Sunteți pe pagina 1din 1038

Scott Lynch

seria Ticalosul gentilom

Minciunile lui Locke Lamora2


Piratii marilor rosii..483
Scott Lynch

MINCIUNILE LUI LOCKE LAMORA

ntia Carte a seriei


Ticlosul Gentilom

Traducere din limba englez


Bogdan Olteanu

Scott Lynch The Lies of Locke Lamora 2006

RAO 2011
PROLOG

BIATUL CARE FURA PREA MULT

n toiul verii lungi i jilave a celui de-al 77-lea An al lui Sendovani,


Furitorul-de-Hoi din Camorr i fcu o vizit neanunat i neateptat
Preotului-Fr-Ochi de la Templul din Perelandro, dorindu-i cu disperare s-i
vnd biatul Lamora.
S vezi ce chilipir am pentru tine! ncepu Furitorul-de-Hoi, pe un ton
care nu prevestea nimic bun.
Pesemne c-i vreun chilipir de teapa lui Calo i Galdo, nu? zise Preotul-
Fr-Ochi. Nu mai am nici o clip de rgaz tot ncercnd s-i dezv pe idioii ia
rnjii de toate obiceiurile proaste pe care le-au cptat de la tine, ca s-i fac s
deprind obiceiurile proaste ce-mi sunt mie de folos.
Furitorul-de-Hoi ddu din umeri.
Eh, Lanuri, i-am spus doar c-s nite nzdrvani pui pe otii nc de
cnd am btut palma i n-ai avut nimic de...
Sau poate un chilipir ca Sabetha? Glasul ptrunztor, profund al preotului
l fcu pe Furitorul-de-Hoi s-i nghit cuvintele. Cred c-i aduci aminte cum
m-ai jecmnit pn la ultima lecaie. Ar fi trebuit s te pltesc n aram ca s vd
cum i rupi alele ncercnd s tri tot bnetul la dup tine.
Aaaaa, dar ea era deosebit, iar biatul sta, biatul sta e deosebit i el, i-o
ntoarse Furitorul-de-Hoi. Este exact ce mi-ai cerut s gsesc dup ce i i-am
vndut pe Calo i pe Galdo. Tot ce i-a plcut mai mult la Sabetha! Este
camorrean, dar corcit cu therin i vadran. Are furtiagul n snge, cum te vd i
cum m vezi. i chiar pot s las un pic din... din pre.
Preotul-Fr-Ochi cuget ndelung.
Nu mi-o lua n nume de ru, zise el n cele din urm, dar experiena mi
arat c ar fi mai nelept din parte-mi s-i ntmpin generozitatea neateptat cu
arma-n mn i cu spatele la zid.
Furitorul de Hoi ls s-i fluture pe chip o expresie aproape sincer, care
nghe imediat, ntr-un evident disconfort. Ddu din umeri cu fals nepsare.
Sunt nite, hhmm, probleme cu biatul, ce-i drept. ns problemele au de-a
face cu faptul c este n grija mea. Dac ar trece n grija ta, sunt sigur c ele ar,
... disprea.
Aha. Deci ai un biat magic. De ce n-ai zis aa? Preotul i scrpin fruntea
pe sub legtura din mtase alb care-i acoperea ochii. Minunat! O s-l plantez n
afurisitul la de pmnt, ca s creasc un vrej din el i s pot urca ntr-un trm
fermecat, dincolo de nori.
Ha. Ha-ha-ha, am mai avut de-a face cu sarcasmul tu i nainte, Lanuri.
Furitorul-de-Hoi fcu o plecciune greoaie, n btaie de joc. E chiar att de
greu s recunoti c te intereseaz?
Preotul-Fr-Ochi scuip.
Mda, s zicem c lui Calo, Galdo i Sabethei le-ar prinde bine un nou
tovar de joac sau mcar un sac de box. S zicem c a fi dispus s dau vreo
trei parale i-un scuipat pe un biat de-sta misterios, de nu-l vrea nimeni. Care-i
problema biatului?
Problema lui, spuse Furitorul-de-Hoi, este c, dac nu i-l vnd ie, o s
trebuiasc s-i tai beregata i s-l azvrl n mare. i o s trebuiasc s fac asta la
noapte.

n noaptea-n care biatul Lamora fusese luat n grij de Furitorul-de-Hoi,


strvechiul cimitir de pe Dealul Umbrelor era plin de copii care ateptau n tcere
ca noii lor frai i surori s fie cobori n mausolee.
Protejaii Furitorului-de-Hoi aveau toi lumnri; lumina lor rece i
albstruie sclipea prin perdeaua argintie a ceii de pe fluviu ca nite felinare
printr-o fereastr nnegrit de fum. Un ir de lumini fantomatice i croia drum
de pe vrful dealului, de-a lungul bornelor de piatr i a potecilor ceremoniale,
pn la podul larg de sticl de peste canalul Fum-de-crbune, abia vizibil prin
ceaa clie care se nal n nopile de var de pe osemintele ude ale Camorrului.
Haidei, iubiii mei, odoarele mele, nou-gsiii mei, inei pasul, opti
Furitorul-de-Hoi, nghiontindu-l pe ultimul din cei treizeci i ceva de orfani din
Cuprins-de-flcri peste podul Fum-de-crbune. Luminile alea sunt doar noii
votri prieteni venii s v cluzeasc pe dealul meu. Haidei, comorile mele! Se
duce ntunericul i avem attea de vorbit...
n rarele momente de vanitate, Furitorul-de-Hoi se socotea un artist. Un
sculptor, mai exact, cu orfani drept lut i cu strvechiul cimitir de pe Dealul
Umbrelor drept atelier.

Optzeci i opt de mii de suflete produceau un volum regulat de deeuri;


deeurile acestea cuprindeau i un iroi mic, dar constant de copii pierdui,
nefolositori i abandonai. Desigur, negustorii de sclavi i luau pe unii dintre ei i
i duceau n Tal Verarr sau n Insulele Jeremite. Teoretic, sclavia era ilegal n
Camorr, dar actul de nrobire n sine era trecut cu vederea dac nu mai rmnea
nimeni care s apere victima.
Aa c negustorii de sclavi se ocupau de-o parte, iar prostia cras mai lua
civa. Foametea i bolile pe care le provoca aceasta erau, de asemenea, cauze
fireti ale pierii celor crora le lipsea curajul sau miestria de a-i jumuli pe cei
din jur ca s-i ctige existena. Bineneles, mai erau i cei care nu duceau lips
de curaj, ci doar de miestrie, iar acetia sfreau adesea n treangul de la Podul
Negru din faa Palatului Rbdrii. Magistraii Ducelui se descotoroseau de micii
pungai folosind acelai treang n care-i spnzurau pe cei mari, dar aveau grij
s le prind micuilor greuti la glezne nainte s-i arunce peste pod, ca s atrne
cum se cade.
Orfanii care nu aveau aceste pitoreti sori erau imediat adunai de ceata
Furitorului-de-Hoi, adui pe rnd sau n mici grupuri s-i aud glasul linititor
i s primeasc o mas cald. n scurt timp, aflau ce fel de via i atepta, n
adncurile cimitirului care era inima regatului su, acolo unde o sut patruzeci de
copii de pripas se plecau n faa unui btrn grbovit i singuratic.
Pasul mai iute, drguii mei, noii mei copilai, urmai irul de lumini i
urcai pn n vrf. Aproape am ajuns acas, aproape c se simte mirosul
mncrii. Gata cu ploaia, cu ceaa i cu cldura asta mpuit.
Molimele erau tare folositoare pentru Furitorul-de-Hoi, iar orfanii din
Cuprins-de-Flcri izbutiser s scape de preferata lui: oapta Neagr. Se
pogorse de nicieri asupra cartierului Cuprins-de-Flcri, iar carantina fusese
instituit la timp pentru ca oraul s nu mai fie ameninat dect de nelinite i de
paranoia (oricine ncerca s scape, traversnd canalul not sau ntr-o barc, era
omort cu sgei). oapta Neagr aducea un sfrit groaznic pentru cei trecui de
unsprezece-doisprezece ani (dei, din cte i ddeau seama doftorii, molima nu
se mulumea s ia viei dup vreo regul strict) i doar cteva zile de ochi
umflai i de fierbineal n obraji pentru cei mai tineri.
Dup cinci zile de carantin, ipetele ncetar i nimeni nu mai ncerc s
traverseze canalul, astfel nct Cuprins-de-Flcri scp de soarta pentru care,
de-attea ori n vremuri de molim, numele-i pruse predestinat. n a
unsprezecea zi, cnd carantina fu ridicat i vtafii Ducelui venir s constate
pagubele, cam a opta parte din cei patru sute de copii care locuiser acolo mai
erau nc n via. Formaser deja gti pentru a se apra mai bine i se
nvaser cu anumite aspecte dure ale vieii fr aduli.
Furitorul-de-Hoi atept ca acetia s fie adunai i eliberai din linitea
sinistr a vechiului lor cartier.
Plti muli argini pentru treizeci din cei mai pricepui i nc i mai mult
pentru discreia vtafilor i a sticleilor pe care i scpase de grija copiilor. Apoi
i conduse, aa bezmetici, trai la fa i duhnind ca naiba cum erau, prin negura
ntunecat a nopii camorrene, ctre vechiul cimitir de pe Dealul Umbrelor.
Biatul Lamora era cel mai tnr i mai pipernicit dintre toi. Avea cam cinci
sau ase ani, era tot numai piele soioas i oase ascuite. Furitorul-de-Hoi nici
mcar nu-l alesese; Lamora se strecurase printre ceilali ca i cum ar fi fcut
parte din grup. Furitorul-de-Hoi era contient de asta, dar dusese acel soi de
via n care nici mcar un simplu orfan neatins de molim nu era de lepdat.
Era vara celui de-al aptezeci i aptelea An al lui Gandolo, Printele
Oportunitilor, Patronul Banului i al Negoului. Furitorul-de-Hoi i tra paii
prin noaptea plin de umbre, pstorind irul dezorganizat de copii.
Peste numai doi ani, avea s se milogeasc de Printele Lanuri, Preotul-Fr-
Ochi, s i-l ia de pe cap pe biatul Lamora, ascuindu-i cuitele, n cazul n care
ar fi fost refuzat.

Preotul-Fr-Ochi i scrpin firele epoase i crunte de pe gt.


Nu zu?!
Vorbesc ct se poate de serios. Furitorul-de-Hoi bg mna n buzunarul
pieptarului su mai mult dect ponosit i scoase o pung de piele legat de un
nur; punga era ruginie ca sngele uscat. Deja am obinut permisiune de la eful
cel mare. O s-i spintec mutra de la o ureche la alta i-l trimit s-i admire
dantura.
Pe toi zeii, e o poveste trist, pn la urm! Pentru un Preot-Fr-Ochi,
felul n care mpunse cu degetele n pieptul Furitorului-de-Hoi fu ct se poate
de rapid i precis. Gsete-i alt ntru care s te scoat cu contiina curat. Cu
mine nu-i merge!
M doare n cot de contiin, Lanuri. Eu vorbesc aici de zgrcenie. A mea
i a ta. Nu pot s pstrez biatul, aa c i ofer ocazia asta unic. Un trg cinstit.
Dac biatul e att de neasculttor nct nu l poi pstra, de ce nu i bagi
minile n cap i nu-l lai s mai creasc pn ce o fi bun de vndut?
Nici nu ncape vorb, Lanuri! Nu am de ales. Doar o mam de btaie nu-i
de ajuns, pentru c nu vreau ca vreuna din celelalte mici lichele s afle ce a,
... fcut. Dac i-ar trece prin cap vreunuia dintre ei s fac ce a fcut el... s ne
fereasc zeii! Nu a mai putea s-i controlez dup aia. Fie l omor ct se poate de
repede, fie l vnd i mai repede. Fie nu scot nici un ban, fie scot cteva parale.
Aa c, ghici ce prefer?
Biatul a fcut ceva ce nici mcar nu poi pomeni de fa cu ceilali?
Lanuri i frec fruntea deasupra legturii de pe ochi i oft. La naiba... Asta
chiar c-i ceva ce mi-ar plcea s aud!

Un vechi proverb camorrean spune c singurul lucru statornic n sufletul


omului este nestatornicia; toate celelalte vin i trec, chiar i ceva att de folositor
precum un deal ticsit cu cadavre.
Dealul Umbrelor fusese primul cimitir al nobililor din istoria Camorrului. Se
afla ntr-o zon ideal pentru a pstra la adpost de Marea de Fier a osemintele
celor care triser n huzur. Cu timpul ns puterea trecuse n alte mini n
familiile constructorilor de cripte, ale antreprenorilor de pompe funebre i ale
cioclilor de meserie; tot mai puini nobili erau nmormntai pe Dealul Umbrelor,
de vreme ce n apropiere se gsea Dealul oaptelor, mult mai ncptor pentru
monumentele opulente i de prost gust, cu preuri pe msur. Rzboaiele,
molimele i uneltirile sczuser ncet, dar sigur de-a lungul anilor numrul
familiilor care aveau monumente de ngrijit pe Dealul Umbrelor. n cele din
urm, pe deal nu mai venir dect preoii i preotesele lui Aza Guilla, care-i fac
ucenicia dormind prin morminte, i orfanii fr adpost care se aciuau n criptele
nengrijite, cufundate n praf i-n ntuneric.
Furitorul-de-Hoi (dei nu era cunoscut nc sub acest nume, desigur)
ajunsese s triasc ntr-o asemenea cript la ceasul de restrite al vieii sale, pe
cnd nu era dect o jalnic ciudenie, un ho de buzunare cu nou degete rupte.
La nceput, relaia sa cu orfanii din Dealul Umbrelor fusese una pe jumtate
tiranic, pe jumtate mpciuitoare. Un soi de nevoie ancestral de o figur
autoritar i oprea s-l omoare n somn; la rndu-i, el ncepu, cine-cinete, s le
explice cteva din mecheriile meseriei sale.
Pe msur ce degetele i se vindecar (un fel de a spune vindeca, pentru c
degetele lui aveau s semene mereu cu nite vreascuri frnte n mai multe locuri),
ncepu s le mprteasc tot mai mult din ticloasa lui nelepciune copiilor
murdari care se fereau de ploaie i de straja oraului mpreun cu el. Numrul lor
crescu, odat cu ctigul, i ncepur s fac mai mult loc pentru ei nii n
camerele de piatr ud ale vechiului cimitir.
Cu timpul, houl de buzunare cu oasele frmicioase deveni Furitorul-de-
Hoi; Dealul Umbrelor deveni regatul su.

Biatul Lamora i tovarii lui, orfanii din Cuprins-de-Flcri, ptrunser n


acest regat la douzeci de ani de la ntemeierea lui; ceea ce vzur n acea noapte
fu un cimitir nu cu mult mai adnc dect movilele de rn de pe vechile
morminte. ntre criptele principale fusese spat o ntreag reea de tunele i
galerii, ai cror perei bttorii erau strbtui de drugi de sprijin, asemenea
coastelor unor dragoni din lemn mori de mult. Fotii locatari fuseser
dezgropai pe furi i azvrlii n golf. Dealul Umbrelor era acum un muuroi de
orfani care se ndeletniceau cu tlhria.
Orfanii din Cuprins-de-Flcri coborr prin intrarea, ca o gur neagr, a
mausoleului din vrful dealului i trecur prin tunelul cu schelet de lemn luminat
de plpirea argintie a globurilor alchimice reci, n timp ce fuioare alunecoase de
cea li se mpleteau printre glezne. Orfanii din Dealul Umbrelor i priveau din
fiecare ungher i de dup fiecare movili, cu ochi reci, dar iscoditori. Aerul greu
din tunel era ncrcat de mirosurile pmntului i ale cadavrelor rncede un iz
ce fu n curnd nteit de prezena orfanilor din Cuprins-de-Flcri.
Intrai, intrai, strig Furitorul-de-Hoi, frecndu-i minile. Casa mea e i
casa voastr; bine-ai venit n ea! Toi cei de-aici avem un lucru n comun: n-
avem mam, n-avem tat. Mare pcat, n-am ce zice, dar acum vei avea surori i
frai berechet, i un acoperi deasupra cretetului. O locuin... o familie...
Un cortegiu de orfani din Dealul Umbrelor mtur tunelul n urma lui,
stingndu-i, n trecere, ciudatele lumnri albastre, pn cnd doar lumina
argintie a globurilor din perete rmase s i cluzeasc.
n inima regatului Furitorului-de-Hoi se afla o scobitur uria i clduroas,
cu podeaua din pmnt bttorit, de vreo dou ori mai mare dect un stat de om
nalt, lung i lat de cincisprezece stnjeni. Un singur scaun, din scoru negru i
lucios, cu sptar nalt, era sprijinit de peretele din fund; Furitorul-de-Hoi se
aez pe el cu un oftat de mulumire.
Zeci de pturi jerpelite erau ntinse pe jos, ncrcate cu mncare castroane
cu pui ciolnos, marinat n vin ieftin de migdale, cozi moi de rechin nfurate n
costi i nmuiate n oet i pine neagr uns cu grsime de crnai. Mai era i
mazre i linte srat, precum i strchini cu roii i pere rscoapte. Nu cine tie
ce, de fapt, dar erau att de multe i de diverse cum majoritatea orfanilor din
Cuprins-de-Flcri nu mai vzuser n viaa lor. Se npustir asupra lor pe
nersuflate; Furitorul-de-Hoi zmbi nelegtor.
Nu sunt att de netot nct s m bag ntre voi i o mas pe cinste, dragii
mei. Aa c nfulecai ct putei; ba chiar mai mult dect putei. Recuperai
timpul pierdut. Vorbim noi pe urm.
n vreme ce orfanii din Cuprins-de-Flcri se ndopau, orfanii din Dealul
Umbrelor se nghesuir n jurul lor, privindu-i n tcere. n curnd, camera fu
plin ochi, iar aerul deveni i mai sttut. Ospul continu pn cnd nu mai
rmase absolut nimic n farfurii; supravieuitorii oaptei Negre i linser
ultimele urme de oet i de grsime de pe degete, apoi i ntoarser privirile
circumspecte ctre Furitorul-de-Hoi i acoliii acestuia. Ca la comand,
Furitorul-de-Hoi ridic trei degete strmbe.
i-acum s trecem la chestii importante! strig. Trei chestii importante. n
primul rnd, suntei aici pentru c am pltit pentru voi. Am dat bani frumoi ca
s ajung la voi naintea altcuiva. Bag mna-n foc c toi micuii votri prieteni
pentru care n-am pltit au ncput pe minile negustorilor de sclavi. Nu se poate
face nimic altceva cu orfanii. N-avei unde sta, nu-i nimeni care s v poarte de
grij. Straja i vinde pe cei de teapa voastr ca s aib de but, dragii mei;
sergenii nu se ostenesc s v treac n rapoartele lor, iar cpitanii nu se ostenesc
s dea doi bani pe asta. i, continu el, acum, c a fost ridicat carantina din
Cuprins-de-Flcri, toi negustorii de sclavi i ia de se vor negustori de sclavi
din Camorr vor fi nespus de strnii i cu ochii-n patru. Suntei liberi s v
ridicai i s plecai de pe dealul sta cnd credei voi de cuviin, dar bag mna-
n foc c, n scurt timp, o s fii batjocorii sau o s dai la vsle sub punte... i
asta pentru tot restul vieii. Ceea ce m aduce la al doilea subiect. Toi prietenii
mei pe care-i vedei aici, i art spre orfanii din Dealul Umbrelor rnduii de-a
lungul pereilor, pot pleca oricnd poftesc i, n general, oriunde poftesc, pentru
c se afl sub oblduirea mea. tiu, spuse el cu o fa lung i solemn, c nu-i
nimic de capul meu la prima vedere; ns nu v lsai pclii. Am prieteni
puternici, dragii mei. Ceea ce v ofer eu este sigurana dat de aceti prieteni.
Dac cineva, un negustor de sclavi, de exemplu, ar cuteza s se-ating de vreunul
dintre copiii mei din Dealul Umbrelor, ei bine, urmrile ar fi imediate i ct se
poate de, hhmm, necrutoare.
Cum nici unul dintre nou-venii nu pru s dea semne de entuziasm,
Furitorul-de-Hoi i drese glasul.
A pune s fie omorte lepdturile alea nenorocite. Ai priceput?
Pricepuser foarte bine.
i uite aa, ajung la cel de-al treilea punct pe care voiam s-l pomenesc, i
anume voi. Mica noastr familie are ntotdeauna nevoie de noi frai i surori, aa
c v putei socoti poftii, ba chiar ncurajai s binevoii a ne oferi plcerea
prezenei voastre intime i permanente. Facei din dealul sta casa voastr, din
mine stpnul vostru, i din copiii tia nemaipomenii fraii i surorile
voastre. Vei primi mas, cas i protecie. Sau putei pleca chiar acum i vei
sfri drept poam fraged n cine tie ce bordel din Jerem. E vreun voluntar?
Nici unul dintre nou-venii nu scoase o vorb.
tiam eu c m pot bizui pe voi, scumpele mele odoare din Cuprins-de-
Flcri. Furitorul-de-Hoi i deschise larg braele i zmbi, dezvelind un irag
de dini cafenii precum apa mlatinii. ns exist i responsabiliti, desigur.
Trebuie fcute compromisuri, cum ar veni dup fapt i rsplat. C doar nu
scot mncare pe fund! Oalele de noapte nu se golesc singure. nelegei ce vreau
s spun?
Cam jumtate dintre orfanii din Cuprins-de-Flcri ncuviinar ovielnic.
Regulile sunt simple! O s le nvai pe toate la timpul lor. Pentru
moment, iat ce trebuie s tii. Cine mnnc muncete. Cine muncete
mnnc. Ceea ce m aduce la a patra of ! Copii, copii... Artai-i ngduin
unui moneag uituc i nchipuii-v c a ridicat patru degete. Aceasta este cea de-
a patra chestiune important. Ei bine, sunt treburi pe care le avem de fcut aici,
pe deal, dar mai sunt i altele care trebuie fcute prin alte pri. Nite
trebuoare... mai delicate, mai neobinuite. Trebuoare amuzante i interesante.
Peste tot prin ora, unele n timpul zilei, altele noaptea. Ele vor cere curaj,
ndemnare i, hhmmm, discreie. Am fi nespus de ncntai s ne ajutai cu...
sarcinile astea speciale.
Art spre biatul pentru care nu pltise, pacostea aia mic ce-l fixa acum cu
ochi ncpnai i posaci pe deasupra unei guri nc mnjite cu buci de roii.
Tu, biatul n plus, al treizeci i unulea din treizeci! Ce zici? Eti gata s
ne-ajui? Eti dornic s-i ajui noii friori i noile surioare n munca lor
interesant?
Biatul cuget cteva clipe.
Adic, zise el cu glas subire i ascuit, vrei s furm.
Btrnul l privi ndelung pe bieel, n vreme ce civa orfani din Dealul
Umbrelor chicoteau nfundat.
Da, ncuviin Furitorul-de-Hoi ntr-un trziu. S-ar putea ca tocmai asta
s vreau, dei tu ai o perspectiv foarte, hhmm, intransigent asupra unui anumit
soi de iniiativ personal pe care noi preferm s-o exprimm n termeni ceva
mai vagi i mai dibaci. Nu c m atept ca asta s-nsemne ceva pentru tine. Cum
te cheam, biete?
Lamora.
Prinii ti trebuie c au fost tare srntoci de i-au dat doar un nume de
familie. Cum i-au mai spus?
Biatul pru s se gndeasc foarte serios la asta.
M cheam Locke, spuse el n cele din urm. Ca pe tatl meu.
Foarte bine. Parc alunec pe limb numele sta. Ei bine, Locke-ca-pe-
tatl-tu Lamora, vino-ncoa s vorbim un pic. Voi, ceilali, luai-v tlpia.
Fraii i surorile voastre v vor arta unde o s dormii la noapte. O s v arate i
unde s golii una, s punei alta treburi de-astea, dac m-nelegei. Acum nu
trebuie dect s facei curat n sala asta, dar o s primii mai mult de lucru n
zilele care-o s vin. V promit c totul v va fi clar cnd o s aflai cum mi se
spune mie n lumea de dincolo de deluorul sta.
Locke se duse lng tronul cu sptar nalt n care sttea Furitorul-de-Hoi;
grmada de nou-venii se ridic i se nvlmi pn cnd orfanii din Dealul
Umbrelor, mai mari dect ei, ncepur s-i nface de gulere i s le dea
instruciuni simple. n curnd, Locke i stpnul din Dealul Umbrelor rmaser
pe ct de singuri ar fi putut spera.
Biete, zise Furitorul-de-Hoi, eu sunt obinuit s-i dezv pe toi noii mei
copii de o anumit reticen atunci cnd ajung n Dealul Umbrelor. tii ce-i aia
reticen?
Biatul Lamora cltin din cap. Bretonul castaniu, unsuros i prfuit i atrna
deasupra feioarei rotunde, iar petele de roii din jurul gurii se uscaser i artau
i mai urt. Grijuliu, Furitorul-de-Hoi i terse petele cu mneca hainei sale
ponosite; biatul nici nu clipi.
nseamn c li s-a spus c e ru s furi lucruri, iar eu trebuie s-i fac acum
s se obinuiasc altfel, pricepi? Ct despre tine, tu nu pari s suferi de o
asemenea reticen, astfel nct noi doi s-ar putea s ne nelegem de minune. Ai
mai furat i nainte, nu?
Biatul ncuviin.
Chiar i nainte de molim, nu?
Biatul ncuviin din nou.
M-am gndit eu. Dragul meu drag... nu i-ai, hmmm, pierdut prinii n
timpul molimei, aa-i?
Biatul i ls privirea n pmnt i cltin ncet din cap.
Asta nseamn c eti deja obinuit s i pori singur de grij de ceva
vreme. Nu are de ce s i fie ruine. Ba chiar s-ar putea s capei i mai mult
respect aici, numai de a gsi o cale s te pun la ncercare...
Drept rspuns, biatul Lamora bg mna n snul hainelor lui zdrenuite i i
ntinse ceva Furitorului-de-Hoi. Dou pungue de piele czur n palma
btrnului chestii ieftine, aspre i ptate, legate la gur cu ireturi uzate.
Pe astea de unde le-ai mai luat?
De la strjeri, opti Locke. Civa strjeri ne-au luat cu fora i ne-au crat
n spate.
Furitorul-de-Hoi se trase napoi ca mucat de arpe, holbndu-se
nencreztor la pungi.
Ai terpelit astea de la afurisiii de strjeri? De la Jachetele Galbene?!
Locke ncuviin cu entuziasm.
Ne-au luat cu fora i ne-au crat n spate.
Zeii s ne apere i s ne pzeasc! murmur Furitorul-de-Hoi. Oh, pe toi
zeii! Tocmai ne-ai nenorocit n mod sublim, Locke-ca-pe-tatl-tu Lamora. De-a
dreptul sublim.

A nclcat Pactul Secret chiar din prima noapte, micul ticlos obraznic.
Furitorul-de-Hoi era acum aezat confortabil n grdina de pe acoperiul
templului Preotului-Fr-Ochi, innd n mn o cup din piele gudronat. Vinul
din cup era aproape oetit, din cel mai acru i ieftin soi, ns era un alt semn
cum c negocierile serioase erau pe cale s nceap.
Nu s-a mai ntmplat niciodat. Nici nainte, nici dup.
Cineva l-a nvat s ciordeasc, dar nu i-a zis c nu trebuie s se ating de
Jachetele Galbene. Printele Lanuri i uguie buzele. Foarte ciudat. Chiar foarte
ciudat. Dragul nostru Capa Barsavi ar fi ncntat s ntlneasc un astfel de
individ.
Nu am aflat niciodat de la cine a nvat. Biatul pretinde c a deprins
singur meteugul, dar asta-i vrjeal. ncii de 5 ani se joac cu peti mori i
balig de cal, Lanuri. Nu se apuc, din senin, s inventeze metode mai bune de a
pipi i de a mangli pungue.
i ce ai fcut cu pungile?
Am fugit pe nersuflate napoi la postul de straj din Cuprins-de-Flcri i
am pupat picioare pn mi s-au nnegrit buzele. Am explicat cpitanului strjilor
c unul dintre nou-venii nu a neles cum merg lucrurile n Camorr, c le
napoiam banii plus dobnd, cerindu-le iertare i sincere etcetera etcetera.
i au acceptat?
Banii i nveselesc pe oameni, Lanuri. Am burduit pungile alea cu argini.
Apoi am dat fiecrui om din brigad bani de but pe vreo cinci-ase nopi i am
czut cu toii de acord c vor bea cteva pahare n sntatea lui Capa Barsavi,
care, desigur, nu trebuie s fie deranjat cu ceva att de nensemnat precum
nclcarea nenorocitului de Pact de ctre un mucos de 5 ani, pe care credinciosul
su Furitor-de-Hoi l-a scpat din ochi.
Aadar, zise Preotul-Fr-Ochi, asta s-a ntmplat chiar n prima noapte a
ntlnirii dintre tine i misteriosul meu biat, chilipirul czut din cer.
Sunt tare bucuros c ncepi s-l priveti cu ochi buni pe nemernicul sta
mic, Lanuri, fiindc lucrurile se complic i mai mult. Nu tiu cum s i explic
mai bine. Am copii crora le place s fure. Am copii crora nici nu le place, nici
nu le displace s fure, pe cnd alii tolereaz furatul doar pentru c tiu c nu au
de ales. Dar nimeni, absolut nimeni nu a fost vreodat att de avid dup furat
cum e biatul sta. Dac ar avea gtul tiat i un doftor ar ncerca s i-l coas,
Lamora ar fura acul i aa i ar muri rznd. Fur... prea mult.
Fur prea mult, repet ngndurat Preotul-Fr-Ochi. Fur prea mult.
Dintre toate nemulumirile pe care le poate avea cineva care instruiete copii
pentru a deveni hoi de meserie...
N-ai dect s rzi, zise Furitorul-de-Hoi. Na-i beleaua.

Lunile trecur. Parthis i ls locul lui Festal, aceasta lui Aurim, iar ploile
toreniale de var fcur loc ploilor reci i mocneti de iarn. Cel de-al 77-lea
An al lui Gandolo deveni cel de-al 77-lea An al lui Morgante, Printele Oraului,
Patronul treangului i-al Mistriei.
Opt din cei treizeci i unu de orfani din Cuprins-de-Flcri, ceva mai puin
pricepui la sarcinile delicate i interesante date de Furitorul-de-Hoi, atrnau de
Podul Negru din faa Palatului Rbdrii. Aa mergeau lucrurile; supravieuitorii
erau prea preocupai cu propriile sarcini delicate i interesante ca s le pese.
Comunitatea din Dealul Umbrelor, descoperi repede Locke, era strict
mprit n dou clanuri: Strzile i Ferestrele. Cel de-al doilea era un grup mai
mic i mai selectiv, care i ctiga traiul dup asfinitul soarelui. Se strecurau pe
acoperiuri i prin hornuri, descuiau lacte i lunecau printre gratiile firidelor,
furnd tot ce apucau, de la bani i bijuterii pn la buci de untur din cmri
nesupravegheate.
Pe de cealalt parte, fetele i bieii din Strzi patrulau pe uliele, aleile i
podurile de peste canalele Camorrului n timpul zilei, lucrnd n echipe. Copiii
mai n vrst i mai experimentai (ciorditorii) terpeleau din poete, buzunare i
de pe tarabele negustorilor, n vreme ce copiii mai mici i mai puin ndemnatici
(momitorii) aranjau diversiuni fie plngeau dup mame inexistente, fie se
prefceau bolnavi, fie alergau dintr-o parte n alta strignd: Stai! Houl! n
toate direciile, n timp ce ciorditorii fugeau cu prada.
Cnd se ntorcea n cimitir, dup orice fel de vizit n exterior, fiecare orfan
era luat n primire de un copil mai mare sau mai n vrst; tot ce furase sau
adunase era trecut prin toat ierarhia de gligani i btui pn cnd ajungea la
Furitorul-de-Hoi, care nsemna numele ntr-un misterios i foarte precis catastif
mental, pe msur ce intra prada zilei. Cei care produceau primeau de mncare;
ceilali trebuiau s exerseze de dou ori mai mult n seara aceea.
Noapte de noapte, Furitorul-de-Hoi se perinda prin muuroaiele din Dealul
Umbrelor ncrcat cu pungi cu bani, batiste de mtase, coliere, nasturi metalici i
multe alte mruniuri de valoare. Protejaii lui ncercau s i le fure prin orice
metode; cei pe care i prindea sau i simea n timpul exerciiului erau pedepsii
pe loc. Furitorul-de-Hoi prefera s nu i bat pe cei care pierdeau n astfel de
jocuri de antrenament; mai degrab, erau obligai s bea ulei de ghimbir dintr-o
plosc, n timp ce tovarii lor se adunau n jur, strignd batjocoritor. Uleiul de
ghimbir din Camorr e ceva foarte neplcut; e ca i cum ai nghii jratic de Stejar
Otrvitor (dup cum mrturisise chiar Furitorul-de-Hoi).
Celor care nu-i deschideau gura li se turna pe nas, n vreme ce copii mai mari
i ineau cu capul n jos. Nu era nevoie s i se ntmple cuiva de dou ori.
Cu timpul, pn i cei cu limbile oprite de ghimbir i cu gtlejurile umflate
deprindeau noiunile de baz ale datului cu jula i ale mprumutului din
produsele negustorilor neateni. Furitorul-de-Hoi i iniie cu entuziasm n
arhitectura pieptarelor, jiletcilor, redingotelor i a pungilor de la cingtoare,
innd pasul cu ultimele mode, pe msur ce acestea apreau dinspre docuri.
Protejaii si aflar ce putea fi tiat, ce putea fi smuls i ce trebuia terpelit cu
degete ndemnatice.
Ideea, iubiii mei, e s nu nclecai piciorul omului ca nite cini n clduri
sau s v agai de mna lor ca nite nci rtcii. Jumtate de secund de
contact efectiv cu persoana este deseori prea mult, mult prea mult. Furitorul-de-
Hoi imit un treang agat de gt i-i scoase limba de-un cot. O s trii i-o s
murii respectnd trei reguli sacre. Mai nti de toate, asigurai-v ntotdeauna c
victima nu este atent, c e distras fie de momitorii votri, fie de vreo alt
drcovenie care s v fie de folos, cum ar fi o ncierare sau o cas n flcri.
Casele n flcri sunt minunate pentru ceea ce urmrim noi; preuii-le. n al
doilea rnd, reducei la minimum i, la naiba, vreau s se neleag chiar la
minimum! contactul cu persoana, chiar i cnd aceasta este neatent. Se eliber
din treangul invizibil i rnji cu iretenie. n ultimul rnd, imediat ce v-ai
terminat treaba, tergei-o din zona respectiv, chiar dac persoana e proast
fcut grmad. Ce v-am nvat eu?
nha o dat i fugi, intonar ucenicii si. nha de dou ori i i-o furi!
Noi orfani veneau pe deal, cte unul sau doi deodat; copiii mai mari preau
s prseasc dealul o dat la cteva sptmni, fr cine tie ce tam-tam. Locke
presupuse c asta era dovada unei discipline mult mai complexe dect uleiul de
ghimbir, dar nu puse ntrebri, deoarece era prea jos n ierarhie ca s rite asta
sau ca s aib ncredere n rspunsurile pe care le-ar fi primit.
Ct privete propria pregtire, Locke fu repartizat la Strzi chiar a doua zi
dup ce ajunsese acolo i fu imediat azvrlit printre momitori (drept pedeaps,
bnui el). Nici nu trecuser dou luni i calitile sale i asigurar nlarea la
gradul de ciorditor. Acesta era socotit un pas important pe scara social, dar
Lamora era singurul copil de pe deal care prea s prefere s lucreze cu
momitorii mult dup ce ar fi putut s n-o mai fac.
Era ursuz i n-avea prieteni pe deal, ns la momit era un adevrat artist; parc
prindea via. Perfecion ntrebuinarea miezului de portocal pe post de vom
fals; n vreme ce ali momitori se apucau pur i simplu de burt i gemeau,
Locke i fcea execuiile mai interesante producnd o bltoac alb-portocalie i
cldu la picioarele spectatorilor si (sau, dac era ntr-o dispoziie mai
pervers, direct pe poalele rochiilor sau pe carmbii cizmelor).
Un alt iretlic preferat de-al lui era s-i lege de glezn, pe sub ndragi, o
crengu lung i uscat. Cnd cdea deodat n genunchi, crengua se rupea cu
un zgomot puternic; urmat de un urlet nfiortor, acest lucru atrgea ca un
magnet atenia i compasiunea, n special dac se petrecea n imediata apropiere
a unei roi de cru. Dup ce ademenea mulimea ndeajuns, era salvat de la o
atenie prea sporit de sosirea altor momitori, care anunau zgomotos c-l trsc
acas la mama, ca s poat fi consultat de un doftor. Capacitatea lui de a merge
era recptat n mod miraculos imediat ce era trt dup un col.
De fapt, el i form un adevrat repertoriu de diversiuni miestrite ntr-un
timp att de scurt, nct Furitorul-de-Hoi fu nevoit s-l ia din nou deoparte
pentru nc o discuie ntre patru ochi (asta dup ce Locke aranjase, din numai
cteva tieturi de briceag, nefericita prbuire n public a fustei i a corsetului
unei domnioare).
Ascult aici, Locke-ca-pe-tatl-tu Lamora, i zise Furitorul, n-ai s bei
ulei de ghimbir de data asta, fii pe pace, dar i-a fi mai mult dect recunosctor
dac i-ai folosi diversiunile n scopuri mai practice, i nu ca s te dai n stamb.
Locke doar l privi i i foi nervos picioarele.
O s-i vorbesc deschis, atunci. Ceilali momitori ies zi de zi s se uite la
tine, nu s-i fac afurisita aia de treab. Iar eu n-am nevoie de-o trup de teatru.
Trimite pulamalele alea voioase napoi la treaba lor i nu te mai da atta n
spectacol cnd i-o faci pe-a ta.
O vreme dup aceea, totul fu bine i frumos.
Apoi, la nici ase luni dup ce ajunsese pe deal, Locke ddu foc din greeal
tavernei Via Sticlei-strvechi i declan o nebunie de carantin care aproape c
terse Strungile de pe harta Camorrului.

Strungile erau o vale plin de movile i bordeie, aflat n cel mai nordic punct
al prii ru-famate a oraului; avnd form de rinichi i aducnd oarecum a
amfiteatru, centrul insulei era cu vreo treisprezece metri mai jos dect marginile
sale. Rnduri de case nchiriate i de magazine fr ferestre ieeau din straturile
acestei oale imense, gata s dea n clocot; zidurile se rezemau n alte ziduri i
aleile nvluite n cea argintie se nghesuiau unele n altele, nct nici un nivel
din Strungi nu putea fi traversat de mai mult de doi oameni mergnd umr la
umr.
Via Sticlei-strvechi se nla peste caldarmul drumului care ducea spre
apus i trecea peste un pod de piatr, din Strungi pn n mruntaiele verzi ale
Marei Camorrazza. Era un monstru de trei etaje, ncovoiat, din lemn mncat de
vreme, cu scri ubrede i nuntru, i n afar, care schilodeau cel puin un
locatar pe sptmn (ba chiar se fceau pariuri asupra urmtorului obinuit al
locului care avea s-i sparg capul). Era o spelunc plin de fumtori de pip i
de cei cu Privirea-pierdut, care, n vzul lumii, i storceau n ochi picturile lor
nepreuite de drog i se ntindeau apoi, cuprini de convulsiile viziunilor, n
vreme ce strinii le umblau prin lucruri sau i foloseau drept mese.
Abia ncepuse cel de-al 77-lea An al lui Morgante, cnd Locke Lamora nvli
n sala mare a Viei Sticlei-strvechi, plngnd cu sughiuri i fornind pe nas,
plin de elan, cu obrajii roii, cu buzele nsngerate i cu ochii vinei, toate
semnele caracteristice ale oaptei Negre.
V rog, domnule, opti el ctre o namil nspimntat, n vreme ce
barbugiii, barmanii, trfele i hoii se oprir cu toii s se holbeze la el. V rog!
Mama i tata sunt bolnavi; nu tiu ce au pit. Eu sunt singurul care se mai poate
mica... Trebuie se smiorci el s ne ajutai! V rog, domnule...
Cel puin asta s-ar fi auzit dac namila nu ar fi provocat o harababur n Via
Sticlei-strvechi, strignd ct l ineau plmnii:
oapta! oapta Neagr!
Nici un biat de statura lui Locke nu ar fi putut supravieui nvlmelii i
terorii care urmar, dac n-ar fi fost protejat de semnele bolii de pe fa. Zaruri
fur aruncate pe mese i cri de joc se mprtiar ca frunzele czute dintr-un
copac; carafe de tinichea i halbe de piele gudronat czur pe podea,
mprocnd buturi ieftine. Mesele fur rsturnate, se scoaser cuite i bte, cu
care mulimea era ndemnat s se mite mai repede, iar Cei cu Privirea-pierdut
fur clcai n picioare de valul dezordonat de moloz uman ce se revrsa spre
toate uile, mai puin spre cea n care sttea Locke, milogindu-se zadarnic (sau
cel puin aa prea) la zbierete i spinri ntoarse.
Cnd taverna se goli de toat lumea, n afar de civa dintre Cei cu Privirea-
pierdut care gemeau (sau erau nemicai), tovarii lui Locke se strecurar
nuntru; erau cam o duzin dintre cei mai iui momitori i ciorditori din Strzi,
alei special de Lamora pentru aceast expediie. Se mprtiar printre mesele
rsturnate i pe dup tejgheaua uzat, nfcnd tot ce-apucau: de ici un pumn
de gologani, de colo un cuit bun, de dincolo nite zaruri din os de balen,
nsemnate cu mici puncte rubinii. Din cmar, couri cu pine de proast calitate,
dar nc bun de mncat, unt srat n hrtie unsuroas i o duzin de sticle de vin.
Locke le ls doar jumtate de minut, numrnd n minte pe cnd i tergea
machiajul de pe fa; cnd termin de numrat, i cluzi frtaii afar n noapte.
Tobele de alarm bubuiau deja, chemnd straja, iar peste ritmul lor se puteau
auzi primele note ale cimpoaielor, un sunet care bga spaima n oasele
oamenilor, deoarece anuna sosirea vtafilor Ducelui Garda de Carantin.
Cei care participaser la aventura de tip d-i-i-fugi organizat de Locke i
croir drum prin gloatele tot mai mari de locuitori confuzi i panicai din Strungi
i o luar la sntoasa spre cas, prin Mara Camorrazza sau prin cartierul Fum-
de-crbune.
Se ntoarser cu cea mai mare prad de bunuri i mncare de care-i puteau
aminti orfanii din Dealul Umbrelor i cu un morman de jumti-de-baron din
bronz mai mare dect sperase Locke (nu tiuse c juctorii de zaruri sau de cri
i ineau banii la vedere, cci pe Dealul Umbrelor asemenea jocuri erau
domeniul exclusiv al celor mai n vrst i mai populari orfani, iar el nu era nici
una, nici alta).
Furitorul-de-Hoi rmase pur i simplu nucit timp de cteva ceasuri bune.
n acea noapte, beivi panicai ddur foc Viei Sticlei-strvechi i sute de
oameni ncercar s fug din Strungi, cnd straja oraului nu reui s-l gseasc
pe biatul care declanase toat nebunia. Tobele de alarm bubuir pn-n zori,
podurile fur blocate, iar arcaii Ducelui Nicovante patrular pe canalele din
jurul Strungilor n luntre, cu destule sgei s le ajung toat noaptea i nc pe-
att.
A doua zi diminea, Furitorul-de-Hoi purt iar o discuie cu cel mai mic
dintre orfanii rmai dup molim.
Problema ta, Locke-al-naibii-s-fii-tu Lamora, este c i lipsete complet
circumspecia. tii ce nseamn s fii circumspect?
Locke cltin din cap.
Hai s-i explic cum st treaba. Taverna aia avea un proprietar. Proprietarul
la lucra pentru Capa Barsavi, eful cel mare nsui, la fel cum lucrez i eu. Ei,
proprietarul la de tavern i ddea bani lui Capa, cum i dau i eu, ca s evite
accidentele. Mulumit ie, a avut acum ditamai accidentul, chiar dac omul i-a
pltit partea i nu avea prevzut nici un accident. Aa c, dac m-nelegi, faptul
c ai ntrtat o hait de nenorocite de animale beive s ard locul la pn la
temelie, cu o fals alert de molim, a fost tocmai opusul a ceea ce presupune un
mod de operare circumspect. Deci poi s-i dai acum cu prerea cam ce
nseamn cuvntul la?
Locke tia deja destul ca s ncuviineze viguros cnd l auzi.
Spre deosebire de ultima dat cnd ai ncercat s m omori cu zile, acum
nu mai pot s-mi cumpr iertarea i le mulumesc zeilor c nici nu-i nevoie,
deoarece pagubele sunt imense. Jachetele Galbene au btut mr dou sute de
oameni azi-noapte, nainte s-i dea seama c nimeni nu era bolnav de oapt;
Ducele tocmai i strnsese nenorocita aia de oaste i era ct pe ce s treac
Strungile prin foc. Ei, singurul motiv, i chiar singurul motiv, vreau s spun,
pentru care nu pluteti acum n burta unui rechin, avnd o expresie foarte
surprins pe chip, este c Via Sticlei-strvechi a ajuns un biet morman de
cenu; nimeni nu tie c s-a furat ceva de-acolo nainte s ajung aa. Nimeni,
n afar de noi. Aa c o s cdem cu toii de acord c nimeni de pe dealul sta
nu tie nimic despre ce s-a ntmplat, iar tu o s deprinzi din nou un pic din
reticena aia de care vorbeam eu cnd ai ajuns aici. i-aduci aminte de reticen,
nu?
Locke ncuviin.
Vreau doar chestii mrunte de la tine, Lamora. Vreau trebuoare curate i
drgue: o pung de ici, un crnat de colo. Vreau s-i nghii ambiia, s-o scuipi
ca pe-o msea stricat i s fii un momitor micu i circumspect pentru vreun
milion de ani de-acum nainte. Poi s faci asta pentru mine? Nu mai fura de la
Jachetele Galbene, nu mai da foc la taverne, nu mai strni vreo nenorocit de
rzmeri. ncearc s fii un simplu ho de buzunare, nu prea iste, la fel ca
friorii i surioarele tale. Ai priceput?
Din nou, Locke ncuviin, strduindu-se s par ct mai mhnit cu putin.
Bun. i-acum, zise Furitorul-de-Hoi, n vreme ce scotea sticlua aproape
plin cu ulei de ghimbir, o s trecem la, hhmm, punerea n practic a dojenilor
mele.
i o vreme (dup ce Locke i recpt graiul i rsuflarea i reveni la normal)
totul fu bine i frumos.
ns cel de-al 77-lea An al lui Morgante deveni cel de-al 77-lea An al lui
Sendovani i, cu toate c Locke izbutise, pentru un timp, s-i ascund
activitile de Furitorul-de-Hoi, cu nc o ocazie special eu spectaculos n a
fi circumspect.
Cnd Furitorul i ddu seama de ceea ce fcuse biatul, se duse s-l vad pe
Capa din Camorr i obinu permisiunea de a comite o micu crim. Abia dup
aceea i trecu prin minte s se duc la Preotul-Fr-Ochi, nu att din mil, ct din
sperana de a mai scoate mcar un mic profit.

Cerul era roiatic i tot ceea ce rmsese din ziua care trecuse era o dr de
aur topit care cobora ncet la orizontul dinspre apus. Locke Lamora mergea n
urma Furitorului-de-Hoi, acoperit de umbra lung a brbatului care-l conducea
spre Templul lui Perelandro ca s l vnd. n sfrit, Locke aflase unde tot
dispreau copiii mai mari.
O punte mare din sticl ducea de la baza nord-vestic a Dealului Umbrelor
ctre marginea estic a lungului i imensului Cartier al Templelor. La mijlocul
punii, Furitorul-de-Hoi se opri i privi ctre nord, dincolo de casele neluminate
din Liniti, dincolo de apele nvolburate ale Angevinului, pn la conacele
umbrite i bulevardele din piatr alb, mrginite de iruri de copaci, din insulele
Alcegrante, care se ntindeau opulente sub nlimea imposibil a celor Cinci
Turnuri.
Cele Cinci erau cele mai proeminente structuri din Sticl-strveche ntr-un
ora plin cu substana misterioas; cel mai mrunt i mai puin impuntor,
Capcana Zorilor, avea doar douzeci i cinci de metri lime i o sut douzeci i
cinci de metri nlime. Adevrata culoare a fiecrui turn neted era amestecat
acum cu lumina dogoritoare a soarelui de asfinit, iar estura de cabluri i couri
de transport care mpnzeau vrfurile turnurilor de abia putea fi ntrezrit pe
cerul de carmin.
O s ateptm aici o clip, biete, rosti Furitorul-de-Hoi cu un alean
necaracteristic n glas. Aici, pe podul meu. Att de puin lume o ia pe aici ca s
ajung la Dealul Umbrelor, nct a putea spune c e al meu.
Vntul Ducelui, care sufla dinspre Marea de Fier n timpul zilei, i schimbase
direcia; ca ntotdeauna, noaptea urma s fie stpnit de Vntul Spnzuratului,
care sufla dinspre rm spre mare, ncrcat cu miasme de ferme i mlatini
putrezite.
S tii c m descotorosesc de tine, adug Furitorul-de-Hoi dup un
moment. Fr, ... glum. Adio i n-am cuvinte! Pcat c i lipsete ceva...
bunul-sim, probabil.
Locke nu zise nimic, prefernd s priveasc imensele turnuri din sticl, pe
msur ce vzduhul se golea de culoare; stelele albe-albstrii strluceau i
ultimele raze de soare dispreau n apus, ca un mare ochi ce se nchidea.
La primul semn al cderii nopii, o nou lumin se nla, licrind palid spre a
mpinge napoi ntunericul; aceast lumin lucea din interiorul Sticlei-strvechi
din care erau fcute cele Cinci Turnuri i din sticla translucid a podului pe care
se aflau. Cretea cu fiecare clip, ajungnd att de intens, nct cufunda oraul
n penumbra magic a unei zile nnorate.
Sosise ceasul Luminii-false.
Din naltul celor Cinci Turnuri pn la netezimea ca de obsidian a imenselor
diguri de sticl i la recifele artificiale de sub valurile ca de ardezie, Lumina-fals
radia din fiecare suprafa i din fiecare ciob de Sticl-strveche din Camorr, din
fiecare frm a materialului straniu lsat n urma lor de fpturile care puseser
temeliile oraului cu mult, mult timp nainte. n fiecare noapte, pe cnd soarele
era nghiit de orizont, podurile de sticl se preschimbau n fii de lumin
sclipitoare; turnurile, strzile i straniile sculpturi toate din sticl sclipeau
stins cu nuane de violet, azur, portocaliu i alb-sidefiu, iar lunile i stelele
deveneau treptat cenuii.
Aa era amurgul n Camorr sfritul lucrului pentru ultimii muncitori de zi,
schimbarea strjii i sigilarea porilor cetii; un ceas de strlucire supranatural
care urma s fac loc adevratei nopi.
Hai s ne vedem de drum, spuse Furitorul-de-Hoi, i cei doi pornir spre
Cartierul Templelor, clcnd prin lumina stranie.

Era o tradiie n Camorr ca Templele s rmn deschise pe timpul Luminii-


false, iar Preotul-Fr-Ochi din Casa lui Perelandro nu pierdea nici o clip pentru
a umple ceaunul de aram aflat n faa lui pe treptele templului drpnat.
Orfani! strig cu un glas care ar fi fost mai potrivit pe un cmp de lupt.
Nu rmnem oare cu toii orfani mai devreme sau mai trziu? Vai de cei smuli
de la pieptul mamei lor, de-abia ieii din pruncie!
Doi biei zveli, probabil orfani, stteau de o parte i de alta a vasului cu
bani, purtnd robe albe cu glug. Strlucirea misterioas a Luminii-false prea c
aprinde ntunecimea goal a ochilor lor, holbai la femeile i brbaii care se
grbeau pe strzile i prin pieele zeilor, fiecare cu treburile sale.
Vai, continu preotul, de cei azvrlii de soarta crud ntr-o lume vrjma,
unde nu-i gsesc nici loc, nici rost. O lume n care ajung sclavi! Sclavi sau chiar
mai ru jucrii pentru pctoi i ticloi, obligai s duc viei de cumplit
desfrnare, fa de care sclavia pare o binecuvntare!
Locke se minun, cci nu vzuse niciodat o prestaie scenic i nici nu
ascultase vreun orator de meserie. Era atta dispre, nct ar fi putut scoate ap
din piatr seac; era atta dojan, nct inima ncepu s-i bat cu putere din
cauza ruinii, dei el nsui era un orfan. Voia ca omul cu glas rsuntor s mai
strige la el.
Att de renumit era Printele Lanuri, Preotul-Fr-Ochi, c pn i Locke
Lamora auzise de el; un om de vrsta a doua, cu pieptul lat ct un scrin i cu o
barb care i atrna de faa ascuit ca un ghem de ln nedrcit. Era legat la
ochi cu un bandaj gros, ce i acoperea i fruntea, odjdiile din bumbac alb nu i
lsau dezgolite dect gleznele, iar la mini avea ctue negre din fier. Lanurile
grele de oel ale ctuelor erpuiau pe trepte i prin uile deschise, pn n
interiorul templului; Locke putea vedea c, atunci cnd Printele Lanuri
gesticula ctre asculttorii si, aceste lanuri erau ntinse la maximum. Se afla la
limita libertii sale.
Lumea spunea c Printele Lanuri nu clcase dincolo de treptele templului de
vreo treisprezece ani. Drept semn al devotamentului su fa de Perelandro,
Printele Milostiveniilor, Patronul celor Oropsii de Soart, se legase singur de
pereii altarului cu ctue de fier care nu aveau nici lact, nici chei, i pltise un
doftor s i scoat ochii n vzul mulimii.
Patronul celor Oropsii de Soart vegheaz asupra copiilor celor mori,
putei fi siguri de asta! Fericii sunt cei care, fr s fie legai prin snge, le arat
alinare i mil celor fr de prini...
Dei se tia c era i orb, i legat la ochi, Locke ar fi putut jura c Printele
Lanuri i ntoarse capul spre el i spre Furitorul-de-Hoi, pe cnd strbteau
piaa.
...din bunvoina de netgduit a inimii lor, i hrnesc i i apr pe copiii
din Camorr; nu cu zgrcenie i lcomie, ci din pur buntate! Binecuvntai sunt
protectorii bieilor i blnzilor orfani din Camorr.
Cnd Furitorul-de-Hoi ajunse la treptele templului i ncepu s le urce, avu
grij s peasc zgomotos, pentru a-i anuna prezena.
Se apropie cineva, zise Printele Lanuri, de fapt dou persoane, dac nu
m-nal urechile!
i l-am adus pe biatul despre care am vorbit, Printe, anun Furitorul-
de-Hoi, destul de tare nct s fie auzit de cei civa trectori, dac ar fi ascultat.
L-am pregtit ct am putut eu de bine pentru, hhmmm, testele de ucenicie i de
iniiere.
Preotul cobor treptele cltinndu-se, trgnd dup el lanurile zngnitoare,
pentru a ajunge la Locke. Bieii cu glugi care pzeau ceaunul cu bani i aruncar
o privire scurt, dar nu spuser nimic.
Aa? Mna Printelui Lanuri se repezi cu o precizie nspimnttoare spre
faa biatului. i rsfir degetele asprite peste fruntea, obrajii, nasul i brbia
acestuia. Un biat mic, se pare. Un biat chiar foarte mic. ns o anumit mreie
a caracterului, a ndrzni s spun, se citete n forma feei sale slbite i triste de
orfan.
Numele lui este Locke Lamora, spuse Furitorul, i pun rmag c
Ordinul lui Perelandro o s gseasc destule ntrebuinri pentru, hmmm, nivelul
su nefiresc de iniiativ personal.
Ar fi fost mai bine dac ar fi fost sincer, pocit, cinstit i disciplinat,
mormi preotul. Dar nu am nici o ndoial c timpul petrecut n grija ta
afectuoas l-a fcut s preia din calitile tale, prin puterea exemplului. Btu din
palme de trei ori. Biei! Gata pe ziua de azi; adunai prinosul adus de bunii
oameni ai Camorrului i hai s-i facem primirea n templu posibilului nostru
iniiat.
Furitorul l strnse pe Locke de umr, apoi l mpinse bucuros ctre Preotul-
Fr-Ochi. n timp ce bieii n robe albe treceau pe lng el ducnd vasul
zngnitor din aram, Furitorul-de-Hoi azvrli o pungu de piele spre el, i
deschise larg braele i fcu plecciunea-i ntortocheat caracteristic, teatral.
Ultima dat cnd Locke l vzu, Furitorul-de-Hoi se mica cu agilitate prin
Cartierul Templelor, cu braele sale strmbe i umerii osoi blngnindu-se
voios; mersul unui om scpat de griji.

Altarul Templului lui Perelandro era o camer de piatr prfuit, cu cteva


bltoace de ap sttut; tapieriile npdite de mucegai se degradaser cu
repeziciune pn ajunseser s se destrame n firele din care fuseser esute.
ncperea era luminat doar de strlucirea pastelat a Luminii-false i de
eforturile palide ale unui glob alchimic rece, alb-mat, agat nesigur de un
dispozitiv ubred, deasupra tbliei din oel care-l inea pe Preotul-Fr-Ochi
nlnuit de peretele altarului. Locke nu vzu altceva dect o intrare acoperit de
o draperie.
Calo, Galdo, spuse Printele Lanuri, fii buni i ocupai-v de ui, da?
Bieii n robe albe lsar jos ceaunul de aram i se ndreptar ctre una din
tapierii. mpreun, o ddur la o parte i traser de un mecanism ascuns n
perete; o mainrie uria scri n altar i cele dou ui care ddeau spre
treptele templului ncepur s se nchid. Cnd se traser complet napoi, cu un
scrnet de piatr pe piatr, globul alchimic strluci deodat cu o lumin mai
puternic.
Ei, i-acum vino ncoace, Locke Lamora, i hai s vedem dac ai vreunul
dintre harurile de trebuin pentru a deveni un iniiat al acestui templu, zise
Preotul-Fr-Ochi pe cnd ngenunchea, lsnd zalele lanului s formeze
movilie de oel n jurul su.
Acum, c Printele Lanuri era n genunchi, Locke era aproape ct el. Drept
rspuns la semnele fcute de Lanuri, Locke se apropie i atept. Preotul ncrei
din nas.
Vd c fostul tu stpn e tot att de puin cusurgiu n ceea ce privete
ascuimea spiritului protejailor si; dar n-are a face. Asta se va remedia n
curnd. Pentru moment, doar d-mi minile, uite-aa.
Cu blndee, Lanuri cluzi mnuele lui Locke pn cnd palmele biatului
rmaser pe legtura de la ochii si.
Acum... pur i simplu nchide-i ochii i concentreaz-te... concentreaz-te.
Las orice gnd virtuos vei fi avnd n minte s ias la suprafa las cldura
spiritului tu generos s i se nale din minile inocente... Ah, da, chiar aa...
Locke era pe jumtate speriat i pe jumtate amuzat, ns ridurile de pe chipul
mbtrnit al Printelui Lanuri se traser ndrt, iar gura i rmase deschis ntr-
o anticipare extaziat.
Aaaaahhh, opti preotul, cu glasul ncrcat de emoie, da... da, chiar ai un
talent... o putere... o simt... ar putea fi chiar... o minune!
Spunnd asta, Lanuri i ddu capul pe spate, iar Locke sri n direcia opus.
Lanurile sale zngnir n timp ce preotul i duse minile nctuate la frunte i
i smulse legtura de la ochi cu un gest teatral. Locke se trase napoi, temndu-
se de cum ar putea arta nite orbite goale, ns ochii preotului artau destul de
firesc de fapt, Lanuri scnci de durere i i frec de cteva ori, tresrind din
cauza strlucirii globului alchimic.
Aaah-ha-ha-ha! strig preotul, ntinzndu-i n sfrit minile ctre Locke.
Sunt vindecat! Sunt vindecat! Pot s VD DIN NOU!
Locke csc gura ca un nerod pentru a doua oar n acea sear, netiind ce s
spun. n spatele lui, cei doi biei cu glugi ncepur s chicoteasc, iar Locke se
ncrunt suspicios.
Nu eti cu adevrat... orb, zise el.
Iar tu nu eti deloc prost! strig Lanuri srind n picioare cu atta voioie
nct i trosnir ncheieturile. i flutur minile nctuate ca o pasre ncercnd
s-i ia zborul. Calo! Galdo! Scoatei-mi de la ncheieturi chestiile astea
nenorocite, ca s putem socoti cu ct am fost blagoslovii pe ziua de azi!
Cei doi biei cu glugi venir iute i fcur ctuelor ceva ce Locke nu putu
urmri pe de-a-ntregul; acestea se desprinser i czur la pmnt cu un zornit
puternic. Lanuri i mas grijuliu pielea de la ncheieturi; era alb precum
petele proaspt.
Nu eti cu adevrat... preot! adug Locke, n vreme ce brbatul i punea
sngele n micare.
Ah, nu, spuse Lanuri. Nu, chiar sunt preot. Doar c nu-s preotul lui,
hhmm, Perelandro. Iar nvceii mei nu urmeaz nvturile lui Perelandro.
Nici tu nu o s faci asta. Locke Lamora, salut-i pe Calo i pe Galdo Sanza.
Bieii n robe albe i ddur glugile pe spate i Locke putu s vad c erau
gemeni; erau mai mari cu un an-doi dect el i erau mult mai voinici. Aveau
pielea mslinie i prul negru, ca nite adevrai camorreni; totui, nasurile lor
lungi i acviline, identice, erau oarecum o anomalie. Zmbind, se luar de mn
i fcur o plecciune.
, bun, zise Locke. Care din voi e Calo i care-i Galdo?
Astzi eu sunt Galdo, spuse cel din stnga lui Locke.
Iar mine voi fi eu Galdo, probabil, adug cellalt.
Sau poate c vom dori amndoi s fim Calo, continu cel care vorbise
primul.
Cu timpul, vei nva s-i deosebeti dup numrul de vnti pe care li le-
am lsat eu, i ntrerupse Printele Lanuri; nu tiu cum se face, dar unul din ei
reuete mereu s fie naintea celuilalt. Se duse n spatele lui Locke i-i puse
minile mari i grele pe umerii acestuia. Idioilor, acesta este Locke Lamora.
Dup cum putei vedea, tocmai l-am cumprat de la fostul vostru binefctor,
stpnul din Dealul Umbrelor.
Ne amintim de tine, rosti presupusul Galdo.
Un orfan din Cuprins-de-Flcri, zise presupusul Calo.
Printele Lanuri ne-a cumprat imediat dup sosirea ta, spuser cei doi la
unison, rnjind.
Hai, gata cu prosteala, spuse Printele Lanuri cu o voce aproape
maiestuoas. Tocmai v-ai oferit s gtii cina. Pere i crnai n ulei, i o porie
dubl pentru noul vostru frior. Hai! Eu i cu Locke o s ne ocupm de ceaun.
Gesticulnd obraznic i pufnind n btaie de joc, gemenii disprur dup ua
cu draperie. Locke i putu auzi cum coboar un rnd de scri, apoi Printele
Lanuri i fcu semn s se aeze lng vasul din aram, plin cu bani.
Stai jos, biete. Hai s vorbim un pic despre ce se ntmpl aici. Lanuri se
aez i el cu grij pe podeaua umed, ncrucindu-i picioarele i uitndu-se
gnditor la Locke. Fostul tu stpn mi-a spus c te descurci la calcule simple. E
adevrat?
Da, stpne.
Nu mi mai spune stpne. Simt cum mi se strng boaele i cum mi
crap dinii. Spune-mi doar Printele Lanuri. i dac tot stai acolo, hai s te
vd cum rstorni ceaunul la i cum numeri toi banii din el.
Locke ncerc s trag vasul ntr-o parte, opintindu-se, nelegnd acum de ce
Calo i Galdo preferau s-l care mpreun. Lanuri mpinse fundul ceaunului, i
coninutul acestuia se rsturn pe podea, lng Locke.
E mai dificil s-l fure cineva dac e aa greu, zise Lanuri.
Cum poi... cum poi s te dai drept preot? ntreb Locke, n timp ce aranja
gologanii i ceilali bani n grmjoare. Nu te temi de zei? De mnia lui
Perelandro?
Ba sigur c m tem, rspunse Lanuri, trecndu-i degetele prin barba sa
nfoiat i aspr. M tem chiar foarte tare. Aa cum am mai zis, sunt un preot,
doar c nu sunt preotul lui Perelandro. Sunt un servitor iniiat al Celui de-al
Treisprezecelea, Cel Fr de Nume, Ocrotitorul Hoilor, Paznicul Strmb,
Binefctorul, Printele Pretextelor Necesare.
Dar... sunt doar Cei Doisprezece.
E amuzant ct de muli oameni sunt dezinformai n aceast privin,
dragul meu biat. nchipuie-i, te rog, c se ntmpl ca Cei Doisprezece s aib
drept frate mai mic ceva ce s-ar putea numi oaia neagr a familiei i c n grija sa
exclusiv se ntmpl s fie hoii ca mine i ca tine. Dei Cei Doisprezece nu
permit ca Numele su s fie rostit sau auzit, pstreaz totui nite urme de
afeciune pentru tmpeniile lui hazlii. i astfel, escroci de-tia btrni ca mine
nu sunt nici trsnii de fulger, nici atacai de psrile vzduhului pentru c s-a
aciuat n templul unui zeu mai respectabil, cum e Perelandro.
Eti preotul acestui... Al Treisprezecelea?
ntocmai. Un preot al hoilor i un preot ho. Aa cum vor ajunge i Calo i
Galdo ntr-o bun zi sau cum vei ajunge chiar tu, cu condiia s faci mcar
jumtate din suma modest cu care te-am cumprat.
Dar... Locke ntinse mna i ridic punga Furitorului-de-Hoi (o pungu
din piele ruginie) dintre grmezile de gologani, dndu-i-o lui Lanuri. Dac zici
c m-ai cumprat, de ce a lsat fostul meu stpn un prinos?
Ah... Fii pe pace, chiar te-am cumprat, i ai fost ieftin. Iar sta nu e un
prinos. Lanuri desfcu pungua i vrs coninutul n mn un singur dinte alb
de rechin, lung ct degetul cel mare al lui Locke. Lanuri l flutur n vzul
biatului. Ai mai vzut aa ceva pn acum?
Nu. Ce-i asta?
Este un nsemn al Morii. Dintele rechinului-lup este pecetea personal a
lui Capa Barsavi eful fostului tu stpn. eful meu i al tu, dac tot veni
vorba. i asta nseamn c tu eti aa o mare pacoste, greu de cap i ursuz pe
deasupra, motiv pentru care fostul tu stpn s-a dus chiar la Capa i a obinut
permisiunea de a te omor.
Lanuri rnji ca i cum nu ar fi fcut altceva dect s spun o glum
deocheat. Locke se nfior.
Te pune pe gnduri treaba asta, biete? Bun atunci. Uit-te bine la asta,
Locke! Uit-te foarte atent! Asta nseamn c s-a pltit pentru moartea ta. Am
cumprat asta de la fostul tu stpn odat cu tine, la un pre de nimic. Ceea ce
nseamn c, dac nsui Ducele Nicovante te-ar nfia mine i te-ar desemna
motenitorul lui, eu tot i-a putea crpa easta n dou i te-a putea intui de un
par, i nimeni din tot oraul nu ar ridica nici mcar un deget.
Lanuri ndes cu ndemnare dintele napoi n pungua roie, apoi atrn
nurul subire de gtul lui Locke.
Vei purta asta pn cnd te voi considera demn de a o da jos, spuse
brbatul, sau pn cnd m voi folosi de puterea pe care mi-o d i... uite-aa!
Forfec dou degete n dreptul gtului lui Locke. Ascunde-o sub haine i ine-o
mereu lipit de piele, ca s i aduci aminte ct de aproape, foarte aproape, ai fost
de a rmne fr cap n noaptea asta. Dac fostul tu stpn ar fi fost ceva mai
puin lacom i ceva mai rzbuntor, nu am nici o ndoial c acum ai pluti pe
fundul mrii.
Dar ce am fcut?
Lanuri l privi n aa fel nct biatul se simi nensemnat doar pentru c
ncercase s protesteze. Locke frmnta ntre degete punga n care se afla
nsemnul morii.
Te rog, biete. Hai s nu ncepem prin a ne lua drept proti unul pe cellalt.
n via exist doar trei feluri de oameni pe care nu i poi pcli niciodat
cmtarii, trfele i propria mam. i cum maic-ta e moart, i-am luat eu locul.
Din acest motiv, sunt imun la baliverne. Vocea lui Lanuri redeveni serioas: tii
ct se poate de bine care erau motivele nemulumirii fostului tu stpn.
Mi-a spus c nu sunt... circumspect.
Circumspect, repet Lanuri. E un cuvnt potrivit. i nu, nu eti. Mi-a spus
tot.
Locke i ridic privirea de la grmjoarele de monede i se uit la el cu ochii
mari, aproape nlcrimai.
Tot?
Da. Tot. Lanuri l privi lung pe biat, apoi oft. Deci, ce prinos i-au adus
azi lui Perelandro bunii locuitori ai Camorrului?
Douzeci i apte de baroni de aram, cred.
Hmm. Deci puin mai mult de patru soloni de argint. O zi slab. Dar
oricum e mai eficient dect orice alt form de furt am ntlnit vreodat.
Furi banii tia i de la Perelandro?
Sigur c da, biete. Doar i-am spus c sunt ho, nu? Nu genul de ho cu
care eti obinuit tu. Unul mai bun. Tot Camorrul este plin de idioi care fug de
colo-colo i ajung n treang doar fiindc ei cred c poi fura numai cu minile.
Printele Lanuri scuip.
Hmm... i tu cu ce furi, Printe Lanuri?
Preotul brbos i lovi tmpla cu degetul, apoi rnji larg.
Cu capul i cu o gur bogat, biete, cu capul i cu o gur bogat. M-am
stabilit aici acum treisprezece ani, iar ntngii tia pioi din Camorr m tot
ngroap n bani de atunci ncoace. n plus, sunt cunoscut din Emberlain pn la
Tal Verrar, ceea ce e minunat, dei oricum pe mine m intereseaz mai mult
banii.
Nu este greu? ntreb Locke, uitndu-se prin interiorul srccios al
templului. S trieti aici fr s iei niciodat?
Aceste culise ponosite nu sunt parte dintr-un templu, cum nici fostul tu
adpost nu era doar un cimitir. Lanuri chicoti. Suntem un alt soi de hoi aici,
Lamora. Ne folosim de neltorie i dezorientare; noi nu credem n munc grea,
cnd o figur de prostnac i o minciun gogonat dau rezultate mult mai bune.
Adic... suntei ca... momitorii.
Poate, la fel cum un butoi de ulei-de-foc seamn cu praf de ardei iute. De
aceea te-am cumprat, biete, dei zeii nu i-au dat minte nici ct unui morcov. n
schimb, mini de nghea apele. Eti dat dracu. A putea scoate ceva din tine
dac o s-mi ctigi ncrederea.
Privirea sa iscoditoare se opri nc o dat asupra lui Locke, iar biatul nelese
c era cazul s spun ceva.
Mi-ar plcea asta, opti el. Ce trebuie s fac?
Poi ncepe prin a vorbi. Vreau s aud ce ai fcut n Dealul Umbrelor;
rahatul pe care l-ai fcut de i-ai suprat fostul stpn.
Dar... spuneai c tii deja totul.
tiu. Dar vreau s aud de la tine, limpede i fr ocoliuri, i vreau
versiunea adevrat de la nceput; nu vreau s bai cmpii sau s omii ceva.
Dac ncerci s mi ascunzi ceva ce tiu c ar trebui s menionezi, nu o s am de
ales i va trebui s te consider nedemn de ncrederea mea n ceea ce privete
rspunsul meu la aa ceva, l pori deja la gt.
Cu ce s ncep? ntreb Locke, cu un nod n gt.
S ncepem cu cele mai proaspete boacne pe care le-ai fcut. Copiii din
Dealul Umbrelor au o singur lege pe care trebuie s-o respecte cu sfinenie, dar
fostul tu stpn mi-a spus c tu ai nclcat-o de dou ori i te-ai crezut destul de
iste nct s scapi nedescoperit.
Obrajii lui Locke se nroir i i cobor privirea n pmnt.
Spune-mi, Locke. Furitorul-de-Hoi mi-a zis c ai aranjat uciderea a doi
biei din Dealul Umbrelor i c el n-a descoperit c-i mna ta dect dup ce i al
doilea o mierlise. Lanuri i ndrept degetele ctre biatul cu semnul morii la
gt i l intui cu privirea. Vreau s tiu de ce i-ai omort i vreau s tiu cum i-ai
omort, i vreau s te aud chiar pe tine spunnd asta. Chiar acum.
CARTEA I

AMBIIE

Doar pot zmbi, i-ucide ct zmbesc,


i pot striga Ferice cnd m neac-amarul,
i-mi pot uda obrajii cu lacrimi prefcute,
i-n orice-mprejurare chipul mi-l potrivesc.

Shakespeare, Henric al VI-lea, Partea a III-a


CAPITOLUL UNU

Jocul cu Don Salvara

Regula de cpti a lui Locke Lamora: ai nevoie de trei luni ca s plnuieti o


neltorie, de trei sptmni ca s faci repetiii i de trei secunde ca s ctigi
sau s pierzi pentru totdeauna ncrederea victimei alese. De data aceasta, plnui
s-i petreac cele trei secunde lsndu-se strangulat.
Locke era ngenuncheat, iar Calo sttea n spatele lui, ncolcindu-i de trei ori
n jurul gtului o funie de cli. Efectul era impresionant i avea s lase o urm
roiatic i foarte credibil pe gtul lui Locke. Desigur, nici un asasin camorrean
veritabil i suficient de copt nu se apuc de sugrumat fr mtase sau srm (mai
potrivite pentru a ndoi beregata), reflect Locke. Dar dac Don Salvara ar fi
putut distinge ntr-o clipit ntre o strangulare adevrat i una nscenat, de la
zece metri distan, asta ar fi nsemnat c-i formaser o prere cu totul greit
despre omul pe care plnuiau s-l jefuiasc, i tot jocul le-ar fi fost oricum
compromis.
l vedei? Pe el sau semnalul lui Goang? ntreb Locke printre dini, apoi
scoase nite bolboroseli dramatice.
Nici semnal, nici Don Salvara. Poi respira?
Da, respir bine, opti Locke, dar zdruncin-m mai mult, trebuie s m
zdruncini cu adevrat, pentru c asta reuete s conving.
Se aflau n fundtura aleii de lng Templul Apelor Norocoase. Se putea auzi
zgomotul cascadelor de rugciuni ale templului de dincolo de zidul nalt de
mortar. Locke trase din nou de inofensiva funie ncolcit de gtul su i arunc
o privire ctre calul care se holba la el de la civa pai mai ncolo, mpovrat de
marf negustoreasc, aparent de calitate. Bietul dobitoc era mblnzit; n ochii lui
albi ca laptele, care nu clipeau, nu se citea nici curiozitate, nici team. Nu i-ar fi
psat nici dac sugrumatul s-ar fi petrecut de-adevratelea.
Trecur secunde preioase; soarele strlucea deasupra capului, pe un cer
oprit, fr nori. Praful de pe uli atrna de ndragii lui Locke precum cimentul
ud. Undeva n apropiere, Jean Tannen sttea n acelai glod, n vreme ce Galdo
se prefcea (i nu prea) c-i rupe coastele n btaie. i cra picioare de peste un
minut, de cnd fratele su geamn ncepuse s l sugrume pe Locke.
Don Salvara ar fi trebuit s treac pe la captul aleii din clip n clip i, n
cazul ideal, ar fi trebuit s vin n ajutorul lui Locke i al lui Jean, scpndu-i de
atacatori; n ritmul n care mergeau lucrurile, ar fi venit s i scape de
plictiseal.
Pe toi zeii, opti Calo la urechea lui Locke, uiernd ceea ce ar fi putut
prea o porunc. Unde naiba e blestematul la de Salvara? i unde e Goang? Nu
putem s o inem aa toat ziua; mai trec i ali oameni pe la captul aleii steia
afurisite!
Taci i sugrum-m n continuare, opti Locke. Gndete-te la douzeci de
mii de coroane i sugrum-m n continuare. Pot s m sufoc toat ziua, dac
trebuie.

Totul mersese ca pe roate n dimineaa aceea, cnd repetaser pentru ultima


oar, chiar innd cont i de agitaia fireasc a unui tnr ho care, n sfrit,
cptase un rol ntr-o lovitur serioas.
La naiba, sigur c tiu unde trebuie s fiu cnd ncepe distracia, se
smiorci Goang. Am petrecut mai mult timp cocoat pe acoperiul templului
dect n burta maic-mii!
Jean Tannen i ls mna dreapt s treac prin apa cldu a canalului, n
timp ce muc nc o dat din meriorul acru pe care-l inea n stnga. Copastia
luntrii era un loc predilect de relaxare n lumina apoas a zorilor, ngduindu-i
trupului masiv, de peste o sut de kilograme, al lui Jean s se lbreze n voie
burta ca un butoi, braele masive, picioarele crcnate i toate celelalte. n luntrea
goal se mai afla o singur persoan (care, de altfel, fcea i toat treaba), i
anume Goang, un puti slbnog i los, de 12 ani, care inea crma la etrav.
Normal c maic-ta s-a grbit s scape de tine, Goang. Vocea lui Jean era
moale, uniform i complet nelalocul ei vorbea ca un profesor de muzic sau
ca un copist de manuscrise. ns noi nu ne grbim. Aa c te rog, f-mi plcerea
de a-mi demonstra nc o dat ct de bine ai neles micul nostru joc.
La naiba, rspunse Goang, crmind luntrea mpotriva curentului slab de
pe canalul ce ddea spre mare. Tu, Locke, Calo i Galdo suntei jos, pe aleea
dintre Apele Prielnice i grdinile Templului lui Nara, da? Iar eu sunt sus, pe
acoperiul templului de peste drum.
Continu, spuse Jean, mucnd nc o dat din merior. Unde-i Don
Salvara?
Alte barje, pline ochi cu tot soiul de mrfuri, de la butoaie pn la vaci care
mugeau, treceau pe lng cei doi, pe apa murdar a canalului. Goang i ducea n
amonte, de-a lungul principalului canal navigabil comercial din Camorr, Via
Camorrazza, spre Piaa Schimburilor, iar oraul prindea via n jurul lor.
Cldirile nclinate, cenuii, din piatr lunecoas, i vrsau chiriaii n lumina
soarelui i n cldura tot mai mare a verii. Era luna lui Parthis, ceea ce nsemna
c tot condensul care se strnsese peste noapte, ca o sudoare, i se scurgea acum
de pe cldiri ca o rou glbuie urma s fie nespus de regretat la ceasul amiezii, n
aria alb i fr nori.
El iese din Templul Apelor Prielnice, aa cum face n fiecare Zi a Ispirii,
cam pe la prnz. Dac avem noroc, o s aib doi cai i-un om cu el.
Un ritual ciudat, zise Jean. De ce-ar face una ca asta?
Pentru c i-a fgduit mamei sale, cnd aceasta era pe patul de moarte.
Goang lovi barja de malul canalului, se zbtu un pic i izbuti s se desprind din
nou. Femeia n-a renunat la religia sa vadran nici dup ce s-a cstorit cu
btrnul Don Salvara. Aa c omul aduce un prinos templului vadran o dat pe
sptmn i se ntoarce acas ct poate de iute, spernd s nu bage nimeni de
seam. La naiba, Jean, tiu deja toate tmpeniile astea. A mai fi aici dac n-ai
avea ncredere n mine? i de ce trebuie s mping doar eu barja asta nenorocit
tot drumul pn la pia?
A, pi poi s te opreti cnd vrei tu, numai s m bai n lupt dreapt de
trei ori din cinci ncercri. Jean rnji, lsnd s se vad dou iruri de dini
strmbi de btu pe un chip ce prea strns la menghin ca s capete o form
mai plcut. n plus, eti un ucenic ntr-o meserie onorabil i ai de nvat de la
cei mai buni i mai exigeni maetri din breasl. Faptul c primeti toate sarcinile
astea de rahat o s te ajute foarte mult n educaia moral.
Da nu mi-ai dat nici o afurisit de educaie moral!
Aa e. i asta probabil pentru c Locke i cu mine ne-am ferit de propria
educaie, de cnd ne tim. Ct privete motivul pentru care tot repetm planul,
las-m s-i amintesc c, dac o dm n bar, orict de puin, soarta srmanilor
nenorocii de colo o s ni se par fericit pe lng ce vom pi noi.
Jean art spre una dintre vidanjerele oraului, oprit pe un bulevard de pe
malul canalului ca s primeasc, de la fereastra de sus a unei crciumi, un uvoi
ntunecat de murdrie strns peste noapte. Aceste cisterne erau conduse de
borfai ale cror infraciuni erau prea mrunte ca s necesite ncarcerarea
permanent n Palatul Rbdrii; prini cu lanuri de vidanjerele lor i cuibrii la
aa-zisul adpost al mantalelor lungi din piele, erau scoi n fiecare diminea s
se bucure de puin soare, asta atunci cnd nu blestemau ndoielnica precizie cu
care cteva mii de camorreni i goleau oalele de noapte.
Nu o s-o dau n bar, Jean. Goang scormoni prin gnduri, cutnd cu
disperare s spun ceva care s-l fac s par calm i sigur pe el, aa cum i
nchipuia c erau tot timpul Jean i toi ceilali Ticloi Gentilomi mai mari, ns,
aa cum se ntmpl de cele mai multe ori, putii de 12 ani se trezesc c-i ia gura
pe dinainte: Pur i simplu n-o s-o dau n bar. La naiba, n-o s-o dau. Promit.
Bun flcu, zise Jean. M bucur s aud asta. Dar cu ce anume n-o s-o dai
n bar?
Goang oft:
Cnd Salvara e pe cale s ias din Templul Apelor Prielnice, dau semnalul.
in ochii-n patru ca s vd dac ncearc s treac pe lng alee i altcineva, mai
ales straja oraului. Dac se ntmpl asta, sar de pe acoperiul templului cu o
spad i le tai cpnile alea afurisite pe loc.
Ce-ai zis?
Am zis c le distrag atenia cum oi putea mai bine. Ce, ai nceput s
surzeti, Jean?
Tocmai treceau pe lng un rnd de birouri care-i etalau, de-a lungul
rmului, lemnria lcuit, marchizele de mtase, faadele de marmur i alte
asemenea accesorii ostentative. Banii i puterea erau nrdcinate bine n irul
acela de cldiri cu trei sau patru etaje, numit Mutr-de-Moned cel mai vechi i
mai aurit cartier financiar de pe continent. Locul era la fel de impozant prin
influena i ritualurile sale minuioase precum nlimile de sticl ale celor Cinci
Turnuri, n care Ducele i Marile Familii se izolau de oraul pe care-l crmuiau.
Trage la mal chiar sub poduri, Goang. Jean fcu un gest vag cu mna n
care avea meriorul. Probabil c Mria Sa ateapt s urce la bord.
Dou puni din Sticl-strveche se arcuiau peste Via Camorrazza, chiar n
mijlocul irului Mutr-de-Moned una mai nalt i mai ngust, pentru mers
pe jos, cealalt mai joas i mai larg, pentru crue. Sclipirea fr cusur a
straniei sticle prea nici mai mult, nici mai puin dect un soi de diamant lichid,
ndoit cu miestrie de nite mini de uria i lsat s se ntreasc peste canal. n
stnga se afla Fauria, o insul aglomerat, plin cu locuine de piatr multietajate
i cu terase pe acoperiuri. Roi de lemn nvolburau apa de lng cheiul din
piatr, trgnd-o printr-o reea de jgheaburi i viaducte care strbtea strzile
Fauriei la toate nivelele.
Goang trase barja pn la un ponton ubred, chiar sub podul pentru crue;
din umbra neclar i subire a acestuia sri pe ponton un om, mbrcat (la fel ca
Goang i Jean) cu ndragi din piele ptat de ulei i cu o cma aspr de
bumbac. Cu o sritur neglijent, ateriz n barj, care de-abia dac se cltin la
sosirea lui.
Salutare, Jupne Jean Tannen, i cele mai sincere felicitri pentru excelenta
sincronizare a sosirii dumneavoastr! spuse nou-venitul.
Felicitrile mele pentru graia fr pereche cu care ai poposit pe umila
noastr barc, Jupne Lamora.
Jean i sfri replica bgnd n gur ce-i mai rmsese din mr, cu tot cu
coad, i scond un ronit nfundat i umed.
Las-o naibii, omule! Locke Lamora scoase limba. Chiar trebuie s faci
asta? Doar tii c alchimitii ntunecai fac otrav pentru peti din seminele
porcriilor lora.
Norocul meu c nu-s pete, spuse Jean dup ce nghii i ultima bucic de
fruct mestecat.
Locke prea un om obinuit n toate privinele: nlime potrivit, statur
potrivit, cu prul potrivit de negru tuns scurt deasupra unui chip care nu era nici
chipe, nici de neuitat. Arta ca un Therin tipic, poate doar ceva mai puin
msliniu i rumen n obraji dect Jean sau Goang; privit din alt unghi, ar fi putut
trece drept un Vadran foarte bronzat. Numai ochii si cenuii i sclipitori erau un
pic mai deosebii; era un om creat parc de zei tocmai ca s treac neobservat. Se
sprijini de copastia din stnga, picior peste picior.
Salut i ie, Goang! tiam eu c ne putem baza pe tine i c o s i se fac
mil de nite oameni n vrst ndeajuns nct s-i lai s se odihneasc la soare,
n vreme ce tu te ocupi de crmit.
Jean e un nemernic btrn i lene, asta e, zise Goang. i dac nu crmesc
barja, o s-mi zboare toi dinii din gur.
Jean este cel mai blnd suflet din Camorr, iar acuzaiile tale l rnesc,
spuse Locke. Acum o s-l umfle plnsul i n-o s mai poat dormi noaptea.
Oricum n-a fi dormit la noapte o s plng de dureri de ale i o s aprind
lumnri ca s gonesc aburii pctoi, adug Jean.
Ceea ce nu nseamn c oasele noastre nu scrie i ziua, crudul meu
ucenic. Locke i frec genunchii. Suntem aproape de dou ori mai n vrst
dect tine, ceea ce este de-a dreptul extraordinar n meseria noastr.
Fiicele lui Aza Guilla au ncercat s-mi fac binecuvntarea de ase ori
sptmna asta, zise Jean. Ai noroc c Locke i cu mine suntem nc destul de
sprinteni ca s te lum cu noi la joc.
Pentru oricine ar fi fost destul de departe ct s nu aud ce se vorbea, Locke,
Jean i Goang ar fi putut trece drept echipajul unei barje de nchiriat, croindu-i
drum ctre ncrctura pe care trebuia s o ridice de la confluena dintre Via
Camorrazza i fluviul Angevin. Pe msur ce Goang i ducea tot mai aproape de
Piaa Schimburilor, canalul se aglomera cu astfel de barje, cu brcue de un
negru lucios i cu tot soiul de ambarcaiuni ponosite, dintre care unele nu prea
izbuteau s rmn pe linia de plutire sau sub control.
C tot veni vorba de jocul nostru, zise Locke, ct de bine a reuit s-i
neleag rolul n mersul lucrurilor tnrul i nerbdtorul nostru ucenic?
Pi, n-am fcut dect s i-l repet lui Jean toat dimineaa, spuse Goang.
i... care-i concluzia?
l tiu ca pe ap! Goang trase de crm cu toat puterea, conducndu-i
prin spaiul foarte ngust dintre dou grdini plutitoare, cu ziduri nalte. Aromele
de iasomie i de portocale plutir pe deasupra lor, pe cnd barja se strecur
printre crengile revrsate ale uneia din grdini; un ngrijitor precaut le arunc o
privire peste zidul grdinii, innd n mini un b cu care s-i alunge, dac ar fi
fost cazul. Barjele cele mari transportau probabil puiei, care urmau s fie sdii
n livada vreunui nobil din susul rului. Ca pe ap, v spun, i n-o s-o dau n
bar! Promit! mi tiu locul, tiu semnalele i n-o s-o dau n bar!

Calo l zglia serios pe Locke, iar reprezentaia pe care-o ddea Locke n rol
de victim era cu adevrat miastr, ns clipele treceau i tot nu se ntmpla
nimic. Erau prini cu toii n pantomima lor, ca nite personaje din infernurile
extrem de ingenioase ale panteonului therin: doi hoi sortii s petreac o
venicie pe aleea aia, gata s jefuiasc victime care nu mai veneau sau care nu
renunau niciodat la avuia lor.
Auzi, eti i tu la fel de ngrijorat ca mine? opti Calo.
Joac-i rolul i taci, uier Locke. Poi s te rogi i s m strngi de gt n
acelai timp.
Deodat, se auzi un ipt ascuit din dreapta, rsunnd peste strzile i zidurile
Cartierului Templelor. Imediat urmar strigte i scritul specific oamenilor n
armuri, ns aceste sunete nu se apropiau de captul aleii, ci se ndeprtau.
sta cred c a fost Goang, spuse Locke.
Sper c doar le distrgea atenia, zise Calo, slbind strnsoarea frnghiei
pentru moment.
Chiar n acea clip, o form ntunecat ni prin fia de vzduh care se putea
vedea dintre zidurile nalte ale aleii, iar flfitul umbrei sale trecu iute pe
deasupra lor.
Ce naiba a mai fost i asta? ntreb Calo. n dreapta lor se auzi iari un
ipt.
4

Goang izbutise s-i duc la anc de pe Via Camorrazza n Piaa Schimburilor,


chiar cnd imensul clopot de vnt din Sticl-strveche de pe Turnul Strjii-de-la-
apus prinse, n sfrit, briza dinspre mare i btu al unsprezecelea ceas al
dimineii.
Piaa Schimburilor era un lac cu apa destul de linitit, aflat n chiar inima
Camorrului i avnd aproape un kilometru n circumferin, ferit de uvoiul
nvolburat al Angevinului i de canalele dimprejur printr-un ir de diguri de
piatr. Singurul curent din toat piaa era cel al oamenilor, pe msur ce sute i
sute de negustori plutitori i crmeau ncet i cu grij brcile unii dup alii, n
sensul invers acelor de ceasornic, n ncercarea de a obine poziii ct mai bune
lng digurile joase, forfotind de muterii i de gur-casc.
Strjeri n tunici de culoarea mutarului conduceau alupe de un negru lucios
fiecare dintre ele avnd la vsle cte o duzin de prizonieri nlnuii din
Palatul Rbdrii , folosindu-se de pari lungi i vorbe grele ca s menin cteva
canale precare prin haosul plutitor al pieei. Pe aceste canale treceau barjele de
agrement ale nobilimii, precum i barje mpovrate cu mrfuri i unele goale,
cum era cea n care se aflau cei trei Ticloi Gentilomi, care cumprau din priviri
pe cnd brzdau marea de sperane i de lcomie.
Din numai cteva micri, Goang i duse pe lng o familie de vnztori de
fleacuri n brcue maronii, nengrijite, pe lng un negustor de mirodenii cu
produsele expuse pe un suport triunghiular n mijlocul unei plute circulare urte
numite vertol, i pe lng un Arbore de Canal care slta i se legna pe
pontonul din bici de piele care-i susinea rdcinile. Aceste rdcini atrnau
prin ap, absorbind tot piatul i toate deeurile oraului aglomerat; umbrarul din
frunze fonitoare ca de smarald arunca mii de umbre minuscule i un parfum de
citrice peste Ticloii Gentilomi care treceau pe sub el. Copacul (o combinaie
alchimic ntre tei i lmi) era ngrijit de o femeie de vrst mijlocie i de trei
copii, care forfoteau prin crengi i aruncau fructe dup cum li se cerea de pe
brcile aflate n trecere.
Deasupra ambarcaiunilor din Piaa Schimburilor se nla un cmp de
steaguri, flamuri i stindarde din mtase, care mai de care ncercnd, prin culori
i simboluri iptoare, s-i transmit mesajul ctre cumprtorii ateni. Erau
steaguri mpodobite cu contururi grosolane de peti, psri sau ambele; steaguri
mpodobite cu halbe de bere, sticle de vin i buci de pine, cu cizme, pantaloni
i ace de croitorie, cu fructe, ustensile de buctrie, unelte de dulgher i cte i
mai cte altele. Ici-colo, mici ciorchini de brci cu gini pe flamuri sau de plute
cu nclri pe stindarde erau ncletate n lupt, cu proprietarii susinnd sus i
tare c marfa lor este mai bun sau sugernd c odraslele celorlali n-ar fi tocmai
ale lor, n vreme ce brcile strjii stteau vigilente n apropiere, gata s intervin
n caz c s-ar ncinge spiritele mai tare.
Este de-a dreptul suprtor cteodat s te tot prefaci c eti srac. Locke
privea vistor n jur, cam cum ar fi vrut s fac i Goang dac nu ar fi trebuit s
se concentreze att de mult ca s evite accidentele. O barj plin ochi cu zeci de
pisici domestice, care mieunau nchise n cuti fcute din ipci de lemn, tocmai
trecea prin spatele lor, avnd desenat cu miestrie pe flamura-i albastr un
oarece mort care pierdea snge stacojiu dintr-o gaur cscat n grumaz.
E ceva anume la locul sta. Aproape m pot convinge singur c am nevoie
cu adevrat de jumtate de kilogram de pete, de nite corzi pentru arc, de nite
pantofi vechi i de-o lopat nou.
Din fericire pentru credibilitatea noastr, zise Jean, ne apropiem de
urmtorul reper n drumul ctre o grmad gras din banii lui Don Salvara.
Art spre digul nord-estic al pieei, dincolo de care se ntrezrea un ir de
hanuri i taverne prospere care umpleau spaiul dintre pia i Cartierul
Templelor.
Ca ntotdeauna, ai dreptate, Jean. Lcomia nainte de imaginaie. Ne ii pe
calea cea dreapt. Locke adug un deget entuziast, chiar dac de prisos, n
direcia spre care artase deja Jean. Goang! Scoate-ne la ru, apoi crmete la
dreapta. Unul din gemeni o s ne atepte la Casa Tvlit, al treilea han de pe
rmul de miazzi.
Goang i conduse spre nord, strduindu-se, cu fiecare micare, s ating
fundul bazinului pieei (care era, pe puin, o dat i jumtate mai adnc dect
canalele din jur). Scpar de prea zeloii furnizori de grepfrut, legturi de crnai
i batoane alchimice luminiscente, iar Locke i Jean se distrar jucnd un joc
preferat, ncercnd s ghiceasc hoii de buzunare prin mulimea de pe diguri.
Neatenia miilor de camorreni reprezenta nc o vac de muls pentru Furitorul-
de-Hoi, acum btrn i tremurnd, ascuns n brlogul su rece i jilav de sub
Dealul Umbrelor, la aproape douzeci de ani de cnd Locke i Jean puseser
piciorul ultima oar n acel loc.
De ndat ce scpar din pia i ieir pe ru, Goang i Jean fcur schimb
de locuri fr nici un cuvnt. Muchii lui Jean erau mai pe msura apelor iui ale
Angevinului, iar Goang trebuia s-i odihneasc braele pentru rolul pe care
urma s-l joace n mica scenet. Pe cnd Goang se prbui n locul pe care-l
ocupase pn atunci Jean la copastie, Locke scoase parc de nicieri o lmie
condimentat i i-o azvrli biatului. Goang o mnc din ase mucturi, cu tot
cu coaja uscat i unsuroas, mestecnd miezul galben-roiatic ntr-un mod ct se
poate de dizgraios cu dinii si strlucitori, dar strmbi. Rnji.
Nu se face otrav de pete din chestiile astea, nu?
Nu, zise Locke. Otrava de pete se face numai din chestiile pe care le
mnnc Jean.
Jean i drese glasul:
Niic otrav de pete face s i apar pr pe piept. Asta dac nu eti pete.
Jean i inu aproape de rmul sudic al Angevinului, departe de adncimea la
care prjina nu ar fi ajuns. Raze de lumin sidefie i fierbinte neau spre ei n
momentul n care podurile din Sticl-strveche se interpuneau ntre barj i
soarele ce rsrea. Fluviul avea o sut optzeci de metri n lime, transpirndu-i
umezeala n aer, odat cu mirosurile de pete i de ml.
nspre nord, prin aerul vlurind din cauza ariei, se vedea coasta ngrijit a
Insulelor Alcegrante, reedina micii nobilimi a oraului. Grdinile mprejmuite,
fntnile arteziene atent lucrate i vilele din piatr alb erau inaccesibile celor de
teapa lui Locke, Jean sau Goang. Cum soarele se apropia de zenit, imensele
umbre ale celor Cinci Turnuri se retrseser n partea de sus a oraului i nu mai
ddeau acum dect o sclipire trandafirie, ca de vitralii, care se revrsa pn
dincolo de marginile nordice ale Insulelor Alcegrante.
Pe toi zeii, iubesc locul sta! spuse Locke, btnd darabana pe coapse.
Cteodat, mi vine s cred c oraul sta a fost pus aici din simplul motiv c zeii
ador nelegiuirile. Hoii de buzunare fur de la oamenii de rnd, negustorii i fur
pe toi cei pe care-i pot prosti, Capa Barsavi i jefuiete pe jefuitori i pe oamenii
de rnd, mica nobilime jefuiete aproape pe toat lumea, iar Ducele Nicovante,
din cnd n cnd, trage-o fug cu armata lui pn-n Tal Verrar sau Jerem i-i
jefuiete de fac pe ei, ca s nu mai vorbim de ce le face propriilor nobili i
oameni de rnd.
Deci noi suntem jefuitori ai jefuitorilor, spuse Goang, care se prefac a fi
jefuitori care lucreaz pentru un jefuitor al altor jefuitori.
Da, noi cam stricm peisajul, nu-i aa? Locke se gndi cteva secunde,
lovind cu limba interiorul obrajilor. Gndete-te la ceea ce facem ca la... hmm...
un soi de tax secret pentru nobilii cu mai muli bani dect pruden. Eh, uite c
am ajuns.
Chiar sub hanul Casa Tvlit se afla un chei larg i bine ngrijit, cu vreo ase
dane de acostare, toate libere momentan. Debarcaderul neted i gri avea vreo trei
metri nlime n locul acela; trepte late din piatr duceau pn la nivelul strzii,
ct i o ramp pavat destinat ncrcturilor i cailor. Calo Sanza i atepta la
marginea cheiului, mbrcat ceva mai bine dect tovarii si i avnd lng el un
cal mblnzit. Locke i fcu cu mna.
Ce mai e nou? strig Locke.
Jean era foarte priceput i graios la crmit; cheiul era la vreo douzeci de
metri distan, apoi la zece, apoi alunecar de-a lungul lui cu un scrnet uor.
Galdo a pregtit tot ce ne trebuie n camer Apartamentul Bompresului,
de la primul cat, opti drept rspuns Calo, aplecndu-se spre Locke i Goang i
apucnd frnghia de acostare a barjei.
Calo avea pielea mslinie i prul ca un petic de noapte; pielea neted din
jurul ochilor lui negri nu era dect puin ncreit de la rs (dei cei care i
cunoteau pe gemenii Sanza ar fi spus c sunt semne de trengrie). Un nas
incredibil de ascuit i de ncovoiat preceda chipul frumos, ca un pumnal inut n
poziie de aprare.
Imediat dup ce leg barja de dana de acostare, Calo i azvrli o cheie mare de
fier lui Locke, cheie, prins de un ciucure din mtase roie i neagr. La un han
de calitate precum Casa Tvlit, uile odilor erau pzite de un mecanism de
nchidere (acesta putea fi ndeprtat doar printr-o anumit metod iscusit, tiut
de proprietari) care ieea dintr-o ni a uii. Fiecare odaie venea la nchiriere cu o
cutie nou i cu cheia potrivit; cum n spatele tejghelei lustruite de la recepie
erau sute de asemenea cutii, care artau la fel, hanul putea garanta practic c
orice ncercare de copiere a cheilor n vederea unui viitor jaf era o pierdere de
timp pentru un ho.
Era tocmai ce le trebuia lui Locke i lui Jean: intimitate asigurat pentru
transformarea rapid care urma s aib loc.
Minunat! Locke sri pe chei la fel de sprinten cum urcase n barc; Jean i
ddu crma napoi lui Goang, apoi zgli serios barja cnd sri de pe ea. Hai s
intrm i s-i ntmpinm pe oaspeii notri din Emberlain.
n vreme ce Locke i Jean urcau treptele dinspre Casa Tvlit, Calo i fcu
semn lui Goang s-l ajute cu calul. Fptura cu ochi albi i goi era lipsit
complet de team i de iniiativ, ns tocmai aceast lips a oricror instincte de
conservare ar fi putut s-o fac s avarieze foarte uor barja. Dup cteva minute
de mpins i tras cu atenie, poziionaser calul n mijlocul barjei, calm ca o
statuie care mai i respira din ntmplare.
Norocoas fptur, zise Calo. L-am numit Stavil. Poi s l foloseti drept
mas. Sau stlp de suport.
Animalele mblnzite mi dau nite fiori ai naibii.
n timp ce mie, spuse Calo, mi dau nite fiori cumplii. ns ageamiii i
ntrii prefer cai de povar mblnzii, iar jupnul nostru negustor din
Emberlain e exact aa, mai pe scurt.
Mai trecur cteva minute, petrecute de Calo i Goang ntr-o tcere
binevoitoare sub soarele aspru. Preau un echipaj obinuit de barj, ateptnd s
primeasc un pasager de vaz din adncurile hanului Casa Tvlit. Curnd,
acest pasager cobor treptele i tui de dou ori, ca s le atrag atenia.
Era Locke, desigur, ns arta diferit. Avea prul dat pe spate i uns cu ulei de
trandafir, oasele feei preau s fie mai proeminente, iar ochii erau ascuni pe
jumtate de o pereche de ochelari cu ram din perl neagr i care sclipeau
argintii n soare.
Purta acum o vest neagr nchis pn la gt, n stilul din Emberlain, aproape
pe corp de la umeri pn la coaste, apoi lrgindu-se brusc la talie. Dou curele
negre din piele, prinse cu catarame argintii lustruite, i ncingeau pntecele; trei
rnduri de earfe ncreite i ieeau din guler i-i fluturau n briza ncins. Purta
pantaloni brodai, strmi i cenuii, peste nclri din piele de rechin, cu toc
gros i cu funde negre ridicol de proeminente, atrnnd ca nite flori de ser
peste picioarele lui. Mici broboane de sudoare ncepuser deja s i se strng pe
frunte vara din Camorr nu rspltea intruziunea modelor din zonele mai
nordice.
Numele meu este Lukas Fehrwight, zise Locke. Avea glasul repezit i
precis, curat de inflexiunile sale naturale ntinsese accentul aspru de Vadran
peste o uoar denaturare a dialectului su nativ de Camorri, aa cum amestec
un barman buturile. Port haine ce vor fi pline de sudoare n cteva minute. Sunt
destul de btut n cap ca s umblu prin Camorr fr nici un fel de arm la mine.
i, pe deasupra, spuse el cu o urm de prere de ru, sunt ntru totul imaginar.
mi pare ru s aud una ca asta, Jupne Fehrwight, zise Calo, dar mcar
avei pregtite barca i calul pentru excursia dumneavoastr.
Locke pi cu grij spre marginea barjei, unduindu-i oldurile ca un om de-
abia cobort de pe vas i care nu-i nc obinuit s aib sub tlpi pmnt solid.
Spatele i era drept, iar micrile aproape afectate. Purta afectarea lui Lukas
Fehrwight ca un al doilea rnd de haine.
O s ajung n curnd i slujitorul meu, zise Locke/Fehrwight n vreme ce
cobora(u) pe barj. l cheam Graumann i sufer i el de aceeai boal e
imaginar.
Zeii s ne aib-n paz, spuse Calo, nseamn c-i contagioas.
Jean cobor pe rampa de piatr, pind apsat sub povara celor aproape
cincizeci de kilograme ale harnaamentului care scria, precum i a pachetelor
din piele brodat pline ochi cu mrfuri i nchise bine. Purta acum o cma de
mtase alb, deja ptat de sudoare n cteva locuri i abia cuprinzndu-l la bru,
pe sub o vest neagr deschis i o earf alb. Avea prul pieptnat cu crare la
mijloc i uns cu un ulei negru; nu fusese niciodat prea pitoresc, ns acum
semna cu dou pernue de ln arcuite deasupra frunii ca un acoperi.
Suntem n ntrziere, Graumann. Locke i prinse minile la spate.
Grbete-te i las-l pe srmanul cal s-i fac treaba.
Jean puse povara pe spatele calului mblnzit, fr ca acesta s reacioneze n
vreun fel. Apoi se aplec i strnse aua bine sub burta calului. Goang i trecu
crma lui Calo, apoi desprinse frnghia barjei de dan i pornir din nou la drum.
N-ar fi al naibii de amuzant ca Don Salvara s se-apuce tocmai azi s nu-i
mai urmeze micul ritual? spuse Calo.
Nu te teme, zise Locke, renunnd pentru moment la glasul lui Lukas
Fehrwight, dar nu i la postura acestuia. Este foarte devotat amintirii mamei sale.
Contiina poate fi la fel de bun ca o clepsidr cu ap cnd vine vorba de
respectat unele ndatoriri.
S te-aud zeii. Calo crmi cu uurin i voioie. Dar nu-mi pun coaiele la
btaie dac te neli. Tu eti la care poart o hain neagr de psl, grea de patru
kilograme, n plin lun a lui Parthis.
O luar drept nainte pe Angevin, i n curnd avur n dreapta malul apusean
al Cartierului Templelor. Trecur pe sub o punte mare de sticl; chiar la mijlocul
acestui pod, la vreo cincisprezece metri deasupra apei, sttea un brbat deirat,
cu prul negru, chipul i nasul lui Calo.
Chiar cnd Calo crmi barja pe sub punte, Galdo Sanza ls s-i cad din
mini, ca din ntmplare, cotorul unui mr rou. Fructul fcu pleosc! n ap, la
civa pai n spatele fratelui su.
Salvara este la templu! spuse Goang.
Splendid. Locke i deschise braele i rnji. Nu v-am zis eu c sufer de
un sim impecabil al devoiunii materne?
Sunt nespus de ncntat c-i alegi victimele doar dintre oameni cu inut
moral ireproabil, spuse Calo. Altminteri, ai putea s-i dai un exemplu negativ
lui Goang.
La un doc public care ieea din rmul nord-vestic al Cartierului Templelor,
chiar la umbra noului i imensului Sla al lui Iono (Printele Furtunilor,
Patronul Apelor ce nfac), Jean acost n timp record i-l cobor de pe barj pe
Stavil, care arta cum trebuie s arate calul de povar al unui negustor bogat.
Locke l urm, plin de demnitatea nervoas a lui Fehrwight; toat zeflemeaua
fusese camuflat, precum crbunii n vatr. Goang ni prin mulime,
nerbdtor s-i ocupe postul de straj deasupra rscrucii unde ambiiile lui Don
Salvara urmau s fie puse la grea ncercare, ct de curnd. Calo l zri pe Galdo,
care tocmai cobora de pe podul din sticl, i se ndrept spre el, ca din
ntmplare. Fr s-i dea seama, ambii gemeni i pipiau armele ascunse sub
cmile lor umflate.
Pe cnd fraii Sanza i potriveau pasul unul lng altul i se ndreptau spre
locul de ntlnire de la Templul Apelor Prielnice, Locke i Jean erau deja o
strad mai ncolo, apropiindu-se din alt direcie. Partida ncepuse.
Pentru a patra oar n tot atia ani, sfidnd cu calm cea mai sfnt regul a
lumii interlope a Camorrului, Ticloii Gentilomi l luau ca int pe unul dintre
cei mai puternici oameni din Camorr. Puneau la cale o ntlnire care ar fi putut
s-l lase pe Don Lorenzo Salvara fr jumtate de avere; tot ce mai trebuia era ca
Donul s fie punctual.

Goang era plasat excelent pentru a vedea patrula naintea oricui altcuiva,
conform planului. Chiar i patrula era n plan, ntr-un fel. nsemna c planul se
dusese naibii.
Goang, tu o s vezi totul n jocul sta. Locke i explicase de mai multe ori
ce trebuia s fac, iar Jean l btuse la cap cu o grmad de ntrebri, ca s-l
verifice. Vrem cu tot dinadinsul ca primul contact cu Salvara s aib loc pe cea
mai pustie strad din Cartierul Templelor. Dac am pune pe cineva de straj la
sol, omul ar fi depistat de la o pot, ns un biat pe un acoperi... ei, asta-i cu
totul altceva.
i ce trebuie s observ?
Orice apare la orizont. Pe Ducele Nicovante i Compania Sticla-nopii. Pe
Regele celor apte Dovlecei. Vreo btrnic mpingnd un cru cu balig. Dac
avem musafiri nepoftii, dai semnalul. Oamenilor de rnd poi s le distragi
atenia. ns, dac vine straja... ei bine, fie ne facem c plou, fie o lum la
sntoasa.
i iat c veneau ase oameni n tunici de culoarea mutarului i n armuri
bine ngrijite, cu bastoane i sbii zngnindu-le amenintor la cingtorile duble;
veneau la pas dinspre sud i erau la numai vreo cteva zeci de pai de Templul
Apelor Prielnice. Urmau s treac pe la captul mult-prea importantei alei; chiar
dac Goang i-ar fi avertizat pe ceilali ndeajuns de repede nct Calo s-i
ascund frnghia, Locke i Jean tot ar fi fost murdari de noroi, iar gemenii tot ar
fi fost mbrcai ca nite bandii, inclusiv cu earfe pe fee. Ar fi fost imposibil s
fac pe nevinovaii; dac Goang ddea semnalul, era cazul s-o ia la sntoasa.
Goang se gndi mai iute ca niciodat, cu inima btndu-i att de repede,
nct ai fi zis c-i flutur cineva nite pagini lng plmni. i impuse s rmn
calm i s caute o cale de scpare. Ce spunea Locke tot timpul? Revezi opiunile!
Trebuia s-i revad opiunile.
Nu avea cine tie ce opiuni. Un puti de doisprezece ani, ghemuit la vreo
apte metri nlime n colul grdinii suspendate i nengrijite a unui templu
abandonat, fr nici o arm cu btaie lung i fr nici un alt mijloc de distragere
a ateniei la ndemn. Don Salvara nc le aducea omagiu zeilor mamei sale n
Templul Apelor Prielnice; n jur nu se mai zreau dect tovarii si Ticloi
Gentilomi i patrula asudat, care era ct pe ce s le strice ziua.
Stai aa.
apte metri mai jos i vreo doi metri mai la dreapta lui Goang era o grmad
de gunoi, sprijinit de zidul cldirii pe care se ghemuise el. Erau nite saci
putregii, din pnz groas, i un amestec de bligar maroniu.
Cuminte ar fi fost s le dea semnalul celorlali i s-i lase s o ia la fug; Calo
i Galdo erau obinuii s scape de Jachetele Galbene i puteau s se ntoarc
sptmna viitoare i s-i reia jocul. Poate. ns poate c un joc ratat astzi ar fi
dat de bnuit cuiva i ar fi crescut numrul patrulelor n sptmnile urmtoare.
Poate c s-ar fi aflat c nici Cartierul Templelor nu-i att de linitit pe ct se
credea. Poate c i Capa Barsavi, chiar dac avea attea griji pe cap, tot ar fi vrut
s afle mai multe despre agitaia neautorizat i ar fi nsprit i el regulile. Ceea
ce ar fi nsemnat c-i puteau lua adio de la banii lui Don Salvara, c oricum nu
s-ar mai fi putut atinge de ei niciodat.
Nu, vremea cumineniei trecuse. Goang trebuia s ctige. Prezena acelei
grmezi de gunoi fcu o tmpenie mare i glorioas s par ceva posibil.
Nu mai sttu pe gnduri. Sri. Cu braele n pri, cznd pe spate, holbndu-
se la cerul arztor al amiezii cu sigurana oarb a celor doisprezece ani ai si,
siguran care-i spunea c moartea i vtmarea sunt rezervate doar celor pe care
nu-i cheam Goang. ip n timp ce cdea, cu o nflcrare dement, ca s se
asigure c patrula i acord toat atenia.
Simi umbra imens a pmntului care se contura sub el n ultima secund a
cderii sale i, chiar n clipa aceea, prinse cu coada ochiului o form ntunecat
care nise prin vzduh deasupra Templului Apelor Prielnice. O form zvelt i
frumoas, grea o pasre? Vreun soi de pescru? n Camorr nu erau alte psri
de mrimea aia, n nici un caz dintre cele care s se mite ca sgeata, i...
Impactul cu suprafaa semiflexibil a grmezii de gunoi i goli plmnii de aer
cu un uuuu! moale, mpingndu-i capul n fa. Brbia ascuit se izbi de
pieptul suplu; dinii i lsar guri nsngerate n limb i gustul cldu i srat i
umplu gura. ip din nou, din reflex, i scuip snge. Cerul se rotea deasupra lui,
de parc lumea ncerca unghiuri noi, n ateptarea aprobrii sale.
Auzi tropitul cizmelor pe caldarm; scritul i zdrngnitul armelor n teci.
ntre Goang i cer se interpuse chipul rumen al unui om de vrst mijlocie,
ncins de dou musti leoarc de sudoare.
Pe coaiele lui Perelandro, biete! Strjerul l privea uluit i ngrijorat. Ce
naiba fceai cocoat acolo? Ai noroc c ai czut pe astea.
Se auzir murmure entuziaste de ncuviinare de la brigada de Jachete
Galbene care se nghesuiau n spatele primului sosit; Goang putea simi
sudoarea i uleiul de armur, ct i miresmele ce se nlau din sacii pe care
czuse. n Camorr, cnd sari pe o grmad oarecare de zoaie maronii tii bine c
n-o s miroas a parfum de trandafiri. Goang i cltin capul ca s alunge
stelele verzi ce-i dansau prin faa ochilor i-i mic picioarele ca s se asigure
c-i mai sunt nc de folos. Nimic nu prea s fie rupt, zeii fie binecuvntai.
Avea s-i revizuiasc propriile iluzii de nemurire cnd se va fi terminat totul.
Sergent, uier apsat Goang, scuipnd i mai mult snge (la naiba, i
ardea limba de durere!)... Sergent...
Da? Omul i holb ochii tot mai mult. Poi s-i miti minile i picioarele,
biete? Ce simi?
Goang ntinse parc la ntmplare minile, fr s le simuleze n ntregime
tremuratul, i se ag de armura sergentului, ca i cum ar fi ncercat s-i
recapete echilibrul.
Sergent, zise Goang cteva secunde mai trziu, i-e punga mult mai
uoar dect ar trebui. Ai fost la trfe azi-noapte, nu-i aa?
Scutur pungua din piele chiar sub nasul sergentului i partea piicher a
sufletului su (care, ca s fim drepi, era i cea mai mare) strluci de plcere la
vederea expresiei nucite de pe chipul brbatului. Pentru o fraciune de secund,
Goang uit de durerea aterizrii sale imperfecte n grmada de gunoi. Apoi
scoase i cealalt mn, ca prin minune, i Bocceaua trengarului l lovi pe
sergent drept ntre ochi.
Bocceaua trengarului sau micul paznic rou era un scule greu, ca o
mciuc n miniatur, ascuns sub haine (dar niciodat direct pe piele). Era
umplut de obicei cu tot soiul de ardei iui din Camorr i cu alte chestii aruncate
de alchimitii ntunecai. Nu era de mare ajutor mpotriva unei ameninri reale,
ns era tot ce trebuia pentru a nfrunta o alt pulama de pe strad. Sau anumii
aduli cu mini lunecoase.
Sau un chip neprotejat, la distana potrivit.
Goang se rostogolise deja spre stnga, astfel c praful ruginiu mprtiat de
mpletitur nu reui s-l ating. Sergentul, n schimb, nu fu la fel de norocos; pe
el l nimeri n plin, iar chestia aia infernal i intr pe nas, pe gur i n ochi. Se
zvrcoli urlnd de durere i czu pe spate, apucndu-se de obraji. Goang era
deja n picioare, mpins de elasticitatea ghidu pe care i-o d tinereea; n
nevoia aprig de a o lua la fug, uitase chiar i durerea amarnic a limbii.
Acum chiar izbutise s capteze ntreaga atenie a patrulei. Soldaii strigau,
srind dup el, n vreme ce picioarele lui mici loveau repede pavajul, iar el
sorbea cu nesa aerul umed i neptor. i fcuse partea sa, ca s in jocul viu.
Acesta putea continua acum fr el, timp n care avea s le asigure vtafilor
Ducelui exerciiile de dup-amiaz.
Un strjer ceva mai ager la minte i vr cu ceva greutate fluierul n gur i
sufl n el cu ntreruperi, n timp ce alerga trei fluierturi scurte, pauz, apoi
nc trei. Strjer la pmnt. La naiba. Asta o s i aduc pe cap toate Jachetele
Galbene din jumtatea asta de ora. O s i aduc pe cap arbaletierii. Deveni
deodat foarte important ca Goang s scape de patrula de pe urmele lui nainte
ca alte patrule s nceap s trimit cercetaii pe acoperiuri. i pierdu orice
ndejde ntr-o urmrire distractiv; avea cam un minut i jumtate la dispoziie s
ajung ntr-una din vizuinile sale i s se fac nevzut.
Deodat, limba ncepu s-l doar chiar foarte tare.

Don Lorenzo Salvara iei de pe porticul templului n plin ari umed


camorrean, nenchipuindu-i c, n partea cealalt a cartierului, un biea ho
tocmai afla ce nseamn s faci pe deteptul. Sunetul fluierelor strjii se auzea tot
mai slab. Salvara i miji ochii i se uit curios la silueta ndeprtat a unui
strjer singuratic care se mpleticea pe caldarm, izbindu-se din cnd n cnd de
ziduri i inndu-i capul de parc s-ar fi temut c acesta o s i se desprind i o
s pluteasc n naltul cerului.
V vine a crede, stpne? Cont deja adusese caii din micul grajd discret
din spatele templului. Beat cri, i suntem de-abia la prnz. Un rahat de
aduntur jalnic de ntri, suliele-aurii astea noi.
Cont era un brbat de vrst mijlocie, cu faa ars de soare, cu talia unui
dansator profesionist i cu braele unui vsla de meserie. Nu era greu de ghicit
slujba pe care o fcea pentru tnrul Don, chiar i fr s fi remarcat jungherele,
lungi ct coapsele picioarelor sale, care atrnau de cingtorile de piele.
Nu se ridic la nlimea vechilor tale standarde, aa-i?
Donul, pe de alt parte, era un tnr artos, cu snge nobil camorrean, cu
prul negru i cu pielea de culoarea mierii umbrite. Faa-i era plin, buclat,
dei trupu-i era zvelt, i numai ochii lsau de neles c nu era doar un student
politicos care se ddea drept nobil. n spatele elegantelor sale lentile fr rame,
ochii Donului erau nerbdtori ca ai unui arca avid dup inte. Cont pufni.
Pe vremea mea, mcar tiam c s te faci mang era o plcere de interior.
Cont i ddu Donului frul calului, o iap cu prul cenuiu i lucios, puin mai
mare dect un ponei, dresat, dar n nici un caz mblnzit. Tocmai bun pentru
plimbri scurte printr-un ora fcut mai degrab pentru brci (sau pentru
acrobai, cum se plngea deseori Don Salvara) dect pentru cai. Strjerul
mpleticit dispru dup cotitura strzii, oarecum n direcia din care veneau
fluierturile insistente. Cum zgomotul nu prea s se apropie, Salvara ridic din
umeri n sinea lui i i mn calul n strad.
Aici avur parte de o a doua surpriz din acea zi. Cnd Donul i slujitorul su
cotir spre dreapta, ddur de aleea cu ziduri nalte de lng Templul Apelor
Prielnice, iar pe aceast alee, doi oameni mbrcai elegant erau snopii n btaie
de bandii.
Salvara nlemni i se holb uluit tlhari mascai n Cartierul Templelor?
Tlhari mascai sugrumnd un om mbrcat tot n negru, dup portul strmt,
greoi i cumplit de nepotrivit al unui vadran? i, o, zei milostivi! Un cal de
povar mblnzit asista impasibil la scen.
Dup cteva secunde de uimire, Donul ls friele cailor i alerg spre captul
aleii. Nu trebui s se uite napoi ca s tie c slujitorul su l urma ndeaproape,
cu cuitele scoase.
Hei! Voi de colo! Glasul Donului era destul de sigur, dei un pic ascuit
din cauza tulburrii. Eliberai-i pe aceti oameni i dai-v la o parte!
Cel mai apropiat tlhar i ntoarse capul; ochii si negri de deasupra mtii
improvizate se mrir cnd i vzu pe Don i pe Cont apropiindu-se. Tlharul i
suci victima cu faa congestionat, astfel nct aceasta s se afle ntre el i aa-
ziii intrui.
Nu e cazul s v amestecai n treaba asta, domnul meu, spuse tlharul. E
doar o mic nenelegere. Problem personal.
Atunci poate c n-ar fi trebuit s-o rezolvi n public.
Tlharul reui s mimeze o figur exasperat.
Da ce? i-a dat Ducele aleea asta ca proprietate personal? Dac mai faci
un pas, i sucesc gtul amrtului sta!
ncearc, numai! Don Salvara i duse mna ct se poate de sugestiv la
mnerul spadei. Se pare c omul meu i cu mine blocm singura ieire de pe
aceast alee. Sunt sigur c o s te simi foarte bine c l-ai omort pe acest om
atunci cnd un metru de metal o s-i strpung grumazul.
Primul tlhar nu ddu drumul funiei ncolcite cu care i inea victima
aproape incontient, dar ncepu s se dea precaut napoi, ctre fundtur,
trgndu-l cu greu dup sine pe omul nvemntat n negru. Tovarul su se
ndeprt de trupul czut al omului pe care-l lovise cu slbticie. Cei doi bandii
schimbar o privire plin de neles.
Prieteni, nu fii proti. Salvara i trase spada pe jumtate afar din teac;
soarele se reflect alb n oelul camorrean de cea mai bun calitate, iar Cont se
aplec pe vrful picioarelor, n poziia de atac a unui cuitar nnscut.
Fr s mai spun vreo vorb, primul tlhar i azvrli victima spre Cont i
Don. n vreme ce nefericitul n haine negre trase n sfrit aer n piept i se ag
de salvatorii si, cei doi tlhari mascai nir ctre zidul din captul aleii. Cont
sri peste vadranul care gemea i tremura pe jos i o zbughi dup ei, ns
atacatorii nu erau doar sprinteni, ci i vicleni. O frnghie subire, de-abia vizibil,
era atrnat de zid, nnodat din loc n loc. Cei doi tlhari se crar pe ea i
aproape c se aruncar peste muchia zidului; Cont izbi cu jungherele sale, dar
ajunse dou secunde prea trziu. Captul frnghiei zbur peste zid i czu cu
zgomot ntr-o balig de la picioarele sale.
Putorile naibii netrebnice! Omul Donului i bg jungherele napoi la bru
cu ndemnare i se aplec deasupra trupului greoi care zcea n noroiul de pe
alee. Privirea alb i stranie a calului de povar mblnzit prea s-l urmreasc,
n timp ce i lua pulsul brbatului gras. Strjerii se mpleticesc de bei ce sunt n
plin zi, i uite ce se petrece n afurisitul de Cartier al Templelor, n vreme ce ei
freac menta...
O, slav Dovleceilor, gji brbatul n negru, descolcindu-i frnghia de
la gt i aruncnd-o pe jos. Don Salvara putu acum s-i dea seama c era
mbrcat n haine de calitate, n ciuda faptului c erau murdare, foarte greoaie i
nepotrivite sezonului excelent croite pe msur i ornate mai degrab cu un
rafinament costisitor dect cu strlucire opulent. Slav Srii i Zahrului, slav
Minilor de Sub Ape c nenorociii ia ne-au atacat chiar n acest loc sacru, unde
spiritele v-au adus n ajutorul nostru.
Omul vorbea foarte corect therina, dei cu un puternic accent i cu un glas
rguit pe bun dreptate. i frec gtul zdrelit, clipi i, cu cealalt mn, ncepu
s pipie prin noroiul dimprejur, ca i cum ar fi cutat ceva.
Cred c v pot ajuta din nou, zise Don Salvara ntr-o vadran la fel de
corect i de puternic accentuat ca therina strinului.
Salvara ridic din noroi o pereche de ochelari cu rame din perl (remarcnd
ct de uoare i de solide erau o pereche foarte scump i cu adevrat de
calitate) i i terse de mneca hainei sale stacojii, nainte s-i dea omului.
i vorbii vadrana! Strinul ncepu s vorbeasc acum n propriul grai, ntr-
un mod care lui Salvara i se pru extraordinar de fluent. Omul n negru i puse
ochelarii napoi la ochi i clipi ctre salvatorul su. O minune, mult mai mult
dect a putea spera. O, Graumann!
Vadranul mbrcat n negru se ridic nesigur n picioare i se mpletici spre
tovarul su. Cont izbutise s-l rostogoleasc n noroi pe strinul corpolent;
acesta zcea acum pe spate, cu pieptul masiv acoperit de murdrie ridicndu-se i
cobornd regulat.
E limpede c triete. Cont i trecu minile peste coastele i pntecele
bietului om. Nu cred c i-au rupt sau fracturat ceva, dei o s fie probabil verde
de la vnti cteva sptmni. Verde ca apa din heleteu i apoi negru ca
noaptea, sau nu mai tiu s deosebesc rahatul de tartele cu crem.
Vadranul zvelt i mbrcat elegant scoase un oftat de uurare.
Tarte cu crem. ntr-adevr. Cele cu dovlecei sunt cele mai gustoase.
Graumann este slujitorul meu, secretarul meu, srguincioasa mea mn dreapt.
Din pcate, nu este deloc iscusit la lupt, dar, dup cum se poate vedea, nici eu
nu am cu ce s m laud n aceast privin. Strinul vorbea din nou n therin i
se ntoarse spre Don Salvara, privindu-l cu ochii mari de uimire. La fel cum nu
pot s m laud nici cu bune maniere, de vreme ce nu am recunoscut unul dintre
Donii Camorrului. Se nclin adnc mai adnc chiar dect i-ar fi cerut eticheta
unui strin avut aflat n faa unui pair din naltul Ducat al Camorrului , pn
cnd fu pe punctul de a cdea n nas.
Sunt Lukas Fehrwight, slujitor al Casei de bel Auster, din cantonul
Emberlain i Regatul celor apte Dovlecei. V stau la dispoziie i v sunt mai
mult dect recunosctor pentru felul n care m-ai ajutat astzi.
Eu sunt Lorenzo, Don Salvara, iar acesta este slujitorul meu, Cont. i noi
suntem cei care v stm la dispoziie, fr nici o obligaie. Donul se nclin ca la
carte, cu mna dreapt ntins ca o invitaie de salut. M simt oarecum
rspunztor pentru ospitalitatea Camorrului, iar ceea ce vi s-a ntmplat aici n-a
fost deloc ospitalitate. Era de datoria mea s v sar n ajutor.
Fehrwight prinse mna ntins a Donului chiar deasupra ncheieturii i o
strnse, n vreme ce Donul l inea la fel. Dei strngerea lui Fehrwight era lipsit
de vlag, Donul atribui acest lucru, cu mrinimie, faptului c omul fusese ct pe
ce s moar sugrumat. Fehrwight i cobor apoi fruntea pn cnd atinse cu ea
mna Donului, i astfel toate formalitile cuvenite fur ndeplinite.
Permitei-mi s v contrazic; avei cu dumneavoastr un om credincios,
care pare a fi foarte competent. Ai fi putut s v ndeplinii datoria trimindu-l
doar pe el s ne ajute, ns ai preferat s venii chiar dumneavoastr, gata de
lupt. De unde eram eu, mi s-a prut c alerga ca s in pasul cu domnia voastr.
i v asigur c, n ciuda poziiei inconfortabile n care m aflam, am vzut totul
perfect.
Donul ddu cu blndee din mn, de parc ar fi putut s alunge vorbele din
aer.
mi pare ru c au scpat, Jupne Fehrwight. E puin probabil s v pot
face dreptate aa cum s-ar cuveni. i pentru aceasta, Camorrul i cere iertare.
Fehrwight ngenunche lng Graumann i i ddu la parte de pe frunte prul
negru, leoarc de sudoare.
Dreptate? Am noroc c mai sunt n via. Am fost binecuvntat cu o
cltorie linitit pn aici i, cu ajutorul domniei voastre, sunt nc n via i
mi pot continua misiunea. Pentru mine, asta e toat dreptatea de care am nevoie.
Brbatul cel zvelt se uit din nou la Don Salvara. Nu cumva suntei chiar acel
Don Salvara de la Viile Nacozza? Nu cumva soia dumneavoastr este Doa
Sofia, celebra alchimist botanic?
Am onoarea de a fi cel de care spunei i am plcerea de a o avea pe
dumneaei drept soie, ncuviin Donul. Iar dumneavoastr nu cumva slujii acea
Cas de bel Auster? Nu v ocupai cumva cu negoul de, hhmm...
Ba chiar aa, slujesc acea Cas de bel Auster i m ocup cu vnzarea i
transportul substanei la care v gndii. E ciudat, foarte ciudat. Dovleceii se
joac cu inima mea; cred c Minile de Sub Ape vor s cad secerat de uimire.
Faptul c dumneavoastr mi salvai viaa aici, vorbii vadrana, mprtim un
interes de afaceri comun... totul este nefiresc.
i mie mi se par ieite din comun toate acestea, dar nu m deranjeaz
defel. Don Salvara privi cu bgare de seam n jur. Mama mea era vadran, de
aceea vorbesc acel grai cu plcere, chiar dac nu i cu pricepere. Ai fost urmrit,
oare? Frnghia aceea de pe zid dovedete o anumit premeditare, iar Cartierul
Templelor... ei bine, de obicei este la fel de sigur ca odaia de lectur personal a
Ducelui.
Am ajuns n aceast diminea, spuse Fehrwight, i, dup ce am fcut rost
de camere la hanul Casa Tvlit, de care ai auzit, fr ndoial , am venit
direct aici ca s aducem mulumiri i prinos pentru cltoria fr probleme din
Emberlain. Nu am vzut de unde au venit oamenii aceia. Fehrwight se gndi o
clip. Dei cred c unul dintre ei a aruncat frnghia aceea peste zid dup ce l-a
dobort pe Graumann. Au fost cu bgare de seam, dar nu ne ntinseser o
capcan.
Salvara mormi, ndreptndu-i atenia spre privirea goal a calului mblnzit.
Ciudat. Venii mereu cu caii i cu marfa la templu ca s v aducei
prinosul? Dac pachetele acestea sunt pe ct de pline arat a fi, cred i eu c
tlharii ia v-au atacat.
n mod obinuit, asemenea lucruri le-am lsa la han, sub lact. Fehrwight l
btu pe umr prietenete pe Graumann i se ridic din nou. ns m tem c pentru
misiunea mea trebuie s in sub ochi acest transport tot timpul. i m tem c asta
a fcut din noi o int ispititoare. E un cerc vicios. Fehrwight se scrpin de
cteva ori n brbie, ncet. Deja v sunt ndatorat, Don Lorenzo, i nu sunt sigur
dac s v cer nc o dat ajutorul. ns este ceva legat de misiunea cu care am
fost nsrcinat cnd am fost trimis n Camorr. Cum suntei un Don, l tii cumva
pe un anumit Don Jacobo?
Don Salvara l intui cu privirea pe Fehrwight, un col al gurii sale lsndu-se
doar o idee n jos.
Da, zise el scurt, dup o tcere de cteva clipe.
Acest Don Jacobo... se spune c este un om avut. Ba chiar foarte avut,
chiar i pentru un Don.
E... adevrat.
Se zice c ar fi un spirit cuteztor. ndrzne chiar. C are... cum se spune,
un ochi bun pentru ocazii deosebite. O toleran la risc.
Da, e i sta un fel de a-l descrie, poate.
Fehrwight i linse buzele.
Don Lorenzo... este important... dac aceste lucruri sunt adevrate, ai vrea,
ai putea prin statutul domniei voastre de pair al Camorrului s m ajutai s
obin o ntrevedere cu Don Jacobo? Mi-e ruine s v cer asta, dar mi-ar fi i mai
ruine s nu-mi ndeplinesc datoria fa de Casa de bel Auster.
Don Salvara surse fr cea mai mic urm de umor i i ntoarse capul
cteva secunde, de parc l-ar fi privit pe Graumann cum zace linitit n noroi.
Cont se ridicase i se holba la Don, nevenindu-i s-i cread urechilor.
Jupne Fehrwight, spuse n cele din urm Donul, chiar nu tii c Paleri
Jacobo este probabil dumanul meu cel mai mare? C noi doi ne-am duelat pn
la snge de dou ori i c numai porunca Ducelui Nicovante nsui ne mpiedic
s ne socotim o dat pentru totdeauna?
O, fcu Fehrwight cu tonul i expresia cuiva care tocmai a scpat o fclie
ntr-un butoi cu gaz de lamp. Ce jenant! Ce prostie din partea mea! Am mai
avut treab n Camorr, dar nu am... Vai, v-am insultat. V-am cerut prea mult.
Da de unde. Tonul lui Salvara se mblnzi din nou; ncepu s bat cu
degetele minii sale drepte n mnerul spadei. Spuneai, deci, c v aflai aici
ntr-o misiune pentru Casa de bel Auster. C transportai o ncrctur pe care v
temei s o scpai din ochi. Este limpede c planul dumneavoastr l includea pe
Don Jacobo, ntr-un fel sau altul, dei... mai nti trebuie s obinei o ntrevedere
cu el. Dac am neles bine, nu tie c suntei aici sau c plnuii s-l contactai,
aa-i?
Eu... adic... M tem s spun prea multe despre afacerile mele aici...
Dar este destul de limpede ce afaceri avei aici, zise Don Salvara, acum de-
a dreptul voios, i n-ai tot repetat c mi suntei ndatorat, Jupne Fehrwight? n
ciuda asigurrilor mele cum c nu este cazul, nu ai insistat asupra acestui lucru?
V retragei acum cuvintele?
Eu... cu toat bunvoina din lume, domnia voastr... la naiba. Fehrwight
se cutremur. mi este ruine, Don Lorenzo. Acum trebuie fie s-mi ncalc
obligaia fa de omul care mi-a salvat viaa, fie s ncalc fgduiala fcut Casei
de bel Auster de a pstra confidenialitatea afacerilor sale.
Ba le putei onora pe amndou, spuse Donul, i poate c eu nsumi v pot
ajuta s ncheiai cu bine afacerile stpnului dumneavoastr. Nu nelegei?
Dac Don Jacobo nu tie de prezena dumneavoastr aici, ce obligaie avei fa
de el? E clar c ai venit aici cu o treab. Un plan, un proiect, o propunere.
Suntei aici ca s ncepei ceva, altminteri ai fi avut deja stabilite toate
contactele. Nu v mai facei attea reprouri; totul este foarte logic. Nu am
dreptate?
Fehrwight i ls privirea n pmnt i ncuviin fr prea mare tragere de
inim.
Atunci ascultai-m! Chiar dac nu sunt la fel de bogat ca Don Jacobo,
dispun totui de o avere mricic; i lucrm n domenii oarecum complementare,
nu-i aa? Venii mine pe barja mea, Srbtoarea Schimburilor. Facei-mi mie
propunerea i haidei s-o discutm n amnunime. O sclipire periculoas trecu
prin ochii lui Don Salvara, foarte vizibil, cu toat strlucirea orbitoare a soarelui
de pe cer. Cum mi suntei ndatorat, voi considera c suntem chit dac mi
acceptai invitaia, i att. Apoi, fr nici o alt obligaie, vom discuta afaceri
spre folosul amndurora. Nu nelegei c sunt interesat s rpesc orice
oportunitate i s-ar ivi lui Jacobo, chiar dac nu o s afle niciodat ce s-a
ntmplat? Mai ales dac nu o s afle niciodat, astfel nct nu va avea motiv s
se supere pe dumneavoastr? i nu sunt oare eu ndeajuns de ndrzne pentru
gustul dumneavoastr? Jur c vi se lungete chipul, parc prin farmec. Ce s-a
ntmplat?
Nu suntei dumneavoastr de vin, Don Lorenzo. Doar c Minile de Sub
Ap sunt, o dat n plus, nespus de generoase. i noi avem o vorb: norocul
nemeritat ascunde ntotdeauna o capcan.
Fii pe pace, Jupne Fehrwight. Dac ntr-adevr vrei s discutai afaceri,
nu trebuie s v ndoii c vom avea mult de munc sau c vor aprea o grmad
de probleme pe drum. Ne-am neles, deci? Vei lua masa cu mine mine-
diminea, pe Srbtoarea Schimburilor, ca s discutm propunerea
dumneavoastr de afaceri?
Fehrwight nghii n sec, l privi pe Don Salvara n ochi i ncuviin ferm.
Este foarte nelept ceea ce propunei. i poate c vom trage amndoi folos
din asta. Primesc cu drag inim ospitalitatea domniei voastre i v voi spune
totul. Rmne pe mine. n ce m privete, de-abia atept.
A fost plcerea mea s v ntlnesc, Jupne Fehrwight. Don Salvara i
nclin uor capul ctre Fehrwight. Putem s v ajutm s v ridicai prietenul
din noroi i apoi s v nsoim pn la han, ca s ne asigurm c nu mai
ntmpinai i alte dificulti?
V-a fi recunosctor dac ai face-o, numai s avei grij puin de bietul
Graumann i de ncrctura noastr, ct m duc eu s ofer prinos la templu.
Locke lu o pungu de piele din talme-balmeul de produse i pachete crate de
cal. Prinosul va fi mai substanial dect prevzusem iniial. ns, la urma urmei,
stpnii mei neleg c rugciunile de mulumire reprezint o cheltuial
inevitabil n domeniul nostru de activitate.

Drumul pn la Casa Tvlit fu greoi, deoarece Jean i juca excelent rolul


de om nefericit, nesigur pe picioare i ameit. Dac privelitea oferit de doi
strini mbrcai prea gros i murdari de noroi i a trei cai nsoii de un Don i se
pru cuiva nefireasc, atunci oamenii fur destul de nelepi nct s-i in gura
i s nu se zgiasc la alai dect dup ce acesta trecea mai departe. Pe drum,
trecur pe lng Calo, care mergea acum linitit, mbrcat n straie de muncitor.
Le fcu semne rapide i subtile cu mna. Cum nu tiau nimic de Goang, el urma
s stea pe poziii ntr-unul dintre punctele de ntlnire stabilite dinainte. i s se
roage.
Lukas! Nu se poate! Ba chiar tu eti, Lukas Fehrwight!
Pe cnd Calo disprea dup colul strzii, Galdo apru la fel de brusc,
mbrcat n straiele din mtase i bumbac specifice unui negustor camorrean;
numai haina lui crestat i ncreit fcea probabil ct barja pe care Ticloii
Gentilomi o crmiser pe fluviu n acea diminea. Nu mai avea nimic acum care
s-i aminteasc Donului sau slujitorului su de pungaii de pe alee; fr masc,
cu prul geluit i prins sub o tichie rotund i mic, Galdo era nsui simbolul
respectabilitii fizice i financiare. nvrtea un bastona lcuit i pea ctre
ciudatul alai al lui Don Lorenzo, cu un zmbet larg pe buze.
Mi s fie... Evante! Locke/Fehrwight se opri i l intui pe nou-venit cu o
privire plin de uluire prefcut, apoi cei doi i strnser mna cu putere. Ce
surpriz plcut!
C bine zici, Lukas, c bine zici... dar ce naiba ai pit? i tu, Graumann?
Parc tocmai ai pierdut o lupt!
Pi, cam da. Locke i ls privirea n pmnt i se frec la ochi. Evante, a
fost o diminea foarte ciudat. Grau i cu mine nici nu am mai fi n via dac
nu ar fi intervenit cluza noastr minunat, aici de fa. Trgndu-l pe Galdo
spre el, Locke i-l art pe Don. Domnia voastr, dai-mi voie s vi-l prezint pe
Evante Eccari, comisionar de mrfuri din cartierul Razona. Evante, domnia sa
este Don Lorenzo Salvara. De la Viile Nacozza, dac nc te mai intereseaz
proprietile acelea.
Slav zeilor! Galdo i smulse tichia din cap i se nclin adnc. Un Don.
Ar fi trebuit s v recunosc de ndat, mnia voastr. Mii de scuze. Evante
Eccari, n slujba dumneavoastr.
ncntat, Jupne Eccari. Don Salvara se nclin politicos, dar neglijent,
apoi fcu un pas nainte ca s strng mna nou-venitului; era semn c permitea
s se elimine din conversaie orice alte temenele i nimicuri de prisos. l tii deci
pe Jupnul Fehrwight, s neleg?
Lukas i cu mine ne tim de mult timp, mnia voastr. Fr a-i ntoarce
spatele lui Don Salvara, terse nervos o bucic de noroi uscat de pe umerii
hainei negre a lui Locke. Eu lucrez la Meraggio, de obicei, i m ocup de taxele
vamale i de autorizaii pentru prietenii notri de la miaznoapte. Lukas este unul
dintre cei mai strlucii oameni pe care-i are bel Auster.
Ei, nici chiar aa. Locke tui i surse timid. Evante mi explic ntr-o
therin pe nelesul meu toate legile i ordonanele mai dificile ale ducatului
dumneavoastr. M-a salvat n cteva rnduri pn acum. Se pare c am un talent
aparte n a cdea n capcanele Camorrului, ct i un talent n a gsi camorreni de
isprav care s m scape din ele.
Puini clieni ar descrie activitatea mea n termeni att de generoi. Dar ce-i
cu noroiul i cu vntile astea? Ai pomenit ceva de o lupt?
Da. Oraul vostru are nite, hhmmm, hoi ntreprinztori. Don Salvara i
slujitorul su tocmai au pus pe fug doi dintre ei. M tem c Graumann i cu
mine o ncasam ru.
Galdo se duse la Jean i l btu prietenete pe umr; felul n care tresri acesta
fu pur i simplu magistral.
Slav celor Doisprezece Zei! Complimentele mele, Don Salvara! Lukas e
un om de o calitate excelent, chiar dac nu-i destul de nelept nct s-i dea jos
blnurile alea caraghioase de iarn. V sunt profund recunosctor pentru ceea ce
ai fcut i sunt n
Lsai, domnule, lsai. Don Salvara ridic o mn, cu palma n afar, i o
duse pe cealalt la cingtoare. Am fcut numai ceea ce se cuvenea s fac o
persoan de rangul meu, nimic mai mult. i am primit deja destule mulumiri i
jurminte pe ziua de azi.
Don Lorenzo i Jupn Eccari mai schimbar amabiliti o vreme; n cele din
urm, Galdo se ls nfrnt de cea mai politicoas versiune a unui Mersi, dar
acum terge-o.
Ei bine, zise el ntr-un sfrit, a fost o surpriz minunat, ns m tem c
am un client care m ateapt i mi-e limpede c dumneavoastr i Lukas avei
de discutat afaceri n care nu trebuie s m amestec, Don Salvara. Cu voia
dumneavoastr...
Desigur, desigur. ncntat, Jupne Eccari.
Plcerea este de partea mea, mnia voastr. Lukas, dac ai nite timp liber,
tii unde s m gseti. i dac pot s te ajut cumva n afacerile tale, numai
spune-mi i vin de ndat...
Bineneles, Evante. Locke apuc mna dreapt a lui Galdo n ambele
mini i o scutur cu entuziasm. Am o bnuial c vom avea nevoie de ajutorul
tu ct de curnd. i duse un deget la nas; Galdo ncuviin i-apoi avu loc un
schimb general de plecciuni, strngeri de mn i toate celelalte amabiliti
cerute de o desprire cuviincioas. Cnd plec, Galdo fcu din mini cteva
semne, deghizate n gesturi de potrivire a tichiei pe cap: Nu tiu nimic de
Goang. M duc s-l caut prin mprejurimi.
Don Salvara se uit cu bgare de seam dup el, dar dup cteva secunde se
ntoarse spre Locke, i alaiul i continu drumul spre Casa Tvlit. O vreme,
vorbir despre tot felul de fleacuri. Locke sau mai bine zis Fehrwight nu avu prea
multe probleme n a-i dezvlui bucuria revederii lui Eccari; n curnd, se
prefcu a fi extrem de posomort, stare pe care o atribui unui nceput de durere
de cap, provocat de tentativa de strangulare. Don Salvara i Cont i lsar pe
cei doi Ticloi Gentilomi n faa grdinilor de citrice de la Casa Tvlit, cu
povaa de a se odihni bine n acea noapte i de a lsa afacerile pentru ziua
urmtoare.
ndat ce fur singuri n sigurana apartamentului lor (cu toat povara
ncrcturii preioase pe umerii lui Jean), cei doi i azvrlir ct colo gtelile
pline de noroi i i schimbar nfiarea, pentru a putea s se grbeasc spre
propriile locuri de ntlnire, ca s atepte vorb de la Goang, dac urma s se
ntmple aa ceva.
De aceast dat, forma ntunecat i iute care zbura de pe un acoperi pe altul
n urma lor trecu complet neobservat.
8

Lumina-fals se stingea. Vntul Spnzuratului i negurile mlatinilor lipeau


vemintele de piele i ngheau imediat fumul de tutun n jurul lui Calo i al lui
Galdo, nvluindu-i pe jumtate ntr-o cascad de cenuiu. Gemenii edeau, cu
glugile trase i plini de sudoare, n ua ncuiat a unei cmtrii destul de
ngrijite din colul nordic al cartierului Vechii Ceti. Prvlia avea grilajul i
obloanele trase peste noapte; era limpede c familia ngrijitorului bea ceva cu
voioie dou caturi mai sus.
A fost un prim contact reuit, zise Calo.
A fost, nu-i aa?
Chiar cel mai bun de pn acum. Greu de lucrat cu toate deghizrile alea,
mai ales c noi suntem att de artoi...
Mrturisesc c nu tiam c mprtim aceast povar.
Ei, hai... nu fi att de exigent cu tine. Din punct de vedere fizic, eti cam pe
msura mea. i lipsesc doar talentele mele de crturar. i nenfricarea mea. i
priza mea la femei.
Dac te referi la uurina cu care mprtii gologanii cnd mergi la femei,
ai dreptate. Eti un suflet cu adevrat caritabil cnd vine vorba de trfele din
Camorr.
Hei, asta a fost chiar urt din partea ta, zise Calo.
Ai dreptate. Gemenii fumar n tcere cteva secunde. mi pare ru. Parc
n-are farmec n seara asta. Nenorocitul la mic m ine ca pe ghimpi. Ai vzut...
Patrule suplimentare. i nervoi, pe deasupra. Mda, am auzit fluierele.
Sunt foarte curios s tiu ce-a fcut i de ce a fcut-o.
Probabil c a avut el motivele lui. E meritul lui c am putut stabili un prim
contact att de reuit. Sper c este destul de ntreg ca s-l snopim n btaie.
Forme rzlee se grbeau prin negurile iluminate; era foarte puin Sticl-
strveche pe insula Vechii Ceti, aa c cea mai mare parte a strlucirii palide
venea de la distan. Se auzeau, tot mai aproape, copitele unui cal care venea
dinspre miazzi.
n acea clip, Locke probabil c sttea la pnd prin preajma Palatului
Rbdrii, cercetnd patrulele care veneau i plecau peste Podul Negru,
asigurndu-se c nu duceau cu ele vreun prizonier micu i familiar. Sau vreun
trup micu i familiar. Jean fcea probabil acelai lucru n alt punct de ntlnire,
frngndu-i minile nelinitit. Goang nu s-ar fi ntors nicicum direct la
Templul lui Perelandro, nici nu s-ar fi apropiat mcar de Casa Tvlit. Ticloii
Gentilomi mai mari stteau de veghe n ora, ateptnd un semn de la el.
Roi din lemn huruir i un animal nervos nechez; o cotig tras de un cal se
opri cu un scrit brusc la nici apte metri de locul n care edeau fraii Sanza,
nvluii n cea.
Avendando?
Un glas puternic, dar nesigur rosti numele. Calo i Galdo srir n picioare
deodat, cci Avendando era semnalul lor de recunoatere pentru ntlniri
neateptate.
Aici! strig Calo, azvrlindu-i igara i uitnd s-o sting cu piciorul.
Un om apru din neguri, chel i brbos, cu braele solide ale unui meteugar
i cu pntecele rotunjit drept semn de belug moderat.
Nu tiu exact cum merge treaba, zise omul, dar dac unul din voi este
Avendando, mi s-a spus c voi primi zece soloni dac aduc butoiul sta la ua n
care stai voi.
Art cu degetul spre cotig.
Butoi. ntr-adevr. Galdo scotoci ntr-o pung de bani, cu inima btndu-i
puternic. Ce este n, hhmm, butoiul sta?
Sigur nu-i vin, zise strinul. i nici un flcu prea politicos nu-i. ns mi-a
promis zece argini.
Desigur. Galdo numr cu repeziciune, trntind n mna ntins a omului
discuri argintii i strlucitoare. Zece pentru butoi. i nc unul ca s uii totul
despre trenia asta, ne-am neles?
Pe toi dracii, cred c m las memoria, c nici nu-mi mai aduc aminte
pentru ce m pltii.
Aa.
Galdo i strecur punga napoi sub mantia de noapte i alerg s l ajute pe
Calo, care urcase n cotig i sttea deasupra unui butoi de mrime medie. Cepul
care trebuia s stea de obicei nfipt n partea de sus a butoiului era acum scos,
lsnd descoperit o gaur mic i ntunecat, pe unde intra aerul. Calo ciocni
puternic n butoi, de trei ori; primi drept rspuns trei ciocnituri nfundate. Cu
rnjete pe chipuri, gemenii Sanza ddur butoiul jos din cotig i i luar rmas-
bun de la birjar. Omul se urc napoi n cotig i dispru n curnd n noapte,
fluiernd, cu buzunarele zornind de argini care fceau de douzeci de ori mai
mult dect valoarea butoiului gol.
Ei, pesemne c vinul sta este cam nou i cam aspru ca s fie decantat, zise
Calo dup ce rostogoliser butoiul pn la adpostul uii.
S-l lsm n pivni vreo cincizeci-aizeci de ani?
M gndeam s l vrsm n fluviu.
Daa? Galdo btu darabana n butoi. Da ce-a fcut fluviul ca s merite una
ca asta?
Din butoi se auzir nite zgomote care sunau vag a un soi de protest. Calo i
Galdo se aplecar amndoi spre cep.
Ei, Goang, ncepu Calo, sunt convins c ai un motiv extrem de ntemeiat
pentru care te afli nuntru i pentru care noi ne dm de ceasul morii de grija ta.
Oh, am o explicaie grozav, pe bune. Glasul lui Goang se auzea rguit i
cu un vag ecou. O s v plac la nebunie. Dar mai nti spunei-mi cum a decurs
jocul.
A fost o adevrat oper de art, zise Galdo.
n cel mult trei sptmni, o s-i lum tot Donului, pn la ultimul set de
chiloi de mtase al nevesti-sii, adug Calo.
Biatul oft, evident uurat.
Super! Pi, uite ce s-a ntmplat: o ceat de Jachete Galbene se ndrepta
ctre voi. i ce-am fcut eu ca s le atrag atenia i-a cam scos din srite, aa c a
trebuit s fug la un geamba pe care-l tiam n Vechea Cetate. Face nego cu
nite vii din susul fluviului, aa c are o curte plin cu butoaie nefolosite. Am
intrat fr s atept invitaie, am srit ntr-unul din ele i i-am spus c, dac m
las s stau acolo pn pe la Lumina-fals i apoi m aduce aici, o s primeasc
opt soloni.
Opt? Calo se scrpin n brbie. Nemernicul la neruinat tocmai a cerut
zece i a primit unsprezece.
Mda, pi n-are a face, tui Goang. M-am plictisit de la atta stat degeaba
n curtea cu butoaie, aa c i-am sltat punga. Avea aram n ea cam de vreo doi
soloni. Aa c ne-am cptat i noi cu ceva.
M pregteam s te comptimesc pentru c ai stat ntr-un butoi jumtate de
zi, dar acum chiar c ai comis-o, spuse Galdo.
Ei, i voi acum... Goang prea de-a dreptul ofensat. A crezut c am stat n
butoi tot timpul, aa c de ce m-ar bnui? Iar voi tocmai i-ai dat o grmad de
bani, aa c de ce v-ar bnui? E perfect! Locke ar aprecia una ca asta.
Goang, Locke este fratele nostru i l iubim nespus, zise Calo. ns nu
exist cuvinte mai primejdioase n therin dect astea ase pe care le-ai rostit tu:
Locke ar aprecia una ca asta.
Poate numai Locke tocmai m-a nvat o nou mecherie, adug Galdo.
Singurul care iese basma curat din jocurile lui Locke Lamora...
...este Locke...
...i asta pentru c noi credem c zeii i pstreaz o moarte pe cinste. Ceva
cu cuite i fier rou...
...i cincizeci de mii de spectatori aclamnd frenetic.
Fraii i dreser glasurile la unison.
Asta e: am fcut-o i n-am fost prins, spuse Goang n cele din urm.
Putem merge acas acum?
Acas, medit Calo. Bineneles. Locke i Jean o s fie ca nite bunicue i-
o s plng de mama focului cnd o s afle c eti nc n via, aa c s nu-i
lsm s atepte.
Nu-i nevoie s iei de-acolo; probabil c i s-au pus crcei la picioare, zise
Galdo.
Chiar mi s-au pus! scnci Goang. Dar chiar nu-i cazul s m crai tot
drumul...
O, n-ai avut nicicnd mai mult dreptate ca acum, Goang. Galdo trecu
ntr-o parte a butoiului i i fcu semn lui Calo; fluiernd la unison, fraii
ncepur s rostogoleasc butoiul pe caldarm, lund-o spre Cartierul Templelor,
nu neaprat pe cea mai rapid sau lin cale posibil.
INTERLUDIU: Locke explic

A fost un accident, spuse Locke ntr-un trziu. Amndou au fost


accidente.
Ce-ai zis? Cred c nu te-am auzit bine. Printele Lanuri i miji ochii n
licrirea palid i roiatic a felinarului ceramic inut de Locke. Pot s jur c ai
zis: Azvrle-m peste parapet, sunt un nemernic bun de nimic i sunt gata s
mor chiar n clipa asta.
Lanuri mutase conversaia pe acoperiul templului, unde stteau confortabil
sub parapei nali, care ar fi trebuit s fie ncrcai cu plante decorative.
Grdinile suspendate ale Casei lui Perelandro, disprute de mult, erau un detaliu
mrunt, ns important al tragediei sacrificiului jucate de Preotul-Fr-Ochi; nc
un element de decor care s atrag comptimirea oamenilor, cntrit n monede.
Norii se agitaser deasupra lor, reflectnd palid licririle colorate parial ale
Camorrului luminat noaptea, acoperind lunile i stelele. Vntul Spnzuratului
abia dac strnea o presiune jilav, care mpingea aerul ncrcat n jurul lui
Lanuri i al lui Locke, n vreme ce biatul se strduia s limpezeasc lucrurile.
Nu! Nu, chiar am vrut s le fac ru. Dar doar att. S le fac ru. Nu am
tiut... nu am tiut c o s li se ntmple una ca asta.
Ei... aproape c te cred acum. Lanuri btu cu arttorul minii drepte n
podul palmei stngi, gestul obinuit din piaa camorrean pentru Hai, zi mai
departe! Explic-mi pn la capt. Aproape la este o mare problem pentru
tine. F-m s pricep, ncepnd cu primul biat.
Veslin, opti Locke. i Gregor, dar mai nti Veslin.
Veslin, ncuviin Lanuri. ntr-adevr, Veslin. Bietul de el, s-a trezit cu o
gaur fcut n gt de nimeni altul dect fostul tu stpn. Furitorul-de-Hoi a
trebuit s cumpere unul dintre colii ia drgui de rechin de la Capa, i pe la
chiar l-a folosit. Deci... de ce?
Pe deal, unii dintre copiii mai mari nu mai ieeau la lucru. Locke i strnse
degetele mpreun i se uit int la ele, de parc ar fi putut s scoat rspunsuri
de-acolo. i n fiecare zi ne luau lucruri cnd ne ntorceam. Ne scuturau bine. i
ddeau stpnului raportul n locul nostru i uitau s menioneze unele chestii
cteodat.
Lanuri ncuviin.
Asta vine cu vrsta, mrimea i btaia. Dac o s supravieuieti dup mica
noastr discuie, o s afli c e la fel n majoritatea gtilor care se respect.
Majoritatea.
i era un biat, Veslin. El nu se mulumea cu att. Ne lovea, ne lua la
pumni, ne lua hainele. Ne punea s facem tot felul de lucruri. De multe ori l
minea pe stpn cnd i spunea ce prad am adus. O parte din lucrurile noastre le
ddea fetelor mai mari din Ferestre, iar noi, cei din Strzi, primeam mai puin
mncare mai ales momitorii. Mnuele lui Locke se desprinser i se ncletar
n pumni cnd vorbi mai departe: i dac ncercam s ne plngem stpnului, el
rdea de noi, rdea pur i simplu ca i cum ar fi tiut deja toate astea i i s-ar fi
prut nespus de amuzant! i dup aceea, Veslin... Veslin se purta i mai urt!
Lanuri ncuviin, apoi mai btu o dat cu arttorul n podul celeilalte
palme.
M-am gndit. M-am gndit mult. Nici unul dintre noi nu se putea pune cu
el. Era prea mare. Nici unul dintre noi nu avea vreun prieten mai mare pe deal. i
dac am fi tbrt cu toii pe Veslin, prietenii lui mai mari ar fi venit dup noi.
Veslin ieea zilnic cu civa prieteni de-ai lui. i vedeam pe cnd lucram; nu se
bgau n treaba noastr, ns se uitau la noi, tii? i Veslin zicea tot felul de
chestii. ncrunttura lui Locke ar fi prut comic la un biat mai puin murdar,
vlguit i cu ochii nu att de goi; ns aa cum era, prea un gargui subirel, gata
s se npusteasc asupra przii. Zicea chestii i cnd ne ntorceam. Cum c am fi
fost nendemnatici, lenei sau c n-am fi furat destul. i iar ne mpingea, ne
lovea i ne fcea de bani. M-am gndit i m-am tot gndit la ce a fi putut s fac.
i ideea, spuse Lanuri, ideea fatidic... i-a aparinut n ntregime?
Da. Biatul ncuviin viguros. n ntregime. Eram singur cnd mi-a venit
ideea. Am vzut cteva Jachete Galbene care patrulau i m-am gndit... m-am
gndit... la btele i la sbiile lor, i m-am gndit, ce-ar fi dac l-ar bate ei pe
Veslin, ce-ar fi dac ar avea ei un motiv s nu-l plac?
Locke i trase sufletul.
i m-am mai gndit, dar degeaba. Nu tiam cum s fac. i deodat mi-a
trecut prin cap: ce-ar fi dac nu ei s-ar supra pe Veslin? Ce-ar fi dac i-a folosi
pe ei drept pretext ca s-l fac pe stpn s se supere pe Veslin?
Lanuri ncuviin cu nelepciune.
i de unde ai luat moneda din fier alb?
Locke oft.
De la Strzi. Toi cei care aveau ceva de mprit cu Veslin au nceput s
fure mai mult. Eram cu ochii n patru, nfcam i trudeam din greu. Ne-a luat
cteva sptmni. Ne-a luat o venicie! Voiam fier alb. Am pus n sfrit mna
pe o moned; am luat-o de la un grsan mbrcat tot n negru. Ln neagr. Straie
i funde caraghioase.
Un vadran. Lanuri prea uluit. Probabil, vreun negustor venit aici cu
treab. La nceput prea mndru ca s se mbrace dup cum cerea vremea, i
uneori prea zgrcit ca s se duc la un croitor din ora. Aa deci, ai pus mna pe
o moned din fier alb. O coroan.
Toi voiau s o vad. Toi voiau s o ating. I-am lsat, apoi le-am spus s-
i in gura. I-am pus s jure c nu o s spun nimic de ea. Le-am zis c aa o s
ne rzbunm pe Veslin.
i ce ai fcut cu moneda?
Am pus-o ntr-o pung, o pungu de piele. De genul celor pe care le
terpeleam tot timpul. i am ascuns-o n ora, ca s nu ne-o ia. Am ascuns-o ntr-
un loc de care tiam doar noi, unde nu putea s ncap nici unul dintre cei mari.
M-am asigurat c Veslin i prietenii lui nu erau pe deal, am luat moneda i m-am
ntors mai devreme n ziua aia. Am dat monedele de bronz i pinea fetelor mari
de la u, ns moneda asta o aveam n pantof.
Locke se opri i se juc cu felinarul, fcnd s-i tremure flcri roietice pe
chip.
Am pus-o n odaia lui Veslin. Acolo unde dormea mpreun cu Gregor,
ntr-unul din mormintele mai actrii i mai uscate. n inima dealului. Am gsit o
piatr desprins, am ascuns punga acolo i, dup ce m-am asigurat c nu m
vzuse nimeni, am cerut s vorbesc cu stpnul. I-am zis c unii dintre noi l
vzuserm pe Veslin la un post al Jachetelor Galbene, n Strungi. ntr-un fort,
post de straj. tii despre ce vorbesc. I-am zis c luase bani de la ei. C ni-i
artase i ne spusese c ne vinde Jachetelor Galbene dac l prm.
Uimitor! Lanuri se scrpin n cretet. tii c nu mai mormi i nu te mai
blbi att de mult cnd explici cum ai nenorocit pe cineva?
Locke clipi, apoi i ridic brbia i l privi ncrncenat pe Lanuri. Brbatul
pufni n rs.
Stai, fiule, c nu ziceam de ru. N-am vrut s zgzuiesc uvoiul.
Povestete n continuare. De unde-ai tiut c fostul tu stpn se va supra din
cauza asta? V-au oferit vreodat bani Jachetele Galbene, ie i prietenilor ti?
Nu, spuse Locke. Nu, ns tiam c stpnul le ddea lor bani. Pentru tot
felul de favoruri i informaii. L-am vzut punndu-le monede n pungi uneori.
Aa c m-am gndit c s-ar putea s mearg i invers.
Aha. Lanuri bg mna n faldurile robei sale i scoase o desag plat din
piele ce, la lumina felinarului lui Locke, cpta culoarea crmizilor arse. Scoase
din ea o bucic de hrtie pe care vrs o pulbere nchis la culoare dintr-un alt
col al desagii. Fcu sul hrtia pn cnd ajunse un cilindru bine strns i, o cu
graie curteneasc, aprinse un capt inndu-l n flacra felinarului. n scurt timp,
trimitea vltuci de fum fantomatici i cenuii spre norii la fel de fantomatici i
cenuii; chestia mirosea a gudron de pin ars.
Iart-m, zise Lanuri, ntorcndu-se spre dreapta, astfel nct fumul s
treac la civa pai de biat. Nu fumez mai mult de dou pe sear; aia mare,
tare, nainte de cin i aia mai slab dup. D un gust mai bun mncrii.
Asta nseamn c rmn la cin?
Oho! Oportunistul meu mic i neruinat. S spunem c situaia rmne
incert. Tu termin-i povestea. Deci i-ai informat fostul stpn c Veslin
lucreaz ca membru auxiliar n faimoasele trupe de straj ale Camorrului.
Bnuiesc c a avut un acces stranic de furie.
Mi-a zis c m omoar dac l mint. Locke se ddu spre dreapta i mai
departe de fum. Dar i-am spus c Veslin ascunsese moneda n odaia sa. A sa i a
lui Gregor. Aa c... a ntors-o cu fundul n sus. Am ascuns moneda bine de tot,
ns a gsit-o. Aa i trebuia.
Mmmm. i ce credeai tu c o s se ntmple?
Nu tiam c o s-i omoare! Lanuri nu deslui nici un dram de mhnire n
glsciorul fraged i nflcrat, ns prea s fie ceva zpceal i exasperare.
Voiam s l bat pe Veslin. M-am gndit c o s-l bat n faa tuturor. Mncam
laolalt, n cele mai multe nopi. Tot dealul se aduna. Cei care o dduser n bar
n ziua respectiv trebuiau s fac tot felul de giumbulucuri sau s serveasc i
s fac apoi curat, sau erau ciomgii. Sau beau ulei de ghimbir. Am crezut c
asta o s peasc i el. Poate chiar toate lucrurile astea.
Ei bine... Lanuri inu fumul n el o clip ndelungat, de parc tutunul l-ar
fi putut lumina, i i mut privirea de la Locke. Cnd expir, ls fumul s ias
n mici noriori, ce formar imediat semiluni tremurnde, care plutir civa pai
pn s se destrame n negura de-afar. i drese glasul i se ntoarse ctre biat:
Ei bine, e limpede c ai nvat valoarea bunelor intenii, nu-i aa? Ciomgit. S
serveasc i s fac apoi curat. Hehe! Bietul Veslin a cam fost chiar el curat, i
nc cum. Ce a fcut fostul tu stpn?
A plecat vreo cteva ceasuri i, cnd s-a ntors, a ateptat. n odaia lui
Veslin. Cnd s-au ntors Veslin i Gregor n seara aia, erau biei mai mari prin
preajm. Aa c n-aveau pe unde s fug. i apoi... stpnul i-a omort. Pe
amndoi. I-a tiat beregata lui Veslin i... ceilali au spus c s-a uitat la Gregor o
vreme fr s zic nimic i dup-aia... Locke forfec aerul cu dou degete exact
cum fcuse Lanuri mai devreme. L-a lucrat i pe Gregor.
Pi, cred i eu! Bietul Gregor, Gregor Foss, parc? Unul dintre orfanii ia
destul de norocoi i de mari ca s-i aminteasc numele de familie, cam ca tine.
Cred i eu c l-a lucrat i pe el fostul tu stpn. El i Veslin erau cei mai buni
prieteni, nu? Dou picturi din aceeai sticl. Era la mintea cocoului c tiau
dac unul din ei ascundea o avere sub o piatr. Lanuri oft i se frec la ochi. La
mintea cocoului. Bun, i-acum c ai povestit ce aveai de povestit, vrei s i art
unde ai dat-o n bar? i apoi s i explic de ce majoritatea micuilor ti prieteni
din Strzi care te-au ajutat s terpeleti moneda aia din fier alb o s fie mori
pn mine-diminea?
CAPITOLUL DOI

Al Doilea Contact la Spectacolul Colilor

Ziua Trndviei, cel de-al unsprezecelea ceas al dimineii, la Srbtoarea


Schimburilor. Soarele lucea din nou cu strlucirea vtmtoare a unui diamant n
flcri, lsnd o dr de-a lungul cerului gol i vrsndu-i aria asupra
oamenilor. Locke sttea sub pavilionul argintiu de pe barja de agrement a lui
Don Salvara, purtnd straiele i afectarea lui Lukas Fehrwight i privind la cei
adunai la Srbtoare.
Pe o platform din stnga sa era cocoat o trup de dansatori pe frnghie
patru dansatori, ce formau faetele unui romb, la vreo cinci metri unul de cellalt.
Frnghii de mtase, lungi i viu colorate, se ntindeau ntre dansatori, n jurul
braelor, piepturilor i gturilor lor aparent, fiecare dansator mnuia patru-cinci
fire deodat. Acestea formau un cadru n permanent schimbare ntre dansatori
i, prinse n aceast pnz cu noduri iscusite, se gseau tot soiul de obiecte mici:
sbii, cuite, mantii, cizme, statuete de sticl i alte fleacuri sclipitoare. Toate
aceste obiecte se micau ncet, dar sigur n diverse direcii, n vreme ce dansatorii
i rsuceau braele i i ntorceau oldurile, desfcnd noduri ca s fac altele n
loc, cu gesturi incredibil de delicate.
Era doar o mic minune pe un fluviu plin de minuni, ntre care barja Donului
i-a Doei Salvara nu era deloc de lepdat. Pe cnd muli nobili i tot foiau pe
ap copacii din livezi, gazdele lui Locke fuseser primele care s mearg un pas
mai departe; barja lor de agrement era n permanen o livad plutitoare n
miniatur. Lung de vreo cincizeci de pai i lat de douzeci, era un dreptunghi
de lemn cu caren dubl, plin cu pmnt care s ntrein o duzin de stejari i de
mslini. Tulpinile lor erau negre ca noaptea, iar cascadele fonitoare de frunze
aveau culoarea smaraldului i preau lcuite o dovad fi a miestrei tiine
a botanicii alchimice.
n jurul ctorva dintre aceti copaci se ncolceau scri circulare, largi i
ntretiate de poriuni de umbr rcoroas, ducnd pn la loja de observaie cu
acoperi de mtase a Donului, cocoat n mod confortabil printre crengi pentru a
le oferi ocupanilor si o privelite liber. De fiecare parte a acestui petic
ostentativ de pdurice plutitoare, se aflau douzeci de vslai pltii, dispui ntr-
o structur gen furchet care susinea partea central suprancrcat a iahtului,
mpiedicnd-o s se prbueasc ntr-o parte.
Loja putea gzdui cu uurin douzeci de oameni; n acea diminea, nu-i
gzduia dect pe Locke i pe Jean, pe Don i pe Doa, ct i pe venic vigilentul
Cont, care momentan se ocupa de un bufet cu buturi att de variate, nct ar fi
putut trece drept laboratorul unui spier. Locke i ntoarse privirea ctre
dansatorii pe frnghie, simind o ciudat afinitate cu acetia. n fond, acetia nu
erau singurii care puteau s o dea ru de tot n bar n acea diminea.
Jupne Fehrwight, hainele dumneavoastr! Doa Sofia Salvara sttea
lng el, la balustrada din fa a lojei, cu minile la doar civa centimetri de ale
lui. Sunt sigur c ai arta nemaipomenit ntr-una din iernile dumneavoastr din
Emberlain, dar de ce trebuie s le suportai n cldura verii noastre? O s asudai
pn o s ajungei mbujorat ca un trandafir! Nu putei da jos ceva?
Eu... doamn, m simt, v asigur... foarte confortabil. Pe cei Treisprezece
zei, chiar flirta cu el! Iar sursul discret care flutura din cnd n cnd pe buzele
soului ei i art lui Locke c cei doi Salvara plnuiser totul dinainte. Un pic de
atenie feminin ca s-l tulbure pe nendemnaticul jupn negustor; totul fusese
excelent nscenat i ct se poate de obinuit. Un joc nainte de joc, cum s-ar
spune. Consider c orice disconfort mi-ar aduce hainele acestea n climatul
dumneavoastr att de... interesant nu face dect... s m mboldeasc. La
concentrare. mi menine atenia treaz, vedei dumneavoastr. Ceea ce m face
s fiu, hhmm, mai bine pregtit pentru afaceri.
Aflat la civa pai n spatele celor doi, Jean i muc limba. S i dai blonde
lui Locke Lamora era ca i cum le-ai fi dat salat verde unor rechini, iar Doa
Sofia era foarte blond; una dintre acele splendide rariti therine cu pielea
precum chihlimbarul ars i cu prul de culoarea untului de migdale. Avea ochii
adnci i calmi, iar formele trupului nu i erau ascunse ndeajuns de rochia de
var portocalie i de juponul alb ce se ntrevedea dedesubt. Ei, sta le fusese
norocul celor doi Salvara: s dea peste un ho cu un gust al naibii de neobinuit
n privina femeilor. Jean o putea admira pe Doa pentru amndoi; rolul su
limitat de azi (i rnile sale) oricum nu i lsau altceva de fcut.
Jupnul nostru Fehrwight este fcut dintr-o fibr foarte tare, draga mea.
Don Lorenzo se sprijinea de un col ndeprtat al balustradei, mbrcat n
mtsuri albe i largi i ntr-o vest portocalie asortat cu rochia soiei sale.
Earfele sale albe atrnau dezinvolt i numai nasturele cel mai de jos al vestei
sale era nchis. Ieri, a primit btaia vieii lui, iar azi, poart haine ct pentru cinci
oameni i provoac soarele s ard ct poate de tare. Trebuie s recunosc c sunt
din ce n ce mai mulumit de mine c v-am inut departe de Jacobo, Lukas!
Locke i rspunse surztorului Don cu o uoar plecciune i, la rndu-i, cu
un surs stngaci.
Mcar bei ceva, Jupne Fehrwight. Mna Doei Sofia se opri pentru o
clip asupra minii lui Locke, ndeajuns de mult ca el s simt btturile i
arsurile de la chimicale pe care nici o manichiur nu le putea ascunde. Deci era o
adevrat botanist alchimic; i nu se mulumise doar s proiecteze barja asta,
ci participase efectiv la pregtirea ei. Un talent formidabil ceea ce indica o
femeie calculat. Era limpede c Lorenzo era cel impulsiv i c, dac era
chibzuit, ar fi trebuit s cntreasc bine sfaturile soiei sale nainte de a accepta
oricare dintre propunerile lui Lukas Fehrwight. Prin urmare, Locke i acord un
zmbet timid i tui stnjenit; n-are dect s cread c l-a prins n mreje.
O butur sun foarte bine, zise el, ns m tem c nu pot garanta pentru
consecine, bun Doa Sofia. Am fcut multe afaceri n oraul dumneavoastr;
tiu cum se bea aici cnd se pun oamenii s discute afaceri.
Dimineaa pentru sudoare, noaptea pentru prerile de ru, spuse Don
Salvara apropiindu-se dinspre balustrad i fcndu-i semn slujitorului su.
Cont, cred c Jupn Fehrwight tocmai a cerut nici mai mult, nici mai puin
dect un Ghimbir Oprit.
Cont se apuc, plin de ndemnare, s ndeplineasc porunca, alegnd mai
nti un pahar de vin nalt, de cristal, n care turn dou degete din cel mai pur
ulei de ghimbir camorrean, de culoarea scorioarei prjite. Adug la asta un
strop mricel de coniac lptos de pere, urmat de o licoare puternic i
transparent numit ajento, care era de fapt un vin folosit la gtit, aromat cu
ridichi. Dup ce prepar cocteilul, Cont i nfur un prosop ud pe degetele de
la mna stng i se ntinse dup un vas cu jeratic, ce mocnea acoperit lng
bufetul de buturi. Scoase o vergea subire din metal, ncins la vrf, i o vr n
cocteil; se auzi un sfrit zgomotos i se simi o mic adiere de abur
condimentat. Dup ce vergeaua se rci, Cont amestec scurt i precis butura de
trei ori, apoi i-o aduse lui Locke pe o tav subire din argint.
Locke practicase acest ritual de multe ori de-a lungul anilor, dar de fiecare
dat cnd arsura rece a Ghimbirului Oprit i atingea buzele (strecurndu-se n
fiecare crptur cu o fierbineal usturtoare i scufundndu-i fiecare locor
liber dintre dini i gingii n agonie, chiar nainte de a trece la limb i la gtlej),
nu putea nicicum s scape de amintirea Dealului Umbrelor i a dojenilor
Furitorului-de-Hoi; amintirea unui foc lichid care prea c i alunec prin
sinusuri i-i arde ochii pe dinuntru, pn cnd ajungea s i doreasc s i-i
smulg. Astfel c-i fu mult mai simplu s-i arate neplcerea provocat de prima
nghiitur de butur dect s simuleze interesul pentru Doa.
Incomparabil, tui el, i apoi, cu micri smucite, i slbi puin earfele
negre; cei doi Salvara zmbir fermector. neleg o dat n plus de ce am atta
succes cnd vnd buturi mai blnde oamenilor de pe aici.

O dat pe lun, nu se fcea deloc nego n Piaa Schimburilor. La fiecare cea


de-a patra Zi a Trndviei, negustorii nu se apropiau de marele cerc adpostit,
nvecinat cu fluviul Angevin; n schimb, pluteau sau aruncau ancora n apropiere,
pe cnd jumtate din ora ieea s vad Srbtoarea Schimburilor.
Camorr nu avusese niciodat un mare amfiteatru din piatr sau din Sticl-
strveche, aa c prinsese obiceiul de a recldi cercul pentru spectatori de fiecare
Srbtoare. Imense barje supraetajate, de pe care se putea privi, erau aduse i
ancorate bine de digurile din piatr care nconjurau Piaa Schimburilor, artnd
ca nite buci plutitoare tiate din inima unui mare stadion. Barjele erau
manevrate de familii sau de carteluri negustoreti rivale, purtnd livrele diferite;
se luptau aprig ntre ei pentru a-i ocupa locurile, i nu arareori se ajungea la
ncierri ntre clienii obinuii ai barjelor mai populare.
Cnd erau rnduite cum trebuie, aceste barje formau un arc ntins n jurul a
jumtate din circumferina Pieei Schimburilor; un canal era lsat liber pentru
brcile care intrau i ieeau din centrul apei calme, iar restul periferiei era
rezervat barjelor de agrement ale nobilimii. Erau cam o sut de asemenea
ambarcaiuni la fiecare Srbtoare, i nc jumtate pe attea la serbrile
importante, cum era aceasta; mai erau cteva sptmni pn la solstiiul de var
i pn la Ziua Schimbrilor.
Chiar i nainte s nceap reprezentaiile, Srbtoarea Schimburilor era un
spectacol n sine, un mare alai de bogai i sraci, fie plutind, fie pe jos,
nghesuindu-se s ocupe locuri ntr-o ntrecere tradiional mult ndrgit pentru
lipsa regulilor ei. Jachetele Galbene erau prezente mereu n numr mare, dar nu
att ca s mpiedice insultele i btile, ct s previn extinderea acestora.
Srbtoarea era un dezm general, un serviciu public glgios pe care Ducele
era bucuros s-l plteasc din propria vistierie. Puine lucruri se puteau compara
cu o Srbtoare reuit, cnd venea vorba de a nbui n fa orice fel de
nemulumire, nainte s apuce s dea n clocot.
Simind aria amiezii care se apropia, n ciuda copertinei de mtase de
deasupra capetelor lor, Locke i gazdele sale i rezolvar situaia bnd Ghimbir
Oprit, n vreme ce priveau dincolo de cldura vlurit la miile de Camorri
ngrmdindu-se pe barjele pentru oamenii de rnd. Cont pregtise aceeai
butur (dei poate cu ceva mai puin ulei de ghimbir?) i pentru stpnii si, pe
care Graumann i servi, aa cum cerea eticheta camorrean n astfel de situaii.
Paharul lui Locke era pe jumtate gol; licoarea era un ghem de cldur care-i
cretea n stomac i o amintire nsufleit n gtlej.
i-acum afacerile, zise el ntr-un sfrit. Ai fost amndoi... att de buni cu
mine i cu Grau. Am acceptat s rspltesc aceast buntate dezvluindu-v
misiunea pentru care am venit n Camorr. Deci hai s vorbim despre asta, dac
v este pe plac.
Nu ai avut nicicnd o asisten mai nerbdtoare, Jupne Fehrwight.
Vslaii pltii ai Donului i duceau pe Srbtoarea Schimburilor propriu-zis,
trecnd pe lng zeci de barje de agrement mai tradiionale, unele dintre ele
umplute pn la refuz cu zeci sau sute de invitai. Ochii Donului sclipeau cu o
curiozitate lacom. S auzim.
Regatul celor apte Dovlecei se destram pe la custuri, oft Locke. sta
nu-i un secret.
Donul i Doa sorbir cu nepsare din buturile lor, fr s spun nimic.
Cantonul Emberlain nu se afl n mijlocul conflictului. ns Graful von
Emberlain i Masa Neagr uneltesc n acelai timp dei n direcii ... diferite
s abat asupr-i un ru nemaipomenit.
Masa Neagr? ntreb Donul.
mi cer iertare. Locke sorbi un pic din butura sa i ls un nou val de foc
s-i alunece sub limb. Aa numim noi sfatul celor mai puternici negustori din
Emberlain Masa Neagr. Stpnii mei din Casa de bel Auster fac i ei parte din
acest sfat. n afar de problemele militare i de taxe, ei hotrsc n Cantonul
Emberlain. i s-au sturat de Graf i de Breslele Comerciale din celelalte ase
cantoane ale Dovleceilor. S-au sturat de restricii. Emberlain se mbogete
acum datorit speculaiei i spiritului ntreprinztor. Masa Neagr consider
vechile Bresle drept o piatr atrnat de gtul su.
E ciudat, zise Doa, c spui su, i nu nostru. Are vreo importan?
Da, pn la un punct. nc o nghiitur din butur; o clip de prefcut
nervozitate. Casa de bel Auster este de acord c Breslele i-au trit traiul; c
practicile comerciale vechi de veacuri nu ar trebui s fie btute n cuie prin legea
Breslei. Totui, noi nu suntem neaprat de acord, mai sorbi o dat din butur i
se scrpin n ceaf, ca Graful von Emberlain s fie detronat pe cnd va fi plecat
din canton cu cea mai mare parte a armatei sale, pentru a-i ajuta verii din Parlay
i Somnay.
Pe cei Doisprezece! Don Salvara scutur din cap de parc ar fi vrut s
alunge ceea ce tocmai auzise. Cred c glumesc. Statul dumitale este... mai mic
dect Ducatul Camorrului! E descoperit unui atac de pe mare din dou pri.
Imposibil de aprat.
i totui pregtirile sunt n desfurare. Bncile i casele negustoreti din
Emberlain fac afaceri de patru ori mai profitabile dect urmtorul canton ca
bogie din Dovlecei. Masa Neagr se bazeaz pe asta. Desigur, aurul trebuie
socotit ca o putere potenial; ns Masa Neagr greete atunci cnd i
nchipuie c aurul este o putere direct, prin el nsui. i termin butura printr-o
sorbitur lung, n mod intenionat. Peste dou luni, va izbucni oricum rzboiul
civil. Succesiunea este o btaie de cap. Stradaii i Dvorimii, Razulii i Strigii...
toi i ascut cuitele i i trec n revist trupele. ns chiar n aceast clip
negustorii din Emberlain se pregtesc s aresteze nobilimea rmas n canton, ct
timp Graful este plecat. S rechiziioneze flota. S ncropeasc o oaste de
ceteni liberi. S angajeze mercenari. Pe scurt, vor ncerca s se desprind de
Dovlecei. Este inevitabil.
i cum se leag asta de venirea dumitale aici, mai exact? Degetele Doei
se crispaser n jurul paharului de vin; nelegea semnificaia povetii lui
Fehrwight.
O lupt cum nu se mai vzuse de veacuri ntregi, rzboi civil la miaznoapte
amestecat cu un posibil dezastru economic.
Stpnii mei din Casa de bel Auster sunt de prere c obolanii din chil au
slabe anse s preia crma unei corbii pe cale s eueze. ns aceiai obolani
pot, foarte uor, s prseasc corabia.

n centrul Srbtorii Schimburilor, fuseser scufundate n ap o mulime de


cuti nalte din fier. Unele dintre acestea slujeau drept suport pentru ipci de
lemn pe care s stea interpreii, victimele, lupttorii i ngrijitorii; altele, deosebit
de grele, ineau nchise forme ntunecate, care se roteau amenintor prin apa
cenuie translucid. Brci-platform treceau la intervale regulate, pline cu
dansatori pe frnghie, arunctori de cuite, acrobai, jongleuri, brbai musculoi
i alte curioziti; strigtele entuziasmate ale crainicilor, cu lungile lor trmbie
de bronz, rsunau pe suprafaa apei.
Orice Srbtoare ncepea cu Btile de Ispire, unde infractori mruni de la
Palatul Rbdrii puteau s se ofere voluntari pentru o lupt inegal, n schimbul
reducerii sentinelor sau a unor condiii de trai mai bune. n momentul de fa, un
uria i musculos nichavezzo (braul pedepsitor), din garda personal a
Ducelui, se ocupa de bti. Oteanul purta o tunic din piele neagr, o cuiras
sclipitoare din oel i un coif de oel la care avea ca pana aripioara proaspt
retezat de la un uria pete zburtor. Zalele i epii i scnteiau, n vreme ce
oteanul pea nainte i napoi sub soarele strlucitor, izbind, aparent n tihn,
cu un ciomag mbrcat n fier.
Nichavezzo sttea pe o platform mic, dar stabil; o serie de platforme
circulare din lemn l nconjurau, desprite de un bra de ap. Aceste platforme
instabile i nesigure erau ocupate de vreo douzeci de prizonieri slabi i
nesplai, narmai cu reteveie mici din lemn. Un asalt colectiv l-ar fi putut
coplei pe torionarul nzuat, ns aceti oameni nu preau a fi nzestrai cu spirit
de cooperare. Apropiindu-se de nichavezzo pe rnd sau n grupulee, erau
dobori unul cte unul, cu lovituri stranice n cap. Brci mai mici ddeau ocol
i-i pescuiau pe prizonierii leinai, nainte s se duc la fundul apei pentru
totdeauna. Ducele, n milostivenia sa, nu permitea ca Btile de Ispire s
devin mortale cu bun tiin.
Mmmm. Locke apuc s i in paharul de vin gol doar o clip. Cont i-l
smulse dintre degete cu graia unui spadasin care i dezarmeaz adversarul.
Cnd slujitorul Donului se ndrept spre bufetul de buturi, Locke i drese
glasul: Nu e cazul nc s l umpli din nou, Cont. Mulumesc, mulumesc. ns
cu voia dumneavoastr, domnule i doamna mea, a vrea s v ofer dou cadouri.
Unul drept recunotin pentru ospitalitatea dumneavoastr, cellalt drept... eh,
vei vedea. Graumann?
Locke pocni din degete, i Jean ncuviin. Brbatul ndesat se ndrept spre o
mas din lemn aflat chiar sub bufetul de buturi i ridic dou tolbe grele din
piele, ambele ntrite cu fier la ncheieturi i cu ncuietori mici din fier prinse pe
nvelitoarele lor. Jean le aez n aa fel nct cei doi Salvara s le poat vedea cu
uurin, apoi se ddu napoi pentru ca Locke s poat descuia tolbele cu o cheie
delicat din filde sculptat. Din prima tolb, acesta scoase un butoia din lemn
aromat splcit la culoare, avnd cam treizeci de centimetri nlime i vreo
cincisprezece n diametru, pe care i-l ntinse lui Don Salvara, spre cercetare. Pe
suprafaa butoiaului era scris cu negru o marc:

CONIAC AUSTERSHALIN 502

Don Lorenzo uier printre dini; poate c i se dilataser i nrile, ns Locke


avu grij ca faa lui Lukas Fehrwight s rmn de o indiferen politicoas.
Pe cei Doisprezece, un 502! Lukas, dac i s-a prut c te-am mustrat mai
devreme pentru c nu voiai s te despari de marfa ta, te rog s mi accepi cele
mai sincere
Nu trebuie s v cerei iertare, domnul meu. Locke ridic o mn i imit
gestul Donului de a alunga cuvintele din aer. Pentru nenfricata dumneavoastr
intervenie n ajutorul meu, Don Salvara, i pentru excelenta ospitalitate din
aceast diminea, preafrumoas Doa, v rog s primii aceast mrunt
podoab pentru pivniele domniilor voastre.
Mrunt! Donul lu butoiaul i l legn n brae ca pe un nou-nscut.
Eu... eu am un 506 i vreo dou 504. Nu tiu pe nimeni n Camorr care s aib un
502, n afar de Duce, probabil.
Ei bine, zise Locke, stpnii mei au pstrat cteva exemplare la ndemn,
de cnd s-a auzit c este un soi foarte reuit. Le folosim ca s... spargem gheaa
n probleme serioase de afaceri. De fapt, butoiaul reprezentase o investiie de
aproape opt sute de coroane i o cltorie pe mare pn n Ashmer, acolo unde
Locke i Jean izbutiser s l ctige ntr-un joc msluit de cri de la un mic
nobil excentric. De fapt, cea mai mare parte a banilor fuseser cheltuii pentru a
scpa de sau a-i mitui pe asasinii trimii de btrn pentru a-i recupera
proprietatea; soiul din 502 devenise aproape prea preios ca s fie but.
Ce gest mrinimos, Jupne Fehrwight! Doa Sofia i strecur o mn pe
sub braul soului su i-i zmbi posesiv. Lorenzo, drag, ar trebui s ncerci s
salvezi mai des strini din Emberlain. Sunt att de fermectori...
Locke tui, mutndu-se de pe un picior pe altul.
Aaa, nici pomeneal, doamn! i acum, Don Salvara...
Te rog, spune-mi Lorenzo.
Ah, Don Lorenzo, ce vreau s v art acum e strns legat de motivul
venirii mele aici. Din cea de-a doua tolb, scoase un butoia asemntor, ns
acesta era marcat doar cu un A stilizat, nconjurat de vi-de-vie.
Iat o mostr din distilarea de anul trecut, zise Locke. Un 559.
Don Salvara scp butoiaul de 502.
Doa, cu o agilitate de fetican, ntinse piciorul drept, agnd butoiaul n
aer i lsndu-l jos pe punte cu o bufnitur nfundat, n locul unei plesnituri.
Pierzndu-i echilibrul, scp totui Ghimbirul Oprit; paharul dispru peste
bord i n curnd era la apte metri sub ap. Cei doi Salvara se sprijinir unul pe
cellalt, i Donul i ridic butoiaul de 502 cu mini tremurtoare.
Lukas, spuse el, cred c... cred c glumeti.

Lui Locke nu i fu prea uor s-i ia prnzul n timp ce se uita cum vreo zece
nottori erau sfrtecai de un pete-diavol Jereshti, ns socoti c jupnul
negustor din Emberlain vzuse probabil lucruri mai cumplite la viaa lui, n
multele i nchipuitele sale cltorii pe mare, aa c i pstr cumptul.
Trecuse de mult de amiaz; Btile de Ispire se terminaser, iar
organizatorii Srbtorii trecuser la Confiscrile Neprtinitoare. Acesta era un fel
politicos de a spune c oamenii din ap erau criminali, violatori, negustori de
sclavi, incendiatori i aa mai departe, toi selectai ca s fie executai ct se
poate de pitoresc, pentru plcerea mulimilor venite la Srbtoare. Tehnic
vorbind, oamenii erau narmai i urmau s primeasc sentine reduse dac
izbuteau cumva s rpun fiara cu care trebuiau s lupte, ns fiarele erau
ntotdeauna pe-att de primejdioase pe ct armele lor erau de caraghioase, aa c,
de cele mai multe ori, erau pur i simplu executai.
Tentaculele petelui-diavol aveau patru metri lungime, cam ct avea i trupul
su unduios, vrgat cu negru i cenuiu. Fptura era nchis ntr-un cerc de cuti
i de platforme cu un diametru de douzeci de metri, mpreun cu un numr de
oameni care urlau, se zbteau i clcau apa cei mai muli dintre ei i
azvrliser deja pumnalele subiri n ap. Strji nervoase narmate cu arbalete i
cu lnci patrulau pe platforme, mpingndu-i napoi n ap pe prizonierii care
ncercau s se caere pe ele. Din cnd n cnd, petele-diavol se rostogolea prin
apele roii i nspumate, iar Locke putea s zreasc atunci un ochi negru i fr
pleoape, de mrimea unui castron cu sup, nu foarte diferit de cel pe care l inea
acum n mini.
Mai dorii, Jupne Fehrwight?
Cont atepta n apropiere cu supiera din argint, plin cu sup rece, n brae;
crevei albi din Marea de Fier pluteau ntr-o zeam groas de roii asezonat cu
ardei iute i ceap. Don i Doa Salvara aveau un sim mai ciudat al umorului.
Nu, Cont, mulumesc, am mncat destul pentru moment. Locke i aez
castronul de sup lng butoiaul desfundat de 559 (n realitate, o sticl ieftin
de 50 de coroane de 550 amestecat din belug cu cel mai scump rom de care
putuse face rost Jean) i lu o gur din licoarea chihlimbarie din paharul su.
Chiar amestecat cu o porcrie, licoarea contrafcut era delicioas. Graumann
sttea atent n spatele gazdelor lui Locke, de partea cealalt a mesei mici i
intime, din lemn argintiu lcuit. Doa Sofia se juca distrat cu nite felii de jeleu
de portocal, subiri ct o foaie de hrtie i aranjate n spirale pentru a forma
muguri de lalea comestibili. Don Lorenzo se holba la paharul de coniac din
minile sale, nevenindu-i nc s cread.
Pare aproape un... sacrilegiu! n pofida acestui sentiment, Donul sorbi
iari adnc din licoare, cu o satisfacie evident n fiecare trstur a chipului
su. n spatele su, la o oarecare distan, ceva ce ar fi putut fi trunchiul retezat al
unui om zbur prin aer i czu napoi n ap cu un plescit; mulimea url
aprobator.
Coniacul Austershalin era celebru pentru faptul c era lsat la nvechit vreme
de apte ani dup distilare i amestecare; strinilor le era imposibil s pun mna
pe un butoia mai devreme de att. Distribuitorilor Casei de bel Auster le era
interzis fie i numai s vorbeasc despre loturile care nu erau scoase nc la
vnzare; locul pivnielor n care se inea la nvechit vinul era o tain pzit chiar
i cu preul vieii dac era cazul, dup cte se spunea. Don Lorenzo fusese dat pe
spate cnd Locke i oferise cu nonalan un butoia de 559; aproape c vomitase
cnd, cu aceeai nonalan, Locke l desigilase i propusese s l serveasc la
mas.
Aa i este. Locke chicoti. Coniacul este religia Casei mele. Attea reguli,
attea ritualuri, attea pedepse! Fr s mai zmbeasc, i trecu un deget rapid
prin dreptul beregatei. Se prea poate s fim singurii oameni din istorie care
servesc, la sup, o mostr nenvechit. M-am gndit c o s v plac.
Chiar c-mi place! Donul nvrti licoarea n pahar i o privi ndeaproape,
parc hipnotizat de transparena diafan de caramel. i mor de curiozitate s aflu
ce fel de proiect ai n minte, Lukas.
Ei bine... Locke i nvrti i el butura cu un gest teatral. Emberlain a fost
invadat de trei ori n ultimii dou sute cincizeci de ani. S fim sinceri: ritualurile
de succesiune n Regatul Dovleceilor implic ntotdeauna oti i snge vrsat,
naintea binecuvntrilor i banchetelor. Cnd e sfad ntre Grafi, munii
Austershalin rmn singurul nostru hotar de uscat, i deci loc de lupte grele.
Luptele coboar n mod inevitabil pe pantele estice ale munilor, chiar prin
podgoriile Casei de bel Auster. De ce-ar fi altfel acum? Masa Neagr va aduce
npasta aceasta pe capul nostru! Mii de oameni i de cai vor veni prin trectori.
Vor clca n picioare podgoriile. Vor prda tot ce le va iei n cale. S-ar putea s
fie i mai ru, acum c exist uleiul-de-foc. n jumtate de an, s-ar putea ca
podgoriile noastre s se preschimbe n cenu.
V dai seama c nu putei s v mpachetai podgoriile i s le luai cu voi
cnd... prsii corabia, zise Don Lorenzo.
Nu. Locke oft. Pmntul din Austershalin e foarte important n
producerea coniacului Austershalin. Dac pierdem podgoriile acelea, o s se
repete ce s-a mai ntmplat i nainte creterea i distilarea vor fi ntrerupte.
Vreme de zece, douzeci sau poate chiar treizeci de ani. Sau mai mult. i nu-i
doar asta. Poziia noastr este groaznic. Graful nu i poate permite s piard
porturile i ctigurile din Emberlain, dac se ajunge la rzboi civil n Dovlecei.
Se va npusti asupra noastr ct va putea de repede, mpreun cu aliaii si.
Probabil c vor trece negustorii din Masa Neagr prin foc i sabie, le vor
sechestra bunurile i proprietile i le vor confisca fondurile. Casa de bel Auster
nu va fi cruat. Chiar cnd vorbim, Masa Neagr a trecut la aciune n tcere, dar
cu hotrre. Eu i Grau am ntins pnzele acum cinci zile, cu numai doisprezece
ceasuri nainte ca portul s fie nchis. Corbiile sub pavilion de Emberlain nu
mai au voie s plece; sunt andocate toate i inute sub paz pentru reparaii sau
carantin. Nobilii care nc i mai sunt credincioi Grafului se afl n arest la
domiciliu la ora aceasta, iar strjile lor sunt dezarmate. Fondurile noastre, aflate
n diverse case de mprumut din Emberlain, au fost ngheate temporar. Toate
Casele negustoreti din Masa Neagr au consimit s-i fac asta una alteia. n
felul sta, nici o Cas nu mai poate fugi n mas, cu aurul i bunurile sale.
Momentan, eu i Grau operm pe baza liniei de credit locale pe care am stabilit-o
la Meraggio acum muli ani. Casa mea... ei bine, pur i simplu nu am pstrat
fonduri n afara Emberlainului. Doar puin, ici i colo, pentru situaii de urgen.
Locke urmri cu foarte mare atenie reacia celor doi Salvara; vetile sale din
Emberlain erau ct se poate de proaspete i de precise, ns Donul ar fi putut
avea surse de informaii pe care Ticloii Gentilomi s nu le fi observat n
sptmnile lor de supraveghere i de pregtire. Prile despre Masa Neagr i
despre iminentul rzboi civil erau o speculaie bine construit, documentat;
partea despre nchiderea brusc a unui port i despre aresturile la domiciliu era
un rahat de doi bani. Dup calculele lui Locke, lucrurile urmau s degenereze n
Emberlain abia peste cteva luni. Dac Donul era la curent cu asta, jocul se putea
duce de rp. Cont urma s-l intuiasc de mas cu pumnalele sale n cteva
clipe. i atunci Jean ar fi scos securile pe care le inea ascunse la spate, sub vest,
i toi cei aflai sub pavilionul de mtase ar fi devenit foarte... stnjenii un joc
dus de rp nu putea fi dect stnjenitor.
ns cei doi Salvara nu spuser nimic; doar se uitar mai departe la el cu o
privire care l invita s continue. Prinznd curaj, Locke zise:
Situaia este insuportabil. Nu vrem s fim nici ostaticii unei cauze pe care
de-abia dac o mprtim, nici victimele rzbunrii Grafului la ntoarcerea sa
inevitabil. Preferm o... alternativ ceva mai riscant. Una care ar necesita
ajutorul substanial al unui nobil din Camorr. Al dumneavoastr, Don Salvara,
dac dispunei de resursele necesare.
Donul strnse mna soiei sale pe sub mas i i fcu un semn nerbdtor lui
Locke s continue.
Putem renuna la fondurile noastre. Dac nu ncercm n nici un fel s ni le
protejm, ctigm timp preios pentru a aciona. i suntem foarte ncreztori c
refacerea acelor fonduri va fi doar o chestiune de timp i de efort. Putem chiar
renuna Locke scrni din dini la viile noastre. O s le dm foc cu mna
noastr, nu lsm nimic altora. La urma urmei, noi mbuntim calitatea solului,
prin mijloace alchimice. Solul natural este doar nceputul. Iar secretul acestei
mbuntiri este pstrat doar n inimile Maetrilor notri Plantatori.
Procesul Austershalin, murmur Sofia, trdat de propriul interes crescut.
Desigur, ai auzit de el. Ei bine, nu pot exista mai mult de trei Maetri
Plantatori n acelai timp. Iar procesul este att de complex nct nu poate fi
descifrat prin examinarea solului, nici mcar de ctre cineva cu talentele
dumneavoastr, doamna mea! Multe dintre substanele folosite de alchimitii
notri sunt inactive, avnd doar menirea de a ncurca lucrurile. Cam aa stau
lucrurile. ns nu putem renuna la stocul nostru de cupaje lsate la nvechit
ultimii ase ani, pui la pstrare n butoaie. Nici la anumite soiuri rare i
experimente speciale. Noi depozitm Austershalinul n butoaie de o sut de litri;
avem aproape ase mii de asemenea butoaie n prezent. Trebuie s le scoatem din
Emberlain. Trebuie s facem asta n urmtoarele sptmni, nainte ca Masa
Neagr s impun msuri de control mai aspre i nainte ca Graful s nceap
asediul cantonului. Iar acum corbiile noastre sunt sub paz i toate fondurile
sunt inaccesibile.
Vrei... vrei s scoatei din Emberlain toate butoaiele astea? Toate?
Donul nghii n sec.
Ct mai multe, zise Locke.
i cum vrei s ne implicm noi n toat povestea asta?
Doa Sofia nu i mai gsea locul.
Corbiile sub pavilion de Emberlain nu mai pot prsi portul, nici nu pot
intra, dac vor s mai ias. ns o mic flotil de corbii sub pavilion camorrean,
cu echipaje camorrene, finanat de un nobil camorrean...
Locke puse paharul jos i i deschise larg braele.
Vrei s finanez... o expediie naval?
Dou sau trei dintre galioanele voastre mai mari ar trebui s fie de ajuns.
Vorbim de o ncrctur de o mie de tone, butoaie i coniac laolalt. Echipajul
minim necesar, cincizeci-aizeci de oameni de corabie. Putem s ni-i alegem de
pe docuri i s facem rost de cpitani cumptai i de ncredere. ase-apte zile
de cltorie spre miaznoapte, plus timpul care o s ne trebuiasc pentru a
ncropi echipajul i a face rost de corbii. Cam o sptmn, cred eu. Suntei de
acord?
O sptmn... da, dar... mi cerei s finanez eu toate astea?
n schimbul unei recompense ct se poate de generoase, v asigur.
Asta dac totul va merge strun, da, i vom ajunge imediat i la chestiunea
recompensei. ns achiziionarea rapid a dou galioane, a unor cpitani buni i a
unor echipaje de ncredere...
Plus, spuse Locke, ceva de pus n cal pentru cltoria spre miaznoapte.
Cereale ieftine, brnz uscat, fructe proaspete, dar de calitate inferioar. Nimic
special. ns Emberlainul va fi sub asediu n curnd; Masa Neagr va fi foarte
mulumit s pun mna pe un depozit suplimentar de provizii, odat descrcat.
Poziia Emberlainului este prea nesigur pentru a ndrzni s nu respecte dreptul
Camorrului la neutralitate; pe asta conteaz stpnii mei cnd spun c flotila va
intra i va iei fr probleme. ns o asigurare n plus nu stric.
Da, zise Don Lorenzo, mucndu-i buza de jos. Dou galioane, echipaje,
ofieri, ncrctur ieftin. O mic trup de mercenari, zece-doisprezece pe
fiecare corabie. Se gsesc ntotdeauna n perioada asta a anului. A prefera s
avem i oameni narmai pe corbii pentru a evita... orice complicaii.
Locke ncuviin.
Deci, cum vom aduce butoaiele din pivniele n care v nvechii vinul i
cum le vom transporta la docuri?
Un iretlic foarte simplu, spuse Locke. Avem cteva berrii i depozite
pentru bere; este o ndeletnicire secundar, un fel de pasiune a Maetrilor notri
Amestectori. Berea noastr este depozitat n butoaie i toat lumea tie unde
sunt aceste depozite. ncet, cu grij, n vreme ce Grau i cu mine navigam spre
miazzi, stpnii mei au mutat butoaiele de coniac Austershalin n depozitele de
bere i le-au reetichetat. Vor continua s fac asta ct timp vor decurge
pregtirile aici, pn cnd vor aprea corbiile noastre n portul Emberlain.
Deci nu o s ncrcai coniac n tain. Doa Sofia btu din palme. Toi vor
crede c ncrcai bere... n vzul lumii!
ntocmai, doamna mea. Nici mcar un export masiv de bere nu va da de
bnuit cum ar face-o mutarea coniacului nenvechit. Va fi privit ca o reuit
comercial; vom fi primii care se eschiveaz de interdicia pus corbiilor sub
pavilion Emberlain; vom aduce o grmad de provizii pentru asediul care va
urma i un profit aparent bunicel pentru noi nine. Apoi, dup ce tot coniacul va
fi ncrcat, vom ntinde pnzele, lund aizeci-aptezeci de angajai i de membri
ai familiei de bel Auster, care s formeze nucleul noilor noastre operaiuni din
Camorr. Cnd se vor descoperi toate acestea, va fi prea trziu.
Toate astea trebuie fcute fr ntrziere. Don Lorenzo era adncit n
gnduri. Cincisprezece mii de coroane, a zice. Poate chiar douzeci.
Sunt de acord, domnia voastr. Mai adugai vreo cinci mii pentru pgi i
alte aranjamente. Locke ridic din umeri. Cu tot iretlicul nostru, odat ajuni n
Emberlain, o s fie nevoie ca unii oameni s se uite n alt parte, pentru ca noi s
ne putem face treaba.
Douzeci i cinci de mii de coroane, atunci. La naiba! Lorenzo ddu pe gt
coniacul rmas n pahar, puse jos paharul i i mpreun minile pe mas. mi
ceri mai mult de jumtate din averea mea. mi placi, Lukas, dar e timpul s
discutm cealalt parte a propunerii.
Bineneles.
Locke se opri ca s i ofere Donului nc un pic din coniacul nenvechit
contrafcut; Donul vru s l refuze, dar papilele sale gustative fur mai puternice
dect raiunea, i i ntinse paharul. Doa Sofia i imit gestul, i Jean se grbi s
treac paharul din mna ei n cea a lui Locke. Dup ce i servi pe cei doi Salvara,
Locke i turn o cantitate la fel de mare n propriul pahar.
Mai nti, trebuie s nelegei ce este dispus s ofere Casa de bel Auster
i ce nu. Nu vei avea niciodat Procesul Austershalin. Acesta va continua s fie
transmis pe cale verbal i numai n interiorul Casei. Nu v putem oferi
proprieti drept garanii suplimentare sau ca plat; ne ateptm s le pierdem,
dup fuga din Emberlain. Reobinerea podgoriilor pe viitor este problema noastr
personal. Orice efort din partea dumneavoastr de a v interesa de Procesul
Austershalin sau de a mitui vreun membru al Casei de bel Auster va fi socotit un
abuz de ncredere. Locke sorbi din coniac. Nu am idee exact n ce constau
pedepsele pe care le putem aplica pentru a ne exprima nemulumirea. ns
aceasta va fi exprimat din plin. Am fost nsrcinat s fiu ct se poate de clar n
aceast privin.
Chiar suntei. Doa Sofia puse o mn pe umrul soului ei. ns aceste
condiii nu reprezint nc o ofert.
S-mi fie cu iertare, preabuna mea Doa Sofia, dac v vorbesc pe leau.
Dar trebuie s nelegei acesta este cel mai important lucru pe care l-a
ntreprins vreodat Casa de bel Auster. Grau i cu mine inem viitorul cartelului
n minile noastre destul de fragile. n acest moment, nu v pot vorbi doar ca
oaspetele vostru Lukas Fehrwight, ci ca reprezentant al Casei de bel Auster.
Trebuie s nelegei c unele lucruri nu intr la negociere, nici mcar pe departe.
Cei doi Salvara ncuviinar, Sofia cu mai puin tragere de inim dect soul
ei.
Acum, s inem cont de situaie. Emberlain este n pragul rzboiului.
Podgoriile i proprietile noastre sunt ca i pierdute. Aa cum am mai spus, fr
aceste podgorii, Austershalinul nu va mai fi produs pentru Dovleceii tiu ct
vreme. Zece ani? O generaie? Chiar dup ce ne vom recupera podgoriile, solul
va avea nevoie de ani buni ca s-i revin. Asta s-a mai ntmplat de trei ori deja.
Pentru muli, muli ani de-acum nainte, singurul Austershalin de pe pia va
proveni din ct izbutim s o lum cu noi din acele ase mii de butoaie, cnd vom
prsi Emberlainul pe furi. Gndii-v numai la cerere. La creterea preului.
Buzele Donului se micar n mod incontient pe cnd socotea; Doa Sofia
privea ncruntat n zare. Coniacul Austershalin era licoarea cea mai de soi i cea
mai cutat; nici mcar vinurile alchimice din Tal Verrar, cu sutele lor de
varieti fermectoare, nu erau att de scumpe. O sticl de nici doi litri din cel
mai tnr soi disponibil costa treizeci de coroane bucata; odat cu vechimea,
preul cretea foarte mult. O oprire brusc a produciei, o rezerv limitat i nici
o alt recolt de struguri Austershalin la orizont?
Ei, drcia dracului, zise Cont, nemaiputnd s se abin cnd sumele
implicate i depir imaginaia. S-mi fie cu iertare, Doa Sofia!
Cred i eu. Doa i goli paharul cu o sorbitur iute i deloc feminin.
Calculele tale sunt greite. Asta merit cel puin un triplu ei, drcia dracului.
Casa de bel Auster, relu Locke, dorete s stabileasc un parteneriat cu
dumneavoastr, bazat n Camorr, n vederea depozitrii i comercializrii
coniacului Austershalin pe durata... surghiunului nostru. n schimbul sprijinului
pe care ni-l vei acorda, la ceas de restrite, pentru a transporta coniacul din
Emberlain, suntem gata s v oferim cincizeci la sut din profiturile pe care le
vom realiza din vnzarea a tot ceea ce vei transporta pentru noi. nc o dat,
gndii-v la situaie i la preul Austershalinului pe vreme de criz. V vei
putea recupera de zece ori investiia iniial, nc din primul an. Acordai-ne
cinci ani sau zece...
Da. Don Lorenzo se juc cu ochelarii si. ns Lukas, nu tiu cum se face,
dar stnd aici i discutnd posibila nimicire a Casei tale i mutarea ntr-un ora
aflat la vreo opt sute de kilometri mai la sud, nu pari... prea dezamgit.
Locke folosi un surs fermector i prefcut, pe care l exersase sptmni
ntregi n faa oglinzii.
Cnd au neles situaia n care se afl, unii dintre stpnii mei au remarcat
c ar fi trebuit s provocm o criz artificial mai de mult. Chiar i aa, suntem
hotri s transformm o nfrngere dureroas ntr-o revenire glorioas. Acele
ase mii de butoaie, vndute la pre de criz timp de civa ani... Ne putem
ntoarce n Emberlain cu o avere care s eclipseze tot ce am lsat n urm. n
ceea ce privete situaia dumneavoastr...
Nu vorbim de sute de mii de coroane. Doa Sofia i reveni din transa
meditativ. Vorbim de milioane. Chiar i mprind la doi.
Ar fi lipsit de nelepciune s ne ateptm la prea mult, ns da, este posibil
s se ajung la asemenea sume. De asemenea, stpnii mei sunt gata s acorde o
recompens suplimentar dup ce vom fi revenit n Emberlain i dup ce vom fi
refcut podgoriile Austershalin. Oferim familiei dumneavoastr un pachet
permanent de aciuni n toate operaiunile de pe viitor ale Casei de bel Auster;
desigur, nu un pachet majoritar, ns o participare substanial, oricum. Un
procent de zece-cincisprezece la sut. Ai fi primii i, ndjduim, singurii strini
crora li s-a oferit vreodat aa ceva.
Urm o pauz.
Este... o ofert foarte atractiv, rosti Don Salvara n cele din urm. i cnd
m gndesc c totul era ct pe ce s ncap pe minile lui Jacobo, aa, pur i
simplu. Pe toi zeii, Lukas, dac mai dm vreodat de hoii aceia, o s le
mulumesc c ne-au fcut posibil ntlnirea.
Ei, chicoti Locke, din partea mea, ce-a fost a fost. S-ar putea ca Graumann
s nu fie de aceeai prere. i oricum, dei presimt c vom cdea la nelegere
foarte curnd, tot trebuie s facem rost de corbii, s ntindem pnzele ctre
miaznoapte, spre Emberlain, i s ne nfcm premiul. Situaia seamn cu o
frnghie care se deir pn la ultimul fir. nclin paharul de coniac n cinstea
celor doi Salvara. O s plesneasc.
n ap, petele-diavol iei victorios, iar strjile i rspltir serviciile cu o
puzderie de sgei otrvite. Crlige de barc i lanuri fur folosite pentru a tr
cadavrul din centrul Srbtorii Schimburilor; odat ce i fcuse treaba, nu mai
bgai napoi n cuc o asemenea fptur. Sngele rou al monstrului se amestec
cu sngele victimelor sale i form o pat mare, ntunecat. Pn i aceasta juca
un anumit rol n ceea ce avea s urmeze.

Aezai confortabil departe de ap, crturarii de la Colegiul Therin i puteau


spune c rechinii-lup din Marea de Fier sunt fpturi minunate i fascinante;
trupurile lor sunt mai musculoase dect ale oricrui taur, iar pielea lor abraziv
este vrgat cu toate culorile, de la verde-armiu pn la negru ca norii de
furtun. ns oricine lucra pe rmul camorrean i coastele dimprejur i putea
spune c rechinii-lup sunt nite jigodii mari i agresive crora le place s sar.
nchii bine n cuti, nfometai i nnebunii de snge, rechinii-lup reprezint
atracia principal de la Srbtoarea Schimburilor. Alte orae au lupte de
gladiatori; alte orae pun oamenii s se lupte cu animalele. ns numai n Camorr
poi vedea un gladiator special narmat (un contrarequialla) care lupt mpotriva
unui rechin viu sritor, i numai n Camorr tradiia le permite femeilor s fie
contrarequialla.
Acesta este Spectacolul Colilor.

Locke nu i putea da seama dac cele patru femei erau cu adevrat frumoase,
ns, n mod cert, erau remarcabile. Erau cu toate camorrene cu pielea mslinie i
cu muchi de rnci, impresionante chiar i de la distan, i erau aproape
despuiate peste piept, purtau cmi din bumbac, negre i strmte, brul le era
nfurat n fiile de pnz specifice lupttorilor i aveau mnui subiri din
piele. Sub tradiionalele basmale roii, prul negru era strns la spate i mpletit
cu inele de bronz i de argint, care prindeau lumina soarelui n salbe de sclipiri
albe. Rostul acestor inele era subiect de controvers. Unii susineau c erau
folosite pentru a ncurca vederea i aa slab a rechinilor, pe cnd la fel de muli
susineau c strlucirea acestora i ajuta pe montri s i vad mai bine prada.
Fiecare contrarequilla avea dou arme, o lance scurt ntr-o mn i o secure
special n cealalt. Securile acestea aveau mnerele nconjurate complet de
aprtorile pentru mini, ceea ce le fcea greu de pierdut; aveau dou capete, cu
obinuita lam curbat ntr-o parte i cu un ascui de trncop, lung i solid, n
cealalt. Un lupttor iscusit ncerca s reteze complet nottoarele i coada
rechinului nainte s i dea lovitura de graie; doar cei mai buni izbuteau s l
omoare folosindu-se numai de ascui. Pielea rechinului-lup putea fi ca scoara
de copac.
Locke se uit la aprigele femei i simi obinuita-i admiraie melancolic. n
ochii si, ele erau tot att de nebune pe ct erau de curajoase.
tiu c aceea din stnga, din capt, este Cicilia de Ricura. Don Lorenzo i
arta femeile lui Lukas Fehrwight, explicndu-i, n pauza luat dup mai bine de
un ceas de negocieri nsufleite. Este destul de bun. Iar lng ea st Aganesse,
care i aduce cu ea lancea, dar nu o folosete niciodat. Celelalte dou... ei bine,
pesemne sunt noi. Cel puin noi aici, la Srbtoare.
Ce pcat, spuse Doa, c surorile Berangias nu sunt astzi acolo ca s le
vezi, Jupne Fehrwight! Sunt cele mai bune.
Probabil cele mai bune din toate timpurile. Don Salvara i miji ochii
pentru a-i feri de lumina orbitoare care se reflecta din ap i ncerc s estimeze
mrimea rechinilor, de-abia vizibili ca nite umbre n cutile lor. Ce au fost i vor
veni. ns nu au mai participat la Srbtoare de cteva luni.
Locke ncuviin i i muc obrazul prin interior. Ca Locke Lamora, garrista
al Ticloilor Gentilomi, i punga respectabil, le tia personal pe gemenele
Berangias i tia exact unde fuseser n aceste ultime luni.
Jos, pe ap, prima lupttoare i ocupa poziia. Contrarequilla luptau de-a
lungul unui lan de platforme fcute din pietre plate, fiecare lung de vreo aizeci
de centimetri i ieind cincisprezece centimetri deasupra apei. Aceste platforme
erau dispuse ntr-un ptrat, la un metru-doi distan una de cealalt, lsnd destul
loc ca adversarii s poat nota printre ele. Femeile trebuiau s sar pe aceste
platforme ct puteau de repede, ca s i loveasc pe rechini n vreme ce se fereau
de sriturile acestora; un pas greit echivala de obicei cu sfritul confruntrii.
n spatele irului de cuti cu rechini (deschise de scripei cu lanuri legai la o
barj aflat mult dincolo de marginea zonei n care erau rechini) o brcu
crmit de vslai voluntari (extrem de bine pltii) i ducea pe cei trei
observatori tradiionali ai oricrui Spectacol al Colilor. Mai nti, era un preot al
lui Iono, n robele sale verzi ca marea, tivite cu argint. Lng el, nvemntat n
negru i purtnd o masc argintie, se afla o preoteas a lui Aza Guilla, Doamna
ndelungatei Tceri, Zeia Morii. n sfrit, mai era i un doftor, a crui prezen
i se pruse dintotdeauna lui Locke a fi un gest extrem de optimist.
Camorr! Tnra aparent Cicilia de Ricura i nl armele n aer
deasupra capului. Murmurul greu al mulimii ncet, lsnd n urm numai
zgomotul apei care se lovea de brci i de diguri. Cincisprezece mii de privitori
i inur rsuflarea deodat. Dedic aceast moarte Ducelui Nicovante, stpnul
i protectorul nostru! Aceasta era formula tradiional a salutului unei
contrarequilla; aceast moarte se putea referi, n mod convenabil, la oricare
dintre participanii la btlie.
ntr-o explozie de trompete i n uralele mulimii, luntraii din afara cercului
de cuti eliberar primul rechin de pe acea zi. Petele de trei metri, deja nnebunit
de snge, ni din mprejmuire i ncepu s dea roat platformelor, cu aripioara
sa dorsal cenuie despicnd amenintor apa i lsnd n urm o dr
nvolburat. Cicilia se sprijini pe un picior i se aplec, lovind apa cu clciul
celuilalt picior, strignd sudalme i provocri. Rechinul muc momeala; n
cteva clipe, intr ntre platforme, trupul su vnjos micndu-se ca o pendul cu
coli.
stuia nu-i place s piard vremea! Don Salvara i frnse minile. Pun
rmag c o s sar devreme.
De-abia rostise aceste cuvinte, c rechinul ni din ap ntr-o erupie de
spum argintie, azvrlindu-se asupra lupttoarei ghemuite. Sritura rechinului nu
fu prea nalt; Cicilia o evit srind n dreapta, pe urmtoarea platform. Pe cnd
era n aer, i lans lancea cu o micare ovielnic; arma se afund n carnea
rechinului i tremur acolo o fraciune de secund nainte ca masa aerodinamic
de muchi flmnd s dispar iar sub valuri. Reacia publicului era amestecat;
aruncarea demonstrase o remarcabil agilitate, dar o for minim. Rechinul
Ciciliei era probabil doar mai nfuriat dect nainte, iar ea i pierduse lancea.
O, neneleapt hotrre! Doa plesci din limb. Fata asta trebuie s
nvee s fie mai rbdtoare. Vom vedea dac noul su prieten i va lsa ocazia.
Zbtndu-se i mprocnd ap rozalie nspumat n dreapta i-n stnga,
rechinul se pregti de un nou atac, urmrind umbra Ciciliei pe ap. Ea sri cu
vioiciune de pe o platform pe alta, cu securea rsucit n aa fel nct s aib
ascuiul n fa.
Jupne Fehrwight. Don Lorenzo i scoase ochelarii i se juc puin cu ei n
vreme ce urmrea lupta; se pare c nu avea nevoie de ei ca s vad la distan. i
pot accepta condiiile, dar trebuie s ii cont de faptul c partea mea de risc este
foarte mare la nceput, mai ales raportat la totalitatea fondurilor mele disponibile.
De aceea, cererea mea este ca partea de profit obinut din vnzarea de
Austershalin s fie ajustat la 55-45%, n favoarea mea.
Locke se prefcu c mediteaz asupra propunerii, n timp ce Cicilia i sleia
forele i srea din rsputeri, cu nerbdtoarea aripioar cenuie despicnd apa n
urma ei.
Sunt autorizat s fac o asemenea concesie n numele stpnilor mei. n
schimb... voi fixa la numai 5% participarea familiei dumneavoastr la podgoriile
Austershalin restabilite.
S-a fcut! Donul zmbi. O s gsesc dou galioane mari, echipaj i ofieri,
o s m ocup de mitele i aranjamentele necesare, ct i de ncrctura pe care s
o lum cu noi la miaznoapte. Eu voi supraveghea unul dintre galioane;
dumneata pe cellalt. Echipaje de mercenari alese de mine vor fi plasate la
bordul fiecrui vas, pentru mai mult siguran. Cont va cltori cu dumneata;
Graumann al dumitale poate s stea cu mine. Orice cheltuieli care vor duce
bugetul nostru la peste douzeci i cinci de mii de coroane camorrene vor fi
fcute numai cu acordul meu.
Rechinul sri i rat din nou; Cicilia execut o scurt sprijinire pe-o singur
mn, rotindu-i securea. Publicul mugi, n vreme ce rechinul se nvrti fr
graie n ap i se ntoarse pentru o nou tur.
De acord, zise Locke. Copii identice semnate ale contractului nostru vor fi
pstrate de fiecare parte; o copie suplimentar n therin va fi pstrat de ctre un
jurisconsult neutru, acceptat de ambele pri, urmnd a fi deschis i examinat
de acesta peste o lun, n caz c unul din noi ar suferi... un accident pe cnd ne
ntoarcem cu butoaiele. O copie suplimentar n vadran va fi semnat i lsat
n grija unui agent tiut de mine, pentru a fi livrat stpnilor mei, dac va fi
cazul. O s am nevoie de un scrib asigurat la Casa Tvlit n seara asta, ct i de
un bilet de ordin pentru cinci mii de coroane, care s poat fi retrase mine de la
Meraggio, ca s pot trece imediat la treab.
Asta-i tot ce-a mai rmas de fcut?
Tot, spuse Locke.
Donul rmase tcut cteva secunde.
La naiba! Sunt de acord. Hai s batem palma i s ne ncercm norocul!
Pe ap, Cicilia se oprise i i ridicase securea, pregtind o lovitur, n vreme
ce rechinul se apropia de platform venind din dreapta, unduindu-se i micndu-
se prea ncet pentru o sritur nalt. Chiar cnd Cicilia i mut greutatea pe
cellalt picior pentru a lovi cu ascuiul, rechinul se rsuci la nouzeci de grade
n apa de lng ea, strngndu-se ntr-un U, i se scufund brusc. Aceast
manevr fcu s-i fichiuiasc n aer coada, secernd-o pe contrarequilla sub
genunchi. ipnd mai mult din cauza ocului dect de durere, Cicilia de Ricura
czu n ap pe spate.
Totul se isprvi cteva secunde mai trziu; rechinul urc spre ea i muc,
apucnd-o, probabil, de un picior sau chiar de amndou. Se rsucir n ap de
cteva ori Locke zri, n imagini fugitive, forma nnebunit a femeii i pielea
ntunecat i aspr a rechinului; alb urmat de cenuiu, i iar alb urmat de cenuiu.
Peste cteva clipe, spuma rozalie se color din nou n rou-nchis, iar cele dou
umbre ncletate se scufundar n adncurile de sub platforme. Jumtate din
public aclam aprobator; ceilali i nclinar capetele ntr-o tcere respectuoas,
care avea s se sfreasc n clipa n care urmtoarea tnr intra n ringul de ap
roie.
Zeii s ne aib-n paz! Doa Sofia se uit int la pata ce se ntindea pe
suprafaa apei; lupttoarele rmase ateptar cu capetele plecate, n timp ce
preoii gesticulau un soi de binecuvntare reciproc. De necrezut! Rpus att de
repede, de un iretlic att de banal. Ei bine, tatl meu obinuia s spun c o clip
de neatenie la Srbtoare face ct zece n orice alt mprejurare.
Locke se nclin adnc n faa ei, lundu-i o mn i srutnd-o.
Nu m ndoiesc deloc n privina spuselor sale, Doa Sofia. Chiar deloc.
Surznd amabil, se mai nclin o dat, apoi se ntoarse i strnse mna
soului ei.
INTERLUDIU: Locke rmne la cin

Ce?! Locke aproape c sri n picioare. Ce tot spui acolo?


Biete, zise Lanuri, bieelul meu sclipitor cu ntreruperi, lumea ta are
orizonturi att de restrnse! Poi vedea destul de limpede ca s-i joci o otie
cuiva, ns nu poi vedea dincolo de consecinele imediate. Pn nu vei nva s
te gndeti dinainte la repercusiuni, te vei pune pe tine i i vei pune i pe toi cei
din preajma ta n primejdie. N-ai ce face, eti tnr, dar a cam venit vremea s nu
mai fii prost. Aa c ascult aici. Prima ta greeal dac iei bani de la straj nu
primeti doar o btaie. Eti omort. Ne-am neles? Aici, n Camorr, straja ia bani
de la noi, niciodat invers. Aceast regul este btut n cuie i nu exist excepii,
indiferent ce fel de ho eti sau ce intenii ai. nseamn moarte. Pentru delictul
sta rmi fr beregat, ajungi hran pentru rechini, ntlneti zeii mai devreme.
Ai priceput?
Locke ncuviin.
Aa c, atunci cnd l-ai aranjat pe Veslin, chiar c l-ai aranjat. ns ai mers
prea departe cu greeala asta cnd ai folosit o moned din fier alb. tii ct
nseamn o coroan, mai exact?
O grmad!
Ha. O grmad nu este mai exact. Nu vorbeti therina sau chiar nu
tii?
Chiar nu tiu, cred.
Ei bine, dac toate-s bune i frumoase i cum le tiam eu, moneda aia mic
din fier alb lucios fcea patruzeci de soloni de argint. Pricepi? Dou sute
patruzeci de gologani. Faci ochii mari. S nsemne oare c poi merge cu mintea
att de departe, c nelegi?
Da. Uau!
Da, uau. S i ofer o vedere de ansamblu asupra lucrurilor. O Jachet
Galben unul dintre strjerii oraului att de altruiti i nemaipomenit de
contiincioi ar putea strnge atta bnet dup vreo dou luni de slujb zilnic.
Iar strjerii sunt bine pltii, fa de oamenii de rnd, i poi fi sigur c nu sunt
pltii cu fier alb.
Oh...
Deci nu numai c Veslin lua bani, lua prea muli bani! O coroan!
Morgante ar lcrima. Poi cumpra o moarte pentru mult mai puini bani,
inclusiv moartea ta.
Hhmm... ct ai pltit pentru...
Locke i ciocni pieptul, acolo unde nsemnul Morii nc i atrna pe sub
cma.
Nu vreau s-i stric prerea nemaipomenit de bun pe care o ai despre tine,
dar nc nu sunt sigur c am cheltuit cu cap ia doi bani. Vznd expresia de pe
chipul biatului, Lanuri scoase un rs copios i sincer, dar glasul i redeveni
serios imediat: Te las s ghiceti, biete. ns lucrurile nu se schimb. Poi pune
la treab oameni pe cinste i aspri pentru mai puin. Ai putea cumpra vreo cinci-
ase afaceri importante, dac nelegi ce vreau s spun. Aa c, atunci cnd ai
strecurat o moned din fier alb printre lucrurile lui Veslin...
Au fost prea muli bani... pentru ceva... simplu?
Foarte exact. Mult prea muli bani pentru informaii sau comisioane.
Nimeni n toate minile nu-i d unei nenorocite de pulamale din cimitir o
coroan. Dect dac acea pulama nu este pltit s fac altceva mai grav. S l
omoare pe fostul tu stpn, de exemplu. S dea foc Dealului Umbrelor, cu toi
cei dinuntru. Deci, dac bietul Furitor-de-Hoi a fost suprat cnd a aflat c
Veslin lua bani, i nchipui cum s-a simit cnd a vzut despre ci bani era
vorba.
Locke ncuviin furios.
Aa deci. Dou greeli. Cea de-a treia greeal pe care ai fcut-o are de-a
face cu Gregor. Trebuia ca i Gregor s fie btut cu bul cel urt?
Nu mi plcea de el, dar nu. l urmream doar pe Veslin. Poate c voiam ca
i Gregor s fie btut un pic, dar nu att de mult ca Veslin.
Doar aa. Aveai o int i voiai s i joci un renghi, dar nu ai controlat
situaia. Aa c ai scpat din mn jocul pregtit pentru Veslin, i Gregor Foss a
fcut i el cunotin cu cuitul.
Doar asta am spus i eu, nu? Am recunoscut deja!
Eti mnios acum? O, da, probabil eti... mnios c ai dat-o n bar.
Mnios c nu eti att de iste pe ct credeai. Mnios c zeii au dat attor oameni
aceeai minte pe care i-au dat-o lui Locke Lamora. Afurisit treab, nu?
Locke i stinse dintr-o suflare micuul felinar, apoi l azvrli peste parapet cu
bolt, pe ct de sus putu s-o fac braul su subire. Izbitura aterizrii acestuia se
pierdu n zumzetul aglomeratei nopi camorrene. Biatul i ncruci braele,
defensiv.
Ei bine, e chiar plcut s scapi de ameninarea felinarului luia, biete!
Lanuri trase un ultim fum, apoi frec mnunchiul ars de tutun de pietrele de pe
acoperi. A fost semnalul convenit cu Ducele? Plnuieti s ne ucizi?
Locke nu spuse nimic, strngnd din dini i scond buza de jos n afar.
mbufnarea, limbajul non-verbal al celor foarte tineri. Lanuri rse zgomotos.
Chiar cred tot ce mi-ai zis, Locke, deoarece am purtat o discuie lung cu
fostul tu stpn nainte s i te iau de pe cap. Cum am mai spus, mi-a mrturisit
totul. Mi-a zis despre ultima i cea mai mare greeal pe care ai comis-o. Cea
care te-a dat de gol i care te-a adus aici. Poi ghici cam care ar putea fi?
Locke cltin din cap.
Nu poi sau nu vrei?
Chiar nu tiu. Locke i ls privirea n pmnt. Nu m... gndisem la asta.
Le-ai artat i altor puti din Strzi moneda din fier alb, nu-i aa? I-ai pus
s te ajute s faci rost de ea. Le-ai spus unora dintre ei la ce ar putea fi folosit.
i le-ai poruncit s nu vorbeasc despre ea... dar cum i-ai, hhmm, ntrit
porunca?
Ochii lui Locke se mrir; buzele i se uguiar din nou, dar mbufnarea
dispru complet.
i ei... i ei l urau pe Veslin. i ei voiau s-l vad btut.
Bineneles. Poate c asta ar fi fost de ajuns pe moment. Dar ce s-ar fi
ntmplat mai trziu? Dup ce Veslin i Gregor au murit, stpnul tu s-a mai
calmat i a cugetat un pic asupra situaiei. i ce-ar fi dac s-a apucat s pun
ntrebri despre un anume biat Lamora? Ce-ar fi dac i-a luat deoparte pe unii
dintre micuii ti tovari din Strzi i i-a ntrebat frumos dac Locke Lamora n-a
fcut vreo pozn... ceva mai deosebit? Chiar i pentru el?
Ooo! Biatul se cutremur. Ooo!
O-ho-ho! Lanuri se ntinse i l btu pe umr. Iluminarea! Cnd vine, te
lovete ca o crmid n cap, nu-i aa?
Cred c da.
Deci, zise Lanuri, acum pricepi unde au nceput s mearg prost lucrurile.
Ci biei i fete sunt n dealul la, Locke? O sut? O sut douzeci? Mai muli?
Cam ci crezi tu c ar putea nfrunta fostul tu stpn dac s-ar rzvrti
mpotriva sa? Unul sau doi, nici o problem. Dar patru? Opt? Toi?
Noi, hhmm... cred c nu... ne-am gndit niciodat la asta.
Fiindc el nu i crmuiete cimitirul prin logic, biete, ci prin fric. Frica
de el le ine n fru pe lichelele mai mari. Iar frica de ei i ine n fru pe rahaii
mai mici, aa, ca tine. Orice submineaz aceast fric reprezint o ameninare a
poziiei lui. i iat cum apare Locke Lamora, fluturndu-i steagul de idiot i
socotindu-se cu mult mai iste dect restul lumii!
Eu chiar... eu nu... cred c sunt mai iste dect restul lumii.
Ba ai crezut, pn acum trei minute. Ascult. Eu sunt un garrista. Asta
nseamn c sunt eful unei gti, chiar dac-i una mic. i fostul tu stpn este
un garrista, garrista din Dealul Umbrelor. Iar cnd pui la ndoial capacitatea
unui conductor de a-i crmui gaca, ies scntei. Ct timp crezi tu c ar mai
putea s pstreze Furitorul-de-Hoi controlul asupra Dealului Umbrelor dac ar
iei vorb c l-ai jucat pe degete? C l-ai dus de nas ca pe un pisoia n lan? Nu
i-ar mai putea controla niciodat cu adevrat pe orfani; ar tot ntinde coarda, pn
s-ar ajunge la vrsare de snge.
De-aia s-a descotorosit de mine? i cei din Strzi? Ce-o s se ntmple cu
cei care m-au ajutat s-l nfund pe Veslin?
Bune ntrebri. Uor de rspuns la ele. Fostul tu stpn i ia n grij pe
orfanii de pe strzi i i ine la el civa ani; de obicei, isprvete cu ei pn ajung
la doisprezece-treisprezece ani. i nva noiunile de baz: cum s ajung
pungai, cum s vorbeasc limbajul secret i cum s se amestece cu Oamenii
Potrivii; cum s se descurce ntr-o gac i cum s scape de treang. Cnd
isprvete cu ei, i vinde gtilor mai mari, gtilor adevrate. Pricepi? Ia
comenzi. Poate Chipurile Cenuii au nevoie de o fat care s lucreze la etaj.
Poate c Bieii de la Arsenal vor un btu dat dracului. Este un mare avantaj
pentru gti: le aduce recrui potrivii, care nu trebuie inui de mn.
tiu asta. De-aia... m-a vndut ie.
Da. Deoarece tu eti un caz deosebit. Ai deprinderi profitabile, chiar dac
pn acum ai nimerit de-a dreptul jalnic. ns micuii ti prieteni din Strzi? Erau
i ei nzestrai ca tine? Nu, erau simpli hoi de buzunare, simpli momitori. Nu
erau copi. Nimeni nu ar fi dat doi bani pe ei, n afar de negustorii de sclavi, iar
fostul tu stpn are o amrt de urm de contiin veritabil nu v-ar da pe
mna lora pentru tot bnetul din Camorr.
Deci... e aa cum ai spus. A trebuit s fac ceva cu toi cei care tiau de
moned. Toi cei care ne puteam... da seama sau puteam vorbi despre ea. Iar eu
am fost singurul pe care l putea vinde.
ntocmai. Ct despre ceilali, ei bine... Lanuri ridic din umeri. O s se
isprveasc repede. n dou-trei sptmni, n-o s-i mai aminteasc nimeni nici
mcar cum i chema. tii cum merge treaba pe deal.
I-am dus la pieire?
Da. Lanuri nu i mblnzi vocea: Chiar asta ai fcut. La fel de sigur cum
ai ncercat s l rneti pe Veslin, i-ai dus la pieire pe Gregor i pe nc vreo
patru-cinci dintre micuii ti tovari.
La naiba!
Pricepi acum ce nseamn consecinele? De ce trebuie s te miti ncet, s
plnuieti din timp, s pstrezi controlul asupra situaiei? De ce trebuie s te
potoleti i s atepi ca timpul s-i dea i minte pe potriva talentului tu pentru
nzbtii? Vom lucra ani de zile mpreun, Locke! Ani n care tu i ceilali
drcuori mpieliai vei exersa n linite. Iar asta va fi regula, dac vrei s rmi
aici: nici un joc, nici o neltorie, nici o escrocherie, nimic n afar de ce spun
eu. Cnd unul ca tine mbrncete lumea, lumea riposteaz. i e foarte posibil ca
alii s aib de suferit. Am fost clar?
Locke ncuviin.
Acum. Lanuri i dezmori umerii i gtul; se auzir o serie de pocnituri i
trosnituri de undeva dinluntrul su. Aaa. tii ce-i la un prinos adus morilor?
Nu.
Este ceva ce facem noi pentru Binefctor. Nu doar aceia dintre noi care
sunt iniiaii celui de-al Treisprezecelea. Ceva ce fac toi pungaii unul pentru
cellalt, toi Oamenii Potrivii din Camorr. Cnd pierdem pe cineva la care
inem, facem rost de ceva preios i l aruncm. De tot, nelegi? n mare, ntr-un
foc, ceva de genul sta. Facem asta pentru a le nlesni prietenilor notri calea n
lumea de dincolo. E limpede pn acum?
Da, dar fostul meu stpn
O, crede-m, i el face asta. Este tare zgrcit i o face numai n tain, dar o
face pentru fiecare orfan pe care l pierde. nchipuie-i c nu o s v pomeneasc
despre asta. ns uite care-i treaba exist o regul care trebuie urmat cnd vine
vorba de prinos. Nu poate fi dat de bunvoie, pricepi? Nu poate fi ceva ce ai
deja. Trebuie s fie ceva deosebit, furat de la altcineva, fr permisiunea sau,
hhmm, complicitatea sa. M-ai neles? Trebuie s fie furt n toat regula.
Aaa, sigur.
Printele Lanuri i trosni ncheieturile.
O s aduci un prinos morilor pentru fiecare biat sau fat care a murit din
cauza ta, Locke. Unul pentru Veslin, unul pentru Gregor. Unul pentru fiecare
dintre micii ti prieteni din Strzi. Sunt sigur c o s tiu exact ci ntr-o zi sau
dou.
Dar eu... Ei nu au fost
Desigur c au fost prietenii ti, Locke. Au fost bunii ti prieteni. Cci ei o
s te nvee c, atunci cnd omori pe cineva, trebuie s supori consecinele. Una
este s omori ntr-un duel, n legitim aprare sau ca s te rzbuni. i e cu totul
altceva s omori din pur neglijen. Acele mori vor atrna deasupra capului tu
pn cnd vei fi att de grijuliu de-o s lcrimeze sfinii lui Perelandro. Prinosul
tu adus morilor va fi de o mie de coroane pe om. Toi bani furai cu minile
tale.
Dar eu... cum?! O mie de coroane?! De fiecare? O mie?
O s i poi scoate nsemnul-morii de la gt cnd o s faci rost i de
ultimul bnu, nici o clip mai devreme.
Imposibil! O s-mi ia... o venicie!
O s-i ia ani buni. ns n templul sta sunt doar hoi, nu i ucigai. Iar
preul vieii tale alturi de mine este c trebuie s le ari morilor respect. Acei
biei i acele fete sunt victimele tale, Locke! S-i intre bine n cap! Le datorezi
asta n faa zeilor. Trebuie s faci legmnt de snge nainte s poi rmne. Eti
dispus s faci asta?
Locke pru s cugete cteva secunde. Apoi ddu din cap de parc ar fi vrut s
i-l limpezeasc i ncuviin.
Atunci ntinde mna stng.
Cnd Locke i ntinse mna, Lanuri scoase de sub rob un stilet subire din
oel nnegrit i l trecu peste palma sa stng; apoi, innd strns mna ntins de
Locke, i fcu o tietur uoar, usturtoare, ntre degetul mare i arttor. i
strnser minile pn cnd palmele li se umplur de snge amestecat.
Acum eti un Ticlos Gentilom, ca i noi. Eu sunt garrista pentru tine, iar
tu eti pezon-ul meu, soldelul meu. Am cuvntul tu scris cu snge c vei face
ceea ce i-am zis? C vei aduce prinos pentru sufletele oamenilor crora le-ai
greit?
O s-o fac, spuse Locke.
Bine. Asta nseamn c poi rmne la cin. Hai s coborm de pe
acoperiul sta.

n spatele uii cu perdea din captul altarului exista un hol lung i soios care
ddea n cteva odi la fel de soioase; umezeala, mucegaiul i srcia erau
expuse din belug. Erau chilii cu paturi de scnduri pentru dormit, luminate de
felinare din hrtie care rspndeau o lumin de culoarea berii ieftine. Pergamente
i cri legate erau mprtiate pe paturi; robe de o curenie discutabil atrnau
de crlige pe perei.
Toate astea sunt aiureli necesare. Lanuri gesticula n toate prile, pe cnd
l conducea pe Locke n odaia cea mai apropiat de ua cu perdea, de parc i
arta un palat. Din cnd n cnd, mai gzduim cte un tutore sau un preot cltor
din ordinul lui Perelandro, iar ei trebuie s vad ceea ce se ateapt s vad.
Patul de scnduri pe care dormea Lanuri (cci, dup cum vzu Locke,
ctuele prinse de peretele din odaia vecin nu puteau ajunge la nici o alt odaie
din spate) era aezat pe un bloc masiv de piatr, un soi de raft solid ieind din
zid. Lanuri scotoci pe sub pturile nvechite, ntoarse ceva care scoase un sunet
metalic i i ridic patul de parc ar fi fost un capac de sicriu; pturile se
dovedir a sta pe un fel de pupitru de lemn prins cu balamale n piatr. O lumin
aurie ademenitoare se revrs din blocul de piatr, mpreun cu mirosurile
condimentate specifice buctriei camorrene de prim mn. Locke cunotea
aroma doar din felul n care era adus de vnt din cartierul Alcegrante sau din
unele hanuri i din case.
Hai, intr! Lanuri i mai fcu o dat semn i Locke trase cu ochiul peste
marginea blocului de piatr. O scar solid de lemn cobora de-a lungul unui pu
ptros ceva mai larg dect umerii lui Lanuri; se oprea la vreo apte metri mai
jos, pe o podea din lemn lustruit. Nu mai csca gura atta; coboar!
Locke se supuse. Treptele scrii erau late, aspre i foarte apropiate ntre ele;
nu avu nici o problem la coborre i, cnd ajunse jos, se trezi ntr-un pasaj nalt
care prea desprins din nsui turnul Ducelui. Podeaua era ntr-adevr din lemn
lustruit: stinghii drepte, lungi, de un cafeniu-auriu, scriau plcut sub paii si.
Tavanul arcuit i pereii erau acoperii n ntregime cu o sticl groas i lptos-
aurie care lucea palid, precum soarele din anotimpul ploios, cnd se mai ivete
de dup norii grei. Lumina venea de pretutindeni i de nicieri; peretele scnteia.
Cu o serie de bufnituri, bombneli i zornieli (cci Locke vzu acum c aducea,
ntr-un scule din pnz groas, monedele primite peste zi), Lanuri sri pe
podea lng el. Smuci scurt de frnghia legat de scar i falsul pat de scnduri
czu la loc, nchizndu-se singur.
Bun. Nu-i aa c-i mult mai plcut?
Da. Locke i trecu degetele peste suprafaa fr cusur a unuia dintre perei.
Sticla era simitor mai rece dect aerul. Este Sticl-strveche, nu-i aa?
C doar n-o fi chirpici! Lanuri l mpinse pe Locke spre stnga, unde
pasajul fcea o cotitur. Toat pivnia templului este nconjurat de chestia asta.
Sigilat n ea. Templul de deasupra a fost cldit pentru a se aeza n ea, acum
sute de ani. Nu-i nici o crptur n ea, din cte mi pot da seama, n afar de
vreo dou tunele care duc n alte locuri interesante. E rezistent la inundaii, nu
las s intre nici mcar o pictur de ap de dedesubt, chiar i atunci cnd apa
este pn la bru pe strzi. i ine-afar obolanii, gndacii, pianjenii-sugtori i
toate porcriile alea, atta timp ct suntem ateni la venire i la plecare.
Zdrngnitul tigilor de metal i chicotitul nfundat al frailor Sanza ajunse la
ei de dup col, chiar nainte s intre ntr-o buctrie mobilat confortabil cu
bufete nalte din lemn i cu o mas lung din scoru, nconjurat de scaune cu
speteaz nalt. Locke se frec la ochi cnd vzu pernele din catifea neagr i
frunzele din aur lcuit care le mpodobeau pe toate prile.
Calo i Galdo lucrau la un cuptor de crmid, mutnd tigi dintr-o parte n
alta i trntind cuite pe o imens vatr alchimic alb. Locke vzuse blocuri mai
mici din asemenea piatr, care ddea o cldur lipsit de fum cnd aruncai ap pe
ea, dar cea de aici cntrea probabil ct Printele Lanuri. n timp ce Locke
privea, Calo (Galdo?) ridic o tigaie n aer i turn ap dintr-un urcior de sticl
pe vatra ncins; aburul care se nl deodat aduse cu el un amestec bogat de
mirosuri dulci i Locke simi cum i se umple gura de ap.
n aerul de deasupra mesei din scoru strlucea un candelabru extraordinar: n
anii urmtori, Locke nelese c era o sfer armilar, furit n ntregime din sticl
i cu un ax din aur masiv. n centrul su strlucea, cu lumina alb-armie a
soarelui, un glob alchimic; n jurul acestuia se aflau cercurile din sticl care
marcau orbitele i micrile lumii i ale rudelor sale celeste, inclusiv ale celor trei
luni; n cele mai ndeprtate margini se aflau o sut de stele suspendate, ca nite
stropi de sticl topit ngheai cumva n chiar momentul exploziei lor. Lumina
alerga, licrea i ardea de-a lungul fiecrei fee a candelabrului, i totui era ceva
n neregul cu ea: prea c tavanul i pereii din Sticl-strveche absorbeau
cumva lumina din soarele alchimic; plmdind-o, slbind-o, redistribuind-o de-a
lungul ntregii lungimi i limi a Sticlei-strvechi din aceast pivni nefireasc.
Bine ai venit n adevrata noastr cas, micul nostru templu nchinat
Binefctorului. Lanuri azvrli sacul cu monede pe mas. Patronul nostru nu s-a
sinchisit niciodat de ideea c austeritatea i pioenia ar trebui s mearg mn n
mn; aici jos, ne artm nalta preuire pentru lucruri preuindu-le, dac m-
nelegi. Biei! Ia uitai cine a supravieuit interviului!
Nu ne-am ndoit deloc, zise unul din gemeni.
Nici mcar o clip, spuse i cellalt.
ns acum putem afla ce a fcut de a fost izgonit din Dealul Umbrelor?
ntrebarea, rostit la unison, avea tonul unui ritual repetat.
Cnd o s fii mai mari. Lanuri ridic din sprncean ctre Locke i cltin
din cap, asigurndu-se c biatul putea s-i vad clar gestul. Mult mai mari.
Locke, bnuiesc c nu tii cum se aaz masa...?
Cnd Locke cltin din cap, Lanuri l duse la un bufet nalt, aflat chiar n
stnga vetrei de gtit. nuntru erau vrafuri de farfurii albe din porelan; Lanuri
ridic una astfel nct Locke s poat vedea blazonul pictat de mn (un pumn
nzuat strngnd o sgeat i un ciorchine de struguri) i poleiala strlucitoare
de pe margine.
mprumutat, oarecum permanent, zise Lanuri, de la Doa Isabella
Manechezzo, preadistinsa mtu a Ducelui Nicovante. A murit fr copii i
ddea rareori petreceri, aa c nu-i ca i cum le folosea pe toate. Vezi cum unele
dintre faptele noastre care le-ar putea prea crude i necinstite strinilor sunt de
fapt chiar convenabile, dac le priveti din unghiul potrivit? E mna
Binefctorului la mijloc sau cel puin aa ne place nou s credem. Nu c ne-am
da seama de diferen, dac nu ar fi mulumit.
Lanuri i ddu farfuria lui Locke (care o nh cu o grij mult exagerat i-i
cercet ndeaproape marginea aurit) i i trecu drgstos degetele peste
suprafaa mesei de scoru.
Ei, asta, asta a fost proprietatea lui Marius Cordo, un jupn negustor din
Tal Verrar. O inea n cabina principal a unei galere cu trei nivele. Imens!
Optzeci i ase de vsle. M-am cam suprat pe el, aa c i-am sltat-o, mpreun
cu scaunele, covoarele, tapieriile i toate hainele. Chiar de pe corabie. I-am lsat
banii; voiam s i demonstrez ceva. Am aruncat totul n Marea de Bronz, cu
excepia mesei steia.
i sta! Lanuri art spre candelabrul celest. sta era transportat din
Ashmere ntr-un convoi de crue bine pzit, pentru btrnul Don Leviana.
Cumva, n timpul transportului, s-a transformat ntr-o cutie cu paie. Lanuri mai
scoase trei farfurii din bufet i le puse n braele lui Locke. La naiba, eram destul
de bunicel pe vremea cnd chiar munceam ca s mi ctig traiul.
Of, spuse Locke, sub povara tacmurilor de calitate.
A, da. Lanuri art spre scaunul din capul mesei. Pune una pentru mine
acolo. Una pentru tine la stnga mea. Dou pentru Calo i Galdo la dreapta mea.
Dac ai fi slujitorul meu, i-a zice s faci un aranjament neoficial. Poi repeta?
Aranjament neoficial.
Exact. Aa mnnc cei mari i puternici atunci cnd au ca invitai la mas
doar rude apropiate i poate un prieten sau doi. Privirea i tonul vocii lui Lanuri
lsau de neles c se atepta ca lecia asta s fie reinut, i el ncepu s-i
prezinte lui Locke toate complexitile paharelor, erveelelor de mas i
tacmurilor din argint.
Ce fel de cuit mai e i sta? Locke ridic un tacm rotunjit pentru unt ca
Lanuri s l poat inspecta. Are o problem. Nu ai putea omor pe nimeni cu
sta.
Nu prea uor, asta-i clar, biete. Lanuri i art lui Locke cum s aeze
cuitul de unt, mpreun cu vasele i castroanele potrivite. ns, atunci cnd se
strnge aristocraia la cin, este nepoliticos s i faci felul cuiva altfel dect prin
otrav. Lucrul sta servete la ntinsul untului, nu la luatul beregatei.
Atta btaie de cap doar ca s mnnci...
Pi, dac era dup fostul tu stpn, n Dealul Umbrelor puteai s mncai
slan rece i turte de pmnt unul de pe fundul celuilalt. ns acum eti un
Ticlos Gentilom, cu accent pe Gentilom. O s nvei cum s mnnci aa i cum
s serveti oameni care mnnc aa.
De ce?
Deoarece, Locke Lamora, va veni o vreme cnd vei lua masa cu baroni,
coni i duci. Vei lua masa cu negustori, amirali, generali i tot felul de doamne!
i atunci... Lanuri puse dou degete sub brbia lui Locke i i nl capul, astfel
nct s l priveasc n ochi. Atunci bieii idioi n-o s aib nici cea mai vag idee
c, de fapt, iau masa cu un ho.

Nu-i aa c e drgu?
Lanuri nl paharul gol i i salut cei trei tineri protejai la masa splendid
mpodobit. Castroane aburinde din bronz i vase grele de lut purtau n ele
rezultatele eforturilor depuse de Calo i Galdo la vatra de gtit. Locke, aezat pe
o pern n plus ca s i ajung coatele pe mas, se holba la mncare i la gteli cu
ochi mari. Era nucit de ct de repede scpase de vechea sa via i nimerise n
asta nou, plin de oameni icnii, dar ciudat de plcui.
Lanuri ridic o sticl plin cu ceea ce el numea vin alchimic; chestia era
vscoas i ntunecat, ca argintul-viu. Cnd trase dopul deurubat, aerul se
umplu cu miros de ienupr; pentru o clip, chiar acoperi aroma condimentat a
felurilor principale. Lanuri turn o porie bun din chestia aia ntr-un pahar gol
i, n lumina puternic, vinul se scurse precum argintul topit. Lanuri nl
paharul n dreptul frunii.
Un pahar vrsat n aer pentru cel care ade cu noi nevzut; patronul i
protectorul, Paznicul Strmb, Printele Pretextelor Necesare.
i mulumim pentru buzunarele adnci i nepzite, rostir fraii Sanza ntr-
un glas, iar Locke fu luat prin surprindere de seriozitatea intonaiei lor.
i mulumim pentru strjerii care dorm n post, zise Lanuri.
i mulumim pentru oraul care ne hrnete i pentru noaptea care ne
ascunde, veni rspunsul.
i mulumim pentru prietenii care ne ajut s cheltuim prada! Lanuri
cobor paharul pe jumtate plin i l aez n mijlocul mesei. Lu un alt pahar,
mai mic; turn n acesta doar un deget de argint lichid. Un pahar vrsat n aer
pentru un prieten care nu este cu noi. i dorim numai bine Sabethei i ne rugm
s se ntoarc cu bine.
i poate o s se ntoarc mai puin icnit, spuse unul din cei doi Sanza, pe
care Locke l numise Calo n gnd, ca s-i fie mai uor.
i mai umil. Galdo ddu din cap dup ce zise asta. Umil ar fi chiar
minunat.
Fraii Sanza i doresc Sabethei numai bine. Lanuri inu paharul mic de
licoare nemicat i i intui cu privirea pe gemeni. i se roag pentru ntoarcerea
ei cu bine.
Da! i dorim numai bine!
O ntoarcere cu bine ar fi nemaipomenit.
Cine este Sabetha? rosti ncet Locke, adresndu-i ntrebarea lui Lanuri.
O podoab pentru mica noastr gac. Singura noastr femeie, plecat
momentan la... studii. Lanuri ls paharul ei jos, lng cel turnat pentru
Binefctor, i i lu paharul lui Locke. nc o afacere special fcut cu fostul
tu stpn. nzestrat, biete, nzestrat ca tine cu un talent nefiresc n a-i necji
pe ceilali.
Adic pe noi, vrea s spun, complet Calo.
i n curnd i pe tine, surse Galdo.
Da mai tac-v fleanca, tmpiilor! Lanuri turn un strop din vinul ca
argintul-viu n paharul lui Locke i i-l ddu napoi. nc un toast i o rugciune.
Pentru Locke Lamora, noul nostru frate. Noul meu pezon. i urm toate cele
bune. l primim cu braele deschise. i ne rugm s capete mai mult
nelepciune.
Cu micri graioase, le turn vin lui Calo i lui Galdo, iar apoi turn un pahar
aproape plin pentru sine. Lanuri i cei doi Sanza i nlar paharele; Locke i
imit iute. Argintul sclipea sub aur.
Bine-ai venit printre Ticloii Gentilomi!
Lanuri ciocni uor cu Locke, producnd un clinchet care zbovi un pic n aer
nainte s se estompeze dulce.
Mai bine alegeai moartea! zise Galdo.
i-a oferit moartea ca variant, nu? rosti Calo n vreme ce ciocnea cu
fratele su, apoi se ntinser amndoi peste mas ca s ciocneasc i cu Locke.
Rdei ct putei, biei. n curnd, isprvir de ciocnit pahare, i Lanuri fu
primul care sorbi iute din vin. Aaa! Ascultai la mine, dac aceast biat fptur
rezist mcar un an, o s ajungei s jucai cum v cnt el. O s v arunce
struguri cnd o s vrea s vad un giumbuluc. Haide, Locke, ia o gur!
Locke i nl paharul; suprafaa argintie oglindea imaginea vie, dar
tremurtoare a chipului su i a odii puternic luminate din jurul lui; buchetul
vinului era un amestec de ienupr i de anason care-i gdila nasul. Duse propria
imagine la buze i bu. n momentul n care o nghii, licoarea un pic rece pru s
i alunece pe dou ci n acelai timp: o dr de cldur i gdil gtlejul pe cnd
cobora, iar tentacule de ghea se ntinser n sus, alunecndu-i pe cerul gurii i
prin sinusuri. Ochii i se holbar; tui i i trecu o mn peste buzele deodat
amorite.
Este vin de oglind, din Tal Verrar. Marf bun. Acum pune i mnnc
ceva, c altfel o s-i crape capul.
Calo i Galdo traser la o parte ervetele ude de pe platouri i castroane,
dezvelind pentru prima oar adevratele proporii ale cinei. Erau chiar i crnai,
frumos tiai i prjii n ulei cu buci de pere. Erau ardei iui umplui cu past
de migdale i cu spanac; glute de pui nvelite n pine subire i fripte pn
cnd pinea ajunsese translucid ca hrtia; fasole neagr rece n sos de vin i
mutar. Fraii Sanza i puneau deja cte ceva din fiecare pe farfurie, att de
repede nct Locke nu putea s-i urmreasc.
De-abia descurcndu-se cu o furculi de argint bifurcat i cu unul dintre
cuitele rotunjite pe care le luase n rs mai nainte, Locke ncepu s i ndese de
toate n gur; aromele preau s explodeze glorios i la ntmplare. Glutele de
pui erau condimentate cu ghimbir i cu coaj ras de portocal. Sosul de vin din
salata de fasole i nclzi limba; aburii iui ai mutarului i arser gtul. Se
pomeni c d vin pe gt ca s sting fiecare nou foc care se isca nluntrul su.
Spre surpriza sa, dup ce l servir pe el, gemenii Sanza nu se atinser de
mncare; stteau cu minile mpreunate i cu ochii la Lanuri. Dup ce brbatul
se asigur c Locke mnnc, se ntoarse spre Calo.
Eti un nobil vadran. S spunem c eti un Liege-Graf dintr-unul din
Dovleceii mai puin importani. Eti la un dineu n Tal Verrar; sunt prezeni
brbai i femei, n numr egal, cu locuri desemnate dinainte. Lumea tocmai a
intrat n sala de mese; doamna ta este lng tine i i vorbete. Ce faci?
La un dineu vadran, i-a trage scaunul ca s se aeze, fr s atept s mi
cear asta. Calo nu zmbea. ns doamnele verrarene ar sta intenionat lng un
scaun ca s arate c vor s le fie tras. Este nepoliticos s-i dai cu presupusul. Aa
c a lsa-o pe ea s fac prima micare.
Foarte bine. Acum. Lanuri art spre cellalt Sanza cu o mn, n timp ce
i punea mncare n farfurie cu cealalt. Ct fac aptesprezece nmulit cu
nousprezece?
Galdo nchise ochii i se concentr cteva secunde.
... trei sute douzeci i trei.
Corect. Care este diferena dintre o leghe nautic vadran i una therin?
... leghea nautic vadran este mai lung cu o sut... cincizeci de
stnjeni.
Foarte bine. Gata. Acum putei mnca.
n timp ce fraii Sanza ncepur s se lupte grosolan pentru anumite feluri de
mncare, Lanuri se ntoarse ctre Locke, a crui farfurie era deja pe jumtate
goal.
Peste cteva zile o s ncep s i pun tot felul de ntrebri despre ce ai
nvat, Locke. Dac vrei s mnnci, trebuie s nvei.
Ce o s nv? n afar de aezatul mesei...
Totul! Lanuri arta foarte mulumit de sine nsui. Totul, biete. Cum s
lupi, cum s furi, cum s mini fr s clipeti. Cum s gteti cine ca asta! Cum
s te deghizezi. Cum s vorbeti ca un nobil, cum s scrii ca un preot, cum s
faci ca un debil mintal.
Calo deja tie cum s fac asta, zise Galdo.
Agh moo agh na mugh baaa, spuse Calo, cu gura plin de mncare.
ii minte c i-am zis c noi nu operm ca ali hoi? Noi suntem alt soi de
hoi, Locke! Suntem actori. Oameni cu mti. Stau aici i m prefac a fi preotul
lui Perelandro, i sunt ani buni de cnd oamenii mi arunc bani. Cum crezi c
am pltit pentru tot ce-i vd ochii n brlogul sta fermecat, pentru mncarea
asta? Am cincizeci i trei de ani; la vrsta asta, nimeni nu mai fur crat pe
acoperiuri i sprgnd ncuietori. Sunt pltit mai bine pentru c sunt orb dect
am fost vreodat pentru isteime i iuime. Iar acum sunt prea ncet i prea rotofei
ca s mai trec drept cineva cu adevrat interesant.
Lanuri isprvi ce avea n pahar i i turn altul.
ns voi... Tu i Calo, i Galdo, i Sabetha... voi patru avei toate avantajele
pe care nu le-am avut eu. Educaia voastr va fi amnunit i viguroas. O s
mi rafinez noiunile i tehnicile. Cnd voi termina cu voi, isprvile pe care o s
le facei voi patru... ei bine, o s fac mica mea escrocherie cu templul sta s
par simpl i lipsit de ambiie.
Sun bine, spuse Locke, care ncepea s simt efectul vinului; o pcl
cald de mulumire nelegtoare se pogora asupra lui, nbuind tensiunea i
precauia care erau o a doua natur pentru un orfan din Dealul Umbrelor. Ce
facem mai nti?
Pi, n seara asta, dac nu o s fii prea ocupat cu vomitatul primei mese ca
lumea de care ai avut parte n viaa ta, Calo i Galdo o s i pregteasc o baie
cald. Dup ce nu vei mai fi un tovar att de nmiresmat, poi s te culci.
Mine o s i dm o rob de acolit i poi iei pe trepte cu noi, s aduni monede.
Mine-noapte... Lanuri se scrpin n barb, lund o nghiitur din pahar. Te
duc s l ntlneti pe batan. Pe Capa Barsavi. Este nespus de curios s te vad.
CAPITOLUL TREI

Oameni nchipuii

Pentru a doua oar n ultimele dou zile, strini mascai i cu glugi ptrunser
n viaa lui Don Lorenzo Salvara, ntr-un loc neateptat. De data asta se ntmpl
chiar dup miezul nopii, iar ei l ateptau n biroul su.
nchidei ua, zise intrusul mai scund. Glasul su era tipic camorrean,
aspru, afumat i evident obinuit s i se dea ascultare. Luai loc, domnia voastr,
i nu v ostenii s v chemai slujitorul. Este puin suferind.
Cine naiba suntei? Mna lui Salvara se rsuci din reflex; ns nu avea nici
o teac la cingtoare. nchise ua din spatele su, dar nu schi nici un gest de a
se aeza la biroul de scris. Cum ai intrat aici?
Intrusul care vorbise primul ntinse mna i i trase jos pnza neagr ce i
acoperea nasul i gura. Avea chipul usciv i coluros; prul i era negru, iar
mustaa nchis la culoare era subire i aranjat impecabil. O cicatrice alb i
strbtea obrazul drept. Bg o mn n faldurile mantiei sale negre, bine croite,
i scoase un portofel negru din piele pe care l desfcu n aa fel nct Donul s-i
poat vedea coninutul un mic blazon auriu aezat ntr-un desen amnunit de
sticl ngheat.
Zeii s m pzeasc! Don Salvara czu n scaun, agitat, fr s mai ovie.
Suntei Nocturni.
Exact. Omul i mpturi portofelul i l bg la loc n mantie. Intrusul
tcut, nc mascat i cu gluga tras, se trase, ca din ntmplare, pn la civa
pai n spatele lui Don Lorenzo, ntre el i u. Iertai-ne c dm buzna aa. ns
problema pentru care am venit este extrem de delicat.
Am... am jignit-o cumva pe Altea Sa?
Din cte tiu eu, nu, domnule Salvara. De fapt, se poate spune c ne aflm
aici tocmai ca s prevenim asta.
Eu... eu, aa... ei bine. A, ce ai zis c i-ai fcut lui Cont?
I-am dat doar ceva care s-l ajute s doarm, att. tim ct de credincios v
este i mai tim i c-i periculos. Nu am vrut s apar... nenelegeri.
Brbatul care sttea n pragul uii ntri aceast declaraie pind nainte,
ntinznd mna pe lng Don Salvara i aeznd ncet pe birou cuitele de lupt
ale lui Cont.
neleg. Sper c nu a pit nimic. Don Salvara btu darabana pe birou i l
intui cu privirea pe intrusul cu cicatrice. n caz contrar, a fi foarte nemulumit.
Este viu i nevtmat, v dau cuvntul meu de slujitor al Ducelui.
Mi-e de ajuns. Pentru moment.
Brbatul cu cicatrice oft i se frec la ochi cu dou degete nmnuate.
Nu trebuie s ncepem cu stngul, mlord. mi cer iertare pentru bruscheea
apariiei noastre i pentru felul n care am intrat, dar cred c vei descoperi c
bunstarea domniei voastre este vital n ochii stpnului nostru. Mi s-a cerut s
v ntreb ai petrecut bine la Srbtoare astzi?
Da... Don Salvara vorbi cu bgare de seam, ca i cum ar fi avut n fa un
avocat sau un grefier. Cred c este o afirmaie corect.
Bun, bun. Nu ai fost singur, aa-i?
Doa Sofia m-a nsoit.
M refer la altcineva. Nu la unul dintre supuii Alteei Sale. Nu un
camorrean.
A, negustorul. Un negustor din Emberlain numit Lukas Fehrwight.
Din Emberlain. Mda, sigur. Brbatul cu cicatrice i ncruci braele la
piept i i arunc privirea prin biroul Donului; se uit o clip la dou mici
portrete din sticl reprezentndu-i pe btrnii Don i Doa Salvara, nrmate i
cu funde negre comemorative. Ei bine, omul acela este negustor din Emberlain
tot att ca i mine sau ca dumneavoastr, mlord Salvara. Este un escroc. Un
impostor.
Eu... Don Salvara aproape c sri n picioare, dar i aminti de brbatul din
spatele su i se gndi de dou ori nainte s-o fac. Nu vd cum ar putea fi
posibil. El
S-mi fie cu iertare, mlord. Brbatul cu cicatrice surse, cu un nfiortor
surs fals, cum ar face-o un om fr copii care ncearc s aline un prunc agitat.
ns dai-mi voie s v ntreb ai auzit vreodat de omul cruia i se spune
Ghimpele din Camorr?

Fur doar pentru c familia mea are nevoie de bani ca s supravieuiasc!


Locke Lamora rosti aceast proclamaie cu paharul de vin nlat; el i ceilali
Ticloi Gentilomi stteau la vechea mas de scoru din vizuina opulent de sub
Casa lui Perelandro; Calo i Galdo la dreapta lui, Jean i Goang la stnga. O
grmad imens de mncare era ntins n faa lor, iar candelabrul celest atrna
deasupra cu lumina sa aurie familiar. Ceilali ncepur s-i bat joc.
Mincinosule! strigar ei n cor.
Fur doar pentru c lumea asta pctoas nu m las s ctig o pine
cinstit! strig Calo, nlndu-i propriul pahar.
Mincinosule!
Fur doar pentru c trebuie s-mi ntrein trntorul de frate geamn, a crui
lene i-a frnt inima mamei!
Galdo l nghionti pe Calo n timp ce rosti asta.
Mincinosule!
Fur doar pentru c m-am nhitat cu tot felul de derbedei, zise Jean.
Mincinosule!
n cele din urm, ritualul ajunse la Goang; biatul i nl paharul cu o
mn uor tremurnd i zbier:
Fur doar pentru c este al naibii de distractiv!
TICLOSULE!
ntr-un vacarm general de rcnete i ipete, cei cinci hoi ciocnir paharele;
lumina sclipi pe cristal i strluci prin neguroasele adncimi verzi ale vinului de
ment verrar. Cei patru brbai i golir paharele dintr-o nghiitur i le trntir
pe mas. Goang, care se uita deja cruci, fu ceva mai delicat cu propriul pahar.
Domnilor, in n mini primele roade ale lungilor noastre sptmni de
cercetare i de suferin. Locke ridic un sul de pergament prins cu funde i
purtnd o pecete albastr culoarea micii nobilimi din Camorr. O scrisoare de
credit pentru cinci mii de coroane, care pot fi ridicate mine din fondurile pe care
Don Salvara le are depuse la Merragio. i, ndrznesc s adaug, prima prad la
care a contribuit mezinul gtii.
Hei, biatu din butoi!
Fraii Sanza ipar ntr-un glas; o clip mai trziu, o chifl cu migdale zbur
dinspre scaunele lor, l izbi pe Goang drept ntre ochi i czu n farfuria sa
goal. Goang o rupse n dou i rspunse cu aceeai moned, intind bine n
ciuda ameelii. Locke continu s vorbeasc n timp ce Calo se ncrunt,
curndu-i firimiturile din ochi:
Contactul din aceast dup-amiaz a fost uor. ns nu am fi ajuns att de
departe i att de repede dac n-ar fi fost aciunea rapid de ieri a lui Goang. Ce
chestie prosteasc, nesbuit, idioat i a naibii de ridicol! N-am cuvinte ca s
mi exprim admiraia. Locke izbutise s fac o mic scamatorie cu sticla de vin
ct vorbise; paharele goale se umplur deodat. Pentru Goang! Noua npast de
pe capul strjii camorrene!
Dup ce se mai domolir uralele i pileala care urmar acestui toast i dup ce
Goang fu pocnit peste ceaf ct s-i zglie bine tot ce-avea n cpn, Locke
scoase un pahar mare, l aez n mijlocul mesei i l umplu ncet.
nc ceva nainte s mncm. i nl paharul, iar ceilali devenir tcui.
Un pahar vrsat n aer pentru un prieten care nu mai este printre noi. i ducem
lipsa btrnului Lanuri i ne rugm ca sufletul su s se odihneasc n pace. Fie
ca Paznicul Strmb s-l aib venic n paz i s-l binecuvnteze pe strmbul su
slujitor. A fost un om bun i pocit, n felul celor de teapa noastr.
Cu blndee, Locke puse paharul n mijlocul mesei i l acoperi cu o bucat
neagr de pnz.
Ar fi fost foarte mndru de tine, Goang.
Sper. Biatul se uit int la paharul acoperit aflat n mijlocul acelor
cristale opulente i tacmuri aurite. A fi vrut s-l fi cunoscut.
Ai fi fost un proiect tihnit pentru btrneile lui. Jean i srut mna
stng, gestul de binecuvntare al preoimii celui de-al Treisprezecea, Cel Fr
de Nume. Un rgaz ct se poate de bine-venit dup ce-a avut de ptimit
crescndu-ne pe noi patru!
Jean este mult prea generos. Eu i el am fost nite sfini. Fraii Sanza au
fost cei care l fceau pe bietul btrn s nu nchid un ochi noaptea, rugndu-se
ncontinuu. Locke ntinse mna spre un platou acoperit. S mncm.
Poate vrei s spui c se ruga ca tu i Jean s cretei iute i s ajungei la fel
de chipei ca noi! Mna lui Galdo ni i l apuc pe Locke de ncheietur. N-ai
uitat nimic?
Ce s uit?
Calo, Galdo i Jean ntmpinar aceast ntrebare cu aceeai privire. Goang
se ruin i se uit la candelabru.
Blestema-v-ar zeii! Locke se ridic din scaunul su aurit i se ndrept spre
un bufet lateral; se ntoarse la mas aducnd cu el un phrel un pic mai mare
dect un degetar. Turn n acesta un strop de vin de ment. Nu l nl, ci l
mpinse n mijlocul mesei lng paharul acoperit cu bucata de pnz neagr. Un
pahar vrsat n aer pentru cineva care nu-i printre noi. Nu tiu unde-i ea acum i
sper s v stea mncarea n gt, mai puin ie, Goang, mulumesc al naibii de
mult.
Nu prea sun a binecuvntare elegant, mai ales din partea unui preot. Calo
i srut mna stng i o flutur deasupra phrelului. Ea a fost una dintre noi
chiar naintea ta, garrista.
tii ce m rog? Locke strnse marginea mesei cu minile pn cnd i se
albir articulaiile. M rog ca ntr-o bun zi unul dintre voi s afle ce face iubirea
din om dup ce urc mai sus de baierele pantalonilor.
E nevoie de doi ca s frngi o inim. Cu blndee, Galdo i puse mna
stng peste dreapta lui Locke. Nu in minte ca ea s fi futut lucrurile fr
ajutorul tu dibaci.
i ndrznesc s spun, adug Calo, c ar fi o uurare nemaipomenit
pentru noi toi dac ai binevoi s te duci i tu s i-o tragi. Lung i tare. Pe toi
zeii, f-o cu trei deodat! Avem fondurile necesare.
S tii c rbdarea mea s-a epuizat de mult cnd vine vorba de subiectul...
glasul lui Locke se transforma n urlet cnd Jean l nfc de bicepsul stng;
pumnul lui Jean cuprindea cu uurin braul lui Locke.
A fost buna noastr prieten, Locke. A fost i nc este. i datorezi ceva
mai de Doamne-ajut.
Jean ntinse mna dup sticla de vin, apoi umplu phrelul pn la buz. l
nl n lumin i-i lu cealalt mn de pe braul lui Locke.
Un pahar vrsat n aer pentru o prieten care nu-i cu noi. i dorim Sabethei
numai bine. Iar pentru noi, s ne-nelegem ca fraii.
Locke l privi o secund care pru c ine minute n ir, apoi scp un oftat
prelung.
mi pare ru. Nu am vrut s stric momentul. A fost un toast jalnic i... m
ciesc. Ar fi trebuit s m gndesc mai bine la responsabilitile mele.
i mie mi pare ru. Galdo rnji ruinat. Nu te nvinovim pentru ceea ce
simi. tim c era... era... ea.
Ei bine, mie nu-mi pare ru de partea cu curvele. Calo ddu din umeri a
fals scuz. Sunt al dracului de serios, omule. Bag-i fitilul. Arunc-i ancora.
Du-te i vezi o doamn n privina unei teci pentru pumnal. O s te simi mai
bine.
Da nu i-e limpede c sunt n al noulea cer? N-am nevoie s m simt mai
bine; iar noi doi mai avem nc de lucru n seara asta! Pentru numele Paznicului
Strmb, nu putem s omorm subiectul sta i s-i azvrlim cadavrul blestemat
n mare?
mi pare ru, zise Calo dup cteva secunde i o cuttur plin de neles
din partea lui Jean. mi pare ru. Uite care-i treaba, tii c i vrem binele. Ne
pare ru dac exagerm. Dar ea este n Parlay i noi suntem n Camorr, i e
limpede c tu
Calo ar mai fi spus i altceva, ns o chifl de migdale l lovi drept n nas i el
tresri surprins. O alt chifl l lovi n frunte pe Galdo; alta ateriz n poalele lui
Jean, iar Locke izbuti s o resping la timp pe cea care-l viza.
Pe bune, acum! Goang strnsese i alte chifle n minile ntinse i le art,
ca pe nite arbalete ncrcate. La asta trebuie s m atept cnd o s cresc mare?
Credeam c srbtorim faptul c suntem mai bogai i mai istei dect oricine!
Locke l privi pe biat o clip, apoi se ntinse i lu phrelul plin de la Jean,
cu un surs ce i nflorea pe buze.
Goang are dreptate. Hai s terminm cu prostiile i s lum cina. nl
paharul ct putu de sus, spre lumina candelabrului. Pentru noi mai bogai i
mai istei dect oricine!
Mai bogai i mai istei dect oricine! veni ca un ecou rspunsul.
nchinm pentru prietenii care nu sunt printre noi i care ne-au ajutat s
ajungem aa cum suntem. Le ducem dorul. Locke i ridic paharul la buze i
sorbi un pic nainte s-l lase jos. i nc i iubim, spuse ncetior.

Ghimpele din Camorr... este un zvon ndeosebi de ridicol care trece din
gur-n gur prin salonul de dineuri atunci cnd unul dintre Donii mai nervoi nu-
i ndoaie ndeajuns vinul cu ap.
Ghimpele din Camorr, rosti n mod agreabil brbatul cu cicatrice, a plecat
de pe barja dumneavoastr de agrement ceva mai devreme n seara asta, cu un
bilet de ordin semnat pentru cinci mii de coroane din fier alb.
Cine? Lukas Fehrwight?
Nimeni altul.
Lukas Fehrwight este vadran. i mama a fost vadran; le cunosc limba!
Lukas este un Emberlain experimentat, pn la capt. Se acoper cu ln i sare
doi coi cnd clipete vreo femeie spre el! Don Lorenzo i ddu nervos jos
ochelarii i i puse pe birou. Omul ar pune oricnd rmag pe vieile propriilor
copii cnd vine vorba de preul pe care l-ar putea obine pentru nite butoaie de
mruntaie de hering. Am avut de-a face cu soiul sta de oameni de nenumrate
ori. Omul la nu este camorrean i nici vreun ho legendar!
Domnia voastr. Avei douzeci i patru de ani, nu-i aa?
Pe moment. Chiar e relevant?
Fr ndoial, ai cunoscut muli negustori n anii care au trecut de cnd
mama i tatl dumneavoastr au murit, fie s se odihneasc n pacea ndelungatei
Tceri. Muli negustori, i muli dintre ei vadrani, nu?
Destul de corect.
i dac un om, un om foarte inteligent, ar dori s v fac s credei c este
un negustor... ei bine, cum s-ar mbrca i s-ar prezenta? Ca un pescar? Ca un
arca mercenar?
Nu neleg ce vrei s spunei.
Vreau s spun, mlord Salvara, c propriile dumneavoastr ateptri au fost
folosite mpotriva domniei voastre. Avei un sim ascuit pentru oamenii de
afaceri, categoric. Ai mrit averea familiei dumneavoastr de cteva ori n scurta
perioad n care v-ai ocupat de ea. De aceea, un om care ar vrea s v momeasc
ntr-o capcan nu ar trebui dect s se prefac a fi un om de afaceri desvrit. S
fie ntruchiparea voit a tuturor ateptrilor dumneavoastr. S v arate exact
ceea ce ateptai i dorii s vedei.
Mi se pare c, dac v accept raionamentul, zise ncet Donul, atunci
adevrul evident al oricrui lucru legitim poate fi socotit drept baza falsitii sale.
Eu spun c Lukas Fehrwight este un negustor din Emberlain, deoarece are toate
semnalmentele unuia; dumneavoastr spunei c aceleai semnalmente dovedesc
c este un escroc. Am nevoie de dovezi ceva mai grele dect asta.
Atunci dai-mi voie s deviez puin de la subiect, mlord, i s v pun o
alt ntrebare. Brbatul cu cicatrice i bg minile sub faldurile negre ale
mantiei i se uit la tnrul nobil. Dac ai fi un ho care prad numai nobilimea
Ducatului Camorr, cum v-ai ascunde aciunile?
Numai? Iar ncepem cu Ghimpele din Camorr...! Un asemenea ho nu
poate fi adevrat. Exist nelegeri... Pactul Secret. Ceilali hoi s-ar ocupa de
problema asta imediat ce cineva ar ndrzni s ncalce Pactul.
i ce s-ar ntmpla dac houl nostru ar putea s scape neprins? Dac houl
nostru i-ar putea ascunde identitatea chiar i fa de tovarii si?
Dac. Dac. Se spune c Ghimpele din Camorr fur de la cei bogai Don
Salvara i puse o mn pe piept i d toi banii sracilor, pn la ultima lecaie.
Dar ai auzit de vreo pung de galbeni lsat pe strzile din Cuprins-de-Flcri n
ultima vreme? De vreun crbunar sau cumprtor de vechituri care s umble
deodat n mtsuri i cu cizme nzorzonate? Haidei... Ghimpele este o poveste
spus la o bere de ctre oamenii de rnd. Spadasin nentrecut, cuceritor de inimi,
o nluc trecnd prin perei. Ridicol.
Avei uile ncuiate i gratii la toate ferestrele, i totui iat-ne n biroul
dumneavoastr, mlord.
Nu neg. Dar suntei oameni n carne i oase.
Aa se zice. ns ne ndeprtm de la subiect. Houl nostru, mlord, se
bazeaz pe dumneavoastr i pe ceilali nobili s pstrai, pentru el, taina asupra
activitilor sale. Ipotetic vorbind, dac Lukas Fehrwight ar fi Ghimpele din
Camorr i dac ai ti c tocmai a plecat linitit cu o mic avere din cuferele
dumneavoastr, ce ai face? Ai alerta straja? Ai cere ajutor n mod deschis la
curtea Alteei Sale? Ai vorbi despre aceast problem de fa cu Don Paleri
Jacobo?
Eu... eu... e o observaie interesant. M ntreb
Ai vrea ca ntregul ora s afle c ai fost dus de nas? C ai fost pclit?
Ar mai avea vreodat oamenii de afaceri ncredere n discernmntul
dumneavoastr? i-ar mai reveni vreodat cu adevrat reputaia dumneavoastr?
Cred c ar fi... foarte greu s-i mai revin.
Mna dreapt a brbatului cu cicatrice reapru, nenmnuat i palid n
contrast cu ntunecimea mantiei, cu un deget ridicat.
Domnia sa Doa Rosalina de Marre a pierdut zece mii de coroane acum
patru ani, n schimbul unor titluri de proprietate ale unor livezi din susul fluviului
care nu exist. Un al doilea deget se ridic. Don i Doa Feluccia au pierdut de
dou ori pe att, acum doi ani. Credeau c finaneaz o lovitur de stat n
Talisham, care ar fi fcut ca oraul s devin fieful familiei. Anul trecut, zise
brbatul cu cicatrice ridicnd al treilea deget, Don Javarriz a pltit cincisprezece
mii de coroane unui prezictor care pretindea c-i poate readuce la via primul
nscut. Brbatul ridic i degetul mic, ndreptndu-l spre Don Lorenzo. i-acum
avem de-a face cu Don i Doa Salvara, implicai ntr-o afacere secret care este
i ispititoare, i convenabil. Spunei-mi, ai auzit vreodat de necazurile
seniorilor i doamnelor despre care am pomenit?
Nu.
Doa de Marre o viziteaz pe soia dumneavoastr n grdina ei de dou
ori pe sptmn. Vorbesc despre botanica alchimic mpreun. Dumneavoastr
niv ai jucat cri cu fiii lui Don Javarizz de-attea ori. i totui ce ai auzit v
surprinde?
Da, foarte mult, v asigur!
i Altea Sa a fost surprins. Stpnul meu a petrecut doi ani strduindu-se
s urmreasc iele subiri care leag aceste infraciuni ntre ele, mlord. O avere
de mrimea celei pe care o avei dumneavoastr a disprut complet i a fost
nevoie de porunca ducal ca s se poat smulge adevrul de la cei pgubii. i
asta deoarece mndria i fcea s pstreze tcerea.
Don Lorenzo se uit ndelung la suprafaa biroului su.
Fehrwight are un apartament la Casa Tvlit. Are un slujitor, haine de
calitate, ochelari de o sut de coroane. Deine... secrete ale proprietii Casei de
bel Auster. Don Salvara l privi pe brbatul cu cicatrice ca i cum i-ar fi prezentat
o problem grea unui tutore exigent. Sunt lucruri pe care nu le-ar putea avea nici
un ho.
Oare hainele elegante ar fi ceva mai presus de mijloacele unui om care are
la dispoziie peste patruzeci de mii de coroane furate? Iar butoiul su de coniac
nenvechit cum ai putea dumneavoastr sau eu, sau oricine altcineva din afara
Casei de bel Auster s tii cum ar trebui s arate? Sau ce gust ar trebui s aib?
E o neltorie simpl.
A fost recunoscut pe strad de un comisionar de mrfuri, unul dintre
funcionarii juridici din Razona care-i tot timpul pe la Meraggio!
Sigur c da, deoarece a nceput s-i fabrice identitatea de Lukas
Fehrwight cu mult timp n urm, probabil chiar nainte s o fi cunoscut pe Doa
de Marre. Are un cont ct se poate de real la Meraggio, deschis cu bani la fel de
reali, acum cinci ani. Afieaz toate semnele prosperitii pe care un om n
poziia lui ar trebui s le aib, dar Lukas Fehrwight e o nluc. O minciun. Un
rol interpretat n faa unui public privat foarte select. l urmresc pe omul sta de
ani de zile.
Suntem oameni cu judecat, Sofia i cu mine. Mai mult ca sigur... mai mult
ca sigur am fi observat dac era ceva nelalocul su.
Nelalocul su? Pi, ntreaga afacere este nelalocul su! Mlord Salvara, v
implor, ascultai-m cu atenie! Suntei un magnat al buturilor rafinate. Spunei
o rugciune la mormntul mamei dumneavoastr n fiecare sptmn, la un
templu vadran. Nu-i o coinciden extraordinar ca tocmai acolo s dai peste un
vadran la ananghie care mai este i furnizor n acelai domeniu?
Unde altundeva n afar de Templul Apelor Prielnice ar putea s se roage
un vadran cnd viziteaz Camorrul?
Nicieri n alt parte, desigur. ns uitai-v cum se strng grmad
coincidenele. Un negustor vadran de buturi aflat la ananghie i care ntmpltor
tocmai se duce s-l viziteze pe Don Jacobo? Dumanul dumneavoastr de
moarte? Un om pe care toat lumea tie c l-ai strivi prin orice mijloace dac nu
v-ar fi interzis-o Ducele?
M-ai... observat cnd l-am ntlnit prima oar?
Da, ndeaproape. V-am vzut pe dumneavoastr i pe slujitorul
dumneavoastr cum v apropiai de alee ca s salvai un om despre care credeai
c este n primejdie. Noi
Credeam? Era ct pe ce s fie sugrumat!
Chiar aa? Brbaii mascai erau complicii lui, mlord. Lupta a fost
nscenat. A reprezentat un mod de a face cunotin cu negustorul nchipuit i
cu oportunitatea sa, la fel de nchipuit. Tot ceea ce preuii a fost folosit drept
momeal pentru capcan! Afeciunea pentru vadrani, simul datoriei, curajul,
interesul pentru buturile rafinate, dorina de a-l ntrece pe Don Jacobo. i poate
fi o coinciden faptul c planul lui Fehrwight trebuie s rmn secret? C se
desfoar ntr-o perioad foarte scurt i este foarte costisitor? C, ntmpltor,
v hrnete toate ambiiile posibile?
Donul privi ndelung peretele opus din biroul su, btnd cu degetele n mas
ntr-un ritm tot mai rapid.
Este un adevrat oc, zise el ntr-un sfrit, cu un glas pierdut, fr nici o
urm de opoziie rmas.
S-mi fie cu iertare, senior Salvara. Adevrul este suprtor. Sigur c
Ghimpele din Camorr nu are peste trei metri nlime. Sigur c nu poate trece
prin perei. ns este un ho ct se poate de real; se d drept un vadran pe nume
Lukas Fehrwight, a pus mna pe cinci mii de coroane din banii dumneavoastr i
e gata s mai nhae nc douzeci de mii.
Trebuie s trimit oameni la Meraggio, ca s nu poat ridica banii
diminea, spuse Don Lorenzo.
Cu tot respectul, domnia voastr, nici nu ncape vorb s facei una ca asta.
Am primit instruciuni clare. Nu l vrem doar pe Ghimpe, ci i pe complicii si.
Persoanele de contact. Sursele de informaie. ntreaga sa reea de hoi i iscoade.
L-am scos la lumin acum i putem s-l urmrim ct i face treaba. La primul
semn c a fost demascat, va fugi. Iar noi s-ar putea s nu ne mai ntlnim cu
ocazia asta. Altea Sa Ducele Nicovante este de neclintit: toi cei implicai n
aceste infraciuni trebuie identificai i reinui. Pentru a putea face asta, vi se
solicit o cooperare deplin, n numele Ducelui.
Ce trebuie s fac?
Continuai s v purtai ca i cum ai crede n ntregime povestea lui
Fehrwight. Lsai-l s ridice banii. Lsai-l s aib parte de puin succes. i cnd
se ntoarce s cear i ali bani...
Da?
Pi, dai-i, domnia voastr! Dai-i tot ce v cere.

Imediat ce farfuriile fur golite, iar Goang, puin cherchelit, primi sarcina de
a le cura lun cu ap cald i nisip alb (Este excelent pentru educaia ta
moral! i strigase Jean, n vreme ce el stivuia porelanurile i cristalele), Locke
i Calo se retraser n Garderoba vizuinii, ca s nceap pregtirile pentru cel de-
al treilea i cel mai important contact din jocul cu Don Salvara.
Pivnia din Sticl-strveche de sub Casa lui Perelandro era mprit n trei
zone: una dintre ele era buctria, alta era departajat n odi de dormit desprite
prin paravane din lemn, iar a treia era cunoscut drept Garderoba.
Rafturi lungi pentru haine se ntindeau pe toi pereii Garderobei, pline cu sute
de obiecte vestimentare organizate dup origine, anotimp, tietur, mrime i
clas social. Gseai acolo straie din pnz de sac, salopete de muncitori i
oruri de mcelari cu pete uscate de snge pe ele. Gseai acolo mantii de iarn i
de var, esute ieftin i croite rafinat, nempodobite sau mpopoonate cu de toate,
de la ornamente din metale preioase pn la pene de pun. Gseai acolo robe i
accesorii pentru majoritatea ordinelor preoeti therine Perelandro, Morgante,
Nara, Sendovani, Iono i aa mai departe. Mai gseai i bluze de mtase, pieptare
dibaci nzuate, mnui, cravate i earfe, ct i destule bastoane i toiege ca s
echipezi o companie de mercenari boorogi.
Lanuri ncepuse aceast colecie cu peste douzeci de ani n urm, iar
discipolii si o sporiser, cu averea dobndit n ani i ani de uneltiri. Foarte
puine lucruri dintre cele purtate de Ticloii Gentilomi ajungeau la gunoi; chiar
i straiele cele mai puturoase i mbcsite de sudoare erau splate, pudrate cu
pomezi alchimice i atrnate cu grij. Puteau fi refolosite oricnd, la nevoie.
n mijlocul Garderobei se afla o oglind ct un stat de om; o alta, mult mai
mic, atrna de un soi de sistem pe scripei prins n tavan, putnd fi mutat i
aezat dup cum era nevoie. Locke sttea n faa oglinzii mai mari, purtnd un
pieptar i pantaloni bufani din catifea neagr; colanii si erau stacojii ca sngele
n apele asfinitului, iar cravata camorrean simpl se asorta cu ei.
Chiar e o idee bun melodrama asta afurisit? Calo era mbrcat aproape la
fel, dei colanii i accesoriile sale erau cenuii; i trase mnecile tunicii
deasupra coatelor i le prinse acolo cu clame din perl neagr.
E o idee foarte bun, zise Locke, aranjndu-i cravata. Suntem Nocturni.
Suntem plini de noi. Ce fel de iscoade care se respect ar ptrunde ntr-un conac
n toiul nopii mbrcai n verde sau portocaliu, sau alb?
Iscoade de felul celor care merg i bat la u.
Aa o fi, dar tot nu vreau s schimb planul. Don Salvara a avut o zi
ncrcat. O s fie frgezit pentru un oc frumuel la sfritul ei. i ocul nu ar
mai fi acelai dac ne-am duce n levnic i-n carmin.
Pi, sigur nu n felul n care ai plnuit tu.
Pieptarul sta e al naibii de inconfortabil la spate, bombni Locke. Jean!
Jeeeeaaaan!
Ce-i? se auzi ecoul unui strigt un moment mai trziu.
Ce s fie? Aa-mi place mie s-i rostesc numele! Treci aici!
O clip mai apoi, Jean intr agale n Garderob, cu un pahar de coniac ntr-o
mn i cu o carte jerpelit n cealalt.
Credeam c Graumann are seara liber la faza asta, spuse el.
Chiar o are. Locke art nerbdtor spre spatele pieptarului. Am nevoie de
ajutorul celei mai urte croitorese din Camorr.
Pi, Galdo l ajut pe Goang s spele vasele...
Ia-i odat acele, ochi-de-sticl!
Sprncenele lui Jean czur n spatele ochelarilor si de citit, ns i puse jos
cartea i paharul i deschise un cufr mic din lemn, ce era sprijinit de unul din
pereii Garderobei.
Ce citeti? Calo adugase o clam micu din argint i ametist n mijlocul
cravatei sale i se cerceta n oglinda cea mic, aprobator.
Kimlarthen, replic Jean, trecnd a neagr printr-un ac de os i
strduindu-se s nu i nepe degetele.
Romanele cavalereti Korish? pufni Locke. Porcrii siropoase. Nu tiam
c-i plac basmele.
S tii c, din punct de vedere cultural, sunt cronici importante ale
Tronului Therin, zise Jean pe cnd trecea ndrtul lui Locke, cu o foarfec de
croitorie ntr-o mn i cu acul n cealalt. Unde mai pui c-s cel puin trei
cavaleri crora le smulge capul Bestia din Vuazzo.
E cumva un manuscris ilustrat?
Nu n prile potrivite. Jean lucr la spatele pieptarului cu aceeai
delicatee cu care sprgea lacte sau fura de prin buzunare.
Of, las-l aa. Nu-mi pas cum arat; oricum o s stea ascuns sub mantie.
Putem s-l nfrumusem mai ncolo.
Noi? pufni Jean, n vreme ce descosea pieptarul cu cteva smucituri i
tieturi. Eu, mai degrab. Tu crpeti hainele aa cum scriu cinii poezii.
i o recunosc cu drag inim. O, slav zeilor, e mult mai bine. Acum am
loc s ascund portofelul cu pecete i cteva surprize pentru orice eventualitate.
E ciudat s trebuiasc s-i lrgesc ceva n loc s-i strmtez. Jean i puse
uneltele la loc n cufrul de cusut i l nchise. Nu te lsa pe-o ureche; n-am vrea
s te-ngrai vreo cteva sute de grame.
Ei, oricum eu sunt n mare parte creier.
Locke i mpturi mnecile tunicii i le prinse cum fcuse Calo mai devreme.
Eti o treime intenii rele, o treime lcomie pur i o optime rumegu. Ce
rmne, recunosc, trebuie s fie creier.
Pi, dac tot eti aici i dac tot eti aa de cunosctor n privina mea, ia
scoate tu cutia cu mti i ajut-m s-mi aranjez faa.
Jean se opri ca s soarb din paharul cu coniac, nainte s scoat o cutie
ponosit i nalt din lemn, cu mai multe zeci de sertrae.
Cu ce vrei s ncep? Cu prul? Negru, nu-i aa?
Ca smoala. Ar trebui s fiu tipul sta doar de dou-trei ori.
Jean i acoperi umerii lui Locke cu o pnz alb pe care o prinse n fa cu o
agraf mic de os. Deschise apoi un borcan de cataplasm i i unse degetele cu
ceea ce era nuntru: un gel solid i ntunecat cu miros puternic de citrice.
Hhmm. Arat precum crbunele i miroase ca portocala. Nu voi izbuti
niciodat s neleg umorul lui Jessaline.
Locke zmbi n timp ce Jean ncepu s frmnte substana n prul su blond-
murdar.
Chiar i un spier ntunecat trebuie s se mai distreze cumva. i-aduci
aminte de lumnarea aia trsnet cu arom de carne de vit pe care ne-a dat-o ca
s ne ocupm de blestematul la de cine de paz al lui Don Feluccia?
Foarte nostim chestia aia. Calo se ncrunt n timp ce fcea ultimele
ajustri la propriile gteli. Pisici maidaneze alergnd din toate colurile
Camorrului cnd au simit mirosul. Picnd una dup alta, pn cnd strada se
umpluse de trupuri micue. Cu vntul schimbndu-se peste tot, i noi toi fugind
care ncotro, ncercnd s rmnem n faa fumului...
Nu chiar unul dintre cele mai fericite momente ale noastre, spuse Jean.
Aproape c-i terminase treaba deja; substana prea c ptrunde n prul lui
Locke, oferindu-i o nuan natural de negru camorrean, doar cu un pic de luciu.
ns muli brbai din Camorr foloseau esene uleioase ca s aib prul drept sau
parfumat; aa c asta va trece nebgat n seam.
Jean i terse degetele de prosopul alb de la gtul lui Locke, apoi nmuie o
bucat de pnz n alt borcan de cataplasm, ce coninea un gel sidefiu. Aceast
substan, odat aplicat pe degete, ndeprta urmele de vopsea de parc gelul
negru se evapora. Jean tampon cu pnza tmplele i gtul lui Locke, tergnd
micile pete i picturi rmase dup vopsit.
Cicatricea? ntreb Jean cnd isprvi.
Te rog. Locke i trecu degetul cel mic pe pometele drept. Cresteaz acolo,
te rog.
Jean scoase din cutia cu mti un tub subire de lemn, cu vrful alb-cretos, i
trase o linie scurt pe chipul lui Locke, exact acolo unde-i artase acesta. Locke
tresri cnd substana sfri, pre de una-dou secunde; ct ai clipi, linia alb se
ntri ntr-o curb nlat i palid de pseudo-piele, imitnd perfect o cicatrice.
Chiar n acea clip, Goang se ivi n ua Garderobei, cu obrajii ceva mai
rumeni dect de obicei. inea ntr-o mn un portofel negru din piele, puin mai
mare dect cel pe care un domn l-ar purta la el n mod obinuit.
Buctria este curat. Galdo a spus c ai uita asta dac n-a aduce-o eu i
n-a azvrli-o n tine.
Te rog, nu crede ce spune el, cuvnt cu cuvnt. Locke ntinse o mn dup
portofel, n vreme ce Jean i ddea jos pnza alb de pe umeri, mulumit c
vopseaua de pr se uscase. Dac strici chestia aia, o s te rostogolesc pn n
Emberlain ntr-un butoi. Cu mna mea.
Pecetea din portofel, o confecie elaborat de auriu, cristal i sticl mat,
fusese de departe cel mai costisitor obiect din recuzit; pn i butoiaul de
Austershalin 502 fusese mai ieftin. Pecetea fusese fabricat n Talisham, la patru
zile de mers clare de-a lungul coastei, spre miazzi; nu puteai avea ncredere n
nici un falsificator camorrean, indiferent de iscusina sa, c-i va ine gura sau va
sta linitit dup ce ar fi imitat insigna poliiei secrete a Ducelui.
Un pianjen stilizat peste pecetea regal a naltului Ducat; nici unul dintre
Ticloii Gentilomi nu vzuse vreodat una n realitate, ns Locke miza pe
faptul c nici mica nobilime nu prea se ntlnise cu aa ceva. Descrierea
aproximativ a cumplitei pecei era optit printre Oamenii Potrivii din Camorr,
i din acea descriere fusese ncropit un fals ct se poate de fidel.
Durant chiopu spune c Pianjenul este o nscocire, zise Goang, dndu-
i portofelul.
Toi cei trei Ticloi Gentilomi mai n vrst din odaie l privir cu asprime.
Dac pui creierul lui Durant ntr-un degetar cu ap, tot o s par ca o
corabie pierdut n mijlocul mrii, spuse Jean.
Nocturnii sunt reali, Goang. Locke i trecu cu grij mna prin pr i vzu
c nu s-a mnjit. Dac eti prins nclcnd Pactul, roag-te s dea Capa de tine
naintea lor. Barsavi are un suflet preamilostiv n comparaie cu omul care
conduce Palatul Rbdrii.
tiu c Nocturnii sunt reali, zise Goang. Spuneam doar c unii cred c
Pianjenul este o nscocire.
O, ba exist. Jean, alege-mi o musta. Ceva care s se asorteze cu prul.
Locke i trecu un deget peste pielea neted din jurul gurii, brbierit imediat
dup cin. E cineva n spatele Nocturnilor. Eu i Jean am petrecut ani ntregi
ncercnd s ne dm seama care dintre curtenii Ducelui este, dar toate firele se
mpotmolesc, mai devreme sau mai trziu.
Pn i Galdo i cu mine suntem pui n ncurctur, adug Calo. Aa c
trebuie s fie un drac de o subtilitate ieit din comun.
Totui, cum putei fi siguri?
Hai s-i explic altfel, Goang. Locke se opri, n timp ce Jean i ddea
mustaa fals; cltin din cap i Jean se duse s scotoceasc din nou prin cutia cu
mti. Cnd Capa Barsavi lucreaz pe cineva, auzim i noi, nu? Avem contactele
noastre i vetile circul. Capa vrea ca lumea s-i tie motivele evit astfel
probleme pe viitor, d un exemplu.
Iar cnd Ducele lucreaz pe cineva, sunt ntotdeauna semne, spuse Calo.
Jachete Galbene, oteni din Luneta de Noapte, nscrisuri, procese, proclamaii.
Dar cnd i se pune pata Pianjenului pe cineva... Locke ncuviin scurt
pentru cea de-a doua musta pe care Jean i-o ntinsese ca s-i dea cu prerea.
Cnd e Pianjenul la mijloc, srmanul nenorocit n cauz dispare de pe faa
pmntului. Iar Capa Barsavi nu zice nimic. Pricepi? Se face c nu s-a ntmplat
nimic. i cnd te prinzi c Barsavi nu se teme de Duce... ba chiar l privete un
pic de sus... ei bine, asta nseamn c e cineva acolo care-l face s-i ude
izmenele.
A, vrei s spui altcineva dect Regele Cenuiu?
Calo pufni:
Tot trboiul sta cu Regele Cenuiu o s se isprveasc n cteva luni,
Goang. Un singur nebun mpotriva a trei mii de cuite, toate n slujba lui
Barsavi Regele Cenuiu este un cadavru umbltor. De Pianjen nu scapi aa
uor.
Tocmai de aceea ndjduim ca Donul s sar ca ars cnd ne va gsi
ateptnd n biroul lui, zise Locke. Deoarece nici celor de vi nobil nu le pic
bine vizite neanunate ale Nocturnilor.
mi pare ru s te ntrerup, dar te-ai brbierit de data asta? spuse Jean. A,
bun aa. Cu un beior, aplic un strat subire i lucios de past transparent pe
buza de sus a lui Locke; acesta strmb din nas de sil. Din cteva micri iui de
deget, Jean aez mustaa fals i o aps pn se fix; ntr-o clip-dou, era
prins acolo att de bine, de parc ar fi crescut n mod natural.
Cleiul sta e fcut din partea interioar a pieii de rechin-lup, i explic Jean
lui Goang, i ultima oar cnd l-am folosit am uitat s lum dizolvant...
i trebuia s scap neaprat de musta, zise Locke.
i s fiu al naibii dac n-a zbierat cnd s-a ocupat Jean de asta, spuse Calo.
ntocmai ca unul din fraii Sanza ntr-un bordel pustiu!
Locke fcu un gest obscen ctre Calo; Calo mim c intete i trage cu o
arbalet n el.
Cicatrice, musta, pr; suntei gata?
Jean mpachet trusa cu deghizri i o bg la loc n cutia cu mti.
Da, ar trebui s fie ndeajuns. Locke se uit o clip n oglinda cea mare i,
cnd vorbi din nou, glasul i se preschimbase: era ceva mai adnc i mai aspru
acum. Avea tonul plictisit i fr haz al unui sergent de straj care mutruluiete
un ho mrunt pentru a mia oar n viaa sa. Hai s mergem s-i spunem omului
c are probleme cu nite hoi.

Deci vrei s i acord n continuare bilete de ordine unui om pe care l


descriei ca fiind cel mai iscusit ho din Camorr, zise Don Lorenzo Salvara.
Cu tot respectul, mlord Salvara, tocmai asta ai fi fcut oricum, i dac n-
am fi intervenit noi.
Cnd vorbea Locke, n glasul sau n atitudinea lui nu era nici o urm de Lukas
Fehrwight; nici o urm din energia reinut sau din demnitatea searbd a
negustorului vadran. Aceast nou creaie avea suportul fictiv al nscrisului
indiscutabil al Ducelui; era genul de om care i permitea s tachineze un Don
chiar n sanctuarul casei acestuia. O asemenea cutezan nu putea fi simulat
Locke trebuia s o simt, s o gseasc undeva nluntrul lui, s se nvluie n
arogan de parc i-ar fi fost un strai vechi i familiar. Locke Lamora deveni o
umbr n propria minte era un Nocturn acum, un ofier din poliia secret a
Ducelui. Minciunile complicate ale lui Locke erau adevrul simplu al acestui om
nou.
Sumele despre care vorbim ar putea... reprezenta cu uurin jumtate din
tot ceea ce dein.
Atunci dai-i prietenului nostru Fehrwight jumtate din averea
dumneavoastr, mlord. Dai-i Ghimpelui tot ce-i dorete, pn o s-i stea n
gt. Biletele de ordine l vor ine legat, l vor face s se plimbe de colo-colo ntre
casierii.
Casierii care vor azvrli cu banii mei foarte reali dup nluca asta, vrei s
spunei.
Da. Dar nici mai mult, nici mai puin dect n slujba Ducelui. Stai linitit,
mlord Salvara. Altea Sa v poate compensa pentru orice pierdere vei suferi n
timp ce ne ajutai s-l prindem pe omul acesta. Totui, prerea mea este c
Ghimpele nu va apuca nici s cheltuiasc, nici s transfere banii prea departe, aa
c vei putea recupera ce o s fure i n-o s se mai ajung la asta. Mai trebuie s
inei cont i de acele aspecte ale situaiei care nu sunt strict financiare.
Adic?
Recunotina Alteei Sale pentru ajutorul oferit n vederea obinerii unui
rezultat favorabil n aceast chestiune, pus n cumpn cu nendoielnica sa
nemulumire dac oviala dumneavoastr i va atrage atenia hoului asupra
plasei care se strnge n jurul su, zise Locke.
A... Don Salvara lu ochelarii i i-i puse din nou la ochi. Dac-i pe-aa, nu
prea mai am ce s spun.
Nu v voi putea vorbi n public. Nici un membru cu uniform din straja
camorrean nu v va contacta n legtur cu aceast afacere. Dac v voi mai
vorbi, asta se va ntmpla numai noaptea, n tain.
S-i zic lui Cont s pstreze aperitive la ndemn pentru oamenii care
vor intra pe ferestre? S-i zic Doei Sofia s-i trimit la mine n birou pe
Nocturni, dac s-ar ntmpla s se iveasc din ifonierul ei?
V dau cuvntul meu de onoare c sosirile noastre vor fi mai puin
alarmante pe viitor, domnia-voastr. Am primit instruciuni s v fac s nelegei
gravitatea situaiei i ntreaga noastr capacitate de a... depi obstacole. V
asigur, nu nutresc nici o dorin personal de a-mi atrage dumnia
dumneavoastr. Redobndirea averii dumneavoastr va reprezenta ncununarea
multor luni de trud pentru mine.
i Doa Sofia? I-a dat stpnul vostru i ei vreun rol n aceast... contra-
arad?
Soia dumneavoastr este o femeie extraordinar. Cum s nu, spunei-i
despre implicarea noastr. Spunei-i adevrul despre Lukas Fehrwight. Obinei
ajutorul su preios n aceast strdanie. Totui, spuse Locke rnjind rutcios,
cred, cu prere de ru, c va trebui s v las dumneavoastr sarcina de a-i explica
tot ce v-am zis, domnia voastr.

Pe partea dinspre uscat a Camorrului, oameni narmai patruleaz pe


meterezele vechi de piatr ale oraului, ateni la orice semne privind apariia unor
bandii sau oti vrjmae. Pe partea dinspre mare, turnuri de straj i galere de
rzboi slujeau aceluiai scop.
La posturile de paz de la marginea cartierului Alcegrante, straja e mereu
pregtit s apere mica nobilime a oraului de neplcerea de a trebui s vad sau
s miroas vreunul dintre supui, mpotriva voinei sale.

Locke i Calo trecur Angevinul chiar nainte de miezul nopii pe marele pod
de sticl numit Bolta Eldren. Acest arc sculptat cu multe ornamente fcea
legtura ntre partea vestic a Alcegrantei i grdinile luxuriante semipublice din
Parcul Doi-Argini, un alt loc unde cei nu ndeajuns de avui erau descurajai s
zboveasc, deseori cu bice i ciomege.
Cilindri nali de sticl rubinie rsfrngeau lumin alchimic peste fuioarele
subiri de cea care se vlureau i tremurau sub genunchii cailor lor; centrul
podului era la aptesprezece metri peste ap i pcla obinuit a nopii nu
ajungea mai sus de att. Felinarele roii se legnau uor n cadrele lor negre de
fier, n btaia nbuitorului Vnt al Spnzuratului, iar cei doi Ticloi Gentilomi
intrar n Alcegrante cu acea lumin misterioas nvluindu-i ca un nimb
sngeriu.
Stai! Numele i scopul vizitei!
n locul n care podul ajungea pe malul nordic al Angevinului se afla o barac
joas din lemn cu ferestre din hrtie de vat, prin care rzbtea o licrire palid i
alb. O singur siluet sttea lng ea, tunica sa galben aprnd portocalie n
lumina felinarelor de pe pod. Cuvintele rostite ar fi putut prea ndrznee, dac
glasul nu i-ar fi fost tnr i puin nesigur.
Locke surse; erau ntotdeauna dou Jachete Galbene n barcile de paz din
Alcegrante, ns era limpede c aici oteanul mai vrstnic i trimisese afar n
cea partenerul mai puin clit, ca s fac treaba. Cu att mai bine Locke
scoase din mantia neagr preiosul portofel cu pecete, pe cnd calul su ncetini
lng postul de paz.
N-are importan care mi-e numele. Locke deschise portofelul ca tnrul
strjer cu chip rotund s poat zri pecetea. i sunt aici n numele Alteei Sale,
Ducele Nicovante!
Am... am neles, s trii!
Nu am trecut pe aici. Nu am vorbit cu tine. Ai grij ca i camaradul tu s
neleag bine asta.
Jacheta Galben fcu o plecciune i se trase iute napoi, de parc s-ar fi temut
s rmn prea aproape. Locke surse. Clrei n mantii negre i pe cai negri,
ivindu-se din ntuneric i negur... Era uor s iei n rs asemenea fantasme la
lumina zilei. ns noaptea avea un fel aparte de a le da greutate.
Dac irul Mutrei-de-Moned era locul unde banii Camorrului erau pui la
treab, cartierul Alcegrante era locul unde acetia se odihneau. Era format din
patru insule legate ntre ele, fiecare reprezentnd un fel de deal etajat la poalele
podiului pe care se aflau cele Cinci Turnuri. Bani vechi i bani noi se amestecau
ntr-o manier haotic n hiul de conace i de grdini particulare. Aici,
negustorii, zarafii i agenii navali priveau confortabil de sus restul oraului; aici,
mica nobilime se uita cu jind la turnurile celor Cinci Familii care crmuiau totul.
Din cnd n cnd, treceau huruind trsuri, pe ale cror cuete negre din lemn
lcuit sltau felinare i stindarde cu blazonul celor dinuntru. Unele erau pzite
de trupe de clrei narmai, mbrcai cu pieptare crestate i cu platoe lustruite
moda din acest an pentru btuii nchiriai. Cteva echipaje de cai purtau
harnaamente mpestriate de luminie alchimice; de la distan, acestea preau
lanuri de licurici sltnd n cea.
Conacul lui Don Salvara era un dreptunghi cu coloane, nalt de patru etaje,
vechi de cteva veacuri i aplecat un pic sub povara anilor, cci fusese ridicat n
ntregime de oameni. Era un fel de insul n sine, n centrul Islei Durona, partea
cea mai vestic a Alcegrantei. Era nconjurat din toate prile de un zid din
piatr, nalt de patru metri, i mprejmuit de grdini umbroase. Nu mprea nici
un zid cu conacele vecine. Lumini chihlimbarii ardeau n spatele ferestrelor cu
gratii de la al treilea cat.
Locke i Calo desclecar n linite pe aleea de lng zidul nordic al
conacului. Cteva nopi lungi de cercetare fcut de Locke i Goang
dezvluiser cele mai uoare trasee peste zidul aleii i pn la conacul Salvara.
mbrcai astfel, ascuni de cea i de ntuneric, urmau s fie de-a dreptul
invizibili imediat ce izbuteau s sar zidul exterior i s prseasc strada.
Un moment de linite prielnic se pogor asupra lor, n vreme ce Calo lega
caii de un stlp ponosit din lemn de lng zidul grdinii; nu era nici un suflet prin
preajm. Calo mngie coama rar a calului su.
Bea un pahar-dou n amintirea noastr dac nu ne mai ntoarcem, iubitule.
Locke se sprijini cu spatele de zid i i fcu minile cu. Calo pi pe
aceast scar improvizat i sri, propulsat de fora propriilor picioare i de
braele lui Locke. Cnd ajunse sus pe zid, n linite i cu grij, ntinse ambele
brae ca s l salte i pe Locke pe ct de zvelt era Locke, pe att de vnoi erau
gemenii Sanza, astfel nct operaiunea decurse fr probleme. Peste cteva
secunde, erau amndoi n ntunecimea umed i nmiresmat a grdinii, ghemuii
i ascultnd neclintii.
Uile de la parter erau asigurate pe dinuntru cu dispozitive mecanice
complicate i cu gratii de oel asemenea ncuietori pur i simplu nu puteau fi
sparte. ns acoperiul... Ei bine, cei care nu erau nc destul de importani ca s
triasc n permanen cu grija asasinilor i puneau deseori o ncredere
exagerat n zidurile nalte.
Cei doi hoi se crar pe faada nordic a conacului, ncet i cu grij,
sprijinindu-i minile i picioarele n crpturile din piatra cald i lunecoas.
Primele dou caturi erau cufundate n tcere i ntuneric; luminile de la cel de-al
treilea cat se aflau n partea cealalt a cldirii. Cu inimile bubuind de emoie,
urcar mai departe, pn ajunser chiar sub parapetul acoperiului, unde se oprir
vreme ndelungat, strduindu-se s prind din interiorul conacului vreun sunet
care ar fi artat c fuseser descoperii.
Lunile erau nghesuite sub nori cenuii i delicai; n stnga lor, oraul era un
arc de lumini care strluceau prin cea ca nite nestemate neclare, iar deasupra,
nlimile imposibile ale celor Cinci Turnuri se nlau pe cer asemenea unor
umbre negre. Firele de lumin care ardeau pe parapete i n ferestre le accentuau
aerul amenintor, mai degrab dect s-l reduc; dac te uitai la ele de jos, te lua
ameeala.
Locke trecu primul peste parapet; cercetnd intens locul la lumina palid care
venea de sus, i puse picioarele pe o crare din lespezi albe de la mijlocul
acoperiului i le inu acolo. Era nconjurat de formele ntunecate ale tufelor,
mugurilor, arbutilor i vielor acoperiul era plin de mirosul vegetaiei i al
pmntului. Grdina de la nivelul strzii era de-a dreptul banal, chiar dac bine
ngrijit; asta, n schimb, era rezervaia botanic particular a Doei Sofia.
Cei mai muli botaniti alchimici, din cte tia Locke, se ddeau n vnt dup
otrvuri ciudate. Se asigur c gluga i mantia i sunt strnse bine n jurul
trupului i i trase masca neagr din pnz peste nas i gur.
Pind ncet pe crarea alb, Locke i Calo i croir drum prin grdina Sofiei
cu o grij i mai mare dect dac ar fi umblat cu mantiile n flcri printre praie
de gaz lampant. n centrul grdinii se afla un chepeng cu o ncuietoare simpl.
innd n mini peraclul su preferat, Calo ascult la u vreo dou minute
nainte s sparg ncuietoarea n mai puin de zece secunde.
La al patrulea cat se afla atelierul Doei Sofia, un loc n care cei doi intrui
aveau i mai puin de gnd s se mpiedice sau s zboveasc dect n grdina ei.
Tcui ca nite soi vinovai care se ntorc acas dup o noapte de but, ei se
furiar prin odile ntunecate pline cu aparaturi de laborator i cu plante n
ghivece, grbindu-se s ajung la scrile nguste din piatr care duceau la un
pasaj lateral de la al treilea cat.
Activitile gospodriei Salvara le erau bine cunoscute Ticloilor Gentilomi;
Donul i Doa i aveau odile personale la al treilea cat, iar n partea cealalt a
holului se afla biroul Donului. La al doilea cat se afla un solar, un salon i o sal
de mese, care erau cel mai ades nefolosite atunci cnd cuplul nu avea prieteni n
vizit. La primul cat se gseau buctria, cteva saloane i camerele servitorilor.
Pe lng Cont, cei doi Salvara mai aveau vreo dou menajere ntre dou vrste,
un buctar i un biat care slujea att ca mesager, ct i ca ajutor de buctar. Toi
acetia dormeau la primul cat; nici unul dintre ei nu reprezenta mcar o prticic
din ameninarea constituit de Cont.
Aceasta era singura parte ce nu putea fi plnuit cu precizie trebuiau s l
gseasc pe btrnul otean i s-l rezolve nainte s poat avea discuia dorit cu
Don Salvara.
Rsunar pai pe podea, n alt parte; Locke, fiind n fa, se ghemui i trase
cu ochiul dup colul din stnga. Descoperi c se uita prin pasajul lung care
desprea n dou al treilea cat; Don Salvara lsase ua de la birou deschis i
tocmai disprea n dormitor. nchise puternic ua n urma sa, i o clip mai trziu
rsun pe hol sunetul unei ncuietori de metal.
Evrika! Cred c va fi ocupat o vreme nuntru, opti Locke. Lumina nc
este aprins n biroul lui, aa c tim c va iei... Hai s rezolvm partea mai
grea.
Locke i Calo se strecurar pe hol, asudnd deja, dar nelsndu-i mantiile
grele s foneasc pe cnd se micau. Lungul pasaj era decorat cu gust, cu
tapierii atrnate pe perei i mici nie, din care minuscule sticle luminoase nu
mprtiau mai mult lumin dect nite tciuni arznd mocnit. Din spatele uii
grele de la camera celor doi Salvara se auzi un rset.
Scara de la captul ndeprtat al pasajului era larg i circular; trepte de
marmur alb gravate cu mozaicuri reprezentnd hri ale Camorrului coborau n
spiral pn n solar. Aici, Calo l trase pe Locke de mnec, i puse un deget la
buze i-i fcu semn cu capul, n jos.
Ascult, murmur el.
Clang, clang... pai... clang, clang.
Aceast secven de sunete se repet de cteva ori, crescnd uor n intensitate
de fiecare dat. Locke rnji spre Calo. Cineva umbla prin solar, verificnd
minuios ncuietorile i gratiile de fier de la fiecare fereastr. La ceasul sta trziu
din noapte, o singur persoan din cas putea face aa ceva.
Calo ngenunche lng balustrad, chiar n stnga captului de sus al scrilor.
Oricine ar fi urcat pe scrile n spiral ar fi trebuit s treac direct pe sub acest
loc. i bg mna n mantie i scoase un scule mpturit din piele i o frnghie
subire din mtase neagr; ncepu apoi s nfoare firul de mtase n jurul
sculeului, ntr-un fel misterios pe care Locke nu-l putu urmri. Locke
ngenunche apoi chiar n spatele lui Calo i supraveghe pasajul lung pe care
tocmai veniser era puin probabil ca Donul s apar prea curnd, dar se tia c
Binefctorul i pedepsea exemplar pe hoii nechibzuii.
Paii uori i siguri ai lui Cont rsunar pe scara de sub ei.
Omul Donului i-ar fi lipit de perei pe Locke i pe Calo ntr-o lupt dreapt,
aa c era la mintea cocoului c lupta asta trebuia s fie ct se poate de
nedreapt. n clipa n care capul chel al lui Cont apru dedesubt, Calo ntinse
mna printre stinghiile balustradei i ddu drumul glugii-capcan.
O glug-capcan, pentru cei care n-au avut niciodat ocazia de a fi rpii i
vndui n sclavie ntr-unul dintre oraele de la Marea de Fier, seamn un pic cu
un cort cnd flfie iute n jos, purtat de greutile cusute la capete. Aerul i
mpinge pliurile n afar chiar nainte s acopere capul victimei i s i se aeze pe
umeri. Cont avu o tresrire de spaim, n vreme ce Calo smuci de frnghia din
mtase neagr, strngndu-i gluga n jurul gtului.
Oricine cu puin prezen de spirit ar putea probabil s ntind mna i s
dezlege o asemenea glug n cteva secunde; de aceea, interiorul este neaprat
impregnat cu cantiti mari de droguri plcut mirositoare, cumprate de la spieri
ntunecai. tiind firea omului pe care ncercau s-l ngenuncheze, Locke i Calo
cheltuiser aproape treizeci de coroane pe chestia pe care Cont o respira acum,
iar Locke i dorea cu ardoare s se bucure de ea.
O gur de aer tras din panic nluntrul glugii etane att era de ajuns ca s
doboare o persoan obinuit. ns cnd sri pe trepte ca s prind trupul lui
Cont, Locke vzu c omul se inea nc pe picioare, trgnd de glug
dezorientat i slbit, evident, dar contient nc. O lovitur rapid n plex asta l-
ar fi fcut s deschid gura i s grbeasc efectul drogului. Locke se pregti s
dea lovitura, prinznd cu o mn gtul lui Cont, chiar sub glug. Iar asta fu ct
pe ce s duc de rp tot jocul.
Braele lui Cont nir n sus i oprir strnsura apatic a lui Locke, nc
nainte ca ea s nceap; braul stng al brbatului erpui i prinse braul drept al
lui Locke, i apoi Cont l lovi o dat, de dou ori, de trei ori, lovituri crunte n
plexul i stomacul lui. Simind cum i explodeaz de durere mruntaiele, Locke
se prbui lng aa-zisa victim, luptndu-se din rsputeri s-i menin
echilibrul. Cont ddu cu genunchiul drept o lovitur care ar fi trebuit s-i zboare
lui Locke dinii prin urechi cu cea mai mare vitez, dar, din fericire, drogul
ncepuse a domoli cheful de har al btrnului otean. Genunchiul abia dac i
terse brbia lui Locke; n schimb, cizma ataat genunchiului l izbi n pntece
i l trnti pe spate. Capul i se izbi de marmura tare a treptelor, fiind ntru ctva
protejat de pnza propriei glugi; Locke rmase ntins, ncercnd s-i recapete
suflul, atrnat nc, n mod straniu, de unul din braele brbatului cu capul
acoperit.
Chiar atunci apru Calo, care dduse drumul frnghiei ce strngea gluga-
capcan i nise n jos pe scri. i strecur un picior pe la spatele lui Cont,
care era tot mai nesigur, i l mpinse pe brbat pe trepte, inndu-l de pieptar ca
s-i fac mai silenioas cderea. ndat ce Cont fu cu faa n jos, Calo ncepu
s-l loveasc fr mil ntre picioare o dat, apoi nc o dat, cnd picioarele
brbatului tresrir slab, i nc o dat, fr a mai avea nici un rspuns, de data
asta. Gluga i fcuse n sfrit treaba. Cum Cont era scos din joc momentan,
Calo se ntoarse spre Locke i ncerc s-l ridice n fund, ns Locke l ddu la o
parte.
Cum te simi? opti Calo.
De parc a fi gravid, iar nemernicul la mic ar ncerca s-i croiasc drum
afar cu un topor. Gfind, Locke i smulse masca neagr de pe fa ca s nu
vomite n ea i s fac o mizerie imposibil de mascat.
Pe cnd Locke trgea cu lcomie nghiituri mari de aer i ncerca s-i
controleze spasmele, Calo se ghemui lng Cont i i smulse gluga, alungnd
iute miresmele dulcegi i greoase din sculeul de piele. mpturi gluga cu grij,
o strecur sub mantie i apoi l tr pe Cont cteva trepte mai sus.
Calo, tui Locke. Deghizarea mea e deteriorat?
Din cte vd, nu. Se pare c n-a fcut nimic care s lase urme, asta n cazul
n care poi umbla drept. Stai aici o clip.
Calo se furi pn la captul scrilor i arunc o privire prin solarul
ntunecat; lumina dulce a oraului rzbtea printre gratiile ferestrelor, luminnd
palid o mas lung i nite lzi de sticl de pe perei, pline cu farfurii i tot felul
de fleacuri neidentificabile. Nu se vedea nimeni prin preajm i nu se auzea nici
un sunet de jos.
Cnd se ntoarse Calo, Locke se proptise deja pe genunchi i mini; Cont
dormea tun lng el, cu o expresie comic de extaz pe chipul su coluros.
A, n-o s mai aib expresia aia cnd s-o trezi. Calo flutur spre Locke o
pereche de boxuri fine, de bronz, mbrcate n piele, fcndu-le apoi s dispar n
mneci cu o micare graioas. Aveam pe mini micuii prieteni ai tlharilor cnd
l-am pocnit ultima oar.
Ei bine, n ce m privete, n-are de ce s-mi par ru, avnd n vedere c
m-a lovit n coaie destul de tare nct s mi le mute n plmni. Locke ncerc s
se ridice, sprijinindu-se n mini, dar nu reui; Calo l prinse de braul drept i l
ls ncet jos pn cnd rmase, tremurnd, pe propriii genunchi.
Mcar i-ai recptat suflarea. Poi s mergi?
Pot s m mpleticesc, cred. O s umblu cocoat o vreme. Las-m cteva
minute i cred c o s m pot preface c n-am nimic. Cel puin pn plecm de-
aici.
Calo l ajut pe Locke s urce pn la cel de-al treilea cat. Lsndu-l de veghe
acolo, ncepu apoi, ncet i-n tcere, s-l trasc pe Cont pe acelai drum. Omul
Donului nu era chiar att de greu.
Stnjenit i nerbdtor s se fac iari folositor, Locke scoase dou buci de
frnghie rezistent din propria mantie i i leg minile i picioarele lui Cont;
mpturi de trei ori o batist i o folosi pe post de clu. Locke scoase din teci
cuitele lui Cont i i le ddu lui Calo, care le ascunse sub mantie.
Ua de la biroul Donului era nc deschis, iar lumina cald dinuntru se
revrsa pe coridor; ua de la dormitor era ncuiat bine.
M rog s avei parte de o nevoie i de o rezisten mult peste ateptrile
dumneavoastr obinuite, domnul i doamna mea, opti Calo. Hoii din
gospodria dumneavoastr ar fi recunosctori pentru o scurt pauz nainte s-i
continue treburile pe seara asta.
Calo l apuc pe Cont pe sub brae, iar Locke, dei grbovit de durere, apuc
picioarele brbatului pe care Calo ncepuse s-l trasc de unul singur.
Micndu-se pe furi, o luar napoi pe unde veniser i depuser garda de corp
incontient dup colul ndeprtat al coridorului, chiar lng scrile care duceau
spre laboratoarele de la cel de-al patrulea cat.
Biroul Donului fu o privelite bine-venit cnd, cteva minute mai trziu, se
furiar n sfrit nuntru. Locke se aez pe un fotoliu adnc, cptuit n piele,
aflat lng peretele din stnga, n timp ce Calo rmase de paz n picioare. Alte
rsete se auzir slab din partea cealalt a holului.
S-ar putea s ateptm ceva vreme, zise Calo.
Zeii sunt ndurtori. Locke intui cu privirea barul nalt cu vitrin al
Donului, mai impresionant chiar dect cel de pe barja de agrement. A turna un
phrel sau mai multe, dar nu cred c s-ar potrivi cu personajele noastre.
Ateptar zece minute, cincisprezece, douzeci. Locke respira regulat i adnc,
strduindu-se s nu bage n seam zvcnetul dureros care prea s-i cuprind
mruntaiele de sus pn jos. ns, cnd cei doi hoi auzir ua din captul holului
descuindu-se, Locke sri n picioare, stnd drept i prefcndu-se c nu-i simea
coaiele ca pe nite urcioare de lut trntite pe caldarm de la mare nlime. i
prinse masca neagr la loc i arbor un aer impecabil de arogan.
Aa cum spusese Printele Lanuri odat, cele mai bune deghizri erau cele
simite cu toat fiina, nu cele pictate pe chip.
Calo i srut, prin masc, dosul minii stngi i fcu cu ochiul. Don Lorenzo
Salvara intr fluiernd n birou, mbrcat comod i complet nenarmat.
nchidei ua, zise Locke, cu glasul sigur i ncrcat de infatuarea absolut
a autoritii. Luai loc, domnia voastr, i nu v ostenii s v chemai slujitorul.
Este puin suferind.

Un ceas dup miezul nopii, doi oameni prseau cartierul Alcegrante trecnd
peste Bolta Eldren. Purtau mantii negre i aveau cai negri; unul din ei clrea
tacticos, pe cnd cellalt i ducea calul de drlogi, mergnd pe lng el ntr-un
fel curios, cu picioarele crcnate.
Al naibii de incredibil, spuse Calo. Chiar a mers exact cum plnuisei.
Pcat c nu ne putem luda nimnui cu asta. Cea mai mare lovitur pe care-am
dat-o pn acum, i tot ce-a trebuit s facem a fost s-i zicem victimei exact ce-i
fceam.
i s lum un pic de btaie, bombni Locke.
A, da, mi pare ru de asta. Ce bestie mai e i omul la, nu? Stai linitit, o
s se simt i el la fel cnd i-o reveni.
Vai, ce linititor! Dac vorbele ar putea alina durerea, nimeni nu i-ar mai
bate capul s striveasc struguri.
Pe Paznicul Strmb! N-am mai auzit niciodat un om bogat care s-i
plng atta de mil. Fii voios! Mai bogai i mai istei dect oricine, nu?
Mai bogai, mai istei i cu mers caraghios, da.
Cei doi hoi o luar ctre miazzi, trecnd prin Parcul Doi-Argini, spre prima
dintre haltele n care renunar treptat la cai i la vemintele negre, pn cnd, n
cele din urm, se ntoarser n Cartierul Templelor mbrcai ca nite muncitori
obinuii. Ddeau prietenos din cap cnd patrulele de Jachete Galbene le ieeau
n cale, bjbind prin cea cu felinarele agate de sulii ca s le lumineze
drumul. Nu li se ddu nici mcar o dat motiv s ridice ochii din pmnt.
Umbra flfitoare care-i filase n vreme ce mergeau pe strzi i alei era mai
silenioas dect rsuflarea unui prunc; iute i graioas, trecea de pe un acoperi
pe altul n urma lor, urmrindu-le aciunile cu o franchee absolut. Cnd
ajunser napoi n Cartierul Templelor, ddu din aripi i se nl n ntuneric
ntr-o spiral domoal, pn cnd trecu de negurile camorrene i se pierdu n
pcla cenuie a norilor joi.
INTERLUDIU: Ultima Greeal

Cea dinti experien a lui Locke cu vinul de oglind din Tal Verrar avu un
efect i mai puternic asupra trupului nfometat al biatului dect se ateptase
Lanuri. Locke i petrecu mare parte din ziua urmtoare rsucindu-se i
zvrcolindu-se n pat, cu capul bubuindu-i i cu ochii incapabili s suporte mai
mult dect o firav gean de lumin.
E febr, mormi Locke n ptura sa, leoarc de sudoare.
E o mahmureal. Lanuri trecu o mn prin prul biatului i-l btu pe
spate. E numai vina mea. Gemenii Sanza sunt nite adevrai burei naturali de
butur. Nu ar fi trebuit s te las s te ridici la nlimea lor chiar din prima ta
noapte aici. Azi nu lucrezi nimic.
Butura provoac asta? Chiar i dup ce eti treaz?
O glum crud, nu-i aa? Zeii au pus un pre pe orice lucru, se pare. Asta
dac nu bei coniac Austershalin.
Auffershallow?
Austershalin. Din Emberlain. Printre multele sale virtui se numr i
faptul c nu provoac mahmureal. Un soi de component alchimic din solul
podgoriei. E o chestie scump.
Lumina-fals veni dup multe ceasuri de somnolen, iar Locke fu n stare s
mearg din nou, dei simea cum creierul ncearc s-i croiasc drum prin gt i
s fug. Lanuri insista s mearg totui s-l viziteze pe Capa Barsavi (Singurii
oameni care ndrznesc s nu vin la ntrevederile cu el sunt cei care triesc n
turnuri de sticl i al cror chip l vezi pe monede, i chiar i ei se gndesc de
dou ori nainte) dei fusese de acord ca Locke s aib un mijloc de transport mai
confortabil.
Se dovedi c n spatele Casei lui Perelandro se afla un mic grajd, i n acel
mic adpost ru mirositor era o capr mblnzit.
Nu are nume, zise Lanuri n timp ce-l aeza pe Locke pe spatele fpturii.
Nu m-a tras inima s-i pun vreun nume, de vreme ce oricum nu ar fi rspuns la
el.
Locke nu cptase repulsia instinctiv pe care cei mai muli copii o simeau
fa de animalele mblnzite; vzuse deja prea mult urciune la viaa lui ca s-i
mai pese de privirea goal pe care i-o arunca uneori o fptur docil, cu ochi
lptoi.
Exist o substan numit Piatra-duhului, un material alb i cretos ce se
gsete n anumite peteri ndeprtate din muni. Aceast substan nu se
formeaz n mod natural; ea se gsete numai n combinaie cu tunelele cptuite
cu sticl despre care se crede c au fost prsite de Eldreni, aceeai ras
tulburtoare care a ridicat Camorrul, cu epoci n urm. n stare solid, Piatra-
duhului nu are gust, nu are aproape nici un miros i este inert. Trebuie s fie
ars ca s i se activeze proprietile unice.
Doftorii au nceput s identifice diversele moduri i ci prin care otrvurile
atac trupurile celor vii: asta oprete btile inimii, pe cnd asta subiaz
sngele, iar altele vatm stomacul i intestinele. Fumul pe care-l scoate Piatra-
duhului nu otrvete nimic fizic; n schimb, arde nsi personalitatea. Ambiie,
ncpnare, cutezan, agerime, imbold toate aceste lucruri se estompeaz
dup cteva inhalri din aburul misterios. Expunerea accidental la mici cantiti
poate lsa un om apatic vreme de sptmni bune; ceva mai mult, i efectul
devine permanent. Victimele rmn n via, dar nu mai sunt interesate de
absolut nimic nu mai au nici o reacie la propriul nume, la chemrile prietenilor
sau n faa unei primejdii de moarte. Pot fi ndemnai s mnnce, s excreteze
sau s duc diverse lucruri... i cam att. Cataractele albe i palide care ajung s
le umple ochii sunt un semn exterior al pustiului care se instaleaz n sufletele i
n minile lor.
Cndva, pe vremea Tronului Therin, aceast metod era folosit la pedepsirea
infractorilor, ns trecuser veacuri bune de cnd cetile therine nu mai
permiteau folosirea Pietrei-duhului asupra oamenilor, femei sau brbai. O
societate care nc spnzura copii pentru furtiaguri mrunte i hrnea fpturile
mrii cu prizonierii si gsea efectele acestei metode mult prea nelinititoare ca
s poat fi suportate.
Drept urmare, mblnzirea este rezervat doar animalelor mai ales
dobitoacelor de povar folosite la serviciile oreneti. Metoda mergea perfect
ntre hotarele aglomerate ale unui ora plin de riscuri precum Camorrul. Puteai
avea ncredere c nite ponei mblnzii nu-i vor arunca niciodat din a pe copiii
celor avui; puteai avea ncredere c nite cai i catri mblnzii nu-i vor lovi
niciodat surugiii i nu-i vor rsturna niciodat ncrcturile scumpe n vreun
canal. Un sac de pnz cu un pic de piatr alb i un chibrit arznd mocnit sunt
puse pe botul animalului, iar surugiii se retrag s ia o gur de aer. Cteva minute
mai trziu, ochii fpturii capt culoarea laptelui proaspt i ea nu va mai face
niciodat ceva din proprie iniiativ.
ns lui Locke i zvcnea capul de durere i de-abia se obinuia cu ideea c era
un uciga i locuitorul unui trm de basm din cletar, astfel nct
comportamentul nefiresc de mecanic al caprei sale nu l deranj deloc.
Cnd m ntorc disear, m atept s gsesc templul sta exact unde l-am
lsat, zise Printele Lanuri, isprvind cu mbrcatul pentru ieirea sa; Preotul-
Fr-Ochi dispruse complet, lsnd locul unui brbat voinic de vrst mijlocie
i cu venituri medii. Prul i barba i fuseser date cu un soi de vopsea maro;
jiletca i mantia ieftin, cptuit cu bumbac, atrnau desfcute peste o cma
crem, fr cravate sau panglici.
Exact unde l-ai lsat, spuse unul din cei doi Sanza.
Nu ars pn la temelii sau ceva de genul sta, adug cellalt.
Biei, dac voi reuii s dai foc pietrei i Sticlei-strvechi nseamn c
zeii au planuri mult mai mree pentru voi dect s-mi fii mie ucenici. Fii
cumini. l duc pe Locke s-i primeasc, hhmmm...
Lanuri arunc o privire spre biatul Lamora. Mim atunci c d ceva pe gt,
apoi i inu falca de parc l-ar fi durut.
Aaaaaa, rostir Calo i Galdo ntr-un singur glas.
Firete. Lanuri i puse pe cap o tichie rotund din piele i lu hurile
caprei pe care sttea Locke. Ateptai-ne. Ar trebui s fie interesant, ca s nu
spunem mai mult.

Capa Barsavi sta, zise Locke n timp ce Lanuri ducea capra fr nume
peste una dintre bolile nguste de sticl dintre Fauria i irul Mutr-de-Moned,
cred c fostul meu stpn mi-a spus despre el.
Ai dreptate. Cnd ai strnit incendiul de la Via Sticlei-strvechi, pare-mi-
se.
Ah, tiai despre asta.
Pi, odat ce fostul tu stpn a nceput s-mi povesteasc despre tine, pur
i simplu... n-a mai tcut cteva ceasuri n ir.
Dac eu sunt pezon-ul tu, tu eti pezon-ul lui Barsavi?
E o descriere destul de corect a relaiei noastre, da. Toi Oamenii Potrivii
sunt soldaii lui Barsavi. Ochii si, urechile sale, agenii i supuii si. Pezon-ii
si. Barsavi este... un prieten mai deosebit. Am fcut nite chestii pentru el, pe
vremea cnd de-abia venea la putere. Am crescut mpreun, ai putea spune eu
am obinut oarece respect, iar el a pus mna pe, hhmm, tot oraul.
Oarece respect?
Era o noapte pe ct de plcut posibil pentru o plimbare, n verile camorrene.
Plouase torenial cu nici un ceas nainte i ceaa proaspt care-i ntindea
tentaculele printre cldiri ca minile unor uriai fantomatici era ceva mai rece
dect de obicei, iar mirosul su nu era nc plin de miasmele de ml, peti mori
i deeuri umane. Puini oameni umblau prin irul Mutr-de-Moned dup
Lumina-fals, aa c Locke i Lanuri puteau vorbi destul de liber.
Am obinut distana. Adic... Ei bine, sunt o sut de gti n Camorr,
Locke. Mai mult de-o sut. Sigur nu mi le amintesc pe toate. Unele sunt prea noi
sau prea Nbdioase pentru Capa Barsavi, ca s aib ncredere n ele cum se
cuvine. Aa c st cu ochii pe ele cere rapoarte frecvente, infiltreaz oameni
acolo, le ine bine n fru. Aceia dintre noi care nu sunt supui unei astfel de
priviri cercettoare Lanuri art spre el, apoi spre Locke se presupune c i
fac treaba cinstit, pn la proba contrarie. Ne supunem regulilor sale, i dm o
parte din ctigurile noastre i el consider c se poate ncrede n noi s facem
lucrurile ca lumea, mai mult sau mai puin. Fr controale, fr iscoade, fr
porcrii de-astea. Distana. E un privilegiu pentru care merit s plteti.
Lanuri bg o mn n buzunarele mantiei; se auzi un zornit plcut de
monede.
De fapt, chiar am aici un mic semn de respect pentru el. Dou zecimi din
ce s-a strns sptmna asta n cutia milei lui Perelandro.
Mai mult de-o sut de gti, zici?
Oraul sta are mai multe gti dect duhori scrboase, biete. Unele dintre
ele sunt mai vechi dect multe familii din Alcegrante, iar altele au ritualuri mai
stricte dect unele ordine preoeti. La naiba, la un moment dat erau aproape
treizeci de Capa i fiecare dintre ei avea la cheremul su vreo patru-cinci gti.
Treizeci de Capa? Toi precum Capa Barsavi?
Da i nu. Da, deoarece conduceau gtile, ddeau ordine i spintecau
oameni de la pul pn la ochi, cnd le srea andra; nu, deoarece nu erau nici
pe departe ca Barsavi. Acum cinci ani, erau cei treizeci de Capa de care
vorbeam. Treizeci de mici regate, toate rzboindu-se, furndu-se i vrsndu-i
maele pe strad ntre ele. Toate n rzboi cu Jachetele Galbene, care omorau
cam douzeci de oameni pe sptmn. n sptmnile proaste. i-atunci a
aprut Capa Barsavi, venind din Tal Verrar. A fost crturar la Colegiul Therin la
viaa lui, dac poi s crezi. Preda retoric. A preluat controlul ctorva gti i a
nceput s taie. Nu ca un cuitar de strdu dosnic, ci mai degrab ca un doftor
care ndeprteaz un ancru. Cnd Barsavi elimina un alt Capa, se ocupa i de
gtile acestuia. Dar nu i-a presat prea tare, dac nu i-au dat motiv. Le-a dat
teritorii ntregi, i-a lsat s-i aleag propriii garrista i le-a dat o parte din
ctigurile sale. Deci acum cinci ani, erau treizeci. Acum patru ani, rmseser
zece. Acum trei ani, unul singur: Capa Barsavi i cele o sut de gti ale sale. Tot
oraul toi Oamenii Potrivii, inclusiv cei de fa , la discreia sa. Nu tu rzboi
deschis pe canale nsngerate. Nu tu plutoane de hoi legnndu-se n la la
Palatul Rbdrii acum trebuie s atepte pn strng doi-trei.
i asta datorit Pactului Secret? Cel pe care l-am nclcat eu?
Cel pe care l-ai nclcat tu, da. Ai ghicit bine, presupunnd c eu a ti
ceva despre treaba asta. Da, biete, acesta este secretul succesului deosebit de
care se bucur Barsavi. De fapt, totul se reduce la nelegerea de lung durat pe
care o are cu Ducele, realizat prin intermediul unui agent ducal. Gtile din
Camorr las nobilii n pace; nu ne atingem de corbii, crue sau lzi care au pe
ele un blazon legitim. n schimb, Barsavi este adevratul crmuitor al unora
dintre cele mai fermectoare locuri din ora: Cuprins-de-Flcri, Strungile,
Scursurile, Resturi-de-Lemn, Laul i o parte din docuri. n plus, straja oraului
este mult mai... relaxat dect ar trebui.
Deci putem s jefuim pe oricine nu este nobil?
Sau Jachet Galben, da. Putem s ne ocupm de negustori, de zarafi, de
cei care vin i pleac. Prin Camorr trec mai muli bani dect prin orice alt ora de
pe coast, biete. Sute de corbii pe sptmn; mii de marinari i de ofieri.
Chiar nu-i o problem s lsm nobilimea n pace.
i negustorii, zarafii i ceilali oameni nu se supr?
Ba s-ar supra, dac ar ti. De aceea este cuvntul Secret dup Pact. i
de aceea este Camorrul un loc att de plcut, frumos i sigur; te poi teme c-i
pierzi banii doar dac, n primul rnd, nu ai prea muli.
A, zise Locke, trecndu-i degetele peste micul su colier din dinte de
rechin. Bine. ns acum m ntreb... ai spus c fostul meu stpn a cumprat i a
pltit ca s, hhmm, m omoare. Nu o s ai probleme cu Barsavi pentru c nu...
m-ai omort?
Lanuri rse.
Pi, de ce te-a mai duce la el dac a avea probleme din cauza asta,
biete? Nu, e alegerea mea s folosesc sau nu nsemnul-morii, dup cum
consider de cuviin. L-am cumprat. Nu nelegi? Pe Capa nu l intereseaz dac
le folosim, ct vreme recunoatem c el are puterea de via i de moarte. Este
un soi de tax pe care numai el o poate strnge. Pricepi?
Locke ddu din cap i se ls dus n tcere cteva minute, absorbind noile
informaii. Durerea de cap fcea ca dimensiunea a ceea ce se ntmpla s fie ceva
mai greu de neles.
Hai s i spun o poveste, zise Printele Lanuri dup o vreme. O poveste
care te va ajuta s nelegi ce fel de om este cel la care mergem noi acum i
cruia i vei jura credin n seara asta. A fost odat ca niciodat o vreme cnd
Capa Barsavi de-abia pusese mna pe ora i l inea nc cu greutate, i-n
vremea aia tia toat lumea c o hait de garrista de-ai lui se vorbiser s scape
de el cu prima ocazie. i erau foarte ateni la micrile pe care le fcea el,
nelegi; l ajutaser s preia puterea n ora i i tiau modul de operare. Aa c
s-au asigurat c nu poate s-i prind pe toi deodat; dac ncerca s taie nite
capete, gtile s-ar fi mprtiat, le-ar fi dat de veste celorlali i s-ar fi iscat o
neornduial cumplit, un alt rzboi ndelungat. El n-a fcut nici o micare. i
zvonurile despre necredina lor s-au nmulit. Capa Barsavi obinuia s i
primeasc oaspeii n sala sa nc o mai are acolo, n Resturi-de-Lemn; este un
vas verrar dezafectat, unul dintre galioanele acelea mari folosite pentru
transportul trupelor. Acum este doar ancorat acolo, ca un soi de palat
improvizat. El i spune Mormntul Plutitor. Ei bine, la Mormntul Plutitor, el a
ntins cu mare fast covorul sta mare din Ashmere, o chestie nemaipomenit,
genul de estur pe care Ducele ar aga-o pe un perete, spre bun pstrare. i s-
a asigurat c toat lumea din jur tie ct de mult ine la covorul la. S-a ajuns
pn la punctul n care curtenii lui i puteau da seama ce urma s-i fac unui
oaspete numai uitndu-se la covor: dac urma s fie vrsare de snge, covorul era
fcut sul i pus deoparte. Fr excepie. Au trecut cteva luni. Covorul pus,
covorul sul. Covorul pus, covorul sul. Uneori, oamenii pe care i chema ncercau
s fug cnd vedeau podeaua goal sub tlpile sale, ceea ce era ca i cum i-ar fi
recunoscut greelile n gura mare, desigur. n fine. S ne ntoarcem la garrista
ia care i fceau necazuri. Nici unul dintre ei nu era att de prost nct s intre n
Mormntul Plutitor fr o gac n spate sau s rmn singur cu Barsavi.
Domnia lui era nc nesigur la vremea aceea, astfel nct nu-i putea permite s
fac prea mare tmblu. Aa c a ateptat... i apoi, ntr-o sear, a chemat la
cin nou dintre garrista ia care i ddeau bti de cap. Nu pe toi scandalagiii,
bineneles, ci doar pe cei mai istei i mai clii, pe cei cu gtile cele mai mari.
Iar iscoadele lor le-au raportat c nemaipomenitul covor nflorat, bunul cel mai
de pre al lui Capa, era desfurat pe podea n vzul lumii, cu o mas de banchet
pus deasupra i cu mai mult mncare pe ea dect vzuser vreodat zeii. Aa
c dobitocii ia s-au gndit c Barsavi era serios i chiar voia s discute cu ei. S-
au gndit c e speriat i se ateptau la negocieri purtate cu bun-credin, aa c
nu i-au adus cu ei gtile, nici nu i-au fcut planuri de rezerv. Au crezut c au
ctigat. i nchipui deci, zise Lanuri, ce surprini au fost cnd s-au aezat pe
scaune pe covorul la frumos i cincizeci dintre oamenii lui Barsavi au nvlit n
camer narmai cu arbalete i i-au umplut cu attea sgei pe bieii idioi nct un
porc spinos n clduri i-ar fi luat acas i i-ar fi fcut poftele cu ei. Dac a fost o
pictur de snge care n-a ajuns pe covor, aia a ajuns pe tavan. nelegi unde bat?
Da deci covorul a fost distrus?
i nc cum! Barsavi tia cum s creeze ateptri, Locke, i cum s
foloseasc acele ateptri ca s-i induc n eroare pe cei care-i voiau rul. Ei au
crezut c strania lui obsesie era o garanie pentru vieile lor. Se pare c unii
dumani sunt destul de numeroi i de puternici ca s merite s pierzi un covor
numai s scapi de ei.
Lanuri art nainte, ctre miazzi.
sta este omul care ateapt s-i vorbeasc, la nici un kilometru ntr-
acolo. i recomand cu cldur s-i vorbeti frumos.

Ultima Greeal era un loc unde interlopii din Camorr ieeau la suprafa; o
tavern de borfai drpnat, unde Oameni Potrivii de tot soiul puteau bea i
vorbi liber despre treburile lor, unde cetenii respectabili ieeau imediat n
eviden, ca erpii ntr-o cre, i erau iute escortai afar de nite brbai
nspimnttori, narmai pn-n dini i cu o imaginaie foarte redus.
Gti ntregi veneau aici s bea, s aranjeze lovituri sau pur i simplu s se
dea mari. La un pahar, oamenii se ciondneau zgomotos n privina celei mai
bune metode de a sugruma pe cineva pe la spate i despre cele mai bune feluri de
otrav care pot fi puse n vin sau n mncare. Strigau sus i tare ct de nesbuii
erau curtenii Ducelui, ct de nesocotite erau planurile sale de taxare sau
aranjamentele sale diplomatice cu celelalte orae de la Marea de Fier. Acolo
recreau btlii ntregi cu zaruri i buci de oase drept otiri, susinnd cu trie c
ei ar fi luat-o la stnga acolo unde Ducele Nicovante o luase la dreapta, c ei n-ar
fi dat nici un pas ndrt cnd cele cinci mii de sulie din fier nnegrit ale
Rzmeriei Contelui Nebun se pogorser peste ei de pe Dealul Poarta-zeilor.
Dar nici unul dintre ei, indiferent ct de ameit ar fi fost de butur, de Privire-
pierdut sau de straniile prafuri halucinogene din Ierem, indiferent ce fapte de
arme sau de stat i-ar fi asumat, nici unul deci n-ar fi ndrznit s-i sugereze lui
Capa Vencarlo Barsavi s-i schimbe mcar un nasture de la jiletc.

Turnul Drmat este un punct de reper n Camorr, ridicndu-se treizeci de


metri spre cer n chiar captul nordic al Laului, acel cartier ru-famat i
aglomerat unde, noapte de noapte, marinarii dintr-o sut de porturi de escal se
perind fr oprire ntre bar, crcium i casa de jocuri. Sunt scuturai bine
printr-o sit de crciumari, trfe, tlhari, barbugii, triori i ali arlatani mruni,
pn cnd ajung s aib buzunarele goale i capetele grele, i-atunci pot fi
aruncai napoi pe corbii s-i doftoriceasc mahmureala i bolile cptate. Vin
i pleac precum mareea, lsnd n urm doar resturi de gologani i argini
(uneori i snge) care s le marcheze trecerea.
Dei oamenii nu pot nici mcar crpa Sticla-strveche, Turnul Drmat a fost
gsit n starea sa actual atunci cnd oamenii s-au stabilit n Camorr, furindu-
se printre ruinele unei civilizaii mai vechi. Crestturi mari strbat sticla i piatra
necunoscut la caturile de sus ale turnului; aceste discontinuiti au fost parial
acoperite cu lemn, vopsea i alte materiale omeneti. Stabilitatea andramalei nu
poate fi pus la ndoial, ns reparaiile nu sunt frumoase, iar camerele de
nchiriat de la ultimele ase caturi sunt printre cele mai nedorite din ora,
deoarece se poate ajunge la ele doar urcnd nenumrate i ntortocheate scri
exterioare, spirale din lemn care se leagn neplcut la vnturi puternice.
Majoritatea locatarilor sunt bandii tineri din diverse gti, pentru care condiiile
nebuneti de cazare reprezint o ciudat distincie.
Ultima Greeal ocup parterul de la baza larg a Turnului Drmat, iar dup
cderea Luminii-false are rareori mai puin de o sut de clieni deodat. Locke se
inea strns de pulpana mantiei Printelui Lanuri, n vreme ce brbatul i croia
drum prin mulimea de la u. nghesuiala de acolo era plin de mirosuri pe care
Locke le tia prea bine: o sut de feluri de buturi i rsuflrile brbailor i
femeilor care le ddeau pe gt, sudoare sttut i proaspt, piat i vom,
odorizante cu mirodenii i ln ud, mirosul tare de ghimbir i ceaa neptoare
de tutun.
Putem avea ncredere n biatul acela s ne pzeasc bine capra? strig
Locke peste zarv.
Desigur, desigur. Lanuri fcu cteva semne complicate cu minile cnd
salut un grup de brbai care fceau skandenberg n sala principal a barului; cei
care nu erau prini n aprigele ncletri rnjir i i fcur cu mna. n primul
rnd, asta-i treaba lui. n al doilea rnd, i-am dat bani frumoi. i n al treilea
rnd, numai un nebun ar vrea s fure o capr mblnzit.
Ultima Greeal era un soi de monument nlat n cinstea eecului dibciei
omeneti n momentele critice; pereii si erau acoperii cu o diversitate
nucitoare de suvenire, fiecare dintre ele reprezentnd imaginea unei poveti care
se ncheia cu verdictul Nu destul de bun. Deasupra barului se afla o armur
complet, cu o gaur ptroas cscat n partea stng, de la o sgeat de
arbalet. Pereii erau acoperii de sbii frnte i de coifuri despicate, ct i de
buci de vsle, catarge, vergi i pnze zdrenuite. Barul se mndrea cu faptul c
a izbutit s fac rost de un suvenir de pe fiecare corabie scufundat n preajma
Camorrului n ultimii aptezeci de ani.
i tocmai n harababura asta l trgea acum Printele Lanuri pe Locke
Lamora, ca pe o barc remorcat la pupa unui galion imens. Pe peretele de la
miazzi al barului se afla o firid mai ridicat, creia draperiile pe jumtate lsate
i ofereau o oarecare intimitate. Brbai i femei stteau drepi aici, urmrind n
permanen mulimea cu privirile lor, inndu-i mereu minile aproape de
armele pe care le purtau ostentativ la vedere pumnale, sgei, ciomege de bronz
sau de lemn, sbii scurte, securi, chiar i arbalete , de la unele subiri pn la
marile ucigae-de-cai, care (n ochii lui Locke) preau a fi capabile s poat guri
piatra.
Unul dintre aceti strjeri l opri pe Printele Lanuri i cei doi schimbar
cteva vorbe n oapt; un alt strjer fu trimis n firida cu draperii, n vreme ce
primul l privea cercettor i cu precauie pe Lanuri. Cteva clipe mai trziu, cel
de-al doilea strjer reapru i le fcu semn; i astfel ajunse Locke pentru prima
oar n prezena lui Vencarlo Barsavi, Capa din Camorr, care edea pe un scaun
banal, la o mas banal. Civa supui stteau sprijinii de peretele de lng el,
ndeajuns de aproape ca s vin dac erau chemai, dar destul de departe ca s nu
aud discuia optit.
Barsavi era un brbat vnjos, la fel de lat n umeri precum Lanuri, dar evident
puin mai tnr; prul su negru i uns era strns la ceaf, iar cele trei brbi i se
curbau peste brbie precum trei bice de pr mpletit, aezate ngrijit unul peste
cellalt. Aceste brbi fichiuiau n jur cnd Barsavi i ntorcea capul rotund, i
preau destul de groase ca s pite dac ar fi atins pielea descoperit.
Barsavi era mbrcat cu un surtuc, o jiletc, pantaloni bufani i cizme dintr-o
piele neagr ciudat, care prea neobinuit de groas i aspr chiar i n ochii
neantrenai ai lui Locke; biatul i ddu seama c aceasta trebuia s fie piele de
rechin. Nasturii albi i ciudat de inegali de pe jiletca i mnecile sale, ct i cei
care-i prindeau cravatele suprapuse, de mtase roie... erau dini de om.
Aezat n poala lui Barsavi i fixndu-l cu privirea pe Locke, era o fat cam
de vrsta sa, cu prul scurt, nchis i nclcit, i cu un chip n form de inim. i
ea purta nite straie ciudate: rochia ei era din mtase alb cu nflorituri, pe
msura oricrei fiice de nobil, n vreme ce cizmuliele care se legnau sub
poalele rochiei erau din piele neagr, nvelite n fier, avnd epi ascuii din oel
la tocuri i la vrfuri.
Deci acesta este biatul, rosti Barsavi cu un glas adnc, puin nazal, care
purta plcutul accent verrari. Bieelul destoinic care l-a pus n ncurctur pe
dragul nostru Furitor-de-Hoi.
Chiar el, nlimea voastr, i, ce fericire, acum ne pune n ncurctur pe
mine i pe protejaii mei. Lanuri ntinse o mn ndrt i l scoase pe Locke de
dup picioarele sale. ngduii-mi s vi-l prezint pe Locke Lamora, fost locatar n
Dealul Umbrelor, actual iniiat al lui Perelandro.
Sau al unui zeu, oricum, nu? Barsavi chicoti i ntinse o cutiu din lemn
care fusese aezat pe mas lng braul su. E ntotdeauna o plcere s te
ntlnesc cnd i revine vederea n mod miraculos, Lanuri. Ia o igar. Sunt din
rdcin-neagr jeremit de cea mai bun calitate, produse sptmna asta.
Nu pot refuza aa ceva, Ven. Lanuri lu un snop de tutun bine strns n
hrtie roie. Pe cnd cei doi brbai se aplecau deasupra unei lumnri plpinde
ca s-i aprind igrile (Lanuri ls s-i cad sculeul cu monede pe mas n
acelai timp), fata pru s ajung la un soi de verdict n privina lui Locke.
Este un bieel foarte urt, Tat. Arat ca un schelet.
Capa Barsavi tui primele fumuri pe care le trsese, colurile gurii ridicndu-i-
se.
Iar tu eti o feti foarte nechibzuit, draga mea! Capa mai trase o dat din
igar i scoase un fuior drept de fum transparent; substana emana un miros
dulceag, cu o vag arom de vanilie ars. V rog s o iertai pe fiica mea, Nazca;
nu m las inima s-i refuz mofturile i acum s-a cptat cu manierele unei
prinese-pirat. Mai ales acum, c ne temem cu toi s ne apropiem de noile ei
cizme mortale.
Nu umblu niciodat nenarmat, zise fetia, btnd cu piciorul n podea de
cteva ori ca s sublinieze acest lucru.
Iar bietul Locke nu este n nici un caz urt, scumpa mea; ceea ce poart el
este clar semnul Dealului Umbrelor. O lun n grija lui Lanuri i o s fie rotofei
i ntremat ca un bolovan de catapult.
Hhmmm... Fata continu s-l fixeze cteva secunde, apoi i privi deodat
tatl, jucndu-se absent cu una dintre brbile lui mpletite. l faci pezon, Tat?
Da, Lanuri i cu mine ne-am gndit la asta, scumpo.
Hhmmm... Atunci vreau nc un coniac ct timp ine ceremonia.
Ochii lui Capa Barsavi se ngustar; riduri, adncite de suspiciunea ce-i sttea
n fire, se formar n jurul privirii lui cenuii, de cremene.
i-ai but deja cele dou coniacuri pe seara asta, scumpo; mama ta o s m
omoare dac te mai las s bei unul. Cere-i unuia dintre oameni s i aduc o
bere.
Dar a prefera
Ceea ce ai prefera tu, micule tiran, n-are nimic de-a face cu ceea ce i spun
eu. n noaptea asta n-o s mai bei dect bere sau aer; alegerea i aparine ntru
totul.
Hhmmm, atunci o s beau bere.
Barsavi se pregti s o dea jos, ns ea i sri din poal nainte ca el s o ating
cu minile sale bttorite, cu degete groase. Tocurile ei fcur clac-clac-clac pe
podeaua din lemn masiv a firidei, cnd alerg ctre un servitor cruia s i dea
ordinul.
i dac mi mai loveti vreun om n tibie, scumpo, o s pori sandale de
trestie o lun, ascult la mine, zbier Barsavi dup ea, apoi mai trase un fum de
tutun i se ntoarse spre Locke i Lanuri. Asta mic e ca un butoi de ulei-de-foc.
Sptmna trecut nu a vrut s se culce pn nu am lsat-o s-i pstreze un
treang sub perne. Exact ca grzile de corp ale lu tata, a zis. Nu cred c fraii
ei i dau nc seama c urmtorul Capa Barsavi s-ar putea s poarte rochii de
var i bonete.
neleg acum de ce te-au amuzat povetile Furitorului-de-Hoi despre
biatul nostru, aici de fa, spuse Lanuri, apucndu-l pe Locke de umeri n timp
ce vorbea.
Bineneles. Am devenit foarte greu de ocat de cnd copiii mei mi-au
trecut de genunchi. Dar nu eti aici ca s vorbim despre ei mi l-ai adus pe
omuleul sta ca s-i depun ultimul jurmnt de credin ca pezon. Civa ani
mai devreme, se pare. Vino ncoace, Locke!
Capa Barsavi i ntinse mna dreapt i l apuc pe Locke de brbie,
ridicndu-i puin capul i uitndu-se n ochii lui cnd vorbi mai departe.
Ci ani ai, Locke Lamora? ase? apte? Pori deja rspunderea pentru o
nclcare a Pactului, de o tavern ars din temelii i de vreo ase-apte mori.
Capa rnji. Am asasini de cinci ori mai n vrst dect tine care nu-s att de
ndrznei. i-a spus Lanuri cum st treaba, cu oraul sta i cu legile mele?
Locke ncuviin.
tii c odat ce depui jurmntul sta nu m mai pot purta cu mnui cu
tine niciodat. Ai avut destul timp ca s fii nesbuit. Dac Lanuri va fi nevoit s-
i ia beregata, o va face. Dac-i spun eu s-i ia beregata, o va face.
Locke ncuviin din nou. Nazca se ntoarse lng tatl ei, sorbind dintr-o
halb de piele gudronat; acum l privea int pe Locke peste marginea acestui
recipient de but, pe care trebuia s-l in bine cu ambele mini.
Capa Barsavi pocni din degete; unul dintre lingii de pe fundal dispru dup o
draperie.
Atunci n-o s te mai plictisesc cu alte ameninri, Locke. n noaptea asta
eti brbat. Vei face treaba unui brbat i vei suferi soarta unui brbat dac i
neli fraii i surorile. O s fii unul dintre noi, unul dintre Oamenii Potrivii; o s
primeti parolele i nsemnele i o s le foloseti n mod discret. Aa cum
Lanuri, care i este garrista, mi este supus mie, la fel i tu eti supusul meu,
prin el. Eu i sunt garrista peste orice alt garrista. Eu sunt singurul Duce din
Camorr pe care l vei recunoate vreodat. ngenuncheaz.
Locke ngenunche n faa lui Barsavi; Capa i ntinse mna stng, cu palma
n jos. Purta un inel ornat din perl neagr ntr-un cadru de fier alb; cuibrit n
perl, prin cine tie ce proces misterios, se afla o pictur roie, care trebuie s fi
fost snge.
Srut inelul lui Capa din Camorr.
Locke fcu ntocmai; perla era rece sub buzele sale uscate.
Rostete numele omului cruia i-ai jurat credin.
Capa Barsavi, opti Locke.
n acel moment, lacheul lui Capa se ntoarse n firid i i nmn stpnului
su un phrel de cristal plin cu un lichid maroniu i mat.
Acum, zise Barsavi, precum au fcut toi ceilali pezon-i ai mei, vei bea n
cinstea mea. Dintr-unul din buzunarele surtucului su, Capa scoase un dinte de
rechin ceva mai mare dect nsemnul-morii pe care-l purta Locke la gt. Barsavi
scp dintele n phrel i amestec de cteva ori. i ddu apoi phrelul lui
Locke. Este rom din zahr brun de pe Marea de Bronz. Bea-l pe tot, inclusiv
dintele. ns nu nghii dintele, orice s-ar ntmpla. ine-l n gur. Scoate-l dup
ce ai but romul. i ncearc s nu te tai.
Locke simi cum l ustur nasul de la damful neptor al buturii tari care se
nla din phrel, iar stomacul i se fcu ghem, ns strnse din dini i se uit la
forma puin distorsionat a dintelui din rom. Rugndu-se n gnd noului su
Binefctor s nu-l lase s se fac de rs, azvrli coninutul paharului n gur, cu
tot cu dinte.
nghiitul nu era att de uor pe cum sperase inu cu limba dintele lipit de
cerul gurii, cu bgare de seam, simind cum muchiile ascuite i rcie gingia, n
spatele incisivilor de sus. Butura l ardea; ncepu s nghit puin cte puin
pn l apuc o tuse gjit. Dup cteva secunde interminabile, tremur i ddu
pe gt ce mai rmsese din rom, uurat c izbutise s in dintele la locul lui
i-atunci i se rsuci n gur. Se rsuci fizic, de parc l-ar fi ntors o mn
nevzut, i i fcu o tietur usturtoare de-a lungul obrazului su stng. Locke
strig, tui i scuip dintele edea acum n palma sa, acoperit cu scuipat i
snge.
Aaaaa, zise Capa Barsavi lund dintele i bgndu-l la loc n surtuc, aa
nsngerat cum era. Deci vezi eti legat de mine printr-un jurmnt de snge.
Dintele meu i-a gustat viaa, iar viaa ta mi aparine mie acum. Aa c s nu fim
strini, Locke Lamora. S fim Capa i pezon, dup voia Paznicului Strmb.
La un gest al lui Barsavi, Locke se ridic n picioare, mpleticindu-se, njurnd
n gnd senzaia deja familiar a buturii care-i urca rapid la cap. Avea stomacul
gol de la mahmureala din ajun; camera ncepuse deja s se nvrt un pic n jurul
su. Cnd o zri din nou pe Nazca, vzu c i zmbea peste halb cu aerul de
toleran linguitoare pe care, odinioar, copiii mai mari din Dealul Umbrelor li-l
artaser lui i prietenilor lui din Strzi.
nainte s-i dea seama ce face, Locke ngenunche i n faa ei.
Dac dumneavoastr vei fi viitoarea Capa Barsavi, spuse el pe nersuflate,
jur s v slujesc cu credin. Jur, doamn. Doamn Nazca. Adic Doamn
Barsavi.
Fata se ddu un pas napoi.
Am deja slujitori, biete. Am asasini. Tatl meu are o sut de gti i dou
mii de cuite.
Nazca Belonna Jenavais Angeliza de Barsavi! tun tatl ei. Se pare c nu
apreciezi dect valoarea brbailor puternici ca slujitori. Cu timpul vei ajunge s
apreciezi i valoarea celor elegani. M faci de rs.
Nucit, fata i plimb privirea de la Locke la tatl ei i napoi de mai multe
ori. Obrajii i se nroir ncet. Dup cteva clipe de cugetare bosumflat, i
ntinse anevoios halba lui Locke.
Poi bea din berea mea.
Locke reacion de parc aceasta ar fi fost cea mai mare onoare ce i se fcuse
vreodat, contient n acelai timp (dei nu n att de multe cuvinte) c butura
punea n funciune, n mintea sa, un soi de raiune paralel, care-l fcuse s
treac peste felul su precaut de a se purta n societate mai ales cu fetele. Berea
ei era o chestie ntunecat, amar i puin srat. Ea o bea ca o adevrat Verrari.
Locke lu dou nghiituri ca s fie politicos, apoi i-o ddu napoi, nclinndu-se
ntr-un mod mai degrab caraghios. Ea era prea tulburat ca s mai spun ceva,
aa c ddu pur i simplu din cap.
Ha! Excelent! De veselie, Capa Barsavi muc din trabucul su subire.
Primul tu pezon! Desigur, ambii ti frai vor vrea i ei civa, de ndat ce o s
aud de asta.

Drumul spre cas fu o pat neclar i ceoas pentru Locke; se ag de gtul


caprei mblnzite, n vreme ce Lanuri i conducea napoi spre miaznoapte, ctre
Cartierul Templelor, rznd din cnd n cnd pe nfundate.
Of, biete, mormi el. Dragul i fermectorul meu prostu! Totul a fost o
tmpenie, i dai seama...
Poftim?
Dintele de rechin. Capa Barsavi a pus un Mag-Juruit din Karthain s
vrjeasc chestia aia pentru el, cu ani n urm. Nimeni nu-l poate nghii fr s
se taie. De atunci l poart mereu la el; toi anii ia n care a studiat teatrul din
perioada Tronului Therin l-au fcut s capete un feti considerabil pentru
dramatism.
Deci nu a fost din cauza... sorii, a zeilor sau ceva de genul sta.
Nu, a fost doar un dinte de rechin i un pic de vrjitorie. O mecherie
reuit, trebuie s recunosc. Lanuri i frec propriul obraz cu nelegere i a
aducere aminte. Nu, Locke, nu i aparii lui Barsavi. El e bun aa cum este, un
aliat de ndejde de avut alturi i un om cruia trebuie s pari c i te supui
ntotdeauna. ns n nici un caz nu i aparii. De fapt, nici mie nu-mi aparii.
Deci nu trebuie s...
S respeci Pactul Secret? S fii un bun pezon? Numai de ochii lumii,
Locke. Numai ca s ii lupii departe de u. Dac nu cumva ai avut ochii i
urechile cusute cu piele netbcit zilele astea, pn acum cred c i-ai dat seama
mrturisi Lanuri cu un rnjet funest c intenionez ca tu, Calo, Galdo i
Sabetha s fii nici mai mult, nici mai puin dect un afurisit de proiectil de
balist, care s strpung inima nepreuitului Pact Secret al lui Vencarlo.
CARTEA a II-a

COMPLICAIA

Pot pune culori pe cameleon,


i chipul mi-l schimb mai des ca Proteu,
Pe sngerosul Machiavelli
l trimit s mai nvee.

Shakespeare, Regele Henric al VI-lea, Partea a III-a


CAPITOLUL PATRU

La curtea lui Capa Barsavi

Nousprezece mii nou sute douzeci, zise Goang. Asta-i tot. Pot s m
sinucid acum?
Poftim? Credeam c o s fii mai entuziasmat c ne-ajui s nsemnm
prada pe rboj, Goang. Jean sttea picior peste picior n centrul zonei unde se
lua masa, n pivnia de sticl de sub Casa lui Perelandro; masa i scaunele
fuseser mutate ca s fac loc unei cantiti imense de monede de aur, stivuite n
mici grmjoare sclipitoare care i nconjurau pe Jean i pe Goang, aproape
ascunzndu-i privirii.
Nu mi-ai spus c o s o aduci acas n tirini.
Ei bine, fierul alb este scump. Nimeni n-o s-i dea cinci mii de coroane n
aa ceva i nimeni n-o s fie att de prost ca s umble cu el aa. Meraggio i face
toate plile mari n tirini.
Se auzi un zornit n coridorul de intrare n pivni i Locke apru de dup
col, mbrcat ca Lukas Fehrwight. i ddu jos ochelarii fali, i desfcu
cravatele i scp de jacheta de ln, lsnd-o s cad pe podea, fr nici un fel
de ceremonie. Chipul i era mbujorat i flutura o bucat de pergament mpturit,
purtnd o pecete din cear albastr.
nc apte mii cinci sute, biei! I-am zis c am gsit patru galioane
potrivite, dar c avem deja probleme cu lichiditile mite care trebuie pltite,
echipaje chemate napoi i trezite din beie, ofieri mpcai, ali salahori alungai
, iar el pur i simplu mi i-a dat, tot numai un zmbet. Pe toi zeii! Ar fi trebuit s
m gndesc la mecheria asta acum doi ani. Nici nu mai trebuie s ne batem
capul cu corbiile false, cu hrograia i cu toate celelalte, deoarece Salvara tie
c rolul jucat de Fehrwight n toat povestea asta este o minciun. N-avem
altceva de fcut dect s ne relaxm i s numrm banii.
Dac este att de relaxant, de ce nu-i numeri tu, atunci?
Goang sri n picioare i se ntinse pn cnd spatele i gtul su scoaser o
serie de trosnituri mici.
Cu cea mai mare plcere, Goang! Locke lu o sticl de vin rou dintr-un
dulap de lemn i i turn jumtate de pahar, apoi complet cu ap de ploaie
cldu dintr-un urcior de bronz, pn cnd amestecul deveni rozaliu. i mine o
s fii tu Lukas Fehrwight. Sunt sigur c Don Salvara nici n-o s-i dea seama de
diferen. Sunt toi?
Cinci mii de coroane, livrate sub form de douzeci de mii de tirini, zise
Jean, mai puin optzeci de tirini pentru taxe funcionreti, paznici i o cru
nchiriat ca s-i aducem aici de la Meraggio.
Cnd aveau de transportat cantiti mari de obiecte de pre la ascunztoarea
lor din Casa lui Perelandro, Ticloii Gentilomi foloseau o metod simpl de
nlocuire: ntr-o serie de opriri rapide, cufere grele cu monede dispreau dintr-o
cru i butoaie nsemnate ca avnd nuntru merinde sau butur apreau pe
alta. Pn i un templu ponosit avea nevoie de o infuzie regulat de provizii
eseniale.
Ei bine, spuse Locke, las-m s scap de straiele bietului Jupn Fehrwight
i o s-i dau o mn de ajutor ca s le mpingi pe toate n vistierie.
De fapt, erau trei vistierii nghesuite n captul pivniei, n spatele odilor de
dormit. Dou dintre ele erau puuri largi, cptuite cu Sticl-strveche, adnci de
vreo trei metri; nu se tia scopul lor iniial. Acoperite cu ui de lemn simple,
prinse n balamale, puurile semnau cu nite silozuri de grne n miniatur,
scufundate n pmnt i umplute pn la o adncime considerabil cu monede de
tot felul.
Cantitile mari de argint i de aur se duceau n puuri; rafturi nguste de lemn
de-a lungul marginilor vistieriei conineau sculei sau grmjoare de monede
utilizate n mod curent. Gseai acolo pungi ieftine cu baroni de aram, portofele
elegante din piele cu fiicuri de soloni de argint i boluri cu mici monede gurite
din aliaj de aram, toate lsate la vedere ca s poat fi luate repede, la nevoie, de
oricare dintre membrii gtii. Gseai acolo pn i grmjoare de monede strine
mrci din Regatul celor apte Dovlecei, solari din Tal Verrar i aa mai
departe.
Puurile i odaia care le adpostea nu avuseser ncuietori nici pe vremea
Printelui Lanuri. i asta nu doar pentru c Ticloii Gentilomi aveau ncredere
unii n alii (dei chiar aveau), nici pentru c existena pivniei lor luxoase era un
secret bine pzit (i, cu siguran, chiar era). Motivul principal era unul ct se
poate de practic: nici unul dintre ei (Calo, Galdo, Locke, Jean sau Goang) nu
avea ce face cu grmada lor tot mai mare de metal preios.
Cu excepia lui Capa Barsavi, ei erau probabil cei mai bogai hoi din Camorr;
micul registru contabil din pergament inut pe unul dintre rafturi urma s
consemneze peste patruzeci i trei de mii de coroane, odat ce al doilea bon de
ordine al lui Don Salvara avea s fie preschimbat n lichiditi. Erau la fel de
bogai ca omul pe care-l jefuiau acum i mult mai bogai dect majoritatea
celorlali nobili sau dect unele dintre cele mai renumite case negustoreti i
bresle din ora.
ns, pentru restul lumii, Ticloii Gentilomi erau o gac modest de ginari
obinuii: destul de competeni i de discrei, realiznd ctiguri constante, dar
nicidecum meteorici. Puteau duce un trai confortabil cu zece coroane pe an
fiecare, iar s cheltuiasc mai mult de att ar fi nsemnat s atrag cea mai
nedorit atenie imaginabil din partea autoritilor camorrene, fie ele legale sau
de alt fel.
n patru ani, dduser trei lovituri grase i acum lucrau la cea de-a patra;
vreme de patru ani, cea mai mare parte a banilor fusese pur i simplu numrat i
azvrlit n bezna vistieriilor.
Adevrul era c Lanuri i pregtise excelent n misiunea lor de a uura
nobilimea camorrean de povara unei pri din avuia agonisit, ns uitase
pesemne s le explice diversele feluri n care puteau folosi sumele obinute. n
afar de ceea ce cheltuiau pentru lovitura urmtoare, Ticloii Gentilomi chiar nu
tiau ce aveau s fac cu toi banii ia.
Dijma pe care i-o plteau lui Capa Barsavi era cam de o coroan pe
sptmn.

Bucurai-v! strig Calo, aprnd n buctrie, chiar atunci cnd Locke i


Jean mutau masa la locul ei obinuit. Fraii Sanza s-au ntors!
M ntreb dac a mai fost rostit de cineva pn acum aceast combinaie
de cuvinte, zise Jean.
Doar n odile domnioarelor nelogodite din ora, spuse Galdo, n timp ce
lsa pe mas un scule din pnz. Locke l desfcu i cercet coninutul cu
privirea: cteva medalioane ncadrate de pietre semipreioase, un set de furculie
i cuite din argint lucrate destul de dibaci i o varietate de inele, de la unele din
aram gravat ieftin pn la unul fcut din aur ntreptruns cu platin, ncadrat
n obsidian i diamant.
O, ce drgu, zise Locke. De ateptat. Jean, vrei te rog s mai alegi nite
chestii din Cutia cu Porcrii i s-mi aduci... douzeci de soloni, nu?
Douzeci e bine i cuviincios.
Pe cnd Locke le fcea semn lui Calo i lui Galdo s-l ajute s aranjeze
scaunele la loc n jurul mesei, Jean se duse napoi n vistierie unde, nghesuit pe
peretele din stnga, se afla un cufr nalt i ngust din lemn. nl capacul din
balamalele-i scritoare i ncepu s scormoneasc nuntru, cu o expresie
concentrat pe chip.
Cutia cu Porcrii era umplut pn la mai bine de jumtate de metru cu o
grmad sclipitoare de bijuterii, fleacuri, obiecte casnice i alte podoabe ieftine.
Gseai acolo statuete de cristal, oglinzi n rame de filde sculptat, coliere i inele,
suporturi de lumnri din cinci feluri de metale preioase. Gseai pn i cteva
flacoane cu droguri i hapuri alchimice, nvelite n postav, pentru protecie, i
nsemnate cu mici etichete de hrtie.
Cum nu se punea problema ca Ticloii Gentilomi s-i spun lui Capa Barsavi
despre adevrata natur a operaiunilor pe care le desfurau i cum nu aveau
nici timpul i nici dispoziia necesar pentru a jefui case i a cobor pe hornuri,
Cutia cu Porcrii era un element de baz n arada pe care o jucau. O umpleau o
dat sau de dou ori pe an, cumprnd n netire din cmtriile i pieele din
Talisham i Ashmere, unde-i puteau procura toate cele de trebuin fr nici un
ascunzi. O mai completau, dar numai sporadic i cu mare bgare de seam, cu
lucruri cptate din Camorr, de obicei lucruri furate din capriciu de fraii Sanza
sau aduse de Goang ca parte a permanentului su proces de educaie.
Jean alese vreo dou pocaluri din argint, o pereche de ochelari cu ram de aur
ntr-o cutie elegant din piele i unul dintre flacoanele nvelite. Apucndu-le pe
toate cu grij ntr-o mn, numr apoi douzeci de monede mici de argint de pe
un raft, trnti capacul Cutiei cu Porcrii i se grbi napoi n sala de mese.
Goang se realturase grupului i plimba n mod ostentativ un solon pe degete;
ajunsese s stpneasc acest truc cu numai cteva sptmni nainte, dup luni
ntregi n care i privise pe fraii Sanza, care puteau s fac asta cu ambele mini
deodat, schimbnd direcia ntr-o sincronizare perfect.
S zicem c am avut o sptmn ceva mai lene, spuse Jean. Oricum
nimeni nu se ateapt la minuni din partea unor hoi mruni n nopi d-astea
umede; am putea atrage atenia dac am aduce prea mult. Sunt sigur c nlimea
Sa va nelege.
Bineneles, zise Locke. E ct se poate de rezonabil aa. Se ntinse i lu
sticla nvelit ca s o examineze mai ndeaproape; eticheta scris de mn i
dezvluia coninutul: lapte ndulcit de opiu, un viciu al doamnelor bogate, fcut
din mac ieremit uscat. ndeprt eticheta i postavul, apoi ndes flaconul din
sticl faetat, mpreun cu dopul lui de bronz, n sacul de pnz. Restul przii
avu aceeai soart. Bun! i-acum, mai am vreo frm din Lukas Fehrwight?
Ceva machiaj sau mimic? ntinse braele i se nvrti de cteva ori; Jean i cei
doi Sanza l asigurar c era ntru totul Locke Lamora, pe moment. Ei bine, dac
suntem cu toii noi nine, hai s mergem s ne pltim taxele. Locke ridic
sculeul cu obiecte furate i i-l azvrli cu nepsare lui Goang; biatul scnci,
scp moneda i prinse sculeul, care scoase un clinchet nbuit de metal
zglit.
i asta tot pentru educaia mea moral este, nu-i aa?
Nu, de data asta chiar sunt eu un ticlos lene, pur i simplu, zise Locke.
Mcar nu o s mai trebuiasc s crmeti barja.

Plecar din Templul lui Perelandro pe la al treilea ceas al dup-amiezii, lund-


o prin tunelele de urgen i intrrile secundare. O burni cald cdea din cerul
care prea mprit cu rigla i pana de ctre zei nori ntunecai i joi la nord, n
timp ce soarele cobora ncet n sud-vestul luminos i senin. Mirosul plcut de
ploaie rece cznd pe piatr fierbinte era peste tot, ndeprtnd pentru scurt
vreme din aer miasmele obinuite ale oraului. Ticloii Gentilomi se strnser
din nou laolalt la docurile sud-vestice ale Cartierului Templelor, unde chemar
o gondol de nchiriat.
Barca era lung, decolorat de vnt i vreme, cu fund mic i cu un obolan
proaspt omort atrnat de verga de la pror, chiar sub un micu idol de lemn al
lui Iono; acesta trebuia s reprezinte o protecie fr seamn mpotriva rsturnrii
i a altor nenorociri. Crmaciul era cocoat la pup, artnd ca un papagal n
jacheta sa din bumbac, vrgat n rou i portocaliu, i aprat de ploaie de o
plrie de paie cu boruri largi care-i cdeau peste umerii osoi. Se dovedi a fi
unul dintre gondolierii clandestini i pungaii pe care-i tiau, Vitale Vento
Nervosul, din gaca Chipurilor Cenuii.
Vitale mont o umbrel mucegit din piele ca s-i protejeze ct de ct
pasagerii i apoi ncepu s crmeasc ncet ctre rsrit, avnd ntr-o parte
digurile nalte de piatr ale Cartierului Templelor i de cealalt vegetaia
luxuriant, n paragin, a Marei Camorrazza. Mara fusese cndva un labirint de
grdini pentru un guvernator bogat din epoca Tronului Therin; acum era
abandonat, n mare msur, de straja oraului i bntuit de hoi de buzunare.
Singurul motiv pentru care oamenii cumsecade se mai aventurau prin
primejdioasele sale coridoare verzi era faptul c Mara reprezenta inima unei
reele de puni care fceau legtura cu alte opt insule.
Jean se fcu comod i ncepu s citeasc dintr-un mic volum de versuri pe
care l avea ndesat la cingtoare, n vreme ce Goang continua s practice
manipularea monedei, chiar dac de data asta folosea un gologan de aram, care
arta mult mai puin nelalocul lui n public. Locke i fraii Sanza discutau
probleme profesionale cu Vitale, a crui slujb implica i marcarea barjelor prost
pzite i a celor ncrcate din plin, spre atenionarea tovarilor si. n cteva
rnduri, el fcu semne din mini unor observatori ascuni pe rm, n vreme ce
Ticloii Gentilomi se fceau, politicos, c nu bag de seam.
Se apropiar de Dealul Umbrelor; chiar i n toiul zilei, acele culmi erau
adncite n bezn. ntmplarea fcu ca ploaia s se nteeasc i mormintele
devenir neclare ndrtul unei neguri pcloase. Vitale crmi barca spre dreapta.
n curnd, i conduse spre miazzi, printre Dealul Umbrelor i Strungi, ajutat de
curentul canalului care se vrsa n mare, acum animat de cerculeele fcute de
picturile de ploaie.
Traficul era tot mai redus i tot mai puin onorabil pe canal, pe msur ce se
ndreptau ctre miazzi; treceau din domnia fi a Ducelui Camorrului n
regatul particular al lui Capa Barsavi. n stnga, cuptoarele din cartierul Fum-de-
crbune nlau la cer coloane de negreal, nmulindu-se i rrindu-se sub
presiunea ploii. Vntul Ducelui avea s le mping deasupra Cderii-cenuii, cea
mai neartoas insul din ora, acolo unde gti i intrui se luptau pentru spaiu
n ruinele nnegrite de fum ale vilelor unei epoci opulente de mult apuse.
O barj care se ndrepta spre miaznoapte trecu prin stnga lor, emannd o
duhoare de rahat vechi i de moarte nou. n barj se afla ceea ce prea a fi un
ntreg atelaj de cai mori, de care se ocupau vreo ase negustori de cai btrni;
unii sfrtecau cadavrele cu tiuri zimate lungi de-un cot, n vreme ce alii
desfceau i ajustau cu frenezie, n ploaie, prelate ptate de snge.
Nici un camorrean nu ar fi putut pretinde un tablou mai potrivit pentru
imaginea i duhoarea Cazanului. Dac Scursurile erau nimicite de srcie, Laul
ru-famat, Mara Camorrazza de-a dreptul primejdioas, iar Cderea-cenuii
murdar i deprimat, Cazanul avea toate acestea la un loc i n plus, ca dobnd,
disperarea uman. Duhnea ca un butoia de bere rsturnat n depozitul unui
antreprenor de pompe funebre, ntr-o zi fierbinte de var; majoritatea morilor
din acest cartier nu ajungeau pn la gropile sracilor spate de deinui pe
colinele Gorganului Ceretorilor. Erau azvrlii n canale sau pur i simplu ari.
Jachetele Galbene nu ndrzneau s intre n Cazan dect n plutoane, i asta nc
dinainte de Pactul Secret; nu se mai pstraser temple aici de mai bine de
cincizeci de ani. Cele mai primitive i mai nestpnite gti ale lui Barsavi
domneau pe strzile Cazanului; taverne de btui, vizuini de Gaze i cercuri de
juctori ambulani erau ndesate perete-n perete cu familii nghesuite n adevrate
vguni de obolani.
Se spunea c o treime dintre Oamenii Potrivii din Camorr erau ngrmdii n
Cazan o mie de pierde-var i de cuitari ciondnidu-se ntruna i terorizndu-i
vecinii, nerealiznd nimic i nendreptndu-se nicieri. Locke provenea din
Cuprins-de-Flcri, Jean din confortabilul Col de Miaznoapte. nainte s
ajung n Dealul Umbrelor, Calo i Galdo fuseser biei din Scursuri. Numai
Goang era din Cazan i el nu vorbise niciodat de locul sta, n toi anii de cnd
devenise un Ticlos Gentilom.
Privea fix acum la docurile lsate n jos i la apartamentele ieftine stratificate,
la rufele mbibate de ap care fluturau pe frnghii. Strzile erau maronii de la
pcla nesntoas a vetrelor umede. Digurile mpotriva inundaiilor erau n
paragin, iar Sticla-strveche era n mare parte ngropat sub funingine i
grmezi de bolovani. Moneda lui Goang ncetase s se nvrt pe ncheieturile
acestuia i sttea acum nemicat pe dosul minii sale stngi.
Cteva minute mai trziu, Locke fu uurat n sinea lui s treac dincolo de
inima Cazanului i s ajung la digul subire i nalt care marca marginea
rsritean a Resturilor-de-Lemn. Cimitirul maritim al Camorrului oferea o
privelite de-a dreptul vesel n comparaie cu Cazanul, care rmsese acum la
pupa brcii.
Chiar era un cimitir; un golf larg, adpostit, mai mare dect Piaa
Schimburilor, plin cu epavele sltree i legnate a sute de corbii i de brci.
Pluteau cu carena n sus sau n jos, ancorate sau n voia valurilor, unele putrezind
pur i simplu, n vreme ce altele erau sfiate din pricina ciocnirilor sau a
bolovanilor de catapulte. Un strat de achii mai mrunte plutea pe ap printre
epave, precum spuma de pe-o sup rece, scufundndu-se i apoi ridicndu-se la
suprafa odat cu mareea. Cnd se lsa Lumina-fals, tot gunoiul sta era, cnd
i cnd, vlurit de trecerea nevzut a fpturilor atrase aici din Golful
Camorrului. n vreme ce toate canalele importante erau pzite mpotriva
intrrilor nedorite prin pori nalte din fier, Resturi-de-Lemn avea deschidere la
mare n partea de miazzi.
n inima Resturilor plutea o imens nav dezafectat, fr catarge, lung de
peste cincizeci de metri i lat de peste douzeci i cinci, bine ancorat cu lanuri
care coborau n ap, dou la prora i dou la pupa. Camorrul nu construise
niciodat ceva att de greoi i diform; vasul acesta era unul dintre produsele mai
fericite din arsenalul ndeprtatului Tal Verrar, ntocmai cum i spusese Lanuri
lui Locke cu muli ani n urm. Corturi ncptoare din mtase i acopereau acum
punile nalte i plate; sub acele baldachine puteau fi date petreceri care s
rivalizeze n decaden cu pavilioanele plcerilor ieremite ns, pe moment, pe
puni nu se vedeau dect formele nvelite cu mantii ale unor oameni narmai,
care strpungeau ploaia cu privirile Locke putea deosebi cel puin o duzin
dintre ei, grupai cte doi sau trei, cu arcurile lungi i arbaletele la ndemn.
Se puteau vedea oameni micndu-se ici i colo prin Resturi. Unele dintre
vasele mai puin avariate adposteau familii de intrui, iar altele erau folosite, pe
fa, drept puncte de observaie de ctre echipe de oameni clii. Vitale navig pe
canalele rsucite, printre epavele mai mari, avnd grij s fac semne clare cu
minile ctre oamenii de straj, de fiecare dat cnd gondola trecea pe lng ei.
Regele Cenuiu a mai dat gata unul azi-noapte, mormi el, opintindu-se la
crm. O mulime de biei nervoi cu arme foarte grele i mari stau cu ochii pe
noi chiar acum, putei fi siguri de asta.
nc unul? Calo i miji ochii. Nu auzisem nc. Cine a pit-o?
Tesso naltul, din Coroanele Pline. L-au gsit n Apa-ruginit, intuit de
peretele unui magazin vechi, cu coaiele tiate. Se scursese tot sngele din el, se
pare.
Locke i Jean schimbar o privire, iar Vitale Nervosul mormi:
V tiai, deci?
Se poate spune i aa, zise Locke. A trecut ceva timp de-atunci... Locke
czu pe gnduri. Tesso era fusese garrista al Coroanelor Pline, unul dintre
oamenii care-i aduceau cei mai muli bani lui Barsavi i prieten apropiat de-al lui
Pachero, fiul mai mic al lui Capa. Nimeni din Camorr nu ar fi trebuit s se poat
atinge de el (n afar de Barsavi i de Pianjen) i totui cnitul la nevzut
care-i spunea Regele Cenuiu l atinsese ct se poate de clar.
Cu sta se fac ase, nu-i aa? zise Jean.
apte, spuse Locke. Nu au mai murit atia blestemai de garrista de cnd
noi doi aveam cinci ani.
Hehe, i cnd te gndeti c ntr-o vreme te pizmuiam, Lamora, chiar i cu
gaca asta mrunt a ta, interveni Vitale.
Locke se uit urt la el, ncercnd s pun piesele puzzle-ului cap la cap, fr
succes, ns. apte efi de gti n dou luni; neavnd mare lucru n comun n
afar de distana care le fusese acordat. Mult vreme, Locke se linitise
spunndu-i c avea un rol prea mrunt n treburile lui Capa, dar acum ncepea s
i pun ntrebri. Oare era pe lista cuiva? S aib el cine tie ce nsemntate
nebnuit pentru Barsavi, pe care Regele Cenuiu s vrea s-o termine cu o
sgeat de arbalet? Ci mai erau ntre el i acea sgeat?
La naiba, zise Jean. De parc lucrurile nu erau destul de complicate i aa.
Poate c ar trebui s ne ocupm de... trebuoara noastr. Galdo se mutase
spre marginea gondolei i se uita primprejur n timp ce vorbea. i dup aceea
poate c ar trebui s ne dm la fund o vreme. S vizitm Tal Verrar sau
Talisham... sau mcar s te scoatem pe tine de aici, Locke.
Prostii. Locke scuip peste marginea brcii. mi pare ru, Galdo! tiu c
aa ar fi nelept, dar gndete-te i tu. Capa nu ne-ar ierta-o niciodat dac am
fugi cnd i arde buza mai tare. Ne-ar revoca distana i ne-ar pune sub
supravegherea celui mai pervers i nenorocit ticlos pe care l-ar gsi. Nu putem
fugi ct timp el rmne. La naiba, Nazca mi-ar sfrma genunchii cu un baros
nainte ca altcineva s apuce s-mi fac ceva.
Avei compasiunea mea, biei. Vitale i trecu vsla dintr-o mn ntr-alta,
mpingnd exact cum trebuie nct gondola s ocoleasc o grmad de gunoaie
prea mare ca s poat fi ignorat. Munca pe canal nu este uoar, ns barem nu
vrea nimeni s m omoare din alte motive dect cele obinuite. Voiai s v las la
Mormnt sau pe chei?
Trebuie s trecem pe la Harza, spuse Locke.
A, fii siguri c-i ntr-o stare deosebit azi. Vitale ncepu s i duc spre
marginea nordic a Resturilor, acolo unde cteva docuri din piatr ieeau n afar
n faa unui ir de magazine i de case de nchiriat. Cheiul s fie, atunci.

Cmtria lui Harza Fr-de-Ndejde era unul dintre punctele de referin ale
moiei lui Capa Barsavi; dei erau multe alte magazine care plteau ceva mai
bine i mult mai multe care aveau patroni mai puin ursuzi, nici unul dintre ele nu
se afla la o arunctur de b de scaunul domnesc al lui Capa. Oamenii Potrivii
care i vindeau lui Harza prada obinut n cele mai creative moduri posibile
puteau fi siguri c prezena lor i va fi adus la cunotin i lui Barsavi. i nu
strica s ntreti impresia c eti un ho activ i responsabil.
Pi sigur, zise btrnul vadran pe cnd Jean inea deschis ua blindat i
cu grilaj pentru ceilali patru Ticloi Gentilomi. Era de ateptat ca numai cei mai
puin importani garrista s ndrzneasc s-i arate feele ntr-o zi ca asta.
Intrai, pui uri de curve camorrene! Frecai-v degetele alea unsuroase de
therini de marfa mea minunat. Lsai zoaie pe podelele mele frumoase.
Magazinul lui Harza era ntotdeauna nchis ca un cociug, fie soare, fie ploaie;
buci prfuite de pnz erau trase peste ferestrele nguste i cu gratii, iar locul
mirosea a lac de argint, mucegai, tmie sttut i sudoare nvechit. Harza
nsui era un btrn cu pielea alb ca zpada i cu ochi mari i apoi; ncreiturile
i ridurile de pe chipul su preau c alunec tot mai jos, de parc ar fi fost
zmislit de un zeu un pic beat, care apsase prea mult n rna muritoare. Fr-
de-Ndejde i cptase porecla de pe urma strictei sale politici mpotriva
prelungirii creditului sau a mprumutului de monede; Calo remarcase cndva c,
dac btrnul ar fi ncasat o sgeat n cap, ar fi stat i ar fi ateptat ca aceasta s
cad singur mai degrab dect s plteasc un doftor ca s l panseze.
n colul din dreapta al magazinului, un tnr voinic i cu un aer plictisit, care
avea bronz ieftin pe toate degetele i crlioni unsuroi atrnndu-i n ochi, se foi
pe scaunul nalt pe care sttea. La catarama cingtorii sale atrna o mciuc
intuit cu fier, iar el i salut ncet pe oaspei, fr s zmbeasc, de parc acetia
ar fi fost prea proti ca s-i neleag funcia.
Locke Lamora, zise Harza. Sticlue de parfum i lenjerie de dam.
Tacmuri i pocale. Metale zgriate i ciobite, pe care nu le mai pot vinde nici
unei persoane respectabile. V credei att de istei, sprgtorilor de mna a
doua! Ai fura i rahatul de la fundul unui cine, dac ai avea sacul potrivit ca
s-l aducei acas.
Interesant c ai pomenit de asta, Harza, pentru c n sacul sta Locke lu
sculeul de pnz din minile lui Goang i l ridic se ntmpl s fie
Altceva dect rahat de cine; aud cum zornie. D-l ncoace i hai s
vedem dac ai adus din greeal i ceva care s merite s fie cumprat.
Nrile lui Harza se dilatar cnd desfcu sculeul i i vrs coninutul pe o
perni din piele de pe tejghea. Estimarea bunurilor furate prea singura form de
satisfacie senzual ce-i mai rmsese btrnului, i se apuc de treab cu
entuziasm, cu degetele-i lungi i strmbe tremurnd de nerbdare.
Rahat. nl cele trei medalioane obinute de Calo i de Galdo. Nenorocit
de terci alchimic i agate de ru. Nu-s bune nici de dat la porci. Doi gologani
bucata.
Cam puin, zise Locke.
Da de unde, spuse Harza. Da sau nu?
apte gologani toate trei.
Doi ori trei face ase, zise Harza. Primete sau du-te i sucete-i coaiele
vreunui rechin, c tot nu-mi pas.
Mda... pi atunci cred c o s primesc.
Hhmmm... Harza examin pocalele de argint pe care Jean le alesese din
Cutia cu Porcrii. Ciobite, bineneles. Idioilor, voi chiar nu putei rezista s nu
ndesai toate lucruoarele argintii ntr-un nenorocit de sac aspru. S spunem c
le pot lustrui i trimite pe fluviu n sus. Un solon i trei gologani bucata.
Un solon i patru gologani, zise Locke.
Trei soloni i un gologan cu totul.
Fie.
i asta. Harza ridic sticlua cu lapte de opiu, scoase dopul, mirosi, mormi
i nchise flaconul la loc. Asta valoreaz mai mult dect vieile voastre, dar nu
prea pot s fac mare brnz cu ea. Curvele alea mpopoonate i fac singure
compoziia sau iau un alchimist s le-o fac; nu cumpr niciodat de la strini
chestii gata preparate. Poate reuesc s i-o bag pe gt vreunui biet nenorocit care
ia o pauz de struguri sau de Gaze. Trei soloni i trei baroni.
Patru soloni i doi baroni.
Nici zeii nu ar scoate de la mine patru soloni i doi baroni. Morgante nsui
dac ar aprea cu o sabie n flcri i cu zece fecioare trgndu-m de ndragi,
poate c ar obine patru soloni i un baron. Tu primeti trei soloni i patru baroni
i cu asta gata.
Fie. Dar numai pentru c ne grbim.
Harza inea socoteala cu o pan de gsc i o bucat de pergament; i trecu
degetele peste grmjoara de inele ieftine a lui Calo, i Galdo i izbucni n rs.
Cred c glumii. Rahatul sta e la fel de bine-venit ca o grmad de puli de
cine retezate.
Ei, hai...
Barem pulile de cini a putea s le vnd cumprtorilor de carne btrn.
Harza azvrli inelele de bronz i de aram spre Ticloii Gentilomi, unul cte
unul. Vorbesc serios. Nu mai aducei rahaturi de-stea; am cutii peste cutii pline
cu nenorociri pe care n-o s le pot vinde ct oi mai tri.
Ajunse la inelul din aur ntreptruns cu platin, ncadrat n obsidian i
diamant.
Mmmm... Mcar sta valoreaz ceva. Cinci soloni. Punct. Aurul este
veritabil, dar platina este o fctur verrari ieftin, la fel de autentic precum un
ochi de sticl. Iar eu m cac diamante mai mari de cinci-ase ori pe sptmn.
apte soloni i trei baroni, zise Locke. Mi-am dat osteneala ca s pun mna
pe bucica asta.
Da ce, trebuie s pltesc n plus doar pentru c fundul i creierul tu au
fcut schimb de locuri la natere? Nu cred; dac aa ar fi stat lucrurile, a fi auzit
pn acum. Ia-i cei cinci soloni i zi mersi.
Harza, te asigur c nimeni dintre cei care intr n magazinul sta nu zic...

i tot aa judecata aparent sumar, vorbele de ocar de-o parte i de cealalt,


ncuviinarea smuls de la Locke i scrnetul dinilor care-i mai rmseser
btrnului cnd lua fiecare obiect i l aeza dincolo de tejghea. Numaidect,
Harza fcu vnt lucrurilor neinteresante n sacul de pnz.
Ei bine, bomboanelor, se pare c toate astea fac aisprezece soloni i cinci
baroni. Eu zic c-i mai bine dect s conduci o vidanjer, nu-i aa?
Sau dect s ii o cmtrie, da, replic Locke.
Foarte amuzant! strig btrnul, n timp ce numra aisprezece monede
murdare din argint i cinci discuri mai mici de aram. Iat legendara comoar
pierdut a Camorrului. Ia-i lucrurile i du-te naibii pn sptmna viitoare.
Asta n caz c Regele Cenuiu nu i face de petrecanie pn atunci.
5

Ploaia deja se transformase n burni cnd ieir din magazinul lui Harza,
rzndu-i n barb.
Lanuri susinea c nu exist libertate mai mare dect libertatea de a fi
mereu subestimat, zise Locke.
Pe toi zeii, da! Calo i ddu ochii peste cap i scoase limba. Dac am fi
mai liberi de-att, am ncepe s plutim spre vzduh i s zburm ca psrile.
Din marginea nordic a Resturilor-de-lemn, un pod nalt i lung din lemn,
destul de larg ct s ncap doi oameni pe el, ducea drept la fortreaa lacustr a
lui Capa. Patru oameni stteau de straj la rm, cu armele inute la vedere sub
pelerinele uoare. Locke presupunea c mai erau cel puin tot atia ascuni prin
preajm, avndu-i n ctarea arbaletelor. Fcu din mini semnele cuvenite ale
lunii n curs, pe cnd se apropia, cu gaca sa dup el; toi cei de fa se tiau ntre
ei, dar formalitile nu se discutau, ndeosebi n condiiile de acum.
Salut, Lamora! Cel mai vrstnic brbat din divizia de straj, un tip vnos
cu tatuaje reprezentnd rechini urcndu-i pe gt i obraji, pn la tmple, ddu
mna cu Locke; i ncletar braele stngi. Ai auzit de Tesso?
Da, salut i ie, Bernell! Unul dintre Chipurile Cenuii ne-a spus pe drumul
ncoace. Deci este adevrat? intuit de perete, coaiele i toate alea?
Coaiele i toate alea. i nchipui cum i-a picat asta efului. A, i fiindc tot
veni vorba, Nazca a lsat ordin: mi-a zis s nu te las s-i plteti taxele pn nu
vorbeti cu ea. Pentru taxe ai venit, nu?
Locke scutur o pungu cenuie: cei douzeci de soloni ai lui Jean plus cei
aisprezece de la Harza i nite mruni.
ntr-adevr, am venit s ne facem datoria civic.
Bine. Nu prea intr muli pentru alte motive. Uite, tiu c ai distana
asigurat, c Nazca i-e prieten i aa mai departe, dar poate c ar trebui s fii cu
mare bgare de seam n seara asta, bine? Sunt o mulime de pezon-i prin
preajm, mai mult sau mai puin la vedere. E ticsit locul, mai ticsit ca niciodat.
Capa i-a luat chiar acum la ntrebri pe unii din Coroanele Pline; vrea s tie pe
unde-au umblat azi-noapte.
ntrebri?
Da, n mreul stil clasic. Aa c ai grij cum te pori i nu face micri
brute, bine?
Am priceput, zise Locke. Mulumesc pentru avertisment.
N-ai pentru ce. Sgeile de arbalet cost i ele bani. i-ar fi pcat s le
irosim pe de-alde voi.
Bernell le fcu semn s treac i ei strbtur pasarela din lemn lung de vreo
nouzeci de metri. Aceasta ducea la pupa vasului imens i nemicat, acolo unde
scndurile carenei exterioare fuseser tiate i nlocuite cu dou ui din scoru,
armate cu fier. Aici se aflau alte dou strji, un brbat i o femeie, cu cearcne
adnci la ochi. Femeia ciocni de patru ori pe cnd se apropiau, iar uile se
traser nuntru cteva secunde mai trziu. nbuindu-i un cscat, strjera se
sprijini de peretele exterior i i trase peste cap gluga mantalei-de-ulei. Nori
ntunecai veneau n goan dinspre miaznoapte, iar aria soarelui ncepuse s se
mai domoleasc.
Sala de primire a Mormntului Plutitor era de aproape patru ori mai nalt
dect Locke, cci punile orizontale nghesuite ale vechiului galion fuseser
ndeprtate demult, n afar de covert i de punile mijlocii, care slujeau acum
de acoperi. Podeaua i pereii erau din lemn de esen tare, de culoarea cafelei;
pereii despritori erau acoperii cu tapierii negre i roii, pe ale cror margini
erau brodate, n fir de aur i argint, desene cu dini de rechin.
Vreo ase ucigai pltii stteau cu faa spre Ticloii Gentilomi, cu arbaletele
lsate n jos. Brbaii i femeile purtau aprtoare i pieptare de piele peste tunici
de mtase ntrite cu fii subiri de metal; gturile le erau ncinse cu gulere
epene din piele. Un foaier mai dichisit ar fi fost decorat cu lmpi incandescente
i cu aranjamente florale; pe pereii acestuia se puteau vedea couri din nuiele
pline cu sgei de arbalet i polie cu sbii de rezerv.
Pe loc repaus, zise o tnr, aprnd n spatele crdului de strji, tiu c
arat suspect, dar nu vd nici un Rege Cenuiu printre ei.
Purta pantaloni bufani brbteti i o bluz neagr i larg din mtase cu
mneci umflate pe sub o armur de protecie din piele care prea s fi fost mai
mult folosit dect menajat. Cizmele ei intuite cu fier (un gust la care nu
renunase niciodat) cnir pe podea n timp ce pea printre santinele. Sursul
su primitor nu i cuprindea i ochii, care sgetau nervos ndrtul lentilelor
ochelarilor banali, cu ram neagr.
mi cer iertare pentru primirea asta, iubiilor, spuse Nazca Barsavi,
adresndu-se tuturor Ticloilor, ns punndu-i o mn pe umrul stng al lui
Locke. Era cu vreo cinci centimetri mai nalt dect el. tiu c-i nghesuial mare
aici, dar voi patru va trebui s ateptai. Numai garrista intr. Tati este prost-
dispus.
Se auzi un ipt nbuit din spatele uilor care duceau la camerele interioare
ale Mormntului Plutitor, urmat de murmurul slab al unor glasuri rstite
zbierete, njurturi, nc un ipt.
Nazca i frec tmplele, ddu la o parte cteva bucle din prul ei negru i
oft.
Insist ct se poate de mult ca nite Coroane Pline s-i... destinuie ceva. l
are i pe Buntate neleapt cu el.
Treisprezece zei! zise Calo. Mai bine c ateptm.
ntr-adevr. Galdo bg mna n hain i scoase un pachet cam umed de
cri de joc. Las, c noi avem cu ce s ne umplem timpul aici. Pe termen
nelimitat, dac trebuie.
La vederea unui frate Sanza care oferea cri de joc, toi strjerii din ncpere
fcur un pas ndrt; unii dintre ei preau s ia n calcul ct se poate de serios
ridicarea arbaletelor la loc.
Of, nu i voi, cretinilor, zise Galdo. Uitai, povetile alea sunt nite
nscociri. Toi ceilali de la mas au fost pur i simplu foarte ghinioniti n
noaptea aia...

Dincolo de uile largi i solide se afla un coridor scurt, nestrjuit i pustiu.


Nazca nchise uile de la foaier n spatele su i al lui Locke, apoi se ntoarse
ctre el. ntinse mna i i aranj prul ud. Avea colurile gurii lsate n jos.
Salut, pezon. Vd c nu prea mnnci.
Ba mnnc mese regulate.
Ar trebui s ncerci s mnnci i mult, nu doar consistent. Cred c i-am
mai spus odat c ari ca un schelet.
Iar eu nu cred c mai vzusem vreodat o feti de apte ani beat ru, n
public.
Pi... Poate c oi fi fost beat ru atunci, dar acum sunt doar rea. Tati este
foarte suprat, Locke. Am vrut s te vd nainte s intri la el are nite... lucruri
pe care vrea s le discute cu tine. Voiam s tii c, orice i-ar cere, nu vreau ca
tu... de dragul meu... adic, pur i simplu fii de acord, te rog. F-i pe plac, ai
neles?
Nici un garrista care ine la via nu a ncercat vreodat s fac altfel.
Crezi c m bate gndul s intru acolo, ntr-o zi ca asta, i s-l calc pe btturi cu
bun tiin? Dac tatl tu mi spune latr ca un cine, o s-i rspund: Ce
ras, nlimea Voastr?
tiu. Iart-m. ns ideea este urmtoarea: nu mai este el nsui. Acum se
teme, Locke. Se teme cumplit i cu adevrat. A fost posac cnd a murit mama,
dar la naiba, acum... acum strig n somn. Bea vin i ia laudanum n fiecare zi ca
s-i pstreze cumptul. nainte eu eram singura care n-avea voie s prseasc
Mormntul, ns acum vrea ca i Anjais, i Pachero s rmn aici. Cincizeci de
strjeri la datorie n orice moment. Pn i Ducele are o via mai relaxat. Tata
i cu fraii mei au ipat pe chestia asta toat noaptea.
Pi, ... uite ce e, mi pare ru, dar nu cred c te pot ajuta n privina asta.
i ce crezi c o s-mi cear, mai exact?
Nazca l intui cu privirea, cu gura ntredeschis de parc ar fi dat s spun
ceva; apoi pru s se rzgndeasc, iar buzele i se strnser a nemulumire.
La naiba, Nazca, a sri n golf i a ncerca s ciomgesc i-un rechin dac
mi-ai cere-o, nu glumesc, dar mai nti ar trebui s-mi zici ct de mare i de
flmnd este. Pricepi?
Da, uite, eu doar... o s fie mai puin stnjenitor dac o s-i spun chiar el.
Tu numai ine minte ce i-am zis. Ascult-l. F-i pe plac, iar noi doi o s lmurim
problemele dup aceea. Dac o s mai fie un dup aceea.
Ce vrei s spui cu dac o s mai fie un dup aceea? Nazca, m
ngrijorezi.
Asta e, Locke. Asta e chestia dur. Tati s-a sturat de toat povestea asta
cu Regele Cenuiu. Tesso avea n subordine aizeci de cuite, dintre care zece l
nsoeau n permanen. Tesso era n graiile tatei, i nc bine; avea planuri mari
pentru el n viitorul apropiat. ns de atta vreme toate lucrurile s-au fcut la
bunul plac al tatei nct... nu sunt sigur c tie cum s reacioneze acum. Aa c
vrea s nchid prvlia i s ne ascund aici. Mentalitate de asediat.
Hhmmm... Locke oft. Nu pot spune c tot ce a fcut pn acum nu este
prudent, Nazca. El
Tati a luat-o razna, dac-i nchipuie c ne poate ine pe toi n fortreaa
asta pentru totdeauna! Obinuia s mearg la Ultima Greeal n jumtate din
nopile sptmnii. Obinuia s umble pe docuri, prin Mara, prin Strungi la orice
or voia. Azvrlea cu gologani n Alaiul Umbrelor. Ducele din Camorr se poate
izola i crmui legitim; Capa din Camorr nu poate face asta. Trebuie s fie vzut.
i s rite s fie omort de Regele Cenuiu?
Locke, de dou luni sunt mpotmolit n nenorocita asta de cad din lemn,
i las-m s-i spun ceva: nu suntem mai n siguran aici dect am fi dac ne-
am mbia goi n cea mai murdar fntn din cea mai ntunecat curte din
Cazan. Nazca i ncruciase att de strns braele sub piept, nct cuirasa ei de
piele scri. i cum am putea fi, la urma urmei? Cine mai e i Regele sta
Cenuiu? Unde se afl? Cine sunt oamenii lui? Nu avem nici cea mai vag idee
i totui omul sta se ntinde i ne omoar oamenii dup bunul su plac i dup
cum socoate el de cuviin. Ceva e n neregul. Dispune de resurse pe care noi
nu le putem cuprinde cu mintea.
Este iste i norocos. Nici unul dintre lucrurile astea nu ine la nesfrit,
crede-m.
Nu-i doar iste i norocos, Locke. Sunt de acord c exist limite pentru
ambele. Deci ce mai are n mnec? Ce tie? Sau pe cine tie? Dac nu am fost
trdai, nseamn c am fost ntrecui. i sunt destul de sigur c nu am fost nc
trdai.
nc?
Nu face pe prostul cu mine, Locke! Treburile ar putea s mai mearg ntr-
un fel sau altul cu tati i cu mine zvori aici. Dar, dac nu-l va mai lsa nici pe
Anjais sau pe Pachero afar s crmuiasc oraul, ntregul regim se va duce la
dracu. Poate garrista consider c-i prudent ca unii dintre Barsavi s stea aici;
ns, dac ne vom ascunde cu toii, o s considere asta o laitate. i nu o s se
mulumeasc s uoteasc pe la spate; o s caute imediat un alt Capa. Poate
chiar mai muli Capa noi. Sau poate pe Regele Cenuiu.
Aa c fraii ti n-o s-l lase niciodat s i nchid aici, firete.
Depinde ct de mnios i de nebun ajunge btrnul. ns, chiar i dac ar
rmne liberi s cutreiere oraul, asta rezolv doar parial problema. i repet:
suntem ntrecui. Trei mii de cuite la dispoziia noastr i, cu toate astea, nluca
asta ne d peste cap.
Ce bnuieti c-i la mijloc? Vrjitorie?
Bnuiesc orice. Se zice c Regele Cenuiu poate omor un om dintr-o
atingere. Se zice c sbiile nu-l rnesc. i bnuiesc pn i pe zei. Aa c fraii
mei cred c sunt nebun. Cnd privesc situaia n ansamblu, li se pare c avem
de-a face cu un rzboi obinuit. Ei cred c putem s supravieuim, s ncuiem
btrnul i surioara i s ateptm pn ne dm seama unde trebuie s lovim. ns
eu nu vd nimic din toate astea. Eu vd un oarece cu coada prins sub laba unei
pisici. i, dac pisica nu i-a scos nc ghearele, asta nu-i din pricina vreunui
lucru fcut de oarece. Nu pricepi?
Nazca, tiu c eti nervoas. O s ascult. Sunt ca o stnc. Poi s zbieri la
mine ct vrei. Dar ce pot s fac? Sunt un biet ho, cel mai mrunt dintre hoii
tatlui tu. Dac-mi gseti vreo gac mai mic dect a mea, m duc s joc cri
n gura unui rechin-lup. Eu
Am nevoie ca tu s m ajui s-l calmez pe tati, Locke. Trebuie s i
revin ct de ct la normal, ca s ia din nou n serios ce-i zic. De aceea i cer s
te duci acolo i s te czneti s-i faci pe plac. Mai ales s-i faci pe plac. Arat-i
un garrista credincios, care face orice i se cere, oricnd i se cere. Cnd ncepe s
fac planuri rezonabile pentru viitor, acela va fi semnul c revine la o stare de
spirit cu care m pot nelege.
Interesant, zise Locke. i, aaa, descurajator.
Tati obinuia s spun c, la un moment dat, voi aprecia s am n preajma
mea un om elegant cruia s-i dau ordine. Crede-m, Locke, apreciez. Aa c...
asta e.
La captul scurtului coridor se afla o alt u dubl din lemn solid, aproape
identic cu cea care ddea spre sala de primire. ns ua aceasta era nchis cu un
drug i ncuiat cu un mecanism Verrari automat i complicat, prins de gratii din
fier lustruit. n lactul din centrul uii se puteau deosebi o duzin de guri de
chei; Nazca scoase dou chei care-i atrnau pe un lan de la gt i se aez ntre
Locke i u n aa fel nct el s nu poat vedea deschizturile pe care le alesese.
Se auzi o serie sacadat de pcnituri, precum i zgomotul mainriei din u;
unul cte unul, pivoii ascuni se desfcur i gratiile sclipitoare se desprinser
pn cnd ua se ntredeschise la mijloc.
Din camer se mai auzi un zbieret, de data asta puternic i intens fr ua
nchis care s-l nbue.
E mai ru dect pare, zise Nazca.
tiu ce face neleptul pentru taic-tu, Nazca.
S tii e una. De obicei, neleptul face doar unul sau doi. Azi, tati l-a pus
pe nemernic s lucreze cu toptanul.

i-am spus doar c nu mi place s fac asta, zise Capa Barsavi. De ce m


forezi s insist?
Tnrul cu pr negru era legat de un grilaj din lemn. Atrna cu capul n jos,
avea ctue de metal la picioare i minile ntinse la maximum n jos. Pumnul
greu al lui Capa l izbi pe prizonier chiar sub bra; se auzi un sunet ca de baros
zdrobind carne. Srir cteva picturi de sudoare i prizonierul zbier,
zvrcolindu-se n legturile sale.
De ce m jigneti aa, Federico? nc un pumn n acelai loc, cu dou
dintre degetele grele ale btrnului desfcute cu cruzime. De ce nu ai mcar
bunul-sim s-mi oferi o minciun convingtoare? Capa Barsavi l plesni pe
Federico peste gt cu latul palmei; prizonierul trase adnc aer n piept, rsuflnd
zgomotos cnd sngele, saliva i sudoarea i se scurser n nas.
Inima Mormntului Plutitor semna puin cu o sal de bal opulent, cu laturile
curbate. O lumin chihlimbarie cald cdea din globuri de sticl suspendate pe
lanuri din argint. Scri duceau la nite galerii de deasupra i din aceste galerii
pn la puntea acoperit cu pnz a vechii corbii. O platform mic era nlat
pe peretele din fund i acolo se afla scaunul larg din lemn, de pe care Barsavi i
ntmpina de obicei oaspeii. Camera era decorat cu gust ntr-un mod discret i
regal, iar astzi duhnea a fric, sudoare i ndragi murdari.
Cadrul pe care era ntins Federico cobora tocmai din tavan; un ntreg semicerc
de asemenea cadre putea fi cobort la nevoie, cci Barsavi mai fcea cteodat
soiul sta de treab ntr-un volum care necesita standardizarea procedurii. ase
dintre ele erau acum goale i stropite cu snge; numai dou mai ineau nc
prizonieri.
Capa i ridic privirea cnd intrar Locke i Nazca; ddu ncet din cap i le
fcu semn s atepte lng perete. Btrnul Barsavi rmsese puternic ca un taur,
dar trecerea anilor lsase urme adnci. Era mai rotofei i mai moale acum, cu
cele trei brbi mpletite crunte completate de trei gui tremurnde. Avea
cearcne vineii la ochi, iar obrajii erau de un rou bolnvicios, specific buturii.
mpurpurat de osteneal, i azvrlise mantaua i lucra n cmaa de mtase.
n apropierea sa stteau, cu braele ncruciate la piept, fraii mai mari ai
Nazci: Anjais i Pachero Barsavi. Anjais era ca o versiune n miniatur a lui
Capa, dac scdeai treizeci de ani i dou brbi, n timp ce Pachero semna mai
mult cu Nazca, nalt, suplu i crlionat. Ambii frai purtau ochelari, cci orice fel
de problem cu ochii ar fi avut btrna Doamn Barsavi, aceasta se transmisese
la toi cei trei copii ai si care supravieuiser.
De peretele ndeprtat se sprijineau dou femei. Nu erau suple; braele lor
dezgolite i bronzate erau musculoase i ncordate, strbtute de cicatrici i, cu
toate c radiau o sntate aproape slbatic de bun, trecuser de mult de anii
tinereii. Cheryn i Raiza Berangias, gemene identice, erau cele mai renumite
contrarequialla pe care le avusese vreodat cetatea Camorr. Lucrnd numai n
echip, oferiser la Srbtoarea Schimburilor aproape o sut de reprezentaii
mpotriva rechinilor, petilor-diavol, felinarelor-morii i a altor prdtori din
Marea de Fier.
De aproape cinci ani, ele erau grzile de corp personale ale lui Capa Barsavi,
ct i clii si. Coamele lor lungi i slbatice de pr negru ca tciunele erau
legate sub plase de argint care zorniau de la dinii de rechin prini n ele. Se
zicea c fiecare dinte nsemna un om ucis de gemenele Berangias n slujba lui
Barsavi.
Ultimul, dar n nici un caz cel mai puin alarmant n aceast adunare
exclusivist, era Buntate neleapt, un brbat cu capul rotund, de nlime
medie i de vrst mijlocie. Prul su tuns scurt era galben ca untul, semn c
provenea dintr-o familie therin din oraele apusene Karthain sau Lashain; ochii
si preau s fie mereu umezi de emoie, dei expresia de pe chipul su nu se
schimba niciodat. Era probabil cel mai potolit om din Camorr putea smulge
unghii cu dezinteresul calm al unui om care i lustruiete cizmele. Capa Barsavi
era un torionar foarte iscusit, ns atunci cnd simea c situaia l depete,
neleptul nu l dezamgea niciodat.
Nu tie nimic! Ultimul prizonier, nc neatins, zbier ca din gur de arpe
cnd Barsavi l mai plesni de cteva ori pe Federico. Capa, nlimea Voastr, v
rog, nici unul dintre noi nu tie nimic! Pe toi zeii! Nici unul dintre noi nu i
aduce aminte!
Barsavi pi apsat pe podeaua din lemn i i nchise gura celui de-al doilea
prizonier, strngndu-l cu cruzime i ndelung de beregat.
i erau oare adresate ie ntrebrile? Eti nerbdtor s ai i tu parte de
puin aciune? Ai fost destul de tcut cnd i-am trimis ceilali ase prieteni pe
fundul mrii. De ce plngi pentru sta?
V rog, rosti brbatul printre sughiuri, trgnd aer n piept cnd Barsavi i
mai slbi strnsoarea ca s-i ngduie s vorbeasc. V rog, n-are nici un rost!
Trebuie s ne credei, Capa, v rog! V-am fi spus orice ai fi vrut s tii dac am
fi tiut ceva. Nu ne aducem aminte! Pur i simplu nu...
Capa l reduse la tcere, plmuindu-l cu rutate peste fa. Pentru o clip,
singurul sunet care se auzi n camer fur gfielile i suspinele nspimntate
ale celor doi prizonieri.
Trebuie s v cred? Nu trebuie s fac nimic, Julien. mi serveti rahat i-mi
spui c este friptur de vit? Erai atia i nu putei nici mcar s nscocii o
poveste ca lumea. Dac ai ncerca s m minii pe bune, tot m-a enerva, dar
barem a nelege. Dar voi ce facei? Plngei c nu v aducei aminte. Voi, cei
mai puternici oameni din Coroanele Pline, dup Tesso nsui. Aleii si. Prietenii
si, grzile sale de corp, pezon-ii si credincioi. i v smiorcii ca nite nci
spunndu-mi c nu v aducei aminte pe unde umblai azi-noapte cnd s-a
ntmplat ca Tesso s moar.
Dar s-a ntmplat ntocmai aa, Capa Barsavi, v rog, este
V mai ntreb o dat: erai la but azi-noapte?
Nu, n nici un caz!
Fumai ceva? Cu toii, laolalt?
Nu, nimic de genul sta. n nici un caz nu... nu laolalt.
Gaze, atunci? Ceva de la alchimitii perveri din Ierem? Un pic de extaz
dintr-un praf ?
Tesso nu ngduia
Ei bine, atunci... Barsavi i trnti lui Julien un pumn direct n plex, aproape
cu nepsare. n timp ce brbatul icnea de durere, Barsavi se ntoarse i i ridic
braele cu jovialitate prefcut. De vreme ce am eliminat orice explicaie
lumeasc posibil pentru o asemenea prsire a postului, n afar de vrjitorie
sau de intervenia divin... O, dar iertai-m! Nu cumva ai fost fermecai chiar
de zei? C asta s-ar vedea uor.
Julien se zbtu ca s scape de legturi, rou la fa i cltinnd din cap.
V rog...
Deci n-au fost zeii. M-am gndit eu. V ziceam... ei bine, v ziceam c
joculeul sta al vostru m plictisete de moarte. Buntate.
Brbatul cu cap rotund i ls brbia n piept i atept cu palmele ntinse n
sus, de parc ar fi urmat s primeasc un cadou.
Vreau ceva creativ. Dac Federico nu vrea s vorbeasc, hai s-i dm lui
Julien o ultim ans de a-i da drumul la gur.
Federico ncepu s zbiere nainte ca Barsavi s termine de vorbit vaietul
ascuit i hohotit al celui care se tie condamnat. Locke se trezi c strnge din
dini ca s nu tremure. Attea ntlniri cu mcelul ca fundal... zeii puteau fi
perveri.
Buntate neleapt se ndrept ctre o msu de pe o parte a camerei, pe care
erau o grmad de phrue i un sac de pnz groas legat cu un nur la gur.
Buntate azvrli cteva pahare n sac i ncepu s-l loveasc de mas; sunetul
sticlei sparte i zornitoare nu se auzea, fiind acoperit de ipetele slbatice ale lui
Federico, ns Locke i-l putea imagina cu destul uurin. Dup cteva
momente, Buntate pru mulumit i porni ncet spre Federico.
Nu, nu, nu... v rog, nu, nu...
innd nemicat capul tnrului cu o mn, Buntate i trase iute sacul peste
cap i fa, pn ajunse la gt, acolo unde strnse bine nurul. Sacul nbuea
zbieretele lui Federico, care deveniser iari ascuite i neinteligibile. Buntate
ncepu apoi s frmnte sacul, la nceput cu blndee, aproape tandru; degetele
lungi ale torionarului mpingeau coninutul zimat al sacului peste faa lui
Federico. Pe suprafaa sacului ncepur s apar pete roii; Buntate mnuia
coninutul sacului de parc ar fi fost un sculptor care ddea form lutului. Din
fericire, glasul lui Federico ced i n urmtoarele cteva momente brbatul nu
mai scoase dect nite gemete rguite. Locke se rug n gnd ca omul s-i fi
gsit deja refugiul n nebunie, dincolo de durere.
Buntate ncepu s maseze pnza mai viguros. Apsa acolo unde ar fi trebuit
s fie ochii lui Federico, apoi pe nas, pe gur i pe brbie. Sacul se nroi i se
nmuie tot mai mult, pn cnd Federico ncet s se mai zbat. Cnd Buntate
i lu minile de pe sac acestea artau de parc ar fi stors roii. Surznd cu
tristee, ls dre roii pe lemn cu minile sale nroite i se duse ctre Julien,
uitndu-se int la el, fr s spun nimic.
Sunt sigur c, dac te-am convins de ceva pn acum, asta trebuie s fie
neclintirea hotrrii mele, zise Capa Barsavi. Tot nu vrei s vorbeti?
V rog, Capa Barsavi, opti Julien, nu este cazul. Nu am nimic s v spun.
Cerei-mi orice, absolut orice. Noaptea trecut este ca o foaie goal, nu-mi mai
aduc aminte, v rog, pe toi zeii, v rog s m credei, c-a spune orice. Suntem
pezon-i credincioi, cei mai credincioi pe care-i avei!
Sper c nu. Barsavi pru c ajunsese la o hotrre; le fcu semn surorilor
Berangias i li-l art pe Julien. Doamnele cu plete negre lucrar iute i n tcere,
dezlegnd nodurile care-l ineau prins de cadrul din lemn, lsndu-le pe cele care
i prindeau gleznele de gt. l nfcar fr nici un efort pe brbatul tremurnd,
una de umeri i cealalt de picioare. Credincios? Te rog... Suntem oameni n
toat firea, Julien. Refuzul de a-mi spune adevrul despre ce s-a petrecut azi-
noapte nu este un act de credin. M-ai lsat la nevoie, aa c o s-i pltesc cu
aceeai moned. n extrema stng a imensei sli fusese deschis un geam de
mrimea unui om; la nici un metru sub el se afla suprafaa ntunecat a apei de
sub Mormnt. Podeaua din jurul deschizturii era ud de snge. O s te las i eu
pe tine.
Julien mai zbier o dat, cnd surorile Berangias l mpinser prin
deschiztur cu capul nainte; lovi apa cu un pleoscit i nu mai iei la suprafa.
Capa avea obiceiul s pstreze tot timpul ceva primejdios sub Mormnt, inut
acolo de plase grele de frnghie ntrit cu srm, care nconjurau ca o sit
pntecele galionului.
Buntate, eti liber. Biei, cnd v chem eu putei s aducei nite oameni
care s fac curat aici, dar acum ducei-v i ateptai pe punte. Raiza, Cheryn
ducei-v cu ei, v rog!
Micndu-se ncet, Capa Barsavi se ndrept ctre scaunul su vechi i
confortabil i se aez pe el. Gfia i tremura i mai tare n ncercarea de a nu
lsa asta s se vad. Un pocal din bronz mare ct o supier era aezat pe msua
de lng scaunul su; Capa lu o nghiitur adnc i pru s se concentreze
asupra aburilor cteva momente, cu ochii nchii. ntr-un sfrit, reveni la via i
le fcu semn lui Locke i Nazci s se apropie.
Ei bine... Dragul meu Jupn Lamora. Ci bani mi-ai adus sptmna asta?

Treizeci i ase de soloni i cinci gologani, nlimea Voastr.


Hhmm... O sptmn cam slbu, se pare.
Da, cu toate scuzele de rigoare, Capa Barsavi. Ploaia, ei bine... uneori e
necrutoare cu noi, cei care intrm pe ferestre.
hm... Barsavi ls pocalul jos i i cuprinse mna dreapt cu palma
stng, mngindu-i ncheieturile nroite ale degetelor. Mi-ai adus i mai mult,
desigur. De multe ori. Sptmni mai bune.
A, da...
Sunt cte unii care nu fac aa, s tii. ncearc s mi aduc mereu aceeai
sum, sptmn de sptmn, pn cnd mi pierd rbdarea i i corectez. tii
cam ce au soiul acela de garrista, Locke?
, o... via foarte plictisitoare?
Ha! Da, ntocmai. Ce statornic din partea lor s aib acelai venit n fiecare
sptmn, astfel nct s-mi dea mereu acelai procent ca tax. De parc a fi un
nc care nu observ chestii de-astea. Dar mai sunt i garrista de soiul tu. tiu
c mi aduci procentul cinstit, deoarece nu te temi s vii aici i s i ceri scuze c
ai ctigat mai puin dect sptmna trecut.
, sper c nu sunt socotit sfios c mpart atunci cnd balana nclin n
cealalt parte...
n nici un caz. Barsavi zmbi i se aez mai bine n scaun. De sub podea,
din imediata apropiere a trapei pe care dispruse Julien, se auzeau mprocturi
de ru-augur i izbituri nbuite. Mai presus de orice, tu eti cel mai corect i
mai de ncredere garrista din slujba mea. Eti ca un mecanism Verrari. Vii
singur s mi aduci partea, la timp i fr s atepi s te chem. Aa ai fcut
vreme de patru ani, sptmn de sptmn. Consecvent, de cnd a murit
Lanuri. Nici mcar o dat nu ai lsat de neles c ar fi ceva mai important dect
prezena ta naintea mea, cu punga aia n mn.
Capa Barsavi art spre pungua de piele pe care o inea Locke n mna stng
i i fcu semn Nazci. Formal, rolul ei n organizaia lui Barsavi era cel de
finnicker, cel care pstreaz registrele. Putea s turuie totalul plilor fcute de
orice gac din ora, nirnd pe puncte sptmnile i anii, fr greeal. Locke
tia c ea aducea la zi, pe pergament, nregistrrile plilor, pentru folosul
personal al tatlui su, dar n ceea ce-i privea pe supuii lui Capa, acetia credeau
c fiecare bnu din comoara sa legendar era catalogat numai i numai n spatele
privirii ei reci i fermectoare. Locke i azvrli punga de piele, iar ea o nfc
din aer.
Niciodat nu i-a trecut prin gnd s trimii un pezon s fac treaba unui
garrista, zise Capa Barsavi.
Pi, , suntei mult prea bun cu mine, nlimea Voastr. ns astzi mi-ai
uurat alegerea, de vreme ce doar garrista au avut voie s treac de u.
Ei, nu te face c nu tii despre ce vorbesc. tii prea bine. Nazca, scumpo,
Locke i cu mine trebuie s rmnem singuri.
Nazca i aplec adnc capul n faa tatlui su, fcndu-i un semn iute i scurt
i lui Locke. Se ntoarse i porni spre ua dubl de la intrare, tocurile sale de fier
rsunnd pe lemn.
Am muli garrista mai duri dect tine, spuse Barsavi dup ce ea plec.
Muli mai simpatizai, muli mai fermectori, muli cu gti mai mari i mai
profitabile. Dar am foarte puini care se strduiesc mereu s fie att de curtenitori
i de grijulii.
Locke nu zise nimic.
Tinere, e drept c m simt ofensat de multe lucruri, ns fii pe pace,
curtoazia nu este unul dintre ele. Hai, relaxeaz-te! Nu i pregtesc laul.
S-mi fie cu iertare, Capa, dar... suntei renumit pentru faptul c v
exprimai nemulumirea ntr-un mod foarte... ...
ntortocheat?
Lanuri mi-a povestit ndeajuns despre crturarii Colegiului Therin ca s
pricep c principalul lor mod de a se exprima este, aaa, capcan verbal, zise
Locke.
Ha! Da. Cnd i-o spune cineva c lupul i schimb prul, dar nravul ba,
s tii c minte, Locke se pare c nici prul nu i-l schimb. Barsavi chicoti i
sorbi din vin nainte s continue: Trim... vremuri tulburi, Locke. Blestematul
sta de Rege Cenuiu a nceput s m scoat din srite. Pierderea lui Tesso este
ndeosebi de... Ei bine, aveam planuri pentru el. Acum sunt obligat s aduc alte
planuri la naintare, mai devreme dect intenionam. Spune-mi, pezon... Ce
prere ai despre Anjais i Pachero?
, ha... Pi... prerea mea sincer, nlimea Voastr?
Amnunit i sincer, pezon. i poruncesc.
A. Sunt foarte respectai, foarte buni la ceea ce fac. Nimeni nu rde pe la
spatele lor. Jean zice c tiu s se descurce foarte bine ntr-o lupt. Fraii Sanza
se gndesc de dou ori nainte s joace cri cu ei, ceea ce nu-i de colo.
Asta a putea s aud de la o mulime de iscoade, la orice or. tiu toate
astea. Care este prerea ta personal despre fiii mei?
Locke nghii n sec i l privi pe Capa Barsavi drept n ochi.
Pi, sunt demni de respect. Sunt buni la ceea ce fac i probabil c tiu s se
descurce ntr-o lupt. Nu se dau la o parte de la munc i sunt destul de destupai
la minte... ns... nlimea Voastr, s-mi fie cu iertare, o necjesc pe Nazca n
loc s-i asculte avertismentele i s-i urmeze poveele. Ea are rbdarea i
subtilitatea pe care... pe care...
Ei nu o au?
tiai ce urma s zic, nu-i aa?
i-am spus c eti un garrista grijuliu i plin de tact, Locke. Acestea sunt
trsturile tale distinctive, dei ele implic multe alte caliti. nc de pe vremea
uimitoarelor boacne de la nceput, ai fost ntotdeauna nsi ntruchiparea unui
ho precaut, care i ine lcomia n fru. Ai fi foarte suspicios dac ai simi o
lips de precauie la ceilali. Fiii mei au trit toat viaa ntr-un ora care se teme
de ei din pricina numelui lor de familie. Se ateapt s fie respectai ca nite
aristocrai. Sunt lipsii de precauie i un pic neobrzai. Trebuie s m asigur c
vor primi povee chibzuite n lunile i anii care urmeaz. Eu n-o s triesc venic,
chiar i dup ce m descotorosesc de Regele Cenuiu.
Sigurana jovial care rzbtu din glasul lui Capa Barsavi cnd spuse asta i
fcu lui Locke pielea de gin. Capa sttea ntr-o fortrea pe care nu o mai
prsise de mai bine de dou luni i bea vin ntr-un aer impregnat nc de sngele
celor opt membri ai uneia dintre cele mai puternice i mai credincioase gti ale
sale.
Avea oare Locke n faa sa un om cu un plan subtil, care btea departe? Sau
Barsavi cedase n sfrit, ca un geam de sticl n flcri?
Mi-ar plcea foarte mult s te am ntr-o poziie din care s le dai poveele
necesare lui Anjais i lui Pachero, zise Capa.
... nlimea Voastr, asta e ct se poate de... mgulitor, dar, vreau s
spun, m neleg destul de bine cu Anjais i cu Pachero, ns nu sunt chiar ceea
ce s-ar putea numi un prieten apropiat. Mai jucm cri din cnd n cnd, dar... s
fim serioi: nu sunt un garrista prea important.
Dup cum ziceam. Chiar i cu Regele Cenuiu opernd n oraul meu, tot
am destui oameni mai duri ca tine, mai ndrznei, mai simpatizai. Nu spun asta
ca s te jignesc, deoarece i-am menionat deja calitile. i tocmai de calitile
acelea au ei neaprat nevoie. Nu duritate, ndrzneal sau farmec, ci precauie
calculat i chibzuit. Pruden. Eti cel mai prudent garrista pe care-l am la
dispoziie; te consideri drept cel mai puin important fiindc faci cea mai puin
glgie. i acum spune-mi ce prere ai despre Nazca?
Despre Nazca? Locke ciuli i mai mult urechile. Este... genial, nlimea
Voastr. Poate reda cuvnt cu cuvnt conversaii pe care le-am avut cu ea acum
zece ani, fr s greeasc deloc, mai ales dac e ceva jenant pentru mine.
Credei c eu sunt prudent? Comparativ cu ea, eu sunt la fel de nesbuit ca un urs
n laboratorul unui alchimist.
Da, spuse Capa. Da. Ea ar trebui s fie noul Capa Barsavi dup ce n-oi mai
fi eu, dar asta nu o s se ntmple. N-are nimic de-a face cu faptul c este femeie,
s tii. ns fraii ei nu ar accepta nici n ruptul capului ca surioara lor s
domneasc peste ei. Sunt copiii mei i a prefera s nu se omoare ntre ei pentru
firimituri din motenirea pe care intenionez s le-o las, aa c nu i pot ndeprta,
ca s-i fac ei loc. Ceea ce pot s fac i ceea ce trebuie s fac este s m asigur c,
la vremea potrivit, vor avea pe cineva sobru ntr-un loc de unde nu se vor putea
descotorosi de el. Tu i Nazca suntei prieteni buni, nu? Mi-aduc aminte cnd v-
ai ntlnit prima oar, cu muli ani n urm... cnd obinuia s stea pe genunchii
mei i s pretind c le poruncete oamenilor mei. n toi anii care au trecut, te-ai
oprit mereu s-o vezi, i-ai oferit mereu cuvinte de alinare? Ai fost mereu pezon-ul
ei credincios?
... sper din toat inima c da, nlimea Voastr.
tiu c-i aa. Barsavi lu o nghiitur sntoas din pocalul su de vin,
apoi l aez la loc pe mas cu un zmbet mrinimos pe chipul su rotund i
ncreit. Aa c ai ncuviinarea mea: poi s i faci curte fiicei mele.
Hai s ncepem s tremurm, bine? ziser genunchii lui Locke, ns aceast
ofert fu ntrecut de o alta, venind din partea judecii sale, care l ndemna s
nepeneasc pe loc i s nu fac nimic, precum un om care calc apa atunci cnd
vede ndreptndu-se direct spre el o aripioar nalt i neagr.
O, zise el ntr-un sfrit. Eu nu... nu m ateptam...
Sigur c nu, spuse Barsavi. ns n privina asta avem eluri
complementare. tiu c tu i Nazca avei sentimente unul pentru cellalt.
Uniunea voastr te-ar aduce n familia Barsavi. Ai trece n responsabilitatea lui
Anjais i a lui Pachero... iar ei n a ta. Nu pricepi? Un cumnat ar fi pentru ei mult
mai greu de ignorat dect cel mai puternic garrista.
Barsavi i ndes pumnul stng n palma dreapt i zmbi iari larg, ca un
zeu mpurpurat la fa ce binecuvnteaz de pe tronul su ceresc.
Locke trase adnc aer n piept. Nu era loc de ntors; situaia de fa necesita
un consimmnt total. Capa ar fi putut la fel de bine s-i pun o arbalet la
tmpl. Muriser oameni pentru c-i refuzaser mult mai puin lui Barsavi; s
refuzi mna fiicei sale ar fi echivalat cu o sinucidere deosebit de neplcut. Dac
Locke se mpotrivea planului, nu mai apuca s vad zorii zilei.
Sunt... sunt onorat, Capa Barsavi. Ct se poate de onorat. Sper c nu o s
v dezamgesc.
S m dezamgeti? n nici un caz. Acum, eu tiu c unii dintre garrista
mei au pus ochii pe Nazca de ceva vreme. Dar, dac ar fi fost s-i atrag vreunul
atenia, ar fi fcut-o pn acum, nu? Ce surpriz o s aib cnd or auzi vestea! La
asta chiar c nu se ateptau!
i drept dar de nunt, se gndi Locke, gelozia mnioas a unui numr
necunoscut de peitori lsai cu buza umflat!
Atunci, cum... cum i cnd ar trebui s ncep, nlimea Voastr?
Ei bine, zise Barsavi, hai s-i las cteva zile s te gndeti. ntre timp o s
vorbesc eu cu ea. Desigur, pe moment nu se pune problema s prseasc
Mormntul Plutitor. ns, dup ce ne-om descotorosi de Regele Cenuiu, ei bine,
m atept s ncepi s-i faci curte ntr-o manier mai pitoreasc i mai public.
Vrei s spunei, rosti Locke cu mare grij, c ar trebui s ncep s fur mai
mult.
Consider asta drept provocarea mea, care vine la pachet cu
binecuvntarea mea. Barsavi zmbi afectat. Hai s vedem dac poi rmne
prudent i n acelai timp s fii mai productiv. Eu cred c poi i tiu c nu ai
vrea s ne dezamgeti, pe mine i pe fiica mea.
Sigur c nu, nlimea Voastr. Eu... o s fac tot ce-mi st n putin.
Capa Barsavi i fcu semn lui Locke s se apropie i i ntinse mna, cu
degetele ntinse i cu palma n jos. Locke ngenunche naintea scaunului lui
Barsavi, lu mna acestuia cu ambele mini i srut inelul lui Capa: acea
familiar perl neagr cu inima roie ca sngele.
Capa Barsavi, rosti el cu privirea n pmnt.
Capa l ridic iar n picioare, trgndu-l de umeri.
Ai binecuvntarea mea, Locke Lamora. Binecuvntarea unui btrn care
i face griji pentru copiii si. Te pun mai presus de muli oameni primejdioi,
fcnd asta pentru tine. Sunt convins c i-ai dat seama c fiii mei vor moteni o
funcie primejdioas. i dac nu vor fi destul de ateni sau destul de duri pentru
sarcina asta... ei bine, s-au vzut i lucruri mai ciudate. ntr-o bun zi, oraul sta
ar putea fi crmuit de Capa Lamora. Ai visat vreodat la asta?
S spun drept, opti Lamora, nu mi-am dorit niciodat puterea unui Capa,
fiindc nu a vrea s am niciodat parte de problemele unui Capa.
Uite, iar prudena aceea. Capa surse i fcu semn ctre u, dndu-i lui
Locke ncuviinarea s se retrag. Problemele unui Capa sunt ct se poate de
reale. ns tocmai m-ai ajutat s rezolv una dintre ele.
Locke porni spre intrare, cu gndurile nvolburate. Capa rmase ndrt, pe
scaun, privind n gol, fr s mai zic nimic. Singurele sunete care se mai auzeau
erau cel al pailor lui Locke i al sngelui care picura regulat din sacul mbcsit
de pe capul lui Federico.

Ei bine, Nazca, dac a fi avut o mie de ani i a fi vzut deja tot ce-i de
vzut de vreo ase ori, totui, sta ar fi fost ultimul blestemat de lucru la care m-
a fi ateptat vreodat!
Ea l atepta n micul hol de dincolo de foaier; ndat ce mecanismele
automate sigilaser ua ctre sala principal, ea i arunc o privire crispat i
plin de scuze.
Dar nu nelegi c ar fi fost i mai ciudat dac i-a fi explicat nainte?
ntreaga harababur o s se fac i mai mare. Uite ce e, te rog, nu interpreta
asta greit, dar... eu
Nu interpretez nimic greit, Locke...
Eti o prieten bun i
i eu simt la fel, i totui
Mi-e greu s-mi gsesc cuvintele...
Nu, nu-i greu. Uite. l apuc de umeri i se aplec uor ca s l priveasc
drept n ochi. Eti un prieten bun, Locke. Probabil cel mai bun pe care-l am.
Pezon-ul meu credincios. in nespus de mult la tine, dar nu... ca la un posibil so.
i tiu c tu
Eu... ...
Locke, zise Nazca, tiu c singura femeie care are cheia de la inima aia
ciudat din pieptul tu se afl la o mie de mile distan. i tiu c mai degrab ai
suspina dup ea dect s fii fericit cu altcineva.
Serios?! Locke strnse din pumni. Se pare c e o chestie de cultur
general pe-aici. Pun rmag c Ducele primete rapoarte regulate. Se pare c
tatl tu e singurul care nu tie.
Sau cruia nu-i pas. Nazca ridic din sprncene. Locke, este ca de la Capa
la pezon. Nu-i ceva personal. El d ordinele i tu le execui. n majoritatea
cazurilor.
Dar nu i-n sta? Credeam c o s te bucuri. Mcar face din nou planuri.
Eu vorbeam de planuri rezonabile. Nazca zmbi un zmbet adevrat de
data asta. Haide, pezon. Cnt-i n strun cteva zile. Putem trece de perioada
asta tulbure i s ne punem capetele la contribuie ca s gsim o ieire din situaia
asta. Doar e vorba de noi, nu? Btrnul nu poate ctiga i nici n-o s-i dea
seama c a pierdut.
Bine. Dac zici tu...
Da, zic eu. ntoarce-te poimine. O s uneltim atunci. O s scpm din
capcana asta. Acum du-te i vezi-i de bieii ti. i ai mare grij.
Locke intr iar n sala de primire i Nazca nchise ua dubl n spatele lui; el
se uit napoi la ea, n timp ce spaiul dintre uile negre se ngusta, ascunznd-o
treptat privirii lui, pn cnd se trnti n pcnitul ncuietorilor. Ar fi putut jura
c i fcuse cu ochiul chiar nainte ca ua neagr masiv s se nchid ntre ei.
...i asta e cartea pe care ai ales-o. asele de sgeat, zise Calo, ridicnd o
carte i artnd-o strjerilor din sala de primire.
S fiu al naibii, asta-i vrjitorie! spuse unul dintre ei.
Nu, este doar vechiul efect Sanza. Calo amestec iar pachetul cu o mn i
i-l ntinse lui Locke. Vrei s ncerci i tu, efu?
Nu, mersi, Calo. Strngei tot, biei. Ne-am isprvit treaba pe ziua de azi,
aa c hai s nu-i mai deranjm pe oamenii cu arbalete.
i complet spusele cu cteva semne din mini: Complicaii mari; discutm
n alt parte.
La naiba, ce foame mi-e, rosti Jean, prelund ideea din zbor. Hai s ne
lum ceva de la Ultima Greeal i s mncm acas.
Da, spuse Goang. Bere i tarte de caise!
O combinaie att de dezgusttoare, nct simt o nevoie bizar s o ncerc.
Jean l pocni peste ceaf pe cel mai mic Ticlos Gentilom, apoi o lu nainte, n
timp ce gaca o lu spre puntea subire din lemn care lega Mormntul Plutitor de
restul lumii.

Cu excepia lui Capa Barsavi (care i nchipuia c gaca lui Locke continua
pur i simplu s stea pe trepte cteva zile pe sptmn chiar i acum, dup ce
murise Lanuri), nimeni dintre Oamenii Potrivii din Camorr nu tia c Ticloii
Gentilomi mai fceau ctiguri n afara Casei lui Perelandro. Calo, Galdo i
Goang nchiriau camere n diverse locuri din La i din afara acestuia, mutndu-
se la fiecare cteva luni. Vreme de ani buni, Locke i Jean pstraser impresia c
ar locui mpreun. Printr-o mare ntorstur a sorii (dei nu i puteau da seama
dac aceasta era spre bine sau spre ru) Jean izbutise s fac rost de camerele de
la al aptelea cat din Turnul Drmat.
Noaptea era ntunecat i ploioas i nimeni din gac nu era deosebit de
nerbdtor s urce scritoarele trepte exterioare care se blngneau pe partea
nordic a turnului. Ploaia uiertoare rpia pe obloanele de la ferestre, iar vntul
scotea un suspin straniu, cnd ascuit, cnd optit, n timp ce trecea peste gurile
i crpturile vechiului turn. Ticloii Gentilomi erau aezai pe pernele de pe
podea, la lumina felinarelor de hrtie, i beau tacticos ce le mai rmsese din
bere, soiul mai deschis i mai dulceag preferat de majoritatea camorrenilor n
defavoarea celui amar i negru din Verrari. Aerul era mbcsit, dar mcar ct de
ct uscat.
Locke le spusese toat povestea n timpul cinei.
Ei bine, zise Galdo, sta-i cel mai nenorocit lucru nenorocit care a
nenorocit lucrurile pentru noi.
Iar eu repet: ar trebui s ne retragem mai devreme din jocul cu Don Salvara
i s ne pregtim s nfruntm pericolul, complet Jean. Toat povestea asta cu
Regele Cenuiu ncepe s m sperie i nu ne putem permite s avem atenia
distras, dac Locke o s fie amestecat n miezul lucrurilor.
Cnd ne oprim? ntreb Calo.
Ne oprim chiar acum, zise Jean. Acum sau dup ce mai scoatem un bon de
ordine de la Don. Nu mai trziu.
Mmmm... Locke se uit la drojdia rmas pe fundul cupei sale din cositor.
Am muncit mult pentru lovitura asta. Sunt sigur c putem s mai scoatem cel
puin cinci sau zece mii de coroane. Poate nu cele douzeci i cinci de mii pe
care speram s le stoarcem de la Salvara, dar destul ct s fim mndri de noi. Eu
am ncasat-o al naibii de tare, iar Goang a srit de pe o cldire pentru banii tia,
nu uitai.
i am fost rostogolit vreo trei kilometri ntr-un afurisit de butoi!
Ei, Goang, spuse Galdo, nu-i ca i cum butoiul la vechi i ru i-a srit n
crc pe o alee i te-a obligat s te bagi n el. i i dau dreptate lui Jean. i-am zis
i-n dup-amiaza asta, Locke. Chiar dac nu vrei s iei serios n calcul asta,
putem mcar s facem nite pregtiri ca s te ascundem, la nevoie? Poate chiar s
te scoatem din ora?
Tot nu-mi vine s cred c aud un Sanza sftuindu-m s fiu precaut, spuse
Locke cu un rnjet. Credeam c suntem mai bogai i mai istei dect oricine.
O s mai auzi asta oricnd exist riscul s-i ia vreunul beregata, Locke.
Calo prelu argumentarea fratelui su. Mi-am schimbat prerea despre Regele
Cenuiu, asta-i al naibii de sigur. Poate c cnitul la singuratic este mai tare
dect trei mii ca noi. Ai putea fi una dintre intele sale. Iar dac Barsavi te vrea i
mai aproape, n cercul su intim, asta nu face dect s te bage i mai mult n
bucluc.
Putem s nu vorbim despre beregate tiate mcar o clip? Locke se ridic
i se ntoarse ctre fereastra cu oblon dinspre mare. Se fcu c se uit la ea cu
minile prinse la spate. Cine suntem noi, la urma urmei? Recunosc c am fost ct
pe ce s sar n blestematul la de golf cnd mi-a servit Capa chestia asta. Dar am
avut timp s m gndesc, s neleg mai bine l-am avut pe btrnul vulpoi, nu-
ncape vorb. O s ne mnnce din palm. Vorbesc serios, biei. Suntem att de
buni la ceea ce facem, nct i cere Ghimpelui din blestematul de Camorr s se
nsoare cu fiic-sa! Suntem att de nevinovai, nct e caraghios.
i totui, zise Jean, este o complicaie care ar putea s ne dea peste cap
planurile pentru totdeauna, nu o realizare cu care s ne flim.
Ba cum s nu ne flim, Jean? Eu o s m flesc cu asta chiar acum. Nu
nelegi? Nu-i cu nimic diferit de ceea ce facem noi zi de zi. E o trebuoar pe
specificul Ticloilor Gentilomi numai c de data asta o s m ajute i Nazca s
o ducem la bun sfrit. Nu putem pierde. Am tot attea anse s m nsor cu ea
ct am s fiu numit motenitorul Ducelui Nicovante mine-diminea.
Ai un plan?
Ochii lui Jean lsau s se ntrevad att curiozitate, ct i precauie.
Nici pe departe. Nu am nici cea mai vag idee ce o s facem. ns aa
ncep cele mai bune planuri ale mele. Locke ddu pe gt ce-i mai rmsese din
bere i azvrli cupa de cositor n perete. Am but berea, am mncat tartele de
caise, i spun: la naiba cu amndoi, Regele Cenuiu i Capa Barsavi. Nimeni nu
o s ne sperie ntr-att nct s ieim din jocul cu Don Salvara i nimeni nu o s
ne fac lipeala, mie i Nazci, mpotriva voinei noastre. O s facem ce-am fcut
ntotdeauna: ateptm o ocazie, o nfcm i ctigm, la naiba!
Hhmm... bine. Jean oft. Dar ne lai mcar s ne lum cteva msuri de
precauie? i o s fii cu bgare de seam cnd vii i pleci?
Bineneles, Jean, bineneles. F-ne rost de nite locuri pe corbiile
potrivite; cheltuiete orict e nevoie. Nu-mi pas unde se ndreapt, ct vreme
nu este Ierem. Putem s disprem unde vrem cteva sptmni i s ne furim
napoi dup cum poftim. Calo, Galdo ducei-v la Poarta Vicontelui mine.
Lsai-le nite atenii bieilor n galben ca s putem iei din ora la o or mai
dubioas, dac va fi nevoie. Nu v zgrcii la argint i la aur.
Eu ce pot face? ntreb Goang.
Tu poi s ne pzeti spatele. ine-i ochii larg deschii. Stai la pnd n
jurul templului. Arat-mi pe oricine i se pare nelalocul su, pe oricine zbovete
prea mult. Dac ncearc cineva s ne urmreasc, v garantez c ne pitim i
disprem ca piatul n ocean. Pn atunci, stai linitii: promit s m dau drept
Lukas Fehrwight ct mai mult n zilele urmtoare; pot folosi i nite deghizri
mai ieftine.
n cazul sta, rmne aa, zise Jean ncet.
Jean, v pot fi garrista sau pot fi doar tipul care cumpr bere i tarte
atunci cnd toi ceilali nu i mai gsesc pungile. Locke le arunc o privire mult
prea piezi. Nu pot fi ambii; fie unul, fie cellalt.
Sunt nelinitit, spuse Jean, deoarece nu-mi place s am att de puine
informaii, cum m tem c-i cazul. i mprtesc bnuielile Nazci. Regele
Cenuiu are ceva n mnec, ceva ce nu putem cuprinde cu mintea. Jocul nostru
este foarte delicat i situaia noastr foarte... fluid.
tiu. ns mi urmez instinctul, i instinctul mi spune s ntmpinm
chestia asta frontal i cu zmbetul pe fa. Uite ce e, zise Locke, cu ct facem
asta mai mult, cu att nvm despre lucrurile pentru care cred c voia s ne
pregteasc Lanuri de fapt. Adic exact aa ceva. Nu ne pregtea pentru o lume
calm i ordonat, n care s putem alege dup bunul plac cnd s fim istei. Ne
pregtea pentru o situaie de rahat. Ei bine, am ajuns n situaia aia i eu spun c
ne putem ridica la nlimea ei. Nu trebuie s mi se reaminteasc faptul c
suntem n ape tulburi pn la gt. Vreau doar, biei, s v amintii c noi suntem
blestemaii ia de rechini!
La naiba, da! strig Goang. tiam eu c am avut dreptate cnd te-am lsat
s conduci gaca asta!
Ei bine, nu pot s contrazic nelepciunea evident a biatului care sare de
pe acoperiul templelor. ns sper c observaiile mele au fost consemnate, spuse
Jean.
Ct se poate de consemnate, zise Locke. Primite, recunoscute i luate n
considerare cu cea mai mare seriozitate. Pecetluite, legalizate i puternic
imprimate pe esena mea raional.
Pe toi zeii, tu chiar eti voios n ce privete povestea asta, nu-i aa? Faci
jocuri de cuvinte numai cnd te simi deosebit de senin n privina lumii.
Jean oft, ns nu-i putu reine o urm de surs n colul buzelor.
Dac vei ajunge s fii n primejdie, Locke, trebuie s nelegi c i vom
ignora ordinele ca garrista, spuse Calo. Atunci ne vom pocni prietenul n ceafa
aia groas i l vom scoate din Camorr ntr-o cutie. Am exact mciuca potrivit
pentru treaba asta.
Iar eu am cutia, complet Galdo. Dac e s fiu cinstit, sunt ani de zile de
cnd trag ndejde s o folosesc.
Am consemnat i asta, cu mulumiri, replic Locke. ns cu mila
Paznicului Strmb, aleg s m ncred n noi. Aleg s m ncred n judecata lui
Lanuri. Mine am nite treab de fcut ca Fehrwight, iar poimine voi merge s
o vd din nou pe Nazca. Capa se va atepta la asta, i sunt sigur c ea va veni cu
nite idei pn atunci.
Locke se gndi nc o dat la ultima oar cnd o vzuse i la felul n care-i
fcuse cu ochiul pe cnd ua dubl de lemn negru se trntise ntre ei. Toat viaa
sa, Nazca nu fcuse altceva dect s pstreze tainele tatlui ei. nsemna ceva
pentru ea s aib o tain pe care s o i-o poat ascunde lui?
INTERLUDIU: Biatul care plngea pentru un cadavru

Printele Lanuri nu-i ls nici un rgaz de la educaie lui Locke, a doua zi


dup vizita de la Ultima Greeal. Cu capul nc zvcnindu-i de la mahmureala
provocat de romul din zahr negru, Locke ncepu s nvee despre ordinele
preoeti ale lui Perelandro i ale Binefctorului. Erau tot felul de semne din
mini i de intonaii ritualice; metode de ntmpinare i nelesurile care stau n
spatele decoraiilor de pe robe. n cea de-a patra zi de cnd se afla n grija lui
Lanuri, Locke ncepu s stea pe trepte ca unul dintre Iniiaii lui Perelandro,
nvemntat n alb i strduindu-se s arate umil i patetic ntr-un mod
corespunztor.
Pe msur ce trecur sptmnile, leciile lui Lanuri ncepur s varieze.
Locke fcea dou ore de citit i de scris pe zi; ontc-ontc, mzgliturile sale
devenir tot mai citee, pn cnd fraii Sanza anunar c nu mai scria ca un
cine cu o sgeat prin creier. Locke fu ndeajuns de micat de laudele lor ca s
le presare ardei iute pe paturi. Cei doi Sanza fur complet bulversai cnd
ncercarea lor de a se revana fu zdrnicit de paranoia total pe care Locke nc
o pstra dup experienele sale n Dealul Umbrelor i n molima din Cuprins-de-
Flcri; era pur i simplu imposibil s-l iei prin surprindere sau s-l prinzi
dormind.
Fraii nu-i gsiser naul la nzbtii pn acum, i zise Lanuri lui Locke,
pe cnd stteau pe trepte ntr-o zi deosebit de calm. Acum, se feresc de tine.
Cnd o s nceap s vin la tine pentru sfaturi, ei bine... atunci vei ti c i-ai
mblnzit.
Locke zmbise, fr s spun nimic; chiar n acea diminea, Calo se oferise
s-l ajute la calcule dac mezinul Ticlos Gentilom le dezvluia gemenilor cum
fcea s le observe micile capcane i s le fac inofensive.
Locke dezvlui foarte puine dintre trucurile sale de supravieuire, ns
accept ajutorul celor doi frai la aritmetic. Pentru fiecare problem rezolvat,
singura sa recompens era una i mai grea din partea lui Lanuri. n acelai timp,
i ncepu leciile de vorbire n vadran; Lanuri ddea porunci simple n acea
limb, i odat ce Locke deveni ndeajuns de familiar cu ea, Lanuri le interzicea
adesea celor trei biei s vorbeasc altfel vreme de ore n ir. Pn i conversaia
de la cin se purta n limba aspr i ilogic de la miaznoapte. Lui Locke i se
prea adeseori imposibil s spun ceva n vadran fr s par mnios.
Nu o s auzii limba asta vorbit prea mult printre Oamenii Potrivii, dar o
s-o auzii la docuri i printre negustori, asta-i al naibii de sigur, zise Lanuri. i
cnd auzii pe cineva vorbind-o, nu lsai s se neleag c o tii, dect dac
este absolut necesar. Ai fi surprini ct de arogani sunt unii dintre nordicii tia
n privina graiului lor. Voi doar facei pe protii i nu se tie niciodat ce
porumbel le scap pe gur.
Locke avu parte de i mai multe lecii n artele culinare; o dat la dou nopi,
el i Lanuri trudeau la vatra de gtit, iar Calo i Galdo l ddceau zdravn n
tandem.
Aceasta este vicce alo apona, cea de-a cincea Art Frumoas a
Camorrului, spuse Lanuri. Buctarii-efi din bresle deprind ntrebuinrile
tuturor celor opt stiluri mai bine dect cele ale propriilor pue, ns tu va trebui s
te mulumeti cu esenialul, pentru moment. ine cont ns, esenialul nostru se
pi cu bolt pe ce au alii mai bun. Numai Karthain i Emberlain sunt pe-
aproape; majoritatea vadranilor n-ar putea deosebi o buctrie rafinat de un
rahat de obolan nmuiat n ulei de lamp. Uite, sta este Vrf-de-Piper Auriu, iar
sta ulei de msline din Jereshti, i ndrtul lor pstrez coaj uscat de lmie-
cu-scorioar...
Locke gti tocan de caracati i fierse cartofi; tie pere, mere i fructe
alchimice hibride, din care curgea suc cu arom de miere. Condiment, asezon
i i muc limba ntr-o concentrare furioas. Fu deseori arhitectul unor eecuri
nfiortoare, azvrlite n spatele templului i date caprei. ns, aa cum se
perfecionase la toate celelalte, se perfecion i la vatr; n curnd, fraii Sanza
nu l mai necjir i ncepur s se ncread n aptitudinile sale de asistent cnd
lucrau la propriile creaii delicate.
ntr-o noapte, cam la jumtate de an de la venirea sa n Casa lui Perelandro,
Locke i cei doi Sanza colaborar la un platou de pui de rechini umplui; aceasta
era vicce enta merre, cea dinti Art Frumoas, buctria fpturilor din mare.
Calo scoase mruntaiele micilor rechini cu piele moale i i ndes cu ardei roii
i galbeni, umplui la rndul lor cu crnai i brnz-sngerie de ctre Locke.
Ochii mici i holbai ai fpturilor fur nlocuii cu msline negre. Dup ce li se
smulser colii, gurile le fur umplute cu morcovi glazurai i cu orez, iar
aripioarele i cozile fur tiate i fierte n sup.
Aaa, zise Lanuri, cnd cina pregtit cu grij dispru n patru gtlejuri
recunosctoare, masa asta a fost cu adevrat excelent, biei. Dar vreau s v
aud vorbind numai n vadran ct timp facei curat i splai vasele...
i tot aa; Locke fu ddcit n arta aezrii unei mese i n cea a servirii unor
persoane de rang nalt. nv cum s trag un scaun i cum s toarne ceai i vin;
mpreun cu cei doi Sanza, urm ritualuri de mas minuioase, cu seriozitatea
unor doftori care opereaz un pacient. Avu parte de lecii n domeniul
vestimentar i nv cum s lege funde, cum s prind cataramele de la pantofi
i cum s poarte chestii scumpe precum ciorapii. De fapt, era ddcit ntr-o
varietate ameitoare de domenii, mai puin n furat.
Cnd se apropie prima aniversare a sosirii lui Locke la templu, lucrurile se
schimbar.
Am nite obligaii, biei, le spuse Lanuri ntr-o noapte, pe cnd se
ghemuiau cu toii n grdina fr via de pe acoperi. sta era locul unde prefera
s discute cu ei problemele mai importante ale vieii lor, cel puin atunci cnd nu
ploua. Sunt obligaii pe care nu le pot amna, cnd vin anumii oameni s-mi
cear s le onorez.
Cum ar fi Capa? ntreb Locke.
Nu de data asta. Lanuri trase un fum lung din igara sa obinuit de dup
cin. De data asta am nite obligaii fa de alchimitii ntunecai. tii despre ei,
nu?
Calo i Galdo ncuviinar ovielnic; Locke cltin din cap.
Ei bine, zise Lanuri, exist o Breasl cinstit i bun a Alchimitilor, ns
acetia sunt foarte pretenioi n privina persoanelor pe care le admit n rndurile
lor i a treburilor pe care aceste persoane au voie s le fac. Alchimitii
ntunecai sunt genul de motiv pentru care breasla are asemenea reguli stricte. Ei
fac afaceri n prvlii false, cu oameni ca noi. Droguri, otrvuri, tot ce-i trebuie.
Capa domnete peste ei aa cum domnete i peste noi, dar nimeni nu ncearc
s-i intimideze n mod direct. Nu sunt, , genul de oameni pe care s vrei s-i
superi. Jessaline dAubart este probabil cea mai bun dintre toi. Am, , avut
ocazia s fiu otrvit cndva. Iar ea m-a ajutat. Aa c i sunt dator i ea mi-a cerut
s-i ntorc serviciul. Vrea un cadavru.
Gorganul Ceretorilor, rosti Calo.
i o lopat, adug Galdo.
Nu, are nevoie de un cadavru proaspt. Cald nc, i zemos, cum s-ar zice.
Vedei voi, Breslele Alchimitilor i Doftorilor au dreptul la un anumit numr de
cadavre proaspete n fiecare an, prin decret ducal. Direct de pe eafod, numai bun
de tiat i nepat. Alchimitii ntunecai nu au parte de asemenea curtoazie, iar
Jessaline are cteva teorii pe care vrea s le verifice. Aa c m-am hotrt ca voi,
biei, s ieii mpreun la lucru pentru prima voastr lovitur. Vreau s gsii
un cadavru mai proaspt dect pinea de diminea. Punei mna pe el fr s
atragei o atenie nedorit asupra voastr i aducei-l aici, ca s i-l pot nmna lui
Jessaline.
S furm un cadavru? Da asta nu-i distractiv deloc, zise Galdo.
Gndii-v la el ca la un test preios al ndemnrii voastre, spuse Lanuri.
nseamn c o s mai furm i alte cadavre pe viitor? ntreb Calo.
Nu v pun la ncercare abilitile de a fura cadavre, dobitoc mic i
neobrzat, zise Lanuri cu bunvoin, vreau doar s vd cum lucrai mpreun la
ceva mai serios dect pregtirea cinei. M gndesc s v dau tot ce-mi vei cere,
fr s v ofer indicii. Treaba asta va trebui s o pregtii pe cont propriu.
Tot ce cerem? spuse Locke.
Ct vreme este rezonabil, zise Lanuri. i vreau s subliniez un lucru: nu
putei face voi cadavrul. Trebuie s l gsii mort n mod onorabil, de mna
altcuiva.
Glasul lui Lanuri fu att de convingtor cnd spuse asta, nct fraii Sanza l
privir pe Locke cu bgare de seam cteva secunde, apoi se uitar unul la
cellalt cu sprncenele ridicate.
Pn cnd are doamna asta nevoie de el? zise Locke.
Ar fi foarte mulumit dac l-ar primi n urmtoarele dou sptmni.
Locke ncuviin, apoi i privi minile cteva secunde.
Calo, Galdo, spuse apoi, stai voi pe trepte mine ct m gndesc eu la
treaba asta?
Da, rspunser ei fr ovire, iar Printelui Lanuri nu-i scp unda de
speran din vocile lor. Avea s i aminteasc acel moment tot restul vieii:
noaptea n care cei doi Sanza acceptaser c Locke urma s fie creierul
operaiunii. Noaptea n care fuseser uurai s-l aib pe el drept creierul
operaiunii.
Mort n mod onorabil, dar nu de mna noastr i nici mcar gata eapn,
zise Locke. Bine. tiu c putem s-o facem. O s fie uor. Doar c nu tiu nc de
ce sau cum.
ncrederea ta este ncurajatoare, spuse Lanuri. ns vreau s ii minte c
eti inut n fru foarte din scurt. Dac se ntmpl ca vreo tavern s ard din
temelii sau s izbucneasc vreo rzmeri, o s te azvrl de pe acoperiul sta cu
drugi de plumb legai la gt.
Calo i Galdo se uitar iar la Locke.
n fru. Bine. ns nu i face griji, zise Locke. Nu mai sunt att de nesbuit
ca nainte. Vreau s spun, ca atunci cnd eram mic.
2

A doua zi, nvemntat ntr-o rob alb curat de-a ordinului lui Perelandro,
brodat la mneci cu fir de argint, Locke strbtu Cartierul Templelor pe cont
propriu pentru prima oar, abia ajungnd pn la bru celor din jurul su. Fu
uluit s vad cu ct politee era tratat roba sa (o politee, pricepu el limpede,
care n majoritatea cazurilor se rsfrngea doar parial asupra bietului prost care
o purta).
Majoritatea camorrenilor priveau Ordinul lui Perelandro cu un amestec de
cinism i mil vinovat. Milostenia trufa a zeului i a preoimii sale pur i
simplu nu se potrivea cu miezul aspru al firii oraului. ns reputaia Printelui
Lanuri, care trecea drept o ciudenie pitoreasc i pioas, oferea unele avantaje.
Oameni care, de bun seam, glumeau mpreun cu prietenii lor pe seama
zmbetelor fandosite ale preoilor mbrcai n alb ai Zeului Ceretor azvrleau
totui monede n ceaunul lui Lanuri, ntorcndu-i privirea cnd treceau pe lng
templul acestuia. De asemenea, se dovedi c lsau i un micu iniiat n rob s
treac pe strad fr s se ia de el; grupurile se ddeau uor n pri i negustorii
ddeau din cap aproape politicoi cnd Locke trecea printre ei.
Pentru prima oar n viaa sa, Locke afl ce senzaie grozav era s umbli n
public deghizat ca lumea.
Soarele se cra n sus, spre amiaz; era ngrmdeal mare i oraul rsuna
de ecourile i murmurele gloatelor sale. Locke se ndrept hotrt ctre colul
sud-vestic al Cartierului Templelor, acolo unde o pasarel se arcuia peste canal,
fcnd legtura cu insula Vechii Ceti.
Pasarelele erau o alt motenire rmas de la Eldrenii care domniser aici
nainte de sosirea oamenilor: arcade nguste din sticl, nu mai largi dect
oldurile unui om obinuit, dispuse n perechi peste majoritatea canalelor din
Camorr i n cteva locuri de-a lungul Fluviului Angevin. Dei preau netede,
suprafeele lor sclipitoare erau la fel de aspre ca pielea de rechin; pentru cei cu
un anumit nivel de agilitate i de ncredere, ele reprezentau, din multe puncte de
vedere, singurul mijloc convenabil de traversare a apei. Traficul era ntotdeauna
ntr-un singur sens pe fiecare pasarel; prin decret ducal, se stabilise c oricine
mergea n direcia greit putea fi mpins n ap de cei cu drept de trecere.
Pe cnd trecea grbit pe aceast pasarel, gndindu-se intens, Locke i aduse
aminte de una dintre leciile de istorie pe care i-o dduse Lanuri. Cartierul
Vechii Ceti fusese cndva reedina Ducilor din Camorr, cu veacuri n urm,
cnd toate oraele-state stpnite de therini se supuneau unui singur tron din
oraul imperial Therim Pel. Aceast ramur a nobilimii camorrene se temuse
ntr-un mod att de superstiios de turnurile din sticl, de altfel n perfect stare,
lsate n urma lor de ctre Eldreni, nct ridicase un palat masiv din piatr n
centrul Camorrului de sud. Cnd unul dintre str-strpredecesorii lui Nicovante
(cnd venea vorba despre asemenea detalii legate de istoria oraului, cunotinele
indiscutabil prodigioase pe care le poseda Locke se dizolvau ntr-o pcl de
indiferen total) i mut reedina n turnul argintiu de sticl numit Slaul
Corbului, fosta cetate a familiei devenise Palatul Rbdrii: centrul municipal
judectoresc al Camorrului, aa cum era el. Jachetele Galbene i ofierii lor erau
ncartiruii acolo, la fel ca i magistraii Ducelui doisprezece brbai i femei
care i prezidau cazurile n robe stacojii i cu mti de catifea, identitile lor
adevrate rmnnd un secret pentru publicul general. Fiecare dintre ei era numit
dup una dintre lunile anului Judectorul Parthis, Judectorul Festal,
Judectorul Aurim i aa mai departe , dei toi prezidau de-a lungul ntregului
an.
Mai erau i temnie acolo, i eafoadele de pe Podul Negru care ducea la
porile Palatului, i multe alte lucruri. Dei Pactul Secret redusese mult numrul
oamenilor care executau brusca i scurta coborre de pe Podul Negru (i ce-i mai
plcea Ducelui Nicovante s pun asta pe seama propriei mrinimii), slujitorii
Ducelui nscociser alte pedepse care erau spectaculoase, n cruda lor
ingeniozitate, chiar dac, tehnic, rmneau neletale.
Palatul era o grmad mare, ptrat, de piatr neagr i cenuie ngrmdit
laolalt, nalt de zece caturi; crmizile imense din care erau construite zidurile
fuseser aranjate n mozaicuri simple, care acum se decoloraser, prinznd forme
fantomatice. Rndurile de ferestre cu arcade nalte care decorau celelalte nivele
ale turnului erau din vitralii, cu modele predominant negre i roii. Noaptea, o
lumin de ru-augur ardea mereu n spatele acelor ferestre, precum nite ochi
roii i palizi n ntuneric. Ferestrele nu erau niciodat ntunecate; mesajul
transmis era limpede.
Patru turnuri circulare i descoperite la vrf ieeau din fiecare col al Palatului,
prnd spnzurate n aer de la al aselea sau al aptelea cat n sus. Pe laturile
acestora atrnau colivii negre din fier, n care prizonieri alei special spre a fi
chinuii erau scoi n btaia vntului cteva ore sau chiar zile, cu picioarele
blbnindu-li-se. ns pn i acestea erau adevrate locuri din paradis
comparativ cu cutile de pianjen, un spectacol care i se nfi lui Locke
(printre spinrile i umerii adulilor) cnd cobor de pe pasarel i intr n
mulimea Vechii Ceti.
Vreo ase cuti atrnau de turnul sud-estic al Palatului Rbdrii, prinse de
lanuri lungi de oel, legnndu-se ncet n vnt, ca nite mici pianjeni agai de
fire de mtase. Dou dintre acestea se micau, una urcnd ncet, iar cealalt
cobornd vertiginos. Prizonierilor condamnai la cutile de pianjen nu li se
ddea pace nici mcar o clip, aa c ali prizonieri, condamnai la munc silnic,
trudeau la imensele cabestane din vrful turnului, lucrnd n schimburi toat
ziua, pn cnd ocupantul unei cuti era socotit ndeajuns de zglit i de pocit.
Balansndu-se, scrind i expuse stihiilor naturii pe toate prile, cutile urcau
i coborau ncontinuu. Noaptea, rugminile i zbieretele ocupanilor se puteau
auzi chiar de la un cartier sau dou deprtare.
Vechea Cetate nu era un cartier prea cosmopolit. n afara Palatului Rbdrii,
aici se mai aflau docuri, grajduri pentru Jachetele Galbene, birouri ale
perceptorilor, scribilor i ale altor funcionari ducali i mici cafenele, unde
avocai i grefieri liber-profesioniti ncercau s fac rost de lucru de la familiile
celor nchii n Palat. Cteva cmtrii i alte afaceri rezistau eroic n partea de
miaznoapte a insulei, ns, n cea mai mare parte, erau date la o parte de
afacerile mai cumplite ale stpnirii Ducelui.
Cellalt punct de referin al cartierului era Podul Negru, care trecea peste
largul canal dintre Vechea Cetate i Mara Camorrazza: o arcad nalt din piatr
neagr cldit de oameni, mpodobit cu felinare roii nfurate n linolii negre,
de ceremonie, care puteau fi coborte cu cteva smucituri de frnghie.
Spnzurtorile se fceau pe o platform de lemn nlat din partea de miazzi a
podului. Se zicea c stafiile nelinitite ale condamnailor erau purtate spre mare,
dac acetia erau omori deasupra unei ape curgtoare. Unii credeau c aceste
suflete pierdute se rentrupau n rechini, ceea ce ar fi explicat de ce Golful
Camorrului avea probleme att de mari cu acele creaturi i ideea nu era chiar
luat n derdere. n ceea ce-i privea pe majoritatea camorrenilor, azi joac ursul
la voi, mine va juca la noi.
Locke se uit ndelung la Podul Negru, exersndu-i acea capacitate pentru
uneltire pe care Lanuri i-o reprimase luni de-a rndul. Era prea tnr ca s se
analizeze singur, ns procesul uneltirii i oferea o veritabil plcere; o simea ca
pe un ghem de cldur care-l furnica n adncul stomacului. Nu avea un nume
pentru ceea ce fcea, dar n carambolul gndurilor sale nvolburate ncepu s se
formeze un plan i, cu ct se gndea mai mult la el, cu att era mai mulumit de
sine. Noroc c gluga sa alb i ascundea chipul de majoritatea trectorilor, cci
altfel acetia ar fi vzut un iniiat al lui Perelandro uitndu-se int la eafod i
rnjind slbatic.
3

Am nevoie de numele tuturor oamenilor care vor fi spnzurai n


urmtoarele dou sptmni, i zise Locke lui Lanuri a doua zi, cnd stteau pe
treptele templului.
Dac ai avea ceva spirit de ntreprinztor, aa cum sunt sigur c ai de fapt,
ai putea face singur rost de ele i i-ai lsa n pace srmanul, grsanul i btrnul
stpn, spuse Lanuri.
Aa a face, dar am nevoie ca altcineva s-o fac n locul meu. Nu o s mai
mearg dac sunt vzut n preajma Palatului Rbdrii nainte de execuii.
Ce nu o s mai mearg?
Planul.
Oho! Micul i obraznicul punga din Dealul Umbrelor crede c mi poate
ascunde lucruri. Ce plan?
Planul pentru furtul cadavrului.
hm. Mai ai i altceva ce-ai vrea s-mi spui despre el?
Este genial.
Un trector azvrli ceva n ceaun. Locke fcu o plecciune, iar Lanuri fcu
din mn spre om, cu legturile zngnindu-i, i url:
Cincizeci de ani de sntate ie i copiilor ti, i fie ca Patronul celor
Oropsii de Soart s te binecuvnteze! Ar fi fost o sut de ani, dar mi-a sunat a
jumtate de gologan, mormi Lanuri, dup ce omul trecuse mai departe. Acum
s revenim la planul tu genial. tiu c ai mai avut planuri ndrznee, ns nu
tiu sigur dac ai mai avut vreunul genial.
Atunci nseamn c sta-i primul. Pe bune. ns am nevoie de numele alea.
Dac trebuie, trebuie. Lanuri se ls pe spate i i ndrept alele, icnind
de plcere n timp ce spatele i scria i pocnea. O s fac rost de ele la noapte.
O s am nevoie i de nite bani.
A, la asta m ateptam. Ia ct i trebuie din vistierie i nsemneaz n
registrul contabil. Dar dac-i faci de cap...
tiu. Drugi de plumb, ipt, moarte.
Ceva de genul la. Eti cam mic, s spun drept, ns chiar i-aa, bnuiesc
c Jessaline ar putea afla unele lucruri de la cadavrul tu.
4

Ziua Pocinei era ziua tradiional pentru execuii n Camorr. n fiecare


sptmn, o mn de prizonieri posaci erau mnai afar din Palatul Rbdrii,
nsoii de preoi i de strjeri. Amiaza era ceasul la care erau spnzurai.
La cel de-al optulea ceas al dimineii, cnd funcionarii din curtea Palatului i
ridicau obloanele de lemn i se instalau pentru o zi lung de spus terge-o, n
numele Ducelui tuturor veniilor, trei iniiai de-ai lui Perelandro, nvemntai
n robe albe, intrar n curte mpingnd o cotig ngust din lemn. Cel mai mic
dintre ei se ndrept spre primul funcionar disponibil; feioara sa subire de-abia
dac se ridica peste tejgheaua cabinei funcionarului.
Ia te uit, ce ciudat! zise funcionara, o femeie trecut de vrsta mijlocie i
cu o constituie fizic asemntoare unui sac de cartofi, dei pesemne nu att de
cald sau de nelegtoare ca acetia. Te ajut cu ceva?
O s fie spnzurat un om, spuse Locke. Astzi la prnz.
Nu mai spune! i eu care credeam c-i un secret de stat...
l cheam Antrim. Antrim Ciungul, aa i se zice. Este
Ciung. Da, l spnzur azi. Incendiere, furt, afaceri cu negustorii de sclavi.
Fermector om!
Voiam s spun c este cstorit, interveni Locke. Nevasta lui are planuri.
n ceea ce-l privete.
Uite ce e, a trecut vremea apelurilor. Saris, Festal i Tathris au pecetluit
condamnarea la moarte. Antrim Ciungul e n minile lui Morgante acum, i apoi
va trece n cele ale lui Aza Guilla. Nici mcar unul dintre cceii drglai ai
Zeului Ceretor nu-l mai poate ajuta acum.
tiu, zise Locke. Nu vreau s fie cruat. Nevesti-sii nu i pas dac e
spnzurat. Sunt aici pentru cadavru.
Serios? Pentru prima oar, o curiozitate real fulger n ochii funcionarei.
Asta chiar c-i ciudat. Ce-i cu cadavrul?
Nevast-sa tie c omul merit s fie spnzurat, ns vrea ca el s aib o
ans n plus. Cu Doamna Tcerii ndelungate, m-nelegei. Aa c ne-a pltit
s-i lum cadavrul i s i-l ducem n templul nostru. Ca s aprindem lumnri i
s ne rugm pentru mijlocirea lui Perelandro, vreme de trei zile i trei nopi.
Dup aceea l ngropm.
Aa deci, spuse funcionara. Cadavrele sunt date jos dup vreun ceas i
azvrlite n gropi de pe Gorganul Ceretorilor. Mai mult dect ar merita, dar
mcar e curat aa. Nu prea obinuim s le dm oricui cere unul.
tiu. Stpnul meu nu poate vedea, nici nu poate prsi templul, altfel ar fi
fost aici s v explice chiar el. ns aa, ne are doar pe noi. M-a pus s v spun c
tie ce neplceri v producem.
Mnua lui Locke apru peste marginea tejghelei, iar cnd se retrase n urma
ei rmase o pungu din piele.
Vai, ct de politicos din partea lui! tim cu toii ce devotat este Printele
Lanuri. Funcionara ascunse iute punga sub tejghea i o scutur un pic; aceasta
zorni, iar ea mormi: nc avem neplceri, totui.
Stpnul meu v-ar fi foarte recunosctor pentru orice ajutor ne-ai putea da.
nc o pung apru pe tejghea i funcionara chiar scp un zmbet.
Nu este cu neputin, zise ea. Dar nici sigur nu este nc.
Locke fcu s apar o a treia pung, iar funcionara ncuviin:
n cazul sta, o s vorbesc cu Stpnul Funiilor, micuule.
Ne-am adus chiar i propria cotig, spuse Locke. Nu vrem s v facem
necazuri.
Sunt sigur c nu o s-mi facei. Mina sa se mblnzi pentru o clip. Nu am
vrut s jignesc prin ceea ce am zis despre Zeul Ceretor, biete.
Nu am socotit-o o jignire, doamn. La urma urmei, este ceea ce facem noi.
O blagoslovi cu ceea ce i se pru lui a fi cel mai ncnttor zmbet al su. Nu mi-
ai dat ceea ce am cerut pentru c v-am cerut, din buntatea inimii
dumneavoastr, fr s fie vorba de bani la mijloc?
Ba cum s nu!
De data asta chiar i fcu cu ochiul.
Douzeci de ani de sntate dumneavoastr i copiilor dumneavoastr,
spuse Locke, fcnd o plecciune i disprnd temporar sub tejghea. i fie ca
Patronul celor Oropsii de Soart s v binecuvnteze!

Fu o execuie scurt i rapid; Stpnii Funiilor Ducelui erau ct se poate de


experimentai la meteugul sta. Nu era prima execuie pe care o vzuse Locke,
nici nu avea s fie ultima. El i fraii Sanza avur chiar timp s fac toate
gesturile revereniale cuvenite, cnd, n ultima clip, unul dintre condamnai
implor binecuvntarea lui Perelandro.
Traficul fusese oprit pe Podul Negru pe durata execuiilor; un mic grup de
strjeri, spectatori i preoi ncepur s se nvrt pe-acolo, dup ce trecu ceasul
respectiv. Cadavrele se rsuceau n briza de sub ele, cu funiile scrind; Locke
i cei doi Sanza pstrar o distan respectuoas cu cotiga lor.
n cele din urm, Jachetele Galbene ncepur s dea jos cadavrele, unul cte
unul, sub privirea atent a ctorva dintre preoii lui Aza Guilla. Cadavrele fur
aezate cu grij ntr-o cru descoperit, tras de doi cai negri mpodobii cu
negrul i argintiul specifice ordinului Zeiei Morii. Ultimul cadavru dat jos fu
cel al unui brbat vnjos, cu o barb lung i cu capul ras; mna sa stng se
sfrea cu un ciot rou ncreit. Patru Jachete Galbene duser acest trup pn la
cotiga unde ateptau bieii; o preoteas de-a lui Aza Guilla i nsoea. Locke
simi cum i trece un fior pe ira spinrii cnd acea masc impenetrabil din plas
argintie se aplec spre el.
Friorii mei din ordinul lui Perelandro, zise preoteasa, pentru ce mijlocire
vrei s v rugai n numele acestui om?
Glasul su era cel al unei femei foarte tinere, pesemne nu mai mare de
cincisprezece-aisprezece ani. Aceasta nu fcu dect s-i sporeasc ciudenia n
ochii lui Locke, i el se trezi c are gtul uscat deodat.
Ne rugm pentru orice ni se va da, spuse Calo.
Nu ne st-n puteri s ghicim voia celor Doisprezece, continu Galdo.
Preoteasa i nclin foarte uor capul.
Mi s-a zis c vduva acestui om ar fi cerut ca el s fie nhumat n Casa lui
Perelandro nainte de ngropare.
Se pare c a crezut c s-ar putea s-i ajute, s ne fie cu iertare, spuse Calo.
Nu este nemaintlnit. ns este mult mai obinuit ca toi cei mhnii s
cear mijlocirea noastr la Doamn.
Stpnul nostru, izbuti Locke s griasc, i-a fgduit solemn bietei femei
c o s ne dm osteneala. De bun seam, de ne inem cuvntul nu o facem ca s
v suprm pe dumneavoastr sau pe Preafrumoasa Doamn.
Desigur. Nu am vrut s las de neles c ai greit cu ceva; Doamna l va
cntri la urm, orice s-ar spune i s-ar face pn ca trupul s fie nmormntat.
Fcu un gest i Jachetele Galbene aezar trupul n cotig. Unul dintre ei desfcu
un linoliu ieftin de bumbac i l puse peste cadavrul lui Antrim, lsndu-i
descoperit doar cretetul. Fie ca Doamna ndelungatei Tceri s v
binecuvnteze, pe voi i pe stpnul vostru!
S v binecuvnteze Patronul celor Oropsii de Soart! rosti Locke, n timp
ce el i cei doi Sanza se aplecau de la mijloc n unison; un nur de argint mpletit
la gtul preotesei arta c era mai mult dect o simpl iniiat, ca ei. Pe
dumneavoastr i pe fraii i surorile dumneavoastr.
Fraii Sanza trecur n partea din fa a cotigii, iar Locke trecu n spate, ca s
o mping i s pstreze povara echilibrat. i regret imediat alegerea;
spnzurarea umpluse ndragii omului cu propriul rahat i mirosul ncepuse s se
nale. Strngnd din dini, Locke strig: Spre Casa lui Perelandro, cu toat
demnitatea.
naintnd cu greutate, cei doi Sanza traser cotiga de-a lungul prii de apus a
Podului Negru, iar apoi se ntoarser ctre miaznoapte, ndreptndu-se spre
podul larg i jos care ducea la cartierul de rsrit al Pieei Schimburilor. Era un
drum oarecum ocolit spre cas, dar nu ddea deloc de bnuit cel puin pn
cnd cei trei biei nvemntai n robe albe ajunser destul de departe de oricine
i vzuse prsind locul execuiei.
Micndu-se ceva mai repede (i bucurndu-se de respectul suplimentar pe
care i-l aducea mortul n afar de Locke, care era nc n direcia vntului i
simea din plin efectele ultimului act zadarnic din viaa bietului nefericit), o
cotir la stnga i se ndreptar ctre podurile dinspre Fauria.
Odat ajuni acolo, se grbir spre miazzi i trecur n cartierul Videnza; o
insul relativ curat i spaioas, bine patrulat de Jachetele Galbene. n inima
Videnzei se afla o pia pentru negustori i meteugari; nume cunoscute, care
dispreuiau harababura nvolburat a Pieei Schimburilor. Acetia i conduceau
afacerile de la primele caturi ale caselor elegante, vechi i lsate, care erau mereu
proaspt tencuite i vruite peste brnele lor de lemn. Prin tradiie, acoperiurile
cu igle din cartier erau smluite n culori vii i neregulate: albastre, mov, roii i
verzi, ele agau privirile i sclipeau ca sticla n aria soarelui.
La intrarea dinspre miaznoapte n aceast pia, Calo ni de lng cotig i
se pierdu n mulime; Locke veni din spate (murmurnd rugciuni de mulumire)
i i lu locul. Astfel dispui, i traser strania povar spre prvlia lui
Ambrosine Strollo, prima doamn a lumnrarilor camorreni, nsi furnizoarea
Ducelui.
Dac exist vreo frm bicisnic de camaraderie veritabil n Camorr, le
spusese cndva Lanuri, un locor unde numele lui Perelandro nu este rostit cu
un soi de dispre comptimitor, trebuie s fie Videnza. Negustorii sunt oameni
zgrcii, iar meteugarii sunt apsai de griji. Totui, cei care obin un ctig
frumuel din meseria lor sunt oarecum fericii. Au parte de cea mai bun dintre
lumile la care pot aspira oamenii de rnd. Asta n cazul n care nu au de-a face cu
de-alde noi.
Locke fu impresionat de rspunsul pe care el i Galdo l primir cnd traser
cotiga n faa casei cu patru caturi a Doamnei Strollo. Aici, att negustorii, ct i
clienii i plecar capetele pe cnd cadavrul trecea pe lng ei; muli dintre ei
chiar fcur gestul mut de binecuvntare n numele celor Doisprezece,
atingndu-i cu ambele mini mai nti ochii, apoi buzele i n cele din urm
inima.
Dragii mei, zise Doamna Strollo, ce onoare i ce misiune neobinuit
trebuie c avei.
Era o femeie zvelt, care mbtrnea frumos, la mii de ani-lumin n direcie
opus fa de funcionara cu care negociase Locke n acea diminea. ntreaga
atitudine a lui Strollo exprima un respect curtenitor; se purta de parc cei doi
mici iniiai roii la fa i asudnd masiv sub robe ar fi fost preoi dintr-un ordin
mai puternic. Dac putea mirosi mizeria din ndragii lui Antrim, se abinea s
menioneze.
Sttea la fereastra dinspre strad a prvliei sale, sub o acoperitoare masiv
din lemn, care era tras jos n timpul nopii, ca s apere locul de rufctori.
Fereastra avea cam trei metri lime i pe jumtate n nlime, iar Doamna
Strollo era nconjurat de lumnri, stivuite strat peste strat, ir dup ir, precum
casele i turnurile unui ora de cear ireal. Globurile alchimice nlocuiser n
mare parte lumnrile ieftine ca surs de lumin pentru nobili i nenobili laolalt;
puinii jupni lumnrari rmai contraatacau amestecnd parfumuri tot mai
plcute n creaiile lor. n plus, mai erau i nevoile ceremoniale ale templelor i
credincioilor din Camorr nevoi pe care lumina rece a sticlei nu o putea
satisface corespunztor, n opinia majoritii.
l nhumm pe acest om vreme de trei zile i trei nopi nainte de
nmormntare, spuse Locke. Stpnul meu are nevoie de lumnri noi pentru
ceremonie.
Btrnul Lanuri, vrei s spui? Bietul i dragul de el... Hai s vedem... o s
avei nevoie de levnic pentru curenie, floare-sngerie de toamn pentru
binecuvntare i trandafiri sulfuroi pentru Preafrumoasa Doamn, nu?
Da, v rog, zise Locke, scond la iveal o pung jerpelit din piele, care
zornia de argini. i cteva candele fr miros. Cte ase din fiecare.
Doamna Strollo alese cu grij lumnrile i le mpachet n postav ceruit (un
dar din partea casei, murmur ea cnd Locke ddu s deschid gura, i poate c
am pus ceva mai multe dect ase din fiecare n pachet). Locke ncerc s
protesteze de form, dar btrna surzi n mod convenabil cteva secunde
eseniale, ct isprvi de mpachetat marfa.
Locke plti trei soloni din pung (avnd grij s o lase s vad c mai erau
nc o duzin nuntru) i, trgndu-se ndrt, le ur Doamnei Strollo i copiilor
ei o sut de ani de sntate n numele Patronului celor Oropsii de Soart. Puse
pachetul de lumnri pe cotig, ndesndu-l chiar sub ptura de lng ochii
holbai i sticloi ai lui Antrim.
De-abia se ntoarse ca s-i reia locul lng Galdo, c un biat mai nalt, n
straie zdrenuite i murdare, intr n el, rostogolindu-l pe spate.
O! spuse biatul, care ntmpltor era Calo Sanza. O mie de scuze! Sunt
att de nendemnatic; stai, las-m s te ajut. nfc mna ntins de Locke i l
slt n picioare pe biatul mai firav. Pe cei Doisprezece zei! Un iniiat! Iart-m,
iart-m. Pur i simplu nu te-am vzut. Fremtnd de nelinite, scutur colbul de
pe roba alb a lui Locke. Eti bine?
Da, sunt bine.
Iart-mi nendemnarea; nu am vrut s te jignesc.
Nu m-ai jignit. Mulumesc c m-ai ajutat s m ridic.
Zicnd asta, Calo se nclin prefcut i fugi n mulime; peste doar cteva
secunde, se fcuse nevzut. Locke se fcu c se scutur de praf, n timp ce
numra pn la treizeci n gnd. La treizeci i unu, se aez brusc lng cotig, se
lu cu minile de cap i ncepu s se smiorcie. Cteva secunde mai trziu,
plngea deja cu sughiuri. Urmnd scenariul, Galdo veni i ngenunche lng el,
punndu-i o mn pe umr.
Biei, spuse Ambrosine Strollo. Biei! Ce s-a ntmplat? Suntei rnii?
V-a lovit bdranul acela?
Galdo se prefcu c murmur n urechea lui Locke; Locke murmur ceva la
rndul lui, i Galdo czu n fund. Se ntinse i trase de glug ntr-o imitaie
excelent a frustrrii, iar ochii i se mrir.
Nu, Doamn Strollo, e chiar mai ru, zise el.
Mai ru? Ce vrei s spui? Care-i problema?
Argintul, bolborosi Locke, ridicndu-i privirea ca ea s-i poat vedea
lacrimile iroindu-i pe obraji i ncreitura dibace a buzelor. Mi-a luat punga. M-a
b-buzunrit.
Erau banii de la vduva acestui om, zise Galdo. Nu doar pentru lumnri,
ci i pentru nhumare, binecuvntri i nmormntare. Trebuia s i-i ducem
Printelui Lanuri mpreun cu
Cu t-trupul, izbucni Locke. L-am dezamgit!
Pe cei Doisprezece! murmur btrna. Nemernicul la mic! Aplecndu-se
peste tejgheaua de la fereastra prvliei, se apuc s urle din toi rrunchii, cu o
vigoare surprinztoare: HOUL! OPRII HOUL! n timp ce Locke se apuc
iar cu minile de cap, ea se uit n sus i strig: Lucreia!
Da, bunico? se auzi un glas de la o fereastr deschis. Ce-i toat hrmlaia
asta cu un ho?
Trezete-i fraii, copil. Spune-le s coboare acum i s-i aduc i
ciomegele! Se ntoarse s-i priveasc pe Locke i pe Galdo. Nu plngei, dragii
mei. Nu plngei. O s ndreptm asta cumva.
Ce-i cu hrmlaia asta despre hoi? Un sergent lung i subire din straj
veni n fug, cu bastonul scos i cu pulpanele hainei galbene ca mutarul
fluturndu-i n spate, mpreun cu alte dou Jachete Galbene.
Ce mai poliist eti i tu, Vidrik, dac-i lai pe napanii ia de ticloi mici
din Cazan s se strecoare aici i s-mi jefuiasc clienii, chiar n faa prvliei!
Ce? Aici? Ei? Sergentul din straj se uit la bieii mhnii, la btrna
mnioas i la cadavrul acoperit; sprncenele sale ddur s-i sar de pe frunte.
... da omul la e mort...
Sigur c-i mort, cap sec; bieii tia l duc la Casa lui Perelandro, ca s fie
binecuvntat i nmormntat! Pungaul la mic tocmai a furat punga cu banii pe
care i-a pltit vduva pentru toat treaba asta!
Cineva i-a jefuit pe iniiaii lui Perelandro? Pe bieii care l ajut pe
preotul la orb? Un brbat rotofei cu o burt respectabil i cu o grmad de gue
tremurnde apru, avnd un baston ntr-o mn i o secure fioroas n cealalt.
Ticloi afurisii i mizerabili! Ce infamie! n Videnza, n plin zi!
mi pare ru, mi pare att de ru... se smiorci Locke. Nu mi-am dat
seama... ar fi trebuit s o in mai strns, chiar nu mi-am dat seama... A fost att
de iute...
Prostii, biete, n-a fost vina ta, zise Doamna Strollo. Sergentul din straj
ncepu s sufle n fluier; grsanul cu baston continu s mproate venin i doi
tineri se ivir de dup colul casei, narmai cu ciomege intuite cu aram.
Urmar alte ipete, pn cnd pricepur c bunica lor nu pise nimic; cnd aflar
motivul pentru care-i chemase, ncepur i ei s amenine, s blesteme i s jure
rzbunare.
Biei, haidei ncoace, spuse Doamna Strollo. Lumnrile sunt din partea
casei. Aa ceva nu se ntmpl n Videnza. Nu o s ngduim. Puse napoi pe
tejghea cei trei soloni pe care i-i dduse Locke. Ct era n pung?
Cincisprezece soloni nainte s v pltim dumneavoastr, spuse Galdo. Aa
c doisprezece au fost furai. Lanuri o s ne dea afar din ordin.
Nu vorbii prostii, zise Doamna Strollo. Adug nc dou monede la
grmjoar n vreme ce mulimea din jurul prvliei ncepea s se mreasc.
La naiba, da! strig grsanul. Nu-l putem lsa pe dracul la mpieliat s ne
dezonoreze astfel! Doamn Strollo, ct dai dumneavoastr? Eu o s dau i mai
mult!
Of, luate-ar zeii, porc btrn i egoist, nu fac asta ca s m dau mare
Iar eu o s v dau un paner cu portocale, spuse una dintre femeile din
mulime, pentru voi i pentru Preotul-Fr-Ochi.
Eu pot s v dau un solon, zise un alt negustor, fcndu-i loc n fa cu
moneda n mn.
Vidrik! Doamna Strollo se ntoarse de la sfada ei cu vecinul rotofei.
Vidrik, e numai vina ta! Le datorezi acestor iniiai nite gologani, cel puin.
Vina mea? Ia ascultai
Ba nu, tu s asculi! Cnd o s se vorbeasc de Videnza de-acum nainte, o
s se spun: A, acolo unde sunt jefuii preoii, nu? Pentru numele celor
Doisprezece! Ca n Cuprins-de-Flcri! Sau mai ru! Scuip. O s le dai ceva ca
s-i rscumperi greeala sau o s-l bat la cap pe cpitanul tu i o s ajungi s
vsleti ntr-o barc cu rahat pn i ncrunete prul i-i cad dinii.
Strmbndu-se, sergentul din straj pi n fa i ntinse mna dup pung,
dar lumea deja se bulucise n jurul bieilor; fur ajutai s se ridice n picioare,
iar Locke primi mult prea multe bti pe umr ca s le mai in socoteala. Fur
asaltai de monede, fructe i mici daruri; un negustor i puse monedele mai
valoroase n buzunarul hainei i le ddu toat punga sa. Locke i Galdo adoptar
nite expresii convingtoare de uluire i de surpriz. La fiecare dar pe care-l
primeau, protestau ct puteau de bine, aa, de form.

La cel de-al patrulea ceas al dup-amiezii, trupul lui Antrim Ciungul ajunse n
altarul umed din Casa lui Perelandro. Cei trei biei n robe albe (cci ntre timp
Calo li se realturase, teafr, la marginea Cartierului Templelor) coborr
treptele i se aezar lng Printele Lanuri, care sttea n locul su obinuit cu
un bra voinic aruncat peste buza ceaunului su de aram.
Aa, zise el. Biei. O s i par ru lui Jessaline c mi-a salvat viaa?
Deloc, spuse Locke.
E un cadavru stranic, adug i Calo.
Miroase un pic, complet Galdo.
ns, trecnd peste asta, e un cadavru stranic, zise Calo.
Spnzurat la amiaz, spuse Locke. nc proaspt.
Sunt foarte mulumit. Foarte, foarte mulumit. Dar trebuie s v ntreb de
ce naiba, de-o jumtate de ceas ncoace, brbai i femei mi tot arunc bani n
ceaun, spunndu-mi c le pare ru pentru ce s-a petrecut n Videnza?
Deoarece le pare ru pentru ce s-a petrecut n Videnza, zise Galdo.
N-a fost ars nici o tavern, m jur pe numele Binefctorului, spuse
Locke.
Ce ai fcut cu cadavrul pn s ajungei la templu, biei? rosti Lanuri
apsat, de parc s-ar fi adresat unui animal de cas obraznic.
Am fcut rost de bani. Locke azvrli punga donat de negustor n ceaun,
acolo unde aceasta ateriz cu un zornit zgomotos. Douzeci i trei de soloni,
mai exact.
i un paner de portocale, zise Calo.
Plus un pachet de lumnri, dou pini cu piper negru, o cutie din cear cu
bere i nite globuri-strlucitoare.
Lanuri rmase tcut o clip, apoi trase cu ochiul n ceaun, prefcndu-se c
i rearanjeaz legtura de la ochi i ridicnd-o un pic. Calo i Galdo ncepur s-
i explice schia general a planului pe care l pregtise Locke i l dusese la bun
sfrit cu ajutorul lor, chicotind n timp ce fceau asta.
O, fute-m-ai pn la snge cu un crlig de barc, spuse el cnd terminar.
Nu mi-aduc aminte s-i fi spus c frul tu era ndeajuns de lung ca s dai
reprezentaii pe strad, Locke.
Trebuia s ne recuperm banii cumva, zise Locke. Ne-a costat
cincisprezece argini ca s lum cadavrul de la Palatul Rbdrii. Acum avem
ceva mai muli, ca s nu mai pun la socoteal i lumnrile, pinea i berea.
i portocalele, adug Calo.
i globurile-strlucitoare, complet Galdo. Nu le uita pe-alea; sunt drgue.
Pe Paznicul Strmb! spuse Lanuri. i eu care azi-diminea nc mai
triam cu iluzia c eu sunt cel care se ocup de educaia voastr.
Sttur cteva momente ntr-o tcere prietenoas, n timp ce soarele cobora
spre apus i umbre tot mai lungi ncepeau s se furieze peste chipul oraului.
Ei bine, la naiba! Lanuri i zorni de cteva ori ctuele, ca s-i in
sngele n micare. O s iau napoi ce v-am dat s cheltuii. Calo, tu i Galdo
putei s luai cte un argint i s facei ce vrei cu el. Locke, restul e al tu; poi
s-l pui deoparte pentru... datoria ta. A fost furat cinstit.
n acel moment, un brbat bine mbrcat, ntr-o hain verde-crud i cu o
plrie n patru coluri, pi pn la treptele templului. Azvrli o mn de
monede n ceaun; dup felul n care zornir, preau a fi argint amestecat cu
aram. Brbatul i duse mna la plrie i le zise celor trei biei:
Sunt din Videnza. Vreau s tii c sunt nespus de mnios pentru ce s-a
ntmplat.
O sut de ani de sntate, dumneavoastr i copiilor dumneavoastr, i fie
ca Patronul celor Oropsii de Soart s v binecuvnteze! spuse Locke.
CAPITOLUL CINCI

Regele Cenuiu

Pari s cheltui o grmad din banii notri ntr-un timp foarte scurt, Lukas,
zise Doa Sofia Salvara.
mprejurrile ne sunt favorabile, Doa Sofia. Locke i oferi un surs care
era un semn de mare izbnd dup standardele lui Fehrwight, o chestie cu buzele
strnse care ar fi putut fi luat drept o schimonoseal de durere, venind de la
altcineva. Totul se desfoar cu o repeziciune minunat. Corbiile, oamenii,
ncrctura, i n curnd tot ce va mai trebui s facem va fi s v mpachetai
hainele pentru o scurt cltorie!
Desigur, desigur. Oare avea cearcne la ochi? Era oare o urm de precauie
n atitudinea ei fa de el? n mod clar nu era n apele ei. Locke i nsemn n
gnd s evite s ntind coarda prea mult i prea repede. Era un dans delicat cu
schimburi de replici i zmbete cu cineva care tia c el se ddea drept altcineva,
dar care nu tia c el tie c ea tie.
Cu un oftat uor, Doa Sofia aps sigiliul personal n ceara albastr, cald
nc, din josul pergamentului la care se uita. Adug cteva linii graioase de
cerneal deasupra peceii, semntura ei n scrisul therin ondulat care ajunsese un
soi de moft printre nobilii cu carte, n ultimii ani.
Dac zici c mai ai nevoie de nc patru mii astzi, uite nc patru mii.
V sunt ct se poate de recunosctor, doamn.
Ei, oricum o s plteti pentru toate astea n curnd, spuse ea. Ba chiar
nzecit, dac iese totul cum ndjduim.
Zicnd aceasta, zmbi cu o bun dispoziie care i ncrei pielea de la ochi i i
ntinse noul bon de ordine.
Oho! se gndi Locke. Mult mai bine. Cu ct inta crede mai mult c are
controlul asupra lucrurilor, cu att este ea nsi mai uor de controlat. nc
unul dintre preceptele Printelui Lanuri, demonstrat de attea ori n experiena
lui Locke.
V rog s i transmitei respectul meu cel mai sincer soului
dumneavoastr, cnd se ntoarce de la treburile sale din ora, doamn, zise
Locke, lund n mini pergamentul cu pecete. Acum m tem c trebuie s merg
i s m ntlnesc cu nite oameni n privina unor... pli care nu vor aprea n
nici un registru contabil oficial.
Bineneles. neleg prea bine. Cont o s v conduc.
Ostaul fnos i uscat era mai palid dect de obicei, iar lui Locke i se pru c
chiopta puin. Da era limpede c bietul om i menaja o anumit parte a
anatomiei sale, nvineit serios. Stomacul lui Locke se strnse ntr-o
comptimire incontient cnd i aduse aminte de acea noapte.
Cont, ncepu el politicos, te simi bine? mi pari... iart-m c-i spun
asta... cumva necjit zilele astea.
Sunt destul de bine, Jupne Fehrwight. Brbatul i strnse buzele, aproape
imperceptibil. Poate c nu sunt chiar n toate apele mele.
Nimic grav?
O rceal mrunt, poate. Se mai ntmpl, n perioada asta a anului.
A, una dintre festele pe care vi le joac climatul. Nu am avut nc parte de
aa ceva.
Ei bine, zise Cont, fr nici o expresie pe chip, avei grij atunci, Jupne
Fehrwight. Camorrul poate fi un loc foarte primejdios n cele mai neateptate
privine.
Oh-ho-HO, se gndi Locke, deci i spuseser i lui secretul. Iar omul avea o
mndrie cel puin la fel de mare ca a Sofiei, dac strecurase aceast urm de
ameninare. De inut minte asta.
Sunt ntruchiparea precauiei, dragul meu Cont. Locke i ndes bonul de
ordine n jiletca neagr i i aranj cravatele revrsate, n timp ce se apropiau de
ua de la intrarea conacului Salvara. Am grij ca odile mele s fie foarte bine
luminate, pentru a alunga duhorile, i port inele de aram dup cderea Luminii
False. Adic exact ce trebuie pentru frisoanele voastre fierbini i reci. Pun
rmag c, dup cteva zile pe mare, vei fi ca nou.
Fr ndoial, spuse Cont. Cltoria. Abia atept... cltoria.
Gnd la gnd cu bucurie! Locke atept ca slujitorul Donului s-i deschid
ua larg din sticl i fier i, pe cnd ieea n aerul umed al Luminii False, ddu
din cap rigid, dar cordial. O s m rog pentru sntatea dumitale mine, dragul
meu.
Suntei prea bun, Jupne Fehrwight. Fostul otean i dusese una din mini
la mnerul cuitului, poate fr s-i dea seama. Ct despre mine, v asigur c m
voi ruga pentru sntatea dumneavoastr.
2

Locke porni spre miazzi, fr grab, trecnd din Isla Durona n Doi Argini
Verzi, aa cum fcuse cu Calo n urm cu cteva nopi. Vntul Spnzuratului
sufla mai tare ca de obicei i, n timp ce mergea prin parc n lumina splcit a
Sticlei-strvechi care sclipea n ora, uieratul i fonetul frunzelor prea oftatul
unor fpturi imense ce se ascundeau prin vegetaia dimprejur.
Ceva mai puin de aptesprezece mii de coroane n jumtate de sptmn;
jocul cu Don Salvara mergea mult mai repede dect plnuiser iniial, cnd
socotiser c va fi nevoie de dou sptmni ntre primul contact i punctul final.
Locke era sigur c putea s mai aib un contact cu Donul n perfect siguran, s
duc totalul peste 2223 000, i apoi s dispar. S se dea la fund, s o ia mai
moale cteva sptmni, s-i in ochii-n patru i s lase toat harababura asta
cu Regele Cenuiu s se rezolve singur.
i apoi, ca un miracol suplimentar, s-l conving pe Capa Barsavi s renune
la ideea logodnei sale cu Nazca i s fac asta fr s-l calce pe btturi pe
btrn. Locke oft.
Cnd se stingea Lumina Fals i se lsa noaptea, strlucirea nu prea niciodat
s pleasc pur i simplu, ci mai degrab prea c se retrage, de parc ar fi fost
absorbit napoi n sticl, ca un mprumut cerut ndrt de un creditor lacom.
Umbrele se lir i se nnegrir pn cnd, n cele din urm, nghiir ntregul
parc de dedesubt. Felinare de smarald prinser via ici i colo prin copaci,
lumina lor fiind blnd, ciudat i neobinuit de linititoare. Ofereau destul
lumin ca s se poat vedea potecile de piatr sfrmat ce-i croiau cale prin
zidul de copaci i tufiuri. Locke se simi de parc arcul tensionat dinluntrul su
se detensiona uor; ascult scrnetul amuit al propriilor pai pe pietri i, cteva
clipe, fu surprins s descopere c este posedat de ceva ce se apropia periculos de
mult de mulumire.
Era viu, era bogat i luase hotrrea de a nu se piti sau da ndrt din faa
necazurilor care-i frmntau pe Ticloii si Gentilomi. i, pentru o clip fugar,
n mijlocul celor optzeci i opt de mii de oameni, cu tot comerul i mecanismele,
i apstorul, duhnitorul i permanentul tumult al oraului lor, se trezi singur cu
copacii care se legnau uor n Doi Argini Verzi.
Singur.
Simi cum i se face pielea ca de gin i vechea fric rece, tovara
permanent a oricui crescuse pe strzi, ncoli deodat n sufletul lui. Era o
noapte de var n Doi Argini Verzi, cel mai sigur parc deschis din ora, patrulat
la orice or de dou-trei echipaje de Jachete Galbene, cu felinarele lor de noapte
agate de pari. Plin, uneori ntr-un mod de-a dreptul ridicol, de fiii i fiicele
celor bogai, plimbndu-se tacticos, inndu-se de mini, plesnind insecte i
cutnd intimitatea ungherelor i a umbrelor.
Locke arunc o privire rapid mprejur, pe potecile erpuitoare din preajm;
era cu adevrat singur. n parc nu se auzea altceva n afara oftatului frunzelor i
a bzitului insectelor; nu se auzeau glasuri sau pai. i rsuci braul drept i un
stilet subire din oel nnegrit i alunec din mneca vestei n palm, cu mnerul
n jos. l inu direct pe bra, ceea ce l fcea practic invizibil de la distan, i se
grbi spre poarta de miazzi a parcului.
O cea se nla, de parc iarba ar fi revrsat aburi cenuii n noapte; Locke
tremura, n ciuda aerului cald i nbuitor. Ceaa era ceva firesc, nu? Doar
ntregul ora era acoperit de ea dou nopi din trei; uneori, nu-i mai vedeai nici
vrful nasului n ea. ns de ce
Poarta de miazzi a parcului. Se afla n faa porii de miazzi a parcului i se
uita peste o alee pavat pustie la un pod nvluit n cea. Podul era Bolta Eldren,
cu felinarele sale roii atrnnd lin i de ru augur n pcl.
Bolta Eldren care ducea spre miaznoapte, ctre Isla Durona.
Se ntorsese. Dar cum era posibil? Inima sa btea nebunete i apoi Doa
Sofia. Curva aia viclean! i fcuse ceva... i strecurase vreo nenorocire alchimic
n pergament. Cerneala? Ceara? Era oare o otrav care-i ntuneca judecata nainte
s-i fac efectul? Era vreun alt drog care urma s-l mbolnveasc? O rzbunare
meschin i lesne de negat ca s-i potoleasc ura pentru moment? Scotoci dup
pergament, negsindu-i buzunarul interior al hainei, contient c se mica puin
cam ncet i cam nendemnatic pentru ca zpceala s fie numai n mintea sa.
Iar pe sub copaci se micau nite brbai.
Unul n stnga sa, altul n dreapta... Bolta Eldren dispru; se afla iari n
centrul potecilor erpuitoare, uitndu-se int ntr-o ntunecime strpuns numai
de lumina de smarald a felinarelor. Icni, se ghemui, i scoase stiletul, cu capul
tot mai greu. Brbaii purtau mantii; erau n ambele pri; se auzir pai pe
pietri, ali pai dect ai si. Forma ntunecat a arbaletelor, formele brbailor n
penumbr... Capul su vjia.
Jupne Ghimpe, rosti un glas de brbat, nbuit i ndeprtat, v deranjm
i noi pentru o or.
Pe Paznicul Strmb! Locke icni, i apoi pn i culorile palide ale
copacilor prur s se scurg din viziunea sa i ntreaga noapte se transform n
bezn.
3

Cnd i reveni, sttea deja n picioare. Era o senzaie stranie. Se mai trezise
din bezna adus de rni sau de droguri, dar acum era diferit. Era ca i cum cineva
i pusese din nou n micare mecanismele cunotinei, precum un crturar care
regleaz o clepsidr-cu-ap Verrari.
Se afla n sala principal a unei taverne, aezat pe un scaun, singur la mas.
Putea vedea barul, vatra i celelalte mese, ns locul era umed, rece i pustiu,
mirosind a mucegai i a praf. O lumin portocalie plpia n spatele su: un
felinar cu ulei. Ferestrele erau unsuroase i nceoate, nelsnd lumina s treac
prin geamuri; nu putea vedea nimic prin ele.
Ai o arbalet ndreptat spre spatele tu, rosti un glas de undeva de la
civa pai n spate, un glas plcut de brbat cultivat, categoric camorrean, dar
cumva greind pe alocuri pronunia. Un camorrean care petrecuse timp n alt
parte? Glasul i era complet necunoscut. Jupne Ghimpe.
Locke simi ghea pe ira spinrii. i stoarse mintea cu furie ca s-i
aminteasc acele ultime secunde din parc... Nu cumva i mai spusese aa i unul
dintre brbai? nghii n sec.
De ce mi zici aa? Numele meu este Lukas Fehrwight. Sunt un cetean
din Emberlain i lucrez pentru Casa de bel Auster.
Aproape c-mi vine s te cred, Jupne Ghimpe. Ai un accent convingtor,
iar voina de care dai dovad cnd vine vorba de purtat acea ln neagr este de-a
dreptul eroic. Don Lorenzo i Doa Sofia chiar au crezut n Lukas Fehrwight,
pn cnd dumneata nsui le-ai deschis ochii.
Nu este Barsavi, gndi cu disperare Locke. Nu ar putea fi Barsavi... Barsavi ar
purta discuia asta personal, dac ar ti. Ar purta-o n inima Mormntului
Plutitor, cu toi Ticloii Gentilomi legai de un stlp i cu toate cuitele Buntii
nelepte ascuite i lucitoare.
Numele meu este Lukas Fehrwight, insist Locke. Nu neleg ce vrei sau
ce caut aici. I-ai fcut ceva lui Graumann? Este n siguran?
Jean Tannen este n perfect siguran, zise brbatul. Aa cum bine tii. O,
ce mi-ar fi plcut s vd totul ndeaproape, cnd ai intrat n biroul lui Don
Salvara cu portofelul la caraghios cu pecete sub mantia neagr. Nruindu-i
ncrederea n Lukas Fehrwight aa cum un tat le spune blnd copiilor c
Binecuvntatul Aductor nu exist! Eti un artist, Jupne Ghimpe!
V-am mai zis deja, numele meu este Lukas, Lukas Fehrwight, i
Dac mi mai spui o singur dat c numele tu este Lukas Fehrwight, o
s-i strpung braul stng cu o sgeat. Nu te-a omor, doar i-a complica
viaa. O gaur mare i drgu, poate i un os rupt. i-a strica costumaia
elegant i poate c s-ar scurge snge peste pergamentul la minunat. Nu-i aa c
funcionarii de la Meraggio ar fi ct se poate de curioi s aud o explicaie
pentru asta? Bonurile de ordine capteaz mult mai repede atenia atunci cnd
sunt acoperite de snge nchegat.
Locke nu zise nimic vreme ndelungat.
Ei, nici aa nu merge, Locke. Sunt convins c i-ai dat seama c nu pot fi
unul dintre oamenii lui Barsavi.
Pe cei Treisprezece, gndi Locke. Unde naiba am fcut greeala? Dac omul
spunea adevrul, dac nu lucra pentru Capa Barsavi, nu mai era dect o singur
posibilitate. Adevratul Pianjen. Adevraii Nocturni. Oare fusese raportat
faptul c Locke folosise portofelul cu pecete fals? Oare falsificatorul la din
Talisham se hotrse s ctige ceva n plus scpnd o vorb poliiei secrete a
Ducelui? Prea cea mai plauzibil explicaie.
ntoarce-te. ncet.
Locke se ridic i fcu ntocmai i fu nevoit s-i mute limba ca s nu strige
de uimire.
Brbatul aezat la masa din faa sa ar fi putut avea orict, ntre 30 i 50 de ani;
era nalt, slab i crunt la tmple. Purta pe chip semnul Camorrului: pielea
mslinie, ntunecat de soare, tmplele nalte, ca i pomeii, nasul ascuit. Purta
un pieptar cenuiu din piele peste o tunic din mtase cenuie; mantia i mantaua
erau cenuii, la fel ca gluga dat pe spate.
Minile sale, mpreunate grijuliu n fa, erau acoperite cu mnui subiri i
cenuii de spadasin, din piele de ied bttorit i crpat de vreme. Brbatul avea
ochi de vntor, reci, calmi i iscoditori. Lumina portocalie a felinarului se
reflecta n pupilele ntunecate. Lui Locke i se pru, pentru o clip, c nu vedea o
reflecie, ci o revelaie; c focul ntunecat ardea ndrtul ochilor brbatului.
Locke se nfior fr s vrea. Tot acel cenuiu...
Tu, opti el, renunnd la accentul lui Lukas Fehrwight.
i nimeni altul, zise Regele Cenuiu. Dispreuiesc aceste straie deoarece
sunt prea teatrale, dar n-am ce-i face sunt necesare. Dintre toi oamenii din
Camorr, sunt sigur c tu nelegi prea bine asta, Jupne Ghimpe.
N-am nici cea mai vag idee de ce insiti s-mi zici aa, rosti Locke,
micndu-i picioarele pe ct de discret putu i simind greutatea reconfortant a
celui de-al doilea stilet n cealalt mnec a hainei. i nu vd arbaleta de care
pomeneai.
i-am spus c e n spatele tu. Regele Cenuiu art spre peretele
ndeprtat cu un surs subire i uimit pe chip.
Temtor, Locke i ntoarse capul
Un brbat se sprijinea de peretele tavernei, exact n locul n care se holbase
Locke pn atunci. Un brbat cu mantie i cu glug, lat n umeri, rezemat alene
de perete, cu o arbalet ncrcat sprijinit n ndoitura braului, sgeata
ndreptat nepstor ctre pieptul lui Locke.
Eu... Locke se ntoarse, ns Regele Cenuiu nu mai era aezat la mas. Se
afla la vreo patru metri mai ncolo, n stnga lui Locke, n spatele barului
nvechit. Felinarul de pe mas nu se clintise, iar Locke putu s vad c brbatul
rnjea. Nu se poate!
Ba sigur c se poate, Jupne Ghimpe. Gndete-te bine. De fapt, numrul
posibilitilor este redus pn la dispariie.
Regele Cenuiu i flutur mna, desennd un arc, ca i cum ar fi ters o
fereastr; Locke se uit iar la perete i vzu c arbaletierul dispruse din nou.
Ei, fir-a al naibii! zise Locke. Eti un Mag-Juruit!
Nu, spuse Regele Cenuiu. Sunt un om fr acest avantaj, cu nimic mai
deosebit dect tine. ns am n slujba mea un Mag-Juruit.
Art spre masa unde sttuse mai nainte.
Acolo, fr vreo sritur sau micare brusc pe care s o fi observat Locke,
sttea un brbat zvelt, netrecut de 30 de ani. Avea brbia i obrajii acoperii de
puf portocaliu i un nceput de chelie. Ochii i sclipeau de amuzament, iar Locke
observ imediat la el acea ngmfare nepstoare pe care cei mai muli nobili
nnscui o purtau ca pe o a doua piele.
Purta un surtuc cenuiu, extrem de bine croit, cu mneci evazate din mtase
roie; pe pielea dezgolit de la ncheietura stng se puteau vedea tatuate trei linii
negre. Pe mna dreapt avea o mnu de protecie masiv, din piele, iar cocoat
pe aceasta i holbndu-se la Locke de parc nu ar fi fost dect un oarece de
cmp cu iluzii de mrire edea cel mai fioros oim de vntoare pe care-l vzuse
Locke n viaa lui.
Pasrea de prad l privea int, cu ochii si ca nite puncte de negru pe auriu,
de ambele pri ale unui cioc ncovoiat care prea ascuit ca un pumnal. Aripile
sale maro-cenuii erau strnse i netede, iar ghearele ce era n neregul la
gheare? Ghearele din spate erau imense, umflate i lungite nefiresc.
Partenerul meu, oimarul, zise Regele Cenuiu. Un Mag-Juruit din
Karthain. Magul meu Juruit. Rspunsul la foarte multe ntrebri. i acum c ne-
am prezentat, hai s vorbim despre ceea ce m atept s faci pentru mine.
4

Nu trebuie s i calci pe nervi, i spusese Lanuri odat, cu muli ani n


urm.
De ce nu? Locke avea 12-13 ani pe atunci i era mai ncrezut ca niciodat,
ceea ce nsemna destul de mult.
Vd c iar n-ai dat atenie leciilor de istorie. O s te pun s citeti mai
mult, ct de curnd. Lanuri oft. Magii-Juruii din Karthain sunt singurii
vrjitori de pe continent, deoarece nu permit nimnui altcuiva s le deprind arta.
Amatorii pe care i gsesc trebuie s aleag: fie li se altur, fie sunt ucii.
i nu li se opune nimeni? Nu se lupt nimeni cu ei? Nu se ascunde nimeni
de ei?
Ba sigur c da, pe ici, pe colo. ns ce pot face doi sau cinci, sau zece
vrjitori care se ascund mpotriva a patru sute, avnd un ora-stat la dispoziie?
Ceea ce le fac Magii-Juruii amatorilor i renegailor... l fac pe Capa Barsavi s
par un preot de-al lui Perelandro. Sunt cumplit de posesivi, cumplit de
necrutori i cumplit de lipsii de rivali. Au obinut monopolul pe care i l-au
dorit. Nimeni nu va adposti vrjitori mpotriva voinei Magilor-Juruii, nimeni.
Nici mcar Regele celor apte Dovlecei.
E ciudat, zise Locke, c i mai spun nc Magi-Juruii, n cazul sta.
E fals modestie, cred c i amuz. Au pus nite preuri de-a dreptul
ridicole pentru serviciile lor, nct nici nu pot fi socotii mercenari; pare mai
degrab c i bat joc de clienii lor.
Preuri ridicole?
Un novice te cost cinci sute de coroane pe zi. Un fermector ceva mai
experimentat te cost o mie. i marcheaz rangul prin tatuajele de la ncheieturi.
Cu ct vezi mai multe cercuri negre, cu att eti mai politicos.
O mie de coroane pe zi?
Pricepi acum de ce nu sunt pe toate drumurile, slugi pe la curile oricrui
nobil sau despot de nimic, care are o comoar de risipit. Chiar i pe timp de
rzboi sau n caz de extrem urgen, nu pot fi inui dect pentru foarte puin
vreme. Cnd dai peste unul dintre ei, poi fi sigur c e pltit de client pentru o
treab ct se poate de serioas i de eficient.
De unde vin?
Din Karthain.
Ha ha. M refeream la breasla lor. La monopolul lor.
Asta-i uor de ghicit. ntr-o noapte, un vrjitor puternic bate la poarta unuia
mai puin puternic: Am de gnd s fondez o ghild exclusivist, zice el.
Altur-mi-te sau i zbor creierii pe loc. Aa c, evident, cel de-al doilea mag
spune...
tii, mi-am dorit dintotdeauna s m altur unei bresle!
Exact. Cei doi se duc s deranjeze un al treilea vrjitor. Altur-ni-te, i
zic ei, sau lupt-te cu noi, doi contra unu, chiar aici i chiar acum. Repet asta
de cte ori e nevoie, pn cnd trei-patru sute de membri ai breslei ciocne la ua
ultimului mag independent de prin zon, iar toi cei care au refuzat sunt mori.
Trebuie s aib i slbiciuni, zise Locke.
Sigur c au slbiciuni, biete. Sunt muritori, brbai i femei, la fel ca noi.
Mnnc, se cac, mbtrnesc i mor. ns sunt ca nite blestemate de viespi:
dac te pui cu unul, o s te trezeti cu restul pe cap, gata s te gureasc.
Fereasc-l cei Treisprezece pe cel care omoar un Mag-Juruit, cu sau fr voie.
De ce?
Este cea mai veche regul a breslei lor, o regul fr excepii: dac omori
un Mag-Juruit, toat breasla las orice fcea n clipa aia i vine dup tine. Te
caut prin toate mijloacele necesare. i omoar prietenii, familia, partenerii. i
dau foc la cas. Distrug tot ce ai cldit tu vreodat. nainte s te lase s mori, n
cele din urm, au grij s afli c i-au ters spia de pe faa pmntului, pn la
ultima pictur de snge i ultimul oscior.
Deci nimeni nu are voie s li se opun mcar?
A, poi s li te opui, nu-i vorb. Poi ncerca s te lupi cu ei, orice ar
nsemna asta cnd ai n fa unul ca ei. ns, dac mergi att de departe nct s
omori unul dintre ei, ei bine, pur i simplu nu merit. Mai bine te sinucizi; mcar
atunci nu o s-i omoare pe toi cei pe care i-ai iubit sau cu care te-ai mprietenit
vreodat.
Uau!
Da. Lanuri cltin din cap. Vrjitoria e destul de impresionant, dar ceea
ce-i face cu adevrat o pacoste este atitudinea lor nenorocit. i de aceea, atunci
cnd te trezeti fa n fa cu unul de-sta, faci temenele i plecciuni i nu uita
de domnilor i doamnelor.

Drgu pasre, dobitocule, zise Locke.


Magul-Juruit l privi rece, perplex.
Deci din pricina ta nu i poate gsi nimeni eful. Din pricina ta nici unul
dintre Coroanele Pline nu i-a putut aminti ce fcea atunci cnd Tesso naltul a
fost intuit de-un perete.
oimul cri, iar Locke se trase ndrt; mnia fpturii era ct se poate de
gritoare. Era mai mult dect iptul unui animal agitat... era cumva personal.
Locke nl din sprncene.
Prietenului meu nu i place tonul pe care vorbeti, zise oimarul. Iar eu am
gsit ntotdeauna prerile lui ca fiind ireproabile. Dac a fi n locul tu, a avea
grij ce spun.
eful tu se ateapt s fac ceva pentru el, zise Locke, ceea ce nseamn c
trebuie s rmn funcional. Ceea ce nseamn c felul n care m adresez
nenorociilor si de lachei karthani este neimportant. Unii dintre garrista pe care
i-ai omort mi erau prieteni. Mi se pregtete o afurisit de cstorie aranjat
din pricina ta! Aa c n-ai dect s mnnci cnep i s te caci funie, Mag-
Juruit.
oimul ni, cu un ipt strident, de pe mna stpnului su. Locke i ridic
braul stng n fa i pasrea se izbi de el, apucndu-l cu ghearele care tiar
prin materialul mnecii hainei lui Locke. Pasrea se fix pe braul lui Locke,
strngndu-l cumplit, i btu din aripi ca s se echilibreze. Locke url i nl
mna dreapt, gata s pocneasc pasrea.
F asta i eti un om mort, spuse oimarul. Uit-te mai bine la ghearele
prietenului meu.
Mucndu-i interiorul obrajilor de durere, Locke fcu ntocmai. Ghearele din
spate ale fpturii nu erau deloc gheare, ci mai degrab crlige ncovoiate care se
ngustau n ace la vrf. Chiar deasupra lor, pe picioare se aflau saci ce pulsau, i
pn i cunotinele limitate ale lui Locke cu privire la psrile de vntoare i
ziceau c asta nu-i de bine.
Vestris este un oim-scorpion, spuse Regele Cenuiu. Un hibrid, nlesnit de
alchimie i vrjitorie. Unul dintre mulii cu care se distreaz Magii-Juruii. Nu
are numai gheare, ci i un ac. Dac ar nceta s mai fie tolerant cu tine, s-ar
putea s mai faci vreo zece pai nainte s cazi mort la pmnt.
Din braul lui Locke ncepu s picure snge; acesta gemu. Pasrea ddu s-l
ciupeasc, savurnd evident situaia.
Ei, nu suntem oare toi oameni i psri n toat firea? spuse Regele
Cenuiu. Funcional este un termen foarte relativ n afaceri, Locke. Mi-ar prea
nespus de ru s i ofer o alt demonstraie cu privire la ct de relativ.
mi cer scuze, zise Locke printre dini. Vestris este o pasric minunat i
convingtoare.
oimarul nu spuse nimic, ns Vestris ddu drumul braului stng al lui
Locke, declannd noi nepturi de durere. Locke se apuc de mneca
nsngerat de ln, masndu-i rnile de sub ea.
Vestris flfi napoi la locul su de pe mnua stpnului i ncepu din nou s
se uite la Locke.
Nu-i aa c am avut dreptate, oimare? Regele Cenuiu zmbi larg n
direcia lui Locke. Ghimpele nostru tie cum s i recapete echilibrul. Acum
dou minute, era prea speriat ca s mai gndeasc. Acum ne insult deja i i
stoarce mintea s gseasc o cale de scpare din situaia asta.
Nu neleg de ce mi tot spui Ghimpe, zise Locke.
Ba sigur c nelegi, spuse Regele Cenuiu. O s i explic asta o singur
dat, Locke. tiu totul despre mica ta vizuin de sub Casa lui Perelandro. Despre
vistieria ta. Despre averea ta. tiu c nu-i petreci nopile furindu-te prin case,
aa cum pretinzi n faa tuturor celorlali Oameni Potrivii. tiu c ncalci Pactul
Secret ca s pui la cale escrocherii complicate pe seama unor nobili care nu tiu
prea multe, i tiu c eti bun la ce faci. tiu c nu tu ai pornit toate zvonurile
astea ridicole despre Ghimpele din Camorr, ns tim prea bine amndoi c ele
se refer indirect la faptele tale. n sfrit, din cte neleg, Capa Barsavi v-ar
face nite lucruri foarte interesante ie i celorlali Ticloi Gentilomi, dac
lucrurile pe care le tiu eu i-ar fi aduse la cunotin.
tii ceva? Nu prea eti tu n msur s-i opteti politicos la ureche i s fii
bgat n seam, zise Locke.
A, pi nu eu i-a opti la ureche, dac dai gre n misiunea pe care o am
pentru tine, spuse surznd Regele Cenuiu. Am pe alii destul de apropiai ca s
i spun n locul meu. Ndjduiesc c m-am fcut bine neles.
Locke i arunc o cuttur crunt cteva secunde, apoi se aez cu un oftat,
ntorcndu-i scaunul i rezemndu-i braul vtmat de sptar.
neleg unde bai. Ce primesc n schimb?
n schimbul misiunii pe care i-o cer, i fgduiesc c Capa Barsavi nu va
afla despre viaa dubl foarte bine pus la punct pe care o ducei, tu i tovarii
ti apropiai.
Deci aa stau lucrurile, zise Locke ncet.
Dac nu pun la socoteal Magul meu Juruit, sunt un om econom, Locke.
Regele Cenuiu iei de dup bar i i ncruci braele. Vei fi pltit cu viaa, nu
cu bani.
Care este misiunea?
O neltorie simpl, spuse Regele Cenuiu. Vreau ca tu s devii eu.
, nu neleg.
A sosit timpul s pun capt acestui joc de umbre. Barsavi i cu mine
trebuie s vorbim fa n fa. Voi aranja ct de curnd o ntrevedere clandestin
cu Capa, una care l va scoate din Mormntul Plutitor.
Slabe anse.
n privina asta trebuie s ai ncredere n mine. Eu sunt rspunztor pentru
necazurile sale curente; te asigur c tiu ce l poate scoate din fortreaa aia
umed a lui. Dar nu eu voi fi cel cruia i va vorbi. Acela vei fi tu. Ghimpele din
Camorr. Cel mai mare actor pe care l-a dat oraul sta. Tu, jucndu-m pe mine.
Numai pentru o noapte. O reprezentaie de maestru.
O reprezentaie la comand. De ce?
Eu trebuie s fiu prezent n alt parte la ora respectiv. ntrevederea asta
este doar o parte dintr-o afacere mai mare.
Dar toat lumea m tie personal, Capa Barsavi i ntreaga sa familie.
I-ai convins deja pe cei doi Salvara c eti doi oameni diferii. i asta n
aceeai zi, nici mai mult, nici mai puin. O s te instruiesc n privina a ceea ce
doresc s-i spui i o s i furnizez o garderob potrivit. innd cont de
miestria ta i de anonimitatea mea din prezent, nimeni nu va ti vreodat c ai
fost mcar implicat, nici c nu tu eti adevratul Rege Cenuiu.
Un plan amuzant. E fcut cu tupeu, i asta-mi place. ns i dai seama c o
s art ca un idiot cnd Capa o s nceap conversaia noastr nfignd o duzin
de sgei n pieptul meu, zise Locke.
Nici nu ncape vorb. O s fii foarte bine protejat mpotriva nesbuinei
obinuite a lui Capa. O s l trimit pe oimar cu tine.
Locke i ntoarse privirea spre Magul-Juruit, care surse cu o mrinimie fi
prefcut.
Chiar crezi c te-a fi lsat s pstrezi cellalt stilet n mneca hainei dac
m-ai fi putut atinge cu vreo arm? continu Regele Cenuiu. ncearc s m tai.
Te las s mprumui o arbalet sau dou, dac vrei. Nici cu sgei nu ai avea mai
mult noroc. Vei beneficia de aceeai protecie cnd te vei ntlni cu Capa.
Atunci nseamn c-i adevrat, spuse Locke. Povetile alea nu sunt doar
poveti. Magul tu de cas i confer ceva mai mult dect capacitatea de a-mi
face creierul s se blocheze, de parc a fi but toat noaptea.
Da. Oamenii mei au fost cei care au nceput s rspndeasc povetile
astea ntr-un singur scop: voiam ca gtile lui Barsavi s se nspimnte att de
mult de simpla mea prezen nct s nu ndrzneasc s se apropie de tine cnd
va veni vremea s vorbeti cu el. La urma urmei, am puterea de a omor oameni
dintr-o atingere. Regele Cenuiu zmbi. Iar cnd vei fi n locul meu, o vei avea i
tu.
Locke se ncrunt. Zmbetul acela, chipul acela... Era ceva al naibii de
familiar la Regele Cenuiu. Nimic care s sar n ochi, doar o senzaie scitoare
c Locke mai fusese n prezena lui i nainte. i drese glasul.
Da, foarte drgu din partea ta. i ce-o s se ntmple dup ce isprvesc
misiunea asta pentru tine?
Drumurile noastre se vor despri, zise Regele Cenuiu. Tu o s-i vezi de
treaba ta, eu de a mea.
mi vine cam greu s cred asta.
Vei pleca viu de la ntlnirea cu Barsavi, Locke. Nu te teme pentru ce o s
urmeze; te asigur c nu va fi att de ru pe ct crezi. Dac voiam doar s l
asasinez, poi tgdui c a fi putut face asta mai de mult?
I-ai omort apte dintre garrista. L-ai fcut s se ncuie n Mormntul
Plutitor luni n ir. Nu va fi att de ru pe ct cred? A omort opt dintre
propriile Coroane Pline dup ce-a murit Tesso. Nu o s accepte altceva dect
sngele tu.
Barsavi s-a ncuiat singur n Mormntul Plutitor, Locke. i aa cum am
mai spus, trebuie s ai ncredere n mine e treaba mea cum o s m descurc.
Capa va primi pn la urm ce i voi oferi. Vom soluiona problema Camorrului
o dat pentru totdeauna, spre mulumirea tuturor.
Trebuie s recunosc: eti primejdios. Dar cred c eti i nebun, zise Locke.
N-ai dect s atribui ce neles doreti aciunilor mele, Locke, ct vreme
faci ce i se cere.
S-ar prea c nu am de ales, spuse Locke cu amrciune.
Nu-i o ntmplare. Ne-am neles? Vei ndeplini misiunea pe care i-am
ncredinat-o?
Cu instruciuni privind ceea ce doreti s i zic lui Capa Barsavi?
Da.
Mai am o condiie.
Serios?
Dac tot fac asta pentru tine, am nevoie de un mijloc de a-i vorbi sau
mcar de a-i transmite un mesaj cnd oi crede eu de cuviin, spuse Locke. Dac
intervine ceva i nu voi avea timp s atept ca tu s te dai mare, ivindu-te de
nicieri.
E puin probabil, spuse Regele Cenuiu.
E necesar. Vrei s reueasc misiunea sau nu?
Fie. Regele Cenuiu ncuviin. oimare!
oimarul se ridic de pe scaun; Vestris nu-i desprinse ochii din cei ai lui
Locke. Stpnul oimului bg mna n hain i scoase de acolo o lumnare un
cilindru micu de cear alb cu o pat purpurie ciudat ce se nvrtea prin el.
Aprinde-o ntr-un loc izolat, zise Magul-Juruit. Trebuie s fii singur-
singurel. Rostete-mi numele, iar eu voi auzi i voi veni ct de curnd.
Mulumesc. Locke lu lumnarea cu mna dreapt i o strecur n hain.
oimarul. Asta-i uor de inut minte.
Vestris i deschise ciocul, dar nu scoase nici un zgomot. i-l nchise la loc i
clipi. Un cscat? Felul ei de a chicoti pe seama lui Locke?
O s stau cu ochii pe tine, spuse Magul-Juruit. Aa cum Vestris simte ce
simt eu, i eu vd ce vede ea.
Asta explic destul de multe, zise Locke.
Dac ne-am neles, treaba noastr aici s-a ncheiat, zise Regele Cenuiu.
Am i altceva de fcut i trebuie s-o fac n noaptea asta. i mulumesc, Jupne
Ghimpe, pentru faptul c ne-am vzut, i spuse omul cu arbaleta omului cu punga
de galbeni. Locke se ridic i i strecur mna stng ntr-un buzunar de la
hain; braul nc i zvcnea de durere.
Deci cnd trebuie s aib loc ntlnirea asta?
Peste trei nopi, zise Regele Cenuiu. Ndjduiesc c nu-i ntrerup jocul
cu Don Salvara?
Nu cred c i pas cu adevrat, dar nu.
Cu att mai bine atunci. Hai s te trimitem napoi la treburile tale.
Doar nu o s...
ns era prea trziu; oimarul ncepuse deja s fac nite semne cu mna
liber i s i mite buzele, formnd cuvinte fr a le vocaliza ns. Camera
ncepu s se nvrt; lumina portocalie a felinarului se preschimb ntr-o dr
palid de culoare pe fundalul ntunericului din camer i apoi totul se cufund n
bezn.

Cnd i reveni n simiri, Locke se trezi stnd pe podul dintre La i irul


Mutr-de-Moned; dup socoteala lui, nu trecuse nici o clip, dar cnd se uit n
sus vzu c norii dispruser, stelele se rotiser pe cerul ntunecat i lunile
coborser la apus.
Nemernicul naibii! uier el. Au trecut cteva ceasuri bune! Jean cred c a
fcut deja crize.
Se gndi iute: Calo i Galdo plnuiser s petreac seara fcndu-i rondul
prin La, cu Goang dup ei. Probabil ajunseser la Ultima Greeal, unde jucau
zaruri, beau i ncercau s evite s fie dai afar pentru msluirea crilor de joc.
Jean intenionase s-i petreac noaptea prefcndu-se c odile din Turnul
Nruit sunt ocupate, cel puin pn cnd se ntorcea Locke. Acela ar fi fost cel
mai apropiat loc de unde s nceap s-i caute. Chiar atunci Locke i aminti c
era nc mbrcat ca Lukas Fehrwight. Se plesni peste frunte.
i scoase haina i panglicile, i smulse ochelarii fali de la nas i i vr ntr-
un buzunar de la jiletc. i pipi cu grij tieturile de pe braul stng; erau adnci
i nc dureroase, dar sngele se nchegase pe ele, aa c mcar nu picura peste
tot. Fir-ar Regele Cenuiu blestemat s fie, gndi Locke, numai de m-ar ajuta
zeii s i-o pltesc pentru noaptea asta!
i ciufuli prul, i descheie nasturii de la jiletc, i scoase cmaa din
pantaloni i se aplec s mptureasc i s ascund fundele de la pantofi. i
bg cravatele i curelele decorative n hain, apoi o mpturi i leg mnecile
una de alta. n ntunericul de acolo, semna nespus de mult cu un sac vechi de
pnz. Acum c scpase de podoabele exterioare ale lui Lukas Fehrwight, putea
s treac neobservat pentru scurt vreme. Mulumit, se ntoarse i ncepu s
mearg repede pe partea de miazzi a podului, spre luminile i zgomotele nc vii
din La.
Jean Tannen apru de pe o alee i l lu de bra, chiar cnd cotea spre partea
de miaznoapte a Turnului Nruit, acolo unde intrarea principal de la Ultima
Greeal ddea ctre caldarm.
Locke! Pe unde naiba ai umblat toat noaptea? Eti bine?
Jean, slav zeilor! Ct m bucur s te vd! Nu-s deloc bine i, dup cum se
vede, nici tu nu eti. Unde sunt ceilali?
Cnd am vzut c nu te ntorci, i-am gsit la Ultima Greeal i i-am trimis
n odile noastre, mpreun cu Goang, zise Jean, vorbind cu glas sczut la
urechea lui Locke. Iar eu am patrulat pe aleile de aici, strduindu-m s nu fiu
observat. Nu am vrut s ne mprtiem prin ora noaptea. M-am... ne-am temut...
Am fost sltat, Jean. Dar mi s-a dat drumul. Hai s urcm n odile noastre.
Avem o nou problem, proaspt coapt i a naibii de fierbinte!

Lsar ferestrele din odile lor deschise de data asta, cu sitele subiri i
translucide lsate, ca s in departe insectele ciupitoare. Cnd Locke isprvi de
povestit prin ce trecuse n acea noapte, cerul devenise cenuiu, cu linii de rou
vizibile chiar sub pervazurile dinspre rsrit. Asculttorii si aveau cearcne la
ochii mpienjenii, ns nimeni nu ddea semne de somnolen.
Mcar acum tim c n-o s ncerce s m omoare ca pe ceilali garrista,
ncheie Locke.
Nu pn peste trei nopi, vrei s spui, interveni Galdo.
Ticlosul pur i simplu nu prezint ncredere, sri i Goang.
ns pn una-alta trebuie s i se dea ascultare, zise Locke.
Locke se schimbase n hainele de rezerv; arta acum mult mai potrivit pentru
cineva de rnd. Jean insistase s-i spele braul cu vin tonic nclzit pn aproape
de fierbere pe o vatr alchimic. Locke avea acum o compres din pnz
mbibat cu coniac apsat pe ran i o sclda n lumina unui mic glob
incandescent alb. Era bine tiut printre doftorii din Camorr c lumina alunga
aerul ru mirositor i prevenea instalarea infeciilor.
Chiar trebuie? Calo i scrpin brbia neras. Ct de departe crezi c am
ajunge dac am fugi rupnd pmntul?
Departe de Regele Cenuiu? Locke oft. Cine tie? ns de Magul-Juruit
nu am putea fugi niciodat ndeajuns de departe.
i-atunci stm pur i simplu i l lsm s i trag sforile, ca i cum ai fi o
ppu pe scen? ntreb Jean.
Recunosc c mi s-a prut deosebit de fascinant faptul c nu-i va spune lui
Capa Barsavi despre escrocheriile noastre, rspunse Locke.
Toat chestia asta e o nebunie, spuse Galdo. Zici c ai vzut trei inele la
ncheietura oimarului sta?
Da, la mna pe care nu avea blestematul la de oim-scorpion.
Trei inele, mormi Jean. Este o nebunie. S ii n slujb un asemenea om...
Cred c au trecut dou luni de cnd au aprut primele poveti despre Regele
Cenuiu. De cnd i-a furat-o primul garrista... Cine a fost primul?
Gil Cuitarul de la Picioare-de-Rom, spuse Calo.
Suma despre care vorbim trebuie s fie... de-a dreptul ridicol! M
ndoiesc c Ducele ar putea ine un Mag-Juruit de rangul stuia atta amar de
vreme. Deci cine naiba este Regele sta Cenuiu i cum pltete pentru toate
astea?
Nu conteaz, zise Locke. De-acum n trei nopi sau mai bine zis de-acum
n dou nopi i jumtate, cci soarele e pe cale s rsar, o s fie doi Regi
Cenuii, iar eu voi fi unul din ei.
Cei Treisprezece s ne aib-n paz! spuse Jean.
Se lu cu minile de cap, frecndu-i ochii cu palmele.
Asta este vestea proast. Capa Barsavi vrea s m nsor cu fiic-sa i acum
Regele Cenuiu vrea s m dau drept el la o ntrunire de tain cu Capa Barsavi.
Locke rnji. Vestea cea bun este c nu s-a scurs deloc snge pe noul bon de
ordine n valoare de patru mii de coroane.
l omor, zise Goang. Facei-mi rost de sgei otrvite i de o arbalet i l
guresc drept ntre ochi.
Goang, prin comparaie, asta face sritul de pe acoperiul templelor s
par de-a dreptul rezonabil, spuse Locke.
ns cine s-ar atepta la una ca asta? Goang, aezat sub una dintre
ferestrele dinspre rsrit ale odii, ntoarse capul i privi afar cteva clipe, aa
cum fcuse toat noaptea, cnd i cnd. Uite, toat lumea tie c unul dintre voi
patru i-ar putea omor. Dar nimeni nu s-ar atepta la mine! Surpriz total. O
lovitur n fa, i s-a zis cu Regele Cenuiu!
Chiar dac oimarul ar lsa sgeile arbaletei tale s-i ating clientul,
probabil c ne-ar prji pe loc dup aceea, spuse Locke. De asemenea, m
ndoiesc profund c pasrea aia nenorocit o s flfie prin preajma turnului
stuia n aa fel nct s-o vedem.
Nu se tie, replic Goang. Cred c am mai vzut-o, cnd am fcut primul
contact cu Don Salvara.
i eu sunt destul de sigur c am vzut-o. Calo plimba un solon pe degetele
minii stngi, fr s se uite la el. Cnd te sugrumam, Locke. Ceva a zburat pe
deasupra noastr. Ceva mult prea mare i iute ca s fie vreo pitulice sau vreo
vrabie.
Deci chiar ne-a urmrit i chiar tie tot ce-i de tiut despre noi, spuse Jean.
Supunerea pare varianta cea mai neleapt pentru moment, dar trebuie s ne
pregtim pentru nite eventualiti.
Ieim acum din jocul cu Don Salvara? ntreb Goang, cu sfial.
Cum? Nu. Locke i scutur viguros capul. Nu avem absolut nici un motiv
s facem asta deocamdat.
De unde-ai mai scos-o i pe-asta? ntreb Galdo.
Motivul pentru care luasem n calcul scurtarea jocului era tocmai ca s ne
ferim de priviri iscoditoare i s ncercm s evitm s fim omori de Regele
Cenuiu. Acum putem fi ai naibii de siguri c asta n-o s se ntmple, cel puin
nu n urmtoarele trei zile. Aa c jocul cu Salvara rmne n picioare.
Astea trei zile, da. Pn cnd Regele Cenuiu n-o s te mai socoteasc de
folos. Jean scuip. Urmtorul pas n planurile sale, oricare ar fi ele: Mulumesc
pentru cooperare, luai de-aici toi cte un cuit de felicitare n spate.
E i asta o posibilitate, zise Locke. Aa c vom proceda n felul urmtor:
Jean, o s alergi puin azi, dup ce tragi un pui de somn. Anuleaz aranjamentele
alea pentru cltoria pe mare. Dac va fi nevoie s fugim, va dura prea mult s
ateptm o corabie care s plece din port. Totodat, mai scap nite galbeni la
Poarta Vicontelui. Dac o fi s plecm, vom pleca pe uscat i vreau ca poarta aia
s se deschid mai larg i mai iute dect ua unui bordel. Calo, Galdo voi
gsii-ne o cru. Ducei-o n spatele templului; pregtii-o cu prelate i cu
frnghii, pentru mpachetat rapid. Facei rost de mncare i de butur pentru
drum. Chestii simple i rezistente. Mantii de schimb. Straie obinuite. tii ce
avei de fcut. Dac v vede la lucru vreunul dintre Oamenii Potrivii, lsai de
neles c urmrim s dm o lovitur gras zilele astea. Lui Barsavi o s-i plac
asta, dac ajunge la urechea sa. Goang, mine noi doi o s trecem prin vistierie.
O s aducem sus tot bnetul de acolo i o s l punem n saci de pnz, ca s fie
mai uor de crat. Dac va trebui s fugim, vreau s putem azvrli toat
harababura n cru n cteva minute.
Da, are noim ce zici, ncuviin Goang.
Aa c, Sanza, voi doi stai laolalt, spuse Locke. Goang, tu vii cu mine.
Nimeni nu iese singur, nici mcar pentru scurt vreme, cu excepia lui Jean. Tu
ai cele mai mici anse s fii deranjat, afar doar dac Regele Cenuiu n-o fi
avnd vreo oaste ascuns n ora.
Ei, m tii pe mine. Jean ntinse o mn dup gt i pe sub jiletca larg de
piele pe care o purta peste tunica simpl de bumbac. Scoase o pereche de securi,
fiecare lung de jumtate de metru, cu mnerele nvelite n piele i cu tiurile
drepte i negre care se ngustau ca nite bisturie. Acestea erau contrabalansate cu
bile din oel nnegrit, late ct un solon de argint. Surorile Nbdioase armele
de suflet ale lui Jean. Nu cltoresc niciodat singur. Suntem mereu trei.
n regul, atunci. Locke csc. Dac mai avem nevoie i de alte idei
sclipitoare, putem veni cu ele cnd ne trezim. Hai s punem ceva masiv n u, s
nchidem ferestrele i s ncepem s sforim.
Ticloii Gentilomi de-abia se ridicaser n picioare ca s treac la fapte, cnd
Jean i rug s fac linite. Scrile din faa uii de pe peretele de miaznoapte al
odii scriau sub greutatea mai multor picioare. O clip mai trziu, cineva btu
la u.
Lamora, deschide! se auzi un glas puternic de brbat. Afaceri de-ale lui
Capa!
Jean i trecu securile ntr-o mn i le ascunse la spate, apoi se lipi de
peretele de miaznoapte, la civa pai n dreapta uii. Calo i Galdo pipir pe
sub cmi dup pumnale, Galdo mpingndu-l pe Goang n spatele su pe cnd
fceau asta. Locke rmase n mijlocul camerei, amintindu-i c stiletele sale erau
nc mpachetate n haina lui Fehrwight.
Ct cost o jimbl la Piaa Schimburilor? strig el.
Un gologan numai, dar jimblele nu-s uscate, veni rspunsul.
Locke se mai relax puin acestea erau parola i replica acelei sptmni i,
dac ar fi venit s l salte pentru ceva sngeros, ei bine, atunci ar fi drmat ua
pur i simplu. Fcndu-le semn celorlali s-i pstreze calmul, trase zvorul i
ntredeschise ua, ct s poat privi afar.
Pe platforma din faa uii erau patru brbai, la aproape douzeci i cinci de
metri n aer deasupra Ultimei Greeli. n spatele lor, cerul avea culoarea de
neptruns a apei de canal, cu numai cteva stele care scprau i se stingeau ncet
ici i colo. Erau brbai duri, stnd pregtii i degajai precum lupttorii de
meserie, cu tunici din piele, gulere de piele i bandane din pnz roie pe sub
beretele negre de piele. Minile nroite gaca la care apela Barsavi cnd avea
nevoie urgent de brae vnjoase.
Iart-ne, frate. Conductorul, dup toate aparenele, al Minilor Roii se
sprijini de u cu braul. eful vrea s-l vad pe Locke Lamora chiar acum; nu-i
pas n ce stare i-l ducem i nici nu putem primi un refuz.
INTERLUDIU: Jean Tannen

n anul urmtor Locke crescu, ns nu att de mult pe ct i-ar fi dorit. Dei


era greu s i se ghiceasc foarte exact vrsta real, era limpede c era mai mult
dect pipernicit pentru anii si.
Ai srit peste cteva mese n pruncie, i zise Lanuri. Ai mai recuperat de
cnd ai ajuns aici, desigur, dar bnuiesc c vei fi mereu un pic spre... mediu.
Mereu?
Nu pune prea mult la suflet. Lanuri i puse minile pe burta-i rotofeie i
chicoti. Un om mai mic poate scpa de la o strmtoare care s-ar putea s fie de
netrecut pentru un cineva mai solid.
Urm i mai mult coal. Mai multe calcule, istorie, hri, limbi... De ndat
ce Locke i cei doi Sanza ajunser s stpneasc vadrana vorbit, Lanuri i
trimise s deprind arta accentelor. Petrecur cteva ceasuri pe sptmn n
compania unui btrn reparator de pnze vadran, care-i mustra pentru pocirea,
cu prune-n gur a graiului nordic n timp ce i trecea acele lungi i mari prin
metri ntregi de pnz mpturit. Sporovir despre orice subiect i venea n cap
btrnului, iar el le corect cu cea mai mare grij fiecare consoan scurtat prea
mult i fiecare vocal lungit prea mult. Totodat, omul deveni tot mai argos i
mai rou la fa cu fiecare lecie, cci Lanuri l pltea n vin pentru serviciile lui.
Avur parte i de probe unele banale, altele chiar dure. Lanuri i testa pe
biei ncontinuu, aproape fr cruare, ns, dup ce isprvea fiecare nou
arad, i lua ntotdeauna pe acoperiul templului, ca s le explice ce voise s
obin i ce nsemntate avuseser dificultile. Aceast deschidere a lui n faa
lor i fcea mai uor de suportat jocurile, care avur i un efect suplimentar i
uni pe Locke, Calo i Galdo mpotriva lumii nconjurtoare. Cu ct strngea
Lanuri mai mult uruburile, cu att deveneau bieii mai apropiai, cu att lucrau
mai uor mpreun, nemaiavnd nevoie s rosteasc prea multe pentru a pune un
plan n micare.
Sosirea lui Jean Tannen schimb toate acestea.

Era luna lui Saris n cel de-al 77-lea An al lui Iono, pe la sfritul unei toamne
neobinuit de uscate i de reci. Furtuni puternice mturaser ntreaga Mare de
Fier, ns cruaser Camorrul, prin cine tie ce capriciu al vnturilor sau al zeilor,
iar nopile erau mai plcute ca niciodat, din cte i putea aminti Locke. edea
pe trepte cu Printele Lanuri, dezmorindu-i degetele, cnd l zri pe Furitorul-
de-Hoi strbtnd piaa spre Casa lui Perelandro.
Cei doi ani care trecuser ndeprtaser parial spaima pe care o simise
cndva Locke n preajma fostului su stpn, ns nu ncpea ndoial c pstrase
pentru btrnul slbnog o anumit fascinaie grotesc.
Degetele fusiforme ale Furitorului se rsfirar cnd fcu o plecciune adnc
i ochii i scnteiar cnd l observ pe Locke.
Dragul i exasperantul meu bieel, ce plcere s te vd ducnd o via
rodnic n Ordinul lui Perelandro!
Reuita sa se datoreaz disciplinei tale timpurii, bineneles. Sursul lui
Lanuri se ntinse sub legtura de la ochi. Asta l-a ajutat s ajung tnrul hotrt
i integru care st naintea ta astzi.
Integru? Furitorul-de-Hoi l privi chior pe Locke, prefcndu-se
concentrat. Cu greu a putea spune c a mai crescut un deget. Dar nu conteaz.
i-am adus biatul despre care am vorbit, cel din Colul de Miaznoapte. Iei la
lumin, Jean! Nu te poi ascunde n spatele meu cum nu te poi ascunde sub un
bnu.
ntr-adevr, n spatele Furitorului-de-Hoi sttea un biat; cnd btrnul l
nghionti la vedere, Locke vzu c avea cam anii lui, poate chiar zece, ns n
toate celelalte privine erau complet opui. Noul biat era gras, rou la fa,
artnd ca o par murdar, cu un smoc unsuros de pr negru n cretetul capului.
Avea ochii mrii i ocai; i ncleta i descleta minile agitat.
Aaa, zise Lanuri. Nu l pot vedea, dar la urma urmei, calitile pe care le
dorete Patronul celor Oropsii de Soart nu pot fi vzute cu ochiul liber. Te
pocieti, biete? Eti sincer? Eti la fel de integru precum cei pe care stpnul
nostru ceresc i-a luat deja n turma sa?
l btu uor pe spate pe Locke, ctuele i lanurile zornindu-i. n ceea ce-l
privea, Locke se uita int la nou-venit i nu spunea nimic.
Sper c da, domnule, zise Jean, cu un glas moale i chinuit.
Ei bine, pe speran ne i cldim vieile, nu-i aa? spuse Furitorul-de-Hoi.
Bunul Printe Lanuri este noul tu stpn acum, biete. Te las n grija lui.
Nu n grija mea, ci n cea a Puterii de Sus pe care o slujesc, zise Lanuri. A,
nainte s pleci, ntmplarea face ca eu s fi gsit mai devreme punga asta pe
treptele templului meu. ntinse un scule dolofan de piele, plin cu monede, i l
flutur spre Furitorul-de-Hoi. Nu cumva este a ta?
Ei bine, da! Chiar a mea este! Furitorul-de-Hoi culese punga din minile
lui Lanuri i o fcu s dispar n buzunarele hainei sale ponosite de vreme. Ce
coinciden fericit!
Fcu o nou plecciune, se ntoarse i o porni ctre Dealul Umbrelor,
fluiernd prea puin melodios.
Lanuri se ridic, i frec picioarele i btu din palme.
S zicem c am cam terminat cu datoria noastr public pe ziua de azi.
Jean, el este Locke Lamora, unul dintre iniiaii mei. Ajut-l, te rog, s duc acest
cazan n altar. Ai grij, e greu.
Cei doi biei cel slab i cel gras traser cazanul pe trepte i n altarul jilav;
Preotul-Fr-Ochi pipi de-a lungul lanurilor, adunndu-le din urma sa i
trndu-le pn cnd ajunse cu bine nuntru. Locke acion mecanismul din
perete i nchise uile templului, iar Lanuri se aez n mijlocul podelei din altar.
Domnul cel cumsecade care mi te-a ncredinat mi-a spus c poi vorbi, citi
i scrie n trei limbi, rosti Lanuri.
Da, domnule, zise Jean, privind n jur cu ngrijorare. Therin, vadran i
issavrai.
Foarte bine. i poi face calcule complexe? Balane de cont?
Da.
Excelent. Atunci m poi ajuta s fac socoteala a ce am strns azi. Dar mai
nti vino aici i d-mi mna. Aa. Hai s vedem dac ai ce trebuie ca s devii un
iniiat n acest templu, Jean Tannen.
Ce... ce trebuie s fac?
Trebuie numai s-i pui minile pe legtura de la ochii mei. Nu, relaxeaz-
te. nchide-i ochii. Concentreaz-te. Las orice gnd virtuos ai avea n minte s
ias la suprafa...

Nu-mi place de el, zise Locke. Nu-mi place deloc.


El i Lanuri pregteau micul dejun a doua zi diminea, devreme; Locke
fierbea o sup cu ceap tocat i cu cubulee mici, maro i neregulate de carne de
vit, n vreme ce Lanuri ncerca s desfac sigiliul de cear al unui vas de miere.
Cum nu izbutise s fac asta cu degetele i cu unghiile, folosea acum un stilet i
bombnea.
Nu-i place deloc? E cam aiurea, de vreme ce nu-i aici nici mcar de-o zi,
spuse Lanuri cu glas rece.
E gras. E moale. Nu e unul dintre noi.
Ba este. I-am artat templul i vizuina; i-a depus jurmntul de pezon. O
s i-l prezint lui Capa peste o zi-dou.
N-am vrut s zic unul dintre noi, Ticloii Gentilomi, ci unul dintre noi,
noi. Nu este ho. Este doar un grsan moale i
Un negustor. E fiul unor negustori, asta este. ns acum este un ho.
Dar nu a furat lucruri! N-a vrjit i nici n-a momit pe nimeni! A spus c a
stat pe deal numai cteva zile nainte s fie adus aici. Nu este unul dintre noi.
Locke. Lanuri se opri din ncercarea lui de a desface vasul cu miere i se
uit la el, ncruntat. Jean Tannen este un ho pentru c o s-l pregtesc eu s fie
ho. i aduci aminte c asta v nv eu aici: s fii nite hoi mai deosebii. Nu ai
uitat, nu?
Dar el e
El e mai nvat dect oricare dintre voi. Scrie cite i frumos, nelege tot
ce-i legat de afaceri, de registre, de schimbul de bani i multe altele. Fostul tu
stpn a tiut c o s-l vreau de ndat.
Dar e gras!
Ca mine, de altfel. Iar tu eti urt. Calo i Galdo au nasurile ca nite
catapulte, Sabethei i apruser pistrui, ultima oar cnd am vzut-o. Deci unde
vrei s ajungi?
Nu ne-a lsat s dormim deloc azi-noapte. Plngea i nu mai tcea odat.
mi pare ru, se auzi un glas moale din spatele lor. Locke i Lanuri se
ntoarser (cel de-al doilea mult mai ncet dect primul); Jean Tannen sttea
lng ua de la odile de dormit, cu ochii roii. Nu am vrut. Dar nu m-am putut
abine.
Ha! Lanuri se ntoarse la stilet i la vasul cu miere. Se pare c bieii care
triesc n vizuini de sticl nu ar trebui s vorbeasc att de tare despre cei din
camera alturat.
Pi, s nu mai faci asta, Jean, zise Locke, srind de pe treapta de lemn pe
care nc o folosea ca s ajung pn la vatra de gtit. Se duse pn la unul dintre
bufetele de mirodenii i ncepu s scotoceasc printre borcane, cutnd ceva.
Taci din gur i las-ne s dormim. Calo, Galdo i cu mine nu ne smiorcim.
mi pare ru, spuse Jean, pe punctul de a izbucni din nou n plns. mi pare
ru, numai c... mama. Tata. Sunt... sunt orfan.
i ce? Locke ddu jos un mic flacon de sticl cu ridichi murate, nchis cu
un dop de piatr, precum poiunile alchimice. i eu sunt orfan. Toi cei de-aici
sunt orfani. Chiar dac scnceti, tot n-o s-i readuci familia la via.
Locke se ntoarse i fcu doi pai ndrt spre vatra de gtit, aa c nu vzu
cnd Jean strbtu spaiul dintre ei. n schimb, simi braul lui Jean ncolcindu-
se n jurul gtului su; o fi fost el moale, dar era al naibii de greu, pentru un puti
de zece ani. Locke scp ridichile murate; Jean l slt de la pmnt prin simpla
sa for, l rsuci i l azvrli ct colo.
Picioarele lui Locke se ridicar de pe sol n aceeai clip n care borcanul de
ridichi se sparse de acesta; o secund mai trziu, ceafa lui Locke se izbi de masa
masiv din scoru i el czu, ateriznd ct se poate de dureros pe fundul su mai
degrab ciolnos.
Ba tu s taci! Nu mai era nimic potolit n glasul lui Jean; acum rcnea, cu
faa roie i cu lacrimi curgndu-i din ochi. Tac-i gura aia mrav! S nu te
prind c zici vreodat ceva de familia mea!
Locke i nl braele i ncerc s se ridice n picioare; unul din pumnii lui
Jean i apru n faa ochilor, prnd s acopere jumtate din lume. Lovitura l
fcu s se ncolceasc precum un covrig. Cnd i reveni ct de ct n simire,
inea n brae piciorul mesei; camera dansa un menuet n jurul lui.
Wrrblg, spuse el, cu gura plin de snge i de durere.
Gata, Jean, zise Lanuri, trgndu-l pe biatul ndesat de pe Locke. Cred c
mesajul a fost transmis ntru totul.
Of. Asta chiar a durut, spuse Locke.
Aa i trebuie. Lanuri i ddu drumul lui Jean, care avea nc pumnii
strni i se uita urt la Locke, tremurnd. Ai meritat-o din plin.
... cum?
Sigur c toi cei de-aici sunt orfani. Prinii mei au murit cu mult nainte s
te nati tu. Prinii ti s-au dus de ani de zile. La fel st treab i cu Calo, Galdo
i Sabetha. ns Jean i-a pierdut prinii acum cinci nopi, ncheie Lanuri.
A... Locke se ridic, gemnd. N-am... n-am tiut.
Bun atunci. Lanuri izbutise n cele din urm s desfac vasul de miere;
sigiliul de cear pri zgomotos. Cnd nu tii tot ce-i de tiut, ar cam fi cazul s-
i ii fleanca i s fii politicos.
A fost un incendiu. Jean trase cteva guri adnci de aer, privindu-l nc
int pe Locke. Au murit ari. A ars toat prvlia. S-a dus totul.
Se ntoarse i o porni napoi spre odile de dormit, cu capul plecat i frecndu-
i ochii.
Lanuri se ntoarse cu spatele la Locke i ncepu s amestece mierea,
sfrmnd bucile cristalizate.
Se auzi un zngnit rsuntor de la cderea trapei secrete ce ducea la templul
de deasupra; un moment mai trziu, aprur n buctrie Calo i Galdo, fiecare
geamn nvemntat n robele albe de iniiat, fiecare ducnd o pine lung i
proaspt pe cap.
Ne-am ntors, zise Calo.
Cu pine!
Evident!
Nu, tu eti evident!
Gemenii se oprir deodat, cnd l vzur pe Locke sprijinindu-se de
marginea mesei ca s se ridice, cu buzele umflate i cu snge scurgndu-i-se din
colul gurii.
Ce am pierdut? ntreb Galdo.
Biei, zise Lanuri, cred c am uitat s menionez ceva cnd vi l-am
prezentat pe Jean i i-am artat mprejurimile asear. Fostul vostru stpn din
Dealul Umbrelor m-a avertizat c, dei Jean este n general dulce la grai, biatul
are o fire a naibii de pitoreasc.
Cltinnd din cap, Lanuri se duse la Locke i l ajut s se ridice n picioare.
Cnd se oprete de nvrtit lumea n jurul tu, nu uita c trebuie s strngi
cioburile i ridichile de pe jos, i spuse el.

Locke i Jean pstrar o distan sntoas unul fa de cellalt la cina din


acea sear, fr s scoat o vorb. Calo i Galdo schimbar priviri exasperate
cam de o sut de ori pe minut, ns nu ncercar s iniieze conversaia.
Pregtirile pentru mas se desfurar ntr-o tcere aproape perfect, iar Lanuri
pru bucuros s se conformeze echipei sale posomorte.
ndat ce Locke i Jean se aezaser la mas, Lanuri le puse n fa cte o
cutie de filde sculptat. Cutiile erau lungi de-un cot i cam tot att de late, avnd
capace prinse n ni. Locke le recunoscu imediat ca fiind din cele numite Cutia
Determinantului, instrumente verrare delicate ce foloseau mecanisme automate,
plci glisante i butoane din lemn ce se roteau; ele ajutau un utilizator antrenat s
realizeze mult mai repede anumite operaiuni matematice. Lui Locke i se
explicaser noiunile elementare ale instrumentului, dar trecuser cteva luni de
cnd folosise aa ceva.
Locke i Jean, v rog frumos, zise Printele Lanuri. Am nou sute
nouzeci i cinci de soloni camorreni i plec cu o corabie spre Tal Verrar. A
vrea tare mult s mi schimb banii n solari cnd ajung acolo, un solar valornd
momentan patru cincimi dintr-o coroan plin camorrean. Ci solari mi vor
datora zarafii nainte de a-i opri comisionul?
Jean ridic imediat capacul cutiei sale i se puse la treab, rotind butoane,
fichiuind plci i trgnd nainte i napoi bare mici din lemn. Locke, mbujorat,
i urm exemplul. Bjbielile lui la mainrie nu erau nici pe departe la fel de
rapide, cci Jean anun n curnd:
Treizeci i unu de solari plini i cam nou sutimi dintr-unul rest. Scoase
vrful limbii afar i mai socoti cteva secunde. Patru volani de argint i doi
gologani.
Minunat, spuse Lanuri. Jean, poi s mnnci n seara asta. Locke, m tem
c tu n-ai noroc. i mulumesc c te-ai strduit, oricum. Poi s te duci n odaia ta
ct timp mncm noi, dac doreti.
Ceee?! Locke simi cum i nvlete sngele n obraji. Dar nu aa procedai
nainte! Ne ddeai ntotdeauna probleme individuale! i nu am mai folosit cutia
asta de
Vrei nc o problem?
Da!
Foarte bine. Jean, vrei te rog s o rezolvi i tu? Aa... un galion Jereshti
navigheaz pe Marea de Fier, iar cpitanul su este un tip foarte pocit. Or de
or, el pune un marinar s arunce n mare o jimbl din pesmeii corabiei drept
ofrand ctre Iono. Fiecare jimbl cntrete cam patru sute de grame. Cpitanul
mai este i un tip foarte ordonat, pe deasupra; i ine pesmeii n butoaie de-un
sfert de ton. Ei navigheaz vreme de o sptmn. Cte butoaie deschide? i ce
cantitate de pesmei primete Patronul Apelor Prielnice?
Bieii ncepur iar s lucreze la cutii, i din nou Jean ridic privirea n timp
ce Locke mai avea nc de lucru, cu broboane mici de sudoare adunate pe frunte.
Deschide un singur butoi, zise Jean, i folosete aizeci i ase de
kilograme i jumtate de pesmei.
Printele Lanuri aplaud ncet.
Foarte bine, Jean. Tot tu o s mnnci cu noi n seara asta. Ct despre tine,
Locke, ei bine... o s te chem cnd va trebui s faci curat.
Dar e ridicol! pufni Locke. El se descurc mai bine dect mine la cutie! Ai
fcut asta dinadins, ca s pierd eu.
Ridicol, zici? i-ai cam luat-o n cap n ultima vreme, dragul meu biat. Ai
ajuns la vrsta aia la care muli biei par s-i mpacheteze chibzuina i s-o
pun deoparte civa ani. La naiba, i Sabetha a fcut la fel. A fost unul dintre
motivele pentru care am trimis-o acolo unde se afl acum. n orice caz, mi se
pare c ai nasul puin cam sus pentru cineva cu nsemnul-morii la gt.
Roeala lui Locke se accentu. Jean i arunc o privire pe furi; Calo i Galdo,
care tiau deja despre dintele de rechin, se uitar fix la farfuriile i paharele lor
goale.
Lumea este plin de ghicitori care o s-i solicite abilitile. Ce, crezi c vei
putea s le alegi ntotdeauna pe cele care i se potrivesc cel mai bine? Dac a
vrea s trimit un biat care s se dea drept ucenicul unui zaraf, cui crezi c i-a
ncredina misiunea asta, dac ar trebui s aleg ntre tine i Jean? Nici nu a sta
pe gnduri.
Mda... presupun.
Presupui prea multe. i rzi de noul tu frate pentru c silueta sa aspir la
rotunjimea mea nobil. Lanuri i frec stomacul i rnji fr haz. Nu i-a trecut
deloc prin cap c el s-ar putea integra mai uor dect tine n anumite locuri
tocmai datorit ei? Jean arat ca fiul unui negustor, ca un nobil bine hrnit, ca un
crturar pipernicit i ndesat. nfiarea sa i poate fi de tot att folos ct i este
ie nfiarea ta.
Bnuiesc...
i dac mai aveai nevoie de vreo dovad c el poate face lucruri pe care tu
nu poi, ei bine, ce-ai zice s-l pun s te mai bat o dat mr?
Locke ncerc s se micoreze spontan n tunic i s dispar complet; nu
izbuti i i ls capul n piept.
mi pare ru, spuse Jean. Sper c nu te-am rnit prea tare.
Nu trebuie s-i ceri scuze, ngim Locke. Presupun c am meritat-o din
plin.
Ameninarea unui stomac gol readuce curnd nelepciunea. Lanuri surse
atotcunosctor. Greutile sunt arbitrare, Locke. Nu poi ti niciodat care dintre
calitile tale sau ale tovarului tu te poate ajuta s le depeti. De exemplu,
ridicai minile dac numele vostru de familie se ntmpl s fie Sanza.
Calo i Galdo fcur ntocmai, oarecum ovielnic.
Toi cei cu numele de familie Sanza pot lua cina mpreun cu noul nostru
frate, Jean Tannen, zise Lanuri.
Ador s fiu folosit ca exemplu! spuse Galdo.
Toi cei cu numele Lamora pot mnca, dar trebuie mai nti s serveasc
toate felurile de mncare i s aib grij de Jean Tannen.
Aa c Locke se grbi s serveasc, avnd pe chip un amestec de stinghereal
i uurare. Cina consta n clapon fript umplut cu usturoi i ceap, cu garnitur de
struguri i smochine oprite n sos fierbinte de vin. Printele Lanuri turn toate
toasturile obinuite, dedicndu-i-l pe ultimul lui Jean Tannen, care a pierdut o
familie, ns a gsit alta destul de repede.
Auzind asta, ochii lui Jean lcrimar, iar biatul i pierdu i frma de bun
dispoziie pe care i-o adusese mncarea. Observndu-l, Calo i Galdo se grbir
s-l nveseleasc.
A fost foarte tare ce ai fcut cu cutia, ncepu Calo.
Noi nu se descurcm att de repede, continu Galdo.
i noi ne pricepem la calcule!
Sau cel puin aa credeam pn s te ntlnim, complet Galdo.
N-a fost mare lucru, zise Jean. M pot mica i mai repede de-att. Sunt...
vreau s spun... i arunc o cuttur nervoas Printelui Lanuri nainte s
continue: Am nevoie de ochelari. Ochelari de citit, pentru lucruri apropiate. Nu
vd bine fr ei. A, , a putea lucra i mai repede la o cutie dac a avea o
pereche de ochelari. ns... i-am pierdut pe-ai mei. Unul dintre bieii din Dealul
Umbrelor...
O s primeti ochelari noi, spuse Lanuri. Mine sau poimine. Nu i purta
n public; s-ar putea s contravin aerului nostru de srcie. ns aici i poi purta
linitit.
Nici nu puteai vedea bine cnd m-ai btut? ntreb Locke.
Puteam vedea puin, zise Jean. Dar totul e nceoat. De aceea m trgeam
ndrt att de mult.
O grozvenie matematic i un btu iscusit, rosti Printele Lanuri. Ce
combinaie interesant a oferit Binefctorul Ticloilor Gentilomi, n persoana
tnrului Jupn Tannen! Cci este un Ticlos Gentilom, nu-i aa, Locke?
Cred c da, spuse Locke, strduindu-se s-i alunge din glas tonul
posomort. Cred c este.

Noaptea urmtoare fu senin i uscat; toate lunile erau sus pe cer, strlucind
ca nite monarhi n ntunecime, cu stelele drept curte. Jean Tannen sttea sub
parapetul de pe acoperiul templului, innd o carte n faa ochilor, la o lungime
de bra. Lng el se aflau dou lmpi de ulei n cutii de sticl, desenndu-i
conturul n lumina galben i cald.
Nu vreau s te deranjez, zise Locke i Jean i ridic privirea, luat prin
surprindere.
Pe toi zeii! Eti silenios!
Nu tot timpul. Locke se apropie pn la civa pai de biatul mai voinic.
Pot fi foarte zgomotos cnd m prostesc.
Eu... ...
Pot lua loc?
Jean ncuviin, iar Locke se trnti lng el. i strnse picioarele sub el i le
cuprinse cu braele.
mi pare ru, spuse Locke. Bag de seam c pot fi un rahat cu ochi
cteodat.
i mie mi pare ru. Nu am vrut... Cnd te-am lovit, pur i simplu... Parc
sunt alt om. Cnd sunt mnios.
Ai fcut bine. Nu am tiut despre mama i tatl tu. mi pare ru. Ar fi
trebuit... nu ar fi trebuit s merg aa departe. Eu am avut mult timp la dispoziie...
s m obinuiesc cu ideea, nelegi.
Cei doi biei nu mai rostir nimic cteva momente; Jean nchise cartea i se
uit la cer.
tii, s-ar putea nici mcar s nu fiu, la urma urmei, zise Locke. Orfan,
vreau s spun.
Cum aa?
Pi... maic-mea e moart. Am vzut i tiu. ns tatl meu... el, ... El a
plecat cnd eram foarte mic. Nu mi-l aduc aminte; nu l-am cunoscut niciodat.
mi pare ru, zise Jean.
Ne pare ru pentru multe, nu-i aa? Cred c s-ar putea s fi fost un marinar,
ceva. Poate un mercenar, mai tii? Mama n-a vrut s-mi vorbeasc de el
niciodat. Nu tiu. S-ar putea s m nel.
Tatl meu a fost un om bun, spuse Jean. A fost... Ai mei aveau o prvlie
n Colul de Miaznoapte. Fceau nego cu piei, mtsuri i nestemate. Peste tot
pe Marea de Fier, plus cteva cltorii pe uscat. i ajutam. Nu la transport,
desigur, ci la inut evidena. La socotit. i aveam grij de pisici. Aveam nou.
Mama obinuia s spun... obinuia s spun c eram singurul ei copil care nu
mergea... n patru labe. Forni puin i se terse la ochi. Se pare c mi-am epuizat
toate lacrimile, zise el. Nu tiu ce s mai cred despre toate astea. Prinii mei m-
au nvat s fiu cinstit, mi-au spus c legile i zeii ursc hoia. Dar acum aflu c
hoia are un zeu numai al ei. i pot fie s mor de foame pe strad, fie s stau aici,
bine-mersi.
Nu-i att de ru, spuse Locke. Eu n-am fcut altceva de cnd m tiu.
Hoia este o meserie cinstit, dac-o priveti din punctul nostru de vedere.
Cteodat, chiar avem mult de munc. Locke bg mna n tunic i scoase o
pung din pnz moale. Uite, zise el, dndu-i-o lui Jean.
Ce... ce-i asta?
Ai spus c ai nevoie de ochelari, surse Locke. n Videnza este un lefuitor
de lentile care-i mai btrn dect zeii. Nu-i pzete cum ar trebui vitrina
prvliei. Am sltat nite perechi pentru tine.
Jean desfcu punga i se trezi n faa ochilor cu trei perechi de ochelari: dou
seturi de lentile circulare n rame de srm aurit i un set semicircular n rame
de argint.
i... mulumesc, Locke! Duse perechile la ochi, pe rnd, i miji prin ei,
ncruntndu-se uor. Nu tiu... ce s zic... , nu sunt nerecunosctor, departe de
mine gndul, dar nici una dintre perechile astea nu se potrivete. Art spre ochii
si i zmbi sfios. Lentilele trebuie fcute n funcie de problema celui care le
poart. Unii oameni nu pot vedea la distan i cred c pentru asta sunt perechile
de fa. ns eu sufr de ceea ce se cheam hipermetropie, nu de miopie.
Of, la naiba! Locke se scrpin n ceaf i surse sfios. Eu nu port aa
ceva; n-am tiut. Chiar sunt un idiot.
Ba deloc. Pot pstra ramele i s fac ceva cu ele. Ramele se desprind. Pot
pune n ele lentilele potrivite. O s-i in de rezerv. i mulumesc nc o dat.
O vreme dup aceea, bieii rmaser tcui, ns de data asta era o tcere
prietenoas. Jean se sprijini de zid i i nchise ochii. Locke se uit la lun,
strduindu-se s vad prticelele albastre i verzi despre care Lanuri i spusese
cndva c ar fi pdurile zeilor. n cele din urm, Jean i drese glasul.
Deci chiar te pricepi la... furat lucruri?
Trebuie s fiu i eu bun la ceva. Nu la btaie i n nici un caz la
matematic.
Tu, ... Printele Lanuri mi-a zis despre chestia asta pe care o poi face,
dac te rogi la Binefctor. A spus c se numete prinos adus morilor. tii
despre asta?
A, zise Locke. tiu totul despre asta, martori mi sunt cei treisprezece zei,
s mor dac nu.
A vrea s fac i eu asta. Pentru mama i pentru tata. ns eu... n-am mai
furat niciodat. M poi ajuta?
S te nv cum s furi ca s aduci un prinos cuvenit?
Da. Jean oft. Bnuiesc c, de vreme ce zeii m-au adus aici, ar trebui s m
adaptez obiceiurilor locale.
Poi s m nvei cum s folosesc o cutie de socotit astfel nct data viitoare
s nu mai par att de debil?
Cred c da, zise Jean.
Atunci aa rmne! Locke sri n picioare i i ntinse larg minile. Mine,
Calo i Galdo n-au dect s-i planteze fundurile pe treptele templului. Noi doi o
s mergem s prdm!
Sun periculos, spuse Jean.
Pentru oricine altcineva, poate. Pentru noi, Ticloii Gentilomi, ei bine,
este ceea ce facem.
Noi?
Noi.
CAPITOLUL ASE

Limitri

Minile nroite l conduser pe Locke pe lunga pasarel ctre Mormntul


Plutitor chiar cnd soarele stacojiu se nla deasupra cldirilor ntunecate din
cartierul Cderea-cenuii. Resturi-de-Lemn cpt o culoare sngerie n acea
lumin, i cnd Locke clipi ca s alunge strlucirea din privire, pn i
ntunericul sclipi roiatic.
Locke se strdui s-i pstreze mintea limpede, pe msur ce amestecul de
agitaie nervoas i de osteneal l fcea s simt c plutete la civa centimetri
deasupra podelei, picioarele nemaiajungndu-i pn jos. Erau santinele pe chei,
la ui, n foaier mai multe dect nainte. Toate erau ndrjite i tcute, pe cnd
Minile nroite l duceau pe Locke tot mai adnc n fortreaa plutitoare a lui
Capa. Ua dubl cu mecanism automat nu era ncuiat.
Capa Barsavi sttea n centrul marii sale camere de audiene, cu spatele ntors
la Locke, cu capul plecat i cu minile la spate. Draperiile fuseser trase la o
parte de pe ferestrele nalte din partea de miazzi a carenei galeonului. Degete
roii de lumin cdeau pe Barsavi, pe fiii si, pe un butoi mare din lemn i pe un
obiect lung care zcea acoperit pe o targ din lemn.
Tat, a sosit Lamora, zise Anjais.
Capa Barsavi gemu i se ntoarse. Se holb la Locke cteva secunde, cu ochii
sticloi i goi. Fcu un semn cu mna stng.
Lsai-ne, zise el. Lsai-ne acum.
Cu capetele plecate, Anjais i Pachero ieir din camer, lund i Minile
nroite cu ei. O clip mai trziu, n sal rsun sunetul uii duble trntindu-se i
al mecanismului automat nchizndu-se.
nlimea Voastr, spuse Locke. Ce se petrece?
Nemernicul. Nemernicul a omort-o, Locke.
Poftim?
A omort-o pe Nazca. Azi-noapte. Ne-a lsat... trupul, acum cteva
ceasuri.
Locke se holb la Barsavi, nucit, contient c rmsese cu gura cscat.
Dar... dar era aici, nu?
A plecat. Barsavi i ncleta i descleta pumnii. S-a furiat, din ce ne
putem da seama, sau a fost rpit. Pe la al doilea sau al treilea ceas al dimineii.
A fost... napoiat dup cel de-al patrulea ceas al dimineii.
napoiat? De ctre cine? Ce s-a ntmplat?
Vino s vezi.
Vencarlo Barsavi trase la o parte pnza ce acoperea targa, i acolo zcea
Nazca cu pielea ca de cear, cu ochii nchii, cu prul ud. Dou vnti
purpurii stricau aspectul altfel neted al pielii sale n partea stng a gtului.
Locke simi cum l ustur ochii i se trezi mucndu-i tare arttorul de la mna
dreapt.
Vezi ce a fcut nemernicul, zise ncet Barsavi. Era amintirea vie a mamei
sale. Singura mea fiic. Mai bine muream dect s vd asta. Lacrimile ncepur
s curg pe obrajii btrnului. A fost... splat.
Splat? Ce vrei s spunei?
A fost napoiat n chestia aia, zise Capa.
Fcu un semn spre butoiul ce era aezat n picioare la civa pai de targ.
ntr-un butoi?
Uit-te nuntru.
Locke ddu la o parte capacul butoiului i se trase ndrt cnd duhoarea
dinuntru l izbi n fa.
Era plin de urin. Urin de cal, ntunecat i tulbure.
Locke se smuci napoi i i acoperi gura cu minile, simind cum i se ntoarce
stomacul pe dos.
Nu doar omort, ci necat, spuse Barsavi. necat n piat de cal.
Locke gemu, luptndu-se cu lacrimile.
Nu pot s cred. Pur i simplu nu pot s cred. Nu are nici un rost. Se apropie
iar de targ i se mai uit o dat la gtul Nazci. Vntile purpurii erau de fapt
umflturi; chiar lng ele se puteau vedea zgrieturi roii i drepte. Locke le privi
atent, aducndu-i aminte de felul n care simise ghearele pe piele. Rana de pe
bra nc l ardea.
nlimea Voastr, rosti el ncet, poate c a fost... napoiat n chestia aia,
dar sunt destul de sigur c nu s-a necat n ea.
Ce vrei s spui?
Semnele de pe gt, zgrieturile mici de lng ele. Locke improviz,
pstrndu-i tonul vocii i chipul neutru. Ce ar suna plauzibil? Le-am mai, ,
vzut nainte... acum civa ani, n Talisham. Am vzut un brbat omort de un
oim-scorpion. Ai auzit de aa ceva?
Da, zise Capa, un hibrid nefiresc, un soi de fptur nchipuit de vrjitorii
din Karthain. Asta reprezint... semnele de la gtul ei? Poi fi sigur?
A fost nepat de un oim-scorpion, spuse Locke. Semnele ghearelor de
sub rni sunt evidente. A murit aproape pe loc.
Deci doar... a murat-o dup aceea, opti Barsavi. Ca s sporeasc insulta.
Ca s loveasc mai adnc.
mi pare ru, zise Locke. tiu c... nu poate fi cine tie ce alinare.
Dac ai dreptate, a fost o moarte mult mai rapid. Barsavi i trase pnza la
loc peste cap, trecndu-i degetele prin prul ei nc o dat, nainte s o acopere
complet. Dac asta este singura ndurare pe care trebuie s ndjduiesc c a
primit-o fetia mea, fie. Nemernicul la cenuiu nu o s aib parte de ndurare
cnd i-o veni vremea. Jur!
Dar de ce-ar face asta? Locke i trecu minile prin pr, cu ochii mrii de
agitaie. N-are nici un rost. De ce ea, de ce acum?
i poate spune chiar el, rosti Barsavi.
Cum? Nu neleg.
Capa Barsavi bg mna n jiletc i scoase o bucat mpturit de pergament.
I-o ddu lui Locke, care o despturi i vzu nsemnat ntr-un scris cite i curat:

BARSAVI

Pentru necesitatea a ceea ce s-a nfptuit, ne cerem iertare, dei s-a nfptuit
ca s i nlesneasc nelegerea puterii noastre. Ct i cooperarea ta. Dorim ct
se poate de serios s ne ntlnim cu tine, fa n fa, ca doi brbai, ca s
lmurim o dat pentru totdeauna chestiunea Camorrului. Te vom atepta la
Gaura Ecoului, la cel de-al unsprezecelea ceas al serii, n Ziua Ducelui, peste
trei nopi. Vom veni singuri i nenarmai, dei, n ceea ce te privete, tu poi
aduce ci sfetnici pofteti, i i poi narma dup bunul tu plac. Putem discuta
situaia noastr ca de la brbat la brbat i cu voia zeilor, poate c nu va mai
fi nevoie s i pierzi vreunul dintre credincioii ti supui sau pe cineva din
sngele tu.

Nu-mi vine s cred, rosti Locke. S v ntlnii cu bun-credin dup asta?


Nu poate fi camorrean, zise Barsavi. Eu am devenit camorrean, n toi anii
petrecui aici. M identific cu locul sta mai mult dect muli dintre cei nscui
aici. ns omul sta? Barsavi cltin puternic din cap. El nu poate nelege ce
infamie a fcut ca s mi atrag atenia; cu ce insult trebuie s trim, eu i fiii
mei, dac negociem cu el. mi irosete timpul cu scrisoarea asta i uite, pluralul
de maiestate. Ct afectare!
nlimea Voastr... i dac nelege ce a fcut?
Foarte slabe anse s se fi ntmplat asta, Locke. Capa chicoti cu tristee.
Sau nu ar fi fcut-o.
Nu i dac v nchipuii c ntlnirea de la Gaura Ecoului este o capcan.
C vrea s v scoat de pe Mormntul Plutitor i s v atrag ntr-un loc unde a
pregtit ceva primejdios pentru dumneavoastr.
Prudena aia, din nou. Barsavi surse fr umor. M-am gndit i la asta,
Locke. ns nu cred c-i cazul... Chiar cred c se gndete c, dac m sperie
ndeajuns, voi negocia cu el cu bun-credin. O s m duc la Gaura Ecoului. O
s avem mica noastr ntlnire. Ct despre sfetnici, i voi aduce pe fiii mei, pe
surorile Berangias i o sut dintre cei mai buni i cruzi oameni pe care-i am. i o
s te aduc pe tine i pe prietenul tu, Jean.
Inima lui Locke i se zbtu n piept ca o pasre prins n capcan. i venea s
urle.
Bineneles, rosti el. Bineneles! Jean i cu mine vom face orice ne cerei.
Sunt recunosctor pentru oportunitate.
Bine. Deoarece singura negociere pe care o vom purta va fi cu sgei, sbii
i pumni. Am o surpriz pentru rahatul la cenuiu, dac i nchipuie c mi
poate impune condiii mie trecnd peste cadavrul singurei mele fiice!
Locke scrni din dini. tiu ce l poate scoate din fortreaa aia umed a lui,
spusese Regele Cenuiu.
Capa Barsavi, zise Locke, v-ai gndit la... ei bine, la lucrurile care se
povestesc despre Regele Cenuiu? Cum c poate omor oamenii dintr-o atingere,
c poate trece prin perei; c nu poate fi rnit cu sbii sau cu sgei.
Poveti spuse la beie. Face la fel ca mine, cnd am pus mna pe oraul
sta; se ascunde bine i i alege intele cu nelepciune. Capa oft. Recunosc c
este bun la asta, poate la fel de bun ca mine. ns nu-i o stafie.
Mai exist o posibilitate, zise Locke, lingndu-i buzele. Ct de multe
dintre cele rostite aici puteau ajunge la urechile Regelui Cenuiu? Dezvluise
tainele Ticloilor Gentilomi n amnunime. La naiba cu el. Posibilitatea unui...
Mag-Juruit.
Care s-l ajute pe Regele Cenuiu?
Da.
i face de cap prin oraul meu de cteva luni, Locke. E drept c asta ar
putea explica unele lucruri, ns preul... Nici mcar eu nu a putea plti un Mag-
Juruit atta amar de vreme.
oimii-scorpion nu sunt doar creai de Magii-Juruii, zise Locke. Din cte
tiu eu, numai Magii-Juruii i pot controla. Ar putea oare un oimar... obinuit s
dreseze o pasre care l-ar putea omor cu o neptur accidental? Minte-l bine,
i spuse. Minte-l drept n fa. Regele Cenuiu nu ar fi fost nevoit s pstreze
unul n tot timpul sta. Ce-ar fi dac Magul-Juruit de-abia a sosit? Ce-ar fi dac a
fost angajat numai pentru urmtoarele zile, punctul critic al planului Regelui
Cenuiu, oricare ar fi acesta? Zvonurile despre puterile Regelui Cenuiu... ar fi
putut fi rspndite ca s pregteasc terenul pentru momentul sta.
Extraordinar, i totui asta ar explica multe, zise Barsavi.
Ar explica de ce Regele Cenuiu este dispus s se ntlneasc cu
dumneavoastr singur i nenarmat. Cu un Mag-Juruit care s i apere spatele, ar
putea s par aa fr s fie deloc cazul.
Rspunsul meu rmne neschimbat. Barsavi lovi cu pumnul n cealalt
palm. Dac un Mag-Juruit mi poate da gata o sut de cuite , inclusiv pe noi
doi, pe fiii mei, pe surorile Berangias, pe prietenul tu Jean i securile lui ,
atunci Regele Cenuiu i-a ales armele mai bine dect mine. ns eu nu cred c-i
cazul.
Vei pstra totui posibilitatea aceasta n minte? insist Locke.
Da. O voi pstra. Barsavi i puse mna pe umrul lui Locke. Trebuie s
m ieri, biete. Pentru ce s-a ntmplat.
Nu-i nimic de iertat, nlimea Voastr. Cnd Capa schimb subiectul,
subiectul este nchis, i spuse Locke. Ce s-a ntmplat... nu a fost din vina
dumneavoastr.
Este rzboiul meu. Regele Cenuiu pe mine vrea s m doboare de fapt.
Mi-ai oferit foarte multe, domnule. Locke i trecu limba peste buzele care
se uscaser deodat. M-a bucura nespus dac v-a putea ajuta s-l omori pe
nemernic.
Chiar aa vom face. ntr-al noulea ceas al serii, n Ziua Ducelui, ncepem
s ne adunm. Anjais va veni s v ia de la Ultima Greeal, pe tine i pe
Tannen.
Cum rmne cu cei doi Sanza? i ei se descurc bine cu cuitele.
i cu crile de joc, din cte-am auzit. mi place de ei, Locke, dar sunt nite
pierde-var. Mscrici. Vreau s iau cu mine oameni serioi pentru o treab
serioas.
Cum dorii.
i-acum. Barsavi scoase o batist de mtase din buzunarul jiletcii i i
terse ncet fruntea i obrajii cu ea. Las-m, te rog! ntoarce-te mine-noapte, ca
preot. O s i strng pe toi ceilali preoi ai Binefctorului. O s i oferim... un
ritual aa cum se cuvine.
Locke se simi mgulit, fr voia lui. Capa tia c toi bieii Printelui
Lanuri erau iniiai ai Binefctorului i c Locke era chiar preot, ns nu i mai
ceruse niciodat binecuvntarea n mod oficial.
Bineneles, rosti el ncet.
Se retrase apoi, lsndu-l pe Capa n picioare, n lumina sngerie a zorilor,
singur-singurel n inima fortreei sale, l ls pentru a doua oar, cu nimic
altceva dect un cadavru care s-i in de urt.

Domnilor, zise Locke, gfind n timp ce nchidea n urma sa ua camerei


de la al aptelea cat. Am aprut destul n public pe sptmna asta; hai s lucrm
afar din templu, deocamdat.
Jean sttea ntr-un scaun, cu faa spre u i cu securile pe coaps, innd n
mini un volum vechi i ponosit din Romanele cavalereti Korish. Goang
sforia pe o saltea, tolnit ntr-una dintre acele poziii complet nesbuite care
provoac imediat artrit oricui, mai puin celor foarte tineri i nechibzuii. Cei
doi Sanza edeau lng peretele din fund, jucnd distrai o partid de cri; i
ridicar privirile cnd intr Locke.
Am scpat de o complicaie i am intrat n alta, cu capul nainte, spuse
Locke. Iar nenorocita asta mai are i coli, pe deasupra.
Ce fel de veti aduci? zise Jean.
Dintre cele mai rele. Locke se ls ntr-un scaun, i ddu capul pe spate i
i nchise ochii. Nazca a murit.
Cum?! Calo sri n picioare; Galdo l urm de ndat. Ce s-a ntmplat?
Regele Cenuiu, asta-i ce s-a ntmplat. Probabil c asta a fost cealalt
treab la care s-a referit cnd i eram oaspete. I-a trimis tatlui trupul ntr-o
putin plin cu piat de cal.
Zeii s ne pzeasc! rosti Jean. mi pare att de ru, Locke!
i acum, continu Locke, tu i cu mine trebuie s l nsoim pe Capa cnd o
va rzbuna, la ntrevederea clandestin de peste trei nopi. Care va avea loc la
Gaura Ecoului, c tot veni vorba. Iar cnd Capa spune clandestin, se refer la o
sut de cuite care s-l atace pe Regele Cenuiu i s-l fac buci.
S te fac buci, vrei s spui, interveni Galdo.
tiu foarte bine cine trebuie s umble ano pe-acolo purtnd straiele
Regelui Cenuiu; mersi c mi-ai amintit. ncerc numai s-mi dau seama dac ar
trebui s-mi ag de gt o int de tir sau nu. A, i m ntreb dac pot s m
mpart n dou pn la Ziua Ducelui.
Toat situaia asta este o nebunie.
Jean i nchise cartea, scrbit.
A fost o nebunie nainte; acuma-i deja rutate curat.
De ce ar omor-o Regele Cenuiu pe Nazca?
Ca s i capteze atenia lui Capa, oft Locke. Fie pentru a-l speria ceea ce
sigur nu a izbutit , fie pentru a l enerva la culme, ceea ce i-a reuit.
Acum chiar c nu mai poate fi vorba despre pace. Capa o s-l omoare pe
Regele Cenuiu sau o s moar ncercnd. Calo se plimba furios, ca un leu n
cuc. Regele Cenuiu trebuie s priceap asta, de bun seam. Nu a nlesnit
negocierile; le-a fcut imposibile. Pentru totdeauna.
M-am gndit i la asta, cum c Regele Cenuiu s-ar putea s nu ne spun
chiar totul n legtur cu planul lui, rosti Locke.
Asta e, atunci. Plecm pe la Poarta Vicontelui, zise Galdo. Putem s facem
rost de transport i de bunuri chiar n dup-amiaza asta. Putem s ne mpachetm
averea; s ne facem nevzui pe drum. La naiba, dac nu putem gsi vreun locor
unde s ncepem o alt via cu peste patruzeci de mii de coroane la ndemn,
nu meritm s trim. Putem cumpra titluri n Lashain; putem s-l facem Conte
pe Goang i s ne dm drept slujitorii si.
Sau s fim noi coni, iar Goang s fie slujitorul nostru, interveni Calo. S-
l plimbm de la unul la altul. I-ar prinde bine la educaia moral.
Nu se poate, spuse Locke. Trebuie s presupunem c Regele Cenuiu ne
poate urmri oriunde am merge sau, mai bine zis, c Magul lui Juruit poate. Aa
c, atta timp ct l are n slujb pe oimar, nu putem fugi. Cel puin nu ca o
prim opiune.
Dar ca a doua opiune? ntreb Jean.
Dac se ajunge la asta... am putea mcar s ncercm. Putem pregti
lucrurile i, dac va fi absolut nevoie s fugim, ei bine, ne vom nhma la jug i
vom trage alturi de cai dac-i cazul.
Ceea ce nseamn c rmne numai s ne hotrm din ce angajament s te
scpm n noaptea acestei ntrevederi de la Gaura Ecoului, zise Jean.
Nu-i greu de hotrt, spuse Locke. Regele Cenuiu ne are la mn; pe
Barsavi tim c-l putem pcli. Aa c voi juca rolul Regelui Cenuiu i m voi
gndi la o cale prin care s scpm de angajamentul fa de Capa, fr s fim
executai pentru asta.
Ce-a vrea s-o vd i pe asta, zise Jean.
ns ce-ai spune dac n-ar mai fi nevoie de aa ceva? Calo art spre
fratele su. Unul din noi l poate juca pe Regele Cenuiu, iar tu i Jean putei sta
lng Barsavi, aa cum v-a cerut.
Da, o idee excelent, aprob Galdo.
Nu, spuse Locke. n primul rnd, sunt un imitator mai iscusit dect oricare
din voi doi, i o tii prea bine. Voi ieii mult prea mult n eviden. Nu putem
risca. n al doilea rnd, n timp ce eu l joc pe Regele Cenuiu, voi doi vei fi
uitai de toat lumea. Vei fi liberi s facei ce vrei. Prefer s ateptai cu un
mijloc de transport la unul dintre locurile noastre de ntlnire, n caz c lucrurile
merg prost i o s fim nevoii s fugim.
Cum rmne cu Goang?
Goang, interveni acesta, se tot preface c sforie de minute bune. Eu tiu
bine Gaura Ecoului; obinuiam s m ascund acolo uneori, cnd eram cu gaca
din Dealul Umbrelor. O s fiu acolo, sub podea, lng cascad, stnd cu ochii n
patru pentru orice semn de primejdie.
Goang, zise Locke, tu vei
Dac nu-i convine, n-ai dect s m nchizi ntr-o cutie, ca s m opreti.
Ai nevoie de o iscoad, iar Regele Cenuiu nu a spus c nu poi s-i pui prietenii
s stea la pnd. Iar eu asta fac. Stau la pnd. Nici unul dintre voi nu o poate
face ca mine, deoarece suntei prea mari, ncei, zgomotoi i
Zeii s ne fereasc! l ntrerupse Locke. Zilele mele ca garrista sunt
numrate; Ducele Goang ne dicteaz condiiile n care l putem sluji. Foarte
bine, Altea Voastr. O s i dau un rol ca s-mi rmi la ndemn , ns vei
sta la pnd numai unde i spun eu s stai, bine?
Al naibii de bine!
Atunci aa rmne, zise Locke. i dac nu mai simte nimeni nevoia
presant s i imit pe cei puternici i mrei sau pe un prieten de-al meu pe care
vor s-l omoare, mie mi-ar prinde bine un pic de somn.
E al naibii de pcat ce s-a ntmplat cu Nazca, spuse Galdo. Netrebnicul
naibii!
Da, spuse Locke. De fapt, voi vorbi cu el despre asta chiar disear. Cu el
sau cu vrjitorul lui de cas, oricare se hotrte s vin.
Lumnarea, zise Jean.
Da. Dup ce ne terminm treaba noi doi, dup Lumina-fals. Poi s atepi
jos, la Ultima Greeal. Eu voi sta aici sus, o voi aprinde i i voi atepta s
apar. Locke rnji. Nu au dect s se distreze urcnd pe scri, nenorociii!

Ziua fu senin i plcut, iar seara pe ct de rcoroas se putea spera n


Camorr. Locke sttea n odile de la cel de-al aptelea cat, cu ferestrele deschise
i cu plasele lsate jos, pe cnd cerul purpuriu era iluminat de coloane de lumin
fantomatic.
Lumnarea oimarului mocnea pe mas lng resturile cinei lui Locke i
lng o sticl de vin pe jumtate goal. Cealalt jumtate a sticlei i nclzea
stomacul lui Locke, n vreme ce el sttea cu faa spre u, masnd pansamentul
nou pe care Jean insistase s i-l nfoare la bra nainte s-i ia n primire poziia
de la Ultima Greeal.
Paznicule Strmb, rosti Locke ctre nimeni, dac te enervez din vreun
motiv oarecare, nu trebuie s te osteneti atta ca s m pedepseti. Iar dac nu te
enervez, ei bine, ndjduiesc c m socoi nc amuzant. i ndoi degetele de la
braul rnit, tresrind, apoi lu paharul de vin i sticla nc o dat. Un pahar
vrsat pentru un prieten absent, zise el n timp ce l umplea cu vin rou ntunecat
un vin Nacozza cu arom rinoas din podgoriile pe care Don Salvara le-avea
pe malul fluviului. Un dar pentru Lukas Fehrwight, atunci cnd acesta coborse
de pe barja de agrement cu attea zile n urm... sau nu chiar cu attea. Prea c
trecuse o via de om. Deja i ducem dorul Nazci Barsavi i i dorim toate cele
bune. A fost o garrista corect i a ncercat s i scape pezon-ul dintr-o situaie
imposibil pentru amndoi. Merita mai mult. N-ai dect s te pii pe mine ct
vrei, dar f ce poi pentru ea. Te roag asta slujitorul tu.
Dac vrei s msori smerenia cuiva, urmrete-l cnd crede c mnnc
singur, rosti oimarul.
Ua de la intrare tocmai se nchidea n urma Magului-Juruit; Locke nu o
vzuse i nici nu o auzise deschizndu-se. i oricum, fusese ncuiat, cu drugul
pus. oimarul nu avea pasrea cu el i era nvemntat n aceeai hain cenuie,
larg i cu mneci stacojii prinse n nasturi de argint pe care Locke o vzuse cu o
noapte nainte. O cum cenuie de catifea edea ntr-o parte pe capul su,
mpodobit de o singur pan prins cu un ac argintiu, uor de identificat ca
provenind de la Vestris.
n ceea ce m privete, nu am fost niciodat prea smerit, continu el. Nici
nu prea m-am dat n vnt dup scri.
Vai, mi-e copleit inima de mhnire cnd aud de greutile tale, zise
Locke. Unde i-e oimul?
Se rotete pe-aici.
Locke fu deodat ct se poate de contient c lsase ferestrele deschise, dei o
clip mai nainte asta fusese o alinare. Plasa nu l-ar fi inut afar pe Vestris dac
oimul se hotra s nu mai rspund la comenzi.
Speram c o s vin i stpnul tu cu tine.
Clientul meu, accentu Magul-Juruit, are treab n alt parte. Vorbesc n
numele lui i i voi transmite cuvintele tale. Asta n caz c ai nite cuvinte care s
merite transmise.
O, am mereu cuvinte, spuse Locke. Cuvinte precum complet cnit. i
idiotul naibii. V-a trecut oare prin cap, ie sau clientului tu, c singura cale
prin care putei fi siguri c un camorrean nu va negocia niciodat cu voi cu bun-
credin este s omori pe cineva snge din sngele su?
Vai, dar nu se poate! zise oimarul. Ce veti proaste mi dai! i Regele
Cenuiu era att de sigur c Barsavi va interpreta uciderea fiicei sale drept un
gest de prietenie! Vrjitorul ridic din sprncene. Uite ce-i, voiai s-i spui asta
chiar tu sau vrei s dau fugua la el cu revelaia ta?
Foarte amuzant, jigodie de doi bani ce eti! Dei am fost de acord, sub
presiune, s umblu ano mbrcat ca stpnul tu, trebuie s recunoti c a-i
trimite lui Capa singura sa fiic ntr-o putin cu piat mi complic oarecum
munca.
Ce pcat, zise Magul-Juruit, dar sarcina rmne aceeai, la fel ca i
presiunea.
Barsavi m vrea lng el la ntrevederea asta, oimare. Mi-a cerut-o azi-
diminea. Poate c m-am mai fofilat eu nainte, dar acum? Uciderea Nazci m-a
adus la o strmtoare a naibii de crncen.
Eti Ghimpele din Camorr. n ce m privete, a fi foarte dezamgit dac
nu ai putea gsi o cale de scpare din situaia asta. Solicitarea lui Barsavi este o
cerere; cea a clientului meu este o porunc.
Clientul tu nu-mi spune tot ce ar trebui s-mi spun.
Poi presupune fr s dai gre c i tie planul mai bine dect tine.
oimarul ncepu s eas lene un fir subire ntre degetele minii drepte;
acesta avea un ciudat luciu argintiu.
Blestema-v-ar zeii, uier Locke, poate c nu-mi pas ce se ntmpl cu
Capa, dar Nazca mi-a fost prieten. Presiunea o pot accepta; rutatea asta pur nu
pot s-o accept. Nenorociilor, nu era nevoie s-i facei asta!
oimarul i desfcu degetele i firul sclipi, esut ntr-un soi de moar. ncepu
s i mite ncet degetele, strngnd unele fire i lrgind altele, la fel de
ndemnatic precum cei doi Sanza cnd plimbau monede pe mini.
Nu-i pot spune cum mi mpovreaz contiina faptul c s-ar putea s-i
pierdem mrinimoasa ncuviinare, rosti el.
Apoi oimarul uier un cuvnt; o singur silab ntr-un grai pe care Locke
nu-l nelese. nsui sunetul era anapoda i suprtor; rsun n camer de parc
s-ar fi auzit de la distan.
Obloanele de lemn din spatele lui Locke se trntir i el sri din scaun.
Una cte una, celelalte ferestre se nchiser i ncuietorile lor pcnir,
micate de o mn nevzut. oimarul i mic iari degetele; lumina sclipi pe
pnza din minile sale i Locke icni simi deodat cum l dor genunchii, de
parc ar fi fost izbii puternic din pri.
Este a doua oar cnd te pori obraznic cu mine, zise Magul-Juruit. Chiar
nu mi se pare amuzant. Aa c voi ntri nc o dat instruciunile clientului meu,
i o voi face pe ndelete.
Locke scrni din dini; din ochi i nir lacrimi nedorite, n timp ce durerea
din picioare sporea, zvcnea, se rspndea. Acum parc simea o vpaie rece
fichiuindu-l din interior peste rotule. Nemaiputndu-i susine propria greutate,
se prvli nainte. O mn se ag neajutorat de picioare, n timp ce cu cealalt
ncerc s se sprijine de mas. Se uit urt la Magul-Juruit i ddu s vorbeasc,
dar descoperi c muchii gtului fur cuprini de convulsii cnd ncerc asta.
Eti un simplu bun, Lamora. i aparii Regelui Cenuiu. Lui nu i pas c
Nazca Barsavi i-a fost prieten; a fost ghinionul ei c zeii i-au dat tatl pe care i
l-au dat.
Convulsiile se rspndir prin trupul lui Locke, de-a lungul irei spinrii, prin
brae i picioare, acolo unde ntlnir durerea chinuitoare i rece ca gheaa ce
lucra deja, i se unir cu aceasta, ntr-un amestec hidos. Czu pe spate, icnind, cu
chipul schimonosit ntr-un rictus i cu minile chircite deasupra capului ca nite
gheare.
Ari ca o insect aruncat n foc. i asta e cea mai nensemnat
manifestare a artei mele. Ce i-a putea face dac i-a ese numele adevrat pe
pnz sau dac i l-a nsemna pe pergament... E limpede c numele tu adevrat
nu este Lamora; Lamora nseamn umbr n therina Tronului. ns
prenumele tu, ei bine... ar fi de ajuns ca s te controlez, dac a alege s m
folosesc de el.
Degetele oimarului zburau nainte i napoi, nceond vederea lui Locke,
schimbnd i ntinznd acele fire argintii, iar ritmul chinului lui Locke crescu
direct proporional cu micarea acelui tipar sclipitor. Clciele sale se izbeau de
podea; dinii i zdrngneau n gur; i se prea c cineva ncearc s-i extrag
oasele din coapse cu ururi de ghea. ncerc s trag destul aer n piept ca s
urle, dar plmnii refuzar s se mite. i simea gtlejul plin cu ghimpi, iar
lumea ncepea s se nnegreasc i s se nroeasc la margini.
Eliberarea veni tot ca un oc. Zcea la pmnt, fr oase, simind nc nlucile
durerii zvcnindu-i prin trup. Lacrimi calde i curgeau pe obraji.
Nu eti un om deosebit de inteligent, Lamora. Un om inteligent nu mi-ar
irosi niciodat timpul n mod voit. Un om inteligent ar prinde nuanele situaiei
n care se afl, fr s fie nevoie s... m repet.
O alt micare de argint nceoat n colul vederii lui Locke i o nou durere
i izbucni n piept, precum un foc care-i nmugurea n jurul inimii. l putea simi
acolo, prjolindu-i nsi esena fiinei. I se pru c poate mirosi chiar carnea
ncreit din plmni i c poate simi aerul din gtlej ncingndu-se, pn ajunse
fierbinte precum dogoarea dintr-un cuptor de pine. Gemu, se zvrcoli, i ddu
capul pe spate i n cele din urm url.
Am nevoie de tine, dar trebuie s fii umil i recunosctor pentru ngduina
mea, zise oimarul. ns n ce-i privete pe prietenii ti, asta-i cu totul alt
poveste. Vrei cumva s-i fac asta lui Goang i s te pun s priveti? Vrei s le
fac asta celor doi Sanza?
Nu... te rog, nu! strig Locke, ghemuit n agonie, inndu-se cu minile de
piept. Se trezi sfiindu-i tunica, precum un animal nnebunit de durere. Nu ei!
De ce nu? Ei sunt complet irelevani pentru clientul meu. Sunt de irosit.
Durerea arztoare se potoli, absena ei ocndu-l iari pe Locke. Se chirci pe
o parte, cu rsuflarea ntretiat, nevenindu-i s cread c o dogoare att de
cumplit poate s dispar att de iute.
Un singur cuvnt sarcastic, spuse Magul-Juruit, o singur remarc
obraznic, o singur pretenie, cea mai mic frm de altceva dect deplin
njosire, i ei vor plti preul mndriei tale. Ridic paharul de vin rinos de pe
mas i sorbi din el. Pocni apoi din degete i lichidul din pahar dispru ntr-o
clipit, evaporndu-se fr nici mcar o scnteie. Am scpat acum de
nenelegeri?
Da, complet, zise Locke. Da. Te rog, nu le face ru! Voi face tot ce va fi
nevoie.
Sigur c aa vei face. i-acum... i-am adus componentele costumului pe
care-l vei purta la Gaura Ecoului. O s le gseti n faa uii. Sunt teatrale, aa
cum i trebuie. Nu voi cuteza s-i explic cum s-i pregteti rolul; fii pe poziie
peste drum de Gaura Ecoului la zece i jumtate n noaptea ntrevederii. Te voi
ndruma de acolo i-i voi arta ce s spui.
Barsavi, tui Locke. Barsavi... va vrea s m omoare.
Te ndoieti c a putea s te pedepsesc n continuare, dup bunul meu
plac, pn cnd nnebuneti de durere?
Nu... nu.
Atunci, nu te ndoi nici c te pot proteja de orice nimicuri i-ar trece prin
minte lui Capa s foloseasc.
mi vei arta... cum?
Nu am nevoie de aer ca s-mi poarte instruciunile, auzi Locke n cap glasul
Magului-Juruit, rsunnd cu o vigoare ocant. Cnd vei avea nevoie de vreun
ajutor la ntrevederea ta cu Barsavi, o s i-l ofer eu. Cnd va trebui s ceri sau
s accepi ceva, o s i zic eu cum s acionezi. E limpede?
Da. Ct se poate de limpede. M-mulumesc.
Chiar trebuie s fii recunosctor pentru ceea ce am fcut mpreun cu
clientul meu n numele tu. Sunt destui oameni care ateapt ani de zile o ocazie
de a intra n graiile lui Capa Barsavi. Iar ie i s-a servit ocazia asta ca o mas pe
cinste. Nu-i aa c suntem generoi?
Da... desigur.
Aa. i sugerez s gseti o cale de a scpa de sarcina pe care i-a dat-o.
Asta i va permite s te concentrezi pe sarcina pe care i-am impus-o noi. Nu am
vrea s-i fie distras atenia ntr-un moment critic; asta i-ar produce numai
neplceri, poi fi sigur.

Ultima Greeal era pe jumtate goal, un fenomen pe care Locke nu-l mai
observase pn atunci. Conversaiile se purtau n oapt; ochii erau reci i aspri;
gti ntregi ddeau de bnuit prin absena lor. Brbai i femei laolalt purtau
straie mai groase dect ar fi cerut-o anotimpul; mai multe mantii scurte, surtuce
i jiletci cptuite. Era mai uor s ascunzi arme astfel.
Deci, ce naiba ai pit?
Jean l ajut pe Locke s se aeze; fcuse rost de o msu ntr-o firid lateral
a tavernei, cu vedere spre u. Locke se foi n scaun, cu ncheieturile i muchii
gtului bntuii nc de o rmi din durerile provocate de oimar.
oimarul a avut cteva preri pe care-a dorit s i le exprime, i se pare c
nu sunt att de fermector pe ct credeam, zise Locke cu voce joas. Se juc
alene cu tunica sa sfiat. Mai nti berea. M plng eu mai ncolo.
Jean mpinse spre el o halb de lut cu bere camorrean cald, iar Locke ddu
pe gt jumtate din dou nghiituri.
Ei bine, bnuiesc c a meritat s-i spun toate chestiile alea, continu el
dup ce se terse la gur. Nu cred c Magii-Juruii sunt obinuii s fie jignii.
Ai obinut ceva cu asta?
Nu. Locke bu i cealalt jumtate de bere i i ntoarse halba cu fundul n
sus nainte s o aeze pe mas. Absolut nimic, la naiba! n schimb, am fost
torturat de am fcut pe mine, ceea ce a fost instructiv, dintr-un anumit punct de
vedere.
Nenorocitul naibii! Minile lui Jean se ncletar n pumni. I-a putea face
attea, fr s-l omor. Ndjduiesc din tot sufletul s apuc mcar s ncerc.
Pstreaz-te pentru Regele Cenuiu, bombni Locke. M gndesc c, dac
supravieuim dup tot ce ni se pregtete de Ziua Ducelui, nu l va putea ine pe
oimar n simbrie pentru totdeauna. Iar cnd pleac Magul-Juruit...
Vorbim cu Regele Cenuiu din nou. De data asta, cu cuite.
ntocmai. l urmrim, dac trebuie. Tot era nevoie s facem ceva cu
bnetul pe care l-am strns. Iat c acum avem ce face. ndat ce nemernicul la
nu-i va mai putea plti magul, o s-i artm ct de mult ne place s fim aruncai
de colo-colo ca nite mingi. Chiar dac va fi nevoie s-l urmrim pe toat Marea
de Fier, dincolo de Capul Nessek i pn la Balinel, pe Marea de Bronz.
sta zic i eu plan. i ce ai de gnd s faci la noapte?
La noapte? Locke gemu. i voi urma sfatul lui Calo. O s m duc ano la
Crinii Asociai i o s mi-o trag de-o s-mi ias creierii pe ochi. N-au dect s
mi-i pun la loc diminea, dup ce isprvesc cu mine; am neles c trebuie
pltit o tax suplimentar, dar nu-mi pas.
Cred c o iau razna, zise Jean. Au trecut patru ani i n tot timpul sta ai
fost
Sunt frustrat i am nevoie de o pauz. Iar ea este la o mie de mile distan
i asta e, cred c sunt i eu om, la naiba! Nu m atepta.
O s te nsoesc, spuse Jean. Nu-i indicat s fii singur ntr-o noapte ca asta.
Tot oraul st ca pe ace, acum c s-a auzit de Nazca.
Nu-i indicat? Locke pufni n rs. Sunt cel mai protejat om din tot
Camorrul, Jean. tiu sigur c sunt singura persoan pe care absolut nimeni nu
vrea s o omoare nc. Nu nainte de a-mi trage sforile pn la capt.

Nu merge, zise el, peste nici dou ceasuri. mi pare ru, nu este... vina ta.
Odaia era cald, ntunecat i nespus de plcut, aerisit de fonetul domol al
unui ventilator de lemn care se rotea ntr-un pu ascuns. Roile morilor de ap se
nvrteau lng mpodobita Cas a Crinilor Asociai, din captul de miaznoapte
al Laului, punnd n funciune curele i lanuri care operau mai multe
mecanisme de produs plceri.
Locke sttea ntins pe un pat lat cu saltele moi umplute cu fulgi, acoperite cu
cearafuri de mtase i avnd deasupra un baldachin, tot din mtase. edea
tolnit n lumina roie i blnd a unui glob alchimic mat, ceva mai puternic
dect lumina stacojie a lunii, i admira formele delicate ale femeii care i
mngia interiorul coapselor. Mirosea a vin aromat de mr i a mosc cu
scorioar, iar formele sale erau cu adevrat admirabile. ns el nu era nici pe
departe aat.
Felice, te rog, zise el. A fost o idee proast.
Eti ncordat, opti Felice. E limpede c te roade ceva, iar tietura aia de pe
bra... n nici un caz nu ajut. Las-m s mai ncerc nite chestii. Sunt mereu
pregtit pentru o... provocare profesional.
Nu-mi pot nchipui ceva care s ajute.
Hmmm... Locke i putu auzi mbufnarea n glas, dei chipul i era doar o
aduntur de umbre n penumbra roiatic. Avem i vinuri, s tii. De-alea
alchimice, din Tal Verrar. Afrodiziace. Nu-s ieftine, dar funcioneaz. i mas
abdomenul, jucndu-se cu dunga subire de pr ce-i cobora pe centru. Pot face
minuni.
Nu-mi trebuie vin, spuse el distant, apucndu-i mna i ndeprtndu-i-o de
piele. Pe toi zeii, nu tiu ce-mi trebuie!
ngduie-mi s i fac o sugestie, atunci. Se mic n pat pn cnd se
ghemui la pieptul lui, stnd n genunchi. Cu o micare sigur (cci sub formele
acelea voluptuoase erau muchi veritabili) l rsuci pe burt i ncepu s-i
frmnte muchii de la gt i de pe spate, alternnd mngieri blnde cu apsri
ferme.
Sugestie... ah... acceptat...
Locke, rosti Felice, renunnd la glasul languros, cu tonuri de fac-tot-ce-
pofteti, una dintre iluziile ndeosebi de apreciate ale meseriei sale, tii c
slujitorii din odile de ateptare ne spun exact ce cere fiecare client cnd ne dau
sarcinile, nu?
Aa am auzit.
Ei bine, tiu c tu ai cerut neaprat o rocat.
Ceea ce... ah, puin mai jos, te rog... ceea ce nseamn...?
Suntem numai dou rocate aici, la Crini, i mai primim cererea asta din
cnd n cnd, continu ea. Dar mai e ceva: unii brbai vor o rocat aa, n
general, pe cnd alii vor o anumit rocat.
A...
Cei care vor pur i simplu o rocat i fac de cap i apoi pleac. ns tu...
tu vrei o anumit rocat. i nu-s eu aceea.
mi pare ru. i-am spus c nu e vina ta.
tiu. A fost foarte drgu din partea ta.
i sunt fericit s pltesc oricum.
La fel de drgu. Chicoti. Dar ai avea de furc cu o camer plin de brbai
narmai dac nu ai plti, aa c nu ar trebui doar s-i faci griji c mi rneti mie
sentimentele.
tii ceva? zise Locke. Cred c mi placi mai mult aa dect cum erai
nainte, cu toat atitudinea aia nenorocit de cum i pot fi pe plac, stpne?
Pi, unii brbai prefer o trf direct. Alii nu vor s aud altceva n afar
de ct de grozavi sunt. Continu s i frmnte muchii de la gt cu muchiile
palmelor. E doar o afacere. Dar, aa cum i-am spus, tu pari s te prpdeti de
dorul cuiva. i acum c i-ai amintit asta, eu nu mai sunt de-ajuns.
Iart-m.
Nu-i nevoie s-i tot ceri iertare. Tu eti cel a crui iubit a fugit jumtate
de continent.
Zeii s ne fereasc! Locke gemu. Gsete-mi o singur persoan n Camorr
care s nu tie i i dau pe loc o sut de coroane, jur.
E doar ceva ce am auzit de la unul din fraii Sanza.
Unul din fraii Sanza? Care din ei?
N-a putea spune precis. Sunt att de greu de distins n ntuneric...
O s le tai limbile alea blestemate!
Nu, nu... i ciufuli prul. Te rog s nu faci una ca asta. Noi, fetele, avem
barem la ce s le ntrebuinm.
Hmmm...
Of, srmane zevzec, dragul de tine! Chiar i-a picat ru cu tronc. Ei bine,
ce pot s zic, Locke? Eti lucrat. Felice rse ncetior. Doar c nu de mine.
INTERLUDIU: Capodopere trengreti

n vara de dup sosirea lui Jean printre Ticloii Gentilomi, ntr-o noapte,
dup cin, Printele Lanuri i duse pe acoperiul templului, pe el i pe Locke.
Lanuri fuma un snop de tutun jeremit nfurat n hrtie, n timp ce lumina
soarelui se scufunda dincolo de orizont i vpile prinse de Sticla-strveche din
ora se nlau licrind n locul ei.
n acea noapte, voia s le vorbeasc despre nevoia de a tia beregate, la un
moment dat.
Anul trecut, am purtat discuia asta cu Calo, Galdo i Sabetha, ncepu el.
Biei, voi suntei nite investiii, att n timp, ct i n bani. Scoase cteva
rotocoale zdrenuite de fum palid, neizbutind, ca de obicei, s produc inele
ntregi. Investiii mari. Poate chiar opera vieii mele. O pereche de capodopere
trengreti. Aa c vreau s inei minte c nu vei putea s v fofilai mereu
dintr-o ncierare. Dac scoate careva fierul la voi, m atept s supravieuii.
Uneori, asta nseamn s rspundei la provocare. Alteori, nseamn s o luai la
goan ca i cum v-ar fi luat foc fundul. ns cel mai important este s tii care-i
alegerea potrivit n fiecare situaie i de aceea trebuie s vorbim acum despre
nclinaiile voastre.
Lanuri l intui pe Locke cu privirea, n vreme ce trase ndelung i intenionat
din snop ultima gur de aer a unui om care pete prin ape neplcute, gata n
orice clip s se scufunde.
tii i tu, la fel de bine ca mine, c ai o mulime de talente, Locke, eti
nzestrat pentru o grmad de lucruri. Aa c o s i spun asta fr ocoliuri.
Dac se ajunge la o disput mai serioas cu un duman adevrat, nu eti altceva
dect o pereche de ndragi piai i o pat de snge. Evident, poi s omori, zeii
mi sunt martori, ns pur i simplu nu eti fcut pentru o lupt dreapt. i tii
asta, nu-i aa?
Tcerea lui Locke i obrajii si roii reprezentau un rspuns n sine. Simindu-
se deodat incapabil s l priveasc pe Printele Lanuri n ochi, ncerc s
pretind c picioarele sale erau nite obiecte fascinante pe care nu le mai vzuse
niciodat.
Locke, Locke, nu putem fi toi nite cini turbai cu sabia-n mn i n-are
de ce s-i fie ruine, aa c s nu-i mai vd buza aia tremurnd ca un sfrc de
bab, bine? Vei nva s mnuieti fierul, laul i arbaleta. ns le vei nva n
stilul furiat. n spate, dintr-o parte, de deasupra, n ntuneric. Lanuri nfc un
adversar nchipuit de la spate, cu mna stng la gt, n vreme ce dreapta lovea la
nivelul rinichiului cu igara pe jumtate fumat n loc de pumnal. Toate
chichiele, cci, dac lupi cu cap, nu vei fi cioprit n bucele.
Lanuri se fcu c terge sngele de pe tiul su cu vrf de tciune, apoi
mai trase un fum.
Cam aa stau lucrurile. Obinuiete-te cu ideea, Locke! Trebuie s ne
nfruntm neajunsurile, stnd drept. Gtile au o veche zical: minciunile se
rspndesc, dar adevrul rmne acas. Scoase dou fuioare de fum pe nri i se
nveseli vizibil cnd cozile de abur cenuiu i se nvolburar n jurul capului.
Acum nceteaz s te pori de parc ai avea o femeie despuiat pe pantofi, bine?
Locke rnji fr vlag auzind asta, dar i ridic privirea i ncuviin.
Acum tu, zise Lanuri, ntorcndu-se s-l priveasc pe Jean. tim cu toii
c tu ai tendina s spargi capete cnd i iei din fire. Avem deja un creier
malefic i un excelent mincinos n persoana lui Locke, aici de fa. Calo i Galdo
sunt buni la toate, dar nu exceleaz la nimic. Sabetha este regina nnscut a
fermectorilor din toate timpurile. ns ceea ce nc ne lipsete este un btu
adevrat. Cred c ai putea fi tu, un mardeia pe cinste, care s-i fereasc
prietenii de necazuri. Un nemernic i un cine turbat cu fierul n mn. Vrei s
ncerci?
Ochii lui Jean fur atrai imediat de spectacolul fascinant de pe picioarele
sale.
, pi, dac socotii c ar fi o idee bun, eu pot ncerca...
Jean, te-am vzut mnios.
Iar eu i-am simit mnia, zise Locke rnjind.
Crede-m pe cuvnt, Jean; la urma urmei, am de patru ori vrsta ta. Tu nu
arzi mocnit, nici nu amenini; pur i simplu devii rece i dup aceea faci lucrurile
s se ntmple. Unii oameni sunt fcui pentru situaii dificile. Trase nc un fum
din igar i scutur scrumul alb pe pietrele de sub picioare. Cred c tu te pricepi
la stors creierii din capul oamenilor. Ceea ce nu este nici bine, nici ru, n sine,
dar ne poate fi folositor nou.
Jean pru s se gndeasc puin, dar Locke i Lanuri puteau vedea n ochii lui
c deja luase o hotrre. Acetia deveniser aspri i flmnzi sub claia lui neagr
de pr, iar ncuviinarea fu doar o formalitate.
Bun, bun! M-am gndit eu c o s-i surd ideea, aa c mi-am permis s
fac nite aranjamente. Scoase un portofel negru de piele dintr-un buzunar al
hainei i i-l ddu lui Jean. Mine, la jumtate de ceas dup amiaz, eti ateptat la
Casa Trandafirilor de Sticl.
Locke i Jean holbar ochii cu uimire cnd auzir numele celei mai cunoscute
i mai exclusiviste coli de lupt din Camorr. Jean deschise portofelul cu pecete.
nuntru se afla un simbol plat, un trandafir stilizat prins n sticl mat, lipit
direct pe suprafaa interioar a pielii. Acesta urma s i ngduie lui Jean s
traverseze Angevinul i s treac de punctele de straj din insulele Alcegrante. l
plasa sub protecia nemijlocit a Donului Tomsa Maranzalla, Stpnul Casei
Trandafirilor de Sticl.
Trandafirul acela te va lsa s treci fluviul i s intri n lumea bun, ns,
odat ajuns acolo, nu pierde vremea. F precum i se spune; te duci drept acolo i
te ntorci drept napoi. O s mergi de patru ori pe sptmn de-acum nainte. i,
de dragul nostru, aranjeaz-i claia aia din cretet. N-ai dect s foloseti flcri
i un baltag, dac trebuie. Lanuri trase un ultim fum cu arom de conifere din
igara sa tot mai mic, apoi azvrli mucul peste peretele acoperiului. Ultimul su
fum din acea noapte pluti pe deasupra capetelor celor doi biei, un inel
tremurnd, dar de data asta ntreg.
La naiba! Un semn. Lanuri ntinse mna dup inelul ce se ndeprta de
parc ar fi putut s-l trag napoi i s-l cerceteze n amnunime. Fie acest plan
este sortit s mearg, fie zeii sunt mulumii c i-am pus la cale pieirea, Jean
Tannen. Ador situaiile astea n care am numai de ctigat! i-acum... nu avei de
lucru?

n Casa Trandafirilor de Sticl se afla o grdin flmnd. Locul era o copie


n miniatur a Camorrului; o plmdire de-a Eldrenilor, lsat n urm ca s se
minuneze oamenii o comoar lepdat ca o jucrie stricat. Sticla-strveche ce-
i inea laolalt pietrele o proteja mpotriva oricror mijloace de distrugere umane,
ntocmai precum cele Cinci Turnuri i o duzin de alte structuri rspndite pe
insulele oraului. Brbaii i femeile care triau aici erau nite intrui n mreia
locului, iar Casa Trandafirilor de Sticl era cel mai mre i mai primejdios loc
de pe dealurile Alcegrante. Faptul c Don Maranzalla o primise n grij era un
semn al naltei i statornicei stime pe care i-o purta Ducele.
Chiar nainte s se fi scurs jumtate de ceas din dup-amiaza urmtoare, Jean
Tannen sttea la ua turnului Donului Maranzalla: cinci caturi cilindrice de piatr
cenuie i de sticl argintie, o fortrea masiv care fcea toate vilele drgue
din preajm s par biete machete de arhitect pe lng ea. Valuri mari de ari
alb se pogorau din cerul fr nori, iar aerul era ncrcat cu rsuflarea puin
sttut a unui fluviu care fierbea ceasuri n ir n soare. O fereastr cu geam mat
era fixat n piatra de lng imensele ui din stejar lcuit ale turnului, n spatele
creia se putea ntrezri conturul vag al unui chip. Jean fusese vzut venind.
Trecuse n partea de nord a Angevinului pe o pasarel de sticl nu mai larg
dect oldurile sale, agndu-se cu palmele asudate de frnghiile de susinere ct
timp strbtu cei dou sute de metri. Nu existau poduri mari pe rmul sudic al
Islei Zantara, cea de-a doua insul Alcegrante dinspre est. Bacul costa o jumtate
de baron de bronz; pentru cei prea sraci ca s traverseze astfel, alternativa era
exaltarea terorii pasarelelor. Jean nu mai fusese cocoat niciodat pe una i,
vznd cum unii oameni mai experimentai nu bag n seam frnghiile n timp
ce traverseaz n vitez, simi cum i nghea mruntaiele. Momentul n care se
afl din nou cu picioarele pe caldarmul solid fu o uurare bine-venit.
Jachetele Galbene leoarc de sudoare care stteau de straj la poarta Islei
Zantara l lsaser pe Jean s treac mult mai repede dect i nchipuise el c-i
posibil, i el observ cum dispare orice urm de voioie de pe chipurile lor
rumene n clipa n care recunoscur pecetea pe care o purta. Indicaiile lor de
dup aceea fur succinte; oare ce se distingea n glasurile lor mil sau team?
O s ne uitm dup tine, biete, i strig unul dintre ei deodat dup ce
pornise pe pietrele albe i curate ale strzii. Asta n caz c o s mai cobori ntreg
de pe deal!
Deci era un amestec de mil i team. Oare Jean chiar fusese entuziasmat de
aceast aventur cu numai o noapte nainte?
Scritul i zornitul contragreutilor i vestir deschiderea uii duble din
faa sa, lsnd s se ntrevad ntunericul dinuntru. O secund mai trziu,
aceasta se deschise larg cu ncetineal maiestuoas, mpins spre exterior de doi
brbai cu jiletci i cingtori roii ca sngele, iar Jean vzu c fiecare u era
groas de cincisprezece centimetri i era fcut din lemn masiv ntrit cu fii de
fier. Un val de mirosuri se revrs asupra sa: piatr jilav i sudoare sttut,
carne la proap i tmie cu scorioar. Mirosuri de bunstare i de siguran, de
via ntre ziduri.
Jean nl portofelul ctre brbaii care deschiseser ua i unul dintre ei
flutur nerbdtor din mn.
Eti ateptat. Intr ca un oaspete al Donului Maranzalla i respect-i casa
cum i-ai respecta propria cas.
Pe peretele din stnga al foaierului opulent se aflau scri din fier negru ce
urcau n spiral; Jean l urm pe brbat pe nite trepte nguste, strduindu-se ct
se poate de contient s-i controleze asudarea i icnetele. Uile turnului se
nchiser n spatele lor cu un zgomot rsuntor.
i croir drum prin trei caturi de sticl sclipitoare i de piatr strveche,
decorate cu covoare roii i groase i cu nenumrate tapierii murdare pe care
Jean le recunoscu ca fiind stindarde de lupt. Don Maranzalla slujise drept
maestru personal de scrim al Ducelui i comandant al Jachetelor sale Negre
vreme de un sfert de veac. Aceste buci nsngerate de pnz erau tot ce mai
rmsese din nenumratele regimente pe care soarta le scosese n calea lui
Nicovante i a lui Maranzalla n lupte de-acum legendare: Rzboaiele Mrii de
Fier, Rzvrtirea Contelui Nebun, Rzboiul de O Mie de Zile mpotriva Tal
Verrarului.
n cele din urm, scara erpuit i duse pn ntr-o cmru ntunecoas,
puin mai mare dect un dulap, luminat de strlucirea domoal i roiatic a
unui felinar de hrtie. Brbatul puse o mn pe o clan de bronz i se ntoarse
s-l priveasc pe Jean.
Aceasta este Grdina Fr Miresme, i zise el. Pete nuntru cu grij i
nu atinge nimic dac ii la via.
Apoi deschise ua de la acoperi, dezvluind o privelite att de strlucitoare
i de uluitoare nct Jean se ls n spate pe clcie.
Limea Casei Trandafirilor de Sticl era de dou ori mai mare dect
nlimea ei, astfel c acoperiul trebuie s fi avut cel puin treizeci de metri n
diametru, fiind nconjurat de ziduri. Pentru o clip plin de spaim, Jean crezu c
se afl n faa unui foc alchimic dogorind ntr-o sut de culori. Toate povetile i
zvonurile nu l pregtiser nici pe departe pentru privelitea oferit de acest loc,
sub lumina soarelui alb de var; prea ca i cum, diamant lichid ar pulsa printr-
un milion de nervuri delicate i scnteia pe un milion de faete i de muchii. Era
o ntreag grdin de trandafiri, rnduri peste rnduri de petale, tulpini i spini
fr nici un cusur, tcui i fr de miros, vii cu vpi reflectate, cci era toat
cioplit din Sticl-strveche, o sut de mii de muguri perfeci pn la cel din
urm spin. Nucit, Jean se mpletici nainte i ntinse o mn ca s-i
redobndeasc echilibrul. Dup ce i nchise strns ochii, ntunericul rmase
nsufleit de imaginile strfulgerrilor de ari.
Slujitorul Donului Maranzalla l prinse de umeri cu blndee, dar i cu
fermitate.
Poate fi copleitor la nceput. Ochii ti se vor adapta n cteva momente,
ns bag de seam ce-i spun: orice ai face, nu pune mna pe nimic.
Cnd ochii lui Jean i revenir din ocul iniial provocat de grdin, el ncepu
s vad dincolo de dogoarea nucitoare. Fiecare rnd de trandafiri era de fapt
transparent; cel mai apropiat se afla la numai doi pai de el. i era fr defecte
ntocmai cum se zvonea de parc Eldrenii ngheaser fiecare mugur i fiecare
tuf ntr-o clip de perfeciune desvrit a verii. ns ici i colo se puteau zri
petice de culoare veritabil n inimile sculpturilor, vrtejuri translucide maro-
roietice, precum nori de fum ruginiu ncremenii n ghea.
Aceti nori colorai erau snge de om.
Fiecare petal, frunz i spin erau mai ascuite dect orice brici; cea mai
uoar atingere ar fi tiat pielea unui om ca pe hrtie, iar trandafirii ar fi nghiit
sngele (dac era s se dea crezare povetilor), rspndindu-l adnc prin reeaua
de tulpini i lstari de sticl. Se zicea c, dac avea s fie hrnit cu destule viei,
fiecare mugur i fiecare rnd urma s capete o culoare roie bogat i ruginie.
Dup unele zvonuri, grdina nu ar fi but dect ceea ce se vrsa n ea; dup
altele, trandafirii sorbeau sngele dintr-o ran i puteau sectui complet un om
dintr-o singur tietur, orict de mic.
Ar fi fost nevoie de o concentrare intens ca s strbai aceste crri;
majoritatea aveau numai doi-trei pai lime i o singur clip de neatenie s-ar fi
putut dovedi fatal. Faptul c Don Maranzalla considera grdina sa drept locul
ideal pentru a-i nva pe tineri cum s lupte spunea multe despre firea sa.
Pentru prima oar, Jean se simi copleit i nspimntat gndindu-se la
fpturile care dispruser din Camorr cu o mie de ani nainte ca el s se nasc.
Ct de multe alte surprize stranii mai rmseser n urm pentru ca oamenii s le
gseasc din ntmplare? Ce putea pune pe fug fpturi destul de puternice ca s
zmisleasc aa ceva? Nici nu voia s i nchipuie un rspuns.
Slujitorul lui Maranzalla ddu drumul din strnsoare umerilor lui Jean i se
ntoarse n camera ntunecoas din captul scrilor; camera, aa cum putea Jean
s vad acum, ieea din zidul turnului precum cocioaba unui grdinar.
Donul te ateapt n centrul grdinii, i zise brbatul.
Apoi nchise ua dup el, iar lui Jean i se pru c rmsese singur pe acoperi,
cu soarele descoperit deasupra capului i cu rndurile de sticl nsetat naintea
sa.
ns nu era singur; din inima grdinii de sticl se auzeau zgomote, scrnetul
oelului izbit de oel, icnete joase de istoveal i cteva comenzi scurte, rostite de
un glas gros i autoritar. Cteva minute mai devreme, Jean ar fi jurat c
traversarea pasarelei fusese cel mai nspimnttor lucru pe care-l fcuse
vreodat, ns acum c se trezise n fa cu Grdina Fr Miresme s-ar fi ntors
bucuros n mijlocul acelei arcade subiri la peste cincisprezece metri deasupra
Angevinului i ar fi dansat pe ea fr frnghii de sprijin.
Totui, portofelul negru din mna sa i aduse aminte c Printele Lanuri l
considerase omul potrivit pentru orice l atepta n grdina asta. n ciuda
primejdiei lor scnteietoare, trandafirii erau nensufleii i fr cuget; cum ar fi
putut avea sufletul unui uciga dac se temea s mearg printre ei? Ruinea l
mpinse nainte, pas cu pas, i pi pe potecile erpuitoare ale grdinii cu cea mai
mare bgare de seam, n ciuda sudorii care-i aluneca pe fa i i pica ochii.
Sunt un Ticlos Gentilom, i opti.
Fur cei mai lungi zece metri din scurta sa via, coridorul acela dintre
rndurile reci i amenintoare de trandafiri.
Nu le ls nici mcar o pictur din sngele su.
n centrul grdinii se afla o curte circular, lat de vreo zece metri; aici doi
biei cam de-o seam cu Jean i ddeau trcoale unul altuia, cu spadele
fichiuind i nind. Ali ase biei i urmreau cu nelinite, mpreun cu un
brbat nalt de vrst mijlocie. Brbatul avea prul lung pn la umeri i musti
cu vrfurile plecate, de culoarea cenuii unui foc de tabr. Chipul su semna cu
o curea de lefuit i, dei purta pieptar de gentilom, de un rou la fel de aprins ca
al slujitorilor de la parter, l purta cu pantaloni bufani ponosii de vreme i cizme
vechi.
Nu era nici un biat la lecie care s nu eclipseze hainele maestrului. Acetia
erau fii de nobili, n jachete de brocart i n bufani croii, cu tunici de mtase i
cu imitaii lustruite de cizme de spadasin; fiecare dintre ei purta o tunic din piele
alb i aprtori din acelai material, btute cu inte argintii; tocmai bune pentru
a evita loviturile celorlalte arme de antrenament. Jean se simi de-a dreptul gol n
clipa n care pi n lumini, i numai ameninarea trandafirilor de sticl l
mpiedic s sar napoi n ascunzi.
Unul dintre dueliti fu surprins s l vad pe Jean ivindu-se din grdin, iar
adversarul su profit din plin de acea clip de neatenie; i nfipse cu iscusin
spada n braul celuilalt biat, mpungndu-l prin piele. Biatul strpuns scoase
un urlet necuviincios i scp spada.
Senior Maranzalla! Unul dintre bieii din mulime interveni, iar n glasul
su se simea lingueala (mai mult ulei dect s-ar fi gsit pe o spad pus la
pstrat). Este limpede c Lorenzo a fost distras de biatul care tocmai a aprut
din grdin! Nu a fost o lovitur onorabil.
Toi bieii din lumini se ntoarser s-l priveasc pe Jean, iar lui i fu cu
neputin s-i dea seama ce le trezise mai nti dispreul fi: straiele sale de
muncitor, nfiarea sa mthloas sau lipsa armelor i a armurii? Numai
biatul cu pata de snge ce i se ntindea pe mneca tunicii nu l privi cu scrb; el
avea alte probleme.
Brbatul crunt i drese glasul, apoi vorbi cu glasul gros pe care l auzise
Jean mai devreme. Prea amuzat.
Ai fost nesbuit c i-ai luat ochii de la adversar, Lorenzo, aa c ntr-un fel
ai meritat mpunstura. Dar este adevrat c, aa cum stau lucrurile, un tnr
gentilom nu ar trebui s exploateze un asemenea moment de neatenie pentru a
puncta. M atept ca data viitoare s v descurcai amndoi mai bine. Art spre
Jean fr s-l priveasc, iar glasul su pierdu orice urm de cldur. Iar tu, biete,
vezi-i de treab prin grdin pn cnd isprvim noi aici; nu vreau s te mai vd
dect dup ce aceti tineri gentilomi vor fi plecat.
Convins c focul care i cuprinsese obrajii ar fi putut ntrece n strlucire pn
i soarele, Jean se fcu iute nevzut; trecur cteva secunde bune pn s-i dea
seama cu groaz c srise fr ovial n hiul rndurilor de sticl cioplit.
ndeprtndu-se de lumini cu vreo civa coi, rmase ntr-o stare care amesteca
teama i scrba de sine, strduindu-se s stea neclintit pe cnd aria soarelui
storcea praie mari de sudoare din el.
Din fericire, nu avu mult de ateptat; sunetul de oel lovit de oel se stinse i
Don Maranzalla ddu liber clasei. Trecur pe lng Jean cu vestele scoase i cu
jachetele desfcute, prnd cu toii obinuii cu labirintul letal de muguri
transpareni. Nici unul nu i adres vreo vorb lui Jean, deoarece erau n casa
Donului Maranzalla i ar fi fost nepoliticos din partea lor s dojeneasc un om de
rnd pe domeniul lui. Faptul c bieii asudaser pn ce tunicile lor de mtase
deveniser aproape transparente, iar civa dintre ei erau aprini la fa i
tremurau de insolaie nu i domoli nefericirea lui Jean.
Vino ncoace, biete, strig Donul dup ce trupa de tineri gentilomi ieise
din grdin i ncepuse s coboare pe scri.
Adunndu-i toat demnitatea pe care o avea n el, i dndu-i seama c
aceasta era mai mult nchipuit, Jean i supse burta tremurnd i se ntoarse n
curte. Don Maranzalla sttea cu spatele la el; Donul inea n mn spada mic de
antrenament care tocmai nepase bicepsul unui biat neatent. n minile sale
aceasta prea o jucrie, ns sngele ce-i sclipea pe vrf era ct se poate de real.
Eu, , s-mi fie cu iertare, domnule, domnia voastr Don Maranzalla.
Cred c am ajuns prea devreme. Eu, , nu am vrut s-i distrag de la lecie...
Donul se ntoarse pe clcie, uor ca un mecanism din Tal Verrar, cu toi
muchii bustului neclintii ca ai unei statui, fr a prevesti nimic bun. l intui pe
Jean cu privirea sa ptrunztoare, iar rceala acelor ochi negri, mijii, i provoc
lui Jean a treia sperietur zdravn pe ziua aceea.
i aduse deodat aminte c era singur pe acoperi cu un brbat care i croise
drum clcnd peste cadavre ca s ajung n poziia pe care o deinea acum.
Oare i se pare amuzant, srntocule, l ntreb Donul cu un uierat ca de
arpe, s vorbeti nainte s i se vorbeasc, ntr-un asemenea loc, unuia ca mine?
Unui Don?
Scuzele blbite ale lui Jean i se oprir n gtlej cu un icnet nebrbtesc; un
soi de clipocit pe care l-ar scoate o scoic dac i-ai sparge cochilia i ai stoarce-o
prin crpturi.
Cci, dac eti doar neatent, o s te dezbar eu de nravul sta cu ceva
btaie la fundul la gras ct ai zice pete. Donul pi ctre cel mai apropiat rnd
de trandafiri i strecur vrful spadei nsngerate ntr-un mugur, cu deosebit
grij. Jean privi cu fascinaie i groaz cum pata roie dispru ndat de pe ti i
fu sorbit n sticl, acolo unde se rspndi ntr-un crcel neguros i rozaliu care
fu purtat pn n inima sculpturii. Donul azvrli sabia curat pe jos. Asta-i tot?
Eti un grsan neatent trimis aici s se antreneze, chipurile? Eti o mic pulama
jegoas din Cazan, fr ndoial; ceva ftat de vreo trf blestemat.
La nceput, paralizia refuz s-i lase din ncletare limba lui Jean; apoi auzi
zvcnetul sngelui n urechi precum valurile ce se sparg de rm. Pumnii i se
ncletar fr voia lui.
M-am nscut n Colul de Miaznoapte, iar prinii mei au fost oameni de
afaceri! url el.
ndat ce-i ieir cuvintele pe gur, inima pru s i se opreasc. nmrmurit,
i duse minile la spate, i plec fruntea i se trase un pas ndrt.
Dup o clip de tcere apstoare, Maranzalla rse zgomotos i i pocni
degetele cu un sunet ca al butenilor de pin ce ard mocnit n foc.
Iart-m, Jean, i zise el. Am vrut s m asigur c Lanuri spune adevrul.
Pe toi zeii, chiar c ai tupeu! i o fire Nbdioas.
Dumneavoastr... Jean se holb la Don, ncepnd s priceap. Ai vrut s
m scoatei din fire, domnia voastr?
tiu c prinii ti reprezint un subiect sensibil pentru tine, biete. Lanuri
mi-a zis cte ceva despre tine.
Donul se aplec la nivelul ochilor lui Jean, sprijinindu-se ntr-un genunchi i
punndu-i o mn pe umr.
Lanuri nu este orb, spuse Jean. Eu nu sunt un iniiat. Iar dumneavoastr nu
suntei... nu suntei...
Un nemernic btrn i mrav?
Jean chicoti fr s vrea.
M ntreb dac voi mai ntlni vreodat pe cineva care s fie cine pretinde
c este, domnia voastr.
Tocmai i-ai ntlnit. Au plecat din grdina mea acum cteva minute. Iar eu
chiar sunt un nemernic btrn i mrav, Jean. O s ajungi s nu m mai supori
pn la sfritul verii. O s ajungi s m blestemi la lsarea Luminii-false i n
zorii zilei.
A, zise Jean. Dar... asta nu-i nimic personal.
Foarte adevrat, spuse Don Maranzalla. tii, eu nu m-am nscut n acest
loc; l-am primit drept rsplat pentru serviciile aduse. S nu crezi c nu-l
preuiesc... dar prinii mei nu erau nici mcar din Colul de Miaznoapte. Eu m-
am nscut la o ferm, de fapt.
Oh! exclam Jean.
Da. Aici sus n grdin nu va conta cine i-au fost prinii; o s te muncesc
pn vei asuda snge i vei ceri ndurare. O s te ciomgesc pn ce n-o s mai
tii la ce zei s te rogi. Singurul lucru pe care l respect grdina asta este
concentrarea. Te poi concentra, n fiecare clip petrecut aici? i poi distila
atenia, ducnd-o pn la cel mai mrunt punct? Poi tri numai n prezent,
nlturnd orice alte griji?
Eu... o s m strduiesc, domnia voastr. Am trecut deja prin grdini o
dat. Pot s o fac din nou.
O vei mai face. Chiar de o mie de ori. O s alergi printre trandafirii mei. O
s dormi printre ei. i o s nvei s te concentrezi. Totui, in s te avertizez: unii
oameni n-au putut. Donul se ridic i i roti mna n semicerc prin faa lui. Poi
vedea, ici i colo, ce au lsat n urm. n sticl.
Jean nghii agitat i ncuviin.
i-acum, ai ncercat s i ceri scuze pentru c ai sosit mai devreme. De
fapt nu-i aa. Mi-am prelungit lecia de dinainte deoarece obinuiesc s-i las pe
rahaii ia mici i jalnici s se taie unii pe alii cte-un pic, din cnd n cnd. Pe
viitor, vino cnd bate ceasul ora unu, ca s fii sigur c au plecat. Nu trebuie s
m vad cnd te antrenez.
Cndva, Jean fusese fiul unor oameni avui i purtase haine la fel de bune ca
ale oricruia dintre bieii pe care-i vzuse pe acoperi. Ceea ce simea acum era
neptura pierderii, i spuse el, i nu doar ruinea pentru ceva att de prostesc
precum prul, straiele sau chiar pntecele su atrnat. Gndul acesta era
ndeajuns de nobil n sine ca s-i nghit lacrimile i s-i pstreze expresia de
pe chip.
Am neles, domnia voastr. Eu... nu doresc s v fac s v simii
stingherit.
S m simt stingherit? Jean, m-ai neles greit. Lovi ntr-o doar spada de
jucrie, i aceasta zngni pe iglele acoperiului. Picioii ia anoi vin aici s
deprind tainele pitoretii i nobilei arte a scrimei, cu toate limitrile sale
sportive i cu toate preceptele sale mpotriva oricrei lupte dezonorabile. Tu, n
schimb, rosti el ntorcndu-se ctre Jean i mpungndu-l tare, dar prietenete n
frunte, tu o s nvei cum s omori oameni cu o sabie.
CAPITOLUL APTE

Afar pe geam

Locke i schi planul n timpul unui prnz lung i agitat. Ticloii Gentilomi
edeau la mas n vizuina lor de sticl, un pic dup amiaza Zilei Ducelui. Afar
soarele i revrsa obinuitul perdaf de dup-amiaz, ns n vizuin era rcoare,
o rcoare oarecum neobinuit chiar i pentru o pivni subteran. Lanuri
speculase adesea c Sticla-strveche fcea tot felul de mecherii, i nu doar cu
lumina. Pregtiser un festin ce s-ar fi potrivit mai degrab unui festival, nu unei
ntlniri din mijlocul zilei. Aveau tocni de oaie cu ceap i cu ghimbir, ipari
umplui n sos de vin condimentat i tarte de mere verzi, coapte de Jean (cu o
doz sntoas de coniac Austershalin vrsat peste fructe).
Pun rmag c pn i buctarul personal al Ducelui s-ar trezi cu boaele
jupuite dac ar face aa ceva, zisese el. Acum fiecare tart de-asta cost cam
dou-trei coroane, dup socoteala mea.
i ct o s coste dup ce le mncm i ies pe partea cealalt? intervenise
Goang.
Te poftesc s faci msurtorile chiar tu, replicase Calo. Ia o rigl.
i-o linguri, adugase Galdo.
Cei doi Sanza i petrecur prnzul luptndu-se cu o omlet asezonat cu
rinichi de oaie tocai pe deasupra, de obicei preferata tuturor. ns astzi, dei
czuser cu toii de acord c era cel mai bun efort al lor din ultimele sptmni
ntrecnd chiar i srbtorirea primei lor izbnzi n afacerea Salvara nimic nu
prea s aib savoare. Numai Goang mnca cu poft, iar atenia sa era
ndreptat asupra farfuriei cu tartele lui Jean.
Uitai-v la mine, rosti el cu gura pe jumtate plin. Sunt tot mai preios cu
fiecare nghiitur!
Drept rspuns la maimureal nu primi dect sursuri nesigure i crispate;
biatul hri enervat i izbi cu pumnii n mas.
Ei bine, dac nici unul dintre voi nu vrea s mnnce, izbucni el, ce-ar fi s
punem ara la cale i s vedem cum scpm de belea la noapte?!
ntr-adevr, ncuviin Jean.
Ct se poate de corect, adug Calo.
Da, interveni i Galdo. Care-i treaba? Cum procedm?
Ei bine... Locke i mpinse deoparte farfuria, i mototoli ervetul i l
azvrli n mijlocul mesei. Pentru nceput, va fi nevoie s folosim din nou
blestematele alea de odi din Turnul Nruit. Se pare c n-am terminat nc de
urcat scri.
Jean ncuviin.
Ce vrei s facem acolo?
Acolo vom fi cnd o s vin Anjais s ne caute i s ne recupereze, pe la
ora nou. i acolo vom rmne dup ce o s se conving c avem un motiv ct se
poate de ntemeiat ca s nu venim cu el.
i cam care-ar fi motivul la? ntreb Calo.
Unul foarte pitoresc, zise Locke. Vreau ca tu i Galdo s i facei o vizit
lui Jessaline dAubart n aceast dup-amiaz. Am nevoie de ajutorul unui
alchimist negru pentru asta. Uite ce-o s-i spunei...

Spieria ilegal a lui Jessaline dAubart i a fiicei sale, Janellaine, se afla


deasupra unui colectiv de copiti n respectabilul cartier Cotul Izvorului. Calo i
Galdo intrar la parterul copitilor puin dup cel de-al doilea ceas al dup-
amiezii. Aici, o duzin de brbai i de femei erau aplecai deasupra unor tblie
largi din lemn, mnuind pene, sare, bee de crbune i burei de ters ca nite
automate. Un aranjament ingenios de oglinzi i de ferestre rabatante lsa s
ptrund lumina zilei ca s le nlesneasc munca. Nu prea gseai n Camorr
negustori mai cumptai dect calfele de copiti.
n partea din spate a parterului se afla o scar erpuitoare, pzit de o femeie
zdravn care se prefcea a fi plictisit n vreme ce mngia armele de sub haina
sa cafenie din brocart. Gemenii Sanza i ddur binee printr-o combinaie de
gesturi din mini i baroni de bronz ce-i croir drum pn n buzunarele femeii.
Ea trase de un clopoel de lng scri, apoi le fcu semn s urce.
La etaj se afla o camer de primire, fr ferestre, cu podeaua i cu pereii
placai cu un lemn tare i auriu care pstra o arom vag de lac de pin. O tejghea
nalt mprea camera chiar la jumtate; de partea clienilor nu erau scaune, iar
de partea negustorului nu era nimic expus: doar o singur u ncuiat.
Jessaline sttea n spatele tejghelei o femeie remarcabil, trecut de
cincizeci de ani, cu o cascad de pr negru-crbune i cu ochi ntunecai i
precaui ncadrai de riduri. Janellaine, care avea doar jumtate din vrsta mamei
sale, sttea n dreapta acesteia innd o arbalet ndreptat deasupra capetelor lui
Calo i Galdo. Era o arm de interior, uoar i de mic putere, ceea ce nsemna
c sgeata avea vrful otrvit cu ceva groaznic, mai mult ca sigur. Nici unul din
cei doi Sanza nu ddu semne c ar fi deranjat; era modul obinuit n care
decurgeau afacerile la alchimitii negri.
Doamn dAubart, domnioar dAubart, slugile voastre plecate, zise Calo,
nclinndu-se de la mijloc.
Ca s nu mai spun c suntem nc extrem de disponibili, adug Galdo.
Jupnilor Sanza, mi face plcere s v vd, zise femeia mai n vrst.
Dei, ca de obicei, nu suntem ctui de puin interesate, interveni
Janellaine.
Poate c ai dori s cumprai ceva, totui?
Jessaline i mpreun minile pe tejghea i ridic din sprncene.
ntmplarea face ca un prieten de-al nostru s aib nevoie de ceva mai
deosebit.
Calo pescui o pungu cu monede de sub jiletc i o inu la vedere, fr s o
deschid.
Deosebit?
Sau poate nu att deosebit ct specific. Trebuie s i se fac ru. Foarte ru.
Departe de mine gndul de a-mi pierde clienii, dragii mei, dar trei-patru
sticle de rom ar rezolva problema pentru o mic parte din preul a orice a putea
s v dau eu, spuse btrna dAubart.
A, nu genul la de ru, zise Galdo. Trebuie s-i fie ru de tot, ca i cum ar
bate la ua Zeiei Morii i ar cere s fie primit. Iar apoi trebuie s-i poat
recpta vigoarea dup ce se va preface bolnav o vreme. Un gen de boal jucat,
dac vrei.
Hmmm, spuse Janellaine, nu tiu dac avem ceva care s funcioneze
astfel, cel puin nu la ndemn.
Cnd i-ar trebui prietenului vostru soluia? ntreb Jessaline.
Pi, noi ndjduiam s plecm de-aici cu una, zise Calo.
Noi nu fabricm minuni aici, dragii mei. Jessaline btu darabana pe
tejghea. n ciuda a ceea ce se crede. Preferm s tim din timp cnd e vorba de
aa ceva. S te joci cu mruntaiele cuiva... s-l mbolnveti i s-l faci bine n
numai cteva ceasuri... ei bine, e o treab delicat.
Nu suntem Magi-Juruii, adug Janellaine.
Slav zeilor pentru asta, zise Galdo. Doar c este foarte presant.
Ei bine, poate c putem pune ceva cap la cap, oft Jessaline. Ceva mai
nerafinat, dar care s fac treaba.
Mugur de tlharul-gorganului, interveni fiica ei.
Da. Jessaline ncuviin. i pin Somnay, dup aceea.
Cred c avem i una, i cealalt n prvlie, spuse Jannelaine. Vrei s
verific?
Da, i d-mi ncoace arbaleta aia ct eti n spate.
Janellaine i trecu arbaleta mamei sale, apoi descuie ua din spatele camerei i
dispru, nchiznd-o n urma ei. Jessaline aez uor arma pe tejghea, pstrnd o
mn cu degete lungi pe trgaci.
Ne jignii, doamn, zise Calo. Suntem blnzi ca nite pisoiai.
Mai ceva, chiar, adug Galdo. Pisoiaii au gheare i se pi peste tot.
Nu de voi mi este, biei. E din pricina oraului. Tot locul e n fierbere,
acum c Nazci i s-a fcut felul. Este limpede c btrnul Barsavi pune la cale o
rzbunare. Numai zeii tiu cine mai e i Regele sta Cenuiu i ce vrea, dar mi
fac tot mai multe griji pe zi ce trece; cine tie ce mi-o mai urca pe scri?
Sunt vremuri tulburi, ncuviin Calo.
Janellaine se ntoarse, cu dou pungue n mini. ncuie ua dup ea, i ddu
maic-sii punguele i lu iari arbaleta n primire.
Ei bine, uite cum trebuie s facei, spuse btrna dAubart. Prietenul vostru
ia chestia asta din pungua roie. Este mugur de tlharul-gorganului, un soi de
praf purpuriu. n pungua roie, inei minte. O vars n ap. Este un vomitiv,
dac v spune ceva cuvntul.
Nimic plcut, asta-i sigur, zise Galdo.
Cinci minute dup ce bea asta, o s nceap s l doar burta. Dup zece
minute, o s-i tremure genunchii. Dup un sfert de ceas, o s nceap s vomite
toat mncarea pe care a mncat-o n ultima sptmn. Nu o s fie plcut. S
avei glei la ndemn.
i o s par real? ntreb Calo.
S par? Scumpilor, o s fie ct se poate de real. Ai mai vzut voi pe
cineva care s vomite prefcut?
Da, rspunser cei doi Sanza laolalt.
Face chestia asta cu portocale mestecate, adug Galdo.
Ei bine, prietenul vostru nu o s se prefac. Orice doftor din Camorr va
bga mna n foc c a fost o boal real i natural. Mugurul de tlharul-
gorganului nici mcar nu se vede dup ce iese; se dizolv repede.
i apoi? ntreb Calo. Ce facem cu cealalt pungu?
Acolo este scoar de pin Somnay. Asta se piseaz i se nmoaie ntr-un
ceai. Este antidotul perfect pentru mugurul purpuriu; o s i anuleze imediat
efectul. ns mugurul i va fi fcut deja treaba; inei cont de asta. Scoara nu i
va umple stomacul la loc, nici nu-i va reda vigoarea pe care-o va pierde cnd o
s-i verse maele. O s fie slbit i suferind cel puin o noapte sau dou dup
aceea.
Sun minunat, dac e s ne lum dup ce nelegem noi prin minunat,
zise Calo. Ct v datorm?
Trei coroane i douzeci de soloni, spuse Jessaline. i asta numai pentru c
ai fost bieii btrnului Lanuri. Nu c ar fi prea greu din punct de vedere
alchimic, doar ceva rafinare i purificare, dar prafurile sunt greu de obinut.
Calo numr douzeci de tyrini de aur din pung i i puse pe tejghea, unul
peste cellalt:
Uite cinci coroane, n cazul sta. Cu meniunea c ar fi mai bine ca aceast
tranzacie s fie uitat de toi cei implicai.
Sanza, orice tranzacie n prvlia mea este uitat, ct privete lumea de-
afar, replic Jessaline dAubart, fr umor.
Atunci asta trebuie s fie i mai uitat, insist Calo, adugnd nc patru
tyrini la grmjoar.
Pi, dac vrei s-i ntreti punctul de vedere...
Femeia trase o dlti de lemn de sub tejghea i o folosi ca s mping
monedele peste margine n ceea ce pru a fi un scule din piele. Avu grij s nu
ating monedele cu mna; alchimitii negri ajungeau rareori la vrsta ei dac
renunau la paranoia fa de orice lucru atins, gustat sau mirosit.
Primete mulumirile noastre, spuse Galdo. i cele ale prietenului nostru.
O, eu n-a conta pe asta, chicoti Jessaline dAubart. Dai-i pungua roie
mai nti i apoi vedei n ce stare recunosctoare de spirit o s fie.

D-mi un pahar cu ap, Jean. Locke se uita pe fereastra odii lor de la al


aptelea cat, cea care ddea spre canal, pe cnd umbrele cldirilor din sudul
Camorrului se ntindeau ctre rsrit. E timpul s mi iau doctoria. Cred c e
aproape nou fr douzeci.
i-am pregtit-o deja, i zise Jean, dndu-i o can de tabl cu o drojdie
tulbure ca levnica nvrtindu-se n ea. Chestia aia chiar s-a dizolvat ntr-o
clipit, ntocmai cum au spus cei doi Sanza.
Ei bine, nchin pentru buzunare adnci prost pzite, spuse el. Pentru
alchimiti adevrai, un stomac tare, un Rege Cenuiu nendemnatic i norocul
Paznicului Strmb.
i s trecem cu bine de noaptea asta, adug Jean, mimnd ciocnirea unei
ceti de cea a lui Locke.
Mmm... Locke sorbi ovielnic, apoi nclin cana i o turn pe gtlej n
cteva nghiituri line. Nici nu-i rea la gust. Este un pic mentolat, foarte
revigorant.
Un epitaf izbutit, zise Jean, lund cana.
Locke se mai uit pe fereastr o vreme; plasa era ridicat, deoarece Vntul
Ducelui nc sufla puternic dinspre mare i insectele nu ciupeau nc. Dincolo de
Via Camorrazza, Cartierul Arsenalelor era tcut i nemicat, n mare parte. Acum
c oraele-state de la Marea de Fier convieuiau ntr-o pace relativ, toate marile
ateliere de tmplrie, depozite i docuri rmseser fr prea mult treab. La
vreme de restrite, ele puteau furi sau repara dou duzini de corbii deodat;
acum Locke putea s vad scheletul unei singure carene ridicndu-se din ateliere.
Dincolo de acesta, marea nspumat se sprgea de temelia Acului de Miazzi, un
dig de piatr prins laolalt cu Sticl-strveche, lung de aproape opt sute de metri.
n captul cel mai sudic, un turn de straj cldit de oameni se nla pe fundalul
mrii ntunecate; dincolo de el, formele nceoate i albe ale pnzelor puteau fi
zrite pe sub crceii roii de nori din vzduh.
A, cred c se ntmpl ceva, spuse el.
Ia un loc, zise Jean. Ar trebui s te apuce tremuriciul ct de curnd.
Deja m-a apucat. De fapt... o, zeilor! cred c o s...
i aa ncepu; un val mare de grea se nl n gtlejul lui Locke, purtnd cu
sine tot ce mncase n acea zi. Cteva minute lungi, se ghemui n genunchi,
strngnd la piept o gleat de lemn cu aceeai devoiune cu care s-ar fi rugat
cineva la un altar pentru ajutorul zeilor.
Jean, data viitoare cnd mai urzesc un plan ca sta, ia n calcul varianta de
a-mi mplnta o secure n east, icni el ntr-un scurt interval de acalmie dintre
spasmele vomitatului.
Nu ar fi deloc eficient, spuse Jean nlocuind o gleat plin cu una goal i
btndu-l prietenete pe spate pe Locke. S-mi tocesc eu buntate de tiuri
ascuite pe o cpn aa tare ca a ta...
Jean trase pe rnd obloanele de la ferestre. Lumina-fals tocmai se nla
afar.
Orict de scrbos ar fi, avem nevoie de duhoare ca s producem o impresie
puternic asupra lui Anjais, cnd o veni, explic el.
Chiar i dup ce stomacul lui Locke se goli complet, spasmele continuar. Se
cutremur, se zgli i gemu, inndu-se de pntece. Jean l tr pn la saltea,
privindu-l cu grij neprefcut.
Eti palid i cleios, mormi el. Nu-i ru deloc. Foarte realist.
Drgu, nu? opti Locke. O, zeilor! Ct mai este?
Nu-mi dau seama, zise Jean. Ar trebui s fi ajuns jos, cam pe-acum; las-i
cteva minute s-i piard rbdarea tot ateptndu-ne i s urce aici valvrtej.
n acele cteva minute, Locke ajunse s neleag ndeaproape conceptul de
scurt venicie. n cele din urm, se auzi scritul unor pai pe scri i cineva
btu puternic n u.
Lamora! Glasul lui Anjais Barsavi. Tannen! Deschidei sau drm ua asta
blestemat!
Slav zeilor! croncni Locke n timp ce Jean se ducea s deschid ua.
V-am ateptat n fa la Ultima Greeal! Venii odat sau... O, pe toi zeii,
ce naiba s-a petrecut aici?
Anjais i duse o mn la nas cnd intr n apartament i simi duhoarea
bolnvicioas. Jean art spre Locke, care se zvrcolea n pat, gemnd, nvelit pe
jumtate cu o ptur, n ciuda ariei jilave a serii.
I s-a fcut ru acum jumtate de ceas, spuse Jean. i-a vrsat maele peste
tot. Nu tiu ce are.
Zeii s ne pzeasc, se face verde! Anjais se apropie la civa pai de
Locke, holbndu-se la el cu mil i groaz. Purta straie de lupt o cuiras din
piele fiart, un guler de piele fr nasturi i o pereche de aprtori din piele,
btute cu inte i legate peste braele sale butucnoase. Civa oameni l
nsoiser pe scri, dar nici unul dintre ei nu prea prea dornic s l urmeze
nuntru.
Eu am mncat clapon la prnz, iar el rulouri de pete, spuse Jean. Aia a
fost ultima noastr mas, i eu nu am nimic.
Pe piatul lui Iono! Rulouri de pete. Mai proaspete dect s-a tocmit pentru
ele, pun prinsoare.
Anjais, croncni Locke, ntinznd o mn tremurnd dup el. Nu... nu
pleca. Pot s vin cu tine, pot s lupt.
Zeii s ne fereasc! n nici un caz! Anjais scutur nelegtor din cap. Nu
i-e deloc bine, Lamora. Cred c ar fi mai bine s vezi un doftor. Ai trimis dup
unul, Tannen?
Nu am avut cnd. I-am adus gleile i de atunci i tot port de grij.
Pi, ine-o tot aa. Rmnei aici, amndoi. Nu, nu te enerva, Jean; e
limpede c nu poate fi lsat singur. Stai aici i ai grij de el. Trimite dup un
doftor cnd poi. Anjais l btu scurt pe umrul dezvelit pe Locke. O s-i venim
de hac netrebnicului la noapte, Locke. Nu-i face griji. O s-i facem felul i o s
trimit pe cineva s vad cum te mai simi dup ce isprvim. i explic eu tatei; o
s neleag.
Te rog... te rog. Jean m poate ajuta s m ridic. nc pot
Nici nu ncape vorb. Nici mcar nu poi sta n picioare; eti bolnav ca un
pete scpat ntr-o sticl cu vin. Anjais porni napoi spre u i i fcu lui Locke
cu mna, scurt i nelegtor, nainte s ias. Dac pun mna pe nenorocit, i trag
una i pentru tine, Locke. Stai fr grij.
Apoi ua se trnti, iar Locke i Jean rmaser iari singuri.

Trecur minute lungi; Jean ridic obloanele de la fereastra dinspre canal i se


uit afar n licrirea Luminii-false. Privi cum Anjais i oamenii si se desprind
din mulimea de dedesubt, grbindu-se apoi pe o pasarel ce traversa Via
Camorrazza i intrnd n Cartierul Arsenalelor. Anjais nu se uit n urm nici
mcar o dat, i n curnd fu nghiit de umbrele din deprtare.
Gata, dus a fost! Pot s te ajut s... zise Jean, ntorcndu-se de la fereastr.
Locke se mpleticise deja jos din pat i stropea vatra alchimic cu ap, prnd
mai btrn cu zece ani i mai slab cu vreo opt kilograme. Ceea ce era
ngrijortor: Locke nu avea de unde s slbeasc opt kilograme.
Minunat. Cea mai puin complicat i important treab din seara asta e
gata. Tot aa, Ticloi Gentilomi, spuse Locke. Chipul i era luminat de lucirea
reflectat de pe piatra ce mocni cnd puse pe ea un ibric satinat cu ap. Cu zece
ani mai btrn? Mai degrab cu douzeci. i acum ceaiul, binecuvnta-l-ar zeii,
i ar face bine s fie la fel de eficient ca praful la purpuriu.
Jean se strmb i nfc cele dou glei cu vom pe care le folosise Locke,
apoi se duse napoi la fereastr. Lumina-fals se stingea; Vntul Spnzuratului
sufla, cald i puternic, aducnd cu el un tavan jos de nori ntunecai, vizibil doar
peste cele Cinci Turnuri. Lunile urmau s fie nghiite de acei nori la noapte,
mcar cteva ceasuri. Mici puncte de foc se iveau prin ora de parc un
giuvaiergiu nevzut i-ar fi expus mrfurile pe un cmp de pnz neagr.
Se pare c mica poiune a lui Jessaline m-a fcut s dau afar tot ce-am
mncat n ultimii cinci ani, spuse Locke. N-a mai rmas dect s-mi scuip
sufletul. Ai grij s nu pluteasc printr-una din gleile alea nainte s le veri
afar, bine? Minile i tremurau n timp ce pisa scoara uscat de pin Somnay
direct n ibricul cu ap; nu se simea n stare s ncerce s fiarb ceaiul ca lumea.
Cred c l vd, zise Jean. Este o chestie mic, scrboas i strmb; mai
bine te lipseti de el i-l lai s pluteasc n larg.
Jean arunc o privire scurt pe fereastr ca s se asigure c nici o barc nu
plutea pe dedesubt, chiar n calea unei surprize ct se poate de neplcute, apoi
pur i simplu azvrli gleile, una dup alta. Acestea lovir zgomotos apa cenuie
la vreo douzeci i ceva de metri mai jos, ns Jean era convins c nimeni nu
observase, i oricum nimnui nu i-ar fi psat. Camorrenii azvrleau mereu chestii
scrboase n Via Camorrazza.
Mulumit cu felul n care ochise, Jean deschise apoi dulapul ascuns i scoase
costumele lor mantii ieftine de cltorie i nite plrii verrarene cu boruri
largi, confecionate din cine tie ce piele proast cu textura unsuroas a unor
mae pentru crnai. Arunc o mantie maro-cenuie peste umerii lui Locke;
acesta o nh recunosctor i tremur.
i se citete grija aia matern n ochi, Jean. Cred c art ca un rahat turtit.
S-i spun drept, ari de parc ai fi fost executat sptmna trecut. Iart-
m c te ntreb, dar eti sigur c o s te descurci?
Oricum m-a simi, trebuie s fie de ajuns. Locke i nfur un capt al
mantiei n jurul minii drepte i ridic ibricul cu ceaiul pe jumtate fiert. Sorbi i
nghii, cu tot cu scoar, gndindu-se c nu-i loc mai bun dect stomacul su gol
pentru chestia aia. Ugh. Parc-i un ut n burt, aa este la gust. Am enervat-o
cumva i pe Jessaline recent?
Expresia sa era pitoreasc, de parc pielea de pe chip ncerca s se decojeasc
singur i s i cad de pe oase, ns continu s dea pe gt ceaiul neterminat.
Jean l sprijini punndu-i amndou minile pe umeri, temndu-se n sinea lui c
o nou criz de vomitat ar putea s-l dea gata pe Locke.
Dup cteva minute, Locke ls jos ibricul gol i oft adnc.
De-abia atept s stau de vorb cu Regele Cenuiu dup ce se termin tot
rahatul sta, opti el. Vreau s l ntreb cte ceva. ntrebri filosofice. Cum ar fi:
Cum te simi acum c te blngni pe fereastr atrnat de o frnghie prins de
boae, nemernicule?
Sun mai mult a fizic dect a filosofie. Dar aa cum ai mai spus, trebuie
s ateptm s plece oimarul mai nti. Glasul lui Jean era calm i complet lipsit
de emoie, glasul pe care l folosea mereu cnd discuta un plan prea puin
priponit n pruden i raiune. Pcat c nu-l putem lua prin surprindere pe
netrebnic pe vreo alee.
Nu am putea s-i lsm nici mcar o secund de gndire, cci altfel am
pierde.
Oriunde, pn n optsprezece metri, cuget Jean. O aruncare de Sor
Nbdioas. Nu ar lua mai mult de jumtate de secund.
ns tii i tu la fel de bine ca mine, replic ncet Locke, c nu putem omor
un Mag-Juruit. N-am mai apuca sfritul sptmnii. Karthain ne-ar folosi pe
post de exemple, inclusiv pe Calo, Galdo i Goang. Nu ar fi prea istea soluia
asta. Ar fi un fel de sinucidere prelungit. Locke se uit la licrirea palid a
pietrei de vatr i i frec minile. M ntreb, Jean, chiar m ntreb. Oare aa se
simt oamenii dup ce isprvim noi cu ei? Dup ce lum banii, ne facem nevzui
i ei nu mai pot face nimic?
Lumina de la piatra de vatr i mai pierdu puin din intensitate pn cnd
veni rspunsul lui Jean:
Parc ne-am neles mai demult c primesc ceea ce merit, Locke. Nimic
mai mult. Este un moment al naibii de caraghios ca s nceap s-i pese.
S-mi pese? Locke tresri, clipind de parc abia se trezise. Nu, nu m
nelege greit. Este doar senzaia asta de inevitabilitate. Fr cale de scpare
este pentru alii, nu pentru Ticloii Gentilomi. Nu mi place s fiu prins n
capcan.
La un gest brusc de-al lui Locke, Jean l ridic n picioare. Jean nu tia sigur
motivul, dac era datorit ceaiului sau a mantiei, dar Locke se oprise din
tremurat.
Cred i eu, continu Locke, cu un glas mai viguros. Cred i eu c nu-mi
place. Hai s isprvim odat cu treaba asta de rahat! Putem s cugetm ca lumea
asupra jegosului nostru cenuiu preferat i a magului su de cas dup ce-oi
dansa cum mi cnt ei.
Jean rnji i i trosni ncheieturile, apoi i trecu o mn peste ale. Vechiul
gest familiar prin care se asigura c Surorile Nbdioase sunt pregtite pentru o
noapte n ora.
Sigur eti pregtit pentru oseaua Viei? l ntreb el.
Ct se poate de pregtit, Jean. La naiba, sunt i mai slab dect eram nainte
s beau poiunea aia. Coborrea asta o s fie cel mai uor lucru pe care-l am de
fcut la noapte.

mpletitura de nuiele acoperea ntreaga nlime a Turnului Nruit, pe partea


sa apusean, dnd spre o alee ngust. Grilajul de lemn era ntreesut cu vi
rezistent i btrn, fiind construit n jurul ferestrelor de la fiecare cat. Dei era
destul de anevoios s te caeri pe el, reprezenta modalitatea perfect de evitare a
ctorva zeci de figuri cunoscute care umpleau Ultima Greeal noapte de noapte.
Ticloii Gentilomi foloseau adeseori oseaua Viei.
Obloanele dinspre alee se trntir la perete la ultimul cat al Turnului Nruit;
lumina din odile lui Locke i Jean fusese stins. O siluet mare i ntunecat se
strecur n masa de vi mpletit i fu urmat la scurt timp de o siluet mai mic.
Agndu-se cu hotrre, pn i se albir ncheieturile degetelor, Locke nchise
uor obloanele de deasupra sa, apoi impuse propriului stomac care nc suferea
de greuri s nceteze s se mai agite pe durata coborrii. Vntul Spnzuratului,
n drumul su spre ntunecimea srat a Mrii de Fier, i flutura tichia i mantia
cu degete nevzute cu iz de smrcuri i cmpuri de fermieri.
Jean rmase la aproape un metru sub Locke, i apoi ncepur s coboare ncet,
cutndu-i reazem cu picioarele sau cu minile. Ferestrele de la al aselea cat
erau zvorte i ntunecate. Pe sub obloanele de la al cincilea cat se puteau vedea
fii de lumin chihlimbarie. Ambii crtori ncetinir, fr s fie nevoie de
cuvinte, i i impuser s fie ct se poate de tcui; s fie petice de cenuiu
imposibil de vzut pe fundalul beznei, i nimic altceva. i continuar coborrea.
Obloanele de la al cincilea cat zburar n lturi chiar cnd Jean ajunsese n
stnga lor. Un geam prins n ni l lovi n spate, fiind ct pe ce s-l fac s
scape lujerul din mn. Se ag i mai strns cu degetele de lemn i de vi i se
uit n dreapta. Locke l clc pe cap din inerie, dar se trase iute ndrt.
tiu c nu-i alt cale, curv netrebnic! uier glasul unui brbat. Se auzi o
bufnitur zgomotoas, apoi lujerul se cutremur de jos pn sus; altcineva tocmai
ieise pe fereastr i acum bjbia prin vi, chiar sub ei. O femeie cu prul negru
i scoase capul pe fereastr, vrnd s zbiere ceva i ea, ns rmase cu gura
cscat cnd l zri pe Jean prin crpturile de la oblonul ce se legna. Ceea ce
atrase atenia brbatului agat chiar sub ea; un brbat mai mare pn i dect
Jean.
Ce naiba mai e i rahatul sta? icni el. Ce caui la fereastra asta?
Uite, i distrez pe zei, dobitocule. Jean mpunse cu piciorul i ncerc s l
mping mai jos pe nou-venit, dar fr s reueasc. Hai, mic-i fundul n jos,
te rog!
Ce caui la fereastra asta? i place s tragi cu ochiul? S vezi ce-o s tragi
cu ochiul la pumnul meu, jigodie!
Gemnd de extenuare, ncepu s se caere napoi, ncercnd s l nface pe
Jean de picioare. Jean se feri la timp, iar lumea se nvrti n jurul lui pe cnd i
recpta echilibrul. Zidul negru, cerul negru, caldarmul negru i ud la peste
cincisprezece metri n jos. Ar fi fost o cztur ct se poate de neplcut, de
genul celor care fac oamenii frme.
Hai, plecai naibii odat de la fereastra mea! Ferenz, pentru numele lui
Morgante, las-i n pace i coboar, url femeia.
Rahat, bombni Locke de la civa metri deasupra i puin spre stnga,
pierzndu-i limbuia pe moment. Doamn, ne complicai noaptea, aa c, v rog,
tac-v fleanca i nchidei blestemata aia de fereastr pn nu intrm s v
complicm i noi noaptea!
Ea se uit n sus, nfricoat.
Suntei doi?! Hai, toi, jos cu voi, jos, jos!
nchide-i fereastra, nchide-i fereastra, nchide-i naibii fereastra!
O s v omor pe amndoi, leprelor! pufni Ferenz. O s v azvrl pe
amndoi de pe nenorocita asta de
Se auzi un trosnet puternic i nfiortor, iar lujerul se cutremur sub minile
celor trei brbai agai de el.
A, zise Locke. Era de ateptat. i mulumim din suflet, Ferenz. Apoi urm
un uvoi de njurturi polisilabice din patru guri diferite; nimeni nu va ti exact
vreodat cine ce a spus. Se pare c lujerul nu putea duce mai mult de doi oameni
ateni; sub povara a trei prostovani neglijeni, ncepu s se desprind din zidul de
piatr cu o serie de scrituri i trosnete.
Ferenz fu primul care ced n faa gravitaiei i a evidenei, ncepnd s
alunece n jos cu o vitez de necrezut, arzndu-i palmele pe drum, lund cu el
aproape tot lujerul de pe zidul de deasupra. Acesta ced cnd ajunse la vreo apte
metri de pmnt, rsucindu-se i izbindu-l de aleea ntunecoas, unde fu acoperit
imediat de via i lemnul ce se prbuir peste el. Prbuirea sa desprinsese o
bucat de lujer lung de vreo zece metri, chiar de sub picioarele lui Jean, care se
blngneau acum n aer.
Fr s piard vremea, Locke se balans spre dreapta i ateriz pe pervazul
ferestrei, mpingnd-o napoi cu vrful cizmei pe femeia care ipa. Jean se cr
i el, pe orbecite, cci oblonul i bloca accesul direct la fereastr, i cum bucata
de lujer de sub palmele sale ncepu s se desprind de zid, se balans dizgraios
peste oblon i se prvli prin fereastr, lundu-l i pe Locke cu el.
Aterizar ntr-o grmad pe podeaua din lemn tare, ncurcai n mantii.
Ieii pe nenorocita aia de fereastr... acum! zbier femeia, accentundu-i
fiecare cuvnt cu cte o lovitur aprig n spatele i n coastele lui Jean.
Din fericire, nu era nclat.
Asta ar fi o prostie, zise Locke, de undeva de sub prietenul su voinic.
Hei! spuse Jean. Hei! Hei! Prinse piciorul femeii i o mpinse cu putere.
Aceasta ateriz pe pat; era genul de pat numit legntor un hamac de dou
persoane din mtase rezistent, dar uoar, agat de tavan n patru locuri. Ea se
duse de-a berbeleacul peste pat, i att Locke, ct i Jean observar deodat c nu
purta nimic n afar de hainele de corp. Iar vara, hainele de corp ale unei
camorrene acopereau chiar foarte puin din corp.
Afar, nemernicilor! Afar, AFAR! Eu
Pe cnd Locke i Jean se ridicau n picioare, mpleticindu-se, ua de pe
peretele opus ferestrei se trnti la o parte, i n ea se ivi un om lat n umeri, cu
muchi sculptai, de hamal sau de fierar. n ochi i sclipea satisfacia dat de
rzbunare, iar dinspre el venea un damf de trie, amar i ptrunztor chiar de la
zece pai distan.
Locke irosi o jumtate de secund ntrebndu-se cum de urcase Ferenz att de
iute pe scri, i nc o jumtate dndu-i seama c brbatul din prag nu era
Ferenz.
Chicoti scurt, necontrolat.
Vntul nopii trnti oblonul de fereastra deschis din spatele su.
Femeia scoase un sunet nbuit; un sunet foarte asemntor cu cel fcut de o
pisic prbuindu-se ntr-un pu adnc i ntunecat.
Trf mpuit, rosti trgnat brbatul. Trf mpuit ce eti! tiam io.
tiam c nu eti singur. Scuip, apoi i ntoarse capul spre Locke i Jean. i doi
tipi deodat, pe deasupra. S fiu al naibii! De fapt, e de neles. Chiar i trebuie
doi ca s m nlocuiasc. Trag ndejde c v-ai distrat cu femeia altuia, biei,
continu el, scond din cizma stng un stilet din oel nnegrit, lung de peste
douzeci de centimetri, pentru c acum o s v fac pe voi femei.
Jean i deprt picioarele i i bg mna stng sub mantie, gata s scoat
Surorile. Cu dreapta, l mpinse pe Locke la un pas n spatele su.
Stai aa! strig Locke, fluturndu-i minile. tiu cum arat lucrurile, dar
nu-i dect o mare ncurctur, amice. Art ctre femeia mpietrit care se inea
de patul atrnat. Ea era deja aici, nainte s venim noi!
Gathis, uier femeia. Gathis, brbaii tia m-au atacat! Sri pe ei!
Salveaz-m!
Gathis se npusti spre Jean, mrind amenintor. i inea cuitul nainte cu
priza unui lupttor experimentat, dar era nc beat i mnios. Locke se feri din
calea lui, n timp ce Jean l apuc pe Gathis de ncheietur, l trase mai aproape
de el i l dobor la podea, mturndu-i picioarele de sub el.
Se auzi un trosnet neplcut i Gathis scp tiul din mn; Jean l inuse
strns de ncheietur i apoi i-o rsucise cnd acesta czuse pe spate. Pentru o
clip, Gathis fu prea uluit ca s ipe; apoi durerea i coplei simurile amorite i
brbatul mugi.
Jean l slt de pe jos, smucindu-l iute de tunic, i apoi l mpinse pe Gathis
cu toat puterea n peretele de piatr din stnga ferestrei. Capul brbatului voinic
se izbi de suprafaa dur i acesta se mpletici n fa; vzu ca prin cea cum
pumnul lui Jean i izbete falca, trosnindu-i-o i oprindu-i brusc micarea. Se
prvli grmad la podea, ca un sac de fin.
Aa! strig femeia. Acum arunc-l pe fereastr!
Pentru numele zeilor, doamn, izbucni Locke. Putei s v alegei un
singur brbat din dormitorul sta cruia s-i inei partea?
Dac o s fie gsit mort pe aleea de sub fereastra ta, o s m ntorc i-o s-
i fac la fel i ie, zise Jean.
i dac mai spui cuiva c am venit pe-aici, o s ajungi s i doreti ca
prietenul meu s fi venit i s-i fi fcut la fel, adug Locke.
Dar Gathis o s-i aduc aminte, ip ea ascuit. Sigur o s-i aduc aminte!
Un brbat voinic ca el? Te rog. Jean i aranj tacticos mantia i i puse la
loc plria. O s spun c au fost opt oameni i c aveau toi bte.
Locke i Jean ieir n grab pe ua prin care intrase Gathis, i care ddea spre
treptele de pe partea de miaznoapte a turnului, de la al cincilea cat. Cum lujerul
se nruise, nu mai aveau de ales i trebuiau s coboare iute i s se roage la
Paznicul Strmb. Locke nchise ua n urma lui, lsnd-o pe femeia uluit ntins
pe patul atrnat i pe Gathis ghemuit lng fereastr, fr simire.
Ne surde norocul zeilor, zise Locke pe cnd coborau n grab treptele.
Mcar nu am pierdut nenorocitele alea de plrii.
O form mic i ntunecat uier pe lng ei, cu aripile fluturndu-i, o umbr
zvelt care putu fi zrit pe fundalul luminilor oraului.
Ei bine, adug Locke, de-acum nainte, de bine, de ru, bnuiesc c
suntem sub aripa oimarului.
INTERLUDIU: Pe fluviu n sus

Jean era plecat la Casa Trandafirilor de Sticl n dup-amiaza n care Locke


afl c urma s fie trimis pe Angevin n sus, ca s stea la o ferm cteva luni.
Ploi neostoite cdeau peste Camorr n acea Zi a Trndvelii, astfel nct
Lanuri i luase pe Locke, Calo i Galdo jos n sala de mese ca s nvee cum se
joac Om Bogat, Ceretor, Otean i Duce un joc de cri n care fiecare se
strduia s stoarc de la vecinul su i ultima lecaie prin neltorie. Evident,
bieilor le surse imediat ideea.
Doi, trei i cinci de Turle, zise Calo, plus Pecetea celor Doisprezece.
Mori n chinuri, debilule, spuse Galdo. Eu am chint de Pocale i Pecetea
Soarelui.
Nu-i ajut cu nimic, creier de gin. D-ncoa banii!
De fapt, interveni Printele Lanuri, chinta de Pecei bate chinta spart de
Pecei, Calo. Galdo ar ctiga. Numai c...
Nu-i pas nimnui ce am i eu n mn? ntreb Locke.
Nu prea, zise Lanuri, de vreme ce nimic din joc nu poate ntrece un ful de
Duci.
Ls crile pe mas i i trosni degetele cu mare satisfacie.
Pi, ai triat! spuse Locke. Ai ctigat de ase ori la rnd, i de dou ori ai
avut ful de Duci.
Sigur c am triat, spuse Lanuri. Jocul n-are farmec dac nu triezi. Cnd
o s v prindei cum triez, atunci voi ti c ncepei s v perfecionai.
Nu ar fi trebuit s ne destinui asta, zise Calo.
O s exersm toat sptmna, adug Galdo.
i la urmtoarea Zi a Trndvelii o s te jecmnim de bani, ncheie Locke.
Nu prea cred, chicoti Lanuri, deoarece de Ziua Pocinei te trimit ntr-o
ucenicie de trei luni.
Ce faci?!
i aduci aminte anul trecut, cnd l-am trimis pe Calo n Lashain s
pretind c este un iniiat din Ordinul lui Gandolo? i Galdo, care a mers n
Ashmere i s-a infiltrat n Ordinul lui Sendovani? Ei bine, i-a venit i ie rndul.
O s mergi n susul fluviului ca s fii fermier cteva luni.
Fermier?!
Da, se poate s fi auzit de ei. Lanuri strnse crile de pe mas i le
amestec. De la ei facem rost de de-ale gurii.
Da, dar... eu nu tiu nimic despre munca pmntului.
Sigur c nu. Cnd te-am cumprat nu tiai nici cum s gteti, s serveti,
s te mbraci ca un domn sau s vorbeti vadrana. Aa c acum o s mai nvei
ceva nou.
Unde?
Pe Angevin n sus, la vreo apte-opt mile de-aici. Un locor numit Moia
Senziano. Sunt arendai, majoritatea n slujba Ducelui sau a unor filfizoni mai
mruni de prin Alcegrante. O s mi pun straiele preoilor Damei Elliza, iar tu
vei fi iniiatul meu, trimis s munceasc pmntul ca parte a serviciului ctre
zei. Aa se face.
Dar nu tiu nimic despre Ordinul Damei Elliza!
Nici nu trebuie. Omul la care vei sta tie c eti unul dintre micuii mei
ticloi. Povestea este pentru restul lumii.
i noi ce-o s facem n timpul sta? ntreb Calo.
Voi vei avea grij de templu. O s lipsesc doar dou zile; Preotul-Fr-
Ochi se poate mbolnvi i retrage n camerele sale. Nu stai pe trepte ct sunt eu
plecat; oamenii devin ntotdeauna mai milostivi cnd m fac nevzut cte puin,
ndeosebi dac tuesc cnd m ntorc. Voi doi putei s v distrai cum vrei,
mpreun cu Jean, atta vreme ct nu ntoarcei casa cu susu-n jos.
ns o s fiu cel mai prost juctor de cri din templu cnd m ntorc,
suspin Locke.
Da. Toate cele bune i cltorie sprncenat, Locke, zise Calo.
Bucur-te de aerul de la ar, adug Galdo. Stai ct pofteti.

Cele Cinci Turnuri se nlau deasupra Camorrului precum mna ntins a


unui zeu; cinci cilindri neregulai i avntai din Sticl-strveche, presrai cu
foioare, flee i pasarele, ct i cu multe alte ciudenii care dovedeau c
fpturile care le proiectaser nu mprteau simul estetic al oamenilor care i le
nsuiser.
Cel mai la rsrit se ridica Capcana-Zorilor, la peste o sut treizeci de metri
nlime, cu o culoare natural ro-argintie i sclipitoare, precum reflectarea
unui asfinit ntr-un luciu de ap. n spatele su era Sulia-Neagr, puin mai
nalt, fcut dintr-o sticl de obsidian strlucind n curcubeie frnte, precum o
balt de ulei. n deprtare, cum ai privi piezi printre Cele Cinci i avnd
Capcana-Zorilor n mijloc, se afla Straja-Apusului, care strlucea cu vioriul-pal
al turmalinei, strbtut de vene din perl alb ca zpada. Lng el se afla
impuntoarea Lunet-de-Chihlimbar, cu canelurile sale minuioase prin care
vntul uiera, scond melodii sinistre. n mijloc, cel mai nalt i mai mre dintre
toate, se ridica Btaia-Corbului, palatul Ducelui Nicovante, care sclipea ca
argintul topit i era ncununat cu celebra Grdin a Cerului, a crei vi nu
cobora niciodat mai jos de dou sute de metri de la pmnt.
O reea de cabluri transparente (kilometri ntregi de frnghii mpletite din
Sticl-strveche fuseser gsite n tunelele de sub Camorr, cu veacuri n urm)
mpnzeau acoperiurile i foioarele celor Cinci Turnuri. Couri suspendate
alunecau dintr-o parte n alta pe aceste cabluri, trase de ctre slujitori pe scripei
trosnitori imeni. Aceste couri transportau att pasageri, ct i marf. Dei muli
dintre locuitorii Camorrului de Jos i socoteau nebuni, nobilii din cele Cinci
Familii priveau trecerea hurducat i legnat peste golul cscat de dedesubt
drept o prob de onoare i de curaj.
Ici i colo, cuti mari de marf erau ridicate sau coborte de pe platforme ce
ieeau din unele turnuri. Acestea i aminteau lui Locke, care se holba la toate cu
privirea nc flmnd de minunile ce i se nfiau, de cutile de pianjen de la
Palatul Rbdrii.
El i Lanuri stteau ntr-o cotig pe dou roi, cu un locor separat printr-un
paravan n spatele scaunului, unde Lanuri ngrmdise cteva pachete cu lucruri
de schimb sub o prelat veche de pnz. Lanuri purta roba cafenie i larg, cu
tiv verde-argintiu, care marca preoii Damei Elliza, Mama Ploilor i-a Recoltei.
Locke purta o tunic simpl i pantaloni bufani, i umbla descul.
Lanuri i pusese cei doi cai (ne-mblnzii, cci lui Lanuri nu-i plcea s
foloseasc fpturile cu ochi albi n afara zidurilor cetii) s mearg la trap pe
caldarmul erpuit al Strzii celor apte Roi, inima cartierului Cascadele-
Morilor. De fapt, erau mai multe roi care se nvrteau n spuma alb a
Angevinului; se vedeau mai multe dect putea numra Locke.
Cele Cinci Turnuri fuseser cldite pe un podi aflat la vreo douzeci de metri
deasupra oraului de jos; insulele Alcegrante se nlau spre baza acestui podi.
Angevinul intra n Camorr la acea nlime, chiar la rsrit de cele Cinci, i se
prbuea ntr-o cascad nalt de ase caturi i lat de aproape dou sute de
stnjeni. Roile se nvrteau deasupra acestei cascade, prinse de un pod lung din
piatr i sticl, plin cu mori de lemn.
Roile se nvrteau i sub cascad, naintnd n fluviu din ambele pri,
folosind curentul alb i nvalnic ca s pun n micare totul, de la pietrele
abrazive pn la foalele care suflau peste focurile de sub alambicurile berarilor.
Era un cartier nesat de oameni de afaceri, de muncitori i de nobili escortai n
trsuri aurite care treceau de colo-colo pentru a-i verifica proprietile sau
pentru a-i face comenzi.
Se ntoarser spre rsrit, n captul Cascadelor-Morilor i traversar un pod
jos i larg pn n Cartierul Poarta Cenza, adic pe drumul pe care ieea din ora
cea mai mare parte a traficului ctre nord. Aici era o mare vnzoleal, de-abia
inut n fru de o mic oaste de Jachete Galbene. Caravane de crue intrau n
ora, iar birjarii erau la mila agenilor ducali de vam i de taxare, oameni
marcai prin plriile lor nalte, negre i fr boruri, i crora li se spunea pe
ascuns suprtorii.
Negustorii mruni i ridicaser tarabe cu de toate, de la bere cald pn la
morcovi gtii; ceretorii invocau tot soiul de motive improbabile pentru srcia
lor i pretindeau c au fost rnii n rzboaie care se sfriser cu mult nainte ca
ei s se fi nscut. Jachetele Galbene i goneau pe cei mai insisteni i mai urt
mirositori cu ciomegele lor negre i lcuite. Nu era nici cel de-al zecelea ceas al
dimineii nc.
Ar trebui s vezi cum arat locul sta pe la prnz, ndeosebi la vremea
recoltei, zise Lanuri. Iar cnd plou... zeii s ne fereasc!
Straiele clericale ale lui Lanuri (plus un solon de argint strecurat ntr-o
strngere de mn) i ajutar s ias din ora cu un simplu O zi bun, Sfinia
Voastr. Poarta Cenza era lat de cincisprezece stnjeni, iar uile-i imense din
lemn de esen tare erau tot pe-att de nalte. Barcile de pe metereze nu erau
ocupate doar de straja oraului, ci i de Jachetele Negre, armata regulat a
Camorrului. Acetia puteau fi vzui ici i colo pe zid, care era gros de vreo apte
metri.
La nord de oraul propriu-zis se aflau cartiere ntregi de cldiri micue din
lemn i piatr, aranjate n curi i scuare mai aerisite dect cele de pe insulele
oraului. De-a lungul malului, fluviul se pierdea n smrcuri; la nord i la rsrit
se gseau dealuri terasate, strbtute de liniile albe ale pietrelor de hotar nfipte
acolo ca s delimiteze proprietile familiilor care le lucrau. Aerul cpta diverse
izuri n funcie de direcia n care suflau brizele. Acum miroseau a sare de mare
i a fum, puin mai trziu a bligar i a crnguri de mslini.
Aici, n afara zidurilor, spuse Lanuri, se afl ceea ce muli oameni din
afara marilor ceti cred c sunt oraele; cocioabele astea mprtiate din lemn i
piatr, care probabil c nu sunt mare brnz pentru cineva ca tine. Aa cum tu n-
ai vzut cum e la ar, cei mai muli dintre ei nu au vzut cum e cu adevrat la
ora. Aa c ine-i ochii larg deschii i gura nchis, i bag de seam
diferenele n primele zile, pn te obinuieti.
Care-i adevratul scop al acestei cltorii, Lanuri?
S-ar putea s trebuiasc ntr-o bun zi s pretinzi c eti un om de rnd,
Locke. Dac vei deprinde cte ceva despre ce nseamn s fii fermier, probabil
vei deprinde cte ceva i despre ce nseamn s fii crua, barcagiu, fierar de sat,
doftor de cai i poate chiar tlhar la drumul mare.
Drumul care pornea spre nord din Camorr era un vechi drum de pe vremea
Tronului Therin: o ntindere nlat de piatr cu anuri nu prea adnci n pri.
Era acoperit cu pietri amestecat cu pilitur de fier, deeuri de la fierriile din
Cartierul Fum-de-crbune. Ici i colo ploile nchegaser sau ruginiser pietriul,
preschimbndu-l ntr-un ciment roiatic; roile se hurducar cnd trecur peste
aceste poriuni mai dure.
O mare parte dintre Jachetele Negre vin din fermele i satele de la nord de
Camorr, zise Lanuri ncet. Este ceea ce fac Ducii camorreni cnd au nevoie de
mai muli oameni i i pot permite s atepte un pic, fr s-i ia cu arcanul pe
srntoci. Leafa este bun i li se mai fgduiete i pmnt celor care rmn n
slujb toi cei douzeci i cinci de ani. Asta n caz c nu sunt omori, desigur.
Vin din nord, i cei mai muli se ntorc n nord.
De-aia nu se sufer Jachetele Negre cu cele Galbene?
Hehe. Ochii lui Lanuri scprar. Cam aa ceva. E ceva adevr n asta.
Majoritatea Jachetelor Galbene sunt biei de ora care vor s rmn biei de
ora. Unde mai pui c otenii pot fi printre cei mai perfizi i mai tribali oameni
pe care-i vei ntlni vreodat n afara garderobei unei doamne de nalt stirpe. Se
ceart pentru orice; se ncaier de la culorile plriilor pn la formele
nclrilor. tiu bine, crede-m.
Te-ai dat drept unul cndva?
Zeii s ne pzeasc, nu! Chiar am fost osta.
O Jachet Neagr?
Da. Lanuri oft i se ls pe speteaza tare din lemn a scaunului de pe
cotig. Sunt treizeci de ani de-atunci. Mai bine de treizeci, chiar. Am fost sulia
n oastea btrnului Duce Nicovante. Majoritatea celor de-o seam cu mine din
satul meu au mers la oaste; nu era cea mai potrivit vreme pentru rzboaie.
Ducele avea nevoie de carne de tun; noi aveam nevoie de mncare i de bani.
Ce sat?
Lanuri l nvrednici cu un surs strmb.
Moia Senziano.
O!
Pe toi zeii, o grmad dintre noi au mers la oaste! Caii i cotiga huruir n
josul drumului cteva clipe bune nainte ca Lanuri s continue: Doar trei dintre
noi s-au mai ntors. Sau, mai bine zis, au scpat.
Doar trei?
Trei de care tiu eu. Lanuri se scrpin n barb. Unul dintre ei este omul
la care o s te las. Vandros. Un om dintr-o bucat; nu prea citit, dar foarte
chibzuit n cele de zi cu zi. i-a dus la capt cei douzeci i cinci de ani, iar
Ducele i-a dat n arend o bucat de pmnt.
n arend?
Majoritatea oamenilor de rnd din afara oraului nu-i dein propriul
pmnt, cam la fel cum chiriaii din ora nu-i dein cldirile. Un otean btrn
cu arend primete o bucat de pmnt pe care s-l lucreze pn cnd moare; este
un soi de rent din partea Ducelui. Lanuri chicoti. Dat n schimbul tinereii i-a
sntii cuiva.
Bnuiesc c tu nu ai fcut toi cei douzeci i cinci de ani.
Nu. Lanuri se mai juc puin cu barba, un vechi tic nervos. La naiba, ce n-
a da s am o igar! Bag de seam, obiceiul sta nu-i deloc privit cu ochi buni
n ordinul Damei. Nu, eu am czut la pat dup o btlie. Ceva mai serios dect
obinuitele dizenterii i picioare umflate. O febr pustiitoare. Nu mai puteam
mrlui i se prea c voi muri, aa c m-au lsat n urm... pe mine i pe muli
alii. Ne-au lsat n grija unor preoi rtcitori de-ai lui Perelandro.
Dar n-ai murit.
Iste mai eti, de i-ai dat seama din puinele dovezi pe care le-ai avut ct ai
trit cu mine, n aceti trei ani, zise Lanuri.
i ce s-a ntmplat?
S-au ntmplat multe lucruri, continu Lanuri. i tii cum se sfrete
povestea. Se sfrete cu mine n cotiga asta, mergnd spre nord i inndu-i ie
de urt.
Ei bine, ce s-a ntmplat cu cel de-al treilea om din satul tu?
El? Pi, el a tiut ntotdeauna ce vrea, spuse Lanuri. A ajuns comandant de
steag puin dup ce am czut eu la pat cu febr. La Btlia de la Nessek, l-a
ajutat pe tnrul Nicovante s in rndurile strnse cnd btrnul Nicovante a
primit o sgeat ntre ochi. A supravieuit, a urcat n rang i l-a slujit pe
Nicovante n celelalte rzboaie pe care le-a purtat dup aceea.
i acum unde este?
Chiar n clipa asta? De unde s tiu? ns ceva mai trziu, mai pe dup-
amiaz, o s i dea obinuitele lecii de lupt lui Jean Tannen n Casa
Trandafirilor de Sticl, zise Lanuri.
O! exclam Locke.
Ce lume ciudat, murmur Lanuri. Trei fermieri au ajuns oteni; cei trei
oteni au ajuns unul fermier, unul baron i unul preot hooman.
Iar eu trebuie s fiu fermier o vreme.
Da. Un antrenament ct se poate de folositor. i nu numai att.
Dar ce altceva?
nc un test, biete. nc un test.
i-anume?
n toi anii tia, m-ai avut pe mine s-i port de grij. I-ai mai avut pe
Calo, Galdo, Jean i pe Sabetha, din cnd n cnd. Te-ai obinuit cu templul care
i-a devenit cmin. ns timpul este ca un ru, Locke, i curentul ne poart mereu
mai departe dect ne dm seama. i zmbi din nou lui Locke, cu afeciune
neprefcut. Nu o s fiu mereu aici s-i port de grij, biete. Acum trebuie s
vedem cum te descurci cnd eti singur ntr-un loc nou i strin.
CAPITOLUL OPT

Butoiul funerar

i astfel ncepu: cu btaia trgnat i ritmat a tobelor de doliu i cu cadena


nceat a alaiului care se ndrepta dinspre Mormntul Plutitor ctre nord, cu
fcliile roii mocnind n mini, un ir dublu de lumin sngerie ce se ntindea pe
sub norii ntunecai i joi.
n centrul alaiului se afla Vencarlo Barsavi, Capa din Camorr, ncadrat de fiii
si. n faa sa era un cociug acoperit, nvelit n mtase neagr i pnz aurit,
purtat de cte ase ciocli pe fiecare parte cte unul pentru fiecare dintre cei
doisprezece zei therini nvemntai n mantii negre i purtnd mti negre. n
spatele lui Barsavi, ali ase oameni trgeau o cotig cu un butoi imens din lemn
pe ea, iar o preoteas a Celui de-al Treisprezecelea Fr de Nume mergea puin
n urm, acoperit cu un vl negru.
Tobele rsunar pe zidurile de piatr, pe strzile, podurile i canalele de
piatr; fcliile i reflectau flcrile n fiecare fereastr i bucic de Sticl-
strveche pe lng care treceau. Oamenii priveau nelinitii alaiul, atunci cnd l
priveau mcar; unii i ferecar uile i i traser obloanele la ferestre cnd
cortegiul funerar trecu pe lng ei. Aa stau lucrurile n Camorr, pentru cei
bogai i puternici; marul ncet i jeluitor ctre Dealul oaptelor,
nmormntarea, slujba i apoi comemorarea slbatic i nlcrimat de dup. Un
toast n cinstea celui plecat dintre cei vii; un chef dulce-amar pentru cei pe care
Aza Guilla, Doamna ndelungatei Tceri, nu i-a luat nc s-i judece. Butoiul
funerar st la baza acestui obicei.
Imediat dup cel de-al zecelea ceas al serii, rndurile de oameni care
mrluiau ieir din Resturi-de-Lemn i intrar n Cazan, acolo unde nici o
pulama i nici un beiv nu ndrzni s le ain calea, i unde gtile de ucigai i
de dependeni de Gaze pstrar tcerea la trecerea stpnului lor i a curii sale.
Mrluir prin Fum-de-crbune i apoi spre miaznoapte prin Linitea, pe
cnd neguri argintii i calde se ridicar i se aezar pe canalele dimprejur. Nici o
Jachet Galben nu le iei n cale; nici un vtaf nu zri mcar cortegiul fuseser
fcute deja aranjamente pentru a-i ine ocupai prin alt parte n acea noapte.
Estul le aparinea lui Barsavi i rndurilor sale lungi de fclii, i cu ct mergea
mai mult spre nord, cu att familiile cinstite i ferecau mai abitir uile i i
stingeau luminile, rugndu-se ca treaba mrluitorilor s fie n alt parte,
departe de ei.
Dac ar fi fost mai multe priviri iscoditoare, acestea ar fi putut observa c
alaiul nu se ntorsese ctre Dealul oaptelor; n loc s fac asta, o luase spre nord
i erpuise ctre captul vestic al cartierului Apa-Ruginie, acolo unde marea
structur lsat n paragin pe nume Gaura Ecoului se nla n ntuneric i n
cea.
Un privitor curios ar fi czut pe gnduri la vederea imensului alai mai mult
de o sut de brbai i de femei i a straielor pe care le purtau. Numai cioclii
erau n veminte de nmormntare. Cei care duceau fcliile erau n straie de
rzboi, n armuri de piele oprit i cu inte nnegrite, cu gulere, coifuri, aprtori
i mnui, cu cuite, bte, securi i scuturi la cingtori. Era acolo toat crema
gtilor lui Barsavi, cei mai clii dintre Oamenii Potrivii brbai i femei cu
priviri de ghea i cu moartea n nume. Erau din toate cartierele i gtile sale
Minile nroite i Picioare-de-Rom, Chipurile Cenuii i Bieii Arsenalului,
Alergtorii-din-Canal i ntortocheaii Negri, Baronii din Cuprins-de-Flcri i
muli alii.
ns cel mai interesant lucru la cortegiu era ceva ce nici un privitor obinuit
nu ar fi putut ti.
De fapt, trupul Nazci Barsavi zcea nc n fostele sale odi din Mormntul
Plutitor, pecetluit sub cearafuri de mtase mbibate alchimic pentru a mpiedica
putreziciunea morii s se instaleze prea repede. Locke Lamora i o duzin de
preoi de-ai Celui de-al Treisprezecelea Fr de Nume, Paznicul Strmb, rostiser
deja rugciuni pentru ea cu o noapte n urm i o aezaser ntr-un cerc de
lumnri sacre, unde avea s zac pn cnd tatl ei isprvea treaba pe acea
sear, o treab care nu avea nimic de-a face cu Dealul oaptelor. Cociugul
nvelit n mtase funerar era gol.

Sunt Regele Cenuiu, zise Locke Lamora. Sunt Regele Cenuiu, blestemai
fi-i-ar ochii, sunt Regele Cenuiu.
Un pic mai jos i un pic mai hrit, spuse Jean Tannen, btndu-i capul
cu unul dintre butonii cenuii de la haina lui Locke. D-i o nuan verrarean.
Ziceai c are accent.
Sunt Regele Cenuiu, continu Locke, i o s zmbesc prin partea cealalt
a cpnii dup ce-or isprvi cu mine Ticloii Gentilomi.
Aa da! interveni Calo, care i ungea prul lui Locke cu o past alchimic
urt mirositoare care i-l prefcea treptat n cenuiu de mangal. Mi-a plcut asta.
Exact ct trebuie ca s fii remarcat.
Locke sttea neclintit ca manechinul unui croitor, nconjurat de Calo, Galdo i
Jean, care i fceau de lucru cu straie, cosmetice i ace de cusut. Goang se
sprijinea de un zid de-al micului arc, cu ochii n patru i cu urechile ciulite
pentru a depista posibili intrui.
Ticloii Gentilomi se ascundeau ntr-o prvlie prsit din nneguratul
cartier Apa-Ruginie, la numai cteva strzi distan de Gaura Ecoului. Apa-
Ruginie era o insul moart, slut i aproape nelocuit. Un ora care renunase la
vechile prejudeci cu privire la structurile Eldrenilor nc se temea grozav de
Apa-Ruginie. Umbla vorba c formele negre care miunau prin laguna Apa-
Ruginie nu erau nici pe departe simpli rechini mnctori de oameni, ci ceva mult
mai primejdios, mult mai strvechi. Oricare ar fi fost adevrul n legtur cu
aceste zvonuri, Apa-Ruginie rmnea un loc pustiu, ct se poate de potrivit
pentru ca Barsavi i Regele Cenuiu s i duc la bun sfrit strania lor afacere.
Locke bnuia c fusese dus chiar n cartierul sta n noaptea-n care Regele
Cenuiu l abordase pentru prima oar.
i puneau la btaie toat iscusina n ale deghizrii pentru a-l preschimba pe
Locke n Regele Cenuiu. Deja prul i era cenuiu, straiele la fel, era nclat cu
cizme cptuite care l mai nlau cu vreo cinci centimetri i avea bine lipit
peste buze o musta cenuie cu vrfurile plecate.
Arat bine, spuse Goang, cu o not aprobatoare n glas.
Un pic cam bttor la ochi, dar Goang are dreptate, ncuviin Jean. Acum
c i-am ajustat haina asta cretin pe msura ta, ari chiar remarcabil.
Pcat c nu e una dintre aradele noastre, zise Galdo. M-a distra i eu.
Apleac-te puin ca s i fac nite riduri, Locke.
Lucrnd cu mare bgare de seam, Galdo i pict chipul lui Locke cu o
substan cald i ceruit care i pic pielea; n numai cteva secunde se usc i
se strnse, i peste cteva clipe Locke avea o ntreag reea de riduri la ochi, cute
de la rs i ncreituri pe frunte. Prea s fi trecut binior de patruzeci de ani, pe
puin. Deghizarea ar fi trecut neobservat n plin zi; pe timp de noapte era de-a
dreptul impenetrabil.
O adevrat capodoper, spuse Jean, dac este s punem la socoteal
timpul scurt i condiiile n care trebuie s punem totul cap la cap.
Locke i trase gluga pe cap i i puse mnuile cenuii.
Sunt Regele Cenuiu, zise el cu o voce joas, imitnd ciudatul accent al
adevratului Rege Cenuiu.
S fiu al naibii dac nu te cred! exclam Goang.
Pi, hai s-i dm drumul, atunci. Locke i mic falca n sus i-n jos,
simind cum i se ntinde falsa piele ncreit. Galdo, d-mi stiletele, te rog! Cred
c o s vreau unul n cizm i unul n mnec.
Lamora, auzi el o oapt rece n glasul oimarului. Locke se ncord, dndu-i
seama c sunetul venise de nicieri.
Ce este? ntreb Jean.
oimarul, spuse Locke. Face... chestia aia nenorocit...
Barsavi o s apar din clip n clip. Tu i prietenii ti trebuie s v ocupai
poziiile ct de curnd.
Avem un Mag-Juruit nerbdtor, zise Locke. Iute, Goang: tii ce trebuie
s faci i unde s stai?
tiu pe de rost, rnji Goang. De data asta nici mcar nu am un acoperi de
templu de pe care s sar, aa c nu-i face griji.
Jean, tu te-ai obinuit cu locul tu?
Nu chiar, dar nu-i altul mai bun. Jean i trosni degetele. Eu o s-l am n
faa ochilor pe Goang, chiar sub podea. Dac lucrurile merg ru, tu numai adu-i
aminte s sari n cascada aia blestemat! i asigur eu spatele, la modul aprig i
sngeros.
Calo, Galdo. Locke se rsuci ca s-i priveasc pe gemeni, care
mpachetaser n grab toate uneltele i substanele folosite la pregtirea sa din
acea sear. E totul pregtit la templu?
Totul o s decurg ct se poate de lin, mai lin chiar dect spatele unui Crin
Asociat, zise Galdo. O avere gras mpachetat n saci, dou cotigi trase de cai,
merinde pentru drum lung.
Iar la Poarta Vicontelui sunt oameni care o s ne strecoare afar din ora
att de iute nct o s par c n-am pus piciorul n Camorr niciodat, adug
Calo.
Bine. Pi. Rahat. Locke i frec minile nmnuate. Cam asta-i tot. Mi-
am isprvit floricelele retorice, aa c hai s mergem s-i facem pe nemernici i
s ne rugm ca totul s mearg ca pe roate.
Goang fcu un pas n fa i i drese glasul.
Fac asta, zise el, numai pentru c mi place nespus s m ascund n cldiri
Eldrene bntuite n nopi ntunecoase i nfiortoare.
Eti un mincinos, spuse Jean ncet. Fac asta doar pentru c mi-am dorit
dintotdeauna s-l vd pe Goang mncat de o stafie de-a Eldrenilor.
Mincinosule, interveni Calo. Fac asta numai pentru c mi place la nebunie
s car jumtate de ton de monede afurisite afar din vistierie i s le coco ntr-o
cotig.
Mincinosule! chicoti Galdo. Fac asta doar pentru c, n timp ce voi vei fi
ocupai cu altele, eu o s amanetez toat mobila din vizuin la Harza Fr-de-
Ndejde.
Suntei nite mincinoi cu toii, spuse Locke pe cnd toate privirile se
ntoarser ctre el, ateptnd o reacie. Facem asta numai pentru c nimeni
altcineva din Camorr nu-i destul de bun ca s-o duc la bun sfrit, i nimeni
altcineva nu-i destul de prost ca s se trezeasc pe cap cu aa belea.
Ticlos!
ipar toi deodat, uitnd pentru o clip locul unde se aflau.
V pot auzi ipetele, veni glasul fantomatic al oimarului. V-ai pierdut
minile cu toii?
Locke oft.
Nenea nu apreciaz faptul c l inem treaz toat noaptea cu felul n care ne
dm n stamb, zise el. Hai s trecem la treab i, cu voia Paznicului Strmb, s
ne vedem cu toii teferi la templu dup ce se sfrete toat nebunia asta.

Gaura Ecoului este un cub din piatr cenuie, nchegat cu un soi de Sticl-
strveche mat; nu lucete niciodat n Lumina-fals. De fapt, nu reflect nici un
fel de lumin. Laturile sale au peste treizeci de metri fiecare, cu o intrare
respectabil: o u de mrimea unui om cam la apte metri de la nivelul strzii, la
captul unei scri largi.
Un singur apeduct vine din Angevinul de Sus, trecnd de Cascadele-Morilor,
cobornd piezi spre sud i vrsndu-i apele n Apa-Ruginie, n chiar inima
Gurii Ecoului. ntocmai precum cubul din piatr, acest apeduct e socotit a fi
atins de un ru strvechi i nu este folosit nicicum. O cascad mic se vars
printr-o gaur din podea pn n catacombele de sub Gaura Ecoului, unde apa
ntunecat poate fi auzit cum curge nvalnic. Unele dintre aceste pasaje se
golesc n canalul din partea de miazzi a Apei-Ruginii; altele se golesc n locuri
netiute de oameni.
Locke Lamora sttea n bezn, n centrul Gurii Ecoului, ascultnd uvoiul de
ap prin sprtura din podea, intuind cu privirea fia cenuie care marca ua
dinspre strad. Singura sa consolare era c Jean i Goang, ghemuii i nevzui
n bezna de sub podea, vor fi fiind cu i mai mare bgare de seam. Cel puin
pn avea s nceap discuia.
Aproape, se auzi glasul oimarului, foarte aproape. Pregtete-te.
Locke auzi cortegiul lui Capa nainte s l vad; sunetul tobelor funerare veni
prin ua deschis de la strad, nbuit i aproape necat de cascad. Treptat,
sunetul crescu n vigoare; o strlucire roie prea s se aprind dincolo de u, iar
la lumina aceea Locke vzu c negura cenuie se ngroase. Fcliile scnteiau
domol, de parc le-ar fi zrit de sub ap. Aura roie se nl. Odaia din jurul su
ncepu s prind contur, gravat ntr-un rou-aprins, dar palid n acelai timp.
Btile de tob ncetar i Locke rmase din nou singur cu sunetul cascadei. i
ddu capul pe spate, i puse o mn la spate i se uit la u, cu sngele
zvcnindu-i n urechi.
Dou vpi roietice se ivir n cadrul uii, precum ochii unui dragon dintr-o
poveste de-a lui Jean. Umbre negre se micau n spatele lor, i cnd ochii lui
Locke se adaptar la lumina stacojie, putu s vad chipuri de brbai, brbai
nali n mantii i armuri. Putea vedea ndeajuns din trsturile i din atitudinea
lor ca s i dea seama c erau aproape surprini s l vad acolo; ovir, apoi
naintar, micndu-se unul la stnga i cellalt la dreapta. n ceea ce l privea, el
nu fcu nimic, rmnnd neclintit.
Urmar alte dou fclii, i apoi nc dou; Barsavi i trimitea oamenii pe
scri cte doi. n curnd, oamenii se aezar n faa lui Locke ntr-un semicerc
dezlnat, iar fcliile lor preschimbar interiorul Gurii Ecoului ntr-un joc de
umbre roietice. Pe perei erau scrijelituri simboluri ciudate i vechi n graiul
Eldrenilor, pe care oamenii nu l descifraser niciodat.
O duzin de oameni, apoi nc una; mulimea de forme nzuate spori, iar
Locke vzu chipuri cunoscute. Tietori de beregate, sfarm-oase, btui, asasini.
O gloat de duri. ntocmai cum i fgduise Barsavi pe cnd priveau amndoi
trupul Nazci.
Clipele treceau. i Locke nc nu spunea nimic. Brbai i femei nc intrau,
n perechi. Surorile Berangias chiar i ntr-o lumin mai slab, Locke tot le-ar
fi recunoscut dup atitudinea ncrezut. Stteau n faa i n centrul mulimii
adunate, fr s zic nimic, cu braele ncruciate i cu ochii sclipind n lumina
fcliilor. Parc supunndu-se unei porunci nerostite, nici unul dintre oamenii lui
Barsavi nu trecu n spatele lui Locke. Continua s rmn singur, n timp ce
gloata de Oameni Potrivii continua s se mreasc n faa lui.
ntr-un sfrit mulimea de ucigai ncepu s se dea la o parte. Locke putea
auzi ecoul rsuflrii i-al murmurelor lor, ct i scritul pielii, lovindu-se dintr-
un perete ntr-altul, amestecndu-se cu zgomotul cascadei. Unii dintre cei de la
marginile mulimii i stinser fcliile cu crpe ude din piele; treptat, mirosul
fumului se nl n aer, apoi lumina sczu treptat, pn cnd doar unul din cinci
oameni de-ai lui Capa mai inea, n mini focuri aprinse.
Era totui nc destul lumin pentru ca Locke s l poat vedea pe Capa
Barsavi ivindu-se de dup col i intrnd pe u. Prul su crunt era dat pe spate
i mpletit n codie unsuroase; cele trei brbi ale sale erau proaspt periate. Purta
haina sa din piele de rechin i o mantie neagr din catifea tivit cu aur, aruncat
peste umr. La dreapta sa era Anjais, iar la stnga era Pachero; Capa pi n fa
i n focurile reflectate din ochii lor Locke nu vzu altceva dect moarte.
ns nimic nu-i aa cum pare, se auzi glasul oimarului. Rmi pe poziii.
Cnd ajunse n fruntea mulimii, Barsavi se opri, i o clip ndelungat privi
int nluca din faa sa, ochii linitii i portocalii umbrii de glug, pelerina,
mantaua, haina i mnuile cenuii ale lui Locke.
Rege, spuse el n cele din urm.
Capa, replic Locke, impunndu-i s simt arogana, invocnd-o de
nicieri. Genul de om care ar sta naintea a o sut de ucigai cu un surs pe chip;
genul de om care l-ar chema la ordine pe Barsavi printr-un ir ntreg de cadavre,
ultimul dintre ele fiind chiar cel al singurei sale fiice. Acela era omul pe care
trebuia s-l joace Locke, nu prietenul Nazci, ci asasinul ei, nu supusul
neastmprat al lui Capa, ci egalul su. Mai-marele su.
Locke rnji cu cruzime, apoi i ddu mantia la o parte de pe umrul stng. Cu
mna stng i fcu semn lui Capa, un gest de sfidare, aa cum i provoac
adversarul un btu, lsndu-l s peasc n fa i s loveasc primul.
Facei-i pe plac, spuse Capa, i o duzin de brbai i de femei i ridicar
arbaletele.
Paznicule Strmb, se gndi Locke, d-mi putere! Scrni din dini i atept.
i putea auzi muchii flcii trosnind.
Plesnitura i uierul arbaletelor rsunar prin sal; o duzin de arbalete
ncordate zbrnir. Sgeile erau prea iui pentru a fi urmrite, dre ntunecate
care nceoau aerul, i apoi...
O duzin de forme negre i nguste czur chiar n faa sa, zngnind pe
podea, mprtiate ntr-un cerc precum nite psri moarte la picioarele sale.
Locke izbucni n rs, un sunet cristalin i sincer de plcere. Pentru o scurt
clip, l-ar fi srutat pe oimar dac Magul-Juruit s-ar fi aflat n faa sa.
Te rog, credeam c ai auzit povetile, spuse el.
Asta a fost numai ca s v stabilesc buna-credin, Maiestatea Voastr,
zise Capa Barsavi. Ultimul cuvnt fusese de-a dreptul ltrat; Locke s-ar fi
ateptat mcar la o anumit precauie dup respingerea atacului cu arbalete, ns
Barsavi pi n fa fr s par speriat.
M bucur c ai dat curs invitaiei mele, replic Locke.
Sngele vrsat al fiicei mele este singurul lucru care m-a fcut s vin,
spuse Barsavi.
N-ai dect s strui asupra lui, dac simi nevoia, zise Locke, rugndu-se n
tcere pe cnd improviza. Nazca, pe toi zeii, iart-m, te rog! Dar, ce, tu ai fost
mai blnd cnd ai pus stpnire pe ora acum douzeci i doi de ani?
Asta crezi tu c faci? Barsavi se opri i l intui cu privirea; erau la vreo
treisprezece metri distan unul de cellalt. Crezi c pui stpnire pe oraul meu?
Te-am chemat ca s discutm chestiunea Camorrului, spuse Locke. Ca s o
lmurim o dat pentru totdeauna, n avantajul amndurora.
oimarul nu l ntrerupsese nc; bnuia c se descurc bine.
Nu o s fie n avantajul amndurora, zise Barsavi. i ridic mna stng i
un brbat se desprinse din mulime.
Locke se uit la brbat cu bgare de seam; prea s fie un ins n vrst, zvelt
i cu nceput de chelie, i nu purta armur. Foarte ciudat. i pe deasupra mai i
tremura.
F cum ne-am neles, Eymon, spuse Capa. Eu o s m in de cuvnt, cu
orice pre!
Brbatul fr armur ncepu s nainteze ncet, ovielnic, privindu-l pe Locke
cu team evident. ns continu s se ndrepte ctre Locke, n vreme ce o sut
de oameni narmai ateptau n spatele su, fr s fac nimic.
Trag ndejde c omul la nu are de gnd s fac ceea ce cred eu c vrea s
fac, zise Locke pe un ton zeflemitor.
O s vedem cu toii ct de curnd ce are de gnd, spuse Capa.
Nu pot fi tiat sau strpuns, iar omul sta va muri la atingerea mea, insist
Locke.
Aa se zice, rosti Capa. Eymon continu s nainteze; ajunse la zece metri
de Locke, apoi la apte.
Eymon, spuse Locke, se folosete de tine. Oprete-te imediat.
Pe toi zeii, i zise el n gnd. Nu face ce cred c vrei s faci. Nu-l face pe
oimar s te omoare.
Eymon continu s i treasc picioarele; gua i tremura, i rsuflarea i era
ntretiat. i inea minile n fa, tremurnd, precum un om pe punctul de a se
arunca n flcri.
Paznicule Strmb, i zise Locke n gnd, te rog, f-l s-i fie fric! Te rog, f-l
s se opreasc. oimare, oimare, te rog, bag-l n speriei, f orice numai nu l
omor. iroaie de sudoare i curgeau pe spinare; i nclin uor capul i l intui
pe Eymon cu privirea. Trei metri i mai despreau acum.
Eymon, spuse el, strduindu-se s pstreze un ton nepstor, dar
neizbutind pe de-a-ntregul. Ai fost avertizat. Eti n pericol de moarte.
A, da, ncuviin brbatul, cu glasul tremurat. Da, tiu asta. Dup care
strbtu restul distanei dintre ei i ntinse ambele mini ctre braul drept al lui
Locke
La dracu! i trecu prin minte lui Locke, i cu toate c tia n adncul
sufletului c nu el, ci oimarul l va omor pe om...
Tresri cnd Eymon l atinse.
Ochii lui Eymon se luminar; icni i apoi, spre groaza lui Locke, sri n fa
i-i nfc braul cu ambele mini, ca un hoitar ce nha o mas ndelung
amnat.
Haaaaaaaaaaaa! strig el, i pentru o clip Locke crezu c i se ntmpla
ceva cumplit.
Dar nu era aa; Eymon nc tria, i se inea scai de el.
Mii de draci! ngim Locke, ridicndu-i pumnul stng ca s l pocneasc
pe bietul om; ns era dezechilibrat i Eymon l pusese ntr-o postur
dezavantajoas. Brbatul cel zvelt l mpinse ndrt pe Locke, urlnd din nou:
Haaaaaaaaaaaaaa! Un strigt de triumf absolut; Locke i frmnt mintea din
pricina lui pe cnd cdea n fund.
i apoi se auzir cizme pe pietrele din spatele lui Eymon, i siluete ntunecate
ce l ocoleau n grab ca s pun mna pe Locke. n freamtul luminii aruncate
de dou duzini de fclii ce se micau, Locke se trezi sltat iar n picioare, prins
de mini voinice care l nfcaser de brae, umeri i gt.
Capa Barsavi i croi drum prin mulimea nerbdtoare de brbai i femei,
mpingndu-l uor la o parte pe Eymon, i ajunse n faa lui Locke, cu trsturile-
i grase i rumene fremtnd de nerbdare.
Ei bine, Maiestatea Voastr, bag mna-n foc c eti al dracu de nucit
acum, zise el.
i apoi oamenii lui Barsavi izbucnir n rs, aclamnd. Iar apoi pumnul ct un
jambon al lui Capa se mplnt n stomacul lui Locke, fcndu-l s-i piard
suflarea, i o durere seac i explod n piept. i apoi i ddu seama n ce situaie
jalnic ajunsese.

Da, bag mna-n foc c eti al naibii de curios n clipa asta, spuse Barsavi,
pind ncolo i-ncoace prin faa lui Locke, care era inut strns de vreo ase
brbai, fiecare dintre ei nc pe jumtate ct el. i eu sunt, aa c dai-i gluga aia
pe spate, biei.
Mini aspre i smucir gluga i mantaua lui Locke, iar Capa l privi cu rceal,
mngindu-i barba cu mna.
Cenuiu, cenuiu, cenuiu. Ari de parc locul tu ar fi pe o scen, rse el.
i mai eti i slab pe deasupra. Am pus mna pe un omule tare slab n noaptea
asta Regele Cenuiu, stpnul negurilor, al umbrelor i... cam att.
Capa i plesni un dos de palm, rnjind; abia apucase s simt durerea
usturtoare cnd fu lovit din nou, din cealalt parte. Capul lui Locke i czu n
piept. Cineva l trase de pr i l sili s l priveasc pe Capa n ochi. Gndurile lui
Locke se nvrtejir. Oare oamenii lui Capa dduser cumva de oimar? i
distrseser cumva atenia? Oare Capa era att de scos din mini nct s omoare
un Mag-Juruit dac ar fi avut prilejul?
A, tim c nu poi fi nici tiat, nici strpuns. Mare pcat! continu Barsavi.
ns nvineit? Ciudate mai sunt i vrjile unui Mag-Juruit! Sunt al naibii de
exacte, nu crezi?
i apoi l pocni iari pe Locke n stomac, ntr-un murmur de amuzament
general. Locke simi cum i se nmoaie genunchii, iar cei care-l ineau n
strnsoare l sltar din nou, inndu-l drept, pe cnd raze de durere i se
mprtiau din abdomen.
Unul dintre oamenii ti a venit n Mormntul meu Plutitor azi-diminea,
zise Barsavi.
Un fior se strecur pe spinarea lui Locke.
Se pare c n-am fost singurul pe care l-ai scos din srite cnd mi-ai trimis-
o pe Nazca aa cum mi-ai trimis-o, continu Barsavi, privindu-l chior. Se pare
c unii dintre oamenii ti nu au intrat n slujba ta ca s ia parte la o asemenea
pngrire blestemat. Aa c am discutat un pic cu omul tu. i am stabilit un
pre. i dup aceea mi-a spus tot soiul de lucruri fascinante despre vraja aia a ta.
Iar povestea aia, cum c ai putea omor oameni cu o simpl atingere? A, mi-a zis
c-i doar abureal.
Te-au lucrat, auzi Locke n minte un glscior ce sigur nu era al oimarului.
Te-au lucrat, te-au lucrat. Bineneles c oimarului nu i fusese distras atenia,
nici nu fusese prins de vreunul dintre oamenii lui Barsavi. Lucrtur de mare
clas.
Dar nu aveam de gnd s m ncred orbete n tip, spuse Barsavi. Aa c
am czut la nelegere cu Eymon, pe care sunt sigur c nu-l recunoti. Eymon
este pe moarte. Are ftizie, tumori n stomac i la spate. Genul de tumori pe care
nici un doftor nu le poate tmdui. Mai are de trit cam dou luni, poate chiar
mai puin. Capa l btu pe Eymon pe spate cu atta mndrie de parc slbnogul
ar fi fost snge din sngele lui.
Aa c i-am zis: Ce-ar fi s te duci tu i s pui mna pe nemernicul la
jegos, Eymon? Dac este adevrat c poate omor oamenii cu o atingere, mcar o
s fie o moarte rapid i uoar. Iar dac nu-i adevrat... Barsavi rnji, obrajii si
roii ncreindu-se grotesc. Ei bine, atunci...
O mie de coroane, spuse Eymon, chicotind.
Pentru nceput, adug Barsavi. O fgduial pe care am de gnd s o in.
O fgduial pe care am de gnd s o dezvolt. I-am promis lui Eymon c va muri
pe o moie numai a lui, cu nestemate, mtsuri i vreo ase domnie pe alese de
la Crinii Asociai s-i in de urt. O s nscocesc plceri nemaigndite pentru el.
O s moar ca un afurisit de Duce, cci n seara asta este cel mai viteaz om din
Camorr, ascultai ce v spun.
Se auzi un vuiet general de aprobare; brbaii i femeile aplaudar, lovind cu
pumnii n armuri i n scuturi.
El este tocmai opusul unui nevolnic miel i la care mi-a omort singura
fiic, opti Barsavi. Care nici mcar nu a omort-o cu minile lui. Care a lsat un
nimit nenorocit s arunce o vraj strmb asupra ei. Unul care umbl cu
otrvuri. Barsavi l scuip n fa pe Locke; saliva cald i se scurse pe obraz.
Omul tu mi-a mrturisit, desigur, c Magul-Juruit i-a aruncat vraja i a plecat
din slujba ta asear; c erai att de sigur pe tine nct nu ai mai vrut s-i plteti
simbria. Ei bine, ct m privete, in s i aplaud cumptarea.
Barsavi le fcu semn lui Anjais i lui Pachero; cei doi brbai pir nainte,
cu chipurile ndrjite. i scoaser ochelarii i i puser n buzunarele hainelor; un
gest de ru-augur fcut simultan i incontient. Locke deschise gura s spun
ceva, apoi i ddu seama ct era de terminat i nlemni.
i-ar fi putut trmbia adevrata identitate, ar fi putut s i cear lui Capa s-i
smulg mustaa fals i s-i tearg ridurile, ar fi putut s dea pe fa ntreaga
poveste, dar cu ce l-ar fi ajutat asta? Nu l-ar fi crezut nimeni. Deja artase c e
protejat de farmecele unui Mag-Juruit. Dac ar fi mrturisit c este Locke
Lamora, cei o sut de oameni de aici aveau s i caute pe Jean, Goang i pe cei
doi Sanza. Toi Ticloii Gentilomi ar fi fost vnai pe strzi; vieile lor n-ar mai
fi valorat doi bani.
Dac voia s i salveze, trebuia s joace rolul Regelui Cenuiu pn ce Capa
avea s isprveasc cu el, i apoi s se roage pentru o moarte rapid i uoar.
Locke Lamora n-avea dect s dispar ntr-o noapte; dar prietenii si aveau s
scape, i atepta o soart mai bun. nfrnndu-i lacrimile fierbini, izbuti s
rnjeasc, i privi pe fiii lui Barsavi i le zise:
Cum s nu! Hai, javre netrebnice, s vedem dac v descurcai mai bine
dect tatl vostru!
Anjais i Pachero tiau cum s loveasc un om ca s l omoare, ns acum nu
asta cutau. i nvineir coastele, i tocar braele, i izbir coapsele, l plesnir
peste fa i l pocnir n gt pn cnd fiecare rsuflare ajunse un chin. n cele
din urm, Anjais l slt din nou n picioare i i prinse brbia n mn astfel nct
s l priveasc n ochi.
Apropo, na i de la Locke Lamora, rosti el.
Anjais i sprijini brbia lui Locke cu un deget i l pocni cu cealalt mn. O
durere arztoare ni prin gtul lui Locke i n ntunericul roiatic din jurul su
vzu stele verzi. Scuip snge, tui, apoi i linse buzele umflate i rnite.
i-acum voi avea parte de dreptatea unui tat pentru moartea Nazci,
interveni Barsavi.
Btu de trei ori din palme.
n spatele su se auzi zgomotul unor oameni care njurau, ct i pai grei
clcnd pe treptele de piatr. Pe u intrar nc opt oameni, ducnd un butoi
mare din lemn un butoi de mrimea celui n care i fusese napoiat Nazca
Barsavi tatlui su. Butoiul funerar. Mulimea din preajma lui Barsavi i a fiilor
si se ddu la o parte, lsndu-i s treac pe cei care aduceau butoiul. l aezar
pe pmnt lng Capa, iar Locke putu s aud cum clipocete ceva nuntru.
O, zeii s m aib-n paz, i trecu prin minte.
Nu poi fi nici tiat, nici strpuns, spuse Capa, de parc ar fi gndit cu voce
tare. Dar cu siguran poi fi nvineit. i cu siguran trebuie s respiri.
Doi dintre oamenii lui Capa ddur capacul butoiului la o parte, iar Locke fu
tras deasupra acestuia. Duhoarea de urin de cal l fcu s lcrimeze cnd se
mprtie n aer, i el icni, tuind.
Ia uitai-v cum plnge Regele Cenuiu, opti Barsavi. Ia uitai-v cum mai
suspin. Este o privelite pe care o s-o preuiesc pn n clipa morii. Rosti apoi
cu glas tare: i Nazca a suspinat? A plns fiica mea cnd ai omort-o? Nu prea
cred. Capa zbiera acum: Uitai-v bine! Are parte de ce a avut parte i Nazca;
moare cum a murit i ea, dar barem moare de mna mea!
Barsavi l nfc de pr pe Locke i i mpinse faa spre butoi; pentru o scurt
i iraional clip, Locke se bucur c nu mai avea ce s vomite. Duhoarea uscat
provoc totui spasme de durere muchilor stomacului su mult prea abuzat.
Cu o mic atingere, zise Capa, trgnd cu nesa aer n piept, entuziasmat.
Cu o mic atingere, nenorocitule! Tu n-o s ai parte de otrav. N-o s scapi
nainte s te bag nuntru. Tu o s bei ce-i acolo, fiecare clip ce i-a mai rmas.
Fiecare clip, pe cnd te neci.
Apoi l slt pe Locke de manta, icnind. Oamenii si i se alturar i mpreun
l mpinser peste margine, i-apoi Locke plonj cu capul nainte n murdria
groas i cldu care estompa zgomotul lumii dimprejur, n bezna care-i ardea
ochii i tieturile i l nghiea cu totul.
Oamenii lui Barsavi trntir capacul la loc pe butoi; civa dintre ei l btur
cu barosul i cu cozile de topor pn fu prins bine. Capa mpinse partea de sus a
butoiului cu pumnul i surse larg. Lacrimile nc i mai curgeau pe obraji.
Nu tiu de ce, dar nu cred c bietul nenorocit a obinut ce se atepta de pe
urma acestor negocieri!
Brbaii i femeile din jurul su ovaionar i urlar, cu braele n aer,
vnturndu-i fcliile i aruncnd umbre slbatice pe perei.
Luai-l pe ticlosul sta i azvrlii-l n mare, spuse Capa, artnd ctre
cascad.
Vreo ase perechi de mini nerbdtoare nhar butoiul. Rznd i glumind,
o mulime din oamenii lui Capa l sltar i l purtar pn la colul nord-vestic al
Gurii Ecoului, acolo unde apa cdea din tavan i disprea n bezn printr-o
crptur lat de vreo trei metri.
Unu, rosti cpetenia... doi... Iar la trei fcur vnt butoiului n bezn.
Acesta se prbui n ap, cu un pleoscit; apoi i ridicar minile i ncepur
iar s ovaioneze.
n noaptea asta, Ducele Nicovante doarme linitit n patul su, ferecat n
turnul su de sticl! strig Barsavi. n noaptea asta Regele Cenuiu doarme n
piat, ntr-un mormnt pe care i l-am fcut chiar eu! Noaptea asta este noaptea
mea! Cine domnete n Camorr?
BARSAVI! veni rspunsul din toate piepturile aflate n Gaura Ecoului,
rsunnd pe montura strin a pietrelor, iar Capa fu nconjurat de o mare de
zgomote, rsete i aplauze.
n noaptea asta, url el, trimitei vorb n toate colurile posesiunilor
MELE! Trimitei soli la Ultima Greeal! Trimitei soli n Cuprins-de-Flcri!
Trezii Cazanul i Strungile, i Scursurile, i ntreg Laul! n noaptea asta mi voi
deschide porile! Oamenii Potrivii din Camorr vor veni la Mormntul Plutitor ca
oaspei! n noaptea asta, o s facem un asemenea chef nct oamenii cinstii i
vor fereca uile, Jachetele Galbene se vor ascunde n barcile lor, iar zeii nii
ne vor privi de sus i vor striga: La naiba, ce-i cu trboiul la?
BARSAVI! BARSAVI! BARSAVI! scandar oamenii si.
n noaptea asta srbtorim, ncheie el. n noaptea asta Camorrul a scpat de
regi.
INTERLUDIU: Rzboiul Jumtilor-de-Coroane

Cu trecerea timpului, Locke i ceilali Ticloi Gentilomi ncepur s fie lsai


s hoinreasc dup bunul plac, mbrcai n straie obinuite. Locke i Jean aveau
aproape doisprezece ani; cei doi Sanza erau vdit mai n vrst. Era mai dificil s
i ii pe toi nchii sub Casa lui Perelandro tot timpul, atunci cnd nu stteau pe
trepte sau nu erau plecai n vreo ucenicie de-a Printelui Lanuri.
ncet, dar sigur, Lanuri i trimitea bieii s se iniieze n toate celelalte mari
temple ale celor unsprezece zei therini. Unul dintre ei intra ntr-un templu sub un
nume fals i grbea lucrurile prin cine tie ce sfori trase i palme unse de Lanuri.
Odat ajuni acolo, tnrul Ticlos Gentilom i mulumea n mod inevitabil
superiorii cu scrisul su, cunotinele teologice, cu disciplina i sinceritatea sa.
Avansarea venea iute, ct se poate de iute chiar; n curnd, nou-venitul primea
nvturile ritualului interior: frazele i activitile pe care preoii le
mprteau numai ntre ei i iniiailor.
Lucrurile acestea nu erau tocmai secrete pentru orice preot dintr-un ordin
therin, nsui gndul c cineva ar fi att de ndrzne nct s ofenseze zeii
cutnd iniiere era cu totul strin. Pn i cei care tiau de ideea oarecum eretic
a celui de-Al Treisprezecelea, ct i cei puini care chiar credeau n el nu i
puteau nchipui c cineva ar vrea s fac ceea ce fceau Lanuri i bieii lui.
Invariabil, dup cteva luni de realizri excelente, toi tinerii iniiai prodigioi
mureau ntr-un accident neateptat. Calo prefera necul, deoarece i putea ine
respiraia foarte mult timp i i plcea s noate pe sub ap. Galdo prefera s
dispar pur i simplu, ndeosebi pe vreme de furtun sau alt asemenea eveniment
dramatic. Locke elabora mici mascarade amnunite, pierznd sptmni ntregi
plnuindu-le. Odat dispru din Ordinul Narei (Stpna Molimelor, Doamna
Bolilor de Pretutindeni) lsndu-i roba de iniiat sfiat i stropit cu snge de
iepure, nfurat n jurul nsemnrilor sale i al ctorva scrisori, pe o alee din
spatele templului.
Astfel luminat, fiecare biat se ntorcea i i nva i pe ceilali tot ce vzuse
i ce auzise.
Nu am de gnd s fac din voi candidai pentru naltul Conclav al celor
Doisprezece, le mrturisi Lanuri, ci s v ofer ocazia de a folosi orice fel de robe
i mti ar fi necesare i de a trece drept preoi la vreme de restrite. Cnd eti
preot, lumea are tendina de a vedea mai degrab roba, i nu omul.
ns pe moment nu se desfura nici o ucenicie; Jean se instruia la Casa
Trandafirilor de Sticl, iar ceilali biei l ateptau la marginea de miazzi a
Pieei Schimburilor, pe un dig drpnat de piatr de la captul unei scurte alei.
Era o zi cald de primvar, rcoroas i proaspt, cu cerul acoperit pe jumtate
de semiluni cenuii i cu nori albi mnai dinspre nord-vest, care vesteau
apropierea furtunilor.
Locke, Calo i Galdo urmreau rezultatele ciocnirii dintre barca unui vnztor
de gini i un transportator de pisici. Cteva cuti se deschiseser cnd brcuele
se loviser una de alta, i acum negustorii agitai peau cu bgare de seam de
colo-acolo, pe cnd btlia dintre psri i feline se nteea. Cteva gini
scpaser n ap i ddeau din aripi degeaba, fcnd rotocoale mici, piuind, cci
natura urzise n aa fel nct s le fac i mai neputincioase la not dect la zbor.
Ia te uit la asta, rosti un glas n spatele lor. Pierde-var tia par a fi
tocmai ce ne trebuie.
Locke i cei doi Sanza se ntoarser ca unul ca s vad c n spatele lor erau
vreo ase biei i fete de-o seam cu ei, rspndii de-a curmeziul aleii. Erau
mbrcai cam la fel ca Ticloii Gentilomi, n straie modeste cu croieli simple.
Cel care prea a le fi cpetenie avea o coam deas i ntunecat de pr negru i
cre, dat pe spate i prins cu o fund neagr de mtase un semn ct se poate de
distinctiv pentru o pulama.
Suntei prieteni de-ai prietenilor, biei? Suntei soiul potrivit de oameni?
Cpetenia nou-veniilor sttea cu minile n olduri; n spatele su, o fat
scund fcu cteva gesturi de recunoatere cu mna, dintre cele folosite de
supuii lui Capa Barsavi.
Suntem prieteni de-ai prietenilor, zise Locke.
Cel mai potrivit soi de oameni, adug Galdo, rspunznd cu gesturile de
cuviin.
Buni biei. Noi suntem secunzii Coroanelor Pline din Strungi. Ne spunem
Jumti-de-Coroane. Din ce gac facei parte?
Suntem Ticloi Gentilomi, spuse Locke. Din Cartierul Templelor.
Ai cui secunzi suntei?
Nu suntem secunzii nimnui, spuse Galdo. Suntem Ticloii Gentilomi,
toi ca unul.
Am priceput, zise cpetenia Jumtilor-de-Coroane cu un rnjet
prietenesc. Eu sunt Tesso Volanti. Asta-i trupa mea. Suntem aici ca s v lum
banii. Asta dac nu cumva nu dorii s ngenuncheai i s ne acordai ntietate.
Locke se ncrunt. n limbajul Oamenilor Potrivii, ntietate nsemna c
Ticloii Gentilomi ar fi trebuit s admit c Jumtile-de-Coroane sunt o gac
mai mare i mai tare; s le fac loc pe strad i s ndure orice abuz din partea
Jumtilor-de-Coroane.
Eu sunt Locke Lamora, spuse Locke, ridicndu-se ncet n picioare, i
Ticloii Gentilomi nu ngenuncheaz n faa nimnui altcuiva dect a lui Capa.
Serios? Tesso se prefcu a fi ocat. Chiar i cnd suntem ase contra trei?
Vorbe goale dac rspunsul vostru este nu.
Cred c nu auzi prea bine, interveni Calo, ridicndu-se odat cu fratele su.
A zis c o s i acordm ntietate cnd i-oi culege mazrea din rahat i vei
mnca-o la cin.
Ei, asta chiar a fost gratuit, spuse Tesso, aa c o s v scot eu grgunii
din cap.
Nici nu isprvise de vorbit, c Jumtile-de-Coroane se i aruncaser la lupt,
i erau ase contra trei la captul digului. Locke era cel mai mic copil implicat,
chiar punnd la socoteal fetele i, cu toate c se azvrli n ncierare cu
pumniorii ridicai, lovi mai mult n gol i fu dobort iute la pmnt. O fat mai
mare i se urc n crc, iar alta i mproc n fa colbul de pe alee.
Primul biat care se ndrept spre Calo primi un genunchi n vintre i se
prbui gemnd; din urma sa se ivi Tesso, care l pocni pe Calo cu dreapta sa
puternic. Galdo l plac pe Tesso la mijloc, urlnd, i czur amndoi la pmnt
bjbind dup un punct de sprijin. Prin vorbe goale se nelegea o lupt fr
arme i fr lovituri care ar fi putut ucide sau schilodi, ns orice altceva era
ngduit. Cei doi Sanza erau btui destoinici, ns, chiar dac Locke ar fi fost
n stare s fac fa luptei, raportul de fore tot le-ar fi fost potrivnic. n cele din
urm, cei trei Ticloi Gentilomi fur azvrlii n mijlocul aleii, prfuii i cu
straiele boite.
Aa, biei. ntietate atunci? Hai s-auzim!
Du-te de te-ndoaie n dou i pup-te n fund, replic Locke.
O, sta-i un rspuns greit, tembelule, zise Tesso i, n vreme ce unul
dintre bieii si i prinse braele lui Locke, cpetenia Jumtilor-de-Coroane l
scotoci de bani. Hmm... Nimic. Ei bine, atunci, bombonelelor, o s v cutm i
mine. i poimine. i rspoimine. i tot aa. Pn cnd n-o s ngenuncheai n
faa noastr, o s v facem viaa un infern. Ascult bine ce spun, Locke Lamora.
Jumtile-de-Coroane plecar rznd, civa dintre ei ngrijindu-i vntile
i luxaiile, care nu erau nici pe departe att de multe ct cele pricinuite de ei. Cei
doi Sanza se ridicar gemnd i l ajutar i pe Locke. Cu bgare de seam,
chioptar apoi mpreun spre Casa lui Perelandro i se furiar n vizuina de
sticl printr-un canal de scurgere echipat cu o u secret.
N-o s-i vin s crezi ce s-a ntmplat, rosti Locke n timp ce intra n
camera de mese, mpreun cu cei doi Sanza. Lanuri sttea la masa din scoru,
frunzrind o colecie de pergamente i nsemnnd atent ceva pe unul dintre ele,
cu un condei elegant. Falsificarea documentelor vamale era un soi de hobby pe
care l practica aa cum unii oameni ngrijesc grdini sau cresc ogari. Avea o
map de piele plin cu ele i uneori scotea bani frumoi vnzndu-le.
Mhmm, v-a snopit n btaie o hait de Jumti-de-Coroane, zise Lanuri.
De unde tii?
M-am oprit pe la Ultima Greeal azi-noapte. Am auzit de asta de la
Coroanele Pline. Mi-au spus c secunzii lor o s patruleze prin cartiere, cutnd
ali puti pe care s-i hruiasc.
i de ce nu ne-ai spus?
M-am gndit eu c, dac ai fi precaui, aa cum se cuvine, nu ar fi
niciodat n stare s v prind la cotitur. Se pare c atenia voastr era
altundeva.
Au spus c vor s le acordm ntietate.
Da, zise Lanuri. Este un joc de-al putilor. Majoritatea secunzilor nu pot
da lovituri serioase nc, aa c se antreneaz hruind ali secunzi. Ar trebui s
fii mndri de voi: n sfrit, le-ai atras atenia. Acum avei pe cap un mic rzboi
din care nu vei mai iei pn ce unii dintre voi nu vor ceri ndurare. Avei grij:
numai vorbe goale.
Deci ce ar trebui s facem? ntreb Locke ncet.
Lanuri se ntinse peste mas, i apuc pumnul lui Locke i se fcu c i
lovete falca lui Calo cu el.
Repetai ct e nevoie pn cnd problemele voastre vor ncepe s-i scuipe
dinii, rosti Lanuri.
Am ncercat asta. i ne-au atacat cnd Jean era plecat. i doar tii c nu-s
bun la chestii din astea.
Sigur c tiu. Aa c data viitoare ai grij s-l ai pe Jean alturi. i pune-i
creierul la mic i viclean la contribuie. Lanuri ncepu s topeasc un cilindru
de cear de pecetluit deasupra unei mici lumnri. Dar nu vreau s vd ceva prea
complicat, Locke. S nu care cumva s bagi straja, templele, oastea Ducelui sau
mai tiu eu ce n treaba asta. ncearc s faci s par c suntei doar o hait de
pungai obinuii, aa cum spun eu lumii c suntei.
Of, minunat! Locke i ncruci braele n vreme ce Calo i Galdo i
tergeau feele nvineite cu pnz ud. Deci e un alt afurisit de test.
Ce biat iste! murmur Lanuri, turnnd cear lichid ntr-un mic vas de
argint. Sigur c-i un test. i o s m supr foarte tare dac rahaii ia mici n-o s-
i cad n genunchi s se roage s primeti ntietatea nainte de mijlocul verii.
2

A doua zi, Locke i fraii Sanza stteau pe acelai dig, la aceeai or. Peste tot
prin Piaa Schimburilor, negustorii coborau prelatele din pnz i copertinele
mpachetate, cci ploile toreniale care rpiser prin ora toat noaptea i
jumtate de diminea se opriser de mult.
Cred c mi se nzare mie, se auzi glasul lui Tesso Volanti, deoarece nu-mi
pot nchipui c voi, tia cu rahat n loc de creier, stai chiar acolo unde v-am
btut de ai fcut pe voi ieri.
De ce nu, zise Locke, de vreme ce suntem mai aproape de teritoriul nostru
dect de al vostru, iar voi o s v folosii boaele pe post de amigdale peste vreo
dou minute?
Cei trei Ticloi Gentilomi se ridicar; n faa lor se aflau tot cei ase
Jumti-de-Coroane, cu zmbete nerbdtoare pe chipuri.
Vd c tot prost la calcule ai rmas, exact cum te-am lsat, zise Tesso,
trosnindu-i degetele.
Ce ciudat c spui asta, acum c socoteala nu mai e aceeai, replic Locke.
Art cu degetul dincolo de Jumtile-de-Coroane. Tesso i ntoarse capul
cu bgare de seam ca s priveasc napoi, dar cnd l vzu pe Jean Tannen stnd
pe alee n spatele gtii sale izbucni n rs.
Tot n favoarea noastr, zic eu. Se ndrept ctre Jean, care l privi pur i
simplu cu un surs blajin pe chipul su rotund. Ce mai e i asta? Un nenorocit
gras i rou la fa. i se vd ochelarii n buzunarul de la hain. Ce crezi c faci,
grsunule?
M cheam Jean Tannen i eu sunt capcana.
Lunile ndelungate de antrenament cu Don Maranzalla nu-i schimbaser prea
mult nfiarea lui Jean, ns Locke i cei doi Sanza tiau c un fel de alchimie
se produsese sub exteriorul su moale. Tesso se apropie rnjind de Jean, iar
braele acestuia nir ca nite pistoane de bronz dintr-un motor-cu-ap
verrarean.
Tesso fu proiectat ndrt, cu braele i picioarele tremurndu-i ca unei
marionete prinse n btaia vntului. Capul i se nclin nainte; apoi se prbui pur
i simplu ntr-o grmad, cu ochii dai pe spate.
O variant mai mrunt a iadului se declan pe alee. Trei biei din
Jumtile-de-Coroane i atacar pe Locke i pe cei doi Sanza; cele dou fete se
apropiar de Jean, cu precauie. Una din ele ncerc s i azvrle un pumn de
pietri n fa. El se ddu la o parte, i prinse braul i o proiect cu uurin ntr-
unul dintre zidurile de piatr de pe alee. Una dintre leciile Donului Maranzalla:
las zidurile i strzile s-i fac treaba cnd lupi cu minile goale. Cnd se
respinse de zid, Jean i prinse un croeu iute cu dreapta i o trimise cu faa n
rn.
Nu-i frumos s dai n fete, i spuse tovara ei, rotindu-se n jurul lui.
E chiar i mai puin frumos s mi loveti prietenii, ripost Jean. Ea replic
rsucindu-se pe clciul stng i lovind iute spre gtul lui; el recunoscu stilul
numit chasson, un gen de box cu piciorul adus din Tal Verrar. Respinse lovitura
cu palma dreapt, iar ea se rsuci nc o dat, folosind impulsul primei lovituri
pentru a descrie un arc de cerc cu piciorul stng. ns Jean se eschivase deja
nainte ca ea s loveasc. Astfel ea l plesni cu coapsa, nu cu piciorul, iar el i
ncolci braul stng n jurul acesteia. Pe cnd ea se zbtea, ncercnd s-i
recapete echilibrul, el o lovi crunt n rinichi, iar apoi i trase de sub ea piciorul de
sprijin, lsnd-o lat la pmnt, unde rmase zvrcolindu-se de durere.
Domnielor, v rog s primii cele mai sincere scuze, zise Jean.
Ca de obicei, Locke i-o lua pe coaj, pn cnd Jean i nfc adversarul de
umr i l rsuci spre el. Jean l prinse pe biat de mijloc cu braele sale vnjoase
i l izbi cu capul drept n piept. Nici nu apucase Jumtatea-de-Coroan s
icneasc de durere c Jean se ndrept de spate i i trosni falca. Biatul czu pe
spate, nucit, i acela fu momentul hotrtor. Calo i Galdo fuseser pe msura
adversarilor lor; cnd Jean rsri n faa lor (cu Locke de-a dreapta fcnd tot
posibilul s arate periculos), Jumtile-de-Coroane se ddur ndrt i ridicar
minile.
Ei bine, Tesso, rosti Locke cnd biatul cel cre se ridic de pe jos cteva
minute mai trziu, cu nasul plin de snge i tremurnd, acum ne acordai
ntietate sau vrei s-l las pe Jean s v mai bat un pic?
Recunosc c a fost o trebuoar izbutit, spuse Tesso pe cnd gaca lui
chiopta ntr-un semicerc n spatele su, dar acum suntem chit. Ne mai vedem
noi n curnd.

i uite-aa continu btlia, iar zilele se lungir i primvar deveni var.


Lanuri i inea pe biei lng el, pe trepte, doar pn la primul ceas al amiezii,
dup care acetia ncepeau s hoinreasc prin nordul Camorrului, la vntoare
de Jumti-de-Coroane.
Drept rspuns, Tesso dezlnui ntreaga for a gtii sale. Coroanele Pline
erau cea mai mare gac din Camorr, iar secunzii lor aveau o baz de recrutare
comparabil, unii proaspt sosii din Dealul Umbrelor. Totui, chiar i cu
avantajul covritor al numrului, iscusina lui Jean Tannen era greu de egalat,
aa c felul n care se purta btlia se schimb.
Jumtile-de-Coroane se mprtiar n grupulee, strduindu-se s i izoleze
i s i prind n capcan pe Ticloii Gentilomi cnd acetia nu erau laolalt. n
cea mai mare parte a timpului, Locke i inea gaca la ndemn, dar uneori
misiunile individuale erau inevitabile. Locke i ncas bti destul de zdravene
de cteva ori; ntr-o dup-amiaz veni la Jean, ngrijindu-i buza spart i tibiile
nvineite.
Uite care-i treaba, zise el. Au trecut cteva zile de cnd n-am mai pus mna
pe Tesso. Aa c uite ce vom face. Eu o s-mi fac de lucru prin pia mine, ca i
cum a pune ceva la cale. Tu o s te ascunzi la distan, cam la 2300 de stnjeni
deprtare. Undeva unde s nu te poat vedea.
Dar n-o s ajung la timp, spuse Jean.
Ideea nu este s ajungi la mine nainte s mnnc btaie, spuse Locke.
Ideea este ca, atunci cnd ajungi acolo, s-l bai pn face pe el. S-l bai att de
tare nct s i se-aud ipetele pn n Talisham. S-l pocneti cum nu l-ai mai
pocnit niciodat.
Cu plcere, zise Jean, dar asta n-o s se ntmple. O s-o ia la sntoasa
cnd o s m vad venind, ca ntotdeauna. Singurul lucru pe care nu l pot face
este s in pasul cu ei.
Las asta n seama mea, spuse Locke, i adu-i trusa de cusut. Vreau s faci
ceva pentru mine.

i astfel se fcu c, ntr-o zi nnorat, Locke Lamora se plimba pe o alee,


foarte aproape de locul unde ncepuse toat povestea cu Jumtile-de-Coroane.
Negoul mergea ct se poate de bine n Piaa Schimburilor, cci lumea ncerca
s-i termine cumprturile nainte s nceap ploaia. Pe undeva pe-acolo se afla
i Jean Tannen, urmrindu-l pe Locke din anonimitatea confortabil a unei
brcue.
Locke trebui s se nvrt pe-acolo numai vreo jumtate de ceas nainte ca
Tesso s l gseasc.
Lamora, i zise acesta. Credeam c te-ai nvat minte pn acum. Nu-i
vd nici un prieten prin preajm.
Tesso. Bun. Locke csc. Cred c astzi e ziua n care o s-mi acorzi
ntietate.
Mda, cnd or zbura porcii, poate, pufni biatul mai mare. tii bine c nici
mcar nu am nevoie de ajutor ca s te pun la pmnt. Dar tii ce-o s fac? Cred
c o s-i iau hainele dup ce termin cu tine i o s le azvrl n canal. O s fie de-
a dreptul haios. La naiba, cu ct amni mai mult s ngenunchezi n faa mea, cu
att m pot distra mai mult cu tine.
Avans ncreztor i gata de atac, tiind c Locke nu izbutise nici mcar o
dat s in pasul cu el ntr-o lupt. Locke l ntmpin cu capul nainte,
micndu-i n mod ciudat mneca stng a hainei. De fapt, aceast mnec era
acum cu un metru i jumtate mai lung dect de obicei, graie modificrilor
aduse de Jean Tannen; Locke o inuse lipit de trup cu iscusin ca s i ascund
adevrata natur pe cnd Tesso se apropia de el.
Dei Locke nu era prea nzestrat pentru lupt, putea fi neateptat de iute, iar
mneca sa avea cusut nuntru o mic greutate din plumb ca s l ajute la
azvrlit. O arunc nainte, nfurnd-o n jurul pieptului lui Tesso pe sub braele
lunganului. Greutatea din plumb o trase napoi dup ce se ntinse la maximum, i
Locke o prinse cu stnga.
Ce naiba crezi c faci? pufni Tesso.
l pocni pe Locke chiar deasupra ochiului drept; Locke tresri, dar ignor
durerea. Strecur mneca extins ntr-o bucl de material care-i atrna din
buzunarul stng al hainei, o nfur o dat i o prinse cu nc o frnghie pe
dedesubt. Reeaua de frnghii nnodate pe care o cususe Jean n cptueala hainei
se strnse; acum bieii aveau piepturile lipite, i numai un cuit mai putea s l
scape pe Tesso din nclceala de material gros care i inea laolalt.
Locke i ncolci braele n jurul abdomenului lui Tesso pentru mai mult
siguran, apoi i ncolci i picioarele fusiforme n jurul picioarelor lui Tesso,
puin deasupra genunchilor lunganului. Tesso l mpinse i l plesni pe Locke,
zbtndu-se s scape din strnsoare. Neizbutind, ncepu s l pocneasc pe Locke
n plin figur i n cretetul capului lovituri puternice care l fcur pe Locke
s vad stele verzi.
Ce naiba mai e i asta, Lamora? gemu Tesso istovit de povara reprezentat
de Locke; n cele din urm, aa cum ndjduise i cum se ateptase Locke, se
prbui nainte. Locke ateriz pe spate n pietri i cu Tesso deasupra. Tot aerul i
fu scos din plmni i ntreaga lume pru s se cutremure. Este ridicol. Nu te poi
bate cu mine. i acum nu mai poi fugi! D-te btut, Lamora!
Locke i scuip snge n fa lui Tesso.
Nici nu trebuie s m bat cu tine sau s fug. Rnji slbatic. Trebuie doar s
te in aici... pn se ntoarce Jean.
Tesso rmase cu gura cscat i se uit mprejur. Departe, dinspre Piaa
Schimburilor, o brcu se ndrepta ctre ei. Forma ndesat a lui Jean Tannen se
zrea ct se poate de limpede n ea, vslind repede.
O, la naiba! Ticlos mic! D-mi drumul, d-mi drumul, d-mi drumul!
Tesso accentu toate astea cu o serie de lovituri; Locke fu burduit n ochi, n
nas i n east. n curnd, Locke sngera din nas, din buze, din urechi i de
undeva de sub pr. Tesso l btea mr, i totui el continua s se agae nebunete
de biatul mai mare. Capul i vjia att de durere, ct i de triumf; ncepu s
rd, un rs ascuit, zglobiu i un pic dement.
Nu trebuie s m bat sau s fug, chicoti el. Am schimbat regulile jocului.
Trebuie doar s te in aici... dobitocule. Aici... pn cnd... se ntoarce Jean!
Naiba s te ia! uier Tesso i i ntei atacurile asupra lui Locke, lovindu-
l, scuipndu-l i mucndu-l.
D ct vrei, bolborosi Locke. Tu d ct vrei. Pot s ndur toat ziua. Tu
d... ct vrei... pn cnd... se ntoarce Jean!
CARTEA a III-a

REVELAIA

Natura nu ne amgete niciodat; ne amgim noi singuri.

Jean-Jacques Rousseau, n mile sau despre educaie


CAPITOLUL NOU

O poveste ciudat pentru Contesa Sticlei-de-Chihlimbar

La zece i jumtate seara, n Ziua Ducelui, pe cnd nori ntunecai se


strngeau pe cerul Camorrului, acoperind stelele i lunile, Doa Sofia Salvara era
sltat n vzduh ca s ia ceaiul cu Doa Angiavesta Vorchenza, vduva Contelui
Sticlei-de-Chihlimbar, n vrful turnului de Sticl-strveche al distinsei doamne.
Cuca de pasageri hurui i se cltin, iar Sofia se ag de barele negre de fier
ca s-i menin echilibrul. nbuitor, Vntul Spnzuratului i flutur haina cu
glug pe cnd se uita spre miazzi. Sub ea se ntindea ntregul ora, negru i
cenuiu dintr-o zare ntr-alta, scldat n strlucirea focului i-a alchimiei. Acesta
era un motiv de mndrie discret pentru ea, de fiecare dat cnd avea prilejul s
aib n faa ochilor privelitea dintr-unul din cele Cinci Turnuri. Eldrenii
cldiser minunii de sticl pe care oamenii le luaser n stpnire; inginerii
ridicaser cldiri din piatr i lemn pe locul ruinelor Eldrenilor n ncercarea lor
de a pune stpnire pe orae; Magii-Juruii pretindeau c dein puterile pe care le
avuseser cndva Eldrenii. ns alchimia era cea care alunga ntunericul n
fiecare sear; alchimia lumina deopotriv cea mai umil cas i cel mai nalt turn,
ntr-un mod mai curat i mai sigur dect focul natural. Arta ei era cea care
mblnzea noaptea.
n cele din urm, lunga ei ascensiune se sfri; cuca hurui i se opri lng o
platform de mbarcare cam la patru cincimi din nlimea Sticlei-de-Chihlimbar.
Vntul ofta a jale prin ciudatele arcade canelate din vrful turnului. Doi lachei n
livrea crem, cu mnui i bufani de un alb imaculat, o ajutar s coboare din
cuc, ca i cum ar fi ajutat-o s coboare dintr-o caleac. Odat ajuns n
siguran pe platform, cei doi oameni se nclinar de la mijloc.
Doamn Salvara, zise cel din stnga, stpna mea v ureaz bun-venit n
Sticla-de-Chihlimbar.
V mulumesc, spuse Doa Sofia.
Dac dorii s o ateptai pe teras, o s vi se alture imediat.
Acelai lacheu deschise drumul pe lng vreo ali ase slujitori care purtau
aceleai livrele i care gfiau lng aranjamentul complicat de roi dinate,
prghii i lanuri folosit pentru a urca i a cobor cuca de transport. i ei se
nclinar cnd trecu pe-acolo; ea le surse binevoitor i le fcu cu mna. Nu
strica niciodat s le ari bunvoin slujitorilor care se ocupau cu acea
operaiune.
Terasa Doei Vorchenza era o semilun larg din Sticl-strveche
transparent care ieea din faada de miaznoapte a turnului, nconjurat de
balustrade de bronz. Doa Sofia privi drept n jos, aa cum i se spunea mereu s
nu fac i aa cum fcea mereu. Prea c ea i lacheul peau prin vzduh la
patruzeci de caturi deasupra curilor de piatr de la temelia turnului; felinarele
alchimice erau precum nite punctulee de lumin, iar trsurile erau ptrate
negre, mai mici dect oricare dintre unghiile sale.
n stnga, printr-o serie de ferestre nalte i arcuite ale cror pervazuri erau la
nivelul taliei sale se puteau zri apartamente i saloane slab luminate n interiorul
turnului. Doa Vorchenza nu avea copii i nici prea multe rude n via; de fapt,
ea era ultima dintr-un neam cndva puternic i nu ncpea nici o ndoial (cel
puin nu printre nobilii hrprei i ambiioi de pe dealurile Alcegrante) c
Sticla-de-Chihlimbar avea s treac n stpnirea unei noi familii la moartea ei.
Turnul ei era ntunecat i tcut, iar mare parte din opulena sa era mpachetat n
dulapuri i cufere.
i totui btrna doamn nc mai tia cum s gzduiasc un ceai la ceas
trziu. n cel mai ndeprtat col nord-vestic al terasei sale transparente, cu o
panoram atotcuprinztoare a inuturilor neluminate de la nord de ora, un
pavilion de mtase flfia n btaia Vntului Spnzuratului. Felinare alchimice
nalte n cuti aurite de bronz atrnau de cele patru coluri ale pavilionului,
revrsnd o lumin cald asupra msuei i a celor dou scaune cu sptare nalte
ce se aflau acolo.
Lacheul aez o pern neagr i subire pe scaunul din dreapta i l trase
pentru ea; cu un fonet al fustei, ea se aez i mulumi cu o nclinare a capului.
Brbatul se nclin adnc i plec, oprindu-se ntr-un loc aflat la o distan
cuviincioas, dar totui destul de aproape ca s poat observa cnd era chemat.
Sofia nu trebui s i atepte prea mult gazda; cteva minute dup sosirea ei,
btrna Doa Vorchenza apru pe o u din lemn de pe peretele nordic al
turnului.
Vrsta are un fel de a exagera trsturile fizice ale celor care triesc s-i simt
neajunsurile; cei durdulii se ngra i mai mult, iar cei slabi tind s se topeasc
pe picioare. Timpul o ngustase pe Angiavesta Vorchenza. Nu era att ofilit, ct
nruit, o caricatur fusiform i vie ca un idol de lemn animat de vrjitoria
voinei pure. Pentru ea, aptezeci era o vrst care se pierdea n negura
amintirilor, i cu toate acestea se mica de colo-colo fr nsoitor sau baston. Se
mbrca excentric, ntr-o redingot neagr din catifea, cu gulere i mneci de
blan. Ferindu-se de fustele cu volane pe care le preferaser doamnele din
vremea ei, purta pantaloni negri i conduri argintii. Prul alb i era dat pe spate i
prins cu ace lcuite; ochii ei ntunecai strluceau sub ochelarii semicirculari.
Sofia, zise ea, pind graios sub pavilion, ce plcere s te am din nou aici
sus! Au trecut luni de zile, draga mea, luni ntregi. Nu, stai jos; nu m tem nc
s-mi trag singur scaunul. Aa... Spune-mi: ce mai face Lorenzo? i trebuie s
vorbim i de grdina ta, bineneles.
Lorenzo i cu mine suntem bine, dac e s ne referim numai la noi. Iar
grdina prosper, Doa Vorchenza. Mulumesc de ntrebare.
Dac e s v referii numai la voi? Atunci mai este i altceva? Ceva
exterior, dac nu-s prea indiscret?
Un ceai trziu n Camorr era o tradiie a femeilor cnd cineva dorea s cear
sfatul altcuiva sau pur i simplu s gseasc un umr pe care s plng sau s-i
verse amarul cel mai ades n legtur cu brbaii.
Vai, dar nu suntei indiscret deloc, Doa Vorchenza. i da, da, exterior
este un termen foarte potrivit pentru asta.
Dar nu este Lorenzo?
O, nu. Lorenzo este satisfctor n toate privinele posibile. Sofia oft i
privi n jos la iluzia prpastiei de sub picioarele i scaunul ei. S-ar putea... s
avem amndoi nevoie de sfat.
Sfat, chicoti Doa Vorchenza. Anii joac un soi de renghi alchimic,
preschimbnd bombnelile cuiva ntr-un fel de respectabilitate. D sfaturi la
patruzeci de ani i eti ciclitor. D-le la aptezeci i eti nelept.
Doa Vorchenza, zise Sofia, mi-ai fost de mare ajutor nainte. Nu m-am
putut gndi... ei bine, nu era nimeni altcineva cu care s m simt n stare s
discut despre aceast problem, pe moment.
Zu? Ei bine, draga mea, sunt nerbdtoare s te ajut cum oi putea. Dar
uite ceaiul hai s ne relaxm cteva clipe.
Unul dintre slujitorii n jachete ai Doei Vorchenza mpinse un crucior
argintiu acoperit spre ele i l opri lng msu. Cnd ddu la o parte capacul,
Sofia vzu c pe crucior se afla un serviciu de ceai i ceva extrem de ingenios
o copie culinar perfect a Turnului Sticla-de-Chihlimbar, de nici douzeci i
cinci de centimetri nlime, ornat cu punctulee de lumin alchimic pe turnuri.
Micile globuri de sticl nu erau mai mari dect nite stafide.
Vezi ce puin i dau de lucru bietului meu buctar, spuse Doa Vorchenza,
chicotind. Sufer n slujba mea, care am gusturi att de simple; aa c se rzbun
fcndu-mi aceste surprize. Nu pot cere nici mcar un ou fiert c mi i gsete o
gin care s danseze cu el direct pe farfurie. Spune-mi, Gilles, edificiul acela
chiar poate fi mncat?
Aa mi s-a zis, doamn Vorchenza, totul mai puin luminiele. Turnul este
din prjitur cu scorioar; foioarele i terasele sunt din jeleu de fructe.
Cldirile i caletile de la baza turnului sunt din ciocolat, n marea lor parte;
turnul e umplut cu o crem din coniac de mere, iar ferestrele
Mulumesc, Gilles, ne-ai prezentat destul arhitectura. Dar s scuipm
luminiele dup ce terminm, spui?
Ar fi mai cuviincios, doamn, zise slujitorul, un brbat rotofei, cu trsturi
delicate i cu zulufi negri pn la umeri, dac mi-ai ngdui s le ndeprtez
nainte s v nfruptai...
Cuviincios? Gilles, ne-ai refuza plcerea de a le scuipa peste marginea
terasei ca nite feticane. O s-i fiu recunosctoare dac nu te atingi de ele.
Ceaiul?
Cum poftii, Doa Vorchenza, spuse el, calm. Ceaiul Luminii. Ridic un
ceainic din argint i turn un lichid aburind i maroniu ntr-un pahar; paharele
gravate ale Doei Vorchenza aveau forma unor muguri mari de lalele cu baza
argintie. Cnd ceaiul se aez n recipient, ncepu s luceasc palid, rspndind o
mbietoare lumin portocalie.
O, ce drgu! spuse Doa Sofia. Am auzit de el... Verrar, nu-i aa?
Lashan. Doa Vorchenza lu paharul de la Gilles i l inu cu amndou
minile. Ultima mod. Maetrii lor de ceaiuri au luat-o razna din pricina
rivalitii. La anul, pe vremea asta, vor cuta s se ntreac unul pe altul cu ceva
i mai ciudat. Dar iart-m, draga mea ndjduiesc c nu te deranjeaz s bei
produsele artei tale de vreme ce lucrezi cu ele n grdin?
Deloc, replic Sofia pe cnd slujitorul i punea n fa propriul pahar i se
nclin.
Lu cupa n mini i trase adnc aer n piept; ceaiul mirosea a vanilie
amestecat cu muguri de portocal. Cnd sorbi, aromele i alunecar calde pe
limb i aburul nmiresmat i se ridic n nri. Gilles dispru n turn cnd
doamnele ncepur s bea. i savurar ceaiul ntr-o tcere laudativ cteva clipe
i Sofia se simi aproape fericit.
Acum rmne s vedem, zise Doa Vorchenza lsndu-i paharul pe
jumtate gol pe msua din faa ei, dac va continua s strluceasc dup ce va
iei pe partea cealalt.
Doa Sofia nu se putu abine s nu chicoteasc, iar ridurile de pe chipul uscat
al gazdei sale se ntinser n sus cnd zmbi.
i-acum... ce voiai s m ntrebi, draga mea?
Doa Vorchenza, ncepu Sofia, apoi ovi. Se... se spune c avei, , un
mijloc prin care comunicai... cu poliia secret a Ducelui.
Ducele are o poliie secret?
Doa Vorchenza i duse o mn la piept cu o expresie de nencredere
politicoas.
Nocturnii, Doa Vorchenza, Nocturnii i conductorul lor
Pianjenul Ducelui. Da, da. Iart-m, fat drag, tiu despre ce vorbeti.
ns ideea asta pe care o ai... se spune, zici tu. Multe lucruri se spun, dar poate
nu se spun pn la capt.
Este foarte curios, zise Sofia Salvara, c atunci cnd Doele au venit la
dumneavoastr cu probleme, de cele mai multe ori problemele lor au... ajuns la
urechile Pianjenului. Sau cel puin aa s-a prut, de vreme ce oamenii Ducelui
s-au implicat n rezolvarea acelor probleme.
Of, draga mea Sofia. Cnd ajunge brfa la mine, eu o trimit mai departe,
pn la ultimul cuvinel. Strecor o vorb-dou n urechea potrivit, i brfa
prinde via. Mai devreme sau mai trziu, tot va fi bgat n seam de cineva
care-o s treac la fapte.
Doa Vorchenza, zise Sofia, ndjduiesc c v pot spune c v prefacei,
fr nici cea mai mic intenie de a v jigni.
Iar eu ndjduiesc c-i pot spune, fr s te dezamgesc, fat drag, c nu
ai motive prea ntemeiate ca s sugerezi aa ceva.
Doa Vorchenza. Sofia apuc marginea msuei att de tare nct
ncheieturile degetelor i trosnir. Lorenzo i cu mine suntem jefuii.
Jefuii? Ce vrei s zici?
i sunt i Nocturni implicai. Ne-au... pretins cele mai neobinuite lucruri
i ne-au impus altele. Dar... Doa Vorchenza, trebuie s fie o cale prin care s
primim confirmarea c sunt cine spun ei c sunt.
Vrei s zici c Nocturnii v jefuiesc?
Nu, spuse Sofia, mucndu-i buza de sus. Nu, nu Nocturnii nii. Ei
doar... supravegheaz situaia i ateapt prilejul potrivit pentru a aciona,
chipurile. ns e ceva... e ceva nelalocul su. Sau nu ne spun tot ce ar trebui s ne
spun.
Draga mea Sofia, zise Doa Vorchenza. Biata mea fat necjit, trebuie s
mi spui ntocmai ce s-a ntmplat i s nu omii nici un amnunt.
Este... greu, Doa Vorchenza. Situaia este oarecum... stnjenitoare. i
complicat.
Suntem singure aici sus pe teras, draga mea. Ai fcut deja ce era mai greu
cnd te-ai hotrt s vii s m vezi. Acum trebuie s-mi povesteti totul. Iar eu i
fgduiesc c voi avea grij apoi ca brfa asta s ajung repejor la urechea
potrivit.
Sofia sorbi nc o dat din ceai, i drese glasul i se aplec n fa ca s o
poat privi pe Doa Vorchenza drept n ochi.
Cu siguran ai auzit de coniacul Austershalin, Doa Vorchenza, nu-i aa?
ncepu ea.
S aud? Ba bine c nu, draga mea! S-ar putea chiar s am cteva sticle
ascunse n dulapurile mele cu vinuri.
i tii cum este fcut? Tainele care l nconjoar?
O, cred c neleg esena misticii Austershalin. Podgorenii ia nervoi din
Emberlain, nvemntai mereu n negru, se folosesc cu vrf i ndesat, dac se
poate spune aa, de povetile care le nconjoar mrfurile.
Atunci cred c vei nelege, Doa Vorchenza, de ce Lorenzo i cu mine
am reacionat cum am reacionat cnd ni s-a nfiat urmtorul prilej, chipurile
printr-o ntorstur a sorii...

Cuca n care se afla Doa Salvara scria i huruia ctre pmnt,


micorndu-se tot mai mult i pierzndu-se pe fundalul cenuiu al curii. Doa
Vorchenza rmase la balustrada platformei de mbarcare, cu privirea pierdut n
noapte, n timp ce echipa ei de slujitori aciona mecanismul scripeilor. Gilles
mpinse pe lng ea cruciorul de argint cu ceainicul aproape gol i cu prjitura
Sticla-de-Chihlimbar pe jumtate mncat, iar ea se ntoarse ctre el.
Nu, i spuse. Trimite prjitura n solariu. Vom sta acolo.
Cine, doamn?
Reynart. Pornise deja ctre ua de la apartamentele ei care ddeau spre
teras; condurii ei rsunau pe pasarel. Gsete-l pe Reynart. Nu mi pas ce
face. Gsete-l i trimite-l la mine, imediat dup ce te ocupi de prjitur.
Odat intrat n apartamente, trecu de o u ncuiat i o lu n sus pe o scar
curbat... Doa Vorchenza njur n oapt. Genunchii, picioarele, gleznele.
La naiba cu venerabilitatea asta! bombni ea. M pi pe zei pentru c ne-au
druit reumatismul. Rsuflarea i era ntretiat. i desfcu nasturii din fa ai
hainei sale cu margini mblnite pe cnd continua s urce treptele.
La captul lor n vrful turnului interior se afla o u masiv de stejar
ntrit cu balamale i drugi de fier. Scoase o cheie care i atrna de ncheietura
dreapt, prins de un nur de mtase. Vr cheia n ncuietoarea de argint de
deasupra mnerului de cristal, n vreme ce apsa o anumit plac decorativ de
bronz dintr-o firid a zidului. n zid se auzi o serie de pcnituri, i ua se
deschise spre interior.
Fr s-i dea seama c placa de bronz avea s fie o idee proast, concepuse
un mner oarecum extravagant pentru capcana ascuns care declana arbaleta,
atunci cnd o instalase, cu trei decenii n urm.
Acesta era solariul, la opt caturi peste nivelul terasei. Camera se ntindea pe
ntregul diametru al turnului, la apogeul su, aptesprezece metri dintr-un capt
n cellalt. Podeaua era acoperit cu un covor gros. O galerie lung i curbat, cu
balustrade de bronz i cu scri n ambele capete, se ntindea de-a lungul jumtii
nordice a acestui spaiu. Galeria cuprindea un rnd de rafturi nalte din scoru
mprite n mii i mii de unghere i compartimente. Cupola tavanului emisferic
dezvluia norii joi ca un lac bolborositor de fum. Doa Vorchenza atinse nite
globuri alchimice i acestea prinser via cnd ea ncepu s urce scrile spre
galeria ei de documente.
Acolo lucra ea, cufundat n gnduri, fr s bage de seam cum se scurge
timpul pe cnd degetele ei uscive frunzreau din compartiment n
compartiment. Scoase cteva teancuri de pergamente i le puse deoparte, lu n
calcul i altele, dar le bg la loc, mormind note i ipoteze n oapt. i reveni
din agitaie numai cnd ua de la solariu se deschise din nou.
Brbatul care intrase era nalt i lat n umeri; avea chipul ascuit de vadran i
prul blond-deschis dat pe spate i prins ntr-o coad cu fund. Purta un pieptar
din piele peste mnecile negre tiate, cu bufani negri i cizme negre nalte.
Micile ace argintii de la guler i indicau rangul de cpitan n Compania Sticla-
nopii. Jachetele Negre, Oamenii Ducelui. O spad cu mner drept i atrna la
old, n partea dreapt.
Stephen, zise Doa Vorchenza fr nici o introducere, a trecut vreunul
dintre oamenii ti pe la Donul i Doa Salvara, de pe Isla Durona?
La familia Salvara? Nu, sigur c nu, doamn.
Eti sigur? Absolut sigur? Cu pergamentele n mn, cu sprncenele
arcuite, cobor ncet pe trepte, de-abia inndu-i echilibrul. Am neaprat nevoie
de adevr din partea ta, mai mult ca niciodat.
i tiu pe cei doi Salvara, doamn. I-am cunoscut anul trecut, la serbarea de
Ziua Schimbrilor; am urcat cu aceeai cuc pn n Grdina Vzduhului.
i nu i-ai trimis nici un Nocturn s le fac vreo vizit?
Zeii s ne pzeasc, nu! N-am trimis pe nimeni.
Atunci cineva abuzeaz de renumele nostru, Stephen. i am motive s cred
c s-ar putea s punem mna, n sfrit, pe Ghimpele din Camorr.
Reynart o intui cu privirea, apoi rnji.
Cred c glumii. Nu glumii? Ciupii-m, cred c visez. Cum st treaba?
Toate lucrurile la timpul lor; tiu c-i merge mintea mai iute dup ce ne
ngrijim de pasiunea ta blestemat pentru dulciuri. Arunc un ochi n servant; eu
o s iau un loc.
O, dar vai! zise Reynart, trgnd cu ochiul n puul cu scripete unde se afla
servanta mobil. Se pare c cineva i-a fcut deja de cap cu biata prjitur cu
scorioar. Nu-i nimic, o dau eu gata. Sunt i nite pahare, i vin cred c-i unul
dintre vinurile dumneavoastr albe i dulci.
Zeii s-l aib-n paz pe Gilles! Uitasem s i cer asta. M-am grbit s ajung
la documente. Fii un subordonat ndatoritor i toarn-mi un pahar.
Chiar c subordonat ndatoritor. Pentru prjitura asta v-a lustrui i
condurii.
O s pstrez fgduina asta pentru data viitoare cnd m superi, Stephen.
Of, dar umple paharul, c doar nu am treisprezece ani! Acum stai jos i ascult-
m. Dac se leag totul aa cum cred eu, nemernicul tocmai ne-a fost dat pe tav
n mijlocul uneia dintre loviturile sale.
Cum aa?
O s i rspund la ntrebare cu o alt ntrebare. Lu o nghiitur adnc
din vinul su alb i se aez mai bine n scaun. Spune-mi, ct de mult tii despre
toate povetile din jurul coniacului Austershalin?

S-a dat drept unul de-al nostru, repet Reynart gnditor dup ce i isprvi
ea povestea. Ct tupeu pe nemernic! Dar suntei sigur c-i vorba de Ghimpe?
Dac nu-i el, atunci ar trebui s presupunem c avem de-a face cu nc un
ho, deopotriv de iscusit i de ndrzne, care terpelete banii nobililor. i cred
c ar fi cam deplasat s presupunem aa ceva. Chiar i ntr-un ora plin de nluci
cum e sta.
Nu ar putea fi Regele Cenuiu? Pare a fi destul de lunecos, din ce se zice.
Mmmm... Nu, Regele Cenuiu i omoar oamenii lui Barsavi. Modul de
operare al Ghimpelui este neltoria pur; nc n-a vrsat vreun strop de snge,
din ce-mi pot da seama. i nu cred c-i o simpl coinciden.
Reynart puse deoparte farfuria goal i sorbi din paharul de vin.
Deci, dac este s ne lum dup povestea Doei Salvara, avem de-a face
cu o gac de cel puin patru oameni. Ghimpele s-i spunem Lukas Fehrwight,
de dragul discuiei. Slujitorul su Graumann. i cei doi oameni care au intrat cu
fora n conacul Salvara.
E un nceput, Stephen. ns eu cred c gaca cuprinde cel puin cinci sau
ase persoane.
De ce credei asta?
Cred c falsul Nocturn zicea adevrul cnd l-a informat pe Don Salvara c
atacul de lng Templul Apelor Prielnice a fost nscenat; ar fi fost i cazul,
pentru un plan att de complex. Aa c mai sunt doi complici atacatorii
mascai.
Asta dac nu cumva n-au fost pur i simplu angajai pentru treaba
respectiv.
M ndoiesc. Pune la socoteal ct de puine informaii am avut pn
acum: nici un raport, nici o ludroenie, nici cea mai mic oapt de la cineva,
de oriunde. Nici o frntur de informaie care s indice ctre cineva care s fi
pretins mcar c a lucrat cu Ghimpele din Camorr. i totui, oricnd, la orice or,
hoii petrec ceasuri n ir flindu-se cu distana la care se pot pia. Tcerea asta
nu-i lucru curat.
Pi, dac tai gtul unui mercenar dup ce-i face treaba, nu mai trebuie s-l
plteti.
Dar vorbim tot de Ghimpe, i eu cred c o asemenea fapt nu s-ar potrivi
cu modul su de operare.
Deci gaca sa este de fapt un cerc restrns. Da, ar avea sens. ns s-ar putea
s nu fie ase. Cei doi de pe alee ar putea fi aceiai doi care au intrat cu fora n
conac mbrcai n Nocturni.
Of, dragul meu Stephen... O ipotez interesant. Hai s zicem cel puin
patru, cel mult ase, ca o prim aproximare, altfel vom rmne aici toat noaptea
desennd diagrame unul pentru cellalt. Cred c un numr mai mare de att ar fi
mult prea dificil de ascuns aa cum au izbutit pn acum.
Fie, atunci. Reynart se gndi o clip. V pot pune la dispoziie
cincisprezece-aisprezece sbii n mai puin de-un ceas; unii dintre bieii mei s-
au infiltrat n La i n Cazan, de cnd am primit rapoartele privind
nmormntarea Nazci Barsavi. Nu i pot recupera pe nepus mas. Dar, dac mi
lsai timp pn n zorii zilei, o s i am pe toi ceilali pregtii pentru lupt. i
avem i pe cei din Sticla-nopii ca s ne sprijine; nici mcar nu-i nevoie s
implicm Jachetele Galbene n povestea asta. Oricum tim c sunt probabil
compromii.
Aa ar trebui s faci, Stephen, dac a vrea s i nhm chiar acum. Dar
nu vreau. Cred c avem cel puin cteva zile ca s-l prindem n la. Sofia mi-a zis
c au stabilit o investiie iniial de vreo douzeci i cinci de mii de coroane;
bnuiesc c Ghimpele va mai da trcoale pe-aici ca s colecteze i celelalte
apte-opt mii rmase.
Atunci lsai-m barem s in o trup la ndemn. O s-i las la Palatul
Rbdrii; o s-i amestec printre Jachetele Galbene. Vor fi gata s acioneze n
cinci minute.
Foarte prudent; f-o! Acum, n ceea ce privete felul n care s ne
apropiem de Ghimpe trimite pe cineva la Meraggio mine; s fie cel mai subtil
om pe care-l ai. Vezi dac Fehrwight are vreun cont acolo i cnd a fost fcut.
Calviro. O s-o trimit pe Maraliza Calviro.
O alegere excelent. Ct m privete, oricare om pe care acest Fehrwight l-
a prezentat celor doi Salvara este suspect. Pune-o s-l verifice pe grefierul pe
care Sofia mi-a spus c Lorenzo l-a ntlnit imediat dup atacul nscenat din
spatele templului.
Eccari, nu? Evante Eccari?
Da. i apoi vreau s verifici Templul Apelor Prielnice.
Eu? Doamn, dintre toi oamenii, dumneavoastr ar trebui s tii cel mai
bine c nu am pstrat credina; am motenit numai nfiarea.
Da, dar poi simula credina, i tocmai de nfiare am nevoie. Ea te va
face s pari mai puin suspect. Cerceteaz bine locul; uit-te dup orice ar putea
s par nelalocul su. Uit-te dup gti i dup ce se petrece pe-acolo. Exist
posibilitatea, chiar dac sczut, s fie implicat n atacul nscenat i cineva din
templu. Chiar dac nu-i aa, mcar s eliminm posibilitatea.
E ca i fcut, atunci. i cum rmne cu hanul?
Casa Tvlit, da. Trimite o singur persoan. Am vreo doi informatori
mai vechi n personalul de acolo; unul crede c le raporteaz Jachetelor Galbene,
cealalt crede c lucreaz pentru Capa. O s-i dau numele lor. Pentru moment,
vreau doar s aflu dac ei mai sunt nc acolo, n Apartamentul Bompresului.
Dac sunt, poi posta civa oameni mbrcai n uniforma hanului. Doar ca s
observe, pe moment.
Foarte bine. Reynart se ridic de pe scaun i i scutur firimiturile de pe
pantaloni. i laul? n caz c totul merge ca pe roate, unde i cnd ai vrea s l
strngei?
ncercarea de a-l prinde pe Ghimpe a semnat mereu cu ncercarea de a
nha peti cu minile goale, replic ea. O s l vreau mpresurat undeva de unde
s nu poat scpa, desprit de prietenii lui i nconjurat numai de ai notri.
De ai notri? Cum...? A... A! Slaul Corbului!
Da. Foarte bine, Stephen. Ziua Schimbrilor, de-acum ntr-o sptmn i
jumtate. Serbarea de solstiiu a Ducelui. La peste o sut aizeci de metri n
vzduh, nconjurat de nobilii camorreni i de o sut de strji. i voi cere Doei
Sofia s l invite pe acest Lukas Fehrwight s ia masa cu Ducele, ca oaspete al
familiei Salvara.
Asta dac nu cumva n-o s bnuiasc o capcan...
Cred c este genul de gest pe care l-ar aprecia. Cred c ndrzneala
misteriosului nostru prieten o s fie cea care ne va ajuta s facem cunotin cu
el, n sfrit. O s-i zic Sofiei s simuleze dificulti financiare; i poate spune lui
Fehrwight c ultimele mii de coroane nu vor veni dect dup serbare. Un crlig
cu dou momeli, att pentru lcomie, ct i pentru vanitatea lui. ndrznesc s
spun c va fi ncntat de-o aa ispit.
S-i pregtesc pe toi pentru treaba asta?
Desigur. Doa Vorchenza sorbi din vin i surse ncet. Vreau ca un
Nocturn s i ia haina; vreau ca Nocturnii s l serveasc la mas. Dac folosete
o oal de noapte, vreau ca un Nocturn s i-o goleasc dup aceea. l vom duce n
vrful Slaului Corbului; apoi ne vom uita n jos, ca s vedem cine i unde fuge.
Altceva?
Nu. Treci la treab, Stephen! ntoarce-te i d-mi raportul peste cteva
ceasuri. O s fiu nc treaz. Atept mesaje de la Mormntul Plutitor dup ce se
ntoarce cortegiul funerar al lui Barsavi. ntre timp, i voi trimite btrnului
Nicovante un bilet cu ceea ce bnuim.
Sluga dumneavoastr, doamn. Reynart fcu o plecciune scurt i apoi
plec din solariu, cu pai lungi i repezi. nainte chiar ca ua s se fi trntit n
urma lui, Doa Vorchenza se ridicase deja i se ndrepta ctre un mic scrin
nghesuit ntr-un alcov n stnga uii. Ajuns acolo, scoase o jumtate de foaie de
pergament, scrise n grab cteva rnduri, o mpturi i o prinse cu o bucic de
cear albastr dintr-un tub de hrtie. Substana era alchimic i se ntrea dup
cteva momente de expunere la aer. Prefera s nu umble cu flcri n aceast
camer unde inea documente colectate cu grij i indexate timp de decenii
ntregi.
n scrin se afla un inel cu pecete pe care Doa Vorchenza nu l purta niciodat
n afara solariului; pe acest inel era o pecete care nu aprea deloc pe blazonul
familiei Vorchenza. Aps inelul n ceara albastr ce se ntrea i apoi l retrase
cu un pocnet uor.
Dup ce l va fi lsat n servant, unul dintre slujitorii si de noapte avea s
goneasc de ndat la platforma de nord-est i s fie transportat cu cuca pn la
Slaul Corbului. Acolo avea s pun mesajul direct n minile btrnului Duce,
chiar dac Nicovante se retrsese deja n dormitorul su.
Astfel se ntmpla cu fiecare bilet pecetluit n albastru i cu nimic altceva
drept recomandare n afara unei pecei stilizate ce nfia un pianjen.
INTERLUDIU: Dasclul Trandafirilor

Nu, aici este inima. Lovete. Lovete. Acum aici. Lovete.


Ploaia rece i cenuie sclda Casa Trandafirilor de Sticl; ploaia camorrean
de iarn se strngea n bltoace la picioarele lui Jean Tannen i ale Donului
Maranzalla. Apa se scurgea n priae i firioare de pe fiecare trandafir din
grdin; iroia n ochii lui Jean Tannen n timp ce el lovea repetat cu spada inta
din piele mpiat pe care Donul o inea n vrful unui b, un pic mai mare dect
pumnul unui vljgan.
Lovete, aici. i aici. Nu, prea jos. Acolo-i ficatul. Omoar-m acum, nu
mai trziu. S-ar putea s mai fiu n stare s lovesc o dat. Sus! Drept n inim, pe
sub coaste. Mai bine.
O lumin alb-cenuie izbucni n norii nvrtejii de deasupra, tremurnd ca
flcrile ntrezrite prin fum. Tunetul se auzi o clip mai trziu, bubuitor i
rsuntor, semn c zeilor le srise andra. Jean de-abia dac-i putea nchipui
cum era pe vrfurile celor Cinci Turnuri, care acum erau doar o serie de coloane
cenuii i neclare pierdute n vzduh n spatele umrului drept al Donului
Maranzalla.
Destul, Jean, destul. Te descurci binior cu un cuit de njunghiat porci;
vreau s fii obinuit cu el, la nevoie. ns e momentul s vedem spre ce altceva
mai ai nclinaie. Don Maranzalla, nfurat ntr-o mantie cafenie ponosit, pi
prin bltoace pn la o cutie mare din lemn. Pe-acolo pe unde te nvri tu nu vei
putea s mnuieti tiuri prea lungi. Adu-mi rnitul.
Jean porni n grab prin labirintul ntortocheat de sticl ctre cmrua care
ducea napoi n turn. Respecta trandafirii numai un nebun n-ar fi fcut-o , dar
se obinuise cu prezena lor. Nu mai preau s se nale i s sclipeasc spre el ca
nite artri flmnde; erau doar un obstacol de care trebuia s te ii departe.
Rnitul, depozitat n cmrua uscat din captul scrii, era un manechin din
piele cptuit ce imita capul, trunchiul i braele unui om, i era nfipt ntr-un
par de fier. Ducndu-l anevoios pe umrul drept, Jean pi napoi n ploaia
torenial i se ntoarse n centrul Grdinii Fr Miresme. Rnitul atinse
zidurile de sticl n cteva rnduri, ns trandafirii nu erau interesai de pielea
fr carne.
Don Maranzalla deschisese cufrul din lemn i scotocea prin el; Jean aez
rnitul n centrul curii. Parul din metal alunec ntr-o gaur fcut n piatr i
se fix acolo cu o rsucire, mprtiind o mic artezian de ap n jur.
Iat ceva urt, zise Donul, nvrtind un lan de peste un metru nfurat
ntr-o piele foarte fin probabil de ied. Se numete grbaciul vtafului; e
nfurat ca s nu zornie. Dac priveti cu atenie, vei vedea c are nite crlige
mici la ambele capete, ca s-l poi prinde la bru ca pe-o cingtoare. Este uor de
ascuns sub haine mai groase... dei s-ar putea s ai nevoie de unul mai mare, pe
msura ta. Donul pi n fa cu ncredere i fichiui capul rnitului cu unul
dintre capetele biciului din lan cptuit; acesta rico din piele cu un zgomot
puternic i umed.
Jean se distr cteva minute atacnd rnitul n vreme ce Don Maranzalla
privea. Bombnind n sinea lui, Donul i lu apoi lui Jean lanul cptuit i i
oferi n schimb o pereche de sbii asortate. Acestea aveau cam treizeci de
centimetri, un singur ti, iar vrfurile lor ascuite erau late i curbate. Aveau
plselele acoperite de nite mnere masive, presrate cu epi mici de bronz.
Mici, dar ale naibii, chestiile astea. Li se mai spune i dinii hoilor. N-au
pic de subtilitate; poi njunghia, ciopri sau pocni cu ele. Cioturile alea mici de
bronz pot rzui complet faa cuiva, iar mnerele pot opri cam orice, mai puin
vreun taur furios. ncearc-le!
Jean se descurc cu sbiile chiar mai bine dect cu biciul; Maranzalla aplaud
aprobator.
Aa, drept n stomac, pe sub coaste. Bag oelul la acolo, gdil inima
unui om cu el i poi fi sigur c ai ctigat disputa, fiule!
Chicoti cnd lu napoi sbiile asortate.
Ce prere ai? Asta da, lecie cu coli, nu-i aa, biete?
Jean l privi nedumerit.
Nu ai mai auzit de asta pn acum? Vezi tu, Capa Barsavi la al vostru nu
este camorrean de fel. A predat la Colegiul Therin. Deci, atunci cnd aduce la el
pe cineva pentru o mic discuie, asta se cheam lecie de etichet. Cnd leag
pe careva i-l face s vorbeasc, asta e o lecie de cntat. Iar cnd le taie
beregatele i i azvrle n golf ca s-i mnnce rechinii...
A, zise Jean. Bnuiesc c aia-i lecia cu coli. neleg.
ntocmai. Nu eu am nscocit asta, bag de seam. Oamenii votri au
scornit-o. Pun rmag c barosanul tie, dar nimeni nu i-ar spune aa ceva n
fa. sta-i mersul lucrurilor dintotdeauna, fie c-i vorba de tlhari sau de oteni.
Buun... urmtoarea jucrioar...
Maranzalla i nmn lui Jean dou securi cu mnere de lemn; acestea aveau
tiuri curbate de metal ntr-o parte i contragreuti rotunde n cealalt.
Sfrmtoarele astea de este n-au nici un nume mai actrii. Fac prinsoare
c ai mai vzut securi nainte. Tu alegi ce s foloseti: tiul sau bila; ai putea
evita s omori un om cu bila, dar, dac loveti destul de tare, e la fel de rea ca
tiul, aa c gndete-te de dou ori cnd nu ataci un rnit.
Aproape imediat, Jean i ddu seama c i plcea s simt n palm securile.
Erau destul de lungi ca s fie mai mult dect simple arme de buzunar, cum erau
ceaprazurile sau ciomegele pe care majoritatea Oamenilor Potrivii le purtau de
obicei, ns erau destul de mici nct s se mite iute i s poat fi folosite n
spaii strmte, i i se pru c le-ar putea ascunde foarte frumos sub o hain sau
sub o jiletc.
Se ghemui; postura cuitarului venea de la sine cnd aveai aceste arme n
mini. nind nainte, sfrtec rnitul din ambele pri deodat, nfignd
adnc tiurile securilor n coastele manechinului. l izbi n braul drept i l fcu
s se cutremure. Apoi aplic un rever, folosind o bil n loc de ti. Vreme de
cteva minute, ciopri i despic rnitul, cu braele ca nite pistoane i cu un
surs nfiripndu-i-se pe chip.
Hmmm... Nu-i ru, spuse Don Maranzalla. Trebuie s recunosc c nu-i ru
deloc pentru un novice ca tine. Pari foarte comod cu ele.
Din instinct, Jean se ntoarse i alerg pn ntr-una dintre marginile curii,
deprtndu-se la vreo cinci metri de rnit. Ploaia torenial i cobora degetele
cenuii ntre el i int, aa c se concentr foarte intens, apoi inti i arunc,
fichiuind o secure prin aer cu ntreaga for de rsucire a braului, oldurilor i a
trunchiului. Securea se nfipse adnc, cu tot tiul, n capul rnitului, unde
rmase nepenit n straturile de piele, fr nici cel mai mic tremur.
O, dar vai! zise Don Maranzalla. Fulgerul lumin din nou vzduhul, iar
trsnetul rsun deasupra acoperiului. O, da! Asta zic i eu fundaie pe care s
cldim.
CAPITOLUL ZECE

Lecia cu dini

Jean Tannen se mica n bezna de sub Gaura Ecoului nainte chiar ca butoiul
s se prbueasc n apa neagr, luminat slab de lucirea roiatic a fcliilor lui
Barsavi.
Sub strvechiul cub de piatr se afla o reea de grinzi suspendate, construite
din scoru negru i strbtute de frnghii din Sticl-strveche. Grinzile erau
slinoase de la vreme i de la tot soiul de buruieni, ns cu siguran erau la fel de
vechi ca i pietrele de deasupra, i i pstraser rezistena.
Cascada de pe acoperi se prbuea aici ntr-unul dintre canalele nvolburate
de sub grinzi. Acolo era un adevrat hi de lucruri; unele netede ca sticla, altele
turbulente ca vltorile nspumate. Cteva roi i instrumente chiar mai ciudate se
nvrteau ncet n colurile cpriorilor; Jean le evaluase scurt n lumina unui
minuscul glob alchimic, pregtindu-se pentru o ateptare ndelungat. Nedorind
s se ndeprteze prea mult de Jean (din motive lesne de neles), Goang se
ghemuise pe o alt grind, la vreo apte metri n stnga.
n podeaua de piatr a Gurii Ecoului erau mici puuri, tieturi ptrate i late
de vreo cinci centimetri, la intervale neregulate i avnd nite ntrebuinri greu
de ghicit. Jean se plasase ntre ele, tiind c i-ar fi fost cu neputin s aud vreo
activitate de deasupra cu zgomotul cascadei n ureche.
Nu putea s i dea seama prea bine ce se petrecea deasupra, dar pe msur ce
minutele lungi se scurgeau i lumina roiatic devenea tot mai puternic, iar
Capa Barsavi i Locke ncepur s vorbeasc, nelinitea lui Jean se prefcu n
spaim. Se auzir ipete, njurturi, tropitul unor cizme pe piatr, apoi urale.
Locke fusese prins. Unde era blestematul la de Mag-Juruit?
Jean se tr pe grind, cutnd cea mai bun cale de a traversa cascada. Erau
cam doi metri de la grinzi pn la marginea canelurii de piatr prin care se vrsa
cascada, dar, dac rmnea departe de apa cztoare, ar fi izbutit. n plus, era cea
mai rapid cale, ba chiar singura cale din locul n care se afla el. n lumina
roiatic i firav ce se revrsa prin micile guri din podea, Jean i fcu semn lui
Goang s stea pe poziii.
Izbucnir iari urale deasupra, dup care se auzi glasul lui Capa, puternic i
limpede, printr-una dintre guri:
Luai-l pe ticlosul sta i azvrlii-l n mare!
Azvrlii-l n mare? Inima lui Jean ncepu s-i bubuie n piept. Oare i tiaser
deja beregata lui Locke? Ochii l usturar la gndul c urmtorul lucru pe care
avea s-l vad avea s fie un trup fr vlag cznd n uvoiul alb de ap, un trup
fr vlag n straie cenuii.
i-atunci se ivi butoiul, un obiect masiv i ntunecat care plonj n canalul
negru de la baza cascadei cu un pleoscit puternic, mprocnd ap peste tot.
Jean clipi de dou ori nainte s priceap ce vzuse.
O, pe toi zeii! bombni el. Dinte pentru dinte! Barsavi a inut musai s fie
al naibii de poetic!
Deasupra se auzir alte urale, alt tropit de picioare. Barsavi rcnea ceva;
oamenii si rcneau i ei, drept rspuns. Apoi liniile palide de lumin roiatic
ncepur s plpie; prin faa lor trecur umbre i ncepur s se ndeprteze n
direcia uii de la strad. Barsavi se mica, aa c Jean se hotr s-i asume
riscul.
Urm o alt pleoscitur, ce putu fi auzit cu tot uierul i tumultul cascadei.
Ce naiba mai era i asta? Jean ntinse mna sub jiletc, scoase globul luminos i
l zgli. O lumin alb i palid nmuguri n ntuneric. Agndu-se bine de
grinda jilav cu cealalt mn, Jean azvrli globul n canalul n care ar fi trebuit
s cad butoiul, la vreo treisprezece metri n dreapta sa. Acesta lovi apa i se
stabiliz, oferindu-i lui Jean destul lumin pentru a putea observa ce se
ntmplase.
Micul canal nu avea nici trei metri lime, avea margini de piatr i butoiul
slta greoi n el, scufundat pe trei sferturi.
Goang se zbtea n canal, vizibil numai de la brae n sus. Globul luminos al
lui Jean czuse n ap cam la un metru n dreapta capului su; Goang srise n
ap de capul lui.
La naiba, biatul sta prea s fie incapabil s rmn prea mult vreme n
locuri nalte, prin nsi natura lui.
Jean se uit nnebunit n jur; i-ar fi luat cteva clipe s i croiasc drum pn
ntr-un loc de unde s poat sri n canalul potrivit fr s-i zdrobeasc
picioarele de unul dintre digurile de piatr.
Goang, strig Jean, socotind c trboiul de deasupra i va acoperi glasul.
Globul tu! Scoate-l acum! Locke este n butoiul la!
Goang scotoci pe sub tunic, scoase un glob i l zgli. La sclipirea alb a
luminii, Jean putu s zreasc limpede conturul butoiului negru ce slta n ap.
Aprecie distana dintre el i acesta, ajunse la o hotrre i ntinse mna liber
dup una dintre securi.
Goang, rcni el, nu ncerca s loveti prin pri. Lovete doar capacul
butoiului!
Cum?
Stai acolo unde eti. Jean se aplec spre dreapta, inndu-se de grind cu
mna stng. i ridic securea cu dreapta, murmur un singur v implor
oricror zei l-ar fi ascultat i o arunc. Securea se nfipse tremurnd n lemnul
ntunecat al butoiului; Goang sri napoi, apoi mproc ap n pri ncercnd
s apuce arma.
Jean ncepu s lunece de-a lungul grinzii, ns nlemni cnd ntrezri cu colul
ochiului o alt micare n ntuneric. Privi prin umbrele din stnga. Ceva se mica
pe suprafaa unui alt canal din blestematul la de labirint. Nite chestii forme
negre de mrimea unor cini. Picioarele lor epoase se lir n lturi cnd se
scufundar sub suprafaa apei ntunecate, apoi se strnser la loc i le propulsar
n sus i peste piatr la fel de uor...
S fiu al naibii, murmur el. S fiu al naibii, aa ceva nu se poate. Dracii
srai, n ciuda mrimii i-a nfirii lor ngrozitoare, erau fpturi sfioase.
Pianjenii uriai se ghemuiau n crevasele de pe coasta stncoas din sud-vestul
Camorrului, hrnindu-se cu peti i cu pescrui, cznd ei nii prad rechinilor
i petilor-diavol dac se aventurau prea departe de rm. Marinarii trgeau cu
pietre i cu sgei n ei, dintr-o spaim superstiioas.
Numai un nebun s-ar fi apropiat de o asemenea fptur, cu colii lungi ct
degetele unui om i cu veninul care nu aducea ntotdeauna moartea imediat, dar
care te fcea s te rogi pentru ea cu fervoare. ns dracii srai se mulumeau s
fug de oameni; preferau s i surprind prada i erau fiine singuratice,
incapabile s se tolereze ntre ele. Jean se speriase cumplit n copilria lui cnd
citise observaiile crturarilor i ale naturalitilor n legtur cu aceste fpturi.
i iat c vedea acum o ntreag hait din nenorocirile astea, una lng alta, ca
nite ogari, croindu-i drum ctre Goang i butoi, peste pietre i prin ap.
Goang, url Jean. Goang!

Goang auzise i mai puin din tot ce se petrecea deasupra, ns, cnd butoiul
pic n bezn, i ddu seama imediat c acesta nu fusese aruncat aiurea.
Plasndu-se chiar deasupra canalului n care se vrsa cascada, i ddu pur i
simplu drumul de la cinci metri n apa nvalnic.
Se inuse de genunchi i izbise apa ca un bolovan, cu fundul nainte. Dei i se
scufundase i capul din inerie, descoperi repede c putea s stea n picioare;
canalul nu avea nici mcar un metru i jumtate adncime.
Acum, cu securea lui Jean ntr-o mn, cioprea frenetic capacul din faa lui.
i lsase globul luminos pe pasarela de piatr de lng canal, fiindc venea
destul lumin de la globul lui Jean, de sub ap.
Goang, rcni vljganul, cu glasul dintr-odat alarmat. Goang!
Biatul se ntoarse la dreapta i zri ceea ce se ndrepta spre el din umbrele
ndeprtate. Un fior de scrb pur i trecu pe ira spinrii i se uit nnebunit
mprejur ca s se asigure c ameninarea venea dintr-o singur direcie.
Goang, iei din ap! Urc-te pe pietre!
i Locke?
La naiba, nu vrea s ias din butoi chiar n secunda asta, url Jean. Crede-
m!
Pe cnd Goang se cra afar din apa nvolburat i luminat alchimic,
butoiul ncepu iar s pluteasc spre captul sudic al cldirii, acolo unde canalul
se vrsa cine tie unde. Prea disperat ca s se mai gndeasc la propria siguran,
Jean se cr pn la grinda frontal cu picioarele alunecnd n mizeria strns
de-a lungul vremii i alerg n direcia cascadei, btnd nebunete aerul cu
braele n ncercarea de a-i pstra echilibrul. Cteva secunde mai trziu, se opri,
ncolcindu-i braele n jurul unei brne verticale; simi cum i fuge pmntul de
sub picioare, dar se inu bine de corni. Cursa lui nebuneasc l adusese ntr-un
loc apropiat de cascad; se azvrli n gol, strngndu-i cu grij genunchii la
piept. Lovi apa cu un pleoscit la fel de puternic precum cel provocat de butoi i
se izbi de fundul canalului.
Iei la suprafa, scuipnd ap, cu cealalt secure deja n mn. Goang era
ghemuit pe marginea de piatr a canalului, vnturndu-i globul alchimic ctre
pianjeni. Jean vzu c dracii srai erau la vreo cinci metri de biat, dincolo de
ap i micndu-se cu mai mare bgare de seam, dar nc apropiindu-se.
Carapacele lor erau pestrie, negru cu cenuiu; ochii lor numeroi erau negri ca
noaptea, nstelai de reflexele nfiortoare aruncate de lumina lui Goang.
Mandibulele proase le fluturau naintea feelor, iar colii negri i tari clnneau.
Patru blestemii de-alea. Scuipnd ap, Jean iei din canal n apropierea lui
Goang. I se pru c unii dintre acei ochi negri i inumani se ntorseser s-l
priveasc.
Jean, gemu Goang. Jean, artrile alea par extrem de nervoase.
Nu-i normal, zise Jean alergnd pn la Goang; biatul i azvrli cealalt
secure i el o prinse n aer. Pianjenii se apropiaser la vreo trei metri, chiar
dincolo de ap; el i Goang preau mpresurai de treizeci i doi de ochi ce nu
clipeau i de treizeci i dou de picioare ce zvcneau, acoperite de epi ntunecai
i zimai. Nu-i deloc normal; nu aa se poart dracii srai.
A, e bine, atunci. Goang ntinse globul alchimic de parc ar fi putut s se
ascund n spatele acestuia. Explic-le tu asta.
Nu cred c o s priceap de vorb bun, aa c o s le explic cu securea.
De-abia rostise Jean aceste vorbe c pianjenii se i micar toi deodat, ct
se poate de nfiortor, i se aruncar n ap cu patru pleoscituri. Butoiul se
ndeprtase la vreo civa pai n dreapta lui Jean i a lui Goang; o form neagr
trecu chiar pe sub el. Mai multe picioare negre nir din ap, cutnd prada;
Goang strig, cuprins att de scrb, ct i de groaz. Jean plonj nainte i izbi
iute cu ambele securi. Dou picioare de pianjen fur despicate cu un zgomot ce
i ntorcea stomacul pe dos, i din ele ni un snge albastru-nchis. Jean sri
napoi.
Cei doi pianjeni nevtmai ieir din ap cu cteva secunde mai devreme
dect frtaii lor rnii i se repezir spre Jean, cu picioarele lor epoase scrnind
pe blocurile de piatr de dedesubt. Dndu-i seama c ar fi fost n pericol s-i
piard echilibrul dac ar fi ncercat s-i loveasc pe amndoi deodat, Jean alese
un plan de aciune mai scrbos.
Sora Nbdioas din mna sa dreapt se prvli cu cruzime, spintecnd capul
dracului srat aflat cel mai la dreapta, chiar ntre irurile sale simetrice de ochi.
Picioarele fpturii tremurar, cuprinse de spasmele morii, iar Goang chiar i
scp globul alchimic, att de iute sri napoi. Jean folosi impulsul loviturii cu
dreapta pentru a-i ridica piciorul stng de pe pmnt; pianjenul din stnga se
nl pe picioarele din spate, cu colii fremtndu-i, chiar cnd Jean i mplnt
tocul cizmei n ceea ce ar fi trebuit s fie faa monstrului. i strivi ochii ca pe un
jeleu de fructe, dup care mpinse i mai adnc, cu toat fora, simindu-se ca i
cum ar fi clcat pe un sac de piei jilave.
Cnd i retrase piciorul, sngele cald i mbcsise deja cizma, i acum
pianjenii rnii se apropiau din spatele perechilor lor rpuse, uiernd i
pcnind mnioi.
Unul i croi drum n faa celuilalt i sri spre Jean, cu picioarele lbrate i
cu colii goi i curbai nainte. Jean l prinse ca ntr-o menghin cu ambele
Surori, izbindu-l cu tiurile ntoarse, zdrobindu-i capul de pietrele jilave i
fcndu-l s nepeneasc pe loc. Din el ni un lichid vscos, asemntor
sngelui; Jean simi cum e mprocat pe gt i pe frunte, i fcu tot posibilul s
nu i dea atenie.
Mai rmsese un singur afurisit de monstru. nfuriat de ntrzierea pe care o
reprezentau, Jean mugi i sri n aer. Cu braele n lturi, ateriz cu ambele
picioare n mijlocul carapacei ultimei fpturi. Aceasta explod cu un pleoscit
sub el, i picioarele creaturii se rsucir n sus, ntr-un unghi nefiresc. Simi cum
viaa se scurge din ele n timp ce zvcneau, lipite de picioarele lui.
h! strig Goang, care fusese fcut leoarc de o chestie albastr ce puin
mai devreme circulase printr-un drac srat; dup ce i azvrli biatului una dintre
Surorile mbcsite de snge, Jean nu pierdu nici o secund i se arunc n ap
nc o dat. Butoiul plutise la vreo trei metri mai spre sud; Jean not nnebunit
ctre el i l prinse cu mna stng. Apoi ncepu s loveasc cu braul drept,
cioprind cu securea lemnul din capacul butoiului.
Goang, strig el, te rog frumos, ai grij s nu se mai furieze prin spatele
nostru vreo blestemie de-aia!
Se auzi un pleoscit n spatele lui Jean cnd Goang sri napoi n ap. Cteva
secunde mai trziu, biatul se ivi lng butoi i l stabiliz cu braele sale firave.
Nu se vede nimic, Jean. Grbete-te!
M trosc, trosc, trosc grbesc, la naiba! Tiul securii sale muc n
sfrit din lemn; urina de cal se vrs n ap, i lui Goang i veni s vomite.
Lucrnd cu frenezie, Jean lrgi gaura, apoi izbuti s desprind complet capacul
butoiului. Un val de substan galben, unsuroas i puturoas l izbi n piept.
Fr s mai stea pe gnduri, i azvrli securea, ntinse mna nuntru i trase
afar trupul nemicat al lui Locke Lamora.
Jean cut nnebunit vreun semn de tieturi, despicturi sau umflturi vineii;
gtul lui Locke prea a fi neatins.
Jean l slt pe Locke destul de aspru pe pasarela de piatr, lng pianjenii
mori, care nc mai zvcneau, apoi iei din ap ca s se ghemuiasc lng
Locke. i smulse mantaua i mantia lui Locke; Goang apru la timp ca s le
nhae i s le azvrle n ap. Jean sfie jiletca cenuie a lui Locke i ncepu s i
apese pieptul.
Goang, icni el. Goang! Treci ncoace i mpinge-i picioarele. Are
umorile calde nc nbuite. Hai s le ajutm s se nvioreze din nou. O, zeilor,
dac supravieuiete jur c-mi iau zece cri de doftoriceal i le memorez pn
la ultimul cuvinel.
Goang iei din ap i ncepu s mping picioarele lui Locke, micndu-le pe
rnd, n vreme ce Jean i apsa stomacul, i lovea pieptul i l plesnea peste fa.
Haide, la naiba! bombni Jean. Fii ncpnat, slbnogule i
Spatele lui Locke se arcui n mod convulsiv i din gtlej i ni o tuse aspr i
umed; degetele sale slbite ncercar s se agae de piatr i se rostogoli pe
partea stng. Jean se ddu ndrt i suspin uurat, nebgnd de seam c se
aezase ntr-o bltoac de snge de pianjen.
Locke vomit n ap, icni i se cutremur, apoi vomit din nou. Goang
ngenunche lng el i l apuc de umeri. Vreme de cteva minute, Locke zcu
acolo tremurnd, rsuflnd greu i tuind.
O, pe toi zeii! spuse el n cele din urm, cu un glas slab i rguit. Pe toi
zeii! Ochii mei! De-abia pot vedea. Acolo-i ap?
Da, ap curgtoare.
Jean se ntinse i l apuc de bra pe Locke.
Atunci bgai-m acolo. Pe toi cei Treisprezece, ajutai-m s dau jos
scrboenia asta de pe mine!
Locke se rostogoli n canal cu un pleoscit nainte ca Jean sau Goang s
ncerce mcar s-l ajute; i scufund de mai multe ori capul n apa ntunecat,
apoi ncepu s-i sfie hainele rmase, pn cnd nu mai rmase dect ntr-un
maiou alb i n pantalonii cenuii.
Mai bine? ntreb Jean.
Cred c da, icni Locke din nou. M ustur ochii, m ard nasul i gtul, m
doare pieptul, am o durere de cap mare ct Therim Pel, am fost pocnit de
ntreaga familie Barsavi, sunt mbcsit de piat de cal i se pare c Regele
Cenuiu tocmai ne-a tras eap. i puse capul pe marginea crrii pietruite i tui
de cteva ori. Cnd i-l ridic din nou, observ pentru prima oar hoiturile
pianjenilor i se trase napoi. h! Zeii s ne fereasc! Se pare c am ratat i eu
cte ceva.
Draci srai, zise Jean. O hait ntreag, atacnd mpreun. Au cutat-o cu
lumnarea. Un atac sinuciga, a spune.
Dar n-are sens, zise Locke.
Exist totui o explicaie, replic Jean.
O conspiraie a zeilor, murmur Locke. A, vrjitorie!
Da, afurisitul la de Mag-Juruit. Dac poate mblnzi un oim-scorpion, ar
putea
i dac-i numai din pricina acestui loc? i ntrerupse Goang. Ai auzit i
voi povetile.
Nu are rost s ne batem capul cu poveti, spuse Locke, cnd avem de-a
face cu un mag despre care tim sigur c ne poart smbetele. Jean are dreptate.
Nu am fost ndesat n butoiul la pentru c nu mi-am jucat bine rolul, iar javrele
astea nu erau aici pentru distracie. Amndoi trebuia s fii mori sau dac nu
mori
Speriai, interveni Jean. Cu atenia distras. Ceea ce i-ar fi nlesnit
necarea.
Pare plauzibil. Locke i frec nc o dat ochii, care nc l usturau. E
uluitor cum de fiecare dat, cnd cred c toat treaba asta m-a dus la captul
rbdrii, gsesc ceva nou de urt. Calo i Galdo... trebuie s ajungem la ei.
Ar putea fi ntr-un bucluc al naibii de mare, ncuviin Jean.
Deja sunt, dar o s ne descurcm mai bine dup ce o s fim din nou
mpreun.
Locke ncerc s se salte din ap, dar nu izbuti. Jean ntinse o mn i l apuc
de gulerul tunicii. Locke i fcu un semn cu capul, mulumindu-i, i se ridic
ncet n picioare, tremurnd.
M tem c nu mai am deloc vlag. mi pare ru, Jean!
S nu-i par. Ai ndurat o grmad de rahaturi n noaptea asta. M bucur
c te-am scos din chestia aia nainte s fie prea trziu.
V sunt recunosctor, credei-m. A fost... Ar fi fost... Locke se cutremur
i tui din nou. A fost de-a dreptul ngrozitor.
mi dau seama, zise Jean. Pornim?
Cu toat viteza. ndrt pe drumul pe care ai venit voi doi, i n linite.
Mulimea lui Barsavi ar putea s fie nc prin preajm. i stai cu ochii n patru
dup, , psri.
Corect. Am venit printr-un soi de tunel de pe partea vestic a canalului.
Jean se plesni peste frunte i se uit mprejur. La naiba, am rtcit Surorile.
Stai linitit, spuse Goang, artndu-i-le. Mi-am nchipuit eu c o s le vrei
napoi, aa c am avut grij de ele.
i sunt recunosctor, Goang, zise Jean. M bate gndul s le folosesc pe
spinarea unora chiar n noaptea asta.

Apa-Ruginie era pustie, ca de obicei, cnd se furiar prin tunel i se crar


pe rmul canalului, chiar la vest de Gaura Ecoului. Alaiul lui Barsavi dispruse.
i, cu toate c cei trei Ticloi Gentilomi se pitular i cercetar cerul misterios
dup vreun semn de oim, nu observar nimic neobinuit.
Hai s ne ndreptm spre Fum-de-crbune, spuse Locke. Pe lng
Gorganul Ceretorului. Putem s furm o barc i s ne strecurm n cas prin
canal. Canalul de scurgere de pe partea sudic a Cartierului Templelor, chiar sub
Casa lui Perelandro, avea un mecanism culisant ascuns n grilajul ce l acoperea
la exterior. Ticloii Gentilomi l puteau deschide dup bunul plac, astfel nct s
poat veni i pleca n secret.
Bun idee, spuse Jean. Nu m-a simi deloc n largul meu dac-ar fi s
umblu pe strzi i pe poduri.
Se furiar spre sud, mulumind Cerului pentru negurile joase i calde care se
lsaser peste ei. Jean mergea cu securile scoase i i rotea capul dintr-o parte n
alta, atent ca o pisic pe o srm de rufe ce se clatin. i conduse peste un pod, cu
Locke tot mpleticindu-se i rmnnd n urm, apoi pe malul sud-estic al
Linitii. Aici movila neagr i neluminat a Gorganului Ceretorului se ridica n
negurile din stnga lor, iar duhoarea jilav a mormintelor sracilor umplea
vzduhul.
Nici un strjer, opti Locke. Nici un puti din Dealul Umbrelor. Nici un
suflet. Al naibii de ciudat, chiar i pentru un cartier ca sta.
Eh, parc a fost ceva normal n noaptea asta... Jean mri pasul ct putu i
n curnd trecur un alt pod, spre sud, n Fum-de-crbune. Locke se strdui s
in pasul, inndu-se de stomac i de coaste, care-l dureau ngrozitor. Goang le
asigura spatele, privind ntruna peste umr.
La marginea nord-estic a Cartierului Fum-de-crbune se afla un ir de docuri
vechi, cu scri lsate i cu cheiuri prginite de piatr. Toate brcile i barjele
mai mari i mai artoase erau ncuiate i legate cu lanuri, ns cteva luntri
sltau ici i colo pe valuri, prinse numai cu frnghii. ntr-un ora plin cu
asemenea brcue, nici un ho ntreg la minte nu s-ar fi ostenit s fure vreuna
asta, de obicei.
Se crar n prima luntre care avea i vsl nuntru; Locke se prbui la
pup, n vreme ce Goang lu vsla, iar Jean desprinse frnghia.
Mulumesc, Goang. Jean se nghesui pe fundul ud al micuului vas de
lemn; cei trei ncpeau la fix. O s fac schimb cu tine imediat.
Cum, fr vorbe de duh despre educaia mea moral?
Educaia ta moral s-a terminat. Jean se uit pe cer n timp ce docul
rmnea n urm i Goang i ducea spre centrul canalului. Acum o s nvei cte
ceva despre rzboi.

Nevzut i nederanjat, Jean vsli n linite pn la malul nordic al canalului,


chiar la sud de templul lor. Casa lui Perelandro nu era dect o form vag i
ntunecat, neluminat n ceaa argintie de deasupra capetelor lor.
Uurel, uurel, mormi vljganul pe cnd apropia luntrea de canalul de
scurgere; acesta se afla cam la un metru deasupra apei i avea o deschidere de
nici doi metri n diametru. Ducea, mai pe ocolite, la un pasaj ascuns chiar n
spatele scrii ce cobora din templu. Goang i vr mna printre gratiile de fier
de la captul scurgerii i deschise ncuietoarea ascuns. Se pregti apoi s se
caere nuntru.
Intru eu primul, zise el, ns Jean l nfc de guler.
Nu prea cred. Surorile Nbdioase o s intre primele. Tu stai aici i ine
barca echilibrat.
Goang fcu cum i se spusese, bosumflndu-se, iar Locke surse. Jean se
cr n canal i ncepu s se trasc prin ntuneric.
i las ie onoarea de a fi al doilea, Goang, zise Locke. S-ar putea s am
nevoie de o mn de ajutor ca s urc.
Dup ce ajunser toi trei n siguran n jgheab, Locke se ntoarse i mpinse
cu piciorul brcua napoi pe canal. Curentul avea s o poarte spre Via
Camorrazza, pierdut n neguri, pn cnd cineva urma s treac peste ea cu o
barc mai mare sau s se cptuiasc cu ea. Locke trase apoi prelata peste eav
i o ncuie la loc. Ticloii Gentilomi ungeau balamalele de la grilaj pentru ca
sosirile i plecrile lor s treac neobservate.
Se trr prin bezn, nconjurai de ecoul firav al propriilor rsuflri i de
sunetul nbuit al pnzei trite. Se auzi un mic pcnit cnd Jean deschise
intrarea ascuns n vizuin; apoi o dung firav de lumin argintie se revrs
peste ei. Jean pi pe podeaua de lemn din pasajul ntunecos; chiar n dreapta sa,
treptele duceau spre intrarea ascuns de sub ceea ce fusese cndva patul
Printelui Lanuri. n ciuda strdaniei lui Jean de a merge ncet, podeaua scri
uor cnd se mic nainte. Locke se strecur n pasaj n spatele lui, cu inima
btndu-i puternic.
Lumina era prea slab. Pereii fuseser aurii dintotdeauna.
Jean se furi nainte, cu securile strnse n mini. n captul ndeprtat al
coridorului, ddu colul, se ghemui i apoi se ridic n picioare, mormind:
Rahat!
Buctria fusese devastat complet.
Dulapurile cu mirodenii erau rsturnate; podeaua era presrat cu sticl spart
i vesel sfrmat. Bufetele din cmar atrnau deschise i goale; butoiul cu ap
fusese vrsat pe lespezi. Scaunele aurite erau sfiate i azvrlite ntr-un col,
claie peste grmad. Frumosul candelabru care le atrnase deasupra cretetului
de cnd ajunseser n vizuina de sticl era complet nruit. Rmsese agat n
cteva srme, cu planetele i constelaiile zdrobite, i cu armilarele ndoite n
mod ireparabil. Soarele care arsese n inima sa era crpat ca un ou; uleiurile
alchimice care luminaser dinluntrul su se vrsaser pe mas.
Locke i Jean stteau la captul coridorului de la intrare, holbndu-se
nmrmurii. Goang ddu colul, gata s se lupte cu nite vrjmai nevzui, i
nlemni ntre ei.
Eu... pe toi zeii. Pe toi zeii!
Calo? Locke uit orice urm de precauie. Galdo! Calo! Suntei aici?
Jean ddu la o parte perdeaua grea de la ua dinspre Garderob. Nu zise nimic
i nu scoase nici un zgomot, ns Surorile Nbdioase i czur din mini i
zngnir pe lespezi.
Garderoba fusese i ea rvit. Toate rndurile de straie elegante i de
costume, toate plriile, panglicile, bufanii i dresurile, toate jiletcile, vestele i
celelalte accesorii n valoare de mii de coroane totul dispruse. Oglinzile erau
sfrmate; Cutia cu Mti era rsturnat, iar coninutul ei era mprtiat i spart
pe podea.
Calo i Galdo zceau pe spate, lng ea, holbndu-se n penumbr. Aveau
beregatele tiate de la o ureche la cealalt, o pereche de crestturi netede rni
identice, gemene.

Jean se prbui n genunchi.


Goang ncerc s se strecoare pe lng Locke, iar acesta l mpinse ndrt n
buctrie cu vlaga pe care-o mai avea n el, spunnd: Nu, Goang, nu... Dar era
deja prea trziu. Biatul se aez pe marginea mesei din scoru i izbucni n
plns.
Pe toi zeii, cuget Locke pe cnd se mpleticea n Garderob, trecnd de Jean.
Pe toi zeii, am fost un nesbuit! Ar fi trebuit s strngem tot i s fugim.
Locke... murmur Jean, i apoi czu lat la podea, tremurnd i zvrcolindu-
se de parc ar fi avut o criz.
Jean! Pe toi zeii, ce mai e i-acum? Locke se ghemui lng vljgan i l
apuc de brbia rotund i masiv. Pulsul lui Jean zvcnea nebunete. Se holb la
Locke cu ochii mrii, nchizndu-i i deschizndu-i gura, neizbutind s scuipe
cuvintele. Mintea lui Locke ncepu s goneasc. Otrav? Un soi de capcan?
Vreo mecherie alchimic lsat n camer? De ce nu era i el afectat? Se simea
oare att de nefericit nct nu bgase de seam simptomele? Se uit primprejur
nnebunit i ochii i czur pe un obiect ntunecat ce zcea ntre gemenii Sanza.
O mn o mn de om retezat, cenuie, uscat i scoroas. Zcea cu palma
spre tavan i cu degetele chircite spre interior. n pielea moart a palmei era
cusut cu a neagr un nume; scrisul era grosolan, dar ct se poate de limpede,
cci era scos n eviden de o dr de vpaie albastr:

JEAN TANNEN

Ce i-a putea face dac i-a ese numele adevrat pe pnz... Vorbele
oimarului i revenir n minte lui Locke, ca din senin; Jean gemu din nou,
spatele i se arcui de durere, iar Locke se ntinse spre mna retezat. Prin cap i se
nvrteau o duzin de planuri s-o ciopreasc cu o secure, s-o opreasc pe vatra
alchimic, s-o azvrle n fluviu... Nu avea prea multe cunotine despre
practicarea magiei, dar era sigur c orice ar fi fcut tot era mai bine dect s stea
degeaba.
Se auzir iar pai, strivind sticla spart din buctrie.
Nu mica, biete. Nu cred c prietenul tu grsan te poate ajuta n clipa
asta. Aa, stai pe loc.
Locke lu n mna stng una dintre securile de pe jos i pi ctre ua
Garderobei.
La marginea holului de la intrare sttea un brbat un strin, n ochii lui
Locke. Purta o mantie lung i castanie, cu gluga dat pe spate, dezvluind un
pr negru, lung i srmos, i musti negre, cu vrfurile plecate. inea o arbalet
n mna dreapt, ndreptat aproape nepstor spre Goang. Ochii i se mrir
cnd Locke se ivi n ua Garderobei.
Stai aa, zise el. Tu n-ar trebui s fii aici.
Eti omul Regelui Cenuiu, spuse Locke.
inea mna stng pe peretele de lng u, de parc s-ar fi sprijinit de el,
ascunznd astfel securea.
Unul dintre oamenii Regelui Cenuiu. S tot aib civa.
i dau ci bani vrei, zise Locke. Spune-mi unde este, ce face i cum l pot
evita pe Magul-Juruit.
Nu poi. Pe-asta i-o zic gratis. i ci bani vreau? Nu ai de unde.
Am patruzeci i cinci de mii de coroane.
Ai avut, zise arbaletierul, aproape prietenete. Nu mai ai.
Ai o sgeat, spuse Locke. i noi suntem doi. Jean gemu pe podeaua din
spatele su. Eu zic c merit s cntreti bine situaia.
Tu nu ari prea bine, iar biatul nu pare cine tie ce. i-am zis s nu miti,
biete.
O sgeat n-o s fie de ajuns, spuse Goang, cu ochii aprini de o mnie
rece pe care Locke nu o mai vzuse niciodat la el. N-ai nici cea mai mic idee
cu cine te pui.
O sgeat, repet Locke. Era pentru Goang, nu? Dac nu a fi fost i eu
aici, l-ai fi omort imediat. Apoi ai fi terminat cu Jean. Toate bune i frumoase.
Dar acum suntem doi i tu tot pentru un singur om eti narmat.
Calm, oameni buni, rosti omul Regelui Cenuiu. Nu cred c vreunul din
voi moare de nerbdare s capete o gaur n fa.
Nu tii cu cine ai de-a face. Nici ce am fcut noi.
Goang i mic uor ncheietura, i ceva i czu din mnec. Locke de-abia
prinse cu colul ochiului micarea ce mai era i aia? Bocceaua trengarului? O,
zeii s ne pzeasc! N-ar fi fost de prea mare ajutor mpotriva unei sgei de
arbalet.
Goang... murmur el.
Spune-i, Locke. Spune-i c nu tie cu cine se pune. Spune-i c nu tie ce o
s peasc! l putem dobor.
Primul care mic un centimetru ncaseaz sgeata n plin.
Arbaletierul se ddu puin napoi, i sprijini arma pe braul stng i o ndrept
cnd spre Locke, cnd spre Goang.
Goang, nu...
l putem dobor, Locke. Tu i cu mine. Nu ne poate opri pe amndoi. La
naiba, pun rmag c nu ne poate opri pe nici unul din noi.
Goang, ascult...
Ascult-i prietenul, biete.
Intrusul asuda nervos ndrtul armei.
Sunt un Ticlos Gentilom, zise Goang, ncet i mnios. Nimeni nu se
pune cu noi. Nimeni nu ne ntrece. O s plteti!
Goang ni de pe podea, ridicnd mna n care inea Bocceaua trengarului,
cu o expresie de hotrre nestrmutat pe chip. Arbaleta trase, iar fichiuitul
coardei declanate rsun ascuit din pereii de sticl nchii ai buctriei.
Sgeata care trebuia s-l nimereasc pe Goang ntre ochi l lovi n gt.
Putiul se trase napoi de parc l-ar fi picat o gnganie; genunchii si
ncremenir la jumtatea sriturii, i el se rsuci, scpnd din mini, n cdere,
micuul su nur.
Omul Regelui Cenuiu i arunc arbaleta i ntinse mna dup sabia de la
cingtoare, ns Locke azvrlise deja, cu toat furia, securea pe care o ascunsese.
Jean ar fi putut s-i despice capul omului cu tiul; Locke de-abia izbuti s i-l
crape cu contragreutatea. ns fu de ajuns. Bila l izbi chiar sub ochiul drept i el
sri n spate, urlnd de durere.
Locke ridic arbaleta i se npusti asupra intrusului, rcnind. l lovi n plin
figur cu mnerul armei i nasul omului se sparse, mprocndu-l cu snge.
Omul czu pe spate, izbindu-se cu capul de Sticla-strveche de pe peretele
coridorului. n timp ce aluneca la pmnt, i ridic braele n fa ntr-o ncercare
de a se apra de urmtoarea lovitur a lui Locke. Locke i zdrobi degetele cu
arbaleta; ipetele celor doi oameni se amestecar i rsunar n spaiul nchis.
Locke puse capt luptei cnd mplnt un capt curbat al arbaletei n tmpla
brbatului. Capul asasinului se rsuci, sngele ni pe sticl, i el alunec n
colul coridorului, nemicat.
Locke azvrli arbaleta, se ntoarse pe clcie i alerg la Goang.
Sgeata strpunsese gtul biatului la dreapta traheei, pn n marginea
exterioar a gtului, unde era mplntat pn la penele-i rotunjite ntr-o bltoac
de snge ntunecat ce se tot lea. Locke ngenunche i i lu capul n brae,
pipind dup vrful sgeii n ceafa lui Goang. Un lichid cald i alunecos i se
scurse pe mini; l putea simi cum iese cu fiecare rsuflare ntretiat a biatului.
Goang i opri ochii holbai asupra lui.
Iart-m, blmji Locke printre lacrimi. S fiu al naibii, Goang, e numai
vina mea. Am fi putut s fugim. Ar fi trebuit s fugim. Mndria mea... tu, Calo i
Galdo. Sgeata aia ar fi trebuit s m loveasc pe mine.
Mndria ta este ndreptit, murmur biatul. Ticlos... Gentilom.
Locke aps cu degetele rana lui Goang, nchipuindu-i c ar fi putut stvili
cumva uvoiul de snge, ns biatul ip, i Locke i retrase degetele
tremurnde.
ndreptit, scuip Goang. Sngele ncepu s-i curg prin colul gurii. Nu
sunt i eu... secund? Nu... ucenic. Un adevrat Ticlos Gentilom?
Nu ai fost niciodat secund, Goang. N-ai fost niciodat ucenic. Locke
suspin, ncerc s dea la o parte prul biatului i se ngrozi cnd vzu urma
nsngerat pe care o lsase pe fruntea palid a lui Goang. Idiot mic i viteaz ce
eti! Ticlos mic, nesbuit i viteaz ce eti! E numai vina mea, Goang, te rog...
te rog spune-mi c-i numai vina mea.
Nu, murmur Goang. O, pe toi zeii... doare... doare att de mult...
Biatul i ddu ultima suflare n braele lui Locke. Nu mai scoase nici un
cuvnt.
Locke privi n sus. I se prea c tavanul din sticl stranie care i luminase
viaa cu cldur atta amar de vreme era bucuros s-i arate acum numai un rou
ntunecat: imaginea podelei pe care sttea cu trupul nensufleit al lui Goang,
care nc i sngera n brae.
Ar mai fi rmas acolo cine tie ct, cu mintea rtcit de durere ns Jean
gemu zgomotos n camera alturat.
Locke i reveni, se cutremur i aez jos capul lui Goang, ct de uor putu.
Se ridic n picioare, mpleticindu-se, i lu nc o dat de pe podea securea lui
Jean. Micrile i erau ncete i nesigure pe cnd reintr n Garderob, nl
securea deasupra capului i o cobor cu toat fora sa asupra minii fermecate ce
zcea ntre trupurile lui Calo i Galdo.
Vpaia albastr i palid se stinse cnd tiul securii muc din carnea uscat;
Jean icni zgomotos n spatele su, un semn ncurajator, dup socoteala lui Locke.
n mod sistematic i maliios, ciopri mna n bucele. Despic pielea scoroas
i oasele sfrmicioase pn cnd aele negre cu care fusese scris numele lui Jean
fur dezlnate i sclipirea albstruie dispru complet.
Rmase cu ochii la cei doi Sanza pn l auzi pe Jean micndu-se n spatele
su.
Of, Goang. Of, la naiba! Brbatul vnjos se ridic n picioare,
mpleticindu-se, i gemu. Iart-m, Locke. Pur i simplu nu m-am putut... nu m-
am putut mica!
Nu-i nimic de iertat. Locke vorbi de parc l-ar fi durut pn i sunetul
glasului su. A fost o capcan. Avea numele tu pe ea, chestia aia pe care a lsat-
o magul. S-au gndit c o s te ntorci.
O... o mn retezat? O mn de om, cu numele meu cusut pe ea?
Da.
Strnsoarea Spnzuratului, zise Jean, uitndu-se la fragmentele de carne i
la trupurile celor doi Sanza. Am... am citit despre ele, cnd eram mai tnr. Pe
toi zeii!
i uite-aa scpau frumuel de tine, spuse Locke cu rceal. Nu mai
rmnea dect ca un asasin care se ascundea sus s coboare, s-l omoare pe
Goang i s te dea gata pe tine.
Numai unul?
Numai unul. Locke oft. Jean. n odile de sus. Gazul nostru de lamp... te
rog s-l aduci aici.
Gazul de lamp?
Adu-l pe tot, zise Locke. Grbete-te.
Jean se opri n buctrie, ngenunche i nchise pleoapele lui Goang cu mna
stng. i ngrop faa n mini i se nfior, fr s scoat vreun zgomot. Apoi
se ridic n picioare, mpleticindu-se i tergndu-i lacrimile, i fugi s
ndeplineasc voia lui Locke.
Locke se ntoarse ncet n buctrie, trnd trupul lui Calo Sanza cu el. Puse
cadavrul lng mas, i mpreun minile pe piept, ngenunche i l srut pe
frunte.
Brbatul din col gemu i ddu din cap. Locke l lovi o dat n fa, apoi se
ntoarse n Garderob dup trupul lui Galdo. Ct de curnd, cei doi Sanza fur
aezai ca lumea n mijlocul buctriei devastate, cu Goang lng ei. Neputnd
s ndure privirea sticloas din ochii prietenilor si mori, Locke i nveli cu fee
de mas scoase dintr-un bufet zdrobit.
V fgduiesc un prinos de moarte, frailor, opti Locke dup ce isprvi.
V fgduiesc un prinos care s le-atrag i zeilor atenia. Un prinos care s fac
duhurile tuturor Ducilor i Capilor din Camorr s se simt ca nite srntoace.
Un prinos n snge, aur i foc. V jur asta pe Aza Guilla care ne strnge laolalt,
pe Perelandro care ne-a adpostit i pe Paznicul Strmb care-i pune degetul pe
balan cnd ne sunt cntrite sufletele. i jur asta lui Lanuri, care ne-a inut n
siguran. Iertai-m, rogu-v, c nu am izbutit s fac la fel.
Locke se sili s se ridice i se ntoarse la treab.
Prin colurile Garderobei erau azvrlite nite straie vechi; Locke le adun,
mpreun cu ce mai rmsese din Cutia cu Mti rsturnat: o mn de musti
false, nite brbi false i un pic de adeziv de scen. Le arunc pe toate n holul de
la intrarea vizuinii; apoi se uit n vistierie. Aa cum bnuise, era complet goal.
Nici o moned nu mai rmsese n vreun pu sau pe vreun raft. Fr ndoial c
dispruser i sacii ncrcai mai devreme n cru.
Adun cearafuri i pturi din odile de dormit din spatele vizuinii, apoi
pergament, cri i hrisoave. Le arunc pe toate ntr-o grmad pe mas. Dup
aceea, se duse lng asasinul trimis de Regele Cenuiu, cu minile i cu straiele
acoperite de snge, i atept s se ntoarc Jean.

Trezete-te, zise Locke. tiu c m poi auzi.


Asasinul trimis de Regele Cenuiu clipi, scuip snge i ncerc s se mping
i mai n col cu picioarele. Locke l privea de sus. Era o rsturnare ciudat a
ordinii fireti a lucrurilor. Asasinul era vnjos, cu un cap mai nalt dect Locke,
iar Locke nu arta deloc impresionant dup tot ce se petrecuse n acea noapte.
ns tot ce avea mai nfricotor i se strnsese acum n ochi, i acetia l fixau pe
asasin cu o ur aprins i necrutoare.
Jean sttea la civa pai n spatele lui, cu un sac pe umeri i cu securile
ndesate la bru.
Vrei s rmi n via? ntreb Locke.
Asasinul nu spuse nimic.
A fost o ntrebare simpl i nu o s-o repet. Vrei s rmi n via?
Eu... da, zise ncet brbatul.
Atunci mi face o deosebit plcere s nu i fac pe plac. Locke ngenunche
lng el, i vr mna n maiou i scoase de acolo o desag mic de piele
atrnat de o frnghie la gtul su. Cndva, spuse el, cnd am crescut destul de
mare ca s pricep ce am fcut, mi-a fost ruine c am ucis. Chiar i dup ce mi-
am pltit datoria, tot am purtat asta. Toi anii tia, ca s in minte.
Trase desaga i rupse frnghia. O deschise i scoase un singur dinte de rechin.
nfc mna dreapt a asasinului, i puse desaga i dintele n palm, apoi strnse
degetele rupte ale brbatului peste ele. Asasinul se zvrcoli i zbier. Locke l
pocni.
Dar acum, continu el, acum o s ucid din nou. O s m pun pe omort
pn ce ultimul om al Regelui Cenuiu o s crape. M-auzi, jigodie? O s i fac
felul Magului-Juruit i Regelui Cenuiu i dac toate puterile Camorrului,
Karthainului i ale Iadului nsui se vor ridica mpotriva mea, mie o s-mi fie
totuna doar un ir mai lung de hoituri presrate ntre mine i stpnul tu.
Eti nebun, murmur asasinul. Nu te poi pune cu Regele Cenuiu.
O, voi face chiar mai mult de-att! Orice pune la cale, eu voi zdrnici.
Orice i dorete, eu voi nimici. Nu va mai rmne nici unul dintre motivele pe
care le-ai avut cnd ai venit aici ca s-mi omori prietenii. Toi oamenii Regelui
Cenuiu vor muri degeaba, ncepnd cu tine.
Jean Tannen naint i l apuc pe asasin cu o mn, sltndu-l n genunchi.
Jean l tr n buctrie, fr s dea atenie rugminilor de ndurare ale
brbatului. Asasinul fu azvrlit pe mas, lng cele trei trupuri acoperite i
grmada de pnz i de hrtie, i deveni contient de mirosul greos de gaz de
lamp.
Fr vreun cuvnt, Jean zdrobi genunchiul drept al asasinului cu bila unei
securi; omul url. nc o izbitur rapid i sfrm rotula stng, iar asasinul se
rostogoli ca s se apere de alte lovituri dar nu mai czu niciuna.
Cnd o s-l vezi pe Paznicul Strmb, zise Locke, rsucind ceva n mini,
s-i spui c Locke Lamora bag greu la cap, dar bag bine. i cnd o s-mi vezi
prietenii, s le spui c mai sunt i alii ca tine pe drum!
i desfcu minile i ls s cad un obiect. Era o bucat de frnghie, cenuie
ca un crbune, cu filamente albe ieindu-i dintr-un capt. Fetil alchimic. Dup
cteva momente de expunere la aer, firele albe fceau scnteie, aprinznd
frnghia cenuie (care era mai grea i ardea mai ncet) n care erau nfurate.
Fetila czu ntr-o bltoac de gaz.
Locke i Jean urcar prin trapa ascuns n vechiul templu de piatr, trntind
chepengul cu zgomot n urma lor.
n vizuina de sticl de sub ei ncepur s se nale flcrile.
nti flcrile, apoi ipetele.
INTERLUDIU: Povestea vechilor juctori de handbal

Handbalul este un joc therin, pe ct de preuit de oamenii din oraele-state de


la miazzi, pe att de dispreuit de vadrani n regatul lor de la miaznoapte (dei
vadranii de la miazzi par s-l ndrgeasc destul de mult). Crturarii nu prea dau
crezare legendei conform creia jocul i are originea n epoca Tronului Therin,
cnd mpratul nebun Sartirana s-ar fi distrat jucnd popice cu capetele retezate
ale prizonierilor executai. Totui, ei nu exclud complet aceast variant,
deoarece nu este prea nelept s subestimezi excesele Tronului Therin fr s te
bazezi pe cele mai solide dovezi.
Handbalul este un sport dur pentru oameni duri, disputat ntre dou echipe, pe
orice suprafa ndeajuns de plat care poate fi gsit. Mingea este un ghem
cauciucat din latex i piele, lat de vreo cincisprezece centimetri. Terenul are ntre
douzeci i treizeci de stnjeni lungime, cu linii drepte marcate (de obicei, cu
creta) la ambele capete. Fiecare echip ncearc s duc mingea dincolo de linia
porii adversarului. Mingea trebuie inut cu ambele mini de juctori cnd
alearg, pesc sau plonjeaz dincolo de captul terenului.
Mingea poate fi pasat liber de la un juctor la altul, dar nu trebuie atins cu
vreo parte a trupului mai jos de talie i nu are voie s ating pmntul; n caz
contrar, posesia revine echipei adverse. Un arbitru neutru, denumit Judector,
ncearc s pun n aplicare regulile jocului, cu mai mult sau mai puin succes.
Meciurile sunt jucate cteodat ntre echipe care reprezint ntregi cartiere sau
insule din Camorr; iar beia, pariurile i ncierrile din jurul acestor jocuri ncep
mereu cu cteva zile nainte i se sfresc cnd meciul nu mai este dect o
amintire. ntr-adevr, meciul este adeseori o insul de calm relativ i de
bunvoin ntr-o mare de haos.

Se zice c odat, n timpul domniei primului Duce Andrakana, a fost aranjat


un meci ntre Cazan i Cuprins-de-Flcri. Un tnr pescar, Markos, era socotit
drept cel mai bun handbalist din Cazan, n timp ce prietenul su cel mai bun,
Gervain, era privit drept cel mai bun i mai corect Judector de handbal din
ntregul ora. n mod firesc, Gervain a fost desemnat s arbitreze meciul.
Meciul s-a disputat ntr-una dintre pieele publice prsite i prfuite din
cartierul Funinginea, cu o mie de spectatori nu foarte treji, care zbierau din toate
prile i se ngrmdeau n casele i pe aleile prginite care mprejmuiau piaa.
ncletarea fu aprig, foarte strns pe tot parcursul ei. Spre final, Cazanul era n
urm cu un punct, iar ultimele fire de nisip se scurgeau din clepsidra care msura
timpul.
Markos, mugind mnios, lu mingea n mini i i croi drum printr-o ntreag
linie de aprtori din Cuprins-de-Flcri. Cu un ochi nnegrit, cu minile
nvineite, cu sngele curgndu-i din coate i din genunchi, se avnt disperat
spre linia porii adverse n chiar ultima secund a jocului.
Markos zcea pe pietre, cu braele ntinse la maximum, cu mingea care
atingea, dar nu depea complet linia nsemnat cu cret. Gervain i mpinse n
lturi pe juctorii ngrmdii, se uit la Markos cteva secunde i apoi spuse:
Nu a depit linia. Nu se pune.
Rzmeria i srbtoarea care izbucnir dup aceea nu se mai deosebir una
de alta. Unii spun c Jachetele Galbene ar fi omort o duzin de oameni ca s-o
nbueasc; alii spun c ar fi fost chiar vreo sut. Cel puin trei Capa murir
ntr-un mic rzboi izbucnit din pricina pariurilor neonorate, iar Markos jur s nu
mai vorbeasc niciodat cu Gervain. Cei doi pescuiser mpreun pe aceeai
barc de mici copii; acum tot Cazanul avertiz familia lui Gervain c vieile lor
nu mai valoreaz nici ct o ceap degerat dac vreunul din ei mai pune vreodat
piciorul n cartier.
Anii trecur: nti douzeci, apoi treizeci, treizeci i cinci. La crma oraului
se instal primul Duce Nicovante. Markos i Gervain nu se mai vzur n tot
timpul sta. Gervain se duse n Jeresh pentru muli ani, i acolo vsli la galere i
vn petele-diavol pentru bani. n cele din urm, fcndu-i-se dor de cas, se
ntoarse n Camorr. Ajuns la doc, fu uluit s vad un brbat care tocmai cobora
de pe o brcu de pescuit un brbat la fel de mbtrnit, crunt i brbos ca el,
dar cu siguran nimeni altul dect vechiul su prieten Markos.
Markos, strig el. Markos, din Cazan! Markos! Zeii mi surd! M mai ii
minte, nu-i aa?
Markos se ntoarse s l priveasc pe cltorul din faa lui; se holb la el
cteva secunde. Apoi, fr nici cel mai mic avertisment, scoase de la cingtoare
un cuit pescresc i l mplnt pn la plsele n pntecele lui Gervain. Pe cnd
Gervain se uita n jos ocat, Markos l mpinse ntr-o parte, i fostul Judector de
handbal se scufund n apa Golfului Camorr, de unde n-avea s mai ias
niciodat.
Pe naiba nu a depit linia, scuip Markos.
Verrarii, karthanii i lashanii dau din cap cu neles cnd aud povestea asta. O
socotesc apocrif, dar ea confirm ceva ce ei pretind c tiu n adncul inimilor
lor: camorrenii sunt cu toii nebuni de legat.
Camorrenii, pe de alt parte, o privesc ca pe o pild preioas asupra delsrii
n chestiuni de rzbunare sau, atunci cnd cineva nu poate obine satisfacie
imediat, o pild despre avantajele unei memorii sntoase.
CAPITOLUL UNSPREZECE

La curtea lui Capa Raza

Fur nevoii s terpeleasc o alt brcu, de vreme ce Locke scpase de


prima cu atta nepsare. n oricare alt noapte, ar fi rs de situaia asta.
mpreun cu Goang, Calo i Galdo, i spuse el.
Locke i Jean plutir spre sud, printre Strungi i Mara Camorrazza, ghemuii
n nite mantii culese de pe podeaua Garderobei, desprini de restul oraului
cufundat n neguri. Luminile plpitoare i glasurile ce murmurau n deprtare i
se preau lui Locke vestigii ale unei viei strine pe care o prsise demult, nu
elemente ale oraului n care trise toat viaa.
Sunt un prost, mormi el. Sttea ntins pe copastie, suferind i simind
spasmele uscate ce i se nlau iari din adncul stomacului greu ncercat.
Dac mai zici asta o dat, interveni Jean, te arunc n ap i trec cu barca
peste tine.
Ar fi trebuit s fugim.
Poate, spuse Jean. Dar poate c nu toate nenorocirile care ni s-au ntmplat
sunt urmri ale alegerilor tale, frate. Poate c asemenea npaste se ntmpl
oricum, indiferent ce-am face noi. Poate c, dac am fi fugit, Magul la Juruit ne-
ar fi vnat pe drum i ne-ar fi mprtiat oasele undeva ntre Camorr i Talisham.
i totui...
Trim, zise Jean, convingtor. Trim i-i putem nc rzbuna. Ai fcut bine
s te descotoroseti aa de omul pe care-l trimisese Regele Cenuiu n vizuin.
ntrebrile care se impun acum sunt de ce i ce urmeaz? Nu te mai purta de
parc ai fi tras pe nas fum de Piatra-duhului. Am nevoie de isteimea ta, Locke!
Am nevoie de Ghimpele din Camorr.
D-mi de veste cnd l gseti. E doar un basm de adormit copiii.
Ba nu, st cu mine n barca asta, chiar acum. Dac nu eti tu, trebuie s
intri n pielea lui. Ghimpele este omul care l poate nvinge pe Regele Cenuiu,
cci eu n-o pot face singur; atta lucru tiu i eu. De ce ne-ar face una ca asta
Regele Cenuiu? Ce are de ctigat din asta? Gndete-te, la naiba!
Prea multe de ghicit, spuse Locke. Glasul su i recpt un pic din vlag
pe cnd cugeta. ns... dac restrngem ntrebarea... Ia n calcul mijloacele pe
care le are. Am vzut unul dintre oamenii lui sub templu; eu am mai vzut unul
cnd am fost rpit prima dat. Deci tim c avea cel puin doi oameni n slujba
sa, pe lng Magul-Juruit.
Aa. i s-a prut genul de om neatent?
Nu. Locke i frec minile. Nu, tot ce a fcut mi s-a prut la fel de
minuios ca un mecanism automat verrari.
i totui a trimis un singur om n vizuin.
Da cei doi Sanza erau deja mori, pe mine m credeau mort, tu ai nimerit
ntr-o alt capcan de-a Magului-Juruit, i Goang urma s-i ncaseze o sgeat
de arbalet. Lucru meteugit. Fcut cu iueal i cruzime.
Dar de ce s nu trimit doi oameni? De ce nu trei? De ce s nu fie absolut
sigur c s-a rezolvat? Jean folosi vsla ca s in barca pe loc mpotriva
curentului. Nu-mi prea vine s cred c s-a lenevit deodat, tocmai n punctul
culminant al planului su.
Poate, zise Locke, poate c... avea mare nevoie de toi oamenii lui n alt
parte. Poate c se putea lipsi de un singur om. Locke rmase cu gura deschis i
izbi cu pumnul drept n palma minii stngi. Poate c nu noi eram punctul
culminant al planului su, la urma urmei.
Atunci ce?
Nu ce, cine. Locke se aez i gemu, simind c i vjie capul. Pe cine a
atacat el lunile astea? Jean, Barsavi crede c Regele Cenuiu este mort. Deci ce o
s fac n noaptea asta?
O s... o s dea o petrecere. Cum obinuia s fac n Ziua Schimbrilor. O
s srbtoreasc.
La Mormntul Plutitor, spuse Locke. O s lase uile larg deschise, o s
aduc nuntru butoaie zeii s ne apere! , butoaie adevrate, de data asta. O
s-i cheme toat curtea. Toi Oamenii Potrivii, bei la grmad pe pasarel i pe
pontoanele din Resturi-de-lemn. Ca-n vremurile bune.
Deci Regele Cenuiu i-a nscenat moartea ca s-l fac pe Barsavi s dea o
petrecere?
Nu-i vorba de petrecere, l ntrerupse Locke. E vorba... de oameni. Toi
Oamenii Potrivii. Asta e; pe toi zeii, asta e! Barsavi o s apar n noaptea asta
n faa oamenilor si pentru prima oar dup luni ntregi. nelegi? Toate gtile,
toi garrista vor fi martori la orice se va petrece acolo.
i cu ce l ajut asta pe Regele Cenuiu?
Netrebnicului i plac chestiile teatrale. Cred c Barsavi este ntr-un rahat
mare de tot. Vslete, Jean! Du-m n Cazan chiar acum. Pot trece singur n
Pustiu. Trebuie s ajung la Mormntul Plutitor, ct se poate de repede.
i-ai pierdut minile? Dac Regele Cenuiu i oamenii lui colind nc pe
strzi, o s te omoare pe loc. Iar dac Barsavi te vede, nu uita c ar trebui s fii
aproape mort de deshidratare! i-aa eti aproape mort de la mai mult de-att!
Nu l vor vedea pe Locke Lamora, spuse Locke, scotocind prin obiectele
pe care izbutise s le salveze din Cutia cu Mti. i duse o barb fals la fa i
rnji. O s am prul crunt cteva zile, de vreme ce alifia de ndeprtare a
nceput deja s-i fac efectul. O s dau cu nite funingine i o s-mi trag gluga,
i voi fi un simplu slbnog cu vnti pe toat faa, care a venit s dea pe gt
vinul oferit gratis de Capa.
Ar trebui s te odihneti; ai mncat o btaie sor cu moartea. Eti fcut
aproape zob. N-am vrut s spun c trebuie s te zoreti chiar aa.
E drept c m dor locuri pe care nici nu tiam c le am, ncuviin Locke,
ungndu-i brbia cu past adeziv, ct se poate de grijuliu. Dar n-am ce face.
Asta-i tot ce ne-a mai rmas din arsenalul de deghizri; nu mai avem bani, nici
garderob, templu sau prieteni. Iar tu mai ai la dispoziie doar cteva ceasuri, n
cel mai fericit caz, s ne gseti un loc unde s stm nainte ca oamenii Regelui
Cenuiu s se prind c sunt cu unul n minus.
Totui
Sunt pe jumtate ct tine, Jean. Nu m poi cocoloi acum. Eu pot umbla
nevzut; tu ai fi la fel de bttor la ochi precum soarele cnd rsare. i sugerez s
gseti un bordei n Funingine, s-l curei de obolani i s lai cteva dintre
semnele noastre prin zon. Mzglete cu nite funingine pe ziduri. Te gsesc eu
dup ce isprvesc.
Dar
Jean, tu i l-ai dorit pe Ghimpele din Camorr. Ei bine, iat-l. Locke i fix
barba fals pe fa i aps pn cnd adezivul ncet s-l mai mnnce, semn c
se uscase. Du-m pn n Cazan i las-m acolo. O s se ntmple ceva la
Mormntul Plutitor i trebuie s vd ce. Tot ce ne-a fcut nemernicul la se
rezum la urmtoarele ceasuri dac nu cumva se ntmpl deja.

Se poate spune, din mai multe privine chiar, c Vencarlo Barsavi s-a ntrecut
pe sine cu petrecerea pe care a dat-o pentru a srbtori izbnda asupra ucigaului
fiicei sale.
Mormntul Plutitor fu deschis tuturor. Strjile rmaser la posturi, dar
msurile de siguran sczur mult. Imense felinare alchimice fur crate sub
pavilioanele de mtase de pe punile superioare ale galeonului ancorat n port;
acestea luminau Resturi-de-lemn sub cerul ntunecat i sclipeau ca nite faruri
prin cea.
Fur trimii mesageri la Ultima Greeal pentru mncare i vin. Taverna fu
golit iute de toate merindele, de majoritatea butoaielor i de toi clienii. Acetia
se revrsar spre Resturi-de-lemn, bei sau treji, unii de aceeai curiozitate.
Strjile de pe chei i cercetau din priviri pe oaspeii care veneau puhoi, dar nu
fceau nimic altceva. Brbaii i femeile care nu aveau arme prea evidente
ascunse sub haine erau lsai s intre fr nici cea mai sumar verificare. mbtat
cu izbnda sa, Capa hotrse s fie mrinimos n mai multe privine. Asta se
dovedi a fi n avantajul lui Locke; cu gluga tras peste chip, cu barb i ct se
poate de murdar, se strecur nuntru mpreun cu o gloat imens de pungai
glgioi din Cazan care-i croiau drum pe pasarela galeonului lui Barsavi,
luminat ca o galer de agrement dintr-o poveste romantic despre paii de la
Marea de Bronz.
Mormntul Plutitor era plin ochi cu brbai i femei. Capa Barsavi sttea pe
scaunul su nlat, nconjurat de ntregul su cerc de apropiai: fiii si roii la
fa i zbiernd; cei mai puternici garrista care supravieuiser, gemenele
Berangias, tcute i cu ochii-n patru. Locke fu nevoit s mping, s se ndese i
s njure ca s-i fac drum pn n inima fortreei. Se nghesui ntr-un ungher,
aproape de uile principale ale slii de bal, i urmri de acolo tot ce se ntmpla,
durndu-l toate cele i stnd incomod, dar fiind recunosctor c izbutise s i
gseasc o poziie bun.
Balcoanele ddeau pe dinafar cu duri din toate gtile camorrene hrmlaia
cretea din ce n ce mai mult. Cldura era incredibil, iar mirosul... Locke se
simi strivit la perete de greutatea miasmelor. Ln jilav i bumbac mbibat cu
sudoare, vin i rsuflare ncrcat cu vin, alifii de pr i piele.
De-abia trecuse de primul ceas al dimineii cnd Barsavi se ridic deodat de
pe scaunul lui i nl o mn.
Atenia se rspndi ca un val. Oamenii Potrivii se nghiontir unii pe alii ca
s fac linite i artar spre Capa. Haosul rsuntor se stinse ntr-un murmur
domol n mai puin de un minut. Barsavi ddu din cap cu recunotin.
Ne simim bine, ndjduiesc?
Drept rspuns izbucnir urale, aplauze i btut din picioare. Locke se ntreb
n sinea lui ct de nelept era s faci asta n orice fel de corabie. Totui, avu grij
s aplaude mpreun cu gloata.
E minunat s scapi de norul sta, nu-i aa?
Alte urale; Locke se scrpin n barba sa temporar, acum leoarc de sudoare.
Simi deodat o durere ascuit n stomac, chiar n locul de care pumnul unuia
dintre Barsavii cei tineri se ocupase ndeaproape. Cldura i mirosul i declanau
nite senzaii ciudate i suprtoare de grea n gtlej, i avusese deja parte de
asemenea senzaii ct s-i ajung tot restul vieii. Tui cu greu n pumni i se
rug pentru cteva ceasuri de trie.
Una din surorile Berangias se aplec spre Capa i i opti ceva la ureche, cu
podoabele ei din dini de rechin sclipind n lumina candelabrelor din sal. El
ascult cteva secunde i zmbi.
Cheryn mi propune s le ngdui, ei i surorii sale, s ne distreze, strig el.
Ce zicei le dau voie?
Uralele care urmar fur de dou ori mai puternice (i de dou ori mai sincere,
n urechile lui Locke) dect orice auzise pn atunci. Pereii de lemn reverberar
cu zgomotul lor, iar Locke tresri.
S avem un Spectacol al colilor, dar!
Urmar cteva minute de haos general. Zeci de oameni de-ai lui Barsavi i
mpinser pe petrecrei napoi, elibernd o zon din centrul podelei, cu laturile
de vreo zece stnjeni. Petrecreii fur mpini pe scri pn ce balcoanele
scrir sub greutatea lor; se ddur guri de observaie astfel nct cei de pe
puntea superioar s poat vedea ce se ntmpl jos. Locke fu nghesuit i mai
abitir n cotlonul su.
Brbai cu pari cu crlige traser stinghiile de lemn din podea, dezvluind apa
ntunecat a Golfului Camorr. Un fior de anticipaie i de team trecu prin
mulime la gndul fpturilor ce notau acolo jos. Printre altele, spiritele
nempcate ale celor opt Coroane Pline, se gndi Locke.
Cnd fur ndeprtate i ultimele stinghii din centrul podelei, aproape toi cei
de fa putur s vad micile platforme pe care se sprijiniser, nici una mai mare
de o palm de om. Erau plasate la aproape doi metri una de cealalt. Arena lui
Barsavi pentru micile lui spectacole private ale colilor era o provocare pentru
orice contrarequialla, chiar i pentru o pereche att de experimentat precum
surorile Berangias.
Cheryn i Raiza, extrem de pricepute n a tachina mulimea, i ddeau jos
pieptarele din piele, aprtorile i gulerele. Fcur asta ct se poate de tacticos, n
timp ce supuii lui Capa vuiau aprobator, nlau cupe i pahare, ba n unele
cazuri chiar strigau propuneri improbabile.
Anjais se grbi nainte cu un pacheel de prafuri alchimice n mini. i ddu
drumul n ap, apoi fcu un pas prudent n spate. Aceasta era chemarea un
amestec puternic de substane care avea s trezeasc mnia unui rechin i s o
ntrein pe toat durata ntrecerii. Sngele vrsat n ap era de ajuns ca s
momeasc i s nfurie un rechin, dar chemarea avea s-i ntunece orice urm de
raiune fcndu-l s sar, s se zbat i s se rostogoleasc spre femeile care
sltau dintr-o parte ntr-alta pe micile lor platforme.
Surorile Berangias fcur un pas n fa, pn aproape de marginea bazinului
artificial, innd armele lor tradiionale: securile cu dinte i suliele scurte. Anjais
i Pachero stteau n spatele lor, un pic la stnga; Capa rmsese n picioare,
lng scaunul lui, aplaudnd cu un rnjet larg pe chip.
O aripioar neagr iei la suprafaa bazinului; o coad izbi apa. Se auzi un
pleoscit scurt i tensiunea din mulime spori. Locke o putea simi scldndu-l
un amestec de patim i team, o senzaie puternic i animalic. Gloata se
dduse ndrt cam doi stnjeni de la marginea bazinului, ns cei din primele
rnduri nc tremurau nervos, iar civa ncercau s-i croiasc drum mai n
spate, spre deliciul i batjocura celor de lng ei.
De fapt, rechinul nu avea cum s fie mai lung de doi metri; unii dintre cei
folosii la Srbtoarea Schimburilor ajungeau la mrimi duble. Totui, un
asemenea pete putea schilodi cu uurin cnd srea, iar dac ar fi trt un om
sub ap, ei bine, mrimea propriu-zis nu ar mai fi contat prea mult ntr-o astfel
de ntrecere dezechilibrat.
Surorile Berangias i nlar braele, apoi se ntoarser n acelai timp ctre
Capa. Sora din dreapta i fcu un semn. (Era oare Raiza ori Cheryn? Locke nu
fusese niciodat n stare s le deosebeasc. i la acest gnd simi un junghi n
inim pentru cei doi Sanza.) Jucndu-i rolul cu miestrie n faa mulimii,
Barsavi i ridic minile i i privi curtenii; cnd acetia i scandar numele,
pi ntre doamne i primi de la ele cte un srut pe obraz.
Apa se ncrei chiar n faa celor trei; o umbr neagr i supl trecu pe lng
marginea bazinului, apoi se scufund pn n adncurile lipsite de lumin. Locke
putea simi cum se opresc cinci sute de inimi i cum se taie cinci sute de
rsuflri; propria concentrare pru s sporeasc i prinse fiecare amnunt al
acelui moment de parc ar fi ncremenit n faa lui, de la sursul nerbdtor de pe
chipul rotund i rou al lui Barsavi pn la reflecia ncreit a luminii
candelabrului pe ap.
Camorr! strig sora Berangias din dreapta lui Capa. Din nou zgomotul
mulimii se domoli, de data aceasta de parc-ar fi fost retezat o beregat uria.
Cinci sute de perechi de ochi i intuir pe Capa i pe bodyguarzii si. i dedicm
aceast moarte lui Capa Vencarlo Barsavi, stpnul i eful nostru!
O merit din plin, zise cealalt.
Rechinul ni din bazin chiar n faa lor o drcovenie supl i ntunecat, cu
ochi negri fr pleoape i cu dini albi n gura cscat. O fntn de ap de peste
trei metri se nl odat cu el, iar bestia se ddu peste cap n aer, prvlindu-se
nainte, prvlindu-se...
Drept peste Capa Barsavi.
Barsavi i ridic braele ca s se protejeze; rechinul se prbui cu gura larg
deschis pe unul dintre acestea. Trupul vnjos al petelui se izbi de podeaua din
lemn, doborndu-l i pe Barsavi. Flcile acelea implacabile se strnser, iar Capa
zbier cnd sngele ni chiar de sub umrul su drept, scurgndu-se pe podea i
n botul bont al rechinului.
Fiii si i srir n ajutor. Sora Berangias din dreapta se uit la rechin, trecu
ntr-o poziie de lupt, i nl securea sclipitoare i o cobor cu toat fora
trunchiului su.
Tiul ei izbi capul lui Pachero Barsavi chiar deasupra urechii stngi;
ochelarii brbatului zburar, i el se mpletici n fa; easta i crp i el muri
nainte ca genunchii s-i ating puntea.
Mulimea rcni i se vnzoli, iar Locke se rug Binefctorului s l in
destul ct s priceap orice urma s se mai petreac.
Anjais rmase cu gura cscat privindu-i tatl care se zvrcolea pe jos i
fratele rpus. nainte s poat rosti un singur cuvnt mcar, cealalt Berangias
pi n spatele su, ntinse o mn i i nfipse sulia n brbie, n vreme ce cu
cealalt mn i mplnta dintele securii sale n moalele capului. Brbatul scuip
snge i se prvli n fa, neclintit.
Rechinul se zvrcoli i i sfie braul drept lui Capa, n timp ce acesta urla i
i lovea botul pn cnd mna sa stng ncepu s sngereze din pricina pielii
abrazive a fiarei. Cu o ultim smucitur ce-i ntorcea stomacul pe dos, rechinul
i smulse de tot braul drept i alunec napoi n ap, lsnd n urma lui pe punte
o dr lat i roie. Barsavi se rostogoli, cu sngele nindu-i din ciotul braului,
holbndu-se cu groaz la cadavrele fiilor si, fr s neleag ce se petrecea.
ncerc s se ridice n picioare.
Una din surorile Berangias l mpinse la loc pe punte.
n spatele lui Capa se produse freamt; cteva Mini nroite se npustir n
fa, cu armele scoase, urlnd incoerent. Ceea ce se ntmpl apoi fu un adevrat
mister nceoat i violent pentru privirea nepregtit a lui Locke, ns cele dou
Berangias, pe jumtate despuiate, se ocupar de vreo ase brbai n armuri cu o
brutalitate pe care ar fi invidiat-o pn i rechinul. Suliele zburar, securile se
nvrtir, beregatele se deschiser i sngele ni. Ultima Mn nroit se
prbui pe punte, cu chipul cioprit i stacojiu, la vreo cinci secunde dup ce
primul dintre ei se npustise nainte.
Acum ncepuser ncierri n balcoane Locke putea vedea oameni care-i
croiau drum prin mulime, oameni n mantii cenuii, masive, narmai cu arbalete
i cu cuite lungi. Unii dintre strjerii lui Barsavi se ddur napoi, fr s fac
nimic; unii ncercar s fug; alii fur surprini din spate de atacatorii n mantii
i ucii pe loc. Se auzi sunetul arbaletelor; sgeile uierar prin aer. Se auzi un
bang rsuntor n stnga lui Locke. Uile masive de la sala de bal se nchiseser,
de capul lor, la prima vedere, iar mecanismele automate dinuntru se nvrteau i
pcneau. Oamenii bubuiau n ele fr folos.
Unul dintre oamenii lui Barsavi i croi drum printr-o gloat de Oameni
Potrivii ngrozii care se mpingeau i nl o arbalet ctre surorile Berangias,
care stteau deasupra lui Capa ca nite leoaice ce-i pzesc prada. O dr
ntunecat se pogor asupra lui din ungherele umbrite ale tavanului; se auzi un
ipt neomenesc i sgeata se duse departe de int, uiernd deasupra capetelor
celor dou surori i nfigndu-se n peretele ndeprtat. Strjerul lovi mnios
forma cafenie, cu aripi lungi i curbate, ce se nl iari n aer, apoi i duse o
mn la gt, se cltin i czu lat la pmnt.
Rmnei pe loc, bubui un glas poruncitor i sigur. Rmnei unde suntei
i privii ce se ntmpl!
Porunca avu un efect mai puternic dect s-ar fi ateptat Locke. i simi
propria team domolindu-se, iar orice imbold de a o lua la fug dispru. Urletele
i zbieretele gloatei amuir; ncet i btutul n marile ui; un calm straniu se
pogor iute pe ceea ce, cu nici dou minute mai devreme, fusese curtea
triumftoare a lui Capa Barsavi.
Locke simi cum i se face pielea ca de gin; schimbarea pe care o suferise
mulimea nu era fireasc. Ba s-ar fi putut nici mcar s nu-i fi dat seama de ea
dac nu ar mai fi fost sub influena ei i nainte. n aer plutea vrjitoria. Tremur
fr s vrea. Pe toi zeii, sper ca venirea mea aici s fi fost o idee bun, aa cum
mi s-a prut.
i deodat Regele Cenuiu se ivi printre ei.
Parc ar fi pit pe o u ce se deschisese de nicieri, chiar lng scaunul lui
Capa. Purta pelerin i manta i pi cu sigurana unui vntor peste cadavrele
Minilor Roii. oimarul era lng el, cu un pumn nmnuat ridicat n aer.
Vestris i se aez pe mn, i strnse aripile i ip triumftor. Se auzir icnete i
murmure n mulime.
Nu vei pi nimic ru, zise Regele Cenuiu. Am fcut deja tot rul pentru
care-am venit n noaptea asta.
Pi ntre surorile Berangias i se uit la Capa Barsavi, care se zvrcolea i
gemea pe punte la picioarele sale.
Salut, Vencarlo. Zeii s ne apere, dar cred c i-a fost i mai bine! Apoi
Regele Cenuiu i trase gluga, i Locke vzu nc o dat ochii aceia inteni,
trsturile aspre ale chipului, prul negru cu uvie cenuii i nfiarea zvelt i
robust. Rmase cu gura cscat, deoarece realiz ce nu-i dduse pace la prima
sa ntlnire cu Regele Cenuiu, acea stranie familiaritate.
Toate piesele puzzle-ului se potriveau acum. Regele Cenuiu sttea ntre
surorile Berangias, i lui Locke i era limpede acum c erau frai aproape
triplei.

Camorr, rcni Regele Cenuiu, domnia familiei Barsavi s-a sfrit!


Oamenii si preluaser controlul asupra mulimii; erau cam vreo dou duzini, pe
lng surorile Berangias i oimar. Degetele minii stngi a magului se chirceau,
se rsuceau i se ntindeau, i el murmura pe cnd i rotea privirea prin ncpere.
Orice vraj ar fi fcut, aceasta izbuti s liniteasc mulimea, dar nu ncpea
ndoial c i cele trei inele negre vizibile la ncheietura sa captaser atenia
petrecreilor.
De fapt, familia Barsavi s-a sfrit, zise Regele Cenuiu. Nu mai ai fii sau
fiice, Vencarlo. Voiam s tii, nainte s mori, c am eradicat boala pntecelui
tu de pe faa pmntului.
n trecut, rcni el, m-ai cunoscut drept Regele Cenuiu. Ei bine, acum am
ieit din umbr. Acel nume nu va mai fi rostit niciodat. De aici ncolo, mi
putei spune... Capa Raza.
Raza, se gndi Locke. nsemna rzbunare n Therina Tronului. Deloc
subtil.
Nu prea erau multe chestii subtile la Regele Cenuiu, dup cum aflase pe
propria piele i spre propria mhnire.
Capa Raza, cum i zicea acum, se aplec deasupra lui Barsavi, care era slbit
din pricina sngelui pierdut i scncea de durere. Raza se ntinse i lu inelul cu
pecete de pe mna rmas. l nl ca s l poat vedea toat mulimea, apoi i-l
puse pe cel de-al patrulea deget al minii sale stngi.
Vencarlo, am ateptat atia ani s te vd astfel, spuse Capa Raza. Acum
copiii i sunt mori, iar eu i-am preluat funcia, mpreun cu fortreaa i
comoara ta. Orice motenire ndjduiai s lai cuiva care s-i poarte numele se
afl acum n minile mele. Te-am ters i din istorie. Cum i se pare, crturarule?
Ca pe o greeal scris cu creta pe o tabl. Te-am ters.
i aminteti moartea nceat a soiei tale? Cum a avut ea ncredere n
surorile Berangias pn la sfrit? Cum i-au adus ele mncarea? Nu a murit de
tumori stomacale. A fost alchimie neagr. Am vrut s fac ceva care s-mi
ostoiasc apetitul n toi anii tia pe care mi i-am petrecut pregtindu-i moartea.
Capa Raza rnji cu voioie drceasc. Nu-i aa c s-a chinuit cam mult? Ei bine,
nu a fost voia zeilor, Vencarlo. Precum toi ceilali pe care i-ai iubit, i ea a murit
din cauza ta.
De ce?
Glasul lui Barsavi era slab i mic.
Capa Raza ngenunche lng el, i lu capul n mini, aproape tandru, i i
opti ceva la ureche, vreme de cteva momente lungi. Barsavi se uit la el cnd
isprvi, cu gura cscat, cu ochii mrii a nencredere, iar Raza ncuviin ncet.
l apuc pe Barsavi de brbile-i mpletite i i ddu capul pe spate. Un stilet i
alunec din mneca celeilalte mini i el l mplnt pn la plsele n guile lui
Vencarlo Barsavi. Acesta se zbtu slab, o singur dat.
Capa Raza se ridic n picioare, retrgndu-i lama. Surorile Berangias i
nfcar fostul stpn de revere i l mpinser n apa ntunecat a golfului, care
i primi cadavrul cu drag inim, la fel cum o fcuse i n cazul victimelor i al
dumanilor si, de-a lungul lungii sale domnii.
Un singur Capa domnete n Camorr, zise Raza, i acum acel Capa sunt eu.
Acum sunt eu! i nl stiletul nsngerat deasupra capului i privi prin
ncpere, de parc ar fi poftit pe cineva s l contrazic. Cum nu se ntmpl aa
ceva, continu: Intenia mea nu este doar s l ndeprtez pe Barsavi, ci s l
nlocuiesc. Am motivele mele. Aa c acum trebuie s m neleg cu voi, cu toi
Oamenii Potrivii. Privi ncet prin ncpere, cu braele ncruciate la piept, cu
brbia scoas nainte ca un general cuceritor sculptat ntr-o statuie veche de
bronz. Trebuie s auzii ce am de spus, i apoi s luai o hotrre.

Nimic din ceea ce ai realizat nu v va fi luat, continu el. Nimic din tot
ceea ce ai obinut prin trud sau suferin nu va fi revocat. Admir aranjamentele
pe care le-a fcut Barsavi, chiar dac l-am urt pe omul care le-a fcut. Deci iat
ce am de spus.
Totul rmne cum era i nainte. Toi garrista i gtile lor vor controla
aceleai teritorii; vor plti acelai tribut, n aceeai zi, o dat pe sptmn.
Pactul Secret rmne n vigoare. Aa cum nclcarea lui v aducea moartea sub
domnia lui Barsavi, aa v va aduce moartea i sub domnia mea.
Voi prelua toate funciile i puterile lui Barsavi. Voi prelua i datoriile sale.
Aa-i corect: s-i preiau datoriile i responsabilitile. Dac este pe aici vreun om
care poate dovedi c Barsavi i datora ceva, acum Capa Raza va avea aceeai
datorie fa de el. Primul ntre asemenea oameni este Eymon Danzier... Iei n
fa, Eymon!
Urmar un murmur i o vnzoleal n mulime, undeva n dreapta lui Capa
Raza; dup cteva momente, brbatul slbnog pe care Locke i-l amintea att de
bine de la Gaura Ecoului fu mpins n fa, ct se poate de ngrozit. Genunchii si
osoi mai c se ciocneau unul de cellalt.
Eymon, linitete-te. Raza i ntinse mna stng, cu palma ndreptat n
jos, cu degetele extinse, cum fcuse cndva Barsavi pentru toate persoanele
prezente acolo. ngenuncheaz n faa mea i recunoate-m drept Capa.
Tremurnd, Eymon se ls ntr-un genunchi, lu mna lui Raza i srut
inelul. Buzele sale se desprinser, ude cu sngele lui Barsavi.
Capa Raza, zise el, cu un glas aproape rugtor.
Ceea ce ai fcut la Gaura Ecoului a fost o dovad de vitejie din partea ta,
Eymon. Puini oameni ar fi fcut aa ceva n locul tu. Barsavi a avut dreptate s
i fgduiasc mult pentru asta, iar eu voi onora acea fgduin. Vei primi o
mie de coroane, un ntreg apartament i asemenea alinri nct oameni cu ani
lungi de via naintea lor s-ar ruga s fie n locul tu.
Eu... eu... Lacrimile ncepuser s curg din ochii omului. Nu eram sigur
c vei... v mulumesc, Capa Raza. V mulumesc.
i doresc mult plcere, pentru serviciul pe care mi l-ai fcut.
Atunci... nu erai... nu erai dumneavoastr, la Gaura Ecoului, dac mi
ngduii s ntreb, Capa Raza.
A, nu, Eymon. Raza rse, un sunet adnc i plcut. Nu, aia a fost doar o
nluc.
ntr-un cotlon ndeprtat din sala de bal a Mormntului Plutitor, acea nluc
fumega n sinea sa, ncletndu-i i descletndu-i pumnii.
n noaptea asta m-ai vzut cu minile pline de snge, rcni Raza, i le-ai
vzut deschizndu-se cu ceea ce ndjduiesc s fie perceput drept generozitate
sincer. Nu sunt un om dificil; vreau s prosperm mpreun. Slujii-m aa cum
l-ai slujit pe Barsavi i aa va fi. V ntreb, garrista, cine mi se va supune i mi
va sruta inelul, recunoscndu-m drept Capa?
Haita Romului, rcni o femeie scund i zvelt din primul rnd al gloatei
strnse pe podeaua slii de bal.
Cuitarii din Lumina-fals, strig un alt brbat. Cuitarii din Lumina-fals
zic da!
N-are nici un sens, la naiba! se gndi Locke. Regele Cenuiu le-a omort
fotii garrista. Se joac cumva cu el?
Corciturile nelepte!
Baronii din Cuprins-de-Flcri.
Ochii Vinei.
Coroanele Pline, se auzi un alt glas i un cor rsuntor de aprobri.
Coroanele Pline sunt de partea lui Capa Raza!
Deodat, Locke vru s rd n gura mare. i duse o mn la gur i prefcu
zgomotul ntr-o tuse nbuit. Deodat, totul devenise limpede. Regele Cenuiu
nu se mulumise doar s le fac felul celor mai credincioi garrista ai lui Barsavi.
Probabil c fcuse nelegeri cu subordonaii lor, mai nainte. Pe toi zeii, n
ncpere fuseser mai muli oameni de-ai Regelui Cenuiu care nu purtau costum
dect cei care-l purtau... ateptnd s nceap adevratul spectacol al serii.
Vreo ase brbai i femei ieir n fa i ngenunchear naintea lui Raza la
marginea bazinului, unde rechinul nu mai artase nici mcar o aripioar dup ce
smulsese violent braul lui Barsavi. Blestematul la de Mag-Juruit chiar se
pricepe la animale, se gndi Locke n sinea lui, cu mnie amestecat cu invidie.
Se trezi c se simte foarte mrunt n faa fiecrei noi dovezi a miestriei
oimarului.
Unul cte unul, garrista ngenunchear i i jurar credin lui Capa,
srutndu-i inelul i rostind Capa Raza cu un entuziasm sincer. nc cinci
venir s ngenuncheze imediat dup aceea, srind n barca ctigtorului,
aparent. Locke fcu o socoteal rapid. Numai cu jurmintele pe care le primise
deja, Raza putea acum s se bizuie pe trei-patru sute de Oameni Potrivii.
Puterile sale fie de a-i impune legea crescuser substanial.
Acum ne cunoatem, deci, rosti Raza ctre ntreaga mulime. Ne-am
cunoscut i mi tii inteniile. Suntei liberi s v ntoarcei la treburile voastre.
oimarul fcu cteva gesturi cu mna liber. Mecanismele automate din uile
slii zngnir n sens invers, i uile se deschiser.
Le dau trei nopi celor nehotri, rcni Capa Raza. Trei nopi ca s vin
aici, s ngenuncheze i s mi jure credin cum i-au jurat lui Barsavi. mi doresc
din toat inima s fiu binevoitor, dar v avertizez: nu-i deloc momentul s m
mniai. Ai vzut cum lucrez; tii c dispun de resurse care i lipseau lui
Barsavi. tii c pot fi nendurtor cnd nu mi se mplinete voia. Dac nu suntei
mulumii i nu vrei s slujii sub mine, dac socotii c ar fi mai nelept sau mai
palpitant s mi stai mpotriv, v fac o singur sugestie: mpachetai averea pe
care o avei i plecai din ora pe porile de pe uscat. Dac dorii ca drumurile s
ni se despart, nu vei pi nimic din partea oamenilor mei. Vreme de trei nopi,
v dau permisiunea i cuvntul meu.
Dup aceea, continu el, cobornd glasul, voi da exemplele de care va fi
nevoie. Plecai acum i vorbii cu pezon-ii votri. Vorbii cu prietenii votri i cu
ceilali garrista. Spunei-le ce v-am zis eu; spunei-le c vreau s mi jure
credin.
O parte din mulime ncepu s se mprtie spre ui; alii, ceva mai chibzuii,
pesemne, ncepur s se nire n faa lui Capa Raza. Fostul Rege Cenuiu primi
jurmintele n inima nsngerat a unui cerc de cadavre.
Locke atept cteva minute pn ce mulimea se mai rri, pn ce uvoiul de
oameni ncini i puturoi se reduse la cteva praie groase, i apoi se ndrept
ctre intrare. i simea picioarele la fel de grele precum capul; oboseala prea s
l ajung din urm.
Pe podea erau rspndite cadavre, ici i colo strjerii lui Barsavi, cei
credincioi. Locke i putea vedea acum, cnd gloata continua s se subieze.
Chiar lng uile nalte ale slii zcea Bernell, care mbtrnise n slujba lui Capa
Barsavi. Avea beregata tiat; zcea ntr-o bltoac de snge, iar cuitele sale de
lupt erau nc n teac. Nu avusese timp s le scoat.
Locke oft. Se opri o clip n prag i privi napoi spre Capa Raza i spre
oimar. Magul-Juruit pru s l priveasc i el, i pentru o fraciune de secund
inima lui Locke btu mai puternic, dar vrjitorul nu zise i nu fcu nimic.
Continu pur i simplu s supravegheze ritualul, n vreme ce noii supui ai lui
Capa Raza i srutau inelul. Vestris csc, deschizndu-i puin ciocul, de parc
treburile celor fr de aripi o plictiseau de moarte. Locke se grbi s ias.
Toi strjerii care i vegheau pe petrecrei n timp ce acetia prseau
galeonul i se nirau pe pasarel, ndreptndu-se ctre chei, erau oamenii lui
Raza; nu se obosiser s ndeprteze cadavrele ntinse pe pmnt la picioarele
lor. Unii se mulumeau s-i priveasc cu rceal; alii ddeau din cap prietenete.
Locke i recunoscu pe civa dintre ei.
Trei nopi, doamnelor i domnilor, trei nopi, rosti unul. Spunei-le i
prietenilor votri. Suntei ai lui Capa Raza acum. Nu-i cazul s intrai n panic;
facei doar cum ai fcut mereu.
Deci acum avem i nite rspunsuri, i zise Locke n gnd. Iart-m din nou,
Nazca. Nu a fi putut face nimic chiar dac a fi avut curajul s ncerc.
Se apuc de pntece, simind iari dureri, i i tri picioarele, inndu-i
capul plecat. Nici un strjer nu l nvrednici cu o a doua privire pe acest ceretor
btrn, slbnog, brbos i murdar; mai erau o mie ca el n Camorr, o mie de
ratai, fr de ndejde ori gologani, toi o ap i-un pmnt, la fundul multelor
niveluri de nefericire pe care lumea interlop le oferea.
i-acum s m ascund. i s urzesc un plan.
Bucur-te cu ce ai furat n noaptea asta, nemernicule, i zise Locke n sinea
lui, dup ce trecu de ultimul strjer al lui Raza. Bucur-te ct poi cu att mai
mult o s savurez sentimentul de pierdere din ochii ti cnd o s-i mplnt
pumnalul n inim.
5

ns gndurile de rzbunare te pot hrni doar pn la un punct. Durerile


ascuite din stomac ncepur din nou, cam pe la jumtatea drumului su ncet i
singuratic ctre Cartierul Funinginii.
Stomacul l durea, l ardea i i ghioria. Noaptea prea s se ntunece i mai
tare n jurul su, iar zrile nguste i ndulcite de cea ale oraului se nclinau
ciudat, de parc ar fi fost beat. Locke se cltin i se apuc de piept, asudnd i
blmjind.
A naibii Privire-pierdut! rosti un glas din ntuneric. Probabil urmrete
dragoni, curcubeie i comoara pierdut a Camorrului. Se auzir rsete, i Locke
se mpletici mai departe, nedorind s ajung inta rutilor. Nu mai simise
niciodat o asemenea osteneal. Era ca i cum toat vlaga lui se prefcuse n
scrum, licrind tot mai stins, rcindu-se i devenind cenu cu fiecare secund ce
trecea.
Funinginea, niciodat primitor, era o aglomerare drceasc de forme i umbre
pentru privirea tot mai nceoat a lui Locke. Rsufla din greu i era leoarc de
sudoare. Se simea ca i cum cineva i ndesa tot mai mult bumbac uscat n
spatele ochilor. Picioarele i erau tot mai grele; le mboldi nainte, cte-un pas
trit dup altul, ctre bezn i umbrele nalte i zimate ale cldirilor nruite.
Lucruri nevzute se furiau prin noapte; privitori nevzui murmurar la trecerea
lui.
Ce... o, zeilor... trebuie... Jean, blmji el i se prbui lng o bucat
masiv de zidrie, czut i mprtiat prin umbrele prfuite din spatele ei.
Locul mirosea a var, a focuri de vatr i a urin. Nu mai avea for s se mai
ridice de pe jos. Jean, icni el nc o dat; apoi czu lat, pierzndu-i cunotina
chiar nainte s dea cu capul de pmnt.

Luminile fur observate la cel de-al treilea ceas al dimineii, cam la vreo mil
n larg, la miazzi de Scursuri, unde un nucleu de ntunecime mai intens aluneca
pe ap, plutind n deriv, ncet i lipsit de graie. Pnzele albe i fantomatice ale
corabiei fluturau n briz pe cnd i croia drum ctre Vechiul Port; strjerii
plictisii din turnul cu trei caturi plasat chiar n vrful Acului de Miazzi fur
primii care o zrir.
Marinari nepricepui, rosti strjerul mai tnr, cu o lup n mn.
Probabil verrari, bombni cellalt, care tortura sistematic o bucat de filde
cu un cuita de cioplit. Voia s obin o teras sculptat, aa cum vzuse la
Templul lui Iono, n care basoreliefuri minunate i reprezentri fantastice ale
necailor luai de Patronul Apelor ce nfac preau c prind via. n schimb,
ceea ce prea s realizeze semna mai degrab cu o bucat alb de rahat de cine,
n mrime natural. Mai bine ncredinezi corabia unui beivan orb i fr mini
dect unui verrar.
Nimic din ceea ce fcea vasul nu le mai atrase atenia pn cnd aprur
deodat luminile, iar strlucirea lor galben putu fi zrit pe suprafaa ntunecat
i vlurit a apei.
Lumini galbene, dom sergent, zise strjerul mai tnr. Lumini galbene.
Cum?! Brbatul mai n vrst ls jos bucata de filde, nfc ocheanul
din minile tnrului i se holb ndelung la corabia ce se apropia. Rahat, chiar
sunt galbene!
O corabie cu ciumai, murmur cellalt strjer. N-am mai vzut niciodat
una.
Fie este o corabie cu ciumai, fie vreun poponar din Jerem care nu tie
culorile cuvenite pentru luminile de acostare. nchise ocheanul i se ndrept spre
un cilindru de bronz, cocoat pe marginea zidului vestic al postului de straj i
ndreptat spre turnurile luminate domol de pe rmul Cartierului Arsenalelor.
Bate clopotul, biete! Bate naibii clopotul!
Strjerul cel tnr se ntinse n partea cealalt a parapetului micului turn i
apuc o funie ce atrna acolo. ncepu s trag de ea, btnd clopotul masiv din
bronz al postului, o repetare constant a dou trageri: ding-ding, ding-ding, ding-
ding.
O lumin albastr i plpitoare se aprinse ntr-unul dintre turnurile
Arsenalului. Sergentul de straj acion mnerul cilindrului de bronz, manevrnd
obloanele care ascundeau lumina globului alchimic extrem de puternic din
cilindru. Putea transmite mai multe mesaje simple ctre posturile din Arsenal;
acestea urmau s le transmit mai departe, ctre ali ochi vigileni. Cu puin
noroc, mesajul urma s ajung la Palatul Rbdrii sau chiar la Btaia-Corbului n
mai puin de dou minute.
Trecu ceva timp; corabia cu ciumai se vedea tot mai aproape i mai limpede.
Haidei, neghiobilor, bombni sergentul de straj. Trezii-v! Nu mai trage
clopotul la afurisit, biete! Cred c am fost auzii.
Prin oraul nvluit de cea se auzir fluierele ascuite ale Strjii de
Carantin. Zgomotul acesta fu nsoit curnd i de sunetul tobelor: Un apel de
noapte al Jachetelor Galbene. Lumini albe i strlucitoare prinser via n
turnurile Arsenalului, iar sergentul de straj putu s vad formele mrunte i
negre ale oamenilor care alergau pe coast.
O, acum o s-avem ce vedea, bombni el.
Aprur i alte lumini, n nord-est; mici turnuri erau mprtiate prin Acul de
Miazzi i Scursuri, supraveghind Vechiul Port, locul unde Camorrul trimitea
corbiile cu ciumai, conform legii i datinii. Fiecare turnule avea nuntru o
catapult ce putea lovi oriunde n ap cu ncrcturi de douzeci de kilograme de
pietre sau de ulei-de-foc. Locul unde acostau corbiile cu ciumai se afla la o sut
cincizeci de stnjeni la sud de Scursuri, drept nainte peste aizeci de stnjeni
marini, chiar n raza de btaie a unei duzini de catapulte ce puteau scufunda sau
incendia orice n doar cteva minute.
O galer aluneca prin poarta Arsenalului, ntre turnurile puternic luminate
unul dintre vasele mici i iui de patrulare numite pescrui, datorit formei de
arip a ramelor. Un pescru avea douzeci de rame pe o parte i era vslit de
optzeci de oameni pltii; pe punte se aflau patruzeci de spadasini, patruzeci de
arcai i dou arunctoare masive de sgei numite scorpia. Nu transporta
merinde i nu avea dect un singur catarg cu o pnz simpl i strns. Singura
sa menire era s se apropie de orice nav ar fi ameninat Camorrul i s-i omoare
pe toi oamenii de la bord, dac nu i erau ascultate avertismentele.
Brci mai mici porniser din captul nordic al Acului de Miazzi; piloi din
port i echipaje de Jachete Galbene, cu felinare roii i albe strlucind la prore.
De partea cealalt a digului cel lung pescruul prindea vitez; irurile de
rame graioase se scufundau i despicau spuma alb din marea cea neagr. Dra
vlurit din spatele su se lrgea; sunetul tobei putea fi auzit rsunnd peste ap,
mpreun cu porunci rstite.
Aproape, aproape, bombni sergentul de straj. O s fie la limit. Bietul
nenorocit nici nu navigheaz bine; s-ar putea s aib nevoie de o piatr peste
bord ca s ncetineasc.
Cteva siluete mici i ntunecate puteau fi zrite micndu-se pe fundalul
palid al pnzelor corabiei cu ciumai; prea puine, pare-se, ca s le manevreze
cum se cuvine. ns, cnd vasul alunec n Vechiul Port, ncepu s dea semne c
ncetinete. Pnzele superioare fur coborte, chiar dac ncet i nendemnatic.
Pnzele rmase fur strnse pentru a risipi vntul care mpingea corabia. Slbir,
i cu scritul unor scripei de funii i urmnd nite porunci muteti, ncepur i
ele s coboare spre punte.
O, dar are nite forme foarte elegante! se minun sergentul de straj. Foarte
elegante forme.
la nu-i galion, rosti i cellalt strjer.
Pare a fi unul dintre acele puni-colorate construite n Emberlain; model-
fregat, pare-mi-se c le zice.
Corabia cu ciumai nu era neagr doar din pricina ntunericului; era lcuit cu
negru i mpodobit de la pror la pup cu filigran din scoru. Nu se vedea nici o
arm, nicieri.
Nordici icnii. Pn i corbiile trebuie s le fac negre. ns arat al naibii
de bine; pun rmag c-i i rapid. i-n ce mai rahat a nimerit acum; o s fie
blocat n carantin sptmni ntregi. Bieii nenorocii o s fie bucuroi s scape
cu via mcar.
Pescruul ocoli vrful Acului de Miazzi, cu ramele mucnd adnc din ap.
La lumina felinarelor galerei, cei doi strjeri putur s vad c scorpia erau
ncrcate i pregtite; c arcaii stteau pe platformele lor nlate cu arcuri n
mini, jucndu-se nervos cu ele.
Cteva minute mai trziu, pescruul opri lng corabia neagr, care plutise
pn la vreo patru sute de stnjeni de rm. Un ofier urc pe rostrul lung al
pescruului i duse o portavoce la gur.
Numele vasului?
Satisfaction, Emberlain, se auzi un strigt drept rspuns.
Ultimul port prin care ai trecut?
Jerem.
Ce drgu! bombni sergentul de straj. Bieii nenorocii pot avea cam
orice.
Ce ncrctur transportai? ntreb ofierul de pe pescru.
Numai merindele corabiei; trebuia s lum ncrctura din Ashmere.
Echipajul?
aizeci i opt; douzeci au murit deja.
Deci ai aprins luminile de cium de nevoie?
Da, pentru numele zeilor! Nu tim ce este. Oamenii ard cu febr. Cpitanul
este mort, iar doftorul a murit i el ieri! Ajutai-ne, v rugm!
Putei acosta n zona de carantin, strig ofierul camorrean. Nu avei voie
s v apropiai de rmul nostru la mai puin de o sut cincizeci de stnjeni sau
vei fi scufundai. Toate brcile coborte de voi vor fi scufundate sau incendiate.
Oricine ncearc s noate la rm va fi dobort asta n caz c trece de rechini.
V rugm, trimitei-ne un doftor! Trimitei-ne alchimiti, pentru numele
zeilor!
Nu putei azvrli cadavrele peste bord, continu ofierul. Trebuie s le
inei la bord. Orice pachete sau obiecte trimise cumva ctre rm de pe vasul
vostru vor fi arse fr a fi examinate. Orice asemenea ncercare va constitui un
motiv suficient pentru a v incendia sau a v scufunda. Ai neles?
Da, dar v rugm, nu putei face nimic altceva?
Putei avea parte de preoi pe rm, i putei primi ap proaspt i merinde
de poman trimise pe funii de la docuri acele funii urmnd s fie trimise prin
brci de pe rm i tiate dup folosin, la nevoie.
i nimic altceva?
Nu avei voie s v apropiai de rmul nostru (altminteri, vei fi atacai),
dar putei face cale ntoars i pleca dup bunul plac. Fie ca Aza Guilla i Iono s
v ajute la ceasul vostru de restrite; m voi ruga zeilor s se ndure de voi i v
doresc o mntuire iute n numele Ducelui Nicovante din Camorr.

Cteva minute mai trziu, corabia neagr i zvelt ajunse n zona de carantin
cu pnzele strnse, cu luminile galbene sclipind deasupra apei negre din Vechiul
Port, i acolo rmase, legnndu-se ncet n timp ce oraul dormea cufundat n
ceuri argintii.
INTERLUDIU: Doamna ndelungatei Tceri

Jean Tannen intr n serviciul Zeiei Morii cam la jumtate de an dup ce


Locke se ntoarse din sejurul lui n ordinul preoesc al Nari, cu obinuitele
instruciuni de a afla tot ce putea i de a se ntoarce apoi acas dup vreo cinci-
ase luni. Folosi numele fals Tavrin Callas, i fcu o cltorie de peste o
sptmn la miazzi de Camorr ca s ajung la marele templu al lui Aza Guilla,
cunoscut drept Casa Revelaiilor.
Spre deosebire de celelalte unsprezece (sau dousprezece) ordine ale clerului
therin, slujitorii lui Aza Guilla i ncepeau iniierea n acelai loc. Coastele nalte
de la miazzi de Talisham se terminau n stnci imense i abrupte de aproape o
sut cincizeci de metri lng valurile Mrii de Fier care se sprgeau de ele. Casa
Revelaiilor era cioplit dintr-o astfel de stnc, cu vedere spre mare, la o scar
ce amintea de lucrrile Eldrenilor, dar realizat treptat i cu migal, ntr-un
proces continuu numai i numai cu ajutorul meteugurilor omeneti.
nchipuii-v nite galerii adnci, dreptunghiulare, spate drept n interiorul
stncii i legate ntre ele numai prin mijloace exterioare. Pentru a ajunge undeva
n Casa Revelaiilor, trebuia s te aventurezi afar, pe pasarele, scri i trepte
cioplite n piatr, indiferent de vreme sau de ceasul din zi. Balustradele de
siguran erau ceva de nenchipuit n Casa Revelaiilor; iniiai i dascli laolalt
zoreau de colo-colo, pe lumin sau pe ntuneric, pe ploaie sau pe vreme senin,
fr alt barier ntre ei i un picaj n mare dect propria ncredere i propriul
noroc.
Dousprezece coloane nalte erau tiate la vest de Casa Revelaiilor, avnd n
vrf clopote din bronz; aceste tuburi de piatr cu o parte descoperit, nfipte vreo
doi metri n pmnt i nalte de aproape douzeci i cinci de metri, aveau
reazeme pentru mini i picioare cioplite n pereii din spate. n zori i n amurg,
iniiaii trebuiau s se caere pe ele i s se asigure c fiecare clopot btea de
dousprezece ori, cte o dat pentru fiecare dintre zeii panteonului. Zgomotul
clopotelor era oarecum neregulat; cnd i se prea c poate trece neobservat, Jean
btea clopotul su de treisprezece ori.
nainte de sfritul primei luni pe care Jean o petrecu n templu, trei iniiai i
aflar sfritul n golul de dedesubt n ncercarea lor de a ndeplini ritualul. Acest
numr i se pru surprinztor de mic, avnd n vedere cte dintre ndatoririle
cucernice ale noilor slujitori ai lui Aza Guilla (fr a mai pune la socoteal i
arhitectura casei lor) erau gndite n aa fel nct s ncurajeze o ntlnire
prematur cu Zeia Morii.
Aici suntem preocupai de moarte sub cele dou aspecte ale sale: Moartea-
ca-Trecere i Moartea Venic, le spuse unul dintre lectorii lor, o preoteas n
vrst cu trei gulere mpletite din argint la roba sa neagr. Moartea Venic este
regatul Preabunei Doamne; este un mister care nu ne este dat s-l nelegem sau
s-l cuprindem cu mintea din aceast parte a vlului Doamnei. Astfel nct
Moartea-ca-Trecere rmne singurul mijloc prin care putem ajunge la o mai
mare nelegere a maiestii sale ntunecate.
ederea voastr aici, n Casa Revelaiilor, v va aduce aproape de
Moartea-ca-Trecere cu nenumrate prilejuri, i mai mult ca sigur unii dintre voi
vor pi dincolo nainte s vi se desvreasc iniierea. Aceasta se poate
ntmpla n mai multe feluri: din neatenia sau delsarea voastr, din
vicisitudinile sorii sau din voia de neptruns a Preabunei Doamne nsei. Ca
iniiai ai Doamnei, vei fi expui Morii-ca-Trecere i urmrilor ei ct vei mai
tri. Trebuie s v obinuii cu ea. Este natural ca trupul viu s se fereasc din
calea morii i a gndurilor legate de moarte. Disciplina voastr trebuie s
nfrng ceea ce este natural.

ntocmai ca i n celelalte temple therine, iniiaii Primei Taine Interioare


trebuiau s i mbunteasc scrisul, calculatul i retorica pn la punctul n
care puteau accede la nivele mai nalte de studiu fr s distrag atenia iniiailor
mai avansai. Jean, avnd avantajul vrstei i al pregtirii sale anterioare, fu
iniiat n cea de-a Doua Tain Interioar la doar o lun i jumtate de la sosirea sa
acolo.
De-acum ncolo v vei ascunde chipurile, le zise preotul care oficia
ceremonia. Nu vei mai avea trsturi de biat sau de fat, de brbat sau de
femeie. Ordinul preoesc al Preabunei Doamne are un singur chip, iar acel chip
este de neptruns. Nu trebuie s fim percepui ca indivizi, ca simpli brbai sau
simple femei. Funcia pe care o dein slujitorii Zeiei Morii trebuie s provoace
nelinite, astfel nct cei crora le predicm s-i formuleze gndurile ctre ea
aa cum se cuvine.
nfiarea Mhnit era masca argintie a ordinului lui Aza Guilla; cea a
iniiailor aducea n mod grosolan cu un chip de om, cu o scobitur aproximativ
pentru nas i guri pentru ochi i gur. Preoii aveau o emisfer uor oval dintr-
o plas elegant de mtase. Jean i puse nfiarea Mhnit, nerbdtor s
treac la treab i s bage la cap alte secrete ale ordinului, numai ca s afle c
sarcinile sale nu se schimbaser foarte mult fa de vremea n care fusese iniiat
al Primei Taine Interioare. Ducea n continuare mesaje, nsemna pe hrisoave,
mtura podele, fcea curat n buctrii, gonea n sus i n jos pe scrile precare de
piatr de sub Clopotele celor Doisprezece, cu marea neprietenoas izbindu-se
dedesubt i cu vntul trgndu-i roba n toate prile.
Doar c acum avea onoarea de a face toate aceste lucruri purtnd masca de
argint, cu vederea periferic parial blocat. nc doi iniiai n cea de-a Doua
Tain Interioar se prbuir spre o ntlnire personal cu Moartea-ca-Trecere la
scurt timp dup ce Jean urcase n rang.
Cam la o lun dup aceea, Jean fu otrvit pentru prima oar.

Tot mai aproape, rosti preoteasa, al crei glas prea nbuit i ndeprtat.
Tot mai aproape de Moartea-ca-Trecere, pn la marginea misterului simii
cum vi se rcesc mdularele. Simii cum v ncetinesc gndurile. Simii cum
btile inimii sunt tot mai lenee. Umorile calde sunt zgzuite; flacra vieii se
stinge.
Le dduse un soi de vin verde, o otrav pe care Jean nu putuse s o identifice;
toi cei doisprezece iniiai n cea de-a Doua Tain Interioar din clasa lui de
diminea zceau la pmnt i zvcneau slab, mtile lor argintii ndreptate n
sus, deoarece nu i mai puteau mica grumazul.
Instructoarea lor nu izbutise s le explice prea bine ce avea s fac vinul
nainte s le porunceasc s-l bea. Jean bnuia c dorina iniiailor din jurul su
de a dansa voios pe marginea Morii-ca-Trecere rmnea nc mai mult teoretic
dect practic.
Pi sigur, uite cine le tie pe toate, i zise n sinea lui n timp ce se minuna
ct de mult l furnicau picioarele i ct de departe i le simea. Paznicule
Strmb... ordinul sta preoesc este icnit. D-mi trie s supravieuiesc i o s
m ntorc la Ticloii Gentilomi... acolo unde viaa chiar are sens.
Da, acolo unde tria ntr-o pivni secret din Sticl-strveche, sub un templu
putrezit, pretinznd c este preotul lui Perelandro n vreme ce lua lecii de lupt
de la maestrul de arme personal al Ducelui. Poate c-s un pic mbtat cu drogul
sta care i face de cap cu mine, chicoti Jean.
Sunetul pru s rsune i s reverbereze n sala de studiu cu tavan jos;
preoteasa se ntoarse ncet. nfiarea Mhnit i ascundea adevrata expresie,
dar n mintea sa nceoat de drog Jean era sigur c i putea simi privirea
arztoare.
Vrei s ne mprteti ceva, Tavrin?
Nu se putu abine; chicoti din nou. Otrava pru s fac haz pe seama inhibiiei
sale muteti pe care o simulase de cnd ajunsese n templu.
Mi-am vzut prinii murind n flcri, zise el. Mi-am vzut pisicile
murind n flcri. tii ce sunet scoate o pisic atunci cnd arde? nc un chicot
blestemat; aproape c se nec cu propriul scuipat, spre surprinderea sa. Am
privit i n-am putut face nimic. tii unde s njunghii un om ca s-i provoci
moartea acum sau peste un minut, sau peste un ceas? Eu tiu. S-ar fi tvlit pe
jos de rs, dac i-ar fi putut mica mdularele; neputnd face asta, se cutremur
i i chirci degetele. Moarte lent? Dou sau trei zile de durere? Pot rezolva i
asta. Ha! Moartea-ca-Trecere? Suntem vechi prieteni!
Masca preotesei l fix; l privi vreme de cteva momente lungite de drog n
timp ce Jean gndea: Of, la naiba cu chestia asta, chiar c am fcut-o lat acum.
Tavrin, rosti preoteasa, dup ce trec efectele vinului de smarald, rmi aici.
Vei vorbi cu naltul Proctor.
Jean rmase ntr-o stare de nuceal amestecat cu spaim tot restul dimineii.
Chicotele continuau s vin, ntreptrunse cu accese de scrb de sine. i uite-
aa s-a dus un anotimp ntreg de trud. Ce mai actor m-am dovedit a fi!
n acea noapte, spre surprinderea sa, i se confirm c trecuse n cea de-a Treia
Tain Interioar a lui Aza Guilla.
tiam eu c ne putem atepta la lucruri excepionale din partea ta, Callas, i
zise naltul Proctor, un btrn cocrjat al crui glas uiera din spatele nfirii
sale Mhnite. Mai nti extraordinara srguin de care ai dat dovad n studiile
de zi cu zi i rapiditatea cu care ai ajuns s stpneti ritualurile externe. Acum o
viziune... o viziune n timpul primei tale Suferine. Eti nsemnat, nsemnat! Un
orfan care a fost martor la moartea prinilor si... Ai fost sortit s-o slujeti pe
Preabuna Doamn.
Care, , sunt ndatoririle suplimentare ale unui iniiat n cea de-a Treia
Tain Interioar?
Suferina, desigur! zise naltul Proctor. O lun de Suferin; o lun de
explorare a Morii-ca-Trecere. Vei mai bea o dat din vinul de smarald i apoi
vei experimenta alte ci de a te apropia de momentul abrupt al mbririi
Doamnei. Vei spnzura de-o frnghie de mtase pn vei fi aproape mort; vei fi
secat de snge. Vei nghii erpi i vei nota n oceanul nopii, acolo unde
slluiesc muli slujitori de-ai Doamnei. Te invidiez, frioare! Te invidiez, nou-
nscutule ntru misterele noastre!
Jean fugi din Casa Revelaiilor chiar n acea noapte.
i mpachet desaga srccioas cu lucruoare i ddu iama n buctrii
dup de-ale gurii. nainte s intre n Casa Revelaiilor, ngropase o pungu cu
bani sub o anumit born aflat cam la o mil de stnci, aproape de satul
Alinarea Tristeii, care se ngrijea de nevoile lumeti ale templului de pe stnci.
Acei bani aveau s i ajung pentru drumul de ntoarcere n Camorr.
Mzgli un bilet i l ls pe pat, n noua sa chilie pe care o primise pentru
rangul su avansat:

V SUNT RECUNOSCTOR PENTRU PRILEJUL OFERIT, DAR NU AM


MAI PUTUT ATEPTA.
AM ALES S CAUT STAREA DE MOARTE VENIC;
NU M POT MULUMI CU NENSEMNATELE MISTERE ALE MORII-
CA-TRECERE.
DOAMNA M CHEAM LA EA.

TAVRIN CALLAS

Se cr pe treptele de piatr pentru ultima oar, pe cnd valurile se sprgeau


n ntunericul de dedesubt; lucirea roiatic a felinarelor alchimice de furtun l
ndrum pn n vrful Casei Revelaiilor, i de acolo pn pe culmea stncilor,
unde se fcu nevzut n noapte.

La naiba, spuse Galdo, cnd Jean i isprvi povestea. M bucur c am fost


trimis n Ordinul lui Sendovani.
n noaptea n care se ntoarse Jean, dup ce Printele Lanuri l iscodi n
amnunime n privina experienelor sale din Casa Revelaiilor, i ls pe cei
patru biei s urce pe acoperi cu halbe de lut pline cu bere camorrean cald.
Stteau sub stele i sub norii argintii, sorbind din bere cu o nepsare mult
exagerat. Savurau iluzia c ar fi brbai, adunai laolalt dup bunul plac, cu
ceasurile nopii la dispoziie, ca s le petreac aa cum poftesc.
Fr glum acum, zise i Calo. n Ordinul lui Gandolo primeam foietaje i
bere o dat la dou sptmni, i de fiecare Zi a Trndviei cte un gologan pe
care s-l cheltuim cum doream. tii, n cinstea Patronului Banului i al
Negoului.
Mie mi place deosebit de mult ordinul preoesc al Binefctorului,
interveni Locke, de vreme ce avem ca ndatoriri principale s stm degeaba i s
pretindem c Binefctorul nu exist. Asta atunci cnd nu furm una, alta.
Bine zis, ncuviin Galdo. Preoia asta a morilor este pentru neghiobi.
i totui, ntreb Calo, nu te-ai gndit dac nu cumva au dreptate? Sorbi
din bere nainte s continue: Dac nu cumva chiar eti sortit s o slujeti pe
Preabuna Doamn?
Am avut mult timp s m gndesc la asta pe drumul de ntoarcere n
Camorr, spuse Jean. i cred c au dreptate. Poate nu aa cum cred ei, totui.
Ce vrei s zici?
Cei doi Sanza vorbir deodat, cum se ntmpla deseori atunci cnd erau
cuprini amndoi de curiozitate pur.
Drept rspuns, Jean ntinse mna la spate i scoase de sub tunic o singur
secure, un dar de la Don Maranzalla. Era simpl i nempodobit, ns bine
ntreinut i excelent cumpnit pentru cineva care nu ajunsese nc la
maturitate. Jean o aez pe pietrele acoperiului templului i surse.
O, spuser Calo i Galdo.
CARTEA a IV-a

IMPROVIZARE DISPERAT

Arunc de parc am luat foc.

Mitch Williams
CAPITOLUL DOISPREZECE

Preotul cel gras din Tal Verrar

Cnd se trezi, Locke zcea pe spate i privea o fresc tears i murdar


pictat pe tencuiala unui tavan. Fresca nfia oameni lipsii de griji n robele
epocii Tronului Therin. Adunai n jurul unui butoi de vin, cu pocale n mini i
cu zmbete pe chipuri. Locke gemu i i nchise ochii la loc.
i iat-l, rosti un glas necunoscut, aa cum am zis. Compresa a dat roade,
n cazul lui; o doftoriceal neobinuit de bun pentru slbirea canalelor trupului.
Cine naiba mai eti i tu? Locke descoperi c era ntr-o dispoziie profund
nediplomatic. i unde m aflu?
Eti n siguran, dar nu a putea spune c i merge prea bine. Jean Tannen
puse o mn pe umrul stng al lui Locke i i surse. De obicei foarte ngrijit,
acum era nebrbierit de cteva zile, iar chipul i era brzdat de praf. Iar nite foti
pacieni de-ai renumitului Jupn Ibelius ar putea s m contrazic n privina
siguranei.
Jean i fcu lui Locke nite semne iui cu mna: Suntem n siguran; vorbete
liber.
Of, Jean, nepturile tale sunt un mod tare frumos de a m rsplti pentru
truda ultimelor zile. Glasul necunoscut prea s vin de la un brbat plin ridat, cu
o nfiare ca de pasre i cu pielea asemenea unei fee de mas maronii i
ponosite. Ochii si ntunecai i agitai l priveau din spatele unor ochelari groi,
cei mai groi pe care i vzuse Locke vreodat. Purta o tunic ponosit din
bumbac, stropit cu ceea ce ar fi putut fi sosuri uscate sau snge uscat, sub o
jiletc galben ca mutarul ntr-un stil care nu mai era la mod de douzeci de
ani. Zulufii de pr cre preau s-i ias direct din ceaf, acolo unde erau prini
ntr-o coad. i-am adus prietenul napoi pe trmul simurilor.
Of, pentru numele lui Perelandro, Ibelius, nu-i ca i cum ar fi avut o
sgeat nfipt n creier. Avea nevoie de puin odihn, att.
Umorile sale calde erau la un nivel nespus de sczut; canalele trupului su
erau complet sectuite de vlag. Era palid, leinat, nvineit, deshidratat i
nfometat.
Ibelius? Locke ncerc s se ridice n capul oaselor i izbuti ntr-o oarecare
msur, iar Jean l prinse de umeri i l ajut pn la capt. Camera se nvrti cu
el. Ibelius, vraciul din cartierul Apa-roie?
Vracii erau corespondenii medicali ai alchimitilor negri; fr referine sau
un loc n breslele formale ale doftorilor, ei tratau rnile i bolile Oamenilor-de-
ncredere din Camorr. Un doftor veritabil ar putea s nu vad cu ochi buni
tratarea unui pacient pentru o ran provocat de o secure la dou jumtate
dimineaa i ar chema straja oraului. Un vraci nu punea ntrebri, atta vreme
ct era pltit n avans.
Desigur, problema cu vracii era riscul pe care trebuiau s i-l asume pacienii
cnd venea vorba de abilitile i de referinele lor. Unii dintre ei chiar erau foti
tmduitori cu pregtire, ajuni la restrite sau alungai din meseria lor pentru
delicte precum profanarea de morminte. Alii erau simpli improvizatori, aplicnd
cunotine practice cptate de-a lungul anilor n care s-au ocupat de rezultatele
ncierrilor din crciumi sau ale jafurilor. Civa erau complet icnii, criminali
sau de-a dreptul fermector ambele.
Colegii mei sunt vraci, pufni Ibelius. Eu sunt doftor, educat la Colegiu.
Propria ta ntremare st mrturie.
Locke i arunc privirea prin camer. Sttea ntins (purtnd numai un
material peste ale) pe un pat, ntr-un col a ceea ce era probabil o vil prsit
din Funingine. O perdea de pnz atrna deasupra singurei ui a camerei; dou
felinare alchimice alb-portocalii luminau tot locul. Locke i simea gtul uscat,
trupul nc l durea i n nri avea un iz destul de neplcut, care nu era n
totalitate cauzat de duhoarea natural a unui om nesplat. Un reziduu ciudat i
translucid se exfolia de pe pntecele i sternul su. l mpunse cu degetele.
Ce mai e i rahatul sta de pe pieptul meu? ntreb Locke.
Compresa, domnule. Compresa lui Varagnelli, ca s fiu mai precis, dei
m ndoiesc c suntei familiar cu subiectul. Am folosit-o pentru a concentra
energia tot mai sczut din canalele corporale; ca s restrng micarea umorilor
dumneavoastr calde n zona n care ar face cel mai mult bine cu alte cuvinte,
pe abdomen. Nu voiam s vi se risipeasc energia.
i ce era n ea?
Compresa este un conglomerat patentat, ns esena funciei sale este
oferit de amestecul de ajutorul-grdinarului i de terebentin.
Ajutorul-grdinarului?
Rme, explic Jean. Vrea s spun rme ngropate n terebentin.
i l-ai lsat s ntind aa ceva pe trupul meu?
Locke gemu i se prbui la loc n pat.
Numai pe abdomen, domnule pe abdomenul dumneavoastr greu
ncercat.
El este doftorul, zise Jean, eu m pricep doar s frng oameni; nu tiu s-i
fac bine la loc.
C tot veni vorba... ce am pit?
Slbire o slbire complet, aa cum n-am mai vzut n viaa mea. n timp
ce vorbea, Ibelius l apuc pe Locke de ncheietur i i lu pulsul. Jean mi-a spus
c ai luat un vomitiv n seara Zilei Ducelui.
i nc cum!
i c nu ai mai mncat sau but nimic dup aceea. C ai fost prins, btut
crunt i aproape ucis prin scufundare ntr-un butoi cu urin de cal extraordinar
de dezgusttor, domnule, v comptimesc! i c ai fost rnit adnc n braul
stng; o ran care se nchide chiar n timp ce vorbim, dar nu datorit chinurilor
prin care ai trecut. i c ai rmas activ toat seara, n ciuda rnilor i a epuizrii.
i c v-ai urmat cursul pn la capt n cea mai mare grab, fr o clip de
odihn, mcar.
Sun oarecum familiar, da.
Pur i simplu ai cedat, domnule. n termeni nespecialiti, trupul
dumneavoastr nu v-a mai ngduit s l mpingei dincolo de limite.
Ibelius chicoti.
De ct vreme sunt aici?
De dou zile i dou nopi, zise Jean.
Cum?! Fir-a al naibii! i-am fost incontient tot timpul sta?
Cam da, ncuviin Jean. Te-am vzut cznd; eram la mai puin de treizeci
de stnjeni distan, ghemuit ntr-o ascunztoare. Mi-a luat cteva minute s mi
dau seama de ce ceretorul la btrn i brbos mi se prea cunoscut.
V-am mai i sedat, ce-i drept, interveni Ibelius. Pentru binele
dumneavoastr.
La naiba!
Evident judecata mea a fost corect, cci altfel nu v-ai fi odihnit deloc. i
a nlesnit folosirea unor comprese destul de neplcute pentru a v reduce
umflturile i vntile de pe chip. Dac ai fi fost treaz, cu siguran v-ai fi
plns de miros.
hhh, spuse Locke. Zi-mi mcar c ai ceva de but la ndemn.
Jean i ddu un burduf cu vin rou; era cald, amar i ndoit cu ap pn la
punctul la care ajunsese mai mult roz dect rou, ns Locke ddu pe gt
jumtate din el ntr-o serie de glgituri nedemne.
Cu grij, domnule Lamora, cu grij, interveni Ibelius. M tem c nu v
cunoatei prea bine propriile limite naturale. F-l s mnnce supa, Jean!
Trebuie s-i recapete vigoarea animal, sau umorile sale vor scdea din nou.
Este mult prea slab pentru binele su; mai are puin i d n anemie.
Locke devor supa oferit (rechin fiert ntr-o tocan de lapte i cartofi; fr
gust, ngheat, departe de a fi proaspt i, n mod categoric, cea mai minunat
chestie pe care i aducea aminte s-o fi mncat vreodat) i apoi se ntinse.
Dou zile, pe toi zeii! Bnuiesc c nu am avut norocul ca, ntre timp, Capa
Raza s fi czut pe scri i s-i fi frnt gtul, nu?
Da de unde, zise Jean. Este nc printre noi. El i Magul lui Juruit. Au fost
foarte ocupai tia doi. S-ar putea s te intereseze s afli c Ticloii Gentilomi
sunt oficial proscrii, iar eu sunt considerat singurul supravieuitor al gtii, cu
un pre de cinci sute de coroane pe capul meu pentru cine m pred. De preferat
dup ce nu mai respir.
Hmmm, spuse Locke. Pot cuteza s v ntreb, Jupne Ibelius, ce v face s
stai aici i s m ungei cu rme pentru binele meu, cnd oricare din noi doi este
cheia ctre favoarea financiar a lui Capa Raza?
i pot explica eu asta, interveni Jean. Se pare c mai era un Ibelius, care
lucra pentru Barsavi ca strjer la Mormntul Plutitor. Unul dintre oamenii
credincioi lui Barsavi, ar trebui s adaug.
A, rosti Locke. Condoleanele mele, Jupne Ibelius. Fratele dumitale?
Fratele meu mai mic. Bietul idiot; i-am tot zis s-i gseasc o alt
meserie. Se pare c mprtim o mhnire comun, mulumit lui Capa Raza.
Da, ncuviin Locke. Da, Jupne Ibelius. O s-l ngrop pe nenorocitul la
n glod mai adnc dect oricare om omort vreodat, de la facerea lumii ncoace.
Ahhh, zise Ibelius. Aa mi-a spus i Jean. De aceea nici nu v cer bani
pentru serviciile mele. Nu c v dau prea multe anse, dar oricare duman de-al
lui Capa Raza este mai mult dect bine-venit n grija mea i poate fi sigur de
discreia mea.
E ct se poate de cumsecade din partea dumneavoastr, zise Locke. n
cazul sta, dac tot trebuie s fiu uns cu rme i cu terebentin pe piept, m bucur
c v ocupai dumneavoastr de... , treaba asta.
Sluga dumneavoastr, domnule, spuse Ibelius.
Ei bine, Jean, continu Locke, se pare c avem o ascunztoare, un doftor i
pe noi doi. De ce alte bunuri mai dispunem?
Pi, mai avem zece coroane, cincisprezece soloni i cinci gologani, zise
Jean. Patul la pe care eti ntins tu. Ai mncat vinul i ai but supa. Mai avem i
Surorile Nbdioase, bineneles. Cteva mantii, nite cizme, hainele tale. i
toat tencuiala putrezit i zidria drmat pe care i-ar putea-o dori careva.
Doar att?
Ar mai fi ceva. Jean ridic masca brodat de argint a unui preot de-al lui
Aza Guilla. Ajutorul i alinarea Doamnei ndelungatei Tceri.
Cum naiba ai izbutit una ca asta?
ndat dup ce te-am lsat la marginea Cazanului, spuse Jean, m-am
hotrt s m ntorc n Cartierul Templelor i s m fac folositor.

Focul din Casa lui Perelandro nu se stinsese nc atunci cnd Jean Tannen se
prbui, pe jumtate dezbrcat, la intrarea de serviciu a Casei lui Aza Guilla, la
vreo dou piee distan de templul care le slujise drept cas Ticloilor
Gentilomi.
Sticla-strveche i piatra nu puteau s ard, firete, dar lucrurile dinuntrul
Casei lui Perelandro erau cu totul altceva. Cu toat Sticla-strveche care reflecta
i concentra aria flcrilor, tot ce se afla n vizuin urma s fie carbonizat pn
ajungea scrum, iar dogoarea tot mai mare avea s rezolve i lucrurile din templul
propriu-zis. O brigad de Jachete Galbene cu glei se nvrtea n jurul templului
de sus, neavnd altceva de fcut dect s atepte ca dogoarea i oribilul fum
ncrcat de moarte s nceteze s se mai reverse pe sub ui.
Jean izbi cu pumnul n ua de lemn zvort din spatele templului Zeiei
Morii i se rug la Paznicul Strmb s l ajute s-i pstreze accentul verrar, pe
care l exersase rareori n decursul ultimelor luni. ngenunche, ca s par i mai
demn de mil.
Dup cteva minute, se auzi un pcnit i ua se deschise civa milimetri. Un
iniiat ntr-o rob neagr, nempodobit i cu masca simpl de argint, care-i era
att de familiar lui Jean, se uit la el.
Numele meu este Tavrin Callas, rosti Jean. Am nevoie de ajutorul tu.
Eti pe moarte? ntreb iniiatul. Nu putem face prea multe pentru cei
sntoi tun. Dac ai nevoie de mncare i de ajutor, i-a recomanda Casa lui
Perelandro, dei se pare c sunt... ceva probleme acolo, n seara asta.
Nu sunt pe moarte, dar am nevoie de mncare i de ajutor. Sunt un slujitor
devotat al Preabunei Doamne, un iniiat al celei de-a Cincea Taine Interioare.
Jean i calculase cu grij aceast minciun; cel de-al patrulea rang n ordinul
lui Aza Guilla era rezervat preoilor. Cel de-al cincilea ar fi fost un nivel realist
pentru cineva nsrcinat s transmit mesaje importante dintr-un ora n altul.
Orice rang mai nalt l-ar fi obligat s aib de-a face cu preoi i preotese de rang
superior, care ar fi trebuit s aud de el.
Am fost trimis din Tal Verrar n Jeresh cu treburi de-ale ordinului nostru,
ns corabia n care eram a fost capturat de bandii jeremii. Mi-au luat robele,
peceile funciei, actele i nfiarea Mhnit.
Cum?! Iniiatul, o fat, se aplec i l ajut pe Jean s se ridice. Avea cam
un sfert din greutatea lui, astfel nct efortul n sine era puin comic. Au cutezat
s se lege de un trimis al Doamnei?
Jeremiii nu cred n cei Doisprezece, surioar, zise Jean, care se ls ridicat
n genunchi. Ei se desfat chinuindu-i pe cei pioi. Am fost nlnuit de o vsl
zile ntregi. Noaptea trecut, galera care m-a capturat a ancorat n Golful Camorr;
am fost nsrcinat cu golirea oalelor de noapte peste bord, n timp ce ofierii au
cobort pe rm s se desfrneze. Am vzut n ap aripioarele Frailor notri
ntunecai; m-am rugat Doamnei i am profitat de prilej.
Unul dintre lucrurile pe care fraii i surorile lui Aza Guilla l mprteau
rareori strinilor (ndeosebi n Camorr) era credina lor c rechinii i erau dragi
Zeiei Morii i c venirile, plecrile i atacurile lor brutale i brute reprezentau
nsi esena firii Preabunei Doamne. Rechinii erau semne puternice pentru
ordinul preoesc cu mti argintii. naltul Proctor din Casa Revelaiilor nu
glumise cnd i sugerase lui Jean s noate n ocean dup lsarea ntunericului.
Se zicea c numai necredincioii erau atacai n apele de sub Casa Revelaiilor.
Fraii ntunecai, spuse iniiata cu tot mai mare nerbdare. i te-au ajutat s
scapi?
Nu trebuie s te gndeti la asta ca la un ajutor, zise Jean, deoarece
Doamna nu ajut, ci ngduie. La fel i Fraii notri ntunecai. Am srit n ap i
le-am simit prezena n preajma mea; i-am simit cum noat pe sub picioarele
mele i le-am vzut aripioarele cum taie suprafaa apei. Piraii mi-au strigat c
am luat-o razna; cnd i-au vzut pe Frai, s-au gndit c o s fiu devorat n
curnd i au pufnit n rs. Am rs i eu cnd m-am trt pe rm, nevtmat.
Slvete-o pe Doamn, frate.
Aa fac, am fcut i voi face n continuare, zise Jean. Ea m-a izbvit de
dumani; ea mi-a dat o a doua ans de a-mi duce misia la bun sfrit. Du-m la
intendentul templului tu, rogu-te! Las-m s m ntlnesc cu Printele tu
Teolog. Am nevoie doar de o nfiare, de robe i de o chilie pentru cteva
nopi, n timp ce mi pun ordine n treburi.

Nu sta era numele sub care i-ai fcut ucenicia acum nu tiu ci ani?
interveni Locke.
Ba da.
Pi, i nu vor trimite mesaje? Nu vor pune ntrebri i nu vor afla c Tavrin
Callas a fost mpins de o curiozitate divin s se azvrle de pe-o stnc?
Sigur c aa vor face, spuse Jean. Dar o s le ia cteva sptmni ca s
trimit un mesaj i s primeasc un rspuns... iar eu nu plnuiesc s pstrez
deghizarea asta atta amar de vreme. n plus, o s se distreze i ei un pic. Cnd
vor descoperi ntr-un sfrit c Tavrin Callas ar trebui s fie mort, vor putea
proclama tot soiul de viziuni i de miracole. O apariie de dincolo de trmurile
umbrelor, cum s-ar zice.
O apariie direct din fundul unui mincinos fr de seamn, pufni Locke.
Bine lucrat, Jean!
Cred c tiu doar cum s vorbesc cu preoi mori. Toi suntem hrzii cu
cte ceva deosebit.
Nu v suprai, i ntrerupse Ibelius, dar este oare nelept? Vreau s spun...
s v grozvii cu robele preoilor Zeiei Morii nsei? S o ducei de nas pe... pe
Preabuna Doamn?
Ibelius i duse ambele mini la ochi, apoi la buze, pentru ca apoi s i le
ncrucieze deasupra inimii.
Dac Preabuna Doamn s-ar fi simit jignit, ar fi avut o grmad de ocazii
s m fac zob pentru neobrzarea mea, i explic Jean.
n plus, Jean i cu mine slujim n ordinul Binefctorului, Printele
Pretextelor Necesare, interveni i Locke. Crezi n Paznicul Strmb, Jupne
Ibelius?
Experiena m-a nvat c nu stric niciodat s-i pese. Nu aprind eu
lumnri i nici nu dau de poman, dar... nici nu-l vorbesc de ru pe Binefctor.
Ei bine, zise Locke, mentorul nostru ne-a spus cndva c iniiaii
Binefctorului au o imunitate surprinztoare la orice consecine, cnd trebuie s
se dea drept membri ai altor ordine preoeti.
A zice c se simt i surprinztor de bine-venii, adug Jean. Iar n
mprejurrile actuale, sunt puine alte deghizri potrivite pentru un om de talia
mea.
A, neleg unde bai, Jean.
Se pare c Zeia Morii a fost foarte ocupat n ultimul timp cu muli ali
oameni n afar de noi, spuse Locke. M-am trezit de tot, Jean, i mi-e foarte bine,
Jupne Ibelius. Nu-i nevoie s v ridicai sunt ct se poate de sigur c pulsul
meu este exact unde l-am lsat, i anume la ncheietura minii. Ce altceva mi
poi spune, Jean?
Situaia este ncordat i sngeroas, ns cred c Raza s-a descurcat.
Umbl vorba c toat gaca noastr a pierit, n afar de mine, cu preul la drgu
pe capul meu. Cic am fi refuzat s i jurm credin lui Raza i am fi ncercat s
ne luptm n numele lui Barsavi, fiind rpui pe drept pe cnd fceam asta. Toi
ceilali garrista i s-au supus; Raza nu a ateptat trei zile pn s loveasc. Cei
mai recalcitrani s-au trezit cu beregatele tiate n noaptea asta; vreo cinci sau
ase dintre ei. S-a ntmplat acum cteva ceasuri.
Pe toi zeii! De unde ai aflat toate astea?
Unele lucruri le-am aflat de la Ibelius, care se poate mica destul de liber,
ct vreme i ine capul plecat. Altele fcnd-o pe preotul. S-a ntmplat s fiu
prin Resturi-de-lemn cnd o grmad de oameni au avut nevoie, dintr-odat, de
rugciuni de moarte.
Deci Oamenii Potrivii sunt la cheremul lui Raza.
Eu aa zic. Se obinuiesc cu noua situaie. Toat lumea e gata s scoat
cuitele la cea mai mic pictur de nar sau cdere de ac, dar i-a cam dat pe
brazd. i conduce operaiunile tot din Mormntul Plutitor, ntocmai ca Barsavi.
i ine majoritatea promisiunilor. E greu s te pui cu stabilitatea.
i cum rmne cu... cealalt problem a noastr? Locke fcu semnul de
mn convenit pentru Ghimpele din Camorr. Ai auzit ceva despre asta? Vreo, ,
crptur n faad?
Nu, opti Jean. Se pare c Raza s-a mulumit s ne omoare ca pungai
mruni i s lase lucrurile aa.
Locke suspin uurat.
ns se mai petrece ceva ciudat, continu Jean. Raza a adunat azi-noapte
vreo ase brbai i femei, din toate gtile i din districte diferite. I-a expus n
public ca fiind ageni ai Pianjenului.
Serios? Chiar crezi c erau sau e vreo alt urzeal blestemat de-a lui?
Cred c e probabil s fi fost ageni, zise Jean. Am fcut rost de numele lor
de la Ibelius i am chibzuit ndelung; nu pare s fie nimic care s-i lege. Nimic
care s aib vreo nsemntate pentru mine, cel puin. Aa deci... Raza le-a cruat
vieile, dar i-a surghiunit. Le-a spus c au o zi la dispoziie s-i pun ordine n
treburi i s prseasc pentru totdeauna Camorrul.
Interesant. A vrea s tiu ce-a mai fost i asta.
Poate nimic, de data asta.
Eh, ce plcut ar fi...
A, i corabia cu ciumai, domnule Lamora! Ibelius vorbi cu nerbdare. Un
vas ct se poate de ciudat. Jean a uitat s-o menioneze pn acum.
Corabia cu ciumai?
Un vas cu caren neagr din Emberlain; o micu capodoper. Al naibii de
frumos, i doar tii c eu de-abia dac pot deosebi partea care intr n ap de
cealalt. Jean se scrpin n brbia neras nainte s continue: A tras n zona de
carantin chiar n noaptea n care Capa Raza i-a dat lui Capa Barsavi propria
lecie cu dini.
Asta-i o coinciden foarte interesant.
Nu-i aa? Zeii chiar in mult la semnele pe care le trimit oamenilor. Cic ar
fi murit deja vreo douzeci sau treizeci dintre cei de pe vas. Dar iat partea cu
adevrat ciudat: Capa Raza i-a asumat responsabilitatea pentru aprovizionarea
caritabil.
Cum?!
Da. Oamenii lui au grij de tot ce se desfoar jos, la docuri; a pltit
Ordinului lui Sendovani pentru pine i carne. Ei in locul Ordinului lui
Perelandro de cnd... tii tu.
De ce naiba ar escorta oamenii lui mncare i ap jos la docuri?
i eu am fost