Sunteți pe pagina 1din 1569

Joe Abercrombie

Trilogia

Prima lege

Vol. 1 - Tiul sabiei . 2


Vol. 2 - Fr ndurare ... 519
Vol. 3 - Puterea armelor1008
2
Joe Abercrombie

Tiul sabiei

Traducere din limba englez


Laura Bocancios

www.virtual-project.eu

3
JOE ABERCROMBIE s-a nscut n 1974 n Lancaster, Marea Britanie,
i a urmat Universitatea din Manchester, unde a studiat psihologia. A
activat apoi n domeniul produciei TV, nainte de a deveni editor de film
liber-profesionist. n 2002 a nceput s scrie Tiul sabiei. Cartea a fost
publicat n 2006 n treisprezece ri i a fost urmat de alte dou
volume, Before They Are Hanged i Last Argument of Kings (Fr ndurare
i Puterea armelor, n pregtire la Editura Nemira), care au ncheiat
trilogia n 2008.

4
Cuprins

Sfrit
Partea I
Supravieuitorii
ntrebri
O singur cale
Un joc periculos
Dini i degete
Vastul i pustiul nord
Exerciii de scrim
Ritualul de diminea
ntiul dintre magi
Omul bun
n aren
O ofert i un dar
Regele oamenilor nordului
Un drum ntre doi dentiti
Capete-turtite
Cursul iubirii adevrate
Cum sunt dresai cinii
Ceai i rzbunare
Partea a II-a
Chipul libertii
Dreptatea regelui
Cale de scpare
Trei semne
Prvlia de costume
Barbari la poart
Urmtorul
Mai bine dect moartea
Bttor la ochi
ntrebri
Noblee
Lucru necurat
Vorbe i praf
Remarcabilele talente ale fratelui Picior-Lung
O femeie ca ea nfrunt orice

5
M iubete Nu
Smna
S nu pui niciodat prinsoare cu un mag
Publicul ideal
Casa creatorului
Potaia nimnui
Fiecare om se venereaz pe sine
Vechi prieteni
napoi n rn
Suferin
Sngerosul Nou
Uneltele pe care le avem
Mulumiri

6
Celor patru cititori v tii voi care

7
Sfrit

Logen se avnt printre copaci, cu picioarele goale alunecnd


pe pmntul ud, pe mocirl, pe cele jilave de pin, de abia mai
respirnd, cu sngele pulsndu-i n cap. Se mpiedic i se prvli
pe-o parte, ct pe ce s-i despice pieptul cu propria secure i
rmase acolo, gfind, cercetnd cu privirea pdurea plin de
umbre.
Copoiul fusese cu el o clip mai devreme, era sigur de asta, dar
acum nu era de zrit. Ct despre ceilali, nici pomeneal. Halal
cpetenie, s se piard aa de bieii lui! Ar fi trebuit s caute s
se ntoarc, dar pdurea miuna de shanka. i simea micndu-se
printre copaci, avea nrile pline de mirosul lor. Undeva, la stnga, i
se prea c aude strigte, sunete de lupt, poate. Logen se ridic
ncet n picioare, ncercnd s nu fac niciun zgomot. O creang
trosni i el se ntoarse dintr-o zvcnire.
Vzu o suli ndreptndu-se spre el. O suli necrutoare,
venind spre el cu un shanka la cellalt capt.
Drace! fcu Logen.
Se npusti ntr-o parte, alunec i czu cu faa n jos, apoi se
rostogoli prin tufri, ateptnd s simt sulia n spate n orice
clip. Se ridic, rsuflnd greu. Zri vrful strlucitor apropiindu-
se din nou, se feri, se tr n spatele unui trunchi gros. Arunc pe
furi o privire i capul-turtit uier, mpingnd sulia spre el.
Logen se ii n partea cealalt, doar o secund, apoi se retrase,
fcu un salt pe dup copac i cobor securea, rcnind ct l inea
gura. Lama se afund, cu un prit, n craniul shanka. Un noroc,
dar, la drept vorbind, Logen era de prere c i se cuvenea puin
noroc.
Capul-turtit rmase nemicat, privindu-l printre gene. Apoi
ncepu s se legene ntr-o parte i-ntr-alta, cu sngele iroindu-i
pe fa. Dup care se prbui ca un bolovan, trgnd dup el
securea dintre degetele lui Logen, zvrcolindu-se pe jos, la

8
picioarele lui. Logen ncerc s apuce coada securii, ns, cumva,
shanka strngea n continuare sulia n mn i vrful ei se
nvrtea n aer.
Ah! ip Logen, cnd sulia i crest braul.
Simi o umbr cobornd peste faa lui. Alt cap-turtit. Unul al
naibii de mare. Aflat deja n aer, cu braele ntinse. N-avea timp s
ia securea. N-avea timp s se fereasc. Gura lui Logen se deschise,
dar n-avea timp s spun nimic. Ce s spui ntr-un moment ca
acesta?
Se prbuir mpreun pe pmntul ud, se rostogolir prin
noroi, prin mrcini i crengi rupte, sfiindu-se, lovindu-se cu
pumnii i mrind unul la altul. O rdcin de copac l izbi pe
Logen n cap, fcndu-i urechile s iuie. Avea un cuit pe undeva,
dar nu-i putea aminti unde. Se rostogolir i se rostogolir, n
josul povrniului, cu lumea rsturnndu-se i rsturnndu-se
iar, cu Logen ncercnd s se dezmeticeasc i, n acelai timp, s-l
sugrume pe vnjosul cap-turtit. Erau de neoprit.
Pruse o idee istea s-i instaleze tabra lng rp. Era cu
neputin s se furieze cineva n sus, pe la spate. Acum, cnd
Logen aluneca pe burt pe marginea prpastiei, ideea nu mai
prea chiar att de grozav. Minile sale scurmau n pmntul ud.
Doar noroi i ace brune de pin. Degetele apucar, apucar nimic.
Cdea. Ls s-i scape un scncet mic.
Minile i se strnser pe ceva. O rdcin de copac, ieit din
pmnt chiar n buza rpei. Logen se legn n gol, gfind, dar nu
slbi strnsoarea.
Ha! strig el. Ha!
Era nc n via. Nu erau de-ajuns cteva capete-turtite ca s-i
vin de hac lui Logen Noudegete. ncerc s-i ridice trupul peste
margine, dar nu reui. O greutate mare i atrna de picioare. Privi
n jos.
Prpastia era adnc. Adnc de tot, cu margini abrupte,
stncoase. Ici i colo, cte un copac se aga de o crptur,
crescnd n neant i rsfirndu-i ramurile n vzduh. Rul vuia
undeva dedesubt, grbit i mnios, ap alb, nspumat, mrginit
de piatr neagr, coluroas. Perspectiva era, fr ndoial, ct se
poate de proast, dar adevrata problem se afla mai aproape.
Vnjosul shanka nu se dezlipise de Logen i se legna uor, nainte
i napoi, cu minile murdare ncletate n jurul gleznei sale stngi.
La naiba! mormi Logen.
Era la ananghie. Mai trecuse, nu-i vorb, prin cteva ncercri
9
i trise s le povesteasc, dar mai ru de-att era greu de
nchipuit c se poate. Asta l fcu s se gndeasc la propria-i
existen. I se prea acum o via amar, zadarnic. Nu adusese
nimic bun nimnui. Plin de violen i durere, presrat doar cu
dezamgiri i vitregii. Minile ncepeau s-i oboseasc, braele i
ardeau. Vnjosul cap-turtit nu ddea semne c avea s cad prea
curnd. Ba chiar i aburcase niel trupul pe piciorul lui. Se opri,
ridicnd spre el o privire plin de ur.
Dac Logen ar fi fost cel agat de piciorul acelui shanka, foarte
probabil ar fi gndit: Viaa mea depinde de piciorul de care m
in, mai bine s nu risc nimic. Un om ar prefera s se salveze
dect s-i omoare dumanul. Problema era c un shanka nu
gndea aa, iar Logen tia asta. Aadar, nu fu foarte surprins cnd
acesta i deschise gura imens i i nfipse dinii n gamba lui.
Aaaau! mri Logen i scnci i lovi ct putu de tare cu
clciul gol, spnd o ran nsngerat n capul de shanka, dar
acesta nu-i slbea muctura i, cu ct lovea mai tare Logen cu
piciorul, cu att i alunecau minile mai mult pe rdcina cleioas
de deasupra.
Acum nu mai era prea mult din rdcin de care s se poat
ine i, atta ct mai rmsese, prea gata s se rup n orice
moment. Logen ncerc s nu se gndeasc la durerea din mini,
la durerea din brae, la dinii capului-turtit n piciorul lui. Urma s
cad. Nu avea de ales dect ntre a cdea pe stnci sau a cdea n
ap i asta era o alegere care, mai mult sau mai puin, venea de la
sine.
Odat ce te-ai ales cu un lucru de fcut, e mai bine s treci la
fapte dect s trieti cu spaima lui. Asta ar fi spus tatl lui Logen.
Aadar, i plant piciorul pe suprafaa stncii i, dup o ultim
rsuflare adnc, se arunc n gol, cu toat puterea care-i mai
rmsese. Simi muctura dinilor descletndu-se, urmat de
strnsoarea minilor i, pre de o clip, fu liber.
Apoi ncepu s cad. Repede. Marginile rpei goneau pe lng
el: piatr cenuie, muchi verde, petice de zpad alb, toate
nvlmindu-se n jurul lui.
Logen se rsuci ncet n aer, agitndu-i zadarnic membrele,
prea speriat ca s ipe. Vntul nvalnic i biciuia ochii, i umfla
vemintele, i smulgea rsuflarea din gur. l vzu pe vnjosul
shanka lovindu-se de stnc, n spatele lui. l vzu zdrobindu-se i
sltnd i prbuindu-se, mort, fr doar i poate. Era o privelite
plcut, dar satisfacia lui Logen fu scurt.
10
Apa se nl s-l ntmpine. l izbi n coast, ca un taur la
atac, i smulse aerul din plmni, gndurile din cap, l nghii,
trgndu-l la fund, n ntunecimea rece.

11
Partea I

Tiul sabiei
incit la acte de violen.
HOMER

12
Supravieuitorii

Clipocitul apei n urechi. Aceasta fu prima senzaie. Clipocitul


apei, fonetul copacilor, ciocnitul rzle i ciripitul unei psri.
Logen miji ochii. Lumin, o strlucire nceoat, printre frunze. S
fie asta moartea? Atunci de ce atta durere? Toat partea stng i
pulsa. ncerc s ia o gur sntoas de aer, se nec, tui,
mprocnd ap, scuipnd nmol. Gemu, se rsuci n patru labe i
iei din ru, gfind printre dinii ncletai, apoi se rostogoli pe
spate, n ml, printre muchii i lemnele putrede de pe mal.
Zcu acolo o vreme, cu privirea aintit spre cerul cenuiu din
spatele crengilor negre, cu rsuflarea hrindu-i n gtlejul care-l
ustura.
Sunt nc viu, horci Logen.
nc viu, n ciuda tuturor eforturilor depuse de natur, de
shanka, de oameni i fiare. Mustind de ap i ntins pe spate,
ncepu s rd satisfcut. Un rs strident, glgitor. sta era
Logen Noudegete, un supravieuitor.
Un vnt rece sufla peste malurile putrede ale rului i rsul lui
Logen se stinse ncet. Putea fi el viu, dar s rmn n via, asta
era alt chestiune. Se ridic, tresrind de durere. Se cltin pe
picioare, sprijinindu-se de cel mai apropiat trunchi de copac. i
scoase mlul din nri, din ochi, din urechi. i trase n sus cmaa
ud, s cerceteze urmrile.
Trupul i era acoperit ntr-o parte de vnti, din cauza
czturii. Pete albastre i vineii pe toat ntinderea coastelor.
Sensibile la atingere, de bun seam, dar nimic nu prea rupt.
Piciorul era un dezastru. Sfiat i plin de snge, de la dinii de
shanka. l durea cumplit, dar nc l putea mica destul de bine i
asta era cel mai important. Avea nevoie de el, dac voia s ias din
bucluc.
nc avea pumnalul n teaca de la cingtoare i fu nespus de
bucuros s-l vad. Nu puteai avea niciodat prea multe cuite,
dup experiena lui Logen, iar acesta era unul bun, ns
perspectiva rmnea tot sumbr. Era pe cont propriu, ntr-o
pdure miunnd de capete-turtite. N-avea idee unde se afl, dar
putea s urmeze cursul apei. Rurile curgeau toate spre nord, din
muni ctre marea de ghea. S urmeze rul spre sud, mpotriva

13
curentului. S urmeze rul i s urce n inuturile nalte, unde
shanka nu-l puteau gsi. Era singura lui ans.
Avea s fie frig acolo sus, n aceast perioad a anului. Un frig
de moarte. i cobor privirea spre picioarele-i goale. Aa-i fusese
norocul, s vin shanka tocmai pe cnd era desclat, tindu-i
bicile. Nici manta nu avea ezuse lng foc. n felul sta, n-ar
rezista n muni nici mcar o zi. Minile i picioarele i s-ar nnegri
peste noapte i ar muri, ncetul cu ncetul, nainte ca mcar s
ajung la trectori. Asta dac nu murea de foame mai nti.
La naiba, murmur el.
Trebuia s se ntoarc n tabr. Trebuia s spere c plecaser
capetele-turtite, s spere c lsaser ceva n urm. Ceva ce i-ar
putea fi de folos s supravieuiasc. Era ngrozitor de mult s
spere toate astea, dar n-avea de ales. Niciodat n-avea de ales.

ncepuse s plou atunci cnd Logen gsi locul. O ploaie


mrunt, care-i lipea prul de cap, care-i uda hainele pn la
piele. Se lipi de un trunchi acoperit de muchi i privi spre tabr,
cu inima bubuind, cu degetele minii drepte strnse dureros pe
plselele alunecoase ale cuitului.
Vzu cercul nnegrit unde fusese focul, nconjurat de vreascuri
pe jumtate arse i de cenu clcat n picioare. Vzu buteanul
mare pe care ezuser Treicopaci i Dow cnd au venit capetele-
turtite. Vzu, risipite prin poian, buci de harnaament rupt i
sfiat. Numr trei shanka mori, chircii la pmnt, unul cu o
sgeat nfipt n piept. Trei shanka mori, dar nici urm de
vreunul viu. Avea noroc. Ca ntotdeauna, noroc numai ct s
supravieuiasc. Totui, se puteau ntoarce n orice clip. Trebuia
s acioneze repede.
Logen iei n goan dintre copaci, scotocind peste tot. Cizmele
erau acolo unde le lsase. Le nh, i le trase pe picioarele
ngheate, opind, gata s alunece, n graba lui. Mantaua era i ea
acolo, vrt sub butean, sfiat i ponosit n zece ani de vreme
vitreg i de rzboi, rupt i cusut, cu o jumtate de mnec
lips. Rania i zcea pleotit n tufiul din apropiere, cu lucrurile
mprtiate n josul povrniului. Se ghemui, rsuflnd greu, i le
arunc pe toate napoi nuntru. O bucat de sfoar, vechea lui
pip de lut, cteva fii de carne uscat, ac i a, o plosc ciobit,
cu un rest de butur bleotocrind nuntru. Toate bune. Toate
folositoare.
De o creang atrna o ptur zdrenroas, ud i pe jumtate
14
nnegrit de funingine. Logen o smulse i rnji. Vechiul, mult
ncercatul lui ceaun era dedesubt. Culcat pe-o parte, probabil
azvrlit de pe foc cu piciorul, n timpul luptei. l apuc strns cu
ambele mini. i ddea o senzaie de siguran, de lucru cunoscut,
aa ciobit cum era i nnegrit, dup ani de folosin ndelungat.
Avea de mult ceaunul acela. l urmase n rzboaie, n lungul drum
prin Nord i napoi. Gtiser cu toii n el, mpreun, pe drum,
mncaser cu toii din el. Forley, Ursuzul, Copoiul, toi.
Logen i roti din nou privirea peste tabr. Trei shanka mori,
dar niciunul dintre oamenii lui. Poate c erau nc pe undeva prin
preajm. Poate c dac ar risca, dac ar ncerca s-i caute
Nu.
Rosti cuvntul ncet, cu glas optit. Nu era att de naiv.
Fuseser multe capete-turtite. ngrozitor de multe. Nu tia ct timp
zcuse pe malul rului. Chiar dac vreo doi dintre biei reuiser
s scape, probabil c au fost vnai i prini de shanka n pdure.
Acum nu mai erau dect nite trupuri nensufleite, cu siguran,
risipite prin vi. Tot ce putea face Logen era s caute adpost n
muni, s ncerce s-i salveze propria via mizerabil. Trebuia s
fie realist. Trebuia, orict de dureros era.
Am rmas doar noi doi, spuse Logen, ndesnd ceaunul n
rani i aruncndu-i-o pe umr.
Se ndeprt, chioptnd, ct putea de repede. n sus, ctre
ru, ctre muni.
Doar ei doi. El i ceaunul.
Erau singurii supravieuitori.

15
ntrebri

De ce fac asta? se ntreb Inchizitorul Glokta, a mia oar, n


timp ce nainta chioptnd de-a lungul coridorului. Pereii erau
tencuii i vruii, dei nu foarte de curnd. Locul avea un aer
nvechit i un miros jilav. Nu existau ferestre, cci culoarul se afla
adnc sub pmnt, i felinarele aruncau umbre alene plutitoare n
fiecare cotlon.
De ce-ar vrea cineva s fac asta? Paii lui Glokta rsunau
ritmic pe pietrele murdare ale pardoselii. Mai nti tocnitul
ncreztor al clciului drept, apoi bocnitul bastonului, urmat de
interminabila trial a piciorului stng, cu obinuitele junghiuri
n glezn, genunchi, fese i spate. Toc, boc, durere. Acesta era
ritmul mersului su.
Monotonia slinoas a coridorului era ntrerupt din cnd n
cnd de cte o u grea, ferecat i zvort cu fier ruginit. Odat,
lui Glokta i se pru c aude un strigt nbuit de durere n
spatele uneia dintre ele. M ntreb ce biet ntru o fi fiind interogat
acolo. De ce crime e vinovat sau nevinovat. Ce secrete sunt smulse,
ce minciuni sunt strpunse, ce trdri scoase la lumin. ns nu
apuc s fac asta mult timp. Fu ntrerupt de scri.
Dac lui Glokta i s-ar fi oferit ocazia s tortureze un om la
alegere, oricare, cu siguran s-ar fi oprit asupra inventatorului
scrilor. Pe cnd era tnr i admirat de toat lumea, nainte de
nenorocire, nici mcar nu le observase vreodat cu adevrat. Le
cobora din dou n dou i-i vedea voios de drum. Acum se
isprvise. Sunt pretutindeni. Chiar n-ai cum s schimbi etajul fr
ele. Iar la coborre e mai ru dect la urcare, sta e lucrul de care
oamenii nu-i dau seama niciodat. Cnd urci, nu cazi de obicei att
de mult.
Cunotea bine irul acesta de trepte. aisprezece la numr,
tiate din piatr neted, puin uzate ctre mijloc, uor umede, ca
tot ce se afla acolo, jos. Nu exista balustrad, nimic de care s te
ii. aisprezece dumani. O adevrat provocare. i luase mult timp
lui Glokta s elaboreze cea mai puin dureroas metod de a
cobor scrile. Mergea ntr-o parte, ca un crab. Mai nti bastonul,
pe urm piciorul stng, apoi dreptul, cu o durere mai mare dect
cea obinuit atunci cnd stngul i prelua greutatea, nsoit de

16
un junghi persistent la gt.
De ce trebuie s m doar gtul cnd cobor scrile? Oare gtul
mi preia greutatea? Oare? ns durerea nu putea fi tgduit.
Glokta se opri cu patru trepte nainte de a ajunge jos. Aproape
le nvinsese. Mna i tremura pe mnerul bastonului, piciorul
stng l durea cumplit. i atinse gingiile cu limba, acolo unde
cndva se aflaser dinii din fa, inspir adnc i pi nainte.
Glezna i ced cu o smucitur ngrozitoare i Glokta plonj n gol,
contorsionndu-se, cltinndu-se, cu mintea un cazan de oroare i
disperare. Se mpiedic de urmtoarea treapt ca un om beat,
zgriind cu unghiile zidul neted i lsnd s-i scape un ipt
ngrozit. Idiotule, idiot nenorocit! Bastonul bocni pe podea, piciorul
schilod se lu la trnt cu pietrele i Glokta se pomeni jos, prin
cine tie ce miracol nc n picioare.
i iat-l. Acel oribil, minunat, prelung moment dintre strivitul
degetului i senzaia de durere. Ct de mult mai am pn cnd o s
apar durerea? Ct de puternic va fi, atunci cnd va veni?
Gfind, cu gura deschis, la baza scrii, Glokta simea fiorul
ateptrii. Iat-o c vine
Agonia era de nedescris, un spasm mistuitor n susul coastei
stngi, de la laba piciorului pn la maxilar. i miji ochii
nlcrimai, i aps mna dreapt peste gur, att de puternic,
nct ncheieturile degetelor i trosnir. Puinii dini pe care i mai
avea scrnir cnd i nclet flcile, ns un geamt subire,
ntrerupt, tot i uier din gtlej. ip sau rd? Cum s-mi dau
seama? Respira fornind greoi, pe nas, cu bulbuci nindu-i n
palm, cu trupul contorsionat tremurnd n efortul de a rmne n
picioare.
Spasmul trecu. Glokta i mic precaut picioarele, unul cte
unul, testnd pagubele. Gamba i era n flcri, laba piciorului
amorit, gtul i pria la fiecare micare, trimindu-i mici
nepturi ticloase de-a lungul irei spinri. Binior, n
mprejurrile date. Cu o sforare, se aplec i i nh bastonul
ntre dou degete, se ridic din nou, i terse bulbucii i lacrimile
cu dosul palmei. Foarte palpitant. Mi-a plcut? Pentru cei mai muli
oameni, scrile sunt o chestiune banal. Pentru mine, o aventur!
Porni chioptnd de-a lungul coridorului, chicotind ncetior n
sinea lui. nc pstra umbra unui zmbet cnd ajunse n dreptul
uii sale i intr cu pai trii.
O cutie alb, sordid, cu dou ui fa n fa. Tavanul era prea
scund ca s fie confortabil, odaia prea puternic luminat de lmpi
17
strlucitoare. Dintr-un col se strecura umezeala i mortarul era
npdit de bici care se scorojeau, ptate de mucegai negru.
Cineva ncercase s tearg o pat alungit de snge de pe perete,
dar nu se strduise nici pe departe ndeajuns.
Practicianul Frost sttea n cellalt capt al camerei, cu braele-
i vnjoase ncruciate peste pieptu-i vnjos. l salut din cap pe
Glokta, cu toat cldura unei pietre, iar Glokta i rspunse n
acelai fel. ntre ei se afla o mas zgriat, ptat, prins n podea
i flancat de dou scaune. Un brbat gras, gol puc, sttea pe
unul dintre ele, cu minile legate strns la spate i cu un sac maro
de canava pe cap. Rsuflarea sa iute, nbuit, era singurul sunet
din ncpere. Era frig, aici, jos, ns omul asuda. Aa ar fi i cazul.
Glokta chiopt ctre cellalt scaun, i sprijini cu grij
bastonul de marginea mesei i, ncet, precaut, se chinui s se
aeze. i ntinse gtul spre stnga i spre dreapta, apoi i ls
trupul s alunece ntr-o poziie ct de ct comod. Dac lui Glokta
i s-ar fi oferit ocazia s strng mna unui om, oricare, cu
siguran l-ar fi ales pe inventatorul scaunelor. Mi-a fcut viaa
aproape suportabil.
Frost iei n tcere din colul su i apuc partea de sus a
sacului ntre patru degete crnoase i palide i degetul mare, alb i
butucnos. Glokta ddu din cap i practicianul smulse sacul,
lsndu-l pe Salem Rews clipind n lumina violent.
O fa mic, urt, ticloas, de porc. Porc urt i ticlos ce eti,
Rews. Porc dezgusttor. Eti gata s mrturiseti chiar acum, pun
rmag, gata s vorbeti i iar s vorbeti, fr ntrerupere, pn
cnd ne apuc sila pe toi. Avea o vntaie mare i ntunecat pe
obraz i o alta pe maxilar, deasupra brbiei duble. Cnd ochii
nlcrimai i se obinuir cu lumina, omul l recunoscu pe Glokta,
aflat n faa lui, i chipul i se umplu dintr-odat de speran. O
speran van i trist.
Glokta, trebuie s m ajui, scnci el, aplecndu-se att ct i
permiteau legturile i bolborosindu-i vorbele ntr-o disperat,
mormit nvlmeal. Sunt acuzat pe nedrept, tii asta. Sunt
nevinovat! Ai venit s m ajui, nu-i aa? Tu eti prietenul meu! Ai
influen aici. Suntem prieteni, prieteni! Ai putea spune ceva n
sprijinul meu! Sunt un om nevinovat, acuzat pe nedrept! Sunt
Glokta ridic mna, cernd linite. Se uit o clip la chipul
cunoscut al lui Rews, de parc nu l-ar mai fi vzut pn atunci.
Apoi se ntoarse ctre Frost:
Ar trebui s-l cunosc pe omul acesta?
18
Albinosul nu rspunse. Partea de jos a feei i era ascuns de
masca lui de practician, iar jumtatea de sus nu trda nimic. Se
uita int, fr s clipeasc, la prizonierul din scaun, cu ochii si
roz, mori ca ai unui cadavru. Nu clipise de cnd intrase Glokta n
ncpere. Cum poate face asta?
Sunt eu, Rews! uier grsanul, cu glasul ridicndu-se treptat
ctre panic. Salem Rews, m cunoti, Glokta! Am fost cu tine n
rzboi, nainte de tii tu suntem prieteni! Noi
Glokta ridic mna din nou i se ls pe spate, lovindu-i cu
unghia unul dintre puinii dini pe care-i mai avea, ca i cum ar fi
fost cufundat n gnduri.
Rews. Numele mi sun cunoscut. Un negustor, un membru
al Ghildei Pnzarilor. Un om bogat, de bun seam. Acum mi
amintesc Glokta se aplec, fcnd o pauz, pentru efect. A fost
un trdtor! A fost luat de Inchiziie, proprietile i-au fost
confiscate. Vezi tu, a conspirat s se sustrag de la plata drilor
ctre rege. Gura lui Rews atrna deschis. Drile regelui! ip
Glokta, lovind cu palma n mas. Grsanul se holba la el, cu ochii
mrii, trecndu-i limba peste un dinte. Dreapta sus, al doilea din
spate. Dar unde ne sunt manierele? ntreb Glokta, fr s se
refere la cineva anume. Poate c noi ne-am cunoscut cndva sau
nu, dar nu cred c ie i asistentului meu vi s-au fcut prezentrile
cuvenite. Practiciene Frost, salut-l pe acest grsan.
Fu o lovitur cu palma, dar suficient de puternic s-l arunce
pe Rews din scaun. Acesta trosni, dar rmase locului. Cum se
poate una ca asta? S-l dobori la pmnt, dar s lai scaunul n
picioare? Rews se rchir horcind pe jos, cu faa lipit de dale.
mi amintete de o balen pe uscat, remarc Glokta absent.
Albinosul l nh pe Rews de sub bra i l trase n sus,
azvrlindu-l napoi n scaun. Sngele i iroia dintr-o tietur la
obraz, dar ochii si de porc erau tioi acum. Loviturile i fac pe cei
mai muli oameni s se nmoaie, dar pe unii i oelesc. Nu l-a fi
crezut niciodat pe acesta un om dur, dar viaa e plin de surprize.
Rews scuip snge pe tblia mesei.
Ai mers prea departe de data asta, Glokta, o, da! Pnzarii sunt
o ghild onorabil, avem influen! Nu vor tolera aa ceva! Sunt un
om cunoscut! Chiar n clipa asta, soia mea trebuie c trimite o
petiie regelui, s-mi acorde o audien!
A, soia ta! Glokta zmbi trist. Soia ta e o femeie foarte
frumoas. Tnr i frumoas. M tem c, poate, prea tnr
pentru tine. M tem c a profitat de ocazie ca s scape de tine. M
19
tem c ne-a adus registrele tale. Toate registrele. Rews pli. Ne-am
uitat prin acele registre. Glokta fcu semn ctre un morman
imaginar de hrtii spre stnga. Ne-am uitat i prin registrele din
vistierie fcu semn ctre un alt teanc spre dreapta. Imagineaz-i
ce surpriz am avut cnd n-am reuit s potrivim cifrele. i au mai
fost i vizitele nocturne ale angajailor ti la depozitele din cartierul
vechi, micile corbii nenregistrate, plile ctre oficiali,
documentele falsificate. Mai trebuie s continui? ntreb Glokta,
cltinnd din cap, cu profund dezaprobare.
Grsanul nghii n sec i i linse buzele.
n faa prizonierului erau aezate un condei, cerneal i hrtiile
confesiunii, acoperite minuios cu scrisul frumos i ngrijit al lui
Frost, ateptnd doar semntura. Am s-l prind, chiar aici i acum.
Mrturisete, Rews, opti ncetior Glokta i pune capt fr
dureri acestei afaceri regretabile. Mrturisete i numete-i
complicii. tim deja cine sunt. Ne va fi tuturor mai uor. Nu vreau
s te rnesc, crede-m, nu-mi va face nicio plcere. Nimic nu-mi va
face. Mrturisete. Mrturisete i vei fi cruat. Exilul n Englia nu
e att de ru cum ar vrea unii s te fac s crezi. Mai exist i
acolo plceri ale vieii i satisfacia unei zile de munc cinstit, n
slujba regelui tu. Mrturisete! Rews se uita int n podea,
lingndu-i dintele. Glokta se ls pe spate i oft: Sau nu, zise el,
i atunci pot s-mi aduc instrumentele. Frost fcu un pas nainte,
umbra lui masiv cznd peste faa grsanului. Cadavru gsit
plutind lng docuri, opti Glokta, umflat de apa mrii i mutilat
oribil imposibil imposibil de recunoscut. E gata s vorbeasc.
E gras i copt i gata s explodeze. Oare rnile au fost induse
nainte sau dup moarte? ntreb el, plin de verv, tavanul. Oare
decedatul a fost brbat sau femeie? Glokta ridic din umeri. Cine
poate spune?
Se auzi o btaie puternic n u. Faa lui Rews se nl brusc,
plin din nou de speran. Nu acum, fir-ar s fie! Frost se duse la
u i o ntredeschise puin. Avu loc un schimb de replici. Ua se
nchise. Frost se aplec, optindu-i lui Glokta la ureche:
Ete Teverar, veni bolboroseala peltic, din care Glokta nelese
c la u era Severard.
Deja? Glokta zmbi i cltin din cap, ca i cum ar fi fost o
veste bun. Faa lui Rews se pleoti puin. Cum se poate ca unui
om care s-a ndeletnicit cu tinuirea s-i fie imposibil s-i ascund
emoiile n ncperea asta? Dar Glokta tia cum: E greu s-i
pstrezi calmul cnd eti speriat, neajutorat, singur, la mila unor
20
oameni fr pic de mil. Cine s tie asta mai bine dect mine? Oft
i, pe tonul cel mai plictisit de lume, ntreb:
Vrei s mrturiseti?
Nu!
Sfidarea revenise n ochii de porc ai prizonierului. i susinu
privirea, tcut i atent, sugndu-i dintele. Surprinztor. De-a
dreptul surprinztor. i sta e abia nceputul.
Te scie dintele la, Rews? Nimic legat de dini nu-i era
strin lui Glokta. Propria lui gur fusese lucrat de cei mai buni.
Sau cei mai ri, depinde cum priveti lucrurile. Se pare c trebuie s
te las acum, dar, ct voi fi plecat, am s m gndesc la dintele la.
Am s chibzuiesc foarte bine ce-i de fcut cu el. Glokta i apuc
bastonul: Vreau s te gndeti la mine cu gndul la dintele tu. i
mai vreau s te gndeti foarte bine s semnezi mrturisirea.
Glokta se ridic n picioare cu greu, scuturndu-i piciorul
dureros. Dar cred c s-ar putea s reacionezi bine la o mam de
btaie, aa c am s te las n compania Practicianului Frost, pre
de o jumtate de or. Gura lui Rews deveni un cerc tcut de
uimire. Albinosul ridic scaunul cu grsan cu tot i l rsuci ncet.
Este, fr doar i poate, cel mai bun la treburile de felul acesta.
Frost scoase la iveal o pereche de mnui roase din piele i
ncepu s i le trag tacticos pe minile albe, mari, deget dup
deget. i-a plcut ntotdeauna s ai ce-i mai bun din orice, nu-i
aa, Rews? Glokta se ndrept ctre u.
Ateapt, Glokta! strig Rews peste umr, cu glas tnguitor.
Ateapt!
Practicianul Frost puse o mn nmnuat peste gura
grsanului i i ridic un deget la masc:
Thhhhhhhh, fcu el.
Ua se nchise cu un clic.
Severard se sprijinea de peretele coridorului, cu un picior
proptit pe tencuiala din spatele lui, fluiernd distonant sub masc
i trecndu-i o mn prin pru-i lung, rsfirat. Cnd Glokta iei
pe u, Severard i ndrept spatele i fcu o scurt plecciune i,
judecnd dup ochi, era limpede c zmbea. El zmbete mereu.
Superiorul Kalyne vrea s v vad, spuse el cu accentul su
grosolan, trivial, i cred c nu l-am vzut niciodat mai furios.
Severard, bietul de tine, trebuie c eti ngrozit. Ai lada?
Da.
i ai luat din ea ceva pentru Frost?
Da.
21
i ceva i pentru soia ta, sper.
O, da rspunse Severard, cu ochii zmbind mai mult ca
oricnd. Soia mea va fi rsfat. Dac o s-mi iau vreodat una.
Bun. M grbesc s rspund chemrii Superiorului. Dup ce
stau cinci minute cu el, intr cu lada.
S nvlesc pur i simplu n birou?
Nvlete i njunghie-l, din partea mea.
Treaba e ca i fcut, Inchizitorule.
Glokta cltin din cap, se ntoarse, dup care se rsuci napoi.
S nu-l njunghii de-adevrat, Severard, bine?
Practicianul zmbi cu ochii i vr n teac respingtorul cuit.
Glokta i ridic privirea n tavan, apoi se ndeprt chioptnd,
cu bastonul bocnind pe dale, cu piciorul zvcnind. Toc, boc,
durere. Acesta era ritmul mersului su.

Biroul Superiorului era o ncpere spaioas i somptuos


mobilat din partea de sus a Casei ntrebrilor, o ncpere n care
totul era prea mare i prea extravagant. O fereastr imens, cu
vitralii, domina un perete placat cu lemn, oferind o vedere peste
grdinile ngrijite, din curtea de dedesubt. Un birou la fel de imens
i bogat ornamentat se afla n mijlocul covorului viu colorat, adus
din vreun loc cald i exotic. Capul unui animal fioros, din vreo
regiune rece i exotic, era instalat deasupra impuntorului
emineu de piatr, n care mocnea un foc minuscul, meschin, gata
s se sting.
Persoana Superiorului Kalyne fcea ca biroul s par mic i
mohort. Imens, rumen la fa, bine trecut de cincizeci de ani,
compensase peste msur prul rrit printr-o pereche de
impresionani perciuni albi. Era considerat o prezen
nfricotoare chiar i n interiorul Inchiziiei, ns pe Glokta nu-l
mai speria nimic, i amndoi tiau asta.
n spatele mesei de scris se afla un scaun mare i luxos, dar
Superiorul se plimba de colo-colo, ipnd i dnd din mini. Glokta
era aezat pe ceva care, dei scump, fr ndoial, fusese evident
conceput pentru a-l face pe ocupantul su s se simt ct mai
incomod posibil. Dar nu m deranjeaz prea mult. Incomod mi-e tot
timpul.
Se amuza imaginndu-i capul lui Kalyne instalat deasupra
emineului n locul celui al fiorosului animal, n timp ce Superiorul
tuna i fulgera. Seamn cu emineul lui ca dou picturi de ap,
marele ntru. Arat impresionant, dar n interior nu gseti mare
22
lucru. M ntreb cum ar reaciona la un interogatoriu. A ncepe cu
acei perciuni ridicoli. ns faa lui Glokta era o masc de atenie i
respect.
Ei, bine, Glokta, ai ntrecut msura de data asta, schilod
nebun! Cnd vor afla, pnzarii te vor jupui!
Am ncercat jupuitul. Gdil. La naiba, ine-i gura i
zmbete. Dar unde e tolomacul la de Severard? Am s pun s-i ia
pielea de pe el cnd ies de-aici.
O, da, bun, foarte bun, Glokta, m prpdesc de rs. i
sustragerea de la drile regelui? Superiorul cobor spre el o privire
fioroas, cu perciunii zburlindu-se. Drile regelui! rcni el,
mprocndu-l pe Glokta cu saliv. Toi fac asta! Pnzarii,
negustorii de mirodenii, toi! Orice ntru blestemat care are o
corabie!
Dar a fost att de fi, Superior Kalyne. A fost o insult la
adresa noastr. Am simit c trebuie s
Ai simit? Kalyne era rou la fa i tremura de furie. i s-a
spus explicit s te ii departe de pnzari, departe de negustorii de
mirodenii, departe de toate ghildele mari! Superiorul msura
camera n lung i-n lat, cu i mai mare vitez. Ai s-i uzezi covorul
n ritmul sta. Marile ghilde vor trebui s-i cumpere altul nou. Ai
simit, da? Ei, bine, va trebui s mearg napoi! Va trebui s-l
eliberm, iar tu va trebui s simi cum e s-i ceri scuze n
genunchi. E o dezonoare cumplit. M-ai fcut s cad n ridicol.
Unde se afl acum?
L-am lsat cu Practicianul Frost.
Cu animalul la gngav? Superiorul, disperat, ncepu s-i
smulg prul din cap. Ei, bine, asta este, nu-i aa? Acum va fi o
ruin. Nu-l mai putem trimite napoi ntr-un asemenea hal! Eti
terminat, Glokta! Terminat! M duc direct la Arhilector! Direct la
Arhilector!
Ua imens fu dat n lturi cu piciorul i Severard intr agale,
ducnd un cufr de lemn. La anc. Superiorul se holb, fr grai,
cu gura cscat de furie, cum Severard l arunc pe birou, cu o
bufnitur i un zornit.
Ce naiba nseamn Severard deschise capacul i Kalyne
vzu banii.
Toi banii aceia ncnttori. Se opri n mijlocul peroraiei, cu
gura nepenit n timp ce articula urmtorul sunet. Pru surprins,
apoi nedumerit, pe urm prudent. i strnse buzele i se aez
ncet.
23
Mulumesc, Practician Severard, spuse Glokta. Te poi
retrage. Superiorul i mngie gnditor perciunii, n timp ce
Severard iei cu pai mari, iar faa i reveni treptat la obinuita
nuan de roz. Confiscai de la Rews. Acum proprietatea Coroanei,
desigur. M-am gndit c trebuie s vi-i dau, fiind superiorul meu
direct, ca s-i putei preda la vistierie. Sau ca s-i cumperi un birou
mai mare, lipitoare ce eti. Glokta se aplec, punndu-i minile pe
genunchi. Ai putea declara, poate, c Rews a mers prea departe,
c a fost nevoie s i se pun ntrebri, c trebuia dat un exemplu.
Nu putem fi vzui stnd cu minile n sn, n definitiv. Am s bag
n speriei marile ghilde, ca s stea la locul lor. Am s le bag n
speriei i poi s storci mai multe de la ei. Sau ai putea s le
spunei oricnd c sunt un schilod nebun i s m nvinuii pe
mine pentru cele ntmplate.
Superiorului ncepea acum s-i plac, Glokta i ddea seama.
ncerca s n-o arate, dar perciunii i tremurau la vederea
bnetului.
Bine, Glokta. Bine. Foarte bine. ntinse mna i nchise cu
grij capacul cufrului. Dar dac-i mai trece prin cap s mai faci
vreodat aa ceva vorbete mai nti cu mine, fii bun. Nu-mi plac
surprizele.
Glokta se for s se ridice n picioare i se ndrept ontc spre
u.
O, i nc ceva. Glokta se ntoarse anevoie. Kalyne l privea
sever pe sub sprncenele-i mari, fabuloase. Cnd merg s m
ntlnesc cu pnzarii, trebuie s iau cu mine mrturisirea lui
Rews.
Glokta zmbi larg, dezvluind prpastia din locul dinilor si
din fa.
Asta n-ar trebui s fie o problem, Superior Kalyne.

Kalyne avusese dreptate. Rews n-ar fi avut cum s se ntoarc


n starea n care era. Avea buzele sparte i pline de snge, coastele
pline de vnti care se nnegreau, capul czut ntr-o parte, faa
tumefiat, aproape de nerecunoscut. Pe scurt, arat ca un om gata
s mrturiseasc.
Nu-mi nchipui c i-a plcut ultima jumtate de or, Rews.
Nu-mi nchipui c i-a plcut deloc. Poate c a fost cea mai rea
jumtate de or din viaa ta, dar n-a putea spune asta cu
certitudine. Dar m gndesc la ce avem aici pentru tine, iar tristul
adevr e c asta e cam tot ce e mai bun. Aa e n nalta societate.
24
Glokta se aplec, apropiindu-i faa la doar civa centimetri de
terciul nsngerat al nasului lui Rews. Practicianul Frost e o
copili pe lng mine, opti el. E un pisoi. Dup ce ncep eu cu
tine, Rews, ai s te gndeti la asta cu nostalgie. Ai s m implori
s-i acord o jumtate de or cu practicianul. Pricepi? Rews nu
scotea niciun sunet, n afar de aerul ce-i uiera prin nasul spart.
Arat-i instrumentele, opti Glokta.
Frost se apropie i, cu un gest teatral, deschise o cutie
lustruit. Era o adevrat oper de art. Cnd capacul fu dat la o
parte, numeroasele tvi din interior se ridicar i se deschiser ca
un evantai, etalnd uneltele lui Glokta n toat nspimnttoarea
lor mreie. Erau acolo lame de toate formele i dimensiunile, ace
curbate i drepte, sticle cu ulei i acid, cuie i urubelnie, clame i
cleti, ferstraie, ciocane, dli. Metalul, lemnul i sticla sclipeau n
lumina strlucitoare a lmpii, toate lustruite ca oglinda i ascuite
ucigtor.
O umfltur mare, purpurie, nchisese complet ochiul stng al
lui Rews, dar cellalt sget instrumentele cu privirea: ngrozit,
fascinat. Funciile unora dintre ele erau oribil de evidente, funciile
altora, oribil de obscure. Care l sperie mai mult?
Vorbeam despre dintele tu, pare-mi-se, murmur Glokta.
Ochiul lui Rews se ridic brusc, uitndu-se la el. Sau ai vrea s
mrturiseti? Al meu e, iat-l cum cedeaz. Mrturisete,
mrturisete, mrturisete, mrturisete
Se auzi o btaie puternic n u. Fir-ar s fie, iari! Frost
ntredeschise puin ua i urm un schimb de replici optite. Rews
i linse buza umflat. Ua se nchise, albinosul se aplec, s-i
opteasc lui Glokta la ureche.
Ete Ahiectolu. Glokta nghe. Banii n-au fost de ajuns. n timp
ce m triam napoi din biroul lui Kalyne, ticlosul btrn m
raporta Arhilectorului. Oare sunt terminat? Simi un fior vinovat la
gndul acesta. Ei, bine, am s m ocup mai nti de porcul sta
gras.
Spune-i lui Severard c vin imediat.
Glokta se ntoarse s-i vorbeasc prizonierului su, dar Frost i
aez o mn mare i alb pe umr.
. Ahiectolu. Frost fcu semn ctre u: Ete aii. Ah.
Aici? Glokta i simea pleoapa zvcnind. De ce? Se ridic,
sprijinindu-se de marginile mesei. Oare mine voi fi gsit n canal?
Mort i umflat, imposibil imposibil de recunoscut? Singura emoie
pe care o simea n faa acestei idei era o und de vag uurare.
25
Gata cu scrile.
Arhilectorul Inchiziiei Maiestii Sale sttea pe coridor. Pereii
murdari preau aproape maro n spatele lui, att de strlucitoare
i neptate i erau lunga mantie alb, mnuile albe, claia de pr
alb. Era trecut de aizeci de ani, dar nu trda nimic din
slbiciunea vrstei. Fiecare prticic din fptura-i nalt, delicat,
proaspt brbierit, era impecabil nfiat. Arat ca un om care
n-a fost nici mcar o singur dat n via surprins de nimic.
Se mai ntlniser o dat, cu ase ani n urm, cnd Glokta
intrase n Inchiziie, i nu prea s se fi schimbat defel de atunci.
Arhilectorul Sult. Unul dintre cei mai puternici oameni din Uniune.
Unul dintre cei mai puternici oameni din lume, la drept vorbind. n
spatele lui, aproape ca nite umbre supradimensionate, se nlau
doi practicieni enormi, tcui, cu mti negre.
Arhilectorul schi un zmbet firav cnd l vzu pe Glokta
ieind pe u, cu pasu-i trit. Spunea multe acel zmbet. Uor
dispre, uoar mil, o foarte vag nuan amenintoare. Orice, n
afar de amuzament.
Inchizitor Glokta, spuse el, ntinznd o mn nmnuat n
alb, cu palma n jos. Pe deget i sclipea un inel cu o imens piatr
violet.
Slujesc i m supun, Eminena Voastr!
Glokta nu-i putu stpni o grimas cnd se aplec ncet, s
ating inelul cu buzele. O manevr dificil i dureroas, care pru
s dureze o venicie. Cnd, n cele din urm, reveni n poziie
vertical, Sult l cerceta calm, cu ochii si albatri i reci. O privire
care sugera c l nelegea deja perfect pe Glokta i nu era
impresionat.
Vino cu mine.
Arhilectorul se ntoarse i se ndeprt pe coridor. Glokta porni
chioptnd dup el, cu tcuii practicieni mrluind imediat n
spatele lui. Sult pea cu o siguran dezinvolt, placid, cu
pulpanele hainei fluturnd graios n urma lui. Ticlosul. n
curnd, ajunser n dreptul unei ui, foarte asemntoare cu cea a
lui Glokta. Arhilectorul o descuie i ptrunse nuntru, iar
practicienii i ocupar poziiile de-o parte i de alta, cu braele
ncruciate. O ntrevedere privat, aadar. Una din care, poate, nu
voi iei niciodat. Glokta pi peste prag.
O cutie sordid, cu tencuial alb, prea puternic luminat i cu
tavanul prea scund ca s fie confortabil. Avea o crptur mare,
n loc de pata umed, dar altminteri era aidoma propriei sale odi.
26
Avea masa zgriat, scaunele ieftine, avea chiar i o pat de snge
prost curat. M ntreb dac nu cumva sunt vopsite, pentru
impresie. Unul dintre practicieni trnti dintr-odat ua, cu un
bubuit. Glokta ar fi trebuit s tresar, ns el nu putea fi tulburat.
Arhilectorul Sult se ls graios ntr-unul dintre scaune i trase
nspre el, peste mas, un teanc de hrtii nglbenite. Fcu semn
ctre cellalt scaun, cel care era folosit pentru prizonier. Lui
Glokta nu-i scpar subnelesurile.
Prefer s stau n picioare, Eminena Voastr.
Sult i zmbi. Avea dini frumoi, ascuii, toi de un alb
strlucitor.
Nu, nu preferi.
Aici m-a prins. Glokta se ls dizgraios n scaunul
prizonierului, n timp ce Arhilectorul ntoarse prima fil a
teancului su de documente, se ncrunt i cltin uor din cap,
de parc ar fi fost ngrozitor de dezamgit de ceea ce vedea.
Detaliile ilustrei mele cariere, poate?
Am primit, nu de mult, o vizit din partea Superiorului
Kalyne. Era extrem de suprat. Ochii albatri, tioi, ai lui Sult se
ridicar de pe hrtii. Suprat pe tine, Glokta. A vociferat destul de
tare pe tema asta. Mi-a spus c eti un pericol incontrolabil, c
acionezi fr s analizezi consecinele, c eti un infirm nebun. A
cerut s fii nlturat din departamentul lui. Arhilectorul zmbi. Un
zmbet rece, maliios, de felul celor pe care le folosea Glokta cu
prizonierii. Dar mai plin de dini. Cred c voia s spun s fii
nlturat cu totul. Se privir fix peste mas.
Acum trebuie s ceresc ndurare? Acum trebuie s m trsc i
s-i srut picioarele? Ei, bine, n-am de gnd s ceresc i sunt mult
prea eapn ca s m trsc. Practicienii ti vor trebui s m
omoare aezat pe scaun. S-mi taie gtul. S-mi striveasc easta.
Orice. Att timp ct i duc treaba la bun sfrit.
Dar Sult nu se grbea. Minile nmnuate n alb se micau cu
dibcie, cu precizie, paginile foneau i priau.
Avem puini oameni ca tine n Inchiziie, Glokta. Nobil, dintr-o
familie excelent. Sbier campion, ofier strlucit de cavalerie. Un
om care cndva s-a pregtit pentru cea mai nalt carier.
Sult l cercet de sus i pn jos, de parc nu-i venea a crede.
Asta a fost nainte de rzboi, Eminen.
Evident. Capturarea ta ne-a adus mult spaim i puin
speran c te vei ntoarce viu. Pe msur ce rzboiul se scurgea
ncet i lunile treceau, sperana s-a mpuinat, pn a pierit cu
27
totul, ns, cnd s-a semnat tratatul, te numrai printre prizonierii
napoiai Uniunii. l privi pe Glokta cu ochii mijii. Ai vorbit?
Glokta nu se putu stpni i izbucni ntr-un rs strident.
Rsuna ciudat n camera rece. Nu era un sunet pe care-l puteai
auzi prea des aici, jos.
Dac am vorbit? Am vorbit pn mi s-a uscat gtlejul. Le-am
spus tot ce mi-a putut trece prin cap. Am ipat fiecare secret pe
care l-am auzit vreodat. Am bolborosit ca un nebun. Cnd n-am
mai avut ce s le spun, am inventat lucruri. Am fcut pe mine i
am ipat ca o copili. Toat lumea face asta.
Dar nu toat lumea supravieuiete. Doi ani n temniele
mpratului. Nimeni altul n-a rezistat att de mult. Doctorii erau
siguri c nu te vei mai ridica niciodat din pat, ns un an mai
trziu i-ai depus cererea de intrare n Inchiziie! tim asta
amndoi. Am fost amndoi acolo. Ce vrei de la mine i de ce nu
isprveti odat? Presupun c unora le place pur i simplu s-i
asculte glasul. Mi s-a spus c eti schilodit, c eti distrus, c nu
vei putea fi niciodat vindecat, c nu vei putea fi niciodat demn
de ncredere. Dar am fost nclinat s-i dau o ans. Un ntru
oarecare ctig Turnirul n fiecare an, iar rzboaiele nasc muli
soldai promitori, ns performana ta de a supravieui acelor doi
ani era unic. Aadar, ai fost trimis n Nord i i s-a ncredinat
una dintre minele noastre de acolo. Ce-ai neles din Englia?
O latrin jegoas de violen i corupie. O nchisoare unde i-am
fcut sclavi pe cei nevinovai i pe cei vinovai deopotriv, n numele
libertii. O vgun mpuit, unde i trimitem pe cei pe care i urm
i pe cei de care ne e ruine, s moar de foame, de boli i munc
istovitoare.
Era rece, rspunse Glokta.
i tu la fel. i-ai fcut puini prieteni n Englia. Extrem de
puini n rndul Inchiziiei i niciunul printre exilai! Arhilectorul
smulse dintre hrtii o scrisoare ferfeniit i arunc peste ea un
ochi critic. Superiorul Goyle mi-a spus c eti un pete rece, c nu
ai deloc snge n tine. Credea c nu-i poi folosi la nimic. Goyle.
Ticlosul. Mcelarul la. Prefer s n-am snge dect s n-am creier.
Dar dup trei ani, producia a crescut. S-a dublat, de fapt. Aadar,
ai fost adus napoi la Adua, s lucrezi n subordinea Superiorului
Kalyne. Am crezut c astfel vei nva disciplina, dar se pare c m-
am nelat. Insiti s faci lucrurile cum vrei tu. Arhilectorul ridic
spre el o privire ncruntat. Sincer s fiu, cred c Superiorul
Kalyne se teme de tine. Cred c toi se tem. Nu le place arogana
28
ta, nu le plac metodele tale, nu le place intuiia deosebit pe care
o dovedeti n munca ta.
i Eminena Voastr ce crede?
Sincer? Nu sunt sigur c-mi plac prea mult nici mie metodele
tale i m ndoiesc c arogana ta e pe deplin meritat. Dar mi
plac rezultatele tale. mi plac foarte mult rezultatele tale. nchise
brusc mnunchiul de hrtii i i aez o mn deasupra,
aplecndu-se peste mas, ctre Glokta. Aa cum m-a putea apleca
eu ctre prizonierii mei, cnd le cer s mrturiseasc. Am o sarcin
pentru tine. O sarcin care i va pune n valoare talentele mai bine
dect vntoarea de contrabanditi mruni. O sarcin care i-ar
putea permite s te redresezi n ochii Inchiziiei. Arhilectorul tcu,
pre de un lung moment. Vreau s-l arestezi pe Sepp dan Teufel.
Glokta se ncrunt. Teufel?
Administratorul Monetriei, Eminena Voastr?
Chiar el.
Administratorul Monetriei Regale. Un om important, dintr-o
familie important. Un pete foarte mare, s fie prins n balta mea
mic. Un pete cu prieteni puternici. Ar putea fi periculos s arestezi
un asemenea om. Ar putea fi fatal.
Pot s ntreb de ce?
Nu poi. Las-m pe mine s m frmnt cu de ce-urile. Tu
concentreaz-te s obii o mrturisire.
Ce s mrturiseasc, Eminen?
Pi, corupie i nalt trdare! Se pare c amicul nostru,
Administratorul Monetriei, a fost extrem de indiscret n anumite
afaceri personale. Se pare c obinuia s ia mit, conspirnd cu
Ghilda Pnzarilor s-l nele pe rege. Astfel c ar fi foarte folositor
dac un pnzar de rang nalt l-ar pomeni, ntr-o combinaie
nefericit.
Nu poate fi o coinciden c am un pnzar de rang nalt n
camera mea de interogatoriu, chiar n clipa asta. Glokta ridic din
umeri.
Odat ce oamenii ncep s vorbeasc, e surprinztor ce nume
pot iei la iveal.
Bun. Arhilectorul i flutur mna. Poi pleca, Inchizitorule.
Voi veni dup mrturisirea lui Teufel mine pe vremea asta. Ai face
bine s-o ai.
Glokta respira ncet, fcnd cu trud cale ntoars de-a lungul
coridorului.
Inspir, expir. Calm. Nu se ateptase s ias viu din camera
29
aceea. Iar acum m pomenesc micndu-m n cercuri influente. O
sarcin personal, pentru Arhilector, s smulg o confesiune de nalt
trdare de la unul dintre cei mai de ncredere oficiali ai Uniunii. Cele
mai influente cercuri, dar pentru ct vreme? Datorit rezultatelor
mele? Sau fiindc nu mi se va simi lipsa?
mi cer scuze pentru toate ntreruperile de astzi, sincer. E ca
la bordel aici, cu aa un du-te-vino. Rews i strmb ntr-un
zmbet trist buzele crpate i umflate. S zmbeasc ntr-un
asemenea moment, zu, omul sta e o minune. Dar toate lucrurile
trebuie s se sfreasc. Haide s fim cinstii, Rews. Nimeni nu
vine s te ajute. Nici astzi, nici mine, nici alt dat. Vei
mrturisi. Singurul lucru pe care-l poi alege este cnd i starea n
care te vei afla atunci cnd ai s-o faci. Chiar n-ai nimic de ctigat
amnnd. Doar durere. Avem cu prisosin pentru tine.
Expresia de pe faa nsngerat a lui Rews era greu de desluit,
dar umerii i se lsar. Cu o mn tremurtoare, nmuie condeiul
n cerneal i i scrise numele, uor nclinat, n partea de jos a
paginii mrturisirii. Am ctigat din nou. M doare piciorul mai
puin? Mi-am recptat dinii? Mi-a folosit la ceva s-l distrug pe
omul acesta pe care l-am considerat cndva prieten? Atunci de ce
fac asta? Scritul peniei pe hrtie fu singurul rspuns.
Excelent, spuse Glokta. Practicianul Frost ntoarse
documentul spre el. Iar asta e lista complicilor ti? i ls ochii s
treac agale peste nume. O mn de pnzari tineri, trei cpitani de
corabie, un ofier din garda oraului, doi ofieri vamali fr
importan. O reet ntr-adevr searbd. Hai s vedem dac
putem s-o condimentm niel. Glokta ntoarse hrtia i o mpinse
napoi peste mas. Adaug numele lui Sepp dan Teufel pe list,
Rews.
Grsanul prea nedumerit.
Administratorul Monetriei? bigui el, printre buzele-i groase.
Chiar el.
Dar nu l-am ntlnit niciodat.
i? pufni Glokta. F cum i-am spus. Rews se opri, cu gura
uor ntredeschis. Scrie, porc grsan.
Practicianul Frost i pocni degetele.
Rews i linse buzele.
Sepp dan Teufel, murmur el pentru sine, n timp ce
scria.
Excelent. Glokta nchise cu grij capacul oribilelor,
minunatelor sale instrumente. M bucur, de dragul amndurora,
30
c nu vom mai avea nevoie azi de astea.
Frost nchise ctuele, cu un pocnet, pe ncheieturile
prizonierului, l trase n picioare i apoi ncepu s-l mping spre
ua din spatele camerei.
Ce mai urmeaz? ip Rews peste umr.
Englia, Rews, Englia. Nu uita s-i iei cu tine ceva clduros.
Ua se trnti n spatele lui. Glokta cercet lista de nume din
minile sale. Sepp dan Teufel era ultimul. Un singur nume. n
aparen, ca toate celelalte. Teufel. Doar nc un nume. ns unul
att de periculos.
Severard atepta afar, pe coridor, zmbind, ca ntotdeauna.
S-l arunc pe grsan n canal?
Nu, Severard. mbarc-l pe urmtoarea corabie spre Englia.
Suntei ntr-o dispoziie milostiv astzi.
Glokta forni.
Milostenie ar nsemna canalul. Porcul nu va rezista nici ase
sptmni n Nord. Uit-l. Trebuie s-l arestm pe Sepp dan Teufel
n seara asta.
Severard ridic din sprncene.
Nu cumva Administratorul Monetriei?
Nimeni altul. La ordinele exprese ale Eminenei Sale
Arhilectorul. Se pare c lua bani de la pnzari.
O, ruine s-i fie!
Vom pleca de ndat ce se ntunec. Spune-i lui Frost s fie
pregtit.
Practicianul deirat cltin din cap, legnndu-i prul lung.
Glokta se ntoarse i ontci pe coridor, cu bastonul bocnind pe
dalele murdare, cu piciorul stng n flcri.
De ce fac asta? se ntreb din nou.
De ce fac asta?

31
O singur cale

Logen se trezi cu o zvcnire dureroas. Sttea incomod, cu


capul sucit pe ceva tare, cu genunchii ridicai la piept. Miji ochii,
ntr-o fant nceoat. Era ntuneric, ns, de undeva, venea o
sclipire palid. Lumin prin zpad.
l strfulger panica. Acum tia unde se afl. ngrmdise nite
zpad la intrarea n mica peter, ca s ncerce s pstreze
cldura nuntru, atta ct era. Trebuie c ninsese n timp ce
dormea, izolndu-l nuntru. Dac fusese o ninsoare abundent,
afar era posibil s fie o grmad de zpad. Troiene mai nalte
dect un stat de om. Poate c n-avea s mai ias niciodat de
acolo. Poate c urcase atta drum afar din vale, doar ca s moar
ntr-o gaur spat n stnc, prea strmt s-i poat mcar
ntinde picioarele.
Logen se rsuci n locul ngust, cum putu mai bine, nltur
zpada cu minile amorite, luptndu-se cu ea, lund-o la trnt,
spnd prin ea, murmurnd njurturi n barb, cu rsuflarea
ntretiat. Lumina se revrs nuntru dintr-odat, mistuitoare.
Logen ddu la o parte ultimele urme de zpad i se tr afar.
Cerul era albastru scnteietor, soarele strlucea deasupra. i
ntoarse faa spre el, nchise ochii cuprini de usturimi i ls
lumina s-l scalde. Simea aerul n gt, dureros de rece. Tios de
rece. Gura i era uscat ca praful, limba, o bucat de lemn prost
cioplit. Adun zpad i i-o vr n gur. Zpada se topi, el
nghii. Rece de l durea capul.
De undeva, venea o duhoare de cimitir. Nu doar mirosul acriu
i umed al propriei transpiraii, dei era i acesta destul de ru.
Era ptura, ncepnd s putrezeasc. i nfurase dou buci
din ea n jurul minilor, ca nite mnui fr degete, legate cu
sfoar n jurul ncheieturilor, o alta n jurul capului, ca o glug
murdar, puturoas. Cizmele erau i ele bine ndesate cu buci
din ptur. Restul era nfurat de jur mprejurul trupului su, pe
sub hain. Mirosea urt, dar i salvase viaa noaptea trecut, i
asta era o afacere bun, dup mintea lui Logen. Avea s mai
duhneasc mult i bine pn cnd i va permite s se
descotoroseasc de ptur.
Se ridic opintindu-se i privi mprejur. O vale ngust, cu

32
marginile abrupte i necat n omt. Era nconjurat de trei
piscuri mari, mormane de piatr ntunecat, cenuie, i de zpad
alb, cu cerul albastru n fundal. Le cunotea. Vechi prieteni, de
fapt. Singurii care-i mai rmseser. Se afla n inuturile nalte.
Acoperiul lumii. Era ferit de orice pericol.
Ferit! murmur pentru sine, cu glas rguit, ns fr prea
mult veselie.
Ferit de mncare, desigur. Ferit de cldur, fr doar i poate.
Niciunul dintre aceste lucruri n-aveau s-l deranjeze aici, sus.
Scpase de shanka, poate, dar acesta era un loc al morii, iar dac
mai zbovea, avea s li se alture.
i era o foame cumplit. i simea pntecele ca pe o imens,
dureroas groap care l striga cu ipete sfredelitoare. Scotoci n
rani dup ultima bucat de carne. Ceva vechi, maro, unsuros, ca
o nuia uscat. N-avea s umple golul, nici pe departe, dar era tot
ce avea. O sfie cu dinii, tare ca pielea unor cizme vechi, i o
nghii cu puin zpad.
Logen i umbri ochii cu braul i privi spre nord, n josul vii,
pe unde venise cu o zi n urm. Panta cobora lin, spre deprtri,
zpada i piatra fcnd loc coamelor acoperite de pini ale vilor
nalte, copacii fcnd loc unei fii zbrcite de pune,
pmnturile acoperite de iarb fcnd loc mrii, o linie
scnteietoare la orizont. Acas. Gndul l tulbur.
Acas. Acolo se afla familia lui. Tatl lui nelept, puternic, un
om bun i un bun conductor pentru oamenii si. Soia i copiii
lui. Erau o familie bun. Meritau un fiu mai bun, un so mai bun,
un tat mai bun. Acolo erau i prietenii lui. Vechi i noi deopotriv.
Ar fi fost plcut s-i revad, foarte plcut. S stea de vorb cu tatl
su, n sala mare. S se joace cu copiii, s stea cu nevasta lui,
lng ru. S discute cu Treicopaci despre tactic. S vneze cu
Copoiul n vile munilor, nvlind prin pdure cu o suli, rznd
ca un nebun.
Logen simi dintr-odat un jind dureros. Aproape c se sufoc
de durerea lui. Necazul era c erau cu toii mori. Conacul era un
cerc de achii negre, rul, un canal de mizerie. N-avea s uite
niciodat cum venise peste munte, cum vzuse ruina prjolit n
valea de dedesubt. Cum se trse prin cenu, cutnd cu
disperare vreun semn c mai scpase cineva, n timp ce Copoiul l
trgea de umr i i spunea s renune. Nimic, doar cadavre
putrezite, de nerecunoscut. Renunase s mai caute semne. Erau
cu toii mori, pe ct de mori i puteau face shanka s fie, iar asta
33
nsemna mori de-a binelea. Scuip n zpad. Saliv maro, de la
carnea uscat. Mori, reci i putrezii, sau prefcui n cenu.
ntori n rn.
Logen strnse din dini i i nclet pumnii sub fiile putrede
de ptur. Ar putea s se ntoarc la ruinele satului, lng mare,
aa, pentru ultima oar. Ar putea s nvleasc n josul vii, cu
un rget de lupt n gtlej, aa cum fcuse la Carleon, cnd i
pierduse un deget i-i ctigase renumele. Ar putea rade civa
shanka de pe faa pmntului. S-i spintece, aa cum l spintecase
pe Shama Inim-de-Piatr, de la umr pn la pntece, de-i
ieiser mruntaiele. Ar putea s-i rzbune tatl, soia, copiii,
prietenii. Un sfrit potrivit pentru cel cruia i se zicea Sngerosul
Nou. S moar omornd. Ar iei un cntec pe cinste.
Dar la Carleon fusese tnr i puternic i cu prietenii n spatele
lui. Acum era slab i nfometat i mai singur ca niciodat. l
omorse pe Shama Inim-de-Piatr cu o sabie lung, nespus de
ascuit. i privi cuitul. Poate c era un cuit bun, dar nu i-ar
aduce dect un strop de rzbunare dulce. i, totui, cine i-ar cnta
cntecul? Shanka nu aveau glas, iar imaginaie nici atta, dac
mcar l-ar recunoate pe ceretorul puturos, nfurat n ptur,
dup ce l-ar umple de sgei. Poate c rzbunarea mai putea s
atepte, cel puin pn avea o arm mai mare pe care s-o
mnuiasc. Trebuie s fii realist, n definitiv.
Spre sud, aadar i s devin pribeag. Se gsea mereu de lucru
pentru un om priceput ca el. Munc grea, probabil, murdar, dar,
oricum, munc. l ispitea, ntr-un fel, trebuia s recunoasc. S nu
duc grija nimnui, n afar de sine, s nu conteze deloc ce decizii
ia, s nu aib n minile sale viaa sau moartea nimnui. Avea
dumani n Sud, era adevrat. Dar Sngerosul Nou se descurcase
cu dumanii i alt dat.
Scuip din nou. Acum, c avea niic saliv, se gndea s-o
valorifice din plin. Era cam tot ce avea saliv, un ceaun vechi i
nite buci puturoase de ptur. Mort n Nord sau viu n Sud. La
asta se reducea totul i nu avea de ales.
S mergi mai departe. Asta fcuse ntotdeauna. Asta este
misiunea care nsoete supravieuirea, fie c merii s trieti, fie
c nu. i aminteti de mori ct poi mai bine. Rosteti cteva
cuvinte pentru ei. Apoi mergi mai departe i speri la ceva mai bun.
Logen inspir prelung aerul rece i-l ddu afar.
Adio, prieteni! murmur el. Adio.
i arunc rania peste umr, se ntoarse i ncepu s nainteze
34
greoi prin nmei. n jos, spre sud, afar din muni.

Ploua linitit. O ploaie domoal, nvemntnd totul n rou


rece, care se aduna pe crengi, pe frunze, pe ace i cdea n picuri
mari i grei, mbibnd hainele i pielea ude ale lui Logen.
Se ghemui, nemicat i tcut, n desiul umed, cu ploaia
iroindu-i pe fa, cu lama strlucitoare a cuitului lucind de ap.
Simea freamtul pdurii i-i auzea miile de sunete. Miunatul
insectelor, fr numr, alergtura oarb a crtielor, fonetul sfios
al cprioarelor, pulsaia domoal a sevei n trunchiurile copacilor
btrni. Fiecare lucru viu din pdure i cuta propriul fel de
hran, iar el aijderea. i ls mintea s se opreasc asupra unui
animal ce se deplasa cu grij n preajm, printre copaci, la dreapta
lui. Delicios. Pdurea deveni tcut. Nu se mai auzea dect
picuratul nesfrit al apei de pe crengi. Lumea se ngust, redus
doar la Logen i urmtoarea lui mas.
Cnd socoti c animalul era destul de aproape, fcu un salt
nainte i l dobor pe pmntul ud. Un cprior tnr. Se zbtu i
lovi cu picioarele, dar el era puternic i iute i i nfipse cuitul n
gt, tindu-i beregata. Sngele fierbinte ni din ran i se
revrs pe minile lui Logen, pe pmntul ud.
Lu trupul animalului i l slt peste umr. Avea s fie bun
ntr-o tocan, poate cu nite ciuperci. Foarte bun. Pe urm, dup
ce mnca, avea s cear ndrumare spiritelor. ndrumarea lor era
de cele mai mule ori zadarnic, ns compania lor ar fi bine-venit.
Cnd i aez tabra, soarele era aproape la asfinit. Era un
adpost potrivit pentru un erou de statura lui Logen: dou bee
mari sprijinind un morman de crengi ude deasupra unei gropi n
pmnt. Totui, aici, sus, era aproape uscat i ploaia se oprise.
Disear avea s fac un foc. Nu se mai osptase aa de mult
vreme. Un foc i totul doar pentru el.
Mai trziu, bine hrnit i odihnit, Logen i ndes o bucat de
chagga n pip. Gsise planta cu trei zile n urm, crescnd la
rdcina unui copac, plrii galbene, mari i zemoase. Rupsese
pentru sine o bucat zdravn, dar pn astzi nu se uscase
destul ca s fie fumat. Acum, Logen lu din foc un beiga aprins
i l vr n adncitur, pufind cu putere pn cnd ciuperca se
aprinse i ncepu s ard, rspndind obinuitul ei miros dulceag-
pmntos.
Logen tui, sufl un fum maroniu i privi flcrile mictoare.
Mintea i hoinri spre alte timpuri i alte focuri de tabr. Copoiul
35
era acolo, rnjind, cu lumina scnteind pe dinii lui ascuii. Tul
Duru sttea n faa lui, mare ca un munte, cu rsul su tuntor.
i Forley Molul, cu ochii aceia agitai, sgetnd mprejur, mereu
puin speriai. Rudd Treicopaci era acolo, i Harding Ursuzul, fr
s spun nimic. El nu spunea niciodat nimic. De aceea i se zicea
Ursuzul.
Erau cu toii de fa. Numai c nu erau. Erau cu toii mori,
ntori n rn. Logen goli pipa n foc i o azvrli deoparte. Nu
avea chef de ea acum. Tatl su avusese dreptate. N-ar trebui s
fumezi niciodat singur.
Deurub capacul plotii sale mult ncercate, lu o sorbitur i
o mproc afar, ntr-o ploaie de picturi minuscule. O vpaie se
nl n aerul rece. Logen i terse buzele, savurnd gustul
fierbinte, amar. Apoi se aez, sprijinit de trunchiul noduros al
unui pin, ateptnd.
Trecu o vreme pn cnd venir. Erau trei. Venir pe tcute,
din umbrele care dansau printre copaci i se apropiar ncetior de
foc, cptnd contur pe msur ce naintau n lumin.
Noudegete, spuse primul.
Noudegete, al doilea.
Noudegete, al treilea.
Glasurile rsunau ca o mie de sunete ale pdurii.
Suntei bine-venite lng focul meu, spuse Logen.
Spiritele se ghemuir i se uitar la el, fr expresie. Doar trei
n seara asta?
Cel din dreapta gri primul.
Cu fiecare an, tot mai puine dintre noi ne trezim din iarn.
Suntem tot ce rmne. Cteva ierni vor mai trece i vom dormi i
noi. Nu va mai fi nimeni care s rspund chemrii tale.
Logen cltin trist din cap.
Vreo veste din lume?
Am auzit c un brbat a czut de pe o stnc, dar a ajuns
teafr la mal, pe urm a traversat inuturile nalte, la nceputul
primverii, nfurat ntr-o ptur putred, dar noi nu ne
ncredem n asemenea zvonuri.
Foarte nelept.
Bethod a pornit rzboi, spuse spiritul din mijloc.
Logen se ncrunt.
Bethod pornete mereu rzboi. Asta face el.
Da. A ctigat deja numeroase btlii cu ajutorul tu i i-a
pus o tichie de aur.
36
La naiba cu ticlosul la, spuse Logen, scuipnd n foc.
Altceva?
La nord de muni, shanka alearg de colo-colo i prjolesc.
Le place focul, spuse spiritul din mijloc.
Aa e, ntri cel din stnga, chiar mai mult dect alor ti,
Noudegete! Spiritul se aplec spre el: Am auzit c te caut cineva
prin mlatinile dinspre sud.
Un om puternic, adug cel din mijloc.
Un Mag din Vechime, spuse cel din stnga.
Logen se ncrunt. Auzise de aceti magi. ntlnise odat un
vrjitor, dar fusese uor de ucis. Fr vreo putere supranatural
deosebit, sau cel puin Logen nu observase niciuna. Dar un mag
era altceva.
Am auzit c magii sunt nelepi i puternici, spuse spiritul
din mijloc i c pot s duc un om departe i s-i arate multe
lucruri. Dar sunt i vicleni, i au scopurile lor.
Ce vrea?
ntreab-l.
Spiritele nu se prea sinchiseau de treburile oamenilor, le
scpau mereu detaliile. Totui, discuia aceasta era mai bun
dect obinuita vorbrie despre copaci.
Ce-ai de gnd s faci, Noudegete?
Logen chibzui o clip.
Voi merge spre sud, s-l caut pe acest mag i s-l ntreb ce
vrea de la mine.
Spiritele cltinar din cap. Nu lsau s se vad dac erau de
prere c e o idee bun sau una proast. Nu le psa.
Cu bine, atunci, Noudegete, spuse spiritul din dreapta. Poate
pentru ultima oar.
Am s m strduiesc s rzbat fr voi.
Ironia lui Logen nu-i atinse inta. Spiritele se ridicar i se
ndeprtar de foc, topindu-se treptat n ntuneric. Curnd
disprur, dar Logen trebuia s recunoasc, de data aceasta, c-i
fuseser mai folositoare dect ndrznise s spere. i oferiser un
el.
n zori, avea s se ndrepte spre sud i s-l gseasc pe mag.
Cine putea ti? Putea fi un bun vorbitor. Trebuia s fie de preferat,
cel puin dect s fii umplut de sgei, pentru nimic. Logen privi n
flcri, cltinnd ncetior din cap.
i aminti alte vremuri i alte focuri de tabr, cnd nu fusese
singur.
37
Un joc periculos

Era o zi frumoas de primvar n Adua i soarele strlucea


mbietor printre crengile cedrului nmiresmat, aruncnd o umbr
ptat peste juctorii de dedesubt. O adiere plcut zburda prin
curte, astfel nct crile de joc erau strnse bine n mini sau
inute n loc cu pahare ori monede. Din copaci se auzea ciripit de
psri, iar de la captul peluzei se auzeau cnitul unor foarfeci
de grdinar, strnind agreabile ecouri pe cldirile albe, nalte, ale
curii. Dac juctorii gseau sau nu plcut bnetul din mijlocul
mesei, asta depindea, desigur, de crile pe care le aveau.
Cpitanului Jezal dan Luthar cu siguran i plcea. i
descoperise un talent neobinuit de cnd i dobndise numirea n
Garda Regelui, un talent pe care l folosise ca s ctige mari sume
de bani de la tovarii si. N-avea, de fapt, nevoie de bani, firete,
provenind dintr-o familie att de nstrit, dar asta i ngduise s-
i pstreze aparena de om chibzuit, n timp ce cheltuia ca un
matroz. Ori de cte ori se ducea acas, tatl su plictisea pe toat
lumea povestind despre buna planificare financiar a lui Jezal i l
rspltise cumprndu-i rangul de cpitan, cu doar ase luni n
urm. Fraii si nu fuseser ncntai. Da, banii sunt, desigur,
folositori, i nimic nu e mai amuzant pe lume dect s-i umileti
cei mai apropiai prieteni.
Jezal sttea pe banca lui, pe jumtate tolnit pe spate, cu un
picior ntins, lsndu-i ochii s rtceasc peste ceilali juctori.
Maiorul West i nclinase att de mult scaunul pe picioarele din
spate nct prea ntr-un iminent pericol de a se rsturna cu totul.
i inea paharul ridicat spre soare, admirnd felul n care lumina
se filtra prin licoarea chihlimbarie din interior. Afia un vag zmbet
misterios, care prea s spun: Nu sunt un nobil i poate c
social v sunt inferior, ns am ctigat un Turnir i graia regelui
pe cmpul de lupt, i de aceea sunt cel mai bun, aa c voi, copii,
vei face naibii ce spun eu. Sttea deoparte tura aceasta i,
oricum, era mult prea prudent cu banii, n opinia lui Jezal.
Locotenentul Kaspa sttea aplecat, ncruntndu-se i
scrpinndu-i barba nisipie, uitndu-se concentrat la crile sale,
ca la nite calcule pe care nu le pricepea. Era un tnr jovial, dar
un ntru la cri i era mereu foarte recunosctor cnd Jezal i

38
cumpra de but cu propriii lui bani. Cu toate acestea, i putea
permite s piard: tatl su era unul dinte cei mai mari moieri
din Uniune.
Jezal remarcase adesea c oamenii care sunt doar uor ntri
se comport i mai prostete ntr-o companie inteligent. Odat
prestigiul pierdut, se aga cu nverunare de postura de idioi
simpatici, se feresc de controversele pe care nu pot dect s le
piard i, astfel, pot fi prietenii tuturor. Aerul de nedumerit
concentrare al lui Kaspa prea s spun: Nu sunt detept, dar
sunt cinstit i agreabil, ceea ce e mult mai important. Inteligena e
supraestimat. O, i sunt foarte, foarte bogat, aa c toat lumea
m place oricum.
Cred c merg mai departe, spuse Kaspa, aruncnd pe mas
nite monede de argint.
Se mprtiar i sclipir n soare, cu un zornit vesel. Jezal
fcu absent totalul n cap. O nou uniform, poate? Kaspa
devenea ntotdeauna uor agitat cnd chiar avea cri bune, iar
acum nu tremura. S spui c blufeaz nsemna s-i acorzi prea
mult ncredere. Mai degrab era pur i simplu plictisit s stea
deoparte. Jezal nu se ndoia c avea s se pleoteasc la
urmtoarea tur, ca un cort ieftin.
Locotenentul Jalenhorm se ncrunt i i azvrli crile pe
mas.
Astzi n-am avut dect porcrii, mormi el.
Se ls pe spate n scaun i i ridic umerii vnjoi, cu o
privire ncruntat care spunea: Sunt voinic i viteaz, i iute la
mnie, aa c toat lumea ar trebui s m trateze cu respect.
Tocmai respect nu-i oferea niciodat Jezal la masa de joc. Poate c
o fire iute e de folos n lupt, ns este o pacoste cnd vine vorba
de bani. Era pcat c nu avusese noroc de o mn ceva mai bun,
altfel Jezal l-ar fi putut uura de jumtate din sold. Jalenhorm i
goli paharul i ntinse mna dup sticl.
Astfel, mai rmnea doar Brint, cel mai tnr i mai srac din
grup. i linse buzele cu o expresie dintr-odat prudent i uor
disperat, o expresie care prea s spun: Nu sunt tnr ori
srac, pot s-mi permit s pierd banii tia. Nu sunt cu nimic mai
puin important dect voi, ceilali. Avea o grmad de bani astzi,
probabil tocmai i sosise renta. Mai mult ca sigur c erau toi banii
din care trebuia s triasc n urmtoarele dou luni. Jezal avea
de gnd s i-i ia i s-i cheltuiasc pe femei i butur. Fu nevoit
s-i stpneasc un chicot, gndindu-se la asta. Putea s
39
chicoteasc dup ce lua potul. Brint se ls pe spate, chibzuind cu
mare atenie. Avea s treac, probabil, o bun bucat de vreme
pn s ia o decizie, aa c Jezal i lu pipa de pe mas.
O aprinse la lampa pregtit exact n acest scop i sufl cteva
rotocoale zdrenuite de fum ntre crengile cedrului. Din nefericire,
nu se pricepea la fumat nici pe jumtate ct se pricepea la cri, i
majoritatea inelelor nu erau altceva dect nori hidoi de abur
galben-maroniu. La drept vorbind, nu-i prea plcea s fumeze. l
ameea, dar era foarte la mod i foarte scump, iar Jezal nu rata
nici de-al naibii un lucru la mod, numai fiindc nu-i plcea. n
plus, tatl lui i cumprase o foarte frumoas pip de filde ultima
oar cnd fusese n ora i l prindea nespus de bine. Fraii lui nu
fuseser ncntai nici de asta, dac se gndea bine.
M bag, zise Brint.
Jezal i slt piciorul de pe banc.
Atunci plusez cu vreo sut de puncte.
i mpinse toat grmada n mijlocul mesei. West trase aer
printre dini. O moned czu din vrful mormanului, ateriz pe
margine i se rostogoli de-a lungul scndurii. Czu pe dalele de
dedesubt, cu sunetul inconfundabil al banilor cznd. Cretetul
grdinarului din cellalt capt al peluzei ni instinctiv n sus,
dup care omul reveni la tunsul ierbii.
Kaspa i azvrli crile de parc i-ar fi ars degetele i i
scutur capul:
La naiba, dar sunt un juctor nerod, se lament el,
sprijinindu-se cu spatele de trunchiul brun, aspru, al unui copac.
Jezal se uit int la locotenentul Brint, cu umbra unui zmbet
pe fa, fr s se trdeze.
Blufeaz, murmur Jalenhorm, nu-l lsa s te prosteasc,
Brint.
N-o face, locotenente, spuse West, dar Jezal tia c o va face.
Trebuia s dea impresia c-i poate permite s piard. Brint nu
ezit: i mpinse toi banii, cu un gest degajat.
Asta nsemn o sut, plus sau minus.
Brint se cznea din rsputeri s par stpn pe sine n ochii
celorlali ofieri, ns glasul lui avea o fermectoare nuan de
isterie.
Binior, spuse Jezal, suntem cu toii prieteni aici. Ce ai,
locotenente?
Am pmnt.
Ochii lui Brint aveau o strlucire uor febril, cnd i art
40
crile.
Jezal savura atmosfera tensionat. Se ncrunt, ridic din
umeri, nl o sprncean. Se scrpin la cap, gnditor. Urmri
felul n care se schimb expresia lui Brint, n timp ce i-o schimba
pe a sa. Speran, disperare, speran, disperare. n cele din urm,
Jezal i etal crile pe mas:
O, ca s vezi. Am iari sori.
Faa lui Brint era un tablou. West scp un oftat i cltin din
cap. Jalenhorm se ncrunt.
Eram convins c blufeaz, spuse el.
Cum reuete? se mir Kaspa, azvrlind peste mas o moned
rtcit.
Jezal ridic din umeri:
Conteaz juctorii i nicidecum crile. ncepu s adune
mormanul de monede de pe mas, n timp ce Brint l privea
ncremenit, cu dinii ncletai i chipul palid. Banii zornir n
rani cu un sunet plcut. Plcut pentru Jezal, n orice caz. O
moned czu de pe mas, lng cizma lui Brint. N-ai putea s mi-o
aduci, locotenente? ntreb Jezal, cu un zmbet siropos.
Brint se ridic iute, lovind masa i fcnd monedele i paharele
s salte, zornind.
Am treab, spuse el, cu glas ngroat, dup care, n trecere, l
ddu la o parte pe Jezal cu umrul, izbindu-l de trunchiul
copacului, i se ndeprt cu pai mari ctre marginea curii.
Dispru n cazarma ofierilor, cu capul plecat.
Ai vzut? Jezal devenea mai indignat cu fiecare clip. S dea
aa peste mine, e al naibii de nepoliticos! i mai sunt i superiorul
lui! M gndesc serios s-i aplic o sanciune disciplinar. Un cor
de sunete dezaprobatoare ntmpin aceast menionare a
sanciunii. Ei, bine, nu tie s piard, atta tot!
Jalenhorm privea aspru pe sub sprncene.
N-ar trebui s-l arzi aa de ru. Nu e bogat. Nu-i poate
permite s piard.
Pi, dac nu-i poate permite s piard, n-ar trebui s joace!
se rsti Jezal, suprat. Cine i-a spus c blufez? Ar trebui s-i ii
gura aia mare!
E nou aici, interveni West, vrea i el s se integreze. Tu n-ai
fost nou odat?
Cine te crezi, taic-meu?
Jezal i amintea cu o claritate dureroas cum era s fii nou i
acum, c venise vorba despre asta, se simea puin ruinat.
41
Kaspa i flutur mna.
i mprumut eu nite bani, nu-i face griji!
N-o s-i accepte, spuse Jalenhorm.
Ei, bine, asta-i treaba lui. Kaspa nchise ochii i i ntoarse
faa ctre soare. Fierbinte. Iarna s-a sfrit cu adevrat. Trebuie s
fie trecut de amiaz.
La naiba! strig Jezal, ridicndu-se i adunndu-i lucrurile.
Grdinarul se oprise din tunsul gazonului i se uita nspre ei. De
ce nu mi-ai spus nimic, West?
Cine sunt eu, taic-tu? ntreb maiorul.
Kaspa chicoti.
Iari am ntrziat, se plnse Jalenhorm, pufnind. Lordul
Mareal nu va fi ncntat!
Jezal i nh armele de scrim i alerg spre captul cellalt
al peluzei. Maiorul West porni agale n urma lui.
Haide! strig Jezal.
Sunt n spatele tu, cpitane, spuse el. Chiar n spatele tu.

Jap, jap, Jezal, jap, jap! rcni Lordul Mareal Varuz


plesnindu-l peste bra cu bul.
Au! scnci Jezal, ridicnd din nou bara de metal.
Vreau s vd braul la drept micndu-se, cpitane, nind
ca un arpe! Vreau s fiu orbit de viteza acelor mini!
Jezal mai fcu vreo dou fandri stngace, cu bucata greoaie de
fier. Era o adevrat tortur. Degetele, ncheietura, braul, umrul,
toate l ardeau de efort. Era ud pn la piele de sudoare, i zbura
de pe fa n stropi mari. Marealul Varuz i contracara firavele
eforturi.
Acum taie! Taie cu stnga!
Jezal agit imensul baros spre capul btrnului, cu toat
puterea braului stng. Abia putea s ridice obiectul la blestemat
n zilele sale bune. Marealul Varuz se ddu la o parte, fr efort,
i-l izbi n fa cu bul.
Vai! se tngui Jezal, retrgndu-se, cu pas mpleticit.
Bjbi cu mna pe baros i acesta i czu pe picior. Aaau! Bara
de fier zngni pe jos, cnd Jezal se aplec s-i apuce degetele
stropite ale piciorului. Simi o durere neptoare cnd Varuz i
aplic peste fese o lovitura nemiloas ce rsun peste curte, i se
prbui cu faa n jos.
Jalnic! strig btrnul. M faci de rs n faa maiorului West.
Maiorul i lsase scaunul pe spate i se scutura de un rs
42
nbuit. Jezal se holba la cizmele impecabil lustruite ale
marealului, fr s gseasc vreo nevoie stringent s se ridice.
Sus, cpitane Luthar! url Varuz. Timpul meu, cel puin, e
preios!
Bine, bine! Jezal se ridic anevoie n picioare i rmase acolo,
legnndu-se n soarele fierbinte, gfind, iroind de sudoare.
Varuz se apropie de el i-i adulmec rsuflarea.
Ai but azi deja? ceru el s tie, cu mustaa-i alb zbrlindu-
se. i asear, la fel, fr doar i poate! Jezal n-avea niciun
rspuns. Pi, naiba s te ia, atunci! Avem treab, cpitane Luthar,
i n-o pot face de unul singur! Patru luni pn la Turnir, patru
luni s fac din tine un sbier iscusit!
Varuz atepta un rspuns, dar Jezal nu se putea gndi la
niciunul. Fcea totul, de fapt, numai ca s-i mulumeasc tatl,
dar nu credea c asta era ceea ce voia s aud btrnul soldat i
n-avea nicio poft s fie lovit din nou.
Ptiu! i rcni Varuz n fa i se ntoarse, cu bul la spate,
strns n ambele mini.
Domnule Mareal Var ncepu Jezal, dar nainte s apuce s
isprveasc, btrnul soldat se rsuci pe clcie i l mpunse
direct n stomac.
Aaah! fcu Jezal, prbuindu-se n genunchi.
Varuz se opri deasupra lui.
Ai s alergi nielu pentru mine, cpitane.
Uuuf!
Ai s alergi de-aici pn la Turnul Lanurilor. Ai s urci
turnul n fug, pn la parapet. Vom ti cnd ajungi, fiindc
maiorul i cu mine ne vom delecta cu un relaxant joc de squares
pe acoperi i art cldirea cu ase niveluri din spatele lui de
unde se vede perfect vrful turnului. Voi putea s te vd cu
monoclul, aa c de data asta n-ai cum s triezi!
i i trase lui Jezal o scatoalc n cretet.
Au! fcu Jezal, frecndu-i scalpul.
Dup ce te ari pe acoperi, alergi napoi. Vei alerga ct poi
de repede, iar eu tiu c aa va fi, cci, dac nu eti napoi pn
cnd terminm jocul, o vei lua de la capt. Jezal se crisp. Maiorul
West e un juctor excelent de squares, aa c mi va lua o
jumtate de or s-l bat. i sugerez s ncepi numaidect.
Jezal se ridic n picioare cltinndu-se i porni ntr-o alergare
uoar ctre galeria boltit de la captul curii, njurnd printre
dini.
43
Va trebui s te grbeti, cpitane! strig Varuz n urma lui.
Picioarele lui Jezal erau grmezi de plumb, dar le zori mai
departe.
Sus genunchii! strig voios maiorul West.
Jezal tropi de-a lungul pasajului, pe lng un portar cu
zmbet comptimitor care sttea lng intrare, apoi afar, pe aleea
larg de dincolo. Trecu pe lng zidurile acoperite de ieder ale
Universitii, njurnd numele lui Varuz i West, cu rsuflarea
ntretiat, apoi pe lng cldirea masiv, aproape lipsit de
ferestre, a Casei ntrebrilor, cu poarta grea de intrare bine
ferecat. Trecu pe lng civa slujbai insipizi care alergau de
colo-colo, ns Agriontul era linitit la aceast or a dup-amiezii i
Jezal nu vzu pe nimeni care s-l intereseze pn cnd nu intr n
parc.
Trei tinere elegante edeau lng lac, la umbra unei slcii mari,
nsoite de o companioan mai vrstnic. Jezal grbi pasul imediat
i i nlocui expresia chinuit cu un zmbet nonalant.
Doamnelor, spuse el, trecnd ca un fulger pe lng ele.
Le auzi chicotind n urma lui i se felicit n tcere, dar i
ncetini viteza la jumtate de ndat ce nu-l mai puteau vedea.
La naiba cu Varuz, i spuse Jezal, n pas aproape de
plimbare, cnd coti pe Aleea Regelui, dar fu nevoit s-o ia din nou la
goan, n clipa urmtoare.
Prinul motenitor Ladisla se afla la nici douzeci de pai
deprtare, n fruntea imensei, viu coloratei sale suite.
Cpitane Luthar! strig Altea Sa, cu soarele scnteind pe
nasturii-i revolttor de aurii. Fugi ct te in puterile! Am pus
prinsoare pe o mie de mrci c vei ctiga Turnirul!
Jezal tia din surs sigur c prinul pariase suma de dou mii
de mrci pe Bremer dan Gorst, ns, cu toate acestea, se nclin
ct putu de adnc, n timp ce alerga. Anturajul de filfizoni ai
prinului aclam i strig, cu jumtate de gur, cuvinte de
ncurajare n urma lui.
Idioi afurisii, uier Jezal, cu glas optit, ns i-ar fi plcut
s fie unul dintre ei.
Trecu pe lng imensele figuri de piatr ale nalilor Regi din
ase secole, la dreapta, i statuile loialilor lor supui, ceva mai
mici, la stnga. nclin capul n faa marelui Mag Bayaz, chiar
nainte de a coti spre Piaa Marealilor, ns vrjitorul se ncrunt
la el, dezaprobator ca ntotdeauna, cu efectul su copleitor uor
diminuat doar de o dr de gina alb de porumbel pe obrazu-i de
44
piatr.
Cu Consiliul Deschis n ntrunire, piaa era aproape goal i
Jezal putu s nainteze agale spre poarta Palatelor Mariale. Cnd
intr, un sergent ndesat l salut cu o nclinare a capului i Jezal
se ntreb dac putea s fie din compania lui otenii de rnd
artau cu toii la fel, n definitiv. l ignor i alerg mai departe,
printre cldirile albe, impuntoare.
Grozav, murmur Jezal.
Jalenhorm i Kaspa stteau lng poarta Turnului Lanurilor,
fumnd pip i rznd. Nemernicii trebuie c bnuiser c avea s-
o ia pe acolo.
Pentru onoare i glorie! rcni Kaspa, zornindu-i sabia n
teac, n clipa n care Jezal trecu pe lng ei. Nu-l face pe Lordul
Mareal s te atepte! strig el n urma lui i Jezal l auzi pe
brbatul voinic hohotind de rs.
Idioi nenorocii! gfi Jezal, dnd ua la o parte cu umrul,
cu respiraia hrind cnd ncepu s urce scara abrupt n
spiral. Era unul dintre cele mai nalte turnuri din Agriont: avea n
total dou sute nouzeci i una de trepte. Trepte nenorocite! njur
el n barb.
Cnd ajunse la a suta, picioarele i ardeau i pieptul i se
zbuciuma. Cnd ajunse la dou sute, era o epav. Strbtu restul
drumului, cu fiecare pas o tortur, i, n cele din urm, se npusti
pe acoperi i se sprijini de parapet, clipind n nvala de lumin.
Spre sud, oraul se ntindea la picioarele lui, un nesfrit covor
de case albe desfurndu-se de jur mprejurul golfului
scnteietor. n cealalt direcie, imaginea Agriontului era i mai
impresionant. O imens nvlmeal de cldiri magnifice,
ngrmdite una peste alta, ntrerupte de peluze verzi i copaci
uriai, nconjurate de anul larg de ap i zidul impuntor,
smlat de o puzderie de turnuri nalte. Aleea Regelui tia direct
prin mijloc, ctre Rotonda Lorzilor, cu imensa-i cupol de bronz
strlucind n lumina soarelui. n spate se zreau turnurile semee
ale Universitii, iar deasupra lor se profila sumbra imensitate a
Casei Creatorului, nlndu-se deasupra tuturor ca un munte
ntunecat i aruncndu-i umbra prelung peste cldirile de
dedesubt.
Jezal i nchipui c vede soarele sclipind n deprtare pe
monoclul Marealului Varuz. njur din nou i se ndrept spre
scri.

45
Jezal fu nespus de uurat cnd, n cele din urm, reui s
ajung pe acoperiul unde se aflau cei doi i vzu c pe tabl se
mai aflau cteva piese albe.
Marealul Varuz ridic spre el o privire ncruntat.
Eti foarte norocos. Maiorul i-a construit o aprare extrem de
hotrt. Un zmbet mblnzi trsturile lui West. Trebuie c i-ai
ctigat cumva respectul, dar mai trebuie s-l ctigi i pe-al meu.
Jezal se aplec i i puse minile pe genunchi, transpirat i
rsuflnd greu. Varuz lu tocul lung de pe mas, se apropie de el
i l deschise dintr-o micare.
Arat-ne micrile tale. Jezal lu sabia scurt n mna stng
i pe cea lung n dreapta. I se preau uoare ca nite pene, dup
fierul greu. Marealul se ddu un pas n spate: ncepe!
Jezal ni n prima figur, cu braul drept ntins i stngul lipit
de trup. Sbiile uierau i fluturau prin aer, sclipind n soarele
dup-amiezii, n timp ce Jezal trecea de la o poziie cunoscut la
urmtoarea, cu o uurin exersat. n cele din urm, isprvi i
ls sbiile s-i cad de-o parte i de alta.
Varuz cltin aprobator din cap.
Cpitanul are mini iui, nu-i aa?
De-a dreptul excelent, spuse maiorul West, cu un zmbet
larg. E de departe mai bun dect am fost eu vreodat.
Lordul Mareal nu era la fel de impresionat.
i ndoi prea mult genunchii n cea de-a treia poziie i
trebuie s te strduieti s ntinzi mai mult braul stng, n a
patra, dar, altminteri fcu o pauz acceptabil.
Jezal ls s-i scape un oftat de uurare. Era un adevrat
elogiu.
Ha! strig btrnul, nepndu-l n coaste cu captul tocului
de arme. Jezal se prbui la pmnt, abia reuind s respire. Dar
trebuie s-i exersezi reflexele, cpitane. Trebuie s fii oricnd
pregtit. Oricnd. Dac ai sbiile n mini, f bine i ine-le sus.
Da, domnule, rspunse Jezal cu glas rguit.
Iar cu rezistena eti la pmnt, sufli ca un crap. tiu din
surs sigur c Bremer dan Gorst alearg cincisprezece kilometri
pe zi i nu d niciun semn de oboseal. Marealul Varuz se aplec
spre el: De acum nainte, vei face la fel. O, da. O tur n jurul
zidului Agriontului n fiecare diminea la ase, urmat de o or de
duel cu maiorul West, care a fost att de amabil s se nvoiasc s-
i fie partener. Am ncredere c va puncta toate micile slbiciuni
ale tehnicii tale. Jezal tresri i i mas coastele dureroase. Ct
46
despre petreceri, vreau s le pui capt. Sunt ntru totul de acord
cu distracia, la locul potrivit, dar vom avea timp s srbtorim
dup Turnir, cu condiia s-i fi dat silina s ctigi. Pn atunci,
avem nevoie de o via chibzuit. M nelegi, cpitane Luthar? Se
aplec i mai mult, rostind fiecare cuvnt cu mare grij: Via
chibzuit cpitane.
Da, domnule Mareal Varuz, bolborosi Jezal.

ase ore mai trziu, era mort de beat. Rznd ca un nebun,


nvli afar n strad, cu capul nvrtindu-i-se. Aerul rece l izbi cu
putere n fa, cldirile mici i srccioase se legnau i se
cltinau, drumul prost luminat se nclina ca o corabie pe cale s se
scufunde. Jezal nfrunt brbtete nevoia de a vomita, pi ano
n strad i se ntoarse cu faa spre u. Spre el se revrs o
lumin murdar, nsoit de strigte i rsete zgomotoase. O
siluet diform iei n goan din tavern i-l lovi n piept. Jezal se
lupt cu ea disperat, apoi czu. Izbi pmntul cu o bubuitur
cutremurtoare.
Lumea se ntunec o clip, apoi Jezal se pomeni strivit n noroi,
cu Kaspa deasupra lui.
La naiba! bolborosi el, cu limba grea i umflat n gur.
l ndeprt cu cotul pe locotenentul care chicotea, se rostogoli
i se ridic n picioare, mpleticindu-se, n timp ce strada se legna
n jurul lui. Kaspa zcea pe spate n noroi, sufocndu-se de rs,
duhnind a butur ieftin i a fum acriu. Jezal fcu o tentativ
nereuit de a-i terge murdria de pe uniform. Pe piept avea o
pat mare i ud care duhnea a bere.
La naiba! ngim el din nou. Cnd s-a ntmplat asta?
Auzi nite strigte de pe cealalt parte a drumului. Doi brbai
se luptau n pragul unei ui. Jezal miji ochii, forndu-se s vad
prin ntuneric. Un brbat vnjos inea de un individ bine mbrcat
i prea s-i lege minile la spate. Acum i vra cu fora un fel de
sac pe cap. Jezal clipi, nevenindu-i s-i cread ochilor. Zona nu
era nici pe departe una respectabil, dar asta prea prea de tot
Ua tavernei se ddu n lturi, iar West i Jalenhorm pir
afar, adncii ntr-o conversaie de oameni bine afumai, ceva
despre sora cuiva. O strlucire se proiect peste strad,
dezvluindu-i ntr-o lumin crud pe cei doi brbai ncletai. Cel
voinic era mbrcat n negru din cap pn-n picioare, cu o masc
peste partea de jos a feei. Avea prul alb, sprncenele albe, pielea
alb ca laptele. Jezal se holb la diavolul alb de peste drum, iar
47
acesta i ntoarse o privire feroce, cu ochi roz, ngustai.
Ajutor! Era cel cu sacul pe cap, cu glasul stins de spaim.
Ajutor, sunt
Brbatul alb i ngrop o lovitur slbatic n stomac i omul se
chirci, cu un oftat.
Tu, de colo! strig West.
Jalenhorm traversa deja strada n goan.
Stai! zise Kaspa, sprijinit n coate, pe drum.
Mintea lui Jezal era o mocirl, dar picioarele preau s se ia
dup Jalenhorm, aa c le urm, mpleticindu-se, cuprins de o
senzaie de grea. West venea n spatele lor. Fantoma alb se puse
n micare i se ntoarse, aezndu-se ntre ei i prizonierul su.
Un alt brbat iei brusc din umbr, nalt i subire, mbrcat n
negru i mascat, la rndul lui, dar cu prul lung i unsuros. Ridic
o mn nmnuat.
Domnilor! Glasul lui scheunat de bdran era nbuit de
masc. Domnilor, v rog, suntem n slujba regelui!
Regele i conduce treburile la lumina zilei, mri Jalenhorm.
Masca noului sosit zvcni uor, cnd acesta zmbi.
De-aia are nevoie de noi pentru treburile de noapte, ce zici,
amice?
Cine e omul sta?
West arta ctre individul cu sacul pe cap. Prizonierul se zbtea
din nou.
Sunt Sepp dan oof!
Monstrul alb l reduse la tcere cu un pumn puternic n fa,
doborndu-l fr vlag n drum.
Jalenhorm duse o mn la mnerul sabiei, ncletndu-i flcile
i nluca alb se apropie amenintoare, cu o vitez incredibil. De
aproape, monstrul era i mai masiv, mai nepmntesc i
nfricotor. Jalenhorm fcu involuntar un pas napoi, se
mpiedic de suprafaa denivelat a drumului i czu pe spate cu o
bufnitur.
napoi! rcni West.
Sabia i ni din teac cu un zngnit slab.
Haaaah! uier monstrul, cu pumnii ncletai, ca doi
bolovani albi.
Aaaaau, bolborosi omul cu sacul pe cap.
Jezal avea inima n gt. Se uit la brbatul slab. Ochii acestuia
i zmbir. Cum putea cineva s zmbeasc ntr-un asemenea
moment? Jezal fu surprins s vad c avea un cuit lung, urt, n
48
mn. De unde rsrise? Bjbi ameit dup sabie.
Maior West! veni un glas din umbrele din josul strzii. Jezal
se opri, ovitor, cu sabia pe jumtate afar. Jalenhorm se ridic
n picioare, cu spatele uniformei plin de noroi i scoase sabia.
Monstrul palid i fixa fr s clipeasc, fr s se retrag niciun
deget. Maior West! se auzi glasul din nou, nsoit acum de un
clinchet i un hrit.
West pli. Din umbre iei o siluet, chioptnd ngrozitor, cu
toiagul bocnind n pmnt. O plrie cu boruri largi i ascundea
partea de sus a feei, dar gura i era contorsionat ntr-un zmbet
ciudat. Jezal observ, cu un val brusc de ameeal, c i lipseau
patru dini din fa. Se apropie de ei, trit, ignorndu-le sbiile
scoase din teac i i ntinse lui West mna liber.
Maiorul i vr ncet sabia n teac, lu mna i o scutur fr
vlag.
Colonel Glokta? ntreb el, cu glas rguit.
Umilul tu servitor, dei nu mai sunt un om al armatei. Acum
sunt n Inchiziia Regelui. Ridic ncet mna i-i scoase plria.
Avea faa palid ca de mort, cu riduri adnci i prul tuns scurt
nspicat cu fire crunte. Ochii si priveau fix, cu o strlucire
febril, din cercuri adnci i ntunecate, cel stng vizibil mai ngust
dect dreptul, cu marginile roz i sclipind ud. Iar acetia sunt
asistenii mei, Practicianul Severard lunganul mim o plecciune
i Frost.
Monstrul alb ridic prizonierul n picioare, smucindu-l cu o
singur mn.
Stai aa, spuse Jalenhorm, fcnd un pas n fa, ns
inchizitorul i aez o mn blnd pe bra.
Acest om este prizonier al Inchiziiei Maiestii Sale,
locotenente Jalenhorm. Brbatul vnjos tcu, surprins s i se
spun pe nume. mi dau seama c inteniile tale sunt dintre cele
mai bune, ns acesta este un criminal, un trdtor. Am mandat
pe numele lui, semnat de nsui Arhilectorul Sult. E ct se poate
de nedemn de ajutorul tu, crede-m.
Jalenhorm se ncrunt, aruncnd o privire nveninat ctre
Practicianul Frost. Diavolul palid prea ngrozit. Cam la fel de
ngrozit ca o piatr. Slt prizonierul pe umr fr pic de efort i
porni n susul strzii. Cel numit Severard zmbi cu ochii, i vr
cuitul n teac, se nclin din nou i i urm tovarul, fluiernd
fals n timp ce se ndeprta, n pas de plimbare.
Pleoapa stng a inchizitorului ncepu s tremure i pe obrazu-i
49
palid se rostogolir lacrimi. Le terse nepstor, cu dosul palmei.
Iart-m, te rog. Sincer. E ceva, cnd omul nu-i poate
controla ochii, nu? O blestemat de peltea plngcioas. Uneori
m gndesc c-ar trebui s mi-l scot i s m descurc cu un petic.
Lui Jezal i se ntoarse stomacul pe dos. Ct a trecut, West? apte
ani? Opt?
Un muchi se zbtea pe tmpla maiorului West.
Nou.
D-i seama! Nou ani. i vine s crezi? Parc-a fost ieri. Pe
creast a fost, nu-i aa, locul unde ne-am desprit?
Pe creast, da.
Nu-i face probleme, West. Nu te nvinuiesc ctui de puin.
Glokta l btu pe maior pe bra, cu cldur. Nu pentru asta,
oricum. Ai ncercat s m convingi s n-o fac, mi amintesc. n
definitiv, am avut destul timp s m gndesc la asta n Gurkhul. O
grmad de timp de gndire. Mi-ai fost ntotdeauna un prieten
bun. Iar acum tnrul Collem West e maior n Garda Regelui, mi
s fie!
Jezal n-avea nici cea mai vag idee despre ce vorbeau. Nu voia
dect s vomite i apoi s se duc la culcare.
Inchizitorul Glokta se ntoarse spre el cu un zmbet, etalndu-
i din nou hidoasa prpastie dintre dini.
Iar acesta trebuie s fie cpitanul Luthar, n care toat lumea
i pune attea sperane pentru urmtorul Turnir. Marealul Varuz
e un comandant aspru, nu-i aa? i flutur uor bastonul ctre
Jezal. Jap, jap, ei, cpitane? Jap, jap.
Jezal simi cum i se ridic fierea n gt. Tui i i cobor
privirea ctre picioare, dorindu-i ca lumea s rmn neclintit.
Inchizitorul se uit de la unul la altul, ateptnd. West era palid,
Jalenhorm, plin de noroi i mbufnat. Kaspa continua s stea n
drum. Niciunul dintre ei nu avea nimic de spus.
Glokta i drese glasul.
Ei, m cheam datoria se nclin bos dar sper s v
revd pe toi. Foarte curnd.
Jezal se pomeni spernd s nu-l mai vad niciodat.
Poate c-am putea s ne duelm din nou, ntr-o zi, murmur
maiorul West.
Glokta rse din toat inima.
O, mi-ar plcea, West, dar gsesc c sunt uor schilod zilele
astea. Dac te intereseaz o lupt, sunt sigur c Practicianul Frost
i-ar putea face plcerea arunc o privire ctre Jalenhorm ns
50
trebuie s te previn, nu lupt ca un gentilom. V doresc tuturor o
sear plcut.
i puse plria napoi pe cap, se ntoarse ncet i porni cu pas
trit n josul strzii murdare.
Cei trei ofieri l urmrir cum se ndeprteaz chioptnd,
ntr-o interminabil, stnjenitoare tcere. n cele din urm, Kaspa
se apropie, mpleticindu-se.
Ce-a fost asta? ntreb el.
Nimic, rspunse West, printre dini. Ar fi cel mai bine s
uitm toat ntmplarea.

51
Dini i degete

Timpul trece repede. Trebuie s ne grbim. Glokta i fcu lui


Severard un semn cu capul, iar acesta zmbi i scoase sacul de pe
capul lui Sepp dan Teufel.
Administratorul Monetriei era un brbat puternic, cu o
nfiare nobiliar. Faa ncepea deja s i se nvineeasc.
Ce nseamn asta? rcni el, amenintor i trufa. tii cine
sunt?
Glokta pufni.
Bineneles c tim cine eti. Crezi c ne st n obicei s
nhm la ntmplare oameni de pe strad?
Sunt Administratorul Monetriei Regale! url prizonierul,
cznindu-se s-i desfac legturile. Practicianul Frost continu
s-l priveasc impasibil, cu braele ncruciate. Fiarele strluceau
deja portocalii n mangal. Cum ndrznii
Nu putem tolera aceste venice ntreruperi! strig Glokta.
Frost l lovi slbatic pe Teufel n fluierul piciorului, iar acesta
scnci de durere. Cum poate s-i semneze prizonierul nostru
scrisoarea de confesiune dac are minile legate? Te rog,
elibereaz-l.
Teufel i roti privirea cu suspiciune n timp ce albinosul i
dezleg ncheieturile. Apoi vzu satrul. Lama lustruit strlucea
ca oglinda n lumina crud a lmpii. Un obiect ntr-adevr frumos.
i-ar plcea s fie al tu, Teufel, nu-i aa? Pun rmag c i-ar
plcea s-mi tai capul cu el. Glokta aproape c spera c avea s-o
fac, mna dreapt a omului prea s se ntind dup satr, ns
mpinse scrisoarea de confesiune.
Ah! fcu Glokta, Administratorul Monetriei pare s fie
dreptaci.
Dreptaci, uier Severard n urechea prizonierului.
Teufel se uita peste mas, cu ochii mijii.
Te cunosc! Glokta, nu-i aa? Cel care a fost capturat n
Gurkhul, cel care a fost torturat. Sand dan Glokta, am dreptate?
Ei, bine, de data asta ai ncurcat-o ru, i pot spune! Ru de tot!
Cnd naltul Judector Marovia va auzi despre asta
Glokta ni n picioare i scaunul lui scri pe dale. Piciorul
stng i era n agonie, ns l ignor.

52
Uit-te aici! uier el, apoi deschise gura larg, oferindu-i
prizonierului ngrozit ocazia s-i vad bine dinii. Sau ce-a mai
rmas din ei. Vezi? Acolo unde mi-au spart dinii de sus, mi i-au
lsat jos. Iar acolo unde mi i-au smuls jos, mi i-au lsat deasupra.
Tot aa pn n spate. Vezi? Glokta i trase obrajii cu degetele,
pentru ca Teufel s poat vedea mai bine. Au fcut-o cu o dalt
minuscul. Cte puin n fiecare zi. A durat luni. Glokta se aez
anevoie, apoi zmbi larg. Ce isprav grozav, nu? Ironia sorii! S-
i lase jumtate din dini, dar niciunul de vreun folos! Mnnc
sup, n majoritatea zilelor. Administratorul Monetriei nghii n
sec. Glokta vedea o pictur de sudoare prelingndu-i-se pe gt. i
dinii au fost doar nceputul. Trebuie s urinez stnd jos, ca o
femeie. Am treizeci i cinci de ani i am nevoie de ajutor ca s m
ridic din pat. Se ls din nou pe spate i i ntinse picioarele, cu o
tresrire. Fiecare zi e un mic iad pentru mine. Aadar, chiar crezi
cu adevrat c mi-ai putea spune ceva care s m sperie? Glokta
i cercet prizonierul pe ndelete. Nu mai e nici pe jumtate att de
sigur pe sine. Mrturisete, opti el. Apoi putem s te trimitem n
Englia i s mai i dormim niel n noaptea asta.
Faa lui Teufel devenise aproape la fel de palid ca a
Practicianului Frost, dar acesta nu spuse nimic. Arhilectorul va fi
curnd aici. Trebuie s fie deja pe drum. Dac nu vom avea nicio
mrturisire cnd sosete ne ateapt Englia pe toi. n cel mai bun
caz. Glokta apuc bastonul i se ridic n picioare.
mi place s m consider un artist, dar arta cere timp i am
pierdut deja jumtate din sear cutndu-te n fiecare bordel din
ora. Din fericire, Practicianul Frost are un miros ascuit i un
excelent sim al orientrii. Poate adulmeca un obolan ntr-o
latrin.
Un obolan ntr-o latrin, repet Severard, cu ochii sclipind n
lumina portocalie ce se rspndea dinspre mangal.
Suntem n criz de timp, aadar ngduie-mi s fiu direct: vei
mrturisi n zece minute.
Teufel forni i i ncruci braele.
Niciodat.
ine-l.
Frost nh prizonierul de spate i l ndoi, strngndu-l ca
ntr-o menghin i lipindu-i braul drept de trup. Severard l apuc
de ncheietura stng i i desfcu degetele pe tblia zgriat a
mesei. Glokta i nchise pumnul n jurul mnerului neted al
satrului i lama se frec de lemn cnd l trase ncet spre el. Fix
53
cu privirea mna lui Teufel. Ce unghii frumoase are. Ct de lungi i
lucioase. Nu poi lucra n min cu asemenea unghii. Glokta nl
satrul.
Stai! strig prizonierul.
Bang! Lama grea muc adnc din tblia mesei, reteznd
frumos unghia degetului mare a lui Teufel. Rsufla greu acum i
fruntea i lucea de sudoare. Acum vom vedea ce fel de brbat eti
cu adevrat.
Cred c poi s-i dai seama unde se poate ajunge, spuse
Glokta. tii, i-au fcut-o unui caporal care a fost capturat cu mine.
Ziua i tietura. Era un om rezistent, foarte rezistent. Au reuit s
ajung pn dincolo de cot, nainte s moar. Glokta ridic din
nou satrul. Mrturisete.
N-ai putea
Bang! Satrul lu vrful degetului mijlociu al lui Teufel. Sngele
se rspndi pe tblia mesei. Ochii lui Severard zmbeau n lumina
lmpii. Maxilarul lui Teufel czu. Dar durerea va veni ceva mai
ncolo.
Mrturisete! rcni Glokta.
Bang! Vrful degetului arttor al lui Teufel sri n aer. Degetul
mijlociu era scurtat pn la prima ncheietur. Glokta se opri,
tergndu-i sudoarea de pe frunte, cu dosul palmei. Piciorul i
zvcnea din cauza efortului. Sngele picura ritmic pe dale: pic, pic,
pic. Teufel se uita cu ochii mrii la degetele-i scurtate.
Severard cltin din cap.
O treab excelent, domnule Inchizitor. Ddu un bobrnac
peste mas unuia dintre cercurile de carne. Ce precizie Sunt n
extaz.
Auuuu! rcni Administratorul Monetriei. Acum e gata. Glokta
ridic din nou securea.
Mrturisesc! ip Teufel. Mrturisesc!
Excelent, zise voios Glokta.
Excelent, zise Severard.
Excelent, zise Practicianul Frost.

54
Vastul i pustiul nord

Magii fac parte dintr-un ordin strvechi i misterios, sunt


iniiai n tainele lumii i experimentai n cile magiei, nelepi i
puternici mai presus de orice nchipuire. Aa se zvonea. Un astfel
de om trebuia s aib mijloace s gseasc pe cineva, chiar dac
acel cineva era singur n vastul i pustiul Nord. Dac aa stteau
lucrurile, atunci pesemne nu se grbea deloc.
Logen i scrpin barba nclcit, ntrebndu-se de ce ntrzia
magul. Poate c se rtcise. Se ntreb din nou dac ar fi trebuit
s rmn n pdure, unde cel puin mncarea era din belug. Dar
spiritele spuseser spre sud i, dac mergeai spre sud dinspre
muni, ajungeai la aceste mlatini secate. Aadar, aici ateptase, n
mrcini i noroi, pe vreme rea i mai cu seam nfometat.
Cizmele i erau tocite, oricum, aa c i aezase tabra mizer
nu departe de drum, ca s-l vad mai bine pe acest vrjitor venind.
De cnd cu rzboaiele, Nordul era plin de lepdturi periculoase
rzboinici dezertori, devenii bandii, rani fugii din inutul lor
prjolit, oameni disperai, de capul lor, care nu mai aveau nimic de
pierdut, i aa mai departe. Dar Logen nu-i fcea griji. Nimeni nu
avea vreun motiv s vin n acest fund de lume. Nimeni n afar de
el i de mag.
Aadar, sttea i atepta, cuta de mncare, nu gsea nimic, i
iar sttea i atepta. n aceast perioad a anului, mlatinile erau
adesea inundate de averse neateptate, ns, dac putea, Logen
aprindea noaptea, din mrcini, mici focuri fumegnde, ca s-i
ridice moralul czut i s atrag orice vrjitori aflai n trecere.
Plouase n seara aceasta, dar se oprise de ceva vreme i era destul
de uscat pentru foc. Acum ceaunul era deasupra, fierbnd o
tocan din ultima bucat de carne pe care Logen o adusese cu el
din pdure. Avea s fie nevoit s-o ia din loc n zori, s caute de
mncare. Magul putea s-l ajung din urm mai trziu, dac se
mai sinchisea.
Amesteca n mncarea lui srac i se ntreba dac s se
ntoarc spre nord, a doua zi, sau s-i continue drumul spre sud,
cnd auzi sunet de copite pe drum. Un cal, naintnd ncet. Logen
se aez la loc pe hain i atept. Se auzir un nechezat, un
zornit de hamuri. Un clre se ivi peste povrni. Cu soarele

55
palid cobort la orizont n spatele lui, Logen nu-l putea vedea
limpede, dar omul sttea eapn i stngaci n a, ca unul care nu
e obinuit cu drumul. Acesta i ndemn cu blndee calul n
direcia focului i l struni la o distan de civa pai.
Bun seara, spuse clreul.
Nu era nici pe departe ceea ce ateptase Logen. Un tnr sfrijit,
palid, cu un aer bolnvicios, cu cercuri ntunecate n jurul ochilor,
pr lung, lipit de cap din pricina burniei i un zmbet nervos.
Prea mai mult ud dect nelept i, cu siguran, nu prea
puternic mai presus de orice nchipuire. Arta mai cu seam
nfometat, nfrigurat i bolnav. Arta, de fapt, cam aa cum se
simea Logen.
N-ar trebui s ai un toiag?
Tnrul pru surprins:
N-am carevaszic nu sunt un mag.
Glasul i se stinse i i linse buzele nervos.
Spiritele mi-au spus s atept un mag, dar adesea ele se
nal.
O pi, eu sunt ucenic. Dar maestrul meu, marele Bayaz i
i nclin capul reverenios nu e nimeni altul dect ntiul dintre
Magi, mare n nalta Art i cunosctor al adncii nelepciuni. M-a
trimis s te gsesc dintr-odat pru nesigur i s te aduc eti
Logen Noudegete?
Logen ridic mna stng i se uit la tnrul palid, prin golul
unde cndva avusese degetul mijlociu.
O, carevaszic mi pare ru pentru deget.
Logen rse. Era pentru prima oar cnd rdea de cnd se
trse afar din ru. Nu era foarte amuzant, dar rse zgomotos.
Era o senzaie plcut. Tnrul zmbi i alunec din a, cu mare
chin.
Eu sunt Malacus Quai.
Malacus ce?
Quai, rspunse el, ndreptndu-se ctre foc.
Ce fel de nume e sta?
Sunt din Vechiul Imperiu.
Logen nu auzise niciodat despre un asemenea loc.
Un imperiu, zici?
Ei, bine, a fost cndva. Cea mai mrea naiune din Cercul
Lumii. Tnrul se ghemui anevoie lng foc: Dar gloria trecutului a
apus demult. Acum nu e cu mult mai mult dect un vast cmp de
btlie. Logen cltin din cap. tia destul de bine cum arta unul
56
din acelea. E departe. n vestul lumii.
Ucenicul fcu un semn vag cu mna.
Logen rse din nou.
Acela este estul.
Quai zmbi cu tristee.
Eu sunt vizionar dei, se pare, nu unul foarte bun. Maestrul
Bayaz m-a trimis s te gsesc, dar stelele n-au fost favorabile i m-
am rtcit, cu vremea vitreg. i ddu la o parte prul din ochi i
i desfcu braele. Am avut un cal de povar, cu mncare i
provizii i un altul pentru tine, dar i-am pierdut ntr-o furtun. M
tem c nu sunt fcut s m descurc n lumea larg.
Se pare c nu.
Quai scoase o plosc din buzunar i i-o ntinse. Logen o lu, o
deschise i trase o duc zdravn. Butura fierbinte i se scurse
pe gtlej i l nclzi pn la rdcina prului.
Ei, bine, Malacus Quai, i-ai pierdut mncarea, dar ai avut
grij de ceea ce e mai important. Nu-i lucru uor s m faci s
zmbesc, zilele astea. Eti bine-venit lng focul meu.
Mulumesc. Ucenicul tcu i-i ntinse palmele spre flcrile
meschine. N-am mncat de dou zile. i scutur capul,
fluturndu-i prul ncoace i ncolo. A fost o perioad dificil.
i linse buzele i se uit la ceaun.
Logen i ntinse lingura. Malacus Quai se holb la ea cu ochi
mari i rotunzi.
Tu ai mncat?
Logen cltin din cap. Nu mncase, dar bietul ucenic prea
lihnit de foame i mncarea abia dac ajungea pentru unul singur.
Mai lu o duc din plosc. Asta avea s-i ajung, deocamdat.
Quai atac tocana cu poft. Cnd isprvi, rzui ceaunul, linse
lingura i pe urm, ca supliment, linse marginea ceaunului. Se
aez sprijinit de un bolovan.
i rmn venic ndatorat, Logen Noudegete, mi-ai salvat
viaa. Nici n-am ndrznit s sper c vei fi o gazd att de amabil.
Nici tu nu eti chiar ceea ce ateptam, sincer s fiu. Logen
trase din nou din plosc i i linse buzele. Cine este acest Bayaz?
ntiul dintre Magi, mare n nalta Art i cunosctor al
adncii nelepciuni. M tem c va fi profund nemulumit de mine.
E de temut, aadar?
Pi, rspunse ucenicul cu glas pierit, e destul de irascibil.
Logen lu nc o nghiitur. Cldura i se rspndea acum prin
trup, prima oar cnd se simea nclzit, de sptmni. Urm un
57
moment de tcere.
Ce vrea de la mine, Quai?
Niciun rspuns. Sunetul molcom al sforitului veni peste foc.
Logen zmbi i se nfur n manta, ntinzndu-se s doarm i
el.

Ucenicul se detept cu un acces brusc de tuse. Era diminea


devreme i lumea mohort era cufundat ntr-o cea deas.
Probabil c era mai bine aa. Nu era nimic de vzut, doar o
nesfrit ntindere de noroi, piatr i dezolant orz slbatic. Totul
era acoperit de rou rece, dar Logen reuise s aprind o flacr
amrt. Prul lui Quai era lipit de faa-i palid. Se rostogoli pe o
parte i scuip flegm pe pmnt.
Aaaah, hri el.
Tui i scuip din nou.
Logen i fix ultimele rmie ale harnaamentului de
nefericitul cal.
Neaa, zise el, ridicnd privirea spre cerul alb, dei nu e
bun.
Am s mor. Am s mor i pe urm nu va mai trebui s m
mic.
N-avem nimic de mncare, aa c ai s mori dac rmnem
aici. Atunci pot s te mnnc i s m ntorc peste muni.
Ucenicul schi un zmbet.
Ce facem?
Chiar aa, ce? Unde-l gsim pe acest Bayaz?
La Marea Bibliotec a Nordului.
Logen nu auzise niciodat de ea, dar, pe de alt parte, nu
fusese niciodat prea interesat de cri.
Care se afl unde?
La sud de aici, cam la patru zile clare, lng un lac mare.
tii drumul?
Cltinndu-se, ucenicul se ridic n picioare i rmase n loc,
legnndu-se uor, respirnd precipitat. Era palid ca o nluc i
faa i lucea de sudoare.
Cred c da, murmur el, dar nu prea deloc convins.
Nici Quai i nici calul lui nu puteau supravieui patru zile fr
mncare, chiar dac nu se rtceau. Mncarea trebuia s aib
prioritate. Cea mai bun opiune era s-o apuce prin pdure ctre
sud, n ciuda riscului mai mare. Puteau fi ucii de bandii, dar
aveau anse mai mari s fac rost de hran i, altfel, foamea i-ar
58
ucide.
Mai bine ia calul, spuse Logen.
Eu am pierdut caii, eu ar trebui s merg pe jos.
Logen puse mna pe fruntea lui Quai. Era fierbinte i lipicioas.
Ai febr. Mai bine ia calul.
Ucenicul nu ncerc s se mpotriveasc. i cobor privirea spre
cizmele jerpelite ale lui Logen.
mi poi lua cizmele?
Logen cltin din cap.
Prea mici.
Logen ngenunche i se aplec peste rmitele fumegnde ale
focului, uguindu-i buzele.
Focurile au spirit. Am s-l in pe acesta sub limb i-l vom
putea folosi s aprindem altul, mai trziu. Quai prea prea bolnav
ca s se mire. Logen absorbi spiritul, tui din pricina fumului, se
scutur, la gustul amar. Eti gata de plecare?
Ucenicul ridic braele ntr-un gest dezndjduit.
Sunt gata.

Lui Malacus Quai i plcea s vorbeasc. Vorbi n timp ce


naintau prin mlatini spre sud, n timp ce soarele urca pe cerul
mohort, n timp ce intrau n pdure, ctre sear. Boala nu-l
mpiedica defel s trncneasc, dar pe Logen nu-l deranja.
Trecuse mult vreme de cnd i mai vorbise cineva i asta l ajuta
s nu se gndeasc la picioare. Era lihnit de foame i istovit, dar
picioarele erau problema. Cizmele i erau zdrene de piele veche,
degetele, tiate i bttorite, gamba l ustura i acum de la dinii
de shanka. Fiecare pas era un supliciu. Cndva era considerat cel
mai temut om al Nordului. Acum se temea de cele mai mici bee i
pietre de pe drum. Era o ironie, pe undeva. Tresri, cnd lovi cu
piciorul o pietricic.
aa c am petrecut apte ani studiind cu Maestrul
Zacharus. E mare n rndul Magilor, al cincilea dintre cei
doisprezece ucenici al lui Juvens, un om mare. Tot ce avea
legtur cu magii prea s fie mare n ochii lui Quai. A simit c
eram pregtit s vin n Marea Bibliotec a Nordului i s studiez
cu Maestrul Bayaz, s-mi dobndesc toiagul. Dar aici lucrurile n-
au fost uoare pentru mine. Maestrul Bayaz e ct se poate de
pretenios i
Calul se opri i forni, tresri i fcu un pas ovitor n spate.
Logen adulmec aerul i se ncrunt. Erau oameni prin apropiere,
59
i nc unii nesplai. Ar fi trebuit s-i observe mai devreme, dar
fusese concentrat la picioare. Quai i plec privirea spre el.
Ce-i?
Drept rspuns, parc, un brbat iei din spatele unui copac, la
vreo zece pai mai n fa i un altul puin mai departe. Erau nite
lepdturi, fr doar i poate. Murdari, brboi, mbrcai n haine
jerpelite i desperecheate de blan i piele. La urma urmei, nu
foarte diferii de Logen. Cel sfrijit, din stnga, avea o suli cu
capul ghimpat. Cel voinic, din dreapta, avea o sabie grea, ptat de
rugin, i un coif vechi i ciobit, cu o epu n vrf. naintar,
rnjind. Din spate se auzi un sunet i Logen privi peste umr, cu
inima ct un purice. Un al treilea brbat, cu un buboi mare pe
fa, nainta spre ei prudent, de-a lungul drumului, cu o secure
grea de lemn n mini.
Quai se aplec din a, cu ochii mrii de fric.
Sunt bandii?
Tu eti, naibii, vizionar, uier Logen printre dinii ncletai.
Se oprir la un pas sau doi n faa lor. Cel cu coiful prea s fie
cpetenia.
Frumos cal, mri el. Ai vrea s ni-l mprumutai?
Cel cu sulia rnji, apucnd animalul de cpstru.
Lucrurile luaser o turnur ct se poate de proast. Cu o clip
mai devreme, aa ceva pruse imposibil, dar soarta gsise o cale.
Logen se ndoia c ucenicul ar putea fi de mare folos ntr-o lupt.
Asta nsemna c era singur contra trei sau mai muli, i doar cu
un cuit. Dac sttea cu minile n sn, el i Malacus aveau s
sfreasc prin a fi jefuii i, foarte probabil, ucii. Trebuie s fii
realist cnd vine vorba de asemenea lucruri.
i cercet din nou pe cei trei bandii. Nu se ateptau la vreo
mpotrivire din partea a doi oameni nenarmai sulia era
nclinat, sabia cu vrful spre pmnt. Despre secure, Logen nu
tia nimic, aa c, n privina ei, trebuia s se bizuie pe noroc. Cel
care lovete primul lovete, de obicei, ultimul, asta e o realitate
trist, aa c Logen se ntoarse ctre cel cu coiful i i scuip
spiritul n fa.
Spiritul se aprinse n aer i se dezlnui flmnd asupra lui.
Capul i explod ntr-o ploaie de flcri, sabia i czu zngnind la
pmnt. Se zgrie disperat pe fa i braele i se aprinser i ele.
Se ndeprt cltinndu-se, urlnd.
Calul lui Quai se sperie de foc i se ridic, fornind, pe
picioarele din spate. Gfind, brbatul sfrijit se retrase
60
mpleticindu-se i Logen fcu un salt lng el, nh mnerul
suliei cu o mn i l lovi cu capul n fa. Nasul i pri, izbindu-
se de fruntea lui Logen, i omul se ndeprt, cltinndu-se, cu
sngele iroind pe brbie. Logen l smuci napoi, trgnd de suli,
i rsuci braul drept ntr-un arc larg i l lovi cu pumnul n
beregat. Omul se prbui cu un glgit i Logen i smulse sulia
din mini.
Simi micare n spatele lui i se arunc la pmnt,
rostogolindu-se spre stnga. Securea uier n aer deasupra
capului su i tie o despictur lung n coasta calului,
mprocnd picturi de snge pe pmnt i crpnd catarama
chingii. Cu pas cltinat, omul cu buboi pe fa se ndeprt,
pivotnd dup secure. Logen ni spre el, dar i suci glezna de o
piatr i se cltin ca un om beat, scncind de durere. O sgeat
uier pe lng faa lui, de undeva din copacii din spate i se
pierdu n desiul de pe cealalt parte a drumului. Calul forni i
lovi cu picioarele, rotindu-i ochii nebunete, apoi porni n josul
drumului, ntr-un galop slbatic. Malacus Quai zbier cnd aua
alunec de sub el i fu azvrlit n tufiuri.
Logen n-avea timp s se gndeasc la el. Cu un rcnet, se
npusti asupra omului cu securea, ndreptndu-i sulia spre
inim. Acesta ridic securea la timp ca s-i ndeprteze vrful, dar
nu destul. Sulia i se nfipse n umr i l nvrti. Se auzi un prit
puternic, cnd coada se frnse. Logen i pierdu echilibrul i czu
n fa, doborndu-l pe Buboi, pe burt, n noroi. Vrful suliei
care ieea prin spatele brbatului tie adnc n easta lui Logen,
cnd acesta se prvli peste el. Logen l apuc de prul nclcit cu
ambele mini, i trase capul pe spate i i zdrobi faa de o piatr.
Se ridic n picioare, cltinat, cu capul nvrtindu-i-se,
tergndu-i sngele din ochi, tocmai la timp s vad o sgeat
nind dintre copaci i mplntndu-se ntr-un trunchi, foarte
aproape. Logen se npusti la arca. Acum l vedea: un biat nu
mai mare de paisprezece ani, ntinznd mna dup o alt sgeat.
Logen scoase cuitul. Biatul potrivea sgeata n arc, dar avea
ochii lrgii de panic. Bjbi dup coard i i trecu sgeata prin
palm, cu un aer foarte surprins.
Logen era lng el. Biatul agit arcul, dar Logen se aplec
dedesubt i fcu un salt nainte, lovind cu cuitul de jos n sus, cu
ambele mini. Lama l prinse pe biat sub brbie i l ridic n aer,
apoi i se rupse n beregat. Biatul czu deasupra lui Logen, cu
bucata zdrenuit de lam fcndu-i o cresttur lung n bra.
61
Sngele ni peste tot, din tietura din easta lui Logen, din
tietura din braul lui Logen, din rana care se csca n gtul
biatului.
Logen mpinse trupul mort i se sprijini de un copac, cu
rsuflarea ntretiat. Inima i bubuia, sngele i urla n urechi,
stomacul i se rscula.
Sunt nc viu, opti el. Sunt nc viu.
Rnile de la cap i de la bra ncepeau s-i pulseze. nc dou
cicatrice. Ar fi putut s fie mult mai ru. i terse sngele din ochi
i chiopt napoi spre drum.
Malacus Quai sttea neclintit, holbndu-se, livid, la cele trei
cadavre. Logen l apuc de umeri i l cercet de sus pn jos.
Eti rnit? Quai doar se holba la trupurile nensufleite. Eti
mort?
Cadavrul brbatului voinic cu coif fumega nc, rspndind un
miros dezgusttor de apetisant. Logen observ c avea n picioare o
pereche de cizme bune, mult mai bune dect ale lui. Cel cu
buboiul avea gtul sucit prea tare ca s fie viu i, n plus, avea
sulia frnt nfipt n trup. Logen l ntoarse pe cel sfrijit cu
piciorul. Avea nc un aer de uimire pe faa-i nsngerat, cu ochii
spre cer, cu gura deschis.
Are probabil traheea rupt, murmur Logen.
Avea minile pline de snge. i apuc o mn cu cealalt, ca s
le opreasc tremuratul.
Dar cel din pdure? Logen fcu semn cu capul. Cu calul ce s-
a ntmplat?
Dus, murmur Quai dezndjduit. Ce facem?
Vedem dac au ceva de mncare. Logen fcu semn ctre
cadavrul care fumega. Iar tu o m ajui s-i scot cizmele.

62
Exerciii de scrim

nghesuie-l, Jezal, nghesuie-l! Nu te sfii!


Jezal era extrem de silitor. ni nainte, lovind cu dreapta.
West i pierduse deja echilibrul i se mpleticea n spate,
rchirat, abia reuind s pareze cu sabia scurt. Astzi foloseau
sbii pe jumtate ascuite, ca s sporeasc periculozitatea
exerciiilor. Nu puteai chiar s njunghii un om cu aa ceva, ns
puteai s-i faci o zgrietur dureroas, chiar dou, dac te
strduiai destul. Jezal inteniona s-l zgrie niel pe maior pentru
umilina din ziua precedent.
Aa, arde-l! Jap, cpitane! Jap, jap!
West ddu o lovitur stngace, ns Jezal o anticip i nltur
sabia, continund s foreze naintarea, lovind din toate puterile.
Tie cu stnga o dat i nc o dat. West par disperat i se
retrase cu pas cltinat, lipindu-se de zid. Jezal i venea de hac, n
sfrit. Chicoti vesel cnd se avnt din nou, cu sabia lung, ns
adversarul prinsese via dintr-odat, n mod surprinztor. West i
scp i par lovitura cu o fermitate dezamgitoare. Jezal fcu un
pas poticnit n fa, pierzndu-i echilibrul i icni, ocat, cnd
vrful sabiei sale nimeri golul dintre dou pietre i arma i scp
din mna amorit, zbrnind nfipt n zid.
West ni nainte, se feri de cealalt sabie a lui Jezal i se izbi
n el cu umrul.
Ooof, fcu Jezal, mpleticindu-se n spate i prbuindu-se, n
timp ce-i agita stngaci sabia scurt.
Sabia alunec pe pietre i Lordul Mareal Varuz o prinse cu
agilitate sub picior. Vrful tocit al sabiei lui West pluti amenintor
deasupra gtului lui Jezal.
La naiba! njur el, cnd maiorul i ntinse mna, rnjind.
Da, murmur Varuz, cu un oftat adnc, la naiba, ntr-adevr.
O prestaie chiar mai proast dect ieri, dac aa ceva e cu
putin! L-ai lsat pe maiorul West s-i bat iari joc de tine!
Jezal ddu la o parte mna lui West, cu o privire ncruntat i se
ridic n picioare. N-a pierdut nicio clip controlul! Te-ai lsat
ademenit i apoi dezarmat! Dezarmat! Nepotul meu n-ar fi fcut
niciodat greeala asta i are opt ani! Varuz lovi cu bul n
pmnt. Explic-mi, te rog, cpitane Luthar, cum poi s ctigi

63
un duel culcat pe burt i fr arme?
Jezal se mbufn i se scrpin la ceaf.
Nu? Pe viitor, dac te prbueti de pe o stnc, avnd armele
n mini, vreau s te vd zdrobit n buci pe fundul prpastiei,
strngndu-le n degetele moarte, m-auzi?
Da, domnule mareal Varuz, mormi un Jezal bosumflat,
dorindu-i ca btrnul ticlos s se rostogoleasc de pe o stnc.
Sau poate din Turnul Lanurilor. Asta ar fi cel mai bine. Poate
c maiorul West l-ar putea nsoi.
ncrederea excesiv e un blestem pentru un sbier! Trebuie
s-i tratezi fiecare adversar ca i cnd ar fi ultimul. Ct despre
jocul de picioare i Varuz i strmb buza cu dezgust bine i
frumos, cnd peti n fa, dar cum te retragi, cum te pleoteti.
Maiorul n-a trebuit dect s te ating i ai czut ca o colri
leinat.
West i rnji, privindu-l n fa. Adora asta. Adora asta pur i
simplu, fir-ar el al naibii.
Se spune c Bremer dan Gorst are un picior ca un stlp de
oel. Un stlp de oel! Ar fi mai uor s dobori Casa Creatorului
dect pe el! Lordul Mareal fcu semn ctre silueta imensului turn,
ce se nla peste cldirile din curte. Casa Creatorului! strig el, cu
dezgust.
Jezal pufni i lovi cu piciorul. A suta oar cocheta cu ideea s
renune i s nu mai in niciodat o sabie n mn. Dar ce-ar
spune lumea? Tatl lui era absurd de mndru de el, ludndu-se
mereu cu iscusina lui, oricui sttea s-l asculte. i pusese n
gnd s-i vad fiul luptnd n Piaa Marealilor, n faa unei
mulimi dezlnuite. Dac Jezal abandona acum, tatl lui s-ar
simi njosit i Jezal i-ar putea lua adio de la poziia lui, de la
alocaia lui, de la ambiiile lui. Fr ndoial, fraii si ar fi
ncntai de asta.
Echilibrul este cheia, turuia Varuz. Puterea i se ridic prin
picioare! De acum nainte, vom aduga la antrenamentul tu o or
pe brn. n fiecare zi! Jezal se crisp. Aadar o alergare, exerciii
cu drugul greu, figuri de scrim, o or de lupte, figuri din nou, o
or pe brn. Lordul Mareal cltin din cap cu satisfacie. Asta
ajunge, deocamdat. Te atept mine diminea la ora ase, treaz
ca lumina zilei. Varuz se ncrunt. Treaz. Ca. Lumina. Zilei.

Nu pot s fac asta la nesfrit, tii, spuse Jezal, n timp ce


ontcia chinuit spre locuina lui. Ct din mizeria asta oribil
64
trebuie s nghit un om?
West rnji.
Asta-i nimic. Nu l-am vzut niciodat pe btrnul ticlos att
de blnd cu cineva. Trebuie c te place, ntr-adevr. Cu mine n-a
fost nici pe jumtate att de prietenos.
Jezal se art nencreztor.
Mai ru de-att?
Eu n-am primit pedeapsa pe care ai primit-o tu. M-a obligat
s in drugul greu deasupra capului toat dup-amiaza, pn cnd
a czut pe mine. Maiorul se strmb uor, de parc pn i
amintirea l-ar fi durut. M-a pus s urc i s cobor n fug Turnului
Lanurilor cu armura pe mine. M-a pus s m lupt patru ore n
fiecare zi.
Cum te-ai mpcat cu asta?
N-am avut de ales. Nu sunt un nobil. Scrima era pentru mine
singura cale de a m face remarcat. Dar, pn la urm, a meritat.
Ci oameni de rnd numii n Garda Regelui cunoti?
Jezal ridic din umeri.
Dac stau s m gndesc, foarte puini.
El nsui fiind nobil, nu credea c ar trebui s existe vreunul.
Dar tu eti dintr-o familie bun i deja cpitan. Dac reueti
s ctigi Turnirul, cine tie ct de departe poi ajunge? Hodd,
Lordul ambelan, Marovia, naltul Judector, Varuz nsui, n
definitiv, au fost cu toii campioni la vremea lor. Campionii cu
snge nobil se ndreapt ntotdeauna spre lucruri mree.
Jezal pufni.
Ca prietenul tu, Sand dan Glokta?
Numele czu ntre ei ca un bolovan.
Ei, bine aproape ntotdeauna.
Maior West, se auzi o voce rguit din spate.
Un sergent ndesat cu o cicatrice n josul obrazului alerga spre
ei.
Sergent Forest, ce mai faci? ntreb West, btndu-l clduros
pe spate.
Avea trecere la rani, dar, la drept vorbind, Jezal trebuia s-i
aminteasc mereu c West era el nsui doar puin mai presus de
un ran. Putea fi el educat, putea fi el ofier i aa mai departe,
ns avea mai multe n comun cu sergentul dect cu Jezal, dac
stteai s te gndeti.
Sergentul se lumin la fa:
Foarte bine, mulumesc, domnule. i nclin capul
65
respectuos n faa lui Jezal: Neaa, cpitane.
Jezal l onor cu o cltinare ncordat a capului i se ntoarse
s priveasc n susul aleii. Nu putea gsi niciun motiv pentru care
un ofier ar vrea s se trag de ireturi cu soldaii de rnd. n plus,
acesta avea o cicatrice pe fa i era urt. Lui Jezal nu-i plceau
oamenii uri.
Cu ce te pot ajuta? ntreba West.
Marealul Burr dorete s v vad, domnule, pentru o edin
urgent. Toi ofierii superiori au ordin s participe.
Faa lui West se ntunec.
Voi merge de ndat ce voi putea.
Sergentul salut i se ndeprt cu pai mari.
Ce-i toat treaba asta? ntreb indiferent Jezal, urmrind cu
privirea un conopist care alerga dup o hrtie pe care o scpase.
Englia. Acest Rege al Oamenilor Nordului, Bethod. West rosti
numele cu o strmbtur, de parc i lsa un gust amar. Se zice c
i-a nfrnt toi vrjmaii din Nord i acum caut cu lumnarea
rzboi cu Uniunea.
Ei, bine, dac vrea rzboi, zise nepstor Jezal.
Rzboaiele erau un lucru bun, n opinia sa, o ocazie excelent
pentru glorie i avansare. Hrtia flutur pe lng cizma lui, n
adierea uoar a vntului, urmat ndeaproape de slujba,
gfind. Jezal i zmbi larg, cnd acesta trecu n goan pe lng el,
ndoit de spate aproape n dou, n efortul su stngaci de a
ncerca s prind hrtia.
Maiorul nh documentul murdar i i-l nmn.
Mulumesc, domnule, zise funcionarul, cu o expresie jalnic
de gratitudine pe faa-i nduit. V foarte mulumesc!
N-ai de ce, murmur West i slujbaul fcu o mic plecciune
sincopat i se ndeprt n grab.
Jezal era dezamgit. Chiar l amuzase urmrirea.
O fi rzboi, dar asta e ultima mea problem n clipa asta. West
oft din toi rrunchii. Sora mea este n Adua.
Nu tiam c ai o sor.
Ei, bine, am i e aici.
i?
Jezal nu era prea entuziasmat s aud despre sora maiorului.
West poate c se ridicase, dar ceilali membri ai familiei sale erau,
fr ndoial, mai prejos de preocuprile lui Jezal. Era interesat s
cunoasc fete srace, de rnd, de care putea s profite i fete
bogate, nobile, cu care s-ar putea gndi s se cstoreasc. Orice
66
fat care se situa ntre acestea era lipsit de importan.
Ei, bine, sora mea poate fi fermectoare, dar e i puin
nonconformist. Poate fi o pacoste cnd e prost dispus. La drept
vorbind, a prefera s am grij de o ceat de nordici dect de ea.
Haide, West, fcu Jezal absent, abia ascultnd ce spunea.
Sunt sigur c nu poate fi att de dificil.
Maiorul se lumin.
Ei, bine, sunt uurat s te aud spunnd asta. A fost mereu
dornic s vad Agriontul cu ochii ei i de ani de zile i tot spun c
a face cu ea un tur dac s-ar ntmpla s vin aici vreodat.
Aranjasem asta pentru azi, de fapt. Pe Jezal l lu cu ameeli.
Acum, cu aceast ntlnire
Dar am att de puin timp zilele astea, se plnse Jezal.
i promit c am s m revanez. Ne ntlnim n apartamentul
meu ntr-o or.
Stai puin
Dar West se ndeprta deja cu pai mari.

S nu fie prea urt, se ruga Jezal, apropiindu-se ncet de ua


apartamentului maiorului West i ridicnd un pumn ovitor, ca
s bat. Doar s nu fie prea urt. i nici prea proast. Orice, n
afar de o dup-amiaz pierdut cu o fat proast. Mna i se
ndrepta spre u cnd auzi de dincolo glasuri ridicate. Rmase,
vinovat, pe coridor, apropiind urechea tot mai mult de lemn,
spernd s aud ceva mgulitor despre sine.
i slujnica ta? se auzi nfundat glasul maiorului West, pe
un ton ce prea foarte suprat.
A trebuit s-o las la cas. Erau o grmad de treburi de fcut.
Nimeni n-a mai fost acolo de luni de zile.
Sora lui West. Inima lui Jezal se opri n loc. Un glas grav: prea
gras. Jezal nu-i putea permite s fie vzut plimbndu-se prin
Agriont cu o fat gras de bra. Asta putea s-i distrug reputaia.
Dar nu poi s hoinreti pur i simplu prin ora de una
singur!
Am ajuns teafr aici, nu? Uii de unde ai plecat, Collem. M
pot descurca fr nicio slujnic. Pentru majoritatea celor de aici nu
sunt, oricum, mai bun dect o servitoare. n plus, l voi avea pe
prietenul tu, cpitanul Luthar, s aib grij de mine.
Asta e i mai ru, dup cum tii foarte bine.
Ei, bine, de unde s tiu c eti ocupat. Am crezut c ai s-i
poi face timp s te ocupi de propria-i sor. Nu vorbea ca o toant,
67
ceea ce era ceva, dar gras i, pe deasupra, argoas! Nu sunt n
siguran cu prietenul tu?
E un soi destul de bun, dar el e n siguran cu tine? Jezal nu
era sigur la ce se referea maiorul prin acea mic observaie. i s
te plimbi prin Agriont singur i cu un brbat pe care abia l
cunoti? Nu face pe proasta. Te tiu eu mai bine! Ce va crede
lumea?
Fac ceva pe ce crede lumea.
Jezal slt de lng u. Nu era obinuit s aud doamnele
folosind un asemenea limbaj. Gras, argoas i necioplit, la
naiba! Putea fi chiar mai ru dect se temuse. Privi de-a lungul
coridorului, cu gndul s-o ia la goan, ticluindu-i deja o scuz. Al
naibii ghinion, ns: cineva urca scrile tocmai acum. Nu putea
pleca fr s fie vzut. Va trebui pur i simplu s bat la u i s-
i isprveasc treaba. Scrni din dini i bubui nerbdtor n u.
Glasurile se oprir dintr-odat i Jezal afi un zmbet larg,
neconvingtor de prietenos. S nceap tortura! Ua se ddu n
lturi.
Dintr-un anume motiv, se ateptase la un fel de versiune mai
scund i mai gras a maiorului West, n rochie. Se nelase
amarnic. Avea probabil o siluet uor mai plin dect era strict
dup ultima mod, de cnd fetele slabe erau n vog, dar nu se
putea spune c era gras, nu era gras deloc. Avea prul
ntunecat, pielea ntunecat, puin mai ntunecat dect ar fi n
general considerat ideal. Jezal tia c o doamn trebuia s se
fereasc de soare ct putea, dar, privind-o, chiar nu-i putea
aminti de ce. Ochii ei erau ntunecai, aproape negri, iar, n zilele
astea, dup ochii albatri se ntorceau capetele, ns ai ei
strluceau n lumina difuz de la intrare ntr-un fel care te vrjea.
Fata i zmbi. Un zmbet straniu, mai nlat ntr-o parte dect
n cealalt. i ddea lui Jezal o senzaie uor stnjenitoare, de
parc ea ar fi tiut un lucru amuzant pe care el nu-l tia. Cu toate
acestea, dini exceleni, albi i strlucitori. Furia lui Jezal se topea
cu repeziciune. Cu ct o privea, cu att era mai copleit de
prezena ei i cu att i se golea mai mult mintea de raiune.
Bun, zise ea.
Gura lui Jezal se deschise uor, ca prin fora obinuinei, ns
nu rosti nimic. Mintea i era o pagin alb.
Trebuie s fii cpitanul Luthar.

Eu sunt sora lui Collem, Ardee. Se lovi peste frunte. Dar sunt
68
aa de idioat. Collem trebuie s-i fi povestit totul despre mine.
tiu c voi doi suntei buni prieteni.
Jezal i arunc o privire stnjenit maiorului, care se ncrunta
la el i prea oarecum ncurcat. N-ar fi defel nimerit s spun c
nu avusese habar de existena ei pn n dimineaa aceea. Se
strdui s formuleze un rspuns ct de ct amuzant, dar nu-i
trecu nimic prin minte.
Ardee l apuc de cot i l conduse n camer, vorbind n tot
acest timp.
tiu c eti un mare duelist, dar mi s-a spus c mintea i e
chiar mai ascuit dect sabia. ntr-o asemenea msur, de fapt,
nct i foloseti doar sabia mpotriva prietenilor, cci mintea ta e
mult prea periculoas.
l privi ateptnd. Tcere.
Pi, bigui el. Lupt nielu cu sabia. Jalnic. De-a dreptul
ngrozitor.
sta e omul potrivit sau l am aici pe grdinar? l cercet cu o
expresie ciudat, greu de desluit. Probabil c era acelai gen de
privire pe care o avea Jezal cnd examina un cal pe care inteniona
s-l cumpere: prudent, cercettor, concentrat i puin dispreuitor.
Pn i grdinarii au uniforme splendide, se pare.
Jezal era aproape sigur c asta fusese un fel de insult, dar era
prea ocupat s ncerce s se gndeasc la ceva spiritual ca s-i
acorde prea mare atenie. tia c trebuia s vorbeasc acum sau
s-i petreac ziua ntreag ntr-o tcere stingheritoare, aa c
deschise gura i se ls n voia norocului.
mi pare ru dac par nucit, dar maiorul West e un brbat
att de neatrgtor. Cum s m fi ateptat la o sor att de
frumoas?
West izbucni ntr-un rs sforitor. Sora lui ridic o sprncean
i socoti pe degete:
Uor jignitor cu fratele meu, ceea ce e bine. Oarecum
amuzant, ceea ce iari e bine. Cinstit, ceea ce e reconfortant. i
teribil de mgulitor cu mine, ceea ce, desigur, este excelent. Puin
cam trziu, dar, la urma urmei, a meritat ateptarea. l privi pe
Jezal n ochi. S-ar putea ca dup-amiaza s nu fie o pierdere
total.
Jezal nu era sigur c-i plcea acea ultim remarc i nu era
sigur nici c-i plcea felul cum se uita la el, dar i plcea s-o
priveasc, aa c era pregtit s ierte o mulime de lucruri. Femeile
pe care le cunotea spuneau arareori ceva iste, mai cu seam cele
69
care artau bine. Bnuia c erau instruite s zmbeasc, s
clatine din cap i s asculte n timp ce brbaii se ocupau de
vorbit. n genere, era de acord cu acel mod de a face lucrurile, dar
isteimea i edea bine surorii lui West i fata reuise mai mult
dect s-i strneasc curiozitatea.
Gras i argoas nu mai erau pe list, n privina asta nu
putea fi nicio ndoial. Ct despre necioplit, ei, bine, oamenii
frumoi nu sunt niciodat necioplii, nu-i aa? Doar
nonconformiti. ncepea s cread c acea dup-amiaz, aa cum
spusese ea, ar putea s nu fie o pierdere total.
West se ndrept ctre u.
Se pare c trebuie s v las pe voi doi s rdei unul de altul.
Lordul Mareal Burr m ateapt. Nu face nimic ce n-a face eu,
bine?
Comentariul prea s inteasc spre Jezal, dar West se uita la
sora lui.
Asta ar prea s ngduie n principiu orice, zise ea, prinznd
privirea lui Jezal.
Era uluit s simt cum roete ca o feti. Tui i i ndrept
privirea spre pantofi.
West i ddu ochii peste cap.
ndurare, zise el, n timp ce ua se nchise cu un clic.
Vrei s bei ceva? ntreb Ardee, turnnd deja vin ntr-un
pahar.
Singur cu o tnr frumoas. Nicidecum o experien nou, i
spuse Jezal i, totui, prea c-i lipsete sigurana obinuit.
Da, mulumesc, eti foarte amabil.
Da, ceva de but, ceva de but, exact ceea ce i trebuia ca s-i
calmeze nervii. Ea i ntinse paharul i turn un altul pentru sine.
Jezal se ntreb dac se cuvenea ca o domnioar s bea la ora
asta, dar prea inutil s comenteze. Nu era sora lui, n definitiv.
Spune-mi, cpitane, de unde l cunoti pe fratele meu?
Ei, bine, e superiorul meu i facem scrim mpreun. Creierul
ncepea s-i funcioneze din nou. Dar, de fapt tii asta deja.
Ea i zmbi larg.
Desigur, dar guvernanta mea a susinut ntotdeauna c
tinerilor trebuie s li se acorde poria lor de conversaie.
Jezal izbucni ntr-o tuse dizgraioas, n timp ce nghiea i i
vrs o parte din vin pe hain.
Dumnezeule, zise el.
ine, ia-l pe acesta o clip.
70
Ardee i ddu paharul ei i Jezal l lu fr s se gndeasc, dar
pe urm se pomeni cu ambele mini ocupate. Cnd ea ncepu s-l
tamponeze pe piept cu o batist alb, nu putu s protesteze, dei
gestul i se prea cam ndrzne. Sincer vorbind, ar fi putut
protesta, dac ea n-ar fi fost att de al naibii de frumoas. Se
ntreba dac ea i ddea seama ce privelite minunat i oferea n
josul bustului rochiei, dar, firete c nu, cum ar fi putut? Era pur
i simplu nou aici, nedeprins cu manierele elegante, avea
purtrile nelefuite ale unei fete de la ar i aa mai departe
frumoas privelite, totui, asta nu putea fi tgduit.
Aa, acum e mai bine, zise ea, dei tamponatul nu prea s fi
schimbat cu nimic lucrurile. Nu n privina uniformei sale, n orice
caz. Fata i lu paharele, l goli pe al ei repede, cu o smucitur
exersat a capului i le azvrli pe mas. Mergem?
Da, desigur. Oh.
i Jezal i oferi braul.
Ea l conduse afar, pe coridor i pe scri n jos, sporovind
nestingherit. Era asaltat de un potop de lovituri conversaionale
i, aa cum subliniase marealul Varuz mai devreme, aprarea lui
Jezal era slab. Para cu disperare, n timp ce traversau spaioasa
Pia a Marealilor, ns abia reuea s strecoare cte un cuvnt.
Era ca i cum Ardee era cea care trise acolo de ani de zile i Jezal
cel care era rnoiul din provincie.
Palatele Mariale sunt acolo, n spate?
Ardee fcu semn cu capul ctre zidul impuntor care desprea
cartierul general al armatelor Uniunii de restul Agriontului.
Chiar aa. Acolo i au birourile Lorzii Mareali. i sunt
cazrmi acolo i armurrii i,
Glasul i se stinse. Nu prea mai gsea altceva de spus, ns
Ardee sri s-l salveze.
Aadar, fratele meu trebuie s fie pe undeva pe acolo. E un
otean destul de renumit, presupun. Primul care a trecut zidul la
Ulrioch i aa mai departe.
Pi, da. Maiorul West e foarte respectat aici
Dar poate fi att de plicticos, nu-i aa? i place att de mult s
fie misterios i preocupat.
Ardee mim un zmbet palid, absent i i scrpin brbia,
gnditoare, ntocmai cum ar fi fcut fratele ei.
l prinsese perfect i Jezal izbucni n rs, ns ncepea s se
ntrebe dac fata ar trebui s stea chiar att de aproape de el, s-l
in de bra ntr-un fel chiar att de intim. Nu c Jezal ar fi avut
71
ceva mpotriv, desigur. Dimpotriv, dar lumea i privea.
Ardee spuse el.
Aadar, aceasta trebuie s fie Aleea Regelui.
, da, Ardee
Ea se uita lung, n sus, la statuia magnific a lui Harod cel
Mare, cu ochii lui severi fixai asupra panoramei.
Harod cel Mare? ntreb ea.
, da. n vremurile ntunecate, nainte s existe o Uniune, a
luptat s aduc laolalt Cele Trei Regate. A fost ntiul Mare Rege.
Idiotule, gndi Jezal, asta tie deja, toat lumea tie. Ardee, cred
c fratele tu n-ar
Iar acesta este Bayaz, ntiul dintre Magi?
Da, a fost cel mai de ndejde sfetnic al lui Harod. Ardee
E adevrat c i acum i se pstreaz un loc liber n Consiliul
nchis?
Jezal fu luat pe nepregtite.
Auzisem c exist acolo un scaun gol, dar nu tiam c
Au cu toii o nfiare att de serioas, nu-i aa?
presupun c au fost vremuri serioase, rspunse el,
zmbind neconvingtor.
Un Cavaler Vestitor nvli n josul aleii, clare pe un uria cal
nspumat, cu soarele scnteind pe aripile aurii ale coifului.
Secretarii se mprtiar s-l lase s treac i Jezal ncerc s-o
ndeprteze cu blndee pe Ardee din calea lui. Spre consternarea
lui, ea refuz s se clinteasc. Animalul trecu n goan, la civa
centimetri de Ardee, destul de aproape ca rafala s sufle prul fetei
n faa lui Jezal. Ea se ntoarse spre el, mbujorat de emoie,
altminteri deloc speriat de pericolul pe lng care trecuse.
Un Cavaler Vestitor? ntreb ea, lundu-l iari de bra i
conducndu-l pe Drumul Regelui.
Da, scnci Jezal, ncercnd cu disperare s-i stpneasc
glasul, Cavalerii Vestitori au o responsabilitate important. Ei duc
mesaje de la rege n orice col al Uniunii. Inima ncetase s-i
bubuie. Chiar i dincolo de Marea Cercului, n Englia, Dagoska i
Westport. Sunt mputernicii s vorbeasc cu glasul regelui i,
astfel, le este interzis s glsuiasc altminteri dect n misiune
regal.
Fedor van Haden a fost pe corabia noastr cnd am venit
ncoace. E un Cavaler Vestitor. Am stat de vorb ore n ir. Jezal
ncerc fr succes s-i ascund uluirea. Am vorbit despre Adua,
despre Uniune, despre familia lui. Chiar a pomenit i numele tu.
72
Jezal nu reui nici de aceast dat s par nonalant. n legtur
cu ateptatul Turnir. Ardee se aplec i mai aproape de el. Fedor
era de prere c Bremer dan Gorst te va tia n buci.
Jezal tui gtuit, dar i reveni repede:
Din nefericire, aceast prere pare a fi larg mprtit.
Dar nu i de tine, sper!

Fata se opri i-l lu de mn, privindu-l n ochi cu toat
sinceritatea:
Sunt sigur c ai s-l nvingi, indiferent ce se spune. Fratele
meu vorbete laudativ despre tine i el e un om zgrcit cu elogiile.
bigui Jezal. Degetele l furnicau n mod plcut. Ochii ei
erau mari i ntunecai i Jezal se pomeni n mare penurie de
cuvinte. Ardee avea un fel de a-i muca buza de jos care i fcea
gndurile s rtceasc. O buz frumoas, crnoas. Nu s-ar fi
suprat s-o molfie niel i el. Ei, bine, i mulumesc.
Jezal afi un zmbet prostesc.
Aadar, acesta este parcul, zise Ardee, ntorcndu-se s
admire privelitea verde. E chiar mai frumos dect mi-am
nchipuit.
da.
Ce minunat este s fii n miezul lucrurilor. Am petrecut att
de mult din viaa mea la margine. Trebuie c aici se iau multe
decizii importante, exist muli oameni importani. Ardee i ls
mna s treac prin frunziul unei slcii de lng drum. Collem e
ngrijorat c n Nord s-ar putea s fie rzboi. i fcea griji pentru
sigurana mea, cred c de aceea a vrut s vin aici. Cred c-i face
prea multe griji. Tu ce crezi, cpitane Luthar?
Pn acum cteva ore, trise ntr-o dulce ignoran n privina
situaiei politice, dar un asemenea rspuns n-ar fi fost potrivit.
Ei, bine, zise el, cznindu-se s-i aminteasc numele i apoi
cu uurare: acestui Berthod i-ar prinde bine o mutruluial.
Se zice c are douzeci de mii de oameni ai Nordului sub
stindardul su. Ardeen se aplec spre el: barbari, murmur ea.
Slbatici, opti ea. Am auzit c i jupoaie prizonierii de vii.
Jezal considera c aceasta nu era tocmai o conversaie potrivit
pentru o domnioar.
Ardee ncepu el.
Dar sunt sigur c, avnd oameni ca tine i ca fratele meu, s
ne apere, noi, femeile, nu avem de ce s ne facem griji.
Apoi Ardee se ntoarse i se ndeprt pe alee. Jezal fu din nou
73
nevoit s grbeasc pasul ca s-o ajung din urm.
Iar aceea este Casa Creatorului?
Ardee fcu semn cu capul ctre conturul fioros al imensului
turn.
Pi, da, este.
Nu intr nimeni acolo?
Nimeni. De cnd m tiu eu, n orice caz. Podul e inut sub
lact. Jezal se ncrunt ctre turn. Acum prea ciudat c nu se
gndise niciodat la asta. Trind n Agriont, Casa Creatorului era
mereu acolo. Locul e zvort, cred.
Zvort? Ardee se apropie foarte mult de el. Jezal privi cu
nervozitate mprejur, dar nu se uita nimeni. Nu-i aa c e ciudat
c nu intr nimeni acolo? Nu-i aa c e un mister? Aproape c i
simea rsuflarea pe gt. Vreau s zic, de ce nu e dobort ua pur
i simplu?
Jezal gsea c i e ngrozitor de dificil s se concentreze, cu ea
att de aproape. Se ntreb, pre de o clip, nspimnttoare i
senzual deopotriv, dac era posibil ca ea s flirteze cu el. Nu, nu,
sigur c nu! Nu era obinuit cu oraul, atta tot. Purtrile
nelefuite ale unei fete de la ar dar, pe de alt parte, era foarte
aproape. De-ar fi doar ceva mai puin atrgtoare sau ceva mai
puin sigur pe sine. De-ar fi ceva mai puin sora lui West.
Jezal tui i i ntoarse privirea n josul aleii, spernd zadarnic
s-i mute gndurile. Doar civa oameni se deplasau de-a lungul
drumului, dar nimeni pe care s-l recunoasc, dac nu cumva
Vraja lui Ardee se risipi dintr-odat i Jezal simi fiori de ghea pe
piele. O siluet grbovit, ncotomnat ntr-o zi att de nsorit,
se ndrepta chioptnd ctre ei, sprijinindu-se cu putere de un
toiag. Era ndoit de spate i tresrea la fiecare pas, iar drumeii
care mergau mai repede l ocoleau cu grij. Jezal ncerc s-o
ndrepte pe Ardee n alt direcie, nainte s fie vzui, dar ea se
opuse cu graie i porni direct ctre tritul inchizitor.
Capul i ni n sus cnd se apropiar i ochii i sclipir,
recunoscndu-l. Inima lui Jezal se opri n loc. Acum nu mai avea
cum s-l ocoleasc.
Ei, cpitane Luthar, zise Glokta cu cldur, trindu-se
puin prea aproape i strngndu-i mna, ce plcere! M
surprinde c Varuz i-a dat drumul att de devreme. Probabil c s-
a mai nmuiat, cu vrsta.
Lordul Mareal este i acum ct de poate de pretenios! se
or Jezal.
74
Sper c practicienii mei nu te-au stnjenit asear. Inchizitorul
cltin mhnit din cap. N-au maniere. Pic de maniere. Dar sunt cei
mai buni n ceea ce fac! Jur, regele nu are doi slujitori mai buni.
Presupun c l slujim cu toii pe rege, fiecare n felul lui.
n glasul lui Jezal rzbtu ceva mai mult ostilitate dect
avusese de gnd.
Dac Glokta era ofensat, n-o art.
Chiar aa. Nu cred c o cunosc pe prietena ta.
Nu. Este
De fapt, ne-am cunoscut, spuse Ardee, spre marea
surprindere a lui Jezal, ntinzndu-i mna inchizitorului. Ardee
West.
Sprnceana lui Glokta se ridic.
Nu! Se aplec eapn, s-i srute mna. Jezal i vzu gura
strmbndu-se cnd se ndrept, dar rnjetul tirb reveni curnd.
Sora lui Collem West! Dar eti att de schimbat.
n bine, ndjduiesc, rse ea.
Jezal se simea ngrozitor de stnjenit.
Pi da, ntr-adevr, rspunse Glokta.
Eti schimbat i tu, Sand. Ardee prea dintr-odat foarte
trist. Toat familia mea a fost extrem de ngrijorat. Am sperat i
am tot sperat c te vei ntoarce teafr. Jezal zri un spasm trecnd
peste faa lui Glokta. Apoi, cnd am auzit c ai fost rnit Cum te
simi?
Inchizitorul arunc o privire ctre Jezal, cu ochii reci ca o
moarte lent. Jezal i cobor privirea spre cizme, cu un nod de
team n gtlej. Nu era cazul s se sperie de acest schilod, nu-i
aa? Dar, cumva, i dorea s se mai afle nc la antrenamentul de
scrim. Glokta se uita lung la Ardee, cu ochiul stng zbtndu-se
uor, iar ea i inea privirea, neintimidat, cu ochii plini de tcut
ngrijorare.
Sunt bine. Att ct e de ateptat. Expresia lui devenise foarte
ciudat. Jezal se simea mai stingherit ca oricnd. Mulumesc c
m-ai ntrebat. Zu. Nimeni n-o face vreodat.
Se ls o tcere stnjenitoare. Inchizitorul i ntinse gtul ntr-
o parte i pe urm se auzi un pocnet puternic.
Ah! fcu el. Aa. Mi-a fcut plcere s v revd, pe amndoi,
dar datoria m cheam.
Le oferi nc un zmbet insuportabil, pe urm se ndeprt
chioptnd, cu piciorul stng hrind n pietri.
Ardee se ncrunt spre spatele lui strmb, n timp ce Glokta se
75
ndeprta ncet, chioptnd.
E att de trist, murmur ea.
Ce? bolborosi Jezal.
Se gndea la acel mare ticlos alb de pe strad, la acei ochi
nguti, roz. La prizonierul cu sacul pe cap. Cu toii l slujim pe
rege n felul nostru. Chiar aa. Tresri involuntar.
El i fratele meu erau chiar apropiai. A venit s stea la noi
ntr-o var. Familia mea era att de mndr s-l primeasc nct
era stnjenitor. Obinuia s se lupte cu fratele meu n fiecare zi i
ctiga mereu. Felul n care se mica era un adevrat spectacol.
Sand dan Glokta. A fost cea mai strlucitoare stea de pe cer. Ardee
i flutur din nou jumtatea de zmbet cunosctor. i acum aud
c eti tu.
fcu Jezal, nefiind sigur dac l luda sau i btea joc de
el.
Nu putea scpa de sentimentul c fusese nvins de dou ori n
ziua aceea, o dat de ctre fiecare dintre cei doi frai.
i imagina, de fapt, c sora l btuse cel mai ru.

76
Ritualul de diminea

Era o zi senin de var i parcul era plin pn la refuz de


petrecrei nostimi. Colonelul Glokta se ndrepta ano i hotrt
ctre o ntlnire de mare importan, iar oamenii se nclinau cu
respect i se ddeau la o parte din calea lui. Pe cei mai muli i
ignora, pe cei mai importani i onora cu un zmbet strlucitor.
Puinii norocoi i ntorceau radioi zmbetul, ncntai s fie
remarcai.
Bnuiesc c l slujim cu toii pe rege, n felul nostru, scnci
cpitanul Luthar, ntinznd mna dup sabie, dar Glokta era prea
iute pentru el. Sabia lui lovi cu viteza fulgerului, nfigndu-se
direct n beregata ironicului idiot.
Sngele mproc faa lui Ardee West. Fata btu din palme,
ncntat, uitndu-se la Glokta cu ochi strlucitori.
Luthar prea surprins s fie ucis.
Ha! Chiar aa! zise Glokta cu un zmbet.
Cpitanul se prbui cu faa n jos, cu sngele nindu-i din
gt. Mulimea i rcni aprecierea i Glokta le oferi o adnc,
graioas plecciune. Uralele se nzecir.
O, colonele, n-ar trebui, murmur Ardee, n timp ce Glokta i
lingea sngele de pe obraz.
N-ar trebui, ce? mri el, trgnd-o n braele sale i
srutnd-o nfocat.
Mulimea era n delir. Cnd Glokta se smulse din mbriare,
ea gfia, ridicnd spre el o privire adoratoare, cu ochii ei mari i
ntunecai, cu buzele uor deprtate.
Ahiectolu v vea, zise ea, cu un zmbet drgla.
Ce?
Mulimea amuise, fir-ar a naibii, i partea stng a trupului i
amorea.
Ardee l atinse cu tandree pe obraz.
Ahiectolu! strig ea.

Se auzi o btaie puternic n u. Ochii lui Glokta se deschiser


brusc. Unde sunt? Cine sunt?
O, nu.
O, da. i ddu seama numaidect c dormise prost, c are

77
trupul chircit sub pturi i faa cufundat n pern. ntreaga parte
stng i era inert.
Btaia n u rsun mai puternic dect nainte.
Ahiectolu! veni de dincolo rgetul gngav al lui Frost.
Cnd Glokta ncerc s ridice capul de pe pern, durerea i
strfulger gtlejul. A, nimic nu pune mintea n micare mai bine
dect primul spasm al zilei.
Am priceput! zise el cu glas rguit, las-m un minut, la
naiba!
Paii grei ai albinosului se ndeprtar, cu un sunet nfundat,
de-a lungul coridorului. Glokta rmase nemicat pre de o clip,
apoi, prudent, i mic braul drept, foarte ncet, cu rsuflarea
ntretiat din cauza efortului, i ncerc s se ntoarc pe spate.
i nclet pumnul, cnd n piciorul stng pornir furnicturile.
Mcar de-ar rmne amorit, blestematul. Dar durerea l cuprindea
repede acum. Totodat, ncepea s perceap un miros neplcut. La
naiba. Iar am fcut pe mine.
Barnam! url Glokta, dup care atept, gfind, cu toat
partea stng pulsnd de mama focului. Unde e btrnul idiot?
Barnam! rcni el din toi bojocii.
Suntei bine, domnule? se auzi glasul servitorului din spatele
uii.
Bine? Bine, ntru btrn? i cnd crezi tu c am fost bine
ultima dat?
Nu, fir-ar s fie! Am murdrit patul!
Am fiert ap pentru baie, domnule. V putei ridica?
Frost mai fusese nevoit o dat s sparg ua. Poate c ar trebui
s-o las deschis toat noaptea, dar atunci cum a putea dormi?
Cred c m pot descurca, uier Glokta, cu limba lipit de
gingiile goale, cu braele tremurnd, cnd i ridic trupul din pat
i se aez pe scaunul de alturi.
Grotescul lui picior stng, fr degete, zvcnea, nc imposibil
de controlat. Glokta cobor spre el o privire mnioas, cu o ur
fierbinte. Spurcciune oribil. Revolttoare, inutil bucat de carne.
De ce nu mi l-au tiat pur i simplu? De ce nu mi-l tai eu? Dar tia
de ce. Avnd nc piciorul, putea s se prefac mcar c e pe
jumtate brbat. i izbi coapsa ofilit cu pumnul, apoi regret
imediat. Nrod, nrod. Durerea i se furi pe spate n sus, ceva
mai intens ca nainte i sporind cu fiecare secund. Hai, acum,
hai, acum, s nu ne certm. ncepu s frece cu blndee carnea
zdrobit. Suntem legai unul de altul, aa c de ce s m chinui?
78
Putei ajunge la u, domnule?
Glokta strmb din nas din pricina mirosului, apoi i apuc
bastonul i ncet, agonizant, se mpinse n picioare. Strbtu
ontc ncperea, aproape alunecnd pn la jumtatea distanei,
dar redresndu-se cu un spasm mistuitor. ntoarse cheia n
broasc, sprijinindu-se de perete ca s-i menin echilibrul, i
trase ua n lturi.
Barnam sttea de cealalt parte, cu braele desfcute, gata s-l
prind. Ce infamie. S te gndeti c eu, Sand dan Glokta, cel mai
mare sbier pe care l-a vzut vreodat Uniunea, trebuie s fiu crat
la baie de un btrn, ca s-mi pot spla rahatul. Trebuie c acum se
prpdesc de rs toi acei neghiobi pe care i-am btut, dac-i mai
amintesc de mine. A rde i eu, dac nu m-ar durea att de tare.
Dar i ridic greutatea de pe piciorul stng i i puse braul pe
dup umrul lui Barnam, fr s protesteze. La ce bun, n
definitiv? N-am de ce s nu-mi fac viaa mai uoar. Att ct poate
fi.
Glokta trase adnc aer n piept.
Ai grij, piciorul nu s-a dezmorit nc.
Sltar i se mpleticir n josul coridorului, puin prea ngust
pentru amndoi. Sala de baie prea la un kilometru deprtare. Sau
mai mult. A prefera s strbat o sut de kilometri, aa cum am fost
cndva, dect drumul pn la baie, aa cum sunt acum. Dar sta-i
ghinionul meu, nu-i aa? Nu te poi ntoarce. Niciodat.
Glokta simea cldura desfttoare a aburului pe pielea
lipicioas. Cu Barnam sprijinindu-l de brae, ridic ncet piciorul
drept i l aez cu grij n ap. La naiba, e fierbinte. Btrnul
servitor l ajut s-i vre i cellalt picior i, apoi, lundu-l de
subsuori, l cobor ca pe un copil, pn cnd fu cufundat pn la
gt.
Ahhh. Glokta dezvlui un zmbet tirb. Fierbinte ca forja
Creatorului, Barnam, ntocmai cum mi place.
Cldura i ptrundea acum n picior i durerea ceda. Nu
dispare. Nu dispare niciodat. Dar e mai bine. Cu mult mai bine.
Glokta ncepu s se simt aproape gata s nfrunte o nou zi.
Trebuie s nvei s iubeti lucrurile mrunte ale vieii. Cum ar fi o
baie fierbinte. Trebuie s iubeti lucrurile mrunte, cnd nu mai ai
nimic altceva.

Practicianul Frost l atepta jos, n micua sufragerie, cu trupul


mthlos ndesat ntr-un scaun scund, lng perete. Glokta se
79
ls n cellalt scaun i adulmec terciul aburind din castronul n
care era nfipt oblic o lingur de lemn, fr ca mcar s ating
marginea. Stomacul i chioria i gura ncepu s-i saliveze
ngrozitor. Ce mai, toate simptomele unei senzaii de grea
extrem.
Ura! strig Glokta. Iari terci! Arunc o privire ctre
practicianul neclintit. Terci cu miere, mai bun ca orice-avere,
totu-i o plcere, cnd ai terci cu miere! Ochii roz nu clipir. E un
cntecel pentru copii. Mama mea obinuia s mi-l cnte. Dar n-a
reuit niciodat s m fac s mnnc lturile astea. Dar acum
i vr lingura mai adnc, nu m mai satur de el. Frost l privea fix.
Sntos, zise Glokta, vrndu-i pe gt o lingur de terci dulce i
lund o alta, delicios (nghiind cu noduri nc puin) i iat
argumentul decisiv (rgind uor la urmtoarea nghiitur): nu e
nevoie s mesteci. mpinse la o parte strachina aproape plin i
arunc lingura dup ea. Mmmm, mormi el. Un mic dejun gustos
i face ziua frumoas, nu gseti? Era ca i cum s-ar fi uitat la un
perete alb, dar fr toat emoia pe care acesta i-o putea pricinui.
Aadar, Arhilectorul m vrea din nou, nu-i aa? Albinosul
ncuviin. i ce-ar putea s doreasc ilustrul nostru conductor
de la unul ca mine, ce crezi? Umeri ridicai. Hmmm. Glokta i
linse resturile de terci de pe gingiile goale. Pare bine dispus, tii
cumva? Ali umeri ridicai. Haide, haide, Practician Frost, nu-mi
spune totul deodat, nu pot s te urmresc. Tcere.
Barnam intr n camer i lu castronul.
Mai dorii altceva, domnule?
Categoric. O bucat mare de carne n snge i un mr
crocant. Se uit spre Practicianul Frost. mi plceau merele cnd
eram copil. De cte ori am fcut gluma asta? Frost l privea
impasibil: ochii nu-i rdeau deloc. Glokta se ntoarse spre Barnam
i btrnul afi un zmbet obosit. O, bine, suspin Glokta. Omul
trebuie s spere, nu-i aa?
Desigur, domnule, murmur servitorul, ndreptndu-se spre
u.
Aa s fie?

Biroul Arhilectorului se afla la ultimul etaj al Casei ntrebrilor


i era cale lung pn sus. Mai ru, coridoarele erau ticsite de
oameni. Practicieni, conopiti, inchizitori, miunnd ca furnicile
printr-un morman afnat de blegar. Ori de cte ori le simea
privirile asupra lui, Glokta chiopta pe lng ei zmbind, cu capul
80
seme. Ori de cte ori simea c e singur, se oprea i gfia, asuda
i njura, i freca i i plesnea piciorul, redndu-i o frm de
via.
De ce trebuie s fie att de sus? se ntreba n timp ce i tria
picioarele pe holurile ntunecoase i pe scrile erpuitoare ale
labirinticei cldiri. Cnd ajunse n anticamer, era epuizat i sufla
greu, cu mna stng chinuit de dureri pe mnerul bastonului.
Secretarul Arhilectorului l examin cu suspiciune din spatele
unui birou mare i ntunecat, care ocupa jumtate din ncpere. n
faa lui erau amplasate cteva scaune, pentru ca oamenii s
devin agitai ateptnd s intre, iar doi practicieni uriai flancau
imensele ui duble de la intrarea n birou, att de neclintii i de
mohori de parc ar fi fcut parte din decor.
Suntei ateptat? ntreb secretarul, cu glas ascuit.
tii cine sunt, rhel nfumurat.
Desigur! se rsti Glokta, crezi c am urcat chioptnd tocmai
pn aici ca s-i admir biroul?
Secretarul l privi n josul nasului. Era un tnr palid, chipe,
cu o chic de pr galben. Al cincilea fiu umflat n pene al vreunui
nobil mrunt cu ale hiperactive, i crede c poate s-i dea aere cu
mine.
i numele dumneavoastr este? ntreb el, cu un rnjet
batjocoritor.
Glokta era la captul rbdrii, dup urcu. Izbi cu bastonul n
tblia biroului i secretarul fu ct pe ce s sar din scaun.
Ce eti, un idiot afurisit? Ci inchizitori schilozi cunoti?
fcu secretarul, cu gura tremurnd nervos.
? ? sta e un numr? Vorbete!
Pi, eu
Sunt Glokta, imbecilule! Inchizitorul Glokta!
Da, domnule, eu
Mic-i fundul gras din scaun, ntrule! Nu m face s
atept! Secretarul sri, se repezi spre ui, mpinse n lturi una
dintre ele i se ddu la o parte respectuos. Aa mai merge, mri
Glokta, trindu-se dup el.
Ridic privirea ctre practicieni, cnd trecu ontc pe lng ei.
Era aproape sigur c unul avea un uor zmbet pe fa.
ncperea nu era deloc schimbat de cnd o vizitase ultima
oar, cu ase ani n urm. Era un spaiu circular, cavernos, cu
chipuri de garguie gravate pe tavanul boltit, cu singura fereastr
imens oferind o privelite spectaculoas spre turlele Universitii,
81
spre o imens poriune din zidul mprejmuitor al Agriontului i
spre silueta impuntoare a Casei Creatorului din spatele acestuia.
Camera era n cea mai mare parte cptuit cu etajere i
dulapuri nesate de stive nalte de registre i hrtii ordonate cu
grij. Cteva portrete ntunecate l priveau de pe puinele spaii
albe ale pereilor, printre care unul imens, al actualului rege al
Uniunii n tineree, cu un aer aspru i nelept. Fr ndoial,
pictat nainte s devin o parodie senil. Astzi, gseti la el ceva
mai puin autoritate i ceva mai mult umor involuntar.
n mijlocul ncperii se afla o mas rotund i grea, pe
suprafaa creia era pictat o hart a Uniunii, cu desvrit
migal. Fiecare ora n care exista un departament al Inchiziiei
era marcat cu o piatr preioas, iar n mijloc se nla o
minuscul replic de argint a oraului Adua.
Arhilectorul edea la aceast mas, ntr-un jil strvechi,
adncit ntr-o conversaie cu un alt brbat, un btrn sfrijit, cu o
fa ursuz, mbrcat n veminte negre. Sult ridic privirea,
luminndu-se, cnd Glokta se apropie de ei, cu pasu-i trit, dar
expresia celuilalt nu se schimb.
Ei, bine, Inchizitor Glokta, sunt ncntat c ai putut s ni te
alturi. l cunoti pe Supraveghetorul General Halleck?
N-am avut plcerea, rspunse Glokta. Nu c ar prea o mare
plcere.
Btrnul birocrat se ridic i strnse mna lui Glokta, fr
entuziasm.
Iar acesta este unul dintre inchizitorii mei, Sand dan Glokta.
ntr-adevr, murmur Halleck. Ai fost n armat, cred. Te-am
vzut o dat duelndu-te.
Glokta i lovi piciorul cu bastonul.
Asta nu poate s fi fost de curnd.
Nu.
Se ls tcerea.
Supraveghetorul General va primi, probabil, n curnd, o
promovare nsemnat, zise Sult. Un scaun n nsui Consiliul
nchis.
Consiliul nchis? Chiar aa? O promovare extrem de nsemnat.
ns Halleck nu prea deloc ncntat.
Voi considera treaba nfptuit atunci cnd Maiestatea Sa va
binevoi s m invite, se rsti el, i nu nainte.
Sult pluti uor peste acest teren alunecos:
Consiliul e de prere, sunt convins, c eti singurul candidat
82
demn de aceast recomandare, acum c Sepp dan Teufel nu mai
este avut n vedere.
Btrnul nostru amic Teufel? Nu mai este avut n vedere pentru
ce?
Halleck se ncrunt i i scutur capul.
Teufel. Am lucrat cu omul acesta vreme de zece ani. Nu mi-a
plcut niciodat nici nimeni altul, dup cum te vd dar nu l-a fi
crezut niciodat un trdtor.
Sult cltin din cap cu tristee.
Suntem cu toi profund marcai, dar avem aici mrturisirea,
negru pe alb. Ridic hrtia mpturit cu o expresie mhnit. M
tem c rdcinile corupiei pot spa foarte adnc. Cine s tie asta
mai bine dect mine, care am sarcina ingrat de a cura grdina
de buruieni?
ntr-adevr, ntr-adevr, murmur Halleck, cltinnd
posomort din cap. Meritai tot respectul pentru asta. i
dumneavoastr, domnule Inchizitor.
O, nu, eu nu, zise Glokta cu modestie.
Cei trei brbai schimbar priviri cu un ipocrit respect reciproc.
Halleck i mpinse scaunul n spate.
Ei, bine, drile nu se colecteaz singure. Trebuie s m ntorc
la treburile mele.
Bucur-te de ultimele tale zile pe acest post, zise Sult. i dau
cuvntul c regele va trimite dup tine ct de curnd!
Halleck i ngdui un zmbet minuscul, pe urm i salut cu o
nclinare ceremonioas a capului i se ndeprt cu pai mari.
Secretarul l conduse afar i nchise ua grea. Era tcere. Dar s
fiu al naibii dac voi fi eu cel care o voi rupe.
Bnuiesc c te ntrebi ce-a fost asta, nu-i aa, Glokta?
Mi-a trecut acest gnd prin minte, Eminena Voastr.
Nu m ndoiesc. Sult se ridic din scaun i se ndrept
hotrt spre fereastr, cu minile-i nmnuate n alb mpreunate
la spate. Lumea se schimb, Glokta, lumea se schimb. Vechea
rnduial se prbuete. Loialitate, datorie, mndrie, onoare.
Noiuni care s-au perimat. Ce le nlocuiete? Arhilectorul arunc o
privire peste umr, pre de o clip, i buza i se rsuci. Lcomia.
Negustorii au devenit noua putere n ar. Bancheri, negutori,
marinari. Oameni mici, cu mini mici i ambiii mici. Oameni a
cror singur loialitate este fa de ei nii, a cror singur datorie
este fa de propria lor pung, a cror singur mndrie este s-i
trag pe sfoar pe mai-marii lor, a cror singur onoare se
83
msoar n monede de argint. Nu e nevoie s te ntreb unde te
situezi n clasa negustorilor. Sult privi ncruntat afar, pe urm se
ntoarse ctre ncpere. Acum, se pare c fiul oricui se poate alege
cu o educaie, cu o afacere i poate deveni bogat. Ghilda
Pnzarilor, a Negustorilor de Mirodenii i altele asemenea i
sporesc constant averea i influena. Parveniii trufai le dicteaz
superiorilor lor naturali. Degetele lor grase i lacome umbl la
coardele puterii. E aproape prea mult de suportat. Sult se scutur,
n timp ce msura cu pasul podeaua. Voi vorbi sincer cu tine,
Inchizitorule. Arhilectorul i flutur mna graioas, de parc
sinceritatea lui ar fi fost un dar nepreuit. Uniunea n-a prut
niciodat mai puternic, n-a controlat niciodat mai mult teritoriu,
dar, n spatele faadei, suntem slabi. Nu e un secret c regele este
incapabil s ia singur decizii. Prinul motenitor Ladisla e un
filfizon nconjurat de linguitori i de proti, cruia nu-i pas dect
de jocuri i de veminte. Prinul Raynault e mult mai potrivit s
domneasc, dar el e fratele mai mic. Consiliul nchis, a crui
sarcin ar trebui s fie crmuirea acestei corbii care ia ap, e plin
de impostori i uneltitori. Unii sunt, poate, loiali, alii, categoric,
nu, fiecare dornic s-l nvrt pe rege cum vrea el. Ct de frustrant,
cnd bnuiesc c ar trebui ca toi s-l nvrt cum vrei tu! ntre
timp, Uniunea e asaltat de dumani, pericole de dincolo de hotare
i pericole din interior. n Gurkhul domnete un mprat nou i
viguros, care-i pregtete ara pentru un nou rzboi. Nordicii sunt
i ei cu arma n mn, pndind la hotarele Engliei. n Consiliul
Deschis, nobilii vocifereaz pentru drepturi strvechi, n timp ce n
sate ranii vocifereaz pentru drepturi noi. Arhilectorul suspin
adnc. Da, vechea rnduial se prbuete i nimeni nu are
contiina sau curajul s-o sprijine.
Sult se opri, ridicnd privirea ctre unul dintre portrete: un
brbat robust, pleuv, mbrcat n alb din cap pn-n picioare.
Glokta l recunoscu imediat. Zoller, cel mai mare dintre toi
Arhilectori. Campion neobosit al Inchiziiei, eroul torionarilor,
npasta trdtorilor. Privea n jos cu mnie de pe perete, de parc
ar fi putut s-i ard pe trdtori cu o privire, chiar i de dincolo de
moarte.
Zoller, mri Sult. Lucrurile erau altfel pe vremea lui, i pot
spune. Fr rani crtitori, fr negustori pungai, fr nobili
ursuzi. Dac oamenii i uitau locul, le era amintit cu fierul nroit
i, dac vreun judector crcota ndrznea s se plng de asta,
nimeni nu mai auzea vreodat de el. Inchiziia era o instituie
84
nobil, unde-i gseau locul cei mai buni i mai sclipitori. S-i
slujeasc regele i s smulg necinstea din rdcini, asta era
singura lor dorin i singura rsplat. O, lucrurile erau mree n
vremurile de demult. Arhilectorul se strecur napoi n scaun i se
aplec peste mas: Acum, am devenit un loc unde orice fiu de-al
treilea al unui nobil scptat poate s-i burdueasc buzunarele
cu peruri, sau unde o lepdtur cu porniri criminale poate face
o pasiune pentru tortur. Influena noastr asupra regelui s-a
erodat continuu, bugetele noastre au sczut continuu. Cndva,
eram temui i respectai, Glokta, dar acum Suntem nite
impostori mizerabili. Sult se ncrunt. Ei, bine, nu mai suntem aa.
Intrigile i trdrile abund i m tem c Inchiziia nu se mai
ridic la nlimea misiunii sale. Prea muli dintre Superiori nu
mai sunt de ncredere. Nu-i mai preocup interesele regelui sau ale
statului, sau ale oricui n afar de propria persoan. Superiorii? Nu
sunt de ncredere? M ia cu lein. ncrunttura lui Sult se adnci i
mai mult. Iar acum, Feekt e mort.
Glokta ridic privirea. Asta chiar e o veste.
Lordul Cancelar?
Se va anuna mine-diminea. A murit subit, acum cteva
nopi, n timp ce tu te ocupai de prietenul tu Rews. nc planeaz
cteva ntrebri asupra morii sale, dar omul avea aproape
nouzeci de ani. De mirare e c a trit att. Cancelarul de aur i se
spunea, cel mai mare politician al vremii sale. Chiar n aceste clipe
i se cioplete chipul n piatr, pentru o statuie pe Aleea Regelui.
Sult pufni: Cel mai mare dar la care oricare dintre noi poate spera.
Ochii Arhilectorului se ngustar n despicturi albastre. Dac ai
naivitatea s-i nchipui c Uniunea e controlat de regele ei sau
de ctre flecarii ntri cu snge albastru din Consiliul Deschis,
poi s-i dai uitrii. n Consiliul nchis se afl puterea. Mai mult ca
niciodat, de cnd cu boala regelui. Doisprezece oameni, n
dousprezece scaune mari i incomode, cu mine printre ei.
Doisprezece oameni cu idei foarte diferite i, de douzeci de ani,
rzboi i pace. Feekt a inut balana. A nvrjbit Inchiziia cu
judectorii, bancherii cu armata. A fost axul n jurul cruia s-a
ntors regatul, temelia pe care s-a sprijinit. Moartea lui a lsat un
gol. Tot felul de goluri se casc i oamenii se vor repezi s le
umple. Am sentimentul c acel nemernic scncit, Marovia, acea
inim nsngerat a naltei Justiii, acel autoproclamat campion al
omului simplu, va fi primul la rnd. E o situaie alunecoas i
periculoas. Arhilectorul izbi cu pumnul n mas, n faa lui.
85
Trebuie s ne asigurm c oamenii nepotrivii nu vor profita de
asta. Glokta cltin aprobator din cap. Cred c am priceput ce vrei
s spui, Arhilectore. Trebuie s ne asigurm c noi suntem cei care
vor profita i nimeni altcineva. Trebuie spus cu trie c postul de
Lord Cancelar este unul dintre cele mai influente din regat.
Colectarea drilor, vistieria, monetriile regelui, toate sunt sub
patronajul lui. Bani, Glokta, bani. Iar banii nseamn putere. Nu e
cazul s-i spun. Mine va fi numit un nou cancelar. Candidatul
nostru de frunte era fostul administrator al Monetriilor, Sepp dan
Teufel. neleg. Ceva mi spune c nu va mai fi luat n calcul. Buza
lui Sult se rsuci. Teufel a avut legturi strnse cu ghildele
negustorilor, n mod special cu cea a pnzarilor. Rnjetul lui
deveni o ncrunttur. i, n plus, era un asociat al naltului
Judector Marovia. Aa c, vezi tu, n-ar fi fost defel un Lord
Cancelar potrivit. Chiar aa. Defel potrivit. Supraveghetorul
General Halleck este o alegere mult mai bun, n opinia mea.
Glokta privi ctre u:
El? Lord Cancelar?
Sult se ridic zmbind i se ndrept ctre o servant de lng
perete.
Chiar nu exist nimeni altcineva. Toat lumea l urte, iar el
urte pe toat lumea, n afar de mine. Mai mult, e un
conservator nrit, care dispreuiete clasa negustorilor i tot ce
reprezint ea. Arhilectorul deschise servanta i scoase dou pahare
i o caraf bogat ornamentat. Dac nu va fi chiar o figur
prietenoas n Consiliu, cel puin va fi una nelegtoare i a naibii
de ostil fa de toi ceilali. Nu-mi pot nchipui un candidat mai
potrivit.
Glokta ncuviin.
Pare un om cinstit. Dar nu ntr-att de cinstit nct s-l las s
m aeze n baie. Dar tu, Eminen, l-ai lsa?
Da, continu Sult, va fi foarte valoros pentru noi. Arhilectorul
turn dou pahare de vin rou, greu. i, pe deasupra, am putut s
aranjez lucrurile i pentru un nou Administrator al Monetriei,
unul nelegtor. Am auzit c pnzarii i muc pur i simplu
buza de furie. Marovia nu e nici el deloc fericit, ticlosul. Sult
chicoti. Toate veti bune, i ie trebuie s-i mulumim. ntinse
unul dintre pahare.
Otrav? O moarte lent, cu zvrcoleli i vrsturi pe minunata
pardoseal de mozaic a Arhilectorului? Sau doar cznd cu faa n
jos pe masa lui? ns chiar nu avea altceva de fcut dect s apuce
86
paharul i s soarb zelos. Vinul i era necunoscut, dar era
delicios. Probabil dintr-un loc foarte frumos i foarte ndeprtat. Cel
puin, dac mor aici, sus, nu va mai trebui s cobor toate treptele.
Dar Arhilectorul bea i el, numai zmbete i bunvoin. Aadar,
presupun c voi supravieui, totui, acestei dup-amiezi.
Da, am pit cu dreptul. Acestea sunt vremuri ntr-adevr
periculoase i, totui, pericolul i ansa merg adesea mn-n
mn. Glokta simi o senzaie ciudat strecurndu-i-se n sus pe
spinare. E fric, ambiie sau ambele? Am nevoie de cineva care s
m ajute s pun ordine n lucruri. Cineva care nu se teme de
Superiori, ori de negustori, nici mcar de Consiliul nchis. Cineva
care s acioneze cu subtilitate, cu discreie i fr cruare. Cineva
a crui loialitate fa de Uniune e mai presus de orice ndoial, dar
care nu are prieteni n interiorul guvernului. Cineva care e urt de
toat lumea? Cineva care s preia ntreaga vin dac lucrurile merg
prost? Cineva care va avea puini jelitori la nmormntarea sa? Am
nevoie de un Inchizitor Privilegiat, Glokta. Cineva care s lucreze n
afara controlului Superiorilor, dar sub deplina mea autoritate.
Cineva care s rspund doar n faa mea. Arhilectorul ridic o
sprncean, ca i cum tocmai i-ar fi venit ideea. Mi se pare c tu
eti extrem de potrivit pentru aceast sarcin. Ce crezi?
Cred c ocupantul unui asemenea post ar avea o mulime de
dumani i un singur prieten. Glokta ridic privirea ctre Arhilector.
i acel prieten ar putea s nu fie att de demn de ncredere. Cred c
s-ar putea ca ocupantul unui asemenea post s nu dinuie mult.
A putea avea puin timp de gndire?
Nu.
Pericolul i ansa merg adesea mn-n mn.
Atunci accept.
Excelent. Cred cu trie c acesta este nceputul unei lungi i
fructuoase relaii. Sult i zmbi peste buza paharului. tii, Glokta,
dintre toi negustorii care miun acolo, afar, pe pnzari i gsesc
cei mai greu de tolerat. n mare msur, prin influena lor a intrat
Westportul n Uniune i datorit banilor Westportului am ctigat
rzboiul gurkian. Regele i-a rspltit, desigur, cu drepturi de nego
nepreuite, dar de atunci arogana lor a devenit insuportabil. Ai fi
zis c au luptat ei nii n btlii, judecnd dup aerele pe care au
nceput s i le dea i dup libertile pe care i le-au luat.
Onorabila Ghild a Pnzarilor! pufni el. mi dau seama acum c
amicul tu Rews ne-a oferit mijloacele s-i prindem n la att de
bine nct ar fi pcat s-i lsm din mn.
87
Glokta era foarte surprins, dar credea c-i ascunde bine
sentimentele. S mergem mai departe? De ce? Pnzarii miun
liberi i continu s plteasc i asta mulumete tot felul de
oameni. Aa cum stau lucrurile, sunt speriai i cumini, ntrebndu-
se pe cine a pomenit Rews, cine ar putea fi urmtorul pe scaun.
Dac ntindem coarda, ar putea s aib de suferit sau s fie
terminai cu totul. Atunci vor nceta s plteasc i muli oameni vor
fi nemulumii. Unii dintre ei, chiar din aceast cldire.
Pot s-mi continui cu uurin investigaiile, Eminena
Voastr, dac dorii s-o fac.
Glokta lu nc o sorbitur. Era, ntr-adevr, un vin excelent.
Trebuie s fim prudeni. Prudeni i foarte scrupuloi. Banii
Pnzarilor curg ca laptele. Au muli prieteni, chiar i n cercurile
cele mai nalte ale nobilimii. Brock, Heugen, Isher i muli alii, n
afar de ei. Unii dintre cei mai importani oameni ai rii. Se tie c
au supt cu toii la acest sn, ntr-un moment sau altul i pruncii
plng cnd li se ia laptele. Un rnjet crud flutur peste chipul lui
Sult. ns, dac vrem s-i nvm disciplina, copiii trebuie fcui
uneori s plng Pe cine a pomenit viermele la de Rews n
mrturisirea lui?
Glokta se aplec, chinuit, trase ctre el scrisoarea de
recunoatere a lui Rews, o despturi i cercet lista de nume din
partea de sus a paginii.
Sepp dan Teufel, pe care-l tim cu toii.
O, l tim i-l iubim, Inchizitorule, zise Sult, privind-l radios,
dar simt c am putea s-l tiem fr probleme de pe list.
Altcineva?
Pi, s vedem. Glokta cercet pe ndelete hrtia. Mai e Harod
Polst, un pnzar. Un nimeni.
Sult flutur din mn nerbdtor:
E un nimeni.
Solimo Scandi, un pnzar din Westport. Tot un nimeni.
Nu, nu, Glokta, putem s gsim pe cineva mai bun dect
Solimo nu-tiu-cum, nu-i aa? Aceti pnzari mruni nu prezint
cu adevrat interes. Smulge rdcina, i frunzele mor singure.
Chiar aa, Eminena Voastr. l avem pe Villem dan Robb,
nobil mrunt, care deine un mic punct vamal. Sult privi gnditor,
cltin din cap. Ar mai fi
Stai! Vilem dan Robb Arhilectorul pocni din degete. Fratele
lui, Kiral, este unul dintre curtenii reginei. M-a fcut de ocar la o
reuniune. Sult zmbi. Da. Villem dan Robb, adu-l.
88
i, astfel, mergem mai adnc.
Slujesc i m supun, Eminena Voastr. Exist vreun anumit
nume care trebuie menionat?
Glokta i ls jos paharul gol.
Nu. Arhilectorul se ntoarse i i flutur mna din nou.
Oricare, toi, nu m intereseaz.

89
ntiul dintre magi

Lacul se ntindea n deprtare, mrginit de stnci abrupte i de


verdea picurnd de ap, cu luciul ciupit de ploaie, vast i
cenuiu, ct vedeai cu ochii. Trebuie spus c ochii lui Logen nu
puteau vedea prea departe, pe o vreme ca asta. rmul opus ar fi
putut fi la o sut de pai deprtare, dar apele calme preau
adnci. Foarte adnci.
Logen renunase de mult la orice ncercare de a rmne uscat
i apa i iroia prin pr i pe fa, i picura de pe nas, de pe degete,
de pe brbie. S fie ud, istovit i nfometat fcea parte din via.
Fcuse adesea, dac sttea s se gndeasc. nchise ochii i simi
ploaia rpindu-i pe fa, auzi apa pleoscind pe prundi.
ngenunche lng lac, destup plosca, o mpinse sub ap i urmri
bulele de aer sprgndu-se pe msur ce se umplea.
Malacus Quai iei mpleticindu-se din tufiuri, cu respiraia
iute i ntretiat. Se prbui n genunchi, se tr pe rdcinile
unui copac, tui, scuipnd flegm pe pietri. Avea o tuse urt
acum. I se ridica direct din mruntaie i i fcea ntreaga cutie
toracic s hrie. Era chiar mai palid dect atunci cnd se
ntlniser prima oar i mult mai slab. Logen era i el ceva mai
slab. Erau vremuri grele, una peste alta. Se ndrept ctre
ucenicul tras la fa i se ghemui lng el.
Las-m o clip.
Quai i nchise ochii afundai n orbite i i ddu capul pe
spate. Doar o clip. Gura i atrna deschis, tendoanele gtului
su sfrijit i ieiser n afar. Arta deja ca un cadavru.
Nu te odihni prea mult. S-ar putea s nu te mai ridici
niciodat.
Logen ntinse plosca. Quai nici mcar nu-i ridic braul s-o ia,
aa c Logen i-o duse la buze i o ridic, puin nclinat. Quai lu,
tresrind, o nghiitur, tui, apoi capul i czu pe spate, lovindu-
se de copac, ca o piatr.
tii unde suntem? ntreb Logen.
Ucenicul se uit clipind la ap, de parc abia acum ar fi
observat-o.
Acesta trebuie s fie captul nordic al lacului ar trebui s
existe o crare. Glasul i se stinse, devenind o oapt. La captul

90
sudic se afl un drum cu dou pietre. Izbucni ntr-o tuse violent
i nghii cu dificultate. Urmeaz drumul peste pod i ai ajuns, zise
el cu glas rguit.
Logen privi de-a lungul malului, la copacii picurnd de ap.
Ct e de departe? Niciun rspuns. Apuc umrul osos al
bolnavului i l scutur. Pleoapele lui Quai se mijir i ucenicul i
ridic privirea mpienjenit, ncercnd s se concentreze. Ct de
departe?
aizeci de kilometri.
Logen i supse dinii. Quai n-ar putea strbate pe jos aizeci de
kilometri. Ar fi norocos s fac aizeci de pai pe propriile picioare.
tia asta foarte bine, se putea citi n ochii lui. Avea s fie mort n
curnd, aprecie Logen, n cel mult cteva zile. Vzuse oameni mai
puternici rpui de friguri.
aizeci de kilometri. Logen cuget profund la asta,
scrpinndu-i brbia cu degetul mare. aizeci de kilometri.
La naiba! opti el.
Trase rania lng el i o deschise. Mai aveau ceva mncare,
dar nu mult. Cteva fii de carne uscat i tare, un codru de
pine neagr, mucegit. Privi peste lacul linitit. Cel puin nu
aveau s rmn fr ap de but prea curnd. i scoase ceaunul
greu din rani i l aez jos, pe prundi. Fuseser mpreun
mult vreme, dar nu mai rmsese nimic de gtit. Nu te poi ataa
de obiecte, nu aici, n slbticie. Azvrli funia n tufiuri, pe urm
i slt rania uurat peste umr.
Ochii lui Quai se nchiseser din nou i abia mai respira. Logen
i amintea i acum prima oar cnd fuseser nevoii s lase pe
cineva n urm, i amintea de parc ar fi fost ieri. Ciudat cum
uitase numele biatului, dar chipul lui continua s-l urmreasc.
Shanka i luaser o bucat din coaps. O bucat mare. Gemuse
tot drumul. Nu putea pi. Rana se infectase, ar fi murit oricum.
Trebuia s-l prseasc. Nimeni nu-l nvinuise vreodat pe Logen
pentru asta. Biatul fusese prea tnr, n-ar fi trebuit s plece de la
bun nceput. Ghinion, atta tot, se putea ntmpla oricui. Strigase
dup ei n timp ce coborau dealul, ntr-un grup tcut, mohort, cu
capetele plecate. Lui Logen i se pruse c-i auzea strigtele chiar i
dup ce-l lsaser mult n urm. Le auzea i acum.
n rzboaie fusese altfel. Din coloane cdeau oameni tot timpul,
n marurile lungi, n lunile friguroase. La nceput rmneau la
coad, apoi rmneau n urm, dup aceea rmneau la pmnt.
Cei nfrigurai, cei bolnavi, cei rnii. Logen fu strbtut de un fior
91
i i vr capul ntre umeri. La nceput ncerca s-i ajute. Apoi a
devenit recunosctor c nu se numra printre ei. Apoi a ajuns s
peasc peste cadavre fr s le observe mcar. nvei s-i dai
seama cnd cineva nu se mai ridic. Logen se uit la Malacus Qui.
O moarte n plus n slbticie nu era nimic demn de remarcat.
Omul trebuie s fie realist, n definitiv.
Ucenicul se trezi din somnul lui agitat i ncerc s se ridice.
Minile i tremurau cumplit. Ridic privirea spre Logen, cu ochii
scnteind.
Nu m pot ridica, zise el rguit.
tiu. M mir c ai reuit s ajungi pn aici.
Acum nu mai conta att de mult. Logen tia drumul. Dac
gsea crarea, putea parcurge treizeci de kilometri pe zi.
Dac-mi lai o parte din mncare poate dup ce ajungi la
bibliotec cineva
Nu, zise Logen, strngnd din flci. Am nevoie de mncare.
Quai scoase un sunet ciudat, ceva ntre tuse i suspin. Logen se
aplec i se propti cu umrul drept n stomacul lui Quai,
mpingndu-i braul pe dup alele lui. Nu te pot cra aizeci de
kilometri fr ea, adug el i se ndrept, sltndu-l pe ucenic
peste umr.
Porni de-a lungul rmului, inndu-l pe Quai de manta, cu
cizmele scrind pe pietriul ud. Ucenicul nici nu se mica, doar
atrna acolo, ca un sac de zdrene ude, cu braele inerte lovindu-
se de partea dindrt a picioarelor lui Logen.
Dup ce fcu vrei treizeci de pai, Logen se ntoarse i privi
napoi. Ceaunul zcea prsit lng lac, umplndu-se deja cu ap
de ploaie. Trecuser prin multe mpreun, el i ceaunul acela.
Adio, vechi prieten.
Ceaunul nu rspunse.

Logen i aez cu blndee povara tremurnd la marginea


drumului, apoi i ntinse spatele chinuit, i scrpin bandajul
murdar de pe bra i lu o nghiitur de ap din plosc. Apa era
singurul lucru care trecuse de buzele lui suferinde n ziua aceea i
foamea i rodea stomacul. Mcar nu mai ploua. Trebuie s nvei s
te bucuri n via de lucrurile mrunte, precum cizmele uscate.
Trebuie s iubeti lucrurile mrunte, cnd nu ai altceva.
Logen scuip n noroi i i frec degetele, dezmorindu-le. Locul
nu putea trece neobservat, asta era sigur. Cele dou pietre se
nlau deasupra drumului, btrne i gurite, cu petice de
92
muchi verzi la baz i licheni gri mai sus. Erau acoperite de
scrijelituri decolorate, iruri de litere ntr-o scriere pe care Logen n-
o nelegea, nici mcar n-o recunotea. Cu toate acestea, aveau un
aer amenintor, dndu-i senzaia mai degrab c te avertizeaz
dect c te ntmpin.
Prima Lege.
Ce? fcu Logen, surprins.
Quai oscilase chinuit ntre somn i trezie de cnd lsaser
ceaunul n urm, acum dou zile. Ceaunul ar fi putut scoate
sunete mai inteligibile, n perioada aceea. De diminea, cnd se
trezise, Logen l gsise pe Quai abia respirnd. La nceput fusese
convins c e mort, dar omul nc se aga, fr putere, de via.
Nu renuna uor, ce era al lui era al lui.
Logen ngenunche i ddu la o parte prul ud de pe faa lui
Quai. Ucenicul l apuc pe neateptate de ncheietur i ddu s
se ridice.
E interzis, opti el, fixndu-l pe Logen cu ochi mari, s atingi
Cealalt Parte!
Cum?
S vorbeti cu diavolii, zise el rguit, agndu-se de haina
ponosit a lui Logen. Creaturile lumii de dedesubt sunt plmdite
din minciuni! N-ai voie s-o faci!
N-am s-o fac, bolborosi Logen, ntrebndu-se dac avea s
tie vreodat despre ce vorbea ucenicul. N-am s-o fac. Dac are
vreo importan.
N-a prea avut. Ucenicul czuse deja napoi n somnul lui agitat.
Logen i frmnt buza. Spera c ucenicul avea s se trezeasc
din nou, dei nu prea credea asta. Dar poate c acel Bayaz avea s
fie n stare s fac ceva, era ntiul dintre Magi, n definitiv, mare
n nalta nelepciune i aa mai departe. Aadar, Logen l ridic
din nou pe Quai pe umr i porni, trndu-i picioarele, printre
pietrele strvechi.
Drumul urca abrupt ntre stncile de deasupra lacului, ici
nlat, acolo tiat adnc n pmntul pietros. Era mncat de
vreme i plin de gropi, npdit de buruieni. Se rsucea n spiral
la nesfrit i curnd Logen gfia nduit i picioarele i ardeau
de efort. Pasul ncepu s-i ncetineasc.
Adevrul era c obosise. Nu doar din pricina urcuului sau a
drumului de corvoad pe care-l strbtuse n ziua aceea, cu un
ucenic pe jumtate mort pe umr sau a efortului din ziua
precedent sau mcar din cauza luptei din pdure. Era obosit de
93
toate. De shanka, de rzboaie, de ntreaga-i via.
Nu pot merge la nesfrit, Malacus. Nu pot lupta la nesfrit.
Ct din mizeria asta oribil trebuie s nghit un om? Trebuie s
m aez o clip. ntr-un nenorocit de scaun normal! Cer att de
mult? Da?
n aceast stare de spirit, njurnd i bodognind la fiecare pas,
cu capul lui Quai lovindu-l peste fese, Logen ajunse la pod.
Era la fel de btrn ca drumul, acoperit de plante trtoare,
simplu i suplu, arcuindu-se cam douzeci de pai peste o
trectoare ameitoare. Jos, departe, un ru se nvolbura peste
pietrele coluroase, umplnd aerul de zgomot i stropi strlucitori
de ap. Pe malul cellalt, ntre stncile falnice acoperite de muchi,
fusese ridicat un zid nalt, construit cu atta strdanie nct era
greu s-i dai seama unde se termin costia natural i unde
ncepe cea fcut de mna omului. O singur poart btrn era
ncastrat n el, cptuit cu aram btut, acum brzdat de
dungi verzi din pricina umezelii i a anilor.
n timp ce i alegea drumul cu grij peste pietrele alunecoase,
Logen se pomeni ntrebndu-se, n virtutea obinuinei, cum putea
s fie asediat acest loc. Nu putea. Nici cu o mie de oameni pe alese.
n faa porii se afla doar un prag ngust de piatr. Nu aveai loc s
fixezi o scar sau s balansezi un berbec. Zidul msura cel puin
zece metri n nlime i poarta avea un aspect nfricotor de
solid. i, dac era ca aprtorii s coboare podul Logen arunc o
privire peste margine i nghii: era cale lung pn jos.
Trase adnc aer n piept i izbi cu pumnul n arama verde i
ud. Patru bubuituri puternice, rsuntoare. Aa btuse n porile
Carleonului, dup btlie i oamenii se grbiser s se predea.
Acum, nimeni nu se grbea s fac nimic.
Atept. Btu din nou. Atept. Era din ce n ce mai ud, n
ceaa rului. Scrni din dini. Ridic mna, s bat din nou. O
ui ngust ni la o parte i o pereche de ochi urduroi l
privir cu rceal, din spatele zbrelelor groase.
Cine mai e? se rsti un glas morocnos.
Logen Noudegete e numele meu. Noi
N-am auzit niciodat de tine.
Nicidecum ntmpinarea la care sperase Logen.
Am venit s-l vd pe Bayaz. Niciun rspuns. ntiul dintre
Da, e aici. Dar ua nu se deschise. Nu primete vizite. I-am
spus asta ultimului mesager.
Eu nu sunt mesager. Cu mine e Malacus Quai.
94
Malaca i mai cum?
Quai, ucenicul.
Ucenic?
E foarte bolnav, zise ncet Logen. S-ar putea s moar.
Bolnav, zici? S moar, am auzit bine?
Da.
nc o dat, cum te numeti?
Deschide numai ua aia blestemat! Logen i agit zadarnic
pumnul n faa vizetei. Te rog.
Nu lsm pur i simplu pe oricine nuntru ia ridic. Arat-
mi minile.
Ce?
Minile.
Logen ridic minile. Ochii apoi se micar ncet peste degete.
Sunt nou. Lipsete unul, vezi?
mpinse ciotul ctre deschiztur.
Nou, nu-i aa? Ar fi trebuit s spui.
Zvoarele zngnir i ua se crp ncet. Un brbat n vrst,
ncovoiat sub o armur nvechit, se holba la el cu suspiciune, din
partea cealalt. inea n mn o sabie lung, mult prea grea
pentru el. Vrful ei se cltina nestpnit, n timp ce omul se
cznea s in sabia n sus.
Logen ridic minile:
M predau.
Btrnul paznic nu era amuzat. Mri posac, cnd Logen trecu
pe lng el, apoi se opinti s nchid poarta, o zvor pe bjbite,
se ntoarse i se ndeprt trindu-i picioarele, fr s mai
scoat o vorb. Logen l urm n susul unei vi nguste, mrginite
de case ciudate, drpnate i acoperite de muchi, pe jumtate
spate n stncile abrupte, contopindu-se cu muntele.
n pragul unei ui, o femeie cu faa mohort lucra la o furc de
tors i se uit ncruntat la Logen cnd trecu pe lng ea, cu
ucenicul incontient pe umr. Logen i rspunse cu un zmbet. Nu
era o frumusee, asta era sigur, dar trecuse foarte mult vreme.
Femeia intr n cas, aplecndu-i capul i trnti ua cu piciorul,
lsnd roata s se nvrt. Logen oft. Vechea vraj era nc acolo.
Urmtoarea cldire era o brutrie cu un horn turtit care scotea
fum. Mirosul de pine coapt fcu stomacul gol al lui Logen s
chiorie. Ceva mai ncolo, civa copii rdeau i se jucau, alergnd
n jurul unui btrn copac pipernicit. i amintir lui Logen de
propriii copii. Nu semnau defel cu ei, dar Logen era ntr-o stare de
95
spirit morbid.
Trebuia s recunoasc, era puin dezamgit. Se ateptase la o
atmosfer firoscoas i la mult mai multe brbi. Oamenii tia nu
preau att de nemaipomenit de nelepi. Artau ntocmai ca orice
ali rani. Nimic diferit de felul n care artase satul lui nainte s
vin shanka. Se ntreba dac se afla unde trebuie. Pe urm trecur
de o cotitur a drumului.
n faa lor, n coasta muntelui, se nlau trei turnuri mari,
conice, unite la baz, dar separate mai sus, acoperite de ieder
ntunecat. Preau mult mai btrne chiar dect strvechiul pod i
dect strvechiul drum, btrne ca muntele nsui. La baza lor se
ngrmdeau de-a valma alte cldiri, rzleite la marginile unei
curi largi n care oamenii i vedeau de treburile de zi cu zi. O
femeie subire btea untul ntr-un pridvor. Un fierar ndesat
ncerca o potcoav pe copita unei iepe agitate. Un mcelar btrn
i pleuv, cu orul ptat, terminase de tranat un animal i i
spla braele pline de snge ntr-o albie.
Iar pe treptele largi din faa celui mai nalt dintre cele trei
turnuri, edea un btrn magnific. Era nvemntat n alb din cap
pn-n picioare, avea o barb lung, nasul coroiat i prul alb
revrsat de sub o tichie alb. Logen era, n sfrit, impresionat.
ntiul dintre Magi arta, cu siguran, aa cum trebuia. Cnd
Logen se apropie de el, trindu-i picioarele, btrnul se ridic
de pe trepte i porni n goan spre ei, cu mantaua-i alb fluturnd
n urm.
Aezai-l aici, jos, murmur el, indicnd un petic de iarb de
lng fntn, i Logen ngenunche i l rsturn pe Quai pe
pmnt, ct putu mai uor, cu durerile puternice de spate pe care
le avea.
Btrnul se aplec deasupra lui i i aez o mn noduroas
pe frunte.
V-am adus ucenicul napoi, bolborosi Logen, fr rost.
Al meu?
Nu suntei Bayaz?
Btrnul rse.
O, nu, eu sunt Wells, intendent aici, la bibliotec.
Eu sunt Bayaz, veni o voce din spate.
Mcelarul se apropia ncet de ei, tergndu-i minile cu o
bucat de pnz. Prea s aib n jur de aizeci de ani, dar era
bine cldit, cu faa puternic, brzdat de riduri adnci i o barb
sur, tuns scurt, n preajma gurii. Era cu desvrire chel i
96
soarele dup-amiezii strlucea pe easta-i ars de soare. Nu era
nici frumos, nici maiestuos, ns cnd se apropie, prea s aib
ntr-adevr ceva aparte. O siguran, un aer poruncitor. Un om
obinuit s porunceasc i s fie ascultat.
ntiul dintre Magi lu mna stng a lui Logen n palmele sale
i o strnse cu cldur. Apoi o ntoarse i examin ciotul degetului
tiat.
Logen Noudegete, aadar. Cel cruia i se spune Sngerosul
Nou. Am auzit tot felul de poveti despre tine, chiar nchis aici, n
biblioteca mea.
Logen tresri. Putea ghici ce fel de poveti ar fi putut auzi
btrnul.
Asta a fost demult.
Desigur. Avem cu toii un trecut, nu? Nu judec pe nimeni din
auzite.
i Bayaz zmbi. Un zmbet larg, alb, strlucitor. Cutele feei i
se destinser ntr-o expresie prietenoas, ns n jurul ochilor
adncii n orbite, ce aruncau scnteieri verzi, struia o anumit
asprime. O asprime de piatr. Logen i rspunse cu un zmbet
larg, dar era contient deja c n-ar fi vrut s i-l fac duman pe
omul acesta.
i ne-ai adus oaia rtcit napoi la stn! Bayaz cobor o
privire ncruntat spre Malacus Quai, care zcea neclintit pe iarb.
Cum e?
Cred c va supravieui, domnule, rspunse Wells, dar ar
trebui s-l ferim de frig.
ntiul dintre Magi pocni din degete i, dinspre cldiri, rsun
ecoul unui zgomot ptrunztor.
Ajut-l.
Fierarul alerg i l apuc pe Quai de picioare i, mpreun, el i
Wells, l crar pe ucenic, prin poarta nalt, n bibliotec.
Aadar, Maestre Noudegete, te-am chemat i ai venit. Asta
arat bune maniere. Poate c manierele sunt ieite din uz n Nord,
dar vreau s tii c le apreciez. Curtoaziei trebuie s i se rspund
prin curtoazie, aa am socotit mereu. Dar ce-i asta, acum?
Btrnul strjer al porii gonea napoi prin curte, abia rsuflnd.
Doi oaspei ntr-o singur zi. Ce mai urmeaz?
Maestre Bayaz, gfi strjerul, clrei la poart! Cu cai buni
i narmai pn-n dini! Zic c au un mesaj urgent de la Regele
Oamenilor Nordului!
Bethod. El trebuia s fie. Spiritele spuseser c i-a pus o tichie
97
de aur pe cap, i cine altcineva ar fi ndrznit s-i spun Rege al
Oamenilor Nordului? Logen nghii. Scpase cu via dup ultima
lor ntlnire, atta tot, dar, totui era mai bine dect reuiser
muli, mult mai bine.
Ei, stpne, ntreb strjerul, s le spun s plece?
Cine se afl n fruntea lor?
Un filfizon cu o mutr acr. Zice c e fiul regelui sau ceva.
Era Calder sau Scale? Amndoi sunt nite acrituri.
Cel mai mic, presupun.
Calder, aadar, asta era ceva. Nu era bun niciunul, dar Scale
era cu mult mai ru. Amndoi erau o experien de evitat. Bayaz
pru s chibzuiasc o clip.
Prinul Calder poate intra, dar oamenii lui trebuie s rmn
dincolo de pod.
Da, domnule, dincolo de pod.
Strjerul se ndeprt gfind.
Lui Calder avea s-i plac asta la nebunie. Pe Logen l distra
grozav s i-l imagineze pe aa-zisul prin ipnd zadarnic prin
acea mic vizet.
Regele Oamenilor Nordului, i nchipui una ca asta? Bayaz
privea absent n vale. L-am cunoscut pe Bethod pe cnd nu era
att de mare. i tu la fel, ai, Maestre Noudegete?
Logen se ncrunt. l cunoscuse pe Bethod cnd era aproape un
nimeni, o cpetenie mrunt, ca multe altele. Logen venise dup
ajutor, s scape de shanka, i Bethod i-l dduse, cu un pre. Pe
vremea aceea, preul pruse convenabil i uor de pltit. Doar s
lupte. S omoare civa oameni. Logen gsise ntotdeauna c e
uor s ucizi, iar Bethod pruse un om pentru care merit s lupi:
curajos, mndru, nemilos, otrvitor de ambiios. Toate calitile pe
care Logen le admira pe atunci, toate calitile pe care credea c le
are el nsui. Dar timpul i-a schimbat pe amndoi i preul a
crescut.
Era cndva un om mai bun, cugeta Bayaz, dar unora
coroanele nu li se potrivesc. i cunoti fiii?
Mai bine dect a vrea.
Bayaz cltin aprobator din cap.
Sunt nite nemernici, nu-i aa? i m tem c nu se vor
schimba niciodat. Imagineaz-i-l rege pe ntrul la de Scale.
Pfui! Vrjitorul se cutremur. Aproape c te face s-i doreti via
lung tatlui su. Aproape, dar nu chiar.
Fetia pe care Logen o vzuse jucndu-se veni n fug. Avea o
98
ghirland de flori galbene n mini i i-o ntinse btrnului vrjitor.
Eu am fcut-o, spuse ea.
Logen auzea bubuitul grbit al copitelor apropiindu-se pe drum.
Pentru mine? ncnttor. Bayaz lu florile din minile ei. O
treab minunat, draga mea. Nici nsui Maestrul Creator n-ar fi
putut s se descurce mai bine.
Clreul intr tropind n curte, i struni cu slbticie calul i
sri din a. Calder. Anii fuseser mai blnzi cu el dect cu Logen,
atta lucru era limpede. Era mbrcat cu totul n veminte negre,
tivite cu blan ntunecat. Un rubin mare i rou i sclipea pe
deget, iar mnerul sabiei sale era ncrustat cu aur. Crescuse i se
mplinise. Era pe jumtate ct fratele su, Scale, dar, i aa, un
brbat voinic. Chipul su palid, mndru, era, ns, aproape acelai
pe care i-l amintea Logen: cu buzele subiri, strmbate ntr-o
permanent grimas batjocoritoare.
Arunc hurile femeii care btea untul, apoi travers curtea cu
pai mari i iui, ncruntat, cu prul lung fluturnd n btaia
vntului. Cnd ajunse la vreo zece pai de Logen, l vzu. Calder
rmase cu gura cscat. ocat, fcu o jumtate de pas n spate i
mna i zvcni spre sabie. Dup care afi un mic zmbet rece.
Aa, deci, te-ai apucat s ii cini, nu-i aa, Bayaz? Eu a fi
atent cu sta. Se tie c muc mna stpnului. Buza i se curb
i mai mult. A putea s i-l pun cu botul pe labe, dac ai vrea.
Logen ridic din umeri. Cuvintele grele sunt pentru proti i
pentru lai. Putea fi Calder i una, i alta, dar Logen nu era. Dac
ai de gnd s ucizi, e mai bine s treci direct la fapte dect s
vorbeti despre asta. Vorbria nu face dect s-l pregteasc pe
cellalt i sta e ultimul lucru pe care-l vrei. Aadar, Logen nu
spuse nimic. Calder n-avea dect s ia asta drept slbiciune, dac
poftea. Cu att mai bine. Poate c buclucurile ddeau peste Logen
dezolant de des, dar, n ceea ce-l privea, renunase de mult,
mult vreme s le caute.
Cel de-al doilea fiu al lui Bethod i ndrept dispreul ctre
ntiul dintre Magi.
Tatl meu va fi suprat, Bayaz. Faptul c oamenii mei sunt
inui s atepte afar dovedete puin respect!
Dar am att de puin, Prine Calder, spuse calm vrjitorul.
ns, te rog, nu te ntrista. Ultimul vostru mesager n-a fost lsat s
treac podul, aa c, vezi, facem progrese.
Calder l privi mnios.
De ce n-ai rspuns la chemrile tatlui meu?
99
Sunt extrem de ocupat. Bayaz ridic ghirlanda de flori. Astea
nu se fac singure, tii.
Prinul nu era amuzat.
Tatl meu, tun el, Bethod, Rege al Oamenilor Nordului, i
poruncete s i te nfiezi la Carleon! i drese glasul. Nu va
Calder tui.
Ce? ntreb poruncitor Bayaz. Vorbete, copile!
i poruncete
Prinul tui din nou, bolborosi, se nec. i duse mna la gt.
Aerul deveni parc neclintit.
mi poruncete, nu-i aa? Bayaz se ncrunt: Adu-l pe marele
Juvens napoi de pe trmul morilor. El mi poate porunci. El
singur i nimeni altul. ncrunttura se adnci i mai mult i Logen
trebui s se mpotriveasc straniei dorine de a se retrage. Tu nu
poi. Nici tatl tu, oricum i-ar zice.
Calder se ls ncet n genunchi, cu faa schimonosit, cu ochii
nlcrimai. Bayaz l cercet de sus pn jos.
Ce veminte solemne! A murit cineva? ine! i arunc
ghirlanda de flori pe capul prinului. Puin culoare s-ar putea s
te nveseleasc. Spune-i tatlui tu c trebuie s vin personal.
Nu-mi irosesc timpul cu ntri i mezini. Sunt de mod veche n
privina asta. mi place s vorbesc cu capul calului, nu cu dosul.
M nelegi, biete? Calder aluneca ntr-o parte, cu ochii roii i
bulbucai. ntiul dintre Magi i flutur mna: Poi pleca.
Cu rsuflarea ntretiat, prinul se ridic, tui i se cltin pe
picioare, se duse mpleticindu-se la calul su i se aburc n a, cu
mult mai puin graie dect coborse. Arunc o privire ucigtoare
peste umr n timp ce se ndrepta ctre poart, dar asta nu avu
chiar aceeai greutate, cu faa-i roie ca un dos plesnit. Logen i
ddu seama c zmbea. Larg. Trecuse mult vreme de cnd nu se
mai amuzase att de mult.
neleg c poi vorbi cu spiritele.
Logen fu luat prin surprindere.
Cum?
S vorbeti cu spiritele. Bayaz cltin din cap. E un dar foarte
rar n vremurile astea. Ce fac?
Ce, spiritele?
Da.
Pier.
Curnd vor dormi toate, ce zici? Vraja se scurge din lume. Aa
e ordinea firii. De-a lungul anilor, cunoaterea mi-a sporit i,
100
totui, puterea mi s-a mpuinat.
Calder a prut impresionat.
A! Bayaz i flutur mna. O nimica toat. Un mic truc cu
aer i carne, uor de fcut. Nu, crede-m, vraja se retrage. E un
fapt. O lege a naturii. Totui, un ou poate fi spart n multe feluri,
nu-i aa, prietene? Dac o unealt d gre, trebuie s ncercm o
alta. Logen nu mai era ntru totul sigur despre ce vorbea btrnul,
dar era prea obosit ca s ntrebe. Da, ntr-adevr, murmur ntiul
dintre Magi. Un ou poate fi spart n multe feluri. i, c veni vorba,
pari nfometat.
Gura lui Logen se inund de saliv numai cnd auzi
pomenindu-se de mncare.
Da, bigui el. Da mi-ar prinde bine s mnnc.
Desigur. Bayaz l btu prietenete pe umr. i pe urm o baie,
poate? Nu c ne simim deranjai, firete, dar gsesc c nu e nimic
mai linititor dect apa fierbinte, dup un drum lung. Iar tu,
bnuiesc, ai fcut ntr-adevr un drum foarte lung. Vino cu mine,
Maestre Noudegete, aici eti n siguran.
Mncare. Baie. Siguran. Logen trebui s-i stvileasc
lacrimile n timp ce-l urma pe btrn n bibliotec.

101
Omul bun

Afar era o zi fierbinte, fierbinte i soarele strlucea cu putere


prin ferestrele cu multe ochiuri, desennd modele ncruciate pe
podeaua de lemn a slii de audiene. Era n toiul amiezii i
ncperea era cald ca o sup i nbuitoare ca o buctrie.
Fortis dan Hoff, Lordul ambelan, era rou la fa i nduit, n
vemintele sale de ceremonie tivite cu blan i fusese ntr-o stare
din ce n ce mai deplorabil toat dup-amiaza. Harlen Morrow,
Subsecretarul su pentru Audiene, prea i mai chinuit, ns, la
drept vorbind, el avea de nfruntat i teroarea lui Hoff, pe lng
cldur. Amndoi preau nespus de suferinzi, fiecare n felul su,
dar, cel puin, ei puteau sta jos.
Maiorul West asuda ncet n uniforma lui brodat. Sttuse n
aceeai poziie, cu minile la spate, cu dinii ncletai, aproape
dou ore, ct timp Lordul Hoff se orse, mrise i rcnise la
reclamani i la oricine-i ieea n cale. West i dorea cu ardoare, i
nu pentru prima dat n dup-amiaza aceea, s se tolneasc n
parc, sub un copac, cu o butur tare. Sau poate sub un ghear,
nmormntat n ghea. Oriunde, dar nu acolo.
S stea de straj la aceste oribile audiene nu era nici pe
departe una dintre cele mai plcute ndatoriri ale lui West, dar ar fi
putut s fie mai ru. Numai dac te gndeai la cei opt soldai
aliniai de jur mprejurul zidurilor: erau n armur complet. West
se atepta ca vreunul dintre ei s leine, prbuindu-se la podea
cu sunetul unui bufet plin de oale, spre profundul dezgust al
Lordului ambelan, fr ndoial, dar, deocamdat, se ineau cu
toii, cumva, pe picioare.
De ce n sala asta blestemat temperatura e mereu cum nu
trebuie? ntreb poruncitor Hoff, ca i cum cldura ar fi fost o
insult ndreptat numai la adresa lui. E prea cald jumtate de an
i prea frig n cealalt jumtate. Nu e aer aici, nu e pic de aer! De
ce nu se deschid ferestrele astea? De ce nu putem avea o ncpere
mai mare?
bigui Subsecretarul hruit, mpingndu-i ochelarii n
susul nasului transpirat. Audienele s-au inut ntotdeauna aici,
Lordul meu ambelan. Se opri sub privirea fioroas a superiorului
su. este o tradiie?

102
tiu asta, ntrule! tun Hoff, cu faa stacojie de dogoare i
furie. Dar cine i-a cerut ie prerea idioat?
Da, adic nu, se blbi Morrow, vreau s spun, chiar aa,
stpne.
Hoff scutur din cap cu o ncrunttur teribil, rotindu-i
privirea prin ncpere, n cutarea unui alt motiv de nemulumire.
Ci mai trebuie s suportm astzi?
nc patru, Excelena Voastr.
La naiba! tun ambelanul, foindu-se n scaunul su imens i
fluturndu-i gulerul tivit cu blan, ca s lase s ptrund puin
aer. Asta e intolerabil! West se pomeni aprobndu-l n tcere. Hoff
nh un pocal de argint de pe mas i sorbi vinul cu nesa. Se
ddea n vnt dup butur, buse vrtos toat dup-masa. Asta
nu-i mbuntise ns starea de spirit. Cine e urmtorul
prostovan? ceru el s tie.
Morrow cercet chior documentul stufos, prin
ochelari, urmrind scrisul greu lizibil cu un deget mnjit de
cerneal. Goodman Heath e urmtorul, un fermier din
Un fermier? Un fermier ai zis? Aadar, trebuie s stm n
fierbineala asta ridicol, ascultnd nu tiu ce afurisit de rnoi
jelindu-se despre cum i-a afectat vremea oile?
Pi, stpne, murmur Morrow, se pare c, Goodman
Heath are, o plngere ndreptit mpotriva, moierului
su, i
La naiba cu tot! Mi-e sil de jelaniile altora! Lordul ambelan
mai lu o nghiitur de vin. Poftete-l pe idiot nuntru!
Uile se deschiser i Goodman Heath fu chemat n ncpere.
Pentru a sublinia raportul de putere din sal, masa Lordului
ambelan era ridicat pe un dais nalt, astfel c bietul om, chiar i
stnd n picioare, trebuia s-i ridice privirea spre ei. O fa
cinstit, dar sfrijit. inea, cu mini tremurtoare, o plrie
ponosit. West i ridic umerii deranjat cnd o pictur de
sudoare i se prelinse pe spate.
Eti Goodman Heath, aa e?
Da, Stpne, murmur ranul, cu un accent grosolan. Din
Hoff l ntrerupse cu desvrit mojicie:
i ai venit n faa noastr s ceri o audien la Augusta Sa
Maiestate, naltul Rege al Uniunii?
Goodman Heath i linse buzele. West se ntreba ct cale
btuse ca s fie luat n rspr. Cale foarte lung, mai mult ca
sigur.
103
Familia mea a fost alungat de pe pmntul nostru. Moierul
a zis c nu plteam chiria, dar
Lordul ambelan flutur din mn.
n mod evident, aceasta este o problem de competena
Comisiei pentru Pmnt i Agricultur. Augusta Sa Maiestate
Regele se preocup de binele tuturor supuilor si, orict de umili
West aproape tresri la aceast grosolnie dar nu i se poate
cere s acorde personal atenie fiecrui fleac. Timpul su este
preios, la fel ca al meu. La revedere!
i cu asta, basta. Doi dintre soldai ddur ua dubl n lturi
pentru ca Goodman Heath s plece.
Faa ranului devenise foarte palid, degetele sale frmntau
borurile plriei.
Stpn bunul meu, se ncurc el. Am fost deja la Comisie
Hoff ridic o privire aspr, fcndu-l pe fermier s se opreasc.
La revedere, am zis!
Umerii ranului czur. Arunc o ultim privire prin ncpere.
Morrow examina cu mare interes ceva de pe peretele opus i refuza
s-i ntlneasc ochii. Lordul ambelan i arunc o privire
furioas, enervat de aceast pierdere de timp de neiertat. West se
simea scrbit s fie martor la o asemenea scen. Heath se
ntoarse i se ndeprt trindu-i picioarele, cu capul plecat.
Uile se nchiser.
Hoff izbi cu pumnul n mas.
Ai vzut? i roti privirea fioroas peste ntreaga adunare
asudat. Curat obrznicie! Ai vzut, Maior West?
Da, Lordul meu ambelan, am vzut totul, rspunse West
bos. A fost o ruine.
Din fericire, Hoff nu pricepu ironia.
O ruine, Maior West, ai dreptate! De ce naiba toi tinerii
promitori se duc n armat? Vreau s tiu cine i las pe toi
aceti ceretori nuntru? Arunc o privire mnioas ctre
Subsecretar, care nghii, holbndu-se la documentele sale. Cine
urmeaz?
, se blbi Morrow. Coster dau Kault. Magister al Ghildei
Pnzarilor.
tiu cine e, fir-ar s fie! se rsti Hoff, tergndu-i un luciu
proaspt de sudoare de pe fa. Dac nu sunt blestemaii de
rani, sunt blestemaii de negustori! rcni el la soldaii de lng
u, cu glasul destul de sonor ca s poat fi auzit afar, pe coridor.
Atunci, poftete-l pe btrnul arlatan hrpre nuntru!
104
Magisterul Kault nici c s-ar fi putut nfia mai diferit de
solicitantul anterior. Era un brbat voinic, dolofan, cu o fa la fel
de moale pe ct i erau ochii de aspri. Vemntul su era brodat cu
metri ntregi de fir auriu, att de ostentativ, nct nsui mpratul
Gurkhului s-ar fi simit stnjenit s-l poarte. Era nsoit de doi
pnzari de vaz, ei nii n straie la fel de magnifice. West se
ntreb dac Goodman Heath ar putea ctiga destul n zece ani ca
s plteasc una dintre acele mantii. Hotr c nu, chiar dac n-ar
fi fost alungat de pe pmntul su.
Lord ambelan, inton Kault, cu o plecciune elaborat.
Hoff l salut pe capul Ghildei Pnzarilor ct de vag era
omenete posibil, cu o sprncean ridicat i o micare aproape
imperceptibil a buzei. Kault atept un salut pe care l considera
mai potrivit statutului su, dar nimeni nu se nghesuia. i drese
zgomotos glasul.
Am venit s cer o audien la Augusta Maiestate
Lordul ambelan forni:
Scopul acestei ntrevederi este s stabilim cine este demn de
atenia Maiestii Sale. Dac nu ceri o audien la el, ai greit
ncperea.
Era de pe-acum limpede c ntlnirea avea s fie, de la cap la
coad, la fel de lipsit de succes ca ultima. Era un fel de oribil
dreptate n asta, bnuia West. Cei mari i cei mici erau tratai
exact la fel.
Ochii Magisterului Kault se ngustar uor, dar acesta
continu:
Onorabila Ghild a Pnzarilor, al crei umil reprezentant
sunt (Hoff sorbi zgomotos din vin i Kault fu obligat s se
opreasc un moment) a fost victima unui extrem de dumnos i
vtmtor atac
Umple cupa asta, rogu-te! rcni Lordul ambelan, fluturndu-
i pocalul gol ctre Morrow. Subsecretarul alunec zelos din
scaunul su i nh carafa. Kault fu nevoit s atepte, scrnind
din dini, pn cnd vinul curse glgind. Continu! zbier Hoff,
dnd din mn, n-avem toat ziua la dispoziie!
Un atac extrem de dumnos i perfid
Lordul ambelan l privi de sus, cu ochii mijii:
Un atac, zici? Un act obinuit de violen e o problem de
competena Grzii Oraului!
Magisterul Kault fcu o grimas. El i cei doi nsoitori ai si
ncepeau deja s transpire.
105
N-a fost un atac de acest fel, Lordul meu ambelan, ci un
ultragiu clandestin i perfid, menit s discrediteze reputaia
strlucit a ghildei noastre i s ne primejduiasc interesele de
afaceri n Oraele Libere ale Styriei i pe cuprinsul Uniunii. Un
atac svrit de anumite elemente parive ale Inchiziiei Maiestii
Sale i
Am auzit destule! Mna voinic a Lordului ambelan se nl
cu o smucitur, fcnd linite. Dac este o problem de afaceri,
atunci trebuie rezolvat de ctre Comisia pentru Afaceri i Comer
a Maiestii Sale. Hoff vorbea clar i rspicat, n maniera n care
un dascl de coal i se adreseaz celui mai dezamgitor elev al
su. Dac este o problem juridic, atunci trebuie rezolvat de
departamentul naltului Judector Marovia. Dac este o problem
de funcionare intern a Inchiziiei Maiestii Sale, atunci trebuie
s fixai o ntlnire cu Arhilectorul Sult. n orice caz, nu e nici pe
departe o problem care trebuie supus ateniei Augustei Sale
Maiesti. Capul ghildei Pnzarilor deschise gura, dar Lordul
ambelan vorbi peste el, cu glasul mai puternic ca oricnd: Regele
vostru angajeaz o Comisie, alege un nalt Judector i numete
un Arhilector, ca s nu trebuiasc s se ocupe personal de fiece
fleac! ntmpltor, acesta este i motivul pentru care acord licene
anumitor ghilde negustoreti, i nu ca s burdueasc buzunarele
i buza i se strmb ntr-un rnjet antipatic clasei negustoreti!
La revedere!
i uile fur deschise.
Faa lui Kault devenise palid de furie la aceast ultim
remarc.
Putei fi sigur, Lord ambelan, spuse el cu rceal, c vom
cuta dreptate n alt parte i cu cea mai mare insisten.
Hoff l privi aspru mult, mult vreme.
Cutai-o unde poftii, mri el, i cu ct insisten dorii.
Dar nu aici. La revedere!
Dac expresia la revedere ar fi putut njunghia pe cineva,
capul Ghildei Pnzarilor s-ar fi prbuit mort pe podea. Kault clipi
de cteva ori, apoi se ntoarse furios i prsi sala cu pai mari, cu
toat demnitatea pe care reui s i-o adune. Cei doi lachei ai si l
urmar ndeaproape, cu vemintele fabuloase fluturnd. Uile se
nchiser.
Hoff izbi din nou cu pumnul n mas.
Revolttor! bolborosi el. Porci arogani! Chiar cred serios c
pot s-i bat joc de legea Regelui i s-i mai i cear ajutorul,
106
cnd lucrurile merg prost?
Pi, nu, zise Morrow, desigur
Lordul ambelan i ignor Subsecretarul i se ntoarse ctre
West cu un zmbet sarcastic:
Totui, mi-ar plcea s vd vulturii dndu-le trcoale, n
ciuda tavanului scund, ce zici, Maior West?
ntr-adevr, Lord ambelan, bigui West, profund stnjenit i
spernd c tot acest chin avea s ia sfrit.
Pe urm se putea ntoarce la sora lui. Inima i se strnse. Era o
pacoste chiar mai mare dect i amintea. Era istea, nu-i vorb,
dar West i fcea griji c ar putea s fie prea istea pentru binele
ei. Mcar de s-ar mrita cu un brbat cinstit i ar fi fericit!
Situaia lui aici era destul de precar i fr s se dea ea n
spectacol.
Vulturi, vulturi, murmura Hoff pentru sine. Psri urte, dar
au rolul lor. Ce urmeaz?
Asudatul Subsecretar i cuta cuvintele potrivite, prnd i
mai stnjenit dect nainte:
Avem un grup de diplomai?
Lordul ambelan se opri, cu pocalul n drum spre gur.
Diplomai? Din partea cui?
din partea aa-zisului Rege al Oamenilor Nordului,
Bethod.
Hoff izbucni n rs.
Diplomai? rse el pe nfundate, tergndu-i faa cu mneca.
Slbatici, vrei s spui!
Subsecretarul chicoti neconvingtor.
A, da, Stpne, ha, ha! Slbatici, desigur!
Dar periculoi, nu, Morrow? se rsti Lordul ambelan, cu
buna dispoziie evaporndu-i-se instantaneu. Chicotul
Subsecretarului se opri cu un glgit. Foarte periculoi. Trebuie s
fim foarte prudeni. Poftete-i nuntru!
Erau patru. Doi dintre ei, cei mai scunzi, erau nite uriai, cu
nfiare feroce, cu cicatrice, brboi, mbrcai n armuri greu
ncercate. Fuseser dezarmai la poarta Agriontului, desigur, dar
continuau s aib un aer primejdios i West avea senzaia c
trebuie s fi lsat n urm o grmad de arme grele, ndelung
folosite. Erau genul de oameni care se ngrmdeau la graniele
Engliei, nsetai de rzboi, nu departe de locul de batin al lui
West.
Cu ei intr un brbat mai n vrst, i el n armur ciobit, cu
107
prul lung i o barb mare i alb. O cicatrice livid i brzda faa,
pn ntr-un ochi orb, acoperit de albea. Dar afia un zmbet
larg i nfiarea lui plcut contrasta puternic cu cea a
ncrncenailor lui tovari i cu al patrulea brbat, care venea n
urm.
Acesta fu nevoit s se aplece, ca s treac pe sub pragul de sus,
aflat la mai bine de doi metri deasupra podelei. Era nfurat ntr-o
mantie aspr, maro, cu gluga tras pe cap, ascunzndu-i
trsturile. Cnd se ndrept, nlndu-se deasupra tuturor,
ncperea ncepu s par absurd de nghesuit. Simpla lui statur
era de natur s intimideze, ns mai era ceva, ceva care prea s
se rspndeasc dinspre el n valuri malefice. Subsecretarul
pentru Audiene simi acel ceva, nduind, tresrind i
vnzolindu-i documentele. Maiorul West simea i el, fr doar i
poate. Pielea i se rcise, n pofida cldurii i fiecare fir de pr de pe
trup i se ridica sub uniforma jilav.
Numai Hoff prea neafectat. i cercet pe cei patru oameni ai
Nordului de sus pn jos, cu o cuttur ncruntat, nu mai
impresionat de uriaul cu glug dect fusese de Goodman Heath.
Aadar, suntei emisari ai lui Bethod? Rostogoli vorbele n
gur, pe urm le scuip. Regele Oamenilor Nordului.
Suntem, zise btrnul zmbitor, nclinndu-se adnc. Eu
sunt Hansul Albea.
Avea glasul rsuntor, plin i plcut, fr pic de accent,
nicidecum la ce se ateptase West.
Iar tu eti emisarul lui Bethod? ntreb Hoff nonalant, lund
nc o nghiitur de vin din pocalul su.
Pentru prima oar n via, West era ncntat c Lordul
ambelan se afla cu el n ncpere, dar pe urm ridic privirea
ctre brbatul cu glug i sentimentul de nelinite reveni.
O, nu! rspunse Albea. Eu sunt aici doar ca tlmcitor.
Acesta este emisarul Regelui Oamenilor Nordului i ochiul su
bun se ridic, tresrind nervos ctre silueta ntunecat n mantie,
de parc pn i lui i-ar fi fost fric. Fenris. Lungi s-ul de la
captul numelui astfel nct uier n aer. Fenris cel Temut.
Un nume ntr-adevr adecvat. n mintea lui West revenir
cntece pe care le auzise n copilrie, poveti despre uriai nsetai
de snge din munii ndeprtatului Nord. Sala se cufund o clip
n linite.
Hmm, fcu imperturbabil Lordul ambelan. i dorii o
audien la Augusta Sa Maiestate, naltul Rege al Uniunii?
108
Da, chiar aa, Lord ambelan, rspunse btrnul rzboinic.
Stpnul nostru, Bethod, regret profund ostilitatea dintre cele
dou popoare ale noastre. Nu dorete dect s se afle n termenii
cei mai buni cu vecinii si dinspre sud. Aduc o ofert de pace de la
regele meu ctre regele vostru i un dar care s dovedeasc buna
noastr credin. Nimic mai mult!
Mi, mi! zise Hoff, lsndu-se pe spate n jilul su, cu un
zmbet larg. O solicitare elegant, fcut cu elegan. Poi s-l
ntlneti pe rege n Consiliul Deschis de mine i s-i prezini
oferta ta i darul tu, n faa celor mai de seam oameni ai
regatului.
Albea se nclin cu respect.
Suntei deosebit de amabil, Lordul meu ambelan.
Brbatul porni spre u, urmat de cei doi rzboinici
posomori. Silueta nvemntat n mantie mai zbovi o clip, pe
urm se ntoarse i el, ncet i trecu pragul, aplecndu-se. Abia
dup ce uile se nchiser, West reui s respire din nou. i
scutur capul i ridic din umerii asudai. Poveti cu uriai, chiar
aa. Un brbat voinic cu mantie, atta tot. Dar, dac se uita bine,
ua era ntr-adevr foarte nalt
Vezi, Maestre Morrow? Hoff prea extrem de ncntat de sine.
Nicidecum slbaticii la care m-ai fcut s m atept! Simt c
suntem aproape de o rezolvare a problemelor noastre din Nord, tu
nu?
Subsecretarul nu prea ctui de puin convins.
da, Stpne, desigur.
Da, desigur. Mult zgomot pentru nimic. Multe aiureli
pesimiste, defetiste, de la cetenii notri agitai din Nord, nu?
Rzboi? A! Hoff lovi din nou cu palma pe mas, fcnd vinul s se
reverse din pocal i s se mprtie pe lemn. Aceti oameni ai
Nordului n-ar ndrzni! Ei, bine, acuica o s ne solicite s devin
membri ai Uniunii! S vezi numai dac n-am dreptate, ce zici,
Maior West?

Bun! Excelent! Mcar am fcut ceva astzi! nc unul i
putem iei din cuptorul sta blestemat! Pe cine avem, Morrow?
Subsecretarul se ncrunt i i ridic ochelarii pe nas.
avem un anume Yoru Sulfur, se chinui el cu
neobinuitul nume.
Avem un cine?
Sulfir sau Sulfor, sau aa ceva.
109
N-am auzit n viaa mea de el, mri Lordul ambelan, ce fel
de om este? Vreun sudist? Sper c nu alt ran!
Subsecretarul i examin nsemnrile i nghii n sec:
Un emisar!
Da, da, dar din partea cui?
Morrow se ddea pur i simplu napoi, ca un copil care ateapt
o palm.
Din partea Marelui Ordin al Magilor, turui el, n cele din
urm.
Urm un moment de tcere nmrmurit. Sprncenele lui West
se ridicar, maxilarul i se deschise i ghici c acelai lucru se
ntmpla, nevzut, n spatele vizierelor soldailor. Tresri
instinctiv, anticipnd reacia Lordului ambelan, ns Hoff i
surprinse pe toi izbucnind n hohote de rs.
Excelent! n sfrit niic distracie. De ani de zile n-am mai
avut aici un mag! Poftete-l pe vrjitor nuntru! Nu-l putem lsa
s atepte!
Yoru Sulfur fu o mare dezamgire. Avea veminte simple,
ponosite de drum, deloc mai bine mbrcat dect Goodman Heath,
la drept vorbind. Toiagul lui nu era poleit cu aur i nu avea o
mciulie de cristal sclipitor. Ochii nu-i strluceau de un foc
misterios. Arta ca un om ct se poate de obinuit, ntre treizeci i
patruzeci de ani, uor obosit, ca dup o lung cltorie, dar
altminteri foarte relaxat n faa Lordului ambelan.
Ziua bun, domnilor, spuse el, sprijinindu-se n toiag.
West ntmpina oarecare dificulti n a-i da seama de unde
era. Nu din Uniune, fiindc avea pielea prea nchis la culoare i
nici din Gurkhul ori din Sudul ndeprtat, cci avea pielea prea
deschis. Nu din Nord sau din Styria. Atunci, de mai departe, dar
de unde? Acum, uitndu-se la el mai bine, West observ c avea
ochii de culori diferite: unul albastru, cellalt verde.
i ziua bun ie, domnule, rspunse Hoff, zmbind de parc o
spunea din tot sufletul. Ua mea este mereu deschis pentru
Marele Ordin al Magilor. Spunei-mi, am plcerea s stau de vorb
cu nsui marele Bayaz?
Sulfur prea nedumerit:
Nu. Am fost greit anunat? Sunt Yoru Sulfur. Maestrul Bayaz
este un brbat pleuv. i trecu mna prin pleata de pr castaniu,
crlionat. Afar, pe alee, se afl o statuie a lui. Dar am avut
onoarea de a studia mai muli ani sub ndrumarea lui. E un
maestru foarte puternic i nvat.
110
Firete! Firete c este! i cu ce v pot fi de folos?
Yoru Sulfur i drese glasul, ca i cum s-ar fi pregtit s spun
o poveste.
La moartea Regelui Harod cel Mare, Bayaz, ntiul dintre
Magi, a prsit Uniunea. ns a fcut un jurmnt c se va
ntoarce.
Da, da, adevrat, chicoti Hoff. Foarte adevrat, orice copil de
coal tie asta.
i a declarat c, atunci cnd se va ntoarce, venirea lui va fi
vestit de un altul.
La fel de adevrat.
Ei, bine, zise Sulfur, cu un zmbet larg, iat-m.
Lordul ambelan rse n hohote.
Iat-te! strig el, izbind masa. Harlen Morrow i ngdui un
mic chicot, dar se opri de ndat ce zmbetul lui Hoff ncepu s
pleasc. De cnd dein funcia de Lord ambelan, trei membri ai
Marelui Ordin al Magilor mi-au cerut audien la rege. Doi au fost,
ct se poate de limpede, nebuni, iar unul a fost un arlatan
excepional de curajos. Hoff se aplec, aezndu-i cotul pe mas
i nlndu-i degetele n faa lui. Spune-mi, Maestre Sulfur, tu ce
fel de mag eti?
Niciunul de acest fel.
neleg. Atunci vei fi avnd documente.
Desigur.
Sulfur i vr mna n hain i scoase o mic scrisoare, nchis
cu un sigiliu alb, pe care era marcat un singur simbol ciudat. O
aez cu grij pe mas, n faa Lordului ambelan.
Hoff se ncrunt, ridic documentul i l rsuci n mini.
Examin cu atenie sigiliul, dup care i terse faa cu mneca,
rupse ceara, despturi hrtia groas i ncepu s citeasc.
Yoru Sulfur nu ddea niciun semn de nervozitate. Nu prea
deranjat de cldur. Se plimba tacticos prin ncpere, saluta din
cap soldaii n armur i nu prea suprat de lipsa lor de reacie.
Se ntoarse dintr-odat ctre West:
E teribil de cald aici, nu-i aa? E de mirare c bieii oameni
nu lein, prbuindu-se la podea ca un bufet plin de oale.
West clipi. Gndise exact acelai lucru.
Lordul ambelan aez cu grij scrisoarea pe mas, fr s mai
fie deloc amuzat.
Consiliul Deschis n-ar fi locul potrivit pentru discutarea
acestei chestiuni, dup prerea mea.
111
Sunt de acord. Speram la o audien particular cu Lordul
Cancelar Feekt.
M tem c asta nu va fi posibil. Hoff i linse buzele. Lordul
Feekt e mort.
Sulfur se ncrunt.
Ce nenorocire!
ntr-adevr, ntr-adevr. Pierderea lui ne doare profund pe
toi. Poate c eu i anumii ali membri ai Consiliului nchis v
putem fi de folos.
Sulfur se nclin.
M las n voia dumneavoastr, Lord ambelan.
Voi ncerca s aranjez ceva pentru mai trziu disear. Pn
atunci, v vom gsi n Agriont o locuin potrivit pentru
statutul dumneavoastr.
Fcu semn ctre strjeri i uile se deschiser.
V mulumesc nespus, Lord Hoff. Maestre Morrow, Maior
West.
Sulfur i salut cu o nclinare curtenitoare a capului, pe fiecare
n parte, apoi se ntoarse i plec. Uile se nchiser din nou,
lsndu-l pe West s se ntrebe de unde i tiuse numele.
Hoff se ntoarse spre Subsecretarul su pentru Audiene:
Du-te degrab la Arhilectorul Sult i spune-i c trebuie s ne
ntlnim numaidect. Dup aceea adu-i pe Marele Judector
Marovia i pe Lordul Mareal Varuz. Spune-le c este o problem
de maxim importan i nu sufla o vorb despre asta nimnui n
afara celor trei. i mic degetul naintea feei asudate a lui
Morrow. Nicio vorb! Subsecretarul se uit la el, cu ochelarii czui
ntr-o parte. Acum! rcni Hoff.
Morrow sri n picioare, se mpiedic de tivul vemntului i
apoi iei grbit din ncpere, pe o u lateral. West nghii n sec;
avea gura foarte uscat.
Hoff fix cu o privire aspr fiecare om din ncpere.
Ct despre voi, ceilali, nicio vorb despre asta nimnui, altfel
consecinele pentru voi toi vor fi dintre cele mai aspre! Acum
afar, toat lumea afar!
Soldaii ieir imediat din sal, zngnind. West nu mai avu
nevoie de alte ndemnuri i se grbi dup ei, lsndu-l pe Lordul
ambelan s mediteze singur, n jilul su.
Gndurile lui West erau ntunecate i confuze, cnd nchise ua
n urma lui. Frnturi de vechi poveti despre magi, temeri legate de
rzboiul din Nord, imagini ale unui uria cu glug, nlndu-se
112
pn aproape de tavan. Agriontul primise n ziua aceea nite
vizitatori ciudai i sinitri i West se simea mpovrat de griji.
ncerc s le alunge, spunndu-i c totul era o nebunie, dar apoi
nu se mai putu gndi dect la sora lui zbenguindu-se prin Agriont
ca o aiurit. Suspin. Ardee era probabil cu Luthar chiar acum. De
ce naiba le fcuse celor doi prezentrile? Din cine tie ce motiv,
ateptase aceeai fat stngace, bolnvicioas, cu limba ascuit
pe care i-o amintea de demult. Fusese de-a dreptul ocat cnd
aceast femeie i fcuse apariia n apartamentul lui. Abia o
recunoscuse. Femeie, n toat puterea cuvntului i, pe deasupra,
artoas. n acelai timp, Luthar era arogant, bogat i chipe i
avea toat stpnirea de sine a unui copil de ase ani. West tia c
se mai vzuser de atunci, i nu o singur dat. Doar ca prieteni,
desigur. Ardee nu avea ali prieteni aici. Doar prieteni.
Rahat! njur el.
Era ca i cum ai pune o pisic lng smntn i ai avea
ncredere c nu-i vr limba n ea. De ce naiba nu se gndise
bine? Era un dezastru afurisit din fa! Dar ce mai putea s fac el
acum? Privi nefericit de-a lungul coridorului.
Nimic nu te face s uii de propria ta nefericire mai mult dect
imaginea nefericirii altora i Goodman Heath era, ntr-adevr, o
apariie jalnic. Sttea singur pe o banc lung, cu o paloare
cadaveric pe fa, privind n gol. Trebuie c ezuse acolo n tot
acel timp, pe cnd pnzarii i oamenii Nordului i magii veneau i
plecau, fr s atepte nimic, dar fr s mai aib unde s se
duc. West privi n susul i n josul coridorului. Nu mai era nimeni
prin preajm. Heath nu era contient de prezena lui, cu gura
cscat, cu ochii sticloi, cu plria pleotit uitat pe genunchi.
West nu putea s treac pur i simplu pe lng el, nu-l lsa
inima.
Goodman Heath, spuse el apropiindu-se i ranul nl
ochii, mirat. Bjbi dup plrie i ddu s se ridice, biguind
scuze. Nu, te rog, nu te ridica. West se aez pe banc. i privea
int picioarele, incapabil s se uite n ochii omului. Se ls o
tcere stnjenitoare. Am un prieten n Comisia pentru Pmnt i
Agricultur. Trebuie s te poat ajuta cumva
Glasul i se stinse, jenat, privind cu ochii mijii de-a lungul
coridorului.
Fermierul afi un zmbet trist.
A fi foarte recunosctor pentru orice ai putea face.
Da, da, bineneles. Am s fac ce pot. N-avea s fie de niciun
113
folos i amndoi tiau asta. West fcu o grimas, mucndu-i
buza. Mai bine ai lua asta, zise el i vr punga n palma
neputincioas i bttorit a ranului.
Heath se uit la el, cu gura ntredeschis. West i adres un
zmbet iute, stngaci, apoi se ridic n picioare. Ardea de
nerbdare s plece.
Domnule! strig Goodman Heath, n urma lui, dar West gonea
deja pe coridor i nu privi napoi.

114
n aren

De ce fac asta?
Conturul casei lui Villem dan Robb se profila negru pe cerul
senin al nopii. Era o cldire cu nimic ieit din comun, o locuin
de dou etaje, cu un zid scund i o poart n fa, ntocmai ca sute
altele de pe strad. Vechiul nostru prieten Rews locuia ntr-o vil
somptuoas ca un palat, lng pia. Robb chiar ar fi trebuit s-i
pretind pgi mai mari. Totui, norocul nostru c n-a fcut-o. n alte
locuri din ora, aleile elegante strluceau de lumini i erau pline
pn-n zori de petrecrei turmentai. Dar aceast strdu
lturalnic era departe de luminile strlucitoare i ochii iscoditori.
Putem opera nestingherii.
Dup colul cldirii, la etajul superior, ardea o lamp ntr-o
fereastr ngust. Bun. Prietenul nostru este acas. Dar nc treaz
trebuie s pim uor. Se ntoarse nspre Practicianul Frost i i
art ctre partea lateral a casei. Albinosul cltin din cap i
travers drumul fr s fac niciun zgomot.
Glokta atept s ajung lng zid i s dispar n umbrele de
lng cldire, apoi se ntoarse ctre Severard i i fcu semn ctre
ua principal. Ochii lunganului i zmbir o clip, apoi
practicianul se ndeprt grbit, furindu-se, se rostogoli peste
zidul scund i czu dincolo fr un sunet.
Perfect, pn acum. Trebuie s m mic. Glokta se ntreb de ce
venise. Frost i Severard erau mai mult dect capabili s se ocupe
personal de Robb, iar el nu avea dect s-i ntrzie. S-ar putea
chiar s cad n fund i s-l avertizez pe idiot de prezena noastr.
Aadar, de ce am venit? Dar Glokta tia de ce. Emoia i se ridica
deja n gtlej. Parc simea c prinde via.
nfurase captul bastonului ntr-o crp, ca s poat
ontci ct mai discret spre zid, fr s fac prea mult zgomot.
Severard dduse deja uile n lturi, innd balamaua cu o mn
nmnuat, ca s nu scrie. Frumos i curat. Zidul la scund ar
putea s aib la fel de bine i treizeci de metri, c tot attea anse
a avea s-l trec.
Severard sttea n genunchi pe scar, n faa uii principale,
desfcnd ncuietoarea. Sttea cu urechea lipit de lemn, mijindu-
i concentrat ochii, micndu-i cu ndemnare minile

115
nmnuate. Inima lui Glokta btea repede, pielea l furnica de
ncordare. Ah, emoia vntorii!
Se auzi un clic domol, pe urm nc unul. Severard i strecur
peraclele sclipitoare n buzunar, apoi ntinse mna i, ncet, cu
grij, rsuci ncuietoarea uii. Ua se ddu n linite la o parte. Ce
individ folositor. Fr el i fr Frost nu sunt dect un infirm. Ei
sunt minile mele, braele mele, picioarele mele. Dar eu sunt creierul
lor. Severard se strecur nuntru i Glokta l urm, tresrind de
durere de fiecare dat cnd i lsa greutatea pe picior.
Antreul era ntunecat, o fant de lumin se revrsa, de
deasupra, n josul scrilor i stlpii balustradei aruncau umbre
diforme pe treptele de lemn. Glokta art n sus, iar Severard
cltin din cap i ncepu s se furieze spre scri, inndu-i
picioarele pe lng perete. i trebui o venicie, parc, s ajung
acolo.
A treia treapt scri uor cnd practicianul i ls greutatea
pe ea. Glokta tresri, Severard rmase ncremenit. Ateptar,
neclintii ca nite statui. De sus nu venea niciun sunet. Glokta
ncepu s respire din nou. Severard continu s urce, extrem de
ncet, un pas uor dup altul. Cnd ajunse aproape sus, se uit
prudent dup col, cu spatele lipit de perete, apoi urc ultima
treapt i dispru din raza vizual, fr un sunet.
Practicianul Frost iei din umbre n cellalt capt al coridorului.
Glokta ridic o sprncean nspre el, dar acesta scutur din cap.
Nu e nimeni jos. Se ntoarse ctre ua principal i ncepu s-o
nchid, uurel. Abia cnd ua era nchis ls ncet, ncet
mnerul rotund al nchiztorii, astfel c zvorul alunec fr
zgomot la loc.
Ai vrea s vedei asta.
Glokta tresri la sunetul neateptat i, ntorcndu-se repede,
un junghi de durere i strfulger spatele. Severard sttea, cu
minile n old, n capul scrilor. Se ntoarse i porni spre lumin,
iar Frost slt pe scri dup el, fr s se mai strduiasc s se
furieze.
De ce nu poate s stea niciodat nimeni la parter? Mereu la etaj.
Mcar nu trebuia s ncerce s nu fac zgomot n timp ce se
cznea s urce scrile, dup practicieni, cu piciorul drept
scrind, cu piciorul stng hrind pe treptele de lemn. Lumina
strlucitoare a unei lmpi se revrsa pe coridorul de sus dinspre o
u deschis din capt, iar Glokta se ndrept ontc spre ea. Se
opri cnd trecu pragul, trgndu-i rsuflarea, dup urcu.
116
Vai, mie, ce dezastru! O bibliotec imens fusese smuls de la
perete i crile erau mprtiate, unele nchise, altele deschise, pe
toat podeaua. Un pahar de vin se rsturnase pe birou,
transformnd hrtiile risipite pe el n zdrene roii i umede. Patul
era rvit, cuverturile pe jumtate date la o parte, pernele i
salteaua sfiate, cu penele mprtiate. Un ifonier avea uile
deschise, una dintre ele fiind pe jumtate desprins. Cteva haine
zdrenuite atrnau nuntru, dar majoritatea zceau sfiate ntr-
un morman, n partea de jos.
Un tnr chipe zcea pe spate sub fereastr, cu ochii fici n
tavan, cu chipul palid i gura deschis. Fusese cioprit cu atta
slbticie nct capul abia se mai inea de trup. Totul era
mprocat de snge: hainele sfiate, salteaua tiat, cadavrul
nsui, de sus pn jos. Pe perete se zreau dou urme de palme,
mnjite, nsngerate, iar pe o bun parte din podea, o bltoac de
snge nc nenchegat. A fost ucis n seara asta. Poate doar de
cteva ore. Poate doar de cteva minute.
Nu cred c va rspunde ntrebrilor noastre, remarc
Severard.
Nu. Ochii lui Glokta alunecar peste rmiele dezastrului.
S-ar putea s fie mort. Dar cum s-a ntmplat?
Frost l fix cu un ochi roz i ridic o sprncean alb.
Osrav?
Severard izbucni ntr-un rs zgomotos, sub masc. Pn i
Glokta i ngdui s chicoteasc.
Evident. Dar cum a ajuns otrava nuntru?
Fereasr deschis, blmji Frost, artnd n jos.
Glokta ptrunse chioptnd n camer, atent ca piciorul sau
bastonul s nu ating mzga lipicioas de snge amestecat cu
pene.
Aa, deci, otrava noastr a vzut lampa arznd, ntocmai ca
noi. A ptruns prin fereastra de la parter. A urcat n tcere scrile.
Glokta ntoarse minile cadavrului cu vrful bastonului. Cteva
pete de snge de pe gt, dar articulaiile i degetele n-au avut de
suferit. Nu s-a mpotrivit. A fost luat prin surprindere. i lungi gtul
i se uit la rana cscat. O singur lovitur, foarte puternic,
declar el. Probabil cu un cuit.
i Villem dan Robb a vrsat o grmad de snge, remarc
Severard.
Iar noi avem un informator mai puin, cuget Glokta.
Pe coridor nu fusese nici urm de snge. Omul nostru s-a
117
chinuit s nu-i mnjeasc tlpile n timp ce a scotocit camera, orict
de rvit poate prea. Nu era furios sau speriat. A fost doar o
misiune.
Ucigaul a fost un profesionist, murmur Glokta. A venit aici
cu intenii criminale. Pe urm, poate c a fcut un mic efort s dea
aparena de jaf, cine tie? Oricum, Arhilectorul nu se va mulumi
cu un cadavru. Ridic privirea ctre cei doi practicieni. Cine e
urmtorul pe list?

De data aceasta, avusese loc o lupt, fr nicio ndoial. Chiar


dac una inegal. Solimo Scandi era ntins pe-o parte, cu faa spre
perete, de parc ar fi fost prea stnjenit de starea cmii sale de
noapte sfiate i zdrenuite. Avea tieturi adnci pe antebrae. S-a
chinuit zadarnic s se fereasc de lam. Se trse pe podea, lsnd
o dr de snge pe lemnul bine lustruit. S-a chinuit zadarnic s
scape. Nu reuise. Cele patru rni adnci de cuit n spate i
veniser de hac.
Glokta i simi faa zvcnind cnd i cobor privirea ctre
trupul plin de snge. Un cadavru poate fi o coinciden. Cu dou,
avem o conspiraie. Pleoapele i fremtar. Cei care au fcut asta
tiau c venim, cnd venim i exact dup cine. Sunt cu un pas
naintea noastr. Foarte probabil, lista noastr de complici a devenit
deja o list de cadavre. n spatele lui Glokta se auzi un scrit i
capul i se ntoarse fulgertor, strnind o und de durere n josul
gtului su nepenit. Nimic, doar fereastra deschis legnndu-se
n btaia vntului. Calm, acum. Calm, i gndete.
S-ar prea c onorabila Ghild a Pnzarilor a fcut puin
curenie.
Cum au reuit s afle? opti Severard.
ntr-adevr, cum?
Probabil c au vzut lista lui Rews sau li s-a spus cine e pe
ea. i asta nseamn Glokta i trecu limba peste gingiile-i goale.
Cineva din interiorul Inchiziiei a vorbit.
De data aceasta, ochii lui Severard nu zmbeau.
Dac tiu cine e pe list, atunci tiu cine a scris-o. tiu cine
suntem.
nc trei nume pe list, poate? Jos, la capt? Glokta rnji. Ce
palpitant.
i-e fric?
Nu sunt ncntat, asta v spun. Fcu semn cu capul ctre
cadavru. Un cuit n spate nu face parte din planurile mele.
118
Nici din ale mele, Severard, crede-m. Zu c nu. Dac mor,
nu voi ti niciodat cine m-a trdat.
i vreau s tiu.

O zi de primvar luminoas i senin i parcul miuna de


filfizoni i pierde-var de tot felul. Glokta sttea neclintit pe banc,
la umbra milostiv a unui copac cu coroana larg, privind
frunziul scnteietor, apa strlucitoare, oamenii veseli, oamenii
bei, petrecreii nostimi. Erau oameni ngrmdii laolalt pe
bncile din jurul lacului, perechi i grupuri risipite pe iarb, bnd
i trncnind i tolnindu-se la soare. Locul era ticsit.
Dar nimeni nu veni s se aeze lng Glokta. Cnd i cnd,
cineva se apropia n grab, nevenindu-i s cread c are norocul
s gseasc un asemenea loc, apoi l vedea eznd acolo. i cdea
faa i se ndeprta sau trecea direct pe lng el, ca i cum nici n-
ar fi avut de gnd s se aeze. i alung ca o molim, dar poate c e
mai bine aa. N-am nevoie de compania lor.
Urmri un grup de tineri soldai vslind ntr-o barc pe lac.
Unul dintre ei se ridic, blbnindu-se, ntinznd o sticl n
mn. Barca se legn alarmant i tovarii lui i strigar s stea
jos. Hohote ndeprtate de rs vesel venir purtate de vnt, uor
ntrziate de distan. Copii. Ct de tineri par! Ct de inoceni! i
aa am fost i eu, nu demult. Dar parc au trecut o mie de ani. Mai
mult. Parc e o alt lume.
Glokta.
Ridic privirea, umbrindu-i ochii cu mna. Era Arhilectorul
Sult, sosit, n sfrit, o siluet nalt, ntunecat, profilat pe cerul
albastru. Cnd i cobor spre el privirea rece, lui Glokta i se pru
c arat ceva mai obosit, mai ridat, mai tras la fa dect de obicei.
Ar fi bine s fie interesant. Sult slt pulpanele hainei sale
lungi i albe i se aez cu graie pe banc. Oamenii din popor s-
au rsculat din nou, lng Keln. Un idiot de moier spnzur
civa rani i acum avem de-a face cu o ntreag harababur!
Ct poate fi de greu s te descurci cu un cmp plin de noroi i
civa fermieri? Nu trebuie s te pori bine cu ei, atta vreme ct
nu-i spnzuri! Gura Arhilectorului era o linie dreapt, sever, cum
sttea i privea cu mnie peste peluze. Ar fi bine s fie al naibii de
interesant.
Atunci, voi ncerca s nu te dezamgesc.
Villem dan Robb e mort. Ca i cum ar fi vrut s accentueze
afirmaia lui Glokta, soldatul beat alunec i se rsturn peste
119
marginea brcii, cznd bldbc n ap. Hohotele de rs ale
prietenilor lui ajunser la Glokta un moment mai trziu. A fost
ucis.
Mda. Se ntmpl. Ia urmtorul de pe list. Sult se ridic n
picioare, ncruntndu-se. Nu-mi nchipuiam c ai nevoie de
aprobarea mea pentru orice fleac. De aceea te-am ales pentru
aceast sarcin. Du-o la bun sfrit! se rsti el, ntorcndu-se.
Nu e nicio grab, Arhilectore. Asta-i problema cu picioarele bune,
ai tendina s alergi prea mult de colo-colo. Dac te miti greu, ns,
nu te clinteti pn cnd nu eti al naibii de convins c e momentul.
i urmtorului de pe list i s-a ntmplat o nenorocire.
Sult se ntoarse, cu o sprncean uor ridicat:
Zu?
Tuturor li s-a ntmplat.
Arhilectorul strnse din buze i se aez napoi pe banc:
Tuturor?
Tuturor.
Hm, cuget Sult. Interesant. Pnzarii fac curenie, nu? Nu
m ateptam la o asemenea cruzime. Vremurile s-au schimbat, ce
mai, vremurile cu siguran Glasul i se stinse i ncepu ncet s
se ncrunte. Crezi c cineva le-a dat lista lui Rews? Crezi c unul
de-ai notri a vorbit. De aceea mi-ai cerut s vin aici, nu-i aa?
Credeai c doar evitam scrile?
Fiecare dintre ei ucis? Fiecare nume de pe list, pn la
ultimul? Tocmai n noaptea n care mergem s-i arestm? Nu prea
cred n coincidene. Dar tu, Arhilectore?
Evident, nu credea. Faa i devenise foarte ndrjit.
Cine a vzut mrturisirea?
Eu i cei doi practicieni ai mei, firete.
Ai deplin ncredere n ei?
Absolut.
Se ls tcerea. Barca plutea n deriv, n timp ce soldaii se
agitau, cu vslele ridicate n aer, iar cel din ap se blcea rznd
i stropindu-i prietenii.
Mrturisirea a fost o vreme n biroul meu, murmur
Arhilectorul. Unii oameni din personalul meu ar fi putut s-o vad.
Ar fi putut.
Avei deplin ncredere n ei, Eminena Voastr?
Sult l fix pe Glokta cu privirea, pre de un lung moment de
ghea.
N-ar ndrzni. tiu cu cine au de-a face.
120
Atunci mai rmne doar Superiorul Kalyne, zise Glokta cu
glas sczut.
Buzele Arhilectorului abia se micar cnd spuse:
Trebuie s peti cu grij, Inchizitorule, cu foarte mare grij.
Pmntul pe care umbli nu e sigur deloc. Protii nu devin
Superiori ai Inchiziiei, n ciuda aparenelor. Kalyne are muli
prieteni, att n Casa ntrebrilor, ct i n afara ei. Prieteni
puternici. Orice acuzaie mpotriva lui trebuie susinut de cea mai
puternic dovad. Sult se opri dintr-odat, ateptnd ca un mic
grup de doamne s treac i s nu-i mai poat auzi. Cea mai
puternic dovad, uier el, de ndat ce doamnele se ndeprtar.
Trebuie s mi-l gseti pe acest asasin.
Uor de zis, greu de fcut.
Desigur, Eminen, dar investigaia mea a ajuns ntr-un
punct mort.
Nu tocmai. nc mai avem o carte de jucat. Rews nsui.
Rews?
Dar, Arhilectore, trebuie s fie n Englia pe vremea asta.
Asudnd ntr-o min sau ntr-un alt asemenea loc. Dac a apucat s
triasc atta.
Nu. E aici, n Agriont, sub lact. Am socotit c e mai bine s
nu-l scap din mn. Glokta se strdui din rsputeri s-i ascund
surpriza. Iste. Foarte iste. Protii nu devin nici Arhilectori, se pare.
Rews va fi momeala ta. Am s-l trimit pe secretarul meu s-i duc
lui Kalyne un mesaj, informndu-l c m-am nmuiat. C sunt gata
s-i las pe pnzari s continue s opereze, dar sub un control mai
riguros. C, n semn de bunvoin, l-am eliberat pe Rews. Dac
sursa scurgerii de informaii este Kalyne, ndrznesc s spun c-i
va informa pe pnzari c Rews e liber. ndrznesc s spun c-l vor
trimite pe acest asasin s-l pedepseasc pentru limba lui slobod.
ndrznesc s spun c l-ai putea prinde asupra faptului. Dac
ucigaul nu vine, ei, bine, s-ar putea s fim nevoii s ne cutm
trdtorul n alt parte, dar fr s fi pierdut nimic.
Un plan excelent, Eminen.
Sult l fix cu rceal.
Bineneles. Vei avea nevoie de un loc unde s acionezi, un
loc departe de Casa ntrebrilor. Voi pune la dispoziie fondurile, l
voi preda pe Rews practicienilor ti i te voi anuna cnd Kalyne a
primit informaia. Gsete-mi-l pe acest asasin, Glokta, i stoarce-
l. Stoarce-l pn crie. Barca se cltin nebunete n timp ce
soldaii ncercau s-i trag prietenul ud nuntru, pe urm se
121
rsturn cu susul n jos, aruncndu-i pe toi n lac. Vreau nume,
uier Sult, ncruntndu-se la soldaii care mprocau apa. Vreau
nume, dovezi, documente i oameni care vor sta n faa Consiliului
Deschis i vor arta cu degetul. Se ridic domol de pe banc. ine-
m la curent.
Se ndrept cu pai mari ctre Casa ntrebrilor, cu tlpile
scrind pe pietriul aleii, iar Glokta l urmri cu privirea.
Un plan excelent. M bucur c eti de partea mea, Arhilectore.
Eti de partea mea, nu-i aa?
Soldaii reuiser s trag barca rsturnat pe mal i stteau
acolo, uzi leoarc, ipnd unul la altul, fr s mai fie att de bine
dispui. Una dintre vsle continua s pluteasc, abandonat n
ap, ndreptndu-se ncet ctre punctul unde uvoiul curgea din
lac. Curnd, avea s treac pe sub pod i s fie purtat de ape, la
poalele zidurilor Agriontului i n anul de aprare. Glokta o
urmri rsucindu-se ncet n ap. O greeal. Omul trebuie s fie
atent la detalii. E uor s uii lucrurile mrunte, dar fr vsl,
barca e inutil.
i ls privirea s rtceasc peste cteva dintre celelalte fee
din parc. Ochiul lui ddu peste o pereche frumoas care sttea pe
o banc lng lac. Tnrul i vorbea fetei cu glas sczut, cu o
expresie trist i ptruns pe chip. Fata se ridic repede,
ndeprtndu-se de el, cu minile acoperindu-i faa. Ah, durerea
celui prsit. Pierderea, furia, ruinea. Ai impresia c nu-i vei reveni
niciodat. Care poet a scris c nu exist durere mai rea dect
durerea inimii zdrobite? Aiureli sentimentale. Ar fi trebuit s
petreac mai mult timp n nchisorile mpratului. Glokta zmbi,
deschiznd gura i lingndu-i gingiile goale, acolo unde cndva
avusese dinii din fa. Inimile zdrobite se vindec n timp, dar dinii
zdrobii niciodat.
Glokta se uit la tnr. Avea o expresie uor amuzat n timp ce
o privea ndeprtndu-se pe fata care plngea. Tnr nemernic. M
ntreb dac a zdrobit la fel de multe inimi ca mine, n tineree. Acum
pare imposibil de crezut. mi ia jumtate de or doar s-mi adun
curajul s m ridic. Singurele femei pe care le-am fcut s plng n
ultimul timp au fost soiile celor pe care i-am exilat n Englia
Sand!
Glokta se ntoarse.
Lord Mareal Varuz, ce onoare.
O, nu, nu, zise btrnul soldat, aezndu-se lng Glokta cu
micrile iui, precise, ale unui maestru de scrim.
122
Ari bine, zise el, dar fr s-l priveasc, de fapt. Art
schilod, vrei s spui. Ce mai faci, btrne prieten? Sunt schilod,
idiot btrn i pompos. i prieten, nu-i aa? Atia ani de cnd m-
am ntors i niciodat nu m-ai cutat, nici mcar o dat. Asta e
prietenie?
Destul de bine, mulumesc, Lord Mareal.
Varuz se foi stnjenit pe banc.
Cel mai nou elev al meu, cpitanul Luthar poate l cunoti?
Ne tim.
Ar trebui s-l vezi duelndu-se. Varuz cltin din cap cu
tristee. Are talent, nu-i vorb, dar nu va fi niciodat de talia ta,
Sand. Nu tiu. Sper c ntr-o zi va fi la fel de schilod ca mine. Dar
are talent cu carul, destul ca s ctige. Numai c i-l irosete. i
d cu piciorul. O, ce tragedie! Sunt att de ntors pe dos c s-ar
putea s mi se fac ru. Oare am mncat ceva n dimineaa asta? E
lene, Sand, i ncpnat. i lipsete curajul. i lipsete
abnegaia. Pur i simplu nu-i d silina i nu mai avem timp. M
ntrebam, dac ai timp, desigur Varuz l privi pe Glokta n ochi
doar pre de o clip dac ai putea s-i vorbeti, pentru mine.
Ard de nerbdare. S-i in predici acelui idiot smiorcit va fi
mplinirea tuturor visurilor mele. Neghiob btrn i arogant, cum
ndrzneti? i-ai construit reputaia pe succesele mele, apoi, cnd
am avut nevoie de ajutorul tu, m-ai dat la o parte. Iar acum, vii la
mine, mi ceri ajutor i-mi zici prieten?
Desigur, Mareal Varuz, a fi bucuros s-i vorbesc. Orice
pentru un vechi prieten.
Excelent, excelent! Sunt sigur c vei schimba lucrurile cu
totul. l antrenez n fiecare diminea, n curtea aceea de lng
Casa Creatorului, unde cndva te antrenam pe tine
Btrnul Mareal se poticni, stnjenit.
Voi veni de ndat ce ndatoririle mi vor permite.
Desigur, ndatoririle
Varuz se ridica deja, evident dornic s plece. Glokta ntinse
mna, fcndu-l pe btrnul soldat s se opreasc o clip. Nu-i
face griji, Lord Mareal, nu sunt contagios. Varuz i strnse mna,
fr vlag, de parc s-ar fi temut s nu i-o frng, apoi i blmji
scuzele i se ndeprt cu pai mari i capul seme.
Soldaii uzi pn la piele se nclinar i salutar, oarecum
jenai, cnd trecu pe lng ei.
Glokta i ntinse piciorul, ntrebndu-se dac s se ridice. i
unde s m duc? Lumea nu se va sfri dac mai stau aici o clip.
123
Nu e nicio grab. Nicio grab.

124
O ofert i un dar

i n fa! rcni Marealul Varuz. Jezal se mpletici spre el,


rsucindu-i clciele pe dup marginile brnei, ncercnd cu
disperare s-i menin echilibrul i fcnd cu stngcie o fandare,
dou, doar ca s dea impresia c-i d silina. Patru ore de
antrenament pe zi l storceau i se simea mai mult dect istovit.
Varuz se ncrunt i azvrli la o parte sabia boant a lui Jezal,
micndu-se fr efort de-a lungul brnei, de parc ar fi fost o alee
de grdin: i napoi!
Jezal se ls, poticnindu-se, napoi pe clcie, cu mna stng
flfind caraghios n jurul lui, n ncercarea de a-i pstra
echilibrul. De la genunchi n sus, totul l durea teribil din pricina
efortului. De la genunchi n jos, era mult, mult mai ru. Varuz era
trecut de aizeci de ani, dar nu ddea niciun semn de oboseal.
Nici mcar nu transpira, n timp ce continua s danseze de-a
lungul brnei, fichiuindu-i armele de oel. ns Jezal gfia n
timp ce para disperat cu mna stng, dezechilibrat, cutnd n
gol cu piciorul sigurana brnei din spatele lui.
i nainte!
Clciele lui Jezal trecur prin chinuri cumplite cnd schimb,
mpleticit, direcia i lovi spre agasantul btrn, ns Varuz nu
ddu napoi. n schimb, se aplec sub lovitura disperat i folosi
dosul braului ca s-i mture lui Jezal picioarele de sub el.
Jezal scoase un urlet cnd curtea se nvrti n jurul lui. i izbi
dureros piciorul de marginea brnei, dup care se prbui cu faa
n jos, cu brbia bufnind pe iarb i dinii clnnind. Se rostogoli
puin, apoi rmase acolo, zcnd pe spate, cutnd aer ca un
pete scos brusc din ap, cu piciorul zvcnindu-i acolo unde se
lovise de brn, n cdere. Urma s mai aib nc o vntaie urt
a doua zi diminea.
ngrozitor, Jezal, ngrozitor! strig btrnul soldat, srind cu
sprinteneal jos pe pajite. Te blbneti pe brn de parc ai
merge pe srm! Jezal se rsuci, njurnd i se opinti s se ridice
n picioare. E o bucat solid de stejar, destul de larg ca s te
pierzi pe ea!
Lordul Mareal i ilustr afirmaia lovind cu putere brna i
fcnd s sar achii din ea.

125
Credeam c ai spus nainte, gemu Jezal.
Sprncenele lui Varuz se ridicar brusc.
Chiar crezi, cpitane Luthar, c Bremer dan Gorst le ofer
adversarilor si informaii demne de ncredere despre inteniile
sale? Bremer dan Gorst va ncerca s m bat, btrn nenorocit! Tu
trebuie s m ajui s-l nving! Asta gndea Jezal, dar nu era att
de nechibzuit s-o spun. Doar cltin, pe tcute, din cap. Nu, nu
ofer! Se strduiete s-i nele i s-i zpceasc adversarii, aa
cum trebuie s fac toi marii sbieri!
Lordul Mareal se plimba de colo-colo, cltinnd din cap. Jezal
se gndea din nou dac s renune la tot. Era stul s se
prbueasc n pat istovit, n fiecare sear, la ora la care ar fi
trebuit abia s nceap s se mbete. Era stul s se scoale n
fiecare diminea, plin de vnti i chinuit de durere, pentru a
nfrunta alte patru ore interminabile de alergare, brn, drug de
fier, figuri de scrim. Era stul s fie lovit cu piciorul n fund de
Maiorul West. i, mai presus de toate, era stul s fie luat peste
picior de acest btrn nebun.
un spectacol deprimant, cpitane, foarte deprimant. Cred
sincer c, de fapt, mergi tot mai prost
Jezal n-avea s ctige niciodat Turnirul. Nimeni nu se atepta
la asta, el nsui cel mai puin dintre toi. Aadar, de ce s nu
renune i s nu se ntoarc la jocul lui de cri i la nopile trzii?
Nu era asta tot ce dorea de la via? Dar, atunci, ce-l va deosebi de
o mie de ali mezini de nobili? Hotrse de mult c voia s fie ceva
deosebit. Un Lord Mareal el nsui, poate, i pe urm Lord
ambelan. Ceva, mare i important, oricum. Voia un scaun
important n Consiliul nchis, voia s ia decizii importante. Voia ca
oamenii s zmbeasc i s se gudure pe lng el i s-i soarb
fiecare cuvnt. Voia ca oamenii s opteasc: Iat-l pe Lordul
Luthar, cnd trecea grbit pe lng ei. Putea s se mulumeasc
s fie mereu o versiune mai bogat, mai deteapt i mai chipe a
locotenentului Brint? Pfui! Nici gnd de aa ceva!
avem un drum teribil de lung de parcurs i nu avem destul
timp s ajungem unde trebuie, dac nu-i schimbi atitudinea.
Loveti lamentabil, stai slab i acum cu rezistena, ca s nu mai
vorbim de echilibru
i ce-ar crede toat lumea dac ar renuna? Ce-ar face tatl
su? Ce-ar spune fraii si? Dar ceilali ofieri? Ar prea la. i,
apoi, mai era i Ardee West. Prea s-i ocupe mult gndurile n
ultimele dou zile. Oare ea s-ar apleca att de aproape de el, dac
126
n-ar duela? Oare i-ar vorbi cu glas att de suav? Oare ar rde la
glumele lui? Oare i-ar ridica spre el privirea, cu acei ochi
ntunecai, nct aproape i putea simi rsuflarea pe fa
M asculi, biete? tun Varuz.
Jezal simi o frm din rsuflarea lui pe fa, da, i o grmad
de saliv.
Da, domnule. Lovitura lamentabil, rezistena slab! Jezal
nghii nervos. Ca s nu mai vorbim de echilibru.
Aa e. ncep s m gndesc, dei mi vine greu s cred, dup
toate btile de cap pe care mi le-ai dat, c ntr-adevr nu-i dai
silina. l privi pe Jezal n ochi cu furie: Tu ce crezi, domnule
maior?
Nu veni niciun rspuns. West era prbuit n scaun, cu braele
ncruciate, ncruntndu-se fioros, cu privirea n gol.
Maior West! se rsti Lordul Mareal.
Maiorul ridic ochii brusc, de parc abia acum devenise
contient de prezena lor.
mi cer scuze, domnule, mi zburase gndul.
Aa, neleg. Varuz i supse dinii. Se pare c nimeni nu se
concentreaz n dimineaa asta. Era o mare uurare c o parte din
furia btrnului fusese ndreptat n alt parte, dar bucuria lui
Jezal fu de scurt durat. Foarte bine, pufni btrnul mareal,
dac aa vrei. De mine, vom ncepe fiecare lecie cu o baie n an.
Doi-trei kilometri ar trebui s ajung. Jezal strnse din dini ca s
nu ipe. Apa rece ascute n mod miraculos simurile. i poate c e
nevoie s ncepem puin mai devreme, ca s te prindem n cea mai
receptiv dispoziie. Asta nseamn la ora cinci. ntre timp,
cpitane Luthar, i propun s te gndeti dac eti aici ca s
ctigi Turnirul, sau pur i simplu de dragul companiei mele.
i cu aceasta, Lordul Mareal se ntoarse pe clcie i se
ndeprt cu pai mari.
Jezal atept pn cnd Varuz iei din curte, nainte s-i
piard cumptul, ns de ndat ce fu convins c btrnul era
destul de departe, i azvrli cu furie armele n zid.
Fir-ar! strig el, cnd sbiile czur, zngnind, la pmnt. La
naiba! i roti privirea, cutnd ceva n care s dea cu piciorul, fr
s-l doar prea tare. Ochii i czur pe piciorul brnei, ns evalu
extrem de greit lovitura i trebui s-i nbue pornirea de a se
apuca de piciorul rnit i de a opi ca un idiot. La naiba! La
naiba! rcni el.
West era dezamgitor de impasibil. Se ridic ncruntndu-se i
127
ddu s-l urmeze pe Marealul Varuz.
ncotro? l ntreb Jezal.
Plec, rspunse West peste umr. Am vzut destul.
Ce vrei s spui?
West se opri i se ntoarse s-l priveasc:
Orict de uimitor ar prea, exist pe lume probleme mai mari
dect asta.
Jezal rmase locului, cu gura cscat, n timp ce West prsea,
cu pas maiestuos, curtea.
Cine te crezi? strig Jezal dup el, cnd fu sigur c plecase.
La naiba! La naiba!
i trecu prin minte s-i mai trag brnei un picior, dar apoi se
rzgndi.

Jezal era ntr-o dispoziie mizerabil pe drumul de ntoarcere la


apartamentul su, aa c se feri de locurile mai aglomerate ale
Agriontului, cutnd aleile mai linitite i grdinile de la marginea
Drumului Regelui. i privea ncruntat picioarele n timp ce
mergea, ca s descurajeze i mai mult orice abordare. Dar norocul
nu fu de partea lui.
Jezal! Era Kaspa, ieit la plimbare cu o fat blond, mbrcat
n haine scumpe. Cu ei era o femeie ntre dou vrste, cu un aer
sever, fr ndoial guvernanta fetei sau aa ceva. Se opriser s
admire o sculptur minor dintr-o curte puin vizitat. Jezal! strig
Kaspa din nou, fluturndu-i plria deasupra capului.
N-avea cum s-i evite. i lipi un zmbet neconvingtor pe fa
i pi ano spre ei. Fata palid i zmbi n timp ce se apropia,
dar dac intenia ei era s-l farmece, Jezal rmase insensibil.
Iar te-ai duelat, Luthar? ntreb Kaspa fr rost.
Jezal era transpirat i inea n mini o pereche de arme de duel.
Era bine cunoscut faptul c duela n fiecare diminea. Nu trebuia
s ai o minte sclipitoare ca s faci legtura, ceea ce era un noroc,
cci Kaspa nu avea, cu siguran, aa ceva.
Da. Cum ai ghicit?
Jezal nu avusese de gnd s nmormnteze chiar aa
conversaia, dar i ndulci vorbele cu un chicot fals i curnd
zmbetele doamnelor revenir.
Ha-ha! rse Kaspa, mereu dornic s fie inta unei glume.
Jezal, permite-mi s i-o prezint pe vara mea, Lady Ariss dan
Kaspa. Acesta este ofierul meu superior, cpitanul Luthar.
Aadar, aceasta era celebra verioar. Una dintre cele mai
128
bogate motenitoare ale Uniunii i dintr-o familie excelent. Kaspa
trncnea mereu despre frumuseea ei, dar lui Jezal i se prea o
fiin palid, slab, cu un aer bolnvicios. Ea i zmbi vag i i
ntinse mna-i alb, moale, pe care el o atinse cu cel mai mainal
srut.
ncntat, murmur el, fr chef. Trebuie s-mi cer scuze
pentru nfiare. Tocmai vin de la duel.
Da, chii ea, cu un glas subire, piigiat, de ndat ce fu
sigur c el terminase de vorbit. Am auzit c eti un mare sbier.
Urm o pauz, n care ea bjbi dup ceva de spus, apoi ochii i se
luminar: Spune-mi, cpitane, duelul e ntr-adevr foarte
periculos?
Ce aiureli insipide.
O, nu, doamna mea, folosim doar arme boante, ntr-un cerc.
Ar fi putut spune mai mult, dar al naibii s fie dac avea de
gnd s-i dea silina. Afi un zmbet firav. Ea fcu la fel.
Conversaia pluti deasupra abisului. Jezal era pe cale s se scuze
i s plece, subiectul duelului fiind evident epuizat, ns Ariss l
mpiedic, gsind o alt tem:
Spune-mi, cpitane, chiar e posibil s fie rzboi n Nord?
Glasul ei se stinse aproape cu desvrire spre sfritul
propoziiei, dar nsoitoarea continua s-o priveasc aprobator, fr
ndoial ncntat de abilitile conversaionale ale protejatei ei.
Scutete-ne.
Ei, bine, mi se pare ncepu Jezal. Ochii splcii, albatri, ai
domnioarei Ariss l fixar din nou, n expectativ. Ochii albatri n-
au niciun haz, cuget Jezal. Se ntreba n ce domeniu era mai
ignorant, duel sau politic. Tu ce prere ai?
Fruntea nsoitoarei se ncrei uor. Lady Ariss pru oarecum
luat prin surprindere, roind uor, n timp ce-i cuta cuvintele.
Pi, adic Sunt sigur c totul va decurge bine.
Slav Domnului, gndi Jezal, suntem salvai! Trebuia s plece
de acolo.
Desigur, totul va iei bine. Mai afi, cu efort, nc un zmbet.
Mi-a fcut o adevrat plcere s v cunosc, dar m tem c n
scurt timp sunt de gard, aa c trebuie s v prsesc. Se nclin
cu o politee de ghea. Locotenent Kaspa, Lady Ariss.
Kaspa l btu pe bra, la fel de prietenos ca ntotdeauna. Biata
lui verioar ignorant arbor un zmbet nesigur. Guvernanta se
ncrunt la el cnd trecu pe lng ea, dar Jezal nu bg de seam.
Ajunse la Rotonda Lorzilor tocmai cnd membrii consiliului se
129
ntorceau din pauza de prnz. Salut strjerii din vestibul cu o
concis cltinare a capului, apoi pi hotrt pe ua imens i de-
a lungul culoarului central. O coloan rzlea format din cei mai
mari nobili ai regatului l urma ndeaproape i spaiul rsuna de
pai trii, mormituri i oapte, n timp ce Jezal i croia drum
pe dup zidul curbat, ctre locul lui din spatele mesei de onoare.
Jezal, cum a fost la scrim? Era Jalenhorm, sosit devreme, de
data aceasta, i profitnd de ocazie s vorbeasc nainte de sosirea
Lordului ambelan.
Am avut i diminei mai bune. Tu?
O, eu m-am distrat de minune. Am ntlnit-o pe verioara aia
a lui Kaspa, tii tu, zise el, ncercnd s-i aminteasc numele.
Jezal oft:
Lady Ariss.
Da, asta era! Ai vzut-o?
Am fost destul de norocos s dau nas n nas cu ei chiar acum.
Ptiu! exclam Jalenhorm, ncreindu-i buzele. Nu e
uluitoare?
Hm! Jezal ntoarse capul plictisit i privi cum somitile
nvemntate n haine de ceremonie tivite cu blan se ndreapt
ncet, n ir, spre locurile lor.
Sau, cel puin, o selecie de fii mai puin preferai i de
reprezentani pltii. n ultima vreme, foarte puini magnai se
prezentau personal n Consiliul Deschis, dac nu aveau nimic
semnificativ de care s se plng. Muli dintre ei nici mcar nu se
osteneau s trimit pe cineva n locul lor.
Jur, una dintre cele mai frumoase fete pe care le-am vzut
vreodat. Kaspa o ridic ntruna n slvi, tiu, dar vorbele lui
plesc n faa realitii.
Hm.
Consilierii ncepur s se mprtie, fiecare ctre scaunul lui.
Rotonda Lorzilor era proiectat ca un teatru, cu nobilii de frunte ai
Uniunii stnd pe locurile publicului, ntr-un imens semicerc de
bnci ngrmdite, cu un culoar pe la mijloc. ntocmai ca la teatru,
unele locuri erau mai bune dect altele. Cei mai puin importani
edeau sus, n spate, i nsemntatea ocupanilor cretea pe
msur ce naintai. Rndul din fa era rezervat capilor celor mai
mari familii sau oricui era trimis n locul lor. Reprezentanii din
Sud, de la Dagoska i Westport, erau n stnga, cel mai aproape de
Jezal. n dreapta, la capt, erau cei din Nord i Vest, din Englia i
Starikland. Grosul locurilor, ntre acetia, era pentru vechea
130
nobilime a Midderlandului, inima Uniunii. Uniunea propriu-zis,
cum ar fi vzut-o ei. Aa cum o vedea i Jezal, la drept vorbind.
Ce inut, ce graie, rapsodia Jalenhorm, acel frumos pr
blond, acea piele alb ca laptele, acei fantastici ochi albatri.
i toi acei bani.
Ei, bine, da, i asta, zmbi brbatul vnjos. Kaspa zice c
unchiul lui e chiar mai bogat dect tatl lui. nchipuie-i! i are un
singur copil. Ea va moteni fiecare sfan. Fiecare sfan! Jalenhorm
abia-i putea ascunde entuziasmul. Norocos cel care poate pune
mna pe ea! Cum ziceai c-o cheam?
Ariss, zise acru Jezal.
Lorzii sau delegaii lor i croiser cu toii drum, trindu-se i
bombnind, spre locurile lor. Prezena era redus, mai puin de
jumtate din bnci erau ocupate. Cam att se umplea sala de
obicei. Dac Rotonda Lorzilor ar fi fost un teatru, proprietarii lui ar
fi cutat cu disperare o pies nou.
Ariss. Ariss. Jalenhorm plesci din buze ca i cum numele ar
lsa un gust dulce. Norocos cel ce pune mna pe ea.
Chiar aa. Un om norocos. Cu condiia s prefere conversaiei
banii lichizi.
Jezal se gndi c poate ar fi fost indicat s se nsoare cu
guvernanta. Cel puin ea pruse s aib puin coloan vertebral.
Lordul ambelan tocmai intrase n sal i se ndrepta spre
daisul pe care se afla masa mare, cam pe unde ar fi fost scena,
dac Rotonda ar fi fost un teatru. Era urmat de un crd de
secretari i conopiti n veminte negre, fiecare mai mult sau mai
puin mpovrat de registre grele i mnunchiuri de hrtii cu
aspect oficial. Cu vemintele de ceremonie purpurii fluturnd n
urma lui, Lordul Hoff semna leit cu o pasre rar, alunecnd
maiestuos, urmat de un stol de ciori scitoare.
Vine btrna acritur, opti Jalenhorm, strecurndu-se s-i
caute locul n cealalt parte a mesei.
Jezal i duse minile la spate, adoptnd obinuita poziie, cu
picioarele uor deprtate i brbia ridicat n aer. Arunc un ochi
pe deasupra soldailor, aezai la distana regulamentar de jur
mprejurul peretelui curbat, dar fiecare era neclintit i cu o inut
impecabil, n armur complet, ca ntotdeauna. Trase adnc aer
n piept i se pregti pentru multe ore de plictiseal cumplit.
Lordul ambelan se arunc n jilul su i ceru vin. Secretarii
i ocupar locurile n jurul lui, lsnd un scaun liber n mijloc,
pentru Rege, care era absent, ca de obicei. Fur fonite
131
documente, fur deschise anevoie imense registre, fur ascuite
condeie i zornite n climri. Crainicul pi spre captul mesei i
izbi cu toiagul su de ceremonie n podea, cernd s se fac linite.
uotelile nobililor i ale mputerniciilor lor se potolir treptat,
lsnd sala imens n tcere.
Crainicul i umfl pieptul:
Cer spuse el, cu o intonaie molcom i sonor, de parc ar
fi rostit un elogiu funebru, adunrii Consiliului Deschis al
Uniunii Fcu o inutil de lung i semnificativ pauz i ochii
Lordului ambelan clipir cu furie nspre el, ns crainicul nu se
ls privat de momentul su de glorie, lsnd pe toat lumea s
mai atepte o clip, nainte de a termina s se fac linite!
Mulumesc, zise acru Hoff. Cred c urma s-l ascultm pe
reprezentantul Lordului Guvernator din Dagoska, nainte s ne
ntrerupem pentru prnz.
Scritul condeielor i acompania glasul, n timp ce doi slujbai
i consemnau fiecare cuvinel. Ecourile palide ale acestora se
ngemnau cu cele ale vorbelor sale, n imensul spaiu de
deasupra.
n rndul din fa, aproape de Jezal, un btrn se opinti s se
ridice n picioare, innd strns n minile-i tremurtoare nite
hrtii.
Consiliul Deschis, rosti monoton crainicul, ct de rar
ndrznea, l recunoate pe Rush dan Thuel, mputernicit acceptat
al lui Sand dan Vurms, Lordul Guvernator de Dagoska!
Mulumesc, domnule. Glasul pierit, subire, al lui Thuel era
absurd de mic n imensul spaiu. Abia ajungea pn la Jezal, iar
acesta se afla la nici zece pai distan. Lorzii mei, ncepu el.
Vorbete! strig cineva din spate.
Se strni un val de rsete. Btrnul i drese glasul i ncerc
din nou.
Lorzii mei, vin naintea voastr cu un mesaj urgent din partea
Lordului Guvernator de Dagoska. Glasul i se stinsese deja,
revenind la nivelul abia audibil de la nceput, cu fiecare sunet
nsoit de scritul persistent al condeielor. Din galeria public de
deasupra ncepur s se propage uoteli, fcndu-i glasul i mai
dificil de auzit. Ameninarea venit din partea mpratului
Gurkhului la adresa acelui mare ora crete cu fiecare zi. Vagi
sunete de dezaprobare ncepur s se nale din captul slii, unde
erau aezai reprezentanii din Englia, ns majoritatea consilierilor
preau plictisii. Atacurile asupra navelor, hruirea negustorilor i
132
demonstraiile de dincolo de zidurile noastre l-au ndemnat pe
Lordul Guvernator s m trimit
Norocul nostru! strig cineva.
Se porni un alt val de rsete, ceva mai sonor, de data aceasta.
Oraul e construit pe o peninsul ngust, insist btrnul,
strduindu-se s se fac auzit peste zgomotul de fond care sporea
continuu, ataat unui teritoriu controlat n ntregime de dumanii
notri de moarte, gurkienii, i desprit de Midderland prin largi
ntinderi de ap srat. Aprarea noastr nu e ceea ce ar trebui s
fie! Lordul Guvernator are nevoie urgent de fonduri
suplimentare
Menionarea fondurilor ridic instantaneu un vuiet dinspre
ntreaga adunare. Gura lui Thuel continua s se mite, ns acum
nu era chip s se fac auzit. Lordul ambelan se ncrunt i lu o
nghiitur din pocal. Slujbaul aflat cel mai departe de Jezal i
lsase jos condeiul i se freca la ochi cu degetul mare i arttorul,
mnjite de cerneal. Funcionarul aflat cel mai aproape tocmai
terminase de scris un rnd. Jezal i lungi gtul s vad.
Consemnase pur i simplu: Strigte aici.
Crainicul btu cu toiagul n podea, cu un aer de imens
mulumire de sine. n cele din urm, zarva se potoli, dar Thuel era
acum cuprins de un acces de tuse. ncerc s vorbeasc, dar nu
era n stare i, n cele din urm, flutur o mn i se aez, rou la
fa, n timp ce vecinul lui l lovea peste spate.
Dac-mi permitei, Lord ambelan, strig un tnr elegant din
primul rnd, n captul cellalt al slii, srind n picioare.
Scritul condeielor se porni din nou. Mi se pare
Consiliul Deschis, l ntrerupse crainicul, l recunoate pe
Hersel dan Meed, cel de-al treilea fiu i mputernicit acceptat al lui
Fedor dan Meed, Lordul Guvernator al Engliei!
Mi se pare, continu tnrul chipe, doar foarte puin
deranjat de ntrerupere, c prietenii notri din Sud se ateapt
mereu la un atac de proporii din partea mpratului! Glasuri
dezaprobatoare se nlau acum din cealalt parte a slii. Un atac
care nu se materializeaz niciodat! Nu i-am nvins noi pe
gurkieni, cu doar civa ani n urm, sau m nal memoria?
Huiduielile se pornir mai tare. Aceast atitudine alarmist
sectuiete n mod inacceptabil resursele Uniunii! Tnrul striga,
ca s fie auzit: n Englia, avem muli kilometri de grani i prea
puini soldai, iar ameninarea din partea lui Bethod i a nordicilor
lui e foarte real! Dac duce cineva lips de fonduri
133
Strigtele se nteir numaidect. Strigte de I-auzi!, Aiureli!,
Adevrat! i Minciuni! se deslueau vag peste hrmlaie.
Numeroi reprezentani erau n picioare, rcnind. Unii i cltinau
viguros din cap aprobarea, alii i scuturau violent capetele,
dezaprobator. Ceilali cscau i se uitau mprejur. Jezal zri un
individ, undeva mai n spate, n zona din mijloc, care aproape sigur
adormise i se afla n pericol iminent de a se prbui n poala
vecinului su.
i ridic ochii, lsndu-i s rtceasc peste feele nirate de-a
lungul balustradei galeriei publice. Simi o tresrire ciudat n
piept. Ardee West era acolo, sus, uitndu-se direct la el. Cnd ochii
li se ntlnir, ea zmbi i i flutur mna. Zmbea i el, cu braul
pe jumtate ridicat, dnd s-i fac semn, cnd i aminti unde se
afla. i mpinse mna la spate i privi agitat mprejur, ns fu
uurat s descopere c nimeni important nu-i observase greeala.
Dar zmbetul nu-i prsi chipul ntru totul.
Lorzii mei, rcni ambelanul, trntindu-i pocalul gol pe
mas. Avea cel mai sonor glas pe care-l auzise vreodat Jezal.
Pn i Marealul Varuz ar fi putut nva cte ceva despre strigat
de la Hoff. Brbatul adormit din spate se trezi, trgnd pe nas i
clipind. Larma se potoli aproape imediat. Acei reprezentani care
rmaser n picioare privir vinovai mprejur, ca nite copii
neastmprai luai la rost i se aezar la loc, rnd pe rnd.
oaptele dinspre galeria public se linitir. Ordinea era
restaurat. Lorzii mei! V asigur c Regele este profund preocupat
de sigurana supuilor si, indiferent unde s-ar afla! Uniunea nu
permite agresiunea mpotriva oamenilor si sau a proprietii sale!
Hoff punct fiecare comentariu izbind cu pumnul n faa lui. Nici
din partea mpratului Gurkhului, nici din partea acestor slbatici
din Nord, nici din partea nimnui! Lovi masa att de puternic la
acest ultim comentariu, nct cerneala ni din climar i se
revrs peste documentele pregtite cu grij ale unuia dintre
slujbai. Strigte de aprobare i sprijin ntmpinar discursul
patriotic al Lordului ambelan. Ct despre situaia specific din
Dagoska! Thuel ridic privirea, plin de speran, cu pieptul nc
tremurnd de tusea nbuit. Nu are acel ora unul dintre cele
mai puternice i mai ntinse ziduri de aprare din lume? N-a
rezistat unui atac al gurkilor, acum mai puin de un deceniu, timp
de peste un an? Ce s-a ales de acele ziduri, domnule, de ziduri?
Sala imens se cufund n tcere, toat lumea ncercnd s
aud rspunsul.
134
Lord ambelan, hri Thuel, cu glasul aproape nbuit cnd
unul dintre conopiti ntoarse, prind, pagina imensului su
registru i ncepu s scrie cu condeiul pe urmtoarea. Zidurile
de aprare sunt prost reparate i nu avem suficieni soldai care s
le apere cum se cuvine. mpratul nu e strin de asta, opti el,
abia auzit. V implor
Se topi n alt acces de tuse i se prbui n scaun, nsoit de
cteva nepturi venite dinspre delegaia Engliei.
Hoff se ncrunt i mai tare.
Eu tiam c zidurile de aprare ale oraului trebuie
ntreinute din fondurile colectate la nivel local i din taxe
comerciale de la Onorabila Ghild a Mirodeniilor, care a activat n
Dagoska sub o licen exclusiv i extrem de profitabil, n aceti
ultimi apte ani. Dac nu pot fi gsite resurse nici mcar pentru
ntreinerea zidurilor i Lordul ambelan mtur ntreaga
adunare cu un ochi ntunecat poate c e timpul ca aceast
licen s fie scoas la licitaie. Un potop de mormieli furioase se
strni n galeria public. n orice caz, Coroana nu poate cheltui
niciun ban n plus n momentul de fa! Strigte de nemulumire
venir dinspre grupul Dagoska, ipete de aprobare dinspre grupul
Engliei. Ct despre situaia specific a Engliei! tun Lordul
ambelan, ntorcndu-se ctre Meed, cred c am putea auzi n
curnd veti bune pe care i le vei duce tatlui tu, Lordul
Guvernator.
Un potop de oapte entuziaste se ridic n cupola aurit de
deasupra. Tnrul chipe prea plcut surprins, i avea i de ce.
Era, ntr-adevr, un lucru rar ca s primeti veti bune din
Consiliul Deschis sau veti de orice fel, la drept vorbind.
Thuel i recptase controlul asupra plmnilor i deschise
gura s vorbeasc, dar fu ntrerupt de o bubuitur puternic n
ua imens aflat n spatele mesei oficiale. Lorzii ridicar privirea
surprini, n ateptare. Lordul ambelan zmbi, ca un magician
care tocmai a fcut un truc extrem de dificil. Fcu semn grzilor,
drugii grei de fier fur trai i uile mari, incrustate, se deschiser
ncet, scrind.
Opt Cavaleri ai Corpului, nchii n armuri sclipitoare, fr
chipuri n spatele coifurilor nalte, lustruite, plini de splendoare n
mantii purpurii cu nsemnul unui soare auriu pe spate, coborr
treptele la unison, cu pai apsai i luar poziie de-o parte i de
alta a mesei de onoare. Erau urmai ndeaproape de patru gorniti,
care pir anoi n fa, i ridicar instrumentele sclipitoare la
135
buze i suflar un sunet asurzitor de fanfar. Jezal scrni din
dini, clnnind, i i miji ochii, dar n cele din urm ecourile
rsuntoare se stinser. Lordul ambelan se ntoarse furios ctre
crainic, care se holba la nou-venii cu gura cscat.
Ei? uier Hoff.
Crainicul se trezi din amorire.
Ah da, desigur! Lorzii mei, doamnele mele, am marea onoare
de a prezenta pe (se opri i trase vrtos aer n piept) nlimea
Sa Imperial, Regele Engliei, al Stariklandului i al
Midderlandului, Protector al Westportului i al Dagoski, Augusta
Sa Maiestate, Guslav al Cincilea, Mare Rege al Uniunii!
Se strni un freamt puternic cnd fiecare brbat i fiecare
femeie din sal se ridicar din scaune i se lsar pe un genunchi.
Palanchinul regal ptrunse ncet pe ui, purtat pe umerii altor
ase cavaleri fr chip. Regele edea cocoat ntr-un scaun aurit,
sprijinit pe perne groase i legnndu-se ncetior ntr-o parte i-n
alta. Privea mprejur cu aerul buimac al unuia care a adormit beat
i s-a trezit ntr-o ncpere strin.
Arta ngrozitor. Enorm de gras, lbrat ca un munte nfurat
n blan i mtase roie, cu capul strivit ntre umeri de greutatea
imensei coroane sclipitoare. Avea ochii sticloi i umflai, cu
imense pungi negre atrnnd dedesubt, iar vrful rozaliu al limbii
trecea ntruna, nervos, peste buzele-i palide. Avea o gu imens i
un colac de grsime n jurul gtului, de fapt ntreaga sa fa ddea
impresia c se topete uor i ncepe s i se scurg de pe craniu.
Aa arta naltul Rege al Uniunii, ns Jezal i plec fruntea puin
mai jos cnd palanchinul se apropie.
O, murmur Augusta Maiestate, ca i cum uitase ceva, v rog,
ridicai-v. Freamtul umplu sala din nou, cnd cu toii se ridicar
i revenir la locurile lor. Regele se ntoarse ctre Hoff, cu fruntea
adnc ncruntat i Jezal l auzi spunnd: Ce caut aici?
Oamenii Nordului, Maiestate.
O, da! Ochii regelui se luminar. Se opri: Ce-i cu ei?

Dar Lordul ambelan fu salvat de la rspuns de uile care se
deschiser n partea opus a slii, cele prin care intrase la nceput
Jezal. Doi brbai ciudai ptrunser cu pai mari i naintar de-a
lungul culoarului. Unul dintre ei era un btrn lupttor ncrunit,
cu o cicatrice i un ochi orb, ducnd o cutie turtit de lemn.
Cellalt era nvemntat ntr-o mantie cu glug, cu toate
trsturile ascunse i att de mare nct, dintr-odat, ntreaga sal
136
pru disproporionat. Bncile i mesele, pn i strjerii semnau
cu nite replici n miniatur, pentru copii. n timp ce trecea, civa
dintre reprezentanii aflai la marginea culoarului se ddur
napoi, speriai. Jezal se ncrunt. Acest uria cu glug nu prea
de bun augur, orice-ar spune Lordul Hoff. Mrieli furioase i
suspicioase umplur cupola rsuntoare cnd cei doi oameni ai
Nordului i ocupar locurile pe podeaua de dale din faa mesei de
onoare.
Maiestatea Voastr, zise crainicul, nclinndu-se att de
ridicol de jos nct fu nevoit s se sprijine n toiag. Consiliul
Deschis i recunoate pe Fenris cel Temut, mesagerul lui Bethod,
Rege al Oamenilor Nordului, i pe tlmcitorul lui, Hansul Albea!
Regele se holba vesel la una dintre ferestrele mari din zidul
curbat, total absent, probabil admirnd felul n care lumina
strlucea prin frumosul vitraliu, ns ntoarse brusc capul, cu
flcile tremurnd, cnd btrnul rzboinic, pe jumtate orb, i se
adres.
Maiestatea Voastr, aduc salutri freti din partea
stpnului meu, Bethod, Rege al Oamenilor Nordului. Rotonda se
cufundase n tcere i condeiele conopitilor preau absurd de
zgomotoase. Btrnul lupttor i nclin capul ctre imensa
siluet cu glug de lng el, cu un zmbet stngaci. Fenris cel
Temut v aduce o ofert din partea lui Bethod. De la rege la rege.
De la Nord pentru Uniune. O ofert i un dar.
i ridic cutia de lemn.
Lordul ambelan afi un zmbet afectat, mulumit de sine.
Prezint-i mai nti oferta.
Este o ofert de pace. O pace etern ntre cele dou mari
naiuni ale noastre.
Albea se nclin din nou.
Manierele lui erau impecabile, Jezal trebuia s-o recunoasc. Nu
era ceea ce te-ai fi ateptat de la slbaticii Nordului rece i
ndeprtat.
Discursul lui graios ar fi fost aproape de ajuns s potoleasc
sala, dac n-ar fi fost brbatul cu glug de lng el, cu statura lui
amenintoare, ca o umbr ntunecat.
Cu toate acestea, faa regelui zvcni ntr-un zmbet vag cnd
auzi pomenindu-se de pace.
Bine, mormi el. Excelent. Pace. Nemaipomenit. Pacea e
bun.
Cere doar un lucru mrunt n schimb, zise Albea.
137
Faa Lordului ambelan se asprise dintr-odat, dar era prea
trziu.
Nu trebuie dect s-l numeasc, zise regele, zmbind cu
ngduin.
Brbatul cu glug pi n fa:
Englia, uier el.
Sala rmase o clip ncremenit, apoi izbucni vacarmul. Din
galeria public se porni o furtun de rsete uluite. Meed era n
picioare i ipa, rou la fa. Thuel se ridic, cltinndu-se, de pe
banc, apoi czu napoi, tuind. Rcnetele furioase erau nsoite de
huiduieli batjocoritoare. Regele se holba n jurul su, cu toat
demnitatea unui iepure speriat.
Ochii lui Jezal priveau int la omul cu glug. Vzu o mn
imens strecurndu-se de sub mnec i ntinzndu-se dup
agrafa mantiei. Clipi surprins. Mna era albastr? Sau era doar o
fest a luminii prin vitraliu? Mantia czu la podea.
Jezal nghii, cu inima bubuindu-i n urechi. Era ca i cum s-ar
fi uitat la o ran teribil: cu ct era mai dezgustat, cu att mai
puin i putea muta privirea. Rsetele se stinser, strigtele se
stinser, imensul spaiu deveni dintr-odat ngrozitor de
ncremenit.
Fenris cel Temut prea nc i mai mare fr mantie,
nlndu-se peste tlmcitorul su care se fcea tot mai mic. Fr
nicio ndoial, era omul cel mai impuntor pe care-l vzuse
vreodat Jezal. Faa i se mica ntr-o constant, contorsionat,
expresie batjocoritoare. Ochii lui bulbucai zvcneau i clipeau n
timp ce priveau nebunete mprejur, la ntreaga adunare. Buzele-i
subiri zmbeau i se strmbau i se crispau ntruna, fr odihn.
Dar toate acestea preau fireti, n comparaie cu cea mai ciudat
trstur a lui.
ntreaga lui parte stng, din cap pn-n picioare, era acoperit
de scris. Rune ilizibile erau mzglite pe jumtatea stng a estei
rase, peste pleoap, buze, scalp, ureche. Imensul bra stng i era
tatuat cu un scris mrunt, albastru, de la umrul proeminent
pn la vrfurile degetelor sale lungi. Pn i piciorul stng,
descul, i era acoperit de litere bizare. Un enorm, inuman,
monstru pictat sttea chiar n inima guvernrii Uniunii. Gura lui
Jezal atrna, cscat.
n jurul mesei de onoare se aflau paisprezece Cavaleri ai
Trupului, cu toii lupttori greu ncercai, de snge nobil. Erau
probabil patruzeci de strjeri din compania lui Jezal de jur
138
mprejurul zidurilor, cu toii ostai clii. Erau de cel puin
douzeci de ori mai muli dect aceti doi oameni ai Nordului i
erau bine narmai, cu cele mai bune arme pe care le puteau oferi
armurriile regelui. Fenris cel Temut era nenarmat. n ciuda
dimensiunilor i ciudeniei sale, n-ar fi trebuit s reprezinte nicio
ameninare pentru ei.
Dar Jezal nu se simea n siguran. Se simea singur,
neajutorat i ngrozitor de speriat. Pielea l furnica, avea gura
uscat. Simi un nvalnic impuls s fug, s se ascund i s nu
mai ias de acolo niciodat.
i acest efect straniu nu se mrginea la el, nici mcar la cei din
jurul mesei de onoare. Rsetele furioase se transformar n
bolboroseli cnd monstrul pictat se rsuci ncet n mijlocul podelei
circulare, cu ochii scnteietori trecnd peste mulime. Meed se ls
napoi pe banc, cu toat furia topindu-i-se.
Civa oameni de vaz din rndul din fa se crar pur i
simplu peste sptarele bncilor lor, pn n rndul aflat n spate.
Alii ntoarser privirea sau i acoperir faa cu minile.
Unul dintre soldai scp sulia, care zngni zgomotos pe
podea.
Fenris cel Temut se ntoarse ncet ctre masa de onoare,
ridicndu-i imensul pumn tatuat i deschizndu-i gura ct o
prpastie, cu un spasm hidos strbtndu-i faa.
Englia! ip el, infinit mai tare i mai nfricotor dect o
fcuse Lordul ambelan vreodat.
Ecourile glasului su se lovir de tavanul boltit de deasupra i
reverberar pe zidurile curbate, umplnd imensul spaiu cu un
sunet ptrunztor.
Unul dintre Cavalerii Trupului fcu un pas mpleticit n spate i
alunec, i piciorul n armur i zngni lovindu-se de marginea
mesei.
Regele se ls pe spate i i acoperi faa cu mna, uitndu-se
cu un ochi nfricoat printre degete, cu coroana blbnindu-i-se
pe cap.
Condeiul unuia dintre conopiti czu dintre degetele-i inerte.
Mna celuilalt se mica pe hrtie n virtutea ineriei, n timp ce
gura i se deschise, mzglind un cuvnt pe diagonal, peste
irurile ordonate de scris de deasupra.
Englia.
Faa Lordului ambelan devenise palid, ca de cear. ntinse
mna ncet ctre pocal, l ridic la buze. Era gol. l aez cu grij
139
napoi pe mas, ns mna i tremura i baza paharului zorni pe
lemn. Rmase o clip neclintit, respirnd adnc pe nas.
Evident, aceast ofert este inacceptabil.
Asta e regretabil, zise Albea, dar mai rmne darul. Toi
ochii se ndreptar spre el. n Nord, avem o tradiie. Uneori, cnd
exist vrajb ntre dou clanuri, cnd exist o ameninare de
rzboi, fiecare parte i trimite cte un campion, s lupte n numele
ntregului neam, ca problema s poat fi rezolvat cu o singur
moarte. Deschise ncet capacul cutiei de lemn. nuntru se afla un
cuit lung, cu lama lustruit ca oglinda. Maiestatea Sa, Bethod, l
trimite pe Cel Temut nu doar ca sol, dar i drept campion al su.
Va lupta pentru Englia, dac oricine de-aici e gata s-l nfrunte i
s v crue de un rzboi pe care nu-l vei ctiga. nl cutia n
faa monstrului pictat. Acesta este darul stpnului meu pentru
voi i altul mai de pre n-ar putea fi: vieile voastre.
Mna dreapt a lui Fenris ni i nh cuitul din cutie. l
ridic, sus, cu lama scnteind n lumina colorat dinspre ferestrele
mari. Cavalerii ar fi trebuit s se npusteasc nainte, Jezal ar fi
trebuit s scoat sabia. Toi ar fi trebuit s sar n aprarea
regelui, dar nimeni nu se clinti. Fiecare gur era cscat, fiecare
ochi lipit de dintele acela scnteietor de oel.
Lama cobor ca un fulger. Vrful ei ptrunse uor prin piele i
carne, pn cnd era ngropat pn la mner. Vrful iei,
picurnd de snge, de sub braul stng tatuat al lui Fenris. Faa i
tresri, dar nu mai mult ca de obicei. Lama se mica grotesc n
timp ce Fenris ntinse degetele i ridic braul stng, s-l vad
toat lumea. Picturile de snge rpiau ncetior pe podeaua
Rotondei Lorzilor.
Cine vrea s lupte cu mine? ip el, cu tendoanele umflndu-
i-se pe gt, ca nite funii imense.
Glasul lui rsuna aproape dureros n urechi.
Linite total. Crainicul, care era cel mai aproape de Cel Temut
i se afla deja n genunchi, lein, cznd cu faa n jos.
Fenris i ndrept ochii bulbucai ctre cel mai voinic cavaler
de la mas, care era cu un cap mai mic dect el.
Tu? uier el.
Piciorul nefericitului scri pe podea n timp ce se ddu napoi,
dorindu-i, fr ndoial, s se fi nscut pitic.
O bltoac de snge ntunecat se lbrase pe jos, sub cotul lui
Fenris.
Tu? mri el la Hersel dan Meed.
140
Tnrul deveni uor pmntiu, cu dinii clnnind, dorindu-i,
fr ndoial, s fi fost fiul altcuiva.
Ochii aceia scnteietori trecur peste feele cadaverice de la
masa de onoare. Gtlejul lui Jezal se strnse, cnd ochii lui Fenris
i ntlnir pe-ai lui.
Tu?
Ei, bine, a vrea, dar sunt extrem de ocupat n dup-amiaza
asta. Poate mine?
Propriul glas i suna strin. Cu siguran nu voise s spun aa
ceva. Dar cine altcineva putea fi? Cuvintele se ridicar plutind
sigure, uoare, ctre cupola aurit de deasupra.
Se auzir rsete rzlee, un strigt de Bravo! de undeva din
spate, dar ochii Celui Temut nu-l prsir pe Jezal nicio clip.
Atept ca sunetele s piar, pe urm gura i se strmb ntr-un
rnjet hidos.
Mine, atunci, opti el.
Curajul l prsi pe Jezal, brusc i dureros. Gravitatea situaiei
l apsa ca o ton de pietre. El? S nfrunte creatura aceea?
Nu. Era Lordul ambelan. Era nc palid, ns glasul i
recptase o bun parte din vigoare. Jezal prinse curaj i se lupta
brbtete s nu-i dea drumul pe el. Nu! rcni Hoff din nou. Aici
nu va fi niciun duel! N-avem nimic de decis! Englia e parte a
Uniunii, prin legea strveche!
Hansul Albea chicoti ncetior.
Legea strveche? Englia e parte a Nordului. Acum dou sute
de ani, acolo au fost oameni ai Nordului, trind n libertate. Voi
voiai fier, aa c ai traversat marea, i-ai mcelrit i le-ai furat
pmntul! Trebuie s fie, aadar, cea mai veche dintre legi: cei
puternici iau ce doresc de la cei slabi! Ochii i se ngustar. Avem i
noi legea aceea!
Fenris cel Temut i smulse cuitul din bra. Cteva picturi de
snge picurar pe podea, dar atta tot. Nicio ran nu se zrea pe
carnea tatuat. Nicio urm. Cuitul zorni pe dale i rmase acolo,
ntr-o balt de snge, la picioarele lui.
Fenris mtur pentru ultima dat adunarea cu ochii si
bulbucai, scnteietori, nebuni, apoi se ntoarse i travers cu pai
mari culoarul i apoi daisul, n timp ce lorzii i mputerniciii se
retrgeau n grab, de-a lungul bncilor, din calea lui.
Hansul Albea fcu o plecciune adnc.
Probabil c va veni vremea cnd v vei dori s fi acceptat
oferta sau darul nostru. Vei mai auzi de noi, zise el cu glas sczut,
141
apoi ridic trei degete ctre Lordul ambelan. Cnd va veni
vremea, vom trimite trei semne.
Trimitei trei sute, dac vrei, rcni Hoff, dar mascarada asta
s-a sfrit!
Hansul Albea cltin amabil din cap.
Vei mai auzi de noi.
Se ntoarse i iei din Rotonda Lorzilor, n urma lui Fenris cel
Temut. Uile imense se trntir. Condeiul celui mai apropiat
funcionar ncepu s zgrie fr vlag pe hrtie.
Vei auzi de noi!
Hersel dan Meed se ntoarse ctre Lordul ambelan, cu flcile
ncletate, cu trsturile-i frumoase schimonosite de furie.
i aceasta este vestea bun pe care vrei s-o transmit tatlui
meu? ip el.
Consiliul Deschis explod. Rcnete, urlete, invective ndreptate
ctre oricine i ctre toat lumea, haos din cel mai cumplit.
Hoff sri n picioare, rsturnnd scaunul n spatele lui, i
ncepu s nire vorbe mnioase, ns vacarmul l acoperi pn i
pe el. Meed i ntoarse spatele i iei valvrtej. Ali delegai din
grupul Engliei se ridicar nverunai i l urmar pe fiul Lordului
lor Guvernator. Hoff se uita dup el, livid de furie, frmntndu-i
gura n tcere.
Jezal l urmri pe rege lundu-i ncet mna de pe fa i
aplecndu-se ctre Lordul ambelan.
Cnd ajung aici oamenii Nordului? opti el.

142
Regele oamenilor nordului

Logen inspir adnc, savurnd neobinuita senzaie a adierii


rcoroase pe faa-i proaspt brbierit i i desft ochii cu
privelitea. Era nceputul unei zile senine. Ceaa dimineii aproape
dispruse i, din balconul camerei sale, situat sus, pe latura unuia
dintre turnurile bibliotecii, puteai zri pn ht, departe. Valea
imens se desfura naintea lui, mprit n straturi bine
conturate. Deasupra era cenuiul i albul pufos al cerului
nnourat. Apoi era linia zdrenuit a piscurilor negre ce nconjurau
lacul i umbra maronie, estompat, a altora, n deprtare. Urmau
verdele-nchis al coastelor mpdurite, apoi dra subire, curbat,
de pietri gri, la rm. Totul se repeta n oglinda neclintit a lacului
de dedesubt o alt lume iluzorie, rsturnat, mai jos de lumea
lui.
Logen i plec ochii, privindu-i minile, cu degetele desfcute
pe piatra roas de vreme a parapetului. Nu era nici urm de
murdrie sau de snge uscat sub unghiile-i crpate. Artau palide,
moi, rozalii, ciudate. Pn i crustele i zgrieturile de pe
ncheieturi erau aproape vindecate. Trecuse att de mult de cnd
Logen fusese curat nct uitase senzaia. Hainele noi erau aspre pe
pielea-i lipsit de obinuitul strat de murdrie, unsoare i
transpiraie uscat.
Admirnd, curat i stul, ntinderea lacului linitit, se simea
alt om. Pentru o clip, se ntreb cum ar putea s se transforme
acest nou Logen, dar piatra goal a parapetului l privi prin locul
unde cndva se afla degetul care acum lipsea. Asta n-avea s se
vindece niciodat. Era tot Noudegete, Sngerosul Nou, i aa va
rmne mereu. Dac nu cumva avea s piard i alte degete.
Totui, mirosea mai bine, asta trebuia s recunoasc.
Ai dormit bine, Maestre Noudegete?
Wells era n pragul uii, iscodind balconul cu privirea.
Ca un prunc. Logen nu ndrznea s-i spun btrnului
servitor c dormise afar.
n prima noapte ncercase patul, rsucindu-se i zvrcolindu-
se, incapabil s se mpace cu confortul ciudat al saltelei i cu
cldura neobinuit a pturilor. Dup aceea ncercase podeaua.
Fusese mai bine. Dar aerul tot i se pruse nchis, sttut, mbcsit.

143
Tavanul i atrnase n cap, prnd s alunece tot mai jos,
ameninnd s-l striveasc sub povara pietrei de deasupra. Abia
cnd se ntinsese pe dalele tari ale balconului, cu vechea manta
ntins peste el i doar cu norii i stelele deasupra, i venise
somnul. Unele obinuine sunt greu de depit.
Ai un musafir, zise Wells.
Eu?
Capul lui Malacus Quai se ivi pe dup tocul uii. Ochii i erau
ceva mai puin afundai n orbite, pungile de dedesubt, ceva mai
puin ntunecate. Avea ceva culoare n obraji i ceva carne pe oase.
Nu mai arta ca un cadavru, doar sfrijit i bolnav, aa cum artase
la nceput, cnd l cunoscuse Logen. Bnuia c mai sntos de-
att nu va arta Quai niciodat.
Ha! rse Logen. Ai supravieuit?
Ucenicul cltin obosit din cap de cteva ori, n timp ce travers
camera trindu-i picioarele. Era nfurat ntr-o ptur groas
care se tria pe podea, mpiedicndu-l s peasc normal. Iei
pe ua balconului i rmase acolo, trgnd pe nas i clipind n
aerul rece al dimineii.
Logen era mai bucuros s-l vad dect se ateptase. l btu pe
spate ca un vechi prieten, poate cu puin prea mult entuziasm.
Ucenicul se cltin, cu ptura nclcit n jurul picioarelor i ar fi
czut dac Logen n-ar fi ntins o mn s-l sprijine.
nc nu sunt chiar bun de lupt, mormi Quai, cu un zmbet
vag.
Ari mult mai bine dect ultima oar cnd te-am vzut.
i tu la fel. Vd c i-ai pierdut barba. i mirosul. Cteva
cicatrice mai puin i ai arta aproape civilizat.
Logen ridic minile.
Orice, n afar de asta.
Wells iei, aplecndu-se n dreptul uii, n lumina strlucitoare
a dimineii. Avea un sul de pnz i un cuit n mn.
A putea s-i vd braul, Maestre Noudegete? Logen
aproape uitase de tietur. Nu avea snge proaspt pe bandaj i,
cnd l desfcu, dedesubt era o crust lung, roie-maronie, ce se
ntindea aproape de la ncheietur pn la cot, nconjurat de piele
nou, roz. Nici nu-l mai durea, doar l gdila. Rana intersecta alte
dou cicatrice mai vechi ale lui Logen. Una dintre ele, o isprav gri,
n zigzag, lng ncheietur, cu care bnuia c se alesese n duelul
cu Treicopaci, n urm cu muli ani. Logen se strmb cnd i
aminti cotonogeala pe care i-o administraser unul altuia. Despre
144
cea de-a doua cicatrice, mai palid, urcnd pn mai sus, nu era
sigur. Ar fi putut s-o aib de oriunde.
Wells se aplec i examin pielea din jurul rnii, n timp ce
Quai se uita atent peste umrul lui.
Se vindec bine. Te vindeci repede.
Am exerciiu.
Wells i ridic privirea spre faa lui Logen, unde tietura de pe
frunte plise deja, devenind doar nc un rid roz.
Vd. Ar fi absurd s te sftuiesc s evii pe viitor obiectele
ascuite?
Logen rse.
Crezi sau nu, m-am strduit ntotdeauna s le evit, mai
demult. Dar par s m caute, n ciuda eforturilor mele.
Ei, bine, zise btrnul servitor, tind o bucat nou de pnz
i rsucind-o cu grij n jurul antebraului lui Logen. Sper c
acesta e ultimul bandaj de care vei mai avea vreodat nevoie.
i eu, zise Logen, ndoindu-i degetele. i eu. Dar nu credea
c va fi.
Micul dejun o s fie gata imediat.
i Wells i ls pe cei doi singuri pe balcon.
Rmaser acolo, n tcere, o vreme, apoi vntul btu rece
dinspre vale. Quai se scutur i i strnse ptura n jurul lui.
Acolo lng lac, ai fi putut s m prseti. Eu m-a fi
prsit.
Logen se ncrunt. Fusese o vreme cnd ar fi fcut-o fr s
stea pe gnduri, dar lucrurile se schimb.
Am prsit o grmad de oameni, la vremea mea. Presupun
c mi s-a acrit de sentimentul la.
Ucenicul i ncrei buzele, privind valea, pdurile, munii
ndeprtai.
N-am mai asistat pn acum la uciderea unui om.
Ai noroc.
Ai vzut mult moarte, aadar?
Logen se cutremur. n tineree, i-ar fi plcut s rspund
tocmai acelei ntrebri. Ar fi putut s fac parad, s se fleasc i
s nire aciunile la care participase, Oamenii Alei pe care-i
omorse. Acum nu-i ddea seama cnd i secase mndria. Se
ntmplase ncetul cu ncetul. Pe msur ce rzboaiele au devenit
mai sngeroase, pe msur ce cauzele au devenit pretexte, pe
msur ce prietenii lui s-au ntors n rn, unul cte unul.
Logen i scrpin urechea, atinse tietura adnc pe care o fcuse
145
sabia lui Tul Duru, cu mult vreme n urm. Ar fi putut s rmn
tcut. Dar, dintr-un oarecare motiv, simea nevoia s fie sincer.
Am luptat n trei campanii, ncepu el. n apte btlii. n
nenumrate raiduri, ambuscade i aprri disperate i n aciuni
sngeroase de tot felul. Am luptat pe viscol, pe vnt distrugtor, n
miez de noapte. Am luptat toat viaa, cu un duman sau altul, cu
un prieten sau altul. E aproape tot ce-am cunoscut. Am vzut
oameni ucii pentru o vorb, pentru o privire, pentru absolut
nimic. O femeie a ncercat cndva s m njunghie pentru c i-am
ucis soul, i am aruncat-o ntr-o fntn. i asta e departe de a fi
cel mai ru lucru. Viaa preuia pentru mine ct un pumn de
rn. Nici att. Am luptat n zece dueluri i le-am ctigat pe
toate, dar am luptat pentru cine nu trebuie i din cele mai proaste
motive. Am fost nemilos i brutal, am fost un la. Am njunghiat
oameni pe la spate, i-am ars, i-am necat, i-am strivit cu pietre, i-
am omort n somn, nenarmai sau fugind. Am fugit i eu, nu o
dat. Mi-am udat i eu ndragii de fric. Am cerit ndurare. Am
fost rnit, adesea, am fost grav rnit i am urlat i am plns ca un
copil cruia mama i-a scos a din gur. N-am nicio ndoial c
lumea ar fi mai bun dac a fi fost ucis cu ani n urm, dar n-am
fost i nu tiu de ce. i privi minile, roz i curate pe piatr. Puini
sunt cei care au minile mnjite de mai mult snge dect mine.
Niciunul de care s tiu eu. Sngerosul Nou, aa mi zic
dumanii, i sunt cu duiumul. Mereu mai muli dumani i mai
puini prieteni. Sngele nu-i aduce altceva dect i mai mult
snge. Acum m urmrete, mereu, ca propria-mi umbr i, ca de
propria-mi umbr, nu pot scpa de el. Nu trebuie s scap
niciodat de el. L-am ctigat. L-am meritat. L-am cutat cu
lumnarea. Asta mi-e osnda.
i cu asta isprvi. Logen ls s-i scape un oftat adnc, din toi
rrunchii, i privi lacul. Nu ndrznea s se uite la omul de lng
el, nu voia s-i vad expresia de pe fa. Cine s vrea s afle c se
nsoete cu Sngerosul Nou? Un om care a rspndit mai mult
moarte dect o molim i cu mai puin regret. Nu mai puteau fi
prieteni acum, cu toate acele cadavre ntre ei.
Apoi simi mna lui Quai btndu-l pe umr:
Ei, bine, asta e, spuse el, zmbind cu gura pn la urechi, dar
m-ai salvat i i sunt profund recunosctor pentru asta!
Am salvat un om, anul sta, i am omort doar patru. Am
renscut.
i rser amndoi o vreme i asta le fcu bine.
146
Aadar, Malacus, vd c ai revenit printre noi.
Cei doi se ntoarser. Quai se mpiedic n ptur, cu un aer
uor tulburat. ntiul dintre Magi sttea n pragul uii, mbrcat
ntr-o cma lung, alb, cu mnecile suflecate pn la cot. Lui
Logen nc i aducea mai mult a mcelar dect a vrjitor.
Maestre Bayaz Tocmai veneam s te vd, se blbi
Quai.
Zu? Ce noroc pentru amndoi, atunci, c am venit eu la tine.
Magul iei pe balcon. M gndesc c un om care se simte destul de
bine s vorbeasc, s rd i s se aventureze afar, se simte, fr
ndoial, destul de bine ca s citeasc, s studieze i s-i dezvolte
mintea ngust. Ce-ai zice de asta?
Fr ndoial
Fr ndoial, da! Spune-mi, cum merg studiile?
Nefericitul ucenic prea complet buimcit.
Au fost oarecum ntrerupte?
N-ai fcut niciun progres cu Principiile Artei a lui Juvens ct
timp te-ai rtcit prin muni, pe vreme rea?
niciun progres nu!
Iar cunotinele tale despre istorie s-au extins mult, n timp ce
Maestrul Noudegete te cra n spate napoi la bibliotec?
trebuie s mrturisesc c nu.
Dar exerciiile i meditaiile, cu siguran c pe acelea le-ai
exersat, ct timp ai zcut fr cunotin, sptmna aceasta!
Pi, nu, starea de incontien a fost
Aadar, spune-mi, ai susine c eti cu un pas nainte, ca s
zic aa? Sau ai rmas n urm cu studiile?
Quai i cobor privirea n podea.
Eram n urm i cnd am plecat.
Atunci poate mi poi spune unde ai de gnd s-i petreci ziua.
Ucenicul i ridic privirea, plin de speran.
La masa mea de scris?
Excelent. Bayaz zmbi larg. Eram pe cale s-i propun asta,
dar mi-ai luat-o nainte. Dorina ta de a nva i face mult
cinste!
Quai ncuviin frenetic i se zori ctre u, trnd ptura pe
dale, n urma lui.
Bethod e pe drum, murmur Bayaz. Va ajunge astzi.
Zmbetul lui Logen dispru, gtlejul i se strnse dintr-odat. i
amintea destul de bine ultima lor ntlnire. ntins cu faa n jos pe
podeaua din castelul lui Bethod de la Carleon, btut i zdrobit i
147
legat n lanuri, picurnd snge n paie i spernd c sfritul nu
va ntrzia prea mult. Dup care, fr nicio explicaie, l-au lsat s
plece. L-au azvrlit afar pe poart cu Copoiul, cu Treicopaci, cu
Molul i cu restul i i-au spus s nu se mai ntoarc niciodat.
Niciodat. Prima oar cnd Bethod a dat dovad de un dram de
mil. i ultima, Logen nu se ndoia.
Astzi? ntreb el, ncercnd s-i stpneasc vocea.
Da, curnd. Regele Oamenilor Nordului. Ha! Arogantul! Bayaz
i arunc lui Logen o privire piezi. Vine s-mi cear o favoare i
mi-ar plcea s fii de fa.
Lui nu-i va plcea.
ntocmai.
Vntul prea mai rece dect nainte. Dac Logen nu l-ar mai
vedea niciodat pe Bethod, tot ar fi prea devreme. Dar unele
lucruri trebuie fcute. E mai bine s le faci, dect s trieti cu
spaima lor. Asta ar fi spus tatl lui Logen. Aadar, trase adnc aer
n piept i i ndrept umerii.
Voi fi acolo.
Excelent. Atunci mai lipsete doar un singur lucru.
Ce anume?
Bayaz zmbi atotcunosctor.
Ai nevoie de o arm.

Era uscat n beciurile bibliotecii. Uscat, ntunecos i foarte,


foarte derutant. Urcaser i coborser trepte, trecuser dup
coluri, intraser pe ui, cotind ici i colo, la stnga sau la dreapta.
Locul era un labirint. Logen spera s nu piard din ochi tora
plpitoare a vrjitorului, altfel putea s rmn blocat pe veci sub
bibliotec.
E uscat aici, jos, uscat i plcut, i zicea Bayaz cu voce tare,
iar glasul su rsuna de-a lungul coridoarelor, amestecndu-se cu
bocnitul pailor lor. Nimic nu-i mai ru dect umezeala pentru
cri. Sau pentru arme. mpinse ua ncetior i aceasta se ddu n
lturi fr zgomot. Ia te uit! N-a mai fost deschis de ani de zile,
dar balamalele se rsucesc ca unse. Asta da miestrie! De ce nu
mai intereseaz pe nimeni miestria?
Bayaz trecu pragul fr s atepte un rspuns, iar Logen l
urm ndeaproape.
Tora vrjitorului lumin o sal lung, scund, cu ziduri din
blocuri aspre de piatr, al crui capt se pierdea n ntuneric.
ncperea era cptuit cu stelaje i rafturi, iar podeaua era
148
nesat de cutii i etajere, claie peste grmad i revrsndu-se
ntr-o abunden de arme i armuri. Lumina plpitoare a torei
scnteie pe sbii i epue, pe suprafee lustruite de lemn i metal,
cnd Bayaz pi ncet pe podeaua de piatr, croindu-i drum
printre arme i privind mprejur.
O adevrat colecie, murmur Logen, urmndu-l pe mag prin
acel talme-balme.
Un morman de gunoaie vechi, n cea mai mare parte, dar ar
trebui s existe cteva lucruri care merit s fie descoperite. Bayaz
lu un coif de la o veche armur de plci aurite i l cercet
ncruntat. Ce zici de sta?
Nu m-am dat niciodat n vnt dup armuri.
Nu, nu mi se pare c ai fi genul. Toate bune pe spinarea
calului, a zice, dar e cumplit cnd ai de fcut o cltorie pe jos.
Azvrli coiful napoi pe suportul lui, apoi rmase acolo, uitndu-se,
dus pe gnduri, la armur: Dup ce o mbraci, cum te uurezi?
Logen se ncrunt.
fcu el, dar Bayaz nainta deja de-a lungul ncperii,
lund lumina cu el.
Trebuie c ai folosit cteva arme la viaa ta, Maestre
Noudegete. Care e preferata ta?
N-am avut niciodat vreo preferin, rspunse Logen,
aplecndu-se pe sub o halebard ruginit, rsturnat ntr-un
stelaj. Un campion nu tie niciodat cu ce i se poate cere s lupte.
Desigur, desigur. Bayaz lu o suli lung cu capul ghimpat i
o flutur puin. Logen se ddu n spate, prudent. Destul de
periculoas. Ai putea ine pe cineva la distan cu una din astea.
ns un om cu o suli are nevoie de o mulime de prieteni, care, la
rndul lor, au nevoie de sulie. Bayaz o arunc napoi pe stelaj i
trecu mai departe. Asta arat nfricotor. Magul apuc de
mnerul noduros al unui baltag. La naiba! fcu el i l nl, cu
venele umflndu-i-se pe gt. E destul de greu! l ls jos cu o
bufnitur, fcnd stelajul s se clatine. Ai putea s omori un om
cu aa ceva. Ai putea s-l tai drept n dou. Dac ar sta neclintit.
Asta e mai bun, zise Logen.
Era o sabie obinuit, cu un aspect robust, ntr-o teac roas
din piele maro.
O, da, ntr-adevr. Mult, mult mai bun. Sabia aceea e furit
de Kanedias, nsui Maestrul Creator. Bayaz i ntinse lui Logen
tora i lu sabia lung din rastel. i-a trecut vreodat prin minte,
Maestre Noudegete, c o sabie e altfel dect alte arme? Securile,
149
buzduganele i altele asemenea sunt ucigtoare, nu-i vorb, dar
ele atrn de centur ca nite brute ntnge. Magul i plimb
privirea de-a lungul mnerului, un metal rece, obinuit, brzdat de
anuri fine, ca mna s nu alunece, scnteind n lumina torei.
Dar o sabie o sabie are glas.
Cum?
n teac, are puine de spus, negreit, dar nu trebuie dect
s-i aezi mna pe mner i ncepe s opteasc n urechea
dumanului tu. Bayaz i nfur degetele strns n jurul
mnerului: Un blnd avertisment. O vorb de atenionare. O auzi?
Logen cltin ncet din cap.
Acum, opti Bayaz, f comparaia cu o sabie pe jumtate
scoas. Un lat de palm de metal iei din teac uiernd, cu o
singur liter de argint strlucind lng mner. Lama propriu-zis
era mat, dar tiul avea o sclipire rece, de ghea. Glsuiete mai
tare, nu-i aa? uier o cumplit ameninare. Vestete moartea. O
auzi? Logen ncuviin din nou, fr s-i dezlipeasc ochii de la
tiul scnteietor. Acum compar-o cu sabia scoas cu totul. Bayaz
smulse din teac sabia lung, cu un vjit uor i o ridic astfel
nct vrful pluti la civa centimetri de faa lui Logen. Acum
strig, nu-i aa? i url sfidarea. Rcnete o provocare. O auzi?
h, fcu Logen, lsndu-se pe spate i uitndu-se, uor
cruci, la vrful strlucitor al sabiei.
Bayaz cobor arma i o strecur napoi n teac, oarecum spre
uurarea lui Logen.
Da, o sabie are glas. Securile, buzduganele i altele asemenea
sunt ucigtoare, nu-i vorb, dar o sabie e o arm subtil i se
potrivete unui om subtil. Tu, Maestre Noudegete, cred c eti
mai subtil dect pari. Logen se ncrunt cnd Bayaz i ntinse
sabia. Fusese acuzat de multe lucruri n via, dar niciodat de
subtilitate. Ia-o ca pe un dar. Recunotina mea pentru purtarea ta
aleas.
Logen sttu pe gnduri o clip. Nu mai avusese o arm
adevrat dinainte de a trece munii i nu era dornic s ia din nou
una n mn. Dar Bethod venea, i avea s ajung curnd. Mai
bine s-o aib i s n-o vrea, dect s-o vrea i s n-o aib. Mult,
mult mai bine. Omul trebuie s fie realist cnd vine vorba despre
asemenea lucruri.
Mulumesc, zise Logen, lund sabia din mna lui Bayaz i
napoindu-i tora. Cred.

150
Un foc plpnd trosnea n vatr i odaia era cald, primitoare i
tihnit.
Dar Logen nu avea tihn. Sttea lng fereastr, cu privirea
cobort spre curtea de dedesubt, nervos, agitat i speriat, aa
cum era odinioar nainte de o lupt. Bethod venea. Era undeva,
aproape. Pe drumul pdurii, sau trecnd printre stnci, peste pod
ori prin poart.
ntiul dintre Magi nu prea ncordat. edea comod n scaunul
lui, cu picioarele pe mas, lng o pip lung de lemn, frunzrind
o carte mic, legat n alb, cu un zmbet ters pe fa. Nu mai
vzuse pe nimeni att de calm i asta l fcea pe Logen s se simt
i mai ru.
E bun? ntreb Logen.
Ce s fie bun?
Cartea.
O, da. E cea mai formidabil carte. E Principiile Artei a lui
Juvens, piatra unghiular a ordinului meu. Bayaz fcu semn cu
mna liber ctre rafturile care acopereau doi perei, cu sutele de
alte cri identice aliniate pe ele. Sunt toate aceeai. O singur
carte.
Una? Ochii lui Logen trecur peste cotoarele albe, groase. E o
carte a naibii de lung. Ai citit-o pe toat?
Bayaz chicoti.
O, da, de multe ori. Fiecare om din ordinul meu trebuie s-o
citeasc i, n cele din urm, s-i fac propria copie. ntoarse
cartea, pentru ca Logen s-o poat vedea. Paginile erau aternute
cu rnduri dese de simboluri ordonate, dar neinteligibile. Eu am
scris paginile acestea, demult. Ar trebui s-o citeti i tu.
Nu m prea dau n vnt dup cri.
Nu? se mir Bayaz. Pcat.
ntoarse pagina i continu s citeasc.
Dar aceea? Mai era o carte, singur, culcat, chiar n vrful
unuia dintre rafturi, o carte mare, neagr, zgriat i roas. E
scris tot de acest Juvens?
Bayaz ridic spre carte o privire ncruntat.
A scris-o fratele lui. Se ridic din scaun, se ntinse i o lu jos.
Acesta e un alt fel de cunoatere. Trase sertarul biroului, strecur
cartea neagr nuntru i l trnti la loc. Mai bine s nu fie atins,
opti el, aezndu-se napoi i deschiznd din nou Principiile Artei.
Logen trase adnc aer n piept, i puse mna stng pe
mnerul sabiei, simind apsarea metalului rece n palm. Numai
151
linititoare nu era senzaia. i ddu drumul i se ntoarse la
fereastr, privind posomort n curte. Simi c i se taie rsuflarea.
Bethod. E aici.
Bine, bine, murmur absent Bayaz. Cine-l nsoete?
Logen privi ncordat cele trei siluete din curte.
Scale, zise el ncruntat. i o femeie. N-o recunosc. Descalec.
Logen i linse buzele uscate. Acum intr.
Da, da, murmur Bayaz, aa se ajunge la o ntlnire. ncearc
s te liniteti, prietene. Respir.
Logen se sprijini de tencuiala vruit, cu braele ncruciate i
inspir adnc. Nu-i era de folos. Nodul din piept l apsa i mai
tare. Auzea pai grei pe coridorul de afar. Mnerul uii se rsuci.
Scale ptrunse primul n ncpere. Fiul cel mare al lui Bethod
fusese ntotdeauna voinic, nc de copil, dar crescuse monstruos
de cnd nu-l mai vzuse Logen. Capul lui ct un bolovan prea
aproape o excrescen n vrful acelui morman de muchi, cu
craniul mult mai ngust dect gtul. Avea un maxilar stncos, un
ciot turtit pe post de nas i nite ochi mici, furioi, bulbucai i
arogani. Gura subire i era strmbat ntr-un rnjet permanent,
foarte asemntor cu al fratelui su mai mic, Calder, ns la el se
citea mult mai puin viclenie i mult mai mult violen. Avea un
palo greu la old, de care mna-i crnoas nu se dezlipi ct timp
se uit fioros la Logen, emannd rutate prin toi porii.
Apoi intr femeia. Era foarte nalt, subire i palid, cu un aer
aproape bolnvicios. Ochii ei oblici erau tot att de nguti i reci
pe ct erau ai lui Scale de bulbucai i furioi i aveau mprejur un
strat de fard negru, care i fcea s par nc i mai nguti i mai
reci. Avea inele de aur pe degetele-i lungi, brri de aur pe
braele-i subiri, lanuri de aur n jurul gtului ei alb. Cercet
ncperea cu ochii ei albatri, glaciali, i fiecare lucru pe care-l
observa prea s-o ridice pe noi culmi ale dezgustului i dispreului.
Mai nti mobilierul, apoi crile, ndeosebi Logen i, mai presus de
toate, Bayaz.
Autoproclamatul Rege al Oamenilor Nordului i fcu apariia
ultimul i mai magnific ca oricnd, n veminte din stof groas
colorat i blnuri albe, preioase. Purta peste umr un lan greu
de aur i pe cap o diadem din acelai metal mpodobit cu un
singur diamant, mare ct un ou de pasre. Chipul lui zmbitor era
brzdat de riduri mai adnci dect i amintea Logen, avea prul i
barba ncrunite, dar nu era mai puin nalt, mai puin viguros
sau mai puin chipe i dobndise mult autoritate i nelepciune,
152
chiar i mreie. Arta din cap pn-n picioare ca un om mre, un
om nelept, un om drept. Arta din cap pn-n picioare ca un
rege. Dar Logen nu se ls pclit.
Bethod! zise clduros Bayaz, nchiznd cu zgomot cartea.
Vechiul meu prieten! Nici nu-i poi nchipui ct sunt de bucuros
s te revd. i slt picioarele de pe mas, artnd ctre lanul de
aur i diamantul scnteietor. i s vd la tine o evoluie att de
impresionant. mi amintesc c a fost o vreme cnd erai fericit s
m vizitezi singur. Dar presupun c oamenii mari trebuie s fie
nsoii i vd c ai adus civa ali oameni. Pe ncnttorul tu
fiu l cunosc, desigur. Vd c eti bine hrnit, mcar, ce zici,
Scale?
Prine Scale, mormi monstruosul fiu al lui Bethod, cu ochii
ieindu-i i mai mult din orbite.
Hm! fcu Bayaz, cu o sprncean ridicat. N-am avut
plcerea s cunosc cealalt persoan care te nsoete.
Eu sunt Caurib. Logen clipi. Glasul femeii era cel mai frumos
lucru pe care-l auzise vreodat. Calm, linititor, mbttor. Sunt
vrjitoare, inton ea, scuturndu-i capul cu un zmbet plin de
dispre. O vrjitoare din Nordul ndeprtat.
Logen rmase nmrmurit, cu gura ntredeschis. Ura i se topi.
Erau cu toii prieteni aici. Mai mult dect prieteni. Nu-i putea
dezlipi ochii de la ea. Nu voia. Restul celor aflai n ncpere parc
dispruser. Era ca i cum i vorbea doar lui i cea mai mare
dorin a inimii sale era ca ea s nu se opreasc niciodat
ns Bayaz doar rse.
O adevrat vrjitoare, i ai un glas de aur! Ce minunat! N-am
mai auzit de mult un asemenea glas, dar aici nu-i va sluji la
nimic. Logen cltin din cap, limpezindu-i gndurile i ura nvli
napoi, fierbinte i linititoare. Spune-mi, trebuie s studiezi ca s
devii vrjitoare? Sau ine pur i simplu de giuvaiere i de o
grmad de vopsea pe fa? Ochii lui Caurib se ngustar,
devenind dou fante albastre, ucigtoare, dar ntiul dintre Magi
nu-i ddu timp s vorbeasc: i din Nordul ndeprtat, i-auzi! Se
scutur uor. Trebuie s fie frig acolo, n aceast perioad a
anului. Neplcut pentru sfrcuri, nu? Ai venit la noi pentru vremea
cald sau i dintr-un alt motiv?
Merg unde poruncete regele meu, uier ea, cu brbia
ascuit ridicndu-se puin mai mult.
Regele tu? se mir Bayaz, rotindu-i privirea prin ncpere,
ca i cum ar mai fi trebuit s fie cineva acolo, ascuns ntr-un
153
cotlon.
Tatl meu este Rege al Oamenilor Nordului acum, mri
Scale. i rnji lui Logen. Ar trebui s ngenunchezi n faa lui, Nou
Sngeros! Rnji ctre Bayaz: i tu la fel, btrne.
ntiul dintre Magi i desfcu braele, ntr-un gest de scuz:
O, m tem c nu ngenunchez n faa nimnui. Sunt prea
btrn pentru asta. M dor ncheieturile, m-nelegi.
Cizma lui Scale bubui n podea cnd fcu un pas nainte, cu o
njurtur pe buze, ns tatl su i aez o mn blnd pe bra.
Haide, fiule, nu e nevoie acum s ngenuncheze. Glasul lui era
rece i uniform, ca zpada proaspt czut. Nu se cuvine s ne
lum la sfad. Nu sunt, oare, interesele noastre aceleai? Pace?
Pace n Nord? Am venit doar s-i cer sfatul nelept, Bayaz, ca
odinioar. E att de ru s ceri ajutorul unui vechi prieten?
Nimeni nu pruse vreodat mai sincer, mai rezonabil, mai
demn de ncredere. Dar Logen nu se ls pclit.
Dar nu avem deja pace n Nord? Bayaz se ls pe sptarul
scaunului, cu minile mpreunate n fa. Nu s-au sfrit toate
vrajbele? N-ai fost nvingtor? Nu ai tot ce-ai dorit i mai mult
dect att? Rege al Oamenilor Nordului, ai? Ce ajutor a putea s-
i ofer eu?
Nu m sftuiesc dect cu prietenii, Bayaz, iar tu nu mi-ai fost
prieten n ultima vreme. Nu mi-ai primit mesagerii, pn i fiul. i
gzduieti pe dumanii mei de moarte. Bethod se ncrunt spre
Logen i buza i se strmb. tii ce nseamn asta? Sngerosul
Nou? Un animal! Un la! Un sperjur! Asta e tovria pe care o
preferi? Bethod se ntoarse din nou spre Bayaz, afind un zmbet
prietenos, dar ameninarea din vorbele lui era desluit: M tem c
a venit vremea s hotrti dac eti cu mine sau mpotriva mea.
Cale de mijloc nu exist. Eti fie o parte din viitorul meu, fie o
relicv a trecutului. Alegerea i aparine, prietene!
Logen l mai vzuse pe Bethod oferind asemenea alternative.
Unii oameni cedaser. Ceilali se ntorseser n rn. Dar se
prea c Bayaz nu se lsa nghesuit.
Ce s aleg? ntinse mna ncet i i lu pipa de pe mas.
Viitorul sau trecutul? Se apropie de foc i se ls pe vine, cu
spatele ntors spre oaspeii si, lu un beiga din vatr, l ridic
spre pip i pufi ncet. Prea s-i ia o venicie s-i aprind pipa
afurisit. Alturi sau mpotriv? cuget el, revenind la scaunul
su.
Ei, bine? ceru imperativ Bethod.
154
Bayaz i fix privirea n tavan i sufl un firicel de fum glbui.
Caurib l cercet pe btrnul mag de sus pn jos, cu un dispre
glacial. Scale se smuci nerbdtor, Bethod atept, cu ochii uor
mijii. n cele din urm, Bayaz oft adnc:
Prea bine, sunt cu tine.
Bethod zmbi larg, iar Logen simi un junghi de cumplit
dezamgire. Sperase mai mult din partea ntiului dintre Magi.
Afurisit prostie, cum nu se nva niciodat s nu mai spere!
Bun, murmur Regele Oamenilor Nordului. tiam c, n cele
din urm, mi vei nelege felul de a gndi. i linse ncet buzele, ca
un om nfometat care privete cum este adus o mncare bun.
Am de gnd s invadez Englia.
Bayaz ridic o sprncean, apoi ncepu s rd nfundat, dup
care izbi cu pumnul n mas.
O, asta e bine, e foarte bine! Gseti c pacea nu e potrivit
pentru regatul tu, ai, Bethod? Clanurile nu sunt obinuite s fie
prietene, nu-i aa? Se ursc ntre ele i te ursc pe tine, am
dreptate?
Ei, bine, zmbi Bethod, sunt oarecum argoase.
Nu m-ndoiesc! Dar trimite-le la rzboi cu Uniunea i vor
deveni o naiune, ce zici? Unite mpotriva dumanului comun,
negreit. i dac nvingi? Vei fi omul care a reuit imposibilul!
Omul care i-a alungat pe blestemaii de suditi din Nord! Vei fi
iubit, sau, n orice caz, mai temut ca oricnd. Dac pierzi, ei, bine,
mcar le dai de lucru clanurilor o vreme i ntre timp le storci de
vlag. Acum mi amintesc de ce mi plceai! Un plan excelent!
Bethod prea ncntat de sine.
Bineneles. i nu vom pierde. Uniunea e moale, arogant,
nepregtit. Cu sprijinul tu
Sprijinul meu? l ntrerupse Bayaz. Mergi prea departe.
Dar ai
O, asta. Magul ridic din umeri. Sunt un mincinos.
Bayaz i duse pipa la gur. Se scurse un moment de tcere
stupefiat. Apoi ochii lui Bethod se ngustar, ai lui Caurib se
lrgir. Fruntea grea a lui Scale se ncrei de nedumerire.
Zmbetul lui Logen reveni ncet.
Un mincinos? uier vrjitoarea. i nu numai att, zic eu!
Glasul ei i pstra tonalitatea cnttoare, dar acum era un alt
cntec aspru, strident, necrutor. Vierme btrn! Vremea ta a
trecut de mult, ntrule! Nu eti nimic, dect vorbe i praf!
ntiul dintre Magi i uguie ncet buzele i sufl fum. Vorbe i
155
praf, vierme btrn! Ei, bine, vom vedea. Vom veni la biblioteca ta!
Vrjitorul i aez cu grij pe mas pipa, din care continu s se
ridice o dr erpuitoare de fum. Vom veni din nou la biblioteca ta
i-i vom zdrobi zidurile, i vom trece slujitorii prin sabie i crile
prin foc. La
Linite! Acum Bayaz se ncruntase, chiar mai adnc dect se
ncruntase la Calder n curte, cu zile n urm. Logen simi din nou
dorina de a se refugia, ns mult mai puternic, de data aceasta. Se
pomeni rotindu-i privirea prin ncpere, n cutarea unui
ascunzi. Buzele lui Caurib continuar s se mite, ns nu se auzi
dect un crit fr noim. mi vei zdrobi zidurile, da? murmur
Bayaz. Sprncenele-i albe se apropiar i coborr, tind anuri
adnci n aua nasului. mi vei ucide slujitorii, da? ntreb magul.
ncperea devenise foarte rece, n ciuda butenilor de pe foc. mi
vei arde crile, zici? tun Bayaz. Spui prea multe, vrjitoare!
Genunchii lui Caurib se ndoir. Mna ei alb se ag de tocul
uii, cu lanurile i brrile zornind, cnd vrjitoarea alunec pe
lng perete. Vorbe i praf, asta sunt? Bayaz ridic brusc patru
degete. Patru daruri ai avut de la mine, Bethod: soarele iarna, o
furtun vara i dou lucruri pe care nu le-ai fi tiut niciodat, dac
n-ar fi fost Arta mea. Ce mi-ai dat n schimb, ai? Acest lac i
aceast vale, care erau deja ale mele, i nc un singur lucru. Ochii
lui Bethod se ndreptar iute spre Logen, apoi revenir. mi eti
nc dator, i cu toate astea mi trimii mesageri, ridici pretenii, i
permii s-mi porunceti? Nu aa neleg eu bunele maniere.
Scale se dezmeticise acum i aproape c i ieeau ochii din cap.
Maniere? Ce nevoie are un rege de maniere? Un rege ia ce
vrea!
i fcu un pas apsat spre mas.
Prinul era destul de voinic i destul de nemilos, fr doar i
poate. Cu greu puteai gsi, probabil, un altul mai potrivit s dea
cu piciorul ntr-un om czut. Dar Logen nu era un om czut, nu
nc, i se sturase pn peste cap s-l asculte pe acest ntru
nfumurat. Pi nainte, s-i in calea lui Scale, cu mna pe
mnerul sabiei.
Pn aici!
Prinul l cercet pe Logen cu ochii lui bulbucai, ridic un
pumn crnos, strngndu-i degetele imense pn cnd
ncheieturile i se albir.
Nu m ispiti, Noudegete, jigodie ratat! Vremea ta a trecut de
mult! A putea s te zdrobesc ca pe un ou!
156
Poi ncerca, dar n-am de gnd s te las. tii cum lucrez. nc
un pas i am s m apuc s lucrez pe tine, porc mizerabil i
umflat.
Scale! se rsti Bethod. N-avem ce cuta aici, asta e limpede.
Plecm.
Mthlosul prin i strnse maxilarul stncos, ncletndu-i
i descletndu-i minile pe lng trup i uitndu-se fioros la
Logen, cu cea mai animalic ur imaginabil. Apoi mri i se
retrase ncet.
Bayaz se aplec peste mas.
Ai spus c vei aduce pacea n Nord, Bethod i ce-ai fcut?
Rzboaie peste rzboaie! inutul e sectuit de mndria i
brutalitatea ta! Rege al Oamenilor Nordului! Ha! Nu merii s fii
ajutat! i cnd te gndeti c avusesem attea sperane pentru
tine!
Bethod doar se ncrunt, cu ochii reci ca diamantul pe care-l
purta pe frunte.
i-ai fcut din mine un duman, Bayaz, i sunt un duman
ru. Cel mai ru. Vei regreta ziua de astzi. Bethod i ndrept
dispreul spre Logen: Ct despre tine, Noudegete, nu vei avea mai
mult mil din partea mea! Fiecare om din Nord va fi de-acum
dumanul tu! Vei fi urt, hituit i blestemat, oriunde ai merge!
Voi avea grij de asta!
Logen slt din umeri. Nu era nimic nou n asta. Bayaz se
ridic din scaun:
i-ai rostit discursul, acum ia-i vrjitoarea i car-te!
Caurib iei prima, cltinndu-se, nc gfind. Scale i arunc
lui Logen o ultim privire fioroas, apoi se ntoarse i se ndeprt
greoi. Aa-zisul Rege al Oamenilor Nordului iei ultimul, cltinnd
ncet din cap i mturnd ncperea cu privirea-i ucigtoare. Cnd
paii lor se pierdur pe coridor, Logen trase adnc aer n piept, se
ndrept i i ls mna s cad de pe mnerul sabiei.
Aa, zise vesel Bayaz. A mers bine.

157
Un drum ntre doi dentiti

Era trecut de miezul nopii i era ntuneric n Middleway. Era


ntuneric i mirosea urt. ntotdeauna mirosea urt lng docuri:
ap srat sttut, pete putrezit, smoal i sudoare i baleg de
cal. n cteva ore, strada avea s se umple de zgomot i agitaie.
Mici negustori strignd, salahori njurnd sub poverile lor,
comerciani alergnd de colo-colo, o mulime de care i crue
huruind pe pietrele murdare. Avea s fie un val nesfrit de
oameni, mbulzindu-se s coboare i s urce pe vase, oameni din
toate colurile lumii, strignd cuvinte n toate limbile de sub soare.
ns noaptea era neclintit. Neclintit i tcut. Tcut ca un
mormnt i chiar mai urt mirositoare.
E aici, zise Severard, ndreptndu-se tacticos spre gura
umbroas a unei ulie nguste, vrt ntre dou magazii nalte.
Ai avut multe necazuri cu el? ntreb Glokta, ontcind,
chinuit, dup el.
Nu prea multe. Practicianul i potrivi masca, lsnd s intre
puin aer. Trebuie s fie foarte umed acolo, dedesubt, cu toat
rsuflarea i transpiraia. Nu-i de mirare c practicienii au tendina
s fie irascibili. Salteaua lui Rews a avut ceva necazuri, a sfrtecat-
o toat. Apoi Frost l-a lovit n cap. Amuzant. Cnd biatul la
lovete pe cineva n cap, uit de toate necazurile.
Dar Rews?
nc n via.
Lumina lmpii lui Severard trecu peste un morman de gunoaie
putrede. Glokta auzi obolani chiind n ntuneric, fugind grbii
din calea lor.
Cunoti cele mai bune locuri, nu-i aa, Severard?
De asta m pltii, domnule Inchizitor. Gheata lui neagr i
murdar lipi nepstoare n terciul puturos. Glokta ontci
delicat n jurul gunoiului, ridicndu-i tivul hainei cu mna liber.
Am crescut pe-aici, continu practicianul. Lumea nu pune
ntrebri.
n afar de noi. Noi avem ntotdeauna ntrebri.
Bineneles. Severard rse nfundat. Noi suntem Inchiziia.
Lampa lui Severard dibui o poart ndoit de fier, cu epue
ruginite pe zidul nalt de deasupra. Asta e. ntr-adevr, i ce adres

158
promitoare pare. Era limpede c poarta nu fusese prea mult
ntrebuinat. Balamalele ei maro protestar cu un scrit cnd
practicianul o descuie i se sfor s-o deschid. Glokta pi cu
stngcie peste o balt care se formase ntr-un an, njurnd cnd
mantaua i czu n apa murdar.
Balamalele ipar din nou cnd Severard se opinti s nchid
ua, cu fruntea ncreit de efort, dup care deschise capacul
felinarului, luminnd o larg curte ornamental, sufocat de
moloz, buruieni i lemne rupte.
i am ajuns, zise Severard.
Trebuie c fusese cndva o cldire magnific, n felul ei. Oare
ct au costat toate aceste ferestre? Ct a costat toat aceast
lucrtur decorativ n piatr? Vizitatorii trebuie s fi fost fermecai
de bogia proprietarului ei, dac nu i de bunul lui gust. Dar se
sfrise. Ferestrele erau acoperite de scnduri putrede,
arabescurile zidriei erau npdite de muchi i mnjite de gina.
Stratul subire de marmur verde de pe piloni era crpat i
scorojit, dnd la iveal tencuiala mucegit de dedesubt. Totul era
drmat, sfrmat i lsat n paragin. Pretutindeni erau risipite
buci mari czute din faad, aruncnd umbre lungi pe zidurile
nalte ale curii. O jumtate de cap al unui heruvim spart privea cu
jale n sus, la Glokta, cnd acesta trecu chioptnd pe lng el.
Se ateptase la cine tie ce magazie prfuit, la cine tie ce pivni
igrasioas, lng ap.
Ce e locul sta? ntreb el, ridicnd ochii spre palatul
drpnat.
L-a construit un negustor, cu ani n urm. Severard lovi cu
piciorul o bucat de sculptur spart, care se pierdu, troncnind,
n ntuneric. Un om bogat, foarte bogat. Voia s triasc lng
magaziile i docurile lui, s nu-i piard afacerile din ochi.
Practicianul urc agale treptele crpate i acoperite de muchi,
ctre imensa poart scorojit din fa. A crezut c ideea ar putea
s prind, dar cum s fi prins? Cine ar vrea s triasc aici, dac
nu e nevoit? Apoi i-a pierdut toi banii, aa cum se ntmpl cu
negustorii. Creditorilor le-a fost greu s gseasc un cumprtor.
Glokta se uita int la o fntn spart, nclinat ntr-o parte i
plin de ap sttut.
Nu-i de mirare.
Felinarul lui Severard abia lumina spaiul cavernos al holului
de intrare. Dou scri enorme, curbate, drpnate se nlau din
semintunericul din faa lor. De jur mprejurul zidurilor de la
159
primul nivel se ntindea un balcon larg, dar o mare poriune din el
se prbuise i trecuse prin scndurile umede ale podelei de
dedesubt, astfel c una dintre scri se termina, amputat,
atrnnd n gol. Podeaua umed era presrat cu tencuial spart,
plci de ardezie czute din acoperi, grinzi sfrmate, toate
mprocate de murdria psrilor. Cerul nopii se ntrezrea prin
gurile cscate n acoperi. Glokta auzea vag porumbeii uguind
printre cpriorii umbrii i, undeva, picuratul molcom al apei.
Ce loc! Glokta i nbui un zmbet. Aduce cu mine, ntr-un fel.
Amndoi am fost mrei odinioar i amndoi am lsat departe n
urm zilele noastre de glorie.
E destul de mare, ce zicei? ntreb Severard, croindu-i drum
printre drmturi ctre o u cscat sub scara prbuit, cu
felinarul aruncnd ciudate umbre oblice, n timp ce se mica.
O, aa a fi crezut, dar numai dac nu avem mai mult de o
mie de prizonieri deodat.
Glokta ontci dup el, sprijinindu-se cu putere n baston, de
team s nu calce greit pe podeaua alunecoas. Am s alunec i
am s cad direct n fund, chiar aici, n tot ginaul sta. Ar fi perfect.
Bolta se deschidea ntr-o sal drpnat, cu tencuiala putred
desprins n fii dezgolind, dedesubt, crmizile umede. De-o
parte i de alta se nirau ui ntunecate. Genul de loc care ar
neliniti un om nelinitit din fire. i-ar putea imagina lucruri
neplcute n aceste ncperi, dincolo de lumina lmpii i fapte oribile
petrecndu-se n ntuneric. Glokta ridic privirea spre Severard,
care mergea agale, nepstor, n fa, fluiernd fals, abia audibil,
n spatele mtii, i se ncrunt. Dar noi nu suntem nelinitii din
fire. Poate c noi suntem lucrurile neplcute. Poate c faptele sunt
ale noastre.
Ct e de mare locul sta? ntreb Glokta, naintnd poticnit.
Treizeci i cinci de ncperi, fr a pune la socoteal odile
servitorilor.
Un palat. Cum naiba l-ai descoperit?
Obinuiam s dorm aici, n unele nopi. Dup moartea mamei
mele, am gsit o cale de intrare. Acoperiul era n cea mai mare
parte la locul lui pe-atunci, i era un loc uscat, unde puteai dormi.
Uscat i sigur. Mai mult sau mai puin.
Ah, ce via grea ai dus. S fii btu i torionar e chiar o
evoluie pentru tine, nu-i aa? Orice om are scuzele sale i cu ct
devine mai mrav, cu att mai nduiotoare trebuie s-i fie
povestea. Care o fi povestea mea? m ntreb.
160
Mereu ingenios, nu, Severard?
De asta m pltii.
Trecur ntr-un spaiu larg: un salon, un birou, poate, o sal de
bal, de ce nu? Era suficient de mare. Pe perei atrnau panouri de
lemn cndva frumoase, acoperite acum de mucegai i vopsea aurie
scorojit. Severard se apropie de unul dintre panouri, nc fixat n
perete, i l mpinse hotrt ntr-o parte. Se auzi un clic uor, cnd
se deschise, dnd la iveal un culoar ntunecat, n spate. O u
secret? Ce ncnttor. Ce sinistru. Ct de potrivit.
Locul acesta e la fel de plin de surprize ca i tine, remarc
Glokta, chioptnd chinuit ctre deschiztur.
i n-o s v vin s credei ce pre am obinut.
L-am cumprat noi?
O, nu, l-am cumprat eu. Cu banii lui Rews. Iar acum vi-l
nchiriez. Ochii lui Severard sclipir n lumina lmpii. E o min de
aur!
Ha! rse Glokta, n timp ce cobora cu grij scrile.
Toate astea i un cap bun pentru afaceri. Poate am s ajung s
lucrez pentru Arhilectorul Severard, ct de curnd. S-au vzut lucruri
i mai ciudate. Umbra inchizitorului se nla n faa lui, n
ntuneric, n timp ce se cznea s coboare scrile, cu mersul
crabului, bjbind cu mna dreapt dup gurile dintre blocurile
aspre de piatr, n cutarea unui sprijin.
Beciurile se ntind pe kilometri, murmur Severard din spate.
Avem propriul nostru acces ctre canalele deschise i ctre cele
subterane, dac acestea v intereseaz.
Trecur printr-o deschidere ntunecat la stnga, apoi printr-o
alta la dreapta, mereu cobornd uor.
Frost spune c poi strbate tot drumul de aici pn la
Agriont, fr s iei o singur dat dup aer.
Asta ar putea fi folositor.
Aa a zice, dac poi suporta mirosul.
Felinarul lui Severard descoperi o u grea, cu o mic
deschiztur zvort.
Din nou acas, zise el i btu de patru ori, repede. O clip mai
trziu, faa mascat a lui Frost se ivi brusc din ntuneric, la
ferestruic.
Doar noi.
Ochii albinosului nu ddeau niciun semn de cldur ori
recunoatere. ns n-o fac niciodat. Zvoarele grele alunecar n
partea cealalt a uii, care se ddu n lturi fr opreliti.
161
nuntru se aflau o mas i un scaun i tore noi pe perei, ns
neaprinse. Trebuie s fi fost o bezn de smoal aici pn la sosirea
micului nostru felinar. Glokta privi spre albinos.
Ai stat pur i simplu aici, n ntuneric? Practicianul mthlos
ridic din umeri i Glokta cltin din cap. Uneori mi fac griji
pentru tine, Practician Frost, zu c mi fac.
E aici, zise Severard, ndeprtndu-se agale, cu clciele
bocnind cu ecou pe dalele de piatr.
Locul fusese, probabil, cndva o cram: mai multe sli boltite
se deschideau n fiecare parte, pecetluite cu gratii grele.
Glokta!
Salem Rews i strngea degetele n jurul gratiilor, cu faa
strivit ntre ele.
Inchizitorul se opri n faa celulei i i odihni piciorul care-i
pulsa.
Rews, ce mai faci? Nu m ateptam s te revd att de
curnd.
Deja slbise, avea pielea lsat i palid, vntile fiind nc
vizibile. Nu arat bine, nu arat bine deloc.
Ce se petrece, Glokta? Te rog, de ce sunt aici?
Ei, bine, ce-i ru n asta?
Se pare c Arhilectorul are nc nevoie de tine. Vrea s-i dai
dovezi. Glokta se aplec spre gratii. nainte de Consiliul Deschis,
opti el.
Rews deveni i mai palid.
i pe urm, ce?
Vom vedea. Englia, Rews, Englia.
i dac refuz?
S-l refuzi pe Arhilector? Glokta chicoti. Nu, nu, nu, Rews. Nu
vrei s faci aa ceva.
Se ntoarse i ontci dup Severard.
Fie-i mil! E ntuneric aici!
O s te obinuieti! strig Glokta peste umr. E uimitor cu ce
se poate obinui omul.
n ultima dintre ncperi se afla ultimul lor prizonier. Legat n
lanuri de un suport fixat n zid, gol puc i cu un sac pe cap,
desigur. Era scund i ndesat, cu o uoar tendin de ngrare i
avea julituri proaspete pe genunchi, fr ndoial din cauz c
fusese azvrlit n celula aspr de piatr.
Aadar, acesta este criminalul nostru, ai?
Omul se rostogoli i se ridic n genunchi, cnd auzi vocea lui
162
Glokta, trgnd de lanuri. Puin snge trecuse prin partea din fa
a sacului i se uscase acolo, lsnd o pat maro pe pnz.
Un personaj de-a dreptul foarte dezgusttor, zise Severard.
Dar nu pare foarte fioros acum, nu-i aa?
Nimeni nu pare, cnd e adus n starea asta. Unde operm?
Ochii lui Severard zmbir i mai mult.
O, are s v plac, domnule Inchizitor.

E puin cam teatral, zise Glokta, dar cu att mai bine.


Sala era mare i circular i avea tavanul n form de cupol,
cu o ciudat pictur mural ce se ntindea pn pe zidurile
curbate. Pictura reprezenta trupul unui brbat care zcea n iarb,
sngernd din multe rni, cu o pdure n spatele lui. Alte
unsprezece personaje se ndeprtau, ase ntr-o parte, cinci n alta,
pictate din profil, n poziii nefireti, nvemntate n alb, dar cu
trsturile nedesluite. Erau cu faa ctre un alt brbat, cu braele
ntinse, n negru din cap pn-n picioare, cu o mare de foc
mzglit n culori vii n spatele lui. Lumina crud rspndit de
ase felinare strlucitoare nu fcea lucrarea s arate defel mai
bine. Nici pe departe de cea mai bun calitate, mai mult zugrveal
dect art, dar efectul e, oricum, izbitor.
N-am idee ce trebuie s fie, remarc Severard.
Maesul Ceato, blmji Practicianul Frost.
Desigur, zise Glokta, ridicndu-i privirea ctre personajul
ntunecat de pe perete i flcrile din spatele lui. Ar trebui s-i
studiezi istoria, Practician Severard. Acesta este Maestrul Creator,
Kanedias. Inchizitorul se ntoarse i art ctre omul n agonie de
pe zidul opus. Iar aceasta este marele Juvens, pe care l-a omort.
i trecu mna peste personajele n alb. Iar acetia sunt ucenicii lui
Juvens, Magii alergnd s-l rzbune. Poveti cu fantome, bune de
speriat copiii.
Ce fel de om pltete s aib un asemenea gunoi pe pereii
beciului? ntreb Severard, scuturnd din cap.
O, astfel de lucruri erau destul de cutate cndva. Exist o
sal pictat aa n palat. Aceasta este o copie, dar una ieftin!
Glokta ridic ochii la faa umbrit a lui Kanedias, care privea cu
un aer fioros peste ncpere, i la cadavrul sngernd de pe zidul
opus. Totui, exist ceva nelinititor la aceast pictur, nu-i aa?
O, ar fi, dac m-a sinchisi. Snge, foc, moarte, rzbunare. N-am
idee de ce l-ai putea vrea n pivni. Probabil c prietenul nostru,
negustorul, avea o latur ntunecat.
163
Un om cu bani are ntotdeauna o latur ntunecat, remarc
Severard. Cine sunt tia doi?
Glokta se ncrunt, privind n fa cu ochii mijii. Dou siluete
mici, nedesluite, puteau fi zrite sub braele Creatorului, cte una
n fiecare parte.
Cine tie? ntreb Glokta. Poate c sunt practicienii lui.
Severard rse. O vag emanaie de aer veni chiar i de sub
masca lui Frost, dei ochii nu ddeau niciun semn c se amuz.
Mi s fie, trebuie c e tare gdilat.
Glokta ontci ctre masa din mijlocul ncperii. Dou scaune
erau aezate fa n fa, ctre suprafaa neted, lustruit. Unul
era un obiect sobru, solid, de genul celor pe care le gseai n
pivniele Casei ntrebrilor, dar cellalt era mult mai impresionant,
aproape ca un tron, cu brae curbate i sptarul nalt, tapiat cu
piele maro.
Glokta i sprijini bastonul de mas i i cobor trupul cu grij,
cu spatele chinuit de durere.
O, e un scaun excelent, rsufl el, cufundndu-i ncet
spatele n pielea moale i ntinzndu-i piciorul care-i pulsa dup
drumul lung pn acolo. Simi o uoar piedic. Se uit sub mas:
acolo se afla un taburet pentru picioare. Glokta i ddu capul pe
spate i rse: O, e perfect! Nu era cazul! i aez comod piciorul pe
taburet, cu un oftat de plcere.
Mcar att am putut face, zise Severard, ncrucindu-i
braele i sprijinindu-se de perete, lng trupul nsngerat al lui
Juvens. Ne-a mers bine de pe urma amicului Rews, foarte bine.
ntotdeauna ne-ai rspltit cum se cuvine, iar noi nu uitm asta.
h! fcu Frost, cltinnd aprobator din cap.
M rsfai!
Glokta mngie lemnul lustruit de pe braul scaunului su.
Bieii mei. Unde a fi eu fr voi? Acas, n pat, cu mama
agitndu-se din cauza mea, presupun, ntrebndu-se cum va reui
ea acum s-mi gseasc o fat de treab care s se mrite cu mine.
Glokta arunc o privire ctre ustensilele de pe mas. Cutia lui era
acolo, firete, mpreun cu alte cteva obiecte, ndelung
ntrebuinate, dar nc n stare foarte bun de funcionare. O
pereche de cleti cu mnere lungi i atrase atenia n mod special.
Ridic ochii spre Severard.
Dini?
Ni s-a prut un bun nceput.
Corect. Glokta i linse gingiile goale, apoi i pocni degetele,
164
unul cte unul. Dini s fie.

De ndat ce-i scoaser cluul, asasinul ncepu s urle la ei n


styrian, scuipnd i njurnd, trgnd zadarnic de lanuri. Glokta
nu nelegea o vorb. Dar cred c am prins ideea, mai mult sau mai
puin. Ceva extrem de jignitor, mi nchipui. Ceva despre mamele
noastre i aa mai departe. Dar nu m ofensez cu una, cu dou. Era
genul de brbat aspru, cu faa ciupit de urme de acnee, nasul
spart de mai multe ori i foarte agitat din fire. Ce dezamgitor.
Speram ca pnzarii s fi ridicat tacheta mcar de data asta, dar
aa sunt negustorii. Caut mereu chilipiruri.
Practicianul Frost puse capt torentului de invective
neinteligibile cu un pumn zdravn n stomacul brbatului. Asta o
s-l lase fr suflare o clip. Destul ca s apuc s deschid discuia.
Aa, deci, zise Glokta, gata cu prostiile. tim c eti un
profesionist, trimis s te amesteci printre ei i s ndeplineti o
misiune. Nu te poi amesteca prea bine dac nu tii nici mcar s
vorbeti limba, nu-i aa?
Prizonierul i recptase suflul.
Lua-v-ar naiba pe toi, ticloilor, gfi el.
Excelent! Limba comun merge de minune pentru micile
noastre uete. Am senzaia c s-ar putea s ne alegem mai multe.
Vrei s tii ceva despre noi, nainte de a ncepe? Sau s trecem
direct la subiect?
Prizonierul i ridic privirea cu suspiciune ctre silueta pictat
a Maestrului Creator, care se nla deasupra capului lui Glokta.
Unde m aflu?
Suntem chiar lng Middleway, jos, lng ap. Glokta tresri
cnd muchi piciorului i zvcnir brusc. l ntinse cu bgare de
seam, ateptnd pn cnd auzi genunchiul pocnind, dup care
continu: tii, Middleway e una dintre arterele oraului, trece
chiar prin inima sa, de la Agriont pn la mare. Strbate multe
cartiere, are tot felul de cldiri notabile. Unele dintre cele mai
elegante locuine din ntregul ora sunt imediat n susul strzii.
Dar pentru mine nu e dect un drum ntre doi dentiti. Ochii
prizonierului se ngustar, apoi nir peste ustensilele de pe
mas. Dar s-a isprvit cu njurturile. Se pare c pomenirea
dentisticii i-a atras atenia. Sus, n cellalt capt al aleii i Glokta
fcu un semn vag ctre nord ntr-una din cele mai scumpe zone
ale oraului, vizavi de grdinile publice, ntr-o frumoas cas alb,
aflat chiar n umbra Agriontului, este reedina Maestrului
165
Farrad. Ai auzit de el, poate?
Du-te i te culc!
Glokta ridic din sprncene. Bine-ar fi.
Se zice c Farrad e cel mai bun dentist din lume. Cred c a
venit iniial din Gurkhul, dar a fugit de tirania mpratului ca s
vin la noi n Uniune i s-i fac o via mai bun, salvnd cei
mai bogai ceteni ai notri de teroarea dinilor stricai. Cnd m-
am ntors din mica mea vizit n Sud, familia m-a trimis la el, s
vad dac se poate face i pentru mine ceva. Glokta zmbi larg,
artndu-i asasinului natura problemei. Desigur, nu s-a putut.
Torionarii mpratului s-au ocupat de asta. Dar el e un dentist al
naibii de bun, toat lumea zice asta.
i ce dac?
Glokta i ls zmbetul s pleasc.
n cellalt capt al Middlewayului, jos, lng mare, n mijlocul
ticloiei, mizeriei i scursorilor docurilor, sunt eu. Poate c
locuinele de nchiriat sunt ieftine pe-aici, dar sunt convins c,
dup ce vom fi petrecut ceva timp mpreun, nu m vei socoti defel
mai puin talentat dect stimatul Maestru Farrad. Doar c
talentele mele se manifest ntr-o alt direcie. Bunul maestru
uureaz durerea pacienilor lui, n timp ce eu sunt un dentist i
Glokta se aplec ncet de alt natur.
Asasinul i rse n fa.
Crezi c m poi speria cu un sac pe cap i o pictur urt?
Privi mprejur, la Frost i la Severard. leaht de nebuni!
Dac cred c te speriem? Noi trei? Glokta ls s-i scape un
chicot la auzul acestor vorbe. Iat-te aici, singur, nenarmat i
complet imobilizat. Cine mai tie unde te afli, n afar de noi, sau
cine vrea s tie? N-ai nicio speran s fii eliberat sau s scapi.
Suntem cu toii profesioniti aici. Cred c poi ghici ce urmeaz,
mai mult sau mai puin. Glokta afi un rnjet respingtor. Sigur
c te speriem, nu face pe prostul. O ascunzi bine, recunosc, dar
asta nu poate s dureze. Va veni vremea, ct de curnd, cnd ne
vei implora s intri napoi n sac.
N-o s scoatei nimic de la mine, mri asasinul, privindu-l
int n ochi. Nimic.
Dur. Un om dur. Dar e uor s faci pe durul nainte s nceap
treaba. Eu ar trebui s tiu asta. Glokta i frec uor piciorul.
Sngele curgea bine acum, durerea aproape trecuse.
N-avem pretenii, pentru nceput. Nume, atta vreau,
deocamdat. Doar nume. Ce-ar fi s ncepem cu al tu? Cel puin
166
nu ne poi spune c nu tii rspunsul.
Ateptar. Severard i Frost se uitau int n jos, la prizonier.
Ochii verzi zmbeau, cei roz nu. Tcere.
Glokta oft.
Bine, atunci.
Frost i nfipse pumnii de fiecare parte a maxilarului
asasinului i ncepu s strng pn cnd dinii se deprtar.
Severard vr capetele cletilor ntre ei i for maxilarul s se
deschid, mult prea mult ca s poat fi comod. Ochii asasinului
ieir din orbite. Doare, nu-i aa? Dar asta-i o nimica toat, crede-
m.
Ai grij la limb, zise Glokta, vrem s vorbeasc.
Nu v facei griji, murmur Severard, uitndu-se atent n gura
asasinului. Se retrase dintr-odat. Pfui! Respiraia i duhnete!
Pcat, dar nu m mir deloc. Viaa curat este arareori o prioritate
pentru ucigaii pltii. Glokta se ridic ncet n picioare i ocoli
chioptnd masa.
Aa, murmur el, cu o mn suspendat deasupra
ustensilelor, cu ce s ncepem?
Alese un ac cu mner i i lungi gtul, cu cealalt mn
strns pe baston, cercetnd atent dinii ucigaului. Nu e un irag
frumos, cu siguran. Cred c prefer dinii mei dect pe ai lui.
Vai de mine, sunt ntr-o stare deplorabil. Cariai de sus pn
jos. De-asta i duhnete n halul sta respiraia. N-ai nicio scuz,
la vrsta ta.
Ah! scnci prizonierul, cnd Glokta i atinse un nerv.
ncerc s vorbeasc, dar, cu cletii n gur, vorbea mai prost
dect Practicianul Frost.
Linite acum, ai avut ocazia s vorbeti. Poate c vei mai avea
una, mai trziu. Nu m-am hotrt nc. Glokta aez acul napoi
pe mas, cltinnd cu tristee din cap. Dinii ti sunt o ruine.
Revolttor. O spun rspicat, sunt pe cale s cad singuri. tii, zise
el, lund un ciocnel i o dalt de pe mas. Cred sincer c i-ar fi
mai bine fr ei.

167
Capete-turtite

Zori cenuii, n pdurea ud i rece, iar Copoiul edea pur i


simplu acolo, gndindu-se la vremurile bune de odinioar. edea
acolo, cu ochii la frigare, nvrtind-o cnd i cnd i ncercnd s
nu devin prea agitat din pricina ateptrii. Tul Duru nu-l ajuta
deloc. Umbla de colo-colo, clcnd iarba cu pai mari, plimbndu-
se de jur mprejurul pietrelor vechi, uzndu-i cizmele imense,
rbdtor ca un lup n clduri. Copoiul i urmrea mersul apsat:
buf, buf, buf. nvase de mult c marii lupttori sunt buni pentru
un singur lucru. Lupta. La aproape orice altceva, i n special la
ateptat, sunt al naibii de inutili.
De ce nu te aezi, Tul? murmur Copoiul. Ai o grmad de
bolovani pentru asta. E mai cald lng foc. Odihnete-i picioarele
alea agitate, m calci pe nervi!
S m aez? mormi uriaul, apropiindu-se i nlndu-se
deasupra Copoiului, ca o cas afurisit de mare. Cum s stau jos,
sau tu? Privi ncruntat peste ruine i n pdure, pe sub
sprncenele-i imense, groase. Eti sigur c sta-i locul?
sta-i locul. Copoiul se uit mprejur la drmturi, spernd
cu disperare c era. Ce-i drept, nu era nici urm de ei nc. Vor
veni, nu-i face griji.
Dac n-au fost omori cu toii, gndi el, dar avu nelepciunea
s n-o spun. Petrecuse destul timp pe drumuri cu Tul Duru
Capdetunet ca s tie: pe omul la nu e bine s-l ai. Dac nu
vrei s te alegi cu capul spart, bineneles.
Ar face bine s ajung repede, atta tot. Minile afurisit de
mari ale lui Tul se strnser n pumni, numai buni de spart pietre.
N-am chef s stau aici i s tai frunz la cini!
Nici eu, zise Copoiul, ridicnd palmele i dndu-i toat
silina s in situaia sub control, dar nu te agita, flcule. O s
vin ct de curnd, aa cum ne-am neles. sta-i locul!
Privi porcul care sfria, picurnd niic zeam bun n foc.
Gura i lsa acum ap din belug, mirosul crnii i umplea nrile
i nc ceva. Doar o adiere. Ridic privirea, adulmecnd.
Miroi ceva? ntreb Tul, privind ncordat n pdure.
Ceva, parc.
Copoiul se aplec i i lu arcul.

168
Ce e? Shanka?
Nu-s sigur, s-ar putea.
Adulmec aerul din nou. Mirosea a om, i era un puternic
miros acriu, pe deasupra.
A fi putut s v omor pe amndoi, nenorociilor!
Copoiul se rsuci, ct pe ce s se rstoarne i s-i scape arcul.
Dow cel Negru era la nici zece pai n spatele lui, n direcia
vntului, furindu-se spre foc cu un rnjet maliios. Ursuzul era
lng el, cu chipul mpietrit, ca ntotdeauna.
Ticloilor! rcni Tul. Era s fac pe mine, cu furiatul vostru!
Bine, l zeflemisi Dow. Nu i-ar strica s scapi de nite untur.
Copoiul inspir prelung i i arunc arcul napoi pe jos. Era o
uurare, n definitiv, s tie c erau la locul potrivit, dar ar fi mers
i fr sperietur. Devenise sperios de cnd l vzuse pe Logen
prvlindu-se peste marginea acelei stnci. Se rostogolise de-a
dreptul peste ea i nimeni nu avusese ce s fac. Oricui, oricnd, i
se putea ntmpla s moar i asta era o realitate.
Ursuzul se cr pe drmturi, se aez pe o piatr lng
Copoi i schi un gest cu capul.
Carne? rcni Dow, nghesuindu-se pe lng Tul i
prbuindu-se lng foc, smulgnd o ciozvrt i sfiind-o cu
dinii.
i asta fu tot. Asta fu toat ntlnirea, dup o lun i ceva de
desprire.
Cel ce are prieteni e un om cu adevrat bogat, mormi
Copoiul n colul gurii.
Ce zici? scuip Dow, rotindu-i ochii reci, cu gura plin de
carne, cu brbia-i murdar i cioturoas strlucind de unsoare.
Copoiul ridic palmele din nou.
Nimic jignitor.
Petrecuse destul timp pe drumuri cu Dow cel Negru ca s tie:
mai bine i tai gtul dect s-l nfurii pe ticlosul la afurisit.
Ceva necazuri, ct timp am fost desprii? ntreb el,
ncercnd s schimbe subiectul.
Ursuzul cltin din cap.
Cteva.
Afurisitele de capete-turtite! mri Dow, mprocndu-l pe
Copoi n fa cu buci de carne. Sunt peste tot! Dow ntinse
piciorul de porc peste foc, ca pe o sabie. Sunt stul de rahatul
sta! M ntorc n Sud. Mi-e prea al naibii de frig i afurisitele de
capete-turtite sunt peste tot! Ticloii! M duc n Sud.
169
i-e fric? ntreb Tul.
Dow se ntoarse, ridicnd privirea spre el, cu un rnjet mare i
galben, iar Copoiul tresri. Era o ntrebare a naibii de stupid. Lui
Dow cel Negru nu-i fusese fric n viaa lui. Nu tia ce nseamn
s-i fie fric.
S m tem de civa shanka? Eu? Izbucni ntr-un rs
nesuferit. Ne-am ocupat de ei, ct timp voi doi sforiai. Le-am dat
ctorva nite paturi calde n care s doarm. Mult prea calde.
I-am ars, mormi Ursuzul, i cu asta vorbi deja ct pentru o zi
ntreag.
Am ars o grmad, nenorociii, uier Dow, rnjind de parc
leurile n flcri ar fi fost cea mai bun glum pe care o auzise
vreodat. Nu m sperie, flcule, nu mai mult dect m sperii tu,
dar nici n-am de gnd s stau s-i atept aici, numai ca Treicopaci
s aib timp s-i ridice fundul btrn i flecit din pat. M duc
n Sud!
i mai sfie nc o halc de carne.
i cine zici c are fundul flecit?
Pe faa Copoiului se despic un zmbet larg, cnd l vzu pe
Treicopaci apropiindu-se de foc cu pai mari. Ddu s se ridice i l
apuc de mn pe btrnul prieten. Cu el era i Forley Molul, iar
Copoiul l btu pe omule pe spate, cnd acesta trecu pe lng el,
ct pe ce s-l doboare, att de ncntat era s vad c sunt cu toii
n via i c supravieuiser nc o lun. i nici nu era ru s aib
pe cineva cu autoritate n preajma focului. Toat lumea prea
fericit, n sfrit, zmbind i strngndu-i minile i toate
celelalte. Toat lumea, n afar de Dow, bineneles. El doar sttea
acolo, cu privirea n foc, molfindu-i osul, cu faa acr ca laptele
stricat.
Ce bine s v vd din nou, i teferi toi! Treicopaci i slt
imensul scut rotund de pe umr i l sprijini de o bucat veche de
zid spart. Cum v-a fost?
Al naibii de frig! rspunse Dow, fr s ridice privirea mcar.
Mergem n Sud.
Copoiul suspin. Reunii doar de zece secunde i deja ncepea
glceava. Avea s fie o ceat dificil acum, fr Logen care s
stpneasc lucrurile. O ceat dificil i gata s sar la btaie. Dar
Treicopaci nu se arunca niciodat cu capul nainte. i lu o clip
de rgaz, s chibzuiasc, aa cum fcea ntotdeauna. i plcea s-
i ia un rgaz. Asta l fcea att de periculos.
Mergei n Sud, ai? fcu Treicopaci, dup ce rumeg ideea un
170
minut. i cnd ai hotrt toate astea?
Nu-i nimic hotrt, zise Copoiul, ridicnd nc o dat palmele.
Bnuia c s-ar putea s fac asta de multe ori, de acum
nainte.
Tul Duru se ncrunt n spatele lui Dow.
Chiar nimic, bodogni el, profund deranjat c hotrse
altcineva pentru el.
Nimic, aa e bine, zise Treicopaci, ncet i rar, ca iarba cnd
crete. Nu-mi amintesc ca asta s fie o ceat n care nu se voteaz.
Dow nu sttu pe gnduri nicio clip. Nu sttea niciodat pe
gnduri. Asta l fcea pe el att de periculos. Slt n picioare,
aruncndu-i osul pe jos i ridicnd spre Treicopaci o privire
belicoas.
Eu zic Sud! mri el, cu ochii ieii din orbite, ca nite
bulbuci deasupra unei tocnie.
Treicopaci nu ddu napoi niciun pas. Asta nu l-ar fi
caracterizat nicidecum. i lu obinuitul rgaz de gndire, firete,
pe urm fcu un pas nainte, astfel c nasul lui i cel al lui Dow
aproape se atingeau.
Dac ai fi vrut s ai un cuvnt de spus, ar fi trebuit s-l
nvingi pe Noudegete, mri el, n loc s pierzi, ca noi toi, ceilali.
Dow cel Negru se fcu negru la fa ca smoala. Nu-i plcea s i
se aminteasc de nfrngere.
Sngerosul Nou s-a ntors n rn, mri el. Ai vzut i tu,
Copoiule, nu-i aa?
Copoiul fu nevoit s-l aprobe:
Da, mormi el.
Aadar, cu asta s-a terminat, zise Dow. N-avem niciun motiv
s pierdem vremea pe-aici, la nord de muni, cu capetele-turtite
ciopor pe urmele noastre. Spre Sud, zic eu!
O fi pierit Noudegete, i strig n fa Treicopaci, dar datoria
ta nu. De ce-o fi gsit de cuviin s crue un nemernic ca tine, n-
am s tiu niciodat, dar m-a numit pe mine ca secund, zise el,
btndu-se pe pieptu-i voinic, i asta nseamn c ultimul cuvnt
l am eu i nimeni altul!
Copoiul fcu un pas prudent napoi. Cei doi se pregteau deja
de btaie i n-avea niciun chef s se aleag cu nasul plin de snge,
n nvlmeal. Nu c ar fi fost prima oar. Forley fcu o tentativ
de a aplana lucrurile:
Haidei, biei, zise el, cu duhul blndeii, nu-i nevoie de asta.
Poate c nu se prea descurca Forley cu omortul, dar era un biat
171
al naibii de bun, fiindc i oprea pe cei care erau gata s se omoare
ntre ei. Copoiul i dorea s reueasc. Haidei, de ce nu
ie tac-i melia! mri Dow, nfigndu-i lui Forley un deget
murdar n fa. Cine se sinchisete de ce spui tu, Molule?
Las-l n pace, bombni Tul, ridicndu-i pumnul mare sub
brbia lui Dow, altfel am s-i dau eu motive s ipi!
Copoiul nici nu se putea uita. Dow i Treicopaci se hriau
mereu. Se aprindeau iute i se potoleau la fel de iute. Capdetunet
era alt soi de animal. Cnd boul la mare i ieea din fire, n-aveai
cum s-l mai potoleti fr zece brbai vnjoi i o grmad de
sfoar. Copoiul ncerc s se gndeasc ce-ar fi fcut Logen. El ar
fi tiut cum s-i potoleasc, dac n-ar fi fost mort.
La naiba! strig Copoiul, srind brusc n picioare, de lng
foc. Nemernicii de shanka miun peste tot! i dac scpm de ei,
tot ne mai rmne Bethod pe cap! Avem o grmad de rfuieli pe
lumea asta, fr s ne mai luptm i ntre noi! Logen s-a dus i
Treicopaci e urmtorul i nu mai vreau s aud pe altcineva.
Schi o micare amenintoare cu degetul, nendreptat spre
nimeni n special, pe urm atept, spernd cu disperare c i
reuise figura.
Da, mri Ursuzul.
Forley ncepu s dea din cap ca o ciocnitoare.
Copoiul are dreptate. Avem nevoie de vrajb ntre noi ca de
rie! Treicopaci e al doilea. Acum el e eful.
Se ls tcerea o clip, iar Dow l fix pe Copoi cu o privire rece,
goal, ucigtoare, ca un motan cu oarecele ntre labe. Copoiul
nghii. O mulime de oameni, cei mai muli, de fapt, n-ar fi
ndrznit s nfrunte o privire ca aceea a lui Dow cel Negru.
Numele i-l cptase fiindc avea cea mai neagr notorietate din
Nord, venind pe neateptate n toiul nopii negre i lsnd n urma
lui satele negre, prjolite. Asta era legenda. Asta era realitatea.
Copoiul i adun tot curajul s nu-i priveasc cizmele. Tocmai
era pe cale s-o fac n clipa n care Dow ntoarse ochii i se uit la
ceilali, rnd pe rnd. Cei mai muli oameni n-ar fi nfruntat acea
privire, dar acetia nu erau dintre cei muli. Era cea mai afurisit
ceat pe care o puteai ntlni sub soare. Niciunul dintre ei nu
btea n retragere, nici mcar nu prea s se gndeasc la una ca
asta. n afar de Forley Molul, firete: el privea iarba nainte s-i
vin rndul mcar.
Cnd vzu c erau toi mpotriva lui, Dow dezvlui un zmbet
fericit, ca i cum n-ar fi existat niciodat vreo problem.
172
Corect, i zise el lui Treicopaci i parc toat furia l prsi
ntr-o clip. Atunci cum rmne, efule?
Treicopaci privi spre pdure. Trase pe nas i i supse dinii. i
scrpin barba, lundu-i momentul de rgaz. i privi pe fiecare pe
rnd, chibzuind.
Mergem spre sud, zise el.

i mirosea nainte de a-i vedea, dar aa stteau lucrurile cu el


ntotdeauna. Avea un nas bun, Copoiul, aa se i alesese cu
numele, n definitiv. La drept vorbind, ns, oricine i-ar fi putut
mirosi. Duhneau de la o pot.
Erau doisprezece jos, n poian. edeau, mncau, mriau
unul la altul pe limba lor spurcat, vulgar, artndu-i dinii
mari, nglbenii, mbrcai n buci de blan puturoas i piele
scrboas i pri desperecheate de armuri ruginite. Shanka.
Blestemate capete-turtite, mormi Copoiul.
Auzi un uor fluierat n spate, se ntoarse i l vzu pe Ursuz
privindu-l atent, ascuns ntr-un tufi. ntinse mna deschis,
zicnd stai, se btu cu palma peste cap, asta nsemnnd capete-
turtite, ridic pumnul, apoi dou degete doisprezece i fcu
semn n spate, spre ceilali. Ursuzul cltin din cap i se pierdu n
pdure.
Copoiul arunc o ultim privire ctre grupul de shanka, doar ca
s se asigure c nu le simiser prezena. N-o fcuser, aa c
alunec napoi pe trunchiul copacului i se ndeprt.
Au tabra n preajma drumului, doisprezece, dup cte am
vzut, poate mai muli.
Ne caut pe noi? ntreb Treicopaci.
Poate, dar nu-i prea dau silina.
Putem s-i evitm? ntreb Forley, care cuta mereu s evite
confruntrile.
Dow scuip n pmnt, mereu cutnd s intre ntr-una.
Doipe sunt o nimica toat! Putem s le venim de hac!
Copoiul se uit la Treicopaci, chibzuind, lundu-i rgazul.
Doisprezece nu erau o nimica toat, i tiau cu toii asta, ns
poate c era mai bine s se ocupe de ei dect s-i lase liberi i
nestingherii n urm.
Cum facem, efule? ntreb Tul.
Treicopaci i nclet maxilarul.
Arme.
Un lupttor care nu are armele curate i pregtite e un
173
ntru. Copoiul se ocupase de arma lui cu mai puin de un ceas
n urm. Totui, n-ai s mori dac le verifici, dar dac n-o faci, se
prea poate.
Urmar uieratul oelului pe piele, pocnetul lemnului i
zngnitul metalului. Copoiul l urmri pe Ursuz zbrnindu-i
coarda arcului, examinnd penele sgeilor. l urmri pe Tul Duru
trecndu-i degetul mare peste tiul sabiei lui mari i grele, lung
aproape ct nlimea lui Forley, i cloncnind ca o gin cnd
ddu de o pat de rugin. l urmri pe Dow cel Negru frecnd
capul securii cu o crp, privindu-i arma cu ochi dulci, ca de
ndrgostit. l urmri pe Treicopaci trgnd de cataramele de la
curelele scutului, agitndu-i sabia prin aer, cu metalul strlucitor
scnteind.
Copoiul scoase un oftat, i strnse mai bine curelele aprtorii
n jurul ncheieturii stngi, cut de crpturi lemnul arcului. Se
asigur c toate cuitele sunt la locul lor. Nu poi avea niciodat
prea multe cuite, i spusese cndva Logen, iar el o luase ct se
poate de n serios. l urmri pe Forley verificndu-i sabia scurt
cu mini stngace, frmntndu-i gura, cu ochii uzi de spaim.
Asta l puse i pe el pe jar, aa c privi mprejur, la ceilali.
Murdari, plini de cicatrice, cu fee ncruntate i brbi ct cuprinde.
Nici urm de team, nici cea mai vag urm, dar nu trebuia s-i fie
ruine din cauza asta. Fiecare om cu felul lui de-a fi, i spusese
Logen cndva, i trebuie s te temi ca s ai curaj. Luase i asta ct
se poate de n serios.
Se duse lng Forley i l btu pe umr.
Trebuie s te temi ca s ai curaj, i spuse.
Zu?
Aa se zice i e un lucru bun. Copoiul se apropie de el, ca
nimeni altcineva s nu-l aud: Mie, unul, mi vine s fac pe mine.
i nchipuia c aa ar fi procedat Logen, iar acum, c Logen se
ntorsese n rn, misiunea i revenea lui. Forley schi un
zmbet, care pieri, ns, destul de repede, i pru mai speriat dect
oricnd. Uneori, n-ai ce face.
Bun, biei, zise Treicopaci, dup ce echipamentul fu verificat
n ntregime i rnduit cum se cuvine, iat cum vom face: Ursuzul,
Copoiul, vizavi de tabra lor, n pdure. Ateptai semnalul, apoi
tragei n orice cap-turtit care are un arc. Dac nu reuii, tragei
n ce-o fi mai aproape.
Am neles, efu, zise Copoiul.
Ursuzul cltin aprobator din cap.
174
Tul, tu i cu mine trecem n frunte, dar ateapt semnalul,
da?
Da, mormi uriaul.
Dow, tu i cu Forley, n spate. Voi v apropiai cnd ne vedei
plecnd. Dar de data asta ateptai s plecm! uier Treicopaci,
sgetnd cu degetu-i gros.
Sigur, efu.
Dow ridic din umeri, de parc fcea ntotdeauna ce i se
spunea.
Bine, atunci, asta e, zise Treicopaci. Mai are cineva
nelmuriri? Mai e vreun cap gol n jurul focului? Copoiul mormi
i-i scutur capul. Fcur toi la fel. n regul. nc un lucru.
Btrnul camarad se aplec, privindu-i pe fiecare, unul cte unul.
Ateptai semnalul afurisit!
Abia cnd era n spatele unui tufi, cu arcul n mn i o
sgeat pregtit, Copoiul i ddu seama: Nu tia care era
semnalul. Privi n jos, spre shanka. Erau tot acolo, complet
netiutori, mormind i strignd, i bubuind. La naiba, trebuia s
se uureze! ntotdeauna i venea s fac asta nainte de o lupt.
Spusese cineva care e semnalul? Nu reuea s-i aminteasc.
La naiba, opti el i chiar atunci nvli Dow dintre copaci, cu
securea ntr-o mn i sabia n cealalt.
Blestemate capete-turtite! url el, dndu-i o lovitur teribil,
direct n cap, celui mai apropiat i mprocnd poiana de snge.
n msura n care puteai s-i dai seama ce gndea un shanka,
acetia preau extrem de surprini. Copoiul se gndi c sta
trebuia s fie semnalul.
i slobozi sgeata spre cel mai apropiat cap-turtit, care tocmai
ntindea mna dup un ciomag, i o privi strpungndu-i braul
cu o mulumitoare bufnitur.
Ha! strig el.
l vzu pe Dow njunghiind un altul cu sabia n spate, dar acum
zrea un shanka voinic, cu o suli gata s zboare. O sgeat iei
arcuindu-se dintre copaci i trecu prin gtul capului-turtit, care
scoase un scncet i se prbui rchirat pe spate. Ursuzul era un
trgtor al naibii de bun.
Acum Treicopaci ieea rcnind din tufiurile de pe cealalt
parte a luminiului, lundu-i prin surprindere. Izbi un cap-turtit
cu scutul n spate i acesta czu n foc, cu faa n jos, apoi ciopri
un altul cu sabia. Copoiul slobozi o sgeat, care se nfipse n
burta unui shanka. Acesta se prbui n genunchi i, o clip mai
175
trziu, Tul i tie capul cu o legnare ampl a sabiei.
Lupta era strns, micrile iui: hr, geamt, scr, zdrang.
Sngele zbura, armele se legnau i trupurile cdeau att de
repede nct Copoiul nici nu apuca s trag cu arcul. Ei trei i
mpresurar pe ultimii rmai, care zbierau i bolboroseau. Tul
Duru i rotea sabia mare, inndu-i la distan. Treicopaci ni i
tie picioarele de sub unul, iar Dow i dobor pe altul, n timp ce
privea mprejur.
Ultimul shanka zbier i o lu la goan nspre pdure. Copoiul
trase dup el, ns alerga prea iute i l rat. Sgeata fu ct pe ce
s-l nimereasc pe Dow n picior, ns, din fericire, el nu observ.
Cnd shanka fu la un pas s scape n desi, gemu i czu pe
spate, zvrcolindu-se: Forley, ascuns n tufe, l njunghiase.
Am omort unul! ip el.
Se ls tcerea o clip, n timp ce Copoiul se tr ctre poian i
se uitar cu toii mprejur, s vad dac mai rmsese vreun cap-
turtit cu care s se lupte, dup care Dow cel Negru scoase un
rcnet rsuntor, fluturndu-i armele nsngerate deasupra
capului.
I-am omort!
Era s ne omori pe toi, idiotule, ip Treicopaci.
Ce?
Ce-am spus cu afurisitul de semnal?
Mi s-a prut c te aud strignd!
N-am strigat deloc!
Nu? ntreb Dow, cu un aer profund nedumerit. Care era
semnalul, oricum?
Treicopaci oft i i prinse capul n palme.
Forley continua s se holbeze la sabia lui.
Am omort unul! repet el.
Acum, c lupta se sfrise, Copoiul era pe punctul s
explodeze, aa c se ntoarse i se uur lng un copac.
I-am omort! strig Tul, btndu-l pe spate.
Ai grij! ip Copoiul, cnd toat urina i se prelinse pe picior.
Rser cu toii. Pn i Ursuzul ls s-i scape un chicot.
Tul l scutur pe Treicopaci de umr.
I-am omort, efu!
I-am omort pe tia, da, zise el, cu un aer pesimist, dar mai
sunt o grmad. Cu miile. Nu le va plcea nici lor s rmn aici,
n spatele munilor. Mai devreme sau mai trziu vor porni spre
sud. Poate la var, cnd se elibereaz trectorile, poate mai trziu.
176
Dar nu mai e mult.
Copoiul arunc o privire ctre ceilali, cu toii agitai i
ngrijorai dup acel mic discurs. Strlucirea victoriei nu durase
prea mult. Niciodat nu dura. Privi mprejur, la capetele-turtite
czute la pmnt, cioprite i nsngerate, rchirate i zdrobite.
Prea o victorie mic i nensemnat cea pe care tocmai o
obinuser.
N-ar trebui s ncercm s le spunem, Treicopaci? ntreb el.
N-ar trebui s prevenim pe cineva?
Ba da. Treicopaci afi un mic zmbet trist. Dar pe cine?

177
Cursul iubirii adevrate

Jezal nainta npstuit prin cenuiul Agriont, cu armele de


scrim n mn: cscnd, mpiedicndu-se, bodognind, chinuit
nc de dureri cumplite de pe urma nesfritei alergri din ziua
precedent. Nu vedea nici ipenie de om, n timp ce se tra spre
persecuiile zilnice la care l supunea Lordul Mareal Varuz. n
afar de ciripitul prematur i rzle al cte unei psri sub
acoperiuri i de scritul obosit al propriilor cizme ndrtnice,
totul era cufundat n linite. Nimeni nu era treaz la ora aia. Nimeni
nu trebuia s fie treaz la ora aia. El, cel mai puin dintre toi.
i tr picioarele suferinde prin galeria boltit i de-a lungul
tunelului. Soarele abia trecea de linia orizontului i curtea era
plin de umbre adnci. Mijindu-i ochii n ntuneric, l zri pe
Varuz aezat la mas, ateptndu-l. La naiba. Sperase s ajung
devreme, mcar o dat. Oare btrnul afurisit dormise mcar?
Lord Mareal! strig Jezal, pornind ntr-o alergare uoar, fr
tragere de inim.
Nu. Astzi nu. Un fior se strecur pe ceafa lui Jezal. Nu era
glasul maestrului de scrim, dar avea o rezonan neplcut de
familiar. Marealul Varuz e ocupat cu treburi mai importante n
dimineaa asta. Inchizitorul Glokta edea n umbr, lng mas,
afindu-i rnjetul lui revolttor de tirb. Pielea lui Jezal se
nfior de dezgust. Nu era ceea ce-i lipsea cuiva la primele ore ale
dimineii. ncetini pasul, naintnd ovitor i se opri lng mas.
Fr ndoial, vei fi ncntat s afli c nu vei avea parte de alergat,
de not, de brn sau de drugul greu n dimineaa asta, zise
infirmul. Nici mcar nu vei avea nevoie de alea. i flutur bastonul
ctre armele de scrim ale lui Jezal. O s stm doar puin de
vorb. Atta tot.
Cinci ore chinuitoare cu Varuz i se prur dintr-odat foarte
atrgtoare, dar Jezal nu avea de gnd s-i trdeze tulburarea. i
azvrli armele pe mas cu un zngnit puternic i se aez
nonalant pe cellalt scaun, sub privirile atente, din umbr, ale lui
Glokta. Jezal i puse n gnd s-i susin privirea pn cnd va
ceda ntr-un fel, dar ncercarea se dovedi zadarnic. Dup cteva
secunde n care privi acel chip ofilit, acel rnjet gol, acei ochi
febrili, adncii n orbite, ncepu s gseasc tblia mesei deosebit

178
de interesant.
Aadar, spune-mi, cpitane, de ce ai acceptat duelul?
Un joc, deci. Un joc de cri, cu doar doi juctori. i tot ce se
spunea avea s ajung la urechile lui Varuz, asta era sigur. Jezal
va trebui s-i joace mna cu grij, s-i in crile aproape i
mintea limpede.
Pentru onoarea mea, pentru aceea a familiei mele i pentru
cea a regelui meu, rspunse el imperturbabil.
Schilodul n-avea dect s ncerce s gseasc vreun cusur
replicii.
Ah, deci nduri toate astea pentru binele naiunii tale. Ce bun
cetean trebuie s fii. Ct altruism. Ce exemplu pentru noi toi!
Glokta pufni. Te rog! Dac trebuie s mini, cel puin alege o
minciun pe care o crezi tu nsui convingtoare. Un asemenea
rspuns este o insult la adresa amndurora.
Cum ndrznea aceast fosil tirb s abordeze un astfel de
ton cu el? Picioarele lui Jezal se smucir: era pe punctul de a se
ridica i de a pleca. La naiba cu Varuz i cu lacheul lui hidos. Dar
prinse privirea schilodului cnd i aez minile pe braele
scaunului, s se ridice. Glokta i zmbea, un zmbet batjocoritor.
S plece ar nsemna s-i recunoasc ntr-un fel nfrngerea. De ce
acceptase duelul, de fapt?
Tata a vrut s-o fac.
Mi, mi. Sunt profund nduioat. Fiul loial, constrns de un
puternic sim al datoriei, este forat s mplineasc ambiiile
tatlui su. O poveste cunoscut, ca un vechi scaun comod pe
care ne place tuturor s edem. Spune-le ce vor s aud, nu? Un
rspuns mai bun, dar la fel de departe de adevr.
Atunci de ce nu-mi spunei dumneavoastr? se rsti Jezal,
mbufnat, de vreme ce se pare c tii att de multe despre asta?
Bine, am s-i spun. n primul rnd, oamenii nu se dueleaz
pentru regele lor, pentru familiile lor i nici de dragul exerciiului,
s nu-mi spui mie asta. Se dueleaz pentru faim, pentru glorie.
Se dueleaz pentru propriul lor succes. Se dueleaz pentru ei
nii. Eu ar trebui s tiu.
Ar trebui s tii? Jezal pufni. Se pare c n-a prea mers n
ceea ce v privete.
i regret vorbele imediat. Gur spurcat, l vra n tot felul de
necazuri. ns Glokta doar i flutur din nou zmbetul
dezgusttor.
Mergea destul de bine pn cnd am ajuns n nchisorile
179
mpratului. Care e scuza ta, mincinosule?
Lui Jezal nu-i plcea felul n care decurgea discuia. Era prea
obinuit cu victorii uoare la masa de joc i cu juctori slabi. Se
plafonase. Mai bine s stea de data asta, pn cnd reuea s-i
msoare noul adversar. Strnse din dini i nu spuse nimic.
E nevoie de mult munc, firete, ca s ctigi Turnirul,
continu Glokta. S-l fi vzut pe prietenul nostru comun, Collem
West, la treab. A asudat o lun ntreag, zbenguindu-se n timp
ce noi, ceilali, rdeam de el. Un parvenit idiot ntrecndu-se cu
alii mai buni dect el, asta gndeam cu toii. Se poticnea la
exerciii, se mpleticea pe brn, se fcea de rs ntruna, zi dup
zi. Dar uit-te la el acum! Glokta i lovi bastonul cu un deget. i
uit-te la mine. Se pare c el a rs la urm, nu, cpitane? Asta i
arat unde poi ajunge cu niic strduin. Ai de dou ori talentul
lui i ai obria potrivit. Trebuie s munceti de zece ori mai
puin, dar tu nu vrei s munceti deloc.
Jezal n-avea de gnd s treac asta cu vederea.
Nu muncesc deloc? Nu m supun la tortur n fiecare zi?
Tortur? ntreb aspru Glokta.
Jezal i ddu seama prea trziu de alegerea nefericit a
cuvintelor.
Ei, bine, blmji el, voiam s spun
tiu nu puine att despre duel, ct i despre tortur. Crede-
m, cnd spun i rnjetul grotesc al inchizitorului se lrgi i mai
mult c sunt dou lucruri foarte diferite.
fcu Jezal, nc descumpnit.
Ai ambiii i ai mijloacele s le realizezi. Cu puin efort te-ai
descurca. Cteva luni de trud, pe urm probabil nu va mai trebui
s depui niciun efort toat viaa, dac asta vrei. Cteva luni scurte
i eti aranjat. Glokta i linse gingiile goale. Dac nu intervine
nimic neprevzut, desigur. i s-a oferit o ans imens. n locul
tu, eu a profita de ea, dar nu tiu, poate c eti nu doar
mincinos, ci i prost.
Nu sunt prost, zise cu rceal Jezal.
Fu tot ce reui s fac.
Glokta ridic o sprncean, apoi tresri, sprijinindu-se cu
putere n baston, n timp ce se ridic ncet n picioare.
Renun dac vrei, n-ai dect. Stai cu braele ncruciate tot
restul vieii, bea i trncnete cu ceilali ofieri inferiori. Exist o
grmad de oameni care ar fi mai mult dect ncntai s triasc
o asemenea via. O grmad de oameni care n-au avut ansele pe
180
care le-ai avut tu. Renun. Lordul Mareal Varuz va fi dezamgit,
maiorul West, tatl tu la fel i aa mai departe, dar, te rog, crede-
m cnd i spun i inchizitorul se sprijini, continund s-i
afieze zmbetul oribil c mie nu-mi pas ctui de puin. La
revedere, cpitane Luthar.
i Glokta se ndeprt chioptnd ctre galeria boltit.

Dup aceast ntrevedere deloc plcut, Jezal se trezi deodat


cu cteva ore de timp liber la dispoziie, dar nu avea deloc starea
de spirit s se bucure de asta. Hoinri pe strzile pustii, prin
pieele i parcurile Agriontului, gndindu-se posomort la ceea ce
i spusese schilodul, blestemnd numele de Glokta, dar incapabil
s-i alunge discuia din minte. O rsuci pe toate prile,
analiznd fiecare fraz, gsind ntruna alte lucruri pe care ar fi
trebuit s le spun. Numai de i-ar fi venit n minte la timp!
A, cpitane Luthar! Jezal tresri i ridic privirea. Un brbat
pe care nu-l recunotea sttea pe iarba nrourat, sub un copac,
zmbindu-i, cu un mr pe jumtate mncat n mn. Gsesc c
dimineaa devreme e momentul potrivit pentru o plimbare. Calm,
cenuie, curat i goal. Nu se compar cu rozul iptor al serii.
Toat hrmlaia, toi oamenii aceia venind i plecnd. Cum poate
s gndeasc cineva n mijlocul acelei zpceli? Iar acum vd c
eti de aceeai prere. Ce ncnttor!
Lu o muctur mare, zgomotoas, din mr.
Te cunosc?
O, nu, nu, zise strinul, ridicndu-se n picioare i tergndu-
i murdria de pe turul pantalonilor. Nu nc. M numesc Sulfur.
Yoru Sulfur.
Zu? i ce vnt te aduce la Agriont?
Se poate spune c sunt n misiune diplomatic.
Jezal l msur cu privirea, ncercnd s-i stabileasc originea.
O misiune din partea cui?
A stpnului meu, desigur, zise Sulfur.
Jezal observ c avea ochii de culori diferite. I se prea o
trstur urt i respingtoare.
Iar stpnul tu este?
Un om foarte nelept i foarte puternic. Cur cotorul cu
dinii i l azvrli n tufiuri, tergndu-i minile de partea din
fa a cmii. Vd c vii de la antrenamentul de scrim.
Jezal i cobor privirea la arme.
Da, rspunse el, dndu-i seama c luase n sfrit o decizie,
181
dar pentru ultima oar. Renun.
O, vai de mine, nu! Strinul l apuc pe Jezal de umr. O, vai
de mine, n-ai voie!
Ce?
Nu, nu! Stpnul meu ar fi ngrozit dac ar ti. ngrozit!
Renun la duel i vei renuna la mai mult de-att. Aa ajungi s
te remarce publicul, pricepi? El decide, n cele din urm. Nu exist
nobilime fr plebe, niciun fel de nobilime! Ei decid!
Ce? Jezal i roti privirea prin parc, spernd s zreasc un
strjer, ca s-l ntiineze c un nebun periculos umbla liber prin
Agriont.
Nu, n-ai voie s renuni! Nici s n-aud de asta! Nu, deloc!
Sunt sigur c ai s te descurci pn la urm. N-ai voie.
Jezal ndeprt mna lui Sulfur de pe umrul lui.
Cine eti?
Sulfur. Yoru Sulfur, la dispoziia ta. Ne mai vedem, cpitane,
la Turnir, dac nu mai devreme.
i i flutur mna peste umr, n timp ce se ndeprta cu pai
mari.
Jezal se holb dup el, cu gura ntredeschis.
La naiba! ip el, aruncndu-i armele pe iarb.
Astzi toat lumea prea c vrea s se amestece n treburile lui,
pn i necunoscuii nebuni din parc.

Cnd socoti c ora era destul de naintat, Jezal se duse s-i


fac o vizit maiorului West. Te puteai bizui oricnd pe urechea lui
nelegtoare i Jezal spera c i-ar putea manipula prietenul s-i
duc vestea proast Lordului Mareal Varuz. Aceea era o scen la
care nu voia s ia parte dac putea s-o evite n vreun chip. Btu la
u i atept, apoi btu din nou. Ua se deschise.
Cpitane Luthar! Ce onoare copleitoare!
Ardee, murmur Jezal, oarecum surprins s-o gseasc acolo,
m bucur s te revd.
De data asta, chiar vorbea sincer. Era interesant, asta era. Era
un lucru nou i reconfortant pentru el s fie cu adevrat interesat
de ceea ce avea de spus o femeie. i era a naibii de artoas, asta
nu putea fi tgduit, i prea mai frumoas de fiecare dat cnd o
vedea. Nu se putea ntmpla nimic ntre ei doi, desigur, avnd n
vedere c West i era prieten i toate celelalte, dar nu fcea nimic
ru dac o privea, nu?
fratele tu e pe-aici?
182
Fata se arunc nonalant pe lavia de lng perete, cu un
picior ntins i un aer foarte posac.
E plecat. A ieit. E mereu ocupat. Mult prea ocupat pentru
mine.
Avea obrajii vizibil mbujorai. Ochii lui Jezal czur pe caraf.
Dopul era scos i vinul la jumtate.
Eti beat?
Oarecum arunc o ochead la paharul de vin pe jumtate
plin de lng cotul ei dar n general sunt doar plictisit.
Nu e nc nici zece.
Nu pot fi plictisit nainte de zece?
tii la ce m refer.
Las morala pe seama fratelui meu. i ade mai bine. i bea
ceva. i flutur mna ctre sticl. Ari de parc ai avea nevoie.
Ei, bine, asta era adevrat. i turn un pahar i se aez pe un
scaun n faa lui Ardee, n timp ce ea l privea pe sub pleoapele
grele. Fata i lu paharul de pe mas. Lng el se afla o carte
groas, cu faa n jos.
Cum e cartea? ntreb Jezal.
Cderea Maestrului Creator, n trei volume. Se zice c e una
dintre crile fundamentale ale istoriei. O grmad de aiureli
plicticoase, pufni ea cu dispre. Plin de magi nelepi, de cavaleri
nenduplecai, cu sbii mree i doamne cu funduri i mai
mree. Magie, violen i romantism, n egal msur. Tmpenii!
Azvrli cartea de pe mas i aceasta czu pe covor, cu paginile
flfind.
Trebuie s poi gsi ceva cu care s-i ocupi timpul!
Zu? Ce-ai propune?
Verioarele mele brodeaz mult.
Du-te naibii.
Hm, fcu Jezal zmbind. njurturile nu mai preau nici pe
jumtate la fel de jignitoare ca atunci cnd s-au cunoscut. Ce
fceai acas, n Englia?
O, acas! Capul i czu pe speteaza laviei. Credeam c m
plictisesc acolo. Abia ateptam s vin aici, n miezul strlucitor al
lucrurilor. Acum abia atept s m ntorc. S m mrit cu un
fermier. S am o duzin de plozi. Cel puin aa a avea parte de
puin conversaie. nchise ochii i suspin. Dar Collem nu m
las. Se simte responsabil, acum, c tatl nostru a murit.
Consider c e prea periculos. Nu vrea s fiu mcelrit de
oamenii Nordului, dar cam aici se sfrete la el simul datoriei.
183
Cu siguran, nu se ntinde pn la a petrece zece minute cu mine.
Aa c, se pare c sunt ngropat aici, cu nite snobi arogani ca
voi.
Jezal se foi stnjenit n scaun.
Pare s se descurce.
O, da! pufni Ardee. Collem West, un biat stranic. A ctigat
un Turnir, nu tii? A trecut primul zidul la Ulrioch, nu-i aa? Fr
o obrie nobil, n-o s fie niciodat unul de-ai notri, dar un
biat stranic, pentru un om de rnd! Dar pcat cu sora aia a lui
neobrzat, mult prea istea. i se spune c bea, opti ea. Nu-i
cunoate locul. Mare ruine! Cel mai bine s-o ignori pur i simplu.
Ardee suspin din nou. Da, cu ct m duc acas mai repede, cu
att mai fericit va fi toat lumea.
Eu n-am s fiu mai fericit.
La naiba, chiar spusese asta cu voce tare?
Ardee rse, dar fr prea mare voioie.
Ei, bine, e grozav de nobil din partea ta s spui asta. De ce nu
eti la antrenament, apropo?
Marealul Varuz a fost ocupat astzi. Jezal se opri o clip. De
fapt, azi-diminea mi-a fost instructor de scrim prietenul tu
Sand dan Glokta.
Zu? Ce-a avut de spus?
Diverse lucruri. M-a fcut ntru.
Mi s fie!
Jezal se ncrunt.
Da, ei bine, sunt la fel de plictisit de scrim ca tine de cartea
aia. Despre asta am vrut s vorbesc cu fratele tu. M gndesc s
renun.
Ardee izbucni n rs. Fornind, glgind n hohote. ntreg
trupul i se scutura. Vinul i se revrs din pahar i se mprtie pe
podea.
Ce e att de amuzant? vru Jezal s tie.
Doar c i terse o lacrim am fcut o prinsoare cu
Collem. Era sigur c te vei ine de treab. Iar acum eu sunt cu zece
mrci mai bogat.
Nu sunt sigur c-mi place s fiu obiectul rmagului vostru,
zise aspru Jezal.
Nu sunt sigur c m sinchisesc.
E ceva serios.
Nu, nu este! se rsti ea. Pentru fratele meu a fost ceva serios,
el trebuia s-o fac! Nimeni nu te observ cnd nu ai n nume un
184
dan, i cine s tie asta mai bine ca mine? Eti singura persoan
care i-a pierdut timpul cu mine de cnd am venit aici, i asta doar
fiindc te-a obligat Collem. Am extrem de puini bani i niciun
strop de snge nobil, ceea ce m face un nimic pentru unii ca tine.
Brbaii m ignor i femeile mi ntorc spatele. N-am nimic aici,
nimic i pe nimeni i tu crezi c ai o via grea? Haide! A putea s
m apuc de scrim, zise ea cu amrciune. ntreab-l pe Lordul
Mareal dac are loc pentru o elev, bine? Mcar atunci a avea cu
cine s vorbesc!
Jezal clipi. Asta nu era interesant. Era nepoliticos.
Stai aa, n-ai habar cum e s
O, nu te mai vicri! Ci ani ai? Cinci? De ce nu te ntorci s
sugi la a mamei, ncule?
Nu-i venea s-i cread urechilor. Cum ndrznea?
Mama mea e moart, spuse el.
Ha! Asta trebuia s-o fac s se simt vinovat, s-i stoarc o
scuz. Dar nu se ntmpl aa.
Moart? Norocul ei, cel puin nu trebuie s-i asculte
vicrelile blestemate! Voi, bieeii rsfai i bogai, suntei cu
toii la fel. Primii de-a gata tot ce v-ai putea dori, apoi v apuc
pandaliile fiindc trebuie s ntindei mna i s luai. Eti jalnic!
mi faci sil!
Jezal se holb la ea. Faa i ardea, l nepa, de parc ar fi fost
plmuit. Ar fi preferat s fi fost plmuit. Nu i se mai vorbise aa n
viaa lui. Niciodat! Era mai ru dect Glokta. Mult mai ru i de
departe mai neateptat. i ddu seama c gura i atrna pe
jumtate deschis. O nchise, strngnd din dini, trnti paharul
pe mas i se ridic s plece. Se ndrepta spre ieire, cnd ua se
deschise brusc, i Jezal se pomeni fa n fa cu maiorul West.
Jezal, zise West, prnd la nceput doar surprins, iar apoi,
cnd arunc o privire ctre sora lui, tolnit pe lavi, uor
bnuitor. Ce faci aici?
am venit s te vd, de fapt.
O, da?
Da. Dar mai poate atepta. Am treab.
i Jezal trecu valvrtej pe lng prietenul su i iei pe coridor.
Ce-a fost asta? l auzi pe West ntrebnd, n timp ce se
ndeprta. Eti beat?

Mnia lui Jezal spori cu fiecare pas, pn cnd era pe cale s-l
sufoce. Fusese victima unui ultraj! Un atac slbatic i nemeritat!
185
Se opri pe coridor, tremurnd de furie, cu rsuflarea fornindu-i n
nas, de parc ar fi alergat cincisprezece kilometri, cu pumnii
ncletai pn la durere. i nc de la o femeie! O femeie! i o
afurisit de femeie din popor! Cum a ndrznit? i irosise timpul
cu ea, rsese la glumele ei i o gsise atrgtoare. Ar fi trebuit s
fie onorat s i se acorde atenie!
Trf afurisit! mri Jezal.
i trecu prin minte s se ntoarc i s-i spun asta n fa, dar
era prea trziu. Privi mprejur, dup ceva n care s loveasc. Cum
s se rzbune? Cum? Atunci i veni ideea.
S-i demonstreze c s-a nelat.
Asta ar fi rezolvarea. S-i demonstreze c s-a nelat, ei i
schilodului nenorocit de Glokta. Le va dovedi ct de struitor poate
s munceasc. Le va dovedi c nu e nici ntru, nici mincinos,
nici copil rsfat. Cu ct se gndea mai mult la asta, cu att i se
prea c totul se leag mai bine. Avea s ctige blestematul la de
Turnir, asta avea s fac! Asta le va terge rnjetele de pe fa!
Porni grbit de-a lungul coridorului, cu un sentiment nou,
necunoscut, crescndu-i n piept.
Simea c avea un el. Asta era. Poate c nu era prea trziu
pentru o alergare.

186
Cum sunt dresai cinii

Practicianul Frost sttea lng perete, perfect nemicat, perfect


tcut, abia vizibil n umbrele adnci, una cu cldirea. Albinosul nu
se clintise de o or sau mai bine, nu se lsase de pe un picior pe
altul, nu clipise, nu respirase ct s-l fi observat Glokta, stnd cu
ochii aintii la strada din faa lor.
n schimb, Glokta njura, se foia deranjat, tresrea, se scrpina
la fa, i sugea gingiile goale. De ce ntrzie? Cteva minute n
plus i s-ar putea s adorm, s cad n canalul la mpuit i s m
nec. Ce grozav de nimerit ar fi! Privi apa vscoas, puturoas, de la
picioarele lui, legnndu-se i vlurindu-se. Cadavru gsit plutind
lng docuri, umflat de apa mrii i de nerecunoscut
Frost i atinse braul n ntuneric i i art n josul strzii cu
un deget mare i alb. Trei brbai naintau ncet nspre ei, cu
mersul crcnat al unora care au petrecut mult vreme la bordul
unei nave, pstrndu-i echilibrul pe o punte n balans. Aadar,
sta e jumtate din micul nostru grup. Mai bine mai trziu dect
niciodat. Cei trei marinari venir pn la jumtatea podului ce
traversa canalul, apoi se oprir i ateptar, la nu mai mult de
douzeci de pai deprtare. Glokta le auzea tonul conversaiei:
accente aspre, hotrte, triviale. Se trase ontc mai n umbr,
lipindu-se de cldire.
Acum paii veneau din partea opus, pai grbii. Ali doi
brbai i fcur apariia, pind iute n josul strzii. Unul dintre
ei, un individ foarte nalt i subire, ntr-o hain de blan scump,
privea bnuitor mprejur. Acela trebuie s fie Gofred Hornlach,
pnzar de vaz. Omul nostru. nsoitorul lui avea o sabie la old i
se opintea cu un cufr mare de lemn pe un umr. Servitor sau
gard personal sau ambele. Nu prezint interes. Glokta simi cum
i se ridic prul pe ceaf cnd se apropiar de pod. Hornlach
schimb cteva cuvinte grbite cu unul dintre marinari, un brbat
cu o barb mare, castanie.
Gata? i opti el lui Frost. Practicianul cltin aprobator din
cap. Nu micai! strig Glokta, din toi rrunchii, n numele
Maiestii Sale!
Servitorul lui Hornlach se rsuci, lsnd cufrul s cad pe pod
cu un bubuit i ducndu-i mna spre sabie. Se auzi un zbrnit

187
domol din umbrele de pe cealalt parte a drumului. Servitorul privi
surprins, scoase un fornit i se prbui cu faa n jos.
Practicianul Frost iei iute din umbr, clcnd uor pe drum.
Hornlach se uit n jos, cu ochii mari, la cadavrul grzii sale de
corp, apoi la albinosul mthlos. Se ntoarse ctre marinari:
Ajutai-m! strig el. Oprii-l!
eful lor i rspunse cu un zmbet:
Nu cred.
Cei doi tovari ai si naintar fr grab, blocnd podul.
Pnzarul se ndeprt mpleticindu-se, fcu un pas poticnit spre
umbrele de lng canal, pe partea cealalt. Severard se ivi de sub o
poart, n faa lui, cu arcul peste umr. nlocuiete arcul cu un
buchet de flori i va arta de parc ar merge la o nunt. N-ai zice c
tocmai a ucis un om.
ncolit, Hornlach nu putea dect s priveasc mut mprejur, cu
ochii mrii de spaim i uimire, cum cei doi practicieni se apropie,
cu Glokta trindu-i picioarele n urma lor.
Dar v-am pltit! le strig disperat Hornlach marinarilor.
Ai pltit un drum, zise cpitanul lor. Loialitatea se taxeaz n
plus.
Mna mare i alb a Practicianului Frost se prbui pe umrul
negustorului, forndu-l s se lase n genunchi. Severard se
apropie tacticos de servitor, i vr vrful cizmei murdare sub
trupul acestuia i l rostogoli. Cadavrul i ridic ochii sticloi spre
cerul nopii, cu penele sgeii ieindu-i din gt. Sngele din jurul
gurii prea negru n lumina lunii.
Mort, mri Severard, fr niciun rost.
Asta face o sgeat prin gt, remarc Glokta. Scap de el, fii
bun!
S-a fcut.
Severard nh picioarele slujitorului i le ridic peste
parapetul podului, pe urm i apuc trupul de sub brae i l
azvrli peste margine, cu un mrit. Att de lejer, att de curat,
att de priceput. Se vede c a mai fcut-o. Se auzi un pleoscit cnd
trupul lovi apa mloas de dedesubt. Frost i legase de-acum lui
Hornlach minile strns la spate i i vrse sacul pe cap.
Prizonierul zbiera prin pnz, n timp ce era tras n picioare.
Glokta nsui se apropie ontc de cei trei marinari, cu picioarele
amorite dup atta timp petrecut stnd neclintit n strad.
i iat-ne, zise el, scond o pung grea din buzunarul
interior al hainei. O inu legnndu-se chiar deasupra palmei
188
ntinse a cpitanului. Spune-mi, ce s-a ntmplat n seara asta?
Btrnul matelot zmbi, cu faa-i bttorit ncreindu-se ca
pielea de cizm.
Marfa mi se strica i trebuia s plecm cu primul flux, i-am
spus asta. Am ateptat i am ateptat, jumtate de noapte, lng
canalul la mpuit, dar ce s vezi? Ticlosul nu s-a artat.
Foarte bine. Asta e povestea pe care a spune-o n Westport,
dac m-ar ntreba cineva.
Cpitanul i lu un aer ofensat.
Aa s-a ntmplat, Inchizitorule. Ce alt poveste ar putea fi?
Glokta ls punga s cad i banii zornir nuntru.
Cu complimentele Maiestii Sale.
Cpitanul cntri punga n mn.
Mereu ncntat s-i fac Maiestii Sale o favoare!
i cu asta, el i cei doi tovari ai si se ntoarser, numai
zmbete glbejite, i pornir spre chei.
Bun, zise Glokta, hai s continum.

Unde-mi sunt hainele? strig Hornlach, zvrcolindu-se n


scaun.
mi cer sincere scuze pentru asta, tiu c e destul de
neplcut, dar hainele pot ascunde una, alta. Las-i omului hainele
i i lai mndria, demnitatea i toate lucrurile pe care e mai bine
s nu le aib aici. Nu interoghez niciodat un prizonier cu hainele
pe el. l mai ii minte pe Salem Rews?
Pe cine?
Salem Rews. Unul de-ai ti. Un pnzar. L-am prins
sustrgndu-se de la plata drilor regelui. A mrturisit, a dat
cteva nume. Am vrut s vorbesc cu ei, dar au murit cu toii.
Ochii negustorului licrir n stnga i-n dreapta. i evalueaz
opiunile, ncearc s ghiceasc ce-am putea s tim.
Oamenii mor tot timpul.
Glokta se uit int la cadavrul pictat al lui Juvens din spatele
prizonierului su, care sngera cu o vopsea roie pe tot peretele.
Oamenii mor tot timpul.
Desigur, dar nu chiar aa de violent. M gndesc c cineva i-a
vrut mori, c cineva a poruncit s fie omori. M gndesc c
acela ai fost tu.
N-ai nicio dovad! Niciuna! N-ai s-o scoi la capt cu asta!
Dovezile nu nseamn nimic, Hornlach, dar am s-i fac pe
plac. Rews a supravieuit. ntmplarea face s fie chiar aici, pe
189
coridor, rmas fr prieteni, smiorcindu-se, numind fiecare
pnzar care-i trece prin minte sau care ne trece nou prin minte,
la drept vorbind. (Ochi mijii, dar niciun rspuns.) L-am folosit s-l
prindem pe Carpi.
Carpi? ntreb negustorul, ncercnd s par nonalant.
i-l aminteti pe asasinul tu, nu-i aa? Un styrian uor
molu. Cu urme de acnee? Nduete mult? l avem i pe el. Ne-a
spus ntreaga poveste. Cum l-ai tocmit, ct l-ai pltit, ce i-ai cerut
s fac. ntreaga poveste. Glokta zmbi: Are o memorie excelent,
pentru un criminal, foarte amnunit.
Teama se vedea acum, doar o urm de team, dar Hornlach se
replie uor.
Acesta este un afront la adresa ghildei mele, strig el, cu toat
autoritatea de care putea da dovad, aa gol i legat de un scaun.
Stpnul meu, Coster dan Kault, nu va ngdui una ca asta, iar el
e prieten apropiat cu Superiorul Kalyne!
La naiba cu Kalyne, e terminat. n plus, Kault crede c eti n
siguran la bordul acelei corbii, n drum spre Westport i departe
de noi. Nu cred c i va simi cineva lipsa vreme de cteva
sptmni. Negustorului i czu faa. O grmad de lucruri se pot
ntmpla n acest timp o grmad foarte mare.
Limba lui Hornlach ni peste buze. Ridic pe furi o privire
spre Frost i Severard i se aplec puin. Aadar, acum vine
tocmeala.
Inchizitorule, spuse el cu glas mieros, dac am nvat ceva de
la via, e c fiecare om vrea ceva. Fiecare om are preul lui, da?
Iar noi avem buzunare adnci. Nu trebuie dect s spui ce vrei.
Doar s spui! Ce vrei?
Ce vreau? ntreb Glokta, aplecndu-se, la o distan mai
conspirativ.
Da. Ce nseamn toate astea? Ce vrei?
Acum Hornlach zmbea, un mic zmbet iret, iste.
Ce drgu, dar n-ai s-i cumperi scparea.
mi vreau dinii napoi. Zmbetul negustorului ncepu s
pleasc. mi vreau piciorul napoi. Hornlach nghii. mi vreau
viaa napoi. Prizonierul devenise foarte palid. Nu? Atunci poate c
m voi mulumi cu capul tu ntr-un b. N-ai nimic altceva din
ceea ce vreau eu, indiferent ct de adnci i sunt buzunarele!
Acum Hornlach tremura uor. Gata cu fanfaronada? Gata cu
trguiala? Atunci putem ncepe. Glokta ridic hrtia din faa lui i
citi prima ntrebare. Cum te numeti?
190
Uite, Inchizitorule, eu
Frost izbi cu pumnul n mas i Hornlach se chirci n scaun.
Rspunde naibii la ntrebare! i rcni Severard n fa.
Gofred Hornlach, scnci negustorul.
Glokta cltin din cap.
Bine. Eti un membru de vaz al Ghildei Pnzarilor?
Da, da!
Unul dintre delegaii Magisterului Kault, de fapt?
tii cine sunt!
Ai uneltit cu ali pnzari s-l neli pe Maiestatea Sa Regele?
Ai tocmit un asasin s omoare cu premeditare zece dintre supuii
Maiestii Sale? i-a poruncit s faci asta Magisterul Coster dan
Kault, capul Ghildei Pnzarilor?
Nu! strig Hornlach, cu glasul piigiat de panic.
Nu e rspunsul de care am nevoie. Glokta arunc o privire ctre
Practicianul Frost. Pumnul mare i alb se cufund n stomacul
negustorului i acesta scoase un suspin domol cnd alunec ntr-o
parte.
Mama mea ine cini, tii, zise Glokta.
Cini, uier Severard, n urechea negustorului care gfia,
mbrncindu-l napoi n scaun.
i ador. i dreseaz s fac o sumedenie de giumbulucuri.
Glokta i ncrei buzele. tii cum sunt dresai cinii?
Hornlach nc gfia, prvlit n scaun, cu ochi nlcrimai,
departe de a putea vorbi. nc e ca un pete scos brusc din ap.
Gura i se deschide i i se nchide, dar niciun sunet.
Repetiie, zise Glokta, Repet, repet, repet. Trebuie s pui
cinele s-i execute giumbulucurile de o sut de ori la fel, i pe
urm trebuie s-o iei de la capt. Totul e repetiie. i dac vrei s
latre la comand, nu trebuie s ezii s foloseti biciul. Ai s latri
pentru mine, Hornlach, n faa Consiliului Deschis.
Eti nebun! strig pnzarul, holbndu-se de la unul la altul,
suntei nebuni cu toii!
Glokta i flutur zmbetul gol.
Dac vrei. Dac te ajut. i arunc din nou privirea pe hrtia
din mna lui. Cum te numeti?
Prizonierul nghii.
Gofred Hornlach.
Eti un membru de vaz al Ghildei Pnzarilor?
Da.
Unul dintre delegaii Magisterului Kault, de fapt?
191
Da!
Ai uneltit cu ali pnzari s-l neli pe Maiestatea Sa Regele?
Ai tocmit un asasin s omoare cu premeditare zece dintre supuii
Maiestii Sale? i-a poruncit s faci asta Magisterul Coster dan
Kault, capul Ghildei Pnzarilor?
Hornlach privi disperat n jurul su. Frost i susinu privirea.
Severard i susinu privirea.
Ei? ntreb Glokta.
Negustorul nchise ochii.
Da, scnci el.
Ce-ai zis?
Da!
Glokta zmbi.
Excelent! Acum, spune-mi: Cum te numeti?

192
Ceai i rzbunare

Este o ar frumoas, nu-i aa? ntreb Bayaz, ridicnd


privirea ctre stncile coluroase ce se nlau de-o parte i de alta
a drumului.
Copitele cailor clcau domol de-a lungul crrii, cu un sunet
surd, potolit, ce contrasta cu starea de nelinite a lui Logen.
Aa s fie?
Ei, bine, e o ar aspr, desigur, pentru cei care nu-i cunosc
rnduiala. O ar aspr i neierttoare. Dar are i ceva nobil n ea.
ntiul dintre Magi cuprinse ntreaga ntindere cu un gest larg al
braului i inspir cu ncntare aerul rece. Are onestitate,
integritate. Cel mai bun oel nu strlucete ntotdeauna cel mai
tare. i arunc o privire lui Logen, legnndu-se domol n a. Ar
trebui s tii asta.
Nu pot spune c-i vd frumuseea.
Nu? Dar ce vezi?
Logen i ls ochii s rtceasc peste versanii abrupi,
acoperii de iarb, smlai cu petice de rogoz i orz slbatic,
presrai cu stnci cenuii i plcuri de copaci.
Vd un teren bun pentru o btlie. Cu condiia s ajungi aici
primul.
Zu? Cum aa?
Logen art ctre coama sinuoas a unui munte.
Arcaii de pe creasta de colo n-ar putea fi vzui de pe drum i
ai putea s-i ascunzi aproape toi otenii ntre stnci. Civa
dintre cei echipai mai uor, lsai pe versani, doar ca s atrag
inamicii pe terenul cel mai abrupt de acolo. Logen art ctre
tufiurile epoase care acopereau versanii mai joi. I-ai lsa s se
apropie puin, apoi, cnd i-ar croi drum cu greu prin orzul la
slbatic, le-ai trimite sgeile. S te trezeti cu sgeile cznd aa
peste tine nu e nostim deloc. Vin mai repede, ptrund mai departe
i muc mai adnc. Asta i-ar mprtia. Cnd ar ajunge la stnci,
ar fi sleii de oboseal i dezorganizai. sta ar fi momentul s
ataci. Civa rzboinici srind dintre pietrele alea, atacndu-i de
sus, odihnii, plini de energie i ipnd ca toi dracii, asta i-ar
putea nfrnge pe loc. Logen privi coasta muntelui cu ochii mijii.
Fusese i de-o parte i de alta ntr-un asemenea atac-surpriz i n

193
niciuna dintre situaii amintirea nu era plcut. Dar dac ar avea
de gnd s opun rezisten, continu Logen, civa clrei n
pdurea de colo ar putea isprvi treaba: civa Oameni Alei,
civa lupttori aprigi npustindu-se asupra ta de unde nu te
atepi, sta e un lucru cumplit. Asta i-ar pune pe fug. Dar,
obosii cum ar fi, n-ar fugi prea repede. Asta nseamn prizonieri i
prizonierii pot nsemna rscumprare sau cel puin dumani ucii
mai uor. Vd un mcel sau o victorie demn de un cntec,
depinde de ce parte te afli. Asta vd.
Bayaz zmbi, cltinnd din cap n ritmul micrii domoale a
calului.
Oare Stolicus a spus c terenul trebuie s fie prietenul cel mai
bun al unui general, altfel i devine cel mai cumplit duman?
N-am auzit niciodat de el, dar avea dreptate. sta e un teren
bun pentru o armat, cu condiia s ajungi primul aici. S ajungi
primul e toat mecheria.
ntr-adevr. Dar noi nu avem armat.
Copacii tia ar putea ascunde civa clrei chiar mai bine
dect o mulime. Logen i arunc vrjitorului o privire piezi.
Atrna vesel n a, bucurndu-se de o plimbare plcut n mijlocul
naturii. M ndoiesc c Bethod a apreciat sfatul tu i eu am avut
deja destule rfuieli cu el. A fost rnit n locul cel mai sensibil, n
mndria lui. O s vrea rzbunare. O s-o vrea cu ardoare.
O, da, rzbunare, cea mai rspndit dintre distraciile
Nordului. Popularitatea ei pare s nu apun niciodat.
Logen privi ncrncenat mprejur, la copaci, la stnci, la cutele
vii, la nenumratele ascunztori.
Trebuie c sunt oameni n munii tia, cutndu-ne. Cete de
oameni pricepui i clii n lupt, cu cai buni i bine narmai,
obinuii cu locurile. Acum, c Bethod i-a nfrnt toi dumanii,
nu mai exist loc n Nord unde s nu te poat gsi. S-ar putea s
atepte acolo art ctre nite pietre de lng drum sau n
pdurea de colo sau de colo. Malacus Quai, care clrea n frunte,
pe calul de povar, privi nervos mprejur. Ar putea fi oriunde.
Asta te sperie? ntreb Bayaz.
Totul m sperie i e bine c e aa. Teama e un bun prieten al
celor vnai, m-a inut n via atta vreme. Morii sunt nenfricai
i n-am poft s m altur lor. Va trimite oameni i la bibliotec.
O, da, s-mi ard crile i toate celelalte.
Asta te sperie?
Nu mult. Pe pietrele de lng poart st scris cuvntul lui
194
Juvens i acesta nu poate fi nesocotit, nici acum. Niciun om cu
intenii rzboinice nu se poate apropia. mi nchipui c oamenii lui
Bethod vor rtci n jurul lacului, prin ploaie, pn cnd vor
rmne fr mncare, gndindu-se n tot acest timp ct de ciudat
e c nu pot gsi ceva att de mare cum e o bibliotec. Nu, zise
vesel vrjitorul, scrpinndu-i barba. Eu m-a concentra asupra
ncurcturii n care ne aflm noi. Ce crezi c se ntmpl dac
suntem prini?
Bethod o s ne omoare, i asta n cel mai neplcut mod care-i
poate trece prin minte. Dac nu cumva are de gnd s fie
ndurtor i s ne lase s scpm cu un avertisment.
Pare destul de improbabil.
La acelai lucru m gndeam i eu. Cea mai bun ans a
noastr este s o lum spre uvoiul Alb, s ncercm s trecem n
Englia i s sperm c vom avea norocul s nu fim vzui. Lui
Logen nu-i plcea s se bizuie pe noroc, cuvntul nsui i lsa un
gust amar. Ridic privirea spre cerul nnorat. Ne-ar prinde bine
niic vreme rea. O ploaie zdravn ne-ar putea ascunde bine.
Cerul iroia peste el de sptmni, dar acum, c avea nevoie de
ploaie, refuza s scape mcar o pictur.
Malacus Quai se uita la ei peste umr, cu ochii mari i rotunzi
de ngrijorare.
N-ar trebui s ncercm s ne micm mai repede?
Poate, rspunse Logen, mngind gtul calului, dar asta ar
osteni animalele i s-ar putea s avem nevoie mai trziu de toat
viteza lor. Am putea s ne ascundem ziua i s cltorim noaptea,
dar, n cazul sta, riscm s ne rtcim. E mai bine aa: naintm
ncet i sperm s nu fim vzui. Privi ncruntat spre coama
muntelui. Sperm c n-am fost vzui deja.
Hm, fcu Bayaz, atunci poate c acum e cel mai bun moment
s-i spun. Vrjitoarea aceea, Caurib, nu e nici pe jumtate att de
nroad cum am lsat eu s se neleag c ar fi.
Logen simi c se prbuete.
Nu?
Nu, cu toat vopseaua i aurul i trncneala despre Nordul
ndeprtat, tie ce vrea. Ochiul-lung, i se spune. Un truc vechi, dar
eficient. Ne-a urmrit.
tie unde suntem?
tie cnd am plecat, foarte probabil i n ce direcie ne
ndreptm.
Asta nu ne d nicio ans.
195
A zice c nu.
La naiba! Logen zri micare ntre copaci, undeva la stnga,
strnse mna pe mnerul sabiei. Cteva psri nir spre cer.
Atept, cu sufletul la gur. Nimic. i ls mna s cad napoi.
Ar fi trebuit s-i omorm cnd am avut ocazia. Pe toi trei.
Dar n-am fcut-o i cu asta, basta. Bayaz arunc o privire
spre Logen. Dac ne gsesc, care e planul tu?
Fuga. i sperana c avem cai mai iui.

i asta? ntreb Bayaz.


Vntul sufla cu putere prin vale, n ciuda copacilor, fcnd
flcrile focului s plpie i s danseze. Malacus Quai i adun
umerii i i nfur ptura mai strns n jurul lor. Arunc o
privire ctre tulpina scurt pe care Bayaz o inea ridicat n faa
lui, cu fruntea ncreit de concentrare.
Asta era a cincea plant i nefericitul ucenic mai trebuia
s nimereasc una. Este ilyith?
Ilyith? repet vrjitorul, fr s lase s i se citeasc pe chip
niciun indiciu dac rspunsul era corect.
Era nemilos ca Bethod cnd venea vorba de ucenicul lui.
Poate?
Nici pe departe. Ucenicul nchise ochii i oft pentru a cincea
oar n seara aceea. Logen l comptimea, chiar l comptimea, dar
nu era nimic de fcut. Ursilum, n limba veche, din cel cu frunze
rotunde.
Da, da, sigur, ursilum, mi-a stat pe limb tot timpul.
Dac numele i sttea pe limb, atunci ntrebuinrile plantei
nu pot fi departe, ce zici?
Ucenicul i ngust ochii i privi plin de speran ctre cerul
nopii, ca i cum rspunsul ar fi putut fi scris n stele.
Nu e pentru dureri ale articulaiilor?
Nu, categoric nu. M tem c articulaiile tale vor continua s
te chinuie. Bayaz rsuci tulpina ncet ntre degete. Ursilumul n-are
nicio ntrebuinare, din cte tiu eu. E doar o plant.
i o azvrli napoi n tufiuri.
Doar o plant, repet Quai, scuturndu-i capul.
Logen oft i i frec ochii obosii.
mi cer scuze, Maestre Noudegete, te plictisim?
Ce conteaz? ntreb Logen, ridicndu-i minile n aer. Pe
cine intereseaz numele unei plante fr nicio ntrebuinare?
Bayaz zmbi:
196
Bine punctat. Spune-ne, Malacus, ce anume conteaz?
Dac un om caut s schimbe lumea, ar trebui mai nti s-o
neleag. Ucenicul i turui vorbele ca pe o poezie, evident uurat
s i se pun o ntrebare la care tia rspunsul. Fierarul trebuie s
nvee rosturile metalelor, tmplarul rosturile lemnului, altfel
munca lor va preui puin. Magia de rnd e nestpnit i
periculoas, cci vine din Cealalt Parte i s recurgi la lumea de
jos e periculos. Magul poteneaz vraja cu tiin i astfel
realizeaz nalta Art, dar, asemenea fierarului sau tmplarului, el
trebuie s caute s schimbe doar ceea ce nelege. Cu fiecare lucru
pe care l nva, puterea lui este sporit. Aadar, magul trebuie s
nzuiasc s nvee tot, s neleag lumea ntreag. Copacul e
puternic doar pe msura rdcinii sale, iar cunoaterea este
rdcina puterii.
Nu-mi spune, Principiile Artei a lui Juvens!
Chiar primele rnduri, zise Bayaz.
Iart-m c spun, dar sunt pe lumea asta de mai bine de
treizeci de ani i nc nu am reuit s neleg un singur lucru care
s-a ntmplat. S cunosc lumea n ntregime? S neleg totul?
Asta e o misiune extrem de grea.
Magul chicoti.
Una imposibil, negreit. S cunoti cu adevrat i s nelegi
chiar i un fir de iarb nseamn s studiezi o via ntreag, iar
lumea e n continu schimbare. De aceea tindem s ne
specializm.
Aadar, tu ce ai ales?
Focul, rspunse Bayaz, privind vesel flcrile, cu lumina lor
dansnd pe easta-i pleuv. Focul, fora i voina. Dar chiar i n
domeniile alese, dup nenumrai ani lungi de studiu, rmn un
novice. Cu ct nvei mai mult, cu att i dai seama ct de puine
tii. Totui, strdania nsi e un lucru de pre. Cunoaterea este
rdcina puterii, n definitiv.
Aadar, cu destul cunoatere, voi, magii, putei face orice?
Bayaz se ncrunt.
Exist limite. i exist reguli.
Precum Prima Lege? Maestrul i ucenicul ridicar, ca unul,
privirea spre Logen. E interzis s vorbeti cu diavolii, nu-i aa?
Era evident c Quai nu-i amintea de scparea lui din timpul
febrei: avea gura cscat de uimire. Ochii lui Bayaz doar se
ngustar puin, cu o vag urm de bnuial.
Pi, da, aa este, rspunse ntiul dintre Magi. E interzis s
197
atingi Cealalt Parte nemijlocit. Prima Lege trebuie s se aplice
tuturor, fr excepie. Dup cum trebuie s se aplice i A Doua.
Care este?
E interzis s mnnci carnea oamenilor.
Logen ridic o sprncean.
Voi, vrjitorii, nscocii tot felul de lucruri ciudate.
Bayaz zmbi:
O, nu tii nici jumtate. Se ntoarse ctre ucenicul su,
ridicnd n faa lui o rdcin maro, noduroas. Iar acum, Maestre
Quai, eti bun s-mi spui numele acesteia?
Logen nu-i putu stpni un zmbet tainic. Pe asta el o tia.
Haide, haide, Maestre Quai, n-avem la dispoziie toat
noaptea.
Logen nu putea s mai suporte mult suferina ucenicului. Se
aplec spre el, prefcndu-se c a focul cu un b i, tuind ca
s-i ascund vorbele, opti:
Laba-ciorii.
Bayaz era destul de departe i vntul fonea prin copaci. N-avea
cum s-l fi auzit. Quai i juc bine rolul. Continu s se holbeze la
rdcin, cu fruntea ncreit de concentrare.
E laba-ciorii? ndrzni el.
Bayaz ridic o sprncean.
Ei, bine, da, este. Bravo, Malacus. i mi poi enumera
ntrebuinrile ei?
Logen tui din nou.
Rni, opti el, privind nepstor nspre pdure, acoperindu-i
gura cu o mn.
Poate c nu tia prea multe despre plante, dar n privina
rnilor avea o experien vast.
Cred c e bun pentru rni, zise moale Quai.
Excelent, Maestre Quai. Laba-ciorii e rspunsul corect. i e
bun pentru rni. M bucur s vd c faci unele progrese, pn la
urm. i drese glasul: Totui, mi se pare curios c foloseti
aceast denumire. I se spune laba-ciorii doar la nord de muni. Eu,
cu siguran, nu te-am nvat niciodat numele acesta. M ntreb
pe cine cunoti n acea parte a lumii. Arunc o privire ctre Logen.
Te-ai gndit vreodat la o carier n artele magiei, Maestre
Noudegete? l privi din nou pe Quai cu ochii mijii: S-ar putea s
am un loc liber pentru un ucenic.
Malacus plec fruntea.
mi pare ru, Bayaz.
198
Ai i de ce. Ai putea s ne speli strchinile, ce zici? Poate c
sarcina i se potrivete mai bine.
Quai i arunc ptura de pe umeri, fr tragere de inim,
adun strchinile murdare i i tri picioarele prin pdure,
ctre pru. Bayaz se aplec deasupra ceaunului de pe foc,
adugnd cteva frunze uscate n apa clocotit. Lumina
plpitoare a flcrilor i scnteie pe partea de jos a feei i aburul i
se nvrti n jurul estei pleuve. Una peste alta, arta ca un
adevrat vrjitor.
Ce-i asta? ntreb Logen, ntinznd mna s-i ia pipa. Vreo
vraj? Vreo poiune? Vreo lucrare mrea a naltei Arte?
Ceai.
Cum?
Frunzele unei anumite plante, fierte n ap. E considerat un
lux destul de mare n Gurkhul. Turn o parte din licoare ntr-o
ceac. i-ar plcea s guti?
Logen l adulmec reticent.
Are miros de picioare.
F cum crezi. Bayaz cltin din cap i se aez napoi lng
foc, strngnd cana aburind n mini. Dar pierzi unul dintre cele
mai mari daruri fcute de natur omului. Lu o sorbitur i
plesci de satisfacie. Calmeaz mintea, revigoreaz trupul. Puine
rele nu pot fi rezolvate cu o ceac de ceai.
Logen ndes un cocolo de chagga n mciulia pipei.
Dar o secure n cap?
Acesta este unul dintre ele, recunoscu Bayaz cu un zmbet
larg. Spune-mi, Maestre Noudegete, de ce atta dumnie ntre
tine i Bethod? N-ai luptat pentru el de attea ori? De ce v uri
att de mult?
Logen tcu, trgnd fum din pip, suflnd.
Exist motive, rspunse el bos.
Rnile din vremea aceea nu se vindecaser nc. Nu-i plcea s
le zgndreasc nimeni.
A, motive. Bayaz i cobor privirea spre ceac. i care sunt
motivele tale? Dumnia asta nu merge n ambele direcii?
Poate.
Dar tu eti dispus s atepi?
Va trebui s fiu.
Hm. Eti foarte rbdtor pentru un om al Nordului.
Logen se gndi la Bethod, la dezgusttorii lui fii i la
nenumraii oameni pe care i omorser pentru ambiiile lor.
199
Oameni pe care i omorse el, Logen, pentru ambiiile lor. Se gndi
la shanka, la familia lui i la ruinele satului de lng mare. Se
gndi la toi prietenii lui mori. i sugea dinii i se uita n foc cu
privirea pierdut.
Am rezolvat cteva rfuieli, la vremea mea, dar asta n-a fcut
dect s atrag mai multe. Rzbunarea poate fi plcut, dar e un
lux. Nu-i umple burta, nici nu te apr de ploaie. Ca s-mi nfrunt
vrjmaii, am nevoie de prietenii mei lng mine, iar eu am rmas
fr prieteni. Omul trebuie s fie realist. A trecut ceva vreme de
cnd aveam alte ambiii dect s supravieuiesc fiecrei zile.
Bayaz rse, cu ochii scnteind n lumina focului.
Ce-i? ntreb Logen, ntinzndu-i pipa.
Fr suprare, dar eti o surs inepuizabil de surprize. Cu
totul altfel dect m ateptam. Eti o adevrat enigm.
Eu?
O, da! Sngerosul Nou, opti magul, fcnd ochii mari. Ai o
reputaie afurisit, prietene. Ce mai poveti se spun! Un nume
blestemat! Pi, mamele i sperie copiii cu el. Logen nu zise nimic.
N-avea cum s nege asta. Bayaz trase ncet din pip, apoi sufl o
dr lung de fum. M gndeam la ziua n care ne-a vizitat Prinul
Calder.
Logen pufni.
ncerc s nu m prea gndesc la el.
i eu, dar nu comportamentul lui m-a interesat, ci al tu.
Serios? Nu-mi amintesc s fi fcut ceva deosebit.
Bayaz ndrept coada pipei spre Logen, de dincolo de foc.
Ah, dar tocmai asta voiam s spun. Am cunoscut o mulime
de lupttori, soldai, generali i campioni i ci i mai ci. Un
mare lupttor trebuie s acioneze iute, decisiv, fie cu braul
propriu, fie cu o armat, cci acela care lovete primul adesea
lovete ultimul. Aadar, lupttorii ajung s se bizuie pe instinctele
lor, s reacioneze mereu violent, s devin fuduli i brutali. Bayaz
i ddu pipa napoi lui Logen. Dar, orice s-ar spune despre tine, tu
nu eti un asemenea om.
Cunosc o sumedenie de oameni care ar fi de alt prere.
Poate, dar realitatea rmne. Calder te-a insultat, iar tu n-ai
fcut nimic. Aadar, tii cnd trebuie s acionezi i acionezi
repede, dar tii, de asemenea, cnd s n-o faci. Asta dovedete
stpnire de sine i o minte calculat.
Poate c doar mi era fric.
De el? Haide, zu! N-ai prut speriat de Scale, i el e mult mai
200
fioros. i ai umblat aizeci de kilometri cu ucenicul meu n spate,
ceea ce arat curaj, dar i compasiune. O combinaie cu adevrat
rar. Violen i stpnire, calcul i compasiune i, pe deasupra,
vorbeti cu spiritele.
Logen ridic o sprncean.
Nu prea des i doar cnd nu mai e nimeni prin preajm.
Vorbele lor sunt plictisitoare i nici pe jumtate att de
mgulitoare ca ale tale.
Ha! Asta-i adevrat. Spiritele au puine s le spun oamenilor,
din cte neleg, dei eu n-am vorbit niciodat cu ele. Nu am acest
dar. Puini l au, n zilele noastre. Lu nc o nghiitur, uitndu-
se la Logen peste marginea cetii. Nici nu-mi vine n minte
altcineva n via.
Malacus iei mpleticindu-se dintre copaci, tremurnd i lsnd
jos strchinile ude. i nh ptura, i-o nfur strns pe trup,
apoi arunc o privire plin de speran ctre ceaunul aburind de
pe foc.
Acolo e ceai?
Bayaz l ignor.
Spune-mi, Maestre Noudegete, n tot rstimpul de cnd ai
sosit la biblioteca mea, nu m-ai ntrebat nici mcar o dat de ce
am trimis dup tine sau de ce cutreierm acum prin Nord,
punndu-ne viaa n pericol. Mi se pare ciudat.
Nu tocmai. Nu vreau s tiu.
Nu vrei?
Toat viaa am cutat s tiu. Ce e dincolo de muni? Ce
gndesc dumanii mei? Ce arme vor folosi mpotriva mea? n care
dintre prieteni m pot ncrede? Logen ridic din umeri. O fi
cunoaterea rdcina puterii, dar fiecare lucru pe care l-am aflat
mi-a fcut mai ru. Trase din nou din pip, dar se terminase.
Scutur scrumul pe jos. Orice-ar fi ceea ce vrei de la mine, voi
ncerca s fac, dar nu vreau s tiu pn cnd nu vine vremea. M-
am sturat s iau singur decizii. Nu sunt niciodat corecte.
Netiina e cel mai dulce leac, zicea tatl meu. Nu vreau s tiu!
Bayaz se holb la el. Era prima oar cnd Logen l vzuse pe
ntiul dintre Magi prnd surprins n vreun fel. Malacus Quai i
drese glasul.
Mie mi-ar plcea s tiu, spuse el, abia optit, ridicnd spre
maestrul su o privire plin de speran.
Da, murmur Bayaz, dar tu nu ai ocazia s ntrebi.

201
Era pe la prnz cnd totul o lu razna. Logen tocmai ncepea
s-i nchipuie c ar putea ajunge la uvoiul Alb, poate chiar s
supravieuiasc acelei sptmni. Avu senzaia c i-a pierdut
concentrarea, doar pre de o clip. Din nefericire, a fost clipa care a
contat.
Dar micarea era bun, trebuia s le recunoasc acest merit. i
aleseser locul cu grij i nfuraser copitele cailor cu crpe, ca
s nu fac zgomot. Treicopaci ar fi putut s-i dea seama ce
urmeaz, dac ar fi fost cu ei, dar el avea ochiul format ca nimeni
altul. Copoiul i-ar fi putut mirosi, dac ar fi fost acolo, dar el avea
nas pentru asta. Cert era c niciunul dintre ei nu se afla acolo.
Morii nu sunt de niciun ajutor.
Erau trei clrei, ateptndu-i dup o cotitur, bine narmai,
nvemntai n armuri, cu feele murdare, dar armele curate,
lupttori ncercai pn la unul. Cel din dreapta era bine legat, cu
o nfiare robust, aproape fr gt. Cel din stnga era nalt i
sfrijit, cu ochi mici i cruzi. Amndoi aveau coifuri rotunde, cmi
de zale roase, sulie lungi, coborte i gata de atac. Cpetenia lor
edea pe cal ca un sac de napi, atrnat n a cu nonalana unui
clre experimentat. l salut pe Logen cu o cltinare a capului.
Noudegete! Brynnul! Sngerosul Nou! M bucur nespus s
te revd!
Degetnegru! murmur Logen, strduindu-se s afieze un
zmbet prietenos. Mi-ar slta i mie inima de bucurie s te vd,
dac lucrurile ar sta altfel.
Dar sunt aa cum sunt. n timp ce vorbea, ochii btrnului
lupttor trecur ncet peste Bayaz, Quai i Logen, msurndu-le
armele, sau absena lor, plnuindu-i jocul. Un adversar mai prost
ar fi putut echilibra raportul de fore, dar Degetnegru era un Om
Ales i nu era un ntru. Ochii i se oprir pe mna lui Logen
cnd se furi ctre mnerul sabiei i Degetnegru cltin ncet din
cap. Fr iretlicuri de-ale tale, Nou Sngeros. i poi da seama
c v-am prins. i fcu semn cu capul ctre copacii din spatele lor.
Inima lui Logen se strnse i mai mult. Ali doi clrei i
fcuser apariia i se apropiau la trap, s nchid capcana, cu
copitele nfurate ale cailor clcnd aproape fr zgomot pe
pmntul moale de lng drum. Logen i frmnt buza.
Degetnegru avea dreptate, afurisitul. Cei patru clrei se
apropiar, coborr vrfurile sulielor, cu feele reci, concentrai la
sarcina pe care o aveau. Malacus Quai se holb la ei cu ochi
nspimntai, n timp ce calul lui se ddea napoi. Bayaz afi un
202
zmbet vesel, de parc i-ar fi ntlnit cei mai vechi prieteni. Lui
Logen i-ar fi plcut s aib mcar un dram din linitea vrjitorului.
Inima i bubuia i simea un gust amar n gur.
Degetnegru i mboldi calul, cu o mn strns pe coada
toporului i cealalt pe genunchi, fr ca mcar s foloseasc
hurile. Era un clre iscusit, renumit pentru asta. Aa se
ntmpl cnd cineva i pierde toate degetele de la picioare n
nghe. Clare naintezi mai iute dect pe jos, asta trebuia
recunoscut, dar cnd venea vorba de lupt, Logen prefera s-i
in picioarele bine nfipte n pmnt.
Mai bine vii cu noi acum, zise btrnul lupttor. Aa-i mai
bine pentru toat lumea.
Lui Logen i venea greu s accepte, dar sorii i erau potrivnici.
Poate c sbiile aveau glas, aa cum spusese Bayaz, dar cu o
suli poi al naibii de bine s dobori un om de pe cal i erau patru
care strngeau cercul n jurul lui. Era prins n capcan: singur
mpotriva lor, luat pe nepregtite, lipsit de armele potrivite pentru
aceast treab. i, totui. Mai bine s trag de timp i s spere c
s-ar putea s se iveasc o ans. Logen i drese glasul,
strduindu-se s nu-i trdeze teama.
N-a fi crezut niciodat c ai s faci pace cu Bethod,
Degetnegru, nu tu.
Btrnul rzboinic i scrpin barba lung i nclcit.
Am fost unul dintre ultimii, ce-i drept, dar n cele din urm
am ngenuncheat, la fel ca toi ceilali. Nu pot zice c-mi place, dar
asta-i situaia. Mai bine d-mi sabia, Noudegete.
Dar Btrnul Yawl? Vrei s-mi spui c se pleac n faa lui
Bethod? Sau doar ai gsit un stpn care s-i convin mai mult?
Pe Degetnegru nu-l supr aceast zeflemea, ctui de puin.
Prea doar trist i obosit.
Yawl e mort, de parc n-ai ti. Cei mai muli sunt mori.
Bethod nu-mi convine deloc ca stpn, nici fiii lui. Nimnui nu-i
place s ling fundul gras al lui Scale sau pe cel sfrijit al lui
Calder, ar trebui s tii asta. Acum d-mi sabia, trece ziua degeaba
i avem cale lung de fcut. Putem vorbi la fel de bine i dac eti
nenarmat.
Yawl e mort?
Da, rspunse Degetnegru nencreztor. I-a propus lui Bethod
un duel. N-ai auzit? Temutul i-a fcut felul.
Temutul?
Unde-ai fost pn acum? n fundul pmntului?
203
Mai mult sau mai puin. Ce e acest Temut?
Nu tiu ce este! Degetnegru se aplec din a i scuip n
iarb. Am auzit c nu e om. Se zice c afurisita de Caurib l-a scos
de sub un munte. Cine tie? Sau cel puin e noul campion al lui
Bethod, i mai periculos chiar i dect ultimul, fr suprare.
Nicidecum, zise Logen.
Omul fr gt se apropiase. Puin cam mult, poate, cu vrful
sabiei atrnnd la o distan de o palm, dou.
Da. De asta l-am urmat. Dar nu i-a fost de niciun folos.
Temutul l-a stlcit. L-a stlcit ru, ca pe un cine. L-a lsat n
via, dac se poate spune aa, ca s putem nva din greeala
lui, dar n-a mai trit mult. Cei mai muli dintre noi au
ngenuncheat chiar atunci, cei cu neveste i fii la care s se
gndeasc. N-avea niciun rost s mai amnm. Mai exist civa,
sus, n muni, care nu vor s plece genunchiul n faa lui Bethod.
Acel nebun adorator al lunii, Crummock-i-Phail, cu oamenii
munilor i ali civa pe lng ei. Dar nu prea muli. i Bethod are
planuri pentru ei. Degetnegru ntinse o mn mare, bttorit. Mai
bine d-mi sabia, Nou Sngeros. Dar numai cu mna stng, fii
bun, ncetior i fr vreun iretlic. Aa-i mai bine pentru toat
lumea.
Aadar, se isprvise. Nemaiavnd timp, Logen i nfur cele
trei degete ale minii stngi n jurul sabiei, cu metalul rece
apsndu-i palma. Sulia brbatului vnjos se apropie nc puin.
Cel nalt se relaxase niel, convins c l aveau n mn. inea sulia
ndreptat n sus, nepregtit. Logen nu-i ddea seama ce fceau
cei doi din spate. Avea o dorin aproape irezistibil de a arunca o
privire peste umr, dar se for s se uite n fa.
Te-am respectat ntotdeauna, Noudegete, chiar dac ne-am
aflat pe poziii diferite. N-am nicio rfuial cu tine. Dar Bethod
vrea rzbunare, e beat de rzbunare, iar eu am jurat s-l slujesc.
Degetnegru l privi cu tristee n ochi. mi pare ru c sunt eu,
chiar dac m crezi sau nu.
i mie, murmur Logen. mi pare ru c eti tu. Scoase ncet
sabia din teac. M crezi sau nu. i braul i ni, izbind cu
mnerul sabiei n gura lui Degetnegru.
Btrnul rzboinic scnci, cnd metalul ntunecat i zdrobi
dinii, i czu pe spate din a, cu securea zburndu-i din mn i
zngnind pe drum. Logen apuc sulia brbatului vnjos, chiar
de sub vrf.
Fugi! i rcni el lui Quai, dar ucenicul l privea nemicat,
204
clipind.
Vnjosul fr gt trase de suli, aproape smulgndu-l pe Logen
de pe cal, dar acesta nu-i ddu drumul. Se ridic n scara eii,
nlnd sabia deasupra capului. Cu ochii mrii, omul fr gt i
retrase o mn de pe suli i o ridic din instinct. Logen cobor
sabia cu toat puterea.
Rmase uimit de ascuimea ei. i retez vnjosului braul, chiar
de sub cot, apoi i ptrunse n umr, spintecnd prin blan i zale
i despicndu-l aproape n dou, pn la stomac. Sngele ni pe
drum, mprocnd n fa calul lui Logen. Era antrenat pentru
clrit, dar nu pentru rzboi: se cabr i se rsuci, lovind cu
picioarele i lund-o la goan, cuprins de panic. Logen nu putea
face altceva dect s se in pe spatele afurisitului de animal. Cu
coada ochiului, l zri pe Bayaz lovind calul lui Quai peste crup i
acesta porni valvrtej, galopnd n urma lui Logen, cu ucenicul
sltnd n a.
Apoi totul se transform ntr-o nvlmeal de animale sltnd
i fornind, de metal zngnind i scrnind, de njurturi i
strigte. Lupt. Un lucru cunoscut, dar nu mai puin
nspimnttor pentru Logen, care strngea hurile n mna
dreapt, pe calul care srea i se smucea, nvrtind nebunete
sabia deasupra capului, mai mult ca s-i sperie inamicii dect ca
s-i rneasc. Atepta din clip n clip zdruncintura i durerea
mistuitoare, cnd o suli avea s-l strpung i apoi pmntul
nvlind spre el i izbindu-l n fa.
i vzu pe Quai i pe Bayaz ndeprtndu-se la galop, n josul
drumului, urmrii cu nverunare de brbatul nalt, cu sulia
vrt sub bra. l vzu pe Degetnegru rostogolindu-se i
ridicndu-se n picioare, scuipnd snge, bjbind dup secure. i
vzu pe cei doi brbai care veniser din spate luptndu-se s-i
stpneasc propriii cai nnebunii, cu suliele fluturnd n mini.
Vzu trupul celui pe care tocmai l omorse atrnnd despicat n
dou i rsturnndu-se ncet din a, cu sngele iroind pe
pmntul mocirlos.
Logen icni cnd simi vrful unei sulie ptrunzndu-i prin
spate n umr i fu azvrlit aproape peste capul calului. Apoi i
ddu seama c era cu faa n jos, la drum, nc viu. i nfipse
clciele n coastele calului i acesta iui pasul, strnind noroiul
cu copitele i azvrlindu-l n feele celor din spate. i trecu sabia
n mna dreapt, ct pe ce s scape hurile i s cad. i ridic
umrul, dar rana nu-l supra prea tare nc i putea mica
205
braul.
Sunt nc viu. nc viu.
Drumul trecea n goan pe sub el, vntul i nepa ochii. l
ajungea din urm pe brbatul nalt acum crpele de pe copitele
calului l ncetineau, alunecnd pe pmntul noroios. Logen ridic
sabia n spatele lui, strngnd mnerul cu toat puterea. Capul
inamicului se ntoarse brusc, dar prea trziu. Se auzi un zngnit
rsuntor de metal pe metal cnd sabia izbi coiful, lsnd o urm
adnc i azvrlindu-l ct colo pe brbatul nalt. Capul i slt o
singur dat, lovindu-se de drum, piciorul i rmase agat ntr-
una dintre scrile eii, apoi se desfcu i trupul se rostogoli, iar i
iar, pe iarb, cu braele i picioarele sltnd. Calul i continu
galopul fr clre, privindu-l pe Logen, n trecere.
nc viu.
Logen privi peste umr. Degetnegru era napoi n a i galopa
dup el, cu securea sus, deasupra capului, cu pru-i nclcit
fluturndu-i. Ceilali doi suliai erau lng el, zorindu-i caii, dar
ntre ei mai era destul distan. Logen rse. Probabil c va reui,
pn la urm. i flutur sabia ctre Degetnegru, n timp ce
drumul ptrundea ntr-o pdure din fundul vii.
Sunt nc viu! strig el ct l inea gura i atunci calul se opri
att de brusc, nct Logen aproape fu azvrlit peste capul lui.
Reui s rmn clare doar aruncndu-i un bra peste gtul
animalului. De ndat ce czu napoi n a, vzu care era
problema, i era una foarte serioas. Mai multe trunchiuri de
copaci fuseser culcate de-a curmeziul drumului, cu crengile
tiate i cioturile ascuite, nind periculos n toate direciile. Ali
doi rzboinici n zale stteau n faa lui, cu suliele pregtite. Nici
cel mai bun clre n-ar fi putut sri peste obstacolul acela, iar
Logen nu era cel mai bun clre. Bayaz i ucenicul su luaser
aceeai decizie. Amndoi stteau ncremenii pe cal n faa
baricadei, btrnul cu un aer nedumerit, tnrul pur i simplu
speriat.
Logen pipi mnerul sabiei i i roti ochii disperat, cercetnd
pdurea, n cutarea unei ci de scpare. Vzu acum mai muli
brbai. Arcai. Unul, pe urm doi, apoi trei, furindu-se ncet din
ambele pri ale drumului, cu sgeile pregtite i arcurile trase.
Logen se rsuci n a, dar Degetnegru i cei doi tovari se
apropiau la trap. N-avea scpare n direcia aceea. i oprir caii la
civa pai, departe de sabia lui Logen. Umerii i czur. Urmrirea
se ncheiase. Degetnegru se aplec i scuip snge pe pmnt.
206
n regul, Nou Sngeros, pn aici i-a fost.
Nostim lucru, murmur Logen, coborndu-i privirea ctre
lama lung i gri a sabiei, mnjit i stropit cu rou. Am luptat
att timp pentru Bethod mpotriva ta, iar acum lupi tu pentru el
mpotriva mea. Se pare c nu suntem niciodat de aceeai parte,
iar el e singurul ctigtor. Nostim lucru.
Da, mormi Degetnegru, printre buzele-i nsngerate, nostim.
Dar nimeni nu rdea. Degetnegru i rzboinicii lui aveau chipuri
nenduplecate ca moartea. Quai prea gata s izbucneasc n
lacrimi. Doar Bayaz, din motive de neneles, i pstra obinuita
bun dispoziie. n regul, Noudegete, d-te jos de pe cal. Bethod
te vrea viu, dar te accept i mort, dac e nevoie. Jos! Acum!
Mintea lui Logen ncepu s caute o soluie salvatoare, n
eventualitatea n care s-ar preda. Nu era de ateptat ca Degetnegru
s fac vreo greeal, odat ce punea mna pe ei. Probabil c l-ar
snopi pe Logen n btaie pentru felul n care i-a nfruntat, dac nu
cumva i-ar rupe genunchii. I-ar lega fedele, ca pe nite gini duse
la tiere. Se imagin azvrlit la podea, nfurat ntr-un kilometru
de lanuri, cu Bethod zmbindu-i de pe tron, cu Calder i Scale
rznd, mpungndu-l probabil cu ceva ascuit.
Logen i roti privirea. Se uit la capetele reci ale sgeilor i la
vrfurile reci ale sulielor i la ochii reci ai oamenilor care le
ndreptau spre el. N-avea scpare din acest petic de loc.
Bine, ai ctigat. Logen i arunc sabia la pmnt, cu vrful
n jos.
Se gndise c se va mplnta n pmnt i va rmne acolo,
legnndu-se ncoace i ncolo, dar sabia se rsturn i zngni pe
jos. Era o zi n care toate mergeau de-a-ndoaselea. i slt ncet
un picior peste a i alunec jos, pe drum.
Aa mai merge. Acum ceilali.
Quai cobor instantaneu de pe cal i rmase nemicat, ridicnd
o privire nelinitit spre Bayaz, dar magul nu se clinti. Degetnegru
se ncrunt i ridic securea.
i tu, btrne.
Prefer s clresc.
Logen tresri. Nu era rspunsul corect. n orice clip
Degetnegru avea s dea un ordin. Arcurile aveau s zbrnie i
ntiul dintre Magi avea s se prbueasc, plin de sgei,
pstrnd, probabil, acel zmbet scitor pe fa.
Dar ordinul nu veni.
Nu urm nicio vorb poruncitoare, nicio incantaie ciudat,
207
niciun gest ocult. Aerul din jurul umerilor lui Bayaz prea s
plpie, aa cum plpie deasupra pmntului, ntr-o zi fierbinte,
iar Logen simi un zvcnet ciudat n stomac.
Apoi copacii explodar ntr-un zid de flcri fierbini,
mistuitoare i orbitoare. Trunchiurile copacilor se aprinser i
crengile se rupser, trosnind asurzitor, nlnd limbi de foc
strlucitor i abur fierbinte. O sgeat n flcri lovi sus, n aer,
deasupra capului lui Logen i pe urm arcaii disprur, topii n
imensul cazan.
Logen se ddu napoi, sufocndu-se i gfind, ocat i cuprins
de spaim, cu braul ridicat s-i apere faa de fierbineala
usturtoare. Din baricad se nlau limbi mari de foc i scntei
orbitoare, iar cei doi brbai care se aflaser n apropiere se
rostogoleau i se zvrcoleau, nvluii n flcrile devoratoare, cu
ipetele nbuite de vuietul asurzitor.
Caii sltau i se smuceau, fornind cu o furie nebun.
Degetnegru fu aruncat a doua oar la pmnt, cu securea n
flcri zburndu-i din mini, iar calul se mpiedic i se prbui
peste el. Unul dintre tovarii lui avu mai puin noroc: fu azvrlit
direct n zidul de flcri de lng drum i iptul lui disperat se
curm brusc. Unul singur rmase n picioare i avea norocul s
poarte mnui. Printr-un miracol, reui s nu scape mnerul
aprins al suliei sale. Cum de avu prezena de spirit s atace, cu
lumea cuprins de flcri mprejur, Logen n-avea s tie niciodat.
Lucruri ciudate se pot ntmpla n timpul unei lupte. Brbatul i-l
lu pe Quai drept int i se npusti spre el cu un mrit,
ndreptndu-i sulia aprins spre piept. Neghiobul ucenic rmase
acolo neajutorat, intuit locului. Logen se izbi n el, smulgndu-i
sabia i aruncndu-l de-a rostogolul peste drum, cu minile la cap,
apoi lovi la nimereal picioarele calului, cnd acesta trecu n goan
pe lng el.
Sabia zbur din mna lui Logen i se ndeprt alunecnd, apoi
o copit i lovi umrul rnit i l dobor la pmnt. I se tie
rsuflarea i lumea n flcri ncepu s se nvrteasc nebunete.
ns lovitura lui i fcuse efectul. Dup civa pai, picioarele
sfrtecate ale calului cedar i animalul se mpiedic, fu azvrlit
nainte neputincios, se rsturn i czu n foc, cal i clre
disprnd laolalt.
Logen cut pe jos dup sabie. Cteva frunze sltar sfrind
pe drum, nepndu-i faa i minile. Cldura l apsa ca o povar
uria, smulgndu-i sudoarea din piele. Gsi afurisitul de mner
208
al sabiei, l apuc strns cu degetele-i sfrtecate. Se ridic, se
nvrti, mpleticindu-se, scond fr noim ipete de furie, dar nu
mai avea cu cine s se lupte. Flcrile dispruser, la fel de repede
cum i fcuser apariia, iar Logen rmase tuind i clipind n
mijlocul vrtejului de fum.
Linitea prea desvrit, dup zgomotul asurzitor, adierea
blnd prea rece ca gheaa. Din cercul larg de copaci din jurul lor
nu mai rmseser dect buteni carbonizai, sfrmai, de parc
ar fi ars ore n ir. Baricada era un morman pleotit de cenu gri
i achii negre. Dou cadavre zceau n apropiere, de
nerecunoscut, arse pn la oase. Vrfurile nnegrite ale sulielor
zceau n drum, dar lemnul dispruse. Nici urm de arcai. Erau
funingine n vnt. Quai era nemicat, cu faa n jos i minile
deasupra capului, iar ceva mai ncolo, calul lui Degetnegru zcea
pe-o parte, cu un picior zvcnind ncet i celelalte nemicate.
Ei bine, zise Bayaz, i zgomotul nfundat l fcu pe Logen s
tresar. Cumva, se ateptase s nu mai urmeze niciodat vreun alt
sunet. Cu asta, basta. ntiul dintre Magi i azvrli un picior peste
a i alunec jos, pe drum. Calul lui rmase acolo, linitit i
supus. Nu se clintise n tot acest timp. Vezi, acum, Maestre Quai,
ce se poate realiza cu o cunoatere adecvat a plantelor?
Glasul lui Bayaz prea calm, dar minile i tremurau. i
tremurau tare. Arta sleit, bolnav, btrn, ca unul care trsese
cale lung un car. Logen se holb la el, legnndu-se tcut nainte
i napoi, cu sabia atrnndu-i n mn.
Aadar, asta e Arta, nu-i aa?
Glasul i sun foarte mic i ndeprtat.
Bayaz i terse sudoarea de pe fa.
De un anumit fel. Nu foarte subtil. Totui i mpinse cu
piciorul unul dintre cadavrele carbonizate subtilitatea nu-i are
rostul cu oamenii Nordului. Bayaz se strmb, i frec ochii
adncii n orbite i privi atent n susul drumului. Unde naiba au
ajuns caii ia?
Logen auzi un geamt rguit din direcia calului czut al lui
Degetnegru. Porni mpleticindu-se spre el, se mpiedic i czu n
genunchi, apoi i continu drumul. Umrul i era un ghem de
durere, braul stng amorit, degetele sfrtecate i nsngerate,
ns Degetnegru era ntr-o stare i mai jalnic. Mult mai jalnic.
Era sprijinit n coate, cu picioarele strivite sub calul su, pn la
olduri, cu minile arse, ca nite zdrene umflate. Pe chipul su
nsngerat se citea o profund nedumerire, n timp ce ncerca, fr
209
succes, s-i trag trupul de sub cal.
M-ai omort naibii, opti el, privindu-i cu gura cscat
minile distruse. Sunt terminat. N-o s mai reuesc s ajung
niciodat napoi i, chiar dac a reui, la ce bun? Izbucni ntr-un
rs disperat. Bethod nu e nici pe jumtate att de ndurtor pe
cum era. Mai bine omori-m acum, nainte s nceap s m
doar. Mai bine pentru toat lumea.
i cu aceasta se prbui napoi i rmase zcnd pe drum.
Logen ridic privirea spre Bayaz, dar nu gsi acolo niciun
ajutor.
Nu m prea pricep la vindecri, se rsti vrjitorul, rotindu-i
privirea spre cercul de buteni prjolii. i-am spus c tindem s
ne specializm.
nchise ochii i se aplec, rsuflnd greu, cu minile pe
genunchi.
Logen se gndi la podeaua din castelul lui Bethod i la cei doi
prini rznd i mpungndu-l.
Bine, murmur el, ridicndu-se i nlnd sabia. Bine.
Degetnegru zmbi.
Ai avut dreptate, Noudegete. N-ar fi trebuit s plec
genunchiul n faa lui Bethod. Niciodat. La naiba cu el i cu
Temutul lui. Ar fi fost mai bine s mor sus, n muni, nfruntndu-
l pn n ultima clip. Poate c ar fi fost ceva bun n asta. Pur i
simplu m-am sturat. i dai seama, nu?
mi dau seama, murmur Logen. M-am sturat i eu.
Ceva bun, zise Degetnegru, cu privirea aintit sus, departe,
spre cerul cenuiu. M-am sturat, pur i simplu. Aadar, m
gndesc c am meritat-o. Ce-i corect e corect. Degetnegru ridic
brbia: Bine, atunci. F-o, biete.
Logen nl sabia.
M bucur c eti tu, Noudegete, uier Degetnegru printre
dinii ncletai, m crezi sau nu.
Eu nu.
Logen cobor sabia.
Butenii nnegrii continuau s ard mocnit, nlnd n aer
dre erpuitoare de fum, dar totul era rece acum. Logen avea n
gur un gust srat, ca de snge. Poate c i mucase limba. Poate
c era sngele altcuiva. Arunc sabia la pmnt i aceasta slt i
zngni, mprtiind stropi roii n noroi. Quai privi mirat
mprejur, pre de o clip, apoi se aplec i scuip vom pe drum.
Logen privea n jos, la trupul decapitat al lui Degetnegru.
210
A fost un om bun. Mai bun dect mine.
Istoria e plin de mori buni. Bayaz ngenunche cu greu i
ridic sabia, terse lama de haina lui Degetnegru, apoi privi cu
ochii mijii n susul drumului, prin pcla fumului. Ar trebui s
plecm de aici. S-ar putea s vin i alii.
Logen i cercet minile nsngerate, ntorcndu-le ncet, pe-o
parte i pe alta. Erau minile lui, fr ndoial. Cu degetul lips.
Nu s-a schimbat nimic, mormi el pentru sine.
Bayaz se ndrept, scuturndu-i murdria de pe genunchi.
Cnd s-a schimbat vreodat ceva? i ntinse lui Logen sabia:
Cred c vei mai avea nevoie de asta.
Logen fix lama cu privirea, pre de o clip. Era curat, de un
cenuiu mohort, aa cum fusese ntotdeauna. Spre deosebire de
el, nu avea nicio zgrietur de pe urma ostenelii din ziua aceea. N-
o voia napoi. Niciodat.
Dar, totui, o lu.

211
212
Partea a II-a

Viaa aa cum este ea n realitate nu e o lupt ntre bine i


ru, ci ntre ru i mai ru.
JOSEPH BRODSKY

213
Chipul libertii

Vrful cazmalei muc n rn, cu un hrit ascuit de metal


pe pmnt. Un sunet extrem de familiar. Nu muc adnc, cu tot
efortul din spatele ei, cci solul era tare ca piatra i uscat de soare.
Dar n-avea de gnd s se lase descurajat de niel pmnt tare.
Fusese nevoit s sape prea multe gropi, i n pmnt mai greu
de spat ca acesta.
Cnd lupta ia sfrit, sapi, dac rmi n via, sapi morminte
pentru tovarii ti mori. Un ultim semn de respect, orict de
puin ai fi inut la ei. Sapi ct de adnc te nduri, apoi i arunci
nuntru, i acoperi, ei putrezesc i sunt uitai. Aa a fost
dintotdeauna.
i smuci umrul i azvrli n aer o lopat de rn. Ochii ei
urmrir firele de pmnt i cteva pietre, desprindu-se n aer i
apoi cznd pe faa unuia dintre soldai. Un ochi o fixa cu repro.
Cellalt avea una dintre sgeile ei rupt nuntru. Cteva mute i
bziau lenee n jurul feei. El nu va avea parte de nmormntare,
mormintele erau pentru oamenii ei. El i amicii lui ticloi n-aveau
dect s zac n soarele nemilos.
n definitiv, vulturii trebuie s mnnce.
Tiul cazmalei uier prin aer i muc din nou. Un alt
bulgre de pmnt slt departe. Ea se ndrept i i terse
sudoarea de pe fa. Privi cerul, cu ochii mijii. Soarele strlucea
chiar deasupra, absorbind toat umezeala care mai rmsese n
regiunea prfoas, uscnd sngele de pe pietre. Se uit la cele
dou morminte de lng ea. nc unul i gata. Avea s-l termine pe
acesta, s arunce pmntul peste cei trei ntri, o clip de
odihn, apoi la drum.
Aveau s vin alii dup ea, ct de curnd.
nfipse cazmaua n pmnt, nh plosca de ap i scoase
dopul. Lu cteva nghiituri cldue, chiar i ngdui luxul s-i
toarne un firicel n mna murdar i s se stropeasc pe fa.
Morile premature ale tovarilor ei puseser capt, cel puin,
nesfritelor ciorovieli pentru ap.
Acum va avea din belug.
Ap gfi soldatul de lng pietre.
Surprinztor, era nc viu. Sgeata ei nu-i nimerise inima, dar,

214
totui, l omorse ns ceva mai puin repede dect intenionase
ea. Reuise s se trasc pn la pietre, dar zilele lui chinuite se
sfriser. Pietrele din jurul lui erau acoperite de snge negru.
Cldura i sgeata aceea aveau s-i vin n curnd de hac, orict
era de rezistent.
Ei nu-i era sete, dar avea ap de prisos i n-avea cum s-o care
pe toat. Mai lu cteva nghiituri, lsnd-o s i se reverse din
gur, pe gt. O desftare rar aici, n inuturile Aspre, s lai apa
s curg. Picturi sclipitoare se mprtiar pe pmntul uscat,
nnegrindu-l. Se mai stropi nc puin pe fa, i linse buzele i se
uit ctre soldat.
ndurare hri el, cu o mn la piept, n locul de unde ieea
sgeata, i cu cealalt ntins fr vlag spre ea.
ndurare? Ha! Aps dopul la loc, apoi arunc plosca lng
mormnt. Nu tii cine sunt?
Apuc mnerul cazmalei i vrful muc iari din pmnt.
Ferro Maljinn! veni un glas de undeva din spatele ei. Eu tiu
cine eti!
O evoluie ct se poate de nedorit.
Balans din nou cazmaua, cu mintea n alert. Arcul zcea pe
jos la o ntindere de mn, lng primul mormnt pe care l
spase. Azvrli niel pmnt, cu umerii asudai cuprini de
furnicturi la gndul prezenei nevzute. Arunc o privire ctre
soldatul muribund. Se uita fix ntr-un punct din spatele ei i asta
i oferi un bun indiciu despre locul unde se afla acest nou-sosit.
nfipse din nou n pmnt vrful cazmalei, apoi o ls din mn
i slt afar din groap, rostogolindu-se pe pmnt, nhndu-i
ntre timp arcul, potrivind o sgeat, ntinznd coarda, cu o
singur micare lin. La vreo zece pai sttea un btrn. Nu se
apropia, nu avea nicio arm. Doar sttea acolo, privind-o cu un
zmbet blajin.
Ddu drumul sgeii.
Trebuie spus c Ferro era ct se poate de periculoas, cu un
arc n mn. Cei zece soldai mori ar fi putut depune mrturie,
dac ar fi avut cum. ase dintre ei aveau sgeile nfipte n trup i
n lupta aceea Ferro nu ratase nici mcar o singur dat. Nu-i
amintea s fi ratat vreodat de aproape, orict de iute ar fi tras i
omorse oameni la distane de zece ori mai mari dect se afla
acum acest ticlos btrn care zmbea.
ns de data aceasta rat.
Sgeata pru s se arcuiasc n aer. O pan stricat, poate, dar
215
tot nu prea tocmai firesc. Btrnul nu se clinti, nici mcar ct un
fir de pr. Rmase pur i simplu, zmbind, exact acolo unde
sttuse de la nceput, iar sgeata l rat la civa centimetri i
dispru n josul povrniului.
i asta ls fiecruia timp s cntreasc situaia.
Era un om ciudat, btrnul acesta. Foarte oache, negru ca
tciunele, ceea ce nsemna c era din Sudul ndeprtat, de dincolo
de vastul i potrivnicul deert. Asta nu era o cltorie uor de
suportat, iar Ferro vzuse arareori asemenea oameni. nalt i slab,
cu brae lungi i viguroase i un vemnt simplu nfurat peste
trup. n jurul ncheieturilor avea nite brri ciudate, ngrmdite
n aa fel nct i acopereau jumtate din antebra, aruncnd
scntei de lumin i ntuneric sub soarele necrutor.
Prul lui era o claie de sfori cenuii n preajma feei, unele
atrnndu-i pn la bru, iar pe brbia-i sfrijit, ascuit, avea o
mirite crunt. Avea un burduf mare de ap prins peste piept i
un mnunchi de saci de piele n jurul brului, atrnai de centur.
Nimic altceva. Nici-o arm. Era lucrul cel mai ciudat dintre toate,
la un om aflat aici, n inuturile Aspre. Nimeni nu venea n acest
loc uitat de lume n afar de cei care fugeau i de cei trimii s-i
urmreasc. i unii, i alii trebuiau s fie bine narmai.
Nu era un soldat din Gurkhul, nu era o lepdtur venit
pentru recompensa pus pe capul ei. Nu era un bandit, nici un
sclav evadat. Ce era, atunci? i de ce se afla acolo? Mai mult ca
sigur c venise dup ea. Putea fi unul dintre ei.
Un devorator.
Cine altcineva ar cutreiera inuturile Aspre fr arm? Nu-i
dduse seama c o voiau att de mult.
Btrnul rmase acolo neclintit, zmbindu-i. Ferro ntinse
mna ncet dup o alt sgeat i ochii lui o urmrir fr urm
de ngrijorare.
Chiar nu e necesar, spuse el, cu glas domol, grav.
Ferro potrivi sgeata n arc. Btrnul nu se mic. Ea ridic din
umeri i inti fr grab. Btrnul continua s zmbeasc, fr
nicio grij pe lume. Ea ddu drumul sgeii. l rat din nou la
civa centimetri, de data asta n partea cealalt i zbur n josul
povrniului.
O dat era o posibilitate, trebuia s recunoasc asta, dar de
dou ori nsemna c ceva era n neregul. Dac Ferro tia ceva,
atunci tia cum s ucid. Btrnul ntru ar fi trebuit s-i verse
ultimele picturi de snge pe pmntul pietros, strpuns de
216
sgeat. Dar prin felul cum sttea neclintit i zmbitor, prea s
spun: Tu tii mai puine dect crezi, eu tiu mai multe.
Asta era exasperant.
Cine eti, btrn ticlos?
Mi se spune Yulwei.
Btrn ticlos i se potrivete mai bine!
i azvrli arcul pe jos, i ls braele s cad ntr-o parte i-n
alta, astfel c trupul i ascundea mna dreapt de privirea lui. i
rsuci ncheietura i cuitul curbat i alunec din mnec n palma
care-l atepta. Exist multe feluri de a ucide un om i, dac unul
eueaz, trebuie s ncerci altul.
Ferro nu fusese niciodat una care s renune la prima
poticneal.
Yulwei ncepu s nainteze ncet spre ea, cu picioarele goale
lipind pe pietre, cu brrile zornind uor. Era foarte ciudat,
acum, c se gndea la asta. Dac fcea zgomot la fiecare micare,
cum reuise s se furieze att de aproape de ea?
Ce vrei?
S te ajut.
Btrnul se apropie i mai mult, pn cnd era doar la un bra
deprtare, apoi se opri i rmase acolo, zmbindu-i larg.
Trebuie spus c Ferro era iute ca un arpe i de dou ori mai
periculoas, cu un cuit n mn, aa cum ar fi putut depune
mrturie acei soldai, dac ar fi avut cum. Lama era un abur
strlucitor n aer, legnat cu toat puterea i toat furia ei. Dac
btrnul ar fi stat unde credea ea c st, capul i-ar fi atrnat
acum. Numai c nu sttea. Era cam la o jumtate de pas spre
stnga.
Se npusti asupra lui cu un strigt de lupt, vrndu-i vrful
scnteietor al cuitului n inim. Dar strpunse numai aer. El era
tot acolo, neclintit i zmbitor n tot acest timp. Foarte ciudat. l
ocoli tiptil, cu grij, trindu-i sandalele n praf, cu mna stng
rotindu-se n aer, n faa ei, cu dreapta strns pe mnerul
cuitului. Trebuia s fie prudent era o vraj la mijloc.
N-ai de ce s te nfurii. Sunt aici ca s te ajut.
La naiba cu ajutorul tu! uier ea, drept rspuns.
Dar ai nevoie de el, i nc foarte mult. Sunt pe urmele tale,
Ferro. Sunt soldai n muni, muli soldai.
N-or s m-ajung.
Sunt prea muli, nu poi fugi de toi.
Ferro arunc o privire mprejur, la trupurile strpunse de
217
sgei.
Atunci am s-i dau vulturilor.
Nu de data asta. Nu sunt singuri. Au ajutor. Glasul lui grav
cobor i mai mult cnd ajunse la cuvntul ajutor.
Ferro se ncrunt.
Preoi?
Da, i alii pe lng ei. Ochii i se mrir. Un devorator, opti
el. Vor s te captureze vie. mpratul vrea s te dea drept exemplu.
Are de gnd s te expun n piaa public.
Ferro pufni:
I-art eu mpratului.
Am auzit c deja i-ai artat ce era de artat.
Ferro mri i ridic din nou cuitul, dar nu era un cuit. Un
arpe i ssia n mn, un arpe veninos, cu gura deschis s
mute.
Pfui!
l arunc pe jos, i cobor piciorul pe capul lui, ns clc pe
cuitul ei. Lama plesni cu un sunet puternic.
Te vor prinde, zise btrnul. Te vor prinde i i vor rupe
picioarele cu ciocanele n piaa oraului, ca s nu mai poi fugi
vreodat. Apoi te vor plimba goal pe strzile din Shaffa, clare de-
a-ndoaselea pe un mgar, cu capul ras, n timp ce oamenii vor sta
nirai pe strzi i-i vor striga vorbe de ocar. Ferro se ncrunt la
el, dar Yulwei nu se opri. Te vor nfometa pn la moarte ntr-o
cuc aezat n faa palatului, prjindu-te n soarele fierbinte, n
timp ce bunii oameni din Gurkhul te vor batjocori i te vor scuipa
i vor arunca n tine cu blegar printre gratii. Poate c-i vor da s
bei urin, dac ai noroc. Cnd, n cele din urm, vei muri, te vor
lsa s putrezeti, iar mutele te vor mnca, frm cu frm, i
toi ceilali sclavi vor vedea cum arat libertatea i vor decide c le
e mai bine aa cum sunt.
Ferro era plictisit de asta. Puteau s vin, cu tot cu devorator.
N-avea s moar ntr-o cuc. Avea s-i taie beregata, dac se
ajungea pn acolo. i ntoarse spatele, cu o privire ncruntat,
nh cazmaua i ncepu s sape cu furie ultimul mormnt.
Curnd era destul de adnc.
Destul de adnc pentru o lepdtur care avea s putrezeasc
n el.
Se ntoarse. Yulwei era n genunchi lng soldatul muribund,
dndu-i ap din burduful pe care-l avea la piept.
La naiba! strig ea, apropiindu-se cu pai mari, cu degetele
218
strnse pe coada cazmalei.
Btrnul se ridic n picioare, cnd Ferro ajunse mai aproape.
ndurare horci soldatul ntinznd mna.
Am s-i dau eu ndurare!
Muchia cazmalei muc adnc n craniul soldatului. Trupul
zvcni scurt, apoi rmase neclintit. Se ntoarse ctre btrn cu un
aer de triumf. El o privi cu tristee. Era ceva n privirea lui. Mil,
poate.
Ce vrei, Ferro Maljinn?
Ce?
De ce-ai fcut asta? Yulwei art ctre brbatul mort. Ce vrei?
Rzbunare, spuse ea, scuipnd cuvntul.
mpotriva tuturor? mpotriva ntregului popor din Gurkhul?
Vrei s te rzbuni pe fiecare brbat, femeie i copil?
Pe toi!
Btrnul i roti privirea peste cadavre.
Atunci trebuie s fii foarte mulumit cu isprava de astzi.
Ferro se for s zmbeasc.
Da.
Dar nu era foarte mulumit. Nu-i putea aminti senzaia.
Zmbetul pru strin, nefiresc, strmb.
i doar la rzbunare te gndeti, n fiecare minut al fiecrei
zile? E singura ta dorin?
Da.
S-i rneti pe ei? S-i ucizi pe ei? S-i termini pe ei?
Da!
Nu vrei nimic pentru tine?
Rmase o clip tcut.
Cum?
Pentru tine. Tu ce vrei?
Se uit int la btrn, bnuitoare, dar nu-i veni n minte
niciun rspuns. Yulwei cltin cu tristee din cap.
Pare-mi-se, Ferro Maljinn, c eti mai sclav dect ai fost
vreodat. Sau vei fi vreodat.
Btrnul se aez pe o piatr, cu picioarele ncruciate.
Ea l fix cu privirea o clip, ncurcat. Pe urm furia clocoti din
nou, fierbinte i linititoare.
Dac ai venit s m ajui, m poi ajuta s-i ngrop. Art
ctre cele trei cadavre nsngerate, nirate lng morminte.
O, nu. Asta e treaba ta.
Ferro i ntoarse spatele, njurnd cu glas sczut i se ndrept
219
ctre tovarii ei de odinioar. Lu cadavrul lui Shebed sub bra i
l tr pn la primul mormnt, spnd dou anuri n rn cu
clciele lui. Cnd ajunse lng groap, l rostogoli nuntru.
Urmtorul fu Alugai. O ploaie de pmnt uscat se prvli peste el,
cnd i gsi odihna pe fundul mormntului.
Se ntoarse spre leul lui Nasar. Fusese ucis de o tietur de
sabie peste fa. Ferro era de prere c nfiarea lui avusese de
ctigat.
Acela arat ca un om de treab, zise Yulwei.
Nasar. Ferro rse fr voioie. Un violator, un ho, un la.
Horci i scuip pe faa lui moart. Flegma czu, mprtiindu-se,
pe fruntea brbatului. De departe cel mai ru dintre cei trei. Ferro
privi n jos, la morminte. Dar au fost toi acelai rahat.
Frumos anturaj ai.
Cei urmrii n-au privilegiul s-i aleag tovarii. Ferro se
uit la faa nsngerat a lui Nasar. Iei ceea ce i se ofer.
Dac i-ai dispreuit att de mult, de ce nu-i lai vulturilor, aa
cum i-ai lsat pe ceilali?
Yulwei fcu un semn larg cu braul spre soldaii nimicii ntini
pe pmnt.
Pe ai ti i ngropi. l mpinse pe Nasar cu piciorul n groap.
Acesta se rostogoli, cu braele fluturnd i czu n mormnt cu
faa n jos. Aa a fost dintotdeauna.
Ferro lu cazmaua i ncepu s-i arunce pe spate pmntul
pietros. Muncea n tcere, cu sudoarea adunndu-i-se pe fa i
apoi picurnd pe pmnt. Yulwei o urmrea, n timp ce gropile se
umpleau, nc trei grmezi de pmnt n pustiu. Ferro azvrli
cazmaua, care slt pe unul dintre trupuri i zngni printre
pietre. Un roi de mute negre se ridic, bzind cu furie, de pe
cadavru, pe urm se ntoarse.
Ferro i lu arcul i sgeile, sltndu-i-le peste umr. Apuc
burduful cu ap, l cntri cu grij, apoi l puse i pe acesta pe
umr. Dup care cercet cu atenie trupurile soldailor. Unul
dintre ei prea s fie eful avea o sabie curbat pe cinste. Nici
mcar nu reuise s-o scoat, nainte ca sgeata ei s-l nimereasc
n gt. Ferro o lu acum i o test cu cteva micri prin aer. Era
stranic: bine echilibrat, cu lama lung scnteind, ucigtor de
ascuit, cu soarele oglindit pe metalul strlucitor al mnerului.
Avea i un cuit pe potriv. Ferro apuc armele i le vr la
cingtoare.
Cercet cu atenie celelalte trupuri, dar nu prea avea ce lua.
220
Tie sgeile din cadavre, acolo unde putu. Gsi nite monede i le
azvrli ct colo. N-ar face dect s-o mpovreze i ce s cumpere
acolo, n inuturile Aspre? rn? Asta era tot ce se gsea, i era
gratis.
Soldaii aveau cteva frme de mncare cu ei, dar nu
ajungeau nici mcar pentru nc o zi. Asta nsemna c mai existau
i alii, probabil o grmad, i nu departe. Yulwei spunea adevrul,
dar pentru ea nu conta.
Ferro se ntoarse i porni spre sud, n josul muntelui i ctre
marele deert, lsndu-l pe btrn n urm.
Nu e bine n direcia aceea, spuse el.
Ea se opri, privindu-l cu ochii mijii, n soarele strlucitor.
Nu vin soldaii?
Ochii lui Yulwei scnteiar.
Exist multe ci de a rmne neobservat, chiar i aici, n
inuturile Aspre.
Ferro privi ctre nord, peste ntinderea monoton a cmpiei.
Ht, departe, ctre Gurkhul. Nicio colin, niciun pom, nici mcar
un tufi, ct vedeai cu ochii. Niciun loc unde s te ascunzi.
Neobservat, chiar i pentru un devorator?
Btrnul rse.
Mai cu seam pentru porcii ia arogani. Nu sunt nici pe
jumtate att de detepi precum se consider. Cum crezi c am
ajuns aici? Am venit prin ei, printre ei, prinprejurul lor: merg unde
vreau i iau cu mine pe cine vreau.
Ferro i umbri ochii cu mna i privi ctre sud. Pustiul se
ntindea n deprtare, ct vedeai cu ochii. Putea supravieui aici, n
slbticie, cine tie, dar acolo, n acel creuzet de nisipuri
mictoare i cldur nemiloas?
Btrnul prea s-i citeasc gndurile.
Sunt nisipuri nesfrite. Eu le-am mai traversat. Se poate.
Dar tu nu poi.
Avea dreptate, fir-ar s fie. Ferro era supl i rezistent ca un
arc, dar asta nu nsemna dect c avea s se nvrt n cerc ceva
mai mult nainte s se prbueasc. Era de preferat deertul n
locul cutii din faa palatului, ca loc unde s mori, dar nu cu mult.
Voia s rmn n via. Mai avea multe de fcut.
Btrnul edea acolo, cu picioarele ncruciate, zmbind. Cine
era el? Ferro nu avea ncredere n nimeni, dar dac btrnul ar fi
avut de gnd s-o dea pe mna mpratului, ar fi putut s-o loveasc
n cap pe cnd spa, n loc s-i vesteasc sosirea. Avea puteri
221
magice, vzuse asta cu ochii ei, i o ans infim era mai bun
dect niciuna.
Dar oare ce-o fi vrnd n schimb? Lumea nu-i dduse niciodat
nimic pe gratis lui Ferro i nu se atepta ca lucrurile s nceap s
se schimbe tocmai acum. i ngust ochii.
Ce vrei de la mine, Yulwei?
Btrnul rse. Rsul acela devenea foarte scitor.
S zicem c-i voi fi fcut o favoare. Mai trziu, mi poi face tu
una n schimb.
Era un rspuns ngrozitor de zgrcit n detalii, dar cnd i-e
viaa la mezat, trebuie s iei ceea ce i se ofer. Ferro ura s se lase
n puterea altcuiva, dar se prea c n-avea de ales. Dac voia s
supravieuiasc acestei sptmni, adic.
Ce facem?
Trebuie s ateptm cderea nopii. Yulwei arunc o privire
ctre trupurile contorsionate mprtiate pe pmnt i i ncrei
nasul: Dar poate nu aici.
Ferro ridic din umeri i se aez pe mormntul din mijloc.
Aici e bine, declar ea. Am de gnd s privesc vulturii
mncnd.

Deasupra, cerul senin al nopii era presrat cu stele


strlucitoare, iar aerul devenise rcoros, rece chiar. Jos, n cmpia
neagr i prfoas, ardeau focuri, o linie arcuit de focuri, care
prea s-i mpresoare, inndu-i la marginea deertului. Ea,
Yulwei, cele zece cadavre i cele trei morminte erau n capcan pe
coama dealului. Mine, la primele raze de lumin aveau s se
strecoare peste inutul arid, soldaii aveau s prseasc acele
focuri i s se furieze ctre dealuri. Dac Ferro mai era acolo cnd
soseau, va fi, cu siguran, omort sau, mai ru, capturat. Nu
putea s nfrunte att de muli de una singur, chiar presupunnd
c nu era niciun devorator cu ei.
Nu-i plcea s-o recunoasc, dar viaa ei era acum n minile lui
Yulwei.
Ridic ochii spre cerul nstelat.
E timpul, spuse el.
Coborr panta stncoas pe ntuneric, alegndu-i cu grij
calea printre bolovani i tufele rzlee spinoase, pe jumtate
uscate. Spre nord, spre Gurkhul. Yulwei se mica surprinztor de
repede i Ferro era nevoit aproape s fug ca s in pasul cu el,
cu privirea n pmnt, atent unde pune piciorul printre pietrele
222
uscate. Cnd, n cele din urm, ajunser la poalele muntelui i
ridic privirea, vzu c Yulwei o conducea ctre captul din stnga
al liniei, unde focurile erau mai numeroase.
Stai, opti ea, apucndu-l de umr. i art spre dreapta.
Acolo erau mai puine focuri i le-ar fi fost mai uor s se strecoare
printre ele. Ce-ar fi s mergem pe-acolo?
Zri doar dinii lui Yulwei zmbind albi n lumina stelelor.
O, nu, Ferro Maljinn. Acolo sunt cei mai muli soldai i
cellalt prieten al nostru. Nu se strduia defel s vorbeasc ncet i
asta o scotea din srite. Pe acolo se ateapt s vii, dac alegi s
mergi spre nord. Dar nu te ateapt. Se gndesc c vei prefera s
te duci spre sud, s mori n deert dect s riti s fii capturat,
cum ai fi i fcut, dac n-a fi fost eu aici.
Yulwei se ntoarse i porni mai departe, iar Ferro se furi dup
el, mergnd aplecat. Cnd se apropiar de focuri, vzu c
btrnul avusese dreptate. Se zreau siluete aezate n jurul unora
dintre ele, dar erau risipite. Btrnul se ndrept hotrt ctre
patru focuri aflate la stnga, dintre care doar unul era strjuit de
oameni. Nu se strduia s stea aplecat, brrile i zorniau
ncetior, picioarele goale i lipiau sonor pe pmntul uscat. Erau
destul de aproape ca s deslueasc trsturile celor trei brbai
din preajma focului. Yulwei avea s fie vzut, cu siguran, dintr-o
clip n alta. Ferro fluier dup el, s-i atrag atenia, convins c
avea s fie auzit.
Btrnul se ntoarse, cu un aer nedumerit, n lumina palid a
flcrilor.
Ce-i? fcu el. Ferro tresri, ateptnd s vad soldaii srind
n picioare, dar acetia continuau s trncneasc nestingherii.
Yulwei arunc o privire spre ei. Nu ne vor vedea, nici nu ne vor
auzi, dac nu cumva ncepi s le strigi n urechi. Suntem n
siguran. Se ntoarse i i vzu de drum, ocolind soldaii cu grij.
Ferro l urm, continund s se furieze tcut, fie i numai din
obinuin.
Cnd se apropie, Ferro ncepu s disting cuvintele conversaiei
dintre oteni. ncetini pasul, ascultnd. Se ntoarse. Porni spre foc.
Yulwei ntoarse capul.
Ce faci? ntreb el.
Ferro se uit la cei trei. Un lupttor ncercat, vnjos, cu o
nfiare aspr, altul subire, cu faa ascuit i un tnr cu un
aspect de om cinstit, care nu prea aducea a soldat. Armele lor
zceau mprejur, n teci, nfurate, nepregtite. i ocoli, prudent,
223
ascultnd.
Se zice c nu-i zdravn la cap, i optea cel slab tnrului,
ncercnd s-l sperie. Se zice c a omort o sut de oameni sau
mai muli. Dac eti artos, i taie odoarele ct timp eti nc n
via l apuc strns ntre picioare i i le mnnc n faa ta!
O, tac-i gura, zise vnjosul, nu se apropie ea de noi. Art
ctre locul unde focurile erau mai rare, cobornd glasul pn ce
deveni o oapt: Se va duce la el, dac vine cumva n direcia asta.
Ei, bine, eu sper c nu vine, spuse tnrul. Triete i las-i
i pe alii s triasc, zic eu.
Brbatul slab se ncrunt.
i cum rmne cu toi oamenii buni pe care i-a omort? Cu
femeile i copiii? Ei n-ar fi trebuit lsai s triasc?
Ferro scrni din dini. Nu omorse niciodat copii, din cte i
amintea.
Pi, pcat de ei, bineneles. Nu zic c n-ar trebui prins.
Tnrul arunc o privire mprejur, agitat. Dar poate nu tocmai de
noi.
Vnjosul izbucni n rs, la auzul acestor vorbe, ns brbatul
slab nu prea amuzat.
Eti la?
Nu! rspunse tnrul, furios, dar am o soie i o familie care
au nevoie de mine i a prefera s nu mor aici, atta tot. Zmbi
larg. Ateptm nc un copil. Sperm s fie biat, de data asta.
Vnjosul cltin din cap.
Fiul meu e aproape brbat deja. Cresc aa de repede!
Discuiile despre copii, familii i sperane nu fceau dect s
strng i mai mult gheara furiei n pieptul lui Ferro. De ce ei
aveau dreptul s aib o via, cnd ea nu avea nimic? Cnd ei i ai
lor i luaser totul? Scoase ncet cuitul curbat din teac.
Ce faci, Ferro? uier Yulwei.
Tnrul privi mprejur.
Ai auzit ceva?
Vnjosul rse.
Cred c te-am auzit fcnd pe tine.
Slbnogul rse pe nfundate, iar tnrul zmbi, jenat. Ferro se
strecur chiar prin spatele lui. Era doar la un pas sau doi distan,
puternic luminat de foc, dar niciunul dintre soldai nu arunc
mcar o privire spre ea. nl cuitul.
Ferro! strig Yulwei.
Tnrul sri n picioare, scrut cmpia ntunecat, cu ochii
224
mijii, cu fruntea ncreit. Se uita direct la Ferro, dar ochii lui
erau concentrai departe, n spatele ei. i simea rsuflarea. Lama
cuitului scnteie la dou degete de gtul lui noduros.
Acum. Acum era momentul. Putea s-l ucid repede i s ia i
viaa celorlali doi, nainte s sune alarma. tia c-o putea face.
Erau nepregtii, iar ea era pregtit. Acum era momentul.
Dar mna nu i se clinti.
Ce i-a intrat n fund? ntreb soldatul vnjos. Nu-i nimic n
pustietatea asta.
A fi putut jura c-am auzit ceva, zise tnrul, continund s-o
priveasc direct n fa.
Stai! strig brbatul slab, srind n picioare i artnd cu
degetul. Uite-o acolo! Chiar n faa ta! Ferro nghe o clip,
holbndu-se la el, apoi acesta i vnjosul ncepur s rd. Cu un
aer ruinat, soldatul tnr se ntoarse i se aez.
Mi s-a prut c aud ceva, atta tot.
Nu-i nimeni acolo, zise vnjosul.
Ferro ncepu s se retrag ncet. Se simea ru, cu gura plin
de saliv acr, cu capul bubuind. ndes cuitul la loc n teac, se
ntoarse i se ndeprt cltinndu-se, cu Yulwei urmnd-o n
tcere.
Cnd lumina focurilor i sunetul vorbelor se pierdur n
deprtare, Ferro se opri i se prbui pe pmnt. Un vnt rece
btea peste cmpia stearp. i sufla praf neptor n fa, dar
Ferro nici nu bga de seam. Ura i furia dispruser,
deocamdat, dar lsaser un gol pe care nu avea cu ce s-l umple.
Se simea pustie, nfrigurat, bolnav i singur. i strnse
braele la piept, legnndu-se ncetior nainte i napoi, apoi
nchise ochii. Dar ntunericul nu-i aducea alinare.
Apoi simi mna btrnului apsnd-o pe umr.
n mod obinuit, s-ar fi rsucit, l-ar fi azvrlit ct acolo, l-ar fi
omort, dac ar fi putut. Dar toat puterea o prsise. Ridic
privirea, clipind.
N-a mai rmas nimic din mine. Ce sunt eu? i aps o mn
pe piept, dar abia simi. N-am nimic nuntru.
Ei, bine, e ciudat c spui asta. Yulwei zmbi spre cerul
nstelat. Tocmai ncepeam s m gndesc c ar putea exista acolo,
nuntru, ceva care merit salvat.

225
Dreptatea regelui

De ndat ce ajunser n Piaa Marealilor, Jezal i ddu seama


c era ceva n neregul. Nu era niciodat nici pe jumtate att de
aglomerat pentru o ntlnire a Consiliului Deschis. Jezal arunc o
privire ctre grupurile de oameni n veminte alese, n timp ce
trecea n goan, uor n ntrziere i cu rsuflarea ntretiat de pe
urma edinei lungi de antrenament: glasurile erau optite, feele
ncordate, n ateptare.
i croi drum prin mulime, ctre Rotonda Lorzilor, privind
bnuitor la strjerii care flancau uile incrustate. Ei, cel puin,
preau la fel ca ntotdeauna, ascuni n spatele vizierelor grele.
Travers anticamera, cu tapiseriile viu colorate fluturnd uor n
btaia curentului, se strecur pe uile interioare i trecu n spaiul
vast i rece de dincolo. Cupola aurit rsun de ecoul pailor si,
n timp ce nainta grbit de-a lungul culoarului, ctre masa de
onoare. Jalenhorm sttea sub una dintre ferestrele nalte, cu faa
mprocat de lumina colorat a vitraliilor, privind ncruntat ctre
o banchet cu o bar lung de metal la baz, care fusese
amplasat ntr-o parte.
Ce se petrece?
N-ai auzit? Glasul lui Jalenhorm era optit de emoie. Hoff a
anunat c se vor discuta treburi importante.
Ce anume? Englia? Oamenii Nordului?
Brbatul voinic cltin din cap.
Nu tiu, dar vom vedea imediat.
Jezal se ncrunt.
Nu-mi plac surprizele. Ochii lui se oprir asupra bncii
misterioase. Pentru ce-i asta?
n clipa aceea, uile mari se ddur n lturi i un val de
consilieri ncepur s se reverse de-a lungul culoarului.
Obinuitul amestec, presupunea Jezal, chiar dac puin mai
hotri. Mezinii, reprezentanii pltii Jezal rmase cu
rsuflarea tiat: n frunte se afla un brbat nalt, n veminte
somptuoase, chiar i pentru aceast august companie, cu un
impozant colan de aur pe umeri i o impozant ncrunttur pe
fa.
Lordul Brock nsui, opti Jezal.

226
Ia uite-l pe Lordul Isher. Jalenhorm fcu semn cu capul ctre
btrnul cu aer grav aflat chiar n spatele lui Brock. i pe Heugen
i Barezin. E ceva important. Trebuie s fie.
Jezal trase adnc aer n piept, n timp ce patru dintre cei mai
puternici nobili ai Uniunii se aezar n rndul din fa. Nu mai
vzuse niciodat un Consiliu Deschis nici pe jumtate att de plin.
n semicercul de bnci al consilierilor abia dac mai gseai un loc
gol. Sus, deasupra lor, galeria public era un cerc ngrmdit de
fee agitate.
Hoff nvli pe ui i n josul culoarului, i nu era singur. La
dreapta sa plutea un brbat nalt, slab, cu o nfiare semea, cu
un vemnt alb, imaculat i o claie de pr alb. Arhilectorul Sull. La
stnga lui pea un alt brbat, sprijinindu-se cu putere ntr-un
baston, uor aplecat, ntr-o mantie neagr cu auriu, cu barba
lung i crunt. naltul Judector Marovia. Lui Jezal nu-i venea
s-i cread ochilor. Trei membri ai Consiliului nchis, aici.
Jalenhorm se grbi s-i ocupe locul, n timp ce conopitii i
aezar mormanele de registre i hrtii pe tblia lustruit a mesei.
Lordul ambelan se arunc n jil, n mijlocul lor, i ceru imediat
vin. Capul Inchiziiei Maiestii Sale se strecur n jilul su, lng
el, mustcind. naltul Judector Marovia se ls ncet ntr-un
altul, ncruntndu-se n tot acest timp.
Volumul oaptelor agitate din sal crescu uor, feele marilor
magnai din rndul din fa erau aspre i bnuitoare. Crainicul i
ocup locul din faa mesei, nu obinuitul imbecil n haine
sclipitoare, ci un brbat tuciuriu, brbos i cu pieptul bombat. i
nl toiagul, apoi l izbi de dale, de-ar fi putut trezi i morii.
Chem la ordine Adunarea Consiliului Deschis al Uniunii!
rcni el.
Hrmlaia se potoli treptat.
Exist doar o chestiune de discutat n dimineaa aceasta, zise
Lordul ambelan, privind ncruntat adunarea, pe sub sprncenele-
i grele, o chestiune legat de Dreptatea Regelui. Se auzir
murmure rzlee. O problem care privete licena regal pentru
negoul n oraul Westport. Zgomotul crescu: oapte furioase, foieli
stnjenite ale nobilelor dosuri pe bncile lor, obinuitul scrit al
condeielor n imensele catastife. Jezal vzu sprncenele Lordului
Brock apropiindu-se, colurile gurii Lordului Heugen cobornd. Nu
prea s le plac. Lordul ambelan pufni i lu o nghiitur de
vin, ateptnd s se potoleasc mormiturile. Nu sunt cel mai
calificat s vorbesc despre aceast chestiune, ns
227
Nu, ntr-adevr! izbucni Lordul Isher cu asprime, foindu-se pe
locul su din primul rnd, cu o cuttur ncruntat.
Hoff l fix pe btrn cu privirea.
Aadar, dau cuvntul unuia care este! Colegul meu din
Consiliul nchis, Arhilectorul Sult.
Consiliul Deschis l recunoate pe Arhilectorul Sult! tun
crainicul, n timp ce eful Inchiziiei cobor cu graie treptele
daisului i naint pe podeaua de lespezi, zmbind prietenos
chipurilor ncruntate ntoarse ctre el.
Lorzii mei, ncepu el, cu un glas domol, muzical, nsoindu-i
vorbele cu micri domoale ale minilor, de apte ani, de la
glorioasa noastr victorie n rzboiul cu Gurkhul, n minile
onorabilei Ghilde a Pnzarilor se afl o licen regal exclusiv
pentru nego n oraul Westport.
i au fcut treab bun cu ea! strig Lordul Heugen.
Ne-au ajutat s ctigm acel rzboi! rcni Barezin, izbind cu
pumnul crnos n banc, lng el.
O treab bun!
Bun! venir strigtele.
Arhilectorul cltin din cap, ateptnd ca zgomotele s se
domoleasc.
ntr-adevr, bun treab au fcut, spuse el, pind pe dale ca
un dansator, n timp ce cuvintele sale i croiau drum, scrind,
peste paginile catastifelor. Ar fi cel mai ru lucru s tgduim asta.
O treab bun! Se rsuci brusc, cu pulpanele mantiei albe
pocnind, cu faa strmbat de mrit slbatic. O treab bun, de
eludare a drilor Regelui! url el. Se auzi un oftat colectiv. O treab
bun, de nclcare a legii Regelui! Un alt oftat, mai sonor. O treab
bun, de nalt trdare!
Urm un potop de proteste, de pumni agitai n aer i de hrtii
aruncate pe podea. Fee livide priveau uluite n jos din galeria
public, altele, mbujorate, tunau i fulgerau de pe bncile din faa
mesei de onoare. Jezal privi mprejur, nesigur dac chiar auzise
bine.
Cum ndrzneti, Sult? rcni Lordul Brock la Arhilector, n
timp ce acesta se grbea s urce napoi treptele daisului, cu un
zmbet palid atrnat pe buze.
Cerem dovezi! url Lordul Heugen. Cerem dreptate!
Dreptatea Regelui! venir strigte din spate.
Trebuie s ne punei la dispoziie dovezi! strig Isher, cnd
zgomotul ncepu s se potoleasc.
228
Arhilectorul i ddu la o parte, cu o smucitur, vemntul alb
i materialul delicat se undui n jurul lui, n timp ce se slt lin
napoi pe scaun.
O, dar asta i intenionm, Lord Isher!
Zvorul greu al unei mici ui laterale zbur n lturi cu un
pocnet rsuntor. Urmar fonete, n timp ce lorzii i mandatarii
se ntoarser, se ridicar, se uitar s vad ce se ntmpl.
Oamenii din galeria public privir peste balustrad, aplecndu-se
periculos de mult, n dorina lor de a vedea. Sala se cufund n
linite. Jezal nghii. n spatele uii, se auzi un sunet scrit,
bocnit, zornit, pe urm o procesiune ciudat i sinistr se ivi din
ntuneric.
Sand dan Glokta intr primul, chioptnd ca ntotdeauna i
sprijinindu-se cu putere n baston, ns cu capul ridicat i un
rnjet tirb pe faa-i scoflcit. Trei brbai i triau picioarele
n spatele lui, legai mpreun cu lanuri, de mini i de picioarele
goale, zornind i zngnind ctre masa de onoare. Aveau capetele
rase i erau mbrcai n pnz de sac maro. Vemintele
penitentului. Trdtori mrturisii.
Primul dintre prizonieri i lingea buzele, cu ochii alergnd de
colo-colo, palid de spaim. Cel de-al doilea, mai scund i mai
ndesat, se mpleticea, trgndu-i piciorul stng dup el, cocrjat,
cu gura atrnnd deschis. n timp ce Jezal l privea, o linie
subire de saliv rozalie i se legn pe buz i se scurse pe podea.
Cel de-al treilea brbat, ngrozitor de slab, cu imense cercuri
ntunecate n jurul ochilor, privi ncet mprejur, clipind, cu ochii
mari, dar, aparent, fr s-i dea seama de nimic. Jezal l
recunoscu numaidect pe brbatul din spatele celor trei prizonieri:
uriaul albinos din noaptea aceea de pe strad. Jezal i mut
greutatea de pe un picior pe altul, simindu-se dintr-odat
nfrigurat i stnjenit.
Menirea bncii era acum evident. Cei trei prizonieri se
prbuir pe ea, iar albinosul se aez n genunchi, prinzndu-le
ctuele, cu un pocnet, de bara de la baz. ncperea era
cufundat cu totul n tcere. Fiecare ochi era ndreptat spre
inchizitorul infirm i cei trei prizonieri ai si.
Investigaia noastr a nceput acum cteva luni, ncepu
Arhilectorul Sult, extrem de mulumit s domine att de bine
adunarea. O chestiune simpl legat de nite nereguli contabile. N-
am s v plictisesc cu detaliile. Le zmbi lui Brock, lui Isher, lui
Barezin. tiu c suntei cu toii oameni foarte ocupai. Cine s-ar fi
229
gndit atunci c o chestiune att de mrunt ne va conduce aici?
Cine ar fi bnuit c rdcinile trdrii pot ajunge att de adnc?
ntr-adevr, zise Lordul ambelan, nerbdtor, ridicnd
privirea din pocalul su. Inchizitor Glokta, ai cuvntul.
Crainicul izbi cu toiagul n lespezi.
Consiliul Deschis al Uniunii l recunoate pe Sand dan
Glokta, Inchizitor Privilegiat!
Infirmul atept politicos ca scritul condeielor s nceteze,
sprijinindu-se n baston, n mijlocul slii, vdit neimpresionat de
importana evenimentului.
Ridic-te i stai n faa Consiliului Deschis, spuse el,
ntorcndu-se ctre primul dintre prizonierii si.
Brbatul ngrozit sri n picioare, cu lanurile zornind,
lingndu-i buzele palide, holbndu-se la chipurile lorzilor din
primul rnd.
Numele tu! ceru Glokta.
Salem Rews.
Jezal simi un nod n gt. Salem Rews! l cunotea! Tatl su
fcuse afaceri cu el, n trecut, ntr-o vreme fusese un musafir
obinuit al moiei lor! Jezal l cercet cu oroare crescnd pe
trdtorul ngrozit, cu capul ras. Mintea i zbur la negustorul
dolofan, bine mbrcat, mereu pus pe glume. El era, fr ndoial.
Ochii li se ntlnir o clip i Jezal i feri, nelinitit, privirea. Tatl
su vorbise cu omul acela n vestibulul lor. i strnseser minile.
Acuzaiile de trdare sunt ca nite boli te poi molipsi doar
aflndu-te n aceeai ncpere. Ochii i erau atrai inevitabil de acel
chip necunoscut i totui att de ngrozitor de cunoscut. Cum
ndrznea s fie un trdtor, ticlosul?
Eti membru al onorabilei Ghilde a Pnzarilor? continu
Glokta, punnd un accent sarcastic pe cuvntul onorabilei.
Am fost, bigui Rews.
Care a fost rolul tu n cadrul ghildei? Pnzarul cu easta ras
se holb disperat mprejur. Rolul? ceru Glokta, asprindu-i glasul.
Am uneltit s-l nel pe Rege! strig negustorul, frngndu-i
minile. O und de oc strbtu sala. Jezal nghii saliv acr. l
vzu pe Sult zmbind atotcunosctor spre naltul Judector
Marovia. Chipul btrnului era neclintit ca o stnc, dar pumnii i
erau ncletai pe mas, n faa lui. Am trdat! Pentru bani! Am
fcut contraband, am mituit i am minit am fost prtai cu
toii!
Prtai cu toii? rnji Glokta, rotindu-i privirea peste ntreaga
230
adunare. i dac vreunul dintre voi se ndoiete de asta, avem
registre, avem documente i avem cifre. Exist o ncpere plin de
ele n Casa ntrebrilor. O ncpere plin de secrete, de vinovie i
de minciuni. Cltin ncet din cap. O lectur jalnic, v pot spune.
A trebuit s-o fac! rcni Rews. M-au obligat! N-am avut de ales!
Inchizitorul schilod se ncrunt spre publicul su.
Firete c te-au obligat. Ne dm seama c n-ai fost dect o
crmid din aceast cas a infamiei. De curnd s-a atentat la
viaa ta, nu-i aa?
Au ncercat s m omoare!
Cine a ncercat?
Omul acesta, scnci Rews, cu glasul frnt, artnd cu un
deget tremurtor ctre prizonierul de lng el i trgndu-se ct de
departe i ngduiau lanurile cu care erau legai. El a fost! El!
Lanurile zornir cnd i flutur braele, mprocnd saliv.
Se strni un alt potop de glasuri furioase, mai sonor de data
aceasta. Jezal vzu capul prizonierului din mijloc cobornd i omul
se prbui ntr-o parte, ns matahala albinoas l nh i-l
ridic napoi.
Trezete-te, Maestre Carpi! strig Glokta.
Capul atrnat se ridic ncet. Un chip necunoscut, umflat n
mod ciudat i plin de ciupituri de acnee.
Jezal observ cu dezgust c i lipseau cei patru dini din fa.
ntocmai ca lui Glokta.
Eti din Talins, da? Din Styria? Omul cltin din cap ncet,
prostete, ca unul pe jumtate adormit. Eti pltit s omori
oameni, da? Cltin din nou din cap. i ai fost tocmit s ucizi zece
dintre supuii Maiestii Sale, printre care acest trdtor
mrturisit, Salem Rews? Un firicel de snge se scurgea ncet din
nasul brbatului i ochii ncepur s i se rostogoleasc n fundul
capului. Albinosul l scutur de umr i acesta i reveni, cltinnd
ameit din cap. Ce s-a ales de ceilali nou? Tcere. I-ai omort,
nu-i aa? O alt ncuviinare i un straniu hrit iei din gtlejul
prizonierului. Glokta i roti o privire ncruntat peste chipurile
fascinate ale Consiliului. Vilem dan Robb, funcionar vamal,
beregata tiat de la o ureche la alta. Glokta i trecu degetele ncet
peste gt i o femeie din galerie scnci. Solimo Scandi, pnzar,
njunghiat n spate de patru ori. Glokta ridic dou degete, apoi i
le nfipse n stomac, ca i cum i-ar fi fost ru. Lista sngeroas
continu. Toi ucii, pentru nimic altceva dect un profit mai mare.
Cine te-a tocmit?
231
El, fcu criminalul, cu glas rguit, ntorcndu-i faa umflat
spre omul sfrijit cu ochi sticloi, prbuit pe banc lng el, strin
de tot ceea ce se petrecea n jurul lui.
Glokta se apropie chioptnd, cu bastonul bocnind pe
lespezi.
Cum te numeti?
Capul prizonierului ni n sus, ochii i se concentrar asupra
chipului diform al inchizitorului de deasupra lui.
Gofred Hornlach! rspunse el instantaneu, cu glas ascuit.
Eti un membru de vaz al Ghildei Pnzarilor?
Da! rcni el, clipind prostete spre Glokta.
Unul dintre lociitorii Magisterului Kault, de fapt?
Da!
Ai uneltit cu ali pnzari s-l neli pe Maiestatea Sa Regele?
Ai tocmit un asasin s ucid zece dintre supuii Maiestii Sale?
Da! Da!
De ce?
Ne temeam c vor spune ce tiu c vor spune ce tiu c
vor
Ochii goi ai lui Hornlach se ndreptar ctre una dintre
ferestrele colorate. Gura ncet treptat s se mite.
C vor spune ce tiu? l mboldi inchizitorul.
Despre activitile trdtoare ale Ghildei, izbucni pnzarul,
despre trdrile noastre! Despre activitile ghildei activiti
trdtoare
Glokta i ntrerupse tios:
Acionai de unul singur?
Nu! Nu!
Inchizitorul lovi cu putere cu bastonul n podea, n faa lui, i
se aplec:
Cine a dat ordinele? uier el.
Magisterul Kault! strig Hornlach numaidect, el a dat
ordinele! Asistena rmase fr suflare. Arhilectorul Sult rnji
puin mai larg. Magisterul a fost! Condeiele scriau nemiloase. El
a dat ordinele! Toate ordinele! Magisterul Kault!
Mulumesc, Maestre Hornlach.
Magisterul! El a dat ordinele! Magisterul Kault! Kault! Kault!
Ajunge! mri Glokta.
Prizonierul su tcu. Sala era nmrmurit.
Arhilectorul Sult ridic mna i art ctre cei trei prizonieri.
Iat dovada voastr, lorzii mei!
232
E o nscenare! rcni Lordul Brock, srind n picioare. E o
insult!
ns puine glasuri i venir n ajutor, i acelea cu jumtate de
gur. Lordul Heugen se remarca prin tcerea lui prudent,
studiindu-i cu mare atenie pielea fin a pantofilor. Barezin se
chircise, prnd de dou ori mai mic dect fusese cu un minut
nainte. Lordul Isher se holba la un perete, pipindu-i colanul
greu de aur, cu un aer plictisit, de parc soarta Ghildei Pnzarilor
nu-l mai privea. Brock apel la nsui naltul Judector, neclintit
n jilul su nalt de la masa de onoare:
Lord Marovia, te implor! Eti omul cel mai chibzuit! Nu
ngdui aceast mascarad!
Sala se cufund n tcere, ateptnd rspunsul btrnului.
Acesta se ncrunt, mngindu-i barba lung. Arunc o privire
ctre zmbitorul Arhilector. i drese glasul.
i mprtesc durerea, Lord Brock, zu i-o mprtesc, dar
se pare c aceasta nu e o zi pentru oameni chibzuii. Consiliul
nchis a examinat cazul i e satisfcut. Am minile legate.
Brock i frmnt gura, simind gustul nfrngerii.
Asta nu e dreptate! strig el, ntorcndu-se s se adreseze
colegilor si. Este limpede c aceti oameni au fost torturai!
Gura Arhilectorului Sult se strmb cu dispre.
Cum ai fi vrut s ne purtm cu trdtorii i criminalii? strig
el, cu glas sfredelitor. Tu ai ridica un scut, Lord Brock, ca n
spatele lui s se ascund cei neloiali? Arhilectorul izbi cu pumnul
n mas, de parc ar fi putut fi i ea vinovat de nalt trdare. Eu,
unul, n-am de gnd s vd mreaa noastr naiune dat pe mna
dumanilor ei. Nici a celor din afar, nici a celor dinuntru!
Jos cu pnzarii! veni un strigt din balconul publicului.
Dreptate aspr pentru trdtori!
Dreptatea Regelui! rcni un brbat gras, aflat n spate.
Urm un val de indignat aprobare dinspre sal, nsoit de
strigte ce ndemnau la msuri aspre i pedepse necrutoare.
Brock i roti privirea, cutndu-i aliai n primul rnd, dar nu
gsi niciunul. i nclet pumnii.
Asta nu e dreptate! strig el, artnd ctre cei trei prizonieri.
Asta nu e nicio dovad!
Maiestatea Sa e de alt prere! rcni Hoff, i nu-i cere ie
permisiunea! Hoff ridic un document mare. Drept care, Ghilda
Pnzarilor se dizolv! Licena lor este revocat prin decret regal!
Comisia pentru Nego i Comer a Maiestii Sale va revizui, n
233
decursul urmtoarelor luni, cererile pentru drept de nego n
oraul Westport. Pn se vor gsi candidaii potrivii, traseele vor fi
administrate de mini capabile, loiale. Minile Inchiziiei Maiestii
Sale.
Arhilectorul Sult i nclin cu modestie capul, indiferent la
strigtele delegailor i ale galeriei publice deopotriv.
Inchizitor Glokta! continu Lordul ambelan, Consiliul
Deschis i mulumete pentru srguina ta i i cere s
ndeplineti nc un serviciu n aceast chestiune. Hoff ridic o
hrtie mai mic. Acesta este un mandat pentru arestarea
Magisterului Kault, purtnd semntura Regelui nsui. i cerem
s-l duci numaidect la ndeplinire.
Glokta se nclin ceremonios i lu hrtia din mna ntins a
Lordului ambelan.
Tu, zise Hoff, ntorcndu-i ochii ctre Jalenhorm.
Locotenent Jalenhorm, Lordul meu! strig brbatul vnjos,
pind prompt nainte.
n fine, pufni Hoff nerbdtor, ia douzeci din Garda Regelui
i escortai-l pe Inchizitorul Glokta ctre Palatul Ghildei Pnzarilor.
Ai grij ca nimeni i nimic s nu prseasc cldirea fr ordinele
lui!
De ndat, Lordul meu!
Jalenhorm travers spaiul din fa i alerg pe culoar, ctre
ieire, innd cu o mn sabia, ca s nu i se mai loveasc de
picior. Glokta ontci dup el, cu bastonul bocnind pe trepte, cu
mandatul de arestare pentru Magisterul Kault mototolit n pumnul
ncletat. ntre timp, monstruosul albinos smulsese prizonierii de
pe banc i i conducea, zornind i atrnnd fr vlag ctre ua
pe care intraser.
Lord ambelan! strig Brock, cu un ultim efort.
Jezal se ntreba ci bani trebuie s fi fcut de la pnzari. Ci
mai sperase s fac? O grmad, evident.
Dar Hoff era imperturbabil.
Cu asta se ncheie treaba noastr pentru astzi, lorzii mei!
Marovia era n picioare nainte ca Lordul ambelan s termine
de vorbit, vdit nerbdtor s plece. Catastifele uriae fur nchise
bufnind. Soarta onorabilei Ghilde a Pnzarilor era pecetluit.
Murmure agitate umplur din nou aerul, crescnd treptat n volum
i nsoite curnd de zornieli i bocnituri, cnd delegaii
ncepur s se ridice i s prseasc sala. Arhilectorul Sult
rmase aezat, privindu-i adversarii nfrni cum prsesc n ir
234
rndul din fa, fr tragere de inim. Jezal ntlni ochii disperai
ai lui Salem Rews pentru ultima oar, n timp ce era scos afar pe
ua mic, apoi Practicianul Frost smuci de lan i Rews se pierdu
n ntunericul de dincolo.
Afar, piaa era nc i mai ticsit dect nainte, gloata
compact devenind din ce n ce mai tulburat pe msur ce vestea
dizolvrii Ghildei Pnzarilor se rspndea printre cei care nu
fuseser nuntru. Oamenii rmneau nmrmurii, nevenindu-le
s cread, sau alergau de colo-colo speriai, mirai, zpcii. Jezal
vzu un brbat holbndu-se la el, holbndu-se la oricine, cu faa
palid i minile tremurnd. Un pnzar, probabil, sau un om prea
apropiat de pnzari, destul de apropiat ca s fie distrus mpreun
cu ei. Aveau s fie muli ca el.
Jezal simi dintr-odat un val de furnicturi. Ardee West se
sprijinea cu nonalan de pietre, puin mai departe. Nu se
ntlniser de ceva vreme, de cnd cu acea izbucnire la beie a ei,
i era surprins ct de ncntat era s-o vad. Probabil fusese
pedepsit destul, i spuse el. Oricine merita ansa s-i cear
iertare. Grbi pasul spre ea, cu un zmbet larg pe buze. Apoi
observ cine o nsoea.
Ticlosul la mic, i opti el n barb.
Locotenentul Brint trncnea nestingherit, n uniforma-i ieftin,
aplecndu-se mai aproape de Ardee dect considera Jezal c s-ar fi
cuvenit i punctndu-i remarcile anoste cu gesturi teatrale ale
braelor. Ea cltin din cap, zmbind, apoi i ddu capul pe spate
i rse, lovindu-l jucu pe locotenent peste piept. Brint rse i el,
piticania hidoas. Rser mpreun. Fr s tie exact de ce, Jezal
simi un junghi ascuit de furie.
Jezal, ce mai faci? strig Brint, continund s chicoteasc.
Se apropie.
Cpitane Luthar, vrei s spui, scuip el, i ce fac nu-i treaba
ta! N-ai nicio treab de fcut?
Gura lui Brint se csc prostete o clip, apoi fruntea i se
adun ntr-o ncrunttur morocnoas.
Da, domnule, murmur el, ntorcndu-se i ndeprtndu-se
ano.
Jezal l urmri plecnd, cu un dispre chiar mai profund dect
de obicei.
Ei, bine, a fost ncnttor, zise Ardee. Astea sunt manierele pe
care trebuie s le foloseti n prezena unei doamne?
Sincer, n-a putea spune. De ce? Era vreuna prin preajm?
235
Se ntoarse s se uite la ea i prinse, doar pentru o clip, un
zmbet mulumit de sine. O expresie chiar nesuferit, de parc
ieirea lui i-ar fi fcut plcere. Se ntreb, pre de-o clip nuc,
dac era posibil ca Ardee s fi aranjat ntlnirea, s se aeze
mpreun cu acel idiot ntr-un loc unde Jezal avea s-i vad,
spernd s-i strneasc gelozia Apoi ea i zmbi i rse, iar Jezal
simi furia topindu-i-se. Ardee arta foarte bine, gndi el, bronzat
i plin de via n lumina soarelui, rznd zgomotos, fr s-i
pese cine o aude. Foarte bine. Mai bine ca oricnd, de fapt. O
ntlnire ntmpltoare, atta tot, ce altceva putea s fie? Ardee l
fix cu acei ochi ntunecai i bnuielile lui disprur.
Trebuia s fii att de aspru cu el? ntreb ea.
Jezal i nclet maxilarul.
Un nimeni parvenit i arogant, probabil bastardul vreunui
bogta. Fr obrie, fr bani, fr maniere
Mai mult dect mine, n toate cele trei privine.
Jezal i blestem gura slobod. n loc s-i smulg o scuz, era
acum nevoit s ofere el nsui una. Cut cu disperare o ieire din
capcana pe care i-o ntinsese singur.
O, dar e total imbecil, scnci el.
Ei, bine i Jezal fu uurat s vad un col al gurii lui Ardee
ridicndu-se ntr-un zmbet htru asta aa e. Facem civa pai?
Ardee i strecur mna pe dup braul lui nainte ca el s
apuce s rspund i ncepu s-l conduc spre Aleea Regelui.
Jezal se ls cluzit printre oamenii speriai, furioi, tulburai.
Aadar, e adevrat? ntreb ea.
Ce s fie adevrat?
C pnzarii sunt terminai.
Aa se pare. Vechiul tu amic, Sand dan Glokta, a fost n
miezul evenimentelor. A oferit un spectacol pe cinste, pentru un
schilod.
Ardee i cobor privirea.
N-ai vrea s-i calci strmb, aa schilod cum e.
Nu. Gndul lui Jezal zbur spre ochii ngrozii ai lui Salem
Rews, privindu-l cu disperare cnd a disprut n bezna culoarului
boltit. Nu, nimeni n-ar vrea.
Se aternu ntre ei tcerea, n timp ce strbteau tacticos aleea,
dar era o tcere tihnit. i plcea s se plimbe cu ea. Nu mai prea
important dac vreunul dintre ei i cerea scuze. Probabil avusese
dreptate, oricum, n privina duelului. Numai puin. Ardee prea
s-i citeasc gndurile.
236
Cum merge cu scrima? ntreb ea.
Binior. Cum merge cu butura?
Ea ridic o sprncean ntunecat.
Excelent. Numai de s-ar ine un Turnir pentru asta n fiecare
an! A ajunge curnd n atenia publicului.
Jezal rse, coborndu-i privirea spre ea, iar Ardee i ntoarse
zmbetul. Att de deteapt, att de ager, att de curajoas. Att
de al naibii de artoas. Jezal se ntreba dac mai existase
vreodat o femeie ca ea. De-ar avea obria potrivit, gndi el, i
ceva bani. Muli bani.

237
Cale de scpare

Deschidei ua, n numele Maiestii Sale! tun locotenentul


Jalenhorm pentru a treia oar, bubuind n lemn cu pumnu-i
crnos.
Marele mocofan. De ce oamenii voinici tind s aib creiere att de
mici? Probabil c i rezolv prea des problemele cu muchii, i
minile lor se usuc asemenea prunelor la soare.
Casa Ghildei Pnzarilor era o cldire impuntoare, ntr-o pia
aglomerat, nu departe de Agriont. O mulime de gur-casc se
adunaser deja n jurul lui Glokta i al escortei sale narmate,
curioi, temtori, fascinai, sporind cu fiecare clip. Simt mirosul
sngelui, se pare. Lui Glokta i zvcnea piciorul din pricina
efortului de a ajunge repede acolo, dar se ndoia c pnzarii aveau
s fie luai complet prin surprindere. Arunc nerbdtor o privire
mprejur, la strjerii n armuri, la practicienii mascai, la ochii
nenduplecai ai lui Frost, la tnrul ofier care btea n u.
Deschidei
Destul cu nerozia asta.
Cred c te-au auzit, locotenente, zise precipitat Glokta, dar
aleg s nu rspund. Eti att de bun s spargi ua?
Ce? Jalenhorm se uit cu gura cscat la el i pe urm la
uile duble, grele, bine zvorte. Cum s
Practicianul Frost se repezi pe lng el. Urmar un prit
asurzitor i un sunet de lemn despicat, cnd i izbi umrul voinic
de una dintre ui, smulgnd-o din balamale i trntind-o,
sfrmat, pe podeaua ncperii de dincolo.
Aa, mormi Glokta, trecnd prin bolta uii, n timp ce
ndrile abia se aezau.
Jalenhorm l urm, cu un aer nuc, cu o duzin de soldai n
armuri zngnind n urma lui.
Un slujba scandalizat bloc coridorul de dincolo:
Nu putei pur i simplu aau! strig el, cnd Frost l azvrli
din calea lui i faa i se strivi de zid.
Arestai-l pe omul acela! strig Glokta, fluturndu-i bastonul
ctre secretarul amuit.
Unul dintre soldai l apuc brutal cu pumnii nmnuai i l
azvrli n lumina zilei. Practicienii ncepur s se reverse prin uile

238
sparte, cu bte grele n mini, cu ochi fioroi deasupra mtilor.
Arestai pe toat lumea! strig Glokta peste umr,
chioptnd de-a lungul coridorului ct putea de repede, urmrind
spatele lat al lui Frost n mruntaiele cldirii.
Prin ua deschis, inchizitorul zri un negustor n veminte
colorate, cu faa plin de sudoare, n timp ce arunca la grmad
documente ntr-un foc strlucitor.
Punei mna pe el! url Glokta.
Doi practicieni sltar pe lng el n ncpere i ncepur s-l
ciomgeasc pe negustor cu btele. Acesta czu, cu un strigt,
rsturnnd masa i clcnd n picioare un teanc de catastife. Prin
aer flfir hrtii desfcute i scntei de jratic, n timp ce btele
se ridicau i cdeau.
Glokta i continu drumul grbit, n timp ce trosnetele i
ipetele se rspndeau n cldire, n jurul lui. Locul era plin de
miros de fum, de sudoare i de fric. Uile sunt toate pzite, dar
Kault ar putea avea o cale secret de scpare. E un individ
alunecos. S sperm c n-am ajuns prea trziu. Fie blestemat
piciorul sta al meu! S nu fie prea trziu
Glokta rmase cu rsuflarea tiat i tresri de durere,
cltinndu-se cnd cineva l trase de hain.
Ajut-m! ip omul. Sunt nevinovat!
Snge pe o fa dolofan. Degete agate de vemintele lui
Glokta, ameninnd s-l trag la podea.
Luai-l de pe mine! strig inchizitorul, lovindu-l fr vlag cu
bastonul, apucndu-se cu minile de zid, n efortul de a rmne n
picioare.
Unul dintre practicieni sri n fa i l lovi pe brbat peste
spate.
Mrturisesc! scnci negustorul, n timp ce bta se ridic din
nou, pocnindu-l n cap.
Practicianul prinse de sub brae trupul care se prbuea i l
tr napoi ctre u. Glokta naint grbit, cu locotenentul
Jalenhorm, uluit, lng el. Ajunser n dreptul unei scri largi i
inchizitorul privi treptele cu ur. Vechii mei dumani, mereu
prezeni, n faa mea. Se czni din rsputeri s le urce, fcndu-i
semn Practicianului Frost cu mna liber, s-l urmeze. Un
negustor buimcit fu trt pe lng ei, bolborosind ceva despre
drepturile lui, cu clciele lovindu-se de trepte.
Glokta alunec i fu ct pe ce s cad cu faa-n jos, dar cineva
l prinse de cot i l sprijini. Era Jalenhorm, cu acelai aer
239
dezorientat nvluindu-i faa puternic, de om cinstit. Oamenii att
de voinici i au rostul lor, pn la urm. Tnrul ofier l ajut s
urce restul treptelor. Glokta nu avea energia s-l refuze. De ce s-
mi fac griji? Omul trebuie s-i cunoasc limitele. Nu e nimic nobil n
a cdea cu nasul n jos. Eu ar trebui s tiu asta.
n capul scrilor se afla o anticamer mare, somptuoas, cu un
covor gros i tapiserii colorate pe perei. n faa unei ui imense
erau postai doi strjeri, cu sbiile trase, mbrcai n livreaua
Ghildei Pnzarilor. Frost sttea n faa lor, cu minile strnse n
pumni albi. Jalenhorm scoase i el sabia, cnd ajunser pe palier,
apropiindu-se i aezndu-se lng albinos. Glokta nu-i putu
stpni un zmbet. Torionarul fr limb i floarea cavalerismului.
O asociere neverosimil.
Am un mandat pentru Kault, semnat de mna Regelui. Glokta
art hrtia, ca strjerii s-o poat vedea. S-a isprvit cu pnzarii.
N-avei nimic de ctigat stnd n calea noastr. Vri sbiile n
teac! Avei cuvntul meu, nu vei pi nimic!
Cei doi strjeri schimbar priviri nehotrte.
Vri-le n teac! strig Jalenhorm, apropiindu-se nc puin.
n regul!
Unul dintre brbai se aplec i i trimise sabia alunecnd
peste podeaua de scnduri. Frost o prinse sub un picior.
i tu! i strig Glokta celuilalt. Acum!
Strjerul se supuse, aruncndu-i sabia pe jos i ridicnd
minile. O clip mai trziu, pumnul lui Frost l trosni n vrful
brbiei, lsndu-l rece i izbindu-l de perete.
Dar! strig primul strjer.
Frost l nh de cma i l azvrli pe scri n jos. Omul se
rsuci i se rsuci, bufnind pe trepte, prbuindu-se pn jos,
unde rmase neclintit. Cunosc senzaia.
Jalenhorm sttea nemicat, clipind, cu sabia nc ridicat.
Credeam c-ai spus
Nu-i face griji n privina asta. Frost, caut alt cale de
intrare.
h.
Albinosul se ndeprt tiptil n josul coridorului. Glokta i ls
un moment, apoi se apropie i ncerc ua. Mnerul se rsuci spre
marea lui surprindere i ua se ddu n lturi.
ncperea era opulena nsi, aproape ct un hambar de mare.
Lucrtura de lemn de pe tavanul nalt era poleit cu foi de aur,
cotoarele crilor de pe rafturi erau incrustate cu pietre preioase,
240
mobila monstruoas era lustruit ca oglinda. Totul era
supradimensionat, excesiv de mpodobit, excesiv de scump. Dar cui
i trebuie gust, cnd are bani? Camera avea mai multe ferestre
dup ultima mod, cu ochiuri mari desprite de fire subiri de
plumb, oferind o splendid panoram a oraului, a golfului, cu
corbiile lui. Magisterul Kault edea zmbind la imensul su birou
aurit, n faa ferestrei din mijloc, nvemntat n straiele sale
fabuloase de ceremonie, parial umbrit de o imens vitrin, pe ale
crei ui era gravat blazonul onorabilei Ghilde a Pnzarilor.
Aadar, n-a scpat, e al meu, Eu n jurul piciorului gros al
vitrinei era legat o sfoar. Glokta i urmri cu privirea traseul
erpuit pe podea. Cellalt capt era legat n jurul gtului
Magisterului. A! Deci are o cale de scpare, pn la urm.
Inchizitor Glokta! Kault ls s-i scape un rs strident,
nervos. Ce plcere s te cunosc, n sfrit! Am auzit totul despre
investigaiile tale!
Degetele Magisterului traser de nodul funiei, asigurndu-se c
era bine strns.
i-e colanul prea strmt, Magister? Poate ar trebui s i-l
scoi?
Un alt chiit vesel.
O, nu cred! N-am de gnd s rspund la niciuna dintre
ntrebrile tale, mulumesc!
Cu coada ochiului, Glokta zri o u din lateral, deschizndu-
se pe furi. O mn mare, alb, i fcu apariia, cu degetele
curbndu-se ncet peste tocul uii. Frost. Mai avem sperane s-l
prindem, aadar. Trebuie s-l in de vorb.
N-au mai rmas ntrebri la care trebuie rspuns. tim totul.
Oare? chicoti Magisterul.
Albinosul se strecur fr zgomot n camer, inndu-se n
umbra de lng perete, ascuns de privirea lui Kault de corpul
masiv al vitrinei.
tim despre Kalyne. Despre micul vostru aranjament.
Imbecilule! N-am avut niciun aranjament! Era mult prea
onorabil s fie cumprat! N-ar fi luat de la mine niciun sfan!
Atunci cum Kault afi un mic zmbet dezgustat. Secretarul lui
Sult, spuse el, chicotind din nou. Chiar sub nasul lui i al tu,
schilodule! Ntru, ntru secretarul ducea mesajele, el a vzut
mrturisirea, el a tiut totul! N-am avut niciodat ncredere n lingul
la. Kalyne a fost loial, aadar.
Glokta ridic din umeri.
241
Toi mai facem greeli.
Magisterul afi un rnjet sarcastic.
Greeli? Asta e tot ce-ai fcut, idiotule? Lumea nu e deloc aa
cum crezi! Nici mcar nu tii de ce parte eti! Nici mcar nu tii
cine de ce parte e!
Sunt de partea regelui, iar tu nu eti. Asta e tot ce trebuie s
tiu.
Frost reuise s ajung la vitrin i era lipit de ea, mijindu-i
ochii roz, ncercnd s vad dup col, fr s fie zrit. nc puin
timp, nc puin mai departe
Nu tii nimic, schilodule! O mic nvrteal cu drile, niic
mit nensemnat, doar de asta ne-am fcut vinovai?
i de o bagatel precum nou crime.
N-am avut de ales! ip Kault. N-am avut ncotro! Trebuia s
pltim bancherii! Ne-au mprumutat banii i trebuia s pltim! i
plteam de ani de zile! Valint i Balk, nite lipitori! Le-am dat totul,
dar voiau mereu mai mult!
Valint i Balk? Bancheri? Glokta arunc un ochi peste penibila
opulen.
Se pare c ai rmas pe linia de plutire.
Se pare! Se pare! Numai praf! Numai minciuni! Bancherii au
totul! Bancherii ne au pe toi! Le datorm mii! Milioane! Kault rse
nfundat. Dar presupun c acum nu le vor mai cpta niciodat,
ce zici?
Nu, presupun c nu.
Kault se aplec peste birou, cu funia atrnnd i atingnd
tblia de piele.
Vrei criminali, Glokta? Vrei trdtori? Dumani ai Regelui i
ai statului? Caut n Consiliul nchis. Caut n Casa ntrebrilor.
Caut n Universitate. Caut n bnci, Glokta!
Magisterul l vzu pe Frost, strecurndu-se pe dup vitrin, la
nici patru pai. Ochii i se lrgir i ddu s se ridice din scaun.
Prinde-l! rcni Glokta.
Frost fcu un salt nainte, se arunc peste birou, apuc de
pulpana mictoare a vemntului de ceremonie al lui Kault, n
timp ce acesta se rsuci i se azvrli spre fereastr. Al nostru e!
Se auzi un prit dezgusttor cnd haina se sfie n pumnul
alb al lui Frost. Kault pru ncremenit n spaiu pre de o clip,
cnd toat sticla aceea scump se sfrm n jurul lui, cu cioburi
i achii sclipind n aer, apoi dispru. Funia plesni ncordat.
Tsssss! uier Frost, privind cu dumnie la fereastra spart.
242
A srit! gfi Jalenhorm, cu gura atrnnd cscat.
Evident! Glokta se apropie chioptnd de birou i lu bucata
sfiat de pnz din minile lui Frost. Adunat, nu mai prea
somptuoas deloc: viu colorat, dar prost esut. Cine s-ar fi
gndit? murmur el n barb. Calitate proast!
Inchizitorul chiopt ctre fereastr i se uit prin gaura
sfrmat. Capul onorabilei Ghilde a Pnzarilor se legna ncet
ncoace i ncolo, la apte metri dedesubt, cu vemntul brodat cu
aur, fluturnd sfiat n btaia vntului. Haine ieftine i ferestre
scumpe. Dac materialul ar fi fost mai rezistent, l-am fi prins. Dac
fereastra ar fi avut mai mult plumb, l-am fi prins. Vieile atrn de
asemenea ntmplri. Jos, n strad, o mulime ngrozit se aduna
deja artnd, bolborosind, privind n sus la trupul spnzurat. O
femeie ip. Team sau exaltare? Sun la fel.
Locotenente, vrei s fii aa de bun s cobori i s mprtii
oamenii? Apoi putem s tiem funia prietenului nostru i s-l
lum cu noi. Jalenhorm l privi cu ochi goi. Mort sau viu,
mandatul regelui trebuie executat.
Da, desigur.
Ofierul voinic i terse sudoarea de pe frunte i se ndrept,
cltinndu-se uor, spre u.
Glokta se ntoarse din nou spre fereastr i se uit n jos, la
cadavrul care se legna ncet. Ultimele cuvinte ale Magisterului
Kault i rsunar n minte.
Caut n Consiliul nchis. Caut n Casa ntrebrilor. Caut n
Universitate. Caut n bnci, Glokta!

243
Trei semne

West se prbui n fund, cu una dintre arme alunecndu-i din


mini i peste pietrele de pavaj.
Asta e o tu! strig Marealul Varuz. Categoric, o tu! Bine
luptat, Jezal, bine luptat!
West ncepea s se sature s piard. Era mai puternic dect
Jezal i mai nalt, cu o mai mare amplitudine n micare, dar micul
ticlos fudul era iute. Al naibii de iute i devenea tot mai iute.
Cunotea, de-acum, mai mult sau mai puin, toate trucurile lui
West i, dac o inea tot aa, n curnd avea s-l bat de fiecare
dat. Jezal tia i el asta. Avea un zmbet de enervant ngmfare
pe fa cnd i ntinse mna lui West i l ajut s se ridice de la
pmnt.
Aa mai merge! Varuz se plesni cu bul peste picior, de
ncntare. S-ar putea chiar s ne alegem cu un campion, ce zici,
maiorule?
Foarte posibil, domnule, zise West, frecndu-i cotul, nvineit
i zvcnind de pe urma czturii. Se uit piezi la Jezal, care se
desfta n cldura elogiului Marealului. Dar nu trebuie s ne-o
lum n cap!
Nu, domnule! zise Jezal cu emfaz.
Nu, ntr-adevr, spuse Varuz. Maiorul West e un lupttor
capabil, desigur, iar tu eti privilegiat s-l ai drept partener, dar, ei
bine i i zmbi larg lui West duelul e un sport pentru tineri, ce
zici, maiorule?
Firete c aa e, domnule, murmur West. Un sport pentru
tineri.
Bremer dan Gorst, bnuiesc, va fi un alt fel de adversar, ca i
ceilali din Turnirul de anul acesta. Mai puin din iscusina unui
soldat btrn, dar mai mult din vigoarea tinereii, ce zici, West?
La cei treizeci de ani ai si, West se simea nc destul de
viguros, dar n-avea rost s-l contrazic. tia c nu fusese niciodat
cel mai nzestrat sbier din lume.
Ai fcut progrese mari n ultima lun, mari progrese. Ai o
ans, dac poi s-i menii concentrarea. Ai, categoric, o ans!
Ai fcut o treab bun! Ne vedem cu toii mine.
i cu aceasta btrnul Mareal prsi ano curtea nsorit.

244
West se duse pn la arma-i rtcit, care zcea lng zid, pe
pietrele pavajului. oldul l mai durea i acum din pricina czturii
i fu nevoit s se aplece cu greu ca s-o ia.
Trebuie s plec i eu, zise el printre dini, n timp ce se ridic,
ncercnd s-i ascund disconfortul ct putea mai bine.
Treburi importante?
Marealul Burr a cerut s m vad.
Va fi rzboi, aadar?
Poate, habar n-am. West l cercet pe Jezal de sus pn jos.
Acesta i evita privirea, dintr-un anumit motiv. i tu? Ce-ai de
gnd s faci astzi?
Jezal se juca acum cu armele sale.
, n-am planificat nimic nu chiar.
Ridic pe furi privirea. Pentru un lupttor att de bun, era un
mincinos lamentabil. West simi fiori de ngrijorare.
Ardee n-are, din ntmplare, vreo legtur cu lipsa ta de
planuri, nu-i aa?

Fiorii devenir palpitaii reci.
Ei, bine?
Poate! se rsti Jezal. Ei, bine da.
West pi direct spre brbatul mai tnr.
Jezal, se auzi el spunnd, ncet, printre dinii ncletai, sper
c n-ai de gnd s te culci cu sora mea.
Ascult
Emoia ddu n clocot. Minile lui West l apucar pe Jezal de
umr.
Nu, ascult tu, mri el. N-ai s-i bai joc de ea, pricepi? A
mai suferit i nu vreau s-o mai vd rnit. Nici de tine, nici de
nimeni! N-am s nghit una ca asta! S nu te joci cu ea, m-auzi?
n regul, zise Jezal, cu faa dintr-odat palid. n regul! Nu
i-am pus gnd ru! Suntem doar prieteni, atta tot. mi place! Nu
cunoate pe nimeni aici i poi avea ncredere n mine nu-i
nimic ru n asta! Ah! D-mi drumul!
West i ddu seama c l strngea pe Jezal de brae cu toat
puterea. Cum se ntmplase? Nu intenionase dect s poarte o
discuie linitit cu el i acum mersese prea departe. A mai
suferit la naiba! N-ar fi trebuit s spun asta! i ddu drumul
brusc i se retrase, nghiindu-i furia.
Nu vreau s te mai vezi cu ea, m-auzi?
Stai aa, West, cine eti tu s
245
Furia lui West ncepu s palpite din nou.
Jezal! rcni el. Sunt prietenul tu, aa c te rog! Se apropie
din nou de el. i sunt fratele ei, aa c te previn! Stai deoparte! Nu
poate iei nimic bun din asta!
Jezal se lipi de zid.
n regul n regul! E sora ta!
West se ntoarse i se ndrept cu pai mari ctre galeria
boltit, frecndu-i ceafa, cu capul bubuind.

Lordul Mareal Burr edea i privea pe fereastr cnd West


intr n biroul su. Un brbat voinic, ursuz, crnos, cu o barb
deas, castanie, i o uniform simpl. West se ntreba ct de
proast putea fi vestea. Dac faa Marealului era un indiciu,
atunci era, ntr-adevr, o veste foarte proast.
Maior West, zise el, privindu-l ncruntat pe sub sprncenele
grele. Mulumesc c ai venit.
Cu plcere, domnule.
West observ pe mas, lng perete, trei cutii butucnoase de
lemn. Burr vzu c se uit la ele.
Daruri, zise el cu amrciune, de la amicul nostru din Nord,
Bethod.
Daruri?
Pentru rege, se pare. Marealul se ncrunt, sugndu-i dinii.
De ce nu te uii la ce ne-a trimis, maiorule?
West se apropie de mas, ntinse mna i deschise cu pruden
capacul uneia dintre cutii. Un miros neplcut se revrs afar, ca
de carne putrezit, dar nuntru nu era nimic dect pmnt brun.
Deschise urmtoarea cutie. Mirosul era i mai urt. Alt pmnt
brun, lipit de pereii interiori i nite pr, nite uvie de pr
galben. West nghii, ridic privirea ctre ncruntatul Lord Mareal.
Asta e tot, domnule?
Burr pufni.
Bine-ar fi: Restul a trebuit s-l ngropm.
S-l ngropai?
Marealul lu o coal de hrtie de pe birou.
Cpitanul Silber, cpitanul Hoss, colonelul Arinhorm. Numele
astea i spun ceva?
Pe West l lu cu ameeli. Mirosul acela! i reamintea oarecum
de Gurkhul, de cmpul de lupt.
Pe colonelul Arinhorm l tiu din auzite, bigui el, holbndu-
se la cele trei cutii. E comandantul garnizoanei de la Dunbrec.
246
A fost, l corect Burr, i ceilali doi au fost la comanda unor
mici avanposturi din apropiere, pe grani.
Pe grani? opti West, ghicind deja ce avea s urmeze.
Capetele lor, maiorule. Oamenii Nordului ne-au trimis
capetele lor! West nghii, uitndu-se la firele de pr blond lipite n
interiorul cutiei. Trei semne, au zis. Cnd va veni vremea. Burr se
ridic din scaun i rmase n picioare, privind pe fereastr.
Avanposturile n-au fost nimic: construcii de lemn, n cea mai
mare parte, o palisad, anuri i aa mai departe. Prost aprate.
Fr mare importan strategic. Dunbrecul e alt treab.
Are sub stpnire vadurile de pe uvoiul Alb, zise West
stupefiat, cea mai bun cale de ieire din Englia.
Sau de intrare. Un punct vital. S-au cheltuit timp i resurse
considerabile pentru zidurile de aprare de acolo. S-au folosit cele
mai noi proiecte, cei mai buni arhiteci ai notri. O garnizoan de
trei sute de oameni, cu provizii de muniie i hran ct pentru un
an ntreg de asediu. Era considerat impenetrabil, pilonul central al
planurilor noastre pentru aprarea frontierei. Burr se ncrunt i
pe puntea nasului i aprur anuri adnci. S-a dus.
Pe West ncepuse din nou s-l doar capul.
Cnd, domnule?
Asta e ntrebarea. Trebuie s se fi ntmplat cu cel puin dou
sptmni n urm, ca aceste daruri s fi putut ajunge la noi. Se
spune c sunt defetist, zise Burr cu amrciune, dar cred c
oamenii Nordului au cale liber i c au cucerit deja jumtate din
Englia de Nord. O comunitate minier sau dou, mai multe colonii
de deinui, nimic de importan major, pn acum, niciun ora
despre care s se vorbeasc. Dar se apropie, West, i nc repede,
poi fi sigur. Nu trimii capete dumanilor ti i apoi atepi
politicos rspunsul.
Ce msuri se iau?
Extrem de puine! Englia clocotete, desigur, Lordul
Guvernator Meed adun toi oamenii, hotrt s porneasc n
mar i s-l nfrng pe Bethod de unul singur, idiotul. Rapoarte
diferite plaseaz oamenii Nordului oriunde i pretutindeni, cu o
mie de oameni sau o sut de mii. Porturile sunt sufocate de civili
disperai s scape, abund zvonurile despre spioni i criminali care
umbl liberi prin ar i gloate care caut ceteni cu snge nordic
i i bat, i jefuiesc, sau mai ru. Pe scurt, e un haos. ntre timp,
noi stm aici pe fundurile noastre grase, ateptnd.
Dar n-am fost prevenii? N-am tiut?
247
Ba da, firete Burr i arunc mna groas n aer dar
nimeni n-a luat-o foarte n serios, i vine s crezi! Un afurisit de
slbatic vopsit se njunghie n sala Consiliului Deschis, ne
provoac n faa regelui i nimeni nu face nimic! Conducere
reprezentativ! Fiecare trage n direcia lui. Nu poi dect s
reacionezi, niciodat s te pregteti! Marealul tui, rgi i
scuip pe jos. Pfui! La naiba! Indigestie blestemat!
Se aez napoi pe scaun, masndu-i nefericit stomacul.
West nu tia ce s zic.
Cum procedm? mormi el.
Ni s-a ordonat s ne ducem imediat n Nord, adic de ndat
ce poate fi cineva convins s-mi dea oameni i arme. Regele, adic
beivul la de Hoff, mi-a poruncit s-i ngenunchez pe aceti
oameni ai Nordului. Dousprezece regimente ale Armatei Regelui
apte de infanterie i cinci de cavalerie, s fie ngroate cu recrui
din rndul aristocraiei i ce-a mai lsat Englia neatins nainte s
ajungem noi acolo.
West se foi stnjenit n scaun.
Ar trebui s fie o armat copleitoare.
Ha! mri Marealul. Ar face bine s fie. E tot ce avem, mai
mult sau mai puin, i asta m ngrijoreaz. West se ncrunt.
Dagoska, maiorule. Nu putem s nfruntm gurkienii i oamenii
Nordului deodat.
Dar, domnule, gurkienii n-ar risca un rzboi att de curnd,
nu-i aa? Credeam c totul e doar trncneal.
Aa sper, aa sper. Burr mic absent nite hrtii pe birou.
Dar acest nou mprat, Uthman, nu e ceea ce ne ateptam. Era
mezinul, dar cnd a aflat de moartea tatlui su i-a sugrumat
toi fraii. I-a sugrumat cu mna lui, zic unii. Uthman-ul-Dosht,
aa i se spune. Uthman cel Nemilos. i-a declarat intenia de a
recuceri Dagoska. Vorbe goale, poate. Sau poate nu. Burr i
uguie buzele. Se spune c are iscoade peste tot. Poate chiar n
clipa asta afl despre necazurile noastre n Englia, poate chiar n
clipa asta se pregtete s profite de slbiciunea noastr. Trebuie
s isprvim rapid cu aceti oameni ai Nordului. Foarte rapid.
Dousprezece regimente i recrui din rndul nobilimii. i, din
acest punct de vedere, nici c se putea un moment mai prost.
Domnule?
Afacerea cu pnzarii. O afacere proast. Unii dintre marii
nobili au fost epuii. Brock, Isher, Barezin i alii. Acum i trie
picioarele cu recruii. Cine tie ce ne vor trimite sau cnd! Probabil
248
o ceat de ceretori lihnii de foame, nenarmai, un pretext s-i
curee inutul de czturi. O gloat inutil i guri n plus de hrnit,
de mbrcat, de narmat, iar nou ne lipsesc cu disperare ofierii
buni.
Am civa oameni buni n batalionul meu.
Burr zvcni nerbdtor.
Oameni buni, da! Oameni cinstii, oameni entuziati, dar fr
experien! Cei mai muli dintre cei care au luptat n Sud n-au
amintiri plcute. Au prsit armata i n-au de gnd s se ntoarc.
Ai vzut ct de tineri sunt astzi ofierii? Suntem o afurisit de
coal de perfecionare! Iar acum Altea Sa Prinul i-a exprimat
interesul pentru un post de comand. Nici mcar nu tie de unde
se apuc sabia, dar i-a cunat s se umple de glorie i nu-l pot
refuza!
Prinul Raynault?
Bine-ar fi! strig Burr. Raynault chiar ar putea fi ct de ct
folositor. Despre Ladisla vorbesc eu! S comande o divizie! Un om
care cheltuiete lunar o mie de mrci pe haine! Indisciplina lui e
notorie! Am auzit spunndu-se c a siluit mai multe slujnice din
palat, dar c Arhilectorul a reuit s le reduc la tcere.
Nu poate fi adevrat, zise West, dei, de fapt, auzise i el
asemenea zvonuri.
Motenitorul tronului, pus n pericol, cnd sntatea regelui e
ubred? O idee absurd! Burr se ridic, sughind i
cutremurndu-se. La naiba cu stomacul sta! Se ndrept ctre
fereastr i privi ncruntat peste Agriont. Ei au impresia c e o
problem uoar, spuse Burr cu glas sczut. Cei din Consiliul
nchis. O scurt plimbare n Englia, isprvit nainte de prima
zpad. n ciuda acestui oc cu Dunbrecul. Nu nva niciodat.
Au spus acelai lucru despre rzboiul nostru cu gurkienii i
aproape ne-a distrus. Aceti oameni ai Nordului nu sunt primitivii
care cred ei. Am luptat cu mercenari nordici n Starikland: oameni
aspri, obinuii cu viei aspre, crescui n rzboi, nenfricai i
ndrtnici, experi n lupta n muni, n pduri, n frig. Nu
urmeaz regulile noastre, nici mcar nu le neleg. Vor aduce pe
cmpul de lupt o violen i o slbticie care i-ar face pe gurkieni
s roeasc. Burr se ntoarse de la fereastr, privindu-l din nou pe
West. Tu te-ai nscut n Englia, nu-i aa, maiorule?
Da, domnule, n sud, lng Ostenhorm. Acolo era ferma
familiei mele, nainte de moartea tatlui meu
Glasul i se stinse.
249
Ai fost crescut acolo?
Da.
Atunci cunoti inutul?
West se ncrunt.
n regiunea aceea, domnule, dar n-am mai fost de
i cunoti pe aceti oameni ai Nordului?
Pe unii. Mai sunt muli care triesc n Englia.
Le vorbeti limba?
Da, puin. Dar ei vorbesc multe
Bun. ncerc s adun nite oteni, oameni buni pe care m pot
bizui s-mi urmeze ordinele i vreau ca aceast armat a noastr
s nu se destrame nainte s apuce s vin n contact cu inamicul.
Desigur, domnule. West i stoarse creierii. Cpitanul Luthar
e un ofier capabil i inteligent. Locotenentul Jalenhorm
A! strig Burr, dnd din mn a pagub. l tiu pe Luthar,
biatul e un idiot! Genul de copil vioi despre care vorbeam! De tine
am nevoie, West!
De mine?
Da, de tine! Marealul Varuz, nimeni altul dect cel mai
celebru otean al Uniunii, i-a fcut o recomandare extrem de
favorabil. Spune c eti un ofier deosebit de devotat, de tenace i
de muncitor. Exact calitile de care am nevoie! Ca locotenent, ai
luptat n Gurkhul sub comanda colonelului Glokta, nu-i aa?
West nghii.
Pi, da.
i e bine cunoscut faptul c ai ptruns primul n Ulrioch!
Ei, bine, printre primii. Am
Ai condus oamenii pe cmpul de lupt i curajul tu e mai
presus de orice ndoial! Nu-i nevoie s fii modest, domnule maior,
eti omul de care am nevoie! Burr se aez, cu un zmbet pe fa,
convins c i atinsese inta. Rgi din nou, ridicnd mna.
Scuze afurisita de indigestie!
Domnule, pot s vorbesc pe leau?
Nu sunt vreun curtean, West. Trebuie s vorbeti ntotdeauna
pe leau cu mine. i-o cer!
O numire n comandamentul unui Lord Mareal, domnule,
trebuie s nelegei! Sunt fiul unui gentilom. Un om de rnd. Am
i aa dificulti n a ctiga respectul tinerilor ofieri, n calitate de
comandant de batalion. Oamenii crora ar trebui s le dau ordine,
domnule, dac a fi n comandamentul dumneavoastr, oameni de
vaz, cu snge nobil Se opri, ateptnd. Marealul l privi absent.
250
Nu vor permite una ca asta!
Sprncenele lui Burr se mpreunar.
S permit?
Orgoliul nu le-o va ngdui, domnule.
La naiba cu orgoliul lor! Burr se apropie, cu ochii si
ntunecai fixai pe chipul lui West. Acum ascult-m, i ascult-
m cu atenie: Vremurile se schimb. N-am nevoie de oameni cu
snge nobil. Am nevoie de oameni capabili s planifice i s
organizeze, s dea ordine i s le urmeze. Nu-i vor gsi loc n
armata mea cei care nu pot face aa cum li se spune, indiferent ct
sunt de nobili. Ca membru al comandamentului meu, m
reprezini pe mine i nu vei fi dispreuit sau nesocotit. Rgi brusc
i izbi cu pumnul n mas. Am s am grij de asta! rcni el.
Vremurile se schimb! Poate c unii nu miros nc asta, dar n
curnd o vor face! West l privea fr grai. n orice caz i Burr
flutur o mn, n semn de respingere nu m consult cu tine, te
informez. Aceasta este noua ta numire. Regele tu are nevoie de
tine, ara ta are nevoie de tine i asta e tot. Ai cinci zile s predai
comanda batalionului tu.
i Lordul Mareal se ntoarse la hrtiile lui.
Da, domnule, bolborosi West.
nchise ua pe bjbite n urma lui, cu degetele amorite, i
porni ncet de-a lungul culoarului, cu privirea n podea. Rzboi.
Rzboi n Nord. Dunbrecul czut, oamenii Nordului umblnd n
voie prin Englia. Ofierii alergau n jurul lui. Cineva trecu n goan
pe lng el, dar el nici nu observ. Erau oameni n pericol, n
pericol de moarte! Oameni pe care-i cunotea, poate, vecini de
acas. Se purtau lupte chiar acum, ntre graniele Uniunii! West i
scrpin brbia. Acest rzboi ar putea fi un lucru cumplit. Chiar
mai ru dect fusese conflictul cu Gurkhul, iar el avea s fie n
miezul lui. Un loc n comandamentul Lordului Mareal. El? Collem
West? Un om de rnd? nc nu-i venea s cread.
West simi un tainic, vinovat, licr de satisfacie. Tocmai pentru
o asemenea numire muncise ca un cine n toi aceti ani. Dac se
descurca bine acolo, cine tie unde ar putea ajunge. Rzboiul era
un lucru ru, un lucru ngrozitor, fr ndoial. Simi c zmbete.
Un lucru ngrozitor. Dar tocmai lucrul care ar putea s-l ridice.

251
Prvlia de costume

Puntea pria i se mica sub picioarele sale, pnza de vele


flutura domol, psrile mrii se adunau i ipau n aerul srat.
N-a fi crezut vreodat c voi vedea aa ceva, murmur Logen.
Oraul era o imens semilun alb, desfurndu-se
mprejurul golfului larg, albastru, rsfirndu-se peste numeroase
poduri, minuscule n zare, i pe insulele stncoase din mare. Ici i
colo, prin talme-balmeul de cldiri se conturau parcuri verzi, iar
firioarele gri ale rurilor i canalelor strluceau n soare. Erau i
ziduri, presrate cu turnuri, mprejmuind hotarul ndeprtat al
oraului i nind semee prin nvlmeala de case. Logen sttea
prostit, cu gura cscat, cu ochii nind de colo-colo, incapabil s
cuprind ntreaga privelite.
Adua, opti Bayaz. Centrul lumii. Poeii i spun oraul
turnurilor albe. Frumos, nu-i aa, de la distan? Magul se aplec
spre el. Dar crede-m, duhnete cnd te apropii.
O cetate imens se nla din interiorul oraului, dominnd cu
zidurile-i albe i drepte covorul de cldiri dimprejur, cu soarele
strlucitor scnteind pe cupolele-i sclipitoare. Logen nu visase
vreodat la un lucru att de mre fcut de mna omului, att de
seme, att de puternic. Un turn se nla n vzduh, deasupra
tuturor celorlalte, o aglomerare conic de pilatri netezi,
ntunecai, care preau s sprijine nsui cerul.
i Bethod are de gnd s cotropeasc acest ora? opti el.
Trebuie s fie nebun.
Poate. Bethod, n ciuda nimicniciei i a trufiei sale, nelege
Uniunea. Bayaz fcu semn cu capul ctre ora. Se pizmuiesc unii
pe alii, toi oamenii aceia. Poate c e o uniune, cu numele, dar se
rzboiesc ntre ei pe via i pe moarte. Mrunta zzanie pentru
fleacuri. Marile rzboaie secrete pentru putere i avere, i ei
numesc asta guvernare. Rzboaie de cuvinte, de iretlicuri i de
viclenie, dar nu mai puin sngeroase, prin asta. Pierderile sunt
numeroase. Magul oft. n spatele acelor ziduri strig i se ceart
i se lovesc la nesfrit, pe la spate. Vechile vrajbe nu se domolesc
niciodat, ci nfloresc i prind rdcini, iar rdcinile cresc mai
adnc cu fiecare an care trece. Mereu a fost aa. Ei nu sunt ca
tine, Logen. Aici, un om poate s-i zmbeasc, s te lingueasc i

252
s te numeasc prieten, s-i dea daruri cu o mn, i s te
njunghie cu cealalt. Vei gsi ciudat acest loc.
Logen l gsea deja cel mai ciudat loc pe care-l vzuse vreodat.
Nu se mai sfrea. Pe msur ce corabia lor ptrundea n golf,
oraul prea s creasc din ce n ce mai mult. O pdure de cldiri
albe, presrate cu ferestre ntunecate, nconjurndu-i din toate
prile, acoperind dealurile cu acoperiuri i turnuri,
ngrmdindu-se, zid lng zid, nghesuindu-se ctre apa de la
rm.
Corbii i brci de tot felul se luau la ntrecere n golf,
umflndu-i pnzele, cu echipajele strignd peste zgomotul
talazurilor, alergnd pe puni i miunnd printre tachelaje. Unele
erau mai mici chiar dect micul lor velier cu dou catarge. Altele
erau cu mult mai mari. Logen privi uluit, cu gura cscat, o
imens ambarcaiune care brzda apele spre ei, nlnd stropi
scnteietori la prora. Un munte de lemn, plutind prin cine tie ce
vraj a mrii. Corabia trecu, lsndu-i s se legene n urm, dar
mai erau altele i altele, acostate la nenumratele cheiuri nirate
de-a lungul rmului.
Umbrindu-i ochii cu mna, Logen ncepu s disting oameni
pe ntinsele docuri. ncepu i s-i aud, un vacarm ndeprtat de
glasuri strignd, de care huruind i de mrfuri troncnind pe
pmnt. Erau sute de siluete minuscule, roind printre corbii i
cldiri, ca nite furnici negre.
Ci oameni locuiesc aici? ntreb el cu glas optit.
Mii. Bayaz ridic din umeri. Sute de mii. Oameni din fiecare
ar din Cercul Lumii. Aici sunt oameni ai Nordului, kantici
tuciurii din Gurkhul i de mai departe. Oameni din Vechiul
Imperiu, din Vestul ndeprtat i negustori din Oraele Libere ale
Styriei. i alii, din locuri nc i mai ndeprtate din Cele O Mie
de Insule, din ndeprtatul Suljuk, din Thond, unde nc e venerat
soarele. Alii care nu pot fi numrai trind, murind, muncind,
nmulindu-se, crndu-se unul deasupra celuilalt. Bine ai venit
i Bayaz i deschise larg braele s cuprind monstruosul,
frumosul i nesfritul ora n civilizaie!
Sute de mii. Logen se cznea s neleag. Sute de mii. Pot
exista att de muli oameni n lume? Privea pierdut oraul, de jur
mprejurul lui, ntrebndu-se, frecndu-se la ochii ce-l dureau.
Cum ar putea s arate o sut de mii de oameni?
O or mai trziu tia.
Doar n timpul luptei mai fusese Logen vreodat att de strivit,
253
de mprejmuit, de nghesuit de ali oameni. Era ca o btlie, aici,
pe docuri ipetele, furia, mbulzeala, teama i confuzia. O btlie
n care nimeni nu arta pic de mil i care nu avea nici sfrit, nici
nvingtori. Logen era obinuit cu cerul deschis, cu aerul din jurul
lui, cu propria companie. Pe drum, cnd Bayaz i Quai clriser
aproape de el, se simise strmtorat. Acum avea oameni n toate
prile, mpingndu-se, nghiontindu-se, ipnd. Sute! Mii! Sute de
mii! Oare chiar puteau fi oameni cu toii? Oameni ca el, cu gnduri
i toane i visuri? Feele se iveau i treceau n goan
morocnoase, ngrijorate, ncruntate, prinse n vrtejul ameitor de
culori. Logen nghiea, clipea. Avea gtul cumplit de uscat. Capul i
se nvrtea. Acesta era iadul, cu siguran. tia c merita s fie
aici, dar nu-i amintea s fi murit.
Malacus! uier el cu disperare. Ucenicul privi mprejur.
Oprete-te o clip! Logen i desfcu gulerul, ncercnd s lase
aerul s ptrund. Nu pot respira!
Quai rnji.
Poate c e din pricina mirosului.
Era posibil. Docurile miroseau ngrozitor, fr doar i poate.
Duhoarea de pete mpuit, de mirodenii scrboase, de fructe
putrede, de blegar proaspt, de cai asudai, de catri i oameni,
amestecate i sporite sub soarele fierbinte i devenite de departe
mai insuportabile dect fiecare n parte.
Mic!
Un umr l ddu cu brutalitate pe Logen la o parte i dispru.
Se sprijini de zidul soios i i terse sudoarea de pe fa. Bayaz
zmbea:
Nu e ca vastul i pustiul Nord, ai, Noudegete?
Nu.
Logen privi oamenii trecnd buluc pe lng el, caii, carele,
nesfritele fee. Un om l privi cu suspiciune, cnd trecu pe lng
el. Un biat art ctre el i strig ceva. O femeie cu un co l ocoli
cu grij, ridicnd o privire temtoare i ndeprtndu-se n grab.
Acum avea un moment s se gndeasc: cu toii se uitau, l artau
cu degetul, se holbau i nu preau bucuroi s-l vad.
Logen se aplec spre Malacus:
Sunt temut i urt pe tot cuprinsul Nordului. Nu-mi place
asta, dar tiu de ce. Un grup ursuz de marinari l privi cu ochi
aspri, uotind. i urmri, nedumerit, pn cnd disprur n
spatele unei crue huruitoare. De ce m ursc aici?
Bethod s-a micat repede, opti Bayaz, privind ncruntat
254
mulimile. Rzboiul su cu Uniunea a nceput deja. M tem c vom
afla c Nordul nu e prea agreat n Ardua.
Dar de unde tiu din ce parte sunt eu?
Malacus ridic o sprncean.
Te faci cumva remarcat.
Logen tresri cnd doi tineri gonir rznd pe lng el.
Zu? n mijlocul acestei mulimi?
Doar ca un imens stlp de poart, murdar i zgriat.
Ah! Se cercet de sus pn jos. neleg.

Departe de docuri, mulimea ncepea s se mai rreasc, aerul


devenea mai curat i zgomotul mai potolit. Aglomeraia, duhoarea
i glgia nu lipseau nici aici, dar Logen putea mcar s ia o gur
de aer.
Traversar largi piee pavate, decorate cu plante i statui, unde
deasupra uilor atrnau panouri de lemn viu colorate: peti
albatri, porci roz, ciorchini violei de struguri, felii brune de pine.
Afar, n soare, se aflau mese i scaune unde oamenii edeau i
mncau din strchini i beau din cni verzi de sticl. i croir
drum pe strdue nguste, unde cldirile ubrede de lemn tencuit
se nclinau peste ei, aproape ntlnindu-se deasupra capetelor lor,
lsnd doar o fie subire de cer albastru. Cutreierar pe strzi
largi, pietruite, miunnd de oameni i mrginite de monstruoase
cldiri albe. Logen se uita clipind, cu gura cscat la tot ce-l
nconjura.
n nicio mlatin, orict de ceoas, n nicio pdure, orict de
deas, nu se simise Logen vreodat att de pierdut. Nu avea idee
n ce direcie se afla corabia, dei o prsiser cu nu mai mult de o
jumtate de or n urm. Soarele era ascuns n spatele cldirilor
impuntoare i totul arta la fel. Era ngrozit s nu rmn n
urma lui Bayaz i Quai n mulime i s se piard pe veci. Grbi
pasul dup ceafa pleuv a vrjitorului, urmrindu-l pn ntr-un
spaiu deschis. Un drum imens, mai mare dect oricare dintre cele
pe care le vzuser pn acum, strjuit de palate albe n spatele
unor ziduri i pori nalte i mrginit de copaci strvechi.
Aici oamenii erau altfel. Aveau veminte viu colorate, iptoare,
croite n stiluri ciudate care nu aveau niciun rost. Femeile nici nu
semnau a oameni: palide i osoase, nfurate n materiale
strlucitoare, fcndu-i vnt n soarele fierbinte cu buci de
pnz ntinse pe nite bee.
Unde suntem? i strig el lui Bayaz.
255
Dac vrjitorul i-ar fi rspuns c erau pe lun, Logen n-ar fi
fost surprins.
Aceasta este Middleway, una dintre arterele principale ale
oraului! Trece chiar prin mijlocul Agriontului!
Agriont.
Fortrea, palat, cazrmi, sediul guvernului. Un ora n ora.
Inima Uniunii. Acolo mergem.
Zu? Un grup de tineri ursuzi l privir pe Logen cu
suspiciune, cnd trecu pe lng ei. O s ne lase s intrm?
O, da. Dar n-o s le plac.
Logen continua s-i croiasc drum prin mulime. Pretutindeni,
soarele licrea pe ochiurile sutelor de ferestre de sticl. Carleonul
avea i el cteva ferestre de sticl, la cldirile cele mai impozante,
cel puin nainte de a pustii ei oraul. Extrem de puine dup
aceea, trebuia recunoscut. Extrem de puin din orice. Copoiului i
plcuse sunetul pe care-l fcea sticla cnd se sprgea. Obinuia s
mpung ferestrele cu sulia, cu un zmbet larg pe fa, ncntat
de pocnet i de zornit.
Dar sta nu fusese nici pe departe cel mai ru lucru. Bethod
dduse oraul pe mna oamenilor lui vreme de trei zile. Era
obiceiul lui, iar ei l iubeau pentru asta. Logen i pierduse degetul
n lupt cu o zi nainte i i nchiseser rana cu fierul nroit. Rana
a pulsat, a pulsat i durerea l nnebunise. De parc pe-atunci ar fi
avut nevoie de o scuz pentru violen. i amintea duhoarea de
snge, sudoare i fum. ipete, bubuituri i rsete.
Te rog Logen se mpiedic i fu ct pe ce s cad. Ceva l
inea de picior. O femeie, aezat pe pmnt, lng un zid. Avea
hainele murdare, jerpelite, faa palid, ascuit de foame. Avea
ceva n brae. Un ghem de zdrene. Un copil. Te rog Nimic
altceva. Oamenii rdeau, trncneau i goneau n jurul lor, ca i
cum ei nici n-ar fi fost acolo. Te rog
N-am nimic, mormi el. La nu mai mult de cinci pai, un
brbat cu joben edea la o mas i chicotea cu un prieten,
ndopndu-se dintr-o farfurie aburind cu carne i legume. Logen
se uit de la farfuria de mncare la femeia hmesit.
Logen! Haide!
Bayaz l luase de cot i l trgea de acolo.
Dar n-ar trebui
N-ai observat? Sunt pretutindeni. Regele are nevoie de bani,
aa c-i storc pe nobili. Nobilii i storc arendaii, arendaii storc
ranii. Unii dintre ei, btrnii, bolnavii, fiii i fiicele de prisos, ei
256
sunt strpii din rdcini. Prea multe guri de hrnit. Cei norocoi
devin hoi sau trfe, ceilali sfresc prin a ceri.
Dar
Facei loc!
Logen se mpletici ctre zid i se lipi de el, cu Malacus i Bayaz
alturi. Mulimea se ddu la o parte i o coloan lung de oameni
trecu greoi, pstorit de strjeri narmai. Unii erau tineri, doar
nite copilandri, alii erau foarte btrni. Toi erau murdari i
zdrenroi, iar civa dintre ei preau sntoi. Vreo doi erau
ologi, fr doar i poate, chioptnd pe lng ceilali. Unul, aflat
undeva n fa, avea doar un bra. Un trector, ntr-o fabuloas
tunic purpurie, i inea un petic de pnz peste nasul ncreit,
pn cnd ceretorii treceau trindu-i picioarele.
Ce sunt acetia? i opti Logen lui Bayaz. Rufctori?
Magul chicoti.
Soldai.
Logen se holb la ei jegoi, tuind, chioptnd, unii desculi.
Soldai? tia?
O, da. Se duc s se lupte cu Bethod.
Logen se frec la tmpl.
Odat, un clan i-a trimis cel mai slab lupttor, unul zis
Forley Molul, s m nfrunte ntr-un duel. Gestul lor a fost un fel
de capitulare. De ce-i trimite Uniunea oamenii cei mai slabi?
Logen cltin din cap posomort. Nu-l vor nfrnge pe Bethod cu
unii ca ei.
Vor mai trimite alii. Bayaz i art un alt grup, mai mic. i
aceia sunt soldai.
ia?
Era un grup de tineri nali, n veminte iptoare din pnz
roie sau de un verde strlucitor, civa cu plrii neobinuit de
mari. Acetia, cel puin, purtau un fel de sbii, dar nu artau a
lupttori. A femei lupttoare, poate. Logen se ncrunt, uitndu-se
de la un grup la altul. Ceretori murdari i flci n haine
iptoare. i era greu s spun care erau mai ciudai.

Un clopoel zorni i ua se deschise, iar Logen l urm pe


Bayaz pe sub arcada scund, cu Malacus dup el. Prvlia era
ntunecoas, dup strlucirea din strad, i ochii lui Logen avur
nevoie de o clip s se adapteze. De perete erau sprijinite nite
plci de lemn, pictate copilrete cu imaginile unor cldiri, pduri,
muni. Lng ele, pe nite cuiere, erau atrnate haine ciudate:
257
mantii vaporoase, pelerine sngerii, armuri, plrii i coifuri
imense, inele i bijuterii, chiar i o coroan grea. Armele ocupau
un mic rastel, sbii i sulie bogat ornamentate. Logen pi mai
aproape, ncruntndu-se. Erau falsuri. Nimic nu era real. Armele
erau lemn pictat, coroana era fcut din tabl scorojit, giuvaierele
erau sticl colorat.
Ce e locul sta?
Bayaz arunc un ochi la mantiile de lng perete.
O prvlie de costume.
O ce?
Oamenii acestui ora ador spectacolul. Comedie, dram,
teatru de orice fel. Aceast prvlie ofer recuzit pentru montarea
pieselor de teatru.
Poveti? Logen mpinse o sabie de lemn. Unii oameni au prea
mult timp la dispoziie.
Un brbat scund, dolofan, i fcu apariia pe o u din spatele
prvliei, cercetndu-i cu suspiciune pe Bayaz, Malacus i Logen.
V pot ajuta, domnilor?
Desigur. Bayaz pi n fa, trecnd fr niciun efort la limba
comun. Punem n scen o pies i avem nevoie de nite costume.
nelegem c eti cel mai mare negustor de costume de teatru din
ntregul Adua.
Negustorul zmbi nervos, msurndu-le cu privirea chipurile
murdare i vemintele mnjite de pe urma cltoriei.
Adevrat, adevrat, dar calitatea e scump, domnilor.
Banii nu intr n discuie. Bayaz scoase o pung dolofan i o
azvrli absent pe tejghea.
Punga se deschise, flecindu-se, i monedele grele de aur se
mprtiar peste tejgheaua de lemn. Ochii negustorului se
luminar de un foc tainic.
Desigur! La ce anume v-ai gndit?
Am nevoie de o mantie magnific, pe potriva unui mag, a unui
mare vrjitor sau aa ceva. Ceva cu un aer ezoteric, firete. Pe
urm, ceva similar, dar mai puin impresionant, pentru un ucenic.
n sfrit, avem nevoie de ceva pentru un rzboinic mre, un prin
al ndeprtatului Nord. Ceva cu blan, mi nchipui.
N-ar trebui s fie o problem. Am s vd ce avem.
Negustorul dispru pe ua din spatele tejghelei.
Ce-i toat aiureala asta? ntreb Logen.
Vrjitorul rnji.
Aici, oamenii se nasc cu statutul lor. Au oameni de rnd care
258
s lupte, s lucreze pmntul, s fac treaba. Au boiernaii, s
fac nego, s construiasc i s gndeasc. Au nobilimea, s
dein pmntul i s dea ordine celorlali. Au regalitate. Bayaz
arunc o privire spre coroana de tabl am uitat exact de ce. n
Nord, te poi ridica pn unde te pot duce meritele. Uit-te numai
la prietenul nostru comun, Bethod. Aici nu e aa. Un om se nate
la locul lui i e de ateptat s rmn acolo. Trebuie s dm
impresia c venim cu adevrat dintr-un loc de seam, dac vrem
s fim luai n serios. mbrcai aa cum suntem, n-am trece nici
de porile Agriontului.
Negustorul l ntrerupse, reaprnd pe u, cu braele ncrcate
de pnzeturi strlucitoare.
O pelerin mistic, pentru cel mai puternic dintre vrjitori.
Folosit anul trecut pentru un Juvens ntr-o punere n scen a
Sfritului Imperiului, n timpul festivalului primverii. Este, dac
mi-e ngduit s-o spun, una dintre cele mai bune creaii ale mele.
Bayaz ridic bucata sclipitoare de pnz purpurie n lumina
palid, privind-o cu admiraie. Diagrame ezoterice, inscripii
mistice i simboluri ale soarelui, lunii i stelelor, scnteind n fire
de argint.
Malacus i trecu o mn peste pnza strlucitoare a propriului
su vemnt ridicol.
Nu cred c te-ai fi grbit aa s m iei n rspr, dac a fi
sosit la focul tu de tabr astfel mbrcat, ce zici, Logen?
Logen tresri.
Ba poate c da.
Iar aici avem un splendid exemplar de vemnt barbar!
Negustorul ridic pe tejghea o tunic din piele neagr, ornat cu
arabescuri de alam lucitoare, tivit cu o mpletitur inutil de
zale delicate. Fcu semn ctre mantia de blan a aceleiai
costumaii. Aceasta e din samur veritabil!
Era o hain grotesc, ce nu oferea nici cldur, nici protecie.
Logen i ncruci minile peste vechea-i tunic.
Crezi c am s port asta?
Negustorul nghii nervos.
Trebuie s-l iertai pe prietenul meu, zise Bayaz. E un actor
de mod nou. Crede n contopirea total cu rolul.
Chiar aa? scnci brbatul, cercetndu-l pe Logen de sus
pn jos. Oamenii Nordului sunt presupun moderni.
Categoric. O declar cu trie, Maestrul Noudegete este cel mai
bun n ceea ce face. Btrnul vrjitor l mpunse pe Logen n
259
coaste. Cel mai bun. Am vzut-o.
Dac spunei Negustorul prea departe de a fi convins. A
putea s ntreb ce punei n scen?
O, e o pies nou. Bayaz i lovi tmpla capului pleuv cu un
deget. nc lucrez la detalii.
Serios?
ntr-adevr. E mai mult o scen, dect o pies ntreag.
Arunc o privire napoi la mantie, admirnd felul n care lumina
scnteia pe simbolurile ezoterice. O scen n care Bayaz, ntiul
dintre Magi, i preia n sfrit locul n Consiliul nchis.
A! negustorul cltin cunosctor din cap. O pies politic. O
satir muctoare, poate? Va avea un ton comic sau unul
dramatic?
Bayaz se uit cu coada ochiului la Logen:
Asta rmne de vzut.

260
Barbari la poart

Jezal strbtu n goan aleea de lng anul cu ap, fcndu-


i turul Agriontului de fiecare zi, cu picioarele bubuind pe dalele
roase, cu imensul zid alb alunecnd fr sfrit la dreapta lui, un
turn dup altul. De cnd se lsase de but, condiia sa fizic se
mbuntise considerabil. Nici mcar nu rsufla greu. Era
devreme i strzile oraului erau aproape goale. Trectorii rzlei
ridicau privirea spre el, poate chiar i strigau un cuvnt de
ncurajare, dar Jezal nici nu-i observa. Avea ochii aintii spre apa
ce scnteia i clipocea, iar mintea i era n alt parte.
La Ardee? Unde altundeva i fusese vreodat? Presupusese,
dup acea zi cnd West l avertizase s stea deoparte, dup ce
ncetase s se mai vad cu ea, c gndurile i se vor ndrepta n
curnd spre alte lucruri i spre alte femei. Se dedicase cu hotrre
antrenamentelor, ncercase s arate interes fa de ndatoririle sale
de ofier, dar se pomeni incapabil s se concentreze, iar alte femei
i preau acum fiine insipide, anoste, plicticoase. Lungile alergri,
exerciiile monotone cu drugul i brna ofereau minii sale vaste
posibiliti s hoinreasc. Lncezeala serviciului militar pe timp
de pace era nc i mai rea: s citeti hrtii plicticoase, s stai de
straj lng lucruri care nu trebuie pzite. Atenia i aluneca,
inevitabil, i n clipa urmtoare ea era acolo.
Ardee, n veminte simple, rneti, mbujorat i transpirat
de munca grea a cmpului. Ardee n gteli de prines, scnteind
de giuvaiere. Ardee scldndu-se n lacurile din pdure, cu el
privind-o din tufiuri. Ardee cuviincioas i sfioas, privind timid
pe sub gene. Ardee o trf lng docuri, fcndu-i semn din pragul
unei ui soioase. Fanteziile erau de o diversitate infinit, dar toate
se sfreau n acelai fel.
Turul de o or al Agriontului era gata i paii lui Jezal bubuir
peste pod i napoi pe poarta sudic.
Jezal trat grzile cu poria zilnic de indiferen, tropi prin
tunel i n susul rampei lungi care urca n fortrea, pe urm coti
ctre curte, unde trebuia s l atepte Marealul Varuz. n tot acest
timp, Ardee i scormonea un col al minii.
Nu c n-ar fi avut la ce altceva s se gndeasc. Turnirul era
acum aproape, foarte aproape. Curnd avea s lupte n aclamaiile

261
mulimii, n mijlocul creia se vor afla familia i prietenii lui.
Turnirul putea s-i aduc renumele sau s i-l distrug. Ar fi
trebuit s zac treaz n noapte, ncordat i transpirat, muncindu-i
mintea la nesfrit cu figuri de scrim, antrenamente i arme. Cu
toate acestea, cumva, nu la asta se gndea el n pat.
Apoi, era un rzboi n desfurare. Aici, pe aleile nsorite ale
Agriontului, era uor s uii c Englia fusese invadat de hoarde
de barbari bloi. Jezal avea s mearg curnd n Nord, s-i
conduc compania n btlie. Iat, desigur, un gnd care s-i
umple timpul. Nu era, oare, rzboiul o treab periculoas? Jezal
putea s fie rnit, schilodit sau chiar ucis. ncerc s-i evoce
chipul diform, crispat, pictat al lui Fenris cel Temut. Legiuni de
slbatici care coborau rcnind asupra Agriontului. Era o treab
ngrozitoare, o treab periculoas i nfricotoare.
Hm.
Ardee venea din Englia. Ce-ar fi, s zicem, dac ar cdea n
minile oamenilor Nordului? Jezal ar alerga s-o salveze, desigur. N-
ar fi rnit. Ei, bine, nu grav. Poate c vemintele i-ar fi puin
sfiate, aa mai merge? Fr doar i poate, ar fi speriat,
recunosctoare. El ar fi ncntat s-o consoleze, firete. Poate chiar
ar leina? Ar trebui s-o duc n brae, cu capul lipit de umrul lui.
Poate c ar trebui s-o aeze pe pmnt i s-i desfac vemintele.
Buzele li s-ar putea ntlni, doar o uoar atingere, ale ei s-ar
putea deschide puin, apoi
Jezal se mpiedic n drum. ntre picioare i se strnea o senzaie
plcut. Plcut, dar nicidecum compatibil cu o alergare vioaie.
Era acum aproape n curte i aa ceva n-ar merge la
antrenamentul de scrim. Arunc o privire disperat mprejur,
cutnd ceva care s-i abat gndurile i aproape c-i nghii
limba. Maiorul West sttea lng zid, mbrcat n haine de scrim
i privindu-l cum se apropie, cu o expresie neobinuit de ndrjit.
Pre de o clip, Jezal se ntreb dac prietenul lui ar putea s-i
dea seama la ce se gndea. nghii n sec, vinovat, simind sngele
nvlindu-i n fa. West n-avea cum s tie, n-avea. Dar ceva l
nemulumea profund.
Luthar, mri el.
West.
Jezal i cercet pantofii. Nu se nelegeau prea bine de cnd
West intrase n comandamentul Lordului Mareal Burr. Jezal
ncerca s se bucure pentru el, dar nu putea s scape de
sentimentul c el era mai indicat pentru acel post. Avea o obrie
262
excelent, n definitiv, cu sau fr experien pe cmpul de lupt.
Apoi, Ardee plana i acum ntre ei, i acel neplcut, gratuit,
avertisment. Toat lumea tia c West ptrunsese primul n
Ulrioch. Toat lumea tia c era al naibii de temperamental. Asta i
se pruse ntotdeauna fascinant lui Jezal, pn cnd nu se gsise
pe picior greit.
Varuz ateapt. West i desfcu braele i se ndrept cu pai
mari ctre galeria acoperit. i nu e singur.
Nu e singur?
Marealul crede c trebuie s te obinuieti cu publicul.
Jezal se ncrunt.
Sunt surprins c intereseaz pe cineva, n condiiile actuale,
cu rzboiul i toate astea.
Vei fi surprins. Lupta i duelul i toate lucrurile rzboinice
sunt n mare vog. Toat lumea poart sabie n zilele astea, chiar
dac n-a scos niciodat vreuna din teac. Exist o adevrat febr
a Turnirului, crede-m.
Jezal clipi cnd ptrunser n curtea strlucitoare. O tribun de
bnci provizorii fusese ridicat n grab de-a lungul unui zid,
nesat de la un capt la altul de oameni, aizeci sau mai muli.
i iat-l! strig Marealul Varuz.
Urm un val de aplauze politicoase. Jezal se simi zmbind larg
se aflau civa oameni foarte importani n mulime. l zri pe
Marovia, naltul Judector, mngindu-i barba lung. Lordul
Isher era nu departe de el, prnd uor plictisit. Prinul Motenitor
Ladisla nsui sttea tolnit n primul rnd, strlucind ntr-o
cma fin de zale i aplaudnd cu entuziasm. Oamenii de pe
bncile din spatele lui erau nevoii s se aplece ca s vad pe dup
pana unduitoare a magnificei sale plrii.
Varuz i nmn armele lui Jezal, care nc radia.
S nu ndrzneti s m faci de ruine! uier el.
Jezal tui nervos, ridicnd privirea la irurile de oameni
nerbdtori. Inima i se opri. Rnjetul tirb al Inchizitorului Glokta
l urmrea din mulime, cu o cuttur rutcioas, iar n rndul
din spatele lui Ardee West. Avea pe chip o expresie pe care n-o
avea niciodat n visele lui cu ochii deschii: o treime posac, o
treime acuzatoare, o treime pur i simplu suprat. Jezal i feri
privirea, uitndu-se ctre zidul opus, blestemndu-i n gnd
laitatea. Prea incapabil s ntlneasc privirea oricui n ultimul
timp.
Acest duel va fi luptat cu arme pe jumtate ascuite, tun
263
Lordul Mareal. Cel mai bun din trei tue!
West avea deja sbiile trase i se ndrepta ctre cercul delimitat
cu cret alb n iarba tuns cu grij. Inima lui Jezal bubuia pe
cnd i scotea din teac armele, cu mini tremurtoare, simind
toi acei ochi ndreptai asupra lui. i ocup locul n faa lui West,
nfigndu-i prudent picioarele n iarb. West ridic sbiile, Jezal
fcu la fel. Se privir o clip, nemicai.
ncepei! strig Varuz.
Deveni repede evident c West n-avea de gnd s-o lase mai
moale pentru el. Se npusti cu mai mult dect obinuita lui
ferocitate, hruindu-l pe Jezal cu un potop de lovituri puternice.
Sbiile se ciocneau i se frecau cu repeziciune una de alta. Jezal se
retrase, nc stnjenit sub ochii ateni ai tuturor acelor oameni,
oameni ai naibii de importani, unii dintre ei, dar pe msur ce
West l mpingea ctre marginea cercului, emoia ncepu s se
domoleasc i experiena prelu comanda. Se feri, fcndu-i loc,
parnd loviturile cu stnga i cu dreapta, fentnd i dansnd, prea
iute ca s poat fi atins.
Oamenii se estompar, pn i Ardee dispruse. Sbiile se
micau singure, nainte i napoi, sus i jos. N-avea nevoie s se
uite la ele. i ndrept atenia ctre ochii lui West, l urmri
licrind de la pmnt la sbii i la picioarele sltree ale lui Jezal,
ncercnd s-i ghiceasc inteniile.
Simi lovitura venind chiar nainte de a porni. Fent ntr-o
parte, apoi n alta, alunecnd ncet prin spatele lui West, cnd
acesta trecu poticnindu-se pe lng el. Fu o chestiune simpl
pentru el s-i aplice piciorul pe turul pantalonilor adversarului
su i s-l azvrle afar din cerc.
O tu! strig Marealul Varuz.
Urm un val de rsete, cnd maiorul se prbui cu faa n jos.
O tu n fund! hohoti Prinul Motenitor, cu pana legnndu-
se ncoace i ncolo de veselie.
Unu pentru cpitanul Luthar!
West nu prea nici pe jumtate att de intimidant cu faa n
rn. Jezal fcu o scurt plecciune n faa asistenei, risc un
zmbet n direcia lui Ardee, cnd se ridic. Fu dezamgit s vad
c nici mcar nu se uita la el. i urmrea fratele zbtndu-se n
praf, cu un palid zmbet crud.
West se ridic ncet n picioare.
O tu bun, opti el printre dinii ncletai, cnd pi napoi
n cerc.
264
Jezal i ocup locul, stpnindu-i cu greu sursul.
ncepei! strig Varuz.
West porni din nou n for, dar Jezal tia deja ce are de fcut.
Sunetele mulimii murmurau i sporeau n timp ce dansa ntr-o
parte i n alta. ncepu s introduc nflorituri rzlee n micrile
lui i spectatorii reacionau cu exclamaii de ooh i aah ce
pluteau n aer n timp ce Jezal zdrnicea eforturile lui West. Nu
duelase niciodat att de bine, nu se micase niciodat att de lin.
Brbatul mai vnjos ncepea s oboseasc puin, loviturile lui nu
mai erau att de energice. Sbiile lungi se ncletar, zngnir.
Jezal i rsuci ncheietura dreapt i i smulse lui West sabia din
mn, naint i-l lovi cu stnga.
Au!
West tresri i ls s-i cad sabia scurt, sltnd ntr-o parte
i apucndu-se de antebra. Cteva picturi de snge rpir pe
pmnt.
Dou contra zero! strig Varuz.
Prinul Motenitor sri n picioare, cu plria cznd, ncntat
la vederea sngelui.
Excelent! ip el. Fantastic!
Ceilali i se alturar, ridicndu-se n picioare i aplaudnd
zgomotos. Jezal se ls dezmierdat de aprobarea lor, zmbind larg,
cu fiecare muchi tremurnd de fericire. Acum nelegea pentru ce
se antrenase.
Bine luptat, Jezal, opti West, cu un firicel de snge iroindu-i
pe bra. Ai devenit prea bun pentru mine.
mi pare ru c te-am tiat, rnji Jezal.
Nu-i prea ru ctui de puin.
O nimica toat. Doar o zgrietur.
West se ndeprt cu pai mari, ncruntndu-se i inndu-se
de ncheietur. Nimeni nu acord prea mult atenie ieirii lui.
Jezal cel mai puin. n competiii, doar nvingtorii conteaz.
Lordul Marovia fu primul care se ridic de pe banc,
felicitndu-l.
Ce tnr promitor, spuse el, zmbindu-i lui Jezal cu
cldur, dar crezi c-l poate nvinge pe Bremer dan Gorst?
Varuz l btu pe Jezal printete pe umr.
Sunt sigur c poate s nving pe oricine, la momentul
potrivit.
Hm. L-ai vzut pe Gorst duelndu-se?
Nu, dar am auzit c e ct se poate de impresionant.
265
O, ntr-adevr. E un diavol. naltul Judector i ridic
sprncenele stufoase. Abia atept s-i vd confruntndu-se. Te-ai
gndit vreodat la o carier n justiie, cpitane Luthar?
Jezal fu luat prin surprindere.
, nu, Excelena Voastr, adic sunt soldat.
Bineneles c eti. Dar btliile i toate astea pot s-i
distrug nervii. Dac te rzgndeti vreodat, poate c a gsi un
loc pentru tine. Oricnd mi sunt de folos oamenii promitori.
, mulumesc.
Ne vedem la Turnir, aadar. Noroc, cpitane, i arunc el peste
umr, n timp ce se ndeprta trindu-i picioarele.
Subnelesul era c Marovia considera c Jezal va avea nevoie
de o grmad de noroc. Altea Sa Prinul Ladisla era mai optimist.
Eti omul meu, Luthar! strig el, mpungnd aerul cu
degetele, de parc ar fi fost nite sbii de scrim. Am s-mi dublez
miza pe tine!
Jezal se nclin cu slugrnicie.
Altea Voastr e prea bun.
Eti omul meu! Un soldat! Un duelist trebuie s lupte pentru
ara lui, ce zici, Varuz? De ce acest Gorst nu e soldat?
Cred c este, Altea Voastr, zise Lordul Mareal cu blndee.
E rud cu Lordul Brock i slujete n garda lui personal.
Oh! Prinul pru descumpnit o clip, dar se nvior curnd.
Dar tu eti omul meu! i strig el lui Jezal, mpungnd din nou
aerul cu degetele, cu pana plriei cltinndu-se ncoace i ncolo.
Eti omul potrivit!
Se ndeprt dansnd ctre galeria acoperit, cu zalele
ornamentale scnteind.
Foarte impresionant. Jezal se rsuci brusc, fcu un pas
stngaci n spate. Glokta, rnjindu-i pe neateptate. Pentru un
infirm, avea o stranie abilitate de a lua omul prin surprindere. Ce
noroc pentru toat lumea c n-ai renunat, pn la urm.
N-am avut niciodat intenia s-o fac, se rsti Jezal cu rceal.
Glokta i supse gingiile.
Dac spui tu, cpitane.
Da, spun.
Jezal se ndeprt necuviincios, spernd c nu va mai avea
niciodat ocazia s stea de vorb cu omul acela scrbos.
Se pomeni privind-o pe Ardee direct n fa, aflat la nici dou
palme deprtare.
Ah, se blbi el, retrgndu-se din nou.
266
Jezal, spuse ea. Nu te-am vzut de-o vreme.
Privi nervos mprejur. Glokta se ndeprta trindu-i
picioarele. West era de mult plecat. Varuz era ocupat s-i in
discursuri Lordului Isher i altor ctorva rmai n curte. Nimeni
nu le acorda atenie. Trebuia s-i vorbeasc. Trebuia s-i zic pe
leau c nu putea s-o mai vad. i datora mcar atta.
N-ai nimic s-mi spui?

Se ntoarse iute pe clcie i se ndeprt, cu umerii
furnicndu-l de ruine.

Plictiseala serviciului de gard la poarta sudic prea, dup


toat acea emoie neateptat, aproape o binecuvntare. Jezal abia
atepta s leneveasc, privind oamenii cum intr i ies n iruri din
Agriont, ascultnd plvrgeala stupid a locotenentului Kaspa.
Cel puin, aa simea pn cnd ajunse acolo.
Kaspa i obinuitul efectiv de soldai n armuri erau strni n
preajma porilor exterioare, unde vechiul pod peste anul de
aprare trecea printre cele dou turnuri masive, tencuite n alb,
ale casei porii. n timp ce nainta ctre captul lungului tunel,
Jezal vzu c era cineva cu ei. Un individ mic, cu un aer hruit,
purtnd ochelari. Jezal l recunoscu vag. Morrow era numele lui,
un apropiat al Lordului ambelan. N-avea niciun motiv s se afle
acolo.
Cpitane Luthar, ce ntmplare fericit! Jezal tresri.
Era lunaticul acela, Sulfur, stnd cu picioarele ncruciate pe
pmnt, n spatele lui, lipit de zidul drept al casei porii.
Ce naiba face aici? se rsti Jezal.
Kaspa deschise gura s vorbeasc, dar Sulfur interveni primul:
Nu te sinchisi de mine, cpitane, pur i simplu mi atept
stpnul.
Stpnul tu?
Nu ndrznea s se gndeasc ce fel de idiot ar putea sluji acest
idiot.
Chiar aa. Trebuie s soseasc foarte curnd. Sulfur se
ncrunt la soare. A ntrziat deja oarecum, la drept vorbind.
Zu?
Da. Nebunul afi din nou un zmbet prietenos. Dar va veni,
Jezal, poi conta pe asta.
S-i spun pe numele mic era deja prea mult. Abia dac-l
cunotea, iar ceea ce tia despre el nu-i plcea. Deschise gura s-i
267
spun vreo dou, dar Sulfur sri dintr-odat n picioare,
nhndu-i bul de lng zid i tergndu-se de praf.
Iat-l, spuse el, privind peste an.
Jezal urmri privirea idiotului.
Un btrn magnific traversa hotrt podul, cu capul pleuv
ridicat seme i cu vemntu-i fabulos, n nuane de rou sclipitor
i argintiu, fluturnd n adierea vntului. n urma lui venea un
tnr cu aer bolnvicios, cu capul uor aplecat, de parc ar fi fost
copleit de mai vrstnicul brbat, innd un toiag lung n faa lui,
pe palmele ntoarse n sus. O imens brut de om, ntr-o mantie
grea de blan, venea n urma lor, cu o jumtate de cap mai nalt
dect ceilali doi.
Ce ncepu Jezal.
Prea s-l recunoasc pe btrn de undeva. Vreun lord, poate,
din Consiliul Deschis? Vreun ambasador strin? Cu siguran
avea un aer de mreie. Jezal i stoarse creierii n timp ce se
apropiau, dar nu tia de unde s-l ia.
Btrnul se opri n faa casei porii, i trecu poruncitor privirea
peste Jezal, Kaspa, Marrow i strjeri, cu ochi verzi, scnteietori.
Yoru, spuse el.
Sulfur pi nainte, cu o plecciune adnc.
Maestre Bayaz, murmur el, cu glas sczut, de profund
respect.
i asta fu tot.
De aceea l cunotea Jezal. Semna hotrt cu statuia lui Bayaz
din Aleea Regelui. Statuia pe lng care alergase Jezal de attea
ori. Puin mai gras, poate, dar acea expresie sever, nelept,
impuntor fr s fac niciun efort era exact aceeai. Jezal se
ncrunt. Btrnului s i se spun pe numele acela? Nu-i plcea.
Nu-i plcea nici cuttura tnrului nalt i subire care ducea
toiagul. i plcea i mai puin cuttura celuilalt nsoitor al
btrnului.
West i spusese adesea lui Jezal c oamenii Nordului pe care-i
gseai n Adua, de obicei furindu-se jerpelii pe lng docuri sau
mori de bei n anuri, nu erau nicidecum reprezentativi pentru
poporul lor. Aceia care locuiau liberi n Nordul ndeprtat,
luptndu-se, dumnindu-se, petrecnd i fcnd tot ce fceau
oamenii Nordului, erau din alt plmad. Jezal i-i imaginase
ntotdeauna ca pe un popor de oameni nali, nenduplecai,
frumoi, cu o aur de romantism. Puternici, ns graioi. Barbari,
ns nobili. Slbatici, ns iscusii. Genul de oameni ai cror ochi
268
erau mereu aintii asupra orizontului ndeprtat.
Acesta nu era aa.
Jezal nu mai vzuse niciodat n viaa lui un om cu o nfiare
mai animalic. Pn i Fenris cel Temut prea s fi fost civilizat,
prin comparaie. Faa lui era ca un dos biciuit, brzdat de
cicatrice zdrenuite. Avea nasul coroiat, cu vrful puin ntr-o
parte. O ureche avea o tietur adnc, un ochi prea o idee mai
sus dect cellalt, nconjurat de rni n form de semilun,
ntreaga lui fa, de fapt, era uor bttorit, zdrobit, strmb, ca
aceea a unui boxer care a luptat cteva runde n plus. Expresia
lui, de asemenea, era aceea a unuia nucit n btaie. Se uita
prostete la casa porii, cu fruntea ncreit, cu gura cscat,
holbndu-se n jurul lui cu un aer de tmpenie aproape animalic.
Purta o mantie lung de blan, o tunic de piele mpodobit cu
aur, ns acest aer de splendoare barbar nu fcea dect s-i
confere o nfiare i mai slbatic, la care se aduga sabia-i
lung, grea, atrnat la centur. Omul Nordului i scrpina
cicatricea lung i roz care-i brzda miritea obrazului, cercetnd
zidurile drepte de deasupra, iar Jezal observ c i lipsea un deget.
De parc ar mai fi fost nevoie de vreo alt dovad a unei viei
violente i slbatice.
S lase aceast matahal primitiv n Agriont? n timp ce erau
n rzboi cu oamenii Nordului? Era de neconceput! Dar Morrow
nainta deja sfios.
Lordul ambelan v ateapt, domnilor, izbucni el,
nclinndu-se i trindu-i paii ctre btrn, dac dorii s m
urmai
O clip! Jezal l nh pe subsecretar de cot i l trase
deoparte. i el? ntreb nencreztor, fcnd semn cu capul ctre
barbarul cu mantie. Suntem n rzboi, tii!
Lordul Hoff s-a exprimat ct se poate de limpede! Morrow i
eliber braul cu o smucitur, cu ochelarii scnteind. ine-l aici,
dac vrei, dar i dai tu explicaii Lordului ambelan!
Jezal nghii. Ideea nu era deloc atrgtoare. Arunc o privire
ctre btrn, dar nu putu s-l priveasc n ochi mult vreme. Avea
un aer misterios, aerul unuia care tie ceva ce nimeni nu poate
ghici, i asta era ct se poate de nelinititor.
Trebuie s v lsai armele aici! strig el, vorbind ct se
poate de rar i de rspicat.
Bucuros!
Omul Nordului i scoase sabia de la centur i o ntinse.
269
Cntrea greu n minile lui Jezal: o arm mare, simpl, cu un
aspect brutal. Brbatul i ntinse apoi cuitul su lung, dup care
ngenunche i scoase nc unul din cizm. Lu un al treilea de la
spate i apoi scoase la iveal o arm subire din mnec,
aezndu-le pe toate morman n braele ntinse ale lui Jezal. Omul
Nordului zmbi larg. Era, ntr-adevr, o privelite hidoas, cu
cicatricele zdrenuite strmbndu-se i ncreindu-se, fcndu-i
faa mai strmb ca oricnd.
Oricte cuite ai avea, nu sunt niciodat prea multe, mri el,
cu un glas grav, scrnit.
Nimeni nu rse, dar nu prea s-i pese.
Mergem? ntreb btrnul.
Nentrziat! rspunse Morrow, ntorcndu-se s plece.
Vin cu voi.
Jezal arunc braul de arme n minile lui Kaspa.
Chiar nu e nevoie, cpitane, scnci Morrow.
Insist.
Odat predat Lordului ambelan, omul Nordului putea s
omoare pe cine poftea, avea s fie problema altcuiva. Dar pn
cnd ajungea acolo, Jezal ar fi putut fi nvinuit de orice ticloie
punea acesta la cale, i al naibii s fie dac avea de gnd s
ngduie una ca asta.
Strjerii se ddur la o parte i ciudata procesiune trecu de
poart. Morrow era n frunte, optind nimicuri slugarnice peste
umr, ctre btrnul n vemntul splendid. Urma apoi tnrul
palid, urmat de Sulfur. Omul Nordului cu nou degete venea
micndu-se greoi, n spate.
Jezal i urma, cu degetul mare la centur, aproape de mnerul
sabiei, ca s-l poat apuca iute, pndind orice micare neateptat
a slbaticului. ns Jezal fu nevoit s recunoasc, dup ce-l
urmri scurt vreme, c omul nu ddea niciun semn c ar avea
gnduri criminale. Prea doar curios, amuzat i oarecum stnjenit.
ncetinea ntruna, ridicnd privirea spre cldirile dimprejur,
cltinnd din cap, scrpinndu-i faa, mormind n barb. Din
cnd n cnd, bga spaima n trectori, zmbindu-le, dar nu prea
s reprezinte un pericol mai mare i Jezal ncepu s se liniteasc,
sau cel puin pn ajunser n Piaa Marealilor.
Omul Nordului se opri brusc. Jezal bjbi dup sabie, dar ochii
barbarului erau fixai nainte, holbndu-se la o fntn din
apropiere. Se ndrept ncet spre ea, apoi ridic precaut un deget
gros i atinse jetul scnteietor. Apa i mproc faa i ni ntr-o
270
parte, ct pe ce s-l doboare pe Jezal.
Un izvor, opti slbaticul. Dar cum?
Cerule! Omul era ca un copil. Un copil de doi metri, cu faa ca o
mas de mcelrie.
Sunt conducte! Jezal btu n pavaj. Sub pmnt!
Conducte, repet ncet barbarul, holbndu-se la apa
nspumat.
Ceilali naintaser o bucat de drum, pn aproape de cldirea
impuntoare n care i avea Hoff birourile. Jezal ncepu s se
ndeprteze de fntn, spernd s-l atrag pe neghiobul slbatic
dup el. Spre uurarea lui, acesta l urm, cltinnd din cap i
murmurndu-i ntruna conducte.
Ptrunser n ntunecimea rece a anticamerei Lordului
ambelan. Pe bncile aflate de jur mprejurul zidurilor erau aezai
oameni, unii dintre ei dnd impresia c ateptau de foarte mult
vreme. Cu toii urmrir cu ochi mari grupul ciudat pe care
Morrow l conducea n birourile lui Hoff. Secretarul cu ochelari
deschise uile duble, grele, i rmase lng ele ct timp btrnul
pleuv, apoi amicul su cu bul, pe urm nebunul Sulfur i n
cele din urm slbaticul cu nou degete trecur pe lng el.
Jezal ddu s-i urmeze, dar Morrow se aez n cadrul uii,
blocndu-i calea.
i mulumesc nespus pentru ajutorul tu, cpitane, spuse el,
cu un zmbet firav. Te poi ntoarce la poart.
Jezal arunc o privire peste umrul lui Morrow, n ncperea de
dincolo. l vzu pe Lordul ambelan ncruntndu-se n spatele
unei mese lungi. Arhilectorul Sult era lng el, aspru i suspicios.
naltul Judector Marovia era i el acolo, cu un zmbet pe faa-i
ridat. Trei membri ai Consiliului nchis.
Apoi Morow i nchise ua n nas.

271
Urmtorul

Observ c ai un nou secretar, zise Glokta, ca ntr-o doar.


Arhilectorul zmbi.
Desigur. Cellalt nu mi-a fost pe plac. Era slobod la gur,
nelegi. Glokta se opri, cu paharul de vin n drum spre buze. Le
transmitea pnzarilor secretele noastre, continu Sult nepstor,
de parc ar fi fost un lucru tiut de toat lumea. tiusem de ceva
vreme. Dar nu trebuie s-i faci griji, n-a aflat nimic. N-am vrut s
tie.
Aadar ai tiut cine-i era trdtorul. Ai tiut tot timpul.
Mintea lui Glokta ntoarse pe toate feele evenimentele ultimelor
cteva sptmni, le despic i le puse cap la cap n aceast nou
lumin, sucindu-le n fel i chip pn cnd se potrivir i ncercnd,
n tot acest timp, s-i ascund uimirea. Ai lsat mrturisirea lui
Rews acolo unde tiai c-o va vedea secretarul tu. Ai tiut c
pnzarii vor afla cine e pe list i ai bnuit ce vor face, contient c
asta i va face jocul i-i va da lopata cu care s-i ngropi. n tot
acest timp, mi-ai direcionat bnuielile spre Kalyne, chiar dac tu
tiai cine era optitorul. Toat afacerea s-a derulat ntocmai
conform planului tu. Arhilectorul l privea zmbind cu neles. i
pun rmag c ghiceti ce gndesc n clipa asta. Am fost un pion
n acest joc, aproape ca viermele la smiorcit de secretar. Glokta
i nbui un chicot. Ce noroc c am fost un pion de partea care
trebuia. N-am bnuit nimic.
Ne-a trdat pentru o sum de bani dezamgitor de modest,
continu Sult, strmbndu-i buza cu dezgust. ndrznesc s
spun c ar fi primit de zece ori mai mult de la Kault, dac ar fi
avut mcar atta minte s cear. Cei din tnra generaie chiar nu
au pic de ambiie. Se cred mult mai detepi dect noi.
Arhilectorul l cercet pe Glokta cu ochi albatri, reci. Fac parte
din tnra generaie, mai mult sau mai puin. Sunt umilit pe bun
dreptate.
Secretarul a fost pedepsit?
Arhilectorul i aez cu grij pe mas paharul, care atinse
lemnul fr un sunet.
O, da. Ct se poate de aspru. Chiar nu e nevoie s ne mai
gndim la el. Sunt convins c nu. Cadavru gsit plutind lng

272
docuri. Trebuie s spun, am fost foarte surprins cnd te-ai fixat
asupra Superiorului Kalyne ca surs a scurgerii noastre. Omul era
din garda veche. Cteva favoruri ca s nchid ochii la fleacuri,
firete, dar s trdeze Inchiziia! S vnd pnzarilor secretele
noastre! Sult pufni: Niciodat. Ai lsat antipatia ta personal fa
de el s-i ntunece judecata.
Prea singura posibilitate, murmur Glokta, dar i regret
vorbele imediat. Nesbuit, nesbuit. Greeala e fcut. Mai bine s-
i ii gura.
Prea? Arhilectorul plesci cu profund dezaprobare. Nu, nu,
nu, Inchizitorule. A prea nu e de-ajuns pentru noi. Pe viitor, vom
lua n considerare doar faptele, dac nu te superi. Dar nu trebuie
s te simi prea prost din cauza asta. Te-am lsat s-i urmezi
instinctele i, pn la urm, boacna ta ne-a ntrit i mai mult
poziia. Kalyne a fost ndeprtat din funcie Cadavru gsit
plutind iar Superiorul Goyle e pe drum, din Englia, s-i preia
rolul de Superior n Adua.
Goyle? Vine aici? Ticlosul, noul Superior de Adua. Glokta nu-i
putu stpni o grimas a buzei.
Voi doi nu suntei cei mai buni prieteni, ai, Glokta?
E temnicer, nu anchetator. Nu-l intereseaz vinovia sau
nevinovia. Nu-l intereseaz adevrul. Tortureaz de plcere.
O, haide, Glokta. Vrei s-mi spui c tu nu simi nicio emoie
cnd prizonierii ti i scuip secretele? Cnd rostesc numele?
Cnd semneaz confesiunea?
Nu-mi face nicio plcere. Nu-mi face plcere nimic.
i, totui, o faci att de bine. n orice caz, Goyle vine i, orice-
ai crede tu despre el, e unul de-ai notri. Un om deosebit de
capabil i demn de ncredere, dedicat slujirii coroanei i a statului.
tii, a fost cndva unul dintre discipolii mei.
Zu?
Da. A avut postul tu aadar, e un post cu perspective,
pn la urm! Arhilectorul chicoti la propria-i glum. Glokta afi,
la rndul lui, un zmbet firav. Una peste alta, lucrurile s-au
aranjat frumuel i merii felicitri pentru contribuia ta. O treab
bine fcut.
Destul de bine fcut ca s fiu nc n via, mcar.
Sult ridic paharul i bur mpreun, mohori, privindu-se
cu suspiciune peste marginile pocalelor.
Glokta i drese glasul.
Magisterul Kault a pomenit ceva interesant nainte de
273
regretabilul su deces.
Continu.
Pnzarii aveau un partener n aranjamentele lor. Un partener
marcant, poate. O banc.
Hah! ntoarce un pnzar pe dos i vei gsi ntotdeauna un
bancher dedesubt. Ce-i cu asta?
Cred c aceti bancheri au tiut totul. Despre contraband,
despre nelciune, despre crime, chiar. Cred c le-au ncurajat,
poate chiar le-au ordonat, ca s obin un profit bun de pe urma
mprumuturilor lor. Pot s ncep o anchet, Eminena Voastr?
Care banc?
Valint i Balk.
Arhilectorul pru s chibzuiasc o clip, cu ochii si albatri,
severi, aintii asupra lui Glokta. Oare chiar tie despre aceti
bancheri? Oare chiar tie mult mai multe dect mine? Ce-a spus
Kault? Vrei trdtori, Glokta? Caut n Casa ntrebrilor
Nu! decret Sult. Aceti bancheri au relaii sus-puse. Li se
datoreaz prea multe favoruri i, fr Kault, ar fi dificil de dovedit
ceva. Am obinut ce ne trebuie de la pnzari i am pentru tine o
sarcin mai presant.
Glokta ridic privirea. Alt sarcin?
Ateptam cu nerbdare s-i interoghez pe prizonierii pe care i-
am luat la Guildhall, Eminena Voastr, s-ar putea s
Nu! Arhilectorul l reduse pe Glokta la tcere cu o micare a
minii sale nmnuate. Treaba aceea ar putea trena luni de zile.
Am s-i cer lui Goyle s se ocupe de asta. Se ncrunt. Dac nu ai
nimic mpotriv.
Aadar, eu ar pmntul, arunc smna, ud semntura, pe
urm Goyle culege recolta? Halal dreptate. Glokta i nclin capul
cu smerenie.
Desigur, Eminena Voastr.
Bun. Ai aflat, probabil, despre oaspeii neobinuii pe care i-
am primit ieri.
Oaspei? n ultima sptmn, pe Glokta l chinuise cumplit
spatele. n ziua precedent, se cznise s se ridice din pat, ca s-l
priveasc pe imbecilul de Luthar duelndu-se, dar altminteri
sttuse nchis n cmrua lui, pur i simplu incapabil s se mite.
N-am observat, spuse el simplu.
Bayaz, ntiul dintre Magi.
Glokta i afi din nou zmbetul firav, dar Arhilectorul nu
rdea.
274
Glumii, desigur.
Bine-ar fi.
Un arlatan, Eminena Voastr?
Ce altceva? Dar unul extraordinar. Raional, chibzuit, iste.
neltoria este elaborat n cel mai nalt grad.
Ai vorbit cu el?
Am vorbit. Este remarcabil de convingtor. tie lucruri pe care
n-ar trebui s le tie. Nu poate fi respins pur i simplu. Oricine ar
fi, are sprijin i surse bune de informaii. Arhilectorul se ncrunt.
Are cu el un om al Nordului, o brut renegat.
Glokta se ncrunt.
Un om al Nordului? Nu pare genul lor. Mi se pare extrem de
ostentativ.
Exact aa gndesc i eu.
Un spion pentru mprat, aadar? Pentru gurkieni?
Poate. Kanticilor le place o intrig bun, dar au tendina s se
in n umbr. Aceste mascarade nu par s aib amprenta lor.
Bnuiesc c rspunsul tu se apropie mai mult de adevr.
Nobilii, Eminena Voastr? Brock? Isher? Heugen?
Poate, cuget Sult, poate. Sunt destul de suprai. Sau poate
vechiul nostru prieten, naltul Judector. Pare puin prea ncntat
de toate astea. Pune ceva la cale, mi dau seama.
Nobilii, naltul Judector, oamenii Nordului, gurkienii ar
putea fi oricare dintre ei, sau niciunul dar de ce?
Nu neleg, Eminen. Dac sunt pur i simplu spioni, de ce
s se osteneasc atta? Cu siguran exist modaliti mai simple
de a ptrunde n Agriont!
Asta e treaba. Sult afi cea mai amar grimas pe care o
vzuse Glokta vreodat. Exist un loc liber n Consiliul nchis,
ntotdeauna a existat. O tradiie fr rost, o chestiune de etichet,
un scaun rezervat pentru un personaj mitic, mort, n orice caz, de
sute de ani. Nimeni n-a bnuit vreodat c va veni cineva s-l
revendice.
Dar el a fcut-o?
A fcut-o. L-a pretins! Arhilectorul se ridic n picioare i ocoli
masa cu pai mari. tiu! De neimaginat! Un spion, un mincinos de
cine tie unde, implicat n treburile cele mai intime ale ocrmuirii
noastre! Dar are nite hrtii pline de praf, aa c nou ne revine
sarcina de a-l discredita pe el. i vine s crezi?
Lui Glokta nu-i venea s cread. Dar n-are niciun rost s spun
asta.
275
Am cerut timp pentru investigaii, continu Sult, dar Consiliul
nchis nu accept s fie amnat la nesfrit. Avem la dispoziie
doar o sptmn sau dou ca s-l demascm pe acest aa-zis
mag drept arlatanul care este. ntre timp, el i tovarii lui se
simt ca acas ntr-o excelent suit de apartamente din Turnul
Lanurilor i nu putem face nimic s-i mpiedicm s cutreiere
Agriontul, provocnd orice necazuri poftesc!
Ceva am putea face
Turnul Lanurilor este foarte nalt. Dac s-ar ntmpla s
cad cineva
Nu. Nu nc. Deja ne-am mpins norocul prea departe n
anumite cercuri. Cel puin deocamdat trebuie s avem grij pe
unde clcm.
Exist ntotdeauna posibilitatea unei interogri. Dac i-am
aresta, a putea afla curnd pentru cine lucreaz
Ai grij pe unde calci, am spus! Vreau s-l cercetezi pe acest
mag, Glokta, i pe nsoitorii lui. Afl cine sunt, de unde vin, ce
urmresc. Mai presus de toate, afl cine se afl n spatele lor i de
ce. Trebuie s-l discreditm pe acest pretins Bayaz nainte s
poat face vreun ru. Dup aceea, poi folosi ce mijloace doreti.
Sult se ntoarse i se ndrept ctre fereastr.
Glokta se ridic greoi, chinuit, de pe scaun.
Cum s ncep?
Urmrete-i! strig nerbdtor Arhilectorul. Pndete-i! Vezi
cu cine stau de vorb, ce pun la cale. Tu eti inchizitorul, Glokta!
izbucni el, fr mcar s ntoarc privirea. Pune i tu ntrebri!

276
Mai bine dect moartea

Cutm o femeie, spuse ofierul, privindu-i cu suspiciune. O


sclav evadat, o uciga. Foarte periculoas.
O femeie, stpne? ntreb Yulwei nedumerit, cu fruntea
ncreit. Periculoas, stpne?
Da, o femeie! Ofierul i flutur mna cu nerbdare. nalt,
cu o cicatrice i prul retezat scurt. Bine narmat, foarte probabil,
cu un arc. Ferro sttea acolo, nalt i plin de cicatrice, cu prul
retezat scurt i un arc agat pe umr, privind n jos la pmntul
prfos. E cutat de cele mai nalte autoriti. O hoa i o
criminal, n repetate rnduri!
Yulwei afi un zmbet smerit i i desfcu braele.
N-am vzut o asemenea persoan, stpne. Eu i fiul meu
suntem nenarmai, dup cum putei vedea. Ferro privea n jos,
stnjenit, la lama curbat a sabiei vrte la cingtoare, ce sclipea
n soarele strlucitor. Dar ofierul nu prea s observe. Lovi dup o
musc n timp ce Yulwei continua s trncneasc: Niciunul dintre
noi n-ar ti ce are de fcut cu un arc, v asigur. Noi ne punem
ndejdea n Dumnezeu, s ne apere, stpne, i n nentrecuii
oteni ai mpratului.
Ofierul pufni.
Foarte nelept, btrne. Cu ce treburi pe aici?
Sunt negustor, n drum spre Dagoska, s cumpr mirodenii
i fcu o umil plecciune cu permisiunea voastr.
Faci nego cu albii? Uniune afurisit! Ofierul scuip n
rn. Totui, omul trebuie s-i ctige existena, presupun,
chiar dac n mod ruinos. F nego pn mai poi, albii vor
disprea curnd, mturai napoi n ocean! i umfl pieptul cu
mndrie: mpratul Uthman-ul-Dosht a jurat! Ce zici de asta,
btrne?
O, va fi o zi mare, o zi mare, spuse Yulwei, fcnd din nou o
plecciune adnc. Fie ca Domnul s ne-o aduc n curnd,
stpne!
Ofierul o cercet pe Ferro de sus pn jos.
Fiul tu pare un flcu puternic. Poate c va deveni soldat.
Fcu un pas spre ea i o apuc de braul gol: Un bra puternic.
Braul acesta ar putea ntinde un arc, a zice, dac ar fi nvat. Ce

277
prere ai, biete? Treab de brbat, s lupi pentru gloria
Domnului i a mpratului tu! Mai bine dect s hmleti
pentru un ctig de nimic!
Lui Ferro i se ncrei carnea acolo unde degetele ofierului i
atingeau pielea. Cealalt mn se strecur ctre cuit.
Din pcate, zise repede Yulwei, fiul meu a fost nscut netot.
Abia vorbete.
A! Pcat. Poate va veni vremea cnd vom avea nevoie de
fiecare brbat. Or fi ei slbatici, dar albii tia tiu s lupte.
Ofierul se ntoarse i Ferro privi ncruntat n urma lui. Prea bine,
putei pleca. Le fcu semn cu mna.
Ochii soldailor lui, care stteau tolnii la umbra palmierilor de
lng drum, le urmrir trecerea, dar fr prea mare interes.
Ferro rmase tcut pn cnd tabra se pierdu n deprtare,
n spatele lor, apoi se ntoarse spre Yulwei.
Dagoska?
Pentru nceput, zise btrnul, privind peste cmpul presrat
cu arbuti. i apoi spre Nord.
Spre Nord?
Peste Marea Cercului, la Adua.
Peste mare? Ferro se opri n drum. Nu m duc naibii acolo!
Chiar trebuie s complici totul atta, Ferro? Eti chiar att de
fericit aici, n Gurkhul?
Oamenii Nordului sunt nebuni, toat lumea tie asta! Albi,
Uniune sau ce-or fi. Nebuni! Pgni!
Yulwei ridic o sprncean.
Nu tiam c te intereseaz Dumnezeu ntr-att, Ferro.
Eu, cel puin, tiu c exist unul! strig ea, artnd ctre cer.
Aceti albi nu gndesc ca noi, ca oamenii adevrai! N-avem nicio
treab cu unii ca ei! Prefer s rmn printre gurkieni! n plus, aici
am socoteli de ncheiat.
Ce socoteli? S-l omori pe Uthman?
Ferro se ncrunt.
Poate c da.
Ha! Yulwei se ntoarse i porni n susul drumului. Te caut,
Ferro, dac n-ai remarcat. N-ai putea face nici zece pai fr
ajutorul meu. nc i mai pstreaz cuca aia, i aminteti? Cea
din faa palatului! Abia ateapt s-o umple. Ferro scrni din dini.
Uthman e mpratul acum, Ul-Dosht i se zice. Cel puternic! Cel
nemilos! Cel mai mare mprat de un secol ncoace, aa se spune
deja. Omoar-l pe mprat! Yulwei rse pe nfundate. Eti ciudat
278
ru. Chiar ciudat.
Ferro mergea ncruntat n urma btrnului, n susul dealului.
Nu voia s fie ciudenia nimnui. Yulwei putea s-i fac pe aceti
soldai s vad ce vrea el, i sta era un iretlic reuit, dar nici de-
a naibii Ferro nu voia s mearg n Nord. Ce treab avea ea cu
albii ia pgni?
Yulwei continua s se ndeprteze chicotind cnd ea se alinie
lng el.
S-l omori pe mprat! Yulwei cltin din cap: Va trebui s
atepte pn te ntorci. mi eti datoare, ai uitat?
Ferro l apuc de braul viguros.
Nu-mi amintesc s te fi auzit spunnd nimic despre
traversarea mrii!
Nu-mi amintesc s fi ntrebat, Maljinn, i ar trebui s te
bucuri c n-ai fcut-o. Yulwei i ndeprt degetele cu blndee.
Poate c trupul tu s-ar usca acum frumuel n deert, n loc s-
mi mormie n ureche, plesnind de sntate. Cuget la asta niel.
Asta nchise gura fetei, cel puin pe moment. Merse alturi de el
n tcere, privind ncruntat peisajul sterp, cu sandalele scrind
pe pmntul uscat al drumului. Se uit cu coada ochiului la
btrn. i salvase viaa cu iretlicurile lui, asta era de netgduit.
Dar a naibii s fie dac avea s se duc n Nord.

Cetatea era ascuns ntr-un golf stncos, dar, din locul n care
se aflau, sus, pe falez, cu soarele nemilos n spate, Ferro i putea
deslui destul de bine conturul. Un zid nalt nconjura irurile
ordonate de cldiri, destule ct s formeze un orel. Lng ele,
construite n ap, se aflau debarcadere lungi. La chei erau acostate
corbii.
Corbii uriae.
Turnuri de lemn, fortree plutitoare. Ferro nu mai vzuse
corbii nici pe jumtate ct acestea. Catargele lor erau o pdure
ntunecat, pe fundalul strlucitor al apei. Zece erau acostate mai
jos de locul unde se aflau ei, iar mai departe n golf alte dou
brzdau alene valurile, umflndu-i velele imense, cu siluete
minuscule miunnd pe puni i prin pienjeniul de funii de
deasupra.
Eu vd dousprezece, murmur Yulwei, dar ochii ti sunt mai
ageri.
Ferro privi peste ap. Mai departe, n jurul rmului arcuit, la
douzeci de mile, poate, vedea o alt fortrea, un alt grup de
279
cheiuri.
Mai sunt i altele acolo, spuse ea, opt sau nou, iar acelea
sunt mai mari.
Mai mari dect acestea?
Cu mult mai mari.
Dumnezeule! i opti Yulwei. Gurkienii n-au mai construit
niciodat corbii att de mari, i nici pe jumtate att de multe.
Nu ajunge lemnul din tot Sudul pentru o asemenea flot. Trebuie
s-l fi adus din Nord, de la styrieni, poate.
Pe Ferro n-o interesau defel corbiile, lemnul sau Nordul.
i?
Cu o flot de dimensiunea aceasta, gurkienii vor fi o putere pe
mare. Ar putea s atace Dagoska dinspre golf, ar putea chiar s
invadeze Westportul.
Nume fr noim din locuri ndeprtate.
i?
Nu nelegi, Ferro, trebuie s-i previn pe ceilali. Trebuie s ne
grbim, acum!
Se ridic i porni iute napoi ctre drum.
Ferro mri. Privi nc o clip imensele albii de lemn micndu-
se ncoace i ncolo n golf, apoi se ridic i-l urm pe Yulwei.
Corbii mari sau corbii mici, pentru ea era totuna. Gurkienii
puteau s ia toi albii din lume ca sclavi, dac era dup ea.
Dac asta nsemna c lsau oamenii adevrai n pace.

La o parte!
Soldatul ddu pinteni calului direct spre ei, ridicndu-i biciul.
Mii de scuze, stpne, scnci Yulwei, trndu-se n genunchi,
zorindu-se n iarba de lng drum, trgnd-o pe Ferro dup el, de
cot.
Ea rmase n tufri, privind coloana trindu-se ncet pe
lng ei. Chipuri sfrijite, rvite, murdare, pustii, mini legate
strns, ochi goi, n pmnt. Brbai i femei de toate vrstele, copii
chiar. Mai muli de o sut. ase strjeri clreau lng ei, aezai
comod n eile lor nalte, cu bicele rsucite n mini.
Sclavi.
Ferro i linse buzele.
Oamenii din Kadir s-au rsculat, zise Yulwei, ncruntndu-se
la jalnica procesiune. Nu mai voiau s fac parte din glorioasa
naiune a Gurkhului i s-au gndit c moartea mpratului ar
putea fi ansa lor de scpare. Se pare c s-au nelat. Noul mprat
280
e mai aspru chiar dect ultimul, nu-i aa, Ferro? Rebeliunea lor a
euat deja. Se pare c prietenul tu Uthman a luat sclavi drept
pedeaps.
Ferro urmri cu privirea o fat sfrijit care chiopta ncet,
trndu-i picioarele goale n praf. S fi avut treisprezece ani? Era
greu de spus. Avea faa murdar i apatic. Pe frunte avea o
tietur uscat, altele pe spate i pe brae. Urme de bici. Ferro
nghii n sec, privind fata naintnd cu greu. Un btrn se
mpiedic sub ochii ei i czu cu faa la pmnt, fcnd ntreaga
coloan s se opreasc, poticnindu-se.
Mic! rcni unul dintre clrei, dnd pinteni calului. n
picioare! Btrnul se zbtu n praf. Mic!
Biciul soldatului pocni, lsnd o dr lung i roie peste
spatele costeliv al brbatului. Ferro tresri i se crisp la auzul
sunetului i ncepu s simt furnicturi pe spate.
Acolo unde erau cicatricele.
Aproape ca i cum ar fi fost biciuit chiar ea.
Nimeni n-o biciuiete pe Ferro Maljinn fr s plteasc. S-a
isprvit. i scutur arcul de pe umr.
Pace, Ferro! uier Yulwei, nhnd-o de bra. Nu poi face
nimic pentru ei.
Fata se aplec, ajutndu-l pe btrnul sclav s se ridice n
picioare. Biciul pocni din nou, atingndu-i pe amndoi i se auzi
un scncet de durere. Oare fata sau brbatul ipase?
Sau fusese nsi Ferro?
Ferro mpinse la o parte mna lui Yulwei, dnd s apuce arcul.
Pot s-l omor pe ticlos! mri ea.
Capul soldatului se ntoarse brusc, privindu-i curios. Yulwei o
apuc pe Ferro de mn.
i pe urm? uier el. Dac i omori pe toi ase, ce faci pe
urm? Ai mncare i ap pentru o sut de sclavi? Hm? O ii bine
ascuns! i cnd vor remarca lipsa coloanei? Hm? i cnd grzile
vor fi gsite mcelrite? Ce faci atunci, ucigao? Vei ascunde o
sut de sclavi n cmp? Fiindc eu nu pot!
Ferro fix ochii negri ai lui Yulwei, scrnind din dini,
rsuflnd zgomotos pe nas. Se ntreb dac s ncerce iari sau
nu s-l omoare.
Nu.
Avea dreptate, afurisitul. ncetior, i alung furia, ct de
departe putu. Vr sgeata la loc i se ntoarse din nou ctre
coloan. Privi btrnul sclav ndeprtndu-se poticnit, cu fata
281
dup el i simi cum furia i macin viscerele, ca o foame.
Tu! strig soldatul, ntorcndu-i calul spre ei.
Bravo, ai fcut-o! uier Yulwei, apoi se nclin n faa grzii,
zmbind, scrpinndu-se. Scuzele mele, stpne, fiul meu este
Tac-i gura, btrne! Soldatul i cobor privirea spre Ferro,
din a. Ei, bine, biete, o placi?
Ce? uier Ferro printre dini.
Nu trebuie s te sfieti, chicoti soldatul. Am vzut cum te
uitai. Se ntoarse ctre coloan. Oprii-i acolo! strig el, i sclavii se
oprir. Soldatul se aplec din a i o nh pe fata sfrijit de
subsuoar, trgnd-o cu brutalitate afar din coloan. E o
bucic bun, spuse el, mpingnd-o spre Ferro. Niel cam tnr,
dar e coapt. Trebuie doar puin splat. Niel chioap, dar asta
se vindec, i-am forat noi cam tare. Dini buni arat-i dinii,
trf! Buzele crpate ale fetei se retraser ncet. Dini buni. Ce zici,
biete? Zece galbeni pentru ea! E un pre bun!
Ferro sttea i se holba. Fata o privea mut, cu ochi mari i goi.
Uite, zise soldatul, aplecndu-se din a. Merit de dou ori
pe-att i nu e deloc riscant! Cnd ajungem la Shaffa, le spun c a
murit n praful drumului. Nimeni n-o s se mire, se ntmpl tot
timpul! Eu m aleg cu zece, tu economiseti zece! Toat lumea
ctig!
Toat lumea ctig! Ferro ridic privirea spre soldat. Acesta i
scoase coiful i i terse fruntea cu dosul palmei.
Pace, Ferro, opti Yulwei.
Bine, opt! strig soldatul. Are un zmbet frumos. Arat-i un
zmbet, trf! Colul gurii fetei zvcni uor. Uite, vezi! Opt i mi-o
rpeti!
Pumnii lui Ferro erau ncletai, cu unghiile spndu-i n
palme.
Pace, Ferro, opti Yulwei, cu o not de avertisment n glas.
Pentru Dumnezeu, dar tiu c te trguieti, biete! apte, i
asta e ultima mea ofert. apte, la naiba! Soldatul i flutur
coiful, frustrat. Trateaz-o cu blndee i n cinci ani o s valoreze
mai mult! E o investiie!
Faa soldatului era la doar civa pai. Ferro i vedea fiecare
minuscul pictur de sudoare formndu-se pe frunte, fiecare fir
epos de pr de pe obraz, fiecare pat, fiecare rid, fiecare por al
pielii. Aproape i simea mirosul.
Cei cu adevrat nsetai beau pn i urin, ap srat sau
ulei, orict de ru le-ar face, att de mare le este nevoia. Ferro
282
vzuse asta adesea n inuturile sterpe. Att era acum de puternic
nevoia ei de a ucide acest om. i venea s-l sfie cu minile goale,
s nbue viaa din el, s-i sfrtece faa cu dinii. Dorina era
aproape prea nvalnic s-i reziste.
Pace! uier Yulwei.
Nu mi-o pot permite, se auzi Ferro zicnd.
Puteai s spui asta de la nceput, biete, i s m scuteti de
osteneal! Soldatul i ndes coiful la loc pe cap. Totui, nu te pot
nvinui c te-ai uitat. E o bucic bun. ntinse mna i o nh
pe fat de subsuori, trnd-o napoi ctre ceilali. O s primeasc
douzeci pentru ea la Shaffa! strig el peste umr.
Coloana porni mai departe. Ferro o urmri pe fat pn cnd
sclavii disprur dup o colin, mpleticindu-se, chioptnd,
trindu-i paii spre robie.
Se simea nfrigurat acum, nfrigurat i pustie. i dorea s-l
fi ucis pe soldat, oricare ar fi fost riscul. Poate c uciderea lui ar fi
umplut acel gol, chiar dac doar pentru puin vreme. Aa
mergeau lucrurile.
Am mers i eu ntr-o coloan ca aceea, spuse ea fr grab.
Yulwei scoase un lung oftat.
tiu, Ferro, tiu, dar soarta te-a ales s fii salvat. Fii
recunosctoare pentru asta, dac tii cum.
Ar fi trebuit s m lai s-l omor.
h! cloncni btrnul cu dezgust. Zu aa, ai fi n stare s
omori lumea ntreag, dac ai putea. Mai e altceva n tine, Ferro,
dect dorina de a ucide?
Era, cndva, murmur ea, dar ei i smulg totul cu biciul. Te
biciuiesc pn cnd sunt siguri c n-a mai rmas nimic.
Yulwei sttea acolo, cu un aer comptimitor. Ciudat cum asta
n-o mai enerva.
mi pare ru, Ferro. mi pare ru pentru tine i pentru ei. Pi
napoi n drum, cltinnd din cap. Dar e mai bine dect moartea.
Ferro zbovi o clip, privind colbul ce se ridica dinspre coloana
care se ndeprtase.
E la fel, opti ea pentru sine.

283
Bttor la ochi

Logen se sprijini de parapet, i miji ochii n soarele dimineii i


cercet ntreaga privelite.
Fcuse acelai lucru, acum o venicie parc, din balconul
camerei sale de la bibliotec. Cele dou perspective erau ct se
poate de diferite. Rsrit de soare peste covorul zdrenuit de
cldiri, pe de-o parte, fierbinte i orbitor i plin de zgomote
ndeprtate. Valea rece i ceoas, de cealalt parte, domoal i
pustie i neclintit ca moartea. i amintea dimineaa aceea, i
amintea cum se simise alt om. Cu siguran se simea alt om
acum. Un netot. Mic, speriat, urt i tulburat.
Logen. Malacus iei pe balcon, oprindu-se lng el, i zmbi
ctre soare i peste ora, ctre golful scnteietor, miunnd deja
de corbii. Frumos, nu-i aa?
Dac spui tu, dar nu sunt sigur c-mi dau seama. Atia
oameni. Logen se scutur, nduit. Nu-i drept. M sperie.
Speriat? Tu?
ntotdeauna. Logen abia pusese gean pe gean de cnd
sosiser. Niciodat nu era destul de ntuneric acolo, niciodat
destul de linite. Era prea cald, prea strmt, prea puturos.
Dumanii erau nfricotori, dar dumanii puteau fi nfruntai i
nimicii. Logen putea s le neleag ura. Cu nepstorul,
glgiosul, ora fr chip nu te puteai lupta. Oraul ura totul.
Locul meu nu e aici. A pleca bucuros.
S-ar putea s nu plecm o vreme.
tiu. Logen trase adnc aer n piept. De aceea am s cobor,
am s cercetez acest Agriont i am s aflu ce pot despre el. Unele
lucruri trebuie fcute. E mai bine s le faci dect s trieti cu
spaima lor. Asta mi spunea tata.
Un sfat bun. Vin cu tine.
Ba nu. Bayaz era n pragul uii, privindu-i mnios ucenicul.
Evoluia ta din ultimele cteva sptmni a fost o ruine, chiar i
pentru tine. Pi afar, n aer liber. Ct stm degeaba, la dispoziia
Maiestii Sale, i sugerez s profii de ocazie ca s studiezi. S-ar
putea s nu mai ai o asemenea ans mult vreme de-acum
ncolo.
Malacus se ntoarse grbit nuntru, fr s arunce mcar o

284
privire napoi. tia c nu era bine s iroseasc timpul, cu maestrul
su ntr-o asemenea stare de spirit. Bayaz i pierduse toat buna
dispoziie de ndat ce sosiser n Agriont i nu prea s i-o
recapete. Logen nu-l putea nvinui, fuseser tratai mai degrab ca
prizonieri dect ca oaspei. Nu se pricepea el prea mult la maniere,
dar putea ghici nelesul privirilor aspre ale tuturor i al prezenei
strjerilor din faa uii.
Incredibil ct a crescut, mri Bayaz, ncruntndu-se ctre
imensa ntindere a oraului. mi amintesc cnd Adua nu era mai
mult dect o grmad de colibe strnse n jurul Casei Creatorului,
ca nite mute n jurul unei baligi proaspete. nainte de a exista un
Agriont. nainte de a exista o Uniune mcar. Nu erau nici pe
departe att de fuduli n vremurile acelea, v pot spune. l venerau
pe Creator ca pe un zeu. Bayaz horci zgomotos un cocolo de
flegm i l scuip n aer. Logen l urmri trecnd peste an i
disprnd undeva printre cldirile albe de dedesubt. Le-am dat
asta, uier Bayaz. Logen simi neplcuta furnictur care prea
s nsoeasc ntotdeauna nemulumirea btrnului vrjitor. Le-
am dat libertate i asta mi-e mulumirea? Batjocura slujbailor? A
comisionarilor care se cred buricul pmntului?
O descindere n mijlocul suspiciunii i al nebuniei de jos ncepu
s par o izbvire. Logen se ndrept spre u i, ferindu-i capul,
ptrunse n camera de dincolo.
Dac aici erau prizonieri, pi atunci Logen fusese nchis n
temnie mai grele, trebuia s recunoasc. Camera de zi circular
era pe msura unui rege, cel puin dup mintea lui: scaune grele
din lemn nchis la culoare, cu gravuri delicate, tapiserii groase pe
perei, nfind pduri i scene de vntoare. Probabil c Bethod
s-ar fi simit n largul lui ntr-o asemenea ncpere. Logen se
simea acolo ca un rnoi, umblnd mereu pe vrfuri, s nu
cumva s sparg ceva. Pe o mas din mijlocul ncperii se afla un
vas nalt, cu marginile pictate cu flori viu colorate. Logen l privi cu
suspiciune n timp ce se ndrepta ctre scara lung care cobora n
Agriont.
Logen! Bayaz era n cadrul uii, privind ncruntat dup el. Ai
grij! Locul poate prea ciudat, dar oamenii sunt i mai ciudai.

Apa clipocea, nspumat, nind ntr-un jet ngust dintr-un


tub de metal sculptat n forma unei guri de pete i srind napoi
ntr-un bazin larg de piatr. O fntn, aa o numise tnrul
fudul. Conducte, sub pmnt, spusese el. Logen i imagin
285
izvoare subterane, curgnd chiar sub picioarele lui, udnd
fundaiile palatului. Gndul l fcu s se simt uor ameit.
Piaa era enorm un cmp imens de pietre plate, mpresurat
de cldiri albe, ca nite stnci abrupte. Stnci gunoase, acoperite
de coloane i sculpturi, scnteind de ferestre nalte, nesate de
oameni. Ceva ciudat prea s se ntmple astzi. De jur mprejurul
pieei, era nlat o construcie din brne, n pant. O armat de
muncitori miunau pe ea, tind i lovind, atrnai n crlige,
strignd nervoi unul la altul. De jur mprejurul lor erau muni de
scnduri i buteni, butoaie de cuie, grmezi de unelte, destule ct
s ridice zece castele mree i altceva pe deasupra. Pe alocuri,
construcia era deja mult deasupra pmntului, cu montanii
avntndu-se n aer ca nite catarge ale unor imense corbii,
nalte ct monstruoasele cldiri din spate.
Logen rmase cu minile n olduri, privind cu gura cscat
uriaul schelet de lemn, dar destinaia acestuia rmnea un
mister. Se apropie de un brbat scund i musculos, cu or de
piele, care tia furios cu ferstrul o scndur.
Ce-i asta?
Hm?
Omul nu ridic privirea de la munca lui.
Asta. Pentru ce este?
Ferstrul muc lemnul, rmia troncni pe pmnt.
Tmplarul ridic cealalt bucat de scndur pe o stiv din
apropiere. Se ntoarse, privindu-l pe Logen cu suspiciune,
tergndu-i sudoarea de pe fruntea-i lucitoare.
Tribune. Bnci. Logen se uit la el cu ochii goi. Nu pricepea.
Pentru Turnir! i strig tmplarul n fa.
Logen se retrase ncet. Psreasc. Cuvinte fr noim. Se
ntoarse i se ndeprt n grab, inndu-se departe de imensele
structuri de lemn i de oamenii cocoai pe ele.
Nvli pe o alee larg, o trectoare adnc ntre dou cldiri
albe, nalte. De-o parte i de alta, erau aliniate, fa n fa, statui,
mult mai mari dect oamenii reali, ncruntndu-se peste capetele
numeroilor trectori care alergau printre ele. Cea mai apropiat
dintre sculpturi i prea ciudat de cunoscut. Logen se apropie de
ea, o cercet de sus pn jos, pe urm zmbi. ntiul dintre Magi
se mai ngrase de cnd fusese sculptat. Mncase prea bine la
bibliotec, poate. Logen se ntoarse ctre un omule cu plrie
neagr, care trecea pe acolo, cu o carte sub bra.
Bayaz, spuse el, artnd ctre statuie. Prieten de-al meu.
286
Omul se holb la el, la statuie i iari la el, apoi se ndeprt
grbit.
Statuile se nirau de-o parte i de alta a aleii. Regii Uniunii,
bnuia Logen, erau aliniai la stnga. Unii aveau sbii, alii suluri
sau corbii minuscule. Unul avea un cine la picioare, un altul un
snop de gru sub bra, dar altminteri nu-i prea puteai deosebi.
Aveau cu toii aceleai coroane nalte i aceeai cuttur aspr.
Uitndu-te la ei, n-ai fi crezut c rostiser vreodat o vorb
prosteasc sau c fcuser vreo fapt prosteasc, ori c fuseser
nevoii s-i fac vreodat nevoile, n toat viaa lor.
Logen auzi pai grbii clcnd cu zgomot surd n urma lui i se
ntoarse tocmai la timp s-l vad pe tnrul fudul de la poart
tropind n josul aleii, cu cmaa mbibat de sudoare. Se ntreb
unde s-o fi ducnd att de grbit, dar n-avea de gnd s fug dup
el, pe o asemenea cldur. Oricum, existau o mulime de alte
mistere care trebuiau rezolvate.
Aleea se deschidea ctre un imens spaiu verde, smuls din
natur de mini gigantice i aruncat printre cldirile nalte, dar
care nu semna cu niciun peisaj pe care-l vzuse vreodat Logen.
Iarba era o ptur neted, uniform, de un verde intens, tuns
aproape pn la pmnt. Erau i flori, dar creteau n iruri, n
cercuri i linii drepte, viu colorate. Erau tufe luxuriante i arbori,
toi strmtorai, mprejmuii i tuni n forme nefireti. Era i ap:
uvoaie nvolburndu-se peste trepte de piatr i un iaz mare,
ntins, cu copaci posomori atrnnd de jur mprejurul
marginilor.
Logen hoinri prin acest frunzi rnduit, cu cizmele scrind
pe o crare fcut din minuscule pietre cenuii. Aici era adunat o
mulime de oameni ngrmdii laolalt s se bucure de soare.
Stteau n brci, pe lacul miniatural, vslind uor, de jur mprejur,
fr s mearg nicieri. Trndveau pe peluze, mncau, beau i
flecreau. Unii artau spre Logen i strigau, opteau sau se
ddeau la o parte.
Erau o adunare ciudat, mai cu seam femeile. Palide i
fantomatice, nvemntate n rochii elegante, cu prul strns sau
ridicat, prins cu ace i piepteni, cu imense pene ciudate sau
minuscule plrii inutile. Semnau cu vasul mare din sala
circular prea firave i delicate ca s fie de vreun folos i urite
i mai mult de attea gteli. Dar trecuse mult vreme i le zmbi
vesel, la nimereal. Unele l privir ocate, altele rmaser cu
rsuflarea tiat de spaim. Logen oft. Vechea vraj nu pierise.
287
Mai departe, ntr-o alt pia larg, Logen se opri s priveasc
un grup de soldai antrenndu-se. Acetia nu erau ceretori sau
tineri feciorelnici, ci brbai vnjoi, n armuri grele, cu platoe i
genunchiere lustruite ca oglinda i sulie lungi pe umeri. Stteau
laolalt, fiecare identic cu cel de lng el, n patru careuri de cte
cincizeci de oameni, poate, neclintii ca statuile de pe alee.
La un rcnet al unui brbat scund n manta roie eful lor,
bnuia Logen ntreaga mulime se ntoarse, ridicnd suliele i
ncepnd s traverseze piaa, cu cizmele grele bocnind n acelai
ritm. Cu toii la fel, echipai la fel, micndu-se la fel. Era o
privelite impresionant, cu tot acel metal strlucitor micndu-se
ritmic n careuri de epi ordonai, cu vrfurile sulielor scnteind,
ca un imens arici ptrat, cu dou sute de picioare. Periculoi, fr
doar i poate, ntr-un spaiu vast i neted, mpotriva unui duman
imaginar, aflat chiar n fa. Cum ar aciona pe un teren
accidentat, pe o ploaie zdravn, n hiul unei pduri, Logen era
mai puin sigur. Ar obosi repede, sub toat povara armurii i, dac
acele careuri ar putea fi mprtiate, ce-ar face? Oameni obinuii
s aib mereu pe cineva alturi. Ar putea lupta singuri?
Continu s nainteze cu greutate, prin curi mari i grdini
ordonate, pe lng fntni nspumate i statui semee, pe alei
ngrijite i strzi largi. Hoinri n susul i n josul unor scri
nguste, peste poduri ce traversau praie, pe drumuri, peste alte
poduri. Vzu strjeri ntr-o sumedenie de superbe livrele diferite,
pzind sute de pori diferite i ziduri i ui, fiecare privindu-l cu
aceeai profund suspiciune. Soarele urc pe cer, cldirile albe i
nalte alunecar pe lng el, pn cnd aproape se rtcise,
picioarele l chinuiau i gtul l durea de atta privit n sus.
Singura constant era monstruosul turn care se nla sus,
sus, peste toate celelalte, fcnd ca i cea mai mare dintre marile
cldiri s par pricjit. Era mereu prezent, zrit n colul ochiului,
iindu-se peste vrfurile acoperiurilor, n deprtare. ncet, ncet,
paii l purtar pe Logen mai aproape de el, pn cnd ajunse ntr-
un col prsit al citadelei, chiar n umbra lui.
Gsi o banc veche lng o pajite nengrijit, n apropierea
unei imense cldiri nruite, acoperite de muchi i ieder, cu
acoperiurile sale nalte lsate la mijloc i fr o parte din igle.
Logen se prbui pe banc, rsuflnd greu, cu obrajii umflai, i
ridic ncruntat privirea la silueta enorm ce se contura dincolo de
ziduri, ntunecat pe fundalul albastru, un munte de piatr seac,
stearp, moart, fcut de mna omului. Nicio plant nu se aga
288
de mormanul acela masiv, nici mcar un smoc de muchi n
crpturile dintre imensele blocuri. Casa Creatorului, o numise
Bayaz. Nu semna cu nicio cas pe care o vzuse Logen vreodat.
Nu avea acoperiuri deasupra, nici ui sau ferestre n acele ziduri
goale. O aglomerare de straturi grandioase de piatr, cu muchiile
ascuite. La ce putea sluji s construieti ceva att de mare? i
cine era acest Creator? Asta era tot ce fcuse? O imens cas
inutil?
Te deranjeaz dac m aez?
O femeie l privea pe Logen. Semna mai mult cu ceea ce ar fi
numit el femeie dect acele fpturi ciudate, fantomatice, din parc.
O femeie plcut, ntr-o rochie alb, cu faa ncadrat de un pr
negru.
Dac m deranjeaz? Nu. E straniu, dar nimeni altcineva nu
vrea s stea cu mine.
Femeia se aez n cellalt capt al bncii, sprijinindu-i brbia
n mini, cu coatele pe genunchi i privind n gol, fr interes, la
turnul nalt.
Poate se tem de tine.
Logen urmri un brbat care trecea grbit pe lng ei, cu un
teanc de hrtii sub bra, uitndu-se la el cu ochi mari.
ncep s cred acelai lucru.
Ari oarecum periculos.
Hidos e cuvntul pe care l caui.
De obicei gsesc cuvintele pe care le caut i am spus
periculos.
Ei, bine, aparenele pot s nele.
Femeia ridic o sprncean, cercetndu-l de sus pn jos.
Trebuie s fii un om panic, aadar.
Hm nu ntru totul. Se privir piezi. Femeia nu prea
speriat sau dispreuitoare, ori mcar curioas. De ce nu i-e fric?
Sunt din Englia, i cunosc neamul. n plus i femeia i ls
capul s cad pe speteaza bncii nimeni altcineva nu vorbete cu
mine. Sunt disperat.
Logen i privi ciotul degetului mijlociu, l mic nainte i
napoi, pn la capt.
Ar trebui s-i fie. Sunt Logen.
Bravo ie. Eu sunt nimeni.
Toat lumea e cineva.
Eu nu. Sunt nimic. Sunt invizibil.
Logen o privi ncruntat, cum sttea ntoars ntr-o parte,
289
tolnit pe sptarul bncii, la soare, cu gtu-i lung i neted ntins,
cu pieptul nlndu-se i cobornd uor.
Eu te vd.
Ea i ntoarse capul, s-l priveasc.
Tu eti un gentilom.
Logen pufni n rs. I se spusese n fel i chip la vremea lui, dar
niciodat aa. Tnra femeie nu prea la fel de amuzat.
Nu aparin acestui loc, murmur ea, ca pentru sine.
Niciunul dintre noi nu aparine.
Nu. Dar asta e casa mea. Se ridic de pe banc. La revedere,
Logen.
Mergi cu bine, nimeni!
O privi, cltinnd din cap, cum se ntoarce i se ndeprteaz
ncet. Bayaz avusese dreptate. Locul era ciudat, dar oamenii erau
nc i mai ciudai.

Logen se trezi cu o tresrire dureroas, clipi i se uit bezmetic


mprejur. ntuneric. Nu chiar ntuneric bezn, desigur, exista
mereu-prezenta strlucire a oraului. I se prea c auzise ceva, dar
nu se mai auzea nimic acum. Era extrem de cald. Cald i nchis i
sufocant, chiar i cu curentul lipicios de aer ce venea dinspre
fereastra deschis. Gemu, mpinse pturile umede mai jos, n jurul
brului, i cur sudoarea de pe piept i o terse de peretele din
spatele lui. Lumina i scia pleoapele. i asta nu era cea mai
grav problem a lui. sta era Logen Noudegete, trebuia mereu s
se uureze.
Din nefericire, n locul acesta nu puteai s te uurezi pur i
simplu ntr-o oal. Aveau ceva special, ca o poli de lemn cu o
gaur n ea, ntr-o cmru. Se uitase n gaura aceea, cnd
sosiser acolo, ntrebndu-se la ce ar putea folosi. Prea foarte
adnc i mirosea urt. i explicase Malacus. O invenie inutil i
barbar. Trebuie s stai acolo, pe lemnul tare, cu un curent
neplcut suflndu-i n jurul boaelor. Dar asta era civilizaia, din
cte-i ddea seama Logen. Oameni care n-au nimic mai bun de
fcut dect s inventeze ci prin care s complice lucrurile simple.
Se smulse din pat, i cut drumul ctre locul unde i
amintea c era ua i se aplec, pipind cu minile n faa lui. Prea
lumin ca s poi dormi, dar prea ntuneric ca s vezi propriu-zis
ceva.
Civilizaie afurisit, mormi el n barb, n timp ce bjbia cu
mna pe ncuietoarea uii, strecurndu-i cu grij piciorul gol n
290
imensa ncpere circular aflat n centrul camerelor lor.
Era frig nuntru, foarte frig. Aerul rece era plcut pe pielea-i
goal, dup cldura umed din dormitor. De ce nu dormea el aici,
n loc de cuptorul de alturi? Se uit cu ochii mijii la pereii
umbroi, cu faa rvit de toropeala chinuitoare a somnului,
ncercnd s-i dea seama care u nceoat ducea ctre polia
pentru urinat. Dup ct se tia de norocos, probabil avea s se
pomeneasc n camera lui Bayaz i s se uureze din greeal pe
ntiul dintre Magi, n timp ce acesta dormea. Ar fi exact lucrul
care ar ndulci fna vrjitorului.
Logen fcu un pas nainte. Se auzir un pocnet i un troncnit
cnd piciorul su se izbi de colul unei mese. njur, apucndu-se
de fluierul rnit al piciorului apoi i aminti de vas. Se arunc i
l prinse de margine, chiar nainte de a cdea. Ochii ncepeau
acum s i se adapteze la ntuneric i putea distinge florile pictate
pe suprafaa rece i lucioas. Ddu s pun vasul la loc pe mas,
dar apoi i veni ideea: De ce s mearg mai departe, cnd avea un
obiect perfect la ndemn? Arunc o privire furi mprejur,
punnd vasul, cu un balans, pe poziie apoi nghe.
Nu era singur.
O siluet nalt, supl, nedesluit n semintuneric. Abia putea
distinge prul lung, fluturnd uor n adierea ferestrei deschise. Se
strdui s vad, n ntuneric, dar nu putea vedea chipul.
Logen
Un glas de femeie, dulce i optit. Nu-i plcea defel cum sun.
Strnse vasul n mini.
Cine eti? ntreb el rguit, cu glasul rsunndu-i dintr-
odat puternic n linitea mormntal.
Oare visa? i scutur capul, strnse vasul n mn. Totul
prea real. nfiortor de real.
Logen
Femeia naint ncet spre el. Lumina molcom a ferestrei i czu
pe profilul feei. Un obraz alb, o orbit umbrit, colul unei guri,
apoi se pierdu din nou n ntuneric. Era ceva cunoscut Mintea
lui Logen bjbia, n timp ce el se retrgea, cu ochii fixai pe
silueta femeii, pstrnd masa ntre ei.
Ce vrei?
Simea un fior de ghea n piept, o neagr presimire. tia c
putea s strige dup ajutor, sculndu-i pe ceilali, dar ceva l
ndemna s afle cine era. Trebuia s tie.
Aerul nghea. Logen aproape c-i vedea rsuflarea aburindu-i
291
n fa. Soia lui era moart, tia asta, moart i rece, ntoars n
rn, demult i departe. Vzuse satul fcut scrum, plin de
cadavre. Soia lui era moart i, totui
Thelfi, opti el.
Logen Glasul ei! Glasul ei! Logen rmase cu gura cscat.
Ea ntinse mna spre el, prin lumina ferestrei. O mn palid,
degete palide, unghii lungi, albe. Camera era rece, rece ca gheaa.
Logen!
Eti moart!
Ridic vasul, gata s-l coboare peste capul ei.
Mna se ntinse, cu degetele larg deschise.
Dintr-odat, ncperea era luminoas ca ziua. Mai luminoas.
Strlucitoare, mistuitor de luminoas. Contururile ntunecoase ale
uilor i mobila erau transformate n muchii albe i umbre negre.
Logen strnse ochii, i umbri cu braul i se prbui cu spatele la
zid. Se auzi un zgomot asurzitor, ca o surpare de pmnt, ca un
imens copac cznd, nsoit de o duhoare de lemn ars. Logen miji
un ochi i privi printre degete.
Camera era bizar modificat. ntuneric, din nou, dar mai puin
ntuneric ca nainte. Lumina se filtra printr-o imens gaur
zdrenuit, acolo unde fusese fereastra. Dou dintre scaune
dispruser, un al treilea se blbnea pe trei picioare, cu
marginile sfrmate plpind, mocnind ca nite bee care fuseser
mult timp n foc. Masa, care se aflase chiar lng el cu o clip n
urm, era despicat n dou, n captul cellalt al ncperii. O
parte din tavan fusese smuls din grinzi, iar podeaua era presrat
cu buci mari de piatr i tencuial, cu scnduri rupte i cioburi
de sticl. Dar nici urm de femeia stranie.
Bayaz i croi drum cltinndu-se printre ruine, ctre sprtura
cscat n perete, cu cmaa de noapte fluturnd n jurul pulpelor
sale largi, i se uit n noapte.
Fptura a disprut.
Fptura? Logen se holb la gaura aburind. mi tia numele
Vrjitorul se mpletici ctre ultimul scaun rmas intact i se
prbui pe el ca un om extenuat.
Un devorator, probabil. Trimis de Khalul.
Un ce? ntreb Logen, nedumerit.
Bayaz i terse sudoarea de pe fa.
Voiai s nu tii.
Adevrat.
Logen nu putea s nege. i scrpin brbia, cu privirea
292
pierdut la bucata zdrenuit de cer, ntrebndu-se dac acum ar
fi un moment potrivit s se rzgndeasc. Dar apoi fu prea trziu.
Se auzi un bubuit frenetic la u.
N-ai de gnd s deschizi?
Logen se mpletici prostete printre drmturi i ddu zvorul
la o parte.
Un strjer cu aer furios se npusti pe lng el, cu un felinar
ntr-o mn i sabia scoas n cealalt.
S-a auzit un zgomot! Lumina felinarului trecu peste ruine,
gsi marginea zdrenuit a tencuielii sfiate, cerul gol al nopii de
dincolo. La naiba! opti el.
Am avut un musafir nepoftit, murmur Logen.
trebuie s anun strjerul prea profund tulburat pe
cineva.
Se mpiedic, ct pe ce s se prbueasc peste o brn czut,
n timp ce se retrgea spre u. Logen i auzi paii bocnind pe
scri n jos.
Ce e un devorator?
Nu veni niciun rspuns. Vrjitorul dormea, cu ochii nchii, cu
o ncrunttur adnc pe fa, cu pieptul sltnd ncet. Logen privi
n jos. Era surprins s vad c avea nc vasul, frumos i delicat,
strns n mna-i dreapt. Mtur cu grij un loc pe podea i l
aez jos, printre drmturi.
Una dintre ui se ddu n lturi i inima lui Logen tresri. Era
Malacus, cu ochi mari i slbatici, cu prul zbrlit pe frunte, n
toate direciile.
Ce Se mpletici spre sprtur i se uit cu pruden afar,
n noapte. La naiba!
Malacus, ce e un devorator?
Quai ntoarse brusc capul, s se uite la Logen, cu chipul o
ntruchipare a ororii.
E interzis, opti el, s mnnci carnea oamenilor

293
ntrebri

Glokta i ndesa terci n gur, ct putea de repede, spernd s


ngurgiteze jumtate din mncare nainte s i se fac grea.
nghii, tui, se scutur. mpinse castronul, de parc simpla lui
prezen l irita. Ceea ce, de fapt, e adevrat.
Ar fi bine s fie important, Severard, mri el.
Practicianul i ddu prul unsuros la o parte, cu o mn.
Depinde ce nelegei prin important. Este n legtur cu
magicii notri prieteni.
A, ntiul dintre Magi i bravii si camarazi. Ce-i cu ei?
A fost un soi de tulburare n camerele lor, noaptea trecut.
Cineva a dat buzna, zic ei. A fost un fel de lupt. Se pare c s-au
produs unele stricciuni.
Cineva? Un fel de? Unele stricciuni? Glokta cltin
dezaprobator din cap. Se pare? Se pare nu e de-ajuns pentru noi,
Severard.
Ei, bine, va trebui s fie, de data asta. Strjerul a fost cam
zgrcit cu detaliile. Prea al naibii de ngrijorat, dac m-ntrebai
pe mine. Severard se tolni puin mai adnc n scaun, cu umerii
ridicai pn la urechi. Cineva trebuie s mearg i s cerceteze.
Am putea foarte bine s fim noi aceia. Putei s-i cercetai
ndeaproape. S punei cteva ntrebri, poate.
La cine te referi?
Asta o s v plac. Turnul Lanurilor.
Glokta privi ncruntat, sugndu-i cteva cocoloae de terci de
pe gingiile goale. Desigur. i pn n vrf, pun prinsoare. O mulime
de trepte.
Altceva?
Omul Nordului a fcut ieri o plimbare, s-a preumblat n
cercuri prin jumtate din Agriont. L-am urmrit, firete.
Practicianul pufni i-i potrivi masca. Nemernic hidos!
A, infamul om al Nordului. A comis vreo atrocitate? Viol,
crim, cldiri n flcri, genul sta de lucruri?
Nu prea, la drept vorbind. O diminea plicticoas pentru
toat lumea. A hoinrit i s-a holbat la una, alta. A vorbit cu civa
oameni.
Cineva cunoscut?

294
Nimeni important. Unul dintre dulgherii care lucreaz la
tribunele pentru Turnir. Un slujba pe Aleea Regelui. i a mai fost
o fat, la Universitate. A vorbit cu ea o vreme.
O fat?
Ochii lui Severard rnjir.
Chiar aa, i nc una drgu. Cum o chema? Pocni din
degete. Am avut grij s-i aflu numele. Fratele ei e n Garda
Regelui West, West i nu mai tiu cum
Ardee.
Ea e. O cunoatei?
Hm. Glokta i linse gingiile goale. M-a ntrebat ce mai fac. mi
amintesc. Ce-au avut de vorbit?
Practicianul ridic din sprncene.
Probabil nimic. Dar ea e din Englia, nu e de mult n ora.
Poate s fie vreo legtur. Vrei s-o aduc? Am putea afla imediat.
Nu! se rsti Glokta. Nu. Nu-i nevoie. Fratele ei mi-a fost
cndva prieten.
Cndva?
Nu se atinge nimeni de ea, Severard, m auzi?
Practicianul ridic din umeri.
Dac spunei, domnule Inchizitor. Dac spunei.
Spun.
Urm un moment de tcere.
Atunci am isprvit cu pnzarii, nu?
Severard prea aproape nostalgic.
Aa s-ar prea. Sunt terminai. Nu mai avem de fcut dect
puin curenie.
O curenie lucrativ, a zice.
A zice, spuse Glokta cu amrciune. Dar Eminena Sa
consider c talentele noastre vor fi mai bine ntrebuinate n alt
parte. Cum ar fi la urmrirea unor fali vrjitori. Sper c n-ai ieit n
pierdere cu mica ta proprietate de lng docuri.
Severard ridic din umeri.
Nu m-a mira dac ai avea din nou nevoie de un loc departe
de ochii iscoditori, ct de curnd. Va fi tot acolo. La preul potrivit.
Pcat s lsm o treab la jumtate, atta tot.
Adevrat. Glokta rmase tcut o clip, chibzuind. Periculos.
Arhilectorul a spus s nu merg mai departe. Foarte periculos, s
nu te supui i, totui, miros ceva. M scie s las treaba
neisprvit, orice-ar spune Eminena Sa.
S-ar putea s mai fie ceva.
295
Zu?
Da, dar fii discret. tii ceva despre bnci?
Cldiri mari. mprumut bani oamenilor.
Glokta schi un zmbet.
N-aveam habar c eti un asemenea expert. M intereseaz
una anume. Valint i Balk.
N-am auzit n viaa mea de ei, dar pot s m interesez.
Numai s fii discret, Severard, m-nelegi? Nimeni nu trebuie
s tie despre asta. Vorbesc serios.
Discreia e punctul meu forte, efule, putei ntreba pe oricine.
Discret. sta sunt eu. Cunoscut pentru asta.
Ai face bine s fii, Severard. Ai face bine s fii. Sau ne va costa
pe amndoi capul.

Glokta se aez, vrt n ni, cu spatele lipit de piatr i


piciorul stng ntins n faa lui un furnal de durere, arznd,
pulsnd. Atepta durerea, desigur, n fiecare clip a fiecrei zile.
Dar asta e ceva puin mai special.
Fiecare rsuflare era un geamt huruitor prin maxilarele
ncletate. Cea mai mic micare era o sarcin uria. i amintea
cum l pusese Marealul Varuz s alerge n sus i-n jos pe aceste
scri, cu ani n urm, pe cnd se antrena pentru Turnir. Sream
cte trei, n sus i-n jos, fr s stau pe gnduri o clip. Acum, iat-
m. Cine-ar fi crezut c se poate ajunge la asta?
Trupul i tremura, iroind de sudoare, ochii l nepau, iroind
de lacrimi, nasul l ardea, picurnd bulbuci apoi. Cu toat apa
asta curgnd pe mine i mi-e sete de mor. Ce logic are asta? Ce
logic aveau toate astea? Ce m fac dac trece cineva, i m vede
aa? Biciul nprasnic al Inchiziiei, prbuit n fund ntr-o fereastr,
incapabil s se mite? Oare m voi chinui s afiez un zmbet
nonalant pe aceast masc rigid a agoniei? Oare m voi preface
c totul e bine? C vin adesea aici, s m tolnesc lng scri? Sau
voi plnge i voi ipa i voi ceri ajutor?
Dar nu trecu nimeni. Glokta zcu acolo, nghesuit n spaiul
ngust, la dou treimi de drum n susul Turnului Lanurilor, cu
ceafa sprijinit de pietrele reci, cu genunchii tremurtori ridicai n
faa lui. Sand dan Glokta, maestru sbier, brav ofier de cavalerie,
ce viitor glorios ar fi putut avea n fa? A fost o vreme cnd puteam
s alerg ore n ir. S alerg i s alerg i s nu obosesc niciodat.
Simea un firicel de sudoare prelingndu-i-se pe spate. De ce fac
asta? De ce naiba ar face asta cineva? A putea s m opresc chiar
296
azi. A putea s m duc acas, la mama. Dar apoi, ce? Apoi, ce?
Domnule Inchizitor, m bucur c suntei aici.
Bine de tine, ticlosule. Eu nu. Glokta sttea sprijinit de zid, n
capul scrilor, cu dinii pe care-i mai avea scrnind pe gingii.
Sunt nuntru, e mare harababur Mna lui Glokta
tremura, iar vrful bastonului troncnea pe pietre. Capul i plutea.
Pe sub pleoapele ce-i zvcneau, vedea strjerul tulbure i
nceoat. V simii bine?
l ntrezri apropiindu-se, cu mna ntins. Glokta ridic
privirea.
Deschide ua aia blestemat, ntrule!
Omul sri la o parte, alerg spre u i o ddu n lturi. Fiecare
prticic din Glokta tnjea s renune i s se tolneasc pe burt,
dar se for s se ridice, i for picioarele s peasc, unul dup
altul, i for rsuflarea s se domoleasc, i for umerii s se
ndrepte i capul s se nale, i trecu seme pe lng strjer, cu
fiecare parte a trupului strignd de durere. Dar ceea ce vzu
dincolo de ui aproape c-i distruse spoiala de calm.
Ieri acestea erau unele dintre cele mai bune camere din Agriont.
Erau rezervate pentru cei mai distini oaspei, pentru cei mai
importani demnitari strini. Ieri. O gaur mare se csca ntr-un zid,
n locul unde ar fi trebuit s fie fereastra, iar cerul de dincolo de ea
era orbitor dup ntunecimea casei scrilor. O bucat din tavan se
prbuise, cu brne rupte i buci de tencuial atrnnd n
camer. Podeaua era presrat cu buci mari de piatr, cioburi de
sticl, fii sfrtecate de postav colorat. Mobila veche fusese
zdrobit i risipit n buci, cu marginile rupte nnegrite i
carbonizate, parc de foc. Un singur scaun, o jumtate de mas i
un vas ornamental nalt, rmas n mod ciudat neatins n mijlocul
podelei acoperite de drmturi, supravieuiser distrugerii.
n mijlocul acestor scumpe rmie sttea un tnr tulburat,
cu un aer bolnvicios. Ridic privirea spre Glokta, urmrindu-l n
timp ce-i croia drum printre drmturile din preajma uii,
trecndu-i limba agitat peste buze, n mod vizibil cu nervii
ncordai. A prut vreodat cineva mai arlatan?
bun dimineaa!
Degetele tnrului trgeau nervos de vemntul su, o hain
grea, brodat cu simboluri oculte. i nu-i aa c pare incomodat n
ea? Dac omul sta e ucenicul unui vrjitor, eu sunt mpratul
Gurkhului.
Eu sunt Glokta. Din Inchiziia Maiestii Sale. Am fost trimis
297
s investighez aceast nefericit ntmplare. M ateptam la
cineva mai n vrst.
O, da, scuze, eu sunt Malacus Quai, se blbi tnrul, ucenic
al marelui Bayaz, ntiul dintre Magi, mare n nalta Art i nvat
n profunda
ngenuncheaz, ngenuncheaz n faa mea! Sunt mreul
mprat al Gurkhului!
Malacus, l ntrerupse Glokta cu brutalitate Quai. Eti din
Vechiul Imperiu?
Pi, da. Tnrul se lumin puin la aceasta. mi cunoti
Nu. Deloc. Faa palid se ofili. Ai fost aici azi-noapte?
da. Dormeam, alturi. Dar m tem c n-am vzut
nimic
Glokta l fix cu privirea, atent, fr s clipeasc, ncercnd s-l
citeasc. Ucenicul clipi i-i cobor privirea n podea, de parc s-ar
fi ntrebat ce s curee mai nti. sta chiar l poate speria pe
Arhilector? Un actor mizerabil. ntregul lui comportament duhnete a
impostur.
Dar a vzut cineva ceva?
Pi, Maestrul Noudegete, presupun
Noudegete?
Da, nsoitorul nostru din Nord. Tnrul se lumin. Un
lupttor de mare renume, un campion, un prin printre
Tu, din Vechiul Imperiu. El, un om al Nordului. Ce grup
cosmopolit suntei!
Ha, suntem, bnuiesc
Unde e Noudegete acum?
Cred c doarme nc, a putea s-l trezesc
Ai fi att de amabil? Glokta lovi cu bastonul n podea. A fost
un urcu greu i a prefera s nu revin mai trziu.
Nu, desigur scuze!
Se npusti ctre una dintre ui i Glokta se ntoarse cu spatele,
prefcndu-se c examineaz rana cscat n zid, n timp ce se
schimonosea n agonie i i muca buza, ca s nu urle ca un nc
bolnav. Se ag de pietrele sfrmate de la marginea
deschizturii, strngndu-le ct de tare putea.
Pe msur ce spasmul trecea, Glokta ncepu s arate mai mult
interes fa de stricciuni. Chiar i aici, n vrf, zidul era gros de
aproape un metru i jumtate, construit din pietri legat cu mortar
i placat cu blocuri de piatr. Ar fi fost nevoie de un bolovan dintr-
o catapult cu adevrat puternic s fac o asemenea sprtur,
298
sau de o echip de muncitori voinici, care s lucreze zi i noapte,
timp de o sptmn. O uria main de asediu sau un grup de
salahori ar fi atras, fr ndoial, atenia grzilor. Aadar, cum a
fost fcut? Glokta i trecu mna peste pietrele crpate. Cndva
auzise zvonuri cum c n Sudul ndeprtat se fcea un fel de praf
explozibil. Oare niel praf ar fi putut face asta?
Ua se deschise i Glokta se rsuci, vznd un om vnjos
aplecndu-se sub pragul de sus, ncheindu-i cmaa cu mini
ncete, greoaie. Un fel de ncetineal meditativ. Ca i cum ar putea
mai repede, dar nu vede rostul. Prul lui era o chic nclcit, faa-i
buhit era plin de cicatrice. Degetul mijlociu al minii drepte i
lipsea. De unde i se zice Noudegete. Ct fantezie!
Ai dormit pn trziu?
Omul Nordului cltin din cap.
Oraul vostru e prea dogoritor pentru mine m ine treaz
noaptea i m face somnoros ziua.
Piciorul lui Glokta pulsa, spatele i gemea, gtul i era nepenit,
ca o creang uscat. Abia reuea s-i in secret chinul. Ar fi dat
orice s se tolneasc pe acel scaun rmas ntreg i s urle de s-i
prie easta. Dar trebuie s rmn n picioare i s schimb vorbe
cu aceti arlatani.
mi putei explica i mie ce s-a ntmplat aici?
Noudegete ridic din umeri.
Mi-a venit noaptea s m uurez. Am vzut pe cineva n
ncpere.
Se prea c n-avea probleme cu limba comun, chiar dac
exprimarea nu era defel politicoas.
Ai vzut cine era acest cineva?
Nu. Era o femeie. Atta am vzut.
i vnzoli umerii, vdit stnjenit.
Zu, o femeie? Aceast poveste devine cu fiecare clip mai
ridicol. Altceva? Putem s ne restrngem cercetrile la mai puin
de jumtate din populaie?
Era frig. Foarte frig.
Frig? Firete, de ce nu? ntr-una din cele mai fierbini nopi
ale anului.
Glokta se uit fix n ochii nordicului, mult vreme, iar acesta i
susinu privirea. Ochi albatri, ntunecai i reci, adncii n orbite.
Nu ochii unui idiot. Poate c aduce a maimu, dar nu vorbete aa.
Gndete nainte de a deschide gura, apoi nu spune mai mult dect
trebuie. Este un om periculos.
299
Cu ce treburi te afli n ora, Maestre Noudegete?
Am venit cu Bayaz. Dac vrei s tii ce treburi are, ntreab-l
pe el. Sincer, nu tiu.
Aadar, te pltete?
Nu.
l urmezi din loialitate.
Nu tocmai.
Dar eti servitorul lui?
Nu. Nu chiar. Omul Nordului i scrpina agale brbia osoas.
Nu tiu ce sunt.
Un mincinos mare i urt, asta eti. Dar cum s-o dovedesc?
Glokta i flutur toiagul mprejurul camerei distruse.
Cum a provocat oaspetele tu nepoftit attea stricciuni?
Bayaz a fcut asta.
Serios? Cum?
Art, i zice el.
Art.
Magia de rnd e nesbuit i periculoas, recit pompos
ucenicul, de parc ar fi rostit ceva de mare importan, cci vine
din Cealalt Parte, i e primejdios s atingi lumea de jos. Magul
amestec magia cu tiina i astfel produce nalta Art, dar,
asemenea fierarului sau
Cealalt Parte? se rsti Glokta, punnd capt uvoiului de
aiureli idioate ale tnrului. Lumea de jos? Iadul, vrei s spui?
Magie? tii vreo vraj, Maestre Noudegete?
Eu? Omul Nordului chicoti. Nu. Chibzui o clip i pe urm
adug, aproape ca un gnd ntrziat: Dar pot vorbi cu spiritele.
Cu spiritele, zu? Doamne, ai mil. Poate c ne pot spune cine
a fost acest intrus?
M tem c nu. Noudegete cltin din cap cu tristee, fie c-i
scp sarcasmul lui Glokta, fie c alese s-l ignore. Nu a rmas
niciunul treaz n acest loc. Aici dorm. Dorm de mult vreme.
A, desigur. A trecut de mult ora de culcare a spiritelor. M
obosesc aceste aiureli. Vii de la Bethod?
Se poate spune aa. De data aceasta Glokta fu cel surprins.
Se ateptase n cel mai bun caz la o rsuflare uierat, la un efort
grbit de tinuire, nu la o recunoatere deschis. Dar Noudegete
nici mcar nu clipi. Am fost cndva campionul lui.
Campion?
Am luptat n zece dueluri pentru el.
Glokta i cut cuvintele.
300
Ai ctigat?
Am avut noroc.
i dai seama, desigur, c Bethod a invadat Uniunea!
Da. Noudegete oft. Ar fi trebuit s-l omor de mult pe ticlos,
dar eram tnr pe atunci, i prost. Acum m ndoiesc c voi mai
avea o alt ocazie, dar aa se ntmpl. Trebuie s fii care e
cuvntul?
Realist, zise Quai.
Glokta se ncrunt. O clip mai devreme, fusese ct pe ce s
deslueasc toate aceste aiureli, dar momentul trecuse i lucrurile
erau mai absurde ca oricnd. Se holb la Noudegete, dar acea
fa brzdat de cicatrice nu oferea niciun rspuns, doar mai
multe ntrebri. Vorbete cu spiritele? Campionul lui Bethod, dar
dumanul su? Asaltat de o femeie misterioas n toiul nopii? i
nici mcar nu tie de ce se afl aici? Un mincinos abil spune ct de
multe adevruri poate, dar acesta spune att de multe minciuni
nct nici nu tiu de unde s ncep.
A, avem un oaspete.
n camer ptrunse un btrn scund i ndesat, cu o barb
scurt i crunt, tergndu-i viguros capul pleuv cu o bucat
de pnz.
Aadar, acesta este Bayaz.
Se prbui pe singurul scaun intact, micndu-se fr nimic
din graia la care te-ai atepta de la o important figur istoric.
Trebuie s-mi cer scuze. Profitam de baie. O baie foarte bun.
Fac baie n fiecare zi de cnd am venit aici, la Agriont. M-am
murdrit atta cu praful drumului, nct am profitat de ocazie s
m spl din nou!
Btrnul i trecu mna peste scalpul chel, cu un uor uierat.
Glokta compar mental trsturile sale cu cele ale statuii de pe
Aleea Regelui. Aproape totul e nefiresc la aceast asemnare. Nici
pe jumtate la fel de impuntor i mult mai scund. ntr-o or pot gsi
cinci btrni care arat mai convingtor. Dac a folosi un brici pe
Arhilectorul Sult, a obine ceva mai bun. Glokta arunc o privire la
scfrlia lui lucioas. M ntreb dac trece peste ea cu briciul n
fiecare diminea.
Iar tu eti? ntreb presupusul Bayaz.
Inchizitorul Glokta.
A, unul dintre inchizitorii Maiestii Sale. Suntem onorai!
O, nu, onoarea e de partea mea. n definitiv, eti legendarul
Bayaz, ntiul dintre Magi.
301
Btrnul i ntoarse o privire fioroas, cu ochii si verzi
usturtor de aspri.
Legendar e poate o idee prea mult, dar eu sunt Bayaz.
nsoitorul tu, Maestrul Noudegete, tocmai mi descria
evenimentele nopii trecute. O poveste plin de culoare. Susine c
tu ai provocat toate astea.
Btrnul pufni.
Nu-mi st n obicei s primesc cu braele deschise oaspeii
nepoftii.
Vd i eu.
Din pcate, apartamentul a suferit unele stricciuni. Din
experiena mea, omul trebuie s acioneze repede i decisiv.
Bucile pot fi oricnd strnse pe urm.
Desigur. Iart-mi ignorana, Maestre Bayaz, dar cum anume
au fost provocate stricciunile?
Btrnul zmbi.
Vei nelege c nu mprtim secretele ordinului nostru cu
oricine i m tem c am deja un ucenic.
Art ctre tnrul neconvingtor.
Ne-am cunoscut. Atunci n termeni simpli, poate, ca s pot
nelege?
i poi spune magie.
Magie. neleg.
ntr-adevr. Este, n definitiv, lucrul pentru care noi, magii,
suntem cunoscui cel mai bine.
Hm, bnuiesc c n-ai vrea s fii destul de bun s faci o
demonstraie, de dragul meu!
O, nu! Aa-numitul vrjitor rse tihnit. Nu fac iretlicuri.
Btrnul sta nebun e la fel de greu de ptruns ca omul
Nordului. Unul abia vorbete, iar cellalt vorbete ntruna, dar nu
spune nimic.
Trebuie s recunosc c sunt oarecum nedumerit cum a intrat
acest intrus. Glokta i roti privirea prin ncpere, examinnd
posibilele modaliti de ptrundere. Strjerul nu a vzut nimic,
aadar mai rmne fereastra.
Se tri cu pruden pn la sprtur i se uit afar.
Existase un mic balcon, dar tot ce mai rmsese erau cteva achii
cioturoase de piatr. Altminteri, zidul cobora neted i drept pn la
apa scnteietoare de jos, departe.
E un urcu, nu glum, mai ales n rochie. Un urcu imposibil,
ce zici? Cum crezi c l-a fcut aceast femeie?
302
Btrnul pufni.
Vrei s-i fac eu treaba? Poate c s-a crat prin gura de
scurgere a latrinei! Omul Nordului prea profund tulburat de
aceast sugestie. De ce n-o prinzi ca s-o ntrebi? Nu de asta eti
aici?
Impresionant, impresionant i perfect jucat. Un aer de inocen
rnit, att de convingtor nct aproape m face s cred
balivernele astea. Aproape, dar nu chiar.
Aici e problema. Nu exist niciun semn al misteriosului vostru
intrus. N-a fost gsit niciun cadavru. Nite lemn, buci mici de
mobilier, pietrele din zid, toate au fost mprtiate pe strzile de
dedesubt. Dar nici urm de intrus, de orice sex.
Btrnul se uit la el i pe chipul lui ncepu s se contureze o
sever ncrunttur.
Poate c trupul a ars cu totul. Poate c a fost sfrtecat, n
buci prea mici ca s fie vzute, sau s-a evaporat. Magia nu e
ntotdeauna exact sau previzibil, nici chiar n minile unui
maestru. Asemenea lucruri se pot ntmpla. Cu uurin. Mai cu
seam cnd m enervez.
Cu toate acestea, m tem c trebuie s risc s te enervez. Mi-a
trecut prin minte c, de fapt, s-ar putea s nu fii Bayaz, ntiul
dintre Magi.
Serios?
Sprncenele stufoase ale btrnului se apropiar.
Trebuie, cel puin, s iau n calcul posibilitatea o linite
ncordat se instalase n ncpere c eti un impostor.
Un arlatan? se repezi aa-zisul mag.
Tnrul palid i plec cretetul i se retrase pe tcute ctre zid.
Glokta se simi dintr-odat foarte singur n mijlocul acelui cerc de
drmturi, singur i din ce n ce mai nesigur pe sine, dar nu se
ls.
Mi-a trecut prin minte c s-ar putea ca toat aceast
ntmplare s fi fost pus n scen pentru noi. O demonstraie
convenabil a puterilor tale magice.
Convenabil? uier btrnul pleuv, cu glasul nefiresc de
sonor. Convenabil, zici? Ar fi convenabil s fiu lsat s m bucur
noaptea de un somn nentrerupt. Ar fi convenabil dac acum a
sta n vechiul meu scaun din Consiliul nchis. Convenabil dac
oamenii mi-ar lua cuvntul drept lege, aa cum o fceau odinioar,
fr s pun o mulime de afurisite de ntrebri stupide!
Asemnarea cu statuia de pe Aleea Regelui era dintr-odat mult
303
mai mare. Acum erau prezente ncrunttura poruncitoare, rnjetul
batjocoritor, ameninarea teribilei furii. Cuvintele btrnului
preau s-l apese pe Glokta ca o imens povar, smulgndu-i
rsuflarea din trup, ameninnd s-l striveasc pn ajunge n
genunchi, tind prin craniul lui i lsnd n urm un grunte de
ndoial. Ridic privirea ctre sprtura cscat n zid. Praf?
Catapulte? Salahori? Nu exist o explicaie mai simpl? Lumea
prea s se modifice n jurul lui, aa cum se schimbase n biroul
Arhilectorului cu cteva zile n urm, mintea lui rsuci bucile,
desprindu-le, adunndu-le. Dar dac aceti oameni spun, pur i
simplu, adevrul? Dar dac
Nu! Glokta i smulse ideea din minte. nl capul i i oferi
btrnului un rnjet la care s se gndeasc. Un actor btrn, cu o
east ras i un comportament plauzibil. Nimic mai mult.
Dac eti cine spui, n-ai de ce s te temi de ntrebrile mele
sau de rspunsurile tale.
Btrnul schi un zmbet i strania tensiune slbi brusc.
Candoarea ta, cel puin, Inchizitorule, e foarte reconfortant.
Fr ndoial c-i vei da toat silina s-i dovedeti teoria. i urez
succes. Eu, unul, cum spui, n-am de ce s m tem. Te-a ruga
doar s gseti o dovad a acestei neltorii nainte s ne mai
deranjezi.
Glokta se nclin bos.
Voi ncerca, spuse el i se ndrept spre u.
nc ceva! Btrnul se uita spre gaura cscat n zid. Ar fi
posibil s ni se gseasc alte camere? Vntul bate destul de rece
prin acestea.
Am s studiez chestiunea.
Bine. Poate undeva cu mai puine scri. Afurisitele mi
tortureaz genunchii zilele astea.
Zu? Aici, cel puin, putem fi de acord.
Glokta i examin pe cei trei pentru ultima oar. Btrnul
pleuv i susinu privirea, cu faa neclintit ca un zid. Tnrul
lungan ridic ochii agitat, apoi se ntoarse repede. Omul Nordului
continua s se uite ncruntat ctre ua latrinei. arlatani,
impostori, spioni. Dar cum s-o dovedesc?
O zi bun, domnilor!
i se ndrept chioptnd spre scri, cu toat demnitatea de
care era n stare.

304
Noblee

Jezal i rase ultimele fire de pr blond de pe marginea


obrazului i spl briciul n bol. Apoi l terse de crp, l nchise
i-l aez cu grij pe mas, admirnd felul n care lumina soarelui
scnteia pe mnerul de sidef.
i terse faa i apoi partea lui preferat a zilei se admir n
oglind. Era o oglind bun, importat din Visserine, un dar de la
tat su: o sticl oval, neted, ntr-o ram din lemn de culoare
nchis, bogat ornamentat. Un cadru potrivit pentru un tnr
att de chipe precum cel care-l privea vesel n ochi. Sincer
vorbind, cuvntul chipe abia dac era pe msura lui.
Eti o adevrat frumusee, nu-i aa? i zise Jezal, zmbind
n timp ce-i trecea degetele peste pielea neted a maxilarului.
i ce mai maxilar era! I se spusese adesea c era cea mai
reuit trstur a lui, nu c ar fi existat ceva, ctui de puin n
neregul la el. Se ntoarse spre dreapta, apoi spre stnga, s-i
admire mai bine magnifica brbie. Nu prea puternic, nu
grosolan, dar nici prea delicat, nu feminin sau lipsit de
fermitate. Un maxilar de brbat, fr ndoial, cu o uoar
despictur n brbie, semn al puterii i autoritii, dar i al
sensibilitii i profunzimii. Oare mai existase vreodat o brbie ca
aceasta? Poate c vreun rege sau un erou legendar avusese cndva
una la fel de distins. Era un maxilar nobil, asta era limpede.
Niciun om de rnd nu ar fi putut s aib vreodat o brbie att de
mrea.
Jezal bnuia c venea pe linia matern a familiei sale. Tatl lui
avea mai degrab o brbie lipsit de fermitate. i fraii si la fel,
dac sttea s se gndeasc. Nu putea s nu-i fie puin mil de ei,
Jezal se alesese cu toat frumuseea din familie.
i cea mai mare parte a talentului, i opti el bucuros.
Prsi oglinda, cu un anumit regret, intrnd cu pai mari n
camera de zi, trgndu-i cmaa pe trup i ncheind-o n fa, de
jos n sus. Astzi trebuia s arate ct se poate de bine. Gndul i
strni un mic fior de emoie, ncepnd din stomac, furindu-se n
susul traheii, oprindu-se n gt.
Porile trebuiau s fie deschise deja. Un puhoi nentrerupt de
oameni se revrsa, probabil, n Agriont, ocupndu-i locurile pe

305
imensele bnci de lemn din Piaa Marealilor. Cu miile. Fiecare om
care era cineva i o mulime de alii care nu erau se adunau deja,
strignd, nghiontindu-se, emoionai, ateptndu-l pe el. Jezal
tui i ncerc s-i alunge gndul din minte. l inuse treaz deja o
jumtate de noapte.
Se ndrept spre mas, unde l atepta tava cu micul dejun.
nh absent un crnat, cu vrful degetului, i lu o muctur
de la capt, mestecndu-l fr chef. Strmb din nas i-l azvrli
napoi pe platou. N-avea poft de mncare n dimineaa asta.
Tocmai i tergea degetele de ervet cnd observ ceva pe podea,
lng u: o bucic de hrtie. Se aplec, o ridic i o despturi.
Un singur rnd, aternut cu un scris ngrijit, pedant:

Vino disear la statuia lui Harod cel Mare, lng Patru Coluri.
A.

La naiba, murmur el, nevenindu-i s cread, citind i


recitind acel rnd.
mpturi hrtia, aruncnd agitat o privire prin camer. Nu se
putea gndi dect la o singur A. O alungase ntr-un col al minii
n ultimele cteva zile. Petrecuse fiecare moment liber antrenndu-
se. Dar asta, de bun seam, i readucea totul n minte.
La naiba!
Desfcu hrtia i citi rndul din nou. Vino disear? Nu putu s-
i stpneasc o uoar mbujorare de satisfacie care, ncet,
deveni o foarte distinct roea de plcere. Gura i se curb ntr-
un zmbet prostesc. ntlniri secrete pe ntuneric? Simea
furnicturi de emoie pe piele, la gndul acesta. Dar secretele
aveau un mod de a iei la suprafa i dac fratele ei afla? Gndul
atrase un nou val de agitaie. Lu biletul de hrtie n ambele
mini, gata s-l rup n dou, dar, n ultimul moment, l mpturi
i l vr n buzunar.

n timp ce-i croia drum de-a lungul tunelului, auzea deja


mulimea. Un murmur straniu, reverberant, care prea s ias din
pietrele nsei. l mai auzise, desigur, ca spectator la ultimul
Turnir, dar atunci nu-i fcuse pielea s asude i stomacul s i se
ntoarc pe dos. A face parte din public e cu totul altceva cu a face
parte din spectacol.
ncetini o clip, apoi se opri, nchiznd ochii i sprijinindu-se de
zid, cu zgomotul mulimii nvlindu-i n urechi, ncercnd s
306
respire adnc i s se adune.
Nu-i face griji, tiu exact cum te simi. Jezal se trezi cu mna
consolatoare a lui West pe umr. Era ct pe ce s m ntorc pe
clcie i s fug, prima oar. Dar va trece de ndat ce armele sunt
scoase din teac, crede-m.
Da, mormi Jezal, desigur.
Se ndoia c West tia exact cum se simea. Poate c omul era
trecut prin cteva turniruri, dar lui Jezal nu-i venea a crede c se
gndise la o ntlnire clandestin cu sora celui mai bun prieten al
su n aceeai noapte. Se ntreba dac West ar fi chiar la fel de
binevoitor dac ar ti coninutul scrisorii din buzunarul de la
pieptul lui Jezal. Era greu de crezut.
Ar fi mai bine s ne micm. N-am vrea s nceap fr noi.
Nu.
Jezal trase adnc aer n piept, pentru ultima oar, deschise
ochii i l expir cu putere. Apoi se desprinse de zid i naint
repede, cu pai mari, de-a lungul tunelului. Simi un neateptat
atac de panic unde-i erau armele? Se cercet cu disperare, pe
urm rsufl uurat. Erau n mna lui.
n sala din captul tunelului era adunat o mulime de oameni:
instructori, ajutoare, prieteni, rude i gur-casc. Dar se vedea
cine erau concurenii: cei cincisprezece tineri care ineau armele
strns n mini. Teama era palpabil i contagioas. Oriunde se
uita, Jezal vedea chipuri palide, agitate, fruni nduite, ochi
nelinitii alergnd de colo-colo. Zgomotul mulimii nu fcea dect
s-o sporeasc, un zgomot amenintor de puternic dincolo de uile
duble nchise din cellalt capt al ncperii, nvolburndu-se i
retrgndu-se, ca o mare furtunoas.
Doar un om de acolo nu prea deloc tulburat de eveniment,
sprijinindu-se de zid, de unul singur, cu un picior ridicat pe
tencuial i capul dat pe spate, privind adunarea peste vrful
nasului, prin ochii abia deschii. Majoritatea concurenilor erau
supli, vnoi, atletici. El era orice altceva. Un brbat voinic, greoi,
cu prul ras ntr-o mirite neagr. Avea un gt mare i gros i un
maxilar ct pragul uii maxilarul unui rnoi, ar fi zis Jezal, dar
un rnoi vnjos i puternic, cu un aer mrav. Jezal l-ar fi putut
lua drept servitorul cuiva dac dintr-o mn nu i-ar fi atrnat
neglijent o pereche de arme.
Gorst, opti West n urechea lui Jezal.
Pfui. mi aduce mai mult a salahor dect a sbier.
Poate, dar aparenele pot s nele. Sunetul mulimii se
307
domolea treptat i trncneala surescitat din ncpere se potoli
odat cu el. West ridic sprncenele: Cuvntarea Regelui, opti el.
Prieteni! Curtenii mei! Conceteni ai Uniunii! veni un glas
rsuntor, ce se auzea limpede chiar i prin uile grele.
Hoff, mri West. Pn i aici ia locul Regelui. De ce nu-i
pune coroana pe cap i nu isprvete odat?
Cu o lun n urm, veni rgetul ndeprtat al Lordului
ambelan, tovari de-ai mei din Consiliul nchis au lansat
ntrebarea: Ar trebui s aib loc un Turnir anul acesta? Huiduieli
i strigte de frenetic dezaprobare se fcur auzite dinspre
mulime. O ntrebare fireasc, strig Hoff, cci suntem n rzboi! O
lupt nverunat n Nord! Libertile care ne sunt att de scumpe,
drepturile care ne atrag invidia ntregii lumi, nsui felul nostru de
via, toate sunt ameninate de acei slbatici!
Un slujba ncepu s-i croiasc drum prin ncpere,
desprind concurenii de familiile lor, de instructorii lor, de
prietenii lor.
Noroc! zise West, btndu-l pe Jezal pe umr. Am s te vd n
aren.
Jezal avea gura uscat i nu putu dect s clatine din cap.
Iar cei care au pus ntrebarea sunt oameni curajoi! rsun
glasul lui Hoff dincolo de ui. Oameni nelepi! Toi patrioi! Bravii
mei colegi din Consiliul nchis! Am neles de ce ar putea considera
c ar trebui s nu aib loc niciun Turnir anul acesta! Urm o
lung pauz. Dar le-am spus: nu!
O izbucnire de ovaii nebune:
Nu! Nu! ipa mulimea.
Jezal fu introdus n rnd cu ceilali concureni, doi cte doi, opt
perechi. i vnzoli armele n timp ce Lordul ambelan continua s
peroreze, dei le verificase deja de douzeci de ori.
Nu, le-am spus! S le ngduim acestor barbari, acestor
animale din Nordul ngheat, s ne calce n picioare modul de
via? S lsm aceast fclie a libertii din mijlocul ntunericului
lumii s se sting? Nu, le-am spus! Libertatea noastr nu e de
vnzare, cu niciun pre! Pe asta, prietenii mei, curtenii mei,
conceteni ai Uniunii, pe asta v putei bizui vom ctiga acest
rzboi!
Un alt imens ocean de aprobare. Jezal nghii, privi agitat
mprejur. Bremer dan Gorst sttea lng el. Ticlosul avea
cutezana s clipeasc, rnjind ca i cum n-ar fi avut nicio grij pe
lume.
308
Idiot afurisit, opti Jezal, dar avu grij s nu-i mite buzele.
i astfel, prieteni, i astfel se auzir ultimele strigte ale lui
Hoff ce alt moment ar putea fi mai potrivit dect atunci cnd
stm pe marginea prpastiei? S celebrm priceperea, puterea,
brbia unora dintre cei mai bravi fii ai naiunii noastre!
Conceteni, compatrioi ai Uniunii, v prezint concurenii!
Uile fur azvrlite n lturi i vuietul mulimii de dincolo de ele
nvli n sal, fcnd grinzile s rsune dintr-odat, asurzitor.
Prima pereche de sbieri porni spre ieire cu pai mari, prin galeria
strlucitoare, apoi urmtoarea, apoi urmtoarea. Jezal era sigur c
va ncremeni, neclintit i cu ochii holbai ca un iepure, dar cnd i
veni rndul, picioarele sale pir brbtete lng cele ale lui
Gorst, cu clciele cizmelor perfect lustruite pcnind pe lespezile
podelei i pe sub bolta nalt a uii.
Piaa Marealilor era schimbat. De jur mprejur fuseser
nlate bnci imense care se ntindeau una n spatele celeilalte,
sus, mai sus, n toate prile, nesate de o mulime clocotitoare.
Concurenii coborr n ir una din vile adnci dintre tribunele
nalte, ctre mijlocul acestei imense arene, cu grinzile, stlpii i
montanii din trunchiuri de copaci ca o pdure umbroas, de-o
parte i de alta. Chiar n faa lor, prnd foarte ndeprtat, fusese
trasat spaiul pentru duel, un mic cerc de iarb galben n mijlocul
unei mri de chipuri.
Jos, n fa, Jezal putea distinge trsturile celor bogai i
nobili. mbrcai n cele mai bune veminte ale lor, ferindu-i ochii
de soarele strlucitor, manifestnd, n general, un preios
dezinteres fa de spectacolul din faa lor. Mai departe, mai sus,
figurile deveneau mai puin distincte, hainele mai puin elegante.
Majoritatea covritoare a spectatorilor erau doar stropi i pete de
culoare, ngrmdii de jur mprejurul marginii ameitoarei genuni,
dar oamenii de rnd compensau distana prin exaltare: ovaionau,
ipau, se ridicau pe vrfuri i-i fluturau braele n aer. Deasupra
lor se ieau crestele celor mai nalte cldiri din preajma pieei, ale
cror ziduri i acoperiuri se nlau ca nite insule n ocean, cu
ferestrele i parapetele nesate de privitori minusculi.
Jezal clipi n faa acestei mari desfurri de oameni. O parte
din el era contient c gura i atrna deschis, dar era o parte prea
nensemnat ca s-o nchid. La naiba, avea o senzaie de grea.
tia c ar fi trebuit s mnnce ceva, dar acum era prea trziu.
Dac vomita, chiar aici, n faa lumii ntregi? Simi din nou un val
de panic oarb. Unde-i lsase armele? Unde erau? n mna lui.
309
n mna lui. Mulimea rcnea i suspina i urla, cu o miriad de
voci diferite.
Concurenii ncepur s se ndeprteze de cercul de lupt. Nu
toi urmau s se dueleze astzi, cei mai muli aveau doar s
priveasc. De parc ar fi fost nevoie de spectatori n plus. Pornir
spre rndurile din fa, dar Jezal nu mergea cu ei, din pcate. Se
ndrept ctre arcurile unde concurenii se pregteau s lupte.
Se prbui lng West, nchise ochii i-i terse fruntea
asudat, n timp ce mulimea continua s ovaioneze. Totul era
prea strlucitor, prea zgomotos, prea copleitor. Marealul Varuz
se afla n apropiere, aplecndu-se peste marginea ngrditurii, s
strige n urechea cuiva. Jezal privi peste aren, la ocupanii lojii
regale, cutnd n zadar ceva care s-i abat gndurile.
Maiestatea Sa Regele pare s savureze momentele
evenimentului, opti West n urechea lui Jezal.
h.
Regele, de fapt, prea c adormise deja tun, cu coroana
alunecndu-i ntr-o parte. Jezal se ntreb n treact ce s-ar
ntmpla dac i-ar cdea.
Prinul Motenitor Ladisla era i el prezent, n veminte
fabuloase, ca ntotdeauna, rotindu-i radios privirea peste aren,
cu un zmbet enorm, de parc toat lumea s-ar fi aflat acolo
pentru el. Fratele su mai mic, Prinul Raynault, nici c putea
arta mai diferit: n haine simple i sobre, ncruntndu-se
ngrijorat la tatl su semicontient. Mama celor doi, Regina,
sttea lng ei, dreapt ca un par, cu brbia n aer, prefcndu-se
cu srguin c augustul ei so era treaz ca lumina zilei i c ea nu
era nicidecum n pericol s se pomeneasc, brusc i dureros, cu
coroana lui n poal. ntre ea i Lordul Hoff, ochii lui Jezal se
oprir asupra unei tinere foarte, foarte frumoase. Era chiar mai
somptuos mbrcat dect Ladisla, dac aa ceva era cu putin,
iar la gt, scnteind n soare, purta un colier de diamante uriae.
Cine e femeia aceea? ntreb Jezal.
Ah, Prinesa Terez, opti West. Fiica Marelui Duce Orso, Lord
de Talins. E o frumusee vestit i, de data asta, se pare c
zvonurile nu sunt exagerate.
Credeam c de la Talins n-a venit niciodat nimic bun.
Aa am auzit i eu, dar cred c ea ar putea fi excepia, tu nu?
Jezal nu prea ntru totul convins. Impresionant, fr ndoial,
dar avea n ochi o mndrie glacial. Cred c Regina are de gnd s-o
vad mritat cu Prinul Ladisla.
310
n timp ce Jezal o privea, Prinul Motenitor se aplec peste
mama lui, s-o onoreze pe prines cu cine tie ce ironie neghioab,
pe urm izbucni n rs la propria-i glum, lovindu-i vesel
genunchiul. Ea i acord un mic zmbet glacial, emannd dispre,
chiar la distana aceea. Dar Ladisla pru s nu observe i atenia
lui Jezal fu atras curnd n alt parte. Un brbat nalt, n tunic
roie, pea greoi ctre cerc. Arbitrul.
E timpul, opti West.
Arbitrul i nl braul cu un gest teatral, ridicnd dou
degete, i se ntoarse ncet, ateptnd ca hrmlaia s se
potoleasc.
Astzi, vei avea plcerea de a urmri dou runde de scrim,
tun el, pe urm i ridic cealalt mn, cu trei degete ridicate, n
aplauzele publicului. La fiecare rund, cel mai bun din trei tue! i
azvrli n aer ambele mini. Patru brbai vor lupta n faa voastr!
Doi dintre ei vor pleca acas cu minile goale. Arbitrul cobor o
mn, cltin cu tristee din cap, iar mulimea oft. Dar doi vor
trece n runda urmtoare!
Mulimea i rcni aprobarea.
Pregtit? ntreb Marealul Varuz, aplecndu-se peste umrul
lui Jezal.
Ce ntrebare stupid! i dac nu era pregtit? Atunci, ce? Ar
anula totul? Scuze tuturor, nu sunt pregtit? Ne vedem la anul?
Dar tot ce reui Jezal s spun fu:
h.
A sosit clipa, strig arbitrul, rotindu-se ncet n mijlocul
arenei, pentru primul nostru duel!
Tunica! strig brusc Varuz.
Uh!
Jezal se lupt cu nasturii i i scoase tunica, suflecndu-i
mecanic mnecile cmii. Arunc o privire ntr-o parte i i vzu
adversarul fcnd pregtiri similare. Un tnr nalt, slab, cu brae
lungi i subiri, cu ochi uor umezi. Nici pe departe cel mai
intimidant adversar. Jezal observ c minile i tremurau uor n
timp ce lua armele de la asistentul su.
Antrenat de Sepp dan Vissen i originar din Rostod, n
Starikland arbitrul fcu o pauz, pentru a obine efectul maxim
Kurtis dan Broya!
Urm un val de aplauze entuziaste. Jezal pufni. Mscricii tia
ar aplauda pe oricine. Tnrul nalt se ridic de pe banc i pi
hotrt ctre cerc, cu armele scnteind n lumina soarelui.
311
Broya! repet arbitrul, n timp ce idiotul deirat i ocup
poziia.
West scoase armele lui Jezal din teci. Zornitul metalic i
provoc din nou o senzaie de grea.
Arbitrul art din nou ctre arcul concurenilor.
i adversarul su de astzi! Un ofier al Grzii Regelui,
antrenat de nimeni altul dect Lordul Mareal Varuz! Urmar
aplauze rzlee i btrnul soldat radie de fericire. Originar din
Luthar, n Midderland, dar stabilit aici, n Agriont Cpitanul
Jezal dan Luthar!
O alt explozie de ovaii, mult mai puternice dect primise
Broya. O furtun de strgte puternice, peste hrmlaie. Se
strigau numere. Se fceau pronosticuri. Jezal simi din nou un val
de ameeal, cnd se ridic, ncet, n picioare.
Mult noroc!
West i ddu armele, cu mnerele nainte.
N-are nevoie de noroc! se rsti Varuz. Acest Broya e un
nimeni. Privete-i numai lungimea braului! nghesuie-l, Jezal,
nghesuie-l!
Dur parc o venicie s ajung la cercul acela de iarb scurt
i uscat, cu sunetul mulimii rsunndu-i n urechi, dar cu
sunetul inimii i mai puternic, rsucind mnerele sbiilor, iar i
iar, n palmele-i asudate.
Luthar! repet arbitrul, zmbind larg cnd l vzu pe Jezal
apropiindu-se.
ntrebri fr noim i fr rost i trecur prin minte i se
deprtar la fel de repede. Oare Ardee l privea, din mulime,
ntrebndu-se dac avea s vin la ntlnire n seara aceea? Oare
va fi ucis n rzboi? Cum au adus iarba n cercul pentru duel n
Piaa Marealilor? Ridic privirea spre Broya. Oare se simea la fel?
Mulimea era tcut acum, foarte tcut. Povara linitii l apsa,
cnd i ocup locul n cerc i-i aps piciorul pe pmntul uscat.
Broya ridic din umeri, i scutur capul, ridic armele. Lui Jezal i
venea s urineze. i venea tare s urineze. Dac ar face pe el chiar
acum? O pat mare i ntunecat ntinzndu-i-se pe pantaloni.
Omul care s-a scpat pe el la Turnir. N-ar reui s-i spele
ruinea, nici dac ar tri o sut de ani.
ncepei! tun arbitrul.
Dar nu se ntmpl nimic. Cei doi brbai stteau acolo, fa n
fa, cu armele pregtite. Jezal simi o mncrime la sprncean. i
venea s se scarpine, dar cum? Adversarul su i linse buzele, pe
312
urm fcu un pas prudent spre stnga. Jezal fcu acelai lucru. Se
ocolir precaui, cu pantofii scrind uor pe iarba uscat,
apropiindu-se ncet, ncet. Cnd ajunser mai aproape, lumea lui
Jezal se strnse n spaiul dintre vrfurile sbiilor lor lungi. Acum
mai era doar un pas. Acum doar cteva palme. Acum doar
cincisprezece centimetri i mai despreau. ntreaga minte a lui
Jezal era concentrat asupra acelor dou vrfuri scnteietoare.
apte centimetri. Broya lovi n fa, fr for, i Jezal i ndeprt
sabia fr s stea pe gnduri.
Sbiile zornir ncetior laolalt i, ca i cum ar fi fost un
semnal stabilit dinainte cu fiecare persoan din aren, strigtele se
pornir din nou, la nceput ndemnuri rzlee.
Omoar-l, Luthar!
Da!
Jap! Jap!
Dar curnd strigtele se topir n marea vijelioas, furioas, a
mulimii, ce se strnea i se domolea odat cu micrile din cerc.
Cu ct Jezal l vedea mai mult pe acel idiot deirat, cu att mai
puin descurajat devenea. Nervii ncepur s i se liniteasc. Broya
lovea stngaci, Jezal abia trebuia s se mite. Broya spintec fr
convingere i Jezal par fr efort. Broya fand, absolut stupid,
dezechilibrat i lbrat, Jezal l ocoli i l mpunse n coaste, cu
vrful bont al sabiei sale lungi. Era totul att de uor!
Unu pentru Luthar! strig arbitrul i un val de ovaii strbtu
tribunele.
Jezal zmbi n sinea lui, lsndu-se dezmierdat de aprecierea
mulimii. Varuz avusese dreptate, prostnacul sta nu reprezenta
niciun pericol. nc o tu i va trece n runda urmtoare.
Se ntoarse la semnul su i Broya fcu acelai lucru, frecndu-
i coastele cu o mn i uitndu-se ncruntat la Jezal pe dup
sprncene. Jezal nu era intimidat. Privirile furioase sunt de folos
doar dac tii s lupi ct de ct.
ncepei.
Se apropiar repede de data aceasta i schimbar o lovitur,
dou.
Lui Jezal nu-i venea s cread ct de ncet se mica adversarul
su; era ca i cum sbiile lui ar fi cntrit fiecare cte o ton.
Broya pescui prin aer cu sabia-i lung, ncercnd s-i foloseasc
lungimea braului ca s-l intuiasc pe Jezal. Abia dac-i folosise
sabia scurt pn acum, darmite s le coordoneze pe amndou.
nc i mai ru, ncepea s par obosit i se duelau abia de dou
313
minute. Nu s-o fi antrenat defel, oprlanul sta? Sau pur i
simplu completaser numrul cu vreun servitor de pe strad?
Jezal srea la o parte, dansa n jurul adversarului su. Broya se
blngnea dup el, perseverent, dar incompetent. ncepea s
devin jenant. Nimeni nu savureaz o confruntare inegal, iar
stngcia acelui ntng i refuza lui Jezal ansa de a strluci.
O, haide! strig el.
Un hohot de rs se revrs n tribune. Broya scrni din dini i
se npusti cu tot ce avea, dar nu era prea mult. Jezal i zdrnici
eforturile firave, le ocoli, pluti peste aren, cu adversarul su
ntru micndu-se greoi dup el, mereu cu trei pai n urm.
Nici urm de precizie, de vitez, de judecat. Cu cteva minute n
urm, Jezal fusese aproape ngrozit de perspectiva de a se duela cu
acest ntru deirat. Acum era aproape plictisit.
Ha! strig el, trecnd brusc la atac, dezechilibrndu-i
adversarul cu o lovitur slbatic i fcndu-l s peasc,
mpleticit, napoi.
Mulimea prinse via, rcnindu-i susinerea.
Jezal lovi i lovi din nou. Broya se apr cu disperare, nesigur
pe picioare, se ddu cltinndu-se napoi, par pentru ultima oar,
apoi se mpiedic, dnd haotic din mini, cu sabia scurt
zburndu-i din mn, i ateriz n fund, afar din cerc.
Urm un val de rsete i Jezal nu putu s nu i se alture.
Bietul ntru arta chiar amuzant, dobort pe spate, cu
picioarele n aer, ca un fel de broasc estoas.
Cpitanul Luthar ctig! rcni arbitrul, doi la zero.
Rsetele se transformar n batjocur cnd Broya se rsuci.
Prea gata s izbucneasc n lacrimi, mocofanul. Jezal se apropie
i-i ntinse mna, dar se pomeni incapabil s-i tearg complet
zmbetul superior de pe fa. Adversarul su nfrnt i ignor
ostentativ ajutorul, ridicndu-se de la pmnt i aruncndu-i o
privire pe jumtate dumnoas, pe jumtate rnit.
Jezal ridic vesel din umeri:
Nu e vina mea c eti un nimic.

Mai vrei? ntreb Kaspa, ntinznd sticla cu o mn


tremurtoare, cu ochii mpienjenii de prea mult butur.
Nu, mulumesc.
Jezal mpinse uor sticla, nainte s-i poat turna n pahar.
Pru o clip derutat, apoi i se adres lui Jalenhorm.
Mai vrei?
314
Oricnd.
Brbatul voinic i mpinse paharul peste tblia aspr a mesei,
ntr-un fel care spunea: Nu sunt beat, dei, evident, era. Kaspa
nclin sticla, privind paharul cu ochii mijii, de parc ar fi fost la
mare distan. Jezal urmri gtul sticlei cltinndu-se n aer, apoi
zornind pe marginea paharului. Inevitabilul era aproape dureros
de privit. Vinul se revrs pe mas, scurgndu-se n poala lui
Jalenhorm.
Eti beat, se plnse voinicul, ridicndu-se cltinat i
tergndu-se cu mini mari, bete, doborndu-i i scaunul ntre
timp.
Civa dintre ceilali clieni se uitar nspre masa lor cu vdit
dispre.
Orrricnd, chicoti Kaspa.
West i ridic pentru scurt timp ochii de la paharul su.
Suntei bei amndoi.
Nu e vina noastr. Jalenhorm bjbi dup scaun. El e de
vin.
ntinse un deget nesigur ctre Jezal.
A ctigat, bolborosi Kaspa. Ai ctigat, nu-i aa, i acum
trebuie s srbtorim!
Jezal i dorea s nu fi trebuit s srbtoreasc aa de mult.
ncepea s devin stnjenitor.
Verioara mea Ariss a fooost acolo a vzut tot. A fo' foarte
impresionat. Kaspa i azvrli braul pe dup umrul lui Jezal.
Cred c-i amoresat de tine amoresat amoresat. i chinui
buzele umede n faa lui Jezal, ncercnd s rosteasc bine
cuvntul. E foaaarte bogat, tii, foaaarte bogat. Amoresat.
Jezal strmb din nas. Nu-l interesa ctui de puin ntnga
aia sfrijit de verioar a lui, orict de bogat era, iar rsuflarea lui
Kaspa duhnea.
Bine ncnttor.
Se desprinse de locotenent i-l mbrnci, deloc blnd.
Aadar, cnd ncepem treaba n Nord? ceru s tie Brint,
puin prea sonor, de parc el, unul, abia atepta s ridice ancora.
Curnd, sper. Acas, nainte s vin iarna, ce zici, maiorule?
A! pufni West, ncruntndu-se. O s fim norocoi dac
apucm s plecm nainte s vin iarna, n ritmul sta.
Brint pru uor descumpnit.
Ei, bine, sunt sigur c le tragem slbaticilor o ciomgeal
bun, oricnd ajungem acolo.
315
S le tragem o ciomgeal! strig Kaspa.
Da! Jalenhorm cltin aprobator din cap.
Lui West nu-i ardea de asta.
N-a fi aa de sigur. Ai vzut n ce stare sunt unii dintre
recruii ia? Abia umbl, darmite s fug. E o ruine.
Jalenhorm respinse totul cu o fluturare nervoas a minii.
Nu-s dect nite slbatici afurisii, toi! O s le dm un ut n
fund, cum a fcut azi Jezal cu idiotul la, ce zici, Jezal? Acas
nainte de iarn, toat lumea spune aa!
Cunoti inutul pe-aici? ntreb West, aplecndu-se peste
mas. Pduri, muni, ruri, la nesfrit. Extrem de puine spaii
deschise unde s lupi, extrem de puine drumuri pe care s
mrluieti. Trebuie s prinzi pe cineva, nainte s ncepi
ciomgeala. Acas nainte de iarn? Iarna viitoare, poate, dac ne
mai ntoarcem.
Ochii lui Brint erau mrii de groaz.
Nu poi vorbi serios!
Nu nu, ai dreptate. West oft i se scutur. Sunt sigur c
totul va merge bine. Glorie i promovri pe toate planurile. Acas
nainte de iarn. Dar, n locul tu, a lua o manta cu mine, pentru
orice eventualitate.
O tcere apstoare se ls peste grup. West avea acea
ncrunttur aspr pe care o afia uneori, ncrunttura care
spunea c, din partea lui, distracia s-a terminat pentru seara aia.
Brint i Jalenhorm preau nedumerii i posomori. Doar Kaspa
i pstra buna dispoziie i se legna n scaunul lui, cu ochii pe
jumtate nchii, ntr-o stare de euforic incontien.
Grozav petrecere.
Jezal nsui se simea obosit, agasat i ngrijorat, ngrijorat de
Turnir, ngrijorat de rzboi ngrijorat n privina lui Ardee.
Scrisoarea era tot acolo, mpturit n buzunar. Se uit cu coada
ochiului la West, apoi i ntoarse repede privirea. La naiba, se
simea vinovat. Nu se mai simise niciodat cu adevrat vinovat i
nu-i plcea defel. Dac nu se ntlnea cu ea, avea s se simt
vinovat c a lsat-o balt. Dac se ntlnea cu ea, avea s se simt
vinovat c i-a nclcat cuvntul fa de West. Era o dilem. Jezal
i roase unghia degetului mare. Ce naiba era cu familia asta
afurisit?
Ei, bine, zise brusc West. Trebuie s plec. Mine ne trezim
devreme.
h, mormi Brint.
316
Aa-i, zise Jalenhorm.
West l privi pe Jezal drept n ochi.
Pot s-i spun o vorb? Avea o expresie serioas, grav,
furioas chiar. Inima lui Jezal se strnse. Dac West aflase despre
scrisoare? Dac Ardee i spusese? Maiorul se ntoarse i se
ndrept spre un col linitit. Jezal privi mprejur, cutnd cu
disperare o scpare. Jezal! strig West.
Da, da.
Se ridic n picioare fr nicio tragere de inim i i urm
prietenul, afind ceea ce spera s treac drept un zmbet inocent.
Poate c era altceva. Fr legtur cu Ardee. De-ar fi altceva!
Nu vreau s mai tie nimeni despre asta
West i roti privirea, s se asigure c nu erau privii. Jezal
nghii n sec. Dintr-o clip n alta avea s primeasc un pumn n
fa. Ultimul. Nu fusese niciodat lovit n fa, nu propriu-zis. O
fat l plmuise cndva destul de tare, dar asta nu era nici pe
departe acelai lucru. Se pregti cum tia mai bine, strngnd din
dini, tresrind uor.
Burr a stabilit o dat. Avem patru sptmni.
Jezal se holb la el.
Ce?
Pn ne mbarcm.
Ne mbarcm?
Pentru Englia, Jezal.
O, da Englia, firete. Patru sptmni, zici?
Am crezut c trebuie s tii, de vreme ce eti ocupat cu
Turnirul, ca s ai timp s te pregteti. Dar nu mai spune
nimnui.
Da, desigur.
Jezal i terse fruntea nduir.
Eti palid. Te simi bine?
N-am nimic, nimic. Trase adnc aer n piept. Toat emoia
asta. tii, duelul i tot.
Nu-i face griji, te-ai descurcat bine azi. West l btu pe umr.
Dar mai sunt multe de fcut. nc trei runde pn s te poi numi
campion i vor fi din ce n ce mai grele. Nu te culca pe-o ureche,
Jezal. i nu te mbta prea tare! i arunc el peste umr,
ndreptndu-se ctre u.
Jezal scoase un lung suspin de uurare i se ntoarse la masa
unde stteau ceilali. Nasul i era nc intact.
Brint ncepuse deja s se plng, acum c i ddea seama c
317
West nu se mai ntorcea.
Ce naiba a fost asta? ntreb el, ncruntndu-se i artnd cu
degetul spre u. Adic, vreau s spun c tiu c el ar trebui s fie
marele erou i toate astea, dar, adic, vreau s spun!
Jezal i cobor privirea spre el.
Ce vrei s zici?
Pi, s vorbeti aa! E e defetism! Butura i ddea acum
curaj i subiectul ncepea s-l antreneze. Este adic, vreau s
spun e o laitate s vorbeti aa, asta e!
Bag de seam, Brint, se rsti Jezal, el a luptat n trei btlii
i a trecut primul prin bre, la Ulrioch! N-o fi el nobil, dar e al
naibii de curajos! n plus, cunoate armata, l cunoate pe
Marealul Burr i cunoate Englia! Tu ce tii, Brint? Jezal i
ncrei buza. Mai mult dect s pierzi la cri i s goleti o sticl
de vin?
E tot ce trebuie s tie un brbat, din punctul meu de vedere,
rse nervos Jalenhorm, strduindu-se din rsputeri s calmeze
situaia. Vin! strig el, ctre nimeni anume.
Jezal se prbui pe scaun. Dac tovarii si fuseser abtui
nainte de plecarea lui West, acum erau i mai i. Brint era
mbufnat, Jalenhorm se legna pe scaunul su. Kaspa adormise
dus, lbrat pe masa ud, fornind ncetior.
Jezal i goli paharul i privi mprejur la chipurile care nu
preau s promit nimic. La naiba, era plictisit. Era un adevr,
abia acum ncepea s-i dea seama, c dialogul celor bei este
interesant doar pentru cei bei. Cteva pahare de vin pot
reprezenta diferena ntre a considera pe cineva un tovar nostim
sau un imbecil nesuferit. Se ntreba dac el nsui era la fel de
obositor cnd era beat ca Jalenhorm, Kaspa sau Brint.
Jezal schi un zmbet uitndu-se la afurisitul mbufnat. Dac
ar fi rege, cuget el, ar pedepsi cu moartea conversaia proast,
sau cel puin cu o lung detenie. Se ridic de pe scaun.
Jalenhorm nl privirea spre el.
Ce faci?
Mai bine m odihnesc puin, zise repede Jezal, mine trebuie
s m antrenez.
Abia se stpnea s nu o ia la goan din acel loc.
Dar ai ctigat! Nu srbtoreti?
Prima rund. Mai am nc trei oameni de nfrnt i sunt cu
toii mai buni dect mocofanul de azi.
Jezal i lu tunica de pe sptarul scaunului i i-o trase peste
318
umeri.
Cum vrei, zise Jalenhorm, dup care sorbi zgomotos din
pahar.
Kaspa i nl capul de pe mas, pre de o clip, cu prul lipit
de tmpl cu vin vrsat.
Pleci att de rrrepede?
h, fcu Jezal, ntorcndu-se i ieind cu pai mari.
Afar, pe strad, btea un vnt rece. l fcea s se simt i mai
treaz ca nainte. Dureros de treaz. Avea nevoie disperat de o
companie inteligent, dar unde s-o gseasc la ora asta? Exista un
singur loc la care se putea gndi.
Scoase scrisoarea din buzunar i o citi la lumina difuz a
ferestrelor tavernei, doar nc o dat. Dac se grbea, poate mai
reuea s-o prind. ncepu s se ndrepte ncet spre Patru Coluri.
Doar s stea de vorb, atta tot. Avea nevoie de cineva cu care s
vorbeasc.
Nu. i impuse s se opreasc. Oare chiar se putea preface c
nu voia dect s-i fie amic? Despre un brbat i o femeie se zicea
c sunt prieteni atunci cnd unul alearg de mult vreme dup
cellalt i n-a ajuns nicieri. Nu-l interesa un asemenea
aranjament.
Ce, atunci? Cstorie? Cu o fat fr obrie nobil i fr
bani? De neconceput! Se imagina aducnd-o pe Ardee acas, s-i
cunoasc familia. Iat-o pe proaspta mea soie, tat! Soie? i care
sunt legturile ei? Se cutremur la acest gnd.
Dar ce-ar fi dac ar putea gsi o cale de mijloc, cu care toat
lumea s fie mulumit? Picioarele ncepur s i se mite ncet. Nu
prietenie, nu mariaj, dar un aranjament mai lejer? Grbi pasul
ctre Patru Coluri. Trebuia s se ntlneasc discret, s discute,
s rd, undeva cu un pat, poate
Nu. Nu. Jezal se opri din nou i se plesni peste tmpl, frustrat.
Nu putea s ngduie una ca asta, chiar presupunnd c ea ar
face-o. West era una, dar dac ar afla i alii? Nu i-ar tirbi ctui
de puin reputaia, desigur, dar a ei ar fi distrus. Distrus.
Carnea i se ncrei la gndul acesta. Ardee nu merita asta, firete.
Nu era de ajuns s spun c era problema ei. Nu era de ajuns.
Doar ca el s se distreze niel? Un egoism. Era uimit c nu-i
dduse seama pn atunci.
Aadar, i bgase minile n cap, aa cum mai fcuse deja de
zece ori astzi: nu putea s ias nimic bun dac se ntlnea cu ea.
Oricum, aveau s plece curnd la rzboi i asta ar pune capt
319
acestui imbold ridicol. Acas, n pat, aadar! i mine, toat ziua,
antrenament. Antrenament i iar antrenament, pn cnd
Marealul Varuz i-o scoate pe Ardee din cap. Trase adnc aer n
piept, i ndrept umerii, se ntoarse i porni ctre Agriont.

Statuia lui Harod cel Mare se desluea n ntuneric, pe un soclu


de marmur nalt aproape ct Jezal, prnd mult prea mare i
impuntoare pentru piaeta mic i linitit de lng Patru Coluri.
Se speriase de fiecare umbr tot drumul pn acolo, evitnd
oamenii, strduindu-se din rsputeri s treac neobservat. Dar nu
erau muli oameni prin preajm. Era trziu i, probabil, Ardee
renunase de mult s-l atepte, cu condiia s fi venit de la bun
nceput.
Se furi emoionat pe dup statuie, privind n umbre,
simindu-se complet idiot. Strbtuse aceast pia de multe ori i
niciodat nu sttuse pe gnduri. Nu era un spaiu public, n
definitiv? Avea dreptul s se afle acolo, la fel ca oricine i, totui, se
simea ca un ho.
Piaa era goal. sta era un lucru bun. Era mai bine aa. N-ar fi
avut nimic de ctigat, ci totul de pierdut i aa mai departe.
Aadar, de ce se simea att de distrus? Ridic privirea ctre
chipul lui Harod, ncremenit n acea ncrunttur de piatr pe care
sculptorii o rezerv doar celor cu adevrat mrei. Avea un maxilar
distins, puternic, acest Harod, aproape c se putea compara cu cel
al lui Jezal.
Trezete-te! uier un glas lng urechea lui.
Jezal scp un scncet feciorelnic, se retrase, speriat, se
mpiedic i reui s rmn n picioare doar agndu-se de
piciorul enorm al Regelui Harod. n spatele lui era o siluet
ntunecat, o siluet ascuns de glug.
Rsete.
Nu-i nevoie s faci pe tine. Era Ardee. i ddu gluga pe spate.
Lumina ferestrei i czu piezi pe un obraz, dezvluindu-i zmbetul
strmb. Sunt doar eu.
Nu te-am vzut, murmur el fr rost, desprinzndu-i repede
minile disperate de imensul picior de piatr i strduindu-se s
par nonalant.
Trebuia s recunoasc, era un nceput prost. N-avea talent
pentru aceste jocuri de-a v-ai ascunselea. ns Ardee prea
degajat. Se ntreba dac nu mai fcuse toate astea i alt dat.
Eti scump la vedere n ultimul timp, spuse ea.
320
Ei, bine, bigui el, cu inima nc bubuindu-l de pe urma
sperieturii. Am fost ocupat, cu Turnirul i toate astea
A, prea-importantul Turnir. Te-am vzut luptnd astzi.
M-ai vzut?
De-a dreptul impresionant.
, mulumesc, eu
Fratele meu i-a spus ceva, nu?
Ce, despre duel?
Nu, cap sec. Despre mine.
Jezal tcu, ncercnd s gseasc rspunsul cel mai bun.
Pi, el
i-e fric de el?
Nu! Tcere. Prea bine, da.
Dar ai venit, oricum. Bnuiesc c ar trebui s fiu flatat. i
ddu ocol ncet, cercetndu-l de sus pn jos, de la picioare la
frunte i napoi. Dar nu te-ai grbit. E trziu. Va trebui s plec
curnd acas.
Era ceva n felul n care l privea care nu-l ajuta deloc s-i
potoleasc btile inimii. Ba dimpotriv. Trebuia s-i spun c nu
se mai puteau ntlni. Era un lucru ru. Pentru amndoi. Nu
putea s ias nimic bun din asta nimic bun
Respira repede, ncordat, tulburat, incapabil s-i dezlipeasc
ochii de la faa ei umbrit. Trebuia s-i spun acum. Nu de aceea
venise? Deschise gura s vorbeasc, dar toate argumentele preau
acum ndeprtate, legate de alte timpuri, de ali oameni,
intangibile i imponderabile.
Ardee ncepu el.
h?
naint spre el, cu capul nclinat ntr-o parte. Jezal ncerc s
se ndeprteze, dar avea statuia n spate. Ardee se apropie i mai
mult, cu buzele uor deprtate, cu ochii fixai asupra gurii lui. Ce
era ru n asta, totui?
i mai aproape, cu faa ridicat spre el. i simea mirosul avea
capul plin de parfumul ei. i simea rsuflarea cald pe obraz. Ce
putea fi ru n asta?
i simea degetele reci pe piele, mngindu-i faa, trasndu-i
linia maxilarului, rsucindu-i-se prin pr i trgndu-i capul spre
ea. Buzele ei i atinser obrazul, moi i calde, apoi brbia, apoi
buzele. Le strnser uor pe ale lui. Ardee se lipi de el,
strecurndu-i cealalt mn pe dup spatele lui. Limba ei i
atinse gingiile, dinii, limba i Ardee scotea mici sunete din gt. i
321
el fcea la fel, probabil chiar nu era sigur. Tot trupul l furnica,
fierbinte i rece n acelai timp, mintea i era n gur. Era ca i
cum n-ar mai fi srutat niciodat o fat. Ce putea fi ru n asta?
Dinii ei i mucar buzele, aproape dureros, dar nu tocmai.
Jezal deschise ochii, cu rsuflarea tiat, tremurnd, cu
genunchii moi. Ea l privea. i vedea ochii scnteind n ntuneric,
urmrindu-l cu atenie, studiindu-l.
Ardee
Ce?
Cnd te mai pot vedea? Avea gtul uscat, glasul i suna
rguit. Ea cobor privirea n pmnt, cu un mic zmbet. Un
zmbet crud, de parc l-ar fi prins cu ocaua mic i ar fi ctigat o
grmad de bani de la el. Lui Jezal nu-i psa. Cnd?
Oh, am s te anun.
Trebuia s-o srute din nou. La naiba cu consecinele. La naiba
cu West. La naiba cu tot. Se aplec spre ea i nchise ochii.
Nu, nu, nu. Ea i retrase gura. Ar fi trebuit s vii mai repede.
Ardee se dezlipi de el, se ntoarse, cu zmbetul nc pe buze, i
se ndeprt. O urmri, n tcere, ncremenit, fascinat, cu spatele
lipit de soclul rece de piatr al statuii. Jezal nu se mai simise
niciodat astfel. Niciodat.
Ea arunc o privire napoi, doar o dat, ca i cum ar fi vrut s
verifice dac nc o urmrea. Pieptul i se strnse, aproape dureros,
doar cnd o vzu privindu-l, pe urm Ardee dispru dup un col.
El rmase acolo o clip, cu ochii larg deschii, doar respirnd.
Apoi o pal rece de vnt sufl prin pia i lumea se prbui din
nou peste el. Duelul, rzboiul, prietenul su West, obligaiile lui.
Un singur srut, asta a fost tot. Un srut i toat hotrrea lui se
scursese ca urina dintr-o oal de noapte spart. i roti privirea,
dintr-odat simindu-se vinovat, nucit i speriat. Ce fcuse el
acolo?
La naiba! spuse Jezal.

322
Lucru necurat

Un lucru care arde poate rspndi tot felul de mirosuri. Un pom


viu, proaspt i plin de sev, miroase altfel n flcri dect unul
mort, uscat i ofilit. Un porc aprins i un om miros aproape la fel,
dar asta e alt poveste. Mirosul de ars pe care l simea Copoiul
acum venea de la o cas. l tia, fr doar i poate. Un miros pe
care l cunotea mai bine dect i-ar fi plcut. Casele nu se aprind
singure prea des. De obicei, lucrul acesta e nsoit de un act de
violen. Asta nsemna oameni prin preajm, oameni gata de lupt,
cel mai probabil, aa c se furi cu mare grij, jos, printre copaci,
alunec pe burt spre margine i privi printre tufiuri.
Acum l vedea, destul de limpede. Fum negru, nlndu-se
ntr-o coloan nalt, dintr-un punct de lng ru. O cas mic,
nc fumegnd, dar distrus pn la zidurile scunde de piatr.
Fusese i un hambar, dar acum nu mai rmsese dect un
morman de vreascuri negre i de noroi negru. Civa copaci i un
petic de teren cultivat. Viaa de fermier era destul de srac, n
Nordul ndeprtat, chiar i n vremurile cele mai bune. Prea frig s
ai ce crete cteva rdcini, poate, i nite oi de pstorit. Un
porc, doi, dac erai norocos.
Copoiul i scutur capul. Cine ar vrea s prjoleasc oameni
att de sraci? Cine ar vrea s jefuiasc acest petic ndrtnic de
pmnt? Unora pur i simplu le place s dea foc, presupuse el. Se
tr puin mai departe, uitndu-se n stnga i-n dreapta n josul
vii, cutnd o urm a celor care au fcut asta, dar tot ce putea
zri micndu-se erau cteva oi sfrijite risipite pe versanii vii. Se
retrase tr napoi n tufiuri.
Inima i se strnse pe cnd ce se furia napoi ctre tabr.
Glasuri ridicate, certndu-se, ca ntotdeauna. Se ntreb, pre de
un minut, dac s treac pur i simplu i s mearg mai departe;
era stul de nesfrita glceav. Dar, n cele din urm, hotr s n-
o fac. O iscoad care-i prsete pe-ai lui nu face multe parale.
De ce nu-i ii pliscul, Dow? Glasul hrit al lui Tul Duru. Ai
vrut la sud, iar cnd am mers spre sud, n-ai fcut dect s suspini
dup muni! Acum, c suntem n muni, mri toat ziua i toat
noaptea c ai burta goal! M-am sturat pn peste cap, cine
smiorcit!

323
Acum veni rndul mritului urcios al lui Dow cel Negru:
De ce trebuie s primeti tu de dou ori mai mult mncare,
doar fiindc eti un porc mare i gras?
Nenorocitule! Te strivesc ca pe un vierme ce eti!
i tai eu gtul cnd dormi, morman de carne! Apoi o s avem
cu toii mncare din belug! Cel puin o s scpm de sforitul tu
blestemat! Acum tiu de ce-ai fost poreclit Capdetunet, scroaf
mrit!
inei-v pliscurile, amndoi! l auzi Copoiul rcnind pe
Treicopaci, destul de tare s trezeasc morii. M-am sturat!
Acum i putea vedea, pe toi cinci. Tul Duru i Dow cel Negru,
zbrlindu-se unul la altul i Treicopaci ntre ei, cu minile ridicate.
Forley sttea i privea, cu un aer trist, iar Ursuzul nici mcar nu
se uita, verificndu-i sgeile.
Hei! uier Copoiul i cu toii se ntoarser brusc spre el.
E Copoiul, spuse Ursuzul, abia ridicndu-i privirea de la
sgeile sale.
N-aveai cum s-l nelegi pe omul acela. Nu vorbea nimic zile n
ir, apoi, cnd deschidea gura, era ca s spun ceea ce vedeau
deja cu toii.
Forley era dornic s le atrag atenia n alt parte, ca
ntotdeauna. Era greu de ghicit ct s-ar fi abinut s se omoare
ntre ei, fr s-l aib pe el prin preajm.
Ce-ai gsit, Copoiule? ntreb el.
Ce s vezi, am gsit cinci ntri afurisii n pdure! uier el,
ieind dintre copaci. I-am auzit de la o pot! i erau Oameni Alei,
i vine s crezi? Oameni de la care te-ai fi ateptat s fie mai
prudeni! Care se ceart ntre ei, ca ntotdeauna. Cinci ticloi
afurisii
Treicopaci ridic mna:
n regul, Copoiule. Ar trebui s fim mai prudeni! i apoi se
ncrunt la Tul i Dow. Se ncruntar unul la altul, dar nu-i mai
spuser nimic. Ce-ai gsit?
Sunt lupte pe-aici, sau aa ceva. Am vzut o ferm arznd.
Arznd, zici? ntreb Tul.
Da.
Treicopaci se ncrunt.
Atunci du-ne acolo.

Copoiul nu vzuse asta de sus, din pdure. N-ar fi putut. Era


prea departe i prea mult fum ca s vad asta. Dar acum vedea, de
324
aproape, i i fcea ru. Vzur cu toii.
Nu-i lucru curat aici, spuse Forley, privind n sus, la copac.
Nu-i lucru curat.
Da, mormi Copoiul.
Nu gsea altceva de spus. Creanga pria, n timp ce btrnul
se legna uor, cu picioarele goale blbnindu-se aproape de
pmnt. Poate c ncercase s se mpotriveasc: avea dou sgei
n trup. Femeia era prea tnr s-i fi fost soie. Fiic, poate.
Copoiul bnuia c cei doi copii erau fiii lui.
Cine-ar spnzura un copil? murmur el.
M pot gndi la civa destul de ticloi, remarc Tul.
Dow scuip n iarb.
Adic eu? mri el i cei doi erau din nou la cuite. Am
prjolit cteva ferme i un sat, dou, dar am avut motive, era
rzboi. Am lsat copiii s triasc.
Eu am auzit altceva, zise Tul.
Copoiul nchise ochii i oft.
Crezi c dau doi bani pe ce-ai auzit tu? rcni Dow. Poate c
numele mi-e mai negru dect merit, rahat uria ce eti!
tiu ce merii, ticlosule!
Ajunge! mri Treicopaci, privind ncruntat spre pom. N-avei
pic de respect? Copoiul are dreptate. Suntem n muni acum i ne
pndesc necazurile. Gata cu cioroviala asta: Gata! Calm i linitit,
de acum nainte. Suntem Oameni Alei, cu treab de brbai de
fcut.
Copoiul cltin din cap, bucuros s aud, n sfrit, ceva
raional.
Sunt lupte prin preajm, spuse el, trebuie s fie.
h, fcu Ursuzul, dei era greu de spus exact cu ce anume
era de acord.
Ochii lui Treicopaci nu se dezlipeau de trupurile care se
legnau.
Ai dreptate. Trebuie s ne concentrm la asta acum. La asta
i la nimic altceva. Lum urma cetei care a fcut asta i vedem
pentru ce lupt. Nu facem nimic pn cnd nu tim cine cu cine
lupt.
Cine-a fcut asta lupt pentru Bethod, zise Dow. i poi da
seama cu ochiul liber.
Vom vedea. Tull i Dow, tiai funiile stora i ngropai-i.
Poate c sarcina asta o s v mai oeleasc.
Cei doi se privir ncruntai, dar Treicopaci nu le acord nicio
325
atenie.
Copoiule, tu du-te i miroase cine-a fcut asta. Adulmec-i i
la noapte le facem o vizit. O vizit ca aceea pe care le-au fcut-o ei
celor de-aici.
Da, spuse Copoiul, dornic s treac la fapte. Le facem o vizit.

Copoiul nu putea s-i dea seama. Dac oamenii tia erau


ntr-un conflict, temndu-se s nu fie prini de dumani, nu
depuneau prea multe eforturi s-i acopere urmele. Le lu urma
ct se poate de uor. Cinci la numr, socoti el. Trebuie c se
ndeprtaser tacticos de ferma cuprins de flcri, cobornd prin
vale pe lng ru i intrnd n pdure. Urmele erau att de vizibile
nct, din cnd n cnd, i fcea gnduri c-i jucau o fars,
pndindu-l din copaci, ateptnd s-l spnzure de o creang. Dar,
dup toate aparenele, nu era aa, cci i ajunse din urm chiar
nainte de cderea nopii.
La nceput simi mirosul crnii oaie la frigare. Apoi le auzi
glasurile vorbind, strignd, rznd, fr s se strduiasc defel
s nu fac zgomot, uor de auzit chiar i cu rul nvolburndu-se
alturi. Apoi i vzu, eznd n jurul unui foc imens, ntr-o poian,
cu o oaie jupuit pe frigare, luat, fr ndoial, de la fermierii
aceia. Copoiul se ghemui n tufe, uurel, tcut, aa cum ar fi
trebuit s fie ei. Numr cinci brbai, mai bine zis patru i un
biat de vreo paisprezece ani. Cu toii edeau pur i simplu, fr
cineva care s stea de veghe, nicio precauie. Nu pricepea.
Stau pur i simplu acolo, opti el, cnd ajunse napoi la
ceilali. Doar stau. Niciun strjer, nimic.
Doar stau? ntreb Forley.
Da. Cinci. Stau i se hlizesc. Nu-mi place.
Nici mie nu-mi place, zise Treicopaci, dar ce-am vzut la
ferma aia mi place i mai puin.
Arme, uier Dow. Arme, asta trebuie.
De data aceasta, Tul fu de acord cu el.
Arme, efule. Hai s le dm o lecie!
Nici mcar Forley nu interveni de data asta, ca s previn o
ceart, dar Treicopaci mai cuget o clip la asta, acordndu-i un
rgaz, ca s nu se pripeasc. Apoi cltin aprobator din cap.
Arme s fie.

Pe Dow cel Negru nu-l poi vedea n noapte, dac nu vrea s fie
vzut. Nici nu-l auzi, dar Copoiul tia c e acolo, n timp ce se
326
strecura n jos, printre copaci. Dac lupi alturi de un om destul
de mult vreme, ajungi s-l nelegi. nvei cum gndete i ajungi
s gndeti n acelai fel. Dow era acolo.
Copoiul avea inta lui. Vedea spatele celui aflat departe, n
dreapta, o siluet neagr profilat pe fundalul focului. Copoiul nu-
i irosea nc prea mult gndurile cu cellalt. Nu se gndea la
nimic dect la inta lui. Odat ce alegi s faci ceva, sau eful tu
alege n locul tu, mergi pn la capt i nu te uii napoi pn
cnd misiunea nu e ndeplinit. Timpul pe care-l petreci gndindu-
te e cel n care vei fi omort. Logen l nvase acest lucru, iar el l
luase ct se poate de n serios. Aa trebuia s fie.
Copoiul se strecur i mai aproape, simind cldura focului pe
fa, simind metalul aspru al cuitului n mn. La naiba, i venea
s urineze, ca ntotdeauna. inta nu era acum dect la un pas.
Biatul era n faa lui dac ar fi ridicat privirea de la bucata lui
de carne, l-ar fi vzut pe Copoi venind, dar era prea concentrat la
mncare.
Aah! horci unul dintre ceilali.
Asta nsemna c Dow ajunsese la el i asta nsemna c era
terminat. Copoiul fcu un salt nainte i i njunghie inta n
partea lateral a gtului. Victima ntinse mna o clip, apucndu-
se de gtul tiat, fcu un pas cltinat i se prbui. Unul dintre
ceilali sri n sus, aruncndu-i pe jos ciozvrta de oaie pe
jumtate mncat, apoi o sgeat l lovi n piept. Ursuzul, de lng
ru. Pru surprins, o clip, dup care se prbui n genunchi, cu
faa schimonosit de durere.
Mai rmneau doar doi, iar biatul edea nc acolo, holbndu-
se la Copoi, cu gura pe jumtate deschis, cu o bucic de carne
atrnndu-i afar. Ultimul dintre ei era ridicat n picioare,
respirnd repede, cu un cuit lung n mn. Trebuie c-l scosese
ca s mnnce cu el.
Arunc arma! rcni Treicopaci.
Copoiul l vzu acum pe btrn venind spre ei cu pai mari, cu
lumina focului scnteind pe marginea de metal a scutului su
mare i rotund. Brbatul i muca buza, cu ochii nind de la
Copoi la Dow, care se apropiau ncet de el, din ambele pri. Apoi l
vzu pe Capdetunet, ivindu-se din ntunericul pdurii, prnd
prea mare s fie om, cu sabia-i uria strlucindu-i pe umr. Era
de-ajuns pentru el. i arunc pumnalul jos, n rn.
Dow fcu un salt nainte, l apuc de ncheieturi i i le leg
strns n fa, dup care l mbrnci n genunchi, lng foc.
327
Copoiul fcu acelai lucru cu biatul, strngnd din dini, fr s
scoat o vorb. Totul se ntmpl ntr-o clip, calm i linitit, aa
cum spusese Treicopaci. Pe minile Copoiului era snge, dar asta
era treaba i n-aveai ce-i face. Ceilali i croiau drum spre ei
acum. Ursuzul venea prin ru, mprocnd apa, cu arcul peste
umr. l lovi cu piciorul, n trecere, pe cel pe care-l omorse, dar
trupul nu se mic.
Mort, zise Ursuzul.
Forley era n spate, uitndu-se la cei doi prizonieri. Dow se
holba la cel pe care-l legase, fixndu-l cu privirea.
l tiu pe sta de-aci, spuse el, prnd chiar ncntat de asta.
Groa Mocirl, nu-i aa? Ce noroc! M frmnt gndul la tine de
ceva vreme!
Mocirl privi ncruntat n pmnt. Un om crud, gndi Copoiul,
genul care ar putea spnzura fermieri, dac exista aa ceva.
Da, eu sunt Mocirl. Nu-i nevoie s v ntreb cum v cheam!
Cnd se va afla c ai omort nite perceptori ai Regelui, vei fi
nite oameni mori cu toii!
Dow cel Negru mi se spune.
Capul lui Groa Mocirl se nl, cu gura larg deschis.
O, la naiba, opti el.
Biatul ngenuncheat lng el privi mprejur cu ochii mari.
Dow cel Negru? Cum? Nu eti acelai Dow cel Negru ca o, la
naiba.
Dow cltin ncet din cap, cu zmbetul acela maliios al lui
lbrndu-i-se pe fa, zmbetul acela ucigtor.
Groa Mocirl. Ai de pltit pentru tot felul de treburi. Te-am
avut n minte i acum eti n faa mea. l btu uor pe obraz. i n
palma mea. Ce noroc!
Mocirl i retrase faa, cu o smucitur, ct de departe putu,
aa imobilizat cum era.
Credeam c eti n iad, Dow, ticlosule!
Aa credeam i eu, dar am fost doar la nord de muni. Avem
cteva ntrebri pentru tine, Mocirl, nainte s capei ce i se
cuvine. Cine e acest rege? Ce colectezi pentru el?
La naiba cu ntrebrile tale!
Treicopaci l lovi peste tmpl, de unde nici nu se atepta. Cnd
se ntoarse s se uite, Dow l trosni n cealalt parte. Capul i
zbur dintr-o parte n alta, pn cnd brbatul se nmuie destul ca
s vorbeasc.
Care-i conflictul? ntreb Treicopaci.
328
Nu e niciun conflict, scuip Mocirl printre dinii-i spari. Ai
putea fi mori, ticloilor! Nu tii ce s-a ntmplat, nu-i aa?
Copoiul se ncrunt. Nu-i plcea cum sun asta. Se prea c
lucrurile se schimbaser ct timp fuseser plecai i nu vzuse
pn acum nicio schimbare n bine.
Eu pun ntrebrile aici, zise Treicopaci. Tu concentreaz-i
frma de creier la rspunsuri. Cine mai lupt? Cine nu vrea s
ngenuncheze n faa lui Bethod?
Mocirl rse, aa legat fedele cum era.
N-a mai rmas nimeni! Rzboiul s-a sfrit! Bethod este acum
rege al ntregului Nord! Toat lumea ngenuncheaz n faa lui
Noi nu, mri Tul Duru, aplecndu-se. Dar Btrnul Yawl?
Mort!
Dar Sything sau Rattleneck?
Mort i mort, idioilor! Singurele lupte sunt acum n Sud!
Bethod a pornit la rzboi cu Uniunea! Da! i i cotonogim i pe ei!
Copoiul nu era sigur dac s-l cread. Rege? Nu mai existase
niciodat un rege n Nord. Nu fusese niciodat nevoie, iar Bethod
era ultimul pe care l-ar fi ales. Iar s declare rzboi Uniunii? Alerga
dup potcoave de cai mori, desigur. Suditii erau de departe mai
numeroi.
Dac nu se duce niciun rzboi aici, ntreb Copoiul, pentru ce
ucidei?
Du-te dracului!
Tul l plesni cu putere peste fa i Mocirl czu pe spate. Dow
l lovi, la rndul lui, cu piciorul, apoi l trase n sus.
De ce i-ai omort? ntreb Tul.
Dri! strig Mocirl, cu sngele iroindu-i din nas.
Dri? ntreb Copoiul.
Era un cuvnt destul de ciudat, nici nu prea tia ce nseamn.
Nu voiau s plteasc!
Dri pentru cine? ntreb Dow.
Pentru Bethod, pentru cine crezi? A luat tot pmntul, a
risipit toate clanurile i le-a luat pmtul pentru ai lui! Oamenii i
sunt datori! Iar noi colectm!
Dri, ai? sta e un blestemat obicei sudist, fr doar i poate!
i dac nu pot plti? ntreb Copoiul, simind c i se ntoarce
stomacul pe dos. i spnzurai, nu-i aa?
Dac nu pltesc, putem s facem cu ei ce ne place!
Ce v place? Tul l apuc pe dup gt, strngndu-l cu o
mn vnjoas, pn cnd ochii lui Groa Mocirl ieiser pe
329
jumtate din orbite. Ce v place? V place s-i spnzurai?
Gata, Capdetunet, zise Dow, desfcnd degetele lui Tul i
mpingndu-l uor. Gata, voinicule, asta nu-i pentru tine, s omori
un om legat. l btu pe piept, scondu-i securea. Pentru treburi
ca astea exist cei ca mine.
Mocirl i revenise acum, mai mult sau mai puin, i putea
respira.
Capdetunet, tui el, cercetndu-i cu privirea. Suntei toi, nu-i
aa? Tu eti Treicopaci, tu Ursuzul, iar la de colo e Molul.
Aadar, nu ngenuncheai, ai? Bine de voi! Unde-i Noudegete? Ei?
rnji Mocirl. Unde e Sngerosul Nou?
Dow se ntoarse, trecndu-i degetul peste tiul securii.
ntors n rn, iar tu o s i te alturi. Am auzit destul.
D-mi drumul, ticlosule! ip Mocirl, trgnd de sfori. Nu
eti mai bun dect mine, Dow cel Negru! Ai omort mai muli
oameni dect ciuma! D-mi drumul i d-mi o sabie! Haide! i-e
fric s te lupi cu mine, laule? i-e fric s-mi dai o ans, nu?
Hai, f-m la! mri Dow. Tu, care ai omort copii doar de
plcere. Ai avut o arm i ai lsat-o s cad. Asta i-a fost ansa i
n-ai profitat de ea. Cei ca tine nu merit nc una. Dac ai ceva de
spus, ai face bine s spui acum.
La naiba cu tine! ip Mocirl. La naiba cu haita de
Securea lui Dow l despic ntre ochi, doborndu-l pe spate.
Mocirl ddu puin din picioare i cu asta, basta. Niciunul dintre
ei nu vrs o lacrim pentru ticlosul la pn i Forley nu fcu
dect s tresar cnd lama ptrunse n carne. Dow se aplec i
scuip pe trupul mort i Copoiul nu-l putea nvinui pentru asta.
Dar biatul era o problem mai mare. Se uit la cadavru cu ochi
mari, apoi ridic privirea.
Voi suntei ia, nu? fcu el. Cei pe care i-a nvins Noudegete?
Da, biete, rspunse Treicopaci, noi suntem
Am auzit poveti despre voi. Ce-avei de gnd cu mine?
Ei, bine, asta-i o ntrebare, zu, mormi Copoiul n barb.
Din pcate, tia deja rspunsul.
Nu poate rmne cu noi, zise Treicopaci. Nu putem s-l crm
dup noi i nu putem risca.
E doar un bietan, zise Forley. i putem da drumul.
Era un gnd plcut, dar nu sttea n picioare, i tiau asta cu
toii. Biatul prea ncreztor, dar Tul i tie elanul.
Nu ne putem ncrede n el. Nu aici. Ar spune cuiva c ne-am
ntors i apoi am fi vnai. Nu pot s-o fac. n plus, a avut i el un
330
rol n treaba aia de la ferm.
Dar ce s fi fcut? ntreb biatul. Ce s fi fcut? Eu voiam s
merg n sud s lupt cu Uniunea i s-mi fac un nume, dar ei m-au
trimis aici, s colectez dri. Dac eful meu zice s fac un lucru,
trebuie s-l fac, nu?
Da, spuse Treicopaci. Nimeni nu zice c-ai fi avut de ales.
N-am vrut s am de-a face cu asta! I-am zis s-i lase pe copii
n pace! Trebuie s m credei!
Forley i cobor privirea spre cizme.
Dar chiar te credem.
Dar o s m omori naibii oricum?
Copoiul i molfia buza.
Nu putem s te lum cu noi, nu putem s-i dm drumul.
N-am vrut s am de-a face. Biatul i plec cretetul. Nu mi
se pare corect.
Nu, zise Treicopaci. Nu este deloc corect. Dar asta-i treaba.
Securea lui Dow se nfipse n ceafa flcului, care se prbui pe
burt. Copoiul tresri i ntoarse privirea. tia c Dow o fcuse
aa, ca s nu fie nevoii s-l priveasc pe biat n fa. O idee
bun, probabil, i spera c le fusese de folos celorlali, dar, cu faa-
n sus sau cu faa-n jos, pentru el era acelai lucru. Se simea
aproape la fel de bolnav cum se simise la ferm.
Nu era cea mai proast zi din viaa lui, nici pe departe. Dar era
o zi proast.

Copoiul i privi trecnd n rnd pe drum, dintr-un punct bun,


de sus, din pdure, unde nu-l putea vedea nimeni. Avusese grij i
s se aeze contra vntului, fiindc, sincer vorbind, cam duhnea.
Era o ciudat procesiune btrn. Pe de-o parte, artau ca nite
lupttori, plecai s captureze arme i apoi la rzboi. Pe de alt
parte, totul la ei era ciudat. Arme vechi, cele mai multe, i o
amestectur de armuri desperecheate. Mrluiau, dar lli i
jerpelii. Majoritatea, prea btrni s fie lupttori de prim clas,
cu prul crunt, cu este pleuve, iar muli dintre ceilali, prea
tineri ca s le mijeasc barba, doar nite bieandri.
Copoiului i se prea c nimic nu mai avea vreo noim n Nord.
Se gndi la ce-i spusese Mocirl nainte ca Dow s-l omoare.
Rzboi cu Uniunea. Oare leahta asta mergea la rzboi? Dac da,
atunci trebuie c Bethod ajunsese la fundul sacului.
Care-i treaba, Copoiule? l ntreb Forley, cnd se ntoarse n
tabr. Ce se ntmpl acolo, jos?
331
Brbai. narmai, dar nu cine tie ce. O sut sau mai muli.
Tineri i btrni, majoritatea, ndreptndu-se spre sud-vest i
Copoiul art n josul drumului.
Treicopaci cltin din cap.
Ctre Englia. Aadar, Bethod nu glumete. Duce rzboi cu
Uniunea, cu orice pre. Orict snge s-ar vrsa, nu e de-ajuns
pentru el. Ia pe oricine poate ine o suli. Asta nu era o surpriz,
de fapt. Bethod nu fusese niciodat omul jumtilor de msur.
Totul sau nimic, i nu-i psa cine era omort pe drum. Fiecare
brbat, continu Treicopaci, murmurnd n barb. Dac shanka
vin acum peste muni
Copoiul i roti privirea. Fee ncruntate, ngrijorate, murdare.
nelegea ce spunea Treicopaci, nelegeau cu toii. Dac shanka
veneau acum, fr nimeni rmas n Nord s-i nfrunte, ceea ce se
ntmplase la ferm ar fi fost o nimica toat.
Trebuie s prevenim pe cineva! strig Forley, trebuie s-i
prevenim!
Treicopaci scutur din cap:
L-ai auzit pe Mocirl. Yawl s-a dus, la fel i Rattleneck i
Sything. Toi mori i reci, ntori n rn. Bethod e rege acum,
Rege al Oamenilor Nordului. Dow cel Negru se ncrunt i scuip
n noroi. Scuip ct vrei, Dow, dar faptele sunt fapte. N-a mai
rmas nimeni de prevenit.
Nimeni n afar de Bethod nsui, mormi Copoiul, nefericit c
trebuia s-o spun.
Atunci trebuie s-i spunem! Forley i cercet pe toi cu
privirea, disperat. O fi el un ticlos fr inim, dar cel puin e om!
E mai bun dect capetele-turtite, nu? Trebuie s spunem cuiva!
Ha! rcni Dow. Ha! Crezi c-o s ne asculte, Molule! Ai uitat
ce ne-a zis? Nou i lui Noudegete? S nu ne ntoarcem niciodat.
Ai uitat cum era ct pe ce s ne omoare? Ai uitat ct de mult ne
urte pe fiecare?
Se teme de noi, zise Ursuzul
Ne urte i se teme de noi, murmur Treicopaci, i bine face.
Fiindc suntem puternici. Oameni Alei. Oameni Vestii. Felul de
oameni pe care ceilali i urmeaz.
Tul cltin din capu-i mare.
Da, n-o s ne primeasc la Carleon cu braele deschise, m
gndesc. N-o s ne primeasc fr o eap pregtit.
Nu sunt puternic! strig Forley. Sunt Molul, toat lumea tie
asta! Bethod n-are niciun motiv s se team de mine, nici s m
332
urasc. M duc eu!
Copoiul l privi surprins. l privir cu toii.
Tu? ntreb Dow.
Da, eu. N-oi fi eu lupttor, dar nici la nu sunt. M duc s
vorbesc cu el. Poate o s asculte.
Copoiul sttea i se holba la el. Trecuse atta vreme de cnd
vreunul dintre ei ncercase s-i scoat din bucluc cu vorba bun,
nct uitase c se putea face asta.
Poate c-o s asculte, murmur Treidegete.
S-ar putea s asculte, zise Tul. Apoi s-ar putea foarte bine s
te omoare, Molule!
Copoiul cltin din cap.
E i asta o posibilitate.
Poate, dar merit, nu?
Se privir cu toii, ngrijorai. Forley ddea dovad de ceva
curaj, nu-i vorb, dar Copoiului nu-i prea plcea cum sun planul.
Nu puteai s-i agi speranele de un fir subire de a ca Bethod.
Un fir peste msur de subire.
Dar, aa cum spunea Treicopaci, nu mai rmsese nimeni
altcineva.

333
Vorbe i praf

Kurster opia n jurul cercului, cu prul lung i auriu


sltndu-i pe umeri, fcnd cu mna mulimii, trimind bezele
fetelor. Publicul aclama, urla i chiuia, n timp ce tnrul sprinten
i fcea ostentativul spectacol. Era un aduan, un ofier al Grzii
Regelui. Un localnic, i extrem de popular.
Bremer dan Gorst se sprijinea de marginea ngrditurii,
privindu-i adversarul cu ochii ntredeschii. Sbiile sale preau
neobinuit de grele, uzate i ndelung folosite, prea greoaie, poate,
ca s fie agile. Gorst nsui prea prea greoi ca s fie agil, dac
venea vorba: o matahal de om cu gtul gros, aducnd mai
degrab a lupttor corp la corp dect a sbier. Prea inferior n
aceast lupt. Majoritatea spectatorilor preau s fie de aceast
prere. Dar eu tiu mai bine.
n apropiere, un agent de pariuri striga cotele, lund bani de la
oamenii care sporoviau n jurul lui. Aproape toate pariurile erau
pentru Kurster. Glokta se aplec de pe banca lui.
Ce anse i dai acum lui Gorst?
Lui Gorst? ntreb agentul de pariuri. Jumate-jumate.
Pariez dou sute de mrci.
Regret, amice, nu pot acoperi suma asta.
O sut, atunci, pentru cinci la patru.
Agentul chibzui o clip, cu ochii n cer n timp ce calcula n cap.
S-a fcut.
Glokta se aez comod, n timp ce arbitrul prezent concurenii,
privindu-l pe Gorst cum i suflec mnecile cmii. Avea
antebrae groase ca nite trunchiuri de copaci, funii grele de
muchi ce se zvrcoleau n timp ce-i mica degetele crnoase. i
ntinse gtul gros ntr-o parte i-n alta, apoi i lu sbiile de la
asistentul su i lans cteva lovituri de nclzire. Puini din
mulime observar. Erau ocupai s-l aclame pe Kurster, care
tocmai i ocupa locul la semn. Dar Glokta vzu. Mai iute dect
pare. Mult, mult mai iute. Acele arme grele nu mai par att de
greoaie.
Bremer dan Gorst! strig arbitrul, n timp ce brbatul vnjos
i tria picioarele spre semnul su. Aplauzele fur zgrcite.
Acest taur greoi nu ntruchipa imaginea nimnui despre un sbier.

334
ncepei.
Nu era un spectacol elegant. De la bun nceput, Gorst i agit
sabia lung n largi micri impetuoase, ca un pdurar care taie
buteni, mrind rguit la fiecare lovitur. Era un spectacol
ciudat. Unul era ntr-o competiie de scrim, cellalt prea s
cread c lupt pe via i pe moarte. Trebuie doar s-l atingi,
omule, nu s-l spinteci n dou. Dar, pe msur ce privea, Glokta i
ddu seama c loviturile teribile nu erau nici pe departe att de
greoaie pe cum preau. Erau bine sincronizate i deosebit de
precise. Kurster rse cnd slt la o parte din faa primului balans
puternic, zmbi cnd se feri de al treilea, dar la al cincilea
zmbetul i pierise de mult. i nu pare s-i revin.
Nu era deloc elegant. Dar puterea e de necontestat. Kurster i
feri disperat capul sub o nou lovitur ampl, arcuit. Asta a fost
destul de puternic s-i taie capul, cu sau fr sabie boant.
Favoritul mulimii i ddea toat osteneala s preia iniiativa,
lovind din rsputeri, dar Gorst nu se lsa mai prejos. Acesta gemu
cnd par eficient loviturile, cu sabia-i scurt, apoi mri din nou
cnd i aduse, uiernd, sabia lung deasupra. Glokta tresri
cnd aceasta izbi sabia lui Kurster cu un zgomot rsuntor, ct pe
ce s i-o smulg dintre degete, cnd ncheietura minii se ndoi.
Kurster se ddu n spate, mpleticindu-se sub fora loviturii,
strmbndu-se de durere i oc.
Acum mi dau seama de ce par sbiile lui Gorst att de uzate.
Kurster se feri, n jurul cercului, ncercnd s scape de atac, dar
matahala era prea iute. Mult prea iute. Gorst l cunotea de-acum,
anticipa fiecare micare, i hruia adversarul fr preget. N-avea
cale de scpare.
Dou lovituri puternice l conduser pe nefericitul ofier spre
marginea cercului, apoi o micare secertoare i smulse sabia
lung din mn i o vr n iarb, legnndu-se nebunete nainte
i napoi. Kurster se cltin o clip, cu ochii mari, cu mna goal
tremurnd, apoi Gorst se npusti asupra lui scond un rget i
izbindu-i un umr greu, cu toat fora, n coastele lipsite de
aprare.
Glokta izbucni n rs, mprocnd saliv. N-am mai vzut
niciodat un sbier zburnd. Kurster fcu o adevrat tumb,
ipnd ca o copili cnd slt n aer, izbi pmntul, dnd din
mini i din picioare i alunec pe burt. n cele din urm, se opri
n nisipul din afara cercului, la trei pai mari de locul n care l
lovise Gorst, gemnd ncetior.
335
Mulimea era n stare de oc, att de linitit nct chicotul lui
Glokta trebuie c se putea auzi din ultimul rnd. Antrenorul lui
Kurster alerg din arcul lui i i ntoarse uurel discipolul cu faa
n sus. Tnrul ddea fr vlag din picioare, scncea i se inea
de coaste. Gorst l privi o clip, impasibil, apoi ridic din umeri i
se ntoarse tacticos la semnul su.
Antrenorul lui Kurster se ndrept spre arbitru.
mi pare ru, spuse el, dar discipolul meu nu poate continua.
Glokta nu se putu abine. Trebui s-i acopere gura cu minile.
Tot trupul i se scutura de rs. Fiecare chicot i provoca un spasm
dureros n gt, dar nu-i psa. Se prea c mulimea nu gsea
spectacolul chiar att de amuzant. Bombneli furioase nir
pretutindeni n jurul lui. Mrielile se transformar n huiduieli, n
timp ce Kurster era ajutat s ias din cerc, sprijinit de antrenorul
i asistentul su, apoi huiduielile devenir un cor de strigte
furioase.
Gorst mtur publicul cu ochi lenei, ntredeschii, apoi ridic
din nou din umeri i se ntoarse, trindu-i picioarele, napoi la
ngrditur. Glokta nc rdea pe nfundate n timp ce prsea,
chioptnd, arena, cu punga mult mai grea dect la sosire. Nu se
mai distrase aa bine de ani de zile.

Universitatea se afla ntr-un col uitat al Agriontului, chiar n


umbra Casei Creatorului, unde pn i psrile preau btrne i
obosite. O imens cldire drpnat, acoperit de ieder pe
jumtate uscat, cu arhitectura dintr-o epoc timpurie. Se spunea
c era una dintre cele mai vechi cldiri din ora. Aa i arat.
Acoperiurile erau lsate la mijloc, cteva n pragul prbuirii.
Turlele delicate se sfrmau, stnd s se rstoarne n grdinile
prginite de dedesubt. Tencuiala de pe ziduri era cocovit i
soioas, iar pe alocuri, se desprinseser buci ntregi, dezvluind
pietrele goale i mortarul sfrmat de dedesubt. ntr-un loc, o pat
mare, brun, se umfla n josul zidului, dintr-o bucat de streain
spart. Fusese o vreme cnd studiul tiinelor atrsese unii dintre
cei mai de seam brbai ai Uniunii, cnd aceast cldire se
numrase printre cele mai grandioase din ora. Iar Sult crede c
Inchiziia e depit.
Dou statui flancau poarta nruit. Doi btrni, unul cu un
felinar, cellalt artnd spre ceva dintr-o carte. nelepciunea i
progresul, sau vreo aiureal de felul sta. Cel cu cartea i pierduse
nasul, cndva, n secolul trecut, cellalt era prvlit, ntinznd
336
lampa cu disperare, ca i cum s-ar fi agat de ea n cutarea unui
punct de sprijin.
Glokta ridic pumnul i izbi n btrnele ui. Huruir i se
micar considerabil, ca i cum ar fi putut, n orice clip, s ias
din ni. Inchizitorul atept. Atept ceva vreme.
Dintr-odat, se auzi un zngnit de zvoare trase i o jumtate
de u se deschise, cltinndu-se, civa centimetri. O fa
btrn se vr n deschiztur i se uit la el cu ochii mijii,
luminat de dedesubt de o lumnare palid, strns ntr-o mn
zbrcit. Ochii btrni, umezi, privir n sus i-n jos.
Da?
Inchizitor Glokta.
A, din partea Arhilectorului?
Glokta se ncrunt, surprins.
Da, aa e. Nu pot fi att de rupi de lume pe ct dau impresia.
Pare s tie cine sunt.
Era periculos de ntuneric nuntru. De-o parte i de alta a uii
se aflau dou candelabre enorme de bronz, dar nu mai aveau
lumnri i nu mai fuseser lustruite de mult, rspndind o
strlucire mat n lumina micii lumnri a uierului.
Pe aici, domnule! zise btrnul cu glas dogit, trindu-i
picioarele, ndoit de spate aproape n dou.
Nici mcar lui Glokta nu-i era greu s in pasul cu el, n timp
ce se ndeprta, strecurndu-se prin semintuneric.
i trir paii mpreun de-a lungul culoarului ntunecos.
Ferestrele aflate pe una dintre laturi erau strvechi, cu ochiuri
minuscule de sticl, att de murdare nct ar fi lsat s ptrund
prea puin lumin chiar i n cea mai nsorit zi. Cnd se lsa
nserarea mohort, nu ptrundea nicio raz. Flacra plpitoare
a lumnrii dansa peste tablourile prfuite de pe zidul opus,
btrni palizi n straie ntunecate, negre i gri, privindu-i cu ochi
rtcii din ramele lor scorojite, cu carafe, roi zimate i busole
strnse n minile lor zbrcite.
Unde mergem? ntreb Glokta, dup ce merseser prin
ntuneric, cteva minute.
Iniiaii sunt la cin, uier uierul, ridicndu-i spre el ochii
istovii.
Sala de mese a Universitii era o cavern rsuntoare, pe care
cteva lumnri topite de-abia o scoteau din bezna total. Un foc
mic plpia ntr-un emineu enorm, aruncnd umbre mictoare
printre grinzi. Pe toat lungimea podelei se ntindea o mas lung,
337
lustruit de anii lungi de folosin, flancat de scaune ubrede. La
mas ar fi putut sta cu uurin optzeci de oameni, ns erau doar
cinci, ngrmdii ntr-un capt, cuibrii lng emineu. Privir
nspre ei, cnd bocniturile lui Glokta rsunar n sal,
ntrerupndu-i masa i iscodind cu mare interes. Brbatul din
capul mesei sri n picioare i se apropie grbit, ridicndu-i cu o
mn pulpana vemntului lung i negru.
Un oaspete, gfi uierul, fluturndu-i lumnarea n direcia
lui Glokta.
A, din partea Arhilectorului! Eu sunt Silber, Administratorul
Universitii!
i strnse mna lui Glokta. ntre timp, tovarii lui se ridicar
n picioare, cltinndu-se i mpleticindu-se, de parc tocmai le-ar
fi sosit oaspetele de onoare.
Inchizitor Glokta.
Privi mprejur, la btrnii curioi. Mult mai mult deferen
dect m ateptam, trebuie s spun. Dar, s nu uitm, numele
Arhilectorului deschide tot felul de ui.
Glokta, Glokta, mormi unul dintre btrni, se pare c-mi
amintesc un Glokta de undeva.
Tu i aminteti totul de undeva, dar niciodat nu-i aminteti
de unde, l zeflemisi administratorul, strnind un val de rsete
lipsite de voioie. Las-m, te rog, s fac prezentrile. Trecu pe
rnd pe la toi cei patru oameni de tiin nvemntai n negru.
Saurizin, Iniiatul nostru Chimist. Un btrn crnos, leampt, cu
arsuri i pete pe partea din fa a robei i resturi de mncare n
barb. Denka, Iniiatul Metalurg. Cel mai tnr dintre cei patru, la
o distan considerabil, dei nicidecum un brbat tnr, avea o
grimas arogant a gurii. Chayle, Iniiatul nostru Mecanic. Glokta
nu mai vzuse niciodat un om cu capul att de mare i cu o fa
att de mic. Urechile, n special, erau imense, cu fire crunte de
pr. i Kandelau, Iniiatul Naturalist. O pasre btrn i sfrijit,
cu gtul lung i ochelari cocoai pe nasu-i coroiat, ca un cioc.
Vino, te rog, lng noi, Inchizitorule i administratorul i indic
un scaun liber, vrt ntre doi dintre iniiai.
Aadar, un pahar de vin? ntreb mieros Chayle, cu un
zmbet afectat pe gura-i minuscul, aplecndu-se deja cu carafa i
turnnd nite vin ntr-un pahar.
Prea bine.
Tocmai discutam despre meritele comparative ale diferitelor
noastre domenii de studiu, murmur Kandelau, cercetndu-l pe
338
Glokta prin ochelarii si sclipitori.
Ca ntotdeauna, se lament administratorul.
Corpul uman este, desigur, singurul domeniu demn de o
adevrat cercetare, continu Iniiatul Naturalist. Omul trebuie s
aprecieze misterele din interior, nainte de a-i ndrepta atenia
ctre lumea exterioar. Cu toii avem un trup, Inchizitorule.
Mijloacele de a-l vindeca i de a-l vtma sunt de maxim interes
pentru noi toi. Corpul uman este domeniul meu de competen.
Trupuri! Trupuri! se vicri Chayle, uguindu-i buzele i
jucndu-se cu mncarea din farfurie. ncercm s mncm!
Chiar aa! l tulburi pe inchizitor cu plvrgeala ta morbid!
O, nu m tulbur uor! Glokta rnji peste mas, oferindu-i
Iniiatului Metalurg o imagine complet a gurii sale tirbe. Munca
mea pentru Inchiziie cere cunotine de anatomie destul de
aprofundate.
Se ls o tcere stnjenitoare, apoi Saurizin apuc platoul cu
carne i i-l ntinse. Glokta se uit la bucile roii care strluceau.
i linse gingiile goale.
Nu, mulumesc.
Este adevrat? ntreb cu glas optit Iniiatul Chimist,
privindu-l pe deasupra crnii. Vor fi mai multe fonduri? Acum, c
afacerea cu pnzarii e rezolvat, adic?
Glokta se ncrunt. Cu toii se holbau la el, ateptnd un
rspuns. Unul dintre btrnii iniiai rmase cu furculia
ncremenit n drum spre gur. Aadar, asta era. Bani. Dar de ce
ar atepta ei bani de la Arhilector? Platoul greu de carne ncepea s
se clatine. Ei, bine dac asta i face s asculte.
Putei primi bani, n funcie, desigur, de rezultate.
Un murmur domol fcu ocolul mesei. Iniiatul Chimist aez cu
grij platoul, cu o mn tremurtoare.
Eu am avut mare succes cu acizii, n ultimul timp.
Ha! l lu n rs Iniiatul Metalurg. Rezultate, Inchizitorul a
cerut rezultate! Noile mele aliaje vor fi mai tari dect oelul cnd
vor fi perfecionate!
Mereu aliajele! suspin Chayle, ridicndu-i ochii minusculi
n tavan. Nimeni nu apreciaz importana unei gndiri mecanice
sntoase!
Ceilali trei iniiai se ntoarser fioroi spre el, dar
administratorul interveni primul.
Domnilor, v rog! Pe inchizitor nu-l intereseaz micile noastre
nenelegeri! Toat lumea va avea timp s-i prezinte cele mai noi
339
rezultate i s-i arate meritele. Aceasta nu e o competiie, nu-i
aa, Inchizitorule?
Toi ochii se ntoarser spre Glokta. Acesta privi cu atenie acele
fee btrne, care ateptau, i nu spuse nimic.
Am creat o main pentru
Acizii mei
Aliajele mele
Misterele corpului uman
Glokta i ntrerupse.
De fapt, este n domeniul Presupun c le vei spune
substane explozive, cele care m intereseaz n mod deosebit n
momentul de fa
Iniiatul Chimist sri de pe scaun.
Acesta e domeniul meu! strig el, privindu-i triumftor
colegii. Am mostre! Am exemple! V rog, urmai-m, domnule
Inchizitor.
i i arunc tacmurile n farfurie, pornind spre una dintre
ui.

Laboratorul lui Saurizin era exact aa cum era de ateptat,


aproape pn n cel mai mic detaliu. O ncpere lung, cu un
tavan boltit, nnegrit pe alocuri de cercuri i dre de funingine.
Pereii erau acoperii aproape n ntregime de rafturi, nesate de
cutii, borcane, sticle, pline cu pulberi, fluide i tije dintr-un metal
ciudat. Nu exista nicio aparent ordine a poziiilor diferitelor
recipiente i majoritatea nu aveau etichete. Organizarea nu pare s
fie o prioritate.
Bncile din mijlocul ncperii erau i mai nvlmite, acoperite
de construcii nalte de sticl i