Sunteți pe pagina 1din 1013

John Scalzi

Rzboiul btrnilor
*
Povestea lui Zoe

Razboiul batranilor.. 2
Brigazile fantoma.239
Ultima colonie500
Povestea lui Zoe756
2
John Scalzi

Rzboiul btrnilor

Traducere din limba englez i note: MARIAN TRU

3
PARTEA NTI

UNU
Dou lucruri am fcut atunci cnd am mplinit aptezeci i cinci
de ani. Am trecut pe la mormntul soiei mele. Apoi m-am nrolat.
Vizita la mormntul lui Kathy a fost cea mai puin dramatic.
E nmormntat n cimitirul Harris Creek, cam la o mil1 depr-
tare de casa noastr. nmormntarea ei a fost un lucru destul de
complicat, mai complicat dect a fi crezut: nici unul dintre noi nu
se atepta s moar att de curnd. Prin urmare, nici unul dintre
noi nu gsise de cuviin s i asigure un loc de veci. A fost oare-
cum umilitor, ca s folosesc un eufemism, s m cert cu directorul
cimitirului, care mi reproa faptul c soia mea nu se ostenise s-
i fac o rezervare pentru un loc de veci. n cele din urm, cu aju-
torul fiului meu Charlie care se ntmpla s fie chiar primar am
reuit s rezolvm aceast problem. Calitatea de tat al primaru-
lui are avantajele sale.
Aadar, mormntul Simplu i discret. O simpl tbli n loc
de o piatr monumental. Spre deosebire de mormntul vecin, cel
al Sandrei Cain, care are o piatr uria, din granit negru, pe care
se afl fixat o fotografie a Sandrei de pe vremea cnd aceasta era
la liceu, plus un citat sclifosit din Keats, ceva despre moarte i ti-
neree i despre frumuseea care se preface n praf. Sandra era
egal cu sine i dup moarte Kathy s-ar fi amuzat s tie c al-
turi de ea se afla parcat spre venica odihn Sandra Cain, cu pia-
tra ei de mormnt uria i melodramatic. n timpul vieii, Kathy
i Sandra Cain s-au aflat mereu ntr-o competiie neobosit, care a
pigmentat relaia dintre ele. Spre exemplu, la o aciune de caritate,
din acelea n care doamnele vnd plcinte i prjiturele pentru a
strnge fonduri, Kathy ar fi adus o singur plcint. Sandy ar fi

1Autorul folosete n acest roman att sistemul anglo-saxon, ct i sis-


temul metric, dup cum se va vedea mai departe. O mil = 1609 metri.
4
adus trei i ar fi apucat-o dracii dac a lui Kathy s-ar fi vndut
prima. Kathy ar fi prentmpinat aceast problem cumprnd de la
bun nceput una dintre plcintele Sandrei. Greu de spus dac
Sandra ar fi apreciat acest gest sau dimpotriv.
Presupun c piatra de pe mormntul Sandrei reprezenta ultimul
rcnet n materie, dar i ultimul cuvnt al Sandrei n cadrul rivali-
tii lor. Ultimul pentru c, la urma urmei, Kathy era moart i nu
mai putea replica nimic. Pe de alt parte, nu-mi aduc aminte s fi
trecut cineva n vizit pe la mormntul Sandrei Cain. La trei luni
dup moartea ei, Steve Cain a vndut casa n care locuiser mpre-
un i a ters-o n Arizona, cu un rnjet larg ntiprit pe moac.
Ceva mai trziu chiar mi-a trimis o vedere cu cteva rnduri pe spa-
te, din care am aflat c se ncurcase cu o femeie de pe acolo, care
fusese un star porno n urm cu vreo cincizeci de ani. Mi s-a prut
de prost gust. Copiii i nepoii Sandrei locuiesc n oraul vecin, dar
la fel de bine ar putea fi i n Arizona, la ct de des i viziteaz
mormntul. Versurile lui Keats de pe monumentul funerar nu au
mai fost citite de nimeni dup nmormntarea Sandrei. De nimeni,
n afar de mine.
Tblia care marcheaz mormntul lui Kathy nu conine dect
numele ei (Katherine Rebecca Perry), data naterii i data morii,
precum i cuvintele: IUBIT SOIE I MAM. Citesc i recitesc
aceste cuvinte ori de cte ori vin la mormnt. Patru cuvinte, insufi-
ciente pentru a o descrie pe Kathy, dar care pot descrie perfect o
via. Nimic despre cum era Kathy n viaa de zi cu zi, despre locu-
rile pe care i plcea s le viziteze, nimic despre culorile ei preferate
sau despre cum i aranja prul. Nimic despre preferinele politice
sau dac avea ori nu simul umorului. Din cele patru cuvinte nu
se poate afla dect faptul c a fost o soie iubit i o mam la fel de
iubit. i chiar a fost. Ea credea c asta este destul.
Nu-mi fcea mare plcere s m duc la mormntul ei. Nu m
puteam mpca cu gndul c femeia care-mi fusese soie vreme de
patruzeci i doi de ani e moart. ntr-o smbt diminea era n
buctrie, fcndu-i de lucru pe acolo i discutnd cu mine despre
plictiseala de la edina la care participase cu o sear nainte, m-
preun cu conducerea bibliotecii. n clipa urmtoare se afla pe po-
dea, cu chipul din ce n ce mai rvit, pe msur ce sngele i in-
vada creierul. mi era ciud c ultimele-i cuvinte fuseser: Unde
naiba am pus vanilia aia?
Detestam faptul c devenisem unul dintre acei btrni care se
duc la cimitir pentru a fi mpreun cu soia. Cnd eram tineri dis-
5
cutam despre vizitele la cimitir i despre inutilitatea acestora. Un
morman de carne n descompunere i o grmad de oase care au
alctuit trupul cuiva nu reprezint acea persoan. Doar carne n
descompunere i oase, att. Persoana respectiv nu mai este, s-a
dus la ceruri sau a cobort n iad, oriunde sau nicieri. Dar nu mai
e acolo. La fel de bine poi vizita un cotlet. Pe msur ce
mbtrneti i dai seama c este perfect adevrat. Dar nu-i mai
pas. Asta-i tot.
Dar, pe ct de mult uram s merg la cimitir, m simeam con-
fortabil s tiu c ea este acolo mi e dor de Kathy. i mi este
mai uor s-mi fie dor de ea la cimitir, acolo unde nu a clcat n
timpul vieii, dect s-i simt lipsa prin toate locurile n care a fost
ct a trit.
Nu am stat mult la cimitir. Niciodat nu stteam mult acolo.
Doar att ct era necesar ca s-mi dau seama c durerea lsat de
plecarea ei era la fel de vie i de proaspt ca n urm cu opt ani.
Mi-am dat seama, atunci, c mai aveam i alte lucruri de fcut
dect s stau i s jelesc prin cimitir, precum un btrn scrntit.
Am plecat de acolo i nu m-am uitat nici mcar o dat peste umr.
A fost ultima oar cnd am vizitat-o pe Kathy. De fapt, a fost ultima
oar cnd am intrat ntr-un cimitir. i nici nu am de gnd s m
strduiesc s-mi mai aduc aminte detaliile de atunci. Aa cum am
spus, locul acela era locul n care ea nu fusese dect moart, nicio-
dat n via. Nu e un moment demn de inut minte.

Pn la urm, nici nrolarea mea nu a fost chiar att de dramati-


c.
Orelul n care locuiam era prea mic pentru a avea propriul bi-
rou de recrutare. Am fost nevoit aadar s m duc pentru asta
tocmai la Greenville. Centrul de recrutare se afla ntr-un mall p-
rginit, nghesuit ntre un magazin de buturi alcoolice i un mic
atelier n care se fceau tatuaje. Interiorul biroului era mai degra-
b anost. Un pupitru dotat cu un calculator i o imprimant, din-
colo de pupitru o fiin uman, dou scaune n faa pupitrului i
alte ase scaune nirate pe lng perei. ntre scaune se afla o m-
su pe care zceau pliante cu informaii utile despre recrutri i
nite numere mai vechi din Time i Newsweek. Kathy i cu mine
fusesem pe aici n urm cu mai bine de zece ani i, din cte puteam
s bag de seam, nimic nu se schimbase. Chiar i revistele preau
a fi tot cele de acum zece ani. Doar persoana de la birou prea s
fie nou. Nu-mi aduceam aminte ca vechiul recrutor s fi avut att
6
de mult pr. Sau sni.
Femeia prea ocupat cu introducerea unor date n calculator,
nici mcar nu s-a deranjat s ridice privirea n clipa n care cnd
am intrat n camer.
Imediat m ocup de dumneata, a mormit ea, probabil ca un
reflex pavlovian la deschiderea uii.
Nu te grbi, i-am rspuns. tiu c e aglomerat pe aici.
Tentativa mea de a fi ironic a fost ignorat cu desvrire, aa
cum de altfel mi se ntmpla de obicei. M-am aezat pe unul dintre
cele dou scaune din faa pupitrului i am ateptat ca recrutoarea
s i termine treaba.
Vii sau pleci? m-a ntrebat ea, cu nasul n ecran.
Adic? am replicat, nedumerit.
Vii sau pleci? a repetat. Vii doar s semnezi Intenia de nrola-
re sau vrei s pleci la treab?
A, vreau s trec la aciune.
Rspunsul meu a determinat-o s ridice privirea i s m stu-
dieze, mijindu-i ochii printr-o pereche de ochelari cu lentile groa-
se.
Eti John Perry, a rostit ea.
Eu nsumi. Cum de-ai ghicit?
A privit iari n ecranul calculatorului.
Muli oameni au chef de nrolare chiar de ziua lor de natere,
cu toate c trebuie s treac treizeci de zile pn s fie considerai
nscrii. Astzi avem doar trei srbtorii: Mary Valory, care a su-
nat deja s ne anune c nu va veni, Cynthia Smith i cu tine. Nu
pari a fi Cynthia Smith.
Snt fericit s aud asta, i-am rspuns.
i, cum nu vii pentru prima dat aici, a continuat ea ignornd
n continuare tentativele mele de a fi amuzant, e rezonabil s mi
imaginez c eti John Perry.
Puteam s fiu doar un moneag care se simte singur, n cu-
tare de puin conversaie.
Nu prea avem parte de aa ceva. De obicei i alung putii de
alturi, ia cu tatuajele lor sataniste.
A dat n sfrit tastatura la o parte i m-a privit direct n ochi.
Aadar s vedem un act de identitate.
Pi deja tii cine snt, i-am amintit.
Doar ca s fim siguri, a insistat.
Nici mcar umbra unui surs nu i-a nflorit pe chip, pe cnd ros-
tea aceste cuvinte. Lucrul zi de zi cu btrni binoi i guralivi i
7
cerea tributul, desigur.
I-am dat permisul de conducere, certificatul de natere i
cardul de identitate. Le-a luat i le-a aezat pe birou, dup care
mi-a oferit un scaner pentru amprente. Mi-am aezat palma peste
senzorul scanerului i am ateptat s fiu citit. Apoi a comparat ce
scria pe cardul de identitate cu rezultatele scanrii.
Eti John Perry, a rostit n cele din urm.
i uite-aa am ajuns de unde am pornit, am comentat eu.
M-a ignorat din nou.
n urm cu zece ani, n timpul sesiunilor de prezentare legate
de Intenia de nrolare, ai primit toate informaiile necesare cu pri-
vire la Forele Coloniale de Aprare precum i obligaiile i ndato-
ririle pe care trebuie s i le asumi de ndat ce te alturi FCA, a
recitat ea cu o voce care trda faptul c rostea aceste cuvinte cel
puin o dat pe zi, n fiecare zi, zi de zi
n plus, n ultimii ani i-au fost expediate o serie de materiale
care erau menite s-i remprospteze cunotinele i s-i aduc
aminte care snt obligaiile tale i ndatoririle fa de FCA. n
acest moment, crezi c ai nevoie s i se reaminteasc n detaliu
toate aceste lucruri? Sau declari c ai neles pe deplin obligaiile i
ndatoririle la care vei fi supus? Trebuie s i atrag atenia asupra
faptului c nu vei fi pedepsit sub nici o form dac doreti s i se
remprospteze memoria sau dac, n acest moment, renuni s te
nrolezi n FCA.
Mi-am adus aminte de edina de prezentare. Prima parte a e-
dinei: un grup de oameni n toat firea, adunai la Centrul Comu-
nitar din Greenville, stnd pe scaune pliante, sporovind i
mncnd alune, bnd cafele i ascultnd povetile plicticoase despre
istoria colonizrii spaiului cosmic de ctre oameni, relatate plat i
monoton de ctre un activist de la FCA. Apoi acesta a scos un
teanc de pliante despre FCA i despre viaa n cadrul FCA, pliante
care descriau o via cazon obinuit. Dup ce am trecut la dis-
cuii libere, am aflat c funcionarul acela cenuiu nici mcar nu
era nrolat n FCA. Fusese angajat pur i simplu s prezinte acele
materiale n lungul vii Miami. Apoi, n partea a doua a edinei,
am fost supus la o examinare medical sumar. Un medic a venit
i a luat cteva probe de snge, a colectat cteva celule din mucoasa
bucal i mi-a fcut o scanare cerebral. Dup toate aparenele
trecusem de examenul medical. i am plecat acas. Din acel mo-
ment, o dat pe an primeam prin pot pliante despre FCA. De fie-
care dat, acestea ajungeau la coul de gunoi.
8
neleg pe deplin toate aceste lucruri.
A dat din cap, apoi a cotrobit ntr-un sertar al biroului i a
scos o foaie de hrtie i un creion. Pe hrtia aceea erau tiprite
cteva paragrafe, fiecare paragraf fiind urmat de un loc pentru
semntur. Semna ntructva cu hrtia pe care o semnasem n
urm cu zece ani, prin care artam c nelegeam la ce urma s
m supun i ce urma s mi se ntmple peste un deceniu.
Am s-i citesc fiecare paragraf. La sfritul fiecruia, dac n-
elegi despre ce este vorba i dac accepi ceea ce este scris acolo,
vei semna i vei pune data pe rndul imediat urmtor. Dac ai
eventuale nelmuriri, ntreab-m la sfritul fiecrui alineat. Dac
este ceva cu care nu eti de acord sau nu nelegi, nu semnezi.
Limpede?
Foarte limpede, i-am rspuns.
Perfect, a continuat ea. Paragraful unu: Subsemnatul recunosc
i neleg faptul c, liber i nesilit de nimeni, accept s m nrolez n
Forele Coloniale de Aprare pentru o perioad de cel puin doi ani.
n plus, neleg i snt de acord ca perioada iniial s poat fi mri-
t unilateral de ctre Forele Coloniale de Aprare cu un numr de
pn la opt ani, n caz de rzboi i de situaii excepionale.
Aceast clauz de zece ani n total nu era un lucru nou pen-
tru mine. Mai citisem din materialele care mi fuseser trimise. M
ntrebam, oare ci oameni interpretaser greit aceast clauz, iar
din cei care o citiser cu atenie, oare ci neleseser c vor sta
toi cei zece ani n serviciul FCA? Prerea mea era c FCA n-ar fi
pomenit de cei zece ani, dac nu ar fi fost nevoie. Datorit Legii
Carantinei, informaiile legate de rzboaiele coloniale ajungeau
greu sau deloc la urechile oamenilor. Dar se auzea destul ca s
tim c nu prea era vreme de pace prin Univers. Am semnat.
Paragraful doi: neleg c prin nrolarea voluntar n Forele Co-
loniale de Aprare snt de acord s port arme i s le folosesc mpo-
triva inamicilor Uniunii Coloniale, chiar dac acetia pot fi alte fore
narmate umane. Nu voi refuza, n timpul serviciului, portul i folosi-
rea armelor din motive religioase sau morale n scopul de a evita
lupta.
Oare ci oameni se altur unei armate i apoi invoc probleme
de contiin? Am semnat.
Paragraful trei: neleg i snt de acord c voi ndeplini cu cre-
din i n cel mai scurt timp posibil ordinele i directivele date de
ctre ofierii superiori, ordine conforme cu regulamentele i codurile
de conduit ale Forelor Coloniale de Aprare.
9
Am semnat.
Paragraful patru: neleg c prin nrolarea voluntar n Forele
Coloniale de Aprare snt de acord ca prin orice mijloc medical, chi-
rurgical sau terapeutic s mi se aplice acele proceduri sau tratamen-
te prin care fora mea combativ s fie mbuntit.
Ajunsesem la partea cea mai interesant Iat motivul pentru
care eu, acum i la fel ca mine, n fiecare an, o mulime de ali
monegi hotrsem s m nrolez n FCA.
I-am spus cndva bunicului meu c pn voi fi de vrsta lui se va
descoperi un mijloc prin care durata vieii oamenilor s fie mult
prelungit. Bunicul a rs i mi-a spus c exact asta credea i el
cndva. Cu toate acestea, el mbtrnise. La fel i eu. Problema cu
vrsta nu e c ai tot felul de necazuri, unul dup altul. Problema e
c le ai pe toate n acelai timp i tot timpul. Nu poi opri procesul
de mbtrnire. Poi amna asta prin tratament genetic, prin chi-
rurgie plastic, prin transplanturi de organe. Dar, indiferent ce ai
face, btrneea te ajunge din urm. i pui un plmn nou inima
ta rupe o valv. i pui o inim nou i ficatul tu se umfl pre-
cum o piscin gonflabil. i schimbi ficatul i ai parte de un in-
farct. i aa mai departe Btrneea ctig mereu. Deoarece nc
nu s-a reuit nlocuirea creierului.
Sperana de via ajunsese cu ceva vreme n urm pe la nou-
zeci de ani i se stabilizase acolo. Cu chiu cu vai, mai ntinsesem
un pic de aa vieii, dup care, se pare, Dumnezeu pusese piciorul
n prag. Oamenii pot tri mai mult i chiar triesc mai mult. Dar
triesc mai mult ca nite btrni. n privina asta nu se schimbase
mare lucru.
Uit-te la tine Cnd eti de douzeci i cinci de ani, treizeci i
cinci, patruzeci i cinci sau chiar cincizeci i cinci, nc te simi n
stare s iei viaa n piept. Cnd ai aizeci i cinci de ani, iar trupul
tu face primii pai pe drumul care duce ctre decrepitudine, toate
aceste misterioase tratamente medicale, chirurgicale, terapii i
proceduri ncep s sune interesant. Apoi ajungi la aptezeci i
cinci de ani. Prietenii i-au murit iar tu i-ai nlocuit cel puin un
organ vital, trebuie s te duci la baie de cel puin patru ori pe
noapte, abia urci scrile gfind i i spui c, totui, pentru vrsta
ta eti ntr-o form bun.
S pui toate acestea n balan cu un deceniu de via tumul-
tuoas ntr-o zon de lupt seamn cu un trg cu diavolul. Mai
ales c, dac nu o vei face, la vrsta de optzeci i cinci de ani, sin-
gura diferen dintre tine i o stafid ar fi aceea c, dei vei avea
10
aceleai riduri i zbrcituri i amndoi sntei fr prostat, ei bine,
stafida nu a avut niciodat o prostat de care s scape.
Cum reuea FCA s inverseze ciclul de mbtrnire? Nimeni de
pe Pmnt nu avea rspunsul. Oamenii de tiin de pe Terra nu
pot explica cum Forele Coloniale de Aprare pot face asta, i de
aceea nu pot obine rezultate similare, dei au ncercat la greu.
FCA nu opereaz pe Pmnt i pe nici o alt planet. Prin urmare
nu poi ntreba veteranii FCA, pentru c nu-s de gsit. Oricum,
FCA doar face recrutri de pe planetele Uniunii Coloniale. Deci nici
colonitii nu tiu despre ce este vorba. Orice tratament sau terapie
FCA se aplic n afara lumilor, n zonele de autoritate exclusiv
FCA, la adpost de ochii guvernelor planetare sau naionale. Deci
nici un ajutor posibil de la Unchiul Sam sau din alt parte.
Uneori, cte un guvern sau parlament sau preedinte sau dicta-
tor decide s interzic accesul FCA pe lumea respectiv, pn cnd
acetia i vor fi dezvluit secretul. FCA nu comenteaz niciodat,
i face bagajele i pleac. La scurt vreme, toi monegii peste
aptezeci i cinci de ani din ara respectiv pleac n excursii peste
grani i nu se mai ntorc niciodat. FCA nu ofer nici o explica-
ie, nici un indiciu. Dac vrei s afli cum ntineresc oamenii, trebu-
ie s semnezi. Am semnat.
Paragraful cinci: neleg c prin nrolarea voluntar n Forele
Coloniale de Aprare renun la cetenia deinut n entitatea politi-
c proprie, n acest caz Statele Unite ale Americii, precum i la Drep-
tul de Reziden care mi permite s locuiesc pe planeta Pmnt. n-
eleg c cetenia mea va fi de acum nainte transferat ctre Uniu-
nea Colonial n termeni generali i n mod particular ctre Forele
Coloniale de Aprare. Recunosc i neleg faptul c prin ncetarea ce-
teniei mele actuale precum i prin renunarea la Dreptul de Rezi-
den mi este interzis ntoarcerea pe planeta Pmnt i, dup nce-
tarea serviciului n cadrul Forelor Coloniale de Aprare, voi fi trans-
ferat pe oricare dintre colonii, prin decizia Uniunii Coloniale i/sau
Forelor Coloniale de Aprare.
Mai simplu spus: nu te poi ntoarce acas. Lucrul acesta era,
de altfel, subiectul Legilor Carantinei, impuse de ctre Uniunea
Colonial i de ctre FCA, oficial pentru protecia Pmntului de al-
te catastrofe xenobiologice, aa cum fusese accidentul Crimp. Oa-
menii de pe Pmnt susinuser aceste legi la vremea respectiv.
Este interesant de observat ce mentalitate izolaionist poate cp-
ta o ntreag planet dup ce o treime din populaia masculin i-a
pierdut fertilitatea n decurs de un an. Acum snt mai puin entu-
11
ziasmai de Legea Carantinei, s-au plictisit de Pmnt i ar dori s
vad i restul Universului pentru c au uitat de catastrof. Dar UC
i FCA snt singurele entiti care dein nave spaiale dotate cu
motoare de salt i care pot ajunge la stele. Aa merg lucrurile.
(Colonizarea este la mna UC, ei decid unde i cum. Atta vreme
ct numai ei dein mijloacele de transport interstelar, fiecare colo-
nist se duce acolo unde hotrte UC. Iar UC nu-i las navele pe
mna nimnui.)
Un efect secundar al Legilor Carantinei dar i al monopolului
cltoriei interstelare este acela c nu exist canale de comunicaie
direct ntre Pmnt i colonii (precum nici ntre colonii). Singurul
mod n care se poate obine un rspuns de la o colonie este de a
trimite un mesaj cu o nav dotat cu motoare de salt. FCA duc
astfel de mesaje, dar cu mare greutate i numai pentru guvernele
planetare. Ceilali, ciocu mic. Sigur, ai putea s apelezi la o anten
radio i s culegi semnale de la colonii. Dar cea mai apropiat din-
tre ele, Alfa, este la optzeci i trei de ani lumin. Astfel c o simpl
trncneal ntre lumi ar fi cam dificil.
Nu am ntrebat dar mi imaginez c acest paragraf i-a determi-
nat pe muli s fac pasul napoi. Una e s doreti s fii iari
tnr, i alta e s ntorci spatele la tot ceea ce cunoti, s lai n
urm pe toi prietenii ti, s renuni la tot ceea ce ai trit, la locuri
i amintiri adunate n atia ani.
Am semnat.
Alineatul ase, i ultimul, a anunat recrutoarea. Recunosc i
neleg c n termen de aptezeci i dou de ore de la ultima semn-
tur sau din momentul prsirii Pmntului, indiferent care dintre
acestea va surveni mai nti, din raiuni juridice voi fi declarat mort.
Acest lucru va avea efect pe teritoriul entitii politice a semnataru-
lui, n acest caz Statul Ohio i Statele Unite ale Americii. Toate bunu-
rile rmase n urma mea vor fi redistribuite conform legilor. Toate
obligaiile legale i responsabilitile care nceteaz o dat cu dece-
sul vor nceta n fapt. Cazierul, precum i toate datele despre semna-
tar, n folosul sau n detrimentul su, prin prezenta vor fi lovite de
nulitate, precum i toate datoriile vor fi terse, conform legii. Recu-
nosc i neleg c dac nc nu mi-am rezolvat redistribuirea bunuri-
lor mele, atunci Forele Coloniale de Aprare mi vor asigura consilie-
re legal i financiar pentru rezolvarea acestor probleme n termen
de aptezeci i dou de ore.
Am semnat. Aveam, din acel moment, aptezeci i dou de ore
n care s triesc. i s vorbesc.
12
Ce se ntmpl dac nu prsesc planeta n aptezeci i dou
de ore? am ntrebat n vreme ce returnam formularul recrutoarei.
Nimic, mi-a rspuns ea lund hrtiile. Exceptnd faptul c, fi-
ind mort din punct de vedere legal, toate bunurile tale vor fi redis-
tribuite conform testamentului sau conform legii, toate asigurrile
de via i de sntate vor fi anulate, lichiditile vor fi mprite
ntre motenitori. Fiind mort din punct de vedere legal, nu vei fi
protejat de nici o lege mpotriva oricrei forme de agresiune, inclu-
siv mpotriva crimei.
Aadar, oricine m poate ucide fr s peasc nimic.
Ei bine, nu, a rspuns ea. Dac te va ucide cineva n Ohio ar
putea fi dat n judecat pentru profanare de cadavre.
Fascinant, am murmurat.
Oricum, a continuat ea cu cel mai plat ton, de obicei nu se
ajunge att de departe. Te poi rzgndi oricnd pe parcursul celor
aptezeci i dou de ore. n acest caz m poi suna la birou. n ca-
zul n care nu snt aici, apelul tu va fi procesat automat i, dup
ce se verific cererea ta de renunare, vei fi repus n drepturi i eli-
berat de orice alte obligaii fa de FCA sau UC. Dar trebuie s ai
n vedere c nu vei mai avea posibilitatea de a te nrola din nou. O
poi face o singur dat.
Am priceput, i-am spus. Trebuie s depun vreun jurmnt?
Nicidecum. Acum voi procesa cererea ta i i voi da un tichet.
S-a ntors ctre calculator, a scris ceva la claviatur pre de cteva
minute, dup care a lovit tasta ENTER.
Calculatorul i va genera tichetul n cteva clipe.
n ordine, i-am spus. Pot s te ntreb ceva?
Snt mritat, mi-a rspuns.
Nu asta doream s tiu. Chiar exist oameni care s-i fac
propuneri?
Tot timpul A ajuns s fie enervant.
mi pare ru ce voiam s tiu este dac ai ntlnit pe cineva
din FCA.
Altcineva dect cei care se nroleaz?
Am dat din cap afirmativ.
Nu. FCA are o subsidiar aici care se ocup cu recrutrile.
Dar, n fapt, nici unul dintre noi nu este membru FCA. Cred c
nici directorul nu este membru FCA. Toate materialele i informai-
ile le lum direct de la ambasada UC. Nici nu cred c exist cineva
de la FCA pe Pmnt, n acest moment. i nici nu a venit vreodat.
Nu i se pare bizar s lucrezi pentru o organizaie cu care nu
13
te-ai ntlnit niciodat?
Deloc. Slujba este bun, iar salariul este surprinztor de ma-
re, dac ai n vedere ci bani au bgat n amenajarea acestui bi-
rou. Oricum, tu eti pe punctul de a te altura unei organizaii
despre care nu ai habar. Nu i se pare bizar?
Nu, am recunoscut. Snt btrn, soia mea a murit i nu prea
mai am motive s zbovesc pe aici Cnd i va veni vremea, ai s
te nrolezi?
A dat din umeri.
Nu m deranjeaz c voi mbtrni.
Nici pe mine nu m deranja gndul, atunci cnd eram tnr.
M deranjeaz c snt deja btrn.
Cu un oftat, imprimanta a azvrlit tichetul printr-o fant. Se-
mna cu un card bancar. Mi l-a oferit imediat.
Asta-i tichetul. Cu el te identifici ca fiind John Perry, recrut
FCA. S nu-l pierzi. Autobuzul tu va pleca din faa acestui birou
n trei zile de acum nainte i te va duce la Aeroportul Dayton. Ple-
carea va fi la ora 08:30. Ca o recomandare, ncearc s fii aici de-
vreme. O s ai voie doar cu o singur geant cu obiecte personale,
aa c ai grij ce vei lua cu tine De la Dayton o sa zbori spre
Chicago cu cursa de la ora 11. De acolo vei pleca spre Nairobi cu
naveta de la ora 14. Zborul va dura cam nou ore, aadar vei
ajunge la Nairobi aproape de miezul nopii. O s fii ntmpinat de
un reprezentant al FCA i vei avea dou variante, fie s urci imedi-
at pe vrejul de fasole spre staia UC, fie s te odihneti pn a doua
zi i s urci la ora 9 dimineaa. De acolo vei fi n minile celor de la
FCA.
Am luat tichetul.
Ce se ntmpl dac apar ntrzieri n timpul zborului?
De cinci ani lucrez aici i nu a existat nici o ntrziere, mi-a
rspuns.
Grozav cred c i trenurile FCA snt la fel de precise.
Mi-a aruncat o privire inexpresiv.
tii, am tot cutat s fac poante tot timpul
tiu, mi-a rspuns. mi pare ru. Simul umorului mi-a fost
extirpat pe cale chirurgical, nc din copilrie.
Oh
Asta a fost o glum, a adugat ea dup care s-a ridicat n pi-
cioare i mi-a ntins mna.
M-am ridicat i eu i ne-am strns minile.
Felicitri, recrut Mult baft i noroc, acolo, printre stele
14
Chiar i doresc asta.
Mulumesc.
S-a aezat la loc i i-a nepenit privirea n ecranul calculatoru-
lui. Am neles c mi dduse liber.
Afar, am zrit o femeie n vrst ndreptndu-se ctre biroul de
recrutare. I-am tiat calea.
Cynthia Smith?
Da, mi-a rspuns De unde tii?
Voiam doar s-i urez la muli ani, i-am spus, dup care mi-
am vzut de drum. i poate c o s ne ntlnim pe acolo, pe sus
Dup ce i-a picat fisa, a zmbit. n sfrit, reuisem s determin
pe cineva s zmbeasc n ziua aceea. Lucrurile preau a se aeza
n matc.

DOI
Nairobi s-a rsucit sub noi i a prins s coboare. Eram ntr-un
ascensor rapid, de fapt asta i era vrejul de fasole, i priveam
Pmntul cum se face tot mai mic.
Parc ar fi furnici, a cotcodcit Leon Deak dup ce s-a aezat
lng mine. Furnici negre!
Am simit nevoia s sparg fereastra i s-l azvrl pe Leon afar.
Din pcate nu era nici un mijloc prin care s-o pot sparge. Vrejul de
fasole avea drept fereastr o suprafa de diamant sintetic. De
fapt, ntreaga platform era alctuit din acelai material, astfel
nct pasagerii puteau privi nestingherii n orice direcie. Oricum,
cabina era presurizat iar acest lucru urma s reprezinte un avan-
taj pentru noi peste cteva minute, cnd am fi ajuns la o altitudine
suficient de mare nct orice fisur a ferestrei s conduc rapid la o
explozie a ntregii platforme, urmat, firesc, de hipoxie i moarte.
Prin urmare, Leon nu avea s aib parte de o revenire rapid i
neateptat pe Pmnt. Cu att mai ru. Leon se lipise de mine n
Chicago precum o cpu dolofan, plin de crnai i bere. Eram
surprins de faptul c, iat, cineva cu sngele plin de untur de
porc, reuise s ajung la aptezeci i cinci de ani. Cea mai mare
parte a zborului spre Nairobi mi-o petrecusem ascultndu-i teoriile
cu privire la compoziia rasial a coloniilor, teorii marcate n rs-
timpuri de cte o bin. Iar din toate acestea, binile erau partea
cea mai plcut.

15
Nicicnd nu-mi dorisem mai aprig o pereche de cti la care s
ascult programul de divertisment oferit n avion.
Am tras ndejde c voi scpa de el urcnd primul pe vrej, spre
staia UC. Leon prea genul de individ care are nevoie de odihn
dup ce jumtate de zi s-a ostenit s tot slobozeasc vnturi peste
tot. N-am avut asemenea noroc. Ideea c urma s petrec nc ase
ore alturi de Leon i de binile sale era de nesuportat. Fie l
aruncam peste bord, fie m aruncam eu. M-am scuzat pretextnd
c trebuie s merg s m uurez. Leon a mormit a ncuviinare.
Am pornit spre stnga, cap compas spre toalete, dar cutnd cu
privirea un loc n care Leon nu ar fi putut s m gseasc.
Nu era tocmai uor s te ascunzi acolo. Platforma vrejului avea
forma unui covrig cu un diametru de vreo sut de picioare2. Gaura
central a torului, adic zona n care platforma glisa n lungul vre-
jului, avea cam douzeci de picioare. Vrejul n sine, adic mnun-
chiul de cabluri, era ceva mai mic n diametru, cam la optsprezece
picioare. Ceea ce nu prea deloc a fi foarte gros pentru un cablu
care urc spre cer cale de cteva mii de mile. Interiorul torului era
plin de cabine confortabile sau de canapele pe care puteai s stai
linitit i s plvrgeti n voie. Mai erau i cteva locuri n care
pasagerii se puteau uita la un film sau puteau mnca sau, pur i
simplu, puteau juca ceva. i, bineneles, erau sumedenie de feres-
tre prin care cltorii se puteau zgi la Pmnt, la celelalte vrejuri
din vecintate sau la staia de deasupra.
n ansamblu, platforma ddea impresia unui hol de hotel lansat
brusc pe o orbit geostaionar. Singura problem era c designul
deschis nu prea mi oferea locuri n care s m ascund. Nici clienii
nu erau prea numeroi. Nu aveam n jurul meu destui pasageri
printre care s m fac pierdut. M-am hotrt, n cele din urm, s-
mi iau ceva de but de la un bar aezat pe centrul platformei,
cumva n direcia opus locului n care l lsasem pe Leon. Avnd
n vedere condiiile, acolo aveam anse s-l evit ct mai mult timp
posibil.
Prsirea Pmntului fusese un lucru iritant din punct de vede-
re fizic i asta mulumit lui Leon, dar din punct de vedere emoi-
onal lucrurile fuseser surprinztor de uoare. M hotrsem cu
un an nainte c m voi altura FCA. Aadar totul se rezumase, n
ultimul an, la ntlniri de rmas bun i la rezolvarea lucrurilor cu-

2 Unitate de msur anglo-saxon pentru lungime. Un picior = 30,5


centimetri.
16
rente. Atunci cnd, n urm cu un deceniu, eu i Kathy ne-am
hotrt pentru prima dat s ne nrolm n FCA, am trecut casa i
pe numele fiului nostru, Charlie, astfel nct aceasta s intre n po-
sesia lui fr a mai fi nevoit s ndure alte proceduri legislative.
Kathy i cu mine nu deineam nimic cu adevrat valoros, doar m-
runiurile pe care un cuplu le poate strnge n decursul vieii. Ma-
joritatea acestora le rspndisem n ultimul an, pe la prieteni i pe
la rude. Charlie urma s se ocupe de restul, ceva mai trziu.

S prseti oameni nu este chiar att de greu. Oamenii reaci-


oneaz diferit la aflarea vetii c te-ai decis s te alturi FCA. Dife-
rite niveluri de surprindere i de tristee, tiind c nu te vei mai n-
toarce acas. Nu este la fel ca i cum ai fi mort. Ei tiu c tu, de
fapt, eti n via, undeva printre stele. i, la naiba, chiar ei ar pu-
tea veni dup tine, mai devreme sau mai trziu. Semna puin cu
ceea ce mi imaginam c se ntmpla n urm cu cteva sute de ani,
atunci cnd cineva cunoscut se urca ntr-o cru i pornea prin
preerie, ctre vest. l jeleau o vreme, le era dor de el, apoi se ntor-
ceau la viaa lor de zi cu zi.
Oricum, cu un an nainte, anunasem pe toat lumea c urma
s plec. Am avut destul timp s spun ce aveam de spus, s-mi pun
n ordine treburile i s m mpac cu toat lumea. n decursul
anului am avut cteva ntlniri cu vechi prieteni precum i cu rude
apropiate i am zgrmat n rni vechi i n cenua amintirilor. n
aproape toate cazurile s-a terminat cu bine. n cteva rnduri mi-
am cerut iertare pentru fapte pe care nu le regretam n mod speci-
al, iar o dat m-am trezit n pat cu cineva cu care ar fi fost mai bi-
ne s n-o fac. Dar trebuie s faci ceea ce este de fcut ca s oferi
oamenilor alinare, i face s se simt mai bine i, oricum, nu te
cost mare lucru. Prefer s-mi cer scuze pentru un lucru pe care
nu l-am fcut sau de care nu mi pas prea mult i s las pe cine-
va n urma mea care s-mi ureze noroc, dect s m ncpnez,
iar apoi cineva s se roage ca vreun extraterestru s-mi sug creie-
rii. Spunei-i asigurare karmic.
Charlie fusese preocuparea mea principal. Precum muli ali
tai i fii, avusesem i bune i rele. Nu fusesem un printe model i
nici el nu fusese vreun fiu prea cuminte, golnind prin via pn
pe la treizeci de ani. n momentul n care aflase c eu mpreun cu
Kathy doream s ne nrolm, pur i simplu a explodat. A inut s
ne readuc aminte c protestasem cndva mpotriva Rzboiului
Subcontinental. Ne-a reamintit c l nvasem c violena nu este
17
o soluie sau un rspuns la problemele lumii. Ne-a reamintit c l
pedepsisem odat s nu ias din cas o lun ntreag, doar pentru
faptul c se dusese s fac tir mpreun cu Bill Young, cel despre
care aveam amndoi impresia c, pentru un om de treizeci i cinci
de ani, se prezenta destul de ciudat i asta nu-l recomanda drept
model.
Moartea lui Kathy pusese capt disputelor noastre, pentru c
amndoi, i eu, i el, ne-am dat seama c toate aceste mici certuri
chiar nu aveau nsemntate. Eu eram vduv, el era burlac i, pe
moment, nu ne aveam dect pe noi. Unul pentru cellalt. La scurt
vreme dup aceea, a cunoscut-o pe Lisa i s-a cstorit cu ea. La
un an dup cstorie, a devenit la rndul lui tat i a fost reales
primar, amndou evenimentele ntmplndu-se ntr-o singur
noapte de pomin. Charlie s-a realizat trziu, dar a merit atepta-
rea. nainte de plecare am avut o discuie, n care mi-am cerut
scuze (sincer) pentru unele lucruri i, la fel de sincer, i-am spus ct
de mndru snt de el pentru ceea ce devenise. Ne-am aezat apoi pe
verand, fiecare cu cte o bere n mn. M uitam la nepotul meu,
Adam, care se juca cu o minge de baseball n curtea din fa, i am
vorbit toat seara despre fel de fel de nimicuri. Cnd ne-am despr-
it, eram cei mai buni prieteni. Ceea ce se i presupune c trebuie
s se ntmple ntre tai i fii.
edeam la barul acela, trgnd de o sticl de Coca-Cola i
gndindu-m la Charlie i la familia lui, cnd am auzit vocea lui Le-
on mormind ceva, urmat de o alt voce, joas, precis i femini-
n, rspunzndu-i. mpotriva voinei mele, m-am ridicat peste tej-
gheaua barului. Leon reuise, aparent, s ncoleasc o srman
femeie creia i livra, fr ndoial, o sum de teorii cretine, secre-
tate de creierul su bovin. Un impuls cavaleresc m-a ndemnat s
intervin i s o scap pe biata femeie, n loc s m ascund.
Tot ceea ce vreau s spun, explica Leon, este c nu mi se pare
corect ca tu sau eu, sau oricare alt american, s trebuiasc s a-
teptm pn mbtrnim mai ru dect un ccat uscat, ca s avem
ansa s plecm. n vreme ce toi hindu tia mititei au voie s se
care n lumile noi la fel de repede precum se mpuiaz. i se nmul-
esc al naibii de repede Chiar nu este corect. ie i se pare co-
rect?
Nu, nu pare tocmai corect, i-a rspuns femeia. Dar cred c
nici lor nu li se pare corect faptul c noi am ters New Delhi i
Bombay de pe faa pmntului.
Exact asta spun i eu! a exclamat Leon. Le-am tras cteva lovi-
18
turi nucleare! Am ctigat rzboiul! Asta trebuia s nsemne ceva.
i uite ce-a ieit. Ei au pierdut, dar ei snt cei care colonizeaz
Universul i singurul mod n care noi putem s plecm este s ne
nrolm ca s-i protejm! Iart-m, dar nu spune Biblia: cei blnzi
vor moteni Pmntul? Cred c pierznd un afurisit de rzboi,
atunci devii al naibii de blnd.
Nu cred c citatul acela nseamn ceea ce crezi tu c nseam-
n, Leon, am intervenit apropiindu-m de cei doi.
John! Iat pe cineva care tie despre ce vorbesc, a rnjit Leon.
Femeia s-a ntors spre mine.
l cunoti pe acest om? m-a ntrebat ea cu un ton care spunea
c, dac lucrurile stau aa, atunci ceva este n neregul cu mine.
Ne-am cunoscut n drum spre Nairobi, am rspuns ridicnd
uor dintr-o sprncean ca s-i arat c nu eu l alesesem drept
companion. Snt John Perry, am adugat.
Jesse Gonzales, s-a prezentat ea.
ncntat, i-am rspuns i m-am ntors ctre Leon. Uite, Leon,
ai greit citatul. Acesta este din Predica de pe Munte i spune ast-
fel: ferice de cei blnzi, cci ei vor moteni Pmntul. Motenirea
Pmntului se presupune c ar trebui s fie o rsplat i nu o pe-
deaps.
Leon a clipit i a strmbat din nas.
Chiar i aa, i-am nvins. Le-am fcut praf goazele alea mici
i tuciurii. Noi ar trebui s colonizm Universul, nu ei.
Am deschis gura s-i rspund, dar Jesse mi-a dat un ghiont.
Ferice de cei oropsii, cci a lor va fi mpria Cerurilor, a
replicat ea privind spre mine.
Leon a cscat gura la noi pre de cteva clipe.
Nu vorbeti serios, a grit n cele din urm. Nu zice nicieri n
Biblie c noi trebuie s rmnem nepenii pe Pmnt n vreme ce o
aduntur de tuciurii, care nici mcar nu cred n Iisus, umple ga-
laxia. i, cu siguran, nu scrie nicieri ca noi s-i protejm pe
aceti ticloi, n vreme ce ei se plimb printre stele. Cristoase, am
avut un fiu n acel rzboi. Unul de-la cu zbenghi n frunte l-a m-
pucat n coaie. n coaie! i-au meritat soarta, curvele dreacu. Aa
c nu-mi cerei acum s fiu ncntat c, iat, va trebui s le salvez
pieile, acolo, n colonii.
Jesse a clipit spre mine.
Vrei s continui tu?
Dac nu te deranjeaz, am spus.
Deloc.
19
Dar Eu v spun: iubii pe vrjmaii votri, am citat.
Binecuvntai pe cei care v blesteam, facei bine celor ce v
ursc i rugai-v pentru cei ce v asupresc i v prigonesc. Ca s
fii fii ai Tatlui vostru care este n ceruri; cci El face s rsar
soarele Su peste cei ri i peste cei buni, i d ploaie peste cei
drepi i peste cei nedrepi.
Leon se nroise la chip precum un rac fiert.
V-ai pierdut minile, amndoi, a rostit el i a plecat, tropind
mbufnat, pe ct de repede i permiteau uncile.
Mulumesc, Iisuse, am murmurat. La propriu.
Eti destul de bun la citate din Biblie, a remarcat Jesse. Ai
fost vreun pastor ntr-o via anterioar?
Nu, i-am rspuns. Am locuit ntr-un orel cu dou mii de su-
flete i cinpe biserici. Biblia era ghidul de conversaie acolo. Plus
c nu trebuie s fii o persoan religioas ca s apreciezi Predica de
pe Munte. Dar tu ce scuz ai?
Orele de religie de la coala catolic. n clasa a zecea am
ctigat i o cocard pentru memorat. Uluitor ct de multe lucruri
poate pstra creierul, chiar i dup aizeci de ani. Uluitor, cu att
mai mult cu ct acum nu snt n stare s-mi aduc aminte unde mi
parchez maina, atunci cnd m duc la magazin.
n fine, mi cer scuze pentru comportamentul lui Leon. De
abia l-am cunoscut, dar mi-a fost destul ca s-mi dau seama c
este un idiot.
Nu judeca, dac nu vrei s fii judecat, a dat ea din umeri.
Oricum, prerile lui snt mprtite de mult lume. Cred c ideile
acestea snt greite, stupide, dar asta nu nseamn c nu neleg
mi doresc s fi fost i o alt cale pentru mine ca s vd coloniile
dect s atept o via ntreag, dup care s fiu nevoit s m n-
rolez pentru a putea ajunge la stele. Dac a fi putut fi colonist n
tineree, fii sigur c a fi profitat de ocazie.
Aadar nu te-ai nrolat pentru militrie i aventuri.
Bineneles c nu pentru asta, a pufnit cu un pic de dispre.
Tu te-ai nrolat pentru c aveai un mare chef s lupi prin rzboa-
iele lor?
Nu, am recunoscut.
A dat din cap.
Nici eu. Majoritatea de aici nu pentru asta s-a nrolat. Leon,
cu siguran, nu de dragul armatei s-a nrolat. El nici mcar nu-i
poate suferi pe ia de trebuie s-i protejm. Oamenii vin aici pen-
tru nu-s gata s moar i pentru c nu vor s mbtrneasc. Vin
20
aici pentru c viaa de pe Pmnt nu mai prezint nici un interes
dup o anumit vrsta. Sau vin doar ca s vad i alte locuri, na-
inte de a muri. Eu, una, pentru asta m-am nrolat. Nu pentru a
lupta sau pentru a fi din nou tnr. Vreau s vd cum este n alt
lume.
S-a ntors s priveasc pe fereastr.
Sigur, poate prea ciudat s m auzi spunnd asta. tii c
pn ieri nu am ieit niciodat din Texas?
Nu trebuie s-i par ru. Texasul este un stat mare.
A zmbit.
Mulumesc, nu-mi pare ru. Cnd eram mic, mi plcea s ci-
tesc toate povetile din Tnrul Colonist i s le urmresc spectaco-
lele, mi plcea s visez la cum ar fi s creti vite pe Arcturus sau
cum ar fi s te lupi cu scrboii viermi de pmnt de pe Gamma
Prime. Cnd am crescut mi-am dat seama c, de fapt, colonitii ia
snt din India i din Kazahstan i din Norvegia, de acolo de unde
guvernele nu snt n stare s aib grij de toat populaia, iar fap-
tul c m nscusem n Statele Unite nsemna c nu voi pleca nici-
odat acolo, sus. i am mai aflat c nu snt turme i cirezi pe Arc-
turus i nici viermi de pmnt pe Gamma Prime! Am fost foarte
dezamgit s aud asta. Aveam doar doipe ani.
A dat din nou din umeri.
Am crescut n San Antonio, am fost la Universitatea din Texas
i m-am rentors la San Antonio, unde m-am i angajat. n cele din
urm m-am mritat, eu i cu soul meu ne petreceam vacanele pe
rmul Golfului. Cu ocazia aniversrii a treizeci de ani de cstorie,
amndoi am hotrt s mergem n Italia. Nu am plecat niciodat.
Ce s-a ntmplat?
A prins a rde.
Secretara lui, asta s-a ntmplat. n cele din urm ei au plecat
n Italia, n luna lor de miere. Eu am rmas acas. Pe de alt parte,
amndoi au sfrit prin a mnca scoici otrvitoare n Veneia. Aa c
mai bine c n-am fost. Dup asta nu mi-am fcut mari griji n ce
privete plecatul. tiam c m voi nrola imediat ce a fi putut. As-
ta am fcut i iat-m aici. Dei, acum mi doresc s fi cltorit
mai mult. Am zburat de la Dallas direct la Nairobi. A fost grozav.
mi doresc s o fi fcut de mai multe ori dect o singur dat n via-
. Ca s nu pomenesc de ceea ce se ntmpl acum.
A dat din mn spre fereastr, spre peisajul de afar i spre ca-
blurile vrejului.
Nu am crezut c voi dori s fac asta vreodat. Vreau s spun,
21
ce anume ine cablul sta n sus?
Credina, am rspuns. Tu crezi c nu va cdea, prin urmare
nu cade. ncearc s nu te gndeti prea mult la asta, altfel intrm
cu toii n bucluc.
Ce cred eu, a spus Jesse, e c vreau s mnnc ceva. Te ten-
teaz?

Credina, a spus Harry Wilson i a prins a rde. ntr-adevr,


poate credina ine cablul sta n sus. Pentru c snt al naibii de
sigur c nu este doar fizica la mijloc.
Harry Wilson se aezase lng noi, la masa la care mncam.
Voi doi artai de parc v cunoatei i asta v deosebete de
majoritatea celor de aici, ne spusese apropiindu-se.
L-am invitat s stea cu noi i a acceptat oarecum recunosctor.
Fusese profesor de fizic la un liceu din Bloomington, Indiana,
vreme de douzeci de ani, ne-a povestit el, iar vrejul de fasole l-a
nedumerit pe toat durata ascensiunii.
Adic vrei s spui c nu legile fizicii in cablul n sus? a ntre-
bat Jesse. Crede-m, nu este ceea ce vreau s aud acum.
Harry a zmbit.
Scuze, am s reformulez. Cu siguran, fizica este cea care i-
ne vrejul de fasole n sus. Dar fizica implicat n asta nu este de un
soi obinuit. Snt o grmad de chestii aici care nu au sens la su-
prafaa Pmntului.
Presimt c urmeaz o prelegere de fizic, am murmurat.
Am predat aceast materie adolescenilor vreme de douzeci
de ani, a replicat Harry i a scos din buzunar un carneel i un
creion. Nu doare, crede-m. S v explic
Harry a nceput s deseneze un cerc la marginea de jos a pagi-
nii.
Asta e Pmntul. Iar asta (a desenat un cerc mititel la jumta-
tea paginii) este Staia Colonial. Se afl pe o orbit geosincron,
asta nseamn c st, practic, n acelai loc, relativ la suprafaa
Pmntului. Adic este permanent deasupra lui Nairobi. Limpede
pn acum?
Am dat din cap afirmativ.
Bun. Acuma, principiul vrejului de fasole este urmtorul: sta-
ia este legat de Pmnt printr-un mnunchi de cabluri, ca alea de
le vedem pe fereastr. Pe vrej stau atrnate o mulime de platforme,
cum e asta n care sntem noi, iar aceste platforme pot urca i co-
bor n lungul cablurilor.
22
Harry a desenat ntre cele dou cercuri o linie care reprezenta
vrejul, iar pe aceast linie a desenat apoi un ptrel mic, adic
platforma.
Ideea este c un astfel de ascensor nu are nevoie de viteza de
evadare pe care o necesit, s spunem, o rachet obinuit. Ceea
ce este de bine pentru noi, pentru c nu trebuie s zburm cu o
rachet accelerat i s stm nghesuii n scaune cu senzaia c
un elefant tocmai i-a pus piciorul pe pieptul nostru. E destul de
simplu Partea interesant este c vrejul de fasole nu respect ce-
rinele fizicii elementare ale unui cablu clasic ntins ntre Pmnt i
un obiect din spaiu. i asta din pricin c staia (Harry a desenat
o linie n prelungire, dincolo de cerculeul staiei, ctre marginea
superioar a foii de hrtie), aadar staia nu trebuie s se afle la
captul vrejului. Din motive legate de echilibrarea maselor precum
i de dinamica orbital, trebuie s existe un cablu suplimentar ca-
re se prelungete la zeci de mii de mile dincolo de staie. Fr
aceast contrabalansare, orice vrej de fasole ar deveni instabil i
periculos.
i vrei s spui c sta nu este, am ntrebat.
Nu numai c nu este instabil dar este, probabil, cel mai sigur
mijloc de transport imaginat vreodat, a rspuns Harry. Vrejul este
n exploatare de mai bine de un secol. Este singurul punct de ple-
care pentru coloniti. Nu s-a nregistrat niciodat vreun accident
din motive de instabilitate sau datorit alterrii materialului din
care este construit. A existat celebrul bombardament al vrejului,
acum patruzeci de ani, dar atunci a fost un atac terorist, fr leg-
tur cu structura fizic a acestuia. Este admirabil de stabil i aa a
fost de cnd s-a construit. Dar, conform fizicii elementare, nu ar
trebui s fie.
Atunci ce l tine n sus? a ntrebat Jesse. Harry a zmbit din
nou.
Ei bine, asta este ntrebarea, nu-i aa?
Vrei s spui c nu tii? a insistat Jesse.
Eu nu tiu, a recunoscut Harry. Dar asta nu trebuie s fie
motiv de ngrijorare deoarece snt, sau am fost, doar un profesor de
fizic de liceu. Oricum, din cte tiu, nimeni altcineva nu are nici
un indiciu despre cum funcioneaz. Vreau s spun, nimeni de pe
Pmnt. Evident, UC tie mai multe.
Dar cum se poate ca nimeni de pe Pmnt s nu tie? am n-
trebat la rndul meu. Pentru numele lui Dumnezeu, este aici de
mai bine de un secol. Nu i-a btut nimeni capul ca s-i dea sea-
23
ma cum de este posibil o astfel de construcie i cum funcionea-
z ea?
Nu am spus asta, a precizat Harry. Sigur c au fost destui ca-
re au ncercat. i nu c ar fi fost vreun secret ascuns. Au existat,
pe vremea construciei vrejului, numeroase cereri din partea gu-
vernelor sau a presei pentru a se explica modul de funcionare.
Rspunsul UC a fost n mare acesta: aflai singuri. Asta-i tot. n
lumea fizicienilor au fost nenumrate tentative de descifrare a pro-
blemei care a cptat i un nume: Problema Vrejului de Fasole.
Nu-i un nume prea original, am observat.
Mda, fizicienii i pstreaz imaginaia pentru alte lucruri.
Chestia este c problema nu a fost rezolvat, i asta din dou mo-
tive. Primul motiv este extraordinara ei complexitate. V-am amintit
de echilibrul de mase, dar mai snt i alte amnunte, cum ar fi re-
zistena cablului, oscilaiile vrejului induse de furtuni sau de alte
fenomene atmosferice sau maniera n care grosimea cablului este
redus treptat la altitudini din ce n ce mai mari. Toate acestea dar
i altele snt greu de rezolvat, fiecare n parte. Dar puse la un loc,
problema devine insolvabil.
i al doilea motiv care ar fi? a ntrebat Jesse.
Al doilea motiv este c nu avem motiv s o facem. Chiar dac
am rezolva problema i am ti cum s construim aa ceva, nu ne-
am putea permite s o facem.
Harry s-a lsat pe spate.
nainte de a deveni profesor, am fost angajat la General Elec-
tric, la departamentul de inginerie civil. Lucram, pe vreme aceea,
la linia de cale ferat subatlantic. Una dintre sarcinile mele era s
caut prin vechi proiecte, idei i tehnologii care ar fi putut fi aplicate
la proiectul nostru. Un fel de rugciune disperat ctre Fecioara
Maria s vedem dac putem s reducem costurile.
General Electric a dat faliment cu acest proiect, nu-i aa? am
ntrebat.
Acuma nelegi de ce doreau s in costurile ct mai jos, a
spus Harry. i de ce am ajuns profesor. General Electric nu i-a
mai permis serviciile mele. i pe ale nimnui altcuiva, imediat du-
p ce au dat faliment. n fine, am rsfoit, n vremea aceea, cteva
proiecte vechi i am avut acces chiar i la cteva dosare secretizate.
Unul dintre ele era despre un vrej de fasole. General Electric fusese
angajat de ctre guvernul SUA pentru a realiza un studiu de fe-
zabilitate pentru construirea unui vrej n emisfera vestic. Voiau
s rad o suprafa cam ct Delaware, undeva n Amazonia, i s
24
nale acolo un vrej, chiar pe ecuator. Dar General Electric le-a
spus clar s-i ia gndul. Chiar i cu cteva salturi tehnologice, din
care, n treact fie spus, cele mai multe nu s-au realizat pn
acum, i oricum nu se apropiau de tehnologiile necesare pentru un
asemenea proiect Ei bine, chiar i aa bugetul ar fi fost mai mare
dect PIB-ul pe trei ani al SUA. i asta presupunnd c proiectul ar
fi mers nur, fr depiri bugetare. Ceea ce, firete, nu este cazul
n realitate. Lucrurile astea se ntmplau acum douzeci de ani, iar
raportul pe care l-am vzut era vechi de zece ani. Nu cred c, de
atunci pn acum, costurile au sczut semnificativ. Aadar, nu a
rsrit nici un alt vrej. Snt mijloace mai ieftine prin care s trimii
oameni i marf pe orbit. Mult mai ieftine.
Harry s-a aplecat n fa.
Ceea ce ridic dou ntrebri evidente: cum a reuit UC s
creeze aceast monstruozitate tehnologic i de ce s-a ostenit s
fac acest lucru?
Este clar c UC are o tehnologie mult mai avansat dect teh-
nologia terestr, a spus Jesse.
Categoric, a rspuns Harry. Dar de ce? Colonitii snt oameni,
la urma urmei. Nu numai att, dar cei mai muli coloni snt din ri
slab dezvoltate, care au probleme cu suprapopularea. Aadar, cei
mai muli dintre ei au o educaie precar. i, o dat ajuni la des-
tinaie, este de presupus c vor avea mai tot timpul de rezolvat alte
probleme n loc s stea i s-i sparg creierii cum s ridice un
vrej. Iar tehnologia primar, care a permis colonizarea, este repre-
zentat de motorul de salt, care a fost creat aici, pe Pmnt. i care
nu a mai cunoscut mbuntiri majore de mai bine de o sut de
ani. Aadar, nu exist nici un motiv pentru care colonitii s fie
mai avansai din punct de vedere tehnologic dect Pmntul.
Dintr-odat, ceva a clicit n mintea mea.
Doar dac nu au triat, m-am trezit rostind.
Exact! a rnjit Harry. Asta cred i eu.
Jesse s-a uitat la mine, apoi la Harry.
Cred c m-ai pierdut pe drum
Trieaz, i-am explicat. Uite, pe Pmnt sntem izolai. nv-
m doar prin noi nine. Facem descoperiri i ne rafinm tehnolo-
giile tot timpul, dar acest proces este lent pentru c tot ceea ce fa-
cem, facem prin fore proprii. Pe cnd Acolo, sus
Acolo, sus, oamenii au ntlnit alte specii inteligente, a adu-
gat Harry. Au ntlnit pe cineva care, cu siguran, are o tehnologie
mult mai avansat dect avem noi. i am obinut-o fie la schimb,
25
fie prin inginerie invers. Este mult mai uor s ne dm seama
despre cum funcioneaz ceva dac avem la dispoziie acel ceva,
dect s-l inventm noi, de la zero.
De aceea am spus c UC trieaz. Uniunea s-a folosit de noti-
ele altcuiva, am conchis eu.
Bine, dar de ce Uniunea Colonial nu ne mprtete i nou
descoperirea lor? a vrut s tie Jesse. De ce pstreaz acest lucru
doar pentru ei?
Probabil se gndesc s ne protejeze. Ce nu tim nu ne poate
rni, i-am rspuns.
Sau este vorba despre altceva, a intervenit Harry artnd spre
cablurile vrejului. Aceast realizare nu se afl aici pentru c ar re-
prezenta calea cea mai ieftin sau uoar de a ridica oamenii pe
Staia Colonial. Dimpotriv, se afl aici pentru c este unul dintre
cele mai dificile mijloace, de fapt este cel mai scump, cel mai com-
plex din punct de vedere tehnologic i cel mai intimidant sub as-
pect politic. Prezena sa este un memento, pentru ca Pmntul s
nu uite c UC este la ani lumin distan naintea noastr n ceea
ce privete dezvoltarea.
Nu am considerat niciodat vrejul de fasole ca fiind intimi-
dant, a intervenit Jesse. Nici nu m-am gndit la el prea mult.
Mesajul acesta nu i este adresat ie, a spus Harry. Dac ai fi
preedintele SUA, lucrurile ar sta altminteri i ai gndi diferit. La
urma urmei, UC ne ine pe toi aici, pe Pmnt. Nu exist cltorii
spaiale n afar de cele permise de UC n scop de colonizare sau
nrolare. Liderii politici snt mereu dispui s mituiasc UC ca s
absoarb surplusul de populaie i s-l distribuie printre stele. Dar
vrejul este o aluzie permanent care spune: pn nu vei fi n stare
s facei una din asta, nici s nu v treac prin cap s v punei
cu noi. Iar vrejul este singura tehnologie pe care UC a catadicsit s
ne-o arate. Gndete-te la toate acele lucruri pe care le au, dar nu
ni le-au artat. i garantez c preedintele SUA s-a gndit la asta.
i asta l ine cuminte n front, pe el i pe oricare altul.
Asta nu-mi strnete un sentiment de prietenie fa de UC, a
spus Jesse.
Nu trebuie s fii prpstioas, a replicat Harry. Poate c UC
protejeaz astfel Pmntul. Universul este un loc vast. i poate c
nu sntem ntr-o vecintate foarte bun.
Harry, ai fost mereu aa, paranoic? am ntrebat. Sau asta a
venit o dat cu vrsta?
Cum crezi c am ajuns la aptezeci i cinci de ani? a rnjit el.
26
Nu m deranjeaz c UC este peste noi sub aspect tehnologic. Im-
portant este ca lucrul acesta s fie n folosul meu.
i-a ridicat un bra.
Uit-te la sta este flecit i btrn i ntr-o form proast,
ntr-un fel sau altul, Forele Coloniale de Aprare vor lua acest
bra precum i restul din mine i le vor aranja ntr-o form maxi-
m, gata de lupt. i tii cum?
Nu, am rspuns eu n vreme ce Jesse ddea din cap negativ.
Nici eu, a rostit Harry lsndu-i braul s cad pe mas cu
un pocnet uor. Nu tiu i nici mcar nu-mi pot imagina cum vor
reui. Dac sntem de acord c am fost inui ntr-o stare de infan-
tilism tehnologic de ctre UC, atunci ncercarea de a mi se explica
procedeul prin care vom ntineri este echivalent cu a ncerca s
explici principiul de funcionare al vrejului cuiva care nu a vzut
alt mijloc de transport n afar de cal i telegu. Dar cu siguran
c ei tiu cum s fac asta. Altminteri de ce ar recruta btrni de
aptezeci i cinci de ani? Universul nu este un loc pe care s-l cu-
cereti cu legiuni geriatrice N-am vrut s v insult, a adugat el
rapid.
Nu ne-am suprat, a zmbit Jesse.
Doamn i domnule, a continuat Harry privindu-ne pe rnd,
putem crede c avem idee n ce ne-am bgat, dar prerea mea este
c nu avem nici cel mai mic indiciu. Acest vrej de fasole exist ca
s ne spun exact ce ne spune, nimic mai mult. Este mai mare i
mai ciudat dect ne putem imagina. i este doar primul pas al
acestei cltorii. Ce va urma trebuie s fie i mai mare i mai ciu-
dat. Pregtii-v pe ct putei.
Cam dramatic, a rostit Jesse cu o voce uscat. Nu prea tiu
cum s m pregtesc dup tot ce ne-ai spus
Eu tiu, am spus cutnd din priviri ieirea din cabina n care
sttusem. M duc s m pi. Dac Universul este mai mare i mai
ciudat dect mi pot imagina, atunci cel mai bine ar fi s-l ntlnesc
cu vezica goal.
Ai vorbit ca un cerceta adevrat, a zmbit Harry.
Un cerceta adevrat nu merge la bud att de des ca mine,
am remarcat.
Sigur c merge las-l doar vreo aizeci de ani

27
TREI
Nu tiu ce prere avei voi doi, dar, pn acum, nimic de aici
nu seamn cu ceea ce mi imaginam eu despre armat, ne-a spus
Jesse.
Nu-i chiar att de ru, am rspuns. Uite, mai ia o gogoa.
Nu-mi trebuie alt gogoa, a refuzat Jesse mpingnd farfuria
deoparte. Ceea ce am nevoie acum este un somn bun.
tiam ce vrea s spun. Trecuser mai bine de optsprezece ore
de cnd plecasem de acas i n tot acest timp fusesem numai pe
drumuri. Eram de acord cu un pui de somn. Dar n loc s dorm,
edeam n mijlocul unei cantine uriae, n burta unui crucitor
interstelar, nfulecnd gogoi i bnd cafea, laolalt cu ali o mie de
recrui, ateptnd s apar cineva i s ne spun ce urma s facem
mai departe. Cel puin partea asta semna binior cu ceea ce cre-
deam eu c este armata.

Balamucul ncepuse de cum am ajuns. Imediat ce am cobort


de pe platforma vrejului de fasole am fost ntmpinai de ctre doi
funcionari ai Uniunii Coloniale. Ne-au adus la cunotin c eram
ultimul transport de recrui destinat mbarcrii pe o nav care ur-
ma s decoleze curnd, aa c ne-au rugat s-i urmm degrab
astfel nct graficul s nu fie dat peste cap. Unul dintre ei a preluat
conducerea, iar cellalt s-a dus n spatele coloanei, dup care ne-
au mnat ca pe o turm prin toat staia ctre nava noastr:
NFCA3 Henry Hudson.
Jesse i Harry erau vizibil dezamgii de toat acea grab, ca i
mine de altfel. Staia Colonial era uria, avea cam o mil n dia-
metru (mai precis 1800 de metri i, cu ocazia asta, mi-am dat
seama c va trebui curnd, dup aptezeci i cinci de ani de via,
s m pun la punct cu sistemul metric) i servea ca port de mbar-
care att pentru recrui, ct i pentru coloniti deopotriv. Faptul c
eram mnai de la spate ca o ciread, fr posibilitatea s ne oprim
i s cscm gura la ceea ce era de jur-mprejur, m fcea s m
simt ca un copil de cinci ani, purtat la trap de nite prini nerb-
dtori printr-un magazin de jucrii, n ajunul Crciunului. mi ve-
nea s m trntesc la podea i s ncep s zbier ca un puti
rzgiat, pn a fi obinut un pic de rgaz. Eram, din pcate, prea

3 NFCA Nava Forelor Coloniale de Aprare.


28
btrn (sau altfel spus, nu eram suficient de btrn) ca s obin ce-
va cu un comportament de acest gen.
Ce vedeam n trecerea noastr rapid era doar un aperitiv care
ne strnea i mai mult. n vreme ce funcionarii UC ne ngrm-
deau i ne mpingeau nainte, am traversat o hal de tranzit uria-
, plin ochi cu nite unii care aduceau a pakistanezi sau a indi-
eni musulmani. Cei mai muli ateptau rbdtori s le vin rndul
la mbarcarea ntr-o nav de transport imens, care se vedea plu-
tind la o oarecare distan, dincolo de ferestre. Alii discutau
aprins cu oficialii de la UC, ntr-o englez aproximativ sau cutau
s-i liniteasc plozii care ddeau semne de plictiseal, iar alii
cotrobiau prin bagaje cutnd ceva de mncare. ntr-un col, mai
muli brbai edeau ngenunchiai pe nite covoare i se rugau.
M-am ntrebat cum de au reuit s determine n ce direcie se afla
Mecca, de la nlimea aceea de douzeci i trei de mii de mile.
Apoi am fost mpini mai departe i i-am pierdut din vedere.
Jesse m-a tras de mnec i mi-a artat ceva, spre dreapta
noastr, ntr-o sal de mese, am zrit cu coada ochiului o chestie
tentacular i albastr care i fcea de lucru cu un martini. I-am
atras atenia lui Harry. Era att de intrigat nct s-a ntors din
drum spre exasperarea nsoitorilor notri. Cu o privire acr, a fost
uuit la loc n grmad. Harry avea un rnjet prostesc pe chip:
Un Gehaar. Mnca un pui fript dres cu un sos de chilii i cu
niscaiva brnz albastr. Dezgusttor!
Apoi a nceput s rd n hohote. Gehaarii erau prima specie ex-
traterestr inteligent pe care oamenii o ntlniser, nainte ca UC
s instituie monopolul asupra cltoriilor spaiale. O ras destul
de simpatic, dar aveau obiceiul s injecteze hrana cu acidul se-
cretat de tentaculele lor subiri iar apoi s soarb zgomotos pasta
astfel obinut. Scrbos.
Lui Harry nu-i psa. Vzuse pentru prima dat un extraterestru
viu.
Traseul nostru ntortocheat s-a sfrit ntr-o hal de tranzit la
intrarea creia, pe un ecran, scria cu litere strlucitoare: Henry
Hudson Recrui FCA. Ne-am aezat uurai, care pe unde am
apucat, n vreme ce funcionarii notri s-au dus s discute cu ali
coloniti, ce ateptau la poarta de mbarcare pentru navete. Harry,
care manifesta tot timpul o curiozitate crescut, s-a ndreptat ctre
una dintre ferestrele halei, ncercnd s deslueasc, printre silue-
tele gigantice de afar, unde era nava noastr. Cu ajutorul unui
monitor pentru informaii, instalat lng fereastr, am reuit s o
29
localizm. Evident c Henry Hudson nu era ancorat de Staia Co-
lonial. E greu s manevrezi delicat o nav interstelar de o sut
de mii de tone i s o sincronizezi perfect cu o staie geostaionar.
Transportatoarele pentru colonii se ineau la o distan respectu-
oas de staie, n vreme ce grupurile de pasageri, proviziile, echipa-
jele navelor, erau duse sau aduse cu ajutorul navetelor i al
barjelor. Hudson, la rndu-i, era staionat la cteva mile deasupra
staiei. Nu era masiv, nu avea forma inestetic dar funcional a
transportoarelor de coloniti. Era n schimb lustruit bine, nu era
deloc cilindric i nu avea sectoare circulare n rotaie. I-am atras
atenia lui Harry asupra acestui aspect.
Gravitaie artificial non-stop i stabil pe o raz mare. Im-
presionant.
Credeam c am folosit gravitaia artificial la urcare, a spus
Jesse.
Am folosit-o, i-a rspuns Harry. Pe msur ce urcam, genera-
toarele gravitaionale ale platformei i sporeau puterea pentru a
compensa diminuarea cmpului gravitaional al Pmntului.
Atunci ce este att de diferit la o nav spaial?
Este extrem de dificil, i-a explicat Harry. Este necesar o can-
titate enorm de energie pentru a crea un cmp gravitaional, iar
aceast cantitate de energie crete exponenial cu raza cmpului.
Aici probabil c au triat crend cmpuri multiple, dar de dimensi-
uni mai mici, n loc de unul mare. Dar chiar i aa, numai cmpul
gravitaional al platformei consum, probabil, mai mult energie
dect folosete oraul tu la iluminat timp de o lun ntreag.
Nu tiu ce s zic, a spus Jesse. Eu snt din San Antonio.
Bine, atunci oraul lui John.
Harry s-a ntors spre mine, aintindu-m cu degetul, apoi a
continuat:
Fapt este c aceasta reprezint o risip incredibil de energie.
n majoritatea cazurilor n care este necesar gravitaia artificial,
este mult mai ieftin i mai simplu s foloseti un tor, s l nvri i
s lai oamenii s stea n interior. O dat pornit micarea de rota-
ie, nu ai nevoie s pompezi n sistem dect energii suplimentare
minime, pentru a contracara pierderile datorate frecrii. Spre deo-
sebire de un cmp gravitaional artificial, care necesit un consum
constant i masiv de energie
A ndreptat degetul ctre Henry Hudson.
Iat, chiar lng Hudson se afl o navet. S vedem prin
comparaie la scar, estimez c Hudson are cam 800 de picioare
30
lungime, 200 n lime i 150 nlime. Crearea unui singur cmp
gravitaional n jurul acestui bebelu dolofan ar face luminile s
plpie n San Antonio. Chiar i folosind cmpuri multiple, ar avea
un consum uluitor. Aa c fie au o surs de energie capabil s
susin cmpul gravitaional, baca restul sistemelor navei, cum ar
fi propulsia sau sistemele de meninere a vieii, fie au descoperit
un nou mijloc de creare a gravitaiei care presupune un consum
foarte redus de energie.
Probabil c nu este ieftin, am observat artndu-le un trans-
portor pentru coloni. tia au un tor. Chiar i Staia Colonial se
rotete.
Coloniile pstreaz ce au mai bun pentru armat, a comentat
Jesse. i asta este doar o nav care a venit s culeag nite re-
crui. Cred c ai dreptate, Harry. Nu avem nici cea mai mic idee
n ce ne-am bgat.
Harry a zmbit i s-a ntors ctre fereastr, apoi i-a aintit pri-
virea ctre Henry Hudson care prea c se rotete n cercuri lene-
e, datorit micrii staiei.
Ador momentele cnd oamenii ajung s gndeasc la fel ca mi-
ne.

n scurt timp, funcionarii notri ne-au strns din nou pe toi i


ne-au aliniat n vederea mbarcrii pe o navet. Am prezentat
cardurile de identitate oficialului UC de la poarta de mbarcare, iar
acesta ne-a trecut pe o list, n vreme ce altul ne-a oferit cte un
PDA4.
Mulumim c ai fost pe Pmnt. Iat un minunat cadou la
plecare, i-am spus acestuia dar nu a dat semn c m-a neles.
Navetele nu aveau gravitaie artificial. nsoitorii notri ne-au
nhmat de scaune cu un set de chingi i ne-au avertizat ca n nici
un caz s nu ne treac prin minte s ncercm s desfacem legtu-
rile. De altfel ni s-a spus c, oricum, cataramele hamurilor nu erau
sub controlul nostru pe durata zborului, datorit eventualilor cla-
ustrofobici de la bord. Persoanele cu plete au primit plase pentru
pr. n lipsa gravitaiei, prul lung are tendina de a se rsfira pes-
te tot.
n cazul n care cineva ar fi avut ru de micare, ni s-a reco-

4 PDA = Personal Digital Assistant.


31
mandat s folosim pungile speciale care se gseau n buzunarele
scaunelor. Ne-au subliniat faptul c este foarte important s nu se
atepte pn n ultima clip folosirea acelor pungi. n gravitaie re-
dus sau zero, voma se poate mprtia pretutindeni, iar acest lu-
cru l va face foarte nepopular printre ceilali pe nefericitul care a
cauzat incidentul. Ceea ce i-ar putea afecta viitoarea carier milita-
r.
Toate acestea au avut ca rezultat un fonet general, pe msur
ce fiecare i pregtea punga cu pricina. Femeia de lng mine
strngea cu putere propria ei pung, aa c m-am pregtit mental
pentru tot ce putea fi mai ru.
Din fericire, nu a vomitat nimeni i trecerea spre Henry Hudson
a fost destul de lin. Dup prima impresie de cdere liber, lucru-
rile s-au linitit. Aveam senzaia c m aflu ntr-un roller-coaster
uria i lent. Am ajuns la nav n cinci minute, procedurile de an-
docare au mai necesitat alte dou minute, apoi o poart ca un iris
s-a deschis i naveta a ptruns ntr-unul din docurile lui Henry
Hudson. Au urmat cteva minute n care aerul a fost pompat n
doc, dup care am simit din nou greutatea trupurilor. Gravitaia
artificial era de-acum n funciune.
Ua navetei s-a deschis i n cadrul ei a aprut o femeie.
Bine ai venit la bordul NFCA Henry Hudson, ne-a urat ea. V
rog s v desfacei legturile, s v luai efectele personale i s
urmai traseul marcat cu lumini ca s ieii din doc. Aerul de aici
va fi evacuat n fix apte minute pentru a se permite navetei s
plece i pentru a primi alt transport. Aa c v rog s v grbii.
Cu toii am fost surprinztor de sprinteni. Apoi am fost condui
ntr-o cantin uria unde ni s-au oferit gogoi i cafele i unde
trebuia s apar un oficial pentru a ne explica unele lucruri. n
vreme ce ateptam, n sala de mese au ptruns ali recrui care,
probabil, ajunseser aici naintea noastr. Dup o or, sala era
plin de cteva sute de indivizi care se nvrteau de colo-colo. n
viaa mea nu mai vzusem atia btrni la un loc. Nici Harry.
Parc este o zi de reduceri la cel mai mare magazin Denny5
din lume, a comentat el dup care i-a mai umplut o ceac cu ca-
fea.
i, n clipa n care vezica mea tocmai m anuna c am cam
exagerat cu cafeaua, n sala de mese a intrat un domn distins n
costumul albastru al colonialilor, care i-a croit drum spre captul

5 Lan de magazine n SUA.


32
camerei. Glgia din sal s-a redus treptat, oamenii preau uu-
rai c, n sfrit, cineva le va explica ce naiba urma s se ntmple
cu ei pe mai departe.
Omul a stat acolo cteva minute, pn cnd n sal s-a fcut li-
nite pe deplin.
Salutare! a spus el i am tresrit cu toii.
Mai mult ca sigur c avea un microfon implantat, pentru c vo-
cea lui se revrsa din difuzoarele ncastrate n perei.
Snt Sam Campbell, adjunct pentru Forele Coloniale de Ap-
rare din partea Uniunii Coloniale. Dei, tehnic vorbind, nu snt
membru al FCA, am fost mputernicit de acestea ca s v ndrum
primii pai. Aadar, n urmtoarele zile m putei considera ca fi-
ind ofierul vostru superior. tiu c unii dintre voi tocmai ce au so-
sit cu ultima navet i snt nerbdtori s se odihneasc. Alii snt
la bordul navei de aproape o zi i snt nerbdtori s afle ce ur-
meaz. Pentru linitea tuturor, voi fi foarte scurt n aproximativ
o or, Henry Hudson va iei de pe orbit i se va pregti de primul
salt, ctre sistemul Phoenix. Acolo vom face o escal pentru apro-
vizionare, dup care vom porni ctre Beta Pyxis III, locul n care se
va desfura instrucia voastr. Nu v impacientai, nu m atept
ca toate acestea s nsemne mare lucru pentru voi. Ce trebuie s
tii acum este faptul c vom avea nevoie de mai mult de dou zile
pentru a ajunge la destinaie i n acest timp vei fi supui, de c-
tre personalul meu, la o serie de evaluri medicale i psihologice.
Programrile individuale snt n curs de descrcare pe PDA-urile
voastre. V rog s le consultai cnd dorii. PDA-urile pot de ase-
menea s v ghideze oriunde pe aceast nav, aa c nu trebuie s
v fie team c v vei rtci. Cei care abia au sosit vor putea afla
cu ajutorul PDA-ului ce cabin le-a fost repartizat. Aadar, n afa-
r de a v gsi cabinele, nu mai avei nimic de fcut n aceast
sear. Muli au avut parte de un drum lung pn aici i de aceea
dorim s fii odihnii pentru evalurile de mine. i, cu ocazia asta,
cred c ar fi momentul s v acomodai cu timpul navei care este
Timpul Standard Universal Colonial. Adic (s-a uitat la ceas) este
fix 2138. PDA-ul este setat pentru acest timp. Ziua voastr de
mine va ncepe cu un mic dejun ntre orele 0600 i 0730, dup ca-
re vor urma evalurile medicale i eventualele tratamente. Micul
dejun nu este obligatoriu, nc nu sntei supui regimului cazon,
dar ziua de mine se anun foarte lung aa c v recomand cu

33
trie s nu-l srii Dac avei unele ntrebri, PDA-ul v poate
conecta la sistemele de informaii ale navei, iar o interfa IA6 v va
ghida n cutrile voastre. Este suficient s folosii stylusul ataat
PDA-ului ca s v scriei ntrebrile sau, dac dorii, putei vorbi n
microfonul PDA-ului. Plus c vei ntlni la tot pasul membri ai
personalului UC, pe care i putei aborda n orice problem. Pe ba-
za informaiilor despre voi, personalul medical este pregtit deja s
vin n ntmpinarea problemelor voastre, i este posibil s se fi
programat vizite medicale nc din aceast sear, n cabinele voas-
tre. Verificai-v PDA-urile. Putei vizita infirmeria oricnd. Sala de
mese este deschis tot timpul, dar va deveni operaional de mine
diminea. Verificai-v PDA-urile pentru orare i programri. n
fine, de mine vei purta cu toii uniformele de recrui FCA. Acestea
v-au fost deja livrate n camere.
Campbell s-a oprit pentru cteva momente i ne-a aruncat o
privire pe care el o dorea ct mai expresiv.
n numele Uniunii Coloniale i al Forelor Defensive de Apra-
re, v urez bun venit ca noi ceteni, dar i ca noi aprtori. Dum-
nezeu s v binecuvnteze pe toi i s v aib n paza Sa n tot ce-
ea ce va veni de acum nainte Dac, ntmpltor, dorii s vedei
manevrele de ieire de pe orbit, vom transmite imagini pe un
ecran aflat pe puntea de observaie. Locul are forma unui amfitea-
tru i e suficient de mare ca s-i cuprind pe toi, aa c nu va n-
grijorai cu privire la locurile libere. Henry Hudson poate dezvolta o
vitez apreciabil, aa c pn mine diminea, Pmntul va arta
ca un disc foarte mic iar pn la cin nu va fi mai mare dect un
punct strlucitor pe cer. Aceasta va fi, probabil, ultima voastr
ans s v vedei lumea natal. Dac acest lucru are vreo semni-
ficaie pentru voi, v sugerez s trecei pe acolo.

Aadar, cum este colegul tu de camer? m-a ntrebat Harry


aezndu-se lng mine, pe puntea de observaie.
Chiar nu vreau s vorbesc despre asta, i-am rspuns.
mi folosisem PDA-ul ca s ajung la cabina mea, unde am des-
coperit c viitorul meu coleg de camer i aranjase deja lucrurile
personale. Leon Deak. Mi-a aruncat o privire scurt i mi-a spus:
Ia te uit ciudatul cu Biblia.
Dup care m-a ignorat deliberat, artndu-se teribil de preocu-
pat ntr-o camer de doi pe doi. Leon preluase cueta de jos, lucru

6 IA = Inteligen Artificial.
34
de dorit pentru nite genunchi de aptezeci i cinci de ani. Mi-am
aruncat sacul pe cueta de sus, mi-am luat PDA-ul i m-am dus
direct la Jesse, care se afla cazat pe aceeai punte. Colega ei de
cabin, o doamn simpatic, pe nume Maggie, a plecat repede s
observe ieirea lui Henry Hudson de pe orbit. I-am spus lui Jesse
pe cine aveam coleg de camer, iar ea a nceput s rd. A rs din
nou atunci cnd i-a povestit lui Harry, iar acesta m btea pe
umr, plin de compasiune.
Nu o lua n tragic, situaia asta va dura doar pn ajungem pe
Beta Pyxis.
Unde o mai fi i asta, am mormit eu. Dar colegul tu cum es-
te?
Habar n-am, mi-a rspuns Harry. Dormea cnd am ajuns n
cabin. i a luat cueta de jos, ticlosul.
Colega mea a fost de-a dreptul ncnttoare. Mi-a oferit o pr-
jitur de cas cnd am ntlnit-o. Zicea c o fcuse strnepoata ei,
cadou de desprire.
Mie nu mi-a oferit nici o prjitur, colega ta, i-am spus.
Nu trebuie s triasc alturi de tine, nu-i aa?
Cum a fost prjitura? a vrut Harry s tie.
A fost ca o piatr fcut din fin de ovz. Dar nu asta este
ideea. Ci faptul c am cel mai bun companion dintre noi trei. Snt
o persoan special Uite, acolo, se vede Pmntul.
Privirea ei se aintise pe ecranul uria, care tocmai prindea via-
. Pmntul atrna undeva pe cer i era redat cu o fidelitate ului-
toare. Cine construise ecranul acela fcuse o treab pe cinste.
Mi-ar fi plcut s am acest ecran acas, n sufragerie, a oftat
Harry. La mine se strngea lumea din tot cartierul pentru Super
Bowl.
Uit-te la el Toate vieile noastre, toate locurile pe care le
tim, toi cei pe care i-am iubit i cunoscut, au fost de acolo. Asta
nu v face s simii ceva special?
Snt emoionat. i trist, dar nu foarte tare, a rspuns Jesse.
Cu siguran nu simt tristee, a spus Harry. Nu-mi mai rm-
sese nimic de fcut acolo dect s mbtrnesc i mai mult i s
mor.
nc mai poi muri, tii? Eti n armat, am observat.
Da, dar mcar nu voi muri btrn. Am de gnd s-mi ofer o a
doua ans de a muri tnr i s las n urm un cadavru artos.
M voi revana astfel pentru c nu am avut un corp minunat n
fosta mea via.
35
Ce romantic mod de a te revana, zise Jesse.
La naiba, aa-i!
Ascultai, am nceput s ne micm, le-am atras atenia.
Difuzoarele de pe punte transmiteau dialogurile dintre Henry
Hudson i Staia Colonial. Apoi a urmat un zgomot ca de tob,
dar foarte jos ca frecven, i o vibraie abia perceptibil prin sca-
unele n care edeam.
Motoarele, a optit Harry.
Jesse i cu mine am dat din cap, fr s spunem nimic.
i Pmntul a prins a se micora ncet. nc era masiv, nc era
strlucitor, albastru i alb, dar fr ndoial, inexorabil, ncepuse
s ocupe o suprafa mai mic din ecran. L-am privit cum se mic-
oreaz, n tcere, alturi de ceilali cteva sute de recrui care ve-
niser pe punte. M-am ntors spre Harry. n ciuda bravadei de mai
devreme, acum era tcut i avea un aer meditativ. Jesse avea la-
crimi n ochi.
Hei, i-am optit i am strns-o uor de mn. Nu prea trist,
aa am vorbit.
Mi-a zmbit i mi-a ntors strngerea de mna:
Nu, a rostit ea cu glas rguit. Nu prea trist Dar chiar i
aa chiar i aa
Am mai stat pe acolo o vreme i am privit cum tot ceea ce cu-
noteam se micora.

Mi-am programat PDA-ul s m trezeasc la 0600, ceea ce a i


fcut, cu semnal melodios, abia insinuat prin difuzoarele minuscu-
le, dar care a crescut treptat n intensitate pn cnd l-am oprit. M-
am dat jos din cuet, cutnd s nu fac un zgomot prea puternic,
dup care am cutat un prosop n dulap, aprinznd lumina din-
untru pentru a vedea ce fac. n dulap stteau, atrnate pe umera-
e, dou uniforme de recrut: a mea i a lui Leon. Fiecare uniform
coninea dou seturi de flanele de un albastru palid, precum i
dou perechi de pantaloni din acelai material. Dou tricouri, colo-
rate la fel n albastru palid, dou perechi de izmene albastre, dou
perechi de ciorapi albi i dou perechi de chiloi, precum i o pere-
che de tenii albatri. Dup cum se prea, din acel moment pn
cnd urma s ajungem pe Beta Pyxis, nu aveam nevoie de o inut
formal. Am tras pe mine o pereche de pantaloni i un tricou, am
nhat un prosop i am pornit spre du.
Cnd m-am ntors, lmpile strluceau din plin probabil se
aprinseser automat dar Leon zcea n continuare n cueta lui.
36
Mi-am tras peste tricou flanela albastr i am adugat la ntregul
ansamblu o pereche de ciorapi i teniii. Eram gata de opial
sau, m rog, de ceea ce urma s fac n ziua aceea. Spre exemplu,
eram gata pentru micul dejun. nainte s ies i-am dat un ghiont
uor lui Leon. Era el un gozar, dar chiar i gozarii ar trebui s
mnnce n loc s doarm. L-am ntrebat dac vrea s mearg la
mas.
Ce? a spus el ameit. Nu vreau, las-m n pace.
Eti sigur, Leon? am insistat eu. tii c ni s-a recomandat s
nu srim peste micul dejun. Ni s-a spus c este cea mai importan-
t mas a zilei i toate alea. Haide, ai nevoie de energie.
Maic-mea e moart de treijde ani i din cte tiu nu s-a ren-
carnat n tine. Aa c du-te dreacu de aici i las-m s dorm.
A fost plcut s observ c Leon nu se nmuiase deloc n ceea ce
m privea.
Cum doreti, am spus. M ntorc dup micul dejun.
A mormit ceva, dup care s-a sucit cu faa la perete. Am ple-
cat.
Micul dejun a fost grozav. i o spune unul care a fost cstorit
cu o femeie al crei talent culinar l-ar fi determinat pn i pe
Gandhi s ias din greva foamei. Mi-am luat dou waffe belgiene,
aurii, crocante i subiri, tvlite prin zahr pudr i prin sirop de
arar care jurai c este fcut n Vermont (iar dac nu poi recu-
noate siropul de arar din Vermont, nseamn c nu mai e nici o
speran pentru tine). Pe waffe, un cub de unt de cas se topise ar-
tistic, umplnd ptrelele acestora. Am adugat la acestea dou
ou ochiuri moi, patru felii de unc drese din belug cu zahr
brut, un pahar de suc de portocale proaspt stors, plus o can
mare, plin cu o cafea despre care puteai s zici c tocmai fusese
descrcat din desagii vreunei caravane arbeti.
Aveam impresia c murisem i eram n ceruri. Avnd n vedere
c pe Pmnt fusesem declarat mort din punct de vedere legal iar
acum m aflam ntr-o nav care zbura prin sistemul solar, nu
eram prea departe de adevr.
Vai de mine! a exclamat, dup ce am pus tava pe mas, indi-
vidul lng care m aezasem. Ce de grsimi pe tava ta! Caui cu
luminarea un infarct. Snt medic i tiu ce spun.
Aha, i-am rspuns uitndu-m n tava lui. Iar asta cu care
te lupi seamn a omlet fcut din patru ou. i la fiecare ou,
adugate cte o juma de kil de unc i brnz.
S faci cum spune medicul, nu ce face el. sta a fost crezul
37
meu ct vreme am practicat medicina, mi-a replicat. Dac pacien-
ii mei m-ar fi ascultat n loc s-mi urmeze exemplul, muli dintre
ei ar mai tri i acum. O lecie pentru noi toi Thomas Jane este
numele meu.
John Perry, m-am prezentat, i ne-am strns minile.
mi pare bine de cunotin. Dei snt i ntristat tiind c
vei muri de inim peste o or. Asta dac mnnci toate chestiile
alea.
Nu-l lua n seam, John, a intervenit o femeie care edea la
aceeai mas, dar n faa noastr, i a crei tav coninea cteva fi-
rimituri de la un cozonac i cteva capete de crnat. Tom ncearc
s te determine s-i dai ceva de la tine ca s nu se mai aeze la
coad nc o dat. n felul acesta am pierdut eu jumtate din
crnaii pe care mi i-am luat
Aceast acuzaie este pe att de irelevant, pe ct de adevrat,
s-a indignat Thomas. Recunosc faptul c rvnesc la waffele lui. Nu
neg asta. Dar dac sacrificarea propriilor mele artere va prelungi
viaa lui John, atunci merit s procedez astfel. Consider gestul
meu ca un echivalent culinar pentru gestul cuiva care se arunc
peste o grenad ca s-i salveze camarazii.
Cele mai multe grenade nu-s umplute cu sirop, a observat ea.
Poate c ar trebui s fie, nu s-a lsat Thomas. n felul acesta
am vedea mai multe acte de eroism.
Uite, i-am rspuns rupnd o jumtate de waff. Arunc-te pes-
te asta.
Mai nti am s m pun cu gura pe ea, a promis Thomas.
Ne-am linitit pe deplin, am spus.
Femeia s-a prezentat ca fiind Susan Reardon, rposat n
Bellevue, Washington.
Ce prere ai despre mica noastr aventur spaial de pn
acum? m-a ntrebat.
Dac tiam c buctria este att de bine pus la punct, a fi
gsit o cale s m nrolez mai devreme. Cine ar fi crezut c
mncarea n armat este att de bun?
Nu cred c sntem chiar n armat. nc a comentat Thomas
cu gura plin de waffe. Cred c ne aflm n antecamera FCA, ne-
legei? Snt convins c mncarea armatei va fi mai pe sponci. Ca s
nu mai pomenesc de faptul c am dubii c am putea ajunge prea
departe, aa mpiedicai cum sntem n teniii tia.
Vrei s spui c ne-au dat pe loc repaus? l-am ntrebat.
Chiar aa. Pe nava asta snt o mie de indivizi care nu se cu-
38
nosc. i toi snt fr cmin, fr familie i fr slujb. Asta poate
fi un oc mental al naibii de puternic. Tot ceea ce pot face ei pen-
tru noi este s ne ndoape cu mese incredibile, astfel nct s nu ne
gndim la ce am lsat n urm.
John!
Era Harry care tocmai se apropia cu o tav plin n brae, nso-
it de un alt individ. Le-am fcut semn s se aeze lng noi.
El este colegul meu de camer, Alan Rosenthal, ne-a spus
fcndu-i loc la mas, n loc de prezentare.
Cunoscut i sub numele de Frumoasa Adormit, am spus.
Cel puin jumtate din descriere este corect, s-a grbit Alan
s precizeze. De fapt snt devastator de frumos.
Le-am fcut cunotin cu Susan i Thomas. Acesta din urm
nu s-a putut abine s nu observe tvile ncrcate cu bunti:
nc dou atacuri vasculare iminente.
Mai bine i arunci vreo dou costie lui Tom, i-am recomandat
lui Harry. Altminteri vom fi obligai s auzim iari povetile lui.
Resping cu indignare aluzia c a putea fi mituit cu mncare!
Nu a fost nici o aluzie, a intervenit Susan. A fost o afirmaie
ct se poate de clar n acest sens.
tiu c loteria colegilor de camer nu i-a fost prielnic, mi
s-a adresat Harry oferindu-i n acelai timp dou costie rumene
lui Thomas.
Acesta le-a acceptat cu un aer demn i preocupat.
Colegul meu de camer e un tip ca lumea, a continuat el. Alan
este fizician teoretician. Are o minte ascuit ca un brici.
i devastator de frumos, a plusat Susan.
Mulumesc pentru c ai adus aminte de acest detaliu, a
zmbit Alan.
Harry i-a dres vocea, dup care a ntrebat:
Artm cu toii ca nite aduli inteligeni la modul rezona-
bil Ce credei c ne ateapt astzi?
Am un control medical la 0800, i-am rspuns. Cred c toat
lumea va trece prin aa ceva.
Mda. Voiam s spun: ce semnificaie credei c au toate aces-
tea. Credei c de astzi ncepe procesul de ntinerire? Este ziua de
astzi ziua n care vom ncepe s nu mai fim btrni?
Nu tim dac vom nceta a fi btrni, a spus Thomas. Noi doar
bnuim asta, deoarece ne imaginm faptul c soldaii ar trebui s
fie tineri. Dar Nici unul dintre noi nu a vzut vreodat un soldat
FCA. Prin urmare presupunerea noastr c soldaii trebuie s fie
39
tineri poate fi greit.
Dar ce valoare poate avea un soldat btrn? a ntrebat Alan.
Dac m-ar trimite, aa cum snt acum, pe cmpul de lupt, habar
nu am la ce a putea s fiu bun. M supr spinarea. Mersul pe
jos, de ieri, de la platform pn la poarta de mbarcare, aproape c
m-a omort. Nu m vd n stare s mrluiesc douzeci de mile cu
rania n spate i cu arma n brae.
Cu siguran c ne vor aduce unele mbuntiri, a continuat
Thomas. Dar asta nu nseamn c vom fi tineri din nou. Snt me-
dic i tiu unele lucruri legate de organismul uman. Corpul ome-
nesc poate fi fcut s lucreze mai bine sau s i se mbunteasc
anumite funcii, la orice vrsta. Dar fiecare vrsta are nite limite
clare, distincte, dincolo de care abilitile unui organism nu mai
pot fi crescute. Un corp la aptezeci i cinci de ani este mai puin
rapid, mai puin flexibil sau se reface mai greu dect la o vrsta mai
mic. nc mai pot face o serie de lucruri uluitoare. Nu vreau s
m laud, dar acas, pe Pmnt, alergam cu regularitate n cursele
de zece mii. Ultima a fost cu mai puin de o lun n urm. i am
avut un timp mai bun ca la cincizeci i cinci de ani.
Cum artai la cincizeci i cinci de ani? l-am ntrebat.
Aici e clenciul Eram ca o balen puturoas i nglat. A
fost nevoie de un transplant de inim ca s ncep s am ceva mai
mult grij de mine. Ce vreau s spun este c un organism de ap-
tezeci i cinci de ani poate face nc multe lucruri remarcabile fr
a fi nevoie s l ntinereti, dar numai dac este bine ngrijit i i-
nut n form maxim. i poate c asta este tot ceea ce se cere de la
noi. Poate c toate celelalte forme de via din Univers snt nite
slbturi. n acest fel are sens s aduci btrni la oaste. Tinerii snt
mult mai utili n comunitile lor. Tinerii au toat viaa nainte, n
vreme ce noi sntem elemente dispensabile, care ne-am cam nche-
iat ciclul de via.
Aadar, vom fi btrni pe mai departe, dar vom fi foarte, foarte
sntoi, a conchis Harry.
Exact asta am i spus.
Atunci nu mai spune aa ceva. M deprim, a continuat Har-
ry.
Am s tac dac mi dai fructele de pe tava ta
Chiar dac ne aduc la forma maxim pentru aptezeci i cinci
de ani, noi vom mbtrni n continuare, a intervenit Susan. Peste
cinci ani, vom avea optzeci. Cred c exist o anumit limit dincolo
de care nu am mai fi n stare s fim folositori ca soldai.
40
Am semnat pentru doi ani, a dat Thomas din umeri. Poate c
nu au nevoie de noi pentru o perioad mai lung. Diferena dintre
un om de aptezeci i cinci i unul de aptezeci i apte nu este
att de mare pe ct ar fi diferena dintre unul de aptezeci i cinci i
unul de optzeci. Sute de mii de btrni semneaz n fiecare an. Pes-
te doi ani ne vor nlocui cu recrui proaspei.
Dar termenul se poate prelungi la zece ani, i-am adus aminte.
Era scris n contract cu litere mrunte. Iar asta ar putea fi un ar-
gument n sprijinul ipotezei c dein o tehnologie care s ne fac
funcionali pn la vrsta de optzeci i cinci de ani.
i ne-au luat i probe ADN, a adugat Harry. Poate c ne vor
clona i transplanta organele, sau ceva de felul acesta.
Adevrat, a admis Thomas. Dar e prea mare btaia de cap cu
transplanturile de la o clon la noi. Fiecare organ n parte, fiecare
os, fiecare muchi, fiecare nerv. n plus, creierul nu poate fi trans-
plantat.
Thomas a aruncat o privire peste ntreaga mas i i-a dat
seama, n cele din urm, c ideile lui ne deprimaser pe toi.
Nu spun c nu vom fi ntinerii, a continuat el. Ce am vzut
pe nava asta m-a convins c UC deine o tehnologie la care nici nu
visam pe Pmnt. Dar ca medic mi este greu s cred c au vreun
mijloc prin care s inverseze mbtrnirea, aa cum noi credem cu
toii c o vor face.
Entropia este o mare curv, a intervenit Alan. Dar avem teorii
care descriu procese prin care entropia poate fi inversat.
Exist indicii care sugereaz c ne vor mbunti cumva,
ntr-un fel sau altul, am spus.
Care ar fi acelea? a ntrebat Harry. Spune-mi repede, pentru
c teoriile lui Tom despre Armata Galactic de Monegi mi-au tiat
pofta de mncare.
Le avei n faa voastr. Dac nu ne-ar putea repara, atunci
nu ne-ar da s mncm toate aceste lucruri pline de grsimi i care
ne-ar dobor pe majoritatea dintre noi n mai puin de o lun.
Foarte adevrat, a zmbit Susan. O observaie excelent,
John. Deja m simt mai bine.
Mulumesc. i, pe baza acestui indiciu, am atta ncredere c
FCA or s m scape de toate bolile, nct mai fac un tur pe la bufet.
Adu-mi cteva brioe, a strigat Thomas n urma mea.

Leon! Scoal, timpul pentru somn s-a terminat. Ai o ntlnire


la ora opt.
41
Leon zcea grmad pe patul lui. Am ncercat s-i dau un
ghiont mai zdravn i am observat c buzele lui erau vinete.
La naiba, mi-am spus, i l-am zglit de cteva ori. Nimic. L-am
apucat de haine i l-am dat jos, pe podea. Era complet inert.
Mi-am luat PDA-ul i am chemat ajutoare. Apoi am ngenun-
cheat lng el i i-am fcut respiraie artificial, pn cnd o echip
medical a intrat n cabin i m-a dat deoparte. Dincolo de u de-
ja se strnseser civa curioi. Am zrit-o pe Jesse i am chemat-o
nuntru. L-a privit pe Leon i i-a dus mna la gur.
Care-i starea lui? am ntrebat pe unul dintre medicii care cer-
cetau PDA-ul lui Leon.
E mort, mi-a rspuns acesta. A murit cam acum o or. Pare a
fi un infarct.
A lsat PDA-ul deoparte i s-a ridicat.
Amrtul de el A btut atta cale, ca s-i plesneasc pompa
tocmai acum!
nc un voluntar pentru Brigzile Fantom, i-a rspuns cel-
lalt medic.
M-am ncruntat spre el. n acele momente, gluma lui nu avea
nici un haz.

PATRU
n ordine, ia s vedem a spus medicul, cnd am intrat n ca-
binet, cu privirea n ecranul unui PDA mare. Eti John Perry, co-
rect?
Aa este.
Snt doctorul Russell, mi-a zis privindu-m. Ari de parc
tocmai i-ar fi murit cinele.
De fapt, mi-a murit colegul de camer.
A, da a aruncat o privire ctre ecranul PDA-ului. Leon Deak.
Ar fi trebuit s-l consult imediat dup tine. O programare neferici-
t pentru el n fine, s revenim la ale noastre.
A tastat ceva pe ecran, pre de cteva secunde, zmbind tot tim-
pul. Compasiunea lui Russell cam lsa de dorit.
Acum, a spus el ntorcndu-i din nou privirea spre mine
s ne ocupm de tine.
Cabinetul coninea pe doctorul Russell, pe mine, o msu, un
scaun pentru doctor i dou cuve, asemntoare cu nite incuba-

42
toare mari. Acestea din urm aveau n interior un contur care su-
gera o siluet uman. n plus aveau un capac transparent i cur-
bat spre exterior. Fiecare cuv avea la capt un aparat dotat cu un
bra care se termina cu un dispozitiv concav. Iar cupa aceasta s-
ar fi potrivit perfect pe un cap de om. i asta, sincer s fiu, mi
cam ddea fiori.
Intr aici, a spus Russell, deschiznd capacul incubatorului de
lng mine. F-te comod i vom ncepe imediat.
Trebuie s m dezbrac? am ntrebat, gndindu-m c o exa-
minare medical nseamn, printre altele, i o examinare fizic.
Nu. Dar dac te face s te simi mai bine, n-ai dect.
De fapt, se dezbrac cineva chiar dac nu este necesar?
De bun seam. Dac i s-a spus, mult vreme, s faci ceva
ntr-un anumit fel, este greu s renuni brusc la vechile obiceiuri.
Mi-am pstrat hainele. Am lsat PDA-ul pe msu, am intrat
n cuv i m-am ntins pe spate. Russell a nchis capacul i s-a dat
deoparte.
Ai rbdare cteva secunde pn ajustez aparatele, mi-a spus n
vreme ce tasta de zor pe ecranul PDA-ului.
Am simit cum materialul din care era alctuit interiorul cuvei
ncepe s se muleze pe formele i dimensiunile mele.
A fost cam ciudat, am comentat. Dr. Russell s-a mrginit s
zmbeasc.
Vei sesiza o serie de vibraii, m-a avertizat i a avut dreptate.
Spune-mi, l-am ntrebat n vreme ce cuva zumzia sub mine,
cei care au intrat naintea mea Unde s-au dus de aici?
Pe ua aia, din spate, a dat el din mn fr s-i ridice privi-
rea de pe ecranul PDA-ului. Acolo este zona de recuperare.
Zona de recuperare?
Nu te ngrijora, mi-a spus. Examinarea medical nu e pe att
de rea pe ct te-am fcut eu s crezi. De fapt, sntem aproape de fi-
nal cu scanarea.
A tastat de cteva ori pe ecran i zumzetul s-a oprit.
Acum ce trebuie s fac? am ntrebat.
Stai linitit. Mai avem doar un pic, dup care putem s lum
rezultatele examinrii.
Vrei s spui c este gata?
Medicina modern este minunat, nu-i aa? a zmbit dup ca-
re mi-a artat ecranul PDA-ului care tocmai descrca datele sca-
nrii. i nici nu a trebuit s scoi limba i s spui Aaaaaaa.
Mda, dar ct de detaliat poate fi aceast examinare? am n-
43
trebat nencreztor.
Suficient Domnule Perry, cnd ai avut ultimul examen me-
dical?
Acum ase luni.
i care a fost prognosticul medicului tu?
Spunea c snt ntr-o form destul de bun, dar c am ceva
probleme legate de tensiunea arterial, n sensul c este puin cam
mare. De ce?
n principiu, avea dreptate. Totui, am impresia c nu a ob-
servat cancerul testicular.
Pardon?!
Dr. Russell a ntors din nou ecranul ctre mine. Organele mele
genitale erau redate ntr-un amestec de culori, era pentru prima
dat cnd mi le vedeam din fa.
Uite aici, mi-a artat un punct negru pe testiculul stng. Aces-
ta este nodului. Destul de mricel E cancer, cu siguran.
M-am holbat la el.
tii, doctore, majoritatea medicilor ar fi gsit o cale mai deli-
cat ca s anune aa ceva
mi pare ru, domnule Perry, nu am vrut s par indiferent sau
lipsit de tact. Dar chiar nu este nici o problem. Pn i pe Pmnt,
cancerul de testicul se trateaz uor, mai ales n fazele incipiente,
cum este cazul de fa. Alternativa cea mai sumbr ar fi fost ca
dumneata s fi pierdut un testicul. Dar lucrul sta nu este un
sfrit de lume.
Doar dac eti deintorul acelui testicul, am mrit.
Asta este mai degrab o problem de psihologie. Nu doresc n
nici un fel s-i creez o stare de nelinite. Nu vreau s te mai
gndeti la asta. n cteva zile vei trece printr-un proces de exami-
nare fizic amnunit, cnd ne vom ocupa i de aceast problem.
Pn atunci nu vei avea nici un neajuns. Cancerul este localizat,
nu a dat metastaze la plmni sau la ganglionii limfatici. Cu alte
cuvinte, eti n ordine.
Am s-mi pierd coiul?
Russell a zmbit:
Cred c, deocamdat, l poi pstra. Dac l vei pierde vreoda-
t sau nu, ar trebui s fie ultima ta grij. Aadar, n afar de can-
cer, care, fie vorba ntre noi, nu este ngrijortor, eti ntr-o form
fizic bun. Asta este vestea cea bun. n perioada urmtoare nu
va trebui s intervenim cu nimic asupra strii tale de sntate.
Dar ce ai fi fcut dac se descoperea ceva cu adevrat grav?
44
am ntrebat. Vreau s spun, dac aveam cancer n stadiu terminal.
Terminal este un termen cam imprecis, domnule Perry. Cu
toii sntem cazuri terminale pe termen lung. Noi nu dorim aici,
cu aceast examinare, dect s meninem starea de sntate a fie-
cruia i intervenim doar n cazurile n care viaa recruilor este cu
adevrat n primejdie. Astfel nct toat lumea s fie n via n zile-
le urmtoare. Cazul nefericit al colegului tu de camer, Leon
Deak, nu este tocmai neobinuit. Am mai avut cazuri cu recrui
care au murit nainte de examenul medical. Iar asta nu este n be-
neficiul nici uneia dintre pri. Russell a consultat din nou PDA-ul
i a continuat:
Bun, n cazul lui Leon Deak, care a murit din pricina unui in-
farct, am fi intervenit astfel nct s nlturm colesterolul de pe
vasele de snge, n paralel cu un tratament de ntrire a arterelor i
venelor. Asta este, de altfel, tratamentul cel mai des ntlnit aici.
Majoritatea arterelor de aptezeci i cinci de ani necesit un astfel
de tratament. n cazul tu, dac ar fi fost un cancer avansat, am fi
redus tumorile i am fi izolat regiunile afectate, astfel nct s nu ai
nici un fel de problem de sntate n urmtoarele zile.
Dar de ce nu-l tratai? am ntrebat. Dac putei s-l izolai,
nseamn c putei i s-l eliminai. Dac se dorete asta.
Putem face aa ceva. Dar nu este necesar, a rspuns doctorul.
n zilele urmtoare vei trece printr-un proces medical foarte am-
nunit. Noi trebuie doar s te inem n via pn atunci.
Oricum, ce nseamn acest proces de examinare amnuni-
t?
nseamn c, dup ce vei trece de acest proces, ai s rzi de
ct de ngrijorat ai fost pentru un cancer la testicule. i garantez.
Acuma, mai avem doar un singur lucru de fcut aici. Apleac pu-
in capul, te rog.
L-am ascultat. Doctorul Russell s-a ridicat i a nceput s ma-
nevreze braul acela sinistru, chiar deasupra capului meu.
n urmtoarele dou zile, este extrem de important pentru noi
s avem o imagine ct mai complet i exact a activitii tale cere-
brale, a spus el micndu-se napoi. Ca s facem asta, va trebui s-
i implantez o matrice de senzori n craniu.
i cum se realizeaz asta? am ntrebat cuprins de nelinite.
Vei simi, chiar acum, un mic oc n craniu i n lungul
gtului.
L-am simit.
Acetia snt injectorii care se poziioneaz singuri. Injectorii
45
snt un fel de seringi hipodermice i prin intermediul lor se injec-
teaz senzorii. Acetia, la rndul lor, snt foarte mici. Dar numeroi.
Cam douzeci de mii. Nu te teme, snt sterilizai.
Va durea?
Nu att de tare, mi-a rspuns, i a apsat o zon a ecranului
PDA-ului.
Douzeci de mii de microsenzori s-au aruncat n craniul meu i
am simit ca i cum patru lame de secure ncearc s-mi secione-
ze capul.
La dracu!
Am ncercat s-mi prind capul cu minile. Tot ce am reuit a
fost s m lovesc de capacul cuvei.
Morii m-tii! am zbierat. Ai spus c nu va durea!
Am spus c nu va durea aa de tare, mi-a rspuns Russell.
Aa de tare, fa de ce? Fa de clctura unui elefant pe cre-
tetul capului?
Nu aa de tare ca atunci cnd se conecteaz senzorii ntre ei.
Vestea bun este c n momentul n care se conecteaz, durerea
nceteaz. Stai linitit, nu dureaz mai mult de un minut.
A tastat iari ceva la PDA. Zeci de mii de ace au nceput s fo-
reze n craniul meu n toate direciile. Niciodat nu mi-am dorit
mai mult s caftesc un doctor ca n acel moment.

Nu tiu ce s zic, a spus Harry. Cred c avem cu toii un look


interesant.
Spunnd acestea i trecea mna peste cap. Cu toii aveam cape-
tele pline de minuscule pete cenuii n locurile n care douzeci de
mii de senzori subcutanai se aezaser ca s msoare activitatea
cerebral.
Grupul de diminea, de la micul dejun, s-a reunit din nou, la
prnz. De data aceasta acompaniai i de Jesse mpreun cu colega
ei de camer, Maggie. Harry proclamase c de acum sntem consti-
tuii oficial ntr-o gac denumit Btrnii Binoi i a cerut s
declanm o cafteal cu mncare cu cei de la masa vecin. Propu-
nerea a picat la vot, mai ales datorit lui Thomas, care a argumen-
tat c, o dat azvrlit, mncarea nu mai poate fi mncat. Iar
prnzul se anuna chiar mai bun dect micul dejun. Dac se poate
imagina aa ceva.
i nc un lucru, a adugat Thomas. Dup injecia asta pe ca-
re ne-au fcut-o n creier de diminea, am fost aproape pe punc-
tul de a nu mai mnca nimic.
46
Nu pot s cred una ca asta, a comentat Susan.
Am spus aproape, a precizat Thomas. n fine, mi-ar fi plcut
s am o cuv din astea acas. Ar fi redus timpul alocat unei con-
sultaii cu optzeci la sut. Adic, mai mult timp pentru golf.
Grija ta fa de pacieni este copleitoare, a intervenit Jesse.
Ba! Am jucat golf cu majoritatea dintre ei. Toi i-ar fi dorit o
astfel de invenie. i, orict de mult m doare s o spun, l-a ajutat
pe medicul care m-a consultat s pun un diagnostic pe care eu n-
a fi fost n stare s-l pun niciodat. Chestia asta este visul oric-
rui diagnostician. A descoperit o tumoare mititic pe pancreasul
meu. Nu a fi reuit s detectez tumoarea acas dect dup ce ar fi
crescut mult mai mult sau dup ce ar fi nceput s se fac simit
prin simptome specifice. A mai avut careva dintre voi vreo surpriz
asemntoare?
Cancer pulmonar, a mrturisit Harry. Cteva puncte pe
plmni.
Chisturi ovariene, a adugat Jesse secondat de Maggie.
Artrit reumatoid n stadiu incipient, a spus Alan.
Cancer testicular, am recunoscut eu.
Toi brbaii de la mas s-au strmbat.
Au! a exclamat Thomas.
Mi-au spus c voi supravieui, am adugat.
Vei avea un mers descentrat, mi-a atras atenia Susan.
Gata cu asta! am exclamat.
Ceea ce nu neleg este de ce nu s-au strduit s ne vindece, a
rostit ncet Jesse. Medicul meu mi-a artat un chist de mrimea
unei pastile de gum de mestecat, dar mi-a spus s nu-mi fac pro-
bleme din pricina asta. Nu cred c pot fi att de detaat, nct s
nu m ngrijoreze aa ceva.
Thomas, se presupune c eti medic. Ce snt drcoveniile as-
tea mici? De ce nu s-au rezumat doar la o scanare a creierului? a
ntrebat Susan, lovindu-se uor cu degetele peste fruntea plin de
puncte cenuii.
Dac ar fi s ghicesc, i asta i fac de fapt, pentru c nu am
nici un indiciu a spune c doresc s ne vad creierul n funci-
une n fiecare clip, atunci cnd ne nvrtim pe aici sau cnd sntem
la instrucie. i cum nu pot face asta dac am fi legai de aparate,
ne-au vrt aparatele n creier.
Mulumesc pentru explicaia asta convingtoare pe care deja
mi-o ddusem i singur, a continuat Susan. Eu ntrebasem, de
fapt, la ce au nevoie de aa ceva.
47
Habar n-am, a rspuns Thomas. Poate c, n cele din urm,
ne pregtesc nite creiere noi. Sau poate c exploreaz posibilitatea
de a aduga esut cerebral i au nevoie s tie care parte a creieru-
lui are nevoie de mbuntiri. Tot ce ndjduiesc este s nu mai
fie nevoie s ne introduc nc un set de astfel de porcrii. Cele pe
care mi le-au bgat aproape c m-au omort de durere.
C veni vorba despre asta, am auzit c i-ai pierdut colegul de
cabin azi diminea, a spus Alan ntorcndu-se spre mine. E totul
n ordine cu tine?
Nu-i nici o problem, am rspuns. Totui este deprimant. Me-
dicul meu mi-a spus c dac ar fi reuit s ajung la consultaie
dup cum fusese programat, ar fi putut s-l salveze. I-ar fi dat ce-
va care s-i nlture colesterolul sau ceva de genul sta. Cred c ar
fi trebuit s trag de el mai mult ca s ajung la micul dejun. n fe-
lul acesta, poate c ar fi ajuns la medic.
Nu te nvinovi, m-a consolat Thomas. Nu aveai de unde s
tii. Oamenii mai i mor.
Desigur. Dar nu la o arunctur de b de revizia general,
aa cum a numit-o medicul meu.
Harry a intervenit pe un ton aprins:
Fr s par mitocan, legat de ce s-a ntmplat
tii doar c asta poate avea urmri grave, a rostit repede Su-
san.
Cnd eram la liceu, a continuat Harry aruncnd cu un col
de pine spre Susan dac se ntmpla s-i moar colegul de ca-
mer, i se permitea s sari peste examenele de la sfritul semes-
trului. tii i voi, din pricina traumei generate de un asemenea
eveniment
Destul de ciudat, i colegului de camer i se permitea s sar
peste examene, cam din aceleai motive, a adugat Susan.
Nu mi-am pus niciodat problema astfel. Oricum, te-ai gndit
c s-ar putea s te lase n pace pentru restul zilei? a ncheiat Har-
ry.
M ndoiesc, am rspuns. Chiar dac m-ar lsa de capul meu,
n-a accepta aa ceva. Ce altceva a avea de fcut? S stau n ca-
bin toat ziua? C tot vorbeam despre depresie, dup cum tii,
cineva a murit acolo.
Te-ai putea muta, a intervenit Jesse. Poate c a mai murit
vreun coleg de cabin al altcuiva.
Asta este un gnd macabru. Oricum, nu am de gnd s m
mut. Regret moartea lui Leon, desigur. Dar acum am o cabin n-
48
treag la dispoziia mea.
Se pare c procesul de vindecare a nceput deja, a remarcat
Alan.
ncerc s dau uitrii durerea.
Nu prea eti vorbrea, nu-i aa? s-a adresat Susan, brusc,
ctre Maggie.
Nu prea, a rspuns ea.
Ce avei fiecare n orar, mai departe? a ntrebat Jesse.
Ne-am cutat PDA-urile, apoi ne-am oprit brusc, cuprini un
sentiment de vinovie.
Parc am fi fost la liceu, a murmurat Susan.
La naiba, a exclamat Harry i a mpins PDA-ul deoparte.
Sntem deja o gac. S fie mereu ca acum!

Prima sesiune de evaluare am fcut-o mpreun cu Harry. Am


fost condui ntr-o sal plin cu scaune dotate cu pupitre.
Sfinte Sisoe, a exclamat Harry aezndu-se. Chiar sntem la li-
ceu.
Adunarea s-a nviorat n momentul n care asistentul UC a in-
trat n sal. Era o femeie.
Vi se vor testa cunotinele de limbaj precum i abilitile ma-
tematice, ne-a comunicat examinatoarea. Primul test deja vi s-a
ncrcat n PDA. Atenie, este un test cu variante multiple de rs-
puns. Avei la dispoziie treizeci de minute. Rspundei la ct de
multe ntrebri putei. Dac terminai mai devreme, rmnei lini-
tii la locurile voastre sau mai trecei o dat cu privirea peste n-
trebri. V rog s nu colaborai ntre voi. ncepei acum.
Mi-am privit PDA-ul. Aveam un test de analogii verbale.
Trebuie s fie o glum, am optit.
Muli dintre cei prezeni chicoteau sau zmbeau. Harry a ridicat
mna i a ntrebat:
Doamn, ce punctaj trebuie s fac pentru a intra la Harvard?
Am mai auzit gluma asta, a rspuns netulburat femeia. V
rog s v concentrai asupra testului.
Am ateptat aizeci de ani ca s-mi ridic nota la matematic,
a murmurat Harry. Hai s vd cum m descurc.

A doua sesiune a fost i mai aiurea.


V rog s urmrii ptratul alb. Doar cu privirea, fr s mi-
cai capul.
Asistenta a redus lumina din camer i pe unul dintre perei a
49
aprut un ptrat alb. aizeci de perechi de ochi s-au aintit pe el.
ncet, ptratul a nceput s se mite de colo-colo.
Nu pot s cred c a trebuit s urc n spaiu pentru aa ceva, a
comentat Harry n surdin.
Poate lucrurile vor evolua n bine, i-am rspuns. Dac sntem
norocoi, o s avem parte de nc un ptrat la care s ne uitm.
Pe perete a aprut al doilea ptrat.
Ai mai fost pe aici, nu-i aa? m-a ntrebat Harry.

Mai trziu ne-am desprit i am avut parte de activiti indivi-


duale. Prima camer n care am intrat singur coninea un asistent
i o grmad de cuburi.
Construiete o cas din cuburi, te rog.
Doar dac voi cpta o cutie de suc n plus, i-am rspuns.
Am s vd ce pot face, mi-a promis asistentul.
Am ridicat o cas din cuburi i am trecut n camera urmtoare.
Un alt asistent UC mi-a oferit o foaie de hrtie i un creion. Pe
hrtie era desenat un labirint.
ncepi din mijlocul labirintului, mi s-a spus. ncearc s g-
seti o ieire.
Isuse Cristoase, pn i un obolan ameit ar putea face asta.
S sperm c da Oricum, haide s vedem dac i tu poi.
Am reuit. n camera urmtoare mi s-a cerut s denumesc o se-
rie de litere i de numere. Am ncetat s m mai minunez de ceea
ce mi se cerea. Doar fceam ceea ce doreau s fac.

Ceva mai trziu, spre amiaz, m-au scos din srite.


i-am citit dosarul, mi-a spus asistentul, un individ slab, pe
care o pal de vnt mai zdravn l-ar fi nlat n aer ca pe un
zmeu de hrtie.
Aa
Zice c ai fost cstorit.
Am fost.
i-a plcut? S fii cstorit?
Desigur. Mai mult dect s fiu necstorit.
A zmbit ironic.
i? Ce s-a ntmplat? Ai divorat? Ai nelat-o cu altele, pn s-
a prins?
Orice talente amuzant-enervante ar fi avut individul, acestea
ncepeau s pleasc repede.
A murit, am rspuns.
50
Mdea Cum s-a ntmplat?
A avut un atac.
Tre s fii recunosctor pentru asta. Poc, i creierul se preface,
ct ai clipi, ntr-o piftie. Mai bine c nu a supravieuit. Altminteri ar
fi ajuns o balen gras, intuit la pat ca o legum. Ar fi trebuit s-o
hrneti cu paiul sau cu ceva asemntor
i zicnd acestea, a nceput s scoat sunete de parc ar fi supt
un pai invizibil.
N-am spus nimic. O parte din creierul meu i imagina cam ct
de repede a fi putut s pun mna pe el i s-i frng gtul. Numai c
eu stteam acolo, uimit i plin de furie. Pur i simplu, nu-mi venea
s cred ce auzeam.
Undeva, n strfundurile minii, cineva mi spunea s ncep s
respir, altminteri a fi dat colul.
Un beep scurt s-a fcut auzit din PDA-ul asistentului.
n ordine, a spus el i s-a ridicat brusc. Am terminat. Domnu-
le Perry, v rog s-mi permitei s-mi cer scuze pentru remarcile pe
care le-am fcut pe seama soiei dumneavoastr. Rolul meu aici
este acela de a crea un rspuns de furie din partea recruilor, ntr-
un timp ct mai scurt. Modelul psihicului dumneavoastr ne-a ar-
tat c ai fi oferit un astfel de rspuns ca urmare a unor comentarii
de genul celor pe care tocmai le-am fcut. V rog s fii sigur c nu
mi-a fi permis altfel s vorbesc aa despre soia dumneavoastr
Am clipit prostete cteva secunde. Dup care, am izbucnit:
Ce fel de test imbecil a mai fost i STA?
Snt de acord c este un test extrem de neplcut i de aceea
mi cer scuze nc o dat. Nu fac altceva dect ceea ce mi s-a ordo-
nat.
Sfinte Cristoase! Ai idee ct de aproape am fost s-i rup gtul?
Chiar am, mi-a rspuns brbatul cu o voce foarte calm care
arta c, ntr-adevr, tiuse. PDA-ul meu v urmrete starea
mental. Sunetul pe care l-ai auzit era semnalul de avertisment c
vei aciona. Dar chiar i fr PDA, a fi tiut. Fac asta de mult
vreme i tiu la ce s m atept.
nc mai cutam s m linitesc.
Faci asta cu fiecare recrut? Cum naiba de mai eti nc n via-
?
neleg la ce v referii. De fapt, am fost desemnat s fac asta
tocmai pentru constituia mea firav. Fiecare recrut are impresia
c m poate spulbera oricnd. Snt foarte bun n rolul de mic ji-
godie. Oricum, snt n stare s imobilizez un recrut dac este ca-
51
zul. De obicei, nu este necesar. Dup cum spuneam, fac lucrul s-
ta de mult vreme.
Nu e o slujb plcut.
Am reuit, n cele din urm s m linitesc.
Este o slujb murdar, dar cineva trebuia s o fac, mi-a rs-
puns. Ce este interesant este c fiecare recrut are nevoie de stimuli
diferii pentru a declana rspunsul de furie. La dumneavoastr a
fost uor. Este o slujb cu stres destul de mare. i nu oricine o
poate face.
Nu cred c eti prea popular prin baruri.
De fapt, mi s-a spus c snt un tip fermector. Atunci cnd nu
enervez lumea n mod intenionat. Domnule Perry, sntem gata.
Dac binevoii s trecei de ua aceea, o sa intrai la urmtorul
test.
N-or s m mai scoat iari din srite, nu-i aa?
S-ar putea s v mai enerveze unele chestii. Dar asta va fi
doar pe barba dumneavoastr. Testul sta l facem o singur dat.
M-am ndreptat spre u, dar m-am oprit.
tiu acum c doar i faci datoria. Dar vreau ca i tu s tii c
soia mea a fost o persoan minunat. i ar fi meritat un trata-
ment mai bun dect ce ai fcut voi aici.
tiu c era minunat, domnule Perry. tiu asta
Am trecut dincolo de u. n camera urmtoare, o domnioar
drgu i care se ntmpla s fie complet goal mi-a cerut s i po-
vestesc tot ceea ce mi aminteam despre petrecerea de la ziua mea
de natere, atunci cnd am mplinit apte ani.

Nu pot s cred c ne-au artat filmul sta chiar nainte de ci-


n, s-a plns Jesse.
Nu a fost chiar nainte de cin, a rspuns Thomas. Bugs
Bunny a fost nainte. Oricum, nu a fost chiar att de ru.
Mda, poate dumneata s nu fi fost complet dezgustat de un
film despre chirurgia intestinal, Domnule Doctor. Dar noi ceilali
l-am gsit foarte nepotrivit, a replicat Jesse.
S neleg c nu mai vrei costia aceea? a continuat Thomas,
cu privirea aintit pe tava ei.
Ai avut cu toii parte de femeia aceea despuiat, care v des-
cosea despre amintirile din copilrie? am ntrebat.
Am avut un brbat, a rspuns Susan.
Femeie, a spus Harry.
Brbat la Jesse.
52
Femeie, a spus Thomas.
Brbat, a recunoscut Alan. Ne-am ntors privirile ctre el.
Care-i faza? Snt gay
Ce rost a avut asta? M refer la persoana dezbrcat, nu la
faptul c Alan e gay.
Mulumesc, mi-a rspuns Alan sec.
Au ncercat s provoace un anumit rspuns, asta a fost tot, a
rspuns Harry. Toate testele de astzi au fost de maniera asta.
Rspunsuri primare la stimuli emotivi sau intelectuali. i care pot
constitui fundamentul pentru emoii i abiliti intelectuale mult
mai complexe. Cred c ncearc s-i dea seama cum gndim i
cum reacionm la un nivel primar. Evident, persoana dezbrcat
trebuia s v excite din punct de vedere sexual.
Dar ce rost aveau ntrebrile despre copilrie? am insistat.
Ce este sexul fr un pic de vinovie? a spus Harry dnd din
umeri.
Ce m-a enervat cel mai tare a fost testarea n care trebuia s
m enervez, a spus Thomas. Jur c era ct pe ce s l iau la btaie
pe individul la. Mi-a spus c echipa mea favorit, Cubs, ar trebui
s fie retrogradai pentru faptul c n dou secole n-au fost n stare
s ctige un singur campionat.
Mie mi se pare corect, l-a ncurajat Susan.
Nu ncepe i tu! Soro! Att i spun, nu te lega de Cubs.

Dac prima zi fusese dedicat descifrrii intelectului nostru, a


doua zi a fost dedicat descifrrii puterilor noastre. Sau, mai de-
grab, descifrrii neputinelor noastre.
Iat mingea, mi-a artat un asistent. Arunc-o napoi la mine.
Aa am fcut. Mi s-a cerut s m deplasez. Am fcut civa pai
n lungul unei mici piste de atletism. Apoi au vrut s alerg puin.
i cteva micri cu braele Cteva micri de picioare Am jucat
un joc video. Am fcut tir pe un perete. Am i notat (partea asta
mi-a plcut; de cnd m tiu, am iubit notul atta vreme ct ca-
pul meu se afl la suprafa). Vreme de dou ore, am fost lsat
ntr-o camer de recreere, alturi de ali recrui unde ni s-a reco-
mandat s facem orice ne trece prin cap. Am jucat biliard, o vreme.
Dup care am trecut la ping-pong. i, Doamne ajut, am jucat i
shuffle-board. i nici mcar o dat n-am asudat, ctui de puin.
Ce rahat de armat mai e i asta? i-am ntrebat pe Binoi
cnd ne-am rentlnit la prnz.
Ceva noim are, a apreciat Harry. Ieri ni s-au explorat emoiile
53
primare precum i primul nivel al intelectului. Astzi ni se evalu-
eaz potenialul fizic de baz. Din nou par a fi interesai de bazele
activitilor nalt organizate.
Nu prea neleg cum jocul de ping-pong poate fi un indicator
pentru activiti fizice nalt organizate, i-am rspuns.
Coordonare ochi-mn. Sincronizare. Precizie.
Nu poi ti niciodat cnd o s fii nevoit s azvrli napoi o gre-
nad inamic, a completat Alan.
Exact! La urma urmei, ce-ai fi vrut s ne cear? S alergm
un maraton? Ne-am fi prbuit cu toii nainte de a ajunge la cap-
tul primei mile.
Vorbete numai n numele tu, flecitule, a mormit Tho-
mas.
Rectific, a zmbit Harry. Prietenul nostru Thomas va reui s
alerge ase mile nainte ca s-i crape inima. Asta dac nu-l vor lovi
nite crampe de stomac nainte.
Nu fi caraghios, toat lumea tie c ai nevoie de hidrai de
carbon naintea unei curse. Motiv pentru care am s m duc s
mai iau o porie de tiei.
Nu alergi nici un maraton, Thomas, i-a spus Susan.
nc e devreme.
De fapt, orarul meu pe mai departe este gol, a anunat Jesse.
Vd c nu am nimic planificat pentru restul zilei. Iar pentru mine
singurul lucru programat este ncheierea mbuntirilor Fizice, de
la ora 0600 la 1200. Dup care urmeaz o adunare general a re-
cruilor la ora 2000, imediat dup cin.
La fel arat i orarul meu.
O consultare rapid a PDA-urilor a fost suficient. Toat lumea
avea liber.
Ei bine? Cum ne distrm mai departe? am ntrebat.
Mai este loc de shuffleboard, a propus Susan dar Harry a ve-
nit cu alt ofert.
Am o idee mai bun. Avei de gnd s facei ceva anume pe la
1500?
Cu toii am dat din cap c nu.
Stranic. Ne ntlnim aici. Am o excursie pentru Btrnii
Binoi.

Chiar avem voie s fim aici? a ntrebat Jesse.


Sigur c da, i-a rspuns Harry. De ce nu am avea? i chiar
dac nu ne-ar fi permis accesul ce-or s ne fac? nc nu sntem
54
n armat, aa c nu putem s fim deferii Curii Mariale.
Nu putem fi judecai dar ne-ar putea arunca n spaiu printr-
un sas, a insistat Jesse.
Nu fi caraghioas, asta ar nsemna o risip de aer.
Harry ne condusese pe puntea de observaii din zona Colonial
a navei. i, ntr-adevr, nu ni se spusese nou, recruilor, c nu
avem voie n acea parte a navei. Dar nici nu ni se spusese explicit
c avem voie sau c ar trebui s ne fim pe acolo. Ne opriserm
pe puntea pustie i artam ca un grup de colari care vor s trag
cu ochiul la un spectacol de striptease.
ntr-un fel, cam asta i eram.
Dup testele de azi, am intrat n vorb cu unul dintre tipii de
la UC, ne-a povestit Harry. Omul mi-a spus c astzi, la 1535,
Henry Hudson va face primul su salt. i m-am gndit c, de fapt,
nici unul dintre noi nu a vzut un salt. Aa c l-am ntrebat de
unde s-ar vedea cel mai bine saltul. i mi-a spus c de aici, de un-
de sntem acum cu fix patru minute nainte de salt.
mi cer scuze, a intervenit Thomas. Tieii au fost grozavi, dar
intestinul meu gros cred c este de alt prere.
Te rog s ne scuteti, pe viitor, de asemenea informaii, s-a
strmbat Susan. nc nu ne cunoatem prea bine.
Pi cum altfel m-ai putea cunoate mai bine?
Nimeni nu s-a obosit s-i rspund.
tie cineva unde ne aflm acum? Adic, unde anume n spa-
iu? am ntrebat dup cteva momente de tcere.
nc sntem n sistemul solar, a rspuns Alan artnd spre
cupola transparent. nc se vd constelaiile. Uite, acolo-i Orion.
Am strbtut o distan prea mic pentru ca stelele s-i modifice
semnificativ poziia aparent pe cer. Altminteri, constelaiile ar fi
trebuit s se deformeze sau s ajung de nerecunoscut.
i ctre ce se va face saltul? a ntrebat Jesse.
Tot Alan a rspuns:
Ctre sistemul Phoenix. Dar asta nu nsemn mare lucru,
pentru c Phoenix este numele planetei i nu al stelei. Exist o
constelaie, Phoenix, uite-o acolo Dar planeta Phoenix nu are
nici o legtur cu ea. Din cte mi aduc aminte, sistemul n care se
afl aceast planet ar fi n constelaia Lupus, care este mult mai
spre nord i degetul lui ne-a artat o alt aglomerare de stele
dar steaua cu pricina nu se vede cu ochiul liber.
Dar vd c te pricepi, a rostit Jesse admirativ.
Mulumesc. Cnd eram mai tnr am vrut s m fac astronom.
55
Dar salariul unui astronom era o mizerie. Aa c am ajuns fizician.
Se scot bani din descoperirea de noi particule subatomice? a
vrut Thomas s tie.
Nu prea, a recunoscut Alan. Dar am pus la punct o teorie care
a ajutat compania unde eram angajat s creeze noi sisteme de sto-
care a energiei pentru navele maritime. Politica de stimulare a fir-
mei mi-a oferit un procent din profit. Asta a nsemnat mai muli
bani dect a fi putut cheltui. i crede-m c m-am strduit din
greu
Trebuie s fie tare bine s fii bogat, a oftat Susan.
Nu era prea ru, a recunoscut Alan. Sigur, acum nu mai snt
bogat. Renuni la tot cnd te nrolezi. i mai snt i altele pe care le
pierzi. M refer la toat energia irosit pentru a nva aranjamen-
tul stelelor n constelaii. Peste un minut, acestea nu vor mai re-
prezenta nimic. Acolo unde mergem nu vor mai exista Ursa Minor
sau Orion sau Cassiopeia. Poate prea un lucru prostesc dar mi
va fi mai dor de constelaii dect de banii pierdui. Mereu poi face
rost de ali bani. Dar aici nu ne vom ntoarce niciodat. Este pen-
tru ultima dat cnd vd constelaiile mele dragi.
Susan s-a apropiat de Alan i l-a cuprins pe dup umeri.
Mai avem un pic, a anunat Harry i a nceput o numrtoare
invers.
Cnd a ajuns la unu, ne-am ridicat privirile ctre cupol.
Nu a fost deloc spectaculos. Cu o secund n urm ne uitam la
un cer plin de stele. Peste alt secund priveam un cer la fel de
plin de stele. Dac ai fi clipit n acel moment, ai fi ratat saltul. To-
tui, dei asemntor, se putea spune c este un cer cu totul str-
in. Nu aveam cunotinele de astronomie ale lui Alan, dar fiecare
dintre noi, acas, ar fi reuit s recunoasc Orion sau Carul Mare
printre puzderia de stele. Aici nu mai erau de gsit. O absen sub-
til, dar fundamental. M-am uitat pe furi la Alan. Sttea eapn
ca un par, mn n mn cu Susan.
ntoarcem, ne-a avertizat Thomas.
Am privit stelele care se deplasau uor pe bolt, pe msur ce
Henry Hudson i schimba cursul. i, dintr-odat, o uria felie al-
bastr din planeta Phoenix a plutit deasupra noastr. Iar deasupra
ei (sau sub ea, din punctul nostru de vedere) se afla o staie spaia-
l att de ntins i de masiv i att de aglomerat, nct nu mai
eram n stare de altceva dect s ne holbm prostete la ea.
n cele din urm, cineva a rupt tcerea. Spre surprinderea
noastr, fusese Maggie.
56
Uit-te la asta, a murmurat.
Ne-am ntors privirile ctre ea, lucru care a enervat-o ntr-un
fel:
Nu-s mut. Doar c nu vorbesc mult. Dar asta merit cteva
cuvinte
Pe bune, a rostit Thomas ntorcndu-i privirea spre staie. As-
ta face ca Staia Colonial de pe Pmnt s semene cu un biet -
ru.
Cte nave crezi c snt acolo? m-a ntrebat Jesse.
Habar n-am, am rspuns. Zeci de nave. Ar putea fi chiar sute,
dup cum vd. Nici mcar nu tiam c exist attea nave.
Dac mai e vreunul dintre noi care i imagineaz c Pmntul
este buricul Universului, ar cam fi momentul s-i revizuiasc p-
rerile, spuse Harry.
Am stat i am privit lumea cea nou, de dincolo de cupol.

PDA-ul meu a sunat la 0545. l programasem s m trezeasc


la 0600. Ecranul plpia rapid. Era un mesaj cu eticheta URGENT.

NOT:
De la 0600 la 1200 vom coordona procedurile finale de
mbuntire fizic pentru toi recruii. Pentru a se asigu-
ra desfurarea fr probleme a acestui proces, este nece-
sar ca toi recruii s atepte n cabinele lor pn cnd re-
prezentanii UC v vor nsoi, pe fiecare n parte, ctre
locul unde se va desfura aceast etap de mbuntire
fizic. Pentru a veni n ajutorul unei desfurri fr eve-
nimente, cabinele vor fi ncuiate ncepnd cu 0600. V
rugm s folosii timpul rmas pentru a rezolva orice alt
problem care presupune deplasarea la toalete. Dac dup
0600 este necesar s mergei la toalet, contactai perso-
nalul UC de pe puntea dumneavoastr prin intermediul
PDA-ului. Vei fi anunai cu un sfert de or nainte de
ntlnirea cu reprezentanii UC. V rugm s fii echipai
i pregtii, cnd acetia vor sosi la dumneavoastr. Nu se
va servi micul dejun. Prnzul i cina se vor servi ca i pn
acum, conform orarului.

La vrsta mea nu trebuie s-mi spun cineva de dou ori s


merg s fac pipi. Am fugit spre toalet ca s rezolv problema,
trgnd ndejde c programarea mea avea s fie ct mai devreme.
57
Asta ca s nu fiu nevoit s m tot cer afar.
n cele din urm, nu a fost nici devreme, nici trziu. La 0900,
PDA-ul m-a avertizat sonor, iar la 0915 fix am auzit un ciocnit
scurt n u i o voce de brbat m-a strigat pe nume. Am deschis
ua i am vzut doi coloniali de partea cealalt. M-au lsat s dau
fuga la toalet, dup care i-am urmat pe drumul spre cabinetul
doctorului Russell. Am ateptat cteva momente, pn cnd mi s-a
permis s intru.
mi pare bine s te vd din nou, domnule Perry, a spus el
ntinzndu-mi mna.
nsoitorii mei au ieit imediat pe ua opus celei prin care in-
trasem.
Te rog s intri n cuv.
Ultima dat cnd am fcut asta m-ai lovit cu cteva mii de ali-
ce n cap, i-am rspuns. Aa c te rog s m ieri dac nu-s prea
entuziast s fac asta.
Te neleg, m-a consolat Russell. Oricum, astzi este fr du-
rere. i sntem un pic n ntrziere. Aa c, dac eti amabil
Mi-a artat cuva. Am intrat cam n sil.
Dac simt ceva mai mult dect o pictur, am s i-o trag, l-
am avertizat.
Mi se pare corect, a spus Russell nchiznd capacul cuvei.
Am remarcat c, spre deosebire de data trecut, doctorul
Russell a ncuiat capacul. Poate c mi luase ameninarea n seri-
os. Nu m-a deranjat prea tare.
Spune-mi, domnule Perry, ce prere ai despre ultimele dou
zile? m-a ntrebat, dup ce a ncuiat capacul.
Cam fr sens i enervante, i-am rspuns. Dac tiam c m
vor trata ca pe un copil de grdini, probabil c nu m-a fi nrolat.
Cam asta spun toi, m-a linitit Russell. Am s-i explic n
cteva cuvinte ce vom ncerca s facem mai departe. i-am im-
plantat matricea de senzori din dou motive. Primul motiv, aa
cum probabil c bnuieti deja, este acela de a monitoriza activita-
tea cerebral n toate momentele, n vreme ce desfori diferite ac-
tiviti obinuite sau n momentele cnd ncerci diferite stri i
triri fundamentale. Fiecare creier uman proceseaz informaiile i
experienele ntr-un mod mai mult sau mai puin asemntor. n
acelai timp, fiecare creier folosete anumite trasee neurale, care
proceseaz informaiile ntr-un mod unic printre celelalte creiere.
Este analog cu faptul c mna unui om are cinci degete, dar fiecare
mn are propriul set de amprente care nu se mai repet la nimeni
58
altcineva. Ceea ce am ncercat s facem a fost s descifrm tipa-
rul tu mental. Limpede?
Am dat din cap, afirmativ.
Bun. Aadar nelegi acum de ce te-am pus s faci unele lu-
cruri ridicole sau caraghioase, timp de dou zile.
Cum a fost s stau la taclale despre ziua mea de la apte ani,
cu o femeie complet goal.
Am obinut o mulime de informaii utile atunci.
Nu prea neleg cum.
Explicaia ar fi prea tehnicist, m-a asigurat Russell. Fiecare
mprejurare n care te-ai aflat n ultimele dou zile ne-a furnizat o
mulime de informaii cu ajutorul crora am reuit s stabilim
maniera n care creierul tu folosete reelele neurale i felul n ca-
re proceseaz diferiii stimuli externi. Toat aceast informaie o
folosim pentru a construi un tipar, un mulaj.
nainte s ntreb al cui mulaj, doctorul Russell a reluat explica-
iile.
Al doilea motiv Matricea de senzori mai face i altceva dect
s nregistreze activitatea creierului tu. Poate transmite n timp
real o reprezentare precis a activitii tale cerebrale. Altfel spus,
poate transmite la distan contiina ta. Iar acest lucru este
foarte important, deoarece, spre deosebire de procesele caracteris-
tice ale creierului, contiina nu poate fi nregistrat. Transferul
trebuie s se fac n direct.
Transferul, am biguit eu.
Exact.
Nu te supra Despre ce dracu vorbeti acolo?
Russell a zmbit.
Domnule Perry, atunci cnd te-ai nrolat n armat, credeai c
te vom ntineri, nu-i aa?
Da. Toat lumea crede acest lucru. Nu poi duce rzboaie cu
armate formate din monegi. Cu toate acestea, numai btrnii snt
recrutai. Trebuie s avei un mijloc prin care btrnii devin tineri.
i cum crezi c se poate realiza asta?
Nu tiu, i-am rspuns. Tratament genetic, transplanturi de
organe clonate. Se nltur organele mbtrnite i se nlocuiesc cu
organe tinere.
Eti destul de aproape de adevr ntr-adevr, recurgem la
tratamente genetice precum i la organe clonate. Dar nu nltu-
rm nimic. Exceptndu-te pe tine.
M tem c nu neleg, doctore
59
Brusc, mi s-a fcut frig. Ca i cum realitatea ncepea s se fisu-
reze i prin crpturile ei se strecura ceva necunoscut, nfiortor.
Domnule Perry Corpul tu este btrn. Organismul dumitale
nu ar mai fi dus-o mult vreme. Nu are nici un rost s ncercm
s-l salvm sau s-l mbuntim. Trupul dumitale nu este un obi-
ect care s capete valoare o dat cu trecerea timpului sau pe care
s-l putem repara la nesfrit, nlocuindu-i componentele defecte.
Tot ceea ce poate face un corp btrn este s mbtrneasc. Aa
c te vom scpa de el. Cu totul. Singurul lucru pe care l vom ps-
tra din tine este singurul lucru care nu s-a degradat vreodat. Este
vorba despre mintea ta, despre contiina ta, este vorba despre si-
nele tu.
Spunnd acestea, Russell s-a ndreptat spre ua prin care nso-
itorii mei ieiser i a ciocnit uor. Dup care s-a ntors spre mi-
ne.
Privete-i cu atenie trupul, domnule Perry. n curnd, i vei
spune adio. Pentru c dumneata vei merge n alt parte
Unde anume, doctore? am ntrebat.
Aveam gura uscat, nct abia puteam s articulez cuvintele.
Ai s mergi aici, a rspuns deschiznd ua.
Dincolo de u, se aflau cei doi coloniali. Unul dintre ei mpin-
gea un scaun cu rotile pe care se afla cineva. Mi-am ntors privirea
spre ei. Apoi m-am uitat la scaunul pe care l-au adus n cabinet. i
am nceput s tremur.
Eram eu
Cu cincizeci de ani mai tnr.

CINCI
Tot ceea ce vreau acum de la tine este s te liniteti, mi-a
spus Russell.
Cei doi coloniali aezaser versiunea mea tnr n cealalt cu-
v. Nu opusese nici un fel de rezisten. Se putea la fel de bine s
fi fost n com. Sau chiar un cadavru. l priveam hipnotizat. i n-
grozit. Un gnd fugar m-a felicitat c fusesem la baie nainte de a
veni aici. Altminteri a fi fcut pe mine.
Cum? am nceput s ntreb i m-am oprit.
Aveam gura prea uscat pentru a vorbi. Russell a optit ceva
unuia dintre coloniali, iar acesta a disprut pentru cteva secunde,

60
dup care s-a ntors cu un pahar cu ap. Russell mi-a dat s beau,
ceea ce era bine, pentru c nu tiu dac a fi fost n stare s ridic
paharul la gur.
Cum este de obicei agat de dou ntrebri, mi-a explicat.
Prima ntrebare ar fi Cum ai reuit s creai o versiune mai
tnr a mea. i aminteti c acum zece ani am luat probe din
ADN-ul tu. Cu ajutorul acestuia am construit noul corp
A dat paharul deoparte i am reuit s articulez:
O clon.
Nu tocmai. ADN-ul a fost modificat puternic. Poi vedea, de
altfel, cea mai evident diferen Noul tu corp este verde.
Oarecum ocat de noua mea versiune, nu mi-am dat seama
imediat de acest lucru care, n condiii normale, ar fi srit n ochi.
Este verde, am spus dup cteva secunde de stupoare.
Vrei s spui c dumneata eti verde, domnule Perry. M rog,
vei fi aa cam peste cinci minute Bun, acesta este rspunsul la
una din ntrebrile care ncep cu cuvntul Cum. A doua ntrebare
ar fi Cum o s m trimitei dincolo?, a continuat el artnd spre
strigoiul acela verde. Rspunsul este simplu: i transferm conti-
ina.
Dar cum? am ntrebat.
Prelum modelul activitii cerebrale a creierului tu, model
nregistrat de matricea de senzori, i l transferm dincolo. i pe
dumneata, n acelai timp. Cu ajutorul tiparului informaional al
creierului tu am pregtit creierul clonei astfel nct, imediat ce se
realizeaz transferul, s te simi ca acas n noul trup. Evident c
lucrurile snt mult mai complexe dect cele pe care i le-am spus
eu. n ordine, haidem s te conectm.
Russell a nceput s manevreze braul articulat al cuvei, pe
deasupra capului meu. Mi-am micat easta, ntr-un gest reflex de
aprare, i Russell s-a oprit.
Nu-i introducem n cap nimic, domnule Perry. Injectorul a
fost nlocuit cu un amplificator. Nu ai de ce s te temi.
mi pare ru, i-am rspuns i mi-am aezat capul n poziia
iniial.
Nu ai de ce, m-a linitit Russell potrivindu-mi casca braului
pe cap. Te compori mai bine dect majoritatea recruilor. Cel care
a fost aici naintea ta a zbierat mai tare ca un porc dus la casap,
dup care a leinat. Am fost nevoii s-l transferm n stare de in-
contien. Dar se va trezi mult mai tnr i verde pe deasupra i
foarte, foarte agitat. Crede-m, dumneata eti cuminte ca o ppu-
61
.
Am zmbit i am privit ctre trupul n care urma s poposesc.
Unde este casca lui?
Nu are nevoie de aa ceva Dup cum am spus, corpul a fost
puternic modificat.
Russell a tcut i a nceput s tasteze ceva la PDA-ul su.
Sun cam nfricotor.
Ai s poi s faci deosebirea cnd vei fi acolo, a spus Russell
ntorcndu-se spre mine. n ordine, sntem gata. Am s-i spun ce
se va ntmpla n momentele imediat urmtoare.
Chiar te rog, doctore.
A ntors PDA-ul cu ecranul spre mine.
Cnd voi apsa pe butonul acesta, a nceput artndu-mi un
buton de pe ecran, reeaua de senzori va ncepe s transmit acti-
vitatea ta cerebral ctre amplificator. n momentul n care aceast
activitate cerebral va fi complet cartografiat, voi conecta cuva la
o reea de calculatoare specializate. n acelai moment, o conexiu-
ne similar va fi realizat cu cellalt creier. Dup stabilirea legtu-
rii ntre cele dou creiere, vom ncepe transferul de contiin. n
clipa n care cellalt creier va prelua n ntregime contiina dumi-
tale, vom ntrerupe legtura cu vechiul trup iar dumneata vei fi
ntr-un nou corp. ntrebri?
Aceast procedur a dat vreodat rateuri?
tiam c ai s m ntrebi asta Rspunsul este da. n unele
cazuri, ceva nu merge cum trebuie. Oricum, este un eveniment ex-
trem de rar. Fac asta de mai bine de douzeci de ani i nu am avut
dect un singur eec. O femeie care a avut un atac cerebral masiv
n timpul transferului. Tiparul cerebral a devenit instabil, iar
transferul de contiin nu a mai avut loc.
Aadar atta vreme ct nu mor voi tri.
Un mod interesant de a pune problema. Aa este.
i cum tii c s-a realizat transferul de contiin?
O s aflm de aici, mi-a rspuns artndu-mi ecranul PDA-
ului. i vom ti cu siguran atunci cnd ne vei spune chiar tu as-
ta. Crede-m, vei ti i tu cnd s-a realizat transferul.
Vorbeti de parc ai fi trecut prin aa ceva, doctore. Russell a
zmbit.
De fapt, am trecut de dou ori.
Pi nu eti verde.
Snt la al doilea transfer. Nu trebuie s fii verde pentru tot-
deauna, mi-a rspuns oarecum trist i melancolic.
62
Dup care a clipit de cteva ori i a privit ecranul PDA-ului.
Regret, dar trebuie s ncetm cu ntrebrile i rspunsurile,
domnule Perry. Mai am i ali recrui care ateapt. Aadar, eti
gata s ncepem?
La naiba! Nu-s gata! Mi-e att de fric, de-s gata s fac pe mi-
ne.
Reformulez: eti gata s treci peste asta?
Dumnezeule, da
Atunci s o facem, a rspuns Russell i a apsat pe buton.
Cuva a vibrat uor, ca i cum un mecanism a prins s lucreze
n interiorul ei. M-am uitat ntrebtor spre Russell.
Amplificatorul, mi-a rspuns. Va dura cam dou minute.
Am mormit ceva a ncuviinare i mi-am privit noul trup. Z-
cea inert n cuva cealalt, ca o ppu din cear creia cineva i
scpase vopsea verde n matria n care fusese turnat. Arta ca
mine, cu muli, muli ani n urm. De fapt, mai bine dect am ar-
tat eu vreodat, n tineree, nu fusesem cel mai atletic personaj din
cartier. Noul meu trup era la fel de musculos ca al unui nottor de
performan. i avea o claie de pr. Nici mcar nu m puteam
imagina locuind n acel trup.
Sntem la rezoluie maxim, m-a anunat Russell. Deschidem
conexiunile.
Un mic brnci. i, dintr-odat, am avut sentimentul unui pu-
ternic efect de ecou n creier.
Auzi cu ecou? m-a ntrebat Russel i am dat din cap afirma-
tiv.
Reeaua de calculatoare, mi-a rspuns. Contiina ta percepe
micul decalaj temporal dintre tine i reea. Nu trebuie s te ngrijo-
rezi n ordine, deschidem conexiunea dintre noul trup i reea.
Trupul cellalt a deschis ochii.
Are ochi de pisic, am murmurat.
Tu ai ochi de pisic, m-a corectat Russell. Perfect amndou
conexiunile snt deschise, iar nivelul de zgomot este minim. Am s
pornesc transferul imediat. Te vei simi un pic dezorientat.
O lovitur uoar, cu degetul, pe ecranul PDA-ului. Alt buton
i am simit c m duuuuuuuuuuuc n jooooooos (ca i cum ci-
neva m strivea trecndu-m printr-o sit fin) i toate amintirile i
tot ceea ce trisem vreodat m-au izbit n fa, ca i cum m-a fi
lovit, n plin alergare, de un zid din crmizi o imagine limpede, n
faa altarului Kathy mergnd agale pe culoarul dintre scaune, pi-
ciorul ei agndu-se de marginea rochiei de mireas, o mic ezita-
63
re n paii ei, o redresare delicat i un surs ca i cum mi-ar fi
spus de parc asta m-ar fi putut opri, o alt imagine clar cu
Kathy unde naiba am pus vanilia aia iar apoi zgomotul scos de
mixer lovind podeaua buctriei (fir-ar s fie Kathy).
Apoi snt eu, din nou, holbndu-m la doctorul Russell,
simindu-m uor ameit, vznd simultan i chipul doctorului dar
i ceafa lui i gndindu-m, drace, asta este o mecherie tare, i am
avut impresia c gndesc stereo.
Mi-a picat fisa. Snt n dou locuri diferite, n acelai timp.
Am zmbit i am vzut vechiul trup cum zmbete i am vzut
noul trup cum zmbete.
ncalc legile fizicii, am rostit cu dou guri, ncalc legile fizicii.
Iar el a spus:
Ai ajuns.
A tastat iari ceva la afurisitul la de PDA. i am rmas cu un
singur eu.
Eram n cellalt. tiam asta pentru c nu vedeam dect vechiul
trup. Care se uita la mine cu o expresie ce prea a spune c tocmai
i se ntmplase ceva teribil de ciudat. Apoi, privirea lui mi-a spus
gata, nu mai e nevoie de mine.
i a nchis ochii.

Domnule Perry? Domnule Perry?


Russell mi rostea numele, plesnindu-m uor peste obraji.
Da Snt aici, doctore Scuze
Care este numele tu ntreg?
Am cumpnit cteva secunde.
John Nicholas Perry.
Care este ziua ta de natere?
Zece iunie.
Cum l chema pe nvtorul tu dintr-a doua?
L-am privit n ochi.
Cristoase mare, nu-mi puteam aminti asta nici cnd eram n
vechiul meu trup!
Bine ai venit n noua ta via, domnule Perry, mi-a zmbit
Russell. Ai reuit s treci foarte uor. Poi s iei, acum.
A deschis larg capacul cuvei.
M-am apucat cu minile, cu minile mele verzi, de marginile cu-
vei i m-am tras afar. Dup primul pas, m-am oprit uimit. Russell
s-a apropiat de mine.
Ai grij, ai fost, mult vreme, un om btrn. Ai nevoie de ceva
64
timp ca s te obinuieti s fii din nou tnr.
Ce vrei s spui?
Ei bine spre exemplu, te poi ndrepta de spate.
Avea dreptate. Mi-am ndreptat spatele, uor, cu grij. Am mai
fcut un pas nainte. i nc unul. Partea bun era c nu uitasem
cum s merg. Am nceput s zmbesc prostete, n vreme ce m
plimbam agale prin cabinet.
Cum te simi?
M simt tnr, doctore, i-am rspuns cu o voce vesel.
Aa i trebuie. Vrsta biologic a corpului tu este de douzeci
de ani. De fapt, este mult mai mic dar putem fora trupurile s
ajung mult mai repede la vrsta dorit.
Am ncercat o sritur mic i am avut impresia c a fi putut,
dintr-un pas, s ajung napoi pe Pmnt.
Nici mcar nu-s destul de btrn ca s am voie s beau alcool,
doctore.
nuntru ai totui aptezeci i cinci de ani
M-am oprit din opial i m-am ndreptat spre cealalt cuv.
Spre vechiul corp. Prea trist i cumva prbuit n sine. I-am
atins uor chipul cu degetele. Era cald i nc respira. M-am dat
un pas napoi.
E nc viu, doctore!
Creierul su ns este mort, mi-a rspuns Russell. Toate func-
iile cognitive snt transferate complet n noul corp. Imediat ce ai
fost mutat, am oprit activitatea cerebral a vechiului trup. Acuma
este pe pilot automat. Au mai rmas doar funciile de baz, re-
spiraia, btile inimii Lsat n pace, se va stinge n cteva zile.
M-am apropiat ncet de cuv.
Ce se va ntmpla cu el, mai departe? am ntrebat.
Va fi pstrat aa nc o vreme. Domnule Perry, mi pare ru
c snt nevoit s te grbesc, dar va trebui s te ntorci n cabina ta.
Mai am i ali recrui care ateapt i trebuie s rezolv destul de
muli dintre ei pn la amiaz.
Dar am cteva ntrebri referitor la noul corp
Am descrcat n PDA-ul tu toate informaiile de care ai nevo-
ie, mi-a rspuns Russell.
Mulumesc, doctore.
Pentru puin.
Russell a fcut un semn cu capul spre cei doi coloniali.
Oamenii acetia te vor nsoi pn la cabin. nc o dat, felici-
tri.
65
Ateapt un pic, doctore, am uitat ceva.
Am strns uor mna stng a vechiului trup. Pe inelar avea o
verighet subire, din aur. Am scos-o i am pus-o pe inelarul meu
stng. Apoi mi-am mngiat vechiul chip, cu noile mele degete.
Mulumesc, mi-am spus. Mulumesc pentru tot. Apoi am ple-
cat nsoit de cei doi.

NOUL TU

O introducere n secretele noului corp pentru recruii


FCA
Din partea Colonial Genetics
Dou secole de experien n crearea de corpuri mai bune

(Aceasta era prima pagin a prezentrii din PDA-ul meu. i era


frumos ilustrat cu celebra schi a lui Leonardo da Vinci, cu
individul acela nscris n nite dreptunghiuri i cercuri. Doar c
individul din schi era unul verde).

De acum te afli n noul corp oferit de FCA. Felicitri! Cor-


pul pe care l deii este rezultatul unor decenii de cerce-
tri ale unor colective de oameni de tiin de la Colonial
Genetics i este optimizat pentru cerinele specifice ser-
viciului n FCA. Acest material este o scurt prezentare a
celor mai importante caracteristici i funcii ale noului
corp. Totodat ofer i cteva rspunsuri la cele mai frec-
vente ntrebri legate de corp.

NU DOAR UN CORP NOU UN CORP MAI BUN

Ai observat, cu siguran, culoarea verde a pielii noului


corp. Nu este un capriciu cosmetic. Noua ta piele
(KloraDerm) conine clorofil. n acest mod, organismul
tu poate obine un surplus de energie din mediul ncon-
jurtor. n plus, ajut organismul s foloseasc att oxige-
nul, ct i dioxidul de carbon. Drept rezultat: te vei simi
odihnit o perioad ndelungat de timp i vei fi capabil s
ndeplineti mai bine sarcinile tale din FCA. Aceasta este
doar una dintre mbuntirile aduse corpului tu.

Iat o list cu alte funcii i mbuntiri:


66
> Sngele normal a fost nlocuit cu SmartBlood, un e-
sut inteligent, capabil s asigure un aflux sporit de oxi-
gen, dar i un sistem imunitar capabil s reziste agresiu-
nilor externe: boli, toxine sau chiar hemoragii abundente.
> Tehnologia CatsEye i ofer o vedere nemaivzut!
Numrul crescut de receptori optici din retin ofer ima-
gini cu o rezoluie mai mare dect ar putea fi obinut
prin alte mijloace naturale. Amplificatorii de lumin dau
posibilitatea de a vedea clar n medii cu grad de iluminare
foarte sczut.
> Setul UncommonSense v permite s pipii, s adul-
mecai, s auzii i s gustai aa cum nu ai mai fcut-o
vreodat. Structura nervoas extins, precum i conexiu-
nile nervoase optimizate lrgesc aria de percepie n toate
sensurile. Iar acest lucru va fi evident nc din prima zi!
> Ct de puternic vrei s fii? Cu tehnologia HardArm,
care amplific fora muscular i scurteaz timpii de re-
acie, vei fi mai puternic i mai rapid dect ai visat vreo-
dat. Att de rapid i de puternic nct, conform regle-
mentrilor n vigoare, Colonial Genetics nu poate vinde
aceast tehnologie pe piaa civil. Un adevrat avantaj
pentru tine, recrut!
> Niciodat nu vei fi deconectat! Nu vei pierde niciodat
calculatorul BrainPal deoarece acesta se afl instalat n
propriul creier. Dispozitivul brevetat de noi, Interfaa
Ajustabil pentru Asisten, lucreaz direct cu tine, ast-
fel nct poi accesa BrainPal prin orice mijloc doreti.
De asemenea, BrainPal coordoneaz toate dispozitivele
anorganice din noul corp (cum ar fi SmartBlood). FCA
are ncredere n aceast tehnologie uluitoare i la fel vei
avea i tu.

TE CONSTRUIM MAI BINE

Vei fi, fr ndoial, uluit de ct de multe lucruri vei putea


face cu acest nou corp. Dar te-ai ntrebat cum a fost pro-
iectat? Trebuie s tii c noul tu corp face parte din ul-
tima generaie de corpuri proiectate de Colonial Genetics.
Cu ajutorul tehnologiilor brevetate, adaptm informaiile
genetice ale altor specii la cele mai noi descoperiri n
domeniul nanoroboticii, pentru a mbunti toate carac-
67
teristicile noului corp. Acest lucru reprezint un efort ex-
traordinar, dar, n final, ne vei mulumi pentru tot ceea
ce am fcut.
De la primele ncercri, realizate cu aproape dou secole
n urm, am dezvoltat nencetat noi procedee i tehnici.
Pentru a realiza efectiv modificrile pe un organism, se
folosesc mai nti simulri amnunite pentru a vedea di-
nainte rezultatele unor astfel de modificri. Apoi se trece
la testarea pe modele biologice i doar dup aceea respec-
tivele modificri snt folosite la proiectarea unui corp
nou, pe baza ADN-ului tu. De aceea, putem s te asigu-
rm c fiecare mbuntire este ct se poate de sigur i
este testat riguros nainte de a fi folosit. i toate aces-
tea pentru a te construi mai bine!

NTREBRI FRECVENTE DESPRE NOUL CORP

1. Corpul meu are o marc sau un nume de model?


Da! Noul tu corp este cunoscut sub numele de Seria De-
fender XII, model Hercules. Tehnic este numit CG/FCA
Model 12, Revision 1.2.11. Acest model de corp este folo-
sit numai de ctre FCA. n plus, fiecare corp are propriul
su numr de serie, pentru eventuale lucrri de ntreine-
re. Poi afla numrul de serie cu ajutorul lui BrainPal.
Nu fi ngrijorat, pentru activitile de rutin poi folosi n
continuare numele tu obinuit.

2. Corpul meu mbtrnete?


Seria Defender este proiectat s asigure serviciul n FCA
la parametri maximi pe ntreaga durat de operare. Pen-
tru aceasta, tehnici regenerative speciale, care acioneaz
la nivel genetic, vor reduce tendinele naturale entropice
ale corpului. ntr-un regim de ntreinere normal, corpul
tu va rmne la parametrii nominali atta vreme ct l vei
folosi n FCA. Eventualele rni sau incapaciti vor fi re-
mediate n timpi foarte scuri, astfel nct s poi rede-
veni apt ct mai repede.

3. Se pot transmite copiilor mei aceste caliti?


Nu. Corpul tu mpreun cu sistemele biologice i tehno-
logiile ncorporate n el snt brevetate de ctre Colonial
68
Genetics i nu pot fi transferate fr autorizaie. De ase-
menea, pe msur ce Seria Defender a fost modificat
pn la stadiul actual, ADN-ul acestor modele a ajuns s
fie incompatibil cu ADN-ul uman. Testele au demonstrat
c embrionii rezultai din ncruciri cu persoane nemo-
dificate genetic nu snt viabili. Pe de alt parte, FCA a
constatat c posibilitatea de a transmite informaiile ge-
netice pe cale ereditar nu este un lucru esenial pentru
scopurile sale. Prin urmare fiecare model Defender este
livrat steril, dar cu toate celelalte funcii intacte.

4. Implicaiile teologice ale noului corp m ngrijoreaz. Ce este


de fcut?
n vreme ce Colonial Genetics i FCA nu au o poziie ofi-
cial fa de implicaiile teologice sau psihologice ale
transferului de contiin dintr-un corp n altul, nele-
gem faptul c unii recrui pot avea unele preocupri sau
ngrijorri de aceast natur. Fiecare contingent de re-
crui are un corp de clerici care reprezint principalele
religii de pe Pmnt. n plus, exist i un compartiment
de psihologie, n cadrul cruia se pot asigura diferite te-
rapii de ctre psihologi calificai. V recomandm s dis-
cutai astfel probleme cu acetia.

5. Ct vreme voi sta n noul corp?


Seria Defender este proiectat pentru scopurile FCA. Prin
urmare, ct vreme vei fi n FCA vei putea folosi toate
mbuntirile tehnologice i biologice ale noului tu
corp. Dup ce vei prsi FCA, vei fi transferat ntr-un
corp obinuit, creat pe baza ADN-ului tu iniial.
Din partea Colonial Genetics, te felicitm nc o dat
pentru noul corp. tim c te va sluji cu credin pe toat
durata serviciului tu n FCA. i mulumim pentru servi-
ciul adus coloniilor i succes n noul tu corp!

Am nchis PDA-ul i m-am ndreptat ctre micul lavabou din


cabin. Am privit, n oglind, noul chip.
Era imposibil de ignorat aspectul ochilor. Avusesem ochi c-
prui, cu cteva puncte aurii. Kathy obinuia s-mi spun c, de
fapt, micile puncte aurii de pe iris nu-s altceva dect acumulri de
grsime, aa citise ea, odat. Aa c aveam ochii grai.
69
Dac avusesem ochii grai, tia pe care i vedeam acum erau
de-a dreptul obezi. Erau aurii de la marginea pupilei pn la mar-
ginea irisului, unde aveau nuane de verde. Marginea n sine era
de un verde smarald i din ea porneau linii fine, verzi, peste zona
aurie, i se opreau lng pupil. Acestea erau nguste i verticale,
din pricina luminii reflectate de oglind. Am stins lumina de la
oglind, apoi pe cea din tavan. Singura surs de lumin era acum
un mic led de la PDA. Vechii mei ochi nici mcar nu ar fi fost n
stare s o zreasc.
Dup un moment, noii ochi s-au adaptat la ntuneric. Camera
era clar n ntuneric, dar puteam s disting limpede fiecare obiect.
M-am studiat din nou n oglind: pupilele erau acum complet des-
chise, ca i cum a fi luat o supradoz de atropin. Am aprins lu-
mina de la oglind iar pupilele mele s-au strns imediat. Impresio-
nant
M-am dezbrcat i mi-am admirat pentru prima dat trupul cel
nou. Prima prere prea s fie corect: artam de nota zece. Mi-am
plimbat mna peste piept i peste abdomen. Nu avusesem nicioda-
t o asemenea alur atletic. Habar nu aveam cum reuiser s
m aduc n forma aceea. M-am ntrebat ct mi-ar lua s ajung ia-
ri flecit ca la douzeci de ani. Apoi m-am ntrebat, avnd n ve-
dere micile retuuri ale ADN-ului, dac a reui vreodat s ajung
ntr-o form mizerabil. Speram din toat inima s nu fie posibil.
mi plcea de mine, aa nou.
A, i eram complet lipsit de pr de la gene n jos.
Vreau s spun c eram complet spn. Braele fr pr, picioare-
le, locurile intime. Mi-am trecut mna peste obraji ncercnd s vd
dac se mai pot simi tuleiele brbii. Nimic. Obrajii mei erau netezi
ca un fund de bebelu. Sau la fel de netezi precum fundul meu,
acum. M-am uitat cu grij n jos, la preioasele mele podoabe. Lip-
site de pr, artau cam jalnic. n schimb, prul de pe cap era la lo-
cul lui, aten uniform, neschimbat de la ultima mea ncarnare.
Mi-am studiat cu atenie una dintre mini, atent la tonul de
verde al pielii. Nu era o culoare aprins, mai degrab un verde pa-
lid, ceea ce era bine. Nu mi-ar fi plcut s art ca o sticl de lichior
Chartreuse, ntreg corpul avea o culoare uniform, doar sfrcurile
i penisul fiind uor mai ntunecate. Practic, eram la fel ca nainte,
doar c aveam alt nuan. Am remarcat apoi c vasele de snge
erau mai vizibile dect pe vechiul corp i aveau o tent gri. Orice
culoare ar fi avut SmartBlood, aceasta nu era cu siguran culoa-
rea roie. M-am mbrcat la loc.
70
Apoi PDA-ul a scos un beep. Primisem un mesaj.
Din acest moment, ai acces la computerul BrainPal, scria
acolo. Doreti s-l activezi acum? Pe ecran erau doar dou bu-
toane: DA i NU. Am ales DA.
i, brusc, venind de nicieri, am auzit un glas plcut timbrat,
profund i linititor. Am tresrit att de tare, c aproape mi-am ie-
it din pielea cea nou.
Salut. Eti conectat la calculatorul intern al BrainPal prin in-
termediul Interfeei Adaptive pentru Asisten. Nu te alarma. Dato-
rit integrrii complete a sistemului BrainPal cu sistemul tu ner-
vos, vocea pe care o auzi este generat direct n centrii auditivi din
creierul tu.
Grozav, am gndit. Acuma aud i voci n capul meu.
Vei putea opri vocea oricnd doreti dup ce se va ncheia
aceast prezentare. Vom ncepe prin alegerea unor opiuni,
rspunznd cu da sau nu. n acest moment, BrainPal dorete s
rosteti da i nu, la comanda sa, pentru a putea s recunoasc
fiecare rspuns n parte. Cnd eti gata, te rog s rosteti cuvntul
da. l poi rosti acum.
Vocea s-a oprit. Am ezitat, un pic nedumerit.
Te rog s rosteti da, acum, a repetat glasul.
Da! am articulat un pic nelinitit.
Mulumesc pentru rspunsul da. Acum te rog s rosteti
nu.
Nu, am rspuns i pentru o clip m-am gndit la posibilitatea
ca BrainPal s interpreteze c am rspuns nu la cererea lui i,
din pricina asta, s-i sar andra i s-mi prjeasc pe loc creie-
rii.
Mulumesc pentru rspunsul nu, a continuat vocea, dove-
dind c nu o luase ad litteram. Pe msur ce vom progresa, ai s
nvei c nu este necesar s rosteti comenzile pentru a te face n-
eles de BrainPal. Oricum, la nceput, probabil te vei simi mai
confortabil dac vei folosi comenzile vocale. n acest moment, ai
posibilitatea s alegi ntre interfaa audio sau interfaa text. Do-
reti s comui pe interfaa text?
Dumnezeule, da am rspuns.
Vom continua cu interfaa text. Era o linie de text care plutea
chiar n faa mea. Literele aveau un contrast perfect, indiferent la
ce a fi privit n acel moment. Mi-am micat capul. Textul rmnea
centrat n cmpul meu vizual. Marf!
Este recomandabil ca pe durata primei sesiuni text, s
71
rmi aezat pentru a nu te rni. Te rog s stai jos acum.
M-am aezat.
Pe durata primei sesiuni de prezentare a sistemului
BrainPal, s-ar putea s consideri mai uor s verbalizezi co-
menzile. Pentru a ajuta sistemul BrainPal s neleag comen-
zile tale, l vom nva s recunoasc vocea ta. Te rog s ros-
teti urmtoarele foneme
O list cu foneme a nceput s se deruleze n cmpul meu vizu-
al. Le-am citit de la dreapta spre stnga. Apoi, BrainPal m-a pus s
rostesc cteva propoziii scurte.
Mulumesc, a aprut scris. BrainPal este acum n stare s
primeasc pe cale vocal comenzile tale. Vrei s personalizezi
sistemul BrainPal acum?
Da, am rspuns.
Muli utilizatori consider nimerit s numeasc sistemul
altfel dect BrainPal. Vrei s redenumeti sistemul BrainPal
n acest moment?
Da!
Te rog s rosteti numele pe care vrei s l dai sistemului
BrainPal.
Goaz7, am spus eu.
Ai ales numele Goaz, mi-a aprut n faa ochilor i, spre
meritul lui, BrainPal scrisese numele corect. Te avertizez c nu-
mele acesta este folosit de foarte muli utilizatori. Vrei s alegi
un nume diferit?
Nu, i-am rspuns, oarecum ncntat c i ali recrui l abor-
daser pe BrainPal ntr-o manier asemntoare.
Sistemul BrainPal se numete acum Goaz, a scris
BrainPal. Dac doreti, poi schimba acest nume oricnd. Acum
trebuie s alegi o expresie pentru activarea accesului la siste-
mul Goaz. Dei Goaz este activ tot timpul, va rspunde la
comenzi doar dup ce este activat accesul la sistem. Te rog
alege o expresie scurt. Goaz sugereaz Activeaz Goaz,
dar poi alege orice expresie doreti. Te rog s rosteti expre-
sia de activare acum.
Hei, Goaz, am rspuns.
Ai ales Hei, Goaz. Te rog s repei pentru confirmare.
Am repetat. Dup care mi s-a cerut s aleg o expresie pentru
dezactivare. Am ales Car-te, Goaz, firete.

7 Asshole = n limba englez.


72
Doreti ca Goaz s se refere la el la persoana nti?
De bun seam!
Snt Goaz.
Sigur c eti.
Atept comenzile sau ntrebrile tale.
Eti inteligent?
Snt echipat cu un procesor pentru limbaj natural, dar i cu
alte sisteme pentru a nelege ntrebrile i comentariile i
pentru a furniza rspunsuri la acestea. Acest lucru poate da
impresia de inteligen, mai ales cnd snt conectat la o reea
mare de calculatoare. Oricum, sistemul BrainPal nu este do-
tat din fabricaie cu inteligen. De exemplu acesta este un
rspuns automat. ntrebarea aceasta este pus frecvent.
Cum m nelegi?
n stadiul de fa rspund la vocea ta. Pe msur ce vorbeti
i monitorizez activitatea cerebral i nv cum lucreaz cre-
ierul tu arunci cnd dorete s comunice cu mine. n timp,
voi fi n stare s te neleg fr a mai fi nevoie s vorbeti. i,
de asemenea, vei nva s m foloseti fr a da comenzi ver-
bale contiente sau indicaii vizuale.
Ce poi s faci?
Am o serie de abiliti. Doreti o list?
Te rog.
O list uria s-a desfurat n cmpul meu vizual.
Pentru a vedea o list dintr-o subcategorie, selecteaz cate-
goria, apoi rostete extinde [nume categorie]. Pentru a exe-
cuta o aciune rostete deschide [nume categorie].
M-am apucat s citesc ntreaga list. Se prea c puine erau
lucrurile pe care Goaz nu le putea face. Putea trimite mesaje al-
tor recrui. Putea descrca rapoarte de tot felul. Putea s ruleze
muzic sau filme. Putea s ruleze pn i jocuri. Putea accesa orice
document dintr-un sistem. Era n stare s nmagazineze cantiti
incredibil de mari de date. Putea executa calcule complexe. Putea
s pun diagnostice n caz de boal i s recomande tratamente.
Putea realiza o reea local cu ali utilizatori selectai n prealabil.
Era n stare s traduc instantaneu din sute de graiuri terestre
sau extraterestre. Putea chiar s furnizeze informaii despre orica-
re al utilizator de BrainPal aflat n cmpul meu vizual. Opiunea
aceasta am lsat-o, de altfel, activ. Abia de m recunoteam eu pe
mine. M ndoiam c a fi fost n stare s recunosc pe cineva din
gaca noastr. Una peste alta, Goaz era o chestie tare folositoa-
73
re.
Am auzit un zgomot de zvor care se retrage. Ua mea era de
acum descuiat.
Hei, Goaz Ct este ceasul?
Ora este 1200.
Pierdusem aproape nouzeci de minute trncnind verzi i us-
cate cu Goaz. Gata, mi-am spus. E timpul s ne ntlnim i cu
oameni vii.
Car-te, Goaz.
La revedere. Textul a disprut imediat ce l-am citit.
Cineva ciocnea la ua mea. M-am dus s deschid. Mi-am ima-
ginat c este Harry. M ntrebam cum ar fi putut s arate. Am des-
chis ua.
Arta ca o brunet mortal, cu o piele verde msliniu i cu o
pereche de craci care preau c nu se mai termin.
Tu nu eti Harry am biguit prostete.
Bruneta s-a uitat la mine i m-a msurat din cap pn n pi-
cioare.
John? a ntrebat n cele din urm.
Am privit-o cu o expresie opac pre de o secund, apoi numele
ei m-a izbit chiar nainte ca identitatea s-i apar, plutind fanto-
matic, n faa ochilor mei.
Jesse
A dat din cap. M holbam la ea fr s scot un cuvnt. Am des-
chis gura s spun ceva, dar ea m-a nfcat de ceaf i m-a srutat
att de apsat, nct m-am dezechilibrat un pic. A reuit s nchid
ua cu piciorul, n vreme ce ne prbueam pe podea. Am fost chiar
impresionat.
Uitasem ct de uor poate un tnr s capete o erecie.

ASE
Uitasem, de asemenea, ct de multe erecii poate avea un
tnr
Nu mi-o lua n nume de ru, zise Jesse stnd confortabil dea-
supra mea, dup ce-a de-a treia (!) partid. Dar nu snt de loc
atras de tine.
Slav Domnului, am spus, altfel a fi redus la o aluni deja.
Nu m nelege greit, mi eti foarte drag. Chiar nainte de

74
i ddu din mn, ncercnd s gseasc o modalitate de a descrie
transplantul regenerator de schimbare, mi-ai prut inteligent,
drgu i amuzant. Un bun prieten.
Aha, am zis. tii, Jesse, de obicei discursul cu hai s fim pri-
eteni se ine pentru a evita o partid de sex.
Vreau doar s nu-i faci preri greite despre ce s-a ntmplat.
Pi eu credeam c are de-a face cu transbordarea magic ntr-
un trup tnr i cu nevoia imperioas care urmeaz de a face sex
slbatic cu prima persoan care i iese n cale.
Jesse m-a privit int cteva clipe, apoi a izbucnit n rs.
Da! Asta i este. Dei n cazul meu este vorba de a doua per-
soan Am i o coleg de camer, tii
A, da? i cum se prezint Maggie?
Oh, Doamne. M face s art ca o balen euat, John. Am
cuprins-o cu braele.
Dar eu vd o balen foarte drgu, Jesse.
tiu! zise Jesse, i se scul brusc, nclecndu-m. i-a ridicat
braele i le-a ncruciat dup cap, ridicndu-i astfel snii, care
erau oricum minunai i foarte fermi. i simeam coapsele fierbini
cum mi nclzeau mijlocul. Simeam c o nou erecie va urma
foarte curnd.
Vreau s zic, uit-te la mine, spuse ea, inutil, ntruct nu-mi
luasem ochii de pe trupul ei de cnd se ridicase. Art grozav! i n-o
spun ca s m dau mare. Chestia e c n-am artat aa de bine n
viaa real. Nici pe departe.
Nu-mi prea vine s cred, am spus.
i-a apucat snii i mi-a mpuns sfrcurile n fa.
l vezi pe sta? a spus, jucndu-se cu snul stng. n viaa rea-
l era cu cel puin o mrime mai mic, i tot era mare. De la puber-
tate ncoace am avut mereu dureri de spate din cauza greutii lor.
Ct despre fermitate cred c au fost att de tari doar vreo
sptmn dup ce am mplinit treisprezece ani. Cel mult.
S-a ntins, mi-a apucat minile i mi le-a pus pe abdomenul ei
perfect plat.
Nici din sta n-am avut. Dintotdeauna am avut un colcel,
chiar i nainte de a avea copiii. Dac ar fi fost s l am pe al trei-
lea, s-ar fi lfit n burta mea ca ntr-un apartament.
Mi-am lsat minile s alunece i am apucat-o de fund.
Dar sta?
Tonaj mare, spuse Jesse rznd. Am fost o fat zdravn, ami-
ce.
75
S fii zdravn nu e o crim, am zis. i Kathy chiar era aa. i
mi plcea.
N-am avut o problem cu asta pe-atunci, zise ea. Complexele
oamenilor fa de corpul lor mi se par stupide. Dar, recunosc, pre-
fer s art cum art acum.
i-a plimbat palmele pe trup, provocator.
Snt chiar bun! a spus ea chicotind i dndu-i capul pe spa-
te.
Am rs.
Jesse s-a ntins peste mine i i-a apropiat faa de a mea.
Cred c treaba cu ochii de pisic e fascinant. M ntreb da-
c au folosit ADN de pisic pentru asta. nelegi, dac au ameste-
cat ADN uman cu ADN felin. Nu m-ar deranja s tiu c am o par-
te pisiceasc n mine.
Nu cred c este ADN de pisic. Nu prezentm nici un alt atri-
but felin.
Jesse se ddu napoi.
Cum ar fi?
Ei bine, am spus lsndu-mi minile s-i mngie snii, de
exemplu motanii au nite pr pe pu.
Fugi de-aici!
Nu, aa e. Prul sta stimuleaz femelele s ovuleze. Dar ia te
uit! Eu n-am aa ceva. Cred c ai fi observat.
Asta nu dovedete nimic, a spus Jesse, i s-a ntins brusc
peste mine.
Rnjea lasciv.
Poate c n-am fcut-o destul de intens ca s-i apar.
Simt o provocare?
i eu simt ceva, zise ea, i ncepu s se mite.

La ce te gndeti? m ntreb ea, mai trziu.


M gndesc la Kathy, i la ct de des fceam ce facem noi
acum.
Adic pe covor? spuse Jesse zmbind.
Am lovit-o uurel pe cretet.
Nu la asta m refer. Ci la a zcea dup sex, vorbind i
bucurndu-ne de compania celuilalt. Am fcut asta prima oar
cnd am discutat despre nrolare.
Dar de ce ai vorbit despre asta? spuse Jesse.
Kathy a adus vorba. Era la a aizecea mea aniversare i eram
deprimat c mbtrnesc. Iar ea a propus s ne nrolm cnd va
76
veni vremea. A fost puin surprins. Noi fuseserm ntotdeauna
anti-militariti. Am protestat mpotriva Rzboiului Subcontinental
pe vremea cnd nu era tocmai sntos s faci asta.
Mult lume a protestat mpotriva acelui rzboi.
Da, numai c noi chiar am protestat. S-au fcut i glume pe
seama noastr n ora.
i atunci ea cum a susinut nscrierea n armata colonial?
A zis c nu e mpotriva rzboiului i armatei n general, ci
numai mpotriva acelui rzboi i a armatei noastre n particular. A
spus c oamenii au dreptul de a se apra i c probabil au i de
ce, pentru c Universul pare foarte ostil. i a mai zis c, n afara
acestor nobile idealuri, am reui s devenim tineri din nou.
Dar n-ai fi putut s v nrolai mpreun. Doar dac nu erai
de aceeai vrsta.
Nu, ea era cu un an mai mic. i i-am explicat c dac m-a fi
nrolat, a fi devenit oficial mort, n-am mai fi fost considerai cs-
torii i cine tie dac ne-am mai fi revzut vreodat.
i ea ce-a zis?
A spus c astea snt chestii tehnice. C m va gsi oricum i
m va tr la altar, cum a mai fcut-o. i am crezut-o. Era foarte
hotrt n chestii din astea.
Jesse se ridic ntr-un cot i m privi.
mi pare ru c nu e aici, cu tine, John.
Am zmbit.
Nici o problem. Doar c din cnd n cnd mi se face dor de so-
ia mea, asta-i tot.
neleg. i mie mi-e dor de soul meu.
Am privit-o cu atenie.
Parc ziceai c te-a prsit pentru o femeie mai tnr i apoi
s-a otrvit cu mncare.
A fcut i una, i alta, i a meritat s moar n chinuri. Nu-mi
lipsete brbatul, ci soul. E frumos s ai pe cineva al tu, e bine
s fii cstorit.
Da, e bine s fii cstorit, am aprobat eu.
Jesse s-a cuibrit la pieptul meu i m-a cuprins cu un bra.
Desigur, e bine i ce facem noi acum. A trecut ceva vreme de
cnd n-am mai fcut asta.
Ce? S stai pe podea?
Nu, m-a nghiontit ea. Ba da, i asta. Dar m refeream la a
zcea aa, dup o partid de sex. i la sex n sine. Nu vrei s tii
de cnd n-am mai fcut toate astea.
77
Ba da, chiar vreau s tiu.
Bestie ce eti! De opt ani.
Atunci nu-i de mirare c ai srit pe mine din prima clip, am
spus eu.
Aa e, dar asta doar pentru c erai prin apropiere.
Mi-a spus mie mama c s fii la locul potrivit n momentul po-
trivit este foarte important.
Ciudat mam ai avut i tu Hei, Scrb, ct e ceasul?
Cee? am ntrebat.
Scuze, vorbeam cu vocea din capul meu.
i aa i zici, Scrb?
Dar tu cum i zici vocii tale?
Goaz.
Mda, i se potrivete. Ei bine, Scrba mi spune c abia a trecut
de ora 1600 i mai snt vreo dou ore pn la cin. nelegi unde
bat?
Mi-e team c nu neleg. Cred c nu mai pot i a cincea oar,
chiar dac snt tnr i super-mbuntit.
Hai, linitete-te. Eu m refeream la un pui de somn.
S aduc o ptur?
Nu e nevoie. Dac am fcut sex pe podea nu nseamn c tre-
buie s i dormim pe jos. O s m culc pe patul rabatabil.
i eu dorm singur?
Te consolez eu. S-mi aduci aminte cnd ne trezim.
I-am amintit. i m-a consolat.

Dumnezeule, zise Thomas aezndu-se la mas cu o tav plin


ochi cu mncare. Artm aa de bine c n-am cuvinte.
Avea dreptate. Btrnii Binoi se schimbaser fantastic. Tho-
mas, Harry i Alan ar fi putut fi super modele la orice prezentare
de mod. Dintre noi patru, eu eram ruca cea urt, i asta n
condiiile n care artam foarte bine. Iar femeile Jesse era rpi-
toare, Susan i mai i, ct despre Maggie, ea arta ca o zei. M
durea s o privesc.
Durea s priveti la oricare dintre noi. Am stat cteva minute
holbndu-ne unii la alii. i nu era numai grupul nostru. M-am ui-
tat n toat ncperea i n-am vzut nici mcar un singur om urt.
Era i plcut, dar i suprtor cumva.
Asta e imposibil, a spus Harry ntorcndu-se ctre mine. I-am
cercetat i eu pe toi din sal i cred c e imposibil ca toi s fi fost
aa de frumoi pe cnd erau tineri.
78
Vorbete pentru tine, Harry, a zis Thomas. Eu unul cred c
acum snt mai puin atrgtor dect cnd eram verde ca bradul.
Acum eti verde la propriu, a spus Harry. i dac l excludem
pe Toma Necredinciosul aici de fa, v spun eu c e imposibil ca
toi ceilali s fi fost nite frumusei. Eu unul n-am fost. Cnd
aveam douzeci de ani eram gras. Aveam o acnee rebel. i nce-
pusem deja s chelesc.
Oprete-te, ncep s m excit, a spus Susan.
Iar eu ncerc s mnnc, a zis Thomas.
Bine, acum c art aa e uor s fac glume, a continuat Har-
ry, lund o atitudine de model profesionist. Dar v zic c eu cel de
acum n-am nici o legtur cu cel care am fost odat.
Sun de parc te-ar deranja asta, a observat Alan.
S tii c m deranjeaz, un pic, a admis Harry. Bine, accept
schimbarea, dar eu cnd primesc un cal n dar, l caut la dini De
ce trebuie s artm toi aa de bine?
Avem gene bune, a spus Alan.
De acord, dar ale cui? Ale noastre? Sau unele fabricate n
vreun laborator?
Treaba e c sntem cu toii ntr-o form foarte bun, a spus
Jesse. i spuneam lui John mai devreme c acest corp e ntr-o sta-
re mult mai bun dect a fost corpul meu real vreodat.
i eu spun asta, a intervenit Maggie. Spun corpul meu real
cnd m refer la vechiul meu corp. De parc trupul de-acum nu es-
te cu adevrat al meu. Deocamdat, cel puin.
Ba e adevrat, soro, a spus Susan. Trupul sta va cere la pipi,
ascult la mine.
Zise femeia care m certa c vorbesc aiurea, a comentat Har-
ry.
Prerea mea este c n afar de trupuri, ne-au recondiionat i
psihicul, a spus Jesse.
De acord, dar nu ne-au spus de ce fac asta, a zis Harry.
Ca s ne lege unii de alii, a intervenit Maggie.
Toi ne-am holbat la ea.
Ia te uit cine a prins glas
M lai, Susan E tiut c, psihologic, sntem atrai de per-
soanele care arat bine. n plus, sntem o aduntur de strini ca-
re au puine lucruri n comun. Dac ns toi sntem artoi, vom
fi mai prietenoi unii cu alii, dac nu imediat, atunci mai trziu,
cnd vom ncepe antrenamentele.
Nu vd cum vom ajuta armata dac vom pierde timpul flirtnd
79
unii cu alii n loc s luptm, a intervenit Harry.
Dar nu e vorba despre asta, a revenit Maggie. Atracia sexual
este o chestiune secundar. Este vorba de inducerea ncrederii re-
ciproce i a devotamentului. Oamenii ajut instinctiv persoanele
atractive i au ncredere n ele, iar asta n-are nimic de-a face cu
atracia sexual. sta e motivul pentru care toi prezentatorii de
tiri arat foarte bine. Din cauza asta, oamenii frumoi trec mai
uor prin coal sau trebuie s munceasc mai puin la serviciu.
Dar aici artm cu toii foarte bine. Unul care ar arta doar
bine ar putea avea probleme, am intervenit eu.
De acord, a spus Thomas, chiar i acum unii dintre noi arat
mult mai bine ca ceilali. Eu unul cnd m uit la Maggie m simt
de parc mi-a tiat cineva oxigenul. Fr suprare, Maggie.
Nu m-am suprat, a rspuns Maggie. Ideea principal nu este
ct de bine artm acum, ci ct de mult ne-am schimbat. Pe termen
scurt aceast mbuntire ne va face s ne simim bine, iar eu
cred c ei asta urmresc.
Susan se ntoarse brusc ctre Thomas.
Adic dac te uii la mine n-ai probleme cu respiraia
N-am vrut s insult pe nimeni, se scuz Thomas.
O s-mi amintesc asta cnd te voi sugruma, a spus Susan. As-
ta c tot vorbim despre lipsa de oxigen
Terminai cu flirtul, voi doi, a intervenit Alan, ntorcndu-se
apoi spre Maggie. Cred c ai dreptate cu atracia, dar cred c uii
persoana de care ar trebui s fim atrai cel mai mult: noi nine.
Trupurile n care ne gsim acum ne snt nc strine. Adic n afa-
r de faptul c snt verde i c am n creier un calculator pe care-l
cheam Belea S-a oprit brusc i ne-a privit pe rnd. Voi cum v-
ai numit BrainPal?
Goaz, am spus.
Scrb, a zis Jesse.
Coi Mic, a spus Thomas.
Cap de Pu, a zis i Harry.
Satan, a spus Maggie.
Drgu8, a zis Susan. Se pare c numai mie mi-e simpatic
BrainPal.
Mai degrab a zice c doar pe tine nu te-a deranjat s auzi
brusc o voce n cap, a comentat Alan. Dar iat care e prerea mea.

8 n textul original, n ordine: Dipshit, Bitch, Dickwad, Fuckhead, Sa-


tan, Sweety.
80
ntinerirea brusc i toate schimbrile fizice i mecanice ale corpu-
rilor noastre au efecte negative asupra psihicului nostru. Chiar da-
c de bucurm s fim iari tineri iar eu unul m bucur tot
vom fi strini fa de noile corpuri. Dar faptul c artm bine ne va
ajuta s ne acomodm mai repede cu situaia.
tiu ceva meserie oamenii tia, a conchis Harry sumbru.
Hei, calmeaz-te, Harry, a spus Jesse, dndu-i un ghiont. Eti
singurul n stare s considere c a deveni tnr i sexy este rodul
unei conspiraii periculoase.
Deci crezi c snt sexy? a ntrebat Harry.
Eti de vis, dragule, a rspuns Jesse, fluturndu-i genele c-
tre el.
Harry a rnjit prostete.
E prima dat n secolul sta c mi se spune aa ceva Bine,
m predau.

Omul care sttea n faa slii pline de recrui era un veteran c-


lit n lupte. BrainPal ne informase c fusese n Forele Coloniale de
Aprare timp de paisprezece ani i c participase la mai multe b-
tlii, n locuri care nou nu ne spuneau nimic, dar pe care proba-
bil urma s le cunoatem n viitor. Acest om fusese n locuri noi,
cunoscuse rase noi i le exterminase pe loc. Arta cam de douzeci
i trei de ani.
Bun seara, recrui, a spus el dup ce ne-am aezat cu toii,
snt locotenent-colonel Bryan Higgee i pentru restul cltoriei
voastre voi fi comandantul vostru. Practic, asta nu nseamn mare
lucru, pn la sosirea noastr pe Beta Pyxis III adic peste o
sptmn voi vei avea un singur obiectiv. Oricum, faptul c
avei un comandant v va reaminti c sntei supui regulilor i
procedurilor FCA. Avei corpuri noi, iar acestea aduc cu sine noi
ndatoriri.
Probabil avei nedumeriri cu privire la noile corpuri, la ceea ce
pot face ele, ct de mult stres pot ndura i cum le vei utiliza n fo-
losul FCA. Rspunsul la toate aceste ntrebri va veni imediat ce
vei ncepe antrenamentele pe Beta Pyxis III. Deocamdat, elul
nostru este de a v familiariza cu noile trupuri. Aa c, pentru re-
stul cltoriei, ordinele snt simple: distrai-v ct putei!
Acest ndemn a provocat murmure i cteva rsete rzlee. Ideea
de a te distra la ordin era contra naturii. Locotenent-colonelul
Higgee a rnjit fr pic de veselie.
neleg c acesta este un ordin ciudat. Dar s v amuzai
81
folosindu-v noile corpuri este cea mai bun cale de a v familiari-
za cu ele i cu noile voastre abiliti fizice. Cnd vei ncepe antre-
namentele vi se vor cere rezultate foarte bune n cel mai scurt
timp. Nu va fi vreme de acomodare. Universul este un loc pericu-
los. Trainingul vostru va fi scurt i dificil. Nu ne putem permite ca
voi s nu folosii la maximum noile corpuri. Recrui, v rog s folo-
sii sptmna care vine ca pe o punte ntre vechile voastre viei i
cele noi. n acest timp, pe care l vei gsi n cele din urm nendes-
tultor, v putei folosi trupurile cele noi, special proiectate pentru
uz militar, pentru a gusta din nou plcerile vieii de civil. Vei des-
coperi c pe Henry Hudson exist faciliti pentru orice activitate,
joc sau plcere pe care le-ai avut pe Pmnt. Folosii-le. Bucurai-
v de ele. Obinuii-v s lucrai cu noile trupuri. nvai care este
noul lor potenial i vedei dac le putei ghici limitele. Doamnelor
i domnilor, ne vom ntlni din nou pentru edina de ncheiere
nainte de nceperea antrenamentelor. Pn atunci, distrai-v. Nu
glumesc cnd spun c, dei traiul n FCA are avantajele sale,
aceast sptmn este ultima n care v putei bucura n linite
de noile voastre corpuri. V sftuiesc s folosii cu nelepciune
aceast perioad. V sftuiesc s v distrai. Asta este tot. Sntei
liberi.

i ne-am dezlnuit.
S ncepem, evident, cu sexul. Toat lumea o fcea cu toat
lumea, n toate locurile de pe nav, inclusiv unele despre care nu
tiam c exist. Dup prima zi, n care a devenit clar c orice loc-
or ct de ct ferit va fi folosit pentru tvleal, a devenit obicei s
faci zgomot n timpul deplasrilor, pentru avertizarea cuplurilor n
aciune. n a doua zi, a ieit la iveal c dispuneam de o camer
numai pentru mine i am fost asediat de cereri de nchiriere. Le-
am respins scurt. N-am condus niciodat o cas de moravuri
uoare, nu vedeam de ce a ncepe tocmai atunci. Singurii oameni
care aveau s-o pun n camera mea eram eu i posibilii mei invi-
tai.
De fapt, am avut doar unul. i n-a fost Jesse, ci Maggie, care se
pare c avusese o simpatie pentru mine nc de pe vremea cnd
eram un moneag. Imediat dup edina cu Higgee, Maggie m-a
prins ntr-o ambuscad n ua camerei mele, chestie care m-a f-
cut s m ntreb dac femeile post-transfer trebuie tratate diferit.
Oricum, a fost foarte amuzant i deloc timid, cel puin n parti-
cular. Am aflat c a fost profesoar la Colegiul Oberlin. C a predat
82
filozofia religiilor estice. C scrisese ase cri pe tema asta. Genul
de lucruri pe care le afli despre cunotinele noi.
Ceilali Btrni Binoi s-au descurcat i ei binior. Jesse a f-
cut pereche cu Harry, iar Alan, Tom i Susan au fcut un fel de
aranjament cu Tom n centru. S-a dovedit c era bine pentru Tom
c mnca att de mult avea nevoie de puteri sporite pentru a face
fa la aa ceva
Poate c asiduitatea cu care recruii fceau sex ar fi putut p-
rea anormal unora din afar, dar avea sens n locul n care st-
team (sau zceam). Ia un grup de oameni care au fost privai de
sex pentru mult vreme, datorit lipsei de partener sau strii
proaste de sntate sau scderii libidoului, mut-i n nite corpuri
nou-noue, tinere, atrgtoare i super-funcionale i apoi ngr-
mdete-i pe o nav n plutind n spaiu, departe de oricine i orice
au cunoscut vreodat. Iat trei ingrediente care dau o reet foarte
bun de sex. Fceam sex pentru c puteam. i pentru c alunga
singurtatea.
Bineneles, am mai fcut i altele. S fi folosit noile i grozavele
noastre trupuri doar pentru sex ar fi fost ca i cum am fi cntat o
simfonie pe o singur not. Ni se spusese c aceste corpuri snt i
noi i bune, i am verificat asta n toate modurile posibile. Harry i
cu mine a trebuit s ntrerupem o partid de ping pong pentru c a
devenit clar c nici unul dintre noi nu putea ctiga, nu pentru c
n-am fi fost buni ci dimpotriv, pentru c reflexele i coordonarea
ochi-mn a fiecruia fceau imposibil s ratm vreo lovitur. Am
plimbat mingea vreo jumtate de or i poate c am fi continuat
prostete dac biata minge nu ar fi crpat de la fora colosal cu
care o loveam. Era caraghios. Era minunat.
Ali recrui au aflat aceleai lucruri n cele mai ciudate moduri.
n ziua a treia m aflam n mulimea care privea doi tipi angajai n
cea mai palpitant lupt de arte mariale pe care o vzusem. Ce f-
ceau cu trupurile ar fi fost imposibil de realizat cu flexibilitatea
uman normal i n condiii de gravitate standard. La un moment
dat, unul dintre ei l-a trimis pe cellalt n colul opus al camerei,
dintr-un simplu pumn. Ei bine, n loc s rmn grmad pe jos,
cum a fi fcut eu, tipul a fcut un salt nurubat n spate, s-a n-
dreptat pe picioare i s-a aruncat asupra oponentului cu toat for-
a. Prea un efect special dintr-un film. ntr-un fel, asta i era.
Cnd lupta s-a sfrit, amndoi au respirat adnc i au fcut o
plecciune protocolar unul ctre cellalt. i imediat apoi s-au
prbuit unul n braele celuilalt, plngnd i rznd isteric n ace-
83
lai timp. Este ciudat, minunat i nfricotor n acelai timp s
afli c eti att de bun la ceva anume pe ct i-ai dorit, i nc mai
mult dect att.
Unii au mers prea departe, bineneles. Am vzut cu ochii mei o
femeie aruncndu-se de la o nlime ameitoare, nchipuindu-i ori
c poate zbura, ori c va fi capabil s aterizeze lin. Am aflat ulte-
rior c i-a fracturat braul drept, piciorul drept, maxilarul i i-a
crpat i easta. Oricum, era nc n via dup aterizare, ceea ce
nu s-ar fi ntmplat pe Pmnt. Mai mult, peste dou zile era iari
printre noi, bine mersi, ceea ce era mai degrab o confirmare clar
a tehnologiei medicale a Colonialilor dect o dovad a forei de re-
cuperare a femeii respective. Sper c a fost sftuit s nu mai re-
pete ncercarea.
Cnd nu se jucau cu trupurile, recruii se jucau cu minile sau
cu BrainPal, ceea ce era cam tot pe-acolo. Plimbndu-m pe nav
ntlneam oameni stnd pe jos, cu ochii nchii, dnd alene din cap.
Cred c ascultau muzic sau vedeau filme sau vreun concert, o re-
prezentaie pentru un singur om dat de creierul su. Am fcut-o
i eu pe cnd cercetam computerul navei, am gsit o compilaie a
tuturor desenelor animate create vreodat, att n timpurile clasi-
cului Warner, ct i ulterior, cnd personajele au devenit domeniu
public. Am petrecut o noapte ntreag revznd cum Wile E. Coyote
ia btaie. M-am oprit numai cnd Maggie mi-a cerut s aleg ntre
ea i Road Runner. Am ales-o pe ea. Oricum, puteam s revin la
Road Runner oricnd. mi descrcasem toate desenele n Goaz.
Strngerea legturilor cu prietenii era alt activitate interesant.
Btrnii Binoi tiau c grupul nostru se afla n punctul de ma-
xim, eram doar apte strini, adui mpreun de o conjunctur
temporar. Dar am devenit prieteni, ba chiar prieteni buni, n acea
scurt perioad pe care am petrecut-o mpreun. Nu exagerez cu
nimic dac afirm ca am fost mai bun prieten cu Thomas, Susan,
Alan, Harry, Jesse i Maggie dect cu oricine altcineva n fosta mea
via. Noi apte am fost o gac. i o familie, cu bune i rele. Am
avut grij unii de alii, ntr-un Univers care habar n-avea c exis-
tm.
Ne-am legat unii de alii. i am fcut-o fr programare special
de la Coloniali. i, pe msur de Henry Hudson se apropia de des-
tinaie, am tiut c o s-mi fie dor de prietenii mei.

n aceast ncpere snt acum 1022 de recrui. Peste doi ani,


400 dintre voi vor fi murit.
84
Locotenent-colonelul Higgee sttea din nou n faa slii. De data
aceasta, scena avea un fundal: Beta Pyxis III plutind n spatele lui,
o bil masiv de marmur striat cu dungi albastre, albe, verzi i
maronii. Noi ns o ignoram i ne concentram asupra lui Higgee.
Statistica sa macabr ne captivase toat atenia, dei era abia
0600 i cei mai muli dintre noi petrecuser toat noaptea, tiind
c e ultima de libertate.
n anul al treilea, vor mai muri 100. nc 150 n anii patru i
cinci. Dup zece ani da, recrui, vi se va cere s servii toi cei ze-
ce ani 750 dintre voi vor fi murit la datorie. Trei sferturi dintre voi
dui. Aceste cifre snt statistici oficiale ale Forelor Coloniale de
Aprare pe ultimii nu zece sau douzeci de ani, ci pe ultimii dou
sute de ani de activitate.
Ascultam ntr-o tcere mormntal.
tiu ce gndii acum, pentru c am gndit-o i eu cnd am fost
n locul vostru. V gndii: Ce dracu caut eu aici? l ascult pe tipul
sta care-mi spune c n zece ani voi fi mort. Dar gndii-v c
acas ai fi murit oricum n zece ani, fragili i btrni, o moarte
inutil. Putei muri n FCA. Unii probabil c vei muri n FCA. Dar
moartea voastr nu va fi inutil. Vei fi murit pentru a proteja con-
tinuitatea umanitii n Universul nostru.
Ecranul din spatele lui Higgee s-a albit, apoi a afiat un cmp de
stele n trei dimensiuni.
S v explic unde ne aflm, a spus Higgee, i pe cnd vorbea,
cteva zeci de stele, dispuse aleator pe ecran, s-au colorat n verde.
Acestea snt sistemele colonizate de oameni. Iar acestea snt
cele n care tim c exist rase de extrateretri cu tehnologie i
condiii de via comparabile cu ale noastre.
De data asta sute de stele s-au colorat n rou. Poziiile umane
erau ncercuite. Asistena a nceput s murmure.
Omenirea are dou probleme, a continuat locotenent-
colonelul Higgee. Prima este lupta pentru colonizare pe care o duce
cu celelalte specii dotate cu simuri similare. Colonizarea este vita-
l pentru supravieuirea umanitii. Punct. Trebuie s colonizm,
altfel vom fi eliminai sau asimilai de alte rase. Competiia este
crncen. Omenirea are prea puini aliai printre rasele simitoare.
Foarte puine rase snt aliate ntre ele, iar asta nc dinainte ca
omul s pun piciorul pe stele. Orict de bun prere ai avea des-
pre puterea diplomaiei, adevrul este c, practic, ne aflm ntr-o
lupt crncen i distrugtoare. Nu putem s oprim expansiunea i
s ateptm ca o soluie panic s mpace nevoia de colonizare a
85
tuturor raselor. Asta ar nsemna s condamnm umanitatea. Aa
c trebuie s luptm pentru a coloniza noi ct mai multe planete.
A doua problem este c atunci cnd gsim o planet potrivit
pentru traiul uman, ea este de obicei deja ocupat de forme inteli-
gente de via. Dac este posibil, conlocuim cu btinaii i ncer-
cm s o facem n armonie. Din nefericire, de ce mai multe ori nu
sntem binevenii. E regretabil c se ntmpl asta, dar nevoile
umanitii snt prioritatea noastr. i aa se face c Forele Colo-
niale de Aprare se transform ntr-o for invadatoare.
Fundalul se schimb din nou, cu imaginea lui Beta Pyxis III.
ntr-un Univers perfect n-am avea nevoie de FCA. Numai c
nu trim ntr-un Univers perfect. Iar FCA au trei obiective. Primul
este de a proteja coloniile umane existente mpotriva atacurilor i
invaziilor. Al doilea este de a descoperi noi planete potrivite pentru
colonizare i de a le apra de ncercrile de preluare, colonizare i
invaziile raselor competitoare. n fine, al treilea obiectiv este de a
pregti planetele pentru colonizarea uman. Ca soldai ai FCA vi se
va cere s ndeplinii toate cele trei obiective. Nu este munc uoa-
r, nici simpl, i nici pe departe curat. Dar trebuie fcut. Su-
pravieuirea umanitii o cere. Iar noi v-o cerem vou. Trei sferturi
dintre voi vei fi mori n zece ani. n pofida mbuntirilor aduse
corpului uman, armelor sau tehnologiilor, aceast proporie
rmne constant. Dar moartea voastr la datorie va lsa Universul
motenire copiilor votri, i copiilor copiilor votri, i tuturor copii-
lor omenirii, un loc liber n care s creasc i s propeasc. Este
un cost mare, dar merit. Unii v ntrebai ce vei obine, concret,
de pe urma serviciului militar. Ceea ce vei cpta la terminarea
stagiului va fi o via nou. Vei intra n rndurile colonitilor i o
vei lua de la capt, pe o lume nou. Forele Coloniale de Aprare
v vor susine i v vor furniza toate cele necesare. Nu v putem
promite succes n noua via, asta depinde de voi. Dar vei benefi-
cia de un start bun i de gratitudinea colonitilor. Sau, putei s-
mi urmai exemplul i s v nrolai din nou. Ai fi surprini s
aflai ct de muli o fac.
Beta Pyxis III a clipit scurt i a disprut, lsndu-l pe Higgee
singur n centrul ateniei.
Sper c mi-ai ascultat sfatul i v-ai distrat n sptmna care
a trecut, a zis el. Acum e momentul s ncepei munca. ntr-o or
vei prsi nava Henry Hudson i vei fi transportai la bazele de
antrenament. Ordinele v vor fi trimise prin BrainPal. Acum v pu-
tei ntoarce n cabine s v mpachetai lucrurile personale. Nu
86
luai mbrcminte, vei primi la baz tot ceea ce avei nevoie.
BrainPal v vor informa unde s v adunai pentru transport. Mult
noroc, recrui. Domnul s v aib n paz. S servii umanitatea cu
onoare i cu mndrie.
i apoi locotenent-colonelul Higgee ne-a salutat. N-am tiut
cum s reacionez. Nici ceilali.
Ai primit ordinele, a mai spus Higgee. Sntei liberi.

Noi apte am rmas pe loc.


tia nu prea i las timp de la revedere, a spus Jesse.
Verificai-v calculatoarele, a zis Harry, poate unii sntem tri-
mii la aceeai baz.
Am verificat. Harry i Susan raportau la Baza Alpha, Jesse la
Beta, Maggie i Thomas la Gamma, iar eu i Alan eram la Delta.
Iat cum se despart Btrnii Binoi, a spus Thomas.
Hai las, nu te smiorci, tiai c se va ntmpla, a zis Susan.
Ba m smiorci. Nu cunosc pe nimeni altcineva. i o s-mi fie
dor pn i de tine, babo.
Uitm ceva, a intervenit Harry. Nu vom fi n acelai loc, dar
putem pstra legtura. Avem BrainPal. Nu trebuie dect s crem
csue potale pentru fiecare. Clubul Btrnilor Binoi.
Asta merge aici, pe nav, a spus Jesse. Dar nu tim dac va
funciona i cnd vom fi pe cmpul de lupt. E posibil s ne trimit
n partea cealalt a galaxiei.
Navele pot comunica ntre ele, via Phoenix, a precizat Alan.
Fiecare nav are drone de salt care preiau ordinele de pe Phoenix
i comunic permanent poziia navei. Transport i pota. Poate c
va dura ceva vreme transmiterea mesajelor, dar tot ne vor gsi.
Ar fi ca i cum am trimite mesaje n sticl, a spus Maggie. Me-
saje cu putere mare de propulsie.
Hai s-o facem, a zis Harry hai s meninem mica noastr fa-
milie. Hai s ne cutm, indiferent unde ne-am gsi.
Acuma te smiorci i tu, a spus Susan.
ie n-o s-i simt lipsa oricum, Susan, mergem n aceeai ba-
z. De restul o s-mi fie dor.
S facem un pact, am intervenit eu. S rmnem Btrnii
Binoi, orice ar fi. Pzea, Universule.
Mi-am ntins mna. Unul cte unul Btrnii Binoi i-au pus
minile peste a mea.
Dumnezeule, acum o s ncep eu s m smiorci, a murmurat
Susan, punndu-i palma deasupra celorlalte.
87
Eu m abin de la chestia asta, a mormit Alan.
Susan l-a pocnit uor cu palma liber.
Am rmas cu toii cu minile unite mult timp.

88
PARTEA A DOUA

APTE
Pe un podi, departe, pe Beta Pyxis III, soarele local, Beta Pyxis,
tocmai i ncepea cltoria de fiecare zi pe bolta cereasc. Compo-
ziia atmosferei ddea cerului o culoare de albastru cobalt, cu o
tent uoar de verde. Un pic mai verde dect pe Pmnt dar to-
tui albastru. Pe ntinderea podiului, iarba vlurea uor, n tonuri
purpurii i portocalii, sub briza dimineii. Fiine asemenea psri-
lor, cu dou perechi de aripi, putea fi zrite jucndu-se n nalturi,
ncercnd curenii de aer i plonjnd mpotriva lor n volte haotice i
spectaculoase. Era prima noastr diminea, ntr-o lume strin,
prima pe care eu sau tovarii mei puneam piciorul. O diminea
superb. i dac nu ar fi fost namila aceea de sergent-major, plin
de spume i care s-mi mugeasc n urechi, ar fi fost perfect. Dar,
vai, era acolo.
Cristoase rstignit pe-un b de ngheat! a izbucnit acesta
dup ce s-a holbat mohort la cei aizeci de recrui din plutonul
su.
Recrui care stteau n poziii aproximative de drepi pe pista
din macadam a aeroportului bazei Delta.
E clar c tocmai am pierdut btlia pentru nenorocitul sta
de Univers M uit la voi, oameni buni i-mi sun n afurisitul s-
ta de cap doar cuvintele ne-am dus dracului. Dac voi sntei tot
ceea ce poate da mai bun Pmntul, nseamn c a venit vremea s
ne punem capr i s ne lum cte un tentacul drept n cur.
Remarca lui a strnit cteva chicoteli involuntare printre recrui.
Sergentul-major Antonio Ruiz prea parautat dintr-un studio de
film. Era exact cum te-ai fi ateptat s fie un sergent de instrucie:
mthlos, furios i agresiv, ntr-un mod pitoresc, din prima clip.
Fr ndoial c n urmtoarele secunde urma s se nfig ntr-
unul dintre recruii amuzai, s-i zbiere cteva cuvinte tari apoi s-l
pun pe nefericit s execute o sut de flotri. Doar asta era imagi-
nea pe care o aveam n minte dup ce ne uitaserm timp de apte-
zeci de ani la filme de rzboi.

89
Hahaha, a izbucnit n rs sergentul-major Antonio Ruiz. S nu
v treac prin cap ideea c nu tiu ce gndii, rahai cu ochi. tiu
c pe moment mi apreciai interpretarea. ncnttor i amuzant!
Snt exact ca toi sergenii de instrucie pe care i-ai vzut prin fil-
me Dar eu nu-s dintre cei amuzani!
Chicotele s-au oprit. Ultimele cuvinte nu fceau parte din sce-
nariu.
Nu pricepei! Avei impresia c vorbesc astfel pentru c aa
se presupune c trebuie s fie un sergent de instrucie. Avei im-
presia c dup cteva sptmni de tvleal, faada asta de mito-
can argos, dar corect, o s alunece de pe mutra mea i o s ncep
s v dau de neles c m-ai impresionat. Iar la sfritul instruciei
v imaginai c am s dau dovada c mi-ai ctigat respectul meu
ranchiunos. Avei impresia c v voi mulumi plin de afeciune, la
sfrit, cnd v vei duce s facei Universul un loc mai sigur pentru
oameni, ncreztori c am scos din voi lupttori mai buni, deopo-
triv brbai i femei. Impresia voastr, doamnelor i domnilor, es-
te complet i irevocabil de tot ccatul.
Sergentul-major Antonio Ruiz se plimba agale prin faa noastr.
Impresia voastr este de ccat pentru c, spre deosebire de
voi, eu am fost prin Univers. Am vzut cu ce ne confruntm. Am
vzut brbai i femei, oameni pe care i cunoteam, transformai
n buci de carne dar care mai erau n stare s urle. n prima mea
misune, mi-am vzut ofierul comandant transformat ntr-un afu-
risit de prnz pentru extrateretri. Am privit cum futuii ia l-au
nhat, l-au intuit de pmnt apoi l-au hcuit n felii, i-au scos
maele i i le-au halit cu lcomie apoi l-au trt sub pmnt nainte
ca vreunul dintre noi s poat schia un gest ct de mic.
Un sughi de rs, undeva n spatele meu. Sergentul-major Anto-
nio Ruiz s-a oprit i a ridicat capul.
Aa unul dintre voi crede c glumesc. ntotdeauna se gse-
te cte un muist idiot din sta. De aceea in asta la ndemn. Acti-
veaz acum, spuse el i deodat, n faa fiecruia dintre noi, a ap-
rut un ecran video.
M-am simit un pic dezorientat pn cnd mi-am dat seama c
Ruiz mi activase de la distan sistemul BrainPal, trecndu-l pe
modul de redare video. Imaginile preau luate printr-o camer de
casc. Am vzut civa soldai ascuni ntr-o vizuin, n pmnt, i
discutnd despre marul pe care urmau s-l fac a doua zi. Apoi,
unul dintre soldai s-a oprit i a pus o mn pe sol. A privit n sus,
la ceilali, cu ochii plini de team i a zbierat vineee. n secunda
90
urmtoare, pmntul s-a surpat sub picioarele lui.
Ce a urmat s-a petrecut att de repede, nct nici rsucirea in-
stinctiv a capului celui care filma nu a fost suficient de rapid ca
s rateze scena. Nu a fost plcut deloc. Unul dintre recrui ncepu-
se s vomite, ca o ironie, exact cum fcea n film posesorul came-
rei. Din fericire, filmul s-a oprit imediat dup asta.
Nu mai snt att de amuzant, nu-i aa? Nu mai snt sergentul
la de instrucie, bclios i plin de poante, nu-i aa? Nu mai
sntei ntr-o parodie militar, aa-i? Bun venit n ccatul sta de
Univers. Universul este un loc n care ai cam belit-o, prieteni. i
nu v vorbesc aa doar ca s dau sare i piper unei rutine de in-
strucie. Omul care a fost feliat i tranat era unul dintre cei mai
buni lupttori pe care am avut privilegiul s-l cunosc. Nici unul
dintre voi nu se compar cu el. Ai vzut ce a pit. Gndii-v ce vi
se va ntmpla vou. V vorbesc astfel pentru c sincer cred, n
adncul meu, c dac voi sntei cei mai buni pe care omenirea i
poate oferi, sntem, la modul magnific i total, futui cu toii. Acu-
ma m credei?
Unii dintre noi au reuit s murmure un Da, domnule sau ce-
va pe acolo. Ceilali nc derulau n minte scena eviscerrii, fr
ajutorul lui BrainPal.
Domnule?! Domnule?! Snt un afurisit de sergent-major, c-
cai cu ochi! i muncesc aici pentru a tri! O sa-mi rspundei cu
Da, domnule sergent-major sau cu Nu, domnule sergent-major
dup caz. Ai neles?
Da, domnule sergent-major! am rspuns cu toii.
Putei mai bine dect att! Din nou!
Da, domnule sergent-major, am zbierat.
Iar unii dintre noi aproape c erau pe punctul de a izbucni n
lacrimi, judecnd dup vocile lor.
n urmtoarele dousprezece sptmni, sarcina mea este s
ncerc s v instruiesc astfel nct s fii soldai. i, pe Dumnezeul
meu, am s-o fac. Am de gnd s-o fac n ciuda faptului c pot spune
de pe acum c nici unul dintre voi, labe triste ce sntei, nu meri-
tai o asemenea provocare. Vreau ca fiecare dintre voi s ia bine
aminte la ce v spun. Nu sntem ntr-o armat de mod veche, de
pe Pmnt, acolo unde sergentul de instrucie trebuie s-l fac pe
dolofan atlet, s arunce cu muchi pe slbnog sau s-l educe pe
imbecil. Fiecare avei o anume experien, iar corpurile voastre snt
n form maxim. Poate v gndii c asta face munca mea mai
uoar. Nici De Cum Fiecare dintre voi avei n spate apte-
91
zeci i cinci de ani de obiceiuri proaste sau credine personale n
nuce drepturi. De toate astea trebuie s v scap n trei luni beli-
te. Fiecare dintre voi i imagineaz c noul corp este un fel de ju-
crie nou-nou. Mda, tiu cam ce-ai fcut n ultima sptmn.
V-ai futut ca nite maimue turbate. Ia ghicii voi acum Joaca s-
a terminat. n urmtoarele sptmni, o s v considerai norocoi
dac o s apucai s v masturbai la duuri. Jucriile astea noi-
noue or s fie puse la treab, drglaele mele. Pentru c trebuie
s scot soldai din voi. i asta va fi o munc nonstop.
Ruiz ncepuse s se plimbe iari prin faa noastr.
Vreau ca un lucru s fie clar. Nu-mi place i nici n-o s-mi
plac de vreunul dintre voi. De ce? Pentru c, n ciuda muncii de-
puse de mine i de personalul meu aici, n mod inevitabil o s ne
facei, n final, pe toi, s artm nasol. i asta m doare. Nu pot
dormi noaptea tiind c, indiferent ct m voi strdui s v nv
ceea ce trebuie, inevitabil vei da gre i vei nela ateptrile celor
care lupt alturi de voi. Tot ceea ce pot s fac ct mai bine este s
m asigur c, o dat plecai, s nu facei praf plutonul n care o s
fii. Aa dac vreunul dintre voi crap, dar restul plutonului
rmne n picioare, am s consider munca mea ca fiind un succes!
Ruiz fcu o scurt pauz, ct s-i umple plmnii cu aer.
Acuma s nu v imaginai c am eu vreun soi de ur gratuit
pentru toi. Vreau s v asigur c nu este cazul. Fiecare dintre voi
va da gre. Dar fiecare o va face n felul lui, unic i personal. Aa
c fiecare m va scoate din srite pentru motive clare. Chiar i
acum avei anumite trsturi care m irit. M credei?
Da, domnule sergent-major!
Da, pe dracu! Unii dintre voi i nchipuie c nu vor ajunge s
fie obiectul urii mele, ci alii vor cdea de fraieri
Sergentul-major i ndreptase mna spre rsrit.
Folosii-v ochiorii cei noi i admirai turnul acela de trans-
misiuni la de pe orizont, care abia se zrete. Este la o distan
de zece kilometri, doamnelor i domnilor. Acuma am de gnd s v
descos pe fiecare i s v demonstrez c nu sntei n stare dect s
m enervai. n momentul n care am s descopr la fiecare moti-
vul pentru care mi este nesuferit, respectivul va trebui s por-
neasc n galop spre turn. Dac nu sntei napoi, cu toii, ntr-o
or, mine o lum de la capt. S-a neles?
Da, domnule sergent-major!
Mi-am dat seama c unii dintre noi deja i fceau anumite cal-
cule, n minte. Sergentul ne ceruse s alergm n cteva minute n-
92
treaga distan, dus-ntors. Aveam o bnuial c mine urma s
avem parte de acelai meniu.
Care dintre voi a fcut parte dintre forele armate, pe Pmnt?
Un pas nainte.
apte recrui au ieit din linie.
Bga-mi-a s-mi bag Nimic nu ursc mai tare pe lumea as-
ta dect un recrut veteran. O s trebuiasc s muncesc dublu cu
voi, ca s v scot din tigve tot ccatul pe care l-ai nvat acas.
Pentru c voi, labe triste, acas v-ai btut unii cu alii. i nc
ntr-un mod jalnic. Da, domle. Bineneles c am urmrit ntregul
Rzboi Subcontinental. Rahat! V-a luat ase ani ca s nfrngei o
armat de desculi. i asta abia dup ce ai umblat la cutia cu
maimue. Bombele atomice snt pentru pizde. Pizde. Dac FCA ar fi
luptat aa cum ai fcut-o voi, tii unde ar fi fost ntreaga omenire
acum? V spun eu Pe un nenorocit de asteroid, rcind nite alge
amrte de pe pereii tunelurilor i care dintre voi, goazelor, a
fost la infanteria marin?
Doi dintre cei apte au fcut nc un pas nainte.
Voi, labagiilor, sntei catastrofe. Voi, imbecililor, ai omort
mai muli soldai FCA dect orice alt specie de extrateretri. i as-
ta fcnd lucrurile n maniera infanteriei i nu cum ar fi trebuit s
fie fcute. Probabil c aveai i tatuajele acelea, Semper Fi, pe ve-
chile corpuri, nu-i aa? Nu-i aa?!
Da, domnule sergent-major! au rspuns cei doi.
Mare noroc avei c au rmas acolo. Pentru c dac descopr
vreun astfel de tatuaj la cineva, jur c am s-l jupoi cu mna mea.
S nu v imaginai c n-am s-o fac. Pentru c aici, spre deosebire
de fututa voastr de infanterie, eu snt Dumnezeu! A putea s-mi
fac o plcint din maele voastre i singura chestie care mi s-ar
spune ar fi s chem un recrut cu o gleat i un mop, ca s curee
mizeria.
Ruiz se ddu un pas napoi ca s ne cuprind pe toi cu vede-
rea.
Asta este armata adevrat, doamnelor i domnilor. Nu sntei
la marin sau la aviaie sau la infanterie. Sntei FCA. i dac vre-
unul dintre voi va uita asta, am s fiu prin preajm ca s-i aduc
aminte. Fuga mar!
Cei apte au zbughit-o spre turn.
Mda Ia s vedem Care eti homosexual?
Patru recrui au fcut pasul nainte. Printre ei i Alan, care st-
tuse lng mine pn atunci.
93
Unii dintre cei mai buni soldai din ntreaga istorie au fost
homosexuali, a comentat Ruiz. Alexandru cel Mare, Richard Inim
de Leu Spartanii chiar aveau o falang alctuit n ntregime din
homosexuali. Mergeau pe ideea c fiecare dintre ei ar fi luptat mai
bine, ca s-i protejeze amantul, dect ar fi fcut-o pentru un ca-
marad oarecare. Unii dintre cei mai buni soldai pe care i-am cu-
noscut personal, erau la fel de bizari ca o bancnot de trei dolari.
Ai dracului de buni Dar v anun c v-ai ales prost momentul
s v spovedii. Am luptat de trei ori, n momente foarte mpuite,
alturi de cte un homosexual. i, de fiecare dat, bulangiul res-
pectiv alegea taman momentele alea ca s-mi spun c m iubete.
Lucru total inadecvat. Hoarde de extrateretri m aveau n vedere
s-mi sug creierii, iar colegul gsea de cuviin ca, n acele clipe,
s vorbim despre sentimente. Ca i cum nu a fi fost deloc ocu-
pat Ca recomandare Dac se ncinge tra n voi, rezolvai-v
nainte de misiuni. Nu n momentul n care nite creaturi tocmai
ncearc s v beleasc. Fuga mar!
Au nit ca din puc.
Acuma cine se crede minoritar? Zece recrui au ieit din li-
nie.
Minoritari pe dracu! Bi goazelor, v-ai uitat de jur-
mprejur? Aici toat lumea e verde. Nu exist minoriti. Vrei s
facei parte dintr-o futut de minoritate? Foarte bine. Snt douzeci
de miliarde de oameni risipii prin Univers. Pe de alt parte, snt
patru mii de miliarde de membri ai altor specii raionale. i fiecare
dintre acetia nu vrea altceva dect s v gteasc la micul dejun.
Ca s vorbim numai despre cei pe care-i cunoatem. Primul dintre
voi, pui de lele, care avei de gnd s v constituii n vreo minorita-
te, va ncasa un mare ut n curu-i oropsit. Un mare ut de la pi-
ciorul meu latino. Valea!
Au luat-o imediat la goan.
i tot aa Ruiz a gsit nod n papur cretinilor, evreilor, mu-
sulmanilor dar i ateilor, funcionarilor guvernamentali, medicilor,
avocailor, profesorilor, ocnailor, iubitorilor de animale, deinto-
rilor de arme, cunosctorilor de arte mariale, iubitorilor de lupte
libere i, n mod ciudat, celor care au practicat dansul sincron. O
dat pentru c-l enervau pur i simplu. i, n plus, l enervau pen-
tru c, iat, se gsise cineva care s intre n categoria aceea. Gru-
puri sau perechi sau singuri, recruii se lsau belii de ctre ser-
gent i porneau la trap spre turn. n cele din urm, am intrat n
colimator.
94
S fiu al naibii! A mai rmas un singur cap de pul
Da, domnule sergent-major! am zbierat din toi rrunchii.
mi este greu s cred c nu te-ai potrivit pn acum n nici o
categorie din alea care m scot din mini Am bnuiala c vrei s
te sustragi de la o minunat alergare matinal.
Nu, domnule sergent-major! am rcnit ct am putut de tare.
Pur i simplu nu accept s nu existe vreun motiv pentru care
s nu-mi fii antipatic De unde eti?
Ohio, domnule sergent-major!
Ruiz i boi faa. Nimic de care s se agae. Ohio era, categoric,
cel mai inofensiv loc de pe Pmnt i asta prea s fie n folosul
meu.
i cum i-ai ctigat pinea, recrut?
Am fost propriul meu patron, domnule sergent-major!
Adic ai fost ce?
Am fost scriitor, domnule sergent-major!
Un rnjet sumbru s-a ntins pe mutra sergentului. Cu siguran
c ia de lucraser cu cuvintele erau din specia celor care l sco-
teau din srite.
Spune-mi c scriai poveti, recrut. Am mare pic pe romanci-
eri.
Nu, domnule sergent-major!
Cristoase mare dar ce scriai?
Texte pentru reclame, domnule sergent-major!
Reclame? i ce mizerii ai promovat, recrut?
Cea mai celebr reclam a mea a fost pentru Willie Wheelie,
domnule sergent-major!
Willie Wheelie fusese mascota pentru Anvelope Nirvana, cei care
fceau anvelope pentru vehiculele de top. Eu creasem ideea de ba-
z precum i sloganul. Mai departe se ocupaser graficienii firmei.
Campania Willie Wheelie, printr-o coinciden fericit, demarase
exact n momentul n care lumea rencepea s arate un interes
aparte pentru motociclete. Moda aceea durase civa ani buni iar
Willie adusese o grmad de bani pentru Nirvana. Mascota, juc-
riile de plu Willie, tricourile inscripionate cu Willie i aa mai de-
parte. Ba chiar se ncercase realizarea unui spectacol pentru copii,
cu mascota Willie ca personaj principal, dar, n cele din urm, nu
se finalizase nimic. Pe de alt parte, succesul lui Willie se
rsfrnsese i asupra mea i mi-a adus mulime de clieni. Willie
mi purtase noroc. Pn n faa sergentului Ruiz, se prea.
Brusc, acesta se propi n faa mea i url:
95
Tu eti creierul din spatele mascotei Willie Wheelie?
Da, domnule sergent-major!
Simeam o plcere pervers s zbier la un milimetru de faa
sergentului. Acesta m-a studiat pre de cteva secunde, disecndu-
m cu privirea i fcndu-m s tremur. Apoi a mrit, s-a dat nd-
rt i a nceput s-i descheie cmaa. Eram deja ngrijorat, dar
imediat ce s-a dezbrcat am fost speriat de-a dreptul. Mi-a artat
umrul drept.
Recrut! Spune-mi ce vezi pe umrul meu?
M-am holbat la el i am gndit: aa ceva nu se poate.
Vd un tatuaj cu Willie Wheelie, domnule sergent-major!
Chiar aa! O s-i spun o poveste, recrut Pe Pmnt am fost
cstorit cu o nenorocit de scorpie. Cea mai veninoas viper.
Dar n aa hal m avea n puterea ei nct, dei cstoria cu ea du-
rea precum doare moartea prin tiere cu o coal de hrtie, am vrut
s-mi iau zilele n momentul n care a bgat divor. Eram ntr-o
staie, meditnd dac s m azvrl n faa primului autobuz care ar
fi aprut, cnd am zrit pe partea cealalt a drumului o reclam cu
Willie Wheelie. tii ce zicea reclama aia?
Uneori trebuie s-i vezi de drum, domnule sergent-major!
Sloganul acela mi luase cinpe secunde s-l scriu. Ce mic-i
lumea!
Exact. Citind reclama aia am avut O Revelaie. Am tiut
atunci c trebuie s-mi vd de drum. Am divorat de lifta aia de
nevast-mea, am cntat o od a bucuriei, mi-am vrt toate catrafu-
sele ntr-o pereche de coburi i am ters-o. Din acea binecuvntat
zi, Willie Wheelie a fost blazonul meu. Simbolul meu pentru liber-
tatea personal sau de exprimare. Willie mi-a salvat viaa, recrut,
i pentru asta i voi fi venic recunosctor.
Cu plcere, domnule sergent-major! am rcnit.
Recrut, snt onorat c am avut ansa ca s te cunosc. n plus,
eti primul recrut din cariera mea care nu m-a scos imediat din
srite. Nu pot s-i spun ct de mult m enerveaz acest lucru.
Oricum, m nclzete ideea c n viitorul imediat, poate n orele
urmtoare, vei face ceva nasol i care s-mi urce tot sngele n cap.
i ca s m asigur c aa vei face, te numesc comandant de plu-
ton. Este o sarcin ingrat, care nu are nici o parte bun. Pentru
c va trebui s-i clreti pe futuii ia de recrui de dou ori mai
mult dect am s-o fac eu. Pentru c la fiecare boacn pe care o va
face cineva, vei fi i tu vinovat. Te vor ur, te vor dispreui, te vor
mnca pe la spate, iar eu voi fi mereu n preajm s-i ofer o porie
96
de rahat n plus ori de cte ori ei vor reui s-i fac viaa amar.
Ce prere ai, recrut? Vorbete liber!
Se pare c am belit-o, domnule sergent-major!
Chiar aa este, recrut. Dar ai belit-o din momentul n care ai
aterizat n plutonul meu. Acuma, fuga mar. Nu putem s lsm
plutonul fr comandantul su.

Nu tiu dac s te felicit sau s mi fie fric de tine, mi-a spus


Alan n vreme ce ne ndreptam spre sala de mese, pentru micul de-
jun.
i una i alta. Dei ar fi mai rezonabil s fii speriat. Eu unul
snt Aha, iat-i.
I-am artat un grup de cinci recrui: trei brbai i dou femei,
adunai n faa slii de mese.
Ceva mai devreme, pe cnd alergam spre turnul de transmisiuni
aproape m izbisem de un copac din pricina lui BrainPal, care mi
acoperise cmpul vizual cu un mesaj. Am reuit cu greu s evit co-
liziunea i i-am comandat lui Goaz s comute mesajul pe modul
vocal.
Numirea lui John Perry n funcia de comandant al plutonului de
instrucie 63 a fost procesat. Felicitri pentru avansare. De acum ai
acces la toate fiierele i informaiile furnizate de sistemul BrainPal
despre recruii plutonului de instrucie 63. Atenie! Aceste informaii
pot fi folosite doar n scop de serviciu. Accesarea fiierelor i infor-
maiilor n alte scopuri dect cel militar pot conduce la retragerea
funciei de comandant de pluton precum i la deferirea ctre curtea
marial din cadrul bazei.
Stranic, am exclamat srind peste un an.
Va trebui s prezini sergentului major Ruiz propunerile tale
pentru comandanii de grup, imediat dup micul dejun. Doreti s
accesezi fiierele i datele legate de pluton?
Am dorit. Asta am i fcut. Goaz mi-a livrat, n mare vitez,
toate informaiile i detaliile legate de fiecare recrut n parte. i as-
ta n vreme ce alergam. Pn am ajuns la turn, restrnsesem lista la
douzeci de potenial candidai. Iar pn am ajuns napoi la baz,
deja mprisem plutonul n cinci grupe, fiecare grup cu un co-
mandant desemnat. Plus nc o grup al crei comandant ar fi tre-
buit s fiu tot eu. Noua schem am trimis-o, apoi, celor cinci nu-
mii de mine la comanda grupelor precum i convocarea lor n sala
de mese. BrainPal promitea s fie o unealt de ndejde.
Am reuit s ajung la baz n cincizeci i cinci de minute fr
97
s ajung vreun alt recrut din urm. Goaz mi-a raportat, de altfel,
c, din tot plutonul, cel mai lent fusese, culmea, unul dintre fotii
pucai marini. Acesta reuise s scoat un timp de cincizeci i opt
de minute. Se prea c nu mai era necesar s alergm i mine c-
tre turnul de comunicaii. Cel puin nu pentru c am fi fost leni.
Eram convins c sergentul Ruiz ar fi putut gsi vreun alt motiv,
oricnd. Tot ce puteam spera i ncerca era s nu fiu eu acel motiv.
Cei cinci ne-au zrit, pe mine i pe Alan, i s-au apropiat de
noi. Trei dintre ei m-au salutat imediat, urmai cumva dintr-un re-
flex de turm i de ceilali doi. Le-am rspuns la salut i am
zmbit.
Nu v ngrijorai, le-am spus celor doi care m salutaser
ezitnd. i pentru mine este o chestie nou. Haidei s ne aezm
la mas i s discutm unele lucruri.
Vrei s plec? m-a ntrebat Alan, n vreme ce stteam la coad.
Probabil c o s ai destule de vorbit cu ei.
Nu pleca, vreau s rmi. Am nevoie de prerea ta cu privire
cei cinci. n plus, am veti noi pentru tine. Eti lociitorul meu n
propria-mi grup. i, avnd n vedere c am un pluton de ngrijit
Tu vei fi liderul grupei mele. Sper c nu ai nimic mpotriv.
M descurc eu, a zmbit Alan. Mulumesc pentru c m-ai luat
la tine n grup.
Ce farmec ar mai avea efia dac nu m-a putea rsfa cu fa-
voritisme inutile? n plus, atunci cnd am s pic, o s fii pe aproa-
pe ca s-mi netezeti cderea.
Am neles Voi fi airbag-ul carierei tale militare.
Sala de mese era plin ochi, dar am reuit cumva s ne aezm
toi apte la o mas.
Prezentrile mai nti, le-am spus. S ne cunoatem unii pe al-
ii. Numele meu este John Perry i, pentru moment, snt coman-
dantul plutonului.
Apoi l-am artat pe Alan.
El este Alan Rosenthal. Lociitorul meu de grup. Au nceput
s se prezinte, pe rnd.
Angela Merchant. Din Trenton, New Jersey.
Terry Duncan, Missoula, Montana.
Mark Jackson, St. Louis.
Sarah OConnell, Boston.
Martin Garabedian, Sunny Fresno, California.
Ei bine Nici nu sntem din toate zrile, le-am spus iar civa
au chicotit.
98
Ceea ce era de bine.
O s fiu scurt. Altminteri o s se vad c de fapt habar n-am
ce naiba trebuie s fac. Voi cinci ai fost selecionai deoarece am
gsit n datele voastre lucruri care m fac s cred c avei abiliti
de conductori. Angela a fost director executiv. Terry a avut grij
de o ferm de vite. Mark a fost colonel n armat i, cu tot respec-
tul pentru sergentul Ruiz, cred c asta constituie un avantaj.
M bucur s aud asta, mi-a rspuns Mark.
Martin a fost consilier local n Fresno. Iar Sarah a predat la
grdini mai bine de treizeci de ani, ceea ce o face, n mod auto-
mat, cea mai calificat dintre noi toi.
Alte rsete. Frate, eram pe val
Voi fi ct se poate de sincer Nu am de gnd s fiu zbir cu voi.
Ruiz a ocupat postul sta, eu a fi doar o jalnic imitaie. Nu este
genul meu. Nu tiu nici ce gen de comand va fi aplicat. Tot ce
vreau este s facei tot ceea ce trebuie fcut, astfel nct s fii n
fruntea recruilor i s trecem cu toii cu bine de cele trei luni de
instrucie. Nu vreau neaprat s fiu comandant de pluton. Ceea ce
vreau este s m asigur c fiecare recrut va cpta toate abilitile
necesare pentru a supravieui acolo. Filmuleul prezentat mai
devreme de Ruiz m-a cam pus pe gnduri. Sper c i pe voi la fel.
Dumnezeule, i nc bine de tot, a rspuns Terry. L-au
cioprit pe nenorocitul acela ca pe o vit.
A fi vrut s ne arate asta nainte s semnm Poate c a fi
preferat s mbtrnesc, a continuat imediat Angela.
E rzboi, lucruri din astea se ntmpl, a consolat-o Mark.
Haidem s facem ceea ce trebuie fcut astfel nct oamenii
notri s se poat descurca Bun Am mprit plutonul n ase
grupe. Eu snt comandantul grupei A. Angela, tu ai grupa B. Terry,
tu comanzi grupa C. Mark, eti cu grupa D, Sarah are grupa E, iar
Martin grupa F. Am acordat fiecruia dintre voi dreptul de a vedea
informaiile despre oricare om din grup, cu ajutorul lui BrainPal.
Alegei-v fiecare lociitorii i trimitei-mi datele pn n prnz. Ps-
trai disciplina ntre voi i instrucia va decurge mai uor. Din
punctul meu de vederea, singurul motiv pentru care v-am ales,
oameni buni, este ca eu s nu am nimic de fcut.
Dect s comanzi grupa ta, a observat Martin.
Aici intervin eu, i-a explicat Alan.
O s ne ntlnim n fiecare zi, la prnz. Celelalte mese o s le
lum fiecare cu grupa sa. Dac avei ceva despre care trebuie s
tiu, m contactai imediat. Dar atept de la voi s v rezolvai
99
problemele singuri. Att ct se poate. Aa cum am spus, nu am de
gnd s fiu un zbir. Dar, i la bine i la ru, snt comandantul
acestui pluton i ceea ce spun eu, aia se face. Dac simt c lucru-
rile nu merg cum trebuie, am s v ntiinez pe voi, mai nti. i
dac nimic nu se schimb am s v nlocuiesc, acolo unde este ca-
zul. Nu este nimic personal, nu am nimic cu voi. Dar vreau s fim
ct se poate de bine pregtii astfel nct s ne putem descurca aco-
lo. Vi se pare corect?
Au dat din cap, cu toii.
Excelent! le-am rspuns i am ridicat paharul. S toastm
pentru Plutonul 63. S rmnem cu toii mpreun.
Au ridicat paharele i au ciocnit. Apoi am nceput s mncm i
s sporovim. Lucrurile se aezau bine, m-am gndit.
Nu mi-a luat mult pn mi-am schimbat prerea.

OPT
Ziua pe Beta Pyxis era de douzeci i dou de ore, treizeci de
minute i douzeci i patru de secunde. Aveam doar dou ore de
somn la dispoziie.
Am descoperit acest detaliu plin de farmec nc din prima noap-
te, cnd Goaz mi-a fcut creierii praf cu un semnal sfredelitor.
Att de brutal nct am czut din pat. Evident, patul meu era cel de
sus. M-am asigurat c nu mi-am rupt nasul i am nceput s ci-
tesc mesajul care mi flutura n faa ochilor.
Comandant John Perry, te informez c mai snt i am v-
zut un ceas care arta un minut i patruzeci i opt de secunde
pn cnd sergentul-major Ruiz nsoit de asistenii si va intra
n dormitoare. Se ateapt de la tine ca plutonul s fie treaz i
pregtit. Oricare recrut care nu va fi gata va suporta o corecie
disciplinar i va fi notat ca un minus pentru tine.
Am trimis imediat mesajul ctre comandanii de grupe prin re-
eaua de comunicaii pe care o creasem cu o zi n urm. Am trimis
i un mesaj de alarm ctre ntregul pluton i am aprins luminile.
Au urmat cteva momente destul de comice, cnd toi recruii au
srit ca ari, trezii de sunetele alarmei pe care doar ei le puteau
auzi. Cei mai muli preau dezorientai. mpreun cu efii de gru-
pe, i-am dat jos din pat pe cei care nc mai trgeau de ei. n mai
puin de un minut, ntregul pluton era n picioare i pregtit. Am

100
avut chiar cteva secunde la dispoziie ca s m asigur c fiecare
sttea n poziie de drepi lng patul su i s-i conving pe civa
dintre ei c nu era tocmai momentul potrivit s se cear la baie. Ci
s stea dracului ncremenii lng paturi, ca s nu-l strneasc pe
Ruiz.
Nu c ar fi avut vreo importan.
Ai s-mi bag Perry!
Da, domnule sergent-major!
Ce naiba ai fcut n cele dou minute de avertisment? V-ai
luat-o la lab? Plutonul este nepregtit! Oamenii nu snt echipai
pentru instrucia pe care o au programat. Ce scuze ai?
Domnule sergent-major, mesajul spunea ca plutonul s fie
pregtit atunci cnd vei ajunge n dormitor. Nu spunea nimic des-
pre echipare.
Dumnezeule, Perry! Nu crezi c echiparea face parte din a fi
pregtit?
Nu-mi permit s cred, domnule sergent-major!
Nu-i permii s crezi? Te dai ciumec, Perry?
Nu, domnule sergent-major!
Atunci s-i permii s scoi plutonul afar, pe platoul de
adunare, Perry. Ai patrucinci de secunde Executarea!
Grupa A! am zbierat i am luat-o la goan, rugndu-m la
Dumnezeu ca oamenii s m urmeze.
Pe cnd ieeam pe u, am auzit-o pe Angela rcnind la grupa B
ordinul s o urmeze. O alesesem bine. Am ajuns pe platou, iar
grupa mea s-a aliniat n spate. Imediat, Angela i oamenii ei s-ai
aliniat la dreapta mea. Apoi au urmat Terry i ceilali. Ultimul om
din grupa F a intrat n formaie n secunda patruzeci i patru. Era
chiar uimitor. Pe ntreg platoul, la fel ca noi, alte plutoane se cz-
neau s se alinieze. i, la fel ca noi, nici un pluton nu era echipat
pentru instrucie. M-am simit uurat.
Perry! Ct este ora?
Am accesat BrainPal.
Zero unu zero zero, timp local, domnule sergent-major!
Uluitor, Perry tii s spui ora. Cnd s-a dat stingerea?
La douzeci i unu zero zero, domnule sergent-major!
Iari corect! Unii dintre voi se pot ntreba de ce v-am scos
afar doar dup dou ore de somn. Sntem cumva cruzi? Sadici?
ncercm s v facem praf? Rspunsul la aceste ntrebri este: da,
aa sntem. Dar nu acestea snt motivele pentru care v-am trezit.
Motivul este acela c nu avei nevoie de mai mult de dou ore de
101
somn. Mulumit noilor corpuri, e destul dac dormii doar dou
ore. n ultimele zile ai dormit opt ore pentru c aa erai obinuii.
De acuma, gata, doamnelor i domnilor. Somnul vostru mi risipe-
te timpul meu. Dou ore snt destul, prin urmare dou ore avei
voie Bun Cine poate s-mi spun de ce v-am alergat ieri dou-
zeci de kilometri ntr-o or?
Unul dintre recrui a ridicat mna.
Te ascult, Thompson.
Fie memorase numele fiecrui recrut din pluton, fie BrainPal i
sufla informaiile necesare. Sincer, nu a fi pariat pe vreuna din
variante.
Ne-ai alergat pentru c ne uri pe fiecare din motive indivi-
dual fundamentate, domnule sergent-major!
Excelent rspuns, Thompson. Chiar dac parial corect. V-am
alergat douzeci de kilometri ntr-o or pentru c putei. Cel mai
lent dintre voi a ajuns cu dou minute nainte de oprirea cronome-
trului. Asta nseamn c fr pic de antrenament, aproape fr
vreun efort real, oricare dintre voi, afurisiilor, putei face fa celor
care au ctigat medalii de aur la Olimpiade pe Pmnt. i tii de
ce? Are cineva habar? Pentru c nici unul dintre voi nu mai este
uman. Sntei mai buni. Doar c nu tii asta nc. Timp de o
sptmn v-ai frecat de pereii navei ca nite jucrele cu cheie i
arcuri. i, probabil, habar nu avei nc din ce sntei alctuii. E
timpul s schimbam atitudinea asta, doamnelor i domnilor. Prima
sptmn de instrucie are ca scop s v fac s credei miracolele
noilor voastre trupuri. i vei crede Pentru c nu avei alt opi-
une.
Am alergat apoi douzeci i cinci de kilometri n chiloi.

Un mar de douzeci i cinci de kilometri. n sprinturi de apte


secunde acopeream sute de metri. Salturi verticale de doi metri.
Salturi peste falii de zece metri. Ridicri de greuti de dou sute
de kilograme. Sute de traciuni la bar i flotri. Aa cum spusese
i Ruiz, dificil nu era s le facem. Ci s credem c le putem face.
Recruii cdeau sau euau doar din pricina lipsei de ndrzneal.
Ruiz i asistenii lui abia ateptau s sar n beregata vreunui re-
crut care o zbrcete i s-l frece cum se cuvine. Iar apoi s m fre-
ce pe mine pentru c eu nu i-am frecat pe ei.
Fiecare recrut fiecare a avut cel puin un moment de slbi-
ciune i de ndoial. Mie mi s-a ntmplat n a patra zi. ntreg plu-
tonul 63 era aliniat n jurul unui bazin de not. Toat lumea avea
102
cte un sac plin cu douzeci i cinci de kilograme de nisip. Ruiz se
nvrtea printre noi i ne explica:
Care este cel mai slab punct al organismului uman? Nu este
inima sau creierul, cum ai fi tentai s credei. Nicidecum Este
sngele. Pentru c sngele se afl rspndit peste tot n organismul
vostru. Sngele transport oxigen. Dar poate duce prin corp i boli.
Cnd sntei rnii, sngele se coaguleaz, dar uneori nu suficient
de repede ca s nu intrai n oc hemoragic. Cnd cineva i pierde
sngele, moare de fapt din pricina lipsei de oxigen. Pentru c
sngele i-a curs pe jos, prin rn, unde nu-i mai folosete la ni-
mic. Dar FCA, n nelepciunea lor divin, a spus la revedere
sngelui uman. L-a nlocuit cu SmartBlood. Acesta este compus
din miliarde de mecanisme nano care fac aceeai treab ca i
sngele obinuit, dar mult mai bine. Nu este organic, deci nu este
vulnerabil la ameninri biologice. Se coaguleaz n milisecunde.
Poi pierde un nenorocit de picior fr sngerare. Dar cel mai im-
portant lucru de tiut este faptul c fiecare celul de SmartBlood
are o capacitate de transport a oxigenului de patru ori mai mare
dect o hematie obinuit.
Ruiz s-a oprit.
Asta are o nsemntate aparte pentru voi. Vei sri n bazin cu
sacii de nisip n mini. O s v scufundai pe fundul bazinului. i
vei sta acolo cel puin ase minute. n ase minute orice om nor-
mal moare. Dar fiecare dintre voi poate sta fr s respire mai mult
de ase minute. i fr s piard un singur neuron. i ca s v
motivez s stai ct mai mult Primul care iese la suprafa spal
closetele timp de o sptmn. Iar dac cineva iese nainte de cele
ase minute Fiecare dintre voi va avea o relaie ct se poate de
personal i apropiat cu o ccstoare de prin baza asta. Clar?
Executarea!
Ne-am scufundat. Trei metri adncime. Imediat mi s-a fcut
team. n copilrie, am czut odat ntr-o piscin acoperit cu o fo-
lie care s-a sfiat imediat i m-am scufundat. Au fost cteva mo-
mente lungi de dezorientare i de groaz, ncercnd s ajung la su-
prafa. Nu am stat sub ap mult, nu fusesem n pericol s m
nec. Dar a fost suficient ca s capt o aversiune permanent fa
de scufundri sub ap.
Dup treizeci de secunde deja simeam nevoia s trag o gur de
aer, la suprafa. Nu m simeam n stare s stau nici un minut,
nicidecum ase. Am simit un ghiont. M-am ntors un pic cam pre-
cipitat i l-am vzut pe Alan, care se scufundase alturi de mine.
103
Prin jocul de umbre al apei l-am vzut c i duce mna la cap, iar
apoi o ndreapt ctre mine. n acel moment, Goaz a prins via
i m-a anunat c Alan mi cere o legtur. Am acceptat i imediat
s-a auzit o imitaie a vocii lui Alan. Plat i fr inflexiuni.
Necazuri? m-a ntrebat.
Fobie am rspuns.
Nu intra n panic. Nu te mai gndi c eti sub ap.
Nu prea merge, bga-mi-a.
Atunci pref-te mi-a recomandat Alan verific-i pe toi din
grupa ta, vezi dac mai are cineva probleme i d-i o mn de ajutor.
Calmul straniu al simulacrului de voce m-a ajutat. Am deschis
un canal de comunicare ctre comandanii de grupe i le-am dat
ordin s se ocupe fiecare de oamenii lui. n fiecare grup aveam
cte un recrut sau doi aproape cuprini de panic i crora trebuia
s le vorbeti. Alturi de mine, Alan inspecta oamenii din grupa
noastr.
Trei minute, apoi patru. n grupa lui Martin, unul dintre recrui
ncepuse s dea din picioare ntr-o ncercare de a se ridica la su-
prafa. Martin i-a lepdat propriul sac i a notat pn la acesta,
apucndu-l de umeri i mpingndu-l n jos. L-am auzit pe Martin
prin BrainPal spunndu-i recrutului: uit-te n ochii mei. Se pare c
a fost cu folos, omul s-a linitit imediat.
Cinci minute i era evident c, n ciuda cantitii sporite de oxi-
gen purtate de snge, lumea ncepea s se simt incomod. i ve-
deam pe unii lsndu-se cnd pe un picior, cnd pe cellalt, sau
dnd din mni ca i cum ar fi notat. Unul dintre recrui i lovea
capul de sacul cu nisip. Jumtate din mine rdea, jumtate din
mine simea nevoia s fac la fel.
Cinci minute i patruzeci i trei de secunde. Unul din grupa lui
Mark i-a aruncat sacul i a pornit s urce spre suprafa. Mark s-
a ridicat imediat dup el i l-a apucat de glezne. M-am gndit c
lociitorul acestuia ar fi putut s-i dea o mn de ajutor cnd
BrainPal m-a informat c tocmai lociitorul lui era cel care nise
spre suprafa.
ase minute. Patruzeci de recrui i-au aruncat sacii de nisip i
au prins s urce. Mark l-a eliberat pe lociitorul su i a pornit
spre suprafa, chiar sub acesta, atent s nu fie el primul care iese
afar.
Tocmai m pregteam s arunc sacul i s m ndrept spre su-
prafa, cnd am auzit vocea lui Alan.
Eti eful plutonului, ar trebui s stai pe loc.
104
S-mi sugi
Regret, nu eti genul meu.
Am rezistat apte minute i treizeci de secunde. M-am ridicat
spre suprafa cu sentimentul c plmnii mi vor exploda din clip
n clip. Dar am trecut de momentul meu de slbiciune. Pentru c
am crezut. Eram ceva mai mult dect o fiin uman.

n sptmna a doua ni s-au dat armele.


Aceasta este carabina de infanterie MF-35 n varianta stan-
dard.
Eram strni n careu, pe platoul de adunare. Ruiz inea carabi-
na ridicat, astfel nct fiecare dintre recrui s o poat vedea. n
dreptul fiecruia dintre noi zceau direct pe pmnt celelalte cara-
bine, nc ambalate n foliile protectoare.
MF vine de la Muli Funcional. Dup necesiti, arma poate
crea i lansa ase tipuri diferite de proiectile sau raze. Asta n-
seamn gloane de carabin i alice, fiecare explozive sau nu i ca-
re pot fi lansate la foc automat sau semiautomat. Grenade cu raz
mic de aciune. Rachete teleghidate cu raz mic de aciune. Are
arunctor de flcri de nalt presiune precum i lansator de pul-
suri de microunde. Toate acestea snt posibile datorit muniiei de
nalt densitate, alctuit din nanoroboi
Sergentul luase n mn un calup mat cu aspect metalic, calup
care regsea lng fiecare carabin.
i care se ncarc automat, nainte de tragere. Aceast mu-
niie, mpreun cu arma, creeaz un sistem de maxim flexibilitate
dar care poate fi folosit cu un instructaj minim. Lucru pe care, fr
ndoial, nite ngrmdii ca voi nu-l vor aprecia la adevrata va-
loare Aceia dintre voi care au experien militar i pot aminti ce
pre se punea pe demontarea i asamblarea armei n timpi ct mai
mici. Nu vei face niciodat aa ceva cu MF-35. Aceast carabin
este o mainrie extrem de complex, iar voi nu avei calificarea s
v regulai cu ea cum vi se scoal. Are un sistem ncorporat de au-
to-diagnoz i depanare. Se poate interfaa cu BrainPal pentru a v
semnala eventuale probleme atunci cnd va fi cazul. Adic nicioda-
t, pentru c n treizeci de ani de serviciu nici un MF-35 nu s-a de-
fectat. i asta datorit faptului c noi putem construi arme adev-
rate, spre deosebire de amrii de pe Pmnt! Sarcina voastr este
nu s v batei capul cum lucreaz arma, ci s tragei cu ea. Avei
ncredere n arma voastr, este de departe mult mai istea dect
voi. inei minte acest lucru i, probabil, vei supravieui O s v
105
activai arma dnd jos de pe ea folia protectoare i accesnd-o cu
BrainPal. Odat ndeplinit aceast procedur, arma va fi n ntre-
gime a voastr. Ct vreme v vei afla n aceast baz, doar pose-
sorul armei poate trage cu arma respectiv, n msura n care i se
permite acest lucru de ctre comandantul de pluton sau de grup,
care la rndul lor vor primi permisiunea de utilizare de la unul din-
tre instructori. n situaiile reale de lupt, oricare soldat FCA dotat
cu BrainPal v poate folosi arma, dac evenimentele impun asta.
Aadar, atta vreme ct nu v punei ru cu camarazii, nimeni nu
va putea ntoarce propria carabin mpotriva voastr Din acest
moment, MF-35 v va nsoi pretutindeni. Dac v ducei la bud,
arma merge cu voi. O s fac du cu voi. Nu v facei griji c intr
ap n ea, tie s scuipe afar orice substan strin. O s stea
lng voi n timp ce mncai. i dac, prin miracol, o s avei vreme
s v regulai, MF-35 va avea parte de un spectacol pe cinste O
s nvai cum s folosii aceast bijuterie. De ea depinde viaa
voastr. Pucaii marini snt nite prostnaci notorii dar au un lu-
cru de apreciat. Crezul Carabinei care zice cam aa Aceasta este
carabina mea. Snt multe asemenea ei, dar aceasta este a mea i
numai a mea. Carabina mea este prietenul meu cel mai bun, este
viaa mea. Trebuie s-i fiu stpn aa cum mie mi snt stpn. F-
r mine, carabina este inutil. Fr carabin, snt inutil. Trebuie
s trag mai bine dect inamicul care ncearc s m ucid. Trebuie
s-l mpuc nainte ca el s m mpute. i aa voi face Doam-
nelor i domnilor, purtai acest crez n inima voastr Luai-v
armele i activai-le!
M-am aplecat i am ndeprtat folia de protecie. n ciuda lau-
delor aduse de Ruiz, arma nu prea chiar aa impresionant. Avea
ceva greutate dar era bine echilibrat i armonios proporionat,
astfel nct s fie uor de mnuit. Pe o parte a patului carabinei se
afla o etichet.
ACTIVARE CU BRAINPAL: Iniializeaz BrainPal i rostete Ac-
tiveaz MF-35 seria ASD-324-DDD-4E3C1.
Hei, Goaz Activeaz MF-35 seria ASD-324-DDD-4E3C1.
MF-35 ASD-324-DDD-4E3C1 este activat pentru recrutul
FCA John Perry. Te rog s ncarci muniia.
Un desen mic a aprut la marginea cmpului meu vizual. Era
schema de ncrcare a carabinei. Am luat n mn blocul acela
rectangular care se presupunea c era muniia i era s-mi pierd
echilibrul. Era extrem de greu. Nu glumiser deloc cnd spuseser
c muniia este de nalt densitate. Am introdus-o aa cum mi s-
106
a artat i schema de ncrcare a disprut. n locul ei a aprut un
meniu.
Opiuni de tragere disponibile
Not: folosirea unui tip de muniie duce la scderea dis-
ponibilitii celorlalte tipuri.
Sector Carabin: 200
Sector Alice: 80
Sector Grenade: 40
Sector Rachete: 35
Sector Arunctor de Flcri: 10 minute
Microunde: 10 minute
Selectat Sector Carabin
Selecteaz sector alice.
Sector Alice Selectat, mi-a rspuns BrainPal.
Selecteaz sector rachete.
Sector Rachete Selectat. Te rog s selectezi o int.
Dintr-odat, fiecare recrut din pluton a fost ncadrat ntr-un
dreptunghi verde. Privind direct la unul sau la altul dintre camara-
zii mei, dreptunghiul ncepea s plpie. La naiba, m-am gndit i
am selectat la ntmplare un recrut pe nume Toshiba, din grupa lui
Martin.
int selectat, mi-a confirmat Goaz. Poi deschide focul,
poi anula sau poi alege a doua int.
Ohoo, am murmurat i am anulat inta.
Mi-am privit arma i m-am ntors ctre Alan.
Mi-e fric de ea, i-am spus.
Serios? Tocmai i-am tras n cap acum dou secunde o grena-
d.
Uimirea mea a fost curmat brusc de vocea lui Ruiz.
Ce-ai spus, recrut?
Toat lumea a tcut i s-a ntors spre sergent. Acesta se nfip-
sese n faa unui recrut pe nume Sam McCain. Mi-am amintit c
Sarah O'Connell l descrisese ca find unul dintre acei flecari care
mai nti vorbesc i abia apoi gndesc. Deloc surprinztor, omul fu-
sese agent de vnzri toat viaa. Chiar i cu Ruiz propit la un
milimetru de el, McCain arborase o mimic de nedumerire afecta-
t. Era clar c habar nu avea ce-l preocupa pe Ruiz dar, orice ar fi
fost, era convins c va scpa nevtmat din coliziunea cu acesta.
Tocmai mi admiram arma, domnule sergent-major! i i spu-
neam recrutului Flores c aproape c simt mil pentru amrii ia
care vor sta mpotriva noastr
107
Rspunsul lui McCain s-a ntrerupt brusc n momentul n care
Ruiz i-a smuls arma din brae i, cu o micare relaxat, l-a lovit cu
patul carabinei n cap. Bietul McCain s-a prvlit la pmnt ca o
crp. Calm, Ruiz a ntins un picior i i-a proptit bocancul pe be-
regata lui McCain. Apoi a rsucit arma, iar eava acesteia a ndrep-
tat-o spre ochii nspimntai ai recrutului.
Nu prea mai eti stpn pe tine, nu-i aa, rahat cu ochi? n-
chipuiete-i c snt inamicul. Acum mai simi mil pentru mine?
Te-am dezarmat n mai puin timp dect i-ar lua s respiri. Acolo,
ticloii ia se mic mai repede dect i poi imagina. Or s-i n-
tind ficatul pe pine i or s-l haleasc n vreme ce tu nc mai n-
cerci s-i iei n ctare. Aa c f bine i nu mai simi aproape mi-
l pentru bieii amri. Ei nu au nevoie de compasiunea ta. Ai s
ii minte asta, recrut?
Da, domnule sergent-major, a horcit McCain de sub bocanc,
aproape suspinnd.
Haidem s ne asigurm c aa va fi.
eava armei s-a proptit ntre ochii lui McCain. Apoi, Ruiz a ap-
sat pe trgaci. S-a auzit un clac sec. Tot plutonul a tresrit, iar
McCain i-a dat drumul n ndragi.
Idiotule, a rostit Ruiz dup ce McCain i-a dat seama c, de
fapt, nu murise. Nu m-ai ascultat mai devreme. MF-35 poate fi fo-
losit numai de ctre proprietarul ei, n incinta bazei. i la eti tu,
cretinule.
Ruiz se ddu un pas napoi i, cu un gest dispreuitor, azvrli
arma spre McCain. Apoi se ntoarse spre restul plutonului:
Sntei mai tmpii dect a fi putut s-mi imaginez Vrea s
v fie clar un lucru: ntotdeauna, n ntreaga istorie a omenirii, sol-
daii au plecat la rzboi echipai doar cu minimul necesar pentru a
ctiga o btlie. Rzboiul este scump, cost o mulime de parale,
precum i multe viei. Nici o civilizaie nu a dispus sau nu va dis-
pune de cantiti infinite de resurse. Aadar, atunci cnd v lup-
tai, va trebui s v i protejai. Sntei aa cum sntei i nimic
mai mult nelege vreunul dintre voi ceea ce ncerc s spun? Nu
avei trupurile astea noi i artoase, precum i armele acestea mi-
nunate ca s avei cumva vreun avantaj. Le avei pentru c snt
minimul necesar pentru a lupta i supravieui acolo. Nu am dorit
s v dm aceste trupuri! Am fcut-o pentru c altfel specia uma-
n ar fi fost exterminat. Acum nelegei? Avei o ct de mic idee
despre ceea ce v ateapt acolo?
Avei?
108
Instrucia nu nsemna doar s stm n natur, s alergm sau
s nvm s omorm n numele omenirii. Uneori, ne duceam la
cursuri.
n decursul antrenamentului fizic, ai nvat s v nfrngei
inhibiiile i rezervele mentale legate de trupurile voastre i de ceea
ce pot face aceste trupuri.
Ne aflam ntr-o sal de curs mpreun cu locotenentul Oglet-
horpe, lectorul nostru, precum i cu ceilali recrui din patru bata-
lioane, de la batalionul 60 pn la batalionul 64.
Acum trebuie s lucrm puin i asupra minii voastre. E tim-
pul s renunai la cteva tipare de gndire sau prejudeci despre
care, muli dintre voi, nici mcar nu avei habar.
Oglethorpe se afla pe un podium. n spatele su dou ecrane
mari prinseser s licreasc. Pe cel din stnga a aprut o oroare,
ceva negru i noduros, dotat cu o pereche de cleti plini de zimi i
care se ieau aproape obscen dintr-un orificiu att de umed, nct
aproape c puteai s-i simi duhoarea. Deasupra acestei grmezi
informe de noduri i cleti se puteau vedea trei ochi pedunculai
sau antene. Picturi galben verzi se prelingeau pe tijele acelea.
Pn i Lovecraft ar fi luat-o la goan, urlnd cuprins de groaz.
Pe ecranul din dreapta se vedea o creatur care aducea vag cu
o cprioar, dotat cu o pereche de mini aproape umane i care
preau destul de abile. Chipul acelei fiine prea c exprim pace
i nelepciune. Dac nu s-ar fi putut mblnzi ca animal de com-
panie, cu siguran c ar fi putut fi nvat cte ceva despre taine-
le Universului.
Oglethorpe a luat un indicator i l-a ndreptat ctre hidoenia
din stnga.
Individul sta este un membru al speciei Bathunga. Aceast
specie este profund pacifist. Au n spate o cultur de sute de mii
de ani. Matematica noastr pe lng a lor pare o biat adunare i
scdere. Vieuiesc n mediu acvatic, n oceane, se hrnesc cu plan-
cton i convieuiesc n relaii excelente cu oamenii, pe cteva plane-
te. tia snt dintre cei buni, iar acesta este un exemplar conside-
rat chipe printre ai lui
Oglethorpe s-a ntors ctre ecranul din dreapta, care nfia
corcitura aceea prietenoas de om-cerb.
Ticlosul sta este un Salong. Primul contact oficial cu ei s-a
realizat dup ce am urmrit traseul unei colonii migratoare. n
principiu, oamenii nu ar trebui s colonizeze planetele de capul lor
109
i o s vedei imediat de ce. Colonitii aceia au debarcat pe o pla-
net care fusese luat n vizor i de ctre Salongi. ntr-un fel sau
altul, Salongii au ajuns la concluzia c oamenii snt buni de
mncat. Prin urmare, au atacat colonia i au transformat-o ntr-o
ferm. Toi brbaii au fost exterminai. Toi n afar de civa care
au fost pstrai ca donatori de sperm. Femeile erau inseminate
artificial, copiii erau crescui i pui la ngrat. Precum vitele. Au
trecut ani buni pn am dat de ei. Imediat dup aceea, FCA au ras
aezrile Salong, iar eful lor a sfrit pe un grtar. Este inutil s
mai adaug c de atunci sntem n stare de rzboi cu ei.
Oglethorpe a fcut o pauz, dup care a continuat:
Cred c ai prins ideea. Dac v imaginai c putei deosebi pe
cei buni de cei ri, sntei ca i mori. Nu trebuie s v lsai con-
dui de prejudeci antropomorfice, atta vreme ct extrateretrii
asemntori cu noi prefer s fac hamburgeri din oameni dect
tratate de pace cu ei.
Apoi Oglethorpe a fcut o remarc interesant. Ne-a ntrebat ce
avantaj au soldaii de pe Pmnt spre deosebire de cei din FCA. i
tot el a rspuns:
Cu siguran c nu este vorba despre condiia fizic sau dota-
rea cu armament. Avantajul soldailor de pe Pmnt este acela c ei
tiu exact care le snt inamicii. n plus, tiparul unei btlii terestre
este cam acelai peste tot. Prin urmare soldaii de pe Pmnt tiu
cu cine se confrunt i pot aproxima destul de precis ce tip de tru-
pe sau de arme snt necesare. De aceea, experiena acumulat
ntr-un rzboi poate fi folosit n alt ncletare. FCA nu are acest
avantaj. i dau ca exemplu o btlie recent purtat mpotriva
unei specii numite Efg
Imediat, pe unul dintre ecranele din spatele podiumului a ap-
rut imaginea unei fiine asemntoare cu o balen, dar care avea
pe pri o serie de tentacule puternice, terminate cu mini.
Indivizii tia au cam patruzeci de metri lungime i posed o
tehnologie care le permite s polimerizeze apa. Am pierdut nume-
roase nave maritime din pricina asta. Apa din jurul navelor se pre-
fcea ntr-un fel de past care se comporta precum nisipul mic-
tor. Vasele prinse ntr-o astfel de capcan se scufundau rapid, iar
echipajele nu aveau nici o ans de supravieuire. Ei bine, ntreba-
rea este cum poi aplica experiena de lupt mpotriva acestor Efg
n alte pri? Spre exemplu, mpotriva unei specii numite Finwe
cellalt ecran ne arta deja un soi de reptil simpatic care snt
mici i triesc n deert i care prefer s lanseze de la mare dis-
110
tan atacuri biologice. Rspunsul este c nu se poate. Iar soldaii
FCA trec de la un tip de lupt la altul mereu. Este i acesta unul
dintre motivele care contribuie la o rat a mortalitii foarte ridica-
t n rndul trupelor noastre. Fiecare btlie este nou. i fiecare
situaie de lupt, prin prisma experienei individuale, este unic.
Aa c, din mica noastr discuie de astzi, trebuie s nvai c
orice idee preconceput despre rzboi trebuie aruncat peste bord.
Instrucia pe care o facei aici este menit s v deschid ochii
doar asupra ctorva lucruri pe care le putei ntlni acolo. Voi, ca
infanteriti, sntei adesea primii care venii n contact cu o nou
specie ostil, ale crei motivaii i metode snt necunoscute. Trebu-
ie s gndii rapid i s nu v imaginai faptul c dac un lucru a
mers bine cndva, aa va fi mereu, peste tot. Altminteri v-ai ars.
i tot aa Instrucie i cursuri, tot timpul.
ntr-un rnd, unul dintre recrui l-a ntrebat pe Oglethorpe de ce
trebuie FCA s-i bat capul cu toate coloniile umane risipite prin
Univers.
Ni s-a inoculat ideea c noi, soldaii, nu mai sntem oameni.
Pai dac lucrurile stau astfel, de ce s ne strduim s simim vre-
un ataament fa de oamenii din colonii? Snt doar oameni, la
urma urmei. De ce FCA nu nmulete soldaii astfel nct omenirea
s evolueze ntr-o nou specie?
Nu-i imagina c eti primul care s-a gndit la asta, i-a rs-
puns Oglethorpe. Rspunsul, pe scurt, este c nu putem face aa
ceva. Toate modificrile fcute soldailor FCA duc ctre sterilitate.
Din pricina tiparului genetic de baz, care este uman, modificrile
aduse vou pot genera mutaii letale eventualilor urmai. Genomul
vostru este instabil. n plus, fiecare dintre voi avei i material ge-
netic non-uman. Prin urmare nu putei procreea cu oamenii obi-
nuii. Soldaii FCA snt un produs extraordinar al ingineriei geneti-
ce dar, din punct de vedere evolutiv, snt o fundtur. De aceea ar
fi bine s nu v credei buricul pmntului. Fiecare dintre voi poate
alerga o mil n trei minute. Dar nici unul dintre voi nu poate face
un copil. Pe de alt parte, nici nu ar fi necesar. Urmtorul pas al
evoluiei umane deja a fost fcut. La fel ca i Pmntul, majoritatea
coloniilor snt izolate unele fa de celelalte. Aproape toi oameni
nscui ntr-o colonie, stau acolo ntreaga lor via. Dar oamenii se
adapteaz noilor cmine. Evolueaz n funcie de condiiile specifi-
ce. Deja snt deosebiri de ordin cultural ntre colonii. Cele mai
vechi dintre acestea s-au ndeprtat puternic fa de Pmnt, chiar
dac numai din punct de vedere lingvistic sau cultural. Dac vom
111
avea destul timp, vor exista n Univers tot attea specii umane cte
colonii snt. Diversitatea este cheia supravieuirii Din perspectiv
metafizic ar trebui s v simii ataai emoional de colonii.
Sntei produsul unei specii care are suficient potenial pentru a
supravieui n Univers. Coloniile reprezint viitorul speciei umane
iar voi, chiar aa modificai, sntei mai aproape de umanitate dect
de oricare alt specie inteligent. Mai mult de att ar trebui s v
pese deoarece sntei destul de btrni ca s tii c aa trebuie.
Aceste este unul dintre motivele pentru care FCA recruteaz b-
trni pe care s-i fac soldai. Nu doar pentru c v-ai pensionat i
atrnai greu din punct de vedere economic. Ci i pentru c ai trit
destul ca s tii c mai exist i altceva dect viaa voastr. Cei
mai muli dintre voi avei copii i nepoi i tii ct de valoros este
un lucru fcut i menit s dinuie i dup voi. Chiar dac nu vei
deveni vreodat coloniti, vei accepta faptul c toate coloniile snt
un bun al ntregii noastre specii i c merit s mori pentru ele.
Este greu s pui aceste idei n capul unui puti de nousprezece
ani. Dar voi ai trit destul ca s tii asta din experiena voastr.
Iar aceast experien este singura care conteaz n acest Univers.

Ne antrenam. Trgeam cu arma. nvam. Strngeam din dini


i mergeam mai departe. Nu prea dormeam.
n sptmna a asea am nlocuit-o pe Sarah O'Connell de la
comanda grupei ei. n mod repetat, grupa E avea rezultate proaste
n procesul de instrucie, iar acest lucru fcea ca plutonul 63 s se
numere printre cele codae. De fiecare dat cnd vreun trofeu sau
premiu ajungea la alt pluton, Ruiz i arta colii i-mi punea n
crc eecul plutonului. Sarah a acceptat retrogradarea cu senin-
tate:
Din pcate nu este totuna cu a conduce o grdini, mi-a
spus ea.
L-am numit pe Alan la comanda grupei E i, la scurt vreme, a
pus-o pe picioare. n sptmna a aptea, plutonul 63 a suflat plu-
tonului 58 unul dintre trofee. Ca o ironie, acest lucru s-a datorat
chiar lui Sarah, care s-a dovedit un trgtor excelent i care ne-a
adus, n extremis, suficiente puncte pentru a ctiga.
n sptmna a opta, am ncetat s mai vorbesc cu BrainPal.
Goaz m studiase suficient de mult timp ca s-mi descifreze ti-
parul mental astfel nct s-mi anticipeze inteniile. Am observat
asta pentru prima dat n timpul unei simulri de tragere, cnd
MF-35 a comutat de pe modul carabin pe modul lansator de ra-
112
chete, a stabilit intele i a lansat dou ncrcturi, apoi, imediat, a
comutat pe modul arunctor de flcri, la timp ca s prjesc nite
simulacre insectiforme care tocmai se ieau n spatele unor stnci.
Toate acestea fr ca eu s vocalizez vreo comand. Asta m-a fcut
s m simt ciudat. Apoi, dup cteva zile, am observat c m ener-
va s-i cer lui Goaz un anumit lucru sau o informaie specific.
Ct de repede ajung ciudeniile s fie considerate fireti
n sptmna a noua, am fost nevoit, mpreun cu Alan i cu
Martin, s aplic o msur disciplinar unui recrut din grupa lui
Martin. Individul cu pricina se hotrse s ia locul lui Martin la e-
fia grupei i era decis s recurg la mici acte de sabotaj pentru as-
ta. Cndva, fusese un cntre de muzic pop care se bucurase de o
oarecare celebritate i era obinuit s-i croiasc drum prin orice
mijloace. Se dovedise destul de abil ca s mbrobodeasc vreo doi
sau trei naivi din grupa lui i s-i atrag n aceast conspiraie
mrunt. Din nefericire pentru el, nu fusese suficient de iste ca
s-i dea seama c Martin, n calitate de comandant de grup,
avea acces la comunicaiile dintre ei. Martin mi-a raportat tot, iar
eu am decis c nu este cazul s-l implicm pe Ruiz n aceast afa-
cere.
Dac cineva observase, n acea noapte, un hovercraft decolnd,
nu a suflat nici o vorb. De asemenea, dac cineva a observat, tot
n acea noapte, un recrut trecnd aproape razant cu capul peste
nite copaci, recrut care atrna de acel hovercraft inut de glezne,
la fel, i-a inut gura. Oricum, nimeni nu a pretins c ar fi auzit
urletele disperate ale acelui recrut n vreme ce acesta se balansa
pe deasupra copacilor.
Sergentul-major Ruiz mi-a atras atenia, a doua zi, c art cam
ciufulit. I-am replicat c s-ar putea s fie de la crosul de treizeci de
kilometri pe care ni-l oferise cadou nainte de mas.
n cea de a unsprezecea sptmn, plutonul 63 mpreun cu
alte cteva plutoane, a fost parautat undeva prin munii care se
ntindeau departe, spre nord. Obiectivul nostru era simplu. Trebu-
ia s cutm i s anihilm celelalte plutoane, dup care supravie-
uitorii urmau s se ntoarc la baz. Toate acestea n decurs de
patru zile. Pentru ca lucrurile s fie i mai interesante, fiecare re-
crut avea un dispozitiv care nregistra de cte ori fusese lovit de ti-
rul inamic. n cazul unei lovituri mortale, recrutul simea un val de
durere i paraliza complet, urmnd s fie apoi cules de ctre in-
structorii care miunau prin zon. tiam asta pentru c o pisem
pe proprie piele, atunci cnd Ruiz dorise s arate cum funcioneaz
113
dispozitivul cu pricina. Le-am explicat apoi, tuturor, c snt sigur
c nu vor s simt ce am simit eu.
Am avut parte de un prim atac imediat ce am atins solul. Pn
s-mi dau seama de unde se trgea asupra noastr, deja pierdu-
sem patru oameni. Apoi i-am localizat pe inamici. Erau patru, pe
doi dintre ei i-am dobort, iar ceilali doi au fugit. Atacurile spora-
dice i slabe ca intensitate artau c fiecare pluton preferase s se
mpart n echipe mici, de cte doi sau trei oameni, i care acionau
independent unele fa de altele.
Eu am avut alt idee. Prin intermediul lui BrainPal puteam s
pstrm un contact tcut ntre noi, indiferent dac eram aproape
unii de alii sau nu. Celelalte plutoane nu pruser interesate de
exploatarea acestui lucru. Ghinionul lor. Am deschis pentru toi
membrii plutonului cte o linie de comunicaii securizat cu toi
ceilali. Apoi i-am trimis pe fiecare n cte o direcie, cu ordinul de a
cartografia zona i de a localiza eventualii inamici. n acest fel am
fi avut cu toii acces la o hart amnunit a terenului, precum i
poziia trgtorilor inamici. Chiar dac unul dintre noi ar fi fost lo-
vit, informaiile furnizate de acesta ar fi ajutat restul plutonului s-
i rzbune moartea. Un singur soldat putea s se mite mai rapid
i n linite, i s hruiasc cu succes grupele celorlalte plutoane.
Putea, de asemenea, s acioneze i n tandem cu ali colegi, atunci
cnd s-ar fi ivit ocazia.
A funcionat. Oamenii notri au tras, cnd a fost cazul i au pu-
tut. S-au ascuns i au transmis informaii atunci cnd nu au putut
s trag sau ar fi fost prea periculos. i, cnd au avut ocazia, au
atacat n hait.
n a doua zi, am dat, mpreun cu un recrut pe nume Reily,
peste dou grupe din plutoane diferite. Erau att de preocupai s
se nimiceasc unii pe alii, nct nici nu au bgat de seam c eu i
Reily trgeam n ei de la distan. Reily a dobort doi, eu am lovit
trei inamici, iar ali trei czuser n schimbul de focuri dintre cele
dou grupe. Dup ce i-am exterminat, fr s ne spunem nici un
cuvnt, ne-am separat i ne-am afundat n jungl. Evident c n-
tregul pluton vzuse performana noastr.
n cele din urm, i celelalte plutoane au neles tactica pe care
o foloseam. Dar, atunci cnd au neles, a fost prea trziu. Erau
prea muli din plutonul 63 i prea puini din celelalte. I-am termi-
nat, unul cte unul, ultimul dintre ei chiar la amiaza celei de a pa-
tra zile. Am pornit apoi n galop spre baz, optzeci de kilometri
spre sud. Ultimul dintre noi a ajuns seara, pe la 1800. Pierdusem
114
nousprezece oameni, aici intrnd i pe cei patru care czuser n
prima zi. Numai c plutonul 63 omorse mai bine de jumtate din-
tre efectivele celorlalte plutoane. Nici mcar sergentul-major Ruiz
nu ar fi avut ce s comenteze. Atunci cnd comandantul bazei i-a
oferit Trofeul Jocurilor de Rzboi, Ruiz a schiat un mic zmbet. mi
dau seama ct de mult l-a durut s fac asta.

Norocul nostru nu va muri niciodat! mi-a spus proasptul


soldat Alan Rosenthal, n vreme ce ne ndreptam spre zona de m-
barcare. Am fost repartizai pe aceeai nav
Aa se ntmplase. Dup o mic escapad pe Phoenix, cu trans-
portorul Francis Drake, ateptam mbarcarea pe nava FCA Modes-
to. Fusesem vrsai celui de al doilea pluton din compania D, Bata-
lionul 233 Infanterie FCA. Cte un batalion pentru fiecare nav.
Adic mai bine de o mie de soldai. Te puteai pierde uor n toat
acea mbulzeal. Aa c am fost fericit s-l am pe Alan prin preaj-
m.
Am tras cu coada ochiului spre Alan i i-am admirat uniforma
nou, de culoare albastr. La fel purtam i eu, o uniform nou,
albastru colonial.
La naiba, Alan. Ari tare bine.
ntotdeauna am iubit un brbat n uniform. Acum, pentru c
snt unul dintre ei, a putea iubi i mai mult un brbat n unifor-
m.
Hei, vine sergentul Ruiz.
Am pus deoparte sacul n care mi vrsem inuta de schimb,
precum i cteva fleacuri personale, i l-am salutat cu o micare
degajat.
Pe loc repaus, soldat! Pe ce nav v mbarcai?
Pe Modesto, domnule sergent-major! Eu i soldatul Rosenthal.
Ai glume cu mine? Eti n batalionul 233? Ce companie?
Compania D, plutonul doi, domnule sergent-major.
U-lu-fu-tu-i-tor, soldat. O s ai plcerea s fii sub ordinele lo-
cotenentului Arthur Keyes, asta n cazul n care neisprvitul la
nu i-a lsat curul pe undeva printre flcile vreunui extraterestru.
Cnd ai s-l vezi, transmite-i, te rog, salutri din partea mea. i
poi s-i mai spui c sergentul-major Ruiz a declarat c tu, soldat,
nu eti aa de tmpit cum snt majoritatea recruilor.
Mulumesc, domnule sergent-major.
Nu te umfla n pene, soldat. Eti un tmpit, dar nu att de ma-
re precum snt cei mai muli.
115
Desigur, domnule sergent-major.
Perfect. Acuma, v rog s m scuzai uneori este bine s-i
vezi de drum.
Ruiz ne-a salutat, iar noi i-am rspuns. Ne-a msurat din ochi
i ne-a oferit un surs zgrcit, un surs subire, subire. Dup care
s-a ntors i a plecat fr s se mai uite napoi.
nghea rahatul n mine cnd l vd, mi-a optit Alan.
Nu tiu ce s zic Aproape c a nceput s-mi plac de el.
E firesc, doar a spus despre tine c nu eti att de btut n
cap. Asta se cheam compliment n lumea lui.
Nu-i imagina c nu tiu asta. Tot ce am de fcut este s m
obinuiesc.
Ai s te descurci. La urma urmei eti un tmpit.
Sun linititor. Cel puin voi avea cu cine s m asemn.
Alan a rnjit. Uile de acces ale navetei s-au deschis. Ne-am luat
catrafusele i am urcat la bord.

NOU
Watson privea atent peisajul din faa sa, adpostit n spatele
unei stnci.
i vd bine de aici. A putea s trag Las-m s guresc o
scfrlie.
Nu, i-a rspuns Viveros, caporalul nostru. Au scuturile activa-
te. Ai risipi muniia de poman.
Asta este o prostie. Sntem aici de ore ntregi. Noi stm aici, ei
stau acolo. Cnd i vor lsa scuturile jos, ce-o s facem? O lum la
goan spre ei, trgnd n tot ce mic? Nu sntem n secolul paipe.
Adic nu ar trebui s ne facem o programare ca s-i omorm.
Viveros prea cam nervoas.
Watson, nu eti pltit ca s gndeti. Aa c taci n pizda m-
tii i fii gata. Nu mai dureaz mult, oricum. Nu mai au dect un
singur lucru de ndeplinit din ritualul lor.
Mda? Ce le-a mai rmas de fcut?
S cnte, a surs Viveros.
Ce-or s cnte? Dau vreun recital?
Nu, or s cnte morile noastre.
Ca la un semnal, scutul masiv, care proteja baza Consu, a n-
ceput s sclipeasc. Mi-am focalizat privirea la cteva sute de

116
metri, dincolo de cmpie, acolo unde un Consu se apropia de noi.
Scutul de protecie al bazei s-a prelins pe carapacea masiv a sol-
datului Consu i s-a despletit apoi n nenumrate filamente care s-
au retras la loc. Era al treilea i ultimul Consu care ieea din scu-
tul protector nainte ca btlia s nceap. Primul ieise cu dou-
sprezece ore mai devreme. Un trupete de rang mic, ale crui muge-
te nsemnau c, n mod formal, Consu acceptau lupta cu noi. Ran-
gul mic al extraterestrului arta c nu ddeau doi bani pe noi.
Altminteri, dac am fi fost nite chestii demne de bgat n seam,
ar fi trimis vreun gradat. Nu ne-am simit ofensai. Mesagerul
Consu era mereu de grad mic, indiferent ce adversar ar fi avut. n
plus, toi artau la fel. Doar dac ai fi avut nasul deosebit de fin, ai
fi putut s faci vreo distincie ntre ei.
Dup alte cteva ore, al doilea Consu a ieit din spatele scutu-
lui, mugind ca o cireada de vaci prinse ntre flcile unui rechin
uria dup care, fr avertisment, a explodat. Sngele su rozaliu
precum i buci din el s-au prelins pe scutul protector al bazei,
ntr-o linite deplin. Se pare c extrateretrii cu care ne confrun-
tam credeau c dac un soldat de-al lor era pregtit nainte de b-
tlie pentru un sacrificiu ritualic, atunci sufletul su ar putea fi
convins s fac o recunoatere preliminar a liniilor inamice, na-
inte de a se ridica la ceruri sau acolo unde sufletele Consu se duc
dup moarte. Sau ceva de genul sta. Era o chestie care ddea un
aer de onoare. Mie mi se prea un mijloc eficient ca s scapi repe-
de de soldaii cei mai buni. Dar avnd n vedere c eu eram inami-
cul lor, nu vedeam nici un inconvenient n asta.
Cel de-al treilea Consu fcea parte dintr-o cast superioar, iar
rolul su era s ne explice motivele morii noastre precum i mani-
era n care noi toi urma s sfrim. Dup care puteam s trecem
s ne mcelrim. Orice ncercare de a grbi un pic lucrurile era
sortit eecului. Spre exemplu s deschidem focul asupra scutului.
Puine lucruri din Univers erau n stare s pun la pmnt un scut
Consu. Uciderea mesagerilor nu ar fi obinut nimic altceva dect
reluarea ritualului i, prin urmare, amnarea luptei.
De altfel, Consu nu se ascundeau n spatele scutului. Doar c
aveau o serie de ritualuri de lupt i preferau s le desfoare n
linite, fr s fie nevoie s se ntrerup datorit gloanelor, razelor
sau bombelor noastre. Adevrul era c nimic nu iubeau Consu pe
lumea asta mai mult dect o ncierare bun. Pe de alt parte, nici
nu erau genul de invadatori care s dea buzna pe cte o planet i
s se aeze cumini n cur, ateptndu-i pe btinai s-i atace.
117
Cum era cazul de fa. Consu nu aveau nici o intenie s colo-
nizeze planeta pe care ne aflam. Pur i simplu fcuser praf colo-
nia uman de acolo doar pentru a da de tire FCA c snt prin
preajm i c au chef de ceva aciune. Ignorarea lor nu era o solu-
ie. Ar fi distrus coloniile ulterioare, pn cnd cineva i-ar fi bgat n
seam i ar fi intrat n stare de beligeran cu ei. Niciodat nu se
putea ti ct de masiv trebuia s fie rspunsul, astfel nct Consu
s-l considere drept o declaraie formal de rzboi. FCA trebuia s
tot trimit trupe pe planeta respectiv, pn cnd un mesager de al
lor catadixea s ias de sub scut i s anune c primesc lupta.
Lsnd la o parte scutul, impresionant prin impenetrabilitatea
sa, tehnica de lupt Consu era, n linii mari, echivalent cu tehni-
ca de lupt FCA. Nu era un motiv de bucurie, aa cum ar fi putut
crede unii. Rapoartele despre alte btlii purtate de Consu cu alte
specii artau c, n funcie de inamic, acetia i ajustau nivelul
tehnologic astfel nct s fie cam la acelai nivel cu adversarii. Ceea
ce a condus la ideea c, de fapt, Consu nu se rzboiau cu alte spe-
cii. Nu mergeau la rzboi, fceau doar sport.
S loveti primul n Consu i n inima lor, nu era nici asta o so-
luie. ntreaga lor planet era sub un scut uria. Energia pentru
acel scut era luat de la o pitic alb care orbita n jurul stelei de
baz din sistemul lor. De jur-mprejurul ei, se aflau o mulime de
receptori care preluau energia piticei i o pompau n scut. Trebuia
s fim realiti. Nu trebuie s te pui cu nite indivizi capabili s
construiasc aa ceva.
Dar, trebuie spus, Consu aveau un ciudat sim al onoarei. Dac
erau alungai de pe o planet, nu mai apreau a doua oar. Ca i
cum btlia respectiv ar fi fost un vaccin iar noi, soldaii, agenii
antivirali.
Toate aceste informaii le luasem din baza de date a expediiei.
Locotenentul Keyes ne ajutase s gsim toate informaiile utile i
ne recomandase s le citim nainte de btlie. Se pare c Watson
nu se ostenise s consulte baza de date. Deloc surprinztor atta
vreme ct, de la bun nceput, Watson se comportase precum un
mecher infatuat i ignorant, capabil s duc la pierzanie att pe
sine ct i pe colegii si de grup. Problema mea era c ne aflam n
aceeai grup.
Mesagerul Consu i desfcuse braele tioase specializate,
mai mult ca sigur, n decursul evoluiei lor, s aib de a face cu
nite artri terifiante susinute de antebrae asemntoare cu
cele umane.
118
ncepe, ne-a prevenit Viveros.
l pot pocni att de uor, a mormit Watson.
F-o i te mpuc cu mna mea, i-a rspuns Viveros.
Cerul a trosnit de parc Dumnezeu s-ar fi apucat s trag cu
puca. Dup care s-a auzit un zgomot asemntor cu cel scos de o
drujb care taie un acoperi de tabl. Consu ncepuse s cnte.
Goaz mi traducea:

Iat, onorai adversari,


Sntem instrumentele morii voastre pline de bucurie,
n felul nostru, v-am binecuvntat,
Spiritul celui mai bun dintre noi a sfinit btlia.
V vom slvi cnd vom trece printre voi
i cnta-vom sufletele voastre, salvate ntru rsplata lor.
V-a lipsit norocul de a v nate printre Poporul Ales.
ndrepta-v-vom pe calea ce duce spre mntuire.
Viteji s fii i nemiloi n lupt
Ca s putei veni n snul nostru, renscui.
Aceast binecuvntat btlie sfinete pmntul
Iar toi cei care mor i care aici se nasc fi-vor pe loc eliberai.

La dracu, ce glgie.
Watson i bgase un deget n urechea stng. Eram convins c
nu ascultase traducerea.
Asta nu-i nici rzboi i nici vreun meci de fotbal, i-am spus lui
Viveros. Cristoase mare, seamn cu un botez.
A dat din umeri.
FCA nu este de aceeai prere. Aa ncep ei fiecare btlie.
FCA crede c sta este imnul lor naional. E doar un ritual Pri-
vete, scuturile coboar.
O mulime de fulgere i licriri strbteau suprafaa scutului.
Era i timpul, coment Watson. Mai aveam puin i m prin-
dea somnul.
Ascultai-m amndoi Stai calm, concentrai-v i pitii-v
ct mai bine. Avem o poziie bun, iar locotenentul vrea de la noi
doar s-i mpucm pe msur ce se apropie. Fr artificii. Direct
n torace. Acolo au creierul. Fiecare inamic dobort nseamn unul
mai puin pentru ceilali. Doar focuri de carabin. Altminteri ne
vor descoperi mai repede dect trebuie. Gata cu discuiile, de acum
ncolo folosim numai BrainPal. Limpede?
Limpede, am rspuns.
119
S-a marcat, a rspuns i Watson.
Perfect.
n cele din urm, scutul s-a topit complet iar cmpul dintre cele
dou tabere s-a umplut cu drele lsate de rachetele lansate din
ambele pri. Exploziile violente ale rachetelor au fost imediat ur-
mate de urletele oamenilor lovii i de zumzetele metalice ale ina-
micului. Apoi, pentru cteva momente, s-a lsat linitea. Fum i li-
nite. A urmat un scrnet prelung, care cretea pe msur ce
Consu avansau spre liniile terestre. Trupele FCA trgeau de zor,
ncercnd s doboare ct mai muli dintre Consu, nainte ca frontu-
rile s se ating.
La treab, a ordonat Viveros.
i-a ridicat carabina i a intit un Consu aflat destul de depar-
te. Apoi am nceput i noi s tragem.

Cum s te pregteti pentru lupt.


n primul rnd, sistemele tale verific arma. Este un lucru uor.
MF-35 are un sistem de autodiagnostic i autodepanare i poate
folosi o parte din muniie pentru a remedia eventualele defeciuni.
Singurul mod n care poi paradi un MF-35 este s-l aezi n jetul
unei rachete. Dar, avnd n vedere c eti mereu legat de arma ta,
s stai n jetul unei rachete i-ar da preocupri mai importante
dect distrugerea unui MF.
n al doilea rnd, echiparea n costumul de lupt. Este un cos-
tum standard, realizat dintr-o singur pies i care se muleaz
perfect pe corp. Singura parte expus rmne faa. Costumul este
proiectat astfel nct s nu mai ai grija propriului corp n timpul
luptei. Nanoroboii ncorporai n costum las lumina s ptrund
pentru a nlesni fotosinteza i, n plus, regleaz temperatura cor-
pului. C te afli pe o banchiz, la poli sau n mijlocul Saharei, sin-
gura diferen este doar peisajul. Transpiraia, n cazul n care
aceasta apare, este eliminat printr-o reea de vase capilare. Apa
din transpiraie este apoi filtrat i stocat n vederea transferrii
ei ntr-un bidon. La fel se proceseaz i urina, dar defecarea n cos-
tumul de lupt nu este recomandat.
Dac primeti un glonte n pntece (sau oriunde n alt parte),
costumul devine rigid n zona impactului iar energia cinetic a
glontelui este transferat pe ntreaga suprafa a costumului. Este
al naibii de dureros, dar e de preferat dect s lai un glonte sau o
schij s-i treac prin mae. Din pcate, rezistena costumului nu
este infinit, aadar, evitarea gloanelor inamice rmne n conti-
120
nuare prioritatea numrul unu. Urmeaz centura, pe care stau
agate cteva articole considerate importante pentru un soldat:
cuitul de lupt, o unealt multifuncional asemntoare cu ruda
bogat a unui briceag elveian. Tot la centur se gsete ataat i
un cort pliabil, impresionant prin dimensiunile sale reduse atunci
cnd este strns, un bidon, hran pentru o sptmn precum i
trei blocuri de muniie Acoper-i faa cu o crem saturat cu
nanoroboi i care interacioneaz cu costumul. Comut pe modul
camuflaj. ncearc apoi s te vezi n oglind
n al treilea rnd, deschide un canal de comunicare cu restul
grupei tale i las-l aa pn cnd te ntorci pe nav. Sau pn cnd
mori. M-am crezut iste nevoie mare atunci cnd am descoperit
acest procedeu pe terenul de instrucie. S-a dovedit c era una
dintre primele reguli pe care soldaii trebuiau s o aplice ntr-o b-
tlie. Inventasem gaura la macaroan. BrainPal nseamn comenzi
clare, semnale limpezi, fr echivoc i fr s fii nevoit s vorbeti.
Dac se ntmpl s auzi n mijlocul luptei un soldat FCA, acesta
ori este prost, ori a fost mpucat.
Singurul cusur al comunicrii prin BrainPal este acela c, dac
nu eti atent, poi transmite i emoii. Lucrul acesta poate fi destul
de neplcut. Te trezeti c tocmai te pii pe tine ca s descoperi
mai trziu c nu tu ai fcut-o, ci colegul tu de alturi. E bine de
evitat.
Conecteaz-te doar cu grupa ta, pentru c dac ncerci s des-
chizi canalul pentru tot plutonul, dintr-odat, aizeci de oameni se
lupt, blesteam i mor n capul tu. Nu ai nevoie de hrmlaia
asta.
i, n cele din urm, uit de tot, mai puin de executarea ordi-
nelor, ucide orice nu este uman i rmi n via. FCA se strduie-
te s fac toate aceste lucruri ct mai uoare pentru toat lumea.
Pentru primii doi ani de serviciu, fiecare soldat este infanterist. Nu
conteaz c ai fost femeie de serviciu sau chirurg, senator sau va-
gabond n cealalt via. Doar dac nu crapi n primii doi ani de
serviciu poi avea ansa de a te specializa sau poi opta pentru un
bilet de colonist, n loc s rtceti ntre o btlie sau alta. Dar
pentru primii doi ani, tot ce ai de fcut este s te duci acolo unde i
se spune, s stai n spatele armei tale, s ucizi i s nu te lai ucis.
Este ct se poate de simplu. Dar simplu nu este totuna cu uor.
Erau necesare dou salve ca s dobori un Consu. Nici un raport
informativ nu pomenise ceva despre scuturi individuale la acetia.
n orice caz, aveau ceva care le permitea s ncaseze fr probleme
121
primul glonte. E drept, picau n cur sau n ceea ce le inea loc de
cur, dar n cteva secunde erau napoi n picioare. Aadar, dou
salve. Prima ca s-i dobori i a doua c s rmn la pmnt. Dou
focuri la rnd, ntr-o int mictoare, nu era un lucru tocmai lesne
de fcut. Mai ales cnd intele se aflau i la cteva sute de metri dis-
tan, pe un cmp de lupt destul de aglomerat. Imediat ce am n-
eles cum st treaba, l-am pus pe Goaz s creeze o rutin de
tragere special. La o singur apsare pe trgaci carabina arunca
dou gloane, unul dup altul. Primul de tip perforant, al doilea de
tip exploziv. Toate aceste informaii au fost livrate carabinei chiar
n timp ce trgeam. i, dintr-odat, arma mea a nceput s arunce
un cocteil uciga pentru Consu.
n clipa aceea, mi-am iubit carabina.
Am transmis datele legate de rutina de tragere ctre Viveros i
Watson. La rndu-i, Viveros a transmis informaia ctre ntreg plu-
tonul, n mai puin de un minut, pe ntreg cmpul de lupt, se pu-
teau auzi seriile scurte, de dou focuri, urmate de bufnetul nfun-
dat al soldailor Consu, care s prbueau la pmnt, cu organele
interne fcute pilaf. Tot spectacolul semna cu o plit uria pe
care se coceau floricele de porumb. Am tras cu coada ochiului la
Viveros. intea i trgea cu snge rece. Watson trgea i rnjea ca
un puti care tocmai ctigase un ursule de plu la blci.
Hei! Am fost localizai! Culcat! ne-a transmis Viveros.
Ce? a ntrebat Watson ridicndu-i capul.
L-am tras jos tocmai n clipa n care o rachet a lovit bolovanul
n spatele cruia ne adposteam. Am fost acoperii cu o grmad
de praf i de pietri. Mi-am ridicat privirea exact la timp ca s vd
o bucat de stnc de mrimea unei bile de bowling apropiindu-se
cu vitez de capul meu. Instinctiv, am parat lovitura cu braul
stng.
n momentul impactului, costumul a devenit rigid pe toat lun-
gimea braului iar bucata de stnc a ricoat n lateral. Braul m
durea, dar era ntreg. Pe Pmnt mi-ar fi fost fcut ndri.
Ccat! Asta a fost tare aproape, a exclamat Watson.
Taci! i-am spus, dup care am transmis ctre Viveros: Ce fa-
cem acum?
Stai nemicat, mi-a transmis ea i a scos de la centur unealta
multifuncional. A trecut-o pe modul oglind ca s se poat uita
n siguran peste marginea stncii ndrtul creia se adpostise.
ase, ba nu, apte se ndreapt ncoace.
Apoi un trosnet n apropiere.
122
Snt cinci acum, a rectificat ea i i-a strns oglinda. Pregti gre-
nadele i fii gata s le lansai la comanda mea.
Am dat din cap, Watson i-a artat dinii ntr-un rnjet. Viveros
a zbierat Acum! i cu toii am aruncat grenadele peste bolovanii i
resturile de stnc dintre noi i Consu. Cte trei de fiecare. Nou
explozii. Am respirat adnc, o scurt rugciune i mi-am ridicat
capul. Un Consu era rupt n buci. Altul se tra napoi, vizibil
ameit, iar ali doi se micau printre pietroaie cutnd adpost.
Viveros l-a dat gata pe cel care se deprta de noi, Watson i cu mi-
ne i-am terminat pe ceilali doi.
Bine ai venit la petrecere, ccai cu mo! a chiuit el srind
peste stnc.
Exact n faa celui de al cincilea Consu, care sttuse linitit, la
adpost, n vreme ce noi i exterminam camarazii. Dihania a ridicat
o eav, a proptit-o n nasul lui Watson i a tras. Chipul lui s-a
prefcut ntr-o artezian de SmartBlood. Resturi din craniul lui
Watson au nit spre Consu.
Watson nici mcar nu a tiut ce l-a lovit. Ultimul lucru trans-
mis de el prin canalul BrainPal a fost un amestec de emoii care se
pot descrie cel mai bine ca un puzzle rvit Surpriza cuiva care
tie c vede ceva ce nu se atepta, dar fr s aib habar ce vede.
Apoi nimic.
Consu cnta n clipa cnd a tras spre Watson. mi lsasem des-
chis translatorul. Aa c am vzut moartea acestuia cu subtitrare.
Rscumprat scria n josul cmpului meu vizual. Rscumprat,
Rscumprat, Rscumprat, Rscumprat, cnta acesta n vre-
me ce fragmente din capul lui Watson i se prelingeau n jos, pe to-
race.
Am urlat i am tras. Consu s-a dat ndrt, apoi corpul i-a ex-
plodat. Am continuat s trag i s urlu.
Perry, m-a oprit Viveros. Vin alii. E timpul s-o tergem. Hai-
de
i Watson?
Las-l. El este mort, iar tu nu. i nu e nimeni desemnat s
boceasc aici. O s ne ntoarcem dup el mai trziu. S mergem. i
s rmnem n via.

Am nvins. Combinaia de dou gloane a subiat semnificativ


rndurile trupelor Consu, pn s le dea prin minte s recurg la
alt tactic n locul asaltului frontal. Dup alte cteva ore de lupt
i-au distrus scutul defensiv, iar ultimii dintre ei s-au sinucis ritu-
123
al cu cuitele de ceremonie. Felul lor de a recunoate nfrngerea.
Nu ne rmsese altceva de fcut dect s ne culegem morii i rni-
ii.
n ziua aceea, plutonul 2 ieise destul de bine. Doi mori, cu
Watson cu tot, i doar patru rnii, dintre care unul grav, care
avea s-i petreac urmtoarea lun ateptnd s-i creasc la loc
intestinul gros. Ceilali trei urmau s fie gata de lupt n doar
cteva zile. Avnd n vedere cu cine ne confruntasem, lucrurile ar fi
putut sta mult mai ru. Spre exemplu, un hovercraft blindat din
armata Consu a intrat n plin n plutonul 4, din compania C, dup
care s-a autodetonat. aisprezece oameni au murit, inclusiv co-
mandantul de pluton i doi comandani de grup. Plus o mulime
de rnii. Dac locotenentul acela nu ar fi murit pe loc, cu siguran-
c i-ar fi dorit asta, dup acel mcel.
Dup ce am primit de la locotenentul Keyes ordinul de ncetare
a focului, m-am ntors pe cmp dup Watson. Civa hoitari cu opt
picioare, din fauna local, deja erau grmad pe el. Am mpucat
unul dintre ei, iar ceilali s-au mprtiat. l lucraser bine de tot
ntr-un rstimp destul de scurt. Am rmas surprins ct de uor
poate s fie un om dup ce rmne fr cap i fr mare parte din
esuturile moi. I-am luat rmiele n spinare i am pornit spre
morga improvizat la vreo doi kilometri distan. A trebuit s m
opresc i s dau la boboci o singur dat. Pe drum, m-am ntlnit
cu Alan.
Te ajut?
Nu-i nevoie, nu e prea greu.
Cine este?
Watson.
A, la, s-a strmbat Alan. O fi existnd, undeva, cineva care
s-i simt lipsa.
Vezi s nu te apuce plnsul, i-am rspuns. Tu cum te-ai des-
curcat astzi?
Binior. Mai tot timpul mi-am inut capul jos, dar am i tras,
cnd i cnd, cteva salve, aproximativ n direcia inamicului. E po-
sibil s fi i nimerit ceva, nu-s sigur.
Ai ascultat cntecul morii dinainte de btlie?
Sigur c da, mi-a rspuns Alan. Suna de parc se regulau
dou trenuri de marf. Nu era un cntec pe care s poi s-l ignori.
Adic ai urmrit traducerea? Ai fost atent la ce spuneau?
Mda Nu cred c-mi place planul de convertire la religia lor,
avnd n vedere c asta nseamn s ne omoare pe toi.
124
FCA crede c sta este doar un ritual. Ca o rugciune pe care
o recit tot timpul.
Dar tu ce crezi c este? m-a ntrebat Alan.
Am dat din cap spre Watson.
Consu care l-a ucis urla ct putea de tare: Rscumprat, rs-
cumprat. Snt sigur c la fel mi-ar fi cntat i mie. Am impresia
c FCA subestimeaz ce se ntmpl cu adevrat aici. Motivul pen-
tru care Consu nu se mai ntorc ntr-un loc n care au pierdut o
btlie nu e pentru c ei se gndesc c au pierdut. Nu cred c
trebuie s judecm n termenii tia. Am nvins, am pierdut. Pen-
tru ei, planeta este acum consacrat prin snge. Ei cred, de fapt, c
au luat-o deja n posesie.
i de ce nu i ocup planetele ctigate astfel?
Poate c nu le-a sosit vremea. Poate c ateapt o btlie fina-
l, un fel de Armageddon. n fine, ce vreau s spun este faptul c
nu cred c FCA are habar c planeta aceasta este considerat de
Consu ca fiind acum a lor. i am convingerea c mai devreme sau
mai trziu, FCA o s aib o mare surpriz.
Gata, m-ai convins. Fiecare soldat pe care l-am auzit trebuie
s aib o istorie ciudat. Ce crezi c este de fcut?
La naiba, Alan. N-am nici cea mai vag idee. Tot ce mi doresc
este s fiu deja mort atunci cnd se va ntmpla.
Schimbnd subiectul cu ceva mai puin deprimant Ai avut o
idee excelent cu seria de dou focuri. Unii dintre noi se simeau
cam frustrai cnd i vedeau pe Consu ridicndu-se dup ce ncasau
primul glonte. Toat lumea o s vrea s-i fac cinste n urmtoa-
rele dou sptmni.
tii c nu pltim nimic pentru buturi. Doar sntem ntr-o ex-
cursie n infern cu all inclusive.
Aa-i dar dac am fi pltit, aa s-ar fi ntmplat i ai fi ac-
ceptat.
Oricum, nu-i mare scofal.
L-am vzut pe Alan c ia poziia de drepi. M-am ntors i am
zrit-o pe Viveros ndreptndu-se spre mine, mpreun cu locote-
nentul Keyes i cu nc un ofier pe care nu-l cunoteam. M-am
oprit i i-am ateptat.
Perry!
Domnule locotenent mi cer scuze c nu v pot saluta,
domnule. Duc un cadavru la morg.
Acolo se duc cu toii Cine este?
Watson, domnule.
125
A, la, a rostit Keyes. Nu i-a luat mult, nu-i aa?
Era foarte emotiv, domnule.
Cred c era n fine, Perry, dnsul este locotenent colonelul
Rybicki, comandantul regimentului 233.
Domnule, mi pare ru c nu v pot saluta.
tiu, cari un cadavru. Fiule, vreau doar s te felicit pentru so-
luia gsit astzi. Ai economisit o mulime de viei i de timp.
Aceti Consu ne dau mereu de furc. Scuturile individuale au fost
o surpriz tare neplcut i care ne-a creat o mulime de necazuri.
Am s te recomand pentru o decoraie, soldat. Ce prere ai?
Mulumesc, domnule. Dar snt sigur c i altcineva i-ar fi dat
n cele din urm seama cum trebuie procedat.
Cu siguran. Dar tu ai fost primul. i asta conteaz cel mai
mult.
Da, domnule.
Dup ce ne ntoarcem pe Modesto, trag ndejde c ai s-l lai
pe un btrn infanterist s-i fac cinste cu un pahar.
M-a simi onorat, domnule.
L-am zrit pe Alan surznd cu subneles n spatele ofierului.
n ordine. Felicitri nc o dat i, mi pare ru pentru prie-
tenul tu, a adugat Rybicki artnd spre Watson.
Mulumesc, domnule.
Alan a salutat i pentru mine, Rybicki s-a rsucit pe clcie i s-
a ndeprtat urmat ndeaproape de Keyes. Viveros s-a apropiat de
noi.
Pari amuzat.
Tocmai m gndeam c au trecut mai bine de cincizeci de ani
de cnd nu mi-a mai spus cineva fiule
Viveros mi-a zmbit dup care m-a ntrebat:
tii unde s-l duci?
Morga este dincolo de creasta aia. Vreau s-l las acolo i s
prind primul transport ctre Modesto, dac se poate, firete.
La naiba, Perry. Eti eroul zilei. Poi s faci ce vrei.
S-a ntors i a dat s plece.
Viveros, am strigat-o. Mereu e ca acum?
Mereu e ca acum ce?
Astea Rzboiul, btliile, luptele.
Ce? Viveros a pufnit pe nas. Pe dracu, Perry. Astzi a fost
floare la ureche. O nimica toat, pe lng ce va urma
Dup care a plecat vizibil amuzat.
Aa s-a dus prima mea zi de lupt. ncepuse perioada mea de
126
rzboi.

ZECE
Dintre Btrnii Binoi, Maggie a fost prima care a murit.
S-a ntmplat n atmosfera superioar a unei planete numit
Cumptarea i care adpostea o colonie minier. Numele planetei
prea o ironie, avnd n vedere c, la fel ca toate coloniile miniere,
aceasta era plin de crciumi i de bordeluri. Planeta avea o scoar-
bogat n minereuri metalifere i tocmai din pricina asta fusese
greu de cucerit i la fel de greu de pstrat. FCA trebuia s in la
sol efective de trei ori mai mari dect n mod obinuit. i tot timpul
erau cerute ntriri. Dayton, nava pe care Maggie fusese mbarcat,
primise ca misiune s sprijine trupele FCA de pe Cumptarea.
Tocmai atunci, Ohu debarcaser pe planet un corp expediionar
compus din drone de lupt.
Plutonul lui Maggie fusese desemnat s participe la un atac
destinat a recuceri o min de aluminiu, cam la o sut de kilometri
deprtare de Murphy, principala aezare a coloniei. Nici mcar nu
au reuit s ajung la sol. Transportorul lor a fost interceptat i lo-
vit de o torpil Ohu. Carcasa transportorului s-a fisurat n cteva
locuri iar o parte din plutonul lui Maggie, printre care i ea, a fost
scuipat n afara navei. Majoritatea celor aruncai n spaiu a murit
imediat, fie din cauza ocului fie din pricina schijelor.
Maggie a supravieuit. A fost trt n spaiu i a fost contient
tot timpul. Costumul ei a izolat-o perfect, inclusiv faa, care i-a fost
acoperit automat de o extensie a costumului, protejnd-o astfel de
o decompresie sever. Imediat, Maggie i-a contactat comandantul
de pluton i pe cel de grup. Ce mai rmsese din comandantul de
grup flfia ntre corzile parautei, ncurcate printre resturile me-
talice ale carcasei transportorului. Iar comandantul de pluton chi-
ar nu avea cum s-i fie de folos. i nu era vina lui. Transportorul
nu era echipat pentru misiuni de salvare. n plus, era avariat des-
tul de grav i se afla sub tirul inamic. Tot ce putea s fac era s
ncerce s se ntoarc mpreun cu supravieuitorii pe cea mai
apropiat nav FCA.
Maggie a ncercat s-i contacteze nava proprie. La fel de inutil.
Dayton tocmai era ntr-un schimb de focuri cu cteva nave Ohu i
nu putea lansa operaiuni de salvare. Nici o alt nav nu se putea

127
ocupa de ea. Chiar i n condiii normale ar fi fost o int prea mic
i greu de ajuns. Era destul de jos, n puul gravitaional al Cum-
ptrii. i prea aproape de marginea atmosferei. n condiii de lup-
t, se putea considera deja moart.
Aa c Maggie, ai crei plmni deja urlau dup oxigen, i-a ri-
dicat carabina, a aintit-o asupra unei nave Ohu, a fcut cteva
calcule dup care a nceput s lanseze rachet dup rachet. Re-
culul fiecrei salve o arunca pe Maggie i mai aproape de marginea
atmosferei planetei. Datele btliei aveau s arate, mai trziu, c
rachetele lansate de ea chiar au provocat cteva avarii minore ace-
lei nave inamice.
Dup ce i-a termina muniia s-a rsucit cu faa spre planeta
care urma s o ucid i, ca un bun profesor de religie oriental,
aa cum fusese, a compus un jisei, un poem al morii sub form de
haiku.

Nu jelii, prieteni.
Snt stea cztoare
Spre alt via.

L-a trimis mpreun cu ultimele ei clipe. Apoi a murit, un fulger


iute pe cerul ntunecat al Cumptrii.
mi fusese prieten. mi fusese chiar iubit. Fusese mai cura-
joas dect a fi putut fi eu n clipa morii. i, da, la naiba, fusese o
afurisit de stea cztoare.

Problema cu Forele Coloniale de Aprare nu este combativita-


tea lor. Deloc. Au trupe excelente. Problema este c trupele FCA
snt foarte uor de folosit.
Aa grit-a Thaddeus Bender, de dou ori senator democrat al
statului Massachusetts, fost ambasador SUA n Frana, Japonia i
la ONU, secretar de stat pe timpul catastrofalei administraii Cro-
we, autor, lector, i, n cele din urm, soldat n plutonul D. Avnd
n vedere c doar calitatea de soldat avea o oarecare semnificaie
pentru noi am decis cu toii c Soldatul Senator Ambasador Se-
cretar de Stat Bender era un mare rahat.
Remarcabil ct de repede un pifan ajunge s devin veteran.
Cnd am ajuns prima dat pe Modesto, Alan i cu mine ne-am luat
n primire cuetele, am fost ntmpinai cu un bun venit neutru din
partea locotenentului Keyes (care a ridicat o sprncean atunci
cnd i-am transmis complimentele sergentului Ruiz) i am fost tra-
128
tai de ctre ceilali cu o indiferen cldu. Comandanii de grup
ni se adresau doar arunci cnd era cazul, iar colegii de grup ne
spuneau numai ceea ce trebuia s tim. Altfel eram inui pe dina-
far.
Nu era o chestie personal. Ceilali nou-venii, Watson, Gaiman
i McKean, cu toii au avut parte de acelai tratament, care avea la
baz dou lucruri simple.
Primul era acela c nou-veniii i nlocuiau pe cei vechi, care
plecaser. Iar plecat nsemna mort. Din punct de vedere strict
formal, soldaii erau ca dinii de lapte. Cdea unul, aprea altul.
Dar la nivel de pluton, nou-veniii nlocuiau un prieten. Un cama-
rad, pe cineva care a luptat i a nvins i a murit. Ideea c tu, ori-
cine ai fi fost, ai fi putut nlocui un camarad sau un prieten plecat
era neplcut pentru cei care l cunoscuser.
Al doilea lucru era, evident, legat de faptul c pn atunci nu ai
mai luptat nicieri. Pn nu treci de botezul focului nu eti unul de
al lor. Nu ai cum s fii. Nu este vina ta. Se poate corecta imediat.
Dar pn nu ajungi pe cmpul de lupt, eti un oarecare. Un ni-
meni care ocup locul unui om mai bun dect tine i care a fost
acolo, printre ei.
Am observat aceast diferen imediat dup btlia mpotriva
forelor Consu. Au nceput s-mi spun pe nume. M chemau s
stau la mas cu ei. Eram invitat s joc biliard sau pur i simplu
m bgau n seam. Viveros, comandantul de grup, a nceput s-
mi cear prerea despre unele lucruri care trebuiau fcute. n loc
s-mi ordone s le fac. Locotenentul Keyes mi-a spus o poveste
despre Ruiz, ceva despre un hovercraft i fiica unui colonist, o
chestie pe care, pur i simplu, nu am crezut-o. Pe scurt, eram unul
de-al lor. Unul de-al nostru. Soluia aceea de tragere precum i de-
coraia m ajutaser, desigur. Dar i Alan, i Gaiman i McKean
au fost binevenii n grup.
Nu fcuser nimic altceva dect s lupte i s rmn n via.
Asta fusese destul.
n decurs de trei luni, am avut parte de cteva serii de pifani. i
i-am vzut cum au luat locul celor cu care abia ne mprietenisem.
Am avut aceeai reacie. Atta vreme ct nu ai botezul focului, eti
un oarecare. Ocupi doar un loc. Majoritatea celor nou venii a ne-
les cum stau lucrurile i a strns din dini, pn cnd a avut parte
de ceva aciune.
Soldatului Senator Ambasador Secretar de Stat Bender i se ru-
pea de toate astea. Din prima clip, a ncercat s se bage n seam
129
vizitnd pe fiecare membru al plutonului, cutnd s lege o relaie
ct mai adnc i personal cu toat lumea. Era enervant.
Parc e n cutare de voturi, mi s-a plns Alan.
Era de neles. O via ntreag de alergtur dup candidaturi
i voturi i-ar fi lsat amprenta asupra oricui. i nimeni care ar fi
trit ca el nu ar fi tiut cnd este cazul s s opreasc.
Soldatul Senator Ambasador Secretar de Stat Bender era con-
vins, de asemenea, c lumea era ahtiat dup persoana sa i dup
cuvintele sale. Probabil de aceea nu tcea niciodat. Nici atunci
cnd nimeni nu mai prea c l ascult. Aa c, atunci cnd i-a dat
cu prerea despre problemele FCA, pe cnd ne aflam n sala de me-
se, mai mult ca sigur c i vorbea siei. Cu toate acestea, ultimele
lui cuvinte au atras atenia lui Viveros.
Adic? Vrei s repei ultima fraz?
Am spus c problema cu FCA nu este c nu are lupttori
buni. Ci c i folosete prea uor.
Chiar aa M faci curioas.
Dar este simplu
Bender deja luase atitudinea aceea pe care o vzusem n foto-
grafii, pe Pmnt. Minile cu palmele n sus, de parc ar fi ateptat
o revelaie pe care s o mprteasc tuturor.
Nu este nici o ndoial c FCA dispune de trupe excelente. Dar
nu sta este cel mai important lucru. Problema este: ce facem noi
ca s evitm intervenia FCA? Snt oare momente cnd se recurge
la FCA nainte ca diplomaia s-i fi epuizat resursele?
Cred c ai ratat ultimul meu discurs, am intervenit. Acela n
care spuneam c nu trim ntr-o lume perfect, iar competiia de
pe piaa imobiliar din Univers a devenit extrem de agresiv.
Am mai auzit asta, mi-a rspuns senin. Numai c nu cred aa
ceva Cte stele snt n galaxie? O sut de miliarde sau pe acolo?
Cele mai multe au sisteme planetare. Aadar piaa imobiliar este
practic nesfrit. Dar nu despre asta este vorba. Problema n dis-
cuie este motivul pentru care recurgem la for atunci cnd venim
n contact cu specii extraterestre. Iar acest motiv este simplu: o fa-
cem pentru c putem. i putem foarte uor. Avem trupe excelent
pregtite, puternice, la ndemn. Spre deosebire de diplomaie, es-
te mai uor s manevrezi batalioane i divizii. Simpl aritmetic:
fie controlezi o bucat de pmnt, fie nu. Diplomaia presupune un
efort intelectual mai mare, nuanele snt mai bogate, implicit este
mai dificil de fcut un demers diplomatic.
Viveros mi-a aruncat o privire scurt, apoi s-a ntors spre Ben-
130
der:
i ai impresia c tot ceea ce facem este simplu?
Nicidecum, s-a aprat Bender zmbind. Am spus doar c este
simplu comparativ cu diplomaia. Dac i dau o arm i i spun
s cucereti un sat, situaia este foarte simpl. Pac, pac i gata.
Dar dac i spun s mergi n acel sat i s negociezi cu locuitorii o
nelegere prin care acetia s-i predea satul e mult mai compli-
cat. Apar tot felul de probleme. Ce faci cu locuitorii satului. Cum i
despgubeti, ce drepturi mai au asupra pmntului nconjur-
tor i aa mai departe.
Asta presupunnd c locuitorii acelui sat nu deschid focul
asupra ta, imediat ce apari cu un tratat diplomatic n mini n raza
lor vizual.
Bender mi-a zmbit i mi-a fcut semn cu degetul.
Exact! Despre asta e vorba. Mereu i tratm pe ceilali de par-
c toi au aceleai nclinaii rzboinice ca i noi. Dar dac, i sub-
liniez, dac ei au ua deschis pentru diplomaie? Oare speciile ra-
ionale nu ar trebui s treac prin acea u dect s porneasc un
mcel? S lum drept exemplu poporul Whaid. Sntem n rzboi cu
ei, nu-i aa?
Eram. Whaidanii i pmntenii se aflau n rzboi de mai bine de
un deceniu pentru sistemul Earnhardt, care avea trei planete locu-
ibile de ambele specii. Astfel de sisteme, cu planete multiple i lo-
cuibile, erau extrem de rare. Whaidanii erau relativ slabi din punct
de vedere militar, dar erau dotai cu o tenacitate ieit din comun.
Posesiunile lor planetare erau reduse ca numr i majoritatea in-
dustriei lor se afla pe planeta de origine. Aadar, atta vreme ct
Whaidanii nu se lsau dui din sistemul Earnhardt, singura solu-
ie era s le lovim planeta de origine: distrugerea porturilor i a zo-
nelor industriale le-ar fi stopat, pentru o bun bucat de vreme,
avntul n spaiu. Regimentul 233 fcea parte din fora de invazie i
i se stabilise ca obiectiv debarcarea n capitala planetei i s o fa-
cem praf. Ni se spusese s evitm uciderea civililor, n msura n
care acest lucru era posibil. Pe de alt parte, ni se ceruse s tra-
gem cteva lovituri n parlamentul lor dar i n alte cteva centre re-
ligioase. Nu ctigam nici un avantaj tactic fcnd aa ceva dar ac-
iunea noastr ddea un mesaj clar i puternic: puteam s le dm
la cap ori de cte ori avem chef.
Ce-i cu ei? a ntrebat Viveros.
Am cutat ceva informaii. Au o cultur extraordinar. Forma
lor de art cea mai dezvoltat este corul, au nite coruri uriae, ce-
131
va n stil gregorian, se adun cte un ora ntreg i cnt. Se spune
c li se pot auzi cntecele de la cteva zeci de kilometri. i cnt ore
n ir.
i?
i Aceasta este o cultur care ar trebui respectat i cerce-
tat. Nu s-i strngem de gt doar pentru c ne stau n drum. Au
ncercat colonitii s cad la pace cu aceste fiine? Nu am gsit nici
o meniune a vreunei tentative de acest gen. Eu snt de prere c
ar trebui ncercat. i mai cred c am putea ncerca chiar noi.
Viveros a pufnit scurt.
Negocierea unui tratat depete competenele noastre, Ben-
der.
n primul meu mandat de senator, am fost n Irlanda de Nord,
la o mas de protocol. Eram ntr-o misiune comercial. Dar m-am
ntors de acolo cu un tratat de pace ntre catolici i protestani. Nu
aveam autoritatea s nchei un astfel de tratat, iar asta a strnit
controverse mari n ar. Dar atunci cnd ai ocazia de a face pace,
trebuie s profii de acea ocazie.
mi amintesc, i-am rspuns. Asta s-a ntmplat chiar nainte
de cele mai sngeroase maruri de protest din ultimele dou secole.
Nu prea a avut succes tratatul acela.
Nu tratatul a fost de vin, s-a scuzat Bender. Un catolic, un
puti drogat, a azvrlit o grenad n mijlocul unor protestani adu-
nai pentru un mar. Dup care violenele s-au rspndit peste tot.
Afurisiii tia de oameni reali i vii Cum se mai pun ei de-a
curmeziul idealurilor tale pacifiste, am remarcat.
Am spus doar c diplomaia nu este uoar. Dar snt convins
c avem mai mult de ctigat colabornd cu aceast specie dect
exterminnd-o. Este un punct de vedere care ar trebui luat n sea-
m.
Mulumesc pentru prelegere, Bender, spuse Viveros. Dac ai
terminat, am de fcut dou remarci. Mai nti, pn cnd nu vei
lupta, tot ceea ce tii sau ceea ce crezi c tii nu nseamn nimic
dincolo. Nu nseamn nimic, nici pentru mine i nici pentru nimeni
altcineva. Aici nu este nici Irlanda de Nord, nici Washington D.C.
Acolo nu este Pmntul. Atunci cnd te-ai nrolat, ai fcut-o n cali-
tate de soldat i ar fi bine s nu uii asta. n al doilea rnd, indife-
rent ce gndeti, soldat, nu rspunzi pentru soarta Universului sau
a omenirii. Responsabilitatea ta este subordonat mie, colegilor ti
de grup, plutonului i FCA. Dac i se d un ordin, l execui. Da-
c treci dincolo de ordinele care i-au fost date, ai s-mi dai soco-
132
teal. E clar?
Bender s-a uitat la Viveros cu o privire rece i relaxat.
Foarte mult ru s-a fcut sub acoperiul cuvintelor am ur-
mat doar ordinele. Sper s nu ajungem i noi s ne aprm cu
aceeai scuz.
Viveros i-a ngustat privirea i s-a ridicat de la mas, lundu-i
tava.
Am terminat de mncat, a spus ea i a plecat.
Bender i-a arcuit sprncenele a uimire.
Nu am avut intenia s-o jignesc.
Bender, numele ei nu-i spune nimic? l-am ntrebat.
Nu-mi este cunoscut, a rspuns dup cteva clipe.
ncearc s-i aduci aminte Demult, pe cnd aveam cinci
sau ase ani
Un becule i-a plpit sub frunte.
Pe vremea aceea a fost un preedinte peruvian cu numele
sta. Parc a fost asasinat.
Corect, Pedro Viveros. i nu numai el a fost asasinat. Aproape
ntreaga familie. Soia, fratele su, fratele soiei, i muli alii nru-
dii cu el. Doar fiica lui Pedro a supravieuit masacrului. Ddaca ei
a ncercat s o scoat pe est din palatul prezidenial, ascuns
ntr-un co de rufe murdare, n vreme ce soldaii i cutau pe
membrii familiei ca fapt divers, ddaca a fost violat de soldai
nainte de a i se tia beregata.
Chipul lui Bender a cptat o tent cenuie.
Nu poate fi fetia aceea
Ba da. Viveros este fiica preedintelui Pedro Viveros. Dup ce
puciul a fost nbuit, iar militarii responsabili au fost adui n fa-
a justiiei, tii cum s-au aprat? Au spus c au urmat doar ordi-
nele. Aa c, indiferent dac punctul tu de vedere este corect sau
nu, ai ncercat s explici teorema rului universal singurei persoa-
ne din lume care nu are nevoie de o asemenea explicaie. Ea a trit
acel ru, tie totul despre ru. i mcelreau familia n vreme ce ea
sttea ascuns ntr-un co cu rufe murdare, undeva n subsolul
palatului, sngernd i abinndu-se s nu plng. nelegi?
Dumnezeule, mi pare ru, firete. N-ar fi trebuit s spun ce
am spus. Dar nu am tiut nimic.
Sigur c nu ai tiut nimic, Bender. Tocmai asta a ncercat
Viveros s-i explice. Aici nu tii. Nu tii nimic.

Fii ateni cu toii, ne-a spus Viveros n vreme ce ne preg-


133
team s fim debarcai pe suprafaa planetei. Sarcina noastr este
simpl. Muc i fugi. O s fim desantai lng centrul lor guver-
namental. Lovii cldirile i infrastructura, dar evitai s deschidei
focul asupra locuitorilor. Rspundei cu foc doar dac sntei ata-
cai. Le-am tras deja un ut n ou, acuma doar i necjim un pic,
s ne in minte. Fii rapizi, facei pagube ct mai mari, dup care
retragerea. S-a neles?
Misiunea, pn n acel moment, fusese floare la ureche.
Whaidanii se dovediser complet nepregtii s nfrunte cteva zeci
de nave de lupt ale FCA, aprute brusc n preajma planetei lor.
FCA avusese grij, cu cteva zile nainte, s declaneze o serie de
operaiuni de diversiune n sistemul Earnhardt, astfel nct s mo-
measc grosul flotei Whaidane. Nu mai rmsese aproape nimeni
care s apere planeta lor de batin. Firava rezisten pe care am
ntlnit-o a fost rapid anihilat.
Distrugtoarele noastre fcuser un raid asupra principalului
spaioport al planetei, prefcnd n moloz rampele de lansare, lo-
vind infrastructura n punctele cheie astfel nct trupele lor s nu
mai poat reaciona dect simbolic. Nu fusese detectat nici o lan-
sare a vreunei drone care s cear ajutor flotei Whaidane care se
afla cu treab prin sistemul Earnhardt. Cei de la sol i-au dat
seama prea trziu de cursa n care picaser. Ideea era c, atunci
cnd flota lor s-ar fi ntors, nu ar mai fi avut nici o posibilitate s
coboare la suprafaa planetei pentru alimentare sau pentru repa-
raii. Toate instalaiile lor portuare fuseser distruse. Iar forele
noastre ar fi fost de mult plecate, atunci cnd flota lor s-ar fi ntors
acas.
Fr ameninri majore n spaiul din jurul planetei, FCA a luat
la int, metodic i temeinic, centrele industriale, bazele militare,
minele, rafinriile, uzinele de ap, barajele, heliocentralele, porturi-
le i rampele de lansare, autostrzile i orice alt obiectiv vital, ast-
fel nct Whaidanii s fie mult vreme ocupai cu reconstrucia,
nainte s-i refac instalaiile destinate lansrilor n spaiu. Dup
ase ore de bombardament necrutor i precis, ntreaga planet
fusese ntoars, din punct de vedere tehnologic, la zilele motoarelor
cu combustie intern. i acolo avea s rmn o bun bucat de
timp.
FCA a evitat s execute un bombardament la ntmplare asupra
oraelor. Nu populaia civil era obiectivul nostru. Sigur, Whai-
danii nu ar fi putut opri un atac generalizat din partea noastr.
Dar FCA se gndea c, oricum, urmau s aib destule probleme cu
134
epidemiile, cu lipsa de alimente i de ap, cu revoltele generate de
lipsa de autoritate i de structur social. Prin urmare uciderea
deliberat a civililor prin bombardamente masive era considerat
inuman i (ceea ce conta n primul rnd pentru FCA) reprezenta o
folosire ineficient a resurselor. Atacul la sol asupra capitalei re-
prezenta o excepie i avea mai degrab rolul de a administra o lo-
vitur psihologic.
Whaidanii din capital nu preau s aprecieze gndirea FCA.
Transportoarele noastre au fost ntmpinate cu foc imediat ce
am debarcat. Se auzea ca o grindin sau ca i cum cineva prjea
ou pe blindaj.
Doi cte doi, ne-a mprit Viveros. Nimeni nu umbl singur,
de capul lui. Consultai-v hrile i avei grij s nu picai n vreo
capcan. Perry, tu mergi cu Bender. Ai grij, te rog, s nu semneze
vreun tratat de pace cu ei. Ca bonus, voi doi o s ieii primii. Ca-
pul sus i atenie la lunetiti.
M-am apropiat de el.
Bender, pune MF-ul pe rachete i vino dup mine. Activeaz
camera. Comunicm doar prin BrainPal.
Rampa transportorului s-a lsat n jos i am nit nainte. Chi-
ar n faa mea, cam la patruzeci de metri, o sculptur abstract
greu de descris. Am tras asupra ei i am fugit. Niciodat nu mi-a
plcut arta abstract.
mi luasem ca punct de reper o cldire nalt, la nord-vest fa
de locul n care debarcasem. n spatele unor ferestre mari, de sti-
cl, care delimitau holul de la parter, am putut zri civa Whai-
dani care ineau n labele lor nite obiecte prelungi. Am lansat do-
u rachete spre ei. Acestea urmau s explodeze la impactul cu sti-
cla. Probabil c nu ar fi omort pe nici unul dintre ei, dar ne-ar fi
dat timp, mie i lui Bender, s ne facem nevzui. I-am transmis
lui Bender s arunce n aer o fereastr de la etajul doi i, dup ce
i-a lansat racheta, am srit amndoi prin sprtura astfel creat.
Ne-am trezit ntr-o sal compartimentat n mici birouri. Iat c i
extrateretrii obinuiau s mearg la lucru. Oricum, nu era nici un
Whaidan pe care s-l ntrebm de vorb. Mi-am imaginat c i-au
luat liber n ziua aceea, n fine, cine i-ar fi putut nvinovi?
Am descoperit o ramp care urca n spiral spre etajele de sus.
Nici un Whaidan din holul de la parter nu ne luase urma. Bnu-
iam c erau destul de ocupai cu ceilali soldai FCA ca s ne mai
bage pe noi n seam. Rampa ducea spre acoperi. L-am oprit pe
Bender nainte s dm buzna n peisaj. Ne-am furiat cu grij i
135
am vzut trei lunetiti. Am dobort pe doi dintre ei, iar Bender a
venit de hac celui de al treilea.
i acum? a transmis el.
Vino dup mine i-am rspuns.
Whaidanul mediu arat ca o ncruciare dintre un urs negru i
o veveri zburtoare uria. i foarte furioas. Whaidanii pe care
i doborsem artau acum ca nite uri-veverie cu arme n mni i
capetele terci. Ne-am trt ct de repede am putut pn la marginea
acoperiului. I-am fcut semn lui Bender s se ndrepte spre unul
dintre lunetitii pe care i doborsem.
Bag-te sub el i-am transmis.
Ce s fac?
I-am artat acoperiurile celorlalte cldiri.
Lunetiti peste tot. Ne camuflm pn cnd i dobor pe toi.
i eu ce trebuie s fac?
Supravegheaz intrarea i dac apare cineva nu-l lsa s ne fa-
c ce le-am fcut noi lor.
Bender s-a strmbat i s-a strecurat sub un Whaidan mort. Am
fcut acelai lucru i am regretat imediat. Habar nu aveam cum
miroase un Whaidan viu dar cel sub care m bgasem puea ca
dracu. Bender i aintise deja arma spre intrarea pe acoperi. I-
am transmis lui Viveros o imagine panoramic, apoi am nceput s
fac ravagii printre ceilali lunetiti Whaidani.
Am dobort ase dintre ei, de pe cldirile nvecinate, nainte ca
s-i dea seama ce se ntmpl de fapt. n cele din urm, am zrit
un Whaidan ndreptndu-i arma spre mine. L-am pocnit direct n
creieri i i-am transmis lui Bender s se descotoroseasc de cada-
vru i s o tearg de acolo. Am splat putina cu cteva secunde
nainte ca rachetele lor s fac praf acoperiul.
La coborre, am dat nas n nas cu nite Whaidani care urcau
dup noi, aa cum m i ateptasem. La ntrebarea cine a fost mai
surprins de ntlnire am rspuns amndoi, Bender i cu mine,
deschiznd focul primii, dup care ne-am ascuns la cel mai apropi-
at etaj. Am azvrlit cteva grenade, n jos, pe rampa de acces, ca s
dau o tem de gndire eventualilor Whaidani care ar fi dorit s urce
dup noi.
Ce dracu facem acum!? a urlat Bender n urma mea, n vreme
ce alergam de-a lungul etajului.
BrainPal, idiotule i-am transmis cotind brusc pe un alt cori-
dor. Ai s ne dai de gol.
M-am apropiat de un perete din sticl. Ne aflam la cel puin
136
treizeci de metri nlime. Prea mult ca s srim, chiar i pentru
trupurile noastre minune.
Vin dup noi mi-a transmis Bender.
De undeva, din urma noastr, se auzeau nite zgomote pe care
le atribuiam unor Whaidani extrem de furioi.
Ascunde-te i-am rspuns i am tras n peretele de sticl.
Nu s-a spart, doar s-a fisurat. Am nfcat ceea ce prea a fi un
scaun whaidan i l-am azvrlit n peretele care a cedat. Apoi m-am
ascuns sub un birou, alturi de biroul sub care se pitise Bender.
La naiba, acuma chiar ne-au luat urma.
Ateapt i-am transmis Stai ascuns. Fii gata s deschizi fo-
cul la comanda mea. Foc automat.
Patru Whaidani i-au fcut apariia de dup col i au nceput
s avanseze cu precauie spre sprtura din perete. i auzeam
glgind unul la altul. Am comutat pe modul traducere.
au ieit prin gaura din zid, spunea unul dintre ei.
Imposibil, a rspuns altul. E prea sus. Ar fi murit.
I-am vzut fcnd salturi uriae, a continuat primul dintre ei.
Poate c au scpat.
Chiar i aceti [intraductibil] nu snt n stare s sar 130 deg
[unitate de msur] i s rmn n via, a intervenit al treilea
dintre ei, apropiindu-se. Aceti [intraductibil] mnctori de [intra-
ductibil] snt ascuni pe undeva pe aici.
L-ai vzut pe [intraductibil probabil un nume propriu] pe
ramp? Aceti [intraductibil] l-au rupt n buci cu grenadele lor, a
intervenit al patrulea dintre ei.
Am urcat pe ramp, ca i tine. Bineneles c l-am vzut.
Acuma linite, fiecare s cerceteze zona. Dac snt aici, o s pltim
[intraductibil] cu aceeai moned.
Cel de al patrulea s-a apropiat de al treilea Whaidan i a ntins
spre el o lab uria, ca ntr-un gest de consolare. Se adunaser
grmad n dreptul gurii din zidul de sticl, ideal pentru ce aveam
de gnd.
Acum i-am transmis lui Bender.
Whaidanii s-au bit ca nite marionete sub tirul nostru i au
czut prin peretele de sticl, mpini de impulsul gloanelor. Am
ateptat cteva secunde, dup care ne-am npustit napoi spre
ramp. Nimic nu ne-a mai atras atenia, n afar de resturile lui
[intraductibil probabil un nume propriu] care mirosea mai n-
prasnic dect compatriotul su de pe acoperi. Trebuie s spun c
ntreaga experien de pe lumea Whaidanilor, pn n acel moment,
137
fusese doar o permanent ameninare olfactiv. Am ajuns la etajul
al doilea i am ieit din cldire la fel cum am intrat. Adic am srit
pe fereastr. Lng trupurile celor patru Whaidani.
Nu este tocmai ceea ce m-am ateptat s fie, mi-a spus Ben-
der holbndu-se la cele patru cadavre.
La ce te ateptai?
Nu tiu.
Dac nu tii, cum poate s fie ceva neateptat?
I-am transmis lui Viveros c am ieit din cldire.
Vino aici mi-a ordonat ea i mi-a trimis coordonatele. i adu-l
i pe Bender. Nu o s v vin s credei ce am gsit.
Pe cnd spunea astea, am auzit, printre exploziile grenadelor i
printre pocnetele carabinelor, o psalmodiere, un tnguit gutural i
profund, ricond pe faadele cldirilor din jur.
Despre asta i-am povestit, mi-a explicat Bender, aproape bu-
curos, n vreme ce ne apropiam de locul cu pricina.
ntr-o depresiune, se afla un amfiteatru natural plin cu sute
Whaidani care cntau i se legnau agitnd n aer mulime de bte.
Pe culmi, de jur-mprejur, cteva zeci de soldai FCA n poziii de
tragere. Dac ar fi deschis focul ar fi declanat o baie de snge. Am
comutat din nou pe traducere, dar nu s-a ntmplat nimic. Fie
cntecul nu avea nici un neles, fie foloseau un dialect pe care lin-
gvitii notri nc nu-l descifraser.
Am zrit-o pe Viveros i m-am ndreptat spre ea.
Ce se petrece aici? am zbierat cutnd s acopr vacarmul.
Tu s-mi spui, Perry. Eu snt doar un spectator.
Mi-a fcut semn cu capul. Ceva mai ncolo, locotenentul Keyes
purta o discuie aprins cu ali ofieri.
ncearc s-i dea seama ce ar trebui s fac mai departe.
De ce nu a tras nimeni n ei? a ntrebat Bender.
Pentru c nici ei n-au tras, i-a rspuns Viveros. Ordinul e s
nu deschidem focul asupra civililor dect dac e absolut nevoie.
Iar tia par a fi civili. Au bte cu toii, dar nu ne-au ameninat n
vreun fel. Le agit n sus i n jos, n vreme ce cnt. Prin urmare
nu a trebuit s deschidem focul asupra lor. Ar trebui s fii fericit
pentru asta, Bender.
Chiar snt, a recunoscut el. l vezi pe la care conduce aduna-
rea? Este Feuy, eful lor spiritual. Este un Whaidan de vaz. Pro-
babil c el a scris cntecul pe care l interpreteaz acum. Are cineva
o traducere?
Nu, nu folosesc un idiom pe care s-l tim, i-a rspuns Vive-
138
ros.
Bender a fcut un pas nainte.
Este o rug pentru pace, a murmurat el. Asta trebuie s fie.
Probabil c tiu deja ce s-a ntmplat cu planeta lor. Au vzut ce
am fcut oraului. Oricine ar fi pit la fel ar implora pacea.
Ce tmpenii spui, s-a rstit Viveros. Habar n-ai despre ce cnt
ei acolo. Poate c este o balad care spune cum au s ne smulg
capetele i cum au s se pie n gturile noastre dup aia. Poate c
i cnt morii. Poate c recit o list de bcnie. Habar nu avem.
i nici tu nu tii.
Te neli. Pe Pmnt, timp de cinci decenii am fost n linia nti
n lupta pentru pace. tiu cnd un popor este pregtit pentru pace.
tiu cnd o implor. Iar fiinele astea snt gata, Viveros. Simt asta.
i am de gnd s-i dovedesc acest lucru.
Spunnd acestea, Bender i-a lsat arma jos i a pornit s co-
boare spre amfiteatru.
La naiba, Bender! ntoarce-te imediat! Este un ordin!
Nu snt dintre aceia care doar urmeaz ordinele, caporal
Viveros.
Bender deja alerga spre adunarea Whaidanilor. Viveros a pornit
dup el njurnd. Am cutat s o trag napoi, dar nu am reuit.
Keyes mpreun cu ceilali ofieri se uitau deja la noi. Bender cobo-
rnd amfiteatrul, Viveros dup el. L-am zrit pe Keyes micndu-i
buzele ncercnd s dea un ordin. Viveros s-a oprit brusc. Probabil
Keyes o contactase i prin BrainPal. Dac la fel se ntmplase cu
Bender, acesta preferase s ignore ordinul.
n cele din urm, s-a oprit chiar la marginea amfiteatrului. Apoi
Feuy, conductorul acelui cor, l-a observat pe omul care se apropi-
ase de ei i a ncetat s mai cnte. Derutai, ceilali Whaidanii s-au
oprit i ei din cntat i i-au ntors chipurile spre Bender.
Acesta era momentul pe care i-l dorea. A ateptat cteva clipe,
alegndu-i cuvintele cu care s nceap discursul. Pentru c avea
de gnd s le vorbeasc n limba lor i, dup prerea specialitilor,
se pare c a fcut o treab bun.
Prieteni, semenii mei ntru cutarea pcii, a nceput el ridicn-
du-i braele spre cer.
nregistrrile fcute cu acea ocazie au artat c nu mai puin de
patruzeci de mii de sgei mici ct un ac, pe care Whaidanii le nu-
meau avdgur, s-au nfipt n trupul lui Bender n mai puin de o se-
cund. Btele s-au dovedit a fi un fel de sarbacane obinute din
ramurile unui arbore considerat sfnt de ctre Whaidani. Pur i
139
simplu, Bender s-a lichefiat sub ploaia de ace care i-au penetrat
costumul fr nici un fel de probleme. Toat lumea a fost de acord,
mai trziu, c moartea lui Bender fusese una dintre cele mai inte-
resante despre care auziser sau pe care o vzuser. Pur i simplu
trupul su s-a dizolvat ntr-o cea. n secunda urmtoare, soldaii
FCA au deschis focul. A fost un masacru. Nici un Whaidan nu a
supravieuit, iar noi nu am avut nici o pierdere. Totul s-a terminat
n mai puin de un minut.
Viveros a ateptat ordinul de ncetare a focului, dup care s-a
ndreptat spre bltoaca n care se transformase Bender i a nce-
put s tropie furioas prin pasta aceea.
Cum i place pacea, acum, idiotule! zbiera ea, n vreme ce
stropi din organele interne ale lui Bender i ptau bocancii.

S tii c Bender avea dreptate, mi-a spus Viveros ceva mai


trziu, la bordul transportorului, n drum spre Modesto.
Cu privire la ce?
Cu privire la faptul c FCA snt folosite prea repede i prea
mult. Avea dreptate cnd spunea c este mai uor s lupi dect s
negociezi.
A dat din mn spre planeta Whaid, care se zrea undeva, n
urma navei.
Nu era nevoie s facem ceea ce am fcut. Adic s le-o tragem
astfel nct vreme de decenii s aib parte numai de foamete, epi-
demii i rzboaie civile. N-am ucis civili astzi, m rog, n afar de
ia care i-au tras-o lui Bender. Dar i vor petrece mult vreme de
acum nainte ucigndu-se unii pe alii. i asta este tot un fel de ge-
nocid. Declanat de noi.
Parc nu erai de acord cu ideile lui Bender.
Nu-i adevrat, mi-a rspuns. Eu am afirmat c habar nu avea
despre ce vorbete. Nu c ideile lui ar fi fost greite. Ar fi trebuit s
m asculte. Dac ar fi urmat doar ordinele, acuma ar fi fost n via-
. i nu ar fi trebuit s-l rzuiesc de pe tlpile bocancilor.
Probabil c ar spune, dac ar putea, c a murit pentru princi-
piile sale.
Scutete-m, s-a burzuluit ea. Bender a murit pentru Bender.
Att. S te duci n mijlocul unor fiine crora tocmai le-ai fcut praf
planeta i s te pori de parc le-ai fi prieten Ce imbecil! n locul
lor a fi fcut la fel.
Afurisiii tia de oameni reali i vii Cum se mai pun ei de-a
curmeziul idealurilor pacifiste!
140
Viveros a zmbit.
Dac Bender chiar ar fi fost interesat de pace n loc s fie att
de narcisist, ar fi procedat altfel. Ar fi procedat aa cum fac eu. i
aa cum ar trebui s faci i tu, Perry. Respect ordinele. Rmi n
via. Du-i la bun sfrit mandatul de infanterist. Intr apoi n
corpul ofierilor i croiete-i propriul drum. F-te unul dintre ace-
ia care d ordine. Abia n felul acesta am putea s aducem pacea.
Acolo unde se poate, firete. De aia eu pot tri cu cuvintele astea:
doar execut ordinele. Pentru c tiu c ntr-o zi voi putea s
schimb acele ordine.
S-a lsat pe spate, a nchis ochii i a adormit.
Luisa Viveros a murit dou luni mai trziu, pe un bulgre de
noroi numit Apa Adnc. Grupa noastr a picat ntr-o curs n ca-
tacombele naturale care se ntindeau pe sub o colonie Hanni. Pri-
misem ordin s eliminm prezena Hanni din zon. n timpul lup-
tei, am fost mpini ntr-o grot spre care convergeau alte patru ga-
lerii nesate cu infanterie Hanni. Viveros ne-a ordonat s ne re-
tragem n tunelul prin care venisem. Dup ce toat lumea a intrat
napoi n tunel, i-a ridicat arma i a prins s macine pereii i ta-
vanul de la ieirea din tunel. Intrarea n galerie s-a surpat, iar
Viveros a rmas de partea cealalt. Am vzut prin BrainPal cum s-
a luptat mai departe. Singur. Nu a rezistat mult. Noi, ceilali, ne-
am croit drum spre suprafa. Nu a fost uor. Dar am decis c era
de preferat s luptm, dect s ne lsm mcelrii n ambuscad.
Pentru fapta sa de vitejie, Viveros a primit o medalie. Postmor-
tem. Eu am fost avansat caporal i am preluat comanda grupei.
Patul lui Viveros precum i vestiarul ei au fost preluate de un nou-
venit pe nume Withford. Un individ destul de potolit, care i-a ac-
ceptat n linite rolul de novice.
Sistemul tocmai i schimbase un dinte de lapte. i i-am simit
lipsa.

UNSPREZECE
Thomas a murit din cauz c a nghiit ceva.
Ceea ce nghiise era o chestie att de nou, nct nici FCA nu
avea nc un nume pentru ea. S-a ntmplat pe o colonie la fel de
nou, i care nu avea nume nc. n afar de un cod: Colonia 622,
47 Ursae Majoris.

141
(FCA continua s foloseasc nomenclatorul terestru pentru de-
numirea stelelor din acelai motiv pentru care ziua avea peste tot
douzeci i patru de ore, iar anul 365 de zile. Pentru c era cel mai
simplu.) Una din procedurile standard ale coloniilor noi era aceea
de a transmite n fiecare zi, prin intermediul unei drone de salt,
toate datele nregistrate n ziua respectiv. Drona era lansat spre
Phoenix, n acest fel guvernul colonial avea o imagine destul de
precis despre cum le mergea noilor colonii.
Colonia 622 ncepuse s-i trimit dronele imediat dup debar-
care, cu ase luni n urm. n fiecare zi. Nimic deosebit n acele ra-
poarte: obinuitele discuii, ncurcturi i confuzii care nsoesc
mereu o colonie n curs de formare. Nimic interesant n afar de
menionarea unui fungus mucilaginos care avea obiceiul de a se
strecura oriunde. n motoare i n utilaje, n calculatoare, n insta-
laii, n arcurile animalelor. Chiar i n dormitoare. Secvena gene-
tic a fungusului a fost trimis spre Phoenix, cu rugmintea de a
se gsi un remediu la aceast problem. Apoi, de a doua zi, dro-
nele de salt care au continuat s vin automat de la Colonia 622,
nu au mai coninut nici o informaie.
Thomas i Susan se aflau la bordul lui Tucson, cnd acesta a
fost trimis pentru a afla ce se ntmplase acolo. Mai nti, Tucson a
ncercat s contacteze colonia de pe orbit. Nici un rspuns. Ima-
ginile nu puneau n eviden nici o activitate la sol. Cldirile colo-
niei preau pustii, printre ele nu se mica nimeni, nici om nici
animal. Nu se vedeau semne exterioare de stricciuni. Cldiri in-
tacte, utilaje intacte. Plutonul lui Thomas a primit ordin de a face o
recunoatere la sol.
ntreaga colonie era acoperit cu o substan gelatinoas, un
soi de fungus care se depusese pe alocuri n straturi de civa cen-
timetri grosime. La prima vedere, gelatina aceea rupsese liniile de
alimentare cu energie electric i invadase echipamentul de comu-
nicaii. Lucrul sta putea s fie o veste bun. Probabil c fungusul
defectase echipamentele i de aceea se ntrerupseser transmisiile.
Dar optimismul iniial a fost iute risipit, cnd grupa lui Thomas a
ajuns la arcul animalelor. Toate animalele erau moarte i ntr-o
stare avansat de descompunere, mulumit muncii neobosite a
fungusului. La scurt vreme dup acea descoperire macabr, au
dat i de coloniti. Cu toii se aflau n aceeai stare. Majoritatea n
paturile lor. Excepie fceau familiile, care erau gsite, de regul,
reunite n camera copiilor sau pe coridoarele care duceau spre ca-
merele copiilor. Precum i cei care fuseser de tur pe nava baz i
142
care fuseser gsii la posturile lor. Orice i lovise, o fcuse n tim-
pul nopii i cu aa de mare iueal nct aproape c nu au avut
timp s reacioneze.
Thomas a sugerat s duc un cadavru la infirmeria coloniei i
s ncerce s fac o autopsie care s le ofere indicii cu privire la
moartea colonitilor. Comandantul de grup i-a dat consim-
mntul. Thomas, mpreun cu nc un coleg, au ales un cadavru
care prea mai puin deteriorat. L-a luat de brae, iar colegul su l-
a apucat de picioare. Apoi au hotrt s-l ridice numrnd pn la
trei. Dar abia a spus Thomas, doi, c o bucat mare de fungus a
nit de pe cadavru i i s-a lipit de fa. A deschis gura, ntr-un
gest de surpriz, iar fungusul i s-a strecurat n cavitatea bucal i
apoi pe esofag.
Imediat, ceilali au dat ordin costumelor s realizeze o izolare
facial. Era i cazul, deoarece buci mari de fungus mucilaginos
prindeau via, sreau din toate ungherele i se ndreptau spre
soldai. Atacul s-a declanat simultan, pe tot perimetrul bazei. a-
se dintre colegii lui Thomas s-au trezit cu gura plin de muci.
Thomas a ncercat s trag afar substana aceea, dar, cu ct se
strduia mai tare, cu att aceasta aluneca i mai mult n gtul lui,
blocndu-i cile respiratorii, inundndu-i plmnii i stomacul. A
cerut ajutor, prin BrainPal, colegului su, s-l duc la infirmerie,
unde ar fi avut posibilitatea s trag napoi mizeria aceea din el,
astfel nct s poat respira din nou. SmartBlood le ddea un rgaz
de cincisprezece minute, pn cnd creierul lui Thomas ar fi suferit
leziuni ireversibile din pricina hipoxiei. Era o idee excelent i pro-
babil c ar fi dat rezultate dac fungusul nu ar fi nceput s secre-
te un suc digestiv n plmnii lui Thomas, mncndu-l pur i simplu
de viu. Plmnii i s-au dizolvat sub aciunea acizilor, iar acesta a
murit cteva minute mai trziu din cauza hemoragiei i a hipoxiei.
Toi ceilali ase camarazi atini de fungus au avut aceeai soart.
Comandantul de pluton a dat ordin de retragere, iar Thomas a
fost abandonat acolo mpreun cu celelalte victime. Restul s-au re-
fugiat n transportor i au decolat ctre Tucson. Dar ajuni pe orbi-
t, li s-a refuzat andocarea. Unul cte unul, fiecare supravieuitor a
fost nevoit s ias n vid astfel ca orice alt form de via de pe
costumele lor s fie distrus. Apoi au fost supui unei decontami-
nri severe i extrem de dureroase.
Sonde automate au completat cercetarea i s-a ajuns la conclu-
zia c nu mai exista nici un supravieuitor din Colonia 622. Toto-
dat, fungusul, dotat cu suficient inteligen nct s lanseze ata-
143
curi coordonate, era aproape imposibil de eliminat cu armele obi-
nuite. Proiectilele clasice ar fi distrus poriuni mici din el. Arunc-
toarele de flcri ar fi ars doar un strat superficial, lsnd straturile
profunde neatinse. Iar razele treceau prin acesta fr a-l deranja
prea mult. Cercettorii au nceput imediat s lucreze la obinerea
unui fungicid, dar efortul lor a fost imediat oprit n momentul n
care s-a descoperit c, practic, fiecare cotlon al planetei era plin de
sporii acelui fungus. Era mult mai ieftin s descoperi o planet
nou dect s elimini porcria aia de pe Colonia 622.
Moartea lui Thomas ne-a adus aminte c nu numai c nu tim
cu ce ne putem confrunta acolo, dar, de multe ori, nici mcar nu
ne putem imagina cu ce urmeaz s avem de a face. Thomas a
presupus greit c inamicii ne snt, cumva, asemntori. S-a ne-
lat. i a murit din pricina asta.

Cucerirea Universului ncepuse s m afecteze. Am avut primul


sentiment de nesiguran pe Gindal, unde am surprins ntr-o am-
buscad un grup de soldai Gindalani pe cnd se ntorceau ctre
cuiburile lor fortificate. Le loveam aripile uriae cu rafale de raze
sau cu rachete i i priveam cum se prbuesc, n volte spectacu-
loase, ipnd ascuit, de pe falezele nalte de dou mii de metri.
M-am simit cu adevrat atins de acest sentiment deasupra pla-
netei Udaspri. Aveam ataate la costume sisteme de amortizare
ineriale, care ne ajutau s ne controlm salturile printre bolovanii
din care era alctuit inelul planetei. Jucam un fel de v-ai ascunse-
lea cu invadatorii Vindi, o specie arahnoid, care se distrau jucnd
un fel de hochei cu bolovanii din inelul planetei, bolovani pe care i
trimiteau pe traiectorii descendente, savant calculate astfel nct,
n final, fragmente uriae din inelul lui Udaspri picau peste colonia
uman Halford.
Cnd am ajuns pe Cova Banda, eram deja pe cale s clachez.
Poate i din pricin c specia Covandu era, n multe privine,
asemntoare cu oamenii: bipezi, mamifere, avnd un talent artis-
tic extraordinar, mai ales n poezie i n dram, se nmuleau rapid
i erau extrem de agresivi atunci cnd venea vorba despre Univers
i, mai ales, despre locul lor n Univers. Adesea, oamenii i Covan-
du i-au disputat domenii nerevendicate de nimeni altcineva. Cova
Banda fusese, de fapt, o colonie uman nainte de a fi preluat de
Covandu. Fusese abandonat de oameni datorit unui virus care
afecta colonitii. Le fcea s le creasc nite apendice dizgraioase
pe trup i le crea, n plus, o a doua personalitate, cu tendine uci-
144
gae. n schimb, asupra Covandu virusul nu a avut nici un efect.
Nici mcar o durere de cap. Aa c au preluat colonia abandonat.
Dup aizeci i trei de ani, guvernul Colonial a obinut un vaccin i
a vrut s preia controlul planetei. Din nefericire, Covandu, au reac-
ionat la fel ca oamenii. Adic nu au fost foarte ncntai s mpart
cu altcineva acea planet. De aici am preluat noi. S ne rzboim
cu Covandu
Covandu, o specie umanoid. Cel mai nalt dintre ei abia dac
msura un inci9.
Nu erau deloc proti, nu lansau armatele lor mititele n atacuri
frontale asupra unor inamici de aizeci de ori mai mari dect ei.
Mai nti ne atacau cu aviaia sau cu mortiere cu raz lung de ac-
iune. Apoi cu blindatele sau cu orice alt tip de armament capabil
s provoace pagube de la distan. Nu era deloc uor s dobori un
avion de lupt de douzeci de centimetri care mai i zboar cu pes-
te apte sute de kilometri pe or. Trebuie s faci tot ce se poate
pentru a le diminua avantajele. Am recurs la o debarcare ntr-unul
dintre parcurile oraului Cova Banda. Astfel, artileria lor putea s
provoace pagube propriilor trupe. Oamenii notri erau mai grijulii
ca de obicei, n ncercarea lor de a anihila trupele Covandu. i nu
din pricin c acetia erau mult mai mici. Dar nimeni nu avea chef
s se lase dobort de un adversar ct un chitoc.
n cele din urm, ntr-un fel sau altul, le dobori aviaia i le
anihilezi blindatele. Atunci trebuie s dai piept cu infanteritii lor.
Iat cum decurge lupta cu unul dintre ei: ridici piciorul i calci
peste el. Trebuie doar s calci peste el, s apei i gata. n vreme ce
faci asta, soldatul Covandu trage cu arma sa i zbiar cu toat pu-
terea plmnilor si minusculi. Scoate un mic chicit pe care abia
poi s-l auzi. Costumul tu, proiectat s reziste la proiectile mari,
la scar uman, abia de simte micile fragmente de materie care
nesc dintr-un Covandu, de sub talp. Abia de poi auzi cum tru-
pul lui micu este strivit. Apoi gseti altul. l calci i pe acela. i
tot aa.
Fceam asta de cteva ore, avansnd cu greutate prin ora,
oprindu-ne din cnd n cnd pentru a drma cu o lovitur de ra-
chet vreun zgrie-nor nalt de ase metri. Unii soldai din pluton
preferau s trag cu alice n blocurile nalte. Acestea ricoau prin
interiorul cldirii i fceau prpd printre eventualii ocupani. Dar

9Unitate de msur anglo-saxon pentru lungime. Un inci = 2,54 cen-


timetri.
145
cel mai mult, tropiam. Godzilla s-ar fi simit aici de parc ar fi fost
acas.
Nu-mi amintesc exact momentul n care am nceput s plng i
s lovesc orbete zgrie-norii din jur. Dar am plns, i am lovit cu
furie cldirile, destul de mult i destul de tare de vreme ce, n mo-
mentul n care Alan a venit s m recupereze dintre mormanele de
moloz, Goaz tocmai m informa c reuisem s-mi rup trei dege-
te de la picioare. Alan m-a condus ctre locul n care debarcasem
i m-a forat s m aez. Imediat dup asta, un Covandu mititel a
rsrit din spatele unui bolovan i a nceput s-mi mproate faa
cu gloane. Simeam ca i cum cineva mi azvrlea grune de nisip
n obraji.
La naiba, am spus dup care l-am nfcat pe Covandu i l-
am azvrlit ntr-un zgrie-nor din apropiere. A descris o traiectorie
arcuit prin aer i s-a izbit de faada cldirii cu un plici scurt. Apoi
s-a prbuit de la doi metri nlime pe sol. Toi ceilali Covandu de
prin zon pare c au hotrt s renune, iar tentativele de asasinat
asupra mea au ncetat.
M-am ntors ctre Alan:
Nu ai o grup de care s ai grij?
Fusese avansat, dup ce un Gindalian dduse la ntors faa
comandantului lor de grup.
A putea s te ntreb acelai lucru, mi-a replicat dnd din
umeri. Nu ai nici o team, au ordine clare i nu exist o rezisten
notabil n jur. Tipton se poate descurca n locul meu. Keyes mi-a
spus s te iau de acolo i s aflu ce naiba se ntmpl cu tine. Aa
c te ntreb: ce dracu ai pit?
Dumnezeule, Alan. De trei ore nu fac altceva dect s strivesc
fiine inteligente de parc ar fi gndaci. Asta am pit. Strivesc
omulei cu afurisitele astea de picioare. Toat chestia din jur este
penibil, Alan. Omuleii tia abia de un inci nlime E ca i
cum Gulliver s-ar fi apucat s-i cafteasc pe Lilliputani.
Nu putem s ne alegem btliile, John.
Da i btlia asta cum te face s te simi?
M scie un pic. La urma urmei nu este o lupt pe msura
noastr. Nu facem altceva dect s trimitem nite omulei n iad. Pe
de alt parte, rnitul cel mai grav dintre oamenii mei are un tim-
pan ars. Aa c, una pus peste alta, m simt destul de conforta-
bil. Iar Covandu nu snt chiar att de neajutorai. Pn acum, sco-
rul este destul de strns.
Surprinztor, dar adevrat. Avantajul de a fi mic se fcea simit
146
n luptele din spaiu. Navele lor erau inte dificile pentru tirul nos-
tru. Pagubele produse de loviturile unei singure nave Covandu nu
erau mari, firete. Dar loviturile nsumate ale navelor lor puteau
provoca necazuri nsemnate. Doar la sol aveam un avantaj coplei-
tor. Cova Banda dispunea de o flot defensiv relativ mic. Acesta
fusese motivul pentru care FCA hotrse s preia napoi colonia.
Nu m refer la cine conduce n btlia asta, Alan. M refer la
faptul c adversarii notri au un amrt de inci nlime, Alan. na-
inte de asta ne-am btut cu pianjeni, iar mai nainte ne-am luptat
cu nite pterodactili. Sistemul meu de valori este praf. Sinele meu
e ntors pe dos. Nu m mai simt deloc uman, Alan.
Din punct de vedere tehnic, nici nu mai eti uman.
Fcuse o ncercare de a-mi ridica moralul. Fr efect.
Vreau s spun c nu m mai simt deloc conectat cu ceea ce
nsemna s fii om. Sarcina noastr este s ne ciocnim cu rase noi
i cu culturi noi i s-i ucidem pe nenorociii ia ct de repede
sntem n stare. tim despre extrateretri doar att ct trebuie ca
s-i exterminm ct mai eficient. Pentru noi nu snt altceva dect
inamici. Exceptnd faptul c snt destul de istei ca s riposteze,
am putea spune c ne luptm cu nite animale.
Asta ne face sarcina mai uoar. Atta vreme ct nu te identi-
fici cu un pianjen, nu o s ai mari regrete dac omori vreunul, fie
el foarte inteligent. Mai ales unul foarte inteligent.
Poate c asta m scoate din mini. Nu am nici o remucare.
Tocmai am luat o chestie vie i raional i am azvrlit-o n cldirea
aia. Nu m-a deranjat prea tare. Tocmai asta este problema, c nu-
mi mai pas, Alan. Aciunile noastre snt n afara oricrei preri de
ru. Ar trebui s avem mcar un fior de repulsie la ceea ce facem.
Chiar dac aciunile noastre servesc o cauz bun. Nu simt nici o
repulsie. i mi-e team de asta. Mi-e team de ceea ce semnific,
de fapt, lipsa mea de afecte. Am strivit oraul sta ntocmai ca un
monstru orb i imbecil. i ncep s cred c tocmai asta am i de-
venit. Un monstru. Tu eti un monstru. Cu toii sntem nite
montri cretini, nonumani, i nu vedem nimic ru n asta.
Alan n-a gsit nimic de spus. Aa c, n loc de altceva mai bun,
ne-am supravegheat soldaii. Care au tot pisat la Covandu pn
cnd nu a mai rmas nimic de strivit.

Ce naiba se ntmpl cu el? l-a ntrebat Keyes pe Alan, la brie-


fingul de dup btlie, care se inea cu toi comandanii de grupe.
Crede c sntem, cu toii, nite montri cu nimic omenesc n
147
ei, i-a rspuns Alan.
A, despre asta era vorba
Keyes s-a ntors ctre mine:
De ct vreme eti n FCA, Perry?
De aproape un an.
Keyes a dat din cap.
Eti n grafic, Perry. Mai toi au nevoie de aproximativ un an
ca s-i dea seama c s-au transformat n nite maini de ucis, f-
r contiin i n afara oricrei morale. Unii mai devreme, alii mai
trziu Uite-l pe Jensen, aici de fa a avut nevoie de cincispre-
zece luni pn s clacheze. Povestete-i ce ai fcut, Jensen.
Am tras asupra lui Keyes, a nceput Ron Jensen. l vedeam ca
o personificare a unui sistem malefic, din pricina cruia ajunsesem
o simpl main de ucis.
Aproape c mi-a smuls capul, a adugat Keyes.
A fost o mpuctur norocoas, recunoscu Jensen.
Da, norocul tu a fost c ai ratat. Altfel eu eram mort acum,
iar creierul tu ar fi fost izolat ntr-un borcan, unde ar fi nnebunit
ncet, n lipsa oricrui stimul exterior. Dup cum vezi, Perry, toat
lumea trece prin aa ceva. Ai s scapi de gndurile astea n mo-
mentul n care ai s-i dai seama c, de fapt, nu eti deloc un mon-
stru. Ceea ce faci acum nu este altceva dect s-i protejezi creierul
de evenimentele care o iau razna n jurul tu. Timp de aptezeci i
cinci de ani ai avut o via linear, n care cele mai periculoase
momente au fost acelea n care i-ai nelat, din cnd n cnd, ne-
vasta. i dintr-odat te-ai trezit cu un MF n mini, trgnd n nite
caracatie spaiale, nainte ca ele s-i vin de hac. Dumnezeule,
nu cred s fie vreunul care s nu clacheze.
Alan nu a pit-o. i a venit aici o dat cu mine.
Adevrat, a rspuns Keyes. Ce explicaie ai, Rosenthal?
Pe dinuntru, snt un cazan sub presiune, plin cu furie laten-
t, domnule locotenent.
A, reprimare. Excelent. ncearc, te rog, s nu m iei drept
int atunci cnd o s-i sar capacul.
Nu pot s garantez nimic, domnule.
tii ce m-a ajutat pe mine? a intervenit Aimee Weber, i ea
comandant de grup n plutonul nostru. Mi-am fcut o list cu
toate lucrurile de pe Pmnt crora le duceam dorul. Este cam de-
primant dar m-a ajutat s-mi aduc aminte de unde veneam. Dac
duci dorul la ceva, nc mai eti n cri.
i la ce duci tu dorul? am ntrebat-o.
148
Shakespeare n grdina de var, spre exemplu. n ultima
noapte petrecut pe Pmnt am vzut Macbeth ntr-o montare
aproape de perfeciune. Dumnezeule, a fost mre. Iar aici nu cred
c vom avea parte de spectacole de teatru.
Mi-e dor de fulgii de ciocolat pe care i mnca fie-mea, spuse
Jensen.
Ai aa ceva i pe Modesto, i-a amintit Keyes. i nc dintre cei
foarte buni.
Nu se compar cu ia de acas. Tot secretul const n siropul
de zahr ars.
Dezgusttor, s-a strmbat Keyes. Nu-mi place siropul de zahr
ars.
Bine c n-am tiut asta atunci cnd am tras n tine. N-a fi ra-
tat.
Mi-e dor s not, a mrturisit Greg Ridley. Obinuiam s not
n rul care strjuia proprietatea mea din Tennessee. Era cumplit
de rece, dar mie mi plcea.
Un roller-coaster din parcurile de distracii, spuse Keyes. As-
tea mi lipsesc. Mai ales cele de mare vitez, n care simeai c i
ies maele prin pantofi cnd luau o curb.
Mie mi-e dor de cri, a recunoscut Alan. Mi-e dor de o carte
baban, cu coperte cartonate, la care s citesc ntr-o duminic di-
mineaa.
Perry? m-a ntrebat Weber. Este ceva la care s duci dorul, n
clipa asta?
Am dat din umeri:
Un singur lucru.
Nu poate fi mai stupid dect trenuleele mele. D pe goarn, e
un ordin!
Singurul lucru de care mi-este dor este s fiu cstorit. Mi-e
dor s fiu iari mpreun cu nevast-mea, s stm de vorb sau
s citim mpreun sau s facem orice altceva mpreun.
S-a lsat o linite grea.
Asta e ceva nou pentru mine, a rostit n cele din urm Ridley.
La naiba, de asta chiar nu-mi este dor, a murmurat Jensen.
Nimic din ultimii douzeci de ani ct am fost cstorit nu merit
adus aminte.
M-am uitat la chipurile lor.
Nici unul dintre voi nu are partenerul nrolat? Nu pstrai le-
gtura ntre voi?
Soul meu s-a nrolat naintea mea, ne-a spus Weber. A murit
149
n lupt pn s ajung s-i scriu prima scrisoare.
Nevast-mea este mbarcat pe Boise, a continuat Keyes. mi
mai trimite cte un mesaj, uneori. Nu cred c i este foarte dor.
Cred c treizeci i opt de ani alturi de mine i-au fost destul.
Apoi Jensen a fcut o remarc interesant:
Eu nu cred c oamenii care vin aici vor cu adevrat s se ren-
toarc la vieile lor de odinioar. Desigur, ne este dor de lucruri
mrunte, iar aceasta, dup cum a spus Aimee, ne ajut s nu ne
pierdem minile. Este la fel ca i cum i s-ar oferi ocazia s te n-
torci n trecut. Ai repeta aceleai gesturi? Ai face aceleai alegeri n
momentele importante? Eu unul nu regret nimic din ce am fcut
pe Pmnt. Dar, trebuie s spun, nu cred c a mai lua totul de la
capt.
Asta nu m nveselete, oameni buni, le-am atras atenia.
i la ce anume duci dorul din csnicia ta? m-a ntrebat Alan.
Mi-e dor de soia mea. Dar mi este dor i de sentimentul de
cum s-i spun de tihn. Sentimentul c te afli acolo unde trebuie
s te afli, alturi de persoana lng care trebuie s fii. Iar aici nu
am deloc acel sentiment. Ne ducem de colo-colo, n locuri pe care
trebuie s le cucerim prin lupt, alturi de oameni care ar putea s
moar mine sau poimine. Fr suprare
Nici o problem, mi-a spus Keyes.
Nu exist nici un loc sigur i stabil acolo. Nu exist nimic aici
de care s fiu sigur. Csnicia mea a avut i momente mai proaste
i momente pline de strlucire, ca la toat lumea. Dar, indiferent
de ceea ce se ntmpl, tiam c este ceva durabil. mi lipsete toc-
mai acest soi de siguran precum i legtura profund pe care o
poi avea cu cineva. O parte din ceea ce ne face umani este ceea ce
nsemnm pentru ali oameni i reciproc, ce nseamn ali oameni
pentru noi. Mi-e dor s fiu cineva pentru altcineva, mi-e dor de
aceast parte a umanitii mele. Asta mi lipsete, Alan.
Tcere.
Al naibii s fiu, Perry a rupt tcerea Ridley. n felul n care o
spui tu, i mie mi-e dor s fiu cstorit.
Jensen a pufnit scurt.
Mie nu! Tu continu s-i fie dor de csnicia ta, iar eu voi con-
tinua s tnjesc dup fulgii de ciocolat.
Sirop de zahr dezgusttor.
Nu ncepei din nou, domnule. Altfel s-ar putea s m duc s-
mi iau MF-ul.

150
Moartea lui Susan a fost, cumva, opus fa de moartea lui
Thomas.
O grev a sondorilor de pe Elysium a dus la reducerea cantiti-
lor de hidrocarburi pentru rafinrii. Tucson a primit ordinul s
transporte nite sprgtori de grev i s-i protejeze pn cnd
acetia aveau s reporneasc platformele de foraj oprite de greviti.
Susan se afla pe una din acele platforme cnd grevitii au ncercat
un atac cu nite tunuri improvizate. Una dintre explozii a proiec-
tat-o pe Susan, mpreun cu ali doi soldai, peste marginea plat-
formei. Au czut n mare de la cteva zeci de metri nlime. Cei doi
muriser deja cnd au atins suprafaa apei. Dar Susan, dei cu ar-
suri grave, a supravieuit i a fost recuperat chiar de grevitii care
deschiseser focul.
Au ajuns la concluzia c trebuie s ofere un exemplu. Mrile de
pe Elysium adpostesc un necrofag numit gaper, ale crui flci ar-
ticulate puteau nghii cu uurin o persoan pe nemestecate.
Gaperii miunau pe lng platformele de foraj deoarece se hrneau
cu gunoaiele aruncate de sondori n mare.
Rebelii au proptit-o pe Susan n picioare, au adus-o n simiri i
au derulat prin faa ei o list cu revendicri i acuzaii, tiind c
toate acele cuvinte aveau s ajung la FCA prin intermediul Brain-
Pal. Dup care au gsit-o vinovat de colaborarea cu inamicul, au
condamnat-o la moarte i au azvrlit-o n mare, chiar n zona n ca-
re platforma deversa gunoiul.
Gaperii nu s-au lsat prea mult ateptai. Unul dintre ei a n-
ghiit-o pe Susan. Ea nc era vie i a ncercat s ias din gaper
prin acelai orificiu prin care intrase. Dar, chiar nainte s reu-
easc s ias, unul dintre sondori a mpucat gaperul sub aripa
dorsal, acolo unde acesta avea creierul. Animalul a murit imediat
i a prins s se scufunde. Susan a murit nu digerat sau sufocat.
A murit strivit de presiunea apei.
Bucuria sondorilor nu a durat mult. ntririle trimise de Tucson
au ptruns n tabra rebelilor, au capturat cpeteniile acestora, pe
care le-au mpucat i le-au aruncat prad gaperilor. Cei care au
omort-o pe Susan au avut parte de un tratament diferit. Au fost
aruncai de vii gaperilor. Eliminndu-se din ritual partea cu mpu-
catul acelor necrofagi. Greva s-a ncheiat la scurt vreme.
Moartea lui Susan mi-a limpezit gndurile. Oamenii puteau fi la
fel de inumani precum extrateretrii. Dac a fi fost la bordul lui
Tucson, cu mna mea a fi dat prad gaperilor pe ucigaii lui Susan
i nu mi-ar fi prut ru nici o clip. Nu tiu dac acest lucru m-ar
151
fi fcut mai bun sau mai ru dect monstrul inuman la care fcu-
sem referire atunci cnd am clacat pe Cova Banda.
i de atunci nu am mai fost ngrijorat dac am devenit ceva mai
puin uman dect nainte. Nu mi-a mai psat.

DOISPREZECE
Aceia dintre noi care am luptat n Btlia pentru Coral i amin-
tesc unde eram cnd am auzit c planeta a fost pierdut. Eu l as-
cultam pe Alan explicnd cum c Universul pe care credeam c l
tiu dispruse de mult vreme.
L-am prsit la primul salt. Am srit pur i simplu printr-o al-
t u a Universului. Aa funcioneaz propulsia prin salt.
Singura reacie a mea i a lui Ed McGuire, cu care lncezeam
alturi de Alan n barul Pe Loc Repaus, a fost s tcem ndelung,
ntr-un trziu Ed, care preluase comanda grupei lui Aimee Weber, a
spus:
Nu te neleg, Alan. Eu tiam c saltul te transport cu o vite-
z mai mare dect a luminii sau ceva de genul sta. Aa merge
propulsia prin salt.
Da de unde, a replicat Alan. Einstein nc mai are dreptate
viteza luminii e viteza maxim cu care te poi deplasa. Pe de alt
parte, n-ar fi de dorit s ncepi s zbori aiurea prin Univers, nici
mcar cu o fraciune din viteza luminii. Dac zbori cu dou sute de
mii de kilometri pe secund i loveti chiar i o frm de praf, te
alegi cu ditamai gaura n grozava ta nav. Ar fi doar o metod foar-
te rapid de a muri.
Ed a clipit, apoi s-a scrpinat n cretet.
Aici m-ai pierdut
Bine, stai s-i explic. M-ai ntrebat cum funcioneaz propul-
sia prin salt. i, precum i-am spus, e simplu: ia un obiect dintr-
un Univers, s zicem nava Modesto, i l azvrle n alt Univers. Pro-
blema noastr e c asociem termenul de propulsie cu cel de c-
ltorie. De fapt nu e nici o deplasare, pentru c nu e implicat ac-
celeraia. Important este doar locaia n cadrul multiversului.
Alan, am intervenit eu, te-ai dus pe artur.
Scuze, a spus Alan, lund o pauz de gndire. Ct de mult
matematic tii voi?
Eu mi amintesc n mod vag calculul diferenial, am spus.

152
Ed a dat i el din cap.
Vai de mine, a oftat Alan, n regul, o s vorbesc pe limba
voastr. Fr suprare.
Vom ncerca s nu ne suprm prea tare, a ncuviinat Ed.
Bine. n primul rnd, Universul n care v aflai cel n care
sntem cu toii n acest moment este doar unul dintr-un numr
infinit de posibile universuri, a cror existen este permis de fizi-
ca cuantic. Atunci cnd observm un electron aflat ntr-o anumit
poziie, Universul nostru este definit funcional de poziia acelui
electron, care poziie este cu totul alta n universul alternativ. M
urmrii?
Nicidecum, a recunoscut Ed.
Necunosctorii tia Atunci trebuie s m credei pe cuvnt.
Problema este simpl: universurile multiple. Multiversul. Ceea ce
face propulsia prin salt este s deschid o u spre unul dintre
aceste alte universuri.
i cum face asta? am ntrebat.
Nu tii destul matematic pentru a nelege.
Deci e ca magia, am spus eu.
Din punctul tu de vedere, da, e magie. Dar n fizic e un ade-
vr tiinific.
Eu tot nu neleg, a revenit Ed. Am ajuns aici cltorind prin
multiple universuri, i totui fiecare dintre ele era exact la fel ca al
nostru. Fiecare univers alternativ despre care am citit eu prin
crile de science fiction era profund diferit de universul de baz.
Tocmai aa i dai seama c eti ntr-un univers alternativ.
Am un rspuns foarte interesant la remarca ta, a spus Alan.
S considerm o axiom faptul c mutarea unui obiect dintr-un
univers n altul este un eveniment fundamental improbabil.
Pot accepta asta, am spus eu.
n fizic, acest lucru este permis, deoarece, la nivel fundamen-
tal, acest univers este unul cuantic i, n principiu orice se poate
ntmpl, chiar dac n mod curent nu se ntmpl. Oricum, fiecare
univers prefer s i menin evenimentele improbabile la mini-
mum, mai ales dac vorbim de nivelul subatomic.
Cum poate un univers s prefere ceva? a ntrebat Ed.
Nu ai cunotinele matematice necesare, a replicat Alan.
Sigur c nu am, a zis Ed dndu-i ochii peste cap.
Adevrul este c universurile prefer anumite lucruri n de-
trimentul altora. De exemplu, prefer s caute o stare de entropie
ct mai mare. Prefer s aib viteza luminii aceeai. Ai putea n
153
principiu s ncerci s modifici aceste lucruri, dar s-ar putea s se
dovedeasc laborios. Acelai lucru i n cazul nostru. Mutarea
unui obiect dintr-un univers n altul este att de improbabil, nct
universul destinaie este cvasi-identic cu cel expeditor un mod de
conservare a improbabilitii.
Dar cum i explici mutarea noastr dintr-un loc n altul? am
ntrebat. Cum poi ajunge dintr-un loc anume al unui univers, n
cu totul alt loc n cellalt univers?
Pi gndete-te, a spus Alan, mutarea unei ntregi nave ntr-
un alt univers este un eveniment de o improbabilitate uria. Din
punctul de vedere al universului, locul unde va aprea ea n noul
univers este un lucru de-a dreptul nensemnat. De aceea am spus
c termenul cltorie este impropriu. Noi nu plecm spre undeva.
Noi doar ajungem undeva.
i ce se ntmpl n universul pe care l-ai prsit?
Apare imediat o alt versiune a lui Modesto, din alt univers,
cu versiunile noastre alternative n ea, a spus Alan. Probabil. Exis-
t o mic ans ca asta s nu se ntmple, dar, ca regul general,
e ceea ce se ntmpl.
Deci ne ntoarcem vreodat? am ntrebat eu.
S ne ntoarcem unde?
n universul de origine.
Nu. Ei bine, teoretic este posibil, dar este extrem de improba-
bil. Universurile se creeaz n mod continuu, urmnd ramificaiile
opiunilor noastre. n realitate, se nasc imediat nainte de a sri
noi n ele; acest lucru ne faciliteaz de fapt accesul, pentru c vor
fi foarte asemntoare n structur cu Universul nostru. Cu ct
sntem separai mai mult timp de un anume univers, cu att el are
mai mult rgaz s devin divergent, i devine cu att mai improba-
bil s te poi ntoarce n el. Chiar i ntoarcerea ntr-un univers pe
care l-ai prsit acum o secund este foarte improbabil. Dar s te
ntorci ntr-unul din care ai plecat acum un an, cnd ai fcut pri-
mul salt de la Pmnt spre Phoenix, este de-a dreptul imposibil.
Asta m ntristeaz. Mi-era drag universul meu, s-a plns
Ed.
Bine zici, a continuat Alan. Tu nu vii din acelai univers origi-
nar ca John i cu mine, pentru c n-ai fcut primul salt o dat cu
noi. Mai mult, oameni care au fcut saltul cu noi, acum se afl n
alte universuri, pentru c snt pe alte nave. Orice versiune a vechi-
lor notri prieteni pe care am putea-o rentlni ar fi o versiune al-
ternativ. Bineneles, ei ar arta i s-ar purta la fel, deoarece, cu
154
excepia poziiei diferite a acelui electron, ei ar fi aceleai persoane.
Dar universurile noastre originare snt complet diferite.
Deci tu i cu mine sntem singurii care au rmas din univer-
sul nostru, am concluzionat eu.
Snt anse mari ca acel univers s existe n continuare. Dar
mai mult ca sigur c noi doi sntem singurii provenii din el care ne
aflm acum n acest univers.
Nu tiu ce s cred despre toate astea, am murmurat eu.
Nu te ngrijora. Din punctul de vedere al vieii noastre norma-
le, opiala prin universuri nu conteaz. Funcional, toate snt ace-
leai, indiferent de universul n care te afli la un moment dat.
Dar de ce ne mai trebuie nave spaiale? a ntrebat Ed.
Simplu, ca s te deplasezi dintr-un univers n altul.
Nu asta ntreb. Dac tot sntem capabili s ne mutm instan-
taneu dintr-un univers n altul, de ce n-o facem i de pe o planet
pe alta? Pur i simplu s facem saltul pe suprafaa planetei. Aa
mcar n-am mai risca s se trag n noi n spaiu.
Universul prefer ca salturile s se fac departe de mari mase
gravitaionale, cum ar fi planetele i stelele, a rspuns Alan. Mai
ales cnd faci salt de la un univers la altul. Poi ntr-adevr s faci
saltul n vecintatea unui pu gravitaional, de aceea intrm n noi-
le universuri destul de aproape de planetele de destinaie, dar sal-
tul se face mult mai uor la distan de ele, din cauza asta ne de-
prtm puin ntotdeauna nainte de salt. A putea s v art o re-
laie exponenial care definete toate astea, dar
tiu, tiu, nu dispun de aparatul matematic necesar pentru a
nelege, a oftat Ed.
Alan se pregtea s rspund sarcastic, dar n acel moment
BrainPal-urile noastre au nceput s clipeasc. Modesto tocmai
primise veti despre masacrul de pe Coral. i, n orice univers te-ai
fi aflat, aceste veti erau groaznice.

Coral a fost a cincea planet colonizat de oameni i prima care


era mai chiar bine aclimatizat pentru viaa omeneasc dect P-
mntul. Era stabil geologic, avea un sistem de control al climatu-
lui care meninea o clim temperat pe cea mai mare parte a su-
prafeei i era populat cu specii native de plante i animale care
erau destul de apropiate genetic de cele de pe Pmnt, ca s cores-
pund cerinelor nutriionale i estetice ale colonitilor. Cu ceva
vreme n urm, se propusese schimbarea numelui planetei n
Eden, dar s-a ajuns la concluzia c un astfel de nume ar fi avut un
155
potenial karmic generator de belele.
S-a ales numele de Coral, de la creaturile asemntoare cu co-
ralii pmnteni care dduser natere multor arhipelaguri i reci-
furi n lungul zonei tropicale. Expansiunea uman pe Coral a fost
inut n fru spre deosebire de alte colonizri iar colonitii au
ales o via simpl, aproape pre-industrial. Era unul dintre pui-
nele locuri din Univers n care oamenii preferaser s se adapteze
mediului existent, n loc s l modifice pentru a semna cu cel p-
mntean. i a funcionat, prezena uman, redus i neinvaziv, s-
a mulat pe biosfera Coralului i a prosperat ntr-un mod linitit i
controlat.
De aceea Coral a fost luat pe nepregtite de invazia Rraey, care
au nvlit cu tot atia soldai ci coloniti erau pe planet. Postu-
rile de aprare ale FCA staionate pe Coral i pe orbit au dus o
lupt vitejeasc, dar scurt, nainte de a fi copleite de fora adver-
sarului. i colonitii au ripostat, dar au fost nvini repede. Supra-
vieuitorii au fost cspii, literalmente, deoarece Rraey apreciau n
mod deosebit gustul crnii de om.
BrainPal-urile ne-au transmis o secven dintr-un show culinar
de succes la Rraey, n care buctarii lor de frunte discutau cel mai
economic mod de a trana trupul unui om pentru a reduce pierde-
rile i despre ct de bun iese supa din oasele gtului. Pe lng fap-
tul c transmisia ne-a fcut s vomm, a fost o dovad c atacul
fusese planificat dinainte, n detaliu, dac avuseser grij s aduc
i celebriti de mna a doua de pe planeta lor pentru a organiza
festivitile. Era clar c Rraey aveau de gnd s rmn.
Dup euforia victoriei, Rraey n-au pierdut vremea. Dup ce au
omort toi colonitii, au cobort platforme de extracie minier pe
insulele de pe Coral. nainte de atac, ei negociaser cu guvernul
colonial exploatarea acestor insule. Pe planeta lor de batin, reci-
furile, cndva numeroase, dispruser datorit unei combinaii de-
zastruoase ntre exploatarea minier abuziv i poluarea industria-
l masiv. Guvernul Colonial refuzase propunerea, pe de o parte
pentru c locuitorii de pe Coral voiau s-i protejeze planeta, i pe
de alt parte pentru c gusturile antropofage ale Rraey erau bine-
cunoscute. Nu risca nimeni s accepte mineri Rraey care la ieirea
din ut, n drumul spre cas, urmau s vneze oameni gustoi pen-
tru cin.
Greeala Guvernului Colonial a fost s nu realizeze ct de im-
portant era pentru Rraey exploatarea coralilor pe lng interesul
comercial, mai exista i un aspect religios pe care diplomaii Gu-
156
vernului nu l-au sesizat. Dup cum nu i-au dat seama nici ct de
departe erau acetia dispui s mearg pentru a-i atinge scopul.
Rraey i Guvernul Colonial avuseser cteva ntlniri, dar relaiile
au fost ntotdeauna ncordate cum ar fi putut fi destins o
ntlnire n care partenerul te privete cu poft, gndindu-se dac ai
fi mai potrivit pentru micul dejun sau pentru prnz. Ambele pri
au inut-o pe-a lor. Dar cnd ultimul recif de pe planeta Rraey a
murit, adevrata msur a nevoii lor pentru resursele Coralului a
devenit vizibil. Coral era acum al lor, iar noi trebuia s ne luptm
din greu ca s l lum napoi.

E o treab cam sinistr, spunea locotenentul Keyes coman-


danilor de grupe, i o s fie i mai i, cnd ajungem acolo.
Ne aflam n camera de adunare a plutonului. Cafeaua se rcea
n ceti, n timp ce noi parcurgeam, pagin cu pagin, rapoartele
asupra atrocitilor comise i informaiile transmise de misiunile
de recunoatere. Dronele de salt care scpaser atacului Rraey ra-
portau aterizarea unui ir nesfrit de nave inamice, att de lupt
ct i miniere. n mai puin de dou zile de la masacru, aproape o
mie de nave se adunaser n spaiu deasupra Coralului, ateptn-
du-i rndul la jefuirea ei.
Iat ce tim, a spus Keyes, afind o imagine sistemului Coral
n BrainPal. Estimm c cea mai mare parte a activitii Rraey este
industrial i comercial. Lundu-ne dup modelul navelor, o trei-
me, adic mai bine de trei sute, snt nave militare avnd capaciti
defensive, dar i ofensive. Cele care transport trupe au capaciti
de atac i de protecie minimale. Dar cele din clasa navelor de lup-
t snt mai mari i mai puternice dect ale noastre. Estimm de
asemenea c la suprafaa planetei se gsesc acum o sut de mii de
soldai Rraey, care se pregtesc pentru invazie. Serviciile noastre
secrete cred c ei se ateapt s ne luptm pentru Coral, i c ata-
cul va avea loc ntr-un interval ntre patru i ase zile, ct ne-ar lua
s aducem navele mari n poziie de salt. Rraey cunosc preferina
FCA pentru atacuri copleitoare, iar asta va lua FCA ceva vreme.
Deci cnd vom ataca? a ntrebat Alan.
n unsprezece ore, a rspuns Keyes.
Toi ne-am foit nelinitii n scaune.
Dar ce anse avem, domnule? a ntrebat Ron Jensen. Singu-
rele nave disponibile snt cele care se gsesc deja la distana de
salt, plus cele care vor ajunge acolo n urmtoarele ore. Cte s-ar
putea strnge?
157
aizeci i dou, inclusiv Modesto.
BrainPal-urile au nceput s descarce lista navelor. Am observat
c figura i Hampton Roads, nava pe care fuseser trimii Harry i
Jesse.
Mai snt ase nave care se grbesc s ajung la distana de
salt, dar nu ne putem baza pe ele c vor ajunge pn la ora atacu-
lui.
Dumnezeule, a exclamat Ed McGuire, au cinci la unu la nave
i doi la unu la forele terestre, asta n cazul fericit n care putem
ateriza cu toate navele. Cred c a fi preferat s respectm tradiia
cu fora de atac copleitoare.
Dac ateptm s avem destule nave, le dm vreme s se pre-
gteasc, a spus Keyes. Mai bine trimitem o for redus acum,
cnd nu se ateapt, i ncercm s producem ct mai multe stric-
ciuni. n patru zile am putea aduce nc dou sute de nave. Dar
dac noi ne facem treaba bine, ele n-ar mai avea mult de furc.
Ce pcat c noi nu vom mai fi pe-aici, s ne mulumeasc, a
zis Ed pufnind.
Ghinion, a spus Keyes, cu un zmbet scurt. Biei, ascultai,
tiu c nu seamn a voiaj de plcere. Dar nu o s fim idioi. Nu
ne ducem acolo s fim mcelrii. Avem de gnd s ne atingem sco-
pul. Vrem s le lovim transportoarele, astfel nct s nu mai poat
debarca alte trupe. Vom debarca trupe terestre care s ntrerup
activitatea de extracie, aa nct le va fi greu s-i loveasc pe ai
notri, fr s-i distrug i pe ai lor. Vom lovi intele comerciale i
industriale pe care le gsim i vom ncerca s dislocm navele lor
de atac de pe orbit, i astfel, cnd vor ajunge ntririle noastre, s-
i atacm pe Rraey din dou pri.
A vrea s revenim la trupele terestre, a spus Alan. Deci le
ducem pe planet, apoi navele noastre vor ncerca s scoat navele
lor de pe orbit? Asta nseamn c vom fi prsii acolo, sau m
nel?
Keyes a dat din cap.
Vom fi pe cont propriu cel puin trei-patru zile.
La dracu, a rbufnit Jensen.
E rzboi, nenorociilor, s-a rstit Keyes. mi pare tare ru c
nu v convine sau c vi se pare greu.
Ce se ntmpl dac planul nu funcioneaz i navele noastre
snt distruse? am ntrebat eu.
n cazul sta, Perry cred c sntem futui. Dar hai s nu ne
gndim la asta. Sntem profesioniti, avem o treab de fcut. Pen-
158
tru asta ne-am pregtit. Planul comport riscuri, dar nu riscuri
prosteti, iar dac va merge vom fi recucerit planeta i le vom fi
cauzat pierderi importante. Hai s considerm c vom reui, ce zi-
cei? Este o idee cam nebuneasc, dar nu imposibil. Iar dac v
implicai, ansele ca ea s reueasc vor crete considerabil. n re-
gul?
Iari foiala n scaune. Nu eram pe de-a-ntregul convini, dar
nu prea aveam loc de ntors. Urma s mergem, indiferent dac ne
convenea sau nu.
Jensen a ntrebat:
Care snt cele ase nave care ar putea s ajung n timp util?
Keyes a accesat informaia i ne-a spus: Little Rock, Mobile,
Waco, Muticie, Burlington i Sparrowhawk10.
Sparrowhawk? a srit Jensen. Nu glumeti?
Care-i treaba cu Sparrowhawk? am ntrebat.
Numele era ciudat. De obicei, navele batalion erau denumite
dup orae de mrime medie.
Brigzile fantom, Perry, a rspuns Jensen. Forele Speciale
ale FCA. Nite montri mari i-ai dracului.
N-am auzit de ei pn acum, am spus.
De fapt aveam impresia c mai auzisem undeva, dar nu-mi
aminteam n ce mprejurare.
FCA i pstreaz pentru ocazii speciale, a continuat Jensen.
Nu se amestec ei cu gloata. Ar fi bine s-i avem aici cnd vom co-
bor pe planet. Ne-ar scuti de neplcerea de a muri.
Ar fi bine, dar probabil c asta nu se va ntmpl, a conchis
Keyes. Sntem gata, biei i fete? La bine i la ru.

Zece ore mai trziu, Modesto a fcut saltul n spaiul orbital al


lui Coral i a fost lovit, n primele secunde, de ase rachete trase
de aproape de un crucitor Rraey. Motorul de la pupa pentru
meninerea direciei a fost distrus, iar nava s-a rsucit cu susul n
jos. Cnd rachetele au lovit, grupa mea i a lui Alan era ntr-o na-
vet de transport. Fora exploziei a izbit civa biei de pereii na-
vetei. n docul navetelor, echipamente i materiale zburau necon-
trolat, lovind alte navete, dar ca prin miracol, nu i pe a noastr.
Din fericire, navetele, blocate de electromagnei pe docuri, au r-
mas pe loc.
L-am activat pe Goaz ca s verific starea navei. Modesto fuse-

10 Sparrowhawk = uliu (n limba englez).


159
se grav avariat i din scanarea navei Rraey, se prea c aceasta se
pune n poziie pentru a trage o nou salv.
E timpul s-o ntindem, am rcnit la Fiona Eaton, pilotul nos-
tru.
Nu am liber de la Control, mi-a replicat.
n cel mult zece secunde vom fi lovii de alt serie de rachete.
Gata, i-am dat liber.
Am auzit-o mrind. Alan, care era i el conectat cu computerul
central al lui Modesto a strigat din spate:
Rachete lansate! Douzeci i ase se secunde pn la impact!
Avem destul timp ca s ne ndeprtm? am ntrebat-o pe
Fiona.
Vom vedea, a spus ea i a deschis un canal de comunicaie cu
celelalte navete. Snt Fiona Eaton, pilot al Transportorului ase. V
ntiinez c voi executa o procedur de ieire de urgen n trei se-
cunde. Mult noroc.
S-a ntors ctre mine.
Centurile, a spus, i a apsat un buton rou.
O dung de lumin roie a marcat porile docului. Zgomotul ex-
ploziei lor s-a pierdut n mugetul aerului care nea din nav. Tot
ce nu era ancorat n vreun fel a fost supt prin sprtur. Printre re-
sturile zburtoare, cerul se rsucea, pe msur ce Modesto se ro-
tea ameitor. Fiona a crescut puterea motorului, a ateptat cteva
secunde pentru ca sfrmturile s elibereze gaura, apoi a eliberat
naveta din ancore i s-a lansat ctre pori. A ncercat s compen-
seze rotirea lui Modesto, dar n-a reuit ntru totul, acoperiul a fost
zgriat uor.
Am accesat imaginile provenite de la docul de lansare. i alte
navete au ieit n urma noastr, nti dou, apoi trei. Numai cinci
au reuit, nainte ca a doua salv de rachete s loveasc nava,
schimbndu-i brusc sensul de rotaie i strivind restul navetelor
care ncercau s ias. Cel puin una dintre ele a explodat. Resturi-
le s-au mprtiat, lovind camera prin care primeam imagini.
ntrerupe-i legtura cu Modesto, a spus Fiona. O pot folosi ca
s ne dea de urm. Spune-o soldailor. Verbal.
M-am conformat. Apoi Alan, artnd spre soldai, a spus:
Avem cteva rni minore, nimic grav. Care e planul?
Am stabilit un curs spre Coral i am nchis motoarele, a zis
Fiona. Probabil c ei caut semne de propulsie sau comunicaii
prin BrainPal pentru a pune rachetele pe urmele noastre. Aa c
dac facem pe morii, am putea ctiga destul timp pentru a ncer-
160
ca s intrm n atmosfer.
S ncercm? a spus Alan.
Dac ai un plan mai bun, ascult.
N-am nici cea mai mic idee ce se ntmpl, aa c urmez bu-
curos planul propus de tine, a dat el napoi.
Dar ce s-a ntmplat pe Modesto, de fapt? a ntrebat Fiona.
Ne-au lovit imediat ce am ieit din salt. i n-aveau de unde ti
unde o s se ntmple asta.
Poate c doar ne-am nimerit n locul nepotrivit, la momentul
nepotrivit, a spus Alan.
Eu nu cred, am replicat, artnd spre fereastr. Privete! Am
artat spre un crucitor Rraey care sclipea ca un pom de Cr-
ciun, pe msur ce i scuipa rachetele. n partea opus a boltei,
un crucitor FCA a aprut de niciunde. Cteva secunde mai trziu,
torpilele l-au lovit n plin.
Nu se poate, a gemut Fiona.
Ei tiu exact unde vor aprea navele noastre, a spus Alan. As-
ta este o ambuscad!
Dar de unde dracu tiu? a strigat Fiona. Ce pizda m-sii se
petrece aici?
Alan? am spus. Tu eti fizicianul.
Alan se holba la crucitorul FCA avariat, care tocmai era lovit
de o nou salv.
Habar n-am ce se ntmpl, e ceva cu totul nou pentru mine, a
murmurat el.
E o porcrie, a zis Fiona.
S ne pstrm cumptul, am intervenit. Sntem n rahat i nu
avem timp de asta.
Dac ai un plan mai bun, te ascult, a spus din nou Fiona.
Pot s mi accesez BrainPal-ul, atta timp ct nu ncerc s m
conectez la Modesto?
Sigur, a zis Fiona, dac nu exist transmisiuni n afara nave-
tei, e n regul.
L-am accesat pe Goaz i am cerut o hart geografic a Cora-
lului.
Ei bine, am zis, cred c putem considera c atacul asupra
platformelor miniere nu va avea loc astzi. De pe Modesto n-au
scpat destul de muli nct s putem organiza un atac serios i, n
plus, nu snt sigur c vom reui cu toii s aterizm ntregi. Nu toi
piloii snt la fel de rapizi ca tine, Fiona.
Fiona a ncuviinat, i mi-am dat seama c s-a relaxat puin.
161
Laudele fac ntotdeauna bine, mai ales n timpul unei crize. Am
trimis harta Fionei i lui Alan.
Iat noul plan. Forele Rraey snt concentrate pe barierele de
corali i n oraele Coloniale de pe coast. Deci noi vom merge aco-
lo, am spus, artnd spre mijlocul celui mai mare continent de pe
Coral, ne vom ascunde n muni i vom atepta al doilea val.
Dac acesta va veni, a spus Alan. O dron de salt este pro-
gramat s se ntoarc pe Phoenix. Vor afla c Rraey tiau c ve-
nim peste ei. i o dat ce ai notri vor afla asta, pot hotr s nu
mai vin deloc.
Ba nu, vor veni, am zis. S-ar putea s nu ajung cnd ne-ar
plcea nou, dar de venit vor veni. Trebuie s fim pregtii s i a-
teptm. Partea bun este c planeta asta e propice vieii umane.
Vom gsi hran din belug.
Nu prea am chef s fac colonizri acuma, a bombnit Alan.
Nu e o soluie definitiv, am replicat. i este, oricum, cea mai
bun variant.
Da, asta aa e, a convenit Alan.
M-am ntors ctre Fiona.
Ce te-ar putea ajuta s ne duci teferi pe suprafa?
O rugciune. Acum nu avem probleme pentru c artm ca o
bucat de gunoi, dar orice lucru mai mare dect un trup omenesc,
o dat intrat n atmosfer, va fi depistat de Rraey. Imediat ce vom
ncepe s facem manevre, ne vor observa.
Ct timp putem rmne la altitudinea asta? am ntrebat-o.
Nu prea mult, nu avem mncare, nu avem ap i, orict ar fi
corpurile noastre de performante, vom rmne fr aer n scurt
timp.
La ct vreme dup ce intrm n atmosfer ai de gnd s ncepi
s pilotezi?
La scurt vreme, dac ncepem s ne rostogolim nu voi mai fi
n stare s redresez naveta pn jos. Vom cdea i ne vom zdrobi,
punct.
F ce poi.
A ncuviinat.
Alan, tu ntiinezi trupele despre schimbarea de plan, am
spus.
S-i dm drumul, a zis Fiona, lovind acceleraia. Fora nea-
teptat a motoarelor m-a nfundat n scaunul copilotului. Acum nu
mai cdeam liber spre suprafaa planetei, ci ne ndreptam voit spre
ea.
162
Atenie, cad pietre, a strigat Fiona intrnd n atmosfer. Nave-
ta a nceput s trepideze. Apoi din bord s-a auzit un scurt iuit.
Scanare activ, am spus, sntem urmrii.
M-am prins, a zis Fiona, fcnd un salt lateral. Vom intra
curnd ntr-o ptur de nori. Poate ne va ajuta s ne ascundem.
De obicei ajut? am ntrebat.
Nu, a rspuns ea intrnd oricum n nori.
Am ieit din ei la civa kilometri spre est, apoi am intrat iari
n nori.
Sntem urmrii n continuare, am spus, aeronav la 350 de
kilometri, i se apropie.
ncerc s ajungem ct se poate de aproape de sol pn s ne
prind. Nu putem scpa de ei, i nici nu-i putem ataca. Cel mai
bine ar fi s fim ct mai aproape de sol i s sperm c rachetele
lor vor lovi copacii, nu pe noi.
Asta nu e foarte ncurajator, am bombnit.
Nu sntem la ora de ncurajri, inei-v bine, plonjm.
Aeronava Rraey era dup noi.
Rachete! am strigat.
Fiona a rotit naveta puternic spre stnga i s-a npusti spre sol.
O rachet ne-a depit i s-a pierdut n deprtare. Cealalt a ex-
plodat ntr-un deal, imediat n urma noastr.
Bravo, am spus, dar era s-mi muc limba, pentru c o a treia
rachet a detonat chiar n spatele nostru, iar suflul ei ne-a destabi-
lizat. A patra rachet ne-a lovit n plin i buci de rapnel au p-
truns prin lateral. Auzeam aerul ieind, dar i gemetele oamenilor
rnii.
Coborm, a anunat Fiona, ncercnd s controleze naveta. Se
ndrepta spre un mic lac cu o vitez incredibil de mare.
Vom lovi apa i ne vom zdrobi. mi pare ru.
Te-ai descurcat bine, am spus, i n aceeai clip botul nave-
tei a atins suprafaa lacului.
Zgomot infernal, de fiare scrnind, botul navetei rsucindu-se
n jos, apoi rupndu-se de rest. O scurt imagine a compartimentu-
lui cu soldai desprinzndu-se, strigte mute cu gurile deschise, i-
pete neauzite pierdute n cellalt zgomot, mugetul trecerii pe dea-
supra botului navetei, care deja se nvrtea nebunete deasupra
apei. Rotiri scurte, dezordonate, pe msur ce botul mprtia bu-
ci de metal i de instrumente n urma sa. Durere ascuit, ceva
lovindu-mi maxilarul i plecnd cu el cu tot. Glgiala neinteligibil
n timp ce ncerc s strig, snge gri, Smart-Blood, tras din ran, ro-
163
tit n spiral de fora centrifug. Un stop-cadru cu Fiona, ale crei
cap i bra drept snt acum pierdute, undeva n urma noastr.
Un zdrngnit ascuit de metal, pe cnd scaunul meu se rupe
de restul compartimentului, cade cu sptarul pe pmnt i se n-
dreapt vertiginos spre un col de stnc, eu pe spate, n continua-
re aezat, scaunul nvrtindu-se i deplasndu-se n acelai timp. O
scurt i ameitoare schimbare de direcie n clipa n care piciorul
meu drept lovete stnca, urmat de o durere crncen, alb-aurie,
cnd femurul mi pocnete ca un vreasc. Piciorul retezat sare exact
n locul n care mi fusese maxilarul i devin astfel prima persoan
din istorie care-i trage singur uturi n gur. Un zbor arcuit pes-
te sol i aterizez ntr-un loc n care crengile copacilor nc mai cad,
pentru c pe-acolo tocmai se prbuise i corpul navetei. O ramur
grea, masiv mi vine peste piept i mi rupe cel puin trei coaste.
Dup ce am reuit s-mi trag singur un ut n omuor, acest lucru
este ultima mea grij.
Privesc n sus (nu am alt opiune) i l vd pe Alan deasupra,
atrnnd cu capul n jos, nfipt ntr-o ramur care-i intrase n trup
cam prin locul unde ar trebui s fie ficatul. De pe fruntea lui,
SmartBlood mi picur pe gt. l vd clipind, semn c m vede la
rndu-i. Apoi primesc un mesaj prin BrainPal.
Ari groaznic, transmite el.
Nu pot rspunde. Pot s m holbez n schimb.
Sper doar s pot vedea constelaiile acolo unde m duc, transmi-
te el. i o mai transmite o dat. i nc o dat. Apoi nu mai trans-
mite nimic.

Ciripeli. Ceva aspru prinzndu-mi braul. Goaz recunoate


piuiturile i-mi traduce.
sta mai triete.
Las-l. O s moar curnd. i oricum tia verzi nu snt buni de
mncat. Nu snt copi nc.
Grohial, pe care Goaz o traduce [rsete].
La dracu, trebuie s vedei asta, spune cineva. Nenorocitul
sta triete.
O alt voce. Familiar.
S vd.
Linite. Din nou vocea familiar.
ndeprtai buteanul sta de pe el. l lum cu noi.
Pentru Dumnezeu, efa, zice prima voce. Uit-te cum arat, i
tragi un glonte n cap. Ar fi cel mai bine pentru el.
164
Ni s-a spus s cutm supravieuitori, revenit vocea aceea. i,
ca s vezi Asta e un supravieuitor. De fapt este singurul supra-
vieuitor.
Dac poi numi asta supravieuire
Ai terminat?
Da, coni.
Bine, acuma mut nenorocita aia de crac. Rraey ne vor da
curnd de urm.
ncercarea de a-mi deschide ochii e ca i cum a fora nite ui
metalice nepenite. M ajut n treaba asta durerea insuportabil
pe care o simt arunci cnd buteanul mi este luat de pe piept.
Ochii mi se deschid involuntar i expir echivalentul unui strigt
prin maxilarul lips.
Dumnezeule, s-a trezit, spune prima voce, i vd un brbat
blond, care d deoparte lemnul de pe mine.
O mn cald pe acea parte a feei care nc mai exist.
Hei, spune vocea familiar, o s fii bine. Eti n siguran. Te
ducem napoi. Eti bine. Va fi bine.
Chipul ei mi intr n raza vizual. tiu faa asta. Snt cstorit
cu ea. Kathy a venit dup mine.
Suspin. tiu c snt mort. Nu m deranjeaz, ncep s alunec.
l tii pe tipul sta? ntreab blondul.
Nu fi prost, o aud pe Kathy spunnd, bineneles c nu-l cu-
nosc. M-am dus.
n alt univers.

165
PARTEA A TREIA

TREISPREZECE
Aha, te-ai trezit, am auzit pe cineva vorbind, imediat ce am
deschis ochii. Nu ncerca s-mi rspunzi. Eti complet scufundat
n lichid. Ai un tub respirator care-i ajunge direct n gt. i nu mai
ai maxilar.
Am aruncat o privire mprejur. Pluteam ntr-un cilindru, plin cu
un lichid consistent, cldu i transparent. Puteam vedea dincolo
de pereii cilindrului, dar nu puteam focaliza imaginea. Aa cum
mi se spusese, un tub flexibil ieea dintr-un panou, i ajungea un-
deva n zona gtului. Am ncercat s privesc de-a lungul lui, ns n-
am reuit. Vederea mi era blocat de un aparat care mi nconjura
partea inferioar a capului. Am ncercat s-l ating cu mna, dar nu
am reuit s fac nici o micare. Lucrul acesta m-a ngrijorat. Dar
vocea m-a linitit imediat.
Nu te speria, i-am anulat capacitatea de micare. Ai s poi
s te miti imediat ce vei fi scos din cuv. Adic peste vreo dou zi-
le. Dar ai acces n continuare la BrainPal. Folosete-l dac vrei s
comunici ceva. Aa o s vorbim de acum nainte.
Unde naiba snt? i ce mi s-a ntmplat?
Eti n clinica Brenneman, deasupra lui Phoenix, mi-a rs-
puns vocea. Cele mai bune tratamente de oriunde. Acum eti la te-
rapie intensiv. Snt doctorul Fiorina i m-am ocupat de tine din
clipa n care te-au adus aici. Ct despre ce i s-a ntmplat
hmm acum eti ntr-o stare mult mai bun. Aa c nu te ngrijo-
ra. i-ai pierdut falca, limba, mare parte din obrazul drept precum
i urechea dreapt. Piciorul drept i-a fost retezat de la jumtatea
femurului.
Stngul a suferit fracturi multiple i ai pierdut trei degete i
clciul. Noroc c mduva spinrii a fost secionat imediat sub
cuca toracic. Probabil c nu ai avut dureri prea mari. i, c tot
am pomenit de torace, ase coaste au fost rupte iar una dintre ele
i-a perforat vezica biliar, aa c ai avut parte i de o hemoragie
intern masiv. Ca s nu mai pomenesc de infeciile aprute dato-

166
rit rnilor deschise i netratate timp de cteva zile.
Credeam c am murit. Sau c snt pe moarte.
Atta vreme ct acum eti n afara oricrui pericol, cred c pot
s spun, cu inima deschis, c ar fi trebuit s fii mort. Dac nu
erai modificat, ai fi fost deja mort. S mulumeti sngelui tu c
te-a inut n via. S-a coagulat imediat i a inut infeciile sub
control. Dar ai fost foarte aproape s nu reueti. Dac nu ai fi fost
descoperit atunci, ai fi murit la scurt vreme. Cnd te-au adus pe
Sparrowhawk, te-au scufundat imediat ntr-o cuv de staz i aa
ai ajuns aici. Nu puteau s-i fac mare lucru pe nav. Aveai nevo-
ie de asisten medical de specialitate.
Mi-am vzut soia. Ea a fost cea care m-a salvat.
Soia ta este soldat?
A murit de civa ani.
Oh, a spus Fiorina dup care a adugat: Oricum, erai cu un
picior pe lumea ailalt. Halucinaiile nu snt un lucru neobinuit n
asemenea momente. Tunelul cu o lumin la capt, rudele decedate
i tot restul. Caporal, nc mai trebuie s muncim zdravn la tine
i ne-ar fi mai uor s-o facem dac eti adormit. Nu ai nimic de f-
cut aici dect s pluteti. Am s te adorm pentru o vreme. Cnd ai
s te trezeti, vei fi deja afar. i falca o s-i creasc destul ca s
poi vorbi. Bine?
Ce s-a ntmplat cu grupa mea? Ne-am prbuit
Dormi, o s vorbim mai mult dup ce ai s iei din cuv.
Am ncercat s-i dau un rspuns care s l usture, dar am fost
lovit de un val de oboseal. Mi s-a rupt filmul nainte s m gn-
desc ct de repede se poate rupe.

Hei, ia uite cine-i iari printre noi. Omul prea tmpit ca s


moar.
De data asta nu mai eram n Cuv, plutind prin gelatin. M-am
uitat n jur, cutnd s localizez acel glas.
Harry, am rostit att ct puteam de bine cu falca imobilizat.
El n carne i oase, mi-a rspuns cu o plecciune.
mi pare ru c nu te pot ntmpina cum se cuvinte. Snt un
pic pus pe butuci.
Auzi-l, pus pe butuci! Cristoase pe un ponei, erai mai mult ri-
sipit i lips, dect ntreg, John. tiu asta. Am vzut cum te-au
adus de pe Coral, erai doar o carcas. Cnd au spus c eti n via
mi-a czut falca-n podea.
Amuzant
167
Scuze, fr intenie. Erai de nerecunoscut, un maldr de or-
gane. Nu mi-o lua n nume de ru, dar m-am rugat s mori. Nu-mi
imaginam c snt n stare s te adune la loc.
M bucur c te-am dezamgit.
mi pare bine s fiu dezamgit, mi-a rspuns el i n clipa ur-
mtoare altcineva a intrat n camer.
Jesse, am murmurat.
A venit lng pat i mi-a dat un pupic pe obraz.
Bine ai revenit pe trmul celor vii, John, spuse ea, fcnd un
pas napoi.
Ia te uit, din nou mpreun Cei trei muchetari, a adugat.
Doi i jumtate, am corectat-o.
Nu fi macabru, m-a apostrofat. Dr. Fiorina spune c te vei re-
cupera complet. Maxilarul tu va fi ntreg pn mine. Iar piciorul
va fi gata peste alte dou zile. Vei opi pe-aici ct ai zice pete.
M-am ntins i mi-am pipit piciorul drept. Era ntreg sau aa
se simea prin ptur. Am dat deoparte aternutul ca s vd cu
ochii mei. Era acolo: piciorul meu drept. Un fel de picior. Imediat
sub genunchi aveam o vntaie verzuie. Deasupra vntii piciorul
arta normal. Sub vntaie, arta ca o protez.
tiam despre ce era vorba. Un soldat din grupa mea avusese pi-
ciorul smuls ntr-o btlie i i-l recreaser n acelai mod. Se ata-
eaz un membru fals, plin de nutrieni, pe locul amputrii. Apoi,
printr-o branul fixat n zona de contact dintre protez i organ,
se injecteaz nanoroboi. Folosind ADN-ul pacientului drept ghid,
nanoroboii transform nutrienii i substanele primare din mem-
brul fals n carne i oase, conectnd noile esuturi la cele existente.
Nanoroboii se deplaseaz ncet, n lungul membrului fals, pn
cnd l transform complet. Dup ce i termin treaba, migreaz
prin vasele de snge n intestine, iar de acolo snt eliminai pe cale
natural.
Nu este o chestie foarte delicat, dar este o soluie bun: fr
intervenii chirurgicale, nu trebuia s se atepte crearea unui or-
gan clonat, fr proteze greoaie. Totul rezolvat cam n dou spt-
mni. Tot aa mi refcuser falca i clciul plus cele trei degete
lips, care erau toate prezente la post.
Ct vreme am zcut aici?
n camera asta eti de o zi, mi-a rspuns Jesse. i nainte s
fii adus aici, ai stat n cuv o sptmn.
Ne-a luat patru zile ca s ajungem pe Phoenix. Tot timpul
drumului ai fost inut n staz, tiai asta? m-a ntrebat Harry.
168
Am dat din cap.
i au mai fost vreo dou zile, nainte s fii gsit pe Coral. Aa
c, n total, cam dou sptmni.
M-am uitat pe rnd, la fiecare.
mi pare tare bine s v vd pe amndoi. Nu vreau s fiu ne-
les greit, dar De ce sntei aici? De ce nu sntei pe Hampton
Roads?
Hampton Roads a fost distrus, John. Ne-au lovit imediat ce
am ieit din salt. Naveta noastr abia a reuit s prseasc docul,
dar i-a avariat motoarele n timpul ejectrii. Am fost singurii care
am reuit s ieim. Am plutit aproape o zi i jumtate pn cnd
Sparrowhawk ne-a gsit. Am fost aproape s ne asfixiem.
Mi-am amintit c o nav Rraey izbise un crucitor aflat n dru-
mul ei. M ntrebam dac nu cumva fusese chiar Hampton Road.
Ce s-a ntmplat cu Modesto? Avei idee?
Jesse i cu Harry s-au privit cteva clipe.
i Modesto a fost dobort, mi-a rspuns Harry, n cele din ur-
m. John, toate navele au fost doborte. A fost un masacru.
Nu puteau s le doboare pe toate. Spuneai c v-a cules
Sparrowhawk. i eu am fost cules tot de ei.
Sparrowhawk a venit mai trziu. Dup primul val. Au ieit din
salt la mare distan de planet. Orice au folosit Rraey ca s detec-
teze navele noastre, pe Sparrowhawk l-au ratat i-au luat ns
urma mai trziu, dup ce acesta s-a parcat pe orbit, deasupra lo-
cului n care te-ai prbuit. A fost ct pe ce.
Ci supravieuitori? am ntrebat.
Tu ai fost singurul de pe Modesto, mi-a rspuns Jesse.
Au mai fost i alte navete care s-au lansat
Au fost doborte, toate. Rraey au tras n orice obiect mai mare
dect un bidon de tabl. Motivul pentru care naveta noastr a fost
cruat l pun pe seama faptului c nu mai aveam motoare. Proba-
bil c nu au vrut s risipeasc o rachet.
Ci au scpat n total? Nu se poate s fi fost doar eu i naveta
voastr.
Jesse i Harry edeau n faa mea fr s scoat nici un cuvnt.
Nu se poate aa ceva am murmurat.
A fost o ambuscad, John, mi-a explicat Harry. Fiecare nav
care a ieit din salt a fost lovit aproape imediat. Nu tim cum au
reuit, dar au fcut-o. Dup care au urmrit i distrus fiecare na-
vet pe care au gsit-o. De aceea Sparrowhawk a riscat vieile
noastre ca s te gseasc. Pentru c, pe lng noi, tu eti singurul
169
supravieuitor. Numai naveta ta a reuit s ajung la sol. Te-au
descoperit urmnd baliza voastr. Pilotul tu a activat-o nainte s
v prbuii.
Mi-am adus aminte de Fiona. i de Alan.
Ci am pierdut?
aizeci i dou de crucitoare cu echipaj cu tot. i fiecare
nav avea un batalion la bord. Nouzeci i cinci de mii de oameni,
plus, minus, mi-a rspuns Jesse.
Mi se face ru, am murmurat.
Este ceea ce s-ar putea numi un excelent futai de mod veche,
prin toate gurile, a continuat Harry. Nu-i nici o ndoial. Aa c
de aceea sntem aici. Nu mai aveam unde s ne ducem.
Plus c ne-au pstrat pentru interogatorii, a adugat Jesse.
De parc am ti ceva. Eram deja n navet cnd am fost lovii.
Abia ateapt s-i revii ca s te ia la ntrebri. Cred c vei
primi, ct de curnd, o vizit de la nite anchetatori FCA.
Cum snt? am ntrebat.
Lipsii de haz, mi-a rspuns Harry.

Scuz-ne, dar nu avem chef de glume, caporal Perry, mi-a


atras atenia locotenent-colonelul Newman. Cnd pierzi aizeci de
nave i o sut de mii de oameni, nu poi s o iei dect foarte n se-
rios.
Newman m ntrebase cum m simt, iar eu nu fcusem altceva
dect s-i rspund m simt mprtiat. Considerasem c un pic
de umor sec legat de condiia mea fizic nu putea fi deplasat. Se
pare c m nelasem.
mi cer scuze. Dar nu era tocmai o glum. Dup cum s-ar pu-
tea s tii, o mare parte din trupul meu a rmas pe Coral.
i cum ai ajuns pe Coral? m-a ntrebat maiorul Javna, cellalt
anchetator.
Parc mi aduc aminte c am luat o navet. Dei ultima parte
a coborrii am fcut-o pe barba mea.
Javna s-a uitat scurt spre Newman, de parc i-ar fi spus Face
bancuri, din nou.
Caporal, n raportul tu despre incident, ai menionat faptul
c ai dat dispoziie pilotului s arunce n aer ecluza docului n care
se afla naveta.
Aa este.
170
Completasem acel raport cu o noapte nainte de interogatoriu.
Cu autorizarea cui ai dat acel ordin?
Pe rspunderea mea. Modesto era sub un bombardament pu-
ternic de rachete. Mi-am spus c un pic de iniiativ, n acele mo-
mente, nu ar fi fost un lucru chiar att de ru.
Ai cunotin cte navete au fost lansate de ntreaga flot?
Nu cunosc. Dei se pare c au fost foarte puine.
Mai puin de o sut. Incluznd aici i cele apte navete de pe
Modesto, mi-a rspuns Newman.
tii cte au ajuns pe suprafaa planetei? m-a ntrebat Javna.
Din cte am neles, numai a mea a ajuns att de departe.
Exact! a exclamat Javna.
i?
i, a intervenit Newman. Se pare c ai fost destul de noro-
cos, ai dat ordinul acela chiar la timp ca s te poi lansa cu naveta
i s ajungi n via la suprafaa planetei.
M-am uitat cu o privire opac la Newman.
Snt suspectat de ceva anume, domnule?
Trebuie s recunoti c este un lan de coincidene foarte ciu-
dat, a observat Javna.
Recunosc pe dracu! Am dat acel ordin dup ce Modesto a fost
lovit. Pilotul meu a avut prezena de spirit i antrenamentul cores-
punztor ca s ne duc spre Coral, suficient de aproape de sol ca
s pot supravieui. i, dac v amintii, aproape c am murit. Cea
mai mare parte a corpului meu s-a mprtiat pe o suprafa ct
Rhode Island. Singurul lucru norocos a fost c m-au gsit nainte
s mor. Toate celelalte au fost nite chestii numite inteligen, n-
demnare, antrenament. mi cer scuze pentru c am fost instruii
bine, domnule!
Javna i Newman s-au privit din nou.
Nu facem dect s urmm fiecare pist a anchetei, mi-a spus
Newman pe un ton potolit.
Dumnezeule! Gndii-v, dac a fi planificat cu adevrat s
trdez FCA, a fi fcut-o de aa manier nct s nu-mi pierd futu-
ta asta de falc.
M-am gndit c, n starea mea, m puteam rsti la un ofier su-
perior fr s mi-o fur n basc. Nu m-am nelat.
S mergem mai departe, a continuat Newman.
Chiar aa. S mergem.
Ai menionat c ai observat un crucitor Rraey deschiznd
focul asupra unei nave FCA imediat ce aceasta a ieit din salt, n
171
apropiere de Coral.
Corect, aa este.
Interesant cum de ai reuit s vezi asta, a murmurat Javna.
Am oftat adnc.
Avei de gnd s o inei tot aa? Lucrurile s-ar putea derula
mai repede dac nu ai ncerca la tot pasul s m facei s recu-
nosc c snt spion.
Caporal, atacul cu rachete i poi aminti dac rachetele in-
amice au fost lansate nainte sau dup ce nava a ieit din salt?
Prerea mea este c au fost lansate chiar nainte ca nava s
apar. Cel puin aa mi s-a prut mie. Au tiut cnd i unde va iei
din salt acea nav.
Cum crezi c este posibil aa ceva? m-a ntrebat Javna.
Habar n-am. Cu o zi nainte de atac, nici mcar nu tiam cum
funcioneaz motoarele de salt. tiind ce tiu acum, nu pare a
exista vreun mijloc prin care s ghiceti cnd o nav iese din salt.
Ce vrei s spui prin tiind ce tiu acum? a ntrebat Newman.
Alan, un alt comandant de grup (m-am ferit s le spun c-mi
fusese prieten, puteau gsi lucrul acesta ca fiind suspect), mi-a
spus c motoarele de salt funcioneaz transfernd o nav dintr-un
univers n altul, aproape identic cu cel din care nava a plecat. Iar
aceste dou evenimente, dispariia navei i apariia ei, snt extrem
de improbabile. Dac aa stau lucrurile, se pare c nu ai de unde
s tii unde i cnd poate aprea o nav. Nu ai cum.
Atunci ce crezi c s-a ntmplat acolo? a vrut Javna s tie.
Ce vrei s spunei?
Aa cum ai pomenit, nu ar trebui s fie nici un mijloc prin ca-
re s se tie dinainte unde i cnd o nav va aprea. Singurul mod
prin care ne putem imagina realizarea unei astfel de ambuscade,
este acela c a existat o scurgere de informaii ctre Rraey.
Legat de asta chiar dac presupunem existena unui trd-
tor, cum ar fi putut s o fac? Chiar dac ar fi reuit s ia legtura
cu Rraey, i-ar fi fost imposibil s stabileasc cu precizie locul fiec-
rei nave i momentul cnd aceasta va iei din salt. Rraey ne atep-
tau i ne loveau pe msur ce ieeam din salt.
Aadar din nou, ce crezi c s-a petrecut acolo?
Am dat din umeri.
Poate c saltul nu este un eveniment att de improbabil pe ct
am crezut pn acum.

Nu fi preocupat prea mult de interogatorii, mi-a spus Harry


172
oferindu-mi un pahar cu suc de fructe. i pe noi ne-au tratat la
fel este suspect c ai supravieuit.
i cum ai reacionat?
La naiba, am fost de acord cu ei. Este chiar foarte suspect.
Amuzant, dar ei nu au gustat rspunsul. n fine, nu-i poi nvino-
vi. Coloniile simt c le fuge pmntul de sub picioare. Dac nu
descoperim ce s-a ntmplat la Coral, am ncurcat-o.
Ei bine, tu ce crezi c s-a ntmplat?
Habar n-am, a dat Harry din umeri. Poate c saltul nu este
un eveniment att de improbabil pe ct credeam.
Ciudat, la fel le-am spus i eu.
Mda dar chiar am vorbit serios. Nu am fundamentul teoretic
pe care l avea Alan, odihneasc-se n pace, dar cred c ntregul
model teoretic pe care s-a fundamentat saltul este pe undeva gre-
it. Evident, Rraey au un mijloc prin care pot prezice cu mare acu-
ratee unde vor iei navele noastre din salt. Dar cum fac asta?
Cred c nimeni nu ar fi n stare s prezic aa ceva.
Perfect adevrat. Dar ei cumva o fac. Aadar, este destul de
limpede c modelul nostru teoretic este greit. Teoriile snt arunca-
te pe fereastr, atunci cnd observaiile le contrazic. ntrebarea este
ce s-a ntmplat, de fapt, acolo?
Ai vreo idee?
Vreo dou, dei nu este tocmai domeniul meu. Nu am apara-
tul matematic necesar.
M-a bufnit rsul.
tii, Alan mi-a spus ceva asemntor, nu cu mult timp n ur-
m.
Harry a zmbit ridicnd paharul cu suc.
Pentru Alan!
Pentru Alan i pentru toi prietenii notri care nu mai snt, am
adugat.
Amin, a ncheiat Harry.
Ascult, Harry ai spus c erai acolo, atunci cnd m-au adus la
bordul lui Sparrowhawk
Am fost. Erai un maldr inform de carne, fr suprare.
Nici o problem i poi aminti ceva despre echipa care m-a
adus?
Foarte puin. Ne-au inut izolai majoritatea drumului. Te-am
vzut n infirmerie, atunci cnd te-au adus, tocmai ne examinau pe
noi.
ii minte s fi fost vreo femeie n echipa de salvare?
173
Da, era o femeie nalt, pr castaniu cam att mi aduc
aminte. S fiu sincer, mai mult m-am uitat la tine dect la cei care
te-au adus. Pe tine te cunoteam, pe ei nu. De ce m ntrebi toate
astea?
Harry unul dintre salvatorii mei a fost soia mea. A putea
s jur.
Credeam c soia ta e moart.
Este moart. Dar femeie aceea Nu era Kathy aa cum o ti-
am pe Pmnt, ci arta ca un soldat FCA, cu ten verde i toate cele-
lalte.
Harry s-a uitat la mine uor descumpnit.
Probabil c ai avut halucinaii, John.
Mda Dar dac aveam halucinaii de ce am vzut-o pe
Kathy tocmai n postura de soldat FCA? De ce nu am vzut-o exact
aa cum fusese ea n viaa de zi cu zi?
Nu tiu, John. Halucinaiile nu snt ceva real. i nu au reguli
dup care s apar. Nu exist nici un motiv pentru care nu ai fi
putut s i vezi soia moart n postur de soldat FCA.
Harry, tiu c sun un pic nebunete, dar eu mi-am vzut so-
ia. Eram fcut buci, dar creierul mi funciona ct se poate de
bine. tiu ce am vzut.
Harry a stat n cumpn cteva momente.
Pe Sparrowhawk, dup cum tii, eu mpreun cu grupa mea
am fiert n suc propriu cteva zile. Am fost nghesuii ntr-o camer
de recreere unde nu aveam nimic de fcut, nu puteam iei de aco-
lo, nici mcar nu am avut acces la serverele lor de divertisment. Ne
escortau oriunde ne deplasam. Aa c ne-am petrecut timpul dis-
cutnd despre echipajul navei i, mai ales, despre soldaii din For-
ele Speciale. i am aflat un lucru interesant. Nimeni dintre noi nu
cunotea pe cineva sau nu auzise despre cineva din rndul trupelor
obinuite care s fi intrat n Forele Speciale. Informaia asta, n
sine, poate s nu nsemne nimic. Cei mai muli dintre noi snt n
primii doi ani de serviciu. Dar este interesant, oricum.
Poate c trebuie s fii n serviciu mai mult vreme.
Poate, mi-a rspuns Harry. Dar poate c este altceva la mijloc.
La urma urmei, li se spune Brigzile Fantom.
i-a umplut din nou paharul cu suc de fructe, dup care s-a
aezat la loc, pe marginea patului meu.
Cred c am s fac oarece spturi. Dac nu m ntorc S
m rzbuni.
Am s-o fac att ct pot de bine, avnd n vedere starea mea.
174
F la fel, a rnjit Harry. i ncearc i tu s afli cte ceva. O s
mai ai cel puin dou edine de interogatoriu. ncearc s-i des-
coi i tu pe ei.

De ce te intereseaz Sparrowhawk? m-a ntrebat Javna.


A vrea s le trimit un mesaj. Vreau s le mulumesc pentru
c m-au salvat.
Nu este nevoie, a intervenit Newman.
tiu, dar aa este politicos. Cnd cineva te salveaz de la a fi
mncat bucat cu bucat de ctre animalele din pdure, i trimii
mcar un mesaj de mulumire. De fapt, a vrea s trimit acest me-
saj chiar celor care m-au gsit. Cum pot s fac asta?
Nu poi, mi-a spus abrupt Javna.
De ce nu? am ntrebat cu inocen.
Sparrowhawk este o nav a Forelor Speciale, mi-a explicat
Newman. Au consemn de tcere. Comunicaiile dintre navele For-
elor Speciale i restul flotei snt limitate la minimum.
Nu mi se pare corect. Snt n serviciu de peste un an i nu am
avut probleme s trimit scrisori celorlali camarazi care se afl pe
alte nave. Ar trebui s v gndii c i cei din Forele Speciale ar
putea dori s primeasc veti de la camarazii lor rspndii prin
Univers.
i-au aruncat o privire fugar, unul altuia.
Ne ndeprtm de subiect.
Dar tot ce vreau este s trimit un mesaj
O s vedem ce putem face, mi-a spus Javna cu un ton care
sugera limpede: Nu, n-o s facem nimic.
Am oftat i m-am apucat s le povestesc, probabil pentru a do-
uzecea oar, de ce am dat ordinul s fie aruncat n aer ecluza
docului n care se afla naveta.

Ce-i mai face falca? m-a ntrebat dr. Fiorina.


Pe deplin funcional i pregtit s mestece ceva. i nu c nu
mi-ar plcea supa prin pai. Doar c devine monoton dup o vreme.
Te neleg Acum s vedem piciorul.
Am dat ptura deoparte. Se vindecase pn dincolo de jumta-
tea gambei.
Foarte bine A vrea s ncepi s umbli. Zona nc neproce-
sat i poate susine greutatea corpului, iar un pic de micare va
175
face bine piciorului. Am s-i dau un baston cu care s te ajui n
urmtoarele zile. Am observat c te viziteaz nite prieteni. Ar pu-
tea s te scoat la mas sau la o plimbare.
Nu trebuie s-mi spui de dou ori, i-am rspuns i mi-am n-
doit piciorul vtmat de cteva ori. E ca i nou!
Chiar mai bun. De cnd te-ai nrolat, s-au adus mbuntiri
structurii corpurilor soldailor FCA. Piciorul i-a fost modificat, dar
i restul corpului va beneficia de aceste mbuntiri.
M ntreb de ce FCA nu rupe pisicul n dou. De ce nu nlocu-
iete corpurile cu nite chestii proiectate n ntregime numai pen-
tru rzboi.
Fiorina i-a ridicat privirea de pe ecranul PDA-ului.
Ai piele verde, ochi de pisic i un computer n cap. Ct de
mult ai fi dispus s renuni la atributele umane?
Bun ntrebare.
ntr-adevr Am s chem un infirmier s-i aduc bastonul.
A tastat ceva la PDA.
Doc ai mai tratat i pe altcineva adus de pe Sparrowhawk?
Nu. Crede-m, caporal, cazul tu mi-a fost destul.
Aadar, nici un membru al echipajului?
Fiorina a zmbit uor afectat.
O, nu. Ei snt Forele Speciale.
i?
S spunem c ei au nevoi speciale, a mai adugat el.
Un infirmier a intrat n camer aducnd bastonul cerut de
Fiorina.

tii ce poi afla despre Brigzile Fantom? n mod oficial,


vreau s spun.
Cred c nu mare lucru, i-am rspuns lui Harry.
Nu mare lucru este nc foarte mult, John. Nu poi afla nimic.
Harry, Jesse i cu mine luam masa de prnz ntr-una dintre po-
potele staiei spaiale care se rotea lene deasupra lui Phoenix. La
prima mea ieire, le sugerasem s mergem ct puteam de departe
de clinica Brenneman. Popota n care ne aflam era pe partea cea-
lalt a staiei. Panorama nu era una deosebit, ferestrele ddeau
spre un mic atelier naval. Dar hamburgerilor de acolo li se dusese
buhul pe toat staia. i pe bun dreptate. Buctarul, n viaa tre-
cut, avusese un lan de restaurante specializate n hamburgeri.
Popota, o fundtur n cel mai bun sens al cuvntului, era mereu
plin.
176
Nou ns ni se sleiau hamburgerii n farfurie n vreme ce dis-
cutam.
I-am ntrebat pe Javna i pe Newman cum s fac s trimit un
mesaj pe Sparrowhawk. Parc am vorbit la perei, le-am spus.
Nu m mir, mi-a replicat Harry. Oficial, Sparrowhawk exist.
i att. Nu poi afla nimic despre echipajul su, capacitatea sa, ce
armament are, care i este poziia. Nu gseti nici o informaie. Da-
c dai o cutare general n baza de date a FCA despre Forele
Speciale sau despre Brigzile Fantom, de asemenea, nu vei afla
nimic.
Aadar, nu avei nici o informaie, a concluzionat Jesse.
Nu am spus asta, a precizat Harry zmbind. Nu poi afla nimic
pe cale oficial, dar neoficial se pot descoperi multe.
i cum procedezi ca s gseti pe ci neoficiale informaiile?
tii voi Personalitatea mea sclipitoare poate face minuni.
Las-o balt Eu vreau s mnnc. Este un lucru mai impor-
tant dect ceea ce putei voi spune, s-a strmbat Jesse.
i ce ai aflat? l-am ntrebat pe Harry dup care am mucat
din hamburger.
Era grozav de gustos.
S v fie clar, ce am s spun snt doar zvonuri i aluzii vagi.
Asta poate nsemna c snt mai adevrate dect ceea ce am
putea afla oficial, i-am rspuns.
Posibil, a fost de acord Harry. Lucrul cel mai important este
c exist un motiv puternic pentru care li se spune Brigzile Fan-
tom. Nu este denumirea oficial, desigur. Mai degrab o porecl.
Zvonul, pe care l-am aflat din mai multe surse, este c membrii
din Forele Speciale snt oameni mori.
Pardon!? am exclamat, iar Jesse i-a ridicat privirea de la
hamburgerul ei.
Nu oameni mori ca atare. Nu snt zombi. Lucrurile stau cam
aa: snt o mulime de oameni care semneaz pentru nrolare n
FCA, dar care mor nainte de vrsta de aptezeci i cinci de ani.
Cnd se ntmpl aa, se pare c FCA nu renun la ADN-ul celor
mori. l folosesc pentru a crea Forele Speciale.
Atunci mi-am amintit.
Jesse, mai tii cnd a murit Leon Deak? Mai ii minte ce a
spus asistentul acela? nc un voluntar pentru Brigzile Fanto-
m. Am crezut atunci c face un banc de prost gust.
Cum de i permit aa ceva? Este complet lipsit de etic, s-a
mpotrivit Jesse.
177
Nu-i aa? i-a inut isonul Harry. Atunci cnd ai semnat pentru
FCA, le-ai dat acestora dreptul de a folosi orice procedeu necesar
pentru a te face apt combatant. Dar nu poi fi gata de lupt dac
eti mort. Scrie n contract. Dac nu este etic, mcar este legal.
Dar este o diferen ntre a-mi folosi ADN-ul pentru crearea
unui corp pentru mine i a folosi acel corp fr mine nuntru, a
insistat Jesse.
Astea-s detalii.
Nu-mi place gndul s-mi tiu corpul alergnd prin preajm de
capul lui. Nu cred c FCA are dreptul s fac aa ceva, a adugat
Jesse.
Harry a schiat un zmbet.
i asta nu este totul. Dup cum tii, noile noastre corpuri
snt profund modificate genetic. Ei bine, corpurile celor din Forele
Speciale snt i mai mult modificate dect ale noastre. Forele Spe-
ciale snt cobaii pe care se aplic prima dat noile mbuntiri i
abiliti, nainte de a fi aplicate celorlali. i exist zvonuri care
spun c unii dintre ei snt modificai att de mult, nct nu mai au
deloc aspect uman.
Doctorul mea a spus ceva, cum c Forele Speciale au necesi-
ti speciale. n fine, chiar dac snt de acord c am avut halucina-
ii cei care m-au salvat, mie mi s-au prut c arat ct se poate
de omenesc.
i nici noi nu am vzut mutani pe Sparrowhawk, a precizat
Jesse.
Dar nici nu am avut voie s colindm toat nava, i-a atras
atenia Harry. Ne-au izolat ntr-un singur loc. Am vzut doar in-
firmeria i camera de recreere. Asta a fost tot.
Dar oamenii se ntlnesc cu Forele Speciale n timpul lupte-
lor, a spus Jesse. Unii dintre ei chiar se plimb printre noi.
Sigur c da. Dar asta nu nseamn c au vzut toate Forele
Speciale.
Dragul meu, paranoia ta i face iari de cap.
Mulumesc, comoara mea dar chiar i renunnd la toate
zvonurile astea despre corpuri supramodificate, snt destule fapte
care pot conduce la ideea c, de fapt, John i-a vzut soia moart.
Nu este vorba despre Kathy, totui. Ar putea fi altcineva folosindu-
se de corpul ei.
Cine? am ntrebat.
Ei, asta este ntrebarea. Soia ta este moart, aadar nu aveau
cum s planteze personalitatea ei n acel trup. Atunci fie ar trebui
178
s aib nite personaliti preformatate, pe care s le aeze n acele
trupuri, fie
fie altcineva a fost transferat dintr-un corp mbtrnit n
trupul ei.
Jesse s-a nfiorat.
mi pare ru, John, dar ce spui este sinistru.
John? Eti n ordine?
Ce? Da, snt n ordine. Doar c gndul sta m copleete.
Ideea c soia mea ar putea fi n via, dar nu tocmai n via, i c
n trupul ei ar putea fi cineva care nu este ea, i c se nvrte pe
aici Aproape c prefer s cred c am avut halucinaii.
I-am privit pe amndoi. ncremeniser, holbndu-se peste um-
rul meu.
Hei, oameni buni, ce-i cu voi?
Vorbeti despre lup, a murmurat Harry.
Ce?!
John, mi-a optit Jesse. S-a aezat la coad la hamburgeri.
M-am rsucit brusc n scaun, agnd i farfuria n micare.
Apoi am avut sentimentul c m scufund ntr-un bazin cu ghea.
Sfinte Sisoe, am murmurat.
Era ea. Fr ndoial, era ea.

PAISPREZECE
Am dat s m ridic, dar Harry m-a luat de mn i m-a tras
imediat la loc.
Ce naiba faci?
Vreau s m duc s vorbesc cu ea, i-am rspuns.
Eti sigur c vrei s faci asta?
Ce tot spui acolo? Sigur c vreau.
Vreau s zic Poate c ar fi mai bine ca eu sau Jesse s vor-
bim mai nti cu ea. S vedem dac vrea s se ntlneasc cu tine
Pentru numele lui Dumnezeu, Harry! Nu sntem la liceu. E
doar soia mea!
Nu este, John. Este cineva complet diferit. Nu tii nici mcar
dac vrea s-i vorbeasc.
John, a intervenit Jesse, chiar dac va dori s-i vorbeasc,
vei fi ca doi strini. Indiferent ce atepi de la ntlnirea asta, nu
vei obine nimic.

179
Nu m atept la nimic.
Nu vrem ca s suferi, John, a adugat Jesse.
O s fie bine, am spus privindu-i pe amndoi. Te rog, Harry,
d-mi drumul, va fi bine.
Harry i cu Jesse s-au privit o clip, dup care el mi-a eliberat
mna.
Mulumesc.
Ce ai de gnd s-i spui? a vrut s tie Harry.
Vreau s-i mulumesc pentru c mi-a salvat viaa, i-am rs-
puns i m-am ridicat.
ntre timp, ea mpreun cu doi nsoitori i luaser meniurile i
se aezaser la o mas mic, n partea opus a slii. Mi-am croit
drum pn la masa lor. Cei trei vorbeau despre ceva, dar la apropi-
erea mea s-au oprit. Era cu spatele la mine, dar s-a ntors imediat
ce camarazii ei au nceput s m priveasc. M-am oprit i i-am
studiat chipul.
Era diferit, desigur. i nu m refer la culoarea pielii sau la ochi.
Era tot att de tnr precum fusese Kathy n urm cu cincizeci de
ani. Dar chiar i aa, era diferit. Era mai slab dect fusese vreo-
dat Kathy, rezultat al predispoziiei pentru gimnastic, predispo-
ziie instalat de FCA n genele ei. Prul lui Kathy fusese mereu o
coam rebel, chiar i la vrsta la care femeile recurg, de obicei, la
tunsori casnice. Femeia din faa mea i inea prul strns pe cap i
lsat s cad peste guler. Prul fcea not discordant. Trecuse
atta vreme de cnd nu mai vzusem pe cineva altfel dect verde,
nct culoarea pielii nu-mi mai spunea nimic. Dar prul ei era cu
totul diferit.
Nu-i frumos s te holbezi astfel, mi-a spus ea cu vocea lui
Kathy. Oricum, i spun din capul locului c nu eti genul meu.
Ba snt, a optit o voce n mine.
mi pare ru, nu vreau s v deranjez M ntrebam doar,
dac m-ai putea recunoate.
M-a msurat rapid cu privirea.
Nu, deloc. Crede-m, nu am fcut instrucie mpreun.
M-ai salvat Pe Coral.
Chipul i s-a luminat un pic.
Chiar aa Nu-i de mirare c nu te-am recunoscut. Ultima
dat cnd te-am vzut i lipsea falca. Fr intenia de a te jigni,
dar chiar m mir c mai eti n via. N-a fi pariat c ai s reu-
eti.
Am avut pentru ce s supravieuiesc.
180
Aa se pare.
Numele meu este John Perry, din pcate nu-l tiu pe al tu,
am spus i i-am ntins mna.
Jane Sagan, mi-a rspuns ea, strngndu-mi mna.
I-am reinut degetele n strnsoarea mea un pic mai mult dect
s-ar fi czut. Avea o expresie uor ncurcat atunci cnd i-am dat
drumul.
Caporal Perry, a intervenit unul dintre nsoitorii ei, care mi
aflase gradul cu ajutorul lui BrainPal, sntem oarecum grbii, tre-
buie s ne ntoarcem pe nav peste jumtate de or aa c, dac
nu te superi
Nu i aduci aminte de mine? Din alt parte? am ntrebat-o,
ntrerupndu-l pe cellalt.
Nu, mi-a rspuns cu o privire ngheat. i mulumesc c ai
venit s m vezi, dar acum chiar vreau s mnnc.
Las-m s-i trimit ceva. O fotografie. Prin BrainPal.
Chiar nu trebuie.
O singur fotografie. Dup care plec. Mi-ar face plcere.
Bine, trimite-o, dar repede.
Printre cele cteva lucruri pe care le-am luat cu mine atunci
cnd am prsit Pmntul, a fost i un album cu fotografii digitale.
Poze de familie, poze cu prieteni sau cu locuri care mi-au plcut.
Mi le descrcasem pe toate n BrainPal, ceea ce se dovedise a fi o
decizie neleapt de vreme ce toate obiectele mele personale fuse-
ser distruse n explozia lui Modesto. Am ales o anumit fotografie
i am trimis-o. i-a accesat BrainPal, dup care s-a ntors spre
mine.
Acum m recunoti? am ntrebat.
S-a micat rapid. Mai rapid dect un soldat normal. M-a nf-
cat i m-a trntit cu for de cel mai apropiat perete. Am simit cum
una dintre coastele abia vindecate cedeaz din nou. I-am zrit, pe
Harry i pe Jesse cum se ridic i se ndreapt spre mine. nsoito-
rii lui Jane s-au ridicat la rndul lor i s-au interpus ntre mine i
camarazii mei. Am ncercat s respir.
Cine puii mei eti? a uierat ea. i ce ncerci s obii?
Snt John Perry am articulat spasmodic. i nu ncerc nimic.
Rahat! De unde ai fotografia aia? Cine i-a fabricat-o? mi-a
spus pe un ton jos.
Nu a fabricat-o nimeni, i-am rspuns. E o fotografie de la
nunt, de la nunta mea.
Era ct pe ce s spun de la nunta noastr, dar m-am abinut la
181
timp.
Femeia din fotografie este soia mea, Kathy. A murit nainte de
a se nrola. I-au luat ADN-ul i l-au folosit ca s te creeze pe tine.
Parte din ea se regsete n tine. i o parte din tine este n fotogra-
fia aceea. O parte din tine mi-a druit asta.
i am ridicat mna stng, artndu-i degetul pe care purtam ve-
righeta. Singurul obiect pe care l mai aveam de pe Pmnt.
Jane a mrit, m-a ridicat i m-a azvrlit cu putere prin sala de
mese. Am zburat peste cteva msue trnd dup mine hambur-
geri, condimente i suporturi pentru erveele i m-am prbuit pe
podea. M-am izbit zdravn cu capul de un col metalic. Un firicel
de snge s-a prelins pe tmpla mea. Harry i Jesse s-au separat din
baletul pe care l ncinseser cu nsoitorii lui Jane i au alergat
spre mine. Ct o privete pe Jane, aceasta pornise deja spre locul
n care czusem, dar colegii ei au oprit-o nainte s ajung la des-
tinaie.
Ascult, Perry! S stai naibii departe de mine, de acum nain-
te. Dac te mai vd o singur dat, ai s-i doreti s te fi lsat pe
Coral.
Dup care a plecat. Unul dintre nsoitori a urmat-o imediat,
dar cellalt s-a apropiat de mine. Jesse i Harry s-au ridicat n pi-
cioare s-l ntmpine, dar el i-a ntins minile n lateral, n semn
de armistiiu.
Perry despre ce este vorba? Ce i-ai trimis?
ntreab-o singur, amice.
Snt locotenent Tagore, caporal!
Tagore s-a uitat pe rnd la Jesse i la Harry.
V tiu pe amndoi. Ai fost pe Hampton Roads.
Da, domnule, a rspuns Harry.
Luai aminte cu toii. Habar n-am despre ce a fost vorba. Dar
un lucru vreau s fie limpede. Orice a fost, nu ne amestecai. Pu-
tei s spunei ce poveti vrei, i oricui, dar dac aud cumva cu-
vintele Forele Speciale, eu personal am s m asigur c restul ca-
rierei voastre militare va fi extrem de scurt i foarte dureros. Nu
glumesc. Am s v turtesc scfrliile cu mna mea. Ne-am neles?
Da, domnule! au rostit ntr-un glas Jesse i Harry.
Eu doar am horcit.
Luai-v prietenul. Arat de parc tocmai s-a ccat pe el
i dus a fost.
Dumnezeule, John. Ce-ai fcut? m-a ntrebat Jesse tergndu-
m cu un erveel pe tmpl.
182
I-am trimis o fotografie de la nunta noastr.
Foarte subtil, a comentat Harry. Unde i-e bastonul?
Cred c pe lng zidul n care m-a aruncat Harry a plecat s
caute bastonul, iar Jesse m-a ntrebat:
Eti n ordine?
Cred c am o coast rupt.
Nu la asta m-am referit.
tiu la ce te-ai referit. i, dup ct mi dau seama, mi s-a mai
frnt ceva.
Jesse m-a mngiat uor pe fa. Dup ce Harry s-a ntors cu
bastonul, ne-am trt ctre spital. Dr. Fiorina a fost extrem de ne-
mulumit de mine.

Cineva m-a nghiontit s m trezesc. Am deschis ochii i, cnd


am vzut-o, am ncercat s spun ceva. Mi-a astupat gura cu pal-
ma.
Linite. N-ar trebui s fiu aici, mi-a optit Jane.
Am dat din cap. i-a luat palma de pe gura mea.
Vorbete ncet.
Putem folosi BrainPal.
Nu, vreau s-i aud vocea. Doar s vorbeti ncet.
Bine, i-am rspuns.
mi pare ru pentru ce s-a ntmplat astzi, s-a scuzat ea. Dar
a fost ceva foarte neateptat. Nu tiu cum s reacionez n astfel de
situaii.
Nu-i nimic. N-ar fi trebuit s dau buzna aa cum am fcut-o.
Eti rnit?
O coast rupt.
mi pare ru.
E aproape vindecat.
Mi-a studiat chipul cu atenie.
Uite Nu snt soia ta. Nu tiu cine crezi c snt sau ce snt,
dar nu am fost niciodat soia ta. Nici nu am tiut de existena ei
pn nu mi-ai artat fotografia.
Trebuie s tii de unde provii.
La ce bun? a rspuns aprins. tim c sntem fcui din genele
altora, dar nu ni se spune ale cui au fost. Care ar fi rostul? Per-
soanele acelea nu mai snt. Iar noi nu sntem nici mcar clone.
ADN-ul meu conine fragmente de ADN de origine extraterestr.
Sntem cobaii FCA, nu tiai asta?
Ba da.
183
Aadar, nu snt soia ta. De aceea am trecut pe aici, ca s-i
spun asta. mi pare ru, dar nu snt.
E-n ordine, i-am rspuns.
Bine acum am s plec. Iart-m c te-am azvrlit prin sal.
Ci ani ai?
Ce? De ce vrei s tii?
Snt doar curios. i nu vreau s pleci.
Nu neleg ce legtur are vrsta mea cu
Kathy a murit acum nou ani. Voiam s tiu ct au binevoit s
atepte pn cnd au extras genele ei ca s te creeze pe tine.
Am ase ani.
Sper c nu te superi dac-i spun c nu ari ca la ase ani.
Snt bine crescut pentru vrsta mea, mi-a spus. Dup care a
adugat.
Asta a fost o glum.
tiu, am murmurat.
Cei din jur nu prea se prind. Asta din pricin c majoritatea
celor pe care i cunosc au cam aceeai vrsta cu a mea.
Cum merge treaba? Vreau s spun, cum este s ai ase ani i
nici un trecut?
Jane a dat din umeri.
M-am trezit ntr-o zi, fr s am habar unde snt i fr s
tiu ce se ntmpl. Dar eram deja n acest trup i deja tiam o
mulime de lucruri. Cum s vorbesc, cum s m mic. Cum s
gndesc i cum s lupt. Mi s-a spus apoi c snt n Forele Speciale
i c este vremea s-mi ncep antrenamentul. i mi s-a spus c
numele meu este Jane Sagan.
Un nume frumos.
A fost ales la ntmplare. Prenumele este unul comun, iar nu-
mele este al unui om de tiin sau al vreunui mare gnditor. Am
colegi pe care i cheam Ted Einstein sau Julie Pasteur. La nceput
nu tii nimic. M refer la nume. Cu timpul mai afli unele lucruri,
unde ai fost creat i cum, dar asta dup ce i dezvoli propriul
sim al fiinei tale. Sinele tu. Nici unul dintre noi nu are amintiri.
i nici nu prea tim ce-s alea pn cnd nu ntlnim un adevrat-
nscut. Noi nu prea ne amestecm cu ei.
Adevrat-nscut?
Aa le zicem noi celorlali.
Pi dac zici c nu v amestecai printre noi, ce cutai la po-
pot?
Voiam doar un burger. Nu ne este interzis s umblm printre
184
voi. Pur i simplu nu dorim asta.
Nu te-ai ntrebat niciodat din cine provii?
Uneori. Dar nu avem cum s aflm. Nu ni se spune cine au
fost ei, predecesorii, cei din care provenim. Unii dintre noi provin
din mai muli oameni. Oricum, predecesorii notri snt mori de
mult vreme. M rog, aa ar trebui, altfel nu ne-ar fi creat pe noi.
i nici nu avem idee mcar despre cei care i-ar ti pe cei din care
provenim. Iar dac acetia din urm se nroleaz, este puin pro-
babil s dea de urma noastr. Pentru c voi, adevrat-nscuii, v
curai destul de repede acolo. Nu tiu pe nimeni dintre noi care
s fi ntlnit vreo rud a predecesorului. Cu att mai puin un so
Ai artat fotografia locotenentului?
Nu. Mi-a cerut asta. Dar i-am spus c mi-ai trimis o fotografie
de a ta i c am ters-o. Chiar aa am i fcut, s fiu acoperit n
cazul n care ar cuta prin istoricul lui BrainPal. Nu am mai poves-
tit nimnui ce mi-ai spus. Mi-o mai poi da? Fotografia?
De bun seam. Mai am i altele, dac doreti. i, dac vrei
s afli mai multe despre Kathy, i pot povesti.
I-am simit privirea prin ntuneric. O puteam vedea, n obscuri-
tatea camerei semna i mai mult cu Kathy cea de odinioar. Am
simit o strngere de inim.
Nu tiu ce s spun, a rupt ea tcerea. Nu tiu ce vreau. Las-
mi un pic de timp. D-mi doar fotografia aceea. Te rog.
O trimit chiar acum.
Trebuie s plec. Ascult, nu am fost aici. i dac ne mai
ntlnim pe undeva, nu te da de gol.
De ce nu?
Deocamdat este foarte important s nu tie nimeni c ne-am
ntlnit.
n ordine, am linitit-o.
Arat-mi verigheta, te rog.
Desigur.
Am scos-o de pe deget i i-am oferit-o. A luat-o cu grij i a stu-
diat-o atent.
Scrie ceva pe ea.
Dragostea mea este etern Kathy A dat-o la gravat nain-
te s mi-o druiasc.
Ct vreme ai fost cstorii?
Patruzeci i doi de ani.
Ct de mult ai iubit-o? Pe soia ta, Kathy Cnd oamenii snt
cstorii de mult timp, poate c stau mpreun din obinuin.
185
Uneori aa se ntmpl. Dar am iubit-o foarte mult. Tot timpul
ct am fost mpreun. O iubesc i acum.
Jane s-a ridicat, m-a privit din nou, mi-a dat napoi inelul i a
plecat fr s-i ia rmas bun.

Tahioni! a exclamat Harry, apropiindu-se de masa la care lu-


am micul dejun mpreun cu Jesse.
Sntate, ai rcit? i-a rspuns Jesse.
Foarte amuzant, a comentat el aezndu-se. Tahionii ar putea
fi rspunsul la ntrebarea cum de au tiut Rraey c venim.
Grozav! i-am replicat. Dar dac am ti i ce snt aceia, poate
c am fi i mai entuziati.
Tahionii snt particule elementare exotice. Au proprietatea de
a cltori mai repede dect viteza luminii precum i pe aceea de a
cltori n trecut. Pn acum snt doar un model teoretic. La urma
urmei, este greu s detectezi ceva care se deplaseaz mai iute dect
lumina i se ntoarce n trecut. Dar teoria fizicii motoarelor de salt
permite existena tahionilor. Acetia snt generai la fiecare salt. Pe
msur ce materia i energia din Universul nostru snt trimise n
alt univers, tahionii din universul destinaie cltoresc invers, adi-
c n universul de plecare. Prin urmare, la fiecare salt se creeaz o
amprent tahionic a materiei care sosete n universul de referin-
. Astfel, dac poi detecta acei tahioni, amprenta format de ei,
vei putea ti cnd i unde va iei din salt o nav.
Unde ai auzit chestiile astea? l-am ntrebat.
Spre deosebire de voi doi, eu nu-mi petrec vremea trnd-
vind Mi-am fcut tot felul de prieteni prin multe locuri interesan-
te.
Atunci, dac tim despre aceast amprent tahionic sau
cum s-o numi ea, de ce nu am acionat din timp ca s prevenim
dezastrul? Din ce spui tu reiese c mereu am fost vulnerabili, iar
pn acum am avut doar noroc.
S nu uitm c tot ceea ce tim despre tahioni este doar la ni-
vel teoretic. Avem doar o teorie incomplet. Pentru noi nu-s nici
mcar reali. n cel mai bun caz, snt o abstraciune matematic.
Nu au nici un fel de legtur cu universul n care existm i ne de-
plasm. Nici o specie inteligent cunoscut de noi nu a folosit ta-
hionii la ceva anume. Pentru c nu au nici o aplicabilitate practic.
Sau aa am crezut pn acum, am murmurat.
Harry a dat aprobator din mn.
Dac ipoteza este corect, nseamn c Rraey posed o tehno-
186
logie dincolo de capacitatea noastr de nelegere. n cursa tehno-
logic, se pare c sntem n urma lor.
i cum i ajungem din urm? a ntrebat Jesse.
Harry a zmbit larg.
Pi cine a spus ceva despre ajuns din urm? V aducei amin-
te, cnd ne-am ntlnit prima dat, pe vrej, i am discutat despre
superioritatea tehnologic a coloniilor? V amintii ce v-am sugerat
arunci, despre modul n care au obinut-o?
Din contactele cu extrateretrii.
Exact, Jesse. Fie prin comer, fie prin rzboi. Acuma, dac
ntr-adevr exist un mijloc de a nregistra tahionii care vin i se
duc dintr-un univers n altul, probabil c am putea dezvolta aceas-
t tehnologie prin fore proprii. Dar asta necesit timp ndelungat
i resurse pe care nu le avem. Ar fi mult mai simplu dac am lua
aceast tehnologie direct de la Rraey.
Vrei s spui c FCA plnuiete s revin pe Coral? am ntre-
bat.
De bun seam. Doar c, de data asta, nu vom urmri s cap-
turm planeta. Primul obiectiv al nostru va fi s punem mna pe
tehnologia acelui detector de tahioni i fie s gsim o soluie mpo-
triva deteciei, fie s folosim aceast tehnologie mpotriva lor.
Ultima oar cnd am fost pe Coral ne-am luat-o peste bot, a
remarcat Jesse.
Nu prea avem de ales, i-a rspuns Harry cu blndee. Trebuie
s obinem aceast tehnologie. Dac principiul deteciei de tahioni
se rspndete, oricare alt specie va putea urmri micrile noas-
tre. Mai limpede spus, vor ti c venim peste ei nainte de a o face.
Va fi din nou un mcel.
Am bnuiala c, de data asta, vor recurge ntr-o msur mult
mai mare la Forele Speciale.
C veni vorba despre Forele Speciale
Le-am povestit despre ntlnirea mea cu Jane, cu o noapte na-
inte.
Pn la urm se pare c nu intenioneaz s te omoare, a
apreciat Harry.
Trebuie s fi fost tare ciudat s vorbeti cu ea, chiar dac tii
c, n realitate, nu este soia ta, mi-a spus Jesse.
Ca s nu mai pomenim faptul c are doar ase ani. Asta-i pur
i simplu bizar.
Chiar aa se i comport, le-am explicat. Nu este foarte matu-
rizat din punct de vedere emoional. Pare c nu tie cum s reac-
187
ioneze atunci cnd are emoii puternice. A dat cu mine de perei
pentru c nu a tiut cum altfel s se exprime n faa a ceea ce sim-
ea.
Pi tot ceea ce tie este s lupte i s ucid, a comentat Harry.
Noi avem o via plin de amintiri i de experiene care au darul de
a ne da stabilitate. Chiar i soldaii tineri, din armatele tradiiona-
le, au douzeci de ani de experiene. n fapt, aceste trupe ale Fore-
lor Speciale, nu snt altceva dect nite copii rzboinici. Este la li-
mita eticii.
N-a vrea s deschid nite rni vechi dar, snt curioas, ai
descoperit ceva din Kathy n ea?
M-am gndit cteva clipe.
Arat ca ea, este evident. Dar am impresia c am descoperit la
Jane o frm din umorul lui Kathy. i un pic din temperamentul
ei. Kathy era uneori cam nbdioas.
i Kathy ddea cu tine de toi pereii? m-a ntrebat Harry
zmbind.
Am rnjit la rndul meu:
Au fost momente cnd, dac ar fi putut, ar fi fcut-o.
Avantajul geneticii, a conchis Harry.
Brusc, Goaz a prins via. Caporal Perry, eti convocat la
edina de la ora 1000, inut de generalul Keegan la Coman-
damentul Operaional din Modulul Eisenhower al staiei Phoe-
nix. S fii punctual.
Le-am artat mesajul.
Aveam impresia c eu mi-am fcut prieteni n locuri intere-
sante. Ne-ai inut pe dinafar, John, s-a plns Harry.
Habar n-am despre ce poate fi vorba. Nu l-am mai ntlnit
niciodat pe Keegan.
Este doar comandantul Armatei a Doua a Forelor Coloniale.
Snt sigur c e vorba despre ceva lipsit de importan, a precizat
Harry.
Amuzant
Acum este 0915, John, m-a anunat Jesse. Ar fi bine s o iei
din loc. Vrei s te nsoim?
Nu, terminai-v micul dejun, v rog. O s-mi prind bine un
pic de micare. Modulul Eisenhower este la vreo doi kilometri de
aici. Pot s ajung la timp.
M-am ridicat de la mas, am nfcat o gogoa ca s-o mnnc
pe drum, i-am dat un pupic pe obraz lui Jesse i am plecat.
De fapt, Modulul Eisenhower se afla la mai mult de doi kilo-
188
metri deprtare, dar piciorul mi se refcuse complet i voiam s-l
pun la treab. Fiorina avusese dreptate, noul picior se comporta
mai bine dect cel vechi i chiar m simeam mai plin de energie.
Desigur, abia mi revenisem dup ce avusesem rni att de grave
c era de mirare c mai triam. Oricine s-ar fi simit mai plin de
energie dup ce ar fi scpat din aa ceva.
Nu te ntoarce, am auzit vocea lui Jane n ceaf.
Aproape c m-am necat cu gogoaa.
A vrea s nu te mai strecori pe la spatele meu, am spus fr
s ntorc capul.
Scuze, nu am vrut s te sperii. Dar nu am voie s-i vorbesc.
Ascult, la edina la care te duci
De unde tii despre ea?
Nu conteaz. Ceea ce conteaz este ca tu s fii de acord cu
orice i vor cere. Aa s faci. Este mijlocul prin care vei fi n sigu-
ran n cele ce vor urma. Pe ct va fi posibil.
Ce urmeaz s se ntmple?
O s afli curnd.
Dar prietenii mei? Harry i Jesse, snt n pericol?
Cu toii sntem n pericol. Nu pot s fac nimic pentru ei. M-a
preocupat numai persoana ta. F cum i spun. E important.
O atingere uoar pe bra i apoi dus a fost.

Caporal Perry, pe loc repaus, mi-a rspuns generalul Keegan


la salut.
Fusesem escortat ntr-o sal de conferine plin cu ofierime
mai ceva dect o corabie din secolul optsprezece. Aveam, de depar-
te, cel mai mic grad de acolo. Urmtorul n grad era locotenent-
colonelul Newman, stimabilul meu anchetator. M simeam cu
stomacul n gt.
Pari cam pierdut, fiule, mi-a spus Keegan.
Arta, la fel ca toat lumea din acea sal i la fel cum artau
toi soldaii din FCA, ca la douzeci i ceva de ani.
M simt un pic pierdut, domnule.
E de neles Ia loc, de rog.
Mi-a artat un scaun liber lng masa de consiliu, m-am n-
dreptat spre el i m-am aezat.
Am auzit multe lucruri despre tine, Perry.
Da, domnule, am rspuns cutnd s nu privesc nspre New-
189
man.
Nu pari impresionat din pricina asta, caporal.
Nu urmresc s ies n fa, domnule. Doar m strduiesc s-
mi fac treaba ct mai bine.
Vrnd-nevrnd, te-ai fcut remarcat. O sut de navete au reu-
it s se lanseze spre Coral, dar a ta a fost singura care a atins su-
prafaa planetei. i asta, n mare msur, datorit ordinelor pe ca-
re le-ai dat.
A ntins un deget spre Newman.
Newman mi-a povestit tot. E de prere c ar trebui s te deco-
rm pentru asta.
Dac ar fi spus c Newman e de prere c ar trebui s joci n
Lacul Lebedelor alturi de corpul de balet al armatei nu a fi fost
mai surprins. Keegan a observat mutra mea i a zmbit.
Da, tiu la ce te gndeti. Newman are cel mai inexpresiv chip
dintre toi, motiv pentru care face ceea ce face. Ce prere ai, capo-
ral? Crezi c merii acea decoraie?
Cu tot respectul, domnule, nu cred. Ne-am prbuit i nu au
mai fost ali supravieuitori n afar de mine. Cu greu se poate
numi c am fcut un lucru merituos. Mai mult dect att, laudele
pentru faptul c am atins solul planetei se cuvin pilotului, Fiona
Eaton.
Pilotul Eaton a fost deja decorat, postmortem, caporal. O
consolare mic pentru cineva care a murit, dar este foarte impor-
tant pentru FCA ca evenimentele acestea s fie consemnate unde-
va. i, n ciuda modestiei, caporal, vei fi, de asemenea, decorat. Au
mai supravieuit i alii n btlia de la Coral, dar a fost pur i
simplu noroc. Tu ai luat iniiativa i ai dovedit caliti de coman-
dant ntr-o situaie critic. i-ai demonstrat capacitatea de a gndi
rapid i nainte de Coral. Soluia de tragere mpotriva Consu. Ai
fost comandant de pluton pe durata instruciei. Sergentul-major
Ruiz a remarcat n mod deosebit maniera n care te-ai folosit de
BrainPal n timpul ultimei aplicaii la care ai participat n perioada
de instrucie. Eu am luptat alturi de afurisitul la, caporal Perry.
Ruiz n-ar fi felicitat-o nici mcar pe m-sa, pentru c l-a nscut.
tii ce vreau s spun.
Cred c da, domnule.
Aa gndeam i eu. Aadar, vei primi Steaua de Bronz, fiule.
Felicitri.
Da, domnule. Mulumesc, domnule.
Dar nu pentru asta te-am chemat aici
190
Keegan a fcut un gest larg spre masa de consiliu, dup care a
continuat:
Nu cred c l-ai cunoscut pe generalul Szilard, eful Forelor
Speciale. Pe loc repaus, nu trebuie s salui.
N-am salutat, dar, cel puin, am nclinat capul spre Szilard.
Caporal, mi s-a adresat acesta. Spune-mi, ce ai auzit despre
evenimentele de la Coral?
N-am auzit mare lucru, domnule. Doar am comentat un pic
cu prietenii.
Chiar aa, a rostit Szilard, sec. Cred c soldatul Wilson i-a
oferit, pn acum, o imagine de ansamblu atotcuprinztoare.
ncepeam s-mi dau seama c figura mea impenetrabil, de ju-
ctor de poker, care oricum nu prea m ajutase n via, se topise
ca untul de data asta.
Bineneles c tim despre soldatul Wilson. Ai putea s-i spui
c nu a fost prea subtil n investigaiile sale.
Harry ar fi surprins s aud asta.
Fr ndoial. De asemenea, nu am nici o ndoial c te-a pus
la curent i cu natura Forelor Speciale. ntmpltor, nu este un
secret de stat. Doar c nu avem obiceiul s punem informaii des-
pre noi n bazele de date publice. Ne petrecem timpul n misiuni
care necesit discreie i avem prea puin timp la dispoziie pe care
s-l petrecem printre voi, ceilali. i nici nu prea avem asemenea
porniri.
Generalul Szilard i Forele Speciale vor prelua conducerea
contraatacului asupra bazei Rraey de pe Coral, a intervenit Kee-
gan. Atta vreme ct dorim s prelum controlul asupra planetei,
preocuparea noastr imediat este s le tiem accesul la dispoziti-
vul de detecie tahionic, s-l scoatem din funciune, fr s-l dis-
trugem dac este posibil, sau s-l distrugem dac nu avem ncotro.
Colonelul Golden i Keegan a fcut un gest ctre un personaj
mohort, care edea chiar lng Newman este de prere c avem
localizarea exact a acestuia. Colonele, te rog
Pe scurt, caporal, aciunile noastre de recunoatere, anterioa-
re primului atac al lor asupra coloniei Coral, au artat c Rraey
desfoar o serie de satelii de mici dimensiuni pe diferite orbite
n jurul planetei. La nceput am crezut c snt dispozitive de moni-
torizare care s ajute trupele Rraey s identifice micrile noastre
la suprafaa planetei. Dar acum sntem de prere c aceti satelii
reprezint o reea de detecie a amprentelor tahionice. Avem motive
serioase s credem c staia de urmrire care analizeaz informai-
191
ile primite de la satelii se afl la sol i c a fost adus acolo o dat
cu primul lor val de invazie.
Generalul Szilard a continuat:
Credem c se afl la sol pentru c Rraey i imagineaz c
acolo este cel mai sigur. Dac ar fi inut-o pe o nav ar exista peri-
colul ca un vas FCA s loveasc instalaia, chiar i din ntmplare.
Dup cum tii, nici o nav nu a reuit s strpung aprarea lor i
s ajung la sol, n afar de naveta ta. Aa c ansele ca dispoziti-
vul s fie adpostit pe planet snt foarte mari.
M-am ntors ctre Keegan.
Pot s ntreb ceva, domnule?
D-i drumul.
De ce mi spunei mie toate lucrurile astea? Snt doar un ca-
poral fr grup, fr pluton i fr batalion. Nu vd la ce mi tre-
buie s tiu aceste informaii.
Trebuie s tii deoarece eti unul dintre puinii supravieuitori
ai btliei de la Coral i singurul care a supravieuit din alte moti-
ve dect simpla ans, mi-a explicat Keegan. Generalul Szilard i
oamenii si cred, i snt de acord cu ei, c ansele de succes ale
contraatacului vor fi mai mari dac la aceast misiune va participa
i o persoan care a mai fost acolo i care are o experien ce poate
fi exploatat. Asta se refer la tine.
Cu tot respectul, domnule. Participarea mea la primul atac a
fost minim i dezastruoas.
Mai puin dezastruoas dect a celorlali, a remarcat Keegan.
Caporal, nu fac un secret din asta: a fi preferat s avem pe altci-
neva n locul tu. Dar lucrurile stau altminteri. Chiar dac sfaturi-
le tale au un efect minim, este mai bine dect nimic. Oricum, ai
artat c ai o anumit abilitate de a improviza i de a reaciona ra-
pid n lupt. Prin urmare, ai s fii de folos.
i ce ar trebui s fac?
Keegan i Szilard s-au privit pentru o clip.
Vei fi mbarcat pe Sparrowhawk, mi-a rspuns Szilard. La
bordul acestuia avem Forele Speciale cu cea mai mare experien
pentru situaia de fa. Sarcina ta va fi s consiliezi ofierii superi-
ori i s le pui la dispoziie experiena ta din prima btlie. Totoda-
t va trebui s supraveghezi operaiunea i vei fi legtura dintre
forele regulate ale FCA i Forele Speciale, dac va fi cazul.
Va trebui s lupt?
Ai rol de asistent, a precizat Szilard. Mai mult ca sigur c nu
va fi nevoie ca tu s participi n mod direct la btlie.
192
Sper c nelegi c misiunea ta este cu totul i cu totul neo-
binuit, a intervenit Keegan. Din motive practice, datorit specifi-
cului diferit al misiunilor i personalului, trupele obinuite ale FCA
i Forele Speciale nu se amestec aproape niciodat. Chiar i n
luptele n care particip ambele structuri mpotriva aceluiai ina-
mic, fiecare are propria felie de tort.
Am neles.
nelesesem, de fapt, mai mult dect tiau ei. Jane era mbarca-
t pe Sparrowhawk. Dar Szilard, ca i cum mi-ar fi citit gndurile,
m-a ntrebat:
Caporal, am neles c ai avut un incident cu unul dintre oa-
menii mei, unul dintre cei mbarcai pe Sparrowhawk. Am nevoie
s m asiguri c nu vor mai fi astfel de evenimente.
Da, domnule. A fost o nenelegere. O confuzie. Nu se va mai
ntmpl.
Szilard a fcut un semn din cap spre Keegan.
Foarte bine, a spus acesta. Caporal, cred c gradul tu este
necorespunztor acestei misiuni. De aceea eti promovat imediat la
gradul de locotenent. Te vei prezenta, la 1500, maiorului Crick,
comandantul navei Sparrowhawk. Asta nseamn c ai destul timp
ca s-i pui lucrurile n ordine i s-i iei rmas-bun de la prieteni.
ntrebri?
Nu, domnule. Dar am o rugminte.
Nu este un lucru obinuit, a spus Keegan dup ce i-am ex-
primat dorina mea. n alte circumstane a fi spus nu.
Am neles, domnule.
Dar se va rezolva. Poate va iei ceva bun din asta. Foarte bine,
locotenent. Liber!

Harry i Jesse au venit la mine ct de repede au putut dup ce


i-am chemat. Le-am spus de misiunea mea i despre promovare.
i crezi c Jane a aranjat lucrurile, a spus Harry gnditor.
tiu sigur c ea a tras sforile. Mi-a spus asta. Aa cum se pa-
re, a putea n cele din urm s le fiu cumva de folos. Dar snt si-
gur c Jane a influenat pe cineva ca lucrurile s evolueze astfel.
Am s-o iau din loc n cteva ore.
Iar ne desprim, a oftat Jesse. i ce a mai rmas din pluto-
nul meu i al lui Harry, se risipete Colegii notri au primit deta-
ri ctre alte nave. Ateptm acum s vedem pe noi unde or s ne
arunce.
Cine tie, John, poate c o s ne ntoarcem la Coral, alturi de
193
tine.
Nu, nicidecum, le-am spus. L-am rugat pe generalul Keegan
s v promoveze din infanterie la alt arm i a fost de acord. Pri-
mul ciclu din serviciul vostru s-a ncheiat. Ai fost amndoi relocai
n alt parte.
Ce tot spui acolo? m-a ntrebat Harry.
Ai fost repartizai ctre Divizia de Cercetri Militare din ca-
drul FCA. Harry, tiau despre tine c i-ai cam bgat nasul peste
tot. I-am convins c, n felul acesta, ai face mai puin ru ie i al-
tora. Ai s te ocupi cu ce naiba vom aduce de pe Coral.
Nu pot s fac asta. Nu am aparatul matematic necesar.
Snt sigur c asta nu te va mpiedica. Jesse, i tu vei merge
tot la CM, n cadrul personalului auxiliar. Asta este tot ce am pu-
tut s fac pentru voi ntr-un termen att de scurt. Nu va fi foarte
spectaculos, dar, atta vreme ct sntei acolo, v putei pregti
pentru alte lucruri. i vei sta departe de linia frontului.
Dar nu-i corect, John, a protestat Jesse. Nu ne-am ndeplinit
stagiul. Camarazii notri se ntorc la lupt, n vreme ce noi vom
lncezi pe undeva. i tu te ntorci acolo. Eu vreau s-mi termin
stagiul.
Jesse, Harry V rog Alan este mort. Susan i Thomas snt
mori i ei. Maggie la fel. Grupa mea precum i plutonul meu au
pierit. Oricine la care am inut i de care mi-a psat este dus. n
afar de voi doi. Am avut ocazia de a v ine n via pe amndoi i
am profitat de ea. N-a fi putut face nimic pentru nimeni altcineva.
Dar pentru voi pot s-o fac. Pentru c am nevoie de voi s fii n via-
. Sntei tot ceea ce am pe lumea asta.
O ai pe Jane, a spus Jesse.
nc nu tiu ce reprezint Jane pentru mine. Dar tiu ce
sntei voi. Sntei familia mea. Jesse, Harry, sntei familia mea.
Nu v suprai pe mine pentru c vreau s v in n siguran.
Vreau s-o facei. Pentru mine. V rog.

CINCISPREZECE
Sparrowhawk era o nav linitit. n mod normal, transportoa-
rele de trupe snt pline de sunetele oamenilor vorbind, rznd,
strignd, oameni trindu-i verbal viaa. Dar soldaii din Forele
Speciale nu fac nimic din toate astea.

194
Aa mi-a explicat comandantul lui Sparrowhawk, imediat ce am
urcat la bord.
Nu te atepta s i se adreseze cineva, mi-a spus maiorul
Crick ndat ce m-am prezentat.
Domnule?
Soldaii din Forele Speciale, a continuat el, nu au nimic per-
sonal cu tine, doar c nu snt prea vorbrei. Cnd sntem numai
noi, comunicm doar prin BrainPal. E mai rapid, i oricum nu sn-
tem fani ai dialogului, ca voi. Noi ne-am nscut cu BrainPal. Cnd
cineva ni se adreseaz, comunic de fapt cu BrainPal. Deci sta es-
te modul nostru natural de comunicare. Nu te simi lezat de asta.
Oricum am ordonat trupelor s-i vorbeasc, dac se ivete vreo
nevoie.
Nu este necesar s o fac, pot s-mi folosesc i eu BrainPal.
Nu ai fi n stare s ii pasul. Creierul tu este programat s
comunice la o anumit vitez, iar ale noastre la alta. Cnd vorbim
unui adevrat-nscut, o facem cu vitez redus. Dac ai avut oca-
zia s vorbeti cu unul dintre noi o perioad mai lung, ai observat
poate c sntem abrupi n exprimare i foarte laconici. Este un
efect secundar al faptului c ne simim ca i cum am vorbi unui
copil retardat. Fr suprare.
Nici o suprare, domnule. Prei s comunicai foarte bine.
Eu unul, ca i comandant, petrec mult timp alturi de trupe
non-speciale. Pe de alt parte, snt mai btrn dect majoritatea
subordonailor mei. Aa c am deprins ceva uzane sociale.
Ce vrst avei, domnule? am ntrebat.
Voi mplini paisprezece ani sptmn viitoare. n alt ordine
de idei, voi avea o edin cu personalul mine, la 0600. Pn
atunci, f-te comod i odihnete-te, mnnc ceva. Vom vorbi mine
diminea.
Jane m atepta n camer.
Tu, din nou, am spus zmbindu-i.
Eu, din nou, a rspuns ea simplu. Voiam s tiu cum te des-
curci.
Bine, innd cont de faptul c m aflu pe nav de doar cinci-
sprezece minute.
Noi toi vorbim despre tine.
Da, pot s-mi dau seama dup murmurul continuu
Jane a nceput s spun ceva, dar am ridicat mna:
A fost doar o glum. Maiorul Crick mi-a povestit despre treaba
cu BrainPal.
195
Din cauza asta mi i place s vorbesc cu tine aa. E diferit de
celelalte conversaii.
Dar in minte c vorbeai cu colegul tu cnd m-ai gsit.
Ne temeam s nu fim reperai. Dialogul verbal este mai sigur.
Mai vorbim i cnd sntem ntre strini. Nu vrem s atragem aten-
ia asupra noastr inutil.
De ce ai aranjat asta? Adic s stau la bordul lui Sparro-
whawk?
Ne eti de folos. Ai o experien pe care o putem utiliza, att pe
Coral, ct i pentru un alt scop pe care l avem n vedere.
Adic?
Maiorul Crick va vorbi despre asta mine, la edin. Voi fi i
eu acolo. Comand un pluton i fac i munc de spionaj.
Asta este singurul motiv? Pentru c snt util?
Nu, dar este motivul pentru care i s-a permis accesul la bor-
dul navei. Ascult, nu am s petrec prea mult timp cu tine. Am de
fcut o grmad de lucruri n pregtirea misiunii. Dar vreau s
tiu despre ea. Despre Kathy. Cine era. Cum era. Vreau s-mi po-
vesteti.
i voi povesti. Cu o condiie
Care?
Va trebui s-mi povesteti despre tine.
De ce?
Pentru c am trit nou ani cu certitudinea c soia mea este
moart, iar acum te vd aici i chestia asta m rscolete. Cu ct
voi afla mai multe despre tine, cu att mi va fi mai clar c nu eti
ea.
Nu prea am ce s-i spun. Nimic interesant. i-apoi, am nu-
mai ase ani. Nu am avut vreme s acumulez experiene.
Eu am avut mai multe experiene n ultimul an dect n toat
viaa mea anterioar. Crede-m, ase ani snt destui.

Domnule, putem s v inem companie? mi s-a adresat un


tnr (avea probabil vreo patru ani) soldat al Forelor Speciale, n-
soit de ali patru, ateptnd cu tvile n mn.
Masa este liber, am spus.
Unii oameni prefer s mnnce singuri, a replicat soldatul.
Eu nu fac parte dintre acetia. V rog, luai loc, cu toii.
Mulumim, domnule, a rspuns i a pus tava pe mas. Snt
caporal Sam Mendel. Acetia snt soldaii George Linnaeus, Will
Hegel, Jim Bohr i Jan Fermi.
196
Locotenent John Perry, m-am prezentat.
Cum vi se pare Sparrowhawk, domnule? a ntrebat Mendel.
E bine i linite.
Aa este, domnule, tocmai i spuneam lui Linnaeus c nu cred
c am scos mai mult de zece cuvinte n ultima lun.
Ei, acuma i-ai dobort recordul.
V suprai dac ne arbitrai un pariu, domnule?
Presupune s fac ceva obositor?
Nu, domnule. Vrem doar s tim ci ani avei. Vedei, Hegel a
pariat c sntei mai n vrsta dect suma vrstelor ntregii grupe.
i ci ani avei voi?
Grupa este compus din zece soldai, inclusiv eu. Eu snt cel
mai btrn, am cinci ani i jumtate. Restul au ntre doi i cinci
ani. Totalul face treizeci i apte i vreo dou luni.
Eu am aptezeci i ase. Deci Linneaus are dreptate. Dei ar fi
ctigat pariul dac era vorba de oricare recrut al FCA. Nu ne pu-
tem nrola pn nu mplinim aptezeci i cinci de ani. i pot s-i
spun c m simt foarte ciudat s tiu c am de dou ori vrsta cu-
mulat a ntregii voastre grupe.
V neleg, domnule, dar, pe de alt parte, noi am petrecut n
viaa asta de dou ori mai mult timp dect dumneavoastr. Deci
sntem chit.
S zicem.
Trebuie s fie interesant, domnule, a intervenit Bohr din ca-
ptul mesei. Ai avut o via lung nainte de asta. Cum era?
Cum era? Viaa n sine sau doar faptul de a fi avut o alt via
nainte?
Ambele, domnule.
Mi-am dat brusc seama c nici unul dintre cei cinci nu atinse-
ser furculiele de cnd s-au aezat la mas. Toat sala de mese,
care mai devreme rsunase de zgomotele ca de telegraf fcute de
tacmuri, era de asemenea cufundat n linite. Mi-am adus amin-
te spusele lui Jane, cum c toat lumea este interesat de persoa-
na mea. Se pare c avusese dreptate.
Mi-a plcut viaa mea, am spus. Nu tiu dac cineva care n-a
trit-o ar gsi-o interesant sau palpitant n vreun fel. Dar pentru
mine a fost o via bun. Ct despre ideea de a fi avut o via nain-
te de cea prezent, nu i-am dat prea mult importan. Nu m-am
gndit la cum va fi aceast via nainte de a fi intrat deja n ea.
Atunci, de ce ai ales-o? a ntrebat Bohr. Trebuie s fi avut o
ct de mic idee despre ea.
197
Nu, nici cea mai mic idee. Cred c nici unul dintre noi n-a
tiut nimic. Cei mai muli dintre noi nu am fost vreodat n rzboi,
poate nici mcar n armat. Nici unul dintre noi nu a tiut c ne
vor lua personalitile i le vor planta n corpuri noi, care imit
doar parial oamenii care am fost cndva.
Mie mi se pare o prostie, domnule, a zis Bohr, demonstrndu-
mi c la vrsta de doi ani habar nu ai ce e la tact. Nu neleg de ce
ar vrea cineva s se nroleze ntr-o aciune despre care nu tie ab-
solut nimic.
Ei bine, tu nu ai fost niciodat btrn. O persoan de apte-
zeci i cinci de ani, nembuntit, e mult mai dispus s rite
aa ceva dect unul ca tine.
Dar ce este diferit? nu s-a lsat Bohr.
Vorbeti ca un copil de doi ani care n-o s mbtrneasc nici-
odat.
Am mplinit trei ani, a replicat el, intrnd n defensiv.
Am ridicat mna.
Bine, haidei s ne gndim la asta cteva minute. Am aptezeci
i ase de ani i am riscat cnd m-am nrolat n FCA. Pe de alt
parte, a fost alegerea mea. Nu eram obligat s o fac. Dac vi se pa-
re dificil s v imaginai cum m simt acum, s privim problema
invers, am spus, artndu-l pe Mendel. Cnd aveam cinci ani, nici
nu tiam s-mi leg ireturile. Dac voi nu v putei imagina cum e
s ai vrsta mea i s fii combatant, ei bine nici eu nu-mi pot ima-
gina cum este s fii adult la cinci ani i s nu cunoti nimic altceva
dect rzboiul. Mcar eu tiu cum este viaa n afara FCA? Voi ce
tii?
Mendel i-a privit tovarii, care l-au privit la rndul lor.
Nu este ceva la care s ne gndim prea mult, domnule. Nici nu
tim dac e ceva ieit din comun n ce ne privete. Toi ne-am
nscut n acelai fel. Voi sntei diferii, din punctul nostru de ve-
dere. S fi avut o copilrie i o ntreag via nainte de viaa ac-
tual pare s fie un mod tare ineficient de a aranja lucrurile.
Nu v-ai ntrebat niciodat cum ar fi s trii n afara Forelor
Speciale?
Nu mi pot nchipui asta, a rspuns Bohr, iar ceilali l-au
aprobat. Sntem cu toii soldai. Asta este viaa noastr. tia
sntem.
Acesta e motivul pentru care v considerm foarte interesant,
domnule, a zis Mendel. Ideea c aceast via ar fi putea fi subiec-
tul unei alegeri. Ideea c exist i alte moduri de a tri. E o idee
198
strin de noi.
Ce fceai n cealalt via, domnule? a ntrebat Bohr.
Eram scriitor.
S-au privit.
Ce e? am ntrebat.
Ciudat mod de a tri, domnule, a spus Mendel. S fii pltit
pentru a nira cuvinte.
Existau i meserii mai rele ca asta.
Nu am vrut s v suprm, domnule, a intervenit Bohr.
Nu m-am suprat. Doar c avei o perspectiv foarte diferit
asupra lucrurilor. i m ntreb de ce.
De ce, ce?
De ce v luptai. Majoritatea oamenilor din FCA snt ca mine.
Iar majoritatea oamenilor din colonii snt nc i mai diferii de voi.
De ce s luptai pentru ei? i de ce alturi de noi?
Dar sntem umani, domnule, a spus Mendel. Cel puin la fel
de mult ca dumneavoastr.
innd cont de ADN-ul meu actual, asta nu nseamn mare
lucru, am replicat.
tim c sntei uman, domnule. i noi sntem. Noi i cu dum-
neavoastr sntem mai apropiai dect credei. Cunoatem modul
n care FCA i aleg recruii. Luptai pentru coloniti pe care nu i-
ai ntlnit niciodat, coloniti care au fost poate, n trecut, duma-
nii rii dumneavoastr. Deci dumneavoastr de ce luptai pentru
ei?
Pentru c snt umani i pentru c mi-am dat cuvntul c o s-o
fac. Cel puin asta fceam la nceput. Acum nu mai lupt pentru co-
loniti. Adic lupt, dar o fac n primul rnd pentru grupa mea i
pentru plutonul meu. Am avut grij de ei, iar ei au avut grij de
mine. Am luptat pentru c dac n-a fi fcut-o, ar fi nsemnat s i
trdez.
Mendel a dat din cap aprobator.
Pentru asta luptm i noi, domnule. Deci am descoperit un
lucru ce ne face pe toi umani. E bine de reinut.
Este, am aprobat eu.
Mendel a mormit, apoi i-a luat furculia i a nceput s m-
nnce. Apoi sala s-a nsufleit treptat, rsunnd de zgomotul fcut
de tacmuri i tvi. Am privit de jur-mprejur i ntr-un col nde-
prtat am zrit-o pe Jane cu ochii aintii asupra mea.

La edina de diminea, maiorul Crick a intrat direct n su-


199
biect.
Spionajul FCA crede c Rraey snt nite escroci. Iar prima
parte a misiunii noastre este s vedem dac este aa. Vom face o
mic vizit pe Consu.
Asta m-a trezit instantaneu. i nu numai pe mine.
Ce naiba au de-a face Consu cu treaba asta? a ntrebat loco-
tententul Tagore, care sttea n stnga mea.
Crick a dat din cap ctre Jane, care edea lng el.
La cererea maiorului Crick i a unor ofieri, am fcut cercetri
asupra altor ntlniri ale FCA cu Rraey, ca s vd dac gsesc vre-
un indiciu al evoluiei lor tehnologice. n ultima sut de ani am
avut dousprezece ciocniri armate semnificative, plus alte cteva
zeci mai puin importante, dintre care n ultimii cinci ani o ciocnire
important i cinci mai mici. n tot acest timp, curba tehnologic a
Rraey a fost mult n urma curbei noastre. Asta se datora mai mul-
tor factori, printre care mpotrivirea, din motive culturale, la orice
progres tehnologic sistematic, precum i incapacitatea lor de a co-
munica eficient cu rase mai dezvoltate din punct de vedere tehno-
logic.
Cu alte cuvinte, snt retrograzi i intolerani, a completat ma-
iorul Crick.
n ce privete tehnologia cltoriei prin salt, acesta a fost ca-
zul. Pn la Btlia pentru Coral, tehnologia lor de salt era mult n
urma celei pe care o posedm noi. De fapt, cunotinele lor actuale
de fizic a saltului se bazeaz numai pe informaii primite de la
FCA acum vreun secol, n cadrul unei ncercri euate de schimb
comercial.
De ce a euat? a ntrebat cpitanul Jung, de la cellalt col al
mesei.
Pentru ca Rraey au mncat o treime din delegaii notri, a rs-
puns sec Jane.
Au, a gemut cpitanul Jung.
Ideea este c tiind cine snt Rraey i care este nivelul lor teh-
nologic, este absolut imposibil ca ei s ne fi putut depi, i nc
att de mult, dintr-odat, a concluzionat maiorul Crick. Cea mai
logic explicaie este nu c au progresat, ci pur i simplu au luat
tehnologia de prezicere a salturilor de la o alt cultur. Noi cu-
noatem toate civilizaiile cu care ei au contact i una singur are
aptitudinile tehnologice necesare pentru aa ceva
Consu, a spus Tagore.
Da, Consu, a aprobat Crick. Ticloii ia au fost n stare s
200
pun aua pe o pitic alb i s-o mulg de energie. Nu este greit
s presupunem c au descoperit i o cale de a prezice destinaia
precis a salturilor.
Dar ce au de-a face Consu cu Rraey? a ntrebat locotenentul
Dalton, din captul cellalt al mesei. Pe noi Consu nu ne bag n
seam dect cnd au chef de antrenamente fizice, iar noi sntem
mult mai avansai tehnologic dect Rraey.
Consu nu snt interesai de tehnologie n aceeai msur ca
noi, a intervenit Jane. Tehnologia noastr are tot atta importan
pentru ei pe ct ar avea o main cu aburi pentru noi acum. Cre-
dem c pe ei i motiveaz altceva.
Religia, am spus eu.
Toi ochii s-au ntors spre mine i m-am simit precum un biat
de cor care a scpat un vnt n timpul slujbei.
Vreau s spun c atunci cnd plutonul meu s-a btut cu
Consu, acetia au nceput printr-o slujb de sfinire a luptei. I-am
spus atunci unui amic c se poart de parc ar boteza planeta prin
lupt.
i mai muli ochi holbai.
Bineneles, m pot nela.
Nu te neli, a intervenit Crick. n FCA se discut de mult
vreme motivele care i fac pe Consu s se lupte, atta timp ct teh-
nologia le-ar permite s anihileze orice alt cultur din regiune, ct
ai clipi. Cel mai mare succes l-a avut ideea c se lupt ca s se dis-
treze, aa cum noi jucm fotbal sau baseball.
Noi nu jucm niciodat fotbal sau baseball, a ripostat Tagore.
Ali umani joac, idiotule, a spus Crick printre dini, apoi a
redevenit serios. Oricum, o minoritate a diviziei de spionaj a FCA
consider c btliile duse de ei au o semnificaie ritualic, aa
cum a sugerat locotenentul Perry. Rraey nu pot schimba tehnolo-
gie cu Consu, dar pot avea altceva ce i intereseaz pe acetia. Le-
ar putea da la schimb sufletele.
Dar Rraey snt ei nii nite fanatici, a spus Dalton. sta este
i motivul pentru care au atacat Coralul.
Posed cteva colonii, unele mai atrgtoare, altele mai puin,
a intervenit Jane. Fanatici sau nu, ar putea s fi cedat una dintre
ele n schimbul Coralului.
Ceea ce nu pare a fi o afacere bun pentru Rraey de pe plane-
ta cedat, a replicat Dalton.
Pe mine unul nu m intereseaz deloc soarta lora, a comen-
tat Crick.
201
Consu au cedat ctre Rraey o tehnologie care i propulseaz
naintea oricrei culturi din aceast parte a spaiului, a zis Jung.
Chiar i pentru atotputernicii Consu, nclinarea balanei puterii n
regiune poate avea repercusiuni.
Doar dac aceti Consu nu i-au pclit pe Rraey, am interve-
nit eu.
Ce vrei s spui? a ntrebat Jung.
Noi presupunem c Rraey au primit de la Consu informaii
despre crearea unui sistem de detectare a salturilor. Dar este posi-
bil s fi primit doar o main, nsoit de instruciuni de folosire, i
att. Astfel, Rraey au primit ce i-au dorit, adic o modalitate de a
apra Coralul n faa noastr, iar Consu au evitat dezechilibrarea
balanei puterii n zon.
Asta doar pn cnd Rraey vor descoperi cum funcioneaz
mainria, a comentat Jung.
innd cont de nivelul lor tehnologic, asta ar putea dura ani
ntregi, am spus eu. Am avea destul timp s i nvingem i s le lu-
m jucria. Asta dac au primit ntr-adevr tehnologia de la Con-
su. i dac au primit o singur main. i dac aceti Consu nu
dau doi bani pe balana de putere din regiune. O grmad de da-
c
i tocmai pentru a gsi rspunsuri la toi aceti dac, vom
merge n vizit la Consu, a spus Crick. Am trimis o dron nainte,
pentru a le da de tire c sosim. Vom vedea ce putem scoate de la
ei.
i ce colonie le vom oferi? a ntrebat Dalton.
Nu mi-am dat seama dac glumea sau vorbea serios.
Nici o colonie, a rspuns Crick sec. Dar avem ceva cu care i-
am putea face s ne acorde o audien.
Ce anume avem? s-a interesat Dalton.
Pe el, a spus Crick, artnd ctre mine.
Pe el? a ntrebat nencreztor Dalton.
Pe mine? am ntrebat la rndul meu.
Pe tine, a spus Jane.
Snt n acelai timp confuz i speriat, am zis.
Soluia de tragere cu dou focuri inventat de tine a permis
FCA s ucid rapid mii de Consu, a precizat Jane. n trecut, Consu
au acceptat misiuni de pe colonii, dac din acestea fcea parte
vreun soldat FCA care s fi ucis muli Consu pe cmpul de lupt.
i ntruct tu ai creat soluia de tragere care a permis moartea ra-
pid a lupttorilor Consu, moartea lor i se datoreaz.
202
Eti mnjit de sngele a 8430 de Consu, a completat Crick.
Minunat, am zis eu.
Dar chiar este minunat, a spus Crick. Prezena ta ne asigur
c vom ajunge pn la ua lor.
i ce se va ntmpl cu mine dup ce trecem de u? Imagi-
nai-v cum am reaciona noi dac ne-ar bate la poart unul care a
ucis cteva mii de-ai notri.
Ei nu vd lucrurile la fel ca noi, a intervenit Jane. Ar trebui s
fii n siguran.
Ar trebui, am subliniat eu.
Dac nu te-am avea cu noi, probabil c vom fi aruncai n aer
imediat ce aprem pe cerul planetei lor, a spus Crick.
Am neles. Mi-ar fi plcut totui s am mai mult timp la dis-
poziie, s m obinuiesc cu ideea.
Situaia a evoluat rapid, a spus Jane cu nonalan.
i, brusc, am primit un mesaj prin BrainPal. Ai ncredere n mi-
ne spunea mesajul. Am ridicat ochii la Jane, care m privea cu
indiferen. Am dat din cap a aprobare, ca i cnd reacionam la
explicaia ei verbal, i nu la mesajul mental.
i ce mai facem dup ce ei termin laudele la adresa locote-
nentului Perry? a ntrebat Tagore.
Dac totul se va desfura precum la celelalte ntlniri, vom
avea posibilitatea s le punem cteva ntrebri, nu mai mult de
cinci, a explicat Jane. Numrul de ntrebri va fi stabilit n urma
unui concurs, n care se vor lupta cinci de-ai notri cu cinci de-ai
lor. Lupta va fi unu la unu. Consu lupt nenarmai, dar ai notri
vor avea voie s utilizeze cuite, pentru a compensa lipsa de brae
tietoare. Trebuie avut n vedere un lucru important n ntlnirile
precedente, cei cu care am luptat n cadrul acestui ritual erau sol-
dai dezonorai sau criminali, pe care o victorie n faa noastr i-ar
fi reabilitat. Deci este limpede c erau foarte hotri. Apoi, n final,
vom avea dreptul de a pune attea ntrebri cte victorii obinem.
i cnd e declarat victoria? a ntrebat Tagore.
Cnd fie umanul, fie Consu este ucis.
Fascinant
nc un detaliu, a continuat Jane, Consu aleg ei nii comba-
tanii din delegaia noastr, deci protocolul cere s fim de trei ori
mai muli dect numrul de lupttori. Singurul care este exclus de
la lupt este conductorul, despre care ei consider, din politee,
firete, c este prea important pentru a se lupta cu rataii i crimi-
nalii lor.
203
Perry, tu vei fi liderul acestei delegaii, a intervenit Crick. Din
moment ce ai ucis opt mii de gndaci, din punctul lor de vedere eti
conductorul de drept. De asemenea, eti singurul non-Special de
aici i i lipsesc unele abiliti care la noi snt nnscute. Dac ai fi
ales s lupi, ai fi nvins, mai mult ca sigur.
Snt profund micat de grija pe care mi-o purtai.
Nu e vorba de asta. Dar dac superstarul nostru este ucis de
un criminal de-al lor de joas spe, atunci Consu s-ar putea s
nu mai coopereze.
n regul, am zis, pentru o secund am crezut c v-ai nmu-
iat.
Nici o ans, a replicat Crick. Mai departe. Avem patruzeci i
trei de ore pn ajungem la distana de salt. Delegaia noastr va
avea patruzeci de membri, printre care toi conductorii de pluton
i de grup. Pe restul, i voi selecta dintre soldai. Asta nseamn
c vei face antrenamente cu ei n lupta corp la corp pn ajungem.
Perry, am descrcat protocoalele delegaiei, studiaz-le i asimilea-
z-le. Imediat dup salt, i voi da ntrebrile pe care vrem s le
punem, ntr-o ordine anume. Dac ne descurcm bine, vom avea
dreptul la cinci ntrebri, dar trebuie s fim pregtii dac vor fi
mai puine. La treab. Sntei liberi.

n rstimpul pn la salt, Jane a aflat despre Kathy. Aprea din


senin pe lng mine, punea ntrebri, asculta rspunsurile, apoi
disprea s-i continue ndatoririle. Era un mod tare ciudat de a
mprti o via.
Studiam protocoalele n barul din fa, cnd Jane m-a abordat.
Spune-mi despre ea.
Am ntlnit-o cnd era n clasa nti, am zis.
Apoi a trebuit s-i explic ce nseamn clasa nti. Mai departe i-
am povestit prima amintire despre Kathy, la cursul de art comun
pentru clasele nti i a doua, cum am folosit mpreun lipiciul la
proiectul de construcii din hrtie. Despre cum m-a prins c mn-
cam lipici i mi-a spus c snt dezgusttor. Cum am lovit-o pentru
asta i cum m-a lovit i ea, n ochi. A primit suspendare pentru o
zi. N-am mai vorbit apoi pn la liceu.
Ci ani aveai n clasa nti? a ntrebat Jane.
ase ani, exact ci ai tu acum.
Peste cteva ore, n alt loc de pe nav, a venit din nou la mine.
Mai spune-mi despre ea.
Odat, Kathy era s divoreze de mine. Eram cstorii de ze-
204
ce ani, iar eu aveam o aventur cu o alt femeie. Cnd a aflat,
Kathy s-a nfuriat ngrozitor.
De ce o deranja c fceai sex cu altcineva?
Nu era vorba numai despre sex. A contat mai mult c am
minit-o. C am fcut sex cu altcineva, a luat-o drept dovad de
slbiciune hormonal. Dar c am minit-o, asta a nsemnat c nu
o respectam, iar ea nu voia s fie cstorit cu cineva care nu o
respecta.
De ce nu ai divorat?
Pentru c, dei avusesem o aventur, o iubeam pe Kathy, iar
ea m iubea pe mine. Am rezolvat problema pentru c amndoi vo-
iam s rmnem mpreun. Oricum, a avut i ea o aventur civa
ani mai trziu, deci putem considera c am fost chit. Adevrul este
c dup povestea aceea ne-am neles mult mai bine ca nainte.
Peste ctva timp, din nou Jane.
Mai spune-mi despre ea.
Kathy fcea nite plcinte grozave. Avea o reet pentru o pl-
cint cu rubarb i cpuni care te ddea pe spate. ntr-un an, a
participat la un concurs regional cu plcinta asta. Guvernatorul
statului Ohio a fost arbitru. Premiul nti era un cuptor nou de la
Sears.
i l-a ctigat?
Nu, a luat premiul doi, un tichet cadou n valoare de o sut de
dolari la un magazin de decoraiuni interioare. Dar peste o spt-
mn, a primit un telefon de la biroul guvernatorului. Asistentul
acestuia i-a explicat lui Kathy c premiul unu se acordase din mo-
tive politice soiei prietenului unui bun contributor, dar c, de cnd
gustase din plcinta ei, guvernatorul nu ncetase s o laude; ar fi
Kathy aa de amabil s mai fac o plcint, special pentru el, ca
s se potoleasc dracului o dat i s nu mai vorbeasc despre
afurisita aia de plcint?
n alt zi.
Mai spune-mi despre ea.
Mi-am dat seama c snt ndrgostit de ea n primul an de li-
ceu. coala noastr pregtea un spectacol cu Romeo i Julieta, iar
ea era Julieta. Eu eram asistentul regizorului, ceea ce nsemna c
trebuia s inventez decoruri i s aduc cafea pentru doamna pro-
fesoar Amos, regizora. Apoi Kathy a avut probleme cu memorarea
replicilor, aa c am fost desemnat s lucrez cu ea. Aa s-a fcut
c timp de dou sptmni, dup repetiii, mergeam la ea acas,
unde ne pierdeam timpul vorbind despre prostii, cum fac adoles-
205
cenii. Totul era foarte inocent. Apoi a fost repetiia cu costume i
cnd am auzit-o pe Kathy spunndu-i vorbe dulci lui Jeff Greene,
care l juca pe Romeo, am devenit brusc gelos. Consideram c mie
trebuie s-mi spun replicile, nu lui.
i ce ai fcut?
Mi-am fcut de lucru n cele patru seri ct s-a jucat piesa i
am evitat-o pe Kathy pe ct posibil. Dar duminic seara, la petrece-
re, m-a gsit Judy Jones, care o jucase pe doica Julietei i mi-a
spus c srmana Kathy plngea de mama focului n spatele canti-
nei. O duruse c am evitat-o, credea c o ursc i nu nelegea de
ce. Judy a mai adugat c dac nu m duc imediat la Kathy s-i
spun c o iubesc, gsete o lopat prin recuzit i m bate de-mi
sun apa n cap.
Dar de unde tia Judy c eti ndrgostit de Kathy?
Cnd eti adolescent i eti ndrgostit, tie toat lumea, mai
puin tu i subiectul amorului tu. Nu m ntreba de ce. Aa snt
lucrurile. M-am dus deci n spatele cantinei i am vzut-o pe Kathy
stnd acolo, singur, urcat pe o lad i legnndu-i picioarele.
Era Lun plin, faa i era luminat i cred c era cel mai frumos
lucru pe care l-am vzut vreodat. i inima mi era sfiat pentru
c tiam, simeam asta, c o iubeam att de mult nct nu-i voi fi n
stare s-i spun ct de mult o doream.
i ce-ai fcut?
Am triat. tii, tocmai memorasem aproape toate replicile din
Romeo i Julieta. Aa c m-am dus ctre ea i i-am recitat scena II
din actul II. Dar ce lumin blnd, fereastra ceea o strbate? E au-
rora, iar Julieta-i soarele. Rsari, soare blai Cuvintele le mai
rostisem, dar abia acum le spuneam din toat inima. i cnd am
terminat, m-am apropiat de ea i am srutat-o pentru prima oar.
Avea cincisprezece ani, eu aisprezece, i tiam c m voi nsura
cu ea i c ne vom petrece toat viaa mpreun.
Apoi, chiar nainte de saltul n spaiul Consu:
Spune-mi cum a murit.
Era ntr-o smbt diminea, fcea cltite i a avut un atac n
timp ce cuta vanilia. Eu eram n camera de zi. in mine c am
auzit-o ntrebndu-se unde naiba o fi vanilia aia, apoi am auzit o
bufnitur. Am fugit n buctrie i am vzut-o la pmnt, tremu-
rnd i sngernd la tmpl, unde se lovise n cdere de colul mesei.
Am luat-o n brae i am chemat ambulana. Am ncercat s opresc
sngerarea, i-am spus c o iubesc i i-am repetat-o ntruna pn au
sosit paramedicii i au luat-o de lng mine, dei apoi m-au lsat
206
s o in de mn n salvare, pe drumul ctre spital. O ineam de
mn n clipa n care a murit, pe drum. Am vzut lumina stin-
gndu-i-se n ochi, dar am continuat s-i spun c o iubesc pn m-
au desprit cu fora de ea, la spital.
Dar de ce ai fcut asta?
Pentru c voiam s fiu sigur c ultimul lucru pe care l va auzi
este declaraia mea de dragoste.
Cum e cnd pierzi pe cineva drag?
Mori i tu o dat cu el. i apoi atepi ca trupul tu s l prin-
d din urm n moarte.
Asta faci acum? Atepi ca trupul tu s o prind din urm?
Nu, nu mai atept. n cele din urm, ncepi s trieti din
nou. Doar c trieti o via diferit.
Deci acum eti la a treia via.
Aa s-ar prea.
i cum i place aceast via?
mi place, am rspuns. mi plac oamenii din ea.
Dincolo de fereastr, stelele s-au aranjat diferit. Eram n spaiul
Consu. Stteam acolo linitii, pierzndu-ne n tcerea profund a
navei.

AISPREZECE
Mi te poi adresa cu Domnule ambasador, chiar dac nu
snt vrednic de acest titlu, a declamat Consu. Snt un criminal, m-
am dezonorat n btlia de la Pahnshu i prin urmare trebuie s
ispesc vorbindu-i pre limba ta. Iar pentru aceast nou ruine
mi ceresc moartea i o pedeaps dreapt nainte de renatere.
Sper c, prin cele ce se vor ntmpl astzi, fi-voi considerat mai
puin nedemn i mi se va permite izbvirea prin moarte. Pentru
aceasta m murdresc grindu-i
i eu m bucur s te cunosc, am replicat.
Ne aflam n mijlocul unui dom de mrimea unui teren de fotbal,
construit de Consu n mai puin de o or. Bineneles, nou, oa-
menilor, ne era interzis s atingem solul Consu sau s fim ntr-un
loc prin care Consu ar putea trece vreodat. Dup sosirea noastr,
maini automate au ridicat acest dom ntr-o regiune a spaiului
Consu special pstrat n carantin pentru astfel de ntlniri cu
oaspei nedorii, aa ca noi. Dup ce negocierile se vor fi terminat,

207
urma ca domul s piar ntr-o implozie iar apoi resturile s fie
azvrlite n cea mai apropiat gaur neagr, astfel nct nici mcar
unul dintre atomii si s nu ajung s contamineze vreodat
aceast parte a spaiului. Lucru care mi s-a prut cam exagerat.
nelegem c avei ntrebri pe care dorii s ni le adresai, n-
trebri despre Rraey, a vorbit ambasadorul, i c vrei s invocai
ritualurile noastre pentru a ctiga onoarea de a pune aceste ntre-
bri.
Aa este.
La cincisprezece metri n spatele meu, treizeci i nou de soldai
ai Forelor Speciale stteau smirn, echipai de lupt. Serviciile
noastre de spionaj ne informaser c aceast ntlnire nu va fi con-
siderat de ctre Consu ca fiind o ntlnire ntre egali, deci nu se
cereau fineuri diplomatice aparte. Totodat, pentru c oricare din-
tre oameni putea fi selectat, toi trebuia s fie bine antrenai. Eu
m mbrcasem mai cu taif, dar fusese opiunea mea. Dac tot
m prefceam c snt liderul delegaiei, atunci mcar s art ca un
lider.
La aceeai distan n spatele ambasadorului, erau cinci lupt-
tori Consu, fiecare purtnd cte dou cuite lungi i nfricotoare.
tiam foarte bine pentru ce se afl ei acolo.
Mreul meu popor ia act de faptul c ai invocat ritualurile n
mod corect i c v-ai prezentat conform cerinelor noastre, a con-
tinuat ambasadorul. Totui, aveam de gnd s respingem cererea
voastr ca neinteresant, dac nu ai fi adus cu voi pe cel care a
trimis n mod onorabil att de muli soldai de-ai notri n ciclul re-
naterii. Eti tu acela?
Eu snt acela.
Consu a fcut o pauz i m-a msurat cu atenie.
Cam ciudat ari, pentru un mare lupttor.
Ciudat m i simt, am rspuns.
Spionajul nostru ne spusese c o dat cererea acceptat, Consu
urmau s i dea curs indiferent de felul n care ne-am fi comportat
la negocieri, cu singura condiie de a lupta n maniera agreat de
ei. Deci mi puteam permite s fac puin pe nebunul. n plus, asta
le i convenea, hrnindu-le sentimentul de superioritate fa de
noi.
Cinci criminali au fost alei s se ntreac n lupt cu soldaii
votri. i pentru c oamenilor le lipsesc atributele fizice ale lupt-
torilor Consu, le vom permite soldailor votri s foloseasc aceste
cuite, dac doresc. Participanii notri i vor alege oponenii ofe-
208
rindu-le aceste cuite.
neleg, am spus.
Dac soldaii votri supravieuiesc, pot pstra cuitele, ca o
dovad a victoriei lor.
Mulam.
Nu dorim s le lum napoi. Vor fi fost pngrite.
M-am prins.
Vom rspunde la attea ntrebri cte victorii vei avea. Acum
vom selecta adversarii.
Ambasadorul a scos un sunet att de strident nct ar fi putut
rzui asfaltul de pe o autostrad. Cei cinci Consu au naintat, au
trecut de ambasador, apoi de mine i s-au ndreptat spre soldaii
notri, innd cuitele cu vrful nainte. Nici unul dintre ai notri nu
a clipit. Asta da disciplin.
Consu nu au pierdut mult timp cu alegerea. Au naintat n linie
dreapt i i-au nmnat cuitul celui care se ntmpl s fie chiar n
faa lor. Pentru ei, oricare dintre noi era la fel de bun. Cuitele le-
au fost nmnate caporalului Mendel, cu care prnzisem odat, sol-
dailor Joe Goodall i Jennifer Aquinas, sergentului Fred Hawking
i locotenentului Jane Sagan. Fr nici un cuvnt, fiecare a preluat
cuitele. Consu s-au retras n spatele ambasadorului, iar restul
soldailor mei s-au dat civa pai napoi, n spatele celor cinci
alei.
Vei ncepe lupta, a spus ambasadorul, apoi s-a retras dincolo
de lupttorii si.
Eu rmsesem ntre cele dou linii de combatani, aflai la cte
cincisprezece metri de-o parte i de alta, ateptnd rbdtori s se
ucid. M-am deplasat n lateral, rmnnd totui pe linia imaginar
care desprea cele dou iruri, apoi am fcut semn ctre perechea
cea mai apropiat de mine.
ncepei.
Lupttorul Consu i-a desfurat braele tioase, descoperind
astfel lamele plate i ascuite ale carapacei modificate, eliberndu-
i apoi braele secundare, mai mici, asemntoare celor umane. A
lansat un strigt scrnit de lupt, apoi a naintat. Caporalul Men-
del a dat drumul unuia dintre cuite, iar pe cellalt l-a luat n mna
stng i a pornit hotrt ctre Consu. Cnd au ajuns la trei metri
unul de cellalt, totul s-a nvrtejit brusc. Zece secunde mai trziu,
caporalul Mendel avea deja o tietur deschis pn la os, n lun-
gul sternului, iar Consu avea un cuit adnc nfipt n zona moale,
acolo unde capul su ieea din carapace. Mendel i cptase rana
209
pe cnd se rsucea n mbriarea Consu, cutnd poziia perfect
pentru a-l lovi n locul cel mai vulnerabil. Consu se scutura n
vreme ce Mendel apsa lama secionndu-i nervii de la ceaf i
separnd astfel cel de-al doilea centru nervos, aflat n cap, de creie-
rul principal, care se gsea n torace, tind de asemenea i cteva
vase de snge importante. Consu s-a prbuit. Mendel i-a recupe-
rat cuitul i a pornit spre colegii lui, inndu-i laolalt marginile
rnii cu mna dreapt.
Am fcut semn ctre Goodall i al doilea Consu. Goodall a mrit
i a pornit spre adversar dansnd, cu un cuit n fiecare mn, cu
lama n jos i nspre napoi. Consu s-a ghemuit i a atacat, cu ca-
pul nainte i cu braele tioase desfcute. Goodall, la rndu-i, s-a
lansat spre el, apoi, n ultima clip, s-a aruncat cu picioarele na-
inte, alunecnd pe lng acesta. Consu a lsat un bra n jos, br-
bierindu-i lui Goodall n trecere urechea stng i o bun parte din
fa. n acelai timp, Goodall a retezat unul dintre picioarele chiti-
noase ale dihaniei, cu o lovitur rapid de cuit. Piciorul a trosnit
ca un vreasc i a srit ct colo. Consu s-a nclinat pe o parte i s-a
rsturnat lateral. Goodall i-a nfrnat micarea i a aruncat cuite-
le n aer, apoi s-a rostogolit pe spate i a srit n picioare la timp
pentru a-i recupera armele n cdere. Partea stng a capului su
era carne vie, dar Goodall continua s zmbeasc, apropiindu-se de
adversarul su care se strduia cu disperare s revin la vertical.
i flutura amenintor braele tioase, prea lent ns pentru Good-
all, care le-a evitat cu o piruet i, cu spatele fiind, a lovit spre n-
apoi strpungnd carapacea dorsal, dup aceea l-a ocolit i tot cu
o lovitur spre spate a nfipt cellalt cuit n carapacea toracic.
Imediat s-a rsucit cu 180 de grade, ajungnd fa n fa cu
Consu i, apucnd strns mnerele cuitelor nc nfipte n trupul
bestiei, a prins s le roteasc ntr-o micare de forfecare. Consu a
nceput s tresar spasmodic, pe msur ce felii din corpul su se
mprtiau peste tot, dup care s-a prbuit definitiv. Goodall s-a
ntors rnjind la loc n formaie, schind chiar civa pai de dans.
Era evident c se distrase stranic.
Soldatul Aquinas nu dansa i nici nu prea s se distreze prea
tare. Ea i al ei Consu i-au dat ocol cu grij vreo douzeci de se-
cunde, apoi Consu s-a aruncat nainte cu braul tios ridicat, de
parc ar fi vrut s-o spintece din prima. Aquinas s-a dat napoi dar
s-a mpiedicat i a czut cu faa la pmnt. Consu a srit peste ea,
nfigndu-i braul tios stng ntre oasele antebraului ei stng, in-
tuind-o astfel de sol i apropiindu-i apoi cellalt bra tios de gtul
210
ei. i-a micat picioarele din spate, cutnd o poziie stabil care
s-i permit s o decapiteze, dup care a plimbat uor lama pe
gtul fetei, pentru a spori dramatismul clipei.
Pe cnd Consu se pregtea s-i ia gtul, Aquinas a icnit puternic
i s-a rsucit n direcia loviturii care tocmai pornise. Braul su,
intuit n continuare de Consu, s-a desprins de la cot, esuturile i
tendoanele cednd forei colosale, iar Consu s-a rostogolit o dat cu
ea, dezechilibrat de micarea neateptat. nc n braele lui, Aqui-
nas s-a rotit i a nceput s-l njunghie repetat n carapace cu cui-
tul din mna dreapt. Consu a ncercat s o mping deoparte, dar
Aquinas l-a nclecat cu picioarele peste mijloc i s-a inut cu pu-
tere de el. nainte de a-i da duhul, Consu a reuit, la rndu-i, s o
nepe de cteva ori n spate, numai c braele lor nu snt foarte efi-
ciente n apropierea corpului propriu. Aquinas a desclecat i, na-
inte de a leina, a reuit s parcurg jumtate din drum, napoi
spre colegii ei, care au crat-o mai departe pe brae.
Acum nelegeam de ce fusesem exceptat de la lupt. Nu era
numai o problem de vitez i putere, era clar c soldaii din Fore-
le Speciale m ntreceau la toate capitolele. Dar, n plus, ei urmau
strategii fundamentate pe o cu totul alt percepie a ceea ce n-
seamn pierdere suportabil. Un soldat normal nu i-ar fi sacrifi-
cat nici o parte a trupului precum fcuse Aquinas. aptezeci de ani
n care ai tiut c membrele snt de nenlocuit, iar pierderea unuia
poate duce la moarte, te fceau s nu renuni uor la ele. Pe de al-
t parte, soldaii din Forele Speciale nu aveau nici o problem cu
asta, pentru c membrele se puteau regenera la nevoie. n plus, ei
tiau c tolerana lor la rni era mult mai mare dect a unui soldat
obinuit. Nu este vorba c soldaii din Forele Speciale nu ar fi ti-
ut ce este frica, doar c la ei putea aprea mult mai trziu, dup ce
ar fi fost rnii, dect la un om normal.
Am fcut semn ctre sergentul Hawking i perechea sa Consu.
A fost primul Consu care nu i-a desfurat braele. Acesta a mers
hotrt spre mijlocul arenei, s-a oprit i i-a ateptat adversarul.
ntre timp, Hawking se aplecase n fa i avansa cu grij cu ge-
nunchii uor ndoii, pas dup pas, un picior, apoi cellalt, atep-
tnd momentul potrivit pentru atac; nainte, stop, lateral, stop, na-
inte, stop, iari nainte. La unul din paii si precaui nainte,
Consu s-a lansat ca din tun i l-a tras n eap cu ambele brae,
apoi l-a ridicat i l-a aruncat n sus. Pe cnd era nc n aer, Consu
s-a mai repezit o dat, i-a tiat capul i i-a retezat trupul de la mij-
loc. Torsul i picioarele lui Hawking au zburat n direcii opuse, iar
211
capul a czut n faa adversarului. Acesta s-a gndit o clip, apoi l-
a nepat cu vrful braul i l-a azvrlit cu putere spre grupul oa-
menilor. Capul a lovit pmntul n faa lor, lsnd o pat umed n
praf, dup care a ricoat mai departe peste ei, mprocndu-i cu
fragmente de creier i cu SmartBlood.
n timpul celor patru runde, Jane i ateptase nerbdtoare
rndul, lovind uurel lamele cuitelor una de alta, ntr-un tic ner-
vos. A fcut un pas n fa, la fel i ultimul dintre Consu. Le-am
dat semnalul de ncepere. Consu a naintat agresiv un pas, i-a
deschis larg braele tioase i a scos un strigt de lupt att de pu-
ternic nct ne-am temut c se va sparge domul iar noi toi vom fi
ejectai n spaiu. i deschisese mandibulele mai larg dect a fi
crezut c este posibil. La treizeci de metri deprtare, Jane a clipit
scurt, apoi a aruncat cu putere un cuit n gura deschis, cu atta
for nct lama acestuia a ieit prin spatele capului, oprit din
drum doar de plselele care s-au nepenit n carapace. Mugetul
care zguduise domul s-a curmat brusc i a fost nlocuit de zgomo-
tul fcut de un gndac imens care se neca n propriul snge i cu o
bucat de metal deopotriv. Creatura a ncercat s-i scoat cui-
tul dintre mandibule, dar a murit nainte de a-i termina gestul, s-
a prbuit n fa i a horcit glgit pentru ultima dat.
M-am ndreptat ctre Jane.
Nu cred c ar fi trebuit s foloseti cuitele n felul acesta.
A ridicat din umeri, jucndu-se cu cuitul rmas.
Nu mi-a spus nimeni c n-a avea voie.
Ambasadorul Consu a alunecat ctre mine, evitnd trupurile ce-
lor czui.
V-ai ctigat dreptul la patru ntrebri. Le putei pune acum.
Patru ntrebri erau mai mult dect ne ateptasem. Sperasem la
trei. Ne fcusem planuri pentru dou. Crezusem c va fi mai dificil
s-i nfruntm pe Consu. Nu c un soldat ucis i cteva corpuri
cioprite ar fi nsemnat un pre prea mic. Dar acum trebuia s
profitm. Patru ntrebri erau de ajuns.
Este adevrat c poporul Consu a furnizat lui Rraey tehnolo-
gia de detectare a salturilor?
Da, a rspuns scurt ambasadorul.
Era n regul. Nici nu ne ateptam s ne spun mai multe dect
erau obligai s o fac. Dar i rspunsul acesta lapidar ne ddea
destule indicii. Dac Rraey primiser staia de-a gata, era greu de
presupus c tiau i principiul ei de funcionare. Nu trebuia s ne
temem c o vor extinde sau c o vor schimba cu alte rase.
212
Cte uniti de detectare a salturilor snt n posesia Rraey?
Iniial ne gndisem s ntrebm cte le-au furnizat Consu, dar
pentru c exista o ans ca Rraey s i construiasc singuri uni-
ti, am gndit c o ntrebare la modul general ar fi mai potrivit.
Una, a rspuns ambasadorul.
Cte rase dintre cele cunoscute de oameni dispun de posibili-
tatea de a detecta salturile?
Asta era a treia ntrebare important. Presupuneam c rasa
Consu cunoate mult mai multe rase dect cunosc oamenii, deci
dac ntrebam, la modul general, cte rase posed tehnologia, rs-
punsul nu ne-ar fi fost de folos. La fel dac ntrebam cui au mai
dat tehnologia, pentru c unele rase ar fi putut s-o dezvolte fr
ajutorul Consu. Nu toate cuceririle tehnologice din Univers snt
cptate pe gratis de la rase mai dezvoltate. Cteodat se mai
ntmpl ca fiinele s i gndeasc pe cont propriu.
Nici una, a rspuns ambasadorul.
Iari un rspuns bun pentru noi. Astfel puteam fi siguri c
vom avea destul vreme s rezolvm problema.
Mai ai de pus una, a spus Jane, artnd ctre ambasadorul
care atepta ultima mea ntrebare.
Ei bine, ce aveam de pierdut? I-am dat drumul.
Consu pot distruge aproape toate rasele din aceast regiune a
spaiului. De ce n-o facei?
Pentru c v iubim.
Pardon?!?
Din punct de vedere tehnic, aceasta ar fi contat ca o a cincea
ntrebare, la care Consu nu erau obligai s rspund. Dar amba-
sadorul n-a bgat de seam i a continuat.
Noi preuim viaa, toat viaa care are potenial pentru Ungkat
pronunia ultimului cuvnt a sunat ca un ferstru tind un pe-
rete de piatr care nseamn participarea la marele ciclu al re-
naterii. inem la voi, la toate rasele inferioare nou i v botezm
planetele, astfel nct toat viaa s poat renate n ciclu. Conside-
rm de datoria noastr s v susinem progresul. Rraey snt con-
vini c le-am dat tehnologia n discuie pentru c am primit o
planet de-a lor n schimb, dar nu este aa. Am vzut n asta o
ans de aduce ambele voastre rase mai aproape de perfeciune, i
sntem foarte bucuroi c am reuit s-o facem.
Ambasadorul i-a deschis larg braele tioase i am putut vedea
braele secundare, cu palmele n sus, ntr-un gest aproape implo-
rator.
213
Vremea la care popoarele voastre vor putea s ni se alture
este mult mai aproape acum. Astzi sntei impuri i trebuie s fii
mustrai n aceeai msur n care sntei iubii. Dar mulumii-v
cu certitudinea c ziua reuitei se apropie. Eu unul trebuie s
merg spre moarte acum, pngrit de a fi vorbit cu voi pre limba
voastr, dar bucuros c mi-am asigurat un loc n ciclul renaterii,
ajutnd popoarele voastre s se apropie nc un pas spre locul care
li se cuvine n marea roat. V dispreuiesc i v iubesc deopotriv,
pe voi, care sntei blestemul, dar i salvarea mea. Plecai acum, ca
s putem distruge locul acesta i s srbtorim evoluia voastr.
Plecai.

Nu-mi place asta, a spus locotenentul Tagore dup ce i-am re-


latat cum decurseser lucrurile.
Nu-mi place deloc, a reluat el dup o scurt pauz. Consu au
oferit tehnologia de detectare a tahionilor pentru ca Rraey s ne-o
trag. Carcalacul la nenorocit a recunoscut-o singur. Ar putea s
le transmit c sntem n drum spre ei.
Ar fi ceva redundant, a observat cpitanul Jung. Rraey au de-
ja detectorul.
tii ce vreau s spun, a insistat Tagore. Consu nu intenio-
neaz s ne fac nou vreun hatr. Este limpede c vor s fim n
rzboi cu Rraey astfel nct s putem avansa spre un alt nivel cos-
mic, orice dracu ar nsemna asta.
Consu oricum nu aveau de gnd s ne fac vreun favor. Gata
cu ei, a intervenit Crick. Poate c ne micm dup cum doresc ei,
dar s nu uitm c planurile lor, deocamdat, coincid cu planurile
noastre. i snt convins c nici nu le pas cine va ctiga, noi sau
Rraey. Aa c haidei s ne concentrm pe ceea ce avem noi de f-
cut, n loc s ne ntrebm ce au Consu n cap.
BrainPal a semnalizat scurt. Crick ne transmisese dou imagini
detaliate: planeta Coral i planeta de origine Rraey.
Faptul c Rraey folosesc o tehnologie de cptat ne asigur
anse bune s-i atacm, s-i lovim repede i puternic, att pe Co-
ral, ct i la ei acas. Ct vreme noi am stat la poveti cu Consu,
FCA i-a deplasat navele n poziie de salt. Avem ase sute de nave,
aproape o treime din totalul forelor noastre, gata s fac saltul.
Imediat ce vor primi un semnal de la noi, FCA va declana atacul
sincronizat, mpotriva inamicilor de pe Coral i mpotriva planetei
lor de origine. Obiectivele strategice snt urmtoarele: s prelum
napoi Coral i s le anihilm eventualele ntriri. Lovindu-le cmi-
214
nul le vom scoate din lupt navele prezente acolo, iar pe cele
rspndite aiurea le vom obliga s aleag ntre a interveni pe Coral
sau pe Rraey. Ambele atacuri se sprijin pe un singur lucru: anihi-
larea capacitii de detecie tahionic. Aceasta presupune prelua-
rea controlului asupra staiei lor de detecie i scoaterea ei din
funciune, dar fr s o distrugem. Tehnologia aceea poate fi folosi-
t i de FCA n viitor. Poate c Rraey nu realizeaz, dar sntem mai
avansai dect ei. Vom distruge staia doar dac nu vom avea al-
ternativ. Intenionm s prelum controlul staiei i s o pstrm
intact pn cnd ne vor sosi ntriri.
Ct timp le va lua ntririlor s ajung la noi? a ntrebat Jung.
Atacurile coordonate vor ncepe la patru ore dup ce noi vom
intra n spaiul Coral. n funcie de intensitatea luptelor dintre na-
ve, ne putem atepta la ntriri dup urmtoarele dou ore.
Patru ore dup ce ajungem n vecintatea planetei? Nu la pa-
tru ore dup ce prelum staia?
Corect, la patru ore dup ce ajungem lng Coral, a rspuns
Crick. Aa c ar fi mai bine s lum staia aia nainte de al doilea
val, oameni buni.
mi cer scuze, am intervenit. M nelinitete un mic amnunt.
Da, locotenent Perry.
Succesul atacului forelor noastre este determinat de oprirea
staiei de detecie care poate prevedea sosirea navelor noastre.
Foarte bine, Perry.
Dar aceeai staie va prezice i apropierea noastr.
Corect, a recunoscut Crick.
Am fost pe o nav care a fost detectat imediat ce a ieit n ve-
cintatea planetei Coral, dac v amintii. Ne-au prjit instantaneu
i au murit toi, n afar de mine. Nu v ngrijoreaz faptul c la fel
se va ntmpl i cu aceast nav?
Ne-am mai strecurat prin spaiul lor i nainte, a remarcat Ta-
gore.
tiu asta, doar Sparrowhawk m-a salvat. i, credei-m, snt
recunosctor pentru asta. Oricum, trucul acela v-a reuit o dat. A
doua oar, nu tiu Chiar dac ieim din salt la mare distan de
Coral, asta ar nsemna mai multe ore pentru a ajunge pe planet.
Se poate alege praful de sincronizare. Pentru ca toat manevra s
reueasc trebuie s ieim din salt n imediata apropiere a plane-
tei. Aa c a vrea s tiu cum vom face acest lucru n aa fel nct
nava noastr s rmn ntreag
Rspunsul este simplu, a continuat Crick. Nu ne ateptm ca
215
nava s rmn ntreag. Ne ateptm s fie aruncat n aer imedi-
at ce apare pe cer. De fapt, chiar contm pe asta.
Pardon?! am exclamat.
Am privit de jur-mprejurul mesei, ateptndu-m s vd pe fe-
ele oamenilor aceeai confuzie care m cuprinsese. Dar nu, toate
feele artau mai degrab gnditoare. Asta m-a bulversat i mai ta-
re.
Vorbim despre inserie pe orbit nalt, aa-i? a ntrebat loco-
tenent Dalton.
Da, a rspuns Crick. Modificat, desigur.
Am intervenit.
Ai mai fcut asta, s neleg?
Nu chiar, locotenent Perry, a rspuns Jane, fcndu-m s m
ntorc spre ea. Dar de cteva ori am lansat Fore Speciale direct din
nav, de obicei cnd folosirea navetelor era improprie, cum va fi ca-
zul i aici. Dispunem de costume speciale care ne protejeaz de
cldur la intrarea n atmosfer. Asta ar fi singura diferen fa
de o lansare normal a oamenilor.
Numai c n cazul de fa se va trage de la sol n nava voastr,
iar voi vei fi la mijloc.
Da, asta este noutatea n cazul de fa, a admis Jane.
Sntei absolut nebuni! am exclamat.
Dar face bine la tactic, a spus maiorul Crick. Dac nava este
distrus, e de ateptat ca pe lng resturi s lase n urm i tru-
puri. FCA tocmai ne-au trimis o dron de salt cu informaii proas-
pete despre locaia staiei de detecie tahionic, aa c vom putea
lansa oamenii ct mai aproape de int. Rraey vor crede c au oprit
atacul nainte de a ncepe. Nici nu vor ti c sntem acolo cnd i
vom lovi cu adevrat. Iar atunci va fi prea trziu pentru ei.
Asta presupune c vei supravieui atacului lor iniial, am
spus.
Crick a privit ctre Jane i a ncuviinat.
FCA ne ajut n privina asta. Au nceput s monteze motoare
de salt pe rachete cu scut, pe care le lanseaz apoi n grupuri mari
n spaiul Coralului. Cnd scuturile snt lovite, se lanseaz rachete-
le, care snt foarte greu de nimerit de ctre Rraey. n felul sta au
fost doborte cteva nave de-ale lor n ultimele dou zile, iar acum
snt mai precaui, ateapt cteva secunde nainte de a trage, pen-
tru a inti cu precizie tot ce se arunc nspre ei. Vom avea la dispo-
ziie ntre zece i treizeci de secunde, nainte ca Sparrowhawk s
fie lovit. Nu e destul pentru o nav care nu se ateapt la un atac,
216
dar e mai mult dect ndeajuns pentru ca noi s lansm trupele.
Poate c mai rmne vreme pentru ca echipajul de pe puntea de
comand s lanseze chiar i o ripost.
Deci echipajul de pe puntea de comand rmne pe nav? am
ntrebat.
Nu, vom prsi nava o dat cu ceilali i o vom controla prin
BrainPal. Dar vom prsi nava numai dup ce prima salv de ra-
chete este lansat. Nu vrem s ne folosim de BrainPal n afara na-
vei, pn ce nu vom ajunge n atmosfera Coralului, pentru c dac
Rraey monitorizeaz zona s-ar prinde c sntem vii. Toat schema
presupune nite riscuri pentru echipajul de punte, dar operaiunea
este riscant pentru toat lumea. Iar asta ne aduce la dumneata,
locotenent Perry.
La mine?
E clar c nu vei dori s te afli pe nav cnd va fi lovit. Pe de
alt parte, nu ai fost antrenat pentru acest gen de misiuni, iar noi
i-am promis c ne vei nsoi doar n calitate de consilier. Nu-i pu-
tem cere s participi. Dup edin i se va da o navet, iar o dron
de salt va fi trimis pe Phoenix cu coordonatele poziiei tale i o ce-
rere de recuperare. Phoenix menine n permanen nave de recu-
perare n ateptare la distana de salt, deci probabil c vei fi gsit
n cel mult o zi. Pentru orice eventualitate, vei avea provizii pentru
o lun, iar naveta va fi echipat cu drone de salt de urgen.
Deci vrei s scpai de mine, am spus.
Nu o lua personal, a rspuns Crick. Generalul Keegan va dori
s aib un raport asupra situaiei i a negocierilor cu Consu, i
cum tu eti legtura noastr cu forele convenionale FCA, eti cel
mai n msur s faci toate astea.
Domnule, cu permisiunea dumneavoastr, a dori s rmn.
Nu avem loc pentru dumneata, a replicat Crick. i ne poi fi
mai de folos pe Phoenix.
Domnule, cu tot respectul, avei cel puin o poziie neacoperi-
t printre gradai. Sergentul Hawking a murit n cursul negocieri-
lor cu Consu. Soldatului Aquinas i lipsete jumtate de bra. Nu
vei apuca s completai trupele nainte de atac. tiu c nu fac
parte din Forele Speciale, dar snt soldat veteran. Snt mai bun
dect nimic.
Parc ziceai c sntem complet nebuni, mi-a spus cpitanul
Jung.
Nu retrag, sntei cu adevrat nebuni, aa c vei avea nevoie
de tot ajutorul posibil. De asemenea, domnule, am spus ntorcn-
217
du-m ctre Crick, amintii-v c mi-am pierdut toi oamenii pe
Coral. Simt c e de datoria mea s iau parte la aceast btlie.
Crick l-a privit pe Dalton.
Care e situaia lui Aquinas?
Dalton a dat din umeri.
Am conectat-o la sistemul de regenerare accelerat. Doare ca
dracu s refaci un bra ntr-un timp att de scurt, dar va fi gata
cnd vom face saltul. Eu n-am nevoie de Perry.
Crick s-a ntors ctre Jane, care se holba la mine.
E rndul tu, Sagan. Hawking era omul tu. Dac l vrei pe
Perry l poi avea.
Nu l vreau, a spus Jane privindu-m int. Dar are dreptate,
mi lipsete un om.
Bine, a spus Crick, antreneaz-l.
Apoi, ntorcndu-se ctre mine.
Dac locotenent Sagan va considera c nu eti destul de bine
pregtit, naveta te ateapt. Ai neles?
Am neles, domnule maior, am rspuns, privind-o int pe
Jane.
Bine, a spus el. Bun venit n Forele Speciale, Perry. Eti pri-
mul adevrat-nscut care a fost vreodat nrolat la noi. ncearc s
nu ratezi, altfel i promit c Rraey vor fi cea mai mic problem a
ta.

Jane a intrat n camera mea fr s-mi cear voie. O putea fa-


ce, n calitate de ofier superior.
Ce dracu crezi c faci?
V lipsete un om. Eu snt un om. F o socoteal.
Te-am adus pe vasul sta pentru c tiam c altfel ai fi fost
pus ntr-o navet de asalt. Dac te-ai fi ntors la infanterie, te-ai fi
aflat acum pe una din navele de atac. Dac noi nu reuim s pu-
nem mna pe staia de detecie a salturilor, tim foarte bine ce se
va ntmpl cu navele de atac i cu soldaii lor. Te-am adus aici
pentru c tiam c este singura ans de a te ine la adpost, iar
tu tocmai i-ai dat cu piciorul.
Puteai s-i fi spus lui Crick c nu m vrei. L-ai auzit, ar fi
foarte mulumit s m nghesuie ntr-o navet i s m lase n de-
riv n spaiul Consu pn s-ar ndura careva s m recupereze. N-
ai spus nimic pentru c tii foarte bine ct de nebunesc este planul
sta. tii c vei avea nevoie de orice ajutor posibil. Eu unul habar
nu aveam c voi nimeri sub comanda ta. Dac n-ar fi reuit s-o re-
218
pare pe Aquinas, puteam foarte bine s fiu repartizat la Dalton.
Nici mcar nu tiam c Hawking era omul tu pn n-a spus-o
Crick. Tot ce tiu este c vreau ca planul sta s reueasc i c
avei nevoie de orice om disponibil.
De ce i pas? Nu este misiunea ta. Nu eti de-al nostru.
Acuma snt, nu-i aa? Snt pe nava asta. M aflu aici, datorit
ie. i nu am unde s m duc n alt parte. Mi-am pierdut compa-
nia, iar cei mai muli dintre prietenii mei snt mori. Iar pe de alt
parte, dup cum a spus unul dintre voi, sntem cu toii umani. La
naiba, i eu am fost crescut ntr-un laborator, ca i tine. M rog,
cel puin corpul meu. Pot foarte bine s fiu unul dintre voi. Iar
acum snt.
Jane a izbucnit.
Nu ai nici cea mai mic idee cum e s fii ca noi. Spuneai c
vrei s afli despre mine. Ce parte s i spun? Vrei s tii cum e s
te trezeti ntr-o zi cu capul plin de informaii, de la cum s tai un
porc pn la cum s pilotezi o nav, dar s nu-i tii numele? Sau
dac ai mcar un nume? Vrei s tii cum e s nu fi fost niciodat
copil sau s nu fi vzut mcar vreodat unul pn cnd nu nime-
reti pe o planet carbonizat i te mpiedici de trupul ars al unui
bebelu? Poate ai vrea s afli cum e prima dat cnd vorbim unui
adevrat-nscut i cum ne abinem s v pocnim pentru c vorbii
prea lent, pentru c v micai prea lent i mai ales pentru c
gndii att de al dracului de lent, nct ne ntrebm de ce naiba v-
au mai nrolat. Sau poate vrei s tii c fiecare soldat din Forele
Speciale viseaz s aib un trecut. tim c sntem precum mon-
strul lui Frankenstein. tim c sntem asamblai din rmie de
oameni mori. Ne privim n oglind i tim c vedem pe altcineva i
c noi existm doar pentru c ei nu mai exist, i c snt pierdui
pentru totdeauna pentru noi. i toi ne imaginm persoanele care
au fost. Ne imaginm vieile lor, copiii lor, soii i soiile i tim c
nimic din toate astea nu va fi vreodat al nostru.
Jane i-a apropiat faa de a mea.
Vrei s tii cum e s ntlneti soul femeii care ai fost? S vezi
bucuria recunoaterii pe chipul lui, dar tu s n-o simi, orict i-ai
dori-o? S vezi cu ct disperare i dorete s te strige pe un nume
care nu este al tu? S tii c atunci cnd te privete, el revede zeci
de ani de via despre care tu nu tii nimic. S tii c a fost cu ti-
ne, c a fost n tine, c te-a inut de mn cnd mureai, spunndu-i
c te iubete. S tii c nu te poate transforma ntr-un adevrat-
nscut, dar c i poate da continuitate, o istorie, o idee despre cine
219
ai fost, care s te fac s nelegi cine eti. i poi imagina cum es-
te s-i doreti toate astea? i s-i doreti s le pstrezi pentru ti-
ne, n siguran?
Mai aproape. Buzele aproape atingndu-le pe ale mele, fr in-
tenia unui srut.
Tu ai trit cu mine de zece ori mai mult dect am trit eu n-
smi cu mine. Tu eti pstrtorul sinelui meu. Nu-i poi imagina
ce nseamn asta pentru mine. Pentru c nu eti unul dintre noi.
O priveam int. S-a deprtat.
Tu nu eti ea, am zis. Mi-ai spus-o cu gura ta.
A explodat.
Pentru numele lui Dumnezeu! Am minit. Eu snt ea i o tii
foarte bine. Dac ar fi trit, s-ar fi nrolat n FCA i i-ar fi folosit
ADN-ul pentru a-i face un trup nou, exact cum l-au fcut pe al
meu. E adevrat c eu am un rahat extraterestru amestecat n ge-
ne, dar nici tu nu mai eti n ntregime uman, i nici ea n-ar fi fost.
Partea uman din mine este aceeai care s-ar fi regsit i n ea. Tot
ce mi lipsete este memoria. Tot ce mi lipsete este fosta mea via-
.
Jane s-a apropiat din nou i mi-a cuprins faa n palme.
Snt Jane Sagan, tiu asta. Ultimii ase ani snt ai mei, i snt
reali. Aceasta este viaa mea. Dar snt i Katherine Perry, n acelai
timp. mi vreau acea via napoi. Singura modalitate de a o avea
este prin tine. Trebuie s rmi n via, John. Fr tine, m voi
pierde iari.
I-am atins mna.
Ajut-m s rmn n via, Jane. nva-m tot ce tii, ca s
pot duce la bun sfrit misiunea asta. Arat-mi tot ce trebuie ca s
pot ajuta plutonul tu s-i fac treaba. Ajut-m ca s te pot aju-
ta, Jane. Ai dreptate, nu tiu cum e s fii ca tine, s fiu unul dintre
voi. Dar tiu c nu vreau s plutesc n deriv ntr-o navet, n
vreme ce voi v luptai i v riscai vieile. i eu am nevoie ca tu s
rmi n via. Ne-am neles?
Ne-am neles.
I-am luat mna i i-am srutat-o.

APTESPREZECE
Asta-i partea cea mai uoar mi-a transmis Jane. Apleac-te n

220
fa, nu te mpotrivi.
Porile ecluzei fuseser deschise printr-o explozie urmat de o
decompresie rapid, toate acestea mi aduceau aminte de experien-
a precedent avut n preajma planetei Coral. Intenionam ca, la o
ulterioar vizit aici, s nu m mai las aruncat din cal n felul s-
ta. Oricum, de data aceasta locul fusese eliberat de obiectele mobi-
le i periculoase. Singurele obiecte din nav eram noi, soldaii i
echipajul, vri n costumele de plonjare n atmosfer, etane i
masive. Tlpile ne fuseser intuite de podea cu ajutorul unor cle-
me electromagnetice. Acestea urmau s se deschid imediat ce re-
sturile porilor aruncate n aer s-ar fi deprtat suficient ca s nu
mai reprezinte un pericol, iar noi urma s fim aspirai n spaiu.
Clemele s-au desfcut. Era ca i cum un uria aspirator ne tr-
gea spre o gaur de oareci din perete. O gaur mai mare, firete.
M-am aplecat nainte, aa cum mi recomandase Jane i m-am tre-
zit plutind n spaiu. Ceea ce era de bine, pentru c doream s
dm impresia unui contact neateptat i violent cu vidul, asta n
cazul n care Rraey ar fi supravegheat zona. Fusesem ejectat ntr-
un mod brutal alturi de ceilali membri ai Forelor Speciale i am
avut cteva momente de ameeal i confuzie pn cnd afar a de-
venit jos. Un jos aflat la dou sute de kilometri sub noi, pe suprafa-
a ntunecat a planetei.
M-am rsucit involuntar, prins ntr-o micare de rotaie, la timp
ca s vd pe Sparrowhawk explodnd n patru locuri diferite i re-
sturi incandescente nind din trupul navei cuprins de flcri. Nici
un sunet, nici o und de cldur, mulumit vidului din jur. Dar
imaginea resturilor cuprinse de flcri compensa pe deplin lipsa
celorlalte senzaii. Am reuit s vd cum, aproape miraculos, Spar-
rowhawk a lansat cteva rachete spre un inamic nevzut. Cineva
nc mai era la bordul navei atunci cnd aceasta fusese lovit. La
urmtoarea rotaie am vzut nava noastr ncasnd nc o lovitur
care a frnt-o n dou. Oricine mai era pe Sparrowhawk era con-
damnat. Am ndjduit ca rachetele trimise de el mai nainte s-i
fi atins inta.
Cdeam singur spre Coral. S-ar fi putut ca ali soldai s fi fost
lng mine, dar mi era imposibil s-mi dau seama, costumele
noastre nu reflectau lumina i ni se ordonase ntreruperea comu-
nicaiilor prin BrainPal pn nu atingeam atmosfera. Abia cnd am
zrit cum cineva a ocultat o stea, mi-am dat seama c nu snt sin-
gur. Trebuie s fii discret atunci cnd ai de gnd s invadezi o pla-
net, mai ales atunci cnd tii c inamicul este cu ochii pe tine.
221
Priveam, n cdere, cum discul planetei crete tot mai mult i n-
ghite stelele de pe margine.
BrainPal a piuit scurt. Urma activarea scutului termic. Am
transmis confirmarea i din rucsacul ataat costumului a nit un
uvoi de nanoroboi. Un cmp electromagnetic a fost generat ime-
diat iar nanoroboii, prini n el, m-au izolat ntr-o sfer de un ne-
gru mat. Acuma chiar m prbueam ntr-un ntuneric deplin.
Slav domnului c nu aveam claustrofobie.
Scutul termic era cheia inseriei pe orbit nalt. Protecia m-
potriva cldurii generate de frecarea cu atmosfera se realiza n do-
u moduri. n primul rnd, sfera din nanoroboi era creat pe cnd
soldatul nc se mai afla n vid. Prin urmare transferul de cldur
ctre soldat nu s-ar fi realizat dect dac acesta ar fi atins pe inte-
rior suprafaa scutului. Pentru a evita atingerea accidental a scu-
tului, acelai cmp electromagnetic care inea laolalt nanoroboii l
fixa destul de strns pe soldat n centrul sferei. Nu era foarte con-
fortabil, dar nu ar fi fost de preferat nici s arzi datorit molecule-
lor de aer care se freac de tine cu viteze uriae.
Nanoroboii preluau cldura generat de frecarea cu aerul, folo-
seau o parte din energia termic pentru stabilizarea cmpului elec-
tromagnetic, iar restul o disipau n jur. Sigur, n cele din urm
stratul exterior se prjea. Fiecare nanorobot care ardea era nlocuit
de altul, din straturile interioare ale scutului. n mod ideal, trebuie
s ajungi la sol nainte ca scutul s se consume. Necesarul de
nanoroboi, n cazul nostru, fusese calibrat pentru atmosfera pla-
netei Coral, cu un mic surplus de rezerv. Dar asta nu m linitea
prea mult.
Am nceput s simt o vibraie n momentul n care scutul a
plonjat n straturile superioare ale atmosferei. Goaz m avertiza,
inutil, c ncepusem s traversm o zon de turbulene. M-am r-
sucit n mica mea sfer, cmpul stabilizator atenua ocurile, dar
trepidaiile erau cam puternice pentru gustul meu. Atunci cnd
suprafaa unei sfere n care te afli captiv i poate transmite un
puls termic de dou mii de grade direct n carne, orice zglial, ct
de mrunt, devine un motiv de ngrijorare.
Dac cineva de la suprafaa planetei ar fi privit cerul, ar fi zrit
sute de meteorii brzdnd bolta. Orice suspiciune legat de aceti
meteorii ar fi fost nbuit de gndul c, de fapt, cel mai probabil
acetia provin din resturile navei care tocmai fusese distrus, un-
deva sus. La cteva sute de mii de picioare nlime, un soldat care
cade arat la fel cu un fragment de nav care se prbuete.
222
Rezistena straturilor joase ale atmosferei i-a fcut datoria,
frnnd continuu sfera. La cteva secunde dup ce cldura a fost
disipat complet, sfera a colapsat, iar eu am trecut prin ea precum
un pui care iese din goace. Nu mai vedeam un zid negru de
nanoroboi ci o lume ntunecat, luminat pe alocuri de ctre ban-
curile de alge bioluminescente. Fosforescena algelor marca precis
conturul erpuit al recifurilor de corali. Se mai zreau i luminile
puternice ale bazelor Rraey sau ale fostelor aezri umane.
Activai BrainPal am auzit vocea maiorului Crick i am rmas
surprins. mi imaginasem c fusese dobort o dat cu Sparrow-
hawk.
Comandaii de plutoane, identificai-v. Soldai, adunarea dup
comandanii de pluton.
Cam la un kilometru spre vest i la cteva sute de metri deasu-
pra, Jane s-a transformat ntr-o lumini, n cmpul meu vizual.
Nu se pictase cu vopsea neon, ar fi fost o cale sigur s fie ucis de
ctre inamicii de la sol. Era doar un marcaj generat de BrainPal. n
jurul meu, tot mai muli soldai ncepeau s strluceasc. Mi-am
zrit noii colegi de pluton. Ne-am rsucit n aer i am nceput s
plutim unii spre alii. Pe msur ce ne deplasam prin aer, peste
imaginea solului planetei s-a suprapus o reea topometric pe care
strluceau cteva mnunchiuri de puncte: staia de urmrire i zo-
nele adiacente.
Jane ncepuse s-i adune soldaii n formaie. Din momentul
n care intrasem n plutonul lor, soldaii renunaser la amabilita-
tea de a-mi vorbi, trecnd la modul lor obinuit de comunicare prin
BrainPal. Dac intenionam s lupt alturi de ei, trebuia s o fac
dup regulile lor. Din punct de vederea al comunicaiilor, ultimele
trei zile fuseser o cea total. Cnd Jane mi spusese c adevra-
ii-nscui comunic la viteze mai mici dect ei, mi fusese greu s
neleg ce nseamn asta. Dup care am aflat. Soldaii din Forele
Speciale i transmiteau mesaje mai repede dect puteam eu clipi.
O conversaie ntre ei se termina nainte ca eu s neleg prima
propoziie. Dar cel mai ameitor lucru era c ei nu se limitau doar
la mesaje textuale sau verbale. Foloseau capacitatea lui BrainPal
de a transmite emoiile pentru a nuana mesajele, aa cum un om
obinuit recurge la semnele de punctuaie.
Cineva spunea un banc, toi ceilali rdeau, iar eu simeam ca i
cum puzderie de hohote de rs mi sfredeleau creierul ca nite alice
minuscule. mi ddea dureri de cap.
Dar era un mod mult mai eficient de comunicare. Jane a mar-
223
cat obiectivele noastre i ne-a desfurat naintea ochilor strategia,
de zece ori mai repede dect s-ar fi ntmplat la trupele obinuite.
Un bonus valoros pentru cineva care poate ncepe s le dea ordine
soldailor n vreme ce acetia se prbuesc spre suprafaa planetei.
Uimitor, dar am reuit s prind ordinele aproape la fel de rapid pe
ct Jane le-a lansat spre noi. Secretul consta n a nu te mpotrivi
fluxului informaional i n a renuna s-l organizezi n maniera
comun, adic n fragmente de propoziii i cuvinte. Accept faptul
c bei ap direct dintr-un hidrant de incendiu i f gura maaaare.
mi era de folos i faptul c nu prea trebuia s vorbesc, la rndul
meu.
Staia de urmrire era localizat pe o nlime, n imediata veci-
ntate a unei foste aezri umane, acum ocupat de Rraey. Fosta
colonie era situat n lungul unei vi care se termina la poalele sta-
iei. Iniial, n vrful colinei se aflase centrul de comand al aezrii
i cteva anexe. Rraey deciseser c este n avantajul lor s profite
de sursele de energie ale centrului de comand precum i de infra-
structura acestuia, adic de echipamentele de calcul i de comuni-
caii. Rraey instalaser cteva puncte de aprare n jurul staiei i
al fostului centru de comand, dar imaginile primite n timp real
(furnizate de unul dintre membrii echipei lui Crick, care i fixase
practic un satelit de spionaj pe piept) ne-au artat c erau slab n-
armate, iar efectivele aprtorilor erau reduse. Rraey erau ncrez-
tori c tehnologia de detecie tahionic precum i navele lor de pe
orbit snt suficiente ca s resping orice ameninare.
Celelalte plutoane aveau drept misiune s preia centrul de co-
mand, s localizeze i s asigure echipamentele care prelucrau in-
formaiile provenite de la satelii i care dirijau apoi navele de lupt
de pe orbit. Plutonul nostru avea ca sarcin s captureze turnul
de transmisiuni. Dac instalaiile de transmisiuni se dovedeau a fi
alctuite din echipamente Consu, nu trebuia dect s scotem din
funciune turnul i s-l aprm de contraatacurile inevitabile ale
inamicilor. Dac turnul era doar un produs al tehnologiei Rraey, l
aruncam n aer i att.
n oricare dintre variante, navele Rraey ar fi zburat la ntm-
plare, fr s tie din ce direcie ar fi sosit atacul nostru. Turnul
era amplasat la o oarecare distan de centrul de comand i prea
mult mai bine aprat dect restul zonei, dar aveam planuri de a
elimina aprarea lor chiar nainte de a atinge solul.
Selectai intele a ordonat Jane.
Imediat BrainPal ne-a transfocat imaginea intelor noastre. Sol-
224
daii Rraey i mainriile lor strluceau n infrarou. tiindu-se n
siguran, nu aveau nici un fel de camuflaj termic. intele au fost
distribuite pe plutoane, grupe i apoi la nivel individual. Pe ct po-
sibil trebuiau lovii doar soldaii, iar sistemele defensive cruate.
Nu armele ucid, ci extrateretrii din spatele lor. O dat intele se-
lectate, ne-am risipit plannd. Trebuia s ateptm s ajungem la
un kilometru deasupra.
Un kilometru o mie de metri deasupra, ultimii nanoroboi dis-
ponibili s-au aranjat ntr-o parapant, reducnd brusc viteza de
coborre. Aripa de care atrnam era camuflat optic i termic i ne
permitea s manevrm destul de precis, astfel nct s nu ne izbim
unii de alii prin aer. Doar cineva care ar fi tiut c venim ar fi pu-
tut s ne vad.
Asupra intelor, foc a ordonat maiorul Crick.
i linitea coborrii noastre s-a sfrit n rafalele armelor noas-
tre. Soldaii Rraey, lovii prin surprindere, au fost sfrtecai de ex-
plozii. Cei mai ageri au mai avut timp doar s vad urgia care i lo-
vea, dup care au mprtit aceeai soart. Eu luasem la ochi trei
soldai Rraey poziionai chiar lng turn. Pe primii doi i-am dobort
fr s aib timp s-i ridice privirile. Al treilea a apucat s-i n-
hae arma i s o ndrepte spre ntunericul din jurul lui. i imagi-
na c snt undeva n faa lui, nu deasupra. L-am ciuruit nainte ca
s-i dea seama de eroare. n cinci secunde, toi soldaii Rraey care
erau n raza noastr vizual fuseser dobori. nc eram la cteva
sute de metri nlime.
S-au aprins cteva reflectoare care au risipit ntunericul, dar
aproape imediat ce au prins via au fost sparte de tirul nostru.
Apoi am nceput s lansm rachete spre intrrile n cldiri sau
adposturi, forndu-i pe Rraey s rmn cumini nuntru. Ina-
micii care apucaser s ias din centrul de comand au deschis
focul asupra noastr, ghidndu-se dup urmele lsate de rachete,
dar tirul lor era imprecis. I-am dobort cu uurin i pe acetia.
Am identificat un loc de aterizare chiar lng turnul de comuni-
caii i i-am dat instruciuni lui Goaz ca s calculeze o traiecto-
rie evaziv. Imediat ce am pus picioarele pe pmnt, doi soldai
Rraey au nit prin ua barcii de lng turn, trgnd dezordonat
nspre mine, n vreme ce alergau ctre centrul de comand. Pe
unul l-am nimerit n picior, a czut la sol zbiernd ascuit. Cellalt
a ncetat s mai trag i a luat-o la goan pe picioroangele-i ca de
pasre. Am semnalizat lui Goaz s m elibereze de parapant.
Imediat ce filamentele electrostatice au fost tiate, nanoroboii care
225
alctuiau parapant s-au prefcut ntr-un nor de praf. Am czut,
m-am rostogolit i l-am ochit pe soldatul Rraey care alerga. Nu c-
uta s se adposteasc, nu-i schimba direcia brusc, o inea nur
ctre centrul de comand. L-am dobort cu un singur foc. Cellalt
Rraey a continuat s zbiere pn cnd urletul lui s-a topit ntr-un
bufnet sec. M-am ntors i am zrit-o pe Jane n spatele meu, cu
arma nc aintit spre soldatul dobort.
Vino cu mine mi-a transmis, artndu-mi baraca. Pe cnd ne
apropiam, ali doi Rraey au dat buzna afar, n vreme ce un al trei-
lea a deschis focul din interior. Jane s-a trntit la pmnt ripostnd,
iar eu am fugit dup ceilali doi. Acetia se deplasau n zigzag, am
reuit s-l dobor pe unul dintre ei, dar cellalt mi-a scpat srind
n spatele unui taluz de pmnt. ntre timp, Jane, plictisit s tot
schimbe focuri cu soldatul din barac, a lansat o grenad spre ua
acesteia. S-a auzit un urlet nfundat urmat de un bubuit puternic
i de buci mari din Rraey zburnd prin u.
Am intrat n barac. Era plin cu resturi din soldatul spulberat
de Jane, dar i de o mulime de echipament electronic. Scanarea
cu BrainPal ne-a confirmat c era vorba despre echipamente de
comunicaii de tehnologie Rraey. Ajunsesem n centrul operaional
al turnului. Ne-am dat napoi i am lansat n interior cteva grena-
de. Au fcut ravagii nuntru. Turnul era scos din funciune. Dar
mai aveam de rezolvat echipamentul de transmisiuni instalat n
vrful turnului.
Jane a cerut o situaie de la ceilali comandai de grup. Totul
era sub control, nu aveam dect puini rnii i nici un mort. i ce-
lelalte faze ale atacului au decurs bine, rezistena cea mai ndrjit
fiind n zona centrului de comand. Soldaii notri trebuiau s cu-
cereasc fiecare ncpere n parte, trgnd n stng i n dreapta.
Jane a trimis dou grupe ca ntrire, apoi a desemnat o alt grup
s pzeasc echipamentul capturat i accesul la turn, iar alte dou
grupe s asigure zona n care ne aflam.
Iar tu mi-a transmis ntorcndu-se spre mine i artnd turnul
cu degetul urc-te acolo i spune-mi pe ce am pus mna.
M-am uitat la turn: o anten radio obinuit, 150 de metri nl-
ime i nimic altceva n afar de schela metalic din vrf. Era cel
mai impresionant lucru pe care l vzusem la Rraey pn atunci.
Turnul nu fusese acolo nainte de venirea lor, prin urmare am de-
dus c l-au instalat foarte repede dup ce au cucerit planeta. E
drept c era doar o anten radio, dar s ridici asemenea chestie n
doar cteva zile, era ceva. Turnul avea pe de lturi o reea de scoa-
226
be care alctuiau o scar pn n vrf. Rraey aveau cam aceeai
greutate cu oamenii, aa c le puteam folosi fr probleme. M-am
urcat.
Sus, n vrf, vntul btea cu putere. Pe schel se gseau ancora-
te o mulime de aparate i de instalaii de transmisiuni. Le-am
scanat cu BrainPal. Erau tot cu tehnologie Rraey. Orice informaie
transmiteau, aceasta fusese procesat jos, n centrul de comand.
Am sperat atunci ca restul oamenilor notri s fi pus mna pe in-
stalaiile de acolo intacte.
Am transmis ctre Jane ceea ce constatasem. M-a informat sec
c pe ct de repede m ddeam jos, pe att creteau ansele mele
de a scpa ntreg. N-am ateptat s-mi spun de dou ori. Imediat
ce am ajuns pe sol, cteva rachete au lovit instalaiile din vrf. Ca-
blurile de ancorare au plesnit, unul cte unul, cu un pocnet meta-
lic care garanta un somn de veci linitit oricui s-ar fi aflat n
preajma lor. ntreg turnul s-a balansat. Jane a ordonat o salv la
baza turnului i, dup ce rachetele au lovit-o, antena s-a prbuit
cu un scrnet prelung.
Zgomotul de lupt dinspre centrul de comand ncetase, se mai
auzeau doar cteva vaiete ale soldailor Rraey rnii. Am cerut afi-
area timpului. Trecuser nouzeci de minute de cnd plecasem de
pe Sparrowhawk.
Habar nu aveau c venim, i-am spus lui Jane i am fost sur-
prins de sunetul vocii mele.
M-a privit i a dat din cap apoi s-a uitat spre rmiele turnu-
lui.
Aa-i, habar nu aveau. Asta a fost vestea cea bun. Vestea cea
rea este c acum tiu c sntem aici. Pn acum a fost uor. Greul
abia ncepe.
S-a ntors cu spatele la mine i a nceput s mprtie ordine n
stnga i n dreapta. Ne ateptam la un contraatac. Unul masiv.

Vrei s fii om din nou? m ntrebase Jane cu o sear nainte


de a porni n misiune.
Ne aflam n sala de mese.
Din nou? am ntrebat-o zmbind.
tii ce vreau s spun. napoi, ntr-un corp adevrat, obinuit,
fr adaosuri artificiale.
Sigur c da. Am optzeci i ceva de ani naintea mea Presu-
punnd c voi fi n via la sfritul serviciului, am de gnd s m
retrag ntr-o colonie.
227
Vreau s spun, s fii iari slab i lent, a precizat ea cu deli-
cateea celor din Forele Speciale.
Nu este chiar att de ru. Snt destule lucruri care pot com-
pensa asta. De exemplu, copiii. Sau posibilitatea de a ntlni ali
oameni i s nu trebuiasc s-i ucizi pentru c snt inamici.
Vei mbtrni iari, apoi vei muri.
Cred c aa se va ntmpl. Asta li se ntmpl oamenilor.
Acesta am ridicat braul n aer nu este ceva obinuit, dup cum
bine tii. i, cum moartea poate veni, oricum, n anii de serviciu n
FCA, am anse mai mari s crap nainte de a fi colonist. Statistic
vorbind, cele mai mari anse de supravieuire le are un colonist.
nc nu eti mort, a observat ea.
Se pare c unii snt pe urmele mele Dar tu? Ai planuri de
ieire la pensie sau de colonizare?
Forele Speciale nu se pensioneaz.
Vrei s spui c nu avei voie?
Ba ni se permite. Contractul nostru este de maximum zece
ani, ca i la voi, doar c noi trebuie s fim n serviciu pe toat du-
rata contractului. Pur i simplu nu ne pensionm.
De ce nu?
Nu avem nici o alt experien de a fi altceva dect ceea ce
sntem acum. Ne natem, ne luptm. Att. Asta-i tot ceea ce facem.
Sntem buni n ceea ce facem.
Nu v-ai dorit niciodat s nu mai luptai?
Pentru ce?
Pi dintr-un motiv foarte simplu: s-ar reduce dramatic posi-
bilitatea unei mori violente. Sau din alt motiv: ai avea ansa s v
trii acele viei la care ai visat. S v creai un trecut. Noi, soldaii
obinuii din FCA avem un trecut, trit nainte de aceast via.
Voi l-ai putea avea dup ea.
N-a ti ce s fac cu mine.
Bun venit printre oameni! Deci tu spui c nimeni din Forele
Speciale nu a fost lsat la vatr? Niciodat?
tiu unul sau doi, dar nu mai muli.
Ce s-a ntmplat cu ei? Unde s-au dus?
Nu snt sigur, a rspuns ea, n doi peri, apoi a schimbat vor-
ba: Mine vreau s stai pe lng mine.
Am neles.
Eti nc prea lent. Nu vreau s-i ncurci pe ceilali.
Mulumesc.
mi pare ru. mi dau seama c n-am fost prea delicat. Dar
228
trebuie s-mi conduc soldaii. tii care e punctul meu de vedere.
Eu mi-am asumat riscul de a te avea n grij. Dar pe ceilali nu
trebuie s-i afecteze.
tiu, nu snt suprat. i nu-i face griji. O s fiu cu bgare de
seam. Pentru c am de gnd s m pensionez cndva. Iar pentru
asta trebuie s mai rmn n via ceva vreme.
E bine c eti motivat.
Aa e. Ar trebui s te gndeti i tu la pensionare. Dup cum
spuneam, e bine s ai un motiv pentru care s rmi n via.
Eu nu vreau s mor. Cred c e i sta un motiv destul de bun.
Cnd m voi fi pensionat i voi trimite o carte potal, de pe
unde m-oi afla, poate te rzgndeti. S vii la mine. Putem tri la o
ferm. Ne tragem nite gini. Punem porumb.
Jane bufni.
Tu nu vorbeti serios.
Ba da, am spus i mi-am dat seama c o vorbisem foarte seri-
os.
Jane a tcut pentru o clip. Apoi:
Nu-mi place viaa la ar.
De unde tii? N-ai trit niciodat la ar.
Lui Kathy i plcea?
Nicidecum. Ea abia de reuea s aib grij de grdinia din fa-
a casei.
Acum m nelegi. O motenesc n privina asta.
Mai gndete-te, totui.
Poate c am s m gndesc.

Unde dracu mi-oi fi pus ncrctorul a transmis Jane, apoi au


lovit rachetele. M-am aruncat la pmnt. Pietre cdeau n ploaie,
izvornd din locul unde fusese poziia lui Jane. Am ridicat privirea
i i-am vzut mna tresrind spasmodic. Am pornit s urc spre ea,
dar am fost dat napoi de o puzderie de gloane. M-am rostogolit
napoi i m-am adpostit n spatele stncii care-mi asigurase pozi-
ia.
Am privit n jos, spre trupa de Rraey care ne luase prin sur-
prindere. Doi se deplasau cu precauie spre vrful dealului pe care
ne aflam, iar un treilea ajuta pe altul s ncarce o nou rachet.
Nu aveam nici un dubiu asupra intei lor. Am aruncat o grenad
ctre cei ce urcau i i-am auzit agitndu-se s se adposteasc. Pe
cnd exploda grenada, am ieit fr grij i am tras nspre cel cu
racheta. A czut cu o bufnitur, dar cu ultima suflare a tras. Jetul
229
i-a ars faa tovarului su, care a scos un strigt i a czut, aco-
perindu-i ochii. L-am mpucat n cap. Racheta s-a nlat i s-a
deprtat, la distan de mine. Nu m-am obosit s urmresc unde
aterizeaz.
Cei doi Rraey care urcaser spre mine au nceput s dea napoi.
Am lansat o alt grenad n direcia lor pentru a-i ine ocupai i
m-am grbit spre Jane. Grenada a poposit chiar la picioarele unuia
dintre ei i l-a lsat fr ele. Cellalt s-a aruncat la pmnt. Am
aruncat o alt grenad spre el. Nu a evitat-o destul de repede.
Am ngenuncheat lng Jane, care tresrea n continuare, i am
vzut bucata de piatr care i se nfipsese n cap. SmartBlood se
coagula rapid, dar priae se scurgeau pe lng ran. I-am vorbit,
dar nu mi-a rspuns. I-am accesat BrainPal i am receptat clipiri
dezordonate, emoionale, de oc i de durere. Ochii priveau fr s
vad. Era pe moarte. I-am luat mna i am ncercat s-mi stp-
nesc senzaia de ameeal i de dj vu.
Contraatacul ncepuse n zori, la scurt vreme dup ce luasem
staia, i s-a dovedit a fi mai mult dect puternic, era de-a dreptul
feroce. Rraey, nelegnd c le fusese luat protecia, au lovit cu
putere pentru a-i recpta staia. Atacul lor era dezordonat, tr-
dnd graba i lipsa de planificare, dar era deosebit de nverunat.
Nave peste nave apreau ntruna la orizont, aducnd n lupt tot
mai multe trupe Rraey.
Soldaii Forelor Speciale i folosiser stilul amestecat de tacti-
c i nebunie pentru a ntmpina primele nave pe msur ce ateri-
zau, aruncnd cu rachete i grenade n ecluze imediat ce acestea i
deschideau porile. Rraey au trimis i mai multe nave i au reuit
s-i debarce trupele fr a mai fi aruncate n aer din prima clip,
n vreme ce majoritatea trupelor noastre apra centrul de comand
i premiul Consu pe care acesta l ascundea, plutonul nostru se
deplasase la periferie, scindu-i pe Rraey i fcndu-le naintarea
dificil. sta este motivul pentru care eu i Jane ne aflam n stn-
cria aia, la cteva sute de metri de centrul de comand.
Imediat sub poziia noastr, un alt grup de Rraey a nceput s
urce. Venise vremea s ne micm. Am lansat dou rachete ctre
Rraey pentru a-i ncetini, apoi am luat-o pe Jane i am aruncat-o
pe umr. Jane a gemut, dar n-aveam timp s m ngrijorez pentru
ea. Am observat un bolovan dup care ne ascunsesem pe la venire
ncoace i am luat-o la fug spre el. n spatele meu, Rraey au nce-
put s trag. Gloanele mucau pmntul n jurul meu. O bucat
de piatr mi-a lovit faa. M-am ascuns dup bolovan, am pus-o pe
230
Jane jos i am aruncat o grenad nspre grupul de Rraey. Pe cnd
exploda, am prsit ascunztoarea i m-am repezit ctre ei cu sal-
turi mari. Rraey au nceput s scoat strigte confuze nu tiau
cum s procedeze cu umanul care se lansase direct spre ei. Mi-am
comutat MF-ul pe foc automat i i-am mpucat de aproape, fr a
le lsa timp s se organizeze. M-am grbit napoi la Jane i i-am
accesat BrainPal. Era nc acolo. Era nc n via.
Urmtoarea etap a cltoriei noastre urma s fie dificil. Erau
vreo sut de metri de spaiu deschis ntre locul n care ne aflam i
micul hambar la care a fi vrut s ajung. Liniile infanteriei Rraey
mrgineau cmpul. O nav Rraey se ndrepta n aceeai direcie ca
i mine, cutnd la sol umani pe care s-i ucid. Am accesat Goa-
z pentru a afla poziia soldailor lui Jane i am gsit trei n apro-
pierea mea, doi n partea mea de cmp, la vreo treizeci de metri, iar
cellalt n partea opus. Le-am ordonat s vin la mine, am apu-
cat-o pe Jane i m-am lansat ctre hambar.
Aerul a erupt n mpucturi. Gloanele se ngropau n sol n
urma i naintea pailor mei, aruncndu-mi n fa buci de iarb
i pmnt. Am ncasat un glonte n oldul stng. Jumtatea inferi-
oar a corpului s-a rsucit involuntar, rspunznd durerii atroce.
Asta urma s lase o cicatrice frumoas. Am reuit s-mi coordonez
paii i am continuat s alerg. n urma mea auzeam bubuitul so-
nor al rachetelor care loveau poziiile Rraey. Sosise cavaleria.
Nava Rraey s-a poziionat pentru a trage n mine, apoi i-a
schimbat cursul pentru a evita o rachet tras de ai notri. A reu-
it, dar n-a avut noroc cu urmtoarele dou rachete trase din di-
recia opus. Prima i-a distrus motorul, iar a doua parbrizul. Nava
a nceput s cad, dar a rmas n aer destul vreme pentru a primi
srutul final al unei rachete care a intrat prin parbrizul spart i a
explodat n cabina pilotului. Nava s-a prbuit cu un zgomot asur-
zitor chiar n momentul n care ajungeam la hambar. n spatele
meu, trupa de Rraey care m urmrise i-a ndreptat atenia ctre
soldaii lui Jane, care i pricinuiau mult mai multe necazuri dect
mine. Am deschis ua i am intrat cu Jane nuntru.
Profitnd de calmul relativ, am reevaluat semnele vitale ale lui
Jane. Rana din cap era complet acoperit de SmartBlood. mi era
imposibil s vd ct era de ntins sau ct de adnc i ptrunseser
fragmentele de roc n creier. Pulsul era puternic, dar respiraia
era superficial i neregulat. Aici putea fi de ajutor capacitatea
SmartBlood de a transporta un surplus de oxigen. Nu mai eram
aa de sigur c va muri, dar nici nu tiam cum s o ajut de unul
231
singur.
Am accesat Goaz, cutnd soluii, i mi-a furnizat una: cen-
trul de comand avea n dotare o mic infirmerie, modest, dar ca-
re dispunea de o cuv de staz portabil. Asta ar fi inut-o pe Jane
ntr-o stare stabil pn ce ar fi ajuns pe una dintre nave i apoi pe
Phoenix. Mi-am amintit cum Jane i oamenii si m ndesaser
ntr-o astfel de cuv de staz dup prima mea cltorie pe Coral.
Venise vremea s face acelai lucru pentru ea.
O serie de gloane au uierat printr-o fereastr, pe deasupra
mea. Cineva pesemne i amintise c eram nuntru. Era timpul s-
o iau din loc. Mi-am planificat urmtoarele micri, pn la trane-
ea aflat la vreo cincizeci de metri n fa, spat de Rraey dar
ocupat acum de Forele Speciale. Le-am transmis c vin. Au oprit
focul ct am alergat chioptnd ctre ei. Acum m aflam iari n
spatele liniilor Forelor Speciale. Restul cltoriei ctre centrul de
comand s-a desfurat fr incidente.
Am ajuns chiar n momentul n care Rraey ncepuser s bom-
bardeze centrul cu obuze. Se pare c nu mai erau interesai n re-
cuperarea staiei. Acum aveau de gnd s o distrug. Am privit
spre cer. Cu toat strlucirea cerului dimineii, puteam zri sclipiri
metalice punctnd albastrul. Sosise flota Colonial.
N-avea s dureze mult pn ce Rraey vor fi distrus centrul de
comand i staia deopotriv. N-aveam mult timp la dispoziie. M-
am npustit n cldire, fugind spre infirmerie, n vreme ce toi cei-
lali se npusteau afar.

n infirmeria centrului de comand se gsea ceva mare i com-


plicat. Era sistemul Consu de detecie a salturilor. Dumnezeu tie
de ce Rraey l puseser tocmai aici. Dar iat-l Drept urmare, in-
firmeria era singura ncpere din tot centrul care nu fusese nc
atins de gloane. Forele Speciale aveau ordin s preia sistemul,
ntreg i nevtmat. Oamenii notri i atacaser pe acei Rraey care
se aflau n aceast camer doar cu grenade i cuite. Rraey njun-
ghiai zceau i acum mprtiai pe podea.
Sistemul de detecie bzia, parc mulumit, plat i fr o form
distinctiv, lipit de un perete. Singurele periferice vizibile erau un
monitor i un terminal pentru o unitate de memorie Rraey, aflate
alturi, pe o msu de spital. Sistemul de detecie nu avea habar
c n cteva minute urma s se transforme ntr-un morman de fiare
contorsionate i de fire nclcite, mulumit urmtorului obuz tras
de Rraey. Toat strdania noastr de a proteja drcia asta urma s
232
se duc pe apa smbetei.
Centrul de comand s-a cutremurat. Am ncetat s m gndesc
la sistemul de detecie i am plasat-o pe Jane cu blndee pe un
pat din infirmerie, apoi am pornit s caut cuva de staz. Am gsit-
o ntr-o debara alturat. Arta ca un scaun cu rotile ncastrat
ntr-o jumtate de cilindru fcut din plastic. Pe un raft am gsit
dou surse de energie portabile. Am conectat una dintre ele la cu-
v i i-am verificat afiajul. Urma s in dou ore. Am luat-o i pe
cealalt. Ca s fiu sigur.
Am dus cuva lng Jane. Un alt obuz a lovit, cldirea s-a zgudu-
it puternic, iar curentul a czut. Lovitura m-a dezechilibrat, am
alunecat pe leul unui Rraey i am czut, lovindu-m cu capul de
perete. O flacr de lumin mi-a nit n faa ochilor, apoi o durere
puternic mi-a pulsat n tot corpul. Am blestemat, ncercnd s m
ridic. Dintr-o ran la tmpl, SmartBlood mi se scurgea pe fa.
Lumina a plpit vreme de cteva secunde, iar ntre clipiri Jane
mi-a transmis o cascad de informaie emoional att de intens,
nct a trebuit s m sprijin de perete. Jane se trezise, era conti-
ent, iar n cele cteva secunde am vzut totul din punctul ei de
vedere. Mai era o persoan n aceeai camer cu ea, o persoan ca-
re i semna, ale crei mini i cuprinseser faa, zmbindu-i. Un
plpit i ea arta aa cum o vzusem ultima oar. Lumina a clipit
din nou, becurile s-au aprins, iar halucinaia a disprut.
Jane a tresrit. M-am dus lng ea. Avea ochii deschii i m
privea int. I-am accesat BrainPal era contient, dar o pier-
deam.
Hei, i-am spus ncetior, i am prins-o de mn. Jane, ai fost
rnit. Eti bine acum, dar trebuie s te pun n cuva asta de staz
pn ajungem la un spital. M-ai salvat o dat, i-aminteti? Deci
dup asta vom fi chit. Rezist, te rog.
Jane mi-a strns mna, uor, pentru a m face atent.
Am vzut-o, a optit. Am vzut-o pe Kathy. Mi-a vorbit.
Ce i-a spus?
Mi-a spus, a nceput Jane, a privit ntr-o parte, apoi s-a ntors
iari spre mine. Mi-a spus c ar trebui s triesc la ar cu tine.
i tu ce i-ai rspuns?
Am zis c bine.
Bine, atunci.
Bine, a mai spus Jane, pierzndu-i din nou cunotina.
BrainPal mi transmitea o activitate cerebral dezordonat. Am lu-
at-o n brae i am pus-o uurel n cuva de staz. Am srutat-o i
233
am pornit camera. Aceasta s-a nchis i a nceput s zumzie. In-
dicii neurali i fiziologici ai lui Jane au slbit puternic. Era gata.
Am pornit cu camera spre ieire, atent ca roile s nu calce pe tru-
pul celui de care m mpiedicasem mai devreme, cnd am prins cu
coada ochiului modulul de memorie care i ieea din buzunarul de
la piept.
Cldirea s-a cltinat sub o nou lovitur. n mod iraional, am
luat modulul de memorie i l-am nfipt n terminalul de acces. Mo-
nitorul s-a trezit la via i a afiat o list de fiiere cu denumiri
Rraey. Am deschis unul la ntmplare. Era o schem. L-am nchis
i am deschis altul. Tot o schem. M-am ntors la lista de nceput
i m-am uitat la interfaa grafic, s vd dac exist o categorie de
acces de nivel superior. Exista. Am intrat i l-am pus pe Goaz
s-mi traduc.
Era manualul de operare a sistemului Consu de detecie tahio-
nic. Scheme, instruciuni de operare, setri tehnice, proceduri de
depanare. Toate erau acolo. Era cel mai bun cadou, doar dac n-a
fi reuit s iau staia nsi.
Urmtorul obuz a demolat o parte din cldire, m-a aruncat pe
jos i a mprtiat o ploaie de rapnel n toat infirmeria. O bucat
s-a nfipt n monitor, alta n mainrie. Sistemul s-a oprit din bzit
i a nceput s scoat sunete de agonie. Am nfcat modulul de
memorie, l-am smuls din terminal, am apucat cuva de staz i am
ters-o. M gseam la distan sigur cnd obuzul final a nimerit n
plin, fcnd cldirea s se prbueasc.
n faa noastr, Rraey se retrgeau, staia de detecie nu i mai
interesa. Deasupra capetelor, zeci de puncte ntunecate semnalau
navete pline cu soldai FCA nerbdtori s preia controlul asupra
planetei. Eram bucuros s-l predau. Eram dornic s scap de pe
pietroiul la ct mai repede.
n apropiere, maiorul Crick tocmai vorbea ceva cu civa dintre
oamenii si. Cnd m-a vzut, a venit ctre mine. Am mpins camera
de staz spre el. A privit nuntru, apoi la mine.
Mi-au spus c ai fugit vreun kilometru cu ea n spinare i c
apoi ai intrat n centrul de comand exact cnd a nceput bombar-
damentul Rraey. Parc-mi aduc aminte c ziceai c noi sntem ne-
buni.
Nu snt nebun, domnule. Doar c am o nelegere proprie a
ceea ce nseamn risc acceptabil.
Cum se simte? a ntrebat Crick artnd spre Jane.
E stabil, dar are o ran grav la cap. Trebuie s o ducem
234
ntr-un spital ct mai repede.
Crick ddu din cap spre o navet care tocmai ateriza.
Iat primul transport. Voi doi vei fi n el.
Mulumesc, domnule.
Eu i mulumesc, Perry. Sagan este unul dintre cei mai buni
ofieri pe care i am. i snt recunosctor c ai salvat-o. Dac ai fi
reuit s salvezi i afurisitul de sistem de detecie, m-ai fi fcut fe-
ricit. Aa, toat strdania noastr de a proteja drcia aia a fost n
zadar.
Apropo de asta, domnule, am ceva care vi s-ar putea prea in-
teresant.
I-am ntins modulul de memorie. Crick s-a holbat la el, apoi s-a
ntors ncruntat ctre mine.
Nimnui nu-i plac oamenii care reuesc n toate, cpitane.
Nu domnule, cred c nu, dar s tii c eu snt doar locote-
nent.
Mai vedem noi, mi-a spus.
Jane a luat prima navet. Eu am mai fost reinut la sol pentru
o vreme.

OPTSPREZECE
M-au fcut cpitan, iar pe Jane n-am mai vzut-o niciodat.
Cel mai dramatic dintre acestea dou a fost s ajung cpitan.
Faptul c am crat-o n spate cteva sute de metri n cmp deschis
i c am pus-o ntr-o cuv de staz, pe cnd se trgea asupra noas-
tr, ar fi fost destul pentru a-mi aduce o citare pe ordinea de zi.
Faptul c am adus i schemele tehnice ale sistemul de detecie
Consu, prea deja cam mult, dup cum spusese i maiorul Crick.
Dar asta este. n urma celei de-a Doua Btlii pentru Coral am mai
cptat vreo dou medalii i promovarea asta rapid. Dac a fost
vreunul care s observe c avansasem de la caporal la cpitan n
mai puin de o lun, a inut-o pentru el. Nici eu n-am comentat.
Cteva luni dup aceea, toi pe care i ntlneam mi fceau cinste
cu una mic. Bineneles, n FCA butura e gratuit. Dar gestul
conteaz.
Manualul tehnic Consu a fost trimis direct ctre Divizia de Cer-
cetare Militar. Harry mi-a spus mai trziu c traducerea ar fi fost
la fel de dificil ca descifrarea scrisului de mn al lui Dumnezeu.

235
Rraey tiau s foloseasc sistemul, dar nu aveau nici cea mai mic
idee despre cum funcioneaz. Chiar i dac ar fi avut ntreaga
schem, e dificil de crezut c ar fi putut s-i dea de cap. Nu dispu-
neau de capacitatea de construcie necesar. tiam asta pentru c
nici mcar noi nu dispuneam de capacitatea de construcie nece-
sar. Teoria care sttea la baza dispozitivului deschidea noi ramuri
n fizic i a determinat coloniile s revizuiasc ntreaga tehnologie
de salt.
Harry a fost numit n echipa desemnat s extrag noi aplicaii
practice din tehnologia asta. Era ncntat de noua sa munc. Jesse
se plngea ns c devenise imposibil de suportat n viaa de zi cu
zi. Vechea zical, drag lui Harry, care spunea c nu dispui de
cunotinele matematice necesare devenise un truism, pentru c
nimeni nu avea cunotinele necesare. Oricum, a devenit clar c
era bine s stm n banca noastr i s nu-i clcm pe Consu pe
btturi.
La cteva luni dup A Doua Btlie pentru Coral s-a zvonit c
Rraey s-au ntors n spaiul Consu, cerind iari tehnologie. Con-
su au rspuns fcndu-le nava s explodeze i trimind-o n cea
mai apropiat gaur neagr. Mi s-a prut, iari, o reacie exagera-
t. Dar oricum era doar un zvon.
Dup Coral, FCA mi-au dat o serie de nsrcinri foarte plcute,
prima dintre ele fiind s fac un tur de onoare al coloniilor, n cali-
tate de proaspt erou, i s le explic cum Forele Coloniale de Ap-
rare Lupt Pentru Voi Toi! Urma s iau parte la nite parade mili-
tare i s fac pe arbitrul n concursuri de buctari amatori. Dup
cteva luni, m-am simit gata s revin la viaa militar, dei fusese
reconfortant s vizitez attea planete fr s am ordinul de a m-
puca tot ce mic.
Dup ce steaua gloriei mele a plit, FCA m-au trimis s mn
hoardele de noi recrui. Am devenit tipul care sttea n faa a o mie
de oameni abia mutai n noile corpuri, care i ndemna s se dis-
treze, ca dup numai o sptmn s le spun c n zece ani, trei
sferturi dintre ei vor fi murit. Aceast parte a muncii mele era i
dulce, i amar. M duceam n sala de mese, vedeam grupuri de
oameni mprietenindu-se, crend noi legturi, ntocmai cum fcu-
serm eu, Harry, i Jesse, Alan i Maggie, Tom i Susan. M ntre-
bam ci dintre ei vor reui. Speram c toi. tiam c cei mai muli
n-o vor face. Dup cteva luni, am cerut s fiu mutat. Nu a comen-
tat nimeni. Era genul de munc pe care nimeni n-o putea face prea
mult timp.
236
n cele din urm, am cerut s fiu trimis napoi n lupt. Nu c
mi-ar plcea din cale-afar, dei snt foarte bun la asta. Numai c
n aceast via, eu snt soldat. Asta am acceptat s fiu i s fac.
Aveam n minte s renun cndva, dar pn venea vremea, doream
s fiu n linia nti. Mi s-a dat o companie i am fost repartizai pe
Taos. Aici snt acum. E o nav bun. Am n subordine oameni
buni. n aceast via nu poi cere mai mult.
Faptul c n-am mai vzut-o pe Jane a fost mai puin dramatic.
n definitiv, ce mare lucru s nu mai vezi pe cineva Jane a fost
trimis cu prima navet spre Amarillo. Medicul navei a citit indica-
tivul ei: Forele Speciale, apoi a depozitat-o ntr-un col al infirme-
riei, s atepte n staz ntoarcerea pe Phoenix, unde urma s fie
pus pe picioare de tehnicieni specializai. La un moment dat am
ajuns i eu pe Phoenix, la bordul lui Bakersfield. Jane se afla n
cuvele din spitalul militar, dar un biet muritor ca mine nu avea ac-
ces acolo, chiar dac era un erou recunoscut.
La scurt vreme am fost decorat, promovat i trimis n turneul
de relaxare prin colonii. Am primit un mesaj de la maiorul Crick,
cum c Jane se recuperase i primise o nou misiune, alturi de
supravieuitorii de pe Sparrowhawk, pe o nav nou, Kite. Ar fi fost
nelalocul lui s-i trimit un mesaj. n definitiv, fcea parte din For-
ele Speciale. Ei erau Brigzile Fantom. N-ai voie s tii unde se
duc sau ce fac, nici chiar dac-i sufl n fa.
Dar eu tiu c ei snt acolo. De cte ori ntlnesc pe vreunul din
Forele Speciale, m sun pe BrainPal, scurte bip-uri emoionale,
semn de respect. Snt singurul adevrat-nscut care a luptat vreo-
dat n Forele Speciale; am salvat pe unul dintre ei; am ndeplinit
scopul principal al misiunii, chiar cnd nu mai prea posibil. Le
rspund cu un bip, semn c am primit salutul, dar nu le transmit
altceva, pentru a nu-i da de gol. Forele Speciale prefer asta. N-
am mai vzut-o pe Jane. Nici pe Phoenix, nici n alt parte.
Dar am auzit de ea. Imediat dup ce am fost repartizat pe Taos,
Goaz m-a informat c am un mesaj, trimis de un anonim. Asta
era o noutate, nu mai primisem mesaje anonime. L-am deschis.
Am vzut imaginea unui lan de gru, o ferm n deprtare, rsri-
tul soarelui. Poate s fi fost apusul, dar nu sta e sentimentul pe
care l-am avut. Am priceput ntr-un trziu c era o carte potal.
Apoi i-am auzit vocea, o voce pe care o tiam de o via ntreag,
vocea a dou femei diferite.
M-ai ntrebat odat ce se ntmpl cu Forele Speciale cnd trec n
rezerv i i-am spus c nu tiu. Adevrul este c tiu. Exist un loc
237
unde putem merge, dac vrem, i putem nva cum este s fii om.
Cnd va veni vremea, cred c m voi duce acolo. Cred c a vrea s
m nsoeti. Nu eti obligat. Dar dac vrei s vii, vino. Doar eti
unul dintre noi.
Am fcut o pauz de un minut. Am reluat lectura cnd m-am
simit n stare.
O parte din mine a fost cineva drag ie. Cred c acea parte din
mine dorete s fie iubit de tine din nou, i dorete ca eu s te iu-
besc, de asemenea. Nu pot fi ea. Nu pot dect s fiu eu. Dar cred c
m-ai putea iubi dac ai vrea. Eu vreau s m iubeti. Vino la mine
cnd poi. Voi fi aici.
Asta era totul.
Mi-am amintit de ziua n care am stat pentru ultima dat la
mormntul soiei mele. Plecasem de acolo fr regrete, pentru c
tiam c ea nu se afla n groapa aceea. Am intrat ntr-o via nou
i am regsit-o, ntr-o femeie care era altcineva. Cnd viaa aceasta
se va sfri, voi pleca iari fr regrete, pentru c tiu c ea m
ateapt, ntr-o alt via.
Nu am revzut-o, dar tiu c se va ntmpla. Curnd. Foarte
curnd.

238
239
John Scalzi

Brigzile-fantom

Traducere din limba englez: CRISTINA i TEFAN GHIDOVEANU

240
Lui Shara Zoll,pentru prietenie i pentru tot restul.
Lui Kristine i Athenei,pentru rbdarea i dragostea lor.

241
PARTEA NTI

UNU
Nimeni nu observ piatra.
i pentru un motiv foarte ntemeiat. Piatra era greu de definit,
una dintre milioanele de buci de roc i de ghea care pluteau
pe orbita parabolic a unei comete cu perioad scurt, de mult
moarte, artnd exact cum ar arta orice bucat din cometa dis-
trus. Piatra era mai mic dect unele, mai mare dect altele, dar
pe o scal a distribuiei nu exista nimic care s o disting ntr-un
fel sau altul. n cazul, cu o probabilitate aproape imperceptibil de
mic, n care piatra era zrit de o reea planetar defensiv, o
examinare superficial ar fi artat c piatra era compus din sili-
cai i unele minereuri. Cu alte cuvinte: o piatr nici pe departe
destul de mare pentru a provoca vreo stricciune serioas.
Aceasta era o problem academic pentru planeta care intersec-
ta n respectivul moment traiectoria pietrei i a ctorva mii dintre
surorile ei; nu avea reea planetar defensiv. Reprezenta totui un
pu de gravitaie, n care piatra czu, laolalt cu aceste numeroase
surori. mpreun, formau un curent de meteorii, aa cum fceau
multe buci de ghea i de roc de fiecare dat cnd planeta in-
tersecta orbita cometei, o dat la fiecare revoluie planetar. Nici o
creatur inteligent nu se afla pe suprafaa acestei planete nfior-
tor de reci, dar dac ar fi existat, ar fi putut s se uite n sus i s
vad dungile i petele lsate de aceste buci de materie cnd ar-
deau n atmosfer, supranclzite de frecarea aerului pe roc.
Marea majoritate a acestor meteori nou-aprui aveau s se va-
porizeze n atmosfer, materia lor transmutndu-se n timpul cde-
rii incandescente dintr-un bulgre discret i solid ntr-un uvoi
lung de particule microscopice. Acestea aveau s rmn n atmo-
sfer un timp nedefinit, pn cnd aveau s devin nucleele unor
picturi de ap, i simpla mas a apei avea s le trag ctre sol
sub form de ploaie (sau, mai probabil, avnd n vedere natura
planetei, de zpad).
Aceast piatr, totui, avea masa de partea sa. Bucile zburau

242
n timp ce presiunea atmosferic deschidea crpturi fine n struc-
tura pietrei, tensiunea cderii prin stratul tot mai dens de gaze
dezvluind defectele structurale i slbiciunile i exploatndu-le cu
violen. Fragmente se desprinser, scnteiar scurt i puternic i
fur consumate de ctre cer. i totui, la sfritul cltoriei prin
atmosfer, rmase destul ct s se ciocneasc de suprafaa plane-
tei, bulgrele n flcri izbind cu vitez i cu putere un platou de
piatr care fusese curat de ghea i de zpad de ctre vnturile
de altitudine.
Impactul vaporiz piatra i o mic parte a platoului, spnd un
crater la fel de mic. Platoul de piatr, care se ntindea pe o distan
semnificativ pe orizontal i dedesubtul suprafeei planetei, rsu-
n la ciocnire ca un clopot, armonicele cobornd cu cteva octave
sub amplitudinea auzului celor mai multe specii inteligente cunos-
cute.
Solul se cutremur.
i n deprtare, sub suprafaa planetei, cineva observ n sfrit
piatra.
Cutremur, zise Sharan.
Nu ridic ochii de la monitor.
Cteva clipe mai trziu, urm o alt zguduire.
Cutremur, repet Sharan.
Cainen i privi cercettor asistenta, de la propriul lui monitor.
Plnuieti s faci asta de fiecare dat? ntreb el.
Vreau s te in la curent cu evenimentele pe msur ce se pe-
trec, rspunse Sharan.
Apreciez sentimentul, spuse Cainen, dar chiar nu trebuie s
pomeneti de asta de fiecare dat. Snt om de tiin. neleg c
atunci cnd solul se mic avem de-a face cu un cutremur. Prima
ta declaraie a fost folositoare. ncepnd de la a cincea sau a asea
oar, devine monoton. nc un huruit.
Cutremur, spuse Sharan. sta e numrul apte. Oricum, tu
nu eti specialist n tectonic. E n afara multelor tale domenii de
experien.
n ciuda modului de obicei lipsit de expresie de a vorbi al lui
Sharan, era greu s-i scape sarcasmul. Dac Cainen nu s-ar fi
culcat cu asistenta lui, ar fi putut fi iritat. Aa cum stteau ns
lucrurile, i permitea s se amuze, plin de toleran.
Nu-mi aduc aminte ca tu s fii specialist n tectonic, remar-
c el.
E un hobby, replic Sharan.
243
Cainen deschise gura s rspund, cnd solul porni n sus spre
el, brusc i violent. Avu nevoie de o clip ca s-i dea seama c nu
podeaua se micase, ci el fusese trntit brusc la podea. Era acum
ntins la ntmplare pe dale, laolalt cu jumtate dintre obiectele
aezate pn cu puin nainte pe staia lui de lucru. Scaunul de lu-
cru al lui Cainen zcea rsturnat la vreo doi metri spre dreapta,
nc legnndu-se dup cdere.
Arunc o privire spre Sharan, care nu se mai uita spre monitor,
n parte din cauz c acesta zcea sfrmat pe podea, n apropiere
de locul unde se rostogolise Sharan nsi.
Ce-a fost asta? ntreb Cainen.
Cutremur? suger Sharan, i apoi ip cnd laboratorul slt
din nou, energic, n jurul lor.
Panoul pentru iluminat i cel acustic czur din tavan; att
Cainen ct i Sharan se cznir s se trasc sub bancurile de lu-
cru. Lumea fcu pentru o vreme implozie n jurul lor, n timp ce se
ghemuiau sub mese.
Dintr-odat, zguduiturile se oprir. Cainen se uit n jur, la pu-
ina lumin plpitoare care mai rmsese, i vzu cea mai mare
parte a laboratorului czut pe jos, inclusiv o parte serioas din
tavan i din perei. De obicei, laboratorul era plin de muncitori i
de ceilali asisteni ai lui Cainen, dar astzi el i cu Sharan venise-
r aici trziu, s termine o secveniere. Cea mai mare parte a echi-
pei se afla n cazrmile bazei, probabil adormit. Ei bine, acum
erau treji.
Un zgomot ascuit, ptrunztor, rsun pe holul care ducea la
laborator.
Auzi asta? ntreb Sharan.
Cainen nclin afirmativ capul.
E sirena pentru staiile de lupt.
Sntem atacai? ntreb Sharan. Credeam c baza asta e ecra-
nat.
Este, rspunse Cainen. Sau era. Ar trebui s fie, oricum.
Ei, bun treab, trebuie s spun, coment Sharan.
Acum Cainen era iritat.
Nimic nu e perfect, Sharan, replic el.
mi pare ru, zise Sharan, adaptndu-se la iritarea brusc a
efului su.
Cainen mri, apoi se strecur afar de sub bancul lui de lucru
i porni ctre un dulap rsturnat.
Vino s m ajui cu asta, i ceru lui Sharan.
244
Manevrar ntre ei dulapul pn n poziia n care Cainen putea
s deschid ua. nuntru se afla o mic arm cu proiectile i un
ncrctor.
De unde ai cptat asta? ntreb Sharan.
Aici este o baz militar, Sharan, rspunse Cainen. Au arme.
Eu am dou dintr-astea. Una aici i una n cazarm. M-am gndit
c ar fi de folos dac s-ar ntmpla aa ceva
Noi nu sntem militari, observ Sharan.
i snt sigur c o s conteze foarte mult pentru oricine atac
baza, continu Cainen, dndu-i arma lui Sharan. Ia asta.
Nu mi-o da mie, protest Sharan. N-am folosit niciodat aa
ceva. Ia-o tu.
Eti sigur? ntreb Cainen.
Snt sigur, rspunse Sharan. N-a face dect s m mpuc
singur n picior.
Bine, spuse Cainen.
Mont ncrctorul de muniie n arm i o bg ntr-un buzu-
nar al hainei.
Ar trebui s plecm spre cazarma noastr. Oamenii notri snt
acolo. Dac se ntmpl ceva, ar trebui s fim alturi de ei.
Sharan ncuviin fr cuvinte. Personalitatea ei sarcastic
obinuit dispruse acum cu desvrire; arta istovit i speriat.
Cainen o strnse scurt de mn.
Vino, Sharan, o chem el. O s ne descurcm. S ncercm
doar s ajungem la cazarm.
Cei doi ncepur s se strecoare printre drmturile din hol,
cnd auzir ua de la casa scrilor de la nivelul de dedesubt des-
chizndu-se. Cainen privi prin norul de praf i lumina sczut i
distinse dou siluete masive trecnd pe u. Cainen porni napoi
spre laborator; Sharan, care avusese acelai gnd mai repede dect
eful ei, ajunsese deja la ua laboratorului. Singura cale diferit de
a pleca de la acest etaj era liftul, care se afla dincolo de casa scri-
lor. Erau prini n capcan. Cainen i atinse buzunarul n timp ce
se retrgea; nu avea prea mult experien n plus cu o arm fa
de Sharan i nu era deloc ncreztor c ar putea s loveasc chiar
i o singur int la distan, cu att mai puin dou, fiecare dintre
ele fiind probabil un soldat antrenat.
Domnule administrator Cainen, zise una dintre siluete.
Ce? rspunse Cainen, chiar dac tia c n-ar fi trebuit s o
fac, i regret imediat c se dduse de gol.
Domnule administrator Cainen, repet silueta. Am venit s v
245
recuperm. Nu sntei n siguran aici.
Silueta naint ntr-un cerc de lumin i se dovedi a fi Aten
Randt, unul dintre comandaii bazei. Cainen l recunoscu n sfrit
dup desenul clanului aplicat pe carapace i dup nsemne. Aten
Randt era eneshan, iar lui Cainen i era puin ruine s recunoas-
c faptul c, i dup atta timp n baz, nc i se preau toi la fel.
Cine ne atac? ntreb Cainen. Cum au gsit baza?
Nu snt sigur cine ne atac sau de ce, rspunse Aten Randt.
Pocnetele mandibulelor sale erau traduse ntr-o vorbire recog-
noscibil de ctre un mic dispozitiv care-i atrna de gt. Aten Randt
l putea nelege pe Cainen fr dispozitiv, dar avea nevoie de el ca
s-i vorbeasc.
Bombardamentul a venit de pe orbit i abia acum le-am des-
coperit aparatul de debarcare.
Aten Randt se apropie de Cainen; acesta ncerc s nu se clin-
teasc din loc. n ciuda timpului petrecut aici i a relaiei de servi-
ciu destul de bune, nc era nervos n preajma masivei rase de
insectoizi.
Domnule administrator Cainen, nu te putem lsa s fii gsit
aici. Trebuie s te lum nainte ca baza s fie invadat.
Bine, rspunse Cainen.
i fcu semn lui Sharan s vin cu el.
Ea nu, spuse Aten Randt. Numai tu.
Cainen se opri.
E asistenta mea. Am nevoie de ea, insist el.
Baza se zgudui din cauza unui alt bombardament. Cainen se
simi izbit de un perete i se prbui. n timp ce cdea, observ c
nici Aten Randt, nici cellalt soldat eneshan nu se micaser vreun
pic din poziia lor.
Nu este momentul potrivit s discutm aceast problem,
domnule administrator, zise Aten Randt.
Lipsa de emoie a dispozitivului de traducere ddea comentariu-
lui o nuan sardonic neintenionat.
Cainen ncepu s protesteze din nou, dar Sharan l lu cu
blndee de bra.
Cainen. Are dreptate, spuse ea. Trebuie s iei de aici. E des-
tul de ru c oricare dintre noi se afl aici. Dar dac tu ai fi gsit
aici, ar fi foarte ru.
Nu te las singur, exclam Cainen.
Cainen, insist Sharan, i art nspre Aten Randt, care st-
tea alturi, impasibil. E unul dintre ofierii de cel mai nalt rang de
246
aici. Sntem atacai. N-ar trimite pe cineva ca el cu o misiune ba-
nal. Iar acum, oricum nu este momentul s ne certm. Aa c
pleac. O s gsesc eu drumul napoi la cazarm. Am petrecut n
locul sta ceva vreme, mai tii? mi aduc eu aminte cumva cum se
ajunge acolo.
Cainen se uit lung la Sharan pentru o clip, apoi art, pe
lng Aten Randt, ctre cellalt soldat eneshan.
Tu, rosti el. Escorteaz-o napoi la cazarm.
Am nevoie de el alturi de mine, domnule administrator, pro-
test Aten Randt.
Poi s te descurci i singur cu mine, zise Cainen. Iar dac nu
este nsoit de el, o s fie nsoit de mine.
Aten Randt i acoperi dispozitivul de traducere i fcu un semn
soldatului. Se aplecar unul spre cellalt i pocnir ncetior din
mandibule nu c ar fi contat, din moment ce Cainen nu nelegea
limba eneshan. Apoi cei doi se desprir i soldatul se duse s
stea lng Sharan.
O s-o duc la cazarm, spuse Aten Randt. Dar s nu mai aud
nici un argument din partea ta. Am irosit deja prea mult timp. Vi-
no cu mine acum, domnule administrator.
ntinse mna, l apuc pe Cainen de bra i-l trase ctre ua ca-
sei scrii. Cainen arunc o privire n urm i o vzu pe Sharan
uitndu-se cu team la uriaul soldat eneshan. Aceast ultim
imagine a asistentei i iubitei lui dispru cnd Aten Randt l mpin-
se pe u.
Asta a durut! protest Cainen.
Taci, se rsti Aten Randt i-l mpinse pe Cainen nainte pe
scri.
ncepur s urce; membrele surprinztor de scurte i delicate
ale eneshanului erau pe msura pailor lui Cainen, n susul scri-
lor.
Mi-a luat mult prea mult s te gsesc i prea mult s te fac s
te miti. De ce nu erai n cazarm?
Terminam nite treburi, rspunse Cainen. Nu c am avea cine
tie ce altceva de fcut aici. Unde mergem acum?
Sus, zise Aten Randt. E o cale ferat de serviciu subteran, la
care trebuie s ajungem.
Cainen se opri pentru o clip i se uit n urm, la Aten Randt,
care, n ciuda faptului c se afla cu cteva trepte mai jos dect el,
era aproape la aceeai nlime.
Asta duce la culturile hidroponice, observ Cainen.
247
Cainen, Sharan i ali membri ai echipei lui se duceau din cnd
n cnd la hala imens a culturilor hidroponice, pentru verdea;
suprafaa planetei nu arta tocmai mbietoare, n afar de cazul n
care hipotermia era ceva ce-i plcea. Culturile hidroponice nsem-
nau lucrul cel mai apropiat de noiunea de afar.
Culturile hidroponice snt ntr-o peter natural, spuse Aten
Randt, ndemnndu-l pe Cainen s se pun din nou n micare. Un
ru subteran se ntinde dincolo de ea, ntr-o zon nchis. Curge
ntr-un lac subteran. Acolo e ascuns un mic modul locuibil n care
te vei adposti.
Nu mi-ai spus niciodat pn acum despre asta, se mir
Cainen.
Nu ne-am ateptat s avem nevoie s-i spunem, replic Aten
Randt.
O s not pn acolo? ntreb Cainen.
Exist un mic submersibil, rspunse Aten Randt. Va fi cam
nghesuial nuntru, chiar i pentru tine. Dar a fost deja progra-
mat cu amplasarea modulului.
i ct o s stau acolo?
S sperm c nu prea mult, l liniti Aten Randt. Pentru c al-
ternativa ar nsemna un timp ntr-adevr lung. nc dou etaje,
domnule administrator
Cei doi se oprir la u, cu dou etaje mai sus, n timp ce
Cainen ncerca s-i recapete rsuflarea, iar Aten Randt pocnea
din maxilare la comunicator. Zgomotul btliei, la cteva etaje dea-
supra, era filtrat la trecerea prin piatra solului i prin betonul pe-
reilor.
Au ajuns la baz, dar deocamdat i inem la suprafa, i ex-
plic Aten Randt lui Cainen, lsnd jos comunicatorul. N-au ajuns
la acest nivel. S-ar putea s ajungem s te ducem la adpost. Vino
dup mine i stai aproape, domnule administrator. S nu rmi n
urm. nelegi?
neleg, rspunse Cainen.
Atunci s mergem, l ndemn Aten Randt.
i ridic arma destul de impresionant, deschise ua, i iei pe
hol. Cnd Aten Randt ncepu s se mite, Cainen vzu membrele
inferioare ale eneshanului extinzndu-se cnd o articulaie supli-
mentar a piciorului iei din carapace. Era un mecanism de aler-
gare care le ddea eneshanilor o vitez i o agilitate nspimn-
ttoare n condiii de btlie i i aminti lui Cainen de numeroasele
insecte trtoare din copilria lui. i nbui un fior de repulsie i
248
alerg s in pasul, poticnindu-se nu doar o dat n holul pres-
rat cu drmturi, ndreptndu-se prea ncet ctre mica staie de
tren de pe partea cealalt a nivelului.
Cainen gfia, n timp ce Aten Randt examina comenzile unei lo-
comotive al crei compartiment de pasageri era deschis ctre exte-
rior. Deconectase deja locomotiva de vagoanele din spatele ei.
i-am zis s ii pasul
Unii dintre noi sntem btrni i nu ne putem dubla lungimea
picioarele, bombni Cainen, apoi art ctre locomotiv. M sui n
asta?
Ar trebui s mergem pe jos, spuse Aten Randt, iar pe Cainen
ncepur s-l doar deja picioarele. Dar nu cred c o s poi s ii
pasul pe ntreaga distan, i sntem n criz de timp. Va trebui s
riscm s folosim asta. Urc-te.
Cainen se sui recunosctor n zona pentru pasageri, care era
ncptoare, fiind construit pentru doi eneshani. Aten Randt
porni mica locomotiv la vitez maxim cam de dou ori viteza
alergrii unui eneshan, ceea ce prea stnjenitor de repede n tune-
lul ngust , apoi se ntoarse i ridic din nou arma, scrutnd tune-
lul din spatele lor n cutarea intelor.
Ce se ntmpl cu mine dac baza e cucerit? ntreb Cainen.
Vei fi n siguran n modulul locuibil.
Da, dar dac baza e cucerit, cine va veni s m ia? Nu pot s
stau n modul pentru totdeauna i nu o s tiu cum s ies. Orict
de bine pregtit e modulul sta al vostru, va rmne pn la urm
fr provizii. Ca s nu mai pomenim de aer.
Modulul are capacitatea de a extrage oxigenul dizolvat din
ap, explic Aten Randt. N-o s te sufoci.
Minunat! Dar tot mai rmne foamea
Lacul are o scurgere, ncepu Aten Randt i att reui s
spun nainte ca locomotiva s deraieze cu o zguduitur brusc.
Vuietul tunelului care se prbuea acoperi toate celelalte zgo-
mote; Cainen i Aten Randt se trezir zburnd pentru scurt vre-
me, cnd fur aruncai din zona pentru pasageri a locomotivei n
ntunericul plin de praf care se cobor brusc asupra lor. Dup un
timp nedeterminat, Cainen simi c este mboldit s se trezeasc
de ctre Aten Randt.
Scoal-te, domnule administrator.
Nu vd nimic, se plnse Cainen.
Aten Randt rspunse ndreptnd spre el o raz de la lampa ata-
at de arm.
249
Mulumesc.
Te simi bine? ntreb Aten Randt.
Da, rspunse Cainen. Dac este ctui de puin posibil, mi-ar
plcea s-mi petrec restul zilei fr s mai iau contact cu pmntul.
Aten Randt pocni din mandibule n semn de ncuviinare i mu-
t raza de lumin, ca s se uite la cderile de pietre care le bloca-
ser drumul. Cainen porni s se ridice, alunecnd puin pe pietri.
Aten Randt ndrept din nou raza spre Cainen.
Rmi acolo, domnule administrator. E mai sigur.
Raza de lumin cobor spre ine.
S-ar putea s mai fie curent n ele.
Raza se ndeprt din nou, napoi ctre pereii prbuii ai nou-
lui lor arc. Fie din ntmplare, fie intenionat, bombardamentul ca-
re lovise linia de cale ferat i nchisese complet pe Cainen i Aten
Randt; nu exista nici o deschidere n zidul drmat. Cainen i
spuse c sufocarea devenise din nou o problem real. Aten Randt
continu examinarea poriunii de coridor i ncerc din nou comu-
tatorul, care prea s nu mearg. Cainen se aez i ncerc s nu
respire prea adnc.
Ceva mai trziu Aten Randt, care renunase la examinare i i
lsase pe amndoi n ntuneric ct timp se odihnea, aprinse din nou
lumina, ndreptnd-o ctre peretele de sfrmturi cel mai apropiat
de baz.
Ce e? ntreb Cainen.
Taci, replic Aten Randt, i se duse mai aproape de perete,
ncercnd parc s aud ceva.
Cteva clipe mai trziu, Cainen auzi i el: un zgomot care ar fi
putut fi voci, dar nu ale cuiva de aici, sau prietenoase. Scurt vre-
me dup aceea, se auzir exploziile. Oricine era de partea cealalt
a peretelui, se hotrse c vrea s treac.
Aten Randt se ddu repede la o parte de lng peretele de sf-
rmturi i se apropie de Cainen, cu arma ridicat, orbindu-l cu
raza de lumin.
mi pare ru, domnule administrator, zise Aten Randt, i
atunci i deveni limpede lui Cainen c ordinele lui Aten Randt de a-
l duce la adpost mergeau probabil doar pn aici. Din instinct,
mai mult dect pentru c se gndise, Cainen se rsuci din faa ra-
zei; glonul menit s-l nimereasc n plin se duse n schimb n
bra, fcndu-l s se nvrteasc i trntindu-l la pmnt. Cainen se
strdui s se ridice n genunchi i zri umbra aprut n faa lui
cnd lumina lui Aten Randt i czu n spate.
250
Ateapt, exclam Cainen n direcia umbrei. Nu n spate.
tiu ce trebuie s faci. Dar nu n spate. Te rog.
Trecu o clip ntrerupt de sunetele exploziilor n pietri.
ntoarce-te, domnule administrator.
Cainen se ntoarse ncet, scrind cu genunchii pe pietri i
bgnd minile n buzunarele de la hain, ca i cum ar fi fost ctu-
e. Aten Randt inti; avnd luxul de a-i alege unde s trag, n-
drept arma spre creierul lui Cainen.
Eti gata, domnule administrator?
Snt, rspunse Cainen, i-l mpuc pe Aten Randt cu arma
din buzunarul hainei, ochind spre raza de lumin.
mpuctura lui Cainen coincise cu o explozie n partea cealalt
a peretelui. Aten Randt nu pru s-i dea seama c fusese mpu-
cat, pn cnd sngele nu ncepu s-i curg din rana din carapace;
pentru Cainen, era abia vizibil n lumin. Cainen l vzu pe Aten
Randt uitndu-se n jos la ran, fixnd-o cu privirea pentru o clip,
apoi ntoarse din nou ochii spre Cainen, nedumerit. Pn n acest
moment, Cainen scosese deja pistolul din buzunar. Trase n Aten
Randt nc de trei ori, golind ncrctorul. Aten Randt se aplec
uor nainte pe picioarele din fa, apoi czu pe spate la fel de
mult, cu partea principal a corpului su mare aezndu-se pe sol
i cu picioarele ntinse n unghiuri ciudate.
mi pare ru, spuse Cainen adresndu-se proasptului cada-
vru.
Spaiul se umplu de praf i apoi de lumin, cnd peretele de
sfrmturi fu spart i creaturi cu lumini pe arme se revrsar prin
el. Una dintre ele l zri pe Cainen i ltr; dintr-odat cteva raze
de lumin se ndreptar spre administrator. Cainen ls arma din
mn, ridic braul sntos n semn de capitulare i se ndeprt
de corpul lui Aten Randt. Faptul c l mpucase pe Aten Randt
pentru a rmne n via nu i-ar fi slujit prea mult dac aceti in-
vadatori se hotrau s-l ciuruiasc. Printre razele de lumin, unul
dintre invadatori nainta trncnind ceva n limba lui, iar Cainen
reui n sfrit s vad specia cu care avea de-a face.
Instruirea sa de xenobiolog iei la suprafa atunci cnd ncepu
s observe particularitile fenotipului speciei: simetrie bilateral,
bipezi i n consecin cu membre difereniate pentru brae i pi-
cioare; genunchii li se ndoiau invers. Cam de aceeai mrime i
construii dup aceeai schem a corpului, ceea ce nu era surprin-
ztor, din moment ce un numr neobinuit de mare de specii aa-
zis inteligente erau bipede, cu simetrie bilateral i avnd volum i
251
mas destul de asemntoare. Era unul dintre lucrurile care fcea
ca relaiile interspecii din aceast parte de Univers s fie att de li-
tigioase precum erau. Att de multe specii inteligente asemntoa-
re, att de puin spaiu cu adevrat utilizabil pentru toate nevoile
lor
Dar acum apar diferenele, se gndi Cainen, cnd creatura latr
din nou la el: un tors mai lat i o structur a scheletului i a mus-
culaturii n general stngace. Picioare ca nite cioturi; mini ca ni-
te ciomege. Difereniere sexual extrem de vizibil (aceasta din faa
lui era femel, dac-i amintea corect). Intrri senzoriale compro-
mise din cauza a numai dou mici organe optice i auditive, n loc
de benzile optice i auditive care se nfurau aproape complet n
jurul capului lui Cainen. Fibre cheratinice subiri pe cap, n loc de
cute ale pielii care radiaz cldur. Nu pentru prima oar, Cainen
reflect c evoluia nu fcuse mari favoruri acestei specii n parti-
cular, din punct de vedere fizic.
i fcuse doar agresivi, periculoi i al naibii de greu de curat
de pe suprafaa unei planete. O problem, adic.
Creatura din faa lui Cainen trncni din nou spre el i scoase
un obiect scurt, cu nfiare amenintoare.
Umani nenorocii, coment el.
Creatura l pocni cu obiectul; Cainen simi un oc, vzu un
dans multicolor de lumin i czu la pmnt pentru ultima oar n
acea zi.

i aduci aminte cine snt? ntreb umanul de la mas, cnd


Cainen fu condus n ncpere.
Cei care-l fcuser prizonier i oferiser un scaun potrivit pen-
tru genunchii lui cu faa n spate (pentru ei); umanul vorbi, iar
traducerea ieea dintr-un difuzor de pe mas. Singurul alt obiect
de pe mas era o sering umplut cu un lichid limpede.
Eti soldatul care m-a lovit i din cauza cruia mi-am pierdut
cunotina, rspunse Cainen.
Difuzorul nu ddu o traducere a cuvintelor sale, sugernd c
soldatul avea pe undeva un alt dispozitiv de traducere.
Aa e, zise umanul. Snt locotenentul Jane Sagan.
Fcu semn ctre scaun.
Te rog ia loc.
Cainen se aez.
252
Nu era necesar s m faci s-mi pierd cunotina, zise el. A fi
venit de bunvoie.
Am avut motivele noastre s te vrem fr cunotin, spuse
Sagan.
Art spre braul lui rnit, unde l lovise glonul lui Aten Randt.
Ce-i mai face braul? i ntreb.
Pare s fie bine, rspunse Cainen.
N-am reuit s-l vindecm n ntregime, explic Sagan. Tehno-
logia noastr medical poate vindeca rapid cea mai mare parte a
rnilor noastre, dar tu eti rraey, nu om. Tehnologiile noastre nu
cartografiaz precis esuturile voastre. Dar am fcut tot ce-am pu-
tut
Mulumesc, zise Cainen.
Presupun c ai fost mpucat de ctre eneshanul lng care
te-am gsit, continu Sagan. Cel pe care l-ai mpucat
Da, ncuviin Cainen.
Snt curioas de ce erai angajai ntr-un schimb de focuri.
Era pe cale s m omoare, iar eu nu voiam s mor.
Asta atrage dup sine ntrebarea de ce eneshanul te voia
mort, spuse Sagan.
Eram prizonierul lui, o lmuri Cainen. Presupun c ordinele
lui erau s m omoare, mai curnd dect s ngduie s fiu prins de
viu.
Erai prizonierul lui, repet Sagan. i totui, aveai o arm.
Am gsit-o.
Chiar aa? coment Sagan. Asta nseamn o securitate foarte
proast din partea eneshanilor. Nu le st n fire.
Cu toii facem greeli, zise Cainen.
i toi ceilali rraey pe care i-am gsit n baz? ntreb Sagan.
Erau i ei prizonieri?
Erau, rspunse Cainen, i simi un val de ngrijorare pentru
Sharan i pentru restul echipei sale.
Cum se face c ai ajuns cu toii s fii prizonierii enesha-
nilor?
Ne aflam pe o nav rraey care ne ducea spre una dintre colo-
niile noastre, cu ocazia unei rotaii medicale, povesti Cainen. Ene-
shanii ne-au atacat nava. Ne-au abordat, mi-au luat echipajul pri-
zonier i ne-au trimis aici.
Cu ct vreme n urm s-a ntmplat totul?
Cu destul vreme, continu Cainen. Nu snt prea sigur. Aici
folosim msurtoarea militar eneshan a timpului, iar unitile
253
lor nu-mi snt prea familiare. Apoi, mai exist i perioada de rotaie
planetar local, care e rapid i face lucrurile i mai ncurcate. i
nici diviziunile umane ale timpului nu-mi snt familiare, aa c nu
pot spune cu precizie.
Serviciile noastre de informaii nu au nici o nregistrare des-
pre eneshani care s fi atacat un vehicul rraey n ultimul an asta
ar nsemna cam dou treimi de hked pentru tine, zise Sagan, folo-
sind termenul rraey pentru o orbit complet a planetei lui n jurul
propriului soare.
Poate c informaiile voastre nu snt att de bune pe ct crezi,
observ Cainen.
E posibil, recunoscu Sagan. Totui, avnd n vedere c ene-
shanii i rraey se afl nc, din punct de vedere tehnic, n stare de
rzboi, unei nave atacate ar fi trebuit s i se acorde atenie. Cele
dou popoare ale voastre s-au btut pentru mult mai puin
Nu-i pot spune mai mult dect tiu, spuse Cainen. Am fost
luai de pe nav i adui la baz. Ce s-a ntmplat sau ce nu s-a
ntmplat n afara bazei, n tot acest timp, nu este un subiect des-
pre care s tiu prea multe.
Ai fost inut prizonier n baz, zise Sagan.
Da, rspunse Cainen.
Am umblat prin toat baza, i exist o singur zon mic de
detenie, continu Sagan. Nu exist nimic care s sugereze c erai
inui ncuiai.
Cainen scoase echivalentul rraey al unui chicotit melancolic.
Dac ai vzut baza, ai vzut fr ndoial i suprafaa plane-
tei. Dac vreunul dintre noi ar fi ncercat s evadeze, ar fi ngheat
nainte s ajung prea departe. Ca s nu mai pomenim c n-aveam
unde ne duce.
De unde tii?
Ne-au spus eneshanii. i nimeni din echipajul meu n-a plnu-
it o excursie ca s testeze afirmaia.
Aa c nu tii nimic altceva despre planet, coment Sagan.
Uneori e rece, alteori e i mai rece, rspunse Cainen. La att
se rezum cunotinele mele despre planet.
Eti doctor, spuse Sagan.
Aceste termen nu-mi este familiar, art Cainen ctre difuzor.
Maina voastr nu e destul de deteapt ca s gseasc un echiva-
lent n limba mea.
Eti un profesionist n domeniul medicinei. Faci medicin, ex-
plic Sagan.
254
Da. Snt specialist n genetic. De aceea ne aflam pe nava
aceea, echipa mea i cu mine. Una dintre coloniile noastre suferea
de o epidemie care afecta secvenierea genelor i diviziunea celula-
r. Am fost trimii s investigm i, din cte speram, s gsim un
tratament. Snt sigur c, dac ai trecut prin baz, ai vzut apara-
tura noastr. Cei care ne-au fcut prizonieri au fost att de amabili
s ne dea spaiu pentru un laborator.
De ce-ar fi fcut aa ceva?
Poate s-au gndit c, dac eram inui ocupai cu propriile
noastre proiecte, am fi fost mai uor de manevrat? Dac e aa, a
funcionat, pentru c ne-am fcut o regul din a ne ine deoparte
i a ncerca s nu provocm necazuri.
Adic n afar de momentele cnd furai arme, l ironiza Sa-
gan.
Le aveam de ctva timp, aa c, dup ct se pare, nu le-am
strnit bnuielile.
Arma pe care ai folosit-o era proiectat pentru un rraey, ob-
serv Sagan. Un lucru ciudat pentru o baz militar eneshan.
Trebuie s-o fi luat de pe nava noastr, cnd ne-au abordat.
Snt sigur c, n timp ce cutai prin nav, o s gsii un numr
oarecare de alte obiecte de fabricaie rraey.
Aadar, s recapitulm, spuse Sagan. Tu i cu echipa ta, for-
mat din personal medical, ai fost capturai de eneshani n urm
cu un timp nedeterminat i adui aici, unde ai fost inui prizoni-
eri i fr posibilitatea de a comunica cu oricine din poporul vos-
tru. Nu tii unde v aflai sau ce planuri au eneshanii cu voi
Exact, confirm Cainen. n afar de asta, presupun c nu vo-
iau ca cineva s afle c eram aici, odat ce baza era invadat, pen-
tru c unul dintre ei a ncercat s m omoare.
Adevrat. Te-ai descurcat mai bine dect echipa ta, m tem
Nu tiu ce vrei s spui.
Eti singurul rraey pe care l-am gsit n via, zise Sagan. Re-
stul au fost mpucai i ucii de ctre eneshani. Cei mai muli se
aflau n ceea ce prea s fie o cazarm. Am mai gsit unul n apro-
piere de ceea ce-mi nchipui c era laboratorul tu, din moment ce
avea destul de mult tehnologie rraey n ea.
Cainen simi c i se face ru.
Mini! exclam el.
M tem c nu, rspunse Sagan.
Voi, umanii, i-ai omort! continu Cainen furios.
Eneshanii au ncercat s te omoare pe tine. De ce n-ar omor
255
ceilali membri ai echipei tale?
Nu te cred!
neleg de ce nu m crezi. Acesta este totui adevrul.
Cainen sttea ncremenit, ndurerat. Sagan l ls o vreme.
n regul, vorbi Cainen n cele din urm. Spune-mi ce vrei de
la mine
Pentru nceput, domnule administrator Cainen, am dori ade-
vrul.
Cainen avu nevoie de o clip ca s-i dea seama c era pentru
prima oar cnd fiina uman i se adresase pe nume. i folosindu-i
titlul.
V-am spus adevrul, insist el.
Prostii!
Cainen art din nou spre difuzor.
Am primit doar o traducere parial pentru asta.
Eti administratorul Cainen Suen Su. i, dac este destul de
adevrat c ai o oarecare instruire medical, principalele dou do-
menii de studiu ale tale snt xenobiologia i sistemele defensive de
tip reea neural semiorganic dou domenii de studiu despre
care mi nchipui c se mbin foarte bine.
Cainen nu scoase nici o vorb. Sagan continu:
Acum, domnule administrator Cainen, d-mi voie s-i spun
cte ceva despre ceea ce tim noi. Cu cincisprezece luni n urm,
rraey i eneshanii luptau n acelai rzboi sporadic pe care-l duc
de treizeci de ani, un rzboi pe care l-am ncurajat, din moment ce
v-a luat i pe unii i pe alii din spinarea noastr.
Nu n ntregime. A fost i btlia de la Coral
Da, a fost, ncuviin Sagan. Am fost acolo. Aproape c am
murit.
Am pierdut un frate acolo. Cel mai mic. Poate l-ai ntlnit
Poate c da. Cu cincisprezece luni n urm, rraey i eneshanii
erau dumani. i, dintr-odat, n-au mai fost, dintr-un motiv pe ca-
re serviciile noastre de informaii n-au reuit s-l descopere.
Am discutat deja despre lipsurile serviciilor voastre de infor-
maii. Rasele nceteaz rzboaiele tot timpul. Dup Coral, noi i cu
voi ne-am oprit din lupt.
Am oprit lupta pentru c v-am btut. V-ai retras, iar noi am
reconstruit Coral. Asta-i problema exist un motiv pentru care
am ncetat lupta, cel puin deocamdat. Voi i cu eneshanii nu
avei nici un motiv. Asta ne ngrijoreaz. Cu trei luni n urm, sate-
litul spion pe care l-am lansat deasupra acestei planete a observat
256
c, pentru o lume pretins nelocuit, a nceput dintr-odat s pri-
measc un trafic intens, att eneshan ct i rraey. Ceea ce face
acest lucru deosebit de interesant pentru noi este c planeta nu
este revendicat nici de ctre eneshani, nici de ctre rraey, ci de
ctre obini. Obinii nu se amestec, domnule administrator, i snt
destul de puternici pentru ca nici eneshanii, nici rraey s nu se
gndeasc cu uurin s-i instaleze prvlia pe teritoriul lor. Aa
c am pus un satelit spion mai avansat deasupra planetei ca s
caute semne de locuire. Nu ne-am ales cu nimic. Ca specialist n
aprare, domnule administrator, ai dori s riti s ghiceti de ce?
Mi-a imagina c baza era ecranat, rspunse Cainen.
Era. i, ca din ntmplare, exact cu tipul de sistem de aprare
n care eti specializat. N-am tiut asta atunci, desigur, dar tim
acum.
Cum ai gsit baza dac era ecranat? Snt curios din punct
de vedere profesional.
Am aruncat pietre.
Poftim? se mir Cainen.
Pietre, repet Sagan. Cu o lun n urm, am presrat planeta
cu cteva zeci de senzori seismici, care erau programai s caute
semnturi seismice care s sugereze structuri subterane proiectate
n mod inteligent. Vorbind din experien, bazele secrete snt mai
uor de ecranat cnd snt la subsol. Ne-am bazat pe activitatea se-
ismic natural a planetei pentru a restrnge zonele de investigaie.
Apoi am aruncat pietre n regiunile care ne interesau. Iar astzi am
aruncat cteva chiar nainte de atac, pentru a obine o imagine so-
nic exact a bazei. Pietrele snt bune pentru c arat ca nite me-
teorii aprui n mod natural. Nu sperie pe nimeni. i nimeni nu
se ecraneaz mpotriva scanrilor seismice. Cele mai multe rase
snt prea ocupate s se ecraneze mpotriva scanerelor optice i
electromagnetice de nalt energie, ca s considere undele sonore
cine tie ce pericol. Este slbiciunea naltei tehnologii: ignor efici-
ena nivelurilor inferioare de tehnologie. Cum ar fi aruncarea pie-
trelor
Lsm n seama umanilor s ciocneasc pietre, coment
Cainen.
Sagan ridic din umeri.
N-avem nimic mpotriv cnd tipul cellalt aduce un pistol la o
lupt cu cuite. Asta face mai uor pentru noi s-i scoatem inima
din piept. Sau orice altceva folosete ca s pompeze snge. ncrede-
rea prea mare n voi niv lucreaz n favoarea noastr. Aa cum
257
poi s vezi, pentru c eti aici. Dar ceea ce vrem s tim cu adev-
rat, domnule administrator, este de ce suntei aici. Eneshanii i
rraey lucrnd mpreun e destul de surprinztor, dar eneshanii,
rraey i obinii? Asta nu-i doar surprinztor. Asta-i interesant!
Nu tiu nimic despre proprietarul acestei planete.
Iar ceea ce este nc i mai interesant eti tu, domnule admi-
nistrator Cainen, continu Sagan, ignornd comentariul. n timp ce
dormeai, am fcut o scanare genetic asupra ta care s ne spun
cine eti, apoi am accesat nregistrrile navei pentru a afla cte ce-
va despre istoria ta. tim c unul dintre principalele domenii care
te intereseaz n materie de xenobiologie este specia uman. Eti
probabil cea mai mare autoritate rraey n genetica uman. i tim
de asemenea c ari un interes deosebit felului n care funcio-
neaz creierul uman.
Face parte din interesul meu general pentru reele neuronale.
Nu m intereseaz n mod deosebit creierul uman, aa cum spui.
Toate creierele snt interesante n felul lor.
Dac zici tu Dar orice ai fi fcut aici, jos, era destul de im-
portant pentru ca eneshanii s prefere s v vad pe tine i echipa
ta mai degrab mori, dect n minile noastre.
V-am spus. Eram prizonierii lor.
Sagan i rostogoli ochii n orbite.
Pentru o clip, hai s ne prefacem c nu sntem proti, dom-
nule administrator Cainen.
Cainen se aplec n fa, apropiindu-se de Sagan de pe partea
cealalt a mesei.
Ce fel de fiin uman eti tu? ntreb el.
Ce vrei s spui?
tim c exist trei feluri de umani, socotind i variaiile, zise
Cainen i ridic n sus degetele cu mult mai lungi i mai articulate
dect cele ale oamenilor. Exist umani nemodificai, care snt cei ce
colonizeaz planetele. Acetia au forme i mrimi i culori diferite
o diversitate genetic bun, aici. Al doilea grup este partea cea mai
mare a castei voastre de soldai. i acetia variaz n mrime i
form, dar n msur mult mai mic, i au cu toii aceeai culoare:
verde. tim c aceti soldai nu snt n corpurile lor originare
contiina lor este transferat din corpurile membrilor btrni ai
speciei voastre n aceste corpuri mai puternice i mai sntoase.
Aceste corpuri snt puternic modificate genetic, att de mult nct
nu se pot nmuli, nici ntre ei, nici cu umani nemodificai. Dar pot
fi nc recunoscui drept umani, n special materia cerebral. Dar
258
al treilea grup, continu Cainen i se ls pe spate. Am auzit tot
felul de poveti, locotenent Sagan.
Ce-ai auzit?
C membrii lui snt creai din mori. C plasma embrionar
uman a morilor este amestecat i reamestecat cu material ge-
netic al altor specii, pentru a vedea ce iese. C unii dintre ei nici
mcar nu seamn a fiine umane, aa cum se recunosc ei nii.
C se nasc ca aduli, cu capaciti i talente, dar fr memorie. i
nu numai fr memorie. Fr sine. Fr moral. Fr reineri. F-
r
Fcu o pauz, ca pentru a cuta cuvntul potrivit.
Fr umanitate, zise el n sfrit. Aa cum ai spune voi. Copii
rzboinici, n corpuri adulte. Grozvii. Montri. Unelte pe care
Uniunea voastr Colonial le folosete pentru misiunile pe care nu
pot sau nu vor s le ncredineze soldailor ce au experien de via-
i un sine moral, sau care ar putea s se team pentru sufletul
lor, n aceast lume sau n urmtoarea.
Un om de tiin preocupat de suflete, coment Sagan. Asta
nu-i foarte pragmatic.
Snt om de tiin, dar snt i rraey. tiu c am un suflet, i
am grij de el. Tu ai un suflet, locotenent Sagan?
Nu unul de care s tiu, domnule administrator Cainen. Snt
greu de cuantificat.
Prin urmare, faci parte din al treilea tip de umani.
Da.
Eti construit din carnea unei moarte.
Din genele ei. Nu din carne.
Genele construiesc carnea, locotenente. Genele viseaz car-
nea, n care slluiete sufletul.
Acum eti poet
Citez. Unul dintre filozofii notri. Care era i om de tiin
N-ai de unde s-o tii. Pot s te ntreb ci ani ai?
apte, aproape opt. Cam patru i jumtate de hked de-ai
votri.
Att de tnr Un rraey de vrsta ta abia i-ar ncepe educa-
ia. Am de mai mult de zece ori vrsta ta, locotenente.
i totui, sntem amndoi aici.
Sntem aici, fu de acord Cainen. A fi dorit s ne ntlnim n
alte mprejurri, locotenente. Mi-ar plcea foarte mult s te studi-
ez.
Nu tiu cum s reacionez la asta. Mulumesc nu pare potri-
259
vit, avnd n vedere ce-ar nsemna probabil s fiu studiat de tine.
Ai putea fi inut n via.
O, ce bucurie. Dar s-ar putea s capei ce-i doreti, ntr-un
fel. Trebuie s-i fi dat seama pn acum c eti prizonier cu ade-
vrat de data asta, i aa vei fi pentru tot restul vieii.
Mi-am dat seama de asta cnd ai nceput s-mi spui lucruri pe
care le-a putea raporta guvernului meu. De pild, mecheria cu
piatra. Dei am presupus c o s m omori dup aceea
Noi, fiinele umane, sntem un popor pragmatic, domnule ad-
ministrator Cainen. Ai cunotine pe care le-am putea folosi, iar
dac eti dispus s cooperezi, nu exist nici un motiv pentru care
nu i-ai putea continua studiul geneticii i al creierului uman.
Doar c pentru folosul nostru, n loc s-o faci pentru rraey.
Tot ce-ar trebui s fac ar fi s-mi trdez poporul!
Asta e.
Cred c a prefera mai degrab s mor.
Cu tot respectul cuvenit, domnule administrator, dac ntr-
adevr crezi asta, probabil c nu l-ai fi mpucat pe eneshanul ace-
la care-a ncercat s te omoare mai devreme. Eu cred c vrei s
trieti.
S-ar putea s ai dreptate. Dar fie c ai dreptate, fie c nu, co-
pil, am terminat s mai vorbesc cu tine acum. i-am spus tot ce
snt dispus s-i spun din propria mea voin liber.
Sagan i zmbi lui Cainen.
Domnule administrator, tii ce au n comun umanii i rraey?
Avem cteva lucruri n comun, ntr-adevr, rspunse Cainen.
Alege unul.
Genetica. Nu e nevoie s-i spun eu c secvenierea genetic
uman i cea rraey snt substanial diferite n materie de amnun-
te. Dar la nivel macroscopic mprtim cteva asemnri, inclusiv
faptul c primim un set de gene de la un printe i altul de la cel-
lalt printe. Reproducere sexual cu doi prini.
Reproducere sexual standard printre specii care se reproduc
sexual. Unele specii au nevoie de trei sau chiar patru prini, dar
nu mai muli. E prea ineficient.
Fr ndoial. Domnule administrator, ai auzit de sindromul
lui Fronig?
Este o boal genetic rar printre rraey. Foarte rar.
Din ceea ce neleg eu, boala este provocat de deficienele din
dou seturi de gene nenrudite. Un set de gene guverneaz dezvol-
tarea celulelor nervoase i, n mod specific, a unui nveli izolator
260
electric n jurul lor. Al doilea set de gene guverneaz organul care
produce analogul rraey pentru ceea ce umanii numesc limf. Face
unele lucruri la fel, i altele diferit. La oameni, limfa este oarecum
conductoare electric, n schimb la rraey acest lichid este izolator
electric. Din cte tim despre fiziologia rraey, calitatea de izolator
electric a limfei voastre, de obicei nu prezint nici un avantaj sau
un dezavantaj deosebit, la fel cum i natura conductoare a limfei
umane nu este nici un plus, nici un minus ea doar exist.
Mda
Dar pentru acei rraey care snt destul de ghinioniti ca s aib
dou gene defecte pentru dezvoltarea nervilor, aceast izolare elec-
tric este un avantaj. Acest fluid scald zona interstiial care n-
conjoar celulele rraey, inclusiv celulele nervoase. Aceasta mpiedi-
c semnalele electrice ale nervilor s-o ia razna. Ceea ce este intere-
sant n legtura cu limfa rraey este controlul ei hormonal: o uoar
schimbare n semnalul hormonal o va transforma din izolator elec-
tric n conductor electric. Din nou, pentru cei mai muli rraey as-
ta nu are nici o importan. Dar pentru cei care au celule nervoase
expuse
provoac atacuri i convulsii cnd semnalele lor nervoase se
scurg n corp. Faptul c e fatal este motivul pentru care se ntl-
nete att de rar. Indivizii care au gene pentru limf conductoare
electric i nervi expui mor n timpul gestaiei, de obicei dup ce
celulele ncep s se diferenieze prima oar i sindromul se mani-
fest.
Exist ns i un debut al sindromului Fronig la vrsta adult.
Genele programeaz schimbarea semnalului hormonal mai trziu,
la nceputul maturitii. Ceea ce e destul de trziu pentru ca repro-
ducerea s aib loc i gena s fie transmis mai departe. Dar este,
de asemenea, nevoie de dou gene defecte pentru a se manifesta
Da, desigur. Acesta se dovedete un alt motiv pentru care
boala Fronig este att de rar; nu se ntmpl prea des ca un indi-
vid s primeasc dou seturi de gene nervoase defecte i dou se-
turi de gene care provoac schimbri hormonale trzii n via, la
organul lor limfatic. Spune-mi unde vrei s ajungi cu asta
Domnule administrator, mostra genetic pe care i-am luat-o
cnd ai venit la bord arat c ai genele pentru defectul nervilor
Dar nu i cele pentru schimbrile hormonale. Altfel a fi deja
mort. Fronig se manifest la nceputul maturitii.
E-adevrat. Dar se pot induce schimbri hormonale distru-
gnd cteva grupe de celule n organul limfatic rraey. Dac distrugi
261
destule grupuri care genereaz hormonul corect, poi produce n
continuare limf. Va avea pur i simplu proprieti diferite. Propri-
eti mortale, n cazul tu. Se poate face chimic.
Atenia lui Cainen fu atras ctre seringa care zcuse pe mas
de-a lungul ntregii conversaii.
Iar aceasta este substana care-o poate face, presupun.
Acesta este antidotul, replic Sagan.

Jane Sagan l gsea pe administratorul Cainen Suen Su admi-


rabil n felul lui; nu ceda uor. Suferi vreme de cteva ore, n timp
ce organul lui limfatic nlocuia treptat limfa din corpul su cu noul
fluid alterat; fu cuprins de convulsii i atacuri, pe msur ce con-
centraia de limf conductoare electric i declana descrcri ner-
voase aleatorii prin corp, iar conductivitatea electric general a
ntregului su sistem cretea cu fiecare minut. Dac n-ar fi cedat
atunci cnd a fcut-o, era foarte probabil c n-ar mai fi reuit s le
spun c voia s vorbeasc.
Dar ced, i implor s primeasc antidotul. Pn la urm, voia
s triasc. Sagan i administr chiar ea antidotul (nu chiar un an-
tidot, din moment ce acele grupuri de celule moarte rmneau
moarte pentru totdeauna; avea s fie nevoie s primeasc doze zil-
nice de substan pentru tot restul vieii).
n timp ce antidotul alerga prin trupul lui Cainen, Sagan afl
despre un rzboi care se cocea mpotriva omenirii, i despre un
plan pentru subjugarea i eradicarea ntregii ei specii. Un genocid
plnuit cu mare amnunime, bazat pe cooperarea nemaiauzit
pn acum ntre trei rase. i o fiin uman.

DOI
Colonelul James Robbins cobor privirea pentru o clip ctre
corpul putrezit, exhumat, de pe masa de la morg, evalund putre-
facia trupului, dup mai bine de un an de zcut sub pmnt. Ob-
serv craniul distrus, deformat mortal de explozia putii care-i
smulsese treimea de sus, odat cu viaa posesorului, omul care s-
ar putea s fi trdat omenirea n favoarea a trei rase extraterestre.
Apoi se uit la cpitanul Winters, examinatorul medical de la staia

262
Phoenix.
Spune-mi c acesta este corpul doctorului Boutin, zise colone-
lul Robbins.
Pi, este, rspunse Winters. i totui nu este.
tii, Ted, sta-i exact genul de declaraie competent n urma
creia o s m aleg cu fundul gurit cnd o s-i raportez generalu-
lui Mattson, coment colonelul Robbins. Presupun c nu i-ar pl-
cea s fii mai amabil
mi pare ru, Jim, rspunse cpitanul Winters, i art ctre
corpul de pe mas: Din punct de vedere genetic, sta-i omul tu.
Doctorul Boutin era colonist, ceea ce nseamn c n-a fost mutat
ntr-un corp militar. Asta nseamn c trupul lui are tot ADN-ul
original. Am fcut testele genetice standard. Acest corp are ADN-ul
lui Boutin i, doar ca s m distrez, am fcut i un test mitocon-
drial. i sta se potrivete.
Atunci, care-i problema? ntreb Robbins.
Problema este creterea oaselor. n universul real, creterea
oaselor umane variaz pe baza factorilor de mediu, cum ar fi nutri-
ia sau micarea. Dac petreci o perioad ntr-o lume cu gravitaie
ridicat, apoi te mui ntr-una cu gravitaie mai sczut, asta o s-
i influeneze felul n care cresc oasele. Dac i rupi un os, o s se
vad i asta. ntreaga istorie a vieii tale apare n dezvoltarea oase-
lor.
Winters se ntinse i apuc o parte a piciorului stng al cada-
vrului, care fusese retezat de restul corpului, i art ctre seci-
unea transversal a femurului, vizibil acolo.
Aceast dezvoltare a oaselor corpului este excepional de uni-
form. Nu exist nici o urm a unor evenimente de mediu sau ac-
cidentale n dezvoltarea lui, doar un tipar de cretere a oaselor co-
respunztor unei nutriii excelente i unui stres sczut.
Boutin era de pe Phoenix, preciza Robbins. Planeta fost colo-
nizat de dou sute de ani. Nu-i ca i cum ar fi crescut ntr-o colo-
nie napoiat, unde oamenii se lupt s mnnce i s se apere
Poate c nu, dar tot nu se potrivete. Poi tri n locul cel mai
civilizat din spaiul uman i tot se ntmpla s cazi pe scri sau s-
i rupi un os fcnd vreun sport. E posibil s treci prin via fr
mcar o fractur provocat de osteoporoz, dar cunoti pe cineva
care s-o fi fcut?
Robbins cltin din cap.
Tipul sta a fcut-o. Dar de fapt n-a fcut-o, din moment ce
dosarul lui medical arat c i-a rupt piciorul, piciorul sta
263
Winters scutur bucata de picior cnd avea aisprezece ani. Acci-
dent de schi. S-a ciocnit de un bolovan i i-a rupt femurul i tibia.
Urmele accidentului ns nu snt aici.
Am auzit c tehnologia medical e bun n zilele noastre, ob-
serv Robbins.
E excelent, mulumesc foarte mult, rspunse Winters. Dar
nu e magic. Nu frngi un femur, fr s lai o urm. i chiar dac
treci prin via fr s-i rupi nici un os, asta nu explic dezvolta-
rea osoas constant uniform. Singurul fel n care o s obii acest
soi de dezvoltare a oaselor este dac acestea se dezvolt fr nici
un stres de mediu, de nici un fel. Boutin ar fi trebuit s-i triasc
viaa ntr-o cutie.
Sau ntr-un incubator de clone, spuse Robbins.
Sau ntr-un incubator de clone, fu de acord Winters. Cealalt
explicaie posibil ar fi c prietenul tu de-aici i-a amputat picio-
rul la un moment dat i a fcut s-i creasc altul, dar i-am verifi-
cat dosarul; asta nu s-a ntmplat. Dar, numai ca s fiu sigur, am
luat mostre de os de la coaste, pelvis, bra i craniu din poriu-
nea nevtmat, oricum. Toate aceste mostre au artat o cretere
osoas nefiresc de constant, de uniform. Ai aici un corp clonat,
Jim!
Atunci, Charles Boutin triete nc.
Asta nu tiu, replic Winters. Dar sta nu-i el. Singura veste
bun e faptul c, dup toate indiciile fizice, clona asta a stat n cu-
v chiar pn nainte de a muri. Este extrem de puin probabil c a
fost vreodat treaz sau, chiar dac a fost, c era contient i lu-
cid. nchipuie-i c te trezeti i descoperi c prima i ultima ta
imagine a lumii e o eava de puc. Asta ar fi o via dat naibii.
Aa c, dac Boutin nc triete, e i un asasin pe deasupra,
zise Robbins.
Winters ridic din umeri i ls piciorul jos.
Asta s-mi spui tu mie, Jim. Forele Coloniale de Aprare fac
corpuri tot timpul crem Supertrupuri modificate pentru a le da
noilor notri recrui, apoi, cnd serviciul li se ncheie, le dm cor-
puri noi, normale, donate din ADN-ul lor original. Au drepturi
aceste trupuri, nainte de a transfera contiina n ele? De fiecare
dat cnd transferm contiina, lsm n urm un corp un corp
care-a nglobat o minte. Au drepturi aceste corpuri? Dac au,
sntem cu toii n belea, pentru c scpm de ele al naibii de repe-
de. tii ce facem cu toate corpurile folosite, Jim?
Nu, recunoscu Robbins.
264
Le transformm n ngrmnt. Snt prea multe ca s le n-
gropm. Aa c le marinm, sterilizm ce rmne i le transformm
n fertilizator pentru plante. Dup care trimitem ngrmntul n
noile colonii. Ajut la adaptarea solului pentru culturile de plante
umane. Ai putea spune c noile colonii triesc din trupurile celor
mori. Numai c nu snt cu adevrat trupurile celor mori. Snt
doar corpurile aruncate, ale celor vii. Singura dat cnd ngropm
cu adevrat un corp este atunci cnd o minte moare n interiorul
lui.
Gndete-te s-i iei puin timp liber, Ted, coment Robbins.
Slujba te face morbid
Nu slujba m face morbid, zise Winters, i art spre rmi-
ele lui non-Charles Boutin. Ce vrei s fac cu sta?
Vreau s le renmormntezi, hotr Robbins.
Dar nu e Charles Boutin.
Nu, nu e, fu de acord Robbins. Dar dac Charles Boutin mai
triete, nu vreau s tie c noi tim.
Se uit din nou la corpul de pe mas.
i fie c acest corp tia ce se ntmpla cu el, fie c nu, merit
mai mult dect a cptat. O nmormntare este cel mai mic lucru pe
care-l putem face.

Lua-l-ar naiba pe Charles Boutin, exclam generalul Greg


Mattson, i-i sui picioarele pe birou.
Colonelul Robbins sttea la captul cellalt al biroului i nu
spuse nimic. Generalul Mattson l descumpnea, ca ntotdeauna.
Mattson era eful departamentului de cercetare militar al Forelor
Coloniale de Aprare de aproape treizeci de ani, dar, la fel ca tot
personalul FCA, avea un corp de producie militar, care rezista la
mbtrnire; nu arta ca tot personalul FCA n vrst de mai
mult de douzeci i cinci de ani. Colonelul Robbins era de prerea
c, pe msur ce oamenii avansau n grad n FCA, ar fi trebuit f-
cui s par c mbtrnesc puin; unui general care arta de do-
uzeci i cinci de ani i lipsea o oarecare solemnitate.
Robbins i-l nchipui pentru o clip pe Mattson artndu-i
adevrata vrst, care trebuia s fie pe undeva n jur de o sut do-
uzeci i cinci de ani; cu ochii minii, vzu ceva asemntor unui
scrot zbrcit, nvelit ntr-o uniform. Asta era amuzant pentru
Robbins, n afar de faptul c la cei nouzeci de ani pe care-i avea
265
el, n-ar fi artat cu mult mai bine.
Apoi mai era i problema celuilalt general din ncpere, care,
dac trupul i-ar fi dezvluit adevrata vrst, ar fi artat aproape
cu siguran mai tnr dect prea acum. Forele Speciale l des-
cumpneau pe Robbins chiar i mai mult dect membrii obinuii
ai FCA. Era ceva nu tocmai n regul cu oameni n vrsta de trei
ani, complet maturi i absolut mortali. Nu c acest general ar fi
avut trei ani. Era probabil adolescent.
Aadar, prietenul nostru rraey ne-a spus adevrul, vorbi ge-
neralul Szilard din scaunul lui din faa biroului. Fostul vostru ef
de la cercetarea contiinei e nc n via.
S-i zboare capul propriei sale clone, ei, asta-i o chestie dr-
gu, observ generalul Mattson, cu un iz de sarcasm n glas.
Amrii ia au curat creieri de pe aparatura de laborator o
sptmn ntreag dup aceea.
i arunc o privire lui Robbins.
tim cum a fcut asta? Cum a crescut o clon? Asta-i ceva ce
n-ar trebui s poi face fr s observe cineva. Nu putea s ncro-
peasc pur i simplu una n dulap.
Din cte ne putem da seama, a introdus un cod n programele
de monitorizare a cuvelor de clonare, rspunse Robbins. A fcut ca
una dintre cuve s par scoas din funciune pentru monitoare. A
fost luat s fie reparat; Boutin a scos-o din evidene i apoi a in-
stalat-o n depozitul laboratorului su privat i a pus-o s funcio-
neze pe propriul lui server i pe propria lui alimentare de energie.
Serverul nu era conectat la sistem, iar cuva era scoas din eviden-
, i numai Boutin avea acces la depozit.
Aadar, a ncropit una n dulap, bombni Mattson. Ccciosul!
Trebuie s fi avut acces la depozit dup ce s-a presupus c a
murit, remarc Szilard. Vrei s spui c nimnui nu i s-a prut ciu-
dat faptul c avea o cuv de clonare n depozit?
Robbins deschise gura, dar Mattson rspunse:
Dac ar fi fost un bun ef de cercetri i era ar fi avut o
mulime de echipament scos din funciune sau n plus, pentru a
meteri i a-l optimiza fr s se amestece cu echipamentul pe ca-
re-l folosim deja. i a presupune c atunci cnd am ajuns noi la
cuv, era deja golit, sterilizat i deconectat de la server i de la
sursa de energie.
Exact, confirm Robbins. Abia cnd am primit raportul vostru
am pus lucrurile cap la cap, generale Szilard.
M bucur c informaia a fost folositoare, spuse Szilard. A
266
dori s fi pus lucrurile cap la cap mai devreme. Gsesc ngrozitoare
ideea c cercetrile militare aveau un trdtor n rndurile lor i
mai ales c era eful unei seciuni extrem de sensibile. Ar fi trebuit
s tii despre asta
Robbins nu coment nimic la aceast remarc; n msura n
care Forele Speciale aveau vreun fel de reputaie, n afara dibciei
militare, era aceea c membrilor lor le lipseau complet tactul i
rbdarea. Faptul de a fi maini de ucis n vrst de trei ani nu le
lsa prea mult timp pentru politeuri.
Ce era de tiut? replic Mattson. Boutin n-a dat niciodat
vreun indiciu c devenea trdtor. ntr-o zi i face treaba, n ziua
urmtoare l gsim mort de propria lui mn n propriul lui labora-
tor, sau aa am crezut. Nimic care s sugereze c avea altceva n
minte n afar de munc.
Mi-ai spus mai devreme c Boutin te ura, i zise Szilard lui
Mattson.
Boutin chiar m-a urt, i pentru motive serioase, rspunse
Mattson. Iar sentimentul era reciproc. Dar numai pentru c un om
crede c ofierul lui superior e un ticlos, nu nseamn c devine
un trdtor al propriei specii.
Mattson art spre Robbins.
Nici colonelul de-aici nu m simpatizeaz n mod deosebit, i e
adjutantul meu. Dar nu se duce n fug la rraey sau la eneshani
cu informaii strict secrete.
Szilard se uit la Robbins.
E adevrat? ntreb el.
Care parte, domnule?
C nu-l simpatizezi pe generalul Mattson.
E nevoie de timp ca s te obinuieti cu el, domnule, rspun-
se Robbins.
Prin asta vrea s spun c snt un ticlos, spuse Mattson, cu
un chicotit. i e n regul. Nu snt aici ca s ctig concursuri de
popularitate. Snt aici s furnizez arme i tehnologii. Dar, indife-
rent ce se petrecea n capul lui Boutin, nu cred c eu aveam prea
mult de-a face cu asta.
Atunci ce era? ntreb Szilard.
Ar trebui s tii mai bine dect noi, Szi, zise Mattson. Tu eti
cel care-l ai pe savantul rraey ca animal favorit, pe care l-ai nvat
s chiie.
Administratorul Cainen nu l-a ntlnit niciodat personal pe
Boutin, sau mcar aa pretinde, replic Szilard. Nu tie nimic des-
267
pre motivaiile lui, doar c Boutin le-a dat rraey-ilor informaii
despre cel mai recent hardware BrainPal. Asta face parte din cerce-
trile la care lucra grupul administratorului Cainen ncercau s
integreze tehnologia BrainPal n creierele rraey.
E tot ce ne mai trebuia, coment Mattson. Rraey cu Super-
computere n cap!
Nu pare s fi avut prea mult succes cu integrarea, zise Rob-
bins, i se uit spre Szilard. Cel puin nu potrivit datelor pe care
oamenii votri le-au recuperat din laborator. Structura creierului
rraey este prea diferit.
Mici avantaje, spuse Mattson. Szi, trebuie s fi obinut i alt-
ceva de la tipul vostru.
n afar de munca i de situaia lui specific, administratorul
Cainen n-a fost grozav de folositor, zise Szilard. Iar cei civa
eneshani pe care i-am capturat vii au rezistat la conversaie, ca s
folosim un eufemism. tim c Rraey, eneshanii i obinii s-au aliat
ca s ne atace. Dar nu tim de ce, cum sau cnd, sau ce aduce
Boutin n ecuaie. Avem nevoie de oamenii ti ca s lmureasc as-
ta, Mattson.
Mattson fcu semn din cap ctre Robbins.
n ce stadiu ne aflm? ntreb.
Boutin era responsabil pentru o mulime de informaii sensi-
bile, zise Robbins, ndreptndu-i rspunsul ctre Szilard. Grupele
lui se ocupau de transferul contiinei, de dezvoltarea sistemului
BrainPal i de tehnicile de generare a corpurilor. Toate astea ar pu-
tea fi folositoare pentru un inamic, fie pentru a-l ajuta s-i dezvol-
te propria tehnologie, fie s gseasc slbiciuni ntr-a noastr.
Boutin nsui era probabil cel mai mare expert n mutarea minilor
dintr-un corp n altul. Dar exist o limit privind ct de mult putea
purta din aceste informaii. Boutin era un om de tiin civil. Nu
avea un BrainPal. Clona lui avea toate protezele lui cerebrale nre-
gistrate, i nu e prea probabil s fi avut o rezerv. Protezele snt
strict monitorizate i ar fi trebuit s petreac vreo cteva sptmni
instruindu-le. Nu avem nici o nregistrare din reea referitoare la
Boutin folosind altceva dect propriile lui proteze nregistrate.
Vorbim despre un om care a fcut rost de o cuv de clonare
pe la spatele vostru, mormi Szilard.
Nu este imposibil s fi plecat din laborator cu o mulime de
informaii, spuse Robbins. Dar e foarte puin probabil. E mai pro-
babil c a luat cu el numai cunotinele din capul lui.
i motivaiile, preciza Szilard. Faptul c nu le tim pe acestea
268
e lucrul cel mai periculos pentru noi.
Snt mai ngrijorat n legtur cu ceea ce tie, zise Mattson.
Chiar i cu ceea ce are n cap n mod natural, tot e prea mult. Am
pus echipele s-i amne propriile proiecte ca s lucreze la actuali-
zarea securitii pentru BrainPal. Orice-ar ti Boutin, o s avem
grij s fie nvechit. Iar Robbins are sarcina s cotrobie prin date-
le pe care le-a lsat n urm Boutin. Dac e ceva acolo, vom afla.
O s m ntlnesc cu fostul tehnician al lui Boutin dup ce
terminm aici, spuse Robbins. Locotenentul Harry Wilson. Zice c
are ceva ce s-ar putea dovedi interesant pentru mine.
Nu ne lsa s te reinem, zise Mattson. Eti liber.
Mulumesc, domnule. nainte s plec, a dori s tiu sub ce
restricii de timp lucrm aici. Am aflat despre Boutin doar atacnd
baza aceea. Fr ndoial, eneshanii tiu c noi tim despre planu-
rile lor. Mi-ar plcea s aflu ct timp credem c avem nainte de re-
presalii.
Ai ceva timp, colonele, i spuse Szilard. Nimeni nu tie c am
atacat baza aceea.
Cum s nu tie? ntreb Robbins. Cu tot respectul cuvenit
Forelor Speciale, domnule general, e greu s ascunzi un asemenea
atac.

E foarte drgu, zise colonelul Robbins, artnd spre ceea ce


prea un spectacol de lumini n miniatur pe ecranul holografic al
locotenentului Harry Wilson. Dar nu tiu ce-mi ari tu aici.
E sufletul lui Charlie Boutin, rspunse Wilson.
Robbins se trase de lng ecran i ridic ochii spre Wilson.
Poftim?
Wilson fcu semn din cap ctre ecran.
E sufletul lui Charlie, repet el. Mai precis, o reprezentare ho-
lografic a sistemului electrodinamic care alctuiete contiina lui
Charles Boutin. Sau o copie a lui, oricum. Presupun c dac vrei
s faci filozofie n legtur cu asta poi discuta dac aceasta este
mintea sau sufletul lui. Dar dac ceea ce spui despre Charlie e
adevrat, probabil c are nc inteligena cu el, dei a zice c i-a
pierdut sufletul. i iat-l aici.
Mi s-a spus c soiul sta de lucru e imposibil, se mir Rob-
bins. Fr creier, tiparul se prbuete. De aceea transferm con-
tiina aa cum o facem, de la un corp viu la alt corp viu.
269
Pi, nu tiu dac de aceea transferm contiina aa cum o
facem, din moment ce cred c oamenii ar fi mult mai reticeni s
lase un tehnician FCA s le scoat mintea din cpn, dac ar ti
c n-o s fac altceva dect s le-o depoziteze ntr-un computer. Tu
ai face-o?
Dumnezeule, nu! exclam Robbins. Aproape c am fcut pe
mine chiar i aa, cnd m-au transferat n noul corp.
Eneshanii tiu c au pierdut contactul cu baza, explic
Szilard. Cnd vor investiga, ceea ce vor afla este c o bucat stn-
coas de comet de mrimea unui teren de fotbal a izbit planeta
cam la zece kilometri de baz, distrugnd-o, mpreun cu orice alt-
ceva din zona nconjurtoare. Pot face toate testele pe care vor s
le fac; nimic nu va arta altceva dect dovada unei catastrofe na-
turale. Pentru c asta a fost. A avut nevoie doar de puin ajutor.
Exact ce voiam i eu s spun. Cu toate acestea, ai dreptate.
Pn la asta fcu semn ctre hologram n-am fi putut s o fa-
cem chiar dac am fi vrut.
Atunci cum a fcut-o Boutin? ntreb Robbins.
A triat, desigur. Pn acum un an i jumtate, Charlie i toi
ceilali trebuiau s lucreze cu tehnologie de origine uman sau cu
orice alt tehnologie puteam mprumuta sau fura de la alte rase. i
cele mai multe alte rase din partea noastr de spaiu aveau mai
mult sau mai puin acelai nivel de tehnologie ca i noi, pentru c
rasele mai slabe erau alungate de pe teritoriul lor i mureau sau
erau ucise. Dar exist o specie care e la ani-lumin naintea oricui
altcuiva din mprejurimi
Consu, rosti Robbins, i-i reprezent unul n minte: mare,
asemntor unui crab i aproape inimaginabil de avansat.
Exact. Consu le-au dat rraey-ilor unele dintre tehnologiile lor,
cnd rraey au atacat colonia noastr de pe Coral cu civa ani n
urm, iar noi le-am furat-o cnd am contraatacat. Am fcut parte
din echipa nsrcinat s extrag principiile din tehnologia Consu
i te pot asigura c tot nu nelegem cea mai mare parte din ea.
Dar unul dintre fragmentele pe care le-am putut pricepe i le-am dat
lui Charlie, s lucreze cu el, s mbunteasc procesul de trans-
fer al contiinei. Aa am ajuns s lucrez cu el; l-am nvat s fo-
loseasc chestiile astea. i, aa cum vezi, nva repede. Desigur, e
uor s duci lucrurile la capt cnd i se mbuntesc uneltele. Cu
asta am trecut de la ciocnirea a dou pietre la lampa de sudur.
Nu tiai nimic despre asta, zise Robbins.
Nu, rspunse Wilson. Am vzut ceva asemntor Charlie fo-
270
losea tehnologia Consu ca s rafineze procesul de transfer al con-
tiinei pe care l avem. Putem acum crea un tampon pe care nu-l
puteam obine nainte i care face transferul mult mai puin sus-
ceptibil de eec la fiecare faz a transferului. Dar a pstrat acest
truc pentru el. Am aflat abia dup ce mi-ai spus s caut prin lu-
crrile lui personale. Ceea ce a fost un noroc, din moment ce ma-
ina pe care am gsit asta era programat s fie tears i trimis
la observatorul FCA. Voiau s vad ct de bine modeleaz tehnolo-
gia Consu interiorul unei stele
Robbins fcu semn ctre hologram.
Cred c asta e puin mai important.
Wilson ridic din umeri.
De fapt, nu e foarte util n sens general.
Glumeti! Putem pstra contiina!
Sigur, i poate c asta este util. Dar nu poi face prea multe.
Ct de mult tii despre detaliile transferului contiinei?
Cte ceva, rspunse Robbins. Nu snt expert. Am fost fcut ad-
jutantul generalului pentru talentul de organizator, nu pentru
formaia tiinific.
n regul, uite Ai observat i tu fr creier, tiparul conti-
inei de obicei se prbuete. Asta deoarece contiina e complet
dependent de structura fizic a creierului. i nu doar a oricrui
creier; depinde de creierul n care a aprut. Fiecare tipar al unei
contiine este ca o amprent digital. Este specific acelei persoa-
ne, i este specific pn la nivelul genelor.
Wilson art spre Robbins.
Uit-te la corpul tu, colonele. A fost profund modificat la ni-
vel genetic ai cptat piele verde, musculatur mbuntit i
snge artificial care are capacitatea de a transporta oxigen de cteva
ori mai mare dect sngele adevrat. Eti un hibrid format din ge-
nele tale personale i gene manipulate pentru a-i extinde capaci-
tile. Aadar, la nivel genetic, nu mai eti cu adevrat tu n afar
de creier. Creierul tu este n ntregime uman, i bazat n ntregime
pe genele tale. Pentru c dac n-ar fi fost, contiina ta nu s-ar fi
putut transfera.
De ce? Wilson rnji.
A fi vrut s-i pot rspunde. Zic i eu mai departe ce mi-au
spus mie Charlie i echipa lui din laborator. Eu snt aici doar me-
sagerul. Dar tiu c nseamn un lucru: asta Wilson art holo-
grama nu-i folosete la nimic aa cum este, pentru c are nevoie
de un creier, i are nevoie de creierul lui Charlie, care s-i spun
271
ce tie. Iar creierul lui Charlie a disprut odat cu restul persoanei
lui.
Dac nu ne folosete naibii la nimic, atunci a vrea s tiu de
ce m-ai pus s vin pn aici.
Am spus c nu e foarte util n sens general. Dar ntr-un sens
foarte specific, ar putea fi ultrafolositor.
Locotenent Wilson, zise Robbins. Te rog, treci la subiect.
Contiina nu este doar un sim al identitii. nseamn de
asemenea cunoatere, emoie i stare mintal, explic Wilson, i
art din nou spre hologram. Chestia asta are capacitatea de a ti
i de a simi tot ceea ce tia i simea Charlie, pn n momentul n
care a fcut aceast copie. mi nchipui c, dac vrei s tii ce pu-
ne la cale Charlie i de ce, de aici ai vrea s porneti.
Tocmai spuneai c avem nevoie de creierul lui Boutin ca s
avem acces la contiin. Nu avem acces la ea.
Dar genele lui au. Charlie a creat o clon pentru a servi sco-
purilor lui, colonele. V sugerez s creai una care s serveasc
scopurilor voastre.

S-l clonm pe Charles Boutin, pufni generalul Mattson. Ca i


cum unul singur n-ar fi fost destul de ru
Mattson, Robbins i Szilard stteau la popota generalului din
staia Phoenix. Mattson i Szilard mncau ceva; Robbins, nu. Teh-
nic vorbind, popota generalului era deschis tuturor ofierilor;
practic, nimeni sub gradul de general nu mnca vreodat aici, iar
ofierii inferiori intrau la popot numai la invitaia unui general i
rareori luau mai mult dect un pahar cu ap. Robbins se ntreb
cum ncepuse acest protocol ridicol. i era foame.
Popota generalului se afla la captul axei de rotaie a staiei
Phoenix i era nconjurat de un cristal transparent, alctuit dintr-
o singur bucat, ce-i cuprindea pereii i tavanul. Oferea o prive-
lite uluitoare a planetei Phoenix, care se rotea ncet pe deasupra,
ocupnd aproape ntregul cer, o nestemat perfect alb-albastr a
crei asemnare cu Pmntul nu nceta niciodat s-i provoace lui
Robbins un junghi ascuit n centrii din creier ai dorului de cas.
Era uor s prseti Pmntul, atunci cnd aveai aptezeci i cinci
de ani i perspectiva de a muri de btrnee peste civa ani din ce
n ce mai scuri. Dar, odat plecat, nu te mai puteai ntoarce sub
nici o form; cu ct tria Robbins mai mult n universul ostil n ca-
272
re se gseau coloniile umane, cu att mai afectuos i aducea amin-
te de zilele domoale i relativ lipsite de griji de cnd avea cincizeci,
aizeci, sau abia trecuse de aptezeci de ani. Ignorana nsemna
extaz, sau cel puin era mai linititoare.
Prea trziu acum, se gndi Robbins, i-i ndrept din nou aten-
ia ctre Mattson i Szilard.
Locotenentul Wilson pare s cread c este cea mai bun
ans pe care o avem de a nelege ce se petrecea n capul lui
Boutin. n orice caz, e mai mult dect avem acum, adic nimic.
De unde tie locotenentul Wilson c ceea ce are n maina lui
snt undele cerebrale ale lui Boutin? Asta a vrea s tiu, spuse
Mattson. Boutin ar fi putut lua ca mostr contiina altcuiva. Ra-
hat, ar putea fi pisica lui, din cte tim
Tiparul corespunde contiinei umane, preciz Robbins. Ne
putem da seama de atta lucru, pentru c transferm sute de con-
tiine n fiecare zi. Nu-i o pisic.
A fost o glum, Robbins. Dar tot ar putea s nu fie Boutin.
E posibil s fie altcineva, dar nu pare probabil. Nimeni din la-
boratorul lui Boutin nu tia c lucra la asta. i n-a existat nici o
ocazie s copieze contiina altcuiva. Nu-i un lucru s-l poi lua de
la un ins, fr ca respectivul s observe.
Mcar tim cum s-o transferm? ntreb generalul Szilard.
Locotenentul Wilson la, al vostru, a zis c era pe-o main adap-
tat pentru tehnologia Consu. Chiar dac vrem s-o folosim, tim
cum s-o facem?
Nu, rspunse Robbins. Nu nc. Wilson pare ncreztor c se
poate lmuri, dar nu e expert n transferul de contiine.
Eu snt, zise Mattson. Sau cel puin am fost responsabil des-
tul de mult vreme cu oameni care snt ca s tiu ceva despre as-
ta. Procesul presupune creiere fizice, ca i contiina care este mu-
tat. Pentru asta ne lipsete un creier. Ca s nu mai pomenim c
exist probleme etice.
Probleme etice? exclam Robbins. Nu reui s-i ascund
surpriza din voce.
Da, colonele, probleme etice, replic Mattson, iritat. Crezi ce
vrei.
Nu voiam s v pun la ndoial etica, domnule general.
Mattson i fcu semn s plece.
Las-o balt. Problema rmne. Uniunea Colonial are o lege
foarte veche mpotriva donrii personalului care nu aparine FCA,
vii sau mori, dar n special vii. Singura dat cnd clonm fiine
273
umane este ca s punem oamenii napoi n corpuri nemodificate
dup ce-i ncheie termenul de serviciu. Boutin e civil i colonist.
Chiar dac am vrea, nu-l putem clona legal.
Boutin a fcut o clon, observ Robbins.
Dac ne e perfect egal, nu vom lsa morala unui trdtor s
ne ndrume n privina asta, colonele, zise Mattson, din nou iritat.
Ai putea obine o dispens pentru cercetare de la legea colo-
nial, suger Robbins. S-a mai fcut i nainte. Dumneavoastr ai
fcut-o i nainte.
Nu pentru aa ceva, rspunse Mattson. Obinem dispense
cnd testm sisteme de armament pe planete nelocuite. Apuc-te
s te ncurci cu clonele, i unii dintre tipii cei mai reacionari or s
simt un declic n cpn. Aa ceva nici mcar nu ar trece de
comitet.
Boutin e cheia pentru indiferent ce au plnuit rraey i aliaii
lor, insist Robbins. Acesta ar putea fi momentul s lum exemplu
de la infanteria marin a SUA i s cerem iertare, mai curnd dect
s cerem permisiunea.
i admir dorina de a nla steagul pirailor, colonele, spuse
Mattson. Dar nu tu eti cel pe care-l vor mpuca. Sau nu singurul.
Szilard, care mestecase n linite o friptur, nghii i-i ls jos
tacmurile.
O s-o facem noi, vorbi el.
Pardon? exclam Mattson.
Dai tiparul contiinei Forelor Speciale, generale, continu
Szilard. i genele lui Boutin. O s le folosim ca s construim un
soldat al Forelor Speciale. Noi folosim mai mult de un singur set
de gene ca s facem fiecare soldat; din punct de vedere tehnic, nu
va fi o clon. Iar dac tiparul contiinei nu se imprim, n-are nici
o importan. N-o s fie dect un soldat din Forele Speciale n
plus. N-avem nimic de pierdut.
Numai c, dac tiparul contiinei se imprim, vom avea un
soldat din Forele Speciale cu trdarea n minte, l avertiz Mat-
tson. Asta nu sun prea ispititor.
Ne putem pregti pentru asta, replic Szilard, i-i lu din
nou tacmurile.
O s foloseti gene de la o persoan n via, i colonist, inter-
veni Robbins. Eu nelesesem c Forele Speciale iau genele numai
de la voluntarii FCA care mor nainte de a apuca s-i ndeplineas-
c serviciul. De aceea poart numele de Brigzile-fantom
Szilard l privi tios pe Robbins.
274
Nu-mi place prea mult acest nume. Genele voluntarilor FCA
nu snt dect o component. i, n mod obinuit, folosim genele vo-
luntarilor ca model. Dar Forele Speciale au o libertate mai larg n
ceea ce privete materialul genetic pe care-l putem folosi ca s ne
construim soldaii. Avnd n vedere misiunea noastr pentru FCA,
este aproape obligatoriu. Oricum, Boutin este mort din punct de
vedere legal avem un trup mort cu genele lui n el. i nu tim c
e n via. Are motenitori?
Nu, rspunse Mattson. A avut o soie i un copil, dar au murit
naintea lui. Nici un alt membru al familiei.
Atunci nu-i nici o problem, spuse Szilard. Dup ce mori, ge-
nele nu-i mai aparin. Am mai folosit gene de coloniti decedai
pn acum. Nu vd de ce n-am putea s-o facem din nou.
Nu-mi aduc aminte s fi auzit aa ceva despre felul n care i
construieti oamenii, Szi, coment Mattson.
Sntem discrei n legtur cu ceea ce facem, generale, zise
Szilard. tii asta.
Tie o bucat de friptur i o bg n gur. Stomacul lui Rob-
bins ghiori. Mattson se ncrunt, se rezem de sptarul scaunului
i ridic ochii spre Phoenix, care se rotea imperceptibil pe cer.
Robbins i urmri privirea i simi nc un ghimpe de dor de cas.
Dintr-odat, Mattson i ntoarse atenia napoi spre Szilard.
Boutin e unul dintre oamenii mei. La bine i la ru, nu pot l-
sa responsabilitatea pentru asta numai pe umerii ti, Szi
Bine, rspunse Szilard, i ddu din cap spre Robbins. Atunci,
d-mi voie s-l mprumut pe Robbins. Poate fi omul tu de legtu-
r, aa c Cercetrile Militare vor fi i ele amestecate n asta. Vom
face schimb de informaii. l vom mprumuta i pe tehnician. Pe
Wilson. Poate lucra cu tehnicienii notri la integrarea tehnologiei
consu. Dac merge, avem amintirile i motivaiile lui Charles Bou-
tin, i o cale de a ne pregti pentru acest rzboi. Dac nu merge,
avem nc un soldat al Forelor Speciale. Nu irosim nimic. Nu ne
lipsete nimic.
Mattson se uit spre Szilard, cugetnd.
Pari dornic s faci asta, Szi
Fiinele umane se ndreapt spre un rzboi cu trei specii care
s-au aliat ntre ele. Asta nu s-a mai ntmplat pn acum. Ne-am
putea descurca cu fiecare dintre ele, dar nu cu toate trei deodat.
Forelor Speciale li s-a cerut s opreasc acest rzboi nainte de a
ncepe. Dac asta ne ajut, ar trebui s-o facem. ncearc, cel puin.
Robbins, vorbi Mattson. Tu ce crezi?
275
Dac generalul Szilard are dreptate, atunci asta ar ocoli pro-
blemele legale i morale, rspunse Robbins. Ceea ce merit o n-
cercare
Robbins pstra propriile lui ngrijorri n legtur cu lucrul al-
turi de tehnicienii i soldaii din Forele Speciale, dar nu prea
momentul potrivit s le exprime.
Mattson nu avea totui nevoie s fie att de circumspect.
Bieii i fetele tale nu se mpac prea bine cu tipii normali,
generale. Este motivul pentru care Cercetrile Militare i Forele
Speciale nu lucreaz prea mult mpreun.
Forele Speciale snt soldai, n primul i-n ultimul rnd. Ur-
meaz ordine. O s facem lucrurile s mearg. Am mai fcut-o. Am
avut un soldat obinuit al FCA, care-a luat parte la misiunile For-
elor Speciale n Btlia de pe Coral. Dac putem face asta s me-
arg, atunci o s reuim s punem tehnicienii s lucreze mpreun
fr vrsare de snge necuvenit.
Mattson ciocni masa cu degetele n faa lui, gnditor.
Ct timp o s ne ia? ntreb el.
Va trebui s construim un nou model pentru acest corp, nu
doar s adaptm metodele genetice mai vechi, rspunse Szilard.
Am nevoie s verific de dou ori cu tehnicienii mei, dar de obicei le
trebuie o lun ca s construiasc totul de la zero. Dup aceea, e
nevoie de cel puin aisprezece sptmni ca s creasc un corp.
Iar dup aceea, timpul necesar, att ct o s fie, ca s dezvoltm
procesul de transfer al contiinei. Putem ncerca asta n acelai
timp cu creterea corpului.
Nu putei face s mearg totul mai repede? ntreb Mattson.
Ba putem face s mearg totul mai repede ns vei avea un
corp mort. Sau mai ru. tii c nu se poate grbi fabricarea corpu-
rilor. Corpurile propriilor votri soldai snt construite dup acelai
program, i cred c-i aduci aminte ce se ntmpla cnd grbeti
procesul
Mattson se strmb; Robbins, care era omul de legtur al lui
Mattson de numai optsprezece luni, i aminti c Mattson avusese
slujba asta de foarte mult vreme. Indiferent de relaia lor de servi-
ciu, existau nc lipsuri n cunotinele lui Robbins despre eful
lui.
Bine, ncuviin Mattson. Ia-l. Vezi dac poi scoate ceva. Dar
stai cu ochii pe el. Am avut problemele mele cu Boutin, ns nu l-
am vzut niciodat ca pe un trdtor. M-a dus de nas. A dus de
nas pe toat lumea. Vei avea mintea lui Charles Boutin ntr-unul
276
dintre corpurile voastre din Forele Speciale. Numai Dumnezeu tie
ce-ar putea face cu unul dintr-astea!
De acord, rspunse Szilard. Dac transferul este un succes, o
s tim destul de curnd. Dac nu, tiu unde-l pot pune. Doar ca
s fiu sigur.
Bine, spuse Mattson, i se uit din nou n sus, ctre Phoenix,
care se rotea ncet pe cer. Phoenix, zise el, urmrind lumea nvr-
tindu-se deasupra lui. O creatur renscut. Ei, asta se potrivete.
Un phoenix ar trebui s se nale din flcri, tii. S sperm doar
c aceast creatur renscut nu va trage totul dup ea n aceste
flcri
Privir cu toii, ndelung, planeta de deasupra lor.

TREI
Asta e, i zise colonelul Robbins locotenentului Wilson, n timp
ce trupul, nchis n incubatorul lui, era mpins pe roi n laborato-
rul de decantare.
Asta e, fu de acord Wilson, apropiindu-se de un monitor care
afia pe moment semnele vitale ale corpului. Ai fost vreodat tat,
colonele?
Nu, rspunse Robbins. nclinaiile mele personale nu m-au
dus pn ntr-acolo
Ei bine, zise Wilson, atunci probabil c n-o s fii niciodat mai
aproape de-att.
n mod normal, laboratorul de nateri ar fi fost plin cu pn la
aisprezece soldai din Forele Speciale decantai toi deodat
soldai care-ar fi fost activai i antrenai mpreun, pentru a con-
strui coeziunea unitii n timpul instruirii, dar i pentru a uura
dezorientarea soldailor activai complet contieni, ns fr nici o
amintire de care s vorbeasc. De data asta, era un singur soldat:
cel care urma s serveasc drept adpost contiinei lui Charles
Boutin.

Trecuser mai mult de dou secole de cnd abia nscuta Uniu-


ne Colonial, pus n faa eecului spectaculos de a apra coloniile
sale cele mai timpurii (planeta Phoenix avea un motiv s se nu-

277
measc astfel), i dduse seama c soldaii umani nemodificai nu
erau capabili s ndeplineasc sarcina. Spiritul era dornic istoria
uman consemn n aceti ani unele dintre cele mai mari btlii
sortite eecului, cu btlia pentru Armstrong studiat n mod spe-
cial ca un exemplu desvrit pentru felul n care se poate trans-
forma o debandad iminent provocat de forele extraterestre
ntr-o ocant i dureroas victorie la Pyrrhus pentru un du-
man , dar carnea era slab. Dumanul, toi dumanii, erau prea
rapizi, prea sngeroi, prea nemiloi i prea muli. Tehnologia uma-
n era bun i, arm contra arm, oamenii erau la fel de bine echi-
pai ca marea majoritate a adversarilor lor. Dar arma care conta n
ultim instan era aceea din spatele trgaciului.
Primele modificri fur relativ simple: vitez sporit, mas mus-
cular i for mai mare, rezisten. Primii ingineri genetici erau
limitai totui de problemele practice i etice ale modificrii fiinelor
umane in vitro, apoi de necesitatea de a-i atepta s creasc sufici-
ent de mari i de inteligeni ca s lupte, un proces care dura n jur
de treizeci de ani. Forele Coloniale de aprare descoperir, spre
marea lor amrciune, c muli dintre oamenii (relativ) uor modi-
ficai genetic nu erau deosebit de mulumii s descopere c erau
crescui ca recolt de carne de tun i refuzau s lupte, n ciuda n-
doctrinrii insistente i a eforturilor propagandei de a-i convinge de
contrariu. Oamenii nemodificai erau la fel de scandalizai, ct
vreme efortul mirosea prea mult a nc o ncercare de eugenie din
partea guvernului, iar n experiena uman, palmaresul guvernelor
iubitoare de eugenie nu era tocmai extraordinar.
Uniunea Colonial supravieui valurilor distrugtoare de crize
politice care urmar drept rezultat al ncercrilor mai vechi de a-i
modifica genetic soldaii, dar o fcu cu greu. Dac btlia pentru
Armstrong n-ar fi artat n mod categoric coloniilor cu ce soi de
univers se confruntau, Uniunea s-ar fi prbuit probabil, iar colo-
niile umane ar fi fost lsate n situaia de a concura unele cu alte-
le, ca i mpotriva tuturor celorlalte specii pe care le ntlniser
pn n acel moment.
Uniunea fu salvat, de asemenea, de sosirea aproape simultan
a dou tehnologii critice: posibilitatea de a crete forat un corp
uman, pn la mrimea adult, n cteva luni, i apariia protocolu-
lui de transfer al contiinei, care permitea personalitii i aminti-
rilor unui individ s fie transportate n alt creier, cu condiia ca
acel creier s aib aceeai structur genetic i s fi fost pregtit
corespunztor printr-o serie de proceduri premergtoare transferu-
278
lui, care creau unele dintre cile bioelectrice necesare n creier.
Aceste noi tehnologii permiser Uniunii Coloniale s dezvolte o
surs larg, alternativ, de recrui poteniali: btrnii, dintre care
muli ar fi acceptat cu bucurie o via n armat n loc s moar de
btrnee, i a cror moarte, n orice caz, n-ar fi creat pierderile
demografice ntinse pe mai multe generaii, ce-ar fi rezultat dac
un numr mare de tineri aduli sntoi ar fi fost spulberai din
rezervorul de gene la captul unei arme extraterestre.
Primind cadou acest nou rezervor mbelugat de recrui poten-
iali, Forele Coloniale de Aprare descoperir c aveau luxul de a
face unele alegeri n materie de personal. FCA nu mai cereau colo-
nitilor s serveasc; acest lucru a avut efectul salutar de a ng-
dui colonitilor s se concentreze asupra dezvoltrii noilor lumi i
s produc atia coloniti de a doua generaie ci puteau susine
planetele lor. Elimin de asemenea o surs cheie de tensiune poli-
tic dintre coloniti i guvern. Acum, c tinerii aduli nu mai erau
extrai de la casele i din familiile lor i trimii s moar pe cm-
puri de btlie la trilioane de mile deprtare, colonitii deveniser
prea puin preocupai, n cea mai mare parte, de problemele etice
din jurul soldailor modificai genetic, n special al unora care se
oferiser, la urma urmei, voluntari ca s lupte.
n loc de coloniti, FCA preferau s-i selecteze recruii dintre
locuitorii cminului ancestral al omenirii, Pmntul. Pmntul ad-
postea miliarde de oameni; erau mai muli pe acel singur glob, de
fapt, dect existau n toate coloniile umane la un loc. Rezervorul de
recrui poteniali era enorm att de mare, nct FCA i limitar i
mai mult rezervorul, alegnd s-i ia recruii din naiuni tihnite i
industrializate, ale cror circumstane economice ngduiau cet-
enilor s supravieuiasc pn la o vrst foarte naintat i ale c-
ror modele sociale creau att o supralicitare a dezirabilitii tinere-
ii, ct i un disconfort psihic naional paralel i profund legat de
mbtrnire i de moarte. Aceti ceteni vrstnici erau modelai de
societile lor s fie recrui exceleni i dornici pentru FCA; FCA
descoperir repede c aceti ceteni n vrst s-ar fi nrolat pentru
un stagiu militar chiar i n absena informaiilor amnunite n
legtur cu ceea ce atrgea dup sine un asemenea stagiu i,
ntr-adevr, rezultatele recrutrilor erau cu att mai mari, cu ct
recruii tiau mai puin. Acetia presupuneau c serviciul militar
n FCA semna cu serviciul militar pe Pmnt. FCA se mulumeau
s lase presupunerea s persiste.
Recruii vrstnici din naiunile industrializate se dovedir att de
279
plini de succes, nct Uniunea Colonial i proteja rezervorul de
recrutare, interzicnd plecarea spre colonii din aceste naiuni, ale-
gndu-i n schimb rezerva de coloniti din snul naiunilor ale c-
ror probleme economice i sociale i ncurajau pe cei mai ambiioi
dintre tinerii lor s plece naibii ct mai curnd era omenete posibil.
Aceast diviziune dintre recrutarea militar i cea a colonitilor
aducea dividende consistente Uniunii Coloniale n ambele domenii.
Recrutarea militar a cetenilor vrstnici crea ns FCA o pro-
blem neateptat. Un numr destul de mare dintre recrui mu-
reau nainte de a apuca s intre n serviciu, victime ale atacurilor
de inim, comoiilor i ale prea multor cheeseburgeri, plcinte i
budinci cu brnz. FCA, care luau mostre genetice de la recrui, se
trezir ncrcai cu o enorm bibliotec de genomuri umane cu ca-
re nu putea face nimic. FCA se mai trezir, de asemenea, i cu do-
rina, dar i cu nevoia de a experimenta n continuare cu modelele
de corpuri pentru Forele Coloniale de Aprare, pentru a le mbu-
nti proiectul, fr s se amestece n vreun fel n eficiena forei
combatante pe care-o avea deja.
Apoi se produse o bre tehnologic: un computer extrem de
puternic, compact, semiorganic, complet integrat cu creierul
uman, care ntr-un moment de profund nepotrivit alegere a unei
mrci fu botezat cu uurin BrainPal. Pentru un creier deja plin
de cunotine i experiene adunate ntr-o via, BrainPal oferea
un sprijin critic privind abilitatea mintal, stocarea memoriei i
comunicarea.
Dar pentru un creier care era literalmente tabula rasa, BrainPal
oferea chiar mai mult

Robbins se uit ndelung n incubator, unde era ntins corpul,


inut pe loc de un cmp de suspensie.
Nu seamn prea mult cu Charles Boutin, i zise el lui Wilson.
Wilson, care fcea reglri de ultim moment la hardware-ul con-
innd contiina nregistrat a lui Boutin, nu ridic ochii de la ce-
ea ce-l inea ocupat.
Boutin era un om nemodificat, spuse el. Era trecut de vrsta
mijlocie, cnd l-am cunoscut. Probabil c arta puin cam ca tipul
sta pe cnd avea douzeci de ani. Mai puin pielea verde, ochii de
pisic i alte modificri. i probabil c nici nu era ntr-o form att
de bun ca acest corp. tii sigur c eu, de pild, nu eram n form
280
att de bun la douzeci de ani, cum snt acum. i nici mcar nu
trebuie s m antrenez
Ai un corp proiectat s aib grij de el nsui, i aminti Rob-
bins lui Wilson.
Slav Domnului pentru asta! Snt un mare iubitor de gogoi.
Tot ce ai de fcut ca s-l capei este s serveti drept int tu-
turor celorlalte specii din Univers.
Asta-i pilul, coment Wilson.
Robbins se ntoarse ctre corpul din incubator.
Toate schimbrile astea n-or s ncurce transferul de contiin-
?
N-ar trebui. Genele legate de dezvoltarea creierului snt neal-
terate n noul genom al tipului. E creierul lui Boutin acolo. Din
punct de vedere genetic, cel puin.
i cum arat creierul lui? ntreb Robbins.
Arat bine, rspunse Wilson, ciocnind cu degetul monitorul
panoului de control al incubatorului. Sntos. Pregtit.
Crezi c o s mearg? ntreb iar Robbins.
Nu tiu ce s spun.
mi pare bine c dm pe-afar de atta ncredere
Wilson deschise gura ca s rspund, dar fu ntrerupt n clipa
cnd ua se deschise i intrar generalii Mattson i Szilard, nsoii
de trei tehnicieni de la decantare, din rndul Forelor Speciale.
Tehnicienii se duser de-a dreptul la incubator; Mattson se apropie
de Robbins, care salut, odat cu Wilson.
Spune-mi c o s mearg, vorbi Mattson, rspunznd la salut.
Locotenentul Wilson i cu mine tocmai vorbeam despre asta,
zise Robbins, dup o pauz aproape imperceptibil.
Mattson se ntoarse spre Wilson.
i, locotenente?
Wilson art spre corpul din incubator, n jurul cruia se nvr-
teau tehnicienii, cu o grij exagerat.
Corpul e sntos, i la fel i creierul. BrainPal funcioneaz
perfect, ceea ce nu e nici o surpriz. Am reuit s integrm tiparul
contiinei lui Boutin n maina de transfer cu surprinztor de pu-
ine probleme, iar testele pe care le-am fcut sugereaz c nu vom
avea probleme cu transmisia. n teorie, ar trebui s reuim s
transferm contiina la fel cum facem cu oricare alta.
Cuvintele tale sun pline de ncredere, locotenente, dar tonul
vocii nu, remarc Mattson.
Exist o mulime de incertitudini, generale, explic Wilson. De
281
obicei subiectul este contient cnd se transfer. Asta ajut n pro-
ces. Nu este cazul aici. N-o s tim dac transferul a avut succes
dect cnd trezim trupul. E prima oar cnd ncercm un transfer
fr s fie implicate dou creiere. Dac aici nu este de fapt conti-
ina lui Boutin, tiparul nu se va copia. Chiar dac este contiina
lui Boutin, nu exist nici o garanie c se va imprima. Am fcut tot
ce ne-a stat n putin ca s asigurm un transfer linitit. Ai citit
rapoartele. Dar snt implicate nc att de multe lucruri despre care
nu tim nimic Cunoatem toate posibilitile de a merge bine,
dar nu i toate n care ar putea merge prost.
Crezi c o s mearg sau nu? insist Mattson.
Cred c va merge, rspunse Wilson. Dar trebuie s avem un
respect sntos pentru tot ceea ce nu tim despre ceea ce facem.
Exist mult loc pentru eroare, domnule.
Robbins? ntreb scurt Mattson.
Aprecierea locotenentului Wilson mi se pare corect, generale,
replic Robbins.
Tehnicienii i terminar evaluarea i-i raportar generalului
Szilard, care ddu din cap i se duse lng Mattson.
Tehnicienii zic c sntem gata, anun Szilard. Mattson i
arunc o privire lui Robbins, apoi se uit la Wilson.
Bine, rosti el. S terminm cu asta.

Forele Speciale ale Aprrii Coloniale construiau soldai folo-


sind o reet simpl: mai nti, ncepi cu un genom uman. Apoi
scazi.
Genomul uman cuprinde aproximativ douzeci de mii de gene,
alctuite din trei miliarde de perechi de baze, mprite n douzeci
i trei de cromozomi. Cea mai mare parte a genomului este gunoi
poriuni de secvene care nu codific nimic n produsul final al
ADN-ului: fiina uman. Odat ce natura pune o secven n ADN,
pare reticent s o scoat, chiar dac aceasta nu face absolut ni-
mic.
Savanii Forelor Speciale nu snt nici pe departe att de grijulii.
Cu fiecare model pe care-l construiesc, primul pas este s nlture
materialul genetic redundant i inert. Ceea ce rmne este o sec-
ven de ADN stearp, srac, raionalizat, care este complet inu-
til; modificarea genomului uman i distruge structura cromozomi-
al, lsnd-o incapabil de a se reproduce. Dar acesta este doar
282
primul pas. Reasamblarea i replicarea noului genom mai cere
civa pai.
Noua secven mic de ADN cuprinde fiecare gen care face un
om ceea ce este, ns asta pur i simplu nu este de ajuns. Genoti-
pul uman nu permite fenotipului uman maleabilitatea cerut de
Forele Speciale, ceea ce nseamn c genele noastre nu ne pot fa-
ce soldaii supraoameni de care au nevoie Forele Speciale. Ceea ce
a rmas din genomul uman este acum demontat, reproiectat i re-
asamblat pentru a construi genele care s codifice capaciti sub-
stanial mbuntite. Acest proces poate cere introducerea de gene
sau material genetic suplimentar. Genele care provin de la ali oa-
meni prezint de obicei puine probleme cu ncorporarea, din mo-
ment ce genomul uman este proiectat n mod fundamental pentru
a gzdui informaie genetic de la alte genomuri umane (procesul
prin care se realizeaz de obicei acest lucru, n mod natural i cu
entuziasm, se numete sex). Materialul genetic de la alte specii
terestre este de asemenea relativ uor de ncorporat, avnd n vede-
re c toat viaa de pe Pmnt cuprinde aceleai blocuri genetice de
construcie i snt nrudite ntre ele din punct de vedere genetic.
Incorporarea de material genetic de la specii non-terestre este
substanial mai dificil. Pe unele planete au evoluat structuri gene-
tice destul de asemntoare cu cele de pe Pmnt, ncorpornd
unele, dac nu toate nucleotidele implicate n genetica terestr
(poate nu doar printr-o coinciden, speciile inteligente de pe aces-
te planete erau cunoscute pentru c din cnd n cnd consumau
oameni; rraey, de exemplu, i gseau pe oameni chiar gustoi!). Dar
cele mai multe specii extraterestre aveau structuri i componente
genetice radical diferite de creaturile terestre. Folosirea genelor lor
nu era o simpl problem de decupare i lipire.
Forele Speciale rezolvaser problema citind ADN-ul echivalent
al speciei extraterestre ntr-un compilator care scotea apoi la iveal
o traducere genetic n formatul ADN-ului terestru ADN-ul re-
zultat, dac i se permitea s se dezvolte, ar fi creat o entitate att
de apropiat de creatura strin original pe ct era posibil, ca as-
pect i funcionare. Genele de la creaturile transcrise erau apoi in-
troduse n ADN-ul Forelor Speciale.
Rezultatul final al acestei proiectri genetice era un ADN care
descria o fptur bazat pe o fiin uman, dar care nu era ctui
de puin o fiin uman sau destul de inuman pentru ca acea
creatur, dac i s-ar ngdui s se dezvolte de la acest pas, s de-
vin o aglomerare nfiortoare de fragmente, o creatur monstru-
283
oas care ar fi scos-o complet din mini pe naa ei spiritual, Mary
Wollstonecraft Shelley. mpingnd ADN-ul att de departe de uma-
nitate, oamenii de tiin ai Forelor Speciale sculptau apoi mesa-
jul genetic pentru a nghesui creatura pe care-o modelau napoi,
ntr-o form uman recognoscibil. ntre ei, savanii se plngeau c
acesta era pasul cel mai dificil; unii (n oapt) i puneau la ndoia-
l utilitatea. Nici unul dintre ei, trebuia observat, nu arta mai pu-
in uman.
ADN-ul, sculptat pentru a oferi posesorului su capaciti su-
praumane n form uman, era acum, n sfrit, asamblat. Chiar i
cu adaosul de gene non-native, el era substanial mai srac dect
ADN-ul uman original; codificarea suplimentar determina de obi-
cei ADN-ul s se organizeze n cinci perechi cromozomiale, o scde-
re substanial de la cei douzeci i trei ai unui om nemodificat i
numai cu unul mai mult dect o musc de oet. n timp ce soldaii
Forelor Speciale erau nzestrai cu sexul donatorului iar genele le-
gate de dezvoltarea sexual snt pstrate n reducerea genetic fi-
nal, nu exista cromozom Y, un fapt care-i fcuse pe primii savani
repartizai la Forele Speciale (pe cei de sex masculin, evident) s
se simt uor stnjenii.
ADN-ul, acum asamblat, era depozitat ntr-un nveli ovular go-
lit, care la rndul lui era plasat ntr-un incubator de dezvoltare, iar
zigotul era stimulat cu blndee s nceap diviziunea mitotic.
Transformarea din zigot ntr-un embrion pe deplin dezvoltat se
desfura la o rat extrem de accelerat, producnd niveluri de
cldur metabolic aproape de limita denaturrii ADN-ului. Incu-
batorul de dezvoltare se umplea cu un fluid conductor de cldur
mpnzit de nanoboi, care saturau celulele n curs de cretere i
acionau ca un canal de evacuare a cldurii pentru embrionul care
evolua.
i totui, savanii Forelor Speciale nu terminau cu micorarea
procentului de umanitate n trupurile soldailor lor. Dup recon-
strucia biologic, urmau mbuntirile tehnologice. Nanoboi spe-
cializai erau injectai n embrionul aparinnd Forelor Speciale ca-
re se dezvolta rapid, cu dou destinaii. Cea mai mare parte se n-
dreptau spre miezul bogat n mduv al oaselor, unde nanoboii
digerau mduva i se nmuleau n locul ei pentru a crea Smart-
Blood, cu o mai bun capacitate de transport al oxigenului dect
sngele adevrat, cu o coagulare mai eficient i o imunitate aproa-
pe complet la boli. Restul migra ctre creierul aflat n expansiune
rapid i depuneau fundamentul pentru computerul BrainPal, ca-
284
re, atunci cnd era complet construit, avea mrimea unei bile de
sticl. Aceast bil, cuibrit adnc n creier, era nconjurat de o
reea dens de antene care sondau cmpul electric al creierului,
interpretndu-i dorinele i rspunznd prin ieiri integrate n ochii
i urechile soldailor.
Existau i alte modificri, multe experimentale, testate n inte-
riorul unui grup mic de nateri, pentru a vedea dac ofer vreun
avantaj. Dac da, aceste modificri erau fcute disponibile pe sca-
r larg n rndul Forelor Speciale i ajungeau pe lista mbunti-
rilor poteniale pentru urmtoarea generaie a infanteriei generale
a Forelor Coloniale de Aprare. Dac nu, modificrile mureau oda-
t cu subiectele de testare.
Soldatul Forelor Speciale se maturiza pn la mrimea unui
nou-nscut uman n puin peste douzeci i nou de zile; n ai-
sprezece sptmni, dac era asigurat dirijarea metabolic adec-
vat a incubatorului, cretea la mrimea adult, ncercrile FCA de
a scurta ciclul de dezvoltare avuseser ca rezultat corpuri care se
copseser n propria cldur metabolic. Embrionii i corpurile ca-
re nu cedau i mureau, sufereau erori de transcripie a ADN-ului,
dnd natere la cancere de dezvoltare i la mutaii fatale. aispre-
zece sptmni reprezentau limita stabilitii chimice a ADN-ului.
La captul celor aisprezece sptmni, incubatorul de dezvoltare
trimitea un hormon sintetic care strbtea corpul, resetnd nivelu-
rile metabolice n toleranele normale.
n timpul dezvoltrii, incubatorul antrena corpul pentru a-l n-
tri i pentru a-i permite posesorului (sau posesoarei) s-l folo-
seasc din clipa n care devenea contient; n creier, BrainPal ajuta
la dezvoltarea cilor neurale generale, stimula centrii de dirijare a
organelor i se pregtea pentru momentul n care posesorul era
adus la starea de contien, pentru a uura tranziia de la nimic
la ceva.
Pentru cei mai muli soldai ai Forelor Speciale, tot ce mai
rmnea n acest punct era naterea procesul de decantare ur-
mat de tranziia rapid i (de obicei) lin ctre viaa militar. Pen-
tru un anumit soldat al Forelor Speciale totui, mai era un pas de
fcut

Szilard fcu un semn tehnicienilor si, care-i ncepur sarcini-


le. Wilson se concentra din nou asupra hardware-lui i atept
285
semnalul de ncepere a transferului. Tehnicienii ddur und ver-
de; Wilson trimise contiina pe drumul ei. Maina murmura ncet.
Corpul din incubator rmase nemicat. Dup cteva minute, Wil-
son discut cu tehnicienii, apoi cu Robbins, care veni spre Mat-
tson.
E gata, anun el.
Asta e? ntreb Mattson i arunc o privire spre corpul din in-
cubator. El nu arat ctui de puin diferit. nc pare s fie n co-
m.
Nu l-au trezit nc, explic Robbins. Vor s tie cum dorii s-o
fac. n mod normal, cu soldaii Forelor Speciale, i trezesc cu
BrainPal pornit pe integrare contient. i d soldatului un sim
temporar al sinelui pn cnd acesta i creeaz unul propriu. Dar
din moment ce ar putea exista deja o contiin acolo, nu vor s-l
porneasc. Ar putea strni confuzie n mintea persoanei dinuntru.
Mattson pufni; gsea ideea amuzant.
Trezete-l fr s porneti BrainPal, hotr el. Dac acela e
Boutin, nu-l vreau confuz. Vreau s vorbeasc.
Da, domnule, rspunse Robbins.
Dac totui chestia asta a funcionat, o s tie cine este de
ndat ce va fi contient, nu-i aa? ntreb Mattson.
Robbins arunc o privire spre Wilson, care auzea conversaia;
Wilson ridic uor din umeri i ddu din cap, nesigur.
Aa credem, zise Robbins.
Bine, spuse Mattson. Atunci vreau s fiu primul lucru pe ca-
re-l vede.
Se apropie de incubator i se aez n faa trupului incontient.
Zi-le s-l trezeasc pe ticlos, ceru el.
Robbins fcu semn din cap ctre unul dintre tehnicieni, care
ntinse un deget spre panoul de control la care lucrase.
Trupul tresri, exact n acelai fel n care o fac oamenii n cre-
pusculul dintre trezie i somn, cnd simt dintr-odat c se prbu-
esc. Pleoapele fluturar i se zbtur, apoi se deschiser. Ochii i
fugir pentru o clip, prnd ncurcai, apoi se fixar asupra lui
Mattson, care se aplec i rnji.
Salut, Boutin, vorbi Mattson. Pariez c eti surprins s m
vezi.
Corpul se ncord s-i apropie capul de Mattson, ca pentru a
spune ceva. Mattson se aplec, ndatoritor. Corpul ip.

*
286
Generalul Szilard l gsi pe Mattson la toaleta de pe holul labo-
ratorului de decantare, uurndu-se.
Ce-i mai face urechea? ntreb Szilard.
Ce fel de blestemat de ntrebare e asta, Szi? bombni Mat-
tson, cu faa nc la perete. S fii tu asurzit de un idiot blbit i s-
mi spui cum te simi.
Nu e un idiot blbit, spuse Szilard. Ai trezit un soldat al Fore-
lor Speciale cu BrainPal-ul oprit. N-are nici un sim al sinelui. La
ce te ateptai?
M ateptam la Charles-nenorocitul-de-Boutin, rspunse
Mattson, i se scutur. De-aia l-am crescut pe ccnarul la mic n
incubator, dac-i aduci aminte.
tiai c s-ar putea s nu mearg. i-am spus. Oamenii ti i-
au spus.
Mulumesc pentru reamintire, Szi.
Se ncheie la fermoar i se duse la chiuvet.
Mica noastr aventur a fost doar o imens blestemat de
pierdere de vreme.
Ar putea fi nc folositor, zise Szilard. Poate contiina are ne-
voie de timp ca s se instaleze.
Robbins i Wilson au spus c, imediat ce se trezete, contiin-
a va fi acolo.
i flutur minile pe sub robinet.
Blestemat de robinet automat, bombni, i n cele din urm
acoperi complet senzorul cu mna.
Apa se deschise.
E prima oar cnd cineva face aa ceva, zise Szilard. Poate
Robbins i Wilson s-au nelat.
Mattson scoase un scurt rset ltrat.
tia doi s-au nelat, Szi, fr doar i poate Numai c nu n
felul n care sugerezi tu. n plus, au s ddceasc oamenii ti un
bebelu matur, de mrimea unui brbat, n timp ce atepi s se
instaleze contiina? A zice nu, i snt sigur ca naiba c eu n-o
s-o fac. Am irosit i aa prea mult timp cu asta
Mattson termin cu splatul pe mini i se uit n jur dup un
aparat de prosoape.
Szilard art ctre peretele ndeprtat.
Prosoapele snt afar, i spuse el.
Pi, sigur c da, rbufni Mattson. Omenirea poate construi
oameni din ADN, dar nu poate pune ntr-o toalet un aparat de
287
prosoape de hrtie!
i scutur minile cu violen, apoi terse umezeala excesiv pe
pantaloni.
Lsnd la o parte problema prosoapelor de hrtie, vorbi Szil-
ard, asta nseamn c mi lai mie soldatul? Dac da, o s-i por-
nesc BrainPal-ul, i o s-l bag ct mai curnd posibil ntr-un pluton
de antrenament.
Te grbeti?
E un soldat complet dezvoltat al Forelor Speciale. Dac nu
pot spune c m grbesc, tii la fel de bine ca i mine care este ra-
ta de ntoarcere la Forele Speciale. Avem ntotdeauna nevoie de
mai muli. i s spunem c am convingerea c acest soldat anume
s-ar putea dovedi nc folositor.
Ct optimism! coment Mattson.
Szilard zmbi.
tii cum primesc nume soldaii din Forele Speciale?
Sntei numii dup savani i artiti.
Savani i filozofi, preciza Szilard. Numele de familie, oricum.
Numele de botez snt doar nume obinuite, alese la ntmplare. Eu
mi-am primit numele dup Leo Szilard. A fost unul dintre savanii
care a ajutat la construirea primei bombe atomice, un fapt pe care
a ajuns mai trziu s-l regrete.
tiu cine a fost Leo Szilard, Szi.
N-am vrut s sugerez c nu tii, generale. Dei nu se tie nici-
odat cu voi, adevrat-nscuii. Avei lipsuri nostime n cunotine.
Ne petrecem cea mai mare parte a ultimilor ani de educaie
cutnd s facem sex. i distrage pe cei mai muli dintre noi de la
acumularea de informaii despre savanii din secolul douzeci
nchipuie-i, zise Szilard blajin, apoi i continu irul gn-
durilor: n afar de talentele lui tiinifice, Szilard era bun i s
prezic lucruri. A prezis amndou rzboaiele mondiale ale Pmn-
tului din secolul douzeci i alte evenimente majore. Asta l fcea
nervos. Avea o deosebit grij s locuiasc n hoteluri i s aib n-
totdeauna un bagaj pregtit. Pentru orice eventualitate.
Fascinant. Ce vrei s ari?
Nu pretind c a fi nrudit cu Leo Szilard n nici un fel. Mi s-a
atribuit doar numele lui. Dar cred c mprtesc talentul lui la
prezis lucruri, n special cnd e vorba de rzboaie. Cred c acest
rzboi care ne ateapt o s fie cu adevrat foarte ru. Nu-i doar o
speculaie; am adunat informaii, acum, c oamenii mei tiu ce s
caute. i nu trebuie s ai informaii ca s tii c, dac omenirea
288
pornete mpotriva a trei rase diferite, asta nseamn slabe anse
pentru noi.
Szilard fcu semn cu capul n direcia laboratorului.
Soldatul sta s-ar putea s nu aib amintirile lui Boutin, dar
tot l are pe Boutin n el n gene. Cred c asta o s schimbe ceva,
i o s avem nevoie de tot ajutorul pe care-l putem cpta. Nume-
te-l bagajul meu pregtit.
l vrei din cauza unui presentiment, remarc Mattson.
Printre altele, recunoscu Szilard.
Cteodat chiar se vede c eti adolescent, Szi.
mi predai mie soldatul, generale? ntreb Szilard.
Mattson flutur mna cu nepsare.
E al tu, generale. Bucur-te. Mcar n-o s trebuiasc s-mi
fac griji c va deveni trdtor.
Mulumesc, spuse Szilard.
i ce-ai s faci cu noua ta jucrie? ntreb Mattson.
Pentru nceput, cred c o s-i dm un nume.

PATRU
Veni pe lume aa cum vin cei mai muli nou-nscui: ipnd.
Lumea din jurul lui era un haos fr form. Ceva se afla lng el
i scotea zgomote spre el, cnd lumea i fcu apariia; l sperie.
Dintr-odat plec, scond sunete puternice n timp ce se ndepr-
ta.
ip. ncerc s-i mite corpul, dar nu reui. ip iar.
O alt form se apropie; bazndu-se pe singura lui experien
anterioar, ip de fric i ncerc s fug. Forma fcu zgomot i se
mic.
Limpezime.
Era ca i cum nite lentile de corecie i fuseser puse pe conti-
in. Lumea se aez brusc la locul ei. Totul rmnea nefamiliar,
dar totul prea de asemenea s aib un sens. tia c, chiar dac
nu putea identifica sau numi nimic din ceea ce vedea, toate aveau
nume i identiti; o poriune din mintea lui se trezi la via, arznd
de dorina de a pune etichete pe toate, dar fr s poat.
Avea ntregul Univers pe vrful limbii.
Poi s percepi asta? ntreb forma persoana din faa lui. i
putea. Putea s aud ntrebarea, dar tia c nu fusese scos nici un

289
cuvnt; ntrebarea i fusese emis direct n creier. Nu-i ddea
seama cum de tia asta, sau cum se fcea. Nici nu tia cum s
rspund. Deschise totui gura.
Nu, spuse persoana din faa lui. ncearc n schimb s-mi trimii
rspunsul tu. E mai rapid dect vorbirea. Asta facem cu toii. Uite
cum
n mintea lui aprur instruciuni i, mai mult dect instruci-
uni, o nelegere care sugera c tot ceea ce nu nelegea urma s fie
definit, explicat i plasat n context; chiar cnd gndi asta, simi c
instruciunile care-i fuseser trimise se extindeau, conceptele i
ideile individuale ramificndu-se n direcii, cutnd propriile lor
semnificaii pentru a-i da un cadru pe care s-l poat folosi. Dintr-
odat, se coagular ntr-o singur idee mare, o structur global
care-i ngdui s rspund. Simi c impulsul de a rspunde per-
soanei din faa lui cretea; mintea, percepnd acest lucru, i oferea
o serie de rspunsuri posibile. Fiecare se desfura la fel ca in-
struciunile, oferindu-i nelegere i un context, ca i un rspuns
potrivit.
Toate astea i luar ceva mai puin de cinci secunde. Te percep,
vorbi el n sfrit.
Excelent, zise persoana din faa lui. Eu snt Judy Curie.
Salut, Judy, rspunse, dup ce creierul desfcu pentru el con-
ceptul de nume, ca i protocolul de a rspunde celor care-i ofe-
reau numele ca identificare. ncerc s-i dea la rndul su nume-
le, dar nu apru nimic. Se simi brusc nedumerit.
Curie i zmbi.
Ai dificulti s-i aduci aminte numele tu? ntreb ea.
Da, rspunse el.
Asta pentru c nu ai nc unul, explic Judy Curie. i-ar plcea
s tii cum te cheam?
Te rog, spuse el.
Eti Jared Dirac, i zise Curie.
Jared simi numele desfurndu-i-se n creier. Jared: Un nume
biblic (definiia cuvntului biblic se desfcu, ducndu-l la definiia
cuvntului carte i la Biblie, pe care n-o citi, simind c citirea i
desfurarea ulterioar ar dura mai mult dect cteva secunde), fiul
lui Mahalalei i tatl lui Enoh. De asemenea, conductorul jaredi-
ilor din Cartea lui Mormon (o alt carte lsat nedesfcut). Defi-
niie: descendentul. Dirac avea un numr de definiii, cele mai
multe derivate din numele lui Paul Dirac, un om de tiin. Jared
desfurase mai nainte semnificaia numelor i implicaiile con-
290
veniilor de acordare a numelor; se ntoarse spre Curie.
Snt un descendent al lui Paul Dirac? ntreb el.
Nu, rspunse Curie. Numele tu a fost ales aleator dintr-o rezer-
v de nume.
Dar numele meu de botez nseamn descendent, zise Jared. Iar
celelalte snt nume de familie
Chiar i printre adevrat-nscui, numele de botez de obicei nu
nseamn nimic, spuse Curie. Iar printre noi, nici numele de familie
nu nseamn nimic. Nu citi prea mult n numele tale, Jared.
Jared se gndi la asta pentru cteva clipe, lsnd aceste idei s
se desfac. Un concept, adevrat-nscui, refuza totui s se des-
foare; Jared l nsemn pentru o explorare ulterioar, dar l ls
deocamdat n pace.
Snt ncurcat, recunoscu el pn la urm.
Curie zmbi.
Vei fi ncurcat cu multe lucruri, pentru nceput, l liniti ea.
Ajut-m s fiu mai puin ncurcat, o rug Jared.
O s te ajut, zise Curie. Dar nu pentru prea mult vreme. Te-ai
nscut n afara seriei, Jared; partenerii ti de antrenament au deja
dou zile avans fa de tine. Trebuie s te integrezi cu ei ct mai
curnd posibil, altfel s-ar putea s simi o ntrziere pe care s n-o
mai recuperezi niciodat. O s-i spun tot ce pot, ct timp te duc la
partenerii ti de antrenament. Ei or s completeze restul. Acum, s
te scoatem din incubatorul la. S vedem dac poi s mergi la fel
de bine precum gndeti.
Conceptul de a merge se desfcu n timp ce legturile care-l
ineau pe Jared n incubator se retraser. Jared se ncord i i
mpinse trupul n fa, ieind din incubator. Piciorul i se aez pe
podea.
Un pas mic pentru om, rosti Curie.
Jared fu surprins c desfurarea intrinsec din acea fraz era
substanial.
Prima secven a treburilor, anun Curie, n timp ce ea i cu
Jared mergeau prin staia Phoenix.
Crezi c gndeti, dar nu-i aa
Primul impuls al lui Jared fu s rspund nu neleg, dar se ab-
inu, intuind pentru ntia dat c era foarte probabil ca acesta s
reprezinte rspunsul lui la cele mai multe lucruri, n viitorul apro-
piat.
Te rog, explic, spuse n schimb.
Eti nou-nscut, continu Curie. Creierul tu creierul tu pro-
291
priu-zis este complet gol de cunotine i de experien. n locul lui,
un computer din capul tu, cunoscut sub numele de BrainPal, i fur-
nizeaz cunotine i informaii. Tot ceea ce crezi c nelegi este pre-
lucrat de BrainPal i se ntoarce la tine ntr-un fel pe care s-l poi
pricepe. Este de asemenea obiectul care i ofer sugestii cu privire
la felul n care s reacionezi la lucruri. Fii atent la mulime
Curie i fcu semn s evite o ngrmdire de soldai ai FCA din
mijlocul coridorului.
Jared se strecur alturi de ea.
Dar m simt ca i cum aproape c tiu attea, explic Jared. Ca
i cum a fi tiut cndva, dar acum nu mai tiu
nainte de a te nate, BrainPal i condiioneaz creierul, vorbi n
continuare Curie. Ajut la stabilirea cilor neurale comune tuturor
oamenilor, i-i pregtete creierul pentru nvare i prelucrare ra-
pid de informaii. De aceea simi ca i cum ai ti deja, deoarece cre-
ierul tu a fost pregtit s nvee. n prima lun din noua ta via, to-
tul pare dj vu. Apoi nvei, se stocheaz n creierul propriu-zis, i
ncetezi s mai foloseti BrainPal ca pe o crj. Datorit felului n ca-
re sntem fcui, putem aduna i procesa informaii i nva de
cteva ori mai repede dect adevrat-nscuii.
Jared se opri, n parte ca s-i lase mintea s desfoare tot ce-
ea ce tocmai i spusese Curie, dar i pentru cu totul altceva. Curie,
simind c el s-a oprit, se opri i ea.
Ce e? ntreb ea.
E a doua oar cnd ai folosit cuvntul acela adevrat-nscui.
Nu reuesc s aflu ce nseamn.
Nu e ceva ce s se pun n BrainPal, spuse Curie.
ncepu s mearg din nou i fcu un semn nspre ceilali sol-
dai de pe culoar.
Adevrat-nscuii snt ei. Snt oameni care s-au nscut ca be-
belui i au trebuit s se dezvolte pe parcursul unei perioade foarte
lungi de timp ani ntregi. Unul dintre ei, care are aisprezece ani, s-
ar putea s nu tie att de multe ca tine acum, iar tu eti n via
cam de aisprezece minute. E cu adevrat un mod ineficient de a fa-
ce lucrurile, dar e modul n care se face totul n natur, i ei cred c
asta nseamn c e ceva bun.
Tu nu crezi? ntreb Jared.
Nu cred c e bun sau ru, n afar de faptul c e ineficient, rs-
punse Curie. Snt la fel de vie ca i ei. Adevrat-nscui e un ter-
men impropriu i noi sntem nscui cu adevrat. Ne natem,
trim, murim. E la fel.
292
Aadar, sntem exact ca ei, conchise Jared.
Curie i ntoarse privirea.
Nu, spuse ea. Nu exact ca ei. Sntem proiectai s fim mai buni
din punct de vedere fizic i mintal. Ne micm mai repede. Gndim
mai repede. Vorbim chiar mai repede dect ei. Prima oar cnd vor-
beti cu un adevrat-nscut, o s i se par c se mic cu ncetini-
torul. Vezi, eti atent
Curie se opri, pru nedumerit, i apoi btu pe umr un soldat
care trecea pe lng ea.
Scuz-m, rosti ea, i-i folosi gura ca s vorbeasc. Mi s-a
spus c era un magazin militar la acest nivel, unde puteam gsi un
hamburger cu adevrat excelent, dar se pare c nu-l gsesc. M
poi ajuta?
Curie vorbea cu o voce care oglindea n mare parte glasul pe ca-
re Jared l auzea n cap dar mai lent, destul de lent, nct, pen-
tru cteva clipe, Jared avu probleme s neleag ce spunea.
Sigur, rspunse soldatul. Locul la care te gndeti este la cte-
va sute de metri de aici. Mergi mai departe n aceeai direcie i o
s dai peste el. E primul magazin la care ajungi.
Grozav, mulumesc, zise Curie i porni din nou la drum.
Vezi ce vreau s spun? i se adres lui Jared. Parc-ar fi retardai
sau cam aa ceva
Jared ddu din cap, absent. Creierul lui desfurase conceptul
de hamburger, care dusese la desfacerea celui de mncare, ceea
ce l fcu s-i dea seama de cu totul altceva.
Cred c mi-e foame, i zise el lui Curie.
Mai trziu, replic Judy Curie. Ar trebui s mnnci cu partenerii
de antrenament. Face parte din experiena legrii relaiei. O s faci
cele mai multe lucruri mpreun cu partenerii ti de antrenament.
Dar unde snt partenerii ti de antrenament? ntreb Jared.
Ce ntrebare nostim, observ Curie. Nu i-am mai vzut de ani
de zile. Rareori i mai vezi partenerii odat ce termini antrenamen-
tul. Dup aceea, eti repartizat oriunde e nevoie de tine i apoi te in-
tegreaz cu escadrila i plutonul. Chiar acum, snt integrat cu unul
dintre plutoanele Forelor Speciale care decanteaz soldai pe msu-
r ce se nasc.
Jared desfur n creier conceptul de integrare, dar desco-
peri c avea o problem s-l neleag. ncerc s-l descifreze din
nou, dar fu ntrerupt de Curie, care vorbea mai departe:
O s ai un dezavantaj fa de restul partenerilor ti de antrena-
ment, m tem. Ei s-au trezit integrai i snt deja obinuii unii cu al-
293
ii. S-ar putea s aib nevoie de cteva zile ca s se obinuiasc cu
tine. Ar fi trebuit s fii decantat i integrat n acelai timp cu ei.
De ce n-am fost? ntreb Jared.
Am ajuns, anun Curie, i se opri la o u.
Ce-i aici? ntreb Jared.
Camera de serviciu a piloilor de navet, rspunse Curie. E vre-
mea s faci o plimbare. Vino-ncoace.
Deschise ua pentru el, apoi l urm nuntru. n ncpere erau
trei piloi care jucau poker.
l caut pe locotenentul Cloud, vorbi Curie.
E cel care tocmai o ia pe coaj, rspunse unul dintre piloi,
aruncnd o fis la miz. Merg cu zece.
O ia pe coaj ru de tot, adug unul dintre ceilali, i arunc
propria lui fis. Merg cu cei zece ai ti.
Vorbele tale de dispre ar durea cu mult mai mult dac am ju-
ca ntr-adevr pe bani, spuse al treilea, care, prin eliminare, trebu-
ia s fie locotenentul Cloud. Puse jos trei fise.
Merg cu zece ai votri, i ridic cu nc douzeci.
sta-i unul dintre neajunsurile faptului de a avea parte de un
tur cu toate cheltuielile pltite, coment primul pilot. Cnd totul e
pltit, n-au nici un motiv s-i dea ie bani. Merg.
Dac tiam c o s lucrez pentru nite socialiti nenorocii, nu
m-a fi nrolat niciodat, zise al doilea. Merg.
Ei bine, atunci, pe lng faptul c eti btut n cap, i fi i
mort, nu-i aa? coment Cloud. Ce s mai vorbim despre alienarea
fa de propria munc Ai fi alienat fa de toate. De asemenea, ai
rmne fr cteva sute de dolari la mna asta.
i fcu crile evantai.
Doiari i un trio de optari. Uitai-v i plngei!
O, rahat! exclam primul pilot.
Slav domnului pentru Karl Marx, inton al doilea.
Asta-i prima oar n istorie cnd s-a spus asta la o mas de
poker, observ Cloud. Ar trebui s fii mndru.
O, snt, zise cellalt pilot. Dar te rog s nu-i spui mamei. I-ar
frnge inima ei de texan.
Buzele mele snt pecetluite, replic Cloud.
Locotenent Cloud, interveni Curie. N-ar strica s te miti n
secolul sta.
Scuzele mele, locotenente, vorbi Cloud. A trebuit doar s n-
chei o umilire ritual. Snt sigur c nelegi.
Nu tocmai, rspunse Curie, i ddu din cap spre Jared. Iat
294
recrutul pe care trebuie s-l duci la Camp Carson. Ar trebui s ai
deja ordinele i permisul.
Probabil, spuse Cloud i fcu o pauz de o clip ct i acces
BrainPal-ul. Da, e-aici. Se pare c i naveta mi-a fost pregtit i
alimentat. D-mi voie s fac i un plan de zbor i sntem gata de
plecare.
Se uit la Jared.
Iei i altceva n afar de propria persoan?
Jared arunc o privire spre Curie, care cltin din cap.
Nu, rspunse el. Snt doar eu.
Era uor surprins s aud sunetul propriei sale voci vorbind
pentru prima oar, i ct de ncet se formau cuvintele. Deveni con-
tient cu acuitate de propria lui limb i de micarea acesteia n
gur; l fcea s se simt uor ngreoat.
Cloud observ schimbul dintre Jared i Curie fr s scoat
nici un cuvnt, apoi mic un scaun.
OK, atunci. Ia loc, amice. i stau la dispoziie ntr-un minut.
Jared se aez i ridic ochii spre Curie.
Ce fac acum? ntreb el.
Locotenentul Cloud te va duce cu naveta jos, pe Phoenix, n Camp
Carson, unde te vei altura partenerilor ti de antrenament, rs-
punse Curie. Au vreo dou zile nainte la antrenament, dar primele
cteva zile snt n cea mai mare parte doar pentru integrare i stabili-
zarea personalitilor. Probabil c n-ai pierdut nici un antrenament
adevrat.
Tu unde-o s fii? ntreb Jared.
Aici, rspunse Curie. Unde credeai c-o s fiu?
Nu tiu, zise Jared. Mi-e fric. Nu cunosc pe nimeni aici, n afar
de tine.
Linitete-te, transmise Curie.
BrainPal prelucra valul de senzaii i desfur pentru el con-
ceptul de empatie.
n cteva ore, vei fi integrat cu partenerii ti de antrenament i te
vei simi bine. Atunci, vei nelege totul mai bine
O.K., replic Jared, dar avea ndoieli.
La revedere, Jared Dirac, i ur Curie i, cu un surs slab, se n-
toarse i iei.
Jared i simi prezena n minte vreme de nc vreo dou-trei
clipe, pn cnd, n cele din urm, ca i cum Curie i-ar fi adus
aminte dintr-odat c lsase conexiunea deschis, o opri. Jared se
trezi trecnd n revist scurtul timp petrecut mpreun; BrainPal-ul
295
lui desfur pentru el conceptul de amintire. Conceptul de
amintire i provoc o emoie; BrainPal-ul desfur conceptul de
uluitor.

Hei, pot s te ntreb ceva? l ntreb Cloud pe Jared, dup ce-


i ncepur coborrea spre Phoenix.
Jared cuget la ntrebare i la ambiguitatea structurii, care
permitea interpretri multiple. ntr-un sens, Cloud rspunsese la
ntrebare punnd-o; era clar c era capabil s-i pun lui Jared o n-
trebare. BrainPal-ul lui Jared suger, iar Jared fu de acord, c pro-
babil aceasta nu era interpretarea corect a ntrebrii. Se putea
presupune c pilotul era capabil din punct de vedere procedural s
pun ntrebri, i dac mai nainte nu fusese, acum era. Pe msu-
r ce BrainPal-ul lui Jared desfcea i sorta interpretri suplimen-
tare, Jared se trezi spernd c ntr-o zi va fi n stare s nimereasc
interpretarea corect a frazelor fr s trebuiasc s fac desfu-
rri nesfrite. Era viu i contient de numai o or i ceva i deja
devenea obositor.
Jared i cntri opiunile i, dup o perioad de timp care lui i
se pru lung, dar care prea imperceptibil pentru pilot, ndrzni
s dea rspunsul ce i se prea cel mai potrivit n acel context.
Da, spuse Jared.
Eti din Forele Speciale, aa-i?
Da.
Ce vrst ai?
n acest moment?
Sigur, rspunse Cloud.
BrainPal-ul lui Jared l inform c avea un cronometru intern;
l acces.
aptezeci i unu, zise el. Jared se uit piezi.
aptezeci i unu de ani? Asta te face destul de btrn pentru
Forele Speciale, din ceea ce mi s-a spus
Nu. Nu aptezeci i unu de ani, preciz Jared. aptezeci i
unu de minute.
Nu m-nnebuni! exclam Cloud.
Asta ceru nc o clip de opiuni de interpretare.
Nu m-nnebuni! repet Jared n sfrit.
La naiba, asta-i chiar ciudat, adug Cloud.
De ce? ntreb Jared.
296
Cloud deschise gura, o nchise i arunc o privire spre Jared.
Pi, nu c tu ai ti asta, zise Cloud. Dar pentru cea mai mare
parte a omenirii, ar fi puin ciudat s aib o discuie cu cineva n
vrst doar de ceva mai mult de o or. La naiba, nici mcar nu erai
n via cnd am nceput eu jocul la de poker! La vrsta ta, cei mai
muli oameni abia dac se obinuiesc s respire i s fac un r-
hel
Jared i consult BrainPal-ul.
Fac una dintre ele chiar acum, spuse el.
Asta l fcu pe Cloud s scoat un sunet amuzat.
Asta-i prima oar cnd aud pe vreunul dintre voi fcnd o
glum, observ el.
Jared se gndi la asta.
Nu e o glum, replic el. Chiar fac una dintre ele chiar acum.
Sper ct se poate de sincer c e vorba de respiraie, spuse
Cloud.
Este, ncuviin Jared.
Atunci e bine, chicoti Cloud din nou. Pentru o clip, credeam
c am descoperit un soldat din Forele Speciale cu simul umoru-
lui.
mi pare ru.
Nu-i cere scuze, pentru numele lui Dumnezeu! Abia dac ai o
or! Oamenii pot tri pn la o sut de ani fr s capete un sim
al umorului. Am cel puin o fost nevast care a trecut prin cea
mai mare parte a csniciei noastre fr s schieze un zmbet. M-
car tu ai scuza c abia te-ai nscut. Ea nu avea nici o scuz.
Jared se gndi la asta.
Poate c nu erai amuzant.
Vezi, spuse Cloud, acum tu spui glume. Aadar, chiar ai doar
aptezeci i unu de minute?
Acum, aptezeci i trei.
i cum e pn acum?
Cum e ce pn acum?
Asta, rspunse Cloud i fcu semn cu mna n jurul lui. Viaa.
Universul. Totul.
E singuratic.
Hei! Nu i-a luat mult s-i dai seama de asta.
De ce crezi c soldaii Forelor Speciale n-au simul umorului?
ntreb Jared.
Pi, nu vreau s sugerez c e imposibil, rspunse Cloud. Doar
c n-am vzut niciodat. S-o lum pe prietena ta de pe staia Pho-
297
enix. Frumoasa domnioar Curie. ncerc s-o fac s rd de un de
zile. O vd de fiecare dat cnd transport o ceat de soldai de-ai
votri din Forele Speciale jos, la Camp Carson. Pn acum, nici un
pic de noroc. i poate c numai ea e aa, dar din cnd n cnd n-
cerc s-i fac s rd pe soldaii Forelor Speciale pe care-i transport
la suprafa sau i aduc napoi sus. Pn acum nimic.
Poate chiar nu eti nostim, suger Jared din nou.
Iar ncepi cu glumele. Nu, m-am gndit c ar putea s fie asta.
Dar n-am nici o problem s fac soldaii obinuii s rd, sau m-
car pe unii dintre ei. Soldaii obinuii nu au prea multe legturi
cu voi, tipii din Forele Speciale, dar aceia dintre noi care au snt
de acord c nu avei simul umorului. Cel mai bun motiv pe care
ni-l putem nchipui este acela c sntei nscui aduli, iar dezvol-
tarea simului umorului cere timp i exerciiu.
Spune-mi o glum, ceru Jared.
Vorbeti serios?
Da. Te rog. A dori s aud o glum.
Acum trebuie s m gndesc la o glum, zise Cloud i se gndi
o clip. Gata, m-am gndit la una. Bnuiesc c n-ai nici cea mai
mic idee cine e Sherlock Holmes.
Acum tiu, rspunse Jared dup cteva secunde.
E de-a dreptul nfiortor ce-ai fcut acum. n regul. Uite
gluma. Sherlock Holmes i prietenul lui, Watson, se hotrsc s se
duc ntr-o noapte n excursie cu cortul, da? Aa c fac un foc de
tabr, beau o sticl de vin, prjesc nite nalbe. Lucruri obinui-
te Apoi se bag n pat ca s doarm. Mai trziu n cursul nopii,
Holmes se trezete i l scoal i pe Watson. Watson, zice el, uit-
te la cer i spune-mi ce vezi. Iar Watson rspunde: Vd stelele.
i ce-i spune asta? ntreab Holmes. i Watson ncepe s nire
lucruri, cum ar fi c snt milioane de stele, c un cer senin n-
seamn vreme bun pentru a doua zi i c mreia cosmosului es-
te o dovad a unui Dumnezeu puternic. Cnd termin, se ntoarce
ctre Holmes i ntreab: Ce-i spune ie cerul nopii, Holmes? Iar
Holmes rspunde: C un ticlos ne-a furat cortul!
Cloud se uit la Jared, ateptnd, i apoi se ncrunt cnd Jared
i ntoarse o privire inexpresiv.
Nu te-ai prins, zise Cloud.
M-am prins. Dar nu-i nostim. Cineva le-a furat cortul.
Cloud l privi lung pe Jared o clip, apoi izbucni n rs.
S-ar putea s nu fiu nostim, dar cu siguran tu eti al naibii
de nostim.
298
Nu ncerc s fiu.
Ei, asta face parte din farmecul tu. n regul, intrm n at-
mosfer. S lsm deoparte schimbul de glume ct m concentrez
s ajungem amndoi jos, nevtmai.

Cloud l ls pe Jared pe pista spaioportului de la Camp Car-


son.
Ei tiu c eti aici, i spuse el lui Jared. Cineva e pe drum s
te ia. Stai pe loc, pn ajung.
O s stau, rspunse Jared. Mulumesc pentru cltorie i
pentru glume.
Cu plcere pentru amndou, dei cred c una dintre ele i-a
fost probabil de mai mare folos dect cealalt.
Cloud ntinse mna; BrainPal-ul lui Jared desfur protocolul
i Jared ntinse mna spre a lui Cloud. i le strnser.
Ei, acum tii cum s dai mna, zise Cloud. sta-i un talent
necesar. Noroc, Dirac. Dac te duc tot eu cu naveta la ntoarcere,
dup antrenament, poate c mai schimbm nite glume.
Mi-ar plcea.
Atunci ai face bine s nvei cteva pn atunci. Nu te atepta
s duc eu toat povara. Uite, vine cineva ncoace. Cred c dup ti-
ne. La revedere, Jared. Stai departe de propulsoare.
Cloud dispru n navet ca s se pregteasc de plecare. Jared
se ndeprt de navet.
Jared Dirac, vorbi persoana care se apropia rapid.
Da, rspunse Jared.
Snt Gabriel Brahe, spuse cellalt brbat. Snt instructorul repar-
tizat grupei voastre de antrenament. Vino cu mine. E timpul s-i cu-
noti pe ceilali cu care te vei antrena.
La fel de repede pe ct ajunsese la Jared, Brahe se ntoarse i
porni ctre tabr. Jared se grbi s-l urmeze.
Vorbeai cu pilotul acela, zise Brahe n timp ce mergeau. Despre
ce discutai?
mi spunea glume, rspunse Jared. Spunea c cei mai muli sol-
dai nu cred c Forele Speciale au simul umorului.
Cei mai muli soldai nu tiu nimic despre Forele Speciale, co-
ment Brahe. Ascult, Dirac, s nu mai faci asta. Nu faci dect s le
alimentezi prejudecile. Cnd soldaii adevrat-nscui spun c For-
ele Speciale nu au simul umorului, e felul lor de a ne insulta. Suge-
299
rnd c sntem mai puin umani dect ei. Dac nu avem simul umo-
rului, sntem la fel ca oricare alt automat subuman pe care omenirea
l-a nscocit ca s se amuze. nc un robot lipsit de emoii fa de ca-
re s se simt superiori. Nu le da nici o ans s fac aa ceva.
Dup ce discursul lui Brahe fu desfurat de BrainPal, Jared se
gndi iar la discuia lui cu Cloud; nu simea c pilotul ar fi sugerat
c era superior lui Jared. Dar Jared trebuia de asemenea s recu-
noasc c avea doar vreo dou ore. Erau o mulime de lucruri ca-
re-i puteau scpa. Totui, Jared simea o disonan ntre ceea ce
spunea Brahe i propria lui experien, aa puin cum era. n-
drzni s pun o ntrebare.
Au Forele Speciale simul umorului? ntreb.
Sigur c avem, Dirac, rspunse Brahe, aruncnd o privire scurt
n urm. Fiecare fiin uman are sensul umorului. Numai c nu
avem simul umorului lor. Spune-mi una dintre glumele pilotului tu.
Bine, zise Jared, i repet gluma cu Sherlock Holmes.
Vezi, aadar, asta-i pur i simplu stupid, spuse Dirac. Ca i cum
Watson nu tia c lipsea cortul. Asta-i problema cu umorul adevrat-
nscut. Se bazeaz pe noiunea c cineva e un idiot. Nu-i nici o rui-
ne c nu ai acest sim al umorului.
Brahe emana iritare; Jared se hotr s nu continue subiectul
discuiei.
n schimb, ntreb:
Toi cei de aici snt din Forele Speciale?
Da, rspunse Brahe. Camp Carson este unul dintre cele doar
dou locuri de antrenament pentru Forele Speciale, i e singura ba-
z de antrenament de orice fel de pe Phoenix. Vezi cum este nconju-
rat tabra de pdure?
Brahe fcu semn cu capul ctre marginea taberei, unde arbori
originari de pe Pmnt i megaflora nativ de pe Phoenix concurau
pentru supremaie.
Sntem la mai mult de ase sute de kilometri de civilizaie n orice
direcie.
De ce? ntreb Jared, amintindu-i comentariul de mai devreme
al lui Brahe despre adevrat-nscui. ncearc s ne in departe
de oricine altcineva?
ncearc s in pe oricine altcineva departe de noi, explic Bra-
he. Antrenamentul Forelor Speciale nu seamn cu antrenamentul
pentru adevrat-nscui. Nu avem nevoie s ne deranjeze soldaii
obinuii ai FCA sau civilii, i acetia ar putea interpreta greit ceea
ce vd aici. E mai bine s fim lsai n pace s facem ceea ce facem,
300
i s ne antrenm n linite.
neleg c snt n urm cu antrenamentul, spuse Jared.
Nu cu antrenamentul, replic Brahe. Cu integrarea. ncepem an-
trenamentul mine. Dar integrarea ta e la fel de important. Nu te
poi antrena dac nu eti integrat.
Cum m integrez?
Mai nti, i cunoti pe partenerii ti de antrenament, zise Brahe i
se opri la ua unei mici cazrmi. Iat-ne. Le-am spus c ai venit; te
ateapt.
Brahe deschise ua, ca s-l lase pe Jared nuntru.
Cazarma avea puin mobil i semna cu orice cazarm din
ultimele cteva secole. Dou rnduri a cte opt paturi se nirau pe
laturile cazrmii. Pe ele i printre ele stteau jos sau n picioare
cincisprezece brbai i femei, cu ochii aintii asupra lui Jared. Se
simi copleit de atenia brusc; BrainPal-ul desfur conceptul
de timid. Simi ndemnul s-i salute pe partenerii si de antre-
nament, i i ddu brusc seama c nu era sigur cum s vorbeasc
prin BrainPal cu mai mult de o singur persoan deodat; aproape
simultan i ddu seama c putea totui s deschid gura i s
vorbeasc. Complexitatea comunicrii l zpcea.
Salut, spuse el n sfrit.
Unii dintre viitorii lui colegi de antrenament zmbir la auzul
formei lui primitive de comunicare. Nici unul dintre ei nu rspunse
la salut.
Nu cred c am nceput cu dreptul, i transmise Jared lui Brahe.
Ateapt s fac prezentrile dup ce vei fi integrat, rspunse
Brahe.
Cnd o s fac asta?
Acum, anun Brahe, i-l integr pe Jared cu partenerii si de
antrenament.
Jared avu cam o zecime de secund de uoar surpriz cnd
BrainPal-ul l inform c, n calitate de ofier superior, Brahe avea
acces limitat la BrainPal-ul lui, i apoi acea informaie fu nlocuit
de faptul c, dintr-odat, se aflau cincisprezece ali oameni n ca-
pul lui Jared, iar el se afla n capul a cincisprezece ali oameni. Un
val necontrolat de informaie strbtu contiina lui Jared, atunci
cnd cincisprezece poveti ale unor viei se revrsar n el i pro-
priul lui rezervor srac de experiene se ramific pe cincispreze-
ce canale. Saluturile i prezentrile erau inutile; ntr-o clip, Jared
tiu i simi tot ceea ce avea nevoie s tie despre aceti cincispre-
zece strini care fceau acum parte din el, la fel de intim pe ct pu-
301
tea s fie orice fiin uman cu o alt fiin uman. Era o bine-
cuvntare faptul c fiecare dintre aceste viei era nefiresc de scurt.
Jared se prbui.

Asta a fost interesant, auzi Jared pe cineva spunnd. Aproape


instantaneu recunoscu observaia ca venind din partea lui Brian
Michaelson, dei nu comunicase niciodat cu el pn acum.
Sper c nu are de gnd s-i fac un obicei din asta, vorbi o alt
voce. Steve Seaborg.
Las-l n pace, se auzi o a treia voce. S-a nscut fr s fie inte-
grat. E mult de suportat, totul dintr-odat. Vino, hai s-l lum de pe
podea.
Sarah Pauling.
Jared deschise ochii. Pauling era n genunchi alturi de el;
Brahe i ceilali parteneri de antrenament formau un semicerc cu-
rios deasupra lui.
M simt bine, transmise Jared ctre toi, acordndu-i rspun-
sul pe canalul de comunicaii al detaamentului, care-l includea pe
Jared.
Alegerea de a face asta veni firesc, ca parte din revrsarea de
informaie a integrrii.
Nu tiam la ce s m atept. Nu tiam cum s m descurc. Dar
m simt bine acum.
Dinspre colegii de antrenament radiau emoii ca nite aure, fie-
care diferit: ngrijorare, nedumerire, iritare, indiferen, amuza-
ment. Jared urmri amuzamentul pn la surs. Veselia lui Pau-
ling era vizibil nu numai ca o aur emoional, ci i din sursul
capricios de pe chipul su.
Ei, nu ari chiar att de epuizat, zise Pauling.
Se ridic n picioare i i ntinse mna. Jared ridic mna, o lu
pe a ei i se trase n sus.
Sarah i-a fcut rost de un animal favorit, coment Seaborg, i
se simi o und de veselie printre unii membri ai detaamentului,
un impuls emoional straniu pe care Jared l recunoscu ca fiind o
form de rs.
Taci din gur, Steve, l apostrof Pauling. Abia dac tii ce e un
animal favorit.
Asta nu-l face s nu fie unul, coment Seaborg.
Asta nu te face pe tine s nu fii un ticlos, replic Pauling.
302
Nu snt un animal favorit, protest Jared, i dintr-odat toi
ochii se ntoarser spre el.
Gsi c privirile l intimidau mai puin dect prima oar, acum
c i avea pe toi n cap. i concentra atenia asupra lui Seaborg.
Sarah nu fcea dect s fie amabil cu mine. Asta nu m face un
animal favorit, n-o face nici pe ea stpna mea. nseamn doar c a
fost destul de drgu s m ajute s m ridic de pe jos.
Seaborg pufni sonor, apoi iei din semicerc, cutnd plin de zel
altceva care s-l intereseze. Ali civa plecar s i se alture. Sarah
se ntoarse spre Brahe.
Se ntmpl asta cu fiecare detaament? ntreb ea.
Brahe zmbi.
Credeai c faptul de a fi unii n capul celorlali face mai uor s
v nelegei? Ceea ce este cu adevrat surprinztor este c nici unul
dintre voi nu a ncasat nc un pumn. De obicei pn acum ar fi tre-
buit s despart civa recrui cu o rang.
Brahe se ntoarse spre Jared.
Crezi c o s te descurci?
Aa cred. Am nevoie de puin timp s pun totul n ordine. Am o
mulime de lucruri n cap, i ncerc s-mi dau seama ncotro se duc
toate.
Brahe se uit spre Pauling.
Crezi c-l poi ajuta cu pusul n ordine?
Pauling zmbi.
Sigur c da, rspunse ea.
Atunci stai cu ochii pe Dirac, zise Brahe. ncepem antrenamentul
mine. Vedei dac-l putei pune la curent cu toate nainte de asta.
Brahe plec.
Chiar cred c snt animalul tu favorit, remarc Jared.
Un val de veselie se revrs dinspre Pauling spre Jared.
Eti un tip nostim, replic ea.
Eti a doua persoan care-mi spune asta pe ziua de azi, i zise
el.
Da? tii vreo glum bun?
Jared i-o spuse lui Pauling pe cea despre Sherlock Holmes. Ea
rse n hohote.

303
CINCI
Antrenamentul pentru soldaii Forelor Speciale dura dou
sptmni. Gabriel Brahe ncepu antrenamentul detaamentului
lui Jared oficial Detaamentul de instrucie numrul 8 punnd
o ntrebare membrilor si.
Ce anume v face diferii de celelalte fiine umane? ntreb el.
Ridicai mna cnd avei rspunsul. Detaamentul, aranjat ntr-un
semicerc dezordonat n faa lui Brahe, era tcut. n cele din urm,
Jared ridic mna.
Sntem mai detepi, mai puternici i mai rapizi dect ali oameni,
spuse el, amintindu-i cuvintele lui Judy Curie.
O presupunere bun, zise Brahe. Dar un rspuns greit. Sntem
proiectai s fim mai puternici, mai rapizi i mai detepi dect ali
oameni. Dar sntem aa ca o consecin a ceea ce ne face diferii.
Ceea ce ne face diferii este c, noi singuri printre oameni, sntem
nscui cu un scop. Iar acest scop este simplu: s pstrm oamenii
n via n acest univers.
Membrii detaamentului se uitar unul la altul. Sarah Pauling
ridic mna.
i alii ajut la pstrarea oamenilor n via, i-am vzut pe staia
Phoenix, pe drumul de venit ncoace.
Dar n-au fost nscui pentru asta, sublinie Brahe. Acei oameni
pe care i-ai vzut adevrat-nscuii s-au nscut fr un plan. S-
au nscut pentru c biologia le cere oamenilor s fac ali oameni;
dar nu se gndesc cum s-i foloseasc dup aceea. Adevrat-nscu-
ii triesc ani de zile fr cel mai mic indiciu privind ce se va ntm-
pla cu propria lor persoan. Din cte neleg, unii dintre ei nu desco-
per niciodat cu adevrat. Trec doar nuci prin via i apoi cad n
morminte, la sfritul ei. Trist. i ineficient.
Voi s-ar putea s facei multe lucruri n via, dar s trecei nuci
prin ea nu va fi unul dintre ele, continu Brahe. Sntei nscui pen-
tru a proteja omenirea. i sntei proiectai pentru asta. Totul nun-
trul vostru, pn la gene, reflect acest scop. De aceea sntei mai pu-
ternici, mai rapizi i mai detepi dect ali oameni Brahe ddu din
cap n direcia lui Jared i de aceea sntei nscui ca aduli, gata
s luptai imediat, efectiv i eficient. Forele Coloniale de Aprare au
nevoie de trei luni ca s antreneze soldaii adevrat-nscui. Noi fa-
cem acelai antrenament i mai mult n dou sptmni.
Steve Seaborg ridic mna.

304
De ce are nevoie un adevrat-nscut de att de mult timp ca s se
antreneze? ntreb el.
D-mi voie s-i art, rspunse Brahe. Astzi este prima zi de
antrenament. tii cum s stai n poziie de drepi, sau alte manevre
de baz la instrucie?
Membrii detaamentului de instrucie se uitar la Brahe cu
chipurile lipsite de expresie.
Bine, zise Brahe. Iat instruciunile voastre.
Jared i simi creierul inundat de informaii noi. Perceperea
acestor noiuni apsa n straturi dense pe contiina lui neorgani-
zat; Jared i simi BrainPal-ul canaliznd informaia la locurile
cuvenite, procesul de-acum cunoscut de desfurare lansnd ci de
informaie ramificate care se conectau cu lucruri pe care Jared,
acum avnd vrsta de o zi ntreag, le tia deja.
Acum, Jared era familiarizat cu protocolul militar al exerciiilor
de parad. Dar, mai mult dect att, apru o emoie neateptat ca-
re se trezi natural n creierul lui, i fu amplificat i sporit de
gndurile integrate ale detaamentului de instrucie: adunarea lor
dezordonat n faa lui Brahe, cu unii stnd n picioare, unii aezai
i unii rezemai pe treptele cazrmii, era greit. Lipsit de respect.
Ruinoas. Treizeci de secunde mai trziu erau aliniai n patru
rnduri ordonate de cte patru, n poziie de drepi.
Brahe zmbi.
Ai prins micarea de la prima ncercare, remarc el. Repaus de
parad.
Detaamentul lu poziia de repaus de parad, cu picioarele
deprtate i minile la spate.
Excelent, zise Brahe. Pe loc repaus.
Detaamentul se relax vizibil.
Dac v-a spune de ct de mult timp e nevoie ca s-i antrenezi pe
adevrat-nscuii s fac acelai lucru la fel de bine ca i voi, nu m-
ai crede, le spuse Brahe. Adevrat-nscuii au nevoie s fac in-
strucie, s repete, s exerseze de nenumrate ori ca s le ias cum
trebuie, s nvee s fac lucrurile pe care voi le vei nva i asimi-
la ntr-o sesiune sau dou.
De ce se antreneaz n felul sta adevrat-nscuii? ntreb Alan
Millikan.
Nu pot, rspunse Brahe. Au mini btrne, aezate pe fgaele
lor. Le e destul de greu doar s nvee s foloseasc un BrainPal.
Dac a ncerca s le trimit protocolul de instrucie aa cum vi l-am
trimis vou, creierul lor pur i simplu nu l-ar putea manevra. i nu se
305
pot integra nu pot mprti informaiile ntre ei n mod automat,
aa cum facei voi, cum fac toate Forele Speciale. Nu snt proiectai
pentru asta. Nu snt nscui pentru asta.
Sntem superiori, dar exist soldai adevrat-nscui, remarc
Steven Seaborg.
Da, confirm Brahe. Forele Speciale reprezint mai puin de unu
la sut din ntregul efectiv de lupt al FCA.
Dac sntem att de buni, de ce sntem att de puini? ntreb
Seaborg.
Pentru c adevrat-nscuilor le e fric de noi, rspunse Brahe.
Ce? se mir Seaborg.
Se ndoiesc de noi, continu Brahe. Ne-au crescut cu scopul de a
apra omenirea, dar nu snt siguri c sntem destul de umani. Ne-au
proiectat ca s fim soldai superiori, dar snt ngrijorai c proiectul e
imperfect. Aa c ne consider mai puin dect oameni i ne ncredin-
eaz sarcini despre care se tem c i-ar putea face pe ei mai puin
dect oameni. Fac destui de-ai notri pentru aceste sarcini, dar nu
mai mult de-att. N-au ncredere n noi pentru c n-au ncredere n ei
nii.
Asta-i o prostie, coment Seaborg.
E o ironie, adug Sarah Pauling.
E i una i alta, spuse Brahe, judecata nu este unul dintre punc-
tele tari ale omenirii.
E greu de neles de ce cred n felul sta, cuget Jared.
Ai dreptate, replic Brahe, uitndu-se la Jared. i, fr s vrei,
ai atins fisura rasial a Forelor Speciale. Adevrat-nscuii au difi-
culti cnd e vorba de a avea ncredere n Forele Speciale dar For-
ele Speciale au dificulti cnd e vorba s-i neleag pe adevrat-
nscui. i nu e ceva trector. Am unsprezece ani un murmur p-
trunztor de uimire se rspndi n detaament; nici unul dintre ei
nu putea concepe cum putea fi cineva att de btrn i v jur c
nc nu-i pricep pe adevrat-nscui n cea mai mare parte a timpu-
lui. Simul umorului, despre care am discutat, Dirac, este doar cel
mai evident exemplu n legtur cu asta. De aceea, pe lng condii-
onarea fizic i mental, antrenamentul Forelor Speciale include i
instruirea specializat n istoria i cultura soldailor adevrat-ns-
cui cu care v vei ntlni, astfel nct s-i putei nelege pe ei i felul
n care ne vd pe noi.
Pare o pierdere de vreme, remarc Seaborg. Dac adevrat-ns-
cuii n-au ncredere n noi, de ce-ar trebui s-i protejm?
Pentru asta ne-am nscut, ncepu Brahe.
306
N-am cerut eu s m nasc, protest Seaborg.
i gndeti ca un adevrat-nscut, continu Brahe. i noi sn-
tem oameni. Cnd luptm pentru oameni, luptm pentru noi nine.
Nimeni nu cere s se nasc, dar sntem nscui i sntem oameni.
Luptm pentru noi nine, la fel de mult ca i pentru orice alt fiin
uman. Dac nu aprm omenirea, vom fi la fel de mori ca i toi
ceilali. Acest Univers e implacabil.
Seaborg se cufund n tcere, dar iritarea lui se transmise ce-
lorlali.
Asta-i tot ce facem? ntreb Jared.
Ce vrei s spui? zise Brahe.
Sntem nscui pentru acest scop, explic Jared. Dar putem face
i altceva?
Ce sugerezi? vru s tie Brahe.
Nu tiu, rspunse Jared. Dar eu snt n vrst de numai o zi. Nu
tiu prea multe.
Asta strni impulsuri de amuzament i un surs din partea lui
Brahe.
Sntem nscui pentru asta, dar nu sntem sclavi, replic Brahe.
Facem un stagiu de serviciu. Zece ani. Dup aceea, putem alege s
ne retragem. S devenim ca adevrat-nscuii i s colonizm. Exis-
t chiar o colonie rezervat pentru noi. Unii dintre noi se duc acolo;
alii aleg s se amestece cu adevrat-nscuii n celelalte colonii. Dar
cei mai muli dintre noi rmn n Forele Speciale. Eu am rmas.
De ce? ntreb Jared.
Pentru asta m-am nscut, repet Brahe. i snt bun la asta. Voi
toi sntei buni la asta. Sau vei fi, destul de curnd. S ncepem.

Facem o mulime de lucruri mai repede dect adevrat-nscuii,


observ Sarah Pauling, cu ochii aintii la sup. Dar bnuiesc c
mncatul nu este unul dintre ele. Dac mnnci prea repede, te neci.
Ar fi amuzant, dar ar fi i ru.
Jared sttea n faa ei, la una dintre cele dou mese de la popo-
t repartizate Detaamentului de instrucie numrul 8. Alan
Millikan, curios n privina diferenelor dintre instruirea adevrat-
nscuilor i a Forelor Speciale, descoperise c adevrat-nscuii
se antrenau n plutoane, nu n detaamente, i c detaamentele
de instrucie ale Forelor Speciale nu aveau aceeai mrime cu de-
taamentele din FCA. Tot ceea ce afl Millikan despre acest subiect
307
fu trimis celorlali membri ai detaamentului numrul 8 i adugat
la rezerva lor de informaii. Astfel deveni cunoscut un alt avantaj al
integrrii: numai unul dintre membrii detaamentului trebuia s
nvee ceva pentru ca toi membrii s tie.
Jared i sorbi zgomotos supa.
Cred c noi mncm mai repede dect adevrat-nscuii, spuse el.
De ce? ntreb Pauling.
Jared duse la gur o lingur mare de sup.
Pentru c dac vorbesc i mnnc sup n acelai timp, se
ntmpla asta, explic el cu voce tare, lsnd s-i curg sup din
gur n timp ce vorbea.
Pauling i puse mna la gur ca s-i nbue rsul.
Aha, zise ea dup o clip.
Ce? ntreb Jared.
Pauling ntoarse ochii spre stnga, apoi spre dreapta. Jared se
uit n jur i vzu c toi cei din popot se uitau la el. i ddu
seama cu ntrziere c, de fapt, cu toii l puteau auzi cnd i folo-
sea gura. Nimeni altcineva din sala de mese nu vorbise folosindu-i
gura, tot timpul ct durase masa. Jared i ddu seama dintr-odat
c ultima oar cnd auzise pe altcineva vorbind fusese cnd i lua-
se la revedere locotenentul Cloud. Vorbitul cu voce tare era ciudat.
Scuzai-m, transmise el pe o frecven general.
Toat lumea se ntoarse la mncare.
Te faci de rs, i spuse lui Jared Steven Seaborg, aflat mai de-
parte la aceeai mas.
A fost doar o glum, se scuz Jared.
A fost doar o glum, l imit batjocoritor Seaborg. Idiotule!
Nu eti prea amabil, zise Jared.
Nu eti prea amabil, repet Seaborg.
Poate c Jared e un idiot, dar mcar i poate gsi propriile cu-
vinte, interveni Pauling.
Hei, taci din gur, Pauling, protest Seaborg. ie nu i-a cerut
nimeni s te bagi.
Jared tocmai ncepea s rspund cnd o imagine apru n cm-
pul lui vizual. Oameni micui, chircii, se certau pentru ceva cu
voci piigiate. Unul dintre ei ncepu s-l imite pe altul repetndu-i
cuvintele, aa cum fcuse Seaborg cu Jared.
Cine snt oamenii tia? ntreb Seaborg. Pauling arta i ea de-
rutat.
Vocea lui Gabriel Brahe le rsri n minte.
Snt copii. Fiine umane imature. i se ceart. V rog s observai
308
c se ceart exact la fel ca voi.
El a nceput, se plnse Seaborg, cutndu-l pe Brahe n popot.
Era la o mas ndeprtat, mncnd mpreun cu ali ofieri. Nu se
ntoarse s se uite la cei trei.
Unul dintre motivele pentru care adevrat-nscuii n-au ncredere
n noi este acela c snt convini c sntem copii, spuse Brahe.
Copii napoiai din punct de vedere emoional n corpuri de mri-
me adult. Iar problema n privina asta este c au dreptate. Trebuie
s nvm s ne controlm la fel ca adulii, ca toi ceilali oameni. i
avem mult mai puin timp s nvm cum s-o facem.
Dar, ncepu Seaborg.
Taci, i ordon Brahe. Seaborg, dup exerciiul de dup-amiaz,
ai o sarcin. De pe BrainPal, poi accesa reeaua de date de pe Pho-
enix. Va trebui s studiezi eticheta i rezolvarea conflictelor interper-
sonale. Afl ct de mult poi i mprtete totul cu restul detaa-
mentului pn la sfritul serii. Ai neles?
Da, rspunse Seaborg.
Arunc o privire acuzatoare ctre Jared i apoi se ntoarse tcut
la mncarea lui.
Dirac, ai i tu o sarcin. Citete Frankenstein. Vezi unde te duce.
Da, domnule, rspunse Jared.
i nu mai scuipa sup, adug Brahe. Ari ca un idiot.
Brahe i ntrerupse legtura.
Jared se uit cercettor la Pauling.
Cum se face c tu n-ai dat de belea? o ntreb.
Pauling cufund lingura n sup.
Mncarea mea st acolo unde trebuie, rspunse ea i nghii. i
nu m port ca un copil. Apoi scoase limba.

Exerciiul de dup-amiaz fcu cunotin detaamentului nu-


mrul 8 cu arma lor, carabina de asalt MF-35A. Carabina era co-
nectat la posesorul ei folosind activarea cu ajutorul BrainPal-ului;
ncepnd din acel moment, numai proprietarul lui sau o alt fiin
uman cu un BrainPal putea trage cu arma. Asta reducea ansa
ca un soldat al FCA s-i vad propria arm folosit mpotriva lui.
MF-35A fusese n plus modificat pentru ca soldaii Forelor Spe-
ciale s profite de capacitatea lor de integrare; printre alte lucruri,
MF-35A putea fi declanat de la distan. Forele Speciale i folo-
siser aceast capacitate pentru a surprinde mortal, de-a lungul
309
anilor, o mulime de extrateretri curioi.
MF-35A era mai mult dect o simpl puc. La discreia solda-
tului care o folosea, putea trage cu gloane ghintuite, gloane ex-
plozive, grenade sau mici rachete ghidate. Mai coninea i un
arunctor de flcri i dispozitive pentru fluxuri de particule. Toat
aceast panoplie de muniie era construit din mers de ctre MF-
35A dintr-un bloc greu, metalic de nanoboi. Jared se ntreb n
treact cum reuea carabina o asemenea mecherie; BrainPal-ul
lui i desfur ndatoritor mecanismele fizice care stteau la baza
armei, ducnd la o desfacere masiv i teribil de inoportun a prin-
cipiilor fizice generale, n timp ce detaamentul se afla pe poligonul
de trageri. Firete, toat aceast informaie desfurat fu trans-
mis mai departe restului detaamentului, ai crui membri l privi-
r pe Jared cu niveluri diferite de iritare.
mi pare ru, se scuz Jared.
Pn la sfritul dup-amiezei, Jared i nsuise MF-35A i ne-
numratele sale opiuni. Jared i un alt recrut pe nume Joshua
Lederman se concentrar asupra opiunilor pe care le permitea ca-
rabina pentru gloanele ghintuite, experimentnd cu modele diferite
de gloane i evalund avantajele i dezavantajele fiecruia, comu-
nicnd fiecare dintre acestea celorlali membri ai detaamentului.
Cnd fur gata s treac la alte opiuni referitoare la muniia de
care dispuneau, Jared i Lederman profitar din plin de informaii-
le despre aceste arme furnizate de ceilali membri ai detaamentu-
lui pentru a le stpni i pe acestea. Jared trebui s recunoasc
faptul c, indiferent ce probleme personale ar fi putut avea cu Ste-
ven Seaborg, dac ar fi avut nevoie de cineva care s mnuiasc un
arunctor de flcri pentru el, Seaborg avea s fie prima lui alege-
re. Jared i spuse asta pe drumul de ntoarcere la cazarm; Sea-
borg nu-l bg n seam i ncepu ostentativ o discuie privat cu
Andrea Gell-Mann.
Dup cin, Jared puse stpnire pe un loc pe treptele cazrmii.
Dup o scurt ndrumare din partea BrainPal-ului (i avnd grij
s-i izoleze explorrile, ca s nu repete stnjenitoarea revrsare de
date de mai devreme din cursul zilei, se nregistr pe reeaua de
date de pe Phoenix i-i fcu rost de un exemplar din Frankenstein
sau Prometeul modern de Mary Wollstonecraft Shelley, a treia ediie
revizuit, din 1831.
Dup opt minute o termin i se afla n ceva asemntor unei
stri de oc, intuind (corect) motivul pentru care Brahe l pusese s-
o citeasc: el i toi membrii detaamentului numrul 8 toi sol-
310
daii Forelor Speciale erau descendenii spirituali ai creaturii pa-
tetice pe care Victor Frankenstein o asamblase din corpurile mori-
lor i apoi o trezise la via cu un oc. Jared vzu cum Franken-
stein fusese mndru crend via, dar cum se temea i respingea
creatura, odat ce viaa i fusese dat; cum creatura se dezlnuise
apoi, ucignd familia i pe prietenii doctorului, i cum creatorul i
cel creat fuseser ari n cele din urm pe un rug, cu destinele m-
pletite. Aluziile la asemnarea dintre monstru i Forele Speciale
erau ct se poate de evidente.
i totui, n timp ce Jared cugeta la ntrebarea dac soarta For-
elor Speciale era s fie la fel de nenelese i denigrate de adev-
rat-nscuii precum monstrul de ctre creatorul lui, se ntoarse cu
gndul la scurta sa ntlnire cu locotenentul Cloud. Cu siguran,
Cloud nu pruse ngrozit sau dezgustat de Jared; i oferise mna,
un gest pe care Victor Frankenstein, ostentativ, l refuzase din par-
tea monstrului pe care-l crease. Jared se gndi de asemenea la fap-
tul c, dac Victor Frankenstein era creatorul monstrului, creatoa-
rea lui Mary Shelley i acordase implicit monstrului mil i em-
patie. Adevrata fiin uman din aceast poveste era o persoan
ntructva mai complex dect cea ficional, i mai nclinat spre
creatur dect creatorul fictiv al acesteia.
Se gndi la asta vreme de un minut ntreg, nentrerupt.
Jared cut cu lcomie legturi la text, dnd imediat peste cele-
bra versiune filmat din 1931 a povetii i devornd-o la vitez de
zece ori mai mare dect cea normal, doar ca s descopere c e
foarte dezamgit; elocvena monstrului lui Shelley era nlocuit de
un mormit neinteligibil i trist. Jared ncerc repede i alte versi-
uni filmate, dar fu n continuare dezamgit.
Monstrul cu care se identifica nu putea fi vzut aproape nicieri
n acestea, nici mcar n versiunile care artau o fidelitate de for-
m a textului original. Monstrul lui Frankenstein era o glum;
Jared renun la versiunile filmate nainte de a ajunge la sfritul
secolului douzeci i unu.
Jared ncerc o alt abordare i cut poveti despre alte fiine
create, fcnd cunotin n scurt vreme cu Vineri, R. Daneel Oli-
vaw, Data, HAL, der Maschinen-Mensch, Astro Boy, diferiii Termi-
natori, Channa Fortuna, Joe Robotul Ticlos i tot soiul de ali an-
droizi, roboi, computere, replicani, clone i creaturi modificate
genetic care erau n aceeai msur descendenii spirituali ai mon-
strului lui Frankenstein, ca i el. Curios, Jared o porni napoi n
timp de la Shelley, doar ca s-i descopere pe Pygmalion, golemii,
311
homunculii i automatele cu mecanism de ceas.
Citi i urmri trista i deseori primejdioasa lips de umor a
multora dintre aceste creaturi, i felul n care ea era folosit pentru
a le face obiecte ale milei i ale destinderii comice. nelegea acum
de ce Brahe era sensibil la ntreaga problem a simului umorului.
n acea sensibilitate era implicit ideea c Forele Speciale erau
greit reprezentate de ctre adevrat-nscui n descrierile lor, sau
cel puin aa crezu Jared, pn cnd se apuc s caute literatur
sau divertisment nregistrat, avnd Forele Speciale drept personaje
principale.
Nu exista nimic. Era colonial se dovedea bogat n materiale
de divertisment despre Forele Coloniale de Aprare i despre bt-
liile i evenimentele sale militare btlia pentru Armstrong prea
un subiect deosebit de cutat , dar n nici unul dintre ele nu se
ddea nici mcar un indiciu despre Forele Speciale; cel mai apro-
piat lucru era o serie de romane senzaionale publicate pe colonia
Rama, prezentnd aventurile unei fore secrete de soldai erotici su-
praumani, care nvingeau specii extraterestre ficionale n cea mai
mare parte fcnd sex energic cu ele pn cnd acestea capitulau.
Jared, care n momentul de fa nelegea sexul n mare parte n
sensul legat de reproducere, se ntreb de ce-ar crede cineva c
aceasta era o metod viabil de a-i nvinge dumanii. Ajunse la
concluzia c-i scpase probabil ceva important legat de chestia cu
sexul i ls informaia deoparte, ca s-l ntrebe mai trziu pe Bra-
he despre asta.
ntre timp, rmnea misterul motivului pentru care, din punctul
de vedere al lucrrilor de ficiune din colonii, Forele Speciale nu
existau.
Dar asta rmnea probabil pentru alt noapte. Jared abia a-
tepta s-i mprteasc explorrile de pn acum cu partenerii
lui din detaament. i scoase descoperirile din izolare i le trans-
mise ctre ceilali. n timp ce fcea acest lucru, deveni contient de
faptul c nu era singurul care mprtea descoperiri; Brahe re-
partizase teme celor mai muli din detaamentul numrul 8, iar
aceste explorri se revrsau n percepia lui. Printre ele, eticheta i
psihologia rezolvrii conflictelor de la Seaborg (pe care Jared l sim-
ea rostogolindu-i ochii pe aproape tot materialul pe care i-l trimi-
tea); btlii majore ale Forelor Coloniale de Aprare de la Brian
Michaelson; desene animate de la un recrut pe nume Jerry Yuka-
wa; fiziologie uman de la Sarah Pauling. Jared i not s fac haz
pe seama ei mai trziu, pentru c-i fcuse n necaz mai devreme n
312
cursul zilei, n legtur cu propria lui nsrcinare. BrainPal-ul lui
Jared ncepu vioi s desfoare tot ceea ce nvaser colegii lui.
Jared se ls din nou pe spate pe scri i privi amurgul, n timp ce
informaia se ramifica i se extindea.
Soarele lui Phoenix apusese cu desvrire cnd Jared termin
de desfcut toate noile lui cunotine; rmase aezat n micul cerc
strlucitor provenit de la luminile cazrmii i privi vietile asem-
ntoare insectelor bzind n jurul becului. Una dintre aceste mici
creaturi, mai ambiioas, ateriza pe braul lui Jared i nfipse o
tromp asemntoare unui ac n carne, ca s sug fluidele. Cteva
secunde mai trziu era moart. Nanoboii din SmartBlood-ul lui
Jared, alertai de situaie de ctre BrainPal, se sacrificaser n in-
teriorul minusculului animal, folosind oxigenul pe care-l transpor-
tau drept agent combustibil. Biata vietate arse din interior; uvie
minuscule, aproape invizibile de fum i ieeau din proeminenele
trupului. Jared se ntreb cine programase un asemenea tip de re-
acie defensiv n BrainPal i SmartBlood; prea s urasc viaa
prin felul n care aciona.
Poate c adevrat-nscuii au dreptate s se team de noi, se
gndi Jared.
Dinuntrul cazrmii, Jared i percepea camarazii discutnd
despre ceea ce nvaser n acea noapte; Seaborg tocmai l decla-
rase pe monstrul lui Frankenstein plicticos. Jared se repezi nun-
tru ca s apere onoarea monstrului.

n timpul dimineilor i dup-amiezelor primei sptmni, deta-


amentul numrul 8 nv s lupte, s se apere i s ucid. Seri-
le, nvau tot restul, inclusiv unele lucruri despre care Jared b-
nuia c erau de o valoare ndoielnic.
La nceputul serii celei de-a doua zile, Andrea Gell-Mann le fcu
cunoscut conceptul de njurtur, pe care-l nvase la prnz i-l
mprti chiar nainte de cin. La mas, membrii detaamentului
i spuser cu entuziasm d-mi nenorocita de sare, sac mpuit de
rahat, pn cnd Brahe le ceru s lase rahatul sta blestemat, la-
bagiilor, pentru c se nvechete al naibii de repede. Urm un
acord general c Brahe avea dreptate, pn cnd Gell-Mann i nv-
s njure n arab.
n ziua a treia, membrii detaamentului numrul 8 cerur i
primir permisiunea de a intra n buctria popotei i de a folosi
313
cuptoarele i anumite ingrediente. n dimineaa urmtoare, celor-
lalte detaamente de instrucie de la Camp Carson le fur oferite
destule fursecuri dulci pentru fiecare recrut (i pentru ofierii lor
superiori).
n cea de-a patra zi, membrii detaamentului ncercar s-i
spun unii altora bancuri pe care le gsiser pe reeaua de date de
pe Phoenix, i cei mai muli nu reuir s le fac amuzante; pn
cnd BrainPal-urile desfurau contextul glumei, nu mai avea haz.
Numai Sarah Pauling prea s rd aproape tot timpul, i se stabili
pn la urm c rdea din cauz c socotea nostim faptul c nici
unul dintre ceilali nu putea spune un banc. Nimeni nu mai credea
c asta e nostim, ceea ce o fcu pe Pauling s rd destul de tare
ct s cad din pat.
Fur cu toii de acord c asta era nostim. i jocurile de cuvinte
erau n regul.
n cea de-a cincea zi, n care dup-amiaza fu petrecut ntr-o
edin de informare despre coloniile umane i despre relaiile lor
cu alte specii inteligente (care erau, se putea spune, proaste mai
tot timpul), detaamentul evalu critic ficiunea speculativ i di-
vertismentul din era precolonial despre rzboaiele interstelare cu
extrateretri. Verdictele concordar n mod rezonabil. Rzboiul lu-
milor se bucur de aprobarea lor doar pn la sfritul care i izbi pe
membrii detaamentului ca fiind un truc ieftin. Infanteria stelar
avea cteva scene bune de aciune, dar cerea prea mult desfu-
rare de idei filozofice; le plcu mai mult filmul, chiar dac recunos-
cur c era tmpit. Rzboiul etern i ntrist inexplicabil; ideea c
un rzboi putea dura att de mult era aproape de neptruns pentru
un grup de oameni n vrst de o sptmn. Dup ce vzur Rz-
boiul stelelor, cu toii voiau o sabie laser i fur iritai c tehnologia
pentru ele nu exista cu adevrat. Fur de asemenea de acord c
ewokii ar trebui s moar cu toii.
Dou romane clasice i atraser n mod deosebit. Jocul lui Ender
i ncnt pe toi; aici erau soldai aidoma lor, doar c mai mici.
Personajul principal era chiar crescut s se lupte cu speciile extra-
terestre, la fel ca i ei. n ziua urmtoare, membrii detaamentului
se salutar unii pe alii cu Hei, Ender, pn cnd Brahe le zise s
nceteze i s fie ateni.
Cealalt era ntoarcerea acas a lui Charlie, una dintre ultimele
cri de dinainte de nceputul erei coloniale i, prin urmare, una
dintre ultimele cri care era n stare s-i imagineze un univers
altfel dect aa cum era unul n care speciile extraterestre pe care
314
le ntlnea omenirea i ntmpinau cu un bun-venit, n loc de o ar-
m. Cartea fusese pn la urm adaptat ntr-un film; n acel mo-
ment, devenise limpede c nu era science-fiction, ci fantastic, i
pe deasupra plin de amrciune. Fusese un eec. Membrii deta-
amentului rmaser pironii locului att de carte, ct i de film,
captivai de un univers pe care nu l-ar fi putut avea niciodat i
care nici el nu i-ar fi avut vreodat, pentru c n-ar fi fost nevoie de
ei.
n cea de-a asea zi, Jared i restul detaamentului numrul 8
pricepur n sfrit ce nsemna toat chestia asta cu sexul.
ntr-a aptea zi, i ca o consecin direct a celei de-a asea zi,
se odihnir.
Nu snt de valoare ndoielnic, i spuse Pauling lui Jared despre
lucrurile pe care le nvaser, n timp ce stteau ntini mpreun
n patul ei, trziu n ziua a aptea, ntr-o postur intim, dar nu
sexual. Poate c toate chestiile astea nu folosesc la nimic n sine,
dar ne apropie mai mult pe noi toi.
Sntem mai apropiai, fu de acord Jared.
Nu doar n felul sta.
Pauling se lipi scurt de Jared, apoi se ndeprt.
Mai aproape ca oameni. Ca grup. Toate lucrurile pe care le-ai po-
menit snt prosteti. Dar ne instruiesc s fim fiine umane.
Era rndul lui Jared s se lipeasc de Pauling, ghemuindu-se la
pieptul ei.
mi place s fiu fiin uman, zise el.
i mie mi place s fii fiin uman, replic Pauling, i apoi chi-
coti sonor.
Futu-i mama m-sii, voi doi, protest Seaborg. ncerc s dorm
aici!
fnosule! rspunse Pauling.
Cobor ochii spre Jared s vad dac voia s adauge ceva, dar
acesta adormise. l srut uor pe cretetul capului i apoi l imit.

n prima sptmn, v-ai antrenat din punct de vedere fizic s


facei tot ceea ce pot face soldaii adevrat-nscui, le spuse Brahe.
Acum este timpul s v antrenai s facei lucruri pe care numai voi
le putei face.
Detaamentul numrul 8 sttea la startul unei piste lungi, cu
obstacole.
315
Am alergat deja pe pista asta, coment Luke Gullstrand.
Frumos din partea ta s observi, Gullstrand, replic Brahe. Dato-
rit spiritului tu de observaie, ai s fii primul care s alerge astzi.
Stai aici. Restul, rspndii-v de-a lungul pistei, v rog, ct mai egal
posibil.
ndat, membrii detaamentului fur nirai de-a lungul pistei.
Brahe se ntoarse spre Gullstrand.
Vezi pista? ntreb.
Da, rspunse Gullstrand.
Crezi c ai putea s-o parcurgi cu ochii nchii?
Nu, rspunse Gullstrand. Nu-mi aduc aminte unde se afl toate.
M-a mpiedica de ceva i a muri.
Sntei cu toii de acord? ntreb Brahe.
Simi impulsuri afirmative.
i totui, vei alerga cu toii pe pista asta cu ochii nchii nainte
de a pleca astzi de aici. Din cauz c avei o capacitate care v va
ngdui s facei asta: integrarea cu membrii detaamentului vostru.
Din tot detaamentul se transmiser grade diferite de scepti-
cism.
Ne folosim integrarea ca s vorbim i ca s schimbm date, co-
ment Brian Michaelson. Asta e ceva complet diferit.
Nu. Nu difer ctui de puin, i ncuraj Brahe. Sarcinile de
noapte de sptmna trecut n-au fost doar pedepse i distracii ne-
serioase. tii deja c prin intermediul BrainPal-ului i al condiion-
rii prenatale putei nva repede singuri. Sptmna trecut fr
s v dai seama ai nvat s schimbai i s absorbii cantiti
imense de informaie ntre voi. Nu exist nici o deosebire ntre acea
informaie i asta. Fii ateni.
Lui Jared i se tie rsuflarea, audibil, ca i celorlali membri ai
detaamentului. n capul lui se afla nu numai prezena lui Gabriel
Brahe, ci i o senzaie intim a prezenei lui fizice i a situaiei per-
sonale, suprapuse peste contiina lui Jared.
Privii prin ochii mei, le ceru Brahe.
Jared se concentr asupra ordinului i avu o senzaie de ame-
eal dttoare de grea, cnd perspectiva se roti din punctul de
unde privea el ctre punctul de vedere al lui Brahe. Acesta mut
privirea la stnga, apoi la dreapta, i Jared se vzu pe sine, uitn-
du-se la Brahe. Brahe iei brusc din conexiunea privirii.
Devine cu att mai uor cu ct o facei mai des, le explic Brahe.
Iar de acum nainte, n fiecare exerciiu de lupt o vei face. Integra-
rea v ofer capacitatea de a fi contieni de o situaie care este uni-
316
c n acest univers. Toate speciile inteligente schimb informaii n
lupt aa cum pot chiar i soldaii adevrat-nscui in un canal de
comunicaii deschis prin BrainPal n timpul btliei. Dar numai For-
ele Speciale au acest nivel de mprtire, acest nivel de nelegere
tactic. Se afl n miezul felului n care lucrm i n care luptm.
Aa cum am spus, sptmna trecut ai parcurs elementele de
baz ale luptei adevrat-nscuilor ai nvat cum s intrai n lup-
t ca indivizi. Acum e timpul s nvai s luptai ca Forele Specia-
le, s v integrai abilitile de lupt cu ale detaamentului vostru.
Vei nva s facei schimb de informaii i s avei ncredere n ce-
ea ce vi se transmite. Chestie care v va salva viaa, vou i cama-
razilor votri din detaament. Acesta va fi lucrul cel mai greu i mai
important pe care-l vei nva. Aa c fii ateni.
Brahe se ntoarse spre Gullstrand.
Acum, nchide ochii.
Gullstrand ovi.
Nu tiu dac-mi pot ine ochii nchii, zise el.
O s trebuiasc s ai ncredere n detaamentul tu, l ndemn
Brahe.
Am ncredere n detaament, replic Gullstrand. n mine n-am n-
credere.
Asta i atrase un ir de impulsuri de simpatie.
i asta face parte din exerciiu, i rspunse Brahe. D-i drumul.
Gullstrand nchise ochii i fcu un pas. Din poziia din care pri-
vea, cam pe la jumtatea pistei, Jared l vzu pe Jerry Yukawa, pe
prima poziie, aplecndu-se puin, ca i cum ar fi ncercat s redu-
c fizic distana dintre mintea lui i a lui Gullstrand. Trecerea lui
Gullstrand pe pista cu obstacole era lent, dar deveni din ce n ce
mai ferm; chiar nainte de a ajunge n dreptul lui Jared, i chiar
dup ce se legnase pe o brn de lemn suspendat deasupra no-
roiului, Gullstrand ncepu s zmbeasc. Cptase ncredere.
Jared l simi pe Gullstrand cutnd i punctul lui de vedere. i
ddu acces complet la simurile lui i-i transmise un sentiment de
ncurajare i de siguran. l simi pe Gullstrand primindu-le i
transmindu-i scurt mulumiri; apoi Gullstrand se concentr s
escaladeze peretele cu frnghii lng care sttea Jared. n vrf, l
simi pe Gullstrand trecnd la urmtorul membru al detaamentu-
lui din ir, total ncreztor. Pn la sfritul pistei, Gullstrand se
mica la vitez aproape maxim.
Excelent, l felicit Brahe. Gullstrand, preia ultima poziie. Toi
ceilali v mutai cu un loc. Yukawa, e rndul tu.
317
Dup dou tururi, nu numai c membrii detaamentului i
schimbau perspectiva cu colegul care parcurgea pista; dar colegul
de pe pist i transmitea tuturor perspectiva primit, dnd i celor
care nu strbtuser pista o imagine prealabil a ceea ce-i atepta.
La urmtorul tur dup asta, partenerii din detaament de pe mar-
gine mprteau punctul lor de vedere cu urmtorul din ir, ca s
poat ajuta mai bine persoana de pe pist, atunci cnd schimba
poziia. Pn cnd ajunse Jared la rnd, ntregul detaament inte-
grase complet perspectivele, cptnd ndemnarea de a ncerca ra-
pid o alt perspectiv i de a culege informaia relevant fr s se
mite, din propriul lor punct de vedere. Era ca i cum ar fi fost n
dou locuri deodat.
Cnd Jared ajunse el nsui pe pist, se bucur de strania inte-
ligen care fcea totul posibil, cel puin pn la brnele de deasu-
pra noroiului, cnd perspectiva vizual mprumutat se roti brusc
din locul unde i se aflau picioarele. Jared grei pasul i czu lat n
noroi.
mi pare ru, spuse Steven Seaborg dup cteva secunde, cnd
Jared se ridic, cu ochii deschii. M-a picat ceva. Mi-a distras
atenia.
Aiurea, i transmise Alan Millikan lui Jared n particular. Eram
cu o poziie mai ncolo i m uitam direct la el. N-a fost picat.
Brahe interveni.
Seaborg, cnd te afli n lupt, s lai s fie ucis un camarad din
detaament din cauza unei picturi de insect e soiul de lucru care
te face s ajungi de partea cu ghinion a unei ecluze. ine minte asta.
Dirac, mergi mai departe.
Jared nchise ochii i puse un picior n faa celuilalt.

Ce are Seaborg mpotriva mea, de fapt? o ntreb Jared pe Pau-


ling.
Cei doi se antrenau pentru lupta cu pumnalele. Membrii deta-
amentului exersau vreme de cinci minute cu fiecare dintre ceilali,
cu simul integrrii concentrat la maximum. Faptul de a lupta cu
cineva contient n mod intim de starea ta mintal intern consti-
tuia o provocare suplimentar interesant.
Chiar nu tii? rspunse Pauling, descriind cercuri cu pumnalul
inut n aparen neglijent n mna stng. Snt dou lucruri. Unul,
c e doar un nenorocit. Al doilea, c m place.
318
Jared se opri din nvrtit.
Poftim? exclam el, iar Pauling atac nverunat, fentnd spre
dreapta i apoi lovind n sus, ctre gtul lui Jared, cu mna stng.
Jared se mpletici spre spate i spre dreapta, ncercnd s evite
atacul; cuitul lui Pauling se mut n mna cealalt i plonj n jos,
ratnd piciorul lui Jared doar cu un centimetru. Jared se ndrept
i lu o poziie defensiv.
Mi-ai distras atenia, i repro el, rotindu-se din nou.
i-ai distras-o singur, replic Pauling. Eu doar am profitat de as-
ta cnd s-a ntmplat.
N-o s fii fericit pn cnd nu-mi retezi o arter, protest Jared.
N-o s fiu fericit pn cnd n-o s taci din gur i n-o s te con-
centrezi s ncerci s m omori cu cuitul la.
tii, ncepu Jared, i dintr-odat se ls pe spate; simi intenia
lui Pauling de a lovi cu o fraciune de secund nainte ca ea s
fandeze. nainte ca ea s se retrag, Jared se aplec din nou n fa-
, n raza de aciune a braului ei ntins, i ridic lama din mna
dreapt, ca s o ating uor la cutia toracic, nainte de a ajunge
acolo ns, Pauling nl capul i-l izbi sub falc. Se auzi un poc-
net sonor cnd dinii lui Jared se lovir ntre ei; cmpul lui vizual se
albi complet. Pauling profit de scurta nuceal a lui Jared pentru
a face un pas napoi i a-i secera picioarele, rsturnndu-l pe spa-
te. Cnd Jared i reveni, Pauling i intuise braele cu picioarele ei
i-i inea pumnalul chiar deasupra arterei carotide.
tii, imit Pauling ultimul cuvnt al lui Jared, dac asta ar fi
fost o lupt adevrat, i-a fi tiat pn acum patru artere i a fi
trecut la ce-ar mai fi urmat.
Pauling vr pumnalul n teac i i mut genunchii de pe bra-
ele lui.
Bine c nu sntem ntr-o lupt adevrat, coment Jared i se
sprijini ca s se scoale n picioare. Ct despre Seaborg
Pauling i ddu lui Jared un pumn drept n nas; capul brbatu-
lui se smuci spre spate. Cuitul era din nou la gtul lui, iar picioa-
rele ei i fixau iar braele, o fraciune de secund mai trziu.
Ce naiba?
Cele cinci minute ale noastre n-au trecut, i explic Pauling. nc
trebuie s ne luptm.
Dar tu ncepu Jared.
Pauling l mpunse n carotid i-i vrs nite SmartBlood.
Nu exist nici un dar tu, se rsti Pauling. Jared, mi eti sim-
patic, dar am observat c nu te concentrezi. Sntem prieteni, i tiu
319
c tu crezi c putem avea o conversaie plcut n timp ce facem as-
ta. Dar i jur c data viitoare cnd mi mai oferi o deschidere aa
cum ai fcut chiar acum, o s-i tai gtul. SmartBlood-ul o s te mpi-
edice probabil s mori. i o s te mpiedice s gndeti c, numai
pentru c sntem prieteni, nu nseamn c n-o s te rnesc serios.
Te plac prea mult. Chestiile cu care o s ne batem ntr-o lupt ade-
vrat n-or s fac pauz ca s stea de vorb.
O s ai tu grij de mine n lupt, zise Jared.
tii c aa o s fac, rspunse Pauling. Dar chestia asta cu inte-
grarea nu merge dect pn aici, Jared. Va trebui s ai singur grij
de tine.
Brahe i anun c cele cinci minute ale lor se scurseser. Pau-
ling l ls pe Jared s se ridice de jos.
Vorbesc serios, Jared, insist Pauling, dup ce-l trase n picioa-
re. Ai grij data viitoare, sau o s-i fac o tietur urt.
tiu, rspunse Jared, i-i atinse nasul. Sau o s-mi dai un
pumn.
Aa e, spuse Pauling i surse. Nu snt mofturoas.
Aadar, toate astea despre Seaborg care te place au fost doar ca
s-mi distrugi atenia, observ Jared.
O, nu, l contrazise ea. E absolut adevrat.
Aah, exclam Jared.
Pauling rse sonor.
Iar ncepi, te lai distras.

Sarah Pauling fu printre primii mpucai; ea i cu Andrea Gell-


Mann fur prinse ntr-o ambuscad, n timp ce fceau o recunoa-
tere ntr-o vlcea. Pauling czu imediat, mpucat n cap i n gt;
Gell-Mann reui s identifice amplasarea trgtorilor nainte ca
trei focuri de arm n piept i abdomen s o doboare. n ambele ca-
zuri, integrarea cu restul detaamentului se ntrerupse; se simeau
ca i cum ar fi fost smulse trupete din contiina unificat a deta-
amentului. Czur i alii imediat, mpuinnd detaamentul i
provocnd dezordine printre membrii rmai.
Jocul de rzboi mergea prost pentru detaamentul cu numrul
8.
Jerry Yukawa agrava problema fiind mpucat