Sunteți pe pagina 1din 358

******ebook

converter DEMO Watermarks*******


JOE ABERCROMBIE s-a nscut n 1974 n Lancaster, Marea Britanie, i a urmat
Universitatea din Manchester, unde a studiat psihologia. A activat apoi n
domeniul produciei TV, nainte de a deveni editor de film liber-profesionist.
n 2002 a nceput s scrie Tiul sabiei (Nemira, 2011). Cartea a fost publicat
n 2006 n treisprezece ri i a fost urmat de alte dou volume, Fr ndurare
(Nemira, 2013) i Puterea armelor (Nemira, 2013), care au ncheiat trilogia n
2008. A mai publicat volumele Best Served Cold (2009), The Heroes (2011) i Red
Country (2012). Cea mai recent serie a autorului este trilogia Marea Sfrmat,
al crei prim volum a aprut n 2014.

******ebook converter DEMO Watermarks*******


Traducere din limba englez
LIVIU SZOKE

******ebook converter DEMO Watermarks*******


Descrierea CIP a Bibliotecii Naionale a Romniei
MARTIN, GEORGE R.R.
Jumtate de rege / Joe Abercrombie; trad.: Liviu Szoke. - Bucureti: Nemira Publishing House, 2015
ISBN print: 978-606-758-465-3
ISBN epub: 978-606-758-490-5
ISBN mobi: 978-606-758-491-2

I. Szoke, Liviu (trad.)

821.111-31=135.1

Joe Abercrombie
HALF A KING
Copyright Joe Abercrombie Ltd, 2014

Nemira, 2015
Coperta: Cristian FLORESCU, Ana NICOLAU
Ilustraia copertei: Tudor POPA
Redactor: Nicoleta GHEMENT
Tehnoredactor: Irina POPESCU
Lector: Cristina NAN
Tehnoredactor ebooks: Mihai Eftimescu

Orice reproducere, total sau parial, a acestei lucrri, fr acordul scris al editorului, este strict interzis
i se pedepsete conform Legii dreptului de autor.

******ebook converter DEMO Watermarks*******


Cuprins

Despre autor
I - Jilul negru
Binele suprem
Datorie
O cale de-a ctiga
ntre zei i oameni
Porumbei
Promisiuni
Treab de brbat
Inamicul
II - Vntul din sud
Ofertele cele mai ieftine
O familie
Tragei
Uneltele preotului
Prostul lovete
Slbatici
Secrete mici i murdare
Inamici i aliai
Un prieten
Moartea ateapt
III - Drumul cel lung
Jonglnd cu mprejurarea
Libertate
Oamenii mai buni
Buntate
******ebook converter DEMO Watermarks*******
Adevrul
Fugind
n josul rului
Doar un diavol
Ultima redut
Incinernd morii
Rmurele plutitoare
IV - Regele de drept
Corbi
Casa dumanului tu
Interese mari
n ntuneric
Lupta unui prieten
nvoiala mamei rzboi
Ultima poart
Un scaun singuratic
Vina
Unii sunt salvai
Rul cel mai mic
Mulumiri
Note

******ebook converter DEMO Watermarks*******


Pentru Grace

Echipament mai bun


Dect bunul-sim
Un cltor nu poate lua cu el

Din HVAML,
Discursul Celui Prea nalt

******ebook converter DEMO Watermarks*******


I

JILUL NEGRU

******ebook converter DEMO Watermarks*******


Binele suprem

Un vnt puternic i aspru sufla n noaptea n care Yarvi afl c este rege. Sau,
cel puin, o jumtate de rege.

Un vnt scormonitor, aa l numiser cei din Gettland, pentru c gsea orice


crptur i orice gaur, aducnd cu el frigul ucigtor al Mrii Mam n orice
locuin, indiferent ct de adpostite erau focurile sau ct de mult se
nghesuiau oamenii unul ntr-altul.

Izbea n obloanele ferestrelor nguste de la camerele Mamei Gundring,


fcnd chiar i ua cu ntrituri de fier s trepideze n toc. i btea joc de
flcrile din sob i le fcea s trosneasc i s plpie cu furie, astfel nct
ierburile ce atrnau acolo creau umbre ascuite, aruncnd lumin plpitoare
pe rdcina inut de Mama Gundring ntre degetele sale noduroase.

i asta?

Arta ca un bulgre de rn, dar Yarvi fusese instruit bine.

Rdcin de limb-neagr.

i de ce ar cuta-o un preot, prinul meu?

Un preot sper c nu va fi nevoit s-o caute. Fiart n ap, nu poate fi vzut


sau simit, dar este o otrav mortal.

Mama Gundring ls rdcina la o parte.

Cteodat preoii trebuie s caute lucruri ntunecate.

Preoii trebuie s gseasc rul cel mai mic, replic Yarvi.

i s aleag ce e cel mai bine. Cinci corecte din cinci. Mama Gundring ddu
o singur dat din cap i Yarvi roi de mndrie. Aprobarea preotesei regelui
******ebook converter DEMO Watermarks*******
Gettlandului nu se ctiga cu uurin. i ntrebrile de la test vor fi mai
uoare.

Testul. Yarvi i frec nervos palma deformat a minii sale betege cu


degetul mare de la cea sntoas.

l vei trece.

Nu poi fi sigur.

E treaba unui preot ca mereu s se-ndoiasc

Dar mereu s par sigur, termin el n locul ei.

Vezi? Te cunosc. Era adevrat. Nimeni nu-l cunotea mai bine, nici chiar cei
din familia lui. Mai ales din propria lui familie. N-am avut niciodat un elev
mai bun. Vei trece din prima.

i nu voi mai fi Prinul Yarvi. Cnd se gndea la asta nu simea dect


uurare. Nu voi mai avea nici familie i nici drept din natere.

Vei fi Fratele Yarvi, iar familia ta vor fi preoii. Flcrile scoteau n eviden
ridurile din jurul ochilor Mamei Gundring atunci cnd zmbea. Dreptul tu
din natere vor fi plantele, crile i cuvintele rostite cu nelepciune. i vei
aduce aminte i vei da sfaturi, vei vindeca i vei rosti adevrul, vei cunoate
ci secrete i vei nivela calea pentru Tatl Pace n toate limbile. Aa cum am
ncercat i eu. Nu exist munc mai nobil, indiferent ce spun protii plini de
muchi n careul de antrenament.

Protii plini de muchi sunt greu de ignorat atunci cnd te afli cu ei n


careu.

Hm. Plesci i scuip n foc. Odat ce vei trece testul va trebui doar s te
duci acolo i s ngrijeti un cap spart cnd joaca devine prea dur. ntr-o zi tu
vei fi cel care va purta toiagul meu. Fcu un semn cu capul nspre bucata de
metal ascuit, plin de epi i de crestturi, fcut de elfi, ce era sprijinit de
******ebook converter DEMO Watermarks*******
perete. ntr-o zi vei sta lng Jilul Negru i vei fi Printele Yarvi.

Printele Yarvi. ncepu s se foiasc pe taburet cnd se gndi la asta. mi


lipsete nelepciunea.

Ar fi vrut s spun c-i lipsea curajul, dar i lipsea curajul s-o recunoasc.

nelepciunea poate fi dobndit, prinul meu.

i ridic mna stng, aa cum era ea, n lumin.

i minile? Pe-acelea le poi nva?

Poate i-o lipsi o mn, dar zeii i-au dat daruri mai rare.

El pufni.

Te referi la vocea mea bun pentru cntat?

De ce nu? i o minte ascuit, empatie i rezisten. Doar c e o rezisten ce


i se potrivete mai bine unui preot bun dect unui rege mre. Ai fost atins de
Tatl Pace, Yarvi. S-i aduci mereu aminte: oamenii puternici sunt numeroi,
cei nelepi sunt puini.

Fr ndoial c de-asta femeile sunt preoi mai buni.

i sunt mai pricepute la fcut ceai, n general. Gundring sorbi din ceaca pe
care el i-o aducea n fiecare sear i ddu din nou aprobator din cap. Iar
prepararea ceaiului este nc unul din darurile tale de pre.

O munc de erou, ntr-adevr. M vei flata mai puin dup ce m voi


transforma din prin n preot?

Vei primi flatarea pe care o merii, iar n rest, uturi n fund.

Yarvi oft.

******ebook converter DEMO Watermarks*******


Unele lucruri nu se schimb niciodat.

Acum napoi la istorie.

Mama Gundring lu o carte de pe raft, pietrele de pe cotorul poleit al acesteia


aruncnd irizaii roii i verzi.

Acum? Trebuie s fiu sus cnd apare Soarele Mam, ca s-i hrnesc
porumbeii. Speram s dorm un pic nainte

O s te las s dormi dup ce vei trece testul.

Ba nu, n-o s m lai.

Ai dreptate, n-o s te las. i linse un deget, hrtia foarte veche trosnind


atunci cnd ntoarse paginile. Spune-mi, prinul meu, n cte achii au
sfrmat-o elfii pe Zei?

Patru sute nou. Cei patru sute de Zei Mici, cei ase Zei nali, primul brbat
i prima femeie, i Moartea, care pzete Ultima Poart. Dar asta nu e mai
degrab treaba celui ce alctuiete rugile dect a unui preot?

Mama Gundring plesci.

Toate cunotinele sunt treaba preotului, pentru c doar ce e cunoscut poate


fi controlat. Numete-i pe cei ase Zei nali.

Marea Mam i Pmntul Tat, Soarele Mam i Tatl Lun, Mama Rzboi
i

Ua se deschise larg cu o izbitur i vntul scormonitor ptrunse n camer.


Focul din sob sri asemenea lui Yarvi, dansul acestuia reflectndu-se
distorsionat n sutele de borcane i sticle de pe rafturi. O siluet se poticni pe
trepte, fcnd mnunchiurile de plante din spatele su s se mite ca aceia
atrnai n spnzurtoare.

******ebook converter DEMO Watermarks*******


Era unchiul lui Yarvi, Odem, cu faa-i palid acoperit de prul ud de la
ploaie i gfind. Nu era nevoie s ai darul empatiei pentru a observa c
ducea povara unei tiri importante.

Ce e? croncni Yarvi, cu gtul ncletat de spaim.

Unchiul su czu n genunchi, cu minile pe paiele soioase. i ls capul n


jos i rosti dou cuvinte, ncet i aspru:

Regele meu.

Iar Yarvi tiu atunci c tatl i fratele su erau mori.

******ebook converter DEMO Watermarks*******


Datorie

Abia dac preau mori.

Erau doar foarte palizi, aezai pe lespezile reci n camera aceea rece,
acoperii cu giulgiuri pn la subsuori i cu sbiile scoase din teci lucindu-le
pe piepturi. Yarvi se atepta n continuare ca gura fratelui su s se mite n
somn. i ca ochii tatlui su s se deschid, pentru ca familiara privire
dispreuitoare s-o ntlneasc pe-a lui Yarvi. Dar ochii nu se deschiser. i nu
aveau s se mai deschid vreodat.

Moartea deschisese Ultima Poart pentru ei, iar prin acel portal se nu mai
ntorsese nimeni.

Cum s-a ntmplat? i auzi Yarvi mama ntrebnd de la intrare.

Vocea ei era la fel de sigur ca de obicei.

Trdare, regina mea, murmur unchiul Odem.

Nu mai sunt regin.

Desigur mi cer scuze, Laithlin.

Yarvi se ntinse i atinse uor umrul tatlui su. Att de rece. Se ntreb cnd
i atinsese tatl ultima dat. Oare l-a atins vreodat? i amintea destul de
bine cnd i adresaser ultima oar cuvinte care chiar contaser. Cu luni n
urm.

Un brbat rotete coasa i securea, spusese tatl su. Un brbat trage de vsl i
face noduri strnse. i, cel mai important, un brbat ine scutul. Un brbat st n
linie. Un brbat st alturi de camaradul su. Ce fel de brbat nu poate face nimic
din toate aceste lucruri?

******ebook converter DEMO Watermarks*******


Nu eu am cerut s am o jumtate de mn, replicase Yarvi, prins n acelai loc n
care era prins deseori, lipsit de aprare, undeva ntre ruine i furie.

Nici eu n-am cerut s am o jumtate de fiu.

Iar acum Uthrik era mort i Cercul su de Rege, micorat mult, atrna greu pe
sprncenele lui Yarvi. O greutate mult mai mare dect trebuia s aib acea
band subire din aur.

Te-am ntrebat cum au murit, spunea mama lui.

Mergeau s vorbeasc despre un tratat de pace cu Grom-gil-Gorm.

Nu se poate face pace cu nenorociii de vanstermani, veni vocea profund a


lui Hurik, Pzitorul Ales al mamei sale.

Trebuie s fie rzbunai, zise mama lui Yarvi.

Unchiul su ncerc s potoleasc furtuna.

Mai nti e timpul pentru jelire, desigur. Regele Suprem a interzis rzboiul
deschis pn cnd

Rzbunare! Vocea ei era ascuit precum sticla spart. Rapid ca fulgerul,


aprig ca focul, adug ea.

Ochii lui Yarvi se ndreptar asupra cadavrului fratelui su. i el era rapid i
aprig, sau fusese. Cu maxilare puternice, gt gros, avnd deja o umbr de
barb neagr ca a tatlui su. Iar ntre el i Yarvi nu exista nicio urm de
asemnare. Fratele su l iubise, presupunea el. O dragoste dureroas, n care
orice btaie uoar pe umr era aproape ca o lovitur de palm. Dragostea pe
care cineva o are pentru un inferior.

Rzbunare, mri Hurik. Vanstermanii trebuie s plteasc.

Blestemaii de vanstermani, zise mama lui Yarvi. Propriii notri oameni

******ebook converter DEMO Watermarks*******


trebuie fcui s slujeasc. Trebuie s li se arate c noul lor rege are fier n el.
Odat ce sunt fericii n genunchi, poi face ca Marea Mam s se ridice cu
lacrimile tale.

Unchiul lui Yarvi oft adnc.

Rzbunare, atunci. Dar este el pregtit, Laithlin? N-a fost niciodat un


lupttor

Trebuie s lupte, pregtit sau nu! se rsti mama lui. Oamenii vorbeau mereu
n preajma lui Yarvi ca i cum ar fi fost i surd, nu doar schilod. Se prea c
brusca lui ascensiune la putere nu-i vindecase de vechiul obicei. Pregtii-v
pentru un raid de amploare.

Unde ar trebui s atacm? ntreb Hurik.

Tot ce conteaz e s atacm. Pleac.

Yarvi auzi ua nchizndu-se i paii uori ai mamei sale pe podeaua rece.

Nu mai plnge, spuse ea.

Doar atunci realiz i Yarvi c ochii i notau n lacrimi i i-i terse, i trase
nasul i i se fcu ruine. ntotdeauna i era ruine.

l apuc strns de umeri.

Stai drept, Yarvi.

mi pare ru, zise el, ncercnd s-i umfle pieptul aa cum ar fi fcut-o
fratele su.

Lui mereu i prea ru.

Eti rege acum. i potrivi catarama de la pelerin, ncercnd s-i aranjeze


prul blond-deschis, tiat scurt, dar mereu ciufulit, i-l mngie n sfrit pe

******ebook converter DEMO Watermarks*******


obraji cu vrfurile reci ale degetelor. Nu trebuie s-i par ru niciodat.
Trebuie s pori sabia tatlui tu i s conduci un atac mpotriva
vanstermanilor.

Yarvi nghii n sec. Ideea participrii la un atac l umpluse mereu de team.


S conduc unul?

Probabil c Odem i vzuse groaza.

Voi fi eu camaradul tu, regele meu, ntotdeauna alturi de tine, cu scutul


gata pregtit. Oricum voi putea s te ajut, o voi face.

Mulumirile mele, bigui Yarvi.

Tot ajutorul pe care l voia era s fie trimis la Skekenhouse pentru a da Testul
Preoilor i s stea n umbr, mai degrab dect s fie mpins n lumin. Dar
sperana aceea se nruise acum. Precum mortarul prost amestecat, speranele
sale aveau tendina s se nruie.

Trebuie s-l faci pe Grom-gil-Gorm s plteasc pentru asta, spuse mama sa.
Apoi trebuie s te nsori cu verioara ta.

Nu putea dect s se uite fix n ochii ei gri precum oelul. S-i ridice privirea
un pic, din moment ce ea nc era mai nalt dect el.

Ce?

Atingerea uoar deveni o strnsoare puternic pe obrajii lui.

Ascult-m, Yarvi, i ascult-m cu atenie. Tu eti regele. E posibil ca asta


s nu i-o fi dorit-o niciunul din noi, ns e tot ce avem. Tu reprezini toate
speranele noastre acum i te afli pe marginea prpastiei. Nu eti respectat.
Ai puini aliai. Trebuie s faci familia noastr mai unit, cstorindu-te cu
fiica lui Odem, Isriun, aa cum trebuia s-o fac fratele tu. Am vorbit despre
asta. S-a aprobat.

******ebook converter DEMO Watermarks*******


Unchiul Odem se grbi s ndulceasc rceala spuselor mamei lui Yarvi.

Nimic nu m-ar bucura mai mult dect s-i in locul tatlui tu cnd te vei
cstori, regele meu, i s vd familiile noastre unite pentru totdeauna.

Sentimentele lui Isriun nu fuseser menionate, i ddu seama Yarvi. Nu mai


mult dect ale sale.

Dar

ncrunttura de pe chipul mamei sale se adnci. Privirea i se ngust. Vzuse


eroi tremurnd sub acea privire, iar Yarvi era departe de a fi un erou.

I-am fost promis ca soie unchiului tu, Uthil, despre a crui ndemnare
n mnuirea sabiei nc se mai vorbete printre rzboinici. Unchiul tu, Uthil,
care ar fi trebuit s fie rege. Vocea ei suna de parc vorbele i cauzau durere.
Cnd Marea Mam l-a nghiit, iar oamenii si i-au ridicat un tumul gol pe
rm, m-am mritat cu tatl tu. Aa trebuie s faci i tu.

Ochii lui Yarvi revenir asupra corpului artos al fratelui su, fiind uimit de
faptul c mama sa putea face planuri att de calm de fa cu soul i fiul ei
mori, la o lungime de bra distan de ei.

Nu plngi pentru ei?

O grimas apru brusc pe faa mamei sale, toat frumuseea ei ntreinut cu


grij fisurndu-se, buzele dezgolindu-i dinii, ochii bulbucndu-i-se i venele
de la gt devenindu-i proeminente. Pentru o clip, Yarvi nu mai tiu dac va
sri s-l bat sau va claca i va ncepe s ipe, plin de jale, i nici ce l-ar fi
putut speria mai tare. Apoi ea trase aer n piept epuizat, i potrivi o uvi
aurie de pr i redeveni ea nsi.

Cel puin, unul din noi trebuie s fie brbat.

i, cu o atitudine regeasc, se rsuci i iei din camer.

******ebook converter DEMO Watermarks*******


Yarvi i strnse pumnii. Sau cel puin i strnse unul din pumni, apsndu-i
degetul mare de la mna cealalt peste ciotul rsucit al unicului su deget.

Mulumesc pentru ncurajare, mam.

ntotdeauna era furios. De ndat ce era prea trziu ca s-i mai fie de folos.

l auzi pe unchiul su apropiindu-se, rostind cu vocea blnd cu care i te


adresezi unui mnz jucu:

tii c mama ta te iubete.

Oare tiu?

Ea trebuie s fie puternic. Pentru tine. Pentru ar. Pentru tatl tu.

Yarvi i mut privirea de la trupul tatlui su la faa unchiului su. Att de


asemntoare, i totui att de diferite.

Mulumesc zeilor c eti aici, spuse el, vorbele zgriindu-i parc gtul.

Cel puin exista un membru al familiei cruia i psa de el.

mi pare ru, Yarvi. Chiar mi pare. Odem i aez mna pe umrul lui
Yarvi, lacrimile fcndu-i ochii s strluceasc. ns Laithlin are dreptate.
Trebuie s facem ce e cel mai bine pentru Gettland. Trebuie s lsm
sentimentele deoparte.

Yarvi oft adnc.

tiu.

Sentimentele sale fuseser ignorate de cnd se tia.

******ebook converter DEMO Watermarks*******


O cale de-a ctiga

Keimdal, te vei lupta cu regele.

Yarvi fu nevoit s-i nbue un chicotit prostesc cnd i auzi antrenorul


numindu-l rege. Probabil c cei patru tineri rzboinici adunai de cealalt
parte i stpneau la rndul lor rsul. Cu siguran o vor face atunci cnd i
vor vedea regele luptnd. Fr ndoial c n acel moment rsul va fi ultimul
lucru la care se va gndi Yarvi.

Acum erau supuii lui, desigur. Servitorii si. Oamenii si care juraser s
moar dac aa avea el chef. i totui, i se preau a fi mai degrab nite
vrjmai care-l dispreuiau acum, mai degrab dect atunci cnd i nfruntase,
biat fiind.

nc se mai simea ca un biat. Mai biat ca niciodat.

Va fi o onoare pentru mine. Keimdal nu pru onorat n mod special atunci


cnd se desprinse dintre colegii si i pi n careul de antrenament,
micndu-se la fel de uor n cmaa din zale precum o fat ntr-o rochie. Lu
un scut i o sabie de antrenament din lemn i fcu aerul s uiere cu cteva
lovituri intimidante. Probabil cu un an mai vrstnic dect Yarvi, dei prea cu
cinci ani mai mare: cu o jumtate de cap mai nalt, cu pieptul i umerii mult
mai puternici i avnd deja o urm de barb rocat pe maxilarele puternice.

Eti pregtit, regele meu? bolborosi Odem n urechea lui Yarvi.

Evident c nu, uier Yarvi, ns nu avea nicio scpare.

Regele Gettlandului trebuie s o fac mndr pe Mama Rzboi, orict de


puin nzestrat ar fi. Trebuia s le dovedeasc rzboinicilor mai n vrst
adunai n jurul careului c putea fi mai mult dect o ruine cu o singur
mn. Trebuia s gseasc o cale de a ctiga. ntotdeauna exist o cale, obinuia
mama lui s-i spun.
******ebook converter DEMO Watermarks*******
Dar, cu toate darurile sale de netgduit, o minte vioaie, empatie i o voce
potrivit pentru cntat, nu se putea gndi la niciuna.

Astzi careul de antrenament fusese trasat pe plaj, opt pai pe nisip


alctuind o latur i cte o suli nfipt n nisip n fiecare col. Zi de zi gseau
tipuri diferite de teren pentru antrenament roci, codri, mlatini, strzile
nguste din Thorlby, chiar i n ru pentru c un brbat al Gettlandului
trebuia s fie la fel de pregtit pentru orice tip de teren pe care ar fi fost
nevoit s lupte. Sau la fel de nepregtit, cum era cazul lui Yarvi.

Dar btliile din preajma Mrii Sfrmate se dduser n mare parte pe


rmurile sale zdrenuite, aa c, de cele mai multe ori, pe rm se antrenau i
ei, iar Yarvi nghiise la guri de nisip ct s fac o corabie s eueze. Cnd
Soarele Mam va trece de coama dealurilor, veteranii se vor lupta n apa
mrii pn la genunchi. ns acum apa era departe, lsnd doar bli pe
terenul plat, umezeala provenind doar de la stropii adui de vntul srat i de
la transpiraia ce picura pe Yarvi de la greutatea cmii de zale, cu care nu se
obinuise nc.

O, zei, ct de mult i ura cmaa de zale. Ct de mult l ura pe Hunnan,


antrenorul care l asuprise atia ani. Ct de mult l scrbeau sbiile i
scuturile, ct detesta careul de antrenament i ct de mult dispreuia
lupttorii care-i fcuser o cas din el. Dar cel mai mult i ura nenorocita de
mn, ceea ce nsemna c niciodat nu putea deveni unul ca ei.

Ai grij la poziie, regele meu, murmur Odem.

Nu poziia e problema mea, se rsti Yarvi. Cel puin, am dou picioare.

n trei ani de-abia atinsese o sabie, petrecndu-i tot timpul n camerele


Mamei Gundring, studiind ntrebuinrile plantelor i limbile inuturilor
ndeprtate. nvnd numele Zeilor Mici i desvrindu-i talentul la
caligrafie. n timp ce el nva cum s ngrijeasc rni, bieii tia brbaii
tia, realiz el cu un gust acru n gur depuseser toate eforturile pentru a

******ebook converter DEMO Watermarks*******


nva cum s le capete.

Odem i ddu o palm ncurajatoare pe umr care aproape l trnti la pmnt.

ine-i scutul sus. Pndete ocazia.

Yarvi pufni. Dac ateptau s aib el ocazia, fluxul i va neca pe toi. Avea
scutul legat strns n jurul braului su nefolositor cu cteva legturi amrte
i i-l inea strns de mner cu degetul mare i cu ciotul de deget, cu braul
deja arzndu-l pn la umr din pricina efortului de-a face nenorocitul de
scut s se legene.

Regele nostru s-a inut ceva timp departe de careul de antrenament, anun
Maestrul Hunnan, artnd parc prin expresia gurii c vorbele nu-i fceau
plcere. Poart-te cu blndee azi.

Voi ncerca s nu-l rnesc prea tare! strig Yarvi.

Se auzir cteva rsete, dar lui i se pru c simte o urm de dispre. ntr-o
lupt, glumele sunt un nlocuitor modest pentru tendoane puternice i
pentru o mn cu care s ii scutul. Privi n ochii lui Keimdal, i vzu
ncrederea i ncerc s-i spun c brbaii puternici sunt muli, ns cei
nelepi sunt puini. Chiar i lui gndul i pru a fi prea puin ncurajator.

Maestrul Hunnan nu zmbea. Nicio glum nu era amuzant, niciun copil nu


era adorabil, nicio femeie nu era suficient de frumoas pentru a mica acele
buze de fier. i arunc lui Yarvi aceeai privire lung ca ntotdeauna, la fel de
plin de dispre chiar dac avea de-a face cu un prin sau cu un rege.

ncepei! le ordon el.

Dac rapiditatea era o ndurare, atunci aceast ncletare fu una plin de


ndurare, ntr-adevr.

Prima lovitur se izbi de scutul lui Yarvi i-i smulse mnerul inut ntr-o
strnsoare slab, astfel nct muchia l lovi n gur i-l trimise napoi
******ebook converter DEMO Watermarks*******
mpleticindu-se. Reui, cu o frm de instinct, s-o pareze pe urmtoarea,
care-l pocni n umr i-i amori braul, ns pe-a treia nici n-o mai vzu,
simind doar durerea ascuit atunci cnd picioarele i fur mturate de sub el
i se prbui pe spate, tot aerul prsindu-l aa cum prsete un burduf
sfiat.

Zcu acolo cteva clipe, clipind neajutorat. nc se mai vorbea despre


performanele fr egal n ring ale unchiului su, Uthil. Se prea c i a sa va
dinui la fel de mult n memorie. Numai c din motive diferite.

Keimdal i nfipse sabia de lemn n nisip i-i ntinse mna.

Regele meu.

Mult mai bine ascuns dect de obicei, dar lui Yarvi tot i se pru c vede o
expresie batjocoritoare n colul gurii.

Ai progresat, se for Yarvi s rosteasc printre dinii ncletai, rsucindu-i


mna beteag pentru a se elibera de legturile nefolositoare ale scutului,
astfel nct Keimdal nu mai avu de ales dect s i-o apuce pentru a-l ridica n
picioare.

i tu la fel, regele meu. Yarvi putu vedea dezgustul lui Keimdal atunci cnd
atinse chestia rsucit i se strdui s-l gdile uor de desprire cu ciotul de
deget. Un gest meschin, probabil, dar cel slab trebuie s gseasc satisfacie n
rzbunri mrunte.

Am regresat, mormi Yarvi, n timp ce Keimdal se ntorcea ntre ai lui.


Dac-i vine s crezi.

Prinse privirea unei fete aflate ntre elevii mai tineri. n vrst de treisprezece
ani, poate, cu privire feroce i cu pr negru fluturndu-i n jurul obrajilor
ascuii. Probabil c Yarvi ar fi trebuit s fie mulumit c Hunnan n-o alesese
pe ea ca s lupte cu el. Sau poate c asta va fi urmtoarea umilin.

******ebook converter DEMO Watermarks*******


Maestrul de arme cltin dispreuitor din cap n timp ce se ntoarse cu
spatele, iar furia l coplei pe Yarvi, aprig ca un vnt de iarn. Dac fratele
su motenise toat fora tatlui lor, el i motenise toat furia.

S ncepem o alt lupt? se rsti el la cei din careu.

Keimdal se ncrunt, apoi ridic din umerii-i largi i-i nl sabia i scutul.

Dac aa porunceti.

Oo, da.

Un mormit se auzi dinspre mulimea brbailor mai vrstnici, iar Hunnan se


ncrunt i mai tare. Trebuia s mai ndure mult aceast fars degradant?
Dac regele lor se fcea de ruine, atunci i ei se fceau de ruine, iar n
persoana lui Yarvi puteau gsi suficient ruine ct s le ajung pentru tot
restul zilelor.

l simi pe unchiul su apucndu-l uor de bra.

Regele meu, opti el blnd i linititor. ntotdeauna era blnd i linititor ca


o briz ntr-o zi de var. Poate ar trebui s nu te epuizezi prea tare

Ai dreptate, desigur, spuse Yarvi. Un prost este sclavul furiei sale, i spusese
Mama Gundring odat. Furia este unealta unui om nelept. Hurik, ia-mi locul.

Se ls tcerea atunci cnd toi ochii se ntoarser ctre Pzitorul Ales al


reginei, care sttea, uria i tcut, pe scaunul sculptat ce-l indica a fi unul din
cei mai de seam rzboinici ai Gettlandului, cu cicatricea de pe obraz
transformndu-se ntr-o linie alb acolo unde-i atingea barba.

Regele meu, bubui el ridicndu-se i trecndu-i o mn prin legturile


ncurcate ale scutului czut.

Yarvi i ddu sabia sa de antrenament. Arta ca o jucrie n pumnul enorm i


plin de cicatrice al lui Hurik. i puteai auzi paii n timp ce-i ocupa locul n
******ebook converter DEMO Watermarks*******
faa lui Keimdal, care dintr-odat i art cei aisprezece ani pe care i avea.
Hurik se ncord, micndu-i ncet cizmele n nisip, apoi strnse din dini i
scoase un mrit rzboinic, adnc i vibrant, din ce n ce mai tare, pn cnd
careul de antrenament pru c se mic din cauza lui, iar Yarvi vzu c ochii
lui Keimdal se mrir de ndoial i de fric, aa cum visase ntotdeauna c-l
va vedea fcnd-o.

ncepei, spuse el.

Lupta aceasta fu chiar mai scurt dect prima, ns nimeni n-ar fi putut s o
numeasc miloas.

Spre meritul lui, Keimdal atac destul de curajos, dar Hurik i par lovitura,
sbiile de lemn frecndu-se una de alta, apoi se repezi rapid ca un arpe, n
ciuda gabaritului su, i-i mtur picioarele lui Keimdal. Biatul ip cnd
czu, dar numai pn cnd muchia scutului lui Hurik l lovi deasupra
ochiului cu un sunet sec, lsndu-l aproape incontient. Hurik se ddu ntr-o
parte ncruntat, trntindu-i cizma peste mna lui Keimdal n care inea
sabia, ngropndu-i-o n nisip cu clciul. Biatul gemu, cu o jumtate de fa
acoperit de nisip i cu cealalt jumtate, de sngele provenit de la tietura
adnc de pe frunte.

Poate c fetele n-ar fi fost de acord, dar lui Yarvi i se prea c arta mai bine
ca niciodat.

Apoi i plimb privirea asupra rzboinicilor. Genul de privire pe care mama


lui i-o arunc unui sclav care o nemulumise.

Una pentru mine, zise el, pind peste sabia czut a lui Keimdal i
ndeprtndu-se cu pai mari de careu, alegndu-i un traseu care-l fcu pe
Maestrul Hunnan s se dea la o parte stnjenit.

N-a fost generos, regele meu, spuse unchiul Odem, pind alturi de el,
umr lng umr. Dar a fost amuzant.

******ebook converter DEMO Watermarks*******


M bucur c te-am fcut s rzi, mormi Yarvi.

Mai mult dect att, m-ai fcut mndru.

Yarvi privi ntr-o parte i-l vzu pe unchiul su ntorcndu-i privirea, calm i
linitit. ntotdeauna era calm i linitit ca zpada proaspt czut.

Victoriile glorioase inspir cntece frumoase, Yarvi, dar cele lipsite de glorie
nu devin mai puin glorioase odat ce barzii au terminat cu ele. nfrngerile
glorioase, n acelai timp, sunt doar nfrngeri.

Pe cmpul de lupt nu exist reguli, replic Yarvi, amintindu-i ceva ce i


spusese tatl su odat, cnd fusese beat i plictisit de la atta zbierat la cinii
si.

Exact. Odem i puse mna puternic pe umrul lui Yarvi i Yarvi se ntreb
ct de plcut ar fi fost viaa lui dac unchiul su i-ar fi fost tat. Un rege
trebuie s nving, adug Odem. Restul e rn.

******ebook converter DEMO Watermarks*******


ntre zei i oameni

Soare Mam i Lun Tat, poleii cu luminile voastre de aur i de argint


aceast cstorie ntre Yarvi, fiul lui Laithlin, i Isriun, fiica lui Odem

Statuile impozante ale celor ase Zei nali priveau ncruntate cu ochi din
granat, lipsii de mil. Deasupra lor, n niele ce nconjurau cupola
acoperiului, scnteiau figurile chihlimbarii ale zeilor mici. Toate apreciindu-l
pe Yarvi i gsindu-l, fr ndoial, la fel de lipsit de valoare pe ct se
considera el nsui.

i rsuci braul nefolositor i ncerc s-i trag mai mult mneca peste el.
Toi cei din Sala Zeilor tiau destul de bine ce avea la captul ciotului. Sau ce
nu avea.

i tot ncerca s-l ascund.

Mare Mam i Pmnt Tat, asigurai-le recoltele i generozitatea voastr,


trimitei-le noroc de vreme bun i de arme desvrite

n centrul slii se afla Jilul Negru, pe postamentul su. Era o relicv fcut de
elfi nainte de Sfrmarea Zeiei, turnat prin metode necunoscute dintr-o
singur bucat de metal, imposibil de delicat i de rezistent, pe care
trecerea anilor fr de numr nu lsase nici mcar o zgrietur.

Locul regilor, cel dintre zei i oameni. Aflat mult prea sus pentru ca o fiin
jalnic precum Yarvi s stea pe el. Se simea nedemn pn s se i uite la el.

Mam Rzboi i Tat Pace, druii-le puterea de a nfrunta orice le-ar scoate
Soarta n cale

Se ateptase s devin preot. S renune la a avea o soie i copii fr a sta


prea mult pe gnduri. S srute obrazul ridat al Bunicii Wexen dup trecerea
testului avea s fie cea mai apropiat noiune de romantism la care spera.
******ebook converter DEMO Watermarks*******
Acum trebuia s-i mpart viaa, aa cum era, cu o fat pe care de-abia o
cunotea.

Isriun i inea palma umed n a lui, cu vemntul sacru nfurat n jurul


minilor lor lipite una de cealalt i strns nendemnatic ntr-o legtur. Se
strnser unul pe cellalt, fiind legai mpreun i unii unul cu cellalt de
dorinele prinilor lor, devenind de nedesprit pentru nevoile Gettlandului,
simindu-se nc de parc un abis de netrecut s-ar fi aflat ntre ei.

O, Cel ce Rspndeti Smna, asigur-le lor sntate

Yarvi tia la ce se gndea fiecare invitat. Nu la probleme de diformitate. Nu la


probleme cum ar fi o singur mn. Arunc pe furi o privire ntr-o parte la
micua i slbua fat cu pr blond, care ar fi trebuit s fie soia fratelui su.
Arta speriat i puin bolnav. Dar cine n-ar fi fost, obligat s ia n cstorie
jumtate de om?

Asta era a doua dorin ca importan pentru oricine. O zi de srbtoare n


care toat lumea jelete. Un compromis tragic.

O, Cea Care Pzeti Lactele, ine-le casa n siguran

Doar Brinyolf, Cel ce Alctuia Rugile, se simea bine. Rostise o binecuvntare


plictisitoare pentru Isriun la logodna cu fratele lui Yarvi i acum pentru
plcerea lui, nu pentru a ei avea ansa s mai rosteasc nc una. Trncnea
n continuare, ndemnnd Zeii nali i pe cei Mici s asigure fertilitatea
cmpurilor i supunerea sclavilor, i nimeni nu s-ar fi mirat dac urmtoarea
cerin ar fi fost pentru sntatea intestinelor. Yarvi i ls umerii n jos,
nghiii de una din blnurile grele pe care tatlui su i plcea s le poarte,
temndu-se de nsi amploarea binecuvntrii lui Brinyolf de la nunt.

O, Tu Cea din Ewer, revars prosperitate asupra acestui cuplu regal, asupra
prinilor lor i asupra supuilor lor, precum i asupra tuturor celor din
Gettland!

******ebook converter DEMO Watermarks*******


Brinyolf pi napoi, mulumit ca un proaspt printe, cu brbia disprndu-i
n colacul de grsime de sub ea.

Voi vorbi scurt, spuse Mama Gundring, privind nelegtoare ctre Yarvi.

Aproape c izbucni ntr-un rs pe care i-l reinu cu greu, apoi surprinse


privirea mamei lui asupra sa, rece ca apa mrii pe timp de iarn, i nu mai
avu nevoie s-i mai rein nc unul.

Un regat se sprijin pe doi stlpi, rosti btrna preoteas. Avem deja un


rege puternic. Nimeni nu rdea. Un control de sine admirabil. Curnd, de
zeii vor vrea, vom avea i o regin puternic. Yarvi vzu cum Isriun se
strduia s-i nghit nodul din gt.

Mama Gundring le fcu semn mamei lui Yarvi i unchiului Odem, singurul
care prea bucuros c face parte din asisten, s i dea binecuvntrile,
punndu-i minile n jurul legturii. Apoi, cu un efort, i ridic toiagul,
tuburi i tije din acelai metal fcut de elfi ca i strlucitorul Jil Negru, i
anun:

Sunt jurai unul altuia!

i aa se sfri. Lui Isriun nu i se ceruse prerea despre asta, aa cum nici lui
Yarvi nu i se ceruse. Prea c nu prea exista interes cnd venea vorba s ceri
prerea regilor. Cu siguran nu era cazul cu acesta. Asistena, de vreo sut
de oameni sau chiar mai mult, aplaud reinut. Brbaii capii celor mai
importante familii din Gettland, cu mnerele sbiilor i cataramele de la
mantii mpodobite cu aur i exprimar aprobarea btnd cu pumnii lor
mari n piepturile puternice. n partea cealalt a slii, femeile cu prul
lucindu-le de la uleiul proaspt i cu cheile de la gospodrii atrnate de
lanuri incrustate cu cele mai fine pietre preioase btur politicos cu
degetele n palmele lor parfumate.

Mama Gundring desfcu vemntul sacru i Yarvi i eliber mna sntoas,


rozalie i plin de furnicturi. Unchiul su l apuc de umeri i-i spuse la
******ebook converter DEMO Watermarks*******
ureche:

Bine lucrat! dei Yarvi nu fcuse dect s stea acolo i s psalmodieze nite
promisiuni pe care abia le nelegea.

Oaspeii prsir ncperea, iar Brinyolf nchise uile slii cu un pocnet


rsuntor, lsndu-i pe Yarvi i pe Isriun singuri cu zeii i cu Jilul Negru,
apsai de greutatea unui viitor nesigur i nconjurai de un ocean de tcere
stnjenitoare.

Isriun i frec discret mna care o inuse pe a lui Yarvi i privi n podea. i el
se uita la podea, nu c-ar fi fost ceva deosebit de interesant acolo. i drese
glasul. i aranj centura ce-i inea sabia. nc mai atrna neobinuit n jurul
mijlocului su. Era sigur c aa o va simi mereu.

mi pare ru, spuse ntr-un sfrit.

Ea privi n sus, un ochi lucind n ntunericul deplin.

De ce-i pare ru? Apoi i aminti, nesigur, s adauge: Regele meu?

El aproape c spuse C vei avea drept so o jumtate de om, dar se opri la:

C eti trecut de la un membru al familiei mele la altul ca un pocal din


mn-n mn la o mas.

La mas, toat lumea e bucuroas s primeasc pocalul. i surse trist. Eu


sunt cea creia ar trebui s-i par ru. S m nchipui regin.

Pufni de parc ar fi fost cea mai prosteasc glum posibil.

S m nchipui eu rege.

Tu chiar eti rege.

Clipi cnd auzi asta. Fusese att de concentrat asupra defectelor sale nct nu

******ebook converter DEMO Watermarks*******


se gndise deloc c poate c i ea le avea pe-ale ei. Gndul acesta, aa cum
deseori nefericirea altora o poate face, l determin s se simt un pic mai
bine.

Conduci gospodria tatlui tu. Privi la cheia de aur ce-i atrna pe piept. Nu
e o treab lipsit de importan.

Dar o regin conduce afacerile unei ri! Toat lumea zice c mama ta a
fcut o art din asta. Laithlin, Regina de Aur! Rosti numele ca pe o vraj
magic. Se spune c i se datoreaz o mie de mii de favoruri, c o datorie ctre
ea e o datorie de onoare. Despre cuvntul ei se spune c e mai preuit dect
aurul printre negustori, pentru c valoarea aurului poate scdea, dar a
cuvntului ei nu o face niciodat. Se spune c nite negustori din nordul
ndeprtat au renunat la a se mai nchina zeilor lor i o venereaz pe ea n
loc. Vorbea din ce n ce mai repede, mucndu-i unghiile i trgndu-se de-o
mn subire cu cealalt, cu ochii larg deschii. Se zvonete c face ou din
argint.

Yarvi rse.

Sunt destul de sigur c nu e adevrat.

Dar a construit hambare i a spat canale i a arat mai mult pmnt, ca s nu


mai existe foamete i s nu mai fie nimeni obligat s-i caute adpost dincolo
de mare. n timp ce vorbea, Isriun i ridicase umerii pn n dreptul
urechilor. i oameni din toate inuturile s-au adunat n Thorlby pentru a face
comer, iar oraul i-a triplat suprafaa, zidurile prbuindu-i-se i fcnd-o
pe mama ta s construiasc altele, care s-au prbuit la rndul lor.

Adevrat, dar

Am auzit c intenioneaz s bat monede cu aceeai greutate, iar aceste


monede s circule prin toate inuturile din jurul Mrii Sfrmate, astfel nct
tot comerul s poarte marca ei i s-o fac mai bogat chiar i dect Marele
Rege din Skekenhouse! Cum voi putea eu? Isriun i ls umerii n jos i-i
******ebook converter DEMO Watermarks*******
ddu un bobrnac cheii de la piept, fcnd-o s se legene pe lan. Cum ar
putea cineva ca mine

ntotdeauna exist o cale. Yarvi prinse mna lui Isriun ntr-a sa nainte ca ea
s-i bage iar unghiile ntre dini. Mama o s te ajute. E mtua ta, nu?

O s m ajute? n loc s-i smulg mna dintr-a lui, ea l trase mai aproape.
Poate c tatl tu a fost un mare rzboinic, dar mai degrab cred c el a fost
cel mai puin de temut dintre prinii ti.

Yarvi zmbi, dar nu neg.

Tu ai avut mai mult noroc. Unchiul e ntotdeauna calm ca apa nemicat.

Isriun arunc o privire nervoas spre u.

Nu-l cunoti pe tata aa cum l cunosc eu.

Atunci o s te ajut eu. i inuse mna n a sa toat dimineaa i la fel de


bine ar fi putut ine un pete mort n palma-i umed. Acum ns o simea cu
totul diferit puternic, rece i foarte vie. Nu sta-i scopul unei cstorii?

Nu doar sta. Pru dintr-odat foarte apropiat de el, lumina slab


reflectndu-i-se n ochi i dinii lucindu-i printre buzele ntredeschise.

Avea un miros al ei, nici dulce, nici acru, pe care el nu-l putea identifica. Slab,
dar care i fcea inima s bat mai repede.

Nu tia dac trebuie s nchid ochii, apoi ea i-i nchise, aa c i nchise i el,
iar nasurile li se atinser stngaci.

Respiraia ei i gdila obrazul i-i fcea pielea s i se-nfierbnte. nfricotor


de tare.

Buzele ei abia se frecar de ale lui i el sri napoi cu toat demnitatea unui
iepure speriat, se mpiedic de sabie, gata s cad.

******ebook converter DEMO Watermarks*******


Iart-m, spuse ea, retrgndu-se i privind n pmnt.

Eu ar trebui s-mi cer scuze. Pentru un rege, Yarvi petrecuse o groaz de


timp cerndu-i scuze. Sunt cel mai jalnic om din Gettland. Fr ndoial c
fratele meu te-a srutat mai bine. Mai mult antrenament presupun.

Fratele tu a vorbit doar despre btliile pe care le-a ctigat, murmur ea,
privindu-i picioarele.

Niciun pericol din partea mea n privina asta.

N-ar fi putut spune de ce-a fcut-o ca s-o ocheze, ca rzbunare pentru


srutul euat, sau doar pentru a fi sincer , dar i ridic mna beteag,
scuturndu-i mneca pentru a o descoperi i a o lsa s stea ntre ei n toat
urenia.

Se atepta ca ea s tresar, s pleasc, s se dea napoi, dar ea doar o privi


gnditoare.

Doare?

Nu chiar cteodat.

I-o atinse, apoi i trecu degetele peste ncheieturile noduroase i-i plimb
degetul mare peste palma lui strmb, n timp ce lui i se tiase rsuflarea.
Nimeni nu-i atinsese mna aceea ca i cum era doar o mn. O bucat de
carne cu simuri, la fel ca oricare alta.

Am auzit c l-ai nvins pe Keimdal n careul de antrenament chiar i aa,


zise ea.

Eu doar am dat comanda. Cu mult timp n urm am nvat c nu sunt prea


bun n lupt dreapt.

Un rzboinic lupt, spuse ea, privindu-l n ochi. Un rege comand.

******ebook converter DEMO Watermarks*******


i, cu un rnjet, l trase n sus pe postament. El se mic parc jenat, cci, chiar
dac era sala lui, tot se simea ca un intrus la fiecare pas.

Jilul Negru, murmur el atunci cnd ajunser lng el.

Jilul tu, zise Isriun i, spre groaza lui, ntinse mna i-i plimb vrfurile
degetelor de-a lungul metalului perfect al braului cu un uierat care fcu
pielea lui Yarvi s se-nfioare. Greu de crezut c e cel mai vechi obiect de-aici.
Fcut de minile elfilor nainte de Distrugerea Lumii.

Te intereseaz elfii? ngim el, ngrozit c ea l-ar putea face s-l ating sau,
mai ru, c l-ar putea face s stea pe el, gndindu-se disperat cum ar putea s
evite asta.

Am citit toate crile pe care Mama Gundring le are despre ei, zise ea.

Yarvi clipi.

Citeti?

M-am pregtit cndva pentru a deveni preoteas. Am fost ucenicul Mamei


Gundring naintea ta. Sortit unei viei dedicate crilor, plantelor i
cuvintelor meteugite.

Nu mi-a zis niciodat nimic.

Se prea c aveau mai multe n comun dect i imaginase.

Am fost promis fratelui tu, iar asta a dus la ntreruperea studiilor. Trebuie
s facem ce e cel mai bine pentru Gettland.

Aproape c scoaser un oftat identic n acelai timp.

Aa mi spune i mie toat lumea, zise Yarvi. Amndoi am ratat ansa de-a
deveni preoi.

******ebook converter DEMO Watermarks*******


Dar ne-am ctigat unul pe cellalt. i am ctigat asta. Ochii i strlucir
atunci cnd atinse pentru ultima oar curbura perfect a braului Jilului
Negru. Fr cadou de nunt. Degetele ei uoare prsir metalul i se aezar
pe dosul palmei lui, un gest care lui i fcu o plcere deosebit. Trebuia s
discutm despre asta dup ce ne vom fi cstorit.

Imediat dup ce m ntorc, spuse el cu o voce uor rguit.

Ea i strnse nc o dat mna beteag, apoi i-o ls s cad.

Voi atepta un srut mai bun dup victorie, regele meu.

n timp ce o privea ndeprtndu-se, Yarvi aproape c se bucura c niciunul


dintre ei nu intrase n rndul preoimii.

O s ncerc s nu m-mpiedic n sabie! strig el cnd ea ajunse la u.

Ea i zmbi peste umr n timp ce se strecur afar, lumina zilei fcndu-i


prul s luceasc. Apoi uile se nchiser uor n urma ei, lsndu-l pe Yarvi
singur pe postament, n mijlocul acelui spaiu lipsit de orice zgomot, cu
ndoielile crescndu-i, pn devenir mai mari chiar i dect Zeii nali de
deasupra. Cu un efort supraomenesc, se ntoarse nspre Jilul Negru.

Chiar ar putea sta pe el, ntre zei i oameni? El, cel care de-abia reuea s se
foreze s-l ating cu tentativa aia de mn? i impuse s ntind mna, abia
reuind s respire. Forndu-se s ating metalul cu un deget tremurtor.

Foarte rece i foarte dur. Aa cum trebuie s fie un rege.

Aa cum fusese i tatl lui Yarvi, aezat acolo cu Cercul Regelui pe


sprncenele-i stufoase. Cu minile pline de cicatrice ce strngeau braele
jilului, cu mnerul sabiei aproape, gata s poat fi apucat oricnd. Sabia care
acum era prins la centura lui Yarvi, atrnnd cu o greutate nefamiliar.

N-am cerut o jumtate de fiu.

******ebook converter DEMO Watermarks*******


i Yarvi se ndeprt de jilul gol chiar mai lipsit de demnitate dect dac
tatl su nc ar mai fi stat pe el. i nu se ndrept nspre uile Slii Zeilor i
spre mulimea care-l atepta dincolo de ele, ci nspre statuia Tatlui Pace,
lipindu-se de piatr i strecurndu-i degetele n crptura de lng uriaul
picior al zeului ocrotitor al preoilor. Silenioas, ua secret se deschise larg
i, ca un infractor prsind scena crimei, Yarvi se strecur n ntunericul de
dincolo de ea.

Citadela era plin de pasaje secrete, dar nicieri nu erau att de multe ca n
Sala Zeilor. Pasajele o strbteau pe sub podea, prin perei, chiar i prin
cupol. Preoii din trecut le folosiser pentru a revela voina zeilor cu ajutorul
unor mici i nensemnate miracole pene cznd fluturnd sau fum
ridicndu-se din spatele statuilor. Odat picurase snge pe rzboinicii
nencreztori ai Gettlandului cnd regele i chemase la rzboi.

Pasajele erau ntunecate i pline de zgomote, dar Yarvi nu se temea de ele.


Acele tunele erau de mult timp domeniul lui. Se ascunsese n ntuneric de
furia arztoare a tatlui su. De dragostea copleitoare a fratelui su. De
dezamgirea rece a mamei sale. i putea gsi drumul dintr-un capt n
cellalt al citadelei fr s ias niciodat la lumin.

Aici cunotea toate cile, aa cum orice preot capabil trebuia s le cunoasc.

Aici era n siguran.

******ebook converter DEMO Watermarks*******


Porumbei

Hulubria era cocoat n vrful unuia din cele mai nalte turnuri din
citadel, ptat pe dinuntru i pe dinafar de secole de gina, n timp ce
vntul rece sufla prin numeroasele-i ferestre.

Ca ucenic al Mamei Gundring, era sarcina lui Yarvi s hrneasc porumbeii.


S-i hrneasc, s le predea mesajele pe care le aveau de transmis, s-i
urmreasc rotindu-se pe cer pentru a prelua tirile, ofertele i ameninrile
pentru ceilali preoi din jurul Mrii Sfrmate.

Porumbeii priveau acum n jos la el din numeroasele cuti nirate de-a


lungul pereilor, iar alturi de ei se afla i un impuntor oim cu pene din
bronz, care probabil adusese un mesaj de la Marele Rege din Skekenhouse.
Singura persoan din inuturile din jurul Mrii Sfrmate care avea acum
dreptul s-i cear ceva lui Yarvi. i totui el era aici, lng zidul stropit cu
gina, cercetndu-i dezaprobator unghia de la mna zbrcit, ngropat ntr-
o grmad de cereri pe care nu avea s le rezolve niciodat.

Fusese slab dintotdeauna, dar nu se simise cu adevrat lipsit de puteri pn


cnd nu-l fcuser rege.

Auzi pai trii pe trepte i Mama Gundring se aplec pe sub intrarea joas,
respirnd sacadat.

N-am crezut c-o s-ajungi vreodat aici, spuse Yarvi.

Regele meu, zise btrna preoteas dup ce-i recpt suflul. Erai ateptat
n Sala Zeilor.

Tunelele nu sunt fcute pentru ca regele s fug?

S fug de inamici narmai. Nu de familia ta, de supui, ca s nu mai


vorbesc de viitoarea soie. Se uit la tavanul n form de dom i la zeii pictai
******ebook converter DEMO Watermarks*******
ca psri, gata s-i ia zborul spre cerul strlucitor. Plnuiai s zbori de-aici?

Spre Catalia, poate, spre inutul alyukilor, ori n susul Rului Divin, spre
Kalyiv. Yarvi ridic din umeri. Dar nu am dou mini bune, nici mcar dou
aripi bune.

Mama Gundring ncuviin din cap.

n final, toi trebuie s fim ceea ce suntem.

i eu ce sunt?

Regele Gettlandului.

Atunci el nghii n sec, tiind ct de dezamgit trebuia ea s fie. Ct de


dezamgit era el nsui. n cntece rareori regii se furiau ca s se-ascund de
propriul popor. Se uit la oimul impuntor i linitit n cuca lui.

Bunica Wexen a trimis un mesaj?

Un mesaj, rsun ecoul cuvintelor scoase de un porumbel cu ceea ce aducea


cu greu a voce. Un mesaj. Un mesaj.

Mama Gundring se ncrunt la oimul nemicat ca un trofeu mpiat.

A sosit de la Skekenhouse acum cinci zile. Bunica Wexen ntreab cnd vei
ajunge ca s dai testul.

Yarvi i aminti cnd o vzuse prima dat pe Marea Preoteas, cu civa ani
nainte, cnd Marele Rege vizitase Thorlbyul. Un btrn sumbru i lacom,
suprat pe toat lumea. Mama lui Yarvi fusese obligat s-l calmeze atunci
cnd cineva nu fcuse o plecciune aa cum i-ar fi plcut lui. Fratele lui Yarvi
se amuzase c un omule pricjit, ce de-abia avea un smoc de pr, trebuie s
conduc Marea Sfrmat, dar rsul i se stinsese dup ce vzuse mulimea de
rzboinici care l urmau. Tatl lui Yarvi se nfuriase deoarece Marele Rege
primise cadouri, dar nu oferise nici unul. Mama Gundring plescise i
******ebook converter DEMO Watermarks*******
spusese: Cu ct un om e mai bogat, cu att tnjete mai mult dup bogie.

Bunica Wexen de-abia dac-i prsise locul de lng Marele Rege, zmbind
din cnd n cnd ca o bunic amabil. Cnd Yarvi a ngenuncheat n faa ei,
ea s-a uitat la mna lui beteag i s-a aplecat murmurnd: Prinul meu, te-ai
gndit vreodat s te alturi preoimii? i, pentru o clip, a vzut o strlucire
lacom n ochii ei, care l-a speriat chiar mai mult dect rzboinicii ncruntai
ai Marelui Rege.

Att de mult interes din partea Marii Preotese? murmur el, nghiindu-i
parc gustul fricii din ziua aceea.

Mama Gundring ridic din umeri.

Se-ntmpl rar ca un prin cu snge regal s se alture preoimii.

Fr ndoial c va fi la fel de dezamgit ca i ceilali de faptul c am ales


Jilul Negru.

Bunica Wexen e suficient de neleapt ca s aleag ce e cel mai bine pentru


voia zeilor. Aa cum noi toi trebuie s-o facem.

Ochii lui Yarvi alunecar de-a lungul cutilor, n cutarea unei eschive. Aa
lipsit de mil cum era, privirea din ochii psrilor era mai uor de ndurat
dect cea din ochii supuilor lui dezamgii.

Care dintre porumbei a adus mesajul de la Grom-gil-Gorm?

L-am trimis napoi n Vansterland. La preoteasa lui, Mama Scaer, cu acordul


de negociere al tatlui tu.

Unde trebuia s aib loc ntlnirea?

La grani, n apropierea oraului Amwend. Tatl tu n-a mai ajuns acolo.

A czut ntr-o ambuscad n Gettland?

******ebook converter DEMO Watermarks*******


Aa se pare.

Nu prea arat ca o aciune de-a tatlui meu, s fie att de dornic s


sfreasc un rzboi.

Rzboi, croncni un porumbel. S sfreasc un rzboi.

Mama Gundring privi ncruntat la podeaua mprocat cu gri.

Eu l-am sftuit s mearg. Marele Rege a cerut ca toate sbiile s rmn n


teci pn cnd noul lui templu pentru Zeia Unic va fi gata. N-am bnuit
niciodat c niciun slbatic precum Grom-gil-Gorm nu va respecta
legmntul sacru pe care l-a fcut. i strnse mna n pumn, dorind parc s
se loveasc cu el, apoi l desfcu ncet. E datoria unui preot s netezeasc
drumul pentru Tatl Pace.

Dar tata n-a avut oameni cu el? N-a

Regele meu. Mama Gundring l privi pe sub sprncene. Trebuie s coborm.

Yarvi nghii n sec, simind un nod n gt i cltindu-i gura cu saliv acr.

Nu sunt pregtit.

Nimeni nu e niciodat pregtit. Nici tatl tu n-a fost.

Atunci Yarvi scoase un sunet, jumtate rs, jumtate plns, i-i terse
lacrimile cu dosul palmei deformate.

Tata a plns dup ce s-a logodit cu mama?

De fapt, chiar a plns, zise Mama Gundring. Timp de civa ani. Ea, pe de
alt parte

Iar Yarvi aproape c se neca de rs.

Mama e mai zgrcit cu lacrimile dect e cu aurul ei. Privi n sus la femeia
******ebook converter DEMO Watermarks*******
care-i fusese ndrumtor, i care acum i era preoteas, cu faa plin de riduri
ale buntii i cu privirea ngrijorat, i se trezi optind:

Ai fost ca o mam pentru mine.

Iar tu ca un fiu pentru mine. mi pare ru, Yarvi. mi pare ru pentru tot,
ns sta e binele suprem.

Rul cel mai mic. Yarvi i fcu de lucru cu ciotul de deget i privi psrile,
clipind, nenumraii porumbei i impuntorul oim. Acum cine le va da de
mncare?

Voi gsi pe cineva. i Mama Gundring i ntinse mna ei osoas. Regele


meu.

******ebook converter DEMO Watermarks*******


Promisiuni

Era un eveniment de mare amploare.

Multe familii puternice din inuturile ndeprtate ale Gettlandului s-ar


supra dac tirea despre moartea Regelui Uthrik ar sosi la ele cu doar puin
timp nainte ca el s fie incinerat, privndu-le de ansa ca importana
prezenei lor s fie remarcat la un eveniment ce va rmne mult timp n
memoria tuturor.

Fr ndoial c atotputernicul Mare Rege de pe tronul su din Skekenhouse


i atottiutoarea Bunic Wexen de lng el vor fi departe de-a fi mulumii
neprimind o invitaie, aa cum inuse neaprat s puncteze Mama Gundring.
ns mama lui Yarvi strecurase printre dinii ncletai Furia lor e doar
rn pentru mine. Cu toate c Laithlin nu mai era regin, niciun alt cuvnt
n-ar fi descris-o mai bine dect acesta, iar Hurik tot lng umrul ei se nla
mare i tcut, jurat s o serveasc pentru totdeauna. Odat ce ea vorbise, era
deja un lucru hotrt.

Procesiunea se mut din Sala Zeilor n curtea citadelei, unde iarba era
marcat de czturile lui Yarvi, sub crengile impuntorului cedru unde
fratele su obinuia s-l tachineze pentru c nu putea s se caere.

Yarvi iei n fa, desigur, mama lui umbrindu-l ns din toate punctele de
vedere, stndu-i alturi, i cu Mama Gundring strduindu-se s in pasul cu
ei, sprijinindu-se n toiag. Unchiul Odem conducea alaiul regal, alctuit din
cei mai de seam rzboinici, alturi de femeile lor. Sclavii veneau la urm, cu
zgrzile zdrngnind i cu ochii plecai n pmnt, acolo unde le era locul.

Yarvi arunc o privire nervoas cnd trecur de intrarea ntr-un tunel i vzu
partea de jos a Porii Urltoare sclipind n ntuneric, gata s fie cobort i s
nchid citadela n faa oricrui inamic. Se spunea c fusese lsat n jos doar
o dat, i asta cu mult nainte ca el s se nasc, totui nghii n sec cnd trecu
******ebook converter DEMO Watermarks*******
pe sub ea. Greutatea unui munte de cupru lustruit, inut n fru doar de un
singur ru, avea darul de a-i ncorda nervii.

Mai ales cnd te pregteti s-i incinerezi jumtate din familie.

Te descurci bine, i opti lui Yarvi la ureche unchiul su.

Merg.

Mergi ca un rege.

Sunt rege i merg ca un rege. Cum a putea altfel?

Odem zmbi.

Bine spus. Regele meu.

Yarvi surprinse zmbetul lui Isriun peste umrul unchiului su, tora pe care
ea o purta fcndu-i ochii i lanul de la gt s scnteieze. Curnd, i cheia de
la trezoreria Gettlandului i va atrna la gt, iar ea va fi regin. Regina lui, iar
gndul acesta i fcu sperana s rsar ca o scnteie n ntuneric.

Cu toii purtau tore, un arpe luminos prin ntunericul ce se lsa, cu tot


vntul care deja stinsese jumtate din flcri atunci cnd trecur de porile
oraului i ajunser pe coasta dealului gola.

Corabia regelui, cea mai bun din portul aglomerat al oraului Thorlby, cu
douzeci de vsle pe o parte, cu prova-i nalt i cu partea din spate la fel de
fin sculptate ca orice obiect din Sala Zeilor, era tras de rzboinici ncununai
de glorie ctre locul ales dintre dune, chila spnd un an erpuitor prin
nisip. Aceeai corabie cu care Regele Uthrik navigase pe Marea Sfrmat n
faimosul raid asupra Sagenmarkului. Aceeai corabie ce se adncise n ap
sub greutatea sclavilor i a przii cnd se ntorseser triumftori.

Aezar pe punte corpurile palide ale regelui i motenitorului su, pe un


catafalc alctuit din sbii fine, pentru c faima de rzboinic a lui Uthrik fusese
******ebook converter DEMO Watermarks*******
ntrecut doar de cea a fratelui su mort, Uthil. Yarvi nu se putea gndi dect
la cum toate evenimentele recente artau c i rzboinicii mrei mureau la
fel ca toi ceilali.

i, de obicei, mai repede.

Ofrande generoase au fost aezate lng mori aa cum cel ce alctuia rugile
considera c le va plcea zeilor. Armele i armura cu care regele luptase n
btlii. Brri din aur, monede din argint. Comorile scnteiau grmad.
Yarvi puse un pocal incrustat cu pietre preioase n pumnul fratelui su, iar
mama lui aez o mantie de blan alb pe umerii regelui mort, punndu-i o
mn pe pieptul lui i privindu-l de sus, cu maxilarele strnse, pn cnd
Yarvi o strig.

Se ntoarse fr un cuvnt i-l conduse la scaunele de pe coasta dealului, cu


briza mrii suflnd prin iarb, fcnd-o s li se frece de picioare. Yarvi se foi
pentru a-i gsi o poziie mai comod n acel scaun tare i nalt, mama sa
stndu-i alturi, n dreapta, nemicat, cu Hurik o umbr mare n spatele ei,
n timp ce Mama Gundring se coco pe un taburet n stnga lui Yarvi, cu
toiagul strns n pumnul osos, metalul rsucit lucrat de elfi nsufleit de
flcrile provenite de la torele fonitoare ce se reflectau n el.

Yarvi sttea ntre cele dou mame ale sale. Una care credea n el. Una care i
dduse natere.

Mama Gundring se aplec spre el i-i spuse cu blndee:

mi pare ru, regele meu. Nu asta mi-am dorit pentru tine.

Yarvi nu mai putea arta semne de slbiciune acum.

Toi trebuie s fac fa la orice ne ofer zeii, spuse el. Chiar i regii.

Mai ales regii, scrni mama lui, dnd semnalul.

Dou duzini de cai fur mnai pe corabie, cu copitele tropind pe scnduri,


******ebook converter DEMO Watermarks*******
i apoi mcelrii pentru ca sngele lor s spele puntea. Toi tiau c Moartea
i va conduce pe Regele Uthrik i pe fiul su prin Ultima Poart cu respect, iar
meritele le vor fi recunoscute printre mori.

Unchiul Odem pi n faa rndurilor de oteni gata de lupt adunai pe


nisip, cu o tor n mn. Arta ca un fiu, ca un frate i, ntr-adevr, ca un
unchi de rege, mbrcat n armur argintie, cu coiful ncununat cu pene i cu
mantia fluturnd. i nclin capul cu solemnitate n faa lui Yarvi, iar el i
ntoarse gestul, simindu-i mama cum l apuc de mna dreapt i-l strnge
cu putere.

Odem apropie tora de lemnele mbibate cu rin. Flcrile linser corabia,


care ntr-o clip fu cuprins de vpi, un geamt plin de durere rzbtnd
dinspre mulime de la cei suspui i bogai, cu locuine pe terasele nalte de
lng zidurile din Thorlby, la meteugarii i negustorii situai sub ei, la
strinii i ranii aflai i mai jos, i pn la ceretorii i sclavii rsfirai prin
gurile create de vnt, fiecare aflat n locul pe care zeii i-l rezervaser.

Iar Yarvi fu nevoit s-i nghit amarul, pentru c realiz dintr-odat c tatl
su nu se va mai ntoarce niciodat i el chiar va trebui s fie rege, de-acum i
pn cnd va fi el nsui incinerat.

Sttea acolo, nfrigurat i slbit, cu sabia scoas, aezat pe genunchi, n timp


ce Tatl Lun se ivi mpreun cu copiii si, stelele, luminat de flcrile de la
corabia care ardea, cu zeii cuprini de vpi odat cu familia lui luminnd
feele miilor de oameni care jeleau. n timp ce lumini rzlee apreau n
cldirile din piatr din ora, cocioabele rotunde se nghesuiau una ntr-alta n
afara zidurilor i turnurile citadelei se nlau deasupra dealului. Citadela lui,
dei pentru el ntotdeauna avusese aerul unei nchisori.

Fu necesar un efort eroic ca s rmn treaz. De-abia reuise s doarm


noaptea trecut, la fel cum se ntmplase n toate nopile de cnd Cercul
Regelui i fusese pus pe cap. Umbrele din adncimile ntunecoase cscate n
dormitorul tatlui su preau pline de spaime, iar prin tradiia strveche nu

******ebook converter DEMO Watermarks*******


exista nicio u care s poat fi ncuiat, din moment ce regelui i aparineau
i pmntul, i poporul, deci nu putea ine nimic ascuns de popor.

Secretele i uile de la dormitor erau rezervate oamenilor mai norocoi dect


regii.

Un ir de brbai impuntori n straiele lor de rzboi i de femei impuntoare,


cu chei lustruite, unii dintre ei adevrate probleme pentru Regele Uthrik pe
cnd acesta nc mai tria, stteau la coad pentru a le strngele minile lui
Yarvi i mamei sale, adresndu-le urri pompoase i nelalocul lor i folosind
cuvinte la fel de pompoase n memoria celui disprut. Deplngeau faptul c
Gettlandul nu va mai avea pe nimeni ca el, apoi i ddeau seama i
murmurau, plecndu-se, regele meu, nendoielnic gndindu-se,
ascunzndu-se sub zmbete, cum vor putea profita avndu-l ca suveran pe
molul sta cu o mn aezat n Jilul Negru.

ntre Yarvi i mama lui se auzea doar uieratul obinuit.

Ridic-te. Eti rege. Nu-i cere scuze. Eti rege. Aranjeaz-i catarama de la
mantie. Eti rege. Eti rege. Eti rege.

De parc ar fi ncercat s-l conving pe el i s se conving i pe ea, ca i


ntreaga lume, n ciuda a tot ce tiau cu toii.

Fr ndoial c Marea Sfrmat nu mai avusese niciodat un negustor mai


viclean, dar pn i ea avea ndoieli c s-ar fi putut descurca n actuala
situaie.

Sttur n picioare pn cnd flcrile se reduser la o plpire, iar chila n


form de dragon se transform n cenu nvolburat, n timp ce zorile
murdare ncepur s lumineze norii, poleind cupola din cupru a Slii Zeilor i
fcnd psrile de mare s ipe. Apoi mama sa btu din palme i sclavii cu
lanuri zdrngnitoare ncepur s sape n pmntul de lng rugul nc
fumegnd, ridicnd un tumul impuntor ce se va nla alturi de cel al lui
Uthil, unchiul lui Yarvi, nghiit de o furtun, al bunicului su, Brevaer, i al
******ebook converter DEMO Watermarks*******
strbunicului su, Angulf Copit-despicat. Mai jos, pe coast, se ridicau
movilele pline de iarb pn ht, departe, pierzndu-se printre dune i
disprnd ncet-ncet n negura timpului de dinaintea momentului cnd Cea
Care Scrie i druise femeii harul slovelor, iar preotesele pstraser numele
morilor n crile lor groase.

Apoi Soarele Mam i art faa orbitoare i arunc foc n ap. Mareea se va
retrage curnd, scond nenumratele nave din nisip, nguste la pup pentru
a aluneca la fel de repede pe ct veniser, gata s duc rzboinicii spre
Vansterland pentru rzbunarea distrugtoare mpotriva lui Grom-gil-Gorm.

Unchiul Odem urc dealul cu pumnul strns n jurul mnerului sabiei i cu


zmbetul transformat ntr-o ncrunttur rzboinic.

E timpul, zise el.

Aa c Yarvi se ridic i pi alturi de unchiul su, ridicndu-i sabia de


mprumut, nghiindu-i temerile i urlnd n vnt ct de tare putea:

Eu, Yarvi, fiul lui Uthrik i al lui Laithlin, Regele Gettlandului, fac un
jurmnt! Fac un jurmnt n faa soarelui i a lunii. Jur n faa Celei Care
Judec, a Celui Care i Amintete i a Celei Care Face Nodul Strns. Fie ca
fratele i tatl meu i toi strbunii notri ngropai aici s-mi fie martori. Fie
ca Acela Care Vegheaz i Cea Care Scrie s-mi fie martori. Fie ca toi s-mi
fii martori. Fie ca asta s-mi fie o povar i un ndemn. M voi rzbuna pe
ucigaii tatlui i fratelui meu. Acesta-i legmntul!

Rzboinicii adunai acolo i lovir capetele mpodobite ale securilor de


coifuri, pumnii i-i izbir de scuturile pictate i cizmele de Tatl Pmnt n
semn de aprobare furioas.

Unchiul lui Yarvi se ncrunt.

E un jurmnt greu, regele meu.

******ebook converter DEMO Watermarks*******


Poate c-oi fi eu o jumtate de om, spuse Yarvi, strduindu-se s-i bage sabia
napoi n teaca mbrcat n piele de oaie. Dar pot face un jurmnt complet.
Cel puin, oamenii l-au apreciat.

Acetia sunt oameni ai Gettlandului, zise Hurik. Ei apreciaz faptele.

Eu cred c a fost un jurmnt solemn. Isriun sttea aproape, cu prul blond


fluturnd n vnt. Un jurmnt regesc.

Yarvi i ddu seama c se bucura s-o vad acolo. i dorea s fie singuri, ca s-o
poat sruta din nou i, poate, s depun un efort mai mare pentru asta. ns
tot ce putea face era s zmbeasc i s ncerce s-i ridice jumtatea de mn
ntr-un rmas-bun stngaci.

O s fie timp pentru srutri cnd se vor ntlni din nou.

Regele meu. Se prea c pn i ochii Mamei Gundring, permanent uscai


indiferent de fum, praf sau vreme, erau n lacrimi. Fie ca zeii s-i trimit
noroc de vreme bun i succes n lupt.

Nu te teme, mam preoteas, zise el, ntotdeauna exist anse s


supravieuiesc.

Mama sa adevrat nu vrs nicio lacrim. Nu fcea dect s-i ajusteze


catarama de la mantie din nou i din nou.

Stai ca un rege, Yarvi. Vorbete ca un rege. Lupt ca un rege.

Sunt rege, spuse el, chiar dac sun ca o minciun, i se for s rosteasc
prin gtul ncletat: Te voi face mndr, chiar dac nu tiuse niciodat cum s-
o fac.

Dar privi napoi, n timp ce mergea i mna unchiului su l strngea cu


blndee de umr, iar soldaii formau erpuiri de oel sclipitor n timp ce se
ndreptau ctre ap, i-i vzu mama apucndu-l strns de zale pe Hurik i
trgndu-l aproape de ea, aa puternic cum era el.
******ebook converter DEMO Watermarks*******
S veghezi asupra fiului meu, Hurik, o auzi spunnd cu voce sugrumat. El
este tot ce am.

Apoi Regina de Aur plec cu grzile i cu nsoitorii i cu numeroii ei sclavi


nspre ora, iar Yarvi ncepu s mearg n lumina zorilor lipsite de culoare n
direcia navelor, marea de catarge legnndu-se i mpungnd parc cerul.
ncercnd s mearg aa cum o fcea i tatl su, nerbdtor s lupte, chiar
dac era influenabil, sensibil i cu inima plin de ndoieli. nc mai putea
simi mirosul de fum.

l ls pe Tatl Pace s jeleasc n cenu i se grbi spre mbriarea de fier a


Mamei Rzboi.

******ebook converter DEMO Watermarks*******


Treab de brbat

Orice val zmislit de Marea Mam l slta, l rostogolea, i flutura vemintele


ude i-l fcea s tresalte i s se zbat, de parc i-ar fi adunat forele pentru a
se ridica. Orice val i tra uiernd trupul pe plaj i-l pedepsea
abandonndu-l, cu prul nclcit i plin de spum i de nisip, nemicat
precum un mnunchi de alge pe prundi.

Yarvi se holba la el, ntrebndu-se cine era. Sau cine fusese. Biat sau brbat?
Murise fugind sau luptase plin de curaj?

Ce importan mai avea acum?

Chila navei se ngrop n nisip, iar puntea se cutremur. Yarvi se mpiedic i


fu nevoit s se apuce de braul lui Hurik pentru a-i recpta echilibrul. Cu
bufnituri i cu zornituri, oamenii i abandonar vslele, i desfcur
scuturile i srir peste parapetele navei n valuri, furioi la gndul c vor
rmne ultimii care vor clca pe pmnt, ajungnd prea trziu pentru faim
sau prad demn de nsuit. S faci parte din echipajul navei regelui fusese o
mare onoare pe vremea domniei lui Uthrik.

Nicio onoare acum, cnd rege era Yarvi.

Civa oameni apucar parmele de la prov i traser nava pe lng corpul


plutitor n sus pe plaj, iar alii i scoaser armele i o luar la fug n direcia
oraului Amwend, care deja ardea.

Yarvi i muc buza n timp ce se pregti s se caere peste margine cu o


brum de autocontrol regesc, dar mnerul scutului su poleit cu aur i se
rsuci n strnsoarea-i slab, prinzndu-i-se n mantie i aproape aruncndu-l
cu faa n jos n apa srat a mrii.

Lua-te-ar dracu!

******ebook converter DEMO Watermarks*******


Yarvi desfcu legturile, smulse scutul din mna beteag i-l arunc printre
cuferele pe care stteau oamenii n timp ce vsleau.

Regele meu, zise Keimdal. Ar trebui s-i pstrezi scutul. E periculos

Te-ai luptat cu mine. tii ct de folositor mi-e scutul. Dac cineva vine la
mine i nu-l pot opri doar cu sabia, mai bine fug. Voi fugi mai repede fr
scut.

Dar, regele meu

El este rege, bubui Hurik, trecndu-i degetele groase prin barba nspicat
cu alb. Dac el spune c trebuie s ne lsm scuturile deoparte, aa trebuie s
facem.

Cei care au dou mini bune sunt invitai s i le ia pe ale lor, zise Yarvi,
poticnindu-se prin valuri, njurnd atunci cnd un alt val rece l ud pn la
bru.

Acolo unde nisipul ceda locul ierbii, civa oameni proaspt nrobii erau
legai unul de altul, ateptnd s fie mnai la bordul uneia dintre corbii.
Stteau ghemuii i erau plini de funingine, cu ochii larg deschii i plini de
fric i de durere, i le venea greu s cread c cineva se npustise din mare i
le furase vieile. Lng ei, unii dintre rzboinicii lui Yarvi ddeau cu zarul
pentru a le ctiga mbrcmintea.

Unchiul tu, Odem, te caut, regele meu, zise unul din ei, ridicndu-se apoi
ncruntat i lovindu-l n fa pe un btrn care suspina.

Unde? ntreb Yarvi, limba cleioas devenindu-i dintr-odat uscat n gur.

n vrful ntriturilor pentru aprare.

Brbatul art nspre un turn din piatr ridicat pe o stnc vertical deasupra
oraului, cu valuri furioase izbindu-se de o parte i cu un golf nspumat de
partea cealalt a ei.
******ebook converter DEMO Watermarks*******
N-au nchis porile? ntreb Keimdal.

Ba da, ns trei dintre fiii conductorului au rmas n ora, iar Odem i-a tiat
gtul unuia dintre ei i a zis c-l va ucide i pe urmtorul dac poarta nu va fi
deschis.

Asta a fost! zise unul dintre rzboinici, apoi chicoti cnd ddu numrul
potrivit. Ciorapi noi!

Yarvi clipi. Nu i-l nchipuise niciodat pe unchiul su cel zmbitor ca fiind


un brbat nemilos. ns Odem rsrise din aceeai smn ca i tatl lui
Yarvi, iar Yarvi nc mai avea semne de pe urma acceselor sale de furie, aa
cum rsrise i fratele lor, Uthil, cel care se necase, care nu avusese egal n
mnuirea sabiei, ndemnare de care rzboinicii mai vrstnici nc i mai
aminteau cu ochii umezi cnd peau n careul de antrenament. La urma
urmei, cteodat apele linitite ascund cureni repezi.

Blestemat s fii!

O femeie din irul de sclavi se apropiase mpleticindu-se ct de mult i


permisese funia, cu prul plin de snge lipit de o parte a feei.

Rege bastard al unei ri de bastarzi, fie ca Marea Mam s v nghit

Unul dintre oteni i trase o palm, trntind-o la pmnt.

Tiai-i limba, zise altul, apucnd-o de pr i dndu-i capul pe spate, n timp


ce un al treilea scotea un cuit.

Nu! url Yarvi. Oamenii se uitar la el ncruntai. Dac onoarea regelui era
pus la ndoial i onoarea lor era pus la ndoial, iar ndurarea nu ajuta cu
nimic. O s valoreze mai mult dac are i limb.

i Yarvi se ntoarse, cu umerii roi de zalele grele, grbindu-se nspre


ntriturile defensive.

******ebook converter DEMO Watermarks*******


Eti fiul mamei tale, regele meu, zise Hurik.

Cine altcineva a putea fi?

Ochii tatlui i ai fratelui su strluceau atunci cnd povesteau despre


atacurile din trecut, despre fapte mree i despre przi de rzboi cucerite, n
timp ce Yarvi se ascundea n umbr, lng piciorul mesei, i-i dorea s fi
putut participa i el ca brbat la o treab de brbat. ns acum i ddea seama
cum stteau de fapt lucrurile i s iei parte la un atac nu mai prea ceva de
invidiat.

Lupta se terminase, dac lupt se putea numi ce se ntmplase, ns lui Yarvi


totul i se pruse un comar, transpirnd sub zale, mucndu-i flcile i
speriindu-se de orice zgomot. ipete i rsete, siluete trecnd prin fumul care
se ridica erpuind, iritndu-i gtul. Corbii ciuguleau ce puteau i se roteau
prin aer, croncnindu-i triumful. A lor era victoria, mai mereu. Mama
Rzboi, Mam a Corbilor, cea care adun morii i care transform palma
deschis n pumn, va dansa astzi, n timp ce Tatl Pace i va ascunde faa i
va plnge. Aici, aproape de graniele neschimbate dintre Vansterland i
Gettland, Tatl Pace plngea deseori.

Turnul de aprare se nla n ntuneric deasupra lor, zgomotul puternic


produs de valurile ce i se izbeau de ambele pri ale fundaiei auzindu-se jos
de tot.

Oprete-te, zise Yarvi, cu capul nvrtindu-i-se i cu faa plin de


transpiraie. Ajut-m s-mi dau jos zalele.

Regele meu, protest Keimdal vehement, trebuie s m opun!

Opune-te, dac vrei. Apoi f cum i spun.

Este datoria mea s am grij de tine

Atunci, imagineaz-i dezonoarea ce-o vei suporta dup ce voi muri din

******ebook converter DEMO Watermarks*******


pricina transpiraiei, ajuns abia la jumtatea nlimii acestui turn! Desf-mi
legturile, Hurik.

Regele meu.

i desfcur cmaa din zale i Hurik o arunc pe umru-i masiv.

Mergi nainte, se rsti Yarvi la Keimdal, chinuindu-se s-i strng cu ciotul


de mn nefolositor incomoda cataram din aur de la mantia motenit de la
tatl su, mult prea mare i prea grea pentru el, nepenit complet precum

Rmase mpietrit de privelitea care le apru n faa ochilor, dincolo de


porile deschise.

Iat o recolt, exclam Hurik.

Spaiul ngust din faa turnului era nesat de trupuri. Att de multe, nct
Yarvi se vzu nevoit s caute goluri ntre ele pentru a-i putea pune piciorul.
Erau acolo i femei, i copii. Mutele bziau i el simi cum i se face grea,
luptndu-se s-i revin.

La urma urmei, era rege, iar un rege se bucur cnd vede cadavrele
inamicilor si.

Unul dintre otenii unchiului su sttea lng intrarea n turn, curndu-i


calm securea, de parc s-ar fi aflat acas, lng careul de antrenament.

Unde e Odem? l ntreb Yarvi.

Brbatul rnji, privindu-l cu ochi mijii, i art n sus.

Sus, regele meu.

Yarvi fcu cale ntoars, cu respiraia auzindu-i-se pe scri, trindu-i


picioarele pe piatr i nghiindu-i cu greu saliva.

******ebook converter DEMO Watermarks*******


Pe cmpul de btlie, obinuia tatl su s spun, nu exist reguli.

Sus, tot mai sus, n ntunericul plin de agitaie, cu Hurik i Keimdal trudind
n spatele lui. Se opri n dreptul unei ferestre nguste pentru a simi vntul pe
faa-i ncins, vzu apa zdrobindu-se de o stnc abrupt i-i nbui frica.

Stai drept ca un rege, i spusese mama sa. Vorbete ca un rege. Lupt ca un rege.

n vrf se afla un reazem, sprijinit de scnduri, un parapet din lemn aproape


de margine, nu mai nalt de coapsa lui Yarvi. Nu prea nalt, fcnd ca greaa
ameitoare s revin cu putere atunci cnd vzu ct de sus urcaser, cu Tatl
Pmnt i Marea Mam peste tot n jurul lor i cu pdurile Vansterlandului
ntinzndu-se n ceaa deprtrii.

Odem, unchiul lui Yarvi, edea calm i privea Amwendul arznd, coloane de
fum mnjind cerul cenuiu ca ardezia, n timp ce otenii minusculi distrugeau
totul n cale, iar corbiile micue stteau aliniate acolo unde valurile
ntlneau prundiul, ateptnd s primeasc recolta nsngerat. Doisprezece
dintre cei mai experimentai oameni ai si erau rspndii n jurul lui, iar un
prizonier ntr-o rob fin, de culoare galben, sttea n genunchi n mijlocul
lor, legat i cu clu n gur, cu faa umflat i lovit i cu prul lung, plin de
snge.

O zi fructuoas! anun Odem, zmbindu-i lui Yarvi peste umr. Am


capturat dou sute de sclavi, vite, prad i am incendiat unul din oraele lui
Grom-gil-Gorm.

Dar cum rmne cu Grom nsui? ntreb Yarvi, ncercnd s-i recapete
respiraia dup urcu i din moment ce statul n picioare i lupta nu se
numraser niciodat printre calitile sale cel puin vorbind ca un rege.

Odem i supse dinii posomort.

Cel Care Frnge Sbiile o fi pe drum, nu-i aa, Hurik?

******ebook converter DEMO Watermarks*******


Fr ndoial. Hurik se ndeprt de scri i-i ndrept statura
impuntoare. Btlia l atrage pe ursul la btrn la fel de sigur precum
atrage i mutele.

Trebuie s adunm oamenii i s ne ntoarcem pe mare ntr-o or, zise


Odem.

Plecm? ntreb Keimdal. Deja?

Pe Yarvi l cuprinse dintr-odat furia. Obosit, dezgustat i furios pe propria-i


slbiciune, pe lipsa de scrupule a unchiului su i pe felul n care era croit
lumea.

Asta-i rzbunarea noastr, Odem? Art cu mna sntoas nspre oraul


care ardea. Pe femei, pe copii i pe fermieri btrni?

Glasul unchiului su era blnd, ca ntotdeauna. Blnd ca ploaia de primvar.

Rzbunarea se obine bucat cu bucat. Dar nu trebuie s-i faci griji pentru
asta acum.

N-am fcut un jurmnt? mri Yarvi.

n ultimele dou zile se nfiorase ori de cte ori cineva folosise cuvintele regele
meu. Acum se nfiora chiar mai tare atunci cnd cineva nu le rostea.

L-ai fcut. L-am auzit i l-am considerat un jurmnt prea greu pentru ca tu
s-l poi ndeplini. Odem art nspre prizonierul ngenuncheat, care
mormia ceva n clu. Dar el te va elibera de povara jurmntului.

Cine este?

Conductorul Amwendului. El este cel ce te-a ucis.

Yarvi clipi.

******ebook converter DEMO Watermarks*******


Ce?

Am ncercat s-l opresc. Dar laul a inut un cuit ascuns. Odem i ridic
mna n care inea un pumnal. Un pumnal lung, cu un mner dintr-un
material negru. n ciuda faptului c era nfierbntat din pricina urcuului,
Yarvi se nfior dintr-odat, de la tlpi i pn la rdcina prului.

Va fi cel mai mare regret al meu c am ajuns prea trziu pentru a-mi salva
nepotul mult iubit. i, la fel de degajat ca i cum ar fi tiat o bucat de carne,
Odem l njunghie pe conductor ntre gt i umr, trntindu-l cu faa n jos,
cu sngele scurgndu-i-se pe acoperi.

Ce vrei s spui? Vocea lui Yarvi era subire i sugrumat, devenind contient
dintr-odat de ct de muli din oamenii unchiului su se aflau n preajma sa,
cu toii narmai i echipai de lupt.

n timp ce Odem pea calm n fa, la fel de calm pea i Yarvi napoi, tot
napoi, cu genunchii tremurndu-i, ctre parapetul scund i ctre abisul de
dincolo de el.

mi amintesc de noaptea n care te-ai nscut. Vocea unchiului su era rece i


plat ca gheaa de pe un lac iarna. Tatl tu s-a mniat pe zei pentru lucrul
acela care era mna ta. i totui, mereu m-ai fcut s zmbesc. Ai fi fost un
bufon foarte bun. Odem ridic din sprncene i oft. Dar chiar trebuie ca fiica
mea s aib un molu c-o singur mn pe post de so? i Gettlandul s aib o
jumtate de rege? O marionet schiload, atrnat de sforile mamei sale? Nu,
nepoate, cred c nu.

Keimdal l nfc pe Yarvi de mn i-l trase n spatele su, metalul


scrnind cnd i trase sabia afar.

Treci n spatele meu, re

Sngele l stropi pe Yarvi pe fa, aproape orbindu-l. Keimdal czu n


genunchi, scuipnd i glgind, inndu-se de gt, lichid negru curgndu-i

******ebook converter DEMO Watermarks*******


printre degete. Yarvi se uit ntr-o parte i-l vzu pe Hurik ncruntndu-se la
el, cu un cuit n mn i cu lama mnjit de sngele lui Keimdal. Ls
cmaa de zale a lui Yarvi s cad zngnind la pmnt.

Trebuie s facem ce e cel mai bine pentru Gettland, zise Odem. Ucide-l.

Yarvi se mpletici napoi, cu gura larg deschis, iar Hurik i nfipse mna
zdravn n mantia lui.

Cu un clinchet, catarama grea din aur a tatlui su se desfcu. Eliberat dintr-


odat, Yarvi se ddu napoi, cltinndu-se.

Parapetul l lovi tare n genunchi i, cu aerul ieindu-i brusc din plmni,


czu peste zid.

Stnca, apa i cerul se rotir n jurul su i regele Gettlandului se prbui n


jos, tot mai jos, iar apa l lovi la fel de dur precum un ciocan care izbete
fierul.

Iar Marea Mam l cuprinse n mbriarea-i rece.

******ebook converter DEMO Watermarks*******


Inamicul

Yarvi i reveni n ntuneric, nconjurat de bule de aer, zvrcolindu-se,


zbtndu-se i rsucindu-se, din dorina simpl de a supravieui.

Probabil c zeii voiau totui s-l foloseasc la ceva, pentru c atunci cnd i se
prea c i vor plesni coastele i c va trebui s inspire ap de mare sau aer,
indiferent ce, reui s-i scoat capul la suprafa. Picturi fine de ap l
orbir, apoi tui i ddu din picioare, fiind tras napoi sub ap, aruncat i
rostogolit de curent.

Un val puternic l izbi de stnc, iar el se apuc cu minile de resturi de


cochilii de scoici i de iarb verde, abia reuind s mai ia nc o gur de aer. Se
lupt cu catarama, eliberndu-se din strnsoarea centurii sabiei care
amenina s-l nece, cu picioarele arzndu-i, n timp ce se lupta cu marea
nemiloas, reuind s-i dea jos i cizmele grele, ca de plumb.

i adun toat puterea i, atunci cnd hula l ridic, reui s se salte,


tremurnd de efort, pe o bucat de stnc ngust splat de picturile srate,
acoperit de meduze i de molute cu cochilii ascuite.

Era norocos c rmsese n via, fr ndoial, dei Yarvi nu se simea deloc


astfel.

Se afla n golful din partea de nord a ntriturii defensive, un spaiu ngust


nconjurat de stnci ascuite, de care valurile se izbeau cu furie, lsnd n
urm doar spum, erodnd piatra de pe care se scurgeau, srind i
rostogolindu-se, picturi strlucitoare de ap. i ndeprt prul din ochi,
scuip sare, cu gtul iritat i cu ambele mini, cea bun i cea beteag, julite i
pulsndu-i.

Decizia lui imprudent de a-i abandona zalele i salvase viaa, dei cmaa
cptuit de dedesubt era umflat de la apa de mare, aa c se lupt cu

******ebook converter DEMO Watermarks*******


legturile, reuind n cele din urm s se elibereze de ea, tremurnd din tot
corpul.

L-ai vzut? auzi o voce att de apropiat, deasupra lui, nct se lipi de stnca
alunecoas, mucndu-i limba.

Trebuie s fie mort. Alt voce. Zdrobit de stnci. Marea Mam l-a luat la ea,
fii sigur.

Odem i vrea trupul.

Odem poate s rscoleasc dup el, atunci.

A treia voce acum.

Sau Hurik poate. El l-a lsat pe schilod s cad.

i cui o s-i zici prima dat s noate, lui Odem sau lui Hurik?

Rser.

Gorm e pe drum. N-avem timp s scotocim dup cadavre c-o mn.

napoi la nave ca s-i spunem Regelui Odem c nepotul su nfrumuseeaz


adncurile

i vocile se pierdur pe plaj.

Regele Odem. Propriul su unchi, cel pe care-l iubise ca pe un tat,


ntotdeauna la locul potrivit cu o voce mngietoare, cu un zmbet
nelegtor i cu o mn prietenoas aezat pe umrul lui Yarvi. Snge din
sngele lui! Yarvi se aga cu mna sntoas, n timp ce pe cea beteag o
strnse ntr-un pumn tremurtor, furia tatlui su cuprinzndu-l att de
puternic, nct abia mai putea respira. ns mama lui i spusese mereu:
Niciodat s nu te preocupe ce s-a ntmplat, ci doar ce va urma.

******ebook converter DEMO Watermarks*******


Mama lui.

Cu gndul la ea, ncepu s plng cu amrciune. Regina de Aur tia


ntotdeauna ce trebuie fcut. Dar cum s ajung la ea? Corbiile Gettlandului
deja plecau. Vanstermanii vor ajunge aici n curnd. Yarvi nu putea dect s
atepte ntunericul. S gseasc o cale de trecere peste grani ca s-o ia nspre
sud, ctre Thorlby.

ntotdeauna exist o cale.

Dac va trebui s mearg o sut cincizeci de kilometri prin pdure fr cizme,


o va face. Se va rzbuna pe unchiul su cel ticlos i pe trdtorul Hurik i-i
va recupera Jilul Negru. Jur s fac toate astea, o dat i nc o dat, n timp
ce Marea Mam i ascundea faa dincolo de stnci, iar umbrele se tot
lungeau.

i totui, nu se gndise la cel mai nemilos dintre rzbuntori, mareea. n


curnd, valurile ngheate splau stnca de care se agase. Apa rece i se
ridic peste labele picioarelor, peste glezne, peste genunchi, pn cnd marea
ajunse n spaiul acela ngust mai agresiv ca niciodat. I-ar fi plcut s-i
poat evalua opiunile, dar pentru asta ar fi avut nevoie de mai mult de una
singur.

Aa c se cr. Tremurnd, ostenit, sgetat de dureri i nfrigurat, plngnd


i blestemnd numele lui Odem la fiecare pas alunecos pe care l fcea. Era un
risc groaznic, dar, aa cum orice marinar tie, el nu avea alt soluie dect s
apeleze la ndurarea Mrii Mam.

Reui s se salte peste margine cu un ultim efort, se rostogoli i apoi zcu


acolo, n tufiuri, trgndu-i sufletul. Gemu n timp ce se rostogoli, apoi
ncepu s se ridice n picioare.

Ceva l izbi ntr-o parte a capului, smulgndu-i un ipt i fcndu-l s vad


stele verzi. Pmntul i fugi de sub picioare i se prbui pe o parte. Se tr
ameit, lsnd o dr de snge.
******ebook converter DEMO Watermarks*******
Un cine din Gettland, dac e s ne lum dup prul lui.

Iar el gemu atunci cnd fu apucat de pr.

Un celu, cel puin. O cizm l lovi n fund i-l fcu s cad cu faa-n jos.

Se tr un pas sau doi, apoi fu lovit din nou. Doi brbai l mnau de la spate.
Doi brbai cu cmi din zale, narmai cu sulie. Vanstermani, fr ndoial,
dei, n afar de cozile de pr mpletite ce le atrnau pe fee, se deosebeau
prea puin de oponenii ce-i aruncaser priviri ncruntate n careul de
antrenament.

Pentru cei nenarmai, cei narmai arat toi la fel.

Sus, zise unul din ei, rostogolindu-l cu o nou lovitur.

Atunci, nu m mai trntii la pmnt, gfi el.

Pentru asta l pocnir cu coada suliei peste partea nelovit a feei, ceea ce-l
opri din a mai face glume. Unul din ei l ridic, apucndu-l de gulerul cmii
sale sfiate, i ncepu ba s-l trasc, ba s-l mne de la spate.

Peste tot erau rzboinici, unii clare pe cai. rani, de asemenea, poate chiar
oreni care fugiser la vederea corbiilor, care se ntorceau la casele lor
drmate, mnjii de funingine i cu obrajii brzdai de lacrimi, pentru a
cuta prin ruine. Cadavrele erau stivuite pentru a fi incinerate: giulgiurile
foneau i fluturau n vntul ce btea dinspre mare.

ns Yarvi nu se putea comptimi dect pe sine nsui.

ngenuncheaz, cine. Fu din nou trntit la pmnt, cu membrele


rchirate, i de data asta nu mai fu forat imediat s se ridice, gemnd de
fiecare dat cnd trgea aer n piept i cu gura plin de durere pulsnd.

Ce mi-ai adus? rsun o voce clar, ntrebtoare i profund, de parc ar fi


cntat.
******ebook converter DEMO Watermarks*******
Pe unul din Gettland. S-a trt afar din mare n apropierea ntriturilor de
aprare, regele meu.

Mama Apelor aduce recompense neobinuite. Uit-te la mine, creatur a


mrii.

ncet i cu team, Yarvi i nl capul care nc-l mai durea i vzu dou
cizme imense, ale cror vrfuri erau nvelite n oel. Apoi vzu pantalonii cu
dungi roii i albe, urmai de o centur masiv, cu cataram din aur, mnerul
unei sbii masive i patru cuite. Apoi cmaa din zale, cu linii din aur
incrustate n zigzag, dup care o mantie de blan alb nfurat n jurul
umerilor masivi, cu capul lupului nc la locul lui, cu granate n chip de ochi.
Peste blan, un lan fcut dintr-un amestec de buci de aur i argint i din
pietre preioase care sclipeau: mnere rsucite, provenite de la sbiile
dumanilor dobori, att de multe, nct lanul era nfurat de trei ori n
jurul gtului de taur i tot mai atrna n jos. i, n sfrit, att de mult peste
statura lui Yarvi nct brbatul prea un uria, se afla o fa cu trsturi aspre,
ncreit ca scoara unui copac btut de vnt, cu prul lung i cu barba n
dezordine, pline de fire argintii, dei gura i ochii i zmbeau. Zmbetul unui
om care studiaz nite gndaci, ntrebndu-se pe care s-l zdrobeasc.

Cine eti, fiin? ntreb uriaul.

Un fiu de buctar.

Cuvintele sunau nelalocul lor n gura plin de snge a lui Yarvi, aa c ncerc
s-i ascund mna beteag n mneca de la cmaa ud, pentru a nu se da de
gol. Am czut n mare. Un mincinos abil ese ct de mult adevr poate pentru a
scpa basma curat, i spusese Mama Gundring odat.

S ne jucm de-a ghicitul numelor? ntreb uriaul, rsucindu-i o uvi de


pr lung n jurul unui deget. Care ar putea fi numele meu?

Yarvi nghii n sec. Nu era nevoie s ghiceasc.

******ebook converter DEMO Watermarks*******


Eti Grom-gil-Gorm, Cel Care Frnge Sbiile i Care Las Copiii Orfani,
regele vanstermanilor.

Ai ctigat! Gorm aplaud cu minile-i masive. Dei rmne de vzut ce-ai


ctigat. Eu sunt regele vanstermanilor. Care pn de curnd stpnea i
asupra amrilor btui de soart pe care rnoii ti din Gettland i-au jefuit
fr nicio jen, pe care i-au mcelrit i i-au rpit pentru a-i face sclavi,
mpotriva dorinelor Marelui Rege din Skekenhouse, care a cerut ca sbiile s
fie inute n teci. El vrea s ne lipseasc de distracie, dar asta e. Ochii lui
Gorm rtcir peste scena dezastrului. Gseti astea ca fiind corecte, fiule de
buctar?

Nu, croncni Yarvi, i nici nu trebuise s mint.

O femeie se apropie de rege. Prul i fusese ras pn rmsese o mirite


neagr amestecat cu cenuiu, iar minile-i lungi i albe i fuseser acoperite
cu desene albastre de la umeri i pn la degete. Yarvi recunoscu unele din
semne: hri pentru a putea citi viitorul n stele, cercuri n cercuri, prin
intermediul crora erau stabilite relaiile dintre zeii mici, rune care povesteau
despre vremuri, deprtri i cunotine accesibile sau interzise. Pe aproape
toat lungimea unui antebra erau nghesuite cinci brri fcute de elfi,
relicve foarte vechi i foarte valoroase, din aur, argint i sticl ce scnteiau,
talismane inscripionate cu simboluri ale cror nelesuri erau ngropate n
negura timpului.

Yarvi i ddu seama atunci c ea trebuia s fie Mama Scaer, preoteasa lui
Gorm. Cea care trimisese porumbelul Mamei Gundring, ademenindu-l pe
tatl lui Yarvi cu promisiuni de pace i mpingndu-l ctre moarte.

Ce rege al Gettlandului a ordonat un asemenea mcel? ntreb ea cu o voce


la fel de rece precum cea a unui porumbel.

Odem.

i Yarvi i ddu seama, ndurerat, c era adevrat.


******ebook converter DEMO Watermarks*******
Una din buzele femeii se strmb de parc ar fi gustat ceva acru.

Deci vulpea i-a ucis fratele, lupul.

Animlue trdtoare. Gorm oft, rsucindu-i absent un mner de sabie n


jurul lanului. Trebuia s vin i asta, era ceva sigur. Aa cum, la fel de sigur,
Soarele Mam este urmat pe cer de Tatl Lun.

Tu l-ai ucis pe Regele Uthrik, se trezi Yarvi c scuip din gura-i nsngerat.

Aa se spune? Gorm i ridic braele masive, n timp ce armele de la


centur se micau ncolo i ncoace. Atunci de ce nu m flesc cu asta? De ce
nu compun barzii mei povestea, spre a fi cntat? N-ar fi triumful meu un
cntec vrednic? Rse, coborndu-i braele. Minile-mi sunt pline de snge
pn la umeri, fiule de buctar, pentru c din toate lucrurile, sngele m
satisface cel mai mult. Dar, trebuie s recunosc cu tristee, nu toi cei care mor
n lume sunt ucii de mine.

Unul dintre pumnale atrna lejer la centura regelui, cu mnerul din corn
ndreptat nspre Yarvi. L-ar fi putut nfca. Dac ar fi fost tatl sau fratele
su, ori chiar viteazul Keimdal, cel care murise ncercnd s-i apere regele,
i-ar fi dorit s apuce cuitul la i s-l mplnte n burta lui Grom-gil-Gorm,
pentru a-i ndeplini jurmntul de rzbunare.

i doreti fleacul sta? Gorm scoase cuitul i i-l ntinse lui Yarvi, inndu-l
de lama strlucitoare. Atunci ia-l. Dar ar trebui s tii c Mama Rzboi a suflat
deasupra mea, n leagn. S-a prezis c niciun om nu m va putea omor.

Ct de imens prea, pe fondul unui cer alb, cu prul flfindu-i, cu zalele


strlucind i cu zmbetul plcut pe faa-i btut de vreme. Oare Yarvi jurase
rzbunare mpotriva acestui uria? El, o jumtate de om, cu o mn subire i
palid? S-ar fi amuzat pe seama unei asemenea arogane dac n-ar fi
tremurat de frig i team.

Ar trebui nfipt ntr-o eap pe plaj, cu maele atrnndu-i, pentru corbi,

******ebook converter DEMO Watermarks*******


zise preoteasa lui Gorm, cu ochii ei albatri fixai asupra lui Yarvi.

Aa spui mereu, Mam Scaer. Gorm i atrn cuitul la loc, la centur. Dar
corbii nu-mi mulumesc niciodat. sta-i doar un bieel. Este greu de crezut
c oroarea asta a fost ideea lui. Mai aproape de adevr dect credea el. Spre
deosebire de onorabilul Rege Odem, eu n-am nevoie s m mndresc cu
uciderea celor lipsii de aprare.

Dar cum rmne cu dreptatea? Preoteasa privea ncruntat la cadavrele


nfurate n linolii, cu muchii jucndu-i pe sub pielea de pe capul ras.
Oamenii de rnd tnjesc dup rzbunare.

Gorm i uguie buzele i scoase un sunet asemntor cu trasul unui vnt.

Masa oamenilor de rnd trebuie s fie avid. N-ai nvat nimic de la Regina
de Aur a Gettlandului, neleapta i frumoasa Laithlin? De ce s ucizi ceea ce
poi vinde? Punei-i o zgard n jurul gtului i ducei-l alturi de ceilali.

Yarvi gemu cnd unul dintre brbai l tr dup el, n timp ce altul i strnse
un inel din fier brut n jurul gtului.

Dac te rzgndeti n privina cuitului, strig Gorm dup el, cu un zmbet


larg pe fa, m poi cuta. Rmi cu bine, fostule fiu de buctar.

Ateapt! uier Yarvi, realiznd ce urma s se ntmple, cu mintea cutnd


febril ceva de care s se agae. Ateapt!

Ce? ntreb Mama Scaer. Fcei-l s tac!

O lovitur n stomac i tie respiraia. l forar s stea nemicat peste o


buturug i, n timp ce unul din ei gfia inndu-l nemicat, cellalt aduse
bolul, ncins pn devenise galben de la forj, inndu-l cu un clete i
ncercnd s-l bage n clema zgrzii. Primul brbat izbi bolul cu un ciocan,
forndu-l s intre la locul lui, dar ddu gre, izbindu-l piezi i mprtiind
fier topit pe gtul lui Yarvi.

******ebook converter DEMO Watermarks*******


Nu mai ndurase niciodat o asemenea durere i url precum apa ce fierbe
ntr-un ibric, plngnd, vitndu-se i zbtndu-se pe buturug, pn cnd
unul din ei l apuc de cma i-l azvrli ntr-o balt puturoas, pentru ca
fierul s se rceasc, uiernd.

Un fiu de buctar mai puin. Mama Scaer avea chipul alb ca laptele i neted
ca marmura, n timp ce ochii i erau albatri precum cerul iarna, fr urm de
mil n ei. Un sclav n plus.

******ebook converter DEMO Watermarks*******


II

VNTUL DIN SUD

******ebook converter DEMO Watermarks*******


Ofertele cele mai ieftine

Yarvi sttea ghemuit n ntunericul puturos, trecndu-i degetele peste


arsurile nevindecate de pe gt i peste cojile de pe scalpul ras grosolan,
transpirnd ziua i tremurnd noaptea, ascultnd vaietele, scncetele i
rugminile fr rezultat rostite n zeci de limbi. Scoase de gturile rguite
ale renegailor din jurul su. Iar ale sale erau cele mai zgomotoase.

La nivelul de deasupra erau cei mai valoroi, curai i bine hrnii, aliniai pe
strad, cu zgrzi de sclavi lustruite, acolo unde ar fi reprezentat o afacere
profitabil. n spatele magazinului erau cei mai puin puternici, mai puin
dotai sau mai puin prezentabili, legai de perete i btui pn cnd
zmbeau la vreun cumprtor. Acolo, jos, n ntuneric i-n mizerie, erau
inui cei mai n vrst, bolnavii, cei lipsii de daruri i schilozii, lsai s se
bat pe resturi ca porcii.

Aici, n ntinsa pia de sclavi din Vulsgard, capitala Vansterlandului, toat


lumea avea un pre, iar banii nu erau risipii aiurea pe cei care nu valorau
nimic. Un simplu calcul de costuri i profit, fr loc pentru sentimente. Acolo
puteai afla ct valorai cu adevrat, iar Yarvi descoperi ceea ce bnuise de
mult timp.

Nu valora aproape nimic.

La nceput, mintea i clocise numai planuri, stratageme i fantezii de


rzbunare. Fusese bntuit de un milion de lucruri pe care le-ar fi abordat n
mod diferit. Dar acum nu-l mai bntuia niciunul. Dac ar zbiera c el este
adevratul rege al Gettlandului, cine ar crede-o? De-abia dac el nsui mai
credea asta. i dac ar gsi o modalitate de-a-i face s cread? Treaba lor era
s vnd oameni. I-ar stabili o rscumprare, n mod sigur. Oare unchiul
Odem s-ar bucura s-i recapete nepotul pierdut, pentru a-i purta din nou de
grij? Fr ndoial. O bucurie exprimat printr-un surs linititor i calm ca
zpada proaspt czut.
******ebook converter DEMO Watermarks*******
Aa c Yarvi sttea ghemuit n acea mizerie insuportabil, dup ce-i dduse
seama c un om se putea obinui cu orice, orict de greu de crezut ar fi prut
la nceput.

n cea de-a doua zi de-abia dac mai lua n seam putoarea.

n cea de-a treia zi se nghesuise recunosctor alturi de ceilali semeni btui


de soart, la cldur, pentru a se proteja de frigul nopii.

n cea de-a patra zi scormonea prin mizerie la fel de lacom ca oricare de


acolo, atunci cnd li se aruncau lturile ce le serveau drept hran.

n cea de-a cincea noapte de-abia dac i mai amintea chipurile celor pe care-
i cunotea cel mai bine. Mama sa i Mama Gundring devenir figuri neclare,
trdtorul de unchiu-su i tatl su mort se transformar ntr-o singur
figur, pe Hurik nu-l mai putu deosebi de Keimdal, figura lui Isriun deveni
fantomatic.

Ce ciudat, cum un rege se poate transforma rapid ntr-un animal. Sau o


jumtate de rege poate deveni o jumtate de animal. Poate c i cei pe care-i
ridicm nu ajung prea mult deasupra mocirlei.

Nu cu mult dup rsrit, n cea de-a aptea zi a lui petrecut n iadul acela
fcut de om, n strigtele negustorului de vizavi mbrcat n armura luat de
la un cadavru, care tocmai ncepea s provoace ipetele psrilor de mare,
Yarvi auzi o voce de afar:

Cutm oameni care pot s trag la vsle, spunea aceasta, pe un ton adnc i
linitit. Vocea unui om obinuit s vorbeasc deschis i s se tocmeasc fr a
se lsa impresionat.

Nou perechi de mini. O voce mai moale, mai discret, urm dup prima.
Evenimentele recente ne-au lsat ceva guri pe bnci.

Desigur, prieteni! Vocea proprietarului magazinului i al lui Yarvi, acum

******ebook converter DEMO Watermarks*******


alunecoas i lipicioas ca mierea cald. Iat-l pe Namev din Shend, campion
n inutul su, capturat n btlie! Vedei ct de nalt este? Uitai-v la umerii
lui. V-ar putea trage nava singur. Nu vei mai ntlni un om mai nzestrat

Un grohit de porc dinspre primul client.

Dac am cuta calitate, ne-am duce n cellalt capt al strzii.

Nu ungi osia cu cel mai bun ulei, veni cea de-a doua voce.

Pai deasupra, praf mprtiindu-se i umbre micndu-se prin dungile de


lumin strecurate printre scndurile de deasupra capului lui Yarvi. Sclavii din
jurul su nepenir, inndu-i respiraia pentru a putea asculta. Vocea
proprietarului magazinului rzbtea nbuit pn la urechile lor, acum mai
puin mieroas.

Iat ase inglingi zdraveni. Vorbesc puin Limba, dar neleg biciul suficient
de bine. Bune alegeri pentru munca grea, la un pre excelent

Nu ungi osia nici cu picturi de grsime, zise a doua voce.

Condu-ne n beci, la slnin, negustorule de sclavi, mri prima voce.

Balamalele umede scrir cnd ua din captul scrilor fu deschis, toi


sclavii strngndu-se ntr-o grmad tremurnd la apariia luminii, cu Yarvi
ntre ei. Sclavia era nou pentru el, dar avea o lung experien atunci cnd
trebuia s se ascund. Cu multe blesteme i lovituri de b, negustorul de
sclavi i strnse ntr-un ir ce tremura i se vita, cu lanuri zngnitoare.

ine-i mna aia ascuns, uier el, iar Yarvi i-o rsuci, trgndu-i mneca
zdrenroas peste ea. S fie cumprat era singura lui dorin, s fie ales i
scos din iadul acela puturos, n spaiul deschis al Soarelui Mam.

Cei doi clieni coborau cu grij pe scri. Primul era chel i robust, cu un bici
ncolcit la centura btut cu inte i cu un mod de-a privi pe sub sprncenele
stufoase care-i sugera c nu era omul cu care s te pui. Al doilea era mult
******ebook converter DEMO Watermarks*******
mai tnr, nalt, slab, cu o barb rar i cu buze subiri, rsfrnte ntr-un surs
amar. Yarvi prinse sclipirea unei zgrzi la gt. El nsui un sclav, deci, dei,
judecnd dup mbrcminte, unul favorizat.

Negustorul de sclavi se nclin i fcu un gest cu bul nspre irul de


nefericii.

Ofertele mele cele mai ieftine.

Nu se deranj s mai adauge vreun cuvnt n plus. Cuvintele plcute ar fi


sunat absurd n locul acela.

Astea sunt nite rmie zdrenroase, spuse sclavul, strmbnd din nas
din cauza mirosului.

nsoitorul su mai solid nu era deranjat. l prinse pe sclav cu un bra


musculos, vorbindu-i ncet n haleen:

Vrem vslai, nu regi.

Era o limb folosit n Sagenmark i printre insulari, dar Yarvi fusese instruit
pentru a deveni preot, aa c tia majoritatea limbilor vorbite n jurul Mrii
Sfrmate.

Cpitanul nu-i prost, Trigg, zicea sclavul cel chipe, pipindu-i nervos
zgarda. Dac-i d seama c-am pclit-o?

Vom spune c asta a fost cea mai bun ofert. Trigg evalu cu o privire
calm mulimea mohort. Apoi o s-i oferi o alt sticl i va uita cu totul
despre asta. Sau nu-i trebuie argintul, Ankran?

tii c-mi trebuie.

Ankran ddu la o parte mna lui Trigg, cu gura nc strmbat de dezgust.


De-abia deranjndu-se s-i priveasc, i scotea pe sclavi din ir. sta sta
sta Mna i ezit deasupra lui Yarvi, ncepu s se mite
******ebook converter DEMO Watermarks*******
Pot vsli, domnule.

Era cea mai mare minciun pe care o rostise pn atunci Yarvi. Am fost
ucenicul unui pescar.

Ankran alese nou pn la urm. Printre ei era un orb din Throvenland, care
fusese vndut de tatl su pentru a nu fi nevoit s-i vnd vaca, un insular
btrn, cu spatele ncovoiat i un vansterman care de-abia reuea s se
opreasc din tuit pentru a reui s justifice banii dai pe el.

A, i Yarvi, regele de drept al Gettlandului.

Tocmeala pentru pre fusese necrutoare, dar, n final, Trigg i Ankran


reuir s ajung la o nelegere cu negustorul de sclavi. Cteva piese din
argint ajunser n minile negustorului, o mic parte din ele se ntoarser n
geanta cpitanului, dar mai multe fur ndesate n buzunarele cumprtorilor
i, astfel, realiz Yarvi, furate de la cpitanul lor.

Dup calculele sale, fusese vndut pentru un pre echivalent cu cel al unei oi,
sau chiar mai puin.

Dar nu se plnse deloc de pre.

******ebook converter DEMO Watermarks*******


O familie

Vntul din Sud se legna lng cheiuri, n port, dei vntul ce-o legna nu
arta nicidecum ca o briz cldu.

Prin comparaie cu navele rapide i zvelte ale Gettlandului, era un monstru


greoi, nu prea nalt, dar foarte lat n partea de sus, cu lemnul prost
ntreinut, acoperit de muchi i de scoici, avnd dou catarge scurte i
groase, dou duzini de vsle enorme pe fiecare parte i cabine joase, cu
ferestre nguste, la prova grosolan i la pup.

Bun venit acas, zise Trigg, mpingndu-l pe Yarvi printre dou grzi, n
direcia pasarelei pentru urcarea pe nav.

O tnr cu pielea nchis la culoare sttea pe acoperiul cabinei de la pup,


legnndu-i un picior n timp ce privea noii sclavi care urcau trindu-i
picioarele.

tia-s cei mai buni pe care i-ai putut gsi? ntreb ea cu o vag urm de
accent, dup care sri jos fr niciun efort. i ea avea o zgard de sclav, ns
era confecionat din srm rsucit, iar lanul uor i atrna cu lejeritate n
jos, parial rsucit n jurul braului, de parc ar fi fost o podoab pe care ea
alesese s-o poarte. O sclav i mai favorizat dect Ankran, deci.

l verific n gur pe vanstermanul care tuea, i, l mpunse pe shend n


spatele-i cocoat i-i umfl obrajii a dezgust.

Cpitanul nu va fi prea mulumit de scursurile astea.

i unde se afl ilustrul nostru ef?

Ankran prea s tie deja rspunsul.

Adormit.

******ebook converter DEMO Watermarks*******


Beat?

Ea se gndi la asta, micndu-i gura de parc ar fi fcut vreun calcul.

Treaz n niciun caz.

Tu f-i griji de direcia n care navigm, Sumael, mormi Trigg,


mpingndu-i din nou pe cei ce fuseser adui odat cu Yarvi. Vslaii sunt
treaba mea.

Sumael miji ochii i l privi pe Yarvi cnd acesta i tri picioarele pe lng
ea. Avea o cicatrice i o gaur n buza de sus, n care avea nfipt un mic
triunghi alb confecionat dintr-un dinte, iar Yarvi se trezi c se ntreab din ce
inut sudic o fi provenind i cum de ajunsese ea acolo, dac era mai n vrst
sau mai tnr dect el, cci era greu de spus din cauza prului ei tuns foarte
scurt

Ea ntinse rapid mna i-l nfc de ncheietur, rsucindu-i-o cu palma n


sus, astfel nct mna i iei din mnec.

sta are o mn beteag. Nicio batjocur, doar o afirmaie, de parc ar fi


gsit o vac bolnav ntr-o ciread. Are doar un deget la mna asta. Yarvi
ncerc s-i smulg mna din strnsoare, ns ea era mai puternic dect
prea. Iar asta nseamn c nu e bun de nimic.

Negustor de sclavi nenorocit! Ankran i fcu loc cu coatele pentru a-l apuca
pe Yarvi de ncheietur, dup care i-o rsuci pentru a se uita la ea. Ai zis c
poi vsli.

Yarvi nu putu dect s ridice din umeri i s murmure:

N-am zis c pot vsli bine.

Nu mai poi avea ncredere n nimeni, zise Sumael, cu o sprncean neagr


ridicat. Cum va putea el vsli doar cu o mn?

******ebook converter DEMO Watermarks*******


Va trebui s se descurce, spuse Trigg, dnd s urce la ea. Avem nou locuri
i nou sclavi. Se apropie de Sumael i-i zise, n timp ce-i inea nasul mic i
strmb la distan de un deget de nasul ei ascuit: Doar dac nu vrei s ocupi
tu un loc pe bnci.

Ea i linse gaura din buz i se ddu cu pruden napoi.

M duc s m ocup de cursul de mers, se poate?

Bun idee. Leag-l pe schilod la vsla lui Jaud.

l trr pe Yarvi de-a lungul unei pasarele ntinse pe deasupra punii, chiar
prin mijloc, trecur de bncile aezate pe fiecare parte, unde la fiecare vsl
edeau cte trei oameni, toi rai n cap, toi slabi, toi cu zgrzi la gt i toi
privindu-l cu un amestec de mil, autocomptimire, plictiseal i dispre.

Un brbat era ghemuit, sprijinindu-se n genunchi i-n mini, frecnd


scndurile punii, cu faa acoperit de lae de pr ncurcat i de barb
decolorat, ntr-o poziie att de umilitoare nct i fcea chiar i pe cei mai
amri vslai s arate ca nite prini. Una din grzi l lovi neglijent, aa cum
ai lovi un cine vagabond, i-l trimise rostoglindu-se pe jos, trgnd dup el
un lan de o lungime considerabil. Nava nu prea aprovizionat aa cum
trebuie, ns de lanuri chiar nu ducea lips.

l trntir pe Yarvi cu violen inutil ntre ali doi sclavi, care nu preau a fi
o pereche prea primitoare. La captul vslei se afla un brbat masiv din sud,
cu o mas de muchi acolo unde ar fi trebuit s aib gtul i cu capul lsat pe
spate pentru a putea vedea psrile marine cum se rotesc. Lng lactul cu
care era prins lanul vslei se afla un btrn trist, cu brae puternice acoperite
de pr des, cenuiu, cu obraji plini de vene sparte de la statul o via ntreag
sub cerul liber, care-i zgndrea btturile din palmele-i masive.

Zei nendurtori, mormi btrnul, cltinnd din cap cnd grzile l legar
pe Yarvi n lanuri de banc, alturi de el, avem un schilod la vsl.

******ebook converter DEMO Watermarks*******


Te-ai rugat s primeti ajutor, nu-i aa? zise sudicul, fr s priveasc n jur.
Iat ajutorul.

M-am rugat s primim un ajutor cu dou mini.

Fii mulumit pentru jumtate din ce te-ai rugat, zise Yarvi. Crede-m, nu m-
am rugat pentru nimic din ce-i aici.

Brbatul masiv i mic uor buzele, n timp ce-i arunc lui Yarvi o privire
piezi.

Cnd ai o greutate de ridicat, mai bine o ridici, dect s te plngi. Eu sunt


Jaud. Partenerul tu de vsl cel acru este Rulf.

Eu m numesc Yorv, zise Yarvi, ncepnd deja s-i modifice povestea. S ai


grij de viaa ta aa cum ai avea grij de grnele proprii iarna, ar fi zis Mama
Gundring. Eram fiu de buctar

Cu o rotire a limbii ndelung exersat i cu o rsucire a capului, btrnul


scuip dincolo de parapetul navei.

Acum nu eti nimic i gata. Uit tot, cu excepia urmtoarei trageri. Asta i
va uura oarecum sarcina.

Jaud i nbui un oftat.

Nu-l lsa pe Rulf s goneasc tot rsul din tine. El e acru ca lmile, dar i-ai
dori ca el s-i apere spatele. i dezumfl obrajii. Dei, trebuie s
recunoatem, din moment ce e legat n lanuri lng tine, asta n-o s se
ntmple niciodat.

Yarvi scoase un chicotit trist, probabil primul de cnd fusese luat sclav.
Probabil primul de cnd fusese numit rege. ns el i-aa nu rdea prea des.

Ua cabinei de la pup se deschise larg i o femeie pi ano n lumin, cu


minile ridicate pompos i ipnd:
******ebook converter DEMO Watermarks*******
M-am trezit.

Era foarte nalt, cu trsturile ascuite ale unui oim, cu o cicatrice palid de-
a lungul unui obraz negricios i cu prul strns ntr-o coad. Hainele i erau
un amestec iptor provenit din cele mai ciudate porturi din vreo
dousprezece inuturi o cma zdrenuit din mtase, care-i flutura la
mneci, o mantie de blan argintie, pe care o umfla briza mrii, o mnu
fr degete pe o mn, pe cnd cealalt i era acoperit de inele i o centur n
care erau btute cristale, de care era prins mnerul unei sbii curbate, care
atrna absurd de jos.

l lovi cu piciorul pe cel mai apropiat vsla pentru a-i putea propti cizma
ascuit pe banca pe care sttuse acesta i rnji ctre restul navei, sclipiri de
aur ntrezrindu-i-se printre dini.

Imediat sclavii, grzile i marinarii ncepur s aplaude. Singurii care nu


aplaudau erau Sumael, care i mpungea obrazul cu limba, cocoat sus pe
acoperiul cabinei de la pup, ceretorul care continua s frece pasarela de
deasupra punii cu o piatr i Yarvi, fostul rege al Gettlandului.

Trf afurisit, scrni Rulf, dei continua s rnjeasc n timp ce aplauda.

Mai bine-ai aplauda, murmur Jaud.

Yarvi i ridic minile.

Sunt mai slab nzestrat pentru asta dect pentru vslit.

Micuilor, micuilor! susur femeia, cu pumnul acoperit de inele lipit de


piept, emoionat. M onorai prea mult. Nu v lsai oprii, totui. Pentru cei
care ni s-au alturat de curnd, eu sunt Ebdel Aric Shadikshirram, cpitanul
i protectorul vostru. Poate ai auzit de mine, cci numele meu este faimos
de-a lungul Mrii Sfrmate i dincolo de ea, pn la zidurile Primului dintre
Orae i dincolo de el.

******ebook converter DEMO Watermarks*******


Faima ei nu ajunsese pn la Yarvi, ns Mama Gundring spunea mereu c
oratorul nelept nva mai nti s fie tcut.

V-a putea rsfa cu poveti fascinante din trecutul meu zbuciumat,


continu ea, jucndu-se cu un cercel confecionat din aur i pene, ce-i atrna
mai jos de umeri. Cum am condus flota victorioas a mprtesei n Btlia de
la Fulku, cum a fost pe cnd eram iubita favorit a Ducelui Mikedas nsui,
dei am refuzat s-i devin soie, cum am zdrobit blocada la Inchim, cum am
navigat prin cea mai fioroas furtun de la Sfrmarea Zeiei ncoace, cum
am vnat o balen, i bla, bla, bla, dar pentru ce? l btu cu afeciune peste
obraz pe cel mai apropiat sclav, destul de tare nct zgomotul s se fac auzit
cu claritate. ntr-un cuvnt, nava asta este casa voastr acum, iar pe aceast
nav eu comand, iar voi suntei jos de tot.

Noi suntem mrei, veni cu ecou vocea lui Trigg, mturnd bncile cu
privirea-i ncruntat, iar voi suntei jos de tot.

Bune profituri pe ziua de azi, dei, din pcate, a fost nevoie s nlocuim
civa din camarazii votri. Nenumratele catarame de la cizmele cpitanului
clincneau n timp ce ea pea ano printre bnci. V vei stura cu toii de
pine i de vin desear. Chiote de bucurie rzlee se fcur auzite cu ocazia
acestui spectacol de generozitate. Dei mi aparinei cu toii

Trigg i drese glasul cu zgomot.

i celorlali acionari de pe vajnicul nostru vas

Trigg ddu aprobator din cap.

mi place s cred c noi suntem cu toii o familie! Cpitanul cuprinse


ntreaga nav cu braele deschise, cu mnecile enorme fluturnd n vnt, ceea
ce-o fcea s semene cu o pasre marin uria i rar, pe cale s-i ia zborul.
Eu, bunica cea indulgent, Trigg i grzile sale sunt unchii cei amabili, iar voi
suntei progeniturile cauzatoare de probleme. Unii contra Mrii Mam cea
lipsit de mil, care pentru marinari este ntotdeauna cel mai nendurtor
******ebook converter DEMO Watermarks*******
duman! Copilai, voi suntei norocoi, pentru c marile mele slbiciuni au
fost dintotdeauna compasiunea, drnicia i buntatea. Rulf arunc o flegm
n semn de dezgust cnd auzi asta. Cei mai muli dintre voi vei nelege c e
de bun-sim s fii nite odrasle asculttoare, ns probabil i aici
zmbetul lui Shadikshirram se evapor, lsnd n urm o masc a durerii,
exist printre voi nemulumii care vor s mearg pe un drum diferit.

Trigg mri dezaprobator.

Care s ntoarc spatele familiei care i iubete. Care se gndesc s-i


abandoneze fraii i surorile. Care vor s prseasc fria noastr loial ntr-
un port sau altul. Cpitanul i plimb vrful degetului peste conturul
cicatricei subiri de pe obraz i strnse din dini. Sau chiar s ridice o mn
trdtoare asupra celor care-i ngrijesc cu afeciune.

Trigg scoase un uierat ngrozit.

Dac vreun diavol o s v trimit asemenea gnduri pe drum Cpitanul


se aplec uor deasupra punii. Gndii-v la ultimul om care a ncercat asta.
Se ndrept de spate, trgnd cu slbticie de lan i smulgndu-l pe
ceretorul jegos care freca puntea, trntindu-l pe jos ntr-un amestec de
membre, zdrene i pr. S nu lsai niciodat aceast creatur
nerecunosctoare s se apropie de vreo lam! Clc peste el, aa trntit pe jos
cum era. Nici mcar de un cuit pentru mas, de vreo unghier sau de vreun
crlig de pescuit! Se plimb cu picioarele pe el, tocurile ascuite nepndu-l
n spate, neezitnd niciun pas, n ciuda terenului accidentat. El e un nimic, m
auzii?

Trf afurisit, murmur Rulf din nou, n timp ce ea srea cu graie de pe


ceafa ceretorului.

Yarvi l urmri pe curtorul vrednic de mil cum se ridic n picioare,


tergndu-se de snge la gur i recuperndu-i piatra pentru frecat, i cum se
mpletici fr a scoate un sunet napoi la treaba lui. Doar ochii i fur vizibili

******ebook converter DEMO Watermarks*******


prin prul nclcit pentru o fraciune de secund, fixai pe spatele cpitanului
care se ndeprta, strlucitori ca stelele.

Acum! strig Shadikshirram, crndu-se fr efort pe scara ctre


acoperiul cabinei de la pup i oprindu-se pentru a-i flutura degetele pline
de inele. Spre sud, ctre Thorlby, micuii mei! Profiturile ateapt! i,
Ankran?

Cpitane, zise Ankran, nclinndu-se att de mult nct aproape atinse


puntea.

Mai adu-mi nite vin, toate prostiile astea mi-au fcut sete.

Ai auzit-o pe bunic! rcni Trigg, descolcindu-i biciul.

Urmar zornituri i strigte, uierat de funii i scrit de scnduri, n timp


ce puinii marinari liberi i mpreau sarcinile, pregtind Vntul din Sud s
prseasc golful din Vulsgard.

Acum ce? murmur Yarvi.

Rulf scoase un uierat amar cnd auzi asemenea ignoran.

Acum? Jaud i scuip n palme i-i strnse minile puternice n jurul


mnerelor lustruite ale vslelor. Vslim.

******ebook converter DEMO Watermarks*******


Tragei

Destul de curnd, Yarvi i dori s fi rmas n beciul negustorului de sclavi.

Tragei.

Cizmele lui Trigg stabileau un ritm nemilos n timp ce strbteau pasarela, cu


biciul ncolcit n jurul pumnilor crnoi, privirea mturndu-i bncile pentru
sclavii ce aveau nevoie de ncurajarea sa i vocea bubuindu-i cu o regularitate
nemiloas.

Tragei.

N-a fost nicio surpriz pentru Yarvi atunci cnd a realizat c e chiar mai greu
s strng mnerul vslei cu mna-i schiload dect s strng mnerul
scutului. Dar Trigg l-a fcut s-i aduc aminte de Maestrul Hunnan ca de o
ddac grijulie. Biciul era primul rspuns la orice ntrebare, dar cnd din
mna lui Yarvi nu mai rsrir alte degete ca urmare a biciuirii, nu mai
rmase dect ncheietura de la mna schiload spre a fi lovit cu biciul.

Tragei.

Cu fiecare tragere imposibil de mnerul acelei vsle oribile, spatele i umerii


lui Yarvi deveneau i mai dureroi. Dei cptueala bncilor fusese tocit de
ajunsese un fel de mtase moale, iar mnerele fuseser tocite, aproape
lustruite de vslaii de dinainte, cu fiecare tragere ezutul i era din ce n ce
mai julit, iar n palme avea tot mai multe bici. Cu fiecare tragere, tieturile
de la bici, rnile de la loviturile de cizm i arsurile ce se vindecau foarte greu
n jurul zgrzii din metal brut, combinate cu apa de mare i cu transpiraia
srat, fceau usturimea s devin de nesuportat.

Tragei.

Yarvi nu i imaginase niciodat c o asemenea suferin putea fi ndurat,


******ebook converter DEMO Watermarks*******
ns ceea ce era cu att mai uimitor era cum un bici strunit de mini miastre
i poate face pe oameni capabili de eforturi inumane. Destul de repede,
pocnetul ndeprtat al biciului sau chiar tritul cizmelor lui Trigg,
apropiindu-se sau plimbndu-se pe pasarel, l fceau pe Yarvi s tresar, s
scnceasc i s trag mai tare de vsl, cu saliva picurndu-i printre dinii
ncletai.

Biatul sta nu va rezista, mria Rulf.

Cte o tragere o dat, murmura Jaud cu blndee, ale crui trageri erau
ntotdeauna puternice, linitite, regulate, de parc era un om din lemn i fier.
Respir uor. Respir odat cu vsla. Cte o tragere pe rnd.

Iar ochiurile vslelor zorniau i lanurile zngneau, frnghiile uierau i


scndurile scriau, sclavii de la vsle gemeau, blestemau, se rugau sau
pstrau o tcere ursuz, n timp ce Vntul din Sud nainta i tot nainta.

Cte o tragere o dat. Vocea calm a lui Jaud era un alint n marea de
suferin. Cte o tragere pe rnd.

Yarvi nu putea spune cu siguran ce tortur era mai rea pictura biciului,
pielea julit, arsura din muchi, foamea, vremea, frigul sau jegul. i totui,
nesfrita frecare pe care cel ce motruia o fcea cu piatra de-a lungul i de-a
latul punii din nou i din nou, prul lui slinos fluturndu-i, spatele-i brzdat
de cicatrice ntrezrindu-i-se printre zdrene i buzele rsfrnte care lsau s i
se vad dinii i reaminteau lui Yarvi c putea fi i mai ru.

ntotdeauna putea fi i mai ru.

Tragei.

Cteodat zeilor le era mil de starea nenorocit n care se afla Yarvi i


trimiteau o boare de vnt favorabil. Atunci Shadikshirram i arta zmbetul
aurit i, cu aerul unei mame care sufer de mult timp pentru c nu se poate
abine de la a-i rsfa odrasla nerecunosctoare, ordona ca vslele s fie

******ebook converter DEMO Watermarks*******


retrase i ca velele greoaie din pnz, cu benzi din piele prinse pe margini s
fie desfcute, declamnd public c ndurarea era cea mai mare slbiciune a ei.

Cu un plns plin de recunotin, Yarvi se sprijinea de vsla nemicat a celor


din spatele su i privea cum velele flfiau i se umflau deasupra lui,
inspirnd duhoarea celor peste o sut de oameni transpirai, disperai i
suferinzi.

Cnd ne splm? murmur Yarvi n timpul unei astfel de perioade de


acalmie.

Cnd Marea Mam va prelua friele, mri Rulf.

i asta se ntmpla destul de des. Valurile reci ca gheaa care izbeau exteriorul
navei i atingeau, stropindu-i i udndu-i pn la piele, Marea Mam splnd
puntea i infiltrndu-se pe sub suporturile pentru picioare, pn cnd totul
era acoperit de o crust de sare.

Tragei.

Fiecare grup de trei oameni era legat unul de cellalt cu lanuri, care erau
prinse cu un lact de bncile lor, i doar Trigg i cpitanul aveau cheile. n
fiecare dup-amiaz sclavii de la vsle i mncau poriile srccioase legai
de bnci. n fiecare diminea se aezau pe vine deasupra unei glei jerpelite,
legai de bnci. Dormeau legai de bnci, nvelii cu pturi puturoase i cu
blnuri fr pr, cu aerul ncrcat de gemete, sforituri, bombneli i abur de
la respiraie. O dat pe sptmn stteau legai de bnci, n timp ce capetele
i brbile le erau rase grosolan o msur contra pduchilor care nu-i deranja
pe micii pasageri absolut deloc.

Singura dat cnd Trigg a fost nevoit s scoat cheia i s desfac unul din
lacte a fost cnd vanstermanul care tuea a fost gsit mort ntr-o diminea
friguroas, scondu-l dintre vslaii palizi la fa de pe aceeai banc cu el i
aruncndu-l peste bord.

******ebook converter DEMO Watermarks*******


Singurul care avusese o reacie dup moartea nefericitului a fost Ankran, care
i-a mngiat barba i a zis:

Vom avea nevoie de un nlocuitor.

Pe moment, Yarvi s-a temut c cei care rmseser n via vor fi nevoii s
lucreze i n locul celui ce murise. Apoi a sperat c vor avea ceva mai mult
mncare de mprit. Apoi s-a simit scrbit de modul n care ajunsese s
gndeasc.

Dar nu att de scrbit nct s nu ia raia vanstermanului dac i-ar fi fost


oferit.

Tragei.

N-ar fi putut preciza cu exactitate n cte nopi czuse complet dobort de


oboseal, n cte diminei se trezise scncind nepenit din cauza efortului din
ziua precedent, doar pentru a fi biciuit din nou, sau n cte zile n care
singurul lucru la care se gndise fusese doar urmtoarea tragere a vslei. ns
ntr-un trziu veni i ziua n care nu se mai cufund direct ntr-un somn fr
vise. Cnd muchii ncepur s i se ntreasc, cnd primele bici i se
sparser i cnd biciul nu se mai abtu asupra lui la fel de des.

Vntul din Sud era ancorat ntr-un golf, legnndu-se uor. Ploaia cdea cu
furie, aa c velele fuseser coborte i ntinse deasupra punii, un cort foarte
ntins, zgomotos din cauza picturilor de ploaie cznd pe pnz. Celor care
tiau s pescuiasc le fuseser date undie, Rulf fiind unul dintre ei. Brbatul
se ghemuise n dreptul ochiurilor pentru vsle, optindu-le blnd petilor.

Pentru un om cu o singur mn, zise Jaud, cu lanul zornind, proptindu-i


un picior imens de vsla lor, ai vslit cum trebuie astzi.

hm. Rulf scuip prin ochiul pentru vsl i, la lumina dat de Tatl Lun,
un zmbet deveni vizibil pe faa-i lat. Poate c deja am fcut din tine o
jumtate de vsla.

******ebook converter DEMO Watermarks*******


i, dei unul din ei se nscuse la muli kilometri deprtare, iar cellalt cu
muli ani naintea lui, dei Yarvi putea citi aproape totul despre ei n ochii lor,
dei s trag de o vsl pe o galer cu sclavi nu era nicidecum cea mai
arztoare dorin a fiului Regelui Uthrik al Gettlandului, Yarvi se simi dintr-
odat att de mndru, nct aproape c-i ddur lacrimile, i asta pentru c
ntre camarazii vslai se formeaz o legtur puternic i neobinuit.

Cnd eti nlnuit alturi de un om i i mpari cu el hrana i nefericirea,


cnd mpari cu el loviturile supraveghetorului i capriciile Mrii Mam, cnd
i potriveti ritmul cu al lui atunci cnd tragei mpreun de aceeai vsl
enorm, cnd v nghesuii unul n altul n nopile ngheate sau cnd
nfruntai frigul nendurtor singuri atunci ajungi s cunoti cu adevrat un
om. O sptmn nghesuit ntre Rulf i Jaud i Yarvi deja se ntreba dac
avusese vreodat doi prieteni mai buni dect ei.

Dei asta putea spune mai multe despre viaa lui de dinainte dect despre
prietenii lui din prezent.

n ziua urmtoare Vntul din Sud intr n Thorlby.

Pn cnd Sumael, privind ncruntat din cabina de la pup, nu manevr


galera, dirijnd-o i mpingnd-o prin enalul cu ape agitate pn la locul de
andocare, Yarvi ar fi crezut cu greu c putea tri ntr-o lume precum cea n
care fusese rege. i totui, se afla aici. Acas.

Familiarele case cenuii se nlau etajate, nghesuite pe pantele abrupte, tot


mai vechi i mai impuntoare pe msur ce privirea cercettoare a lui Yarvi
se muta din ce n ce mai sus, pn cnd, cocoat pe stnca perforat de
tunele, ntunecat pe fondul unui cer de culoare deschis, ajunse s
zboveasc asupra citadelei n care crescuse. Putea vedea turnul cu ase laturi
unde se aflau camerele Mamei Gundring, unde i fuseser predate leciile,
unde-i rspunsese la ntrebrile-test i unde i planificase un viitor strlucit
ca preot. Putea vedea cupola din bronz a Slii Zeilor cum strlucea n soare,
cea sub care se logodise cu verioara lui, Isriun, inndu-se unul pe cellalt de

******ebook converter DEMO Watermarks*******


mn, legate una de alta, buzele ei atingndu-i-le pe ale sale. Putea vedea
dealul i mormintele strmoilor si, unde fcuse jurmntul de rzbunare a
morii tatlui su n faa zeilor i a poporului.

Oare Regele Odem sttea acum aezat comod n Jilul Negru, iubit i ridicat
n slvi de cei care se bucurau c au n sfrit un rege demn de admiraie? Cu
siguran.

Oare Mama Gundring era acum preoteasa lui, optindu-i la ureche vorbe
pline de nelepciune? Mai mult ca sigur.

Oare un alt ucenic i luase locul lui Yarvi, stnd pe taburetul lui, dndu-le de
mncare porumbeilor i aducnd ceaiul fierbinte n fiecare diminea? Cum
s nu.

Oare Isriun vrsase lacrimi amare din cauza dispariiei logodnicului ei


schilod? Aa cum l uitase cu uurin pe fratele lui Yarvi, aa va putea uita
nc o dat.

Probabil c mama lui era singura creia i era dor de el, iar asta din cauz c,
n ciuda ireteniei sale, mna de fier cu care inea puterea i slbise fora
dup dispariia fiului-marionet ce fusese cocoat pe tronul lui de jucrie.

Oare arseser o corabie i nlaser un tumul gol n amintirea lui, aa cum


arseser n memoria unchiului Uthil, cel care se necase? Se ndoia.

i ddu seama c i strnsese mna beteag ntr-un pumn noduros i


tremurtor.

Ce te preocup? l ntreb Jaud.

Asta era casa mea.

Rulf oft.

Ascult sfatul cuiva care tie mai multe, fiule de buctar. Trecutul trebuie
******ebook converter DEMO Watermarks*******
ngropat, aa e cel mai bine.

Am fcut un jurmnt, zise Yarvi. Un jurmnt de care nu m pot deprta


vslind.

Rulf oft din nou.

Ascult sfatul cuiva care tie mai multe, fiule de buctar. S nu faci
niciodat un jurmnt.

Dar dac l-ai fcut, zise Jaud. Atunci ce faci?

Yarvi privi ncruntat nspre citadel, strngnd din dini. Poate c zeii i-au
trimis acest supliciu ca pe o form de pedeaps. Pentru c fusese prea
ncreztor, prea vanitos sau prea slab. ns ei l lsaser n via. i dduse
ansa de a-i ndeplini jurmntul. S verse sngele unchiului trdtor. S
recupereze Jilul Negru.

ns zeii nu vor atepta la nesfrit. Cu fiecare zi n plus, memoria tatlui su


se va estompa, cu fiecare amiaz trecut, puterea mamei lui va pli, cu fiecare
amurg trecut, strnsoarea unchiului su asupra puterii va deveni mai
puternic. Cu fiecare apus de soare, ansele lui Yarvi se vor diminua din ce n
ce mai mult.

Lipit de-o vsl i nlnuit de-o banc, nu se va putea nici rzbuna, nici nu-i
va putea recpta regatul, asta era clar.

Trebuia s scape de pe corabie.

******ebook converter DEMO Watermarks*******


Uneltele preotului

Tragere de vsl dup tragere de vsl, dureri de spate, Thorlby, acas, iar
fosta via a lui Yarvi rmase o amintire. Au mpins Vntul din Sud nspre sud,
cu toate c rareori vntul prea s vrea s-i ajute pe vslai. Spre sud, de-a
lungul coastelor zdrenuite ale Gettlandului, cu ale sale insulie i golfuri, cu
satele sale mprejmuite de ziduri, cu navele plutind pe valuri i cu fermele
sale cu garduri de jur mprejur, sus pe dealurile pline de oi.

i lupta lui Yarvi cu vsla continu, nemiloas, cauzatoare de dureri ale


tendoanelor i cu scrnete din dini. Nu putea spune c nvinsese. Nimeni
nu nvinsese. Dar poate c nfrngerile sale nu erau chiar definitive.

Sumael i aduse foarte aproape de coast cnd trecur de gura rului Helm i
atunci oamenii de pe nav ncepur s se roage cu fervoare. Vslaii aruncar
priviri temtoare napoi spre mare, atunci cnd observar un nor negru,
spiralat, ce parc sfia cerul. Nu puteau vedea turnurile construite de elfi,
acum n ruine, de pe insula sfrmat de sub nor, ns toi tiau c era acolo,
amenintoare.

Strokom, murmur Yarvi, ncercnd s vad i temndu-se totodat de ce-ar


fi putut zri.

n trecut oamenii aduseser relicve de la acele ruine blestemate ale elfilor,


dar, din cauza aroganei lor, se mbolnviser i muriser, astfel nct
Consiliul Preoilor interzisese oricui s mai mearg acolo.

Tatl Pace ne protejeaz, mormi Rulf, n timp ce se nchina, iar sclavii nu


avur nevoie de niciun bici pentru a-i dubla eforturile i a lsa n urm acea
umbr.

Yarvi nu realiz c, ironic, asta era singura rut pe care ar fi urmat-o ca s dea
testul pentru a deveni preot. n acea cltorie Prinul Yarvi, nfurat ntr-o

******ebook converter DEMO Watermarks*******


ptur groas, cu crile n mn, nu s-ar fi gndit deloc la suferina ndurat
de sclavii de pe galer. Acum, nlnuit de banc, fcuse din Vntul din Sud
obiectul su de studiu. Un studiu care includea nava, oamenii de pe ea i
modul n care s-ar fi putut folosi de ei pentru a se elibera.

Pentru c oamenii sunt cele mai bune unelte ale unui preot, spunea Mama
Gundring mereu.

Ebdel Aric Shadikshirram, autointitulat negustor, iubit i cpitan de nav,


i petrecea cea mai mare parte a timpului beat sau odihnindu-se dup beie.
Cteodat i se puteau auzi sforiturile prin ua cabinei de la pup, unde
dormea ea, inndu-le companie vslailor care trgeau din greu. Cteodat
sttea n faa teugei ntr-o dispoziie melancolic, cu o mn n old i cu
cealalt innd o sticl pe jumtate plin, gndindu-se ncruntat la faptul c
ar fi fost bine dac vntul ar fi suflat mai cu putere. Iar cteodat se sprijinea
de pasarela de deasupra punii, dndu-le vslailor palme amicale pe spate i
spunndu-le bancuri, de parc ar fi fost prieteni de cnd lumea. Cnd trecea
de motruitorul fr nume nu rata niciodat ocazia s-l loveasc cu piciorul,
s-l strng un pic de gt sau s-i verse oala de noapte n cap; apoi trgea o
duc din sticla de vin i rcnea: nainte, s facem profit!, iar vslaii o aclamau,
i cel care o aclama cel mai puternic putea chiar primi o gur din vinul
cpitanului, pe cnd cel mai puin entuziast putea simi fichiul biciului n
schimb.

Trigg era supraveghetorul, cel care se ocupa de lanuri, cel care se ocupa de
disciplina n rndul oamenilor, al doilea la comand dup cpitan i cel care
avea cot parte din profiturile afacerii. El coordona grzile, care numrau
vreo dou duzini, cele care vegheau asupra sclavilor i care se asigurau c
ritmul impus de cpitan trebuia meninut aa cum dorea ea. Era un brbat
brutal, dar avea simul dreptii, chiar dac uneori mergea prea departe. Nu
avea niciun favorit i nu fcea nicio excepie pentru nimeni. Toi erau biciuii
la fel.

Ankran se ocupa de aprovizionare i din partea lui nu exista niciun pic de


******ebook converter DEMO Watermarks*******
dreptate. Dormea sub punte, printre provizii, i era singurul care prsea
nava n mod regulat. Sarcina sa era s cumpere provizii i haine, pe care le
mprea echipajului, asta dup ce fcea zi de zi o groaz de mici escrocherii
cumpra mncare pe jumtate stricat, micorndu-le oamenilor poriile, i
cumpra haine purtate, acum devenite aproape nite zdrene , mprind
dup aceea profiturile cu Trigg.

De cte ori trecea pe lng Rulf, acesta din urm scuipa cu adnc dezgust:

Ce nevoie are houl sta ticlos de bani?

Unii oameni pur i simplu iubesc banii, spunea Jaud cu blndee.

Chiar i sclavii?

Sclavii au aceleai pofte ca toat lumea. ansa este cea care le satisface
poftele.

Mi se pare corect, spunea i Rulf, privind cu tristee n sus, la Sumael.

Navigatorul i petrecea cea mai mare parte a timpului sus pe acoperiurile


cabinelor, cercetnd hrile i instrumentele de navigaie, urmrind
ncruntat micrile soarelui i ale stelelor i fcnd calcule pe degete, ori
indicnd stnci, micri ale mrii, un nor sau un curent de ap, i
avertizndu-i dup aceea pe ceilali. Atunci cnd Vntul din Sud naviga pe
mare, Sumael putea umbla pe unde dorea, ns cnd nava era acostat n
vreun port, primul lucru pe care-l fcea cpitanul era s-i lege lanul subirel
i lung de un inel de fier din peretele cabinei de la pup. Un sclav cu
abilitile ei valora probabil mai mult dect ntreaga lor ncrctur.

Cteodat se plimba printre vslai, pind neatent peste oameni, vsle sau
bnci, pentru a repara ceva sau pentru a se apleca peste parapetul navei ca s
cerceteze adncimea cu un fir cu plumb. Singura dat cnd Yarvi o vedea
zmbind era cnd se cra n vrful unui catarg i vntul i sufla prin prul
scurt, la fel de fericit acolo pe ct ar fi fost Yarvi n faa focului din camera

******ebook converter DEMO Watermarks*******


Mamei Gundring, cercetnd coasta printr-un tub din alam strlucitoare.

Deja pmnturile acelea aparineau Throvenlandului, cu falezele-i cenuii


asaltate de valuri nemiloase, cu plajele-i cenuii unde marea mnca din
prundi i cu oraele-i cenuii n care lncieri cu zale cenuii priveau
ncruntai de pe fortificaii la navele care treceau.

Casa mea se afla nu departe de aici, zise Rulf, n timp ce punea vslele
deoparte ntr-o diminea mohort, cnd o ploaie mrunt i uda pe toi
pn la piele. La dou zile de mers n interiorul continentului. Deineam o
ferm prosper, cu un co din piatr, i aveam o soie care mi druise doi fii
de ndejde.

Cum ai sfrit aici? ntreb Yarvi, jucndu-se absent cu legtura de la


ncheietura minii stngi.

Am fost un lupttor. Arca, marinar, sbier i jefuitor n timpul lunilor de


var. Rulf i scrpin falca puternic, acoperit deja de o mirite cenuie,
pentru c barba i cretea la doar o or dup ce i fusese ras. Am muncit
dousprezece sezoane sub comanda unui cpitan pe nume Halstam, un tip
foarte calm. Devenisem timonierul lui i, mpreun cu Hopki Degete-
sugrumtoare, cu Jenner cel Albastru i cu ali oameni pricepui, ne bucuram
de un oarecare succes dup ce prduiam, ndeajuns de mare nct s fi putut
sta linitit n faa focului i s beau bere toat iarna.

Berea n-a fost niciodat preferata mea, dar pare o via fericit, zise Jaud,
privind n deprtare. Spre propriul lui trecut fericit, probabil.

A trebuit ca zeii s rd de un om fericit. Rulf hri profund din gt i


scuip cu obid peste bordul navei. ntr-o iarn, probabil cu ghinion pentru
iubitorii de butur, Halstam a czut de pe cal i a murit, iar nava a trecut n
stpnirea fiului su mai mare, tnrul Halstam, care era cu totul alt fel de
om, foarte mndru, tot timpul furios i nu prea nelept.

Cteodat fiul nu seamn deloc cu tatl, murmur Yarvi.


******ebook converter DEMO Watermarks*******
Dei judecata mi spunea c nu procedez bine, am acceptat s-i fiu timonier
i lui i, la nicio sptmn dup ce ieisem din port, ignorndu-mi sfatul, a
ncercat s atace o nav comercial mult prea bine narmat i pzit. Hopki,
Jenner i aproape toi ceilali au trecut prin Ultima Poart n acea zi. Eu m-am
numrat printre cei civa care au fost luai prizonieri i vndui ca sclavi.
Asta se ntmpla acum dou veri i de atunci tot trag la vsl pentru Trigg.

Un sfrit trist, zise Yarvi.

Multe poveti fericite se sfresc aa, coment Jaud.

Rulf ridic din umeri.

Nu m pot plnge. n atacurile noastre cred c am rpit mai mult de zece


inglingi, pe care i-am vndut ca sclavi i de pe urma cror am profitat din
plin. Btrnul ho i frec palma aspr de lemnul vslei. Se spune c ceea ce
semeni aia aduni, i asta mi s-a ntmplat i mie.

N-ai evada dac ai putea? murmur Yarvi, privindu-l pe Trigg pentru a fi


sigur c nu puteau fi auzii.

Jaud pufni.

Exist o fntn n satul n care triam, o fntn cu cea mai dulce ap din
lume. nchise ochii i se linse pe buze, de parc ar fi putut gusta apa. A da
orice s mai pot bea ap din fntna aia. i lu palma de pe vsl. Dar nu pot
face nimic. i uitai-v la cel care a ncercat s scape. i fcu un gest cu capul
nspre motruitor, cu piatra de frecat n mn, frecnd, frecnd, frecnd
ntruna puntea, cu lanul zornind, n timp ce se tra de colo-colo pe
genunchii zdrelii.

Care-i povestea lui? ntreb Yarvi.

Nu-i tiu numele. Cu toii l numim Nimic. Cnd am fost adus pe Vntul din
Sud el trgea la vsl. ntr-o noapte, pe lng coastele Gettlandului, a ncercat

******ebook converter DEMO Watermarks*******


s fug. A reuit cumva s scape din lan i s fure un cuit. A omort trei
paznici i i-a tiat unui al patrulea tendonul de la genunchi, lsndu-l chiop,
apoi i-a fcut cpitanului cicatricea aia de pe obraz, nainte ca ea i Trigg s-l
opreasc.

Yarvi clipi, uitndu-se la motruitorul ce se tra de colo-colo.

i toate astea cu un cuit?

i nu era nici mcar unul mare. Trigg a vrut s-l spnzure de catarg, ns
Shadikshirram a ales s-l lase n via, pentru a servi ca exemplu pentru noi,
ceilali.

ndurarea a fost slbiciunea ei dintotdeauna, zise Rulf i scoase un rs sec,


lipsit de veselie.

i-a cusut rana, zise Jaud, l-a legat cu lanul la enorm, a angajat mai multe
grzi i le-a spus s nu-l mai lase niciodat s mai pun mna pe un cuit, iar
de atunci el freac puntea i nu-l mai auzim scond niciun cuvnt.

i tu? ntreb Yarvi.

Jaud rnji.

O s vorbesc atunci cnd o s am ceva de zis.

Nu, vreau s zic, care-i povestea ta?

Am fost brutar. Funiile scrir cnd se ridic ancora, iar Jaud oft,
frecndu-i palmele de mnerul vslei, pe care tot el l lustruise, fcndu-l s
luceasc. Acum povestea mea e c trag de vsla asta.

******ebook converter DEMO Watermarks*******


Prostul lovete

Jaud trgea de vsl, la fel ca i Yarvi, ale crui btturi se ntriser pn i


pe mna-i beteag, a crui fa se asprise de la vreme i al crui corp devenise
suplu i dur precum biciul lui Trigg. nconjurar Punctul lui Bail n timpul
unei vijelii care-i udase pn la piele, abia putnd s vad fortreaa
impuntoare de acolo din cauza ploii, apoi schimbar direcia spre est, spre
ape mai linitite, aglomerate din cauza navelor de toate formele i toate
naiile, n timp ce Yarvi se agita la vsl, dornic s vad Skekenhouse.

Bineneles c prima dat zri ruinele elfilor. Zidurile gigantice, drepte i


perfect netede la baz, neatacate niciun pic de furia Mrii Mam, erau
zdrenuite i distruse mai sus, cu metalul rsucit vizibil printre crpturi, la
fel ca osul fracturat printr-o ran, avnd deja parapei din zidrie n partea de
sus, cu steagurile Marelui Rege fluturnd mndre.

Turnul Consiliului Preoilor se nla deasupra tuturor. Deasupra tuturor


cldirilor din jurul Mrii Sfrmate, fcnd abstracie de ruinele din Strokom
sau Lanangad, unde niciun om nu ndrznise s peasc. Pentru c trei
sferturi din nlimea lui ameitoare fuseser construite de elfi: stlpi din
piatr fr mbinri, ptrate perfecte, drepte, cu ferestre enorme, acoperite
nc de geamuri negre, fcute tot de elfi.

La o nlime de cinci ori mai mare dect cel mai nalt turn din citadela din
Thorlby, piatra fusese tiat, topit i se solidificase n form de lacrimi
gigantice, atunci cnd avusese loc Distrugerea Zeiei. De acolo n sus,
nenumratele generaii de preoi adugaser haotic scnduri i igl
turnulee, platforme, acoperiuri abrupte, balcoane nesate de couri de fum
i de sfori i lanuri care atrnau, peste care timpul trecuse i lsase urme,
oper de mntuial ce plea n faa perfeciunii absolute de dedesubt.

Pete gri se micau pe cea mai nalt cupol. Porumbei, probabil, la fel ca aceia
de care avusese el grij. i ca acela care l trimisese pe tatl su la moarte.
******ebook converter DEMO Watermarks*******
Aducnd mesaje de la numeroii preoi rspndii n jurul Mrii Sfrmate.
Oare ar putea vedea chiar i ciudatul oim cu aripi din bronz ce transmitea
dorinele Marelui Rege?

n acel turn strvechi ar fi dat Yarvi testul. Aici ar fi putut sruta obrazul
Bunicii Wexen dup ce l-ar fi trecut. Aici s-ar fi sfrit viaa de prin a lui
Yarvi i ar fi nceput cea de preot, iar cea de sclav amrt n-ar mai fi venit
niciodat.

Retragei vslele! strig Sumael.

Retragei vslele! url Trigg, pentru a fi sigur c toat lumea tie c el fusese
cel care dduse ordinul.

Vslele retrase, vslele puse la loc, mormi Rulf. i-ai putea imagina c s-ar
putea hotr dracului odat.

Skekenhouse. Yarvi i scrpin juliturile de la ncheietur, n timp ce Vntul


din Sud acost la chei, iar Sumael se aplec de pe cabina de la pup i strig la
docheri s fie cu bgare de seam. Centrul lumii.

Jaud pufni.

Prin comparaie cu marile orae ale Cataliei, sta-i un grajd.

Nu ne aflm n Catalia.

Nu. Brbatul masiv scoase un oftat adnc. Din pcate.

Docurile duhneau a putreziciune i a descompunere, o duhoare cu o putere


impresionant, ce o acoperea chiar i pe a lui Yarvi i a celorlali sclavi de la
vsle. Multe dintre cheiuri erau goale. Ferestrele cldirilor drpnate din
spate erau nite huri negre i goale. Pe chei era o grmad de gru putrezit,
care deja ncolise. Grzi mbrcate n costumele peticite ale Marelui Rege
leneveau i jucau zaruri. Ceretorii trndveau la umbr. O fi fost el un ora
mai mare, ns nu avea niciun pic din vigoarea oraului Thorlby i nimic din
******ebook converter DEMO Watermarks*******
agitaia sau din cldirile nou-construite ale acestuia.

Or fi fost ruinele lsate de elfi n urm uimitoare, ns ce adugaser oamenii


Skekenhouse-ului era dezamgitor. Yarvi scuip cu precizie n ap.

Drgu. Rulf ddu din cap aprobator. Stilul de-a vsli nu i s-a mbuntit
cine tie ce, ns ai fcut progrese acolo unde conteaz.

Trebuie s v descurcai fr mine, micuilor! Shadikshirram iei ano din


cabin, mbrcat cu hainele de gal, purtnd nc un inel sau dou n plus pe
degete. Sunt ateptat la Turnul Consiliului Preoilor!

Banii notri sunt ateptai, mormi Trigg. Ct ne va costa licena anul sta?

Cred c un pic mai mult dect anul trecut. Shadikshirram i linse


ncheietura unui deget, ncercnd s fac loc pentru nc o bijuterie cu aspect
iptor. Taxele impuse de Marele Rege urmeaz o curb ascendent, n
general.

Mai bine ne-am arunca banii Mrii Mam dect s-i dm acalilor de preoi.

Eu te-a arunca pe tine n Marea Mam, dac n-a ti c ea te-ar azvrli


napoi. Shadikshirram i ridic mna acoperit de bijuterii pentru a i-o
admira. Cu licen putem face comer oriunde n jurul Mrii Sfrmate. Fr
licen pfff.

Scutur mna de parc tot profitul s-ar fi scurs n vnt, printre degete.

Marele Rege este invidios pe propriile-i venituri, murmur Jaud.

Bineneles c e invidios, zise Rulf, privindu-i cpitanul care ncerca s-l


loveasc lene pe Nimic, apoi cum se ndeprta fr grab pe pasarela ce se
balansa, cu Ankran precipitndu-se dup ea, legat cu un lan scurt. Veniturile
sale l-au fcut Mare. Fr de ele ar fi un om obinuit, ca noi ceilali.

Iar oamenii importani au nevoie de dumani cu greutate, zise Jaud, cci


******ebook converter DEMO Watermarks*******
rzboaiele sunt un hobby al dracului de scump.

S construieti temple e aproape la fel de scump. Rulf fcu un gest cu capul


nspre scheletul unei cldiri imense, care se iea dintre acoperiurile aflate cel
mai aproape de ei, nconjurat de o reea att de complicat de schele
ubrede, de macarale i de platforme, nct Yarvi nici mcar nu-i putea ghici
forma.

Acela e templul Marelui Rege?

Ridicat pentru preamrirea noului zeu la care se nchin. Rulf ncerc s


scuipe pe lactul ce le inea lanurile legate, nimerind ns pe scnduri. Un
monument al propriei vaniti. Se lucreaz deja de patru ani i nc nu-i gata
nici pe jumtate.

Cteodat m gndesc c nu exist zei cu adevrat, gndi Jaud cu voce tare,


trecndu-i vrful unui deget peste buzele strnse. Apoi m ntreb cine-mi
face viaa un iad.

Un zeu din vechime, zise Yarvi. Nu unul nou.

Ce vrei s zici? ntreb Rulf.

nainte ca elfii s-i ndrepte lupta mpotriva Ei, exista o singur Zei. ns,
n mndria lor, au folosit un tip de magie att de puternic, nct au spart
Ultima Poart, s-au autodistrus i au sfrmat Zeia Suprem n buci. Yarvi
art nspre antierul cldirii imense. O parte din cei din sud cred c Zeia
Suprem nu putea fi cu adevrat nfrnt. Ei sunt convini c zeii mai mici
sunt de fapt doar aspecte ale Zeiei Supreme. Se pare c Marele Rege Suprem
a realizat ce avantaje are teologia lor. Cel puin, Bunica Wexen i-a vzut
avantajele. Se gndi puin. Ori poate c a cutat s obin vreun profit pentru
a intra n graiile Reginei Sudului, nchinndu-se la aceeai zei. i aminti
lucirea lacom din privirile ei, atunci cnd el ngenunchease n faa ei. Sau
poate c ea crede c cei care ngenuncheaz n faa unui zeu unic vor
ngenunchea mai uor i n faa unui Mare Rege.
******ebook converter DEMO Watermarks*******
Rulf scuip din nou.

Ultimul Mare Rege Suprem a fost destul de ru, ns s-a fcut remarcat ca
primul dintre frai. Cel actual este din ce n ce mai preocupat de putere pe
msur ce nainteaz n vrst. El i cu preoteasa lui nenorocit nu se vor
mulumi pn cnd nu se vor nla deasupra Zeiei Supreme, iar lumea
ntreag le va cdea la picioare, gata s le ling tlpile.

Cine o venereaz pe Zeia Suprem nu-i poate alege singur calea: aceasta i
este aleas de o entitate suprem, zise Yarvi. Nu se poate opune cererilor,
ns trebuie s execute ordinele. Trase de lanul cu care era legat i se uit
ncruntat la el. Zeia Suprem face un lan prin toat lumea, de la Marele
Rege la suveranii mai mici i chiar pn la noi, ceilali, fiecare legtur
aezat ntr-o poziie bine stabilit. n felul acesta, toi sunt sclavi.

Jaud l privea ncruntat, dintr-o parte.

Gndeti cu profunzime, Yorv.

Yarvi ridic din umeri i-i ls lanul s cad.

Gnditul sta m ajut prea puin atunci cnd vine vorba de vslit.

i cum e posibil ca o singur zei s fac toat lumea s funcioneze? Rulf


i ridic minile desfcute, ca pentru a cuprinde ntre ele oraul deczut i pe
toi locuitorii lui. Cum poate exista o singur zei pentru vite i pentru peti,
pentru mare i pentru cer, pentru rzboi i pentru pace n acelai timp? E un
nonsens.

Poate c Zeia Suprem e ca mine. Sumael se ntinse pe acoperiul cabinei,


sprijinindu-se n cot, cu capul proptit pe un umr osos i cu un picior
atrnndu-i peste marginea acoperiului.

Lene? mormi Jaud.

Ea rnji la el.
******ebook converter DEMO Watermarks*******
Ea alege traseul, dar are o groaz de mici zei nlnuii care vslesc.

Scuzai-m, nlimea voastr, zise Yarvi, dar de aici, de unde stau eu, pare
c i tu pori un lan legat la gt.

Pentru moment, spuse ea, nfurndu-i n jurul gtului o parte din lanul
cu care era legat, de parc era o earf.

O singur Zei, pufni Rulf din nou, cltinnd nc din cap n direcia
templului din care se construise doar un sfert.

Mai bine una dect niciuna, mormi Trigg, trecnd pe lng ei.

Sclavii de la vsle amuir cnd auzir asta, pentru c toi tiau c urmtoarea
cltorie i va purta pe lng teritoriul shendilor, cei care nu le artau nicio
ndurare celor ce nu erau de-ai lor, care nu se nchinau niciunui zeu i care nu
ngenuncheau n faa niciunui rege, orict de mare s-ar fi crezut.

Totui, pericolele mari aduc profituri mari, i informase Shadikshirram


echipajul cnd se ntorsese la bord, innd la vedere licena inscripionat cu
rune i cu ochii lucindu-i de triumf, nct cine ar fi vzut-o ar fi putut crede
c i-o nmnase Marele Rege n persoan.

Hrtia aia n-o s ne apere de shendi, mormi cineva de pe o banc aflat


mai n spate. ia i jupoaie prizonierii i-i mnnc propriii mori.

Yarvi pufni. Studiase toate limbile i obiceiurile popoarelor din jurul Mrii
Sfrmate. Ignorana alimenteaz frica, i spunea cteodat Mama Gundring.
Cunoaterea este moartea ignoranei. Atunci cnd nvei despre o ras de oameni
ajungi s afli c i ei sunt oameni ca toi ceilali.

Shendii nu-i iubesc pe strini, din moment ce-i rpim mereu pentru a-i face
sclavi. Nu sunt cu nimic mai slbatici dect oricare dintre noi.

La fel de ru ca sta? murmur Jaud, privindu-l pe Trigg cum i desfcea


biciul.
******ebook converter DEMO Watermarks*******
Vslir nspre est n dup-amiaza aceea, cu o licen nou i cu o ncrctur
nou, dei aveau aceleai lanuri vechi, n timp ce Turnul Consiliului
Preoilor se micora n deprtare, n urma navei lor. La apus se oprir ntr-un
golfule adpostit, cu Soarele Mam aruncnd sclipiri de aur n ap n timp ce
se cufunda la captul lumii, trimind culori ciudate printre nori.

Nu-mi place cum arat cerul n partea aia! Sumael se crase pe unul din
catarge i, cu picioarele nfurate n jurul vergii, privea ncruntat spre
orizont. Ar trebui s rmnem mine aici!

Shadikshirram flutur din mn ca pentru a goni o musc, ignorndu-i


avertismentul.

Furtunile din iazul sta micu nu reprezint niciun pericol, iar eu oricum
sunt foarte norocoas cnd vine vorba de vreme. Mergem nainte. Apoi
arunc o sticl goal n mare i-i fcu semn lui Ankran s-i mai aduc nc
una, ignornd-o pe Sumael i lsnd-o s clatine din cap nspre ceruri.

n timp ce Vntul din Sud se legna uor, iar paznicii i marinarii se


strnseser laolalt n jurul coului pentru jar de la teug ca s joace zaruri
pentru nimicuri, unul din sclavi ncepu s fredoneze un cntec obscen cu o
voce subire i rguit. La un moment dat uit versurile i improviz cu
sunete lipsite de sens, iar la final toi ajunser s rd obosii i s bat cu
pumnii n vsle n semn de aprobare.

Un altul ncepu s fredoneze cntecul lui Bail Constructorul cu o voce de bas


emoionant, cel care de fapt nu construise nimic, ci doar adunase cadavre
grmad, i care se autointitulase primul Mare Rege prin puterea focului, a
sabiei i a vorbelor grele la adresa tuturor. Totui, tiranii au o imagine mai
bun atunci cnd te gndeti la ei la trecut i n curnd alte voci i se alturar.
n cele din urm Bail trecu prin Ultima Poart, aa cum fac toi eroii, iar
cntecul se sfri, aa cum fac toate cntecele, n timp ce interpretul fu
rspltit cu un rnd de bti ale propriilor pumni n lemn.

******ebook converter DEMO Watermarks*******


Cine mai tie o melodie? ntreb cineva.

i spre uimirea tuturor, inclusiv a lui, Yarvi se dovedi c tia una. Era cea pe
care mama sa i-o cnta noaptea, cnd era mic i se temea de ntuneric. Habar
n-avea de ce tocmai acum i revenise n minte, ns vocea i rsun, nalt i
clar, departe de nava mpuit, ctre locurile pe care aceti oameni le
uitaser de mult. Jaud clipea, Rulf privea cu ochii larg deschii, iar lui Yarvi i
se prea c, nlnuit i neajutorat n gaura aia mpuit, nu mai cntase
niciodat att de bine.

Dup ce termin se ls tcerea, cci nu se mai auzeau dect scritul uor al


navei n apa ce clipocea, vntul printre vele i pescruii n deprtare.

Mai cnt unul, ceru cineva.

Iar Yarvi le mai oferi unul, i nc unul, i nc unul. Le fredon cntece de


dragoste pierdut i de dragoste regsit, de acte eroice sau de laitate.
Despre Lay, fiul lui Froki, cel cu snge rece, care dormise chiar i n timpul
unei btlii, i despre Ashenleer, cel cu privirea att de ager, nct putea
numra fiecare fir de nisip de pe plaj. Cnt despre Horald, Cltorul n
Deprtri, cel care l ntrecuse pe Regele Daibei cel cu pielea neagr ntr-o
curs i care n final navigase att de departe, nct czuse dincolo de
marginea lumii. i mai cnt i despre Angulf Copit-despicat, Ciocanul
Vanstermanilor, fr s spun ns c fusese bunicul lui.

De fiecare dat cnd termina, i se cerea nc un cntec, pn cnd semiluna


Tatlui Lun se art deasupra dealurilor, iar stelele ncepur s se iveasc
prin estura cerului, n timp ce ultimul vers din povestea lui Bereg, cel care
murise cutnd Consiliul Preoilor pentru a apra lumea de magie, se pierdea
n vzduh.

Ca o mic pasre cu o singur arip. Cnd Yarvi se ntoarse o vzu pe


Shadikshirram privindu-l de sus, aranjndu-i acele din pru-i nclcit.
Drgu voce, nu-i aa, Trigg?

******ebook converter DEMO Watermarks*******


Supraveghetorul trase aer n piept, se terse la ochi cu dosul palmei i zise cu
o voce ncrcat de emoie:

N-am mai auzit niciodat ceva asemntor.

neleptul ateapt momentul potrivit, obinuia Mama Gundring s spun, dar


nu-l las niciodat s treac. Aa c Yarvi se nclin i-i vorbi lui Shadikshirram
n limba ei. N-o cunotea prea bine, ns un preot priceput poate face oricui
un compliment.

Sunt onorat s cnt pentru cineva att de vestit, rosti el suav, gndindu-se
s-i pun rdcin de limb-neagr n vin.

Ea l privi cu ochi mijii.

Nu-i aa c eti plin de surprize? Apoi i arunc lui sticla aproape goal i se
ndeprt, fredonnd att de fals nct Yarvi putea doar ghici c e vorba
despre Lay, fiul lui Froki.

Dac i s-ar fi servit la masa tatlui su vinul acela, l-ar fi scuipat n faa
vreunui sclav, ns acum i se prea cel mai bun pe care l buse vreodat, cu
gust fructos i arom de libertate. Era o adevrat provocare s mpart
stropul pe care l primise, ns imaginea imensului zmbet de pe faa lui Rulf
dup ce nghiise partea lui merita toi banii.

n timp ce se pregteau de somn, Yarvi i ddu seama c ceilali sclavi se


uitau la el n moduri diferite. Sau poate era din cauz c ei chiar se uitau la el.
Chiar i Sumael l privea cu o ncrunttur gnditoare de la postul din afara
cabinei cpitanului, de parc el era acum un calcul pe care nu tia cum s-l
fac.

De ce se uit toi la mine? murmur el ctre Jaud.

E un lucru rar s aud ceva plcut. Tu ai fcut-o pentru ei.

Yarvi zmbi n timp ce-i trgea blnurile urt mirositoare pn la gt. El nu


******ebook converter DEMO Watermarks*******
i-ar fi atacat pe paznici cu un cuit de buctrie, ns probabil c zeii i
druiser arme mai potrivite. Probabil c timpul i se scurgea printre degete.
La urma urmei, nu era dotat cu tot ce trebuia. ns trebuia s fie rbdtor. La
fel de rbdtor ca iarna.

Odat, dup ce tatl su l lovise la mnie, mama lui l gsise pe Yarvi


plngnd. Prostul lovete, i spusese. neleptul zmbete, observ i nva.

Apoi lovete.

******ebook converter DEMO Watermarks*******


Slbatici

Pe cnd era doar un bieel, Yarvi primise o corabie fcut din plut. Fratele
lui i-o luase i i-o aruncase n mare, iar Yarvi sttuse pe marginea stncilor de
deasupra apei i se uitase cum valurile o sltau, o rsuceau i se jucau cu ea,
pn cnd dispruse.

Acum Marea Mam fcea din Vntul din Sud o corabie de jucrie.

Lui Yarvi i se ridicase stomacul pn-n gtul care-l ustura, n timp ce urcau pe
vrful unui munte de ap, care i aspira practic, plonjnd n hul de spum
alb de la baza lui, legnndu-se i fiind iari nghiii de ap, mai adnc, din
ce n ce mai adnc, pn cnd erau nconjurai din toate prile de marea ce
se nla ca nite turnuri n jurul lor, Yarvi fiind convins c vor fi nghiii cu
toii de adncimile de necuprins de mintea uman.

Rulf ncetase s mai spun c trecuse prin pericole i mai mari. Nu c Yarvi l-
ar fi putut auzi. Era greu de distins care era zgomotul fcut de tunetul
furtunii i care era cel al urletului valurilor, cel scos de gemetele cocii
torturate a navei, al frnghiilor suprasolicitate ori al oamenilor ngrozii.

Jaud ncetase s mai spun c i se pare c cerul se nsenineaz. Devenise greu


de zis unde nceta marea ce-i biciuia pe oameni i unde ncepea ploaia, care-i
biciuia i ea la rndul ei, cci totul devenise o furie clocotitoare, prin care
Yarvi de-abia mai putea zri cel mai apropiat catarg, pn cnd ntunericul
furtunii fu luminat de un fulger ce surprinse nava i echipajul nfricoat ntr-
o combinaie de strlucire i de ntuneric.

Faa lui Jaud era toat un rnjet ncremenit, cu pielea ntins la maximum i
muchii ncordai, n timp ce se lupta cu vsla. Ochii lui Rulf erau holbai, n
timp ce depunea tot efortul de care era n stare pentru a trage de vsl.
Sumael era agat de inelul de care fusese nlnuit atunci cnd acostaser,
urlnd ceva ce nimeni nu putea auzi prin vntul care urla la rndul lui.
******ebook converter DEMO Watermarks*******
Shadikshirram nu asculta de nimeni i de nimic. Era cocoat pe acoperiul
cabinei de la pup, cu un bra petrecut pe dup catarg, de parc acesta ar fi
fost un tovar de pahar, fluturndu-i sabia nspre cer, rznd i, atunci cnd
furtuna se domolea suficient pentru ca Yarvi s-o poat auzi, provocnd
vntul s sufle i mai tare.

Comenzile oricum ar fi fost inutile acum. Vslele deveniser animale


nnebunite, Yarvi fiind smucit de legtura din jurul ncheieturii, aa cum
mama sa obinuia s-l smuceasc cnd era copil. Avea un gust srat n gur
de la apa de mare i de la sngele ce ncepuse s-i curg dup ce vsla l
pocnise n fa.

Nu mai fusese niciodat n viaa lui att de speriat i de neajutorat. Nici


atunci cnd se ascundea de tatl lui n locurile secrete ale citadelei. Nici cnd
l privise pe Hurik n faa-i ptat de snge, dup ce Odem spusese: Omoar-l.
Nici cnd se chircise nfricoat la picioarele lui Grom-gil-Gorm. Orict de
nfricotoare fuseser terorile prin care trecuse, toate pleau n faa furiei
monstruoase a Mrii Mam.

Urmtorul fulger le aduse imaginea conturului unei coaste, al crei rm


zdrenuit era mcinat de valurile furioase, cu copaci negri i stnci la fel de
negre, udate de picturi albe.

Zeii s ne ajute, murmur Yarvi, inndu-i ochii strns nchii, n timp ce


nava tremura i-l legna, izbindu-l cu capul de vsla celor din spate.

Oamenii alunecau i cdeau unul peste cellalt, prbuindu-se de pe bnci


att ct le permiteau lanurile cu care erau legai, apucndu-se cu disperare
de orice i-ar fi protejat de la a fi sugrumai de propriile lor zgrzi de sclavi.
Yarvi simi braul puternic al lui Rulf apucndu-l strns de umr, apsndu-l
la loc pe banc, fcndu-l s se simt oarecum uurat c va avea o persoan
alturi dac va fi s moar.

Se rug aa cum nu se mai rugase niciodat, oricrui zeu care-i venea n

******ebook converter DEMO Watermarks*******


minte, nalt sau mic. Nu se rug pentru Jilul Negru, pentru a se rzbuna pe
unchiul trdtor, pentru srutul mai reuit promis lui Isriun ori pentru
eliberarea din sclavie.

Se rug doar pentru propria-i via.

Se auzi o bubuitur cumplit, ce fcu scndurile s vibreze i nava s se


clatine. Vslele se sfrmar ca nite rmurele. Un val imens mtur puntea,
ajungnd pn la Yarvi, i atunci realiz c va muri aa cum murise i unchiul
su, Uthil, nghiit de marea nemiloas

Zorile sosir, murdare i nendurtoare.

Vntul din Sud euase i zcea nclinat pe o parte, neajutorat ca o balen, pe


prundiul rece. Yarvi era ud fleac i sttea ghemuit pe banca nclinat ntr-
un unghi abrupt, tremurnd i plin de lovituri, ns era n via.

Furtuna se ndeprtase urlnd nspre estul ntunecat, ns n lumina palid a


zorilor alb-albastre vntul nc sufla rece i ploaia cdea fr ntrerupere
peste sclavii de la vsle aflai acum ntr-o stare deplorabil, cei mai muli
vitndu-se din cauza loviturilor ncasate, iar unii chiar plngnd din pricina
unor rni foarte grave. O banc fusese smuls din boluri i dispruse n
mare, lundu-i dup ea, fr ndoial, i pe cei trei sclavi ghinioniti i
trimindu-i prin Ultima Poart.

Am avut noroc, zise Sumael.

Shadikshirram o lovi cu palma pe spate, aproape trntind-o la pmnt.

i-am zis c am un noroc de vreme bun extraordinar!

Cel puin, ea prea a fi n cea mai bun dispoziie dintre toi dup btlia cu
furtuna, din care ieise nvingtoare.

Yarvi le privi nconjurnd corabia, n timp ce Sumael i nfipsese vrful


limbii n gaura din buz, examinnd stricciunile i plimbndu-i minile cu
******ebook converter DEMO Watermarks*******
gesturi sigure peste scndurile despicate.

Cel puin chila i catargele sunt ntregi. Am pierdut dousprezece vsle,


distruse complet, i trei bnci au fost rupte.

S nu mai vorbim despre cei trei sclavi disprui, mormi Trigg, foarte
suprat din cauza pierderii. Doi mori n lanuri i ali ase care momentan nu
mai pot vsli i s-ar putea s nu mai poat vsli niciodat.

Gaura din coc este cel mai mare motiv de ngrijorare, zise Ankran. E clar ca
lumina zilei. Va trebui peticit i astupat cu calafat nainte de-a ne gndi
mcar s-o lansm la ap.

Unde-om putea gsi lemn pentru scnduri?

Shadikshirram fcu un gest cu mna-i lung ctre pdurea btrn ce se


ntindea n toate prile.

Dar le aparine shendilor. Trigg se uit la pdurea ntunecat fr prea mult


entuziasm. Dac ne gsesc aici, vom sfri jupuii.

Atunci, cel mai bine ar fi s ncepi, Trigg. Ari suficient de ru i cu pielea


pe tine. Dac norocul mi va rmne alturi, putem face toate reparaiile i
pleca la timp, nainte ca shendii s-i ascut mcar cuitele. Tu! i
Shadikshirram se duse la Nimic, care sttea n genunchi pe prundi i-l fcu
s se rostogoleasc cu un picior n coaste. De ce nu curei, ticlosule?

Nimic se tr, urmrind lungimea lanului cu care era legat, napoi pe punte
i, la fel ca un om care ncepe s-i mture vatra dup ce i-a ars casa, trecu la
munca sa obinuit.

Ankran i Sumael schimbar priviri pline de ndoial, apoi se apucar de


treab, n timp ce Shadikshirram se duse s-i ia uneltele. Care constau n vin,
pe care ncepu s-l bea vrtos, aezat pe o stnc din apropiere.

Trigg descuie cteva din lacte un gest rar, cu siguran , iar vslaii care
******ebook converter DEMO Watermarks*******
nu-i prsiser bncile de sptmni ntregi fur legai cu lanuri mai lungi,
dup care Ankran le ddu uneltele necesare. Jaud i Rulf primir sarcina de a
despica trunchiuri de copaci cu pene i cu ciocane, iar cnd blnurile fur
gata, Yarvi le tr dup el prin gaura din partea lateral a navei, la Sumael,
care le cioplea la dimensiunea potrivit cu o toporic, cu flcile strnse,
concentrat.

De ce zmbeti? l ntreb ea.

Minele lui Yarvi se aspriser de la munc, capul l durea de cnd se lovise de


vsl i era plin de achii din cap pn-n picioare, ns zmbetul i devenea
din ce n ce mai larg. Totul arta mai bine cnd te aflai la captul unui lan
mai lung, iar Sumael nu reprezenta nici ea o excepie.

Nu mai stau legat de banc, zise el.

hm. Ridic din sprncene. S nu te obinuieti aa.

Acolo! Un ipt ascuit se auzi dintr-odat. Unul dintre paznici arta nspre
interiorul insulei, cu faa palid de fric.

Un brbat sttea la marginea pdurii. n ciuda vremii, era dezbrcat pn la


bru, vopsit pe corp cu alb i avea o chic bogat. Avea un arc pe umr i o
secure cu mner scurt la old. Nu fcu nicio micare brusc, nu profer
ameninri, doar privi calm nspre corabia n jurul creia miunau sclavii,
apoi se ntoarse fr grab i dispru n ntunecimea pdurii. Panica pe care o
isc apariia lui fu ns att de mare, nct ai fi zis c era o ntreag armat, nu
doar un singur om.

Zeii s ne ajute, opti Ankran, trgnd de zgarda de sclav de parc i-ar fi


fost prea strns, gata s-l sugrume.

Lucrai mai repede, mri Shadikshirram, att de ngrijorat nct ncet


chiar i s bea pentru scurt timp.

******ebook converter DEMO Watermarks*******


i dublar eforturile, aruncnd tot timpul priviri nspre copaci dup
eventualii musafiri nepoftii. O corabie trecu pe mare la un moment dat i doi
marinari srir n ap, fluturnd din mini i strignd dup ajutor. O siluet
micu le fcu cu mna, ns nava nu fcu nicio manevr de oprire.

Rulf i terse transpiraia de pe frunte cu dosul palmei sale groase.

Eu n-a fi oprit.

Nici eu, zise Jaud. Va trebui s ne ajutm singuri.

Yarvi nu putu dect s i aprobe.

Eu nici cu mna n-a fi fcut.

i atunci mai muli shendi se ivir fr zgomot din ntunericul pdurii. Trei,
apoi ase, apoi doisprezece, toi narmai pn-n dini, fiecare apariie din ce
n ce mai ngrozitoare, att pentru Yarvi, ct i pentru toi ceilali. Poate c
citise el despre ct de panici erau shendii, ns cei pe care i vedea nu artau
ca i cum ei i Yarvi citiser aceleai cri.

Continuai s muncii! mri Trigg, nfcnd un om de ceaf i obligndu-l


s se aplece din nou asupra trunchiului de copac czut pe care l jupuia de
scoar. Trebuie s-i punem pe fug. S-i speriem.

Shadikshirram arunc sticla goal pe prundi.

Pentru fiecare om pe care l vedem, ali zece sunt ascuni. Tu o s fii la


speriat, cred eu. Dar, oricum, ncearc. Eu voi privi.

Ce s facem, atunci? murmur Ankran.

Eu m voi strdui s nu le las niciun pic de vin. Cpitanul scoase dopul altei
sticle. Dac vrei s-i scuteti de-o grij, atunci cred c te-ai putea jupui singur,
zise ea chicotind i ncepnd din nou s bea.

******ebook converter DEMO Watermarks*******


Trigg art cu capul nspre Nimic, care sttea n genunchi i freca puntea.

Sau am putea s-i dm lui o sabie.

Shadikshirram se opri din rs dintr-odat.

Niciodat.

neleptul ateapt momentul potrivit, dar nu-l las niciodat s treac.

Cpitane, zise Yarvi, lsnd jos blana i fcnd umil un pas n fa. Am o
propunere.

Ai de gnd s le cni, schilodule? se rsti Trigg.

S vorbim cu ei.

Shadikshirram se uit la el cu o privire lene, cu ochii mijii.

Le tii limba?

Suficient ct s fim n siguran. Poate chiar i s facem un schimb cu ei.

Supraveghetorul mpunse aerul cu arttoru-i gros, nspre mulimea de


rzboinici pictai.

Crezi c slbaticii ia vor asculta de vorb bun?

tiu c o vor face.

Yarvi i dorea s fie la fel de sigur el nsui pe ct reuise cumva s arate c e.

E o nebunie! zise Ankran.

Privirea lui Shadikshirram se opri asupra celui care se ocupa cu


aprovizionarea.

Atept cu mare interes contrapropunerea ta.


******ebook converter DEMO Watermarks*******
Acesta clipi, cu gura deschis pe jumtate, cu minile micndu-i-se cu
nervozitate n semn de neajutorare, iar cpitanul i ddu ochii peste cap.

Sunt prea puini eroi n ziua de azi. Trigg, l vei nsoi pe ambasadorul
nostru fr o mn pentru a negocia. Ankran, o s mergi i tu cu ei.

Eu?

Ci lai cu numele Ankran dein eu? Negociezi pentru provizii, nu-i aa?
Du-te i negociaz.

Dar nimeni nu negociaz cu shendii!

Atunci, nelegerile pe care le facei vor fi material de legend.


Shadikshirram se ridic n picioare. Toat lumea are nevoie de ceva. Asta-i
frumuseea meseriei de negustor. Sumael i poate spune de ce lucruri avem
nevoie. Se aplec spre Yarvi, nvluindu-l ntr-un abur de alcool, i-l btu pe
obraz. Cnt-le, biete. La fel de dulce cum ai cntat noaptea trecut. Cnt
pentru viaa ta.

i aa se trezi Yarvi mergnd n direcia copacilor, cu minile goale ridicate i


legat cu-n lan scurt, inut strns de Trigg n pumnu-i masiv, ncercnd
disperat s se autoconving c pericolele mari aduc profituri mari. n faa lor
se adunaser i mai muli shendi, care i priveau n tcere. n spatele lor,
Ankran murmur ceva n haleen.

Dac schilodul reuete s fac un schimb, facem aranjamentul obinuit?

De ce nu? i rspunse Trigg, trgndu-l pe Yarvi de lan. Nu-i venea s


cread c cei doi se gndeau la bani chiar i acum, dar probabil c atunci cnd
Ultima Poart se deschide pentru ei, oamenii ajung s fac ce tiu ei cel mai
bine. El i recptase nelepciunea de preot, la urma urmei. i se prea c i
un scut fragil, n timp ce se apropiau de shendii cei pictai n culori de
slbatici.

******ebook converter DEMO Watermarks*******


Acetia nu urlar i nici nu-i fluturar armele. Erau suficient de amenintori
i fr aa ceva. Doar se ddur la o parte, pentru a-i face loc lui Yarvi, care se
apropie, mnat de Trigg printre copaci, pn ntr-un lumini unde mai muli
shendi erau adunai n jurul unui foc. Yarvi nghii n sec cnd vzu ct de
muli erau. Probabil c raportul dintre ei i echipajul Vntului din Sud era de
trei la unu.

ntre ei era o femeie care cioplea un b cu un cuit cu lam lucitoare. Avea n


jurul gtului un nur din piele, de care era agat o tbli fcut de elfi, o
plcu verde incrustat cu pietre preioase negre, pe care mai erau
inscripionate simboluri necunoscute i linii aurii, cu model complicat.

Primul lucru pe care un preot nva s-l recunoasc este puterea. S citeasc
privirile, atitudinile, micrile corpului i inflexiunile vocii, cele care l
difereniaz pe lider de cei care-l urmeaz. La urma urmei, de ce s pierzi
timpul cu subordonaii? Aa c Yarvi pi printre brbai, de parc ar fi fost
invizibili, privind doar la faa ncruntat a femeii, n timp ce rzboinicii
venir dup ei i-i nconjurar pe el, pe Trigg i pe Ankran cu un zid gros din
oel i piele goal.

Yarvi ezit o clip. n acea secund, se bucur de teama lui Trigg i a lui
Ankran, ignorndu-i-o pe a sa. n acea secund el avu puterea asupra lor i-i
plcu la nebunie.

Vorbete! uier Trigg.

Yarvi se ntreb dac poate gsi o cale de a-i provoca moartea


supraveghetorului. S-i foloseasc pe shendi pentru a se elibera i, poate,
pentru a-i elibera i pe Rulf i pe Jaud ns interesele erau prea mari i
rezultatele ar fi venit prea trziu. Preotul nelept alege binele suprem, rul
cel mai mic i netezete calea Tatlui Pace n orice limb. Aa c Yarvi se ls
n jos, punndu-i un genunchi pe solul mltinos, cu mna beteag la piept i
cu cealalt dus la frunte, aa cum l nvase Mama Gundring, pentru a arta
c rostete adevrul.

******ebook converter DEMO Watermarks*******


Chiar dac printre dini scotea numai minciuni.

M numesc Yorv, zise el n limba shendilor, i m aez n genunchi, umil,


fr a mai fi un strin pentru voi, pentru a cere cu umilin dreptul de
vizitatori pentru mine i pentru prietenii mei.

Femeia l privi pe Yarvi cu ochi pe jumtate deschii. Apoi se uit la


rzboinici, i bg cu grij cuitul n teac i arunc bul n foc.

La naiba!

Drept de vizitatori? murmur unul dintre rzboinici, artnd cu un deget


nava euat, de parc nu i-ar fi putut crede ochilor. Pentru slbaticii tia?

Pronunia i-e lipsit de intonaie. Femeia flutur din mini, ridicndu-le.


ns eu sunt Svidur a shendilor. Ridic-te, Yorv, cci eti bine-venit n
cminul nostru i ferit de orice pericol.

Un alt rzboinic i nfipse furios securea n pmnt i dispru tropind n


tufiuri.

Svidur l urmri ndeprtndu-se.

Intenionam s v omorm i s v lum ncrctura. Trebuie s lum ce


putem, pentru c Marele Rege ne va ataca din nou cnd va sosi primvara.
Omul e plmdit din lcomie. Jur c nu tiu ce-am putea deine noi, care s
fac obiectul dorinei lui.

Yarvi se uit n spate, la Ankran, care asculta conversaia ncruntat, plin de


suspiciune.

Trista mea observaie este c unii oameni i doresc ntotdeauna mai mult.

i doresc mai mult, ntr-adevr. i propti un cot pe genunchi i brbia n


palm, n timp ce-i privea rzboinicii demoralizai aezai pe jos, dezgustai,
unul dintre ei adunnd deja muchi de pe jos pentru a-i terge simbolurile
******ebook converter DEMO Watermarks*******
rzboinice pictate pe corp. Ar fi putut fi o zi profitabil.

nc mai poate fi. Yarvi se ridic n picioare i-i strnse minile la fel cum o
fcea mama sa cnd ncepea s se trguiasc. Sunt cteva lucruri pentru care
cpitanul meu ar dori s negocieze

******ebook converter DEMO Watermarks*******


Secrete mici i murdare

Cabina lui Shadikshirram era nghesuit i vopsit n culori iptoare,


ntunecoas din cauza celor trei ferestre nguste i plin de umbre de la sacii
i de la pungile atrnate de grinzile joase ale tavanului. Patul ei, plin de
cearafuri i de perne ptate, ocupa aproape toat podeaua. Un cufr
supradimensionat, legat cu benzi din fier, ocupa restul spaiului rmas. Sticle
goale erau aruncate peste tot. Locul mirosea a smoal, a sare i a tmie, a
transpiraie sttut i a vin oetit. i totui, comparativ cu viaa pe care o
dusese Yarvi pn acum dac asta s-ar fi putut numi via , prea apogeul
luxului.

Reparaia nu va rezista, zicea Sumael. Ar trebui s ne ndreptm ctre


Skekenhouse.

Ce-mi place cel mai mult la Marea Sfrmat e c are form de cerc.
Shadikshirram desen un cerc n aer cu sticla de vin. Vom ajunge la
Skekenhouse pe oriunde am lua-o.

Sumael clipi cnd auzi asta.

Dar un traseu ne-ar lua cteva zile, iar cellalt, cteva luni!

Ne vei menine n micare, aa cum o faci mereu. Cel mai mare duman al
marinarilor este marea, ns lemnul plutete, nu? Ct de greu poate fi? Vom
merge nainte. Ochii lui Shadikshirram se oprir asupra lui Yarvi, care sttea
n pragul uii joase, de parc s-ar fi ferit. Aa, ambasadorul meu! Din moment
ce nc mai avem piele pe noi, s-neleg c lucrurile au mers bine?

Trebuie s discut cu tine, cpitane. Vorbi cu ochii pironii n pmnt, aa


cum un preot i vorbete regelui su. Doar cu tine.

Hmmm. i mpinse buza de jos n afar i i-o mngie aa cum un harpist


i-ar fi mngiat harpa. Un om cernd o audien privat m face
******ebook converter DEMO Watermarks*******
ntotdeauna curioas, chiar i unul att de tnr, schilod i att de puin
atractiv ca tine. Du-te i ocup-te de clftuit i de scnduri, Sumael, vreau
s fim napoi pe mare mine-diminea.

Lui Sumael i se ncordar muchii maxilarului de la atta scrnit din dini.

Pe ap sau sub ap.

Apoi trecu pe lng Yarvi i iei.

Deci?

Shadikshirram lu o nghiitur lung din sticla de vin, apoi o trimise


rostogolindu-se pe jos.

Le-am cerit shendilor dreptul de vizitatori, cpitane. Ei au tradiia solemn


de a nu le nega dreptul strinilor care o fac aa cum trebuie.

Dibaci, zise Shadikshirram, strngndu-i n mini prul negru nspicat cu


argintiu.

i am negociat pentru lucrurile care ne trebuie, ncheind o afacere excelent


cu ei.

Foarte dibaci, zise ea, ciufulindu-i prul aa cum fcea de obicei.

ns acum avea nevoie de dibcia lui mai mult dect oricnd.

Dar cred c pentru tine nu e o afacere la fel de bun precum o consider eu,
cpitane.

Privirea ei se ngust un pic.

Cum aa?

Cel care se ocup cu aprovizionarea i supraveghetorul i-au oprit partea lor


din profiturile tale.
******ebook converter DEMO Watermarks*******
Urm o pauz lung, n timp ce Shadikshirram i aez acele n pr, unul
cte unul, pentru a-l ine la locul lui. Faa nu-i trda nicio emoie, ns Yarvi
simi dintr-odat c se afl la marginea unei prpstii.

i-au oprit-o? zise ea.

Se ateptase la orice, mai puin la aceast rceal degajat. Oare deja tia, dar
nu-i psa? L-ar trimite oare napoi la vsle, fr nicio remucare? Oare Trigg
i Ankran aflaser c fuseser trdai? Se linse pe buze, tiind c mergea pe o
ghea extrem de subire. Nu mai putea da napoi, aa c sper c va pi din
nou pe teren solid.

N-au fcut-o pentru prima oar, rosti el rguit.

Nu?

Le-ai dat bani n Vulsgard pentru sclavi sntoi i i-au adus cele mai
ieftine rmie pe care le-au putut gsi, inclusiv pe mine. Bnuiesc c n-ai
primit mai nimic ca rest.

Ceva insignifiant. Shadikshirram prinse sticla ntre dou degete i sorbi


prelung din ea. Dar ncep s m ntreb dac n-am primit un adevrat chilipir
odat cu tine.

Yarvi simi brusc dorina de a da crile pe fa, dar se stpni i vorbi calm,
aa cum trebuia s-o fac un preot.

Au ncheiat amndoi aranjamente n limba haleen, creznd c nimeni nu-i


va nelege. Dar eu vorbesc i limba aceea.

i, fr ndoial, poi s i cni n ea. Pentru un sclav la vsle, ai multe


talente.

Un preot nu trebuie niciodat s rmn fr rspuns la o ntrebare, iar Yarvi


avea o minciun gata pregtit.

******ebook converter DEMO Watermarks*******


Mama mea era preoteas.

Cureaua unei preotese trebuie s rmn tot timpul strns. Shadikshirram


trase aer n piept printre buzele strnse. Oh, un secret mic i murdar.

Viaa e plin de ele.

S tii c e, biete, s tii c e.

M-a nvat limbi strine, numere, proprietile plantelor i multe alte


lucruri. Lucruri care i-ar fi folositoare, cpitane.

Un copil folositor, ntr-adevr. Poate c ai nevoie de dou mini pentru a te


lupta, ns ca s njunghii pe cineva pe la spate n-ai nevoie dect de una, nu-i
aa? Ankran! susur ea prin ua deschis. Ankran, cpitanul tu vrea s
vorbeasc cu tine.

Se auzir paii rapizi ai lui Ankran, ns nu la fel de rapizi precum btile


inimii lui Yarvi.

Am verificat proviziile, cpitane, i lipsete o toporic. Prin ua deschis l


vzu pe Yarvi cum sttea mai ferit, iar atunci un muhi ncepu s i se zbat pe
fa, din pricina ocului, apoi n priviri i apru suspiciunea, dup care ncerc
s zmbeasc. Pot s-i mai aduc nite vin

Niciodat. Urm o pauz ce prevestea ceva ru, n timp ce cpitanul


zmbea cu luciri n priviri, culoarea pierea ncet-ncet din obrajii lui Ankran,
n timp ce Yarvi simea n tmple cum pulsul i-o lua razna. M atept s fiu
jefuit de Trigg: el e un om liber i trebuie s-i vad de propriile interese.
Dar tu? S fiu jefuit de propria mea proprietate? Shadikshirram i goli
sticla, linse ultimele picturi rmase pe fundul ei i o cntri lene n mn.
Trebuie s nelegi c e destul de stnjenitor.

Ankran i rsfrnse buzele.

Minte, cpitane!
******ebook converter DEMO Watermarks*******
ns minciunile lui mi confirm suspiciunile.

Totul e

Totul se petrecu att de repede, nct Yarvi abia zri ce se ntmplase: auzi
doar un zgomot surd, cnd Shadikshirram l izbi pe Ankran cu fundul sticlei.
El czu cu un geamt i rmase acolo clipind, cu sngele iroindu-i pe obraji.
Ea naint un pas, ridic cizma deasupra feei lui i, calm, decis, ncruntat
de atta concentrare, ncepu s-l loveasc cu talpa.

S m escrochezi? uier ea printre dinii strni, fcndu-i o tietur pe


obraz cu tocul. S furi de la mine? zise, n timp ce o lovitur de cizm i
strmb nasul lui Ankran. S m iei drept fraier?

Yarvi privea nspre un col al camerei, cu gtul ncletat din cauza


trosniturilor ce nu mai conteneau.

Dup tot ce-am fcut pentru tine!

Shadikshirram se aez pe vine, cu antebraele sprijinite pe genunchi i cu


minile atrnndu-i. Deschise gura i-i sufl o uvi rebel de pr de pe fa.

Din nou sunt dezamgit de ct de nenorocit e lumea.

Soia mea, opti Ankran, ceea ce-l fcu pe Yarvi s-i ndrepte din nou
privirea asupra feei lui distruse. O spum sngerie i apru pe buze. Soia
mea i fiul meu.

Ce-i cu ei? se rsti Shadikshirram, privind ncruntat o pat roie ce-i


rmsese pe dosul palmei i tergndu-se apoi pe hainele lui Ankran.

Negustorul de sclavi de la care m-ai cumprat n Thorlby. Glasul lui


Ankran era nfundat. Yoverfell. E stpnul lor. Tui, apoi mpinse cu limba o
bucat de dinte afar din gur. A zis c nu se va atinge de ei att timp ct l
pltesc de fiecare dat cnd trecem pe-acolo. Dac nu pltesc

******ebook converter DEMO Watermarks*******


Yarvi simi cum i se moaie genunchii. Att de ru, nct fu gata s cad.
Acum nelegea de ce avea nevoie Ankran de bani.

ns Shadikshirram doar ridic din umeri.

Ce m privete asta pe mine?

Apoi l apuc pe Ankran de pr i-i scoase cuitul de la centur.

Ateapt! strig Yarvi.

Cpitanul l privi cu asprime.

Chiar? Eti sigur?

Trebui s se foreze pentru a scoate la iveal un zmbet nesigur.

De ce s omori ceva ce poi vinde?

Ea l privi un moment, cu ochii larg deschii, fcndu-l s se ntrebe dac nu


cumva i va ucide pe-amndoi. Apoi cpitanul ncepu s rd n hohote i
ls cuitul n jos.

Aa s fie. Inima mea miloas m determin s m rzgndesc. Trigg!

Supraveghetorul ezit doar o secund cnd pi n cabin i-l vzu pe Ankran


la podea, cu faa transformat ntr-o mas de carne nsngerat.

S-a dovedit c magazionerul nostru m-a jefuit, zise cpitanul.

Trigg se uit ncruntat la Ankran, apoi la Shadikshirram i, n final, pentru


mai mult timp, la Yarvi.

Se pare c unii oameni nu se gndesc dect la ei nii.

Iar am crezut c suntem o familie. Cpitanul se ridic, apoi i terse praful


de pe genunchi. Avem un nou magazioner. Caut-i o zgard mai bun. l

******ebook converter DEMO Watermarks*******


rostogoli pe Ankran nspre u cu piciorul. i pune lucrul sta n locul rmas
liber la vsla lui Jaud.

Sigur, cpitane.

i Trigg l trase pe Ankran afar de o mn i nchise ua cu piciorul.

Vezi c sunt miloas, zise Shadikshirram senin, cu minile-i miloase ptate


de snge nc innd cuitul, lene. Mila este slbiciunea mea.

Mila este un gest mre, reui Yarvi s rosteasc pe o voce rguit.

Cpitanul roi de plcere auzindu-l.

Nu-i aa? ns, aa mrea cum sunt eu tot cred c Ankran mi-a epuizat
mila pentru tot anul. i puse braele n jurul umerilor lui Yarvi i-i bg
degetul mare pe dup zgarda de la gt, trgndu-l mai aproape, din ce n ce
mai aproape, nvluindu-l ntr-un abur de alcool. Dac un alt magazioner mi
va trda ncrederea

Tcerea care se ls fu mai mult dect sugestiv.

N-ai de ce s te temi, cpitane. Yarvi se uit la faa ei de att de aproape,


nct privirea lui pru s se cufunde ntr-a ei. N-am nici soie, nici copil, care
s-mi distrag atenia. i adug n gnd: doar un unchi pe care s-l ucid, pe
fiica lui cu care s m cstoresc, i Jilul Negru al Gettlandului pe care s-l
recapt. Sunt omul tu.

Abia te poi numi om, dar, altfel, eti perfect. Apoi terse lama cuitului pe
ambele pri de piepii cmii lui Yarvi. Atunci strecoar-te pn jos la
cmara ta cu provizii, preotul meu cu o mn, ncearc s gseti unde mi-o fi
ascuns Ankran banii i adu-mi alt sticl de vin. i zmbete, biete!
Shadikshirram i scoase de la gt un lan din aur i-l atrn de unul din
stlpii de la pat. O cheie era prins de el. Cheia de la lactele cu care erau
legai sclavii de la vsle. mi plac prietenii zmbitori i dumanii mori! i

******ebook converter DEMO Watermarks*******


deschise braele larg, i trosni degetele i se trnti napoi printre blnuri.
Astzi zorile au venit fr prea mari promisiuni, medit ea cu ochii n tavan.
ns s-a dovedit c fiecare a primit ce-a vrut.

n timp ce ieea pe u, Yarvi consider c nu era nelept din partea lui s


menioneze c Ankran, fr a-i uita pe soia i pe copilul lui, n-ar fi fost de
acord cu asta.

******ebook converter DEMO Watermarks*******


Inamici i aliai

N-a fost nicio surpriz pentru nimeni cnd Yarvi i-a dat seama c e mult mai
bine nzestrat pentru cmara cu provizii, dect pentru vslit.

La nceput de-abia se putea tr pn la locorul lui plin de umbre i de


obiecte ce scriau de sub puni, din cauza amalgamului de butoaie, cutii,
cufere prea pline i pungi ce atrnau, prinse de crlige n tavan. ns ntr-o zi
sau dou avea totul organizat la fel de meticulos ca rafturile Mamei
Gundring, dei apa srat a mrii nc se mai infiltra puin printre scndurile
proaspt nlocuite. S curee balta de ap slcie n fiecare diminea nu era o
sarcin prea uoar.

ns era o treab mult mai plcut dect s se ntoarc pe bnci.

Yarvi gsi o bucat de fier ndoit, cu care batu toate cuiele slbite n timp,
ncercnd s nu se gndeasc la fora colosal cu care Marea Mam apsa
asupra lemnului mbinat brut, dar care rezista.

Vntul din Sud naviga nspre est, aa avariat i cu mai puini oameni dect i-
ar fi trebuit i, n cteva zile, ajunse la marea pia din Roystock, o sut de
sute de prvlii nghesuite pe o insul mltinoas, n apropiere de gura
rului Divin. Corbii mici i suple erau amarate de numeroasele cheiuri
disponibile, ca mutele n pnza unui pianjen, n timp ce echipajele lor
trebluiau de zor. Brbaii care vsliser din greu timp de multe sptmni
grele n amonte i apoi vsliser timp de alte sptmni i mai grele pentru a
aduce transporturile grele napoi erau eliberai de pe vasele lor cu ncrcturi
stranii i amgii cu o noapte sau dou de distracii modeste. n timp ce
Sumael blestema i se strduia s repare peticele ce lsau apa s intre n nav,
Yarvi fu luat pe rm, legat cu lanul inut de Trigg, pentru a cuta provizii i
sclavi pentru vslit, cci trebuiau s-i nlocuiasc pe cei luai de furtun.

n locurile acelea nguste i colcind de oameni de toate mrimile i culorile,


******ebook converter DEMO Watermarks*******
Yarvi ncepu s se trguiasc. O vzuse pe mama sa cum proceda Laithlin,
Regina de Aur, ai crei ochi ageri i limb miastr erau nentrecute n jurul
Mrii Sfrmate i realiz c-i motenise abilitile. Se trgui n ase limbi
i-i oc pe negustori atunci cnd le vorbi n limbile lor puin uzitate,
convingndu-i s fac ce voia el. Pe unii i flat i-i lud, de unii rse cnd le
auzi preurile i le vzu calitatea mrfii, le ntoarse spatele i fu implorat s
vin napoi, la nceput fu la fel de alunecos ca uleiul, apoi dur ca fierul, iar la
plecare ls n urma lui o mulime de negustori cu ochii n lacrimi.

Trigg i inu lanul cu o mn att de uoar, nct Yarvi nici nu simi c era
legat. Dar asta pn cnd terminar i monedele de argint economisite
zorniau n portofelul cpitanului, cci atunci oapta supraveghetorului i
mngie urechea lui Yarvi i-i fcu prul s i se ridice.

Eti destul de iret, schilod mic, nu-i aa?

Yarvi fcu o pauz, pentru a-i recpta curajul.

M pricep destul de bine.

Fr ndoial. E clar c ai neles ce-am vorbit eu cu Ankran i i-ai transmis


ce-ai auzit cpitanului nostru. Are un temperament destul de rzbuntor, nu?
Povetile pe care le spune despre ea nsi pot fi minciuni, ns eu i-a putea
relata unele care te-ar nfiora de-a dreptul. Am vzut-o odat omornd un
om pentru c a clcat-o pe pantof. i era un om foarte, foarte masiv.

Poate c din cauza asta i-a nvineit degetele.

Trigg l smuci de lan i zgarda muc din carnea gtului lui Yarvi, fcndu-l
s ipe.

Nu te baza prea mult pe buntatea mea, biete.

ntr-adevr, pe buntatea lui Trigg nu puteai s contezi prea mult.

Am jucat cartea pe care am avut-o la dispoziie, zise Yarvi cu glas rguit.


******ebook converter DEMO Watermarks*******
Toi procedm aa, murmur Trigg. Ankran n-a tiut s se foloseasc de a sa
i a pltit scump. Eu nu vreau s pesc la fel. Aa c vreau s fac cu tine
aceeai nelegere. mi dai mie jumtate din ce iei de la Shadikshirram.

i dac nu iau nimic?

Trigg pufni.

Toat lumea ia ceva, biete. Din ce-mi dai tu mie, eu le dau ceva grzilor i
toat lumea este mulumit. Vezi zmbete peste tot. Nu-mi dai mie nimic, o
s-i faci civa dumani. Unii pe care nu i-i doreti. Rsuci lanul lui Yarvi n
mna lui mare i-l trase i mai aproape de el. ine minte, copiii irei se
neac la fel de uor ca i cei proti.

Yarvi nghii n sec nc o dat. Mama Gundring obinuia s spun: Un preot


bun nu spune niciodat nu, dac e posibil s spun poate.

Cpitanul e cu ochii-n patru. nc n-are ncredere n mine. Mai d-mi puin


timp.

mpingndu-l, Trigg l trimise pe Yarvi poticnindu-se napoi, nspre Vntul


din Sud.

Asigur-te doar c nu va dura prea mult.

Din partea lui Yarvi era n regul aa. Vechii prieteni din Thorlby ca s nu
mai pomenim de vechii dumani nu-l vor atepta la nesfrit. Orict de
ncnttor ar fi fost supraveghetorul, Yarvi spera s nu se mai afle n
compania lui pentru prea mult timp.

Dup Roystock o luar nspre nord.

Trecur de inuturi fr nume, cu mlatini lucitoare ce se ntindeau la


nesfrit i n care mii de cioburi de cer erau mprtiate peste tot n aceast
******ebook converter DEMO Watermarks*******
ncruciare nefireasc a pmntului cu marea, unde psrile singuratice i
ipau dezndejdea, n timp ce Yarvi inspira mirosul brizei srate i se gndea
cu dor la casa lui.

Deseori se gndea la Isriun, ncercnd s-i aminteasc parfumul ei cnd se


apropiase de el, atingerea buzelor ei, forma zmbetului ei i lucirea soarelui
n prul ei cnd sttuse n faa intrrii n Sala Zeilor. Amintiri rzlee, rsucite
pe toate prile, pn cnd deveniser la fel de ferfeniite ca zdrenele unui
ceretor.

Oare fusese deja promis unui so mai bun? i zmbea oare altui brbat?
Sruta un alt iubit? Yarvi strnse din dini. Trebuia s ajung acas.

Fiecare moment de inactivitate era dedicat planurilor de evadare.

ntr-o pia cu cldiri ale cror faade erau fasonate att de brut nct te
umpleai de achii doar trecnd pe lng ele, Yarvi i indic lui Trigg o fat
potrivit ca servitoare, apoi, pe lng sare i ierburi, cumprar i alte lucruri,
n timp ce supraveghetorul nu era atent. Destule frunze de fag pitic pentru a
le ncetini reaciile grzilor sau chiar pentru a putea adormi ntregul echipaj,
dac doza era corect.

Care-i treaba cu banii, biete? uier Trigg pe cnd se ntorceau napoi la


Vntul din Sud.

Am un plan pentru asta, zise Yarvi, zmbind umil i gndindu-se cum l va


rostogoli pe adormitul Trigg peste bord, n mare.

Era mult mai apreciat, respectat i, trebuia s-o admit i el, mai folositor ca
magazioner, dect fusese ca rege. Sclavii de la vsle aveau mncare suficient,
haine mai clduroase cu care s se mbrace i mormiau aprobator cnd
trecea pe lng ei. Se ocupa de conducerea navei atunci cnd se aflau pe mare
ns, la fel ca un avar cu averea sa, libertatea asta doar i sporea foamea
pentru mai mult.

******ebook converter DEMO Watermarks*******


Ls s cad cteva coji de pine lng mna lui Nimic cnd crezu c nu-l
urmrea nimeni i-l vzu cum le strecoar repede printre zdrene. La un
moment dat privirile li se ncruciar i Yarvi se ntreb dac motruitorul ar
putea fi recunosctor, cci nu prea-i venea s cread c mai rmsese ceva
uman n spatele acelor ochi ciudai, strlucitori i nfundai n orbite.

ns Mama Gundring spunea mereu: Cineva care face fapte bune o face pentru el
nsui. Continu s lase s cad firimituri de pine ori de cte ori avea ocazia.

Shadikshirram evalu cu plcere greutatea mai mare a portofelului ei i cu o


plcere i mai mare, calitatea mai bun a vinului, mbuntit n principal
datorit lui Yarvi, care achiziionase o cantitate mai mare o dat.

sta e un vin de o calitate mai bun dect cel adus de Ankran, murmur ea,
uitndu-se cu atenie la culoarea lichidului din sticl.

Yarvi se nclin adnc.

O calitate care i confirm realizrile.

Iar n spatele mtii zmbitoare el se gndi ce frumoas ar fi fost imaginea


capului ei atrnat deasupra Porii Urltoare i a blestematei de corbii fcute
scrum cnd el va sta din nou n Jilul Negru.

Cteodat, la lsarea serii, ea i ntindea piciorul pentru ca el s-i scoat


cizma, apoi ncepea s peroreze despre aventurile din trecutu-i glorios, ale
cror nume i detalii se schimbau de fiecare dat. Apoi zicea c el e un biat
bun i folositor i c, dac era norocos cu adevrat, va primi resturi de la masa
ei, iar apoi i mrturisea: Inima mea bun mi va aduce numai necazuri.

Atunci cnd se putea abine de la a i le ndesa pe loc n gur, i le strecura lui


Jaud, care i le ddea lui Rulf, n timp ce Ankran privea ncruntat n gol
printre ei, cu pielea capului tiat dup ce fusese ras i cu faa plin de cruste,
cu trsturile deformate din pricina loviturii aplicate de Shadikshirram cu
cizma.

******ebook converter DEMO Watermarks*******


O, zei, mormi Rulf. Luai-l pe prostul sta cu dou mini de la vsla
noastr i aducei-ni-l napoi pe Yorv!

Sclavii din jurul lui ncepur s rd, ns Ankran rmase stan de piatr,
fcndu-l pe Yarvi s se ntrebe dac nu cumva deja punea i el la cale
propriul plan de rzbunare. Arunc o privire n sus i-o vzu pe Sumael
privindu-l ncruntat, de pe verg. ntotdeauna observa, trgnd concluzii, de
parc era vorba de o schimbare de direcie a navei, pe care ea n-ar fi putut s-o
aprobe. Chiar dac noaptea erau amndoi legai cu lanul de acelai inel din
afara cabinei cpitanului, ea nu-i adresa dect obinuita-i privire ncruntat.

Vslii, nu stai, se rsti Trigg, trecnd pe lng el i mpingndu-l pe Yarvi


n vsla la care trsese nainte.

Se prea c i fcuse i prieteni, i dumani.

ns dumanii, aa cum obinuia s spun mama lui, sunt preul succesului.

Cizmele, Yorv!

Yarvi tresri de parc fusese plmuit. Gndurile i rtciser aiurea, aa cum


se ntmpla de multe ori. napoi la dealurile de deasupra corabiei arznde a
tatlui su, fcnd jurmntul de rzbunare n faa zeilor. napoi la
ntriturile defensive ale Amwendului, cu mirosul incendiilor nc proaspt
n minte. napoi la faa zmbitoare i linitit a unchiului su.

Ai fi fost un bufon foarte capabil.

Yorv!

Se lupt cu aternuturile, trgndu-i lanul dup el i pind peste Sumael,


ghemuit sub grmada de pturi, cu faa-i nchis la culoare fcnd diverse
grimase n somn. Pe msur ce avansau spre nord se fcea din ce n ce mai
frig i fulgii de zpad se nvolburau noaptea n vntul tios, acoperindu-i pe
******ebook converter DEMO Watermarks*******
sclavii de la vsle, ghemuii sub blnuri. Grzile renunaser la patrulat i cele
dou rmase treze stteau chircite sub un acoperi improvizat, lng un vas
pentru jar, cu feele uscive luminate n portocaliu de jarul ncins.

Cizmele astea valoreaz mai mult dect tine, la naiba!

Shadikshirram sttea pe pat, cu ochii umezi lucindu-i, aplecat n fa i


ncercnd s-i prind piciorul, dar era att de beat, nct nu reuea sub
niciun chip. Cnd l vzu, se trase napoi la locul ei.

mi dai o mn, ?

Att timp ct n-ai nevoie de dou, zise Yarvi.

Se nec de-atta rs.

Eti un ticlos schilod, mic i detept, nu-i aa? Jur c zeii mi te-au trimis.
Te-au trimis ca s-mi scoi cizmele. Chicotelile se transformar n sforituri
i, pe cnd se lupta s-i scoat cea de-a doua cizm i-i slta piciorul n pat,
deja prea adormit, cu capul dat pe spate i cu prul fluturndu-i pe fa la
fiecare sforitur.

Yarvi se opri brusc, nemicat. Cmaa lui Shadikshirram se deschisese la guler


i lanul alunec afar. Cheia de la toate lactele de pe nav strlucea pe
blnurile pe care sttea femeia.

Se uit nspre u, o deschise un pic, privind zpada care cdea. Ridic sticla
lmpii, sufl n flacr i ls camera n ntuneric. Era un risc ngrozitor, ns
un om ce lupt contra timpului trebuie s arunce zarul cteodat.

neleptul ateapt momentul potrivit, ns nu-l las niciodat s treac.

Se duse agale spre pat, cu pielea de gin pe tot corpul, i-i strecur mna
fr degete sub capul lui Shadikshirram.

Uor, uor, reui s i-l ridice, uimit de ct de imobil era, cu dinii strni de la
******ebook converter DEMO Watermarks*******
efortul de-a o mica plin de grij. Tresri cnd ea fcu o micare i pufni pe
nas, fiind sigur c va deschide ochii i avnd n minte imaginea tocului ei
zdrobindu-i faa, la fel cum i-o zdrobise pe-a lui Ankran.

Trase aer n piept i rmase aa, ntinzndu-se pentru a ajunge la cheie,


captivat de lumina Tatlui Lun ce se strecura printr-una din ferestrele
nguste. Se ntinse mai mult dup ea dar degetele care ncepuser s-l
mnnce nu reuir s ajung la cheie.

Simi o strnsoare brusc n jurul gtului, care-l ls fr aer. Lanul i se


agase n ceva. Se ntoarse, ncercnd s se elibereze i atunci o vzu, n
cadrul uii, cu maxilarele ncletate i cu lanul lui Yarvi inut strns cu
ambele mini, pe Sumael.

Rmaser, pentru o clip, ncremenii amndoi. Apoi ncepu s-l trag ctre
ea.

O ls pe Shadikshirram s cad uurel cu capul napoi pe pern, apuc lanul


cu mna sntoas i ncerc s-l trag napoi, uiernd din pricina efortului.
Sumael ns trase cu i mai mult putere, fcnd zgarda lui Yarvi s-i intre n
carne i zalele de la lan s-i taie pielea din palme, durerea puternic
determinndu-l s-i mute buzele pentru a nu ipa de durere.

Semna cu concursul de tras frnghia pe care l organizau bieii pe plaja din


Thorlby, doar c acum numai unul dintre ei avea dou mini, iar unul dintre
capete era prins n jurul gtului lui Yarvi.

Se rsuci i se sfor i mai tare, dar Sumael era prea puternic pentru el i, n
tcere, l trase din ce n ce mai aproape de ea, cu cizmele alunecndu-i pe
podea, lovind o sticl i trimind-o rostogolindu-se ntr-un col, pn cnd l
apuc de zgard i-l scoase pe u afar, n noapte, lipindu-l de ea.

Prostul dracului! mri ea cu faa lipit de a lui. Vrei s te sinucizi?

Ce-i pas ie? uier i el la ea, ea cu degetele albite de efort strnse n jurul

******ebook converter DEMO Watermarks*******


zgrzii i el cu degetele albite de efort strnse n jurul pumnului ei.

mi pas, dac vor schimba toate lactele pentru c ai furat tu cheia,


idiotule!

Urm o pauz lung, apoi, n timp ce se fixau cu privirea n ntuneric, realiz


ct de aproape stteau unul de cellalt. Suficient pentru a-i vedea
ncreiturile de pe aua nasului, ce-i artau furia, pentru a vedea lucirea
dinilor prin gaura din buz i pentru a-i simi cldura corpului. Suficient de
aproape pentru a-i simi respiraia pe obraz, un pic acr, nimic mai mult.
Suficient de apropiai pentru a se putea sruta. Probabil c atunci i trecur i
ei prin minte aceleai gnduri, fiindc ddu drumul brusc la zgard, de parc
devenise fierbinte, se trase napoi i-i smulse minile din strnsoarea lui.

Atunci ncepu s rsuceasc pe toate prile cuvintele ei, realiznd dintr-


odat ce voise ea s spun.

Schimbarea lactelor va deranja doar pe acela care are deja cheia. Care,
poate, a gsit o modalitate de-a face o dublur? Se duse la locul lui obinuit,
frecndu-se cu mna sntoas acolo unde l rosese zgarda i unde nc mai
avea arsurile pe gt, n timp ce pe cea beteag i-o bgase la subra, la cldur.
Dar singurul motiv pentru care un sclav ar avea nevoie de o cheie ar fi pentru
a evada.

Taci din gur!

Se ls s alunece pe jos, lng el, fcnd o pauz. Fulgii de zpad cdeau n


continuare, depunndu-se n prul ei i pe genunchii lui.

Cnd el deja ncepuse s cread c ea nu va mai scoate niciun cuvnt, rosti i


ea ncet, nct el de-abia o auzi din cauza vntului:

Un sclav care are o cheie ar putea elibera i ali sclavi. Sau poate pe toi, cine
tie? n confuzia care-ar urma, cine tie cine s-ar putea strecura neobservat?

******ebook converter DEMO Watermarks*******


Ar putea fi vrsat mult snge, murmur Yarvi. n confuzia care-ar urma,
cine tie al cui snge ar fi vrsat? Ar fi mult mai sigur dac grzile ar fi
drogate. Sumael se uit la el cu asprime, iar el i vzu strlucirea din privire i
aburul respiraiei. Un sclav care cunoate secretele plantelor, care le toarn
bere paznicilor i care-i aduce vin cpitanului ar putea gsi o cale. Era riscant,
asta o tia i el, ns lucrurile s-ar fi simplificat extrem de mult cu ajutorul ei,
iar un om care lupta contra timpului trebuia s rite. Aa c adug: Poate c
doi sclavi care ar colabora ar putea

Ceea ce unul singur n-ar putea, termin ea n locul lui. Cel mai bine ar fi s
fugim de pe corabie n timp ce suntem ntr-un port.

Yarvi ddu din cap.

Aa m-am gndit i eu.

Nu se mai gndise la nimic altceva n ultimele zile.

Cea mai bun ans a noastr ar fi Skekenhouse. Oraul este aglomerat, ns


grzile sunt lenee, iar Trigg i cpitanul petrec destul de mult timp departe
de nav

n afar de cazul n care cineva are prieteni n jurul Mrii Sfrmate.

O ls s mute din momeal.

Iar ea o nghii pe toat.

Prieteni care ar putea da adpost unei perechi de sclavi evadai?

Exact. S spunem n Thorlby?

Vntul din Sud se va ntoarce n Thorlby ntr-o lun sau dou.

Yarvi simi ct de entuziasmat era, auzind-o abia optind.

******ebook converter DEMO Watermarks*******


Nu reui s-i pstreze gndurile doar pentru el nsui.

Aa c, imediat dup aceea, un sclav cu o cheie i unul care are cunotine


despre plante ar putea deveni liberi.

Sttur aa, tcui, n frig i n ntuneric, aa cum sttuser i n alte nopi.


Dar, uitndu-se aa la ea, dintr-o parte, n lumina palid a Tatlui Lun, lui
Yarvi i se pru c vede umbra unui surs n colul gurii lui Sumael.

i zise c i se potrivea de minune.

******ebook converter DEMO Watermarks*******


Un prieten

Acum, departe, n nord, sclavii de la vsle mpingeau Vntul din Sud prin
marea cea neagr, n iarna ce zbovea i n luna martie. Zpada cdea
adeseori, aezndu-se pe acoperiurile cabinelor de pe corabie i pe umerii
tremurtori ai vslailor, care-i suflau n palmele amorite de fiecare dat
cnd se opinteau s trag de vsl. Coca crpat a corabiei gemea toat
noaptea. Dimineaa oamenii se lsau n jos pe pereii exteriori ai
ambarcaiunii, pentru a ndeprta gheaa depus. La apus, Shadikshirram se
plimba de colo-colo prin cabin, nfurat n blnuri, roz toat pe la ochi i
pe la nri de la butur, plngndu-se c e foarte frig.

ncerc s-mi pstrez iubirea n inim, zise Jaud gfind, cu ambele mini n
jurul castronului de sup pe care i-l dduse Yarvi. ns, zei, ct ursc Nordul!

Nu putem merge mai spre Nord de-att, rspunse Rulf, frecndu-i


vrfurile urechilor, n timp ce privea ncruntat spre ptura alb ce acoperea
coasta n deprtare.

Ca de obicei, Ankran nu zicea nimic.

Marea era un gol acoperit de buci de ghea, ntrerupt doar de grupuri


izolate de foci, ce-i priveau cu tristee de pe rmul stncos. Vzuser puine
nave, iar atunci cnd le vzuser Trigg le privise ncruntat cu mna pe sabie,
pn cnd deveniser nite puncte n zare. Orict de puternic s-ar fi crezut
Marele Rege, aici licena lui n-ar fi putut s-i protejeze.

Cei mai muli negustori n-au curajul s vin n apele astea. Shadikshirram l
clcase neglijent cu cizma pe un vsla pe picior: ns eu nu sunt ca toi
ceilali negustori. Yarvi le mulumi n tcere zeilor pentru asta. Banyaii, cei
care populeaz iadul sta ngheat, m venereaz ca pe o zei, pentru c le
aduc oale, cuite, unelte din fier despre care ei cred c sunt nzestrate cu
magia elfilor, iar n schimb le cer doar piei i chihlimbar, care la ei sunt att
******ebook converter DEMO Watermarks*******
de numeroase, nct aproape c nu valoreaz nimic. Brutele astea amrte ar
face orice pentru mine. i frec palmele, uiernd nerbdtoare. Aici obin
cele mai mari profituri.

i banyaii chiar ateptau Vntul din Sud, dup ce corabia reui ntr-un final s
rzbat prin stratul de ghea de la rm, trgnd la un chei murdar de pe
plaja cenuie. l fcur pe Yarvi s cread c shendii reprezentau apogeul
civilizaiei prin comparaie nfofolii n blnuri, semnnd mai degrab cu
nite uri sau lupi dect a oameni, cu fee proase gurite de fragmente de os
lustruite i ornamente subiri i ascuite din chihlimbar, cu arcuri decorate cu
pene fluturnd n vnt i cu bte n care erau nfipi dini. Yarvi se ntreb
dac erau dini de om, concluzion c cine se lupta s supravieuiasc n
condiiile vitrege din inutul sta srccios nu-i putea permite s iroseasc
nimic.

Voi fi plecat patru zile. Shadikshirram sri peste parapetul corabiei i


tropi pe scndurile inegale ale cheiului, n timp ce n urma ei veneau
marinarii ce trgeau dup ei snii ncrcate cu cadouri. Trigg, rmi la
conducere n locul meu!

Va fi pe mini mai bune dect dac a-i conduce-o tu! i rspunse el rnjind.

Patru zile de inactivitate, uier Yarvi, n timp ce ultima gean de lumin


lsa o pat pe cerul rou, frecndu-i zgarda cu mna beteag.

Cu fiecare noapte petrecut n cada asta putred se simea din ce n ce mai


nerbdtor.

Rbdare. Sumael vorbi printre dinii ncletai, cu buzele crpate de-abia


micndu-i-se i supraveghindu-i cu ochii ei negri pe paznici i pe Trigg, mai
ales pe Trigg. nc vreo cteva sptmni i vom putea fi alturi de prietenii
ti din Thorlby. i arunc obinuita ncrunttur. Ar fi bine s ai ceva
prieteni n Thorlby.

Ai fi surprins pe cine cunosc, zise Yarvi, nfurndu-se din nou n blnuri.


******ebook converter DEMO Watermarks*******
Ai ncredere n mine.

ncredere? l ntreb ea pufnind.

Yarvi se ntoarse cu spatele la ea. Poate c Sumael era irascibil ca un arici


speriat, ns era dur, inteligent i pe nav nu se mai afla nimeni la fel de
ncredere ca ea, alturi de care s se simt n siguran. Avea nevoie de un
complice, nu de un prieten, iar ea tia ce trebuie s fac i cnd.

Avea planul conturat clar n minte i i-l desfura n faa ochilor de fiecare
dat. n fiecare noapte adormea cu gndul la el. Vntul din Sud legnndu-se
uor, legat de un parapet de protecie din apropierea citadelei din Thorlby.
Grzile sforind adormite de drog, cu cnile goale de bere alturi. Cheia
rsucindu-se fr zgomot n lact. Sumael i cu el furindu-se nevzui de pe
corabie, cu lanurile nfurate n zdrene, pe strzile ntunecate i cobornd
n pante abrupte, pe care el le cunotea att de bine, lsnd urme de cizme n
zloata murdar, n timp ce zpada se depunea pe acoperiurile nclinate.

Zmbi cnd se gndi la faa mamei lui cnd l va vedea. Zmbi i mai larg i
cnd se gndi la faa lui Odem, chiar nainte de a-i nfige cuitul n mae

Yarvi njunghie, tie, iar njunghie, cu minile-i alunecoase nclzite de


sngele trdtorului, n timp ce unchiul su guia ca un porc njunghiat.

Regele de drept al Gettlandului! se auzi strigtul, i toi aplaudar, iar cel


mai zgomotos era Grom-gil-Gorm, care-i lovea palmele masive una de alta
de fiecare dat cnd lama era rsucit n ran, n timp ce Mama Scaer ipa i
opia de bucurie, transformndu-se apoi ntr-un stol de porumbei flfind
din aripi.

Se auzi un zgomot ca un lipit, care apoi se transform ntr-un zgomot ca de


aspirare, fcndu-l pe Yarvi s se uite la fratele su, palid i rece pe lespede.
Isriun se aplecase peste chipul lui, srutndu-l, srutndu-l.

******ebook converter DEMO Watermarks*******


Privi n sus, zmbitoare, la Yarvi, prin giulgiul de pr ce-i atrna peste fa.
Zmbetul acela.

M atept la un srut mai reuit dup ce vei nvinge.

Odem se ridic, proptindu-se ntr-un cot.

Ct mai dureaz?

Omoar-l, zise mama lui Yarvi. Cel puin, unul din noi trebuie s fie brbat.

Eu sunt brbat! mri Yarvi, njunghiind i tot njunghiind, cu minile


arzndu-i din pricina efortului. Sau pe jumtate brbat?

Hurik ridic o sprncean.

Att de mult?

Cuitul era alunecos n mna strns a lui Yarvi i porumbeii l mpiedicau s


se concentreze, uitndu-se la el, fixndu-l cu atenie, cu oimul cu aripi din
bronz printre ei, aducnd un mesaj de la Bunica Wexen.

Te-ai gndit s devii preot? croncni la el.

Eu sunt rege! mri el, cu obrajii arzndu-i i ascunzndu-i mna


nefolositoare, de mscrici, la spate.

Un rege st ntre zei i oameni, zise Keimdal, cu sngele curgndu-i din


rana de la gtul tiat.

Doar un rege st ntre zei i oameni, zise tatl lui Yarvi, stnd aplecat n
Jilul Negru, cu rnile odat uscate, din care acum curgeau iroaie de snge
proaspt pe podeaua din Sala Zeilor.

ipetele lui Odem se transformaser n chicoteli.

Ai fi putut deveni un bufon de succes.


******ebook converter DEMO Watermarks*******
Blestemat s fii! mri Yarvi, ncercnd s-l njunghie din nou, ns acum
cuitul devenise att de greu, c de-abia mai putea s-l ridice.

Ce faci? ntreb Mama Gundring.

Prea speriat.

Taci, trf, zise Odem, apoi l apuc pe Yarvi de gt i ncepu s-l strng
tare

Yarvi se trezi brusc, ocat, simind minile lui Trigg n jurul gtului.

Vzu un ir de rnjete n jurul lui, cu dinii strlucind n lumina torelor. i


veni s vomite i se zbtu, ns era inut n loc bine, de parc era o musc
prins n miere.

Ar fi trebuit s accepi nelegerea, biete.

Ce faci? ntreb Sumael din nou.

Nu-i mai simise niciodat team n glas. ns nu era nici pe departe la fel de
speriat pe ct era Yarvi.

i-am zis s-i ii gura! mri una din grzi foarte aproape de faa ei. Altfel l
vei urma pe el!

Ea se fcu mic n pturi. tia ce trebuie s fac i cnd anume. La urma


urmei, acum poate c i-ar fi fost mai folositor un prieten dect un complice,
ns era deja prea trziu s mai gseasc unul.

i-am mai zis c i copiii detepi se neac la fel de uor ca protii. Trigg
introduse cheia n lactul lui Yarvi i-l desfcu. Libertate, ns nu aa cum i-o
nchipuise el. Vrem s te aruncm n ap i s vedem dac e adevrat ce se
spune.

******ebook converter DEMO Watermarks*******


i Trigg l trase pe Yarvi de-a lungul punii ca pe o gin jumulit, gata de
pus n oal. Pe lng vslaii adormii pe bnci, n timp ce motruitorul se
uita la el de sub ptura lui din blan lipsit de pr. Niciunul nu se deranj s-i
sar n ajutor. De ce ar face-o? Cum ar putea s-o fac?

Clciele lui Yarvi lovir puntea neputincioase. Yarvi ncerc s se agae att
cu mna zdravn, ct i cu cea beteag, de minile lui Trigg, ns fr niciun
rezultat. Ar fi trebuit, probabil, s negocieze, s joace la cacealma sau s-l
flateze pe supraveghetor pentru a-i da drumul, ns singurele sunete pe care
le putea scoate din pieptu-i gata s explodeze erau unele slabe i sufocate, de
parc erau nite vnturi.

n acele clipe, darurile panice ale preotului i artau limitele.

Am fcut un pariu, zise Trigg, ct de mult i va lua s te duci la fund.

Yarvi trase de minile lui Trigg, i zgrie umerii cu unghiile, ns


supraveghetorul de-abia dac-i ddu atenie. Cu coada ochiului plin de
lacrimi o vzu pe Sumael ridicat n picioare, acoperit de pturi, tremurnd.
Cnd Trigg i desfcuse lactul lui Yarvi, i-l desfcuse i pe-al ei.

ns Yarvi tia c nu poate spera la ajutor din partea ei. Absolut niciun ajutor.

S v serveasc drept lecie tuturor! Trigg se mpunse cu degetul mare n


piept. Asta e corabia mea. Cine mi se opune e terminat.

Las-l n pace! mri cineva. N-a fcut ru nimnui. Yarvi vzu c Jaud
fusese cel care vorbise, cnd fu trt pe lng el. De lng Jaud, Ankran, care
sttea n locul lui Yarvi, l urmrea frecndu-i nasul strmb. Locul pe care
sttea Ankran nu mai prea chiar ru acum, n actualele condiii.

Ar fi trebuit s accepi nelegerea, zise Trigg, trgndu-l pe Yarvi peste


vslele retrase din ap, de parc era un sac cu crpe. Pot trece cu vederea o
mulime de lucruri cnd vine vorba de un biat cu voce plcut, ns

******ebook converter DEMO Watermarks*******


Scheunnd dintr-odat, Trigg czu cu braele desfcute, scpnd din mn
lanul lui Yarvi, care-l mpunse n ochi cu degetul micu i rsucit de la mna
beteag i-i ddu apoi o lovitur lipsit de putere cu piciorul n piept, dup
care fugi mpleticindu-se.

Trigg se mpiedicase de lanul greu al lui Nimic, care-l ntinsese brusc. Cel
care freca puntea sttea ghemuit n umbr, cu ochii scnteind sub prul ce-i
atrna pe fa.

Fugi, opti acesta.

Poate c Yarvi i fcuse pn la urm un prieten.

Cnd trase aer n piept i simi capul nvrtindu-i-se. Se chinui s se ridice n


picioare, plngnd, rznd, lovindu-se de bnci, printre vslaii pe jumtate
adormii, urcndu-se pe vsle, trndu-se pe dedesubt, pn cnd reui s
treac de ele.

Oamenii strigau, ns Yarvi de-abia le desluea cuvintele din cauza sngelui


care-i pulsa bubuind n urechi, de parc auzea tunetul asurzitor al furtunii.

Vzu trapa n faa lui, n timp ce se cltina i tremura din tot corpul. Mna i
se strnse n jurul mnerului. O deschise, trgnd cu putere de ea, i czu n
ntuneric, cu faa n jos.

******ebook converter DEMO Watermarks*******


Moartea ateapt

Yarvi czu, lovindu-se la umr, izbindu-se cu capul de podea, prvlindu-se


peste saci cu braele larg deschise i cu faa n jos.

Simi ceva umed pe obraz. Atept.

Se chinui s se rostogoleasc, ascunzndu-se n umbr.

Era ntuneric acolo, jos. ntuneric bezn, ns un preot tie s-i gseasc
drumul i asta fcu i el acum, pipind cu vrfurile degetelor.

Auzea bubuituri n urechi i pieptul l ardea, teroarea i invadase fiecare


prticic a corpului, ns trebuia s se controleze i s se gndeasc.
ntotdeauna exist o cale, obinuia s-i spun mama lui.

i putea auzi pe paznici cum strigau, uitndu-se dup el prin trap, aproape,
mult prea aproape. i trase lanul dup el, micndu-se printre lzi i printre
butoaie, ateptnd, o raz de lumin provenind de la torele de deasupra lui
artndu-i imaginea benzilor metalice i a niturilor prinse n ele, ghidndu-l
printre proviziile corabiei.

Se tr prin ua joas, lipind prin balta ngheat adunat peste zi, printre
rafturi i cutii. Se ghemui, rezemndu-se de peretele rece al corabiei,
respirnd greu, sacadat, n timp ce paznicii veneau dup el, fcnd lumina s
devin din ce n ce mai puternic.

Unde e?

Trebuia s fie o cale de scpare. Vor veni n curnd, cu siguran, din direcia
opus, cobornd prin trapa de la pup. Ochii i se oprir asupra scrii de la
trapa respectiv.

Trebuia s gseasc o cale. N-avea timp s fac planuri, toate planurile pe

******ebook converter DEMO Watermarks*******


care i le fcuse se mprtiaser ca un fum. Trigg l atepta. Foarte furios.

Ochii i se micau la fiecare sunet, la fiecare scnteie de lumin, cutnd


disperai o cale de scpare, un loc pentru a se ascunde, ns nu era niciunul.
Avea nevoie de un aliat. Se sprijini de lemn, neajutorat, simind umezeala
ngheat, ascultnd cum picura, infiltrndu-se, apa srat a mrii. i atunci
auzi, de departe, vocea calm i grijulie ca un foc n sob a Mamei Gundring.

Cnd un preot nelept nu mai are dect dumani, nvinge un duman cu unul i mai
ru.

Yarvi se repezi sub cel mai apropiat raft, orbecind n ntuneric, i degetele i
se strnser n jurul barei de metal pe care o pstra pentru a bate cuiele.

Cel mai mare duman al marinarului e marea, repeta ntruna Shadikshirram, fr


s oboseasc.

Unde eti, biete?

Reui s vad marginile sprturii pe care o reparase Sumael i nfipse bara de


fier ntre scndurile nou adugate i coc, trgnd cu toat puterea. Strnse
din dini i aps din ce n ce mai tare, mrind de furie i de durere,
neajutorat, trgnd de bara aia de parc ar fi fost Trigg, Odem i Grom-gil-
Gorm la un loc. Se strdui s trag cu putere, opintindu-se, strngndu-i
mna beteag n jurul ei, chinuind lemnul i fcndu-l s scrie, mturnd
cu umrul oalele i cutiile de pe raftul de deasupra.

Acum putea auzi grzile mai aproape, cutndu-l cu lmpile n mini,


siluetele lor conturndu-se n cadrul uii joase, cu lamele sbiilor lucind.

Hai ncoace, schilodule!

Url, fcnd un ultim efort care-i suprasolicit muchii. Urm o pritur,


cnd scndurile cedar dintr-odat, iar Yarvi se prvli, cznd pe spate i
uiernd furios ca un diavol scpat din iad, pe care Marea Mam l-a aruncat

******ebook converter DEMO Watermarks*******


pe rm.

Yarvi trase un raft dup el n cdere, fu acoperit instantaneu de ap


ngheat, rostogolindu-se gfind nspre trapa de la pup, trndu-se n sus,
ud fleac, cu zgomotul scos de oamenii strignd, de marea furioas i de
lemnul prind n urechi.

Se lupt cu scara, cu apa deja pn la genunchi. Una din grzi ncerc s-l
apuce de picior, bjbind n ntuneric. Yarvi arunc cu bara n el, trimindu-l
poticnindu-se n jetul de ap, care-l azvrli prin ncpere ca pe o jucrie. Mai
multe jeturi i fcur loc, apa mrii ptrunznd nuntru printr-o duzin de
guri, vaietele grzilor de-abia putnd fi auzite prin vuietul asurzitor.

Yarvi reui s urce cteva trepte, opintindu-se i deschiznd trapa, trndu-se


afar i ridicndu-se n picioare, mpleticindu-se i ntrebndu-se dac nu
cumva un act de magie l adusese pe puntea unei alte corbii, n mijlocul unei
btlii.

Puntea dintre bnci era plin de oameni, agitai din cauza luminii
strlucitoare scoase de o lamp cu ulei, care se sprsese i cursese pe pereii
teugii. Flcri plpitoare dansau n apa neagr, reflectndu-se n ochii negri
ai vslailor panicai i n lamele sbiilor scoase ale grzilor. Yarvi l vzu pe
Jaud cum l nfac pe unul i-l arunc n ap.

Se ridicase de pe banc. Sclavii fuseser eliberai.

Unii dintre ei, oricum. Cei mai muli erau nc nlnuii, ngrmdindu-se
ct mai aproape de gurile pentru vsle spre a se feri de lupte. Civa zceau
plini de snge pe puntea dintre bnci. Alii ncercau chiar i acum s sar
peste parapetul corabiei, prefernd s-i ncerce norocul cu Marea Mam
dect s dea piept cu oamenii lui Trigg, care naintau spre ei implacabili.

Yarvi l vzu pe Rulf lovind una din grzi n fa, auzi osul nasului trosnind i
sabia brbatului czu zdrngnind pe punte.

******ebook converter DEMO Watermarks*******


Trebuia s-i ajute pe vslai. i nclet i-i desclet degetele de la mna
bun. Trebuia s-i ajute, dar cum? Ultimele cteva luni i ntriser lui Yarvi
vechea convingere c nu avea snge de erou. Erau depii numeric i
nenarmai. Tresri cnd una din grzi l lovi pe un sclav lipsit de aprare,
fcndu-i o tietur profund cu securea. Putea simi puntea nclinndu-se
din cauza apei care nvlea cu repeziciune de dedesubt, trgnd Vntul din
Sud n adncuri.

Un preot bun nfrunt consecinele i salveaz ce mai poate. Un preot bun


accept rul cel mai mic. Yarvi se cr pe cea mai apropiat banc, aproape
de parapetul corabiei i de marea neagr de dincolo de el. Se pregti i plonj
n ap.

Ajunsese deja la jumtatea distanei, cnd fu smucit napoi de zgard. Lumea


se rsuci cu susul n jos i el se zbtu, ncercnd s respire ca un pete scos pe
uscat.

Trigg sttea deasupra lui, cu captul lanului n pumn.

Nu pleci nicieri, biete.

Se ls n jos i-l cuprinse pe Yarvi cu cealalt mn de gt, chiar de sub


zgard, astfel nct metalul acesteia i muc din maxilar, iar de data asta
supraveghetorul strnse i mai tare. l ridic pe Yarvi, pn cnd picioarele
sale nclate n cizme de-abia mai mturau puntea, rsucindu-i chipul
pentru a putea cuprinde imaginea carnajului ce cuprinsese toat puntea.
Oameni mori sau rnii, n centru fiind dou grzi ce bteau un sclav cu
btele.

Vezi cte probleme mi-ai fcut? ip el, cu un ochi rou i umed de la


degetul lui Yarvi.

Grzile ipau unele la altele, de nu puteai distinge nimic.

Unde sunt Jaud i ticlosul de Rulf?

******ebook converter DEMO Watermarks*******


Au ajuns pe chei. ns vor nghea cu siguran acolo.

Oh, zei, degetele mele!

Cum au scpat?

Sumael.

Trfulia aia a avut o cheie.

De unde dracu a fcut rost de toporica aia?

Mi-a retezat degetele! Pe unde-or fi?

Ce mai conteaz? Oricum nu le mai poi folosi acum!

la a spart coca! gfi un om ud fleac, n timp ce ieea prin trapa de la


pup. Apa ptrunde nuntru! i, ca pentru a-i ntri spusele, Vntul din Sud
trepid din nou i puntea se nclin i mai mult, astfel nct Trigg se vzu
nevoit s se apuce de-o banc pentru a sta drept.

Zeii s ne-ajute! ip unul din sclavii nlnuii, trgnd cu putere de zgarda


de la gt.

Ne scufundm? ntreb altul, cu ochii rotindu-i-se nnebunii n toate


prile.

Cum i vom explica toate astea lui Shadikshirram?

Blestemat s fii! rcni Trigg i-l izbi pe Yarvi cu capul de mnerul rotund al
celei mai apropiate vsle, fcndu-l s vad stele verzi i ameindu-l, apoi l
trnti pe punte i ncepu s-l sugrume din nou.

Yarvi se zbtu nnebunit, ns supraveghetorul se apsase cu toat greutatea


peste el, mpiedicndu-l s respire i nelsndu-l s vad dect gura ce
mria, din ce n ce mai ndeprtat, de parc se transforma ntr-un tunel ce

******ebook converter DEMO Watermarks*******


amenina s-l nghit pe Yarvi cu ncetineal, dar implacabil.

Pclise Moartea de multe ori n ultimele sptmni, ns orict de puternic


sau de inteligent, de ct de ndemnatic cu armele sau de norocos cnd vine
vorba de vreme bun ar fi, nimeni nu o poate pcli la nesfrit. Eroii, Marii
Regii, Bunicile din cadrul preoimii, cu toii trec prin poarta ei n final; i ea
nu face excepie nici pentru bieii cu o singur mn, cu guri mari i cu
temperamente aprige. Jilul Negru i va rmne lui Odem, tatl lui va rmne
nerzbunat i jurmntul nemplinit

Iar apoi, prin bubuitul nvalnic al sngelui din urechi, Yarvi auzi o voce.

Era o voce sacadat, optitoare, dur ca o piatr de frecat puntea. Nici dac ar
fi fost vocea Morii n-ar fi fost surprins. ns ceea ce spunea l surprinse:

N-ai auzit-o pe Shadikshirram?

Yarvi i ntoarse cu greu privirea umed n direcia vocii.

Nimic sttea n mijlocul punii. Pru-i unsuros era tras ntr-o parte i Yarvi
reui pentru prima dat s-i ntrezreasc faa, strmb i asimetric, plin de
cicatrice i sfrmat, rsucit i nfundat, cu ochii holbai i strlucind
umezi.

Lanul greu i-l rsucise mprejurul unui bra i din pumn i atrna copca
rmas liber, de care nc mai atrnau bucata de lemn i cuiele din care
fusese smuls. n cealalt mn strngea sabia pe care Rulf o smulsese mai
devreme din mna unei grzi.

Nimic zmbea. Un zmbet fracturat, plin de dini spari, i un glas ce era


rodul unei mini rtcite.

i-a zis s nu-mi dai niciodat o arm cu ti.

Las sabia jos! veni ultimul cuvnt ca un ltrat dinspre Trigg, ns n voce i
se ghicea ceva ce Yarvi nu mai auzise niciodat la el.
******ebook converter DEMO Watermarks*******
Team.

De parc nsi Moartea sttea pe punte n faa lui.

Oh, nu, Trigg, nu. Zmbetul lui Nimic crescu i mai mult, mai nebunesc, n
timp ce lacrimile ncepur s-i curg pe obrajii-i ciupii, lsnd dre lucitoare.
Cred c te va pune la pmnt.

Una din grzi se repezi s-l atace.

Nimic pruse btrn i dureros de lent atunci cnd freca puntea. Un nimic
firav. Un om confecionat din rmurele i din corzi. Cu o sabie n mn, ns,
deveni unduitor ca apa, dansnd ca un foc plpitor. De parc sabia cptase
o contiin proprie, rapid i nemiloas ca fulgerul, trgndu-l pe Nimic
dup ea.

Sabia se repezi nainte, cu vrful scnteind nfigndu-se ntre omoplaii grzii


i retrgndu-se instantaneu, lsndu-l pe om cltinndu-se i respirnd
sacadat, apsndu-i pieptul cu minile. Un altul se repezi cu o secure la
Nimic, care alunec, ferindu-se din calea lui, lsnd securea s mute dintr-o
banc, mprtiind achii n toate prile. Nimic i repezi iar sabia n sus,
retezndu-i omului mna care inuse securea cu un sunet metalic, fcnd-o s
dispar n ntuneric. Paznicul czu n genunchi, cu ochi mirai, iar Nimic l
lovi cu piciorul gol, lsndu-l nemicat.

Un alt treilea veni din spate, cu sabia ridicat. Fr s se uite la el, Nimic i
nfipse sabia n gtul din care ni un uvoi de snge, apoi par o bt cu
braul nfurat n lan i-l lovi pe mnuitorul acesteia cu mnerul sabiei n
gur, fcndu-i dinii s zboare n toate prile, lsndu-se apoi fr zgomot
la pmnt pentru a-i secera picioarele altuia, trimindu-l i pe acesta
rostogolindu-se la pmnt, cu faa n jos.

i toate astea ct Yarvi ar fi avut nevoie s trag o dat aer n piept. Dac ar fi
putut s mai trag aer n piept.

******ebook converter DEMO Watermarks*******


Primul brbat care-l atacase pe Nimic nc mai era n picioare, pipindu-i
pieptul strpuns, ncercnd s vorbeasc, dar nereuind s scoat pe gur
dect spum roie. Nimic l mpinse blnd cu braul ntr-o parte din calea lui
n timp ce trecu pe lng el, cu tlpile-i goale lipind i nefcnd niciun
zgomot. Se uit n jos la scndurile pline de snge i i.

Puntea e foarte murdar. Privi n sus, cu faa-i murdar i ptat de snge.


N-ar trebui s-o frec, Trigg?

Supraveghetorul se trase napoi n timp ce Yarvi se lupta fr vlag cu mna


acestuia.

Vino mai aproape i-l omor!

Omoar-l. Nimic ridic din umeri. Moartea ne-ateapt pe toi. Paznicul cu


picioarele distruse scncea, ncercnd s se trasc pe puntea nclinat. Nimic
l njunghie n spate cnd trecu pe lng el. Astzi ea ateapt pentru tine. i
caut cheia, Trigg. Ca s deschid Ultima Poart.

Hai s vorbim despre asta! Supraveghetorul se ddu napoi, cu palma


ridicat. Puntea se nclinase i mai mult acum, ap neagr ieind prin trapa
de la pup. Hai doar s vorbim!

Vorbitul cauzeaz numai probleme. Nimic nl sabia. Rspunsul este


ntotdeauna oelul. Aa c o rsuci n mn, fcnd lumina s se reflecteze n
lam, scond scnteieri roii, albe i galbene, culorile focului. Oelul nu
linguete i nici nu face compromisuri. Oelul nu spune minciuni.

D-mi o ans doar! scnci Trigg, n timp ce apa ncepu s se reverse peste
pereii corabiei, curgnd printre bnci.

De ce?

Am visuri. Mi-am fcut planuri! Am fcut

Cu un pocnet surd, sabia i despic lui Trigg cpna pn la nas. Gura


******ebook converter DEMO Watermarks*******
continu s alctuiasc cuvinte pentru o clip, ns nu mai putu respira
pentru a le da form. Se prbui pe spate, dnd puin din picioare, iar Yarvi
se eliber din mna acum moale, inspirnd puternic, tuind i ncercnd s-i
lrgeasc zgarda pentru a putea respira.

Poate n-ar fi trebuit s-l omor, zise Nimic, smulgndu-i sabia din capul lui
Trigg, dar m simt mult mai bine.

Oamenii ipau peste tot n jurul lor. Dac vreuna din grzi supravieuise,
preferase marea n locul sabiei lui Nimic. Civa sclavi ncercau s ajung de
pe bncile lor cufundate n ap pe cele mai uscate din spate, unii luptndu-se
cu lanurile, n timp ce apa se ridica din ce n ce mai mult, iar altora li se mai
vedeau doar feele, chinuindu-se s respire i cu ochii holbai de groaz. Yarvi
tia c alii deja erau sub apa neagr, inndu-i respiraia cteva secunde n
plus, n timp ce se chinuiau fr sori de izbnd s-i desfac lactele.

Czu, sprijinindu-se n mini i genunchi, gata s vomite, cu capul


nvrtindu-i-se, cutnd cheia prin hainele pline de snge ale lui Trigg,
ncercnd s se abin de la a se uita la faa lui despicat, zrind totui
trsturile contorsionate i carnea nsngerat ce lucea n rana imens,
nghiindu-i voma, cutnd cheia, auzind n continuare vaietele puternice
ale sclavilor nlnuii.

Las-o. Nimic sttea n faa lui, mult mai nalt dect i-ar fi putut imagina
Yarvi c ar putea fi, cu sabia ptat de snge atrnndu-i neglijent n mn.

Yarvi clipi, apoi i mut privirea la puntea nclinat i la sclavii care se


necau.

Dar vor muri.

Vocea i suna ca un croncnit slab.

Moartea ne ateapt pe toi.

******ebook converter DEMO Watermarks*******


Nimic l nfc pe Yarvi de zgard, l ridic i-l arunc peste bord, iar Marea
Mam l prinse iar n strnsoarea-i ngheat.

******ebook converter DEMO Watermarks*******


III

DRUMUL CEL LUNG

******ebook converter DEMO Watermarks*******


Jonglnd cu mprejurarea

Cineva l plmui pe Yarvi peste fa. Vzu mna, auzi zgomotul, dar de-abia
simi palma.

Fugi, uier glasul lui Jaud.

Tot ce putu Yarvi s fac fu s-i triasc picioarele anemic, cu lanul


zornind dup el i cu hainele ude trgndu-l n jos la fiecare pas, ngreunat
i mai mult de prundi i de cizmele mustind de ap. Czu de multe ori, dar
de fiecare dat cnd czu fu susinut de brae puternice, care s-l sprijine i
s-l mping n ntuneric.

Haide, mormi Rulf.

Cnd ajunse la captul plajei acoperite de zpad, Yarvi risc o privire napoi
i reui s exclame Zei, printre dinii ce-i clnneau.

Marea Mam nghiea lacom corabia Vntul din Sud. Teuga era nghiit de
flcri, velatura la fel i vrful catargului, unde se suia Sumael pentru a scruta
n zare, ardea cu vlvtaie. Bncile pe care se zbtuse Yarvi erau inundate,
vsle mprtiate peste tot iindu-se din ap precum picioarele unor scorobei
neajutorai. Doar un col al cabinei de la pup mai era nc vizibil din apele
nsufleite de reflexia flcrilor. Spaiul de depozitare a ncrcturii, cmrile
de provizii i cabina cpitanului erau nghiite de adncurile tcute.

Pe rm i pe chei se vedeau figuri ntunecate care priveau. Grzi care


scpaser de sabia lui Nimic? Sclavi care reuiser cumva s se elibereze din
lanuri? Yarvi se ntreb dac putea distinge ipete slabe prin urletul vntului.
ipete estompate de trosnetul focului. n niciun caz nu putea spune prin ce
noroc reuiser s evadeze din acel chin provocat de foc i de ap, cine mai
tria i cine murise, iar lui Yarvi i era prea frig pentru a se mai putea bucura
c scpase dintr-un alt dezastru, dar nici trist nu mai putea fi c altcineva nu

******ebook converter DEMO Watermarks*******


mai reuise. Regretele vor veni curnd, fr ndoial.

Dac reuea s rmn n via dup acea noapte.

Mic, zise Sumael.

l mbrncir peste creast i el se rostogoli pe partea cealalt, ajungnd ntins


pe spate pe un morman de nisip, odihnindu-se, cu pielea nepndu-l de frig
i cu gtul parc njunghiat de un cuit de fiecare dat cnd nghiea o gur
de aer. Vzu faa lat a lui Rulf sclipind portocalie pe tot obrazul i pe-a lui
Sumael, ntunecat, micndu-se ntruna n lumina Tatlui Lun.

Lsai-m, ncerc el s spun, ns gura i era prea amorit pentru a mai


putea scoate vreun cuvnt, dinii i avea ngheai pn la rdcini i tot ce
putu scoate n final fu un norior de abur.

Plecm mpreun, zise Sumael. Nu aa ne-am neles?

Am crezut c nelegerea a picat cnd Trigg a-nceput s m sugrume.

Ooo, n-o s poi scpa aa uor de noi. l prinse de ncheietura beteag.


Ridic-te.

Fusese trdat de propria familie, de propriul popor, ns gsise loialitate n


rndul ctorva sclavi care nu-i datorau nimic. Era ridicol de recunosctor, att
de recunosctor, c i veni s plng. Dar simea c i vor prinde bine nite
lacrimi mai ncolo.

Reui s se ridice cu ajutorul lui Sumael. Cu ajutorul lui Rulf i al lui Jaud
reui s continue s mearg, de-abia gndindu-se la direcia n care se
deplasa, tiind doar c trebuia s lase undeva, n spate, Vntul din Sud. Apa
rece ca gheaa i clipocea n cizme, iar vntul i ptrundea prin hainele ude i
jerpelite, de parc n-ar fi avut nimic pe el.

Chiar a trebuit s-i alegi cel mai rece loc creat de zei pentru a putea evada?
mri Rulf. n cel mai rece moment al anului?
******ebook converter DEMO Watermarks*******
Am avut un plan mai bun. n glasul lui Sumael nu se citise ncntarea cnd
vorbise despre planul ei euat. Dar s-a nruit odat cu scufundarea Vntului
din Sud.

Cteodat trebuie s jonglezi cu planurile n funcie de mprejurri, zise


Jaud.

S jonglezi? mri Rulf. sta s-a fcut ndri.

Acolo.

Yarvi indic ceva cu ciotul lui de deget ngheat. Mai n sus, un pom
pipernicit se nla n ntuneric, n timp ce fiecare creang avea vrful
acoperit cu alb, iar dedesubt se vedea o strlucire portocalie slab. De-abia
ndrznea s spere c ce vedea era adevrat, ns ncepu s alerge ct putea
de repede, pe jumtate mergnd, pe jumtate trndu-se, disperat. n acele
clipe chiar i s viseze la un foc era mai mult dect nimic.

Ateapt! uier Sumael, nu tim cine

Nu are importan, zise Rulf, agitndu-se i el n urma lui Yarvi.

Focul fusese aprins ntr-o groap de lng pomul acela pipernicit i strmb,
dar care oferise un oarecare adpost contra vntului, din rmiele unei lzi
sfrmate aranjate cu grij, o flcruie arznd n mijlocul lor. Ghemuit
deasupra lui, chinuindu-se s-l nteeasc cu aburul respiraiei, sttea Ankran.

Dac Yarvi ar fi putut s aleag numele cuiva pe care s-l salveze, n niciun
caz acesta n-ar fi fost Ankran. Dar, eliberndu-i pe Rulf i pe Jaud, fusese
nevoit s-l elibereze i pe camaradul lor, iar n acel moment Yarvi s-ar fi
aruncat i la picioarele lui Odem, dac acesta i-ar fi dat posibilitatea s se
nclzeasc. Se prbui n genunchi, inndu-i minile ce tremurau deasupra
flcrilor.

Jaud i nfipse minile n olduri.

******ebook converter DEMO Watermarks*******


Deci, ai reuit.

Unii rahai plutesc, zise Rulf.

Ankran nu fcu dect s-i frece nasul strmb.

Dac duhoarea mea v deranjeaz, ai putea s v gsii singuri un foc.

O toporic alunec fr zgomot din mneca lui Sumael, lama-i strlucitoare


atrnnd n jos.

Mie mi place sta.

Fostul magazioner ridic din umeri.

Atunci, departe de mine intenia de a-i ine la distan pe cei disperai. Fii
bine venii cu toii n castelul meu!

Sumael curase deja copacul de cristalele de ghea i retezase o creang.


Acum o nfigea n pmnt, cu rmurelele ndreptate spre foc. Pocni din
degete nspre Yarvi.

D-i hainele jos.

Se pare c romantismul a supravieuit! zise Rulf, fluturnd din gene ctre


cer.

Sumael l ignor.

Hainele ude te vor omor la noapte la fel de sigur ca orice alt duman.

Frigul l prsea ncet-ncet i Yarvi ncepu acum s simt loviturile ncasate


toi muchii l dureau, capul i-l simea greu i gtul i pulsa de la strnsoarea
minilor lui Trigg. Nu ar fi avut puterea de-a se opune nici dac ar fi vrut s-o
fac. i ddu jos hainele ude, unele deja pline de ghea pe la tivuri, i se
apropie de foc ct de mult ndrzni, mbrcat acum doar cu zgarda i cu

******ebook converter DEMO Watermarks*******


lanul.

Rulf i aez o ptur din ln pe umerii ce-i tremurau.

i-o mprumut, nu i-o dau de tot, zise el.

Apreciez n orice caz, reui Yarvi s articuleze printre dinii ce-i


clnneau, privind-o pe Sumael cum i ntindea hainele aproape de flcri,
deja ncepnd s ias aburi din ele.

Dac vede cineva lumina? ntreb Jaud, uitndu-se ncruntat napoi, n


direcia de unde veniser.

Dac preferi s nghei, stai n ntuneric. l gseti peste tot. Ankran ncerc
s scormoneasc focul cu o surcic, pentru a obine mai mult cldur. Eu
cred c lupta, apoi corabia n flcri, apoi scufundarea ei le vor stopa dorina
de a porni vreo cutare.

Att timp ct vom pleca pn-n zori, zise Rulf.

S plecm unde? ntreb Sumael, ghemuindu-se lng Yarvi.

Alegerea cea mai potrivit ar fi fost nspre est. Spre est, de-a lungul coastei
lng care i adusese Vntul din Sud. ns Yarvi trebuia s ajung n vest. n
vest, spre Vansterland. n vest, spre Gettland. n vest, la Odem, la rzbunare,
cu ct mai repede, cu att mai bine. Privi n jur, la fria lui pestri, adunai
cu toii n jurul focului ce ntreineau viaa, cu fee sfrijite, pe care flcrile
desenau modele ciudate, ntrebndu-se cum s-i conving s aleag s
mearg n direcia greit.

Spre est, desigur, zise Rulf. Cu ct timp n urm am trecut de piaa aia?

Lui Sumael i lu o secund s fac o socoteal pe degete.

Pe jos ne-ar lua trei zile.

******ebook converter DEMO Watermarks*******


Va fi un traseu dificil. Rulf se scrpin pe obrazu-i brbos. Al dracului de
dificil i

Eu o iau nspre vest, zise Ankran, cu falca-i strmb ncordat i cu ochii


fixai asupra flcrilor.

Se nstpni tcerea, n timp ce toi se uitau la el.

Spre ce anume, nspre vest? ntreb Jaud.

Thorlby.

Yarvi nu putu dect s ridice din sprncene cnd vzu acest ajutor nesperat.
Rulf izbucni n rs.

i mulumesc c m-ai fcut s rd att de sntos nainte s mor, Maestre


Ankran! Fostul magazioner se ndreapt nspre Gettland.

Spre Vansterland. Voi ncerca s gsesc o corabie care s m duc acolo.

Rulf chicoti din nou.

Deci te pregteti s mergi pe jos pn n Vansterland? i cam ct estimezi


c i-ar lua s faci cltoria asta, navigatorule?

Pe jos, cel puin o lun.

Sumael o zisese att de repede, nct probabil c deja fcuse calculul n minte.

O lun n condiiile astea! Rulf cuprinse cu mna-i masiv ntregul peisaj


dezolant acoperit de zpad, cel prin care deja se chinuiser s rzbat, iar
Yarvi se vzu nevoit s admit c gndul acesta nu era deloc ncurajator. Cu
ce echipament?

Am un scut. Jaud i-l ddu jos de pe spate, unde l inea prins, i btu cu
pumnul n el. Un scut mare i rotund, fcut din lemn nefinisat, cu un umbo 1

******ebook converter DEMO Watermarks*******


din fier. M-am gndit s-l folosesc pe post de barc.

i o gard generoas mi-a mprumutat arcul su. Rulf i ciupi coarda de


parc ar fi fost o harp. ns nu cnt niciun fel de muzic fr sgei. Are
careva un cort? Haine n plus? Pturi? Snii? Tcere, n afar de tnguitul
vntului rece imediat ce te ndeprtai de groapa luminat de foc. Atunci i
urez tot norocul din lume, Maestre Ankran! A fost o plcere s vslesc alturi
de tine, ns mi-e team c acum drumurile noastre se vor despri. Noi,
ceilali, ne ndreptm ctre est.

Ce prost te-a ales pe tine ef?

Toi se ntoarser cnd auzir vocea rguit n ntuneric, unde sttea Nimic.
Pe lng jegul obinuit, mai era mnjit i de funingine, cu zdrenele, prul i
barba aproape negre. Purta cizmele i haina lui Trigg, ce avea o crust de
snge uscat pe umr. Pe cellalt umr ducea un sul de pnz de catarg prlit
i, legnnd-o cu mna ca pe un copil, n noaptea ngheat, inea sabia cu
care Yarvi l vzuse omornd ase oameni.

Se ls jos pe pmnt, lng foc, cu picioarele ncruciate, de parc ajunsese la


o ntlnire pus la cale cu mult timp nainte, i-i ntinse palmele deasupra
flcrilor, oftnd satisfcut.

Sun bine, s mergem nspre vest, spre Gettland. O s fim urmrii.

Trigg? ntreb Sumael.

Nu trebuie s te mai gndeti la supraveghetorul nostru. Mi-am pltit


datoria fa de el. ns ntre mine i Shadikshirram treburile au rmas
nerezolvate. Nimic i linse un deget i terse o pat de pe sabie. Trebuie s-o
lsm mult n urm.

Noi? se rsti Sumael, i Yarvi vzu c la spate avea deja toporica pregtit.
Deja te-ai autoinvitat alturi de noi?

******ebook converter DEMO Watermarks*******


Lumina flcrilor juca n ochii de nebun ai lui Nimic.

Doar dac nimeni altcineva n-are de gnd s m invite.

Yarvi i ridic minile ntre ei, netezind calea pentru Tatl Pace.

Avem nevoie de tot ajutorul pe care-l putem obine. Chiar, care-i numele
tu?

Nimic privi n gol, spre cerul nopii, de parc rspunsul ar fi fost scris n stele.

Am avut trei nume sau poate patru ns toate mi-au adus ghinion. Le-
a ur dac v-ar aduce ghinion i vou. Dac vrei s mi te adresezi, Nimic este
n regul, ns eu nu vorbesc prea mult. Shadikshirram va veni dup noi,
ateptndu-se s-o lum nspre est.

Pentru c e o nebunie s-o lum nspre vest! Rulf se ntoarse spre Sumael.
Spune-le!

Ea strnse din buzele-i pline de cicatrice i-i nchise ochii aproape de tot.

Spre est ajungem mai repede. i mai uor.

Vedei! ltr Rulf, plesnindu-se cu palma peste coaps.

Eu plec spre vest, zise Sumael.

Poftim?

Vor fi oameni n est. Oricine a scpat de pe corabie. Iar piaa aia colcia de
negustori de sclavi.

Iar Vansterlandul nu colcie? ntreb Rulf. Pentru c noi am fcut mereu


afaceri bune cu inglingii de acolo.

Estul e periculos, zise Sumael.

******ebook converter DEMO Watermarks*******


Vestul nu nseamn dect sptmni de slbticie.

ntr-acolo e pdurea. Pdurea nseamn combustibil. i poate chiar i hran.


Poate c n est se afl piaa de sclavi, dar dup aceea? Doar mlatini i
slbticie, cale de sute de kilometri. n vest se afl Vansterlandul. Vestul
nseamn civilizaie. Vestul nseamn posibil corbii care merg i mai
departe n vest. Care merg acas.

Acas. Jaud privea flcrile de parc i-ar fi vzut satul n ele i fntna
aceea cu cea mai dulce ap din lume.

Mergem spre interiorul continentului, zise Sumael, departe de orice


corabie. Apoi spre vest.

Rulf ddu din mini.

Cum te vei putea orienta printre zpezi? Vei sfri nvrtindu-te n cerc!

Sumael scoase din hain un pacheel din piele i-l desfcu, scond la iveal
luneta i instrumentele.

O s reuesc s m orientez, btrne, nu-i face griji pentru asta. Nu pot


spune c sunt de partea vreuneia dintre direcii. Mai ales avnd n vedere
compania n care m aflu. ns ansa mai bun ni s-ar putea oferi nspre vest.

S-ar putea?

Sumael ridic din umeri.

Cteodat s-ar putea e tot ce poi spera.

Trei pentru vest. Yarvi zri pe faa lui Ankran primul zmbet de cnd
Shadikshirram i scosese doi dini din fa. Dar tu, uriaule?

Hmm. Jaud i propti falca n pumn i-i roti privirea de jur mprejur. Huh.
Se uit la fiecare n parte i ochii i se oprir asupra instrumentelor lui Sumael.

******ebook converter DEMO Watermarks*******


Heh. Ridic din umerii si masivi i trase cu putere aer n piept. Nu exist om
mai de ncredere pentru mine ntr-o lupt, Rulf. ns cnd vine vorba s
ajungem dintr-un punct n altul am ncredere n Sumael. Voi merge spre
vest. Dac m luai cu voi.

Poi s-i ii scutul deasupra mea cnd ninge, zise Sumael.

Suntei cu toii nebuni de legat! Rulf l plesni pe Yarvi pe umr cu o mn


grea. Se pare c n-am mai rmas dect noi doi, Yorv.

Sunt mgulit de ofert Yarvi alunec de sub mna lui Rulf, lsndu-i n
urm i ptura i trgndu-i pe el cmaa nu chiar uscat, dar nici prea
umed. Dar primul lucru pe care trebuie s-l facem e s rmnem mpreun.
S rmnem mpreun sau s murim izolai unul de cellalt. Asta i ce l
atepta n Gettland, jilul, jurmntul i rzbunarea, i cu ct atepta mai
mult, cu att i scdeau ansele de a le mai putea recupera vreodat. Mergem
cu toii mpreun, ctre vest. i Yarvi i rnji lui Rulf i-l plesni cu mna
sntoas pe spate. M-am rugat pentru ajutoare mai tinere, dar m
mulumesc cu ce am.

O, zei! Rulf i aps tmplele cu podul palmelor. Toi vom regreta aceast
decizie.

Se va altura suitei mele de regrete de pn acum. Nimic privea n ntuneric


de parc ar fi vzut acolo, dincolo de flcri, o mulime fantomatic. Doar am
destule.

******ebook converter DEMO Watermarks*******


Libertate

Sumael mergea n frunte cu pai repezi i toi o urmau pe traseul ales de ea,
fr s pun ntrebri, aa cum o fceau i pe cnd vsleau. Se zbtur s
rzbat printr-un inut distrus, presrat cu stnci negre i acoperit de zpad
alb, n care copacii pipernicii fuseser cu toii transformai n siluete
contorsionate de vntul ce sufla gemnd nspre mare.

Ci pai mai avem pn n Vansterland? ntreb Rulf.

Sumael i cercet instrumentele, fcnd calcule n gnd, privi nspre pata ce


reprezenta Soarele Mam pe cerul metalic, i-i continu drumul fr s
rspund.

Puini oameni din citadela din Thorlby ar fi preuit-o ca pe-o comoar, ns


sulul de pnz de catarg mucegit pe care-l purta Nimic pe umr devenise
avuia lor cea mai de pre. Cu grija pirailor care ar mpri ntre ei un depozit
jefuit, rupseser pnza i-i bgaser bucile pe sub haine, nfurndu-le n
jurul capului i al minilor ngheate, ba chiar i n jurul picioarelor, n cizme.
Pstrar o jumtate de sul, pe care Jaud l cra n spate, pentru a se putea
adposti sub el pe timpul nopii. Fr ndoial, era doar cu puin mai cald aa
dect n ntunericul total de afar, ns se mulumeau i cu puin.

Puinul la putea fi diferena dintre via i moarte.

Schimbar de mai multe ori direcia de mers, strbtnd teritorii


nemaiumblate nainte, cu Jaud deschiznd calea fr s se plng, cu Rulf
profernd injurii la adresa zpezii, de parc ar fi fost dumanul lor
dintotdeauna, cu Ankran strduindu-se s nainteze cu minile strnse n
jurul trupului, cu Nimic inndu-i capul ridicat i sabia strns aproape de
trup, de parc i-ar fi nchipuit c el nsui e fcut din oel i vremea
potrivnic, rece sau cald, nu l-ar fi afectat n niciun fel, dei, n ciuda
rugciunilor lui Yarvi, zpada ncepuse s i se aeze pe umerii hainei furate.
******ebook converter DEMO Watermarks*******
Al dracului de minunat, murmur Rulf ctre cer.

Nou ne convine, zise Ankran. Ne acoper urmele i ne ajut s rmnem


nevzui. Cu puin noroc, btrna doamn va crede c-am ngheat aici.

Fr noroc, chiar vom nghea, murmur Yarvi.

Orice s-ar ntmpla, nu-i pas nimnui, zise Rulf. Nimeni nu-i chiar att de
nebun nct s ne urmeze aici.

Ha! ltr Nimic. Shadikshirram e prea nebun ca s fac altceva. i-i


arunc pe umr lanul greu, ca pe o earf, sfrind astfel conversaia, la fel
cum sfrise lupta cu grzile de pe Vntul din Sud.

Yarvi se uit ncruntat napoi, de unde veniser, la urmele ce mergeau


departe n spatele lor, prin peisajul cenuiu. Se ntreb cnd va descoperi
Shadikshirram rmiele corabiei sale. Apoi se ntreb ce va face ea dup ce
le va descoperi. nghii n sec i se grbi s-i ajung din urm pe ceilali.

La prnz, cnd Soarele Mam nu se ridicase mai mult de umrul lui Jaud,
ajungnd la zenitul ei inferior, fcur o pauz, nghesuindu-se unul ntr-altul
ntr-o groap, privindu-i umbrele lungi ce se strduiau s-i ajung din urm.

Mncare, rosti Sumael cu voce tare ce gndeau toi ceilali.

Nimeni nu dorea s se ofere voluntar. Cu toii tiau c aici hrana valora mai
mult dect aurul. Ankran i surprinse pe toi, scotocindu-se prin blnuri i
scond la iveal un pachet cu pete srat.

Ridic din umeri.

Ursc petele.

Omul care nainte ne nfometa acum ne hrnete, zise Rulf. Cine zice c nu
exist dreptate?

******ebook converter DEMO Watermarks*******


Scoase i el la iveal nite biscuii trecui de prima tineree, asta dac
avuseser vreodat una. Sumael i urm exemplul cu doi pesmei uscai.

Yarvi nu putu dect s-ntind palmele goale i s-ncerce s zmbeasc.

M simt umilit de generozitatea voastr

Ankran i frec nasul strmb.

mi face oarecum plcere s te vd umilit. Dar voi doi?

Jaud ridic din umeri.

Am avut puin timp la dispoziie s m pregtesc.

Nimic i ridic sabia.

Eu am adus cuitul.

Toi evaluar proviziile amrte, suficiente i nu prea pentru o mas decent


pentru toi ase.

Bnuiesc c eu va trebui s joc rolul mamei, zise Sumael.

Yarvi atept, salivnd precum cinii tatlui su cnd ateptau resturile, n


timp ce ea mprea n mod egal cele ase porii de pesmei meschin de mici.
Rulf i nghii raia sa din dou mbucturi, apoi se uit la Ankran cum i
mestec ncntat fiecare firimitur de o sut de ori.

Asta-i tot ce avem?

Sumael nveli din nou preiosul pachet, cu maxilarele ncletate, dup care l
bg sub cma fr s scoat vreun cuvnt.

Mi-e dor de Trigg, zise Rulf ntristat.

Sumael ar fi fost o preoteas capabil. Era clar c se gndise nainte s

******ebook converter DEMO Watermarks*******


prseasc nava s nface dou sticle de vin aruncate neglijent de
Shadikshirram, pe care acum le umpluser cu zpad i le ineau cu rndul
pe sub haine. Yarvi nv foarte repede cum s soarb repede rezultatul, din
moment ce dezbrcatul necesar urinrii n frigul la era un act eroic, aplaudat
anemic de ceilali, i totui admirat din toat inima, din moment ce fiecare
tia c trebuia s fac acelai lucru la un moment dat, n vntul tios.

Faptul c ziua era foarte scurt reprezenta o tortur pentru fiecare, iar cnd
sosea amurgul cerul se umplea de stele, vrtejuri lucitoare urmnd trasee de
foc, la fel de strlucitoare ca ochii zeilor. Sumael le arta constelaii ciudate,
pentru care avea i nume, fr excepie estorul Chel, Calea Sinuoas,
Strinul-Care-Bate-la-U, Devoratorul de Visuri i-n timp ce le rostea,
scond aburi respirnd n ntuneric, zmbind, se simea o fericire n glasul ei
pe care Yarvi nu i-o detectase nainte, ceea ce-l fcea i pe el s zmbeasc, la
rndul lui.

Ci pai mai avem pn n Vansterland acum? ntreb el.

Civa. Ea privi napoi, spre orizont, i fericirea i se evapor, apoi grbi


pasul.

El se chinui s-o ajung din urm.

Nu i-am mulumit.

O poi face dup ce vom reui s nu devenim o pereche de cadavre


ngheate.

Din moment ce s-ar putea s ratez ocazia mulumesc. Ai fi putut s-l lai
pe Trigg s m omoare.

Dac a fi avut o secund de gndire la dispoziie, l-a fi lsat.

Cu greu s-ar fi putut declara nemulumit de vorbele ei. Se ntreb ce-ar fi


fcut el dac pe ea ar fi sugrumat-o Trigg i nu-i plcu rspunsul.

******ebook converter DEMO Watermarks*******


M bucur c nu te-ai gndit, atunci.

Urm o pauz lung, timp n care nu se auzi dect scritul cizmelor lor prin
zpad. Apoi o vzu privindu-l ncruntat peste umr i spunnd:

i eu m bucur.

A doua zi ncepur s glumeasc pentru a-i ridica moralul.

Iar eti zgrcit cu proviziile, Ankran! D mai departe carnea de porc fript!

Apoi rser.

O s m iau la ntrecere cu tine pn n Vulsgard! Ultimul care trece de


pori va fi vndut pentru a ne putea plti berea!

Apoi chicotir.

Sper c Shadikshirram va aduce i nite vin cu ea cnd va veni dup noi.

Abia zmbir de data asta.

Cnd se trr cu greu afar de sub cortul jerpelit n dimineaa celei de-a treia
zi, dac ntunericul acela apos s-ar fi putut numi diminea, cu toii
bombneau.

Nu dau doi bani pe mpiedicatul sta btrn din fa, croncni Nimic,
clcndu-l pe Rulf pe clcie pentru a treia oar.

Nu-s sigur c-mi place s am n spate sabia nebunului stuia, se rsti Rulf
peste umr.

Atunci o poi duce nfipt n spate.

Atia ani diferen ntre voi i tot v purtai ca nite copii? Yarvi se grbi s

******ebook converter DEMO Watermarks*******


se interpun ntre ei. Trebuie s ne ajutm reciproc, altfel iarna ne va veni de
hac la toi.

Abia o auzir pe Sumael zicnd, n fa:

Probabil c oricum ne va ucide pe toi.

Yarvi nu o contrazise.

n cea de-a patra zi, ceaa ngheat ce plutea ca un giulgiu pe deasupra


terenului ngheat i fcu pe toi s tac. Doar cte un mormit atunci cnd
cineva se mpiedica sau cnd cel care se mpiedica era ajutat s se ridice i s-
i continue drumul. ase siluete tcute prin pustiul dezolant, un vid ntins,
ngheat, prin care fiecare se strduia s nainteze ducndu-i n spate povara
mizerabil, purtndu-i zgrzile care le iritau gtul i lanurile grele, fiecare
cu propria durere, foame i fric.

La nceput Yarvi se gndi la oamenii necai pe corabie. Oare ci muriser?


Se gndi la scndurile ce plesneau i la apa mrii nvlind nuntru. Toate
astea pentru ca el s se poat salva? i la sclavii care se luptaser cu lanurile
pentru o ultim gur de aer, nainte ca Marea Mam s-i trag n adncuri,
jos, tot mai jos.

ns mama lui zicea mereu: Niciodat s nu te mai preocupe ce s-a petrecut deja.
Doar ce urmeaz s se petreac.

Nu mai putea schimba nimic, iar sentimentul de vinovie fa de trecut i cel


de grij fa de viitor ncepur s pleasc, lsnd n urm doar amintirile
scitoare despre mncare. Cele patru duzini de porci fripi cu ocazia vizitei
Marelui Rege, att de muli pentru un personaj att de mrunt i pentru
preoteasa lui cu pr crunt i privire ager. Festinul cu ocazia testului de
rzboinic pe care fratele su l trecuse, cel la care Yarvi doar ciugulise cte
ceva, tiind c el nsui nu va putea trece testul niciodat. Pe plaj, nainte de
raidul lui nefericit, cnd oamenii gtiser ceea ce pentru unii dintre ei fusese
ultima mas, o sut de focuri arznd pentru tot attea mese, dogoarea ce te
******ebook converter DEMO Watermarks*******
mngia pe fa ca o mn, un cerc de rnjete nfometate, luminate de flcri,
grsimea sfrind i oriciul nnegrindu-se

Libertate! url Rulf, deschizndu-i larg braele, pentru a putea cuprinde


ntinderea vast de deertciune alb. Libertatea de-a nghea unde-i face
plcere! Libertatea de-a muri de foame unde vrei! Libertatea de-a merge pn
cazi lat!

Vocea i se stinse repede n aerul rarefiat i aspru.

Ai terminat? ntreb Nimic.

Rulf i ls braele s cad.

Da.

Apoi se strduir s mearg mai departe.

Nu gndul la mama sa l fcu pe Yarvi s mearg mai departe, pas chinuitor


dup pas chinuitor, pas dureros dup alt pas dureros, cdere ngheat dup
alt cdere ngheat, hotrt s-i urmeze pe ceilali. Nici gndul la
logodnic, la tatl mort sau la taburetul din apropierea focului Mamei
Gundring. Ci gndul la Odem, zmbindu-i, cu mna pe umrul lui. La Odem,
promindu-i s-i fie ajutor de ndejde. La Odem, ntrebnd cu glas blnd ca
o ploaie de primvar dac un schilod ar trebui s fie regele Gettlandului.

Cred c nu, mri Yarvi, scond un nor de aburi n aerul ngheat printre
buzele crpate. Cred c nu Cred c nu.

i, pas chinuitor dup pas chinuitor, Gettlandul se apropia din ce n ce mai


mult.

Cea de-a cincea zi veni, curat i ngheat, cu cerul de un albastru orbitor,


nct lui Yarvi i se prea c poate vedea aproape pn la mare, o dung negru
cu alb la mare deprtare, la marginea unui teritoriu negru i alb.

******ebook converter DEMO Watermarks*******


Ne-am descurcat bine, zise el. Trebuie s-o recunoatei.

Sumael, ferindu-i ochii de lumina puternic n timp ce privea nspre vest, nu


putu s-o fac.

Am avut noroc de vreme bun.

Eu nu m simt norocos, murmur Rulf, cuprinzndu-i trupul cu braele. Tu


te simi norocos, Jaud?

Mie mi-e frig, rspunse acesta, frecndu-i vrfurile rozalii ale urechilor.

Sumael cltin din cap ctre cer, care, n afara unei pete ndeprtate n partea
de nord, arta neobinuit de curat.

Poate la noapte, sau poate mine, o s aflai cum arat norocul de vreme
proast. Se apropie o furtun.

Rulf privi n sus, mijindu-i ochii.

Eti sigur?

Eu nu-i spun cum s sfori, nu? Aa c nu-mi spune tu cum s m orientez.

Rulf se uit la Yarvi, apoi ridic din umeri. ns, nainte de-a se ntuneca, ca
de obicei, se dovedi c ea avusese dreptate. Pata aia de pe cer crescu, se
umfl, din ce n ce mai mult, se nnegri i cpt culori din cele mai ciudate.

Zeii sunt suprai, murmur Nimic, privind ncruntat n sus.

Cnd nu sunt ei furioi? zise Yarvi.

ncepu s ning cu fulgi uriai, ca o perdea, n vrtejuri. Vntul sufla cu rafale


asurzitoare, lovindu-i cu furie din toate prile, abtndu-i din drum ba la
stnga, ba la dreapta. Yarvi czu i, dup ce se ridic, nu mai vzu pe nimeni
prin preajm. O lu la fug panicat i se izbi de spatele lui Jaud.

******ebook converter DEMO Watermarks*******


Trebuie s scpm de-aici! ip el, de-abia reuind s-i aud propria voce
din cauza vntului.

Nu te contrazic! zbier Jaud n spatele lui.

Avem nevoie de zpad adnc.

Avem zpad! rcni i Ankran.

Se aventurar pe fundul unei ravene nguste, cel mai promitor popas pe


care Yarvi putea s spere s-l gseasc prin zpada ce venea n rafale att de
dese, nct ceilali artau ca nite fantome. Se ghemui ca un iepura,
azvrlind zpada dintre picioare, ngropndu-se n zpad cu capul nainte,
disperat, spnd un tunel ct toat lungimea corpului su. Minile i ardeau
din cauza frigului ce ptrunsese pe sub pnza de catarg umed, iar muchii l
ardeau de la efortul depus, ns se for s continue. Sp ca i cum viaa lui
depindea de asta.

i chiar depindea.

Sumael i fcu i ea loc pe lng el, mrind printre dinii ncletai i


folosindu-i toporica pe post de mistrie. Spar o firid, apoi o groap, apoi o
camer mic. Ankran i fcu i el loc n spatele lor, cu limba vrt n gaura
lsat de dintele lips, n timp ce spa i depozita zpada n spatele lui. Rulf l
urm ndeaproape n semintunericul rece, apoi i fcu i Jaud loc cu umru-i
masiv n gaura care tot cretea, dup care, n final, i fcu apariia capul lui
Nimic.

Ingenios, spuse el.

S lsai intrarea liber, murmur Yarvi, altfel peste noapte vom rmne
ngropai aici, i se ghemui rezemat de zpada bttorit, dndu-i jos pnza
ud leoarc i suflndu-i n palmele fcute cu.

Deja avea mai puine degete dect i trebuiau: nu-i permitea s mai piard

******ebook converter DEMO Watermarks*******


vreunul.

Unde ai nvat s faci asta? ntreb Sumael, aezndu-se alturi de el.

Tatl meu m-a nvat.

Cred c ne-a salvat vieile.

Trebuie s-i mulumeti cnd o s-l vezi. Ankran i fcu loc cu umrul,
pentru a se culcui. Erau ngrmdii unul ntr-altul, dar la fel sttuser timp
de patru zile. Nu mai era loc de mndrie, de aversiune sau de dumnie
acolo, n slbticie.

Yarvi nchise ochii, gndindu-se la tatl lui, ntins pe lespede, cu pielea palid
i rece.

Tatl meu a murit.

mi pare ru, se auzi vocea profund a lui Jaud.

M bucur c unuia dintre noi i pare ru.

Yarvi i ls mna s cad, realiznd un moment mai trziu c i czuse peste


mna lui Sumael, care avea degetele ridicate, presate n palma lui. Se simea
bine aa, cu pielea fierbinte acolo unde l atingea ea. Nu i-o ndeprt. i nici
ea.

ncet, i strnse degetele n jurul degetelor ei.

Urm apoi o tcere lung, n timp ce ascultau vntul tnguindu-se n afara


adpostului lor i priveau cum respiraiile lor se transformau n aburi grei i
groi, iar Yarvi ncepu s se simt ct de ct confortabil, ngropat sub un strat
gros de zpad ngheat, aa cum nu se mai simise de mult timp, de cnd
prsiser focul acela firav aprins de Ankran.

Aici. Simi vocea suflndu-i pe obraz, apoi simi cum Sumael l apuc blnd

******ebook converter DEMO Watermarks*******


de ncheietur.

Deschise ochii, dar nu putu s-i disting expresia n ntuneric.

i rsuci mna n sus i-i aps ceva n palm. Veche, acr i undeva ntre
mbibat cu ap i ngheat, dar era totui pine i, pe zei, era att de
bucuros s-o primeasc.

Sttur strni unul n cellalt, drmuindu-i proviziile, fiecare mestecnd


ceva mulumit sau, cel puin, uurat, fiecare nghiind cte ceva, devenind
tcui rnd pe rnd i lsndu-l pe Yarvi n cumpn: s ndrzneasc sau nu
s apuce din nou mna lui Sumael?

Asta-i tot ce-am mai avut de mncare, spuse ea apoi.

Tcere din nou, de data asta mai puin mulumii, cu toii.

Glasul lui Rulf veni nnbuit din ntuneric:

Ct mai e pn n Vansterland?

Nimeni nu-i rspunse.

******ebook converter DEMO Watermarks*******


Oamenii mai buni

Cei din Gettland sunt oamenii mai buni, zise Nimic cu o voce rguit.
Lupt ca unul. Aprat fiecare de scutul camaradului su.

Gettlanderii? Ha! Rulf pufni pe nas, n timp ce se lupta cu panta nzpezit


n urma lui Sumael. O turm de oi amrte mnate behind spre abator!
Cnd camaradul cade, ce urmeaz? Brbaii din Throven au foc n ei!

Se contraziseser toat ziua. Dac sabia sau arcul erau superioare. Dac
Hemenholm era la sud de Insula Grenmer. Dac lemnul vopsit sau cel uns cu
ulei era preferat de Marea Mam i, deci, care din ele era mai potrivit pentru
un vas cu mai mult noroc. Yarvi se ntreba de unde aveau atta energie. El de-
abia mai avea destul energie ca s poat respira.

Brbaii din Throven? croncni Nimic. Ha! Dup ce se stinge focul, ce


urmeaz? nti vor analiza situaia, apoi i vor argumenta punctele de
vedere cu mult siguran de sine, iar n final vor schimba priviri crunte. n
ochii lui Yarvi niciunul nu venise cu un argument ct de ct convingtor de
cnd o lsaser pe Vntul din Sud scufundndu-se.

Terminaser mncarea de trei zile, iar pentru Yarvi foamea era ca un vid
dureros ce-i nghiise toate speranele. Dup ce-i desfcuse pnza de catarg
de pe mini, de-abia i le mai recunoscuse: erau zbrcite i umflate. Pielea de
pe vrful degetelor avea un aspect ca de cear i simea o senzaie de
amoreal neptoare cnd le atingea. Chiar i Jaud avea obrajii supi.
Ankran avea un chioptat pe care nu reuea s i-l ascund. Cnd respira,
Rulf scotea un uierat care l fcea pe Yarvi s tresar. Nimic avea ghea n
sprncenele strmbe. Buzele lui Sumael deveneau din ce n ce mai subiri,
mai cenuii i mai strns lipite cu fiecare kilometru parcurs.

n timpul acelor dezbateri nesfrite, Yarvi nu se putea gndi dect la cine va


fi cel care va muri primul.
******ebook converter DEMO Watermarks*******
Gettlanderii tiu ce-i disciplina, bolborosi Nimic. Gettlanderii sunt

Crui prost i pas? mri Yarvi, privind cnd la un btrn, cnd la cellalt,
parc mpungndu-i cu ciotul de deget, furios dintr-odat. Brbaii sunt doar
brbai, buni sau ri, depinde de norocul lor! Acum pstrai-v energia
pentru mers!

i-i vr la loc minile la subsuori, strduindu-se s urce dealul.

E fiu de buctar i filozof, l auzi gfind pe Rulf.

Cu greu mi pot da seama care e cel mai nefolositor de aici, murmur


Nimic. Ar fi trebuit s-l las pe Trigg s-l omoare. Clar, gettlanderii sunt

n momentul n care ajunse sus pe culme rmase tcut. Cu toii, nu doar el. La
picioarele lor se afla o pdure, ntinzndu-se n toate direciile, pierzndu-se
n deprtare, n vlul cenuiu al ninsorii ce nu mai contenea.

Copaci? opti Sumael, de parc nu-i venea s cread ce-i comunicau


simurile.

Copacii ar putea nsemna hran, zise Yarvi.

Copacii ar putea nsemna foc, interveni Ankran.

O luar la goan n jos cu toii dintr-odat, chiuind ca nite copii scpai de o


sarcin neplcut. Yarvi czu, mpiedicndu-se ntr-un troian de zpad,
dup care se ridic din nou. Se chinuir s rzbat prin lstriul pipernicit,
apoi printre brazii nali ct nite turnuri, cu trunchiuri att de groase, nct
Yarvi de-abia le putea cuprinde cu braele desfcute. Stlpi falnici ntr-un loc
sacru, iar ei nite intrui nepoftii.

ncetinir de la goan la alergare i de la alergare la un mers trit. Niciun


fruct nu cdea de pe crengile goale. Nicio cprioar nu alerga s se nfig n
sabia lui Nimic. Lemnul pe care l gsir era ud i putred. Solul de sub zpad
era srac, plin de rdcini ncurcate i de ace putrede, depuse n ani fr de
******ebook converter DEMO Watermarks*******
numr.

Rsul le pieri i pdurea deveni perfect tcut, o tcere grea, netulburat nici
mcar de ciripitul vreunei psri.

Oh, zei, opti Ankran. Nu suntem ntr-o situaie mai bun, aici e la fel ca
afar.

Yarvi se sprijini de trunchiul unui copac, rupnd cu o mn tremurtoare o


bucat de burete pe jumtate ngheat.

Ai gsit ceva? ntreb Jaud cu speran n glasu-i piigiat.

Nu. Yarvi arunc buretele. sta nu e comestibil.

i disperarea se cobor asupra lui precum ninsoarea, ba chiar mai grea dect
nainte.

Avem nevoie de foc, zise el, ncercnd s menin vie flacra speranei.

Focul i-ar nclzi, le-ar ridica moralul, i-ar face mai unii i i-ar ajuta s reziste
nc o bucat de vreme. Nu-i permitea s se gndeasc nc la unde i-ar
putea duce asta. O tragere o dat, aa cum i spunea Jaud mereu.

Avem nevoie de lemn uscat pentru foc, zise Ankran. Ar putea fiul
buctarului s gseasc aa ceva?

tiu de unde s-l cumpr n Thorlby, l repezi Yarvi.

De fapt, probabil c nu tia. Avusese sclavi pentru asta.

Terenul mai nalt ar trebui s fie mai uscat. Sumael ncepu s alerge uor i
Yarvi se grbi dup ea, cobornd ntr-o vale puin adnc, avnd o pant
domoal, acoperit de zpad alb, neatins. Poate acolo, sus

Ea se grbi s ajung n luminiul din pdure, cu Yarvi urmnd-o

******ebook converter DEMO Watermarks*******


ndeaproape, abia inndu-se dup urmele pailor ei. Pe zei, era epuizat. De-
abia i mai putea simi picioarele. Solul avea un aspect ciudat aici, neted i
dur sub un strat subire de zpad, ici i colo ivindu-se petice negre.
Urmtorul pas fcut de Sumael fu nsoit de un prit ciudat.

Ea nghe acolo, privind ncruntat n jos.

Ateapt! Nimic sttea mai sus pe pant, n urma lor, cu braul petrecut n
jurul unui copac i cu sabia n cealalt mn. E un ru!

Yarvi i privi picioarele, avnd fiecare fir de pr ridicat de groaz. Gheaa


uier, pocni i i se mic sub cizme. Scoase un geamt prelung, n timp ce
Sumael se ntoarse spre el, privindu-l panicat. ntre ei doi nu era mai mult
de un pas sau doi.

Yarvi nghii n sec, de-abia ndrznind s respire, i ntinse mna spre ea.

Retrage-te uor, opti el.

Ea fcu un pas i, ntr-o fraciune de secund, dispru prin ghea.

Rmase mpietrit pentru o secund.

Apoi tresri ca i cum ar fi vrut s fac un pas n fa.

Se opri cu un geamt, se aez apoi n patru labe i se tr pn la locul n care


dispruse Sumael. Ap neagr i sloiuri de ghea plutind, dar nici urm de
ea. Se uit peste umr, vzndu-l pe Jaud srind pe mal, strnind un nor de
zpad.

Stai! ip Yarvi. Eti prea greu!

I se pru c vede micare pe sub ghea, se tr pn acolo cu faa lipit de


pojghi, mtur zpada ntr-o parte, dar nu vzu nimic, dect ntuneric i
bule de aer ridicndu-se spre suprafa.

******ebook converter DEMO Watermarks*******


Ankran veni i el, cltinndu-se, spre ru, cu braele larg desfcute i se opri
dintr-odat, cnd auzi geamtul scos de suprafaa ngheat. Nimic se chinuia
s rzbat prin zpad, ca s ajung la peticul de ghea descoperit, prin care
ieiser nite coli de piatr.

O tcere ngrozitoare se nstpni.

Unde e? url Yarvi.

Rulf sttea i se holba pe mal, cu buzele rsfrnte a dezndejde.

Ct timp putea s-i in cineva respiraia? Nu att de mult, cu siguran.

l vzu pe Nimic cum sare civa pai de pe mal, i ridic mult sabia,
ndreptnd-o apoi cu vrful n jos.

Eti nebun? ip Yarvi, nainte s se gndeasc.

Bineneles c era nebun.

Sabia ni n jos, mprocnd civa stropi de ap, iar Nimic se ls jos pe


ghea, bgndu-i un bra n ap.

Am prins-o!

O scoase pe Sumael din ru, imobil ca o crp i cu ap rece scurgndu-i-se


din haine, i o trase pe mal, unde ateptau Jaud i Rulf.

Respir? strig Yarvi, trndu-se pe mini i pe genunchi, de fric s nu


cad i el n ap.

Cum s-mi dau seama? ntreb Jaud, ngenunchind i el alturi de ea.

Apropie-i obrazul de gura ei!

Nu prea cred!

******ebook converter DEMO Watermarks*******


Ridic-i picioarele!

Yarvi se npusti de pe rul ngheat i-i for picioarele ca de plumb s


nainteze pe malul acoperit de zpad.

Ce?

ntoarce-o cu faa n jos!

Jaud o apuc prostete de glezne, fcndu-i capul s-i atrne n zpad, n


timp ce Yarvi se strduia s-i bage dou degete n gur, ndoindu-le i
forndu-le n jos pe gt.

Haide! mri el, scuipnd i opintindu-se. Haide!

O vzuse pe Mama Gundring procednd aa o dat, cu un biat ce czuse n


lacul morii.

Biatul murise.

Sumael nu se mic. Era acoperit de o transpiraie rece, ca i cum murise, iar


Yarvi mormi nite rugciuni amestecate printre dinii ncletai, fr s tie
mcar cui le adresa.

Simi pe umr mna lui Nimic.

Moartea ne ateapt pe toi.

Yarvi i trase umrul, dndu-i mna la o parte.

Haide!

i, la fel de brusc ca un copil picat ca s se trezeasc, Sumael icni i scuip


ap, trase dureros aer n piept i scoase i mai mult ap.

Zei! zise Rulf, fcnd un pas, uimit, n spate.

******ebook converter DEMO Watermarks*******


Yarvi era aproape la fel de uimit ca i el i cu siguran nu mai fusese
niciodat att de bucuros c avea pe mini vom rece ca acum.

Ai de gnd s m lai jos? croncni Sumael, cu ochii rotindu-i-se de jur


mprejur. Jaud o ls s cad i ea se ghemui pe zpad, trgndu-se de
zgard, tuind, scuipnd i ncepnd s tremure tare.

Rulf se holba de parc fusese martor la un miracol.

Eti un vrjitor!

Sau preot, murmur Ankran.

Yarvi nu avea de gnd s lase pe nimeni s-l mai zgndre unde-l durea.

Trebuie s-o nclzim.

Se chinuir s aprind un foc cu ajutorul micuei buci de cremene a lui


Ankran, rupnd fii de muchi de pe copaci pentru aprins, ns totul era
umed, iar cele cteva scntei nu avur niciun rezultat. ncercar pe rnd, n
timp ce Sumael se uita la ei cu ochi arznd de febr, tremurnd din ce n ce
mai tare, pn cnd auzir hainele pocnind pe ea.

Jaud, cel care odat aprindea focul ntr-o brutrie n fiecare diminea, nu
putu face nimic, iar Rulf, cel care aprindea focuri pe plaje mturate de vnt i
btute de ploaie peste tot n jurul Mrii Sfrmate, nu putu face nimic, chiar
i Yarvi fcu un efort zadarnic, ncercnd s manevreze cremenea cu mna
beteag, pn cnd se umplu de tieturi, n timp ce Ankran murmura o
rugciune ctre Cel Care Aprinde Focul.

ns zeii terminaser cu miracolele n ziua aceea.

Putem spa un adpost? Jaud se legna pe clcie. Aa cum am fcut n


timpul viscolului?

N-avem suficient zpad, zise Yarvi.


******ebook converter DEMO Watermarks*******
Atunci, din crengi?

Prea mult zpad.

Trebuie s mai ncercm.

Sumael se ridic dintr-odat n picioare, cltinndu-se i lsnd haina lui


Rulf, prea mare pentru ea, s cad n zpad, n spatele ei.

Prea cald, zise ea, desfcndu-i pnza de catarg de pe mini, lsnd-o s


fluture liber, descheindu-i cmaa i trgnd de lanul de dedesubt. Earfa-i
prea strns. Mai fcu civa pai ezitani i se prbui cu faa n jos. Trebuie
s ne continum drumul, mormi ea cu faa n zpad.

Jaud o ntoarse cu bndee, o ridic n picioare, mbrind-o cu o mn.

Tata nu va atepta la nesfrit, opti ea, cu un firicel de abur firav ieindu-i


dintre buzele nvineite.

Frigul e-n capul ei.

Yarvi i lipi palmele de pielea ei rece i umed i se trezi c-i tremur i lui
mna. O fi salvat-o de la nec, ns fr foc i fr hran iarna o va mpinge
prin Ultima Poart, iar el nu putea suporta acest gnd. Ce se vor face fr ea?

Ce se va face el fr ea?

F ceva! uier Rulf, strngndu-l tare de mn pe Yarvi.

ns ce s fac? Yarvi i muca buzele, holbndu-se la pdure, de parc acolo,


printre trunchiurile copacilor dezgolii, ar fi putut gsi vreun rspuns.

ntotdeauna exist o cale.

Sttu aa, ncruntat, un moment, apoi se scutur, dnd la o parte mna lui
Rulf, i se ndrept ctre cel mai apropiat copac, smulgndu-i pnza

******ebook converter DEMO Watermarks*******


nfurat n jurul minii sntoase. Smulse un smoc de ceva rou-maro de pe
scoar i un dram de speran ncepu s se nfiripe din nou.

Ln, murmur Ankran, smulgnd i el un smoc. Nite oi au trecut pe-aici.

Rulf i-o adun de pe degete.

Au fost mnate?

Spre sud, zise Yarvi.

Cum i poi da seama?

Muchiul crete ferit de vnt, pe partea dinspre vest a copacilor.

Oile nseamn cldur, zise Rulf.

Oile nseamn mncare, zise Jaud.

Yarvi nu ddu glas gndurilor ce-i treceau prin minte. C oile mai nsemnau
i oameni, iar oamenii puteau fi i neprietenoi. ns ca s-i cntreti
alegerile trebuie s ai mai mult dect una.

Eu voi sta cu ea, zise Ankran. Voi aducei ajutor, dac putei.

Nu, zise Jaud. Mergem mpreun. Acum suntem cu toii camarazi.

Cine o va cra?

Jaud ridic din umeri.

Cnd ai o greutate de ridicat, mai bine o ridici, dect s te plngi. i-i


strecur minile sub Sumael, strmbndu-se cnd o slt, se cltin uor, apoi
o aez cu faa pe umrul lui i, fr s scoat niciun cuvnt, ncepu s
mearg spre sud, cu capul sus. Probabil c ea nu cntrea prea mult acum,
ns fiind cu toii nfometai i obosii, aa cum era i Yarvi, prea o sarcin
aproape imposibil.
******ebook converter DEMO Watermarks*******
Am trit ceva ani, murmur Rulf, clipind i privind la spatele lui Jaud. ns
pot spune c n-am vzut un gest mai nobil.

Nici eu, zise Yarvi, ridicndu-se de jos i pornind grbit dup ei. Cum s se
mai plng, s se mai ndoiasc sau s mai ezite, avnd acea lecie de
rezisten chiar n faa lui?

Sau cum putea s-o fac vreunul dintre ei?

******ebook converter DEMO Watermarks*******


Buntate

Stteau nghesuii cu toii n desiul umed i se uitau n jos, spre aezare.

Una dintre construcii era fcut din piatr, att de veche nct prea s fi
crescut direct din pmnt, i un fuior de fum se ridica din acoperiul
ngreunat de zpad, fcndu-i lui Yarvi gura s saliveze i pielea s i se
nfioare, cci i aducea aminte, ca prin cea, de hran i de cldur. O alt
construcie, care prin behiturile nbuite prea a fi staulul unde erau inute
oile, arta ca fcut din coca unei corbii aduse pe uscat, dei nu-i trecea
deloc prin minte cum ar fi putut fi adus o corabie att de departe n
interiorul continentului. Celelalte construcii erau doar nite adposturi cu
forme brute, aproape pierdute sub zpada depus deasupra, cu spaiile goale
dintre ele blocate de garduri din buteni ascuii la un capt.

Chiar n faa intrrii, lng o copc n ghea i avnd o undi sprijinit pe


dou bee, sttea un biat nfofolit n blnuri, care din cnd n cnd i sufla
nasul zgomotos.

Asta m ngrijoreaz, opti Jaud. Ci or fi acolo? Nu tim nimic despre ei.

Dect c sunt oameni i n oameni nu poi s ai ncredere niciodat, zise


Nimic.

tim c au mncare, haine i adpost. Yarvi se uit la Sumael, acoperit cu


orice crp pe care o putuser gsi, ceea ce tot nu era de ajuns. Tremura att
de tare nct i clnneau dinii n gur, cu buzele gri-albstrui precum
ardezia, cu pleoapele lsate, nchizndu-le, deschizndu-le i nchizndu-le
din nou. Lucruri de care avem nevoie pentru a putea supravieui.

Atunci, soluia e simpl. Nimic desfcu bucata de crp de pe mnerul


sabiei. Oelul este rspunsul.

Yarvi l privi fix.


******ebook converter DEMO Watermarks*******
Ai de gnd s-l omori pe biatul la?

Rulf i roti umerii ca i cum nu se simea n largul su, ns Nimic i-i ridic
pe ai si.

Dac trebuie s aleg ntre moartea lui i a noastr, atunci da, l voi ucide, pe
el i pe toi cei de acolo, de jos. Se vor putea altura regretelor mele.

ncepu s se ridice, ns Yarvi l apuc de cmaa zdrenuit i-l trase napoi,


n jos, trezindu-se c se uit iar fix n ochii lui cenuii, cu o privire fix i dur.
De aproape, preau c nu mai reflect sntate mental. Ba, chiar dimpotriv.

Acelai lucru e valabil i pentru tine, biatule de buctar, opti Nimic.

Yarvi nghii n sec, ns nu-i cobor privirea i nici nu renun. Sumael i


riscase viaa pe Vntul din Sud pentru a i-o salva pe-a lui. Era timpul s-i
plteasc datoria. i, de altfel, se sturase s mai fie un la.

Mai nti ncercm s discutm.

Se ridic n picioare, gndindu-se ce postur s adopte i ncercnd s nu mai


arate ca un ceretor zdrenros aflat pe culmile disperrii, ns nu reui.

Dup ce te vor omor, zise Nimic, va rmne oelul rspunsul?

Yarvi oft, scond un norior de abur.

Cred c da. i porni, trindu-i picioarele pe pant, n jos, n direcia


cldirilor.

Totul era nemicat. Niciun semn de via, cu excepia biatului. Yarvi se opri
la vreo doisprezece pai de el.

Hei.

Biatul se smuci n sus, deranjnd undia, se mpletici napoi, aproape cznd,

******ebook converter DEMO Watermarks*******


apoi o lu la fug nspre cas. Yarvi nu putu dect s atepte, tremurnd.
Tremurnd de frig i de teama anticiprii a ce va urma. Nu te poi atepta la
prea mult buntate din partea oamenilor care-i duc traiul n condiii att de
aspre.

Se revrsar afar din cldirea de piatr precum albinele dintr-un stup spart.
Numr apte oameni, cu toii nfofolii zdravn n blnuri i cu toii innd
sulie n mini. Trei dintre ele aveau vrfuri din piatr, nu din metal, ns
erau strnse ferm n mini, cu intenii clar ostile. Se grbir, tcui, s fac un
semicerc n jurul lui, cu suliele ndreptate spre el.

Yarvi nu putu dect s-i ridice minile goale, cu excepia feelor fcute din
pnz de catarg, s se roage n gnd la Tatl Pace i s zic:

Am nevoie de ajutorul vostru.

Silueta din centru i nfipse captul suliei n zpad i se apropie ncet de


Yarvi. i trase gluga n jos, dezvluind o chic de pr gri-glbui i o fa plin
de riduri adnci, mbtrnit de munc i de vreme. l studie o clip.

Apoi fcu un pas n fa i, nainte ca Yarvi mcar s tresar de fric, i


desfcu braele larg i-l mbri strns.

Eu sunt Shidwala, rosti ea n Limba comun. Eti singur?

Nu, opti el, luptndu-se s-i rein lacrimile de uurare. Camarazii mei
sunt cu mine.

Interiorul casei era jos i ngust, mirosea a transpiraie i a fum de la focul


fcut cu lemne i semna cu un palat. O tocan uleioas din rdcini i carne
de oaie era scoas dintr-o oal afumat i pus ntr-un castron din lemn,
lustruit de anii de folosin. Yarvi i ngrop degetele n ea i simi c nu mai
mncase niciodat ceva att de delicios. De pereii curbai erau lipite bnci,

******ebook converter DEMO Watermarks*******


iar Yarvi i prietenii lui stteau aproape de vatra pe care clocotea mncarea,
n timp ce de cealalt parte a ei se niraser gazdele lor Shidwala i cei ce
preau a fi cei patru fii ai ei, plus biatul de pe lacul ngheat, care se holba la
Sumael i la Rulf, de parc ar fi fost nite elfi cobori din legende.

n Thorlby aceti oameni ar fi prut mai mult dect sraci. Acum camera era
plin de oameni bogai. Unelte din lemn i din os erau prinse pe perei,
instrumente ingenioase pentru pescuit, vnat i pentru sparea de
adposturi, pentru ncropirea unui trai cu ajutorul gheii, a blnurilor de lup,
de capr, de urs i de foc, pe orice suprafa. Una dintre gazde, un brbat cu
o barb deas, cafenie, cur bine oala pentru a-i ntinde al doilea castron lui
Jaud, iar acesta ddu din cap n semn de mulumire i ncepu s mnnce din
nou, cu ochii nchii de plcere.

Ankran se apropie de el.

Cred c le-am mncat toat cina.

Jaud nepeni cu degetele n gur, iar brbosul ncepu s rd i se duse lng


foc, plesnindu-l cu palma pe umr.

mi cer scuze, zise Yarvi, lsndu-i castronul jos.

Suntei mai nfometai ca noi, cred, zise Shidwala. Vorbeau Limba comun
cu un accent ciudat. i foarte, foarte departe de drumul vostru, adug ea.

Ne ndreptm ctre Vulsgard, venind dinspre inutul banyailor, zise


Ankran.

Femeia se gndi un moment.

Atunci, suntei foarte, foarte aproape de drumul vostru, ns traseul pe care


l-ai ales mi se pare foarte ciudat.

Yarvi nu putea dect s fie de acord.

******ebook converter DEMO Watermarks*******


Dac am fi tiut ct de dificil va fi, am fi ales o alt rut.

Aa se ntmpl cnd avem alegeri de fcut.

Aa c acum nu putem dect s continum.

Aa se ntmpl cnd avem alegeri de fcut.

Nimic se trase aproape de Yarvi i opti cu vocea lui adnc i dur.

N-am ncredere n ei.

Vrea s v mulumeasc pentru ospitalitate, zise Yarvi, repede.

Cu toii v mulumim, zise Ankran emo]ionat. Vou i zeilor acestei case.

Yarvi mtur cenua de pe piatra de rugciuni aezat n vatr i citi runele


de pe ea: Cea Care Rsufl Ninsorile.

Bine zis i bine gndit.

Shidwala i ngust privirea.

Acolo de unde vii tu ea este un zeu nensemnat, nu-i aa?

Yarvi ncuviin din cap.

ns aici e una nalt, cred.

Ca i multe alte lucruri, zeii par mai importani atunci cnd te afli mai
aproape de ei. Aici, Cea Care Rsufl Ninsorile este ntotdeauna alturi de
noi.

Ei ar trebui s ne rugm cnd ne vom trezi din somn, zise Ankran.

nelept, spuse Shidwala.

Iar cea de-a doua rugciune ar trebui s fie pentru voi, adug Yarvi. Ne-ai
******ebook converter DEMO Watermarks*******
salvat viaa.

Aici toate fiinele trebuie s fie prietene. Zmbi i ridurile adnci de pe faa
ei i reamintir lui Yarvi de Mama Gundring, iar pentru o clip i se fcu un
dor cumplit de cas. i-aa iarna este un inamic redutabil pentru noi toi.

tim.

Yarvi se uit la Sumael, ghemuit lng foc, cu ochii nchii i cu o ptur pe


umeri, legnndu-se ncet. Aproape toat culoarea i revenise n obraji.

Ai putea sta cu noi pn trece iarna.

Eu nu pot, zise Ankran, cu o voce spart i cu muchii feei ncordai.


Trebuie s ajung la familia mea.

Iar eu la a mea, zise Yarvi, dei nevoia lui mai urgent era de a-i ucide un
membru al familiei, nu de a-l salva. Trebuie s ne continum drumul, ns
avem nevoie de multe lucruri

Shidwala evalu cu un ochi critic condiia proast n care se aflau cu toii i


nl din sprncene.

Chiar c avei nevoie. Facem schimb bucuroi.

La cuvntul schimb fiii Shidwalei zmbir i ddur aprobator din cap.

Yarvi i arunc o privire lui Ankran, iar Ankran i desfcu larg minile.

N-avem nimic de oferit la schimb.

Avei sabia.

Nimic se ncrunt i mai tare, trgndu-i sabia mai aproape, i Yarvi i


reaminti cu neplcere c fusese gata s-i omoare pe aceti oameni nu cu mult
timp n urm.

******ebook converter DEMO Watermarks*******


Nu se va despri de sabie, spuse Yarvi.

Avei un lucru care ne-ar trebui foarte mult.

Omul cu barba cafenie privea pe deasupra focului, la Sumael.

Jaud nepeni, Rulf scoase un mormit dezaprobator, iar n vocea lui Ankran
se simi asprimea cnd rosti:

Nu vom vinde pe cineva dintre noi. Pentru nimic n lume.

Shidwala rse.

Nu ne-ai neles. Metalul e foarte rar aici. Ddu ocol focului i se aez n
genunchi, cu coapsele odihnindu-i-se pe clcie, i-i atinse zgarda lui Sumael,
scond la iveal oelul strlucitor i trgnd afar o parte din lan. De sta
avem nevoie.

Lui Yarvi i apru un zmbet pe toat faa. Trecuse ceva timp, dar se simea
foarte bine.

n cazul sta i desfcu earfa din pnz de catarg zdrenuit i-i scoase
lanul cel greu. Probabil c l-ai vrea i pe sta.

Ochii brbosului sclipir n timp ce cntrea lanul n mn, apoi i czu falca
atunci cnd i Nimic i scoase zgarda la iveal.

i iat ce am i eu, zise el, trgnd afar zalele grele.

Acum zmbea toat lumea. Yarvi se trase mai aproape de foc i-i strnse
minile pe piept, aa cum obinuia mama lui s-o fac.

Hai s negociem.

Nimic se apropie de el, optindu-i la ureche:

i-am zis eu c rspunsul este oelul.


******ebook converter DEMO Watermarks*******
Cu un ultim pocnet, bolul ruginit sri ntr-o parte i zgarda lui Nimic se
desfcu.

sta a fost ncpnat, zise brbosul, privindu-i dalta distrus.

Nimic se ridic de pe butean un pic nesigur pe picioare, vrnd s-i ating


gtul cu mna-i tremurnd, acolo unde pielea i se asprise dup anii n care
metalul se frecase de ea.

Am purtat zgarda asta timp de douzeci de ani, opti el, cu ochii lucindu-i
de lacrimi.

Rulf l plesni pe umr.

Eu am purtat-o pe-a mea doar trei ani i m simt uor ca aerul fr ea. Tu
probabil simi c ai putea pluti.

Chiar aa, opti Nimic. O s plutesc.

Yarvi i mngia absent vechile arsuri de pe locul unde avusese zgarda,


privindu-l pe Ankran cum mpacheta grijuliu lucrurile pe care le obinuser
dnd la schimb lanurile. O undi i momeal. O lopat fcut din omoplatul
unui elan. Un cuit din bronz, ce semna cu o relicv aprut nu cu mult
dup Sfrmarea Zeiei. Nou sgei pentru arcul lui Rulf. Un vas din lemn
pentru but. Muchi uscat pentru aprins focul. Funie fcut din ln toars.
Brnz i carne de oaie i pete uscat. De asemenea, blnuri, haine de purtat
pe deasupra, confecionate tot din ln, i ln netoars, pentru a fi ndesat
pe dedesubt. Saci din piele, pentru a cra tot ce obinuser. Chiar i o sanie cu
care s-i transporte toate lucrurile.

Obiectele astea ar fi prut ridicole nu cu mult timp n urm, nimicuri demne


doar de un ceretor. Acum erau o adevrat comoar pentru ei.

Sumael era nfurat pn la brbie ntr-o hain de blan alb, cu ochii


******ebook converter DEMO Watermarks*******
nchii, cu un rnjet ocazional pe fa i cu un dinte alb ivindu-se cnd i cnd
prin gaura din buz.

Te simi bine? o ntreb Jaud.

Mi-e cald, opti ea, fr s deschid ochii. Dac visez, s nu m trezeti.

Shidwala arunc zgarda desfcut a lui Nimic ntr-un butoi, alturi de


lanuri.

Dac vrei un sfat

ntotdeauna, spuse Ankran.

ndreptai-v ctre nord i vest. n dou zile vei ajunge ntr-un inut pe
care focul de sub pmnt l face fierbinte. La graniele sale exist gheizere
care scuip ap fierbinte i care miun de peti.

Am auzit poveti despre un asemenea inut, zise Yarvi, amintindu-i glasul


Mamei Gundring plutind peste foc.

Ne vom ndrepta ctre nord i vest, zise Ankran.

Shidwala aprob din cap.

i fie ca zeii s fie alturi de voi. Se ntoarse ca s plece, ns Nimic czu


brusc n genunchi, i lu mna i-i lipi buzele crpate de ea.

Nu voi uita niciodat buntatea ta, zise el, tergndu-i lacrimile cu dosul
palmei.

Niciunul dintre noi n-o s uite, ncuviin Yarvi.

Cu un zmbet pe fa, ea l ridic pe Nimic n picioare i-l btu cu blndee pe


obrazul ud de lacrimi.

Asta e rsplata buntii noastre.


******ebook converter DEMO Watermarks*******
******ebook converter DEMO Watermarks*******
Adevrul

Rulf iei dintre copaci cu un rnjet larg pe fa, cu arcul pe un umr i cu o


cprioar slbnoag pe cellalt. Ca s nu existe nicio urm de-ndoial asupra
calitilor sale de arca, lsase sgeata nfipt n inima animalului.

Sumael nl din sprncene cnd l vzu.

Deci nu eti doar frumos.

El flutur din gene ctre ea.

Pentru un arca, sgeile fac diferena.

Vrei s-o jupoi tu, fiule de buctar, sau vrei s-o fac eu?

Ankran i ridic atunci cuitul, cu un rnjet strmb pe fa. tia c Yarvi va


refuza. Nu era prost. De puine ori Yarvi fusese convins s participe la
vntoare, iar atunci mna i nepenise innd arcul sau sulia i i se fcuse
ru, mai ales dac trebuia s i traneze animalul. Tatl su l criticase i-l
dispreuise, fratele su l luase n derdere, iar oamenii lor de-abia se
deranjau s-i ascund dispreul.

n cea mai mare parte a copilriei sale, desigur.

De data asta poi s-o jupoi tu, zise Yarvi. i voi da cteva indicaii, dac nu
te descurci.

Dup ce mncar, Jaud se aez cu picioarele goale spre foc, ungndu-i cu


grsime crpturile dintre degete. Rulf arunc ultimul os i-i terse minile
unsuroase pe bluza din ln.

Puin sare ar fi fcut diferena.

Sumael cltin din cap.


******ebook converter DEMO Watermarks*******
Ai avut vreodat un lucru de care s nu te plngi?

Dac nu poi gsi nimic de care s te plngi, nseamn c nu te strduieti


suficient de mult. Rulf se sprijini ntr-un cot, zmbind n ntuneric i
scrpinndu-i barba deas. Dei nu am gsit niciun motiv de dezamgire la
soia mea. Am crezut c voi muri la blestemata aia de vsl. Dar, din moment
ce se pare c nc mai fac umbr pmntului, mi-am pus n gnd s-o vd din
nou. Doar s-i zic: Bun! Doar s tiu c e bine.

Dac ar fi avut ceva n cap, ar fi plecat de-acolo, replic Sumael.

Are destul minte. Prea mult ca s-i iroseasc viaa ateptnd. Rulf i
trase nasul i scuip n foc. Iar oameni mai buni dect mine nu sunt greu de
gsit.

Aici i dau dreptate. Nimic sttea puin mai departe de foc, cu spatele
eapn la ceilali i cu sabia pe genunchi, lustruindu-i lama cu o crp.

Rulf doar rnji la el.

i tu, Nimic? Tu i-ai irosit ani din via frecnd o punte, i-i vei petrece pe
restul care i-au mai rmas lustruind sabia aia? Ce-o s faci dup ce ajungem
n Vulsgard?

Yarvi i ddu seama c era pentru prima dat de cnd se scufundase Vntul
din Sud cnd cineva vorbea despre ce-ar putea face n continuare. Era pentru
prima dat cnd se prea c ei chiar vor reui s fac ce-i propuseser.

Am planuri de ndeplinit. Planuri care au ateptat douzeci de ani s fie


ndeplinite. Nimic se ntoarse la lustruitul su frenetic. Va putea ploua cu
snge i mai trziu.

Orice n afar de zpad ar fi o mbuntire a vremii, zise Jaud. Voi urma


drumul spre sud, napoi spre Catalia. Satul meu se numete Najit i din
fntna lui se scoate cea mai dulce ap din lume. i ncruci minile pe

******ebook converter DEMO Watermarks*******


abdomen i zmbi aa cum zmbea ori de cte ori pomenea de acel loc. Am
de gnd s beau din fntna aia nc o dat.

Poate c te voi nsoi i eu, spuse Sumael. Nu e departe de itinerarul meu.

Itinerarul tu spre ce? ntreb Yarvi.

Dei dormiser foarte aproape unul de cellalt timp de luni ntregi, de-abia
dac tia cte ceva despre ea i-i ddu seama c voia s afle mai multe. Ea se
uit la el ncruntat, ca i cum s-ar fi ntrebat dac s descuie sau nu o u
ncuiat de prea mult timp, apoi ridic din umeri.

Spre ntiul Dintre Orae, cred. Acolo am crescut. Tatl meu era un om
faimos, n felul su. Un constructor de nave pentru mprteas. Fratele su
nc mai este probabil. Sper. Dac mai e nc n via. O mulime de lucruri
s-ar fi putut schimba ct timp am fost plecat.

Apoi rmase tcut, privind flcrile ncruntat, la fel ca Yarvi, care se ntreba
ngrijorat ce s-ar fi putut schimba n Thorlby ct lipsise el de-acolo.

Ei bine, nu-i voi refuza compania, zise Jaud. Cineva care chiar tie ncotro
se ndreapt poate fi un ajutor de ndejde ntr-o cltorie lung. Dar tu,
Ankran?

n Piaa Angulf din Thorlby se afl magazinul unui negustor de sclavi.


Ankran rostise cuvintele mrind ctre foc, cu faa-i osoas plin de umbre.
Cel din care m-a cumprat Shadikshirram. De la un om pe nume Yoverfell.
Tresri cnd rosti numele negustorului. n acelai fel n care tresrea Yarvi
cnd se gndea la Odem. El o are pe soia mea. i pe fiul meu. Trebuie s-i iau
napoi.

Cum ai de gnd s faci asta? ntreb Rulf.

O s gsesc eu o cale. Ankran i strnse mna n pumn, pe care-l izbi i-l tot
izbi de propriul genunchi, pn cnd probabil c ncepu s-l doar. Trebuie s

******ebook converter DEMO Watermarks*******


gsesc o cale.

Yarvi clipi de dincolo de foc. Prima dat cnd i ndreptase privirea asupra
lui Ankran, l urse. l pclise, privise cum fusese btut i-i luase locul. Apoi
l acceptase, mersese alturi de el i i acceptase drnicia. Mai trziu ajunsese
s aib ncredere n el. Acum i ddu seama c nutrea un alt sentiment fa
de el. Unul de admiraie.

Tot ce fcuse Yarvi pn acum fusese pentru el nsui. Libertatea lui,


rzbunarea lui, tronul lui. Ankran fcuse ceea ce fcuse pentru familia lui.

Te-a putea ajuta, zise el.

Ankran l privi cu asprime.

Tu?

Am prieteni n Thorlby. Prieteni puternici.

Buctarul la care ai fost ucenic? rse Rulf.

Nu.

Yarvi nu tia sigur de ce alesese acel moment. Probabil c minciuna ncepea


s-l apese tot mai tare, pe msur ce devenea din ce n ce mai apropiat de
banda lui de inadaptai. Probabil c o urm de mndrie supravieuise cumva
i-i alesese tocmai acel moment s ias la iveal. Probabil c i imagina c
oricum Ankran ncepuse s pun laolalt piesele lips. Sau poate era doar
prost.

Pe Laithlin, zise el. Soia regelui ucis, Uthrik.

Jaud expir zgomotos i se ls la loc pe spate, pe blana lui. Rulf nici mcar nu
se deranj s chicoteasc.

i ce relaie ai tu cu Regina de Aur a Gettlandului?

******ebook converter DEMO Watermarks*******


Yarvi i pstr tonul vocii jos, chiar dac inima ncepu s-i bubuie brusc cu
putere.

Sunt fiul ei cel mai mic.

Iar asta chiar i ls pe toi fr glas.

i pe Yarvi, de asemenea, pentru c acum ar fi preferat s rmn biatul de


buctar i s poat merge oriunde i-ar fi dorit. S-l urmeze pe Rulf ca s-o
salute mpreun pe soia acestuia, sau s-l urmeze pe Nimic ca s
ndeplineasc mpreun cine tie ce nebunie ar fi avut acesta n mintea-i
rtcit. S se duc mpreun cu Jaud i s bea ap din fntna aceea din
ndeprtata Catalia sau i mai departe, cu Sumael, s viziteze minunile
ntiului Dintre Orae. Ei doi, mpreun

ns acum nu se mai putea duce nicieri, dect la Jilul Negru. Sau, poate, s
treac prin Ultima Poart.

Numele meu nu este Yorv, ci Yarvi. i sunt regele de drept al Gettlandului.

Urm o tcere lung. Chiar i Nimic uitase de lustruitul su i se rsucise de


pe piatra lui, pentru a se holba la el cu ochi strlucitori.

Ankran i drese glasul ncet.

Asta ar putea explica gtitul tu execrabil.

Nu glumeti, nu-i aa? ntreb Sumael.

Yarvi i ntoarse privirea, ndelung i calm.

M vezi cumva rznd?

Atunci, dac mi permii s te ntreb, ce cuta regele Gettlandului legat de o


vsl pe o galer comercial mpuit?

******ebook converter DEMO Watermarks*******


Yarvi i strnse ptura de ln n jurul umerilor i privi n foc, la flcrile ce
luau chipurile celor din trecut i ale faptelor ce se petrecuser acum mult
timp.

Din cauza minii mele sau a lipsei acesteia, a trebuit s renun la dreptul
meu din natere i s m altur ordinului preoteselor. ns tatl meu, Uthrik,
a fost ucis. Trdat de Grom-gil-Grom i de preoteasa lui, Mama Scaer sau,
cel puin, aa mi s-a spus. Am condus o expediie format din douzeci i
apte de corbii ntr-un atac mpotriva lor. Unchiul meu, Odem, fcuse
planurile de atac. i ddu seama c vocea i tremur. Care au inclus i
uciderea mea i uzurparea tronului.

Prinul Yarvi, murmur Ankran. Mezinul lui Uthrik. Cel care avea o mn
beteag. Yarvi o ridic n lumin i Ankran o examin, mngindu-i
gnditor nasul strmb. Ultima oar cnd am trecut prin Thorlby se vorbea
despre moartea lui.

Anunul fusese fcut nu cu mult timp nainte. Am czut dintr-un turn i


Marea Mam m-a dus cu ea pn n braele lui Grom-gil-Gom. Am pretins c
sunt fiul unui buctar, iar el mi-a pus o zgard n jurul gtului i m-a vndut
negustorilor de sclavi din Vulsgard.

Iar de acolo te-am cumprat eu i cu Trigg, cuget Ankran, sucind povestea


pe toate prile, ca un negustor care sucete i tot sucete un inel, ncercnd
s-i dea seama ct aur se afl n aliaj. Pentru c mi-ai spus c poi vsli.

Yarvi nu putu dect s ridice din umeri, n timp ce-i bga mna beteag la
loc, la cldur, sub ptura de ln.

Dup cum vezi, n-a fost cea mai mare minciun pe care am spus-o vreodat.

Jaud expir zgomotos.

Fr ndoial, fiecare are propriile secrete, ns acesta este mai mare dect
media.

******ebook converter DEMO Watermarks*******


i mult mai periculos, zise Sumael, cu ochii ntredeschii. De ce s spargi
tcerea?

Yarvi se gndi puin.

Meritai s tii adevrul. Iar eu merit s-l spun. i adevrul merit s fie
revelat.

O tcere i mai lung. Jaud i ddu cu i mai mult grsime ntre degete.
Ankran i Sumael schimbar priviri ncruntate, de mai multe ori. Apoi Rulf
i scoase limba printre buze i slobozi un zgomot ca un vnt.

Crede cineva nonsensurile astea?

Eu le cred. Nimic se slt n picioare, cu ochi ntunecai i mari, ridicndu-i


sabia. i acum fac un jurmnt! Lovi cu putere n flcri, cu sabia, strnind
scntei i fcndu-i pe toi s tresar de supriz. Un jurmnt-de-soare i un
jurmnt-de-lun. Fie ca acesta s fie ca un lan i ca un imbold pentru mine.
Nu voi avea odihn pn cnd regele de drept al Gettlandului nu va sta din
nou n Jilul Negru!

Tcerea ce urm fu chiar mai lung i nimeni nu rmase mai uimit dect
Yarvi.

Ai simit vreodat c trieti ntr-un vis real? murmur Rulf.

Jaud scoase unul din desele sale oftaturi.

Adeseori.

Un comar, zise Sumael.

A doua zi, devreme, urcar o coast i fur rspltii de o privelite ce prea


desprins dintr-un vis. Sau, poate, dintr-un comar. n locul dealurilor albe,

******ebook converter DEMO Watermarks*******


n fa vzur muni negri, ndeprtai, ascuni de o cea fantomatic de
aburi.

ara fierbinte, spuse Ankran.

Un loc n care zeii focului i ai gheii se rzboiesc unii cu alii, opti Nimic.

Arat destul de plcut pentru un cmp de btlie, zise Yarvi.

Era o suprafa de verdea ce se ntindea ntre inutul alb i cel negru, cu


vegetaia micndu-se odat cu briza, n timp ce stoluri de psri colorate se
roteau pe deasupra i apa sclipea n lumina palid a soarelui.

O fie de primvar smuls din iarn, zise Sumael.

N-am ncredere n asta, replic Nimic.

n ce ai tu ncredere? ntreb Yarvi.

Nimic i ridic sabia i zmbi, artndu-i dintele spart.

Doar n asta.

Nimeni nu mai menion revelaia pe care o avuseser cu o zi nainte, n timp


ce-i continuar naintarea. De parc nu tiau dac s-l cread i ce s fac
dac se hotrau s-l cread, aa c se hotrser s pretind c nu se
ntmplase nimic i se purtau cu el la fel ca i nainte.

Lui Yarvi i convenea de minune, de fapt. ntotdeauna se simise mai degrab


ca un fiu de buctar dect ca un rege.

Zpada se subie din ce n ce mai mult sub cizmele sale sclciate, apoi se topi
i ncepu s-i croiasc drum n ele, apoi l fcu s alunece prin noroi, apoi
dispru cu totul. Pmntul era plin de petice, apoi ncepu s fie acoperit cu
iarb nalt i verde, apoi stropit cu tufe de flori slbatice ale cror nume i
erau necunoscute lui Yarvi. n final ajunser lng un lac ntins, cu abur

******ebook converter DEMO Watermarks*******


ridicndu-se din apa cu aspect lptos, mrginit de un mal pietros, pe care se
afla un copac strmb, din care cdeau frunze portocalii ce le fluturau pe
deasupra capetelor.

Mi-am petrecut ultimii ani i, mai ales, ultimele cteva zile, ntrebndu-m
ce-am fcut ca s merit o asemenea pedeaps, zise Jaud. Acum m ntreb ce-
am fcut ca s merit o asemenea recompens.

Viaa nu se rezum doar la merite, zise Rulf. Trebuie s nfaci ce poi, cnd
poi. Unde-i undia aia?

i btrnul ho ncepu s pescuiasc peti deschii la culoare din apa tulbure


att de repede, nct de-abia reuea s nfig momeala n crlig. ncepuse s
ning din nou, ns zpada nu se aeza pe terenul cald, iar lemn uscat se afla
pretutindeni, aa c aprinser un foc i Ankran pregti un festin din pete pe
o piatr aezat deasupra flcrilor.

Dup ce terminar cu masa, Yarvi se aez pe spate cu minile pe stomacul


acum plin i cu picioarele sale chinuite n apa cald, ntrebndu-se cnd
fusese ultima oar att de fericit. Nu cnd ncasase una din numeroasele bti
pe terenul de antrenament, asta era sigur. Nici ascunzndu-se de palmele
tatlui su sau eschivndu-se de privirile aspre ale mamei sale, cu siguran.
Nici mcar lng focul Mamei Gundring. i ridic puin capul pentru a putea
privi la feele pestrie ale camarazilor si. Cine s-ar fi aflat ntr-o condiie mai
proast dac el nu s-ar mai fi ntors niciodat? Cu siguran, un jurmnt
nemplinit nu era acelai lucru cu un jurmnt nclcat

Poate ar trebui s rmnem aici, pur i simplu, murmur el.

Sumael avea un zmbet batjocoritor n colul gurii.

i atunci cine-i va conduce pe oamenii din Gettland spre un viitor mai


luminos?

Cred c se vor descurca. A putea fi regele acestui lac, iar tu, preoteasa mea.

******ebook converter DEMO Watermarks*******


Mama Sumael?

ntotdeauna ai ales calea potrivit. Mi-ai putea gsi rul cel mai mic i
binele suprem.

Lucrurile astea nu figureaz printre planurile mele, replic ea pufnind.


Trebuie s fac pipi.

i Yarvi o privi pierzndu-se n iarba nalt.

Am sentimentul c o placi, murmur Ankran.

Yarvi i ntoarse brusc capul spre el.

Ei tuturor ne place de ea.

Desigur, zise Jaud, cu un rnjet larg pe fa. Am fi pierdui fr ea. La


propriu.

Dar tu, Rulf se ncrunt, cu ochii nchii i cu minile strnse sub cap, o placi.

Yarvi ncerc s gseasc un rspuns, ns i ddu seama c nu putea s nege.

Am o mn beteag, murmur el. Restul corpului nc mai funcioneaz.

Ankran scoase ceva ce semna cu un chicotit.

Cred c i ei i place de tine.

De mine? E mai aspr cu mine dect cu voi, ceilali!

Exact. Rulf zmbea i el, n timp ce se strduia s-i gseasc o poziie mai
confortabil a umerilor pe pmnt. A, mi amintesc cum era, cnd eram
tnr

Yarvi? Nimic sttea n picioare drept i ncordat pe o piatr de lng


copacul strmb, nednd nicio atenie la cine pe cine plcea i privind cu

******ebook converter DEMO Watermarks*******


atenie napoi, de unde veniser. Ochii mei sunt btrni, dar ai ti sunt tineri.
Se vede fum acolo?

Yarvi aproape c fu bucuros de ntrerupere, n timp ce se urc alturi de


Nimic, privind concentrat spre sud. ns bucuria nu dur prea mult.
Niciodat nu dura.

Nu-mi pot da seama, spuse. Poate.

Aproape sigur, i zise n gnd. De-abia putea ntrezri o pat vag pe cerul
lipsit de culoare.

Sumael li se altur, punndu-i mna streain la ochi pentru a se feri de


soare i artnd ca i cum nu-i plcea de nimeni. Muchii maxilarului i se
ncordar.

Vine dinspre ferma Shidwalei.

Poate au nlat un rug, zise Rulf, ns zmbetul i dispruse.

Sau l-a nlat Shadikshirram, zise Nimic.

Un preot bun sper ntotdeauna la ce e mai bine, ns se pregtete totdeauna pentru


ce-i mai ru.

Trebuie s gsim o poziie mai nalt, spuse Yarvi. S vedem dac ne


urmrete cineva.

Nimic i uguie buzele pentru a sufla o urm de praf de pe lama strlucitoare


a sabiei.

tii c ea e.

i ea era.

Uitndu-se prin bucata ngust i rotund de sticl a lunetei lui Sumael,

******ebook converter DEMO Watermarks*******


cocoat pe dealul pietros de deasupra lacului, Yarvi reui s vad pete pe
zpad. Pete negre umbltoare, iar sperana i se nrui, aa cum se scurge
vinul dintr-o plosc gurit. Dac era vorba despre sperane pierdute, el
fusese ntotdeauna un vas spart.

Am numrat douzeci i patru de oameni, zise Sumael. Cred c sunt banyai


i civa din marinarii de pe Vntul din Sud. Au cini, snii i mai mult ca
sigur c sunt i bine narmai.

i vin cu intenia s ne nimiceasc, murmur Yarvi.

Asta sau sunt foarte, foarte dornici s ne ureze cltorie plcut, spuse Rulf.

Yarvi ls luneta jos. Era greu de crezut c doar cu o or n urm rseser cu


poft. Feele prietenilor si erau acum serioase i ngrijorate, expresii care
deveniser dureros de familiare.

n afara lui Nimic, desigur, care arta exact la fel de nebun ca ntotdeauna.

Ct de departe n urma noastr se afl?

Probabil c la vreo douzeci i cinci de kilometri, spuse Sumael.

Yarvi se obinuise s ia estimrile ei drept realitate.

Ct timp o s le ia s acopere distana asta?

Buzele i se micar tcute, n timp ce fcea calcule.

Trgnd tare de snii, ar putea ajunge aici mine, cum se crap de ziu.

Atunci, ar fi bine s nu mai fim aici cnd vor ajunge, zise Ankran.

Nu. Yarvi i mut privirea de la micul su regat nemicat, n sus, ctre


dealul acoperit de pietri gola i de stnc sfrmat, de deasupra lui. n
inutul fierbinte sniile nu le vor fi de niciun ajutor.

******ebook converter DEMO Watermarks*******


Nimic privi ncruntat la cerul alb, scrpinndu-se pe gt cu unghiile sale
murdare.

Mai devreme sau mai trziu, oelul trebuie s fie rspunsul. ntotdeauna
este.

Atunci, mai trziu, spuse Yarvi, nfcndu-i bocceaua. Acum, fugim.

******ebook converter DEMO Watermarks*******


Fugind

Fugir.

Sau ncercar s fug. Sau opir, se mpiedicar i se trr pe un teren de


comar, presrat cu pietre sfrmate, unde nicio plant nu cretea i nicio
pasre nu zbura i unde Tatl Pmnt fusese torturat i transformat ntr-un
pustiu fierbinte, la fel de lipsit de via ca i deertul ngheat din care ieiser
nu de mult.

Vntul sorii m-a purtat cu el prin locuri minunate n ultimul timp,


murmur Ankran n timp ce ajunseser sus, pe creasta unui deluor, i n faa
ochilor li se nfi o privelite asemntoare, de stnci fumegnde.

nc ne mai urmresc? ntreb Jaud.

Greu de vzut oameni n inutul sta distrus. Sumael privea prin luneta ei
pentru a cerceta deertciunea din spatele lor, ascuns vederii de ceaa
format de aburul urt mirositor. Mai ales unii care prefer s nu fie vzui.

Poate c au fcut cale-ntoars. Yarvi murmur n gnd o rugciune Celui


Care Arunc Zarurile pentru un dram de noroc arareori ntlnit. Poate c
Shadikshirram n-a reuit s-i conving pe banyai s ne urmreasc.

Sumael i terse transpiraia murdar de pe fa.

Cine nu i-ar dori s ajung pe-aici?

N-o cunoti pe Shadikshirram, spuse Nimic. Poate fi extrem de


convingtoare. Un bun conductor.

Am vzut prea puin din talentul ei, zise Rulf.

N-ai fost la Fulku atunci cnd a condus flota mprtesei ctre victorie.

******ebook converter DEMO Watermarks*******


Dar tu ai fost, presupun?

Eu am luptat de partea cealalt, zise Nimic. Eram campionul regelui


alyukilor.

Fruntea lui Jaud se ncrunt a nencredere.

Ai fost campionul unui rege? Era greu de imaginat dac te uitai la el, ns
Yarvi urmrise mari lupttori n careul de antrenament i nu vzuse la
nimeni o asemenea ndemnare cu sabia precum cea a lui Nimic.

Corabia noastr fanion era n flcri. ncheieturile de la degetele lui Nimic,


strnse n jurul mnerului sabiei, se albiser, n timp ce rememora
evenimentele. Eram nconjurai de zece galere, care erau legate de nava
noastr, scldat n sngele celor czui i miunnd de soldaii mprtesei,
atunci cnd eu i Shadikshirram ne-am luptat pentru prima oar. Eram obosit
dup btlie, slbit din pricina nenumratelor rni i neobinuit cu puntea n
micare. Ea a fcut-o pe femeia lipsit de ajutor, iar eu, n arogana mea, i-am
czut n capcan i ea m-a rnit cu sabia. Aa c am devenit sclavul ei. A doua
oar eram slbit de foame, iar ea avea oel n mn i oameni puternici care
s-i apere spatele, n timp ce eu eram singur, narmat doar cu un cuit de
buctrie. M-a rnit a doua oar, ns, n mndria ei, m-a lsat n via. Gura i
se strmb, formnd iar acel zmbet nebunesc al lui, aruncnd stropi de
saliv atunci cnd ltr cuvintele. Acum ne vom ntlni pentru a treia oar,
eu nu mai am nicio mndrie care s m opreasc, pmntul stabil va fi n
avantajul meu, iar eu i voi vrsa sngele. Da, Shadikshirram!

i nl sabia, vocea-i frnt rsunnd peste stncile golae, pn departe,


peste vale.

Ziua a sosit! Acum e momentul! S ne socotim!

N-ai putea s v socotii dup ce m ntorc n siguran n Thorlby? ntreb


Yarvi.

******ebook converter DEMO Watermarks*******


Sumael i strnse sumbr centura, dndu-i nc o gaur.

Trebuie s o lum din loc.

Pn acum ce-am fcut?

Ne-am mocit.

Care-i planul tu? ntreb Rulf.

S te omor i s-i las cadavrul drept ofrand de pace?

Doar nu crezi c ea a btut atta drum doar pentru a face pace, nu?

Lui Sumael i se ncordar muchii maxilarului.

Din pcate, nu. Planul meu este s ajungem n Vansterland nainte s ne


ajung ei pe noi.

Apoi ncepu s coboare panta, pietriul srind n urma ei la fiecare pas.

Chinul ndurat din cauza aburului aproape c fu mai ru dect cel ndurat
din cauza gerului. Dei ninsoarea cdea n continuare, se fcea din ce n ce
mai cald i ncepur s-i dea jos strat dup strat de haine dobndite cu mari
sacrificii, pn cnd aproape c ncepur s se trasc pe jumtate dezbrcai,
uzi leoarc de transpiraie i acoperii de funingine ca muncitorii ce ies dintr-
o min. Setea lu locul foamei, aa c Ankran fu nevoit s raionalizeze apa
tulbure i urt mirositoare din cele dou sticle mai draconic dect o fcuse cu
proviziile pe Vntul din Sud.

nainte fuseser nsoii permanent de team. Yarvi nici nu-i mai amintea
ultima oar cnd teama nu-i dduse trcoale. ns fusese teama din umbr, de
frig, de foame i de epuizare. Acum era ceva mult mai crud. Teama ca o lam
din oel ascuit, ascuit ca dinii cinilor banyailor, i, cea mai ascuit
dintre toate, de stpnii acestora.

******ebook converter DEMO Watermarks*******


Se chinuir s nainteze pn cnd se fcu att de ntuneric, nct Yarvi de-
abia mai putea s-i vad propria-i mn zbrcit n faa ochilor, n timp ce
Tatl Lun i stelele sale se pierdeau n ceaa neagr i ei i gsir un adpost
ntr-o gaur dintre stnci. Czu ntr-o imitaie nereuit de somn i se trezi c
este scuturat pentru a se detepta cteva momente mai trziu, lovit i plin de
dureri la primele raze de lumin, pentru a fi chinuit n continuare de resturile
de comar rmase s-l mai bntuie un pic.

Nu se gndeau dect c trebuie s mearg tot nainte. Lumea nu se mai


rezuma dect la ntinderea de stnci golae lsat ntre ei i urmritorii lor, o
ntindere ce se tot micora. O vreme Rulf trse dup el dou blni de oaie,
legate cu o sfoar: un truc de braconier, menit s abat atenia cinilor. Cinii
nu fur ns pclii. Destul de curnd erau cu toii lovii, zgriai i
nsngerai de la sutele de alunecri i czturi, iar Yarvi, avnd doar o mn,
se descurca acum cel mai greu dintre toi. i totui, de fiecare dat cnd
cdea, Ankran era lng el, cu mna-i sigur, pentru a-l ajuta i pentru a-l
susine.

Mulumesc, zise Yarvi, dup ce pierduse numrul czturilor.

O s ai ocazia s te revanezi fa de mine, zise Ankran. n Thorlby sau


poate chiar mai curnd.

O vreme se privir ntr-o tcere stnjenitoare, mergnd unul pe urmele


celuilalt, apoi Yarvi zise:

mi pare ru.

Pentru c ai czut?

Pentru ce-am fcut pe Vntul din Sud. Pentru c i-am zis lui
Shadikshirram

Tresri cnd i aduse aminte cum l izbise sticla de vin n cap pe Ankran.
Tocul cizmei cpitanului zdrobindu-i faa.

******ebook converter DEMO Watermarks*******


Ankran se strmb, cu vrful limbii nfipt n gaura lsat de dintele din fa.

Ce-am urt cel mai mult la vasul la nu e ce mi-a fcut mie, ci ceea ce m-a
determinat pe mine s fac. Nu. Ce am ales s fac. Se opri pentru o clip,
oprindu-l i pe Yarvi i privindu-l n ochi. Eram obinuit s m consider un
om bun.

Yarvi i puse o mn pe umr.

Obinuiam s te consider un ticlos. Acum am nceput s am unele ndoieli.

Putei s plngei unul pe umrul celuilalt i s v admirai reciproc


generozitatea ascuns dup ce vom fi n siguran! i anun Sumael, o siluet
ntunecat sus pe un bolovan, deasupra lor, artnd cu degetul n negura
cenuie. Trebuie s o lum nspre sud acum. Dac ajungem la ru naintea lor,
va trebui s gsim o cale de a-l traversa. N-o s putem construi o plut din
pietre i din abur.

O s ajungem la ru nainte s murim de sete? ntreb Rulf, lingnd


ultimele picturi dintr-o sticl i holbndu-se cu speran n ea, poate mai
rmsese ceva nuntru.

Sete. Nimic scoase un chicotit ca un ltrat. De o suli de-a banyailor nfipt


n spate ar trebui s te temi.

Alunecar n jos, pe pante nesfrite, acoperite de pietri, srir printre


bolovani mari ct casa i se crar pe revrsri de roc neagr, care semnau
cu nite cascade ngheate. Trecur prin vi al cror sol era dureros de
fierbinte la atingere, unde aburul neccios ieea uiernd dintre crpturi ca
din nite guri de diavoli, scond la iveal bli de ap fierbinte, pe care
pluteau pete uleioase. Trudir s ajung tot mai sus, trimind pietre
rostogolindu-se la vale i declannd adevrate avalane, tot agndu-se de
pietrele urmtoare cu vrfurile degetelor pline de tieturi, n timp ce Yarvi
bjbia prin crpturi cu mna-i nefolositoare, pentru ca, n final, s poat
privi n urm, de la mare nlime
******ebook converter DEMO Watermarks*******
Pentru a vedea punctele acelea negre prin luneta lui Sumael nc urmrindu-
i, din ce n ce mai aproape, tot mai aproape.

tia nu obosesc niciodat? ntreb Jaud, tergndu-i transpiraia de pe


fa. N-or s se opreasc niciodat?

Nimic zmbi.

Or s se opreasc cnd vor muri.

Sau cnd vom muri noi, zise Yarvi.

******ebook converter DEMO Watermarks*******


n josul rului

Auzir rul nainte s-l vad, o oapt prin pdure, care-i red lui Yarvi un
pic de vigoare n picioarele torturate i un strop de speran n inima
ndurerat. oapta deveni un geamt, apoi un urlet asurzitor, cnd ieir
dintre copaci, murdari din cap pn-n picioare de la transpiraie, praf i
cenu. Rulf se arunc pe prundi cu faa n jos i ncepu s lipie apa ca un
cine. Ceilali nu erau nici ei prea departe n urma lui.

Dup ce setea cauzat de o zi ntreag de alergtur epuizant fu potolit,


Yarvi se aez pe jos i ncepu s se uite de-a lungul rului, la copacii de pe
malul cellalt, att de asemntori i totui att de diferii.

Vansterland, murmur Yarvi. Slav zeilor!

Mulumete-le dup ce ajungem pe partea cealalt, zise Rulf, cu gura i cu


smocul de barb alb acum curate pe faa-i mnjit cu cenu. Apele astea nu
par prietenoase cu marinarii.

Nici lui Yarvi nu i se preau. Uurarea i se transformase deja n team, n


timp ce msura cu privirea limea rului Rangheld i malul cellalt,
ndeprtat i abrupt, la aproape dou trageri de arc distan, n timp ce apa
avea un nivel n cretere din cauza topirii gheii i a zpezii provenite din
inutul fierbinte. Pe suprafaa neagr pluteau pete albe de spum,
permindu-le s evalueze viteza curenilor rapizi i s vad vrtejurile
ameitoare i vrfurile colurilor de stnc ascunse privirii, la fel de mortale
ca un cuit trdtor.

Poi construi o plut cu care s-l traversm? murmur el.

Tatl meu a fost cel mai de seam constructor de corbii din ntiul Dintre
Orae, zise Sumael, cu privirea ndreptat spre pdure. Putea alege imediat
cel mai bun copac pentru o chil dintr-un codru.

******ebook converter DEMO Watermarks*******


M-ndoiesc c vom avea timp i pentru un galion 2, zise Yarvi.

Poate te-am putea prinde pe tine acolo, zise Ankran.

ase trunchiuri mici pentru plut, apoi unul mai mare, tiat n dou, pentru
traverse. Sumael se grbi s ajung la un brad, plimbndu-i mna pe scoara
lui. sta ar fi potrivit. Jaud, tu-l ii, eu l dobor.

Eu o s-i in sub observaie pe btrna noastr stpn i pe prietenii ei. Rulf


i ddu jos arcul de pe umr i se ntoarse n direcia din care veniser. Oare
ct de mult n urma noastr se afl?

Dou ore, dac suntem norocoi, ns, de obicei, nu prea suntem. Sumael i
scoase toporica. Yarvi, caut frnghia, apoi uit-te dup nite lemn bun
pentru vsl. Nimic, dup ce-am dobort trunchiurile, tu tai crengile.

Nimic i strnse sabia afectuos.

Asta nu e ferstru. Am nevoie de-o lam ascuit pentru cnd o sosi


Shadikshirram.

Sperm s nu mai fim aici cnd o sosi, zise Yarvi, cu prea mult ap n
stomacul dureros, n timp ce scotocea prin boccele.

Ankran ntinse mna.

Dac tu nu vrei s foloseti sabia, d-mi-o mie

Mai rapid dect prea posibil, punctul impecabil ntreinut era aintit spre
gtul acoperit de barb scurt al lui Ankran.

ncearc s-o iei i-o s i-o dau cu vrful nainte, magazionerule, murmur
Nimic.

Timpul ne preseaz, uier Sumael, scrnind din dini, mprtiind achii


de la rdcina copacului ales de ea cu lovituri scurte i rapide de toporic.

******ebook converter DEMO Watermarks*******


Folosete-i sabia sau rupe-le cu gaura fundului, numai taie nenorocitele alea
de crengi. i las unele mai lungi, s avem de ce ne ine.

Curnd, mna dreapt a lui Yarvi se umplu de tieturi i se murdri de la


cratul scndurilor lungi, n timp ce ncheietura de la mna stng, pe care o
fcuse crlig sub ele, se umplu de achii. Sabia lui Nimic era plin toat de
sev, chica de pr rebel a lui Jaud era acoperit de rumegu, iar mna lui
Sumael era plin de snge de la mnuirea toporitii i totui ea tia, tia i tot
tia.

Se umplur de transpiraie i depuser eforturi supraomeneti, grbindu-se


unul pe altul i scrnind din dini, cci nu tiau cnd se vor repezi la ei cinii
banyailor, ci doar c nu va mai dura mult pn o vor face.

Jaud cra trunchiurile icnind de efort, cu venele umflate pe gtu-i gros,


Sumael, la fel de abil ca o croitoreas ce coase un tiv, mpletea frnghia cnd
pe fa, cnd pe dos, n timp ce Nimic o inea fix. Yarvi sttea i se uita, uluit
de fiecare sunet i dorindu-i, pentru a nu tiu cta oar, s aib dou mini
bune.

Lund n considerare uneltele de care dispuneau i timpul pe care nu-l aveau,


pluta lor reprezenta un efort ludabil. Lund n considerare torentul nvalnic
pe care erau nevoii s-l nfrunte, era un efort nfricotor scnduri tiate i
despicate grosolan, legate cu o funie uzat din ln, cu o lopat din omoplat
de elan pe post de vsl, cu scutul lui Jaud pe post de a doua vsl i cu o
creang ce aducea vag cu o lingur, gsit de Yarvi n pdure, pe post de a
treia vsl.

Cu minile strnse n jurul sabiei, Nimic rosti cu voce tare ceea ce Yarvi doar
gndea:

Nu-mi pas cum arat nici pluta i nici rul.

Lui Sumael i se ncordar venele de la gt n timp ce verific nodurile nc o


dat.
******ebook converter DEMO Watermarks*******
S pluteasc este tot ce trebuie s fac.

Va pluti, fr ndoial, ns noi ne vom mai afla nc pe ea?

Asta depinde de ct de bine o s v inei.

i ce-o s zici cnd o s se rup-n buci i-o s-nceap s pluteasc n jos,


ctre mare?

Cred c o s fiu deja amuit pentru totdeauna, ns voi avea satisfacia,


necndu-m, c mai nti te-a omort Shadikshirram aici, pe malul sta
prsit. Sumael nl dintr-o sprncean. Sau o s vii i tu cu noi?

Nimic i privi pe toi ncruntat, apoi i mut privirea ctre copaci,


cntrindu-i sabia ntr-o mn, dup care njur i se nghesui ntre Jaud i
Yarvi. ncepur s trasc pluta nspre ap, cu cizmele alunecndu-le pe
prundi. Yarvi alunec n noroi, panicat, atunci cnd cineva ni din tufiuri.

Ankran, cu ochii holbai, exclam:

Vin!

Unde-i Rulf? ntreb Yarvi.

Chiar n spatele meu! Asta e?

Nu, am vrut s te pclim, uier Sumael. Am o galer de rzboi cu


nouzeci de vsle ascuns dup copacul la.

Am ntrebat doar.

Nu mai ntreba i ajut-ne s lansm pluta asta nenorocit!

Ankran se opinti i el cu toat fora i, mpreun, reuir s-o mping, mai


mult trnd-o, de pe mal n ru. Sumael se urc pe ea, lovindu-l cu piciorul
pe Yarvi n falc i fcndu-l s-i mute limba. Yarvi era deja n ap pn la

******ebook converter DEMO Watermarks*******


bru, cnd din spate se-auzir strigte, din pdure. Nimic era i el pe plut: l
nfc pe Yarvi de ncheietura minii betege i-l trase n sus, fcndu-l s se
nepe n piept n crengile cioturoase. Ankran nfc boccelele de pe mal i
ncepu s le arunce pe plut.

Pe zei!

Rulf ni dintre copaci, de-abia mai reuind s rsufle de oboseal. Yarvi


putea vedea umbre n pdure, n spatele lui, i auzi strigte slbatice ntr-o
limb necunoscut. Apoi ltratul cinilor.

Fugi, btrn nebun! ip el. Rulf o lu la fug pe prundi i opi prin ap,
fiind tras pe plut de Yarvi i Ankran, n timp ce Jaud i Nimic ncepur s
vsleasc nebunete.

Singurul efect fu c ncepur s se roteasc ncet.

inei drept! i repezi Sumael, n timp ce pluta ncepu s prind vitez.

ncerc! mri Jaud, ngropndu-i cu rapiditate scutul n ap i


mprocndu-i pe toi cu stropi reci.

Strduiete-te mai mult! Cunoti nite vslai mai de Doamne-ajut?

Ai nite vsle mai de Doamne-ajut?

Tac-i gura i vslete! mri Yarvi, n timp ce apa se scurgea de-a lungul
plutei, udndu-i genunchii. Cinii nir din pdure cini mari, aproape
ct o oaie, cu dini mari i plini de bale, srind ntruna pe prundi i ltrnd.

Apoi aprur i oamenii. Yarvi nu-i putu da seama ci, privind doar o
singur dat, pe furi, peste umr. Siluete neclare printre copaci,
ngenunchind pe mal, i curba unui arc.

Lsai-v n jos! rcni Jaud, trndu-se ctre spatele plutei i ascunzndu-se


dup scut.
******ebook converter DEMO Watermarks*******
Yarvi auzi zgomotul coardelor ntinse i vzu achiile negre nlndu-se n
aer. Se ghemui, fascinat, cu ochii aintii asupra lor. Pru c le ia o venicie s
se lase n jos, scond fiecare o oapt plcut. Una plesci n ap la civa
pai distan. Apoi urmar dou pocnete uoare, atunci cnd dou sgei se
nfipser n scutul lui Jaud. A patra se nfipse vibrnd n plut, lng
genunchiul lui Yarvi. O palm mai n lateral i i s-ar fi nfipt chiar n coaps.
Clipi, cu gura deschis.

Diferena dintr-o parte sau alta a Ultimei Pori.

Simi pe ceaf mna lui Nimic, trgndu-l spre marginea plutei.

Vslete!

i mai muli oameni ieeau dintre copaci. Era o adevrat reuniune. i puteau
fi chiar i mai muli.

Mulumesc pentru sgei! zbier Rulf ctre mal.

Unul dintre arcai mai ddu drumul unei sgei, ns ei deja se aflau n ape
mai repezi i proiectilul czu mult n spate. O siluet sttea cu minile n
olduri, privind n urma lor. O siluet nalt, cu o sabie curbat, i Yarvi
ntrezri lucirea unui cristal la centura ce atrna n jos.

Shadikshirram, murmur Nimic.

Avusese dreptate. Ea i urmrise tot timpul. i, dei Yarvi n-o auzise scond
niciun sunet i nici mcar nu-i putuse vedea faa de la acea distan, i ddu
seama c ea n-o s se opreasc.

Niciodat.

******ebook converter DEMO Watermarks*******


Doar un diavol

Scpaser, ntr-adevr, de o confruntare cu Shadikshirram, ns n curnd


rul i oferi nenumrate motive de ngrijorare chiar i nemulumitului Nimic.

i stropi cu ap rece, i ud pe ei i le ud i tot echipamentul i fcu pluta s


sar i s se roteasc precum un cal nemblnzit. Pietrele i zglir i
crengile ce atrnau deasupra apei i lovir i se agar de gluga lui Ankran,
care ar fi czut de pe plut dac nu l-ar fi prins Yarvi de umr.

Malurile devenir din ce n ce mai abrupte, mai nalte i mai apropiate, pn


cnd cptar din ce n ce mai mult vitez, naintnd printr-un defileu cu
stnci coluroase, cu apa nind n sus, cnd i cnd, prin gurile dintre
buteni, n timp ce pluta se rotea ca o frunz, n ciuda eforturilor lui Jaud de
a-i folosi scutul plin de sgei pe post de crm. Rul ud funiile i smuci de
noduri, ncepnd s le slbeasc, n timp ce pluta era mnat de curent,
ameninnd s se desfac n buci n orice clip.

Yarvi nu putea auzi ipetele de ghidare ale lui Sumael din cauza vuietului
rului, aa c renun la a mai pretinde c putea influena ceea ce va urma,
nchise ochii i se ag de ce putu pentru a rmne n via, cu ambele mini
arzndu-l din cauza efortului epuizant, acum blestemnd zeii care l urcaser
pe pluta asta, pentru ca imediat s-i implore ca s-l ajute s rmn-n via.
Urmar o rsucire, o cdere i pluta se nclin sub genunchii lui Yarvi, care
nchise ochii, ateptndu-i sfritul.

ns, dintr-odat, apele devenir calme.

ntredeschise un ochi. Erau cu toii ngrmdii n mijlocul plutei ce rtcea


necontrolat, pe cale de a se scufunda, agndu-se de ramuri i unul de
cellalt, uzi fleac i tremurnd, cu apa bltindu-le la genunchi, n timp ce se
roteau uor.

******ebook converter DEMO Watermarks*******


Sumael se uit la Yarvi, cu prul ud, lipit de fa, ncercnd s trag aer n
piept.

Rahat.

Yarvi nu putu dect s dea din cap. Pentru el fu un efort colosal s reueasc
s-i desfac degetele minii sntoase din jurul crengii pe care se strnseser.

Suntem n via, croncni Rulf. Suntem n via?

Dac a fi tiut, murmur Ankran, cum o s fie rul sta mi-a fi ncercat
norocul cu cinii.

ndrznind s priveasc dincolo de cercul de fee palide, Yarvi vzu c rul se


lrgise i apele se calmaser. n fa devenea i mai lat, cu apa calm de-abia
unduindu-se, n timp ce copacii de pe maluri se oglindeau n luciul ei.

Iar n partea stng, neted i mbietoare, se vedea o plaj ntins, presrat


cu lemn putred, adus de ape.

Luai vslele, zise Sumael.

Alunecar unul cte unul de pe pluta gata s se fac buci, innd-o ntre ei
i crnd-o pe plaj ct de departe putur, aducndu-i apoi echipamentele
ude fleac, apoi fcur civa pai, cltinndu-se, fr s scoat o vorb,
pentru a se prbui pe prundiul plin de resturi aduse de ape, neavnd nici
mcar puterea de a se mai bucura c scpaser, ci doar zcnd nemicai,
numrndu-i respiraiile.

Moartea ne ateapt pe toi, zise Nimic. ns mai nti i ia pe cei lenei. n


mod miraculos, sttea nc n picioare, uitndu-se ncruntat dac nu cumva
venea cineva dup ei. Ne vor urmri n continuare.

Rulf se strdui s se sprijine ntr-un cot.

De ce naiba ne-ar mai urmri?


******ebook converter DEMO Watermarks*******
Pentru c sta e doar un ru. Pentru banyai nu nseamn absolut nimic
faptul c anumii oameni numesc malul sta Vansterland. i nu nseamn
absolut nimic nici pentru Shadikshirram. Ei sunt acum la fel de unii n
urmrirea noastr cum am fost noi pentru a putea scpa. i vor construi
propriile plute i ne vor urmri, iar rul va fi prea rapid pentru ei pentru a
putea sri pe ele, la fel cum a fost i pentru noi. Nimic zmbi. Yarvi ncepea
s devin nervos cnd l vedea zmbind. i vor ajunge la mal, obosii, uzi i
netiutori, la fel ca noi, iar noi vom sri pe ei.

S srim pe ei? spuse Yarvi.

Noi, ase? ntreb Ankran.

mpotriva a douzeci de oameni? murmur Jaud.

Cu un biat c-o mn, cu o femeie i cu un magazioner printre noi? zise


Rulf.

Exact! Zmbetul lui Nimic se lrgi i mai mult. Gndeti exact ca mine.

Rulf se propti n coate.

N-a existat nimeni pe lumea asta vreodat care s gndeasc exact ca tine.

i-e team.

Coastele btrnului ho se zguduiau de-atta rs.

Cu tine alturi? A dracului de mult dreptate ai.

Mi-ai spus c cei din Throvenland au foc n ei.

Tu mi-ai spus c cei din Gettland au disciplin.

Pentru numele zeilor, orice, numai asta nu! mri Yarvi, ridicndu-se n
picioare.

******ebook converter DEMO Watermarks*******


ncepuse s-l cuprind nu furia fierbinte i iraional a tatlui sau a fratelui
su. Ci furia mamei sale, calculat i linitit, rece ca iarna i, n acele clipe, nu
mai era loc i pentru team.

Dac va fi nevoie s luptm, zise el, vom avea nevoie de un teren mai stabil
dect acesta.

i unde vom putea gsi acest cmp glorios, regele meu? ntreb Sumael, cu
buza-i gurit rsfrnt.

Yarvi clipi, privind nspre copaci. Chiar aa, unde?

Acolo? Ankran arta cu degetul spre o falez stncoas de deasupra rului.


Era greu de spus din cauza cerului strlucitor de deasupra ei, ns, mijindu-i
ochii, lui Yarvi i se pru c zrete ruine n vrful ei.

Ce-o fi fost locul sta? ntreb Jaud, trecnd pe sub bolta de la intrare i
speriind un stol de psri cu vocea sa puternic, fcndu-le s-i ia zborul pe
deasupra zidurilor prbuite.

Sunt ruine ale elfilor, zise Yarvi.

Oh, zei, murmur Rulf, fcnd un semn ca s alunge rul.

Nu-i fie team. Sumael ddu cu piciorul, distrat, ntr-un morman de


frunze. M-ndoiesc c a mai rmas vreun elf pe-aici.

Nu mai sunt pe-aici de mii i mii de ani. Yarvi i plimb mna de-a lungul
unui perete. Nu era fcut din pietre legate ntre ele cu mortar, ci era neted i
dur, fr mbinri sau muchii, de parc fusese mai degrab topit i turnat, nu
ridicat piatr cu piatr. Vergele din metal ruginit ieeau din vrful prbuit al
zidului n toate direciile, precum prul rebel al unui bufon. De la Sfrmarea
Zeiei.

******ebook converter DEMO Watermarks*******


Acolo fusese o sal imens nainte, cu stlpi maiestuoi ce-i ncadraser
ambele laturi i cu arcade ctre alte camere, n dreapta i n stnga. ns
stlpii se prbuiser cu mult timp n urm, iar pereii erau acoperii cu un
strat gros de plante agtoare moarte. O parte din peretele cel mai
ndeprtat dispruse cu totul, nghiit de rul hulpav de dedesubt. Acoperiul
se prbuise n urm cu cteva secole, iar deasupra lor nu se mai vedeau dect
cerul alb i un turn sfrmat, nghiit de ieder.

mi place, zise Nimic, pind pe solul acoperit de gunoaie, plin de frunze


moarte, aflate n descompunere, i de gina.

Tu ai susinut sus i tare s rmnem pe plaj, zise Rulf.

Aa este, ns locul sta are mai multe avantaje.

Mi-ar plcea mai mult dac ar avea i o poart solid.

O poart doar amn inevitabilul. Nimic form un cerc cu ajutorul


degetului mare, plin de murdrie, i al arttorului, i privi prin el cu un ochi
strlucitor la arcada goal. Asta va fi ca o invitaie pentru ei, ns vor avea un
mare dezavantaj. Se vor strecura prin ea unul cte unul, dar nu vor avea loc
s intre toi odat, aa c nu va mai conta c sunt mai muli dect noi. Aici
avem ansa s-i nvingem.

Deci ultimul tu plan ne ducea la moarte sigur? zise Yarvi.

Nimic rnji.

Moartea este singura certitudine din via.

Cu siguran tii cum s ridici moralul, murmur Sumael.

Suntem depii numeric, patru la unu, i muli dintre noi nu sunt fcui
pentru a lupta! Ankran se uita la el cu ochii larg deschii, cu disperarea
ntiprit pe chip. Nu-mi permit s mor aici! Familia mea este

******ebook converter DEMO Watermarks*******


Fii mai ncreztor, magazionerule! Nimic i petrecu un bra pe dup gtul
lui Ankran i pe cellalt pe dup gtul lui Yarvi i-i trase aproape de el cu o
putere uimitoare. Dac n-ai ncredere n tine nsui, mcar ai n noi, ceilali.
Noi suntem familia ta acum!

Suna i mai puin linititor dect, s zicem, ce le spusese Shadikshirram pe


puntea Vntului din Sud. Ankran se holb la Yarvi, dar Yarvi nu putu dect s
se holbeze i el la Ankran.

i, oricum, acum nu mai exist nicio cale de scpare, iar sta e un lucru bun.
Oamenii se lupt cu mai mult ndrjire atunci cnd n-au nicio cale de
scpare. Nimic i strnse lng el, apoi le ddu drumul, srind sus pe baza
unui stlp rupt, artnd spre intrare cu vrful sabiei scoase din teac. O s
stau aici, nfruntnd primul lor asalt. Mai mult ca sigur, cinii lor n-au putut
face fa cltoriei pe ru. Rulf, suie-te n turnul la cu arcul n spate.

Rulf se uit la turnul prbuit, apoi la toi ceilali, apoi i umfl obrajii
acoperii cu barb cenuie i oft zgomotos.

E destul de trist s te gndeti la moartea unui poet, ns eu sunt un


lupttor, iar cnd eti un lupttor, moartea vine la tine, mai devreme sau mai
trziu.

Nimic izbucni n rs, scond un sunet ciudat i ntrerupt.

Probabil c am trit amndoi mai mult dect ar fi trebuit! Am nfruntat


mpreun zpada i foamea, aburul i setea, i mpreun vom i rezista. Aici!
Acum!

Era greu de crezut c brbatul sta, care sttea drept i maiestuos, cu sabia din
oel n mn, cu prul dat pe spate i cu ochii arztori i strlucitori, putuse fi
ceretorul vrednic de mil peste care Yarvi pise deseori cnd se plimba pe
puntea Vntului din Sud. Acum chiar prea campionul unui rege, cu un aspect
de comandant pe care nimeni nu ndrznea s i-l pun la-ndoial i cu un aer
de ncredere nebuneasc, ce reuea s-i insufle lui Yarvi o brum de curaj.
******ebook converter DEMO Watermarks*******
Jaud, ia-i scutul, zise Nimic. Sumael, tu ia-i toporica i ai grij de flancul
nostru stng. Acolo e punctul nostru slab. Nu lsai pe nimeni s se apropie
de mine. inei-i acolo unde eu i sabia mea i putem nfrunta fa n fa.
Ankran, tu i cu Yarvi avei grij de flancul drept. Lopata aia poate fi folosit
i ca bt: orice devine o arm letal dac e rotit cu suficient for. D-i
cuitul lui Yarvi, din moment ce are doar o mn pe care o poate folosi. O
singur mn, poate, ns prin vene i curge snge regal!

S mi-l pstrez curgnd prin vene m preocup cel mai mult, zise Yarvi,
mai mult n oapt.

i pe mine la fel.

Ankran i ddu cuitul. O unealt improvizat, nimic mai mult dect un


mner amrt din lemn, nfurat ntr-o fie de piele, i o lam verzuie pe o
parte, ns destul de bine ascuit.

Tu i cu mine, zise Yarvi, lundu-i-l din mn i strngndu-l cu putere.

n veci n-ar fi crezut, atunci cnd l vzuse pe magazioner pentru prima oar,
n acea cocin mpuit, plin cu sclavi, din Vulsgard, c ntr-o zi acesta va fi
camaradul ce-i va pzi spatele, ns, n ciuda faptului c se temea, era mndru
s se afle alturi de el.

Cred c aceast cltorie va servi drept surs de inspiraie pentru un cntec,


dac va avea un final nsngerat adecvat. Nimic i ridicase mna liber, cu
degetele desfcute, artnd nspre bolta prin care Shadikshirram i banyaii ei
se vor ivi n curnd, fr ndoial, cu gnduri criminale. Un grup de oteni
viteji, escortndu-l pe regele de drept al Gettlandului ca s-i recapete jilul
uzurpat! Ultima redut din mijlocul unor ruine ale elfilor din vremurile de
demult! i s tii c nu te poi atepta ca toi eroii s supravieuiasc.

E un diavol afurisit, murmur Sumael, fcnd o grimas, n timp ce-i trecea


toporica dintr-o mn n alta.

******ebook converter DEMO Watermarks*******


Cnt te afli n iad, murmur Yarvi, doar un diavol te poate ndruma spre
ieire.

******ebook converter DEMO Watermarks*******


Ultima redut

Vocea lui Rulf sparse tcerea.

Vin!

Iar lui Yarvi i se pru c intestinele i vor iei prin fund.

Ci sunt? ntreb Nimic nerbdtor.

Pauz.

Vreo douzeci!

Oh, zei, opti Ankran, mucndu-i buzele.

Pn atunci speraser c unii dintre ei fcuser cale-ntoars sau c se


necaser n ru, ns, la fel ca multe dintre speranele lui Yarvi, i acestea se
spulberaser nainte s apuce s se materializeze.

Cu ct e mai mare numrul lor, cu att va fi mai mare gloria noastr! strig
Nimic.

Cu ct situaia lor devenea mai disperat, cu att el era mai bucuros. Chiar
acum erau destule de spus despre sfritul lipsit de glorie, cci alegerile
fuseser fcute, asta dac avuseser vreodat alegeri de fcut.

Nu mai puteau s fug, nu mai aveau niciun truc la dispoziie.

Faptul c n ultimele minute Yarvi le adresase tuturor zeilor, mari sau mici,
vreo duzin de rugciuni, nu era de prea mare ajutor. ns el nchise ochii i
se mai rug o dat. Poate c fusese atins de Tatl Pace, ns de data asta se
rug doar Mamei Rzboi. S-i apere prietenii, camarazii alturi de care vslise
i familia. Pentru c, n felul su, fiecare se dovedise demn de a fi salvat.

******ebook converter DEMO Watermarks*******


Pentru asta i pentru a le face dumanilor zile fripte. Deoarece nu e pentru
nimeni niciun secret c Mamei Rzboi i place o rugciune cu ceva snge n
ea.

Lupt sau mori, murmur Ankran, dnd mna cu Yarvi, care, la rndul su,
i-o ntinse pe-a sa, aa beteag cum era. Se privir n ochi, n ochii acestui
brbat pe care l urse, mpotriva cruia complotase, pe care l vzuse cum
fusese btut i alturi de care apoi trudise prin pustieti, ajungnd ntr-un
final s-l neleag.

Dac nu voi cpta glorie, ci cellalt lucru, zise Ankran, o s ncerci s-mi
ajui familia?

Yarvi ncuviin din cap.

Jur. Ce importan avea dac nu reuea s-i respecte i jurmntul sta? Nu


putea fi blestemat dect o dat. Dac o s capt cellalt lucru S-i cear lui
Ankran s-i ucid unchiul putea fi o cerin prea greu de ndeplinit. Ridic
din umeri. Vei vrsa un ru de lacrimi?

Ankran rnji. Un rnjet nesigur, din care lipsea dintele din fa, ns el reui
ceea ce prea acum un act de eroism demn de admiraie.

Marea Mam se va umfla de la lacrimile mele.

Tcerea se prelungi, ntrerupt dureros doar de bubuiturile inimii lui Yarvi.

i dac murim amndoi? opti el.

Vocea hrit a lui Nimic se fcu auzit nainte ca rspunsul s poat veni.

Ebdel Aric Shadikshirram! Bine ai venit n salonul meu de oaspei!

Ca i ie, i-a cam trecut vremea.

Vocea ei.

******ebook converter DEMO Watermarks*******


Yarvi i lipi faa de o crptur din zid, privind n direcia arcadei.

Suntem cu toii mai puin importani dect eram n vremuri de mult apuse,
rosti Nimic. Tu ai fost cndva amiral. Apoi cpitan. Iar acum

Acum nu sunt nimic, la fel ca tine.

Yarvi o vzu, n umbra fcut de arcad, cu ochii lucindu-i n timp ce trecea


pe sub ea. ncercnd s-i dea seama cine i ce era nuntru. O caraf goal.
Un recipient spart, din care s-au scurs toate speranele. tia c ea nu putea s-
l vad, ns, chiar i aa, se fcu mic n spatele zidului prbuit, construit
demult de elfi.

Sunt de acord cu asta, rosti Nimic. Doare, s pierzi totul. Cine tie asta mai
bine dect mine?

i ct i nchipui c valoreaz simpatia unui nimic pentru alt nimic?

Nimic rse.

Nimic.

Cine-i acolo cu tine? Trfa aia mic i mincinoas, care obinuia s se urce n
vrful catargului? Viermele la viclean cu un nap pe post de mn?

Am o prere mai bun despre ei, ns nu. Au plecat nainte. Sunt singur.

Shadikshirram scoase un hohot de rs ca un ltrat i, n timp ce se apleca pe


sub arcad, Yarvi vzu luciul oelulului n mna ei.

Nu, nu eti singur. ns curnd vei fi. Se uit n direcia turnului, vzu curba
arcului lui Rulf, cu coarda ntins la maximum. ns Shadikshirram era prea
prudent pentru a reprezenta o int sigur. Sunt prea miloas! sta a fost
ntotdeauna punctul meu slab. Ar fi trebuit s te ucid cu muli ani n urm.

Poi ncerca astzi. Ne-am mai ntlnit de dou ori n lupt, ns de data asta

******ebook converter DEMO Watermarks*******


eu

Zi-le asta cinilor mei.

i Shadikshirram scoase un fluierat ascuit.

Mai muli oameni nir pe sub bolt. Sau fiine care semnau cu oamenii.
Banyaii. Umbre slbatice i zdrenuite, fee cu guri cscate aprnd i
disprnd cu rapiditate, achii de chihlimbar i de os lucitoare, dini
strlucitori, arme din piatr lefuit, din dini de mors i din maxilar de
balen. ipau i delirau, horciau i jeleau, scond sunete nebuneti, ca nite
bestii, ca nite diavoli, de parc bolta aia era o poart ctre iad i ceea ce se
afla dincolo de ea i revrsa coninutul n lumea oamenilor.

Cel care se afla n frunte czu glgind, cu o sgeat de-a lui Rulf nfipt n
piept, ns ceilali i fcur apariia printre ruine, fcndu-l pe Yarvi s se
mpleticeasc n spate, de parc ar fi fost plmuit. Nevoia imediat de a o lua
la fug era greu de stpnit, ns apoi simi mna lui Ankran pe umr i
rmase pe loc, tremurnd ca o frunz, scond un uierat ascuit de fiecare
dat cnd expira.

ns rmase pe loc.

ncepur i ipetele. Izbituri, sunete de oel lovit, de furie, de durere,


accentuate parc de faptul c nu se putea vedea cine le scoate sau de ce. Auzi
ipetele banyailor, ns cel mai oribil dintre toate era cel scos de Nimic. Un
geamt glgit, un oftat optit i un mrit sacadat. Hritul ultimei rsuflri.

Sau era oare un rs?

Putem fi de ajutor? opti Yarvi, dei se ndoia c i-ar fi putut mica


picioarele, ce parc i prinseser rdcini.

El ne-a zis s ateptm. Faa strmb a lui Ankran era alb ca varul. Ar
trebui s ateptm?

******ebook converter DEMO Watermarks*******


Yarvi se ntoarse ca s se poat uita la el i, peste umrul lui, vzu o siluet
srind de pe zid.

Semna mai mult cu un biat dect cu un brbat, doar cu puin mai vrstnic
dect Yarvi. Unul din marinarii de pe Vntul din Sud. Yarvi l vzuse deseori
rznd de sus, de pe velatur, i nu-i aflase niciodat numele. Acum era cam
trziu pentru prezentri.

Acolo, croncni el i Ankran se ntoarse chiar n timp ce un alt brbat srea


jos, la ei.

Un alt marinar, mai masiv, brbos, innd o ghioag n mn, cu un capt


plin de cuie din oel. Yarvi i simi privirile atrase inexplicabil de greutatea
oribil a acelei arme, ntrebndu-se ce efect ar fi avut asupra cpnii sale,
mnuit cu furie. Omul zmbi de parc i-ar fi ghicit gndurile, apoi sri la
Ankran, cznd amndoi nlnuii, ntr-o nclceal de membre ce se tot
rostogoleau.

Yarvi tia c avea o datorie de pltit, tia c trebuie s se repead s-i ajute
prietenul, camaradul, n schimb se ntoarse s-l nfrunte pe biat, de parc
formau amndoi un cuplu la un dans al recoltei, simind cumva, fiecare, cine-
i era partenerul potrivit.

i ddur roat precum dansatorii, cu cuitele scoase, mpungnd aerul, de


parc ar fi vrut s-i testeze rezistena. i tot ddur roat, ignornd total
mriturile i pocnetele ce se auzeau dinspre Ankran i brbos, lsnd
deoparte, n nevoia lui disperat pentru supravieuirea imediat,
confruntarea pe via i pe moarte a celor doi. Dincolo de murdrie i de
dinii dezgolii, biatul prea speriat. Aproape la fel de nfricoat ca i Yarvi.
Continuar s-i tot dea trcoale, aruncnd priviri fulgertoare ctre cuitele
lucitoare i

Biatul se repezi nainte, mpungnd cu cuitul, i Yarvi se trase napoi,


mpleticindu-se, lovindu-se cu clciul de o rdcin i de-abia reuind s-i

******ebook converter DEMO Watermarks*******


recapete echilibrul. Biatul se repezi din nou la el, ns Yarvi se eschiv ntr-o
parte, mpungnd i el cu cuitul n gol, fcndu-l pe biat s se lipeasc de
perete.

Oare chiar trebuia ca unul din ei s-l omoare pe cellalt? S pun capt
existenei, a tot ceea ce ar fi putut el s devin?

Aa prea. ns nu putea gsi niciun dram de glorie aici.

Biatul se repezi iar la el i Yarvi vzu strlucirea cuitului ntr-o raz de


lumin. Cu o frm de instinct rmas din vremurile careului de
antrenament par lovitura cu lama propriului cuit, gfind, fcnd lamele s
se frece una de cealalt. Biatul l lovi cu umrul, mpingndu-l pe Yarvi n
zid.

Se scuipar n fa i mrir unul la altul, att de apropiai, nct Yarvi putea


vedea porii negri de pe faa biatului i vinioarele roii din albul ochilor
holbai ai acestuia, suficient de apropiai nct Yarvi s poat scoat limba i
s-l ling pe fa dac ar fi vrut.

Se atacar gemnd i tremurnd, iar Yarvi i ddu seama c era mai slab
dect biatul. ncerc s-i nfig degetul de la mna beteag n faa
adversarului su, ns ncheietura i fu prins i rsucit. Lamele se frecar
din nou una de cealalt i simi arsura unei tieturi pe dosul minii i vrful
cuitului atingndu-i abdomenul rece, prin toate straturile de haine.

Nu, opti el. Te rog.

Apoi ceva i zgrie obrazul i apsarea dispru. Biatul se mpletici, dnd


napoi, ridicnd o mn tremurtoare la gt, unde Yarvi vzu nfipt o
sgeat, cu vrful din care picura snge ndreptat spre el i cu o dr de snge
scurgndu-se n jos, pe gtul biatului, apoi sub guler. Faa i se fcu roz i
obrajii ncepur s-i tremure, n timp ce cdea n genunchi.

Printr-o gaur din zidul prbuit Yarvi l vzu pe Rulf ghemuit n vrful

******ebook converter DEMO Watermarks*******


turnului, potrivind o alt sgeat n arc. Faa biatului deveni roie, n timp
ce ncerca s respire, fr s reueasc njurndu-l pe Yarvi sau implorndu-
l s-l ajute ori, poate, apelnd la mila zeilor, ns tot ce reui s scoat fu
snge.

mi pare ru, opti Yarvi.

O s-i par ru.

Shadikshirram sttea la civa pai distan, n dreptul unei arcade prbuite.

Te-am crezut un biat detept, zise ea. ns te-ai dovedit a fi o mare


dezamgire.

Podoabele sale erau acum pline de noroi, iar prul i atrna pe fa n uvie
nclcite, cu acele de mult pierdute i cu un ochi arznd de febr de-abia
vizibil de sub pleoapa pe jumtate lsat. ns lama lung i curbat a sabiei
era mortal de curat.

Doar o alt dezamgire dintr-un lung ir. l rsuci pe biat cu faa n sus cu o
lovitur de cizm i pi peste picioarele acestuia, care nc se mai zbteau.
Pi pompos, ca i cum s-ar fi plimbat, fr s se agite sau s se grbeasc. La
fel cum obinuia s peasc i pe puntea Vntului din Sud. ns presupun c
eu am provocat toate astea.

Yarvi se ddu napoi, ghemuindu-se, respirnd cu dificultate, cu ochii


cutnd nnebunit o cale de scpare, fr s gseasc ns niciuna.

Trebuia s o nfrunte.

Am o inim prea bun pentru lumea asta dur n care trim. Ea arunc o
privire n lateral, nspre gaura din zid prin care trecuse sgeata lui Rulf, i se
ghemui calm sub ea. Asta a fost slbiciunea mea dintotdeauna.

Yarvi se npusti n spate, printre gunoaie, strngnd mnerul cuitului cu o


mn transpirat. Auzea ipete i zgomote de lupt. Dinspre ceilali, mai
******ebook converter DEMO Watermarks*******
mult dect ocupai cu propriile zbateri nsngerate n direcia Ultimei Pori.
Arunc o privire rapid peste umr, vzu locul unde se sfreau zidurile
elfilor, chiar la margine, i puietul ce-i ntindea ramurile n spaiul gol de
deasupra rului.

Nici nu pot exprima prin cuvinte ct de bine-mi pare c am ansa s-i spun
adio. Shadikshirram zmbi. Adio.

Era mult mai bine narmat dect el, fr ndoial. i mai nalt, mai
puternic, mai ndemnatic i mai experimentat. Fr a mai meniona
remarcabilul avantaj de a dispune de dou mini. i, n ciuda argumentelor
ei, nu credea c buntatea inimii o va pune n dezavantaj.

ntotdeauna exist o cale, obinuia mama lui s spun, dar cum va putea gsi el
o cale de a o-nvinge pe Shadikshirram? El, cel care n peste o sut de
confruntri ruinoase n careul de antrenament, nu reuise s ctige
niciodat?

Cpitanul nl din sprncene, de parc i ea i fcuse aceleai calcule i


ajunsese ntmpltor la acelai rezultat.

Poate c-ar trebui doar s sari.

Ea mai fcu un pas, mpingndu-l n spate, cu vrful sabiei lucind cnd n el


se reflecta cte-o raz de soare. Nu mai avea pmnt pe care s peasc,
simind spaiul gol care se deschidea n spatele lui i briza rece mngindu-i
ceafa, auzind rul furios mucnd din stncile din hul de dedesubt.

Sari, schilodule!

Mai fcu un pas n spate i auzi pietre rostogolindu-se n gol, n timp ce


marginea se surp sub clciele sale.

Sari! zbier Shadikshirram, mprocnd saliv.

i atunci Yarvi vzu o micare cu coada ochiului. Faa palid a lui Ankran
******ebook converter DEMO Watermarks*******
ivindu-se de dup zidul prbuit, iscodind, cu limba scoas prin gaura lsat
de dintele czut, cu dinii dezgolii i cu bta ridicat. Yarvi nu-i putea
stpni privirile ce-i tot fugeau n lateral.

Shadikshirram i ncrei fruntea.

Se rsuci agil, ca o pisic, se feri de lopata din omoplat de elan, care-i trecu
uiernd pe deasupra umrului i, aproape fr efort i fr s scoat vreun
sunet, i nfipse sabia n pieptul lui Ankran.

El expir o singur dat, tremurnd, cu ochii cscai de uimire.

Shadikshirram njur, smucindu-i mna n care inea sabia.

ndurarea e o slbiciune. Aa obinuia s spun tatl lui Yarvi. ndurarea


nseamn eec.

ntr-o secund era peste ea. i nfipse gheara ce-i inea loc de mn n
subsuoara ei, mpiedicnd-o s-i foloseasc sabia, presndu-i gtul cu palma-
i noduroas, apoi cu mna dreapt ncepu s-o loveasc, s-o izbeasc cu
pumnul i s-o zgrie.

Aruncar cu bale, cu scuipat i muci, scncind, scheunnd, cltinndu-se, cu


prul ei n gura lui. Ea se rsuci i mri, iar el se ag de ea, lovind cu
pumnii, din nou i din nou. Ea se eliber i-l lovi cu cotul n nas, scond un
pocnet dezgusttor, mpingndu-i capul napoi i izbindu-l cu spatele de
pmnt.

Strigte n deprtare. Ecoul scos de oel pe oel.

O lupt n deprtare. Ceva important.

Trebuia s se ridice n picioare. Nu putea s-i abandoneze mama.

Trebuia s fie brbat. Unchiul su l atepta.

******ebook converter DEMO Watermarks*******


ncerc s-i alunge ameeala i cerul se ilumin cnd se rostogoli.

Braele i se agitar prin aer, vzu rul negru de la mare distan i apa alb de
pe stnci.

La fel cum fusese marea de la baza turnului din Amwend. Marea n care
plonjase cu capul n jos.

Reui s trag aer n piept i atunci i reveni. Se strdui s se ndeprteze de


marginea pe cale de a se surpa, cu capul nvrtindu-i-se, cu faa pulsndu-i,
bjbind cu clciele, n cutarea unui teren mai stabil, i simind n gur
gustul srat al sngelui.

l vzu pe Ankran, trntit pe spate, cu braele desfcute larg. Yarvi scoase un


scncet, trndu-se pn la el, reuind s-l ating. ns degetele-i tremurnde
se oprir aproape de cmaa mbibat de sngele lui Ankran. Ultima Poart
se deschisese pentru el. Nu mai putea fi ajutat.

Shadikshirram zcea printre gunoaie, lng corpul lui Ankran, ncercnd s


se ridice i constatnd surprins c nu putea. Degetele de la mna stng
ncercau s strng mnerul sabiei. Dreapta i-o inea apsat pe o parte a
corpului. i-o ddu la o parte i vzu c palma i era plin de snge. Yarvi
clipi, privindu-i mna dreapt. nc mai strngea cuitul, a crui lam era
alunecoas, la fel cum i erau i degetele, ncheietura i tot braul, rou pn
la cot.

Nu, mri ea. ncerc s ridice sabia, ns greutatea ei era prea mare. Nu
aa. Nu aici. i rsfrnse buzele nsngerate, uitndu-se la el. Nu de ctre
tine.

Aici, zise Yarvi. Eu. Ce-ai zis tu odat? Poate c ai nevoie de dou mini s
te lupi cu cineva. ns ai nevoie doar de una ca s-l njunghii n spate.

i atunci i ddu seama c nu-i irosise timpul petrecut n careul de


antrenament din cauz c i lipsise ndemnarea, fora sau chiar o mn. i

******ebook converter DEMO Watermarks*******


lipsise voina. i, undeva pe Vntul din Sud, undeva pe gheaa lipsit de urme,
undeva printre ruinele strvechi, o gsise.

Dar eu am comandat corbiile mprtesei, se revolt Shadikshirram, cu o


parte a trupului neagr de snge. Am fost iubita favorit a ducelui
Mikedas. Lumea era la picioarele mele.

Asta a fost cu mult timp n urm.

Ai dreptate. Eti un biat detept. Sunt prea moale. Capul i czu la loc i
privirea i rmase aintit asupra cerului. Asta e singura mea

Sala dintre ruinele lsate de elfi n urm era plin de cadavre.

Banyaii fuseser diavoli doar de la distan. De aproape, erau jalnici. Mici i


pricjii ca nite copii, grmezi de zdrene, mpodobite cu simboluri sfinte din
oase de balen, care nu le fuseser de niciun ajutor mpotriva oelului
nemilos mnuit de Nimic.

Unul care nc mai respira ncerc s ajung la Yarvi, cu o mn strngnd


sgeata ce i se ivea dintre coaste. n ochi nu i se citea ura, ci doar ndoiala,
frica i durerea. La fel cum se ntmplase i cu Ankran cnd l omorse
Shadikshirram.

Doar oameni, deci, pe care Moartea i mnase grbit prin Ultima Poart, la
fel ca pe toi ceilali.

ncerc s spun ceva n timp ce Nimic se apropia de el. Acelai cuvnt, la


nesfrit, cltinnd din cap.

Nimic i aps un deget pe buze.

i-l njunghie pe banya drept n inim.

******ebook converter DEMO Watermarks*******


Victorie! rcni Rulf, n timp ce cobora n vitez din turn. N-am mai vzut
niciodat o asemenea ndemnare n mnuirea sabiei!

Nici eu una n mnuirea arcului! zise Nimic, cuprinzndu-l pe Rulf ntr-o


mbriare sufocant.

Cei mai buni prieteni acum, legai unul de altul prin sngele vrsat.

Sumael sttea sub arcad, inndu-se strns de un umr i cu sngele


picurndu-i din vrful degetelor.

Unde-i Ankran? ntreb ea.

Yarvi cltin din cap. Nu ndrznea s vorbeasc, de team s nu i se fac ru.


Sau s nceap s plng. Sau amndou n acelai timp. De durere i de furia
care acum ncepea s dispar. De uurare c rmsese n via. De tristee din
cauz c prietenul su nu mai era n via. Durere care devenea din ce n ce
mai copleitoare cu fiecare secund care trecea.

Jaud se prbui pe o grmad fcut din pietrele czute din zidul elfilor,
lsnd scutul marcat de lovituri s-i cad din mn, n timp ce Sumael i
aez o mn plin de snge pe umrul ce se zguduia.

Recunosc, fr s fiu constrns de nimeni, c cei din Gettland sunt cei mai
buni! forni Rulf.

Tocmai ncepusem s m ndoiesc! Nimic se ncrunt. O ateptam pe


Shadikshirram.

Yarvi se uit n jos, la sabia ei curbat pe care o inea n mn, ca pe o dovad.

Am ucis-o.

Probabil c ar fi trebuit s cad n genunchi i s le mulumeasc zeilor


pentru victoria lor improbabil, ns rsplata nsngerat, obinut ntre acele
ruine cu tieturi de sabie i cu rni provocate de sgei, nu arta ca un lucru
******ebook converter DEMO Watermarks*******
pentru care trebuia s mulumeti.

Aa c se aez lng ceilali i se apuc s-i curee sngele nchegat ce i se


adunase sub nasul spart.

La urma urmei, nu era el regele Gettlandului?

ngenunchease destul.

******ebook converter DEMO Watermarks*******


Incinernd morii

Morii ardeau.

Flcrile care i nvluiser aruncau umbre ciudate pe pereii ruinei elfilor.


Un nor de fum rotitor se ridica nspre cerul ce cpta o tent rozalie, un mod
potrivit de a-i mulumi Mamei Rzboi pentru victoria lor. Aa declarase
Nimic, i puini erau n relaii att de strnse cu ea asemenea lui. Dac privea
cu mai mult atenie, lui Yarvi i se prea c nc mai vede oase n foc, oasele
celor nou banyai i ale celor trei marinari mori, alturi de cele ale lui
Ankran i ale lui Shadikshirram.

O s-mi fie dor de el, zise Yarvi, strduindu-se s-i rein lacrimile.

Tuturor o s ne fie dor, zise Jaud, tergndu-i i el lacrimile cu dosul


palmei.

Nimic i le ls pe ale ale s curg liber pe obrajii plini de cicatrice, n timp ce


ncuviina, privind flcrile.

Mie o s-mi fie dor de ea.

Rulf pufni.

Mie n-o s-mi fie dor deloc.

Atunci, eti mai prost dect te credeam la nceput. Cel mai preios dar pe
care ni-l ofer zeii este un duman de calitate. Ca o tocil bun pentru o lam
de sabie, zise Nimic, privindu-i ncruntat sabia lipsit de orice urm de
snge, dei unghiile de la mini erau nc pline de pete, i obinnd un alt
sunet ascuit atunci cnd i trecu piatra peste lam. Un duman de calitate te
menine lucid.

Eu m simt mai fericit mai puin lucid.

******ebook converter DEMO Watermarks*******


Alege-i dumanii cu mai mult pruden dect i alegi prietenii, murmur
Nimic, privind flcrile. Ei i vor fi alturi pentru mai mult timp.

Nu te-ngrijora. Rulf l btu pe Nimic cu palma pe umr. Viaa m-a nvat


un lucru: urmtorul tu duman este ntotdeauna foarte aproape.

ntotdeauna i poi face din prieteni dumani, zise Sumael, strngndu-i i


mai mult haina lui Shadikshirram n jurul umerilor. E o sarcin mult mai
dificil s-i faci din dumani prieteni.

Yarvi tia asta cel mai bine.

Crezi c asta i-ar fi dorit Ankran? murmur el.

S fie mort? zise Jaud. M-ndoiesc.

S fie incinerat, spuse Yarvi.

Jaud i arunc o privire lui Nimic i ridic din umeri.

Odat ce nite oameni violeni dobndesc o noiune, e greu s-i mai abai de
la obiectivele lor. Mai ales atunci cnd nc mai au mirosul sngelui
impregnat n piele.

i de ce s ncerci? Sumael se scrpin din nou prin bandajele murdare pe


care Yarvi i le petrecuse n jurul tieturii de pe bra. Aa sunt morii.
Plngerilor lor pot fi ignorate cu uurin.

Ai luptat foarte bine, Yarvi, zise Nimic. Ca un adevrat rege.

i las un rege prietenul s moar pentru el? Yarvi privi cu vinovie la


sabia lui Shadikshirram, aducndu-i aminte cum o lovise cu pumnii ntruna,
la cuitul rou din mna sa nsngerat, i se cutremur sub mantia furat. Un
rege njunghie femei n spate?

Lacrimile nc se mai vedeau, umede, pe faa obosit a lui Nimic.

******ebook converter DEMO Watermarks*******


Un rege capabil sacrific orice pentru a ctiga i njunghie pe cine trebuie,
aa cum poate. Un rzboinic viteaz este cel care nc mai respir atunci cnd
corbii se ospteaz. Regele mre este cel care privete cum ard leurile
inamicilor si. Las-l pe Tatl Pace s verse lacrimi din cauza metodelor.
Mama Rzboi zmbete cnd vede rezultatele.

Asta ar fi spus i unchiul meu.

Un om nelept, atunci, i un duman vrednic de laud. Poate c-o s ai


ocazia s-l njunghii n spate i apoi s privim mpreun cum arde pe rug.

Yarvi i frec uor aua nasului. Gndul la i mai multe cadavre incinerate i
oferea prea puin alinare, indiferent cui le-ar fi aparinut. i trecu prin minte
acel moment, din nou i din nou, privirea mutndu-i-se asupra lui Ankran,
trdndu-l, Shadikshirram rsucindu-se, cu sabia nind nainte. Rsucea la
nesfrit, pe toate prile, ce ar fi putut face diferit, ce ar fi putut face ca s-i
pstreze prietenul n via, ns tia c totul era o strduin zadarnic.

Nu mai exista cale de ntoarcere.

Sumael se ntoarse, scrutnd noaptea, ncruntat.

A auzit cineva

Stai! se auzi o voce din ntuneric, aspr ca un pocnet de bici.

Yarvi se rsuci, cu inima bubuind, i vzu un lupttor nalt pind pe sub


arcad. Prea uria n lumina flcrilor ce devorau cadavrele, cu coif i zale
strlucitoare, cu o sabie solid, lucitoare, i cu un scut la fel de lucitor.

Aruncai armele! strig un alt glas i un alt brbat se ivi din umbre, cu un
arc lsat n jos i cu plete lungi acoperindu-i faa.

Un vansterman, deci. i urmar i alii, din ce n ce mai muli i, n cteva


clipe, vreo doisprezece rzboinici formaser un semicerc n jurul lor.

******ebook converter DEMO Watermarks*******


Yarvi nu-i putuse imagina c moralul i-ar fi putut scdea mai mult de-att.
ns acum i ddu seama ct de mult se nelase.

Ochii lui Rulf alunecar ctre arcul su, prea departe ca s ajung la el, aa c
se aez la loc, sprijinindu-se n cot.

Pe ce loc de pe lista ta cu oameni capabili se afl vanstermanii?

Nimic ncuviin din cap, cntrindu-i spusele.

Cnd sunt att de muli, destul de sus.

Puterea pe care i-o insuflaser zeii lui Yarvi n acea zi era de mult epuizat.
mpinse cu piciorul la o parte sabia lui Shadikshirram. Jaud i nl minile
goale. Sumael ridic toporica ntre arttor i degetul mare i o arunc n
ntuneric.

i tu, btrne? ntreb primul dintre vanstermani.

Eu nc mi mai cntresc opiunile.

Nimic i mai frec o dat sabia cu piatra. La fel de uor ar fi putut s-i frece i
nervii lui Yarvi.

Dac oelul e rspunsul, atunci zeii au cptat astzi multe rspunsuri,


murmur el.

Las-o jos. Al doilea vansterman i ridic arcul. Sau o s-i ardem trupul
alturi de celelalte.

Nimic i nfipse sabia cu vrful n pmnt i oft.

Eti destul de convingtor.

Trei vanstermani fcur civa pai i ncepur s adune armele, cutndu-i


mai apoi i de arme ascunse, n timp ce cpitanul lor i privea.

******ebook converter DEMO Watermarks*******


Ce vnt v-aduce pe voi cinci n Vansterland?

Suntem cltori, zise Yarvi, n timp ce privea un rzboinic scotocindu-i


prin bocceaua amrt. n drum spre Vulsgard.

Arcaul nl din sprncene ctre rug.

Cltori care ard cadavre?

n ce s-a transformat lumea dac un om cinstit nu mai poate arde cadavre


fr a mai isca semne de ntrebare? ntreb Nimic.

Am fost prini n curs de bandii, ndrzni Yarvi, cu gndurile gonindu-i


nebunete.

Ar trebui s v asigurai c ara voastr e sigur de traversat, zise Rulf.

Oo, v mulumim c ne-ai fcut ara mai sigur. Cpitanul arunc o privire
la gtul lui Yarvi, apoi i trase ntr-o parte gulerul lui Jaud, scond la iveal
cicatricele. Sclavi.

Oameni eliberai, spuse Sumael. Eu eram stpna lor. Sunt negustor. Apoi
se cut n hain i scoase prudent la iveal o bucat de pergament
mototolit. M numesc Ebdel Aric Shadikshirram.

Brbatul privi ncruntat la licena acordat Marelui Rege, ce fusese sustras


nu cu mult timp n urm de la proprietarul ei de drept, acum mort.

Eti prea zdrenroas pentru un negustor.

N-am zis c sunt unul bun.

i tnr, zise cpitanul.

N-am zis c sunt n vrst.

Unde i-e corabia?


******ebook converter DEMO Watermarks*******
Pe mare.

De ce nu eti pe ea?

Am considerat c e mai nelept s-o prsesc nainte s ajung pe fundul


apei.

Un negustor incapabil, ntr-adevr, murmur unul dintre brbai.

Cu o ncrctur plin de minciuni, zise altul.

Cpitanul ridic din umeri.

Regele poate hotr ce s cread. Legai-i.

Regele? ntreb Yarvi, n timp ce-i ntindea minile.

Brbatul i arunc un surs extrem de subire.

Grom-gil-Gorm a venit n nord ca s vneze.

Deci, se prea c Rulf avusese dreptate. Urmtorul inamic se afla mai aproape
dect crezuse oricare dintre ei.

******ebook converter DEMO Watermarks*******


Rmurele plutitoare

Lui Yarvi nu-i erau strini brbaii puternici. Unul dintre acetia fusese tatl
su. Fratele su, la fel. Alte zeci de brbai puternici i artaser zilnic
abilitile n careul de antrenament din Thorlby. Sute de brbai puternici se
adunaser pe plaj, pentru a-l vedea pe Regele Uthrik nmormntat sub
tumul. i ca s l nsoeasc pe tnrul Rege Yarvi n atacul su ghinionist
asupra Amwendului. Chipuri care zmbeau doar n btlii i mini care erau
modelate s se potriveasc exact armelor pe care le mnuiau.

ns nu mai vzuse niciodat o mulime asemenea celei pe care o strnsese


Grom-gil-Gorm pentru vntoare.

N-am mai vzut niciodat att de muli vanstermani strni laolalt,


murmur Rulf. i am petrecut un an n Vulsgard.

O armat, mormi Nimic.

i nc una urt, zise Jaud.

Erau narmai pn-n dini i emanau ameninare prin toi porii, expunndu-
i cu emfaz pumnalele i sbiile. i artau cicatricele la fel de mndri ca o
prines care-i expune podoabele, n timp ce vocea unei femei, la fel de
ascuit ca scrnetul unei tocile, ngna un cntec de dragoste nchinat
Mamei Rzboi, sngelui vrsat, oelului tirbit i vieilor pierdute prea
devreme.

n mijlocul acestei vizuini de uri, legai cu funii i cu piedici la picioare,


neajutorai, printre focuri deasupra crora atrnau buci de carne uriae, din
care picurau sucuri roii, erau mnai i mbrncii Yarvi i prietenii si, ctre
punctul central al acestei adunri.

Dac ai un plan, uier Sumael din colul gurii, acum ar cam fi timpul.

******ebook converter DEMO Watermarks*******


Am un plan, spuse Nimic.

Cumva implic i o sabie? ntreb Jaud.

Pauz.

Toate planurile mele includ i o sabie.

Ai o sabie?

Alt pauz.

Nu.

Cum va funciona planul tu fr una? murmur Sumael.

A treia pauz.

Moartea ne ateapt pe toi.

Acolo unde aduntura aceea de ucigai era cea mai compact, Yarvi vzu
conturul unui jil enorm, pe care edea o siluet impuntoare, innd un
pocal imens n pumnul enorm, ns n loc s simt teama pe care o simise
att de des, Yarvi simi oportunitatea. Nu avea un plan, nici mcar o idee
vag, ns, aa cum obinuia s-i spun Mama Gundring, cei pe cale s se nece
trebuie s se agae de orice rmuric pe care o gsesc plutind pe ap.

Cineva se poate folosi de dumani, n loc s-i ucid, opti el.

Nimic pufni.

i cum ar putea-o face?

S i-i fac aliai. i Yarvi trase aer adnc n piept i rcni: Grom-gil-Gorm!

Vocea i era teribil de ascuit i tare departe de cea a unui rege, gndi el, ns
suficient de puternic nct s se fac auzit peste toat adunarea, iar asta era

******ebook converter DEMO Watermarks*******


tot ce conta. O sut de chipuri luminate de flcri se ntoarser ctre el.

Rege al Vansterlandului! Cel mai Sngeros fiu al Mamei Rzboi!


Frngtorul de Sbii i ucigaul de prini, ne ntlnim din nou! Eu

O lovitur n stomac bine intit i smulse orice frm de aer din plmni,
fcndu-l s scoat doar un oftat dureros.

Pune-i fru limbii, altfel i-o smulg, biete! mri cpitanul, trntindu-l pe
Yarvi, tuind, n genunchi.

ns vorbele sale i fcur efectul.

nti se aternu o tcere grea, apoi se auzir pai grei apropiindu-se, apoi
vocea cnttoare a lui Grom-gil-Gorm nsui:

Ai adus musafiri!

Cu toate c arat ca nite ceretori. i, dei nu i-o mai auzise din ziua n care
i fusese pus zgarda la gt, Yarvi recunoscu tonul de ghea al vocii Mamei
Scaer, voce pe care o visase de multe ori.

I-am gsit n ruinele elfilor de deasupra rului, regele meu, zise cpitanul.

Nu arat ca nite elfi, zise preoteasa lui Gorm.

Incinerau nite cadavre.

O iniiativ nobil, n cazul n care ardeau pe cine trebuie, rosti Gorm.


Vorbeti de parc te-a cunoate, biete. Cumva m-ai convins s joc un joc de-
a ghicitul numelor cu tine?

Strduindu-se s respire ca s poat vorbi, Yarvi i nl capul, i privirea-i


trecu peste cizme, peste centur, peste lanul cu mpletitur tripl i, n final,
mult deasupra solului, peste chipul aspru al regelui Vansterlandului, cel mai
aprig duman al tatlui su, al rii sale i al poporului su.

******ebook converter DEMO Watermarks*******


Ultima dat cnd ne-am ntlnit mi-ai oferit cuitul tu. i Yarvi i fix
privirea n ochii lui Gorm. n genunchi, zdrenros i plin de snge, btut i
legat, ns i susinu privirea. Mi-ai spus s te caut dac o s m rzgndesc.
Acum mi l-ai mai oferi?

Regele Vansterlandului se ncrunt, plimbndu-i degetele peste lanul fcut


din mnerele sbiilor dumanilor czui petrecut n jurul gtului ct un
trunchi de pom, n timp ce cu cealalt i mpinse cu grij cuitele mai adnc
la centur.

Nu prea ar fi prudent din partea mea.

Am crezut c Mama Rzboi a suflat deasupra ta cnd erai n leagn i s-a


prezis c niciun brbat nu te-ar putea ucide.

Zeii i ajut pe cei care se ajut singuri. Mama Scaer i prinse maxilarul lui
Yarvi ntr-o strnsoare dureroas i-i rsuci faa n lumin. E biatul de
buctar pe care l-am prins la Amwend.

El e, murmur Gorm. ns s-a schimbat. Are o privire hotrt acum.

Mama Scaer l privi cu ochi mijii.

i ai pierdut zgarda pe care i-am druit-o.

M irita. Nu m-am nscut ca s devin sclav.

i totui, ngenunchezi din nou n faa mea, spuse Gorm. Te-ai nscut ca s
devii ce?

Oamenii lui izbucnir n hohote de rs linguitoare, ns Yarvi era obinuit cu


astfel de rsete, care acum nu-l mai afectau.

Rege al Gettlandului, rosti el, iar acum glasul i suna rece i dur precum
nsui Jilul Negru.

******ebook converter DEMO Watermarks*******


Oh, zei, o auzi pe Sumael uiernd. Suntem mori.

Lui Gorm i apru un zmbet larg pe fa.

Odem! Eti mai tnr dect mi amintesc.

Sunt nepotul lui Odem. Fiul lui Uthrik.

Cpitanul i trase o palm peste cap lui Yarvi, trntindu-l cu faa n jos,
fcndu-l s se loveasc la nasul spart. Ceea ce fu deosebit de dureros, din
moment ce minile i erau legate i nu reui s fac nimic pentru a-i
amortiza cderea.

Fiul lui Uthrik a murit odat cu el!

Mai avea un fiu, prostule!

Yarvi reui s se ridice din nou n genunchi, cu gura plin de snge srat. Un
gust de care se sturase.

Nite degete se nfipser n prul lui, ridicndu-l.

S-l tocmesc pe post de bufon sau s-l spnzur ca pe spioni?

Nu tu eti cel care trebuie s ia deciziile. Mama Scaer ridic un deget doar,
n timp ce brrile fcute de elfi de la mna-i lung zorniau, ns cpitanul
i ddu drumul lui Yarvi ca i cum fusese plmuit. Uthrik chiar avea nc un
fiu. Prinul Yarvi. Fusese instruit pentru a deveni preot.

ns n-am mai dat testul, zise Yarvi. Am preluat n schimb Jilul Negru.

Astfel nct Regina de Aur s poat pstra puterea n continuare.

Laithlin. Mama mea.

Mama Scaer l cercet timp ndelungat, iar Yarvi i ridic brbia i-i ntoarse
privirea ntr-o manier ct mai regeasc posibil, innd cont de nasul plin de
******ebook converter DEMO Watermarks*******
snge, de minile legate i de zdrenele mpuite. Poate era de ajuns, ct s
poat planta smna ndoielii.

Dezlegai-i minile.

Yarvi simi cum i erau tiate funiile i, cu un aer teatral bine exersat, i ridic
ncet mna, ca s poat fi vzut. Murmurele din jurul focurilor devenir ca
un cntec pentru urechile sale, atunci cnd toi vzur ciotul acela
contorsionat.

Asta voiai s vezi? ntreb el.

Mama Scaer i lu mna ntr-a ei, i-o rsuci pe toate prile i i-o aps cu
degetele sale puternice.

Dac tu ai fost elevul Mamei Gundring, al cui elev a fost ea?

Yarvi nu ezit.

Ea a fost instruit de Mama Wexen, care atunci era preoteasa Regelui Fynn
din Throvenland i care acum a devenit Bunic n Consiliul Preoteselor i
prima slujitoare a Marelui Rege nsui.

Ci porumbei deine?

Trei duzini, plus nc unul care are o pat neagr deasupra ochiului i care
va purta mesajul spre Skekenhouse atunci cnd Moartea va deschide Ultima
Poart pentru ea.

Din ce fel de lemn e fcut ua de la dormitorul regelui Gettlandului?

Yarvi zmbi.

Nu exist nicio u, pentru c regele este alturi de ara i de poporul su i


nu poate avea secrete fa de nimeni.

******ebook converter DEMO Watermarks*******


Privirea plin de nencredere de pe faa ascuit a Mamei Scaer l umplu pe
Yarvi de o satisfacie cum nu mai simise de mult timp.

Grom-gil-Gorm nl dintr-o sprncean stufoas.

Chiar a dat rspunsuri adevrate?

Da, murmur preoteasa.

Atunci celuul sta schilod chiar e Yarvi, fiul lui Uthrik i al lui Laithlin,
regele de drept al Gettlandului?

Aa s-ar prea.

E adevrat? zise Rulf.

E adevrat, uier Sumael.

Gorm nu putu dect s izbucneasc n rs.

Atunci, asta e cea mai reuit partid de vntoare pe care am avut-o n


ultimii civa ani! Trimite o pasre, Mam Scaer, ca s aflm ct ne va plti
Regele Odem drept rscumprare pentru napoierea nepotului su rebel.

Regele Vansterlandului se ntoarse ca s plece.

Yarvi l opri, pufnind.

Mreul i nfricotorul Grom-gil-Gorm! n Gettland eti numit nebun i


nsetat de snge. n Throvenland eti numit regele slbatic al unei ri de
slbatici. n Skekenhouse, n slile construite de elfi ale Marelui Rege, ei
bine, acolo de-abia dac eti menionat n treact.

Yarvi l auzi pe Rulf scond un mormit ngrijorat i pe cpitan mrind


furios, ns Gorm doar i mngie barba, gnditor.

Dac ai intenionat s m flatezi, s tii c n-ai reuit. Ce vrei s spui?


******ebook converter DEMO Watermarks*******
Vrei s le dovedeti c au dreptate i s obii un profit att de mic de pe
urma norocului uria pe care i l-au trimis zeii?

Regele Vansterlandului nl din sprncene, uitndu-se la preoteasa sa.

Sunt ochi i urechi cnd vine vorba s obin un profit mai mare.

Vinde-le ceea ce vor, obinuia s spun mama lui Yarvi, nu ceea ce ai spre vnzare.

n fiecare primvar i aduni lupttorii i ataci, trecnd graniele


Gettlandului.

E un lucru cunoscut.

i n aceast primvar?

Gorm strnse din buze.

O plimbare scurt, probabil. Mama Rzboi cere rzbunare pentru


atrocitile comise de unchiul tu la Amwend.

Yarvi consider c e mai nelept s nu menioneze faptul c pe atunci, cnd


fuseser comise acele atrociti, el fusese rege, chiar dac nu mai era rege
cnd ele se ncheiaser.

Tot ce-i cer este ca anul acesta s mai naintezi un pic. Pn la zidurile
oraului Thorlby nsui.

Mama Scaer uier, plin de dezgust.

Doar pn acolo?

ns curiozitatea lui Gorm fusese aat.

Ce-o s ctig de pe urma unui asemenea favor?

Brbai mndri, precum tatl mort al lui Yarvi, sau fratele su cel mort, ori ca

******ebook converter DEMO Watermarks*******


unchiul Uthil, cel ce se necase, l-ar fi scuipat n fa pe Grom-gil-Gorm de pe
catafalcurile lor dect s-i cear ajutorul. ns Yarvi nu avea niciun pic de
mndrie. Fusese ndeprtat cu totul de tatl su. nelat de Odem. Btut i
gonit pe Vntul din Sud. i ngheat n pustiul de ghea.

ngenunchease o via ntreag, iar s mai ngenuncheze nc un pic nu era o


sarcin prea grea.

Ajut-m s-mi recapt tronul, Grom-gil-Gorm, i voi ngenunchea la


picioarele tale, n sngele lui Odem, eu, ca rege al Gettlandului, vasalul i
supusul tu.

Nimic se aplec spre el, uiernd furios printre dinii ncletai:

Un pre prea mare!

Yarvi l ignor.

Uthil, Uthrik i Odem. Fraii care au fost cei mai mari inamici ai ti vor fi
trecut cu toii prin Ultima Poart, iar n jurul Mrii Sfrmate tu vei fi al
doilea cel mai puternic rege, dup Marele Rege nsui. i poate n timp
chiar primul.

Cu ct un om este mai puternic, obinuia s spun Mama Gundring, cu att


tnjete dup i mai mult putere.

Din glasul lui Gorm mai rzbtea acum doar o idee de asprime.

sta ar fi un lucru foarte bun.

Un lucru bun, chiar aa, fu de acord Mama Scaer, ngustndu-i privirea i


mai mult, n timp ce-l privea pe Yarvi. Dac ar putea s aib succes.

Oferii-mi doar mie i nsoitorilor mei o cale de acces n Thorlby i voi face
o ncercare.

******ebook converter DEMO Watermarks*******


Ciudai nsoitori ai adunat n jurul tu, zise Mama Scaer, nvluindu-i ntr-
o privire lipsit de entuziasm.

mprejurri neobinuite i-au fcut necesari.

Cine e creatura asta strmb? ntreb Gorm.

n timp ce ceilali fixau concentrai pmntul, Nimic sttea drept, fixndu-l


cu privirea-i arztoare.

Sunt un gettlander mndru.

Aha, unul din aceia. Gorm zmbi. Aici, noi preferm ca gettlanderii s fie
umili i plini de snge.

Nu-i acorda atenie, regele meu. El este Nimic. Iar Yarvi i atrase din nou
atenia lui Gorm asupra lui cu ajutorul glasului mieros pe care obinuia s-l
foloseasc mama sa, pentru c brbaii violeni se simt bine cnd sunt furioi,
ns nu tiu s se descurce cu raiunea i cu bunul-sim. Dac nu reuesc, tot
vei rmne cu prada pe care o vei obine n urma incursiunii tale n sud.

Nimic mri dezgustat, minunndu-se totodat. Oraele Gettlandului


cuprinse de flcri, pmntul prjolit, oamenii scoi din casele lor sau
transformai n sclavi. Teritoriul lui Yarvi i poporul lui Yarvi, ns el deja se
scufundase prea mult n mocirl pentru a mai da napoi. Singura cale de
scpare era s se scufunde de tot i s se nece ncercnd, sau s treac pe
partea cealalt, plin de murdrie, dar nc respirnd. Avea nevoie de o
armat pentru a putea recpta Jilul Negru, iar acum Mama Rzboi i
pusese toate armele la dispoziia minii betege a lui Yarvi. Sau, cel puin,
cizma pe gtul su plin de cicatrice.

Avei doar de ctigat, i nimic de pierdut, ncerc s-i conving, blnd,


mieros.

Mai e i ordinul dat de Marele Rege, rosti Mama Scaer. A ordonat ca niciun

******ebook converter DEMO Watermarks*******


rzboi s nu izbucneasc pn cnd templul su nu este nlat

A fost o perioad cnd oimii Bunicii Wexen duceau cu ei solicitri. Vocea


cntat a lui Gorm avea acum o urm de furie n ea. Apoi au nceput s
transmit cereri. Iar acum transmit ordine. Unde se va sfri, Mam Scaer?

Preoteasa vorbi cu blndee:

Marele Rege i-a convins pe cei din inuturile de Jos i pe cei mai muli
dintre inglingi s se nchine Zeiei sale Unice acum, pregtii s lupte i s
moar cu toii la ordinul su

i Marele Rege domnete i asupra Vansterlandului acum? zise Yarvi


batjocoritor. Sau Grom-gil-Gorm?

Mama Scaer strnse din buze.

Nu te juca prea mult cu focul, biete. Cu toii rspundem n faa cuiva.

ns Gorm rtcea departe, incendiind i distrugnd fermele din Gettland,


fr ndoial.

Thorlby are ziduri puternice, murmur el, i muli rzboinici puternici care
s le apere. Prea muli. Dac a putea cuceri oraul la, barzii mei deja vor
putea s compun noi balade n onoarea victoriei mele.

Niciodat, opti Nimic, ns nimeni nu-l ascult.

nelegerea fusese pecetluit.

Aa e cel mai bine, fredon Yarvi. Tu trebuie doar s atepi n afara


zidurilor. Iar eu i voi oferi Thorlby.

******ebook converter DEMO Watermarks*******


IV

REGELE DE DREPT

******ebook converter DEMO Watermarks*******


Corbi

Yarvi i strnse mai bine n jurul gtului gulerul de blan al mantiei


mprumutate ca s se protejeze de vnt i strmb din nas cnd simi mirosul
puternic de sare al mrii. Acela i al sclavilor vslai deopotriv. ncepuse s
se obinuiasc cu el pe cnd trgea el nsui la vsle, dormind cu faa la
subraul lui Rulf i de-abia fiind contient de asta. Mirosise la fel de urt ca
toi ceilali, tia. ns asta nu fcea mai plcut mirosul de acum.

De fapt, l fcea i mai urt.

Cini amri. Rulf privea ncruntat peste balustrada de deasupra cabinei de


la pup cum se forau s trag de vsle sub ei.

Pentru un om att de puternic, avea o inim tare slab.

Rulf se scrpin prin prul aten-cenuiu ce-i crescuse deasupra urechilor,


dei cretetul i rmsese la fel de chel cum l avusese i nainte.

Ar fi bine dac i-am elibera.

i atunci cum am mai ajunge n Thorlby? zise Yarvi. Cineva trebuie s


vsleasc. Ai vrea s tragi tu la vsle?

Cei doi foti camarazi l privir cu asprime.

Te-ai schimbat, zise Jaud.

A trebuit s m schimb.

i se ntoarse cu spatele la ei i la bncile pe care ezuse i se opintise cndva


la vsle. Sumael sttea lng parapet, cu un zmbet larg pe fa, n timp ce
vntul i sufla prin prul crescut acum mai lung dect l avusese nainte, la fel
de negru ca pana corbului.

******ebook converter DEMO Watermarks*******


Pari mulumit, spuse Yarvi, ncntat s o vad fericit.

N-o vedea aa pe ct de des i-ar fi dorit.

M bucur c m aflu din nou pe mare. i desfcu braele larg, fluturnd din
degete. i fr lanuri!

Zmbetul ncepu s-i pleasc, gndindu-se c el purta un lan care nu putea


fi desfcut. Cel cu care se legase atunci cnd fcuse jurmntul. Cel care l
trgea napoi n Thorlby, legndu-l de Jilul Negru. i mai tia c, mai
devreme sau mai trziu, Sumael va sta lng parapetul altei corbii. Una care
o va purta napoi la ntiul Dintre Orae, departe de el pentru totdeauna.

i zmbetul ei ncepu s se ofileasc, de parc i ei i treceau prin minte exact


aceleai gnduri, chiar atunci, aa c i mutar privirile unul de la cellalt,
pentru a se uita la Tatl Pmnt, care se apropia din ce n ce mai mult, ntr-o
tcere stnjenitoare.

Pentru dou inuturi att de diferite, Vansterland i Gettland erau totui


surprinztor de asemntoare. Plaje pustii, pduri i mlatini. Vzuse destul
de puini oameni, iar aceia se grbiser s ajung n interiorul continentului,
plini de team la vederea corabiei. Uitndu-se cu ochi mijii nspre sud, vzu
ceva ca un dinte nlndu-se pe un promontoriu i fumul provenit de la mai
multe case, ptnd cerul alb.

Ce ora e la? o ntreb pe Sumael.

Amwend, spuse ea. n apropiere de grani.

Amwend, cel asupra cruia condusese atacul. Sau, cel puin, cel lng care
srise de pe o corabie, fr scut, direct ntr-o capcan. Deci acela era turnul n
care murise Keimdal. Unde fusese trdat de Hurik. Turnul din vrful cruia
Odem l aruncase jos, n marea nemiloas, i, la ceva timp dup asta, ntr-o
robie i mai nemiloas.

******ebook converter DEMO Watermarks*******


Yarvi i ddu seama c strngea prea tare parapetul cu mna beteag, pn
cnd ncepu s-l doar. i ntoarse privirea de la pmnt, nspre apa cea alb
i nvolburat din siajul corabiei i la urmele lsate n ap de vsle, care
dispreau prea repede pentru a putea fi vzute. Aa se va ntmpla i cu el?
Va disprea i va fi uitat?

Sora Owd, ucenicul ce fusese trimis cu ei de Mama Scaer, l privea int. O


privire cumva furi, dup care ea ncepu s scrie repede ceva pe o bucat
ngust de hrtie, ce flutura i se rsucea n minile ei n btaia vntului.

Yarvi se apropie ncet de ea.

M ii sub observaie?

tii doar c asta fac, zise ea, fr s-i ridice privirea. Doar de asta m aflu
aici.

Te ndoieti de mine?

i transmit doar Mamei Scaer ceea ce vd. Ea alege de ce s se-ndoiasc.

Era scund i avea o fa rotund, o persoan a crei vrst e greu de ghicit,


ns, chiar i aa, Yarvi i nchipuia c nu putea fi mai mare dect el.

Cnd ai dat testul de preoteas?

Acum doi ani, zise ea, protejnd cu umrul bucata de hrtie, pentru a nu
putea fi vzut.

El renun s mai ncerce s vad ce scrisese. Preotesele aveau oricum


propriul sistem de codificare: se ndoia c ar fi reuit s-l descifreze.

Cum a fost?

Nu e dificil, dac eti pregtit.

******ebook converter DEMO Watermarks*******


Am fost pregtit, zise Yarvi, gndindu-se la noaptea n care Odem venise la
ei, prin ploaie. La flcrile ce se reflectau n borcane, la ridurile de pe faa
Mamei Gundring cnd zmbea, la simplitatea ntrebrilor i a rspunsurilor.
Simi un junghi de dor, acum, dup acea via simpl, n care n-avea unchi de
ucis, jurminte de ndeplinit sau alegeri dificile de fcut. Dup cri, dup
plante i dup cuvintele blnde pe care le rosteau amndoi. Fu nevoit s le
mping ntr-un cotlon al minii, cu un efort de voin. Acum nu-i mai
permitea s se mai gndeasc la asta. ns n-am mai avut ansa s-l dau.

N-ai pierdut prea mult. O grmad de agitaie inutil dincolo de u. O


mulime de priviri din partea unor babe. i termin de scris mesajul i fcu
hrtia sul. Apoi onoarea de a fi srutat de Bunica Wexen.

Cum a fost?

Sora Owd i dezumfl obrajii i oft adnc.

O fi ea cea mai neleapt dintre femei, ns speram ca ultimul meu srut s


vin din partea cuiva mult mai tnr. L-am vzut pe Marele Rege de la
distan.

i eu l-am vzut o dat. Prea mic, btrn i lacom, plngndu-se de toate, i


era speriat de mncarea ce i se oferise. ns era nsoit de muli rzboinici de
temut.

Atunci, timpul nu l-a schimbat prea mult. Cu excepia venerrii Zeiei


Unice de acum, e mai strns legat de propria putere ca oricnd i, din cte-am
auzit, nu poate sta mai mult de-o or treaz. Iar numrul acelor rzboinici a
sporit. Trase pnza groas de pe colivie. Psrile dinuntru nu se micar
deloc, nu se speriar de lumin, l privir doar cu ase ochi ce nu clipeau
deloc. Psri negre.

Yarvi i privi ncruntat.

Corbi?

******ebook converter DEMO Watermarks*******


Da. Sora Owd i suflec mneca, trase crligul uiei i-i strecur o mn
alb i abil nuntru, apuc trupul unui corb i-l trase afar, nemicat i
linitit, la fel ca o pasre fcut din crbune. Mama Scaer nu mai folosete
porumbei de civa ani.

Deloc?

Nu de cnd eram eu ucenicul ei. Leg strns mesajul n jurul piciorului


psrii i vorbi cu blndee. Se zvonete c un porumbel trimis de Mama
Gundring a ncercat s-o zgrie cu ghearele pe fa. N-are ncredere n ei. Se
aplec mai aproape de pasre i gnguri: Suntem la o zi distan de Thorlby.

Thorlby, spuse corbul cu o voce croncnitoare, apoi sora Owd l azvrli n


vzduh, dup care pasrea se ndrept spre nord.

Corbi, murmur Yarvi, privindu-l cum trecea pe deasupra valurilor stropite


cu alb.

Promisiuni de supunere fa de stpnul tu, Grom-gil-Gorm? Nimic venise


alturi de Yarvi, inndu-i sabia lng trup ca pe o amant, chiar dac acum
avea o teac perfect pentru ea.

E aliatul, nu stpnul meu, rspunse Yarvi.

Desigur. Nu mai eti sclav acum. Nimic i frec uor cicatricele de pe gtul
acoperit de o barb scurt. mi amintesc cum ne-au fost scoase zgrzile la
ferma aia prietenoas. nainte s fie ars de Shadikshirram. Nu erai sclav
atunci. i totui, tu ai fcut nelegerea cu vanstermanii n genunchi.

Eram cu toii n genunchi atunci, mormi Yarvi.

ntrebarea mea este dac mai stm nc n genunchi. N-o s ctigi prea
muli prieteni atunci cnd i vei recpta Jilul Negru cu ajutorul celui mai
mare duman al Gettlandului.

Pot ctiga ali prieteni odat ce m instalez pe tron. Ceea ce m preocup


******ebook converter DEMO Watermarks*******
acum este cum s-mi ndeprtez dumanii din jurul lui. Ce-ar fi trebuit s fac?
S-i las pe vanstermani s ne ard pe rug?

Poate exista o cale de mijloc ntre a-l lsa pe Gorm s ne ucid i s-i vinzi
pmnturile pe care ne-am nscut.

n ultimul timp a fost cam dificil s gsim o cale de mijloc, strecur Yarvi
printre dinii ncletai.

ntotdeauna exist o cale de mijloc, dar un rege nu e preocupat de ea. Va fi


un pre de pltit pentru asta, probabil.

Pui foarte multe ntrebri, ns, cnd vine vorba de rspunsuri, nu prea te
grbeti, Nimic. N-ai jurat c o s m ajui?

Nimic se uit cu ochi mijii la Yarvi, n timp ce vntul sufla ntruna, fcndu-i
pletele crunte s-i fluture peste faa asprit de btlii.

Am fcut un jurmnt i am s-l ndeplinesc, chiar dac trebuie s mor.

Bine, zise Yarvi, ntorcndu-i spatele. O s insist s i-l respeci.

Sub ei, sclavii de la vsle se opinteau transpirai, strngnd din dini pe


bncile lor, mormind ncruntai n timp ce supraveghetorul patrula printre
ei, cu biciul nfurat la spate. Aa cum se plimba i Trigg pe puntea Vntului
din Sud. Yarvi i amintea cu claritate arsurile din muchi i arsurile de pe
spate cauzate de loviturile de bici.

Dar, cu ct se apropia mai mult de Jilul Negru, cu att mai greu atrna
jurmntul fcut i cu att mai mult i cretea nerbdarea.

Cineva trebuie s vsleasc.

Mai mult vitez! mri el la supraveghetor.

******ebook converter DEMO Watermarks*******


******ebook converter DEMO Watermarks*******
Casa dumanului tu

Sumael ni de pe corabie pe dig, apoi i fcu loc cu greu prin mulime,


pn la masa la care era aezat funcionara de la oficiul vamal, ncadrat de
grzi. Yarvi o urm mult mai puin agil i cu mult mai puin autoritate de-a
lungul pasarelei, cobornd apoi pe pmntul care ar fi trebuit s fie regatul
su, cu ochii aintii n pmnt i cu gluga tras, n timp ce ceilali l urmau
ndeaproape.

M numesc Shadikshirram, spuse Sumael, desfcnd documentul cu


nepsare i aruncndu-l pe mas, i am licen pentru a face nego de la
Marele Rege, tampilat cu runele Bunicii Wexen nsei.

Ateptaser pn cnd la mas se aezase cea mai tnr funcionar, n


sperana c ea i va lsa s treac. ns femeia se uit ncruntat la permis
suficient de mult nct ei s nceap s fie nelinitii, n timp ce ea i fcea de
lucru cu cele dou chei prinse la gt, una de la cas i una de la birou. Yarvi
observ c unul din colurile permisului avea o pat maro de snge. Sngele
proprietarului de drept, de fapt, snge vrsat chiar de mna lui. Funcionara
se uit cu atenie la Sumael i rosti cuvintele de care Yarvi se temea cel mai
mult:

Tu nu eti Shadikshirram. Una dintre grzi i mut ncet mna pe mnerul


sabiei, iar Nimic i trase degetul mare de la mn mai aproape de sabia de la
centur, n timp ce senzaia de ru a lui Yarvi se transform n groaz. Aici se
va termina totul, cu un scandal urt pe cheiuri? Am vzut-o venind aici
deseori, cel mai adesea beat

Sumael izbi masa cu furie, rcnind la funcionar i fcnd-o s se


ghemuiasc n scaun, perplex.

Vorbeti despre mama mea, Ebdel Aric Shadikshirram, i-o s vorbeti cu


mai mult respect despre ea! Ea a trecut prin Ultima Poart. S-a necat n apele
******ebook converter DEMO Watermarks*******
ngheate din Nord. Vocea i se frnse i-i terse ochii uscai cu dosul palmei.
Mi-a ncredinat mie afacerea ei, iubita ei fiic, Sumael Shadikshirram.
Smulse licena de pe mas i zbier din nou, stropindu-i cu scuipat pe
funcionar, pe grzi i pe Yarvi. i fac afaceri cu Regina Laithlin!

Ea nu mai e re

tii despre cine vorbesc! Unde e Laithlin?

De obicei, la vila ei nobiliar

O s am ceva de discutat cu ea!

i Sumael se ntoarse pe clcie i o lu napoi pe chei.

Nu poate primi vizitatori, murmur, lipsit de convingere, funcionara n


urma ei.

Sora Owd btu uor cu palma n mas, n timp ce Yarvi i ceilali o urmau pe
Sumael.

Dac te consoleaz cu ceva, aa se poart cu toat lumea.

O performan satisfctoare, zise Yarvi cnd o ajunse din urm pe Sumael,


n timp ce treceau pe lng crligele n care erau atrnai petii pui la uscat,
pe lng grmezi de nvoade i pe lng pescari ce strigau preuri pentru
prada de diminea. Ce ne-am face fr tine?

Aproape m-am scpat pe mine, uier ea. Ne urmrete cineva?

Nici mcar nu se uit dup noi.

Funcionara era ocupat s-i descarce frustrrile pe urmtorul nou-venit, aa


c o lsar n urm foarte repede.

Era, n sfrit, acas, ns Yarvi se simea ca un strin. Totul prea mai mic

******ebook converter DEMO Watermarks*******


dect i amintea, mai puin aglomerat, cheiurile i tarabele erau goale i
cldirile abandonate. Btile inimii i se accelerau de cte ori vedea cte o
figur familiar i, la fel ca un ho care trecea pe lng locul crimei, se fcea
mic sub glug i pe spate ncepea s-i curg o transpiraie rece.

Dac era recunoscut, Regele Odem ar fi auzit repede i n-ar fi pierdut prea
mult timp ca s termine ce ncepuse pe acoperiul turnului din Amwend.

Acelea sunt mormintele strmoilor ti, deci?

Nimic se uita ctre nord, privind printre uviele de pr ncurcat, de-a lungul
plajei singuratice, deasupra creia tronau tumulii, cei mai apropiai avnd
laturile acoperite cu iarb ce cretea timp de doar cteva luni.

Al tatlui meu asasinat, Uthrik. Yarvi i muc falca pe interior. i al


unchiului meu, cel necat, Uthil, i ale regilor Gettlandului, pn departe, n
negura timpului.

Nimic se scrpin pe obrazul pmntiu.

i-ai rostit jurmntul n faa lor.

Aa cum i tu l-ai rostit pe al tu n faa mea.

S nu te temi niciodat. Nimic rnji n timp ce se strecurau printr-o poart


foarte aglomerat, trecnd astfel de zidul exterior al oraului. Artndu-i acel
rnjet dement, cu ochii lucindu-i, care pe Yarvi mai ru l nfricoa dect s-l
liniteasc. Carnea poate uita, ns oelul nu uit niciodat.

Sora Owd prea s tie aleile din Thorlby mai bine dect Yarvi, care se
nscuse acolo. Care era regele acestui ora. i conduse pe strdue nguste, ce
urcau pe dealul abrupt n zigzag, cu case nalte i nghesuite una ntr-alta,
strjuite de coli de stnc, oasele cenuii ale Gettlandului ce nepau reeaua
oraului. i conduse peste poduri ce traversau torente vijelioase, deasupra
crora se aplecau sclavii pentru a umple urcioare cu ap pentru cei bogai. n

******ebook converter DEMO Watermarks*******


sfrit, i conduse ntr-o curte lung i ngust, ce fusese construit la umbra
citadelei n care se nscuse Yarvi, unde fusese crescut i umilit zilnic, unde
nvase pentru a deveni preot i unde aflase c va deveni rege.

Aici e casa, zise sora Owd.

Nu era la vedere. O cas pe lng care Yarvi trecuse deseori.

De ce deine preoteasa lui Gorm o cas n Thorlby?

Mama Scaer spune c o preoteas neleapt trebuie s cunoasc mai bine


casa dumanului dect pe a sa.

Mama Scaer e adepta frazelor concise, la fel ca i Mama Gundring, mormi


Yarvi.

Owd rsuci cheia n broasc.

Cu asta se ocup preotesele.

Ia-l pe Jaud cu tine, zise Yarvi, trgnd-o pe Sumael lng el i optindu-i la


ureche: Du-te la vila mamei mele i vorbete cu ea.

Dac norocul va fi de partea lui n continuare, n acest moment al zilei Hurik


se va afla la careul de antrenament.

i ce s-i spun? ntreb Sumael. C fiul ei s-a ntors din mori i c o caut?

i c n sfrit a-nvat cum s-i ncheie catarama de la mantie. Adu-o cu


tine aici.

i dac nu m crede?

Yarvi i aduse aminte de chipul mamei sale i apoi de felul n care ea l


privea ncruntat de sus n jos, i-i ddu seama c era foarte posibil ca ea s
aib anumite ndoieli.

******ebook converter DEMO Watermarks*******


Atunci, va trebui s ne gndim la altceva.

i dac ea nu m crede i ordon s fiu executat pentru c am insultat-o?

Yarvi fcu o pauz.

Atunci, va trebui ca eu s m gndesc la altceva.

Care dintre voi a trimis ghinion de vreme rea sau de arme nefolositoare? se
auzi o voce rsuntoare din partea cealalt a pieei. O mulime de oameni se
adunaser n faa unei cldiri impuntoare, ridicat de curnd, cu stlpi din
marmur alb la intrare. Un preot mbrcat ntr-o rob din pnz de sac
simpl, cu braele desfcute, i ipa mesajul. Care dintre voi se roag la mai
muli zei, iar rugciunile le sunt ignorate?

Rugciunile mele au fost att de mult timp ignorate, nct am renunat s


m mai rog, murmur Rulf.

Nu trebuie s stai prea mult pe gnduri! strig preotul. Pentru c nu sunt


mai muli zei, ci una singur! Toate meteugurile elfilor n-au putut s-o
nfrng! Braele Zeiei Unice i uile templului su sunt deschise larg pentru
toat lumea!

Templu? se ncrunt Yarvi. Mama mea a ridicat cldirea asta pentru a face
din ea monetrie. Urma ca acolo s se bat monede, toate cu aceeai greutate.
Acum steaua cu apte coluri a Zeiei Unice zeia Marelui Rege era pictat
deasupra intrrii.

Consolarea, ndurarea i adpostul ei sunt oferite pe gratis! rcni preotul.


Singura ei cerin este s-o iubii la fel cum v iubete i ea pe voi!

Nimic scuip pe pavaj.

Ce au de-a face zeii cu iubirea?

Aici s-au schimbat lucrurile, zise Yarvi, aruncnd o privire de-a lungul
******ebook converter DEMO Watermarks*******
pieei i ascunzndu-se i mai mult sub glug.

Rege nou, zise Sumael, lingndu-i buzele crpate, metode noi.

******ebook converter DEMO Watermarks*******


Interese mari

Yarvi nepeni cnd auzir ua deschizndu-se. Auzir pai pe hol i Yarvi de-
abia reui s-i nghit nodul ce i se pusese n gt. Ua se deschise i Yarvi se
opri n faa ei, ezitnd, de-abia reuind s respire

Doi sclavi se strecurar nuntru, cu minile pe sbii. Doi inglingi lai n


umeri, cu zgrzi argintii la gt. Nimic era deja pregtit, cu oelul scnteindu-i
n mn.

Nu! zise Yarvi. i cunotea pe cei doi. Sclavi de-ai mamei sale.

Iar acum intr n camer i proprietara lor, urmat de Sumael.

Nu se schimbase deloc.

nalt i serioas, cu prul auriu uns cu ulei i czndu-i pe umeri n uvie


lucitoare. Purta doar cteva bijuterii, i acelea de dimensiuni modeste. Marea
Cheie a Reginei, cea de la trezoreria Gettlandului, dispruse de pe lanul ei,
dar acum atrna de el o cheie mai mic, incrustat cu rubine nchise la
culoare, ca picturile de snge.

I-o fi fost dificil lui Yarvi s-i conving nsoitorii c este rege, ns mama lui
umplu micua ncpere pn n cele mai ndeprtate unghere prin prezena-i
maiestuoas, fr s par c depune vreun efort.

O, zei, spuse Rulf cu vocea-i rguit, apoi tresri i se ls n genunchi,


urmat imediat de sora Owd, de Jaud, de Sumael i de cei doi sclavi. Ultimul
care ngenunche fu Nimic, cu ochii i cu vrful sabiei ndreptate spre pmnt,
astfel nct singurii care rmaser n picioare fur Yarvi i mama lui.

Ea parc nici nu le remarcase prezena. Se uita fix la Yarvi, la fel cum i el se


uita la ea, de parc erau singuri n ncpere. Ea pi ctre el, fr s
zmbeasc sau s se ncrunte, apoi se opri la un pas de el, iar lui i se pru att
******ebook converter DEMO Watermarks*******
de frumoas, nct ncepur s-l doar ochii i ncepu s simt arsura
lacrimilor n ei.

Fiul meu, opti ea, cuprinzndu-l n brae. Fiul meu. i l strnse att de
tare, nct l duru, iar lacrimile ei i umezir cretetul, n timp ce lacrimile lui
i umezir ei umrul.

Yarvi se ntorsese acas.

Dur ceva timp pn cnd mama sa i ddu drumul, inndu-l la un bra


distan de ea, n timp ce-i tergea grijulie obrajii. i ddu seama c nu se
mai uita la ea de jos n sus. Crescuse, deci. Crescuse din mai multe puncte de
vedere.

Se pare c prietena ta mi-a zis adevrul, rosti ea.

Yarvi ncuviin ncet din cap.

Sunt n via.

i ai nvat s-i nchei catarama de la mantie, spuse ea, pipindu-i


catarama, cercettoare, i gsind-o strns cum trebuie.

Ascult, tcut, ntreaga lui poveste.

Tcut, auzi povestea atacului asupra Amwendului i a incendierii acestuia.


A trdrii lui Odem i a lentei prbuiri a lui Yarvi n apa nemiloas.

Ar trebui ca Gettlandul s aib o jumtate de rege?

Tcut, ascult cum fusese el transformat n sclav, vndut ca sclav, n timp ce


doar ochii i se micau, urmrind cicatricele abia vizibile de pe gtul lui.

i astea sunt doar nite urme palide.

******ebook converter DEMO Watermarks*******


n camera tcut, Yarvi povesti despre evadarea sa, despre ndelungatul
supliciu ndurat prin inutul ngheat, despre lupta pentru a rmne n via
n ruinele elfilor i, n tot acest timp, Yarvi se gndea la ce cntec grozav s-ar
fi putut compune dac el ar fi supravieuit ndeajuns de mult timp.

Nu te poi atepta ca toi eroii s supravieuiasc suficient de mult pentru a-i putea
auzi aventurile povestite ntr-o balad.

Iar cnd veni vremea s vorbeasc despre moartea lui Ankran i a lui
Shadikshirram, Yarvi i aduse aminte de cuitul nroit din mna sa i despre
gemetele lui i ale ei, iar vorbele i se blocar n gt i nchise ochii,
nemaiputnd s rosteasc niciun cuvnt.

Poate c ai nevoie de dou mini ca s te lupi cu cineva, ns ai nevoie numai de una


ca s-l poi njunghia n spate.

Apoi simi mna mamei sale aezndu-se peste a sa.

Sunt mndr. Tatl tu ar fi fost i el mndru. Tot ce conteaz este c te-ai


ntors la mine.

Mulumit acestor patru oameni, zise Yarvi, nghiindu-i cu greu gustul


amar din gur.

Mama sa i msur pe nsoitorii lui Yarvi cu privirea ei cercettoare.

Avei cu toii mulumirile mele.

Pentru puin, mormi Nimic, cu ochii fixai n podea i cu faa ascuns sub
prul nclcit.

Onoarea a fost de partea mea, zise Jaud, nclinnd din cap.

Nu ne-am fi putut descurca fr ajutorul lui, murmur Rulf.

A fost o pacoste pentru mine tot drumul, zise Sumael. Dac ar trebui s-o iau

******ebook converter DEMO Watermarks*******


de la capt, l-a lsa s se nece n mare.

i atunci unde ai mai gsi o corabie care s te duc acas? ntreb Yarvi,
rnjind.

O, m-a gndi eu la altceva, zise ea, rnjind la rndul ei.

Mama lui Yarvi nu se altur schimbului de replici. Studie cu atenie fiecare


detaliu al privirilor pe care cei doi le schimbaser i i miji ochii.

Ce reprezint fiul meu pentru tine, fato?

Sumael clipi i obrajii ntunecai i se colorar.

Eu

Yarvi nu o mai vzuse niciodat fiindu-i greu s vorbeasc.

E prietena mea, zise Yarvi. i-a riscat viaa pentru mine. Ea este camaradul
meu. Fcu o pauz. Ea e familia mea.

Chiar aa? Mama lui Yarvi nc se mai uita la Sumael, care acum privea cu
mare interes podeaua. Atunci, nseamn c face parte i din familia mea.

De fapt, Yarvi nu era foarte sigur ce nsemnau unul pentru cellalt i nici pe
departe dornic s testeze relaia lor n faa mamei sale.

Aici lucrurile s-au schimbat. Fcu un gest cu capul nspre fereastr, prin
care se auzeau slab rugminile fierbini ale preotului Zeiei Unice. Lucrurile
se destram aici. Privirea mamei sale se ntoarse la el, acum mai furioas
dect oricnd. Doar ce renunasem la doliul pe care-l purtasem pentru tine,
cnd un oim a venit la Mama Gundring. O invitaie la nunta Marelui Rege,
la Skekenhouse.

Ai participat la ea?

******ebook converter DEMO Watermarks*******


Ea pufni.

Am avut i nc mai am unele reineri dac s particip sau nu.

De ce?

Pentru c Bunica Wexen se gndete s m fac mireasa lui, Yarvi.

Yarvi fcu ochii mari.

Oo!

Da. Oo. Ei se gndesc s m lege de cheia fosilei leia btrne i s m fac


s produc aur din nimic pentru ei. ntre timp, arpele la de unchi al tu i
viermele la de fiic pe care o are m necjesc cu orice ocazie i se strduiesc
din rsputeri s distrug tot ce am construit eu aici.

Isriun? murmur Yarvi, cu un croncnit firav. Aproape c adug


logodnica mea, ns o privire aruncat lui Sumael l fcu s se opreasc.

i tiu numele, mri mama sa. Prefer s nu l rostesc. Au rupt nelegeri


fcute n ani de trud, au transformat aliai ctigai cu greu n inamici fr
cel mai mic efort i au confiscat bunurile negustorilor strini, ndeprtndu-i
de pe pia. Dac i-au propus s ruineze Gettlandul, au reuit ntr-un mod
strlucit. Au transformat monetria construit de mine ntr-un templu
pentru venerarea falsei zeie a Marelui Rege, ai vzut, nu?

Am vzut ceva

O zei aflat deasupra tuturor, aa cum un Mare Rege domnete asupra


tuturor. Scoase un rs ca un ltrat, fcndu-l pe Yarvi s tresar. M lupt cu
ei, dar pierd teren. Ei nu neleg cum funcioneaz lucrurile pe un cmp de
lupt, ns ei dein Jilul Negru. Ei au cheia de la trezorerie. M-am luptat cu ei
zi de zi, cu toate mijloacele i prin orice strategie

Mai puin cu sabia, mormi Nimic, fr s-i ridice privirea.


******ebook converter DEMO Watermarks*******
Mama lui Yarvi i ntoarse privirea-i tioas asupra lui.

Asta ar urma. ns Odem nu face nicio excepie cnd vine vorba de


sigurana proprie i are toi rzboinicii Gettlandului n spate, gata s-l apere.
N-am dect doi oameni de ncredere la mine acas. l am pe Hurik

Nu, zise Yarvi. Hurik este omul lui Odem. A ncercat s m ucid.

Ochii mamei lui se deschiser larg.

Hurik este Pzitorul meu Ales. Nu m-ar trda niciodat

Pe mine m-a trdat destul de uor. Yarvi i aminti de sngele lui Keimdal
stropindu-l pe fa. Crede-m. E un moment pe care cu siguran nu-l voi
uita prea uor.

Ea strnse din dini i-i aez pumnul tremurtor pe mas.

O s m asigur c-l vd necat n mlatin. ns ca s-l nvingem pe Odem


avem nevoie de-o armat.

Yarvi i umezi buzele.

Am una pe drum.

Am pierdut un fiu i am ctigat un magician n locul lui? De unde?

Vansterland, zise Nimic.

Se ls o tcere grea.

neleg. Privirea mamei sale se ntoarse i se opri asupra sorei Owd, care
ndrzni s-i zmbeasc n semn de scuz, dup care i drese glasul i-i fix
din nou privirea n podea. Puini oameni ndrzneau s priveasc n alt
parte cnd mama sa se afla n aceeai camer. Ai ncheiat o alian cu Grom-
gil-Gorm? Omul care l-a asasinat pe tatl tu i care te-a vndut pe tine ca

******ebook converter DEMO Watermarks*******


sclav?

Nu el l-a asasinat pe tata. Sunt sigur de asta. Trei sferturi, cel puin, adug
el doar pentru sine. Odem e cel care i-a ucis soul i fiul, propriul frate i
propriul nepot. i trebuie s ne aliem cu cine putem pe moment.

Care a fost preul impus de Gorm?

Yarvi i plimb limba prin gura uscat. Ar fi trebuit s tie c Reginei de Aur
nu-i va scpa niciun detaliu al unei nelegeri.

S ngenunchez n faa lui i s devin vasalul lui.

i atunci, din colul camerei unde era Nimic se auzi un mormit furios.

Ochii mamei lui Yarvi parc fur cuprini de un tic nervos.

Regele lor s ngenuncheze n faa celui mai detestat inamic? Ce vor crede
oamenii notri despre un pact fcut cu diavolul?

Odat ce Odem se neac n grmada de rahat, pot crede ce vor ei. Mai bine
un rege n genunchi, dect un ceretor n picioare. M pot ridica n picioare
mai trziu.

Un zmbet i se ivi n colul gurii.

Eti de departe mai degrab fiul meu, dect al tatlui tu.

i sunt mndru c sunt fiul tu.

Totui. L-ai lsa liber pe mcelarul la n Thorlby? S transformi oraul


nostru ntr-un abator?

El n-o s fie dect o momeal pentru rzboinicii din ora, zise Yarvi. i vom
atrage afar, pentru ca toat citadela s rmn fr oteni narmai. Apoi o
s intrm prin tunelele de sub stnc, vom bloca Poarta Urltoare i-l vom

******ebook converter DEMO Watermarks*******


lsa pe Odem fr grzi. Poi gsi suficient de muli oameni pentru o treab
ca asta?

Probabil. Cred c da. ns unchiul tu nu e prost. Dac n-o s cad n


capcana ntins de tine? Dac-i pstreaz oamenii n citadel i-o s atepte
acolo, n siguran?

i s par un la care-l privete pe Cel Care Frnge Sbiile cum l provoac


chiar din pragul uii? Yarvi sttea nemicat, privindu-i mama n ochi. Nu.
Am fost n locul lui i tiu cum gndete. Jilul Negru e ceva nou pentru
Odem. N-are izbnzi rsuntoare despre care s se cnte. i trebuie s lupte
mpotriva memoriei tatlui meu i a legendei unchiului meu, Uthil. i Yarvi
zmbi, cci tia foarte bine cum e s te ascunzi n umbra fratelui tu mai
nzestrat dect tine. Odem nu va da cu piciorul acestei ocazii de aur, s
realizeze ceea ce fraii si n-au reuit. S-l nving pe Grom-gil-Gorm i s le
dovedeasc tuturor c e un lider rzboinic puternic.

Zmbetul mamei sale se li i mai mult, iar Yarvi ncerc s-i aduc aminte
dac o mai vzuse vreodat privindu-l cu admiraie.

Poate c fratele tu a primit mai mult dect a meritat, ns zeii au pstrat


darurile mai de pre pentru tine. Ai devenit un brbat de o isteime ieit din
comun, Yarvi.

Se prea c empatia, folosit aa cum trebuie, putea fi o arm mortal.

Anii mei de pregtire pentru a deveni preot n-au fost irosii. Totui, un
ajutor venit din partea cuiva apropiat lui Odem ne-ar crete considerabil
ansele. Am putea merge la Mama Gundring

Nu. E preoteasa lui Odem.

E preoteasa mea.

Mama lui Yarvi cltin din cap.

******ebook converter DEMO Watermarks*******


Loialitatea sa s-ar mpri ntre voi doi, n cel mai bun caz. Cine tie ce
interes suprem ar alege? Deja sunt att de multe lucruri care ar putea merge
prost.

ns avem attea de ctigat. Interese mari nseamn i riscuri mari.

ntr-adevr. Ea se ridic, scuturndu-i fustele, i-l privi de sus n jos, mirat.


Oare cnd a devenit fiul meu favorit un juctor?

Atunci cnd unchiul su l-a aruncat n mare i i-a furat dreptul din natere.

Te-a subestimat, Yarvi. i te-am subestimat i eu. ns m bucur c mi-am


neles greeala. Zmbetul i pli i tonul vocii i deveni unul extrem de aspru.
Dorina lui i va aduce o rsplat nsngerat. Trimite-i pasrea la Grom-gil-
Gorm, sor. Spune-i c-i ateptm sosirea mai mult dect nerbdtori.

Sora Owd se nclin adnc.

O voi trimite, regina mea, ns odat ce-o voi trimite, nu va mai exista
cale de ntoarcere.

Mama lui Yarvi scoase din nou un rs lipsit de veselie.

ntreab-i stpna, sor. Eu nu sunt din cei care dau napoi. Se ntinse peste
mas i-i aez mna puternic peste mna beteag a lui Yarvi. i nici fiul
meu nu d napoi.

******ebook converter DEMO Watermarks*******


n ntuneric

E un risc al dracului de mare, opti Rulf, vorbele abia auzindu-i-se n


ntuneric.

Viaa e un risc, rspunse Nimic. Ca toate lucrurile, ncepnd de la natere.

Un om se poate grbi s treac n pielea goal prin Ultima Poart sau s se


fofileze n cealalt direcie.

Moartea ne va duce pe toi acolo, fr excepie, zise Nimic. Eu aleg s o


nfrunt.

Eu pot s aleg s fiu n alt parte data viitoare?

Gata cu cearta! uier Yarvi. Suntei ca nite duli btrni care se bat pe
ultimul os rmas!

Nu ne putem comporta cu toii ca nite regi, murmur Rulf, nu fr ironie.


Probabil c dup ce-ai vzut un om fcndu-i nevoile zi de zi ntr-o gleat
lng tine, i vine greu s crezi c acum ade ntre zei i oameni.

Bolurile scrir de la rugina acumulat n atia ani i poarta se deschise,


strnind un nor de praf. Unul din inglingii mamei sale sttea nemicat sub o
arcad de deasupra, privindu-i ncruntat.

Ai fost vzut? ntreb Yarvi.

Sclavul scutur din cap, se ntoarse i ncepu s urce cu dificultate pe scara


ngust, aplecndu-se din cauza tavanului jos. Yarvi se ntreba dac putea
avea ncredere n el. Mama lui aa credea. ns ea avusese ncredere i n
Hurik. Yarvi crescuse cu sigurana copilului care crede c prinii si tiu
totul.

******ebook converter DEMO Watermarks*******


ns de-a lungul ultimilor luni i dduse seama c multe lucruri pe care le
tia erau false.

Scara ddea ntr-o peter imens, cu tavanul plin de roci ascuite, acoperite
de depuneri strvechi, care atrnau i din care tot cdeau picturi ce licreau
n lumina torelor aduse de ei.

Ne aflm sub citadel? ntreb Rulf, privind nervos la greutatea incredibil


de piatr ce atrna deasupra capetelor lor.

Stnca este strbtut de pasaje n toate direciile, zise Yarvi. De tunele


spate de elfi i de beciuri mai noi. Cu ui secrete i guri pentru spionat. Unii
regi, iar preoii fr excepie, vor s treac neobservai cteodat. ns nimeni
nu cunoate aceste pasaje mai bine dect mine. Mi-am petrecut jumtate din
copilrie n ntuneric. Ascunzndu-m de tatl sau de fratele meu. Furindu-
m de la un loc singuratic la altul. Observnd fr s fiu observat i
imaginndu-mi c participam i eu la ce se petrecea. Inventnd o via n care
nu eram un proscris.

O poveste trist, murmur Nimic.

Cineva vrednic de dispre. Yarvi i aduse aminte de el nsui cnd era mai
tnr, plngnd n ntuneric, dorindu-i ca cineva s-l gseasc, ns tiind c
nimnui nu-i psa suficient de mult de el nct s-l caute, i-i scutur capul
dezgustat din cauza propriei slbiciuni din trecut. O poveste care, ns, poate
avea un final fericit, adug el cu voce tare.

Ar putea. Nimic pipi unul din pereii de lng el. O faad din piatr fr
mbinri, construit de elfi, veche de mii de ani i neted, de parc ar fi fost
ridicat ieri. Oamenii mamei tale pot ptrunde n citadel pe aici, nevzui.

n timp ce oamenii lui Odem o prsesc pentru a-l nfrunta pe Grom-gil-


Gorm.

Inglingul ntinse mna pentru a-i opri.

******ebook converter DEMO Watermarks*******


Pasajul se sfrea ntr-un pu rotund. Mult deasupra lui se vedea o lucire
palid de lumin, iar mult n jos se zrea luciul palid al apei. O scar era
spat n peretele puului, att de ngust, nct Yarvi fu nevoit s-o urce ntr-o
parte, cu omoplaii lovindu-i-se de piatra neted, cu vrfurile cizmelor
frecndu-se de marginea scrii i cu transpiraia picurndu-i de pe frunte. La
jumtatea ascensiunii se auzi un zbrnit, tresri cnd ceva i trecu prin faa
ochilor i poate chiar s-ar fi prbuit n gol dac Rulf nu l-ar fi prins de mn.

N-am vrea ca domnia ta s fie oprit de o gleat.

Se auzi plescind mult sub ei i Yarvi scoase un oftat prelung de uurare. nc


un plonjon n apa rece ar fi fost ultimul lucru de care ar fi avut nevoie.

Glasuri de femei se auzeau pretutindeni n jurul lor, ciudat de puternice.

ea tot mai spune nu.

Tu i-ai dori s te mrii cu carcasa aia goal i btrn dup ce-ai fost soia
unui brbat ca Uthrik?

Dorinele ei nu sunt luate n seam. Dac un rege ade ntre zei i oameni,
Marele Rege ade ntre zei i regi. Nimeni nu-i poate spune nu la nesfrit

Continuar s urce ncet mai departe. Mai multe umbre, mai multe scri, mai
multe amintiri ruinoase, ziduri de piatr nelefuit, construite de minile
oamenilor, care preau mai vechi, dar care erau cu mii de ani mai recente
dect tunelele de dedesubt, n timp ce lumina zilei se strecura printre
deschiderile cu gratii de fier din apropierea tavanului.

Ci oameni au fost cumprai de regin? ntreb Rulf.

Treizeci i trei, zise inglingul peste umr. Pn acum.

Oameni capabili?

Oameni. Sclavul ridic din umeri. Or s omoare sau or s fie omori, dup
******ebook converter DEMO Watermarks*******
cum le va fi norocul.

Despre ci oameni poate Odem s spun acelai lucru? ntreb Nimic.

Despre destui, zise inglingul.

tia ar putea reprezenta un sfert din ei.

Yarvi mersese pe vrfuri pentru a iscodi printr-un grtar ce ddea spre


lumin.

Careul de antrenament de astzi fusese ridicat n curtea citadelei, iar ntr-


unul din coluri se nla cedrul strvechi. Rzboinicii exersau aprarea cu
scutul, formnd ziduri i linii de atac care s le sparg, n timp ce oelul
scnteia n soare i zornia izbindu-se de lemn, iar picioarele zgriau
pmntul. Instruciunile date de Maestrul Hunnan rsunau clar n aerul rece,
ca scuturile s blocheze atacul, s stea strns lipii de camarazi, s izbeasc cu
scuturile jos, la fel cum rsunaser i n urechile lui Yarvi, dar cu un rezultat
mult mai puin satisfctor.

Avem aici un numr respectabil de oameni, zise Nimic, nclinat s reduc


adevrata dimensiune a armatei din faa lui.

Brbai bine antrenai i trecui prin multe btlii, aflai pe teren propriu,
adug i Rulf.

Pe terenul meu, zise Yarvi printre dinii strni. i conduse mai departe, pas
cu pas, piatr dup piatr, prin locuri familiare lui. Vezi acolo?

l trase pe Rulf lng el, lipindu-l cu faa de un alt grtar ngust, care ddea
nspre poarta unic a citadelei. Porile din lemn ghintuit erau larg deschise,
pzite de grzi, n timp ce deasupra lor, n vrful arcadei, lucea cuprul lefuit.

Poarta Urltoare, opti el.

De ce i s-a dat acest nume? ntreb Rulf. Din cauza urletelor pe care o s le
******ebook converter DEMO Watermarks*******
scoatem noi cnd totul o s mearg prost?

Nu te gndi la nume. Cade de sus pentru a nchide citadela. ase preoi au


construit mecanismul. Un singur ru din argint o ine ridicat. E pzit
ntotdeauna, ns o scar secret duce ctre ea. Cnd va sosi momentul, eu i
cu Nimic vom lua doisprezece oameni i-o vom ine ridicat. Rulf, tu vei lua
arcaii i vei urca pe acoperi, gata s facei perne de ace din grzile
unchiului meu.

Fr ndoial c vor arta foarte bine plini de sgei.

Cnd va sosi momentul potrivit, vom trage de ru, poarta va cdea i


Odem va rmne prins nuntru.

Yarvi vedea deja groaza de pe faa unchiului su cnd va cdea Poarta


Urltoare i-i dorea, nu pentru prima dat, ca ndeplinirea unui lucru s fie
la fel de simpl ca i punerea lui la cale.

Odem este prins n capcan Ochii lui Nimic sclipeau n ntuneric. i la fel
suntem i noi.

Se auzir urale din curte cnd ultimul exerciiu lu sfrit. De o parte,


victorie, de cealalt parte, suprare.

Yarvi fcu un gest cu capul nspre ingling.

Sclavul mamei mele v va arta pasajele. nvai-le.

Tu unde te duci? ntreb Rulf, dup care adug, nesigur: Regele meu.

Trebuie s mai fac ceva.

inndu-i respiraia, cci pn i cel mai mic zgomot l-ar fi trdat, Yarvi se
strecur cu uurin prin ntunericul cu miros de mucegai, ctre ua ascuns

******ebook converter DEMO Watermarks*******


dintre picioarele Tatlui Pace, i lipi faa de crptura pentru spionat i
ncepu s trag cu ochiul la ce se petrecea n Sala Zeilor.

Era nainte de amiaz i regele Gettlandului era aezat acolo unde trebuia s
fie aezat n Jilul Negru. Sttea cu spatele la Yarvi, aa c nu-i putea vedea
chipul lui Odem, ci doar linia umerilor i sclipirea Cercului Regelui din pr.
Mama Gundring edea pe taburetul ei, n dreapta lui, cu braul tremurndu-i
de efortul de a-i ine toiagul de preoteas.

Mai jos de postament, alctuind o mare de chipuri slab luminate, se aflau cei
puternici i cei influeni din Gettland, sau, cel puin, cei importani i cei
nstrii, cu cele mai bune catarame i cu chei lustruite, cu zmbete servile pe
chipuri. Aceiai brbai i aceleai femei care plnseser cnd tatl lui Yarvi
fusese ngropat sub tumul i care se ntrebaser unde vor mai putea ei gsi
unul asemenea lui. Nu n persoana glumei schiloade care fusese fiul lui, asta
era sigur.

i, stnd dreapt pe treptele de sub jil, cu Hurik aproape lipit de umrul ei,
se afla mama lui Yarvi.

Nu-i putea vedea chipul lui Odem, ns i putea auzi ecoul glasului de rege
fals rsunnd n sal. La fel de calm i de raional cum fusese ntotdeauna. La
fel de rbdtor ca iarna i Yarvi simi cum l cuprinde un tremur rece la auzul
lui.

A putea afla de la onorabila noastr sor cnd intenioneaz s porneasc


spre Skekenhouse?

De ndat ce voi putea, regele meu, rspunse mama lui Yarvi. Am afaceri
importante, care

Cheia de la trezorerie se afl la mine acum.

Yarvi se uit prin crptur i o vzu pe Isriun n partea cealalt a Jilului


Negru. Logodnica lui. i a fratelui lui, nu trebuia uitat. Avea la gt cheia de la

******ebook converter DEMO Watermarks*******


trezorerie i, din cte i ddea el seama, prea s cntreasc mult mai puin
dect se temuse ea odat c ar fi putut s cntreasc.

Pot i eu s-i rezolv problemele, Laithlin.

Nu mai suna deloc ca fata nervoas care-i optise tremurnd promisiuni la


ureche, chiar n aceast camer. i aminti de ochii ei strlucitori cnd
atinsese Jilul Negru, la fel de strlucitori ca acum, cnd i privea tatl
eznd n el.

Se prea c Yarvi nu era singurul care se schimbase de cnd plecase s atace


Amwendul.

Vezi c nu trebuie s mai dureze mult, se auzi glasul lui Odem.

Cci tu vei domni asupra noastr, a tuturor, ca Mare Regin, adug Mama
Gundring, ridicndu-i pentru o secund toiagul, al crui metal fcut de elfi
scnteia ntunecat.

Sau voi ngenunchea ca bibliotecar a Bunicii Wexen, i-o ntoarse mama lui
Yarvi.

Urm o pauz, apoi Odem zise cu blndee:

Exist i sori mai potrivnice, sor. Trebuie s ne ndeplinim ndatoririle.


Trebuie s facem ce e cel mai bine pentru Gettland. Aa c grbete-te.

Regele meu, se for ea s spun printre dinii ncletai, nclinndu-se, iar


Yarvi, dei visase adeseori acest moment, simi o furie copleitoare cnd o
vzu umilindu-se.

Acum lsai-m singur cu zeii, zise Odem, fluturnd din mn ctre cei
aflai n ncpere.

Uile se deschiser, brbaii impuntori i femeile lor se nclinar, artndu-i


respectul profund, dup care ieir la lumin. Mama lui Yarvi se numra i ea
******ebook converter DEMO Watermarks*******
printre ei, cu Hurik alturi, iar n urma lor venea Mama Gundring i, ultima,
Isriun, care-i zmbi tatlui su din u, aa cum i zmbise cndva i lui Yarvi.

Uile se nchiser cu un bubuit rsuntor, apoi se aternu o tcere adnc, iar


Odem se ridic, scond un geamt, din Jilul Negru, de parc l arsese ct
sttuse n el. Se ntoarse, iar lui Yarvi i sttu inima n piept.

Faa unchiului su rmsese exact la fel cum i-o amintea. Puternic, cu


trsturi dure, cu barba nspicat cu fire argintii. La fel ca tatl lui Yarvi, dar
cu o blndee i cu o grij pe care nici mcar propriul fiu nu le putuse vedea
pe faa Regelui Uthrik.

Furia ar fi trebuit s-l copleeasc i s tearg toate temerile lui Yarvi,


alungndu-i ndoielile persistente, care-l ndemnau s tearg totul cu
buretele i s se gndeasc la faptul c recptarea Jilului Negru din ghearele
unchiului su nu merita efortul i tot sngele vrsat pe care l-ar fi presupus
aceasta.

n schimb, atunci cnd vzu faa dumanului, ucigaul familiei sale i cel
care-i furase regatul, inima l trd pe Yarvi i, din toate sentimentele de pe
lume, nu simi dect unul copleitor de iubire. Pentru singurul din familie
care-i artase vreodat bunvoin. Care-l fcuse s se simt acceptat.
Singurul care-l fcuse demn de a fi plcut. Urm apoi un sentiment de
tristee copleitoare pentru pierderea acestui om, iar Yarvi simi lacrimi n
ochi i-i pres ncheieturile degetelor de piatra rece din faa lui, urndu-se
pentru propria-i slbiciune.

Nu te mai uita la mine!

Yarvi tresri i se trase brusc napoi de lng crptur, ns privirea lui


Odem era fixat mult mai sus. Pi ncet, iar sunetul scos de paii si rsun
n semintunericul de catifea al spaiului enorm ce-l nconjura.

M-ai abandonat? strig el. Aa cum i eu te-am abandonat pe tine?

******ebook converter DEMO Watermarks*******


Le vorbea statuilor din chihlimbar aezate lng cupol. Le vorbea zeilor, iar
vocea lui era ca un plesnet de bici, nicidecum calm, aa cum i-o tia Yarvi.
Acum i ridic de pe cap Cercul Regelui pe care i Yarvi l purtase odat i,
cu o tresrire, ncepu s-i frece urmele lsate de acesta pe frunte.

Ce-a fi putut face? opti el, att de ncet, nct Yarvi de-abia reui s-l aud.
Cu toii slujim pe cineva. Cci pentru toate exist un pre.

Iar Yarvi i aduse aminte de ultimele cuvinte pe care i le spusese Odem, la fel
de ascuite ca nite cuite.

Ai fi putut deveni un bufon foarte capabil. Dar chiar e necesar ca fiica mea s aib
drept so un molu cu o singur mn? O ppu schiload ce atrn de sforile
mnuite de mama sa?

Iar acum furia i clocoti, fierbinte i linititoare. Nu fcuse el un jurmnt?


Tatlui su. Mamei sale.

Lui nsui.

Cu un zngnit slab, vrful sabiei lui Shadikshirram iei din teac, iar Yarvi
i pres pumnul noduros de ua ascuns. O mpingere ceva mai puternic ar
face-o s se rsuceasc, tia doar. O mpingere, trei trepte i o sabie nfipt ar
face ca toate astea s se sfreasc. i umezi buzele i-i rsuci mna n jurul
mnerului sabiei, ncordndu-i umerii de efort, cu sngele pompndu-i
nvalnic n tmple

Ajunge! rcni Odem, glasul rsunndu-i n sal, iar Yarvi nghe din nou.
Unchiul su i aez Cercul Regelui la loc pe cap, rsucindu-l pentru a i-l
potrivi mai bine. Ce s-a fcut e bun fcut! i agit pumnul nspre tavan. Dac
i-ai dorit altceva, de ce nu m-ai oprit?

Apoi se rsuci pe clcie i se grbi s ias din ncpere.

M-au trimis ca s duc treaba la bun sfrit, opti Yarvi, bgnd napoi n

******ebook converter DEMO Watermarks*******


teac sabia lui Shadikshirram. Nu acum. Nu nc. Nu att de facil.

ns ndoielile i se spulberaser.

Chiar dac ar fi fost necesar s nece Thorlby n snge.

Odem trebuia s moar.

******ebook converter DEMO Watermarks*******


Lupta unui prieten

Yarvi se sfora la vsle, contient de faptul c biciul plesnea pe deasupra lui.


Se smucea i mria, trgnd de vsl pn i cu ciotul de deget al minii sale
nefolositoare, ns cum putea obine vreun rezultat de unul singur?

Marea Mam se npustea furioas asupra Vntului din Sud i Yarvi ncerca
disperat s urce pe scar, vznd c oamenii se luptau cu lanurile lor pentru
o ultim gur de aer, n timp ce apa cretea, acoperindu-le feele.

Copiii istei se neac la fel ca i cei proti, zise Trigg, n timp ce sngele i
curgea din tietura curat din cpn.

Yarvi mai fcu un pas chinuitor prin zpada nemiloas, alunec i se cltin
pe piatra fierbinte, alunecoas precum sticla. n orice direcie ar fi alergat,
cinii erau n spatele lui, gata s-l mute de picioare.

Grom-gil-Gorm avea dinii dezgolii i nroii, faa-i era stropit cu snge, iar
degetele lui Yarvi i se agaser de colierul de la gt.

Vin, cnt el ca dangtul unui clopot. Iar Mama Rzboi vine odat cu mine!

Eti gata s ngenunchezi? ntreb Mama Scaer, cu braele acoperite de


brri fcute de elfi i cu corbii de pe umeri ce rdeau, i tot rdeau.

Deja st n genunchi, zise Odem, cu coatele pe mnerele nchise la culoare


ale Jilului Negru.

Aa a stat ntotdeauna, zise Isriun, zmbind, i tot zmbind.

Cu toii slujim pe cineva, zise Bunica Wexen, cu o lucire nfometat n ochi.

Ajunge! uier Yarvi. Ajunge!

i deschise ua furios, nind cu sabia curbat n mn. Ochii lui Ankran se


******ebook converter DEMO Watermarks*******
cscar mirai cnd sabia i ptrunse n piept.

Oelul este rspunsul, croncni el.

Shadikshirram se uit la el ncruntat i-l izbi cu cotul, iar Yarvi o lovi cu


pumnul, metalul se nfipse n carne, iar ea-i zmbi peste umr.

Vine, opti ea. Vine.

Yarvi se trezi transpirat tot, prins n pturi, njunghiind de zor salteaua.

Un chip diavolesc se aplecase deasupra lui, fcut din flcri i din umbre i
puind a fum. Se fcu mic i se feri de el, apoi ncepu s gfie uurat cnd i
ddu seama c e Rulf, cu o tor n mn pentru a goni ntunericul.

Grom-gil-Gorm se apropie, zise el.

Yarvi ddu pturile la o parte. Zgomotele ptrundeau slab n ncpere prin


storurile trase. Izbituri. Strigte. Dangtul clopotelor.

A trecut grania, nsoit de peste o mie de oameni. Ar putea fi chiar i o sut


de mii de oameni, n funcie de zvon.

Yarvi ncerc s-i alunge din minte visul nc proaspt.

Deja?

Se mic la fel de repede ca focul i face la fel de mult prpd. Mesagerii de-
abia au reuit s ajung aici naintea lui. Acum e la trei zile distan de ora.
n Thorlby e mare agitaie.

La etajul de dedesubt, lumina cenuie a zorilor se strecura prin storuri,


luminnd chipurile palide. Un iz slab de fum i gdil nasul lui Yarvi. Fum i
team. Putea auzi vag strigtele preotului, care-i ndemna pe oameni s

******ebook converter DEMO Watermarks*******


ngenuncheze n faa Zeiei Unice, pentru a putea fi salvai.

S ngenuncheze n faa Marelui Rege i s devin sclavi.

Corbii ti zboar cu repeziciune, sor Owd, zise Yarvi.

Doar i-am spus, regele meu.

Yarvi tresri cnd auzi cuvintele. nc i se preau o glum cnd le auzea. nc


mai era o glum pn cnd Odem nu cdea mort.

Se uit la chipurile camarazilor si. Sumael i Jaud ncercau s-i mascheze


teama n felul lor caracteristic. Nimic cu zmbetul nfometat ntins pe toat
faa i cu sabia lustruit scoas din teac.

Asta e lupta mea, rosti Yarvi. Dac vreunul din voi dorete s plece, n-o s-i
port pic.

Eu i oelul meu slujim cauza. Nimic ndeprt o pat de pe sabie cu vrful


degetului. Singura poart care o s m opreasc o s fie Ultima.

Yarvi ncuviin din cap i-l btu pe mn pe Nimic cu mna lui sntoas.

Nu susin c i neleg loialitatea, ns i sunt recunosctor pentru ea.

Ceilali nu se grbeau s confirme c sunt alturi de cauz.

A mini dac a afirma c ansele noastre de izbnd nu mi se par mici, zise


Rulf.

Ai avut ansa s le cntreti la grani, zise Nimic, dar ai trecut peste asta
atunci cnd am ars cadavrele dumanilor notri.

i al prietenului nostru. i am fost influenat de o gloat de vanstermani


furioi. Iar acum furioii vanstermani sunt din nou implicai, iar dac planul
nostru eueaz, m-ndoiesc c vom iei cu faa curat, orict ar fi de nzestrat

******ebook converter DEMO Watermarks*******


regele nostru cnd vine vorba de cuvinte meteugite.

Yarvi i aez palma strmb peste mnerul sabiei lui Shadikshirram.

Atunci, nseamn c oelul trebuie s vorbeasc n numele nostru.

E uor de zis, cnd nc nu ai scos sabia din teac. Sumael l privi ncruntat
pe Jaud. Cred c mai bine am lua-o uurel spre sud, nainte ca sbiile s
nceap s griasc.

Jaud se uit la Yarvi i apoi la Sumael, apoi din nou la Yarvi, iar umerii si
masivi i se lsar n jos. neleptul ateapt momentul potrivit, dar nu-l las
niciodat s treac.

Putei pleca mai departe avnd binecuvntarea mea, dar mi-a dori mai
degrab s v am alturi de mine, rosti Yarvi. Am nfruntat mpreun
greutile pe Vntul din Sud. Am evadat mpreun de acolo. Am nfruntat
mpreun gheaa i am ieit cu bine de acolo. Vom trece i prin asta.
mpreun. Fii alturi de mine i la aceast tragere.

Sumael clipi i se uit la Jaud, apoi se apropie de el.

Tu nu eti nici rzboinic, nici rege. Tu eti brutar.

Jaud se uit dintr-o parte la Yarvi i oft.

i vsla.

Nu tu i-ai ales asta.

Lucrurile care chiar conteaz n via nu prea pot fi alese. Ce fel de vsla i
abandoneaz camaradul?

Asta nu e lupta noastr! uier Sumael, ncet i parc grbit.

Jaud ridic din umeri.

******ebook converter DEMO Watermarks*******


Lupta prietenului meu e i lupta mea.

i cum rmne cu cea mai dulce ap din lume?

Va fi la fel de dulce i un pic mai trziu. Poate chiar mai dulce. i Jaud i
oferi lui Yarvi un zmbet neconvingtor. Cnd ai o greutate de ridicat, mai
bine te apuci s ridici dect s te plngi.

Am putea ajunge cu toii s plngem. Sumael fcu un pas, apropiindu-se de


Yarvi, cu ochii-i negri fixai asupra lui. Ridic o mn, ca pentru a-l atinge, i
lui parc i fu dintr-odat greu s respire. Yorv, te rog

Numele meu este Yarvi. i, dei l duru s-o fac, i ntlni privirea cu o
duritate lipsit de orice sentiment, aa cum o fcea i mama lui. I-ar fi plcut
s-o apuce de mn. S i-o in, aa cum i-o inuse ntre zpezi. S fie dus
departe, n ntiul Dintre Orae, s redevin Yorv, i s se duc naibii Jilul
Negru.

I-ar fi plcut la nebunie s-o ia de mn, ns nu-i permitea s-i arate


slbiciunea. Pentru nimic n lume. Fcuse un jurmnt i avea nevoie de
camarazii si vslai alturi de el. Avea nevoie de Jaud. Avea nevoie de ea.

Cum rmne cu tine, Rulf? ntreb.

Rulf murmur ceva nedesluit, i plimb limba prin gur i scuip cu precizie
pe fereastr.

Cnt brutarul lupt, ce poate s fac rzboinicul? Pe faa lat i apru un


rnjet imens. Arcul meu i aparine.

Sumael ls s-i cad mna i se uit n podea, n timp ce buzele crpate i se


micau ntruna.

Deci Mama Rzboi a preluat conducerea. Eu ce mai pot face?

Nimic, zise Nimic, simplu.


******ebook converter DEMO Watermarks*******
******ebook converter DEMO Watermarks*******
nvoiala mamei rzboi

Cuca porumbeilor nc mai era aezat n vrful unuia din cele mai nalte
turnuri din citadel i tot stropit pe dinuntru cu secole de depuneri de
excremente de psri, iar vntul rece tot mai sufla prin ferestrele numeroase
pe care le avea. Iar acum prea mai rece ca niciodat.

Dracu s-l ia de frig nenorocit, murmur Yarvi.

Sumael privea n continuare prin lunet, cu buzele formnd o linie subire.

Vrei s spui c nu i-a mai fost niciodat mai frig ca acum?

tii bine c mi-a fost.

Amndurora le fusese, acolo, pe gheurile nendurtoare. ns acolo i se


pruse c ntre ei doi se formase o scnteie, care lui i inuse de cald. Dar
acum reuise foarte uor s o ndeprteze pentru totdeauna.

mi pare ru, zise el, dei sunase mai degrab ca un mormit reinut. Ea
continu s tac, iar el continu s se nvrt n jurul subiectului. Pentru ce i-
a spus mama pentru c i-am spus lui Jaud s rmn pentru c nu

Strnse din dini.

Categoric, un rege nu trebuie niciodat s-i cear scuze.

El tresri cnd o auzi.

Sunt acelai om alturi de care ai dormit pe Vntul din Sud. Cel alturi de
care ai mrluit prin ninsoare. Acelai alturi de care

Chiar eti? Ea se uit n sfrit la el, ns n privirea ei nu era nicio urm de


blndee. Acolo, peste deal. i ddu luneta. Fum.

******ebook converter DEMO Watermarks*******


Fum, croncni unul dintre porumbei. Fum.

Sumael se uit la porumbel circumspect, iar porumbeii se uitar i ei la ea cu


ochii lor care nu clipeau deloc, aezai cumini n cutile lor aliniate lng
perete. Mai puin oimul cu aripi din bronz, mare i cu aer regal, care
probabil c venise din partea Bunicii Wexen cu o alt ofert sau cerere de
cstorie pentru mama lui Yarvi. i ciugulea mndru penajul i considera sub
demnitatea lui s priveasc n jos.

Fum, fum, fum

Nu le poi spune s se opreasc? ntreb Sumael.

Ei repet buci din mesajele pe care au fost antrenai s le transmit, zise


Yarvi. Nu te teme. Ei nu neleg misivele.

Dei zeci de ochi se ntoarser n acelai timp, ca la un semn, cu capetele


nclinate ca pentru a cerceta ceva, se ntreb nc o dat dac nu cumva ei
pricepeau mai multe chiar i dect el. Se ntoarse la fereastr i duse luneta la
ochi, pentru a vedea coloana de fum strmb ce se ridica spre cer.

n direcia aia se afl o ferm. Proprietarul fusese unul din cei care jeliser
cel mai nfocat la ridicarea tumulului tatlui lui Yarvi. Yarvi ncerc s nu se
ntrebe dac omul acela fusese la ferm cnd Grom-gil-Gorm venise n vizit.
i dac nu el, atunci cine se aflase acolo, pentru a-i ntmpina pe
vanstermani, i ce se ntmplase dup aceea cu ei.

Un preot nelept caut binele suprem, spunea Mama Gundring mereu, i gsete
rul cel mai mic. Oare i un rege nelept trebuia s fac la fel?

Mut luneta de la ferma n flcri, mturnd cu privirea orizontul fracturat, i


ntrezri sclipirea soarelui pe oel.

Rzboinici.

Care veneau pe drumul dinspre nord, revrsndu-se n numr mare dintr-o


******ebook converter DEMO Watermarks*******
trectoare dintre dealuri. La fel de ncei ca un leac aplicat iarna, de la
distan preau c se trsc, iar Yarvi se trezi c-i muc buzele, anticipndu-
le sosirea.

Regele Gettlandului, murmur ca pentru el nsui. Care a invitat o armat


de vanstermani n Thorlby.

Zeii pregtesc reete neobinuite, zise Sumael.

Yarvi se uit n sus, la tavanul boltit, unde zeii erau pictai ca nite psri viu
colorate. Cel Care Duce Mesajele. Cea Care Agit Ramurile. Cea Care A Rostit
Primul Cuvnt i-l Va Rosti i pe Ultimul. i, nfiat cu aripi roii, n
centru, cu zmbet nsngerat, Mama Rzboi.

Recunosc c arareori m-am rugat la tine, opti Yarvi, cu ochii fixai pe figura
ei. Mie mi s-a potrivit mai degrab Tatl Pace. ns ofer-mi mie victoria
astzi. D-mi napoi Jilul Negru. M-ai supus la teste i m-am dovedit
vrednic. Nu mai sunt prostul care eram nainte, nu mai sunt nici la, nici
copil. Sunt regele de drept al Gettlandului.

Unul dintre porumbei i alese exact acel moment s scape un gina pe


podea, chiar lng Yarvi. Rspunsul Mamei Rzboi, oare?

Yarvi scrni din dini.

Dac alegi s nu m faci pe mine rege dac alegi s m trimii prin Ultima
Poart astzi cel puin, ngduie-mi s-mi ndeplinesc jurmntul. Strnse
pumnii, aa strmbi cum i avea, cu ncheieturile albite. Ofer-mi viaa lui
Odem. Ofer-mi rzbunare. Garanteaz-mi mcar asta i voi fi mulumit.

Nu tipul de rugciune educativ cu care sunt obinuii preoii. Nu o


rugciune de ofrand sau de mulumire. ns ofrandele i mulumirile nu
nseamn nimic pentru Mama Rzboi. Ea este cea care ia, care frnge, care
omoar soi. Ei i pas doar de snge.

******ebook converter DEMO Watermarks*******


Regele trebuie s moar, uier el.

Regele trebuie s moar! ip oimul, ridicndu-se drept i desfcndu-i


aripile, umplnd cuca i fcnd s par c ntreaga camer s-a ntunecat.
Regele trebuie s moar!

A sosit momentul! zise Yarvi.

Bine, replic Nimic.

Glasul lui, auzit prin deschiderea din coiful ce-i ascundea mare parte din fa,
prea metalic.

Bine, ziser i cei doi inglingi n acelai timp, n vreme ce unul din ei
rsucea o secure enorm n pumni, de parc ar fi fost o jucrie.

Bine, murmur i Jaud, dei nu arta nicidecum fericit. Se simea nelalocul


lui n echipamentul de rzboi mprumutat, i poate i mai nelalocul lui la
vederea camarazilor si, ce se foiau n ntunericul deplin din tunelul elfilor.

Ca s fie sincer, Yarvi nu era prea ncreztor n ei. Erau o aduntur jalnic,
cea pe care aurul mamei sale o cumprase pentru a-i susine cauza. Toate
inuturile din jurul Mrii Sfrmate i chiar i cele mai ndeprtate i
aduseser contribuia cu vlstarele lor de joas spe. Erau arlatani i asasini,
pirai i pucriai, iar unora chiar li se tatuaser crimele pe frunte. Unul, care
avea un ochi ce-i lcrima permanent, avea faa plin de imagini albastre, ce-i
descriau crimele comise. Oameni fr regi i onoare. Oameni fr contiin
sau fr cauz. Fr s mai menionm i trei femei de temut din inutul
shendilor, narmate pn-n dini cu sbii i musculoase ca nite zidari i a
cror mare bucurie era s-i dezgoleasc dinii ascuii la oricine privea n
direcia lor.

Nu la ele a apela dac ar fi s-mi ncredinez viaa n minile cuiva,

******ebook converter DEMO Watermarks*******


murmur Rulf, evitnd grijuliu s le mai priveasc.

Ce poi s mai zici despre o cauz, murmur Jaud, cnd toi oamenii de
treab se afl de cealalt parte a baricadei?

Multe ndatoriri au nevoie de oameni capabili pentru a le ndeplini. Nimic


i rsucea grijuliu coiful n mini. Asasinarea unui rege nu are neaprat
nevoie de astfel de oameni.

sta nu e asasinat, mri Yarvi. Iar Odem nu e cu adevrat rege.

, spuse Sumael, cu ochii cercetnd tavanul.

Prin stnca de deasupra se auzeau zgomote slabe. Strigte, probabil, i


zngnitul armelor. i o ciudat senzaie de alarm.

Ei tiu c ne-au sosit prietenii.

Yarvi ncerc s-i alunge senzaia de nervozitate.

Ocupai-v poziiile.

i exersaser planurile cu mare grij. Rulf lu cu el doisprezece oameni ce


mnuiau arcul cu abilitate. Fiecare ingling luase cu el cte doisprezece
oameni i se pitiser n ascunztori, de unde ar fi ajuns rapid n curte, dac
era cazul. Cei doisprezece care rmseser o luar dup Yarvi i Nimic n sus
pe scri. n direcia ncperii n care se afla lanul, deasupra singurei intrri n
citadel. n direcia Porii Urltoare.

Avei grij, opti Yarvi, oprindu-se n faa uii ascunse, dei avea gtul prea
uscat pentru a mai putea scoate vreun sunet. Oamenii de dincolo nu sunt
dumanii notri

Astzi or s fie, zise Nimic. Iar Mama Rzboi urte grija.

Izbi ua, deschiznd-o, i ptrunse nuntru.

******ebook converter DEMO Watermarks*******


La naiba! uier Yarvi, npustindu-se dup el.

Camera lanului era slab luminat, lumina de-abia strecurndu-se prin


ferestrele nguste, n timp ce din pasajul de dedesubt se auzea bubuitul
puternic al cizmelor pe pavaj. Doi brbai edeau la mas. Unul dintre ei se
ntoarse, iar zmbetul i dispru cnd vzu sabia scoas a lui Nimic.

Cine suntei

Oelul scnteie ntr-o raz de lumin i capul i czu cu un zgomot umed,


rostogolindu-se ntr-un col. Prea ridicol, ca o glum fcut de un actor de
circ, numai c acum nu era niciun copil care s rd. Nimic trecu pe lng
trupul czut, l prinse pe cellalt brbat, care se ridica de pe scaun, cu un bra,
i-i nfipse sabia n piept. Acesta scoase un oftat ntrerupt i lovi neputincios
cu mna masa pe care se afla o secure.

Nimic mpinse cu grij masa cu piciorul, pentru a nu mai putea fi atins, apoi
scoase sabia din pieptul brbatului i-l sprijini grijuliu de perete, dei omul
deja ncepuse s tremure, n timp ce Moartea deschidea Ultima Poart pentru
el.

Camera lanului e a noastr.

Nimic arunc o privire prin arcada din colul opus, apoi trase ua i o i ncuie
cu zvorul.

Yarvi ngenunche lng omul aflat n agonie. l cunotea. Sau l cunoscuse. Se


numea Ulvdem. Nu-i fusese prieten, dar nici duman. Zmbise odat la o
glum fcut de Yarvi, iar Yarvi fusese tare bucuros.

Chiar a fost nevoie s-l omori?

Nu. Nimic i terse grijuliu sabia. L-am fi putut lsa pe Odem s fie rege n
continuare.

Mercenarii se rspndeau peste tot, uitndu-se ncruntai la contragreutatea


******ebook converter DEMO Watermarks*******
din camer i la obiectivul lor, Poarta Urltoare. Partea de jos era ngropat n
podea, iar vrful, n tavan, un zid din cupru ce lucea palid, pe care erau
gravate sute de chipuri ce mriau, ipau i urlau de durere, de team sau de
furie, petrecndu-se unul peste altul precum reflexiile ntr-un lac.

Sumael se uita la poart, cu minile n olduri.

Acum cred c pot s ghicesc de ce se numete Poarta Urltoare.

Un lucru hidos, dar speranele noastre depind de el, spuse Jaud.

Yarvi pipi metalul cu vrful degetelor, simindu-l rece i cumplit de solid.

Fr ndoial, un lucru hidos, mai ales dac i cade n cap. Lng o lespede
imens, n apropierea unui stlp pe care erau spate numele a cincisprezece
zei, se afla un amestec de angrenaje complicate, roi dinate pline de
inscripii, lanuri fcute colac, a cror ntrebuinare nici mcar ochiul su de
preot nu o putea deslui. n centrul mecanismului se afla un ru simplu, din
argint. Acesta este mecanismul, zise el.

Jaud se apropie de el.

i nu trebuie dect s tragi de ru?

Yarvi l plesni peste mn.

La momentul oportun! n ultima clip. Cu ct mai muli oameni de-ai lui


Odem vor iei s-l nfrunte pe Gorm, cu att vor crete ansele noastre.

Unchiul tu vorbete afar, anun Nimic de la una din ferestrele nguste.

Yarvi deschise storurile unei ferestre i privi n jos, n curte. La peticul acela
de verdea cunoscut dintre impuntoarele ziduri cenuii, unde cedrul i
ntindea crengile n toate prile. Acolo erau strni o mulime de oameni,
unii dintre ei nc echipndu-se i narmndu-se, dei muli dintre ei erau
deja pregtii de lupt. Ochii lui Yarvi se cscar uimii cnd vzu ct de
******ebook converter DEMO Watermarks*******
muli erau. Probabil vreo trei sute i tia c n afara citadelei erau mult mai
muli care ateptau. Deasupra lor, pe treptele de marmur ale Slii Zeilor,
mbrcat ntr-o mantie de blan i cu o cma de zale argintie, cu Cercul
Regelui pe sprncene, sttea unchiul lui Yarvi, Odem.

Cine ateapt n afara zidurilor oraului Thorlby acum? rcnea el n faa


rzboinicilor strni acolo. Grom-gil-Gorm, Cel Care Frnge Sbiile!

Oamenii btur din picioare i proferar un cor de blesteme, plini de dispre.

Cel care l-a asasinat pe Uthrik, regele vostru, fratele meu!

Urlete de furie cnd auzir asta, i Yarvi trebui s se abin s nu scoat i el


unul cnd auzi minciuna.

ns de prea mndru ce e, a adus cu el prea puini oameni! anun Odem.


Dreptatea este de partea noastr, suntem pe terenul nostru, suntem mai
numeroi i mai bine pregtii! Vom permite acestei armate de scursuri s
mai zboveasc mult n faa mormintelor frailor mei, Uthrik i Uthil, i al
bunicului meu, Angulf Copit-despicat, ciocanul vanstermanilor?

Rzboinicii i lovir armele de scuturi i scuturile de armuri i rcnir c nu


le vor permite.

Odem ntinse braele, iar cel care-i ducea sabia i-o oferi, ngenunchind, i el o
lu i-o ridic, oelul ieind din umbr i scnteind att de puternic pentru o
clip, nct Yarvi fu nevoit s-i fereasc ochii.

Atunci, haidei s o onorm pe Mama Rzboi i s-o bucurm cu o zi


nsngerat! Haidei s ieim dincolo de zidurile noastre, s mergem nainte
i s le lsm n urm i, nainte de apus, s atrnm pe ziduri capetele lui
Grom-gil-Gorm i ale cinilor si din Vansterland!

Vom vedea noi ale cui capete vor fi atrnate pe ziduri disear, zise Yarvi,
dar cuvintele i fur acoperite de uralele de rspuns ale rzboinicilor

******ebook converter DEMO Watermarks*******


Gettlandului.

Rzboinicii care ar fi trebuit s-l aclame pe el.

Se duc s lupte, zise Nimic, n timp ce oamenii ncepur s ias din curte,
aliniindu-se n coloane n faa zidului de aprare, fiecare tiindu-i locul,
fiecare gata s moar pentru camaradul su. Ai ghicit exact cum va gndi
unchiul tu.

N-am ghicit, zise Yarvi.

Mama ta a avut dreptate. Vzu cum luceau ochii lui Nimic n ntunericul de
dincolo de crptura coifului. Ai devenit un brbat de o isteime ieit din
comun.

Primii care ieir fur rzboinicii cei mai tineri, unii fiind chiar mai tineri
dect Yarvi, iar dup ei urmar lupttorii mai maturi, cu mai mult
experien pe cmpul de btlie. Mrluir pe sub Poarta Urltoare,
zgomotul produs de echipamentele lor de lupt auzindu-se pn n camera
lanului, n timp ce umbrele se plimbau pe feele ciupite de vrsat ale celor
adunai de Yarvi, iar ei se uitau prin crpturile din podea la oamenii mult
mai bine pregtii ce mrluiau pe dedesubt. Iar fericirea lui Yarvi sporea cu
fiecare om care trecea pe sub ei, cci tia c i ansele de reuit creteau, dar
i teama, pentru c momentul pe care l ateptase atta se apropia i el.

Vremea rzbunrii. Sau vremea cnd va trebui s moar.

Regele pleac, zise Sumael, din apropierea unei ferestre, ascuns n umbr.
Odem se ndrepta cu pai mari printre veterani nspre poart, urmat de cei
care-i purtau scutul, sabia i toate celelalte, btnd oamenii cu palma pe spate
n timp ce trecea printre ei.

nc nu e momentul, murmur Nimic.

Vd i eu! uier Yarvi. Cizmele se auzeau tropind n continuare, n timp

******ebook converter DEMO Watermarks*******


ce oamenii prseau citadela, ns tot mai erau nc prea muli n curte.

Oare tot ce ndurase, tot ce suferise i tot ce sacrificase s fi fost n zadar, iar
Odem s se eschiveze i s scape din crlig n ultimul moment? i fcu de
lucru cu ciotul de deget, n timp ce vrfurile celorlalte degete i se umezir de
transpiraie.

S trag de ru? spuse Jaud.

nc nu! opti Yarvi, ngrozit c ar fi putut fi auzii prin crpturile din


podea. nc nu!

Odem merse mai departe, urmnd ca n curnd s dispar din vedere, dup
ce va trece pe sub arcad. Yarvi ridic mna pentru a-i face semn lui Jaud,
pregtit s-o lase n jos i, odat cu ea, toat greutatea Porii Urltoare.

Chiar dac asta i-ar fi condamnat i pe ei.

Regele meu! Mama lui Yarvi sttea pe treptele Slii Zeilor, cu Hurik n
spatele ei, lng umr, n timp ce Mama Gundring sttea aplecat peste
toiagul ei, lng umrul cellalt. Fratele meu!

Unchiul lui Yarvi se opri, ncruntndu-se, apoi se ntoarse.

Te rog, Odem, o vorb!

Yarvi de-abia ndrznea s respire, ca nu cumva s deranjeze delicatul


echilibru al momentului. Timpul de-abia se scurgea, n timp ce Odem se uit
nspre poart, napoi la mama lui Yarvi, dup care, blestemnd, se ntoarse
ctre ea, n timp ce nsoitorii lui tropir dup el.

Ateapt! uier Yarvi, iar Jaud, cu ochii mrii, i lu mna de pe ru.

Yarvi se duse la fereastr, unde briza rece i mtur faa umed de


transpiraie, ns nu putu deslui ce se spunea pe treptele Slii Zeilor. Mama
lui ngenunche la picioarele lui Odem, cu minile lipite de piept i cu capul
******ebook converter DEMO Watermarks*******
plecat umil. Probabil c i cerea iertare pentru ncpnarea ei i pentru
lipsa de recunotin la adresa fratelui ei i a Marelui Rege. Probabil c jura
supunere i implora s fie iertat. Apoi i prinse mna lui Odem n minile ei
i-i lipi buzele de ea, ceea ce-i fcu lui Yarvi pielea s i se-nfioare.

Unchiul su se uit la Mama Gundring i ncuviin uor din cap. Preoteasa


lui se uit la el i ridic uor din umeri. Apoi Odem o atinse pe mama lui
Yarvi pe obraz i porni n direcia porii, urmat de servitori i de grzile
personale, ca o ceat dornic s-i fac pe plac.

Ultimii rzboinici se strecurau prin poart n urma frailor lor de arme, afar
din citadel, aa c n curte nu mai rmseser mai mult de trei duzini de
oameni. Mama lui Yarvi i mpreun minile i privi n sus, spre camera de
deasupra porii, iar Yarvi chiar i nchipui c i poate ntlni privirea.

Mulumesc, mam, opti el.

i ridic din nou mna beteag, fcndu-i semn lui Jaud. l vzu nc o dat
pe Odem apropiindu-se de poart. ns, de data aceasta, n loc s-i priveasc
pe zei cum i zdrnicesc planurile, vzu cum acetia i ofer ocazia pe tav.

Ateapt, opti el, iar cuvntul i arse buzele.

Ateapt. Acum sosise ziua. Sosise ora.

Ateapt. Acum era momentul.

Acum.

i ls brusc mna beteag n jos, dar aa lipsit de vlag cum era, mulumit
nelepciunii a ase generaii de preoi, czu cu greutatea unor muni. Jaud
eliber ruul, angrenajele zumzir, un lan se ntinse la maximum, iar
numele porii se justific n sfrit. Cu un ipt ascuit, scos parc de toi
morii din infern i cu un curent de aer care-i smulse coiful de pe cap lui
Yarvi i i-l izbi de perete, Poarta Urltoare trecu cu vitez prin podea.

******ebook converter DEMO Watermarks*******


Izbi pmntul dedesubt cu un bubuit ce cutremur toat citadela, ajungnd
pn n tunelul elfilor, pn la baza acestuia, nchiznd calea de acces n
citadel cu o greutate pe care pn i Tatlui Pmnt i-ar fi fost dificil s o
ridice.

Podeaua se cutremur i se nclin, iar Yarvi se gndi pentru o clip dac nu


cumva camera n care se aflau nu se va prbui din cauza impactului
devastator.

Se repezi la o crptur din podea, ncercnd s-i alunge ameeala ce-l


mpiedica s vad i iuitul din urechi. Pasajul de dedesubt era plin cu
oamenii de ncredere ai lui Odem. Unii dintre ei se mpleticeau, inndu-se
cu minile de cap. Unii se strduiau s-i scoat armele. Alii se strnseser
lng poart, ipnd fr a fi auzii, prostete, btnd n zadar cu minile n
feele urltoare. Falsul rege sttea n mijlocul lor, uitndu-se n sus. Ochii si
i ntlnir pe ai lui Yarvi, iar faa i pli, de parc ar fi vzut un demon ce-i
fcuse loc cu ghearele napoi prin Ultima Poart.

Iar Yarvi zmbi.

Apoi se simi prins de umr.

Nimic trgea de el, ipndu-i n fa, iar Yarvi putea s-i vad gura micndu-
i-se prin crptura din coif, ns nu putea auzi dect un bolborosit.

Se mpletici dup acesta, n timp ce podeaua se stabiliza, cobornd o scar n


spiral, lovindu-se de perei i fiind nghiontit de oamenii din spatele su.
Nimic deschise larg o u, apru o arcad ctre lumin, apoi ieir cu toii la
aer curat.

******ebook converter DEMO Watermarks*******


Ultima poart

n curtea citadelei domnea haosul.

Armele se rsuceau i ndrile sreau peste tot, oelul se ciocnea de oel i


chipurile mriau, sgeile zburau cu repeziciune i trupurile cdeau la
pmnt, totul ntr-o tcerea parc ireal.

Aa cum plnuise Yarvi, mercenarii tocmii de mama sa se revrsar prin ua


ascuns i le picar n spate veteranilor lui Odem, cspindu-i fr mil pe
unde i prindeau, urmrindu-i nendurtori prin toat curtea i lsndu-le
trupurile nsngerate mprtiate peste tot.

ns cei care supravieuiser primului atac n for ripostar aprig, astfel nct
btlia se transform rapid n mici lupte pentru supravieuire. Clipind ocat,
Yarvi urmri cum una din femeile shend njunghie un brbat, n timp ce
acesta i fcu nite tieturi adnci pe fa cu marginea scutului.

Aa cum fusese plnuit, Yarvi i vzu pe Rulf i pe arcaii si trimind un nor


de sgei de pe acoperi. Acestea se nlar n tcere i n tcere i coborr,
ptrunznd n scuturile grzilor din apropierea lui Odem, care se strnseser
ca un nod n jurul regelui lor. Uneia dintre grzi i se nfipse coada unei sgei
n fa, ns pru c nici nu observase, cci nc mai inea sabia ndreptat
spre Sala Zeilor, profernd n continuare njurturi mute. Alt om czu,
apucnd cu mna sgeata ce i se nfipsese ntr-o parte a corpului, apucndu-l
pe un altul de picior, ns acesta l lovi peste mn i continu s lupte. Yarvi
i cunotea pe amndoi, brbai viteji, care odat strjuiau intrarea n camera
regelui.

Lupta transform toi oamenii n animale, obinuia tatl lui Yarvi s-i spun.
Vzu un fost condamnat furios, pe al crui chip fusese tatuat ho de oi, cum l
njunghie pe un sclav nenarmat, zburndu-i acestuia din mn carafa cu ap,
care se izbi, zdrobindu-se, de-un zid.
******ebook converter DEMO Watermarks*******
Oare asta plnuise el? Pentru asta se rugase?

Deschisese poarta larg i-o invitase nuntru pe Mama Rzboi. Nu mai putea
opri asta. Nimeni n-o mai putea opri. i s scapi cu via devenise acum o
adevrat provocare.

l vzu pe Nimic cum i reteaz picioarele unui om, rsucindu-se i


spintecndu-i altuia spatele, izbindu-l pe altul peste scut i fcndu-l s se
dea napoi, cltinndu-se i lovindu-se de ghizdul unei fntni, apoi
disprnd n adncimea acesteia.

Asurzit de oc, reui s scoat i el sabia lui Shadikshirram din teac. Doar
asta trebuia s fac un brbat n lupt, nu? O, zei, ce grea o simi pentru o
clip. Ali brbai l nghiontir cnd trecur pe lng el pentru a se altura
nebuniei, ns el prinsese rdcini n pmnt.

Vzu uile Slii Zeilor larg deschise i grzile lui Odem ghemuindu-se sub
arcad, ascunzndu-se n spatele scuturilor pline de sgei, aprndu-l astfel
pe falsul rege, la adpostul ntunericului.

Yarvi ndrept vrful sabiei n direcia lor i strig Acolo! Surzenia ncepu s-i
dispar. Suficient pentru a auzi pai bubuind n spate i pentru a se ntoarce
la timp.

ns fr vreun rezultat notabil.

Oelul se izbi de oel i sabia i vibr puternic n mn, fiindu-i aproape


smuls. Reui s zreasc faa plin de cicatrice a lui Hurik, auzi un mrit
gros din partea acestuia, dup care scutul lui Hurik l izbi cu putere n piept,
sltndu-l de la pmnt i aruncndu-l pe spate, la doi pai distan.

Privirea lui Hurik se mut cu repeziciune ntr-o parte i el se rsuci pentru a


para o lovitur de secure cu scutul, mprtiind achii din pricina forei
impactului. Era Jaud, atacndu-l rcnind, izbind cu securea aa cum un
tietor de lemne nebun izbete un butean. Hurik se ddu un pas n spate,

******ebook converter DEMO Watermarks*******


par i a doua lovitur, dar a treia fu lipsit de vigoare i era pregtit s-o
pareze, rsucindu-se n acelai timp, n timp ce lama grea i rat umrul la o
palm distan, ngropndu-se n pmnt. l lovi pe Jaud cu marginea
scutului n cap, obligndu-l s se dea napoi, mpleticindu-se, fcndu-l s-i
piard echilibrul, dup care, cu o lovitur scurt cu sabia, i smulse securea
din mn.

Se prea c un brutar nu era un adversar pe msura Pzitorului Ales al


reginei, orict de bun ar fi fost acesta.

Dinii albi ai lui Hurik se ivir din spatele brbii negre, sabia sclipi n timp ce
se nfipse pn la mner ntre coastele lui Jaud.

Nu, exclam Yarvi, chinuindu-se s se ridice, ns nu era de-ajuns s-i


doreti un lucru, pentru ca acesta s se i ndeplineasc.

Jaud se prbui n genunchi, cu faa schimonosit de durere, iar Hurik i


sprijini cizma masiv de umrul lui, eliberndu-i sabia, apoi lovindu-l i
trntindu-l pe spate. Se ntoarse ctre Yarvi.

Hai s terminm ce-am nceput n Amwend.

Fcu un pas n fa, cu sabia-i nroit ridicat. Lui Yarvi i-ar fi plcut s
nfrunte Moartea cu zmbetul pe buze, ns puini au curaj cnd Ultima
Poart se casc n faa lor, chiar i regii. Poate c regii cel mai puin. Se tr,
trgndu-se napoi, cu mna beteag ridicat, de parc aceasta l-ar fi putut
apra de sabie.

Buzele lui Hurik se strmbar.

Ce rege ai fi putut deveni

Vom vedea.

Brbia lui Hurik era ridicat, iar sub barba neagr, nspicat cu alb, se afla o
lam din oel. Un pumnal cu o lam lustruit, ce arunca sclipiri de ghea.
******ebook converter DEMO Watermarks*******
Mama lui Yarvi se apropie atunci de Hurik, cu ochii mijii i dinii ncletai.

Arunc sabia, Hurik.

El ezit un moment, iar ea se aplec spre urechea lui i-i opti:

M cunoti. Oare chiar poi, i ea rsuci lama, pn cnd un firicel subire


de snge ncepu s se scurg pe gtul lui gros, s te ndoieti de spusele mele?

Hurik nghii n sec, tresrind cnd mrul lui Adam i se frec de lama din
oel, apoi arunc sabia, zngnind, n rn. Yarvi se repezi s nface sabia
lui Shadikshirram, coborndu-i vrful aproape de pieptul lui Hurik.

Ateapt, zise mama lui. nti rspunde-mi la o ntrebare. Ai fost timp de


nousprezece ani Pzitorul meu Ales. De ce i-ai nclcat jurmntul?

Ochii lui Hurik se mutar asupra lui Yarvi. Acum artau triti i nfrni.

Odem mi-a spus c biatul trebuie s moar, sau tu, dac nu el.

i de ce nu l-ai ucis pe loc?

Pentru c Marele Rege o ceruse! Cuvintele ieir ca un uierat din gura lui
Hurik. Iar Marele Rege nu poate fi refuzat. Jurmntul meu a fost s te
protejez pe tine, Laithlin. i trase umerii napoi i nchise ochii. Nu pe fiul
tu cel schilod.

Atunci, consider-te eliberat de jurmnt.

O micare uoar a cuitului i Yarvi se mpletici napoi, n timp ce sngele l


stropi pe obraz. Hurik czu, prbuindu-se cu faa n jos, iar Yarvi rmase
acolo, nemicat, cu sabia atrnndu-i moale n mn, privind incredul la balta
ntunecat ce se lea n iarb.

Pielea i se nroi i prul de pe brae i se ridic. Gtul i se nclet,


mpiedicndu-l s respire. n faa ochilor i jucau luminie, i simea

******ebook converter DEMO Watermarks*******


membrele grele, iar pieptul lovit i pulsa ntruna. Nu-i dorea dect s se
aeze. S stea n ntuneric i s plng.

Mori i rnii zceau mprtiai, spintecai de sbii sau strpuni de sgei,


peste tot, prin iarba prin care se jucase Yarvi cnd era copil. Sbii i scuturi ce
fuseser cntate n balade, moteniri ale familiilor nobiliare, czuser din
minile lipsite de via, pline de snge. Uile Slii Zeilor erau ncuiate, n
timp ce oamenii lui Yarvi care supravieuiser se strnser n jurul su, cu
Rulf n centru, avnd faa stropit cu snge, de la o tietur la cap. Cei doi
inglingi uriai bubuiau cu securile n lemnul uilor, ns acestea nu cedau.

i, sprijinit de trunchiul maiestuosului cedru, cel lng care Yarvi era luat
peste picior de fratele su pentru c i era fric s se caere n el, sttea
nemicat Jaud, cu capul dat pe spate i cu minile lipsite de via, aezate n
poal. Sumael ngenunche lng el, cu capul aplecat i cu buzele dezgolindu-i
dinii, trgndu-l de cmaa nsngerat, de parc ar fi putut s-l ridice n
picioare. De parc ar fi putut s-l duc undeva, la adpost, aa cum i el o
dusese pe ea odat. ns el nu mai putea fi dus nicieri, chiar dac ea ar fi
avut fora necesar.

Nicieri, sau poate doar prin Ultima Poart.

Iar Yarvi realiz dintr-odat c Moartea nu se nclin n faa oricui trece prin
faa ei, nu face un semn respectuos cu mna pentru a-i indica pe unde
trebuie s-o apuci, nu optete cuvinte pompoase, nu trage n lturi niciun
zvor. Cheia de la gtul ei nu-i e de niciun folos nimnui, pentru c Ultima
Poart st deschis ntotdeauna. Ea-i conduce pe mori nerbdtoare, fr s
in cont de rang, de faim sau de importan. Ea are de-a face cu un ir
nesfrit, ce-i ateapt rndul cuminte. O procesiune oarb, inepuizabil.

Ce-am fcut? opti Yarvi, fcnd un pas ezitant n direcia lui Jaud i a lui
Sumael.

Ce-a trebuit s faci. Strnsoarea minii mamei sale n jurul braului su era

******ebook converter DEMO Watermarks*******


de fier. Nu e timp de jelit acum, fiul meu. Regele meu. Jumtate de fa i era
palid, pe cnd cealalt jumtate era stropit cu snge, iar n acel moment
chiar arta ca Mama Rzboi. Urmrete-l pe Odem. l strnse i mai tare.
Ucide-l i ia napoi Jilul Negru.

Yarvi strnse din dini i ncuviin din cap. Nu mai exista cale de ntoarcere.

Oprii-v! strig la inglingi. Exist i alte ci, mai bune. i lsar securile n
jos, uitndu-se la el cu priviri lipsite de expresie. Mam, rmi cu ei i pzii
ua. Asigurai-v c nimeni nu pleac.

Nu pn cnd Odem nu e mort, zise ea.

Nimic, Rulf, adunai doisprezece oameni i urmai-m.

Rulf se holba la mcelul din curtea citadelei i gfia din greu. La cei rnii i
la cei pe moarte, la cei ce mergeau chioptnd i la cei plini de snge. i la
Jaud, la viteazul Jaud, cel care i fusese camarad de vslit, stnd acum cu
trupul sprijinit de trunchiul cedrului, fr vsl la care s trag, fr greuti
pe care s le ridice, fr s mai ncurajeze pe nimeni.

Oare voi mai gsi doisprezece oameni care se mai pot mica nc? opti el.

Yarvi se ntoarse cu spatele la el.

Adun i tu ce poi.

******ebook converter DEMO Watermarks*******


Un scaun singuratic

Gata? opti Yarvi.

ntotdeauna, zise Nimic.

Rulf i ntoarse capul ntr-o direcie, apoi n cealalt, cu sngele ce-i stropise
faa acum ntunecat din cauza umbrei.

Nu cred c voi fi vreodat mai pregtit dect sunt acum.

Yarvi trase cu putere aer n piept i, n timp ce-l expir, mpinse cu podul
palmei de la mna beteag n ncuietoare, proptindu-se cu umrul n ua
ascuns i deschiznd-o, dup care ptrunse n imensitatea sacr a Slii
Zeilor.

Jilul Negru sttea gol n centrul postamentului su, n faa Zeilor nali, ai
cror ochi sclipeau ca nite pietre preioase. Deasupra lor, aproape de cupol,
statuile din chihlimbar ale Zeilor Mici urmreau ce fceau siluetele
nensemnate de sub ei, abinndu-se de la orice comentariu, fr s arate vreo
emoie sau vreo urm de interes.

Odem nu avea cu el dect zece oameni, i aceia ntr-o stare deplorabil,


strni n jurul uilor i tremurnd de la fora loviturilor ce veneau de dincolo
de ele. Doi brbai ncercau s consolideze uile cu ajutorul sulielor. Ali doi
curaser o mas lustruit de vreme, pe care se aflaser ofrande sacre, i-o
trseser n faa intrrii, pentru a o baricada. Ceilali stteau acolo uluii sau
ocai, nedndu-i seama cum era posibil ca regele lor s fie luat prin
surprindere de o band de tlhari chiar n inima citadelei sale. Mama
Gundring sttea cocrjat lng Odem, ngrijind braul rnit al purttorului
de steag.

Pentru rege! ip acesta cnd l vzu pe Yarvi ptrunznd nuntru, iar


oamenii lui Odem se strnser n jurul stpnului lor, ridicndu-i scuturile
******ebook converter DEMO Watermarks*******
pentru a-l proteja cu armele scoase, pregtite.

Brbatul cu sgeata nfipt n fa i-o scosese din carne, dar gaura din obraz
era vizibil. Se sprijinise n sabie, cltinndu-se, ns acum o ridic,
ndreptnd-o, ezitant, ctre Yarvi.

Nimic se grbi s ajung lng umrul stng al lui Yarvi, iar Rulf lng cel
drept, iar sclavii i mercenarii care mai rmseser se aliniar i ei lng cei
trei, narmai cu arme care mai de care mai ascuite.

Trecur pe lng Jilul Negru, coborr treptele postamentului, scuipnd i


profernd blesteme ntr-o jumtate de duzin de limbi. Odem le porunci
oamenilor si s nainteze, astfel nct spaiul dintre ei se micor la zece pai,
apoi la opt, apoi la ase, violena plutind grea, ca un nor de furtun, n aerul
nemicat al Slii Zeilor.

Apoi Mama Gundring i ncord privirea cnd l vzu pe Yarvi i ochii i se


lrgir.

Ateptai! ip ea, btnd cu toiagul fcut de elfi n podea i scond un


zgomot ce reverber prin sal, pn la nlimea cupolei de deasupra.
Ateptai!

Oamenii se oprir pentru o clip, mrind, cu minile plimbndu-se nervoase


n lungul armelor, iar Yarvi i profit de oportunitatea pe care btrna
preoteas i-o oferise.

Brbai ai Gettlandului! strig el. Voi m cunoatei! Eu sunt Yarvi, fiul lui
Uthrik! Apoi l art pe Odem cu ciotul de deget de la mna stng. Fiina
asta trdtoare a ncercat s fure Jilul Negru, ns zeii nu-i vor ngdui prea
mult timp unui uzurpator s ad n el! i mpunse pieptul cu un deget.
Regele de drept al Gettlandului s-a ntors!

Marioneta femeii? scuip Odem. Jumtatea de rege? Regele schilozilor?

******ebook converter DEMO Watermarks*******


nainte ca Yarvi s poat ipa ceva drept rspuns, simi o mn puternic
strngndu-l de umr i dndu-l la o parte. Nimic fcu un pas n fa,
desfcndu-i legtura de la coif.

Nu, zise el. Regele de drept.

Apoi i scoase coiful i-l azvrli. Acesta se rostogoli pe podeaua Slii Zeilor,
scond un zngnit metalic.

i cioprise ciuful de pr, pn i rmseser nite tuleie cenuii, i-i rsese


barba stufoas. Faa i era acum o alctuire de unghiuri ascuite i linii dure,
cu oase frnte i aezate la loc grosolan, cu pielea asprit de munc i de
vreme, plin de cicatrice de la bti i btlii. Ceretorul din rmurele i
sforicele dispruse i n locul lui apruse un rzboinic din lemn de stejar i
din fier, ns ochii si, adncii n orbitele ntunecate, rmseser aceiai.

nc mai ardeau cu o flacr ce-l fcea s par c-i la marginea nebuniei. Mai
fierbini ca niciodat.

i brusc Yarvi nu mai fu sigur cine e acest om, alturi de care cltorise,
alturi de care luptase i alturi de care dormise. Nu mai fu sigur pe cine
adusese cu el n inima citadelei din Gettland, n apropierea Jilului Negru.

Privi n jurul su, clipind, plin de ndoieli. Tinerii rzboinici ai Gettlandului


nc mai mriau, sfidtori. ns chipul lui Nimic avu un cu totul alt efect
asupra lupttorilor mai btrni, care suferir o transformare din cele mai
neobinuite.

Maxilarele czur, sbiile tremurar, ochii se cscar, n unii chiar aprur


lacrimi, jurminte optite ieir dintre buze tremurnde. Chipul lui Odem
pli parc i mai mult dect atunci cnd l vzuse pe Yarvi. Chipul unui om ce
contempl sfritul creaiei.

Ce vrjitorie e asta? opti Rulf, ns nici Yarvi nu putea s-i dea seama cu ce
aveau de-a face.

******ebook converter DEMO Watermarks*******


Toiagul din metal modelat de elfi alunec din degetele moi ale Mamei
Gundring i czu cu un clinchet pe podea, strnind un ecou ce dispru
repede, lsnd n urm o tcere grea.

Uthil, opti ea.

Da. i Nimic se ntoarse ctre Odem, artndu-i zmbetul su de om nebun.


Bine c ne rentlnim, frate.

Iar acum, c numele fusese rostit, Yarvi vzu asemnarea dintre cei doi
brbai, simind cum se nfioar pn n vrful degetelor.

Unchiul su, Uthil, a crui miestrie era pomenit de rzboinici de fiecare


dat cnd ncepeau antrenamentele, al crui trup marea nendurtoare nu-l
adusese niciodat la rm i al crui tumul rmsese gol pe plaja btut de
vnt.

Unchiul su, Uthil, i sttuse alturi luni la rnd.

Unchiul su, Uthil, sttea acum chiar n faa lui.

Acum a venit momentul adevrului, zise Nimic. Zise Uthil.

i fcu un pas n fa, cu sabia n mn.

n Sala Zeilor nu poate fi vrsat snge! strig Mama Gundring.

Uthil zmbi doar.

Zeii iubesc vrsarea de snge mai mult dect orice, draga mea preoteas. Ce
alt loc mai potrivit dect acesta ar fi pentru vrsarea de snge?

Ucidei-l! ip Odem, fr a mai avea nimic calm n voce, ns nimeni nu se


grbi s-i dea ascultare. Nimeni nu rosti nici mcar un cuvnt. Sunt regele
vostru!

******ebook converter DEMO Watermarks*******


ns puterea poate fi ceva trector. ncet, precaui, de parc s-ar fi gndit bine
cteva secunde lungi, rzbonicii se ndeprtar de el, formnd un semicerc.

Jilul Negru chiar e un loc singuratic, zise Uthil, aruncnd o privire ctre
acesta, aa gol cum sttea acolo, pe postament.

Muchii de pe faa lui Odem se micau cu nervozitate, n timp ce privea la


cercul de fee posomorte din jurul su, la chipurile grzilor sale i la cele ale
mercenarilor, la chipul Mamei Gundring i la cel al lui Yarvi, pentru a se opri
n final la cel al lui Uthil, cel att de asemntor cu al su, dei pe cel al lui
Uthil i lsaser amprenta douzeci de ani de orori. Pufni, apoi scuip pe
pietrele sfinte de sub picioarele fratelui su.

Aa s fie, atunci. i Odem i smulse scutul din minile purttorului


acestuia, un scut poleit cu aur i cu marginile incrustate cu pietre preioase,
mbrncindu-l apoi pe slujitor ntr-o parte.

Rulf i oferi scutul su lui Nimic, ns acesta doar scutur din cap.

Are i lemnul rostul lui, dar aici oelul e rspunsul.

i-i ridic sabia cu lam simpl, cea care-i fusese alturi prin pustieti, din
oel masiv, lustruit att de bine, nct lucea cu sclipiri de ghea.

Ai fost plecat att de mult timp, frate. Odem i ridic sabia, una turnat
pentru a fi purtat de tatl lui Yarvi, cu mnerul din aur, cu butonul din
filde i cu lama strlucitoare inscripionat cu rune. S ne ncrucim sbiile,
deci.

ni nainte la fel de iute ca un scorpion, fcndu-l pe Yarvi s tresar, s se


dea cu un pas napoi i s nceap s-i urmreasc avid unchii cum se
micau, parc imitndu-le i el micrile. Odem mpunse cu sabia, mai
mpunse o dat, uiernd, n timp ce fcea micri nalte sau joase, menite s
reteze un om n dou. ns orict ar fi fost el de rapid i de mortal, fratele su
era i mai rapid. Uthil aluneca precum fumul ntr-un vnt nebun, se rsucea,

******ebook converter DEMO Watermarks*******


se ferea, totul n timp ce oelul tia aerul fr s-l ating vreodat.

i mai aduci aminte cnd ne-am vzut pentru ultima oar? ntreb Uthil
srind ntr-o parte. n timpul acelei furtuni, la prova corabiei tatlui nostru?
Rznd cu faa n vnt, avndu-i pe cei doi frai ai mei n spate?

Nu i-a psat niciodat dect de rsul tu!

Odem se repezi iar nainte, tind cnd n stnga, cnd n dreapta, fcnd
grzile ce-i priveau s sar din calea lor. ns Uthil se roti pentru a se feri,
neridicndu-i nici mcar o dat sabia.

De aceea tu i cu Uthrik m-ai aruncat n mbriarea apei nemiloase? Sau


pentru ca el s-mi poat fura dreptul din natere? Iar dup aceea ca tu s i-l
poi fura lui?

Jilul Negru e al meu!

Sabia lui Odem forma un cerc sclipitor deasupra capului su. ns Uthil o
par cu sabia lui, scond un zgomot rsuntor. i prinse i scutul lui Odem i,
pentru un moment, cei doi unchi ai lui Yarvi rmaser mbriai, cu sbiile
frecndu-se una de alta. Apoi Uthil l mpinse cu umrul i lovi n sus cu
scutul, marginea acestuia nimerindu-l pe Odem n falc. Uthil i rsuci i
cellalt umr i-l arunc pe Odem departe, cu clciele frecndu-se de pietre,
cznd grmad peste oamenii din spatele lui.

Acetia l mpinser la loc, iar Odem rmase pe loc, aprat de scut, ns Uthil
sttea nemicat, n centrul cercului.

Chiar dac mormntul de pe plaj mi-a rmas gol, nu m-am necat. Am fost
pescuit din mare de negustorii de sclavi i forat s lupt ntr-o gaur. i n
timpul acelor ani petrecui n ntuneric am omort nouzeci i nou de
oameni, doar pentru amuzamentul animalelor cu chip de oameni nsetate de
snge. Uthil i aps urechea cu un deget i, pentru o clip, pru a fi devenit
din nou Nimic. Cteodat i aud optind. Tu le poi auzi oaptele, Odem?

******ebook converter DEMO Watermarks*******


Eti nebun! scuip Odem, cu sngele prelingndu-i-se pe buze.

ns zmbetul lui Uthil se lrgi i mai mult.

Cum s se ntmple altfel? Mi-au promis c victoria cu numrul o sut mi


va aduce eliberarea, ns am fost nelat i vndut din nou. Odem i ddea
trcoale, urmrindu-l dintr-o poziie ghemuit, tipic vntorilor, cu scutul
ridicat i cu sabia atrnndu-i n mn, transpirat din cauza greutii zalelor
din argint. Uthil sttea drept, inndu-i sabia lejer n mn, respirnd
aproape normal. Am fost captur de rzboi, apoi sclav la vsle, apoi nimic.
Mi-am petrecut doisprezece ani amarnici n genunchi. Un loc foarte potrivit
pentru a te gndi.

Gndete-te la asta!

Odem scuip snge n timp ce arj nc o dat, prefcndu-se c mpunge cu


sabia i atacnd apoi cu o micare circular, uiernd cu greu. ns Uthil o
par, ndeprtndu-i sabia de el i fcnd-o s izbeasc piatra din podea,
scond scntei i umplnd spaiul Slii Zeilor de zgomote ce le rneau
urechile celor prezeni.

Odem gfi, se mpiedic, se cutremur din cauza impactului, iar Uthil se


trase ntr-o parte i-i fcu o tietur adnc, cu o precizie remarcabil, de-a
lungul braului, chiar pe deasupra marginii scutului incrustate cu granate.

Odem scoase un urlet, n timp ce scutul decorat n culori iptoare i alunec


din mna stng lipsit de for, iar sngele ncepu s-i picure din vrful
degetelor. Se uit n sus la Uthil, cu ochi mrii.

Eu eram cel mai bun dintre toi trei! Eu ar fi trebuit s fiu rege! Uthrik nu
era dect violen, iar tu doar vanitate!

Att de adevrat. Uthil se ncrunt n timp ce tergea cu grij ambele fee


ale sabiei pe mneca de la cma. Ce m-au mai pedepsit zeii pentru asta. Ce
lecii mi-au predat, Odem. Iar acum m-au trimis s-i predau i ie una. Ei nu-

******ebook converter DEMO Watermarks*******


l fac rege pe omul cel mai nzestrat, ci pe cel nscut cel dinti. Fcu un gest cu
capul nspre Yarvi: Iar nepotul nostru a avut dreptate ntr-o privin. Ei nu
vor rbda prea mult un uzurpator n Jilul Negru. i dezgoli dinii i uier
trei cuvinte: E al meu.

Se repezi nainte i Odem l ntmpin mrind. Sbiile se ciocnir o dat, de


dou ori, mult prea repede pentru ochii lui Yarvi. La a treia lovitur, Uthil se
strecur pe dedesubt, trecndu-i sabia peste picioarele fratelui su i
fcndu-l s urle din nou. Odem tresri i genunchii i se muiar, fiind
susinut acum doar de sabie, ca o crj.

Ultima Poart se deschide acum pentru tine, zise Uthil.

Odem i recpt echilibrul, ncercnd s respire, iar Yarvi vzu cum zalele
argintii ce-i acopereau picioarele ncepeau s se nroeasc, n timp ce sngele
curgea n iroaie din cizme, infiltrndu-se printre pietre.

tiu. Odem i ridic brbia i Yarvi vzu cum o lacrim ncepe s-i curg n
jos, pe obraz. A stat deschis n spatele meu n toi aceti ani. i, scond un
sunet ce semna i cu un mrit, i cu un suspin, i arunc sabia zngnind n
ntuneric. Chiar din ziua aceea, cnd a fost furtuna.

Sngele i bubuia lui Yarvi n urechi, n timp ce Uthil i nl sabia, ce prinse


lucirea unei raze de lumin cu tiul ce sclipea rece.

Rspunde-mi doar la o ntrebare gfi Odem, cu ochii fixai asupra lui, n


ateptarea morii.

Uthil ezit o clip. Sabia i tremur n mn, apoi fu lsat n jos. Ridic o
sprncean, ntrebtor.

Zi, frate!

Iar Yarvi vzu mna lui Odem micndu-se uor, foarte uor, la spate, n timp
ce degetele apucau mnerul unui pumnal prins la centur. Un pumnal cu

******ebook converter DEMO Watermarks*******


lam lung, cu un mner dintr-un material negru. Acelai pumnal pe care i-l
artase lui Yarvi pe acoperiul turnului din Amwend.

Trebuie s facem ce e cel mai bine pentru Gettland.

Yarvi cobor scrile dintr-un singur salt.

Poate c nu fusese cel mai agil elev din careul de antrenament, ns tia cum
s njunghie un om. l prinse pe Odem cu braul i-i nfipse sabia curbat a lui
Shadikshirram prin cmaa de zale, scondu-i-o prin piept aproape fr
zgomot.

Oricare ar fi ntrebarea ta, i uier Yarvi n ureche, rspunsul meu este


oelul!

i fcu un pas n spate, smulgndu-i i sabia.

Odem scoase un glgit. Fcu un pas ca de beiv i czu n genunchi. i


ntoarse capul ncet i, pentru o clip, privind peste umr, ntlni privirea lui
Yarvi, nevenindu-i s cread. Apoi se prbui pe o parte. Zcu nemicat pe
pietrele sfinte, la picioarele postamentului, n faa zeilor, n centrul cercului
format din oameni, iar Yarvi i Uthil rmaser holbndu-se unul la cellalt,
pe deasupra trupului su.

Se pare c a rmas o ntrebare fr rspuns pentru noi doi, nepoate, zise


unchiul supravieuitor, cu sprnceana nc ridicat. Oare oelul s fie
rspunsul la ea?

Privirea lui Yarvi se abtu asupra Jilului Negru, ce-i veghea pe toi tcut.

O fi fost din material tare, dar oare mai tare dect cel al bncilor de pe Vntul
din Sud? O fi fost rece, ns mai rece dect zpezile din Nordul ndeprtat?
Nu se mai temea deloc de el. ns chiar i-l dorea cu adevrat? i amintea
cum sttuse tatl su n el, nalt i posomort, cu mna-i plin de cicatrice
ntotdeauna aproape de sabie. Un fiu ce-o iubea la nebunie pe Mama Rzboi,

******ebook converter DEMO Watermarks*******


aa cum orice rege al Gettlandului trebuie s-o fac. Aa cum i Uthil o fcea.

Statuile Zeilor nali i vegheau, parc n ateptarea unei decizii, iar Yarvi se
uit pe rnd la feele din piatr, scond un oftat greu. Mama Gundring
spunea ntotdeauna c el fusese atins de Tatl Pace, iar el tia c ea avea
dreptate.

Niciodat nu-i dorise cu adevrat Jilul Negru. De ce s se lupte pentru el?


De ce s moar pentru el? Pentru ca Gettlandul s aib o jumtate de rege?

i desfcu pumnul de pe sabia lui Shadikshirram, lsnd-o s cad zngnind


pe pietrele pline de snge.

M-am rzbunat, zise el. Jilul Negru i aparine. i se ls uor n genunchi


n faa lui Uthil, plecndu-i capul. Regele meu.

******ebook converter DEMO Watermarks*******


Vina

Grom-gil-Gorm, regele Vansterlandului, cel mai sngeros fiu al Mamei


Rzboi, Cel Care Frnge Sbiile i cel care las copiii orfani, pi n Sala Zeilor
nsoit de preoteasa lui i de zece dintre cei mai de seam rzboinici, care s-i
pzeasc spatele, inndu-i mna stng lejer pe mnerul sabiei sale enorme.

Yarvi vzu c avea n jurul umerilor o mantie nou de blan alb i o piatr
preioas nou pe arttoru-i imens, n timp ce lanul nfurat de trei ori n
jurul gtului se mai lungise cu cteva mnere de sabie. Amintiri din timpul
sngeroasei cltorii prin Gettland, la invitaia lui Yarvi, furate de la cei
nevinovai odat cu vieile lor, fr ndoial.

ns cel mai mare lucru dintre toate era zmbetul de pe faa lui, vizibil n
timp ce pea printre uile zgriate, n casa inamicului su. Zmbetul unui
cuceritor, care i-a vzut toate planurile ndeplinite, toi adversarii n
genunchi i toate zarurile artndu-i numrul care trebuie. Zmbetul unui
om favorizat din plin de zei.

Apoi l vzu pe Yarvi stnd pe treptele postamentului, ntre mama sa i


Mama Gundring, i zmbetul i pli. Apoi vzu cine sttea n Jilul Negru i
zmbetul i dispru cu totul. Se opri, ezitant, n centrul acelei podele ntinse,
aproape de locul n care sngele lui Odem nc mai pta crpturile din
pietre, trezindu-se nconjurat din toate prile de cei mai de seam oameni ai
Gettlandului.

Apoi se scrpin n cap i zise:

Acesta nu e regele la care ne ateptam.

Muli dintre noi ar spune acelai lucru, zise Yarvi. Dar, chiar i aa, acesta e
cel care trebuie. Regele Uthil, cel mai vrstnic unchi al meu, s-a ntors.

Uthil. Mama Scaer scoase un uierat printre dini. Gettlanderul cel mndru.
******ebook converter DEMO Watermarks*******
M gndeam eu c tiu acel chip.

Cred c te-am auzit menionndu-l. Gorm privi ncruntat de jur mprejur la


rzboinicii i la soiile lor strni acolo, la cheile i la cataramele mantiilor ce
scnteiau n ntuneric, i oft adnc. Am neplcuta impresie c nu vei
ngenunchea n faa mea ca vasali.

Am stat destul n genunchi. Uthil se ridic n picioare, strngndu-i nc


sabia la piept. Aceeai sabie masiv luat de pe puntea nesigur a Vntului din
Sud, cu tiul lustruit acum de cptase o lucire de lun plin reflectat pe
marea cea rece. Cel care ar trebui s ngenuncheze eti tu. Tu te afli pe
pmntul meu, n sala mea, n faa jilului meu.

Gorm i nl vrfurile cizmelor i privi n jos.

Aa s-ar prea. ns am avut ntotdeauna ncheieturi rigide. Sunt nevoit s


refuz.

Pcat. Poate c-ar trebui s i le dezmoresc cu sabia mea cnd i voi face o
vizit n Vulsgard, la primvar.

Expresia de pe chipul lui Gorm se nspri.

Oo, pot s garantez c orice gettlander care va trece grania la noi va avea
parte de-o primire clduroas.

Atunci, de ce s mai ateptm pn la primvar? Uthil cobor treptele una


cte una, pn ajunse pe cea mai de jos, astfel nct s-l poat privi n fa pe
Gorm, stnd amndoi n picioare. Lupt-te acum cu mine.

Un tic nervos i fcu apariia chiar lng ochiul lui Gorm, strmbndu-i
parc i obrazul. Yarvi i vzu degetele pline de cicatrice cum i se strng cu
putere n jurul sabiei, n timp ce ochii rzboinicilor care veniser cu el
aruncau priviri roat prin sal, iar gettlanderii adunai acolo ncepeau i ei s-
i priveasc din ce n ce mai ncruntai.

******ebook converter DEMO Watermarks*******


Ar trebui s tii c Mama Rzboi a suflat deasupra mea cnd eram n leagn,
mri regele Vansterlandului. S-a prezis c niciun brbat nu m poate
ucide

Atunci lupt-te cu mine, cine! rcni Uthil, fcnd sala s rsune i pe toi
ceilali s-i in respiraia, de parc ar fi fost pentru ultima oar cnd o mai
puteau face.

Yarvi se ntreb dac nu cumva vor putea vedea un al doilea rege murind n
Sala Zeilor n ziua aceea, i nici nu s-ar fi deranjat s parieze care din cei doi
ar fi fost acela.

Apoi Mama Scaer i aez cu blndee mna-i subire pe pumnul lui Gorm.

Zeii i pzesc pe cei care se pzesc ei nii, opti ea.

Regele Vansterlandului trase adnc aer n piept. Umerii i se relaxar i-i


desfcu ncet degetele de pe mnerul sabiei, ncepnd n schimb s-i
mngie barba.

Regele acesta nou este foarte nepoliticos, rosti el.

Chiar este nepoliticos, zise Mama Scaer. Nu l-ai nvat cum s fie diplomat,
Mam Gundring?

Preoteasa i privi aspru, stnd la locul ei, lng Jilul Negru.

L-am nvat. i l-am nvat i cu cine trebuie s se poarte diplomat.

Cred c vrea s spun c noi nu meritm, zise Gorm.

Aa cred i eu, rspunse Mama Scaer. i consider c i ea e nepoliticoas.

Aa tii tu s respeci o nelegere, Prine Yarvi?

Sala cea plin de persoane importante fusese odat plin de cei ce sttuser la

******ebook converter DEMO Watermarks*******


rnd pentru a-i sruta mna lui Yarvi. Acum artau ca i cum ar fi stat
bucuroi la rnd s-i taie gtul.

Nu mai sunt prin i mi-a fi inut cuvntul, dac a fi putut. Nimeni n-a
prevzut o asemenea ntorstur a evenimentelor.

Aa sunt evenimentele, zise Mama Scaer. Niciodat nu se desfoar cum ai


prevzut tu c o vor face.

Deci n-o s te lupi cu mine? ntreb Uthil.

De ce eti att de nsetat de snge? Gorm i dezveli buza de jos. E o funcie


nou pentru tine, ns vei nelege c un rege e mai mult dect un uciga. Hai
s-i dm o ans i Tatlui Pace, s ne supunem dorinelor Marelui Rege din
Skekenhouse i s facem din pumn o palm deschis. La var, poate, pe un
teren care mi va fi mai favorabil, vei putea supune la test respiraia Mamei
Rzboi. Se ntoarse i, urmat de preoteasa i de rzboinicii si, porni ctre
ieire. V mulumesc pentru primirea voastr de nvingtori, tipic pentru
gettlanderi! Vei mai auzi de mine! Se opri o clip n prag, o siluet masiv,
conturat n lumina zilei. i cnd va veni ziua, voi tuna ca o furtun.

Uile Slii Zeilor se nchiser n urma lor.

Cred c va veni o zi cnd o s regretm c nu l-am ucis azi, aici, murmur


mama lui Yarvi.

Moartea ne ateapt pe toi, zise Uthil, lsndu-se napoi n Jilul Negru, cu


sabia nc n mn. Avea un stil de a sta aezat, tolnit i relaxat, pe care Yarvi
nu l-ar fi putut imita niciodat. i mai avem i alte treburi care trebuie
rezolvate. Ochii regelui se mutar asupra lui Yarvi, la fel de strlucitori ca
atunci cnd l vzuse pentru prima dat pe puntea Vntului din Sud. Nepotul
meu. Odat prin, odat rege, acum

Nimic, zise Yarvi, ridicndu-i brbia.

******ebook converter DEMO Watermarks*******


Uthil zmbi subire cnd l auzi. i Yarvi l ntrezri pe brbatul alturi de
care se chinuise prin inuturile ngheate, cu care mprise ultima coaj de
pine i alturi de care nfruntase moartea. Doar o imagine fugar, apoi
chipul regelui redeveni ascuit ca o sabie i dur ca o secure.

Ai fcut un pact cu Grom-gil-Gorm, zise el, strnind murmure suprate n


sal. Un rege nelept are ntotdeauna pe cine da vina, obinuia Mama Gundring
s spun. L-ai chemat pe cel mai aprig duman al nostru s lase un ir de
incendii i de crime n urma lui prin tot Gettlandul. Yarvi nu prea putea s
nege nimic, chiar dac negrile ar fi putut fi auzite peste furia n cretere din
Sala Zeilor. Oameni folositori au murit. Ce pedeaps cere legea pentru o
fapt ca asta, Mam Gundring?

Btrna preoteas privi cnd la noul rege, cnd la fostul ucenic, iar Yarvi
simi cum mna mamei sale se strnge i mai tare n jurul braului su, pentru
c amndoi cunoteau rspunsul.

Moartea, regele meu, croncni Mama Gundring, prnd c se cocoeaz i


mai mult peste toiag. Sau, cel puin, exilul.

Moartea! ip o femeie de undeva din ntuneric, iar vocea i rsun,


pierzndu-se ntr-o tcere de piatr la fel de grea ca aceea dintr-un mormnt.

Yarvi mai nfruntase moartea i alt dat. Deja de prea multe ori se deschisese
Ultima Poart pentru el, iar el nc mai reuea s fac umbr pmntului.
Dei nu se simea deloc confortabil n apropierea ei de ghea, ncepuse s se
obinuiasc i cu ea, aa cum reuise i cu multe alte lucruri. De data asta, dei
inima i bubuia i n gur avea un gust acru, o nfrunt stnd drept, iar vocea
i rsun cu claritate:

Am fcut o greeal, rosti Yarvi. Am fcut multe greeli. tiu asta. ns am


fcut un jurmnt! L-am fcut n faa zeilor. Un jurmnt n faa lunii i a
soarelui. i n-am avut nicio alt posibilitate s-l duc la ndeplinire. Pentru a
rzbuna morile tatlui i fratelui meu. S-l dau jos din Jilul Negru pe

******ebook converter DEMO Watermarks*******


trdtorul Odem. i, dei regret tot sngele care a fost vrsat, datorit
faptului c zeii au fost de partea noastr Yarvi arunc o privire n sus, ctre
zei, apoi privi umil n jos, n podea, desfcndu-i braele n semn de
supunere. Regele de drept s-a ntors.

Uthil i privi mna ncruntat, inndu-i degetele relaxat pe metalul Jilului


Negru. O mic reamintire c trebuia s-i fie recunosctor planului lui Yarvi
pentru c ajunsese acolo nu strica. Murmurele ncepur din nou, se nmulir,
crescur n intensitate, pn cnd Uthil ridic mna n semn de tcere.

E adevrat c Odem a fost cel care te-a fcut s alegi aceast cale, spuse el.
Crimele lui au fost mult mai mari dect ale tale i tu deja l-ai pedepsit pentru
ele. Ai fost ndreptit s faci ce ai fcut i cred c deja s-au comis destule
crime aici. Iar uciderea ta n-o s-i mai fie de folos nimnui.

Yarvi rmase cu capul plecat i nghii n sec, uurat. n ciuda greutilor prin
care trecuse n ultimele luni, i-ar fi plcut s rmn n via. I-ar fi plcut
acum mai mult dect oricnd.

ns trebuie s facem i dreptate. i n ochii lui Uthil pru c apare o umbr


de tristee. mi pare ru, cu adevrat. ns pedeapsa ta va fi exilul, pentru c
un brbat care a stat odat n Jilul Negru va ncerca ntotdeauna s-l
recapete.

Nu l-am gsit niciodat prea confortabil.

Yarvi fcu un pas n sus, pe postament. tia ce are de fcut. O tia nc de


cnd Odem czuse mort la picioarele sale i vzuse chipul Tatlui Pace
aplecat deasupra sa. Exilul ar fi avut i el tentaiile sale. S nu mai fie dator
nimnui. S fie oricine i-ar dori. ns rtcise suficient de mult. Asta era casa
lui i nu avea de gnd s plece nicieri.

Nu mi-am dorit niciodat Jilul Negru. Nu m-am ateptat niciodat s stau


n el. Yarvi i ridic mna stng i-o scutur, fcndu-i unicul deget s se
mite n fa i n spate. Nu am nfiare de rege n ochii nimnui, nici mcar
******ebook converter DEMO Watermarks*******
n ai mei. ngenunche n tcere. i ofer o alt soluie.

Privirea lui Uthil se ngust i Yarvi se rug Tatlui Pace ca unchiul su s


caute o modalitate de a-l ierta.

Vorbete, atunci.

Las-m s fac ce e cel mai bine pentru Gettland. Las-m s renun la toate
preteniile la tronul tu pentru totdeauna. Las-m s dau testul de preot, aa
cum m pregteam s-o fac nainte de moartea tatlui meu. Las-m s renun
la titlu i la motenire i permite-mi ca familia mea s devin preoii. Locul
meu e aici, n Sala Zeilor. Nu n Jilul Negru, ci alturi de el. Arat-i mreia
prin ndurare, regele meu, i las-m s-mi ispesc pedeapsa pentru greelile
mele, permindu-mi s servesc cu credin, pe tine i ara.

Uthil se aez ncet napoi n jil, ncruntat, n timp ce tcerea se prelungea.


ntr-un sfrit regele se aplec spre preoteas.

Ce crezi despre asta, Mam Gundring?

O soluie care l-ar face s zmbeasc bucuros chiar i pe Tatl Pace,


murmur ea. Am crezut ntotdeauna c Yarvi ar fi un preot capabil. nc o
mai cred. S-a dovedit a fi un om de o iretenie remarcabil.

Asta am constatat i eu.

ns Uthil tot mai ezita, frecndu-i maxilarul i gndindu-se n continuare.

Apoi mama sa i ddu drumul lui Yarvi i urc treptele pn la Jilul Negru,
n timp ce trena de la rochia neagr mtur treptele, dup care ngenunche la
picioarele lui Uthil.

Un rege mre este ndurtor, murmur ea. Te rog, regele meu. Las-m s-
mi pstrez unicul fiu rmas.

Uthil se foi pe locul lui, deschise gura, ns nu scoase niciun cuvnt. Chiar
******ebook converter DEMO Watermarks*******
dac n faa lui Grom-gil-Gorm nu artase nicio urm de team, n faa
mamei lui Yarvi tremura.

Am fost promii unul altuia, odat, spuse ea. Chiar i o respiraie un pic mai
zgomotoas s-ar fi auzit ca un tunet n Sala Zeilor n acel moment, ns toat
lumea i inea respiraia. Toi te-am crezut mort ns zeii te-au adus
napoi, n locul care i aparine de drept i puse blnd mna pe mna lui
plin de cicatrice, pe care i-o inea aezat pe braul Jilului Negru, n timp
ce ochii lui Uthil rmaser fixai pe chipul ei. Dorina mea cea mai arztoare
este ca acea promisiune s fie ndeplinit.

Mama Gundring se apropie uor, vorbind ncet:

Marele Rege i-a propus lui Laithlin s se mrite cu el de mai multe ori, i
nu-i va plcea deloc

Uthil nu se uit la ea. Glasul i sun aspru:

Promisiunea noastr e mai veche dect dorina lui cu mai bine de douzeci
de ani.

ns chiar i azi Bunica Wexen a trimis un oim ca s

Bunica Wexen st n Jilul Negru sau eu? n sfrit, Uthil i ntoarse privirea
spre preoteas. Tu stai. Mama Gundring i pironi privirea n podea. Preotul
nelept convinge, flateaz, aduce argumente, sftuiete, dar preotul nelept
se i supune. Trimite-i Bunicii Wexen pasrea napoi cu o invitaie la nunta
noastr. Uthil i ntoarse mna, n aa fel nct s-i poat ine mna mamei
lui Yarvi n palma-i aspr, bttorit de la ct de mult inuse piatra de frecat.
Tu vei pstra cheia de la trezoreria mea, Laithlin, i vei avea grij de acele
afaceri, la care te-ai dovedit a fi att de priceput.

Bucuroas, zise mama lui Yarvi. i fiul meu?

Regele Uthil se uit ndelung la Yarvi. Apoi ncuviin din cap.

******ebook converter DEMO Watermarks*******


El i va relua locul ca ucenic al Mamei Gundring.

i, dintr-o singur lovitur, reui s par i sever, i ndurtor, n acelai timp.

Yarvi respir uurat.

n sfrit, Gettlandul are un rege cu care se poate mndri, spuse el. i voi
mulumi Mrii Mam n fiecare zi pentru c te-a trimis napoi din adncuri.

Apoi i ndrept spatele i plec pe urmele lui Grom-gil-Gorm, prsind


ncperea. Zmbi, ignornd lurile n derdere, batjocurile i murmurele i,
dei de obicei i ascundea mna beteag n mnec, acum o ls s atrne
mndru. n comparaie cu arcurile din Vulsgard, cu rnile fcute de biciul lui
Trigg sau cu frigul i foamea ndurate prin gheurile fr de sfrit, dispreul
unor proti era ceva ce putea fi ndurat cu uurin.

Cu puin ajutor din partea celor dou mame ale sale, care avusese fiecare
motivele ei, fr ndoial, Yarvi iei nevtmat din Sala Zeilor. Un proscris
schilod din nou, legat acum de preoie. Acolo unde i era locul.

Cercul se nchisese. ns plecase de acolo biat i se ntorsese brbat.

Morii erau ntini pe lespezi reci ntr-o pivni rece de sub stnc. Yarvi nu
venise aici ca s-i numere. Destul de muli. Asta era tot ce conta. Rezultatul
planurilor sale minuioase. Consecina jurmntului su pripit. Fr chipuri,
doar giulgiuri sub care se ghiceau nasuri, brbii, picioare. Nu exista nicio
modalitate de a-i da seama care erau ucigaii tocmii de mama sa i care erau
vitejii rzboinici ai Gettlandului. Probabil c, dup ce trecuser prin Ultima
Poart, nu mai exista nicio diferen ntre ei.

ns Yarvi tia care este cadavrul lui Jaud. Prietenul su. Camaradul su de la
vsl. Omul care spase o crare pentru el prin zpad, pentru a-l putea
urma. Cel a crui voce blnd l ndemnase cte o tragere pe rnd, n timp ce el

******ebook converter DEMO Watermarks*******


nsui se opintea cu vsla. Care-i asumase lupta lui Yarvi ca i cum fusese i a
lui, dei el nu era un lupttor. Era cel alturi de care sttea Sumael, cu pumnii
ncletai pe lespede i cu faa-i ntunecat, luminat acum pe o parte de
flacra plpitoare a unei lumnri.

Mama ta mi-a gsit un loc pe o corabie, zise ea, fr s-i ridice privirea, cu o
blndee n glas cu care el nu era deloc obinuit.

Navigatorii buni sunt ntotdeauna foarte cutai, zise Yarvi.

Doar zeii tiau, ns i lui i-ar fi trebuit unul pentru a-i arta calea pe care s-o
urmeze.

Plecm spre Skekenhouse la prima gean de lumin, apoi mai departe.

Spre cas? ntreb el.

Sumael nchise ochii, apoi ncuviin din cap, cu un zmbet firav n colul
gurii.

Acas.

Nu i se pruse atrgtoare cnd o vzuse pentru prima dat, ns acum i se


prea frumoas. Att de frumoas, nct nu-i putea muta privirea de la ea.

Ai luat n considerare dac, probabil ai putea rmne?

Yarvi se ura i pentru c pusese ntrebarea. Pentru c o fcea s-i refuze


propunerea. Oricum, el era legat de preoie acum. Nu putea s-i ofere nimic.
Iar trupul lui Jaud sttea acum ntre ei, o barier care nu putea fi depit.

Trebuie s plec, spuse ea. De-abia mi mai amintesc cine eram nainte.

i el putea spune acelai lucru despre el.

Cu siguran, ceea ce conteaz este cine eti acum.

******ebook converter DEMO Watermarks*******


De-abia dac reuesc s-mi dau seama. i, de altfel, Jaud a fost cel care m-a
crat prin zpad. Mna i se ndrept spre giulgiu, ns, spre uurarea lui
Yarvi, ea o ls s cad la loc. Cel puin, pot s-i duc cenua. O s i-o las n
satul lui. Poate chiar voi bea ap din fntna lui. S beau ap pentru amndoi.
Ea nghii n sec i dintr-odat, fr s-i dea seama de ce, Yarvi simi cum l
cuprinde o furie rece. De ce s nu mai reueti s bei cea mai dulce ap din

El a ales s rmn, se rsti Yarvi.

Sumael ncuviin ncet din cap, fr s-i ridice privirea.

Cu toii am ales asta.

Nu eu l-am obligat.

Nu.

Ai fi putut pleca i l-ai fi putut lua i pe el cu tine, dac ai fi insistat.

Acum ea i ridic ochii, ns n privirea ei nu se afla nicio urm din furia pe


care el tia c-o merita, ci doar partea ei de vin.

Ai dreptate. Asta va fi povara pe care va trebui s-o port toat viaa.

Yarvi privi n alt parte i ochii i se umplur brusc de lacrimi. O seam de


lucruri ndeplinite, o seam de alegeri fcute, i fiecare din ele pruse a fi rul
cel mai mic posibil, ns, fr s-i dea seama cum se ajunsese aici. Ar putea fi
sta binele tuturor?

Nu m urti? opti el.

Am pierdut un prieten. Nu vreau s mai pierd nc unul. i-i aez cu


blndee o mn pe umr. Nu prea m pricep s-mi fac noi prieteni.

El i aez palma peste mna ei, dorindu-i s-o poat lsa mai mult acolo.
Ciudat, cum realizezi ct de mult i doreti s ai un lucru de-abia atunci cnd

******ebook converter DEMO Watermarks*******


i dai seama c nu-l poi avea.

Nu dai vina pe mine? opti el.

De ce a face-o? l mai strnse de umr pentru ultima oar, n semn de


desprire, apoi i ddu drumul. E mai bine dac o faci tu.

******ebook converter DEMO Watermarks*******


Unii sunt salvai

M bucur c ai venit, zise Yarvi. Rmn rapid fr prieteni.

M bucur c am venit, zise Rulf. Pentru tine i pentru Ankran. Nu pot


spune c mi-a plcut ticlosul la slbnog pe cnd era magazioner, ns, n
final, m-am nclzit alturi de el. Rnji la Yarvi, ceea ce-i fcu s se mite coaja
de la rana de deasupra ochiului. De unii oameni te apropii imediat, ns de
cei de care te apropii mai greu rmi cu adevrat apropiat. S lum nite
sclavi.

Urmar murmure, mormituri i zdrngnit de lanuri, n timp ce marfa se


ridica n picioare pentru a fi inspectat, iar fiecare pereche de ochi arta un
amestec de ruine, de team, de speran sau de lips de speran, i Yarvi se
trezi frecndu-i uor cicatricele abia vizibile de pe gt, acolo unde avusese
propria-i zgard. Duhoarea locului i copleea simurile i readucea la
suprafa amintiri pe care ar fi preferat s le uite. Ciudat, ct de repede se
reobinuise s respire aer curat.

Prine Yarvi! Proprietarul se grbi s ias din ntunericul din spate, un


brbat corpolent cu o fa cu piele moale i palid, vag familiar. Cineva din
procesiunea ce se ploconise n faa lui Yarvi la ridicarea tumulului tatlui su.
Acum avea ansa s se ploconeasc nc o dat.

Nu mai sunt prin, spuse Yarvi, ns de ce nu? Eti Yoverfell?

Negustorul de sclavi se umfl n pene de mndrie cnd fu recunoscut.

Chiar eu, i sunt profund onorat de vizita ta! A putea afla ce fel de sclavi

Numele Ankran i sun ct de ct cunoscut?

Ochii negustorului se mutar rapid la Rulf, care sttea acolo, masiv i cu un


aspect sumbru, cu degetele mari nfipte sub catarama din argint la care avea
******ebook converter DEMO Watermarks*******
prins sabia.

Ankran?

Trebuie s-i mprosptez memoria, aa cum duhoarea magazinului tu mi-


a mprosptat-o pe a mea. Ai vndut un brbat pe nume Ankran, apoi ai
extorcat bani de la el, pentru a-i ine n via soia i copilul.

Yoverfell i drese glasul.

N-am nclcat nicio lege

i nici eu nu voi nclca atunci cnd i voi verifica registrele.

Chipul negustorului i pierdu culoarea.

Nu-i datorez nimic

Yarvi chicoti.

Mie? Nu. ns mamei mele, Laithlin, cea care n curnd va deveni din nou
Regina de Aur a Gettlandului i pstrtoarea cheii de la trezorerie neleg
c ei i datorezi cte ceva?

Mrul lui Adam de la gtul costeliv al negustorului se mic greoi cnd


ncerc s nghit.

Sunt cel mai umil servitor al reginei

Ba chiar te-a numi sclavul ei. Chiar dac ai vinde tot ce ai, tot n-ai reui s-i
napoiezi tot ce-i datorezi.

Atunci, i sclavul ei, de ce nu? Yoverfell pufni amrt. Din moment ce te


preocup afacerile mele, din cauza datoriei pe care o am fa de ea am ajuns
s storc tot ce se putea de la Ankran. N-am vrut s-o fac

ns ce-i doreai tu nu mai avea importan, zise Yarvi. Ct de nobil.


******ebook converter DEMO Watermarks*******
Ce vrei?

Hai s ncepem cu femeia i cu copilul ei.

Foarte bine.

Cu ochii n pmnt, negustorul i tri paii n ntuneric. Yarvi se uit la


Rulf, iar btrnul rzboinic i arcui sprncenele, n timp ce sclavii i
urmreau tcui. Lui Yarvi i se pru chiar c unul din ei zmbea.

Nu era sigur la ce se atepta. Frumusee orbitoare sau graie uluitoare, ori


ceva care s-l emoioneze profund. ns familia lui Ankran era o pereche
obinuit. Bineneles, majoritatea arat ca nite oameni obinuii pentru cei
care nu-i cunosc. Mama era mic de statur i slbu, cu o privire sfidtoare.
Fiul avea prul nisipiu, la fel ca tatl su, i-i inea ochii n pmnt.

Yoverfell i grbi s mearg mai departe i ncepu s-i frng minile nervos.

Sntoi i bine ngrijii, aa cum am promis. Sunt ai ti, desigur, daruri,


nsoii de complimentele mele.

Poi s-i pstrezi complimentele, spuse Yarvi. Acum vei strnge totul i-i
vei muta afacerea n Vulsgard.

n Vulsgard?

Da. Acolo sunt o mulime de negustori de sclavi, o s te simi ca acas.

Dar de ce?

Ca s poi ine sub observaie activitatea lui Grom-gil-Gorm. S cunoti casa


dumanului tu mai bine dect o cunoti pe-a ta, aa am auzit spunndu-se.

Rulf mormi aprobator, pufni i-i mic degetele pe sub catarama de la


centura sabiei.

******ebook converter DEMO Watermarks*******


Ori asta, zise Yarvi, sau vei vndut ca sclav n interiorul propriului tu
magazin. Ce alegi, ia zi?

Yoverfell i drese glasul.

Voi face pregtirile necesare.

Repede, zise Yarvi, i se grbi s ias din duhoarea acelui loc, pentru a putea
respira aer curat, cu ochii nchii.

Atunci, tu eti noul proprietar?

Soia lui Ankran sttea alturi de el, cu un deget bgat sub zgard.

Nu. M numesc Yarvi, iar el e Rulf.

Am fost prieteni cu soul tu, zise Rulf, ciufulind prul biatului, fcndu-l
s se simt stnjenit.

Unde? ntreb ea. Unde este Ankran?

Yarvi nghii n sec, ntrebndu-se cum s-i dea vetile, cutnd cuvintele
potrivite

Mort, zise Rulf, simplu.

mi pare ru, spuse Yarvi. A murit salvndu-mi mie viaa, ceea ce i mie mi
se pare o afacere proast. ns voi suntei liberi.

Liberi? murmur ea.

Da.

Nu vreau s fim liberi, vreau s avem ce ne trebuie.

Yarvi clipi, netiind ce s spun, apoi gura i se deschise, ntr-un zmbet


nesigur. Nu-i dorise niciodat mai nimic pentru el nsui.

******ebook converter DEMO Watermarks*******


A putea avea nevoie de o servitoare, dac eti dispus s lucrezi.

Am fost servitoare de cnd m tiu, spuse ea.

Yarvi se opri n dreptul atelierului unui fierar i arunc o moned pe un


suport acoperit cu ustensile pentru fcut cizme. Una din noile monede, un
model nou rotund i perfect, avnd tanat pe una din fee chipul
ncruntat al mamei sale.

Desf-le zgrzile, zise el.

Familia lui Ankran nu spuse nimic n semn de mulumire pentru eliberare,


ns zdrngnitul ciocanului pe dalt era o mulumire suficient pentru
Yarvi. Rulf i privea, inndu-i un picior pe un zid jos i antebraele
ncruciate, aezate pe genunchi.

Nu m pricep s judec ce e corect i ce nu.

Cine se pricepe?

ns ai fcut un lucru bun.

Nu lsa pe nimeni s afle despre asta, mi-ar putea ruina reputaia. Yarvi
vzu o btrn ce se uita la el din partea cealalt a pieei, iar el i zmbi,
fcndu-i cu mna, apoi o vzu plecnd, trindu-i paii i mormind. Se
pare c am devenit personajul negativ al acestei piese.

Dac viaa m-a nvat ceva, aceea e c nu exist personaje negative. Doar
oameni, ncercnd s fac ce e mai bine.

Ce am ncercat s fac mai bine s-a transformat ntr-un dezastru.

S-ar fi putut transforma n ceva i mai ru. Rulf plesci din limb i scuip.
i eti tnr. Mai ncearc. Poate te vei descurca mai bine.

Yarvi l privi pe btrnul rzboinic printre pleoapele lsate.

******ebook converter DEMO Watermarks*******


Cnd ai devenit nelept?

Am fost ntotdeauna neobinuit de introvertit, ns propria ta deteptciune


te-a orbit.

O greeal obinuit de-a regilor. Sper c sunt suficient de tnr pentru a


nva i ce este modestia.

E bine c cel puin unul din noi este tnr.

i ce vei face cu anii care i-au mai rmas? ntreb Yarvi.

Aa cum m ateptam, mreul Rege Uthil mi-a oferit un post n garda sa.

Mirosul onoarei. O s accepi?

L-am refuzat.

L-ai refuzat?

Onoarea e premiul prostului i am impresia c Uthil este genul de stpn


care va avea ntotdeauna parte de servitori mori n jurul su.

Din ce n ce mai nelept, spuse Yarvi.

Pn de curnd, am considerat c viaa mi s-a plafonat, ns acum, c-mi


ncepe din nou, nu vreau s mi-o scurtez. Yarvi se uit ntr-o parte, iar Rulf i
mut i el privirea nspre el. M-am gndit c i-ar putea fi de folos un
camarad.

Mie?

Ce n-ar putea realiza mpreun un preot cu o mn i un rebel care i-a


depit perioada de glorie cu cincisprezece ani?

Zgarda de la gtul fiului lui Ankran ced dup o ultim lovitur i acesta se
ridic n picioare, clipind uimit, frecndu-se pe gt, iar mama lui l lu n
******ebook converter DEMO Watermarks*******
brae i-l srut pe pr.

Nu am rmas singur, murmur Yarvi.

Rulf l nconjur cu o mn i-l strnse puternic, tindu-i rsuflarea.

Nu ct sunt eu n via, camarade.

Era un eveniment foarte important.

Multe din familiile puternice ce locuiau n inuturile mai ndeprtate ale


Gettlandului vor fi suprate din cauz c vestea despre ntoarcerea regelui
Uthil ajunsese la ei cu puin timp nainte de cstoria lui cu Laithlin,
privndu-le astfel de ansa de a li se remarca importana la un eveniment ce
va rmne pentru mult timp n memoria ntregii ri.

Fr ndoial, atotputernicul Mare Rege, de pe tronul su din Skekenhouse,


fr a uita-o i pe atotcunosctoarea Bunic Wexen ce sttea permanent
alturi de el, nu vor fi foarte ncntai la auzul vetii, aa cum inuse neaprat
s evidenieze Mama Gundring.

ns mama lui Yarvi ignorase toate aceste obiecii cu o fluturare a minii i


zisese c suprarea lor nu nsemna nimic pentru ea. Era din nou Regina de
Aur. Odat ce-i spusese cu voce tare inteniile, acestea erau ca i ndeplinite.

Aa c statuile din Sala Zeilor erau mpodobite cu ghirlande din primele flori
aprute n acea primvar, iar cadourile de nunt erau aezate unele pestre
celelalte n spatele Jilului Negru, ntr-o grmad plin de culori iptoare, n
timp ce oamenii se nghesuiser sub cupol ca nite oi pe timpul iernii,
fcnd ca aerul s devin ceos i irespirabil.

Cuplul binecuvntat i cnta promisiuni unul altuia n faa zeilor i a


oamenilor, iar razele de lumin ce ptrundeau prin cupol se reflectau,
aruncnd flcri, n armura lustruit a regelui i n superbele bijuterii ale
******ebook converter DEMO Watermarks*******
reginei i toi aplaudau, dei, dup prerea lui Yarvi, vocea lui Uthil nu suna
prea grozav, iar a mamei sale nu suna nici ea cu mult mai bine. Apoi Brinyolf
ngn cea mai elaborat binecuvntare ce fusese vreodat auzit n acea sal
sfnt, n timp ce Mama Gundring se cocoa din ce n ce mai nelinitit peste
toiagul ei, iar toate clopotele din ora fceau s rsune un cntec de nunt i
de veselie.

Oo, fericit zi!

Cum putea Uthil s nu fie mulumit? Avea Jilul Negru i cea mai bun soie
din lume, pe care orice brbat i-ar fi dorit-o, rvnit pn i de Marele Rege
nsui. Cum putea Laithlin s nu fie ncntat? Avea din nou la gt preioasa
cheie de la trezoreria Gettlandului, iar preoii cultului Zeiei Unice i se
terseser din minte, dup ce fuseser mnai cu biciul prin tot oraul i
izgonii pe mare. Cum puteau locuitorii Gettlandului s nu se bucure? Aveau
un rege de fier i o regin de aur, conductori de ncredere, de care puteau fi
mndri. Conductori cu voci nu prea grozave, probabil, ns care aveau cte
dou mini fiecare.

ns, dei toi erau fericii sau, poate, tocmai de aceea , Yarvi nu se putea
bucura pe deplin pentru nunta mamei sale, aa cum nu o fcuse nici la
incinerarea tatlui su. Acel eveniment la care Yarvi nu putuse s nu
participe. Dac cineva l-ar fi vzut ncercnd s se furieze acum, fr
ndoial c nu s-ar fi ntristat prea tare.

Vremea de afar se potrivea mult mai bine cu dispoziia lui, mai bine dect i
se potrivea cldura cu arom de petale de flori dinuntru. Astzi vntul
scormonitor btea dinspre mare i gemea printre parapetele citadelei,
biciuindu-l pe Yarvi cu o ploaie srat, n timp ce hoinrea pe treptele uzate
i pe aleile pustii.

O vzu de la mare distan, pe acoperiul Slii Zeilor, mbrcat cu haine


mult prea subiri, udate de ploaie, cu prul fluturndu-i furios n vnt. O
vzu la timp. Ar fi putut hoinri prin alt parte i ar fi putut gsi un alt loc

******ebook converter DEMO Watermarks*******


pentru a se uita ncruntat la cer. ns picioarele l purtaser ctre ea.

Prine Yarvi, rosti ea cnd el se apropie, rupndu-i cu dinii o bucat de


unghie de la degetul mare i scuipndu-o n vnt. Ce onoare.

Yarvi oft. Deja devenise un clieu obositor n ultimele zile.

Nu mai sunt prin, Isriun.

Nu? Mama ta este regin din nou, nu-i aa? N-are ea, agat de un lan la
gt, cheia de la trezoreria Gettlandului? Mna i se ndrept spre piept, unde
nu se mai afla nicio cheie, niciun lan, absolut nimic. Ce este fiul unei regine,
dac nu un prin?

Un prost schilod? murmur el.

Asta erai cnd ne-am ntlnit prima dat i asta o s rmi pentru
totdeauna. Fr s mai adaug c i fiul unui trdtor.

Atunci avem mai multe n comun ca niciodat, o repezi Yarvi, i-o vzu
cum pli, ceea ce-l fcu s regrete imediat.

Dac lucrurile s-ar fi desfurat un pic altfel, ei doi ar fi putut sta acum plini
de glorie acolo jos, sub cupol. El n Jilul Negru, ea pe un taburet lng el, cu
ochii strlucindu-le, n timp ce ea i-ar fi strns mna beteag cu afeciune,
srutndu-se mai bine dect o fcuser prima oar, aa cum ea i ceruse
atunci cnd el s-ar fi ntors

ns lucrurile stteau aa cum stteau. Astzi nu va mai fi niciun srut. Nici


astzi, nici alt dat. El se ntoarse pentru a privi marea zbuciumat, cu
pumnii strni aezai pe parapet.

N-am venit aici ca s ne contrazicem.

Atunci, de ce ai venit?

******ebook converter DEMO Watermarks*******


Am crezut c ar trebui s-i spun, din moment ce Strnse din dini i se
uit n jos, la mna-i beteag, alb acum pe fondul pietrei ude. Din moment
ce, adug n gnd? Din moment ce noi doi eram promii unul altuia? Din
moment ce noi doi am nsemnat odat ceva unul pentru cellalt? Nu reui s
rosteasc aceste cuvinte. Plec spre Skekenhouse. Ca s dau testul pentru
preoie. Nu voi mai avea familie, nici drept din natere i nici soie.

Ea rse n vnt.

i mai multe n comun. Eu nu mai am prieteni, nici zestre i nici tat.


Atunci se ntoarse ca s-l priveasc i ura din ochii ei l fcu s-i fie grea. I-
au aruncat corpul ntr-o mlatin.

Probabil c asta ar fi trebuit s-l bucure pe Yarvi. Visase la asta suficient de


mult timp, canalizndu-i rugciunile i dorina pentru a o duce la
ndeplinire. nclcnd totul, sacrificndu-i prietenii i prieteniile pentru asta.
ns, privind n ochii roii ai lui Isriun, adncii n orbitele ntunecate, nu
simi nicio urm de triumf.

mi pare ru. Nu pentru el, ci pentru tine.

Gura ei se strmb n semn de dispre.

Ce importan crezi c are prerea ta de ru pentru mine?

Niciuna. ns tot mi pare ru. i-i lu minile de pe parapet, ntorcndu-i


spatele logodnicei sale i lund-o n jos pe scri.

Am fcut un jurmnt!

Yarvi se opri. i dorea foarte mult s plece de pe acoperiul la blestemat i


s nu se mai ntoarc acolo niciodat, ns acum i se fcu pielea de gin pe
gt, aa c se ntoarse ctre ea, dei nu-i dorea s-o fac.

Poftim?

******ebook converter DEMO Watermarks*******


Un jurmnt de soare i de lun. Ochii lui Isriun ardeau, n timp ce prul i
biciuia faa. Am jurat n faa Celei Care Judec, n faa Celui Care-i
Amintete i n faa Celei Care Face Noduri. Strmoii mei ngropai
deasupra plajei mi-au fost martori. Cel Care Vegheaz i Cea Care Scrie mi-au
fost martori. Acum mi eti i tu martor, Yarvi. Voi avea o greutate ce m va
apsa i un imbold interior. M voi rzbuna pe ucigaii tatlui meu. Am jurat!

Apoi i apru un zmbet strmb. O imitaie batjocoritoare a celui pe care i-l


artase atunci cnd prsise Sala Zeilor, dup ce fuseser promii unul altuia.

Aa c, vezi tu, i o femeie poate face acelai jurmnt ca i un brbat.

Dac e suficient de proast, zise Yarvi, n timp ce se ntorcea pentru a pleca.

******ebook converter DEMO Watermarks*******


Rul cel mai mic

Soarele Mam zmbea, n timp ce se scufunda dincolo de marginea lumii, n


seara n care Fratele Yarvi se ntoarse acas.

Prima zi de var, aa cum o declaraser gettlanderii, n timp ce pisicile se


lfiau pe acoperiurile fierbini ale oraului Thorlby, psrile de mare ipau
lenee unele la altele i o briz blnd aducea cu ea un miros srat pe pantele
abrupte i-l purta cu ea n case prin ferestrele deschise.

La fel cum l purta cu ea, prin ua deschis, i n camerele Mamei Gundring,


n timp ce Yarvi se lupta cu zvorul greu, chinuindu-se s-l trag cu mna-i
beteag.

Vagabondul se ntoarce, zise btrna preoteas, lsndu-i cartea deoparte i


strnind un nor de praf.

Mam Gundring.

Yarvi se nclin adnc i-i ntinse o ceac.

i mi-ai adus ceai. Ea nchise ochii, inspirnd aburul, apoi sorbi i nghii.
Faa ei ridat se destinse ntr-un zmbet, care-l fcea ntotdeauna pe Yarvi
extrem de mndru. Lucrurile n-au mai fost la fel fr tine.

Cel puin, n ceea ce privete ceaiul, categoric.

Deci ai trecut testul?

Te-ai ndoit vreodat?

Eu nu, Frate Yarvi, eu nu. i totui, pori o sabie. Ea se uit ncruntat la


sabia lui Shadikshirram, bgat ntr-o teac, la brul lui Yarvi. O vorb bun
respinge toate loviturile.

******ebook converter DEMO Watermarks*******


Port asta din alte motive. mi aduce aminte de unde am venit. Un preot l
are alturi pe Tatl Pace, ns un preot bun este prieten i cu Mama Rzboi.

Mda! Destul de adevrat. Mama Gundring i fcu semn cu mna s se aeze


pe taburetul din partea cealalt a sobei. Cel pe care Yarvi obinuia s stea
deseori, urmrind cu mare atenie povetile btrnei preotese, nvnd alte
limbi, nvnd despre istorie, despre ntrebuinrile plantelor i despre
maniera potrivit n care trebuie s-i vorbeti unui rege. Oare doar cteva
luni trecuser de cnd sttuse ultima dat aici? ntr-o lume diferit, da, aa se
prea. ntr-un vis.

Iar acum se trezise.

M bucur c te-ai ntors, zise Mama Gundring, i nu doar datorit ceaiului


pe care ai nvat s-l faci. Avem multe de realizat n Thorlby.

Nu cred c oamenii de aici m iubesc.

Mama Gundring ignor remarca, ridicnd din umeri.

Deja au uitat. Poporul are memoria scurt.

Misiunea unui preot este s-i aminteasc.

i s dea sfaturi, s vindece, s spun adevrul i s-i aminteasc pasajele


secrete, s gseasc rul cel mai mic i s-l pun n balan cu binele suprem,
s netezeasc drumul pentru Tatl Pace n toate limbile, s depene poveti

S-i spun i eu o poveste?

Ce fel de poveste, Frate Yarvi?

O poveste despre snge i dezmgire, despre bani i despre crim, despre


trdare i despre putere.

Mama Gundring ncepu s rd i sorbi din nou din ceac.

******ebook converter DEMO Watermarks*******


Singurul gen de poveste care mi place. Are i elfi n ea? Dragoni? Troli?

Yarvi scutur din cap.

Oamenii fac n ea tot rul de care avem nevoie.

Adevrat, din nou. Este ceva despre care ai auzit povestindu-se n


Skekenhouse?

Parial. Am lucrat mult timp la aceast poveste. nc din noaptea n care a


murit tatl meu. ns acum cred c am i un nceput, i un sfrit pentru ea.

Cunoscndu-i talentele, chiar cred c va fi o poveste pe cinste.

Te va captiva, pur i simplu, Mam Gundring.

Atunci, ncepe!

Yarvi se aplec puin, uitndu-se la flcri, frecndu-i palma strmb cu


degetul mare. O tot repetase nc de cnd trecuse testul, dup ce renunase la
dreptul din natere i fusese primit n cadrul preoimii. nc de cnd srutase
obrazul Bunicii Wexen, privind-o drept n ochi, gsindu-i mai strlucitori i
mai hulpavi ca niciodat, i cunoscnd ntregul adevr.

Cred c nu prea tiu de unde s ncep.

Ia-o uor. Hai s ne pregtim pentru cadrul de desfurare.

Folositor sfat, zise Yarvi. ns sfaturile tale au fost ntotdeauna folositoare.


Deci un Mare Rege trecut binior de prima tineree, o bunic din cadrul
preoimii trecut i ea binior de prima tineree, avizi de putere, aa cum toi
cei puternici sunt mereu, s-au uitat la nord de Skekenhouse i au vzut acolo
o ameninare la adresa poziiei lor de maiesti supreme. i au vzut acolo nu
un brbat puternic ce mnuia fierul i oelul, ci o femeie puternic, ce mnuia
aurul i argintul. O Regin de Aur, care inteniona s bat monede cu aceeai
greutate, astfel nct tot comerul din jurul Mrii Sfrmate s se realizeze cu
******ebook converter DEMO Watermarks*******
ajutorul monedelor ce vor avea faa ei tanat pe ele.

Mama Gundring se aez mai confortabil, n timp ce ridurile de pe faa ei se


adncir i mai mult, cntrind cele auzite.

Povestea asta are o smn de adevr n ea.

Cele mai bune poveti au. Tu m-ai nvat asta. Acum, c ncepuse,
cuvintele se succedau cu repeziciune. Marele Rege i preoteasa lui i-au vzut
negustorii cum prseau cheiurile de acolo pentru cele ale reginei din nord,
n timp ce veniturile le scdeau de la lun la lun, iar puterea le scdea i ea
odat cu ele. Trebuiau s acioneze. ns s ucid o femeie care putea s
stoarc aur i din aer? Nu. Soul ei era prea mndru i prea plin de furie ca s
se poat negocia cu el. Trebuia ucis, deci, iar regina s-ar fi prbuit i ea de pe
piedestalul ei nalt, pentru ca ei s-o poat lua la ei, iar ea s stoarc aur pentru
ei. sta le era planul.

S ucid un rege? murmur Mama Gundring, privindu-l insistent pe Yarvi


pe deasupra marginii cetii.

El ridic din umeri.

Aa ncep povetile astea de multe ori.

ns regii sunt precaui i bine pzii.

i mai ales acesta. Aveau nevoie de cineva n care el avea ncredere. Yarvi se
aplec i mai mult, focul nclzindu-i acum faa. Aa c au trimis un oim cu
aripile din bronz cu un mesaj. Regele trebuie s moar. i l-au trimis la
preoteasa lui.

Mama Gundring clipi i nghii ncet o alt gur de ceai.

O sarcin foarte dificil, pe care s-o ncredinezi unei preotese, s-l ucid pe
omul pe care a jurat s-l slujeasc.

******ebook converter DEMO Watermarks*******


ns nu tot ea a jurat s-i slujeasc i pe Marele Rege i pe bunica ei?

Cu toii am fcut-o, opti Mama Gundring. Printre alii, i tu, Frate Yarvi.

Oo, eu am fcut jurminte dintotdeauna: de-abia mai tiu pe care trebuie s


le onorez. Iar preoteasa asta a avut aceeai dilem, ns dac un rege st ntre
zei i oameni, Marele Rege Suprem st ntre zei i regi i, de curnd, a nceput
s se cread chiar mai important dect att. Ea tia c el nu putea fi refuzat.
Aa c a urzit un plan. S-i nlocuiasc regele cu un frate de-al acestuia ceva
mai nelegtor. S ndeprteze din cale orice motenitor cauzator de
probleme. S dea vina pe un duman tradiional din Nordul ndeprtat, unde
i ideea de civilizaie este o noiune total necunoscut. S spun c un
porumbel a venit cu o ofert de pace din partea unei alte preotese i s-l
atrag pe acest rege imprudent ntr-o ambuscad

Probabil c sta a fost rul cel mai mic, rosti Mama Gundring. Poate c
trebuia s se ntmple aa, altfel Mama Rzboi i-ar fi ntins aripile
nsngerate pe ntreaga suprafa a Mrii Sfrmate.

Rul cel mai mic i binele suprem. Yarvi inspir adnc, ceea ce pru s-i
cauzeze dureri n piept, i se gndi la psrile negre ce clipiser la el din cuca
surorii Owd. Numai c preoteasa pe care se d vina n-a folosit niciodat
porumbei. Doar corbi.

Mama Gundring se opri cu ceaca n mn, uitnd s-o mai duc la gur.

Corbi?

De cele mai multe ori lucrurile mrunte peste care se sare ne ncurc
planurile i ni le nruie.

Oo, un detaliu cauzator de probleme. Ochiul Mamei Gundring se zbtu n


timp ce privi n jos la ceaca de ceai, aa c lu o nghiitur lung, stnd
amndoi aa, n tcerea ntrerupt doar de pocnetul jucu al focului i de
scnteile ce pluteau alene ntre ei. Eram convins c vei descurca iele

******ebook converter DEMO Watermarks*******


planului n timp, zise ea. ns nu chiar att de repede.

Yarvi pufni.

Nu nainte ca eu s mor la Amwend.

Aia n-a fost alegerea mea, zise btrna preoteas. Cea care i fusese
ntotdeauna ca o mam. Tu trebuia s dai testul, s renuni la dreptul tu din
natere, iar n timp s-mi iei locul, aa cum amndoi plnuiserm de mult.
ns Odem n-a avut ncredere n mine. A fcut mutarea prea devreme. N-am
putut s-o opresc pe mama ta s te instaleze n Jilul Negru. Oft amarnic. Iar
Bunica Wexen n niciun caz n-ar fi fost mulumit cu acest rezultat.

Aa c m-ai lsat s cad n capcana lui Odem.

Cu cel mai profund regret. Am considerat c este rul cel mai mic. Aez
ceaca goal lng ea. Cum se termin aceast poveste, Frate Yarvi?

Deja s-a terminat. Cu cel mai profund regret. i ridic privirea din flcri,
privind-o acum n ochi. i acum sunt Printele Yarvi.

Btrna preoteas i ncrunt privirea, nti uitndu-se la el, apoi la ceaca pe


care el i-o adusese.

Rdcin de limb neagr?

Am fcut un jurmnt, Mam Gundring, s m rzbun pe ucigaii tatlui


meu. Oi fi eu o jumtate de om, dar am fcut un jurmnt ntreg.

i atunci flcrile din sob plpir, aruncnd reflexii de lumin portocalie n


recipientele din sticl de pe rafturi.

Ai tatlui i ai fratelui tu, croncni Mama Gundring. Pe Odem i pe


oamenii lui. i pe atia alii. Iar acum Ultima Poart se deschide pentru
mine. Toate din cauza monedelor.

******ebook converter DEMO Watermarks*******


Ea clipi i se ntoarse cu faa la foc, iar Yarvi se ridic i o apuc blnd de
braul stng, strecurndu-i o pern la spate cu mna dreapt i aeznd-o cu
mare grij napoi n scaunul ei.

Se pare c monedele au un efect mortal.

mi pare ru, opti Mama Gundring, n timp ce ncepea s respire din ce n


ce mai greu.

i mie mi pare ru. N-o s gseti un om cruia s-i par mai ru ca mie n
tot Gettlandul.

Nu prea cred. Ea schi un zmbet. Vei deveni un preot foarte capabil,


Printe Yarvi.

O s ncerc, zise el.

Ea nu-i mai rspunse.

Yarvi inspir adnc i-i nchise ochii btrnei, ncrucindu-i minile n poal
i aezndu-se greoi i obosit napoi pe taburetul su, plin de regrete. nc
mai edea pe el cnd ua se deschise larg i o siluet bocni n jos pe trepte,
fcnd mnunchiurile de plante uscate s se legene ca nite spnzurai n
spatele lui.

Unul din rzboinicii foarte tineri, care de-abia trecuse testul. Mai tnr chiar
i dect Yarvi, stnd aa sub arcad, n timp ce lumina flcrilor i dansa pe
faa fr barb.

Regele Uthil cere s aib o ntrevedere cu preotul su, spuse el.

Chiar aa? Yarvi apuc toiagul Mamei Gundring cu degetele de la mna


sntoas. Toiagul su, simind n mn metalul rece fcut de elfi.

Se ridic.

******ebook converter DEMO Watermarks*******


Spune-i regelui c vin imediat.

******ebook converter DEMO Watermarks*******


Mulumiri

Ca de obicei, celor patru, fr de care:

Bren Abercrombie,
pe care l dor ochii de ct a citit citit cartea aceasta.
Nick Abercrombie,
pe care l dor urechile de ct m-a auzit povestindu-i
despre ea.
Rob Abercrombie,
pe care l dor degetele de ct a rsfoit-o.
Lou Abercrombie,
pe care o dor braele de ct m-a susinut.

Apoi, pentru c nimeni nu e singur pe lume, mai ales cel de fa, cele mai
profunde mulumiri:

Pentru c a sdit smna acestei idei: Nick Lake


Pentru c a avut grij ca ramura s se transforme ntr-un
copac: Robert Kirby
Pentru c a avut grij ca n acest copac s creasc fructe de
aur: Jane Johnson

Apoi, pentru c metafora fructelor de aur a luat-o pe alt drum, tuturor celor
care m-au ajutat s le realizez, s le scot pe pia, s le public, s le fac
reclam, s le ilustrez, s le traduc i, mai presus de toate, s-mi vnd crile,
oriunde s-ar afla n lumea larg, dar, mai ales: pentru Natasha Bardon, Emma
Coode, Ben North, Tricia Narwani, Jonathan Lyons i Ginger Clark.

Artitilor care au fcut posibil imposibila provocare de a m face s art

******ebook converter DEMO Watermarks*******


elegant: lui Nicolette i lui Terence Caven, lui Mike Bryan i lui Dominic
Forbes.

Pentru entuziasmul i pentru susinerea inepuizabile, indiferent de vreme:


lui Gillian Redfearn.

i tuturor scriitorilor cu care m-am ntlnit pe internet, la bar sau chiar, de


cteva ori, n paginile scrise ale crilor, care mi-au fost de ajutor, care mi-au
dat sfaturi, care m-au fcut s rd i care mi-au furnizat o mulime de idei
demne de a fi furate.

V tii voi care suntei

******ebook converter DEMO Watermarks*******


Note

1 - Garnitur metalic central a unui scut (n.tr.).

2 - Ornamentaie (din lemn) montat la prora unor nave cu pnze (n.tr.).

******ebook converter DEMO Watermarks*******

Evaluare