Sunteți pe pagina 1din 940

MAXINE BARRY

DEZBINARE

Traducere:
ANCA IRINA IONESCU

EDITURA ORIZONTURI
PROLOG
Oxfordshire, Anglia, 1977
Btrna zcea pe moarte n patul ei cu
baldachin, o pies din secolul al XVIII-
lea. n jurul ei, pe pereii acoperii cu
catifea decolorat, atrnau portrete de
Gainsborough, Turner i Lely. Jessica,
Lady Syramore-Forbes, nu era ngrozit
att de gndul morii, ci mai ales de
faptul c ateptarea devenea agasant.
Auzea psrile negre care cntau n
livada btrn, i ar fi dorit s fie i ea
afar, n soarele cald. Vancouver Hall
ddea spre valea Aylesbury, nconjurat
de grdini i dou sute de acri de pdure
bogat i pmnt agricol. Lady
Syramore-Forbes zmbi i, pentru o
clip, frumuseea ei de altdat apru, ca
o amintire, n trsturile feei palide i
cenuii. Apoi un junghi dureros i fcu
trupul mrunel s se crispeze n
mijlocul patului cu sculpturi admirabile.
i dori din nou ca strnsoarea sumbr s-
o cuprind de tot i totui parc nu
chiar acum. Mai nti s-l vad pe
Godfrey i s semneze noul testament.
i ca i cnd i-ar fi citit gndurile,
Godfrey James n persoan se strecur n
ncpere. La aizeci i doi de ani, era
suplu ca un ogar i avea aproape doi
metri nlime. Se aplec amenintor
peste patul ei, dar Jessica rse ncet:
Bun, Godfrey. Ari distrus ca de
obicei.
Godfrey rse i el.
Pentru c acolo sus este nc frig,
Jessica, de asta.
Era o glum mai veche ntre ei. Jessica
tia c lui
Godfrey nu-i plcea ca oamenii s
moar, i ea, una dintre cele mai vechi
prietene ale lui, fusese mereu calul lui de
btaie de cnd fcuse cancer la ridicola
vrst de nouzeci i unu de ani.
Fr a se mai sinchisi s-i cear
permisiunea, Godfrey i instal fundul
osos pe pat, deschise servieta din piele
de porc i scoase un teanc gros de hrtii.
Dragul de Godfrey, ntotdeauna tia s
treac imediat la afaceri, o trstur pe
care o avea i ea, de altfel, chiar i n
zilele acelea de demult, cnd se
considera c femeile nu trebuie s fie
capabile dect s aleag o pereche de
mnui.
Totul este aa cum ai dorit tu. Vocea
ascuit a lui Godfrey o determin s-i
concentreze imediat mintea nc limpede
asupra chestiunilor importante. Lu
testamentul refcut i citi fiecare cuvnt.
Apoi oft, se ntinse i trase de nurul
clopoelului de deasupra patului. O clip
mai trziu, dou femei i fcur apariia
lng patul ei. Godfrey le recunoscu vag
ca fiind servitoarea i buctreasa.
Striker, Harringay, vreau s fii
martore cnd semnez aceste documente,
le spuse ea pe un ton foarte lucid. Jessica
semn ferm, punndu-i numele n trei
locuri. Godfrey puse martorele s
semneze i ele pe actele
corespunztoare, apoi semn la rndul
lui. Jessica le concedie pe servitoare cu
un singur gest din cap, apoi se ls s
cad istovit pe perne.
Acum presupun c eti gata s-o
porneti la drum, spuse Godfrey
morocnos, punnd noul testament
napoi n serviet.
Aa presupun i eu, spuse Jessica,
dar fr prea mult entuziasm. Naiba s-l
ia pe nepotul la al meu c m oblig s
fac una ca asta. De ce a trebuit s-mi
petrec o parte din via adunnd avere
pentru familie i cealalt blestemndu-
mi familia pentru care am adunat-o?
Pentru c te-ai fi plictisit dac nu ar
fi fost aa. De la marul la cu doamna
Pankhurst a pornit totul, zmbi el.
Jessica rse fericit, scond un sunet
care fusese auzit n cele mai alese case
din Anglia timp de peste o jumtate de
secol.
Dar am obinut votul, nu-i aa?
Este cel mai ru lucru care putea s
ni se ntmple, ripost imediat Godfrey
zmbind, apoi privi n jos cu tristee.
Jessica l cercet o clip cu afeciune,
apoi spuse blnd:
tii c poi s m ntrebi. Acum c
sunt pe moarte, poi s m ntrebi orice.
Acesta este unul din puinele avantaje.
Godfrey ncuviin ncet din cap.
Aa este. Jess, de ce te-ai cstorit cu
Lordul Humphrey Arbuthnot Cliverton
Syramore-Forbes? Dumnezeule, ce
nume! Era slbu i nu deosebit de
atrgtor. Cheltuia bani cu nemiluita i
nu avea creier, n cpna aia a lui, mai
mult dect o vrabie.
Mgulit de dezgustul nedisimulat din
vocea lui, Jessica zmbi larg.
Tocmai pentru c erau toate acestea
i multe altele.
i linse buzele care fuseser descrise
cndva drept cele mai demne de srutat
din ntreg imperiul, dar care acum erau
subiri, vineii i dureros de uscate.
Era slab, ceea ce nsemna c eu
puteam fi puternic. Nu era uor pentru
o femeie s fie puternic n epoca
victorian, tii i tu. i nu era chipe,
ceea ce nsemna c era uor de inut n
fru. De ce i-ar fi dorit vreo alt femeie
s se lupte pentru el? i pentru c i
plcea s cheltuiasc bani, nu a ncercat
s m opreasc niciodat pe mine s-i
ctig, indiferent ct de mult pufneau
din nas contemporanii lui. i ce mai
pufneau, tii i tu! Familia Syramore-
Forbes, generaii de-a rndul numai
moieri i fermieri, s devin negustori!
Fie i negustori de cele mai fine bijuterii
din Anglia!? Ce mai rdeau! Dar numai
la nceput, c dup aceea Jessica
chicoti sincer ncntat. Dup aceea nu
mai tiau cum s ne laude. Dar cel mai
mult pot spune c m-am mritat cu
Humphrey pentru c avea un titlu, ceea
ce a conferit respectabilitate afacerilor
mele i m-a ajutat s ptrund n
ealoanele superioare ale societii din
ntreaga ar. Ce alt so ar fi corespuns
mai bine cerinelor mele?
Godfrey se trezi c d din cap nainte
ca ea s termine de vorbit, iar apoi fu i
mai uimit de sine nsui cnd izbucni:
Dar cum rmne cu dragostea,
Jessie? De asta ce ai de spus?
Jessica zmbi, un zmbet tainic, care
trezi imediat curiozitatea de avocat de
barou a lui Godfrey.
O, am avut parte i de asta.
De la Humphrey? Vocea lui Godfrey
se ridic cu o octav, exprimnd o
nencredere absolut.
Bineneles c nu, ripost Jessica
aproape suprat. O, nu mai fi aa de
ocat, Godfrey. Mi-am fcut datoria.
James a fost fiul lui Humphrey, tot aa
dup cum i Malcolm este nepotul lui.
Mare scofal, ce s spun!
Godfrey ncuviin din cap.
Chiar crezi c Malcolm
intenioneaz s vnd domeniul
Halcyone, nu-i aa?
De asta sunt sigur. Asta e vina lui
James, firete. Biatul acesta a fost
ntotdeauna obsedat de Ravenscroft i de
titlul de familie. Ai crede c aceti coni
de Ravenscroft sunt chiar motenitori la
tron.
Ultimele cuvinte se pierdur alarmant,
iar Jessica inspir adnc, abia atunci
dndu-i seama ct de mult i lipsea
aerul. Cu toate acestea, continu, trist,
vrnd s-l fac pe Godfrey s neleag
motivul aciunilor ei recente:
Malcolm vrea banii de pe vnzarea
acestei afaceri ca s renoveze i s
restaureze Ravenscroft. tii i tu, eu am
canalizat ntotdeauna profiturile napoi,
exclusiv ctre Halcyone. Ct despre
domeniul Ravenscroft, n-are dect s se
dezintegreze. Oricum, casa aia ca un
mausoleu nu mi-a plcut niciodat. i n
plus, cele dou rzboaie mondiale au
schimbat totul. Acum femeile nu mai
cumpr bijuterii de dimensiuni mari.
Nu-i pot permite. Halcyone a trebuit s
fac eforturi din ce n ce mai mari ca s-
i pstreze standardele. Malcolm nu a
neles niciodat asta.
Totui l-ai pregtit bine, Jessie, i
aminti Godfrey cu blndee. Dac l
mpiedici s vnd, nu va face dect s
schimbe compania fcnd-o de
nerecunoscut, i transformnd o
ntreprindere profitabil ntr-o adevrat
aiureal.
nc din momentul n care se
deschisese prima locaie a firmei
Halcyone Jewellery Emporium din
Woodstock, aceasta inuse foarte mult la
calitate, mai presus de orice altceva. i
nu durase mult pn cnd reputaia ei o
egalase pe cea a celor mai prestigioi i
mai vechi bijutieri din Anglia. Dorina
recent a lui Malcolm de a aplica metode
mai moderne de vnzare i publicitate
fusese motivul multor discuii n
contradictoriu ntre bunic i nepot, mai
mult dect orice altceva. Aceasta,
precum i felul reprobabil n care se
spune c se purta cu Francesca, cu care
se cstorise de numai un an, dac era s
dea crezare brfele locale. Nici faptul c
Francesca nscuse de curnd doi
gemeni, o fat i un biat, nu reuise s-i
ctige respectul soului ei. Malcolm se
purta urt cu ea, iar Jessici nu-i plcea
chestia asta. nc o bil neagr mpotriva
lui.
E adevrat, recunoscu scurt Jessica
argumentul lui Godfrey. i tocmai de
aceea l las lui Halcyone i lui Justin,
mpreun, n noul meu testament.
ntruct acetia sunt nc minori,
Malcolm va avea douzeci de ani la
dispoziie n care s conduc firma. Nu-l
trdez chiar de tot, Godfrey, adug ea
slbit.
tii c n-o s-i plac. i lai jumtate
fetiei, asta vreau s spun.
Nu conteaz, spuse Jessica i vocea
ei sun la fel de dur ca diamantele pe
care le cumpra cu regularitate din
Africa de Sud. Femeia este i va fi
ntotdeauna egal cu brbatul, Godfrey,
spuse ea ferm. Iar micua Halcyone nu
va face excepie, ascult ce-i spun eu.
Se opri s-i trag rsuflarea, contient
de faptul c vorbise cu mai mult
ncredere dect simea n realitate. Avea
i ea spionii ei la Ravenscroft i tia c
micua Halcyone semna foarte mult cu
ea, cu Jessica, la trsturi i
comportament. Dar cnd va crete va
semna oare cu ea i n alte privine? Va
avea suficient for ca s se lupte cu
tatl i cu fratele ei pentru jumtatea
care i se cuvenea de drept din Halcyone,
dup care i fusese botezat? Jessica era
ferm convins c un imperiu al
bijuteriilor avea nevoie de o femeie la
crma lui cine altcineva nelegea mai
bine misterul pietrelor strlucitoare,
frumuseea rece, atracia etern, fantezia,
magia pur pe care o exercitau gemelor
preioase? Iar dac Halcyone nu va fi
suficient de femeie pentru a se lupta i a-
i ctiga locul n afacerea de familie,
nseamn c nu era femeia potrivit
pentru treaba aceasta. Simplu! Era greu,
dar absolut necesar, iar Jessica nu fusese
niciodat omul care s se ncline n faa
realitii brutale.
Jessica oft. Ei, asta este, ce e fcut e
bun fcut. Zarurile fuseser aruncate i
nu-i mai rmnea dect s spere c totul
va fi bine. Se gndi la cadoul pe care l
ncredinase spre pstrare lui Walt
Matthews, omul pe care l alesese s
vegheze asupra afacerii Halcyone pn
cnd motenitorii ei vor deveni majori. i
dduse instruciuni foarte clare s nu-i
dea fetei cadoul dect n ziua cnd se va
mrita. I se prea un cadou foarte
nepotrivit, mai ales de cnd prin ultimul
ei testament aruncase pe umerii att de
slabi i nevinovai o povar care ar fi
putut n cele din urm s-o zdrobeasc.
Dar ce altceva putea s fac? Trebuia s-i
dea copilului ansa de a-i ctiga un loc
sub soare. La urma urmelor, Lady
Halcyone Syramore-Forbes era singura
investiie a Jessici n viitor.
i n timp ce btrna doamn zcea
acolo, soarele cobora i asfinea, iar ea
murea odat cu el, continund s se
ntrebe cum oare vor evolua lucrurile
1
Colegiul Radcliffe, SUA, n zilele noastre
Biatul era frumos. Gol, sttea
nemicat pe un scaun nalt de bar, cu o
earfa a Universitii Ontario drapat n
jurul oldurilor i cu privirea pierdut
spre fereastra nalt din dreapta lui.
Razele delicate ale soarelui i nvluiau
prul, fcndu-l s par blond.
Trsturile lui erau prea frumoase
pentru a avea succes ca model al unui
sculptor, dar doamna Whittingham l
considera un fel de ciudenie pe care
studenii ei s-ar putea s-o aprecieze.
Profesoara de desen se plimba acum
ncet printre cei zece elevi din clasa ei,
sigur de faptul c brbia modelului
avea s le dea destul de mult de furc
multora dintre ei.
Biatului, care era student la drept, la
Harvard, puin i psa c brbia lui
ddea de furc femeilor din Radcliffe.
Era foarte ocupat, ncercnd s nu se mai
gndeasc la o anumit student care i
furase privirea chiar din clipa n care
intrase n ncpere. Era nalt, cu un pr
bogat i lung de culoarea focului. n
momentul n care dduse ochii cu ea,
simise c i se taie respiraia.
Te simi bine, Jack? ntrebase Janet
Whittingham.
Biatul zmbi mecherete ctre femeia
nalt, cu pr argintiu.
Mi-ar face bine s m ntind puin.
Femeia ncuviin din cap, iar el i
nfur un prosop n jurul taliei i
cobor elegant de pe scaun. Se ntinse i
clipi. Apoi se ndrept, ca din
ntmplare, ctre evaletul n spatele
cruia se afla cea mai frumoas fat pe
care o vzuse vreodat i se uit la
imaginea care l reprezenta pe el. n acea
clip, fata care era cel mai aproape de el,
chiar n dreapta lui, opti cu voce tare:
O cheam doamna Flame1, chiar
dac nu-i vine s crezi.
Jack vzu o fat oarecare, brunet, care
se uita la el cu priviri pline de nelesuri.
Eti prietena ei? ntreb el n oapt.
i coleg de camer, spuse Wendy
Gibbs. Fay House, adug ea, nciudat,

1 Vpaie, flacr (n.tr.).


n timp ce se uita la el cum se apropie de
prietena ei, i se strmb. Nu tia dac
s-i blesteme soarta c o adusese n
aceeai camer cu Lady Halcyone
Syramore-Forbes sau s-i mulumeasc.
Flame, aa cum i se spunea din motive
lesne de neles atunci cnd te uitai la
buclele acelea strlucitoare i roii ca
para focului, era la fel de prietenoas,
deschis i cinstit, pe ct era de
frumoas.
Dup ce manevr cu succes n aa fel
nct s ajung acolo unde visase s fie
timp de o or, Jack nu mai putea s-i ia
ochii hipnotizai de la prul ei. Era exact
de culoarea focului, nu rou, nu
portocaliu i nici galben, ci un amestec
din toate trei, i i ajungea n onduleuri
mari pn la talie, ca o mantie moale de
catifea. Spre deosebire de alte rocate,
pielea ei nu era alb i plin de pistrui,
observ el, ci avea o culoare destul de
nchis. Gura ei nu era nici prea mare,
nici prea mic, brbia era oarecum
ascuit, dar nu prea accentuat. Avea
nasul lung i subire, foarte frumos
modelat i Jack i trase respiraia cnd
fata, simindu-i prezena peste umr,
ntoarse capul i se uit la ea.
Ateptndu-se s vad o pereche de ochi
verzi care s se potriveasc cu prul
rou, se trezi privind doi ochi ca noaptea
adnci, negri, fr sfrit, care parc
vedeau direct prin el. Biatul nghii n
sec.
, sper c nu te deranjez. Adic,
nu te deranjez din lucru.
E totul OK, Jack? Janet Whittingham
ridic o sprncean ctre el, iar biatul
fu foarte fericit c trebuie s se ntoarc
napoi, la scaunului lui nalt, contient
mai mult ca oricnd c ochii mari de
ebonit rdeau de el. Se aez din nou
pe scaun i se rug n gnd ca amintirea
acelor ochi minunai s nu-i joace vreo
fest urt asupra libidoului, cci ntr-o
camer plin de studeni la sculptur, cu
ochi de oim, o umfltur ntr-o anumit
parte a corpului nu ar putea trece
neobservat.
Janet Whittingham se plimba ncet prin
ncpere i se opri n spatele lui Flame.
Se uit la desenul din faa ei i se
ncrunt uor. Era ceva ceva ciudat
aici. Fata ctigase o burs pentru
Radcliffe numai prin munca ei i Janet
nu avea nimic mpotriva prezenei ei la
ora de arte plastice. Desenul ei era
strlucit din punct de vedere tehnic, cel
mai bun din clas. Surprinsese jocul
luminii la perfecie poate prea mult
perfecie? Da, i spuse Janet. Orict ar fi
prut de ciudat, tocmai aici era greeala.
tia c n lucrrile lui Flame Syramore-
Forbes erau i sentimente. Dar nu
nu Janet scutur din cap i oft. tia c
fata fcuse i proiectase mai multe
bijuterii de avangard pentru prietenii
ei, care erau foarte la mod n campus.
Se ntreba dac nu cumva proiectarea de
bijuterii i nu arta pur era adevratul
punct forte al fetei cu numele Flame
Syramore-Forbes. innd seama de
originea ei, cu siguran c nu ar fi fost
nimic neobinuit.

Dup or, cele dou fete se duser


napoi n camera lor, o ncpere tipic, cu
dou paturi, tapetat cu fel de fel de
afie, de la Dali la impresionitii francezi.
Flame i aranj cu grij blocul de desen
cu schie, n timp ce Wendy l arunc pe
al ei pe patul rmas nefcut.
Pn i patul e fcut, mormi
Wendy. Asta-i boal curat, i spun eu,
Forbes, boal curat.
Flame rse i se trnti vistoare pe
patul ei. Era mbrcat cu blugi Levi i o
bluz alb, dar tot arta ca un manechin.
Wendy pufni dispreuitor.
Am cumva vopsea pe nas? ntreb
Flame cu o voce trgnat i cntat,
tipic pentru Noua Anglie. Nimeni nu
i-ar fi putut da seama c era fiica unui
baron englez.
Scuz-m, nu prea sunt o coleg de
camer amabil. Dar probabil c ai avut
o mulime de oferte s faci schimb de
camer. Ridic repede privirile. Aa
este?
Aa era, ntr-adevr. Bobocii din
primul an se orientaser foarte repede i
ierarhia local o plasase pe Halcyone
Syramore-Forbes foarte aproape de
vrful piramidei. Pentru c Lady Flame,
aa cum i se spunea, avea mult mai
multe, nu numai frumusee. Era
inteligent, firete, dar avea i o anumit
cldur i o fire generoas care i fcea
pe biei mai nti s-i frece minile, dar
apoi s-i strng mna. Pentru c, n
pofida tuturor ateptrilor, Flame nu
ncepuse s se culce cu unul sau cu altul.
i, mai ales, Flame deveni repede
persoana pe care trebuia neaprat s-o
consuli cnd era vorba de o bijuterie
asortat la o toalet. Fcuse cercei din
inele de la cutiile de coca-cola care
fuseser o adevrat nebunie, brri din
funii rsucite de cupru, medalioane din
pietre mari cioplite i bijuteriile preferate
n acest semestru pandantive i brri
din fier i aluminiu. Apruse chiar i n
presa local, datorit spiritului ei
inventiv. Absolut remarcabil pentru o
student n anul nti.
Sunt mulumit s stau n camer cu
tine, spuse Flame simplu.
Nu eti normal, asta e, zise Wendy,
dar zmbi fericit. Apropo, ce prere ai
despre modelul nostru de astzi?
Frumuel, nu-i aa?
Flame oft, apoi se ntinse cu burta n
jos pe pat i i rezem brbia n palm.
De ce nu te duci dup el? ntreb ea
ncet.
Wendy se rostogoli pe o parte i privi
de-a curmeziul spaiului ngust care le
desprea, ntrebndu-se dac exist
dou femei mai diferite dect ele dou.
Uite ce este, Flame, eu sunt urt, e
bine? Nu, nceteaz s te mai fandoseti
ca o eroin victorian sclifosit. Aa este.
Eu i brbaii, pur i simplu nu facem
cas bun mpreun. Numai dac a
putea s-i hipnotizez, spuse ea
aruncndu-i o privire piezi.
n gura ta, orice ntlnire romantic
devine un adevrat rzboi, spuse Flame
i se uit nedumerit la prietena ei. tii
eu eu nu m-am culcat cu niciun
brbat, spuse ea cu oarece poticneli, dar
i cu o anumit doz de ncredere.
Wendy n-avea s-i nele ncrederea, de
asta era sigur. Am nousprezece ani i
uneori mi vine s cred c am rmas
singura virgin de pe faa planetei.
Wendy ddu uor din cap.
Mrturisirea o mica, dei ghicise la
numai cteva ore dup ce o cunoscuse
c, orict ar fi prut de ciudat, Flame era
nc virgin.
Cu o familie ca a ta, nu e de mirare,
murmur Wendy.
Marile familii italiene au ntotdeauna
foarte mare grij de fiicele lor frumoase.
Wendy tia c familia lui Flame din
partea mamei avea o ascenden veche i
foarte respectat care produsese bijuterii
pentru aristocraia european nc de
dinainte de existena familiei Borgia. Se
ntreba cum oare trebuie s fie s provii
dintr-o astfel de familie. Wendy se uit la
prietena ei care edea acum, elegant i
felin, n poziia floare de lotus, artnd
ca imaginea greac ideal a eroinei
tragice i virgine, i ncepu s rd.
Ce este aa de amuzant? Flame
ncepu i ea s rd i faa ei delicat
deveni, n mod natural, cea a unei tinere
fete sntoase i fr complicaii.
A, nimic, m gndeam la noi dou,
spuse Wendy. Ce pereche minunat
suntem!
Flame i ls pe spate capul frumos.
Cnd am mplinit aisprezece ani,
mama mi-a spus c i-a clcat pe inim
ca s m creasc cu mai mult libertate
dect se obinuia n familia noastr.
Zmbi, tiind ct de pompos sunaser
acele cuvinte, apoi se gndi la mama ei.
tia c Francesca suferise foarte mult n
timpul cstoriei cu contele englez,
Malcolm. Tatl lui Flame. Un brbat pe
care nici mcar nu-l cunoscuse. Mai tia
c tot Malcolm era cel care o desprise
de fratele ei geamn, Justin. Alt membru
al familiei pe care nu-l cunoscuse. i
faptul c i fusese rpit fiul n toi aceti
ani o marcase profund pe mama ei.
Probabil c experiena amar a csniciei
o montase pe Francesca mpotriva
brbailor pentru tot restul vieii. Cci de
ce ar fi rmas mama ei att de
frumoas, de bogat, de sntoas ,
necstorit n toi aceti ani lungi?
Contele, eful familiei Corraldo, ceruse
Papei aprobarea pentru divor cu
cincisprezece ani n urm. O perioad de
timp foarte lung, s trieti fr
compania sau dragostea unui brbat.
Wendy bg mna sub pat i scoase o
igar lung cu marijuana. O aprinse i
se uit fr comentarii la flame care i
arunc o privire trist i plin de dojan.
Sri apoi n picioare i deschise fereastra.
Ard de nerbdare, spuse Wendy.
Abia atept s-mi povesteti despre toate
libertile pe care le-ai avut.
Flame izbucni n rs.
Ce cinic eti! Dar n-a fost nimic
zguduitor. Numai nite chestii obinuite.
De exemplu, dup ce am mplinit
paisprezece ani nu am mai fost obligat
s merg la biseric, dac nu voiam.
Mama trebuia s se duc n fiecare
duminic i se mai duce i acum. n
ciuda a tot ceea ce i s-a ntmplat,
continu s fie o catolic fervent. Dar eu
n-am mai fost la biseric de ani de zile.
O catolic renegat? O, draga mea!
M tem pentru sufletul tu nemuritor.
Bunicii ti s-ar ntoarce n mormnt dac
ar ti.
Probabil c da, rse Flame. Chiar i
locul acesta este un exemplu n acelai
sens. Mama a studiat la Mount Holyoke.
Toate femeile din familia Corraldo i-au
fcut studiile la Mount Holyoke.
Vai, tu, rebelo! spuse Wendy
pozna.
Flame clipi din ochi, dar prietena ei
care continua s se uite pe fereastr nu
observ.
Uneori m simt inutil, spuse ea
trist. Fr niciun rost.
Pi bine, Lady Halcyone Syramore-
Forbes, dac viaa ta este lipsit de sens,
ce s mai spunem noi, ceilali? o provoc
Wendy, strivind igara cu un gest brutal.
N-am nicio vin c tatl meu a fost
baron englez, spuse Flame nepat.
A fost? Da ce, e mort?
Nu, nu cred.
Wendy rse ca i cnd ar fi ltrat, iar
Flame plec de la fereastr ctre patul ei,
unde se aez cu umerii czui, cu o
senzaie de ridicol.
Nu crezi? repet Wendy. Ce fel de
via de familie ai tu? E ca o telenovel.
tiu, spuse trist Flame. Dar nu m
simt deloc ca ntr-o telenovel. i dai
seama c am trit, practic, toat viaa cu
plicuri cafenii? Plicuri mari, cafenii?
Cum adic? Wendy i ridic
privirile de la sacul ei de pnz n care
cuta o pung de cartofi prjii i clipi
din ochi. Plicuri?
Flame mri ceva ca un fel de rs cu
jumtate de gur.
Plicuri, da. La nceput, cnd bunicul
era foarte ocupat cu custodia lui Justin,
erau tot felul de documente juridice,
nscrisuri, mputerniciri, rapoarte ale
detectivilor particulari, rapoarte
medicale, fel de fel de hrtii. Timp de
optsprezece ani, mama s-a luptat s
obin custodia lui Justin i nu a reuit s
obin nici mcar dreptul de a-l vizita.
Tribunalele engleze consider c locul
motenitorilor domeniilor i titlurilor
nobiliare englezeti este n Anglia, nu
alturi de mamele lor. i apoi au aprut
alte plicuri. Cele care vin n fiecare
sptmn, chiar i acum.
i n astea ce mai este? ntreb ncet
Wendy, fascinat de discuie i dndu-i
seama c Flame simea nevoia s-i
descarce inima.
Fotografii ale lui Justin, spuse Flame
att de ncet nct Wendy abia auzi.
Probabil c mama are deja cteva mii de
fotografii ale lui. Justin la petrecerea de
ziua lui, cnd a mplinit patru ani unul
dintre detectivii particulari angajai de
bunicul s-a ascuns dup un copac i a
reuit s fac o fotografie. Fotografii cu
fratele meu la Eton, cnd primea un
premiu la un meci de crichet. Fotografii
cu el cum merge pe strad, cum
mnnc la un restaurant, sau merge
bra la bra cu vreo fat. i dai seama c
mama nici mcar n-a vorbit vreodat cu
el? Nici nu i-a auzit vocea?
Wendy rmase fr cuvinte.
Vorbim tot timpul despre el. M
gndesc la el tot timpul. M ntreb cum
este. Ce l face s rd? Cum se nelege
cu tata? Uneori chiar mi este mil de el,
pentru c nu o cunoate pe mama
noastr i nu-i poate da seama singur ce
femeie minunat este. Uneori Ochii lui
Flame ncepur s strluceasc trdnd
prezena lacrimilor, periculos de
aproape s neasc Uneori, mama i
cu mine scoatem o fotografie de-a lui i
ncepem s inventm povestiri n
legtur cu ea. ntr-una din ele, Justin
este fericit, datorit unei ntmplri pe
care am inventat-o noi. n altele este trist
sau furios. Dar nu-l cunoatem. Cnd a
mplinit optsprezece ani, de pild, s-a
mbtat i a fcut pipi n casca unui
poliist. Ce ne spune asta? Este un cretin
sau numai un biat normal de
optsprezece ani? Este lipsit de voin, i
las pe prietenii lui s fac ce vor din el
i s-l bage n buclucuri sau are un spirit
de aventur mai pronunat dect ei?
nelegi? Este fratele meu geamn i dei
a putea s-i descriu fiecare detaliu al
feei lui i hainele pe care le poart, nu
pot s-i spun absolut nimic despre felul
cum este sau cum gndete. i nici
mcar propria lui mam nu poate.
Se opri cnd i ddu seama c ridicase
vocea i aceasta ncepuse s-i tremure.
Inspir adnc i se rezem trist de
perete. Wendy o privi gnditoare.
tii, este pentru prima oar cnd
vorbete despre familia ta. n sinea ei i
spunea c asta o s-i fac bine prietenei
sale. Dar ce tii despre tatl tu? Contele.
Cel despre care crezi c este nc n
via? ntreb ea cu pruden.
Flame rse scurt.
O, despre el nici mcar nu vorbim.
Dac scap din greeal vreo vorb
despre el sau i rostesc numele n
prezena familiei mele, m simt imediat
transportat din nsorita Italiei, cu
pastele ei, n adncimile Antarcticei.
Of, ce nseamn s fii dintr-o familie
italian, ngn gnditoare Wendy. Cine
este bunicul tu?
Flame rse.
Contele Giulio Pierluigi Corraldo.
Alt aristocrat. S nu-mi spui c e
senator roman!
Nici pomeneal! Afacerea familiei se
afl la Veneia.
N-am fost niciodat la Veneia, adug
ea dup o clip de gndire, cu vocea
nbuit.
Wendy clipi din ochi.
Nici eu. i n-am fost nici la Paris. i
nici pe Lun.
Nu, vreau s spun Bunicii mei
sunt din Veneia. i mama la fel. Dar eu
n-am fost niciodat acolo. Cred c este
din cauza bunicului, tatl mamei mele,
care e furios pentru c este fiul mai mic
al familiei Corraldo. Fratele lui mai mare
a vrut s-l vad departe de Italia i de
afacerea familiei. i din acest motiv, cred
c bunicul Michael vrea ca noi s fim ct
mai americance. i n felul acesta,
ramura din Boston a familiei Corraldo
este, mai mult ca oricnd, domeniul lui.
Nu-l las pe fratele lui mai mare nici
mcar s intre n cas atunci cnd acesta
vine n vizit n America. Dei contele
posed, din punct de vedere legal,
numai jumtate din ea. nelegi ceva?
Nimic din ceea ce e n legtur cu
familia ta nu are nicio logic. Cred c i-
ai dat i tu seama de asta pn acum.
Da, da, sigur c da, rse Flame. tii,
pe cnd aveam cincisprezece ani,
unchiul Enrico m-a ntrebat ce-mi doresc
de ziua mea de natere i i-am spus c
vreau s nv cum s fac bijuterii. Ai fi
crezut c i-am cerut s opreasc rotaia
Pmntului. i tii ce mi-a spus? A spus
c femeile din familia Corraldo nu i-au
btut niciodat capul cu astfel de lucruri.
i e adevrat. Mama spune c abia dac
a pus vreodat piciorul ntr-un magazin
de bijuterii Corraldo. Nu-i aa c e
uimitor? n zilele noastre ei nc i
conduc afacerile ca un club exclusiv
masculin.
Wendy ncuviin cu nelepciune.
De asta refuzi s le ari desenele
tale?
Ce? Toate flecuteele alea pe care le
fac pe aici? Flame art spre un
pandantiv pe jumtate terminat care se
afla pe raftul ei. Unchiul Enrico mi-ar
rde n fa.
Nu despre asta. Vorbeam, spuse
Wendy. M gndesc la desenele acelea
minunate pe care le ii sub pat. Desenele
pentru coliere de smaralde i diamante.
Flame se uit o clip la ea, apoi zmbi.
Nu pot s ascund nimic de tine, nu-i
aa?
Wendy surse.
Nimic. Mai ales atunci cnd arzi
gazul toat noaptea i transpiri deasupra
lor de o lun ntreag.
mi face foarte bine. Flame fcu o
grimas. Nu cred c o s ias ceva din
ele, pentru c nu am studiat nimic n
domeniul sta, la naiba! Dar eram pur i
simplu curioas, asta-i tot. tii, voiam s
vd dac sunt n stare s fac ceva care s
trezeasc interesul unui bijutier
adevrat.
Ei bine, mie mi s-au prut foarte
bune. Aa de bune c
Wendy se ntoarse ctre Flame i se
uit la ea cu o expresie de parc s-ar fi
pregtit s arunce o bomb.
c am fcut fotocopii dup ele i
le-am trimis la Redex.
Ce? Flame sri n picioare
nspimntat. Ce ai fcut?
Am trimis un exemplar la Redex.
tii, firma aia mare nou de bijuterii care
s-a lansat cu atta tam-tam acum civa
ani.
Flame tia totul despre Redex. Dei
unchiul ei Enrico i bunicul nu discutau
niciodat despre afaceri cu femeile din
familia lor, Flame i auzise de multe ori
vorbind ntre ei. i Redex ncepuse s-i
ngrijoreze. Nu numai c ncepuser se
preia o parte din cota de pia a firmei
Corraldo, dar se gndeau chiar s-i
deschid o filial i pe Coasta de Est. i
ceea ce era i mai ru, Corraldo pierduse
civa angajai-cheie care trecuser la
compania rival n ultimii doi ani, iar
pierderea celor mai buni dintre meterii
lor ncepea s-i spun cuvntul n
privina calitii produselor lor.
O, Wendy, cum ai putut s faci una
ca asta? ntreb Flame, pe jumtate
ngrozit, pe jumtate amuzat.
Wendy ridic din umeri.
Nu ai suficient ncredere n tine
nsi ca s faci ceva din proprie
iniiativ. Aa c i-am dat un mic
imbold. Uite ce este, adug ea, vznd
c Flame continu s se simt stnjenit
i dorind s-o bine dispun, care este
lucrul cel mai ru care se poate
ntmpla? S i le trimit napoi i s
spun: Nu, mulumim frumos, aa
este? i ce-i cu asta?
Flame rse i scutur din cap.
Dac aude bunicul c am trimis
desenele mele concurenei lui o s m
jupoaie de vie. Noi, italienii, suntem
nite oameni ptimai!
Mamma mia! exclam Wendy.
Ei bine, presupun c ansele s ias
ceva de la Redex sunt practic nule. M
ntreb a cui o fi afacerea asta.
N-am idee, spuse Wendy, plictisit
deja de subiectul acesta.
O dat am intrat n atelierele
unchiului meu, mormi Flame. Aveam
numai cincisprezece ani, dar am prins
repede. Au nceput mai nti s-mi
povesteasc despre matriele de tiat,
apoi despre turnarea metalului.
Presupun c i nchipuiau c toate
aceste treburi plicticoase o s m
descurajeze rapid, dar nu s-a ntmplat
aa. Cnd am ajuns la tanat, au nceput
s-o lase mai moale. Iar cnd, n cele din
urm, am pus mna pe cteva unelte
Wendy, era fascinant! Instrumente de
gravat, de inscripionat, de separat
Aa se face c acum tiu cum se fac
chestiile astea. Nu e prea ru, nu-i aa?
adug ea nesigur.
Wendy mormi ceva.
Chiar simi aa de tare nevoia s i
se fac complimente? tii care-i necazul?
Eti absolut ignorant n ceea ce te
privete. Bijuteriile tale sunt minunate.
Tu eti minunat. tii de ce te plac
oamenii? Pentru c niciodat nu-i judeci
pe alii. Hai s o spunem pe-a dreapt,
Flame, ai tot ceea ce trebuie ca s fii o
ctigtoare n viaa aceasta i nu m
gndesc numai la milioanele familiei tale
sau la felul cum ari. M refer la tine.
Eti o fiin puternic. Ai puterea i
hotrrea s faci tot ceea ce doreti i aa
cum doreti; dac o s capei ceva mai
mult ncredere n tine nsi, o s fie
OK, asta e, ncheie ea.
nainte ca Flame s apuce s rspund,
se auzi o btaie puternic n u.
Intr, spuse ea automat, apoi se
ridic repede din pat, uimit s-l vad
chiar pe decan, cu o fa grav i
concentrat.
Halcyone! Halcyone te numeti, nu-i
aa?
Flame ddu din cap.
Da. S-a s-a ntmplat ceva,
domnule decan?
Mi-e team c am veti proaste
pentru dumneata, Halcyone. Tocmai am
primit un telefon de la mama dumitale.
Bunicul dumitale a avut un atac de cord
la el n birou.
Flame simi cum sngele i se scurge
din cap atunci cnd imaginea lui
Michael Corraldo, brbatul nalt, cu pr
argintiu, i apru n faa ochilor. Tatl
mamei sale fusese ntotdeauna axul
principal al lumii ei. Capul familiei.
Geniul comercial care conducea
interesele firmei Corraldo n Statele
Unite. Un om mereu cu zmbetul pe
buze, plin de via. Iar ea fusese
ntotdeauna preferata lui. Cu toate c
nu-i producea vreo plcere, n cele din
urm tot el fusese acela care i permisese
s fac o vizit la ateliere n vara cnd
mplinise cincisprezece ani, care acum i
se prea c rmsese undeva, foarte n
urm.
i acum se simte bine? ntreb ea
temtoare, cu vocea tremurtoare.
nghii n sec, dar apoi ntlni privirea
fix a decanului, care ncerca s-i
manifeste simpatia.
Mi-e team c nu, Halcyone, spuse
el blnd.
A murit? i auzi propria voce ca i
cnd ar fi venit de undeva, de foarte
departe.
Da. mi pare ru. A murit.
2
Oxford
mbrcat nc n uniforma ei roz, de
cofetrie, fata arta n mod straniu total
nelalocul ei n mica i vechea camer de
colegiu. Justin o privea eznd ghemuit
pe pervazul ferestrei, cu ochii albatri
mijii din cauza strlucirii soarelui palid
de decembrie.
Locul acesta este foarte vechi, nu-i
aa? ntreb fata cu un aer inocent.
Cele mai multe colegii de la Oxford
sunt vechi. Justin abia reui s-i
mascheze sarcasmul din voce. La urma
urmelor, nu era dect o fetican care
vindea prjituri cu crem, n pia. Eti
de mult vreme la Oxford? Zmbi
spunnd aceasta i farmecul lui reui s
mblnzeasc eventuala zbrlire a fetei,
dar gndurile lui erau departe de a fi la
fel de fermectoare. tia deja rspunsul
la ntrebare i se gndi pentru o clip
dac o s fie n stare s spun adevrul.
Nu fusese.
Nu, nu demult. Gail mini fur prea
mult ndemnare i ridic vinovat din
umerii ei nguti. Justin ncuviin din
cap, deloc surprins de minciun, i
cobor alene de pe pervazul ferestrei. Cu
o plcere pervers, se ntinse i i art
trupul suplu cu o ncredere care ar fi
putut fi arogant, dar care, n mod
straniu, nu era. Gail urmrea
demonstraia cu o privire admirativ i
cea mai mare parte din emoia ei
dispru, acum cnd i se amintise de ce
fusese de acord s vin n camera lui de
la colegiu.
Era micu i brunet, drgu, dar nu
deosebit de inteligent, i ndrgostit de
Oxford i de brbaii de aici. n timpul
sesiunilor era aproape sufocat de
atmosfer, pentru c oriunde se ducea,
erau o mulime de brbai mbrcai n
uniforma cu rob lung, neagr, pe care
trebuiau s-o poarte la examen. Fata avea
douzeci i cinci de ani, dar, slav
Domnului, arta nc mult mai tnr.
Lui Gail i plceau tinerii. Mai ales
acesta. Era nalt, avea mult peste un
metru optzeci, prul blond cu reflexe
argintii care i aminteau n mod plcut
de alama proaspt frecat. Dar ochii o
atrseser n primul rnd ochii albatri
ca cerul, mari, prietenoi i totui puin
cam cruzi?
Ce citeti? ntreb ea cu un interes
autentic.
Economie i politic. Justin simi c i
se ncreesc buzele, dar i stpni
imboldul de a pufni dispreuitor. Pentru
cei mai muli dintre colegii lui, cofetria
era vestit nu numai pentru eclerurile de
ciocolat, dar i pentru Gail Trenchard.
tii foarte multe despre mersul lucrurilor
de aici. Te-ai gndit vreodat s te nscrii
i tu? Eventual la seral?
Gail roi.
Nu fi aa de nesuferit!
Se ntoarse furioas i se ndrept spre
u, dar Justin ajunse acolo naintea ei. O
prinse de mijloc, cobor repede capul i o
srut pe pielea moale din spatele
urechii.
Iart-m! Sunt un ticlos! spuse el
simplu. i ddu drumul i se ntoarse la
fereastr, uitndu-se n jos la unul din
careurile vestite ale Colegiului Wadham.
Curnd va trebui s plec acas n
vacana de Crciun. Asta m face s fiu
rutcios.
Gail ovi, ncercnd s sesizeze ceva
cu antenele ei.
i ce e ru n faptul c te duci acas?
Reveni ncet, n centrul camerei cu un
pat simplu, cci suprarea ei se
evaporase rapid.
Totul. Justin scoase un rs amar care
era sincer. n primul rnd c acolo va fi i
tata. Contele de Ravenscroft. Rostise
numele de parc ar fi numit o otrav.
Tatl tu e conte? Gail rmsese cu
gura cscat.
Justin atept reacia ei, apoi zmbi
cnd simi minile mici i cunosctoare
care se plimbau pe spatele lui i apoi pe
coaste.
l ursc, spuse Justin. i am o
mulime de motive pentru asta. Cum ar
fi Eton.
Eton? Gail i aps buzele pe
spatele lui i simi reacia care strbtea
ca un val acest trup suplu i elastic.
Da. Camera de tortur. Justin fu
scuturat din nou de un fior, de ast dat
n altfel, iar Gail simi i ea imediat.
Ghemuit sub braul lui, Gail l privea i
i plcea enorm ceea ce vedea. Justin era
ca o oper de art de la Muzeul
Ashmolean. Iar acum era ndurerat.
Gail i trecu degetele ncet i cu grij
pe pieptul lui, atent s nu cumva s-i
ating sfrcurile. i pres apoi centrul
palmelor pe fiecare din ele i le frec
printr-o micare circular.
Vorbete-mi despre asta, spuse ea, i
i scoase pantofii. Legnndu-se cu o
experien ctigat demult, i mngie
cu piciorul gol una dintre glezne.
Justin i inu respiraia, nchise ochii
pentru o clip, apoi se ncrunt.
Eton era iadul pe pmnt. Presiunea
profesorilor ca s obii o burs.
Presiunea din partea btrnului ca s
ctig nenorocitele alea de meciuri de
crichet, presiunea din partea
homosexualilor s m ntlnesc cu ei n
spatele capelei.
i te-ai ntlnit? ntreb blnd Gail,
mngindu-i bicepii i antebraul,
nainte s-i desfac butonii pentru a-l
mngia pe interiorul antebraului cu
degetele ei de catifea.
Nu. Justin nghii n sec, fascinat de
rolul lui de musc, n timp ce ea juca
rolul de pianjen. Din cnd n cnd,
formau o band i m bteau mr. Rse
scurt, un rs plin de autoironie i de ur.
Nu tiu de ce nu m lsau n pace.
Uit-te n oglind, milord.
Gail rosti titlul dintr-o rsuflare, apoi
ls capul n jos i i propti limba direct
pe unul din sfrcurile lui. Justin icni i
simi cum se ntrete i ncepe s
zvcneasc.
Gail, opti el rguit.
Fr un cuvnt, fata ncepu s-i desfac
cureaua. Nu vorbi dect dup ce
termin.
Dar ddeai i tu, nu-i aa?
Sigur c da. ns i bteau joc de
mine a-ntia, recunoscu el nefericit.
Uit-i! Uit de toi, l ndemn n
oapt Gail. Se ridic pe vrfuri i l
srut pe umeri. Justin deschise ochii
mari, apoi i nchise din nou.
OK, Gail. Sunt al tu, n-am de gnd
s m lupt, promit.
Gail rse, cu ochii n ochii lui
zmbitori, apoi deveni brusc serioas,
cci era ceva deosebit n privirea lui. Era
mult mai mult dect se distingea la
prima vedere. Era durere. i mnie. i
ur. i Gail nu voia ca lumea fanteziei ei
s se tulbure. Aa c ridic aproape
imperceptibil din umeri i spuse ca s-l
tachineze:
Asta-i frumos din partea ta!
Apoi i scoase cmaa cu o singur
smucitur de expert.
Justin tri o clip de dezamgire i i
ddu seama imediat de unde venea
aceasta. Apoi buzele ei ncepur s
coboare ncet de-a lungul sternului lui,
srutndu-l tot mai apsat, pn cnd
limba ei se ngrop n ombilic ca o crti
care ncearc s scormoneasc prin
beton. Justin i ddu capul pe spate i
minile i se rezemar de zid, cutnd n
zadar un sprijin fix. i scp un mic
geamt i strnse repede din buze, tind
brutal micul sunet de plcere. O, i
plcea foarte mult ca femeile lui s
geam i s ipe de plcere, mai ales
dac era la Ravenscroft i tia c tatl lui
l auzea. Dar n toate experienele lui
sexuale de pn acum, Justin nu-i
permisese niciodat s scoat vreun
sunet.
Ce s-a ntmplat, domnul meu?
ntreb gfit Gail, prinzndu-i privirea
n timp ce se lsa uor n genunchi. Nu-i
place aa?
O, ba da, mi place, recunoscu el,
abia mai putnd s respire. i place s
ne ii sub control, aa este, Gail? S-i faci
s geam pe brbaii tia detepi? Aa
este?
Se ntrerupse i scrni din dini cnd
Gail ncepu s frece cu ncheieturile
degetelor umfltura mare din pantalonii
lui.
Asta te face s te simi egal cu noi,
Gail? S ne domini?
Fermoarele tari, care uneori erau
pacostea blugilor, nu-i provocau niciun
fel de probleme lui Gail, iar, o clip mai
trziu, Justin simi aerul rece pe
membrul lui dezgolit, njurnd n gnd
sistemul nepotrivit de nclzire din
colegiul vechi. Dar apoi rceala dispru
nlocuit de o limb fierbinte, care l
lingea de parc ar fi fost o acadea, i se
rezem neajutorat de perete, simind
cum tencuiala rece se lipete de spatele
lui. Se lupta disperat ca s nu-i scape
vreun sunet de plcere.
Gail privi n sus, vzu maxilarele
strnse, faa alb, frumoas i
transpirat, i zmbi. O s-i fac plcere
chestia asta. i ncet, fr s se grbeasc,
i plimb limba pe vrful membrului
lui, apoi i lu captul n gur i ncepu
s sug cu putere, mucnd uor din
cnd n cnd, numai att ct s-i dea de
gndit dac nu cumva are de gnd s-i
fac vreun ru. Justin se gndi ntr-
adevr la asta i, spre ruinea, dar i
deliciul su, i auzi gemetele de plcere
care rezonau n ncpere. Trase adnc
aer n piept i simi o durere sfietoare
n josul abdomenului.
Ai mil, Gail.
Ar fi vrut ca aceste cuvinte s sune aa
cum le-ar fi putut rosti Nol Coward, ca
un fel de cerere amuzat i indiferent,
dar auzea pn i el nuana de implorare
din propria voce. Cu un sentiment tot
mai acut de oroare neputincioas, simi
cum una din crmizile zidului pe care l
construise cu atta grij n jurul lui cade
i se sparge.
Cnd ndrzni s priveasc n jos, vzu
cum minile ei se modeleaz n jurul
oldurilor i pornesc apoi uor n jos,
pentru a cuprinde n ele testiculele pe
care ncepu s le strng suficient de tare
ca s-l fac s se ridice pe vrfuri. i din
nou vocea l trd, izbucnind ntr-un
geamt prelung de plcere i de durere
n acelai timp, de emoie i nfrngere.
Aadar, nu exista niciun fel de mil
pentru el. Nici astzi, nici mine cnd se
va duce acas. Nu era uimit. Niciun fel
de glum proast pe care viaa avea de
gnd s i-o joace de acum nainte nu mai
avea puterea s-l surprind. Acum
devenise, n sfrit, imun. Orice
speran, care se mai ncpnase s
reziste ca o ultim buruian tenace n
deertul care era sufletul lui, se ofilise i
murise. i probabil c era foarte bine.
Sperana nsemna durere. Acum
probabil c va putea fi cu adevrat liber.
Lacrima pe care ncercase s-o ferece n
ochiul su se eliber brusc i cobor pe
obraz, dndu-i o senzaie rece i
neplcut pe piele.

Primul lucru pe care l vzu Justin


cnd intr n salonul preferat al tatlui
su fu nu contele nsui, ci sticla de
ampanie ce sttea la rece ntr-o
cldru de pe masa de Pembroke.
Sosise de numai cteva minute i
parcursese aleea ntortocheat i
cunoscut cu un amestec special de
mndrie i ur care ajunsese s
reprezinte pentru el domeniul
Ravenscroft i tot ceea ce nsemna el. Lui
Justin i plceau multe lucruri acas,
probabil c cel mai mult l ncnta titlul
pe care avea s-l moteneasc. i plceau
i banii pe care promitea s-i aduc
Ravenscroft, chiar dac banii, ca atare,
nu se nmuleau n seifurile familiei. n
multe privine, Justin iubea domeniul
Ravenscroft cu acelai fanatism ca i tatl
lui. Dar, spre deosebire de acesta, Justin
l i ura. i l ura pentru c era al tatlui
su. l ura pentru c l inea nchis ca
ntr-o capcan i i dicta ce s fac. Era ca
o lipitoare uria care l sugea. i pn i
unchiul lui mrunt i jalnic fcea parte
din el, cum tria acolo n pod, ca un
strigoi uitat, lsnd desene cu flori n
cele mai ciudate locuri, bntuind nopile
prin cas i aprinznd focuri n cmine.
Familia i avea propriul unchi nebun.
Francesca, mama lui detestat, se
mprietenise cu el i i fcuse portretul n
cei civa ani de cstorie cu Malcolm,
iar acum acesta se strecura noaptea i l
muta de pe un perete pe altul. Probabil
c pn acum atrnase n mod misterios
n toate camerele din cas.
Te ateptam acum dou zile.
Semestrul s-a terminat pe doisprezece.
Unde ai fost? La Londra? se rsti
Malcolm, privind nemulumit la fiul su.
Justin naint ncet ctre mijlocul
ncperii ca s-l priveasc n fa pe tatl
su.
Am avut de terminat o lucrare,
mini el fr s clipeasc.
i a meritat? Malcolm ridic
privirile de la paharul de ampanie i l
examin pe fiul su cu o privire
batjocoritoare. Prul contelui era acum
mai mult alb dect blond, dar i sttea
bine. Cteva riduri atrgtoare se
ncreeau la coada ochilor de culoarea
cerului toamnei. Era un brbat care
mbtrnise frumos i tia acest lucru. i
cu toate acestea, se consola Justin cu o
satisfacie rutcioas, nc vreo civa
ani i Malcolm va fi un ramolit btrn, n
timp ce el, Justin, va fi n floarea vrstei.
Ce se va mai distra i ce va mai juca
atunci!
De fapt, nu a prea meritat, spuse el
nepstor i i turn un pahar de
Mouton-Rothschild.
i place?
Justin zmbi scurt, cu jumtate de
gur.
Mouton-Rothschild 1962 o recolt
foarte bun. Podgoria Chambrose,
Bordeaux. Aa este?
Nu, este podgoria Froiux. Dar nu-i
face probleme, nu e vina ta c eti pe
jumtate rnoi.
Justin simi cum i se contract muchii
stomacului i i stpni cu greu dorina
de a-i strivi paharul pe jumtate gol
acum, de faa batjocoritoare. Zmbi
ncet.
Tu tii mai bine. La urma urmelor,
tu eti cel care s-a cstorit cu oapa. Dar
apropo, cu ce ocazie bem ampanie?
O srbtoare ct se poate de ciudat:
a murit Michael Corraldo. M gndeam
s iau avionul pn acolo i s dansez pe
mormntul lui. Vrei s vii i tu?
Justin auzi un zgomot slab n hol i se
uit prin uile larg deschise. Nimic.
Ne putem permite s cumprm
biletele de avion?
De ast dat, fu rndul lui Malcolm s-
i stpneasc furia.
Vom fi n curnd bogai, drag
biete. Michael Corraldo este cel care a
insistat mereu s dea de lucru avocailor.
Acum c el s-a dus, moia bunicii tale
poate fi n sfrit reglementat.
Justin rse amintindu-i de nebunia pe
care tatl lui fusese nevoit s-o ndure din
cauza proceselor intentate de Michael
Corraldo.
A, da, firete, mri el torcnd ca un
motan. Cum spuneai tu mereu?
Halcyone va fi toat a mea ntr-o bun zi.
O s te descurci tu cu jumtatea surorii
tale. Cam acesta era mereu refrenul, nu-i
aa?
La nceput, Justin se gndise foarte des
la sora lui geamn. Francesca i luase
fiica cu ea, n momentul n care Malcolm
o dduse afar, i i prsise fiul. Dar
lui Halcyone i psa oare sau mcar
cunotea faptul c tatl ei ncerca s o
deposedeze de drepturile ei dobndite
prin natere? Pe cnd era copil se simea
singur i nefericit n camera lui plin de
jucrii i i dorise de multe ori ca sora
lui s fie cu el i se ruga noaptea ca ea s
vin i s-l salveze de tatl lui. Dar
Halcyone nu venise niciodat, firete, i
pe msur ce Justin crescuse i devenise
mai dur, imaginea surorii gemene plise
n amintirea i n viaa lui.
Malcolm roi.
Nu te teme, Justin, eu mi in
ntotdeauna promisiunile. De ast dat
ceva cam trziu, poate, dar e mai bine
mai trziu dect niciodat.
Ochii lui Justin se ngustar vznd
expresia hotrt i sumbr de pe chipul
tatlui su.
Ce vrei s spui? Credeam c ai
epuizat toate ncercrile de a anula
testamentul.
Aa este. Dar, aa cum spuneam,
oapa de maic-ta probabil c s-a sturat
de attea procese i aciuni n tribunal ca
i mine. Iar acum, avnd n vedere c o
parte din aciunile Corraldo i Halcyone
i vor reveni ie Va veni aici i ea. Nu
uita c eu tiu cum gndete ceaua
ticloas. Va face totul pentru a se
asigura c preioii ei bambini i vor
dobndi motenirea de drept.
Justin i termin paharul de ampanie
simind un nod n stomac. Oare era cu
adevrat posibil ca mama lui s vin
aici? Pe cnd era copil, luase de bune
toate cele spuse de tatl lui despre
cstoria lor nereuit. i nici nu fusese
greu s urasc o femeie care i prsise
fiul pentru a pleca la viaa bun din
America, mpreun cu preioasa ei fiic.
Acum, cnd era mai mare i devenise
mai nelept, lui Justin i prea bine c nu
fusese luat n America. S nu se poat
bucura de Ravenscroft!? Dar s stea fa
n fa cu mama lui Nu avea
certitudinea c era pregtit pentru asta.
Cu colul ochiului, vzu c ceva se mic
prin hol, numai o umbr, dar dintr-un
motiv de neneles simi un fior. Apoi
ridic din umeri. i ce dac servitorii
trgeau cu urechea? Spre deosebire de
tatl su, lui Justin puin i psa de ceea
ce ziceau oamenii despre el.
i ce dac vine napoi? ntreb el i
se ntoarse nc o dat ca s-l priveasc
n fa pe tatl su. Ce-mi pas mie de
asta? Drglaa de sor-mea oricum are
jumtate din aciuni.
Sor-ta nu conteaz, mormi
Malcolm. Mama ta este executorul
testamentar pn mplinii amndoi
douzeci i unu de ani. i fr ndoial
c Michael Corraldo a lsat toate
aciunile pe care urmeaz s le motenii
tu i Halcyone n grija unuia dintre
numeroii lui nepoi.
Tot nu vd
Nu, sigur c nu vezi, biete. Tocmai
de aceea eu am fost ntotdeauna stpn
n casa mea, din pod pn n pivni.
Ochii lui Malcolm sclipir. Justin pli,
amintindu-i din nou pivnia. Pivnia
aceea ntunecoas i rece Dar pe de
alt parte vd foarte bine c moartea lui
Michael Corraldo ne renvie toate
speranele, continu Malcolm, ncntat
de paloarea brusc de pe faa fiului su.
Aa cum spuneam, Francesca trebuie s
vin n Anglia, cel puin ca s
reglementeze i s protejeze interesele
preioasei jumti a motenirii
preioasei ei fiice. i, odat ajuns n
Anglia, va fi foarte uor s-o facem s
vin la Ravenscroft.
Pe dracu, rse amar Justin. N-o s
vrea s pun piciorul pe aici nici dac o
legi de coada calului i o trti ncoace.
Ba da, spuse blnd Malcolm cu ochii
reci i aproape vistori. Ca s te vad pe
tine. Se uit gnditor la fiul su.
Cu biatul lui lucrurile nu ieiser aa
cum ar fi dorit el. Justin l detesta i l
sfida la fiecare pas. Pe de alt parte, era
inteligent, frumos i un alt sclav
mptimit de Ravenscroft.
Justin ntoarse capul, incapabil s
susin privirea tatlui su. Porni ctre
cmin, apoi se rezem de el cu o
expresie obosit.
Ei, i ce dac vine aici?
Dragul meu, spuse Malcolm pe un
ton blnd, i ncepu s rd. n
momentul n care ticloasa pune piciorul
aici, aciunile sunt ale noastre. Garantez.
O s fie fericit s ne vnd jumtatea
fiicei ei din afacerea Halcyone.
Justin ntoarse capul, cu toi muchii i
tendoanele corpului ncordate n
ateptare, alertat de faptul c auzea n
vocea tatlui su ceva ce nu mai auzise
niciodat pn atunci. Fiind sigur c
sufletul pervers al tatlui su i era
cunoscut ca propriul buzunar, Justin i
ddu seama c, pentru prima oar de
cnd nu mai era copil nu mai era sigur
de gndurile tatlui su.
Ce pui la cale? ntreb el cu o voce
ngrijorat i precaut.
Malcolm se smulse din plcuta
anticipare a gndurilor i se uit la
frumosul su fiu pe a crui fa se citea
nencrederea. ncepu s rd.
Nu-i face griji, Justin. Indiferent de
ceea ce crezi tu, ntotdeauna m-a
preocupat bunstarea ta. Am vrut
ntotdeauna s ai tu tot, i aa va fi.
Ravenscroft, titlul i afacerea Halcyone.
Fascinat fr s vrea de
nspimnttoarea i att de brusca
ncredere n sine a tatlui su, simi cum
inima ncepe s-i bat cu putere, ntr-un
amestec de emoie i team.
i chiar crezi c mama va renuna
aa de uor? ntreb el ridicnd vocea cu
un ton uor dispreuitor. A preferat-o pe
fiica ei n locul meu n toi aceti ani.
Crezi c o s-i schimbe sentimentele
acum, cnd o s te strduieti s-o dai la o
parte pe preioasa ei Flame de la
motenirea ce i se cuvine?
Porecla surorii lui era numele pe care l
foloseau nc de la naterea fetei.
Ticloasa nu va putea face nimic n
privina asta, te asigur eu, spuse
Malcolm uiernd cuvintele cu ur.
Lung.
M dezguti, spuse el n cele din
urm. Eti un monstru. Pervers.
Iar tu eti fiul meu, spuse Malcolm
calm. Eu te-am fcut. Pot s te zdrobesc.
Auzind aceste cuvinte amenintoare,
Justin simi c are din nou zece ani i
este jos, n pivni, n ntuneric i n
Irig i att de ntuneric Timp de o
secund, tatl i fiul se privir n ochi,
apoi Justin se rsuci pe clcie i prsi
camera. Privind drept nainte fr s
vad nimic, se ndrept direct spre scri.
Era nspimntat, i lucrul acesta se
vedea. i n plus era i disperat i nu tia
de ce. tia numai c trebuie s fac ceva.
Repede. Viaa lui se destrma rapid i, ca
de obicei, aceiai doi oameni erau de
vin pentru asta. Malcolm i, prin
extensie, Francesca Corraldo, pentru c l
lsase singur cu Malcolm.

n noaptea aceea, Malcolm, a crui


pasiune era s priveasc stelele, se uita la
Venus. Cerul era limpede, dar pe
acoperi se formase deja un strat subire
de ghea, iar iglele de sub picioarele lui
deveniser lunecoase. Era foarte bucuros
c balustrada care nconjura acoperiul
era solid i bine ntreinut. Prin
telescopul lui, Malcolm vedea jocul
luminilor de pe suprafaa planetei i
ridic privirile pentru a ajusta aparatul.
Jos, sub el, n micul cimitir ascuns sub
copaci, o bufni ncepu s ipe i se
repezi la o prad care nu bnuia nimic.
n spatele lui, o umbr se mic tcut n
lumina palid a lunii.
Cteva secunde mai trziu, Malcolm
scoase un ipt n timp ce zbura prin aer,
cu minile i picioarele rotindu-se ca
aripile unei mori de vnt, i czu n gol
pe lng toate cele patru etaje ale
conacului Ravenscroft.
n cele cteva secunde care i mai
rmseser de trit, i ddu seama c, n
sfrit, moartea venise s-l ia i ip
uimit. ip exprimnd un fel de ultim
ntrebare fr cuvinte pentru c n
ultima secund, nainte s fie mpins,
recunoscuse chipul ucigaului, dar nu
mai avusese timp s se ntrebe i de ce.
ncet s mai ipe numai n clipa n
care trupul lui se lovi de pavajul preios
din patio, sub acoperiurile mree, iar
sngele i ni din tot trupul,
amestecndu-se cu pmntul mnos din
Oxfordshire. Pmnt care aparinuse
conilor de Ravenscroft timp de peste
cinci veacuri.
3
Francesca ridic privirile de la masa pe
care lua micul dejun n momentul n care
fiica ei apru pe u cscnd, cu prul
nepieptnat i nemachiat. mbrcat cu
un pulover bleumarin lbrat pe care l
tricotase chiar ea, i nite pantaloni
decolorai, arta ca o pisic mare,
frumoas i ciufulit. Flame se prbui
pe cel mai apropiat scaun i accept
ceaca de ceai pe care i-o turn mama ei.
Mam, trebuie s-i mrturisesc
ceva, anun ea.
O, fcu Francesca, ngrijorat
imediat.
A, nu te speria aa. Nu este nimic
grav, numai c Francesca fcu o pauz
i se hotr s-o ia cu biniorul. tii ct de
mult succes, n rndul prietenelor mele,
au bijuteriile fcute de mine? Ei bine, de
curnd mi-am dat seama c mi place
mult mai mult s fac bijuterii dect s
pictez. i am nceput s desenez nite
bijuterii mai cum s spun, ceva mai
serios din punct de vedere comercial,
cred c aa se spune. Iar Gibbsie,
Dumnezeu s-o binecuvnteze c i bag
nasul peste tot, le-a trimis fr tirea mea
la Redex.
Francesca clipi repede
A, da, neleg. Zdrobi nelinitit un
corn n farfurie, apoi ntreb ncet foarte
curioas: i ei ce-au spus?
Tocmai asta este. Gibbsie a dat
telefon n dimineaa asta i ei doresc s
m vad, aa c au fixat o ntlnire. Crezi
c unchiul Enrico o s afle? ntreb
nelinitit Flame. tiu c familia
Corraldo nu este interesat de lucrrile
mele. Poi s-i imaginezi ce ar fi spus
bunicul dac
Flame se ntrerupse amintindu-i c
acum nu va mai ti niciodat ce ar fi
spus sau nu ar fi spus bunicul ei despre
desene.
Francesca cobor repede privirile ctre
farfurie, spernd c nu arat la fel de
stnjenit pe ct se simea. Dar fiica ei
avea dreptate familia Corraldo nu ar fi
luat niciodat n serios desenele ei i
Francesca simea c Flame nu se simea
atras deloc de afacerea Halcyone cel
puin deocamdat. i cine i-ar fi putut
face o vin din asta? nelegea ct se
poate de bine nevoia fiicei ei de a se
afirma mai nti la o companie
independent. Dar tocmai Redex?
Aadar, vrei s-i faci o carier n
designul de bijuterii, dar nu la Halcyone
i nici la Corraldo? ntreb Francesca.
Flame ridic neajutorat din umeri.
Nu tiu, mam. tiu numai c m-am
simit extraordinar de bine cnd am
fcut desenele acelea. i dac sunt
suficient de bun atunci, da. Vreau s
desenez i s proiectez bijuterii.
Francesca ncuviin. De mult vreme
i dduse seama c fiica ei este foarte
capabil s-i ia viaa n propriile mini,
nc de cnd era copil i plcea s-i
asume responsabiliti. Pisica ei era
hrnit totdeauna, niciodat nu era
lsat n seama servitoarei s-i dea de
mncare, aa cum se ateptaser toi
adulii atunci cnd ceruse drept cadou
de ziua ei un pisoia. Dac ntrzia
vreodat, ddea ntotdeauna un telefon,
nvase foarte bine la coal i avusese
numai note maxime, fr s fie nevoie de
mituiri, atenii sau ameninri, i, slav
Domnului, nu-i transferase ateptrile
perfecioniste i asupra altora.
O, nu pot s sufr chestia asta,
izbucni Flame dintr-odat. Credeam c
mi-am planificat foarte bine viaa.
Colegiul, apoi o carier n pictur i
cstoria. n aceast ordine.
Numai luminiele jucue din ochii ei
artau c se autoironizeaz.
Viaa i mai arunc uneori i
bolovani n cale, o avertiz mama ei i
Flame uit imediat de necazurile sale.
Te gndeti la bolovanii din viaa ta,
nu-i aa? spuse ea ncet.
Francesca oft i ddu din cap.
Da, aa cred, murmur ea. i i trecu
prin minte pentru o clip imaginea lui
Malcolm, atunci cnd l cunoscuse. Ct
de chipe era! i era i aa de drgu, i
zise ea. Ce greeal! Se cstorise cu ea
numai pentru c o chema Corraldo i se
potrivea foarte bine cu motenitorul de
la Halcyone. Nu o iubise niciodat.
Flame ntinse mna i o acoperi pe a
mamei sale.
Spune-mi ce simi. n legtur cu
moartea tatei.
Francesca oft dureros, dar rspunse
ct mai cinstit:
Uurare, aa cred. ntotdeauna ei
bine, niciodat nu m-am simit n
siguran. Mi-era team c ar putea s
apar pe neateptate i s mi te ia i pe
tine. Ca i cnd ar fi putut s m
distrug cu totul. Din nou.
Mam, eti cea mai puternic
persoan pe care am cunoscut-o
vreodat! Ai revenit la facultate i i-ai
luat diploma. i munca ta dup aceea
ai tradus manuscrise . Ai fost i
traductoarea profesorului. Scuz-m c
te-am ntrerupt. Ai simit numai
uurare?
Nu. Acum mi pare tare ru de el.
Pentru c nu m-a cunoscut niciodat,
Flame. Dar acum cel puin pot s-l vd
pe Justin n sfrit o s am posibilitatea
s-mi vd din nou propriul fiu, spuse ea
pe punctul de a izbucni n plns.
i-a scris Justin? ntreb curioas
Flame.
Francesca scutur din cap.
Nu, nc nu. Probabil c este foarte
ocupat, cu toat ancheta aceea a poliiei
i legistul pe capul lui.
Dar a fost un accident, nu-i aa?
spuse Flame. A czut de pe acoperi n
timp ce privea stelele.
Da. i acum mi imaginez c Lady
Syramore-Forbes poate fi n sfrit
acceptat. Srmanul Justin, probabil c
se simte total pierdut i nspimntat.
Poate c ar trebui s m duc acum la el.
O, Flame, mi-e aa de dor! S m urc
ntr-un avion i s ajung acolo. n
momentul n care l voi vedea, am s tiu
c totul este n ordine.

Dou zile mai trziu, Francesca lu


corespondena i intr n holul n care
Flame atepta taxiul care urma s-o duc
la aeroport. Era nelinitit n legtur cu
ntlnirea de la Redex din dup-amiaza
aceea, dar ncerca s nu arate.
Relaxeaz-te, spuse Francesca,
zmbind ncurajator. O s te descurci
admirabil.
i vine uor s vorbeti, zmbi
Flame. Dar tii c eu sunt de fapt foarte
la, n adncul sufletului meu.
Francesca rse.
Asta, fetia mea, n mod sigur, nu
eti ctui de puin.
Ai auzit ceva de la bunica? ntreb
Flame, ncercnd s nu se mai gndeasc
la interviul care urma. Dac Redex o s
vrea proiectele ei? Nu va putea niciodat
s lucreze pentru ei. Nu, att timp ct era
pe jumtate proprietara afacerii
Halcyone, acel castel de cristal al
copilriei ei devenit o realitate. Citise tot
ce se putea despre el i vzuse chiar i o
fotografie ntr-o revist englezeasc. Dar
fusese ntotdeauna undeva departe, o
motenire nebuloas pe care n-o putea
nici atinge, nici vedea. Iar acum, dintr-
odat, devenise a ei.
Nu, spuse Francesca gnditoare,
citind o scrisoare de la avocatul ei nainte
s-o pun napoi n plic i s ia alta n
mn. Dar tiu c Veneia o s-i priasc.
E nostim cum toi fugim napoi la mama
cnd lucrurile o iau razna. Aa am fcut
eu, aa a fcut ea, i probabil c aa ai s
faci i tu n viitor.
Acum e ceva la care s te gndeti
cu plcere, spuse flame gnditoare. O
invidiez. Vreau s spun, pentru c este la
Veneia. Mi-ar plcea enorm s vd i eu
oraul. i mi amintesc de strbunica
Giulietta. Am vzut-o numai o dat,
cnd aveam ase ani?
Ei bine, n-ai dect s le scrii i s-i
ntrebi dac poi s le faci o vizit. C tot
vine acum vacana de Pati, nu-i aa? La
vrsta ta, ar trebui s ncepi s
cltoreti. O s-i fac bine.
Flame vzu cum mama ei deschide o
scrisoare venit cu avionul, iar sugestia
ei i se pru i surprinztoare i
ncnttoare.
Mi-ar plcea i mie. Aa am s fac.
Mam, vii i tu, nu-i aa? Adu-l i pe
Justin. Am putea s lsm n sfrit la o
parte dumnia asta ridicol. Familiile
Syramore-Forbes i Corraldo n-or s
devin Capulet i Montague Mam, ce
s-a ntmplat? Flame strig ultimele
cuvinte, pentru c Francesca se
prbuise pe canapea cu faa alb ca
hrtia. Flame alerg spre ea i
ngenunche la picioarele mamei ei,
privind n ochii ocai, cu priviri
sticloase. Sper c nu ai primit alte veti
proaste, opti ea. O, mam, n-a mai
putea suporta.
Francesca clipi, apoi cltin ncet din
cap.
Eu eu privi n jos spre
scrisoarea pe care o inea n mn, apoi
la fiica ei. E de la Justin.
Justin? opti Flame. E bine, nu-i aa?
Da, spuse Francesca cu o voce stins
i nvins.
Atunci ce este, ce s-a ntmplat cu
Justin?
Nu vrea s ne vad, asta-i tot.
Francesca ridic privirile de la bucata de
hrtie pe care o inea n mn, cu cele
cteva propoziii scurte i seci. Flame o
lu uor din mna ei i o citi, simind
cum fiecare cuvnt i ptrunde n inim
ca un cuit ascuit, din ce n ce mai
dureros.
Stimat Signora Corraldo,

Aa cum ai fost probabil informat


de avocaii mei, fostul dumneavoastr
so, Malcolm Syramore-Forbes, al
doisprezecelea conte de Ravenscroft,
a murit n urma unui accident n
noaptea de 20 decembrie anul trecut.
Aa dup cum tii, exist mai multe
chestiuni juridice de familie care
trebuie s fie finalizate i, dac v
decidei s venii n Anglia ca s le
discutai cu reprezentanii
dumneavoastr, v dau numele i
adresa din Londra ale avocailor mei.
Oficial vorbind, eu sunt acum al
treisprezecelea conte de Ravenscroft,
iar conacul i terenurile, moiile i
titlurile, aa cum se precizeaz n
testamentul tatlui meu i n
conformitate cu legea britanic, mi
aparin mie.
V scriu ca s v informez c
TOATE instruciunile precedente ale
tatlui meu referitoare la
dumneavoastr nsev i la fiica
dumneavoastr sunt n continuare
valabile.

Al dumneavoastr,
Justin Syramore-Forbes

Flame rmase cu ochi aintii pe primul


rnd al scrisorii.
Nici mcar nu i-a spus
Mam, spuse Francesca cu vocea
tremurtoare. Nu, nu mi-a spus. Dar
sunt mama lui, Flame. Sunt mama lui!
Francesca izbucni ntr-un plns sfietor,
cu lacrimi fierbini i amare.

A sosit F. S. Forbes, domnule Dexter.


Vocea secretarei l ntrerupse pe Reecer
Dexter din studierea ultimelor cifre de
vnzri ale companiei Redex, San
Francisco, i aps impacientat pe buton
cu degetele lui lungi i ngroate.
Trimite-l nuntru.
Cteva clipe mai trziu auzi cum se
deschide ua, dar continu s-i plimbe
ochii ndelung exersai de-a lungul
coloanelor de cifre, nedndu-i seama,
cum era aa concentrat, c minutele
treceau unul dup altul. Raportul era
mult mai bun dect se ateptase. Ddu
pagina i se ncrunt, vznd o
nepotrivire care provenea probabil de la
departamentul de contabilitate. Fcu
repede o nsemnare pe margine i
tocmai se pregtea s-i pun iniialele
cnd auzi o voce rece ca o diminea
ngheat de iarn care i opri mna la
jumtatea drumului.
Am neles c ntrevederea este
pentru ora zece treizeci. Nu zece
patruzeci.
Capul lui Reece Dexter se ridic brusc,
cu ochii albatri larg deschii la ceea ce
vedea n faa lui. i ddu vag seama c i
se oprise respiraia pentru o clip, de
parc cineva tocmai i-ar fi dat un pumn
n stomac. Fata arta ca o zei! Era
mbrcat ntr-un taior Balenciaga
impecabil, de culoarea smaraldului,
compus dintr-o fust foarte scurt i o
jachet la dou rnduri. Era supl, dar
avea pieptul bogat, picioare lungi i talia
subire. Dar nu silueta ei uluitoare fr
ndoial fu cea care i atrsese atenia,
ci masa bogat de pr, ce cdea n valuri
pe umerii ei, ca o perdea de flcri.
Flame era ca o lovitur de trsnet. i
petrecuse timpul ct ateptase n
anticamer fcndu-i psihanaliza. i
pentru c nelegea c nu va fi posibil s
lucreze pentru Redex, reuise s se
autoconving c nu are de ce s se lase
intimidat de bogia Corporaiei
Dexter, care mai avea i multe alte
domenii de afaceri, nu numai secia de
bijuterii Redex. Aadar cnd, n cele din
urm, fu condus n biroul lui Dexter
Reece, curajul ei ajunsese deja la grania
cu o atitudine belicoas.
Nu dorise s-l deranjeze i se apropiase
pe vrfuri de biroul lui, dar fusese lsat
s atepte minute n ir. Fr ndoial c
brbatului i plcea s-i lase pe oameni
s atepte. Dar Flame era ntr-o situaie
special nu era un designer rmas
omer, gata s se milogeasc pentru o
slujb. i dac i nchipuia c poate s
fie aa de mitocan i s se poarte cum
vrea el, ei bine, o s aib un oc. Aa se
explica fraza ei de deschidere.
Dar n momentul n care brbatul
nl capul i fu strpuns de privirile
lui de oel, toat bravada ei se risipi ca
prin farmec. Timp de cteva secunde, se
uitar unul la altul, surprini amndoi
de fora acestei prime impresii, apoi
Reece Dexter izbucni n rs.
Flame rmase cu gura cscat. Nu mai
vedea dect ochii cu reflexe de culoarea
oelului care parc treceau direct prin ea.
Acum deveni brusc contient de tot
de gura larg care rdea aa de frumos,
de ridurile fine de la coada ochilor, de
nasul lung i nobil, de pielea smead,
bine bronzat care arta imediat c
omului i place s petreac mult timp n
aer liber.
Scuzai, n-am vrut s v fac s
ateptai. Vocea lui Reece Dexter se
potrivea perfect cu restul. Era o voce
puternic i profund care tia tcerea
ncperii precum bisturiul unui chirurg.
i dac a fi tiut ce pierd Vocea lui
deveni brusc blnd, n timp ce privirea i
se plimba enervant de la prul rou la
pantofii verzi cu tocuri nalte pe care i
purta, i apoi napoi la ochii ei adnci, de
culoarea ciocolatei. Nu a fi risipit att
de mult timp cu o list de cifre
plictisitoare.
Flame roi, contient de faptul c
tremura din cap pn-n picioare i i
mut nelinitit greutatea de pe un
picior pe altul. Contient i enervat de
faptul c se purta ca o colri, lsndu-
se impresionat de nfiarea plcut a
brbatului, i ndrept spinarea.
N-a vrea s v deranjez din
numratul banilor, spuse ea, ct putu
mai dulce, dar ochii ei spuneau foarte
clar c nu era dispus s accepte niciun
fel de lingueli. i n niciun caz n acest
fel.
Reece simi cum rsul i nghea brusc
i, odat cu aceasta, mintea ncepu din
nou s-i lucreze normal. i plceau
femeile frumoase aa cum i plac oricrui
brbat, dar afacerile fuseser
ntotdeauna pe primul loc pentru el i
aa avea s fie ntotdeauna. Fiii
oamenilor bogai trebuiau s se
maturizeze repede i s dea nasul cu
greutile dac voiau s ias din umbra
prinilor i s nfloreasc n soarele
propriilor realizri. Oarecum
impacientat acum, privi n spatele lui,
dar camera era goal.
l ateptam pe un anume domn
Forbes. A avut o problem?
Eu sunt F. S. Forbes, spuse Flame,
dndu-i seama c Wendy le scrisese sub
acest nume. Era ceva tipic pentru
poznaa ei coleg de camer. Iar n
momentul n care sprncenele negre i
groase ale lui Reece Dexter se ridicar n
sus n semn de mirare, Flame fcu ceva
ce fcea foarte rar, i anume i rosti
ntregul titlu nobiliar: Lady Fiametta
Syramore-Forbes, de fapt. Nu menion
primul nume. Halcyone era un nume
att de aparte, nct n mod sigur omul
ar fi fcut legtura ntre ea i prestigiosul
lan englezesc de magazine cu bijuterii.
Reece arunc o privire spre faa ei
parc umbrit de furtun i i reprim
cu greu un zmbet. Cu silueta ei zvelt,
cu machiajul, hainele i bijuteriile ei
sofisticate, arta ca o pisic persan
confundat din greeal cu o maidanez
obinuit. Cu oarecare efort, reui s-i
stpneasc minile care simeau nevoia
s-o mngie pe spinare ca s-i netezeasc
la loc blnia zbrlit. Avea acum un
gnd care putea s-i lumineze toate
dimineile. Cu un efort i mai mare,
Reece reui s-i aduc gndurile napoi,
la prezent.
mi cer scuze, spuse el, clipind fr
s vrea din ochi, n timp ce se rsucea
ncet cu scaunul i se ridica n picioare.
Se duse ncet, cu micri economice,
ctre partea din fa a biroului.
Flame fcu un pas napoi. Nu se putea
stpni. Nu se atepta ca brbatul s fie
aa de nalt i puternic. Cnd sttea la
birou, mbrcat n costumul gri
convenional, prea mai puin
intimidant. Acum vedea c avea peste un
metru optzeci, umerii largi i talia
subire a unui tietor de lemne. Prea
att de nelalocul lui n acest birou dotat
cu tehnologie de ultim or i
supermodern, nct Flame era pe
jumtate convins c viseaz. i n mod
sigur se purta ciudat. Niciun brbat n-o
mai descumpnise aa de tare la prima
ntlnire. n rstimpul ctorva minute,
fusese extrem de furioas pe el. Apoi i
ddu seama c i inea respiraia n timp
ce ochii lui o inspectau pe ndelete, ceea
ce ar fi indignat-o profund,. Dac nu ar fi
fcut-o s se simt extrem de contient
de propria feminitate. Rsese de ea, i
acum o intimida prin simplul fapt c
sttea acolo. Cnd ntinse mna, Flame
vzu imediat c aceasta era mare i
puternic i da, avea btturi n
palm. Oare acesta putea fi conductorul
unei organizaii uriae? n niciun caz nu-
i putea imagina pe nimeni care s-i
spun acestui brbat ce s fac.
Se pare c am nceput cu stngul.
Hai s-o lum de la nceput, eu sunt
Dexter Reece i am fost foarte
impresionat de desenele pe care mi le-ai
trimis.
Flame se strdui s-i accepte mna i se
crisp anticipnd momentul cnd
degetele ei vor fi strivite n palma lui.
Dar nu simi dect o cldur plcut, o
strnsoare incredibil de blnd care i
provoc un gol n stomac. Acesta se
rspndi n sus i o sili s trag adnc
aer n piept, de-a dreptul surprins.
Da a ei bine, m bucur c v-au
plcut. Dar cred c este ceva ce trebuie
s precizm de la bun nceput.
Oh? Reece privi n jos spre ea de la
nlimea lui impresionant i simi n
nri o adiere plcut de parfum. Cobor
ochii neajutorat ctre bluza de dantel
crem care se vedea de sub reverele
hainei i urmri cu o privire fierbinte
linia pieptului ei. i mut rapid privirile
n alt parte i o lu napoi ctre biroul
lui, apucnd dosarul ei cu desene. Redex
era prea important pentru el ca s se lase
distrat de o eventual angajat. Redex
era el nsui, singura parte din
Corporaia Dexter pe care putea s-o
numeasc a lui. Era decis s fac din ea
povestea de succes a deceniului. Dar
chiar i aa, trebuia s reziste nevoii de
a-i drege glasul ca un licean ndrgostit
care se pregtete s mearg la prima lui
ntlnire.
i mie mi place ca lucrurile s fie
clare, ncepu el ncordat. Aceste desene
promit mult, dar sunt departe de a fi
perfecte. Presupun c nu ai fcut niciun
fel de studii organizate.
Flame rmase cu gura cscat,
ngrijorat i furioas n acelai timp. i
ddea seama c pise cu stngul nc de
cnd intrase n acest birou i nu era un
sentiment care s-i fac plcere.
Nu, nu am fcut niciun fel de studii
de specialitate, recunoscu ea, dar j
Nu este nicio problem. Avem aici,
la Redex, destui oameni care pot s v
dea lecii la faa locului. Talentul nativ
este ceea ce conteaz i din acesta avei
din belug. Dar desenul acesta, de
exemplu ridic o bro de argint cu
rubin, nu se poate face, pur i simplu
pentru c sudura necesar este imposibil
de realizat. Dar Grant Longthorne
acesta este principalul nostru specialist
n prelucrarea metalelor v va putea
nva ceea ce se poate i ceea ce este
imposibil.
Uite ce este, interveni Flame, e vorba
de o greeal. Eu
Era ct pe-aci s-i spun c Wendy
Gibbs trimisese desenele fr
permisiunea ei, cnd creierul ei prinse
un alt mesaj.
Grant Longthorne? Nu a lucrat mai
nainte la Corraldo? Nu era sigur, dar i
se prea c auzise acest nume menionat
de bunicul ei; acesta spusese c
specialistul lor n metale, care lucrase la
ei peste cincisprezece ani, demisionase
vara trecut.
Aa este, spuse Reece, ngustnd
ngrijorat ochii. Se vede clar c v-ai fcut
temele.
Flame deschise gura, apoi o nchise din
nou. Deci acesta era brbatul care i
ademenea pe cei mai buni oameni i i
fura de la Corraldo! Simi un fel de furie
mocnit care o ardea n locul unde mai
nainte simise un fel de frustrare
neputincioas, i inspir adnc, foarte
adnc.
Domnule Dexter, ncepu ea i era
gata s urle de furie, cnd el o ntrerupse
din nou.
Spune-mi Reece. Dac tot o s
lucrm mpreun, a prefera
Nu vom lucra mpreun! explod
Flame, strngndu-i minile mici n
pumni. Probabil c eti omul cel mai
prost crescut pe care l-am ntlnit
vreodat. Mai nti m lai s atept i
nici mcar nu-mi spui Bun ziua, luai
loc! i apoi m ntrerupi tot timpul cnd
am de spus cte ceva.
Respir furioas, nedndu-i seama c
aceasta fcea ca pieptul ei s urce i s
coboare n toat splendoarea sa.
Reece constat c trebuie s aleag
ntre amuzament, furie i dorin, i
conchise c era imposibil. Simea toate
aceste trei stri dar, dei nu voia, nu se
putea mpiedica s nu fie bucuros.
Dimineaa care ncepuse aa de
deprimant se transformase ntr-o
adevrat btlie i la cei douzeci i
nou de ani ai si era nc suficient de
tnr ca s aprecieze schimbarea.
Dac m-ai fi lsat s strecor i eu
mcar un cuvnt, domnule Dexter, pufni
ea dispreuitor rostindu-i numele, a fi
putut s v spun c a fost o greeal. Nu
doresc s lucrez pentru Redex de fapt,
acum c l-am cunoscut pe eful firmei, n-
a lucra pentru Redex nici dac ar fi
ultimul magazin de bijuterii din lume.
Ceea ce nu este cazul. Indiferent ct de
mult v-ar oca, domnule Dexter, exist
multe alte companii cu mult mai de
prestigiu dect a dumneavoastr.
Fcu un gest vag i panoramic ctre
ferestrele dincolo de care Los Angeles se
ntindea ct vedeai cu ochii.
De exemplu, Corraldo din Italia i
Halcyone din Anglia, ca s nu numim
dect dou. i
Ajunge!
Vocea lui rsun ca un tunet i Flame
tresri, iar cuvintele furioase i nghear
brusc pe buze. Simi puterea brbatului
cu un moment prea trziu i fcu repede
un pas napoi, n timp ce Reece Dexter se
apropia mai mult de ea, cu brbia
mpins amenintor nainte, cu ochii la
numai civa centimetri de ochii ei.
Flame vedea acum c ochii lui aveau
puncte portocalii, ceea ce fcea din ei o
stranie combinaie de foc i ghea.
nghii cu greu n sec, cu inima btndu-
i ntr-un amestec de team i nc ceva.
Ceva periculos i incitant
Dac nu vrei s lucrai pentru
Redex, ncepu Reece printre dinii
strni, n timp ce nerbdarea i fcea un
nerv s zvcneasc pe maxilarul
ncletat, chiar sub buzele pline i
senzuale, atunci de ce mi-ai trimis
desenele?
Nu le-am trimis eu, se stropi Flame,
deosebit de ncntat s vad privirea
uimit care tergea expresia de
superioritate de pe faa lui. O prieten
de-a mea le-a trimis, fr
consimmntul meu, fr ca eu s tiu.
Am venit numai s v explic personal ce
s-a ntmplat. M-am gndit c aa ar fi
politicos.
Sublinie batjocoritor ultimul cuvnt.
Dar dup ce v-am cunoscut, mi dau
seama c a fost un efort absolut inutil.
Acum a putea s-mi primesc dosarul
napoi?
Reece privea fix la ea, contient de
faptul c trupul lui se ncorda n mod
periculos. Ar fi trebuit s fie fcut din
piatr ca s nu fie afectat de amestecul
acela de frumusee i are i tia
respiraia, sfidare nengrdit i
provocare sexual neintenionat, dar
lucrurile erau mult mai profunde dect
att. Mai cunoscuse i alte femei, firete
chiar foarte multe. Dar niciuna, nici chiar
n perioada adolescenei, nu-l afectase
Hat de puternic, att de complet i la
att de puin timp dup ce o cunoscuse,
ca aceast fetican din faa lui.
Contient de faptul c fata continua s se
uite la el ntrebtor, cu nerbdare n
fiecare linie a trupului ei frumos, Reece
nfc dosarul de pe mas i l trnti n
braele ei ntinse.
Firete, stimat doamn. i v urez
noroc cu ele. Dei nu cred c Halcyone
sau Corraldo or s se dea n vnt dup
ele. M-am oferit s v ajut numai pentru
c Redex este o firm relativ nou i
politica mea este s ncurajez noile
talente.
Nu mai spunei! ripost imediat
Flame. i eu care credeam c politica
dumneavoastr este s le furai de la
alii!
i cu aceast remarcabil replic de
ieire din scen, Flame se rsuci pe
clcie i porni spre u. Reece o privi n
timp ce se ndeprta. Se strmb, apoi
zmbi fr s vrea cnd fata trnti ua n
urma ei, lsnd n camer un gol straniu.
Reece expir profund i lung. Apoi
izbucni ntr-un rs uor, cltinnd din
cap. Venise i plecase ca un ciclon,
lsnd haos n urma ei, i simea n mod
absurd c deja i este dor de ea. Se aez
greoi pe scaun, contient de faptul c
trupul lui era nc ncordat, iar n aer
mai persista parfumul fetei.
Scutur furios din cap. Era prea tnr.
Prea al naibii de fnoas. i el nu mai
avea nevoie de niciun fel de complicaii
n via. Fiul unui miliardar avea destule
probleme i fr asta. i cu toate acestea,
parc i prea ru c o asemenea
frumusee n flcri tocmai plecase din
viaa lui
4
Justin intr fr nicio int n Camera
Bobocilor i privi de jur-mprejur cu un
sentiment dulce-amar de regret,
ndrgise Camera Bobocilor, cu
atmosfera ei plin de fum, i mainile
oribile de fcut cafea, i tia c o s-i
duc dorul. Pentru o clip se simi furios
c este silit s plece de la Oxford, apoi
ridic din umeri i alung gndul,
frunzrind alene prin teancul de scrisori
n cutarea corespondenei lui. Gsi un
plic albastru de la pota aerian, adresat
lui, i simi un fior rece ca gheaa care i
cobora pe ira spinrii n timp ce privea
n jos ctre scrisul necunoscut. Ridic
ochii indispus ca s vad de unde erau
timbrele i constat c fusese trimis din
Boston, SUA. Dei nu vzuse niciodat
scrisul mamei sale, tiu din instinct c
este al ei. Dar de ce ateptase att de
mult pn s rspund la scrisoarea lui?
Malcolm murise cu aproape trei luni n
urm. Oare s? Justin simi cum i se
usuc gtul. S fie oare aceasta o a doua
ans? i scrisese biletul acela ngmfat
n momentul n care sentimentele lui
erau nc neclare, ntre team i exaltare,
anxietate i un ciudat sentiment de
uurare. Nu dorea nimic altceva mai
mult dect s-i fac curat n debaraua
gndurilor urte din viaa lui i asta
nsemna s se asigure c mama lui va
rmne dincolo de Atlantic, c nu va mai
trebui s-i fac griji n privina ei. Dar
dac cumva ea i-a dat seama c nu
gndea tocmai limpede cnd i scrisese
scrisoarea aceea? Dac se decisese.; i
atepte, s-i lase timp s-i revin i apoi
s-i scrie din nou cerndu-i s s ce?
Trebuie s fiu cu ochii n patru dup
btrnul McDuff, Iuzzer. Este pe cmpul
de lupt.
Justin tresri la auzul poreclei sale care
l smulse din gnduri. George Campbell-
Bean, colegul lui, bg un pumn crnos
n cutia de scrisori i ncepu s caute
febril. George era cu vreo cinci
centimetri mai nalt dect Justin. Avea
un pr castaniu des i ochi negri adnci
i era considerat unul dintre cei mai
chipei biei de la Oxford. Era i foarte
musculos i muncise pe rupte ca s
ajung n echipajul skifului de 8+1 de la
Oxford. Atepta cu nerbdare s
participe la prima lui curs de canotaj
Oxford/Cambridge i erau numai dou
lucruri care stricau ceea ce ar fi putut fi o
via chiar foarte frumoas. n primul
rnd, era srac; tatl lui suferise din
cauza recesiunii i micile magazine pe
care le avea n Scoia abia i mai duceau
zilele. i al doilea lucru, poate chiar i
mai iritant pentru el, era Justin
Syramore-Forbes. Justin, care, cu prul
lui blond i ochii albatri, ar fi putut s
par ters i efeminat alturi de George,
dar nu prea niciodat aa. Justin, care,
cu trupul lui zvelt i graios, n-ar fi ajuns
niciodat n echipajul de 8+1, dar care, n
mod incredibil, era mai bun la canotaj
dect George. Justin, care avea un titlu i
era plin de bani. Dar lucrul care l irita
pe George cel mai mult era faptul c i
plcea contele de Ravenscroft. Justin
avea ceva care lui i trezea mila.
George citi scrisoarea de la tatl lui i
mormi cu voce tare:
Btrnul m amenin c-mi taie
alocaia.
nsoar-te cu o btrn bogat,
Georgie, biatule, l sftui rznd o voce
care aparinea lui Scott Tate.
A vrea eu, spuse George numai pe
jumtate n glum.
Scott, mbrcat ca de obicei n negru,
era student la Drept n anul III. n firea
lui era ceva jucu i crud n acelai
timp. Se uit la Justin cu mult atenie,
aa cum fcea de obicei.
Te-ai decis s pleci de la Oxford?
ntreb el n cele din urm, iar Justin
ridic din umeri.
n strfundul minii lui ncepuser s
sune nite clopoele de alarm. Scott
vzuse prea mult. i asta putea fi
periculos.
De ce crezi asta?
O, haide, haide, l necji Scott. tii c
am ntotdeauna dreptate.
Ce modest eti! Din moment ce tii
totul, spune-mi ce s fac n ncurctura
n care am ajuns.
Vrei s spui cu afacerea Halcyone?
Sau cu datoriile de dup nmormntare?
Sau cu Walt Matthews? El este cel care
pzete bucata de plcint a iubitei tale
surori, nu-i aa?
Justin nghease i spera c nu plise
prea tare.
Ai fost foarte ocupat.
ntotdeauna sunt ocupat, spuse
Scott. Nu te teme. Sunt de partea ta. i
nu studiez degeaba Dreptul, tii i tu.
Cei trei ani petrecui la Oxford te-au
transformat ntr-un vultur juridic, nu-i
aa? ntreb Justin pe jumtate n glum,
pe jumtate furios. tia c Scott Tate se
d bine pe lng el. i mai tia c nu e
ru s ai pe lng cas, printre alte
animale de companie, i un avocat. Nu
degeaba era fiul tatlui lui.
Hai s mergem la mine n camer.
Spuse pianjenul ctre musc,
adug Scott amuzat, urmndu-l pe
Justin sus, n camera lui mic i
nghesuit.
Justin puse n priz ceainicul i ntinse
mna dup plicul i ceai Earl Grey.
Datoriile fa de mori sunt
ngrozitoare, nu-i aa? ntreb Scott,
acceptnd cana cu ceai i ntinzndu-se
elegant pe canapea. l cunotea pe Justin
att ct putuse s afle din investigaiile
pe care le fcuse, la care se adugau
propriile lui observaii din ultimele apte
luni. Justin era aa cum ar fi spus
mama lui cea cu picioarele pe pmnt
de-a dreptul scrntit. i, cu o astfel de
familie, nici nu era de mirare.
Aa este. De fapt, e chiar nostim,
spuse Justin sorbind din ceai. Credeam
c voi scpa de toate necazurile dup ce
va muri tata. Dar n-am fcut dect s
schimb un set de probleme cu altul. Nu
am cum s-o mpiedic pe sora mea s
pretind o jumtate din afacerea
Halcyone acum cnd testamentul a fost
confirmat. i va trebui s vnd dou
dintre ferme i terenul aferent lor ca s
acopr datoriile i impozitele pentru
Ravenscroft, dup care voi rmne
numai cu ceva capital de lucru.
i atunci, care este planul tu?
ntreb Scott, lund drept garantat faptul
c urma s se afle n barca lui Justin
Syramore-Forbes. Justin se uit la el
peste marginea cnii de ceai, cu chipul
lipsit de orice expresie.
Ce te face s crezi c am un plan?
Justin, ce te mai prefaci! rse Scott.
Justin ridic din umeri. Firete c nu
avea niciun pic de ncredere n Scott
Tate. Nu avea ncredere n nimeni. Dar
Tate era cel mai bun creier din corpul
studenesc de la Oxford. i, dup el
nsui, era i cel mai mare ticlos.
mpreun puteau s formeze o echip
formidabil aa i spunea instinctul.
Dup cte vd, ncepu el precaut, nu
am de ales. n afar de fermele care mi
mai rmn, Halcyone este singura
main de fcut bani pe care o am.
Aadar, va trebui s plec de la Oxford i
s m ocup de ea, nainte ca sora mea
geamn s-i arunce ncoace ochii ei
hrprei de italianc.
Foarte bine. Posesiunea reprezint
nou zecimi din legislaie. Vezi, am fost
foarte atent la cursuri, mormi trgnat
Scott.
Ceea ce nseamn c trebuie s m
fac att de indispensabil pentru
Halcyone, nct fr mine s se
prbueasc tot edificiul. Nu cred c este
prea greu. Walt Matthews nu este un
geniu i, sub aa-zisa conducere a lui,
compania abia i-a dus zilele n ultimii
ani.
Obligat de tatl lui s considere
compania doar o surs de bani, bani
care, n cele din urm, vor fi folosii
pentru Ravenscroft, Justin descoperise
cu o tot mai mare ncntare c micul
magazin Woodstock avea o magie i o
atmosfer a lui aparte, absolut la fel de
unic i de atrgtoare ca i Ravenscroft.
Aceast revelaie i alimentase i mai
mult ura tot mai mare fa de tatl lui
mort.
Vreau compania Halcyone, spuse
Justin calm, ca pentru sine. Este singurul
lucru pe care Malcolm nu l-a atins
niciodat, singurul lucru pe care mi l-a
lsat Jessica.
Exact, spuse Scott scurt, fascinat de
modul complicat n care funciona
mintea lui Scott. Dar ai idee ce trebuie s
faci ca s pui mna pe ea?
Justin ridic din umeri.
Primul lucru pe care am s-l fac este
s ctig personalul de partea mea. Ridic
salariile, fac cteva concedieri i
schimbri. Vechea gard a Jessici afar,
aduc o gard nou n schimb. Garda
mea.
Atragerea personalului de partea ta
este un nceput, n de acord Scott. Dar
cel mai mult i mai mult ai nevoie de
capital. Ci bani ai n total?
Justin rse tare.
n afar de banii lichizi rmai dup
vnzarea fermelor? Niciun ban. O, am
proprieti n valoare de milioane de lire.
i am comori de art, atrnate pe
zidurile de la Ravenscroft, care valoreaz
i ele cteva milioane, dar sunt deinute
n regim de perpetuitate i nu pot fi
vndute, bncile privesc cu ochi buni la
oamenii de afaceri, dar ce experien am
eu?
Scott ncuviin din cap.
Aadar, acelai lucru e valabil i
pentru tine, biete, spuse Scott. Va trebui
s te nsori cu nite bani, Excelen. Cu
vreo ranc al crei tat se rostogolete
n bani. Sunt o mulime din astea peste
tot. Vrei s-i fac o list, s te lai invitat
la petrecerile cele mai potrivite?
Justin se uit fix la el.
Vorbeti serios, nu-i aa?
Problema este, spuse Scott, dac tu
eti serios. Eti dispus s te cstoreti cu
un sac de bani ca s pui mna pe
Halcyone sau sacrificiul este prea mare?
Niciun sacrificiu nu este prea mare,
spuse Justin imediat, apoi i ddu
seama c era adevrat. Ar fi fcut orice.
Aadar, spuse Scott tios, te
cstoreti cu nite bani. Iar apoi ai grij
ca Halcyone s nceap s fac nc i
mai muli bani.
M-am gndit i eu la asta. Pe lng
bijuteriile de epoc, n care sunt gata s
bag toii banii lichizi pe care i am, cel
mai valoros capital al firmei este
reputaia ei. i reputaia se vinde bine
mai ales la capetele ncoronate.
Ce vrei s spui? ntreb Scott clipind
din ochi.
Ai auzit vreodat de principesa
Sofia Elena di Maggiore? Este una dintre
numeroasele prinese italiene crei au
hotrt s ignore revoluia.
Astea sunt cu sutele, spuse Scott,
dnd din mn a lehamite.
E drept. Dar problema este c ea are
destui bani ca s triasc pe picior mare,
la nlimea titlului. Tatl ei a ntemeiat o
adevrat dinastie a vinului. A produs
nite poirc bun i ieftin. Rezultatul a
fost c toi ceilali colegii viticultori au
refuzat s mai vorbeasc cu el, i au
mbtrnit sraci i demni, n timp ce cei
din clanul Maggiore au ajuns putred de
bogai. Tatl principesei i apoi soul ei
au continuat, lucrarea.
Fascinant, spuse Scott, trgnat.
Dar ce relevan are?
O, mare! l asigur Justin. De cnd
luase decizia s prseasc Oxfordul i
s atace problema cu Halcyone, Justin se
apucase s fac cercetri amnunite.
Este un plan foarte simplu. Bijuteriile
familiei sunt vechi i greoaie, dar
fabuloase. Principesa este bogat i
obsedat de bijuterii. Peste trei ani va
mplini patruzeci de ani. i pentru a-i
ridicai moralul, principesa a decis s se
nconjoare de bijuterii. Sunt cuvintele ei,
nu ale mele. Zvonurile susin c a pus
deoparte o sum uria de bani pentru a
le plti. Uria, repet Justin ncet.
Aadar, buna doamn a pornit la
cumprturi, pentru a achiziiona un
bijutier.
i ai de gnd s arunci n ring
Halcyone?
E o idee bun. Este o firm suficient
de nou ca s o impresioneze pe
principes la urma urmelor, banii ei au
fost fcui de bunicul ei, tot aa dup
cum Halcyone este opera bunicii mele.
Dar firma este, pe de alt parte, suficient
de veche ca s aib o anumit patin
care vine cu vrsta. Meseriaii notri
sunt cei mai buni. Iar Halcyone este o
firm englezeasc.
Scoase brusc din buzunar scrisoarea
mamei lui i o arunc pe birou. Dup ce
va pleca Scott, i va da foc i o va arde
fr s-o citeasc.
Scott se ncrunt.
Eu credeam c este un dezavantaj s
fii britanic. Italienii in unul cu altul
dar stai puin, principesa este italianc?
ntreb Scott ridicnd vocea. i este
cunoscut faptul, n cercul bijutierilor, c
este gata s contracteze o companie
pentru bijuterii noi?
Da.
Atunci n mod sigur Corraldo a
fcut deja o ofert.
Da, spuse Justin, gndindu-se la
Enrico Corraldo i la unchiul su,
contele.
Da? repet Scott ca un ecou, netiind
sigur dac trebuie s rd sau s-l apuce
pe prietenul su de ceafa i s-l scuture
bine. Nu crezi c prinesa Sofia i cum o
mai cheam se va repezi s pun mna
pe oferta lui Corraldo? Este mai veche
dect Halcyone, este italian i la fel de
renumit.
Sunt sigur c firma Corraldo se afla
n fruntea listei ei. Dar Halcyone nc nu
a intrat n aren.
Scott zmbi.
Mai ai nc un as n mnec?
Scott ddu negativ din cap.
Nu mai am nevoie de nimic altceva.
Italienii in unul cu altul, dar mai au i o
anumit pizm. Btrna prines nu a
uitat i cu att mai puin nu a iertat
faptul c bunicul ei s-a simit ca un
renegat n propria ar, din pricina
atitudinii vecinilor i colegilor lui de
breasl. i unul dintre vecinii i colegii
de breasl este din ntmplare strmoul
direct al actualului ef al familiei
Corraldo.
Corect, spuse Scott neconvins.
Justin zmbi.
Uii c bijuteriile nu seamn cu
nicio alt afacere din lume. Vocea lui
deveni blnd i tandr. Halcyone
fabric visuri. Strlucire. Este ultimul
cuvnt n materie de fantezie, statut i
putere. Poate i se pare c totul sun cam
nebulos, c m bizui numai pe capriciile
unei prinese italiene? ntr-un fel, este
cam nebulos, e adevrat, dar tocmai asta
nseamn Halcyone. i tocmai acesta este
avantajul nostru fa de nou veniii
precum Redex. Asta e o firm american
nou. Reprezint o provocare chiar i
pentru puternicul Tiffany. Oricum, sunt
nc prea noi ca s o atrag pe
principes.
Perfect. S spunem c primim
comanda. i mai departe?
Justin izbucni n rs.
Aici se vede la tine morala clasei
muncitoare, Scott. tii ce se ntmpl
atunci cnd o firm primete pecetea
regal a aprobrii? Femeile dau nval.
Toi nouveaux riches nnebunesc.
Reputaia crete vertiginos. Dac primim
comenzi de la Maggiore, imediat toat
lumea o s vrea un original Halcyone
chiar dac o pereche de cercei nu va
costa dect un fleac de 5000 de lire.
Scott simi pentru prima dat n vocea
lui Justin Syramore-Forbes o und de
emoie autentic i nu se putu mpiedica
s n-o simt i el.
Te-a prins tare de tot ideea asta, nu-i
aa?
Da, orict ar prea de ciudat, aa
este. Justin privi afar peste pajiti. i
prea ru c nu mai apuc s absolve
Oxfordul. Dar n sfrit i putea lua
viaa n propriile mini i avea de gnd
s ctige.
Aadar, tatl tu s-a dus, iar tu
nvei ce nseamn s fii liber, mustci
Scott. Dar oare a meritat, Justin? ntreb
el blnd.
Justin se rsuci pe clcie de parc
Scott l-ar fi atins cu un bici de foc. Apoi
se relax i se ntoarse din nou ctre
fereastr.
Crezi c l-am ucis pe tata, Scott?
ntreb el calm, pe un ton absolut
indiferent, ca i cnd l-ar fi ntrebat dac
crede c mine va ploua.
Scott Tate zmbi.
Cred c puin mi pas dac l-ai
omort sau nu, spuse el calm.

La cteva mii de kilometri distan,


Reece Dexter intra cu limuzina sa neagr
i somptuoas pe o pist privat de
aterizare i decolare, aflat la vreo zece
kilometri de Los Angeles. l atepta unul
dintre avioanele particulare ale
Corporaiei Dexter, un avion strlucitor,
alb i argintiu, de o elegan
provocatoare i putere ostentativ.
Odat urcat la bordul avionului, se
servi cu un mic phrel de whisky i
apoi bu ap din belug. Se uit la ceas,
calculnd timpul ct va fi n aer. Nu
avusese dect rareori ocazia s viziteze
Italia pn atunci i atepta cu nerbdare
s-o vad.
n timp ce avionul pornea n vitez pe
pist i decola apoi n noaptea tot mai
ntunecoas, Reece scoase un dosar
despre prinesa Sofia di Maggiore i
ncepu s-l studieze. Prea s fie o
femeie interesant. i gndul acesta l
fcu s-i aminteasc de cea mai
interesant femeie dintre toate Lady
Forbes. O, o expediase rapid! Nu e de
mirare c micua doamn i spusese s-i
ia oferta i s i-o bage undeva!
Dar ct de uor era s-i recheme din
memorie imaginea ei, cu ochii n flcri
i scuipnd venin pe gur ntr-un
amestec de insulte care nu fcea dect
s-l ndemne s-o doreasc i mai mult.
Reece scutur din cap furios i aprinse
veioza. i pusese n gnd s-o dea uitrii.
Dar, n timp ce avionul se ridica tot mai
sus i apoi lua o poziie orizontal, Reece
nu se putea mpiedica s nu-i spun c
era o greeal s renune att de repede
la un ciclon aa de frumos.
Iar Reece nu era omul care s fac
greeli.
5
Veneia
Dup ce ateriz pe aeroportul Tessera,
Flame se ndrept ctre gar, iar n
momentul n care trenul ei intra n staia
Santa Lucia, abia atepta s exploreze
oraul. Alese ca punct de plecare
Stazione Marittima de pe Canalul
Giudecca. De aici avea posibilitatea s-i
aleag mijlocul de transport: micuele
vaporetti omniprezente, sau
ambarcaiunile mai mici, motoscafi, i
firete, vestitele gondole. Hotrndu-se
s ia un vaporetto, care era cel mai
popular i mai des folosit, se aez ntr-
un accelerato. Nu avea s uite niciodat
acea cltorie. Veneia se scufunda. Dar,
cu toate ornamentele cojite, pietrele
prbuite i apa care mirosea urt, oraul
avea o grandoare ce se ridica mai presus
de orice altceva. Era att de provocator
de gotic i flamboaiant! De cte ori
ambarcaiunea lua o cotitur, o alt
cldire condamnat strlucea n soare,
artndu-i lucrrile semnate n secolul
al XIV-lea de Gian Paolo Boninsegna,
concurnd cu frumoasele faade baroce
ale lui Alessandro Tremignon.
Tocmai se apropia de staia unde urma
s coboare, cnd zri o gondol
strlucitoare i, pentru o clip, inima i se
opri n loc la vederea unui cap cu pr
negru, pe jumtate ascuns de perdeaua
alb a gondolei. Nu nu putea fi el
Flame scutur din cap, furioas pe ea
nsi pentru c i imaginase, fie i
numai pentru o clip, c nesuferitul
acela de Reece Dexter ar fi putut fi la
Veneia. Omul acesta devenise^ o
adevrat pacoste, i bntuia visurile n
fiecare noapte. i spuse s nceteze s-i
mai imagineze tot felul de lucruri i se
ndrept ctre casa strbunicii ei, numit
mre Palazzo dOro, situat n labirintul
de strdue din Salizzada San Moise. Un
om de vrst mijlocie, pe jumtate ndoit
din mijloc, i deschise imediat ua
principal i i se adres n italian:
Signorina Syramore-Forbes? Eu sunt
Marco, valetul doamnei contese. mi dai
voie s v iau bagajele?
O clip mai trziu, Flame se afla ntr-o
mic curte interioar. Zidurile ei erau
mbrcate n ieder verde i rcoroas,
peste tot erau suspendate ghivece cu
flori albastre, roii, galbene i portocalii.
Dar ceea ce i atrgea privirile de la
nceput n acea curte interioar era
fntna aflat exact n mijloc,
reprezentnd o femeie goal, de
marmur, care turna ap dintr-un ulcior
n apa de dedesubt, pe care pluteau
nuferi i n care se jucau petiori
colorai.
Pe aici, v rog, signorina. Contesa
abia ateapt s v revad.
n galeria lung, un portret excentric
de Lorenzo Lotto o fcu s se opreasc
brusc. n momentul n care Marco o
introducea n camera strbunicii ei,
mintea ei era plin de imagini ale
tablourilor lui Sebastiano Ricci,
Giambattista Tiepolo i Alvise Vivarini.
Numai vocea puternic a lui Marco,
anunnd-o solemn, reui s-o smulg din
reverie i s-o aduc napoi, n prezent.
Flame, cara, ari splendid. Nu-i aa,
mam? Maria Corraldo se ridic de pe
canapeaua aurit pe care sttea i se
apropie vioaie traversnd covorul
oriental. O apuc pe Flame de mini i i
le strnse cu dragoste.
Aa este. O voce cald o fcu pe
Flame s-i ntoarc ochii de la bunica, la
strbunica ei i simi c i se oprete
respiraia.
Contesa Giulietta Maria Granti era o
adevrat splendoare, chiar la cei optzeci
i unu de ani pe care i avea. mbrcat
n mtase veneian albastr, se ridic n
picioare Iar s aib nevoie de baston.
Prul ei argintiu era aranjat ntr-un coc
elegant. Pe piept avea diamante i safire
care strluceau ntr-o bro superb, sub
form de coad de pun.
Flame! Ce bine i-au gsit numele,
car a! spuse ea i o srut pe strnepoata
ei pe ambii obraji.
Giuliettei i plcea ceea ce vedea. nalt
i zvelt, cu o siluet ca Venus. Un ten
perfect, era cheia frumuseii unei femei,
iar Flame nu numai c l avea, dar mai
avea i nite ochi negri, misterioi care se
potriveau perfect cu el. Ddu din cap
satisfcut i i ndrept umerii btrni.
Gata cu aspectul exterior. Important era
ce se afl sub el.
Mi-a crescut cumva nc un nas,
strbunico? ntreb Flame i Giulietta
izbucni n rs. Fata avea umor!
Nu, din cte vd eu. i spune-mi
Buni.
n timp ce vorbeau, Giulietta o conduse
la o canapea confortabil i i turn un
ceai.
Veneia este minunat, ncepu
Flame, lund o ceac de ceai slab. Vreau
s vd totul nainte s m ntorc la
Radcliffe.
Sigur c trebuie s vezi totul,
consimi binevoitoare Giulietta. i care
este primul lucru pe care vrei s-l vezi?
Flame ezit. Erau aa de multe locuri
pe care le-ar fi putut numi Puntea
Suspinelor, Palatul Dogilor, Caii de
bronz din Piaa San Marco sau Turnul cu
ceas. Era totui un loc pe care dorea s-l
vad mai mult dect orice altceva.
Corraldo, spuse ea ncet i apoi se
uit la Giulietta care schimba priviri
cunosctoare cu Maria.
Vezi, i-am spus eu, zise Maria
blnd. Flame este decis s mearg acolo
unde ngerii se tem s peasc. i-am
spus c a ctigat un premiu luna
trecut? Pentru proiectele ei de bijuterii?
Giulietta ddu din cap afirmativ i se
uit gnditoare la Flame. Flame ridic
din umeri.
N-a fost dect un premiu
nensemnat, Buni, dar am deja alte
cteva desene care ar putea prezenta
interes pentru Corraldo. Am lucrat tot
semestrul la ele ca s le cizelez.
Flame nu adug c, de cnd Reece
Dexter i dduse un verdict att de
zdrobitor, se ocupase mai serios de
aspectul tehnic i avusese grij s nu mai
fac greeli flagrante. Cum ar fi o sudur
imposibil!
Eti de acord cu ideea asta, Buni?
ntreb ea ncet.
Cu ce s fiu eu de acord? Cu
siguran c tu tii mai bine ce faci. i
acum, dac i-ai but ceaiul, n-ai vrea s-
i vezi camera? schimb Giulietta
subiectul, le-am cazat n apartamentul
Papei Clement al XIII-lea. Are vedere
spre Canal.
Apartamentul era splendid. Nu mai
vzuse niciodat mobil de aur!
Palazzo dOro nsemna palatul de aur
i aurul, arama, alama i frunzele aurite,
precum i aurul pur, btut cu ciocanul,
abundau peste tot. Flame iei pe un mic
balcon. n faa ei era un palat de calcar
alb, la picioarele ei un canal lung, verde
i erpuitor. Era un vis!

Trei zile mai trziu, Flame i strbunica


ei edeau ntr-o gondol Granti, o
ambarcaiune lung i neagr care purta
nsemnele Granti desenate cu auriu pe
una din laturi, i inversau ncet Canal
Grande. Era aproape ora zece seara,
luminile sclipeau peste tot n jurul lor,
iar Flame se pregtea s mearg la prima
ei festa.
A fi vrut s fie i mama aici, ca s
vad toate astea, murmur Flame. Acum
i petrece tot mai mult timpul n San
Francisco.
Gondolierul lor alese tocmai acest
moment pentru a ncepe s cnte cu o
voce baritonal acceptabil, iar Flame
izbucni ntr-un rs sonor. Era prea mult:
mijlocul de transport, rochia, bijuteriile.
Se simea ca o prines din povetile cu
zne aruncat din paginile crii n
secolul XX. Maria insistase, spunnd c
niciuna dintre rochiile ei de sear nu n a
suficient de elegant pentru aceast
ocazie, i cutase o rochie din vasta
colecie a Giuliettei. Fr umeri, cu talia
ngust i fusta lung, avea o culoare ce
nu putea fi definit uor; argintiu, verde,
bleu-deschis, toate acestea la un loc i
nc ceva. i pentru c era fcut din cea
mai fin mtase thailandez, era
luminoas, i schimba culoarea mereu.
Coaforul personal al Giuliettei jubilase
de bucurie la vederea prului bogat al
lui Flame i petrecuse apoi cteva ore
aeznd masa de bucle ntr-o
pieptntur nalt care permitea ns n
acelai timp prului s se reverse pe
umeri. Combinaia dintre mtasea gri-
deschis i prul rou tiase respiraia
tuturor, inclusiv a ei. Femeile nu se mai
mbrcau n felul acesta, murmurase ea
rznd.
Cu excepia Veneiei, cara, spusese
Giulietta, ntinznd mna ctre trei cutii
de catifea roie pe care le deschise i
ddu la iveal cteva diamante i
smaralde la vederea crora lui Flame i se
muiar genunchii. Acum se odihneau,
masive, pe pielea gtului ei i i atrnau
din urechi. Dar diadema de pe frunte era
cea la care se gndea Flame cel mai mult.
Simea banda care o strngea, anunnd
nceputurile unei dureri de cap. Un arc
simplu de diamante i smaralde care
arta spectaculos n prul ei, dar stilul
era vechi i foarte greoi.
n momentul acela gondola lor se opri
n apropierea uneia care semna
remarcabil demult cu cea n care Flame
i nchipuise c l zrise pe Reece
Dexter. Dar nu se gndi prea mult la
asta. n faa ei se afla palatul plin de
crema elitei veneiene. Dac fcea cumva
vreo gafa ngrozitoare?
Giulietta arunc o privire ctre chipul
lui Flame pe care se citea acum emoia i
o lu de mn.
Curaj, cara. Nu muc. i ine minte
o s fii fr ndoial cea mai frumoas
femeie de acolo. Toi trebuie s se team
de tine.
nuntru, Reece Dexter i zmbea
principesei Sofia di Maggiore i lu nc
un pahar de ampanie. tia c pierduse
comanda, dar nu era prea ngrijorat.
Oricum, fusese o lovitur la nimereal.
Firma lui era prea nou ca s se bucure
de ncrederea unui comenzi att de
importante, dar Reece nu considera c
deplasarea fusese un eec. Fcuse afaceri
cu alte firme cu o gndire mai modern
i acestea nsumau peste un milion de
dolari.
Se ntoarse n timp ce soseau i ali
oaspei i fcu ochii mari cnd vzu cine
intr pe u. Era ea! Ciclonul lui
simpatic! Reece simi cum i se
accelereaz respiraia n timp ce fata
cobora scrile, iar trupul lui lu foc din
nou, lsndu-i o senzaie amestecat de
suprare i amuzament. i el care credea
c o uitase! La naiba! i ddu seama c
merge spre ea fr s vrea, cu pai
hotri. Probabil c soarta i juca o fest
sau ncerca s-i spun ceva. Atunci de ce
s te lupi cu inevitabilul?
Flame l vzu i ea o clip mai trziu i
se opri att de brusc, nct Giulietta se
izbi de ea.
Cara, ce?
Lady Forbes, spuse Reece cu voce
tare, oprindu-se chiar n faa ei i
nemailsndu-i nicio ans s-l evite. Cu
ochii plini de furie execut o plecciune
perfect, dar batjocoritoare. Ce anse
crezi c aveam s ne rentlnim?
Flame i muc buzele, derutat de
fierbineala care i cuprinsese corpul.
Reece purta un sacou negru elegant care
nu fcea nimic pentru a ascunde puterea
aproape primitiv a trupului i
masculinitii lui, iar Flame simi din
nou dorina aceea la de a face un pas
napoi n faa charismei lui copleitoare.
n spatele ei, ochii Giuliettei ncepuser
s arunce scntei.
Credeam c destul de mari ca s m
simt n siguran, ripost Flame, apoi
simi c i vine s-i dea palme cnd
ochii lui i ai ei se ntlnir ntr-o
nelegere pur sexual.
Eti prea tnr i frumoas ca
s doreti s te simi n siguran, Lady
Forbes, o tachin amabil Reece. Era
deosebit de ncntat c reuise s fac
asupra ei o impresie cel puin la fel de
puternic precum cea pe care o fcuse ea
asupra lui.
n acel moment, Giulietta deschise
evantaiul spaniol de dantel neagr pe
care l inea n mn i micarea acestuia
capt atenia lui Reece.
Trebuie s m prezini, o tachin el
din nou, fcnd-o pe Flame s se simt
vinovat pentru nerespectarea etichetei
i suficient de furioas ca s vrea s-l
spintece. Gndul la nite obiecte ascuite
care s-i sfie pielea i fcea o deosebit
plcere.
Doamna contes Giulietta Granti,
domnul Reece Dexter, spuse ea printre
dini.
Dexter? fcu Giulietta imediat
curioas, iar interesul ei pentru acest
strin ciudat se dubl instantaneu.
Dexter de la Minele Dexter?
Reece zmbi modest.
Nu mi-a fi nchipuit c o doamn
att de frumoas ca dumneavoastr se
intereseaz de mine, doamn contes.
Lui Flame i czu falca. Fcea pe
armantul! Se ddea bine pe lng Buni!
Se uit la btrna doamn i vzu c
zmbete! Flame inspir adnc. Ce
ridicol! Cum putea Buni s se lase
sedus de de caraghiosul sta!
Ca rud prin alian cu familia
Corraldo, m intereseaz foarte mult
oamenii care au mine de pietre
preioase. Presupun c Redex a fost
nfiinat de dumneavoastr.
Giulietta ridic sprnceana delicat,
privind n acelai timp amuzat la Flame
care se ntuneca tot mai mult la fa.
Reece i arunc o privire rapid lui
Flame.
Aa este, rspunse el la prima
ntrebare a Giuliettei. Iar
dumneavoastr, Lady Forbes, suntei i
dumneavoastr rud cu familia
Corraldo? ntreb el.
Flame zmbi dulce.
Mama mea este Francesca Corraldo,
da. Fiica lui Michael Corraldo. Poate c
ai auzit de el.
Reece rmase perplex.
O, i nc cum! V rog s m scuzai,
doamn contes. Sper s nu obiectai
dac v-o fur pe drgua dumneavoastr
nsoitoare pentru un dans.
Ctui de puin, spuse Giulietta i
ignor cu un zmbet nonalant privirea
furioas pe care i-o trimise strnepoata
ei. Flame deschise gura ca s declare
categoric c nu vrea s danseze, dar
cuvintele rmaser nerostite. Reece i
strecur braul n jurul taliei ei i
aproape c o ridic n brae de la podea.
nainte s-i dea seama unde se afl, era
strivit de peretele dur al pieptului lui i
rsucit n ritmul valsului.
Stai puin! reui ea s articuleze n
semn de protest. Este politicos s
ntrebi a, am uitat c nu cunoti sensul
acestui cuvnt, nu-i aa?
Reece zmbi ctre ea, cu minile
strnse n jurul taliei ei.
Poate c nu, fu el de acord printre
dinii strni. Dar tiu alte cuvinte, cum
ar fi, de pild, spionaj industrial.
Flame clipi din ochi:
Ce?
Aa cum ai auzit. Aadar, o prieten
a trimis desenele tale la Redex fr ca tu
s tii? Pe naiba! Ia spune, unchiul
Enrico a considerat c ceea ce ai putut
s-i spui despre aranjamentele noastre
de la Redex este interesant?
Se ntreba ce oare avea de gnd s-i
mai reproeze micua lui furtun i se
ntreba i mai mult de ce oare atepta cu
atta nerbdare acel moment.
Ce tot vorbeti acolo? se rsti Flame,
apoi i opri respiraia, n timp ce mna
lui o strngea i mai tare de talie,
apropiind-o i mai mult de el, astfel c
acum i simea toate liniile corpului de
la muchii care se zvrcoleau sub piele la
abdomenul plat i coapsele lungi i tari,
ba chiar i Roi. Simea chiar i
prezena tot mai ntrit a brbiei lui
care mpingea de zor n coapsa ei
mbrcat n mtase.
Nu face pe inocenta cu mine, Lady
Forbes, mormi el. i nu mai pot s-i
spun mereu aa. Cum te cheam, de
fapt?
Toat lumea mi spune Flame, zise
ea.
Dac ntr-adevr i nchipuia c
spionase pentru Corraldo, naiba tie ce
ar mai crede dac ar ti c numele ei este
Halcyone.
Dar eti de-a dreptul ridicol! Nu m
intereseaz
Flame? Reece privi n jos spre ea, iar
ochii lui cenuii furioi se mblnzir i
se muiar ca argintul topit cnd se uit
la prul ei. Ce bine i se potrivete,
murmur el, cu vocea moale ca mierea.
Flame simi cum inima ncepe s-i bat
mai repede, Dintr-odat, aerul se fcuse
mai greu i nu mai era foarte sigur c i
psa. Muzica orchestrei urca ntr-un
crescendo i simi cum este nvluit n
braele lui care parc deveniser o
prelungire a propriului ei corp. Era un
om imposibil, i schimba strile
sufleteti precum mercurul, de la furie la
seducie, era fermector i apoi de-a
dreptul brutal. Simea electricitatea care
prea c nete n scntei din el i i
aprindea tot corpul. Simea cum i se
ntresc sfrcurile i se arunc mai
aproape de pieptul lui, fericit c existau
bariere textile care i separau, n timp ce
o pornire mai primitiv i mai puternic
spunea c ar fi vrut s se topeasc. Ochii
lor se ntlnir, se ncletar, se duelar.
Dintr-odat, muzica se opri i cei doi
odat cu ea. Flame atept, netiind ce
trebuie s urmeze. Atunci Reece zmbi
ntr-un fel straniu, pe jumtate
nspimnttor, pe jumtate seductor.
Aadar, este o coinciden c ne-am
rentlnit, spuse el gnditor i ridic din
umerii largi. Nu conteaz. i cu aceste
observaii criptice, dar foarte
periculoase, i srut brusc mna, se
rsuci pe clcie i dispru n mulime.
Flame privi n urma lui cu ochii larg
deschii. Mna nc o frigea acolo unde
simea amprenta buzelor lui i mintea i
se rotea n cercuri, n netire. Pieptul i se
ridica i cobora n timp ce respira
sacadat.
n ce naiba se bgase?
6
La sute de kilometri distan, Justin
pi ntr-o ncpere i rmase n prag, n
timp ce ochii lui albatri examinau
interiorul cu o privire de expert. Era o
petrecere tipic pentru Mayfair. Zmbi i
accept un pahar de ampanie cldu.
Nu prea avea chef de petreceri. O,
avusese i el parte din plin de
experienele teribiliste ale vrstei. Fcuse
pipi n destule fntni, gsind c lucrul
acesta este extrem de amuzant, ca
urmare a celor patru sau mai multe
pahare de coniac Napoleon de cea mai
fin calitate. Se delectase cu experienele
curente, implicnd femei i butur, dar
nu se atinsese niciodat de droguri.
Gazda, o femeie n jur de cincizeci de
ani, mbrcat cu o fust mini care i
arta picioarele acceptabil de frumoase
nc, n timp ce pieptul ei abundent se
iea din strnsoarea unui top argintiu, l
ntmpin i l invit nuntru.
Justin, ce bine mi pare s te vd!
Ca i cnd a putea s stau departe
de tine mult timp, Iulia, spuse Justin
dndu-i seama c zmbete i auzindu-
se cu mirare cum ncearc s-o flateze.
Urmri reacia femeii cu detaarea unui
om de tiin care observ la microscop
cum se zbate o insect.
nvase ce s fac pentru a-i fermeca
pe cei din jurul lui de la o vrst foarte
fraged, de la o mulime de doici i
guvernante, nvtoare i profesoare i,
mai trziu, amante. Acum era o reacie
att de spontan, nct abia dac mai era
contient de ceea ce fcea, devenise la fel
ca respiraia. Zmbetul lui Justin,
tineresc, sincer i proaspt, era o reacie
absolut fizic la stimuli deja ncercai.
Trebuie s m lai s-i fac
cunotin cu debutantele de anul acesta.
tii doar c ai provocat un adevrat
scandal cnd ai plecat de la Oxford aa
cum ai plecat. Nu este un comportament
demn de un conte.
Dimpotriv, zmbi Justin,
ascunzndu-i cu uurin iritarea n faa
femeii proaste, cred c exact aa trebuie
s se comporte un conte. i apoi, cine a
mai auzit de un conte de ar cu studii
superioare? Este aproape indecent.
i pentru c gazda i ciugulea din
palm, Justin obinu repede ceea ce i
dorea, i anume s fie prezentat fetei
care se afla n fruntea listei lui Scott de
motenitoare bogate, necstorite.
Supraponderal cu cel puin vreo
douzeci de kilograme, avea un pr
negru care se ondula natural njurai unei
fee ca o lun plin. Ochii ei mari i
cprui semnau cu doi nasturi pe ceea ce
ar fi putut fi, de altfel, o fa destul de
acceptabil.
Felicity Mainwaring, i-l prezint pe
Justin Syramore-Forbes, conte de
Ravenscroft. Justin le zmbi mai nti
brbailor ngrmdii n jurul ei,
surprins s-l vad printre acetia i pe
George Campbell-Bean, apoi se rsuci n
loc, cu mult graie pentru a privi n jos
la chipul femeii a crei unic atracie o
constituiau banii.
Domnioar Mainwaring, spuse el
foarte ceremonios, apoi se aplec i i
srat mna.
Flick, l corect Felicity Mainwaring,
vorbind cu un accent plcut de
Yorkshire. Cum s-i spun?
ndreptndu-i spinarea dup acel gest
de curtoazie continental, Justin i ntlni
privirea i i ddu seama c i zmbete.
Oamenii mi spun n fel i chip.
Unele porecle sunt de-a dreptul
nemeritate.
Flick Mainwaring zmbi, dnd la
iveal un ir de dini egali i albi. Timp
de o clip, Justin fu uimit.
Sunt convins! Dar dac a dori s
fiu politicoas?
Noi i spunem cu toii Juzzer,
interveni George, cu accentul lui scoian
acum estompat de whisky.
George, te-ai mbtat, spuse Justin
binevoitor i toi izbucnir n rs.
Asta sper i eu, ticlos btrn,
ngim peltic George, apoi nchise
repede gura, contient de faptul c
Felicity Mainwaring i aruncase o privire
sever. Era ct se poate de clar ce se
petrece acolo. Justin se ntreba de ce
toat lumea se obosete s joace teatru.
Toi cei cinci brbai nghesuii n jurul ei
i fceau curte pentru banii ei inclusiv
el nsui. Fru dispui cu toii s treac
cu vederea felul n care arta, accentul ei
ngrozitor i modul nefericit n care se
mbrca. Astzi purta o rochie verde de
dantel tripl care o fcea s arate ca o
prjitur cu glazur fondant din
comarul unui gurmand. Iar Felicity?
Justin i ntoarse privirea de la George i
ntlni ochii strlucitori plini de un umor
batjocoritor i de o inteligen vizibil i
simi aproape o zguduitur fizic. Fata
tia! Toi tinerii acetia din jurul ei,
brbai cu un pedigree impecabil i de
vi nobil, erau cu toii scptai i
dispui s curteze o fat gras din
Yorkshire pentru banii tatlui ei. i fata
tia! Surprins, constat c nc o mai
inea de mn, i i ddu drumul.
Locuieti la Londra, Juzzer? ntreb
Flick, fcnd semn unui chelner i
alegnd, din tot ce era acolo, o halb de
bere Guinness.
Justin clipi privind-o cum soarbe din
bere i ddu din cap.
Nu, am o moie n Oxfordshire. E
mai mult pmnt agricol. l iubesc,
spuse el simplu i abia atunci observ
aprobarea silenioas. Scott l informase
corect tatl fetei fcuse bani din
crbune, nainte de scderea preurilor,
dar inoculase copiilor lui, nc de la cea
mai fraged vrst, dragostea i
respectul pentru pmnt. Totui nu se
ateptase; s-i vin aa de uor s discute
cu Flick Mainwaring de la egal la egal i
nici s fie att de cinstit i spontan n
compania ei.
Presupun c eti obinuit cu chestii
dintr-astea, spuse Flick, fcnd un gest
ctre camera plin de fum i de
debutante din anul acela, de politicieni,
gentlemeni de ora i de femei care i
purtau lustrul plictisit i greoi aa cum
poart mobila husele de creton.
Mi-e team c da. Dar presupun c
ai reuit s scapi de ei, nu-i aa?
Flick zmbi din nou i Justin se uit fix
la ea, ntrebndu-se ce are zmbetul
acesta aa de deosebit. Apoi, cnd ea i
prinse privirea i cltin din cap fericit,
i ddu seama c asta l mcina:
zmbetul ei era autentic. Larg, sincer i
admirabil de lipsit de orice artificiu. Era
aa de deosebit fa de zmbetele pe care
se obinuise s le vad pe feele femeilor!
mi plac femeile care zmbesc dac
simt nevoia s-o fac, spuse Justin, avnd
intenia s-o mguleasc, i abia cnd fata
i fix ochii ei sinceri i placizi asupra
lui se simi oarecum stnjenit.
M bucur s aud asta. Mie mi place
s zmbesc foarte mult. Ca atunci cnd
am vzut rochia asta. Mi-a cumprat-o
tata. Asta este ideea lui despre elegan.
Nu-i aa c este ncnttor de urt?
ncnttoare, draga mea, rosti
anevoie George. Ceilali se retrseser,
iar Justin i arunc o privire rapid lui
George.
Ai face bine s te duci afar s iei o
gur de aer, George, spuse el pe un ton
amabil i plcut, iar gazda lor, care
sorbea cu nesa tot ce spunea el, ca o
plant din deert care a dat de ap,
nelese aluzia.
Da, George, vino cu mine. D-mi
voie s-i art fuxiile mele de excepie.
M gndeam s le prezint anul acesta la
Expoziia Floral. Spune-mi ce crezi
despre ele.
Reui s-l scoat afar. Dac Justin i
Flick Mainwaring se vor cstori, aceasta
va fi lovitura secolului pentru ea, ca
peitoare. i mai trziu privi napoi
peste umr, cu ochii fierbini i chipul
aat la Justin, care, cu silueta lui nalt
i parul blond-argintiu, sttea acolo ca o
adevrat ispit. Dup amiezi de
dragoste cu contele de Ravenscroft. Simi
cum vaginul i se contract plcut.
ncnttor!
Fr s bnuiasc gndurile erotice ale
gazdei sale, Justin o conduse pe Flick
Mainwaring n sala de bal. Nu avea nici
cea mai mic idee dac fata tia sau nu
s danseze i fu bucuros s aud un vals
simplu. O lu de mn i simi cum
degetele ei se strng n jurul minii lui,
ntr-o strnsoare puternic, ciudat de
plcut. Apoi ncepu s valseze
alunecnd uor, fr efort, surprins la
nceput, dar fr s se mai mire dup
aceea, cnd Flick rspundea la fiecare
micare a lui cu o graie care chiar dac
nu o egala pe a lui era foarte aproape de
ea. Valsul trecu n alt vals i apoi n altul.
Flick nu spunea niciun cuvnt i,
nedorind s rup farmecul straniu al
momentului, Justin rmase i el tcut.
Era pentru prima oar de cnd i
amintea el c se afla cu cineva care nu
atepta sau nu dorea nimic de la el.
Dansnd aici cu Flick, ncerca un
sentiment straniu de mpcare. O dat
simi o btaie timid pe umr, dar cnd
se ntoarse i l vzu pe Michael Bell,
unul dintre pretendenii scptai ai lui
Flick, l ignor pur i simplu, i cel de-al
treilea fiu al unui mic baron se topi
asculttor, dei cam morocnos. Flick
vedea totul, dar nu spunea nimic. Era
aproape miezul nopii cnd se oprir n
sfrit din dans i pornir din nou ctre
salonul principal. i acolo se ndreptar
ctre mesele de la bufet, iar Justin se
servi din belug cu salate pe care le
adora. Privi la Flick care i umplea
farfuria i, n loc s se simt jenat sau
plin de dispre, constat c o admir.
Trebuie s fii un om ndrzne ca s te
ridici i s traversezi ncperea plin de
leinturi scheletice care urlau ngrozite
cnd cntarul le spunea c se ngraser
cu cteva grame.
Nu vrei s mergem n grdin?
suger Flick i Justin accept din toat
inima.
Nu avea chef s nceap s-o seduc
nu tia cum s-o fac fr s-o insulte. La
naiba, de ce l fcuse s-o plac?
Aadar, pentru ce vrei banii mei,
Juzzer? ntreb Flick i privi ngrijorat
n sus cnd Justin tui, necndu-se.
nghiise vinul pe unde nu trebuie. Fata
l btu amabil pe spate cu destul for,
iar Justin ddu din cap n semn de
mulumire. Cu ochii nc lcrimnd,
privi la ea iret.
Nu tii s joci jocul, i repro el
blnd.
Flick scutur din cap.
Ba da, dar prefer s joc dup
regulile mele, asta e tot. La fel ca i tine.
Justin sorbi puin de ast dat cu
grij din vinul lui i i spuse c trebuie
s se scuture. Fata asta era istea! Poate
chiar i periculoas? De necrezut, simi
cum sngele ncepe s-i curg mai
repede prin vine.
Crezi c mi-ai citit foarte bine
gndurile, nu-i aa? ntreb el, cu un
zmbet ntrebtor, dar i nesigur
totodat.
Din ce am auzit i din ce am vzut,
aa cred.
Justin privi fix la ea o clip, apoi spuse
ncet:
S-ar putea s greeti.
Flick ls capul ntr-o parte.
M-am mai nelat i altdat, spuse
ea. Dar nu foarte des.
Justin se ls ncet pe spate,
rezemndu-se de scaun, contient de
faptul c nervii i erau tot mai ncordai.
Ai de gnd s fii drgu, Flick?
Flick tocmai ridica halba de bere ctre
gur i se opri brusc ca s se uite la el, cu
ochi care l evaluau sever.
Oamenii te-au fcut s suferi foarte
mult, nu-i aa?
Justin ridic din umeri i privi ntr-o
parte, incapabil s susin privirea ei
ferm, cinstit.
Nu se ntmpl la fel cu toat
lumea?
Flick nu spuse nimic, ateptnd
rbdtoare pn cnd, silit de tcere,
Justin se uit din nou la ea.
Unii rezist mai bine dect alii,
spuse ea calm.
Justin se ncord.
Crezi c sunt un la? Sau c sunt
pur i simplu un om slab?
Nici una, nici alta, spuse Flick i
apoi, spre marea uimire a lui Justin,
adug gnditoare: Cred c ar fi fost mai
bine dac ai fi fost.
*
n acel moment, Flame se uita la
spatele lat al lui Reece Dexter care
disprea n mulimea de la festa, fr s-o
observe pe Giulietta care venise lng ea.
Bineneles c vrea contractul cu
Maggiore, spuse Giulietta i, pentru c
Flame clipi nedumerit, i explic repede
ce era cu comanda prinesei.
Aadar, de asta a venit aici,
murmur Flame ca pentru sine,
luptndu-se s-i reprime o gelozie
absolut nesntoas. I Era aici ca s
lingueasc nu tiu ce prines italianc
pentru banii ei! Ar fi trebuit s-i dea
seama. Timp de o clip de absolut
nebunie i romantism exagerat, i
nchipuise c o urmrise pe ea.
Dumnezeule, cum putea fi att de naiv
i, proast?
Giulietta ar fi trebuit s fie oarb ca s
nu vad scnteile care niser ntre
Reece Dexter i tnra ei protejat, i
btrna doamn credea cu toat tria n
focurile de artificii, va trebui s-l invite
pe tnr la ceai, ntr-o zi.
Unde este prinesa? ntreb Flame.
Giulietta ridic din umeri.
Tocmai a plecat, cara.
Flame tresri i se ncord. Oare
plecase cu Reece? Poate c chiar n
momentul acesta fceau dragoste? L-ar fi
crezut n stare s-o seduc numai ca s-o
conving s-i dea lui comanda. Dar
acum, cnd Reece plecase, seara deveni
plicticoas. Furioas, Flame l alung din
mintea ei. Era un om detestabil.
Ctre ora dou dimineaa, festa ddea
semne c se ncheie. Drumul napoi fu
foarte plcut i cele dou femei ajunser
acas exact cnd se lumina de ziu.
Odat ajuns nuntru, Flame i scoase
cu plcere tiara i scoase un oftat de
uurare att de puternic, nct nici mcar
Giulietta nu putu s-l ignore.
Te doare capul ru, draga mea?
murmur ea cu compasiune. Sunt
aspirine n baie.
De unde ai tiut? ntreb Flame,
frecndu-i tmplele.
Nu tiu s citesc gndurile, rse
Giulietta. Numai c i pe mine m durea
capul ntotdeauna i naintea mea, pe
mama.
Flame se strmb.
Are nite pietre aa de frumoase!
Pcat c este aa de grea i att de
demodat.
Giulietta i arunc o privire rapid, cci
simise ceva n vocea ei. O privi atent pe
Flame care se uita fix la diadem i i
examin privirea din ochii ei frumoi.
Ddu din cap:
De ce nu desenezi tu un model de
diadem mai uoar i mai modern?
Cum? Flame i desprinse privirile
de pe pietrele strlucitoare. Aveau n ele
ceva magic, aproape hipnotic. Acum, n
lumina palid a zorilor, exaltat dup
cea mai magic noapte din viaa ei,
pietrele preau mai fermectoare ca
oricnd.
Ai studiat designul attea luni, o
ncuraj Giulietta. Deseneaz o schi,
cara. Dac o s-mi plac, am s pun s se
demonteze diadema i s se remodeleze
dup desenul tu. O s fie a ta. Am s i-
o fac cadou de ziua ta de natere, cnd ai
s mplineti douzeci i unu de ani.
La urma urmelor, Veneia n zorii zilei
era un loc i un moment potrivit pentru
gesturi mree.

n noaptea aceea, Flame l vis pe


Reece Dexter. Visuri stranii,
tulburtoare, n care pluteau n cercuri,
n sunetul muzicii, iar buzele lui se
nchideau peste ale ei n sruturi din ce
n ce mai ptimae pn cnd se lipeau
att de strns, nct Flame simea c se
topete i se dizolv n trupul lui. ase
ore mai trziu, se trezi i primul lucru pe
care l vzu fu diadema de pe noptiera
ei. Soarele lumina prin fereastr i se
reflecta direct pe ea, aruncnd strluciri
de smarald i argint pe perei i pe tavan.
Umbrele fantomatice preau ca din alt
lume, ca nite raze reflectate ale unei
puteri de demult. Se aez ncet n capul
oaselor i lu blocul de desen. La nceput
timid i ovielnic, ncepu s deseneze.
Timpul zbur pe lng ea, n vreme ce
rmnea cufundat n culoarea, forma i
frumuseea pietrelor. Cnd soarele
dup-amiezii ncepuse deja s
dobndeasc culoare i cldur, Flame
elaborase deja trei proiecte de diadem,
toate trei diferite unul de altul, toate trei
tulburtor de frumoase. Giulietta privea
la ele amuit. Nici nu visase vreodat c
Flame ar fi putut avea un talent att de
mare. Sub imboldul momentului, se
decise s trimit diadema i proiectul
care i plcuse cel mai mult din cele trei,
la bijutierul ei preferat de la Corraldo i
s-i plteasc onorariu dublu ca s-i
refac diadema ntr-o sptmn. i avea
s trmbieze talentul strnepoatei ei
chiar de pe acoperiurile caselor. Zmbi
larg. Asta o s-l fac probabil pe
btrnul conte s se cam nece de ciud!
Apoi zmbetul i se transform n
ncruntare. Contele era un om periculos,
nu era bine s te pui ru cu el. Dar dac
voia ca Flame s se afirme ca designer de
bijuterii, Giulietta tia c pn la urm
trebuiau s se confrunte cu el.

Reece Dexter sttea gnditor la


fereastra camerei lui de hotel i admira
privelitea de pe Canal Grande, care i
tia respiraia. Dar gndurile lui nu erau
la ora, orict de fabulos i de frumos ar
fi fost acesta, ci la ceva mult mai
periculos: Flame Syramore-Forbes.
Zmbi numai ct i aminti numele ei,
dei se simi strbtut i de un val de
furie. De fapt, cine era? Inocenta
ofensat care prea s fie sau o pirania
viclean, cu gndul numai la afaceri?
Zmbetul i se transform ntr-o grimas
vicleana i recunoscu n sinea lui c, n
momentul de fat nu-i pasa prea mult.
Intrase n viaa lui cu fora zguduitoare a
exploziei unei bombe i i prea bine c
se ntmplase aa. Viaa panic nu-i
plcuse niciodat prea mult.
Cu toate acestea, o s pun pe cineva s-
o verifice. Nu mai voia niciun fel de
surprize neplcute. Dac voia s joace
un anumit joc, n-avea dect, el era
dispus. O, da, chiar mai mult dect
dispus. Pentru c oricum, el va ctiga.
n timp ce privea prin fereastra camerei
lui de hotel peste canalele oraului,
mintea i se umplu de imaginea ei. l
luase o dat prin surprindere. Acum era
rndul lui. Micul lui ciclon drgla avea
s afle curnd c nimeni nu-l putea
nvinge pe Reece Dexter. i avea s aib
grij ca lecia s le plac amndurora.
7
Justin auzi soneria de deasupra uii
magazinului care scotea un sunet
muzical discret i ridic privirile. Pe chip
i se aternu imediat un zmbet larg cnd
o vzu pe Flick. Dup petrecerea din
Mayfair se vzuser foarte des. Flick
putea s vorbeasc despre orice i scotea
din mintea lui Justin idei i filosofii
despre care nici el nu tia c le avea. Nu
ddu nicio clip atenie comentariilor
insidioase care i nconjurau. i ce dac
era supraponderal i nu era o
frumusee rpitoare? Justin mai avusese
amante zvelte. Flick se deosebea de ele
ca o portocal bine coapt de un
strugure rscopt i greos de dulce. i cu
ct o vedea mai mult, cu att o dorea mai
mult. Prezena ei linititoare alturi de el
va fi un sprijin foarte necesar n
confruntarea cu mama i sora lui. Cu
Walt Matthews de partea lor, avea nevoie
de cineva n colul lui. i simul pentru
afaceri al lui Flick nu era ntrecut dect
de al lui. mpreun cu ea, va face ca
Halcyone s ia avnt.
Flick, exclam el i iei n
ntmpinarea fetei, lundu-i ambele
mini ntr-ale lui. D-mi voie s-i art
mprejurimile.
O conduse n camera din spate, care
era mic i plin de o mulime de
echipamente, dar cufundat ntr-o linite
stranie. Numai din cnd n cnd fitul
unei lmpi de sudur cu gaz sau vjitul
unui aparat de perforat rupeau tcerea
n atmosfera aproape ca de mnstire.
Ca i cnd ar fi fost contient de
sanctitatea ca de catedral a locului
creat de oamenii aplecai peste lucrrile
lor n diferite stadii de finisare, Flick
pea n vrful picioarelor.
ndrznesc s spun c tot ceea ce tii
despre bijuterii este c i place s le
pori, nu-i aa? spuse Justin zmbind,
bucuros c are ocazia s-i arate
magazinul cel mai reprezentativ al
firmei Halcyone. Acesta era domeniul
lui.
De fapt, nu prea mi place, spuse
ncet Flick, iar ochii lui Justin se fixar i
mai adnc asupra ei, observnd de ast
dat c nu purta nimic altceva dect un
ceas simplu de mn.
Modest, o tachin el, dar se simi
imediat stnjenit. O conduse rapid ctre
cea mai apropiat mas de lucru, la care
Gunther Voss era aplecat peste o piatr.
Cum merge, Gunther?
Poftim? Omul ridic privirile i Flick
fii uimit s vad ct este de btrn.
Prea de cel puin optzeci de ani.
Gunther Voss a fugit din Germania
chiar nainte de izbucnirea rzboiului.
Este evreu, adug Justin foarte la obiect
i, dei Flick ridic din sprncene,
Gunther se mulumi numai s
zmbeasc trist. Jessica l-a ademenit aici
exact din momentul n care a pus
piciorul pe pmntul englezesc.
Strbunica mea se pricepea la oameni.
M-a salvat din mna autoritilor de
acolo, explic Gunther. Am iubit-o cu
toii pe Lady S-F, adug el enigmatic. Se
ntoarse apoi la munca lui, uitnd de
Justin.
Flick se aplec mai mult i ntlni ochii
scnteietori ai lui Gunther.
i ce anume facei dumneavoastr,
mai exact? ntreb ea politicos.
Lipesc dou buci de piatr la un
loc, piatra cea mai mare fiind o varietate
inferioar, domnioar. Diamantele se
falsific uor. Vedei
Cu minile lui pline de pete de la ficat,
care erau ns ferme ca piatra, lu cu un
clete un diamant foarte mic de pe o tav
i l inu sub microscop.
Jumtatea de sus, sau, cum i
spunem noi, coroana, este un diamant
adevrat vedei cum prinde lumina?
Flick ddu din cap afirmativ, fascinat
de piatr, de om, de atracia noului.
Simea c btrnul acesta minunat tria
pentru arta lui, iar obsesia lui era n
acelai timp incitant, dar i puin trist.
Acum voi cimenta aceast coroan
pe partea de jos sau pavilion. Iar
rezultatul final este un diamant care nu
este chiar diamant. Arat aproape la fel
de bine, dar nu este la fel de scump. n
felul acesta, i bijutierul i clientul ajung
la un compromis care i satisface pe
amndoi.
i eu care credeam c triezi,
mecherule!
O, sunt foarte mecher. Absolut, o
asigur el. tiu tot felul de modaliti de
a tria. Pe cnd eram tnr, n Germania,
foloseam zirconiu alb n loc de
diamante, i tot felul de alte pietre verzi
i albastre n loc de smaralde i safire.
Am cunoscut chiar unii meseriai care
vopseau spatele smaraldelor palide ca s
accentueze culoarea.
Firete c aici nu face nimic din
toate astea, interveni Justin pe un ton
puin aspru.
Firete c nu. Lady Syramore-Forbes
deine cele mai elegante magazine din
lume renumite n privina calitii
pietrelor i a lucrturii. Nimeni n-a
insinuat vreodat c nelm pe cineva,
spuse Gunther, apoi privi la piatra
compozit din mna sa care era, n mod
evident, ceva nou la Halcyone i care l
dezgusta n mod clar.
Spre disperarea sa, Justin simi c
roete.
Aceast serie nou ine pasul cu
moda, Voss, spuse el rece. Femeile din
ziua de astzi vor bijuterii mai ieftine
care s fie i de calitate. Compozitele
sunt un pas logic. Toate firmele
continentale fac acest lucru.
O, de asta nu m ndoiesc deloc,
spuse Gunther linitit. V rog s m
scuzai, domnioar, trebuie s m ntorc
la lucrul meu.
Firete, spuse Flick i se ridic de
deasupra mesei de lucru aruncndu-i o
privire furioas lui Justin. Acesta nc nu
vorbise cu personalul su, dar bijuteriile
ca accesorii vestimentare aveau s fie
pasul urmtor. Mai multe lanuri de
magazine, extindere pe plan
internaional. i fcuse deja toate
planurile.
Vino aici s vezi cum se face un
cercel de la proiect la obiectul finit.
Justin schimb rapid subiectul, iar Flick
l urm de la o mas la a ta, urmrind
modul n care ochii lui se ntunecau i
preau mai adnci cnd l privea pe
maistrul tietor-ef ce transforma o
piatr brut de culoare verde-nchis i
fr nicio form ntr-un smarald perfect
oblong, numit baghet. Flick nu-l mai
vzuse niciodat aa de nsufleit, aa de
mulumit ca acum i aceasta era o
surpriz pentru ea.
n ultimele sptmni, o dusese la
spectacole de balet, la petreceri i chiar
la Oxford, n calitatea lui de conte
englez. Dar fata nu se lsase nicio clip
pclit. i folosea nfiarea exterioar
numai ca s se apere. Nu-i trebuise prea
mult ca s-i fac o imagine sumar, dar
destul de corect a omului care era cu
adevrat Justin Syramore-Forbes.
Copilria lui nsingurat i lsase
cicatrice adnci, la fel ca i tatl lui. Lipsa
prietenilor, cauzat de hotrrea tatlui
lui de a-l face s se comporte ca un mic
conte n toate mprejurrile, l lsase n
permanen singur. i dei fcea pe
armsarul, nu prea avea succes la femei,
atunci cnd era cu adevrat cazul. Dup
modul n care reuea s-l surprind mai
ntotdeauna, fata i ddea seama c, de
fapt, nu avea nici cea mai mic idee
despre modul n care gndeau femeile
sau despre ce anume i doreau. Ct de
mult ar fi putut s-l ajute mama lui, dac
i s-ar fi ncredinat ei copilul spre
ngrijire! Toi copiii aveau nevoie de o
dragoste fr limite i fr dorina de
recompens, iar Justin nu avusese
niciodat parte de aa ceva. i aceasta l
schilodise sentimental, era incapabil s-
i exprime sentimentele, neputnd nici
mcar s le neleag. i, fr fals
modestie, fata tia c ea ar putea s-l
ajute puin. Acum inea cu adevrat la ea
i toi curtezanii ei se reduseser la doi
Justin i George Campbell-Bean. Seara
trecut se hotrse i l sunase pe tatl ei,
spunndu-i s se in tare, c urmeaz o
nunt. Nunta ei.
i ceva cam n genul acesta Flick
i ntoarse repede din nou atenia ctre
cadoul pe care l alesese Justin, un cercel
cu un safir ca o lacrim, i l ridic spre
lumin
Ia natere la captul unor zile lungi
de munc asidu, i place? l ridic la
urechea ei, apoi scutur din cap. Nu, este
prea ntunecat pentru tine. La prul tu
negru ai nevoie de diamante. Alb i
negru. i am exact ceea ce i se
potrivete. Vino!
Flick l ls s-o ia de mn i s-o duc
n camera de prezentare. Alese o cheie
de pe lanul pe care l purta la curea i
deschise o vitrin de sticl, apoi trase
unul din sertarele de jos i scoase o
cutiu de catifea roie. Deschise capacul
i pe patul de catifea neagr se afla un
colier cu diamante care o fcu pn i pe
Flick s rmn cu gura cscat. Era att
de plin de mici pietricele strlucitoare,
nct la nceput fu prea uluit ca s
admire designul general al bijuteriei.
Cnd n sfrit ncepu s examineze mai
atent detaliile, i se tie din nou
respiraia. Mai multe iruri de diamante
erau mpletite ntr-un fel de coad
groas din care atrna un singur
diamant uria.
Diamantul principal are o tietur
n briliant. Vezi, are o form de stea la
baz.
Aa este, spuse ea clipind i scutur
din cap. Este superb. Cam ct valoreaz
ceva n genul acesta?
Justin ridic din umeri i puse colierul
la loc pe patul de catifea neagr.
Prefer s nu spun, rosti el ncet, apoi
se ndrept, cu chipul dintr-odat crispat
i nervos. Speram s-l accepi n dar.
Cum? fcu uimit Flick. tii c nu
pot s primesc un lucru att de att de
fantastic. Este aa de
Flick ddu din cap i continu s se
uite la colier mut de uimire.
Justin, pur i simplu nu pot.
Nici mcar dac este un cadou de
nunt, Flick?
Fata ridic repede privirile, uitnd de
diamante. Umerii lui erau ncordai,
minile i stteau ncletate de marginea
mesei ca ale unui om care ine strns
colacul de salvare. Alii vedeau la el
numai nfiarea exterioar, arogana i
sfidarea din privirile lui. Dar acum, cnd
se uita la chipul acesta frumos, dar att
de crispat, i vzu durerea,
incertitudinea, toate temerile i mnia.
Pentru a doua oar n ziua aceea, Flick
i dori s nu fi venit acolo. Dar nu era
la din fire. Cu alii ar fi fost suficient o
scrisoare. Dar pentru Flick Mainwaring,
o problem ca aceasta se cerea rezolvat
printr-o ntrevedere fa n fa.
O, Justin, ntotdeauna faci ca
lucrurile s fie aa de dificile? oft ea n
cele din urm, mucndu-i buzele, n
timp ce umerii i se lsau n jos.
Justin ddu din cap, dar privirile lui
rmaser fixate pe colier.
Trebuie s neleg c rspunsul este
nu?
Asta este ceea ce am venit s-i
spun.
Justin ncuviin din cap. i simea
gura aa de uscat, nct pentru o clip
crezu c nu poate s-i dezlipeasc
buzele. Cnd n sfrit reui s deschid
gura, vocea i suna absolut normal.
Am fcut ceva? Sau nu am fcut ce
trebuie?
Flick oft. Nu-i mai amintea s se fi
simit vreodat aa de stnjenit ca
acum. Era ca i cnd ar fi dat cu piciorul
ntr-un animal rnit i, dei inima ei
mare i generoas i sngera n piept,
simul ei logic i mintea i spuneau c
acum, mai mult ca oricnd, fcea ceea ce
trebuie. Justin Syramore-Forbes era ca
unul din diamantele cu defect pe care i
le artase unul dintre lucrtorii lui cu
numai cteva clipe mai nainte. Arta
strlucitor, era la fel de dur ca un
diamant adevrat, dar, dac l loveai ntr-
un anumit loc, se sfrma imediat n
bucele. Avea nevoie de un meseria
foarte talentat ca s-l repare i, hotrt
lucru, nu era ea acela. Nici nu era
convins c poate fi reparat
Privirea pierdut de durere din ochii
lui era mai mult dect putea suporta
Flick i, aplecndu-se peste mas, i
atinse blnd mna, alarmat de-a
dreptul cnd constat ct era de rece.
Justin, spuse ea blnd, nu ai fcut
nimic ru. Cred cred c ai ascuns att
de mult din personalitatea ta fa de
ceilali, nct te-ai ascuns i de tine
nsui. Cred c
Pentru prima oar, Flick nu se simea
n stare s spun simplu i cinstit ceea ce
crede.
O, Justin, hai s privim lucrurile n
fa: amndoi am tiut de la bun nceput
c era vorba ei bine, c era vorba de un
contract de afaceri. Tu doreai bani, iar eu
doream un brbat cu care s pot tri.
Justin ddu din cap nefericit.
Ai perfect dreptate, firete, se
blbi el, dar cuvintele dispreuitoare nu
erau deloc ecoul sentimentului cumplit
de dureros de trdare i disperare care i
strngea pieptul. Aadar, dac nu eu,
atunci cine? Se ndrept i nchise cu
ndemnare cutia. Abia i mai simea
degetele, dar continua s acioneze ca un
automat, bucuros c Flick nu-i ddea
seama c l ucide. i i ucidea i toate
speranele de a-i prelua uor
motenirea i drepturile lui legitime.
Halcyone. Acum, mai mult ca oricnd,
Halcyone era de o importan
covritoare. Nu avea s-l dezamgeasc
niciodat. Nu avea s-i zdrobeasc
niciodat inima. Nici nu-i va da sperane
pentru ca apoi s i le sfrme.
Flick, uurat c primise att de bine
vestea, se relax puin.
Vechiul tu prieten, dup cum se
pare, spuse ea ncetior. George
Campbell-Bean.
Justin era sigur c zmbise, pentru c
simea cum i se mic muchii ncordai
ai feei.
Bunul i btrnul George. Dar de ce
el?
Flick ridic din umeri.
George este un biat bun, dac te
gndeti mai bine. Este scoian i
nelege adevrata valoare a banilor. Dar
mai ales pentru c am s-l conving c eu
voi fi aceea care va prelua compania
tatei. Iar cnd i va da seama c pot s-l
in aa cum i dorete, fr ca mcar s
fie nevoit s munceasc, va cdea chiar
n extaz. Flick ntinse mna i i atinse
obrazul rece. tii foarte bine c a fi
devenit o nevast ngrozitor de
ciclitoare, nu-i aa? adug ea blnd. Ai
fi fost nefericit n cel mult o lun.
mi dau seama c m-ai salvat de o
soart mai rea dect moartea, consimi
Justin. i venea s-l ucid pe Campbell.
S tii c da, rse ea. i, de fapt, nici
nu-i poi imagina cum am arta
mpreun, nu-i aa? ntreb ea, cu vocea
plin de speran.
Justin scutur din cap. Nu, nu prea. Se
gndise cum vor arta ei la Ravenscroft,
unde Flick ar fi schimbat casa i ar fi
transformat-o ntr-un cmin, pentru
prima oar n istoria ei nefericit. Se
gndea cum s-ar fi ntors acas i ar fi
gsit un foc vesel, mncarea gata i pe
Flick, nsrcinat cu copilul lui. Se
gndise la nopile pe care le-ar fi
petrecut n patul uria cu patru stlpi i
nu ar mai fi suferit de singurtate i de
frig, ci ar fi fost nvelit ntre coapsele ei
calde, cu capul cuibrit la pieptul ei
bogat. Se gndise la rsul ei cristalin, la
gndirea ei logic, la prezena ei
linititoare.
Nu, rspunse el, nu m-am gndit
niciodat cum am arta noi doi
mpreun, spuse el. Nu prea.
Era vorba numai de banii mei
pentru Halcyone, nu-i aa? l tachin ea.
Dar este un loc minunat. Ai s poi s-l
pstrezi, nu-i aa? Aici e locul tu, astzi
am vzut clar acest lucru.
O, am s m descurc eu cumva,
spuse el absent. Acum, asta este tot ce
am. i Ravenscroft, firete
Flick se ntinse fr s vrea i l
mbri. Minile ei se plimbar pe
spatele lui puternic, copleindu-l cu
cldur i afeciune. Justin inspir adnc
i se scutur ca de un fior.
Flick, spuse el cu o voce spart i
auzi oripilat emoia care l sugruma. Se
trase repede. i urez mult noroc cu
George. O s se bucure de toi banii ti,
o s-i fac aisprezece copii, apoi o s
fug cu chelneria de la crciuma din
apropiere.
Nu te teme. Am s-l in din scurt n
les. Trateaz-i ca pe un cine i or s
toarc precum o pisic.
Mie mi sun bine, spuse el ameit.
Ei bine, s te conduc, zise el i se
ndrept spre u, simind cum i se
nvrte capul.
Deja vrei s scapi de mine? l
tachin Flick, pind pe trotuar i
ndreptndu-se spre maina ei, parcat
la bordur. Pun pariu c te gndeti deja
la urmtoare motenitoare bogat, nu-i
aa? Se aez la volan. Am s-i trimit o
invitaie la nunt, mai spuse ea i porni
maina.
Se uit n urma ei pn dispru din
vedere, apoi se duse ctre mica parcare
din spatele magazinului. Conduse
maina direct la Ravenscroft, iar acolo se
duse drept n dormitor. Se trnti cu faa
n jos pe pat i ncepu s plng. La
nceput mai ncet, apoi cu sughiuri,
scond sunete sfietoare de durere care
l aduser pe unchiul su din mansard.
Roger se opri tcut n cadrul uii i l
privi pe nepotul lui cum plnge. i
plcea Justin. Nu ncercase s-l oblige s
stea numai n mansard, aa cum fcuse
Malcolm i nu-i interzisese niciodat s-
i atrne tablourile pe perei. Sigur, el nu
era ca Francesca, un adevrat nger. O s
atepte mereu ca Francesca s se ntoarc
napoi n viaa lui. Dar nu-i plcea s-l
vad pe Justin plngnd.
Justin apuc o pern de pe pat i i-o
puse sub abdomen, ncolcindu-se apoi
n jurul ei, n poziie de fetus, n timp ce
umerii lui subiri se scuturau, imposibil
de controlat. Dar chiar i n nefericirea
lui tia c nu este nvins. Malcolm nu
reuise s-l nving i nici Flick nu va
reui. i nici ticloasa aia de maic-sa
sau afurisita de sor-sa. O s se rfuiasc
cu toi. O, da, cu toi!
Roger fu bucuros cnd Justin ncet n
cele din urm s mai plng.

Flame se uit nc o dat la panou,


uurat s vad c avionul de la New
York sosise, n sfrit. Abia atepta s-o
revad pe Wendy.
i Reece Dexter era bucuros c avionul
de la New York sosise n sfrit. Era
nerbdtor s poat petrece cteva zile
mpreun cu tatl su. I se prea c abia
dac se mai vedeau i era intrigat n
legtur cu surpriza la care fcuse
aluzie Owen Dexter la telefon. Tocmai se
ndrepta ctre Sosiri, croindu-i drum cu
uurin datorit staturii sale masive i
impuntoare, cnd o zri. Nu era greu
de vzut. Nimeni nu mai avea un pr de
o asemenea culoare. Dar absolut nimeni!
Starea lui sufleteasc se schimb rapid i
inspir adnc, ca s se calmeze. Orict i
s-ar fi prut de atrgtoare i de
minunat, i inspira i team. Nu putea
s-i reziste i, de fapt, de ce ar fi vrut s-i
reziste? La urma urmelor, nu reprezenta
niciun fel de pericol pentru el, niciun
pericol real. Era un simplu divertisment
n viaa lui, dar unul de care avea mare
nevoie. Cci viaa lui devenise n ultima
vreme un fel de rutin banal, dar att
timp ct ea era prin preajm, nu era nicio
primejdie s cad n rutin. Un pat plin
de scaiei, probabil. Sau poate
trandafiri trandafiri gingai,
parfumai, cu petale de catifea. Reece
inspir adnc i porni la lupt.
Flame i sucea gtul ca s vad primul
flux de pasageri care tocmai soseau,
cnd o voce cunoscut o fcu s
priveasc napoi cu un amestec de
plcere fierbinte i furie rece.
Zu c ar trebui s ncetezi s m
mai urmreti, Lady Flame. ncepe s
devin jenant.
Flame fcu ochii mari, cnd statura lui
masiv i umplu tot cmpul vizual. Purta
o pereche de blugi Levis vechi i
decolorai ce se lipeau de coapsele lui
musculoase ca o a doua piele i o bluz
de culoare albastru-deschis descheiat la
gt, care lsa s i se vad prul negru de
pe pieptul puternic. Sttea foarte
aproape, nconjurat de mulimea care
forfotea i l mpingea spre ea, nct i
simea cldura trupului. Fcea un efort
att de mare ca s-i recapete echilibrul
i respiraia, c i trebui un moment bun
ca s reacioneze la cuvintele lui. i cnd
fcu aceasta, muc admirabil din
momeal.
Eu? S te urmresc? Dintre toi
egoitii i nfumuraii din lume
Ah, ah, ah, fcu el amabil i i
flutur prin faa ochilor un deget
bttorit. Nu de fa cu oamenii.
Flame arunc rapid o privire n jur, dar
nimeni nu le ddea nicio atenie.
Uite ce este, ce-ar fi s-i vezi de
drumul tu? ntreb rece Flame. Atept
pe cineva i
Pe cineva? i tie vorba Reece. Ochii
lui se ngustar uor i petele mici
portocalii din ei parc se ntinser. Un
prieten?
Nu. Este colega mea de camer de la
colegiu, dac vrei s tii. Dei asta nu e
treaba ta.
O, da? i eu care am avut impresia
clar c te strduieti s devii dumneata
nsi preocuparea mea. Mai nti mini
i te strecori n mod fraudulos n biroul
meu. Apoi apari pe nepus mas la festa.
Acum aici. Zu aa, m simt mgulit de
atta atenie din partea dumitale.
Flame roi i inspir adnc, copleit
de un val de furie. Dar cine se credea? i
pentru ca lucrurile s fie i mai rele,
simea c undeva, n adncul sufletului,
i trezea interesul. Simea c nu are
ncotro. Reece urmrea sentimentele
contradictorii care se reflectau pe chipul
ei i se delecta nespus cu acest spectacol.
Dumneata dumneata Flame nu
gsea un cuvnt destul de urt ca s i-l
arunce n fa i abord o alt linie de
atac. Uite cine vorbete despre minciuni
i fraud. Sau chiar i nchipui c o s
cread cineva c nu eti gata s faci orice
dar absolut orice, ssi ea, ca s-o faci pe
principesa di Maggiore s adjudece
comanda companiei Redex? Toat lumea
tie c te-ai dat fr ruine la ea. Chiar
faci pe prostul, dac crezi altfel!
Eti geloas, Lady Flame, zmbi
Reece ncet. Nu ai de ce s fii, zu aa. Ai
ctigat deja. Ai reuit s m intrigi. Mi-
ai atras atenia, aa cum ar spune bunica
mea. Aadar, la ce or s vin s te iau
disear?
Ce? Chiar i nchipui c am de gnd
s ies n ora cu?
M gndeam c Antico Martini e
drgu. Numise unul din cele mai
elegante restaurante din Veneia dnd
nonalant din umeri. Sau poate c
preferi la Alia Colomba?
Flame privea int la el, la ochii lui
batjocoritori, la zmbetul lui relaxat i
arogant care fcea ca buzele s-i par i
mai senzuale dect
Scutur furioas din cap. Dumnezeule,
simea c nnebunete!
Nu m-a duce nici la McDonalds cu
dumneata, se stropi ea i se rsuci pe
clcie, cnd auzi o voce amuzat.
Dar eu da. A merge oriunde cu
dumneata.
Wendy! Flame ddu cu ochii de
prietena ei i o srut uurat. Fusese
att de ocupat ncercnd s-i reteze
avntul lui Reece Dexter, nct nu
observase c pasagerii coborser din
avion.
Reece privi la fata tears, totui destul
de interesant, i zmbi. Aadar, atepta
cu adevrat o prieten. Se simi att de
uurat c aproape i veni s izbucneasc
n rs.
Mulumesc, spuse el, recunoscnd
astfel complimentul fcut de Wendy i,
spre furia lui Flame i amuzamentul lui
Wendy, se ntinse peste barier i i
srut mna. M bucur c mai exist i
cineva care m apreciaz.
Nu conta pe asta, spuse Flame cu o
voce acid. nc nu te cunoate.
Wendy se uit la Flame, apoi la Reece
i zmbi. Deci asta era!
Haide s plecm de aici, spuse
Flame i o trase de bra pe prietena ei.
Ne mai vedem, spuse Reece, timp n
care cele dou fete pornir spre ieire.
Flame, cu obrajii n flcri, privea drept
nainte.
Nu i dac te vd eu prima, mormi
ea n brbie, iar Wendy ncepu s rd.
Cine e sta? ntreb ea.
Un brbat, spuse Flame furioas.
Asta chiar c este descoperirea
anului, zise Wendy.
Flame ddu din cap furioas.
Iart-m, Wendy, dar tipul sta m
calc pe nervi.
Se vede!
Flame zmbi dar, n timp ce o
conducea cu maina pe prietena ei ctre
palazzo, zmbetul i pieri. Reece era
periculos. Incitant. Mai ru: o tulbura.
Ceva i spunea c o s dea de necazuri.
i dintr-odat, dispoziia de vacan i
pieri.
8
Contele Giulio Pierluigi Corraldo arta
ca un idol din matineele anilor 50.
mbrcat cu o jachet de smoching
bleumarin cu revere lungi de mtase i,
firete cu pantofi Gucci, avea toate
ansele Flame era sigur de asta s
fac s tresalte inimile tuturor femeilor
de peste cincizeci de ani. Dar ntruct
aceasta era prima ei ntlnire cu vestitul
ei strunchi i ntruct acesta decisese c
avea s fie o ntlnire foarte oficial i o
invitase n biblioteca cea impresionant,
fata ddu la o parte acest gnd oarecum
ireverenios i zmbi cu cldur.
Bun, unchiule. Ateptam demult,
cu nerbdare, s te cunosc.
Contele Giulio fcu civa pai nainte
i o srut pe ambii obraji.
Nu a fost deloc dorina mea s
rmnem nite strini atta vreme, drag
nepoat.
Vocea lui era blnd i se asocia n
mintea lui Flame n mod straniu cu
uleiul de msline. i i aminti imediat i
de un profesor de arte, condescendent,
pe care l cunoscuse demult, la coal.
Sistemul lui de mprire a clasei n trei
treimi i de plasare a bieilor n mod
clar n treimea superioar o enervase
profund i i ddea seama cum acelai
sentiment ncepe s i se contureze n
suflet i acum. Dintr-odat, nu i se mai
pru deloc greu de neles de ce
strbunica ei nu putea s-l sufere pe
conte i insistase s vin cu ea.
Ei bine, acum sunt aici. i mi place
enorm la Veneia.
A, da, Veneia, cine nu se las
subjugat de vraja ei?
Contele Giulio zmbi din nou, arunc
o privire ctre zmbetul batjocoritor al
Giuliettei i i rspunse cu unul la fel.
Contes Granti! La fel de
fermectoare ca ntotdeauna.
Se duse spre un glob pmntesc pe
care l deschise, lsnd s se vad un bar
cu buturi i scoase cteva pahare n care
turn vin alb rece. Giulietta i lu
paharul cu vin i cu un zmbet abia
perceptibil, dar clar batjocoritor:
Aadar, acum vd cu ochii mei de ce
toat lumea nu vorbete la Veneia dect
de noua Flacr i recunosc c nu pot
s le-o iau n nume de ru. Contele
Giulio zmbi. Succesul strnepoatei lui
la Veneia nu trecuse neobservat.
Lui Flame nu-i plcea fratele mai mare
al bunicului ei i avea senzaia clar c
sentimentul era reciproc. Era foarte
bucuroas c Giulietta era acolo, o
prezen tcut. Nu era nicio ndoial c
btrna contes l fcea pe conte s nu se
simt tocmai n largul lui.
V rog, luai loc.
Contele fcu un gest larg ctre scaunele
de lemn din secolul al XVI-lea
rspndite prin biblioteca impuntoare,
dar Flame alese o canapea micu aflat
la civa metri. Giulietta se hotr s se
aeze cu spatele foarte drept pe unul
dintre scaune. Flame se lupta s-i
reprime dorina de a chicoti ireverenios.
Tic-tac-ul unei pendule mari, tcerea
grea subliniat i de draperiile de catifea
de la ferestre i de la ui fceau ca
atmosfera s fie nc i mai apstoare.
Nu aa i imaginase ea prima ntlnire
cu strunchiul ei. Ce oficial prea! Ce
diferit fa de toate celelalte rude ale ei,
care erau aa de deschise i de fireti! Nu
e de mirare c bunicul ei, Michael, fusese
de-a dreptul ncntat s plece din Italia
i: s-i deschid propriul magazin la
Boston.
Giulietta m-a informat mai deunzi
c ai proiectat cteva piese interesante.
Mai ales coliere i diademe, nu-i aa?
Contele mormise puin n sinea lui
cnd ele i aleseser scaunele ignornd
indicaiile lui i se aez n spatele
biroului masiv.
Mai mult dect interesante, l
ntrerupse Giulietta cu o voce cald ca
mierea. Flame are deja o ofert de la
Redex.
i avu imensa satisfacie s vad c
eful dinastiei Corraldo se albete la fa.
Chiar aa? reui el s spun i zmbi
repede, artndu-i; dinii egali, uor
nglbenii. Dar Redex este o firm foarte
nou, nu-i aa? adug el i se privir
drept n ochi cu o antipatie att de
evident, nct Flame se foi nelinitit pe
canapea. Ochii contelui se fcur mici de
tot. tia totul despre ntlnirile
ntmpltoare ale lui Reece Dexter cu
nepoata sa. Spionii contelui erau
pretutindeni. Ai fi putut crede c omul
ieise pur i simplu ca s agae o amant
frumoas., Dar dac Dexter o urmrea,
de fapt, pe drglaa lui nepoat de
dragul proiectelor ei de bijuterii? Dac
era cu adevrat foarte bun la chestia
asta?
Da, ncuviin Flame, firma Redex s-
a artat interesat, recunoscu ea,
aplecndu-se n fa pe canapea n timp
ce prul ei lung de culoarea flcrilor i
cdea n cascade largi pe umeri i pe
piept. mi place enorm s desenez
bijuterii.
i se pricepe foarte bine s-o fac,
murmur Giulietta torcnd ca o pisic.
De fapt, urmeaz s ridic chiar mine
una dintre piesele lui Flame. A
reproiectat marea diadem de smaralde
Granti. Bijutierul meu spune c e gata
mine.
Contele se uit fix la ea n timp ce
trupul i devenea i mai rigid.
I-ai i dat o comand?
Si, spuse contesa, ngustnd ochii.
Am intenia s port diadema toat vara.
i firete c am s le povestesc tuturor
prietenilor mei despre ea tuturor
prietenilor mei, sublinie ea blnd i
zmbi cnd vzu cum cretea furia n
ochii ntunecai ai contelui.
Pi diademele nu prea mai au
cutare n ziua de astzi, spuse el ncet,
apoi se ntoarse ctre Flame, incapabil
ca de obicei s susin privirea
amuzant batjocoritoare a Giuliettei. Era
un brbat obinuit s-i domine familia
i mai ales femeile i de aceea o ura pe
contesa Granti cu o patim neobinuit
chiar i printre italieni. Ateptndu-se ca
Flame s fie o int mai uoar, ridic
din umeri ntr-un gest care se voia s fie
de regret. Nu tiu dac v vine s credei
sau nu, dar cerceii sunt cei care se vnd
cel mai bine. i inelele, firete. Nu te-ai
ocupat nc de aa ceva?
Flame, sensibil ntotdeauna la
sentimentele altora, sesiz imediat aerul
condescendent i dispreuitor care se
ascundea n spatele vocii onctuoase a
unchiului i simi cum i nepenete ira
spinrii.
Nu, unchiule Giulio, spuse ea calm,
susinndu-i privirea. nc nu, dar am s
m apuc curnd.
Giulietta zmbi aplaudnd n sinea ei
aplombul strnepoatei sale. Dar Giulio
Corraldo era uimit. Firete, nu art
acest lucru nici prin cea mai mic
micare a pleoapelor, dar avea un
sentiment foarte neplcut. Era ridicol, o
fetican american care l fcea s se
simt stnjenit! i nu cumva sesizase o
uoar nuan de lips de respect n
vocea ei?
Da. Foarte bine. Succesul tu la
Redex nu are nicio importan. Firete c
Dexter umbl s obin comenzile
contesei Maggiore, continu el blnd,
dar ntmpltor am aflat c nu a reuit.
Corraldo continu s fie favoritul
numrul unu, ncheie el, afind acelai
zmbet de rechin. Era clar c Giulio era
ferm hotrt s obin el comanda.
ns mintea i zbura acum n alt parte.
Dar ce fusese oare n capul lui Michael
de o lsase s lucreze la Corraldo n
timpul vacanelor?
Ei bine, eti nc tnr, spuse el,
dndu-i de neles c audiena se
ncheiase, nici mcar nu ai terminat
colegiul. Ia spune-mi, ce studii de
specialitate ai n domeniul designului?
Flame susinu privirea dur a ochilor
cprui i nu se ls pclit nicio clip
de curiozitatea politicoas din vocea lui.
Nu am niciun fel de studii oficiale n
design, unchiule, aa cum sunt sigur c
tii, spuse ea rece. Dar am fcut bijuterii
nc de cnd eram la liceu. Am ctigat
chiar i cte un premiu pe ici, pe colo.
Dar aa cum i-ai spus dumneata odat
bunicului meu, designerii buni sunt
nscui, iar nu fcui.
Giulio simi un val de furie care i urca
n obraji i se ntoarse repede ntr-o parte
ca s aleag un trabuc dintr-un
umidificator de argint. l aprinse cu o
brichet de aur de pe mas cu gesturi
aproape ridicole, iar cnd se ntoarse s-i
zmbeasc nepoatei sale, chipul lui
redevenise cel al idolilor de matinee.
Designerii cu talent adevrat sunt
rari, afirm el, suflnd pe gur dou
cercuri perfecte de fum.
Aa este, ncuviin Flame,
unduindu-i la fiecare micare prul de
culoarea focului. Tocmai de aceea Buni a
aranjat s m ntlnesc cu Ramon De
Vira i s-i art lucrrile mele.
Giulietta i nepeni i mai mult
spinarea cnd contele i arunc o privire
cunoscut. Buzele contesei se strnser
furioase. Nu avea nicio ndoial c el
dorea ca fata s dea gre.
Suntei un admirator al lucrrilor lui
Ramon, unchiule Giulio? ntreb dulce
Flame.
Giulio zmbi, dar chipul lui ncepea s
devin rigid.
Nu-i trecuse nicio clip prin cap c
fiina aceea frumoas care edea n faa
lui, mbrcat cu nite pantaloni cenuii
i un pulover cu un cap de tigru care i
atrgea privirile, ar fi putut avea curajul
sau insolena s-i conteste autoritatea.
Contele Giulio nu permitea niciunui
membru al familiei s fac acest lucru.
Trebuia s-o pun pe mica debutant
american la locul ei. Semna mult prea
mult cu Giulietta ca s-i plac lui.
Cine nu admir lucrrile marelui
Devira? Firete, este un foarte bun
prieten al Giuliettei, adug el delicat i
zmbi n faa chipului ncrncenat i
furios al acesteia. Mai scoase satisfcut
nc un rotocol de fum.
Vrei s spunei c s-ar putea s
spun c lucrrile mele sunt bune dei
nu sunt, numai ca s-i fac pe plac lui
Buni? ntreb Flame, lsnd s se simt
din tonul ei c era amuzat de aceast
absurditate.
Firete c nu, se stropi Giulio,
tiind imediat c fcuse o greeal.
Flame ddu din cap i zmbi amabil.
Ei bine, unchiule, mi-a fcut plcere
s te cunosc, n sfrit, mini ea n mod
diplomatic. Sper c nu ai nimic
mpotriv dac vom pleca. La
Accademia este o expoziie de bijuterii
Art Deco. Ai vzut-o deja?
Giulio deschise gura, apoi o nchise din
nou. Nu numai c-l fcuse s-i ias din
fire, dar acum ea era de fapt cea care i
ddea papucii.
Da, am vzut-o. Merita s fac o
vizit, continu el, ridicndu-se graios
n picioare. Nu vreau s v mai rein,
adug el blnd, ascunzndu-i furia i
disconfortul. Haidei, plecai, copii, i
bucurai-v de expoziie.
Flame, dispus s-l lase pe unchiul ei
s-i pstreze demnitatea i s aib
ultimul cuvnt, zmbi clduros. Giulio le
spuse la revedere i abia cnd Flame se
uit ntrebtor la strbunica ei i ddu
seama c Giulietta nu se ridicase de pe
scaun.
Vin i eu imediat, spuse linitit
btrna doamn. Dar vreau s mai
schimb dou vorbe cu unchiul tu.
Flame ncuviin din cap i clipi din
ochi, n timp ce buzele Giuliettei se
strngeau pung. Ce bine se nelegeau
una pe alta! Contele urmri ua care se
nchidea n urma ei i ochii lui se
ngustar pn rmaser numai nite
fante mici. Fierbnd de furie, se aez n
faa contesei i atept. Dar nu trebui s
atepte prea mult. Giulietta se ridic n
picioare cu o uurin care i contrazicea
vrsta i se apropie de birou, privind n
jos ctre conte cu un aer total lipsit de
respect.
Te cunosc, Giulio, spuse ea ncet. Ai
s faci tot ce poi ca s-i pui fetei bee n
roate, numai pentru c ea are talent, iar
tu ai dorit ntotdeauna s ai i nu ai avut.
O s-i refuzi ajutorul pe care ar putea s
i-l ofere Corraldo, numai pentru c este
femeie i pentru c nu-i pas nici ct
negru sub unghie de ceea ce crezi tu.
Am prieteni prieteni ca Sofia di
Maggiore Fcu o pauz ca s priveasc
faa tot mai furioas i mai
amenintoare a contelui. i s nu uitm
Corraldo nu este singurul bijutier din
lume. Fata posed jumtate din
Halcyone.
La auzul numelui companiei rivale,
gura contelui se rsuci ntr-o
strmbtur dispreuitoare i orice urm
de sofisticare dispru n momentul n
care sri n picioare, rsuflnd greu. Se
aplec peste birou cu faa lui urt i se
apropie de ea.
N-are dect s se duc la Halcyone,
atunci. Pentru c n Italia nimeni n-o s-o
ia n serios, de asta te asigur eu!
Departe de a prea intimidat sau
surprins, Giulietta se mulumi s dea
din cap.
Jalnic atitudine pentru un brbat,
Giulio, spuse ea ncet i se rsuci pe
clcie, ieind repede din camer, cu
spatele drept, cu capul sus, lsnd s se
vad o urm de demnitate care l fcu pe
Giulio s rup creionul n dou. Dup ce
ua se nchise, arunc resturile
creionului i lu o foaie de hrtie de scris
de culoare crem cu antetul bleumarin al
familiei Corraldo. Scrise rapid data,
numele i adresa lui Ramon Devira, care
era, dup cum tia Giulio, n momentul
de fa la Paris. n timp ce scria, ncepu
s zmbeasc. Dac Giulietta i
nchipuia c, odat ntors la Veneia,
Ramon avea s treac pe la ea i s se
uite la desenele micuei nepoate, avea s
aib un oc puternic. i la fel i Flame
Syramore-Forbes, dac i nchipuia c i
se va ngdui s ptrund n lumea
exclusivist i de elit a bijuteriilor din
Italia.

Giulietta insistase s-o scoat la mas n


ora n fiecare sear i se uita la ea
gnditoare n timp ce Flame ncepu s se
foiasc n loc.
Am o pat pe nas sau aa ceva?
ntreb ea curioas.
Iubito, ai putea s ai i sos care s-i
curg pe obraji i tot ai fi dorit de toi
brbaii din aceast ncpere.
De acord.
Cuvintele rostite cu accentul trgnat
american o fcur pe Flame s scape
furculia din mn i s se uite la
brbatul care se nla mre alturi de
ele. Erau la Al Graspo de Ua, un
restaurant foarte frumos n apropiere de
San Bartolomeo. i simea stomacul n
mod plcut plin dup ce mncase un
aperitiv constnd din salame con funghi i
carciofini sottolio i un fel principal de
delicioase costolette milanese, iar acum
avea o dispoziie sufleteasc foarte
prietenoas. Dar, privind n sus la ochii
cenuii batjocoritori cu profunzimile lor
de flcri portocalii, Flame i ddea
seama c dispoziia ei era pe cale s fie
distrus. i cine altul ar reui s fac mai
bine acest lucru, dac nu acest brbat?
Buni, i mai aminteti de Reece
Dexter? spuse ea scond un lung oftat
de suferin.
Giulietta nclin graioas capul, iar
Reece fcu i el o plecciune. Cnd i
ntoarse privirea ctre Flame, una dintre
sprncene se ridic ntrebtor. Flame
ntoarse privirile, dar vrful limbii i iei
nervos din gur, lingnd buzele roz
uscate. Fiecare muchi din corpul ei era
ncordat, iar adrenalina i se revrsa deja
din belug n snge. Naiba s-l ia, de ce i
provoca ntotdeauna aceast reacie
instantanee de alarm?
Sunt sigur c nu o s avei nimic
mpotriv dac m aez i eu la masa
dumneavoastr s iau o cafea, spuse
Reece, apucnd un scaun liber de la
masa de alturi i aezndu-se nainte ca
vreuna dintre ele s poat obiecta.
Giulietta i ascunse zmbetul aprobator
n spatele ervetului.
Domnule Dexter, Buni i cu mine
tocmai ne pregteam s plecm, ncerc
Flame n zadar s se afirme, dar vocea ei
suna mai degrab ovitor dect
impuntor.
Serios?
Flame vzu c Dexter nu are de gnd
s se clinteasc din loc. Niciun
centimetru. Se rezem de sptarul
scaunului ei, n timp ce chelnerul le
umplea paharele cu un excelent vin de
Chablis. Se simea de parc ar fi stat pe
un butoi de dinamit i nu-i putea lua
ochii de la fitilul aprins. Dexter purta un
costum scump, bleumarin, care nu fcea
nimic pentru a-l arta mai respectabil.
Reece Dexter radia un fel de putere
primordial i o senzualitate masculin
pe care nici mcar Savile Row nu ar fi
putut s-o domoleasc.
Relaxeaz-te, cara, murmur
Giulietta, Veneia noaptea este lumea
ndrgostiilor. nc nu i-ai dat seama de
asta?
Nu suntem ndrgostii, bunico,
ssi furioas Flame, tiind ce ncearc
s fac strbunica ei i ntrebndu-se
oare de ce simea o nevoie copleitoare
s-l in pe Dexter la distan. l vzu cu
coada ochiului pe Reece Dexter zmbind
pozna i furia i crescu n mod
periculos.
i nici nu vom fi vreodat, ssi ea i
mai furioas.
Nu vom fi? Vocea trgnat a lui
Dexter tie atmosfera ncrcat de
electricitate ca un cuit de ghea.
Se ntoarse i vzu c privete la ea
ntr-un fel oarecum pozna i cu un
interes att de avid, nct nu se putu
stpni i i ddu un picior pe sub mas.
Dexter se strmb, dar n clipa
urmtoare i puse coatele pe mas i i
lu brbia n mini, spunnd cu o voce
care dorea s fie pierit de spaim:
Haide, spune, o s fim iubii?
Flame se uit fix la el, netiind ce naiba
s spun. Avea o expresie att de
prosteasc i da flutura din gene
spre ea! Dintr-odat, simi c-i vine s
rd. Omul acesta nu era zdravn. Era
de-a dreptul icnit!
De ce nu ieii puin afar?
murmur Giulietta. Este o sear aa de
frumoas putei face o plimbare pn
la miezul nopii.
n aceast ar nu ne oferim
strinilor i nu punem ntrebri att de
personale, se rsti Flame la el, ncercnd
s-i redobndeasc echilibrul de care
avea atta nevoie. Dar, firete, am
nceput s m obinuiesc cu impoliteea
dumitale, adug ea dulce, aruncndu-i
nite priviri ca nite pumnale.
Reece i ls ochii s zburde n voie
peste ea, iar flcruile portocalii din
ochii lui se extindeau pe msura ce
privirile lui o mngiau, nclzindu-i
pielea. i ea purta o rochie bleumarin
care sclipea n lumina candelabrelor. Cu
prul pieptnat n sus, i amintea de un
fel de lumnare elegant, care avea
nevoie numai de flacr. Flacr prin
numele ei, flacr prin firea ei de asta
Reece era convins. Numai dac ar putea
s-o conving c el era focul
complementar de care avea ea nevoie.
Cred c e timpul s plecm, spuse
Flame, prinznd privirea Giuliettei i
ncercnd s respire adnc. Dei i era
sil s recunoasc, Reece Dexter reuise
cu privirile lui s-i fure ceva mai mult
dect vocea. Simea deja cum i se
ntresc sfrcurile i nu mai ndrznea
dect s spere c acest lucru nu se vede
prin rochie.
Bun idee. Unde mergem? ntreb
Reece, dar se pare c fcuse destule
pozne pentru seara asta, cci nu fcu
nicio micare ca s se ridice.
Flame se aplec spre el i i opti
printre dini:
Vrei un picior i n cealalt glezn?
Reece, apropiindu-se i el n mod
ostentativ, i opti tot printre dini:
S nu-mi spui c nu tii s faci
altceva dect s dai cu piciorul, iubito!
Flame simi neajutorat cum ochii ei se
ntlnesc cu ai lui i se cufund n
adncimea lor, ca ntr-o mare cenuie,
adnc. i valurile ei erau nalte, dar ct
de incitante, o, ct de incitante! Simea
cum inima i bate nebunete n piept i n
adncul ei ceva se trezi brusc la via.
Era total dezorientat i privind n jos, la
faa lui zmbitoare, ddu din cap. Nu
mai putea s respire i i ddea seama
de asta. Dar i el tia, naiba s-l ia!
La revedere, domnule Dexter, spuse
ea nepat i apoi, fr s se mai uite n
urm, se deprt de mas, la bra cu
strbunica ei, n timp ce simea c i se
nvrte capul. Era un om imposibil. i
aa de nepoliticos! Dar orict ar fi fost de
furioas, sfrcurile ei ntrite continuau
s-o gdile i i simea genunchii moi.
Reece privi n urma lor n timp ce se
ndeprtau, iar rsul lui se stingea ncet.
O fcuse s se nfurie ru pe el n seara
aceasta dar o fcuse i s doreasc s
rd. Poate c va mai dura ceva pn o
va mblnzi, dar avea rbdare. tia c nu
are altceva de fcut dect s atepte i s
ciopleasc cu rbdare n muntele
rezistenei ei, aa cum fcea
Michelangelo atunci cnd sculpta
blocurile de marmur, i curnd o va
aduce acolo unde dorea el. Goal i n
patul lui. Reece zmbi acestui gnd, dar
era un zmbet tandru i nicidecum acel
zmbet lacom al brbailor, aa cum i
nchipuia el c este.

Justin auzi clopotele cu mult nainte s


ajung la biseric. Era a treia smbt
din luna mai i aerul din Yorkshire era
plin de zumzetul albinelor, de cntecele
psrilor i de clinchetul clopotelor. Dar
frumuseea naturii din jurul lui nu
reuise n niciun fel s-i micoreze
durerea care persista i se zvrcolea n
pieptul lui. Era ridicol, i tia i el, s
simt ceea ce simea. La urma urmelor,
nici nu era ndrgostit de Flick. Cine ar fi
putut s se ndrgosteasc de o grsan
ca Flick? n timp ce nainta pe ulicioarele
strmte ale satului se ntreba nu pentru
prima oar de ce l fcea s treac prin
toate acestea.
Limuzinele negre mpodobite cu
panglici albe descrcaser deja cteva
domnioare de onoare, drglae ca
nite boboci de dantel roz, n momentul
n care opri i el n faa bisericii. i pipi
emoionat butoniera de la costumul gri
n timp ce nainta printre pietrele de
mormnt i ddu din cap ctre un uier
care l ntreb vesel:
De ce parte, domnule? A mirelui
sau a miresei?
Contient de ironia situaiei, Justin
rspunse sec:
Sunt prieten cu amndoi.
Se aez n partea din fund a bisericii,
tremurnd uor. Indiferent ct de cald ar
fi fost afar, n interiorul bisericilor
englezeti de piatr era rcoare. Alturi
de el, o femeie gras, mbrcat ntr-o
rochie de culoarea lavandei, scoase din
poet o batist de dantel, pregtit s-i
trag un plns pe cinste. Pe intervalul
dintre bnci alergau copiii, alungai de
prinii suprai. Pe suporturile de lng
altar se aflau adevrate cascade de flori
trandafiri, garoafe, orhidee, ferigi. O
viespe producea un fel de senzaie
furioas n rndul celor de pe bncile din
fa i preotul, strlucind n roba lui
alb, atepta n faa altarului. Justin se
simea stingherit. Era oarecum amorit i
uor amuzat, de parc ar fi rtcit printr-
un vis ciudat sau ar fi asistat la un film
deosebit de prost. l vedea pe George
care sttea alturi de cavalerul lui de
onoare. Se tunsese recent i era mbrcat
cu un costum bleumarin elegant. Se
ntreb oare ct dduse Flick pe el, apoi
sri n picioare n timp ce orga ncepu s
intoneze marul nupial.
Dintr-odat, se fcu linite. i atunci o
vzu pe Flick. Era mbrcat n alb din
cap pn-n picioare. Prul i strlucea
bogat sub vl i cnd trecu pe lng el cu
mersul acela ciudat, cu opriri, pe care l
abordau toate fetele cnd se apropiau de
altar, simi c se prbuete. El ar fi
trebuit s fie cel care s-o atepte lng
altar i ea ar fi trebuit s peasc spre
el. i apoi George fcu un pas ntr-o
parte ca s-o ntmpine i nu-i psa ct de
ridicol era n aceast situaie ablon. Voia
pur i simplu s fie n alt parte, oriunde
altundeva. Dar era prins aici ca ntr-o
curs. Prins n cursa propriei sale firi de
masochist i ntre strinii care miunau
n jurul lui. i reprim cu amrciune
dorina de a se ridica i de a o lua la fug
i se comport ca bieelul mic i bine-
crescut care era. Se aez atunci cnd se
aezar toi ceilali. Cnt atunci cnd
cntar i ceilali i i nclin capul
odat cu toat lumea. i, la fel ca toi
ceilali, ascult n tcere cnd preotul
ntreb dac tia cineva vreun motiv
pentru care aceast cstorie nu ar fi
trebuit s fie ncheiat. Nu mai auzise
vocea lui Flick de peste o lun, iar cnd o
auzi rostindu-i legmntul de cstorie,
o ghear rece l fcu s tremure din nou.
Cnd l auzi pe George, vocea lui cu
accent scoian l fcu s se crispeze. Fu
foarte fericit cnd totul se termin.
ntoarse capul cnd domnul i doamna
Campbell-Bean strbtur culoarul
dintre bnci i sper ca niciunul dintre ei
s nu-l fi zrit. Ajuns afar, reui s
manevreze n aa fel nct s nu se
apropie de cei doi, care se desftau cu
obinuitele fotografii de cununie, i
aproape c se duse n goan la maina
lui. Se aez la volan i respir adnc,
prbuit peste volan, simindu-se ca i
cnd tocmai ar fi ncheiat o istovitoare
curs de maraton.
Ridic privirile i i vzu n ua
bisericii. Flick se rezema de soul ei, iar
George privea n jos ctre ea, cu faa lui
mare i stupid, rnjind ca o pisic dup
ce a mncat smntn.
Justin porni motorul i plec.

Exact n momentul n care Flick i


George decolau de pe aeroportul din
Manchester ca s ajung n Grecia, unde
aveau s-i petreac luna de miere,
Justin sosea napoi la Ravenscroft. Fcu
un du i se schimb, mnc un sandvici
i privi soarele care apunea peste
cmpiile impresionante ale fermei. Arta
perfect stpn pe sine. Se aez apoi la
birou i lu n mini calendarul; prima
smbt din iunie era ncercuit,
amintindu-i de o aciune de caritate de la
Henley. Cei de la Wadham i telefonaser
cu cteva sptmni mai nainte i l
ntrebaser dac, n calitatea lui de
vechi oxonian, nu dorea s fac parte
din schiful de opt, cci un student de la
orientalistic, iniial n echip, plecase n
Japonia pe timpul verii i deci nu putea
s participe. Justin acceptase cu plcere,
pentru c se gndea c se va mai
dezmori puin i i va revedea prietenii.
i pe George, firete. George, care se va
ntoarce din luna lui de miere cu numai
dou sptmni nainte. George, care era
decis s fac parte din echipa
ctigtoare de la viitoarea ntrecere de
canotaj Oxford/Cambridge.
Srmanul i bunul George, care era un
nottor, n cel mai bun caz, lamentabil
9
Palazzo dOro, Flame pusese stpnire
pe biroul Giuliettei care adpostea acum
numeroasele schie de bijuterii ale lui
Flame Syramore-Forbes. Giulietta
purtase diadema n mai multe ocazii i
se rspndise zvonul c n ora se afla un
nou designer. Dar, stimulat de cuvintele
sarcastice ale contelui care spusese c
diademele nu prea au cutare, Flame i
petrecuse ultima sptmn lucrnd
numai la inele i cercei i constatase,
spre marea ei mhnire, c erau cel mai
greu de proiectat. Inelele erau att de
simple, nct avea impresia c tot ce
putuse fi fcut cu inelele se fcuse deja.
Cum putea s inventeze ea ceva
original?
Cnd Francesca intr n birou cu puin
timp nainte de masa de prnz, Flame
ridic privirile din spatele biroului i se
uit la ea ncntat.
Mam! Nu mi-ai spus c vii!
Francesca o mbri scurt, apoi se
ddu napoi i privi cu un ochi critic la
fiica ei.
Ai pus ceva la cale!
Bineneles! zmbi Flame.
Expresia uor amuzat a Francesci
dispru i ambele femei izbucnir n rs,
ceea ce i aduse imediat i pe ceilali. (u
patru generaii de femei din familia
Corraldo n aceeai ncpere, o or trecu
repede cu mici brfe, ceai i multe laude
pentru micile cadouri pe care le adusese
Francesca de la San Francisco. Flame i
art mamei sale desenele, iar aceasta fu
de-a dreptul uluit de talentul i de
potenialul pe care l dovedeau n mod
clar. Apoi Francesca le vorbi despre San
Francisco, despre lucrarea ei recent
pentru profesor, despre ultima mod de
la New York i multe altele, cu excepia
lucrului pentru care strbtuse n zbor
cteva mii de kilometri.
Flame ne spunea c se gndete s
renune la Radcliffe i s se concentreze
pe proiectarea de bijuterii. Prietena ei
Wendy s-a ntors de curnd n Statele
Unite, spuse Maria n timpul primei
pauze care apru n conversaie peste o
or.
Da? Prima reacie a Francesci fu de
dezamgire. Apoi, cnd se gndi mai
temeinic, ncepu s se mire. Nu avusese
nevoie dect de cteva minute ca s se
uite la desenele lui Flame pentru a-i da
seama c sunt bune chiar mai mult
dect bune.
Dar n-am de gnd s fac asta, chiar
dac eti mpotriv, mam, spuse Flame
calm, ctignd aprobarea tacit a
ambelor femei mai n vrst. tiu c am
pierdut primul semestru, dar cred c pot
s recuperez.
Totui, toate se simir uurate cnd
Francesca ddu din cap i spuse blnd:
Cred c eti suficient de mare i de
neleapt ca s hotrti singur, Flame.
Flame simi un nod n gt i nghii n
sec cu greutate.
Mulumesc, mam. nc nu m-am
hotrt. Am s atept pn mi vede
domnul De Vira desenele. Nu vreau s
m grbesc.
Foarte bine gndit, draga mea,
murmur aprobator Giulietta, clipind
din ochi, i adug pe un ton glume:
Dar sper c nu aplici aceleai reguli
raionale i fermectorului american.
Apoi se ntoarse ctre Francesca i i
spuse n oapt: E amorezat lulea de fiica
ta.
O?! fcu Francesca n acelai
moment n care Flame se rstea scurt:
Nici vorb!
Vznd cum fiica ei roise cnd fusese
tachinat, Francesca i spuse c ar fi o
prostie s-i fac griji. La urma urmelor,
Flame avea nousprezece ani. Dar ea
tia, o, tia foarte bine, cum poate
pasiunea s ia minile unei femei, cum o
poate face s cread c lucrurile false
sunt adevrate i s vad iubire acolo
unde nu exist aa ceva.
Nu-i face griji, iubito, opti Maria,
sesiznd stnjeneala fiicei ei. Giulietta l
place. i asta spune tot. Francesca prinse
privirea exasperat a lui Flame i zmbi
vesel.
Ei bine, vd c ai avut o var plin
de evenimente pn acum i Apoi,
simind c aceasta era tocmai
introducerea de care avea nevoie,
continu: i eu la fel. Aa se pare.
O?
Trei perechi de ochi se ntoarser ctre
ea i de ast dat Francesca simi c
roete chiar ea.
Am cunoscut un brbat, intr ea
dintr-odat n miezul lucrurilor, apoi
oft ncetior. Dar nu asta voiam s
spun. Adic da, dar nu aa voiam s m
exprim
Dar nu este o crim, cara mia.
Giulietta zmbi. Povestete-ne despre el.
Ci ani are?
Are cincizeci i ase de ani, rosti
Francesca aproape sfidtor, dar ntruct
niciuna dintre femei nu scoase vreun
sunet care s dea de neles c ar fi fost
ocat, continu repede: Este american,
se numete Owen Dexter. Al doilea.
Mai sorbi o nghiitur de pri, apoi se
uit drept la fiica ei. M-a rugat s m
cstoresc cu el i am acceptat.
Cara! Maria fu prima care rupse
tcerea uimit i se ridic de pe scaun,
ocolind repede masa ca s-o mbrieze
pe fiica ei, cu lacrimile deja iroindu-i pe
obraji. Nici nu tii de cnd atept s aud
aceste cuvinte de la tine, spuse Maria
necndu-se de emoie. Credeam c
nenorocitul acela i-a distrus viaa
definitiv O, Flame, iubito, iart-m!
Uit ce am spus. Maria se ntoarse
speriat ctre nepoata ei i i fcu cruce.
Nu trebuie s-i vorbim de ru pe mori.
Flame, mult mai puin preocupat de
tatl ei mort i mai mult de viitorul ei
tat vitreg, fcu un gest vag cu minile,
cu ochii aintii nc n ochii mamei sale.
Spuneai c-l cheam Dexter? ntreb
ea, luptndu-se s-i alunge panica.
Francesca ncuviin din cap, fericit i
nedndu-i seama de stnjeneala fiicei
ei. l iubeti, mam? ntreb Flame blnd
i se ridic ncet n picioare.
Da, Flame, l iubesc, spuse Francesca
ncet. Foarte mult.
Atunci m bucur. M bucur foarte
mult, adug ea i privirea i se
mpienjeni, cci ochii i se umpluser de
lacrimi de fericire. Dou secunde mai
trziu, mama i fiica se mbriau i
plngeau amndou n voie. Abia dup
zece minute de emoie profund, Flame
i celelalte femei aflar ceva mai multe
despre Owen Dexter II.
Este vduv, i are un fiu care e mare.
L-am cunoscut la San Francisco, firete,
cnd profesorul i cu mine am participat
la conferina aceea.
Francesca, mai mult dect fericit s
rspund la toate ntrebrile, nu observ
cum se aprinse fiica ei la fa cnd
ncepu s vorbeasc despre viitorul ei
so. Dar toate celelalte observar i erau,
fr excepie, sincer fericite. Dac cineva
merita o a doua ans s iubeasc, aceea
era Francesca. Dar Mame trebuia s tie.
Dar fiul lui nu se numete
Dumnezeule, se rug ca n sinea ei, s nu
spun da. Nu se numete cumva Reece?
Francesca i arunc o privire surprins.
Da, aa este. Dar de unde tii?
Flame nghii un nod uria care i se
oprise n gt. Inima i se tcu ct un
purice, dar reui cumva s zmbeasc.
Pi, lumea e mic, spuse ea vesel,
cutremurndu-se la auzul tonului fals
din propria voce. i aminteti c i-am
vorbit despre Redex i c nu a ieit
nimic? Ei bine, este proprietatea familiei
Dexter. L-am cunoscut pe Reece
aproape c se nec cnd i rosti numele,
l-am cunoscut cnd m-am dus acolo la
interviu.
i este chiar aici, la Veneia,
interveni i Giulietta privind la ea
gnditoare.
Owen spunea c fiul lui i-a fcut
propria firm, dar nu tiam c aceasta
este Redex, zise Francesca, scuturnd din
cap.
Flame se nroise de furie. O s vad el
cnd se vor ntlni! O, numai s vad!
Giulietta interveni repede n linitea
stnjenitoare care se lsase:
Tocmai m ntrebam de ce stai att
de mult timp la San Francisco, spuse ea
cu abilitate.
Da, mai vorbete-ne despre Owen,
mam, interveni energic i Flame,
rugndu-se n gnd i dorindu-i ca
acesta s nu fie la fel ca fiul lui mincinos
i arogant. Cu siguran c n lume nu
era loc dect pentru un singur om ca
Reece Dexter!
Francesca adopt o atitudine defensiv.
Pot s v spun c este un om ct se
poate de respectabil. i destul de nstrit
ca s fie complet independent. Suntei de
acord?
Dac suntem de acord? Flame privi
n ochii ngrijorai ai mamei ei i se
dojeni n gnd c era att de egoist. i
ce dac ea i cu Reece nu se nelegeau?
Nu va permite ca acest lucru s strice
fericirea mamei ei. Dac tu eti fericit, i
eu sunt fericit.
Mulumesc, iubito, spuse Francesca
blnd. tiu c Owen o s te iubeasc i
pe tine.
i cu aceste cuvinte blnde, Flame
simi pentru prima oar un fel de fior
rece care i cobora pe ira spinrii.
Nu m-am gndit niciodat la asta,
spuse ea ncet. Sper s m plac. tie
despre mine, nu-i aa? ntreb,
mucndu-i nervoas buza inferioar.
Sigur c tie, iubito, spuse blnd
Francesca. Cunoate pn i cele mai
mici amnunte din viaa mea. i eu din
viaa lui. Nu te teme, Flame. Owen i cu
mine suntem amndoi suficient de n
vrst ca s lum viaa aa cum este i
nu aa acum ne-am dori noi s fie. A
iubit-o foarte mult pe prima lui soie.
Erau cstorii de douzeci i doi de ani
cnd ea a fost ucis i el a fost distrus. De
cnd a murit ea, nu s-a mai uitat
niciodat la alte femei. tim amndoi ce
nseamn ca viaa s te trateze cu
cruzime. i de aceea, cnd n cele din
urm ne-am gsit unul pe altul,
dragostea noastr este mult mai dulce.
nelegi, Flame?
O, mam, ddu Flame din cap. Sunt
aa de bucuroas. Aa de bucuroas c
ai gsit un brbat pe care s-l iubeti.
Mulumesc. i nu trebuie s-i faci
griji. tiu c o s te adore. Owen este un
brbat cu inima plin de iubire. i o s-i
plac i el ie. tiu c aa va fi. O s v
plac tuturor, adug Francesca, privind
la femeile care edeau tcute n pirul ei
i se simi pentru prima oar n via
plin de ncredere n sine, linitit i
foarte ndrgostit. L-am invitat aici la
ceai ca s vedei singure ct este de
minunat.
Maria se uita la ea i se ruga n sinea ei
ca Owen Dexter s nu zdrobeasc inima
fiicei ei. Giulietta sorbea n tcere din
ceai i i fcea n minte lista prietenilor,
ncercnd s vad care dintre ei ar putea
s-i vorbeasc cel mai mult despre aceti
doi Dexter care aveau att de multe
pretenii de la femeile din familia
Corraldo. Flame se uit la mama ei i
sper c aceasta va fi ntotdeauna
fericit, i c Doamne ajut, Owen
Dexter va ajunge s-o iubeasc i pe ea.

Scott Tate lu curba cu Jaguarul lui XJS


i ptrunse pe aleea de la Ravenscroft,
pornind vijelios mai departe i periind
cteva cprioare care hoinreau prin
pdurea din partea de nord a
domeniului. Cnd valetul l introduse n
bibliotec, ochii i fur atrai de vestitul
portret al Francesci fcut de Roger
Syramore-Forbes.
Servete-te cu ceva de but, i oferi
Justin i nchise ferm ua n spatele
servitorului care ieise. Nu avea
ncredere n valet. S-ar putea ca acesta s
fie un spion al mamei lui.
Aadar, ce s-a ntmplat? Scott se
aez pe un scaun i sorbi zdravn din
paharul lui.
Justin i arunc un dosar n poal.
Am primit veti de la principes,
spuse el nonalant, ndreptndu-se ctre
fereastra larg i privind afar. Tufiurile
de rododendron lsau locul pajitilor
mtsoase, iar la poalele unui mic deal
se ntindea un heleteu plin de nuferi,
deasupra cruia se arcuia elegant un mic
pode. De cealalt parte a dealului, se
vedea un chioc frumos, cuibrit n faa
unui crng de arari i mesteceni.
Scott citi rapid. n esen, era o
scrisoare de incitare. Principesa
fusese ncntat s aud c Halcyone
fcuse o ofert pentru comanda ei,
deoarece avea cea mai mare admiraie
pentru respectabila companie englez.
Le va face, o vizit imediat ce va veni n
Anglia i ar dori, dac se poate, s fac o
vizit la vestitul lor sediu din
Woodstock. Nu exista nicio garanie i
nicio aluzie la cel care va fi preferat
pentru comanda cea mai important a
anului. Bulgari i lrgiser deja
campania, la fel ca i Cartier i ali civa
independeni francezi.
tii i tu cum lucreaz oamenii tia,
mormi Scott. E ceva bun pentru noi?
Da, spuse calm Justin, sorbind din
scotch. Pn acum i-a lsat pe toi s
vin la ea ca s-i prezinte ofertele.
Aadar, faptul c dorete s vin la
Woodstock este ncurajator?
Foarte, conveni Justin, ncruntndu-
se uor. Acum trebuie s ne decidem
cum s jucm. Bulgari i va oferi
strlucire, strlucire i iar strlucire. Am
un mic spion n Italia care mi-a spus c i-
au oferit chiar un spectacol, o prezentare
cu podium, ampanie i muzic live. Se
pare c manechinele erau mbrcate n
cele mai simple rochii negre sau albe
pentru a-i pune ct mai mult n
eviden bijuteriile.
Parc nu mi se pare c aa ceva ar
merge bine la Woodstock, mormi Scott
i Justin zmbi pentru prima oar de la
nunta lui Flick.
Nu. Dar nu cred c va fi n
dezavantajul nostru. Bulgari i pzete
cu strnicie designerii i meterii. M
ndoiesc c principesa a putut s arunce
vreo privire n atelierele lor. Aa c m
gndeam s procedm exact invers i s-
i artm, pe lng mica noastr
expoziie, i atelierele din spate.
Adic s-o mgulim cu elemente
tehnice, asta vrei s spui? Scott sesizase
repede. S vad cum lucreaz oamenii
notri. S-i mgulim inteligena punnd
n scen spectacolul cu vechii
meteugari i vorbind cu ea ca i cnd
ar avea cu adevrat idee despre ceea ce
se ntmpl atunci cnd creezi o lucrare
de calitate.
i de ce nu? ridic din umeri Justin
nonalant. M ndoiesc c s-a apropiat
vreodat n viaa ei de uleiul pentru
bijuterii. Sau c a vzut ce nseamn
sudarea. De ce s nu-l punem pe unul
dintre oamenii notri, de pild pe Seth,
s-o ajute s fac nite lucruri uoare? Un
pandantiv, s zicem? Cu o singur piatr
pe care s-o monteze chiar ea? i dup
aceea s i-l oferim n dar?
Scott se aplec n fa dnd din cap
aprobator, cu ochii sclipind ca ai unui
vultur care adulmec mirosul de carne.
Da. Francezii vor ncerca s-o dea
gata cu o prezentare de bijuterii elegante
probabil o diadem sau cam aa ceva
Exact, ncuviin Justin. Iar
americanii probabil vor ncerca acelai
lucru pe care l facem i noi, dar sunt
att de orientai spre latura comercial,
nct nu pot s-o fac cu aceeai elegan
ca noi. Probabil c o s-i arate cine tie ce
cldire uria plin de calculatoare i i
vor explica cum au ctigat patruzeci de
milioane de dolari n ultimul an fiscal. i
am s opresc cele mai bune piese ale
noastre de la vnzare pn le vede
principesa. i am pus pe cineva s
verifice dac nu cumva una din lucrrile
noastre mai vechi nu a ajuns n vreun
muzeu. Dac da, atunci o mic
prezentare a acestora n faa nlimii
Sale regale o va impresiona i va vedea
ct de bine sunt gndite de fapt desenele
de la Halcyone.
Scott ncuviin din cap.
i dai seama c n momentul n care
toate acestea vor ajunge la urechile
clanului Corraldo va trebui s te rfuieti
cu mama i cu sora ta?
Faa lui Justin se crisp amenintor.
tiu. i pe Flame sau pe iubita mea
mam n-o s le intereseze c a fost ideea
mea, munca i efortul meu care au fcut
ca toate acestea s devin posibile. Dar
cnd iubita mea mam i preioasa ei
fiic vor sosi n Anglia vor avea serios de
furc pentru a se apropia de mine sau de
Halcyone. Am auzit c drgua de sor-
mea face pe designerul de bijuterii. A
fcut chiar mult vlv pentru c a
reproiectat o diadem a strbunicii ei.
Buzele lui Justin se strmbar ntr-un fel
de zmbet. Dar dac i nchipuie c
Halcyone va reprezenta trambulina ei
ctre succes i avere, ar trebui s se mai
gndeasc un pic.
Dar nainte ca Justin s termine de
vorbit, Scott ddea deja din cap.
Nu cred c este cea mai bun
abordare. Pentru nceput, nu exist nicio
posibilitate, mai ales acum, cnd
testamentul Jessici a fost n sfrit
confirmat, nu ai nicio posibilitate s le
opreti s aib acces la Halcyone. i tii
proverbul ine-i pe prieteni aproape,
dar ine-i pe dumani i mai aproape.
Adic vrei s spui s le las s stea
aici? La Ravenscroft? ntreb Justin,
simind c i se face ru numai la gndul
acesta.
O s-i fie mai uor s fii cu ochii pe
ele, sublinie Scott.
Justin ncuviin posomort.
OK. O s rspndesc un vag zvon de
reconciliere.
Se ridic de pe scaun ca s-i toarne
nc un scotch i se mai duse nc o dat
la fereastr. Dintr-odat, peisajul
pastoral nu mai era la fel de frumos.
i cnd facem acel tur regal? ntreb
Scott. Smbt?
Nu! spuse scurt Justin. Apoi adug
mai calm: Smbt m duc la Henley.
Nu poi s sari peste asta, Justin!
Chestia asta e mult mai important.
Justin nghii butura dintr-odat n
timp ce pe faa lui plutea un zmbet
misterios.
Regret, nu pot.
Dar nu poate fi chiar aa de
important, spuse Scott iritat.
Nu, consimi Justin, sorbind din
pahar, dar va fi extrem de plcut.

Ce ai de gnd s faci? ntreb Reece,


n timp ce un zmbet nesigur i se
aternea pe chipul ocat. n faa lui,
Owen Dexter zmbea timid, dar sincer
fericit.
Am de gnd s m cstoresc.
Reece se aez ncet, scuturnd din
cap. Erau n apartamentul lui de la
Cipriani, unul dintre cele mai
prestigioase hoteluri din Veneia.
Nu-mi vine s cred. Aadar, asta
este surpriza la care fceai aluzie tot
timpul.
Reece i reveni repede din oc i se
duse ctre bar, turnnd pentru amndoi
cte un coniac Napoleon ca s
srbtoreasc vestea. Era nevoie de o
butur! Tatl lui se mica cu o vioiciune
pe care Reece n-o mai vzuse de pe
vremea cnd mai tria mama lui. i arta
mai tnr i mai fericit. Ar fi trebuit s
ghiceasc c numai o femeie putea s
transforme un brbat n felul acesta.
A dori s-i fac cunotin cu ea ct
mai repede, spuse Owen, care nu se
ndoise nicio clip de faptul c fiul lui va
reaciona favorabil la aceast veste. Erau
foarte apropiai i foarte siguri de relaia
lor, nu se temeau de nimic, nici mcar de
schimbarea pe care un pas att de
important avea s-o aduc n vieile lor.
Reece o iubise profund pe mama lui, dar
dup perioada iniial de doliu i de
tristee, i dorise de multe ori ca tatl
su s-i gseasc fericirea alturi de o
alt femeie. Iar acum cnd n sfrit
fcuse acest lucru, Reece se simea foarte
bucuros.
E o surpriz aa de mare. Nu m-a fi
gndit niciodat Nu tiu nimic despre
aceast doamn! Vorbete-mi despre ea!
Cu ce se ocup?
Owen rse.
Este interpret pentru un profesor
vestit. Dar asta nu spune mai nimic. Este
aa de frumoas i de blnd, Reece. Are
o inim mare i fierbinte ca Sahara! Este
italianc i asta chiar c o s te dea gata
este rud cu familia Corraldo!
Owen Dexter zmbi i ciocni paharul
cu cel al fiului su, fr s-i dea seama
c Reece nghease pe loc i se uita la el
cu o privire goal.
Se pare c m cstoresc cu
concurena ta, fiule. Crezi c Redex va
supravieui?
Owen nu se ndoia nicio clip c va
supravieui. Fiul lui preluase controlul
asupra Corporaiei Dexter Mining cu
vreo zece ani n urm i nu-i dduse
niciodat niciun motiv tatlui su s
regrete acest lucru. i nu se ndoia ctui
de puin c prima lui companie
independent, Redex, va fi un adevrat
succes. i apropo de Corporaia Dexter,
avea un mesaj pentru el de la biroul lor
din Columbia, dar acesta putea s mai
atepte.
Reece zmbi automat n faa
entuziasmului tatlui su, dar simea c
i nepenise faa.
O, cred c va reui s chiopteze n
continuare foarte bine. De fapt, i-am
cunoscut i eu la Veneia pe unii dintre
membrii familiei Corraldo Veneia este
un ora mic. Din ce ramur a familiei
face parte?
Owen ridic vag din umeri.
Nu tiu. Este o familie foarte mare.
Dar vorbete de un fel de unchi prin
alian care este conte. i despre bunica
ei, contesa Granti. i spune ceva?
i nc cum! i spunea fr ndoial,
chiar foarte mult.
Ce vrst are, tat?
Nu te teme, fiule, nu m cstoresc
cu o adolescent. Este o femeie matur,
cu zece ani mai tnr ca mine. A mai
fost cstorit, dar a divorat de foarte
mult timp. Are doi copii un biat i o
fat.
Iar fata spuse Reece, cu o voce
perfect calm, este cumva aici, la
Veneia? S-ar putea s-o fi cunoscut.
Da, de fapt chiar este aici, spuse
Owen, nelsnd s se vad pentru
moment ct de emoionat era c urma s-
o cunoasc. Copiii Francesci nsemnau
foarte mult pentru el. Cunotea
mprejurrile dureroase de care avusese
parte n legtur cu fiul ei i era ct se
poate de firesc ca Francesca s fie foarte
apropiat de fiica sa. Owen era cumplit
de speriat c Flame s-ar putea s nu-l
accepte. i era aa de important ca s-l
accepte i s-l plac. Lsnd n mod
hotrt toate temerile la o parte, i
petrecu braul peste umerii largi ai fiului
su i sorbi lung din coniac. Francesca
mi-a spus c este foarte drgu i dac
seamn ct de ct cu mama ei e clar c
trebuie s fie adevrat. i din fotografiile
pe care le-am vzut, pot s spun c e cu
adevrat foarte frumoas. Are un pr
rou ca focul
*
O, bunico, ce m fac? ntreb Flame,
cnd rmase singur cu Giulietta, cu
puin timp nainte de cin.
Nu vd unde e problema ta, iubito.
Reece o s fie un frate vitreg foarte de
treab.
Privi la chipul nspimntat al lui
Flame care se albi imediat i i muc
limba ca s nu izbucneasc n rs.
Nu m-am gndit la asta! mormi
Flame.
Aa se pare, spuse Giulietta sec. Dar
mama ta a gsit pe cineva cu care
dorete s se cstoreasc. i ce dac
acest cineva este tatl lui Reece?
Cum aa? Dar dac este exact la fel
ca fiul su? izbucni Flame.
i ce dac este? o provoc Giulietta.
Se pare c numai tu ai ceva de obiectat
mpotriva domnului Reece Dexter. Toi
ceilali l iubesc. Mai ales principesa di
Maggiore, din cte am auzit. Nu-i aa c
l-a invitat la o mic petrecere?
Giulietta nu se putu abine de la
observaia aceasta rutcioas.
Of, naiba s-o ia pe principesa di
Maggiore, spuse suprat Flame. Aici e
vorba de ceva serios. Pun pariu c a tiut
tot timpul ce se ntmpl. Pun pariu c
rdea n sinea lui tot timpul. Nu e de
mirare c a vrut s m ia la Redex!
izbucni ea brusc, aezndu-se cu
spinarea dreapt pe canapea cnd i veni
n minte acest gnd oribil. tia tot timpul
cine sunt! Nu voia dect s aib un spion
la Corraldo i s-a gndit c eu sunt
persoana perfect. Ct poate fi de ticlos
i de neruinat! Oare chiar i-a nchipuit
c pentru c mama mea i tatl lui se
pregtesc s se cstoreasc am s fiu de
acord s lucrez pentru el i s-mi
spionez propriile rude?
Giulietta oft.
Nu i-a trecut prin minte c ar putea
s fie la fel de surprins ca i tine de
anunul acestei cstorii?
Pe naiba! se stropi Flame fr
niciun fel de elegan.
Cel puin stai de vorb cu el. Va
trebui s v rezolvai nenelegerile, dac
nu vrei ca mama ta s se simt ca i cnd
ar fi pit n mijlocul unei zone de
rzboi.
Cred c ai dreptate, spuse Flame
suspinnd. Am s-i dau telefon i am s-
i cer s ne ntlnim undeva.
Inima i btea n piept ca un ciocan la
gndul c va trebui s fie singur cu el i
spera c ghemul de foc pe care l simea
acum n stomac s nu se fi ntins i pe
fa. Se duse la telefon i sun la Flotei
Cipriani. Unde altundeva ar fi putut
locui cineva ca Reece?
Apartamentul lui Reece Dexter, v
rog! spuse ea operatoarei de la centrala
hotelului i o clip mai trziu i auzi
vocea.
Reece Dexter la telefon.
Vocea lui i picur ca un sirop fierbinte
n ureche i se rspndi spre piept,
fcnd s i se ntreasc sfrcurile, apoi
cobor mai jos, parc direct n pntec,
care ncepu s se contracte involuntar.
Flame trase adnc aer n piept.
Doresc s vorbesc cu dumneata, se
rsti ea furioas de propria reacie. Urm
o tcere uimit, apoi vocea lui se auzi
din nou, de ast dat dur i ru
prevestitoare.
Foarte bine. i eu vreau s stau de
vorb cu dumneata. Ne ntlnim mine-
sear la ora nou, n Piaa San Marco.
Voi fi acolo, se rsti i Flame i trnti
telefonul. Dumnezeule, omul acesta
ncepea s-i displac tot mai mult.
Dar nu era deloc aa. Se pare c nu era
n stare de aa ceva.
10
Owen Dexter II se uita la cele patru
femei din faa lui i zmbea. Nu se putea
abine artau att de serioase i de
frumoase. Lng el, Reece o examina pe
viitoarea soie a tatlui su. Era foarte
drgu i n mod clar foarte emoionat,
iar el simi c se relaxeaz puin.
Francesca fcu un pas nainte apoi
ovi, netiind foarte bine ce s mai fac.
Fiul lui Owen era aa de mult mai
mult dect se ateptase ea. Mai nalt. Mai
lat n umeri. Mai copleitor.
Bun, Francesca, spuse Reece,
simind c era pierdut i nu-i gsea
cuvintele i dorind s preia iniiativa.
Pn nu-i va face singur o prere
despre ce fel de femeie e vorba, nu avea
sens s fac prea multe valuri. i, de
fapt, nici nu dorea. Avea destul de furc
cu blestemata aceea de fiic a ei.
Reece, murmur Francesca. Abia
ateptam s te cunosc.
Reece vzu c Flame i duce o mn la
cap i arunc pe spate o bucl de pr
rou. Privirea lui trecu peste capul
Francesci i ntlni ochii lui Flame.
Aceasta l privi sfidtor. Nu se atepta s-
l vad nainte de ntlnirea pe care i-o
fixaser pentru seara aceea i apariia lui
mpreun cu tatl su la ceaiul de dup-
amiaz o prinsese pe picior greit. Ls
un mic zmbet sfidtor s se atearn pe
buze i vzu cum ochii lui se ngusteaz
ru-prevestitori. Dac avea chef s joace
fel de fel de jocuri, o s-i fac pe plac.
Reece se ntoarse cu gndurile la
Francesca.
Tata este ca un adolescent
ndrgostit de cnd a venit aici. Acum
neleg de ce.
Owen zmbi amuzat.
Copii! Cine are nevoie de ei? Se
ntoarse cu faa ctre familia Francesci
i zmbi. Ei bine, nu pot s spun c nu
am fost avertizat, murmur el. n fiica ta,
iubito, o vd pe frumoasa fat care ai
fost tu cndva i nu m mai doare att
de mult faptul c nu te-am cunoscut pe
atunci. n mama ta o vd pe frumoasa
doamn care vei deveni, iar n bunica ta
vd anii notri de aur care vor fi plini de
frumusee i graie.
Maria roi cnd Owen o lu de mn i
se relax apoi imediat cnd se oglindi
ntr-o pereche de ochi albatri cenuii
blnzi, aa cum nu mai vzuse niciodat.
Avnd aproape un metru optzeci, Owen
Dexter era de departe cel mai chipe
brbat pe care l cunoscuse n ultima
vreme. Avea un pr argintiu care i
desena foarte clar fruntea i tmplele.
Faa lui era ptrat, plin de for i
cinstit, cu maxilare puternice i un nas
cam mare. Avea o gur mare de parc ar
fi zmbit tot timpul.
M bucur c ai putut s vii, spuse
ea. tiu c eti un om foarte ocupat.
Niciodat prea ocupat ca s-mi
cunosc noua familie, spuse Owen. Sau ca
s m nsor, adug el blnd.
Francesca, nu ne-ai spus c vrei s te
cstoreti aici, o dojeni Maria, dar se
vedea c este ncntat. O nunt la
Veneia era ceva ce nu se putea uita
niciodat i nu se putea repeta niciodat.
Am vrut s v fac o surpriz. Sper
c suntei mulumite.
Mulumite? Mam, suntem cu
toate copleite de fericire, strig
Flame.
Owen, aceast tnr fiin
entuziast este cea cu care va trebui s te
mpaci. Crezi c ai s te descurci?
Francesca l strnse pe Owen de bra n
timp ce acesta nainta i se oprea n faa
lui Flame, care deveni din nou foarte
emoionat.
O, cred c am s m descurc chiar
foarte bine, spuse el amuzat.
Mam, te cstoreti cu un brbat
cruia i place s m tachineze! o dojeni
Flame n glum, foarte fericit, simindu-
se brusc relaxat. Era nc foarte
prematur, totui i ddea seama c nu
va avea niciun fel de dificulti cu noul ei
tat. Iar Owen zmbi privind direct n
ochii de culoarea ciocolatei care erau o
copie aproape fidel a ochilor Francesci
i tiu c din acest moment n viaa lui
intrase i o fiic.
tiu, zmbi Francesca. i place teribil
s tachineze. Crezi c ai s te poi
descurca cu el?
Flame privi la viitorul ei tat vitreg i
nclin capul, gnditoare.
Pi trgn cuvntul un pic.
Cred c ne putem obinui cu orice, dac
trebuie, spuse ea mrinimoas, clipind
ireat din ochi.
Reece o privea peste capul tatlui su i
chicoti dispreuitor, ascunznd repede
sunetul sub o tuse.
Eti foarte drgu, spuse Owen i i
fcu o plecciune, zmbind larg.
Trecur apoi n camera portocalie,
unde aerul era plin de mireasma florilor
de portocali din ghivece. Se servi ceaiul
i conversaia condus de Giulietta se
desfura fluent. Flame se retrase ntr-un
col i Reece n cellalt i, n afar de
faptul c i aruncau priviri ascuite ca
nite pumnale, reuir s se abin i s
nu arunce i obiecte, dei Flame i
ncletase pumnii de mai multe ori ca s
nu azvrle cu o statuet de Dresda n
capul lui de nfumurat.
Toi i dduser seama de tensiunea ce
cretea ntre ei, i Owen se ntreba dac
Francesca nelesese care este sursa ei.
Era clar c fiul lui i viitoarea lui fiic
vitreg se simeau n mod irezistibil
atrai unul de altul. La fel de clar era i
faptul c, dintr-un motiv anume, erau
hotri s lupte din rsputeri mpotriva
acestui sentiment.

Justin simea cum i iroiete sudoarea


ntre omoplai n timp ce crmaciul
striga comenzile. Privi la vsla lui i o
vzu cum alunec n ap n perfect
simetrie cu cele ale colegilor care edeau
n faa i n spatele lui. nuntru, afar,
nuntru, afar. Malurile inutului
Oxford lunecau n urm ntr-un peisaj
verde cu contururile terse, timp n care
cele dou echipe treceau printre
rndurile de spectatori. Dar Justin nu se
gndea c este privit, nu-i psa nici de
viteza cu care aluneca ambarcaiunea
ntr-o micare perfect. Privea n schimb
fix la spinarea lui George Campbell-
Bean, aezat cu dou scaune n faa lui.
nuntru, afar. nuntru, afar. tia c
echipa rival era n urma lor, dar acum
nu-i psa nici de rezultatul ntrecerii. Ci
numai de ceea ce avea s urmeze mai
trziu. nuntru, afar. nuntru, afar.
Curnd, vzur stlpii de la sosire.
Vocea crmaciului era tot mai
emoionat n timp ce cealalt
ambarcaiune se apropia de ei. n fa, l
auzea pe George cum mormie n timp
ce barca prindea vitez. Muchii erau
ncordai la maximum i dureroi,
sudoarea curgea iroaie, iar Justin simea
c reacioneaz pe msura acelei
provocri. Trecur primii linia de sosire,
dar ceilali erau la numai cteva lovituri
de vsl mai n spate. i atunci, cnd
emoia era la paroxism, Justin i execut
micarea.
O creang n ap, un nit care se
deurubeaz, toate acestea pot face o
barc s se scufunde. Dar acum
trecuser de linia de sosire, pericolul era
ultimul lucru la care se gndea cineva.
Brbaii gemeau i i odihneau minile
pline de btturi pe vsle, cu capetele
plecate, gfind din greu. i dintr-odat,
o micare violent pe care nimeni nu
avea s-o poat identifica mai trziu,
smuci barca ntr-o parte i o rsturn. n
jurul lui auzi strigtele uimite ale
colegilor de echip i apoi Tamisa cea
rece i cenuie se nchise deasupra lui.
Dar n timp ce ceilali colegi ai lui
ncepeau s dea din picioare i s se
ndrepte spre suprafa, Justin, singurul
care fusese pregtit pentru aceast
micare, se scufunda deja pe sub barc;
ochii lui nu se dezlipiser nicio clip de
spinarea celui care ezuse cu dou locuri
mai n fa. George se zbtea din
rsputeri, periculos de aproape de starea
de panic, iar cnd Justin l apuc de
picioare i l trase n jos, scoase un
geamt uimit i ip n momentul n care
capul lui se lovi de partea lateral a
brcii.
Justin simea cum plmnii ncep s-l
doar, dar i ignor, l mpinse pe George
i mai adnc, surprins s constate c
acesta nu se mai zbtea. Apoi vzu dra
roie de snge de la tmpla lui i inima i
tresri puternic. George era rnit. i
dintr-odat nu mai era bine. Doi brbai
ntr-o lupt pe via i pe moarte
nsemna ceva care putea fi considerat o
lupt onorabil o corectitudine
primitiv pe care Justin o putea nelege.
Dar asta Acesta nu era un duel ntre
doi brbai egali. Asta era crim!
Vzu bulele de aer care se formau n
jurul gurii lui George i n aceeai clip
zri i un obiect ntunecat care se
apropia de el. Ridic privirile n sus i l
vzu pe Eric Haithwaite, primul vsla,
care venea not n jos, cu ochii mijii din
cauza frigului. Justin, ai crui ochi se
adaptaser deja, i ddu seama c acesta
se ndrepta direct spre ei. tiind c
vederea lui Eric se adapta rapid la ap,
Justin nelese c nu avea de ales i simi
un val de uurare. i lu repede minile
de pe picioarele lui George i ncepu s
noate, apucndu-l pe George de sub
brae i trgndu-l n sus. Lovi puternic
cu picioarele i se ndrept spre
suprafa, n timp ce un urlet silenios de
furie i frustrare i rsuna n cap. De ce
nu mergeau lucrurile aa cum i dorea
el, mcar o dat n via? Strpunse
oglinda apei i lu lacom o gur de aer. l
vzu alturi de el pe Dale Dix, alt
membru al echipei, care clca apa.
Ajut-m, pentru Dumnezeu, gemu
Justin. L-am vzut cum s-a lovit la cap
nainte s se afunde.
Mulimea care rdea de ceea ce li se
prea tuturor c este un spectacol comic,
ncepu s se neliniteasc atunci cnd i
vzu pe oameni alergnd spre mal i un
murmur uor se ridic din mijlocul ei n
timp ce urmrea lupta.
Ct timp a stat n ap? strig Eric,
care i ddea lui George capul pe spate i
ncerca s-i deschid gura.
Nu tiu, mini Justin n timp ce Eric
ncepea s sufle disperat aer n gura lui
George. Se simea amorit. Nu mai
depindea de el dac George va tri sau
va muri i nici nu mai tia foarte exact ce
dorete. Ar fi vrut ca Flick s sufere i
poate poate c va veni la el ca s-o
consoleze. Cam ct timp va jeli o tnr
cstorit de numai trei sptmni dup
soul ei? Contient de faptul c toi
colegii lui erau ngrmdii n jurul lor i
i priveau, instinctul lui de conservare se
manifest cu for: L-am vzut cum se
ducea la fund i m-am repezit direct
dup el, dar s-a scufundat ca un
bolovan.
Mori, George, mori.
De fapt, ce naiba s-a ntmplat? Ne-
am lovit de ceva sau ce dracu? ntreb el
nevinovat.
Dar se pare c nimeni nu tia ce se
ntmplase.
Ar fi trebuit s m duc dup el mai
repede, murmur Justin, iar Dale l btu
pe umr i l strnse uor.
Nu-i mai face attea reprouri.
Dintre noi toi, tu ai reacionat cel mai
repede.
Justin ncuviin trist, privind la faa
palid, ca de copil, a lui George. Te rog
s nu mori, George, se rug el disperat,
i apoi o vzu pe Flick care i fcea
drum prin mulime, alunecnd i
mpiedicndu-se pe mal, i pe cei de la
ambulan nu departe n urma ei. Justin
trebui s-i ntoarc privirile n alt
parte.
Are puls! strig brusc Eric, iar Justin
se ridic ncet, simindu-i picioarele ca
de plumb. Fcu civa pai napoi, n
timp ce paramedicii de pe ambulan
preluau aciunea i i pompau oxigen cu
gesturi competente. Justin privea fix la
faa alb a lui Flick, care l inea de mn
pe soul ei, apoi se ntoarse cu spatele. i
venea s plng, dar firete c nu-i
putea permite aa ceva. Conii de
Ravenscroft nu plngeau niciodat n
public.
Are pulsul puternic i respir. Cel
mai n vrst dintre asistenii de pe
ambulan fcu semn ctre o targ.
Justin i privi n tcere cum targa era
purtat prin mulimea care se desfcea
n dou fcnd loc i dus spre
ambulana care atepta.
Eric se ntoarse i privi la Justin.
I-ai salvat viaa, Justin. La naiba, ai
reacionat foarte repede. i eu care m
gndeam c am fost cel mai rapid.
Timp de o clip, toi trei brbaii
rmaser tremurnd n aerul rece, iar
reacia declanat de tragedia care fusese
ct pe-aci s se produc i spunea
cuvntul. Apoi, contient de faptul c
mulimea i privete, Eric fcu un pas
mai aproape de Justin i nainte ca acesta
s-i dea seama ce se ntmpl i apuc
braul i i-l ridic n sus.
Bravo, Justin, strig el i mulimea,
totdeauna gata s-i aclame eroii, ncepu
s bat din palme. Justin clipi n
momentul n care un aparat de
fotografiat imortaliz momentul i i
ddu seama cu inima strns c presa
local care fusese angajat pentru a
relata evenimentul obinuse un reportaj
mult mai bun dect cel pentru care
negociase. Tuturor le plceau eroii i ce
erou era Justin! Chipe chiar i atunci
cnd era ud leoarc! Justin zmbi,
acceptnd aclamaiile mulimii cam
stnjenit. Arta obosit i chinuit. Ochii
care urmreau ambulana n timp ce
aceasta se ndeprta priveau de fapt n
gol.

Flame era bucuroas c este lun plin


n timp ce se ndrepta repede ctre Piaa
San Marco, pustie la ora aceea. Se opri la
malul canalului i observ gondola.
Lung i neagr, frumoas i zvelt,
strlucea ca argintul n lumina lunii.
Oft ncet, trgnd n plmni aerul
umed i ameitor att de specific Veneiei
pe timp de noapte.
Cel puin eti punctual.
O voce care i transform oasele n
gelatin umplu brusc ntunericul nopii
i Flame scoase un mic strigt de uimire.
Se uit n jos la gondola care se cltina
uor i l zri. Sttea n picioare la pupa,
cu mna rezemat de bul crmei,
artnd exact ca un om care i ctig
existena vslind pe canalele din Veneia.
Era mbrcat cu o pereche de blugi negri
strmi i, incredibil, era cu picioarele
goale. Flame privi n jos spre el i nghii
n sec cu mare greutate. Dintr-odat,
simi c noaptea devenise un accesoriu al
lui, oraul un aliat care rdea vesel, i se
simi pe nedrept depit. Fcu un pas
napoi.
Credeam c o s stm de vorb.
A, sigur c o s stm de vorb. Tata
aproape c mi -a smuls urechile n dup-
amiaza aceasta. Apropo, ai jucat foarte
bine.
Flame lu o postur rigid.
N-am jucat nimic. Orict i s-ar
prea de ciudat, chiar mi place tatl
dumitale. Nu seamn deloc cu
dumneata.
De ct timp ne cunoti pe amndoi?
O, nu te mai uita de sus la mine i
coboar aici!
Flame purta o rochie simpl de var
care avea enervantul obicei de a i se lipi
uor de picioarele goale la cea mai slab
adiere a brizei, iar el era stnjenitor de
contient de strlucirea mtsoas a
pielii ei i de umfltura uoar a snilor
tineri. Aa cum sttea n picioare
deasupra lui, Reece se simea ca un umil
muritor care implor mila Afroditei.
Flame mai trase o dat aer adnc n
piept i fcu ceea ce i se spusese, pind
n interiorul gondolei, protejat cu
perdele. Era o adevrat uurare s nu
mai simt privirile lui sfredelitoare i
Flame privi uimit n jurul ei. Gondola
era mochetat de la un cap la altul cu un
covor albastru, dar nu avea bnci. Numai
nite perne mari, aliniate pe jos. Simi
cum gondola se mic sub ea i mpinse
repede la o parte perdelele. Reece
conducea barca departe de debarcader i
intra n Canal Grande.
Ce vrei s faci? ntreb ea cu vocea
plin de ngrijorare i de altceva. Ceva
care o emoiona. Ceva care i tia
respiraia.
Relaxeaz-te. Nu se va rsturna cu
noi.
i ntr-adevr, mnuia gondola ca un
profesionist, dar nu l-ar fi ntrebat
pentru nimic n lume unde sau cum
nvase s conduc o gondol. O duse
mai departe, i mai departe de sigurana
uscatului, n intimitatea lagunei. Flame
vedea nelinitit cum oraul se pierde n
noapte. Vedea n deprtare luminile de
pe insula Lido, dar Reece nu se ndrepta
spre ea. Conduse gondola departe de
toate locurile frecventate, spre apele n
care brcile nu se aventurau dect
rareori. Ar fi trebuit s-i fie fric, dar nu-
i era. Inima ncepu s-i bat puternic
cnd Reece asigur barca i veni spre ea.
Se mica precum o pisic, fiecare micare
a lui era economic i plin de for.
Rmase n picioare privind n jos la ea
timp de o clip, apoi se mic ncet ctre
ea. Flame se retrase rapid sub perdelele
grele de catifea verde. Reece aprinse
lmpile, iar lumina lor aurie scld
interiorul gondolei. Flame se retrsese
ct putuse i acum era pe jumtate
aezat i pe jumtate culcat pe un
teanc de perne. Prul i se mprtiase pe
piept ca un evantai de foc, ochii i pielea
i strluceau n lumina lmpii.
Este un loc cam neobinuit pentru o
ntlnire, nu-i aa? ntreb ea nelinitit.
Reece vzu cum nghite n sec i i
umezete buzele, iar gestul ei incontient
excitant l fcu s geam uor. Fata l
auzi, firete, i vzu cum ochii ei se
lrgesc i mai mult. Dar nu era team. n
profunzimile lor, vzu un foc care
rspundea i era pe msura celui care
cretea n el de fiecare dat cnd o
revedea. tiuse ntotdeauna c acest
moment era inevitabil.
Reece, opti ea nnebunit. Trebuie
s ne purtm ca nite aduli.
Reece zmbi mecherete.
O, eu m simt foarte adult, o asigur
el, n timp ce ochii lui nnegurai se
plimbau pe trupul ei n ateptare.
Gondola era att de mic, nct se
auzea pn i cel mai nensemnat sunet:
respiraia lor agitat, fonetul rochiei ei
de mtase care se freca de pernele de
satin de fiecare dat cnd se mica,
clipocitul apei care se lovea de carena
brcii. Reece se apropie ncet, cu
picioarele goale, i ngenunche la
picioarele ei. ntinse mna ca s-i
mngie un genunchi. Degetele lui se
pliau pe pielea ei moale, trimindu-i
mici ocuri electrice de-a lungul
piciorului care rezonau apoi direct n
vagin. Simea cum feminitatea ei se
contract puternic, iar senzaia aceea o
fcu s rmn cu gura cscat.
Susinndu-i privirea fr ntrerupere,
Reece i scoase mai nti o sanda, apoi pe
cealalt. Furia lui fusese dat uitrii. i
ce dac l dusese de nas? Era ct se poate
de dispus s se lase dus de nas. Nopile
ca aceasta erau la fel de rare ca i pietrele
preioase pe care le extrgea i nu avea
de gnd s rateze acest moment din
cauza furiei sau a suspiciunii. De acestea
se putea ocupa mai trziu.
N-ar trebui s facem asta, murmur
Flame, dar cuvintele i se necar n
dorin.
Nu, fu i el de acord i i rotunji
blnd degetele pe gambele ei, dup care
porni n sus, mngind-o i aplecndu-
se tot mai mult spre ea, pn cnd faa
lui fu la numai civa centimetri de a ei.
Flame i simea respiraia proaspt i
curat care i gdila obrajii i, n lumina
lmpilor, sclipirile aurii strluceau n
ochii lui cenuii ca praful de aur pe
gresie. Numai c nu erau deloc duri;
ochii lui o mngiau ca o catifea moale
ori de cte ori o atingeau. Din propria lor
voin, ridica braele i l cuprinse cu ele,
lsndu-i minile s se plimbe liber pe
spaiul amplu dintre omoplaii lui i s
simt fierbineala pielii lui prin
bumbacul subire al cmii. Din propria
lor voin, degetele ncepur s-i alerge
prin prul castaniu i mtsos de la ceafa
lui i apoi n jos, de-a lungul irei
spinrii, pe coapsele puternice i mari,
pe brbia lui semea i el ajunse
deasupra ei, plin de o patim fierbinte,
dar stpnit, cu o dorin puternic, dar
blnd. De ast dat, cnd gura lui gsi
inima feminitii ei, Flame nu mai
ncerc s-i reprime ipetele i, cnd nu
mai putu s-i stpneasc valurile
primului ei orgasm, ncepu s geam
fr niciun fel de inhibiie, contient de
plcerea care i zguduia trupul, de
propria ei voce, acum rguit i groas,
n timp ce cltorea pe creasta cea mai
de sus a valului care i strbtea fiecare
por al corpului. Nu mai era feti i
femeia care i luase locul i mbria cu
bucurie noul statut. Cteva clipe mai
trziu, cnd deschise ochii din nou,
descoperi c faa lui era chiar deasupra
ei, att de drag i de cunoscut c ochii
i se umplur de lacrimi. Faa lui era plin
de tensiune i dorin i arta mai brbat
ca oricnd. Flame i cuprinse blnd faa
n palme.
Mulumesc, Reece.
Iubito, i Reece nghii n sec cu
dificultate, tiind c poate strica definitiv
acest moment dac nu se va purta cum
trebuie n urmtoarele cteva minute. Tu
eti virgin, nu-i aa? spuse el blnd.
Reaciile ei fuseser att de noi pentru
ea, lipsa ei de experien att de vizibil
nct orict ar prea de incredibil,
minunat i amgitor Reece tiu c era
primul brbat care se apropia de ea.
Aceast revelaie l chinuia i acum, i i
venea s urle de bucurie, i s-i
mulumeasc ct mai zgomotos pentru
minunatul dar pe care i-l oferise. Dar era
i foarte contient de responsabilitatea
care i revenea i era ferm hotrt s n-o
jigneasc i s n-o dezamgeasc,
precum i s-o protejeze de orice
consecine ar fi putut avea ceea ce fceau
ei acum. Flame ncuviin din cap.
Ce conteaz?
S-ar putea s te doar. Numai puin.
Te superi?
Flame se ridic pe jumtate i se
rezem ntr-un cot.
Privi n jos la trupurile lor nlnuite, al
ei mai alb i mai suplu, al lui mai
ntunecat i puternic. Rmase cu
respiraia tiat cnd vzu membrul lui
care zvcnea rezemat de coapsele ei
tremurtoare. Prea uria i att de
frapant de brbtesc nct pntecul ei se
crisp i parc se lichefie n ateptarea
mbririi forei lui dure. Gndul
acesta era n acelai timp nspimnttor
i minunat. Apoi se uit din nou la Reece
i vzu tensiunea clar din ochii lui,
privirea blnd i ntrebtoare care
ptrundea prin toate mijloacele ei de
aprare i ajungea direct n inim.
E-n ordine, opti ea, simindu-se
ciudat de tandr, contient pentru
prima dat c, n felul lui, Reece era la fel
de vulnerabil ca i ea.
M bucur. Expir uurat dndu-i
seama abia acum c i inuse respiraia.
Nu ai de ce s te temi, iubito, i promit,
spuse el rguit. Simind c ea tot mai
avea nevoie de ceva timp ca s se
adapteze, se ndeprt puin de ea i,
susinndu-i privirea, i lu mna i o
ndrum n jos. Gemu de plcere cnd
degetele ei i cuprinser brbia i ochii
ei se lrgir mirai. Era aa de fierbinte,
aa de tare, iar trupul ei tnjea dup el
att de mult, c pentru o clip rmase
uluit. Cum de trise atta timp fr s
tie mai nimic despre propriul ei corp?
Reece, opti ea uimit i ochii lui se
deschiser larg la auzul vocii ei. Zmbi.
E-n ordine, iubito, murmur el
ncurajator, iar sentimentul de tandree
pentru ea i fcu vocea s sune cald i
puin rguit. Este un instrument al
plcerii. Pentru amndoi.
Flame ncuviin din cap i, dup ce o
ntoarse puin pe o parte, Reece se aplec
peste ea i i desfcu picioarele cu
propriile picioare, iar ea nu simi niciun
fel de team, numai dorin, numai un
sentiment al dreptii, atunci cnd el
ncepu s-o ptrund. O mic senzaie de
durere, dar era o durere plcut, nu
semna cu nimic din ceea ce cunoscuse
ea pn atunci, iar cnd el ncepu s se
mite n interiorul ei, Flame tiu c
apogeul este tot mai aproape. Orgasmul
de acum i arta c ceea ce simise mai
nainte nu fusese dect o palid
anticipare i uit de tot n afar de
brbatul care i umplea trupul de astfel
de senzaii, cu un astfel de extaz uimitor.
Reece! exclam ea i i ncolci
instinctiv picioarele n jurul lui, iar
genunchii i se strnser n spatele
genunchilor lui ndoii, n timp ce trupul
i unduia sub trupul lui. Reece gemu de
plcere, n timp ce trupul lui se cabra i
tremura ca cel al unui cal nervos. Flame
nchise ochii; nu-i psa c acum devenise
mai dur, trupul lui mpingea cu
nerbdare n trupul ei cnd fu prins
ntr-un val de plcere care i nvlui pe
amndoi, rupndu-i de lumea real timp
de mai multe momente fabuloase,
minunate, i le art o lume de senzaii
i mpliniri nemaintlnite.
Dur ceva timp pn cnd Flame
reveni, mpotriva voinei ei, pe pmnt.
Zcnd n braele care o nconjurau cu
grij, nchise ochii fcnd un efort s in
lumea real la distan. Fcuser
dragoste cu toat pasiunea i tandreea
unor adevrai ndrgostii. Dar erau
nc att de departe unul de altul. Simea
acest lucru.
Reece, tiai c tatl tu i mama mea
se ntlneau? ntreb ea brutal, dndu-i
seama prea trziu c suna mai degrab
ca o acuzaie dect ca o ntrebare. Simi
cum Reece se ncord i o clip mai
trziu ncepu s se mbrace. Abia atunci
i rspunse.
Nu. Dar tu?
Flame neg din cap, uitndu-se la el
cum se mbrac i simind o durere n
inim. Cu fiecare obiect de mbrcminte
pe care i-l punea pe el, parc se
ndeprta tot mai mult.
Nu. Dar nu conteaz, nu-i aa?
ntreb ea, cu vocea aproape disperat.
Nu, fu de acord Reece, dorind s
spun mai mult. Dar ce s spun, mai
exact? Pentru un brbat matur, se trezi
c este n mod straniu cu limba legat.
Era suprtor. Ar fi trebuit s fie n stare
s poarte o conversaie dup ce fcea
sex. nainte nu avusese probleme; un
cuvnt de duh, un comentariu rznd i
se desprea n relaii amicale de
partenera lui. Dar de ce acum, cu fata
asta, lucrurile erau cu totul altfel? n
adncul sufletului, tia rspunsul, i nu-i
plcea. Era enervant pentru el c dorea
s plece departe de ea, de prezena ei
copleitoare i s gseasc un loc linitit,
unde s se poat gndi temeinic la tot.
Dac avea dreptate, dac era vorba de
dragoste cuvntul fu optit ncet de
creierul lui, fcndu-l s se cutremure
atunci trebuia s aib mare grij. Pentru
amndoi. La naiba, n-ar fi trebuit s se
ntmple aa de curnd. Mai ales cnd
tia c este att de inocent. Furia lui era
vizibil, iar Flame crezu c i se adreseaz
ei. Se simi brusc ruinat de goliciunea
ei i i trase repede hainele pe ea,
dorind s spun ceva, dar netiind ce
anume, dorind s vad c se ntmpl
ceva, dar netiind ce anume atepta s se
ntmple. Ceva care s ndrepte lucrurile
din nou. Ceva care s aib logic. Dar nu
se ntmpl nimic.
Gondola naint n tcere prin lagun
ctre mal, iar cei doi pasageri ai ei
rmaser tcui i cufundai n gndurile
lor confuze.

n aceeai noapte, la sute de kilometri


deprtare, fratele geamn al lui Flame
sttea n pat i plngea. Dar lacrimile lui
erau lacrimi de frustrare, de durere i
team. i singura persoan care l asculta
n tcere i i oferea alinare era Roger,
care sttea nebgat n seam n umbr,
cu ochii lui rotunzi, fixai ngrijorai pe
nepotul lui. n cele din urm, Justin se
opri din plns i Roger fu bucuros. Nu
voia ca Francesca s vin acas i s-l
vad pe bieelul ei plngnd. Ar fi
putut crede c Roger nu avusese grij de
el cum trebuie n timp ce ea fusese silit
s plece n exil.
Dar Roger tia cum s-o caute pe
Francesca.
tiuse ntotdeauna.
11
Owen zmbi la imaginea sa din
oglind, n timp ce ndeprta ultima
dr de crem de ras de pe brbie. Nu
arta ca faa unui brbat care urma s se
cstoreasc peste ase ore. Chiar i aici,
la Veneia, printre prietenii i rudele ei,
nu-i venea s cread c avusese un
asemenea noroc. Nu-i venea de fapt s
cread c ultimele cinci luni fuseser
reale i nu un vis minunat.
Owen fusese crescut n Texas i se
mutase pe Coasta de Vest numai dup ce
se cstorise cu Clare. Avea douzeci i
patru de ani pe atunci i era deja
proprietarul unei mici companii de
producie specializat n piese de schimb
pentru automobile. Dar abia n
California ncepuse cu adevrat s fac
avere i s dobndeasc un statut social.
n zece ani devenise multimilionar i,
ceea ce era nc mult mai important,
tatl unui biat. n pofida muncii
nverunate mai multe ore pe zi, a
cltoriilor i ntlnirilor sociale, Owen
nu-i fcuse niciodat familia s sufere.
Clare i Reece cltoriser ntotdeauna
cu el i nu numai n locuri elegante
precum Hawaii, unde avea un hotel al
lui, sau n locuri incitante ca Rio, Las
Vegas, Londra i Paris, dar i n locuri
uitate de lume, ca n mijlocul Australiei,
unde avea o min de opal, n Birmania,
unde avea aciuni la o min de rubine, i
n mai multe locuri din Columbia, unde
se gseau cele mai fine smaralde. Poate
c din cauza caracterului Unic al
extraciei de pietre preioase sau pentru
c, pe cnd era copil, Reece fusese foarte
impresionat de aceste locuri mai
deosebite, apreciase interesul tatlui lui
pentru minerit. i Owen nu-l descurajase
pe biat. Chiar de la nceput, Reece
dduse dovad de inteligen, for de
caracter i mult ncpnare, motenit
de la Owen. Dar acesta vzuse cum
muli dintre prietenii lui se nstrinaser
de copiii lor i avusese grij s nu i se
ntmple i lui la fel. Vzuse cum muli
dintre prietenii i colegii lui Reece se
apucaser de droguri i de alcool n
ncercarea de a se scutura de
responsabilitile puse n spinarea lor de
prini i nu voia ca biatul lui s sufere
aceeai soart. Din momentul n care
Reece a neles valoarea banilor, a trebuit
s munceasc pentru ceea ce i dorea.
Nu-i cumprase cele mai mari aparate
stereo, cea mai grozav biciclet de curse
i nici cea mai rapid main. i Owen
gsea ntotdeauna timp s stea cu fiul
lui. Mergeau mpreun la meciuri de
baschet, care le plcea amndurora, la
picnicuri simple cu Clare sau stteau pur
i simplu acas i discutau.
Da, n viaa lui Owen totul fusese
perfect. Owen i Clare aveau o adevrat
reputaie de fidelitate, dragoste i
loialitate care i fascina pe toi prietenii
lor din aceast lume a celor bogai,
sfiat de divoruri, aventuri
extraconjugale i scandaluri. Iar Reece
era un fiu de care putea fi mndru.
Compania lui se extindea mereu i
Owen nu credea c fericirea lui va lua
sfrit vreodat. Dar se termin. ntr-o
zi, Clare ieise s culeag nite flori
pentru o petrecere pe care o ddeau i
nu se mai ntorsese. Un beivan dintr-un
Buick avusese grij de asta. Owen trise
apoi ntr-o stare de oc timp de un an.
Un an n care Reece, pe atunci avnd
numai nousprezece ani, preluase
povara deciziilor referitoare la companie,
luptndu-se de unul singur cu propria
durere, fapt de care Owen i ddu
seama numai civa ani mai trziu.
Civa ani mai trziu, cnd amoreala
ncepu s se erodeze i oroarea s
cedeze, singurtatea deveni tot mai
apstoare i viaa se transform ntr-un
calvar anost i cenuiu. Pn n ziua n
care profesorul Vallery o adusese la una
dintre ntlnirile lor pe traductoarea i
asistenta lui. Owen era unul dintre
sponsorii Muzeului Vallery, care
expunea adesea diverse obiecte gsite n
spturile arheologice. Owen era
membru n consiliul de administraie al
muzeului i primul lucru pe care l
vzuse fusese Francesca. mbrcat cu
un costum bleumarin simplu, traducea
discret conversaia profesorului Vallery
cu directoarea muzeului. i simi ceva,
pentru prima dat dup atia ani. La
nceput fusese numai admiraie
Francesca avea o siluet atrgtoare, un
profil drgu i o voce plcut. Apoi,
cnd i fu prezentat, observ c are i o
piele frumoas, o mn mic i elegant
i un zmbet atrgtor. Mai trziu, n
timp ce ntlnirea continua s se
desfoare i Francesca nu numai s
interpreteze i s traduc afirmaiile
profesorului, dar s i adauge de la ea
observaii pertinente, i ddu seama c
are i o minte foarte ager. i totul
continu n acest sens. ntlnirea l
tulburase. La mult timp dup ce
Francesca i profesorul plecaser la
hotelul lor, Owen se simea tot nelinitit.
A doua zi, urma s participe la un dejun
la hotelul unde tia c locuiesc ei. Firete,
profesorul l invit s vin la masa lor.
Firete c el se duse. Firete c se
ndrgosti de Francesca. Aa simplu. Aa
de uor. Aa de corect. Nu era un prost.
Nu se atepta ca o femeie frumoas ca
Francesca s se ndrgosteasc de el.
Rmsese literalmente mut de uimire
cnd i dduse seama c i ea se
ndrgostise de el.
Momentul i rmsese pentru
totdeauna ntiprit n minte. Mergeau cu
maina i pe unde! tocmai pe podul
Poarta de Aur, ntorcndu-se de la oper,
cnd privise dintr-odat la ea i vzuse
n lumina farurilor c i ea l privete;
ochii ei erau inconfundabil ochii unei
femei ndrgostite. Fusese ct pe-aci s
treac cu maina peste parapet i s cad
n apele golfului.
Acum, cnd i lega cravata i i punea
jacheta ca s se duc jos la micul dejun,
era fericit c nu czuse. Att de fericit!
Viaa era din nou minunat.
Bun dimineaa, Owen, spuse
Giulietta care insistase ca Owen s
locuiasc la Palazzo. Era singura care se
trezise. Reece vorbise toat noaptea la
telefon cu Columbia i trebuia s plece
acolo imediat dup ceremonie. Owen
tia c nu necazurile de la una din
minele lor erau ceea ce l frmnta pe el.
Fiul lui se schimbase n ultima vreme i
Owen nu-i ddea foarte bine seama n
ce consta schimbarea.
Dintre cele trei doamne ale soiei sale,
aa cum le spunea el n gnd celor trei:
Flame, Maria i Giulietta, Giulietta era
de departe cea mai perspicace.
Bun, Julie, draga mea. Ce se gtete
aici? ntreb el tare.
Mncare american, ripost imediat
Giulietta i lu cana cu cafea. Ei bine, eti
gata pentru calvarul care urmeaz s
nceap?
Vrei s spui, pentru temutul conte?
Contele era cel care urma s-o conduc
pe Francesca la altar i aceasta avea s fie
prima ntlnire ntre cei doi brbai.
Cred c am s m descurc. Dar din
cte am neles de la Flame, este un
adevrat balaur cu trei capete.
Este foarte dominator. Dac te lai
dominat, admise Giulietta.
Iar Flame nu s-a lsat, ghici Owen,
mucnd din pinea prjit.
Nu. Nu s-a lsat. i m bucur s
constat c brbatul condamnat mnnc
pe sturate la micul dejun, spuse
Francesca din spatele lor, cci sosise
tocmai la timp ca s prind ultimele
cuvinte ale conversaiei lor. Owen se
ridic repede i o srut n timp ce ea se
aeza la mas alturi de el, cu faa vizibil
strlucitoare. Maria nu era nici ea
departe de fiica ei i, dup ce protestase
un pic c mirele i mireasa n-ar fi trebuit
s se vad nainte de nunt, muc
emoionat dintr-un croasant. Fcuser o
adevrat mic minune reuind s
pregteasc totul n numai dou
sptmni i Maria era ngrijorat s nu
fi scpat ceva din vedere. Flame nu se
vedea pe nicieri. Giulietta i Maria se
retraser discret, iar Owen i Francesca
se aezar mpreun la mas, cu coatele
rezemate de tblia mesei i cetile de
cafea n mn, privind unul la altul ca
nite adolesceni. De ast dat, a doua
oar pentru amndoi, lucrurile aveau s
mearg perfect.
Owen trebuise s procedeze cu mult
delicatee ca s-i smulg n cele din
urm povestea primei ei cstorii. Nu
era genul de femeie care s plng pe
umrul lui i s fac mare caz de aceasta.
i purtase povara singur, aa uria
cum era, cu o uimitoare for. Cnd
aflase n sfrit tot adevrul faptele
crude din spatele csniciei ei fusese
oripilat. Fusese att de furios, nct
pentru prima oar n viaa lui se trezi c
ura un om. Pur i simplu nici nu-i putea
imagina cum s-ar fi simit dac ar fi fost
silit s nu-i vad niciodat fiul. i,
apropo de copii
Ai observat c, ncepu precaut
Owen, copiii notri nu se simt prea
bine?
Da, am observat i eu, recunoscu
nelinitit
Francesca, apoi l apuc de mn. Dar
asta n-o s ne afecteze pe noi, nu-i aa?
n niciun caz! rspunse prompt
Owen i i ridic mna la buze,
srutndu-i degetele cu ochii plini de
adoraie n timp ce ea roea ncnttor.
Owen, sunt aa de norocoas s te
am i nu vreau s stric aceast zi
minunat. Dar sunt ngrijorat. Nu a
putea s spun exact de ce anume, dar
simt c este ceva urmeaz s se
ntmple ceva cumplit.
Nu vorbi aa! spuse Owen repede,
apoi se opri de parc i-ar fi mucat
limba. Scuz-m! Numai c biata Clare a
murit aa de brusc i de atunci nu-mi
place s aud pe nimeni vorbind aa.
Francesca avu imediat remucri i
ntinse mna pe care nu purta niciun fel
de inele, punnd-o peste a lui.
mi pare ru, iubitule. i nici eu nu
i-am spus ct de fericit m faci s m
simt. Dup Malcolm, credeam c n-o s
mai doresc niciodat s m uit la alt
brbat. Asta pn cnd ai intrat n
camera aia stupid a consiliului de
administraie de la muzeu.
Owen nghii n sec, spernd c
Francesca nu observase emoia
provocat de cuvintele ei. La urma
urmelor, el era texan! Francesca, firete,
observase, i zmbir amndoi copleii
de fericirea iubirii lor. Nimic nu putea
s-i strice acum aceast zi. Nimic.

Contele Giulio Pierluigi Corraldo


sttea n faa oglinzii i i privea trupul
gol. Cteva locuri mai moi, o idee de
muchi mai lsai pe alocuri, cteva fire
albe n prul de pe piept. Pentru un
brbat de vrsta lui, arta splendid i tia
i el asta. Se mbrc repede i plec la
birou. Numai pentru c avea s asiste la
nunta nepoatei lui n aceast dup-
amiaz nu nsemna c trebuie s-i
anuleze o diminea de lucru.
Cnd ajunse, un servitor al contesei l
atepta n hol. Prea nelinitit, n timp ce
contele l conducea spre biroul lui
particular.
Le-ai adus? ntreb dispreuitor
contele, ntinznd mna.
Uor tremurnd, btrnul i ntinse o
map mare. Fr un cuvnt, cu chipul o
masc de dezgust, contele scoase nite
bani din portofel i i ddu omului.
Contele tia c nevasta btrnului avea
cancer i era pe moarte, dar presupunea
c servitorul Giuliettei voia bani ca s-i
cumpere de but. Contesa i va da
repede seama ce se ntmplase i-l va
concedia, desigur, dar asta nu era treaba
contelui. Omul era slab i putea fi
exploatat, asta era tot. Se aez
confortabil n fotoliul mare i deschise
mapa. Privi apoi mult vreme fr un
cuvnt originalele frumoase ale lui
Flame Syramore-Forbes. Singurele copii
existente

Reece i puse o garoaf roie la


butonier i verific dac mai are inelul,
rznd de propriile emoii. Dar nu n
fiecare zi eti cavalerul de onoare al
tatlui tu! Un curier btu la u i i
nmn un plic maro. Reece i ddu un
baci generos i deschise repede plicul,
recunoscnd tampila potal i raportul
lui Dan River. nuntru era un raport
despre Flame. tia o mare parte din ceea
ce era acolo, dar ceea ce l fcu s
amueasc era istoricul familiei ei
englezeti. Halcyone! Poseda jumtate
din Halcyone? Dumnezeule mare, era
oare vreo companie de bijuterii n care
nu-i nfipsese ghearele? Se gndea oare
s se cstoreasc cu proprietarul
magazinului Tiffany? Sau l urmrea pe
eful firmei Cartier? O credea n stare.
Furios, dar i oarecum amuzat, Reece
arunc jos plicul i i frec ochii cu
minile. Se simea att de vinovat pentru
ceea ce se petrecuse ntre ei noaptea
trecut. Cnd se gndea la noaptea aceea
minunat n gondol, crezuse c gsise
toate rspunsurile la visurile lui i dup
aceea se simise ca un bieel cu limba
legat. Fusese att de emoionat c abia
dac i mai spusese cteva cuvinte dup
aceea. i n tot acest timp, probabil c ea
i fcuse planurile ei la rece. i ce alt
int mai bun putea avea dect noul ei
frate vitreg, care era i proprietarul
firmei Redex i al uneia dintre primele
companii de extracie a pietrelor
preioase din lume? ntmpltor, aceeai
companie de minerit care aproviziona i
firmele Corraldo i Halcyone cu cea mai
mare parte a pietrelor lor. Reece njur
violent. Era pentru el o experien cu
totul nou s fie pclit, dus de nas i
manevrat, iar sentimentul de umilin
care l cuprindea acum nu era deosebit
de plcut.
Privind peste canalele linitite, Reece
scutur din cap. Dumnezeule, ce obosit
se simea! l epuiza cu nencetatele ei
mici surprize neplcute. tia muli
oameni care fceau acest lucru, firete; n
lumea lui, cuttorii de aur erau ceva
obinuit. Dar nu se vzuse niciodat pe
el nsui n ipostaza de victim. Fusese
prea detept pentru ei pn atunci. Asta
pn cnd o siren rocat se strecurase
n biroul lui, n viaa lui, n gndurile lui,
n inima lui.
Reece njur din nou i scutur din cap.
Nu, nu ajunsese chiar aa de departe.
Dar aproape c reuise. i fcea aa de
bine pe inocenta rnit. Inocent? Se uit
din nou la scrisoarea de pe mas.
Inocent, pe naiba! Dar o mic voce
continua s insiste c furia lui nu era
adevrat, ci numai un pretext pentru a
nu nfrunta adevrata problem. Aceea
pe care, la vrsta lui de douzeci i nou
de ani, ncepuse s cread c nu va
trebui s-o nfrunte niciodat. Era
ndrgostit i momentul era cum nu se
poate mai puin potrivit. Va trebui s
plece curnd n Columbia, unde singura
lui problem erau erpii i pianjenii
veninoi i o min n pierdere. Dar se va
ntoarce. Iar Lady Flame Syramore-
Forbes ar face bine s se pzeasc!

Francesca i Owen i beau ultimele


picturi de cafea cnd sosi pota. Printre
telegramele de felicitare era i un plic
mare maro, obinuit.
Este un raport de la o persoan
din Anglia, i supravegheaz pentru
mine pe Roger i Justin, spuse ncet
Francesca.
Owen ncuviin din cap, nelegnd
imediat.
Ei bine, deschide-l, iubito.
i strnse mna cu dragoste uitndu-se
la chipul Francesci, n timp ce ea fcea
acest lucru. Citi repede raportul i i
arunc privirile pe setul de fotografii cu
chipul cunoscut al fiului ei i la cteva
fotografii, fcute de! a distan, ale lui
Roger, prins de regul atunci cnd se
uita pe fereastra de la mansard. Numai
dup ce privi mai multe minute n ir la
faa lui Justin, i ddu seama c n plic
mai era i altceva. Descoperi c era
pagina nti a unui ziar. Uimit la
nceput, o despturi repede i rmase cu
gura cscat. Owen se ridic de pe
scaunul lui i se duse n spatele ei, ca s
priveasc peste umr. Vzu o fotografie a
lui Justin. Francesca i artase multe
fotografii ale fiului ei i faa frumoas a
lui Justin i devenise la fel de cunoscut
ca i Francesci. Imaginea era granular,
dar nici chiar hrtia de ziar nu putea
ascunde calitatea feei fine, puternice.
Justin era ud, prul lui blond era lipit de
cap. Faa lui era ns neobinuit de
ncordat, iar textul de deasupra acestei
imagini extraordinare spunea totul:
EROUL DE LA OXFORD SALVEAZ
UN COLEG DE LA NEC.
O, Owen, suspin Francesca i citi
repede reportajul.
Acesta povestea n termeni elogioi
cum, dup ce ctigase o ntrecere n
scopuri caritabile mpotriva vechilor
rivali la Henley, ambarcaiunea celor de
la Oxford se rsturnase. Unul dintre
membrii echipei, George CampbellBean,
se lovise cu capul de o latur a brcii i
se scufundase. Numai gndirea rapid i
aciunea eroic a colegului lui, Lord.
Justin Syramore-Forbes, conte de
Ravenscroft, l salvase. Negndindu-se
dect prea puin la propria siguran,
contele se scufundase sub barc i l
adusese la suprafa pe Campbell-Bean,
care era rnit. Vslaul-ef i aplicase
respiraia gur la gur i domnul
Campbell-Bean i revenise ceva mai
trziu la spital. Vechiul colegiu al
contelui, pe care acesta l prsise n
primul an pentru a se ocupa de lanul de
magazine de bijuterii Halcyone,
organizase dup aceea un dineu n
onoarea contelui. Pe aceeai pagin mai
jos, era nc o fotografie a lui Justin,
artnd nc i mai frumos i mai distins
n costum de sear, aezat la mas,
nconjurat de civa prieteni i mai muli
ali tineri.
O, Owen, nu-i aa c e minunat?
Owen zmbi i ncuviin din cap.
O s-l putem vedea personal foarte
curnd. Cred c vom petrece cteva zile
la Veneia dup nunt, dar ne putem
ncheia luna de miere n Anglia. Ce
prere ai?
Francesca rmase o clip cu respiraia
ntretiat i se ridic, n timp ce hrtia
cdea pe podea, uitat pentru moment.
Owen! O, am putea? Mi-ar plcea
enorm! Dar s nu mergem direct la
Ravenscroft!
Owen ncuviin din cap. Dup atia
ani, Francesca era nspimntat la
gndul s-i ntlneasc fiul i cine ar fi
putut s-i fac o vin din asta? Owen o
srut mai nti uor, apoi mai apsat i
nelese c nu avea s fie deloc uor. Din
ceea ce aflase el despre Malcolm i
judecnd dup modul n care
reacionase Justin dup moartea
acestuia, cine tie ce grozvii i-o fi bgat
Malcolm n cap biatului? tia i c
scrisoarea pe care Justin i-o trimisese
mamei lui dup moartea lui Malcolm nu
fusese deloc binevoitoare. Dar oricum,
biatul nu putea fi chiar att de ru.
Ceva amestecat, fr ndoial, ns, i
spunea Owen, strngnd-o pe Francesca
n brae cu dragoste, dup ce o va
cunoate pe Francesca o va iubi. Cum
altfel? Va dura ceva timp, dar era decis
s-l includ i pe Justin n familia lor, la
fel cum va fi inclus i Reece, cu toat
dragostea. Vor nva cu toii s se
iubeasc unul pe altul. Owen nu
nelegea ca lucrurile s se ntmple
altfel. Orice altceva ar fi durut-o pe
Francesca i era hotrt ca aa ceva s nu
se mai repete. Nimeni nu o va mai rni.
Nici Justin i nici fiul lui sau fiica ei.
Reece i Flame ar face mai bine s-i
ncheie rapid socotelile!
Iubitule, murmur Francesca cu
buzele lipite de ale lui i ochi nchii,
simind cum inima i bate n piept
fericit. Nimic nu putea s strice aceast
zi. Nimic.
Dar fotografia lui Justin privea n sus
spre ei, de la picioarele lor.
12
Biserica San Sebastiano vzuse multe
nuni. Mireasa de astzi era frumoas,
dar era o femeie matur, iar rochia ei
avea culoarea fildeului antic. Fusese
chiar rochia de mireas a Giuliettei, iar
Francesci i dduser lacrimile ceva mai
nainte, cnd bunica o ajutase s mbrace
aceast rochie n stil clasic. Mirele era
chipe, n costumul gri-argintiu care
contrasta plcut cu pielea lui neted i
bronzat. Biserica era plin de lume.
Bijuteriile sclipeau, iar corsajele abundau
de trandafiri, orhidee i gardenii.
Mireasma florilor de portocal umplea
vechea biseric, iar la parfumul acesta se
mai aduga cel al garoafelor, violetelor,
freziilor, orhideelor i trandafirilor. Orga
uria, impresionant, ncepu s
intoneze marul nupial i Francesca
porni pe culoarul dintre bnci pentru a
doua oar n viaa ei. Cnd ajunse lng
Owen, n faa altarului unde o condusese
contele, n calitatea lui de ef al familiei,
toi ochii erau aintii asupra miresei care
strlucea de-a dreptul.
Giulietta i aminti de propria ei rochie
de mireas i zmbi. Maria i aminti de
Michael Corraldo i duse mna la
batist. Flame, n calitatea ei de ef a
domnioarelor de onoare, nu putea face
nimic altceva dect s se uite la Reece,
iar ochii ei erau ntunecai, ca nite
heletee fr fund, de cte ori se ainteau
asupra lui. Oare la ce se gndea? Ce
simea cu adevrat n legtur cu ea?
Oare o iubea, mcar un pic? Dar nu
putea suporta s-i ntlneasc privirile
cnd episcopul ncepu s vorbeasc
despre caracterul sfnt al cstoriei.
Owen le spusese c Reece va trebui s
plece n Columbia a doua zi dup nunt
pentru a rezolva nite probleme ivite la
una din minele lor de smaralde i atunci
i ddu seama pentru prima dat c
Dexter Mining Corporation extrgea
pietre preioase i nu crbune sau
metale. i fusese i aceasta nc o
descoperire neplcut ntr-o sptmn
n care deja simea c i pierduse
echilibrul. n biseric se aternuse o
linite plin de respect i Flame i simi
ochii atrai n direcia lui Reece. Soarele
strlucea prin vitralii aruncnd mici
diademe de rou, verde i albastru pe
prul lui negru i pe umerii lai.
Stomacul i se strnse, amintindu-i ce
simise atunci cnd se inuse strns de
aceti umeri n momentul n care el o
ptrunsese, i ntoarse repede privirile,
nchiznd pentru o clip ochii. Trebuie
s dea uitrii toate acestea era clar c
Reece aa fcuse. Privi hotrt n alt
parte, uitndu-se la mama ei care
ngenunchease cu capul plecat alturi de
Owen ca s primeasc binecuvntarea.
Dar ncerc zadarnic s-i alunge din
minte toate gndurile care se ndreptau
spre Reece Dexter. Se foi nelinitit,
strngnd n mn buchetul ei de
domnioar de onoare din flori palide de
portocal i garoafe roz. Era mbrcat
ntr-o rochie lung de culoarea caisei,
din catifea subire, cu o croial foarte
simpl. Cu prul ei de culoarea flcrilor
i cascadele de bijuterii de argint cu
chihlimbar care i atrnau de urechi i n
jurul gtului, arta de-a dreptul uluitor.
Francesca nu avea ochi dect pentru
Owen. Ct de diferit era aceast nunt
fa de nu. Francesca refuza s
compare aceast nunt cu o alt ocazie.
Malcolm sedusese o feti tnr, cu
minciuni i promisiuni de fidelitate,
cnd de fapt nu rvnise la nimic altceva
dect la legturile cu familia Corraldo.
Iar acesta era Owen care o iubea. Nu
exista niciun fel de comparaie. Ls
cuvintele preotului s pluteasc pe
deasupra lor i se simi strbtut de un
val de cldur din cretet pn-n tlpi.
Cnd Owen i strecur inelul n deget
un singur diamant montat n platin
Francesca nchise ochii pentru o clip.
De ast dat totul avea s fie bine. De
ast dat, i cu acest brbat, va fi fericit.
Cnd deschise din nou ochii, Owen se
uita la ea cu ochii lui blnzi i iubitori,
iar ea surse, cu zmbetul ei ca o raz de
soare n interiorul ntunecos al bisericii
din Veneia.

Justin se nclin uor i ridic mna


principesei Sofia Elena di Maggiore la
buze, srutndu-i uor degetele. Ochii
lui nu-i prsir nicio clip pe ai ei. Sofia
di Maggiore era frumoas ntr-un fel
aparte. Avea aproape un metru optzeci,
prul negru ca pana corbului i o siluet
care nu putea fi descris altfel dect ca
statuar. Sofia di Maggiore nu era gras,
ci planturoas.
Principes, bine ai venit la
Ravenscroft! Sper c ai avut o cltorie
plcut.
Sofia nclin capul, iar ochii ei aproape
negri aruncar scntei de politee
amabil, gata de flirt.
Da, mulumesc. i v mulumesc
pentru c v-ai oferit s m gzduii
peste noapte n aceast cas frumoas,
dar i-am promis lui Guido c m
ntlnesc cu el disear la Monaco.
Norocosul de Guido, murmur
Justin i arunc o privire n spate ctre
locul unde stteau Scott Tate i o femeie
micu cu prul crunt, care venise
odat cu principesa. oferul ei rmsese
n main. Ei bine, ai dori s venii
mpreun cu nsoitoarea dumneavoastr
n camera albastr? Cred c v este foarte
tare sete.
O, v rog s m iertai pentru
impoliteea mea. Dnsa este signora
Corlino. Este cum se spune n englez?
Mna mea dreapt. Oriunde merg eu,
merge i signora Corlino cu mine. Ca s-
mi aranjeze prul, s rspund la
telefon
neleg, spuse Justin politicos i i
conduse pe toi ntr-un salona care
fusese pregtit cu grij pentru aceast
mprejurare. Principesa se uit
binevoitor la toate comorile care meritau
s fie vzute un tablou autentic de
Constable care se odihnea deasupra
cminului, cteva figurine de
Wedgwood, o pereche de vase din epoca
Ming aezate pe piedestaluri de
Sheraton, fiecare din cele dou laturi ale
ferestrelor mari cu vitralii.
Ce ai dori s bei, principes,
signora?
Justin o indusese n mod deliberat i pe
signora, ghicind pe bun dreptate c
principesa o privea pe camerista ei cu
aceeai afeciune pe care o nutresc copiii
englezilor fa de doicile lor. Signora fii
servit imediat cu ceaiul pe care l dorea,
iar Sofia nu putu s nu remarce calitatea
autentic a cetilor de porelan din cel
mai fin. Justin i ceru valetului s se duc
jos, la pivnia de vinuri, i numi unul
dintre cele mai bune vinuri pe care le
avea pentru a-l aduce principesei. Nu se
putea s nu fie impresionat de faptul c
i se oferea un vin care costa 5000 de lire
paharul.
Era aproape de amiaz i principesa se
ls convins s rmn la dejun nainte
de a merge s fac o vizit la Woodstock.
Sufrageria, la fel ca i salonul, fusese
pregtit n mod special i fiecare
centimetru ptrat de lemn strlucea. Pe
mas fuseser aezat argintria i
cristalurile, iar meniul simplu, alctuit
din spum de somon, salat de crabi i
prjitur cu mure fu foarte bine primit.
Justin considera c fiecare bnu
cheltuit cu acest dejun era o investiie.
Dup ce ncepuse aa de bine, nu avea
de gnd s dea gre acum. Refuza s se
gndeasc la ceea ce se ntmpla la
Veneia exact n acel moment. Primise o
invitaie la nunta mamei lui i refuzase
imediat cu pota urmtoare. Apoi
ncepuse s se intereseze ca s afle ct
mai multe despre Owen Dexter. Aflase
c era proprietarul minelor care
aprovizionau cu pietre preioase
Halcyone i fu cuprins de furie. Mai ru
nc, Reece Dexter era proprietarul
firmei Redex. Cine tie ce sfori trsese
drgua lui de surioar pentru a profita
de toate acestea? Probabil c i
nchipuia c venise Crciunul!
Justin era ferm hotrt s-i acorde
Sofiei toat atenia sa n timp ce o nsoea
la Woodstock, n Rolls-Royce-ul argintiu
al conilor Syramore-Forbes. Firete,
atelierul era curat ca lacrima. Covorul,
un Aubusson autentic, purpuriu, fusese
curat i periat, iar culoarea lui inculca
n subcontientul vizitatorilor ideea de
regalitate. Vitrinele de cristal fuseser
curate i aproape c nu-i venea s
crezi c ntre privitori i bijuteriile
expuse pe rafturi erau totui nite
geamuri.
Dar Justin nu schimbase nimic.
Scndurile pardoselii se ndoiau sub
picioare. Tablourile de pe perete erau
terse i nvechite. Atelierul era mic,
foarte ntunecos i indiscutabil
englezesc. Principesa fii fermecat,
ngrijorat, ncntat i, mai ales,
surprins. Aceast ncpere era tot att
de diferit de localurile elegante i
aerisite ale lui Bulgari i ale altor firme la
care fusese ca i orelul Woodstock de
Roma, Paris sau Amsterdam. Dar Sofia,
pe lng faptul c era femeie i fusese
impresionat de Halcyone, de conacul
de ar i de nfiarea de brbat bine a
lui Justin, era i o femeie de afaceri i,
dup ce se lsase n mod corespunztor
impresionat de atelier, ncepu s
inspecteze rapid bijuteriile expuse. De
cnd se hotrse s fac acea comanda
de bijuterii, Sofia nvase foarte multe
despre aceast art, ceea ce i permitea
s considere cu ochi experi bijuteriile
expuse. Care erau, aa cum vzu
imediat, perfecte. i nici nu s-ar fi
ateptat la altceva de la o companie cu
reputaia firmei Halcyone.
Justin o conduse competent, artndu-i
colecia, expunndu-i propriile
cunotine i bazndu-se pe cunotinele
ei minime.
Aceasta este o Belle poque, firete,
murmur el dup ce petrecuser zece
minute examinnd piesele din vitrin. A
fost la mod cam pe la sfritul secolului
i a devenit desuet cam prin 1914.
Strbunica mea spunea c Belle poque
era vesel, dar nu capricioas,
exuberant, dar disciplinat.
Sofia ncuviin din cap i, pentru a nu
se lsa mai prejos, adug blnd:
Formele sunt foarte fluente i au
culori blnde. Cred c este din cauza
influenei exercitate de Art Nouveau.
Justin zmbi ctre ochii ei negri, mai
mult dect dispus s-o lase s ctige
aceast mic btlie.
Aa este. mi place n mod deosebit
aceast pies. Este n stilul lui Ren
Lalique. Este vestit pentru sticla lui,
firete, dar a fcut i bijuterii, mai ales n
stilul basse tailler.
Principes ddu din cap.
mi place acest peridot2.
Justin ddu din cap aprobator i i
propuse s in minte aceast aluzie.
De acord. i mie mi place nuana
lor de un verde pal. De fapt, aceast
pies a fost executat n onoarea lui
Edward, prinul de Wales. Era piatra lui

2 Piatr semipreioas de culoarea fisticului (n.tr.).


preferat.
Sofia accept remarca i merser mai
departe. Alegerea lui Justin fusese foarte
eclectic i, alturi de Belle poque, avea
exemplare uluitoare de Art Deco, mai
ales broe, cu desenul lor geometric,
precis, precum i piese din perioada
postbelic, domeniul suprarealismului,
ba chiar i cteva piese contemporane.
Sofia era mai mult dect satisfcut.
Lucrtura era deosebit, designul
satisfctor i, firete, ambiana de la
Halcyone era de-a dreptul seductoare.
Cnd va veni ziua s-i fac lista final a
preferinelor, Halcyone va avea n mod
cert un loc foarte aproape de vrf.
Dac avei timp, principes, a dori
s v art i atelierele. Dar, firete, poate
c nu dorii n mod special s vedei cum
se creeaz bijuteriile
Justin ls fraza neterminat, foarte
contient de faptul c Sofia era deja
prins n plas.
Serios? Meterii dumitale sunt aici?
n cldirea aceasta? Sofia nu putea lsa
s-i scape o asemenea ocazie, aa cum se
ateptase, de altfel, Justin.
Atelierul de lucru fusese lsat n mod
intenionat exact aa cum era. Cu
excepia faptului c, n onoarea
oaspetelui lor regal, meterii veniser la
lucru cu cele mai bune costume ale lor i
se duseser la frizerul preferat nainte de
a veni aici. Din momentul n care pi n
ncpere i auzi zgomotul ascuit al
strungului, simind mirosul de sudur i
ulei din aer, Sofia fu impresionat.
Niciunul dintre ceilali candidai nu o
lsase nici mcar s se apropie de
vreunul din atelierele lor. Justin fcu un
gest mre i o conduse spre Gunther
Voss, care tia un rubin dndu-i o form
absolut perfect, proces pe care Sofia l
consider fascinant. Se duser apoi la
ucenicii care lucrau din greu cu
fierstrul i pila la cupru i aluminiu,
care aveau nevoie de un tratament
special. Dei aceste puncte de lucru erau
mai puin fascinante dect tierea
pietrelor, Sofia le gsi la fel de
interesante. Iar piesa de rezisten a lui
Justin, i anume momentul cnd Seth o
ajut pe Sofia s fac un pandantiv
simplu, decurse chiar mai bine dect se
ateptase el. Sofia nu avea nici cea mai
mic idee c oferta lui Seth era departe
de a fi un gest spontan. Justin se
pregtise bine pentru acest moment.
Sofia nu se gndise niciodat prea mult
la procedeul de emailare. Dar era ceva ce
se putea face uor, era foarte viu colorat
i producea rezultate uimitoare aproape
ct ai bate din palme. i era ceva ce Sofia
putea s fac cu uurin, dac era
ndrumat cu atenie de Seth, aa cum se
i ntmpl.
Dac signora Corlino fusese sau nu
uimit s-o vad pe stpna ei aezat la
o mas murdar dintr-un atelier cu un
btrn n spate care i ndruma mna, nu
art acest lucru. Iar Sofia, n ceea ce o
privea, era fascinat de lucrul n sine.
Piesele mici de email colorat, gata
modelate i tiate, fuseser asamblate
chiar de ea nsi pentru a forma un
pandantiv care reprezenta un crin
simplu, dar deosebit de frumos, de
culoare crem.
Gata, principes. Graiul greoi din
Dorset al lui Seth era plin de respect i
autentic englezesc n acelai timp.
ntotdeauna am spus c putei s-l facei,
nu-i aa?
Sofia ncuviin din cap, neputnd s-i
ia ochii de la pandantivul din faa ei.
Cnd l ncepuse, nu era dect un simplu
oval de aur. Acum era o lucrare de art.
i o fcuse chiar ea!
Este foarte drgu. Ce detept eti,
Seth!
Dumneavoastr l-ai montat,
doamn. Eu numai v-am ajutat.
Sigur c mai trebuie finisat, i
explic Justin. Emailul este o sticl de
calitate foarte fin, colorat prin
introducerea mai multor oxizi i sruri.
Este imersat n acid azotic cteva clipe
pentru a fi curat de orice impuriti; de
aceea era nc umed atunci cnd l-ai
aplicat. Acum trebuie s fie pus ntr-un
usctor care lucreaz la temperaturi
cuprinse ntre 700 i 900 grade Celsius
pentru a se usca i a se ntri din nou.
N-am crezut niciodat c poate fi
att de c poate s-i ofere o asemenea
satisfacie. Pn acum am considerat
ntotdeauna c emailul este cumva
Sofia ridic din umeri neputincioas.
Categoria a doua? o ajut Justin i ea
ddu din cap afirmativ. Da, cei mai muli
oameni aa cred, dar nu este adevrat.
Lucrul cu emailul este mai dificil dect
montarea pietrelor preioase. i exist
mult mai multe stiluri n domeniul
emailul dect credei. Ceea ce ai fcut
dumneavoastr acuma este un cloisonn,
dar mai exist i multe altele:
champlever, basse-taille, Limoges la
care este nevoie de plcue subiri de
cupru, i plinque-au-jour care seamn
cu ceea ce ai fcut dumneavoastr,
numai c nu are fundament.
Sofia asculta cu atenie, nc sub
impresia emoiei pe care o simise atunci
cnd fabricase chiar ea o bijuterie, ceva
la care nu se ateptase niciodat. Justin o
privea cum se uita nesioas la Seth n
timp ce acesta pregtea pandantivul
pentru a-l introduce n usctor.
Dup ce se usuc, ar fi o onoare
pentru mine s vi-l ofer n dar n numele
firmei Halcyone, pentru timpul i
rbdarea dumneavoastr. Dac dorii,
putei s ne lsai adresa unde s vi-l
trimit managerul nostru.
Sofia ncuviin ncntat.
A fi foarte bucuroas, Lord Justin.
Justin ddu i el din cap afirmativ.
Firete c Sofia nu va primi pandantivul
pe care l fcuse. Acesta era prea
stngaci, prea nefinisat. Dar Seth l va
demonta i l va reface i ntr-o
sptmn Sofia va primi o bijuterie
splendid de email i va putea s se
laude fericit chiar dac nu era tocmai
adevrat c o fcuse ea nsi.
Principesa plec la puin timp dup
aceea. Radia de bucurie.
Am pus mna pe ea, i spuse fericit
Justin. Apoi zmbi trist. Asta dac nu se
ntmpla nimic ru.

Flame, care se ameise puin la recepia


de nunt, prinse buchetul pe care l
arunc Francesca peste umr i, n
mijlocul rsetelor tuturor, flutur din
mn ctre noii cstorii, mpreun cu
tot restul familiei. Ridic apoi ncet,
aproape cu pioenie, buchetul la nas i
mirosi parfumul suav. Tradiia spunea c
cea care prinde buchetul aruncat de
mireas este urmtoarea care se va
cstori. Instinctiv, ntoarse privirile
ctre Reece.
Dar Reece plecase deja.
n noaptea aceea dormi prost din cauza
uoarei mahmureli i a doua zi se trezi
slbit. La micul dejun, pota de
diminea aduse o scrisoare de la
Radcliffe. Flame o atepta, pentru c se
hotrse s prseasc coala i i
scrisese decanului, explicndu-i
motivele. Dar decanul, pe lng faptul c
i acceptase retragerea cu regret, i mai
ddea i alte veti tulburtoare. Wendy
Gibbs fusese gsit moart la ea n
camer. tiind c fuseser prietene,
decanul o informa cu tristee i ct mai
delicat c decedase n urma traumei
provocate de o supradoz de drog.
Flame ncepu s plng, iar Maria i
Giulietta venir imediat ngrijorate lng
ea. Dar Flame nu se putea liniti. Fusese
cea mai bun prieten a lui Wendy i nu-
i trecuse nicio clip prin cap c Wendy
avusese o problem att de cumplit. Iar
acum era prea trziu ca s-o mai ajute
13
Francesca i Owen se ntoarser din
weekendul petrecut la Roma artnd ca
nite nsurei ct se poate de fericii.
Dar n momentul n care intr n salon,
Francesca i ddu seama c se
ntmplase ceva. Maria se ridic i o
mbri cu cldur, dar n ochi i se
citea ngrijorarea.
Mam, spuse Francesca i se uit la
Maria care se dusese la Owen i, spre
marea ei ncntare, l mbri la fel de
clduros. Mam, s-a ntmplat ceva?
Unde este Flame? ntreb ea nelinitit.
Giulietta se ridic anevoie n picioare.
E sus, draga mea. A primit nite
veti proaste.
Owen i Francesca ascultar tcui
povestirea Giuliettei despre moartea lui
Wendy. Nu mai adug ceea ce gndeau
cu toii. Dac Wendy, care prea aa de
normal, a putut fi afectat de droguri,
cine mai era la adpost de ele? Ar fi
putut foarte uor s fie Flame!
Francesca oft adnc.
Trebuie s m duc s stau de vorb
cu ea.
Se ntoarse, prinse privirea lui Owen i
ntinse mna. Owen simi un val de
uurare. Era prima lor criz i Francesca
se ntorsese ctre el la fel de firesc cum
se ntoarce floarea soarelui ctre soare.
Sus, Flame sttea la fereastr i privea la
oraul pe care ncepuse s-l ndrgeasc.
Flame, iubita mea! Mi-a spus
Giulietta despre Wendy.
mi pare aa de ru! Francesca se
apropie repede de ea i o trase la pieptul
ei.
Mam, mi pare ru. Am vrut s
atept, s nu-i spun imediat! Este luna
ta de miere!
Fleacuri! De ast dat vorbise Owen,
cu vocea ncrcat de emoie. Nu vrem
s simi niciodat c nu poi veni la noi
n orice moment s ne mprteti
necazurile tale.
Afirmaia sun cam nelalocul ei, dar el
i ddea seama c situaia lui de tat
vitreg era prea recent ca s se duc la ea
i s fac ceea ce fcea Francesca. ns
durerea ei era att de vizibil, nct
Owen ar fi vrut s-o mbrieze i el. i
amintea c o mbriase la fel pe Clare
cnd primiser vestea morii mamei ei la
o pensiune din San Antonia. Francesca
privi la soul ei, cu ochii plini de durere
i dragoste. Zmbi, un sfietor zmbet
de recunotin. Flame i reveni i
respir adnc, apoi se ndeprt ncet de
mama ei. Ei bine, ce era mai ru trecuse.
Dar nu trecuse. Nici vorb!
Mai trziu, dup ce se sili s mnnce
ceva uor mpreun cu familia la cin, se
duse napoi la ea n camer, hotrt s
fac un alt desen de bijuterie. Dar cnd
deschise sertarul nu gsi dect un spaiu
gol. Timp de o clip rmase cu privirile
aintite n locul acela, apoi ncepu s
trag frenetic de celelalte sertare. Dar
tia deja c mapa dispruse. Nu o pusese
n alt parte i, dei avea de gnd s
ntrebe, tia c nici Giulietta i nici
bunica ei n-o luaser. Se ls ncet pe
pat. Cineva i furase desenele. Dar cine?
i de ce? Nimeni nu avea acces la ele aici,
n Palazzo dOro. Nu era dect ea,
familia ei i
Reece. Reece, care era proprietarul
firmei Redex! Reece, care admirase
eforturile ei mai nainte i fusese
suficient de impresionat ca s doreasc
s-o angajeze. Reece care avea nevoie de
proiecte noi i de calitate ca s-i asigure
succesul companiei lui de bijuterii.
Reece

Justin i plimb mna n jos pe spatele


partenerei cu care dansa, foarte contient
de micarea cald i ritmic a crnii ei.
Desire Deville era ultima idee a lui
Scott: era franuzoaic i motenitoarea
averii tatlui ei, compus din moii
ntinse, era suficient de atrgtoare i
foarte cutat, n acel moment, ofta
zgomotos la urechea lui i el simi n
mod inconfundabil presiunea sfrcurilor
ei pe pieptul lui, cu un amestec de
amuzament i nelinite. i scosese ceva
mai devreme sacoul, cnd petrecerea
ncepuse s se ncing ntr-un mod care
nu se referea numai la temperatura din
camer. Plafonul nalt ddea ncperii
care era supraaglomerat un fals aer de
spaiu. O orchestr de muzic pop
pompa muzic n ncpere dintr-un col,
iar amplificatoarele erau aa de
puternice, nct tot ce auzeau
participanii la petrecere era un continuu
bum-bum, bum-bum de la chitara
principal. Dar lui Justin nu-i psa. Nu i-
a psat nici cnd luminile se stinseser
treptat pn cnd ajunsese s se
rsuceasc cu partenera lui ntr-un
ntuneric total. Nu-i psa nici de
rgielile i chicotelile beivilor din jurul
lui n timp ce brbaii i femeile
ncepuser s se pipie, dei tia c unii
dintre acetia erau brbai care pipiau
ali brbai. Nu-i psa nici de sugestiile
mai mult sau mai puin transparente
suflate de unii dintre dansatori. Era ntr-
o stare de amoreal aproape total.
Aadar, aa petrecei cu adevrat
voi, englezii?
Desire trebui s-i rcneasc cuvintele
n ureche i
Justin ncuviin din cap, cci nu era
deloc dispus s vorbeasc n vacarmul
care i nconjura.
i eu care credeam c acele mici
serate politicoase la care m dusese tata
n Conaught erau tot ce putei voi,
englezii!
Justin zmbi din nou, i dinii lui albi i
puternici strlucir n ntunericul
ncperii. tia c Desire este aproape
beat, dar i el era cam la fel. Aa trebuia
s fie ca s fac fa schemei lui Scott.
Ticlosul acela era obsedat de ideea c
Justin trebuie s se cstoreasc cu un
sac de bani i asta repede. i Justin era
aici numai pentru c tia c Scott are
dreptate i o inea pe franuzoaica asta
molatic n brae, lsnd-o s se frece de
el ca o pisic n clduri. Acum, cnd
Francesca se cstorise cu miliardarul ei
i principesa i lsase clar de neles n
scrisorile ei ct de aproape era Halcyone
de primirea comenzii, avea nevoie s-i
consolideze rapid aceast poziie. i
scrisoarea pe care o primise ieri de la
mama lui l ndemnase i mai mult s-o
fac. Mama lui venea mpreun cu
iubielul ei so s-i fac o vizit
sptmna viitoare. Nu putuse s-o
refuze. Nu de ast dat. i era fric.
Numai gndul la ea amenina s-i
strpung armura de nepsare ca raza
unui laser.
Oft i i umplu palmele cu fundul lui
Desire. tia c n-o s se gndeasc la
eventualitatea de a-l lua de brbat dect
dup ce i va testa performanele n pat.
ntr-un fel, nu-i putea face o vin din
asta, dar n altfel se simea total umilit.
Sexul era n ordine atunci cnd i fcea
plcere i era amuzant. Presupunea c
poate fi frumos atunci cnd e vorba de
dragoste. Dar s faci sex ca s-i asiguri o
avere Apuc repede un pahar de
ampanie de pe o tav din apropiere i
fcu o piruet larg. La naiba, se simea
ca dracu!
Hmm, ce drgu, murmur Desire,
ascunzndu-i i mai adnc nasul n
gtul lui. Justin se strmb, simind n
nri mirosul fixativului ei. Era o feti
foarte ic, cu prul negru, tuns n stil
geometric Vidai Sassoon. O fat zvelt
cu o rochie de mtase subire prin care
se vedea aproape totul.
Desire oft din nou i mna ei alunec
de pe talia lui cobornd n jos pe coaps
i l strnse nc i mai aproape de ea.
Nu putea s nu simt ct de excitat era i
scoase un chicotit satisfcut, un sunet
care l fcu pe Justin s se strmbe din
nou. Flick n-ar fi chicotit niciodat. Flick!
Desire simi cum partenerul ei de dans
este scuturat de un fior i zmbi. Avea o
gur mare, lacom care era obinuit s
primeasc ceea ce dorea. Rsfat toat
viaa, Desire lua ntotdeauna ceea ce
dorea. i l dorise pe contele de
Ravenscroft din momentul n care i-l
prezentase Scott i mai nu tiu cum.
E n ordine, dragul meu, i opti ea
n ureche torcnd ca o pisic i l aduse
pe Justin napoi de pe marginea
disperrii exact la timp. Hai s gsim un
loc retras, ce spui? ntreb ea i l trase
din mulime, chicotind n timp ce i
fcea drum spre camerele din fundul
casei, ctre o ser ntunecat i prsit.
Justin simi cum degetele ei se crispeaz
pe cureaua lui de la pantaloni i rmase
neclintit ca o stnc, respirnd adnc n
timp ce ea i desfcu cu mini experte
fermoarul i i trase n jos chiloii. I se
tie respiraia cnd simi limbu ei
fierbinte i umed care i lingea
testiculele. Aproape c i veni s ipe.
Aproape.
Justin strnse din dini n timp ce
minile lui Desire se ncletau de
coapsele lui i nu-l lsau s se retrag.
Fata se gndise de prea multe ore la
aceast delicates ca s lase acum
reticena specific a unui conte englez
s-i fure aceast plcere.
Dei tia c nu-l va auzi nimeni, chiar
dac ncepe s ipe ca un necat ct l in
puterile, Justin i inea gura ncletat n
timp ce Desire ncepu s-i ling
membrul umflat, de la baz ctre vrf,
aa cum linge un copil inocent o
ngheat. Sudoarea ncepu s-i curg pe
frunte cnd fata l lu cu totul n gura ei
larg, frmntndu-l cu buzele. Alors, i
spuse Desire, dar mare mai era! i
deschise gura i mai larg, masndu-l tot
mai tare cu limba. Justin ncepu s
tremure, contient de faptul c era
aproape de climax, i i rezem minile
neputincios de capul ei, att ca s-i in
echilibrul, ct i ca s se asigure c
femeia nu se va retrage. tia c dac ar
face aa ceva, dac ar fi genul de femeie
creia i place s chinuiasc brbaii, aa
cum bnuia el, nu va fi capabil s se
stpneasc i o va implora s continue.
Desire simi cum carnea ncepe s
zvcneasc n gura ei i zmbi pe ct i-o
ngduiau mprejurrile. Contient de
presiunea minilor lui pe capul ei, tia c
nu va mai putea prelungi deliciosul
moment, aa cum ar fi dorit. Era ceva
foarte erotic cnd l fceai pe un brbat
s se milogeasc de tine ca s-l ajui s se
uureze. Cu toate acestea Desire
ridic din umeri i i plimb minile de-
a lungul coapselor lui musculoase i
apoi nghii i bu cu uurina unei
experte n timp ce Justin se pierdea n
gura ei i numai dup ce l supse i de
ultima pictur de sev se retrase
lingndu-i buzele. Se ridic alunecnd
pe corpul lui ca un arpe senzual i l
srut apsat pe buzele care nc mai
gfiau.
i-a plcut, chrie? murmur ea n
urechea lui, ridicnd vocea i gfind la
rndul ei.
Justin deschise repede ochii.
Da, mi-a plcut, recunoscu el ncet,
simind un val clar de dezgust care urca
n el. i poate c o s-i plac i ie asta,
adug el nverunat i o ridic uor n
brae. Fata simi cum spatele ei se lovete
de geamul rece al peretelui i i ncolci
imediat picioarele n jurul taliei lui. Nu
purta lenjerie i micarea aceasta o
deschise larg pentru brbia umflat a
lui Justin. Fr a ezita, acesta se arunc
n ea, cu un zmbet slbatic pe fa. Poi
avea ncredere ntr-un conte de
Ravenscroft, tie s se descurce!
Ravenscroft avea nevoie de un
motenitor ca s-i asigure viitorul.
Nicio problem! nchise ochii, ca s nu
mai vad faa ei excitat i lacom.
Simea c i se face grea.
Desire gemu cu unghiile nfipte n
umerii lui. i pierduse total controlul,
drglaul de aristocrat englez cu prul
blond. Cine s-ar fi gndit Desire
mormi cnd Justin se retrase apoi intr
din nou n ea, penetrnd-o fr mil.
Fata gemu din nou simind crisparea
cunoscut din pntece!
Oh, oui, oui, murmur ea, cu o voce
piigiat. ncepu s mormie ceva n
francez, o combinaie ciudat de
njurturi, ncurajri i ameninri.
Justin, care nu tia boab franuzete,
simi o ameninare n acele sunete
strine. i asta trebuia s fie nevasta lui?
Nu credea c ar putea suporta aa ceva.
Dar, cu mngieri controlate, reui s-i
provoace un orgasm dup altul, n timp
ce i inea propriul trup sub control, iar
zvcnirile din vintre i erau nsoite de
cele din cap. n cele din urm, cnd
Desire credea c o s leine, Justin
erupse n ea, iar trupul lui se molei,
cuprins de slbiciunea de dup actul
sexual.
i ddu drumul, iar Desire alunec
uor de-a lungul peretelui, ateriznd n
fund i ntrebndu-se ce ar spune
sofisticaii ei prieteni de la Paris dac ar
vedea-o acum. Dup ce fcuse sex pn
mai, mai s leine, i cu cine? tocmai cu
un englez! i francezii care credeau c
englezii sunt aa de blegi. Contient
de ct de ridicol trebuia s par, cu
rochia ridicat i cu prul ciufulit, cu
snii urcnd i cobornd agitai n timp
ce se lupta s-i recapete suflul, Desire
ncepu s rd. Nu se putea abine.
Probabil c arta aa de caraghios!
Justin deschise ochii i se uit fix la ea,
nevenindu-i s cread. Rdea de el!
Simi un val de disperare pur i de
frustrare care l zgudui i l fcu s
geam necontrolat. Apoi, la fel de
repede cum venise, furia copleitoare
dispru, lsnd locul unei goliciuni
nspimnttoare i unui sentiment de
total inutilitate. i trase obosit chiloii i
i ncheie fermoarul de la pantaloni.
mi pare ru pentru o clip nu-i
aduse aminte cum o cheam Desire.
A fost o eroare.
Apoi, fr un cuvnt, fr a ncerca nici
mcar s-o ajute s se ridice n picioare, se
ntoarse i plec. Scott i Ravenscroft n-
aveau dect s se duc la dracu!
Desire privi n urma lui, continund
s rd.
Lui Flame i plcea la Londra. Crezuse
c dac va locui cu mtua ei, Aria, i
soul acesteia, Geoffrey, se va simi ca i
cnd s-ar fi ntors napoi n copilrie, dar
nimic nu putea fi mai departe de
realitate. Fusese tratat ca un adult cu
drepturi depline nc de la bun nceput
i asta o fcuse s se simt foarte bine.
Sora mai n vrst a Francesci, Aria,
mpotriva tuturor ateptrilor, se
mritase cu un englez, la puin timp
dup ce Francesca se cstorise cu
Malcolm. Acum aveau amndoi peste
aizeci de ani i erau cstorii de peste
douzeci de ani. i locuiau n acelai
cartier n care trise Geoffrey toat viaa,
n aceeai cas n care locuise cu mama
lui pn cnd aceasta decedase la
respectabila vrst de nouzeci i trei de
ani.
Flame venise n Anglia la numai o
sptmn dup cstoria mamei ei. Nu
voia s mai stea la Veneia dup ce
descoperise dispariia misterioas a
mapei cu desene oamenii ar fi putut s-
o ntrebe de ele i ea nu vorbise nimnui
despre furt. Ar fi ajuns la aceeai
concluzie inevitabil ca i ea i nu
suferea gndul c ar putea pune n
primejdie fericirea mamei ei. Owen ar fi
trebuit s aib o discuie cu Reece, iar ea
nu voia s se bage ntre tat i fiu. Ar fi
preferat s discute chiar ea cu Reece
Francesca o rugase pe Flame s-i
nsoeasc, pe ea i pe Owen n Anglia,
n luna de miere, dar Flame refuzase.
ns tia c cei doi ar fi ngrijorai la
ideea c ea va sta singur ntr-o camer
de hotel, i fusese de acord s stea la
mtua Aria. ntr-o dup-amiaz totul fu
aranjat i Flame veni cu avionul de la
Veneia dou zile mai trziu. ns nu
nainte de a-i trimite o scrisoare lui
Reece. tia c este n Columbia i era
bucuroas c nu va mai trebui s-l vad.
Se va strdui mereu s fie n alt parte
cnd va veni n vizit la tatl lui. Dar
asta nu nsemna c va scpa aa de uor
cu ceea ce fcuse. Aa c i vrsase toat
amrciunea i tot dispreul n scrisoarea
pe care o adresase ctre birourile Dexter
Mining Corp. Din Columbia i o pusese
la pot imediat, ca nu cumva s se
rzgndeasc. Dup ce se mai uur
puin n felul acesta, plec de la Veneia
fr s mai arunce nicio privire n urm.
Unchiul i mtua i plcuser de
ndat ce i cunoscuse, pe aeroportul
Heathrow. Geoffrey, care acum era la
pensie, era un brbat amabil i calm,
care i adora soia rotunjoar i
vorbrea. Aveau o cas modest, dar
decorat cu gust i ngrijit de amndoi
cu dragoste. Grdina, singura pasiune a
lui Geoffrey, era o mas de culoare,
parfum, culori i straturi de flori
ngrijite. n ultima sptmn, Aria
gtise cantiti uriae de mncare pentru
Flame, pe care aceasta nu putuse
niciodat s le mnnce, iar Geoffrey o
ncntase n mod permanent cu diverse
istorioare amuzante de pe vremea cnd
fusese el funcionar public. n urma
ncercrilor lor combinate i ntotdeauna
bine intenionate de a o face s se simt
mai bine, Flame ncepu s ias treptat de
sub povara amrciunii ei. Amrciune
provocat de durerea dup prietena
pierdut i puin i pentru inocena ei
pierdut. Dar durerea provocat de
trdarea lui Reece nu se micora.
Rmsese n sufletul ei pe care i-l
simea acum ca de plumb, n timp ce
inima i era un punct dureros n mijlocul
pieptului. De ce fcuse asta? De ce
fcuse dragoste cu ea cu atta tandree i
gingie i dup aceea devenise att de
rece i nepstor? Ce fel de om era?
Timp de o clip se gndise prostete
sau copilrete c nu va mai avea
niciodat ncredere n niciun brbat. Dar
avndu-l mereu n preajm pe Geoffrey
care i amintea n mod constant ct de
diferii pot fi brbaii, Flame putu s-i
examineze mai obiectiv propria
nefericire. i nelese c era i vina ei n
egal msur. Avusese anumite dubii n
legtur cu Reece, dar le dduse la o
parte, lsndu-se prad aventurii
romantice. Acum putea chiar s
zmbeasc dispreuitor cnd i amintea
ct de naiv fusese. Noaptea nu putea
dect s mulumeasc destinului c nu
era chiar ndrgostit cu adevrat, ci
numai ndrgostit de ideea de dragoste.
Dar undeva, n adncul fiinei ei, o voce
micu i btea joc de ea i o acuza c se
auto-amgete. ncepu s neleag
pentru prima dat ct de mare trebuie s
fi fost suferina mamei ei. Reece nu-i
furase dect lucrrile. Malcolm i furase
Francesci fiul.
Gndul la Justin i aminti lui Flame din
nou c sfritul sptmnii se apropia
rapid. Owen i Francesca erau n York
primise o vedere cu catedrala din York n
dimineaa aceea. Acum, aezat n
vaporaul care plutea pe Tamisa,
plimbndu-se pe lng frumoasa cldire
a Parlamentului, Flame oft adnc.
Prinii ei, dup ce i terminau turul
prin Anglia cu cteva zile petrecute la
Edinburgh, urmau s vin la Londra
vineri sear i s se ntlneasc cu Flame
acas la Aria. Apoi, n ziua urmtoare, se
duceau la Ravenscroft. Ravenscroft.
Cuvntul o fcu s se cutremure,
anticipnd ceva neplcut, i alung
repede acest gnd.
n dimineaa aceea telefonase i
Giulietta, iar Flame o asigur pe
strbunica ei c rezolvase deja trei din
cele cinci comenzi pe care i le aranjase
Giulietta pentru prietenele ei din Anglia.
Desenase un colier cu safire i diamante
pentru contesa de Vane, un set de cercei
cu perle negre pentru o doamn Frances
de Witt, care, n pofida numelui ei, era
englezoaic get-beget, i o bro pentru
Lady Elspeth Astram. i celelalte dou
erau deja n stadiul de proiect i puteau
fi prezentate clientelor nainte de
sfritul sptmnii. Flame avusese deja
veti de la cele trei care primiser
schiele i toate trei o asiguraser c erau
ncntate. i promiseser c i vor pune
pe bijutierii lor s fac bijuteriile exact
aa cum erau n desenele ei. Flame
presupunea c femeile fuseser sincere,
totui simea c i pierduse mult din
ncrederea n sine. Poate c spuneau aa
numai pentru c era protejata Giuliettei.
Ridic din umeri ca s-i alunge
gndurile negative i ncerc s se
concentreze asupra peisajului din jurul
ei. Dar acum treceau pe lng Turnul
Londrei, sau Turnul cel Sngeros dup
cum auzea n audio-ghidul pe care l
avea, i Flame se cutremur. Oare ci
regi i regine fuseser decapitai n
spatele acestor ziduri strvechi? i
gndul acesta o duse direct napoi la
Ravenscroft. Ravenscroft, pe care mama
ei l ura aa de mult. Ravenscroft, unde
locuia Roger, blndul i inofensivul
retardat despre care Francesca vorbea
mereu, pe care l iubise i nc l mai
iubea, dei era fratele primului ei so pe
care l ura. Firma de detectivi particulari
care l inea sub observaie pe Justin o
informa n mod regulat pe Francesca
despre soarta lui Roger. Din cte i
ddeau ei seama, era fericit n casa fiului
ei. Francesca era bucuroas Flame tia
acest lucru c Justin nu-l internase pe
unchiul su ntr-o instituie. i Francesca
mai tia c portretul pe care i-l fcuse ea
lui Roger era tot n cas. Povestea dup
care acesta aprea n fiecare zi n alt
ncpere devenise un fel de legend n
sat i n mprejurimi. Aadar, Justin nu-l
distrusese. Asta poate c era un semn
bun pentru viitor. Flame aa spera.
Flame mai tia i c Justin se descurc
foarte bine la Halcyone. Giulietta, care se
pare c avea spioni pretutindeni, i
spusese de curnd c s-ar putea chiar ca
Halcyone s primeasc comanda
principesei di Maggiore. Nici nu tiuse
c Justin umbla dup ea. Ce minunat ar
fi dac Halcyone ar obine comanda! Ar
putea s proiecteze chiar ea cteva dintre
piesele coleciei. Vaporaul se opri la
rm i Flame rmase pe locul ei,
lsndu-i pe ultimii turiti ai toamnei s
treac pe lng ea, apoi se ridic ncet i
se ndrept ctre staia de autobuz. i
ddea seama c devenea tot mai
nelinitit, pe msur ce se apropia
weekendul. Era ciudat s-i cunoti
fratele geamn atunci cnd eti pe cale s
mplineti douzeci de ani, dar n-ar fi
trebuit s se team, nu-i aa? i din cele
ce tia ea despre fratele ei geamn nu
avea de ce s se team. Acesta l trata cu
blndee pe unchiul lor. Era un bun om
de afaceri. Era un erou, un om capabil
s-i rite viaa pentru a salva un prieten
de la nec. Dar era i fiul lui Malcolm.
Mult mai mult fiul lui Malcolm dect ar
fi putut fi ea vreodat fiica lui Malcolm.
Oare ce otrav i picurase Malcolm n
vine? Asta era ceea ce o frmnta cel mai
mult pe mama ei i Flame tia acest
lucru. Oare ce influen mai avea
spectrul tatlui ei mort n casa pe care o
iubise att de obsesiv? i ct de departe
mergea aceast influen veninoas?
Flame scutur din cap, spunndu-i c
este ridicol. Ar fi oare posibil ca Justin
s le urasc? Sau poate c era numai
nspimntat, aa cum era i ea?
nspimntat de ntlnirea cu rudele lui?
Speriat la gndul c acestea s-ar putea s
nu-l plac, aa cum era i ea speriat la
gndul c nu va reui s-i fac nicio
impresie fratelui su.
Flame oft i i ddu repede peste
mn unui bieel care ncerca s-i bage
mna n buzunar, n timp ce sttea la
coad n spatele ei. Indiferent care ar fi
fost temerile lor reciproce, Francesca,
Justin i ea aveau s se ntlneasc peste
cteva zile. Era o ntlnire inevitabil. O
ntlnire care nsemna foarte mult. Dar,
indiferent ct se strdui n urmtoarele
zile, Flame nu putea scpa de
sentimentul dureros i disperat c este
prea trziu.

La mii de kilometri deprtare, un


brbat pea greoi n sus pe o potec
plin de noroi ctre un bungalow
aproape nghiit de copaci i de plantele
agtoare. Ploaia cdea cu un rpit
constant, n timp ce auzea peste tot n
jurul lui ipetele furioase ale maimuelor.
Purta cizmele grele de lucru, pantalonii
groi i o jachet impermeabil la petrol
cu o uurin care dovedea ani
ndelungai de exerciiu. Cine l-ar fi
vzut n ora n-ar fi crezut c este acelai
om. O plrie ponosit tras jos, pe
frunte, l apra de ploaie, dar priaele
de ap i alunecau de pe borul plriei i
se scurgeau pe piept, muindu-l pn la
piele. Se mica cu uurina unei pantere,
fcnd economie de efort. Dei nu
dormise i lucrase nentrerupt timp de
treizeci i ase de ore, sprint uor pe
treptele de lemn i ajunse pe veranda
care nconjura bungalow-ul i i scoase
plria.
Jake? Nenorocitul sta de Ute a
ters-o din nou, strig Reece dndu-i jos
cizmele pline de noroi din care iroia
apa i jacheta grea, impermeabil, de pe
umerii impresionant de musculoi i
largi.
Plasa de protecie mpotriva narilor
se ddu la o parte i un btrn iei n
aerul rece i umed cu un zmbet larg de
bun-venit pe fa. Turuind n spaniol ca
o mitralier, promise s trimit pe cineva
cu o camionet. Btndu-l blnd, dar
ferm pe spate pe brbat, Reece intr
gnditor nuntru; linoleumul de sub
picioarele lui goale era rece i lipicios,
ncperea avea puin mobil. La ferestre
atrnau perdelele mpotriva narilor,
ceea ce conferea ncperii o nfiare
sumbr. Reece se aez pe o canapea
desfundat care avusese i zile mai
bune, oft prelung i i trecu braul
musculos peste fa. Dumnezeule, ce
obosit era! Sptmna aceasta avusese o
mulime de probleme, una dup alta! i
apoi se mai produsese i o inundaie
urt la nivelul cinci.
Btrnul se uit la faa chinuit a
prietenului su i se retrase repede n
buctrie, de unde se ntoarse cteva
clipe mai trziu cu un pui rumenit cu
garnitur de orez i dou scrisori. Reece
deschise mai nti plicul maro, tiind c
erau nite hrtii pe care le atepta de la
inginerul lui ef, care trebuise s plece la
San Francisco ntr-o misiune de
diplomaie i mituire. Mormi n timp ce
le parcurse cu privirea, uurat c ultima
lui btlie cu birocraia fusese ctigat.
Cel puin deocamdat, Redex nu va
suferi de lips de safire anul acesta.
Mnc o bucat considerabil de pui i
de orez i bu i o nghiitur zdravn
de whisky i abia dup aceea observ
timbrul potal de pe a doua scrisoare.
tia c nu este scrisul tatlui su, dei
timbrul era de la Veneia. Simi un nod
n stomac cnd nrile lui prinser
parfumul vag, dar foarte cunoscut care
se degaja din hrtie. Flame! i scrisese!
Nu se putea mpotrivi cldurii blnde
care i se rspndea acum n tot trupul. I
se pruse att de departe, att de
imposibil de atins i, dintr-odat, era
chiar aici, alturi de el. Aproape c i
imagina c poate ntinde mna ca s-o
ating. i era aa de dor de ea, c simea
o durere fizic!
Nerbdtor, Reece deschise scrisoarea
i ncepu s citeasc.
14
Roger auzi o main care strbtea
aleea mrginit de copaci i i ntinse
gtul ca s se uite pe jumtatea de sus a
ferestrei lui de la mansard. Era o
main lung, bleumarin, cu o form
frumoas. De cnd Francesca l nvase
s deseneze, observa ntotdeauna foarte
atent formele. Portiera mainii se
deschise i un brbat pi afar. Roger
nu-l mai vzuse niciodat. Avea prul
argintiu i zmbea. Dup el venea o
tnr care cobor de pe bancheta din
spate. Era frumoas. i i mai vzuse
prul undeva Chipul lui nc frumos
i ciudat de tnr se ncrunt ntr-o
concentrare cumplit. Dintr-odat,
izbucni n rs.
Jessica, spuse el. Sigur c fata nu era
bunica ei. tia c aceasta se dusese ntru
Domnul. Dar fata de afar avea prul ei.
Oare i-l mprumutase Jessica? ns n
clipa urmtoare toate gndurile
nedumerite ale lui Roger fur date
uitrii, cci de pe scaunul din dreapta
oferului coborse Francesca. Francesca!
Avusese grij de tot pentru ea i iat,
acum se ntorsese! Dar prea crispat i
speriat. Dintr-odat, Roger simi
distana dintre ei i lucrul acesta l duru.
Trebuia s ajung la ea. Repede! Repede!
ncepu s alerge. Trebuia s-i aud vocea
din nou. Repede! Repede! S-i vad
zmbetul
Pn acum, Flame crezuse c este
pregtit pentru Ravenscroft. Peste tot
erau flori n grdin, pe pereii casei,
printre scndurile gardurilor, crndu-
se pe buteni i pe trunchiurile arborilor.
Casa era frapant elizabetan i geamurile
cu vitralii tiate n form de diamant
strluceau cu toate faetele lor,
amintindu-i nite ochi de insect. Fu
scuturat de un fior i se uit la mama ei.
Oare ce simte ea acuma?
Francesca se simea, ntr-adevr, foarte
stingherit. Totul era exact aa cum i
amintea i totui diferit. Malcolm nu mai
era i, fr torionarul ei, casa devenise
din nou numai ceea ce era: o cas. Un
obiect mare, vechi, graios. Francesca
rse i se ntoarse ctre Owen, pornind
spre el cu braele ntinse.
Owen, sunt liber! n sfrit, sunt
liber!
Chiar n clipa aceea ua se deschise,
izbindu-se literalmente de perete. Owen
vzu un btrn cu prul crunt care
venea alergnd n jos pe scri ca un taur
scpat de sub control i fcu instinctiv
un pas n fa ca s le protejeze pe femei.
Roger, vznd c Francesca dispare n
spatele brbatului cu prul argintiu,
frn i se opri surprins, lsnd urme pe
pietri.
Francesca, strig Roger aproape
disperat, iar Francesca simi cum tresare.
Roger! Dragul, scumpul de Roger!
Singurul ei prieten din timpul anilor de
comar ai primei i scurtei ei csnicii.
Francesca l ocoli rapid pe Owen cu ochii
strlucind i deschise braele ntr-un gest
de ntmpinare.
Francesca, spuse el din nou i
ncepu s tremure. Umerii lui ncovoiai
tremurau vizibil i minile i se micau
fr ncetare la captul braelor ca i
cnd n-ar fi tiut ce s fac cu ele.
Flame i Owen neleser imediat cine
era acest brbat cu nfiare de copil, n
timp ce Francesca alerga ctre el.
Roger!
Era sprinten ca o cprioar. n cteva
secunde, l strngea deja n brae pe
Roger care tremura tot. Simea rsuflarea
lui fierbinte pe gt i auzea micile sunete
ciudate pe care le scotea din piept.
O, Roger, mi-a fost aa de tare dor
de tine, spuse ea n cele din urm,
fcnd un pas napoi ca s se uite la el i
avnd grij s-i in minile foarte ferm
pe umerii lui, amintindu-i c nu-i
plcea s se desprind aa repede din
mbriare. Ce chipe eti! i ce tnr!
Nu ari deloc mai btrn dect n ziua
cnd am plecat.
Argint, spuse Roger.
Da, prul tu este acum de argint,
nu mai este de aur. Dar mie mi place
mai mult argintul, l asigur Francesca.
Roger rmase cu gura deschis. Credea
c nu uitase nimic n legtur cu
prietena lui n toi aceti ani, dar uitase.
Uitase ct este de sincer i direct n
toate. Cum spunea lucruri la care el nu
s-ar fi gndit niciodat, chiar dac ar fi
fost s triasc o sut de ani.
Te iubesc, Francesca! Am tiut
ntotdeauna c ai s te ntorci.
Flame se uita la ei i vedea
devotamentul sincer din ochii lui Roger
Syramore-Forbes pentru mama ei i
simi cum ochii i se umezesc i lacrimile
ncep s-i curg pe obraji. i le terse
grbit. Owen, relaxat acum dup
tensiunea iniial a ntlnirii, i lingea
buzele care i se uscaser brusc. Pn
atunci nu fusese niciodat n situaia de
a avea de-a face cu o persoan
handicapat mental. Ar fi vrut ca Roger
s se mprieteneasc i cu el.
Niciodat n-am vrut s plec i s te
prsesc. tii asta, nu-i aa? ntreb
nelinitit Francesca.
Roger ncuviin din cap.
tiu. Eram acolo. Am auzit cnd te-a
obligat s pleci. l ursc.
Francesca scutur din cap i chipul ei
deveni serios.
Nu, Roger. Nu trebuie s-l urti pe
Malcolm. Ura este un lucru ru.
Roger ncepu s tremure i mai tare i
n ochii lui apru o spaim real.
Francesca? Am fcut ceva ru?
Francesca scutur din cap i i lu
minile mari i tremurtoare n minile
ei.
Nu, Roger, n-ai fcut nimic ru. Eu
te-am iubit ntotdeauna, spuse Francesca
i vocea i se frnse.
Roger zmbi din nou, iar pe faa lui se
aternu o expresie inconfundabil de
fericire.
Iubesc pe Francesca. Francesca
ncuviin din cap, cu inima plin.
tiu, Roger. Uite, i-o prezint pe
l trase uor de mn pe Roger
conducndu-l spre familia ei, iar acesta
veni docil n urma ei, ca o vac legat de
funie ctre grajdul unde urmeaz s fie
muls.
l mai ii minte pe cellalt copila al
meu?
Nu pe Justin?
Nu. Pe copilaul pe care l-am luat cu
mine. l mai ii minte?
in minte, spuse Roger, lsnd sfios
brbia n jos n timp ce fata cu prul
Jessici zmbea la el.
Ei bine, acesta este cellalt bebelu
al meu, numai c a crescut. Aceasta este
fiica mea, Flame.
Brbia lui Roger ajunsese la stern, dar
ridic ochii. Nite ochi vulnerabili i
speriai. Flame reacion fr s stea
prea mult pe gnduri.
Bun, unchiule Roger! i eu te
iubesc.
Chiar aa?
Da. Mama mi-a povestit despre tine.
Eti unul din motivele pentru care am
venit astzi aici, la Ravenscroft.
Gura lui Roger rmase cscat pentru a
doua oar. Pn atunci nimeni nu mai
venise s-l vad pe el. Francesca o strnse
de mn uor pe fiica ei n semn de
mulumire, apoi se ntoarse ctre Owen.
Iar brbatul acesta este soul meu.
Se numete Owen.
Roger se ncrunt.
Soul nseamn Malcolm.
Nu, de ast dat nu, Roger, spuse
blnd Francesca. Vezi tu, cnd un so
moare, soia lui este liber s-i ia alt so.
nelegi?
Roger privea fix la Owen.
Soul ru, insist el.
Nu, Roger, Malcolm era ru ca so,
vreau s spun, adug repede Francesca.
Owen, ca so al meu, este bun, Roger.
Owen i ddu seama c Roger
continua s se uite fix la el cu un amestec
de team i bravad i tia c acum totul
depinde de el.
Roger, eu nu vreau s-i fac niciun
ru Francesci. Vreau s fie fericit.
Vreau s-o apr. nelegi?
Roger se ncrunt.
Protejezi? spuse el gnditor, apoi
ncuviin. Da. Perfect. Aperi.
Zmbi, iar Owen simi un val de
cldur n piept.
Aperi pe Justin, spuse Roger, fr
s-i dea seama c menionarea acestui
nume fcu s reapar tensiunea n
grupul celor trei. tiu c ai vrut s am
grij de el. Am avut grij.
Ai avut grij de Justin pentru mine?
repet Francesca. O, Roger, eti mai
mult mai minunat dect mi aminteam
eu. Mulumesc. Mulumesc.
l srut pe ochi, aa cum i amintea
Roger, iar cnd acesta i redeschise,
Francesca i duse dosul palmei lui la
obraji, un gest pe care l fcea numai
atunci cnd se ntmpla ceva foarte
deosebit. Dintr-odat, Roger i aduse
aminte:
Tabloul, spuse el, i ncepu s-o trag
de bra cu atta putere, nct Francesca
fu ct pe-aci s cad din picioare.
Stai, Roger, nu aa de repede.
Nu era deloc alarmat de brusca lui
manifestare de for, care nu era altceva
dect dorina de a-i face plcere. Acum
erau cu toii n hol. Aceeai pendul
mare btea solemn n acelai col.
Aceleai colecii de arme licreau n
lumina slab. Owen i Flame se ineau
aproape n urma lor n timp ce Roger
urca scrile, innd-o strns de mn pe
Francesca. La jumtatea scrilor,
Francesca se opri brusc, fcndu-l pe
Roger s se ntoarc i s urmreasc
surprins linia privirii ei. Pe perete era
portretul lui fcut de ea. Roger ddu din
cap.
L-am pus aici n dimineaa aceasta.
Am uitat.
n portret, Roger edea pe un cal de
lemn n btaia soarelui care intra pe
fereastr. Frumuseea dulce, inocent,
aproape ocant a acestui subiect naiv i
tia respiraia.
Este o capodoper, mam, spuse
Flame rmnnd cu privirile aintite la
tablou.
Roger era nerbdtor.
Tabloul, spuse el i o trase din nou
pe Francesca mai sus. Francesca tia,
bineneles, ncotro se ndreptau. Spre
mansard. Roger i conduse direct ctre
o camer din col i deschise apoi larg
ua. Peste tot erau mprtiate cele mai
ciudate lucruri: o sticl de parfum veche
de douzeci de ani, nglbenit i
crpat; o pereche de pantofi, un
pieptene vechi care mai pstra cteva fire
din prul ei negru; un colier din mrgele
de sticl de care uitase demult.
Roger toate astea au fost ale mele,
opti ea.
Lui Flame i veni imediat n minte un
sanctuar. Era micat, dar i tulburat.
Timp de o secund, Flame simi un fior
rece, ca i cnd mna unui strigoi ar fi
trecut pe lng ea, fcnd s-i tresar
inima. Apoi, fr s vrea, ls s-i scape
un mic strigt. Toi se ntoarser ca s se
uite la tabloul la care se uita ea. Era
Francesca, firete. Sttea pe podea i
privea spre stnga. O mn fr trup,
evident nu a ei, i mngia obrazul.
Tabloul era crud, era clar c e lucrarea
unui amator, dar era la fel de clar c este
opera lui de cpti. Pentru c dincolo
de lipsa de echilibru, de lungimea
disproporionat a picioarelor i
dimensiunea capului, din tablou
rzbtea iubirea. Cldur, tandree,
devotament, toate acestea erau
simbolizate n netezimea obrazului fetei
i mna care l atingea uor. Obrazul
Francesci. Mna lui Roger. Francesca se
apropie de el cu genunchii moi.
Roger! murmur ea. Dar noi n-am
ajuns niciodat la pictur.
tiu, recunoscu Roger. Am folosit
culorile tale. Mi-am amintit cum foloseai
tu culorile. Am vrut s rmi aici.
i n tabloul acesta a rmas, nu-i
aa? opti Flame, nghiind un nod care i
se pusese n gt.
Jos, Justin i turn al doilea coniac i
se uit pe fereastra deschis a salonului.
i vzuse cnd sosiser i i auzise
intrnd n hol. Totul era ncordat n el n
ateptare. i ce atepta? Nici mcar nu-l
strigaser pe nume. Se arunc ntr-un
fotoliu de piele cu sptar nalt i cu
rezemtoare uriae, n care se simea n
siguran. i ntinse picioarele n fa,
vznd un loc pe care l roseser
clciele lui pe covor. i covorul era tot al
lui. Fiecare piatr, fiecare bucic de
lemn, fiecare bucic de tencuial din
casa asta era a lui. i nu a lui Roger. Nici
a iubitei lui mmici. Nici a miliardarului
cu care se cstorise. Justin mai lu o
nghiitur de coniac. Hotrse c cea
mai bun metod prin care trebuia s-o
abordeze pe mama lui era s fac pe fiul
demult pierdut i regsit. S joace teatru
pe lng ea i s-i exacerbeze eventualul
sentiment de vinovie pe care l avea
pentru c l prsise. i era gata s fac
tocmai acest lucru. Era gata s taie i
vielul cel gras. Gata s-i atearn la
picioare covorul rou. Gata s
mbrieze, s srute i chiar s plng,
dac era nevoie. i ce se ntmplase? Se
fiau toi n jurul lui Roger i
dispruser n nenorocita aia de
mansard! Era de-a dreptul comic! Justin
simea c-i vine s rd. Un rs amar i
arztor care i frigea pieptul. nchise
ochii i strnse pumnul n jurul
paharului, fcndu-l s tremure. De ce
nu veniser la el, chiar dac nu voiau
dect s rd de el sau s-i cear ceva?
S-i spun c e un nenorocit, un ticlos,
o victim sau orice altceva. Indiferent ce!
Dar absena lor era mai mult dect putea
ndura. Nici mcar mama lui nu se
sinchisise s-l pun pe el nainte de orice
altceva, mcar o dat n via. Sticla nu
mai putu rezista presiunii brutale a
degetelor lui ncletate i paharul se
sparse brusc. Justin ip, privind uimit la
mna sa. Sticla l tiase n mai multe
locuri, iar alcoolul usturtor i mrea
suferina. Ddu din cap furios, ca un
cine care se scutur dup ce a fost
mucat de o viespe, i cioburile czur
din poala lui pe covor. Fur urmate
repede de picturi de snge. Justin
privea la ele ca hipnotizat. n acel
moment, ua se deschise i Justin ridic
privirile, cuprins de panic. Dar nu era
dect valetul.
Adu o gleat i o perie. i nite
plasture i antiseptic. i un bol cu ap
cald, se rsti el furios.
Francesca privi pe scri n urma
servitorului care se ndeprta rapid.
Dorea aa de mult s-i vad fiul, c se
simea aproape fizic ru.
O, Dumnezeule, de ce m-am lsat
distras de Roger
Nevoia lui Roger era imediat, o
ntrerupse calm Owen. Avea o nevoie
disperat s stea cu tine i s i te dedici
n totalitate. Ai reacionat numai aa
cum ai putut. Justin e fericit s aib o
mam ca tine.
Owen are dreptate, mam, spuse i
Flame. tiu c te-ai gndit la Justin n tot
acest timp. i eu la fel.
Francesca ncuviin din cap, dar nu
aa ar fi vrut s se petreac lucrurile. Tot
ceea ce i dorise ntotdeauna era s-l
gseasc pe Justin sntos i s-l strng
n braele ei, ca s-i spun ct de mult l
iubete. Dar de ce nu se ntmplase aa?
Valetul reveni cu un bol de ap i o
mic trus de prim ajutor i aproape c
se izbi de ei n hol.
O, m scuzai my lady vreau s
spun doamn Dexter. A fiul
dumneavoastr este n salonul albastru.
Dac binevoii s m urmai.
Francesca porni eapn n urma lui,
foarte contient de faptul c venise
momentul i c era complet nepregtit
pentru el. Flame venea n urma ei,
netiind foarte sigur ce anume simte.
Sau ce dorete. Nu avusese niciun frate
i acum era pe cale s-l cunoasc pe
fratele ei geamn. Dar dac o s-o urasc
de prima dat? Dar dac?
Ua se deschise i valetul intr grbit n
ncpere, punnd bolul cu ap pe o
mobil de Sheraton. Francesca, Owen i
Flame priveau n tcere la brbatul care
sttea n picioare n faa cminului. Era
mbrcat neoficial, cu o cma alb i
nite blugi decolorai i cu ghete vechi,
vizibil comode. Era suplu, nalt, blond i
incredibil de frumos. Arta exact ca n
fotografii, dar aa, n carne i oase, prea
cumva mai mult dect real.
Apa i antisepticul, my lord, spuse
valetul, ncepnd s se fac verde la fa.
Culoare care se accentu cnd Justin
inspir adnc i scoase un ciob destul de
mare de sticl din degetul mare. Cu
buzele strnse, Justin ridic privirile la
timp ca s-l vad pe valetul lui care se
cltina periculos.
Asta e tot, Chamberlain, spuse el i
l concedie cu un zmbet. Ia o sticl i
bea ceva, ari groaznic.
Da, my lord. Mulumesc, spuse
valetul i se retrase repede, ocolind-o pe
Francesca ce rmsese nepenit la
mijlocul drumului. Justin turn
antiseptic n bolul cu ap i i cufund
degetul n el, respirnd repede din cauza
usturimii arztoare. Ridic ochii de la
apa care se nroise n bol i privirile lui
ntlnir ochii mamei sale. Erau cprui i
speriai.
Ai pit ceva? opti Francesca, alb
la fa.
Justin privi uimit o clip, apoi i
scoase mna din ap. Imediat sngele
ncepu s curg din tieturi.
O? Asta? Da, este mai ru dect
pare. Fcu un gest cu capul ctre covor,
pe care mai zceau mprtiate cioburile.
Mi-am turnat un pahar ca s srbtoresc
evenimentul, iar paharul s-a spart. Dup
ce a trit aproape cinci sute de ani, nu ai
ce s-i pretinzi dac s-a spart.
Francesca se bucura s-i aud vocea,
chiar i aa rguit i suprat. Era
copilul ei. Fiul ei!
Justin i cufund nc o dat mna n
ap, apoi lu prosopul i l nfur n
jurul minii.
Aadar, tu eti Francesca, spuse el
cu o voce lipsit de orice urm de
emoie. Prea aa de rece, aa de
inaccesibil.
Francesca ddu din cap. Ultima dat
cnd l vzuse, cnd i vzuse culoarea
pielii, micarea picioarelor, cnd simise
impactul ochilor lui nu avea dect cteva
sptmni, l putea ine n brae cu
aceeai uurin cu care inea un buchet
de flori. Dar acum era un adevrat
brbat, mai nalt dect ea. Simi cum
tristeea o lovete cu fora unui tsunami.
Toi anii pe care i pierduse! Primii pai!
Primul dinte! Primele capricii! Prima lui
prieten! Se simea ca amorit. Trebuise
s renune la el. Malcolm o aruncase pur
i simplu din cas, urlnd la ea i
spunnd c n-are dect s-o ia pe fat,
fetele i aa nu erau de niciun folos, dar
fiul lui va rmne la Ravenscroft. Mai
tria i acum sentimentul acela de
neputin cumplit cu care privise cum
se nchide ua trntit de Malcolm, care
o rupea de copilaul ei. Simi dintr-odat
c i se face la fel de frig cum i fusese pe
atunci i picioarele i se nmuiar. Un nor
negru o nvlui rapid.
Justin, mai apuc s rosteasc, i
lein.
Justin clipi i o privi cum se prbuete
ca o mic grmjoar pe podea, pe
moment prea surprins ca s se poat
gndi la ceva. Owen fu primul care
reacion. Se repezi la soia lui,
ngenunche alturi de ea, i ridic capul
de pe podea i i control pulsul la baza
gtului. Flame, pentru prima dat n
via avu un moment de nehotrre
paralizant. Apoi se ntoarse i se uit la
fratele ei. Ca la comand, Justin se uit la
ea n aceeai clip. Ochii albatri se
nfipser n cei cprui.
Tu eti Halcyone? spuse el, furios
nc o dat din cauza numelui care
fusese dat surorii lui. Era ca i cnd
imperiul bijuteriilor ar fi fost deja al ei,
din moment ce aveau acelai nume.
Mi se spune Flame, l corect ea
automat, simind c triete un moment
ireal.
Ochii lui Justin se ngustar o clip,
examinnd culoarea prului ei. Observ
pentru prima oar ct era de frumoas.
Purta o rochie de var de un verde-pal i
o jachet simpl, mpletit. Iar chipul ei,
realiz el cu un oc, era replica feminin
a propriului lui chip. ntoarse privirile n
alt parte, lovit profund de aceast
revelaie, i privi din nou la Francesca, ce
continua s zac palid i inert n
braele lui Owen.
E bine? ntreb el calm i controlat.
Owen ridic privirile.
Aa cred. Cred c este pur i
simplu copleit de toate.
Justin ncuviin din cap. De toate?
Poate de Roger. De vederea sngelui.
Aadar, aceasta era mama lui. Strbtu
ncperea i se opri s priveasc la ea.
Era drgu, chiar aa palid i leinat.
Dar ce altceva mai era?
Am nite coniac n dulap. O s-i
aduc puin, se oferi el. Francesca,
deschiznd ncet ochii i nefiind dect
vag contient de ceea ce se petrecea n
jurul ei, l urmri cu o privire trist.
ntinse braele n tcere ctre ei, cci l
dorea, avea nevoie de el i l iubea att
de mult nct abia mai putea s respire.
Dar Justin nu vzu nimic.
Justin nu vzu niciodat, nimic.
15
Justin tia c Francesca l privete
pentru c i simea ochii ca pe o
mngiere. Asta l enerva, dar n acelai
timp l linitea ntr-un mod ciudat. Cel
puin, acum i acorda lui toat atenia.
Turn cu grij un phrel de coniac, se
ntoarse i l oferi femeii pe care soul ei
o ajuta acum s se aeze pe canapea.
Justin se opri n faa ei i ntinse braul
cu paharul de coniac. Faa ei revenea
acum la o culoare mai normal, de
nuana mierii. Ochii ei mari nu mai erau
aa de nspimntai, iar cnd accept
paharul de la el se strdui s suporte
privirea ei avid i nfometat. Cum
putea femeia asta s fie mama lui?
Te simi mai bine acum? ntreb el
politicos, dndu-se napoi un pas, fr a
fi ns n stare s se smulg din orbita ei.
Avea puterea de atracie a unui pulsar, o
stea hotrt s trag totul n cmpul ei
i s distrug totul. Intrase n viaa lui ca
o catastrof natural i i-o distrusese. O
ura, dar, n acelai timp, fr voia lui,
Justin era fascinat. Pentru c mama lui
era frumoas i nu se ateptase la asta. i
arta i mult mai tnr dect se
ateptase i bine mbrcat ntr-o rochie
crem cu tiv portocaliu.
Acum m simt mai bine,
mulumesc, murmur Francesca. Mna i
tremura puin pe paharul de coniac cnd
l duse la buze ncercnd s soarb din
el.
Dac a fi tiut c leini la vederea
sngelui mi-a fi inut minile la spate,
i auzi Justin propria voce care o tachina
i simi cum buzele i se strmb ntr-un
zmbet rutcios.
Nu asta a fost, spuse Francesca,
strngnd nelinitit paharul ntre
degete. Faptul c te-am vzut din nou
dup tot acest timp. Doream att de
mult am tnjit att dup momentul
sta c atunci cnd, n sfrit, s-a
produs
Ridic din umeri neputincioas,
rmnnd cu ochii aintii asupra lui,
sorbindu-l din priviri. Tnrul acesta
frumos era fiul ei! Jumtate din ea se
strduise s-l zmisleasc; chinurile i
sudoarea ei l mpinseser i l aduseser
n lumea n care tria acum cu atta
uurin i siguran de sine. Dar cum i
va gsi ea locul n lumea lui, o lume care
fusese cldit fr ea? Cum s-i
gseasc un loc n viaa lui, dac el nu
avea nevoie de ea?
Justin, contient numai de arsura
stranie i sentimentul foarte neobinuit
din ochii ei, simea cum l sectuiete
puterea ateniei ei i i submina furia,
durerea i voina. Se rsuci brusc i se
trezi fa n fa cu Flame. Se simi dintr-
odat nconjurat depit numeric,
manipulat. Trebuia s schimbe situaia i
asta repede. S se ntoarc pe scaunul
oferului. Ridic o sprncean i i
zmbi.
Nu cred c eti infirmier!
Infirmier? Nu! Flame scutur din
cap, simindu-se cu limba legat n faa
acestui Adonis care era fratele ei. Nu
avea nici cea mai mic idee cum i
funciona lui mintea. Nu tia ce-l face s
reacioneze sau ce l poate mica. Dar nu
mai era tnra elev de colegiu care
fusese pn acum cteva luni, care nu
tia ce este viaa i dragostea. Din punct
de vedere intelectual, nu era deloc
intimidat de fratele ei, de casa lui
elegant i de manierele lui englezeti.
Dar pe de alt parte tia c este
vulnerabil. De fapt, ea i brbatul
acesta, acest strin, deineau fiecare
jumtate din Halcyone i avea nevoie de
Halcyone n viaa ei mai mult ca oricnd.
Avea o nevoie disperat de ceva care s-i
crpeasc inima acolo unde i-o frnsese
att de nemilos Reece Dexter i ce alt
remediu mai bun putea gsi dect
munca? Avea de gnd s se cufunde cu
totul n munca la Halcyone i s-l alunge
pe Reece din gndurile ei. Dar ce o s
cread Justin despre ea dac, de cum
intr n casa lui, i cere partea ei de
motenire? Dintr-odat, Flame deveni
contient de anumite presiuni la care
nici nu se gndise pn atunci. Era sora
lui, cea care primise partea cea mai bun
de la via pn acum. Cu Francesca, n
America i n familia Corraldo, Flame
primise toat dragostea, atenia,
privilegiile i norocul la care putea s
spere cineva. Dar el, n schimb, fusese
prsit aici, alturi de un om a crui fire
era rece i crud. Flame nu se putea
mpiedica s simt c avea o mare
datorie fa de acest strin. i aceasta era
o povar n plus pe care de-abia acum
ncepea s-o neleag.
De ce vrei s tii dac sunt
infirmier? ntreb ea curioas, tiind c
nu putea s spun ceea ce gndea, ci va
avea nevoie de mare rbdare i
perseveren dac voia s-l cunoasc
vreodat pe acest frate al ei att de
reticent.
M gndeam c ai putea s-mi dai o
mn de ajutor, spuse Justin, ridicnd
mna rnit i zmbind modest, firete
dac poi.
Bineneles, zmbi Flame. Vino
ncoace, hai s vedem dac s-a oprit
sngerarea.
Se duser mpreun pn la bolul cu
ap i Flame ddu la o parte cu grij
prosopul. Sngerarea se oprise n cea
mai mare parte, lsnd s se vad cteva
tieturi adnci, dar mici.
Nu e chiar aa de ru cum pare la
prima vedere, i spuse ea mamei ei peste
umerii largi ai lui Justin i i surse
ncurajator. Francesca ddu din cap,
simindu-se ceva mai linitit i mai
sorbi o pictur de coniac ntritor. Se
uita cu aviditate la copiii ei, n timp ce
Flame ungea competent cu antiseptic
rnile fratelui ei i le acoperea apoi cu un
plasture chirurgical. Ce bine le sttea
mpreun! Ce greeal s fie crescui
separat! Gemenii erau deosebii, i
spuse Francesca mndr. Sttuser
mpreun n pntecul ei, fuseser aprai
i hrnii mpreun. Chiar de la
nceputul vieii lor fuseser unii n mod
irevocabil. Ce tragedie i ce greeal s
fie crescui separat!
Justin era fascinat de apropierea surorii
lui. De cte ori l auzise pe Malcolm
denigrnd-o, ridicnd nepstor din
umeri cnd venea vorba de ea i
excluznd-o astfel ca irelevant din
existena lui! Cnd termin, Justin privi
n jos ctre mna lui care ncepuse s
zvcneasc i i ddu seama c aceasta
tremur uor. O ls repede s atrne n
jos i cu mna liber trase de cordonul
de deasupra cminului. n cteva clipe
Chamberlain intr, cam fr s vrea, n
ncpere, cu un fra i o mtur n
mn.
Poi s faci curenie aici,
Chamberlain, spuse sec Justin, cu o voce
care nu era nici condescendent, nici
familiar, trecnd n grab cu privirile
peste servitor, cnd acesta intr n
camer.
Flame, Francesca i Owen priveau n
tcere cum Chamberlain mtura cu
ndemnare cioburile i scotea apoi bolul
de ap i toate celelalte ustensile. Fiecare
se gndea cam la acelai lucru. Justin se
comporta cu adevrat ca lordul stpn al
conacului! Francesca i Flame locuiser
ntotdeauna ntr-o cas n care erau
servitori care fceau curenie i gteau
pentru ei, iar Owen i Reece avuseser
tot timpul o menajer dup moartea
soiei lui Owen, dar att familia
Corraldo, ct i Dexter avuseser relaii
cu totul diferite cu angajaii lor fa de
cele care li se nfiau acum: le spuneau
pe numele mic i nu exista niciun fel de
servilitate. Dar probabil c Justin nici nu
tia care este numele mic al lui
Chamberlain. El nu ruga pe nimeni
nimic, el ddea ordine. Iar Chamberlain
radia de respect i supunere prin fiecare
por. Lui Owen i era mil de el.
Francesca se simi cumva stnjenit,
amintindu-i cum vorbeau toi servitorii
despre Malcolm, pe la spatele acestuia.
Oare i acest Chamberlain se plngea de
fiul ei la fel, n atmosfera secret a
buctriei?
Flame nu tia sigur ce s cread. Nu se
ateptase ca Justin s cad n braele lor
i s le spun bun-venit; asta nu era n
mod sigur ceva englezesc. Pe de alt
parte, nici nu era ostil pe fa. Nu era
suprat pe ei sau cel puin nu lsa s se
vad. i Flame, i Francesca discutaser
ndelung despre aceast ntlnire i se
pregtiser aproape pentru orice,
inclusiv pentru o respingere clar.
Justin se aez pe fotoliul lui de piele
preferat i i ntinse picioarele lungi n
faa lui. Privirea lui direct i ferm i
examin pe fiecare pe rnd. Francesca,
simind c ce fusese mai ru din ntlnire
trecuse, ncepu s se relaxeze. Tot ce i
dorise era o ans. i se pare c Justin era
dispus s i-o ofere.
Justin cred c ar trebui s stau
de vorb cu tine. S spunem lucrurilor
pe nume. Te superi? ncepu Francesca cu
o voce calm i cu o for pe care Justin
de-abia ncepea s-o neleag. Simi un
val rapid de panic. Zmbi.
Sigur c nu. Pentru asta ai venit, nu-
i aa? S stm de vorb.
Ca s-i explic mai multe lucruri.
Asta este ceea ce m-a chinuit cel mai
mult n toi anii acetia, continu simplu
Francesca. Faptul c nu am putut s-i
explic anumite lucruri.
Justin ar fi dorit s bea i el un pahar
de coniac, cci simea cum privirile lor l
sectuiau. Nu avea experien cu
mamele. Nu tia cum s se apere de ele.
Ce i-a spus exact tatl tu?
Dup o clip de ezitare, Francesca
decise c onestitatea n forma ei cea mai
simpl i mai pur va fi cea mai bun
pentru moment.
S-mi spun? Justin era disperat.
Trebuia s se lupte din rsputeri cu o
mulime de sentimente ur, invidie,
gelozie, disperare. Mai trebuia s adauge
i deruta?
Probabil c Malcolm i-a spus ceva
despre faptul c nu am fost aici n timpul
copilriei tale. Ce anume i-a spus,
Justin? Trebuie s tiu. nainte ca noi s
putem ncepe s s ne nelegem
unul cu altul, trebuie s nelegem
trecutul.
Francesca era acum pe marginea
canapelei i se apleca spre el.
Justin ridic din umeri, nedorind s se
lase antrenat ntr-o melodram.
Nu prea vorbea despre tine, mini el,
spernd c aceste cuvinte au s-o fac s
se simt lipsit de importan. Am
presupus c mariajul vostru a fost o
chestiune de pasiune, de impuls al
momentului pe care el l-a regretat
ulterior. i, cunoscndu-l pe tata,
presupun c te-a fcut i pe tine s-l
regrei destul de curnd.
Justin, furios pe el nsui pentru c i
acordase acest merit, continu:
Te-ai sturat de el i el s-a sturat de
tine. Singura problem eram noi.
Halcyone i cu mine.
Flame, interveni calm sora lui.
Scuze, Flame i cu mine. Justin i
acord un zmbet batjocoritor, apoi se
ntoarse din nou ctre mama sa. n aceste
condiii, presupun c decizia pe care ai
luat-o prea logic. Voiai s v
desprii i aveai doi copii. Aa c i-ai
dat biatul tatlui i i-ai luat fata pentru
tine. A fost destul de simplu.
Francesca nchise ochii o clip, simind
o durere ascuit n gt care o mpiedica
s continue.
Am crezut c a fost cam aa ceva.
Aadar, ai crescut cu convingerea c
mama ta te-a prsit de bunvoie?
ntreb ncet Owen.
Justin se ncord. Simi dintr-odat c
pete pe ghea subire i nu-i plcea.
Aa am vzut eu lucrurile.
Nu este adevrat, spuse Francesca
simplu. Nu ridicase vocea, nu protestase,
nu strigase i nici nu uriae, exprimase
un fapt. Un fapt pe care Justin l crezu,
timp de o clip, o clip minunat.
Ce mai conteaz?
O, conteaz, bineneles! strig
Flame, cu o voce care era ecoul ocului
din ochii ei. Cum poi s spui aa ceva?
Mama nu te-a prsit niciodat!
Niciodat nu te-a. Abandonat. Malcolm
a silit-o s plece.
Justin i arunc o privire, surprins de
aerul ei ptima. Ce conta pentru ea?
Crescuse ntr-o cas frumoas, ntr-un
cmin cald, nconjurat de toat dulceaa
i lumina familiei ei italiene.
Tat a fcut-o s plece? Justin
folosise n mod intenionat cuvntul
tata i observ c Flame roi vinovat.
Asta este exact ceea ce s-a ntmplat,
spuse Francesca. Am descoperit c avea
o relaie. Era Nu voi nega c asta mi-a
oferit un motiv ca s cer divorul. Dar
era ngrozit c mi se vor ncredina ambii
copii. Aa c m-a dat afar din cas i
a spus c pot s-o iau pe Flame, dar nu pe
tine.
Justin rmase mult timp tcut. tia cum
funciona mintea tatlui su. i totui
De ce nu te-ai luptat pentru mine?
Francesca aproape c se prbui. Cu
auzul fin al unei mame auzise scncetul
bieelului n tonul lui sfidtor i
descifrase uor, dincolo de vocea
suprat, strigtul inimii frnte.
M-am luptat!
S-a luptat!
S-a luptat ca o nebun! Toi trei
vorbiser deodat, dar Flame fu cea care
vorbi apoi aproape vehement:
Am crescut mpreun cu tine, chiar
dac tu nu ai tiut, Justin. Mama i
bunicul i avocaii lor vorbeau n fiecare
zi despre strategia lor. Am crescut
auzind vorbindu-se despre procese,
cazuri de ncredinare a copilului, de tot
ceea ce putea imagina legea pentru a te
lua napoi. i de fiecare dat Mal tatl
nostru ctiga. Am auzit-o pe mama
plngnd nopi ntregi cnd a pierdut
ultimul recurs. A luptat pentru tine
mereu, an de an. Eu tiu! Eu eram acolo!
Flame auzi cum vocea i se frnge de
frustrare i lacrimile i izbucnir din
ochi, mpiedicnd-o s vorbeasc.
Trebuia ns s-l fac s vad adevrul.
O dat pentru totdeauna. Era de o
importan vital. Dar nainte s poat
continua ea, Owen prelu problema:
Ai crescut n ierarhia cea mai nalt
a acestei ri, Justin. Probabil c tii mai
bine ca oricine altcineva c mamei tale i
era imposibil s te obin. Triai n
Anglia i erai motenitorul Unui
domeniu i al unor moii valornd
milioane de lire. Tatl tu era n via i
foarte puternic, cu legturi foarte strnse
n lumea justiiei. Cum s-ar fi putut
altfel? Malcolm i ddea telefon unui
vechi coleg al lui de la Eton care fcea
parte din juriu. Judectorul X. l invita la
club, i oferea un pahar de vin bun. i
dup aceea aducea vorba despre cazul
lui plicticos cu copilul. A, vreo italianc
nebun care ncearc s-i ia biatul,
btrne? N-avea grij, n-o s i-l dm.
Cam aa s-au petrecut lucrurile, nu-i aa,
Justin?
Justin oft i i trecu mna
tremurtoare peste frunte, ncuviin
posomort.
Da, probabil c aa a fost.
Aa a fost, spuse calm Francesca.
Nu am renunat niciodat s lupt pentru
tine, pn cnd ai mplinit optsprezece
ani i am tiut c poi veni s m vezi
dac vrei. i am scris o scrisoare n care
te invitam s vii s m vezi.
Justin tresri.
O scrisoare?
Francesca oft prelung.
N-ai primit-o, nu-i aa?
Buzele lui Justin se schimonosir.
Ar fi trebuit s ai mai mult minte i
s n-o trimii aici. Tata Se opri brusc,
dndu-i seama c era gata s spun
mult mai mult dect inteniona, i ridic
din umeri. Nu, n-am primit-o, spuse el
simplu.
Nu i-am scris aici, spuse calm
Francesca. i-am scris la tine la coal.
Credeam c acolo trebuie s-o primeti
Ls fraza neterminat i ochii lor se
ntlnir. Amndoi gndeau la fel. Dar
Justin ddu glas gndului:
Da, tata avea spioni peste tot.
Ce i-a spus despre mama? ntreb
curioas Flame i Justin ridic din umeri
impacientat.
A ponegrit-o tot timpul, firete. La
ce te ateptai?
Apoi se uit provocator la sora lui
geamn i ntreb brutal:
i ce, familia Corraldo l-a ridicat n
slvi?
Nu, recunoscu calm Flame. Dar
nici nu au minit.
De unde tii? ripost Justin, enervat
de sigurana ei. Nu era drept ca ea s
poat fi att de sigur n timp ce el era
att de cumplit de derutat. Se simise
bine cu iluziile lui. Acum acestea i
fuseser zdruncinate una cte una i
rmsese s pluteasc neputincios n
deriv, avnd mare nevoie de un loc
unde s ancoreze. Dar unde?
tiu c mama nu m minte
niciodat, i rspunse Flame direct i
atunci Justin i ddu seama ce mam
minunat trebuie s fi fost Francesca.
Dintr-odat, se simi mcinat de gelozie.
De ce nu fusese el cel care s creasc aa,
capabil s vorbeasc att de simplu, cu o
voce att de sigur? Ticloasa asta, de ce
trebuia s aib ea tot norocul din lume?
i nu te va mini nici pe tine, adug
Flame, fur s-i dea seama de gndurile
lui brusc vindicative i violente.
Justin inspir adnc ca s se calmeze.
Trebuia s le joace jocul i s-i in
garda sus. Putea s adopte rolul de oaie
rtcit care se ntorcea recunosctoare
la turma iubitoare, nu-i aa? Pn s-i
dea ei seama c se transformase din miel
n lup, va fi prea trziu. Halcyone va fi a
lui. Acesta era singurul lucru care conta.
Trecutul era trecut. Malcolm era mort.
Acum nu mai conta dect afacerea
Halcyone. O, erau istei, oamenii acetia!
Nici mcar nu pomeniser de firm.
Oare l credeau chiar aa de prost? Nu
veniser aici pentru el, ci numai ca s
vad ct de uor puteau s-i ia firma.
Auzise nite zvonuri cum c cei de la
Corraldo o dduser afar pe Flame.
Vestitul conte nu fusese prea
impresionat de ea. Mai auzise i de aa-
zisa vlv iscat de desenele ei de
bijuterii. Dulcea lui surioar hotrse c
Halcyone trebuie s fie a ei. Iar
Francesca, mama perfect, hotrse c
Flame trebuie s pun mna pe
Halcyone. Numai peste trupul lui! Reui
s zmbeasc cuceritor cnd se ntoarse
ctre mama lui.
Aa, deci, spuse el blnd. N-ai s m
mini niciodat?
Francesca simi un fior rece pe ira
spinrii, dar l ignor n mod deliberat.
Justin avea dreptul la furie i
nencredere. O s mai dureze un timp,
dar ea o s-l fac s vad limpede. O s-l
fac s neleag c l iubete.
Nu. N-am s te mint niciodat. Te
iubesc prea mult ca s fac aa ceva.
Dar deja m-ai minit, zmbi Justin.
Cum poi s m iubeti? Nici nu m
cunoti!
Francesca pli, dar o clip mai trziu
bg mna n poet i scoase un set de
fotografii ntr-o copert de plastic i i le
ntinse.
Aici eti tu, spuse Francesca. Te port
pretutindeni cu mine, ntotdeauna.
Vzu o fotografie fcut cnd mplinise
ase ani. Una fcut la Eton. Ultima era
ntr-un schif.
De unde ai astea?
Trebuia s in cumva legtura cu
tine, spuse Francesca simplu. Nu era
proast tia c sub aerul lui de arm i
politee probabil c spumeg de furie i
simea la el un autocontrol aproape
nefiresc, sinistru de-a dreptul, care o
nspimnta. Trebuia s veghez asupra
ta n timp ce creteai i am vegheat n
singurul mod n care am putut Justin?
Justin ridic ochii de pe fotografii, fr
s-i dea seama c ochii lui se
ntunecaser, devenind cenuii ca cerul
de furtun. Francesca nghii n sec cu
greu.
Eram fericit cnd primeam
rapoartele despre succesele tale la
crichet. Am plns cnd am aflat despre
cinele tu Toby, nu-i aa? c a trebuit
s fie eutanasiat.
Rapoarte? Justin aproape c scuip
cuvntul, iar Flame ncremeni. n aer
plutea ceva periculos. Ceva strin.
Ceva nesntos.
Trebuie s nelegi, aproape c strig
Francesca. Te iubeam! mi era dor de
tine! Simeam nevoia s fiu alturi de
tine n orice fel puteam. Aa c am aflat
ce se petrece n viaa ta, ca s fiu alturi
de tine n singurul mod care-mi era
ngduit.
Spionndu-m? spuse ncet Justin.
Fotografiile astea Flutur teancul n
aer, cu ochii aintii n ochii mamei lui.
Au fost fcute cu teleobiectivul, nu-i aa?
Da. Tatl tu nu m lsa nici pe
mine, nici pe altcineva care s m
reprezinte pe mine s se apropie de tine.
Am fost silit s recurg la msuri
drastice.
Justin ncuviin din cap; ochii lui erau
acum aproape negri.
Adic ai angajat un detectiv
particular ca s m sp adic s
vegheze asupra mea n numele tu?
Da. Trebuia s tiu c eti n
siguran.
n siguran? Justin pe jumtate
ltr cuvintele i pe jumtate rse. Cu
Malcolm? Dar tii tu ct de ciudat o,
las-o balt!
i napoie fotografiile.
Sunt mgulit c i-ai dat atta
osteneal, mini el cu o uurin care-l
surprinsese i pe el. Ticloasa l spionase
n toi aceti ani. Oare nenorocitul ei de
detectiv privat fusese prin preajm i
cnd se culcase cu prima fat? i fcuse
un mic instantaneu i cnd sttea cndva
pe closet? Femeia asta nu avea nimic
sfnt? Ei bine, el unul nu avea de gnd
s se lase mbrobodit. E clar c sora lui se
afla sub vraja ei, la fel ca i recentul ei
so. Acum nelegea c sentimentul lui c
este urmrit, c este nconjurat
pretutindeni de spioni era justificat.
Deveni i mai paranoic. i cap i vjiau
numai trdri i dumnii. Cine i
raporta de la Halcyone? Oare spionii ei
fuseser i la Henley? tiau despre
modul umilitor n care o pierduse pe
Flick? tiau i despre George? Justin se
sili s inspire adnc. Nu avea voie s
intre n panic. Nu acum. Dar femeia
asta era fr mil. Era mai rea dect
Malcolm. Malcolm niciodat nu
Justin, eti foarte palid. Nu te simi
bine?
Cea care vorbise era Flame i l smulse
de pe marginea prpastiei care se csca
n jurul lui. Da, Flame! Frumoasa lui
surioar! Animalul de companie favorit
al mamei lui. Dumanul lui. Ei bine, n-o
s pun mna pe Halcyone! Niciodat!
Cred c vrei s v vedei camerele
i s v despachetai bagajele. tiu c
unchiul Roger va fi ncntat s se bucure
de compania voastr din nou.
Se ridic n picioare, simind c l doare
tot trupul. Dumnezeule, ce obosit era!
Femeile astea din familia Corraldo erau
nite adversare de temut. i cnd te
gndeti c era gata s se lase dus de
nas, s cread chiar c le psa de el. i
ntinseser n fa, ca pe un morcov,
promisiunea tentant a afeciunii,
cutnd ns tot timpul punctele lui
slabe. Dar acum tia ce le poate pielea.
Da, acum le nelegea foarte bine.
Crezi c o s te simi bine? ntreb
nelinitit Francesca, ridicndu-se i
apropiindu-se repede de el, cu minile
pe umerii lui. Ce-i face mna?
Justin reui cumva s rabde
mngierea i strnse brbtete din
dini atunci cnd minile ei l atinser.
Ce blnde erau! Ct de plini de dragoste
preau ochii ei! Dar ct de periculoas
era!
ns el era i mai periculos. i va
ctiga.
Da, mam, spuse Justin, dnd
afirmativ din cap n timp ce ochii lui
preau calzi, iar vocea i suna blnd i
plin de ncredere. O s fie bine. Te
asigur.
16
Flame tia c nu va putea merge
nainte pn nu-i va lua rmas-bun aa
cum se cuvine de la Wendy Gibbs. Se
simea nc foarte vinovat pentru
moartea prietenei sale i se tot ntreba
dac nu ar fi putut cumva s
prentmpine moartea lipsit de sens a
acesteia. i nu ar fi putut avea linite
pn nu fcea pace cu prietena ei. Era o
zi foarte clduroas, una dintre ultimele
zvcniri ale verii, iar ea sttea mpreun
cu Roger pe malul rului care trecea pe
domeniul Ravenscroft, prin apropierea
unei mori de ap fermectoare, acum
dezafectat, pierdut printre slciile
plngtoare. Ce mult i-ar fi plcut lui
Wendy s le picteze! Mai tia i c
Wendy s-ar fi bucurat de succesul lui
Flame. Femeile pentru care Flame
desenase bijuterii erau ncntate. Una
dintre ele, contes, purtase bijuteria
proiectat de ea la un spectacol de gal
regal i i trimisese lui Flame un articol
tiat dintr-una dintre cele mai
prestigioase reviste de mod care o
prezentase.

Bijuteria frumoas i de-a dreptul


unic a contesei, ni se spune, fusese
proiectat de o tnr despre care
suntem siguri c vom mai auzi n
sptmnile urmtoare. Este
coproprietar a uneia dintre cele mai
prestigioase firme, Halcyone, i i se
prevede o carier strlucit.
Aceasta i ntrise i mai mult decizia
de a-i dedica talentele bijuteriilor i
mama ei era ncntat. Reacia fratelui ei
fusese mult mai greu de descifrat. Cnd
i artase articolul tiat din revist, l
citise cu o expresie aparent de plcere,
dar n ochii lui apruse acea expresie,
acum ct se poate de cunoscut, de
precauie calm. Era ca i cnd ar fi
ateptat s se ntmple ceva Ca i cnd
s-ar fi ateptat ca ea sau Francesca s-i
fac vreun ru. Dar venise timpul ca
Flame s viziteze Halcyone i s se
familiarizeze cu motenirea ei. Reticena
lui Justin, atunci cnd trebui s-o conduc
acolo, o fcu s se ngrijoreze. i pe
Owen nc i mai mult, din cte i ddea
seama Flame. i prelungiser
weekendul petrecut la Ravenscroft.
Acum era deja mari, iar Justin tot nu
ddea semne c s-ar pregti s plece. i
Flame tia c, att timp ct el dorea s
rmn, i Francesca va dori s fie alturi
de el. Era imposibil s nu vezi ct este de
fericit de simplul fapt c se afl n
compania lui Justin. Se vedea clar acest
lucru din strlucirea pe care o cptau
ochii ei imediat ce se apropia Justin.
Rzbtea clar din vocea ei ori de ct ori
vorbea cu el. Dar, se ntreba ea, oare
Justin vedea ncruntarea care i nlocuia
uneori zmbetul? Oare traiul de comar
alturi de Malcolm l fcuse incapabil de
a crede n bine, n iubire? Dei Justin nu
vorbea niciodat despre tatl su,
existau anumite aluzii la copilria lui
searbd i trist. Aluzii scpate de
persoanele mai n vrst din sat, care i
mai aminteau cte ceva. Aluzii din
partea unor prieteni ai lui Justin pe care
i cunoscuser zilele acestea. Rzbteau
anumite lucruri i din ceea ce spunea
sau din ceea ce nu spunea Justin. i cu
ct aflau mai multe, cu att Owen i
Flame erau mai ngrijorai.
L-am prins! strig o voce chiar lng
ea, fcnd-o pe Flame s tresar
nspimntat exact la timp ca s-l vad
pe Roger cum se ridica de lng ru,
unde sttuse culcat pe burt, legnnd n
mn un borcan. n borcan erau doi
petiori care se zbenguiau vioi n apa
nepoluat de la Ravenscroft. Frumoi
albatri. Roii, spuse Roger emoionat i
Flame se aplec spre unchiul ei, privind
atent n borcan. E adevrat c cei doi
petiori aveau cte o dung albastr i
una roie pe prile laterale.
Sunt ca pstrvii-curcubeu, numai
c tia sunt mult mai mici, spuse ea i
privi n sus la Roger, care rdea tare,
ncntat.
Mnnci pstrv. Acetia sunt mici.
i plac pstrvii, nu-i aa? rse
Flame.
Da. Place mnnci.
Flame, care ncepuse s descifreze mai
bine relaia cu totul special a mamei ei
cu acest brbat ncnttor, tia c n
spatele cuvintelor se ascunde ceva mai
mult. Se gndi un timp, apoi ddu din
cap.
i place s mnnci cu noi, nu-i aa?
Seara, cu toii, mpreun. Francesca i cu
mine, Justin i Owen?
Da.
Roger se concentr i rsturn
petiorii ntr-o gleat n care mai erau
ali cinci tovari de-ai lor ce notau
oarecum consternai i puse o bucic
de pine n borcan. Apoi ls ncet
borcanul n ap, cu ajutorul unei buci
de sfoar. Flame se aez pe burt lng
el, fr s-i pese c se va murdri pe fa
sau c rochia i se va pta de iarb. i
rezem brbia n mini i oft. Ar fi fost
un model bun pentru Wendy. Un pictor
bun ar fi reuit s sesizeze rbdarea
neostoit a lui Roger. Sttea nemicat ca
un leopard la pnd, avnd n acelai
timp blndeea unui mieluel. Dup ce o
s se sature, o s arunce petiorii napoi
n ru fr s-i fi fcut s sufere mai mult
dect o mic neplcere de dragul jocului
lui. Un pictor bun ar fi tiut s profite de
peisajul verii pe sfrite, n care ncepeau
s apar nuanele de ocru i oranj pe
tufiuri i n iarb. Un pictor bun. Ca
Wendy. Trebuia s-i ia rmas bun de la
ea. Pn nu fcea acest lucru tia c nu
va fi niciodat capabil s se mpace cu
moartea ei. Trebuia s se duc acolo i
s-i ia rmas-bun. S ia avionul pn n
Kansas unde fusese napoiat familiei ei
ocate pentru a fi nmormntat. Flame
se ridic brusc n capul oaselor. Nu
putea s se mpace cu ideea dect dup
ce va vedea piatra funerar cu numele ei
scris pe ea.
Eu am s m ntorc acum, Roger,
spuse Flame blnd i puse mna pe
umrul ncordat al lui Roger care
ntoarse capul.
Te duci acas?
Da. Trebuie s-i spun mamei ceva.
Mai stai aici s pescuieti?
Roger ncuviin din cap. Flame se
ridic ncet n picioare i i cut
papucii prin iarb. O briz uoar i
rcoroas sufla peste ru i i ridica tivul
rochiei de var. Mai zmbi o dat ctre
unchiul ei, apoi se ntoarse i porni
napoi, spre cas. Nu-i era fric s-l lase
pe Roger singur. tia s noate.
Wendy Gibbs nu nvase s noate.
Justin ridic telefonul din bibliotec. n
faa lui se afla o revist, o revist
prestigioas pentru femei care prezenta
cele mai elegante interioare din Anglia.
n centru era plasat un articol despre o
petrecere oferit de o persoan foarte
cunoscut. Pn aici nimic neobinuit.
Numai c aceasta purta ceea ce
redactorul revistei pentru femei numea
un Halcyone original, cea mai
uluitoare bijuterie pe care o vzuse
vreodat. Iar bijuteria respectiv nu
provenea din atelierul de proiectare al
firmei Halcyone. Era opera surorii lui.
Drgua lui de surioar, a crei faim ca
designer de bijuterii cretea rapid att n
Italia, ct i n Anglia, datorit
strbunicii ei, Giulietta! i Justin i
dduse seama n ultimele zile c cel mai
periculos lucru la ea era tocmai acest
talent. Mai erau i alte pericole, firete.
Era inteligent, dar, slav Domnului,
destul de credul, i reuise s-o in
deocamdat departe de Woodstock. Era
i uluitor de frumoas, dar, cel puin,
fiind sora lui, nu va putea s foloseasc
niciodat aceast arm mpotriva lui.
i petrecuse timpul cu folos. i inuse
sub observaie pe toi cei trei vizitatori ai
lui, ascultase, nvase, i luase notie n
minte. i lucrul cel mai interesant dintre
toate era c sora lui geamn prea s fie
cu inima zdrobit. Dar cine i-o zdrobise?
Cineva de la Veneia? Oare nu ar putea
folosi acest lucru n avantajul lui?
Form un numr i atept. Scott
rspunse abia dup al optulea apel, iar
vocea lui era suprat i gfit. Nu era
greu de neles de la ce anume l
deranjase.
Scott, eu sunt. Ai vzut ultimul
numr din Debs Debut?
Ce? O, fiuica aia Nu, de ce?
Undeva n fundal se auzi vocea
nerbdtoare a unei femei care i spunea
s se ntoarc n pat.
Ei bine, s cumperi un exemplar.
Citete-l i pune-te pe plns. Apoi mic-
i fundul ncoace. F-i i un mic bagaj.
Vreau s rmi aici n weekendul acesta.
A venit momentul s-mi cunoti
ncnttoarea familie.
nchise telefonul nainte ca Scott s
apuce s protesteze, apoi se uit la
fotografie. O femeie n vrst arunca un
zmbet ctre aparatul de fotografiat. Era
mbrcat cu o rochie albastr de mtase
ca safirul i avea prul coafat n sus, ntr-
un coc Pompadour ridicol. Dar propria
ei carne gras, modul stupid n care era
mbrcat i plcerea vizibil cu care
poza reueau s scoat n eviden nc
i mai mult singurul lucru excelent pe
care l avea asupra ei. Se detaa clar din
imagine pentru cititorul care, n cele mai
multe cazuri, era o femeie cu poziie
social i bani. i acesta era colierul ei.
Safire, diamante i chihlimbare i furau
ochii. Ciudata combinaie ar fi fost un
dezastru dac ar fi fost prosteasc i
fcut de un amator, dar aa, arta
deosebit de original, sfidtor de
proaspt, strlucitoare i de un
profesionalism incontestabil. Naiba s-o
ia! Pufnind dispreuitor, Justin lu
revista i o arunc n cmin. Acesta nu
era aprins, firete, dar Justin contempl
n imaginaia lui arderea simbolic. Va
trebui s-o ard, firete. Pe Flame. Flame
dup nume, flacr dup fire. i flacr
i ca destin. O s-i dea foc. i asta ct de
curnd.
Afar, Roger l urmrea din holul
cufundat n ntuneric. Uitase acum de
peti. Dar i amintea altceva. i amintea
o alt sear cnd Justin fusese suprat.
Noaptea cnd Malcolm se dusese pe
acoperi ca s se uite la stele. Ultima
noapte n care Malcolm se dusese s se
uite la stele..

n acelai timp n care Flame zbura de


la aeroportul Heathrow la New York, de
unde inteniona s ia un alt avion ctre
Wichita, Reece Dexter prsea
bungalow-ul din inima Columbiei ntr-o
main drpnat. Flame era trist i
ngrijorat la gndul calvarului care o
atepta. Reece era livid.
Scrisoarea ei l ardea n buzunar.
Conducea pe drumul dificil, zglindu-
se i sltnd mereu n interiorul nu
tocmai luxos al Jeepului i acumulnd cu
nemiluita vnti pe care nici nu le bga
n seam. Mai avusese femei, firete, dar
nu una anume. Probabil c de aceea
reuise s-l ia prin surprindere. Se
ndrgostise fr s-i dea seama la
nceput, dar nu era el brbatul care s se
sperie de aa ceva. Avea nevoie de timp
ca s se gndeasc i s fie sigur c n-o
scrntete cumva. i apoi, dintr-odat, ea
avusese tupeul s-i scrie, acuzndu-l c-i
furase desenele! Ca i cnd ar fi fost aa
de al naibii de preioase! Ca i cnd lui i-
ar fi psat de ele! i l durea, l durea al
naibii demult c avea o prere att de
proast despre el! Ei bine, o s vad dac
mai are tupeul s-l fac ticlos, atunci
cnd vor fi fa n fa! i atunci se va
vedea dac Flame mai este dispus s
continue relaia de acolo de unde o
lsaser, n persoan sau pe hrtie. Iar
dac nu va avea bunul-sim s se scuze i
s-i retrag cuvintele Faa frumoas a
lui Reece se strmb ntr-un zmbet
ciudat n timp ce intra cu Jeepul pe
micul aeroport privat unde se afla
avionul lui particular. Sngele i fierbea
n timp ce Jeepul frn i se opri n
apropiere de cldirile drpnate. Vzu
avionul Lear care strlucea, artnd
nelalocul lui la captul pistei de iarb,
dar mai nti trebuia s dea un telefon.
Legtura era ngrozitoare i dur ceva
timp pn cnd operatoarea reui s
gseasc numrul de la Ravenscroft, dar
n cele din urm izbuti s stea de vorb
cu tatl su. innd un deget n urechea
cealalt, strig n telefon:
Tat, tat, tu eti? Sunt eu, Reece.
M auzi?
Reece Eu la mine totul este n
ordine.
Reece njur sistemul de telefonie din
statul Columbia i mai ridic puin
vocea, ignorndu-i pe operatorii de la
radar care se uitau fascinai la el. Nu se
ntmpla prea des ca pe pista lor s
aterizeze avioane Lear i, ori de cte ori
se ntmpla aa ceva, asta era n legtur
cu o operaiune pe baz de droguri.
Tai, Flame este acolo? Unde este
acum?
Nu la aeroport.
Ce aeroport?
Kennedy. Pleac n Kansas la
Cnd? url Reece, fcnd s
zngne geamurile camerei de control n
timp ce strngea din ochi, ncercnd s
neleag ce spunea tatl lui.
Zborul de la prnz ctre 25 OK?
Dar, Reece, este veti proaste
Nu mai auzea mare lucru, dar aflase ce
voia s tie. i spuse la revedere i
nchise, apoi se uit la ceas. De ce naiba
se ducea tocmai n Kansas? Dar nu avea
timp s reflecteze prea mult la aceasta,
aa c ddu din cap ctre oficialitile
aeroportului care rmseser cu gura
cscat la el i prsi cldirea alergnd.
Pn la avion era o distan destul de
mare, dar el nici mcar nu gfia cnd
copilotul ls scara n jos. Le ddu
destinaia i se ls pe sptarul
scaunului, strngndu-i absent centura.
Avea s ajung la New York cu mult
naintea zborului ei. ncepu s
zmbeasc ncet. Aveau nevoie de un loc
retras pentru propria versiune a celui de-
al treilea rzboi mondial i ce putea fi
mai discret dect un avion particular
care zbura la mii de metri deasupra
pmntului? Departe de lume, departe
de rudele gata s-i sar n aprare,
departe de orice ajutor. Zmbetul lui
Reece se transform ntr-un rnjet. O s
vad ct de curajoas o s fie acum!
Zilele petrecute n Columbia fuseser
lungi i ngrozitor de nsingurate i se
gndise din nou la ea pn la exasperare.
Se blestem c era aa de prost s se
ndrgosteasc de o femeie att de
periculoas, dar se consol cu ideea c n
curnd vor reui s fac ordine n toat
aceast harababur. Reece era un om
care i aborda ntotdeauna problemele
n mod raional. Asta atunci cnd nu era
chinuit pn la exasperare de o anumit
rocat ca un ciclon i dac ea chiar i
nchipuia c poate s-i scrie nite scrisori
veninoase i s nu fie pedepsit pentru
ndrzneala ei, se nela amarnic!
i simea c este exact brbatul care o
s-i arate ei!
17
Zborul lui Flame ajunse de la
Heathrow la New York exact la timp.
Cobor din avion mbrcat n negru, n
costumul pe care i-l alesese, cci nu
voia s se schimbe n avion, i nici nu
voia s mearg la un hotel. Era o rochie
de satin cu un decolteu modest n V, cu
mneci lungi i strmte i o fust
elegant care ajungea cam la trei
centimetri sub genunchi. Purta pantofi
cu tocuri de nlime medie care i
puneau n eviden glezna subire i
forma frumoas a gambei. Tocmai voia
s-i caute un loc, cnd un brbat de
vrst mijlocie, mbrcat n uniform de
pilot, o opri:
Lady Flame Syramore-Forbes? i
ntinse o carte de identitate. Eu sunt
Colin Doyle, unul dintre piloii
Corporaiei Dexter. Avionul nostru
particular v ateapt la captul pistei.
Domnul Dexter s-a gndit c poate
preferai s cltorii cu un avion
particular.
Flame zmbi. Era genul lui Owen s fie
aa de atent.
Avem o limuzin care v ateapt,
doamn. mi permitei s v iau valiza?
Flame i ddu valiza care coninea
numai cteva lucruri pentru o noapte.
Avionul era simbolul mbinrii forei
cu supleea. Pe partea lateral era scris
cu litere de aur: Dexter i numrul
individual al aparatului de zbor. Dar
cnd cobor din main i porni n urma
pilotului care o conducea atent, pe scara
portabil, spre interiorul avionului, se
simi brusc stingherit. Simi un fior de
ghea pe ira spinrii, ca o avertizare. i
veni aproape s rd de ea nsi cnd,
odat ajuns la bord, privi de jur-
mprejur interiorul luxos. Remarc un
scaun rotativ, aezat cu spatele spre ea i
cu faa ctre o msu pentru cafea aflat
n mijlocul cabinei unice, care era plin
cu reviste i cri uoare. n partea
cealalt, la cellalt capt, se afla un alt
scaun confortabil i, ntr-un col era o
main de fcut cafea. Nimic
nspimnttor! naint, iar covorul de
sub picioarele ei i ls impresia c se
mic pe un strat de vat. Ua se nchise
n spatele ei. Pilotul asigur
nchiztoarea i i fcu un semn politicos
cu capul, nainte s dispar rapid n
cabin i s nchid ua n urma lui. O
clip mai trziu auzi cum motoarele
puternice prind via. Se ndrept
repede ctre scaunul care era cu faa
spre ea i abia dup ce se aez pe el i
i fix centura de siguran observ cine
sttea n cellalt scaun.
Reece avu imensa satisfacie s vad
cum culoarea i piere din obraji. Fusese
contient de prezena ei din clipa n care
se urcase n avion, firete auzise
respiraia ei uoar, chiar dac inima i
btea n piept. Simea mirosul ei uor de
parfum i pielea i se fcu ca de gin
atunci cnd Flame trecu pe lng el fr
s-l observe. Acum se uit n ochii ei care
erau larg deschii i plini de uimire i
ncerc s-i reprime sentimentul de
satisfacie pe care l ncerca. Zmbi
batjocoritor.
Bun, Flame!
Flame clipi din ochi. La nceput crezu
c are vedenii. Crezu c dorina ei de a-l
vedea o fcuse s-i piard minile i s-l
vad acolo unde nu era. Dar rceala
dispreuitoare din vocea lui o aduse
repede cu picioarele pe pmnt.
Nu m ateptam s te revd, spuse
ea, pe un ton mai rece dect al lui.
mi nchipui, spuse Reece cu o voce
trist, dar cu privirea ciudat de goal.
Acum c tu ai spus ce ai avut de spus, e
neplcut s asculi i ceea ce am eu de
spus, nu-i aa?
Flame se ncrunt. Nu avea nici cea mai
mic idee despre ce vorbea i nici nu
avea de gnd s ncerce s afle. ncepu
furioas s-i desfac centura de
siguran.
Nu fi proast, se rsti Reece. Am
nceput deja decolarea. Pune-i centura
la loc! i ddu el ordinul final aproape
strignd i privi cu o admiraie
irezistibil cum fata ridic brbia
sfidtor. Dar Flame simea cum avionul
puternic alearg deja pe pist i i fix la
loc centura, ncruntat.
i acum, spune-mi unde vrei s
mergi.
tiu unde a vrea s te duci tu, ssi
ea furioas cu ochii strlucind ca dou
pietre de onix.
Rse fr s vrea.
Calm, Lady Forbes, calm. Acum fii
feti cuminte i spune-mi unde vrei s
ajungi. Piloii se nelinitesc dac nu tiu
unde trebuie s mearg.
Timp de o clip, Flame se uit la el,
tentat s-i spun c vrea s se ntoarc,
dar ar fi sunat copilrete. i judecnd
dup felul cum clipea din ochi, asta era
exact ceea ce atepta el.
La Wichita, spuse ea, rostind
cuvintele ca i cnd ar fi mestecat cuburi
de ghea. Sprncenele lui Reece se
ridicar n sus i disprur n prul lui
negru i mtsos, iar Flame ardea de
dorina de a-i pune o bucl rebel la
locul ei.
Dar ce este acolo, n Wichita?
ntreb el cu o voce din care rzbtea
clar amuzamentul.
Dintr-odat, sfidarea dispru de pe
chipul ei, lsnd locul unei tristei
ncordate, aa cum Reece nu-i amintea
s mai fi vzut vreodat pe faa ei. Flame
nghii n sec i privi pe hublou, la
zgrie-norii din New York.
Este Wendy, rspunse ea simplu. i
aminteti de ea? V-ai cunoscut la
aeroport cnd a venit n vacana de var
la Veneia.
Reece strnse din ochi. Privirea lui
spunea multe.
mi amintesc de Wendy, zise el cu o
voce cald. Era fata aceea cu mult bun-
gust. Flame se uit curioas la el. M-a
plcut, i aminti Reece, clipind iret din
ochi.
Asta este nc o dovad c n-a avut
niciodat niciun pic de minte! ripost ea,
apoi se simi ngrozitor. O, Dumnezeule,
n-am vrut s spun asta, zise ea i se ls
pe spate n scaunul ei. i rezem capul
de tetiera pluat i nchise ochii. A
murit, adug ea surd i cuvintele
rsunar att de definitiv c se
cutremur chiar i ea.
Privirea lui Reece rmase un timp
goal. Apoi i desfcu centura, dei
semnalul Legai centurile! era nc
aprins, i ngenunche lng ea. i trecu
ncet i blnd un deget pe faa ei, clipind
nemulumit din ochi cnd ea se feri de
el.
mi pare ru, spuse el i toat furia
i amuzamentul i pieriser acum din
voce. Flame deschise ochii i se uit n
jos, spre el. Faa lui era aa de aproape
de a lui, nct simi brusc c nu mai
poate respira. Ochii lui erau aintii n
ochii ei, cu petele acelea aurii fascinante
din irisul cenuiu. Vedea c uitase s se
brbiereasc n dimineaa aceasta i, fr
s se gndeasc la consecine, degetele ei
mngiar ncet brbia puternic,
ptrat. epii mici i creau o senzaie
plcut. i retrase repede mna.
Eu nu am fost la nmormntare,
dar Am aflat de ea n aceeai zi n care
am descoperit c mi-ai furat desenele.
Dintr-odat, vocea ei devenise din nou
dur ca stnca i privirea pe care i-o
arunc era plin de dispre.
Reece i aminti i el brusc scrisoarea ei
i se ridic repede n picioare,
ndeprtndu-se de ea ca i cnd ar fi
fost contaminat. Privi spre ea i njur
n gnd c fusese un prost pentru a doua
oar.
mi pare ru de Wendy, spuse el
sincer. Fusese o fat nostim i
drgla. Ce pcat! Cum s-a ntmplat?
ntreb el, apropiindu-se de un panou
din peretele avionului i deschizndu-l.
Iei la iveal un bar mic, dar bine
aprovizionat, i turn puin scotch i
apoi adug ghea i ap. Pentru ea
turn un pahar mic de coniac. Cnd se
ntoarse, vzu c Flame sttea nc cu
privirile aintite asupra lui, cu trupul
ncordat de furie nemrturisit. i ntinse
paharul fr o vorb i se duse napoi la
locul lui.
De ce ai venit aici, Reece? ntreb
Flame, ignornd ntrebarea lui.
Privea n jos, n pahar, n timp ce
vorbea, dar cnd auzi un fonet ridic
privirile i vzu c Reece ine n mn o
hrtie. Nu fcu nicio ncercare s i-o ia.
tia ce este. Scrisoarea ei. Brbia ei mai
urc nc un centimetru.
Dac te atepi s-i cer scuze pentru
aceast
Nu sunt chiar aa de prost, o
ntrerupse el nemilos, un obicei neplcut
al lui cu care ea ncepea s se
obinuiasc. Ziua n care i vei asuma cu
adevrat rspunderea pentru ceea ce faci
va fi o zi demn de subliniat n jurnalul
meu. A dori totui o explicaie.
Flame, jignit de acuzaia lui, i reveni
repede.
Credeam c se nelege de la sine, se
rsti ea, aplecndu-se n fa pe scaun i
dndu-i seama abia acum c mai avea
nc centura fixat. ncepu s se lupte
furioas cu ea, dar nu reui s-o desfac.
Cu un prelung oftat de suferin, Reece
i prsi din nou scaunul i ngenunche
lng ea, ignornd-o n momentul n
care se trase spre spate. Degetele lui
desfcur centura, trntind-o apoi furios.
n acest gest, degetele i alunecar pe
coapsa ei, iar Flame i inu respiraia.
Ignornd-o, Reece se ntoarse la locul lui,
dar i tremura mna cnd lu din nou
paharul.
n acel moment se auzi o sonerie, iar
Flame vzu cum Reece apas pe un mic
buton de pe braul scaunului lui.
Da?
Suntem pe cursul spre Kansas City,
domnule Dexter, dar nu erai sigur c
aceasta este destinaia noastr final.
Flame recunoscu vocea pilotului i
simi c-i vine s-l srute. Intervenia lui
i ddea cel puin cteva minute s
respire. i ce nevoie avea! Respira de
parc ar fi participat la cursa de 100 m!
Exist un aeroport la Wichita care
poate s ne primeasc? Dac da,
aterizeaz acolo i comand o main
care s ne atepte, te rog.
Da, domnule Dexter.
Te rog, repet Flame cu o nuan
batjocoritoare n voce. Nu credeam c
am s aud vreodat cuvintele astea din
gura ta.
Tatl meu m-a nvat s fiu bine-
crescut, mormi Reece, enervat de critica
ei. Ceea ce nu s-ar putea spune despre
mama ta. Cum de i-a venit s scrii aa
ceva? i flutur furios scrisoarea n fa.
Sau ai crezut c nu te amenin nicio
primejdie, pentru c eu sunt la mii de
kilometri deprtare?
Flame nu se simea deloc n siguran,
dar nu avea de gnd s se lase
intimidat.
Sunt gata s repet fiecare cuvnt pe
care l-am scris acolo, ripost ea ridicnd
vocea la acelai nivel cu vocea lui.
Pe dracu! ripost i Reece,
punndu-i palmele pe masa de cafea i
mpingndu-i agresiv faa ctre ea. Spui
aici c m-am furiat n casa Giuliettei i
am subtilizat desenele alea ale tale.
Da. Aa este, nu-i aa? ntreb dulce
Flame.
Expresia lui Reece nu se schimb nicio
clip. Ochii lui clipeau la fel de
periculos, prevestind furtuna, cu tunete
i fulgere.
Haide, Flame. Ai i tu creier ca
nghii n sec i continu: Ca i altele.
Chiar ncerci s-mi spui c nu-l foloseti
niciodat? Sau c nu ai nevoie? spuse el
dorind s-o insulte.
De ce tu Firete c am creier. i
l i folosesc!
Flame se auzi cum ip ca mucat de o
viespe i i recpt repede suflul.
Ai vrut desenele alea chiar de la
nceput. M-ai chemat chiar la Redex ca
s discutm despre ele. Ce e cu tine,
Reece? ntreb ea, cu o voce devenit
acum sarcastic. Nu eti obinuit s fii
refuzat? i-am rnit micul tu ego
masculin chiar aa de tare?
Nu ai niciun pic de logic, spuse
Reece ncordat, fcnd-o s se simt
nesigur pe ea. Ia spune-mi ceva, iubito,
ce te mpiedic s m dai n judecat?
Nimic! url ea jignit.
Exact, ripost imediat Reece. Dar
dac acele desene vor aprea dintr-odat
de vnzare la Corraldo, ce ai s zici,
Flame? ntreb el blnd i vzu dintr-
odat cum sngele i fuge din obraji. Ai
s-i dai n judecat propria familie? Fr
ndoial c pn acum contele le-a
transmis cuiva care nu bnuiete nimic.
Poate fratelui mai mic al mamei tale? Ia
gndete-te, adug el cu vocea oarecum
mblnzit vznd spaima din ochii ei.
Contele detest talentele tale. Nu era
nicio problem pentru el s mituiasc pe
unul dintre servitorii Giuliettei pentru a
fura mapa cu desene. tia foarte bine c
n-ai s poi face nimic n privina lor.
Flame deschise gura, apoi o nchise la
loc. Nu tia ce s spun. Era o logic
perfect i att de implacabil.
mi pare nespus de ru c trebuie
s-i zdrobesc inima, iubito, spuse el
zeflemitor, cu lumini jucue n ochi, dar
acele desene ale tale nu erau chiar aa de
importante pentru mine. M-am dus la
Veneia ca s particip la oferta pentru
comanda contesei Maggiore.
Flame zmbi, dar era cel mai suprtor
zmbet pe care l vzuse vreodat Reece.
Arta aa de nelalocul lui pe faa ei
frumoas, nct ardea de dorina de a-i
sruta buzele arcuite dispreuitor.
OK, iubielule, spuse ea ncet,
rezemndu-i minile pe msua de
cafea i aplecndu-se n fa. Recunosc
c nu am gndit corect n legtur cu
desenele. Dar m-am gndit la tine n
legtur cu diferite alte situaii. Te-ai
inut tot timpul dup principesa di
Maggiore, accentu ea cu subneles i
privirea i alunec n jos, tot mai jos, pe
pieptul lui puternic, pe centura blugilor
i mai jos, unde vedea cum brbia lui
se umfl chiar sub privirile ei. Simi i ea
o contracie puternic de rspuns n
pntec. Uluit, ridic ochii i privi la el,
la ochii lui care erau aa de aproape,
nct vedea i cum i se dilatase irisul.
O, mic vrjitoare pervers, spuse
el, zmbind larg, i pentru Flame aceasta
fu ultima pictur. S nu-mi spui c ai
fost geloa
Flame i trase o palm. i nu fusese o
palm delicat. Pusese n ea toat furia i
frustrarea, iar fora impactului o arunc
la loc n scaun. Mna o duruse cnd se
atinsese de obrazul lui i i scutur
instinctiv degetele, abia abinndu-se s
nu strige. Capul lui Reece se ntoarse
spre dreapta sub fora loviturii, dar
reveni n poziia iniial chiar nainte s
nregistreze durerea, cu ochii larg
deschii din cauza ocului. Flame privea
fix la el, nspimntat. Ochii lui
trecuser de furtun i prevesteau acum
un uragan.
Sper c i-a fcut plcere, spuse
Reece cu o voce att de calm i de
neutr c Flame se simi pierdut pentru
moment. Pentru c eu am de gnd s m
desft enorm cu ceea ce va urma, rosti el
n oapt i se puse n micare. Flame nu
mai vzuse niciodat pe nimeni n viaa
ei micndu-se aa de repede. ntr-o
clip era n faa ei, desprii de msua
de cafea, iar n clipa urmtoare era
deasupra ei, o ridica din scaun fcnd-o
s stea n picioare. Nu avu timp nici
mcar s respire i gura lui fu deasupra
gurii ei, cu limba npustindu-se spre
dulceaa nepregtit din interior. Gemu,
dar nu de fric, cci simi mna lui cum
o prinde pe a ei i o ndoaie la spate,
oblignd-o s-i lipeasc tot trupul de al
lui. Simea muchii pieptului lui care i
apsau snii i sfrcurile ei rspunser
imediat, ntrindu-se. Pntecul ncepu
s-i vibreze i genunchii i se muiar
cnd simi puterea brbiei lui care
pulsa frenetic, umflndu-se i lipindu-se
de coapsa ei. Flame avu senzaia c aerul
o arde n piept i ncepu s vad mici
stelue roii n faa ochilor cnd Reece, n
cele din urm, i lu buzele de pe ale ei,
reuind astfel s-o vad cum trage
grbit, cu sete, aer n piept. Ochii ei
erau acum de culoarea ciocolatei,
frumoi i strlucitori, de-a dreptul
irezistibili. Fr un cuvnt, i rsuci
picioarele n jurul gleznelor ei i o fcu
s-i piard echilibrul, ns braele lui
puternice n-o lsar s se prvleasc pe
podea. Se ntinse deasupra ei cu minile
tot ntr-ale ei, innd-o prizonier din
ambele pri. Privea n jos spre ea i
respira gfit. Avea un obraz mai rou
dect cellalt: era cel pe care l plmuise
ea. Buzele lui se lipir din nou de ale ei
i Flame deschise larg gura, n timp ce
limbile lor ncepeau un ciudat duel.
Flame i inu respiraia simind cum
brbatul i elibereaz o mn,
continund s le in pe ale ei cu
cealalt, iar trupul i vibra de dorin,
anticipnd atingerea lui.
Gemu de plcere unduindu-se sub el,
n timp ce Reece i mngia un sn prin
satinul rece al rochiei. Minile lui se
micar n jos, peste pntecul ei, ajunser
la tiv i apoi se insinuar uor pe sub
material pentru a-i mngia picioarele.
Flame i inu respiraia, iar chiloii i se
umezir de dorin n timp ce el depea
ciorapii i ajungea la piciorul gol i la
pielea ei sensibil. Ochii i se apropiar i
mai mult cnd arttorul lui i frec
perfid feminitatea i gsi prin materialul
subire originea plcerii, ncepnd apoi
s-o mngie. Picioarele ei i pierdur
toat puterea, iar spatele i se arcui
neputincios, fcnd-o s se lipeasc i
mai strns de el. Ca reacie, el i ntei
ritmul cu care o freca i o apsa cu
degetul, iar Flame ncepu s fie zguduit
de valuri de plcere. Trase aer n piept
direct din gura lui, lipsindu-l de oxigen.
n cele din urm, buzele lor se dezlipir,
cci amndoi gfiau, cutnd aerul.
Flame deschise ochii, dar el se mica deja
n josul trupului ei. Dei i luase i
cealalt mn de la spatele ei, Flame
continua s zac nemicat pe podeaua
avionului, cu minile ridicate deasupra
capului. Reece bg repede mna sub ea
i trase fermoarul rochiei, trgnd-o apoi
n jos i dezgolindu-i umerii i sutienul
fr bretele. Deschise nasturele din fa
al sutienului, l scoase i l arunc,
fcndu-l s aterizeze pe mocheta bej ca
un mic petic sfidtor de dantel neagr.
Privi n jos la ea un moment destul de
lung, dup care palmele i cuprinser
sfrcurile i ncepur s le frece, ceea ce
o fcu s nchid din nou ochii cuprins
de extaz. Cnd Reece nlocui mna cu
limba, Flame scoase un strigt. Puin i
psa c ar fi putut fi auzit de pilot i de
copilot. tia numai att: ateptase att de
mult momentul acesta, chiar dac nu-i
dduse seama de asta. Simi cum rochia
i este smuls n jos i tras peste
picioare, iar satinul rece o fcu s
tremure. Apoi minile lui ncepur s-i
trag n jos chiloii, iar ea i nfipse
zdravn clciele n mochet, n timp ce
minile lui i despreau coapsele, iar
buzele lui gseau nsi inima feminitii
ei.
Reece se desfta cu mirosul ei puternic
i ameitor, l simea n gur i n nri, iar
dinii lui atingeau uor, cu delicatee,
mugurele roz, lipindu-l de limb. O
aduse repede la orgasm i, n timp ce ea
zcea acolo, zguduit de valurile de
plcere, se ridic nesigur pe picioare.
Oare ce avea femeia asta de l strnea aa
de tare? Nu tia i nici nu-i psa. tia
numai c o dorete, c o dorete total,
complet i cu o for absolut
insuportabil. Aadar, nu vor avea o
relaie civilizat, se vor rostogoli slbatic
unul peste altul. Dar ce conta? Toat
viaa fusese un om raional, responsabil,
echilibrat. Dar aceasta era o problem pe
care n-o putea aborda logic i ar fi fost
nebun s ncerce. Ca i cnd cele cteva
sptmni ct sttuser separai ca s
ncerce s-i dea seama ce se ntmpl i-
ar fi servit la ceva! Simea ochii ei aintii
asupra lui n timp ce i trgea cmaa
peste cap, nemaiavnd rbdare s-i
desfac nasturii. Ochii li se ntlnire i se
topir unii n alii n vreme ce i
desfcea cureaua de la pantaloni. Ochii
ei i prsir pe ai lui numai att ct i fu
necesar ca s se desfete cu privelitea
brbiei lui mndre, erectate, care
nise afar din pantaloni. Reece
ngenunche nc o dat alturi de ea.
Flame ntinse minile spre el, degetele i
alunecar pe pieptul lui, peste coaste i
se oprir la sfrcuri, unde ncepur s
rsuceasc i s se joace. Inima i btea
triumftoare vznd expresia de pe faa
lui, plin toat de dorin. nc mai
vedea urma celor patru degete ale ei care
se imprimaser pe obrazul lui, dar acum
preau aproape albe pe tenul lui
bronzat. Prul lui era ciufulit i nclcit i
simi cum trupul i tnjete dup el. Nu
putea s nu vad expresia mut din
ochii si, iar Reece rspunse gestului
nerbdtor al minilor ei. Se strecur
blnd ntre coapsele ei i simi cum
gambele fetei se ncleteaz n jurul lui.
Minile i se afundar n fesele lui, iar
trupul ei se ridic cerndu-i silenios s
se grbeasc. Reece intr n ea cu o
micare blnd, dar sigur, iar trupul ei
l absorbi cu totul. Fu nevoit s strng
din dini ca s nu explodeze n ea, atunci
i acolo.
Flame i strig cu voce tare numele n
momentul contopirii, iar unghiile l
zgriar pe spate. Uitase de orice altceva
n afar de pasiunea lor. Prul i se
rspndi pe covor ca un foc, Reece i
bg degetele n el, gsindu-i din nou
buzele cu gura. Se mica deasupra ei,
ridicndu-se i aruncndu-se apoi din
nou n ea, avnd ns grij s n-o
striveasc cu greutatea lui, dar s i
ajung la o unire complet.
Flame simi mai nti un orgasm, apoi
alte trei orgasme zguduitoare care i
traversar trupul i se lipi de el, ca i
cnd ar fi fost dou epave naufragiate n
mijlocul unei mri cuprinse de furtun.
l auzi njurnd i gemnd i vzu cum
ochii i deveneau sticloi, pierznd
contactul cu realitatea i orice urm de
autocontrol. Simi smna lui fierbinte
cum curge n ea, iar minile i se
ncletar posesiv n umerii lui. Simi
apoi cum greutatea lui o intuiete la
podea cu un zmbet larg de uimire i i
mngie tandru prul ud, cnd capul lui
czu fr vlag pe snii ei. Reece gfia,
trgnd nesios aer n piept, iar Flame
se simi cuprins de un ciudat sentiment
de linite.
La urma urmelor, totul avea s fie bine.
i cum altfel, din moment ce se simeau
att de bine unul cu altul?

O trezi zgomotul unei sonerii. Timp de


o secund, se simi total dezorientat. Se
auzea un sunet continuu, trgnat,
oarecum sinistru, i ea privea fix la
piciorul unui scaun. Vzu cu coada
ochiului pe cineva micndu-se n
spatele ei i, brusc, i ddu seama!
Avionul! n spatele ei, Reece se aeza pe
scaun i, gol ca atunci cnd se nscuse,
aps pe butonul de pe braul acestuia.
Da?
Zece minute pn la Wichita,
domnule Dexter.
Flame i adun n grab lucrurile,
opind de pe un picior pe altul n timp
ce ncerca cu mai mult grab dect
graie s-i pun chiloii.
Mulumesc, Colin.
i linse buza de jos, amintindu-i cnd
i-o mucase ea. Era ultima dat cnd
N-ai de gnd s te mbraci?
Vocea ei nesigur i ntrerupse
gndurile plcute i l fcu s
zmbeasc.
Ba da. Te temi cumva c am de gnd
s cobor cu fundul gol?
Nu m-ar mira, spuse ea trengrete,
dar apoi, n timp ce se uita la rochia
neagr din minile ei, expresia i se
schimb brusc. Wendy!
nelegnd imediat, Reece i puse
hainele pe el fr un cuvnt i i trecu
degetele prin pr. Se uit la Flame, n
timp ce aceasta i refcea machiajul. Se
lsase o linite blnd. Ochii lor se
ntlnir de mai multe ori, zbovir cte
o clip, trecnd apoi mai departe, ateni
la alte lucruri. Reece s-i prind
cureaua, Flame s-i aplice rujul. Nu
conta. Puteau s-i gseasc privirea
oricnd. Amndoi dduser uitrii
suspiciunile i suprrile din trecut. Nu
mai aveau loc n prezent, n tcerea
trist, dar blnd.
Maina care i atepta era o berlin
lung i neagr i, n timp ce Flame se
uita pe harta luat din compartimentul
pentru mnui, Reece conducea ctre
casa lui Wendy din ora. Ajuni la
periferie, se oprir ca s ntrebe unde era
cimitirul. L-au gsit uor. Biserica era de
lemn cu zugrveala cojit, iar
mormintele erau aliniate ngrijit. Nu le
fu greu s-l gseasc pe al lui Wendy
era ultimul din ultimul rnd. Un
morman uria de flori uscate foneau n
btaia vntului. Flame se mpiedic
mergnd pe pmntul denivelat, iar
mna lui Reece se repezi la cotul ei ca s-o
susin. i arunc o privire
recunosctoare.
M bucur foarte mult c eti aici, cu
mine, opti ea att de ncet nct
cuvintele aproape c se pierdur luate
de vnt. Dar el le auzise i mna lui o
strnse uor de bra, dndu-i mai mult
putere. Piatra de mormnt era lucrul cel
mai gola pe care l vzuse Flame
vreodat. Nu coninea dect numele
fetei, data naterii i data morii. O,
Wendy, opti ea, i privirea i se tulbur
necat n lacrimi. Meritai mult mai
mult.
i povestise n main lui Reece modul
n care murise Wendy i vedea din
expresia lui c era la fel de suprat i de
nedumerit ca i ea. De ce se ntmplau
astfel de lucruri?
Crezi cumva c Wendy se gndea c
tu eti motivul a ceea ce a considerat ea
c este aa de greu de suportat? ntreb
Reece cu o voce att de puternic i de
vie c o atinse aproape ca o mngiere
fizic.
Cuvintele acestea, aa simple cum
erau, reprezentau exact ceea ce i trebuia
ei. Ridic privirile spre el, spre ochii lui
cenuii i calzi, i ddu negativ din cap.
Nu, Wendy nu ar fi putut n niciun caz s-
o considere pe ea vinovat. Se aplec
ctre mormntul prietenei ei, ddu la o
parte cteva din florile moarte i le puse
pe ale ei.
La revedere, Wendy, opti ea, dar
nu-i rspunse dect o cioar solitar care
trecea n zbor pe deasupra.
18
Flame i-a recuperat maina din
Heathrow i s-a ndreptat repede spre
autostrad. Lng ea, Reece o privea
cum conduce i pe ascuns i admira
ndemnarea. Observ c fusta i aluneca
de pe picioare de fiecare dat cnd
folosea pedalele, iar ochii i se opreau
asupra punctului n care centura de
siguran i se freca de sni. Cnd
privirile li s-au ntlnit, i-au zmbit
timid.
Recunoate, ciclonule. Eti precum
iarba-mei.
Flame rdea.
Iarba-mei? Ce romantic. i de ce
mi spui ciclon?
E o motenire din ziua n care te-am
vzut prima dat. Ai ieit ca vntul din
biroul meu iar n urma ta locul arta de
parc fusese lovit de un ciclon.
Locul? a ntrebat ea ncet, bucuroas
deoarece trebuia s fie atent la drum,
iar asta era o scuz pentru a nu-l privi.
Bine. Eu. Dup ce ai plecat, m-am
simit de parc m-a lovit un ciclon. i nu
doar o singur dat, a adugat el cu
iretenie, i ntr-o clip erau din nou n
gondol.
Flame respira cu greutate i aproape a
ratat ieirea de pe autostrad. Reece a
studiat cu interes frumuseea peisajului
englezesc. Plnuia s deschid un
magazin Redex la Londra, dar nu era
nicio grab. Anglia era un loc att de
frumos i linitit, nct Reece nu se putea
gndi la munc, ceea ce era un lucru nou
pentru el.
Flame l privea de cte ori traficul i
permitea. Tcerea lui nu o mai deranja.
tia c este un brbat cam tcut, iar
puinele cuvinte pe care le rostea
trebuiau preuite. Ciclon. Zmbea n
sinea ei. Ei bine, cel puin fcuse o
impresie!
Pe cnd intra n Ravenscroft, Flame era
convins c ea i Reece au lsat trecutul
n urm i c erau pregtii s o ia de la
capt. Erau diferii n multe privine, dar
era convins c se va ntmpla. Va avea
ea grij de asta.
Lng ea, Reece se holba la cas i
fluiera admirativ. Ea zmbi.
Este impresionant, nu-i aa?
Era. Emana elegan elizabetan pe
msur ce se apropiau de ea. Ea opri n
faa celor mai impresionante ui pe care
le vzuse el vreodat. Tatl ei intrase
prin cstorie n aristocraia englez. El
cobor din main, i deschise ei ua, i,
n timp ce l lua de mn fu strbtut de
un fior i se ncrunt. Pentru un moment
degetele ei s-au mpreunat cu ale lui i i
era team s i dea drumul. Apoi el i
arunc o privire ironic, uitndu-se spre
ea de sus n jos, i tensiunea momentului
dispru. Ea i retrase mna cu hotrre
i mpreun au pornit spre intrarea casei
Ravenscroft.
Scott Tate iei din umbra porii uriae,
mbrcat cu pantaloni elegani de
culoare crem i o cma de culoarea
lmii. Cu cei doi nasturi de sus
desfcui din cauza cldurii, tia c arta
foarte bine.
Fata era uluitoare. De ce nu-l prevenise
oare Justin?
Bun! Eu sunt Scott Tate, iar
dumneata trebuie s fii Lady Flame, nu-i
aa?
Flame zmbi politicos, dorindu-i s
poat petrece cteva clipe singur cu
Reece.
Bun, rspunse ea i i strnse mna
energic. Justin nu mi-a spus c a invitat
i un prieten. Simi cum Reece se mic
lng ea i se ntoarse ctre el, scuzndu-
se din priviri pentru vizitatorul lor
neateptat. El este Reece Dexter.
Scott Tate se uit la Reece Dexter i
zmbi. Reece nu-i ntoarse zmbetul, dar
ntinse mna, nelsndu-i nicio alt
opiune lui Scott dect s o strng.
Bun. Probabil c eti fiul lui Owen.
Reece ncuviin energic din cap.
Flame i ddu valiza lui Scott i, dorind
s rup cumva tensiunea, i spuse:
Mcar s faci i tu ceva folositor!
Cnd trecu pe lng el se opri i l privi
din cap pn n picioare. Sau poate c
este sub demnitatea ta s duci o valiz?
Scott zmbi, dar zmbetul nu-i
cuprinse i ochii. Nu era obinuit s nu
fac o bun impresie chiar de la nceput
i tia instinctiv c acum o ratase.
Frumoas i tnr cum era, vulnerabil
aa cum i nchipuise el c este,
ctigase prima rund cu mare uurin.
Nu va fi uor cu ea. Mai ales dac l avea
i pe Reece Dexter la degetul cel mic.
Scott blestem n gnd prezena
americanului uria de lng ea, dar tia
c nu poate face nimic n aceast
privin.
Mam! strig Flame, ndreptndu-se
ctre salonul albastru i trgndu-l
energic pe Dexter de mn, ca s fie
sigur c vine dup ea cnd auzi
rspunsul fericit al mamei sale.
Amintindu-i din nou ct de tnr era,
Reece se simi stingherit pentru o clip.
i ddu seama pentru prima dat c
diferena de vrst dintre ei era de peste
un deceniu.
Scott se uita n urma lor, cu furia clar
ntiprit pe chip. n acel moment se
rsuci i l vzu pe Justin care sttea la
jumtatea scrilor i i urmrea cu
privirea. Scott zmbi zeflemitor,
ntrebndu-se de ct timp sttea acolo.
Aadar, aceasta este vestita Flame,
rosti el trgnat, fr s clipeasc din
ochi, dar cu un zmbet viclean pe fa.
Scott trebui s se lupte cu dorina de a se
muta de pe un picior pe altul. Nu era
sigur c l mai nelegea pe Justin. l
ateptai i pe musafirul pe care l-a adus
cu ea?
Nu, nu-l ateptam. i este foarte
interesant c au venit mpreun, rosti
Justin gnditor. Sora mea este ca ca un
leu de munte, Scott. Este zvelt, aurie i
foarte, foarte frumoas. Iar el este un
animal de prad, cu gheare i clon. Ea
ar dori s ia jumtate din mine dac ar
putea. S sfie Halcyone n dou i s
nfulece o jumtate. Dar n-am s-o las.
nelegi?
n acel moment, Scott i ddu seama
c Justin nu e chiar sntos la cap. O, era
raional, era i eficient, se purta suficient
de normal pentru ca cineva care nu-l
cunotea s se poat lsa pclit. Scott
ncuviin rapid, cci nu voia s-l
contrazic. S-i fac jocul, deocamdat.
Avea nevoie de timp ca s se gndeasc.
Este clar c l are pe prietenul nostru
de la Redex la degetul cel mic, fii el de
acord. Poate c acesta este chiar punctul
ei slab. Are nevoie s in brbaii la
degetul cel mic.
Se juca fr jen cu paranoia lui Justin.
Poate c avea i el ceva de ctigat. Poate
c dac ar fi obinut o mputernicire i l-
ar fi internat undeva pe Justin
M ndoiesc c Walt se va simi bine
sub conducerea unei femei, iar el este
eful lui Flame din companie. Continui
s cred c bunica Jessica este o vrjitoare,
mormi Justin, privind n susul scrilor
la portretul frumoasei din tineree care
se transformase ntr-o strbunic btrn
i rutcioas pentru el. E ca i cnd ar fi
putut s vad n viitor. E drept c acum
el este btrn, este nsurat i are nepoi.
Dar este vioi la minte i puternic. Va
trebui s fim cu ochii pe el.
S-au cunoscut?
nc nu. Am reuit s-i in departe
unul de altul. Dar ip mereu c vrea s-o
cunoasc, i de cnd cu articolul la
despre desenele lui Flame
Scott ncuviin din cap. Flame mai
fcuse cteva desene pentru nobilimea
englez i reputaia ei cretea uluitor de
repede. Dar pentru moment, Scott avea
lucruri mai interesante la care s se
gndeasc. Logodna i cstoria cu
deintorul a jumtate din magazinele
de bijuterii din Anglia nsemna o cale
foarte rapid de naintare pe scara
social pentru orice om cu curaj,
iniiativ i putere de aciune. Nu se
ndoia c va reui s-o seduc curnd pe
Flame; Syramore-Forbes. Yankeul nu era
o problem. Poate c Reece Dexter avea
avantajul nceputului, dar Scott Tate era
maestru n arta dezbinrii cuplurilor.
Mai fcuse de multe ori n trecut lucrul
acesta, atunci cnd dorise numai pentru
el o anumit femeie. Singura lui
problem acum era Justin.
Dac a putea s m apropii mai
mult de ea, poate c a afla ceva
folositor. Este prea ncrezut ca s
bnuiasc fie i numai o clip c m
folosesc de ea. Ce crezi? Se ntoarse cu
privire ntrebtoare ctre Justin. n
aparen, era un om care explora o
posibilitate i dorea s aud o opinie, n
realitate ncerca cu disperare s
descifreze gndurile lui Justin. Era
imposibil. Privirea rece ca de ghea a lui
Justin era ncremenit.
N-ar fi ru dac ai putea s te
apropii de ea, spuse n cele din urm
Justin, dar adug imediat ca pentru a-i
tempera zelul. Dac tu crezi c poi.
Scott izbucni n rs, iar Justin se uit fix
la el. Pentru prima dat, pe chipul lui se
vedea o expresie. Aceea de dispre, n
acel moment Owen intr n hol, fr
ndoial ca s afle de ce nu-l ntreineau
pe preiosul lui fiu.
De ce nu venii nuntru s-l
cunoatei pe Reece? ntreb Owen cu o
voce plcut. l interesa prerea lui
Reece despre Justin.
Imediat, promise Justin fr nicio
expresie n voce. Rmas din nou singur
n hol, Justin auzi zumzetul vocilor de
femei, care povesteau i rdeau
emoionate. Minile i se ncletar
involuntar n pumni. Scott se ntorcea
mpotriva lui, i ddea seama de asta.
Sus, deasupra capului, Lady Jessica l
privea din portret. i putu s jure c
ochii ei rdeau de el.
Justin se ntoarse ncet i se ndrept
ctre salon. Francesca ridic privirile cu
acea expresie cunoscut de dor n ochi n
momentul n care l vzu. Justin era
ncntat c dorea att de mult s-l fac s-
o iubeasc. Att de dornic s-l fac s
cread c l iubete
Justin, spuse Francesca, ridicndu-se
n picioare. F cunotin cu fratele tu
vitreg, Reece.
Justin l privi pentru prima oar mai
bine pe Reece Dexter. i ceea ce vzu l
oc. Vzu putere. i inteligen. Nu era
ca Owen, care nu avea nimic din puterea
vizibil a fiului su. Instinctul i spuse c
brbatul acesta nu juca dup cum i
cnta nimeni, ci numai dup propria lui
melodie. i ascunse disperarea i
ngrijorarea imediat i travers ncet
ncperea, cu mna ntins, convins c
arta exact ca un model de gentleman
englez civilizat. Pe omul acesta trebuia
s-l manipuleze ntr-un mod foarte abil.
N-ar fi servit la nimic s ncerce s se
mprieteneasc cu el. Era prea inteligent
ca s-l cread. Trebuia s se gndeasc la
ceva mai subtil. i avea deja o idee cum
s fac pentru a ntoarce prezena
neateptat a lui Dexter n favoarea lui.
Bun, Reece. Bine ai venit la
Ravenscroft.
Cei doi brbai i strnser minile i
Reece ddu din cap privindu-l curios.
Aadar, acesta era fratele geamn al lui
Flame. Nu semnau absolut deloc unul
cu altul. ntlni o privire albastr cu ceva
negru clipind n interior. Ce s fi fost?
Durere? Furie? Team? Reece credea c
este vorba de team, dar nu era sigur.
Sper c nu v-am deranjat c am
venit aa, pe neateptate.
Justin ddu din cap i spuse aproape
sincer:
Ctui de puin. M bucur foarte
mult c eti aici.
Ochii lui Reece se ngustar pentru o
fraciune de secund, dar apoi, dup ce
se inspectar reciproc, cei doi brbai se
deprtar simultan unul de altul. Reece
ca s se rezeme de cmin, iar Justin ca s
se aeze vistor pe un fotoliu n faa
surorii sale.
Aadar cum a fost? ntreb el
calm, lsnd impresia c nutrete
simpatie pentru sora lui. Prea att de
nesigur de el i de sentimentele lui, c
Francesca trebui s se lupte ca s-i
reprime dorina de a se ridica i a se
duce s-i cuprind faa palid i
ncordat n minile ei i s-i spun c
totul o s fie bine. Noaptea trecut,
Owen i cu ea discutaser n pat despre
el, ct era de stpnit i nspimntat s-
i arate sentimentele. Francesca tia n
strfundul inimii ei c Justin era
oarecum schilodit sufletete. Crescnd
alturi de Malcolm, cum ar fi putut s
nu fie aa? ncercase zile la rnd s-i
schimbe atitudinea emoional, s-i
urate, prin expunerea nengrdit a
propriilor ei sentimente, c nu era deloc
ru s-i deschid sufletul, s arate
mnie, iubire, team, derut i tot ceea
ce ne face s fim oameni.
Flame, netiind la ce se gndea mama
ei, ridic din umeri.
A fost destul de trist, recunoscu ea.
N-am neles-o, de fapt, niciodat nu,
niciodat, recunoscu ea cu amrciune.
Iar acum s-a dus i n-am s-o mai neleg
niciodat.
Justin ntoarse privirile ctre fereastr
i Francesca oft. Din nou cortina cea
rece. Oare ct i va trebui ca s-l
elibereze de motenirea de ghea a lui
Malcolm?
Justin, spuse blnd Francesca i se
simi apoi pierdut cnd el se ntoarse
ctre ea, cu o sprncean pe jumtate
ridicat. Ddu din cap neputincioas.
Nimic. Te simi bine?
Justin o privi n ochi, n ochii aceia att
de dornici s-l absoarb, i zmbi.
Sigur c da. De ce?
i din nou Francesca nu putu dect s
scuture neputincioas din cap.
Fr niciun motiv. Dar mi s-a
prut c te-ai dus brusc cu gndurile
undeva, departe.
Justin zmbi. Era chiar prea departe cu
gndurile. Prea departe pentru ca ea s
poat pune gheara pe el.
Ce ar fi s lum ceaiul afar, pe
pajite? Lng grdina de trandafiri. Este
o zi foarte frumoas i Flame trebuie s
se mai nveseleasc.
Ce idee minunat! O s facem un
picnic! M duc s-i spun lui
Chamberlain.
Francesca se ridic repede. Reece intui
c n aceast familie ciudat era o mare
ruptur i se simi din nou ca un strin
care privea din afar un spectacol. n
aerul nconjurtor se percepeau vibraii
negative i se uit curios la tatl lui.
Owen ridic uor din umeri.
Cred c este mai bine s m duc s
m schimb, spuse Flame i simi din nou
c este incapabil s gseasc ceva ca s-i
spun fratelui ei. Abia cnd ajunse n hol
i ddu seama c tremur. Ce
ciudat prea s fie Justin. Sau poate c
era numai imaginaia ei? Dar atunci
simi o mn care o atingea pe umr, o
mn cald i puternic, i ntorcndu-se
l zri pe Reece n spatele ei.
S nu-mi spui c un ciclon se teme
de un mic nghe? i opti el i clipi din
ochi.
Flame rse i i acoperi mna cu mna
ei. Se aplec i l srut blnd, ncntat
de modul n care buzele lui se micar ca
nite perne de catifea sub buzele ei.
Ddu din cap:
Justin este aa de rece, nu-i aa?
Dar dac eti prin preajm nu mi-e fric
niciodat, opti ea, convins de ceea ce
spune. Dac ar fi tiut ct de curnd avea
s-o prseasc, poate c nu ar fi fost att
de ncreztoare.
Chamberlain organiz picnicul cu toat
arta. Masa din grdin i locurile de pe
bnci erau lustruite i pe mas fusese
aternut o fa de mas cu ptrate. Pe
ea se ngrmdeau toate delicatesurile
de picnic pe care reuise s le
pregteasc buctreasa n cele dou ore
i jumtate pe care le avusese la
dispoziie. Pulpe de pui prjite se
odihneau n courile cptuite cu salat
verde, cornulee proaspete i fierbini,
abia ieite din cuptor, erau gata s
primeasc straturile de dulcea de
cpuni, fragi, mure i afine de anul
acela. O prjitur mare cu nuci, alta cu
ciree i alta cu brnz de vaci ateptau
intervenia cuitului care s le fac felii,
n timp ce platourile cu unc, friptur
rece de vit de la masa de ieri i
crnciori cumprai de la magazinul
din sat erau aranjate alturi de
murturile cele mai delicioase, preparate
dup reetele cunoscute n familia
buctresei de sute de ani. n holurile
mari de cristal pluteau cuburi de ghea
prin sucul de lmi sau de portocale
proaspt stoarse, alturi de un punci de
fructe. Farfuriile de un verde-nchis,
marca Royal Worcester, stteau aliniate
ntre tacmurile de argint cu blazonul
familiei Ravenscroft. ntr-un bol de
cristal fuseser aranjate fructe de toate
felurile pere proaspete de ser i ciree,
prune, banane, mere, caise, struguri,
portocale i afine chinezeti, n timp ce
i lua locul la unul din capetele mesei,
Owen se gndi cu umor afectuos c era
un picnic tipic n stilul lui Justin. Dar i
mictor, ntr-un sens ciudat. Owen
trebuia s recunoasc faptul c nu
reuise s-l neleag deloc pe fiul su
vitreg, dar ajunsese totui la concluzia c
este periculos. Era ceva neplcut n aer,
ceva care l ngrijora.
La cellalt capt al mesei, Justin i
turn un pahar de limonad i se ntinse
dup un corn. Cu o uurin calm,
nfipse cuitul n carnea mustoas a unei
pere cu precizia unui chirurg. n spatele
ochilor lui albatri i reci ca gheaa,
gndurile zburdau n voie. Francesca,
contient de fluxurile ntunecoase, oft
nefericit, dar ntinse mna dup un
corn i l oferi soului ei ntr-un gest
intim i plin de dragoste. Justin se fcu
c nu vede. Reece asculta i privea, iar pe
sub mas i apsa piciorul pe gamba lui
Flame. Ea i rspunse atingndu-l cu
mna pe genunchi. Reece i opri
rsuflarea pentru o clip i ntlni apoi
privirea lui Scott de vizavi care l
urmrea cu ochi furioi de animal de
prad. Reece nu se simi deloc ngrijorat
de prezena furioas a celuilalt brbat.
Mai avusese de-a face cu oameni ca
Scott.
Owen arta foarte bine, i spuse Reece,
n timp ce femeia aceasta frumoas i
brunet care era acum soia lui lu o
bucat de pui i i-o oferi. Reece avea o
prere bun despre Francesca. Avea o
anumit blndee care era puternic i
iubitoare n acelai timp. Firete, nu era
mama lui, nu era Clare, dar era o femeie
ndrgostit.
Francesca i prinse privirea n timp ce
se uita la ea i se ncord. Apoi Reece i
zmbi i n acea clip i ddu seama c
Reece o acceptase. n ochii lui era o
binecuvntare inconfundabil. i
rspunse cu un zmbet fericit.
Justin vzu totul i ntoarse privirile,
lsnd impresia unei persoane care se
simea stnjenit de exprimarea prea
fi a unor sentimente de afeciune.
Dar nu stnjeneala era ceea ce l
copleise acum. Era durerea. i trecu
brusc prin minte amintirea ultimei lui
vizite la Oxford, cnd Malcolm era nc
n via. Ridic repede mna la tmpl
unde simea o durere care zvcnea i se
frec uor. Francesca observ micarea
gritoare, observ i ochii lui ntori n
alt parte i i descifr imediat durerea.
Inima i tresri, contiina ip.
Justin, spuse ea automat. Apoi, cnd
el se ntoarse ctre ea, trase adnc aer n
piept. De cte ori i rostise oare numele
i, dup aceea, cnd Justin se uita la ea,
nu mai era capabil s spun ceea ce
dorise, i era prea tare team s ating
zidul de ghea pe care i-l construise n
jur pentru a ncerca s-l topeasc! Dar
pn la urm va reui. Trebuia. Dei nu
putea s spun de ce, Francesca tia
instinctiv c timpul se scurge n
defavoarea ei, cci la orizont se profila
ceva nspimnttor i ntunecos care
inteniona s i-l rpeasc pentru a doua
oar pe fiul ei. Ceva care avea puterea
s-i distrug.
19
Mine m duc la Halcyone, spuse
Flame hotrt i arunc o privire ctre
mama ei. Vrei s vii i tu?
Erau cu toii ca moleii dup picnicul
bogat.
Francesca oft. tia c momentul sta
trebuia s vin, dar nu era deloc uor s
se confrunte cu el.
Nu, draga mea, nu cred c am s
vin, spuse ea blnd. i apoi, nu ai nevoie
de mine, adug ea, recunoscnd astfel
faptul c fiica ei era matur i putea s
aib foarte bine grij de ea nsi.
Francesca nu putea s-i ia partea
mpotriva lui Justin, iar Flame nu se
atepta i nici n-ar fi dorit ca mama ei s
fac aa ceva.
Justin mpturi ncet ziarul pe care l
citea i l puse deoparte.
Nu e un moment potrivit, Flame,
spuse el aa cum mai spusese de attea
ori pn atunci, dar nainte s mai poat
aduga ceva, Flame scutur din cap.
M duc acolo mine, repet ea, fr
o urm de furie n voce.
Justin o privi lung, dar tia c fata nu
avea de gnd s dea napoi.
Nu cred c te-a preocupat prea mult
firma Corraldo. M gndesc la partea de
afaceri, firete.
Aa este. Tocmai de aceea trebuie s
ncep s nv imediat. Dar tiu ct de
bine te-ai ocupat tu de partea
administrativ a lucrurilor aa c nici
prin gnd nu-mi trece s ei bine s
intervin cu ceva.
Justin zmbi trist. La naiba! Ochii lui i
ntlnir pe ai lui Reece, care i urmrea
n tcere, iar zmbetul lui se transform
ntr-o grimas.
Se pare c sunt depit numeric, nu-
i aa? spuse el blnd. Dar ce anume crezi
c poi face, mai exact? Halcyone
funcioneaz deja ca o mainrie bine
uns.
Nu am de gnd s m npustesc
acolo ca un ca un ciclon, Justin, spuse
Flame, i i arunc o privire conspirativ
i plin de dragoste lui Reece. Vreau
numai s m uit, s privesc i s nv.
neleg, fcu Justin apatic.
Flame trase adnc aer n piept.
Justin, vrei s mergem n bibliotec?
Justin ddu negativ din cap.
Nu este nevoie. O s faci aa cum
vrei, indiferent de ceea ce o s spun eu.
Nu mai adug i cuvintele aa cum
faci ntotdeauna, dar toat lumea le
nelese, aa cum i intenionase Justin.
M faci s par ca un fel de ncepu
Flame nfierbntat, dar o zri pe mama
ei care i arunc o privire rugtoare i
respir din nou adnc. Justin, Halcyone
este pe jumtate a mea. Nu vreau dect
s-mi gsesc locul acolo. Nu vreau s-o
preiau!
Justin i arunc o privire i zmbi trist.
Dac spui tu!
Lu din nou ziarul i ncepu s
citeasc. Francesca era sfiat de
dorina de a-l lua de umeri i de a-i
spune tot psul. Justin i vedea pe ei toi,
i pe ea, ca pe nite dumani. Nu era
corect! Nu era deloc corect!
Flame se simea uurat, ruinat i
furioas n acelai timp. i arunc o
privire lui Reece, care o privea foarte
intens. Oare Justin l fcuse s cread c
Flame este un fel de surioar rsfat?
Oricum, aceasta fusese intenia lui. Dar
atunci Reece i zmbi, aplaudnd
silenios atitudinea ei i fiind att de
evident de partea ei c Flame aproape c
izbucni n rs de uurare.
Justin dispru n spatele ziarului lui,
luptndu-se cu disperare s-i in furia
sub control.
Tensiunea prea s se destrame ncet i,
pentru c ziua era att de frumoas, se
produse o migraie ctre piscina ascuns
discret de privirile celor din cas, dup o
colin mic pe care creteau mesteceni
argintii. Scott Tate decise c era o ocazie
de a flirta cu Flame mult prea bun
pentru a fi ratat, dar Reece l ignor. n
mprejurri normale, prezena lui Scott
Tate i-ar fi pus n alert toate instinctele
teritoriale de mascul, dar era att de
limpede c Flame nu simea nici cea mai
nensemnat atracie fa de el, c i
putea permite s-i urmreasc cu un
sentiment de detaare amuzat. Dei
vorbea cu Tate, Flame era concentrat
asupra lui Reece. Acesta i simea clar
atenia, curiozitatea i, ntr-o msur mai
mic, ngrijorarea, chiar dac era la
civa metri de el.
Dac ar fi tiut acest lucru, s-ar fi putut
relaxa de tot. Reece nu avea de gnd s-o
judece fr nicio dovad. Nu mai avea
niciun gnd ru despre ea. Acum era
pregtit s o cunoasc n profunzime, s
lase ca sentimentele dintre ei s-i
urmeze cursul firesc i s-i gseasc
nivelul. Intuia c va fi un plan foarte
apropiat de paradis. Gndul acesta l
fcu s zmbeasc, iar cnd Flame l
surprinse, i adres un mic salut glume
i se ntoarse cu spatele. i l vzu pe
Justin care i urmrea. Nedorind s-i
ofere lui Flame satisfacia de a-l fi fcut
s-o urmreasc cum flirteaz cu
frumosul avocat toat dup-amiaza,
Reece se ndrept de spate i i termin
vinul.
Spre surprinderea lui, Justin se repezi
imediat spre el.
Haide, am s-i art o camer. De
fapt, o s ai de unde alege.
Toi zmbir la aceast aluzie, dar
Flame prea ncordat. Cnd se
ndeprtar suficient ca s nu-i mai
poat auzi nimeni, Justin smulse absent
o margaret dintr-un strat de flori i
spuse:
Aadar, extragi pietre preioase.
Vreun gen anume?
Reece se uit la el, apoi napoi, spre
cas.
Cred c tii exact ce tip de pietre,
ripost el, nefiind deloc dispus s-i fac
jocul. Dexter furnizeaz cel puin 90%
din cota anual a firmei Halcyone. Sau
chiar vrei s m faci s cred c nu le-ai
verificat atent pe noile tale rude prin
alian?
Justin zmbi i Reece fu din nou uimit
s constate c nu exprima nici jignire,
nici furie. La asta s-ar fi ateptat de la un
aristocrat rsfat i faptul c Justin
refuza s se ncadreze n acest ablon l
fcea s fie i mai ngrijorat.
Bineneles c am verificat, spuse
Justin blnd. Dar cred c tocmai acum
este momentul s te avertizez n legtur
cu sora mea. Arat ca un ngera, dar se
lupt murdar ca un demon.
Haide, avertizeaz-m, i rspunse
la fel de blnd Reece.
Mi se pare c nu se cuvine s-o fac,
spuse Justin ridicnd din umeri. Oricum,
o s-i dai seama i singur. Nu va trece
mult i ai s-i vezi clar corniele de
diavol.
i eu care mi nchipuiam c
gemenii trebuie s in foarte mult unul
la altul, s fie foarte apropiai, spuse
Reece trgnat.
Daaa? fcu Justin privind la Reece i
scuturnd din cap. Cred c suntem deja
prea aproape.
n acest moment, Reece se opri brusc n
loc, i Justin fcu la fel. Pn acum se
tatonaser reciproc, dar de ast dat n
vocea lui Justin era o nuan de
autenticitate.
Pari nspimntat, spuse Reece, fr
intenia de a-l critic, dar Justin roi.
i tu ar trebui s fii nspimntat de
ea. Nu conteaz, uit ce am spus. Unde e
maina ta? O s-i spun lui Chamberlain
s aduc valizele n cas. n ce arip a
casei doreti s dormi? Dac intenionezi
s aduci vreo doamn din sat, poate c
ar fi bine s alegi o camer ceva mai
departe de noi, ceilali.
Reece se uit fix la el.
Cred c noi doi n-o s ne nelegem,
spuse el cu o voce inert.
Da, nu pare foarte probabil,
recunoscu i Justin la fel de blnd.
Voi lua o camer n aceeai arip cu
toi ceilali, spuse Reece brusc i se
ntreb dac focul din ochii albatri i
reci se aprinsese puin mai mult.
Foarte bine. Pe aici, atunci.
Justin l conduse ctre o camer
superb. Un pat cu baldachin susinut de
patru stlpi, tapiserii originale, o mobil
de nalt clas, dou tablouri care, Reece
era sigur, i-ar fi fcut pe cei de la Sotheby
s se lng pe buze. Se duse ctre
ferestrele care ddeau spre unul dintre
cele mai frumoase peisaje pe care le
vzuse vreodat.
Foarte frumos, spuse el i se ntoarse
cnd Chamberlain intr cu valiza lui.
Aceasta arta foarte julit i cosmopolit
n camera impresionant.
Justin ddu drumul servitorului, apoi
i arunc o privire scurt lui Reece.
Rmi mult aici?
Reece ridic din umeri.
Nu prea mult. Trebuie s m duc n
Australia.
Opale? taton Justin.
Opale, ncuviin Reece.
Justin ddu i el din cap, se ntoarse i
plec din camer. Reece urmri cu
privirile ua care se nchidea n urma lui
i avu senzaia neplcut c fusese tras
pe sfoar.
Justin cobora scrile gnditor. Nu era
deloc nemulumit de Reece Dexter. Nu,
chiar deloc. Ctui de puin. Avea un
potenial uria.

n seara aceea, Justin i Scott stteau


singuri n bibliotec.
Ai examinat hrtiile? ntreb Justin.
Din scoar n scoar, l asigur
Scott. Btrnul judector Warburton va fi
liber la jumtatea lui octombrie i
suntem gata s mergem. Nu vom ctiga.
Pretenia lui Flame la o jumtate din
companie este beton. Dar nu despre asta
e vorba, nu-i aa? Publicitatea va fi
suficient de proast ca s-i dea de
gndit, dar sper c nu chiar aa de
proast nct s ne produc daune de
durat.
Justin ncuviin din cap. Deocamdat
mama i sora sa nu tiau nimic despre
planul lui de a le da n judecat pentru
cealalt jumtate din Halcyone. Iar dac
va reui s profite de nevoia lor de a ti
c n societate se vorbete frumos despre
ele i s-o conving pe Flame s-i vnd
partea ei, cu att mai bine. Dac nu, va
trebui s se gndeasc la altceva la
ceva mai drastic.
n salonul principal, Flame se mica
fr astmpr n faa etajerelor cu cri,
ncercnd s lase impresia c vrea s
gseasc ceva de citit nainte de culcare.
Dar era ct se poate de contient de
prezena brbatului ntins pe canapea
care nu ncerca deloc s ascund faptul
c o urmrea cu privirile.
Ce este, Reece?
Reece ridic din umeri.
Nimic.
Ce putea s spun? Nu-i plcea fratele
ei geamn. Nu era nevoie s strige
chestia asta n gura mare. Vzu cum
spatele ei se ncordeaz cnd auzi
rspunsul lui scurt i tios i simi o
nevoie puternic s se ridice i s-o srute
pe ceafa, s-i apese buzele pe bumbacul
verde al rochiei ei ca s-i simt cldura
trupului sub buze. Aproape c auzea
deja micul ei oftat de plcere i
tremuratul care o cuprindea ca reacie.
Se ridic n picioare i se apropie de ea.
Ce carte caui? ntreb el clipind
viclean din ochi i adug ncet: Surioara
mea drag.
Nu sunt sora ta, ripost repede
Flame, aruncndu-i o privire furioas
nainte s-i dea seama c o tachina. l
privea att de intens n ochii zmbitori,
c nu observ o siluet care pi pe
teras, dincolo de fereastr.
O, Reece, eti imposibil, l dojeni ea.
Sunt imposibil, zmbi el, artnd
scandalizat. Dar tii, spuse el apucnd-o
de braele goale i trgnd-o spre el,
cnd am primit scrisoarea aia de la tine,
mi venea s te omor pentru c gndeai
aa de urt despre mine.
O simpl apsare a minii lui o fcu s
se apropie de el i, dei ochii ei aruncau
fulgere de furie i jignire, trupul ncepu
s i se topeasc i cldura trupului lui s-
i ptrund prin rochie.
M gndeam s te strng de gt,
spuse el blnd, innd minile delicat n
jurul gtului ei. Flame simi o
mpunstur rapid de sexualitate n tot
trupul i rmase cu respiraia tiat, n
timp ce gtul i se mica senzual sub
degetele lui.
O, chiar aa? fcu ea rguit i se
simi imediat cu zece ani mai btrn.
Owen i Francesca se opriser fascinai
n dreptul uii. Reece o strngea pe
Flame la piept i spatele ei era arcuit, n
timp ce minile i apsau umerii
impresionani. Flame era furioas i n
camer era o tensiune care aproape c
zbrnia.
Da, repet blnd Reece. Dar dup
aceea m-am gndit c vocea lui cobor
att de mult nct numai ea l putu
auzi dac o s mori ce m fac eu cu
restul vieii mele?
Flame i inu respiraia cnd minile
lui puternice i hotrte pornir s se
plimbe pe spatele ei i o traser mai
aproape de el. Sfrcurile i se repezir
imediat n ntmpinarea pieptului lui i
picioarele i se muiar, tremurnd lipite
de coapsele lui musculoase, mbrcate n
blugi.
Ai fi putut s m omori i s afli
dup aceea, spuse Flame cu o voce care
era numai ceva mai mult dect un
murmur.
Chiar c a fi putut, confirm Reece,
dar vocea lui nu mai era acum dect o
oapt i se aplec nainte ca s-o srute.
n momentul n care buzele lor se
ntlnir, Flame se prbui la pieptul lui,
numai foarte vag contient de faptul c
doar fora lui era cea care o inea acum
n picioare i nimic altceva. Tensiunea
care se acumulase n ea pe tot parcursul
dup-amiezii, fcnd-o s alerge de colo-
colo ca un fluture ntr-o grdin plin cu
flori, erupse ntr-un mod pe care nu-l
crezuse niciodat posibil. ntr-o secund
simi, auzi i vzu totul. Conturul neclar
al capului lui care se ndrepta spre ea;
licritul fulgertor al ochilor lui. Cmaa
lui care se freca de pieptul ei i stofa
groas i aspr a blugilor care se freca de
picioarele ei goale. Sunetul vocii lui,
btile puternice ale inimii lui. Mirosul
lui de spun, after-shave i nc ceva
aparte, imposibil de definit, care era
brbia lui. i, mai presus de toate,
buzele lui peste ale ei, care o zdrobeau
fr s-i provoace ns durere, avntul
cuteztor al limbii lui n gura ei, modul
n care o poseda fr s-o jigneasc.
Gemu lipit de buzele lui, strivindu-se
aproape de trupul lui fierbinte i
puternic. Nu mai simise niciodat aa
ceva pn atunci. Un srut de la Reece
Dexter nu semna cu nimic altceva. Un
singur srut era suficient i Flame lua
foc.
Owen i Francesca se ndeprtar de
u ct putur de repede. Cnd ajunser
destul de departe ca s nu mai poat fi
auzii, se uitar stnjenii unul la altul.
O, Owen, spuse Francesca, iar
Owen, incapabil s fac altceva, izbucni
n rs. Dup o clip, ncepu i Francesca
s rd. Ce altceva puteau s fac?
n salon, Reece ncepu s ridice capul
fr s vrea, dar buzele lor preau lipite.
Cu un geamt de nfrngere, se apropie
din nou de ea, iar minile ncletate ale
lui Flame l traser i mai aproape.
Afar, pe teras, Justin privea rezemat
de balustrada de piatr, n timp ce briza
rcoroas de septembrie i mngia
prul. Abia dac o simea. Urmrea prin
geamurile tiate n form de diamant
perechea care se sruta i simea toat
pasiunea lor. i, la fel ca i Owen i
Francesca, dar din cu totul alt motiv,
ncepu i el s rd.
Reece o lu pe sus i o scoase din
camer. La baza scrilor o ridic n brae
i alerg n sus cu ea ctre camera lui,
unde ajunse abia respirnd. Trnti ua cu
piciorul i o duse n pat. Scoase repede
toate hainele de pe ei i se desfat cu
pielea ei n timp ce stteau ntini unul
lng altul. Flame i inu respiraia,
cnd buzele lui i gsir sfrcurile i
ncepur s le sug cu dragoste.
Nu, murmur ea, lundu-l prin
surprindere. Reece se ncord i se uit
n jos la ea, cum era de goal i de
excitat.
Nu? ntreb el blnd cu o privire n
mod curios foarte vulnerabil.
Este rndul meu, spuse ea ncet i l
mpinse cu brae puternice, rsturnndu-
l pe spate i ngenunchind deasupra lui.
Tensiunea se risipi i dispru de pe
chipul lui ntr-o clip, iar punctioarele
portocalii din ochi lui ncepur s se
ntind, transformndu-se ntr-o flacr
ce vibra de via n momentul n care
Flame se aplec i i srut sfrcurile,
ncntat de oftatul uor pe care l scoase
brbatul. La nceput timide, minile ei
ncepur s-i exploreze corpul, degetele
ei i mngiau umerii i braele, trecnd
apoi n jos pe piept i peste coaste, ctre
abdomenul lui plat. Buzele urmar apoi
drumul minilor i cnd limba i se
afund n buricul lui, Reece gemu de
plcere. Deasupra lui, ngerii pictai care
mpodobeau tavanul zmbeau galnici,
iar Reece le rspunse la rndul lui cu un
zmbet. Apoi degetele lui Flame i gsir
brbia i zmbetul dispru rapid,
nlocuit de o expresie de plcere. Minile
i cuprinser blnd testiculele,
minunndu-se de textura lor de mtase.
Curioas, tnr, necunoscndu-i
propria putere, i aplec fruntea i
ncepu s le ling delicat i aproape c fu
trntit jos din pat cnd Reece,
neputincios, fu cuprins de spasme.
Flame i deprt ferm coapsele i ncerc
din nou, cci i plcea la nebunie modul
n care capul lui se zbtea pe pern
dintr-o parte n alta. Simea cum muchii
lui puternici de pe coapse se ncordeaz
i tremur, iar sentimentul de putere pe
care l simea era umilitor i nltor n
acelai timp. Se ridic mai sus i
ngenunche peste penisul lui. Atept
pn cnd el deschise ochii. Atunci i
numai atunci se mplnt ncet n el,
pierzndu-i rsuflarea cnd puterea lui
o umplu, iar ochii ei se aintir n ochii
lui. Gemetele ei se amestecar cu alte lui
n timp ce i ncorda muchii din
interior ca s-l tachineze i s-l mngie.
i ncepu apoi s-l clreasc ncet,
ridicndu-se aproape pn la captul
brbiei lui i lsndu-se apoi n jos cu
prul zburnd n flcri pe umeri.
Minile lui Reece se micau ntruna i i
mngiau snii, n timp ce o urmrea
cum i exploreaz i i exploateaz
puterile de femeie. Era magnific. Era a
lui.
n clipa aceea, i ddu seama c erau
destinai unul altuia. Putea s se lupte cu
acest destin, s-l blesteme sau s-l nege.
Dar nu putea fi nfrnt. Simi cum inima
i se umple de mndrie i pasiune, de
iubire i de fericire n timp ce ea se uita
n jos spre el, umezindu-i buzele cu
limba ei roz, cu ochii plini de uimire
ntr-un moment, pentru a se nchide pe
jumtate de plcere i satisfacie n
momentul urmtor. Flame privi ctre
chipul lui, contorsionat acum cnd
puterea orgasmului ncepuse s-l
zguduie tot mai puternic, i scoase un
strigt n clipa n care propriul ei trup
ajunse la apogeu, iar ncrederea ei n
propria iubire i credina n viitorul lor
mpreun devenir o realitate.
Reece, Reece, te iubesc!
i eu te iubesc, opti el, ntinznd
minile ca s-o prind n momentul n
care se prbui peste el cu trupul greu i
vibrnd de plcere. Am s te iubesc
ntotdeauna.
Dar n timp ce soarele apunea peste
frumoasa proprietate Ravenscroft i ei se
ineau strns mbriai, niciunul dintre
ei nu putea ti c n mai puin de
douzeci i patru de ore el avea s plece
din nou.
20
n momentul n care se trezi, Flame se
simea altfel. Timp de cteva secunde,
clipind nedumerit ctre tavanul
necunoscut cu tot felul de ornamente, se
simi dezorientat. Dar apoi, ntr-o
strfulgerare, i aminti. Reece! Se
ntoarse pe o parte i rmase aa
privindu-l cteva minute lungi i
preioase. Prea aa de tnr n somn,
aa de vulnerabil, nct simi c i se pune
un nod n gt. Se apropie de el i i
rsuci o bucl din prul lui des n jurul
unui deget. Degetele ei mngietoare l
trezir i genele lui dese, pe care le
considerase att de fascinante ceva mai
devreme, se desprir dnd la iveal
ochii cu strlucirea fulgerului. Zmbi i
buzele lui ferme i puternice se arcuir
ntr-o form ademenitoare care i
schimb toat fizionomia.
Bun dimineaa, spuse el ncet.
Bun dimineaa, rspunse i ea,
simindu-se dintr-odat foarte timid. i
trase cearaful ceva mai sus peste sni,
iar micarea aceasta i arunc o mare de
pr rou peste fa. Nerbdtoare, ddu
s-l pun la loc, dar el fu mai rapid.
Minile lui se micau blnd peste
fruntea ei, aezndu-i prul i cnd se
ridic de pe pern ca s-o srute, Flame
simi c i se topete inima. Era unul din
acele momente minunate de genul
celor pe care nu le uii niciodat.
Reece, spuse ea ncet i i trecu
mna pe pieptul lui, simind cum o
gdil vrfurile degetelor la atingerea
prului lui mtsos. Asear am vorbit
serios. Ochii ei era aproape negri cnd se
uit la el, iar minile lui se oprir pe
coama de pr rou. Te iubesc.
Reece i inu respiraia i apoi i ddu
drumul uor. Se mai trezise alturi de
alte femei dintre care unele chiar i
spuseser Te iubesc. Dar el nu rostise
niciodat aceste cuvinte. i nici nu
simise nevoia s-o fac. Pn acum.
Mulumesc, spuse el ncet. Mna lui
mare, bttorit i cuprinse uor faa i
degetul cel mare o mngia chiar sub
ochi. i eu te iubesc.
Flame se uit la el nelinitit.
Nu spune asta dac nu o crezi.
Nu spun niciodat ceea ce nu cred,
zise el i i ls capul ntr-o parte. Ce s-a
ntmplat?
Nimic. Numai c am nceput aa
de prost. Nici nu eram sigur dac mi
placi la nceput, iar tu mi-ai artat ct se
poate de clar c nu ai ncredere n mine,
spuse ea, cu un zmbet ntrebtor pe
fa.
Reece rse scurt.
A fost chiar aa de clar?
Ca lumina zilei.
Ei bine, mai fac i eu greeli
cteodat, o tachin el cu o voce att de
glume mrinimoas c Flame l btu
imediat pe umr. A, nu e bine s-i
distrugi bunurile care i aparin deja, i
repro el, frecndu-se ostentativ pe
umr.
Flame privi fix n ochii lui.
i chiar eti al meu, Reece? Vreau s
spun, al meu cu adevrat?
Pentru totdeauna, i promise el
ncet, uurat s vad c expresia de
ngrijorare disprea de pe chipul ei. Dar
acum nu crezi c ar fi mai bine s te duci
la tine n camer i s te mbraci? Poate
c mama ta sau tatl meu au intenia s
vin i
Flame chicoti n timp ce se ndrept n
vrful picioarelor ctre camera ei,
simindu-se ncnttor de bine. Reece
rse ncet i i ncruci braele la ceafa.
Deasupra lui, ngeraii zmbeau de pe
tavan. Aadar, se simea n sfrit angajat
fa de cineva. Pentru prima dat n
via era ndrgostit. Se simea foarte
bine. Nu, mai mult dect bine. Minunat!
ntoars la ea n camer, Flame fcu
repede un du i se gndi cu grij la
rochia cu care s se mbrace. Alese o
rochie de ifon alb, cu o croial ct se
poate de simpl: fr mneci, cu un
decolteu adnc n V i n fa i n spate,
o centur de elastic n talie i fusta
ampl. O pereche de sandale albe cu
curele i sublinia gambele i gleznele
frumoase. Se aez apoi la masa de
toalet i i aplic un machiaj foarte
uor, numai cteva trsturi uoare de
fard pentru pleoape, puin rimei i un
strat subire de ruj. Se hotr s-i
mpleteasc prul ntr-o coad groas.
Era pregtit pentru Woodstock. Sau, cel
puin, att ct putea fi ea de pregtit
vreodat.
Oft uor i se ndrept ctre
sufragerie, unde Francesca ridic
privirile de la ceaca de cafea i de pe
ziarul de diminea. Owen o salut cu
un srut pe obraz, iar Flame lu o
farfurie i se duse ctre bufetul de unde
alese nite slninu bine prjit i
jumri de ou din gama vast de
sortimente. Tocmai se aezase pe un
scaun i i spunea n sine ei c puin i
pas c Reece nu este acolo cnd acesta
apru n u.
Mi s-a prut c am auzit ceva
zgomot de mncare, spuse el vesel
privind cu ochi nfometai ctre bufetul
ncrcat cu slnin prjit, crnciori,
rinichi sote, fructe, cereale, budinc i
pine prjit. Era mbrcat cu nite blugi
Levis decolorai, o cma larg i nite
pantofi de piele maro, purtai, i cu
aspect foarte comod. Avea prul nc
umed de la du i era proaspt brbierit,
mirosea a spun i after-shave. Se mica
cu o graie nnscut care o fcea pe
Flame s-i piard respiraia. Nu mai
cunoscuse niciun brbat pn atunci
care s emane atta for. Reece Dexter i
amintea de un lup. i era lupul ei.
Se aez alturi de ea i simurile lui
Flame se trezir imediat. Putea s jure c
i simea cldura trupului atletic
strbtnd cei civa centimetri care i
despreau i se reflecta pe braele ei
goale. Nu avea nevoie s se uite ca s tie
c pielea i se fcuse ca de gin.
De cealalt parte a mesei, Owen i
Francesca i priveau fascinai de
privelitea contrastant pe care o ofereau
Flame att de frumoas, de tnr, cu
un aer att de srbtoresc, i Reece, att
de chipe, stpn pe sine i puternic.
Francesca nu se putea mpiedica s nu se
simt ncntat pentru fiica ei. i
nspimntat. tia ce nseamn s fii
copleit de un brbat. Nu c l-ar fi
comparat pe Reece cu Malcolm, firete,
totui O femeie era aa de
neajutorat cnd trebuia s se lupte cu
propria inim.
Roger rmsese n u i ovia. Ieri nu
coborse pentru c l vzuse pe strinul
care sosise. Acum se muta de pe un
picior pe altul, iar micarea lui fu
remarcat de Reece cu coada ochiului.
Roger! Francesca fu prima care l
vzu i se ridic de la mas ca s-l ia
blnd de mn. Roger, acesta este fiul lui
Owen, Reece. Reece, el este Roger.
Flame i povestise totul despre Roger n
avion, cnd se ntorceau din Kansas. Se
ridic ncet n picioare i i ntinse mna.
Ochii lui Roger se lrgir cnd se ridic
i continu s se ridice. Era mai nalt
dect orice alt om pe care l cunoscuse
Roger pn atunci. Apoi vorbi.
Bun, Roger. M bucur s te cunosc,
n sfrit. Flame i Francesca vorbesc tot
timpul despre tine.
Vorbea ncet i clar, iar Roger ridic din
umerii lui czui i ls timid ochii n jos,
bgndu-i defensiv brbia n piept, n
timp ce Reece atepta cu mna ntins n
continuare. n cele din urm, Roger
ridic privirile ctre mna lui. i puse
mna ncet n cea a acestui strin uria.
Simi nite cocoloae tari i ciudate i
cnd Reece i retrase mna, Roger se
uit la ea intrigat. Nu tia c minile pot
fi i aspre. Toi cei pe care i cunotea el
aveau mini moi. Reece se uit ntrebtor
ctre Francesca, dar ea zmbi i ridic
abia perceptibil din umeri. tia c Roger
avea s vorbeasc numai atunci cnd se
va simi n stare.
Flame se duse mpreun cu unchiul ei
ctre bufet, ajutndu-l s-i aleag
mncarea. Dup ce se aezar cu toii
din nou, Roger se aplec peste mncarea
lui i ncepu s mnnce repede i
concentrat, de parc ar fi uitat de
existena tuturor celorlali. Reece l
privea cu ochi blnzi. Flame nu se
simise niciodat mai mndr de el ca n
acel moment.
Exact cnd se uita adorator la el, Justin
i Scott i fcur apariia n u. Justin
nu dormise bine. Dei arta la fel de
chipe ca de obicei i i salut pe toi cu
farmecul lui obinuit, Francesca se
ntreb dac se simte bine. Dar cu Justin
era imposibil s-i dai seama de asta.
Caracterul acela englezesc att de
controlat i cerea s salveze aparenele,
indiferent ce ar fi fost. i firete, astzi
era ziua n care Flame avea s mearg
pentru prima oar la Halcyone. Era clar
c este foarte nefericit din cauza asta.
Scott i zmbi fermector lui Flame, iar
Reece se ncord. Se simi brusc foarte
vulnerabil i nu era nevoie s aib o
diplom n psihologie ca s-i dea seama
de ce. Faptul c era ndrgostit de Flame
era minunat, o adevrat magie. Dar era
i nspimnttor. Reece tia c ar fi fost
complet distrus dac ea l-ar fi prsit
vreodat. Iar acest gen de team era ceva
cu totul nou pentru el. Nu-i plcea. Nu-i
plcea chiar deloc.
V-ai fcut planuri pentru astzi?
ntreb Owen, hotrt s rup linitea
mormntal. Era ceva foarte sumbru
care se ascundea n spatele acestei tceri
i l ngrijora. Nu voia ca Francesca s fie
prins la mijloc.
Da. Reece i cu mine mergem astzi
la Woodstock, se grbi Flame s spun,
hotrt s scape mai repede. Cred c
este timpul s vd cu ochii mei
Halcyone.
Nu ai vizitat atelierul pn acum?
Roger fusese cel care vorbise acum, cu o
voce att de uimit c pn i Justin se
simi stnjenit.
Nu, nc nu, unchiule Roger,
recunoscu Flame, ntrebndu-se cum ar
putea s-i explice lui. Eu Flame arunc
repede o privire ctre Justin i constat
c expresia lui nu se schimbase. Simi c
i pare ru pentru el. Am fost ocupat cu
alte treburi.
Cu picturi frumoase?
Da, cu picturi frumoase.
Flame deseneaz bijuterii, Roger,
spuse Francesca. S-au scris deja cteva
articole despre ea n cele mai bune
reviste. i a desenat cteva piese i
pentru aristocraia englez.
Ai fcut o list cu ele? ntreb ncet
Reece i Flame se uit la el, devenind
dintr-odat nerbdtoare s-i arate
ultimele ei desene. Prerea lui nsemna
foarte mult pentru ea i el va putea s-i
spun sincer dac i corectase toate
stngciile din momentul n care fcuse
primul set de desene. tia c nvase
foarte mult din punct de vedere tehnic i
era nerbdtoare s tie ce credea el
despre ultimele ei creaii.
Am s i le art, spuse ea i adug
apoi ca s-l tachineze: Dar, domnule
director al companiei Redex, nu sunt de
vnzare.
Francesca i inu respiraia. De ce se
juca Flame cu focul? Dar, n mod
surprinztor, Reece rse fr s par
ctui de puin jignit de aluzia aproape
insolent.
Am s in minte.
i adres o privire foarte gritoare, pe
care ea o contracar cu un zmbet larg.
Sesiznd stnjeneala mamei lui vitrege,
se ntoarse ctre Francesca i ncepu s
vorbeasc, fcnd o conversaie
intenionat uoar, departe de orice
subiect delicat.
La ora zece, comesenii se desprir n
cteva grupuri distincte. Owen i
Francesca plecar la Oxford, un ora de
care Owen se ndrgostise de la prima
vedere, Justin i Scott se retraser n
bibliotec s discute afaceri. Flame se
duse n hol i, foarte contient de
prezena lui Reece n spatele ei, se
ntoarse i i arunc o privire
provocatoare.
Desenele sunt n camera mea, opti
ea.
Mi-ar plcea s vd desenele tale,
Flame, spuse Reece cu o voce aproape
fr suflare i cu ochii clipind surztori.
O, eti imposibil! rse Flame i
alerg n sus pe scri, n urma ei, Reece i
privea spatele, urmrea modul n care
fusta se modela n jurul picioarelor ei
frumoase, urmrea modul n care i se
conturau frumos coapsele i fesele n
timp ce mergea. Reece se ntreba dac va
fi vreodat n stare s-i in minile
departe de ea. Flame deschise ua i l
ls s intre primul cu inima btnd s-i
sparg pieptul. Imediat ce ua se nchise,
Reece o trase n braele lui i o srut
hmesit, buzele lui o silir s deschid
ochii n timp ce limba lui se avnta n
gura ei. Se lipi de el, plimbndu-i
minile pe spatele lui puternic i neted.
Se srutar ndelung, n timp ce limbile
i buzele lor se explorau nfometate. n
cele din urm, aproape asfixiat i rou la
fa, Reece se trase napoi i respir
adnc.
Oare toate mesele de aici or s fie la
fel? ntreb el cu voce plin i amuzat,
nc puin rguit din cauza pasiunii.
Sper c nu, rse Flame emoionat,
ndeprtndu-se de el i lingndu-i
buzele. nc i mai simea gustul. Reece,
spuse ea, clipind din ochi cu iretenie,
iar el zmbi la rndul lui i scutur din
cap.
O, dac ncepem din nou, nu mai
ieim niciodat din camer.
Este i acesta un sport, spuse ea, dar
se duse ctre sertarul n care i inea
lucrrile. Uite-le.
Le mprtie peste tot i atept n
tcere n timp ce el se uita la fiecare,
concentrat. Observ cu creierul lui de
inginer toat precizia i corectitudinea
tehnic a desenelor ei i abia dup aceea
lu n considerare frumuseea obiectelor
pe care le crea. Aici, pe hrtie, pietrele pe
care era obinuit s le vad ca miner
urte, diforme, reci, fr via erau
transpuse n lucruri frumoase: o coad
de pun de acvamarin, smaralde, safire
i peridot. Un cap de vultur din
chihlimbar, aur, onix i agate. i tot aa
mai departe, desen dup desen, coliere,
broe, cercei, tiare, inele i brri.
n cele din urm, o or mai trziu,
Reece se ridic i i ntlni privirea fr
s clipeasc.
Sunt perfecte, spuse el simplu. i
credea ceea ce spunea. i-ai redefinit
propriul stil. Desenele astea rsfoi cu
degetele planele de hrtie au
amprenta Flame Syramore-Forbes. Simi
i tu, nu-i aa? accentu el ncet i Flame
ddu din cap, incapabil s vorbeasc.
Strnse fr o vorb mapa cu desene.
Reece simi pentru o clip regretul
omului de afaceri c nu va proiecta
niciodat bijuterii pentru compania lui,
dar l alung. i oricum, cine dorea s
amestece afacerile cu plcerea?
Aa e c vrei s vii i tu cu mine la
Woodstock? ntreb Flame, dndu-i
seama de-abia acuma c jos, n
sufragerie, vorbise i n numele lui fr
s-i cear prerea. i era foarte greu s se
gndeasc c ar putea fi ceva care s nu
fac mpreun i de aceea vorbise fr s
se gndeasc. Adic, dac nu ai altceva
n program?
Bineneles c vin cu tine, spuse
ncet Reece i se ntinse s-o apuce de
mn.
Justin bg mna n sertarul unei
msue de scris i scoase un plic lung i
alb, pe care erau gravate nsemnele
regale. l ntinse fr un cuvnt lui Scott,
care l citi rapid cu un sentiment de
ncntare crescnd.
Am pus mna pe ea! strig el,
scannd rapid rndurile politicoase ale
principesei Sofia Elena di Maggiore care
i informa c, dup ce reflectase
ndelung i cntrise totul, se decisese s
acorde firmei Halcyone din Woodstock
comanda pentru colecia ei de bijuterii
jubiliare. Urma apoi o list i descrierea
bijuteriilor de mod veche pe care dorea
s le demonteze, plus o list de obiecte
pe care dorea s le includ n comand.
Scott le parcurgea avid cu privirea. Lista
coninea nu mai puin de ase tiare,
dousprezece coliere cu cercei asortai,
brri i broe, treizeci de perechi de
cercei, douzeci i cinci de inele,
douzeci i patru de brri, zece broe
i o mulime de alte obiecte, centuri,
catarame de pantofi, catarame pentru
curele i lanuri pentru poete.
La naiba, spuse Scott, comanda asta
valoreaz milioane!
Mai exact, nou virgul cinci. Aa i
scrie la sfritul listei, spuse Justin
nonalant.
Nu pari foarte fericit. Cnd ai
primit-o?
Ieri.
i atunci de ce nu eti n al noulea
cer?
Mai citete o dat scrisoarea. Cu mai
mult atenie.
Scott o citi i nu-i trebui mult timp ca
s descopere problema. Principesa
menionase n detaliu motivele pentru
care alesese firma Halcyone i, pe lng
reputaia ireproabil a firmei,
extinderea ei tot mai mare, prestigiul
internaional, anii de experien,
lucrtorii talentai i managementul
impecabil, meniona i reputaia tot mai
mare ca proiectant de bijuterii a celuilalt
proprietar al firmei Halcyone, o anume
Lady Flame Syramore-Forbes. Nu numai
c principesa vzuse toate bijuteriile
proiectate pentru Giulietta i prietenii ei,
dar Giulietta avusese grij ca principesa
s afle c noua colecie de bijuterii de la
Corraldo, proclamat deja ca un succes
artistic, era de fapt tot opera strnepoatei
ei. Printre rnduri, principesa ddea de
neles c Flame trebuia s fac cea mai
mare parte a proiectelor i c acest
contract cu Halcyone va intra n vigoare
numai dup ce principesa va vedea i va
aproba desenele.
Asta ngreuneaz lucrurile, spuse
Scott.
Justin sttea la fereastr.
Procesul n instan devine astfel
imposibil. Dac se aude ceva de felul
acesta, ticloasa de italianc i va
retrage imediat comanda. Dei se va fi
auzit deja c Halcyone a primit
comanda. Dar dac l pierd pe
neateptate
Crezi c Flame tie? ntreb Scott.
Crezi c de asta s-a hotrt s se duc
astzi la atelier?
Din ce alt motiv? zmbi rece Justin.
Scott mpturi ncet scrisoarea i anexa
i i le ddu napoi lui Justin.
Aa. i acum ce facem?
Justin se ntoarse din nou ctre
fereastr, mototolind hrtia n mn.
Ateptm. Am s gsesc o
modalitate s scap de ea. Nu am reuit
ntotdeauna s fac acest lucru? adug el
cu o voce de mtase.
Scott se gndea la accidentul
providenial al lui Malcolm Syramore-
Forbes i reui cu greu s-i stpneasc
fiorul care i trecu pe spinare.
OK, Justin. Cum spui tu.
Plec aproape n fug din ncpere.
Lucrurile ncepeau s scape de sub
control.

Flame i Reece parcar n ora i


pornir apoi pe jos ctre atelier. Cldirea
era veche i plin de acea graie aparte
pe care numai vrsta o poate conferi
cldirilor, iar inima lui Flame se umplu
de mndrie. Era att de britanic! Att de
respectabil!
Vitrina era aa cum se vedea imediat
i sobr i clasic. Pervazul alb era
acoperit cu o catifea neagr fin i pe un
suport de marmur se afla un colier
fabulos cu diamante. Magazinul acesta
era viitorul ei. Corraldo era nchis pentru
ea i nu putea s lucreze pentru Reece la
Redex. Ar fi nsemnat prea mult
tensiune pentru amndoi. Nu, acest
atelier i magazinul erau ultima i
singura ei speran. Dar oare desenele ei
vor fi la nlimea miestriei cu care se
luda aceast companie? Oamenii de
dincolo de aceast faad elegant, cei
care lucrau acolo n spate, aveau n urma
lor secole de experien. Fuseser
martori la afirmarea i declinul unor
mode, stiluri i chiar i popularitatea
pietrelor preioase era schimbtoare. Ce
vor face cu desenele ei? O tnr
debutant american?
Mna blnd a lui Reece pe umrul ei
i ddu curajul de care avea nevoie. Se
uit nc o dat n ochii verzi blnzi i
vzu n ei zmbetul tandru, curbura
ncurajatoare a buzelor. Roi ruinat de
propria timiditate i, respirnd adnc,
pi sfidtor pe u ctre viitorul ei.
Indiferent care va fi acela.
21
Lui Flame i plcu Walt Matthews de la
prima vedere. Acesta venise la
Woodstock ca s felicite personalul de la
locaia principal cu ocazia ctigrii
contractului principesei i fusese
surprins s constate c acetia nu tiau
nimic. Walt trimisese imediat dup
ampanie. Unul dintre lucrurile pe care
le nvase Walt n timp ce funcionase ca
nlocuitor destul de reticent al
doamnei Halcyone Syramore-Forbes era
acela c o companie care nu crete este
foarte vulnerabil. Numai puterea
permanent a Elitei Woodstock cu
admirabilele ei calificri i miestrie
artistic meninuse compania Halcyone
pe linia de plutire. Aceasta i modesta
contribuie a lui Walt.
Timp de aproape douzeci de ani, Walt
se bucurase de o poziie unic n
companie, dar nu abuzase niciodat de
ea. Sub conducerea lui blnd, nu se
fcuser niciun fel de disponibilizri
forate, iar compania nu lucrase
niciodat n pierdere din momentul n
care murise Jessica. Dar trebuia s
recunoasc faptul c nu adusese nici
profituri ieite din comun. Cunoscnd i
recunoscndu-i propriile limitri, Walt
fusese i bucuros, dar i ngrijorat cnd
Justin Syramore-Forbes venise s-l vad
n primvara trecut i l informase c
pleac de la Oxford ca s preia compania
n calitate de manager general.
Dar nu avusese motive s fie ngrijorat.
n timpul lunilor de cnd Justin preluase
controlul, Halcyone se transformase.
Magazinul din Londra vnduse mai
multe bijuterii pentru vestimentaie
dect orice alt punct de desfacere,
inclusiv marile magazine, i profitul la
sfritul trimestrului fusese important.
Existau planuri de cretere a
exporturilor cu douzeci la sut i
compania ctigase deja una dintre cele
mai prestigioase i mai importante
comenzi din istoria recent. Totul era
foarte impresionant. i mersese foarte
repede. Walt se ntreba uneori dac nu
se mersese cumva prea repede. Biatul
voia s aib succes, asta era clar. Dar care
erau ansele, ce riscuri i asuma ca s
obin aceste rezultate admirabile?
ns Walt nu avea niciun fel de obiecii
mpotriva stilului de conducere al lui
Justin. i apoi, oricum nu ar fi putut face
nimic pentru a-l mpiedica pe Justin s
preia conducerea. Nu putea dect s
atepte i s spere c Halcyone
Syramore-Forbes va veni curnd din
America pentru a-i cere partea de
motenire care i se cuvenea de drept.
Aa c fusese uimit, dar i uurat cnd
managerul venise la mijlocul zilei, n
timp ce toastau, i le spusese nelinitit c
o anumit doamn care pretindea c este
proprietara a jumtate din companie se
afla afar i le inspecta marfa. Walt o
recunoscu imediat. Era Lady Jessica aa
cum artase n tineree numai prul i
ar fi fost suficient s-l conving pe Walt.
Se duse imediat la ea i ntinse o mn
uria.
Bun ziua, Lady Halcyone. Eu sunt
Walt Matthews. Poate c ai auzit despre
mine.
Flame zmbi sincer ncntat.
Te rog s-mi spui Flame. i firete c
am auzit de dumneata. Strbunica mea
te-a fcut tutorele aciunilor mele.
Vreau s-i mulumesc c ai fcut aa
de mult pentru mine n toi anii acetia.
mi pare ru numai c nu ne-am
cunoscut mai devreme.
Pi ai venit exact la timp, spuse
Walt, artnd spre ua din spatele lui.
Suntem bei cu toii din pricina
ampaniei.
Arunc o privire curioas ctre Reece.
Oh! fcu Flame clipind din ochi.
Nu fi chiar aa de ngrijorat, rse
Walt simindu-se deja n largul lui cu
frumoasa tnr din faa sa. E vorba
firete de contractul principesei. Eu am
insistat s le oferim ampanie. Sper c nu
ai nimic mpotriv. De regul sunt cu
toii nite morocnoi i ursuzi, n-ai s-i
mai vezi niciodat aa de vioi.
Flame zmbi.
Bineneles c nu am nimic
mpotriv. Dar ce srbtorii mai exact?
Walt o privi fix o secund, simindu-se
i mai stingherit.
Aadar, nici dumitale nu i-a spus?
Cine? Ce s-mi spun? Flame simi
cum zmbetul i dispare de pe buze i n
acelai timp arunc o privire spre u
cernd parc ajutor.
Halcyone a ctigat contractul cu
principesa di Maggiore, spuse scurt Walt
i Flame rmase cu gura cscat.
Valoreaz aproape zece milioane,
adug el nepstor i zmbi.
Reece fcu un pas nainte i o mbri
scurt. Descoperi c Walt Matthews l
privea foarte atent.
Felicitri, opti Reece la urechea lui
Flame, apoi se ntoarse ctre Walt, i
ntinse mna i se prezent: Reece
Dexter.
Walt fcu, firete, imediat legtura i fu
impresionat att de brbat ca atare, ct i
de ceea ce reprezenta el. Se uit la Flame
cu o privire speculativ. Flame roi,
Reece zmbi, iar Walt privi ngrijorat n
spatele lui, cnd se auzi un alt ropot de
aplauze i urale. Ce ar spune contele
dac ar intra acum un client n magazin
i i-ar gsi beivindu-se i strignd ca
apucaii?
Cred c ar fi mai bine s ne ducem
la ei i s-i linitim, spuse Walt, puin
ruinat de rolul care i revenise n
aceast petrecere. Dac a fi tiut c vine
efa, nu le-a fi oferit ampanie. Te rog s
nu-i nchipui c sunt aa tot timpul.
Cnd ai s-i cunoti, ai s-i nelegi ei
bine, vino s vezi singur.
Reece i Flame neleser repede ce
voia s spun Walt. Dup ce i fcu s
tac cu un simplu gest al minii, Walt o
prezent simplu:
Oameni buni, aceasta este cealalt
efa, Lady Halcyone Syramore-Forbes.
nlimea Voastr Elita Woodstock.
Fee roii, fee albe, fee sfidtoare.
Flame zri o sticl de ampanie pe
jumtate plin, o lu i se uit la ea. n
ncpere se ls o linite total. Privind
de jur-mprejur la feele oamenilor
vrstnici, dintre care unii erau acum
curioi, Flame zmbi.
Ei bine, cel puin ai mai lsat ceva i
pentru mine!
Walt izbucni n rs i tensiunea se risipi
imediat. Se gsi un pahar i pentru ea i
Flame inu i un toast pe nepregtite n
care le spuse ct de mult se bucura s-i
cunoasc, s fie n sfrit la Halcyone, ce
companie minunat este aceasta, ce
meteri buni sunt ei i i felicit pentru
obinerea contractului cu principesa.
n urmtoarele trei ore continuar s
bea i s fac cunotin cu fiecare dintre
lucrtori n parte. Pentru Reece n
special, era o adevrat descoperire s
vad cum erau fcute acele bijuterii
superbe. i poate c nu ntmpltor cel
mai mult l impresion tietorul de
pietre, Gunther Voss. Ce n-ar fi dat s-l
aib pe Gunther la Redex!
Flame fu uimit i impresionat s
constate c toi i cunoteau bine
lucrrile. Seth Weems intr chiar n
detalii cu privire la unul dintre colierele
ei, desenate pentru contesa englezoaic.
Flame descoperi c oamenii aprobau i
admirau fr excepie lucrrile ei i
aceasta fu a doua surpriz a zilei pentru
ea. Walt fu cel care arunc bomba pe
neateptate. Dup ce Seth i termin
recitalul cu privire la frumuseea
lucrrilor ei, Flame se simi obligat s-i
tempereze puin pe toi.
Ei bine, nu tiu dac sunt chiar aa
de bune, spuse ea rznd i ridic
minile. La urma urmelor, sunt numai o
nceptoare.
Talentul vine de la Dumnezeu,
spuse Gunther Voss solemn.
I-auzi, i-auzi, spuse Walt. i orice
faci, probabil c faci bine, din moment ce
principesa Sofia a insistat ca dumneata
s fii proiectantul oficial al proiectului.
Ce? fcu Flame nepenind cu
minile pe broa pe care o examina. Vrea
ca eu s proiectez colecia?
Pn s preia conducerea fratele
dumitale, Halcyone abia dac era pe
linia de plutire, i explic Walt. Ideile lui
Justin au dus compania nainte. El a fost
cel care a ctigat contract dup contract.
El a introdus bijuteriile pentru
vestimentaie, planurile de export Dar
principesa ne-a ales n egal msur
datorit lui, ca i datorit dumitale.
Nu eu n-am tiut, murmur
Flame, ncntat, dar i speriat de
aceast nou evoluie a lucrurilor. Acum
ar fi putut s se numeasc ea singur
proiectant-ef i nimeni nu ar fi putut s
pun n discuie decizia ei. Dar acum
ntregul succes sau eec al comenzii
depindea de ea. i dac principesei n-o
s-i plac desenele ei? Sau dac nu le
putea termina pe toate la timp? Arunc
o privire disperat ctre Reece. Fr un
cuvnt, acesta se apropie de ea i i lu
minile reci n minile lui.
Nu-i face griji. Poi s-o faci. Se
aplec spre ea i o srut uor pe buze.
Chiar poi.

Justin tiu din momentul n care cei doi


se ntoarser c lucrurile se schimbaser.
Era n camera de vntoare i i lustruia
arma. Era fabricat de firma Purdey,
costase peste treisprezece mii de lire i
era fcut din cel mai fin lemn. Finisat
apoi cu argint i lustruit pn la
strlucire, arma era o adevrat oper de
art. Acum unsul i curatul armei
deveniser o a doua natur pentru Justin
i un exerciiu perfect de relaxare. Flame
l surprinse n timp ce tergea eava cu o
crp, plimbnd-o n lungul ei cu
micri lungi, iubitoare. Ridic imediat
privirile ctre ea.
Bun.
Flame i lu repede ochii de la arma
din minile lui i se ntlni cu privirea la
fel de tulburtoare a fratelui ei.
Scuz-m c te deranjez am fcut
astzi cunotin cu Walt Matthews.
Oh? fcu Justin, lundu-i ochii de
la ea att ct i fu necesar ca s ndoaie
arma i s-o pun din nou n poziie.
Zgomotul ei sec o fcu pe Flame s
tresar speriat. Nu tiam c este n ora.
A venit ca s felicite Elita cu
ocazia obinerii contractului cu
principesa.
Justin nu coment noul ei vocabular,
dar vocea lui deveni puin acid cnd
ntreb:
i cam ce spunea elita despre
asta?
Flame roi. Avusese suficient grij de
eul delicat al lui Justin. Era timpul s-i
explice foarte clar c venise n Anglia nu
numai ca s rmn aici, ci i ca s fac
din Halcyone o marc a ei.
Erau ncntai, firete. Dar Walt a
fost puin surprins c nu ne-ai spus i
nou despre asta.
Justin lu o alt crp i ncepu s frece
argintul gravat.
Trebuie s neleg c mi-a luat
plcerea? ntreb el cu o voce aproape
plictisit i Flame i ddu seama pentru
prima oar ct de dezamgit trebuie s
fie.
O, la naiba, nu m-am gndit la asta,
recunoscu ea plin de simpatie. Ai
muncit din greu pentru contractul
acesta, tu ar fi trebuit s fii cel care ne
spune. Sunt sigur c Walt nu a vrut
s
S-mi submineze autoritatea? i oferi
amabil Justin continuarea frazei. Puse
arma pe patul de lemn i se uit n
interiorul evii. Flame fcu un gest
instinctiv ctre el.
Fii atent! strig ea. Justin ridic
privirile uimit i Flame i muc buza,
simindu-se ca o proast. Credeam c
este periculos s faci asta.
Numai dac este ncrcat.
O! Pi atunci am s te las s-i
vezi de treab, spuse ea puin ruinat c
i dovedise aa de clar ignorana n
materie de arme. Te duci la vntoare?
Nu. Dar mi place s-o in curat.
Valoreaz peste treisprezece mii de lire.
Flame pli, apoi ncuviin din cap. Ct
de puin tia despre viaa lui despre
modul englezesc de via. Ajuns la u
se opri, hotrt s termine ceea ce
venise s fac. Se ntoarse spre el i
atept pn Justin o observ, dup care
ntreb calm:
De ce nu mi-ai vorbit despre
comand, Justin?
Justin pru surprins.
Eram sigur c tii. Pentru c faci
parte din familia Corraldo. Ei tiu
ntotdeauna naintea tuturor.
Flame privi la el. Nu se mai putea lsa
pclit de aerul lui de prefcut uimire.
n cteva fraze reuise s-o fac din nou
s se simt strin rivala. Fcea parte
din ramura italian a familiei.
Nu suntem n rzboi, Justin, spuse
ea blnd. Putem alctui mpreun o
combinaie perfect. Ai dovedit deja ce
admirabil om de afaceri eti Walt este
impresionat de schimbrile pe care le-ai
fcut ntr-un timp aa de scurt de cnd ai
preluat conducerea. Eu a fi ncntat s
conduc partea legat de creativitate
tiu s desenez, tu ai putea s vinzi. Nu
crezi c este mai bine aa dect s ne
ciorovim?
Justin se aplec din nou peste arma lui,
ignornd-o. n cele din urm, respins i
trist, Flame plec, nchiznd ncet ua
care o desprea de fratele geamn.
Afar Scott i atinse braul:
Trebuie s vorbesc cu tine. Este ceva
foarte important, adug el foarte serios.
Flame oft i fcu semn cu capul ctre
bibliotec. Prin ua deschis de la salon,
Reece i vzu cum dispreau n hol,
urmrindu-i cu ochi gnditori.
Ei bine, ce este? ntreb Flame
imediat ce rmaser singuri.
Este vorba de Justin, ncepu Scott.
tii c el consider c Halcyone este a lui
de drept, aa e?
tiu, consimi ea trist. Nu vzu ua
care se deschise ncet. Dar acum c avem
contractul Maggiore, este mai important
ca oricnd s ncetm s mai fim
adversari.
Dar chiar nainte s termine de vorbit,
Scott scutur din cap.
Este prea trziu. Justin i-a pus n
minte s te dea n judecat. A gsit chiar
i un judector dispus s-l ajute.
Dar de ce? Ce sper s obin cu
asta?
Dorea ca aceast publicitate proast
s te oblige s-i vinzi lui partea ta. E
dispus s renune la cteva milioane
bune ca s cumpere partea ta i a mamei
tale. Aa de mult te urte.
De ce mi spui toate astea, Scott?
ntreb ea suspicioas. Tu ce ai la treaba
asta?
Scott se ncord, ntrebndu-se ct de
mult putea s-i spun. Apoi prinse o
micare cu coada ochiului i ghici
imediat cine trgea cu urechea. Dexter!
Te-am zpcit de tot, nu-i aa? spuse
el incapabil s reziste tentaiei de a
provoca necazuri. Justin mi-a mpuiat
capul tot timpul ce ticloas mic eti i
cum i place s manipulezi oamenii, dar
eu nu l-am crezut. ns acum m
ntreb
Reece asculta zmbind. Atepta ca
Flame s-l pun la locul lui. ncepu chiar
s zmbeasc anticipnd scena.
n tot acest timp, eu am fost de
partea celui care pierde, continu Scott,
spernd c Dexter aude bine. Justin nu
are nicio ans mpotriva ta, nu-i aa?
murmur Scott, innd-o cu spatele spre
u. Recunoate c i-a plcut micul
atelier cochet i aerul de bunstare pe
care l respir. i n tot acest timp te-ai
jucat cu micul nostru prieten de la Redex
ca, n caz c lucrurile nu merg bine, s ai
un colac de salvare de care s te agi.
Trebuie s recunosc c te pricepi de
minune s regizezi lucrurile.
Flame privea nucit la el.
Scott, ai nnebunit, spuse ea
furioas, ndreptndu-i vocea n mod
clar ctre u, unde zmbetul lui Reece
se lrgi i mai mult. Auzi n spatele lui
cum sun telefonul i pe Chamberlain
care rspunse, dar era prea preocupat de
Scott Tate pe care dorea s-l vad respins
ct mai repede ca s dea prea mult
atenie convorbirii. Atunci Chamberlain
tui discret n spatele lui i Reece se
ntoarse repede, simindu-se brusc
vinovat c fusese surprins de ctre valet
trgnd cu urechea.
Un telefon pentru dumneavoastr,
domnule Dexter. Din Australia. Este
vorba de ceva urgent.
n salon, Flame l clc pe Scott pe
picior cu tocul pantofului i avu imensa
plcere s-l aud ipnd. Reece auzi i el
cnd ridica telefonul i rse. O clip mai
trziu, orice urm de amuzament fu dat
uitrii. La una dintre minele de opal ale
lui Dexter se produsese o prbuire.
Vetile erau nc neclare. Reece fcu
cteva comentarii i nchise. Alerg pe
scri n sus i ncepu s-i fac grbit
bagajele, dar gsi timp s atearn cteva
rnduri pe o bucat de hrtie pentru
Flame nainte s plece n goan. Dac
minerii fuseser prini dedesubt
n salon, Flame auzi maina care pleca
scrnind din roi pe pietri. Privind pe
fereastr, Scott recunoscu maina i
oferul i se ntoarse spre Flame.
Cred c era Reece, spuse el ncet. Nu
pot s-mi dau seama de ce se grbete
aa, mormi el. Poate c e ceva n
legtur cu faptul c ascult pe la ui?
Flame se rsuci pe clcie, vzu ua
deschis i i aminti de acuzaiile lui
Scott ia adresa ei. C avea intenia s-i ia
compania lui Justin. C nu fcea dect s
profite de Reece. i, de fapt, ea nu negase
acest lucru! Probabil c i-a nchipuit
c Inima i tresri speriat i un val
rece de disperare o cuprinse rapid.
Reece! opti ea, O, nu! NU!
22
Flame se repezi n hol, dar casa prea
att de pustie, nct n inima ei tia c
Reece plecase deja. Cu toate acestea,
alerg la el n camer, privind disperat
la dulapul gol. Se duse mut de durere
ctre fereastr, cu lacrimile iroind pe
fa. De ce nu mai putuse s atepte o
clip? S-o lase s-i explice. Numai dac
ar fi avut ncredere n ea, numai o
singur dat
Nu-l vzu pe Justin care plecase din
camera lui i trecuse prin dreptul uii
deschise. La vederea camerei lui Dexter,
att de clar pustie i abandonat, se opri
brusc. Justin privi mult timp curios
umerii surorii lui care se scuturau de
plns, apoi observ un mic ptrat de
hrtie pe toalet. Curiozitatea l mpinse
nainte, apuc biletul i l strecur
repede n buzunar. Se ddu napoi cu
spatele i plec neobservat din ncpere,
ntorcndu-se n camera lui.
Citi repede biletul:
Flame, a avut loc o prbuire la una dintre
minele noastre de opal din Australia. i dau
telefon imediat ce sosesc. Sper c o s-i ari
tu lui Scott Tatei Nu te lsa, ciclonule! M
ntorc ct pot de repede. Te iubesc, Reece.
Justin zmbi amar. Ce drgu! Ce siguri
erau de ei, tia doi! S-i ia naiba! Fcnd
un efort considerabil, i stpni furia i
respir adnc. Deinea controlul n
continuare. Putea s le mai provoace
mult durere. Rupse biletul n bucele
ct mai mici cu mult grij i le arunc
apoi n coul cu hrtii. Dup aceea se
duse jos s-l informeze pe Chamberlain
c, dac telefoneaz Reece Dexter pentru
Lady Flame, s-i spun c doamna nu
este disponibil.

Veneia

ntoarcerea la Veneia era ca o


ntoarcere acas. Flame prsise
Ravenscroft n aceeai zi cu Reece,
dornic s fie ct mai departe de Justin
care o urmrea cu atta venin arztor n
priviri. Era obosit i deprimat, dar
ferm hotrt s fac ceea ce i pusese n
minte. Voia s studieze gusturile
principesei di Maggiore ct mai temeinic
cu putin. Era hotrt ca niciunul
dintre desenele ei s nu fie refuzat ca
inadecvat i pentru aceasta trebuia s
afle ct mai multe despre ilustra ei
client ce-i plcea i ce nu-i plcea, care
erau culorile ei preferate, designerii
preferai de mod, chiar i mainile pe
care le conducea. Trebuia s tie orice ar
fi putut s-i ofere mai multe informaii
despre personalitatea principesei. i cine
ar fi putut s-o ajute mai bine dect
Giulietta?
Strbunica o ntmpin la aeroportul
Marco Polo n maina ei Bentley model
clasic 1950. Giulietta nu avu nevoie de
prea mult timp ca s-i dea seama c
aceast vizit nsemna mai mult dect
afaceri, iar cnd Flame ocoli cu grij
orice meniune a numelui lui Reece
Dexter, Giulietta zmbi cu nelepciune.
Cu toate acestea, accept direcia impus
de Flame i discutar numai despre
problema bijuteriilor.
Flame asculta cu grij i nota tot ceea
ce credea c i-ar putea fi de folos, chiar i
culoarea animalului de companie o
pisic persan de un gri-albastru.
Opulena, conchise Flame, aceasta va fi
cheia ctre inima Principesei i opulen
este ceea ce va primi.
l alung pe Reece undeva, n fundul
minii. Numai dac ar fi putut s-l pun
undeva i n fundul inimii, i spunea ea
n timp ce plngea noaptea pe pern.

n salonul principal, Justin se ntoarse


cu faa spre mama lui, cu o expresie mai
inexpresiv ca de obicei.
Aa cum spuneam, nu am nicio idee
unde a plecat Reece, repet el foarte
sincer. mi nchipui c s-a gndit c a stat
destul n vacan i c era timpul s se
ntoarc la munc.
Aezat pe canapea, Owen nu spunea
nimic. n mod deliberat nu mai dduse
niciun telefon la birou de cnd venise la
Ravenscroft, hotrnd c Francesca avea
mai mare nevoie de el. i n plus, se
gndea foarte serios s se retrag i, mai
devreme sau mai trziu, trebuia s
nvee s lase lucrurile din mn. Dar nu
era n firea lui Reece s plece aa de
brusc.
Justin o privea speculativ pe mama sa.
Era mai convins ca oricnd c poate
pedala pe sentimentul de vinovie al
Francesci.
Am decis s constitui o a doua
echip pentru a crea portofoliul de
desene pentru principes. tiu ridic
el mna cnd Francesca deschise gura ca
s apere calitile lui Flame. tiu c
trebuia ca Flame s le fac. Dar eu
trebuie s m gndesc la companie. Dac
ea i Reece au de gnd s se tot certe
mereu, iar Flame o s fug la Veneia ori
de cte ori lucrurile nu merg aa cum
dorete ea, eu trebuie s m asigur c
cineva va lucra pentru Halcyone. Pentru
orice eventualitate.
i ls n jos umerii ngrijorat i i
trecu mna peste frunte.
tiu c eu nu sunt artist, dar am
muncitori care se bazeaz pe mine. i
acetia au nevoie de cecul lor n fiecare
sptmn, iar eu trebuie s menin
compania pe linia de plutire. Trebuie s
m gndesc la tot, s anticipez toate
problemele. Nu-mi pot permite s m
bazez pe noroc, sau s cred n soarta
oarb.
Francesca privi la umerii lui czui i
i muc buzele. Prea aa de obosit.
Poate c Flame nu ar fi trebuit s plece la
Veneia aa de brusc. La urma
urmelor, datorit eforturilor lui Justin
obinuse Halcyone contractul.
Sunt sigur c Flame va veni cu
nite desene foarte bune, caro, spuse
Francesca, fr s observe c fiul ei se
strmbase la auzul cuvntului italienesc.
Nu ar trebui s munceti aa de mult,
iubitule.
Owen se ncrunt. Nu-i plcea cum
decurgea aceast conversaie.
Firete c Flame o s reueasc. A
fost o idee foarte bun s plece la
Veneia. i lu aprarea cu hotrre.
Giulietta este o femeie neleapt. O s-o
ajute pe Flame s o neleag mai bine pe
principes.
Justin privi la el fr s-l vad i zmbi.
i ls ochii s alunece ctre Francesca.
Vezi, spuneau ochii lui. Vezi cum suntei
cu toii mpotriva mea? Cum srii cu
toii s-i luai aprarea?
Francesca ntinse mna spre el, dar el
se ntorsese deja cu spatele.
i venea s plng.
Flame cobor n ziua urmtoare
mbrcat ntr-un costum cu pantaloni
de culoarea crbunelui i o bluz de
mtase gri, care fcea ca prul ei s arate
i mai uluitor ca de obicei. Giulietta era
ncntat s-o vad att de preocupat de
afaceri, innd seama mai ales de prima
lor oprire din itinerarul de astzi.
n Piaa San Marco, Giulietta se
ndrept direct ctre magazinul Corraldo
i Flame simi cum paii ncep s-i
devin reticeni pe msur ce se apropia
de vitrin. Apoi ochii i se cscar uimii!
Acolo, ntinse pe masa acoperit cu
catifea, se aflau desenele ei.
Vestita colecie de toamn Corraldo,
spuse Giulietta sec. Asta dac te ndoiai
cumva de calitile tale, spuse ea
ncordat. Acum d-mi voie s i le art
pe cele pe care principesa le-a admirat
cel mai mult, cnd ne-am uitat la ele
sptmna trecut.
Giulietta clipi din ochi ireat i Flame
izbucni n rs.
Buni, ce mecher eti i cum i joci
pe oameni pe degete!
Giulietta art ctre o bro sub form
de privighetoare. Arta vesel i plin de
via, dei pietrele erau n cea mai mare
parte n tonuri de maro cele mai multe
erau ochi-de-tigru, chihlimbar, onix i
topaz fumuriu.
Principesa a observat c era gata s
nceap s cnte, spuse Giulietta i se
ntoarse ca s se uite la strnepoata ei. Tu
ai fcut asta, draga mea, spuse ea i
vocea i era rguit de emoie. Ar trebui
s fii ncntat c desenul tu a fost
transferat aa de bine de pe hrtie.
Flame ncuviin din cap, simind c
mndria i depete suferina. Numele
ei ar trebui s figureze pe aceste bijuterii.
Dar Giulietta avusese grij ca toat
lumea s afle c sunt desenele ei. i
alung hotrt din minte suprarea
mpotriva contelui i se concentr pe
ceea ce conta cu adevrat. Aadar,
principesei i plcuse mica pasre de
pietre preioase? De ce? i apoi, ntr-o
strfulgerare instinctiv, nelese.
tii, spuse ea ncet, nu exist multe
bijuterii pe teme muzicale. N-ai spus c
principesei i place opera?
Giulietta zmbi ncntat.
Da, i place, draga mea. i cred c i
ea nsi cnt la flaut.
Flame ddu din cap i i imagin
saxofoane de aur i argint, viori cu curbe
sinuoase, exagerate
Are simul umorului? ntreb ea
nelinitit i Giulietta rse.
i al scandalului, spuse Giulietta
rznd. A fost prima care a purtat bluze
transparente cnd au aprut. A creat o
oarecare vlv
Giulietta se cufund n amintiri
plcute, n timp ce Flame ddea din cap,
cu gndurile zburnd ca vijelia.
Aadar, principesa era i ndrznea.
Asta era de-a dreptul incitant Flame se
pierdu n lumea pietrelor preioase.
Numai Reece Dexter putea s concureze
cu aceast lume i Flame trebuia s se
lupte ca s nu lase chipul acestuia s
apar mereu n faa ochilor ei, stricndu-
i desenele. O, Reece!
Giulietta o auzi oftnd i se ncrunt.
Era aa de mndr strnepoata asta a ei!
Mndr i ncpnat! E clar c
treburile nu mergeau bine ntre ea i
americanul acela impresionant i
frumos. Giulietta nu putea dect s
spere c, indiferent ce ar fi fost, lucrurile
se vor ndrepta curnd. Flame era mult
prea tnr i prea frumoas ca s
rmn singur mult timp
*
Owen primi un telefon de la Reece ceva
mai trziu n aceeai zi i afl i el n
sfrit despre prbuirea peretelui minei.
Owen ar fi dorit s se urce imediat n
avion, dar Reece l convinse c nu putea
s fac nimic n plus fa de ceea ce
fcuse el deja. Dar vetile erau proaste.
Din cte mi dau seama, cea mai
grav prbuire a avut loc cam n zori.
Din pcate, s-a produs n timpul
schimbului de ture. Nu tim exact ci
oameni sunt prini jos, sub drmturi.
Am o numrtoare mai mult sau mai
puin complet a celor care au ieit din
tura de noapte, dar este greu de estimat
ci oameni din schimbul de zi intraser
deja n min. i au mai venit i reporterii
pe capul nostru, ceea ce nu ne-a ajutat
deloc. Unii dintre ei sunt n spital, cu
leziuni sau n stare de oc, dar nimeni nu
s-a gndit s-i numere. Primesc rapoarte
contradictorii din toate prile.
Owen ascult trist.
S m ii la curent, fiule, spuse el
calm, tiind c nu putea face nimic ca s-
l ajute. i ai grij de tine.
Da. O, tat, mai avem o problem.
Reece i expuse rapid ceea ce auzise n
legtur cu planul lui Justin de a le face
de ruine pe Francesca i pe Flame ca s
le oblige s-i vnd lui partea lor. Fcu
acest lucru folosind cele mai neutre
cuvinte cu putin. Era nerbdtor s se
ntoarc la min i Owen l ls s plece,
promindu-i c se va ocupa de aceasta.
Mcar atta putea s fac. Ultimul lucru
de care avea nevoie Reece acum, cnd se
ducea n min, era s fie ngrijorat n
legtur cu ceea ce se ntmpla n
Anglia. Mina era un loc foarte periculos
dup ce avusese loc o prbuire. Alte
prbuiri puteau s urmeze oricnd.
Owen nchise telefonul cu o expresie
de ngrijorare pe fa i se rug o clip n
gnd pentru sigurana serviciilor de
salvare. Reece tia s aib grij de el
nsui, dar totui Ar fi vrut s fie i el
acolo. Oft adnc i i spuse c toate
lucrurile, la vremea lor. i ndrept
umerii i porni n cutarea fiului su
vitreg, tiind c acesta nu putea s fie
dect la grajduri sau n birou, singurele
locuri unde Justin prea c se simte n
largul lui. Btu la ua biroului, l vzu pe
Justin i nchise ua cu grij n urma lui,
cci nu voia ca altcineva s mai aud
ceea ce avea de gnd s spun. Lucrurile
puteau lua o ntorstur urt.
Justin privi n sus, descompus la fa
imediat ce l vzu pe tatl su vitreg.
Owen se apropie de biroul plin de hrtii
i i fcu un semn cu capul.
Justin, spuse el calm, tocmai am
primit un telefon de la Reece.
Oh?
Mi-a vorbit despre planurile tale
recente de a o da n judecat pe Flame,
continu el, cu acelai ton calm i
rezonabil.
Nu mai este ncepu Justin, dar
Owen, care dorea ntotdeauna s scape
ct mai repede i mai puin dureros de
lucrurile neplcute, ridic mna cernd
linite.
Vreau s nelegi chiar acum, Justin,
c n-am s te las s le antajezi, s le
icanezi sau s le demoralizezi nici pe
sora, nici pe mama ta, obligndu-le s
fac ceea ce nu doresc. Este clar?
Justin se ls ncet pe sptarul
scaunului i puse pixul pe raportul pe
care l citea.
Nu vd n ce msur ceea ce fac eu
la Halcyone te privete pe dumneata,
spuse el calm. i-a fi recunosctor dac
nu te-ai amesteca n treburile mele.
Vocea lui era periculos de calm, dar
Owen nu era omul care s se sperie de
ameninri.
Justin, faci o greeal. Dac te legi
de Flame i de Francesca, te legi i de
mine. Poate c i nchipui pentru c
trieti n casa asta mare i oamenii i
spun my lord poate c i nchipui c
eti ceva mai aparte. Dar nu eti dect un
om, Justin. S nu uii niciodat lucrul
acesta, l avertiz Owen, rugndu-se s
in seama de sfatul pe care avea s i-l
dea. i eu am bani i influen. Nu m
sili s le folosesc mpotriva ta. De dragul
mamei tale, dac nu de dragul tu,
adug el, i vocea i se nmuie cnd
aminti de soia lui.
Justin simi un junghi dureros chiar n
plex. Nimeni nu-i muia vocea cnd
rostea numele lui. Ce era aa de ru la el,
c nimeni nu-l dorea? C pn i tatl lui
l urse? Oare aa-numiii lui prieteni
profitau de el pentru c i lipsea ceva?
Poate chiar i Flick Nu. Asta era o
gndire defetist.
Se sili s ridice nepstor din umeri.
Sunt foarte contient de puterea ta,
drag papa, spuse el ncet.
Owen simi un fior rece pe ira spinrii,
dar susinu privirea lui Justin.
Dac ai reui s accepi ceea ce eti,
ai fi mult mai fericit, Justin, spuse el cu
vocea plin de tristee. Mama ta te
iubete. Eti frumos, ai o cas splendid,
o companie prosper ai tot ce i-ar
putea dori cineva. Nu lsa lcomia sau
dorina nesbuit de rzbunare s te fac
s riti totul.
n timp ce privea cum tatl lui vitreg
nchise ncet ua n urma lui, Justin se
gndea deja la o posibilitate de a
combate aceast ultim ameninare. i
nu-i trebui prea mult ca s se decid
asupra modului care i se potrivea cel mai
bine.
Dou nopi mai trziu, se strecur afar
din camera lui la ora dou, cu o mic
pil de unghii n mn. Cu mare grij i
atenie pili puin frnele de la
Mercedesul lui Owen. Dar numai puin.
Voia ca ruptura s se produc ncet, pe
cnd Owen va merge cu maina cndva
ntr-una din zilele urmtoare. n
momentul n care, n cele din urm, se
va rupe de tot, Flame tocmai se va
ntoarce de la Veneia.
Puse cu grij pila la loc, n setul ei de
manichiur. Era ceva interesant pentru
legitii de la poliie care vor investiga
accidentul, artnd astfel c nu fusese
deloc un accident.
i dac va avea cu adevrat noroc, i
Francesca se va afla n main, alturi de
Owen, cnd se va ntmpla asta
23
Justin sttea ntins gol, pe patul ngust
de o singur persoan, cu brbia
rezemat pe braul ndoit din cot. Nu-i
dezlipea ochii de la mna fetei care
ncepuse s desfac ncet nasturii mari
de la halatul ieftin de var. Era mai
nalt dect cele mai multe fete cu care
se culcase, cu snii sus i sfrcuri
maronii, foarte nchise la culoare. Avea
prul negru i des i ochii ei cprui cu
pleoape grele l urmreau fr ncetare.
Inima i btea cu putere. Erin Lacey
locuise n satul Branstonin-the-Wold din
apropiere de Ravenscroft toi cei
nousprezece ani ai ei. l cunotea pe
conte, firete, dar numai din vedere.
Cine nu-l cunotea? Mai ales fetele. Oare
de cte ori chicotise Erin mpreun cu
fetele, se ntreb Justin n timp ce fata
continua s se dezbrace, de cte ori
chicotiser i brfiser despre fiul
contelui de Ravenscroft, acel Adonis de
aur care putea fi vzut ntotdeauna la
srbtorile colare cum clrea la trap
peste cmpii? Dar cine i-ar fi putut
imagina c ea, Erin Lacey, avea s fie cea
care va ctiga jack potul de aur.
Se simea puin cam nelinitit. Cum
de putea s arate aa de aa de suav i
elegant cnd era n pielea goal? Cum de
fcea ca mica ei cmru s par att
de grosolan? Ochii, i spuse ea.
Cnd privea n ochii lui frumoi i
albatri se simea transportat ntr-o
lume n care nu mai fusese niciodat.
Erin simi o cramp la stomac i sper ca
el s nu fi observat. Numai faptul c se
uita la el i ddea un fior de excitaie
sexual pe care nu-l mai simise cu
nimeni altcineva. i scoase fr un
cuvnt chiloii, dnd la iveal un
triunghi luxuriant, negru i des.
Eti frumoas, spuse Justin foarte la
obiect cnd fata se apropie repede de
pat, apoi ovi i rmase pe loc uitndu-
se n jos la el. Acum era rndul lui. Sau
nu era? Dar Justin se mulumi s
priveasc n sus la ea, ridicnd ncet
dintr-o sprncean, iar fata roi,
simindu-se neajutorat i depit.
Justin zmbi: Nu vrei s m atingi, Erin?
Ba da, sigur c vreau. Eti drgu
opti ea.
Justin zmbi, apoi i lu mna i o
cluzi ctre pieptul lui. Fascinat, Erin
se uita la mna ei care era plimbat peste
carnea moale i cald, iar atunci cnd el
i retrase mna, continu s-l exploreze
fr s mai fie ndemnat. Justin oft.
Trecuse ceva timp de cnd nu mai
avusese o femeie. Era bine s-i
reaminteasc faptul c puterea lui de
seducie nu sczuse.
Mmm, e bine aa, Erin.
Se ls pe spate, oferindu-se ca un fel
de ofrand pgn. ncet, chinuitor, Erin
ajunse cu mna la sfrcurile lui,
gdilndu-le la nceput cu degetele i
punndu-i apoi mna peste ele.
Respiraia brbatului se schimb, deveni
mai profund i ea simi efectul puterii
ei. Minile i se oprir pentru o clip pe
stomacul concav n timp ce ochii i
alunecar mai jos, ctre membrul lui
rigid. l privi din nou. Flcile i se
ncletaser de dorin, era palid la fa,
ochii i strluceau, albastrul lor era plin
de pasiune. Se gndi c nu mai vzuse
niciodat un brbat att de sexy i de
frumos Justin se ridic ncet i se aez
n capul oaselor i, innd-o cu o mn
de ceafa, se aplec i o srut pe buze
foarte profesionist. Femeia se ls moale
spre el.
Srut-m aici. Justin i art un
loc sub maxilar i fata se supuse imediat.
Acum aici. Justin atinse clavicula i fata
se conform pe loc. Aici, spuse el n
continuare i i trase capul spre pieptul
lui, scrnind din dini cnd buzele ei i
ncercuir sfrcul. Se ls napoi pe pat
ncet cu ochii larg deschii, privind n
tavan. Fr s i se mai spun, Erin se
mut la cellalt sfrc, apoi, la o apsare
uoar pe cap, se mut mai jos. Justin o
opri la nivelul buricului; ndatoritoare,
limba ei mic i roz ncepu s
scormoneasc n adncitur i Justin
simi imediat tresrirea coapselor i a
picioarelor lui. nchise ochii i strnse
din dini. Nu trebuie s scoat niciun
sunet. Niciunul. mpinse ncet capul fetei
mai n jos, netiind ct de mult
experien avea aceasta. Dar fata tia ce
vrea el. i puse cu grij minile pe
ambele pri ale coapselor lui i l simi
cum tremur. Emoionat, se apropie i
mai mult de el, lingnd cu limba partea
interioar a coapselor, apoi mpingnd n
testicule, mai nti cu nasul, apoi cu
buzele i dup aceea cu limba. Descoperi
c sunt uimitor de moi i, cnd
picioarele lui o strnser din ambele
pri, simi puterea copleitoare. Cu
minile ncletate de coapsele lui, ncepu
mai nti nesigur i apoi cu tot mai
mult ncredere i ncntare s-i ling
membrul, descoperind c este incredibil
de fierbinte pe limba ei. Justin continua
s priveasc fix la tavan; maxilarele
ncepuser s-l doar din cauza
ncletrii. Dndu-i seama c nu mai
putea rezista mult timp, o deprt i cu
minile lui puternice o ridic, fcnd-o
s alunece pe corpul lui. i mut minile
pe coapsele ei, o aez deasupra
brbiei lui i privi adnc o clip n
ochii ei, citind acolo excitaia, anticiparea
aproape plin de mil de pe chipul ei.
Apoi, spre marea ei uimire, Justin se ls
napoi pe pat.
Nu vrei adic tii? murmur ea,
ntrebndu-se de ce nu intrase n ea.
Sigur c vreau. Nu m doreti?
Erin se uit la el uimit apoi, cnd el
privi n jos la trupurile lor aproape
mpreunate, nelese brusc ce dorea de la
ea. Niciun brbat n-o mai lsase pn
acum s conduc ea actul sexual.
Intrigat i ncntat, puin emoionat,
se ls ncet n jos, peste brbia lui tare,
ca i cnd ar fi putut s-o doar n
momentul n care se nfigea n ea. Firete
c n-o duru, dimpotriv, senzaia fu
minunat. i apoi ncepu s se mite, n
sus i n jos, reglndu-i viteza dup
plcerea ei, i constat c plcerea ei era
de o sut de ori mai mare. Acum putea
s fac aa acum i plcea ei. i mas
clitorisul cu capul penisului lui i ajunse
imediat la climax, apoi se mpinse n jos
adnc n el i l auzi cum i ine
respiraia. Privi n jos i vzu c se
apucase de tblia patului i inea ochii
strns nchii. Faa lui era ncordat de
dorin i tensiune i Erin simi aproape
un val copleitor de compasiune pentru
el. Dintr-odat, dori s-i fac mai mult
pe plac acestui brbat dect oricui
altcuiva. Voia s-l fac s-o iubeasc, s-o
doreasc, s aib nevoie de ea. Voia s-i
mulumeasc pentru c avea ncredere n
ea n felul acesta. Acolo, n patul ei
ngust, n camera ei cu tapet de hrtie pe
perei, se simea de parc i-ar fi druit
ntreaga lume. i dorea s i-o dea i ea
napoi.
Justin inea ochii strns nchii i
buzele nc i mai strns lipite i se
gndea numai la plcerea care avea s
vin i la tatl fetei.
Jack Lacey. Cel care deinea i
conducea garajul local.

Flame era acas de o sptmn. Se


ntorsese narmat cu caiete de notie
pline de informaii despre principesa di
Maggiore. Era sigur c principesa va
fi intrigat de folosirea unor metale mai
puin obinuite dar, firete, vor fi
utilizate numai n seciunea de
amuzament. Secia clasic va fi
dominat de aur i argint. Pietrele erau
altceva. Pentru desenele clasice,
firete, trebuia s se limiteze la cele cinci
superstaruri ale lumii bijuteriilor
diamante, smaralde, rubine, safire i
perle.
Dar pentru bijuteriile amuzante i
pentru vestimentaie, Flame se gndea la
multe alte tipuri de pietre care i erau
accesibile. i nu numai la varietatea de
pietre semipreioase, cum erau
ametistele, grnatele, turcoazele, opalele,
berilul i agatele. Pietrele sintetice erau
excluse Flame tia c principesa le
urte. Dar mai erau i altele care nu se
potriveau n nicio categorie foarte clar, i
spera c o vor intriga pe principes. Aa
era chihlimbarul, coralul, peridotul,
acvamarinul, topazul, cristalul de stnc,
piatra lunii, de care se ndrgostise
Flame, cu strlucirile ei lptoase,
cornelianul i sardonixul. tia c
principesa avea o fixaie pentru
astrologie i mai tia c piatra ei era
ametistul, una dintre pietrele preferate
ale lui Flame.
Se hotrse deja s dedice cteva
bijuterii semnelor zodiacului nu
neaprat semnului principesei, dar celui
al soului sau fiicei ei care, din fericire,
aveau zodii diferite. Mai tia c
principesa fusese interesat i de broa
de email pe care o fcuse Justin att de
inteligent pentru ea i era hotrt s
introduc cteva piese de email i s
adauge i lapislazuli. Plnuise deja s
viziteze colecia Faberg care era expus
n momentul acela la Muzeul Victoria i
Albert.
Era n bibliotec i se strduia s-i
pun ordine n gnduri, n idei i
rezultatele cercetrii, cnd auzi dou
maini care se opriser. Se uit pe
fereastra deschis i i vzu pe mama ei
i pe Owen care coborau dintr-o main
i, chiar n urma lor, pe Justin care
cobora din cealalt. Prinse cteva
frnturi de conversaie n timp ce cobora
n hol ca s-i ntmpine. Francesca
spunea:
Ce-ar fi s mergem mine la
Beaulieu, drag? tiu c eti fascinat de
mainile vechi.
Owen rspunse:
Foarte bine. Dar o s lum maina
ta, cci a mea are ceva la frne.
Justin se bg n vorb aa cum nu-i
era obiceiul:
Omul de aici, Lacey, este foarte
priceput la maini.
Flame i urm n salonul albastru,
trntindu-se ntr-un fotoliu confortabil.
Francesca se uit ngrijorat la fiica ei.
Flame slbise mult de cnd plecase
Reece i era n mod clar mai palid i
mai tras la fa ca de obicei.
Justin, vrei s vezi ce am fcut pn
acum? ntreb Flame, fcndu-l pe
fratele ei s se uite la ea uimit. Nu m-ar
deranja dac ai avea anumite sugestii,
adug Flame. Pandantivul de email
pentru principes a fost o idee
extraordinar.
M bucur c eti de acord, spuse
Justin trgnnd cuvintele.
Poate c ar trebui s organizm o
petrecere ca s srbtorim primirea
comenzii, spuse Flame. Am putea s
invitm personalul de la Halcyone, poate
chiar i presa. Am
Ce idee bun, spuse Francesca n
acelai moment n care Justin spuse,
temperndu-le:
n Anglia nu se fac astfel de lucruri.
Toi tcur o clip i Flame roi de
stnjeneal i furie.
Sigur c da, Justin, dar toat
rigiditatea asta a disprut demult, insist
ea. Promovare, Relaii Publice, strlucire
i toate astea au trecut i Canalul, tii i
tu. Companiilor le place publicitatea le
place s sune din trompete. Clienii afl
n felul acesta c suntem aici.
Asta poate dac vinzi buturi
carbogazoase, admise Justin, avnd grij
ca vocea s-i sune competent i nu
dispreuitor. Dar Halcyone are un
anumit standard i nu ne putem permite
s facem trboi. Toi cei care nseamn
ceva tiu deja c am obinut contractul.
S le vri oamenilor n faa ochilor
chestia asta la o petrecere este de prost-
gust. Pur i simplu, nu se face. Mam, ai
locuit aici cndva, ncearc s-i explici.
Francesca, luat pe nepregtite, se uit
cnd la fiul ei, cnd la fiica ei. nelegea
ambele puncte de vedere, dar era pentru
prima dat cnd Justin o ruga ceva i nu
putea s nu fac aa cum o ruga el.
Justin are dreptate, Flame. Aici ei
bine, aici, tii i tu Poate c ar fi mai
bine s organizai o petrecere mare ca s
srbtorii momentul cnd colecia va fi
gata. Sunt sigur c i principesa se
ateapt la aa ceva i va profita de
ocazie ca s poarte cele mei bune piese.
n felul acesta vom putea invita toat
presa pe care o dorim i putem s facem
i o list a celebritilor. O s-o inem la
Londra, la unul dintre cele mai mari
hoteluri. Ce prere ai, drag?
Flame privi n ochii rugtori ai mamei
ei i ddu din cap.
Sigur c da. De ce nu. Asta poate fi
responsabilitatea mea. E bine, Justin?
l privi drept n ochi, hotrt s-i
apere punctul de vedere.
Justin zmbi, i susinu privirea i
spuse ncet:
Firete. Oricum, va fi petrecerea ta
n ntregime.
Timp de o secund, Flame simi c
nghea. Justin i ntinse lui Owen un
pahar de limonad i momentul trecu.
Dar mai trziu, mult mai trziu, Flame
avea s-i aminteasc aceste cuvinte.

Temperatura atinsese 44 la umbr i


Reece era beat. Niciun miner nu fusese
prins sub drmturi i slav Domnului,
mina revenise aproape n ntregime la
normal. Se afla n crcium, principala
cldire din Koolaborra, un orel cu
douzeci i trei de cldiri n total, situat
n Queensland. Reece oft deasupra
paharului i i trecu mna peste fruntea
transpirat. Whisky-ul nu era chiar cea
mai potrivit butur pentru zilele cu
ari, dar nu-i psa. Astzi nu prea i
mai psa de nimic. i totul din cauza ei,
firete, a lui Flame. De ce nu-i
telefonase? i de ce era ntotdeauna
plecat cnd telefona el? O dorea aa de
mult. Simea atracia ei chiar i acum,
cnd se afla de cealalt parte a globului.
Noaptea i invada visurile; n timpul zilei
nu-l lsa s se concentreze. Atmosfera de
la min era nc ncordat, iar el se
simea de parc ar fi fost trecut printr-o
main de tocat carne i napoi. Era
ngrijorat din cauza ei i cuprins de
vinovie, pentru c o prsise aa, pe
neateptate. Puse nciudat capacul
napoi la sticla de whisky. Dup ce o s
fie complet epuizat, o s se simt mai
bine. Dar tia deja c nimic altceva dect
srutrile ei, trupul i vocea ei blnd
nu-l puteau face s se simt mai bine.
La naiba, oare de ce nu-i telefona?

Owen ncetini n spatele unui tractor,


amuzat s constate c are foarte mult
rbdare cu vehiculul greoi. i pierduse
demult obiceiul de a conduce maina n
modul acela agresiv, american. Acum, n
timp ce Mercedesul torcea n spatele
tractorului, ncepu s fredoneze o
melodie i chiar i zmbi cinelui
ciobnesc alb cu negru care se uita la el
din cabina tractorului.
n cele din urm, tractorul coti pe un
drum de pmnt i Owen acceler,
pornind cu o vitez de aizeci de
kilometri pe drumul erpuit. Se dusese
s-i cumpere Francesci un cadou pentru
ziua ei de natere, ceva elegant i
neobinuit, ceva care s-i fac plcere. Le
lsase pe soia i fiica sa vitreg acas,
sporovind despre desenele de bijuterii,
i se simea un om foarte fericit.
Vzu sgeata alb care indica o curb
periculoas i aps uor pedala de
frn, anticipnd deja schimbarea ntr-o
vitez inferioar. Spre uimirea lui,
piciorul continu s-i nainteze fr
niciun obstacol i maina nu ncetini. Un
fior de groaz i trecu prin ira spinrii
cnd aps nc o dat i pedala nu
reacion la apsarea lui. Schimb
repede ntr-o vitez inferioar, fcnd
motorul s protesteze rguit. ntinse
mna i opri motorul, dar linitea care
urm era ngrozitoare, ns Owen se
simea ciudat de calm n timp ce evalua
situaia i i ddu seama c nu va mai
lua curba. i nici n-o lu. Owen simi
cum centura de siguran se strnge
dureros n jurul pieptului n momentul
n care maina lovi marginea drumului
i alunec n an, nainte s fac o
rostogolire perfect i s aterizeze cu
roile n sus. Owen vzu lumea din jurul
lui cu capul n jos. Se auzea un zgomot
de metal care scrnea n timp ce nite
stele verzi, mult prea aproape de el, i
ptrunser direct n ochi. Dup aceea nu
mai fu nimic.
n aerul nmiresmat de septembrie, cele
patru roi ale Mercedesului se mai rotir
un timp, apoi rmaser nemicate.
24
Avionul lui Reece ateriz pe aeroportul
din Kidlington, cel mai apropiat pe care
reuise s-l gseasc Flame cu o pist
suficient de lung pentru avionul lui
privat. Era miezul nopii cnd Bill btuse
la u mormind o convorbire urgent la
singurul telefon din crcium, aflat la
parter. n sfrit, l sunase! Dar mesajul
pe care i-l transmise vocea ei dulce i
transform curnd euforia ntr-o spaim
rece. Chiar i acum, attea ore mai
trziu, tot i mai amintea exact cuvintele
ei.
Reece! O, slav Domnului c te-am
prins, n sfrit! Reece, e vorba despre
Owen!
Tata? Reece nghe pe loc i ncepu
s tremure n camera mare i spaioas a
crciumii. Este e ceva cu inima?
Nu. Reece, a fost a avut un
accident de main.
i este mai este n via, nu-i aa?
Da, a fost transportat de urgen la
John Radcliffe.
Dup aceea timpul estompase
imaginile, dar acum, chiar prin ceaa
ngrijorrii pentru tatl lui, Reece simea
un val cald, reconfortant n subcontient.
tia c Flame va fi acolo ca s-l
ntmpine i chiar aa era. Tocmai se
lsase ntunericul i ncepuse s cad o
ploaie mrunt. Purta un fulgarin uor
care se lipea de picioarele ei cnd se
mica, iar prul i slta liber n vntul
uor. Reece se vzu atras de ea ca de un
magnet i cnd ajunse n sfrit destul de
aproape de el o cuprinse imediat n brae
i o inu strns, absorbindu-i cldura
trupului, mirosul prului, zgomotul
uor al respiraiei.
Reece, sunt aa de bucuroas c eti
din nou acas, opti ea lipit de umrul
lui i i se pru c tot necazul i durerea
din ultima zi att de cumplit se risipesc
n mbriarea lui puternic i
protectoare. Apoi Reece se desprinse i
Flame privi n sus. Vzu c ochii lui erau
marcai de oboseal iar faa, de obicei
att de bronzat i de puternic, acum
era palid de ngrijorare.
Cum se simte?
Rezist bine. Haide, vino n main.
Spitalul este la numai douzeci de
minute de aici.
Reece ncuviin din cap i porni
imediat, cu gndurile la tatl lui.
Merser mn n mn pn la maina
lui Flame i cnd fur nevoii s-i dea
drumul la mini, Flame se simi ca
prdat de ceva.
Justin lucra la Halcyone cnd auzi
vestea. Francesca telefon de la spitalul
John Radcliffe i vorbi foarte puin.
Justin, e vorba despre Owen.
Vocea ei disperat l fcu s strng
mai tare receptorul, pn cnd i se albir
ncheieturile degetelor. Se fcu palid ca
moartea i receptorul era ct pe-aci s se
sfrme n mna lui.
O, Justin, a avut un accident de
main. Nu tiu mai mult deocamdat,
dar e foarte grav, Justin. Am s te sun
mai trziu. Bine?
Vocea ei suna att de vulnerabil, c
inima lui Justin se strnse.
Da, mam, spuse el i nchise
telefonul.
n starea lor de oc, niciunul dintre ei
nu-i ddu seama c era pentru prima
oar cnd Justin i spunea mam. Timp
de o secund, rmase cu privirile aintite
pe peretele alb, n timp ce mintea i era
cuprins de un vrtej de gnduri. Poate
c accidentul nu are nimic de-a face cu
frnele. i probabil c n-o s moar. Nu
voise de fapt niciodat ca Owen s
moar. Se gndea numai la un picior
rupt, n cel mai ru caz. Dar Francesca
era att de nspimntat i dintr-
odat Justin se simi i el nfricoat. i
nghii fierea i stomacul lui se revolt.
Alerg pe ua de incendiu i travers
curtea ctre toalete. Se repezi n cea mai
apropiat cabin i abia apuc s se lase
n genunchi c vomit tot micul dejun.
Timp de cteva minute lungi, trupul lui
fu scuturat de spasme reci i uscate.
ncepur s-l doar coastele i gtul, dar
nu se putea opri. Nu-i ddea seama c
se scutur n continuare, cci minile lui
rmseser ncletate pe vasul de WE.
Nu era corect. Nu aa dorise el s se
desfoare lucrurile. i dac
Dintr-odat, tremuratul se opri i
rmase nemicat, ca o statuie de piatr.
i dac descopereau? Vzu n minte
pivnia ntunecoas, neaerisit i fr
via de la Ravenscroft. i brusc era din
nou acolo, n vrst de zece ani, neavnd
nici mcar un obolan care s-i in
tovrie. Numai iruri nesfrite de
sticle de vin prfuite. i ua care bufnea
nchizndu-se cu zgomot.
Nu, tati, nu, te rog!
Sunetul propriei voci l smulse din
trans. Clipi i gemu. Se simea amorit.
Trase apa i ndoit de la mijloc i
inndu-se cu minile de stomac, se duse
anevoie ctre chiuvet. Ddu drumul la
ap rece i i di faa, ncercnd s-i
clteasc ct mai bine gura.
n cele din urm se terse pe mini i
pe fa, se ntoarse i plec. Conduse
maina cu atenie i cu o concentrare
maxim, iar cnd ajunse la Ravenscroft
se simea deja mai bine. Se duse direct n
bibliotec, i turn o porie zdravn de
coniac, apoi duse telefonul lng fotoliul
lui preferat i form un numr. n cele
din urm o voce rspunse la cellalt
capt.
Garajul Lacey.
V rog, Erin este acolo?
O clip!
Mai trecu un timp. Justin ridic
privirile i privi afar pe fereastr. Ploua.
Foarte bine; ultimii cartofi aveau nevoie
de ploaie. Constat c btea frenetic
darabana cu degetele pe braul fotoliului
i se uit la ele aproape mirat. Respir
adnc i apoi auzi o voce de femeie. Sri
n picioare, privi spre u, dar nu era
nimeni. Apoi se stpni.
Bun, Erin! Vocea lui, observ el cu
plcere, era cald i mngietoare. Ce
mai faci, ppuico?
Justin? Vocea ei emoionat i
nencreztoare l fcu s se strmbe. M
bucur c m-ai sunat. Nu credeam c o s
m mai caui.
Nu fi prostu. De fapt, am vrut s
te invit din nou n ora, dar lucrurile s-
au cam ncurcat aici.
O, da, tiu, oft Erin. Mi-a prut
foarte ru cnd am auzit ce s-a ntmplat
cu tatl tu vitreg. Dac ai vedea cum
arat maina! Tata tocmai a remorcat-o
ncoace.
Nu nelegem cum de s-a putut
ntmpla aa ceva, continu el,
alegndu-i cuvintele cu grij. Owen este
un ofer aa de bun.
tiu, spuse Erin, dornic s
contribuie i ea cu informaiile ei. Dar se
pare c nu au mai fost implicate i alte
maini.
Justin oft uurat.
Ei bine, am dori totui s tim ce s-a
ntmplat. Presupun c tatl tu nu a
avut nc timp s se uite la main.
Glumeti? A tbrt imediat pe ea
din clipa n care a ajuns aici. Spune c
singurul lucru care ar fi putut provoca
accidentul este frna.
Frna? Justin simi c i se usuc
gtul.
Da. Spunea c era uzat.
Asta e ciudat, spuse Justin ct putu
mai indiferent. Maina era desul de
nou.
i tata s-a mirat. Nu-i explic de ce
tatl tu n-a adus maina la el mai
devreme. Spune c frnele erau probabil
moi.
Aa este. L-am auzit spunnd chiar
nainte de accident c trebuie s-o duc la
Service. La naiba! Uite, a venit cineva.
Poate c este mama cu veti de la spital.
Te mai sun eu, bine?
Sigur. i spune-i mamei tale c mi-e
dor de ea.
i spun, spuse Justin amuzat i
nchise repede telefonul. Se ls pe spate
n fotoliu n timp ce mintea i lucra rapid.
Situaia era perfect. Dac Owen murea,
Justin va lsa probabil lucrurile s se
desfoare de la sine. Dexter era
nlturat din drum i, cine tie, dac se
ntorcea Reece, poate c drguul lui de
frate vitreg o s i-o ia pe surioar de pe
cap. Dar dac Owen se fcea bine
atunci trebuia s-o dea pe Flame pe mna
poliiei. S acioneze asupra tatlui lui
Erin s creeze suspiciuni. Apoi Justin
ar putea s le spun poliitilor c a
vzut-o pe sora lui n garaj la miezul
nopii. Firete c la vremea respectiv nu
se gndise la nimic Da, ar putea s
mearg foarte bine. Dar trebuie s aib
grij cum potrivete totul. Trebuie s-o
lase mai nti s termine desenele pentru
principes. i s aib i banii pentru
toat comanda n contul companiei
nainte s izbucneasc scandalul
Owen prea alb i fragil n cearafurile
spitalului. Cu tuburi bgate n nas i n
bra, cu un monitor conectat la capul i
la pieptul lui, arta ca o mic fptur
uman pierdut n hiurile tiinei.
Reece privi n jos la tatl su cu inima
btnd s-i sparg pieptul. Flame, alturi
de el, vzu privirea plin de suferin
din ochii lui i i strecur repede mna
sub braul lui, strngndu-l ferm.
Doctorii spun c are patru coaste
fracturate, dar cel mai ru lucru este
rana de la cap.
Reece ddu din cap.
i nu i-a recptat cunotina de
cnd a fost adus aici?
Francesca scutur din cap.
Nu, spuse ea neajutorat, ridicnd
capul c s priveasc la el. Reece simi c
i se strnge inima cnd vzu ct era de
schimbat. Prea dintr-odat mai
btrn, cu faa plin de suferin i
ngrijorare.
Francesca, tata o s se fac bine. l
cunosc este un dur. O s treac i prin
asta.
Cuvintele lui sunau ns goale i Reece
nu suport s mai rmn n camer.
Plec s caute un medic i n cteva
minute fu informat pe deplin cu privire
la starea lui Owen. Cele mai afectate
zone ale creierului, i spuse doctorul,
erau cele care controlau memoria i
coordonarea.
Reece se plimb un timp pe culoar,
ncercnd s-i pun ordine n gnduri.
Sttea la fereastr i se uita n noaptea
ploioas, cnd auzi pe cineva tuind
discret n spatele lui. Se ntoarse i zri
un brbat de nlime medie, cu prul
castaniu deschis, cu ochi albatri i o
musta i barb cam de culoarea
morcovului.
mi pare ru c v deranjez, ncepu
brbatul, cu vocea la fel de tears ca i
nfiarea lui. Suntei fiul domnului
Owen Dexter? Numele meu este Ivor
Oliver.
Reece ntinse mna.
Avei ceva s-mi spunei? Vorbise
direct la obiect i fu rspltit cu o privire
aprobatoare. Omul ncuviin din cap i
Reece i art sala de ateptare, care
atunci era goal. Domnul Oliver i
deschise servieta i scoase un dosar.
Cu ase zile nainte de accident,
tatl dumneavoastr a venit s m vad
la biroul meu din Summertown.
i ntinse o carte de vizit. Pe ea scria
simplu, Ivor Macklin Oliver Agent de
investigaii, urmat de numrul de
telefon.
nainte s v art asta, spuse el i
btu cu palma n dosar, trebuie s v
pun o ntrebare i a aprecia un rspuns
sincer.
Reece ddu din cap afirmativ. Ivor
zmbi oarecum cinic, dar puse
ntrebarea:
Ce tii despre Justin Syramore-
Forbes?
Reece constat c nu era deloc surprins
de micarea de deschidere a omului.
Cred c fratele meu vitreg sufer de
o afeciune serioas, spuse el n cele din
urm.
Ivor se ls pe spate n scaun i ddu
din cap ncet.
Voi merge mai departe. Eu cred c
are tendine de sociopat.
Reece simi cum cuvntul acesta l
izbete, apoi l strbate i i se nfige n
inim. Dar chipul lui nu trd nicio
urm de emoie.
Cred c ar fi mai bine s-mi artai
ceea ce ai descoperit, spuse Reece calm
i fr un cuvnt. Ivor i ntinse dosarul
i l urmri cum l citete. Firete, el
cunotea deja coninutul. Era inclus aici
i ncercarea de asasinare a lui George
Campbell-Bean, circumstanele destul de
stranii ale decesului fostului conte de
Ravenscroft, zvonuri neplcute despre
metodele disciplinare ale lui Malcolm
aplicate fiului su. i, dei Ivor nu avea
niciun fel de diplom de psiholog, era
foarte priceput cnd era vorba de
detectat tulburrile mentale.
Manipularea femeilor era numai una din
laturile jalnice ale personalitii lui Justin
Syramore-Forbes. Se pare c l duruse
foarte mult pierderea lui Flick
Mainwairing.
Reece ddu ultima pagin i nchise
dosarul. Faa lui era lipsit de expresie,
ca de obicei.
Sunt de acord cu interpretrile
dumneavoastr. n legtur cu
Campbell-Bean, vreau s spun.
Ivor ddu afirmativ din cap i l privi
pe Reece Dexter care se ntorcea s se
uite la ua camerei de spital a tatlui su.
Ochii ncepur s-i ard. Ivor se ncord.
Aadar, i el se gndea tot la asta. Reece
i ntoarse ncet privirea ctre brbatul
aezat n faa lui.
Accidentul tatlui meu. Ce tii
despre el?
tiu c n-a mai fost implicat nicio
alt main. Am verificat locul
accidentului i am vorbit cu cei de la
poliie. tiu c nu buse. tiu c maina
se afl acum la garajul local. tiu c
Justin s-a culcat recent cu Erin, fiica
patronului garajului.
Reece clipi, diger informaia n tcere
i n cele din urm ntreb:
Ai vzut maina?
Vocea lui nu trda niciun fel de emoie,
dar ochii i ardeau.
Vreau s-o verificai. i pe acest Jack
Lacey.
Ivor ncuviin din cap. Se ridic, nu
fcu niciun efort ca s-i recupereze
dosarul i plec fr s mai rosteasc
vreun cuvnt. Reece l urmri cum
pleac, rmnnd cu chipul imobil.
Numai ochii lui clipeau periculos.

Dou zile mai trziu, Owen deschise


ochii pentru prima oar. Privi absent la
oamenii din jurul lui, se mir foarte
puin de ce plngeau cele dou femei
frumoase, se mir i mai puin atunci
cnd un brbat uria cu ochi verzi i
spuse tat i adormi din nou.
Doctorii erau mulumii. Francesca era
n extaz.
Avea s triasc.
25
Owen fcu o grimas cnd asistenta
medical intr n ncpere.
Iar vine vampirul, mormi el bine
dispus, dar cu o voce trgnat i
obosit. Asistenta i lu snge din bra i
apoi clipi complice ctre Francesca.
ntotdeauna se vicrete aa?
ntotdeauna, spuse Francesca
zmbind la rndul ei, apoi i privi soul,
reprimndu-i un val de team.
Trecuser dou sptmni de cnd
deschisese ochii pentru prima oar i n
aceste dou sptmni Francesca trecuse
prin cele mai diferite stri sufleteti, de
la exaltare la disperare.
La nceput, aa cum era i de ateptat,
Owen era total confuz, dar Francesca
rmsese lng el timp de dou
sptmni i i vorbise nencetat despre
viaa lor mpreun i ncet, foarte ncet,
Owen ncepuse s-o cunoasc din nou pe
soia sa. Erau lucruri mici care l ajutau.
Ieri i amintise c bibeloul acela pe care
l adusese cu ea era preferatul lui.
Francesca i spusese c tocmai de aceea l
alesese, iar Owen avea acum o alt
ancor de care s se apuce. i tot aa
mereu. Reece trimisese toate obiectele
personale ale tatlui su n Anglia i,
ntr-o dup-amiaz, i le artase lui
Owen. Fotografiile de la nunta lui cu
Clare, fotografii ale lui Reece cnd era
mic, extrase din ziare, fotografiile mai
recente de la nunta cu Francesca. Toate
acestea acionau necontenit pentru a-l
ajuta pe Owen s-i formeze din nou o
imagine despre viaa lui aa cum fusese
cndva.
Cu toate acestea, rmseser nite
strini pentru el. Dar nite strini dragi.
Owen nu tia prea bine ce s-ar face dac
ntr-o diminea s-ar trezi i chipul
frumos al Francesci nu ar fi fost acolo.
Simea dragostea i sprijinul ei ca pe un
val palpabil. i chiar i numai acest
lucru, i spunea el cteodat, era ceea ce
l ajuta s nu-i piard minile. Nu-i
amintea nimic despre imperiul pe care
se spunea c l-ar fi construit, dar Owen
era fcut dintr-un aluat puternic. Aa era
firea lui, iar aceast putere interioar l
ajuta s-i vindece trupul, dar i n lupta
mpotriva frustrrii de a nu avea nicio
amintire de care s se ancoreze. Chiar i
doctorii erau uimii de puterea voinei
lui. ncet, ncepu s-i dea seama c
numai memoria l prsise, n schimb
dragostea pe care o simea pentru soia
lui, pentru fiul i fiica lui vitreg erau
acolo, la locul lor.
Asistenta termin de recoltat sngele.
Ua se deschise i Flame i Reece intrar
n ncpere. Erau o pereche perfect i se
completau de minune. Reece, cu prul
lui negru i des, puternic, bronzat i
nalt, cu trupul zvelt, era ca un avion
supersonic. Iar Flame, cu prul ei rou ca
para focului, cu pielea alb, trupul zvelt,
era ca chihlimbarul. i mpreun artau
superb.
Bun ziua la amndoi, spuse el cu
vocea uor trgnat, dar mai puternic
dect ieri. Cum mai merg treburile la?
Halcyone? interveni Flame. Totul
merge foarte bine.
Cred i eu, interveni sec Reece.
Deseneaz ca un Picasso ieit din mini.
Zi i noapte, de m scoate din mini i pe
mine.
Le-am adus cu mine, spuse Flame.
Doctorii le spuseser s-l fac pe Owen
s-i utilizeze mintea, s gndeasc, s
raioneze i s-i exerseze aceste
faculti. Ce putea fi mai nimerit dect
s-l roage s-i spun opinia despre
cteva schie?
Owen se ridic n capul oaselor n pat,
ncruntndu-se din cauza durerii din
coaste. Dar arta mai bine. Dispruse
toat paloarea aceea nspimnttoare,
respiraia scurt i nevoia cumplit de a
dormi tot timpul.
Hai s vedem, spuse Owen, tiind
ct de fericit este Francesca s-l vad
dnd semne de interes.
Deschise mapa hotrt i se uit la
prima pagin. Ceea ce vzu l fcu s
rmn cu respiraia tiat. Nu numai c
desenase cu creionul toate faetele
pietrelor, incluznd i msurtorile
complicate indicate prin linii cu sgei,
dar Flame pictase n partea de jos a colii
uriae de hrtie o imagine a modului n
care urmau s arate produsele finite.
Flame tia c principesa va reaciona
mult mai bine la ele dac va putea avea
n minte o imagine a articolului finit.
Owen simi cum oboseala l prsete n
timp ce privea n jos, la pandantivul n
form de stea cu diamante albe.
Pandantivul urma s fie atrnat de un
lan gros de aur i era ceva n
frumuseea i mai ales n desenul
geometric aproape slbatic care i
amintea de ceva La naiba, ce era?
mi amintete de Am mai vzut
ceva asemntor cndva, dar nu-mi
amintesc
Sesiznd frustrarea din vocea lui,
Francesca privi repede peste umrul lui
i rmase cu respiraia tiat.
Este un fulg de zpad, spuse ea i
apoi privi mai de aproape. Cum
Dumnezeu ai reuit s-l faci aa de
perfect? Este oare posibil?
Francesca privi repede la desenul
tehnic de sus, dar se pierdu curnd n
calculele matematice, notaiile tehnice i
instruciunile pentru tietorul de piatr.
Se poate face, spuse Flame. Am
vorbit mai nti cu Gunther Voss. i el
tie mai bine.
Owen ncepu s dea paginile cu o
satisfacie din ce n ce mai mare.
Desenele nfiau lucruri dintre cele
mai variate, de la o bro sub forma unui
pudel rsfat i aezat n poziie de leu,
ceea ce fcea ca bijuteria s fie i nostim
i captivant, pn la o tiar de diamante
roz cu rubine foarte palide.
Sunt fantastice. Se uit la Francesca
i o lu de mn. i-am spus c doctorii
zic c pot pleca curnd de aici? spuse el
trgnat, cci vocea i pierdea
claritatea cnd obosea. Abia atept s
ajung acas.
Francesca se uit la Reece cu o privire
rugtoare.
M gndeam s-l duc la Veneia, la
bunica mea.
Veneia? fcu Owen, recunoscnd
numele oraului.
Este un loc foarte frumos, aa cum
tii.
Francesca dorea foarte mult s-l
conving. Adug apoi blnd, privindu-l
pe Reece drept n ochi:
Noi, cei care locuim acolo, i
spunem La Serenissima. Un loc senin.
Este linitit, este frumos, i btrn, i
foarte atrgtor.
Este i cam umed, din cte mi
amintesc, sublinie Reece. El se gndea
s-l duc pe tatl lui napoi, la San
Francisco.
Flame sri n aprarea mamei sale:
Buni locuiete n Palazzo dOro, i
explic ea lui Owen. Aa dup cum i
spune i numele, este un palat i Buni
are camere etane mpotriva curentului,
i are nclzire central.
Se uit la Reece, ncercnd s-l
conving s fie de acord.
OK, fcu n cele din urm Reece i
ddu ncet din cap. Dup aceea, cnd
Owen ncerc s-i ascund un cscat,
insist s-l lase s mai doarm. Ieind
afar n aerul rece de octombrie,
Francesca ncepu s tremure. Reece
spuse calm:
Este vorba de ceva mai mult, nu
numai de a gsi un loc pentru
convalescena tatei, nu-i aa? ntreb el.
Nu, nu cred, neg Francesca. Dar
chiar n clipa n care spunea acest lucru
ncepu s se ntrebe n sinea ei de ce nu
simea dorina s-l duc napoi la
Ravenscroft. Malcolm nu mai reprezenta
o primejdie. Dar era altceva. Altcineva
Francesca i ndrept brusc gndurile
ctre chestiuni mai practice. Trebuia s
fac bagajele i s mpacheteze lucruri
clduroase pentru Owen. i ls mintea
s se ndeprteze ct mai mult de
curenii periculoi, dar inima i btea cu
putere ca i cnd s-ar fi apropiat de
marginea unei stnci i s-ar fi uitat n jos,
n abis.

Reece ridic privirile i l vzu pe


fratele lui vitreg care nchidea cu grij
ua n urma sa. Era mbrcat cu
costumul de clrie i inea o crava
ntr-una din mini.
Mi-a spus Chamberlain c vrei s
m vezi.
Da, spuse Reece i art ctre un
scaun. Stai jos.
Justin nepeni. i arunc lui Reece o
privire lung, ntrebtoare, apoi ridic
din umeri, se aez pe fotoliul lui
preferat cu tetier i i ntinse picioarele
confortabil n fa.
Vreau s-i dau s citeti ceva, spuse
Reece i i nmn dosarul pe care i-l
dduse Ivor Oliver cu cteva sptmni
n urm. De atunci, Ivor mai adugase i
informaiile obinute de la Jack Lacey.
Reece se temea pentru
Flame i era decis s anihileze
ameninarea mpotriva ei nainte de a
pleca din nou. De cnd se ntorsese,
Flame nu mai fcuse nicio micare ca s
vin la el. Ar fi vrut s tie de ce se
terminase totul ntre ei, dar
Nu mai poi atepta? ntreb Justin
cu o voce plictisit. Am pus deja s se
neueze iapa i
Citete, i-o tie Reece cu o voce
dur. Vzu cum maxilarele lui Justin se
ncleteaz o fraciune de secund, apoi
ncepu s citeasc ncet. Ochii i se
ntunecau tot mai mult, trecnd de la
albastru-senin la un cenuiu prevestitor
de furtun. n afar de aceasta, nu trda
niciun fel de reacie. Cnd termin,
nchise dosarul i i-l ddu napoi lui
Reece.
Foarte interesant.
Crezi c asta este tot?
Ce altceva? Justin ridic o
sprncean. Cnd Reece se aplec n fa
cu privirea aintit asupra lui, Justin tiu
c acest brbat nu se temea ctui de
puin de el. Chiar dup ce tia ce fcuse,
nu se temea deloc de el! Justin constat
c rmsese fr cuvinte, netiind ce s
fac sau ce s spun.
Justin, eu cred c tu eti bolnav,
ncepu ncet Reece. Nu-i fac o vin din
asta. tiu c toi copiii sunt foarte
vulnerabili la mediul lor. Nimeni nu i-a
spus ce e ru i ce e bine, aa este? Sau
poate c a fost i mai ru? De ce nu-mi
povesteti despre Malcolm? ntreb el
blnd, dar cu o nuan clar de hotrre
n voce.
Justin simi c nghea, apoi se
nfierbnt.
Ce-ar fi s treci la problem?
Te-a durut, nu-i aa, Justin? Ce
altceva te mai supr? Flame? i ea i
face ru, nu-i aa? Dar mama ta? Dar
Flick Mainwairing
Reece se opri vznd c Justin tresri
abia vizibil. Simi un val de compasiune
pentru acest srman ticlos derutat, apoi
se gndi la Owen i mpinse mila
periculoas napoi, la o distan
respectabil.
Ce doreti? ntreb Justin abia
optit.
Fusese lovit de un val de team
aproape paralizant. Timp de o secund
nu mai tiu nici unde se afl. Reece vzu
panica din ochii lui i simea parc
concret i spaima lui cumplit.
Justin! spuse el brusc i vzu cum
fratele lui vitreg se prbuea fcndu-se
parc mai mic n fotoliu, cu muchii
contorsionai. Timp de cteva secunde,
Reece crezu c biatul o s fac o criz.
Justin, hai s cdem la o nelegere,
ncepu el cu grij, intuind n mod corect
c aceasta era singura frnghie pe care
Justin reuea s mearg cu jalnica lui
aparen de normalitate. tii c probele
de acolo sunt clare. Pot s m duc cu ele
la poliie.
N-ai dect, spuse Justin repede,
dispus s-i joace toate crile i
nerbdtor s-i rectige poziia de
autoritate. Poliitii vor descoperi c
frnele mainii tatlui tu au fost
distruse cu pila de unghii a lui Flame.
Vor descoperi c grdinarul a vzut-o
cum se ducea n garaj n noaptea aceea i
va afirma aceasta sub jurmnt. Vor
descoperi c
Nu m refeream la accident, mri
Reece, luptndu-se cu propria furie
instinctiv. Avu nevoie de toat fora lui
de stpnire ca s nu-l ia pe Justin de gt
i s-l stranguleze. l opri numai gndul
la durerea lui Flame i a Francesci. i
apoi, Justin era cel care nu avea niciun
sim al moralitii, nu el. M refeream la
George Campbell-Bean.
Justin i aminti rapid ziua aceea.
Nu ai nicio dovad, spuse el repede,
cci instinctul lui de conservare se fcea
auzit din nou. Nimic care s stea n
picioare la tribunal.
N-am nevoie de tribunal, Justin,
spuse ncet Reece. E suficient s ajung
la pres.
Justin privi fix la el.
Crezi c mie mi pas de ceea ce
spune lumea despre mine? ntreb el.
sta era fixul lui taic-meu, nu al meu.
Justin se ridic pe jumtate din fotoliu i
vocea lui crescu i n volum i n nlime
pe msur ce i pierdea tot mai mult
controlul. Puin mi pas de ce ceea spun
oamenii despre mine. Toat viaa mea
Se opri brusc, dndu-i seama c era
aproape s admit totul, c omul acesta
l adusese att de aproape de o
mrturisire. Se ls s cad ncet napoi
n fotoliu, nedndu-i seama c se zbtea
s respire ca un pete pe uscat, netiind
c faa i se transformase ntr-o masc de
om torturat i chinuit.
Am auzit c odat tatl tu te-a
biciuit, mai s te omoare, spuse Reece
ncet, amintindu-i un anumit detaliu
din raportul lui Ivor. Aveai paisprezece
ani. Mila refuza s dispar total din
vocea lui Reece, iar Justin ntoarse
repede privirile.
Da, dar nu mi-a psat, spuse Justin
sincer, cu o voce abia optit.
Reece se cutremur, reacionnd la
rutatea din prezena malign a lui
Malcolm.
Dar ce altceva te-a suprat? l
ntreb blnd Reece. Ce i-a fcut
ticlosul la, Justin?
Pivnia.
Reece simi c nghea.
Ce e cu pivnia? taton el terenul cu
blndee, contient de faptul c mergea
pe o ghea foarte subire.
Justin nu rspundea, dar imaginile nu
dispreau, ntotdeauna i fusese fric de
ntuneric. Se temea de ntuneric mult
mai mult dect de durere. i Malcolm
tia asta. Justin se cutremur amintindu-
i de momentele cnd fusese ncuiat
acolo jos, uneori cteva zile la rnd, dac
venea acas de la coal n vacan.
Te ncuia n pivni, nu-i aa?
ntreb Reece uurat s vad c atunci
cnd Justin i ntoarse din nou privirile
ctre el, acestea erau limpezi. Cu un efort
uria se retrsese de pe marginea
abisului.
Nu mai conteaz, spuse Justin cu un
zmbet bolnvicios pe fa. La Eton se
ntmplau lucruri i mai rele.
Reece se uit la el, alb la fa.
Sunt sigur c aa este, spuse el cu
simpatie, dar Justin sri din fotoliu,
urndu-l pe omul care i readusese n
minte toate aceste amintiri.
n special un biat, unul Jake Urquhart,
i fcuse mult ru. Era un biat vesel i
foarte deschis, un biat care se putea
mprieteni cu oricine. Justin se simea
atras de el ca un fluture de lamp. i
apoi ncepuser tachinrile, bieii
strigau poponarule ori de cte ori
ncerca s stea de vorb cu el i Justin
ncepuse s se bat cu ei. Nu numai c
Jake era mai mic dect el, dar nu era n
firea lui placid s se bat. n cteva luni,
Jake nu mai putea s-l sufere.
Reece, ncordat i gata s se apere,
urmrea confuzia i durerea care treceau
pe chipul lui Justin i se simi oarecum
vinovat. Apoi i aminti de ce trebuia s
fac acest lucru i hotrrea lui deveni i
mai ferm.
Stai jos, Justin, spuse el blnd i i
puse minile pe umerii tremurtori ai
biatului. tim amndoi foarte bine c
Halcyone nu va rezista dac izbucnete
un scandal. i tim amndoi c nu mai
vrei s dai din nou ochii cu Flick, aa e?
Flick? repet ca n trans Justin,
prbuindu-se la loc, n fotoliul lui.
Cndva visam c adorm n braele ei,
murmur el. N-am mai fcut niciodat
asta, spuse el i se uit la Reece,
ntrebndu-se cine era acesta. Semna cu
un prieten.
Atunci hai s facem o nelegere,
spuse Reece i cuvintele lui erau ca nite
catapulte. Dintr-odat, Justin se regsi n
lumea real, unde totul era de vnzare.
Ce fel de nelegere?
n clipa aceea, Reece vzu clar acel
caleidoscop care era viaa lui Justin
acum i trase adnc aer n piept, tiind c
urmtoarele cteva minute vor fi vitale
pentru ei toi.
n schimbul faptului c nu voi
dezvlui nimic poliiei sau presei, spuse
Reece calm i rar, vreau s te duci la
medic. Vreau s te internezi de bunvoie
ntr-una dintre aceste clinici.
Justin lu lista din mna lui Reece.
Cnd?
Chiar acum.
Nu, ripost ferm Justin. Nu pot s
plec acum. Principesa urmeaz s
aprobe desenele n mai puin de dou
sptmni. Mi-am ctigat dreptul de a
termina aceast comand.
Foarte bine, fcu Reece, care era
pregtit pentru o reacie de acest fel. O
s facem un compromis. Ai s atepi
pn se ncheie comanda, dup care te
vei interna ntr-o clinic. ntre timp, un
doctor va veni s stea cu tine aici, n
cas. Poi s spui c este un prieten al tu
sau un partener de afaceri orice
doreti. Dar va locui aici. i vei sta de
vorb cu el. Voi primi rapoarte zilnice cu
privire la progresul tu i ai s stai
departe de sora ta i de mama ta.
Ai pe cineva n vedere?
Da, recunoscu Reece. Este un
prieten al meu din America. Este un
psihoterapeut admirabil. Urte durerea,
ai s vezi, spuse Reece, privindu-l atent
pe Justin. Ia lucrurile foarte personal. O
s-i fac bine, Justin. i o s fie bun cu
tine, i promit.
Justin l privi n tcere cteva minute,
apoi ncuviin din cap.
Foarte bine. Ne-am neles.
i s nu mai aud de niciun fel de
scheme, l avertiz Reece. Frank o s-i
dea seama, Justin. i dac suspectez c
pui ceva la cale, te internez aa de
repede c nici n-ai s-i dai seama ce se
ntmpl. S nu crezi c nu pot s-o fac.
Sau c n-o voi face, adug Reece,
convins de ceea ce spune.
Justin surse cu zmbetul lui obinuit
de dispre condescendent.
Cum doreti. Acum pot s plec?
ntreb el laconic. Mai am voie s vin i
s plec cnd doresc?
Sigur c da, spuse Reece
urmrindu-l din priviri cum deschide
ua. i s mai tii ceva, Justin, adug el
cu o voce de mtase, tiu c eti gata s
te ntorci mpotriva mamei i a surorii
tale imediat ce ai avea ocazia. Vreau s-i
spun ceva: dac le faci vreun ru, s-ar
putea s decid c azilul este un loc prea
bun pentru tine. M nelegi?
Justin zmbi rece, i adres un salut
batjocoritor i nchise ua n urma lui.
Odat afar, se cltin n hol i se duse
s se rezeme de perete.
Auzi un sunet slab, aproape un fonet,
i scoase un strigt de uimire. Se rsuci
la timp ca s-l vad pe Roger care urca
repede scrile. Rsufl aproape uurat.
Tmpitul sta de unchi al lui! Aproape
c uitase de existena lui.
Poate c ar trebui s se duc s
locuiasc n mansard cu bunul i dragul
unchi Roger? i spuse el amuzat. S
devin un alt nebun legendar Syramore-
Forbes?
Justin ncepu s rd i, odat ce
izbucni n rs, i ddu seama c nu se
mai poate opri.
26
Veneia
Flame i Reece se ntoarser de la
Verdi, teatrul n aer liber de pe insula
San Giorgio Maggiore, copleii nc de
spectacolul Romeo i Julieta. n salon,
Owen ridic privirile de pe un teanc de
fotografii i zmbi. Femeile din familia
Corraldo l copleiser cu dragoste, grij
i idei interesante, tratndu-l ca pe un fiu
demult pierdut. i lui i plcea. Pe lng
aceasta, n ultima sptmn amintirile
ncepuser s-i revin tot mai mult.
Noaptea trecut fcuse dragoste cu
Francesca pentru prima dat de la
accident. Fusese o experien plcut
pentru amndoi i acum, pentru prima
oar, ncepuse s cread cu adevrat c
lucrurile aveau s se ndrepte.
Bun, venii ncoace s v uitai la
astea, i salut el vesel, iar Flame i Reece
se aezar binevoitori alturi de el, cte
unul de fiecare parte. Giulietta arunc o
privire gnditoare ctre Flame, apoi i
mut ochii la Reece. Flame intercept
privirea i ncuviin uor din cap. Era
momentul s lmureasc mpreun cu
Reece ceea ce se ntmplase n ultima zi
de la Ravenscroft ceea ce el auzise fr
s vrea i nelesese greit. Reece fusese
aa de distant de la accidentul lui Owen,
c simea c nnebunete. Ar fi preferat
de o mie de ori s strige la ea dect s-o
ignore!
Cum mai merge cu desenele, draga
mea? ntreb Francesca, iar Flame scoase
un oftat de uurare.
Am fcut toate piesele pentru seturi,
spuse ea cu satisfacie, dar vreau s mai
fac i ceva flamboaiant. Ceva ce
principesa va vedea pentru prima dat
numai la prezentare.
Femeile ddur din cap nelegtor, iar
Owen se ncrunt:
Nu este periculos? Dac n-o s-i
plac?
tiu c este riscant, spuse Flame
ridicnd din umeri. Dar
ncepu s le explice, iar Giulietta sri n
aprarea ei:
Orice mare expoziie de bijuterii are
nevoie de ceva care s fac publicul s
rmn cu rsuflarea tiat, le explic ea.
i principesa este o femeie care apreciaz
astfel de gesturi. Cred c este o idee
excelent, car a, o ncuraj ea.
Flame zmbi. Bun sfat. Dar ce ar putea
s fac? La ce s se gndeasc, ceva ce n-
a fost nc introdus n colecie?
Astea sunt foarte drgue, spuse
Reece, tiind n ce tensiune sttea Flame
i ncercnd s schimbe subiectul. Flame
privi n jos la fotografia pe care o inea n
mn i ochii i se umezir. Era o
fotografie veche, n sepia, i nfia o
femeie tnr cu o rochie lung de sear.
Buni, tu eti? ntreb Flame uimit.
Era de-a dreptul uluit.
Giulietta zmbi:
La un bal n 1916, recunoscu ea.
Dei era rzboi, Veneia tia cum s
organizeze un bal mascat.
Vocea ei era plin de nostalgie i
aduceri aminte.
Flame se uit nc o dat la fotografie i
examin masca pe care o inea
strbunica. Era o masc tradiional,
franj urat pe margini i cu pene
decolorate, cu deschizturi foarte oblice
pentru ochi i cu cteva monede de aur
pe margine. Dintr-odat, i inu
respiraia i ochii i se fcur mari i
rotunzi ca nite farfurii de ceai.
Buni, mai ai poza din revist cu
principesa? Mriser una dintre
fotografiile ei i acum Giulietta i-o
ntinse, strngnd din buze. Recunotea
privirea din ochii lui Flame. Era privirea
pe care o avea atunci cnd creierul
ncepea s-i funcioneze.
Flame privea la faa principesei,
observnd cu atenie pomeii nali i
linia aproape slbatic a maxilarului. Era
o fa mai degrab impuntoare dect
frumoas. O fa care te obliga s-o
priveti. Dintr-odat, i fr un cuvnt,
Flame sri de pe canapea i alerg la ea
n camer. i auzir paii n timp ce
alerga pe scri i, cteva secunde mai
trziu, ua care se trntise n urma ei.
La revedere, Flame, spuse jucu
Reece i toat lumea izbucni n rs.
Cred c i-a venit n minte ceva
ndrzne, spuse Owen, simindu-se
perfect n largul lui cu toat familia
italian. Oroarea i ntunericul pe care l
reprezentase accidentul de main se
estompau rapid. ntinse mna spre
Francesca i aceasta i puse imediat
mna n mna lui, cald i ncurajatoare.
Maria rse la auzul comentariului sec
al lui Owen i zmbetul Francesci
deveni complice cnd se ntoarse ctre
Reece.
Fiica mea este o fiin spontan, asta
este, murmur ea i apoi ridic
sprncenele cnd Reece, n loc s
zmbeasc sau s fac un comentariu
glume, fcu o grimas. Pe chipul lui
trecu o expresie de durere care o fcu pe
Giulietta s ofteze. Indiferent ce se
ntmplase ntre cei doi tineri, nu putea
dect s spere c Flame va face ceea ce
trebuie pentru a ndrepta lucrurile ct
mai curnd.
i Flame fcu.
Lucr cu ardoare toat seara i cnd fu
mulumit c sesizase toate nuanele
ideii sale, constat c trecuse de miezul
nopii. Era mult prea istovit ca s poat
dormi, aa c fcu repede un du i,
zmbind pozna, i alese cel mai
excitant neglijeu de dantel i mtase.
Era alb, transparent i i ajungea pn
deasupra genunchilor. i perie prul
lung i frumos, lsndu-l s cad liber
pe spate. i ajungea aproape pn n
talie. Apoi porni n vrful picioarelor pe
coridor i deschise ua camerei lui Reece.
O briz uoar umfl perdelele de la
fereastra deschis. Flame se strecur
pn la patul lui i privi n jos.
Era gol i superb. n lumina lunii,
vedea cum se umfla i cobora pieptul lui
musculos i simi c i se usuc gtul.
Oarecum nesigur, ntinse temtor o
mn ca s-i ating un sfrc. n acea
clip, mna lui se repezi i o apuc de
bra. Flame scoase un mic strigt de
uimire. Strngerea lui era ca de fier.
Reece deschise ochii larg, cu toate
simurile n alert. Dar nu era niciun ho
venit s jefuiasc i niciun arpe venit s
se hrneasc, ci numai o fantom
frumoas n alb. Clipi din ochi, apoi rse
ncetior.
N-ar trebuit s te furiezi aa pe
lng un brbat, opti el i braul lui o
cuprinse pe dup gt ca s-o aduc n
patul lui cu baldachin. Buzele li se
ntlnir ntr-un srut blnd care deveni
att de ptima, c n cteva secunde fu
i ea goal. Privi la mna lui care urca
s-i cuprind snii, n timp ce degetul lui
mare bttorit i freca ncet un sfrc.
Gemu de plcere, scond un sunet
profund, i sngele ncepu s-i alerge
prin vine. O furnictur pe ira spinrii
i trupul ei ntmpin cu bucurie
greutatea trupului lui. Simi cum
coapsele lui le sileau pe ale ei s se
deprteze i trupul i se topi imediat.
O, Reece, spuse ea, aceasta fiind tot
ceea ce reui s rosteasc. Toate
gndurile i disprur din minte.
Reece ptrunse n ea i imediat muchii
ei interiori se contractar ferm n jurul
lui, storcndu-i tot aerul din plmni.
Picioarele i se mpletiser n spatele lui
cuprinzndu-l ca ntr-o capcan,
prizonier de bunvoie al trupului ei. i
adun forele ca s se npusteasc din
nou n ea, nchiznd ochii de plcere.
Naiba s te ia, spuse el n sfrit, de
ce i-a trebuit att timp?

Frank Jensen se mica cu abilitatea unei


pisici. Casa superb era cufundat n
ntuneric, dar se obinuise demult cu
Ravenscroft. Sosise n aceeai zi n care
Reece plecase la Veneia i nu avuseser
dect foarte puin timp s stea de vorb.
De fapt, Frank nici nu avea nevoie de
asta. O singur ntlnire cu Justin
Syramore-Forbes l convinsese c biatul
avea nevoie de ajutor. Mare nevoie.
Se cunoscuser n bibliotec, unde
Justin jucase admirabil rolul de conte
preios. Dar Frank tia s deosebeasc
deghizarea de realitate. Primise salutul
rece i ostilitatea nedisimulat din ochii
brbatului cu un gest de acceptare
simpl care l nspimntase pe Justin. n
primele cteva zile, Justin reuise s se
prefac, lsnd impresia c nimic nu e
ru. Scpase de familia sa nesuferit i se
ruga s rmn la Veneia pentru
totdeauna. Frank Jensen nu punea
mereu ntrebri stnjenitoare, aa cum se
ateptase i curnd Justin descoperi c
st de vorb destul de deschis cu el
despre subiecte mai puin periculoase.
Pe Frank l interesa ct de mare este
domeniul i cum se conduce o
proprietate att de vast i Justin l
lmuri cu plcere. Nu tia ct de mult
din personalitatea lui dezvluie unui om
care era expert n a-i asculta pe alii.
Acum Frank se opri, privind n
ntuneric. Privi n sus, la scrile care
duceau spre mansard. Fcuse
cunotin cu Roger, dar, tiind ct de
mult nevoie avea Justin s fie n centrul
ateniei cuiva, a oricui, se limitase n
mod deliberat la aceast chestiune. Justin
fusese la nceput uimit de atenia
psihiatrului, apoi nspimntat, apoi
ntr-un mod reticent, chiar recunosctor.
Frank era mulumit de progrese. Acum
mergea pe coridor cntrind n mintea
lui ascuit toate posibilitile. tia ce
efect profund avusese asupra lui Justin
ntlnirea cu mama lui i impactul
asupra paranoiei lui deja profunde. Va
trebui s se ocupe curnd i de acest
aspect. Dar mai nti Ajunse la ua lui
Justin, o deschise i se strecur nuntru.
Justin dormea, artnd pierdut n patul
uria. Fr un zgomot, Frank trase un
scaun i se aez s atepte.

Reece se strecur afar din pat i se


duse la fereastr, mulumit, satisfcut,
dar fr stare. tia de ce, firete. Trebuia
s se ntoarc n Queensland, dar cum
putea s-o prseasc? Minerii erau
mulumii i dispui s se ntoarc la
lucru, ns Reece trebuia s
supravegheze singur lucrrile de
reparaii i s fie convins c mina este
sigur. Aa fcuse ntotdeauna pn
atunci.
Se ntoarse cu o expresie de ngrijorare
pe chip i se uit la Flame care dormea.
Era absolut goal, cu prul rsfirat pe
pern, cu snii strlucind ca nite
cerculee palide i trupul lui reacion
imediat la vederea ei. Era ca un drog, iar
el se simea dependent de acest drog.
n acel moment, ca i cum ar fi simit
privirile lui, pleoapele ei clipir i
deschise ochii. Se uit n sus la ea, fr
team, nc adormit, dar nelegnd
instinctiv privirea din ochii lui.
Reece, murmur ea. nainte s-l
accepte din nou n patul ei, trebuia s
fac ordine n lucruri. n legtur cu
Scott. tiu c ai auzit tot, dar nu este
adevrat. Eu
Sigur c nu este adevrat, o
ntrerupse Reece. Sper c i-ai dat ce
merita. Ce obrznictur!
Flame clipi spre el, total nedumerit.
Atunci de ce ai plecat?
Accidentul de la min, spuse Reece.
N-ai primit biletul meu?
Ce bilet? Flame l privi fix, apoi oft.
Nu, n-am primit niciun bilet.
Timp de o clip nu spuser nimic, cci
amndoi tiau cine l luase.
O, la naiba, de asta nu ai mai luat
legtura cu mine?
Flame i muc buzele.
Am crezut o, Reece, oare ce
trebuie s se mai ntmple ca s avem
ncredere unul n altul? ntreb ea cu
suprare, dar i tristee n voce. i de ce
nu mi-ai telefonat? l provoc ea. Nu era
vina ei, la urma urmelor.
Totdeauna erai plecat, spuse Reece
rece. Apoi adug: Dup cum susinea
Chamberlain. i din nou tiur amndoi
cine l manevra pe Chamberlain.
Asta este! spuse Flame, cu o voce
puternic i sfidtoare. De acum nainte,
dac ai s vii la mine mirosind a parfum
ieftin, cu urme de ruj pe guler i o
expresie prosteasc pe fa i ai s-mi
spui c ai lucrat pn trziu, am s te
cred!
Reece ls capul pe spate i rse:
Pe naiba! Probabil c o s arunci cu
ceva n mine.
Aa este, ripost Flame. Cu cel mai
mare i mai greu ceva pe care am s-l
gsesc!
Cu ochii n flcri, Reece mormi i se
arunc pe pat ca s-o cuprind n brae.
Simi sfrcurile ei ca nite pietricele mici
cum i intrau n carne i scoase un sunet
scurt, nearticulat, care i puse sngele n
micare. Flame l trase repede ctre
mijlocul patului i gemu cnd el i lu
gleznele n mini i trase de ele.
Flame rmase nemicat i cu
respiraia oprit, privind n tavan, n
timp ce el i srut mai nti talpa, apoi
gamba pn ajunse la spaiul moale din
spatele genunchiului. Flame nchise
ochii cnd buzele lui i fcur drum n
susul coapselor ei apoi i opri din nou
respiraia cnd capul lui se aplec s
culeag nectarul pe care l descoperise n
triunghiul de pr ro. Limba i gsi
clitorisul i ncepu s-l mngie fr mil
n timp ce ea ntorcea capul de pe o parte
pe alta, iar minile lui i ineau genunchii
ferm deprtai. Gura ei se deschise, i
scoase un geamt de extaz n momentul
n care primul orgasm o scutur ca un
val continuu.

Justin se trezi cu un ipt. Aprinse


lampa cu gesturi febrile i se aez n
capul oaselor, respirnd greu. Era alb la
fa i ochii continuau s-i exprime
groaza din somn. i atunci l vzu pe
Frank. Timp de o secund, groaza crescu
parc i mai mult, apoi, n mod ciudat,
ncepu s se risipeasc.
Ce faci aici? ntreb el, ncercnd s
impun oarecare autoritate vocii sale,
dar fr s reueasc. Era un om chinuit
i de data asta talentele lui de actor nu
puteau s-l salveze.
Ateptam s te trezeti, spuse Frank
cu o voce blnd ca o ploaie de var.
De ce?
Ca s putem discuta despre
comarurile tale.
Justin privi uimit la el
Dar de unde ai tiut?
Frank oft.
Justin, tiu c probabil ai suferit de
comaruri toat viaa. tiu prin ce
suferine ai trecut. Vreau s te ajut. De ce
nu m lai?
Justin ntoarse repede privirile n alt
parte, dar Frank rmase ncpnat pe
loc. Justin i ridic oftnd genunchii pe
sub cearafuri i i rezem brbia de ei
ntr-un gest defensiv clasic. Ce tnr
este, i spuse Frank i simi cum este
cuprins de un val de simpatie pentru el.
De o empatie pe care o putea ine sub
control ca un profesionist ce era.
Nu e nimic, de fapt, spuse Justin n
cele din urm. De ce nu te duci napoi la
tine n camer? Sau eti pe invers? spuse
el batjocoritor.
Frank se ls pe spate.
N-o s m sperii, spuse el blnd i l
privi pe Justin care se lsa din nou pe
perne, palid i tras la fa. Eti aa de
obosit, nu-i aa? Te-ai luptat ani de zile
s-i menii capul la suprafaa apei i
acum aproape toate puterile tale s-au
dus.
Vzu cum biatul nghite n sec.
Aa, Justin, ce ai de gnd s faci n
privina asta? ntreb el cu o voce calm
i stpnit.
Justin se ntoarse spre el.
tii ceva, spuse el gnditor, eti cel
mai nemilos om pe care l-am cunoscut!
Frank ddu din cap.
Sunt hotrt s te ajut.
Faa lui Justin se contorsion de fric,
de speran i nc de ceva. Ceva
disperat.
Indiferent ce ar fi? spuse el n cele
din urm.
Indiferent ce ar fi.
27
Flame nu se mai simise niciodat aa
de emoionat i avea n stomac un nod
nc i mai mare cnd principesa Sofia
Elena di Maggiore ddu nc o pagin
din mapa cu desene ntr-o tcere
desvrit. Flame, ncordat la
maximum, nu detecta niciun gest, nicio
privire care s-i poat dezvlui ceea ce
credea principesa. Chipul ei era absolut
lipsit de orice expresie cnd ntoarse nc
o pagin, n total ase. ase desene i
niciun cuvnt. Flame simea cum i se
strnge gtul i se sili s respire. Nu tia
ct mai poate suporta aceast tensiune.
Se atepta ca volubila principes s
exclame cte ceva la fiecare pagin. Nu
aa nu aceast tcere care i mcina
nervii!
Se aflau n cel mai elegant salon de la
Ravenscroft. Afar, copacii din pdure
aveau o culoare ruginie, galben i
cafeniu-nchis. Un vnt rece lovea
picturile de ploaie de geam i acesta era
singurul sunet din ncpere. Flame i
arunc o privire lui Justin, care sttea ca
de obicei n fotoliul lui cu sptar nalt,
mbrcat ntr-un costum bleumarin
impecabil n care reuea totui s par
ct se poate de indiferent. Flame observ
ochii principesei care priveau pe furi
din cnd n cnd la Justin, dar nu era de
mirare: ce femeie se putea abine s nu
se uite la Justin? Fonetul altei pagini
date de principes i mut din nou
atenia lui Flame ctre ea. i lungi gtul
i vzu c se afl la desenul numrul 10.
Inima i tresri. Dac se putea vorbi de o
pies riscant, atunci aceasta era! Aa
cum o etichetase ea ntr-un col, era o
bro de corp, cu un desen deosebit de
mare i spectaculos. Flame observase c
rochiile de catifea erau din nou la mod
n Veneia i tia c pe catifea se putea
pune o bro orict de mare. n
consecin, desenase o bro care urma
s acopere aproape toat partea de sus a
corpului, de la civa centimetri
deasupra taliei pn sub umeri. Firete,
folosise cele mai uoare materiale cu
putin, i broa avea cea mai mic
densitate dintre toate bijuteriile ei. Era o
pnz de pianjen perfect, mpletit din
platin i argint, cu picturi de rou din
diamante i un pianjen din agate ntr-
un col. i lua respiraia ca schi i va
atrage toate privirile atunci cnd va fi o
bijuterie finisat. Dar oare simea i
principesa la fel, sau o considera prea
absurd? Poate chiar urt? Poate prea
ndrznea pentru o femeie de vrst
mijlocie? Era imposibil de spus. Dar nu
se nela atunci cnd constat c
principesa zbovise asupra ei mult mai
mult ca de obicei, nainte de a-i
continua examinarea care i distrugea
nervii. ntoarse nc o pagin.
Flame se rsucea pe scaunul ei. Ce bine
ar fi fost dac Reece n-ar fi plecat n
Queensland, ci ar fi stat alturi de ea, s-
i clipeasc iret cu ochiul, s-i spun c,
oricum, nu era sfritul lumii. Mintea i
zbur napoi, la amintirea nopilor lor
lungi de dragoste i conversaii purtate
n oapt. Simea din nou piciorul lui
puternic, pros, care o presa ntr-o parte,
buzele lui care se lipeau de ale ei
Ei bine, Lady Flame, trebuie s spun
c este un un set de desene extrem de
interesante, numeroase i originale.
Vocea principesei o smulse pe Flame
din visele ei erotice ca un cuit de ghea
i o fcu s se apropie de marginea
scaunului.
Urma oare i un dar? se ntreb ea
emoionat.
Dar principesa nchise mapa i pentru
prima dat i permise s arboreze un
zmbet care i transform chipul.
mi plac la nebunie, spuse ea simplu
i Flame simi c explodeaz ntr-un val
de uurare.
M bucur foarte mult, spuse Flame,
apoi rse, ntrebndu-se dac mai rostise
vreodat o afirmaie att de profund.
Cele dou femei radiau una ctre
cealalt ntr-un sentiment de nelegere
i emoie reciproc.
Justin se ridic ncet n picioare:
Principes, sperm c vei accepta s
luai dejunul cu noi. Vocea lui era de o
politee perfect, ascunznd cu
ndemnare furia care l stpnea. n
pofida daunelor care ar fi afectat
Halcyone, Justin sperase c principesa va
respinge proiectele surorii lui.
Dar zmbi fermector cnd Sofia di
Maggiore accept cu bucurie invitaia la
dejun. n timp ce o conducea ctre
sufrageria somptuos decorat, i ls
mna s-o mngie uor njumtea de
jos a spatelui. n timp ce Justin o ajuta s
se aeze cu o galanterie ostentativ,
Flame l vzu pe Frank Jensen care trecea
prin dreptul ferestrei deschise, cu unul
dintre cinii fratelui ei alergnd fericit pe
lng el.
Flame tia de ce se afl Frank aici,
firete. Fusese de fa cnd Reece i
nmnase un dosar despre Justin cu
cteva zile nainte ca ei s plece la
Veneia. Flame nu ntrebase ce era n
dosar nu era sigur c dorete s tie.
Spera numai c psihiatrul va reui s-l
ajute pe fratele ei i, dup ce l
cunoscuse, se convinsese c va izbndi.
Frank emana putere, dar i nelegere n
acelai timp. Chiar i Flame simea c
interacioneaz cu Frank. i observase c
Justin vorbete cu el mai mult dect cu
oricine altcineva. Se strduia s se in
ct mai departe de ei. Owen i Francesca
se oferiser s vin i ei ca s-i acorde
sprijin moral, dar Reece le spusese c
Frank dorea s aib un teren liber.
Francesca nu ridicase niciun fel de
obiecii. tia la fel ca toi ceilali c Justin
are nevoie de ajutorul pe care se
pregtea s i-l ofere Frank.
Aadar, i spuse principesa lui
Flame, n timp ce se servea primul fel.
Vei supraveghea fabricarea propriu-zis
a bijuteriilor, nu-i aa? ntreb ea,
emoionat i nerbdtoare acum s
pun mna pe piesele reale.
Dup ce se taie pietrele, desigur,
spuse Flame. Dar tierea pietrelor este
domeniul lui Gunther. i firete, spuse
ea, prinznd privirea lui Justin, fratele
meu va avea dejucat un rol chiar i mai
important, va trebui s se asigure c
avem toate livrrile necesare, c s-a
elaborat graficul de execuie i o mie i
unu de lucruri la care eu nc nici nu m-
am gndit!
Justin zmbi printre dinii ncletai
cnd principesa i puse o mn pe bra.
Unghiile ei cu manichiura roz foarte
ngrijit contrastau plcut cu costumul
lui.
O, eu tiu ct de bine este organizat
Lord Justin, spuse ea i pipi cu degetele
bijuteria de email pe care o fcuse
chiar ea n timpul ultimei vizite la
Woodstock. Nu observ cum ochii lui
Justin aruncau fulgere de furie. El se sili
s-i zmbeasc cnd n realitate ar fi vrut
s urle. N-avea nevoie ca sora lui
geamn s-l laude. Naiba s-o ia de
ncrezut!
Sophia se ntoarse din nou ctre Flame,
clipind din ochi.
Aadar, Lady Flame, dup ce
frumoasele dumitale desene vor prinde
via vei avea ceva timp liber. Presupun
c i-ai fcut deja planuri n acest sens.
Faa lui Flame se aprinse ca o
lumnare.
O, sigur c da, spuse ea febril. n
mod sigur. M duc n Australia! rosti ea
cu emfaz i Sophia oft. A, ce nsemna
s fii tnr i ndrgostit. Cci principesa
era sigur c frumoasa rocat nu se
ducea pn acolo numai ca s vad
cangurii.
Aflat la sute de metri sub solul rou i
ars de soare al Australiei, Reece privi
nelinitit la lampa de deasupra capului
care ncepuse s se clatine. Nu-i plcea
treaba asta.
De ct timp face aa? l ntreb el pe
Mike Faraway, eful de schimb.
Mike, un miner grizonat, cu
experien, cltin din cap.
De cteva zile. Dar, aa cum
spuneam, n-am gsit nimic.
Reece ncuviin din cap. Ordonase s
se opreasc toat activitatea cnd Mike
venise i i raportase, iar acum se uita de
jur-mprejur, la fel de nedumerit ca i
angajatul lui. Totul prea s fie n ordine,
inginerii dduser und verde pentru
min, toate regulamentele de protecie a
muncii erau respectate cu strictee i
totui
Ce spune seismograful? ntreb el
dintr-odat.
Mike ridic din umeri i i scoase
casca de protecie numai att ct i trebui
ca s-i tearg sudoarea de pe frunte.
Nimic, spuse el cu vocea uscat de
emoie i ngrijorare. St nemicat de
cnd a avut loc prbuirea.
Reece ddu din cap. Mina lucrase n
parametri normali mai multe zile nainte
ca el s ordone ultima oprire a
produciei. Dar dac Mike Faraway era
ngrijorat, i Reece era ngrijorat.
F-mi o favoare, Mike, i vezi dac a
nregistrat ceva acum. Lampa nu se mai
cltina, dar el tot nu se simea bine.
Mike ddu din cap i plec; cteva
minute mai trziu Reece auzi zgomotul
cunoscut al liftului din puul principal
care pornea n sus. Un timp rmase cu
privirea aintit n sus, apoi se duse ctre
brnele principale. O mpinse ct putu
de tare pe una dintre ele, dar, aa cum
era de ateptat, aceasta era tare ca stnca.
Zgomotul liftului care se ntorcea l
fcu s se ncrunte. Mike nu se putea
ntoarce aa de repede i se ntreb cine
i nesocotise ordinele de a nu intra n
min pn nu se rezolv problema.
Ridic din umeri i se duse la
urmtoarea brn. Dintr-odat, un fior
de ghea i alearg pe spinare. Privi n
sus i zri o ploaie uoar de praf.
Undeva, deasupra lui, ceva se micase.
Ridic privirile i praful fin i se mprtie
pe fa.
Bun, frumosule, spuse Flame i lui
Reece mai c i veni s ipe. Timp de o
clip se gndi c probabil ptrunseser
gaze n camer i ncepuse s aib
halucinaii. Apoi se ntoarse i o vzu.
Flame se arunc n braele lui, fcndu-l,
n exuberana ei, s se dea un pas napoi.
Flame? Ce naiba?
Cine i dduse drumul s intre aici?
Dar tia mai bine ca oricine altcineva c
nimeni nu i se putea opune lui Flame,
dac ea i bgase ceva n cap.
Nu mai puteam s atept nicio clip,
spuse Flame. Se ntinse i-l srut cu
atta ardoare, c Reece fii convins c o
s-i absoarb i ghetele din picioare.
Braele i se strnser n jurul ei i inima i
btea fericit. Cnd se desprinser unul
de altul, ochii lui strluceau n lumina
palid.
Nu trebuia s vii aici. E periculos.
Abia apucase s rosteasc cuvintele i
simi vibraiile n ureche. Pli imediat.
O, Dumnezeule, nu, opti el. Nu
acum!
Reece? spuse Flame, apoi auzi i ea.
Un huruit profund i amenintor. Sub
ea, pmntul ncepu s vibreze. Era ca i
cnd ar fi fost pe un pod i un tren ar fi
trecut n mare vitez pe sub ea. Clipi n
timp ce umbrele ncepeau s se
lungeasc ntr-un mod cumplit,
nfricotor, iar luminile de deasupra ei
ncepur s se clatine amenintor. O
cuprinse un val de spaim care o amori
aproape complet. Reece?
Vocea ei deveni un ipt ascuit i
nspimntat. Se apropie i se ag cu
toat fora de el. Huruitul crescu tot mai
mult prevestind o prbuire iminent,
iar ea strig cuvintele despre care era
sigur c vor fi ultimele din viaa ei:
Reece, te iubesc!
Reece n-o auzi. O arunc disperat la
podea, apoi se arunc peste ea n
momentul n care lumina se stinse i fur
azvrlii brusc ntr-un ntuneric att de
profund c i simea sufletul sfiat.
Flame simi, cci nu vedea nimic, simi
pmntul care se prbuea peste ei i
mai avu timp numai pentru un ultim
gnd.
Cel puin vor muri mpreun.

Walt Matthews ridic ochii surprins s-


l vad pe Justin intrnd n biroul lui.
Lord Justin! Nu tiam c ai venit la
Londra.
i art grbit un scaun.
Felicitri pentru ziua de ieri, my
lord, spuse el cu o voce mai blnd i
mai cald. Am auzit c principesa a fost
ncntat de colecie.
Justin zmbi dar, n mod curios, ochii
lui preau mori.
Da, aa este, spuse Justin i vocea i
se nclzi puin. De aceea am venit s
vd specificaiile dumitale.
Walt avea de departe cele mai detaliate
specificaii ale proiectelor originale ale
lui Flame. Flame i Reece aduseser un
seif mic n camera lui Flame, cu o
combinaie pe care nimeni nu avea s i-o
dezvluie. Ca i cnd asta ar fi putut s-l
opreasc, i spuse el dispreuitor. Acum
se ls pe sptarul scaunului i i zmbi
lui Walt. Scott urma s dea telefon peste
cinci minute. Ar trebui s-i dea drumul.
Trebuie s calculez necesarul de
aprovizionare i mna de lucru, explic
el. Colecia trebuie s fie gata de
Crciun.
Walt ncuviin din cap. Era logic. i
totui Walt nu avea nici cea mai mic
ncredere n contele de Ravenscroft. Cu
toate acestea, tia c nu-i poate refuza
ceea ce i cerea. Se duse la seiful su, dar
avu grij s stea cu spatele cnd form
combinaia. i ddu, cam fr s vrea,
specificaiile lui Justin, care i scoase
carnetul i ncepu s-i ia note
srguincios.
Walt l urmrea din priviri,
ntrebndu-se oare de ce nu se simte
deloc n largul lui. Justin era un manager
admirabil i nimeni nu se ndoia de
faptul c avea o contribuie foarte
valoroas. Gndurile i fur ntrerupte
de soneria telefonului i, cnd rspunse,
Justin vzu c se albete la fa.
O, nu! A pit ceva? Urm o pauz
apoi Walt nghii cu greu. Vin imediat.
nchise telefonul repede i se ridic de
pe scaun, apoi ovi o clip, uitndu-se
la Justin.
Trebuie s plec, my lord. A avut loc
un accident. Soia mea
Justin ddu din mn nonalant. Bunul
i btrnul
Scott!
Sigur c trebuie s te duci. Nu-i
face griji pentru astea. Btu cu palma
peste map. O s am grij s fie puse
napoi n seif.
Walt ddu din cap i se grbi s plece.
Dar cnd trecu pe lng biroul secretarei
se opri.
Domnioar Winter, scoate
copiatorul din priz. Art cu mna spre
o main din birou. i pune un bilet cu
n revizie pe el. n cazul n care contele
de Ravenscroft ncearc s-l foloseasc,
s-i spui c s-a stricat. nelegi?
Domnioara Winter clipi din ochi, dar
ncuviin i ndeplini n mod eficient
ordinele efului ei. Ddu din cap cu
gndul la slbiciunile i ciudeniile
celor bogai, dar contele nu iei din
biroul lui Walter ca s cear s utilizeze
copiatorul. Nu avea nevoie de el. Avea n
buzunar un aparat de fotografiat
minuscul. Fcu atent trei fotografii ale
specificaiilor, apoi puse mapa cu grij
napoi n seif.
i zmbi fermector domnioarei
Winter cnd iei din birou.
28
n ntunericul profund, Flame auzea
btile ngemnate ale inimilor lor a ei
rapid i cuprins de panic, a lui Reece,
strns aplecat peste ea, linitindu-se
rapid, devenind regulat i ncurajator
de puternic. ncepu s se mite, se
ridic pe coate i Flame se ag de el,
nspimntat dintr-odat c are de
gnd s-o prseasc acolo i n-o s-o mai
gseasc niciodat n ntunericul acela
cumplit.
E-n ordine, spuse el, trebuie s
aprind lmpile de rezerv.
Vocea lui era puternic, sigur i att
de ncnttor de vie. Trebui s fac un
efort ca s-i desprind minile de el i
atept apoi un timp care i se pru o
venicie. Apoi o raz mic i
tremurtoare de lumin strpunse
ntunericul i vzu c el inea n mn
lmpaul fixat n casca de protecie. n
jurul ei, pardoseala era acoperit de o
grmad de moloz. tia c probabil ar fi
fost moart dac Reece nu ar fi aprat-o
cu trupul lui.
Contient de faptul c dispunea de
puin timp i lumin, Reece cut rapid,
n timp ce Flame se ntreba ct aer mai
aveau. ncerc s respire mai puin, dar
praful care plutea peste tot i ajunse n
gt i o fcu s tueasc puternic. Se
simi ns infinit mai bine cnd se
aprinse mai nti o lumin, apoi alta. Se
ntoarse ncet, sprijinindu-se pe mini i
genunchi, i se ridic n picioare. O
durea tot trupul.
Trebuie s stai culcat i nemicat,
spuse Reece desprinzndu-se din
ntuneric cu un chip att de familiar
nct Flame simi c i dau lacrimile.
Poate i-ai rupt ceva.
N-am nimic, spuse ea cu o voce
remarcabil de puternic i sigur date
fiind mprejurrile. Privi de jur-mprejur.
Trecerea prin care venise nu mai era
dect un perete de pietre i moloz. Nite
brne mari de lemn strbteau de-a
lungul i de-a latul caverna ca nite
bizare obstacole de curse. Cu toate
acestea, Reece o cercet peste tot i abia
dup aceea se duse la locul unde se
produsese prbuirea i l examin n
detaliu. tiind c nu poate s-l ajute,
Flame gsi o piatr mai mare ntr-o zon
care prea sigur i era ceva mai curat
i se aez, cu picioarele tremurnd,
neajutorat. Consecinele situaiei lor
ncepur s i se dezvluie treptat. Era un
adevrat comar. S fii ngropat de viu,
poate fr a mai fi gsit vreodat. S te
sufoci cu ncetul, s simi cum viaa i se
scurge din trup. Un nod de plns i se
urc n gt, dar l nghii repede. Nu avea
de gnd s se lase cuprins de panic
sau de isterie. i apoi, Reece era cu ea; se
gndi imediat la aceasta i simi cum
orice urm de isterie sau panic dispare.
l privi cum se mica n ntuneric,
bucuroas acum de prezena sigur i
reconfortant a omului pe care l iubea.
Reece se ntoarse peste cteva minute i
ngenunche n faa ei pentru a-i lua
minile reci n minile lui. Pe faa lui nu
era nicio urm de team.
Nu e chiar aa de ru cum pare.
Dup semnele de msurtoare de pe
perete, cred c nu este o cdere foarte
dens. Cu siguran c cei de sus au
auzit-o i probabil c au i pornit n
cutarea noastr.
Flame ncuviin din cap. Dac aa
spunea el, era de acord. S ne prefacem
c totul este n ordine.
Primul lucru pe care o s-l fac o s
fie s ne trimit o telegram.
O telegram? ntreb ea uimit.
Un furtun. Pentru aer i ca s
vorbeasc cu noi.
Ct aer crezi c mai avem? Fcuse
un efort ca s pun aceast ntrebare.
Ochii lui Reece se ngustar cnd privi n
jos la capul ei plecat. O apuc de brbie
i o ridic n sus. Numai cnd ochii ei
cprui nspimntai privir n ochii lui,
i zmbi blnd.
Aerul nu este o problem, Flame.
Acesta este unul din puurile centrale.
Uite acolo! ntoarse lampa i Flame vzu
un tunel lung, blocat numai pe jumtate,
care ducea mai departe.
i nu putem merge pe acolo?
Sperana i crescu n piept, dar fu
zdrobit imediat, cnd el ddu din cap.
Nu, iubito, nu se poate. Dar ideea
este c n aceste tuneluri sunt o mulime
de puuri de ventilaie o s avem aer
din belug, orict am sta aici.
Nu mai adug c nu gsise dect o
singur sticl de ap i c aceea se
sprsese, lsnd numai o infim
cantitate pe fund pentru fiecare dintre ei.
F-mi o favoare. O ridic ncet n
picioare. Vino aici i urmrete zidul
acesta O conduse cu grij peste
resturile de perete de min spre locul
unde pietrele se npustiser peste ea.
Vreau s stai aici i s asculi. n
momentul n care auzi ceva, orice, cel
mai mic sunet, vreau s m strigi. OK?
Flame ncuviin din cap; apoi, cnd el
se ntoarse cu spatele ctre ea, l trase de
mini.
Unde te duci?
Reece se ntoarse, blestemndu-se n
gnd pentru nechibzuina sa.
Pi, unde s m duc? ntreb el.
Gnguritul ei nu mai sunase niciodat
att de minunat. Vreau s examinez
locul de jur-mprejur, s verific dac nu
mai sunt puncte slabe, s testez pereii ca
s vd dac nu exist posibilitatea unei
alunecri suplimentare.
OK.
Vocea ei micu suna foarte hotrt i
curajoas, iar Reece simi cum inima i se
umfl de mndrie. Se aplec i o trase
uor ctre el, iar trupul ei cald se lipi de
al lui ca un pisoia. O mngie ncet pe
pr, linitind-o n tcere, apoi i apropie
buzele de ale ei. Aveau un gust de praf i
de ceva dulce, iar Reece simi cum
trupul lui se nfierbnt. Blnd, dar
ferm, o mpinse la o parte. Acum nu era
momentul pentru aa ceva.
Nu-i face griji. O s vin curnd
dup noi, avem ntotdeauna
echipamente speciale la ndemn. O s
ajungem la timp pentru cocktail.
Flame rse, dei tia c spunea asta
numai ca s-o nveseleasc pe ea. Dar
dup ce plec, nu se mai simi chiar aa
de nspimntat. Se ntoarse la zidul de
piatr din faa ei i oft adnc, i aps
urechea pe stnc i ascult cu atenie. n
spatele ei, Reece cuta n zadar ap.

Nu este chiar Hatton Garden, i spuse


Justin cu un zmbet strmb n timp ce i
parca maina n apropiere de ru,
departe de docurile noi din Londra
despre care se vorbea att. Strzile de
acolo erau mohorte i cenuii, dar n
faa lui era depozitul deinut de Felix
Barstowe i asta era tot ceea ce conta.
Justin se apropie de ua nalt de metal
i btu. Sunetul se auzi cu un ecou
puternic nuntru. Amintindu-i ceea ce
i spusese Scott Tate despre Felix
Barstowe, se ntreb nonalant ce mai
fcea lumea interlop n zilele acelea.
Gndul acesta l fcu s zmbeasc, iar
rceala acelui zmbet fu suficient ca s-l
intrige pe brbatul care l privea acum
din interiorul depozitului pe ecranul
monitorului ataat la o camer ascuns.
Felix Barstowe avea vreo patruzeci de
ani, era foarte slab, foarte inteligent i
foarte ticlos. Omul care era mna lui
dreapt, cunoscut numai pe numele de
Sandy, sttea lng el.
D-i drumul contelui nuntru,
Sandy, spuse Felix, cu o voce blnd,
aproape n oapt. Justin intr n birou
innd strns n mn servieta de piele i
trebui s fac un efort ca s-i
aminteasc toate instruciunile primite
de la Scott. Felix Barstowe era escroc de
profesie, aa l informase Scott, punnd
accent pe cuvntul profesie. F trgul
direct, simplu i sigur, i n-o s ai
probleme. Totul pruse att de simplu i
sigur n sanctuarul bibliotecii de la
Ravenscroft. Acum, numai aa nu se
simea. Justin ddu din cap ctre
Barstowe.
Lord Justin. Te rog s intri.
Justin clipi la auzul unei voci att de
mieroase, dar se aez pe scaun, i, fr
nicio introducere, deschise servieta. Felix
Barstowe i ncruci degetele i l privi
atent pe Justin, n timp ce acesta scoase
un teanc de hrtii.
Presupun c asociatul meu, domnul
Tate, v-a informat c vreau s fac o
anumit afacere cu dumneavoastr,
ncepu precaut Justin.
Felix ncuviin.
Ce anume avei, mai exact, n minte?
Fr un cuvnt, Justin i ntinse
fotografiile. Felix le examin n tcere.
Cnd termin, se uit curios la Justin.
Nu sunt acestea proiectele pentru
colecia de bijuterii a prinesei italience?
Justin nu era surprins c Barstowe era
informat.
Unele dintre ele, da, recunoscu el
crispat. Vreau s facei nite bijuterii
false exact ca cele din aceste fotografii.
Felix observase c unele pietre, de regul
cele din piesele cheie, fuseser marcate,
iar specificaiile lor mrite.
n seara de dinaintea prezentrii
pieselor, vreau ca oamenii dumitale s
nlocuiasc pietrele autentice cu cele
contrafcute, continu Justin, cu o voce
complet lipsit de orice inflexiuni.
Este o lucrare periculoas i de mare
miestrie, remarc Felix.
Eu sunt proprietarul atelierului
unde vor fi depozitate produsele finite.
Vei gsi sistemele de alarm deconectate.
Am i combinaia de la seif.
Felix examin din nou desenele. Avea
oameni care puteau s fac pietrele false,
dar era nevoie de un meter foarte
priceput care s scoat pietrele adevrate
i s le nlocuiasc cu cele false.
Presupun c dorii ca nlocuirea s
se fac n aa fel nct numai un bijutier
experimentat s-i dea seama de
diferen.
Exact, spuse Justin. Voia s fie
suficient de bine executate pentru ca
principesa s nu-i dea seama. Falsul va
iei la iveal numai dup ce le va da spre
o evaluare independent.
Acesta va fi sfritul companiei
Halcyone, spuse Felix, cu o nuan de
curiozitate n voce.
Justin zmbi rece.
tiu, spuse el, dar nu mai fcu
niciun alt comentariu. Deschise servieta
din nou i ncepu s aeze cteva
teancuri de bancnote pe mas. Zece mii
de lire nainte. Alte cincizeci dup ce se
face substituirea.
Felix Barstowe ddu din cap, se ridic
ncet n picioare i ntinse o mn cu o
manichiur foarte ngrijit.
S-a fcut.

Alo, acolo jos, m auzii? Domnule


Dexter!
Vocea era nfundat i venea printr-un
tub lung de plastic care apruse brusc
printre crpturi ca un fel de uria
vierme subteran. Flame se ridic n
picioare scond un mic strigt.
Reece! Vino repede! Uite!
Reece se urc pe stnc i apuc cu
grij tubul, trgndu-l mai mult n
cavitate. i puse gura la tub i strig
tare:
Da, te aud. Nu sunt singur aici,
Lady Flame Syramore-Forbes este cu
mine. Ai neles?
Urm o secund de linite uimit, apoi
vocea reveni:
neleg. Suntei doi acolo jos. Este
cineva rnit?
Nu, nu sunt rnii. Puul este liber n
spate, aa c aerul nu este o problem.
Spera ca Flame s nu neleag de ce
pusese accentul pe cuvntul aer i n
acelai timp c Mike Farawy, a crui voce
o recunoscuse, s fi neles.
neleg. Aerul nu este o problem, se
auzi din nou vocea lui Mike, care i
ddea de neles c pricepuse perfect.
Avei vreun recipient?
Casca mea de protecie, strig Reece
i privi n jos ctre Flame. Aceasta se uita
la el cu sprncenele ridicate ntr-o
expresie de uimire.
Rmnei acolo, strig Mike. Flame
se uit mai uimit ca oricnd cum Reece
i scoase casca de protecie i o inu sub
furtun. Abia cnd vzu c pe acesta
ncepe s curg ap nelese ce fcea. Nu-
i trecuse nicio clip prin minte s se
ntrebe dac aveau ap i ce urmau s
bea. Cnd casca se umplu, Reece trase
tare de furtun i cteva secunde mai
trziu fluxul de ap ncet. Fr un
cuvnt, Reece i ntinse casca plin ochi.
Flame o lu i porni cu mare grij cu
preioasa ncrctur, gsi dou pietre
apropiate i aez cu atenie casca ntre
ele, fr s verse o pictur.
Care e situaia, Mike? strig din nou
Reece n furtun i Flame se apropie
repede de stnci, vrnd s aud ce se
ntmpl.
Nu e prea ru, efule. O s v
scoatem de acolo n vreo zece
aisprezece ore.
Reece ddu din cap, apoi strig din
nou n furtun.
Foarte bine. Ce fel de maini
intenionezi s foloseti?
Flame ascult discuia tehnic ce urm,
dndu-i ncet seama c totul va fi bine
n cele din urm. Vor tri! Amndoi!
Afar, Mike Faraway se ndeprt de
locul prbuirii, cci Reece Dexter i
spusese tot ce avea nevoie s tie.
Acoperiul nu era foarte sigur. Trebuiau
s aib mare grij. Chiar foarte mare.
Oameni se strnseser n jurul liftului, li
inform rapid despre poziie i situaie i
n aer se instal o tensiune aproape
palpabil cnd le spuse c n pu intrase
o femeie. Or s cad capete pe chestia
asta, dar acum erau alte lucruri mai
importante de rezolvat. i Reece era iubit
de oameni i respectat n toat mina. Iar
femeia la fel. Ideea c o femeie este
prins acolo jos, sub drmturi, era
suficient pentru a nfierbnta sngele
cinstit al oricrui mascul australian.
Mike se duse repede la birou, lund cu
el pe trei dintre cei mai buni oameni ai
lui. Dar Mike tia c mai avea de
ndeplinit nc o sarcin nainte de a
ncepe aciunea de salvare. Lu cu inima
grea agenda cu numerele de telefon
personale ale lui Reece Dexter i ncepu
s telefoneze.

Valetul rspunse imediat i porni s-o


caute pe Giulietta, care se afla n salonul
principal, unde supraveghea partida de
bridge, la care n momentul respectiv
Owen i Francesca ctigau. Prsi jocul
de cri cu un murmur de scuze i
rspunse la telefon. Ascult cuvintele lui
Mike Faraway cu o expresie de tristee
pe fa. Abia cnd i se spuse c i Flame
era prins sub drmturi, ncepu i ea
s vorbeasc:
Venim acolo ct mai curnd posibil.
ntre timp, continuai operaiunea de
salvare aa cum credei de cuviin.
Mike Faraway, aflat la cteva mii de
kilometri distan, nu se putu mpiedica
s nu zmbeasc la auzul tonului
poruncitor al vocii. i ddu toate
asigurrile, apoi nchise telefonul. Se uit
la oamenii lui.
Hai s mergem la treab, spuse el
posomort.
Nu era nevoie s mai adauge nimic
altceva. tiau cu toii care sunt riscurile.
Dac tavanul ceda n timp ce ridicau
drmturile

Frank Jensen l urmrea de aproape pe


Justin care nchidea telefonul. Tocmai
mnca atunci cnd Chamberlain adusese
telefonul, scuzndu-se c este vorba de
un telefon urgent. Din momentul n care
Justin spuse da, simi un fel de
prevestire sumbr. Urmrind atent
chipul pacientului su, vzu o und de
emoie stranie care i traversa ochii
albatri uimire, ncntare, furie,
ngrijorare i, n cele din urm, chiar
ironie. nchise telefonul cu un zmbet
rece, aproape disperat care nc l mai
deruta. Justin era un caz foarte dificil
att victim, ct i potenial pericol, un
pacient, dar i un adversar periculos.
Mintea lui Justin zburda. Reece i
Flame ngropai ntr-un accident n
min. Era prea frumos s fie adevrat.
Cei mai mari dumani ai lui s-ar putea
s moar, iar el nu va trebui nici mcar
s mite un deget.
Era mama, spuse el calm. Se pare c
a avut loc un accident la una din minele
lui Reece. Se ntoarse ctre farfuria lui,
dar Frank nu se ls pclit.
E cineva rnit?
Justin ridic din umeri.
Reece i Flame au fost prini sub
drmturi. Or s ncerce s-i scoat.
Justin zdrobi un cartof i l mnc cu o
ncntare vizibil. Frank l privea atent.
Te atepi s-i spun c nu ai inim?
S fac scandal i s te cert pentru c eti
aa de rece?
Frank ridic i el cuitul i furculia i
continu s mnnce. Nu putea face
nimic pentru prietenul lui, n afar de a
fi ngrijorat i de a se ruga. n momentul
de fa, singurul om pe care l-ar putea
ajuta era cel care edea chiar n faa lui.
mi pare ru, spuse Frank, ridicnd
paharul cu vin. Nu cred c i ie. Chipul
tu a fost o privelite foarte interesant
la momentul respectiv, Justin, continu
el, observnd c tnrul a tresrit
puternic. Chiar foarte interesant,
sublinie el ncet. De ce nu-mi spui de ce
este accidentul acesta o ironie?
Justin privi fix la el, ncercnd s-i
alunge panica pe care numai Frank
Jensen era n stare s i-o provoace. Justin
dorea att de mult s-i deschid inima
n faa lui c simea o durere aproape
fizic. Dar nu era posibil ca acesta s afle
ceva despre Felix Barstowe i despre
pietrele false, iar dac Flame i Reece vor
muri, nu va mai ti nimeni altcineva.
Justin tia mai bine ca oricine altul s
pstreze un secret. O s-l plteasc pe
Barstowe ca s renune la plan i va
primi toate laudele pentru comand.
Viaa lui va fi din nou perfect.
Apoi simi cum privirile i sunt atrase
din nou napoi, ctre Frank Jensen, care
l privea n continuare cu rbdarea i
compasiunea lui obinuite, i se ntreb
cu o durere ascuit n inim pe cine i
nchipuia el c pclete.
29
Flame simi cum pietrele de sub
picioarele ei ncep s alunece i ddu
disperat din brae ncercnd s se apuce
de ceva. l auzi n fa pe Reece care i
striga s fie atent i o clip mai trziu
dou brae puternice o apucar strns,
fcnd-o s se simt din nou n
siguran. Flame privi n spatele ei, dar
n lumina foarte slab abia dac putu
distinge ceva. Dar era i asta ceva. i
nchipui c urcaser cam trei metri
deasupra mormanului de pietre care i
desprea de tunelul ce ducea mai
departe, n min.
De fapt de ce facem asta? reui ea
s rosteasc gfind.
Dei avea o form fizic foarte bun,
urcatul pe stncile care alunecau mereu
de sub picioare n ntunericul aproape
absolut i n aerul sttut i plin de praf
i spunea cuvntul i Flame simea cum
sudoarea i se scurge ntre omoplai i de-
a lungul gtului. Reece ajunse n vrf i
se uit n jos, luminnd cu lampa n
ncercarea de a gsi cea mai bun cale de
coborre.
Reece?
Se ntoarse ctre vocea pe jumtate
suprat i pe jumtate amuzat i o
vzu cum se ridic n picioare alturi de
el.
Cnd vor ncepe s sape acolo sus,
art el ctre spaiul pe care tocmai l
prsiser, este foarte probabil s disloce
alte pietre i sfrmturi din tavan.
Flame i muc buzele.
Aadar, aici suntem mai n
siguran?
Aa cred.
Flame se uit la el. Era murdar, furios,
foarte mascul i Flame simi imediat o
dorin puternic n pntec. Vznd c
tavanul era la numai civa centimetri de
prul negru al lui Reece, i veni n minte
un gnd care o fcu imediat s tremure.
Reece, dar dac, atunci cnd ncep
s sape ca s ne scoat, se produce o alt
prbuire i ne nchide de tot aici? Vor
trebui s sape din nou dup noi?
Reece ddu afirmativ din cap.
Este posibil. Dac se ntmpl aa
ceva, vor putea s ne scoat de aici. ns
dac stm acolo i ne acoper pietrele.
Privi cu atenie la marginea
mormanului de pietre i puse un picior
mai jos, ascultnd zgomotul amenintor
fcut de pietre i de praf n timp ce le
testa rezistena.
Haide, cu ct stm mai mult aici s
ne gndim, cu att va fi mai ru.
ncearc s peti exact acolo unde
pesc eu i ine minte un lucru.
Se ntoarse ctre ea i o privi cu ochi
blnzi, vzndu-i faa palid i
ngrijorat. Flame nclin capul ntr-o
parte, alertat de gravitatea tonului lui i
ridic ochii ntrebtor ctre el.
Da, Reece? S-mi amintesc c m
iubeti? spuse ea ncet. tiu, i eu te
iubesc.
Reece se aplec spre ea i i puse
blnd ambele mini pe obrajii ei,
frecndu-i cu dragoste nasul cu degetul
mare.
Ei bine, i asta, opti el. De fapt,
voiam s-i spun c dac ai s cazi,
cumva, s ii minte c eu sunt n faa ta,
aa c s nu-i vri coatele n coastele
mele cnd aterizm.
Flame clipi, vzu c buzele lui se
arcuiesc ntr-un zmbet i mormi:
O, tu, nesuferitule! Apoi ncepu i ea
s rd i timp de cteva momente
spaiul gol din jurul lor le trimise ecoul
rsului lui baritonal i al rsului ei
cristalin.
Haide.
Reece o lu de mn, degetele lui se
nchiser linititor deasupra degetelor ei
i ncepur s coboare mpreun ctre un
loc mai sigur. Uneori Reece aluneca i i
ddea imediat drumul la mn ca s n-o
trag dup el n cazul n care s-ar fi
prbuit. Alteori aluneca Flame i se
lovea de spatele lui, tare i neclintit ca o
stnc ce o apra mereu de czturi.
Cnd ajunser n sfrit la pardoseala de
stnc, Flame gfia din greu. Reece se
duse imediat s gseasc un loc bun
unde s poat atepta. Alese o cotitur
din tunel unde, n cazul unor alte cderi
de pietre, ar fi fost protejai cel mai bine.
Calcul c lampa va mai lumina cel
puin dousprezece ore. ase ore
trecuser deja.
Flame se prbui alturi de el ca un
copil istovit.
Ct crezi c mai dureaz? ntreb ea
ncet, trecndu-i mna pe fruntea
transpirat. Dei era irelevant, i spuse
c arta probabil ca naiba, cu prul plin
de praf i nclcit, cu faa murdar i
blugii uzi.
S-ar putea s mai dureze ceva, o
preveni blnd Reece. Orict ntre opt i
douzeci i patru de ore.
O zi? fcu ea, ncercnd s nu lase
vocea s-i sune att de nspimntat pe
ct era ea. Se tr alturi de el i i
rezem fruntea de pieptul lui. Reece
respir adnc. Apropierea ei l scotea din
mini. Chiar i simpla atingere a
degetelor ei pe obraz fcea ca sngele s-
i alerge mai repede prin vine. Spera c
ntunericul era suficient de profund ca
fata s nu vad umfltura care ncepea
s se formeze pe sub blugii strmi.
Dumnezeule, ce cald e, murmur
Flame i, ridicndu-se agil n picioare,
i desfcu cureaua de la blugi i i ls
s cad la pmnt.
Ce faci? ntreb uimit Reece,
urmrind cu privirile pline de dorin
materialul moale care cdea la picioarele
ei cu un fit slab. Purta un tricou cu
mneci scurte i chiloi minusculi.
E prea cald ca s mai port chestia
asta, spuse Flame i ddu cu piciorul n
blugii inofensivi, apoi desfcu picioarele
i i rezem minile de coapse privind
n jos, spre el. i apropo de
mbrcminte neconfortabil, blugii ia
ai ti nu sunt prea strmi? Dac nu
eti atent, s-ar putea s-i stnjeneasc
circulaia. Sau poate chiar ceva i mai
important, adug ea, clipind din ochi
cu un umor imposibil de stpnit.
Reece se ncrunt.
Puteam s-mi nchipui c ochiorii
ti lacomi nu puteau s nu vad chestia
asta.
i desfcu repede fermoarul cu un
oftat de uurare, incapabil s-o mpiedice
pe Flame s zmbeasc zeflemitor.
tii ceva, spuse Flame gnditoare,
privind n jurul ei, este prea cald i
pentru sta. Apuc nemulumit de
marginile tricoului, ncruci braele i l
trase peste cap. Reece privea n sus la ea,
incapabil s se mite. Flame privi spre el,
apoi la pielea ei goal i palid, care
strlucea alb n lumina slab. O
sprncean ncepu s se ridice ncet. i
mai vorbeti despre privirile mele
lacome!
Flame scutur batjocoritor din cap.
Reece nghii cu greu n sec apoi lu
sticla spart i sorbi puin.
Tot mi este prea cald, oft Flame,
stnd n continuare n picioare n faa
lui. Reece, ce s mai fac?
Reece se linse pe buze.
Ai putea s-i scoi chiloii, i suger
el rguit, iar Flame privi n jos cu o
uimire exagerat, bucurndu-se de acest
joc. Cel puin, acum Reece nu mai avea
expresia aceea preocupat. Oare accepta
n sfrit c i aparineau unul altuia?
Pi, s tii c ai dreptate, Reece.
Ochii ei ardeau ca doi crbuni n timp ce
se uita la el cum o privete. O clip mai
trziu, pi afar din lenjeria pe care o
puse pe aceeai grmad.
Reece simi cum linitea din jurul lui
ncepe s vibreze n ateptarea
momentului urmtor. Acesta veni
repede.
Nu este uimitor cum o bucic de
bumbac ca asta poate s fie ca o ptur
ntr-o zi clduroas? Cred c trebuie s
scoatem tot.
Reece se uita cum i arunc de pe ea
ultimele obiecte de lenjerie intim i i
auzi propria respiraie gfit care
trimitea ecouri puternice n tunel. Fr
un cuvnt, ntinse braele i Flame se
repezi spre ele, ngenunchind cu
picioarele deprtate, cuprinzndu-l de
ambele pri ale coapselor, cu braele pe
dup gtul lui, iar buzele ei gsir
buzele lui. Reece simea neptura
sfrcurilor ei ntrite pe pieptul lui i i
deschise rapid cmaa, fr s-i pese c
nasturii se mprtiar n ntuneric
lovindu-se de pietre.
Minile ei alunecar repede, ajungnd
la brbia lui ntrit. Reece gemu, i
picioarele i tresrir ntr-o reacie
imediat. Zmbind ca o felin
satisfcut, Flame i ridic ncet buzele
de pe buzele lui i i gust brbia cu
vrful limbii. Apoi ncepu s-i sug unul
dintre sfrcuri, i aproape c i pierdu
echilibrul n poalele lui, cnd Reece se
ntinse sub ea, nchiznd ochii cuprins
de plcere.
Flame, murmur el, lsndu-se
asculttor pe o parte la ndemnul
minilor ei nerbdtoare, n timp ce ea i
trgea blugii n jos. Undeva, n fundul
minii lui, nelegea dorina ei nestvilit,
pasiunea ei. Apropierea morii era un
imbold puternic. Psihologii considerau
c actul sexual este o sfidare la adresa
morii, iar actul procreaiei o negare a
morii care nu trebuia s aib victoria
final.
Cnd limba lui Flame se cufund n
adncitura buricului lui, fcndu-i
pieptul s tresalte n extaz, i ddu
seama c era adevrat niciodat n
viaa lui nu se simise mai viu dect n
acest moment, cnd spectrul morii era
att de aproape.
Blnd i aproape reverenios, mna lui
Flame i ncercui brbia. Strigtul ei
mic de uimire era dovada fierbinelii i a
forei catifelate pe care o simea sub
degete. Apoi lumea se rsturn, Flame se
trezi culcat pe spate i simi rceala
pietrei pe spinare i pe umeri, dar i
fierbineala dorinei n stomac, n sni,
pe picioare, pe msur ce el se urca mai
sus peste ea. Simi minile lui, insistente
i puternice, pe coapsele ei, pe care le
deprtar i nchise ochii. Era pregtit
o, att de pregtit! pentru
ptrunderea fierbinte a brbiei lui n
nsui centrul feminitii ei. Cnd o
ptrunse cu o micare blnd, profund,
Flame gemu, scoase un ipt simplu, fr
ruine, exprimnd cea mai profund
plcere. Simi cum pereii delicai din
interiorul feminitii ei se ntind ca s-l
primeasc pe invadatorul iubit i, o clip
mai trziu, cnd deschise ochii, ntlni
privirea furtunoas a brbatului pe care
avea s-l iubeasc cu toat inima, cu tot
sufletul i trupul cte zile va mai avea de
acum nainte. Indiferent c vor fi multe
sau puine.
Reece, spuse ea, cu lacrimi de
bucurie n ochi. F dragoste cu mine aa
cum n-am mai fcut niciodat. Te rog!
Reece o srut apsat, ncercnd s-i
transmit printr-o mngiere a buzelor
ceea ce nu-i putea comunica prin voce. i
n acel moment Flame crezu c nicio
femeie nu a fost niciodat aa de iubit
ca ea nici Julieta, nici Elena din Troia,
nici Catherine Earnshaw, i nici
Cleopatra. Cnd Reece nl capul,
Flame plngea ncet, dar picioarele ei se
ncletaser n spatele lui i spinarea i se
arcuia puternic, iar Reece simi c se
pierde n pasiune. Se ls cu bucurie
pierdut n dansul lacom al dragostei i o
iubi pn cnd i se termin i ultima
pictur de putere, mprtiindu-i
seminele vieii n ea, ca un torent
fierbinte, n timp ce gemetele ei de
plcere nc i mai sunau ca un ecou n
urechi.

Mike ntmpin limuzina i privi uimit


cum din ea coborr mai nti Owen i
Francesca, apoi Maria i n cele din urm
Giulietta. tiind c miroase probabil ca
un ap n clduri, se prezent timid.
V rog s venii la birou
Vrem s vedem ce se petrece, l
ntrerupse nelinitit Francesca, cu o
expresie chinuit la gndul fiicei ei
prinse sub drmturile minei.
Draga mea, asta nu se poate, spuse
ferm Owen. Oamenii aceia de jos
muncesc n condiii foarte grele i fiecare
dintre ei are ceva de fcut. Nu am face
dect s-i ncurcm i s ncetinim
lucrurile i firete c acesta este ultimul
lucru pe care l dorim. Nu?
Mike i conduse recunosctor ctre un
birou minuscul i le spuse ct mai blnd
care erau ultimele nouti, ce se ntmpla
chiar acum i ce se va ntmpla n
curnd, Francesca rsufl uurat cnd
auzi c luaser deja legtura cu Reece i
cu Flame i c acetia nu piser nimic,
c aveau suficient aer i c li se dduse
puin ap. O clip mai trziu, cnd
Mike le prezent ct mai delicat cu
putin pericolul unei alte prbuiri,
uurarea Francesci se transform ntr-o
oroare nspimnttoare. n cele din
urm, Mike se scuz i plec repede
napoi la operaiunea de salvare. Owen
i Francesca se aezar unul lng altul
pe o canapea veche de dou persoane,
inndu-se de mn n tcere, cu ochii
fixai la ceasul din perete. nc trei ore,
spusese Mike. nc trei ore pn s tie
dac copiii lor vor muri sau vor tri.
Justin deschise ua atelierului de la
Woodstock i privi n jur. Gunther Voss
asuda ntr-un col, lucrnd acum la un
diamant n valoare de 350 000 de lire
care va fi piesa central a coleciei. n
celelalte coluri, ritmul era frenetic.
Justin se duse ncet spre colul lui
Gunther Voss, avnd grij s nu-i
distrag sau s-i deranjeze pe ceilali
lucrtori. Undeva, chiar n acest
moment, se executa o copie exact a
acestei pietre. Justin zmbi sumbru cnd
se gndi ce scandal va izbucni cnd
experii principesei i vor da seama c
acest diamant, precum i alte cteva
pietre principale sunt false. O adevrat
insult la adresa principesei i a lumii
bijutierilor, n general. Timp de o
secund, simi o mpunstur dureroas
n inim gndindu-se la Halcyone, dar
totul era din vina lui Flame. Arunc o
privire la ceas. Trecuser aproape
cincisprezece ore. Era oare sigur c
muriser deja?

Mike privi la Francesca i la Owen care


ateptau albi la fa lng intrarea
liftului, apoi la omenii din jurul lui.
Ridic trist radioul la gur i ddu un
ordin. Undeva departe, n adncime, se
auzi detuntura. Un bolovan uria care
nu putuse fi ridicat nici cu cele mai
puternice maini, le bloca drumul.
Numai dinamita l putea muta din loc. O
secund mai trziu, auzir zgomotul
provocat de pietriul sfrmat care cdea
n gol i pe gura minei iei un nor de
praf gros. Oamenii ateptar o clip,
apoi se ngrmdir n lifturi.
Tremurnd fr s se poat controla,
Francesca se lipi de soul ei, ntrebndu-
se cum ar putea supravieui cineva unei
astfel de explozii.
nuntru, Flame ip. Nu se putu
abine, pentru c nu fuseser prevenii.
Se mbrcaser dup ce fcuser
dragoste i acum stteau ntini pe jos
unul lng altul, mbriai, cnd
explozia i zguduise i le mugise n
urechi, aruncndu-le o cascad de pietre
i praf n ochi.
La naiba, nu m-am gndit nicio
clip la asta, l auzi ea pe Reece, undeva
deasupra ei, n timp ce se chinuia s
aprind din nou lampa. Probabil c au
dat de o stnc pe care n-au putut s-o
urneasc din loc dect cu dinamit.
Flame se ridic n picioare tremurnd.
Oare a mers?
Dar nu exista dect o modalitate de a
afla i n tcerea sumbr se ndreptar
napoi, ctre locul iniial, netiind ce vor
gsi de partea cealalt libertatea sau un
mormnt.
La suprafa, prinii lor tremurau i
ateptau. Pentru Giulietta se gsise un
scaun pliant pe care se aez demn,
innd bastonul rigid n fa, cu ochii
aintii pe intrarea liftului. Francesca se
rezema de Owen, agndu-se de el
strns. Owen era n convalescen de
cteva sptmni i se lsase tot timpul
ngrijit cu dragoste de soia lui, iar acum
era bine s simt c el este cel care
acord sprijin altora. Dar i vor mai
ajunge forele dac i va pierde pentru
totdeauna fiul? Trecerea timpului
devenise un adevrat instrument de
tortur.
Maria fu cea care l auzi prima.
Ascultai, spuse ea, plecnd de
lng scaunul mamei ei ctre fiica ei.
Aud un scrit. Trebuie s fie liftul.
Da, privete la cablurile de oel,
spuse Owen, cu o voce emoionat, dar
i plin de spaim.
Liftul apru n cele din urm i unul
dintre oamenii care ateptau deschise
repede ua de metal. O secund, totul fu
cufundat n linite n timp ce oamenii
care munciser ca nite sclavi timp de
optsprezece ore ateptau s vad dac
vieile pentru care asudaser att
fuseser salvate sau nu. Apoi o siluet
pi n lumina soarelui, o siluet care
avea prul de aceeai culoare ca i
soarele la asfinit, zvelt ca o trestie cu
faa frumoas ca o zei, i un strigt de
bucurie strbtu aerul. Zmbind, Mike
Faraway iei din lift i se ntoarse ctre
Reece Dexter, care venea n urma lui.
Reece simi btile pe umeri care veneau
din toate prile, zmbind emoionat de
sentimentul de camaraderie al celor din
jurul lui, n timp ce strngea mini i
spunea mulumesc ctre nenumrate
fee murdare i fericite.
Flame privi uluit la frumuseea
apusului de soare. Respir adnc un aer
care prea proaspt i rece, plin de rou
ca aerul dintr-o diminea englezeasc
ngheat, i apoi i ntoarse privirile
ctre rudele ei care stteau aliniate la
civa metri distan. Cu un strigt de
bucurie, alerg ctre ei, aruncndu-se n
braele fericite ale Francesci, i ambele
femei izbucnir fr jen n lacrimi.
O, mam, opti ncet Flame n prul
mamei sale. E aa de bine s fii n via!
30
Flame tot nu tia cum zburaser
ultimele trei luni. Fusese o perioad de
activitate febril, vecin adesea cu
panica. Reece trebuise s rmn n
Australia i promisese s se ntoarc n
Anglia n momentul n care mina va fi
declarat n afar de orice primejdie i
din nou operaional n ntregime.
Flame, dnd cu hotrre la spate
comarul accidentului, era ferm decis
s se ntoarc la normalitate, adic s
supravegheze lucrul la comanda
principesei. Fusese surprins c constate
cnd intrase n atelierul de la Woodstock
c lucrurile progresaser serios. Mai
mult chiar, dup ce puse cteva ntrebri
discrete nelese c niciunul dintre
membrii personalului nu auzise de
accidentul ei. Justin nu se obosise s-i
informeze. O duru lucrul acesta. Justin o
urte probabil cumplit, i spuse ea cu
tristee, din moment ce se poart aa.
Dar n cea de-a doua zi de cnd era la
Ravenscroft, Frank Jensen o opri n
bibliotec i i expuse progresul fcut de
fratele ei pn n momentul respectiv. i,
ascultnd explicaiile lui Frank despre
cauzele strii mentale a lui Justin,
nelese pe deplin, n sfrit,
singurtatea, tensiunea n care crescuse,
suferina care fusese copilria fratelui ei.
Acum putea s-i ierte orice. i n
urmtoarele cteva sptmni, n timp ce
l atepta nerbdtoare pe Reece i vedea
cum desenele ei prindeau via,
devenind obiecte strlucitoare,
tridimensionale, Flame constat i ea c
Frank se apropie tot mai mult de Justin.
Francesca i Owen erau i ei ncntai de
progresul lui.
Dar ceva nu era n regul. Simea ea
asta. Fratele ei nu se mai uita la ea cu
acea ur rece i calculat care o ngrijora.
Erau momente fugare, dar tot mai
frecvente cnd avea senzaia c Justin
ateapt ceva.
Dar apoi Reece se ntoarse i ea se simi
imediat mai bine. n braele lui, nu se
mai trezea transpirat i tremurnd,
imaginndu-i c tavanul se prbuete
peste ea sau c fratele ei geamn mergea
prin cas cu un satr n mn. Acum, la
trei luni, dou sptmni i cinci zile de
la accident, Flame cobor pe scara larg,
ndreptndu-se spre sufragerie. Giulietta
i Maria sosiser ieri i se duse mai nti
la ele s le mbrieze i s le srute pe
obraji.
M bucur aa de mult c suntei aici,
opti ea ctre strbunica ei, mbrind-
o lung pe btrna mbrcat impecabil,
ntr-o bluz de satin de culoarea
safirului i o fust lung bej.
N-a fi lipsit de la aa ceva pentru
nimic n lume, o asigur Giulietta.
Flame se aez alturi de Reece, care i
lu mna fr o vorb i i-o strnse.
Flame tiu chiar n clipa n care lu
felia de pine prjit c nu va putea s
mnnce nimic. Dac i nchipuise c
fusese emoionat atunci cnd
principesa se uitase la desenele ei, ei
bine, fusese nimic fa de ceea ce simea
acum. Peste numai dousprezece ore,
principesa se va uita la obiectele reale.
Cel puin putem s ne lum micul
dejun n linite, oft ea, cci absena
tmplarilor, zugravilor, decoratorilor,
restauratorilor i a celor de la curtoria
de covoare fcea ca atmosfera s fie
aproape idilic. Petrecerea nu mai urma
s aib loc la Londra, aa cum fusese
planificat iniial, ci chiar la Ravenscroft.
Alesese sala de bal ca locaie principal
era mare, avea un plafon uria,
pardoseal din faian alb i neagr i
ferestre franuzeti foarte mari. Cele
patru saloane adiacente vor fi folosite ca
sufragerii. Verificase de ieri totul i pn
i ea fusese impresionat de farmecul i
frumuseea elegant ale domeniului
Ravenscroft. i imagina deja ncntarea
fotografilor care vor vedea cu ochii lor
btrna reedin, cci invitaser ziariti
de la toate marile reviste de specialitate.
Chamberlain apru cu o figur
prelung i anun c cei de la catering
sosiser deja. Flame mormi ceva, lu un
ziar i se ascunse n spatele lui, devenind
brusc foarte surd. Giulietta chicoti uor,
Francesca i Maria schimbar priviri
gritoare.
M ocup eu, Chamberlain, spuse
Francesca i se ridic de la mas
aruncndu-i fiicei ei o privire plin de
afeciune. Owen privi la Reece.
Cred c o s am o criz de pescuit,
spuse el.
i eu la fel, zise i Reece i i fcu cu
ochiul lui Flame care i dduse rapid un
picior pe sub mas. Aceasta ssi din
spatele ziarului:
Laule! Trdtorule!
Cei doi brbai plecar zmbind.
Soneria de la u se auzi din nou i
Chamberlain se ntoarse cu o figur i
mai lung.
Muzicienii, my lady. Spun c trebuie
s-i instaleze amplificatoarele.
Flame mormi, dar fu salvat de o alt
sonerie. Chamberlain reveni cu suferina
ntiprit pe chip.
Electricienii, my lady. Ai comandat
un iluminat special pentru sala de bal?
Da, comandase. Pentru masa pe care
urmau s fie expuse bijuteriile.
Ce-am fcut? murmur ea n spatele
ziarului i, cu un oftat, l mpturi
furioas. Frank Jensen alese tocmai acel
moment ca s vin n ncpere.
Nite oameni cu nfiare ciudat s-
au ngrmdit n hol, spuse el.
Nu-i face griji, iubito, spuse
Giulietta, clipind din ochi. Nu mai
trebuie s vin dect cei de la securitate
i cei de la florrie.
Flame i arunc o privire i gemu uor.
Iei ca o furtun, foarte ncntat de ceea
ce se petrecea. Dup ce puse toate
lucrurile la locul lor i se ntoarse la
mas, apru i Justin. Frank ridic
privirile, dar nu spuse nimic cnd
pacientul lui se servi cu o cafea i se
aez la mas.
Justin se uit la ceas. Trei i jumtate.
Dac oamenii lui Felix Barstowe ar fi fost
prini la atelier, ar fi auzit pn acum.
Aadar, totul era n ordine. ntlni
privirea surorii sale. Deci, va ajunge la
nchisoare? Probabil. tia c el, unul, era
la adpost. Toat lumea cunotea faptul
c nu avusese nimic de-a face cu
lucrarea. Dar pn atunci, el va fi
undeva, ntr-o cas de nebuni din
Elveia, mpreun cu Frank Jensen.
Flame simi un val de panic. Justin
punea ceva la cale, simea foarte clar.
Dar ce putea s fac? Totul era perfect
chiar ea vzuse toate piesele n seara
precedent toate erau superbe. Dar un
fior, ru prevestitor, continua s-i dea
trcoale. i nu era singura. Frank era i el
atent i i dduse seama c ceva nu e n
ordine. Justin vorbea prea volubil. Era
ca i cnd ca i cnd ar fi renunat. Ca
i cnd ar fi fost dispus, n sfrit, s
renune la ura lui. Dar Frank l cunotea
foarte bine. Nu ar fi fost att de linitit
dac nu ar fi fost sigur c a ctigat.
Pentru Justin, totul era s ctige. Lui
Frank nu-i plcea deloc ce se ntmpla.
Chiar i dup ce prsi camera mpreun
cu pacientul lui care fusese de acord s-l
conduc sus, s-l viziteze pe Roger, i
marc n minte s stea de vorb cu Reece
imediat ce acesta i va face apariia. i
s-l avertizeze s stea cu ochii pe Justin
ca un vultur.
Primii oaspei ncepur s soseasc pe
la ora ase. Rolls-Royce, Bentley,
Daimler, Jaguar i maini mai sport,
Ferrari, Lamborghini i Porsche ncepur
s se aglomereze pe aleea de la intrare.
Flame mpreun cu familia ei sttea n
hol, salutnd fiecare invitat ca i cnd ar
fi fost un cap ncoronat. Oaspeii formau
un amestec destul de ciudat: aristocraie
englez i italian, oameni de pres,
prieteni mai vechi i mai noi, lucrtorii
de la Halcyone, firete, directori de
companii. Flame i fcu cu ochiul lui
Walt Matthews i l srut pe obraz pe
Gunther Voss care fcuse o treab att
de extraordinar cu tierea pietrelor.
Owen, Reece i Justin purtau cu toii
haine de sear Reece i Owen fracuri
negre, Justin, alb. Ct de frumoi erau,
i spuse Flame, oprindu-i privirile pe
Reece. Giulietta fcu o impresie
deosebit asupra invitailor. Cu prul ei
argintiu pieptnat n sus i silueta zvelt
mbrcat din cap pn-n picioare n
mtase purpurie, radia frumusee la cei
optzeci de ani ai ei. Francesca, ntr-o
rochie de catifea verde-smarald, iar
Mafia, n tul bleu erau pieptnate
impecabil i ct se poate de graioase.
ns cea care tia rsuflarea tuturor era
Flame, cea care atrgea deopotriv
privirile admirative ale brbailor i
privirile invidioase ale femeilor.
Nedorind s o pun n umbr pe
principes, se hotrse s-i pun o
rochie de catifea neagr cu o tietur
foarte simpl, cu un decolteu n fa i n
spate n form de V, care i lsa braele i
umerii goi. Fusta era crpat de la glezn
pn la mijlocul coapsei ca s-i dea
posibilitatea s peasc cu pantofii cu
tocuri nalte argintii. Avea la o mn un
ceas-brar de argint i cercei cu
diamante acestea erau singurele
bijuterii pe care le purta. Desenate chiar
de ea, firete. tiind c veneau la o
srbtoare a bijuteriilor, toate femeile
invitate purtau tot ce aveau ele mai bun,
ferm decise s nu se lase ntrecute de
altele. Dar cu prul ei rou pieptnat n
sus i cznd n cascade de valuri roii,
ntr-un plcut contrast cu ansamblul ei
de argint i negru, Flame era cea care
atrgea privirile, i nu marea de pietre
strlucitoare purtate de celelalte femei.
La ora apte punct, sosi oaspetele de
onoare. Principesa intr n hol, atrgnd
imediat toate privirile pline de
admiraie. Flame fu ncntat s vad c
nu purta dect o rochie simpl de catifea
care i lsa braele i gtul dezgolite. Nu
purta niciun fel de bijuterie.
Flame i zmbi sincer de bun-venit
ieind n ntmpinarea ei i spre deliciul
publicului cele dou femei se
mbriar fericite n delirul declanat
de fotografi.
Draga mea, a dori s-l cunoti i pe
domnul despre care i-am vorbit, spuse
Principesa, trgndu-l de mn pe
brbatul lat n spate i chipe de lng ea
ctre Flame. Acesta este soul meu,
Guido, Lady Halcyone Syramore-Forbes.
Cunoscut pentru toi prietenii ca Flame.
Guido fcu un pas nainte i ochii lui
albatri scnteiau plini de umor.
neleg de ce i se spune aa,
murmur el galant i i srut mna. i
din nou toate aparatele de fotografiat i
blitz-urile se puser n micare. Cuplul
regal ncepu s fac ncet turul
camerelor, stnd de vorb cu prietenii
mai vechi, admirnd tablourile frumoase
i toat mreia decorului care i
nconjura. Flame tcu un semn ctre
orchestr i aceasta ncepu s cnte un
vals de Johann Strauss, iar cuplul regal
deschise dansul. Flame inu pumnii
strni i se uit la ceas. Maina blindat
care trebuia s aduc colecia urma s
plece peste o or. Tresri, cnd o mn
cald se strecur n jurul taliei ei, apoi se
topi n mbriarea lui Reece.
Dansai cu mine, frumoas
doamn?
Credeam c n-o s m mai ntrebi
niciodat, opti ea drept rspuns i
pornir mpreun pe parchetul de dans,
uitnd cu totul de faptul c fotografiile
lor vor mpodobi mine diminea toate
ziarele la rubrica monden sub titlul
rsuntor Regina bijuteriilor i
Cuttorul de aur!
n legtur cu micarea foarte delicat
de la sala de bal ctre sufrageria
principal i celelalte trei, Flame se
bizuia pe Giulietta. i micarea fu
executat la ora opt fix, cu o graioas
uurin i dexteritate. La un semn din
partea lui Flame, muzica se opri i, n
linitea care urm se auzi gongul de la
Ravenscroft un dar din partea
Prinului Regent care i rspndi ecoul
n hol.
Doamnelor i domnilor, spuse
Giulietta, cu vocea ei impuntoare care
ceru i obinu imediat atenie total.
Masa este servit. Principes, spuse ea
ntorcndu-se ctre prines, suntei de
acord ca Lord Justin s v conduc la
mas?
Justin fcu un pas n fa, aproape
insuportabil de chipe, iar Guido
Luciano se uit galant la Giulietta.
ncntat, contes.
Toi ceilali i urmar ncet n saloane,
oaspeii mai importani n salonul
principal, unde luase loc i principesa,
ceilali fiind condui n celelalte saloane
de valeii n livrele impecabile. Dup ce
toi se aezar la locurile lor, Flame
arunc o privire nelinitit la ceasul ei de
argint, ncastrat cu miestrie n brar.
Relaxeaz-te, i opti Reece, aezat
alturi de ea. Maina este pzit mai
bine dect Fort Knox. O s vin.
tiu, tiu! mormi ea drept rspuns
i i ndrept atenia ctre mncrurile
servite. Pe lng cele mai fine ampanii
i vinuri, se servi caviar i pate i alte
delicatese care le tiau respiraia
oaspeilor, cum ar fi puni prjii adui
de chelneri pe tvi inute sus, deasupra
capului; penajul superb al psrilor
fusese aezat cu grij la locul lui. Mai era
friptur de ra, gsc, fazan, viel, miel,
pstrv i somon, homari. Pentru
vegetarieni erau feluri de mncare
originare din Grecia, India, Polinezia i
China. Urmar apoi deserturile
adevrate opere de art , prjituri din
toate fructele imaginabile, deserturi
flambate care se aprinser n sunetul
muzicii de flaut, strnind exclamaii de
admiraie i aplauze n rndul oaspeilor.
Apoi veni un platou cu brnzeturi cu nu
mai puin de cincizeci i patru de
sortimente. Se servi cafea veneian
autentic, dar pentru cei mai sofisticai
era i cafea columbian, kenian i din
Costa Rica. Oaspeii se moleiser de
mncare i vin i sporoviau ncntai
ntre ei; emoia cretea pe msur ce se
apropia marele moment al dezvelirii
bijuteriilor.
Flame se scuz i se duse n sala de bal
acum pustie. Echipa de securitate
atepta i cutiile de bijuterii se aflau pe
masa lung acoperit cu catifea.
Flame ncepu s le aranjeze rapid pe
postamente, piedestaluri i rafturi.
Fcuse de sute ori acest aranjament,
folosind machete ale bijuteriilor, i
termin ntr-un timp remarcabil de scurt.
Frnghiile care urmau s-i in pe
oaspei la distan n timp ce principesa
i soul ei aveau s tac turul expoziiei
erau deja la locul lor, apoi aez ultimele
boluri de cristal i argint cu gardenii n
punctele strategice ale expoziiei i
rsufl adnc. Expuse ntr-o formul
artistic avantajoas pe catifeaua neagr
sub luminile strlucitoare care se
rsfrngeau n miile de faete, bijuteriile
preau nsufleite. Iar surpriza pregtit
de Flame pentru principesa sttea
ascuns ntr-o cutie neagr n mijlocul
mesei.
Flame zmbi aprobator, fcu un semn
din cap ctre gardieni, verific dac
personalul ei se afla n punctele
strategice, pentru orice eventualitate,
apoi plec. n timp ce se ndrepta spre
salonul principal i se apropia de capul
mesei, simea c picioarele i sunt ca de
lemn. Principesa i prinse privirea, vzu
faa ncordat i alb i zmbi amabil.
E timpul, nu-i aa?
Flame ncuviin din cap. ncperea se
cufund n linite n timp ce principesa
se ridic de pe scaun. Momentul
culminant al serii i redusese pe toi la
tcere. Cu Flame mergnd n stnga ei i
soul la dreapta, principesa se ndrept
ctre sala de bal, urmat de aproape de
ceilali oaspei. Nu fu nevoie s se spun
nimnui c trebuie s rmn n spatele
frnghiilor n timp ce Flame i oaspeii ei
regali se ndreptau ctre mesele negre pe
care se aflau exponatele strlucitoare.
Walt l urmrea cu privirile pe Justin,
cruia se pare c nu-i psa c nu se afla
n centrul ateniei. Walt nu uitase
telefonul fals pe care l primise n timpul
vizitei lui Justin. Dar secretara lui
susinuse cu trie c domnul conte nu
rmsese mult timp, nu dduse niciun
telefon i nu folosise copiatorul i nici
faxul. ns Walt avea ndoielile lui. i era
ngrijorat.
Stnd puin mai la o parte, Flame
ncerc s nu se uite la principes cnd
aceasta examin primul obiect. Era o
bro cu rubine, perle i chihlimbar n
stilul Belle poque care nfia o pasre
gngurind i o floare de safire i smarald
cu cteva perle mici care ntruchipau
boabele de nectar pe care le sorbea
pasrea. Principesa o lu delicat de pe
patul de catifea i o examin cu atenie.
Sofia i spuse c nu mai vzuse
niciodat ceva att de elegant, att de
perfect lucrat. Privi ctre Flame i zmbi:
Perfect, cara, spuse ea ncet, dar n
linitea salonului vocea ei ajunse la
oamenii care ateptau s le vin rndul
s vad bijuteriile i n camer se auzi un
oftat general de uurare i felicitare.
Dup aceasta, Flame constat c se
relaxase. Nu avusese motive s fie aa de
emoionat. Totul mersese bine i
continua s mearg bine. Prinesa nu
art c ar fi fost contient de mulimea
care atepta n urma ei s admire
bijuteriile i nu se grbi deloc, lund
piesele una cte una n palm i
pipindu-le cu tandree. O rug pe
Flame din cnd n cnd s-i explice de
unde se inspirase pentru cte o idee mai
original. Dar nimeni nu protesta. n
fond, ea era cea care pltise pentru
aceast minune i se spunea c suma se
ridica la aproape zece milioane de lire.
Tvi cu cercei, iruri de inele, iruri de
brri care atrnau n cele mai fine rame
de abanos toate trecur prin faa
ochilor ei ateni i fur ntmpinate cu
un zmbet aprobator. Principesa era
calm, dar se mbujorase uor i ochii i
se umeziser, ca i cnd nu i-ar fi venit
s cread c toate aceste comori
scnteietoare erau ale ei. n sfrit, dup
ce termin turul mesei lungi, principesa
se opri n faa broei-corsaj n form de
pianjen. Cu spatele spre mulime, ridic
ntrebtor o sprncean ctre Flame, care
i prinse imediat privirea. Flame o ridic
de pe patul de catifea, se aez cu ea n
faa principesei, avnd grij s-o fereasc
de privirile oaspeilor, i i-o fix pe
rochia simpl, prinznd crligele de la
captul pnzei de pianjen n estura
rochiei. Pianjenul arta senzaional pe
mtasea alb i argintie i pnza de
diamante licrea n perfect armonie cu
materialul.
Principesa se ntoarse, contient de
exclamaia de uimire i admiraie pe care
o strni n rndul celor prezeni, care
erau uluii de spectacol chiar de la acea
distan de civa metri.
Acum s-i invitm i pe oaspeii
notri s vin alturi de noi. Si?
Guido o conduse ctre mulimea de
invitai. Broa era arcuit n centru, ceea
ce explica modul n care se potrivea att
de bine peste piept, iar frumuseea
pgn a pnzei de pianjen le fcea pe
toate femeile s tremure de team i
invidie.
Echipa gardienilor mut frnghiile la o
distan de numai treizeci de centimetri
de mas, oferind astfel tuturor
posibilitatea s vad bijuteriile de
aproape, fr a le atinge ns. Flame
simi dintr-odat c nu mai are aer. Totul
se terminase i toi tiau c fusese un
succes rsuntor. O clip mai trziu,
Reece era alturi de ea i se amuzar
amndoi de nghesuiala care se crease n
mulimea elegant ce se lupta pentru un
loc ct mai bun n jurul mesei. Fotografii
aveau de lucru nu glum, i nicio pies,
nici mcar cel mai simplu cercel cu o
singur perl n form de lacrim, nu
scp ochiului avid al lentilelor
fotografice. Era aproape miezul nopii i
mulimea din jurul meselor nu ddea
semne c ar fi dispus s plece, cnd
Flame i adun ultimele frme de curaj
i se ndrept ctre cutia mic din partea
dreapt a mesei.
Doamnelor i domnilor, ncepu ea,
dar trebui s mai repete nc de dou ori
formula de adresare pentru ca s se fac
linite. nlimea Voastr Regal, Flame
ddu din cap ctre principes, care o
privea cu o sprncean ridicat n semn
de mirare. Ai vzut toate piesele
Coleciei Halcyone cu excepia uneia.
Imediat se fcu rumoare. Principesa
ncepu s zmbeasc.
Ai o surpriz pentru mine, Lady
Flame?
Flame zmbi.
Da, am o surpriz, nlimea
Voastr. Este o pies pe care nc nu ai
vzut-o. Este un dar din partea Casei
Halcyone pentru patroana noastr. Sper
c o s v plac.
Curioi, principesa i soul ei o urmar
pe Flame n spatele frnghiilor i abia
cnd Flame ridic cutia neagr de sub o
grmjoar de gardenii i ddur seama
c fusese acolo tot timpul. Fr un
cuvnt, Flame se ntoarse i i nmn
principesei cutia. ncet, chinuitor de
ncet, Sofia di Maggiore o deschise i
privi nuntru. i se auzi cum i se
oprete respiraia. Dintr-odat,
atmosfera deveni extrem de ncordat.
Ce putea fi mai spectaculos dect broa-
corsaj? Dect colierul principal, dect
setul cu diadem i cercei n care erau
diamante mari, strlucitoare? Principesa
murmur ceva n italian care i fcu pe
cei ce nelegeau limba s zmbeasc
aprobator. Apoi i ridic ncet privirile
ctre Flame.
Draga mea Lady Flame, te-ai
ntrecut pe dumneata nsi.
Spunnd aceasta, scoase din cutie
diadema. Dar nu era o simpl diadem.
Nu urma s stea pe capul ei ca un ir de
pietre preioase. Diadema era parial i
masc. innd-o n mn, o simea
uoar ca un fulg, dar principesa vzu c
era fcut din diamante, onix, safire
foarte nchise la culoare, chihlimbar i
topaz de nuan profund. Strlucea n
minile ei ca un secret de neptruns.
Fr un cuvnt i cu priviri care artau
c aproape nu i vine s cread,
principesa i puse diadema-masc. i
abia atunci aceasta i dezvlui toat
frumuseea. Masca acoperea un singur
ochi i se mula uor pe obrazul
principesei, ca i cnd ar fi fost fcut
dintr-un material textil. Prin singurul
orificiu pentru ochi, poziionat perfect,
ochiul principesei strluci de emoie i
ncntare. i amintea soului ei de o
pisic cu o parte a feei acoperit de un
set de diamante. Diadema-masc i
ncununa capul n iruri de diamante
scnteietoare, chihlimbar portocaliu-
nchis i ciorchini de topaz i onix. Dup
o clip de tcere uluit, mulimea
izbucni n ropote de aplauze. Principesa
atept nerbdtoare ca nebunia
fotografilor s se potoleasc i se duse
apoi la oglinda n mrime natural de la
un capt al mesei pentru a se privi
uluit. Cu broa-corsaj care strlucea pe
piept i diadema-masc care i acoperea
faa, arta ca cea mai seductoare dintre
femei, nconjurat de un mister
indescifrabil. Un fotograf fcu o
fotografie care avea s cltoreasc prin
ntreaga lume, crend valuri de oc
printre bijutieri. Era fotografia unei
femei scldate n bijuterii, fr a fi ns
copleit de ele, care se admira n
oglind, cu ochiul drept descoperit i
ochiul stng strlucind din spatele
mtii, nsoit de cuvinte alese cu grij
i nelepciune, fotografia va prea
aproape supranatural. Trebuia s
devin o fotografie clasic. i atunci,
cnd se afla n culmea gloriei i a
triumfului ei, cnd toi ochii erau ntori
ctre principes, Flame privi ntmpltor
n jos, la diamantul principal al ntregii
colecii. i nghe. Deoarece colereta din
jurul lui nu era perfect. Era uor turtit
la capete. Niciun lucrtor nu ar fi putut
s lase o lucrare n felul acesta! Din
fericire, niciunul dintre oaspei nu avea
cunotinele de specialitate necesare
pentru a vedea eroarea. i desprinse cu
greu ochii de diamant, privind n jur
disperat. Gunther Voss fu cel care vzu
panica din ochii ei i veni repede lng
ea.
Gunther, colereta la primul
diamant. Este ndoit, opti ea febril, cu
ochii aintii asupra fotografilor care,
slav Domnului, erau interesai numai
de principes. Gunther privi repede n
jur ca s se asigure c nu se uit nimeni
la el, apoi se aplec peste diamant, i
inu o clip respiraia, dup care se
ndrept.
Nu colereta trebuie s ne fac griji,
domnioar, i opti maistrul tietor de
pietre preioase la ureche, cu accentul lui
german i mai pronunat din cauza
panicii. Diamantul! Este fals!
31
Flame privea nucit la el, nefiind
sigur c a auzit bine. Dar privirea
nspimntat din ochii lui era
edificatoare.
Fals? repet ea ca un ecou slab, apoi
i reveni brusc cnd un bli i lumin
faa. Zmbi instantaneu, spernd ca
zmbetul s fie strlucitor i plin de
ncredere, n timp ce un tnr reporter i
bga sub nas un mic reportofon.
Lady Halcyone, ce simii cnd inei
n mn un obiect de-a dreptul
senzaional?
Flame se lupt din greu cu dorina
isteric de a izbucni n rs! Senzaie? O
adevrat catastrofa. Gndete-te! i
striga creierul.
Firete, toi cei de la Halcyone
suntem foarte fericii c principesa di
Maggiore este mulumit de colecie.
Zmbi dulce, n timp ce mintea i lucra
febril. Trebuia s in bijuteriile sub
control pn cnd se va rezolva
ncurctura asta. Firete c trebuia s
cerceteze la microscop fiecare bijuterie n
parte. Dar cum? Principesa dorea ca
ntreaga colecie s fie dus direct la
avionul ei privat, care o atepta la
aeroportul Kidlington.
Sunt sigur c toat lumea, inclusiv
cititorii notri, vor dori s tie cum de v-a
venit ideea cu aceast diadem. Sau
poate c ar fi mai bine s-i spunem
masc?
Flame zmbi din nou, dei avea
senzaia c o s-i crape obrazul. Dar ce
putea face? Nu putea da drumul
coleciei aa cum era. Diamantul fals va
fi descoperit i Halcyone va fi distrus.
Dac ai fi participat vreodat la un
bal mascat la Veneia, ai fi tiut de unde
m-am inspirat.
i auzi propria voce linitit i uor
ironic i i se pru de-a dreptul ireal.
V rog s m scuzai o clip. Iat, l
avei aici pe Gunther Voss, maistrul care
rspunde de tierea pietrelor. Sunt
sigur c el poate s v dea informaii
de-a dreptul fascinante despre cea mai
spectaculoas dintre meseriile din lumea
bijuteriilor.
i arunc o privire lui Gunther
cerndu-i scuze i implorndu-l n
acelai timp s-o ajute. Iar Gunther,
dragul de el, n-o dezamgi. l conduse
pe reporter mai departe de colecie i
ncepu s-l ncnte cu fel de fel de
istorioare despre necazurile din
Germania de dinaintea lui Hitler. Flame
privi febril n jur. Oaspeii i reporterii
erau n continuare ngrmdii n jurul
principesei, privind uluii la broa-corsaj
i diadema-masc.
i atunci l zri pe Justin. i el privea
scena, dar buzele lui erau contorsionate
ntr-un zmbet mai mult ironic dect
admirativ i dintr-odat Flame tiu.
Diamantul fals era opera lui Justin. Nu e
de mirare c fusese aa de relaxat n
ultima vreme. Credea c acum
ctigase i sngele i nghe n
vine s-ar putea nc s ctige, dac nu
gsea rapid un pretext pentru a reine
colecia pn cnd va fi nlocuit
diamantul.
Flame simi c sngele i nghea i
mai tare n vine. Dar dac diamantul nu
era singura piatr fals? Mai erau o
mulime de alte pietre smaralde mari,
rubine i safire care reprezentau piese
eseniale ale coleciei. nchise pentru o
clip ochii i respir adnc. Nu putea s
sufere s stea aa, fr s fac nimic n
afar de faptul c se lsa cuprins de
panic, n momentul n care cariera ei
era ameninat s se prbueasc. Dar ce
s fac? Flame se uit la principes care
nc i admira imaginea din oglind i
simi c i nepenete ira spinrii. Era
clar c principesa o respecta i o admira
pe proiectanta bijuteriilor ei. Da, i
spuse Flame i i ndrept umerii.
Trebuia s se duc direct la sursa
problemei. Dar ce s-i spun? Nu putea
s-i spun
Ce s-a ntmplat?
Flame tresri. Era att de cufundat n
gnduri c uitase cu totul de Frank
Jensen i de ochiul versat care
descoperea imediat cnd oamenii aveau
necazuri. Flame i spuse n oapt ceea
ce descoperise Gunther Voss. Faa lui
Frank se ntunec n momentul n care se
uit la Justin, dar nu putu face nimic
altceva dect s-i exprime regretul i s-
i spun c o va sprijini, indiferent ce va
decide s fac. Flame i mulumi i l
rug s-i spun lui Reece ce se
ntmplase iar apoi, cu spatele drept, cu
fruntea sus i cu inima btnd s-i
sparg pieptul, plec de pe podium,
ddu instruciuni gardienilor s dea
frnghiile mai departe de colecie cu nc
vreo treizeci de centimetri, pentru
eventualitatea n care vreo matroan cu
ochi de vultur priceput la bijuterii ar fi
descoperit ceva n neregul, i i croi
drum ncet prin mulime ctre
principes.
Sofia di Maggiore se ntoarse de la
imaginea ei din oglind i oft fericit
ctre tnra care desenase proiectele
pentru aceste bijuterii ce vor deveni, fr
ndoial, motiv de discuie n lunile
urmtoare.
Cara, este superb. Eti minunat.
Ce pot s spun?
Trecu ntr-o italian volubil iar Flame,
sesiznd ocazia potrivit pentru a mai
aduga i o nuan de patriotism, i
rspunse n aceeai limb.
M bucur c v place, principes.
Firete, pentru a fi absolut siguri c totul
este perfect, va trebui s facem o prob
cu principalele bijuterii. Asta ca s fim
siguri c bijuteria cade aa cum trebuie.
n fond, un colier care st strmb pe
clavicul poate s-i strice simetria. Iar
cerceii care ajung s zgrie umerii
trebuie puin scurtai.
Flame tia c spune prostii lungimea
gtului prinesei de la ureche la umr ca
i alte msurtori necesare fuseser deja
luate i respectate cu meticulozitate. Dar
miza pe faptul c principesa, att de
ncntat cum era de noua ei colecie, va
dori ca aceasta s fie absolut perfect.
Dac putea pedala pe chestia asta
Sunt sigur c tii c diadema-
masc a fost tcut n mare secret i s-ar
putea s nu vi se potriveasc perfect pe
cap. Sau mi dai voie?
Flame o apuc foarte delicat pe
principes de brbie i i ntoarse capul
spre dreapta, n timp ce bliurile
strluceau, ncntate de o asemenea
ocazie de a face o fotografie deosebit.
Da, tiam eu. Masca nu se potrivete
perfect pe obraz dup un timp s-ar
putea s se lase, i ar fi cumplit. Nu e
nimic grav, continu ea s-i dea asigurri
n italian, dar mai trebuie sudat nc o
pies de metal pe ici, pe colo. Pentru c
tiu c vrei o colecie absolut perfect.
Principesa ncuviin ncet din cap, dar
Flame vzu c nu era mulumit. Nu-i
fcea plcere gndul c frumoasele ei
jucrii strlucitoare i vor fi luate.
Firete, nu va dura dect o
sptmn, spuse Flame, ntrebndu-se
dac vor avea timp s gseasc alte
pietre, s le taie i s le nlocuiasc. Vei
putea s purtai tot ce dorii n timpul
sezonului.
Era exact ceea ce trebuia s spun.
Ai dreptate, cam, consimi ea.
Colecia aceasta merit s fie perfect.
Flame rsufl uurat.
Zrindu-l pe soul ei peste umrul lui
Flame, principesa se scuz i se
ndeprt. Flame fcu un semn cu capul
ctre orchestr care ncepu un vals
frumos de prin anii 20. Flame l gsi
repede pe eful securitii i l inform
despre schimbarea planului, dndu-i
instruciuni s duc imediat colecia
napoi la Halcyone. Cnd se ntoarse,
Reece era n spatele ei. Fcu un semn din
cap n direcia principesei.
Ai convins-o s ne lase bijuteriile?
Flame ddu afirmativ din cap i i
linse buzele uscate ca hrtia.
O, Reece, mi-e aa de fric! l-am
spus principesei c i dau colecia napoi
peste o sptmn. Dar dac nu reuim
s-o terminm la timp?
Ochii lui Reece se ngustar brusc i,
ntorcndu-se, Flame vzu c se uit la
Justin.
Depinde, spuse el ncet. Dac
reuim s gsim originalele, Gunther le
poate pune la loc ntr-o zi. Dac nu
Dac nu? ntreb nspimntat
Flame.
Reece zmbi plin de ncredere.
Iubita mea, eu extrag pietre
preioase, mai ii minte? O s gsesc ceva
n depozitele noastre. i ine minte
nimeni altcineva dect Gunther nu a
vzut pietrele n detaliu, de aproape.
Principesa n-o s-i dea seama dac un
smarald este puin mai nchis sau dac
un rubin are o form puin mai diferit.
Flame ddu din cap. Era adevrat. Dar
vor fi capabili s fac treaba la timp?
Ar fi mai bine s-l caut pe Gunther
i s-i spun ce s-a ntmplat, murmur
ea. Adrenalina i se scursese acum din
vine i se simea extrem de slbit,
aproape ca bolnav.
Reece ncuviin din cap, privind din
nou la Justin.
Da, draga mea, aa s faci.
O mpinse uor nainte i fata dispru
n mulimea care dansa. Reece i croi
drum de-a curmeziul ringului de dans
aglomerat, fr s-i ia ochii de la fratele
lui vitreg.
Justin l privea cum se apropie, cu faa
n aparen imobil i calm. Dar
primele cuvinte ale lui Reece l zguduir.
Am descoperit falsurile, Justin,
spuse Reece calm. Gardienii vor duce
bijuteriile napoi la Woodstock, nu la
avionul principesei. Vom nlocui piatra
sau pietrele i le vom napoia principesei
di Maggiore peste o sptmn. Acum,
ai de gnd s ne uurezi sarcina i s ne
spui unde sunt cele adevrate? Sau
preferi s fii reinut n ncperile
Maiestii Sale?
Dac Justin ar fi putut s gndeasc
linitit, i-ar fi dat seama imediat c
Reece nu putea s informeze poliia. i
dac ar fi gndit normal i ar fi avut
ncredere n iubirea mamei lui, ar fi tiut
c Francesca n-ar fi ngduit niciodat
aa ceva. Era fiul ei i l iubea cu patim.
Nu ar fi permis niciodat s fie trt la
nchisoare. Dar Justin nu gndea normal.
De fapt, nu mai gndea deloc. Butoiul cu
pulbere emoional din el explod pe
neateptate i simi cum schijele i
ricoeaz prin tot creierul. Simi cum se
prbuete, att fizic, ct i psihic, iar
Reece se uit la el cum se d napoi
cltinndu-se, cu faa alb ca varul.
Reece simi un val cunoscut de
compasiune nedorit. Era simpatia pe
care o manifesta pentru orice animal
care sufer.
Nu tiu despre ce vorbeti, se auzi
Justin rostind, dar fusese un rspuns
automat, ca i cnd ar fi vorbit un robot
din afara lui. nuntru, undeva, adnc n
creierul lui, exploziile de furie, team,
mnie, disperare, frustrare, ur,
autocomptimire i masochism
autodestructiv erau ca nite schije care i
distrugeau legtura cu lumea real, ca
nite cuite ascuite. Simi c alunec de
pe o stnc i cade ntr-un spaiu
ngrozitor. Muzica din jurul lui se
transform ntr-un bubuit asurzitor.
Trebuia s fug de oamenii care se
ngrmdeau n jurul lui, ameninnd
s-l striveasc de perete. Fr un cuvnt,
orbete, l mpinse pe Reece din calea lui.
Reece l vzu pe Frank Jensen care venea
repede n camer, pe urmele pacientului
lui, i i fcu un semn cu capul.
Privi de jur-mprejur i o zri pe Flame
care sttea de vorb cu Walt Matthews.
Acesta era alb ca varul la fa. Ce femeie
formidabil era! Atunci cnd cei mai
muli oameni ar fi intrat n panic, ea
rmsese calm, prelund controlul
situaiei i descoperind o ans atunci
cnd toate preau s fie mpotriva lor.
Reece prsi repede sala de bal i gsi un
telefon ntr-un birou linitit. Ceru
Informaii Internaionale i ncepu s
dea telefoane. Cci vor avea nevoie de
pietre preioase. i asta repede!
Justin alergase n sala de jocuri. i
ddea seama cumva vag c Frank Jensen
venise dup el i profit de faptul c tia
toate cotloanele casei ca s scape de el.
Acum edea pe ntuneric i vedea toate
capetele de animale mpiate victime
ale tatlui lui care priveau n jos ctre
el. Vulpi, bursuci, vidre
Justin se ls s alunece pe podea,
incapabil s susin privirile lor
acuzatoare.
Nu e vina mea, le spuse el cu o voce
furioas i indignat. Nu eu v-am
mpucat.
Se strnse ca o minge i i mbri
genunchii cu braele, trgndu-i strns la
piept. Din nou lucrurile ieiser prost.
Sora lui ctigase iari. i din nou el era
cel pedepsit. Dintr-odat avu senzaia c
este prea ntuneric i ncepu s alerge n
jurul camerei, aprinznd toate luminile.
Simea nevoia s fac ceva normal.
Descuie repede ua dulapului cu arme,
trase sertarul i scoase de acolo uleiul i
crpele pentru curat armele. ncepu
apoi s curee cu nverunare puca
Purdey. i fcea plcere s-o simt n
minile lui era grea i i conferea
siguran. Gesturile lui erau blnde i
ferme i, slav Domnului, foarte
cunoscute. Da, i fcea plcere s in
arma n mn. Dintr-odat, degetele lui
Justin ncetar s mai mngie arma, iar
el ncepu s priveasc lung n jos, la
arma din minile lui. Continu s
priveasc lung i fix la ea minute n ir.

Afar, oaspeii ncepuser s plece.


Principesa plecase deja la hotelul ei din
Oxford, dar, ceea ce era nc i mai bine,
oamenii presei plecaser cu toii.
Nu-i face griji, draga mea, o asigur
Gunther Voss n legtur cu lucrtorii lui
i capacitatea lor de a pstra un secret.
tiu cu toii c nsi pinea lor depinde
de ct de bine vor ti s-i in gura.
Cnd plecar i ultimii oaspei, Flame
ced tensiunii i se prbui pe cel mai
apropiat scaun. Spuse tuturor membrilor
familiei ce se ntmplase. n linitea
nfricoat care urm, Reece ntinse
mna i o ridic pe Flame din nou n
picioare.
Nu fi ngrijorat! Toate pietrele
noastre cele mai mari au i pornit spre
Woodstock. Gunther Voss n-o s ne
dezamgeasc.
Owen privi la soia sa, deschise gura s
spun ceva, apoi se rzgndi i o nchise
la loc. Francesca simi cum lacrimile i
umplu ochii, dar le alung cu hotrre.
Unde este Justin? ntreb ea n
cele din urm, iar vocea ei calm rupse
tcerea ncordat care se aternuse n
hol.
Nu tiu, spuse Reece. Ultima dat
cnd l-am vzut ieea n fug din sala de
bal cu Frank Jensen pe urmele lui.
Se duse apoi ctre mama lui vitreg i
i puse blnd minile pe umerii ei,
ntlnind i privirea tatlui su peste
capul ei plecat.
Nu fi ngrijorat, Francesca. Frank o
s-l ajute. Exist un loc n Elveia pe care
l cunoate.
Francesca se cutremur n braele lui.
Este numai vina mea. N-ar fi trebuit
s-l prsesc. Ar fi trebuit s pltesc nite
oameni s-l rpeasc din locul acesta
nc pe cnd era bebelu. tiam de ce
este n stare Malcolm. tiam!
Nu te prosti, mami, spuse ferm
Flame. Nu e vina nimnui, nici mcar a
lui Justin.
Giulietta profit de ocazie ca s spun
c ea este extenuat i se duce la culcare,
iar Maria o nsoi imediat. Owen ddu
din cap ctre cele dou femei care
plecau.
Vino ncoace, ngeraule, i spuse el
blnd soiei lui. Cred c bunica i mama
ta au avut cea mai bun idee.
Francesca tot mai ovia.
i ce facem cu Justin?
O s avem noi grij de Justin, zmbi
blnd Reece.
N-o s-i facei niciun ru nu-i aa?
Reece ddu ncet din cap.
Nu, mam, n-o s-i facem nimic.
Este destul de btut de soart i aa.
Ochii Francesci se umplur de lacrimi.
Mulumesc Reece fiule, adug
ea i apoi se ntoarse i urc n tcere
scara alturi de soul ei.
Flame privi n urma lor cum se
ndeprtau, iar n ochii ei ncepur s
strluceasc lacrimile. Respir adnc i
apoi spuse:
Ar trebui s m duc napoi la
Halcyone. Gunther probabil c a
verificat deja toate piesele.
Reece ncuviin.
Ai dreptate. Hai s mergem, spuse
el energic.
Flame privi n sus ctre el. Era aa de
puternic i de sigur de el, cu dragostea i
hotrrea strlucind n ochi. Rse uor.
mpreun puteau face orice, chiar i
imposibilul!
Sus, pe acoperi, era frig. Justin privi n
sus la cerul ngheat, nedndu-i seama
c ncepuse s tremure fr s se poat
controla. Arma se rezema pe braul lui
ndoit. La picioarele lui, acoperiul era
ngheat, alb i alunecos. Se apropie mai
mult de margine. Nu tia bine de ce
plecase din sala de jocuri i venise aici,
sus, pe acoperi. Poate c voia s vin
pentru prima dat n locul de unde
czuse i murise tatl lui. Cnd privi n
jos, o vzu clar n lumina lunii pe sora
lui care traversa curtea, mpreun cu
iubitul ei ctre main. O soart care n
sfrit decisese s fie bun cu el o
ndrumase ctre acest loc. Simea cum
arma se mic n mna lui i vzu cum
ctarea se ridic n dreptul ochilor lui. O
simi ca pe un fel de prelungire a minii
cnd alinie ctarea cu fata de jos. O avea
chiar n centrul intei, dar degetul lui
zbovea pe trgaci. Atept nc o
secund. Tcerea nopii era apstoare.
i n acea linite, n timp ce degetul lui
refuza s apese pe trgaci, Justin auzi un
zgomot. Exact aa cum auzise i tatl lui
cu un an n urm. i la fel ca i tatl lui
atunci, Justin se ntoarse uimit.
Brbatul din spatele lui sttea n umbra
courilor nalte. Apoi ncepu s nainteze
stngaci, iar lumina lunii i inund
chipul. Era o fa frumoas, rotund i
inocent. Dar era un chip nfricotor.
Unchiule Roger, spuse Justin,
clipind din ochi surprins.
Pe scar, un etaj mai jos, Frank auzi
zgomotul uii de la acoperi care se
trntise cu un clic i alerg imediat spre
mansard.
Justin privea fix la unchiul su,
ncercnd disperat s-i limpezeasc
gndurile. Jos, n spatele lui, auzi cum se
deschide portiera unei maini. Se rsuci
rapid i l vzu pe Reece care i
deschidea portiera lui Flame. Plecau.
Ridic repede din nou arma de
vntoare. Era tnr i rapid i ar fi
putut s-i ucid pe amndoi, dar din
nou ovi. Numai o clip. Putea s-o fac
chiar dac mai atepta o clip.
Nu!
Cuvntul rsun simplu, dar l sget
pe Justin ca un cuit. Se ntoarse din nou
ctre unchiul su. Nu auzise ua
deschizndu-se i nici nu-l vzuse pe
Frank Jensen care apruse din umbr.
Unchiule Roger, du-te napoi n
camera ta, spuse furios Justin, netiind
exact de unde i venea frica asta. Era
unchiul lui icnit, pictorul de fantome de
la Ravenscroft. Apoi izbucni n rs,
neputnd s se stpneasc. Du-te
napoi, n mansard, e mai bine dect n
beci.
Roger porni ncpnat nainte, iar pe
faa lui rotund i frumoas, ca de
bebelu, se citea hotrrea.
Nu, spuse el din nou. i faci ru lui
Flame.
Meniunea numelui ei l fcu pe Justin
s priveasc din nou n jos. i n secunda
aceea, Roger fcu ceva att de neateptat,
c lui Justin nu-i veni s cread. Se mic
rapid, precis i silenios. i dintr-odat,
unchiul Roger, cel stngaci i neajutorat,
dispru i n locul lui apru un brbat
care l prinse pe Justin ca ntr-o
menghin. Simi cum se d napoi cu
spatele i fu cuprins de panic la gndul
c va cdea de pe acoperi. Dar Roger i
lu arma, iar fora lui surprinztoare l
rsuci n loc pe Justin i l arunc departe
de marginea acoperiului.
Las naibii puca aia, url Justin,
auzind c maina pornete. ia de jos
pleac!
Frank Jensen se apropie ceva mai mult.
Auzise i el vocile lui Reece i Flame i
tia ce are de gnd Justin. ovi, netiind
ce este cel mai bine s fac. Doi brbai
se bteau pentru o puc ncrcat la
marginea unui acoperi. Se simea
neajutorat i inutil. Se apropie i mai
mult, tot netiind ce s fac.
Nu dau drumul la arm, spuse
Roger. Faci ru lui Flame. Om ru, la fel
ca i Malcolm. Eu nu lsat pe Malcolm
fcut ru la Francesca.
Ce tot spui acolo, imbecilule? ip
Justin, trgnd de arm, incapabil s
cread nicio secund c Roger, amrtul
de unchi Roger, putea fi att de puternic.
Apoi, cnd ntlni privirea albastr,
goal la civa centimetri de faa lui,
mna lui Justin se muie brusc pe arm.
Ochii i se lrgir o fraciune de secund
ct se uit la unchiul su, nelegnd,
nfricoat, adevrul.
Tu ai fost, spuse el ncet fr s-i
vin a crede. Tu l-ai mpins.
Roger ncuviin din cap.
Om ru, spuse el din nou i trase
brusc de arm. Justin se ag de ea
printr-un gest reflex i apoi, dndu-i
seama c unchiul lui voia s-l ucid i pe
el, panica i ddu putere. Simi cum
degetele i se ncleteaz pe trgaci i fcu
un ultim i disperat efort s elibereze
arma, care se descrc pe neateptate.
Simi vibraiile care i trecur prin bra i
n acelai timp auzi sunetul puternic care
i strpunse urechile.
Ochii lui Roger se schimbar. Dintr-
odat, privirea lor nu mai era aintit n
gol, ci era plin de uimire. Ddu drumul
armei i se trase repede napoi i abia
atunci Justin vzu sngele. Ptase
pieptul lui Roger ca un cearaf ud i lipit
de el i parc curgea chiar din sufletul
lui. Privi n jos ctre arma din minile
sale, un lucru strin, argintiu i negru, i
o ls s cad din degetele amorite. Jos,
n curte, motorul mainii se opri.
Ce naiba a fost asta? ntreb Reece
privind n spatele lui fr s vad nimic
altceva dect silueta ntunecat a casei. A
sunat ca un foc de arm.
De pe acoperi. Sau de undeva de
sus, oricum, spuse Flame i se privir
unul pe altul, amndoi avnd acelai
gnd. Justin! gemu Flame i n clipa
urmtoare erau amndoi afar din
main i fugeau spre cas.
Pe acoperi, Frank Jensen se mic n
cele din urm. Fusese nucit de focul de
arm neateptat i Justin constat
prezena lui numai n clipa n care fcu
un pas nainte, exact la timp ca s-l
prind pe Roger Syramore-Forbes n
cderea lui spre acoperi.
Unchiule Roger, spuse Justin,
ncepnd s-i dea seama ca prin cea
ce fcuse. Unchiule Roger, n-am vrut
Roger clipi din ochii n care rmsese
aceeai expresie de uimire. l recunoscu
imediat pe brbatul cel amabil. Flame i
Francesca l aduseser de multe ori n
mansard, ca s-l vad.
Bun, spuse el.
Bun, Roger, zmbi Frank Jensen.
Roger se uit la Justin i spuse:
Om ru.
Nu, Roger. Nu este ru. Malcolm i-a
fcut lui ru.
Roger se ncrunt i ncepu s tueasc,
stropindu-l pe
Frank cu snge.
Eu ucis pe Malcolm. A fost ru?
Frank privi n jos la gaura care se csca
n pieptul lui Roger, vzu ct este de alb
la fa, cum i ieea pe gur o spum roz
i tiu c era pe moarte.
Nu, Roger. N-a fost ru.
Roger simi c i este frig. Frigul
nsemna moarte. O dat vorbise cu
Francesca despre moarte. Spunea c este
atunci cnd Dumnezeu te duce n alt loc.
Acum Dumnezeu o s aib grij de
mine, nu-i aa? spuse Roger, uitndu-se
la brbatul cel drgu, care ddu din cap
i lacrimile ncepur s-i curg pe obraji.
Lui Roger nu-i plceau lacrimile. Ar fi
dorit ca omul s nu mai plng. Oamenii
drgui nu trebuie s plng.
Da, Roger, spuse Frank cu o voce
rguit. Dumnezeu va avea grij de tine
acum.
Roger ddu mulumit din cap, nchise
ochi i i ddu sfritul.
O clip mai trziu, toat lumea se
repezi pe acoperi, pentru c auziser cu
toii focul de arm. Flame i Reece
ajunser primii. l vzur pe Frank
Jensen cum l inea n brae pe Justin,
care plngea n hohote. Flame privi la
chipul frumos i mpcat al unchiului ei
i gemu ncet.
Reece o ntoarse repede cu spatele i o
strnse la pieptul lui. Peste umerii ei
tremurtori, ntlni privirea lui Frank.
Owen, Francesca, Maria i Giulietta se
ddur napoi, incapabili s accepte
tragedia. Frank, care nc l mai legna n
brae pe Justin, art cu capul ctre
Roger.
El a fost cel care l-a mpins pe
Malcolm de pe acoperi. A venit aici sus
ca s-l mpiedice pe Justin s
foloseasc i art ctre puca de
vntoare mpotriva ta i a lui Flame.
Justin l-a ucis pe Roger? ntreb
Owen oripilat.
Nu! spuse imediat Frank. A fost un
accident. Am vzut totul cu ochii mei.
Se uit la Reece, susinnd privirea
prietenului su.
Roger a vrut s-l omoare pe Justin i
s-au luptat pentru arm. Se afla ntre ei
cnd s-a descrcat. Oricare dintre ei
putea s fi apsat pe trgaci Se
ntrerupse cnd Justin ncepu s geam
printre lacrimi. Este n ordine. t!
N-am vrut, spuse Justin printre
sughiurile de plns, repetnd la
nesfrit aceste cuvinte. N-am vrut. l
iubeam pe unchiul meu.
Brbaii le conduser ncet pe femei jos.
Francesca se uit la Reece cu ochii larg
deschii i nspimntai. Rmaser toi
tcui mult timp, apoi Giulietta fu cea
care rupse tcerea:
Trebuie s chemm poliia, spuse ea
pragmatic. S-a tras cu puca i este un
mort.
Se uit la Owen i la Reece cu ochii
plini de putere.
Problema este, adug ea cu
subneles, ce le spunem?
Epilog
Flame sttea n dormitorul principal n
faa oglinzii care o nfi din cap pn-
n picioare i i examina solemn
imaginea. Rochia ei de mireas fusese
proiectat de designerul personal al
principesei di Maggiore i era o
splendoare alb, cu tren lung i perle
cusute n dantela din talie. Prul ei
strlucea ca un apus de soare prin vlul
alb. Francesca i terse pe furi o
lacrim.
Mami, cum art?
Ari aa cum trebuie s arate o fat
n ziua nunii ei, spuse Francesca,
necndu-se de emoie.
Prin fereastra deschis, clopotele
bisericii rsunau voioase n aerul cald de
mai. Printre copacii din deprtare se
vedea turnul impuntor al bisericii din
satul Ravenscroft. Dac totul mersese
conform planului, domnioarele de
onoare, oaspeii i mirele trebuiau s fie
deja nuntru, n ateptarea ei. Flame
respir adnc, emoionat.
Dar dac m mpiedic n drum spre
altar? ntreb ea ncercnd s rd.
Owen o s te conduc din nou,
Reece o s spun c eti mpiedicat,
preotul va i din buze i apoi totul va
reintra n normal, spuse Francesca vrnd
s-o ajute.
Flame scoase limba.
Asta e ce-mi place la tine, mami. M
liniteti ntotdeauna.
Cele dou femei continuau s rd
cnd se auzi o btaie timid n u.
Intr, strig Francesca i o clip mai
trziu Walt Matthews, elegant n inuta
lui de sear, intr ncet, strngndu-i
nervos n mn jobenul i artnd de
parc ar fi vrut s fie oriunde altundeva.
mi cer scuze c v deranjez, Lady
Halcyone. Dar mai am o ultim
ndatorire de ndeplinit. Pentru
strstrbunica dumitale, Jessica.
Ce este, Walt? ntreb vesel Flame,
cobornd privirile ctre cutia albastr de
catifea cu aspect vechi pe care acesta o
inea n mn.
Walt o ntinse repede spre ea, ca i cum
numai asta ar fi ateptat demult, s scape
de ea.
nainte s moar, str-strbunica
dumitale mi-a dat asta. A spus c trebuia
s i-o dau n ziua n care o s te mrii.
Uite-o!
Se ddu napoi, murmurnd ceva
despre faptul c trebuia s ajung la
timp la biseric, i se retrase din camer
ca un iepure speriat. Francesca i Flame
izbucnir n rs n momentul n care ua
se nchise n urma lui.
Flame privi ctre cutie.
Ei bine, rochia de mireas este nou,
port o jartier albastr i am i o pereche
de cercei cu perle mprumutai de la tine.
Iar cutia aceast pare veche!
Haide, deschide-o! exclam
Francesca, apropiindu-se de fiica ei n
timp ce aceasta ridica ncet capacul. i
rmnea cu respiraia tiat.
Sunt perle, spuse ea cu respect,
privind la irul de perle, cele mai fine pe
care le vzuse vreodat. Cele pe care le
poart Jessica n portretul din hol.
Flame i le puse cu grij la gt.
Odihnindu-se pe gtul ei gol, artau de
parc ar fi fost fcute nadins pentru a se
asorta cu rochia i culoarea ei.
Mami, spuse Flame, sunt perfecte!
i vechi, zmbi Francesca. tia ea c
nimic n-ar fi putut strica frumuseea
acestei zile. Apoi se gndi la Justin, i
zmbetul i se stinse. Dar fiul ei era n
siguran, n Elveia, cu Frank Jensen,
care le ddea asigurri c starea lui se
mbuntete pe zi ce trece.
Spuseser poliiei c mpucarea lui
Roger Syramore-Forbes fusese un
accident, aa cum i fusese, dar inuser
numai pentru ei povestea adevrat.
Roger, spuseser ei, era emoionat i
voise s trag cu arma ca s
srbtoreasc evenimentul. Justin,
ngrijorat pentru el, ncercase s-i ia
arma din mn i aceasta se descrcase.
Cu un martor independent i demn de
ncredere ca Frank Jensen care
confirmase relatarea accidentului, plus
faptul c familia Syramore-Forbes era
bine cunoscut i se bucura de respect,
versiunea fusese acceptat fr
comentarii. Fusese o zi trist cnd
Francesca l vzu pe Roger ngropat, dar
de ast dat se ducea la biseric pentru o
srbtoare, o srbtoare a iubirii, a
speranei i a vieii. Francesca i
mbri brusc fiica cu putere, iar
Flame, dup ce fu uimit o secund,
rspunse mbririi mamei sale cu alta
la fel de puternic.
O, mami, sunt aa de fericit. l
iubesc aa de mult pe Reece!
tiu. i el te iubete pe tine. Sunt
bucuroas c v-ai hotrt s v stabilii
la Ravenscroft. Casa asta merit o familie
iubitoare. Stai s vezi cnd o s ai copii.
O s le plac la nebunie pajitile, caii,
rul!
Flame ddu i ea din cap.
A fi dorit s fie i Justin aici, spuse
ea ncet, dei tia c este imposibil. ocul
pe care l avusese cnd l ucisese pe
unchiul su l afectase profund, dar
deschisese n acelai timp zgazurile
care i inuser atta timp durerea
prizonier. Era sigur c, cu timpul, va
putea pleca de la clinic pentru a duce o
via mult mai bun. Vor fi cu toii acolo
ca s-l ajute. Owen le va fi un sprijin
uria cnd va veni momentul acela,
Flame era sigur de asta. Flame arunc o
privire ctre mama ei, se mai uit o
ultim dat n oglind i respir adnc.
Cred c ar fi bine s mergem pn
nu-i pierde Reece rbdarea i trimite o
poter dup noi!
Francesca rse i se grbi s-i deschid
ua, ajutnd-o s apuce trena n timp ce
strbteau coridorul ngust i apoi
scrile. Se hotrser s se duc la
biseric mpreun, nclcnd astfel
tradiia, dar fr s le pese de asta.
n timp ce coborau scrile, Flame se
opri n faa portretului Jessici
Syramore-Forbes. Privind n sus ctre
faa zmbitoare i frumoas, ncadrat
de prul rou i cu perlele care
strluceau acum la gtul ei, Flame simi
un nod n gt.
M ntreb dac tia, opti Flame. M
ntreb dac tia ce se va ntmpla.
Francesca privi i ea ctre portret,
amintindu-i de btrna femeie, plin de
hotrre i for.
Probabil c da, cara, murmur
Francesca, strngnd-o pe fiica ei de bra.
Probabil c da.
Apoi lsar n urm trecutul dureros i
pornir nainte, ctre viitorul glorios. Un
viitor n care le ateptau brbaii pe care
i iubeau.