Sunteți pe pagina 1din 284

PASIUNILE INIMII

STEPHANIE LAURENS

PROLOG
Aprilie 1829,Taverna The Green Man
Cartierul vechi,Edinburgh
-Dup cum am discutat mai nainte,domnule Scrope,solicitarea mea este de
actualitate.V-am cerut s o rpii pe domnioara Eliza Cynster de la Londra i s
mi-o predai aici,la Edinburgh.McKinsey-nc i zicea aa,cci,la urma urmelor,
era un nume de mprumut foarte bun-se tolni ntr-un separeu din fundul
tavernei slab luminateflndreptndu-i privirea ctre brbatul aezat de partea
cealalt a mesei.Ai avut la dispoziie dou sptmni pentru a studia situaia i
pentru a face planuri.Singura problem care mai rmne este dac mi-o poi
preda pe Eliza Cynster,teafr i nevtmat,sau ba.Scrope,cu prul lui negru i
cu ochii ntunecai,cu chipul lui lung cu trsturi arogante,l fix cu privirea.
-Dup ce m-am gndit ndelung,cred c putem face afaceri mpreun,domnule.
-Serios?
McKinsey i plec privirea spre degetele care se plimbau pe buza unui pahar de
bere.Ce fcea? Nu avea ctui de puin ncredere n Scrope,i,cu toate astea,iat
c negocia cu el.Nedumerirea lui era autentic,dei Scrope avea s o considere,
cu siguran,un iretlic,convins c McKinsey i arta nencrederea ca s scad
preul.n realitate,McKinsey se gndea c Scrope avea anse de reuit;de asta se
afla acolo,angajnd un gentleman-cci asta era Scrope-cunoscut n rndul celor
bogai,mai cu seam al aristocrailor,ca fiind persoana care,n schimbul unei
taxe,putea face s dispar rudele incomode.De-a dreptul spus,Scrope era
specialist n rpiri i-n crime.Umbla vorba c nu ddea gre niciodat,ceea ce
explica n parte preul lui exorbitant.Un pre pe care,cu toat ezitarea lui,
McKinsey era pregtit s-1 plteasc-chiar dublu-pentru ca Eliza Cynster s
ajung n minile lui.Ridicndu-i paharul,sorbi o gur,apoi l privi pe Scrope.
-i cum vrei s nfptuieti rpirea domnioarei Cynster? Scrope se aplec
nainte,cu braele ntinse pe mas;ndoindu-i minile,i cobor glasul,chiar dac
nu mai era nimeni prin preajm care s-i poat auzi.
-Dup cum ai prevzut,ca urmare a recentei tentative de rpire a domnioarei
Heather Cynster,Eliza Cyster este inut sub paz strict i permanent.Paza
respectiv e asigurat de fraii i verii ei,lucru care nu ne ajut deloc-o
sptmn ntreag nu i-a fcut deloc apariia n public,nici mcar pentru
deplasrile personale uzuale,fr ca unul sau doi dintre domnii sus-menionai
s-i dea trcoale.Familia Cynster nu se bazeaz pe un amrt de lacheu s le
pzeasc fata.Scrope fcu o pauz,iar ochii lui ntunecai ncercar s descifreze
ce se ascunde n spatele ochilor luminoi ai lui McKinsey.Ca s fiu sincer,
singurul mod de a pune mna pe Eliza Cynster e s nscenm un soi de
ambuscad.Ceea ce,desigur,va implica riscul de a rni i pe altcineva n afar de
cei care o pzesc.Dac fora e singura noastr opiune,nu pot garanta sigurana
domnioarei pn n clipa n care ajunge la mine.
-Nu.Tonul plat al vocii lui McKinsey sublinie fr echivoc dezaprobarea.
-Fr nici un fel de violen.Nici asupra fetei,nici asupra celor care o pzesc.
Scrope se strmb i i ntinse braele.
-Dac interzici folosirea forei,atunci nu prea vd cum pot duce la ndeplinire
nsrcinarea.McKinsey i arcui o sprncean.Cu un deget btea ncetior
darabana n masa din lemn,studiind chipul ndeajuns de prezentabil al lui
Scrope.Nu trda nici o emoie,de nici un fel; chipul impasibil al lui Scrope era la
fel ca al lui McKinsey.Dar ochii...Brbatul sta era glacial; nu existau cuvinte
care s descrie rceala lui.Lipsit de emoii,detaat,genul de om care comite o
crim cu uurina cu care i d jos plria.
Din nefericire,soarta i lsase prea puine opiuni lui McKinsey; avea nevoie de
cineva care putea rezolva problema.Abandonarea ideii nu putea fi o soluie,nu n
momentul acela i nu pentru el.Dar,dac avea s-i dea fru liber omului acestuia
i dac avea s-1 trimit dup Eliza Cynster...Se ndrept ncetior,apoi i plec
umerii pe deasupra mesei,pentru ca privirea lui s ntlneasc ochii lui Scrope.
-neleg c lucrul acesta-rpirea Elizei Cynster de sub nasul puternicei ei familii,
cu att mai mult cu ct sunt deja cu toii n alert-i va mbunti reputaia n
domeniul dumitale de activitate,astfel nct vei ajunge s fii comparat cu un fel
de zeu.Dac familia Cynster nu se poate apra de tine,atunci cine ar reui?
Studiase el nsui terenul n vreme ce Scrope era la Londra pentru a-i socoti
ansele de a o rpi pe Eliza Cynster.Scrope era considerat cel mai bun din brana
lui,dar mai toi fotii lui lui clieni pe care el i trecuse pe lista de referine
menionaser,la solicitarea lui McKinsey,nclinaia plin de nfumurare de a se
ntrece pe sine.Dorina de a reui fr umbr de ndoial n misiuni pe care ali
mercenari mai prudeni le refuzaser.Se prea c Scrope devenise dependent de
faima adus de faptul c reuea s nfptuiasc imposibilul.Fotii lui angajatori
consideraser asta o bil alb; aprobnd capacitatea lui de a duce la bun sfrit o
sarcin complicat,McKinsey ntrezrea felul n care ataamentul lui Scrope
putea fi folosit tocmai pentru a-i atinge scopurile.Scrope nu reacionase la
afirmaia lui McKinsey,dar faptul c ncercase att de mult s-i pstreze chipul
impasibil vorbea de la sine.McKinsey i arcui buzele nelegtor.
-Serios.Odat ndeplinit cu succes aceast misiune,vei putea pretinde
comisioane mai mari,chiar astronomice.
-Comisioanele mele...McKinsey i ridic o mn.
-N-am de gnd s m tocmesc pentru ceea ce am convenit deja.Dar-zise,
susinnd n continuare privirea lui Scrope,n timp cc chipul i glasul i se
nsprir-voi cere un singur lucru n schimbul dezvluirii unicului mod n care
Eliza Cynster poate fi rpit,cu toat protecia impecabil a brbailor din
familia ei,fr a face uz de for.Scrope ezit.O clip nesfrit se scurse nainte
ca el s ntrebe optit:
-Ce anume? McKinsey era ndeajuns de nelept pentru a nu zmbi triumftor.
-S punem la cale aciunea mpreun,din momentul n care ncepi s te ocupi de
rpirea domnioarei Cynster pn cnd mi-o predai.Din nou,Scrope petrecu timp
ndelungat gndindu-se,dar McKinsey nu fu deloc surprins cnd,n cele din
urm,Scrope zise:
-Ca s fim bine nelei,vrei ca tu s comanzi cum s fac eu treaba.
-Nu.Vreau s m asigur c vei ndeplini sarcina ntr-un fel care respect ntru
totul cerinele mele.i sugerez ca,odat ce-i voi spune cum poate fi nfptuit
rpirea,tu s propui felul n care vrei s procedezi n fiecare etap.Dac sunt de
acord,i dai drumul.Dac nu sunt,discutm alternativele i ne hotrm asupra
uneia care ne mulumete pe amndoi.Se baza pe faptul c Scrope nu avea s
dea cu piciorul ocaziei de a fi cel care a rpit cu succes odrasla familiei Cynster.
Scrope privi n alt direcie,se foi pe scaun,apoi ntlni din nou privirea lui
McKinsey.
-Foarte bine.Sunt de acord.Dup o pauz brusc-dac Scrope ar fi fost alt gen de
om,McKinsey i-ar fi strns mna pentru a perfecta nelegerea,ns acum rmase
nemicat,n ateptare-,Scrope continu calm: Deci de unde i cum o rpesc pe
Eliza Cynster? McKinsey i spuse.Scoase din buzunarul hainei un exemplar
mpturit al ziarului londonez Gazette i i art lui Scrope un articol ce prezenta
interes.Scrope nu avea habar de acel eveniment,i era puin probabil s-i fi
apreciat potenialul pe cont propriu.Dup aceea,nu mai fu dificil s stabileasc
detaliile,mai nti ale rpirii,apoi ale drumului de ntoarcere n Edinburgh.
Czur de acord c respectiva cltorie trebuia fcut cu vitez maxim.
-Cum nu voi dispune de ea,ci mai degrab o voi preda n minile tale,a prefera
ca asta s se ntmple ct de repede posibil.
-De acord,zise McKinsey privindu-1 pe Scrope n ochii lui negri.N-are rost s te
joci cu focul mai mult dect e nevoie.Scrope strnse din buze,dar nu zise nimic.
-Am s rmn n ora,continu McKinsey,astfel nct s fiu pregtit s te
eliberez de domnioara Cynster de ndat ce te ntorci.Scrope ncuviin din cap.
-Am s-i trimit vorb tot acolo unde am aranjat i ntlnirea asta.
McKinsey se uit la Scrope i i susinu privirea.
-Un lucru merit repetat: sub nici o form nu trebuie ca domnioarei Cynster s i
se ntmple ceva-orice-ru ct timp e n custodia ta.Sunt de acord c ar putea fi
nevoie s o sedezi pentru a o scoate n linite din cas,dar dup aceea sunt sigur
c nu vei fi depit de situaie-nici asociaii ti-i c o vei putea ine calm i
linitit n timpul cltoriei,fr s mai facei apel la alte medicamente sau la
constrngeri inutile.Povestea aducerii acas la ordinul pzitorilor ei s-a dovedit
eficient n cazul lui Heather Cynster.Va merge la fel de bine i cu sora ei.
-Foarte bine,ne vom folosi de asta.Scrope recapitula planul,apoi ntlni privirea
lui McKinsey.Cred c ne-am neles,domnule.Dup socotelile mele,ne vom
ntoarce n Edinburgh gata s o predm pe domnioara Cynster la cinci zile dup
rpire.
-Corect.Urmnd drumul pe care l-am stabilit,aproape sigur nu vei ntmpina nici
o problem.Pentru prima dat,Scrope zmbi.
-Cum zici dumneata.McKinsey se ridic.Scrope fcu la fel.Nu era un brbat
scund,dar McKinsey era mai nalt ca el.Cu toate astea,trsturile lui Scrope se
luminar cnd zise,ncreztor:
-Stai linitit,v putei baza pe mine i pe asociaii mei.Sunt,cu adevrat,la fel de
nerbdtor ca dumneata s duc la bun sfrit treaba asta.Buzele lui Scrope se
arcuir cnd l nsoi pe McKinsey spre ieirea tavernei.Dup cum bine ai zis,va
fi de bun augur pentru reputaia mea.

Dup cum bine ai zis,va fi de bun augur pentru reputaia mea.


Cu minile n buzunarele pantalonilor,cu redingota descheiat i atrnndu-i pe
umeri,cu vntul btndu-i n fa,nobilul care se ddea drept McKinsey sttea pe
o ridictur de piatr nu departe de zidurile palatului Holyrood.Privind nspre
nord,ctre casa lui,i repet n minte cuvintele de desprire ale lui Scrope.Nu
cuvintele n sine l ngrijorau-cci,la urma urmelor,erau ale lui-ci faptul c n
gura lui Scrope ele cptaser o tonalitate de entuziasm fanatic,ca o uurare
deranjant de profund.Tipul era mult mai preocupat de promovarea cu ngmfare
a propriei reputaii dect i era pe plac lui McKinsey.Ar fi preferat s n-aib de-a
face cu un personaj de teapa lui Scrope,dar situaiile disperate aveau nevoie de
soluii disperate.Dac nu o rpea pe una dintre surorile Cynster i n-o ducea n
nord,ca s-o prezinte mamei lui ca fiind compromis,mama lui n-avea s-i dea
potirul pe care reuise s-1 terpeleasc i s-1 tinuiasc.Iar dac nu putea face
dovada posesiei respectivului potir pn la 1 iulie,urma s-i piard castelul i
pmnturile i s fie silit s priveasc neputincios cum supuii lui-clanul su-
aveau s fie dezmotenii i alungai de pe moiile lor vechi de secole.
Avea s-i piard motenirea,i ei la fel.Avea s piard totul,cu excepia celor
doi biei pe care fgduise s-i creasc de parc ar fi ai lui.Dar ei,asemenea
lui,riscau s-i piard locul cuvenit,singurul loc de pe pmnt care le aparinea
cu adevrat.Soarta nu-i lsase alt opiune dect aceea s dea curs cererii mamei
sale,orict de nebuneasc ar fi prut.Din nefericire,prima lui tentativ dduse
gre.Dorind s se in departe de rpire i ncercnd totodat s nu foloseasc
mai mult for dect era necesar,angajase doi rufctori cunoscui drept
Fletcher i Cobbins.Cei doi o rpiser pe Heather Cynster i o duseser n nord,
dar ea scpase prin intervenia unui nobil englez,Timothy Danvers,viconte de
Breckenridge.Acum Breckenridge era logodnicul lui Heather Cynster.
Eecul respectiv l fcuse pe McKinsey s se vad nevoit s-1 angajeze pe
Scrope pentru a o rpi pe Eliza Cynster.Orict de logic i-ar fi justificat aceast
aciune,tot i displcea; afacerea pe care tocmai o ncheiase i ddea un
sentiment de nelinite i de nesiguran.Instinctele lui foarte ascuite i provocau
o iritare permanent,struitoare,asemenea unei cmi din stof aspr.
Nu avusese aceleai presimiri cnd i angajase pe Fletcher i Cobbins; dei
capabili de acte violente,cei doi nu erau genul care s comit o crim,cel puin
nu cu uurin.Spre deosebire de Scrope,care mai ntotdeauna presupunea crima.
Cu toate c,n situaia de fa,crima nu fcea parte din plan,faptul c omul
artase o nclinaie deosebit spre ea nu era deloc linititor.
Dar McKinsey avea nevoie ca Eliza Cynster s-i fie predat n scurt timp.
Termenii nelegerii cu Fletcher i cu Cobbins fuseser s o rpeasc pe oricare
din surorile Cynster-Heather,Eliza ori Angelica-,dar pn o rpiser ei pe
Heather,el aflase destule pentru a-i da seama de greeala fcut.Se simise
extrem de uurat c Heather fusese cea pe care puseser mna; la cei douzeci i
cinci de ani ai ei,pregtit de cstorie,era tocmai potrivit pentru propunerea pe
care inteniona s i-o fac.Totui,nu fusese s fie aa.Destinul intervenise,i
Heather fugise cu Breckenridge.McKinsey nu fusese prea tulburat,tiind c mai
avea o ans cu Eliza;la douzeci i patru de ani,era la fel de potrivit pentru
scopul su.Dar,dac nu reuea nici cu Eliza...Angelica era cea de-a treia i cea
mai tnr din arborele genealogic problematic al familiei Cynster.Teoretic,ar fi
putut sluji atingerii scopului su,ns avea doar douzeci i unu de ani.N-avea
nici un chef s aib de-a face cu o fat att de tnr.Putea s aib rbdare atunci
cnd era cazul,dar nu era rbdtor din fire.Ademenirea unei tinere domnie
nechibzuite pentru a se plia pe dorinele lui necesita mai mult tact dect avea el.
Iar alternativa de a o obliga presupunea exerciiul unui grad mai nalt de
presiune cu snge-rece dect se gndea c ar putea el exercita,astfel nct s se
mai poat privi n oglind dup aceea.Deci...Eliza Cynster era sortit s fie,i
pentru asta avea nevoie de talentul lui Scrope i de hotrrea lui de a reui.
Fcuse tot ce-i sttea n putere pentru a-i oferi Elizei siguran i confort,tot ce-i
sttea n putere pentru a se asigura c nimic nu avea s mearg prost.Cu toate
astea...Scrutnd negura purpurie de la orizont,munii ndeprtai dincolo de care
era cminul lui-vlceaua,lacul i castelul-,ncerc s-i spun siei c fcuse tot
ce-i sttea n putere i c n clipa de fa se putea ntoarce acas,aa cum
plnuise-la supuii lui,la castel i la biei-,urmnd s revin la timp pentru a-1
atepta pe Scrope s i-o aduc pe Eliza Cynster.Onoarea nainte de toate.
Mottoul familiei sale,cuvintele spate n piatr deasupra porii principale a
castelului i pe toate emineurile importante.Onoarea l mpiedica s se dea
btut.Onoarea i ddea ghes,ca o frmntare interioar.
Acum,c-1 asmuise pe Scrope asupra familiei Cynster,c-i explicase cum s-o
rpeasc pe Eliza de sub nasul rudelor ei vigilente,c-i pusese planul n
micare,onoarea l obliga s fac totul cu atenie.S-1 urmreasc pe Scrope
i,pe furi,s trag cu ochiul i s se asigure c nimic nu avea s mearg prost.S
se asigure c Scrope nu avea s-i depeasc atribuiile.
Continu s priveasc depresiunea plat i dealurile ndeprtate.Rmase
acolo,neclintit,cu mintea tnjind dup pace,dup o linite profund,cu simurile
scormonind dup mirosul de pin i de brad,n timp ce soarele apunea lent i
ntunericul punea stpnire pe mprejurimi.Umbrele se adncir.n cele din
urm,se urni.Se ndrept,cu minile tot n buzunare,se ntoarse i urc poteca
pn la strad,apoi o pomi spre locuina lui din ora.Cu capul plecat i cu ochii
aintii spre caldarm,compuse n minte o scrisoare ctre administratorul moiei
sale,n care i explica faptul c fusese reinut i c urma s se ntoarc n cteva
sptmni.Dup care sper i se rug s fie n stare s se ntoarc acas alturi de
Eliza Cynster.

CAPITOLUL 1
Reedina St.Ives Piaa Grosvenor,Londra
-Nu-i deloc cinstit.
Elizabeth Marguerite Cynster,cunoscut de toat lumea drept Eliza,i nghii
nemulumirea n timp ce sttea singur,nvluit de umbra unui palmier uria
plantat ntr-un vas aezat lng perete n sala de bal a vrului ei celui mai mare.
n seara asta,magnifica sal de bal ducal sclipea i strlucea,fiind gazda celor
mai selecte i mai la mod persoane din nalta societate,nvemntat n cele mai
fine satinuri i mtsuri,mpodobit cu bijuterii i cu inele,rpit ntr-o revrsare
captivant de fericire i de nermurit desftare.Cum n protipendada oraului
erau puine persoane susceptibile s refuze o invitaie la vals propus de
Honoria,duces de St.Ives,i de influentul ei so,Devil Cynster,sala de bal era
plin pn la refuz.Lumina candelabrelor strlucitoare sclipea n buclele
complex aranjate i se juca n faetele nenumratelor diamante.Rochiile ntr-o
gam larg de culori se nvolburau n ritm de dans,fcnd valuri spumoase ce
contrastau cu vestimentaia regulamentar n alb i negru a partenerilor.Decorul
era condimentat cu rsete i cu frnturi de conversaie.Un amestec de parfumuri
umplea aerul.n fundal,o mic orchestr se strduia s reproduc unul dintre cele
mai populare valsuri.Eliza se uita cum sora ei mai mare,Heather,nconjura ringul
de dans n braele viitorul ei so,fostul cel mai popular burlac,Timothy Danvers,
viconte de Breckenridge.Chiar dac balul nu fusese organizat n mod special
pentru a srbtori logodna lor,pentru a o anuna n mod formal i politicos
protipendadei,privirea expresiv a lui Breckenridge zbovind asupra lui Heather
era mai mult dect elocvent.Fostul preferat al tuturor domnielor din societate
era acum protectorul fgduit i robul lui Heather.Iar Heather era a lui.Bucuria
de pe chipul ei,care-i lumina ochii,striga asta n gura mare.
n ciuda strii de spririt mai puin bune a Elizei,n mare parte rezultat al
evenimentelor care conduseser la logodna lui Heather,Eliza se bucura sincer,
din inim,pentru sora ei.Amndou petrecuser ani n ntregi-realmente ani-cu-
tndu-i perechea prin lumea bun,prin saloanele i slile de bal n care tinerele
asemenea lor i fceau veacul cu scopul de a-i vna perechea potrivit i bun
de nsurtoare.Cu toate astea,nici Heather,nici Eliza,nici Angelica,sora lor mai
mic,nu avuseser norocul de a-i identifica pe domnii sortii s le fie cavaleri.n
mod logic,trseser concluzia c respectivii cavaleri,domnii destinai lor,nu erau
de gsit n imediata lor apropiere,aa c,tot n mod logic,se hotrser s-i
extind cutrile n locurile n care se adunau membrii mai retrai,ns la fel de
potrivii i de buni de nsurtoare,ai anturajului lor.
Strategia respectiv dduse roade n cazul verioarei lor mai mari,Amanda,i,cu
o mic diferen,i n situaia surorii ei gemene,Amelia.i,chiar dac ntr-un fel
cu totul diferit,aceeai abordare funcionase i n cazul surorii lor,Heather.
Era limpede c,pentru domnioarele din famila Cynster,reuita gsirii propriului
cavaler depindea de curajul de a depi limitele cercului obinuit de cunotine.
i exact asta inteniona Eliza,doar c,de cnd cu cele ntmplate lui Heather la
scurt timp dup ce pusese piciorul n lumea aceea nebun-adic rpirea ei,
salvarea de ctre Breckenridge i fuga lor mpreun-,ieise la iveal un complot
ndreptat ctre surorile Cynster.Nimeni nu tia dac intele erau doar Heather,
Eliza i Angelica ori erau incluse i verioarele lor mai mici,Henrietta i Mary.
Nimeni nu nelegea motivaia acestei ameninri,nici ce anume Ne urmrea prin
rpirea victimei i eventuala ei trimitere n Scoia.Ct despre persoana din
spatele acestui plan,nimeni nu avea idee cine era,dar consecina planului era c
Eliza i celelalte trei surori Cynster nelogodite fuseser puse sub paz
permanent.Nu i se permisese s mai pun piciorul n afara casei prinilor ei
fr s fie nsoit de unul dintre fraii ei sau,n lipsa lor,de unul dintre veri-ceea
ce era la fel de ru care se ineau aproape.Era complicat.i era acum practic
imposibil din cercurile limitative ale ealonului superior al anturajului lor.Dac
ncerca asta,un bra puternic,brbtesc,de frate ori de vr i atingea umrul i o
conducea elegant la locul ei.Trebuia s recunoasc faptul c,din punctul lor de
vedere,un astfel de comportament era de neles,dar...pentru ct vreme? Garda
lor de corp era activ de trei sptmni i nu ddea semne de slbiciune.Deja
am douzeci i patru de ani,dac nu-mi gsesc cavalerul anul acesta,la anul nu
voi mai prezenta deloc interes.
N-avea obiceiul s bombne n minte,dar seara se apropia de sfrit,i,ca de
obicei n cazul acestor evenimente pompoase,ea nu se alegea cu nimic.Motiv
pentru care mbria zidul,n penumbra palmierului uria; obosise s mai
zmbeasc i s se prefac interesat de tnrul foarte potrivit care,de-a lungul
ntregii seri,ncercase s-i capteze atenia.
Ca o fat Cynster bine-crescut,cu o zestre semnificativ,nu dusese niciodat
lips de poteniali peitori.Din pcate,nu simise nici cea mai mic nclinaie de a
rspunde la avansurile vreunuia dintre ei.Asemenea Angelici,Eliza era convins
c avea s-i recunoasc la momentul potrivit cavalerul,dac nu la prima vedere-
dup cum credea Angelica-,atunci mcar dup cteva ceasuri petrecute n
compania lui.Spre deosebire de ele,Heather fusese mereu nesigur n privina
recunoaterii cavalerului ei-l tia pe Breckenrdge,chiar dac nu l cunotea
foarte bine,ani de zile,dar pn s triasc ntmplarea cu rpirea nu pricepuse c
el era ursitul.Heather pomenise despre faptul c verioara ei prin alian,
Catriona,care,fiind ntruchiparea pmnteasc a zeitii cunoscute prin prile
Scoiei drept Doamna,avea nclinaia de a ti anumite lucruri,sugerase c
Heather avusese nevoie s-1 vad limpede pe cavalerul ei,ceea ce se i
ntmplase.Catriona i dduse lui Heather un colier i un pandantiv destinate s o
ajute pe o tnr domni s-i gseasc adevrata iubire,cavalerul ei.Catriona
zisese c respectivul colier trebuia s fie transmis de la Heather la Eliza,apoi la
Angelica,dup care la Henrietta i la Mary,nainte de a se ntoarce pentru
totdeauna n Scoia,la fata Catrionei,Lucilla.Ridicndu-i mna,Eliza atinse
lanul fin care susinea mrgelele de ametist mrunte care i mpodobeau gtul;
pandantivul de cristal trandafiriu care atrna de el era tinuit ntre snii ei.Lanul
era ascuns sub dantela elegant a alului care completa partea de sus a rochiei de
mtase aurie.Lniorul i aparinea acum,deci unde era cavalerul pe care se
presupunea c acesta avea s-o ajute s-1 recunoasc? n mod clar nu era
acolo.Nu se artase nici un domn cu potenial de cavaler.Nu c s-ar fi ateptat s
apar vreunul,nu acolo,n crema protipendadei.
Cu toate astea,fu cuprins de descumpnire i de o teribil descurajare.
n procesul de cutare a cavalerului ei,Heather o pusese pe jar pe Eliza-fr
intenie,dar extrem de eficient.Cavalerul ei nu era de gsit n societatea nalt,
ns ea nici nu mai putea s plece s-1 caute n alt parte.
-Ce naiba ar trebui s fac?
Un valet care ddea trcoale slii de bal,cu o tav de argint n mn,o auzi i
ntoarse capul spre penumbr.Eliza i arunc o privire scurt,dar,de ndat ce el o
zri,chipul i se destinse i se apropie de ea.
-Domnioar Eliza.Cu o uurare n glas,valetul fcu o plecciune i i ntinse
tava.
-Un domn m-a rugat s v dau asta.Trebuie s fi trecut deja vreo jumtate de
ceas de atunci.Nu v-am putut gsi n mulime.ntrebndu-se ce domn plicticos i
trimitea bileele,Eliza lu hrtia mpturit de pe tav.
-Mulumesc,Cameron.Valetul era din casa prinilor ei i ddea acum o mn de
ajutor la St.Ives,cu prilejul balului.Cine era,ai idee?
Nu,domnioar.Nu mi-a fost nmnat personal,ci altui valet.El mi-a dat biletul.
-Mulumesc,zise Eliza,concediindu-1 cu o micare a capului.
nclinndu-se uor,Cameron se retrase.Fr prea mari ateptri,Eliza despturi
biletul.Scrisul era ndrzne,o serie de semne aspre,ntunecoase,pe hrtia
imaculat.Un stil foarte masculin,ndoind hrtia pentru ca lumina s cad pe
scris,Eliza citi:
Vino s ne vedem n salonul din spate,dac ai curaj.Nu,nu ne cunoatem.Nu
semnez acest bilet,pentru c numele meu nu nseamn nimic pentru tine.Nu am
fost prezentai unul altuia i nici nu e vreo doamn de fa care s fie martor la
ntlnirea noastr.Cu toatea acestea,faptul c sunt aici,lund parte la acest
bal,e o dovad limpede a trecutului meu i a poziiei mele sociale.i tiu unde
este salonul din spate.Cred c a venit vremea s ne ntlnim ntre patru ochi,fie
i numai pentru a afla dac avem ceva n comun n asemenea msur nct s
ne putem simi nclinai s dezvoltm aceast relaie.nchei acest bilet aa cum
l-am nceput: vino s ne vedem n salonul din spate,dac ai curaj.Te atept.
Eliza nu-i putu reine un zmbet.Ce...obraznic! Ce ndrzne! A-i trimite un
asemenea bilet n casa verioarei sale,chiar sub nasul doamnelor respectabile i
al ntregii ei familii.Cu toate astea,oricine ar fi fost,atepta rbdtor,acolo,n
cas,i,dac tia unde se afla salonul din spate...Citi biletul nc o dat,luptndu-
se cu sine nsui,dar nu vedea nici un motiv pentru care nu s-ar fi furiat ctre
salonul din spate,pentru a descoperi cine ndrznise s-i trimit un astfel de bilet.
Ieind din ascunztoare,se strecur cu iueal,ct putu de discret,prin sala nc
extrem de aglomerat.Era sigur c autorul biletului era punctual-nu-1 cunotea;
nu se vsuser niciodat.Nu tia nici un domn cruia s-i fi trecut prin minte s-i
trimit o asemenea convocare scandaloas la o ntlnire particular n reedina
St.Ives.Fu cuprins de entuziasm i de nerbdare.Pesemne aceasta era clipa
ateptat,aceea n care cavalerul avea s se nfieze naintea ochilor ei.
Trecnd dincolo de o u joas,parcurse n grab culoarul,coti apoi pe un altul,
apoi pe nc unul,din ce n ce mai puin luminat,croindu-i drum cu hotrre
ctre colul din spate al uriaului conac.Bine ascuns n zonele rezervate doar
proprietarilor,departe de saloanele de primire i de larma lor,salonul din spate
avea ieire spre grdinile din spatele casei.Honoria poposea acolo adesea n
timpul dup-amiezii,privind la copiii ei care se jucau pe pajitea de dincolo de
teras.n cele din urm,Eliza ajunse la captul ultimului culoar.Avea n fa ua
salonului.Nu sttu prea mult pe gnduri; rsucind mnerul,deschise ua i intr.
Lmpile nu erau aprinse,dar lumina lunii se strecura prin ferestre i prin uile de
sticl ce ddeau nspre teras.Arunc o privire n jur,dar nu zri pe nimeni,aa c
nchise ua i nainta n ncpere.Poate c el o atepta ntr-unul dintre fotoliile
ndreptate cu faa spre fereastr.Se apropie de fotolii,dar vzu c erau goale.
Rmase pe loc.Ridic din sprncene.Se dduse btut i plecase?
-Hei! Ddu s se ntoarc.E cineva aici?
Un zgomot uor se auzi din spatele ei.Se rsuci,dar era prea trziu.Un bra
puternic i cuprinse mijlocul i o trase cu putere,lipindu-i spatele de un trup
zdravn de brbat.Ea i deschise gura...O palm uria se npusti asupra ei i i
aps o bucat de pnz alb peste gur i peste nas.i o inu ndelung acolo.
Ea se lupt,trase aer n piept: mirosul era teribil de dulce,siropos...Muchii i se
destinser.n vreme ce se ncovoia,se lupt s i ntoarc totui capul,dar palma
cea grea i urmrea micrile,inndu-i aproape de gur i de nas teribila bucat
de pnz...Pn cnd realitatea din jur se fcu nevzut,i ea fu nghiit de
ntuneric.

Cnd Eliza i reveni,se trezi ntr-o legnare care-i fcea ru la stomac.Se


zdruncina,se balansa i prea s nu se poat opri.Apoi simurile i se ascuir i
recunoscu huruitul roilor de trsur pe pietri.O trsur.Se afla ntr-o trsur
care se ndrepta ctre...Dumnezeule! Am fost rpit.
O cuprinse uluirea plin de groaz,urmat de o panic n toat regula.Asta o
ajut s se concentreze.Nu ncercase nc s deschid ochii; i simea pleoapele
grele,la fel ca picioarele.Simpla ridicare a unui deget presupunea un mare efort.
Nu credea c avea minile sau picioarele legate,dar,cum de-abia reuea s-i
adune puterile s gndeasc,asta nu nsemna mare lucru,pentru moment.
Pe lng asta,mai era cineva-dou persoane chiar-mpreun cu ea n trsur.
Rmase aa cum era cnd se trezise,ngrmdit ntr-un col,cu capul plecat n
fa,i ncerc s se foloseasc de celelalte simuri pentru a percepe ceva.Cnd
acestea i spuser doar c mai era o persoan pe locul de lng ea i o alta pe
locul din fa,i ls capul s se legene la urmtorul hop al trsurii,apoi se
strdui s priveasc pe sub gene.Brbatul de vizavi de ea prea un gentleman,
dup felul n care era mbrcat.Trsturile chipului su erau aspre,alungite,iar
maxilarul-ptros.Avea prul castaniu-nchis,ondulat,tuns foarte ngrijit.Era
nalt,bine fcut,mai curnd musculos dect masiv.Se gndi c de trupul acesta
fusese lipit acolo,n salonul din spate.Iar mna lui mare i inuse la gur pnza
aceea care mirosea nfiortor...Capul i pulsa; stomacul i se ntoarse pe dos la
amintirea mirosului acelei pnze.Respirnd adnc pe nas,alung din minte
amintirea acelor senzaii i i ndrept atenia ctre persoana de lng ea.
Era o femeie.Fr s-i mite capul,nu-i putea vedea faa,dar rochia care i
acoperea picioarele i ddea de neles c era slujnica vreunei doamne.O slujnic
a unei doamne din nalta societate,probabil o camerist;materialul nchis la
culoare al rochiei era de calitate,cum n-ar fi avut o simpl slujnic.
La fel cum s-a ntmplat cu Heather. i sora ei beneficiase de o slujnic atunci
cnd fusese rpit.Familia ei considera asta o dovad a faptului c n spatele
rpirii se afla un nobil; cine s-ar fi gndit la o slujnic? Se prea c povestea se
repeta.Oare brbatul care edea vizavi de ea era rufctorul de vi nobil?
Studiindu-1 din nou,Eliza bnui c nu.Heather fusese rpit de nite rufctori
tocmii,i totui-din ce-i putea da seama,prin comparaie cu descrierile lui
Heather-brbatul acesta i slujnica preau de soi mai bun dect cei care o
rpiser pe Heather,dei preau angajai pentru a duce la ndeplinire aceast
sarcin.Mintea i se limpezea; acum gndea cu mai mult uurin.Dac aceasta
era o repetare a rpirii lui Heather,urmau s o duc pe Eliza n nord,ctre Scoia.
ntorcndu-i privirea,scrut drumul pe care-1 zrea pe geamul trsurii.
Continund s se prefac incontient,privi pe ascuns; i lu ceva vreme,dar,n
cele din urm,fu ncredinat c trsura nu se ndrepta ctre nord.Mergea pe
drumul pe care o apucase familia ei cnd o vizitaser pe Lady Jersey la Osterley
Park.O duceau nspre miaznoapte.Sau poate nici mcar nu o duceau prea
departe de Londra? Dac n-o luaser spre nord,oare familia ei avea s tie n ce
direcie s-o caute? Aveau s presupun cu toii c era dus n nord,asta cnd
aveau s-i dea seama c fusese rpit.Oricine erau aceti oameni,erau ndrznei
i inteligeni.Fraii i verii Elizei o pziser cel mai stranic pe ea,dintre toate
fetele Cynster,dar slbiser vigilena n singurul loc n care crezuser c era n
siguran la conacul St.Ives.Nimeni nu i-ar fi nchipuit c rpitorii ar ndrzni
s dea lovitura n locul acela,cu att mai puin n seara aceea.Conacul era plin de
oaspei,de membri ai familiei,de mai muli reprezentani ai personalului de pe
moiile Cynster,i toi acetia o cunoteau.n ciuda dorinei ei de mai devreme,
acum ar fi dat orice s-i vad pe Rupert ori pe Alasdair,sau chiar i pe unul
dintre verii ei arogani,venind clare n urma lor.Dup ce i dduser attea bti
de cap,unde erau protectorii ei,acum,cnd avea nevoie de ei? Se ncrunt.
-S-a trezit.Cel care vorbise era brbatul.Fidel prefctoriei ei,Eliza i det inse
chipul ncetior,ca i cnd ncrunttura ar fi fost n somn.Lsndu-i pleoapele s
se nchid complet,rmase nemicat,nu ddu nici un semn c auzise.
Femeia se apropie de ea i Eliza simi c i fixa chipul cu privirea.
-Eti sigur? Cu siguran femeia era camerist; avea o dicie bun,iar tonul ei era
al unei slujnice de soi care i se adresa unei persoane egale cu ea.Ceea ce ntri
bnuiala Elizei c brbatul era tot un nimit,nu personajul misterios despre care
ei credeau c se aflase n spatele rpirii lui Heather.Dup o clip,brbatul
rspunse:
-Se preface.Folosete laudanumul.Laudanum?
-Ziceai c el i-a spus s nu-i dai nimic i s nu-i faci nici un ru.
-Aa mi-a spus,dar trebuie s ne micm repede,i avem nevoie ca ea s fie
adormit.i,apoi,el nu va afla niciodat.Care el?
-Bine.Femeia ncepu s scotoceasc ntr-o geant.
-Va trebui s m ajui.
-Nu!Eliza i reveni n simiri,cu gndul de a-i convinge s n-o adoarm din
nou,dar i supraestimase revenirea.Vocea i era doar o oapt aspr.ncerc s o
dea deoparte pe femeia brunet,cu ochi ntunecai,care se aplecase nspre ea cu o
sticlu de medicamente ce coninea un lichid glbui,dar braele ei nu avur
destul putere.Apoi brbatul i apuc strns ambele ncheieturi ntr-o singur
mn,iar cu cealalt i prinse brbia,inndu-i capul pe spate.
-Acum! Toarn-i-1 pe gt!Eliza se lupt s-i nchid gura,dar brbatul i apsa
n colul maxilarului cu degetul,iar femeia i turn cu iscusin coninutul
sticluei printre buze.Eliza ncerc s nu nghit,ns lichidul i se prelinse pe
gt...Brbatul o inu pn cnd muchii i se destinser i medicamentul o fcu s
cad moale.

Trecur mai multe zile pn cnd Eliza reui s i revin din nou ndeajuns
pentru a gndi.Ct timp se scursese,asta nu tia cu exactitate;o inuser adormit,
nghesuit n colul trsurii,i continuaser s nainteze,din cte i putea da
seama,fr nici o oprire.i simea tot trupul extrem de slbit.Cu ochii nchii,i
ls mintea s pun lucrurile n ordine i s adune frnturile neclare de
informaie i observaiile disparate pe care reuise s le fac n scurtele clipe
dintre administrarea a dou doze de somnifer.O scoseser din Londra pe drumul
care ducea ctre apus; i amintea asta.Apoi,la rsritul soarelui,ajunseser la
Oxford; zrise n fug clopotniele bine cunoscute profilndu-se pe cerul care
ncepuse a se lumina.Dup acea prim doz de laudanum,fuseser foarte riguroi
n folosirea medicamentului,silind-o s capituleze doar pentru a o menine
ameit i somnoroas,incapabil de a ntreprinde ceva,cu att mai puin de a
evada.Aa c avea amintiri vagi ale trecerii prin alte orae,ale turlelor de biserici
i ale pieelor publice,dar singurul loc pe care i-1 amintea cu oarecare siguran
era York.Trecuser prin apropierea catedralei...Avea senzaia c asta se
ntmplase mai devreme n cursul dimineii aceleia.Btaia clopotelor fusese att
de sonor,nct o trezise aproape complet,dar,dup aceea,trsura se ntorsese i
trecu dincolo de poarta oraului,iar ea se cufundase din nou n somn.Aceea
fusese ultima trezire.Acum,legnndu-i capul,cu pleoapele tot prea grele pentru
a le deschide,se folosi de celelalte simuri pentru a aprecia situaia.
Simi mirosul mrii.Parfumul srat,uor de remarcat,era puternic,iar briza care
trecea pe lng ua trsurii era aspr i proaspt.Auzi pescruii,cu
inconfundabilul lor croncnit hrit.Deci trecuser de York i se deplasau de-a
lungul coastei.Ce nsemna asta?
Era departe de Londra,cci,odat ieit de pe drumul care se ndrepta ctre
nord,cunotinele ei despre mprejurimi crini insuficiente.Dar,dac trecuser prin
Oxford,apoi prin York,se prea c,ntr-adevr,rpitorii ei o duceau n Scoia,
ferindu-se ns de drumul principal care se ndrepta ctre nord,fr ndoial din
cauza faptului c familia ei avea s-1 bat n lung i-n lat cutnd-o.
Dac rpitorii ei evitau s mearg pe drumul principal,era posibil s nu li se
poat da de urm-n tot cazul,nu pe drum.Ceea ce,dup cum bnuia ea,nsemna
c nu avea s-i sar nimeni tn ajutor...Sau,cel puin,c nu putea s conteze pe
faptul c familia ei avea s intervin i s o salveze.Trebuia s se salveze
singur.Gndul acesta i ddu fiori.Aventura nu era punctul ei forte.Lsa asta pe
seama lui Heather i mai ales a Angelici; spre deosebire de ele,ea era sora
linitit.Sora mijlocie.Cea care cnta dumnezeiete la pian i la harp i creia i
plcea s brodeze.Dar,dac voia s scape-i era destul de sigur c voia-,trebuia
s se descurce singur,de dragul ei.Trase puternic aer n piept,se sili s-i
deschid ochii i i privi cu atenie nsoitorii.Era prima dat cnd avea ocazia
s-i vad n lumina zilei;de obicei,cnd observau c se trezea,o adormeau repede
la loc.Acum credea c nsoitoarea-pe care iniial o luase drept camerist-era o
asistent medical,de felul acelora pe care familiile nstrite din nalta societate
le angajau pentru a avea grij de rudele n vrst.Femeia era curic,
eficient,avea un vocabular ngrijit i prea prezentabil.Prul ei bogat era strns
ntr-un coc sobru la ceaf; chipul palid i trsturile ei sugerau c se nscuse
probabil ntr-o familie bun pe care o ajunseser vremurile grele.
Cu siguran,trsturile ei,mai cu seam ochii,aveau o anume asprime.Asistenta
avea,dup cum socoti Eliza,cam aceeai greutate i nlime ca ea-era destul de
nalt,cu o constituie supl-i,probabil,civa ani n plus.Cu toate astea,fiind
asis-tent,era mult mai puternic.Eliza i mut privirea asupra brbatului,care
de-a lungul ntregii cltorii rmsese aezat vizavi de ea.l vzuse mai de
aproape de cteva ori,atunci cnd o inuse pentru ca asistenta s i poat
administra somniferul.Nu era moierul misterios; i amintea descrierea pe care
i-o fcuse Breckenridge personajului: un chip sculptat n granit,cu ochi ca de
ghea.Dei brbatul care sttea n faa ei avea trsturi fine,nu erau n mod
deosebit rafinate sau plcute,iar ochii lui erau cprui-nchis.
-S-a trezit din nou.De data asta,cea care observase era asistenta.Brbatul se uita
afar pe geam.i ntoarse privirea ctre Eliza.
-Vrei s-o adormim la loc? ntreb femeia.Brbatul o privi pe Eliza n ochi,
struitor.Ea i susinu privirea,fr s spun nimic.Brbatul cltin din cap,
gnditor.Dup o clip interminabil,rspunse:
-Nu.Eliza rsufl uurat.i ajunseser attea medicamente.Brbatul se mic,i
aranja picioarele,apoi o privi pe asistent.
-Avem nevoie s i revin la starea ei de sntate excelent nainte de a ajunge
la Edinburgh,deci ar fi mai bine s oprim de acum administrarea somniferelor.
La Edinburgh? Eliza i nl capul,i ndrept umerii i i sprijini spatele de
bancheta trsurii,apoi l studie pe brbat n mod fi i aproape trufa.
-Cine eti? Glasul i era aspru,nc slbit.Brbatul i ntlni privirea,strnse din
buze i i nclin capul.
-Scrope.Victor Scrope.Privirea lui se ndrept ctre asistent.Iar ea este
Genevieve.ntorcndu-i ochii spre Eliza,Scrope continu: Eu i Genevieve,
mpreun cu vizitiul,am fost trimii de ctre tutorele tu s te aducem napoi din
Londra cea ru famat,unde ai fugit de pe moia lui.Eliza l ascult spunndu-i
cam aceeai poveste pe care rpitorii lui Heather o folosiser pentru a se asigura
de colaborarea ei.
-Mi s-a spus,continu Scrope,c,asemenea surorii tale,eti destul de inteligent
ct s pricepi c,dat fiind povestea noastr,orice ncercare de a atrage atenia i
de a-i expune cuiva cauza n timpul cltoriei va avea drept consecin
distrugerea ireversibil a reputaiei tale.Cnd i ridic o sprncean ctre ea i
rmase n ateptare,Eliza aprob din cap n mod politicos.
-Da.neleg.Vocea i era tot slbit,optit,dar puterea i revenea.
-Minunat,zise Scrope.Am s-i mai spun c n scurt timp vom ajunge n Scoia,
unde orice ncercare de a cuta ajutor va fi chiar mai zadarnic.i,n caz c ai
fost prea slbit ca s poi observa,am evitat s mergem pe drumul principal care
duce spre nord.Chiar dac faimoasa ta familie va scotoci n lungul i-n latul
lui,nimeni nu va gsi nici un semn al trecerii tale pe-acolo.Scrope o privi
insistent n ochi.Deci nu exist anse de salvare din direcia aceea.Urmtoarele
zile vor fi mai uoare pentru noi toi dac accepi c eti prizoniera mea i c vei
rmne captiv pn cnd te voi preda n minile celui care m-a angajat.
ncrederea lui glacial i plin de calm te ducea cu gndul la o cuc de fier.
Eliza aprob iari din cap,dar,spre surprinderea cl,mintea revedea deja cele
ntmplate,le evalua,cutnd o cale de scpare.Faptul c Scrope o pomenise pe
Heather i confirm faptul c,ntr-adevr,cel care l angajase era acelai personaj
misterios care se aflase i n spatele rpirii lui Heather,iar Eliza era convins c
nu i dorea s ajung pe minile lui.A atepta s scape dup ce era predat ar
nsemna s se arunce din lac n pu.Aadar,dac nu se putea baza pe nici un
ajutor din partea familiei aale,cum avea s scape?
ntorcndu-i capul,privi peisajul de afar; la orizont,dincolo de stncile
ascuite,putea zri marea care strlucea n lumina apusului.Dac n dimineaa
aceea trecuser prin York...nu era sigur,dar bnuia c,indiferent de drumul pe
care o apucaser,trebuiau s mai treac cel puin printr-un ora important
nainte de grani.Nu voia s atepte trecerea graniei pentru a aciona.Dup cum
subliniase Scrope,trecerea n Scoia avea s-i reduc substanial ansele de
evadare.i avea nevoie s evadeze.Cu povestea rpitorului ei pregtit,
ncercarea de a se elibera de una singur n-ar fi condus dect la un dezastru
social.La fel ca i n cazul lui Heather,avea nevoie ca eroul ei s-i fac apariia
i s-o salveze din primejdie.Heather se alesese cu Berckenridge.Dup ea cine
avea s vin? Nimeni,fiindc n-avea nimeni habar unde se afla.
Breckenridge asistase la rpirea lui Heather; o urmrise de la bun nceput.Dar
era sigur c nimeni nu tia unde dispruse ea.Dac voia s-o salveze cineva,
trebuia s fac neaprat ceva pentru a facilita acest lucru.i dori s-o fi avut pe
Angelica lng ea; sora ei mai tnr ar fi venit cu o mulime de idei,insistnd
cu entuziasm s le ncerce.
Spre deosebire de ea,Elizei nu-i trecea prin cap nici un plan inteligent n afara
aceluia de a se folosi de singura slbiciune a povetii rpitorilor ei,care susineau
c o duceau napoi tutorelui ei.Dac ar fi putut atrage atenia cuiva care o
cunotea,cuiva din nalta societate,atunci povestea rpitorilor ei n-ar mai fi avut
sens.i,date fiind averea i influena familiei sale,existau toate ansele ca faptul
ocant de a se fi aflat n minile rpitorilor ei vreme de mai multe zile i nopi la
rnd s fie muamalizat.Dar orice salvare de genul sta trebuia s se petreac de
aceast parte a graniei; odat ajuns n Scoia,ansele de a ntlni pe cineva care
s o cunoasc i capacitatea respectivei persoane de a o lua din minile
rpitorilor ei aveau s fie mult reduse.Cuibrindu-se la loc n colul ei din
trsur,i ndrept privirea nainte,scrutnd fiecare vehicul care mergea n
direcia lor.Dac ar zri pe cineva cunoscut...n acel col ndeprtat al Angliei,
cunotea bine doar dou familii-Varisey la Wolverstone i Percy la Alnwick.
Dar,dac rpitorii ei continuau s evite drumul principal spre nord,ansele ei de a
zri vreun membru al acestor familii nu erau prea mari.
-Ct mai avem pn trecem grania? l ntreb ea pe Scrope,privindu-1 direct.
Reuise s fac ntrebarea s par destul de nepstoare.Scrope privi afar,apoi
scoase un ceas de buzunar i se uit la el.
-De-abia a trecut ora prnzului.Vom fi n Scoia spre sfritul dup-amiezii.
Punndu-i ceasul la loc n buzunar,se uit la Genevieve.Vom nopta la
Jedburgh,cum am stabilit,apoi,mine-diminea,ne ndreptm ctre Edinburgh.
Eliza privi din nou afar,holbndu-se la drum.Fusese de dou ori n Edinburgh.
Dac urmau s plece din Jedburgh de diminea,trebuiau s ajung n capitala
Scoiei pn la amiaz,i,din cte lsase Scrope s se neleag,acela era locul n
care urmau s o predea necunoscutului.Dar dac nu aveau s treac grania dect
trziu n dup-amiaza aceea,iar acum de-abia trecuse de ceasul prnzului,era
aproape sigur c drumul de coast pe care se aflau urma s-i conduc prin
Newcastle-Upon-Tyne,urmtorul ora important pe lng Wolverstone i
Alnwick i,dac i amintea bine,trsura trebuia s traverseze ntregul ora
pentru a iei pe drumul wpre Jedburgh.Dac era zi de trg,sau chiar dac nu
era,trecerea lent prin Newcastle-Upon-Tyne era cea mai bun ans pe care o
avea de a atrage atenia cuiva cunoscut,ntr-un ora n care acel cineva ar li putut
chema cu uurin autoritile n ajutor.N-o fi fost aventura punctul ei forte,dar
atta lucru putea s fac.Cu asta s-ar putea descurca.
Sprijindu-se de sptar,privi pe geam i atept s zreasc acoperiurile din
Newcastle.Soarele ptrundea printre nori i strlucea puternic;cldura i indusese
o stare de somnolen,dar se lupt cu ispita de a adormi.Se rsuci,se ndrept,se
ntinse i se aez mai bine.Sclipirea urmtoarei buci de drum,umed dup o
rafal de ploaie de primvar,i rni privirea.nchise ochii,avea nevoie de asta,
mcar pentru o clip.Doar pn cnd disconfortul se domolea.

Eliza se trezi de la o hurductur.Pentru o clip,nu-i aminti nimic...Apoi


memoria i reveni.i aduse aminte ce ateptase,se uit pe geam i bnui c
trebuia s fi trecut mai mult de un ceas.Traversau un pod de dimensiune medie;
sunetele scoase de roi pe ipcile din lemn o treziser.
Cu inima btndu-i nebunete n piept,se ridic i privi afar,la casele aliniate pe
marginea drumului.Se simi uurat.Preau a ne ndrepta spre Newcastle-Upon-
Tyne.Nu ratase ocazia.Foindu-se pe locul ei,i detension umerii i spatele,
apoi,cu coloana dreapt,se aez ca s priveasc din nou pe geam.Dorindu-i s
zreasc pe cineva cunoscut strbtnd strzile oraului.Poate Minerva,duces
de Wolverstone,ieise la cumprturi.De preferat,mpreun cu soul ei.
Eliza nu se putea gndi la nimeni mai capabil de salvarea ei dect Royce,ducele
de Wolverstone.Simi privirea vigilent a lui Scrope ndreptat spre ea,dar nu-i
ddu atenie.Trebuia s stea cu ochii n patru.Odat ce avea s zreasc pe
cineva,inteniona s acioneze i avea s fie prea trziu pentru ca Scrope s-o
opreasc.ns,cu ct naintau mai mult,casele se rreau,pn ce disprur cu
totul.Se trezise tocmai cnd ieeau din ora,nu,dup cum crezuse,nainte de-a
intra n el.Ratase ocazia.Cea mai bun ocazie i,dup toate probabilitile,
singura ans de a atrage atenia cuiva care o cunotea.Pentru prima dat,simi
cum o copleete grija.Se simea de parc primise o lovitur n plexul solar.
nghii;ncetior,se ls din nou pe spate pe banchet.Cu mintea aiurea,nu se uit
la Scrope,dar simi c el privea n zare,slbindu-i vigilena.tia c de acum avea
puine anse de a-i mai zdrnici planul.
-Acesta a fost ultimul ora mare de dinainte de grani,zise Scrope,adresndu-i-
se,chipurile,lui Genevieve.De aici pn la Jedburgh e mai mult cmp deschis.
Taylor ar trebui s ne duc acolo nainte de apus.Genevieve scoase un mormit
de aprobare.Eliza se ntreb dac Scrope putea s-i citeasc gndurile.Dac
scopul lui fusese s-o descurajeze i s-o ntristeze,atunci reuise.Continu s
priveasc afar pe geam,struind cu privirea,chiar dac i pierduse orice
speran.Era limpede c acela nu era drumul principal spre nord; mersese de
cteva ori pe drumul drept de la Newcastle la Alnwick.Nu mai cltorise pe
drumul acesta niciodat,dar cmpiile ncepuser deja s tiveasc marginile
lui.Acoperiurile pe care le zrea acum erau ale colibelor i ale fermelor.Trsura
continua s se clatine,ndreptndu-se spre nord,cu roile huruind n ritm
constant,struitor.Din cnd n cnd,pe lng ea trecea cte un alt mijloc de
transport,de cele mai multe ori,crue.Treptat,drumul se ngust.De fiecare dat
cnd trsura ntlnea un alt vehicul mergnd n sens contrar,ambele trebuiau s
ncetineasc pentru a trece.Eliza clipi.Nu se ndrept,strduindu-se n schimb s
rmn linitit-era trist.Nu voia s dea nici un semn care i-ar fi putut atrage
atenia lui Scrope.Dac din ntmplare cineva ar fi putut s le ias n cale,cu o
trsur,cu un faeton sau cu o cru ndreptndu-se ctre sud,spre Newcastle,ea
sttea pe partea potrivit a trsurii pentru a nu atrage atenia persoanei
respective.Situaia ei era disperat.Chiar de ar fi zrit un moier-orice fel de
nobil-,trebuia s fie pregtit s prind momentul i s strige dup ajutor.Dup
cum stteau lucrurile,familia ei nu tia unde era dus.Chiar dac persoana pe
care ar fi pus-o n gard n-ar fi fcut nimic altceva dect s scrie cuiva n
Londra,tot ar fi fost de ajuns.Cineva i-ar anuna pe prinii ei.
Trebuia s cread asta.Trebuia s pun pe cineva n gard,iar aceast poriune de
drum de dinainte de grani era ultima ei ans.Dac se ivea vreo ocazie,de orice
natur,trebuia s o foloseasc.Cu privirea fix,aparent neuitndu-se la nimic,
scrutnd drumul ce se aternea nainte,i jur c aa avea s fac.Pesemne c nu
era la fel de ncpnat ca Heather i nici la fel de nenfricat ca Angelica,dar
n nici un caz nu avea de gnd s se lase dat pe mna unui moier scoian fr a
se lupta ctui de puin pentru libertatea ei.Era ea sora cea linitit,dar asta nu
nsemna c era o marionet.

Jeremy Carling i mn cabrioleta dup o cotitur brusc,apoi domoli ritmul i-


i vzu de drum,ctre sud,n prima etap a lungii sale cltorii spre Londra.
Prsise castelul Wolverstone la amiaz,dar,n loc s o apuce spre miazzi prin
Rothbury i Pauperhaugh,pentru a iei pe drumul ctre Morpeth i New-castle-
Upon-Thyne,drumul pe care o lua de obicei i care ajungea la castel,alesese
drumul spre miaznoapte,ctre liziera de nord a pdurii Harwood,ajungnd la
drumul secundar ctre Newcastle,chiar la sud de Otterburn.i plcea s vad
cmpiile proaspete,i,cu toate c drumul mai puin umblat de peste dealuri l
ncetinise,privelitea compensa din plin acest neajuns.Cu un drum mai bun sub
roile cabrioletei sale,i ngdui ultimei sale achiziii,un pursnge ntunecat la
culoare pe care l botezase Jasper,s i exerseze alergarea.Dup-amiaza se
stingea n urma lui,dar tot avea s ajung la Newcastle i la hanul la care de
obicei sosea cu mult nainte de lsarea ntunericului.Eliberat de necesitatea de a
se gndi la ceva practic,mintea lui hoinrea,aa cum fcea de obicei,contemplnd
hieroglifele antice,cci studiul hieroglifelor era pasiunea vieii lui.Prima dat
devenise fascinat de semnele ezoterice atunci cnd,la moartea prinilor lui,el i
sora lui Leonora fuseser trimii s locuiasc mpreun cu unchiul lor vduv,Sir
Humphrey Carling.La vremea aceea,Jeremy avea doisprezece ani i era extrem
de curios,o trstur de caracter pe care i-o pstrase.Humphrey era recunoscut
nc de pe atunci ca o autoritate n limbile disprute,mai ales n scrierea
mesopotamian i sumerian; casa lui gemea de suluri i de tomuri nvechite,de
papirusuri i de cilindri cu inscripii.ncetinindu-1 pe Jasper la o cotitur,Jeremy
se gndi la vremurile acelea ndeprtate i zmbi.
Textele strvechi,limbile moarte,hieroglifele l captivaser din prima clip cnd
i aruncase ochii asupra lor.Traducerea lor,descifrarea secretelor se
transformase n curnd ntr-o pasiune,n timp ce fiii altor aristocrai mergeau la
Eton i la Harrow,el,caracterizat de la o vrst fraged drept un elev iste i
silitor,avusese ca mentori nvtori particulari i pe Humphrey,un remarcabil
om de tiin.Dac ali tineri de vrsta lui aveau vechi prieteni de la coal,el
avea colegi n vrst.i viaa aceea i se potrivea ntru totul; se simea ca petele
n ap.Cum att el,ct i Humphrey erau independeni din punct de vedere
financiar,n cazul lui datorit unei moteniri substaniale de la prinii si,el i cu
unchiul su se cufundaser plini de bucurie,lucrnd cot la cot,n tomurile lor
antice,ndeprtn-du-se de lumea monden,prefernd compania oamenilor de
tiin asemenea lor.Dac situaia le-ar fi ngduit-o,ar fi continuat s se izoleze
n mod confortabil pentru tot restul vieii lor,dar ieirea lui Jeremy de sub tutela
lui Humphrey,petrecut cu civa ani n urm,se ntmplase s coincid cu o
explozie a interesului public pentru toate lucrurile vechi.La rndul ei,aceasta
condusese la dese solicitri pentru consultaie venite din partea unor instituii
particulare i a unor familii nstrite care doreau s verifice autenticitatea i
valoarea unor tomuri descoperite n coleciile lor.Cu toate c Humphrey mai
oferea ocazional consultan,era din ce n ce mai slbit pe msur ce nainta n
vrst,astfel nct conducerea afacerii nfloritoare de consultan n domeniul
antichitilor se baza n principal pe Jeremy.n prezent,el avea o asemenea
reputaie,nct proprietarii de manuscrise vechi ofereau uneori sume fabuloase n
schimbul prerii lui.n anumite cercuri era la mod s fii capabil s afirmi c un
anume sul mesopotamian fusese studiat de nimeni altcineva dect reputatul
Jeremy Carling.La gndul acesta,Jeremy i arcui buzele.i mai urm un gnd:
soiile domnilor care doreau o prere erau la fel de nerbdtoare s-i primeasc
vizita,pentru a se putea luda apoi c avuseser ocazia s-1 gzduiasc pe
celebrul,dar att de retrasul om de tiin.n termeni sociali,aceast evitare a
vieii mondene avusese repercusiuni asupra lui.Date fiind educaia aleas,
relaiile i respectul de care se bucura,era asigurat din punct de vedere
financiar,iar pentru multe dintre gazdele sale,caracterul su retras l fcea un
premiu de dorit; l uluiau manipulrile la care recurseser unele dintre ele pentru
a-1 captura n cercurile sociale i pentru a-1 ine prizonier pe veci.Nimeni nu
reuise i nimeni nu avea s reueasc; i plcea viaa lui tihnit.
Dei consultana oferit lumii largi era productiv i adesea plin de satisfacii,el
alegea s-i petreac mare parte din vreme n bibliotec,traducnd,studiind i
publicnd lucrri pe marginea unor obiecte care fie i croiser drum ctre el,fie
i fuseser aduse,n calitate de renumit om de tiin i colecionar,de diverse
instituii onorabile angajate n cercetarea serioas a vechilor civilizaii.Aceste
studii i contribuii academice urmau s alctuiasc mare parte-partea cea mai
important-din testamentul su tiinific; domeniul acela avea s constituie
pentru totdeauna principala sa preocupare tiinific.
n aceast privin,el i Humphrey se asemnau foarte mult,amndoi fiind
perfect mulumii s stea n imensele lor biblioteci-cte una pentru fiecare-din
casa pe care o mpreau n Montrose Place din Londra,pentru a se apleca asupra
vreunui tom nvechit.Singura ispit care i scotea garantat din izolarea lor
tiinific era perspectiva descoperirii vreunei comori necunoscute.
Cercettorii ca ei triau pentru astfel de clipe.Emoia gsirii unui text antic,de
mult pierdut,era asemenea unui drog,unul de care erau,ca tipologie,dependeni n
chip irecuperabil.O astfel de ispit l atrsese departe de Northumberland,la
castelul Wolverstone,cminul lui Royce Varisey,duce de Wolverstone,i la
ducesa lui,Minerva.Royce i Minerva erau prieteni apropiai ai Leonorei i ai
soului ei,Tristan Wemyss,viconte de Trentham;de-a lungul anilor,Jeremy
ajunsese s cunoasc destul de bine perechea ducal.Prin urmare,cnd Royce se
apucase s catalogheze uriaa bibliotec a rposatului su tat i descoperise o
carte veche despre hieroglife,i se adresase lui Jeremy pentru o prere.
Zmbind n sinea lui,Jeremy trase de huri i l mn pe Jasper cel ntunecat la
pas.Fusese norocos: cartea lui Royce se dovedise o descoperire extraordinar,un
text sumerian considerat de mult vreme pierdut.Jeremy de-abia atepta s-i
povesteasc lui Humphrey despre el i era la fel de nerbdtor s nceap
redactarea unei conferine pentru Societatea Regal dup notiele consistente pe
care i le luase.Concluziile lui aveau s produc o oarece vlv.
Cu aceast anticipare ncingndu-i sngele n vene,cu gndurile proiectate spre
viitor,vedea deja n faa ochilor biblioteca i casa lui.Visa la pacea ei,la confortul
i linitea ei.La singurtate.Revenindu-i,fu ispitit s resping gndul acela,s-1
dea uitrii,aa cum fcea de obicei,dar...era n pustiu,cu nimic altceva care s-i
ocupe mintea.Pesemne venise vremea s nfrunte aceast problem.Nu tia sigur
cnd se strnise valul tulburtor de nemulumire.N-avea de-a face cu munca lui-
acolo lucrurile stteau extraordinar de bine.nc era captivat de profesia aleas,
mai absorbit ca niciodat de pasiunea lui de-o via,de domeniul lui de interes.
Nelinitea n-avea nimic de-a face cu studiul hieroglifelor.Indezirabila
nesiguran venea din interiorul lui,un sentiment care nmugurea i se adncea,o
tnjire dup ceva vital,un lucru pe care l ratase.Nu n privina muncii,ci a vieii.
De-a lungul celor dou sptmni petrecute la Wolverstone,sentimentul se
intensificase; trebuia s gseasc o soluie s-i dea de capt.n mod neateptat,
Minerva,graioasa soie a lui Wolverstone,fusese cea care l ajutase s descopere
adevrul.Ea,prin cuvintele de la desprire,l silise s accepte ceea ce evitase
atta vreme.O familie.Copii.Viitorul.La Wolverstone vzuse pe viu ce nsemnau
astea,le experimentase n mod real.Crescnd fr prini,doar cu Humphrey-care
era deja un vduv retras-i cu Leonora prin preajma lui,n timpul anilor de
coal,nu fusese niciodat expus traiului ntr-o familie mare,glgioas,
cldurii,farmecului i celorlalte aspecte ce in de confort.Nu fusese expus
diferenei fundamentale care fcea ca o cas s fie un cmin.
Casa pe care el o mprea cu Humphrey era doar att,o cas.i lipseau
elementele eseniale pentru a se transforma ntr-un cmin.Nu crezuse c asta
avea vreo importan pentru el sau pentru Humphrey.Dar se pare c se nelase,
cel puin n privina lui.Aceast greeal,precum i refuzul lui permanent de a-i
acorda atenie i de a ntreprinde ceva n acest sens,constituiau fundamentul
nelinitii lui,ceea ce o strnise i ceea ce o alimenta tot mai mult.
Cuvintele de desprire ale Miner vei fuseser: Jeremy drag,va trebui s faci
ceva n curnd,ca s nu te trezeti c ajungi singur la btrnee.Ochii ei
fuseser calzi i plini de nelegere.Iar cuvintele ei i ngheaser sngele n
vene.Pusese punctul pe i ntr-o chestiune pe care el o recunotea acum ca fiind
temerea sa cea mai mare.Leonora l gsise pe Tristan,i Tristan o gsise pe ea,iar
ei,asemenea lui Royce i Minervei,i ntemeiaser o familie,propriul lor cmin
cald i zgomotos.El i avea crile lui,dar,dup cum subliniase Minerva,acestea
aveau s-i in de cald n anii ce aveau s vin.Mai cu seam n anii dup ce
Humphrey,care deja era btrn i slbit,se va fi stins.Oare atunci avea s regrete
c nu se strduise s-i gseasc o soie cu care s mpart viaa i s aib
copii,precum nepoii i nepoatele lui? C nu fcuse ce trebuia pentru a auzi
glasuri de copii i rsetele lor rostogolindu-se pe culoare,pentru a avea propriii
copii pe care s-i vad cum cresc? S aib un fiu cruia s-i transmit nvtura
sa,nelepciunea dobndit,aa cum vzuse c fcea Royce cu bieii lui cei mari.
Poate s aib un fiu-sau chiar o fiic-cruia s-i mprteasc fascinaia pentru
scrierile vechi,aa cum l avusese Humphrey pe el.Cu mult vreme n urm se
hotrse c nu dorea asemenea lucruri,dar acum...Avea deja treizeci i apte de
ani,fapt tiut de Minerva i,cu siguran,motivul observaiei sale,cu toate c,
datorit constituiei sale atletice,de care se bucura n ultimii ani,arta mult mai
tnr.Cu toate astea,observaia ei nu putea fi contrazis; dac i dorea o familie
ca a ei i a lui Royce,ca a Leonorei i a lui Tristan,atunci trebuia s ntreprind
ceva n aceast privin.i asta curnd.Trecu n fug prin ctunul Rayless; un
indicator anuna c urma Raechester.Mai avea vreun ceas de drum,cu nimic la
care s se gndeasc; ar fi putut folosi timpul acela.
i atunci hotr ce-i dorea.i lu doar dou clipe ca s se decid: voia o familie
ca aceea a cumnatului su.Ca a lui Royce.Toate detaliile erau clare,i sclipeau n
minte.Urmtoarea ntrebare: Cum s rezolve asta? Evident,avea nevoie de o
soie.De unde s-o ia? Mintea lui,att de ludat pentru inteligen i precizie,se
bloca la faza asta.Aa c fcu ce ar fi fcut orice om de tiin,adic reformul
ntrebarea.Ce fel de nevast voia,de ce fel de nevast avea nevoie,astfel nct s
ajung la finalitatea dorit?
Asta era simplu de definit.Soia pe care o voia i de care avea nevoie trebuia s
fie tcut,rezervat,retras,genul acela care nu avea s intre la bnuieli cnd el
urma s stea zile ntregi cu nasul n vreo carte.Genul pe care s o bucure
administrarea gospodriei,care s-i poarte i s se ngrijeasc de toi copiii cu
care aveau s fie binecuvntai.i-o nchipuia destul de timid,oarecum reinut-
o domni smerit,plcut,gazd bun,care nu ar fi ncercat s intervin ntre el
i cercetarea sa academic,cu att mai puin s-1 distrag de la lucru.
ncetinind pentru a strbate stucul Raechester,fcu o grimas,ntlnirile lui
anterioare cu sexul frumos i dduser de neles c a un astfel de specimen nu era
uor de gsit.Domnioarele,cel puin acelea cu care interacionase el,aveau
nevoie de atenie.Ac rast chestiune ducea,invariabil,la el i la compania lui.
Acestea fiind zise,nu avea nimic mpotriva femeilor n sine;unde,precum
gemenele Cynster,Amanda i Amelia,preau chiar amuzante.n anii anteriori,se
complcuse n ntlniri cu anumite doamne anoste i venerabile din nalta
societate,urmate de trei relaii mai lungi,dar n cele din urm se trezise plictisit i
stul de preteniile tot mai mari ale domnioarelor cu pricina,aa c puMe.se
capt relaiilor,ct de politicos posibil.n anii din urm,se refugiase n activitatea
sa izolat i Mi deprtase de femei,socotind c orice amnare ar aduce mai multe
belele dect ar fi meritat.Leonora l tot tachina,insistnd c experienele sale din
trecut Iniemnau doar c nu ntlnise femeia care,dup el,i-ar fi meritat atenia,ar
fi meritat s-i ia angajamente.Logic,trebuia s-i dea dreptate,dar ncepuse s
aib ndoieli serioase c o asemenea femeie exista,cu att mai mult c avea s-i
ias n cale.Din punct de vedere intelectual,era deopotriv precaut,nepstor i
distant cu femeile.Precaut pentru c uneori se tntreba dac ele,trind ntr-un alt
plan al raionalului,chiar erau mai multe dect el,cel puin n privina subiectelor
sociale.Nepstor i distant pentru c,atunci cnd venea vorba despre raiune i
logic,nu ntlnise nici o femeie ale crei abiliti s-i atrag respectul.Ce-i
drept,doar un mic numr de brbai reueau s fac asta.
Cu toate astea,acum,c se hotrse-oare chiar se hotrse? C,aa ar fi zis-s-i
gseasc o soie,trebuia s-Cum ar fi zis Tristan i colegii lui din clubul
Bastion?-porneasc o campanie puntru a-i atinge scopul.Scopul fiind acela de a
gsi,a curta i a obine mna unei domnioare cu un caracter impecabil,la care s
Ne adauge toate caracteristicile descrise mai sus.N-ar strica s fie i destul de
drgu i s aib o poziie social similar cu a lui;n-ar putea fi de nici un ajutor
dac biata femeie ar avea nevoie de indicaii cu privire la anumite situaii,cum ar
fi cine are ntietate la intrarea ntr-o ncpere.Aa c,odat campania pornit,
ce-i rmnea de fcut? Primul pas ar fi identificarea unei candidate potrivite.
Leonora l-ar ajuta imediat dac i-ar cere asta.Dac i-ar face-o...cuconiele n
vrst,rudele de sex feminin ale lui Tristan,s-ar arunca i ele imediat n joc.
Nimic din ce-ar zice sau ar face el,Leonora sau Tristan n-ar putea evita asta i
catastrofa iminent;dei mnate de intenii bune,cucoanele aveau idei fixe i
tiau s le i impun atunci cnd era cazul.Dac nu-i putea cere ajutorul
Leonorei,atunci nu putea cere ajutorul nici unei femei.Mcar atta lucru tia.
Deci nu mai rmneau dect brbaii:Tristan i colegii lui de odinioar,care
acum erau foarte buni prieteni,inclusiv Royce.ncerc s-i nchipuie cum i-ar
putea fi ei de ajutor n alt fel dect cu sfaturi tactice-pe care le primise deja,de-a
lungul anilor-,fiindc nu-i vedea utili n a-i identifica i apoi ntlni perechea; ei
erau,cu toii,nsurai i,asemenea lui,evitau socializarea ct puteau de mult.Deci
aici nu-i puteau fi de mare ajutor.Scormonind mai n profunzime printre
cunotinele lui,se gndi c erau civa domni pe care i cunoscuse prin
legturile lui cu familia Cynster,dar din ntlnirile ocazionale cu acetia,
rmsese cu impresia c i ei se ineau departe de lumea monden,cel puin de
acele cercuri n care roiau tinerele domnioare nemritate.Hmm.Dac se gndea
mai bine,c domnii pe care i cunotea sau cu care avea vreo afinitate evitau
compania fi a domnioarelor...pn aveau nevoie s gseasc una cu care s
se nsoare.Se ncrunt.ncetinindu-1 pe Jasper,intr n Knowesgate; imediat dup
ce trecur de plcul de csue,slbi hurile i l ls pe Jasper s alerge.Trebuia
s existe cineva la care s poat apela pentru identificarea viitoarei sale soii.
Ideea de a o gsi pe cont propriu...N-ar fi tiut de unde s nceap.Gndul la
Almack era n msur s-1 descurajeze complet...Deci trebuia s fie alt cale.
Dup nc aproape doi kilometri,nu gsise nici o opiune viabil.Travers
drumul ngust care ducea ctre ctunul Kirk-whelpington i se zori ctre o
cotitur lung i larg,inndu-1 pe Jasper la pas alert.O trsur,prima care i
ieea n cale n acea zi,apru din fa,huruind hotrt spre el,n dreptul curbei.
-Fir-ar s fie!
Drumul acela nu era unul principal,iar cotitura era prea strns ca dou trsuri s
poat trece cu uurin.Strunindu-1 pe Jasper,ncetini mult cabrioleta,cu calul la
pas.Trsura ncetini i ea.Conducndu-i faetonul cu grij,Jeremy ridic mna,
salutndu-1 scurt pe vizitiu,n timp ce acesta i strunea cei doi cai ct de mult
putea n partea opus.Jeremy era concentrat,innd friele i uitndu-se
asemenea unul oim,pentru a se asigura c roile cabrioletei i ale cruei puteau
s treac unele pe lng altele fr s se ating,cnd o siluet profilat pe
fereastra trsurii i atrase atenia.Era un chip palid.Chipul unei femei.Trist,cu
ochii larg deschii,btea n geam cu palmele deschise.Vzu cum buzele ei se
micau-i auzi,nfundat,iptul ei.Nite brae brbteti o apucar de umeri i o
traser brusc napoi.Dup care trsura trecu mai departe,iar drumul i se aternu
liber nainte.Jasper,dornic de fug,fu strns n huri.nc uluit,recapitulnd n
minte cele vzute,Jeremy i cobor braele,absent,trgndu-i calul cel negru s
alerge.Apoi clipi,i ntoarse capul i privi napoi spre trsur.i reluase mersul
alert,fr s se grbeasc ns,naintnd n acelai ritm hurducnit ca atunci cnd
o vzuse prima dat.O jumtate de minut mai trziu,trsura trecu de cotitur i
dispru din raza lui vizual.Privind nainte,Jeremy i ngdui lui Jasper s-i
continue alergarea.n vreme ce mintea lui scormonea cu iueal i fcea
comparaii.Era expert n hieroglife i avea o memorie extraordinar.Chipurile
erau asemenea hieroglifelor,iar el tia c mai vzuse chipul acela undeva.Dar
unde? Nu cunotea pe nimeni n zon,n afara familiei Wolverstone...O tia de la
Londra,din vreo sal de bal.O vzuse cu civa ani n urm...Scena i se precipit
n minte.
-Eliza Cynster.Chiar cnd i rosti numele,l npdi o alt amintire-Royce citind o
scrisoare pe care o primise de la Devil Cynster n ziua n care Jeremy ajunsese la
Wolverstone,despre eecul rpirii lui Heather Cynster i despre temerea c
surorile ei se aflau n acelai pericol...La naiba!Jeremy trase de huri,oprindu-1
pe Jasper.ocat,privi napoi.Heather Cynster fusese dus de rpitorii ei n Scoia.
Trsura din spatele lui se ndrepta ctre grania cu Scoia.Iar acum pricepu
singurul cuvnt rostit de Eliza.Ajutor!i ea fusese rpit.

Eliza se prbui n colul trsurii n care o mpinsese Scrope.Uriae furios la


ea,dar i recptase rapid stpnirea,iar expresia lui de dinainte,stoic i
impasibil,i masca acum tulburarea pe care ea i-o provocase.Genevieve se
repezise i ea asupra ei.Degetele ei,asemenea unor gheare,se ncletaser pe
ncheietura minii,iar asistenta o pironise locului,ca i cum ar fi existat riscul s
o rup la fug.Slabe anse pentru asta.Stnd n picioare n dreptul ei,inndu-i
echilibrul cu o mn sprijinit de plafonul trsurii,Scrope o fix cu o privire
glacial,apoi se ntinse i deschise trapa,adresndu-i-se vizitiului:
-Cabrioleta aceea care tocmai a trecut...a oprit? Dup o clip,vizitiul rspunse:
-Nu.S-a uitat napoi cam mirat,dar i-a continuat drumul.De ce?
Scrope se uit la Eliza.
-Preioasa noastr ncrctur a ncercat s-i atrag atenia.Eti sigur c nu ne
urmrete? Se mai scurse o clip.
-Nu e nimeni n urma noastr.
-n regul.Scrope nchise trapa.Legnndu-se uor,n balansul trsurii,se uit fix
la Eliza.Ea i susinu privirea,surprins s descopere c nu se simea cu adevrat
speriat.Fcuse ceea ce trebuia s fac i nu prea mai avea putere s ntreprind
nimic altceva,nici mcar s se team.n cele din urm,Scrope se retrase i se
aez din nou vizavi de ea.
-Dup cum tocmai s-a dovedit,n-are rost s faci scene.Nu iese nimic din asta.
Deci-continu el,msurnd-o cu privirea lui glacial-e nevoie s te legm i s
ne spunem povestea la urmtoarea oprire sau te potoleti?
Amintindu-i felul n care Heather se purtase cu rpitorii ei,lsndu-i s cread
c era neajutorat i incapabil s duc ceva la bun sfrit pe cont propriu,Eliza
se destinse fr s-i asume ntru totul nfrngerea.
-E limpede c nu exist nici o speran,deci m potolesc.Cel puin ct timp avea
de tras foloase din asta.Se ls cuprins de o slbiciune profund,care-i lu n
stpnire inclusiv glasul.Nu fu surprins cnd Scrope,dup ce o analiz pre de o
clip,ddu aprobator din cap,apoi o privi pe Genevieve.
-Elibereaz-o! Dar dac mai d semne c-ar vrea s ne fac probleme,o legm i i
punem clu.Privind-o amenintor,Genevieve eliber ncheietura Elizei din
strnsoarea minii ei i,cu revolt tcut,se aez la locul el,Toi trei revenir la
ceea ce fceau nainte de ivirea problemei,nainte ca ea s-1 vad trecnd pe
Jeremy Carling.Eliza tia c-ar fi trebuit s se simt ngrozitor de descumpnit,
dar era chinuitor s-i adune puterile chiar i pentru atta lucru.Presupunea c
faptul c fusese n stare s gndeasc nsemna c efectul laudanumului trecuse
complet.Considera c-i gestionase bine puterile,c-i revenise i c adunase
suficient for pentru c a,la momentul potrivit,s fac un spectacol mai hotrt,
care s poat convinge pe oricine li s-ar fi ivit n cale.Ce-i drept,avusese slabe
sperane s zreasc pe cineva care i-ar putea fi de ajutor,dar dup aceea,
minune!,vzuse un chip cunoscut.Nu sttuse prea mult pe gnduri,ci se azvrlise
direct la geam.Btuse cu putere cu palmele i strigase dup ajutor...De la prima
micare,capul ncepuse s i se nvrt.Dar,cu disperare,i puse fiece dram de
for i hotrre n clipa aceea,fcnd tot ce-i sttea n putere.
Acum se simea epuizat.Complet sfrit.i,dup cte se prea,totul fusese
inutil.Jeremy Carling.Din toi brbaii pe care soarta i-ar fi putut scoate n cale,
de ce fusese tocmai el?
Era un om de tiin,un vistor,un geniu cu acte n regul,dar o persoan izolat,
fr nici un interes fa de viaa monden; era att de absent,nct se ndoia c-i
amintise numele ei.Pesemne nici n-o recunoscuse ndeajuns pentru a-i da seama
c o cunotea.Asta era foarte probabil.Dei fuseser prezentai oficial unul altuia
la un bal cu civa ani n urm,i de atunci l mai ntlnise de cteva ori prin
saloanele familiei,de-abia dac schimbase dou vorbe cu el-i acelea,la
ntlnirea de acum civa ani,cnd i se pruse att de absent,nct cutase
imediat o scuz politicoas pentru a prsi grupul n care se afla el.Cu toate
astea,n-ar fi putut face nimic altceva; n tot cazul,fusese nevoit s se foloseasc
de ocazia ivit.Scoase un oftat profund,dezndjduit,fr s-i pese c o auzeau
cei doi.Gestul ei avea doar s contribuie la imaginea de femeie demoralizat,
neajutorat...Nu era chiar aa,dar n clipa aceea se simea foarte aproape de
starea aceea.nchise ochii i ncerc s se liniteasc,s-i direcioneze nc o
dat puterea i hotrrea.n mintea ei,plpi lumina unei slabe sperane.La urma
urmelor,l recunoscuse pe Jeremy Carling,aa c i el,la rndul lui,era posibil-
chiar era posibil-s-o fi recunoscut.Era o ans infim,dar rmnea singura ei raz
de speran,n starea ei actual,descumpnit i epuizat,trebuia s se agate de
orice speran.Dac el o recunoscuse,ce avea de gnd s fac? Era un om de
tiin,nu un erou-un rzboinic sau un cavaler care s vin clare s o salveze.
Dar,cu siguran,avea s fie ngrijorat i avea fie s trimit vorb familiei ei,fie
s se duc el nsui la ei la ntoarcerea n ora...Dac se ntorcea n ora.N-avea
nici o idee ce cuta el att de departe n nord.Poate se afla n vizit la prieteni?
Strngndu-i braele pe lng corp,se cuibri mai bine n colul ei.
Nu putea prevedea ce inteniona Jeremy,dar era un om de onoare-ceva tot avea
s fac pentru a o ajuta.

Lui Jeremy i trebui un minut ntreg pentru a-i convinge mintea c lucrurile
acelea se ntmplau cu adevrat,c nu visa,c situaia cu pricina era una real.
Apoi ncepu s se gndeasc.Era furios.Jasper,vznd c stpnul lui nu era
interesat s nainteze,trase de ham pn ce-i putu cobor capul i ncepu s
pasc iarba de pe marginea drumului.Jeremy sttea n cabrioleta oprit,innd
hurile slbite,i se holba absent la drum.Cntrea situaia i ce avea de fcut,ce
putea ntreprinde,care erau opiunile.Trebuia s trimit vorb familiei Cynster-
sau mcar familiei Wolverstone.l btu i gndul de a anuna pe altcineva,dar
renun rapid la aceast idee.O fi fost el un pustnic din punctul de vedere al
relaiilor mondene,dar tia destul de bine c n aceste mprejurri pstrarea
reputaiei unei doamne era pe primul loc n lista lucrurilor de fcut cu orice
pre.Dar dac s-ar fi ndreptat spre sud,spre Newcastle,oraul cel mai apropiat
din care putea trimite un curier rapid ctre sud ori de unde s-ar fi putut ntoarce
la Wolverstone,la Royce,tot ce-ar fi tiut ar fi fost c Eliza era dus cu o trsur
peste grani.Chiar dac era sigur c prinii ei ar fi mulumii s afle fie i
numai att,era la fel de convins c el trebuia s-i urmreasc i s ncerce s o
elibereze pe fiica lor.Dac ncerca s trimit un mesaj ctre sud,pierdea urma
Elizei i,astfel,orice speran de a o ajuta n chip nemijlocit.i era limpede c ea
avea nevoie de ajutor.N-ar fi ncercat s atrag atenia n felul acela dac n-ar fi
fost ultima ei ans.Ea strigase dup ajutor.Nu era treaba lui s pun sub semnul
ntrebrii motivele pentru care strigase,ci s rspund chemrii cum se cuvenea.
Cu att mai mult cu ct se ndoia c ea l recunoscuse,ceea ce nsemna c era
att de disperat,nct ar fi cerut ajutor oricrui brbat care ar fi trecut pe lng
ea.O asemenea atitudine la o domnioar cu pretenii ca ea denota o mare
disperare.Se gndi la detaliile planului de rpire despre care i citise Royce.Se
prea c un moier,dup toate probabilitile un brbat de vi nobil,din motive
necunoscute,avea intenia de a le rpi pe domnioarele Cynster.Un detaliu
inedit,i pentru Jeremy linititor,era c respectivul,oricine ar fi fost el,insistase
ca Heather,odat rpit,s fie bine ngrijit,chiar pn ntr-acolo nct s
beneficieze de serviciile unei slujnice n timpul lungii cltorii spre nord.
Breckenridge-pe care Jeremy l cunoscuse n treact-vzuse din ntmplare cum
Heather fusese rpit de pe o strad din Londra i i urmrise,reuind s-o salveze
i s-1 lase pe moier cu buza umflat.Acum se prea c moierul reuise s o
rpeasc pe Eliza Cynster.Se ntreba cum de fusese posibil aa ceva.La cum i
tia pe membrii familiei Cynster,pe fraii i verii Elizei,Jeremy nu-i putea
nchipui cum de lsaser ei garda jos...Dar nu-i mai btu capul cu fascinanta
ntrebare,alegnd,n schimb,s se concentreze asupra ntrebrii mai pertinente
care i se nfia: Ce anume trebuia s fac? Acum.n clipa aceea sau n
urmtoarea.Lucrurile erau clare: Eliza Cynster fusese rpit i se afla ntr-o
trsur care,n scurt timp,urma s o treac peste grani.Odat ajuns n Scoia,
avea s fie mai dificil s i se dea de urm,mai ales dac rpitorii ei o duceau n
slbticia inutului muntos.Gsirea ei avea s devin aproape imposibil.Dac
permitea ca ea s fie dus peste grani i nu i urmrea,ea urma s fie pierdut
ori s ajung la mila misteriosului moier.Dac pornea n urmrirea lor,trebuia s
o salveze sau mcar s fac tot ce-i sttea n putere pentru a o ajuta s scape.
El nu era vreun erou,dar i petrecuse ultimii zece ani din via n compania unor
astfel de oameni,cum erau Tristan i prietenii lui de la clubul Bastion.Fusese
implicat n cteva dintre aventurile lor i vzuse modul de gndire al acestora,
modul cum abordaser problemele i cum trataser exigenele unor astfel de
situaii.Experiena aceea nu se putea compara cu pregtirea adecvat,dar,n
situaia de fa,trebuia s fie de ajuns.Dup cte i putea da seama,el era singura
speran a Elizei.Fusese nerbdtor s ajung acas i s se cuibreasc n
scaunul lui comod din faa emineului din bibliotec,pentru a savura
descoperirea manuscrisului lui Royce,pentru ca dup aceea s se gndeasc la
modul cum putea rezolva problema gsirii soiei ideale,dar era limpede c toate
astea trebuiau s mai atepte.tia care-i era datoria i ce i cerea simul onoarei.
Ridicnd hurile,l mn pe Jasper:
-Dii,btrne,o lum napoi pe unde-am venit.Trecnd de cotitur,pe drumul cel
pustiu,l mn pe Jasper la pas,apoi l zori.Trebuie s ajungem la grani,dup
care ne ateapt Scoia.Aa studios i distras cum era,avea de salvat o tnr
domni.

CAPITOLUL 2
Eliza msura cu pas hotrt podeaua din lemn a unei odi aflate la catul de sus al
hanului din Jedburgh.Ua solid din stejar era ncuiat,innd-o prizonier n
camer.Rpitorii ei i aduseser o tav cu mncare,apoi plecaser jos,s se
bucure de cin n atmosfera de petrecere din sala de mese a hanului.
Ajungnd la perete,Eliza se rsuci,iar privirea i czu pe tava aezat pe o mas
din cellalt col al odii.Chiar dac nu avea deloc poft de mncare,se chinuise
s mnnce toat supa i ct de mult plcint putuse.Dac era s scape de cei
trei rpitori-Scrope,Genevieve i Taylor,vizitiul cel solid-,avea nevoie de
putere.ansa de scpare,orict de ndeprtat,era motivul pentru care msura
ncperea cu pasul,n sperana c exerciiul fizic avea s ajute la diminuarea
efectelor laudanumului.Pornindu-se din nou,n lungul camerei,fu nevoit s se
strduiasc s-i pstreze echilibrul.nc avea somniferul n organism,vlguind-o
de putere,lsndu-i muchii slbii i ovitori i pe ea aproape neajutorat.O
inuser adormit vreme de trei zile-asta era,dup cum ziceau ei,cea de-a treia
sear dup balul de logodn a lui Heather cu Breckenridge,aa c nu trebuia s
fie surprins ori ngrijorat fiindc era nevoie de timp pentru ca efectul
somniferului puternic s treac de tot.ntinznd mna spre tav,se opri pentru a
lua un pahar i a bea o gur de ap; era sigur c i apa putea fi de ajutor.
Se strduia,cu disperare,s-i pstreze sperana,dar...Avnd n vedere tot ceea ce
tia despre Jeremy Carling,faptul c se vedea nevoit s se bazeze pe el era
departe de a fi ncurajator.Era recunoscut pentru mintea lui sclipitoare,dar
mintea aceea prefera vremurile de odinioar celor prezente i de obicei prea
absent,cugetnd mai curnd la civilizaiile de mult disprute dect la ceea ce se
petrecea sub nasul lui...Puse paharul la loc,respir adnc i inu aerul n piept
pn cnd i reveni.N-avea nici un rost s se gndeasc la toate astea.
Jeremy fie avea s-i sar cumva in ajutor,fie nu.N-avea ce s fac pentru a
schimba lucrurile.Relundu-i plimbarea,ncerc s ignore suspinul viclean,
insistent care pornea din cele mai profunde tainie ale minii ei.Heather 1-a
avut pe Breckenridge,cavalerul ei,care a salvat-o.Eu cu cine m-am ales? Halal
afacere!nlturnd plngerea aceea iraional-n clipa aia ar fi fost bucuroas s
fie salvat de oricine,n-ar fi contat cine era cavalerul ei-,msur iar ncperea la
pas.Mintea ei reveni la clipa n care,fiind la limita disperrii,l zrise pe Jeremy,
i inima ei o luase razna.l putea revedea destul de limpede cu ochii minii-edea
drept,cu spatele lat,cu redingota descheiat atrnndu-i pe umeri,ncadrnd un
piept care,dup cum i amintea,prea s se fi mbuntit n privina dimensiunii
i a forei-sau cel puin aa lsa impresia.ncruntndu-se,continu s se plimbe
prin ncpere,ncercnd s-i aminteasc,s-i scormoneasc mintea.Trebuia s
recunoasc faptul c nimic din prezenta lui nfiare nu-1 descalifica din rolul
de potenial salvator.ntr-adevr,reconsidernd imaginea proaspt ntiprit n
minte,ajunse la concluzia c pn i oamenii de tiin cu capul n nori puteau
ajunge brbai care s se fac remarcai de domnioare.Cu toate astea,aa cum
inea s sublinieze vocea ntunecat din interiorul ei,felul n care arta n-avea
nici o importan.Faptul c salvatorul lui Heather se dovedise i cavalerul ei nu
era un motiv pentru a presupune c Elizei avea s i se ntmple ceva similar.n
plus,tot ce tia despre Jeremy Carling sugera c era mai interesat de vechile
tomuri pline de colb i de mucegai dect de o femeie ca ea.
Atingnd zidul,suspin,i nl capul i vorbi ctre tavan:
-Te rog,f s m fi observat.Te rog,f s m fi recunoscut.Te rog,f s
ntreprind ceva i s-mi trimit ajutor.Asta era alt problem; conform
experienei personale,oarecii de bibliotec erau oamenii cei mai lipsii de
iniiativ de pe lume,nu cu mult mai de ndejde dect o btrnic sfioas.
Coborndu-i brbia,se rsuci i i relu plimbarea prin odaie.I se pru c
muchii de la picioare erau mai puin nesiguri.Cu capul n jos,ncerc s se pun
n pielea unui om de tiin abtut,se strdui s-i nchipuie ce face Jeremy.
-Dac trimite vorb la Londra,oare ct va dura pn cnd...
Cioc!Rmase n loc i privi ctre fereastra tivit cu draperii.I se pru c
zgomotul venise de acolo,dar odaia era la catul al doilea;deja cntrise
posibilitatea de a evada pe acolo i ajunsese la concluzia c era imposibil.Ce-i
drept,Breckenridge luase pentru prima dat legtura cu Heather prin fereastra de
la etajul al doilea al unui han,dar,serios,ct de probabil era s i se ntmple i ei
acelai lucru? Cu siguran,mintea i juca feste.Era doar imaginaia ei...
Cioc!Alerg la fereastr,ddu deoparte draperiile i privi afar.i ddu nas n nas
cu Jeremy Carling.Era att de uluit s-1 vad,nct rmase pe loc,radiind de
fericire.Plus c avea nite ochi tare frumoi; nu le distingea culoarea n ntuneric,
dar erau mari,foarte ateni,privind-o direct i deschis.Avea trsturi bine
definite,cu o nuan aristocratic,un nas elegant,fruntea lat,obrajii netezi i
prelungi;brbia era ferm conturat,iar gura lui prea a aparine cuiva care
obinuia s rd mult.Privirea ei scormoni iute mai n jos,i da,umerii lui erau
mult mai lai i toat constituia lui,mai solid dect ultima dat cnd l vzuse.
Luna plin i revrsa lumina de argint asupra lui; aa cum sttea pe marginea
acoperiului de dedesubtul ferestrei ei,Jeremy prea foarte expus.Dar mintea lui
foarte logic i reaminti faptul c rareori oamenii se uitau n sus.Spera ca nici
unul dintre oaspeii care prseau hanul s nu ncalce aceast regul.
Cum n afara ncperii era la fel de mult lumin ca n interiorul ei,putu s vad
destul de bine chipul Elizei.S i deslueasc trsturile suficient de bine pentru
a-i observa uluirea,i ncntarea.Nu putea fi ofensat din aceast cauz; el nsui
era surprins c sttea acolo,atrnat de acoperi,n dreptul ferestrei ei.Cum ea
prea blocat pentru moment,el se folosi de acest prilej pentru a-i confirma
impresia fcut; era nu...mai drgu,ci mai uluitoare dect i-o amintea.Mai ales
acum,c nu mai era aa panicat.n mod bizar,se simi foarte mulumit de
asta.Ridicnd o mn de pe marginea acoperiului,arat ctre mnerul de pe
tocul ferestrei i i nvrti degetul n aer.Ea arunc o privirea scurt i se
conform.
Dup ce trase de mner,el se ddu napoi pentru a face loc ramei s treac de el,
apoi se nclin nainte,apropiindu-se,pentru a opti:
-Eti singur? Prinzndu-se de pervazul ferestrei,ea se aplec i mai mult.
-Deocamdat da.Ei-trei la numr-sunt jos.
-Bine,i fcu semn din cap.Haide!Ochii ei sclipir,dup care ea se aplec peste
pervaz i privi n jos.El rmase cu privirea aintit la buclele ei de culoarea
mierii care strluceau n lumina lunii,chiar sub brbia lui,apoi clipi i continu:
-Nu-i att de greu cum pare.Putem nainta sprijinii de zid pn la marginea
acoperiului,apoi e doar un salt mic pn la urmtorul,i de acolo putem trece
peste o parte din acoperiul buctriei...Trebuie s ne crm puin,dar...
-Nu pot.Se trase napoi,inndu-se nc de pervaz,i l fix cu privirea.
-Crede-m,nimic nu mi-ar plcea mai mult dect s merg cu tine,dar eu...
ntinse mna i-1 prinse de bra.Uitndu-se la mna ei,el vzu c i tremura,cci
ea i prelungi strnsoarea pentru o clip,nu mai mult.l eliber cu un suspin.i
ntlni privirea cnd el i ridic nedumerit ochii spre ea.
-Asta-i tot ce pot s fac-n clipa asta,cam atta putere am.n ultimele trei zile
mi-au dat laudanum,i efectul lui nu a trecut complet.nc mi mai tremur
picioarele i nu m pot ine de nimic.Dac alunec...El simi un fior rece pe ira
spinrii.Dac ea aluneca...era posibil ca el s nu fie n stare s o prind i s o
in,pentru a o mpiedica s cad peste marginea acoperiului.Ea era nalt,
destul de slab,dar el nu putu s nu se ntrebe dac ar fi fost ndeajuns de
puternic ct s-o prind i s-o salveze.Fcu o grimas.Adevrul era c nu tia ct
de puternic era,fiindc pn al unei nu mai avusese prilejul s-i pun fora la
ncercare.
-Bine.ncuviin din cap,pstrndu-i calmul i echilibrul deopotriv n gesturi i
n glas.Nu ne-ar fi de folos ca unul din noi s cad i s-i rup vreun picior ori
vreo mn,deci trebuie s ne gndim la alt cale.Ea clipi parc pentru a-i reveni
din reverie,apoi aprob din cap.
-Da,bine.Fcu o pauz,dup care zise: Ai vreo sugestie? Uurat de faptul c ea
prea ntr-o stare mental mai bun dect s-ar fi ateptat,c nu era cuprins de
panic i c,slav Domnului,nu plngea,se concentra asupra opiunilor.Nu
preau prea multe.Se ncrunt.
-Probabil c oricum nu ar fi prea nelept s te salvez ast sear.E ntuneric
bezn pe drum,i poate nu-i o idee bun s pornim pe coclauri,chiar i ntr-o
trsur,n creierii nopii,cu eventuali urmritori dup noi,care pot fi sau nu
narmai.Avnd n vedere c nu cunoatem zona...Se opri i o privi ntrebtor,dar
ea l aprob din cap.
Ar fi mai nelept s nu ncercm s fugim n noaptea asta,conchise el.
-Ne-am putea rtci.Am putea pierde drumul.
-ntocmai.Se gndi n continuare.
-Ziceai c sunt trei? Sprijinindu-se cu umerii de pervaz,Eliza ncuviin din cap.
-Scrope e eful,cred c el m-a ateptat n salonul din spate de la St.Ives.i ntlni
privirea lui Jeremy.Era ntuneric n camer.Nu l-am vzut,dar m-a adormit-cu
eter,cred.Probabil m-au scos pe fereastr,care ddea ntr-o alee.El o privi atent,
ateptnd rbdtor ca ea s continue.
-E i o femeie,care sunt sigur c e asistent medical.Are puin peste treizeci de
ani i e mai puternic dect pare.La fel vizitiul,Taylor,face i el parte din plan.E
bine fcut i puternic,mai din topor dect Scrope,care arat i vorbete ca un
domn.Fixnd-o n continuare cu privirea,Jeremy zise:
-Deci ei sunt trei,iar noi suntem doar doi.Aadar,nici n plin zi nu putem ncerca
s facem nimic direct,dect dac am putea scpa de unul,dac nu chiar de
doi,dintre ei.Amndoi czur pe gnduri.Dup un minut,ea scutur din cap.
-Nu-mi vine n minte nici o soluie inteligent nici mcar pentru a-i distrage pe
doi dintre ei-nu sunt deloc proti.Jeremy aprob din cap.
-Unde vor s te duc? Ochii lui i ntlnir din nou pe ei.i-au spus?
-La Edinburgh.Strnse din buze.M-au rpit pentru un moier din muni,i acolo
plnuiesc s m dea pe mna lui,poimine,dup cum au zis.Ea i susinu privirea.
tii,e nobilul acela scoian...
-tiu totul despre asta,despre rpirea lui Heather i despre cine crede familia ta
c se afl n spatele acestei poveti.Cnd ea se art surprins,el continu: Eram
la castelul Wolverstone,evaluam un manuscris pentru Royce,cnd el a primit o
scrisoare de la Devil n care acesta i relata povestea cu Heather,explicndu-i ce
credeau ei i cerndu-i prerea.Royce nea citit-o mie i Minervei.De acolo tiu.
-n regul.Vocea i trda uurarea.
-Nu ardeam de nerbdare s o iau de la capt cu explicaiile,e att de exagerat.
-Nu-i nimic exagerat c te afli aici,ncuiat ntr-o odaie dintr-un han din
Jedburgh.
-Corect,zise ea i se schimonosi.E clar c moierul sta nu e un personaj
imaginar n mintea cuiva.Aplecndu-se i mai mult peste pervaz,zise: Deci,dac
nu putem fugi n seara asta...
-Trebuie s fac n aa fel nct s te smulg din ghearele lor mine.Fcuse ca
afirmaia aceea s sune foarte ferm.Dup cte se pare,o s fie mai uor s te
eliberez n Edinburgh dect aici.Ea se ncrunt.
-Fiindc Jedburgh e un ora att de mic?
-i de asta.i ntlni privirea.n scrisoarea lui,Devil zicea ceva despre o poveste
pe care rpitorii au ticluit-o pentru a se asigura c Heather n-avea s primeasc
ajutor,nici mcar din partea autoritilor...Ea deja l aproba din cap.
-Cum c ei m duc tutorelui meu? Da,mi-au spus-o i mie.M-au ameninat cu
asta.
-Vezi,sta e nc un motiv pentru care nu-i o idee bun s ncerc s te salvez ct
timp suntem n Jedburgh ori pe aproape.Tot ce-ar avea de fcut ar fi s anune
garnizoana,iar ei ar avea destule fore cu care s ni se opun i probabil ar putea
nchide i grania nainte ca noi s ajungem acolo.
-Clar,nu e o soluie bun.El ezit.Din expresia lui-care-i trda inteligena-ea
bnui c se gndea,fcea socoteli.
-n plus,zise el n cele din urm,Edinburgh prezint anumite avantaje
semnificative.Este un ora mare,aa c nu va fi o problem s ne ascundem n el
odat ce scpm de ei.i,mai mult de att,am prieteni,prieteni buni,chiar n
Edinburgh.O privi n ochi.Sunt sigur c ne vor ajuta.Se opri,cutndu-i privirea,
urmrindu-i chipul-ea nu era sigur ce cuta el,cu att mai puin ce anume
vedea,apoi zise,oarecum timid: Dac v pornii la drum mine-diminea-dup
cum cred c vei face-,vei ajunge la Edinburgh pe la amiaz.Ai spus c se
pregtesc s te dea pe mna moierului n ziua imediat urmtoare,deci vor trebui
s te in undeva n ora sau foarte aproape de el.Crezi c mai reziti s mergi cu
ei,cel puin pn se opresc n locul n care au de gnd s nnopteze mine?
Eliza sttu pe gnduri,apoi zise:
-Pi,da,m descurc.Nu mi se pare c avem de ales.El fcu o grimas.
-n tot cazul,nu avem alternative bune sau nelepte.Ea aprob din cap.
-Deci am s continui s le fac jocul i am s-i las s m duc la Edinburgh.l
privi direct n ochi.i dup aceea?
-Eu am s m in dup voi,am s vd unde te duc,dup care am s vin i am s te
salvez mine-sear.Privirea lui era direct,deschis i ncurajator de ferm.N-o
s-i lsm s te predea ticlosului de scoian,aa c mine-noapte vin dup tine.
Eliza l privi fix,simi hotrrea din ochii lui i l aprob.
-Bine.Dar trebuie s reuim mine-sear,nu va fi la fel ca n cazul lui Heather,
cnd l-au ateptat pe moier cteva zile.L-am auzit pe Scrope spunndu-i lui
Taylor c a trimis vorb n nord nainte de a pleca din Londra.Scrope e
nerbdtor s scape de mine i s m predea moierului ct se poate de repede.
-Detept om! E clar c pentru el e mai sigur aa-nu risc s te piard,aa cum au
pierdut-o ceilali pe Heather.
-Hmm,Deci prietenii ti,eti sigur de ei...
Se ntrerupse,arunc o privire spre u i auzi pai apropiindu-se.Cu ochii larg
deschii,se ntoarse ctre el.
-Da,sunt sigur,i rspunse el n oapt,mpingnd deja rama ferestrei la loc.
Ea nu mai avu vreme s-i rspund.Apuc fereastra,o nchise,trase mnerul,apoi
draperiile,dup care reui s se ndrepte spre pat nainte ca cheia s apuce s se
rsuceasc n ncuietoare.Ua se deschise,nfind-o pe Genevieve.Asistenta o
zri,se apropie ncetior,apoi se ntoarse s-i ureze noapte bun lui Scrope,pe
care Eliza l zrise n umbra de pe culoar.i ajunse la urechi sunetul discret al
unor ghete pe pardoseala de gresie,estompat de dialogul unor voci de brbai
care rspunser cuvintelor lui Genevieve.Taylor era i el pe culoar.Aezndu-se
pe unul dintre cele dou paturi din ncpere,Eliza se ntinse uor; ascult cu
atenie i auzi c unul dintre brbai intr n odaia din stnga ei,n timp ce al
doilea deschise ua celei din dreapta.Scrope nu-i asuma riscuri.Dup ce i
arunc o privire aspr,Genevieve cur tava i o aez n faa uii.Apoi nchise
ua,o ncuie din nou i,punnd cheia pe lanul pe care-1 purta la gt,se ntoarse
pentru a o supraveghea pe Eliza.
-Mergem la culcare.Te rog s i scoi rochia.Eliza suspin nbuit i se
supuse,desfcnd nasturii mici de topaz ai rochiei ei de bal din mtase,complet
distrus.ntor-cndu-se pentru a desface ireturile dintr-o parte a rochiei,o vzu
pe Genevieve strngnd att pelerina ei,ct i pe cea pe care o folosiser pentru a
o ine nfurat n ea pe Eliza; le mpturi pe amndou i le aez la cap,sub
saltea,n cellalt pat.Amintindu-i povestea lui Heather,despre felul n care
camerista i luase hainele de ora i dormise pe ele,pentru a face aproape
imposibil fuga pe timp de noapte,Eliza se ntreba dac exista vreo carte cu
instruciuni pentru rpitori,care s detalieze cele mai eficiente ci de urmat astfel
nct prizonierii s nu creeze probleme.Dup cum se ateptase,imediat ce i
scoase rochia,o ddu deoparte i o aez pe pat,Genevieve se ntinse i o lu.
Fr nici un cuvnt,asistenta puse rochia pe somiera de sub saltea,alturi de
propria ei rochie neagr de zi i de cele dou pelerine.Privind n sus,ntlni
privirea Elizei i zmbi plin de ea.
-Acum ne putem odihni cu toii.Eliza nu se obosi s rspund.nvemntat n
cmaa ei de noapte din mtase,se bg iute n pat,se ntinse,apoi se ridic,aez
perna cea pufoas i se ntinse din nou.Se holb la tavan ct Genevieve se bg
i ea n patul alturat,apoi stinse lumnarea.Cealalt femeie se cuibri pe locul
ei.n curnd,respiraia ei deveni mai profund,constant i egal,iar Eliza i
ddu seama c adormise.Asta i fcu un mare bine; dup cum zisese Jeremy,fuga
pe timpul nopii ar fi nsemnat s o caute cu lumnarea,chiar dac ar fi reuit s
ias din odaie fr a-i alerta pe rpitori i chiar dac ar fi putut pune mna pe
suficiente haine pentru a se mbrca decent.Umil,blnd i neajutorat: aa
trebuia s fie pn cnd Jeremy nscocea un plan s-o fac nevzut.Dac se
purta astfel,rpitorii ei n-aveau motive s conceap metode de paz mai dificil
de dejucat.Umil,blnd i neajutorat. Eliza rse nfundat.N-avea nici o
ndoial c reuise s lase aceast impresie,pentru c era cu adevrat umil,
blnd i neajutorat.Cu siguran mult mai umil,mai blnd i mai neajutorat
dect ambele ei surori i,foarte probabil,dect orice femeie nscut vreodat n
familia Cynster.Heather era cea mai mare,ncreztoare,hotrt i extrem de
sigur de locul ei n lume.Angelica,rsfata,era nenfricat,cuteztoare,
autoritar i iremediabil convins c,orice se ntmpla,totul se sfrea cu bine
pentru ea.i ntotdeauna era fix aa.Ea,Eliza,era cea linitit.Aa auzise
spunndu-se despre ea destul de des,dar,mai mult,aa se considera ea nsi.Era
cea care cnta la pian,la harp,broda,nu tocmai o vistoare,dar mai aproape de
acest statut dect orice femeie n via din familia Cynster.Nu agrea munca
fizic; nu desconsidera asemenea activiti,doar c nu erau de ea...i nu excelase
n domeniul sta,ba uneori nu obinuse nici mcar un rezultat satisfctor n
asemenea ndeletniciri.Surorile ei erau genul ncreztor,sociabil,la fel de sigure
pe ele att n aer liber,ct i n slile de bal.n aer liber,n timp ce versiunea lui
Heather i a Angelici pentru un mers alert era o hoinreal plin de energie pe
dealuri i prin vlcele,a ei era o plimbare domoal pe terasele i pe aleile pavate
ale grdinilor amenajate.Toate astea o fceau s se simt uurat c evadarea ei
urma s aib loc n Edinburgh,nu aici,pe un drum de ar-mai ru,n cmpiile
scoiene,despre care nu tia nimic.Se uit n sus,la tavanul luminat de lun,i
simi ceva nlun-trul ei-o hotrre i nc ceva n plus,ceva care lua natere,se
contura i se definitiva.O fi fost ea umil,blnd i neajutorat,dar tot o Cynster
era.Indiferent ce urma s se ntmple,cu ajutorul lui Jeremy sau chiar i fr
el,ea avea s scape.Avea s se elibereze.N-avea de gnd s se lase livrat
asemenea unui colet ctre vreun moier slbatic de prin muni.
Trgnd adnc aer n piept,nchise ochii i,oarecum spre mirarea ei,adormi.

O jumtate de ceas mai trziu,Jeremy se ntoarse la camera pe care o nchiriase


ntr-o mic tavern la cteva sute de metri mai sus de hanul n care poposiser
peste noapte rpitorii Elizei.Pn s coboare,cu bgare de seam,de pe
acoperiul hanului,i dduse seama c,din moment ce nu urma s o ia pe Eliza
din odaie i s o duc de ndat n sud,aa cum presupusese la nceput,avea
nevoie de un plan,ca s-o poat salva n chip eficient i lipsit de primejdie.
Un plan amnunit,bine pus la punct i bine gndit.i petrecu ceasul urmtor n
recunoatere prin ora,asigurndu-se c-i ntiprise n minte aezarea lui,
caracteristicile distinctive.N-avea el prea mare experien n genul sta de
aciuni,dar sttuse pe lng Trentham i pe lng ceilali membri ai clubului
Bastion suficient de mult ct s cunoasc lucrurile elementare cu privire la
formularea unui asemenea plan.Colectarea de informaii era primul pas.
Puse pe comod lumnarea pe care i-o dduse hangiul,nchise ua,o ncuie,
apoi,dezbrcndu-se de redingot,o aez pe sptarul scaunului,alturi de patul
cel ngust.Se aez pe pat,prob salteaua,o socoti bun i,dup ce se plimb prin
camer,se liniti,i puse minile sub cap i-i ntinse picioarele astfel nct
cizmele s depeasc marginea patului.Holbndu-se absent la tavan,recapitula
tot ce tia despre ora.Totul-apropierea garnizoanei de castel,lipsa oricrei
acoperiri posibile ntr-un orel puin mai mare dect o strad-confirma faptul c
decizia ca Eliza s mearg pn n Edinburgh mpreun cu rpitorii ei era cea
mai neleapt.Singura alternativ posibil era ca,n dimineaa urmtoare,
rpitorii,fiind att de aproape de elul lor,s se relaxeze suficient pentru a-i da lui
ocazia s o ia pe Eliza de sub nasul lor ntr-un chip care s le ofere un avans
considerabil pentru a se ndrepta ctre grani.Din tot ce-i spusese ea despre
rpitori,din tot ce se putea deduce ca urmare a faptului c reuiser s o rpeasc
din conacul St.Ives,scenariul respectiv era puin probabil.
Cu toate astea,aproape i putea auzi pe Trentham i pe ceilali spunndu-i c
trebuie s fii mereu pregtit i la pnd,gata de a interveni i de a profita de
asemenea situaii puin probabile.Aa c avea s se prezinte de diminea
acolo,n curtea haivalui,ateptnd i privind,doar ca s fie sigur.Iar Eliza avea,
mai mult ca sigur,s considere linititoare confirmarea,fie ea i numai vizual,a
faptului c era aproape de ea i aa avea de gnd s rmn.Sttu mult timp
nemicat,cu privirea fixat n tavan,n timp ce mintea lui analitic,tiinific,bine
antrenat trecea n revist toate aspectele,posibilitile i probabilitile care se
puteau ivi imediat ce trsura care o ducea pe Eliza ajungea la Edinburgh.
Continund s se gndeasc,enumera toate alternativele posibile,precum i
avantajele lui,potenialele surse de ajutor,abilitile sale,cunotinele pe care le
avea despre ora.Cu opt ani n urm,locuise acolo timp de aproape cinci luni,
cnd universitatea i solicitase opinia cu privire la o mulime de suluri antice.
Atunci i fcuse doi prieteni apropiai,pe care i vizitase dup aceea an de an,de
obicei cnd munca lui l aducea din nou n Edinburgh.Dup cum i spusese
Elizei,n Edinburgh avea prieteni pe care se putea baza.Desigur,att Cobden
Harris,ct i Hugo Weaver erau oameni de tiin,dar erau voinici i plini de
energie,cam cu un an mai tineri ca Jeremy,i nu duceau lips de resurse.De
asemenea,amndoi erau localnici i cunoteau oraul,dea fir a pr,tiau fiecare
loc i fiecare tavern mai bine dect i cunoteau propriile buzunare.Jeremy n-
avea nici o ndoial c ei,mpreun cu soia lui Cobby,Meggin,aveau s-i ajute
ct puteau de mult.Dar um s nfptuiasc propriu-zis salvarea Elizei...
Jongla cu diverse poteniale scenarii,cnd lumina care se juca pe tavan ncepu s
plpie.Uitndu-se la lumnare,vzu c era aproape consumat.Se ridic i se
dezbrc de haine,dndu-i seama c nu putea risca s fie vzut de rpitorii
Elizei n dimineaa zilei urmtoare hoinrind prin curtea hanului.
Dezvoltnd aceast idee,se gndi ce ar fi fcut Tristan dac ar fi fost pus n
aceast situaie i i ajusta planurile n conformitate cu asta.
Stinse lumnarea,se bg n pat i se ntinse,privind din nou n tavan.n treizeci
i apte de ani,era pentru prima dat cnd se trezea prins ntr-o situaie de via
real,dramatic,n care lui i revenea sarcina de-a face planurile.i,dup cum se
prea,el se afla la comand.Nu bnuise niciodat ce provocare putea fi asta,cu
att mai puin c i-ar plcea o asemenea ntreprindere,dar adevrul era c el
privea aceast chestiune ca pe un un joc de ah: un joc de ah cu situaii din
viaa real,fr piese,tabl sau un set de reguli.Uitase cum se simise cu muli ani
n urm cnd fusese surprins de bizarele evenimente din Montrose Place:
adrenalina,tensiunea fascinant din confruntarea cu un rufctor,ncercarea de a
ctiga,de a-i birui adversarul.Emoia de a lupta de partea celor buni.
Strngnd din buze,se rsuci pe cealalt parte i nchise ochii.i recunoscu n
sinea lui c uitase c mai existau i alte lucruri palpitante n via n afara
studiului hieroglifelor vechi de secole.

CAPITOLUL 3
n dimineaa urmtoare,Eliza se trezi zglit de Genevieve.Cnd deschise
ochii,asistenta art cu degetul ctre ligheanul cu ap.
-Ar fi bine s te speli i s te mbraci.n curnd vom lua micul dejun,jos,i
Scrope vrea s ajungem la Edinburgh fr ntrziere.Ameit,Eliza ddu
deoparte ptura i se ridic.Aerul dimineii era rece.Lu cuvetura de pe pat i
i-o nfur pe dup umeri,apoi se ndrept ctre ligheanul de pe mas.Nu-i
plcea s se trezeasc devreme; Heather i Angelica erau aa,nu ea.
Apa din lighean era cldu.Strngndu-i cuvertura la subsuori,se folosi de
ambele mini pentru a ridica urciorul i socoti ct de greu i de solid era.Ce-ar fi
fost s o strige pe Genevieve,s se foloseasc de urcior pentru a o lovi,apoi s se
mbrace i s o rup la fug pe u; probabil ar ajunge fix n braele lui Scrope.
El sau Taylor pesemne c le ateptau pe ea i pe Genevieve s apar.Puse
urciorul la loc,i i ddu cu ap pe fa,clipind i ncepnd s se trezeasc.
O tentativ de evadare acum,pe cont propriu,ar fi avut puini sori de izbnd i
i-ar fi pus n gard pe Scrope i pe asociaii lui cu privire la decizia ei secret,
subversiv.i din asta nu putea iei nimic bun.Se terse pe fa cu prosopul.
Concluzia la care ajunsese mpreun cu Jeremy n seara anterioar sttea n
picioare.Urma s mearg spre Edinburgh i s se ncread l el.ntr-un om de
tiin cam aiurit.ntorcndu-se n pat i la rochia ei fcut praf,i aminti c el se
crase pe acoperiul hanului,aciune de care nu l-ar fi crezut n stare; era clar
c avea talente ascunse.Nu putea dect s se roage ca respectivele talente s fie
suficient de profunde nct el s o poat salva.Imediat ce Eliza fu gata,
Genevieve se asigur c era nfurat n pelerin,apoi o zori afar pe u.Taylor
chiar atepta pe culoar pentru a le conduce n jos pe scri ntr-un salona mititel.
Micul dejun fu servit n linite i cu grab,apoi Taylor plec pentru a aduce
trsura la intrare.Scrope privi pe fereastr; cnd trsur fu gata,se uit la Eliza.
-tii care-i povestea pe care o vom spune dac faci vreo scen.N-are nici un rost
s-i ngreunezi situaia.Fii cuminte,i vom pleca n linite.Eliza se chinui s dea
din cap.N-aveau dect s ia asta drept un semn de aprobare.Era prima dat cnd
se supunea de bunvoie planurilor lor; pn atunci fusese adormit sau prea
slbit ca s se opun.n drum spre salon,i testase fora picioarelor; spre
uurarea ei,i recptase controlul complet,ntreaga putere.Dac ar fi vrut s
opun rezisten,ar fi putut,dar...Scrope inu de ua salonului,iar Eliza o urm pe
Genevieve spre ieire,contient de prezena lui Scrope imediat n urma lor.tia
c trebuia s fac aa cum stabilise cu Jeremy i c era bine s se supun fr s
protesteze,dar,cu toatea astea,cnd iei pe ua hanului i vzu trsura cea
ntunecat ateptndu-i,revolta i ddu ghes din interior.
Se opri pe terasa hanului,dup care o micare din stnga i atrase atenia.Privind
dincolo de Genevieve,care atepta s o zoreasc-s o mping,dac era nevoie-n
trsur,l zri...Jeremy,ntr-o hain jerpelit,cu o glug tras peste prul lui
negru,cu tivul umbrindu-i faa.i nclin capul ntr-un salut abia perceptibil.Era
acolo,ocrotind-o.Inteniona s urmreasc trsura pn la Edinburgh,dup cum
zisese.Avea s o salveze.Trase puternic aer n piept,privi nainte i se ndrept
spre trsur.Urc n ea,urmat de Genevieve.Scrope se opri pentru a vorbi cu
Taylor,apoi intr n trsur i nchise portiera.Trsura se cltin,dup care o lu
spre ieirea din curtea hanului.Pornir la drum.Se ndreptau spre Edinburgh.
Imediat ce trsura ajunse pe drumul principal,Jeremy i prsi poziia din curte
i se grbi napoi n tavern.Se schimb iute n hainele lui aristocratice uor de
recunoscut,i trecu degetele prin pr i scutur din cap pentru a-i aeza buclele
dese,i fcu bagajele,achit nota de plat i se ndrept spre un tnr grjdar de
ndejde,care,acum rmas doar n cma,l inea pe Jasper cel tuciuriu,neuat i
btnd din copite,gata de plecare.Jeremy i zmbi,i mulumi i i ntinse o
moned,napoindu-i haina i plria pe care le mprumutase de la el.Deghizarea
nu i-ar fi fost de folos ct vreme conducea o cabriolet elegant la care era
nhmat Jasper; cineva ar fi putut crede chiar c furase trsura.n plus,de ndat
ce ajungea la Edinburgh,trebuia s atrag cum se cuvine atenia domnilor de
rangul lui; deghizarea ar fi putut fi contraproductiv.Tot ce avea de fcut era s
se asigure c nu se apropia prea mult de vizitiu-Taylor,dup cum i spusese
Eliza-,pentru ca acesta s nu cumva s-1 recunoasc drept persoana creia i
atrsese Eliza atenia.Creia i ceruse ajutor.Mulumit de felul n care
decurseser lucrurile pn atunci,se urc n cabriolet,ridic hurile i,cu un
ndemn,l porni pe Jasper la pas,ieind din curticica tavernei.
Odat ce el i Jasper convenir asupra ritmului de mers,Jeremy i inu ochii
lipii de drumul aternut naintea lor,n caz c,pentru vreun motiv oarecare,
trsura avea s ncetineasc.Singura sarcin de pe lista lui pe care nu reuise nc
s-o duc la ndeplinire fusese aceea de a trimite vorb familiei Elizei.Dac s-ar fi
aflat pe drumul principal care ducea spre nord,ar fi putut trimite vorb prin
curierul de noapte,dar pe drumurile mai mici nu exista serviciu potal.ncercarea
de-a identifica un curier de ncredere s-ar fi dovedit inutil; mesagerii de acest
fel strbteau drumurile principale i oraele importante ntre care acestea fceau
legtura.Se gndi s se duc la comandantul garnizoanei,dar,dup cum i putea
da seama,era extrem de important ca drumul de o zi ntreag al Elizei alturi de
rpitorii ei s fie inut complet secret,mprtit unui numr ct mai mic de
persoane,aa cum se procedase i n cazul dispariiei lui Heather; el nsui tia de
rpirea lui Heather deoarece fcea parte din cercul oamenilor de ncredere.
n salvarea lui Heather,n protejarea reputaiei sale,Breckenridge fusese extrem
de grijuliu s nu ncredineze cuiva adevrul.Prin urmare,Jeremy n-avea
convingerea c nmnarea ctre comandantul garnizoanei a unei scrisori sigilate
adresate familiei Cynster ar fi fost n interesul Elizei.
Odat ajuns la Edinburgh,inteniona s trimit vorb n sud-probabil prin
intermediul lui Royce imediat ce afla unde intenionau s-o in pe Eliza.Jeremy
considera c familia Cynster va nelege motivul pentru care amnase acest
lucru; orict ar fi fost de ngrijorai,s-ar fi ateptat ca el s pun sigurana Elizei
pe primul loc.inndu-1 pe Jasper n ritmul deja stabilit,se cuibri pe bancheta
cabrioletei.

Cum n trsur nu putea evita compania lui Scrope i a lui Genevieve,Eliza se


hotr s profite de fiecare clip.i scormoni mintea n cutarea tuturor
amnuntelor legate de rpirea i salvarea lui Heather i alese numai ce credea ea
c avea cele mai mari anse de a-1 neliniti pe Scrope.Ca de obicei,el sttea n
faa ei,destul de aproape pentru a pune mna pe ea dac ncerca s scape.Ea l
fix cu privirea i atept pn cnd o privi i el,pentru a ntreba:
-Scoianul care te-a angajat folosete tot numele de McKinsey?
Scrope clipi.Ezitarea lui ddea de neles c presupunerea ei era corect.n cele
din urm,zise:
-De ce ntrebi?
-M ntrebam ce nume s folosesc cnd am s m adresez lui.Buzele lui Scrope
se arcuir uor,iar el se sprijini de sptar.Eliza ridic din sprncene,uor
arogant.tiu c sta nu este numele lui adevrat.Satisfcut de ncrunttura de
pe chipul lui Scrope,l ntreb: Ce i-a spus despre mine i despre familia mea?
Scrope sttu pe gnduri,apoi rspunse:
-N-a fost nevoie s-mi spun prea multe despre familia ta.Familia Cynster e
destul de bine cunoscut.Ct despre tine...,zise el i ridic din umeri.N-a zis
dect c vrea s te rpesc i s te aduc la Edinburgh i c ai s fii numai bun de
luat pe sus la balul de logodn al surorii tale.Eliza i nfrna impulsul de a se
ncrunta; nu voia ca Scrope s tie ct de important era ntrebarea urmtoare.I
se adres cu o voce afectat,ca i cum ar fi fost uor flatat.
-M-a cerut pe mine n mod special? Privirea lui Scrope deveni mai concentrat.
Trecu o clip pn cnd ddu aprobator din cap:
-Da,pe tine.De ce? Nu vzuse nici un motiv pentru care s nu rspund.
-Cnd a fost rpit sora mea Heather,a cerut-o pe una dintre fetele Cynster,
ceea ce putea nsemna Heather,eu,Angelica,Henrietta sau Mary.E fost o
ntmplare c s-a nimerit Heather.Scrope ridic din sprncene; i mut privirea
i deveni distant,retrgndu-se n umbra colului opus.Spuse ncet:
-Ei bine,de data asta te-a vrut pe tine.Doar pe tine.Dup o clip,privirea i se
ndrept din nou ctre Eliza; ochii lui nu trdau nici un sentiment cnd el zise:
Te-a cerut n mod special pe tine.Tonul lui nu fu de natur S-o liniteasc.i
scormoni creierul n cutare de ntrebri pertinente,dar,nainte s apuce s-o
formuleze pe prima,Scrope,cu ochii la ea,vorbi din nou:
-Nu-i pierde vremea.
Eu conduc o afacere mult mai sigur dect cei care au rpit-o pe sora ta.Dac
vrei rspunsuri la ntrebrile tale,va trebui s atepi s i le adresezi-i aici buzele
i se arcuir cu o uoar maliiozitate-lui McKinsey.Ea miji ochii,dup care i
ndrept privirea spre fereastr i rmase tcut.Mintea ei se concentra asupra
noii i complet neateptatei descoperiri fcute.De data aceasta,McKinsey o
ceruse special pe ea.Oricare ar fi fost motivele lui,se ndoia c ar putea fi vreun
semn bun.i,cu fiecare kilometru parcurs,cu fiecare rostogolire a roilor trsurii,
se apropiau n mod implacabil de Edinburgh i de McKinsey.Era limpede c
trebuia s scape din minile lui Scrope nainte ca McKinsey s pun mna pe ea.

Se apropiar de Edinburg n jurul amiezii,avnd deasupra capetelor un cer


albastru-cenuiu i o boare de aer proaspt.Conducndu-i cu grij cabrioleta,
Jeremy se afla la cteva sute de metri n urma lor,pe drum,cnd trsura
rpitorilor ncetini uor,apoi trecu pe sub arcada generoas a unui han pentru
trsuri aproape de locul n care South Bridge Street ncepea s urce ctre centrul
vechi al oraului.De-a lungul cltoriei,rmsese destul de n urm,pentru a se
asigura c Taylor,vizitiul,nu l-ar fi putut zri dac s-ar fi uitat napoi; pe drum,
att ct putuse,permisese altor vehicule s se intercaleze ntre cabrioleta lui i
trsur.Dar ce era de fcut acum? Care era planul lui Scrope?
ntre cabrioleta lui i intrarea n curtea hanului se aflau dou crue i nc o
trsur,care mergeau ncet.Jeremy i nl capul i cercet ambele pri ale
drumului din fa; ntocmai cum se gndise,n timp ce pe acea parte a drumului
se aflau multe hanuri,nu era nici un han mare dincolo de cel la care se oprise
trsura rpitorilor.Observaiile fcute i oferir rspunsul.Scrope trsese la hanul
cel mai apropiat de centrul oraului,fie pentru c avea de gnd s rmn acolo,
innd-o pe Eliza pn venea moierul s-o ia,fie,dup cum Jeremy considera mai
probabil,pentru c Scrope inteniona s-o duc pe Eliza n ora,n vreo cas ori n
vreun adpost de pe vreo uli ngust i ntortocheat unde trsurile nu puteau
ptrunde.Dac varianta a doua era cea corect,trebuia s acioneze imediat.Nu-i
permitea s-i lase s-o duc pe Eliza n centrul vechi al oraului fr s fie pe
urmele lor,la mic distan.Privind n jur,zri un alt han,mai mic,la vreo
douzeci de metri distan de hanul cel mare i pe aceeai parte a drumului.
Rugndu-se ca lui Taylor ori lui Scrope s nu le treac prin cap s ias din curtea
hanului pentru a verifica dac erau urmrii,se ndrept ctre hanul cel mic i
ntoarse cabrioleta n curtea lui.Cinci minute mai trziu,se aplec peste
balustrada din fier de pe South Bridge,amestecat n mulimea care folosea podul
pentru a intra n ora i a iei din el,supraveghind cu atenie hanul.Tocmai se
aezase pe poziie,cnd Scrope,Taylor i asistenta,nsoind ndeaproape o siluet
nfurat ntr-o pelerin mohort,ieir din cldire i se ndreptar ctre
el.Asistenta avea degetele ncletate pe umrul Elizei,iar Scrope mergea aproape
de ea,puin mai n fa.Taylor i urma,iar dup el venea un hamal trnd trei
valize mari de cltorie.Jeremy nu fcu nici un gest care s le atrag atenia,dar
oricum rpitorii nu se uitar nici n dreapta,nici n stnga.Se ndreptar hotri
ctre pod,intrar pe el,dnd de neles c tiau unde mergeau i c aveau de gnd
s ajung la destinaie ct mai curnd posibil.Eliza i inea capul plecat; cum
avea gluga ridicat,Jeremy nu-i putea nici mcar ntrezri faa.Dup ce o privi cu
coada ochiului pre de cteva clipe,i ddu seama c ea trebuia s fie atent pe
unde mergea,innd de poalele mult prea lungi ale pelerinei ca s nu se
mpiedice,pind cu grij,n pantofiorii ei de bal,pe caldarmul tocit.Ea nu l
vzu atunci cnd trecur pe lng el.Deprtndu-se de balustrad,lsnd
impresia c nu se ndreapt ctre o destinaie precis,se lu dup ei,la vreo
douzeci de metri n urma lor.Datorit nlimii lui,n-avea nici o problem s-i
lase pe alii s se intercaleze ntre ei.Pind agale,pstr grupul n raza lui
vizual,n timp ce aceasta se ndrepta hotrt ctre Royal Mile.

Eliza mai fusese n Edinburgh de vreo dou ori pn atunci,de fiecare dat
nsoit de prini,pentru a participa la evenimente mondene.Cum nu-i
nchipuise c i-ar putea fi vreodat de folos,nu acordase mare atenie strzilor.
Dei recunoscuse deschiderea ampl a bulevardului principal pe care mergeau i
biserica mare de la colul unde strada cobora din nou-credea c strada de la
intersecie era strada principal,dar nu era ntru totul sigur-,de acolo nainte era
pierdut.Zarva de pe strada principal era teribil.Prins n nghesuial,cnd
rpitorii ei o conduser pe o strdu ngust,care cobora,pierdu din vedere
colul strzii celei nalte-care ducea spre strada principal,ctre sud i ctre
Anglia.Privind n urm n ultima clip,zri n treact turla bisericii celei mari i
se liniti gndindu-se c se putea folosi de acel reper n caz c avea nevoie s se
ntoarc pe acolo mai trziu; strada mai nalt,care credea c se numete South
Bridge,trecea pe lng biseric.Privind nainte,descoperi uluit c ulia cea
ngust pe care o conduceau era strjuit de case noi.Faadele de piatr erau
vioaie,ferestrele din sticl luceau,iar vopseaua era proaspt.Toat partea dreapt
a strzii era ocupat de case nou construite,nlndu-se cu trei caturi mai sus de
caldarm.Era att de surprins,nct uit de porunca lui Scrope de a nu scoate o
vorb,pe care i-o dduse cnd coborau din trsur.
-Am crezut c Edinburgh e un ora n ntregime vechi.
Scrope i arunc o privire aspr.
-Cu excepia locurilor care au ars de curnd.
-Da,acum mi amintesc.Oraul fusese devastat de un incendiu uria...
-S-a ntmplat cam acum cinci ani,nu-i aa?
Scrope,taciturn,ncuviin din cap.Doi pai mai ncolo,se opri n faa uneia dintre
casele noi,n dreptul treptelor care duceau la terasa ngust i la strlucitoarea
intrare principal vopsit n verde.Scoase un lan de chei din buzunarul hainei i
urc treptele.O clip mai trziu,ua era deschis.Dup ce el intr,Genevieve o
ndemn pe Eliza s-1 urmeze.Urcnd treptele,reticent,nghii n sec.i spuse n
sinea ei c n-avea motive s se team,c Jeremy era pe urmele lor i c oricare
dintre odile n care ar fi putut s-o ncuie trebuia s fi avut o fereastr pe care s
poat iei.Aa c se folosi de ultimul dram de supunere de care putea da dovad
i trecu pragul casei.Nu c-ar fi avut de ales,cu Genevieve i Taylor n spatele ei.
Scrope se opri ntr-un mic vestibul,n faa unei ui despre care Eliza crezu c d
spre un salon.Cu un gest sugestiv,le ndemn pe Genevieve i pe Eliza s-o ia n
stnga.Genevieve o conduse pe Eliza nainte,trecur de Scrope i ajunser pe un
culoar scurt.Arunc o privire napoi i-1 vzu pe Taylor n ua principal,
blocndu-i vederea spre strad,n timp ce pltea hamalul.
Genevieve se npusti n camera de la captul coridorului; aceasta se dovedi a fi
buctria.Dar,n loc s se opreasc la masa care trona n centrul ncperii,
asistenta o apuc pe Eliza de bra i o rsuci cu faa spre o u din perete.Scrope
venise n urma lor; trecu pe lng ele i deschise ua,scond la inveal nite
trepte nguste care duceau n jos.Lu un felinar dintr-un crlig de lng u,l
aprinse,potrivi flacra,apoi cobor iute treptele.
-Haidei! Eliza fu ndemnat s mearg nainte.Dac o duceau la subsol...
-Mic-te! Genevieve punct comanda printr-o mpunstur ascuit n spatele
Elizei.Rsfata de tine va trebui s se consoleze cu faptul c e o pivni nou i
c avem ordine s te ngrjim bine,dac nu chiar din cale-afar de bine.
Eliza auzi mersul greoi al lui Taylor,iar vizitiul-paznic li se altur.N-avea de
ales,trebuia s se supun.ncet,pas cu pas,cobor,pind n cele din urm pe o
pardoseal tare din piatr.Scrope se oprise la civa metri mai ncolo,cu felinarul
ridicat astfel nct s rspndeasc un cerc larg de lumin.
Lumina cdea pe un coridor mic i pe o alt u.Aceasta prea mai ngust dect
cea de care tocmai trecuser i era ncuiat cu un lact masiv care avea o cheie la
fel de masiv.Scrope rsuci cheia i descuie ua.Se aplec pe jumtate i o invit
nuntru.
-Apartamentul tu,domnioar Cynster.
M tem c nu-i tocmai genul cu care eti obinuit,dar cel puin nu trebuie s
petreci mai mult dect o noapte n aceast locaie auster.
Scope ridic felinarul,lsnd lumina s se reflecte dinspre u nspre odaia
micu.Avea cam nou metri ptrai,era mobilat simplu,cu un pat ngust i un
lavabou ubred,cu o oglind minuscul deaspura lui.Un covora mpletit era
ntins sub pat,pe pardoseala din piatr.ntr-un col,sttea un paravan care masca
pesemne oala de noapte.Cel mai bun lucru care putea fi spus despre ncpere era
faptul c era curat.mpins peste prag de Genevieve,Eliza se uit la
Scrope.Refuz s se cutremure ori s-i trdeze reacia; adevrul era c reacia ar
fi fost mai curnd una de mnie dect de team.Privindu-1 n ochi,l ntreb
calm i demn:
-Mcar pot s primesc o lumnare?
Scrope i susinu privirea pentru o clip,apoi se uit nspre trepte.Taylor
rmsese la captul lor,n buctrie.
-Aprinde o lumnare i adu-o jos.ntorcndu-se cu spatele la ea,Scrope fcu
semn din cap spre odaie.Ea i nclin capul cu distincie i pi n ncperea
minuscul.Fcnd civa pai nspre pat,i desfcu pelerina cea aspr pe care i-o
dduser i o lepd de pe umeri.Taylor i fcu apariia n cadrul uii,cu un
sfenic cu o singur lumnare aprins.Ea l lu.
-Mulumesc.Scrope strnse din buze; ofensa aceea subtil i atinsese inta.
nchise ua cu o bufnitura surd.Cheia se auzi rsucindu-se n lact.
Eliza ascult cum paii se deprtar,apoi puse sfenicul pe marginea lavaboului,
se aez pe pat,i strnse minile n poal i privi n gol ctre u.Ctre bucata
aceea solid de lemn care sttea n calea libertii ei.Aceea era singura ieire din
pivni,din temnia aceea modern n care o ncinseser.
Nu-i trecea prin cap nici o cale simpl prin care Jeremy s-o poat scoate de
acolo,dar o surprinsese deja cu inventivitatea lui i cu disponibilitatea de a
ncerca lucruri de care nu l-ar fi crezut n stare; n-avea s i piard nc
ndejdea,se ncuraja ea.Dar nu putu s alunge ghimpele ndoielii care pusese
stpnire pe mintea ei.Oare el tia unde se afla? Nu se putea pronuna,habar n-
avea,iar asta era partea cea mai rea din toate.Situaia cerea ncredere oarb din
partea ei,iar ea nu acorda ncredere cu uurin.
Greutatea pandantivului dintre snii ei i ddea curaj.l cut,prinse cristalul prin
dantela fin a corsajului i ncerc s-i spun c nu era ntru totul singur.Se
strdui s i cread asta.Era recunosctoare pentru cldura iluzorie a sfenicului
celui solid.Cu degetele n jurul pandantivului i cu privirea fixat asupra
uii,rmase n ateptare.
Jeremy se sprijini de balustrada care nconjura o cas de pe Niddery Street,trei
case mai jos de cea n care intraser Eliza i rpitorii ei.Sttea tolnit ca i cum
ar fi ateptat un prieten i cntrea ct era de nou terasa de vizavi i care era
menirea ei.Auzise despre marele incendiu de la Cobby i de la Hugo i despre
reconstrucia care urmase dup aceea.Coroborarea acestei informaii cu ceea ce
vzuse mai nainte ddu natere unui plan uimitor,pe care se decise c trebuia s-
1 pun n aplicare.Eliza i rpitorii ei intraser n cas cu douzeci de minute n
urm.Era gata s se ndeprteze de balustrad i s se ndrepte ctre locuina lui
Cobby,cnd ua de la casa rpitorilor se deschise.eful-Scrope,dup cum i
spusese Eliza-iei pe teras,nchise ua,apoi cobor treptele i se ndrept ctre
High Street.Cu privirea aintit asupra casei,Jeremy ezit,cntrind riscurile...
Conchise,fr tragere de inim,c vizitiul i asistenta se aflau nc n cas i c
erau n continuare prea muli pentru ca el s le fac fa.Ar trebui s-1
urmreasc pe Scrope?
Se uit dup el i constat c pierduse ocazia.Scrope mrise pasul i se
amestecase n mulimea de pe drumul principal.Dei era foarte uor de
recunoscut cnd era singur,nu avea nimic ieit din comun,care s-1 poat face
remarcat n mulime.Oare Scrope se dusese s-1 cheme pe moier? Eliza zisese
c ei puseser la cale s o predea n ziua urmtoare-nu atunci-,deci pesemne
Scrope se dusese s trimit vorb c o aveau acolo,n Edinburgh,n custodia
lor.Eliza trebuia scoas de acolo nainte de zorii zilei urmtoare.
Uitndu-se napoi spre cas,Jeremy ridic privirea i analiz fiecare fereastr de
la caturile de sus,dar nu zri nici un chip.Se ntreb dac Eliza l vzuse,dac tia
c el era acolo i c avea s-o ajute.Nu-i plcea s i-o nchipuie gndindu-se c
era singur.Se ndeprtase de balustrad i se ntoarse pe drum.tia unde o gsea
pe Eliza; venise vremea s plnuiasc salvarea ei.Ajunse n High Street,trecu de
Royal Mile,se ndrept spre Cannongate i ctre casa lui Cobby din Reids Close.

CAPITOLUL 4
Cteva ceasuri mai trziu,Jeremy-nvemntat ntr-o hain mohort ce-i
ajungea pn la genunchi,cu prul lui castaniu-n-chis desprit de o crare,
netezit i dat pe spate,cu o pereche de ochelari i cu cteva creioane ieindu-i din
buzunarul de la pieptul hainei-l urm pe prietenul lui Cobby pe treptele casei
aflate alturi de cea n care era inut Eliza.i luase mai mult de trei ceasuri s
pun totul la punct.Primul pas fusese s opreasc la biroul unui curier i s-i
trimit o scrisoare lui Wolverstone.Netiind ncotro locuiau prinii Elizei,ls
pe seama lui Royce i a Minervei s trimit vorb,ncreztor c ei aveau s
transmit informaia ctre familia Elizei ct de repede posibil.Probabil ateptau
cu disperare veti despre ea.n scrisoare explicase cum dduse peste ea,relatase
ce aflase despre rpitori i ncheiase cu asigurarea c,n prezent,se ocupa de
salvarea ei,fr ca identitatea ei ori timpul pe care l petrecuse cu rpitorii s
ajung la cunotina cuiva.ncheie cu informaia c,de ndat ce se putea,el i
Eliza aveau s caute adpost la castelul Wolverstone,care era cel mai apropiat
loc sigur.Dup ce trimisese scrisoarea,se dusese la Reids Close,i fusese
ndeajuns de norocos s-1 gseasc nu numai pe Cobden Harris-un urma al
oamenilor de tiin din clanul Harris,cunoscut de toat lumea drept Cobby-gata
de a porni la treab,ci i pe respectabilul Hugo Weaver,care-i inea companie.
Jeremy,Cobby i Hugo deveniser prieteni buni n timpul celor cinci luni pe care
Jeremy le petrecuse n Edinburgh lucrnd pentru Adunarea Legislativ a Scoiei
pentru a cataloga diferite lucrri antice din coleciile lor,dintre care unele,
achiziionate de Alexandru I care nu mai fuseser studiate de nimeni ntre
timp.n vreme ce Cobby era cercettor specializat pe scrierile vechi scoiene,
Hugo se priceperea la lucrrile antice din domeniul juridic,la corpurile de legi
ale parlamentului i ale guvernului.Adunarea Legislativ i invitase pe toi trei
pentru a forma o echip; rezultatul fusese o asociere care se transferase din
domeniul profesional n cel personal i continuase mult vreme dup ce Jeremy
se ntorsese la Londra.Firete,n clipa n care le dduse vestea-lui Cobby,lui
Hugo i soiei lui Cobby,Margaret,cunoscut mai bine drept Meggin-fuseser cu
toii nerbdtori s se implice n proiect,botezat de ctre Hugot n chip teatral
Salvarea.
-Asta ar trebui s ne ajung.Consultnd registrul pe care l inea n mn,Cobby-
cu cteva degete mai scund dect Jeremy,puin mai plinu i,n clipa de fa
mbrcat asemntor cu el-se opri pe caldarm i compar meniunile din
registru cu observaiile de pe hrtiile prinse de cartonul pe care l inea Jeremy.
Cnd Jeremy descrisese casa din Niddery Street,cei trei localnici i confimaser
imediat bnuielile.Acesta era motivul pentru care Cobby i Jeremy,deghizai
drept inspectori ai primriei,cercetau acum casele de pe strad,cu scopul de a
stabili cu pre-cizie unde anume n cas era inut Eliza,n vreme ce Hugo,
familiarizat cu toate ciudeniile oraului,dup ce i mbrc cum se cuvine pe
cei doi,se dusese s caute prin garderoba mai multor teatre i s fac rost de
restul recuzitei necesare pentru a duce la bun sfrit Salvarea.Apropiindu-
se,Cobby ntreb ncetior:
-Eti gata? n loc de rspuns,Jeremy fcu semn din cap ctre ua casei
urmtoare.Deghizarea lui era ndeajuns de bun; se ndoia c Taylor l-ar putea
recunoate.Legnndu-se,Cobby urc treptele,i ridic pumnul strns i btu cu
fermitate n u.Dup o clip,aceasta se deschise,i-n prag apru Taylor.El l
privi pe Cobby,apoi pe Jeiremy i iari pe Cobby.
-Da?
-Bun dimineaa.Cobby era oficial pn n mduva oaselor.
-Suntem de la primrie,am venit s inspectm lucrarea.Taylor se ncrunt.
-Lucrarea?
-Ei bine,da,zise Cobby i gesticula larg.Cldirea.Conform regulamentului intrat
n vigoare de la incendiu,fiecare construcie nou trebuie inspectat,pentru a ne
asigura c s-au respectat noile decrete ale primriei.ncruntarea lui Taylor nu
dispruse.
-Noi nu suntem proprietari,tocmai am nchiriat casa pentru cteva sptmni.
Vom pleca n curnd.Se pregti s nchid ua.V putei ntoarce...
-O,nu,nu,domnule,i opri Cobby,ridicnd braul.Inspeciile sunt obligatorii i nu
pot fi amnate.Proprietarul trebuie s fi fost anunat de funcionarul public
desemnat pentru asta.Dac proprietarul a omis s v aduc la cunotin
inspecia programat,trebuie s discutai cu el,dar nu trebuie s ne obstrucionai
pe noi,oficiali ai primriei,n nici un fel.Dup cum sunt sigur c nelegei,o
consecin a tragicului incendiu a fost aceea c revolta cu privire la calitatea
slab a construciilor a atins apogeul,iar primria nu poate trata aceast chestiune
cu superficialitate.Cobby art ctre casa de alturi.Aproape am ncheiat
inspecia pentru aceast parte a strzii i trebuie s tragem concluziile astzi,aa
c,dac ne permitei s intrm,ne vom strdui s ne facem treaba i s plecm ct
mai repede posibil.Taylor ezit,dar nu ddu drumul uii.Bindu-se de pe un
picior pe altul,zise:
-Stpnul meu e plecat,dar trebuie s se ntoarc n curnd.Dac venii napoi
ntr-o or...
-Din pcate,nu putem.Ne grbim.Cobby fcu o pauz scurt,apoi continu: Dac
v ajut,postul de poliie nu e departe de aici.Am putea solicita prezena a doi
sergeni care s dea greutate cererii noastre,dac asta v va fi de ajutor cu
stpnul dumneavoastr.Cu ochii n pmnt,Jeremy i nbui zmbetul care
sttea s-i rsar pe buze.Repetase mpreun cu Cobby ce aveau s spun;
prietenul lui se pricepea de minune s-i fac pe oameni s-1 cread cea mai
rezonabil persoan de pe lume.Dup cum era de ateptat,perspectiva de a aduce
poliai n cas l fcu pe Taylor s se hotrasc mai uor.Se albi la fa,apoi
ridic din umeri.
-Dac nu dureaz mult,cred c e n regul.
Deschise ua,iar Jeremy l urm pe Cobby nuntru.i ncepur inspecia n
pod,discutnd despre diverse chestiuni pe care le stabiliser n prealabil,lundu-
i notie i naintnd ncet prin cas,trecnd dintr-o ncpere n alta,verificnd
fiecare dulap n parte.Cnd ajunser la parter fr a da de urma Elizei,insistar
s verifice sub scar,apoi Cobby trase de timp,chipurile notndu-i ceva,n
realitate asigurndu-se c nimeni n-o strecura afar pe Eliza,apoi se ntoarse la
etaj,n timp ce Jeremy se apuc s caute prin nenumratele sli de primire de la
parter.Toate ns fr nici un rezultat.i totui,Eliza trebuia s fie n cas.N-avea
nici un sens ca ei s-o fi mutat,n cele cteva ceasuri ct lipsise el,dar ei s fi
rmas pe loc.Mai tia i c n cas erau mai multe secrete dect se puteau bnui
din afar.n cele din urm,el i Cobby se prefcur c discut pe marginea
nsemnrilor,dup care Cobby l conduse pe coridorul scurt care ddea n
buctrie.Cnd ei intrar,femeia brunet pe care Jeremy o vzuse cu Eliza-
Genevieve,asistenta-sttea la mas i sorbea dintr-o can.Pru ocat,apoi i
arunc lui Taylor o privire surprins i ngrijorat.
Brbatul cel solid i scutur capul aproape imperceptibil i reproduse povestea
celor doi.Dup reacia femeii,Jeremy era sigur c Eliza se afla acolo,cel mai
sigur n ncperea de la subsol.Inspecia fcut casei alturate confirmase faptul
c toate vilele de pe acea strad aveau o asemenea ncpere,cci preau
construite n acelai stil.Sub privirile atente ale lui Taylor i ale femeii,
inspectar cu grij buctria,acordnd o atenie special hornului de la emineu,
precum uii din spate i tocului acesteia.Apoi,dup ce se consultar n
oapt,Cobby art ctre ua din stnga celei pe care intraser.
-E n regul.Mai avem subsolul i suntem gata.Vrei s deschidei ua?
Jeremy mormi ctre Cobby,distrgndu-i atenia de la u la o nsemnare a
lui,spernd c ua ctre subsol avea s fie descuiat fr prea mult agitaie.
Taylor i Genevieve schimbar o privire lung,pe deasupra mesei.Jeremy i ls
o clip s se gndeasc-avea el nsui nevoie de puin timp pentru trece n revist
opiunile urmtoare-,apoi se ddu un pas napoi,fcndu-i loc lui Cobby,care se
ntoarse ctre Taylor i ctre ua care ducea la subsol.Vznd c Taylor nu
fcuse nici o micare nspre u,Cobby ridic din sprncene.
-E vreo problem?
-Pi...Taylor,privindu-o din nou pe Genevieve,i ridic mna pentru a lua o
cheie din crligul de pe perete.
-Aa s-ar putea spune.V putem lsa s cobori la subsol,dar proprietarul a lsat
ncuiat camera de acolo i nu avem cheia.Presupunem c i-a pus acolo toate
obiectele de valoare,i n-ar da bine s ncercm s form lactul.
-Ei bine,zise Cobby,aruncndu-i o privire lui Jeremy.Asta este o situaie
neplcut,dar...ntrezrind pericolul,Jeremy interveni,imitnd accentul scoian al
lui Meggin:
-Cum nu putei fi nvinuit pentru ce a fcut proprietarul,ar trebui s inspectm
ceea ce putem,dup care s facem o observaie scris,astfel nct s se ia ulterior
msurile necesare.Se uit la u,apoi,coborndu i glasul,se aplec nspre Cobby
i spuse:
-Dac nu ne micm mai repede,no s ajungem s ne ntlnim cu ceilali la bar.
Cobby se uit peste umrul lui,la ceas,apoi aprob hotrt:-Corect.Se ntoarse
ctre Taylor.Poate ar fi bine s ne uitm puin n jos pe scar,ca s tim c am
fcut tot ce ne-a stat n putere.Micndu-se agale,Taylor bg cheia n
ncuietoare,o rsuci,apoi deschise ua.Gndindu-se cu nverunare la ce s-ar
putea ntmpla n continuare,Jeremy i ddu seama c,dac Eliza simea prin
preajm prezena altor persoane dect rpitorii ei,era posibil s se pun pe
ipat,pentru a atrage atenia...Iar dac ea fcea asta,Taylor i Genevieve urmau s
fac tot ce le sttea n putin pentru a se asigura c el i Cobby n-ar fi prsit
casa.Taylor zmbi forat cnd deschise ua din lemn masiv.
-Nu se poate vedea mare lucru,doar treptele i o parte din culoar.
Jeremy simea tensiunea crescnd; femeia din spatele lui nepenise i i muta
greutatea de pe un picior pe altul,gata s sar i s-1 ajute pe Taylor s-i mping
pe el i pe Cobby n jos pe scri.Cobby trecu pragul i se uit n jos.Cu voce
joas,astfel nct Cobby i Taylor s-1 poat auzi,ns nu i Eliza,dac se afla n
spatele uii de la subsol,Jeremy zise iute:
-N-avem nevoie s vedem mai mult de att.Scara pare destul de sigur,la fel ca
n celelalte case.nelegnd graba din glasul lui,Cobby se uit la el,apoi din nou
la trepte,la culoar i la ua masiv care se distingea n ntuneric.
-Da,ai dreptate.nelesese de ce acionase Jeremy aa i vorbise i el ncet.Dup
nc o clip de scrutare a ntunericului adnc,Cobby se ddu napoi i l ndemn
pe Taylor s nchid ua,iar el se conform cu o vitez mai mare dect cea cu
care deschisese ua.Aezn-du-se lng Jeremy pentru a vedea notiele lui,
Cobby le citi,apoi aprob din cap: Ar trebui s fie de ajuns.
-Bine.Taylor puse cheia la loc n crlig i se ntoarse ca s-i conduc la ieire.Cei
doi o salutar politicos pe femeie i plecar.O clip mai trziu,erau din nou n
strad.
-S mergem la casa urmtoare,zise Jeremy.Ne urmresc pe geam.
-Oricum trebuie s verificm subsolul.Cobby o lu nainte,ndreptndu-se ctre
ua casei urmtoare i ciocnind cu fermitate.Btrna care locuia acolo se opuse
vehement,dar ntr-un final i primi nuntru.Inspecia acelei case fu mai
sumar,dar trecur totui prin tot imobilul,din pod pn n subsol,pentru
eventualitatea n care Taylor i Genevieve aveau s-o ntrebe ceva pe btrnic.
Speraser s se poat uita pe ndelete la camera din subsol,dar fur cuprini de
dezndejde cnd btrna deschise ua cu pricina.Ea se mutase dintr-o cas mai
mare i adunase i ngrmdise n camera de la subsol o mare parte din mobil;
de-abia de se vedea un deget din pardoseal.
-Aa deci...Cobby se holb la harababura de acolo,arunc o privire la ziduri,apoi
ddu aprobator din cap.
-n regul.De ajuns.Se ntoarse s-i mulumeasc femeii,fcnd uz de farmecul
lui scoian.Cnd plecar,ea aproape zmbea.Imediat ce ieir din nou n strad i
ua se nchise n urma lor,Jeremy zise:
-Trebuie s tim dac avem dreptate n privina subsolului.Cobby flutur din
mn.
-Atunci mergem la casa urmtoare.Toate casele apropiate de High Street trebuie
s fie asemntoare.Ua urmtoare fu deschis de un domn n vrst,militar n
rezerv.Era obositor de amabil i,sprijindu-se n bastonul lui,i conduse bucuros
prin toat casa,trncnind verzi i uscate.Ei i cntar n strun i fur rspltii
din plin cnd el i invit n ncperea de la subsol.
-Desigur,e la fel ca toate celelalte.Lsnd ua deschis,i pofti nuntru.Cobby
ridic felinarul pe care-1 inea,luminnd cteva piese de mobilier nghesuite ntr-
un col.n afara acestora,camera era goal,podeaua-liber.Cobby i Jeremy i
coborr amndoi privirea,urmrind lumina felinarului cu care Cobby cerceta
amnunit pardoseala din piatr.Lng ei,btrnul soldat chicoti.
-Da,e la fel ca n toate casele de pe partea asta a strzii.Chiar m ntrebam dac
tiai de existena ei.Cu privirea aintit asupra chepengului din podea,Jeremy
aprob din cap.
-Am vzut asta n cteva case,dar n unele locuri-cum ar fi la btrnica de
alturi-n-am putut s confirmm existena chepengului ori s-1 examinm
ndeaproape.
-Dai-i drumul,zise brbatul artnd ctre crligul masiv de pe faa chepengului.
Tragei de la i putei arunca o privire.Nerbdtor,Jeremy l ddu deoparte pe
Cobby,care i ndrept felinarul spre chepeng.Jeremy eliber crligul,trase de
el,apoi ridic chepengul.Dei era gros de civa centimetri,era susinut bine de
balamale solide; se deschise destul de uor.Cobby se apropie i ndrept felinarul
ctre hul de dedesubt.Marginile chepengului erau solide i bine fcute; o scar
din lemn nou,ngrijit ducea ctre coridorul de jos.
-Da,zise Cobby,e ntocmai ca la ultima cas pe care am vzut-o,puin mai sus pe
strad.
-Pi,da,aprob ferm btrnul soldat.Toat strada a fost ridicat de acelai
constructor i fr ndoial toate casele sunt aproape identice.A fost biat
detept,fiindc a lsat fiecrei case o ieire secundar n caz de incendiu.N-ar fi
murit atia oameni dac n-ar fi fost blocat accesul la vechile subterane.Pe acolo
este destul de uor s cobori,s mergi i s iei la suprafa.Jeremy zmbi i l
privi pe Cobby prin chepengul deschis.
-Un constructor cu adevrat nelept i de isprav.

Genevieve,cu Taylor n spatele ei,o trezi pe Eliza dintr-un somn adnc.


Ferindu-i ochii de strlucirea felinarului pe care-1 inea Taylor,Eliza clipi
des.Se uit la restul rece de cear,tot ce mai rmsese din lumnarea proaspt
pe care i-o aduseser cnd veniser s-i ia tava de mncare,ceea ce nsemna c
dormise destul de mult.Se ridic pe coate,privind-o pe Genevieve cum aeza un
urcior aburind pe toalet.
-Ct e ceasul?
-apte.Genevieve se ntoarse ctre ea.
-Scrope a poruncit s stai cu noi la cin.Este mai uor dect s-i pregtesc o
tav separat.Aeznd un sfenic aprins,cu dou brae,pe marginea
lavaboului,Taylor mormi:
-E ultima sear n care te mai ddcim.Cred c Scrope vrea mai curnd s
srbtoreasc.
-Chiar i aa,zise Genevieve invitndu-1 pe Taylor afar pe u,te lsm s te
speli i s te aranjezi.Ne ntoarcem n cincisprezece minute s te ducem sus.
Ieir i nchiser ua masiv n urma lor.Eliza se ridic i-i ls picioarele s
atrne pe marginea patului,ascult i auzi cheia nvrtindu-se n lact.Stnd pe
marginea patului,ncerc s-i nchipuie ce motive ascunse avea neateptata
invitaie la mas,apoi se hotr c,indiferent care ar fi fost acestea,nu-i psa.O
ieire din minuscula odaie de la subsol,chiar i pentru cteva ceasuri,nu era o
favoare pe care s-o poat refuza cu nici un chip.Dup zilele petrecute n trsur,
se bucurase de scurta lor plimbare prin ora,dar faptul c era din nou prizonier
ntr-o ncpere att de mic o fcuse s tnjeasc dup spaii largi i deschise.
Ceea ce era ciudat,avnd n vedere c nu era nnebunit dup astfel de locuri.
Ridicndu-se,se opri pentru o clip,constatnd,spre mare ei uurare,c trecuse i
efectul ultimelor urme de laudanum.Acum era stpn pe mintea i pe trupul
ei.Se duse la toalet,ridic urciorul i turn apa cldu n lighean.Dezbrcndu-
se de rochia de bal extrem de jerpelit,mpinse pandantivul din cristal roz pe
spate,ca s n-o incomodeze,i se spl iute.Scutur bine rochia aurie,o netezi,
apoi se ntoarse ctre oglind,pentru a face tot ce i sttea n putere ca s-i
aranjeze prul.Coafura elegant,cu buclele aurii ca mierea aranjate s curg
dintr-un coc din vrful capului pentru a alctui o coroan strlucitoare,era acum
complet rvit.Adun repede agrafele,elibernd uviele lungi,i folosi
degetele n chip de pieptene,mpri prul n dou cozi pe care le rsuci n jurul
capului pentru a forma o cunun i fix capetele cu agrafe.n cele din urm,trase
pandantivul la loc,pentru a-i atrna ntre sni; se gndise dac s-1 lase la
vedere,dar cristalul roz nu se potrivea cu auriul rochiei.
-Oricum,e mai bine s nu m dau n spectacol.Ascunse pandantivul n corset,
strnse lanul de care atrna,i aranja din nou alul i gulerul ct de bine putu,
apoi se uit i se roti n faa oglinzii,pentru a verifica rezultatul.Era mai bine
dect sperase,ceea ce i ddea ncredere.Arta mai mult ca o domnioar Cynster
dect ca o patetic victim a unei rpiri.i ddu seama c atepta cu nerbdare
cina,ca s vad ce mai putea scoate de la Scrope i de la tovarii lui.Atta
vreme ct nu se concentra asupra ntrebrii frustrante dac Jeremy tia unde se
afla i cum avea s o salveze,presupunnd c urma s o salveze,avea s se
descurce.Auzi pai dincolo de u i se ntoarse ntr-acolo.Taylor deschise ua;
zmbi cnd o vzu.Rmas pe culoar,Genevieve prea nervoas.i fcu semn.
-Haide! Scrope ne ateapt.O conduser pe trepte pn n buctrie,apoi pe
culoarul cel scurt pn n sufragerie.Masa ptrat era aranjat pentru patru
persoane.Scrope sttea n faa unui suport pentru halbe agat pe perete,cu un
pahar de vin rou n mn.Se ntoarse cnd ei intrar.O privi,apoi se nclin
uor,fcnd pe gentlemanul.
-Domnioar Cynster,i pot oferi un pahar cu vin?
Dei chipul lui rmsese impasibil,Eliza simi c era ntr-o bun dispoziie
neobinuit.
-Nu,mulumesc,dar a dori nite ap.
-n cazul acesta...Scrope art ctre mas i se ndrept ntr-acolo.Puse jos
paharul,pe locul din capul mesei,apoi veni pentru a ine scaunul din dreapta lui.
Intrnd n joc-nu vedea de ce n-ar fi fcut-o-,Eliza se aez,nclinnd graioas
din cap drept rspuns la atenia lui.Taylor,imitndu-1 pe Scrope,inu scaunul
opus Elizei pentru Genevieve.Dup ce ambele domnioare se aezar,
brbaii i reluar locurile i ncepur s mnnce.Nu aveau slujitori care s
aduc mncarea,dar totul era deja aezat pe masa suficient de mare,ct pentru
ase persoane.Primul fel de mncare era o sup de mazre cu afumtur,destul
de grea pentru cin,dar Eliza era nfometat.Nu-i lu mult timp s-i goleasc
farfuria.Urm un fel de mncare cu pete,completat de bibilic i potrnichi cu
tot felul de garnituri,nainte ca,la ultima ridicare a capacului,s se dezvluie o
friptur de vnat.Mai mult dect stul,i tampona buzele cu ervetul i se
pregti s afle ceva folositor.
-Vd c e chiar un soi de srbtoare,un fel de cin n cinstea mea.Ridic paharul
ei cu ap i ntlni privirea ntunecat a lui Scrope.Presupun c,aa cum ai
planificat,McKinsey va veni mine dup mine.
Scrope i tovrii lui erau neobinuit de tcui,dar probabil c nimic din ce i-ar
spune acum n-ar mai putea schimba situaia.Privind-o fix,Scrope rmase pe
gnduri.Ea sorbi din pahar i doar i arcui uor sprncenele.n cele din urm,el
ncuviin.
-Presupunerea ta este corect.I-am trimis vorb lui McKinsey,sau cum l-o
chema,chiar nainte de amiaz.Nu tiu ct va dura ca mesajul s ajung la el-
cci,nelegi,mesagerul nu este unul direct-,dar m-a fcut s cred c ar putea fi n
Edinburgh,ateptnd s ajungi.De la cellalt capt al mesei,Taylor,ocupat cu o
halc de vnat,i arunc o privire lui Scrope.
-Deci nu trebuie s-1 ateptm s vin de la Inverness?
-Inverness? repet Eliza privindu-1 pe Scrope.Scrope strnse din buze i l fix
pe Taylor,care avea o min descumpnit.ndreptndu-i din nou privirea ctre
vizitiul ngrijorat i pus n gard,Eliza zise degajat:
-tiam deja c McKinsey locuiete n muni.Ridic din umeri.Faptul c vine de
la Inverness nu-i ceva nou.Inverness era cel mai mare ora sudic din inutul
muntos.Scrope i ndrept privirea ctre farfurie i mri:
-Nu vine de la Inverness.i arunc lui Taylor nc o privire mnioas.Inverness e
locul n care a fost redirecionat mesajul pe care i l-am trimis mai nainte.
Eliza cntri rspunsul,dup care se aventur s spun:
-Ai urmrit mesajul pe care i l-ai trimis? Scrope o fix cu ochii mijii.
-mi place s tiu cu cine am de-a face.Ea aprob din cap.
-Este de neles.i ai aflat mai multe cu privirea la identitatea lui?
-Nu.Frustrarea lui Scrope o asigur c spunea adevrul.Omul sta e la fel de
alunecos ca orice afurisit de nobil nscut vreodat n muni.Mesajul s-a fcut
nevzut de la oficiul potal din Inverness i nimeni nu pare s aib habar ce s-a
ntmplat cu el.
-Hmm.Eliza gsea edificatoare povestea lui Scrope.Ea,Heather i Angelica
discutaser i speculaser pre de cteva ceasuri pe marginea caracterului i al
persoanei misteriosului moier.
Lund n calcul asemenea dovezi gritoare ale puterii sale,putere pe care
familia Cynster o recunoscuse i o nelesese n chip intuitiv,combinat cu
diversele frnturi de descriere fizic legate de el,nu ncpea ndoial c moierul
era un brbat care exercita o atracie fundamental,visceral.
Cel puin pentru femeile din familia Cynster.Cu toate astea,n ciuda curiozitii
ei,Eliza n-avea nici cea mai vag dorin de a-1 ntlni,cel puin nu n condiiile
lui.Ducerea ei cu fora n adncul inutului muntos nu fcea parte din lista cu
activitile ei preferate.n ceea ce privete inteniile lui vizavi de ea,la asta chiar
refuza cu ncpnare s se gndeasc; Jeremy avea s-o salveze nainte,deci n-
avea de ce s-i nchipuie cum ar fi fost s intre n panic.
n cele din urm,Genevieve se ridic i,cu ajutorul lui Taylor,strnse masa.
Scrope,ntorcndu-se la rolul lui de gazd grijulie,i oferi Elizei un pahar cu
lapte de migdale,pe care,dup ce sttu puin pe gnduri,ea se hotr s-1
primeasc.
-Spune-mi,zise ea,prinznd momentul cnd ceilali doi erau plecai,de ce
dumneata,care cred c te-ai nscut ntr-o familie nobil,te angajezi n...
nsrcinri,c nu tiu cum altfel s le spun,de felul acesteia? i ntlni privirea
ntunecat.Sunt curioas ce anume te motiveaz.
Cel care hotrse meniul pentru cin cunotea aspectele elementare ale vieii
nobiliare; era destul de sigur c nu fusese Genevieve,o modest asistent
nsoitoare,cea care alesese felurile de mncare i aranjase s fie livrate n vase
care s le menin calde i proaspete,aa cum presupunea c fuseser aduse.
Dedusese c Scrope avea aspiraii nobiliare.Conform experienei sale,
domnilor,dac erau abordai corect,le plcea ntotdeauna s vorbeasc despre
ei.Sorbind din paharul pe care l pstrase plin pe ntreaga durat a cinei,Scrope o
analiz,apoi,dup ce arunc o privire spre ua dinspre culoar,zise ncetior:
-Oi fi fost eu nscut i educat ca un gentleman,dar,dintr-o ntorstur a sorii,am
rmas fr nici un mijloc de susinere n afara acestuia.i ntlni privirea.Unii
oamenii n situaia asta se duc la masa de joc,spernd s-i gseasc salvarea n
cri.Mie...Buzele i se arcuir uor.Soarta mi-a oferit oportunitatea de a presta un
serviciu pentru o rud ndeprtat...i aa am descoperit o profesie n care
excelez.
-O profesie? Ridic din sprncene,uor dispreuitoare.
-Chiar aa.Scrope mai lu o nghiitur stranic de vin; ea era sigur c aceasta
contribuise la brusca dezlegare a limbii.
-Ai fi surprins s afli c exist o afacere bine pus la punct n domeniul n care
activez? Cum ea nu rspunse,Scrope zmbi.
-Te asigur c aa este.i exist i o scar a valorilor n aceast profesie.Lund
nc o nghiitur de vin,o privi pe deasupra paharului,apoi l ls jos i zise: Iar
dumneata,domnioar Eliza Cynster,m vei aeza pe mine,Victor Scrope,pe
treapta cea mai de sus a acestei scri.Ridic paharul n cinstea ei.Cnd te voi
preda lui McKinsey,voi ajunge pe culmile ameitoare ale realizrilor mele pe
plan profesional.Ea nu zise nimic.Era limpede c Scrope lsase deoparte
purtarea lui obinuit,impenetrabil.Dup cum mrturisise n timpul cinei de
srbtoare,era ncreztor n succesul lui,n faptul c urma s-o predea lui
McKinsey n dimineaa imediat urmtoare.n clipa aceea,l privea pe brbatul
aflat n spatele mtii profesioniste reci,impasibile.Scrope se aplec nainte,cu
ochii fixai intenionat pe chipul ei.
-Deci,vezi tu,draga mea,nu doar banii m motiveaz,dei trebuie s admit c
McKinsey n-a negociat deloc tariful meu.Moierul nostru din muni a pus un
pre mare pe capul tu.Dar nu asta e cea mai mare recompens pentru mine.Ca s-
o zic de-a dreptul,domnioar Cynster,dumneata vei fi salvarea mea.Dumneata
mi vei drui viitorul la care visez.Cu banii de la McKinsey i cu faima pe care
rpirea ta ncununat de succes mi-o va aduce,mi voi asigura o via
ndestultoare i lipsit de griji.Lsndu-se pe spate,cu un zmbet lacom,aproape
maniac,ntiprit pe chip,Scrope nchin nc o dat n cinstea ei.Pentru
dumneata,domnioar Cynster,i pentru ceea ce ne va aduce ziua de mine.
Scrope ddu vinul pe gt dintr-o singur nghiitur.Eliza se holb la el i se
strdui s-i rein un fior.Un sunet venit dinspre u i fcu pe amndoi s se
uite ntr-acolo.
-Tart cu fructe ori plcint cu mere.Genevieve aduse dou farfurii.
-i avem i frica,zise Taylor,lsnd un mic bol de sticl pe mas i aezndu-se
la locul lui.
-Deci...Dup ce aduse lingura de argint pentru servit,Genevieve i plimb
privirea de la Scrope la Eliza.
-...De care dorii?
-De-amndou,zise Eliza.Avea nevoie s-i ia gndul de la ceea ce zrise n
ochii lui Scrope,iar desertul era singura distragere posibil; trebuia s fie.

La puin timp dup aceea,toi trei o conduser napoi n temni.Scrope


ncuviin cererea ei de lumnri proaspete; se uit de jur mprejur n odaie,de
parc ar fi vrut s se asigure c avea tot ce-i trebuia,apoi i fcu semn lui
Genevieve s ias i nchise ua.Ultima imagine a rpitorilor ei fu cea a chipului
lui Scrope,luminat n chip demonic de o lumnare,cu ochii lui ntunecai
sclipind,fixai asupra ei.Odat ua nchis,i ngdui acel fior instinctiv pe
care-1 nbuise mai devreme.Era ca i cum cineva clcase pe propriul ei
mormnt.Alungnd senzaia aceea i toate gndurile macabre,reui n cele din
urm s se concentreze asupra a ceea ce avea s se ntmple.Nu avea sigurana
c Jeremy tia unde se afla.Ar fi putut pierde urma trsurii ori drumul pe care o
apucaser spre Edinburgh.Trebuia s fie realist sau mcar s ncerce s se
gndeasc la vreo modalitate de scpare,n caz c el n-o salva n seara aceea.
Dup ce cntri variantele posibile,i ddu seama c n primul rnd trebuia s
decid dac s ncerce s scape din minile lui Scrope sau s atepte pn cnd
era predat i apoi s ncerce s evadeze de la moier.nelesese c nu se punea
problema care dintre ei era mai uor de pclit,care dintre ei era ct mai curnd
probabil s fac o greeal i s-i ofere ocazia de a fugi.Pn la momentul
acela,Scrope nu-i dduse nici un prilej.i,la ct era de ncreztor n forele lui i
de sigur c avea s o predea pe minile moierului,la ct de plin de ndejde era
nerbdarea lui,nu i-1 putea nchipui dnd gre pe ultima sut de metri.
Predarea ei moierului,care avea s se ntmple n ziua urmtoare,era un
eveniment plnuit cu grij i supravegheat ndeaproape.Scrope n-ar fi fcut nici
o greeal,nu cnd erau n joc atia bani i atta mndrie.
Ct despre ceea ce tia despre moier...era posibil ca,dac era de vi nobil,ceea
ce prea foarte probabil,s aib aceleai apucturi ca toi brbaii i s fie la fel
de orb n privina femeilor ca fraii i verii ei.Asta i-ar fi putut oferi o ocazie.O
ocazie pe care ar fi putut-o transforma ntr-o oportunitate de a fugi.
mpotriva acestei soluii era marea probabilitate ca el s o ascund n muni,unde
ea s-ar fi aflat complet n afara oricrei posibiliti de scpare,din cauza
reliefului.n peisajul din Anglia,poate ar fi reuit cumva;nu i plcea ei s colinde
vi i dealuri,dar s-ar putea descurca.S strbat viroage i mlatini i s se
care pe vrfuri acoperite de zpad era cu totul altceva.In inutul muntos
oamenii se rtceau i nu mai erau gsii dect dup muli ani.
Se aez pe pat i se uit absent la u,apoi i ddu fru liber gndurilor pn
cnd lumina lumnrilor sczu,apoi plpi,nainte s se sting de tot,folosi apa
rece din urcior ca s-i spele faa.Cnd lumnrile ncepur s se sting,mai nti
una,apoi cealalt,i scoase papucii i se bg n pat.
Trgndu-i ptura subire peste umeri,se aez pe o parte.Nu avea nici o cale de
scpare.Nici una.Nu putea face absolut nimic.n orice direcie ar fi privit,viitorul
depindea de un brbat.De Scrope.De moier.Ori de Jeremy Carling.
ncletndu-i degetele n jurul pandativului din cristal roz pe care i-1 druise
sora ei,cu nenumrate sperane i asigurri pentru fericirea viitoare,Eliza tiu pe
cine spera s fi ales soarta pentru ea.Chiar dac era un om de tiin distrat,avea
s se descurce el cumva.

Jeremy,Cobby,Hugo i Meggin stteau adunai n jurul mesei din sufrageria


casei din Reids Close a lui Cobby i a lui Meggin.Scena,se gndi Jeremy,arta
ntocmai ca o pictur reprezentnd fix ceea ce se ntmpla acolo: o cin ntre
prieteni,oferit de un cuplu scoian tnr,bine chivernisit i cu relaii bune,pentru
doi dintre prietenii burlaci ai soului.Scldat n lumina candelabrului elegant de
deasupra mesei din mahon,ncperea era frumos decorat,cu pereii acoperii de
lambriuri din lemn ntunecat i cu tablouri ce reprezentau,n culori vii,peisaje
neguroase,expuse deasupra lambriurilor masive.Candelabre de argint i fructiere
dantelate asortate contribuiau i ele la strlucirea ncperii,n vreme ce trofeul de
cerb de deasupra emineului,flancat de dou capete de pstrvi,sttea mrturie a
tradiiei scoiene.n capul mesei,ochii lui Cobby jucau n orbite,iar el zmbea
larg n timp ce vorbea cu Hugo,aezat la stnga lui.Cu prul de o culoare
asemntoare castaniului-nchis al lui Jeremy,cu ochi de culoarea alunei i cu
trsturi regulate,mbrcat acum n hainele lui obinuite de orean,Cobby arta
ntocmai aa cum trebuia s arate odrasla unui veritabil clan scoian.
Aezat pe locul din faa soului ei,cu buclele ei negre jucue,ochii albatri
strlucitori i o rochie de mtase bleumarin,ntruchiparea tinerei stpne a
conacului,Meggin i privea soul cu afeciune nedisimulat.Faa de mas i
vasele fuseser date deoparte.Era vremea s se apuce de treab.Jeremy btea
darabana cu degetele pe mas.Cnd ceilali trei i adresar priviri ntrebtoare,el
zise:
-Trebuie s recapitulm planul.l alctuiser din piese disparate-unul venise cu o
sugestie,altul vzuse ce poate fi schimbat ca s se potriveasc mai bine-,ca pe un
uria puzzle imaginar intitulat Salvarea.Era destul de mulumit de rezultatul
final.Hugo,asemenea unui cameleon,cu frumoasele lui trsturi a la Byron i cu
prul lui aranjat cu miestrie,cu osatura lui fin i cu silueta lui agil care i
fcea micrile uor efeminate,era un prieten de ndejde pe care te puteai baza;
se pricepea la fel de bine s fac glume maliioase n salonul vreunei doamne i
s dea cu pumnul ntr-o ncierare din bar.Lsndu-se pe spate n scaunul lui,
Hugo art ctre hainele i ctre peruca pe care le lsase pe un scaun cu sptarul
nalt de lng perete.
-Acum ne deghizm pentru ultima dat,deci e foarte important s recapitulm
planul de atac.Exact aa prea totul,o campanie militar.Una cu un el foarte
precis.
-Doar de curiozitate,zise Cobby,unde-ai gsit astea? Cu o nclinare a capului
art ctre hainele de pe scaun,-n micul teatru de la palat,zise Hugo i fcu cu
ochiul.S nu spui nimnui.Numeroasa familie a lui Hugo presta de mult vreme
serviciul de consiliere juridic pe lng palat; aadar,Hugo avea intrare prin
locuri care altora le erau inaccesibile.
-Hai s-o lum cu nceputul.Punndu-i minile pe mas,Meggin se uit la
Jeremy.Cum ai de gnd s o scoi pe domnioara Cynster din subsolul acela?
Fiind o fire practic,Meggin i silea s recapituleze planul pas cu pas,insistnd s
lmureasc neclaritile,toate acele detalii mrunte pe care,n abordarea lor
tiinific,erau gata s le ia de bune.
-Eti sigur c n-au adormit o din nou? Jeremy ezit,czut pe gnduri.n cele din
urm zise:
-A zice c nu.n ambele situaii-i n cazul Elizei,i al surorii ei Heather-
rpitorii au avut ordine clare s se ngrijeasc bine de victimele lor.Cred c
Scrope nu trebuia s-o adoarm deloc pe Eliza.
-Deci,dac o vor preda moierului mine,n-o vor adormi n seara asta,ca s poat
merge pe picioarele ei,aprob Meggin hotrt.n regul,continuai.
Iar ei continuar,repetndu-i n minte fiecare detaliu al mreului lor plan.Dup
ce o scoteau pe Eliza din ncperea de la subsol,urmtorul pas era s ias repede
din ora.
-Vom pleca de aici chiar nainte de rsrit,zise Jeremy,i ne vom duce s
nchiriem cai.N-are rost s ieim din ora pn nu se lumineaz ndeajuns.
Din Niddery Street plnuiser s o aduc pe Eliza acolo,la Reids Close.
-Odat plecai,ar trebui s ajungem la Wolverstone ntr-o zi,deci cam pn la
lsarea serii.Meggin i privi reticent.
-Asta nseamn s clrii extrem de repede.Jeremy fcu o grimas.
-Probabil,dar,dac trecem de grani nainte de cderea nopii,de acolo nainte
cunosc destul de bine drumurile ca s putem merge pe timp de noapte.
Meggin ezit,ns ddu aprobator din cap i ls lucrurile aa.
Jeremy aprecie tactul ei.El nelesese,la fel ca ea,c,pentru a feri reputaia Elizei
de consecinele pe care le-ar avea n ochii societii petrecerea unei nopi ntregi
n compania unul domn care nu i era rud,trebuiau s parcurg distana de la
Edinburgh la Wolverstone dintr-o singur bucat,fr oprire.n mod obinuit,
asta ar fi fost destul de simplu,dar n situaia de fa trebuiau s aleag un drum
ocolit,pentru a evita orice urmrire eficient.Cu toate astea,recapitula toi paii i
trase aceeai concluzie:
-Nu exist nici o alt cale pentru a ne duce planul la bun sfrit.
Acestea fiind zise,Cobby i Hugo monopolizar discuia,recapitulndu-i
rolurile n operaiunea Salvarea,adic acelea de momeal care s-i atrag pe
Scrope i pe asociaii lui,precum i pe moier,dac acesta se implica personal,n
direcia opus drumului pe care aveau s-o apuce Jeremy i Eliza.
Jeremy i Meggin fcur un schimb de priviri sugestiv cnd vzur exuberana
pe care Cobby i Hugo erau hotri s o investeasc n rolurile lor.
-Avei grij! zise Meggin n cele din urm.Nu-i cazul s atragei atenia asupra
voastr.V reamintesc c amndoi suntei membri respectai ai societii oraului
Edinburgh,nu nite colari nzdrvani.Att Cobby,ct i Hugo se strduir s
par ruinai,dar ochii le luceau.Meggin i privi,apoi mormi scurt,deloc
impresionat; i se adres din nou lui Jeremy:
-Asta-i foarte bine,dar chiar am rezerve n privina cltoriei domnioarei
Cynster spre sud.A merge i eu cu voi dac a avea cum,dar cum trebuie s am
grij de copii,nu pot pleca,l privi peste mas pe soul ei.Mai cu seam dac e i
Cobby plecat.i ntoarse din nou privirea ctre Jeremy.Eti sigur c n-ar trebui
s luai cu voi o camerist,care s se ocupe de domni-oara Cynster?
Cei trei brbai se ncruntar.Se gndir la aceast sugestie.Cu toii puneau pre
pe intuiia lui Meggin; tiau c ei trei riscau s ajung s ignore chestiuni pe care
le considerau irelevante,precum obligaiile sociale.n cele din urm,Jeremy se
schimo-nosi.Se uit la Cobby.
-Cred n continuare c ar putea fi cam problematic s lum cu noi o camerist.
De pild,dac nu muc momeala voastr i aleg s ne caute prin ora,faptul c
avem cu noi o camerist ar putea atrage atenia asupra noastr,lucru pe care
ncercm s-1 evitm.n al doilea rnd,s lum o camerist nseamn,dincolo de
faptul c vom fi trei persoane,printre care o camerist,ntr-o trsur-adic exact
combinaia de persoane pe care ei o vor cuta-,nseamn c ne va trebui ceva
mai mare dect o cabriolet,iar asta clar ne-ar ncetini.O privi din nou pe
Meggin.
-n cazul sta am avea categoric nevoie de mai mult de o zi pentru a acoperi
distana,iar asta le-ar da lor mai mult timp pentru a ne prinde din urm.
Meggin strmb din nas.Jeremy scutur din cap.
-Nu,cred c planul nostru,aa cum e acum,e cea mai bun opiune.
Cobby i Hugo aprobar amndoi din cap.Meggin suspin.-Foarte bine.
Arunc o privire spre ceasul de pe perete.Ceilali se uitar i ei.
-Se face trziu.Jeremy se uit la Cobby,apoi la Hugo.Ar trebui s plecm.
Nici unul dintre ei nu protest.Se ridicar de la mas; n vestibul,cei trei brbai
se mbrcar cu pelerinele i-i luar felinarele.Meggin atept,pregtit s
ncuie ua principal.Jeremy se uit la Cobby,apoi la Hugo,dup care i fcu lui
Meggin semn cu capul s nchid ua.
-Haidei s mergem! Este timpul s-i dm drumul operaiunii Salvarea.
Venise vremea s o ia pe Eliza Cynster din minile rpitorilor ei.

CAPITOLUL 5
Noaptea prea interminabil.Eliza nici mcar nu ncerc s doarm.Odat ce
lumnrile se stinser,ntunericul deveni att de profund,nct nu zrea
nimic.Bezna o acoperea asemenea unei pturi sufocante.n mod normal,nu-i era
fric de ntuneric,dar ntunericul acesta avea o trstur amenintoare.Cu toate
pturile,se trezi tremurnd; subsolul era rece,dar fiorii care o cuprinseser nu
prea aveau de-a face cu temperatura camerei.Pierdu cu repeziciune noiunea
timpului.ncerc s nu se gndeasc la ce avea s se ntmple dac moierul
ajungea la ea naintea lui Jeremy.Ce avea s fac? Ce-ar fi putut face?
Cioc-cioc.Clipi,se uit spre u,dar nu ddea nici un semn c s-ar deschide.Nu
c rpitorii ei ar fi btut la u.i nu c ar fi venit la ea la ora aia,ce or o fi fost.
Cioc-cioc.Ridicndu-se ncet,se ncrunt.ntunericul o dezorienta,dar credea c
ciocnitul venea...de sub pat.Cioc-cioc.
Ritmul era unul regulat,ceea ce arta c era un sunet produs de om.Aruncnd ct
colo ptura,cobor pe pardoseal,i gsi pantofii i-i puse n picioare.
Cioc-cioc.Cioc-cioc.
-Imediat,opti ea,dei nu-i putea nchipui...Ghemuindu-se lng pat-care era
unul obinuit,din fier,cu somiera cam la jumtate de metru distan de podea-se
uit dedesubt.i lu o clip s neleag c motivul pentru care putea zri ceva
era acela c de sub estura rar a covoraului ieea o raz slab de lumin.
Trgnd de covor,l ddu deoparte,exact cnd se auzi un nou ciocnit.Fire slabe
de lumin conturau un ptrat ncastrat n podea.Pentru o clip,se holb la ceea
mintea ei considera a fi un chepeng,apoi,trgnd repede aer n piept,se ntinse i
btu i ea: Cioc-cioc.Un timp nu se ntmpl nimic,apoi chepengul se mic i fu
mpins de jos,dar era limpede c era cumva blocat.Inima i btea tare,dar i
aminti c n-avea nici o idee cine se afla pe partea cealalt.Puteau fi tlhari.Se
aplec,i apropie capul de marginea chepengului i ntreb,ct de tare ndrzni:
-Cine-i acolo? Urm o pauz,dup care auzi:
-Jeremy Carling.Am venit s te salvm.n viaa ei n-auzise cuvinte mai dulci.Fu
cuprins de un sentiment de uurare,de recunotin,de emoie plin de
nerbdare.
-O clip.Trebuie s mut patul.
mpiedicndu-se,mpinse i apoi ridic de captul patului dinspre perete pn
cnd spaiul de deasupra chepengului se eliber,dup care se aez n genunchi
i pipi marginea chepengului.Degetele ei ddur peste ceva ce prea un mner
simplu.
-L-am gsit.Apucnd de mner,l ridic din locaul lui i l trase napoi.
-Slav Domnului!Fu strbtut de un nou val de uurare cnd mnerul se
deschise fr probleme.Folosind mnerul pentru a putea trage,se strdui s ridice
chepengul.n clipa n care ea ncerc s fac asta,alte mini mpingeau de
dedesubt.Sprijindu-se pe clcie,vzu nite brae care balansar chepengul pn
cnd acesta se deschise i atinse peretele.Lumina unui felinar rzbtu din hul de
dedesubt.nc n genunchi,ea se aplec nainte i se uit n jos.i ddu cu ochii
de faa lui Jeremy Carling ntoars spre ea.Radie de fericire,nespus de ncntat
s-1 vad.O privi fix timp de o clip,apoi clipi,se ncrunt uor i ntreb n
oapt:
-E cineva pe-aproape care ne-ar putea auzi?
-Nu.Se mai gndi o dat,apoi zise hotrt: Dup cin,m-au adus aici jos,m-au
ncuiat,s-au dus sus napoi i n-a mai cobort nici unul din ei.
-Bine.Se uit din nou la faa ei,apoi i mut privirea ctre umerii ei,acoperii
sumar de alul complet distrus.Mai ai pelerina aceea? E foarte frig aici jos.
-Da.Ea se ntinse i trase de pe pat pelerina pe care o folosise n chip de ptur.
Jeremy zri marginea unei pturi subiri care atrna de pe pat.
-Adu i ptura,n-o s ne prind ru.Eliza i nfur pelerina n jurul corpului i
o leg sub brbie,apoi ntinse mna dup ptur.
-Mai ai nevoie s iei ceva? Ea strnse ptura i scutur din cap.
-Nu mai am nimic altceva.
-E-n regul.D-mi ptura.Eliza i-o ntinse iar el o lu i i-o pas lui Cobby,care
atepta la captul scrii.Privind n sus la Eliza,Jeremy desen un cerc n aer.
-Aici avem o scar,dar trebuie s cobori cu spatele.El se ddu civa pai n
spate.Ia-o ncet.Te prind eu dac aluneci.Ea se grbi s-i urmeze indicaiile,
cobornd prin chepeng,cercetnd cu grij treptele de sub picioare.Pe msur ce
ea nainta,el continu s se retrag.n cele din urm,pi pe piatra aspr a galeriei
subterane; dndu-1 la o parte pe Cobby de la captul scrii,o prinse pe Eliza de
umeri pentru a o echilibra.
-Aproape ai ajuns.Ea pi pe pardoseala galeriei,apoi se ntoarse pentru a-i drui
unul din sursurile ei strlucitoare; la fel ca mai nainte,cnd privirile li se
ntlnir,Jeremy fu strbtut de un val de cldur,deopotriv plcut i incomod.
Reamintindu-i unde se aflau,se ntoarse ctre Cobby,care rmsese lng el.
-D-mi voie s i-1 prezint pe Cobden Harris.
-Cobby,domnioar Cynster.Cobby ddu repede mna cu Eliza.Toat lumea mi
spune Cobby.
-Iar el,zise Jeremy artnd n cealalt parte,este Hugo Weaver.Hugo i mut n
mna cealalt trusa de scule pe care o cra,apoi apuc mna Elizei i se nclin
galant.
-ncntat,domnioar Cynster.Eliberndu-i mna,Hugo l privi pe Jeremy.
-A zice s plecm nainte ca locatarii s se neliniteasc.Cobby se ddu un pas
napoi i i fcu semn Elizei s-o ia nainte.
-Ateapt.Jeremy se uit n sus,la chepengul deschis,apoi la Eliza.
-Ziceai c patul era deasupra chepengului? Ea ncuviin din cap.
-Era un covor deasupra,iar patul era pus peste el.N-aveam nici cea mai mic idee
c acolo e un chepeng-i,evident,nici Scrope i nici ceilali doi n-aveau habar.
Dac ar fi tiut,nu m-ar fi lsat singur.Jeremy i arunc o privire lui Cobby,apoi
lui Hugo,dup care se ntoarse napoi la scar.
-Merit s mai pierdem cteva minute pentru a zdrnici urmrirea.Urc repede
napoi,scoase capul n odaia de la subsol i arunc o privire n jur.Cobby,am
nevoie de puin lumin.Strecurndu-se n camer,Jeremy atept pn cnd
Cobby apru pe scar,innd unul din felinare n aa fel nct Jeremy s poat
vedea,apoi se puse pe treab pentru a aranja totul la loc.Cinci minute mai
trziu,dup ce nfoiase pernele i le ndesase sub aternuturi i aezase la loc
covorul deasupra chepengului astfel nct s stea ntins i s ascund din nou
chepengul odat ce acesta era lsat n jos,sttea pe scar i,prinzndu-se de
marginile chepengului nchis pe jumtate i trgnd patul la locul lui,l nchise n
cele din urm complet,apoi cobor n galerie.Aranjndu-i mnecile hainei,rnji
la Cobby i Hugo.
-i aa se vor trezi ei n clasica dilem: cum dispare cineva dintr-o ncpere
ncuiat.Cobby chicoti.
-Mereu mi-am dorit s las pe cineva s-i bat capul cu un asemenea mister.
Hugo zmbi n treact,apoi art spre galerie.
-Trebuie s plecm.i ridicar lanternele,care aruncar dintr-odat raze fine
naintea lor,suficient ct s le arate drumul,dar ndeajuns de slabe,sperau ei,ct
s nu-1 deranjeze pe nici unul din cetenii pe sub ale cror case urmau s
treac.Jeremy i fcu semn Elizei s-i pun gluga de la pelerin.Chiar i n
starea actual de dezordine,prul ei auriu ca mierea strlucea n lumin; era mai
sigur s aib gluga pus,pentru ca orice aluzie la originea ei nobil s fie
mascat.Prin pelerin i prin ptura pe care i-o aruncase peste umeri,el o prinse
uor de cot.i fcu semn din cap lui Cobby,apoi se pornir.Jeremy nainta pe
lng Eliza,puin n urma ei,gata s o susin pe terenul cam accidentat sau s o
protejeze.Cobby mergea naintea lor,iar Hugo imediat dup ei.Teaca sbiei celei
scurte pe care Jeremy o strecurase sub hain l lovea peste coaps la fiecare
micare.i Cobby avea o arm asemntoare; n mers,mna lui se odihnea pe
mnerul sbiei.Hugo avea o bt i un pumnal.Nu cutau s dea de belea,dar nici
unul dintre ei nu era ntr-att de nesbuit nct s vin n zona aceea total
nepregtit.Eliza observ ct de grijulii erau i bnui i motivul.Chiar dac nu
ntrezrea nici o primejdie,putea simi c pericolul plutea n aer,i simea
ameninarea nevzut i nerostit.Rcoarea umed din galeria pe care o
strbteau-pe alocuri ngust,pe alocuri cavernoas-avea un aer subtil de
potenial primejdie.Strngndu-i ptura n jurul ei,se apropie mai mult de
Jeremy.
-Ce-i locul sta?
Glasul ei era de-abia o oapt.n faa micului lor grup,mergeau trei tineri n
haine ponosite,care ateptaser puin mai n adncul galeriei; din cnd n
cnd,tinerii mai ridicau cte o mn pentru a-i ncetini,ca i cum ar fi verificat
drumul dinainte,dup care le fceau semn i continuau.Aplecndu-se nspre ea
astfel nct s se fac auzit mai bine,Jeremy prinse un moment n care cluzele
lor i ndemnar s se opreasc i rspunse:
-Sunt galeriile subterane dintre picioarele podului.Cnd au fost construite
podurile suspendate care duc ctre nord i ctre sud din High Street,cei care au
ridicat dup aceea case aici au ncorporat zona de sub pod n cldiri,ca pe nite
subsoluri pe mai multe niveluri: primul,al doilea nivel i aa mai departe pentru
fiecare subsol,unul sub altul.Tcu din nou cnd ncepur s nainteze,traversnd
iute i n linite o zon mai mare i mai deschis.Eliza simi micare n
ntunericul de neptruns al spaiilor nevzute.Cum drumul lor se ngust din
nou,ea opti:
-Ce-i cu oamenii care se ascund n ntuneric?
-Nu se ascund.Aici locuiesc.Noi trecem prin casele lor.Ea nu putu pricepe una ca
asta.
-De ce stau aici?
-Cnd incendiul de acum cinci ani a ars casele vechi,mistuind toate nivelurile de
la suprafa,constructorii care au fcut fundaiile caselor noi pur i simplu au
sigilat nivelurile subterane.Aceste tuneluri au devenit adpost pentru cei fr
cmin,pentru npstuiii sorii,pentru sracii de toate felurile.Unii,precum
constructorii grijulii care au ridicat complexul de locuine pe care l-au ales
rpitorii ti,au lsat ieiri n subsolurile caselor,pentru eventualitatea unui alt
incendiu.Cei mai muli localnici tiu de galeria subteran.
-Presupun c Scrope este englez,cci despre asistenta i despre vizitiu nu ncape
ndoial.
-Probabil.Fie au nchiriat vila,fie au pus stpnire pe o cas al crei proprietar
este plecat.Ajunser la nite trepte nefinisate,tiate n stnc.Cobby i Hugo se
oprir n loc,ateni i vigileni,n timp ce Jeremy o sprijini pe Eliza.
-Nu mai avem mult,opti el cnd pornir din nou.Coborm panta de sub pod i
aproape am ajuns.Amintintindu-i ct fusese de lung podul pe care l
parcurseser de la han pn pe High Street,Eliza se gndi cte odi trebuiau s
fie pe acolo,ascunse.Cte familii,ci oameni,cte grupuri.
-Cel puin sunt ferii de vremea rea.Jeremy nu rspunse.n faa lor,Cobby se
oprise n dreptul unei deschizturi largi prin care stelele preau nestemate
brodate pe urzeala ntunecat a cerului.Rmnnd n loc,Jeremy i opti Elizei:
-Du-te cu Hugo.Vin i eu imediat.Ea ezit,vizibil reticent dar apoi Hugo fcu
un pas nainte i o prinse de bra,iar ea i ngdui s-o strecoare prin deschiztur
i s-o scoat afar,n sigurana relativ a nopii.Cobby atepta lng ieire,
uitndu-se n urm la Jeremy,care tocmai scosese o pungu din buzunar.Cei trei
tineri care strbtuser bezna de neptruns alturi de ei venir mai aproape.
-Poftim.Rsturnnd pungua n palm,Jeremy le art monedele fgduite n
schimbul ajutorului oferit pentru strbaterea n siguran a galeriei.Asta-i ce v
datorez,plus un mic baci.Cel mai tnr dintre ei le arunc o privire celorlali
doi,apoi se uit napoi ctre Jeremy.
-Ni-i putei mpri dumneavoastr?
Jeremy se conform.Peste msur de fericii,tinerii luar monedele,salutar i se
fcur nevzui.Jeremy i se altur lui Cobby; dup nc vreo doi pai,ajunser
la locul n care Hugo i Eliza ateptau la adpostul unui intrnd.Imediat ce
Jeremy se apropie,ea i retrase mna de la braul lui Hugo i l prinse pe
Jeremy.Se uit la Cobby,la Hugo,apoi n sus,la Jeremy.
-N-am cuvinte s v mulumesc.Scrope zicea c-1 ateapt pe moier s vin
mine.Nu eram nerbdtoare s-1 cunosc.Hugo zmbi i fcu o plecciune.
-M bucur c pot fi de folos.Cobby zmbi trengrete.
-Drept s zic,n-am mai avut de mult parte de aventur,deci noi i suntem
ndatorai.Haidem! zise,cu chipul luminat,privind n jur.S purcedem spre locuri
mai prietenoase.Din nou,Cobby deschidea calea,iar Hugo le pzea spatele.
-Unde mergem? ntreb Eliza.
Jeremy privi nspre ea,prin ntunericul adnc; ea simi mai mult dect spunea
privirea lui,care se plimba agale peste trsturile chipului ei.
-La casa din ora a lui Cobby.Nu e departe.
Cobby tia bine drumul;i conducea fr ezitare prin pasaje i prin curi
micue,pe alei nguste i pe strzi mai largi.Eliza inea pasul ct de bine
putea,dar,fiind nclat n pantofiori de bal,trebuia s aib grij pe unde pea.
Jeremy era n permanen la dispoziia ei,oferindu-i mna sau braul pentru a se
sprijini.n mod obinuit,Eliza ar fi considerat agasant atta atenie,dar n seara
asta era mai mult dect recunosctoare.i surprins.Surprins de ct de pregnant
simea prezena brbatului de lng ea.O fi fost el un savant,cel mai distrat
posibil,dar era foarte nalt i destul de...viril-acesta era singurul cuvnt care-i
venea n minte.Avea o prezen fizic mai impuntoare dect i amintea ea,o
aur pe care o gsea deconcertant.Simurile ei erau n alert i avea nervii
ntini,ceea ce o fcea s se concentreze mai mult asupra lui dect asupra
mprejurimilor.Cu toat distragerea,n-avea nevoie s i se spun c intraser n
partea veche a oraului.Casele se schimbar; majoritatea erau vechi,care
supravieuiser incendiului; decoraiunile de pe faade deveneau tot mai vizibile
odat cu rsritul lunii.Luna rspndea destul lumin pentru ca ea s observe
elegana solid a caselor de pe strada pe care ajunseser.Clopotele oraului
btur i zngnir,fiecare de cte dou ori,pe msur ce ei strbteau strzile
adormite.Scormomind prin buzunar,Cobby se opri n faa unei case cu trei
caturi,descuie ua,o deschise i,cu zmbet larg ntiprit pe buze,i invit
nuntru.
-Bine ai venit n umilul meu cmin,domnioar Cynster.Condus pe trepte de
Jeremy,trecu de Cobby pentru a ajunge n pragul uii,n vreme ce el adug:
-Cu toate c ederea ta va fi scurt,eu i Meggin sperm s fie confortabil.
Traversnd vestibulul,prin lumina primitoare i cald a lumnrilor,Eliza ntlni
o femeie apropiat ca vrst de ea,cu bucle negre strlucitoare i ochi albatri
jucui,care le ieise n ntmpinare.Femeia zmbi i i ntinse minile.
-Eu sunt Margaret,Meggin,cum mi spune toat lumea.Bine ai venit n casa
noastr.Eliza se surprinse pe sine cnd zmbi,la rndu-i,larg.i puse minile n
ale lui Meggin,se aplec s o mbrieze,apoi,pentru prima dat dup attea
zile,se destinse.

Cu ua nchis la loc i ncuiat,se ndreptar ctre salon,unde i atepta o tav


cu ceai,prjiturele cu miere i o farfurie cu sendviuri consistente.n timp ce
Meggin i Eliza sorbir ceai din cecute de porelan i ronir delicioasele
prjiturele cu miere,brbaii bur whisky i isprvir sendviurile.
-Totul a mers exact cum am plnuit,i zise Cobby lui Meggin,fluturnd un
sendvi.Ne-am dus direct la capt de High Street,apoi am numrat napoi,ca s
gsim subsolul potrivit.
-Am avut noroc c tot complexul,de la un cap la altul,a fost ridicat de acelai
constructor,zise Hugo.
-i c i-ai gsit pe tinerii ia care s ne cluzeasc,interveni Jeremy,punnd jos
paharul gol.Am fi putut gsi drumul i fr ei,dar am fi atras prea mult atenia.
Faptul c i-am avut cu noi ne-a ngduit s intrm i s ieim fr piedici.
Aezat pe ezlongul acoperit cu damasc de lng Meggin,ntr-o ncpere al
crei confort o fcea s se simt ca acas pentru prima dat de cnd pise n
salonul din spate de la reedina St.Ives,Eliza resimi neajunsurile garderobei
sale.i nevoia de o baie fierbinte.Se uit la Meggin,cu un zmbet ters:
-M ntreb dac te-a putea deranja pentru nite haine de schimb.Meggin era cu
aproape un cap mai scund dect ea.Poate ai vreo camerist mai apropiat de
msurile mele...Meggin rse i o mngie pe mn.
-De fapt,o s ne descurcm mai bine de-att.Apa pentru baie e deja pus la
nclzit-nu eram foarte siguri cnd ajungi,cci altfel ar fi fost gata mai demult.
Totui-zise,uitndu-se la Jeremy-cred c ar fi mai bine s afli restul planului pus
de cale de domnii aici de fa nainte de a te relaxa.Meggin ntlni scurt privirea
Elizei.Ei sunt cei care i-au stabilit garderoba pentru ziua de azi.
Contrariat,Eliza se uit la Jeremy.El i susinu privirea.
-Trebuie s te scoatem din Edinburgh i s te ducem ntr-o cas sigur ct mai
curnd posibil i,dac nu ne poi indica un loc potrivit,castelul Wolverstone e cel
mai apropiat pe care l tiu.Ea clipi i se gndi un moment.
-Pn acum,am fost de dou ori n Edinburgh,dar nu avem rude sau relaii
apropiate pe aici.Dup nc o clip de gndire,ddu aprobator din cap.Da,la
Wolverstone e bine.i ar mai fi Vale,cminul lui Richard i al Catrionei,unde au
cutat adpost Heather i Breckenridge,dar e prea departe i spre sud,nu-i chiar
att de aproape de grani.
-Iar Wolverstone nu-i departe de grani,deci ntr-acolo trebuie s ne ndreptm.
Royce i Minerva sunt acas,ceea ce e un avantaj.Ea ncuviin din nou din cap.
-i cum vom ajunge acolo? Jeremy i arunc o privire lui Cobby.
-Ai harta la tine?
-Am lsat-o n sufragerie.O aduc imediat.Ct Cobby se duse dup hart,Jeremy
continu:-Ca s nu uit,ieri i am trimis vorb lui Royce prin curier,spunndu-i c
te-am gsit i c ne ndreptm n mare grab spre Wolverstone,rugndu-1 s le
dea de veste prinilor ti.Desigur,nainte ca ei s primeasc scrisoarea,noi ar
trebui s fim deja n siguran,la Royce.Cu toate astea,pentru a ajunge la el,
trebuie s lum n calcul faptul c e foarte posibil ca Scrope s ne urmreasc.
-De ndat ce va vedea c lipsesc.
-ntocmai.Din pcate,nu ar fi nelept s plecm nainte de rsrit,iar el va
observa,probabil,c ai disprut la scurt vreme dup asta,deci ne-am gndit c ar
fi bine s avem o strategie pentru a-1 ncetini.Jeremy se opri cnd Cobby se
ntoarse cu o hart mare,deja despturit.Cobby o ntinse pe o msu,apoi trase
msua ntre ezlong i scaunul lui Jeremy.Hugo i aduse i el scaunul mai
aproape.Cobby se apropie i el i spuse:
-N-ar strica s mai facem o recapitulare.
-Corect,replic Jeremy,uitndu-se la Eliza.Planul pe care l-am pus la cale are
dou aspecte.Evadarea propriu-zis-adic noi doi dndu-i bice dincolo de grani
spre Wolverstone-i acoperirea.
-Aici intervin eu cu Hugo,o inform Cobby.
-Toi patru vom pleca de aici cu puin nainte de rsritul soarelui,continu
Jeremy.Ne vom despri imediat.Cobby i Hugo i vor continua drumul pn la
hanul cel mic de pe South Bridge Street,lng hanul unde i-a lsat Scrope
trsura.Cabrioleta i calul meu sunt la hanul cel mic.Cobby i Hugo,dndu-se
drept noi doi,vor lua bagajul meu,vor recupera calul i cabrioleta,apoi o vor lua
pe drumul principal care duce spre nord,ndreptndu-se cu vitez spre grani-
aa cum ar fi de ateptat din partea noastr.Aplecndu-se asupra hrii,Jeremy
urmri cu degetul traseul lui Cobby i al lui Hugo.Vor merge prin Berwick pn
la Wolverstone,ducnd vestea c noi vom veni pe un alt drum,mai puin evident.
Se uit n sus i ntlni privirea Elizei.n timpul acesta,noi doi ne vom ndrepta
ctre Cannongate i pe High Street spre Grassmarket i grajdurile de acolo,apoi
o vom apuca pe drumul acesta-indic pe hart-,ndreptndu-ne ctre sud-vest,
spre Lanarkprin Carnwath.Daria Carnwath o vom lua spre rsrit.Art drumul
care ducea spre est.O s trecem prin Castlecraig,Peebles,Innerleithen,Melrose,
Galashiels i St.Boswells pn la Jedburgh i ctre grania de dup.
-Aceeai grani pe unde am trecut i la venirea ncoace,zise Eliza.
Jeremy ncuviin din cap.
-Ne bazm pe faptul c ei vor presupune c o vom lua pe drumul cel mai rapid i
mai aglomerat,ca s ne pierdem n mulime.Din punctul lor de vedere,n-am avea
nici un motiv s folosim drumul spre Jedburgh sau,mai precis,rscrucea de la
Carter Bar,fiindc n-au nici o idee c ne ndreptm spre Wolverstone,unde se
ajunge mai uor din direcia aceea.Se uit la ea.Dac plecm la rsrit,cu toat
viteza nainte,cu puin noroc,ar trebui s ajungem la Wolverstone pn mine-
sear.Eliza ridic din sprncene.
-Nu neleg ns de ce ei-Scrope i ai lui,chiar i moierul-ar urmri o cabriolet
n care sunt Cobby i Hugo.l privi pe Jeremy.E limpede c nici unul din ei nu
poate trece drept eu.Jeremy rnji.Cobby se umfl n pene,iar Hugo se art
triumftor.
-Ce a uitat s menioneze magnificul trio,zise Meggin,este faptul c Hugo este
un maestru al deghizrilor.Hugo zmbi i mai larg.
-Am o peruc destul de asemntoare cu prul tu i o rochie aurie la fel ca a
ta.Mai pun un pic de umplutur pe ici,pe colo,arunc o pelerin pe deasupra i am
s art cam ca tine.Nu sunt cu mult mai nalt i mai lat n umeri i te asigur c
am destul experien n a merge,a gesticula i a vorbi ca o femeie,suficient ct
s i induc n eroare pe observatorii ocazionali.
-i nu avem nevoie s inducem n eroare dect cteva persoa-ne-cheie,interveni
Cobby.Pe ngrijitorii de la grajdurile hanului mic i pe eventualele persoane
ntlni te pe drum,crora li se poate cere s indice direcia n care am apucat-
o.Pot fi luat cu uurin drept Jer,zise,rnjind nspre Jeremy.Am mai fcut asta.
-n plus,interveni Jeremy,cu ochii aintii asupra Elizei,devenind serios i uor
nesigur,speram s fii de acord s te mbraci brbtete,cu pantaloni,cizme,
cma i redingot.Se nroi uor n obraji.n scopul derutrii lui Scrope i a
oamenilor lui.Susinndu-i privirea,Eliza i uguie buzele,apoi afi un rnjet
larg,asemenea celui al lui Cobby.-Asta pare o idee foarte bun.Jeremy simi o
mare uurare.
-n regul.Se uit la Cobby i Hugo,apoi ncheie: Deci sta este planul nostru
pentru a-i deruta pe Scrope i pe oamenii lui,ba chiar i pe moier,i pentru a te
duce n siguran la Wolverstone.

Eliza petrecu o jumtate de or minunat ntr-o cad de baie scund plin cu ap


fierbinte,aezat ntr-un dormitor vesel de la etaj.Simindu-se curat i mai n
apele ei,iei cu greu din cad i se terse.mbrcat ntr-o cma de noapte pe
care i-o mprumutase Meggin,nfurat ntr-un halat de cas clduros,
ngenunche n faa focului pentru a-i usca prul n timp ce se minuna de
ntorstura pe care o luaser lucrurile-mai cu seam de noua ei perspectiv
asupra unui savant distrat care,vzut prin ochii prietenilor si,prea mult mai
puin distant i detaat de lume dect ar fi crezut ea-,cnd un ciocnit n u
preced intrarea n ncpere a gazdei ei primitoare.Zmbind n vreme ce
nchidea ua n urma ei,Meggin nainta cu un bra de haine pe care le adusese
pentru Eliza.
-Aceasta e contribuia lui Hugo la deghizarea ta.Se apropie de pat i ncepu s
nire hainele.
-Cmaa de mtase i cravata cred c sunt ale lui,dar haina,pantalonii i cizmele
mai mult ca sigur sunt luate de la unul dintre teatre.Ridicndu-se,Eliza i se
altur lui Meggin lng pat.
-Ce bine c a avut acces la recuzita lor!
-Mai ales c a gsit mai multe variante: putem alege care i se potrivete cel mai
bine.Meggin ridic o hain din stof,dar strmb imediat din nas.Asta e prea
exagerat,o s te fac s iei n eviden.Se uit prin hainele mprtiate pe pat.
Trebuie s fii ct mai banal cu putin.Rscolir prin haine,ridicnd fiecare
obiect de mbrcminte,la unele renunnd pe loc,pe altele punndu-le deoparte
pentru a fi probate.
-Cei trei i-au dat silina mult s pun la cale...aventura asta,cum o numete
Cobby,zise Eliza,privind-o struitor pe Meggin.Le rmn profund ndatorat.La
fel i ie.Meggin i flutur mna n aer.
-Ne bucurm s putem fi de ajutor i,ca s fim cinstii,nu i-am mai vzut pe
brbai aa activi de luni de zile,dac nu de ani ntregi.Toi trei duc viei extrem
de...retrase,chiar i Cobby.O ntmplare de felul acesta,care i provoac,i
entuziasmeaz i,una peste alta,i pune n situaia de a socializa cu lumea
exterioar,chiar i pentru scurt vreme,nu-i deloc un lucru ru.Eliza art ctre
haine.
-Se pare c s-au gndit la toate.
-Sunt convins c da,suspin Meggin.Dar au tendina de a presupune c totul va
merge conform planului.De pild,faptul c tu i Jeremy vei ajunge la
Wolverstone ntr-o singur zi,pe o rut aa ocolit.Eu am rezerve i le-am i
exprimat.Sunt de acord c e posibil i c,avndu-i pe urmele voastre pe Scrope
i pe oamenii lui,n-o s fie vreme de zbav,dar planificarea asta presupune s
nu intervin absolut nimic pe drum,iar din experiena mea tiu c lucrurile nu
merg aa uor.Meggin o privi pe Eliza.Am sugerat ca tu i Jeremy s luai cu voi
o camerist,s fie acolo,n caz de nevoie,dar ei s-au opus,aducnd mai multe
argumente,i trebuie s recunosc faptul c logica lor e corect.Eliza i duse
mna la tmpl,gnditoare.
-Dincolo de asta,pentru ce ar avea nevoie un domn i un tinerel de o camerist?
Meggin ncuviin din cap.
-Printre altele.Principalul argument a fost acela c n-ai putea cltori ct de
repede e nevoie dac ai mai avea pe cineva cu voi.A lua o camerist ar
presupune,mai mult sau mai puin,s petrecei noaptea undeva pe drum,iar
Jeremy e hotrt s nu-i ofere lui Scrope,ori moierului,nici o ans de a v
prinde din urm.Eliza fcu o grimas.
-Nu l-a contrazice n aceast privin.ntre timp,i ncheiase pantalonaii de
mtase pe care Meggin i cumprase pentru ea i folosise o fie de mtase
pentru a-i strnge cu ea snii.i pstr pandantivul,punnd la adpost
medalionul din cristal roz ntre snii presai de fie; lniorul fin,cu mrgele de
ametist fu ascuns destul de bine n cmaa de mtase a lui Hugo.Cmaa i
venea destul de bine pe corp,dar mnecile i treceau de vrful degetelor.Meggin
adusese ace i a.Lu fiecare o manet i,din cteva mici mpunsturi,scurtar
mnecile.
-Gata.Poi s o ncerci.Dndu-se un pas napoi,cu minile n old,Meggin arunc
o privire critic n timp ce Eliza se ncheia din nou la cma.Apoi Meggin
ncuviin din cap.
-E bine,asta merge.Acum hai s le vedem pe celalalte.
Douzeci de minute mai trziu,cu crpe ndesate n vrfurile bocancilor,pentru a
i se potrivi,Eliza se aez naintea oglinzii cu rame mobile,i aranja plria cu
boruri moi peste prul strns n agrafe i analiz toat opera lor.
-Art acceptabil.Lng ea,privind tot n oglind,Meggin o aprob.
-Un tinerel n pragul brbiei.Ct vreme i aminteti s peti apsat,nu s
pluteti,o s mearg treaba.Eliza se uit n jos la picioarele ei,apoi,zmbind
tregrete,surprinse privirea lui Meggin.
-Cizmele o s-mi fie de mare ajutor la asta.Meggin rse.
-ntr-adevr.Deci eti gata?
-Da.ndreptndu-se i ridicndu-i brbia,Eliza ncuviin cu emfaz,aa cum ar
fi fcut fratele ei Gabriel.Cu o plecciune graioas,o ndemn pe Meggin spre
u:
-Ia-o nainte,domni,te urmez.Chicotind,Meggin se conform.Dar,cnd ajunser
n capul scrii,Meggin se ddu napoi i i fcu semn s treac n fa.
-Treci tu prima,sunt nerbdtori s vad rezultatul strdaniei lor.
Eliza i arcui buzele i ncepu s coboare scara.Pe msur ce cobora,salonul i
aprea naintea ochilor.Vzu mai nti o pereche de cizme,apoi,cnd zri i
picioarele,constat c i aparineau lui Jeremy.El sttea cel mai aproape de scar.
Elizei i revenir n minte reinerile lui Meggin cu privire la abilitile de
planificare ale brbailor.n ceea ce o privea,pn n clipa aceea,fusese plcut
surprins de inventivitatea lor,dar,dup cum o avertizase Meggin,probabil n-ar
trebui s se atepte la prea multe din partea lor,fiindc nu erau magicieni.Erau
cercettori,iar specia asta nu-i schimb nravul ca urmare a unei izbucniri de
entuziasm.Cu fiecare pas pe care l fcea n jos pe scar,l zrea tot mai mult pe
Jeremy.Cu fiecare parte care i se dezvluia,i se confirma n mod hotrtor faptul
c amintirile ei cu privire la nfiarea lui erau depite.Realitatea era extrem de
diferit,fcndu-i inima s-i bat mai repede,respiraia s o ia razna i fiorii s o
cuprind cu totul.Ignornd efectul pe care Jeremy l avea asupra ei,cu capul
nclinat ntr-un unghi elegant,cobor ultimele trepte;pind pe pardoseala
salonului,ntlni cu stpnire de sine privirile uimite ale brbailor,apoi se
ntoarse uor,atent s nu fac o piruet,ci s se rsuceasc asemenea unui
brbat.Jeremy nu-i putea lua ochii de la ea; se fixaser pe picioarele ei lungi,
scoase n eviden de pantaloni i de cizme,n timp ce cobora scara treapt cu
treapt,intenionat foarte ncet,i care acum rmseser nemicate.Cnd i
continu rsucirea,el se vzu nevoit s clipeasc forat i i impuse s respire-
abia n clipa aia i ddu seama c i inuse respiraia.n ciuda inteniilor
sale,privirea i alunec direct pe curba spatelui ei,subliniat cu subtilitate de
haina pe care i-o alesese.I se usc gura.Un val de cldur l invada,ca atunci n
subsol,cnd ea i zmbise ameitor.Mintea lui contient,logic,tiinific
dezaprob cu arogan reacia aceea-da,era dorin,pur i simplu dorin,dar asta
nu nsemna altceva dect c nu era mort-,dar o alt parte,mai puin raional,a
psihicului su i spunea c era mai mult de att.
i tocmai se oferise s o conduc,pe ea,o prines Cynster necstorit,deghizat
ca brbat,urmnd s rmn singur cu ea,pe tot drumul acela lung ctre
Wolverstone.Aceast contientizare puse cltoria ntr-o lumin complet nou,
fcnd-o s par mai mult un chin dect o aventur.Dar mcar nu avea s dureze
dect o zi.Se strdui s o priveasc n ochi,cnd ea,ncetnd s se roteasc,i
ridic privirea spre el.
-Ari foarte...plauzibil.Cobby i arunc o privire tioas,apoi i zmbi Elizei.
-Convingtor,declar el.Perfect convingtor.
-O s te descurci foarte bine,zise Hugo.Mai cu seam dac i aminteti s te
miti n felul sta.Dac se mai mica n felul la...ridicnd o mn...Jeremy i
frec tmpla stng.
-Haidei,cu toii,zise Meggin,venit n urma Elizei.i ndemn s mearg n
sufragerie.V ateapt un mic dejun cu noaptea-n cap.Trebuie s mncai,ca s
fii gata ca s o luai din loc i s ieii din Edinburgh odat cu rsritul soarelui.
Ignornd privirea uluit pe care i-o arunc Meggin,Jeremy rmase n urm i le
ngdui celorlali s o ia nainte.Profit de o clip liber pentru a-i reveni
nainte de a-i urma.n timpul unui mic dejun copios,cu cltite,turte,crnai,ou
fierte,slninu,unc,scrumbii afumate i pilaf,revzur pentru ultima dat
traseele stabilite.Jeremy observ cu mulumire c Eliza nu se limita la ceai i
pine prjit,aa cum fceau cele mai multe domnie din lumea bun.Ea manc
suficient ct s poat face fa evenimentelor zilei,spre uurarea lui; n timp ce
fugea din calea lui Scrope i a moierului,o femeiuc leinat era ultimul lucru
pe care i-1 putea dori.
-Cu puin noroc,Scrope o s se ia dup noi,i asta o s v ngduie s v
continuai drumul spre Wolverstone fr probleme.Cobby se ridic de la mas.
Serios,norocul trebuie s fie de partea noastr.Scrope i moierul n-au nici un
motiv s-o ia spre miaznoapte,cu att mai puin s se strduiasc s caute un
brbat i un tnr.Hugo,care mncase la repezeal,apoi se scuzase,pentru a
mbrca rochia din mtase aurie pe care o mprumutase i pelerina pe care
rpitorii i-o dduser Elizei,apru la timp pentru a auzi ultima remarc a lui
Cobby.Rmas n u,Hugo lu o postur feminin.
-Cu siguran,mai ales cnd au de urmrit o femeie i un brbat care corespund
descrierii.Toi ceilali se holbar la el.Jeremy i reveni primul.
-Rochia i se potrivete.i pune n eviden ochii de culoarea alunei.Hugo clipi
des.
-Vai,mulumesc,stimate domn.
-Pe cinstea mea,eti o domni sclipitoare,duduie Hugo.Hugo ndrept un deget
ctre Cobby.
-Amintete-i s nu m mai iei cu duduie.
-n regul,interveni Meggin,cercetndu-i,suntei cu toii aproape gata,ceea ce-i
foarte bine.Cu o nclinare a capului,le ndrept atenia spre fereastra fr
draperii.Ddea spre miazzi,iar lumina slab a cerului ncepea s se
rspndeasc peste acoperiuri.Meggin se ridic.Mai stai o clip,s contribui i
eu cu ceva.Cei patru schimbar priviri nedumerite.i golir paharele,puser jos
ervetele i se ridicar.Ateptar n vestibul,n timp ce Eliza i punea o pelerin
brbteasc pe umeri,cnd Meggin apru pe ua dinspre buctrie ducnd trei
boccele doldora.
-Astea sunt pentru voi.i ddu una lui Cobby i dou lui Jeremy.
-n caz de nevoie.Cobby i Jeremy traser cu ochiul prin deschiztura unei
boccele.
-E mncare,i inform Meggin.i e un cuit mic pe fundul fiecrei boccele.
n caz de nevoie.Eliza ntlni ochii lui Meggin.
-Mulumesc,zise Eliza,apoi se uit ctre ceilali.Pentru tot.Cobby o salut.
-Ne vedem disear,la Wolverstone.
-Ajungem naintea voastr,spuse Hugo i o apuc de mn brbtete,
strngnd-o.V ateptm pe teras,v ieim n ntmpinare cu un pahar de vin.
Eliza strnse i mna lui Cobby,apoi o cuprinse pe mrunica Meggin ntr-o
mbriare clduroas.i atinser obrajii i i strnser cteva clipe degetele.
Elibernd-o i dndu-se napoi,Eliza atept pn cnd Jeremy o srut pe
Meggin pe obraz.
-Vin n curnd n vizit,zise.Dar fr aventur.
-Aa i trebuie,replic Meggin,cu privirea ndreptat spre Eliza,incluznd-o i pe
ea n invitaie.O s atept s-mi povesteti cum a ieit toat treaba asta.
Printre semnele de rmas-bun,ua principal fu deschis,iar Eliza se trezi stnd
lng Jeremy n strad.
-Succes! le ur Meggin prin ua ntredeschis.O salutar cu toii,dup care Eliza
i Jeremy se uitar nspre Cobby i Hugo.Cei trei brbai se salutar; Eliza i
imit cu repeziciune.
-Ne vedem la Wolverstone,zise Jeremy,ntorcndu-se i fcndu-i semn Elizei
s-1 urmeze.
-La Wolverstone,ziser Cobby i Hugo ca un ecou,pregtindu-se de plecare,cu
Cobby ducnd boccelua lui Jeremy,dup care se ndreptar n direcia opus,pe
strada n pant.Urmndu-1 pe Jeremy,Eliza urc spre Cannongate.Lund-o la
dreapta,ncetul cu ncetul,o apucar spre miazzi,pe Royal Mile,apoi pe High
Street,trecnd de Tron Kirk-biserica de lng South Bridge pe care ea i-o
amintise-,i continuar pe lng catedrala St.Giles i pe lng cldirea
Parlamentului.Ea folosi momentele n care strbteau lunga strad principal
prsit pentru a-i exersa mersul brbtesc.La nceput,i se pru dificil s nu-i
balanseze oldurile,dar pn se apropiar de captul vestic al strzii principale,
stpnea deja arta de a merge cu pas apsat i de a-i lsa minile s se
balanseze mai natural.Cu o boccelu pe un umr i cu cealalt ntr-o mn,
Jeremy mergea alturi de ea,contient de micrile ei,privind nainte,
cercetnd fiecare firid,analiznd fiecare umbr.Era atent i vigilent,cu toate
simurile ntr-o stare de alert pe care nu-i amintea s-o mai fi trit vreodat.i
spuse c asta se ntmpla datorit faptului c o proteja pe ea-i aa i era-,dar nu
i-ar fi nchipuit c simplul fapt de a ocroti o femeie ar putea da natere unei
asemenea emoii,ca s nu mai vorbim despre amestecul de tensiune inut n fru
i disponibilitatea de-a trece oricnd la aciune care pusese stpnire pe el.
Era palpitant; ncepea s neleag cum brbaii precum cumnatul lui i membrii
clubului Bastion ajunseser dependeni de acest amestec de senzaii.Era o
provocare incontestabil s i asumi responsabilitatea,s faci planuri,s dai
ordine,s fii cavalerul protector,dar nu se ateptase la emoia care nsoea
succesul,atingerea scopului,cu att mai puin la faptul c aceasta putea avea un
asemenea efect asupra lui.El era un savant pn n mduva oaselor; ce tia el
despre astfel de reacii de cavaler ocrotitor sau ce nevoie avea el de ele? Era
limpede c exista n el i o alt latur,una latent,cu care nu avusese de-a face
pn atunci.Castelul se ntrezri n deprtare.Dndu-i Elizei o mpunstur n
bra-aa cum ar fi fcut dac ea ar fi fost brbat-,coti la stnga,cobornd spre
Grassmarket,acolo unde o mulime de grajduri deserveau trectorii care intrau n
ora dinspre sud-vest.Apropiindu-se de grajdul pe care l alesese ca fiind cel mai
potrivit pentru scopul lor,opti:
-Nu uita,eu sunt tutorele tu,tu eti n grija mea.Arat-te plictisit i
dezinteresat de ceea ce se ntmpl cu tine.Nu vorbi dect dac nu ai de ales.
Ea ncuviin.
-D-mi o boccelu.Oprindu-se n faa grajdului,el i ddu bocceaua pe care o
dusese n mn; cu cealalt nc pe umr,o ls pe Eliza singur,fr s se uite n
urm,i intr n grajd,chemndu-1 pe stpnul locului i angajndu-se ntr-un
scurt schimb de amabiliti nainte de a trece la treab i a alege caii potrivii.
Instinctul i ddu ghes,tot mai insistent,ndemnndu-1 s se uite n urm dup
Eliza.Trebuia s-i tot spun c,dac ea ar fi fost tnrul care prea a fi,nu s-ar fi
aflat aa n alert atta timp ct nu se ntmpla nimic deosebit.
Scrnind din dini,se concentra asupra chestiunii de fa.Le trebuiau doi
armsari iui care s-i duc pe drum i,la nevoie,chiar peste cmpii,dei cel mai
rapid ar fi fost s urmeze drumul.Acestea fiind zise,caii trebuiau s fie puternici
i rezisteni; dei aveau s-i schimbe cel puin o dat pe parcursul drumului,
voiau s ajung ct mai departe,cel puin la Carnwath,nainte s fie nevoii s se
opreasc la un alt han.Grjdarul avea experien i,cnd fu informat de ceea ce
aveau nevoie,aduse doi cai asemntori,de culoarea alunei,unul masiv,cellalt
puin mai tnr i mai firav.Jeremy i analiz i btu palma.Alese fr ntrziere
cte o a i un cpstru pentru fiecare.Dup ce plti,Jeremy scoase caii afar,n
curtea ngust de lng drum.La zgomotul copitelor,Eliza se ntoarse.Fcu ochii
mari.El se ncrunt.Cu o privire rapid napoi,se asigur c grjdarul se
retrsese.ncetinind caii,Jeremy i folosi drept paravan atunci cnd i opri n faa
ei.
-Ce s-a ntmplat? Lundu-i ochii de la caii nrvai i nerbdtori,Eliza se uit
cu atenie la chipul salvatorului ei principal.
-Eu,of...i nfrna cu greu tendina de a-i ncrucia braele.N-ar fi mai rapid s
lum un vehicul? O cabriolet cu o pereche de cai iui,de pild? El se ncrunt i
mai tare.
-Poate da,poate nu.Dar factorul decisiv este faptul c o trsur de orice fel ne va
obliga s rmnem pe drum-pe drumurile practicabile-,n timp ce,clare,putem
merge i pe cmp.Privirea ei se ndrept din nou ctre cai.Ea simi ochii lui
Jeremy aintii asupra ei.Dup o clip,el adug cu voce joas:
-Dac Scrope i moierul reuesc s ne dea de urm i vin dup noi,trebuie s
fim maleabili,s ne putem mica uor,s fim n stare s alergm i s ne
ntoarcem asemenea vulpilor.Trebuie s putem fugi,deci e nevoie s fim clare,
nu ntr-o trsur.Ea trase aer n piept,i ndrept privirea spre el i s strdui s
ncuviineze din cap.
-Da,desigur.El ezit,apoi ntreb:
-tii s clreti brbtete,nu-i aa? Am auzit c e mult mai complicat s
clreti pe-o parte.
-Aa am auzit i eu,zise ea,agndu-se de convingerea general.Eu n-am clrit
niciodat brbtete.Fixndu-i privirea pe calul cel mai mic,trase din nou aer n
piept,sr chinui s ignore nodul din stomac,suficient ct s-i poat ridica brbia
i s spun: Sunt sigur c-am s m descurc.Trebuia s se descurce.El i prietenii
lui se strduiser att de mult s-o ajute,i era evident c trebuia s clreasc
pentru ca salvarea s fie una de succes.
-n regul,zise el,privind cluul de culoarea alunei din faa ei.Eu am s-1
in.Poi s te urci singur?
-Cred c da.i urmrise de nenumrate ori pe fraii i pe verii ei nclecnd; cu o
hotrre ncrncenat,puse vrful cizmei umplute cu crpe pe scar,apuc de
mciulia eii i ajunse sus.Apoi,plcut surprins de libertatea pe care i-o ddeau
pantalonii,i puse cellalt picior peste a,se aez bine i apuc hurile.Hotrt
lucru,s-ar fi putut obinui s poarte pantaloni. Jeremy i potrivi scrile.Senzaia
de a sta crcnat pe cal prea ciudat,dar mult mai sigur dect poziia de
clrit pe o parte.Pot s-o fac. Cu siguran,n-ar fi trebuit s aib vreo problem
s clreasc brbtete.Trebuia s aib ncredere; caii simeau starea de spirit a
clreului,iar ea tia asta foarte bine.Jeremy prinse ambele boccele,una de aua
ei,celalalt de a lui,apoi ncalec la rndu-i,cu uurin.Se aez bine n a,apoi
lu hurile i i fcu un semn scurt din cap.
-Gata.S mergem.O conduse afar din curtea grajdului.Calul Elizei i urm
tovarul mai mult sau mai puin din proprie iniiativ.Era n regul.Avea s se
descurce.n urmtoarele zece minute,se relaxa puin.Amndoi caii preau foarte
bine dresai.Cu toate c erau nerbdtori s alerge,nici unul dintre ei nu avea
temperamentul ager al cailor crescui de familia Cynster,cu care trebuia s se
lupte pentru a-i ncleca.Roibul ei cuminte se supuse destul de bine minii ei
care inea hurile.i mai ncurajator era faptul c,dei de-abia rsrea
soarele,drumul era destul de circulat-de ali clrei,de cteva trsuri i de o
mulime de crue-,astfel c viteza lor maxim era,n cel mai bun caz,un trap mai
alert.Nu era chiar att de diferit de clritul n Hyde Park.
Pot s-o fac. Refrenul acesta i revenea n minte n timp ce lsau n urm oraul
Edinburgh cel cocoat pe munte i se ndreptau ctre sud-est,pe drumul spre
Carnwath.n spatele lor,soarele se ridica ncetior pe cer,nclzindu-le spatele i
aruncnd umbre lungi naintea lor,iar cerul se preschimba din cenuiu n roz,apoi
n galben ters i,n cele din urm,n albastru vratic.Eliza clrea la
trap.Scrope,Genevieve i Taylor preau doar o amintire ndeprtat; se
ntmplaser attea de cnd i vzuse ultima oar.Jeremy clrea alturi de ea,cu
civa pai mai nainte,tot la trap.Drumul se ntindea naintea lor fr nici o
oprelite.nconjurai de ciripitul psrilor,de bocnitul potcoavelor,de
zdrngnitul roilor i,din cnd n cnd,de glasurile celorlali trectori care le
ajungeau la ureche,cu un vnticel proaspt btndu-le n fa,chiar dac avea
certitudinea c o atepta o zi lung i obositoare,se surprinse extrem de
mulumit.i simea inima uoar,plutind asemenea unui fulg,liber.Chiar dac
trebuia s clreasc.Pot s-o fac.
Zmbind,clrea alturi de Jeremy,tot mai departe de Edinburgh.

CAPITOLUL 6
-M duc s-1 atept pe McKinsey n pia,zise Scrope intrnd n buctria casei
n care Genevieve i Taylor tocmai se pregteau s serveasc micul dejun.
Genevieve art spre farfuriile de pe mas.
-Nu mnnci nimic?
-Am mncat mai devreme.Vreau s o predau pe domnioara Cynster n minile
lui McKinsey ct se poate de repede i s-mi capt banii.A zis c m ateapt la
prima or.Ia s vedem ct e de hotrt i de nerbdtor.Scrope se uit la
farfuriile lor.Imediat ce terminai,ducei-i o tav jos domnioarei Cynster-ceai i
pine prjit ar trebui s-i ajung.Trezii-o,ajutai-o s se spele,s se mbrace i
s mnnce,ca s fie gata pentru a fi predat lui McKinsey cnd ne ntoarcem.
Genevieve ncuviin.Scrope se ndrept ctre ua principal.
-Asigurai-v c e pregtit cnd m ntorc.Genevieve se strmb n urma
lui,apoi se ntoarse la mas.Odat ce ua de la intrare se nchise n urma lui
Scrope,Taylor bombni,dar ncepu i el s mnnce destul de repede.Att el,ct
i Genevieve nvaser cu mult vreme n urm c era mai bine s-i faci pe plac
lui Scrope n toate privinele; sarcinile pe care le ddea el erau,de departe,cele
mai clare,cele mai directe i cele mai bine pltite.ndesndu-i n gur ultima
mbuctur,Genevieve se ridic i ncepu s pun mncare pe o tav.Cnd
ceainicul ncepu iari s clocoteasc,umplu o can,apoi turn restul de ap
fierbinte ntr-un urcior pe care l umpluse pe jumtate cu ap rece.
-Asta ar trebui s-i ajung.Aez ceainicul la loc pe poli,i terse minile pe
or i se uit la Taylor.
-Eti gata? nghiind ultima bucic de crnat,Taylor ncuviin.mpinse farfuria
deoparte i se scul de la mas.n timp ce Genevieve ridic tava,el lu cheile din
crlig,descuie ua care ddea ctre treptele din subsol i o deschise larg.Cut
felinarul,l aprinse iute,regla lumina,apoi o lu nainte.Genevieve l urm mai
ncet.Legnnd tava,ea se opri n faa uii camerei de la subsol i atept pn
cnd Taylor,care pusese felinarul pe podea,potrivi cheia cea mare,descuie ua
masiv i o deschise.Lumina felinarului contura silueta prizonierei lor,care era
nc ntins n pat.naintnd cu tava n mn,Genevieve privi n urm la Taylor i
fcu un semn din cap nspre buctrie.
-Poi,te rog,s aduci urciorul i ligheanul,ct o trezesc eu pe Mria Sa?
Taylor bombni,dar plec,lsnd felinarul pe podea.Raza de lumin nu era prea
puternic.Genevieve aez tava jos,se uit la silueta din pat,apoi se duse s ia
felinarul.
-Trezirea,domnioar Cynster.A venit ziua cea mare.Vzn-du-1 pe Taylor care
cobora ncet scara cu ligheanul i urciorul n mini,Genevieve ridic felinarul,
mri flacra,apoi se ntoarse n odaie.Haide,s mergem! Se apropie de pat,
ndreptnd lumina n direcia lui.N-are nici un rost s...Se ntrerupse cu un
geamt.O clip mai trziu,se repezi la pat.Nu! Dup ce trase aternutul deoparte
i scoase la iveal cele dou perne alturate i ngrmdite sub el-dezvluind
absena tinerei care ar fi trebuit s se fi aflat acolo-,Genevieve slobozi un ipt.
Nu! Cum e posibil aa ceva?
Se auzir nite bocnituri pe podeaua de afar,dup care Taylor intr n grab.
-Ce-i? Ce s-a ntmplat?
Cum analizase cu de-amnuntul ntreaga ncpere,Genevieve se ntoarse ctre el.
-A disprut
-Nu fi caraghioas,n-avea cum s dispar.Taylor arunc o privire n jur,apoi se
aplec i se uit sub pat.
-A disprut,repet Genevieve.Cnd Taylor se ridic i se ndrept de spate,ea i
ncrucia braele.Scrope o s ne omoare.
-Nu vd de ce.Nu noi am pierdut-o.Taylor se plimb n cerc,uluit.Pur i simplu,
nu-i aici.A disprut.Dintr-o ncpere ncuiat.
-Ia ncearc tu s-i spui asta lui Scrope.O s cread c am fcut vreun trg cu
domnioara-c am luat bani de la familia ei i i-am dat drumul.
Aceea era o posibilitate real.Taylor nu era obinuit s gndeasc repede-era
motivul pentru care lucra pentru alii,precum Scrope-,dar acum gndea.
-Asear era aici.Scrope a plecat ultimul,el a nchis i a ncuiat ua.El s-a trezit i
era n buctrie naintea noastr...Taylor ntlni privirea lui Genevieve.Oare a
predat-o deja moierului i ne-a lsat pe noi de izbelite?
Genevieve se gndi cteva clipe,apoi scutur din cap.
-Nu-i stilul lui.El nu lucreaz niciodat singur,de-asta are nevoie s ne angajeze
pe noi sau oameni ca noi.N-o s-i prind bine dac se duce vorba c ne-a tras pe
sfoar.Taylor ncuviin.
-Aa e,ai dreptate.Tot frmntndu-i minile,Genevieve se ntoarse ncet,
examinnd fiecare centimetru al ncperii.
-Cum naiba a ieit de aici,din subsol,i dup aceea din cas?
-Nu conteaz,replic el.Oricum ar fi ieit,a disprut,dar,dac era aici azi-noapte,
dup cum tim c era,indiferent cnd a plecat,e posibil s nu fi putut prsi
oraul dect n zori,odat ce a rsrit soarele i s-au deschis grajdurile.Taylor o
privi n ochi pe Genevieve.Putem avea noroc s o prindem dac plec chiar
acum,de ndat.Se rsuci pe clcie i iei din odaie.Genevieve i veni n fire i
alerg dup el.
-De unde poi s tii n ce direcie a apucat-o? Unde s-o caui?
-E simplu,zise Taylor,fr s se uite n urm n timp ce urca treptele.S-ar
ndrepta spre cas,unde altundeva s-ar putea duce o domnioar ca ea?
Ajunse n buctrie i-i nfac haina dintr-un cui de pe ua din spate.
-Chiar dac a gsit vreun binevoitor care s-o ajute,a apucat-o pe drumul
principal spre nord,cu toat viteza nainte.-Ctre grani,ncuviin Genevieve.
-M duc s verific grajdurile i hanurile de trsuri de pe South Bridge Street-
acolo s-ar fi putut duce ca s ia o trsur ori un potalion.Taylor se ndrept spre
u.Tu rmi aici i spune-i lui Scrope.Am s m ntorc cu pachetul lui ori am s
trimit vorb dac trebuie s m iau dup ea.Genevieve se strmb,dar nu exista
nici o alt soluie.Fr s atepte vreun rspuns din partea ei,Taylor se duse la
ua principal i iei n strad.Urmndu-1 pn la u,Genevieve l auzi alergnd
pe caldarm.nchise ua i rmase n vestibul,ncercnd s-i revin.
-Dar cum naiba a ieit?

-Vai,ce zi nsorit i vesel! Hugo se sprijini cu spatele de bancheta


cabrioletei,rsucindu i cu un deget o uvi aurie de pr i aclamnd cu emfaz:
Soarele strlucete,treaba noastr merge ca pe roate.Ce-am putea cere mai mult
de la via? Cu friele n mn,Cobby i arunc un zmbet ugub.
-Sper c Jer i Eliza s-au descurcat la fel de bine ca noi.
-Cu siguran,rspunse Hugo.De ce s nu se fi descurcat? Planul nostru e
grozav! Ce-ar fi putut merge prost? Cobby ridic din umeri.
-Trebuie s recunosc,calul sta e de nota zece! Are vn i e tare puternic.
-Jer s-a priceput mereu la lucrurile astea.Hugo vzu o trsur apropiindu-se i-i
puse peruca la loc pe cap.Dac o inem tot aa,o s ajungem ndat la Dalkeith.
Hugo se rsuci pentru a se uita n urm spre Edinburgh,atrnat pe munte,
estompndu-se n ceaa care se ridica din estuarul de dincolo de drum,fcndu-se
tot mai mic i apoi nevzut pe msur ce naintau.Rsucindu-se la loc,cu
huruitul roilor cabrioletei ntretindu-se cu hodorogeala mai sonor a trsurii
care se apropia,Hugo trase pelerina Elizei mai aproape de rochia de mtase aurie
cu care era mbrcat,i ls umerii moi,i puse gluga pe cap i-i ntoarse
capul,preschimbndu-se pe loc ntr-o domni sfioas.Trsura trecu de ei,apoi
Hugo se ntoarse,ntlni privirea lui Cobby i fcu o grimas.Rmase deghizat n
femeie pentru urmtorul kilometru de drum,apoi,cum nu mai zri nici un alt
cltor n raza lor vizual,i ddu jos pelerina.
-Tot nainte! zise el teatral nspre drum.Spre Dalkeith,apoi spre Berwick.Apoi
spre Wolverstone!
-Spre Wolverstone! zise Cobby scuturnd hurile,iar Jasper se conform.

-Caut o domnioar,englezoaic,blond,ntr-o rochie de sear aurie.Taylor se


oprise naintea a dou grajduri,n curtea hanului cel mic,din spatele hanului mai
mare n care el i tovarii lui i lsaser trsura.Se lupta s-i trag
sufletul,fiindc alergase tot drumul de la cas i pn n locul acela,dar,vznd
feele pe care le avea naintea ochilor,uitndu-se la oamenii care schimbau
priviri nedumerite,era limpede c alergase degeaba.Deodat,fu cuprins de
speran.E clar c ai vzut-o.n ce parte a luat-o? Cel mai n vrst se uit la el
ntrebtor.
-Nou ce ne iese la afacerea asta?
Taylor trase o njurtur i se buzunri.Gsi un iling i i-1 ddu.
-Nu ntinde coarda.ncotro a luat-o?
Grjdarul lu moneda,o verific,apoi o strecur n buzunar.
-A venit cu un domn englez.El i lsase aici cabrioleta i calul cel negru-a venit
ieri,pe la amiaz.Au luat cabrioleta i au plecat la prima or a dimineii.
-ncotro? Hangiul mai tnr se foi.
-L-am auzit pe domn spunnd ceva de drumul principal ctre nord.Dalkeith i
aa mai departe.
-Mulumesc.Furios la culme,Taylor scormoni n buzunar i mai scoase cteva
monede.ntinzndu-i-le,l ntreb: Ai vreun cal iute pe care l pot nchiria? i pe
cineva care s duc un mesaj n partea veche a oraului?

-n sfrit!Jeremy slbi hurile i arunc o privire ctre Eliza.


-Credeam c nu se mai termin aglomeraia.Nici prin cap nu-mi trecea c o s
ntlnim attea crue.Bine c mcar acum putem s pornim cum trebuie la
drum.i btu pintenii de pntecul roibului,care ni cu vitez.Eliza se strdui s
slbeasc i ea hurile ndeajuns ct s-i ngduie calului ei s rspund
comenzii.Cnd eliber hurile,i ncorda instinctiv coapsele,simi cum i se
strnge stomacul i se crispa toat.Fiecare muchi i se ncorda din ce n ce mai
tare.ncerc s opreasc panica pe care o simea tot mai acut.ncerc s-i aduc
aminte c acum era un tinerel,nu o femeie.Mai cu seam nu o femeie care nu
putea clri.Pot s-o fac. naintea lor,drumul era n sfrit liber.Suprafaa aceea
plat se ntindea ct vedeai cu ochii,ndemnnd i ispitind orice clre iscusit.
-Trebuie s ne grbim dac vrem s ajungem la Wolverstone la lsatul serii,
strig Jeremy.Agndu-se de a,de locul ei,de poziia pe care i-o alesese,i
zise c nu conta dac aveau s ntrzie cteva ceasuri.Pot s-o fac.Pot s-o fac.
Repet cuvintele fermecate n ritmul alert al calului,ridicndu-se i simindu-se
stnjenit de pasul animalului.Pot s-o fac. Se descurca greu,dar era nc n
a.Carevaszic,putea.Pot s-o fac.O clip mai trziu,Jeremy o strig.
-Mai avem de mers mai mult de o sut cincizeci de kilometri.Trebuie s
recuperm timpul,hai s-i dm btaie!
-Eu...Vocea ei se stinse i toate puterile o prsir.
Roibul lui Jeremy trecu la galop.Calul ei l urm,imitndu-i tovarul.Se simi
ca un butean,eapn,mpietrit,incapabil s se relaxeze,s fac ceea ce tia c
trebuia s fac.Panica o cuprinse i puse stpnire pe ea.Plmnii o lsar.Nu
mai putea respira.Nu,nu pot s-o fac.
ncepu s se clatine,dup cum se atepta,iar ncercrile ei disperate de a se
adapta la micrile calului ddur gre,i se dezechilibra tot mai mult,pn ce
pasul animalului se frnse,ntrerupndu-se.El ncepu s trag de huri,i smuci
capul nainte,ncercnd s reia galopul i s-1 ajung din urm pe tovarul lui.
Strngnd disperat hurile,cu panica nvlind din toate direciile,ea se lupt cu
calul,smucind,trgnd i zbtndu-se,iar animalul ncetini,se rsuci brusc pe
marginea verde a drumului,ridicndu-se pe picioarele din spate n timp ce ea se
lupta cu hurile.Calul se opri brusc,iar ea se cltin,mpleticindu-se neajutorat,
strduindu-se s-i regseasc echilibrul,dup care alunec ncet ntr-o parte,
rostogolindu-se peste crupa calului,pentru a ateriza grmad pe iarb,cu hurile
nc ncletate ntre degete.N-o mai ineau picioarele.Se prbui la pmnt,cu
inima btndu-i mai s-i ias din piept.Fiile cu care-i legase snii cedar.
Simind c i se face ru,i ridic genunchii i-i sprijini capul pe ei.Jeremy i
fcu brusc apariia.Se aplec lng ea.i simi minile atingndu-i scurt spatele,
apoi i se pru c el privete iute n jur.
-Nu-i nimeni care s ne poat vedea.Jeremy se uit din nou la ea,uluit de cele
ntmplate,la fel de surprins de propria lui reacie,de-a dreptul visceral.
-De ce-ai czut? Se uitase n urm la fix pentru a o vedea alunecnd,apoi cznd
din a.Plecnd capul,ncerc s se uite la ea.
-Te-ai lovit?
-Nu.Rspunsul ei era nfundat.Continua s-i in capul n jos.El se uit la
cal,plimbndu-i ochii peste capul i picioarele lui.Nu putu vedea nimic n
neregul nici la animal,nici la a.Apoi o auzi pe ea trgnd tare aer n piept i
oftnd din toate puterile.
-mi pare ru.i nl capul i i ntlni privirea.
-Trebuia s-i fi spus.Nu sunt un clre prea priceput.El clipi.nainte de a-i
putea nfrna cuvintele,izbucni:
-Dar eti o Cynster.Ea strnse din ochi.
-Crede-m,nimeni nu tie asta mai bine ca mine.Cu toate astea,n ciuda obsesiei
familiei mele pentru cai,eu nu m nnebunesc dup ei.N-a clri niciodat de
bunvoie,i n nici un caz nu pe cmp.Normal,datorit familiei mele,pot sta n a
i m pot descurca destul de bine s m plimb pe strad i s merg la galop uor
prin parc.Dar-gesticula ea,neajutorat-asta este limita abilitilor mele ecvestre.
M descurc bine pn la galop.Vznd cum minunatul lui plan se prbuete
naintea ochilor,Jeremy se rsuci i se aez lng ea pe iarb.Cu braele
sprijinite pe genunchi,se uit lung la drum.
-Trebuia s-mi fi spus.
-Am ncercat s fac asta,la grajduri.
-Vreau s spun c trebuia s-mi zici nainte,cnd puneam planul la cale,acas la
Cobby.
-Am crezut c o s avem un alt mijloc de transport,c o s nchiriezi o
cabriolet,nu doi cai.N-ai pomenit nimic despre clrit.El se gndi i fcu o
grimas.
-Iart-m,ai dreptate.N-am zis nimic.Am presupus...
Eliza ncepu s smulg firele de iarb dintre ei.
-Nu.E vina mea.Ar fi trebuit s fiu mai ferm acolo,la grajduri,dar am crezut c
totul se va rezolva datorit faptului c sunt mbrcat brbtete i c nu va
trebui s clresc pe o parte.Am crezut c m pot descurca i n-am vrut s-i dau
planul peste cap.i nu voia ca el s vad ceea ce ea considera o slbiciune,o
slbiciune pe care de obicei reuea s-o ascund sau chiar s o evite.Trase din nou
aer n piept i oft.N-am vrut s tii c sunt o femeie att de slab i de
neajutorat,nct nu sunt n stare nici s stpnesc un cal.
-Exist o mulime de femei-i de brbai,c tot veni vorba-care nu pot stpni cai
puternici.Este doar ghinion faptul c te-ai nscut ntr-o familie nnebunit dup
cai.Tonul lui era echilibrat,ca al unui profesor care expunea nite lucruri
evidente.Faptul c nu poi s clreti bine nu te reprezint i nici nu
influeneaz celelalte abiliti ale tale,asupra crora nu am nici o ndoial.
Ea se mic.
-Dar faptul c nu sunt n stare s clresc,cel puin nu destul de repede,i-a dat
planul peste cap,nu-i aa?
-Nu 1-a dat peste cap,doar c se impune o schimbare.A crei principal urmare
avea s fie faptul c nu puteau s ajung la Wolverstone ntr-o singur zi,nici
chiar dac ar cltori i o parte din noapte...Nu dac n-aveau s gseasc alt
mijloc de transport rapid.Viteza era cea mai important.
-Hai s mergem! Ridicndu-se,se aplec spre ea,o prinse de ambele mini i o
trase n sus.O privi fix pentru o clip,apoi zmbi ncurajator.Nu-i totul pierdut,
departe de asta.O s continum la pas mai lent,ca nainte,dup care,cnd
ajungem n urmtorul ora,o s facem cum ai zis mai devreme i o s lum o
cabriolet.O s fie o curs nemaivzut,dar tot ar trebui s putem ajunge la
Wolverstone disear.Ea i cut privirea,apoi ncerc s zmbeasc.
-n regul.Cnd el i eliber minile i le retrase pe ale lui,ea adug: i
mulumesc.El prea nedumerit.
-Pentru ce?
-Pentru nelegere.El nu rspunse,doar i inu calul pn cnd ea se aez bine n
a,apoi l ncalec pe al su i l mn pe roibul cel mare lng cel mic.
-Urmeaz oraul Slateford.N-ar trebui s ne ia prea mult s ajungem acolo.
Ea ncuviin,apoi pornir mpreun la drum,la pas uor.

-Tra-la-la,tra-la-la,am ajuns n pustiul scoian!Hugo i ncheie cntecul cu o


fluturare stranic a perucii.Rnjind,Cobby art spre nainte,n direcia n care,
printre dealurile joase,se zreau acoperiurile caselor.
-Asta trebuie s fie Dalkeith.
-El e,el e.Hugo fcu semn ctre un indicator pe care l depir n vitez.
-Se pare c mai avem vreun kilometru.
-Ne-am ncadrat n timp de minune.O...Cobby trase brusc de huri cnd Jasper
cel ntunecat se mpiedic dintr-odat,apoi ncetini,cu mersul nesigur.-Fir-ar s
fie!Att Cobby,ct i Hugo se uitar de-o parte i de alta a calului.
-I s-o fi prins vreo piatr ntr-una dintre potcoave,zise Hugo.Traser calul i
cabrioleta deoparte,se ddur jos i se uitar la potcoave.Chiar era o piatr prins
n una dintre ele; o scoaser cu un cuita,dar imediat deveni limpede c Jasper
nu mai clca bine pe copita aceea.
-Fir-ar s fie! zise Hugo din nou.i-a rnit copita.Cobby trase o njurtur,apoi l
mngie pe Jasper.E calul preferat al lui Jer.N-o s ne ierte niciodat dac
pete ceva.Hugo suspin.Ridicndu-i capul,privi nspre drum,ctre
acoperiurile ndeprtate.
-Deci va trebui s mergem pe jos.O s-1 lsm pe Jasper ntr-un grajd n
Dalkeith i vom lua un alt cal.
-Mai avem vreun kilometru jumate,zise Cobby i ridic din umeri.N-ar trebui s
ne ia prea mult.Hugo se aplec nspre Jasper i-i fcu semn s porneasc.
-Hai,Jasper,biete,hai s mergem s te punem la adpost,nainte de a porni din
nou la drum.Cei doi brbai i calul se puser n micare,cu faetonul cel gol
rostogolindu-se uor n urma lor.Dup o clip,Cobby zise:
-N-am parcurs nici mcar zece kilometri.Hugo ridic din umeri.
-Nu prea conteaz.E nc att de devreme,nct cred c Scrope nici nu a
descoperit c Eliza lipsete,cu att mai puin s porneasc dup noi.O s plecm
cu mult nainte de-a apuca el s ne urmreasc.

-N-ai ntmpinat nici un obstacol?


-Chiar nici unul,zise Scrope,conducndu-1 pe McKinsey pe Niddery Street.Nu
ne-am oprit dect att ct a fost necesar pentru a schimba caii,pn cnd am
ajuns la Jedburgh alaltieri-noapte.Am adus-o aici ieri.
-Nu v-a dat deloc de furc?
-O singur dat.Dup ce i-am spus ce poveste ne-ai sftuit s folosim,s-a
mpcat cu gndul c nu prea are ce face.
-i e sntoas?
-Odat trecut efectul somniferului,nu s-a plns,nici n-a prut bolnav.
McKinsey i arunc o privire viclean lui Scrope,care avea ntiprit pe fa o
expresie mult prea curtenitoare.Fusese el nsui n Grosvenor Square,ca s vad
cu ochii lui,din umbr,cum Scrope,vizitiul lui cu abiliti de paznic i asistenta
pe care o angajase o scoseser pe Eliza Cynster,incontient,din salonul din
spate al conacului.Urmrise trsura pn cnd aceasta ieise din Londra,o vzuse
ndreptndu-se spre drumul ce ducea la Oxford,apoi,considernd c partea cea
mai primejdioas a rpirii fusese dus la bun sfrit,mpreun cu porunca lui de
a nu o vtma n nici un fel pe Eliza Cynster,se ndreptase ctre nord pe un alt
drum.Sttuse n York,pe treptele bisericii,atunci cnd trecuse trsura.O zrise pe
Eliza nuntru; prea s fi aipit.Momentul la care trecuse trsura fusese dovada
faptului c Scrope i urmase indicaiile de a nu se opri,ci de a merge ncontinuu
pe traseul stabilit.Vznd c Scrope procedase ntocmai cum i se ceruse,
McKinsey nclecase pe calul su,Hercule,urmrise trsura ct s-i dea seama
c aceasta o apuca pe drumul spre Middlesbrough,apoi traversase tot inutul
clare,intrnd n cele din urm pe drumul principal ctre nord prin Edinburgh,i
se oprise la casa lui de lng palat.Cunotea bine oraul Edinburgh;avea
informatori n multe locuri.I se adusese la cunotin sosirea lui Scrope i a
celorlali la doar zece minute dup ce se nfptuise.
Ar fi putut s vin dup fat ieri,dar nu voia s-i dea de bnuit lui Scrope c-1
urmrise ndeaproape; l cunotea destul de bine ct s tie c era deranjat dac
nu i se acorda ncredere.Nu voia s se certe cu Scrope,aa c,pentru urmtoarele
vreo dousprezece ceasuri,ateptase semnalul lui.
Odat ce acesta venise,nu mai vzuse nici un motiv s mai ntrzie; se ntlni cu
Scrope exact cnd oraul cel vechi se pregtea s ntmpine o nou zi.Urma s o
duc pe Eliza la el acas,apoi ctre nord; totul era pregtit pentru aceast
cltorie.n curnd,ea avea s-i fie predat i,datorit ei,potirul pe care trebuia
s-1 redobndeasc urma s ajung din nou n minile lui.
-Am ajuns.Scrope se opri naintea unei ui proaspt vopsite.Tot complexul de
case era nou,construit pe locul caselor mistuite n incendiul din urm cu cinci
ani.Scrope descuie ua i o deschise larg.Se ddu napoi,ca i cnd ar fi vrut s-i
fac loc lui McKinsey s intre,apoi se opri brusc.Privind dincolo de Scrope,
McKinsey vzu o femeie mbrcat n negru,o asistent,stnd n umbra
vestibulului i frngndu-i minile.
-Ce s-a ntmplat? ntreb Scrope.Privirea asistentei trecu de el i l fix pe
McKinsey.i umezi buzele,apoi se uit la Scrope.
-A disprut.S-a fcut nevzut.Nu era n subsol cnd am deschis ua.Scrope se
legn pe clcie.Chipul lui era complet inexpresiv.
-Dar...ua de la subsol era ncuiat cnd am cobort eu azi-diminea.
-Intr!
Fr a lsa mnia s i se citeasc pe fa,McKinsey l mpinse pe Scrope nainte.
Odat intrat n vestibul,se ddu ntr-o parte,pentru a-i avea att pe Scrope,ct i
pe asistent naintea ochilor lui.Femeia nchise ua,apoi se rsuci pentru a-1
vedea pe Scrope.
-Ambele ui de la subsol erau ncuiate,aa cum i trebuia.Tu le-ai ncuiat azi-
noapte i tot tu ai cobort astzi primul.Eu i Taylor am cobort mpreun,i
atunci amndou uile erau ncuiate.n afar de asta,n-ar avea nici un sens ca noi
s lum fata.Se uit n treact la McKinsey i fcu un semn ctre el n timp ce-1
privea din nou pe Scrope.E clar c n-am predat-o.
-Trebuie s fie acolo,zise Scrope.Poate se ascunde i n-ai vzut-o.
-Du-te i vezi,zise femeia artnd nspre culoar.Cnd n-am reuit s-o gsim,am
ncuiat din nou ambele ui.Cheile sunt pe mas.Scrope o lu la fug pe culoar.
Femeia se ntoarse i porni dup el.McKinsey i urm la pas.ncepea s
bnuiasc deja cum ieise Eliza Cynster din subsol.Ceea ce nu tia nc era
ncotro o apucase,sau cine,dac era cineva,o ajutase s scape.Intrnd n buctria
de la captul coridorului,l vzu pe Scrope nfcnd dou chei masive.
-Unde-i Taylor? ntreb Scrope.Asistenta rmsese n urm,cu braele
ncruciate,cu o expresie furioas,de autoaprare.
-Imediat ce am descoperit c a disprut,s-a dus s ntrebe pe la grajdurile i
hanurile de trsuri care deservesc drumul principal ctre nord.S-a gndit
c,indiferent cum a ieit de aici,acela ar fi locul spre care s-ar ndrepta,n
ncercarea de a fugi napoi la Londra.Scrope mormi i rsuci cheia n ua care
ddea la subsol.McKinsey o privi n ochi pe asistent.
-Deteapt micare din partea lui Taylor.Pentru o fraciune de secund,femeia se
liniti.McKinsey tia c nu trebuia s sperie oamenii de la care ar fi putut avea
ulterior nevoie de informaii.Scrope deschise ua,lu felinarul i cobor iute
treptele.McKinsey l urm mai agale,aplecndu-se pentru a trece de tocul uii.Pe
coridorul cel scurt de jos l ntlni pe Scrope,cu felinarul aprins la picioare,
descuind cea de-a doua u,mult mai masiv.
-E imposibil! bombni Scrope.N-ar fi putut trece de dou ui ncuiate.
-Nici n-a trecut.
-Ce? zise Scrope i l privi.
-Nu conteaz.McKinsey fcu semn spre ua ncperii de la subsol.
-Deschide-o i hai s vedem.Trgnd aer n piept,Scrope deschise ua.Se opri i
ridic felinarul; inndu-1 n sus,trecu pragul i lumin ncperea,ntr-o
secund,i fu clar faptul c nu exista nici un loc n care s se fi putut ascunde o
femeie.
Camera era auster,dar,dup cum observ McKinsey,care tocmai intrase,destul
de confortabil pentru o singur noapte.
-Nu pot s cred...Cu adevrat uluit,Scrope balansa felinarul n toate direciile,
cercetnd disperat fiecare colior.McKinsey privi n jos,ctre pardoseal.Dup o
clip,fcu un pas nainte,se aplec,apuc de marginea covoraului subire i-1
trase afar,descoperind pardoseala din piatr.Apoi se uit sub pat.
-Aha!Se duse apoi la pat,ridic unul din capete i-1 trase deoparte,pn la
mijlocul ncperii.Scrope i asistenta priveau amndoi,nedumerii.McKinsey se
apropie s se uite la peticul de lemn care fusese ascuns sub pat.l art cu
degetul.
-Pe aici a ieit.Scrope i asistenta se duser i ei s se uite dincolo de pat.
-Un chepeng? Din tonul lui Scrope reieea faptul c nu-i putea crede ochilor.
-Toate casele din acest complex-i din altele asemntoare,care au fost construite
dup marele incediu-au aa ceva.McKinsey se aplec i apuc inelul
chepengului.l ridic i descoperi scara fix din lemn care ducea ctre o podea
prfuit.Se vede c asta a fost deschis.Lsnd chepengul la loc,puse inelul n
locaul lui i se ridic ncet.
-Unde duce asta? l ntreb asistenta,privindu-1.
-Ctre galeria subteran,ce se ntinde n zona dintre picioarele podului,i ctre
tunelele care fac legtura.
-Dar...Scrope se uit ctre McKinsey.De unde ar fi putut s tie?
-M ndoiesc c a tiut.Ceea ce nseamn c a primit ajutor.n lumina
felinarului,prinse privirea lui Scrope.
-A avut vreun prilej s intre n legtur cu cineva? Scrope scutur din cap.
-Nu prea vd cum.El se uit la asistent.i ea scutur din cap.
-N-a vorbit cu nimeni.Absolut cu nimeni.Doar cu noi trei.
McKinsey rmase nemicat pentru o clip ndelungat,nel-snd s se vad ce
gndea i,cu att mai puin,ce simea.
-Poate c vizitiul tu,Taylor,va afla ceva despre ea.Pn atunci...Se opri i i
nl capul; un ciocnit ndeprtat fu urmat de un clopoel care se auzi n
buctrie.
-O fi Taylor,zise Scrope,uitndu-se la asistent.Te rog,du-te i vezi.Femeia plec
n grab.Pantofii ei bocnir pe trepte.Scrope se ntoarse i-i drese glasul.
-Domnule,tiu...
-Nu,Scrope.Nu acum.Replica lui McKinsey era gritoare.Hai s vedem ce putem
afla,ct de departe o putem urmri pe domnioara Cynster,nainte s iau o
decizie.
Ultimele cuvinte erau ncrcate de o asemenea for,nct l reduser pe Scrope
la tcere.Dup o clip,asistenta se ntoarse.
-Era un mesager de la hanul de lng cel la care neam lsat trsura.Taylor spune
c fata noastr a plecat de acolo nsoit de un domn,care s-a ndreptat ctre
drumul principal spre nord odat cu rsritul soarelui.Taylor a nchiriat un cal
iute i a luat-o pe urmele lor.McKinsey ncuviin.Se uit prin jur,apoi se
ndrept ctre u.
-Presupun c Taylor e narmat,dar tie c nu doresc s se fac uz de violen
asupra nici unei persoane implicate n aceast poveste?
-Da,domnule.Scrope l conduse la u.Asistenta urcase deja treptele.McKinsey o
urm,ntrebndu-se ct de mult se putea baza pe ultimul rspuns al lui Scrope.
N-avea idee cam ct de puternic era controlul lui Scrope asupra lui Taylor.Cu
toate astea...Ajungnd n buctrie,se opri i btu uor darabana pe masa din
ncpere.
-E limpede c trebuie s ateptm s vedem ce face Taylor,pentru a afla dac se
ntoarce cu domnioara Cynster sau nu.Totui,ntre timp,a putea s adun
informaii cu privire la identitatea acestui neateptat domn englez,ca s vedem
dac el a fost cel care a ajutat-o s scape.l privi pe Scrope,apoi pe asistent.Voi
doi rmnei aici.M ntorc ntr-un ceas.Asistenta ncuviin ndatoritoare.
Scrope ns nu reuise s-i revin din uluial.

Jeremy pricepu c asta fusese o eroare grav n planul lui.Nu se gndise la


abilitile ei i nici prin gnd nu-i trecuse s le evalueze nainte.i nici nu luase
n calcul ce solicitri avea de la ea planul lui iniial.Nu se gndise la ea aproape
deloc,n tot cazul nu ca la un participant activ.Se gndise la ea mai curnd ca la
un manuscris care trebuia transportat.Aezat lng el n spatele unei crue,cu
un morman de varz care i desprea de gospodarul care mna calul,Eliza
suspin ncetior.
-mi pare ru.tiu c te ateptai s mergem mai repede de-att.
Cu privirea aintit asupra drumului pe care-1 lsau n urm,el scutur din cap.
-Nu,nu te scuza.Dac te scuzi,va trebui s o fac i eu.i arunc un zmbet care
spera s fie ncurajator.Ar fi trebuit s-i explic mai bine planul meu i s-i cer
prerea.Dac a fi fcut-o,a fi nchiriat o cabriolet cu doi cai,i totul ar fi mers
bine.Lsaser caii la Slateford.Dei naintaser la pas,Eliza devenise din ce n ce
mai ncordat i,dup cum bnuia el,mai temtoare c avea s piard iari
controlul i c avea s fie aruncat din a-ceea ce,cu siguran,putea s se
ntmple.Pn s ajung n sat,teama aceea pusese stpnire i pe el.Vreo
fractur sau ceva mai ru de-att nu le-ar fi fost deloc de ajutor.Dar hanul cel
micu nu avea trsuri de nchiriat,nici mcar o cabriolet,ns gospodarul era pe
cale s plece i se oferise s-i duc pn n urmtorul ora.El mergea pn la
Kingsknowe i era sigur c acolo puteau gsi o cabriolet.Cel puin gospodarul
livrase deja o mare parte din verze,iar calul lui era puternic; mergeau cu o vitez
constant,puin mai iute dect un galop lent.Aadar,i mbuntiser situaia n
privina vitezei de deplasare,dar nu cu mult.Cu toate astea,Eliza nu mai era n
pericol de a cdea,i amndoi erau mai puin stresai.Mcar n aceast privin.
Lui i era nc greu s o ignore-sau,mai curnd,s ignore efectul pe care ea l
avea asupra lui-n noua ei postur,continund s se strduiasc s nu se holbeze
la picioarele ei lungi,mbrcate n pantaloni.
Tensiunea asta...Lundu-i gndul de la acea distragere,se concentra din nou
asupra problemei de moment.Avuseser o diminea plin; era destul de plcut
s mearg n crua aceea,mai ales cu Eliza lng el,dar naintarea asta att de
lent i faptul c erau expui i fr posibilitatea de a fugi,n caz c erau
urmrii,i fceau foarte vulnerabili.i scoase ceasul de buzunar i se uit la el.
Eliza se aplec i ea mai aproape,ca s se uite.Parfumul proaspt al prului ei,de
trandafir i levnic,i rscoli simurile; cldura ei feminin,intempestiv,i
capt atenia i l fcu prizonier.
-E aproape ora nou.Se ndrept i se ndeprt.El i dori ca ea s se ntoarc,s
rmn aproape de el.Alung repede acest gnd.
-Da.Rosti rspunsul cu glas pierit.i drese vocea.Se uit n jos,la ceasul din
mna lui...Ce era n mintea lui? Se ncrunt i puse ceasul la loc n buzunar.Ne-a
luat trei ceasuri ca s ajungem...nu prea departe.Va trebui s gsim o cabriolet
i s-i dm bice.Probabil vom fi nevoii s revenim asupra planului nostru,dar nu
putem lua nici o decizie atta timp ct nu tim care sunt opiunile.
El se simi privit i se ntoarse pentru a-i ntlni privirea.Eliza zmbi.
-Eti foarte nelegtor.Apreciez asta.Nu se nfuriase i nu fcuse scandal; n-o
fcuse s se simt vinovat sau mai stnjenit dect se simea deja din cauz c-i
dduse planurile peste cap.
-Orice am face,mi voi da silina s nu mai ncetinesc naintarea.
El nclin uor capul,apoi privi din nou ctre drum.-Sper c mcar la capitolul
deghizare stm mai bine i c urmritorii notri sunt derutai.

Dup o grmad de ocri aruncate n primele zece minute ale misiunii lor
impuse,Cobby i Hugo mergeau n linite,de-o parte i de alta a bietului
Jasper,cnd zgomotul de copite care se apropia i fcu s se opreasc i s se uite
n urma lor.Mai multe trsuri i potalionul de diminea trecuser pe lng
ei,dar acesta era primul clre care le ieea n cale.Se uitar la el,cocoat pe un
cal zdravn,pn cnd o ridictur a drumului l ascunse vederii lor.Cobby l
cercet pe Hugo cu ochi critic.
-Peruca i st strmb.De cealalt parte a atelajului,Hugo i ndrept peruca,apoi
i trase gluga pelerinei i se apropie de Jasper,astfel nct calul masiv s-1
ascund de vederea oricrui trector.Clreul urc o movil la mic distan n
urma lor.Uitndu-se la el,Cobby nghe.
-Are un pistol.
-n toc sau afar? ntreb Hugo,continund s-i in capul plecat.
-n mn.Clreul se apropie de ei ntr-un rpit alert de copite.Trgnd de
huri,ndrept pistolul ctre amndoi deodat.
-Stai pe loc! Nu v micai!Cobby i ntinse minile,cu palmele goale.
-Deja ne-am oprit.Cine naiba eti? Imitase ct putuse de bine vocea lui Jeremy.
Clreul se ncrunt.Continund s in pistolul n mn,dar fr s-1 ndrepte
ntr-o direcie anume,i liniti calul nrva,apoi i privi cu atenie pe Cobby i
pe Hugo,dup care analiz cabrioleta cu ochi de cunosctor.i mai ncruntat,l
fix cu privirea pe Cobby.
-Ai venit cu cabrioleta asta de la Hanul Soarelui Rsare de pe South Bridge
Street?
-Da,ncuviin Cobby btios.Ce-i cu asta? E a mea.Clreul se uit la el pentru
o clip,apoi se concentra asupra lui Hugo.n cele din urm,se uit la Jasper,dup
care scutur din cap.
-Nu conteaz.Am crezut c eti altcineva.
-Serios? zise Cobby,punndu-i minile n old.i sta-i un motiv s vii aa
vijelios,fluturnd un pistol? Dup cum vezi,calul meu chioapt...
Clreul trase o njurtur,i mn calul napoi i se ndrept valvrtej ctre
Edinburgh.Cobby rmase pe drum i-1 privi cum se ndeprteaz.Cnd clreul
dispru dup movil,Hugo veni de dup Jasper i i se altur lui Cobby.Clreul
reapru pe drum,mai departe,alergnd ca vntul i ca gndul napoi ctre
Edinburgh.Cobby se strmb i reveni la vocea lui,pentru a spune:
-Ei bine,n-a durat prea mult.Dndu-i gluga jos,Hugo i lu peruca blond de pe
cap i se scarpin n cretet.
-Trebuie s-i distragem atenia vreme mai ndelungat,nu doar cteva ceasuri.
Am impresia c sta a fost Taylor,vizitiul nsrcinat cu paza.
-Crezi c a recunoscut cabrioleta lui Jer? Cobby se ntoarse pentru a mngia
calul.Sau pe Jasper aici de fa?
-Posibil.Dar,cum ei nu tiu cine e Jer,asta nu le folosete la nimic,socoti
Hugo.Cel mai probabil o s ne elimine de pe list considerndu-se o coinciden
fr legtur,care n-are nimic de-a face cu Eliza.
-Cnd Taylor se va ntoarce cu vetile,vor cuta din nou s vad dac-i pot lua
urma lui Jer.
-Nu,zise Hugo.Ei nici nu tiu c Jer exist.Sau,dac tiu,cred c tu eti Jer.Dar
vor scotoci prin ora n cutarea Elizei ori a vreunei urme de-a ei,ceea ce,cu
puin noroc,nu-i va duce prea departe.Cobby se puse n micare.
-i cu noi cum rmne? ntreb,uitndu-se la Hugo.Ce-ar trebui s facem?
Amndoi czur pe gnduri,apoi Hugo zise:
-M-a simi mult mai bine dac a ti c Jer i Eliza s-au ndeprtat ndeajuns.
Poate c-se ntoarse i privi napoi pe drumul ctre Dalkeith-ar trebui s
continum i s ne ducem s lum un cal odihnit,aa cum hotrserm,apoi s ne
ntoarcem la Edinburgh i s vorbim cu Meggin,iar dac ea n-a auzit nimic
potrivnic,s verificm i la grajdurile de la Grassmarket.Dac totul pare a se
desfura conform planului lui Jer,atunci ne putem ndrepta din nou ctre drumul
principal spre nord i tot vom ajunge naintea lor la Wolverstone.
Hugo ridic din sprncene i se ntoarse spre Cobby.Intlnin-du-i privirea,Cobby
ncuviin din cap.
-Bine gndit.Aa vom face.

Lui McKinsey i lu ceva timp pentru a-1 gsi pe vagabondul de care avea
nevoie,apoi nc o jumtate de ceas pentru vagabond s afle ce se ntmplase i
s-i raporteze.
-Trei domni ferchezuii au condus o domni prin galerie azi-noapte.Ca s zic
drept,mai curnd azi-diminea.Iepuric,poreclit astfel datorit urechilor i
abilitii lui de a se strecura cu vitez prin galerie,adug: Trei dintre fraii
Dougan au fost cluze.Spun c unul din domni i-a pltit bine.Sprijinindu-se de
rmiele unui vechi zid din piatr nu departe de galeriile de sub South Bridge-
cci tunelul nu fusese construit pentru oameni de talia lui-,McKinsey primi
tirea cu aparent linite.
-i fraii Dougan au zis ceva despre cei trei brbai? Ori despre domnioar?
-Doar c domnia avea prul foarte blond.Avea o pelerin i-i pusese gluga,dar
ei i-au vzut prul nainte s fac asta.
-i brbaii?
-Se pare c erau vorbii,foarte tcui-nu fanfaronii obinuii,pui pe otii.Oameni
serioi.Dup vorb,se pare c doi dintre ei erau de pe aici,din Edinburgh,dar
cellalt,cel care a pltit,cu siguran era englez.
-A vzut cineva ncotro au apucat-o dup ce au ieit la suprafa?
-Nu,zise Iepuric artnd spre ora.Doar s-au pierdut n noapte,asta au fcut.
-In ce direcie? Spre palat ori spre castel?
-Spre palat.Intre noi fie vorba,se pare c tiau ncotro mergeau.
-Excelent! McKinsey se caut prin buzunare i ncepu s numere monede n
palm.Te-ai descurcat foarte bine.Iepuric,tiind exact cine era McKinsey,se
ndrept i-i rsuci o uvi rebel de pr.
-Mulumesc,dom'le.McKinsey i ntinse cteva monede.Iepuric le primi n
palmele lui murdare.
-E mereu o plcere s fac afaceri cu dumneavoastr,dom'le.
McKinsey rse.Ii zmbi lui Iepuric,apoi se ndrept de spate.
-La revedere,Iepuric.i nfrna dorina de a ciufuli prul ntunecat al biatului.
-Ai grij de tine i de mama ta.
-Aa am s fac,dom'le.Punnd banii n buzunarul hainei lui jerpelite,Iepuric l
salut grbit.
-Ne mai vedem,dom'le.McKinsey l urmri pe Iepuric strecurndu-se n vizuina
lui,apoi se ntoarse,urc o pant mic i reveni n lumea strzilor oraului.Se
ndrept spre Niddery Street.Trecuse deja jumtate din diminea i,chiar dac,
datorit lui Iepuric,se lmurise cum evadase Eliza,cnd i de cine fusese
nsoit,tot nu tia unde se dusese dup aceea i nici cine anume i venise n
ajutor.Totui,avnd n vedere implicaiile sociale,nu era deloc surprins c ea
apucase drumul spre Anglia ct de repede putuse.Presupunnd,desigur,c ea era
tnra care plecase cu cabrioleta englezului n zorii zilei.Se ntreb dac
englezul era acelai domn care o nsoise prin galerii la ceas de noapte.
Ceea ce continua s-1 intrige era cum de tiuse cineva unde se afla ea.Avea vreo
importan faptul c unul dintre salvatorii ei era englez i c acum ea se ndrepta
probabil spre sud mpreun cu el? Rspunsul la aceast ntrebare l puteau da
doar Scrope i ai lui,chiar dac poate nu contientiza asta.
Se concentra din nou asupra a ceea ce l atepta la casa din Niddery Street.De
cnd plecase,cu o or n urm,l tot rodea ceva,de care i ddu seama,n cele din
urm: uluirea mpietrit a lui Scrope l surprinsese.Femeia,asistenta,reaciile ei le
nelesese,dar Scrope...omul era un profesionist desvrit,i,cu toate astea,
fusese fcut praf,i nu ddea semne s-i revin prea repede.
McKinsey se ateptase ca Scrope s ia rapid atitudine,s reevalueze situaia i
revin asupra planului su.S recunoasc ceea ce mersese prost i s
revizuiasc,s recalculeze totul foarte repede i s fie gata de plecare n orice
direcie era nevoie pentru a-i atinge scopul.n schimb,Scrope ncremenise ca o
statuie.Compar reacia lui Scrope cu reputaia lui...Conform reputaiei,Scrope
nu dduse gre niciodat,n nici una dintre misiunile lui dubioase.Realitatea
crud a primul su eec l zguduise oare din temelii?
McKinsey mormi.A face fa planurilor zdrnicite era ceva la care ajunsese s
fie expert.Cu siguran i-ar putea da lecii lui Scrope despre inutilitatea de a te
lua la trnt cu soarta.Trebuia s accepi c eti legat la mini i s te descurci n
situaia dat.Apoi s-i revii,s recalculezi totul i s obii ce urmreai pe alt
cale.Adevrul era c ncpnarea combinat cu perseverena rareori ddea
gre.Nu dac aveai rbdare pn la sfrit.Asta era prerea lui.Ceea ce l aduse la
situaia actual,pe care o avea de nfruntat n clipa de fa.
Lund totul n calcul i punnd totul n balan,avea o vag bnuial c
femeiuc aceea capricioas l lua peste picior.C,pe ocolite,l fcea s dea nc
o dat gre.Din nefericire,nc nu putea spune ce l atepta la sfritul acestui
episod,victoria ori nfrngerea.Pn nu afla cine i-o terpelise pe Eliza Cynster,
pn nu vedea ce prere avea ea despre salvatorul ei-dac nu cumva,
la fel ca n cazul surorii ei mai mari,fusese mai mult o atracie dect o nelegere
de comun acord-,n-avea de unde s tie care era rolul pe care el l juca acum n
scenariul actual al sorii.El aranjase decorurile,trsese cortina,dar soarta preluase
controlul i acum era la conducere.Ajunse n strada principal i continu s
mearg.ntr-un fel sau altul,Eliza avea s se aleag cu un so din toat povestea
asta; exigenele sociale,care fceau i ele parte din joc,n-ar fi ngduit alt final.
Singura ntrebare pe care o avea referitoare la aceast chestiune era dac soul
avea s fie el ngduindu-i s-i continue planul pentru a revendica preiosul
potir de la mama sa-ori englezul.Dac englezul-pn afla altceva,presupunea c
el era cel care o salvase-se dovedea un brbat de isprav ori unul pe care ea s
i-1 doreasc de so i care s o doreasc la rndul lui,atunci cinste lui,calitatea
aceea ar surclasa orice cerin a mamei sale,l-ar sili s se retrag i s-i lase pe
cei doi s scape.S treac grania,pentru a se ndrepta,cel mai probabil,spre
nunta lor.Nu voia s i imagineze ns ce se alegea de el dup aceea.Chiar nu
voia s ia asta n calcul,nu nainte de a fi nevoit.
-Destul pentru azi.Scrnind din dini,o lu pe Niddery Street i se ndrept spre
cas.Trebuia s afle cum de fusese atras englezul n povestea asta.Dup
aceea,trebuia s-i localizeze pe Eliza i pe salvatorul ei sau s afle dac englezul
era cel hrzit de soart Elizei.
-A vrea s tiu cum de un englez a aflat c o ai pe Eliza n grij.
McKinsey sttea aezat ntr-un fotoliu din salonul casei din complex,cu privirea
lui glacial,insistent,amenintoare aintit asupra lui Scrope,care edea pe
scaunul cu sptar nalt din faa lui.Asistenta sttea pe scaunul de lng Scrope,cu
spatele drept,frmntndu-i nervoas degetele.De cnd McKinsey plecase din
cas,Scrope trecuse de la nedumerire la furie.l privi napoi pe McKinsey.
-N-am nici cea mai vag idee.N-am strigat n gura mare c o avem cu noi.
-Cu toate astea,un englez a ajutat-o s ias din aceast cas i,dup cum am aflat
de la Taylor,tot un englez a plecat azi-di-minea nsoit de o domnioar care
corespunde descrierii ei.Scrope ezit,apoi zise:
-N-avem nici un motiv s credem c brbatul care a condus-o prin galeriile astea
blestemate e acelai cu cel care o nsoete spre sud.Poate a convins un cltor
oarecare s-o ia cu el.N-are nici un ban asupra ei,dar numele ei cntrete greu n
ochii unui englez,suficient ct s-i asigure sprijinul lui.McKinsey mic uor din
cap.
-Aa o fi,dar cineva a aflat c ea e aici i i-a artat cum s evadeze.La un
moment dat,cineva a vzut-o i,cum n-ai scos-o afar de cnd ai adus-o,probabil
te-a urmrit pn aici ieri.Scrope se ncrunt,iar McKinsey i ddu seama c nu
fusese destul de vigilent n privina urmritorilor atunci cnd o adusese pe Eliza
Cynster n cas.McKinsey i fix privirea asupra chipului lui Scrope.
-Povestete-mi tot,n cele mai mici detalii,despre cltoria voastr de la
Grosvenor Square pn la Edinburgh.
-i-am zis,replic Scrope i gesticula nerbdtor.Nu mai este nimic de spus.
-F-mi pe plac.Rspunsul lui McKinsey nu lsa loc de replic.
-Ai adormit-o pe domnioara Cynster,ai scos-o din casa verioarei ei,ai
nghesuit-o n trsur i ai plecat din Grosvenor Square.ncepe de aici.Ce s-a
ntmplat n continuare? Scrope l privi mnios,dar se conform.
-Am apucat pe drumul spre Oxford,am ajuns la Oxford...
-Domnioara Cynster i revenise ntre timp? Scrope ezit,apoi rspunse:
-i da,i nu.Era ameit.A dormit mai tot drumul.Scrope se prefcu c nu vede
privirea furi pe care i-o aruncase asistenta.McKinsey observ i bnui c
ameeala Elizei fusese indus.Altfel de ce ar fi angajat o asistent pentru a face
treab de camerist? Scrope i nesocotise ordinele directe n aceast privin,dar
acum avea alte prioriti.
-Foarte bine,am neles c domnioara Cynster era prea ameit ca s atrag
atenia cuiva ct ai trecut prin Oxford.Cnd anume i-a venit n fire?
Scrope ignor aluzia.
-A nceput s se foiasc pe cnd ieeam din York,dup care s-a culcat la loc.
McKinsey o vzuse moind n York.
-Perfect,concentreaz-te asupra drumului dintre Oxford i York.Treci n revist
fiecare etap,fiecare sat i ora prin care ai trecut.A fost vreo situaie n care
vreun domn s se intereseze ctui de puin de trsur i de pasagerii ei?
Scrope rmase pe gnduri.La fel i asistenta.n cele din urm,amndoi scuturar
din cap.
-Nu,declar Scrope.N-a fost nimic,nu-i nimic de povestit.N-a fost nici un fel de
incident.
-N-a vorbit nimeni cu Taylor? ntreb McKinsey.S se fi ntins la vorb n
vreuna dintre opririle voastre?
-Nu,zise asistenta.Cnd schimb caii,Taylor nu-i prsete locul.
-i a mers ncontinuu? Asistenta ridic din umeri.
-Cu asta se ocup.Scrope se foi n scaun.
-L-am nlocuit pe poriunile de drum mai singuratice,ca s poat prinde cteva
ceasuri de somn,dar nu ne-am oprit deloc,dect ca s schimbm caii.
Asta se potrivea cu socoteala lui McKinsey bazat pe ora la care trecuser prin
York.i meninu privirea fix asupra celor doi.
-n regul.Deci ai trecut prin York fr nici un incident.Ce s-a ntmplat pe
bucata de drum de la York la Middlesbrough? Din nou,att Scrope,ct i
asistenta statur pe gnduri; i din nou scuturar din cap.
-Ai amintit c domnioara Cynster se cam foia n York.Cnd s-a trezit de-a
binelea?
-La nord de Middlesbrough,rspunse asistenta.Am vorbit cu ea,dup care a aipit
la loc.S-a trezit cnd am trecut podul de la ieirea din Newcastle.
-n vreunul dintre momente,fie pe drumul de la nord de Middlesbrough,fie cnd
ai ieit din Newcastle,s-a apropiat de fereastr ori a ncercat s atrag atenia
cuiva?
-Nu acolo,rspunse Scrope.McKinsey l fix cu privirea.Tonul lui fu descurajant
de calm cnd ntreb:
-Vrei s-mi spui c,al un moment dat,ea a fcut o ncercare de a atrage atenia
cuiva? Scrope se ncrunt i mai tare.
-Da.i flutur o mn n aer.Dar n-a ieit nimic din asta.McKinsey rmsese
nemicat.
-i,cu toate astea,a evadat.
-Nu-i vina mea.Ieiserm din Newcastle,eram la mai puin de cincizeci de
kilometri de grani,n pustietate.
-Pe drumul spre Jedburgh? Scrope ncuviin.
-Exact.Pduri i mlatini,nimic altceva.Prea s fi aipit din nou,ngrmdit
ntr-un col.Am ncetinit ca s-i dm voie s treac unei cabriolete,iar ea s-a
trezit brusc la via.
-Ce s-a ntmplat? se precipit McKinsey.
-S-a agat de fereastr,btnd n ea i strignd dup ajutor.
-i? Lui McKinsey nu-i venea s cread c trebuia s le scoat cuvintele cu
cletele din gur.
-Nu s-a ntmplat nimic,spuse Scrope i-1 fix cu privirea.Am tras-o de la
fereastr.Cabrioleta trecuse deja.L-am pus pe Taylor s se uite n urm,dar
pasagerul n-a fcut dect s se ntoarc i s se uite la trsur,apoi a ridicat din
umeri i a mers mai departe.Taylor 1-a mai supravegheat o vreme,dar cabrioleta
nu s-a ntors s ne urmreasc.McKinsey i imagin scena.
-L-a vzut vreunul din voi pe pasagerul cabrioletei? Att Scrope,ct i asistenta
negar.
-Ambele vehicule erau n micare,explic asistenta.ncetiniser,dar pasagerul
cabrioletei a aruncat doar o privire scurt pe geam.Strdania domnioarei
Cynster n-a durat mai mult de o clip,o secund,nainte ca noi s-o tragem napoi,
dar,chiar i aa,cabrioleta trecuse de mult.
-Dar ea...,zise McKinsey analiznd imaginea n minte,sttea n col,nghesuit
acolo,aa c ar fi putut vedea cabrioleta apropiindu-se,mergnd n sens opus.A
avut timp s-1 vad pe pasager,s-1 recunoasc i s acioneze.Scrope mormi.
-Mai curnd a zice c sta era singurul vehicul pe lng care am trecut.A vzut
cabrioleta i s-a folosit de ceea ce a considerat a fi singura ei ans.N-avem
motive s credem c-1 cunotea pe brbatul care conducea cabrioleta.
i,cu toate astea,a disprut.McKinsey se uit la Scrope,dar nu se obosi s
sublinieze ceea ce era att de evident.Nu mai conta ce credea Scrope.Cu toate
astea,era bine s fie meticulos.
-n afara acestui incident,a mai existat vreo ocazie n care domnioara Cynster
s-i fi atras atenia vreunui domn,fie el englez,scoian sau de alt neam? Chiar
dac nu ai vzut aa ceva ori nu credei c s-a ntmplat,gndii-v.Ar fi putut fi
recunoscut la un moment dat,dup povestea cu cabrioleta? De pild,cnd ai
traversat South Bridge? Scrope rspunse glacial,defensiv:
-Nu.Nu s-a mai ntmplat nimic remarcabil,iar,cnd am mers pe jos pn aici,am
inut-o ascuns ntre noi,cu gluga tras pn pe ochi.Era aglomerat.Nu ne-a
observat nimeni.McKinsey se holb insistent la Scrope.Cine s fi fost
responsabil de salvarea Elizei:conductorul cabrioletei ori vreo cunotin
ntmpltoare ntlnit n Ediburgh?
nainte de a se hotr dac mai avea sens s continue s-1 interogheze pe
Scrope,care devenea tot mai ostil,la ua din fa se auzi un ciocnit puternic.
-Taylor,zise asistenta,ridicndu-se i dnd nval n vestibul.O clip mai trziu,
McKinsey i auzi numele rostit n oapt,cnd Taylor fu avertizat c se afla
acolo.Se scurse un moment de linite,apoi brbatul cel masiv mbrcat n
uniform de vizitiu se aez n cadrul uii,cu plria n mn.Vzndu-1 pe
McKinsey,l salut din cap,apoi se uit la Scrope.Acesta l invit nuntru i,
ntru ctva iritat,l ntreb:
-Ei bine? Ai gsit-o? Taylor se opri,i ndrept umerii.
-L-am gsit pe domnul cu cabrioleta care a trecut pe lng noi ieri,pe celalalt
parte a dealurilor Cheviot.Scrope se ridic dintr-odat,cu faa palid.
-A fost aici?
-Aa se pare.Dup ce am plecat,am verificat pe South Bridge Street: n-a trebuit
s merg mai departe de hanul cel mic de lng hanul de trsuri la care am tras
noi.Grjdarii mi-au zis c domnul a venit ieri spre amiaz i c a plecat n zori,
mpreun cu o domnioar englezoaic blond mbrcat ntr-o rochie aurie.
Prea fata noastr,aa c v-am trimis mesajul acela i am prins vitez.
-i? ntreb Scrope.
-Am alergat nebunete pn aproape de Dalkeith-calul acela negru tare frumos
era chiop,iar ei doi l duceau de cpstru.
-D-1 ncolo de cal,ip Scrope.Ce-i cu femeia? i cu brbatul,cu englezul?
Taylor se uit la Scrope,apoi continu:
-Dup cte mi-am putut da seama,arta la fel ca brbatul pe lng care am trecut
ieri,dar am recunoscut destul de bine cabrioleta i calul,deci trebuie s fi fost el.
Taylor i mut privirea la McKinsey.Dar femeia cu siguran nu era domnioara
Cynster.De ndat ce am vzut-o pe femeia nsoit de englez,am venit n fug
napoi.Am verificat toate hanurile pentru trsuri de pe South Bridge Street,toate
cele care deservesc drumul principal care merge spre nord.Nimeni nu a vzut
nici o domnioar blond.E limpede c n-a plecat cu o diligent,nici cu vreo
trsur de nchiriat din cele care s-au pornit la drum n dimineaa asta.Fcu o
pauz,apoi se aventur s spun: Ar putea s fie nc n Edinburgh.
McKinsey nu rspunse.Dei era ispitit s ntrebe de ce s-ar strdui cineva att de
mult s pun la care o capcan att de iscusit dac nu pentru a distrage atenia
de la o fug ntr-o cu totul alt direcie,avea lucruri mai bune de fcut.Faptul c
englezul i femeia n rochie aurie peste care dduse Taylor erau o momeal era
dincolo de orice ndoial; cte blonde n rochii aurii ar fi putut pleca din
Edinburgh pe drumul principal ctre nord n cabrioleta unui englez,ntr-o singur
diminea?
Englezul pe care Eliza Cynster l recunoscuse conducnd cabrioleta pe drumul
spre Jedburg,acela o salvase.McKinsey nu tia cum,dar o fcuse.Deci acum era
responsabilitatea lui McKinsey s-i urmreasc pe cei doi.
n poziia lui actual,avea sentimentul c tria un deja-vu.ntocmai cum se
ntmplase i cu Heather Cynster,se gsea din nou n postura ridicol de a fi dat
deoparte din funcia de protector al unei fete Cynster.Trebuia s-o gseasc,s
afle dac era n pericol sau nu,dac era nevoie s intervin i s-o salveze sau
dac putea s renune fr ca onoarea tinerei s fie afectat i s-i ndrepte
atenia spre ceea ce avea de fcut n continuare.Scrope i cele dou ajutoare ale
lui l urmreau,ateptndu-i verdictul,ca s vad ce ordine avea s dea.Se
concentra asupra lui Scrope.
-Vreau s-i spun ceva ntre patru ochi.Cu o micare a capului,Scrope i concedie
pe cei doi.Amndoi l salutar curtenitor pe McKinsey nainte s se conformeze.
Taylor nchise ua n urma lor.
-Trebuie s fie nc aici,zise Scrope plimbndu-se nelinitit.O s scormonim tot
oraul...
-E deja plecat.Oprindu-se,Scrope se holb la el.-N-ai de unde s tii
asta.McKinsey l privi de sus.
-Ei bine,tiu.Cutnd n buzunar,scoase o pungu i i-o arunc lui Scrope.
Acesta o prinse i tiu dup greutatea ei c nu era ceea ce sperase.
-Ce-i asta? nc nu mi-am terminat treaba pentru care m-ai angajat.
-Din pcate,da.Te pltesc i renun definitiv la serviciile tale.Nu mai ai nici un
rol n jocul sta.Ochii ntunecai ai lui Scrope sclipir.
-Nu! Se apropie,aezndu-se fix lng McKinsey.N-am s...McKinsey se ridic
uor,plin de graie,i l privi pe Scrope de sus.ntreb foarte politicos:-Ce-a fost
asta? Scrope era nalt,dar McKinsey l depea.Dac Scrope era bine fcut,
McKinsey era uria,doar oase solide i muchi puternici.Scrope nu nghii n sec
i nu se ddu napoi,aa cum ar fi fcut majoritatea oamenilor; se prea c el
avea alt stof.Cu toate astea,i modera tonul:
-Asta era misiunea mea,treaba mea.Pn ce nu este gata,pn nu o predau pe
domnioara Cynster n minile tale,e nc responsabilitatea mea.
-Aa crezi tu,dar eu zic altceva,i,dup cum i poi aminti,eu sunt clientul aici.
Scrope scrni din dini.
-Nu nelegi.Asta este slujba mea,profesiunea mea.Eu nu dau gre.
-De data asta,ai dat.Dar,stai linitit,n-am s spun nimnui.
-Nu asta-i ideea! Scrope i ncleta pumnii,ca i cum ar fi ncercat s-i
stpneasc furia.Dar i fu imposibil.Cnd vorbi din nou,cuvintele ieir printre
dinii ncletai: N-am s fiu nfrnt de o fat prostu,chiar dac are un domn
care o ajut.Dac renun la asta,reputaia mea va fi fcut praf.N-am s-o las s
scape.McKinsey nici mcar nu clipi.Se uit la ochii lui Scrope,la chipul lui;
putea nelege mndria profesional,dar de data asta era vorba despre mai mult
de-att.
-Nu-i vorba despre tine,Scrope.Niciodat n-a fost.D-mi voie s-i
explic.Supune-te,i nimeni nu va afla de eecul tu.Dac vei continua s o
urmreti pe domnioara Cynster,am s m asigur c nu mai lucrezi niciodat n
oraul sta i nici n celelalte orae,ct oi tri tu.Nu-i putea da seama,dup ochii
lui Scrope,acum att de ntunecai,nct preau s ard mocnit,dac omul lua n
seam cuvintele lui.Ai neles? Trecu o clip pn sosi i rspunsul:
-Perfect.
-Minunat!McKinsey susinu privirea lui Scrope pre de cteva secunde,apoi
trecu pe lng el i se ndrept ctre u.Scrope l fulger cu privirea lui
sfredelitoare.Ajungnd la u i n trevznd o posibilitate neluat n calcul,
McKinsey apuc mnerul uii,apoi se uit napoi la Scrope.
-Pot s pun pariu c domnioara Cynster e de mult plecat din Edinburgh,
dar,dac se dovedete c m nel i ai s-o gseti n ora,te-a ruga s-i
aminteti c interdicia mea de ai face ru rmne n vigoare.Dac are fie i
numai o zgrietur ori o vn taie,am s vin dup tine i voi fi nemilos.Dac
ajunge n minile tale,poart-te cu ea asemenea unui porelan i d-mi de veste
n felul tiut.Dac reueti s faci asta,am s dublez recompensa promis mai
nainte.McKinsey continu s-1 mai priveasc pe Scrope pentru nc o clip,apoi
zise netulburat: Tu crezi c domnioara Cynster e nc n ora.Eu cred altceva,
deci hai s vedem.Tu caut-o pe aici,eu o caut pe altundeva.Dac se dovedete c
ai dreptate,dup cum am zis,i voi dubla recompensa.
Cu buzele strnse i Cu privirea aprins,Scrope rmase mut.McKinsey deschise
ua,pi n vestibul i nchise ncet ua salonului n urma lui.
Cteva clipe mai trziu,mergea pe Niddery Street.Travers strada principal,
intr n furnicarul de oameni,trecu pe sub pasaje i pe alei att de nguste,nct
trebuia s se ntoarc pe-o parte pentru a ncpea.Traseul att de haotic era
conceput pentru a se asigura c nu-1 urmrea nimeni,nici mcar Scrope.Cnd
reveni pe strzile largi,gndul i fugi la Scrope.Oare se putea baza pe faptul c
acesta avea s renune la cutarea Elizei Cynster? Dei era destul de sigur c
Scrope nu-i respectase instruciunile cu privire la tratamentul aplicat Elizei n
timpul lungii cltorii spre nord,n linii mari omul respectase ordinele primite.
Acum McKinsey nu doar l provocase,ci chiar fcuse s merite s rmn n
Edinburgh i s-o caute pe Eliza Cysnter acolo.Cu toate c McKinsey era sigur c
ea prsise deja oraul-n-ar fi avut nici un sens s ntind o capcan dac
altcineva nu aciona n acelai timp-,posibilitatea ca ea s fi plecat,propria
convingere a lui Scrope c tnra nu ieise din ora,plus poteniala recompens
propus ar fi trebuit s-1 in n fru.McKinsey trebuia s recunoasc faptul c
nu-i plcuse privirea ciudat,aproape fanatic,din ochii lui Scrope,dar,trgnd
linie,credea c Scrope avea acum suficiente motive pentru a rmne n
Edinburgh-fie i numai faptul de a dovedi c el,McKinsey,se nela.
McKinsey ajunse pe strada unde era casa lui.Fcuse destule,aruncase suficiente
momeli,ca s se asigure c Scrope avea s-i vad de treburile lui.

CAPITOLUL 7
Respectul lui Jeremy fa de cumnatul lui i fa colegii si de la clubul Bastion
cretea cu fiecare clip.Cum fceai s-i pstrezi calmul cnd dezastrul btea la
u? Era aproape amiaz,i de-abia ajunseser la Kingsknowe.
O roat a cruei cu care cltoreau se rupsese i aruncase crua ntr-o parte,
aproape n an.n afara faptului c trebuir s coboare din cru i s-i revin
din oc-i,n ceea ce-1 privea,s-i nfrneze impulsurile necuvenite dup ce
fusese aruncat deasupra Elizei-,se simiser obligai s-i dea o mn de ajutor
bietului gospodar s aduc atelajul napoi pe roi.Apoi gospodarul i luase calul
i se dusese s caute un fierar,lsn-du-i pe ei doi s mearg pe jos.
i,mai ru de-att,cnd ajunser la Kingstowne,ntrebar la ambele hanuri ale
orelului,doar pentru a afla c fiecare avea cte o cabriolet de nchiriat,dar
ambele erau date deja.Nici un han nu mai avea nici un vehicul corespunztor.
Nimic care s poat merge mai repede ca o cru nencrcat.Deci,nc o
dat,asta era singura lor opiune.Asta ori nchirierea altor cai,dar o singur
privire la expresia gritoare a Elizei fu de-ajuns pentru a exclude aceast
opiune.Grjdarul de la al doilea han i ndrum ctre un fermier care urma s
plece la drum n curnd.Acesta tocmai i comandase prnzul n berria hanului;
mergea pn la Currie i fusese deja de acord ca ei s cltoreasc n spatele
cruei.Chiar dac aveau mncare n boccele,Jeremy,ncepnd s se gndeasc la
viitor,suger c,dac tot trebuiau s-1 atepte pe fermier s-i termine prnzul,ar
fi bine s mnnce i ei la han.Aa se trezir eznd ntr-un col al micului
han,cu resturile unei plcinte cu carne acceptabile puse pe farfurii ntr-un col al
mesei i cu harta pe care le-o dduse Cobby ntins ntre ei abinndu-se s
vorbeasc despre singurul lucru care se contura n mintea amndurora.
Urmrind pe hart drumul fcut pn n acel moment-att de multe ore scurse i
att de puini kilometri parcuri-,Jeremy ncerc s gseasc vorbele potrivite
pentru a discuta despre faptul c,avnd n vedere naintarea lor anevoioas,riscau
s fie nevoii s petreac cel puin o noapte pe drum,mpreun,singuri...Dar
mintea lui pur i simplu se opunea.Dup ce se strdui cteva clipe fr a face
vreun progres,abandon subiectul i se concentra,n schimb,pe ce puteau face n
continuare.
-Trebuie s revedem planul.Altceva nu avem ce face.Eliza prinse ideea.
-Asta era drumul pe care trebuia s mergem,nu-i aa?
Puse degetul pe drumul ctre Carnwath,apoi spre Mei rose i Jedburgh,nainte s
o coteasc spre sud ctre dealurile Cheviot.
-Poate am scurta drumul dac ne-am ndrepta mai devreme spre est? Dac am
lua-o pe-aici? Jeremy urmri vrful degetului ei,dar se strmb cnd ajunse pe
drumul principal ctre nord.
-Nu,nu putem face asta.Nu vom face altceva dect s ne nvrtim n jurul
oraului i s ajungem pe drumul principal la doar civa kilometri afar din
Edinburgh-mai mult sau mai puin,exact acolo unde ne vor cuta Scrope i
tovarii lui.Eliza strmb din nas.Se uit mai de aproape la hart.
-Drumurile spre est sunt tare puine.
-Din cauza dealurilor Pentland.Odat ce apar ele,pe marginea stng a drumului,
care urmrete coama de miaznoapte a dealurilor,nu mai exist nici un drum
care s le traverseze,nu nainte de Carnwath.
-Deci pn acolo trebuie s rmnem pe drumul acesta.
-Din pcate,da.Acesta era un alt aspect al planului lor care,n lumina actual,
suporta mbuntiri.Avnd n vedere probabilitatea de a fi urmrii,ar fi fost de
ajutor s fi avut pregtite mai devreme acele trasee alternative,mai aproape de
Edinburgh.Aa cum artau lucrurile acum,prea optimist.
-Deci mergem pn la Carnwath.Pn acolo va trebui s fim extrem de precaui,
dar partea bun a lucrurilor e c acolo cu siguran vom putea nchiria o trsur.
Putem ntreba i n satele prin care vom trece.Eliza l privi n ochii lui
cprui,simpli,dar calzi,de o culoare pe care ea o asocia cu a caramelului ori cu a
coniacului vechi,de calitate.n ritmul n care mergeau,chiar dac reueau s
gseasc o trsur mai rapid,tot nu aveau nici o speran s ajung la Carnwarth
n seara aceea.Asta nsemna c erau nevoii s caute adpost,ceea ce prea
problematic din mai multe puncte de vedere.Eliza se pregti s mai formuleze o
scuz,dar,nainte de a rosti acele cuvinte inutile,se hotr s nu-i complice i mai
mult viaa.N-aveau nevoie s discute despre felul n care urmau s-i petreac
noaptea pn nu aflau toate opiunile.Aveau i aa destule pe cap.Observnd c
fermierul se ridicase de la mas i se uita n direcia lor,ea ridic mna,salutnd
brbtete,apoi lu harta i o mpturi.
-Partea bun a lucrurilor,zise ea,hotrt s contribuie la ntreinerea unei stri
de spirit pozitive,e c nc nu l-am avut pe Scrope pe urmele noastre.
-Nici pe misteriosul moier.Vznd-o pe ea c salut i c-i strnge boccelua,
Jeremy se ridic de la mas.Ea l imit.Jeremy se pregti s-i ofere braul,apoi i
aminti i l retrase.Surprinzndu-i privirea,ea i zmbi.Buzele lui se curbar uor
drept rspuns,apoi el i fcu semn ctre ieire.
-Ne ateapt crua.El o lu nainte,ea l urm.Cteva clipe mai trziu,stteau
unul lng altul n spatele cruei,cu picioarele atrnate n afar i cu drumul
ntinzndu-se ca o panglic sub crua fermierului care porni la vale spre
Canwarth.

Clopotele oraului bteau de miezul zilei cnd moierul,care momentan i luase


numele de McKinsey,intr n cel de-al treilea rnd de grajduri aflate dincolo de
Grassmarket.Capcana pe care Taylor o descoperise pe drumul principal ctre
nord sugera c Eliza Cynster i salvatorul ei prsiser oraul n dimineaa aceea
pe un alt traseu.Avnd n vedere c era puin probabil ca destinaia lor final s
fie n interiorul Scoiei,moierul scoase din calcul drumurile spre est i sud-est;
acestea erau prea apropiate de drumul principal ctre nord,unele chiar se
intersectau cu acesta.Asta nsemna c nu le mai rmnea dect drumul spre sud
sau cele ctre sud-est.Din orice direcie ar fi plecat,cei doi ar fi putut nconjura
oraul,urmnd apoi drumul spre Jedburgh.Dac ar fi fost dup el,ar fi ales acea
trecere a graniei; avnd n vedere c evitaser drumul principal care ducea n
nord i intersecia cu el la nord de Berwick,atunci Carter Bar,la sud de
Jedburgh,oferea drumul cel mai apropiat,mai deschis i mai puin aglomerat ce
ducea spre Anglia.i nchipuia c perspectiva de a trece neobservai de ctre
ceilali cltori era foarte atractiv pentru cei doi fugari.Cochetase cu ideea de a
se ncrede n intuiia sa,de a se ndrepta spre sud,ctre Jedburgh,pentru a-i
atepta acolo,ca s le ia urma.Cu toate astea,exista ansa ca ei s se fi hotrt s
o ia prin Vale of Casphairn,prin sud-vestul extrem,pe la Galloway,pentru ca
acolo-aa cum fcuser Heather Cynster i salvatorul ei,Breckenridge-s caute
adpost la Richard Cynster i la soia lui.Avnd n vedere c trebuia s-i vad pe
Eliza Cynster i pe salvatorul ei,s i dea seama ce fel de om era el i care era
legtura dintre ei pentru a decide care s fie urmtoarea lui micare,nu putea
risca s-i piard.Aadar,trebuia s-i urmreasc,indiferent de direcia n care o
apucaser.Grjdarul l vzu cum ncadra ua i i iei n ntmpinare.
-Bun ziua,domnule.V pot fi de folos cu un cal? Moierul zmbi.
-Nu,nu cu un cal.Cu doi cltori.Caut un domn englez nsoit de o domni,
englezoaic i ea.Au prsit oraul n dimineaa aceasta,foarte devreme,dup
cte se pare.Aveam nevoie de un mijloc de transport-fie o trsur,fie cai foarte
iui dar nu sunt sigur pe ce drum aveau de gnd s-o apuce.I-ai vzut? Sau,i mai
bine de att,le-ai nchiriat ceva?
tergndu-i minile pe o crp,grjdarul scutur din cap.
-N-am vzut nici un domn mpreun cu o domni care s mearg nicieri.Dou
dintre cuplurile care se opresc mereu la mine au trecut pe aici azi-diminea,
nite localnici n cutarea unui mijloc de transport,dar nici o alt domni.
Moierul l salut din cap.
-Mulumesc.Mai caut.El se ntorsese s plece,cnd grjdarul zise:
-Ciudat lucru ns,au fost aici doi englezi,n zorii zilei,dar nici o domni.
-Serios? zise moierul,ridicnd dintr-o sprncean.
-Era un tinerel cu tutorele lui.Au nchiriat doi cai iui i s-au ndreptat ctre
Carnwath.
-Ai vorbit cu tinerelul? Grjdarul scutur din cap.
-Acum,c m gndesc mai bine,nici nu prea l-am vzut.Tutorele a fost cel care a
venit i a ales harnaamentul i tot el a neuat amndoi caii.Cel mai tnr a mai
zbovit o vreme-grjdarul fcu semn din cap ctre curtea ngust din faa
grajdului-innd una din boccele,pn cnd tutorele i-a dus harnaamentul,dup
care au nclecat i au plecat.Nu tiu ct de departe or fi ajuns,fiindc tinerelul
era cam eapn n a.Nu se pricepea deloc la clrit.mi amintesc c m-am gndit
c sta trebuie s fi fost motivul pentru care tutorele lui 1-a trezit att de
devreme,fiindc are s le ia o zi ntreag s ajung la Carnwath.Cu capul
ridicat,moierul se uit pre de o clip n zare,dincolo de grajd,apoi reveni cu
privirea asupra grjdarului i zmbi.
-Mulumesc.Pescui o moned din buzunarul vestei i i-o arunc omului,care o
prinse nerbdtor din zbor.
-Mulumesc,domnule.Sigur nu vrei un cal? Moierul rse.
-Mulumesc,dar nu.Calul meu ar fi gelos.Zicnd acestea,iei din grajd i se
ndrept ctre Grassmarket.Urcnd lin strada principal,se ndrept ctre casa
lui,ctre grajduri i ctre Hercule.Cei doi puteau avea un avans de ase ceasuri,
dar n-avea nici o ndoial c,odat urcat pe Hercule,i putea prinde din urm cu
uurin.
-Poftim!Scrope arunc dou pungi cu bani pe masa din buctrie.
-Acum suntem chit.Aezai la mas,Genevieve i Taylor luar,fiecare,cte o
pung.Scrope atept pn cnd amndoi deschiser pungile,le deertar pe
mas i numrar monedele.
-E plata voastr ntreag,aa cum ne-am neles.
n jurul lor,casa era linitit,nvluit n tcere,cu perdelele trase i cu toate
urmele recentei lor ederi acolo ndeprtate.Toi trei i fcuser bagajele; fiecare
avea geanta lui pe pardoseal,lng el.Aceasta urma s fie ultima lor ntlnire
nainte de a o apuca pe ci diferite.Dei Scrope mai colaborase cu cei doi ca
echip,fiecare era pe cont propriu,oferindu-i serviciile pentru o misiune sau
alta.Atept nerbdtor,grbit s plece.Punnd monedele napoi n buzunar,
Taylor ridic privirea.
-Dar am pierdut fata.Scrope se sili s ridice din umeri.
-McKinsey ne-a concediat.Mi-a explicat foarte clar c nu dorete s continum
misiunea i nici s-o mai urmrim pe domnioara n cauz.Taylor i manifest
nedumerirea.
-A pltit pe de-a-ntregul? Scrope se strdui din rsputeri s nu scrneasc din
dini.
-Nu,nu pe de-a-ntregul.Dar ne-a pltit suficient pentru serviciile prestate pn
acum.Nu ne putem plnge.Expresia lui Taylor se schimb din uluire n
nedumerire.
-Deci o lai-pe ea i banii-s-i scape printre degete? Nici vorb.
Scrope trase cu putere aer n piept.
-Dup cum a subliniat McKinsey,a fost clientul nostru i prestarea de servicii
ctre clieni constituie esena muncii noastre.Executarea cerinelor clientului
constituie exigena noastr maxim i,n caz c n-ai observat,McKinsey,ori
cine-o fi el,nu este genul de om ale crui porunci s fie nclcate de un om ntreg
la cap.n nici un caz pe partea asta a graniei.
-Nici mcar pe partea cealalt.Genevieve strnse baierele pungii ei.
-Ai dreptate.McKinsey e eful.Dac el zice s o lsm balt,aa vom face.
Ridicnd din umeri,Genevieve se ridic de pe scaun.
-Eu plec.Se uit nspre Taylor.Vii? Dup ce l mai privi pe Scrope pre de o
clip,Taylor ncuviin din cap i se ridic i el:
-Vin.Scrope njur n gnd drept replic la tonul uor batjocoritor al lui
Taylor.Deja reputaia lui era pus la ndoial,i nu doar de ctre Taylor.i
aprobarea lui Genevieve venise prea repede,prea brusc.Amndoi i puneau
ntrebri; n cele din urm,amndoi urmau s vorbeasc despre asta.
Avea s se duc vorba.Dar el va opri asta.Cu bagajele n mn,cei trei prsir
casa.Scrope ncuie ua i se ntoarse ctre ceilali.
-Am s napoiez cheia agentului.Genevieve ncuviin.
-Ne mai vedem.Se rsuci i porni pe strad.Taylor l salut pe Scrope,apoi o
urm.Scrope se ntoarse i o lu n sus pe strad,fcu dreapta pe High Street,apoi
ncetini pasul.Biroul agentului era n drum; nu dura dect o clip s lase cheia.
Cinci minute mai trziu,sttea n micua cafenea,privind prin ferestrele prfuite,
ctre unul dintre grajdurile importante din partea de nord a oraului vechi.
Nu reuise s-1 urmreasc pe McKinsey pn la el acas,dar avusese norocul
ca,n urm cu o sptmn,s descopere unde i lsase calul.McKinsey se ducea
dup fat,Scrope n-avea nici o ndoial n aceast privin,i,realist vorbind,un
personaj ca el,om de-al locului,avea mai multe anse ca el s obin informaii
de la concetenii din Edinburgh.McKinsey urma s ntoarc tot oraul pe dos n
cutarea domnioarei Cynster.De ce s se mai chinuiasc el,cnd McKinsey
insistase s fac el nsui treaba asta? Cnd McKinsey urma s descopere
direcia n care o apucase fata,urma s revin la grajdurile de peste drum ca s-i
ia calul.i,cnd avea s plece,Scrope inteniona s-1 urmreasc.
Apoi,la vremea potrivit,Scrope urma s intervin,s fac ceea ce se pricepea
mai bine i s-o ia pe fata bucluca din minile salvatorului ei.Nu putea s se
gndeasc dect la gustul victoriei pe care avea s-1 simt cnd avea s i-o
predea lui McKinsey i-avea s-i revendice recompensa-fcnd asta,avea s-i
reafirme i s-i consolideze reputaia.Reputaia lui era totul,era ceea ce
reprezenta el.Fr ea,el nu era nimic.Un nimeni.
McKinsey nu nelesese asta; nu apreciase faptul c Scrope,fiind angajat ca s-o
prind pe Eliza Cynster,avea dreptul s duc la ndeplinire misiunea i s-o
predea,n glorie discret,clientului su.Aa se petreceau lucrurile n lume,n
lumea lui Scrope.Momentele de euforie oferite de victoria final erau clipele pe
care le savura cel mai intens.n clipele acelea,era stpnul lumii.La urma
urmelor,lui McKinsey n-avea de ce s-i pese: pentru el,tot ce conta era s pun
mna pe fat.Scrope avea s se asigure c avea s se ntmple aa i c el avea s
fie cel care s i-o predea.

Era pe la jumtatea dup-amiezii,cnd moierul,clare pe roibul lui masiv,intr


n curtea celui de-al doilea han din Kingsknowe.Un grjdar tnr l ntmpin n
fug,holbnd ochii la vederea puterii lui Hercule.Gata de a descleca,moierul se
opri,dup care se aplec n fa,mngindu-1 pe Hercule pe gt,n timp ce
masivul roib i ngdui biatului s-i ia hurile.Cnd biatul reui s-i ia
privirea de la cal i s-o ndrepte spre clreul lui,moierul zmbi.Grjdarul cel
tinerel i zmbi i el.
-Da,dom'le?
-ncerc s dau de un englez mpreun cu tnrul aflat n grija lui.Vin dinspre
Edinburgh i se ndreapt spre Carnwath i mai departe.Cutau o cabriolet cu
care s mearg i a vrea s tiu dac nu s-au oprit i aici s ntrebe.
Dduse de urma cruei pn la Slateford,dar acolo aflase veti contradictorii.Nu
tia din ce cauz,perechea lsase caii pe care-i nchiriase pentru a fi napoiai
grajdului Grassmarket i,cum nu gsiser nici o trsur disponibil pentru
nchiriere,plecaser cu crua unui fermier.Tnrului grjdar i se lumin faa.
-Da,domTe.Au fost aici.Au ajuns chiar naintea prnzului i voiau s nchirieze o
cabriolet,dar a noastr era deja dat.
-ncotro au apucat-o?
-S-au oprit s mnnce la berrie,apoi au plecat mai departe cu btrnul fermier
Mitchell.Ultima dat cnd i-am vzut,stteau n spatele cruei lui,porniser deja
la drum.Biatul art nspre Carnwath.ndreptndu-se n a,moierul pescui o
moned din buzunarul vestei i i-o arunc biatului.Dnd drumul hurilor lui
Hercule pentru a prinde ilingul de argint din zbor,biatul l salut.
-Mulumesc,dom'le.Gata de a porni la drum,moierul se opri o clip.
-Cu ct vreme n urm au plecat?
-Un ceas,poate dou.ncuviinnd din cap,moierul l ndemn pe Hercule s
porneasc din curtea hanului i i vzu de drum.i merser ca vntul i ca
gndul.Era limpede c pentru cei doi ar fi fost mai bine s clreasc.Chiar i o
cru ar fi fost o alegere mai puin bun,fiindc i-ar fi obligat s rmn pe
drum,i ar fi fost mai uor de depistat.Dar o cru de ferm? Cine mai auzise de
o pereche s fug cu o cru de ferm?
Tinerelul era cam crispat n a.Nu se pricepea deloc la clrie. Erau cuvintele
grjdarului de la Grassmarket.Moierul se ntreb dac era vreo frm de
adevr n ele.Presupunea c Eliza Cynster-nscut i educat n familia Cynster-
ar fi fost n stare s clreasc,i nc bine.Dac nu era n stare,avea s-i fie cu
att mai uor s-i prind.Gndul sta l fcu s se gndeasc la altceva.
Dac ea n-ar fi fost salvat,iar planul lui ar fi dat roade,s-ar fi ales cu o soie care
nu putea clri.Doar la gndul sta,se cutremur.
Pesemne soarta nu-i juca feste,dup cum credea el,n asemenea msur nct s-i
dea ghes s abandoneze o cale care prea s duc spre dezastru.n ciuda
concentrrii lui pe prinderea celor doi i,dincolo de asta,pe rectigarea potirului
de care avea nevoie pentru a-i salva averea i supuii,dincolo de preocuparea
lui pentru aceste misiuni,fatalismul bine nrdcinat,motenit de la strmoii
lui,se manifesta din plin.Nu trecuse neobservat faptul c,nc o dat,fusese silit
s-i asume rolul de protector pentru o fat din familia Cynster.La fel cum se
ntmplase i cu Heather,acum era obligat de simul onoarei s se asigure c,
orice s-ar ntmpla ca urmare a rpirii ei,Eliza urma s nu aib de suferit nici un
ru major.Trebuia s ias din aceast ntmplare sntoas,cu bine,mritat n
chip respectabil,dac nu cu el,conform planului su iniial,atunci cu salvatorul
ei.Alegerea i aparinea ei,iar el era gata s se supun deciziei pe care tnra
urma s o ia.Dac,aa cum bnuia acum,ea nu putea clri,s-ar fi bucurat nespus
s-o lase s fug indiferent de consecine.
Cu ct analiza mai mult lucrurile care nu merseser bine,cu att devenea mai
sigur c soarta i spunea,foarte limpede,c Eliza Cynster nu era de el i c el nu
era potrivit pentru ea.Totui,dincolo de asta,se prea c mesajul foarte clar al
sorii era c nu avea s-i fie ngduit s revendice potirul fr a sacrifica lucrul
de care se strduise att de mult s se agate,pe care evita s-1 pun pe mas la
ntlnirea cu mama sa.Onoarea lui fcea parte din el.A rpi el,n mod direct,o
fat din familia Cynster era o limit pe care o stabilise i pe care ncerca s o
respecte.Se prea c soarta n-avea de gnd s-1 lase s scape cu asta,s se in
departe de lucrurile murdare.Trebuia s duc el nsui treaba la bun sfrit,s
accepte ticloia,pata pe sufletul lui,n loc s apar la final,aproape ca un
salvator.Rolul de salvator i se potrivea de minune,l jucase aproape toat viaa;
acum,c se gndea mai bine,ar fi trebuit s-i dea seama c soarta n-avea s-1
lase s scape aa uor,fcnd doar lucrurile cele mai simple.
Nu.Dac voia potirul napoi,trebuia s pun balana n echilibru,fcnd ceva ce
nu voia s fac,sacrificnd ceva important pentru el.Ceea ce nsemna c...
Se aez mai bine n a i alung gndurile care l bntuiau.Urma s se
gndeasc mai trziu.Nu avea nevoie s i bat acum capul cu ceea ce avea s
urmeze.Concentrndu-se din nou asupra drumului care se aternea naintea lui,se
ntreb unde avea s se opreasc din nou cei doi pentru a cuta o cabriolet i
dac aveau s gseasc una.Chiar dac gseau,cu Hercule al lui el avea s-i
ajung din urm nainte de lsarea serii.Dup aceea avea s mai vad.
Inteniona s observe perechea i abia apoi s hotrasc dac salvatorul ei se
dovedea un ocrotitor de ndejde i,dac se nelegeau bine,dac se ndreptau spre
altar n scurt vreme.Dac aa stteau lucrurile,el avea s se retrag i s-i lase n
pace,ur-mrindu-i totui de la distan pn avea s-i vad ajuni ntr-un loc
sigur.Odat ce-i ajungea din urm,avea s tie cum stteau lucrurile.i ce avea
de gnd cu el soarta,capricioasa soart.
n stucul Currie,Jeremy i Eliza i luar rmas-bun de la fermier i de la crua
lui.Eliza i inu capul plecat i bombni vreo dou vorbe,ct de ncet putu,iar
fermierul nu bnui nimic,cci i atinse plria cu vrfurile degetelor i i se
adres cu tinere domn.
-S mergem!n vreme ce fermierul se fcu nevzut pe o ulicioar,Jeremy art
ctre hanul cel micu cu care se flea tot satul.
-Nu-mi pun prea mari sperane,dar mcar putem ntreba dac au vreo cabriolet
de nchiriat.Traversar drumul principal care ducea la Carnwath,apoi la Lanark,
Cumnock i Ayr i intrar n curtea hanului.Eliza rmase n umbra lui Jeremy,la
propriu i la figurat,n timp ce el vorbea cu grjdarul.Dup cum se temuser,nu
era nici un mijloc de transport disponibil.
-Avem o mulime de cai,zise grjdarul.Jeremy se uit la ea,dar pru s simt
tremurul care o cuprindea,ntorcndu-se ctre grjdar,Jeremy scutur din cap.
-Va trebui s ne regndim planurile.Dndu-i Elizei un ghiont cu umrul,o
ndemn s ias din nou n drum.Eliza l privi,se uit la buzele lui nemicate,la
brbia lui.
-Ce facem acum? El i arunc o privire,apoi rmase pe gnduri.
-Trebuie s ne gndim.Privi n jur.Hai s ne gsim un loc ferit.Ea se legn uor,
privind la rndu-i,apoi se opri,cu spatele la drum.
-Ce zici de biserica aia? Jeremy i urmri privirea i zri turnul cel coluros
iindu-se deasupra caselor de pe marginea drumului.
-Perfect! Ddu s o prind pe dup umr,dar se opri la timp i ls mna n
jos.Hai s mergem.Fiecare cu cte o boccea pe umr,se ntoarser pe drum,apoi
intrar pe o alee ngust.Biserica era nconjurat de un cimitir,o pat mare verde
presrat cu monumente i cu pietre funerare,cele mai multe dintre ele depunnd
mrturie pentru vrsta congregaiei.Un edificiu solid din piatr,cu o u masiv
din stejar,biserica prea prosper i bine ntreinut,n chip discret.
Ajunser la arcada de la intrare,Jeremy trase de ncuietoare,recunosctor c
aceasta se deschise.mpinse ua i o deschise,apoi intrar amndoi.La ora aceea
din zi nu era nimeni nuntru,dar,cnd Eliza trecu pe lng el,prin naosul
bisericii,el i atinse braul.
-Doar o clip.Ea se opri,supus,privind cum el se ndrepta ctre baza turnului,
ctre o ui fixat ntr-unui dintre ziduri.i aceasta era descuiat; deschiznd-o,
descoperi,aa cum sperase,nite trepte care duceau n sus.
-Hai s aruncm o privire asupra mprejurimilor nainte de a ne apuca s facem
un plan nou.Cu capul ridicat,ea se puse cu nerbdare n micare.O raz de soare
ptrundea prin lucarn,prefcndu-i prul care ieea de sub plrie ntr-un uvoi
de aur bogat,strlucitor,des.Nu putea dect s fie recunosctor c ea rmsese n
umbr i c-i inuse capul plecat cnd se aflaser n prezena altora.Nimeni care
i-ar fi vzut faa n-ar fi luat-o nici o clip drept brbat.
Instinctul i spusese cuvntul.Fcu un pas napoi i-i ddu voie s treac n fa.
Urcnd scara ngust,n spiral,n urma ei,se mustr pentru greeala pe care
tocmai o fcuse.Dac ea era biat,aa cum se presupunea,atunci el ar fi trebuit s
o ia nainte.i,dac ar fi luat-o nainte,n-ar mai fi fost torturat de privelitea
oldurilor ei legnndu-se naintea ochilor lui ntr-un mod complet nebrbtesc,
n vreme ce urca treptele de piatr.Chiar dac silueta ei era nfurat n pelerina
lui Hugo,el tot tia ce vedea.
Dar cnd ieir pe acoperiul turnului,l cuprinse alt gen de tulburare,tergndu-i
orice tendin spre gnduri lascive,nainte de aceast aventur,nu apreciase cu
adevrat asemenea instincte,asemenea impulsuri rzboinice; nc mai nva
cum s le gestioneze,cum s aleag dac s rspund chemrii lor ori s le
nfrneze.n dimineaa aceea,de fiecare dat cnd le opusese rezisten,
instinctele nou descoperite deveniser mai limpezi i mai pronunate.Acum,cnd
el i Eliza,la miezul zilei,nu ajunseser nici mcar pn la Currie,aceste instincte
noi urlau n interiorul lui.Nu simea doar c i se ridica prul pe ceaf,ci mai
degrab o neptur real,ca i cum ceva sau cineva ar fi stat la propriu n
spatele lui,cu sabia scoas,gata s-1 doboare.Trebuia,pur i simplu,trebuia s se
uite n spate.Iar acoperiul turnului era perfect pentru asta.ndreptndu-se ctre
zidul nalt,ca de fortrea,arunc o privire asupra mprejurimilor,expuse
asemenea unei picturi naintea ochilor lor,i vzu drumul care ducea nspre
Edinburgh desfurat ca o panglic aruncat pe cmp.Ramificaiile apropiate ale
drumului se vedeau bine; din punctul din care priveau ei,trsurile,cruele i
clreii preau jucrii de copii.Eliza i duse mna streain la ochi i se uit
nspre sud i nspre vest,ctre Carnwath.
Dndu-i jos bocceaua de pe umr,Jeremy scormoni prin ea,cutnd ocheanul pe
care Cobby i-1 mprumutase.l scoase i,aezndu-i bocceaua la picioare,
Jeremy deschise lentilele la maximum,duse ocheanul la ochi i l ndrept ctre
drumul pe care tocmai merseser.Ocheanul era vechi,nu prea bun,dar,cu toate
astea...Jeremy se uit,se uit din nou,dup care i muc limba pentru a-i opri o
njurtur.Cu ocheanul nc la ochi,ntreb:
-Moierul la misterios al tu...Heather sau Breckeridge i-au zis cum arat?
Spre uurarea lui,reuise s fac ntrebarea s par o simpl curiozitate,fr a
lsa s se vad frmntarea lui interioar.
-nalt,bine fcut,foarte bine fcut.
Cu prul brunet,foarte ntunecat,nu castaniu-nchis.Ochi deschii la culoare.
Faa asemenea granitului cioplit i ochi de ghea,asta a fost descrierea unuia
dintre cei care au vorbit cu el.Eliza se uit la el.De ce m ntrebi?
Potrivind ocheanul,ignor ntrebarea i zise:
-Calul lui.mi amintesc vag c se vorbea despre un cal.Eliza se apropie.
-Un roib uria.Cu un piept masiv.Dup o clip,ea ntreb: E pe-aproape?
El observ c ea nu-1 ntreba dac i urmrea.Asta nelesese deja.
-Un brbat care se potrivete descrierii,pe un cal de felul acela,se apropie destul
de repede.Este la vreun kilometru distant de noi.
-Dac se oprete n ora s pun ntrebri,o s afle c suntem aproape.O s ne
caute.
-Grjdarul a observat ncotro am luat-o? Eu n-am fost atent.Ea se opri.
-Nu cred.Dar e posibil.
-Trebuie s plecm de aici.
-Nu ne putem ntoarce pe drum.O s ne vad.Cobornd ocheanul,Jeremy se
uit n jur,apoi se duse n partea opus a turnului.Scrutnd privelitea n direcia
aceea,care oferea un peisaj complet diferit,fcu o grimas.nchise ocheanul i-1
vr la loc n boccelu,scoase harta i o desfur.
Lng el,Eliza prinse de o marine i l ajut s in harta despturit.Jeremy i
privi n trenat chipul i nelese c era speriat,temtoare,dar nc lucid,
raional,stpn pe ea.Ceea ce era o uurare.n adncul lui,el simea o panic
profund,ct pentru amndoi.Data viitoare cnd avea s simt fiorii aceia pe
ceaf,avea s reacioneze mult nuai rapid.Art ctre hart.
-Alea,zise,ridicnd acelai deget cu care artase dealurile purpurii care se nlau
la distan de cteva cmpuri,dincolo de sat,alea trebuie s fie dealurile
Pentland.Dac mergem pe poteca pe care am apucat-o spre biseric,vom ajunge
acolo,dar,dup cum se vede pe hart,poteca se va termina n curnd,i dup asta
nu mai sunt dect dealuri,pe care va trebui s le strbatem.
Eliza l urmrea,cutnd pe hart ce se afla mai departe.
-Dar,odat ce trecem de dealuri,pe partea cealalt e un drum principal.Ba nu,sunt
dou.Dup nc o clip n care privi n continuare harta,ea zise: Pentru c e un
ora destul de mare pe drumul principal.Cu siguran acolo vom reui s gsim o
cabriolet,dup care vom putea merge la Peebles,urmnd s ne ntoarcem pe
traseul plnuit iniial pentru a ajunge la Wolverstone.
Da,dar cu o zi ntrziere.ns nu era momentul potrivit pentru a vorbi despre
asta,nu cu moierul aproape respirndu-le n ceaf.
-n regul,zise Jeremy privind-o n ochi.
Te simi n stare s traversezi dealurile Pentland?
Ea i ridic brbia.Expresia ei i reaminti lui Jeremy c,la urma urmelor,era o
Cynster.
-N-am de gnd s atept pn cnd moierul ne prinde din urm.Cu ochii
strlucind,i nl capul i art ctre scar.S mergem.El vr n grab harta la
loc,i arunc boccelua pe umr i se lu dup ea,posomort; o prinse din urm
n faa uii deschise,o lu de bra,o trase napoi i cobor scrile naintea ei.Nu
era nici un pericol care s-i atepte la ieirea din biseric.
-Cred c el se apropie de primele case din sat.Deschiznd larg ua bisericii,privi
napoi pe strada principal i observ cu uurare c tufiurile de pe marginea
cimitirului i protejau de ochii lumii.Ieind n drum,i fcu semn Elizei s o ia
nainte.Dup ce mai arunc o privire pe drumul principal,ea se ndrept,n
fug,spre potec,apoi prin dosul bisericii,printr-o poart lateral,apoi pi din
nou pe potec.El o urm.Dup o ultim privire nspre drumul principal,plecar
iute,unul lng altul,departe de civilizaie,spre misterioasele dealuri Pentland.
Ceva mai sus,poteca fcu o curb,ferindu-i astfel de ochii celor de pe drumul
principal.Schimbar o privire,apoi grbir pasul.

Nu era uor de mers pe acolo.Poteca pe care o apucaser se desfura nu departe


de biseric.Srir un gard viu scund i ajunser pe cmpia de dincolo,continund
s mearg i oprin-du-se din cnd n cnd pentru a scruta vrful dealului i a
privi napoi la turnul bisericii,punctele de reper de care se foloseau pentru a-i
verifica traseul.Eliza nu contenea s mulumeasc pentru faptul c purta
pantaloni i cizme; dac ar fi fost mbrcat n rochie,s-ar fi mpiedicat.
Libertatea pe care i-o ofereau hainele brbteti era foarte plcut; fiecare pas
fcut n cizme era egal cu doi sau chiar trei pai pe care i-ar fi fcut dac ar fi
purtat fust.Pe msur ce terenul se nla,ntlnir plcuri de buruieni.Dei nu
erau nc nflorite,tufiurile erau bogate i dese.Urmele copitelor de oi se
strecurau printre ierburile groase,dar direcia ei i a lui Jeremy nu se potrivea
ntotdeauna cu a oilor.La jumtatea primei coame de deal,ajunser la un izvor.La
sugestia lui Jeremy,mai merser puin pe creast,pn gsir un loc n care
pietrele de pe fundul apei i ajutar s traverseze destul de uor.Fr s-i
consume energia vorbind,se strduia s nainteze.Jeremy mergea alturi de ea,
oprindu-se din cnd n cnd pentru a se uita n urm i pentru a verifica traseul.
Drumul devenea tot mai anevoios.Mai dificil.Hotrt s nu se plng,
strnse din dini i continu s mearg,ignornd cldura neobinuit de
puternic,senzaia de arsur din coapse,din gambe.Era la fel de contient ca
Jeremy de nevoia de a fugi din calea moierului i cum,din cauza ei,nu le
rmsese alt opiune dect s mearg pe jos,n-avea de gnd s lase s-i scape
nici un cuvnt de nemulumire.Ajungnd pe culmea dealului,se ndoi de la
mijloc,i puse minile n old,i lu capul n mini i ncerc s-i trag
sufletul.Dup cteva respiraii uiertoare total nefeminine,simi cum scap
dintr-odat de greutatea boccelei pe care o avea pe umr.
-Las-m pe mine s iau asta.Se cltin pe picioare,se blbni pn la o piatr
i se prbui peste ea.Jeremy sttea sub coama dealului,destul de jos pentru ca
silueta lui s nu se profileze pe cer i s poat fi reperai,i puse bocceaua la
picioare,apoi scoase din nou harta.Dup ce o consult o clip,o privi pe Eliza i
o vzu uitndu-se nainte,spre mica vale de la picioarele lor.Privirea ei era
ngrozit.
-Dumnezeule,asta era doar prima creast.ntorcndu-se ctre el,ntreb: Cte
sunt cu totul?
-nc una.Art ctre valea de dinaintea lor.
-Asta.Dup ce trecem de ea,e doar vale.
-Slav Domnului pentru micile favoruri! Ascunzndu-i zmbetul crispat la
auzul glasului ei slbit,el se uit din nou peste hart.
-Suntem pe drumul cel bun.Privind ctre valea cea mic,msur distana,apoi se
uit peste umr la cerul de la miazzi.Deja ncepe s se ntunece i,cu ct vom
nainta mai mult n vale,cu att ne vom afunda mai mult n negur.
-Putem trece creasta nainte de cderea nopii?
-Nu prea cred,iar sta nu e genul de loc pe care s-1 strbai noaptea.Scrut
mprejurimile.Trebuie s ne cutm adpost.Acesta era singurul aspect al
aventurii lor pe care nu-1 discutaser.Dar,n loc s se apuce de reprouri,pe care
Jeremy era pregtit s le aud,Eliza suspin i se ridic de pe piatr.
-S ne urnim din loc i s vedem ce putem face.Acum nu zresc nici un
acoperi,dar trebuie s existe vreun opron,vreo colib sau ceva pe aici prin jur.
Jeremy avea o bnuial c acel ceva era tot ce puteau gsi ei mai bun,dar,cum
ea plecase deja,ridic boccelele,i puse cte una pe fiecare umr i o urm n
josul pantei.

Cnd moierul ajunse n satul Ainville fr s vad crua,slobozi o ocar.


-La naiba! I-am pierdut.Hercule nu-1 bg deloc n seam.Moierul rmase
clare,n ntunericul care ncepea s se atearn,i recapitula mental kilometrii
parcuri pn la Ainville de cnd auzise ultimele veti despre cei doi.Grjdarul
de la Currie nu vzuse ncotro o apucaser,dar,fiindc se ndreptau ctre sud,
moierul continuase s mearg n direcia aceea,ns nu mai auzise nimic despre
ei pe drumul urmat.Se oprise i ntrebase la fiecare han,dar nimeni n-avea nici
cea mai mic idee.Era posibil s fi oprit vreo trsur i s-i fi convins pe
pasageri s-i ia cu ei.ns el mersese constant,mai cu seam pe ultima poriune
de drum,care fusese lung,dreapt i foarte liber.O trsur ar fi trebuit s
nainteze extrem de repede pentru ca el s nu reueasc nici mcar s-o vad n
zare naintea lui.Doar dac nu trsura prsise drumul principal,dar uliele cu
care acesta se intersecta erau puine i rare pe acest drum.
naintea lui era un han.Hotrndu-se c noaptea era prea aproape pentru a mai
continua urmrirea n ziua aceea,l struni pe Hercule la pas i se ndrept ctre
curtea grajdurilor.A doua zi avea s continue urmrirea i s ntrebe despre
trsuri i crue care ar fi putut s-i ia pe cei doi.
Hanul se dovedi suprinztor de confortabil.Lsndu-i bagajul pe scri,intr n
mica berrie i-i ceru barmanului o bere.Aplecndu-se peste tejghea,se uit
absent n jur i zri un btrn nfurat n fii de pnz mpletit i cu o glug
cadrilat tras peste capul chel,nghesuit ntr-un col lng fereastr,privind ctre
drum.Capul btrnului se blngnea,dar avea ochii deschii i privirea ager,
ndreptat fugitiv n direcia moierului.Ridicnd halba de bere pe care barmanul
i-o aezase lng umr,moierul i fcu btrnului semn din cap.
-Ce bea?
-Bere neagr.
-D-mi o halb pentru el.Barmanul fcu o grimas i se conform.Lund halba
de bere neagr,mpreun cu halba lui,moierul se ndrept ctre masa de lng
fereastr.Btrnul se uit n sus,cu ochii lui ntunecai strlucind pe chipul plin
de riduri.
-E pentru tine,zise moierul punnd pe mas berea neagr.Btrnul l studie o
clip,apoi apuc de halb i fcu semn ctre bancheta de pe cealalt parte a
mesei.
-Mulumesc,dom'le.Moierul se aez,i ntinse picioarele lungi,apoi mai lu o
gur de bere.Dup dou nghiituri de bere neagr,privindu-1 pe moier peste
buza halbei,btrnul mormi:
-Deci ce pot s fac pentru dumneata? Moierul zmbi.
-mi poi spune ce-ai vzut azi dup-amiaz.ncerc s prind din urm dou
cunotine care se pare c au trecut pe aici astzi,dar m tem c le-am pierdut.E
posibil s fi luat vreo trsur i s fi plecat,fiind astfel mult naintea mea.
Btrnul ncuviin din cap,nelegtor,i sorbi din nou.
-Probabil le-ai pierdut urma pe drum,fiindc de la amiaz,nimeni,fie el clare
sau cu trsura,n-a trecut prin faa acestei ferestre.
-Mulumesc.Moierul i nclin capul.Rmase s mai stea de vorb cu btrnul,
mprtind obinuitele poveti dintr-un stuc de provincie,pn ce-i goli
halba,apoi,cu o salutare politicoas,se ridic i se ndrept spre camera lui.
O cin bun,un somn stranic peste noapte,dup care n ziua urmtoare avea s
caute i s dea de urma fugarilor.Cutarea era o ndeletnicire la care se pricepea
i,dac nu se nela,cei doi recurseser la mersul pe jos.Aa erau mai uor de
gsit,mai uor de prins din urm.Dup aceea,avea s-i urmreasc i s observe
ce era de vzut.

CAPITOLUL 8
Lumina se estompa,iar Eliza ncepuse s cread c aveau s nnopteze sub cerul
liber,cnd Jeremy,mergnd cu jumtate de pas naintea ei,se opri i-i fcu semn
cu mna s se opreasc.Scrutnd negura,ea vzu c se uita la un plc de copaci
aflai nainte i la dreapta pe drumul lor.
-E un acoperi? Se uit i ea.Dup o clip,zri pe sub copaci ceea ce prea a fi
indril cenuie.
-Cred c...da.Jeremy studie valea puin adnc n care coborau.
-Nu vd nici un alt adpost.Toat valea pare prsit.Eliza fcu un semn din cap
ctre crng.
-Cu excepia acoperiului aceluia i a ceea ce e sub el.El se uit din nou la
copaci.
-Ar putea fi cabana pdurarului.Copacii arat ca i cum ar fi pregtii pentru
foc.Hai s ne uitm mai de aproape.Prsi drumul i se ndrept ctre copaci.Ea
l urm.
-Ce facem dac pdurarul e acas?
-l ntrebm dac putem rmne la el.Dar-se uit printre despriturile lemnului-
nu vd nici un semn de via.Nu este nici o lumin,i destul de ntuneric afar
pentru a fi aprins o lumnare pn acum.i croir drum prin ptura groas de
frunze i crengi ngrmdite pe sub copaci.Ici-colo se vedeau semne c cineva
locuise recent acolo,dar,cu ct se apropriau mai mult de caban,era cu att mai
limpede c aceasta era goal.
-Poate c pdurarii stau aici doar atunci cnd adun butenii.Pmntul i crngul
aparin,pesemne,vreunei moii nvecinate.Eliza nu rspunse,dar rmase aproape
de el,apucnd cu mna din cnd n cnd partea din spate a hainei lui.El era
contient de apropierea ei i de faptul c ei doi erau mpreun,singuri n
slbticie,fr nici un urmritor la orizont,ns n clipa aceea instinctele lui de
ocrotire proaspt redescoperite se simeau confortabil tiind c ea era aproape.
Fur nevoii s dea roat pentru a cobor n locul n care era ridicat cabana.
Aceasta era un adpost cu o singur ncpere,construit din piatr i buteni
cioplii,ascuns dup coama dealului,ferit att de deal,ct i de copacii dei care l
nconjurau.La marginea poieniei din faa cabanei,se opri din nou i se uit la
obloanele geamurilor.Cum nu vzu vreun semn de via,se ndreptar ctre u
cu bgare de seam.Ciocni o dat,apoi nc o dat.Nu primi nici un rspuns.
Schimbnd o privire cu Eliza,ridic din umeri,apuc zvorul uii,l slt i o
deschise.Dnd-o la perete,n lumina slab care mai strpungea ntunericul,evalua
situaia.Eliza se uita peste umrul lui,apoi trecu i ea pragul i intr n micua
caban.
-E drgu i curic.
-Aproape sigur aparine unei moii.Vzu o lumnare ntr-un sfenic aflat pe un
raft de lng u,o ridic,apoi,nevznd nici o cutie cu iasc,se cut prin
buzunare dup a lui.Afar,ultima raz de lumin se stinse,iar noaptea se aternu
peste caban asemenea unei pturi.Lumnarea plpi,apoi se aprinse plin de
via; odat ce flacra se stabiliza,el ridic sfenicul i fcu inventarul
mprejurimilor.Un dulap simplu era pus pe peretele opus intrrii.Dou lzi din
lemn cu buteni i material de aprins focul stteau pe partea celalalt a micului
emineu.O mas mic,rotund,ocupa mijlocul ncperii,nconjurat de trei
scaune simple din lemn.Pe peretele cel mai ndeprtat al cabanei,de cealalt
parte a uii,zri un culcu de paie acoperit cu pturi aspre.Eliza se oprise i
privea culcuul; i ddu jos plria,se ntoarse i se aez,cufundndu-se n
el.Se aplec i mirosi.
-Paiele par proaspete.El reui s-i menin vocea calm i tonul simplu.
-Pesemne pdurarii vin aici o dat pe lun,sau cam aa ceva,cel puin n timpul
verii.Poate c tocmai au plecat.Spncenele ei se arcuir iute.
-Foarte bine.naintnd n odaie,el aez sfenicul pe mas,apoi i ddu jos
boccelele i le puse pe sptarele scaunelor.Privirea i se opri asupra unei cni din
metal aezate pe un bufet.
-Am vzut o fntn afar.Lu cana i iei.Eliza l urm pn la u.l privi cum
se apropia de mica fntna din piatr,apoi i se altur.
-Eu in de can,tu trage de gleat.
-Bine.Lu cana de la el,atept ca el s coboare gleata,apoi s-o ridice ncetior,
dup care i inu cana ca s o umple.l ls s goleasc gleata i s o aeze la
loc,duse cana n caban,gsi nite cni mai mici din metal i umplu cte una
pentru fiecare din ei.Jeremy intr din nou n caban i o vzu pe Eliza aezat la
mas,sorbind apa rece,cu ochii nchii i cu o expresie de bucurie ntiprit pe
fa.Auzindu-1,deschise ochii i zmbi.
-Asta ar putea fi la fel de bine cel mai rafinat vin.Cu gura uscat,el reui s fac
o grimas,apoi se ntoarse s nchid ua.Vzu un crlig de fier deasupra clanei
i-1 trase cu oarece uurare.Cel puin nu se putea furia nimeni peste ei n toiul
nopii.
-Slav Domnului c Meggin a insistat s ne pun ceva de mncare.
Lsnd cana jos,Eliza desfcu o boccea i ncepu s scormoneasc prin ea.
-Ce avem aici? ntreb Jeremy deschiznd cealalt boccea.Aezar ntre ei
diverse de-ale gurii,chifle,pui rece,brnz,smochine.Era i un mr pentru fiecare,
dar se hotrr s-1 pstreze pentru diminea.Cu lumnarea ntre ei,statur pe
scaune i mncar,ascultnd vntul lin care se juca afar printre crengi.O bufni
ip.Dup ce terminar de mncat,rmaser pe loc,sorbind ultimele picturi de
ap.Erau nvemntai n pace,ntr-o aur de linite i nemicare,de confort i de
siguran.Eliza o observase,o simea,tia c n-ar fi remarcat-o dac el n-ar fi stat
n faa ei.Ea se uit la el,apoi privirile lor se ntlnir.i rmaser aa.
Foarte contient de subiectul pe care ea-i,foarte probabil,i el-l evitau,i
ndrept privirea ctre emineul gol.-Ar trebui s aprindem focul,nu crezi?
Trupul ei era epuizat,iar mintea ei nu era n starea potrivit pentru a se gndi la
implicaiile sociale pe care le avea faptul c urmau s petreac o noapte
mpreun.Dup o scurt ezitare,el rspunse:
-Am putea,dar,dac moierul e pe aproape,fumul l poate conduce ncoace.
-Ai dreptate,i nici nu-i chiar att de frig.
-Ar fi mai bine s nu-1 aprindem.Acestea fiind zise,ea oft epuizat i se ridic,
simind mpunsturi n coapse i-n pulpe.
-Dac nu m ntind n curnd,am s adorm n picioare.Se ntoarse ctre culcuul
de paie,care avea s fie patul lor din acea sear.El se ridic.
-Ia tu patul.Eu...
-Nu fi caraghios.Rsucindu-se pentru a-1 privi n ochi,simi asprimea vorbelor
ei,dar nu se strdui deloc s le ndulceasc.Ursc cnd oamenii insist s fac
sacrificii inutile,mai ales pentru a m proteja pe mine.Aruncndu-se n pat,l fix
cu o privire provocatoare i i fcu semn ctre culcu.Aici pot dormi trei oameni
i tot mai rmne loc ntre ei,iar noi suntem complet mbrcai.i acoperii cu
pelerinele.Este loc destul s ne ntindem amndoi,i oricum nu ai unde altundeva
s dormi.Mine avem iar de mers i cine tie ce mai avem de fcut,aa c trebuie
s fii n form,ceea ce nseamn c trebuie s dormi.Continu s-1 priveasc
foarte hotrt,cu brbia uor ridicat.Att am avut de zis.
Buzele lui,pn atunci ncremenite ntr-o expresie care reda ndoiala,se arcuir
n sus nainte ca el s le ndrepte.Stnd nc n picioare lng mas,ezit,se
ncrunt uitndu-se la ea,apoi se strmb uor.
-Bine.Lu sfenicul i nconjur masa.Ii fcu un semn cu mna.-Tu iei locul de
lng perete.Mai departe de u,n caz c intr cineva.Jeremy i pstr
comentariul pentru sine,recunosctor cnd,fr nici o vorb n plus-pesemne din
cauz c ea considera c reuise s ctige acea disput Eliza se rsuci,apoi se
ntinse lng perete.Punnd lumnarea departe de pat,Jeremy se aez,ddu s-i
scoat cizmele,apoi se rzgndi.Dac intervenea ceva i trebuia s sar n
defensiv,era bine s fie gata pe loc.Fr s se uite la ea,zise:
-Noapte bun!Apoi sufl n lumnare.
-Noapte bun.Vocea ei se fcu auzit prin ntunericul care i nvluia.Deja suna
somnoroas.El se rsuci,apoi se ntinse pe spate.Eliza chicoti,apoi o simi
ntorcndu-se pe o parte,cu faa la perete,i strnse mai aproape de ea faldurile
pelerinei,apoi,cu un uor suspin,se liniti.El nu-i nchipui c-avea s doarm cine
tie ce,nu cu ea la o distan att de mic de el,dar aceea nu era o chestiune pe
care voia s-o discute,cu att mai puin cu ea.A-i face pe plac prea calea cea mai
simpl; dup cum subliniase ea,patul era destul de lat.Nu avea s se ntmple
nimic nepotrivit.Nu c ar fi trebuit s se ntmple ceva.Faptul c ei doi erau
singuri,mpreun,complet izolai,era destul de nepotrivit.
Cu braele ntinse pe lng corp,el trase puternic aer n piept i nchise ochii
cnd expir.i scormoni mintea,dar nu gsi suficient raiune,cu att mai puin
voin de-a afla rspunsul la ntrebarea ce-1 chinuia,i anume,care avea s fie
situaia lor de acum nainte,avnd n vedere noaptea aceasta petrecut mpreun.
Ea era epuizat; la fel i el.O putea auzi cum respira,egal i ncet.Era deja
adormit...i la fel era i el,att de aproape de margine,nct simplul gnd era
capabil s-1 fac s se prbueasc n uitare.

Scrope atept pn aproape de miezul nopii,cnd stpnul hanului din Ainville


i ncepu rundele,pentru a verifica ferestrele nainte s nchid pentru noapte.
Doar atunci iei din ntunericul crngului aflat lng drum i i duse calul n
curticica hanului.Hangiul era gata s-i nchirieze o camer i s trimit un argat
somnoros s se ngrijeasc de calul lui.Scrope vorbea n oapt; toi ceilali
oaspei,inclusiv McKinsey,se retrseser cu mai bine de un ceas n urm,dar
n-avea rost s rite.
-Dac se poate,a vrea o camer cu vederea pe fa.
Aa l putea urmri,de diminea,pe McKinsey plecnd.Hangiul mormi.
-Se ntmpl s mai fie una liber.Se ntoarse,scoase o cheie masiv dintr-un
bufet i i-o ntinse lui Scrope.Odaia din stnga,la captul scrii.
Scrope lu cheia.
-Avnd n vedere ct de tziu m duc la culcare,n-am s m trezesc devreme.Am
s ntrzii la micul dejun.
-Cum dorii,domnule.V putem pregti oricnd micul dejun.
Scrope lu lumnarea pe care i-o ntinse hangiul i se porni n sus pe scri,tot
mai prudent pe msur ce urca.i nchipuia c McKinsey luase cea mai bun
camer a hanului,foarte probabil tot una cu vedere spre curtea din fa a hanului.
Poate chiar camera vecin cu a lui.i urmrise angajatorul nc din Edinburgh,
inndu-se ct de departe putea.N-avea de gnd s-1 subestimeze pe McKinsey,
dar,n alt ordine de idei,prin simplul fapt c era ceea ce era,moierul i avea
slbiciunile lui.Scrope conta pe obinuina lui McKinsey de a da ordine i de a
primi supunere,astfel c nu i-ar fi putut nchipui c Scrope i-ar putea nesocoti
ordinul de a o lsa n pace pe fat.Ajungnd la ua camerei,Scrope bg cheia n
broasc i,ct putu de n linite,descuie ua,o deschise,intr,apoi,punndu-i
bocceaua jos,ncuie ua la loc.Arunc o privire prin odaie,apoi se dezbrc i se
bg n pat.Pentru o clip,rmase ntins pe spate,uitndu-se n tavan,recapitulnd
ntmplrile zilei i punnd la cale,att ct putea,aciunile zilei urmtoare.
n mintea lui nu avea nici o ndoial asupra dreptului su de a o urmri i de a o
prinde pe Eliza Cynster.El era Victor Scrope; odat asmuit asupra unei przi
anume,nu ddea niciodat gre.McKinsey l angajase tocmai datorit acelei
reputaii,deci acum McKinsey trebuia pur i simplu s se mpace cu
deznodmntul firesc.Scrope nchise ochii i rnji.Avea s reueasc,aa cum
reuise i nainte; sttea scris n stele.Asta era doar o nou provocare-un obstacol
inedit i neateptat-,iar victoria avea s ridice reputaia profesional pe noi
culmi.Urma s-o prind pe Eliza Cynster,apoi s-o predea,aa cum se neleseser,
lui McKinsey.Fcnd asta,i putea revendica prima i-i salva i onoarea,
dar,mai important dect orice,se ridica la nlimea ateptrilor pe care lumea le
avea de la Victor Scrope,ba chiar le depea,n condiiile n care aceast
ntmplare i punea n pericol reputaia.Dintre toate,asta conta cel mai mult.
Reputaia lui era totul.Era el nsui.l definea ca persoan.Fr ea,era un
nimeni.Fr ea,ar fi fost pierdut.Nimeni n-avea dreptul s atenteze la ea ori s i-
o distrug.i nimeni nu avea s-o fac.La finalul acestei poveti,numele lui Victor
Scrope avea s strluceasc alturi de numele celebre din brana lui.Nimeni altul
n-ar fi putut nfrunta asemenea obstacole; nimeni nu avea s fie considerat mai
puternic.Atotputernic n domeniul lui.n vreme ce somnul i ddea trcoale,
Scrope i ntri convingerea c avea s reueasc.Era pregtit s fac orice era
nevoie pentru a-i proteja reputaia; era dreptul lui inalienabil,unul de care avea
s fac uz fr scrupule.

Jeremy se trezi treptat,ncet,incitat de senzaia c ceva i gdil discret nasul.


Cnd negura somnului se risipi,simurile i aduser la cunotin povara cald a
unei femei n braele lui.Curbe blnde,ademenitoare care se lipeau de el,i
legnau oldurile,i mngiau coapsa.Ceea ce era mai mult dect plcut,dar cum
era posibil aa ceva?
Nu adormise niciodat n patul unei femei i nu-i amintea s fi invitat vreo
femeie n patul lui...Brusc,se trezi complet.Cu ochii larg deschii,fr s-i mite
capul ori vreo alt parte a corpului,se uit n jos.Se simi bine,chiar dac acest
sentiment era nelalocul lui,plin de mulumire la vederea Elizei cuibrite n
braele lui.n vreme ce el,plcut surprins,o privea uluit,ea se mic.
nainte de a se hotr dac s-o elibereze de ndat,s-i susin nevinovia i
s-i cear o mie de scuze ori s adopte o atitudine sofisticat,de brbat de
lume,ea se opri,gemu ncetior i se ndeprt de el.Ochii ei mari de culoarea
alunei i ntlnir pe ai lui.Pentru o fraciune de secund,se uit fix la el,apoi zise
dintr-odat:
-mi pare tare ru!Se ridic n ezut n culcuul de paie,apoi privi la restul de pat
liber din spatele ei,confirmnd faptul c ea era cea n culp.
-Eu...am...ngrozit,dar nu la modul n care se atepta,simi cum se nroete.
Privind din nou nspre Jeremy,ntlni ochii lui de culoarea caramelei,calmi,fr
nici o urm de uluire ori de stnjeneal.El i arcui buzele,la fel de linititor,nu
ca i cnd ar fi rs pe seama ei,apoi ridic uor din umeri.
-E n regul.Se pare c am dormit amndoi mai bine dac am stat aproape unul
de altul,nclzindu-ne recipros.Probabil asta te-a atras lng mine,n somn.
Ea nu era ntru totul convins c sta era adevrul,dar el i oferea o ieire
elegant dintr-o situaie stnjenitoare,iar ea nu era prea mndr pentru a o
accepta.
-Da,bine.Rmase aezat n fund i i ddu prul pe spate,cci acesta se
desfcuse din agrafe.Nu m-am gndit la asta.Dar de obicei nu dorm cu cineva n
pat.El strnse din buze i ncuviin.
-Desigur.Ea i fix cu privirea ochii jucui i se strdui,la rndul ei,s nu fac o
grimas.Dup o clip n care se uit la ochii aceia cprui adorabili,ea continu:
-Nu pot s cred c am zis asta.E un lucru att de evident.El rse.
-Nu-i retrage cuvintele din cauza mea.
l privi din nou,uluit i fascinat,de el,de ea nsi,de felul n care el reacionase
i de propria ei reacie.Mai trecu nc o clip,dup care el arunc o privire nspre
ieirea din caban.
-Se pare c-am dormit cam mult.Afar s-a luminat de tot.i cobor picioarele cele
lungi din pat-fcnd-o s-i simt propriile picioare dintr-odat prsite,iar clipa
aceea ciudat,nefiresc de intim,spulberat-,se ridic i-i trecu minile prin pr.
Eliza i strnse pumnii,nfrnndu-i dorina de a se ntinde i de a ciufuli
buclele acelea bogate,dup care s le netezeasc.El,desigur,i ls prul ciufulit.
Se ridic i se duse ctre u.
-Mai nti m duc s verific ce e pe-afar.Nu iei pn nu m ntorc.
Acum prea asemenea brbailor pe care-i cunotea.Descuie,ridic zvorul,
deschise ua pe jumtate i verific,apoi o deschise complet i iei.
Punnd la btaie toat voina,Jeremy i eliber mintea de distragerea pe care i-o
aduceau cele tocmai ntmplate.Sttu n faa uii i scrut mprejurimile,att cu
ochii,ct i cu simurile.Tristan i Charles St.Austell l nvaser cum s taci i
s asculi fiecare freamt,fiecare rmuric,fiecare ciripit.Trecuse un minut,i nu
auzise nimic n neregul.Suficient de ncreztor c nu era nimeni prin preajm,
ddu roat cabanei,urcnd printre copaci pentru a trece de movila din spatele ei,
dup care se ntoarse pe poteca pe care veniser cu o sear n urm.Se ntoarse la
caban i o gsi pe Eliza n u; i prinsese prul din nou i-i ndesase plria
peste buclele aurii.
-N-am vzut pe nimeni.Se pare c suntem n siguran.Ea ncuviin.
-Am fcut patul,puin ordine i am legat la loc boccelele.Am pstrat dou mere
pentru micul dejun i mai avem ap n urcior,aa c am umplut dou cni.
Art nspre copaci.
-Iar acum am s ies.El i indic ntr-o parte.
-Acolo e destul de ferit.
-Mulumesc.Iei afar i se ndrept ctre dosul cabanei.Cltinnd din cap,el
intr.Ea continua s-1 uluiasc.Tot ce auzise despre ea n treact,ce tia drept
urmare a reputaiei ei sugera c era o prines rsfat,cea mai delicat dintre
toate surorile Cynster.Lipsa abilitilor ecvestre prea s confirme acest lucru,
dar,dincolo de asta,ea nu-i dduse nici un motiv s o considere slab ori
neputincioas n vreo privin.Cu nimic mai prejos dect Leonora,sora lui,care
fusese i continua s fie o prezen feminin puternic n viaa lui.
tia multe femei puternice,voluntare,independente;nu se ateptase ca Eliza
Cynster s fac parte din aceast specie,ns,cu toate astea,ncepea s bnuiasc
faptul c fix n categoria asta se ncadra.Deja fcuse fa unei situaii care ar fi
fcut orice domnioar din lumea bun s izbucneasc n plns i s se team
fr motiv,ceea ce i-ar fi ngreunat sarcina,ca salvator.n afara clritului-i chiar
i la capitolul sta i dduse silina-fcuse fa oricrei provocri venite ca
urmare a faptului c fusese rpit.Ct despre dimineaa aceea...
i auzi paii ntorcndu-se iute i i ddu seama c,de minute bune,sttea lng
mas i se holba la patul proaspt fcut,ndeprtndu-i repede gndurile care
l-ar fi fcut s roeasc i l-ar fi dat astfel de gol,lu un mr i muc puin din
el,apoi trase harta nspre el i o despturi.Cnd ea intr,el se ncrunta la hart,
fcnd n sfrit ceea ce trebuia s fac: s aleag un nou traseu.
-Nu vd nici o rut ocolit.Trebuie s mai traversm cel puin dou izvoare pn
ncepem s urcm culmea urmtoare.Prul mai mare leag dou lacuri,mai
curnd iazuri.Am putea merge pn la iazul din nord,fr a ne abate ns prea
mult din drum; acolo e o fortrea veche,aproape de vrful nordic,iar acum a
prefera s nu fim vzui de nici un reprezentant al autoritilor.Adic de nimeni
care ar avea cderea de a ne opri din drum.Ea se apropie,nsoit de parfumul
uor pe care el l recunotea acum ca fiind al ei.Se uit peste hart,apoi
ncuviin.
-De acord.Trebuie s-o lum pe la pru.El atept pn cnd ea se ndrept de
spate,apoi i susinu privirea.
-Nu vreau s te pierd dac te mpiedici.tii s noi? Eliza zmbi.
-Da,tiu.ntmpltor,chiar destul de bine.Doar cu caii nu m prea descurc.
El nclin din cap i mpturi harta la loc.
-Bine atunci.Strecur harta ntr-una din boccele i o cut pe cealalt,dar ea i-o
luase nainte.
-Nu.Las-m s-o duc eu,mcar pentru nceput.Acum,c am Mncat ce aveam
de-ale gurii,e mult mai uoar.El i surprinse privirea care-i ddea de neles c
s-ar fi ateptat ca el s fac tam-tam c ea e femeie i c e prea slbit ca s care
povara.n schimb,el ncuviin i spuse:
-Mi-o dai dac i se pare prea grea.Ea i zmbi.Aruncndu-i bocceaua pe
umr,i nfac mrul i se ndrept ctre u.
-Bine.Hai s mergem!Scuturnd din cap pentru a risipi vraja acelui zmbet
strlucitor,o urm afar,sub razele slabe de soare.Continuar s coboare printre
copaci,rmnnd la adpost ct de mult puteau,dar,n cele din urm,se vzur
nevoii s ias ntr-un decor mai deschis,plin de stnci.El se uita n jur destul de
des,ns nu vzu pe nimeni pe urmele lor.Primul pru era mic; gsir o parte
mai puin adnc i-i croir drum pe acolo.Cel de-al doilea pru le-ar fi dat
mult de furc,dar nite suflete milostive prvliser acolo un butean care l
traversa de la un mal la altul.El trecu primul.Fu ct pe ce s cad n apa ce
curgea iute; cltindu-se stranic i blestemnd cu foc,reui s-i in echilibrul i
s fac un salt pe mal,unde ateriza cu picioarele deprtate.Se auzi un rs zglobiu,
ca un clopoel.N-o mai auzise rznd,nu aa,fr reineri i fr opreliti.
ntorcndu-se,ddu s se strmbe la ea,dispreuitor.n loc de asta,se aez pe mal
i Privi plin de admiraie cum ea,echilibrnd bocceaua astfel nct s aib cte o
jumtate a ei pe fiecare umr,dansa pe deasupra buteanului,ateriznd ferm n
picioare lng el.l privi de sus,ca o prines nvingtoare,apoi rnji i-i fcu
semn ctre culme.
-Haide,leneule,mai avem o creast de urcat.El gemu i se ridic.Eliza rse din
nou,dup cum el ndjduia c avea s fac,apoi se porni la drum,n cizmele ei
brbteti,iar el o urm.Urcar cea de-a doua culme iute i plini de ncredere.
Odat ajuni n vrf,se oprir s scoat harta,s pun cap la cap desenul cu ceea
ce puteau vedea n jur i s recapituleze traseul.Un drum destul de mricel
strbtea valea de la picioarele lor.El art ctre un grup de acoperiuri de pe
marginea drumului.
-Acolo trebuie s fie Silverburn.Se uit pe hart.Se pare c mai avem cam trei
kilometri pn acolo.Privi n sus i art drept ctre miazzi.i acolo e Penicuik,
cam la opt kilometri distan.O fix cu privirea.Putem merge direct ctre
Penicuik sau putem trece mai nti prin Silverburn.Prin Silverburn va dura mai
mult,dar acolo avem anse mari s gsim ceva de mncare.Eliza se gndi nu
doar la ea,ci i la el.n ciuda primei sale impresii despre el,nu era un brbat
scund,nici slbnog.Era perfect convins c ea putea merge pn la Penicuik
fr s mnnce nimic,dar tia ct mncau fraii ei.i tia i cui anume dintre ei
doi i revenea rolul de salvator n caz de pericol.Ea ar fi putut fi de ajutor,dar tot
el se afla la conducere.
-Silverburn,decret ea.Avem nevoie de mncare i nu tim ce ne ateapt n
restul zilei.Poate c asta e singura noastr ans de a mnca pe ziua de azi.
-Corect.Punnd harta deoparte,fcu semn din cap ctre drumul care ducea n
sat.S mergem! Mai puin de un ceas mai trziu,stteau la o mas ferit din
berria Marry Widow,avnd n fa farfurii cu unc,ou,orez i crnai.Eliza se
strdui s mnnce,apoi,cnd barmanul ntoarse capul,schimb farfuria ei cu cea
goal a lui Jeremy.Cnd el o privi ntrebtor,ea zise:
-Nici un tnr brbat n-ar lsa micul dejun mncat doar pe jumtate.
Jeremy strnse din buze i se apuc s goleasc i farfuria ei.La scurt timp dup
aceea,pornir din nou la drum.Ct sttuser n han,Eliza fusese nevoit s-i
aminteasc faptul c era deghizat n brbat; rmsese aproape complet tcut,
rspunznd cu mormieli i bolboroseli de fiecare dat ct era silit s dea un
rspuns.Odat ce ieir de sub ochii stenilor i se aflau din nou n cmp liber,se
simi de parc i se luase o greutate de pe umeri fiindc putea fi din nou ea nsi.
naintea lor,la oarece distan,se nla un deal.Jeremy art ntr-acolo.
-Penicuik e pe partea cealalt a dealului,dar venind dincoace,am putea ocoli
dealul pe la sud.
-n regul.Ea se uit n sus i-i ntlni privirea.Nu m deranjeaz s merg pe
jos,dar apreciez dac putem evita s urcm dealurile.El fcu o grimas i privi
nainte.
-Nu eti singura.Ajunser la un alt pru.Nu era foarte lat,nici foarte adnc,dar
era prea lat pentru a fi srit i prea adnc pentru a fi trecut la pas.Merser de-a
lungul malului i n cele din urm gsir o aglomerare de pietre care i-ar fi putut
ajuta,ns,cnd Jeremy le ncerc,unele se cltinau,iar altele erau alunecoase din
cauza mlului.ncepu s alunece,aa c sri pe partea cealalt,ateriznd n
siguran pe mal.Se ntoarse ctre ea i-i fcu semn.
-Vino pn la jumtate,apoi apuc-m de mn.
Ea se supuse,binevoitoare,prinzndu-1 de degetele ntinse,nainte de a pi pe
pietrele buclucae.La fel ca el,ncepu s alunece pe ml,dar,dintr-odat,el o trase
n sus i ctre el; ea i nfrna un strigt care n-ar fi sunat deloc brbtete.
Simurile i fur date peste cap,dar,chiar nainte ca ea s se prbueasc pe
pieptul lui,el o prinse de talie i o opri.Spre surprinderea ei,simurile ei
nelinitite se revoltar.Clipi.
-Gata.Zmbind satisfcut,o eliber,fr s intuiasc impulsurile primejdioase
care o npdeau.Haide!
Se ntoarse i o lu n sus pe mal.Dar nu-i eliber mna.Eliza i zise c el o
inea de mn doar ca s-o ajute s treac de malul alunecos.Dar,odat ajuni pe
teren drept,el o conduse peste cmpie,cu mna ncletat n continuare deasupra
degetelor ei.naintnd alturi de el,bucurndu-se de libertatea oferit de
pantaloni i de cizme,se ntreb dac nu cumva uitase c o inea de mn,dar
trase concluzia c el nu era nici pe departe att de distrat aa cum crezuse mai
nainte,mult mai nainte.Ceea ce nsemna c o inea de mn cu un scop.Fiindc
aa voia.Se gndi mai bine i hotr c n-avea sens s fac mare caz de asta.Cu
att mai puin s se opun.i plcea s simt degetele lui puternice,ferme,
strngndu-le pe ale ei.Atingerea aceea profund masculin avea o nuan de
ncurajare,de confort i de protecie,i ntrea senzaia c erau mpreun n toat
povestea asta,n fuga lor plin de primejdii din calea oamenilor periculoi.
Simind cum buzele i se arcuiesc brusc,i ndrept faa ctre soarele plpnd
i-i propuse s se asigure c el avea s-i dea drumul cnd ajungeau pe drum,n
vzul lumii,sau treceau prin faa vreunei case sau a oricui altcuiva care s-ar fi
putut ntreba de ce un domn l inea de mn pe un tnr.

Dis-de-diminea,moierul ajunse la cabana pdurarului.


Plecase din Ainville chiar n zori i se bucurase s o ia la galop pe drum din
punctul din care avusese ultimele veti despre cei doi fugari din Currie.
Rmsese pe drum,n faa hanului mai mic la care se opriser,i,punndu-se n
pielea lor,privi n jur.Turnul bisericii i atrsese atenia.Pe poteca din faa porii
gsise urme de cizme,unele mari i unele mai mici,ambele ndreptndu-se ctre
curtea bisericii.Aleile pavate i dalele bisericii nu i oferiser nici un indiciu,aa
c strbtuse curtea bisericii i gsise i alte urme de pai ale acelorai perechi
de cizme,nirate grbit n partea de miazzi a potecii,departe de drumul
principal,ndreptndu-se ctre dealurile Pentland.
l nclecase din nou pe Hercule i se uitase nc o dat la turnul bisericii.
Bnuia c cei doi l vzuser i c aveau suficiente informaii pentru a-1
recunoate ca fiind brbatul din spatele rpirilor.Se gndise c-ar fi trebuit s aib
mai mult grij s rmn ascuns n timp ce i urmrise pe Heather Cynster i pe
Breckenridge,cu cteva sptmni n urm,dar faptul era consumat.Ideea era
c Eliza i nsoitorul ei aveau s fug de el dac l zreau;dac voia s-i
gseasc i apoi s-i urmreasc,trebuia s rmn ascuns.
Dincolo de curtea bisericii,nu le mai pierdu urma,nici mcar prin tufele de
buruieni.Terenul accidentat nu-i pusese mari probleme; n slbticia Scoiei,
oricare ar fi fost ea,el se simea n largul lui.Trase de huri ca s ias din crng.
Cabana aceea simpl era adpostit ntre copaci.Totul era tcut,nvluit n
linite; pe hornul turtit nu ieea nici un fir de fum.Descleca i-1 leg pe Hercule
de o ramur joas,apoi,fr s se strduiasc deloc s se fac nevzut,pi pe sub
copaci n poieni.Btu la u.Cnd nu primi rspuns,o deschise i intr nuntru.
i lu doar cteva clipe pentru a citi semnele i a culege informaii din ele.Era
limpede c cineva-dou persoane,pentru a fi mai exact-petrecuse noaptea n
caban.Cana nc mai avea ap n ea,iar dou pahare erau complet neprfuite.Pe
mas erau diferite lucruri,aezate mprtiat,tulburnd stratul fin de praf care o
acoperise mai nainte.Se uit la culcuul din paie aezat frumos,se ndrept ctre
el i trase cele dou pturi aspre.Cineva ncercase s netezeasc paiele,dar nc
se putea vedea c brbatul-corpul mai mare i mai greu-sttuse pe partea mai
apropiat de u i c silueta mai zvelt sttuse ncovoiat ntr-o parte,lng el.
Moierul se ncrunt.Semnele vzute trdau un anume grad de intimitate,dar,pe
de alt parte,relaia dintre cei doi putea fi una de prietenie apropiat.Tovari
silii de mprejurri s mpart patul i cldura.Nu putea-i nici nu avea de gnd-
s interpreteze asta greit.Puse la loc pturile,arunc nc o privire de jur
mprejurul adpostului modest mobilat,apoi iei napoi n soarele palid,nchiznd
ua,observ drumul pe care cei doi ieiser din poian,apoi se ntoarse la
Hercule,ncalec i ddu roat crngului pentru a le lua urma.Merse dup ei pn
la un pru.Mnndu-1 pe Hercule s-1 traverseze,se lupt cu ntrebarea care
nu-i ddea pace din ziua anterioar.De ce mergeau att de ncet?
Era,oare,adevrat c Eliza Cynster nu putea clri?
Cu fiecare ceas care trecea,riscau tot mai mult s fie prini;din cte tiau ei,
Scrope era pe urmele lor.Cu toate astea,cel care o salvase pe Eliza din odaia de
la subsol i o scosese din Edinburgh,punnd bee-n roate profesionistului i pn
atunci nenfrntului Scrope,ctigase suficient respectul moierului pentru ca
acesta s accepte c naintarea lor lent era cel mai bun lucru pe care-1 puteau
face.Cu toate c vile nu erau teritoriul lui,cunotea zona destul de bine pentru a
nu avea nevoie de hart ca s tie ncotro se ndreptau cei doi.Se aplec nainte
pentru a mngia gtul elegant al lui Hercule,pe cnd roibul masiv apuc drumul
spre vale i spre rul mai mare cu care aceasta se ntretia.
-Penicuik,ctre acolo se ndreapt.i miji ochii.Acolo vor putea nchiria o
cabriolet,dup care se vor duce spre Peebles,apoi...da...Zmbi i,din clcie,l
fcu pe Hercule s nainteze n ritm mai alert.Asta vor face i acolo i vom gsi.
Haide,biete,s purcedem spre Penicuik.

Ascuns printre copaci,Scrope,clare pe calul su,l privi pe McKinsey trecnd de


urmtoarea creast.Rmase pe loc,calculndu-i timpul.Odat ce pleca de
acolo,nu mai avea nici o acoperire,i ultimul lucru pe care i-1 dorea era s fie
vzut de McKinsey.Era drept c pn atunci se comportase exact aa cum se
ateptase Scrope.Moierului nu-i trecuse prin cap c Scrope i-ar putea
desconsidera ordinele i s-ar putea lua dup el; nu se uitase niciodat n urm.Cu
toate astea,Scrope nu era pregtit s-i asume riscul ca,odat ajuns pe
urmtoarea coam a dealului,McKinsey s se opreasc pentru o clip,s se uite
napoi i s-1 vad; avea s atepte pn cnd fostul lui patron disprea dincolo
de coam,nainte de a se aventura s-1 urmeze.Scrope inteniona s-1 lase pe
McKinsey s-i continue drumul far s aib habar de prezena lui.Situaia
actual,dei neneleapt din partea lui McKinsey,era prea avantajoas pentru a
risca s o piard.Dup cum stteau lucrurile,McKinsey lucra drept urmritor
profesionist pentru Scrope.
Uurina cu care McKinsey luase urma celor doi,apoi i urmase cu atta precizie,
era extrem de gritoare n privina abilitilor lui.Scrope era ndeajuns de
profesionist pentru a acorda respectul cuvenit unui asemenea talent.
-Tare pcat c nu-i unul pe care s-1 pot angaja.Scrope privi n urma lui,printre
copaci,pn la cabana pdurarului.Se gndise s se foloseasc de trecerea lui pe
acolo pentru a scotoci prin ea,dar McKinsey ar fi observat orice era de observat.
ndreptndu-i din nou privirea nainte,vzu c McKinsey ajunsese pe coam i
disprea dincolo de ea.Scrope i ridic hurile,atept pn cnd capul
ntunecat al lui McKinsey dispru cu totul dinaintea ochilor lui,apoi i mn
calul afar dintre copaci i mai departe.Trebuia s traverseze valea i s ajung
pe coam ct vreme McKinsey se afla n raza lui vizual.O voia pe Eliza
Cynster,iar McKinsey era calea lui sigur i evident de a-i da de urm.

CAPITOLUL 9
Mai trziu n dimineaa aceea,revenind la rolurile de tutore i protejat,Jeremy i
Eliza intrar n Penicuik i se trezir n zi de trg.Nu era o pia anume
amenajat n sensul acesta,ci drumul pe care mergeau spre micul orel se lise
considerabil,ngduindu-le cailor,trsurilor i cruelor s circule pe dou sensuri
opuse,pe partea dreapt,n timp ce o mulime de tarabe umpleau spaiul rmas pe
stnga.Oprindu-se lng Jeremy,Eliza scrut privelitea plin de culoare,agitat
i plcut de zgomotoas.
-E un han puin mai sus,zise Jeremy i fcu semn ctre un Indicator atrnat de un
acoperi,dincolo de tarabe.Hai s vedem dac au de nchiriat un cal i o
cabriolet.Eliza ncuviin i se apropie de el.Cel mai simplu mod de a-i pstra
deghizarea era de a vorbi ct mai puin; ultimul subterfugiu era s-i coboare
vocea la un registru destul de grav,aspru;descoperise c trebuia s depun un
efort real ca s pstreze acel registru constant i credibil.
Ajungnd la han,aflat la o cotitur a drumului,ddur roat cldirii n cutarea
unei curi cu grajduri i gsir i mai multe tarabe rsfirate pe marginea
drumului care ocolea cldirea.Un al doilea han,mai mare,destinat potalioanelor,
se zrea dincolo de tarabe,pe drumul care ncepea s urce lin.Jeremy fcu semn
din cap ctre cellalt han.
-Dac nu ne pot ajuta aici,vom ncerca acolo.Dar cnd fu ntrebat,grjdarul rosti
cuvintele pe care ei se ateptau s le aud:
-Mda...am o cabriolet drgu care ar trebui s vi se potriveasc.Eliza ntlni
privirea lui Jeremy,apoi se uit ntr-o doar la tejghelele din pia,mascndu-i
uurarea sub un pretins dezinteres adolescentin,lsndu-1 pe Jeremy s
negocieze pentru cabriolet i cal.Multe dintre tarabele din faa ei aveau de
vnzare fructe proaspete.Unele vindeau pateuri i plcinte,altele nuci,brnzeturi
i unc.O tarab vindea chifle de-abia scoase din cuptor.Doar privind la ele,i se
fcu o poft teribil.Vederea unei nitori de ap i aminti c urcioarele din lut
pe care le aveau n boccelue erau din nou aproape goale.Desigur,aveau s plece
cu cabrioleta,aa c probabil aveau s ajung la Wolverstone la noapte,dar...
Jeremy i se altur,cu o expresie de satisfacie ntiprit pe fa.Ea art spre
tarabe.
-Poate ar trebui s ne refacem proviziile din boccele,n caz c vom avea nevoie
de ele.El ncuviin.
-Grjdarilor o s le ia vreo cincisprezece minute s pregteasc de drum
cabrioleta.Le-am zis c ne plimbm printre tarabe i ne ntoarcem.Scoase ceasul
de buzunar,se uit la el i zise: E destul de devreme.Dac facem provizii,putem
porni la drum i apoi ne putem opri undeva s mncm.
-Excelent idee!Eliza i simi degetele atingndu-i n fug umerii,dup care el i
ddu seama ce fcea i-i retrase mna.Art ctre tarabe.
-Ia-o nainte! i ls capul n jos i vorbi n oapt: Trebuie s-mi spui ce s
cumpr.Ea ncuviin din cap i se opri n faa diferitelor tarabe,sugernd cu
miestrie felurile de mncare potrivite pentru un tnr nfometat.
La partea asta,Jeremy fcu pe tutorele resemnat i,interpretnd la perfecie
reinerea potrivit,cumpr tot ce i indic ea.Erau attea din care s alegi,nct
ajunser s cumpere mai multe dect aveau nevoie,dar Jeremy hotr c era mai
bine s aib n plus,i,cum aveau o cabriolet,nu mai erau nevoii s care singuri
boccelele care se tot ngreunau.Gndul acesta i fcu mintea s o ia nainte,
vizualiznd drumul pe care l mai aveau de parcurs i calculnd ct mai era pn
la grani.Lu n calcul i posibilitatea c ar putea fi nevoii s mai petreac o
noapte mpreun,singuri.Nu c a petrece o a doua noapte mpreun,
singuri,ar fi schimbat cu ceva situaia lor,o situaie care fusese hotrt,credea
el,de prima lor noapte petrecut mpreun,singuri.n ochii lumii mondene,o
noapte era de ajuns; restul nopilor nici nu mai contau.
nclceala normelor sociale era ceva care pe el l depea dintotdeauna; tia c
existau anumite exigene i c unele dintre ele erau absolute,destul de
hotrtoare pentru ai lega,pe el i pe Eliza,n mod irevocabil,dar existau i
excepii,i nu era prea sigur cum se traducea exact situaia n care se aflau ei
doi...ndeprtndu-i din minte aceste complicaii inutile,se concentra asupra a
ceea ce cumnatul lui i fotii tovari de arme ai lui Tristan l-ar fi povuit s
fac.Arme.Dac ar fi ntmpinat opreliti,o arm,dou n-ar fi stricat.Era un inta
excelent,dar se ndoia c orelul acela avea vreun armurier,cu att mai puin un
meter fierar care s fac pistoale; cu siguran pe tarabe nu se vedea nici o
arm.Cu toate astea,la o tarab nite igani vindeau cuite destul de bine
fcute.Cuitaele pe care Meggin le pusese n boccele erau bune pentru a ataca
fructele i poate i brnza,dar nimic altceva.Se opri naintea tarabei,ntinzndu-
se s o apuce de mnec pe Eliza,care se plimba agale,distrat.
Ea se ntoarse,vzu la ce se uita el,apoi se apropie de el cu reinere.O privire
ctre ea i art c se ncrunta n chip dezaprobator,i fcu semn din picior,pe
furi,i-i art un cuit.
-Frumoase cuite.Cu colul ochiului,o vzu clipind,apoi ea nelese i se prefcu
interesat,aa cum ar fi fost un tnr,ridicnd diverse cuite i cntrindu-le n
minile ei micue.Jeremy intr repede n vorb cu proprietarul tarabei,rugndu-
se ca el s nu fi observat minile acelea mult prea delicate.iganul era mai
interesat s fac un trg bun.Ajunser la o nelegere cnd Eliza i drese glasul
i zise,aproape aspru:
-Mi-ar plcea sta.Jeremy se uit la cuitul pe care-1 inea-unul cu lam scurt,
ascuit,pe care ea l-ar fi putut purta cu uurin n teaca mic de piele.Privind-o
n treact,i lu cuitul din mn i-1 puse alturi de cele dou pe care le alesese.
-Foarte bine.Observ privirea proprietarului tarabei.Pune-1 i pe sta la
socoteal.Se tocmir din nou,apoi,dup ce convenir preul,Jeremy plti,i
ntinse Elizei cuitul n teac i le puse pe celalalte dou la cingtoarea lui.
ndeprtndu-se de tarab,se ntoarse n aglomeraia de pietoni care treceau
printre tarabe,ls capul n jos i zise:
-ine cuitul ascuns.Nu trebuie s tie nimeni c eti narmat,e mai bine s
pstrezi secretul.Eliza fcu o grimas i ncuviin.El nu tia unde anume i
pusese ea cuitul; dispruse undeva sub pelerina pe care o purta peste hainele
brbteti.
-Ap.Art ctre pomp,i se aezar la rnd ca s-i umple butelcile cu ap.Se
oprir la umbra unui zid,ct timp el puse butelcile napoi n boccele i apoi
aranjar restul cumprturilor.Ea arunc o privire n jur.
-Cred c avem tot ce ne trebuie.El se ndrept i arunc boccelele grele pe umr.
-A durat mai mult dect a fi crezut.Cabrioleta ar trebui s fie gata.
i ndrept ochii ctre chipul ei i nghe.
-Ce s-a ntmplat? Privirea ei rmsese blocat undeva peste umrul lui stng; se
uita de-a lungul strzii,ctre cellalt han.Arta de parc ar fi vzut o fantom.Cu
ochii larg deschii,opti:
-Nu te mica.Nu te ntoarce.E moierul.
Tocmai a venit clare i s-a oprit,iar acum st pe calul lui uria i se uit peste
tarabe.
-Are cum s ne vad?
-Nu chiar.ntre noi i el e jumtate de pia,el este la cellalt capt.
Rezistnd impulsului puternic de a privi peste umr,el o prinse de mn,vrnd s-
o fac s se ntoarc i s se ndrepte ctre grajdul de la han.
-Stai,zise ea,opunndu-se gestului su.O clip mai trziu,fu cuprins de
uurare.Se ntoarce.Se uit la chipul lui Jeremy,apoi,eliberndu-i braul din
strnsoarea lui,se ndrept ctre grajd,adugnd n oapt,n timp ce el mergea
pe lng ea: Arunca pur i simplu o privire pe aici.Nu prea agitat,ci doar i-a
ntors calul i 1-a mnat ctre curtea grajdului de la cellalt han.
Jeremy grbi pasul.
-Trebuie s lum cabrioleta i s plecm.Ajunser n curtea hanului.i venea greu
s-i domoleasc expresia ndrjit,s se prefac linitit i s nu arunce grbit
boccelele n cabriolet,dup care s se urce n vitez n ea i s apuce
hurile.Odat ce se trezi cu hurile n mn i cu Eliza aezat lng el,l mn
pe murgul pe care-1 alesese din curtea grajdului,ct de iute putu.
Avnd n vedere aglomeraia,nu naintau cu cine tie ce vitez.Cnd,n
sfrit,trecur de cotul drumului,el se uit n urm...l vzu pe moier,mare ct
toate zilele,stnd cu minile n old i uitndu-se la ei cum se ndeprtau.
-La naiba!Zori calul ct putu de tare.
-Ce-i? Eliza i arunc o privire nspimntat.Ne-a vzut?
Jeremy ezit,apoi ncuviin.
-Am avut noroc c s-a fcut loc de trecere pe drum chiar n clipa aceea.
Eliza scoase un sunet dezaprobator,ca un pufit-apoi sunetul mai c rmase
nepenit n gt.l apuc de bra,ddu s-i arate ceva,apoi se opri,dar privirea i
era fixat nainte.
-Scrope.E n spatele trsurii aceleia cu patru cai care se ndreapt spre noi.
Mergeau napoi pe unde veniser,dar drumul pe care trebuia s-o apuce,cel care i
ducea n sud,se ntindea naintea lor.Jeremy se foi,i plec uor capul,se uit pe
furi i zri picioarele unui cal care venea n urma cruei greoaie i se ndrepta
ctre ei.Se uit nainte,msurnd distanele,calculnd unghiurile.
-Roag-te,o sftui el.Dac sincronizarea este bun...
Ajusta pasul murgului,trase calul napoi,apoi coti brusc la stnga,pe drumul ctre
sud,folosindu-se de trsur ca ascunzi,astfel nct Scrope s nu-i poat vedea
dect din spate.
-Pentru numele lui Dumnezeu,nu te uita napoi!
-Nu m uit.Lng el,Eliza sttea eapn i dreapt,ncercnd s par mai nalt
dect era.Inima i btea mai s-i ias din piept.i moierul,i Scrope...se pare c
ne caut mpreun.Se uit la Jeremy; expresia lui era neclintit i ncrncenat.
Cu o lovitur de bici,l mn pe cal la galop,mrind viteza.Un pod de piatr
traversa rul de la sudul oraului.Trecur peste el.Drumul ctre sud se aternea
naintea ochilor lor.Nu auzi-ser nici o mpuctur,nici un zgomot de copite n
urma lor.
-Scrope nu ne-a observat,nu-i aa? ntreb ea.
-Cred c nu i-a dat seama c suntem noi.nainte ca ea s apuce s se liniteasc,
Jeremy mn brusc calul spre stnga,pe un drum mai ngust care se ndeprta de
drumul principal.Ea icni cnd trecur peste o groap; mai jos,drumul erpuia
printre plcuri de mesteceni.Jeremy ddea cu biciul n cal,care i purta iute
nainte.Cabrioleta se legna; roile ei bocneau,aruncnd n spate o ploaie de
pietre.
-Credeam c mergem ctre sud,spre Peebles.Apucndu-se de marginea
cabrioletei,i arunc o privire.
-ntr-acolo mergeam.Chipul i tonul vocii lui rmseser mai mult dect
ncrncenate.Dar moierul ne-a vzut i va presupune c ne ndreptm exact ntr-
acolo.i,presupunnd c ne-a vzut i Scrope-doi brbai ntr-o cabriolet care
ieea din ora-,el i va confirma traseul.Vor fi pe urmele noastre imediat ce
moierul ncalec.
-Aha.Continund s-i in mna ei alb ncletat pe marginea cabrioletei,Eliza
privi nainte.
-Deci i lsm s se duc la Peebles i s ne caute pe acolo.Dup o clip,trase aer
n piept i ntreb: Aadar,ncotro mergem?
-n curnd,drumul sta devine mai neted i se ndreapt,mai mult sau mai
puin,ctre rsrit.Jeremy se opri,apoi adug: Dac o inem spre est,n cele din
urm vom ajunge pe drumul care trebuie,acela prin Jedburgh.Nu studiase harta
suficient de mult nainte i nu cercetase traseele alternative n direcia aia.nc o
lecie nvat n condiii neprielnice.O s ne oprim mai ncolo ca s vedem pe
unde-i cel mai bine s o lum,dar mai nainte...Drumul pe care mergeau
ncepuse s urce din nou.Trecnd peste o ridictur,trase de huri,ncetini calul
la pas,apoi l opri lng un prleaz nalt.Trase frna cabrioletei,dezleg hurile,
apoi se aplec la picioarele lor i scoase boccelele,ntinzndu-i una din ele.
-Ocheanul.Eliza scotoci ct putu de repede; scoase cilindrul i i-1 ddu.El cobor
din cabriolet i sri peste prleaz.Cltinndu-se pe marginea lui,potrivi
ocheanul.Punctul de observaie era mai bun dect sperase.Putea vedea drumul
care ducea spre sud pe deasupra podului,de-a lungul lui i mult dincolo de locul
n care ntorseser brusc.Putea vedea toat bucata de drum pe care goniser
nebunete.O simi pe Eliza apropiindu-se,cldura ei feminin care cuta
ocrotirea lui i-i tulbura simurile,i nelese c ea escaladase partea mai joas a
prleazului.i putea simi privirea aintit asupra lui.
-Ei,bine? Replica ei era ncrcat de o ngrijorare imperativ,i vezi?
El se concentra din nou,mai cercet o clip,pn fu sigur ci.nici un om clare nu
venea pe bucata de drum pe care o putea vedea,apoi ls jos ocheanul i i
zmbi.
-Nu,nu vd pe nimeni.Ea clipi,apoi ntinse mna dup ochean.
-Vreau s m uit i eu.El i ngdui s ia ocheanul i se ddu doi pai napoi,pe
partea cealalt a prleazului.Eliza se car,cltinndu-se nesigur.Atent la
direcia vntului,el o prinse de bretelele pantalonilor i o echilibra.
-Mulumesc.Cuvntul fusese rostit dintr-o rsuflare.Nu se uit n jos,ci rmase
cu ocheanul ridicat.Dup cteva clipe,opti:
-Nu-1 vd pe nici unul dintre ei.Nici pe drumul aceasta,nici pe cellalt.I-am
pierdut sau n-au observat c suntem noi? Jeremy rmase pe gnduri,apoi zise:
-Moierul...Habar n-am cum de ne cunoate,dar sigur ne-a recunoscut acolo,n
ora.Dac ne-au urmrit ct de repede au putut,trebuie s fi ajuns pe drumul
ctre Peebles nainte ca noi s ne oprim.
-n orice caz-fie c sunt nc n ora,fie c s-au ndreptat ctre sud-,ne-au pierdut
urma.Lsnd ocheanul n jos,se uit la el radioas.
-Am scpat de ei!El se ls nvluit de zmbetul ei,de cldura ochilor ei.Eliza
rse,chicoti fericit,apoi i puse braele pe dup gtul lui i-1 srut.i lipi
buzele de ale lui,uurat,entuziasmat,expansiv-dup care nghe.
Pentru o clip.La fel i el,prea uluit,prea pierdut pentru a face orice altceva.
Ea strnse din buze; lent,intenionat,buzele ei devenir ferme n timp ce-1
sruta.n mod voit.El i rspunse la srut.Timpul se opri n loc.Rmase pur i
simplu nemicat.Nu mai auzea nimic; nu mai putea gndi,ntreaga lui atenie era
capturat de simpla unire a buzelor ei care se micau peste cele ale lui,de emoie
intens resimit cnd el i oferi,la rndu-i,plcere,iar ea primi mngierea,din
nou i din nou.Eliza se apropie mai mult,dar se cltin i se trase napoi.El o
ls,o ajut s-i gseasc echilibrul; tia c el nsui era reticent la asta i simea
i retincena ei.Pre de o clip,se privir n ochi.Cu ea la nlime i el doi pai
mai jos,feele lor erau aproape la aceeai nivel,ochii lor la doar o palm
distan.El atept nelinitea care avea s urmeze,scuzele prefcute; odat ce ea
ncepea,el trebuia s-i rspund aijderea,i s-ar ajunge astfel la o situaie
stnjenitoare...Dar ea nu zise absolut nimic,doar zmbi scurt,reinut,extrem de
feminin,apoi se sustrase din mbriarea lui i cobor prleazul.
Pe furi,el respir uurat.Aadar...Eliza se ntoarse la cabriolet.El trecu iute
prleazul i o urm.Ea i arunc o privire n timp ce se aeza pe locul ei.
-Ce-ai zice s pornim la drum,apoi s gsim un loc unde s mncm i s ne
uitm pe hart? Urcndu-se i aezndu-se lng ea,el i surprinse fugar privirea,
apoi ncuviin.
-Pare un plan foarte bun.Buzele ei se arcuir ntr-un mic zmbet de mulumire.
Uitndu-se nainte,ea i fcu semn.
-Atunci,s mergem! Dar poate te gndeti s crui totui calul.El fcu o grimas.
nc uor ameit de la efectele latente ale unei plceri cu totul neateptate i
ntrebndu-se dac aa se simea un nvingtor,apuc hurile i mn calul la
pas.

La aproape un ceas dup ce vzuse cabrioleta ieind din pia,moierul prsi


oraul Penicuik,destul de mulumit de isprvile lui de diminea.
Avnd n vedere c inteniona mai mult s observe dect s captureze,nu se
grbise s-i prind pe cei doi fugari.n schimb,l lsase pe Hercule s se bucure
de confortul grajdului de la han i o luase pe jos,s schimbe dou vorbe cu
grjdarul de la hanul vecin.Fcuse uz de un strop din farmecul lui irezistibil
pentru a afla cteva informaii asemntoare cu cele obinute la grajdurile din
Grassmarket.Brbatul care l nsoea pe tnr era cu siguran englez,nobil,
i,dup toate aparenele,un tip direct,politicos,sociabil.Impresia pe care i-o
fcuse moierul era aceea a unui brbat tcut,inteligent,care avea o anume for
interioar i resurse nebnuite.Dup asta,umblase prin pia,stnd de vorb cu
negustorii de la tarabe,folosindu-i accentul pentru a relata povestea a doi
prieteni de-ai si care ar fi putut trece pe acolo.Aflase c-i cumpraser
merinde i,foarte interesant,trei cuite-dou pentru brbat i unul mai mic pentru
tnr.n timp ce asimila asta,devenise mai interesat de cele aflate despre
trsturile de caracter ale celor doi.Trecnd sprinten peste podul de la sudul
oraului i ajungnd la drumul liber de dincolo de el,l ls pe Hercule s mearg
la galop mic.Odat ce roibul cel masiv se aez la drum,moierul ngdui
gndurilor sale s se ntoarc la tabloul mental pe care l construise,cu cei doi
fugind peste grani naintea lui.Descrierile pe care le primise,dar,mai mult de
att,
amnuntele,comentariile necerute pe care oamenii le fcuser cu privire la cei
doi i crear convingerea ferm c,dac ar fi fost s se afle naintea Elizei
Cynster i a salvatorului ei,reacia lui cea mai natural ar fi fost s-i strng
mna domnului i s-i ureze toate cele bune.La urma urmelor,gentlemanul cu
pricina intervenise i o luase pe fat din minile lui.Nu mai era responsabilitatea
lui,ci a gentlemanului nc neidentificat.Ct despre domnioara Cynster,prea o
belea,dei ntr-un chip diferit de sora ei mai mare.Eliza prea genul de femeie pe
care l considera blnd i rsfat,dar nu n sensul de neastmprat,ci mai
mult n sensul fetelor nscute n familii bogate,nobile,pretenioase care preau
greu de strunit,ceea ce nu-i convenea deloc.O femeie blnd i bine-crescut,
obinuit cu confortul i lipsit de trie de caracter,n-ar fi fost o soie bun
pentru el.Ceea ce arunc anumite ndoieli asupra eecului ultimei lui tentative de
rpire.Pe de-o parte,imposibilitatea de a o lua pe Eliza Cynster cu el n nord
pentru a-i demonstra mamei lui c fata era distrus echivala cu nendeplinirea
cerinelor mamei pentru a obine potirul de care avea nevoie pentru a-i pune la
adpost averea i supuii.i,din punctul sta de vedere,era presat de timp.
Cu toate astea,evita s se nsoare cu o femeie care nu l-ar fi plcut i care nu s-ar
fi bucurat s-i fie soie.O via ntreag de nefericire pentru el era un pre pe care
ar fi acceptat s 1 plteasc,dar o via ntreag de nefericire impus unei femei
nevinovate...cu asta nu s-ar fi descurcat,iar suferina lui n acest caz ar fi fost de-
a dreptul ngrozitoare.Deci faptul c nu trebuia s se nsoare cu Eliza Cynster era
motiv de srbtoare,att pentru el,ct i pentru domnioara cu pricina.
Cu adevrat,singurul motiv pentru care i mai urmrea pe cei doi era dorina de a
obine,dac era posibil,o mai bun imagine asupra lor mpreun,pentru a se
convinge c salvatorul ei putea fi un so potrivit i c se purta i avea s se
poarte bine cu ca.Fcuse la fel i cu Heather Cynster i cu salvatorul ei,i n
privina lor nu se nelase.Ea i Breckenridge i anunaser logodna la scurt
timp dup urmrirea lui prin Scoia,i tot ce auzise de atunci de la informatorii
si din Londra fusese c,spre uimirea unora,cei doi erau cu adevrat fericii.Una
peste alta,societatea monden nu prevzuse asta.
n timp ce clrea n acea diminea trzie,cu vntul fluturndu-i pe la urechi,
rnji la gndul c,dac i Eliza Cynster-care la nceputul acelei aventuri avea
douzeci i patru de ani i nu era logodit-avea s-i gseasc alesul,atunci,n loc
s le distrug pe cele dou surori Cynster pe care fusese silit s le rpeasc din
cauza planului mamei sale,putea considera c jucase pentru ele rolul lui Cupidon
ntr-un chip cu totul i cu totul neobinuit.Acea ironie a sorii era chiar
nostim.O savura pre de o clip,nainte ca realitatea s se impun i s i
aminteasc de ceea ce,avnd n vedere eecul celei de-a doua rpiri,se arta n
perspectiv.n filosofia lui de via,acceptase ntotdeauna existena sorii,ca for
real,creatoare.Dac ar fi avut vreodat nevoie de dovada c soarta era de gen
feminin,acum o avea; doar o femeie ar fi putut supune un brbat unor asemenea
ncercri.Se gndea la viitorul lui apropiat odat ce-i vedea pe Eliza i pe
salvatorul ei trecnd grania n siguran,cnd Hercule,cu pasul lui alert,travers
o poriune umed de la un pria care se revrsase n drum.Patru pai mai
ncolo,contientiza ceea ce vzuse-sau mai curnd ce nu vzuse.
-La naiba!ncetinindu-1 pe Hercule,apoi mnndu-1 napoi,se ntoarse la
poriunea umed.Aplecndu-se din a,analiz urmele din noroi care se ntindeau
pe drum.Revenind n poziia fireasc,i aminti momentul din Penicuik cnd i
vzuse pe cei doi fugind,se concentra asupra roilor cabrioletei...modelul
neobinuit de roat din lemn cu o margine din fier btut.Se uit la urmele de pe
drum.
-O,nu,nu iari! N-au venit pe aici.Cu un suspin,agit hurile lui Hercule.
-Haide,btrne! napoi! Cel puin n-am parcurs jumtate din drumul pn la
grani pentru ca apoi s-mi dau seama c au luat-o pe altundeva.
i ngdui lui Hercule s se bucure de un galop stranic.Nu dur mult pn cnd
acoperiurile din Penicuik aprur naintea ochilor lui,cocoate pe coama nordic
a dealurilor.ncetinindu-1 pe Hercule cnd se apropiar de podul ce traversa
rul,moierul ncerca s-i aminteasc drumurile din zon,cnd o micare
fugitiv-o aciune rapid,brusc,pe partea cealalt a podului-i atrase atenia.
Scrope.Fostul lui angajat l vzuse venind i se grbise s se ascund.
-Previzibil.nfuriat n sinea lui-fiindc nu agrea ideea de a i se nclca ordinele
directe,chiar dac nu era ntru totul surprins-,moierul trase de huri ctre partea
de sud a podului.Aplecndu-se n a,rmase locului ca i cnd ar fi cntrit
situaia,prnd a analiza acoperiurile caselor.Cu colul ochiului,putea zri tufele
dese n care se ascunsese Scrope,nclecat pe frumosul lui cal cenuiu.
Deja observase c urmele de roi pe care le cuta fcuser dreapta pe drumul de
lng el.Drumul acela ducea n sud-est.i nchipuia c,tiind c el era pe urmele
lor-i,dup cum i imagina,i c Scrope i urmrea-i fiind presai s gseasc o
soluie alternativ,cei doi o apucaser spre sud-est.Drumul prea s duc n
direcia care i interesa.Din pcate,dac aveau s o in tot nainte pe drumul
acela,aveau s se trezeasc ntr-o fundtur odat ajuni la baza dealurilor
Moorfoot.i nu era nici un drum cu care s se intersecteze.Soluia era s se
ntoarc fie spre nord,fie spre sud;oricare din drumuri i-ar abate de la destinaie,
dar,pe de alt parte,faptul c o apucaser pe drumul spre sud-est i inuse departe
de el i de Scrope,i n cele din urm aveau s reueasc s ajung la drumul
spre care el era din ce n ce mai sigur c se ndreptau,cel care trecea prin
Jedburgh.Ar trebui s fie mulumit; cei doi n-aveau nici o ans de a ajunge la
grani n ziua aceea.Aveau s fie nevoii s mai petreac nc o noapte
mpreun i cel puin nc o zi,n drumul lor spre sud; iar el urma s aib tot
timpul necesar pentru a face observaii i pentru a-i satisface insistentul sim al
onoarei,lmurindu-se c salvatorul Elizei Cynster era un protector potrivit pentru
o domnioar ca ea.C ar fi fost un so potrivit n locul lui.
Acum asta era singura lui grij-s obin confirmarea ferm cu privire la
caracterului domnului i la poteniala relaie a celor doi-,dar ce putea face n
privina lui Scrope? Nu avea cum s stea acolo toat ziua,cu minile n sn.Oare
cum i gsise Scrope pe cei doi,mai cu seam n Penicuik?
Cu ct struia mai mult asupra gndului enervant c Scrope l-ar fi putut
urmri,cu att mai mult acesta devenea o certitudine,amplificndu-i pcatele
bietului om.Dar chiar nu-i psa att de tare de Scrope.Din pcate,era totui o
complicaie.
-S-1 ia naiba!Dac n clipa aceea aciona astfel nct s-1 induc n eroare,
aproape sigur pierdea urma celor doi fugari.Odat ce aveau s se trezeasc
nevoii s aleag dac s se ndrepte spre nord sau spre sud,el nu le-ar mai putea
da de urm cu uurin,n funcie de bucata de drum unde aveau s-i dea seama
c trebuiau s coteasc.Iar ei puteau s-o apuce pe oriunde.Timpul se scurgea
ncet,dar sigur.Trebuia s ia o hotrre.Se ndrept n a,l ndemn pe Hercule
s porneasc i-1 conduse nspre coborrea ctre drumul spre sud.Se putea gndi
n timp ce clrea.n clipa de fa,el se afla ntre Scrope i cabrioleta lor; ct
vreme Scrope rmnea n urma lui,Eliza i cavalerul ei nu erau n pericol.
ndemnndu-1 pe Hercule la galop,cu mintea hoinrindu-i aiurea,se gndi i fcu
planuri.Se hotr c ar fi fost ideal s-i gseasc pe cei doi,s rmn pe urmele
lor suficient de mult pentru a vedea tot ce poftea,apoi s-i lase s-i continue
drumul i el s se ntoarc,s-1 prind pe Scrope i s-1 ntrebe-cu cea mai
linitit,mai rece i mai intimidant voce-ce naiba avea de gnd s fac.Cu
buzele arcuite de nerbdare s fac asta,moierul i continu drumul la pas.

Dornic s se ndeprteze ct mai mult de moier i de Scrope nainte s se


opreasc i s se uite pe hart,Jeremy mnase calul aproape un ceas,urmnd
drumul nu cu mult mai lat dect o uli,dar neted,care ducea n mod att de
promitor spre sud-est.Se intersectaser cu nc dou drumuri ceva mai late,dar
ambele duceau napoi ctre intrarea dinspre sud a oraului Peebles.Cum nu
aveau intenia de a da iari peste Scrope ori peste moier,continuar bucuroi s
se ndrepte spre sud-est.Lui Jeremy i revenea constant n minte srutul lor.i
spuse c nu trebuia s fac atta caz din asta; fusese doar un lucru din acelea
care pur i simplu se ntmpl.Amndoi fuseser cuprini de bucuria de a scpa
de moier i de Scrope...M rog,cel puin ea fusese...El...ndeprtnd cu hotrre
aceast obsesie din minte,se concentra asupra potecii dinaintea lui i vzu c
puin mai sus o cotea brusc ctre nord-vest.ncetini calul,apoi l ndrept ctre
marginea nverzit a drumului.
-Am putea s ne oprim aici.Se uit napoi.N-am mai auzit i nici n-am mai vzut
nici uri semn c-am mai fi urmrii.Cred c pentru moment suntem n siguran.
-Bine.Eliza trase boccelele n poal.Sunt moart de foame.i probabil i tu eti
la fel.Ca s spun drept,nu de mncare era el interesat acum...Oprete-te!
Cobornd din cabriolet,i ntinse minile dup boccele,le lu pe amndou i
se ndeprt de calul care ncepuse deja s pasc.
Un tufi din apropiere le oferi puin umbr.Aez boccelele pe jos,apoi,cnd
veni i Eliza i se aez n genunchi pe partea cealalt a boccelelor,tbrnd
ndat asupra lor i ncepnd s scormoneasc prin ele,el se afund n iarb,
ntinzndu-i picioarele.Mncar,bur,apoi,ronind un mr,scoase harta.O
deschise i trase picioarele pe lng el,i le ncrucia,apoi ntinse harta pe
pmnt,n faa lui.Eliza ddu deoparte boccelele,se apropie i se aez lng el.
-Unde suntem?
Strduindu-se s nu se lase influenat de prezena ei,att de aproape de el,el se
holb la hart,apoi,resemnat i reinut,puse degetul ntr-un punct anume.
-Suntem aici.Ea se aplec pentru a vedea mai de-aproape;de sub plrie,se
rspndi parfumul prului ei auriu ca mierea,rscolindu-i simurile.
-Drumul sta...Glasul ei era ncrcat de aceeai dezamgire pe care o simea i
el.Uitndu-se n sus,i ntlni privirea...Nu merge spre sud-est.El fcu o grimas.
-Nu.Dintr-un motiv imposibil de neles,se ntoarce napoi la Edinburgh.
Eliza se trase napoi cnd el art pe hart.
-M rog,pe aproape.Se intersecteaz cu drumul de la Edinburgh la Carlisle
aproape de Gorebridge.Eliza strmb din nas.
-Carlisle nu ne-ajut.
-Nu.n afara faptului c suntem pe drumul greit,departe de grani i fr s
avem cui s cerem adpost.N-avem nici un loc sigur unde putem merge,i nici
moierul,nici Scrope nu se vpr opri la grani-ne vom urmri n continuare.
Ea ncuviin.
-Tot Wolverstone este cel mai sigur loc n care trebuie s ajungem-cel mai
apropiat-loc sigur.Uitndu-se din nou pe hart,ea arunc o privire peste umr,
ntr-acolo unde,la vreo douzeci metri de ei,drumul o cotea spre nord-est.
-Pare s mai fie un drum mai mic care se ndreapt n direcia cealalt.
Fr se se uite din nou pe hart,art cu aproximaie.Vezi?
Jeremy se uit,dup care sri n picioare.
-E marcat ca potec,dar hai s aruncm o privire.Lsnd calul pe loc,parcurser
pe jos cei civa metri,pn la deschiderea care se dovedi ceva doar puin mai
mare dect o crare pentru turmele de oi.Umerii ei se prbuir.
-Nu putem trece cu cabrioleta pe acolo.
-Nu.Jeremy se ntoarse i se uit la drumul lor,care era neted i destul de lat,dar
care,din pcate,mergea n direcia greit.
-Unde-i un drum bun cnd ai nevoie de el?
Ea schi un zmbet,dar orice urm de umor se terse de ndat.
-Deci...Trase aer n piept.Ce facem acum?
El se uita la o ferm de pe partea stng a drumului,ceva mai sus de cotitur,apoi
privi dealurile din dreapta lor-pe care,ca s ajung la Jedburgh,trebuiau fie s le
traverseze,fie s le ocoleasc-,dup care i fcu semn s se ntoarc unde lsaser
harta.
-Hai s vedem ce opiuni avem.Ajunser napoi la cabriolet,se aezar unul
lng altul n iarba nalt i despturir harta.Dup o clip,Jeremy se uit la cer.
-De-abia a trecut de amiaz.O privi.Trebuie s presupunem c moierul i
Scrope ne vor da de urm i se vor lua dup noi.Dar ei sunt clare,iar noi cu
cabrioleta,ceea ce nseamn c ei vor putea merge mai repede,timp mai
ndelungat i s o ia pe scurtturi pe unde noi nu putem intra.Privind din nou la
hart,fcu un traseu.Dac mergem nainte pe drumul sta,o s ajungem la
Gorebridge,dup care va trebui s-o apucm ctre sud i s trecem n galop prin
Stow,spre Galashiels,dup care prin Melrose,ctre St.Boswells pe drumul de
Jedburgh.De acolo,nu mai e mult pn la grani.Cu ochii la hart,ea rosti cu
glas tare ceea ce era evident:
-Ne vor prinde din urm cu mult nainte s ajungem la Jedburgh.
Cu buzele ncletate,el ncuviin din cap.
-De acord.Ea nu putea s vad dect o singur alternativ i pricepea de ce el nu
aducea vorba despre ea; lsa decizia pe seama ei.Aa s fie.Cu maxilarele
ncletate,i ridic ochii i-i ntlni privirea.
-Putem s-i facem s cread c am mers n continuare cu cabrioleta,chiar dac
nu facem asta? Rnjetul lui prompt de aprobare apru ca o raz de soare
strlucind printre nori.Art ctre ferma de lng cotitur.
-O s mergem cu cabrioleta pn la ferm.O putem lsa acolo i am s-i pltesc
s o in ascuns i s o napoieze la Penicuik mine.Dac ne asigurm c nu
lsm urme care s conduc n curtea fermei,exist toate probabilitile ca
urmritorii notri s nu-i dea seama c ne-au pierdut nainte de Gorebridge sau
chiar mai trziu,i odat ce vor nelege asta,nu vor mai avea nici un indiciu cu
privire la direcia n care am apucat-o.Dup cum vor arta lucrurile,se va prea
c ne-am ntors n Edinburgh.Ea ncuviin.
-Bun.Deci ei vor fi confuzi i n direcia greit,timp n care noi ne vom vedea
de drum.Urmri un traseu pe hart,apoi ridic mna i art ctre est.O lum
peste afurisitele de dealuri pn la Stow.Privirile li se ntlnir,rmaser
fixate.Dup o clip n care i scrut ochii,apoi chipul,el ntreb:
-Eti sigur? Ea tia exact la ce se referea el.La subiectul care le atrna deasupra
capetelor precum sabia lui Damocles; rbdtor,el vedea lucrurile la fel de
limpede ca ea.Petrecuser deja o noapte singuri,mpreun; pesemne c asta urma
s conteze cndva,dar faptul de a accepta s petreac nc o noapte n cabana
vreunui pdurar sau ntr-un adpost asemntor,singur cu el,mai curnd dect
s goneasc n continuare ntr-o cabriolet pe drumuri de noapte...societatea ar
accepta cea de-a doua variant,de-a dreptul stupid,dar i-ar condamna c au ales
prima opiune,mult mai sigur.ncuviin din cap i se ridic.
-Sunt sigur.Scuturndu-i pantalonii de praf,regsi puterea de a zmbi.ncep s-
mi plac pantalonii.Ridic uor un picior.i cizmele mele.Toate astea sunt att
de comode fa de rochii...Jeremy mpturi harta,pregtindu-se s-o ndese n una
din boccele.Ridicnd i cealalt boccea,se ndrept ctre cabriolet.
-Sunt sigur c vom putea gsi o caban sau ceva potrivit pentru a dormi la
noapte.O cuprinse un fior de nerbdare.Nu-i ngduise s struie asupra acelui
srut.Asupra acelui srut care i deschisese ochii,o fascinase,o captivase.Dac ar
fi fcut-o,ar fi nceput s se gndeasc la alte lucruri,la ce ar fi urmat,i ar fi
roit...i puse bocceaua n cabriolet i se duse lng capul calului.ine-i
mintea ocupat cu lucrurile presante.
-Poate ar trebui s-1 ducem de cpstru pn n curtea fermei; dac noi nu ne
urcm n cabriolet,urmele vor fi mai puin vizibile.
Jeremy i aez bocceaua n cabriolet,alturi de a ei.
-Pe aici vrem s lsm urme,ca s se vad c-am plecat.Urc-te,i o s mergem
spre poarta fermei,dup care eu am s cobor i am s duc calul nuntru.Tu poi
s verifici i s tergi orice urm.Cincisprezece minute mai trziu,cu calul i
cabrioleta puse la adpost n hambar i cu fermierul ndeajuns de satisfcut de
generozitatea lui Jeremy pentru a asigura pe oricine ar fi pus ntrebri c i
vzuse plecnd,trecur de poarta fermei i traversar drumul,avnd grij s nu
lase urme de pai care s stea mrturie pentru trecerea lor pe acolo.
-Moierul trebuie s ne fi urmrit din Currie.
Punndu-i pe umr bocceaua,Jeremy se lu dup Eliza,care se ndrept n pas
alert ctre primul deal.
-Nu exist nici o alt explicaie plauzibil pentru faptul c ne-a gsit.Dac el e
un om al muntelui,aa cum crede familia ta,e foarte probabil s se priceap la
vntoare,i atunci trebuie s tie cum s ia urma.Ea pufni nencreztoare.
-l provoc s mai gseasc urme pe aici.M-am asigurat c terenul din curtea
fermei i de dincolo de poart este curat ca lacrima.El o btu pe umr,apoi i
arat o potec pentru oi care ducea mai de-a dreptul n sus,peste primul deal.
-Hai s trecem de prima culme ct de repede putem.De sus,de pe creast,am s
verific dac e vreun semn c am fi urmrii,apoi putem merge mai departe cu
mai mult ncredere.Dup ce trecem de primul deal,n-o s ne mai vad nimeni.
Fcur ntocmai.De pe prima creast,Jeremy scrut drumul,dar nu putu vedea
nici picior de urmritor.Cobornd ocheanul,l nchise.
-Deocamdat nimic.Nici unul din ei nu se ndoia c mcar moierul avea s vin
dup ei.Dar,afundndu-se n valea urmtoare,apoi traversnd-o,continuar s
nainteze,siguri pe ei i destul de linitii,tiind c nimeni nu-i putea vedea de pe
drum.Cnd ncepur s urce dealul urmtor,o fcur cu mai mult pruden,
dar,privind n urm,vzur ca primul deal bloca vederea spre drum; nu puteau
vedea ferma unde lsaser cabrioleta.Ceea ce nsemna c nimeni aflat pe acea
bucat de drum nu-i putea zri.Cu ncredere sporit,se grbir,apucnd-o pe
poteci pentru turmele de oi,printre plcuri de buruieni,traversnd un pru,n
dup-amiaza aceea,vremea era plcut,iar aerul devenea tot mai proaspt i mai
curat pe msur ce urcau.Aveau puine repere.Jeremy inu drumul ctre sud-
est,folo-sindu-se de arcul de cerc descris de soare i de poziia vrfurilor
ndeprtate.i croir drum peste un pru mai mare i continuar s mearg,
lsnd n urma lor,pe dreapta,apele sclipitoare ale unui lac ntins.Linia dealurilor
Moorfoot era nc naintea lor,ccj ei traversau pe la poalele dealurilor,o zon
doar uor nlat.Eliza mergea nainte,simindu-i inima,n chip neateptat,
extrem de uoar.Acesta era singurul mod n care putea descrie sentimentul
interior de optimism,efervescena pe care o trda mersul ei sprinten.n timp ce
nainta,privea n jur,absorbit de privelitea grandioas care i se nfia naintea
ochilor,printre dealurile joase.Chiar i aerul prea mai proaspt i mai bun acolo.
Nu i-ar fi nchipuit niciodat c i-ar putea plcea att de mult s mearg printre
ierburile nalte.Cu att mai puin cu un rufctor ca Scrope pe urmele ei i cu
necunoscutul nspimnttor pe care l reprezenta moierul.Cu toate astea,era
ncreztoare c reuiser s-i fac pierdut urma,deci se simea ndreptit s
se bucure de clipa aceea; i era minunat c se putea bucura.
Mersul pe jos nu fusese niciodat n capul listei ei de lucruri palpitante de
fcut,dar faptul c mergea liber,n pantaloni i cizme,cu lumea larg sub
picioarele ei i cu Jeremy Carling alturi de ea,prea cumva,n clipa aceea,o
bucic de rai.Voia s se bucure de ea ct de mult putea.
Gndul acesta i aduse n minte altceva ce-i mai plcuse.Srutul.Nu se putea
abine s nu se gndeasc la el,i sta era doar un lucru scos n eviden fa de
orice alt srut experimentat vreodat.Desigur,era adevrat c amndoi erau,ntr-
un anume fel,ntr-un alt context dect cel cu care se obinuiser,implicai,pentru
o vreme,ntr-o lume a aventurii,iar sruturile-care,n mod normal,n-ar fi fost
posibil-puteau fi,se puteau ntmpla,puteau exista n lumea aceasta trectoare.
Dar ea voia mai mult.tia c voia mai mult,deja se gndea cum s fac s obin
mai mult.Altfel cum ar fi putut ti ce era att de diferit,ce anume din srutul lui-
srutul de oarece de bibliotec al lui Jeremy Carling-i cuprinsese i-i copleise
cu atta uurin simurile?
Ca s fie sincer,era ceva mai mult dect o simpl curiozitate.Dar cine-ar fi
crezut c un oarece de bibliotec putea sruta aa? Seductor i ispititor-
ispititor n felul acela despre care bnuia c-ar fi greu s-i reziste.S-i reziste
suficient pentru a-i ntoarce spatele i a pleca.Drept care hotrse c nu avea de
ce s-i fac griji cu privire la ce avea s se ntmple cnd ajungeau din nou n
civilizaie i n mijlocul lumii mondene.Da,era posibil s fie presai n diverse
moduri,pentru ca ei s se cstoreasc-dar ce-ar fi fost ca ei doi s vrea s o fac
de bunvoie? Un astfel de final fericit era posibil.Heather i Breckenridge se
ndreptaser ctre altar i,n cuida celor ntmplate,nu fusese vorba de nici o
constrngere.Trase cu ochiul la Jeremy,care mergea alturi de ea.Din cnd n
cnd,privea n spate i n jur,cu mare atenie.Era linititor s tie c el era att de
vigilent n timp ce ca se bucura de privelite.Iar privelitea aceea...i ls
privirea s alunece,cuprinznd n fug silueta lui nalt,apoi privi intenionat
napoi.Imaginea lui de oarece de bibliotec se tersese i fusese nlocuit de o
realitate mult mai pregnant.i,cu siguran,mai activ.
Omul de dincolo de masc o intriga i mai mult.Erau attea la el,attea
ciudenii i nuane n caracterul lui,pe care nu i le-ar fi nchipuit nici n ruptul
capului.De pild,caracterul lui protector; l recunoscuse de la prima vedere-cu
frai i veri ca ai ei,era expert n identificarea acelei trsturi de caracter.Cu
toate astea,ocrotirea lui era una...delicat (chiar dac nu acesta era cuvntul
potrivit,mai potrivit ar fi fost plin de inspiraie),datorit unei neateptate
nelegeri i acceptri a faptului c i ea era matur,c avea o minte proprie i c
ar putea avea propriile preri cu privire la ceea ce ea sau ei ar trebui s fac.
El alegea s se sftuiasc mereu cu ea mai degrab dect s-i impun prerea;
asta era ceva diferit.Se putea obinui cu ocrotirea lui,spre deosebire de cea a
frailor i a verilor ei.Avea i un soi de cavalerism,de mod veche pesemne,dar
nu mai puin activ.i,desigur,mai era i mintea lui brici,o trstur pe care pn
atunci n-o considerase o cerin obligatorie pentru un brbat,dar era tare bine s
nu fie nevoit s-i explice propria gndire,mai ales c el presupunea c ea putea
gsi i singur soluii.Se uit din nou ctre el,apoi ctre drum,zmbind uor n
sinea ei.N-o deranja chiar att de tare faptul c trebuia s-i petreac nc o
noapte cu el,fiindc i propusese s afle mai multe despre el i s se mai rsfee
cu cel puin nc un srut.Dup vreo douzeci de metri,ajunser la baza liniei
principale de dealuri.Cercetar n jur i gsir o potec stncoas care ducea spre
i peste culme.Fr nici o vorb,Eliza o apuc pe potec.Jeremy se mai uit
pentru ultima dat napoi i n jur,apoi o urm.Urcuul era mult mai anevoios,iar
panta mult mai abrupt dect terenul plan pe care tocmai l traversaser.Soarele
care se ndrepta ctre apus le nclzea spatele n timp ce urcau;pe alocuri,stncile
erau mai mult ca nite trepte uriae,ncetinindu-i simitor.El se tot atepta ca
Eliza s se plng,dar,n schimb,ea nainta cu pas constant.Dumnezeu i era
martor c nu era un expert n privina domnioarelor din nalta societate.Avusese
cteva iubite n anii trecui,dar pentru recolta actual de tinere domnie n-avea
nici un reper legat de la comportamentul lor,mai ales n condiii de stres.
Imediat ce prinse ocazia,se uit la faa ei.n ciuda efortului de a urca,avea buzele
uor arcuite,trsturile linitite.Nu prea s se ngrijoreze...cu privire la nimic.
Oricum nu n privina faptului c ar fi putut petrece nc o noapte mpreun.Nu
n privina acelui srut.Un srut care pe el l lsase...nu att precaut,ct mai mult
nesigur.El era un om de tiin; nu-i plcea nesigurana.Dar,cnd era vorba
despre srutul acela,nu tia ce s cread.Dup cte putea pricepe,la nceput ea l
srutase neintenionat,mnat de un exces de exuberan,dup care i dduse
seama...i,n loc s se retrag,l srutase din nou.Cum trebuia s interpreteze el
lucrurile astea? Oare i-ar fi plcut,i-ar fi ngduit s o srute din nou? Pruse
s-1 aprobe cnd el i rspunsese la srut,dar era oare acelai lucru? Avea s se
aleag cu o durere de cap dac se mai gndea la asta.
Cu buzele strnse,urcnd perseverent n urma ei,la fel de perseverent ferindu-i
privirea de privelitea ispititoare pe care o avea n faa lui,i zise c-ar fi trebuit
pur i simplu s recunoasc,n sinea lui,c era confuz,dar interesat i c
interesul,pe care de fapt l simea chiar puternic,era ntru totul uluitor.
Eliza Cynster era ultima femeie despre care i-ar fi imaginat c i-ar putea capta
interesul n asemenea msur.Dup singura lor ntlnire din trecut,rmsese cu
impresia c nu-1 plcuse ori c nu era de acord cu el.Ce anume nu-i plcea la
el,asta nu tia,dar asta fusese impresia lui clar.Desigur,trebuise s-i vin n
ajutor,aa c ea se simea acum cumva obligat,ca s zic aa,s-i zmbeasc.
Dar nu credea c o recunotin lipsit de entuziasm ar fi fost suficient pentru a
o face s-1 srute.Poate n trecut nu-1 cunoscuse suficient,dar datorit aventurii
lor,acest neajuns fusese depit.Creasta dealului se profila naintea lor.i alung
din minte toate gndurile la ea i la el i o urm pe un platou mic din vrful uor
rotunjit al dealului.Ea se opri,se prbui pe o stnc,apoi i aez bocceaua pe
pmnt i i scoase butelca de ap.Rmnnd n picioare,i scoase i el
butelca,lu o nghiitur zdravn,apoi o puse la loc i scoase ocheanul.
Scrut deprtarea i,n cele din urm,zri ferma unde lsaser cabrioleta.De la
nlimea aceea,puteau vedea o bun parte a drumului parcurs.
-Vezi ceva? El scutur din cap.
-Pot s vd pn la bucata de drum de dinainte de cotitur,i nu-i nici urm de ei.
-Deci fie au plecat mai departe pe drumul de nord-est,fie n-au ajuns nc la
cotitur.n orice caz,suntem cu mult naintea lor.El cobor ocheanul i se uit
spre apus.Soarele era ascuns printre nori,dar deja aluneca dincolo de orizont.
-O s se ntunece n curnd.Ar trebui s plecm.El se ntoarse,n timp ce ea se
ridic i-i ridic bocceaua de pe jos.El i ntinse mna.
-Hai,las-m pe mine s iau asta.nainte ca ea s poat protesta,zise: De acum
nainte mergem doar la vale.Ea nclin din cap n semn de mulumire i-i ntinse
bocceaua.
-Odat ce se ntunec,n-o s ne mai poat gsi.
-Nu,aa e.Teribil de ndrzne,Jeremy se ntinse i o prinse de mn.Fr s o
priveasc n ochi,se ndrept ctre marginea estic a micului platou.Se uit n
jos,ctre umbrele ntunecate care nvluiau versantul estic al dealului.n seara
asta suntem n siguran,dar-uitndu-se la ea,n cele din urm i ntlni privirea-
trebuie s gsim adpost nainte de cderea nopii.Ea ncuviin din cap i-i art
ceva.El o lu nainte,pe drumul care ducea n jos,innd-o de mn pentru a o
echilibra pe poriunile de drum mai dificile,mergnd pe lng ea cnd drumul
era mai uor.Coborr ntr-o vale nalt,plat.
-Dealurile scoiene par prsite,zise ea.Nu-s dect buruieni,stnci i oi.El
ncuviin.
-E un fel de drum acolo,pe fundul vii,dar nu pot vedea nici o aezare pe lng
el.Continuar s mai mearg o vreme,dup care Eliza ncepu s tremure,
l cuprinse o dorin nestpnit,o chemare cum nu mai simise vreodat,ca i
cum era imperativ s gseasc un adpost pentru ea...Renun s mai ncerce s
neleag acea dorin ori s i se opun.Uitndu-se n jur,zri o ridictur de
bolovani pe unul dintre versanii dealului,la vreo douzeci de metri distan de
ei.i eliber mna,ls jos boccelele i scotoci dup ochean.
-Ateapt aici,zise,fcndu-i semn spre un morman de pietri.M duc s m
car acolo i s vd ce gsesc.Ea ncuviin.i strnse pelerina pe lng ea i
rmase n ateptare,privind.i lu cteva minute pentru a se cra pe
aglomerarea de pietre.Ajungnd n vrf,se cltin,apoi lu ocheanul i-1 duse la
ochi.Se ntuneca din ce n ce mai repede; se grbi s vad ceva...acolo!
Cobornd ocheanul,se uit cu coada ochiului,dup care verific din nou prin
lentila ocheanului i iar se uit cu ochiul liber.Coliba cea mic era aproape
invizibil prin negur,dar era acolo.Se grbi s coboare.Eliza l atepta cu
boccelele la baza ridic-turii de bolovani,iar el se trnti pe pmnt.
-Ai gsit ceva?
-O colib,probabil cabana unui vntor.Ridic boccelele i le arunc pe umr.N-
am vzut s ias fum pe horn i Dumnezeu tie n ce stare o fi,dar cel puin vom
avea un acoperi deasupra capului.Ea zmbi i l prinse de mn.
-n situaia de fa,sun perfect!El i rspunse tot cu un zmbet i i strnse mna
ntr-a lui.-Este ntr-acolo,art el cnd pornir la drum.Chiar dup copacii aceia.

Lumina zilei se stingea cnd moierul ajunse n locul n care drumul o cotea
brusc,acolo unde era limpede c zboviser cei doi fugari; iarba era turtit,iar
rna din jur era plin de urme de cizme.Fusese silit s piard vremea cutnd
ctre nord i ctre sud la dou rscruci de drumuri,ca s se asigure c nu pierdea
din nou urma perechii celei istee.n ultimele zile,vremea fusese bun i mare
parte a drumului era uscat,aadar gsirea urmelor nu era chiar floare la ureche.
De fiecare dat,Scrope fusese pe urmele lui,privind din umbr,inndu-se dup
el,inclusiv cnd,mulumit c era pe calea cea bun,moierul l mnase pe
Hercule pe drumul spre sud-est.
-Aadar,au ajuns pn aici,i zise,privind n jur.E posibil s nu-i fi dat seama
de situaia n care se afl dect cnd au ajuns aici.i,cnd au neles asta,ncotro
au apucat-o? Hercule ridic din cap,ca i cnd ar fi artat nspre dealurile dinspre
miazzi.
-Da,opti moierul.Aa cred i eu.Dar unde-i cabrioleta? Se uit nspre ferma din
apropiere.Cel mai probabil,acolo,dar nainte s cercetez i s mi se confirme
asta,ce s m fac,oare,cu Scrope?
n timp ce clrea,avusese timp s evalueze situaia.Faptul c Scrope l urmrea
i c nu fcuse nici o ncercare s i-o ia nainte,s se apropie mai mult de
perechea pe care amndoi o hituiau,la care se aduga faptul c Scrope prea
crescut la ora,arta c Scrope era incapabil s-i urmreasc i c avea nevoie de
el pentru a-i arta drumul.nvat s gseasc urmele nc de mic copil,lui
McKinsey nu i se ntmpla dect foarte rar s nu poat da de urma cuiva,
indiferent de relief.Dac Eliza Cynster i salvatorul ei o apucaser nspre
dealurile Moorfoot,i putea gsi cu uurin,dar,dac fcea asta,Scrope avea s-1
urmeze,iar dealurile erau extrem de izolate,complet lipsite de adpost i de
locuitori.Nu prea nelept s-1 conduc pe Scrope ctre cei doi ntr-un
asemenea peisaj.Nu avea deloc ncredere n Scrope.
i,de fapt,nici nu era cazul s-i urmreasc pe cei doi n mod direct.Dac
prsiser drumul i se duseser nspre dealuri,era gata s fac pariu unde aveau
s ajung.O astfel de direcie i-ar ntri convingerea din ce n ce mai ferm c ei
se ndreptau ctre drumul spre Jedburgh i spre punctul de frontier de la Carter
Bar.Din punctul lor de vedere,acel punct de trecere avea mai multe avantaje,iar
el putea s pun pariu c mai erau i altele pe care nu le tia.
Avnd n vedere c era sigur c se ndreptau ntr-acolo,n-avea nevoie s urce
dealurile ca s le ia urma.Putea,n schimb,s urmeze drumul spre nord-est,ctre
Gorebridge,i s se foloseasc de timpul ctigat pentru a scpa de Scrope.Nu
era nevoie ctui de puin ca Scrope s dea ochii cu cei doi,dac,aa cum bnuia
el,n timp ce ei strbteau slbticia dealurilor Moorfoots,el ar fi gsit ocazia de
a scpa de Scrope.Odat rezolvat asta,avea s se ndrepte ctre sud,spre St.
Boswells.Situat la civa kilometri nord de Jedburgh,pe drumul principal care
ducea la acesta.Oraul i era bine cunoscut i s-ar fi potrivit de minune planurilor
sale.Avea s atepte acolo pn cnd perechea ajungea pe drum,apoi avea s-i
urmreasc ndeaproape,ndeajuns de ndeaproape ct s-i observe i s se
bucure de faptul c,n ciuda eecului su,viitorul Elizei Cynster era asigurat.n
acelai timp,putea fi un paznic n plus pentru cei doi,n caz c Scrope i
continua urmrirea.Nu-i lu prea mult s se hotrasc.Scuturnd din huri,l
mn pe Hercule la pas.Verific urmele din jurul cotiturii.ngndurat i
ncruntat,trase de huri pentru a se ndrepta ctre ferm i se uit cu atenie la
drumul ctre Gorebridge.
-Oare chiar n-au luat-o pe aici?
nelesese deja c cei doi erau detepi; se atepta s fie i destul de curajoi
nct s lase cabrioleta acolo i s o ia pe drumul mai istovitor de peste dealuri,
pricepnd c,dac ar fi continuat pe drumul acela,el-i Scrope,dac tiau c-i
urmrea-avea s-i prind de ndat.Dar nu erau urme.Nu era nici o urm.Nici o
urm de cizm ndreptndu-se ctre dealuri,nici o urm de roat care s duc
spre ferm...Se uit la pmntul aflat de o parte i de alta a porii fermei.Nu era
nici un fel de urm.Ceea ce era pur i simplu ridicol.ntr-adevr,cnd se uit mai
de aproape,suprafaa arta ca i cnd cineva folosise o creang de brad pentru a
o netezi.Era gata s parieze c aa se ntmplase.
-Foarte inteligent.n cazul de fa,puin cam prea inteligent pentru binele vostru,
dar asta e.ntorcndu-1 pe Hercule nc o dat,se uit la cealalt margine a
drumului i gsi semne discrete ale faptului c iarba fusese turtit,doar ct s
ngduie ca dou perechi de cizme s fi trecut pe acolo.Minunat!
ndreptndu-se n a,ridic hurile i-1 mn pe Hercule la trap,apoi la galop.
Cei doi o luaser peste dealuri,dar nu era nici o ans ca Scrope s vad,darmite
s mai i neleag corect,acele semne foarte bine ascunse.Scrope avea s-1
urmreasc la Gorebridge i,cu puin noroc,asta urma s fie ultima dat cnd ei
trei-el,Eliza Cynster i domnul ei-aveau s dea ochii cu ticlosul de Scrope.

CAPITOLUL 10
Csua se dovedi coliba unui cioban,prsit n momentul acela,dar oricine ar fi
locuit acolo nu plecase de mult i,foarte probabil,innd cont de ghivecele cu
ierburi de la ferestre,trebuia s se ntoarc n scurt timp.Eliza l urm pe Jeremy
ctre ua de lemn i n unica ncpere a colibei.Construit din buteni despicai
i din piatr,cu un acoperi solid din stuf,cabana era mai mare dect li pruse
iniial; pe lng o mas cu scaune,nite lavie de buctrie i o chiuvet din tabl
aranjate n jurul singurei ferestre i un emineu din piatr,mai erau dou
culcuuri din paie aezate pe dou cadre din lemn brut,unul mai mare,unul mai
mic,i trei dulapuri nguste de nlimi diferite,aliniate lng doi perei.Era chiar
i un lavoar,cu un lighean chiobit din ceramic i un urcior.Privind n jur,
observ c locul era ordonat i curat.
-Pesemne s-au dus n cel mai apropiat ora dup provizii.Aeznd boccelele pe
mas,Jeremy ncuviin.
-Aa se pare.M ntreb dac am putea folosi ceva pentru cin-putem lsa bani
pentru orice am lua.Eliza l privi n ochi.Dup o clip,l ntreb:
-tii s gteti? El clipi ncet,ncepu s scuture din cap,apoi se opri.
-N-am ncercat,dar ct poate fi de greu?
Ajungnd la mas,ea deschise boccelele i scoase din ele tot ce era comestibil.
-Avem pine,fructe,puin brnz.O mn de nuci.Privi n sus,pentru a-1 vedea
pe Jeremy cum scotocete prin ntuneric n spatele uii nc deschise.
-Ce se ntmpl? nc scotocind,el rspunse:
-Nu-s destul de priceput ct s prind un iepure i nu cred c-ar fi nelept s tai o
oaie sau un miel,presupunnd c-am i putea prinde unul.Cu toate astea-zise el
aprnd de dup u cu un par lung,cu o mpletitur de fire la capt-s-ar putea s
m pricep s prind vreo doi pstrvi.i ntlni privirea i rnji.Am vzut un izvor
pe aproape.M duc s vd ce pot face nainte s se ntunece de tot.
Aproape la fel de nerbdtoare ca el,ea l urm afar din caban.Travers micul
lumini din faa uii,apoi se opri i art cu un semn din cap un cerc fcut din
pietre.
-Ce-ar fi s vezi dac poi aprinde focul.Ar fi mai uor s gtim aa petele pe
care-1 voi prinde dect s-1 frigem n emineu.Ea ncuviin.
-Bine.
-Iasca e n cealalt boccea.El dispru printre copaci.Eliza l urm pn la
marginea luminiului i vzu izvorul rostogolindu-se de pe coama dealului,
nind i mprocnd stncile mai mari nainte de a se vrsa ntr-un iaz aflat la
doar vreo douzeci de metri de caban.
-Pesemne de-asta e cabana aici.Vzndu-1 pe Jeremy c se oprete la marginea
iazului i se lupt cu vrful parului,ncercnd probabil s-i agate un crlig,l ls
n pace-ea nu tia nimic despre pescuit-i ncepu s caute pe sub copacii din
apropiere dup lemne de foc.Era abia luna mai,i ei se aflau sus pe dealuri; dei
aerul serii era uor rcoros,timpul era uscat,iar apusul cel lung era un bo-nus.Nu
aprinsese niciodat de una singur un foc n aer liber; dar,n cele din urm,reui
s porneasc o flacr mrunt.Alimentnd-o cu grij,reui s fac un foc de
tabr bunicel,apoi se grbi s adauge o grmad de crengi pentru a-1 menine
aprins.Jeremy nu se ntorsese nc; se uit n jos,nspre iaz,i l vzu stnd pe
marginea lui,tcut i nemicat,cu parul legnndu-i-se uor n mn.Era nc
destul lumin ca s vezi,iar luna aluneca liber pe cerul ntunecat,lsnd n
urma ei o dr argintie.ntorcndu-se la foc,se gndi ce s mai fac.Cum aveau
s gteasc petele? Intrnd n caban,gsi o lumnare,se duse napoi la foc s-o
aprind,apoi ncepu s caute printre uneltele de buctrie de lng emineu.
Tocmai aezase jos epua de fier pe care o gsise-i luase cteva minute bune ca
s-i dea seama cum s-o asambleze-,cnd Jeremy i fcu apariia,cu parul ntr-o
mn i cu o pereche de pstrvi zbtndu-se n cealalt.Zmbind,se opri lng
foc,ridicndu-i prada pentru ca ea s-o admire.Ea se conform.
-Perfect! Acum ce facem? Aeznd undia jos,puse petele pe iarba deas.-I-am
curat acolo,la izvor,deci tot ce avem de fcut...Lu epua cea lung de jos i-i
art cum se face,trecnd-o prin gura petelui,apoi mpingnd-o i scond-o pe
lng coad.E mai bine s-i frigem pe rnd.Lu undia i o fix ntre suporii pe
care ea i pusese de-o parte i de alta a vetrei.Aa.Dndu-se napoi,se aez pe
iarba deas,lng ea.Umr la umr,privir cum petele se nclzete,scoate
abur,apoi ncepe s se frig.Lund un b din mormanul de lng ea,Jeremy l
folosi pentru a uniformiza crengile aprinse din vatr.
-mecheria e,zise el,s nu ncerci s-1 frigi prea iute.Nu vrem s-1 facem scrum.
Ea ncuviin.O privi,vzu cum un zmbet i nflorete pe buze i se simi extrem
de mulumit.Dup o clip,ea se foi i se ridic.
-M duc s aduc nite farfurii i pinea.El rmase pe loc,cu braele sprijinite pe
genunchii ridicai i cu palmele uor mpreunate,privind cum cldura focului
ptrundea uor pielea petelui.Cnd ea se ntoarse cu dou farfurii din tabl,dou
furculie simple,dou cni din tabl pline cu ap i cu cuitul ei,o ajut s aeze
masa lor n natur i nu-i putu aminti s fi fost n toat viaa lui att de fericit la
modul simplu,att de mulumit n sinea lui.Ciudat n ceea cel privea,un impuls
primitiv i ddea ghes s nu analizeze i s nu pun la ndoial starea aceea; ca
om de tiin,avea nclinaia de a face asta,fr ndoial.Dar,fr s tie de ce,
brbatul din clipa aceea nu simea nici o ezitare n a se desfta cu ceea ce
primea,mulumindu-se doar s fie acolo.S se lase purtat de sentimentul aceea.
O parte din el,mai neleapt i mai aezat,tia c asemenea clipe n via erau
prea rare ca s fie irosite cu griji i ntrebri; trebuia s se lase n voia lor i s le
savureze fr ezitare,nesiguran i preocupare.Se sincronizaser de minune,
lsnd petele s alunece pe farfuriile de tabl imediat ce acesta ncepuse s se
desprind de pe oase.Rznd ncetior i bucurndu-se de succesul lor,se oprir
pentru a pune al doilea pete la fript,apoi tbrr cu poft asupra farfuriilor,cu
cheful de mncare sporit de clipa pe care o triau,de mprejurimi,de ziua pe care
o ncheiaser.Dup aceea,ea i linse degetele,cu ochii nchii,ca pentru a savura
momentul,i opti:
-N-am mncat niciodat un pete att de minunat.Iar el nu putu s fac nimic
altceva dect s ncuviineze.Apa proaspt de izvor avea gustul celui mai bun
vin posibil.Cel de-al doilea pete sfri ntocmai ca primul.Stui,i lsar
farfuriile jos,pe iarb,i rmaser aezai,unul lng altul,uitndu-se la flcrile
roietice.n cele din urm,Eliza i ntoarse privirea ctre Jeremy.
-Povestete-mi despre familia ta.
Povestete-mi despre tine. El se uit peste umr i o privi fix n ochi.
-Ai cunoscut-o pe Leonora.Ea ncuviin.
-Dar,dac-mi amintesc bine,locuieti mpreun cu unchiul tu,nu-i aa?
-Humphrey,zise ele,privind flcrile,i continu: Noi-eu i Leonora-am mers s
locuim cu el cnd au murit prinii notri.Eu aveam doisprezece ani.Pe atunci
Humphrey locuia n Kent,dar,dup civa ani,i-a luat o cas n Londra,pentru
a-i urma mai ndeaproape cercetarea.
-Ce studiaz?
-Manuscrise vechi,la fel ca mine.Distras de jocul luminii focului pe chipul lui
auster,ea i pregti urmtoarea ntrebare:
-V-ai specializat pe un tip anume?
-Nu pe un tip anume,ci mai degrab pe o limb anume.nainte era sumerian,i
cred c nc e favorita noastr,dar amndoi ne descurcm destul de bine n
folosirea oricrei limbi al crei scris e bazat pe ideograme.
-Exist cerere pentru aa ceva?
Continuar n felul aceasta.ncet,ncet,ea i construi o imagine despre stilul su
de via,despre felul n care el i petrecea timpul; informaia c petrecea cteva
luni pe ani cltorind la invitaia unor importante instituii europene o fcu
geloas.
-Anul trecut am fost la Praga.i se vehiculeaz ideea unei cereri de la
Viena,rmne de vzut.Ea suspin i-1 ntreb dac-i plcea s cltoreasc.
ncetul cu ncetul,cu fiecare ntrebare,afl tot mai multe despre un stil de via
complet diferit de ceea ce tia ea i,cu toate astea,mult mai interesant dect cel
cu care era ea obinuit.Gndindu-se la^ acea deosebire,l fix cu privirea.
-Nu-mi amintesc s te mai fi vzut pe la vreun bal,cu excepia aceluia unde ne-
am ntlnit prima dat,la Londra.Mi se pare c s-a ntmplat la Lady Bethlehem.
El fcu o grimas.
-Nu-mi amintesc unde anume.Pe vremea aceea,Leonora insista s m ia cu ea,s
m prezinte oamenilor.Am lsat-o s fac asta cam un an,dar balurile nu sunt
punctul meu de interes.Ea ridic o sprncean.
-Nici dac gazdele au nite biblioteci fantastice? Jeremy chicoti i ncuviin.
-Am ncercat i asta o vreme,dar Leonora i ceilali s-au prins repede unde m
gsesc,aa c bibliotecile-i,prin urmare,balurile-i-au pierdut farmecul,ca s zic
aa.Ea rnji.Dezvluirile lui o distrseser de la apropierea crescnd dintre ei-o
intimitate care nu era fizic-generat de foc,de ntuneric i de vecintatea lui.Se
felicita pe sine nsi pentru c obinuse o descriere detaliat a vieii lui fr s
depun vreun efort special,cnd l surprinse privind-o cu ochi de cunosctor.
-Acum e rndul tu,zise el.i cunosc familia,n linii mari,dar cum o vezi tu?
Eliza i cuprinse genunchii cu braele,i sprijini brbia pe genunchi i-i ainti
privirea ctre foc.
-Ne tii familia destul de bine ct s-i faci o idee despre felul nostru de a fi,cel
puin n mare.Surorile mele sunt mai...cred c termenul potrivit este active
dect mine.Eu sunt cea linitit.Dup cum tii,nu-mi place s clresc.Pn azi
nici nu tiam c-mi place s merg pe jos.Nu merg pe jos de obicei,dar cred c e
din cauza greutii fustelor.Trebuie s ncerc asta cnd ajung acas,s m duc pe
jos pn la familia Quantock,la Casleigh.Heather se duce des pe jos pn
acolo,iar Angelica merge clare,chiar mai mult dect Heather.El i ntoarse faa
spre ea.-Deci ce faci ct stai acas? Ea zmbi discret.
-Brodez,chiar mi place asta.Mtua mea Helena e o artist cu acul i m-a nvat
i pe mine.Apoi,exersez la instrumente,mai ales la harp.Pianul e mai uor,dintr-
un anume punct de vedere.i arunc o privire i-i ntlni ochii.Mereu sunt prima
creia i se cere s cnte la adunrile astea de familie.Jeremy i rspunse cu un
zmbet.
-Cineva trebuie s-o fac i pe asta.Ea privi din nou focul.
-Da,ei bine,eu sunt aceea.
-Dar cea mai mare parte din an o petreci la Londra,nu-i aa? Cnd ea
ncuviin,el continu: Cum e o zi obinuit acolo,ce faci?
Eliza ezit pentru o clip,dar cldura focului,bucuria companiei lui,simplitatea
momentului i spulberar toate rezervele.Se aez mai comod i ncepu s
rspund ntrebrilor lui-curiozitii lui-cu aceeai sinceritate cu care i
rspunsese i el.Era o experien de-a dreptul nucitoare; ea-i bnuia c i el,cu
att mai mult-n-ar fi rspuns n mod normal la asemenea ntrebri.n mod
normal,nu i s-ar fi pus asemenea ntrebri i categoric nu s-ar fi simit liber s
rspund fr rezerve,ca acum.De vin erau mprejurrile,situaia,singurtatea
ndulcit de strlucirea focului.i zise c era parial adevrat,dar,dac el ar fi
fost altcineva,cineva mai puin sincer cu ea...nu-i putea imagina c i-ar fi spus
attea lucruri i c s-ar fi simit att de n largul ei.
ncet,ncet,ntunericul de dincolo de foc se adnci.ntrebrile lui ncetar,i
rmaser,pur i simplu acolo,perfect n largul lor.Nu era nimic de zis.Eliza nu
simea nevoia s fac pur i simplu conversaie,iar el prea la fel de relaxat ca
ea.Un sentiment de comuniune i nvlui,dezvluind mpcare i ncredere.
Calm,pace,linite; toate erau acolo,n bezna nopii,n flcrile ce se pleau ncet
devenind crbuni strlucitori.Jeremy nu era sigur dac acel sentiment copleitor
de pace era adevrat sau nchipuit,dar se bucura s-1 primeasc,i continu s
rmn n tcere alturi de ea.Bucurndu-se de noapte mpreun cu ea.De
tcere,de slbticie i,prin contrast,de apropierea lor.
Iubea tcerea-ntr-o anume privin,se lsa mbtat de ea-,dar nu ntlnise
niciodat o femeie,cu att mai puin una din lumea bun,care s se simt la fel
de bine ca el n tcere.Desigur,nu avusese niciodat ocazia s stea att de
aproape de o domnioar n afara cadrului obinuit al lumii mondene.Nu voia s
pun capt tcerii,linitii,ns...n curnd ar fi trebuit s intre n cas; i mai avea
un lucru de zis.Lu o bucat de lemn din grmad i rsfir ncet crbunii.
-Adesea,n situaii de felul acesta,oamenii-oamenii ca noi-gndesc prea mult.
Privi scurt nspre ea i vzu c-i captase atenia.i ntoarse privirea la crbuni.
Dm unei clipe o semnificaie pe care aceasta nu o are cu adevrat.
Constrngem i limitm posibilele consecine impunnd ateptri din exterior,
imaginndu-ne i anticipnd felul n care ceilali vd lucrurile,ce-ar putea spune
ei...cnd,n realitate,nimic din astea nu conteaz.Stteau aproape unul de
altul,umrul ei l atingea pe al lui.El i ntoarse capul i-i ntlni privirea.
Ochii ei de culoarea alunei,att de aproape de el,erau serioi,iar privirea ei era
direct.
-Ce-o fi o fi?
-Ce-ar putea fi ar trebui lsat s fie.El ezit,apoi continu:
-Oamenii cei mai nelepi sunt aceia fr prejudeci,care nu-i nchipuie c tiu
cum vor sta lucrurile,cu att mai mult cu ct nu sunt doar ei implicai.Cei
nelepi las lucrurile s mearg de la sine,fr s consume energie inutil
pentru a zdrnici consecine care s-ar putea s nu apar niciodat.Ei arunc
zarurile i ateptat ca acestea s se opreasc nainte de a hotr cum s
gestioneze consecinele.Vreme de o clip interminabil,ea l privi n ochi,apoi i
arcui buzele aproape insesizabil.
-S neleg c preferi s fii nelept? El ncuviin.
-Probabil din cauza firii mele analitice,dar nu vd de ce a apuca alt cale.Calea
obinuit.Continu s-1 priveasc n ochi; se scurse astfel nc o clip lung.Se
strdui s rmn n locul n care era,cu braele,ca ale ei,nconjurndu-i
genunchii.Cldura ce disprea,de la crbunii pe moarte,prea,pentru simurile lui
nestvilite,s fi fost nlocuit,suprimat de cldura ei,de ispitirea ncnttoare a
apropierii ei.Apoi ea i nclin capul.
-Sunt de acord.Cu ochii fixai n ai lui,i eliber o mn i o ridic.Aa c hai s
aruncm zarurile i s vedem ce-o s se ntmple.
i atinse fruntea cu mna,i-o mngie,apoi nchise ochii i se ls pe spate,mai
aproape de el,i buzele lor se ntlnir.Iar ea l srut din nou,deschis,direct,fr
nici un dubiu asupra inteniei sale.Cu ochii nchii,el savura atingerea,att de
uluitor de dulce.Srutase destule femei de-a lungul anilor,dar nu fusese niciodat
robit n asemenea msur de un srut.Cu degetele de la o mn i cuprinse
ncheietura celeilalte,silindu-se s rmn nemicat,continund s o srute i s
o ispiteasc.Iar ea rspunse ispitei.Ridicndu-se,Eliza aprofunda srutul,dndu-i
prad buzele,ndemnndu-1 s continue.Se lipi de el,cu snii tari lng braul
lui,cu marginile ascuite ale pandantivului de cristal roz ascuns ntre sni
accentndu-i simurile.Voia mai mult.Se aplec,cu buzele dornice de mai mult...
Apoi el se mic.Foindu-se,ntrerupse srutul i o trase n braele lui,lipind-o de
coapsele lui tari,urmrindu-i buzele pentru a o prinde din nou.Pentru a o captura,
a o gusta i a o savura din nou,atrgnd-o din ce n ce mai mult n mngierea ce
devenea tot mai intim.Clipele trecur repede n aceast desftare mbttoare,n
degustarea acestei plceri dulci,dar nengduite.i mprir mngieri,
schimbnd rolurile,astfel nct primul s fie la comand,s cear,s-i exprime
dorinele,lsndu-1 pe cellalt s rspund nainte de a-i expune propriile
planuri.Fermitatea buzelor lui,atingerea fierbinte a limbii lui,asprimea brbii lui
nerase n palmele ei,mtasea prului ei sub minile lui cercettoare i tulburau
simurile i-i invadau mintea.Ea rspunse sruturilor lui,cu tot mai mult
ndrzneal,tot mai ncreztoare c,aa cum stabiliser,trebuiau s se lase n voia
lucrurilor.Bu hu,bu hu hui.Se oprir din srut,i se uitar amndoi n jur,cu
simurile alerte.
-O bufni.Jeremy i ntoarse privirea spre ea,spre buzele ei rozalii,spre ochii ei
de culoarea alunei plini de pasiune...Gndul la ceea ce-ar trebui s urmeze i
invada mintea i puse stpnire pe ea.Dar...era prea periculos acolo,n pustietatea
aceea.Focul pasiunii era aproape de-a se stinge.Eliza clipi.Nu ntrezri nici un
regret n ochii ei,nici mcar vreun pic de stnjeneal,cu toate astea...El rmase
ferm n retragerea lui.
-Ar trebui s intrm.Mine avem un drum lung de fcut.Ea l privi,apoi
ncuviin.
-Da,ai dreptate.Glasul ei era rguit,optit.Eliza ncerc s se ridice.Jeremy o
ajut,apoi se ridic i el.El se uit la epu,cald nc,i la farfuriile aezate
lng ei.
-Le putem strnge diminea,cnd o s vedem suficient de bine ct s nu cdem
n ap.Ea rse ncetior i se ndrept ctre intrarea colibei.Se ntoarse cu o
lumnare i i-o ddu s-o aprind cu unul dintre ultimii crbuni din vatr.El i
ntinse lumnarea napoi.Ct timp ea se ndrept ctre tufiuri,el se gndi la una
dintre povestirile lui Charles St.Austell despre petrecerea nopii ntr-un loc izolat
de pe teritoriul inamic.n noaptea trecut,n ciuda uii ncuiate cu zvorul,
fuseser vulnerabili n timpul somnului.Cnd Eliza se ntoarse,i fcu semn s
intre,atept ca ea s aprind nc o lumnare,apoi o lu pe prima i ddu roat
cabanei la oarece distan,aeznd buci de lemn uscate i sfrmicioase n
locurile dinspre care ar fi putut veni cineva.n cele din urm,mulumit c fcuse
tot ce-i sttuse n putere pentru a-i asigura protecia,intr n caban i zvor
ua.Cteva clipe mai trziu,cu el ntins n patul cel mare,iar ea n patul cel mic,
la mic distan unul de altul,el sufl n lumnare,nchise ochii i-i puse stavil
trupului lui nestpnit,ca s nu i-o ia nainte.Nu era nevoie s se lase copleii
dintr-odat.Trebuia nu s gndeasc,ci s asimileze.S analizeze.i asta nainte
de a trece mai departe.S urmreasc zarurile pe care ea le aruncase cu atta
convingere.Fiecare pas la vremea lui.

n dimineaa urmtoare,se trezir devreme i odihnii pentru a strbate dealurile.


Dup cum arta harta,mai aveau de cucerit o bun parte din Moorfoot i cel
puin o diminea ntreag de mers pn s ajung la Stow.Cu toate c soarele
strlucea,aerul era rece.Cu bocceaua mai uoar pe umr,Eliza mergea n urma
lui Jeremy.Dealurile Moorfoot preau o aglomerare de movile pe care le
escaladau i le coborau ncontinuu,strduindu-se mai nti s atace prile mai
nalte,mltinoase,nainte de a trece la urmtoarea ridictur de pmnt.
Mersul pe jos nu era neaprat greu ct mai degrab solicitant fizic.Trebuiau s
strbat cmpuri largi de ferig i s traverseze nenumrate priae.Trecur pe
lng o caban mic de vntoare pitit ntr-o vale scund,ntre dou dealuri; la
un moment dat,strbtur o bucat de pdure n care umbrele erau att de
ntunecate,nct pe ea o apuc tremuratul.
Erau multe de vzut i de fcut,care s-i in mintea ocupat doar cu efortul de a
nainta,evitnd s se gndeasc la evenimentele din seara anterioar,dar,cu toate
astea,timpul i mintea o conduceau tot ntr-acolo.S se gndeasc,s analizeze,s
cerceteze,s despice firul n patru cu privire la cele ntmplate ntre ei.
Faptul acesta-de a fi cu un astfel de gentleman,cu totul neobinuit pentru lumea
ei,pentru a descoperi o legtur pe care nici unul dintre ei n-o considerase
posibil-depea ntru totul ateptrile ei,tot ce ar fi putut anticipa ori visa.n
privina asta,avea foarte puin experien,personal ori a vreunui mentor,dup
care s se cluzeasc.Cu ochii n pmnt,mergea pe urmele lui Jeremy.n
dimineaa aceea,cnd se treziser,se duseser la izvorul apropiat s se spele,
apoi,muncind cot la cot,fcuser iute curenie i ordine n caban; se ateptase
la vreun moment de stnjeneal ori la vreo contientizare brusc a celor
ntmplate,fie din partea ei,fie dintr-a lui.Dar nu se ntmplase nimic de felul
sta.n schimb,ea era contient c el o privea cu aceleai sperane.Ochii lor se
tot ntlneau i rmneau n ateptare...ntreaga diminea trecu fr nici cel mai
vag semn de stnjeneal ntre ei.nainte de a pleca,Jeremy ls o moned de aur
pe mas.O privi ntrebtor.Ea ncuviin,apoi i fcu semn s ias din caban i
pornir la drum.Nu reuea s neleag deloc cum de,cu el,putea fi ea nsi,iar
el,la rndul lui,putea fi el nsui i s se simt bine.Colaborau ntr-o manier pe
care nu i-o nchipuise posibil ntre un domn din nalta societate-cci,dincolo
de reinerile lui de savant,Jeremy Carling era,cu siguran,asta-i o distins
domni monden.Ajunser la un dmb greu de urcat.Ea se strmb.Fr nici o
vorb,se opri n loc,atept pn cnd Jeremy se car,apoi i ntinse minile.O
apuc i o trase n sus.n perfect armonie,fr s aib nevoie de cuvinte,pornir
din nou la drum.Eliza ncepu s cread c ea i familia ei ar trebui s-i
mulumeasc misteriosului moier.Dac nu l-ar fi trimis pe Scrope s-o rpeasc
i s-o duc spre Scoia,n-ar fi strbtut dealurile Moorfoot alturi de Jeremy
Carling,nu s-ar fi distrat att de bine,n-ar fi nvat attea despre ea i despre el
i nici n-ar fi avut idee c avea attea de nvat.
Destinuirea aceea din jurul focului fusese suficient pentru a-i confirma faptul
c,orict de uluitor ar putea prea,ei doi gndeau la fel.Cu toate astea,nu era
sigur care urma s fie deznodmntul discuiilor lor,care avea s fie destinaia
drumului pe care,metaforic vorbind,l parcurgeau mpreun,inn-du-se de mn.
Pentru ea,acel progres intenionat lent era perfect acceptabil; nu era genul
curajos,iubitor de aventur ca surorile ei-ea avea nevoie s simt lucrurile.
Descoperirea c el era de aceeai prere,c aborda situaia lor n mod lipsit de
teatralitate,cu discreie,pas cu pas,asemenea drumului lor,era nu doar o
uurare,ci o revelaie.Privirea ei rmase fixat pe buclele lui ntunecate,n btaia
vntului,apoi alunec spre umerii lui largi.Nu era ctui de puin deranjat de
faptul c,dat fiind drumul lor matinal,era foarte puin probabil s ajung la
grani n seara aceea,urmnd a fi nevoii s petreac nc o noapte mpreun,
singuri,undeva pe drum.naintnd cu hotrre,i ndrept gndurile ctre ceea ce
i-ar fi putut rezerva seara i noaptea aceea.Ieir dintr-o vale ngust dintre dou
dealuri i se oprir n loc.Erau nc pe marginea unei culmi,dar terenul de sub
picioarele lor se pierdea ncet ntr-o vale larg,iar izvoare de argint le tiau calea
n timp ce naintau spre dealurile din ce n ce mai joase,pentru a se altura firului
mai vnjos al unui ru ce se afla de cealalt parte a vii,aproape de cellalt grup
de dealuri.Jeremy despturi harta i arunc o privire peste ea,apoi se uit spre
vale.
-Rul se numete Gala,iar asta-spuse,artnd pe hart-e destinaia noastr.
Stow.mpturi harta la loc.Acolo ar trebui s putem nchiria alt cabriolet i s
ne ndreptm spre sud cu o vitez ceva mai mare.n diferite locuri nalte de pe
traseul lor,se oprise i se uitase n urm,scrutnd dealurile din spate n cutarea
vreunui semn c erau urmrii.Eliza se uit la el.
-Moierul nu ne mai urmrete,nu-i aa? El i ntlni privirea.
-E greu s fim siguri de asta,nu putem vedea prea departe n urm,cu relieful
sta.Dar,dac ar mai fi fost pe urmele noastre,m-a fi ateptat s ne prind pn
acum.Aezndu-i mai bine bocceaua,Eliza se uit n jos,spre vale.
-S spunem c i-am pierdut pe amndoi,i pe el,i pe Scrope.Ii arunc o
privire.ncotro de acum nainte?
Jeremy art din cap ctre o sclipire de argint nu departe de ei.
-Calea cea mai uoar ar fi pe lng pru.Toate priaele se adun ntr-o ap
mai mare,apoi se vars n rul Gala.Dup cum arat harta,rul n care priaul
de aici se vars i ncheie drumul,la rndul lui,n rul de lng podul unde vrem
s ajungem,cel de lng Stow.
-n regul atunci.Pornind din nou la drum,se ndrept ctre ru.Hai s ajungem
acolo.Ascunzndu-i o grimas,el o urm.El nu o tia dect n postura aceea,n
afara lumii mondene,i doar de cteva zile,i,cu toate astea,n timpul acela se
transformase,se schimbase...sau,cum nclina mai mult s cread,solicitrile
evadrii ei i a fugii lor scoseser la iveal o nou faet a ei,alt fel de aptitudini,
o for interioar profund,nnscut,care o mna nainte.
Din ce-i dduse de neles n seara de dinainte,el rmsese cu impresia c ea se
considera inferioar surorilor ei.C nu se considera genul acela de fat de lume,
voluntar,nerbdtoare i greu de contrazis.Dup standardele societii i chiar
ale familiei sale,poate c aa stteau lucrurile,dar ea era mai mult dect att,avea
mult mai multe de oferit i,dup el,ceea ce-i lipsea era mai curnd o
binecuvntare dect un blestem.Se oprir lng izvor i mncar nucile,apoi
continuar s mearg n timp ce roniau ultimele dou mere.Soarele sclda n
lumin valea pe care o traversau,urmrind un pru dup altul,cobornd ctre
inta lor.Drumul era mai uor dect crarea de diminea.Jeremy rmase n
spatele Elizei,urmnd-o pe pajitile bogate,dar nguste,care tiveau malurile
rului.O prinse din urm cnd ajunser,n sfrit,pe crruia care ducea la podul
de peste ru.Fu nevoit s-i nfrneze impulsul de a o lua de mn.Rmaser
ns unul lng altul n vreme ce traversau podul.El i fcu semn ctre cldirile
din jurul unei turle de biseric,puin mai la dreapta de malul cellalt.
-Asta-i Stow.
Ea ncuviin.Remarcase c evita pe ct posibil s vorbeasc atunci cnd erau n
public,cnd i asuma deghizarea n biat.Ceea ce era,indiscutabil,nelept.Vocea
ei obinuit era uoar,muzical,ncnttor de feminin,greu de convertit ntr-un
glas masculin.i pstra deghizarea vorbind gros,aproape neinteligibil.Stow nu le
rezerv nici o supriz neplcut.Orelul avea mai multe hanuri.Jeremy i Eliza
aleser unul dintre ele,nchiriar o cabriolet i un cal,apoi intrar n han.Berria
era destul de aglomerat.Atingnd umrul Elizei,Jeremy i art o mas la
perete,lng o fereastr.Ea ncuviin i se porni ntr-acolo.Lsar jos boccelele
i se aezar.O slujnic plinu i fcu ndat apariia.
-Deci,domnilor,ce s fie? Avem o plcint bun cu carne de oaie sau,dac
preferai,cu carne de porc.
-Cu carne de porc,mormi Eliza,cu capul n jos.Strduindu-se s nu rd,Jeremy
ncuviin.
-La fel.i o bere pentru mine.Se uit la Eliza.
-Ap,bolborosi ea.
-O bere mai slab pentru domnul mai tnr,nu i aa?
Slujnica fcu o nsemnare pe tblia ei.Jeremy ridic din sprncean privind-o pe
Eliza.Ea fcu ochii mari,dar,dup o ezitare de o fraciune de secund,
ncuviin.El se uit n sus,nspre slujnic.
-E foarte bine.Fata radie.
-Dureaz doar cteva clipe,domnilor.Putei s v facei comozi.Apoi fata
dispru.Jeremy rnji la Eliza.
-O bere mai slab? Ea ridic din umeri i-i pstr vocea aspr.
-De ce nu? N-am mai but niciodat bere slab.Heather mi-a zis c a ncercat
cnd era cu Breckenridge.Cred c-ar trebui s ncerc i eu.Slujnica se ntoarse
repede,dup cum zisese,aranja nd farfuriile cu plcint i sos de carne n faa
lor.Jeremy ceru nota i plti.
-Asta n caz c trebuie s plecm dac apare ceva neprevzut,rspunse el privirii
ntrebtoare a Elizei.Plcinta se dovedi excelent i berea rcoritoare,chiar dac
puin amar.Efortul fizic fcut n cursul dimineii i crescuse pofta de mncare.
Spre mirarea ei,manc tot din farfurie i goli cana de bere.Jeremy terminase deja
de mncat i scosese harta.Se uita ncruntat i concentrat peste ea.Cnd ea i
ddu farfuria deoparte,el o privi,apoi ntoarse harta astfel nct s o poat vedea
amndoi.
-Aici e Stow,zise el i art cu degetul.Aici e Jedburgh,i grania e dincolo de
el.Wolverstone este aici-putem ajunge la el pe drumurile astea.Pe aici am venit
eu.Ea ncuviin.
-Pe aici ajunsesei pe drumul spre Jedburgh cnd cabrioleta ta a trecut pe lng a
noastr.
-Da,sta-i drumul ctre sigurana noastr.E deja dup-amia-z,deci am putea
ajunge aproape de Jedburgh disear,i,dac eti de acord,a prefera s nu
apucm drumul spre Jedburgh pn nu suntem pregtii s mergem ntins pn la
grani.
-n caz c Scrope sau moierul,care ne-au pierdut urma,se hotrsc s ne atepte
pe drum,s vad dac trecem pe acolo?
-Exact.ncepnd de la Stow,tras cu degetul drumul lor,apoi mpturi harta.
-Putem parcurge mare parte din drum azi-s trecem de Galashiel i de Melrose.
Dar cred c-ar trebui s ne oprim acolo sau pe aproape,nainte s intrm pe
drumul spre Jedburgh,fr a lsa ntre noi i grani dect drumuri netede.
Ea ncuviin din nou.
-Deci ne gsim un loc unde s stm pe lng Melrose,apoi mine-diminea
pornim n grab spre grani.Pe deasupra hrii,privirile li se ntlnir.
-De acord cu asta? El ntreba,de fapt,dac n-avea o problem s mai petreac
nc o noapte pe drum,singuri,mpreun.Ea zmbi.
-Da,perfect de acord.i aa i era.n seara aia...era din ce n ce mai ncreztoare
c se cuvenea s continue explorrile.Mai cu seam dac avea s fie ultima lor
noapte mpreun,singuri,nainte de a se ntoarce n snul societii.nchipuindu-
i cum avea s fie seara,se ncrunt.El mpturi harta i o vr la locul ei.Se uit
n ambele pri,pentru a se convinge c nu era nimeni suficient de aproape nct
s o aud,apoi se aplec peste mas i se uit n ochii lui.
-Cum ne descurcam cu banii?
Nu se gndise deloc la chestiunea asta,dar trebuia s o fac.nchiriaser cai,dou
faetoane i pltiser masa n diverse locuri.El zmbi.
-i aminteti c i-am spus c-am lucrat o vreme n Edinburgh?
Ea ddu aprobator din cap.
-Aa i-ai cunoscut pe Cobby i pe Hugo.
-Da,exact,zise eh aruncndu-i bocceaua pe umr.Prin urmare,banca din
Edinburgh m cunoate destul de bine.Am trecut pe acolo nainte s te salvez.
Cum nu tiam ce urma s se ntmple,ce ncercri vom avea de depit,am retras
o sum considerabil.Zmbi cnd se ls pe sptarul scaunului.n chestiunile
practice,am tendina de a supraestima.Avem bani mai mult dect suficieni
pentru a ajunge la Londra chiar i cu diligenta,dac e nevoie.Ea se liniti.
-Bine.innd capul plecat,cu bocceaua n mn,se ridic de la mas i-1
urm,ndreptndu-se ctre u.Cnd trecur prin sala principal a hanului,ea
opti: Am avut o viziune cum c va trebui s spl podelele i vasele pentru a
achita costurile urmtoarei noastre ederi.Jeremy chicoti,n timp ce deschise ua
i iei afar.Cnd ea i se altur pe caldarm el o privi.
-N-am fi ajuns la asta,dar,chiar dac s-ar fi ntmplat,ne-am fi descurcat noi
cumva-Eliza l privi n ochi,vzu nelegerea i cldura din ei i-i zmbi napoi.
Apoi i nl capul,cobor treptele i o lu nspre curtea hanului.
-Din nou la drum.Hai s vedem ct de departe putem ajunge astzi i unde o s
ne petrecem ultima noapte.Calul nhmat la cabriolet era un roib slbatic,care
ddea din copite i era pregtit de fug.Dup ce aez boccelele,Jeremy se urc
pe banchet alturi de Eliza,apuc hurile i mn animalul spre drumul
principal.Mergnd la trap spre ieirea din ora,el i ddu un fichi calului,care
porni la galop nghind pmntul.Se fcur nevzui,Eliza inndu-i plria cu
mna i legnndu-se la fiecare cotitur,atingndu-1 cu umrul pe Jeremy.
Drumul foarte neted se rsucea i cotea,urmrind curbele fcute de rul
Gala,care-i croia albia spre sud.Rareori erau vizibili,fiind protejai de copacii de
pe mal,cu parfumurile i sunetele cmpului invadndu-le simurile.Zmbeau
plini de bucurie i naintau cu spor.Dup ce trecur de cotitura spre Buckholm,
Eliza ncepu s cnte.Dup cteva acorduri,Jeremy i se altur.Dac vocea ei era
una de sopran,a lui se dovedi de bariton; vocile lor se amesteau i se armonizau
n timp ce cntau diverse cntece populare.
Att rul,ct i drumul o cotir spre est,iar ei l urmar,ajungnd n oraul mai
mare numit Galashiel.Cnd intrar n centrul oraului,ncetinir.
-Rmi cu ochii n patru,o avertiz Jeremy,cci nu se tie niciodat.
Dar nu-i pndea nici un pericol.Trecur prin ora fr s li se ntmple nimic,
urmrind indicatoarele ctre Melrose.Drumul ntr-acolo o apuca direct spre est;
la nceput,urm cursul rului Gala,dar treptat distana dintre ru i drum se mri.
n cele din urm,rul le dispru dinaintea ochilor.Eliza se sprijini pe banchet,
apoi clipi i se uit nainte.Art cu degetul.
-Nu-i acelai ru,nu-i aa? Asta e mult mai mare.Jeremy arunc un ochi.
-Asta e Tweed.l vom traversa puin mai ncolo,n curnd,rul Tweed fcu un cot
pentru a urmri linia drumului.
-Trecem printr-o pdure,zise Jeremy,artnd ctre copacii groi care strjuiau
drumul dinaintea lor.Asta pare s fie.Dup aceea,drumul ar trebui s coteasc
spre sud i ar trebui s dm de un pod.Se ivi i podul,unul chiar pitoresc,
construit din crmizi roietice i piatr cenuie,cu dou arcuri pereche rsfirate
peste albia rului.l traversar,apoi cotir la dreapta pe malul sudic.La o rscruce
aflat puin mai ncolo,un indicator i ndrum direct pe drumul spre Melrose.
Soarele dansa pe cer n urma lor,aruncnd umbrele lor naintea cabrioletei.
-Trebuie s fie mai puin de un kilometru pn la Melrose,zise Jeremy,uitndu-se
la Eliza.Ai vreo sugestie privitoare la ceea ce ar trebui s facem,unde ar trebui s
cutm cazare? Ea se gndi,apoi zise:
-E puin probabil ca moierul sau Scrope s ne atepte n ora,nu-i aa?
-Nu cred c au venit ncoace.
Fie ne ateapt mai departe pe drum,fie ne-au pierdut urma cu totul,s-au dat
btui i au plecat acas.
-Sper s fie valabil a doua variant,zise ea.n orice caz,nu ne ateapt n
Melrose,deci nu ne oprete nimic s dm o rait prin ora.Odat ce vedem ce e
disponibil,ne putem hotr.Jeremy ncuviin.
-Bine gndit.Dup o clip,adug: Am auzit c ruinele atrag destui vizitatori.
Poate gsim ceva micu unde s stm-camere cu chirie mai curnd dect hanuri.
Dac totui se ntmpl ca Scrope sau moierul c vin ncoace,e mai puin
probabil s ne caute n locuri de felul acesta.
-Ruine? ntreb Eliza uluit.Ce ruine?
n cele din urm,cea mai potrivit alegere pentru ei fu s se instaleze ntr-o
micu camer cu chirie,chiar vizavi de ruinele vechii mnstiri.Dup ce
proprietreasa i conduse n camer i plec,Eliza rmase la fereastr i se holb
la mprejurimi.
-Sunt chiar cele mai romantice ruine pe care le-am vzut.
-Scoia are destule ruine romantice.Ea se ntoarse pentru a-1 privi cu ochii ei vii.
-Putem merge s le vedem? Putem,nu-i aa? Nu se ntunec prea repede,i
doamna Quiggs,a zis c mai dureaz o or i mai bine pn la cin.
N-avea nici o ans s-o refuze,constat el vznd entuziamul de pe chipul ei.
-n regul.i fcu semn spre u i o urm ndeaproape.
Petrecur mai mult de un ceas hoinrind printre ruine,Jeremy tia destule despre
viaa n mnstire pentru a-i satisface curiozitatea despre una i alta,despre
utilizrile date de clugri diferitelor ncperi,suficient pentru a explica detaliile
arhitecturale naintea crora ea rmase uimit.El o urm n vreme ce hoinrea
printre ruine,se mbat de expresiile ei de ncntare i se bucur sincer cnd
rmaser mai puini vizitatori care s se mire de purtarea att de ciudat a unui
tnr.Cnd,n sfrit,lumina care plea i aromele ce veneau dinspre buctria
locuinei lor i ispitir s se ntoarc,traversar poteca dinspre cimitirul strvechi
al mnstirii,iar el o privi pe Eliza.Ea i arcui sprncenele ntr-o ntrebare
nevinovat.
-Nu uita,eti un tinerel,nu o domni nclinat spre chestii romantice.Ea afi
unul dintre zmbetele ei cuceritoare,apoi i lu faa unui tnr plictisit.Mergnd
nainte,ncetini pasul,renunnd la mersul sprinten i zglobiu de pn atunci.
Apropiindu-se de ua doamnei Quiggs,suspin,i nbui un cscat prefcut,
apoi zise aspru:
-Ei bine,asta a fost teribil de plictisitor.Sper ca mcar cina s fie mai bun.
nbuindu-i un zmbet de apreciere,Jeremy o urm la intrarea n cas.
Cam la aceeai or,ntr-un han confortabil din St.Boswells n care era bine
cunoscut,moierul se aez la o cin copioas,alctuit din somon proaspt,
vnat,potrnichi,unc fript i praz.Un excelent vin rou de Burgundia
completa masa.Una peste alta,n-avea de ce s se plng.Odat ajuns la Gore-
brigde,nu i fusese greu s scape de Scrope.Omul avea un sim al orientrii
foarte prost.McKinsey l dusese direct prin Gorebridge i continuase spre est,pe
crruia pe care,dac Scrope continua s-o urmeze,n cele din urm avea s
ajung napoi pe drumul principal spre nord.Cu puin noroc,Scrope i nchipuia
c McKinsey nc era naintea lui i urma s in calea aceea,creznd c fugarii
o luaser pe acolo pentru a ajunge pe drumul favorit ctre Londra.
n regul.Acum tot ce avea de fcut era s fie vigilent,pentru a-i vedea pe cei doi
cnd treceau pe lng el,apoi s se ia dup ei i s-i cerceteze.
n realitate,avnd n vedere purtarea de pn atunci a salvatorului Elizei,avea
prea puine ndoieli cu privire la caracterul lui.Aciona hotrt,inteligent,
onorabil i eficient.Singura dat cnd l vzuse,i se pruse bine fcut,destul de
artos i ocrotitor.Se i purta protector.O singur privire aruncat pe strada
principal din Penicuik i fusese de ajuns ca s-i fac o idee despre modul n
care acesta o vedea pe Eliza.Din puntul de vedere al salvatorului ei,Eliza i
aparinea.Ceea ce era un fel de uurare.Ca o consecin a rpirii euate a lui
Heather Cynster,singura metod de a proteja reputaia unei fete Cynster care
fusese victima unei rpiri era cstoria.n cazul Elizei,cum fusese i-n cazul lui
Heather,alegerea fusese ntre cstoria cu salvatorul ei sau cu el.
Dei,datorit acelui moment fugar din Penicuik,avea o idee destul de bun
despre poziia salvatorului Elizei cu privire la acest subiect,onoarea cerea s aib
o confirmare de la Eliza.Oare ea era la fel de fericit cu perspectiva cstoriei cu
salvatorul ei cum era el cu aceeai perspectiv?
Cu puin noroc,observaiile sale din ziua urmtoare aveau s ofere un rspuns
afirmativ acelei ntrebri.Apoi...dei sar fi putut retrage i ndrepta spre cas,n
muni,cu onoarea satisfcut,ar fi preferat s-i vad ajuni cu bine dincolo de
grani.Presupunnd c erau ntr-o trsur,odat trecui de el,nu le mai rmnea
mult pn la grani.Dac lucrurile mergeau aa cum spera el,aveau s se afle pe
drumul ctre nord n dup-amiaza zilei urmtoare.Moierul termin cina i ceru
un whisky.Cnd acesta sosi,se ntinse,ridic paharul ntr-un toast tcut pentru
Eliza i pentru gentlemanul ei,oriunde s-ar afla ei,apoi sorbi i savura ncet,
mulumit de seara aceea.

CAPITOLUL 11
-Ce vreme minunat!Jeremy nchise ua i se ntoarse ctre Eliza.Ea sttea la
fereastr,cu perdelele trase,privind afar,pesemne la ruinele mnstirii.i
scosese haina i-i dezlegase prul; uviele aurii ca mierea erau acum rvite
pe umeri,agndu-se de cmaa ei de mtase de culoarea fildeului.
Dup ce se retrseser de la cina oferit de proprietreas,el alesese s-i
dezmoreasc picioarele ntr-o scurt plimbare pe strad,acordndu-i Elizei
intimitatea necesar pentru a se spa i mprospta n odaie.
-Luna mbrac totul cu un aer misterios i melancolic! M ntreb dac exist
fantome.Se uit la el.Poate c vntul o s geam prin ruinele mnstirii la
noapte.
-Nu-i bga asemenea idei n cap.O s ai comaruri.Ea se ncrunt.Dup o
privire aruncat pe fereastr,trase draperiile.Jeremy se uit la pat,apoi privi n
alt direcie.Era un pat destul de mare,cu o saltea groas,suficient de lat pentru
a ncpea amndoi.Desigur,avnd n vedere greutatea lor diferit,era sigur c,
dac se ntindeau pe saltea,ea avea s sfreasc n braele lui.
ndreptndu-se ctre comoda pe care lsase boccelele,admise lipsa lui de
opoziie fa de chestiunea respectiv.Avusese de gnd s lase lng bagaje
cuitele luate din Penicuik,dar se gndise mai bine la asta i alesese s le pun pe
amndou pe noptiera de lng pat.Eliza aprinsese dou lumnri,cte una pe
fiecare noptier.Se uit la ea,suspinnd,privind-o cum se aezase pe saltea,cu
spatele la el,i se aplecase s-i scoat cizmele.Cu ochii la prul ei,care strlucea
n lumina lumnrii asemenea aurului bogat,mai nti ezit,apoi spuse
ncreztor:
-Dac preferi,a putea dormi pe jos.Se ntoarse att de repede,nct prul flutur
n jurul ei.l fix cu privirea.
-Am crezut c-am lmurit deja prostiile astea la cabana pdurarului.
El vzu convingerea ntiprit pe chipul ei,mnia din privirea ei i ridic uor
din umeri.
-Am zis s m ofer totui.Cu buzele strnse,ea ncuviin.
-Am luat la cunotin i i mulumesc,dar nu.Rsucindu-se,adug: A prefera
s dormi n pat,cu mine.El se uit pre de o clip la spatele ei arcuit,apoi scutur
din cap i se deprta.i scoase redingota,o aez pe un scaun din apropiere,i
ddu jos haina i vesta i le puse i pe ele deoparte,apoi i desfcu i cravata.Se
aez pe pat ca s-i scoat cizmele,chiar cnd ea i puse pe podea cea de-a
doua cizm.Eliza stinse lumnarea,apoi se ls pe spate i se ntinse lng el.O
auzea i o simea foindu-se; punnd jos una din cizme,se uit repede peste umr.
Ea se aezase peste cuvertur,cu minile ndoite n dreptul taliei,cu capul
ngropat n perna moale i cu ochii fixai n tavan.Arta de parc se gndea...sau
fcea planuri.Aplecndu-se s-i scoat cizma cealalt,ncerc s-i dea seama
ce i cum.La ce se gndea,ce punea la cale.Ce avea s urmeze.
Era foarte sigur de destinaia lor final: altarul prea imposibil de evitat.Nu era
ns sigur de calea pe care aveau s ajung acolo.Preau implicai ntr-o aventur
care se desfura n paralel cu cea exterioar,mergea mn n mn cu ea.O
aventur n necunoscut,pentru el n mai mare msur dect pentru ea,dup cum
presupunea.Mai simise i nainte dorin,dar fusese doar o distragere
nensemnat,uneori mai incomod,alteori mai puin deranjant,dar totdeauna o
sete pe care o putea ignora dac i punea asta n minte.ns dorina pe care i-o
strnea ea i felul n care aceasta sporea,ceas dup ceas,de la o ntmplare la
alta,asta era ceva nou.Era ceva de nestpnit,aproape o obsesie care avea puterea
tulburtoare de a-i abate mintea asupra ei.Asupra nevoii de a o avea.i,n vreme
ce asta l fcea s se simt inconfortabil n mai multe feluri,i strnea totodat i
curiozitatea.Curioii mor repede. Probabil,dar un om de tiin cruia i lipsea
acea trstur fundamental n-ar fi ajuns departe.Desigur,prea puin din
curiozitatea lui actual ar fi putut fi considerat de natur academic.
Dup ce i scoase i cea de-a doua cizm,nemaivznd nici o alt
alternativ,stinse ultima lumnare,se rsuci i se lungi,cu capul pe cea de-a doua
pern,cu picioarele ntinse lng ale ei,dar la o distan rezonabil.Apoi i ls
trupul s se liniteasc.Ct putu de mult posibil,adic nu cine tie ce.
Salteaua se ls,aa cum prevzuse,dar ea era pregtit,aa c nu se rostogoli
imediat lng el.Cu ambele lumnri aprinse,camera era ntunecoas,dar nu
complet obscur.Prin dou ferestruici ncastrate n tavan,deasupra patului,
ptrundea lumina lunii,scldnd odaia ntr-o strlucire de argint,slab,dar
ncurajatoare.
-Ct mai avem pn la Wolverstone?
El i rspunse cu acelai ton plat cu care fusese pus ntrebarea.
-ntre 80 i 100 de kilometri.Dac plecm diminea,la prima or,ar trebui s
ajungem acolo imediat dup prnz.
-Aha.Deci pn mine-sear,ne ntoarcem n snul lumii bune,ca s zic aa.Cu o
mn ncletat pe tblia patului,pentru a nu aluneca nspre el,Eliza i ridic un
picior i-1 studie n toat lungimea lui,aa nvemntat n pantaloni i osete
cum era.M ntorc la fuste i jupoane i la rolul meu de domni.i ls piciorul
n jos i-1 privi piezi pe Jeremy.Iar tu ai s redevii omul de tiin care erai.
El ezit,apoi i ridic braele i-i puse minile sub cap.
-Probabil,dar cred c n-am s mai fiu acelai om de tiin care eram cnd am
plecat din Wolverstone.Nici nu-mi vine s cred c asta a fost acum patru zile.
-S-au ntmplat multe n zilele astea.i fix nc o dat privirea n tavan i zise:
Eu tiu c nu mai sunt aceeai domnioar care a fost la balul de logodn al lui
Heather i Breckenridge.i simi privirea atingndu-i chipul i struind acolo.
-Cum te-ai schimbat?
Jeremy i coborse vocea; ntrebarea suna aproape intim.Eliza i ntoarse capul
i,pre de o clip,i ntlni privirea i zmbi uor.
-Pentru nceput,tiu c pot strbate dealuri i vi pre de ceasuri ntregi.Chiar nu
mi-a fi putut nchipui c sunt n stare.i,n ciuda faptului c n-am avut slujitori
care s-mi aduc mncarea i s se ngrijeasc de toate cele necesare,m-am
descurcat destul de bine.El ridic din sprncene.
-Nici nu mi-am nchipuit c nu te-ai descurca.
-Nu? Sttu o clip pe gnduri,apoi zise: Chiar dac a fost doar o presupunere c
nu m-a descurca,pe care n-am verificat-o niciodat,tot a fost o surpriz plcut
s descopr c nu sunt att de neajutorat cum credeam.Jeremy mormi i se uit
n tavan.
-Nu eti mai neajutorat ca surorile tale,doar c ai alte procupri.Cam la fel ca
mine i Leonora.Ne pricepem amndoi la detalii,la organizare i suntem
amndoi destul de ncpnai,dar le punem n practic n domenii diferite,adic
acelea n care suntem mai implicai: n ceea ce m privete,cri i manuscrise,n
cazul ei,familia.Uitndu-se nspre ea,atept pn cnd l privi,ca s adauge: Ai
mai multe n comun cu surorile tale dect crezi.Ea l privi n ochii de culoarea
caramelului,i cut,vzu i-i cntri convingerea.opti:
-S-ar putea s ai dreptate.Era clar c avea acelai mod de gndire ca Heather i
ca Angelica.Un mod de gndire mai ndrzne dect i-ar fi nchipuit.La urma
urmelor,nu avea spirit de aventur.i totui...Privind n sus,se ntreb...
Apoi,ptrunznd mai n profunzimea presupunerii ei,i drese glasul i se
aventur:
-M-am gndit...ncepuse,ns nu tia cum s continue.
-i eu la fel,zise el linitit,dar ferm.Ea prinse momentul.
-La ce? Uitndu-se la el,i ntlni privirea.El strnse din buze.
-Mai nti doamnele.Ea nu-i putea lua ochii de la el.Pentru o clip,ezit,rmase
pe gnduri,apoi i fcu curaj i ndrzni:
-M-am gndit...la ce am vorbit asear.La ce ai spus despre oamenii ca noi,n
situaii similare,ncercnd s-i nchipuie ce va urma...i,n consecin,ignornd
probabil ceea ce este sau ar putea fi.
Ea se opri pentru o clip,dar privirea lui rmase fix.M-am gndit c,dac
noaptea asta e singura pe care o vom mai petrece mpreun,singuri,atunci-i
aici,dac ar fi stat n picioare,i-ar fi nlat brbia-cam asta ar fi unica ans pe
care o avem pentru a cerceta,a explora,dac vrei,ce-ar putea fi acel altceva.
Mine,odat ntori n lumea bun,la rolul pe care ceilali ne ateapt s-1
interpretm,nu vom mai fi liberi,nu vom mai avea ocazia asta.Vom fi prini
n...deznodmntul ateptat.Jeremy atept,dar,cnd ea l privi n ochi fr a mai
spune ceva,fcu un gest de nelegere.
-Aici nu te contrazic.
Atunci spune-mi care ar trebui s fie urmtorul nostru pas. Cum el nu mai
zise nimic,ci doar pru s atepte-era din nou rndul ei,presupuse ea-,trase aer n
piept i,hotrndu-se c nu avea nimic de pierdut,suger:
-Poate c,din dorina de a nu face greeala inevitabil de a gndi prea mult i
ntr-un mod nepotrivit cu privire la situaia noastr-ceea ce ar fi cu adevrat n
interesul nostru,dac teoria noastr e corect-,ar trebui s facem un efort i s
apreciem acel altceva,adic deznodmntul alternativ.
Cu ochii fixai asupra lui,Jeremy rmase cu minile mpreu nate sub cap pentru a
se abine s reacioneze,pentru a nu aciona fr o invitaie clar exprimat.
Credea c o nelegea,credea c gndeau la fel,dar ea era femeie,iar el nvase
cu mult vreme n urm s fie prudent n relaia cu femeile.Cnd ea tcu din nou
i rmase n ateptare,el i stoarse creierii,cci mintea i era copleit i distras
de gndurile la ceea ce spera el s se ntmple,savurnd posibilitile.
-Cred c asta...Se opri,pentru a-i drege glasul,care i devc nise grav.Cred c asta
ar fi nelept.Ea l studie pentru o clip,apoi se ncrunt i vorbi mult mai tios.
-De fapt,cred c explorarea e obligatorie.Cu siguran aa e,din punctul meu de
vedere.Ridic din umeri,tot ncruntat.Aa c sunt de prere c ar trebui s mai
ncercm.Se aplec s-1 srute.
n sfrit! Rzboinicul din el se bucur,apoi fcu un lucru cu totul neateptat.
Eliberndu-i minile,cu una din ele i prinse capul,iar cu cealalt i ddu
deoparte prul bogat pentru a-i cuprinde obrazul.i o inu nemicat.Pentru a-i
oferi,la rndul lui,un srut.Pe gur.O clip mai trziu,i desfcu buzele cu ale
lui,i atinse limba cu limba lui i se simi ntr-al noulea cer.
Pre de cteva secunde,se atacar,se cucerir,purtar o lupt a dorinei i a
visurilor-ale ei i ale lui,care din ele puteau primi ntietate-,dar,n clipa
urmtoare,i descoperir ritmul,tihna,ntr-un soi de dans n care ea fcea un pas,
apoi i ceda lui conducerea.Apoi din nou el,i iari ea,se cufundar n srutul tot
mai profund,pas cu pas,mngiere dup mngiere.
Rezultatul fu o prbuire captivant,copleitoare,n pasiune.
El nu-i amintea s se fi simit la fel cnd srutase alte femei.Obinuita tensiune
subtil era prezent,amplificndu-se cu fiecare srut,cu fiecare respiraie
fierbinte.Cu toate astea,gesturile nu trdau grab,ci mai curnd o savurare a
fiecrui moment,a explorrii,cum o numise ea,dnd atenia cuvenit fiecrui
schimb de emoii.Cu fiecare apsare schimbtoare a buzelor lor,cu fiecare
mngiere lent,fierbinte,ameitoare,paralizant,implicarea i zgndrea
simurile cum n-o mai fcuse niciodat nimic,nici mcar cel mai rar manuscris
sumerian posibil,nici cea mai strveche tbli sumerian pierdut.
Ea se apropie mai mult; el i ngdui s se lipeasc de el,tnjind tn chip tainic
dup carnea ei fin i tare,dup formele ei feminine care se mulau pe trupul lui
musculos.Desftare.Asta,hotr el,era pur desftare.Habar n-avea de ce n-o mai
simise cu nici o alt femeie,dar era recunosctor s stea acolo,sub ea,i s-i
ngduie s exploreze ct avea chef.Ea se aplecase deasupra pieptului lui i
ridicase minile ei mici pentru a-i cuprinde faa.Acum degetele ei i treceau
peste obraji,peste maxilar,cercetnd,aflnd,chiar n timp ce gura ei gusta dintr-a
lui,iar buzele ei,deja nroite i umflate,se jucau cu el i l ispiteau.
n vreme ce ea explora,minile lui alunecar de pe capul ei spre umeri,apoi le
ls s cad uor pe linia lung a spatelui ei.Se sili s-i nfrneze dorina
arztoare de a o prinde de coapse i de a o trage cu totul deasupra lui.Cu toat
boarea fierbinte a plcerii crescnde care i ntuneca mintea n chip desfttor,i
reaminti siei c,n vreme ce acesta era un teritoriu familiar pentru el,pentru ea
era prima incursiune de acest gen; pentru ea,totul era nou.i fascinant.
Aceasta era pricina sunetului firav,pasionat i satisfcut pe care l scoase cnd se
deprinse din srut i se retrase puin.Destul pentru a-i deschide ochii,somnoroi
i nfierbntai,ca s-1 priveasc.Se uit n ochii lui ca i cum ar fi putut vedea
pn n adncul sufletului apoi i umezi buzele cu vrful limbii i opti:
-Vreau mai mult.l privi pentru o clip,apoi zise: tii,m gndeam...
Cum ea nu mai continu,el reui s murmure cu o voce pe care-o considera
pierdut;
-Da? Ea i ciuguli buza de jos.
-...C de data asta n-ar-trebui s ne oprim.El se concentra din nou asupra buzei
ei,asupra nevoii de a se juca i el cu ea; i lu o clip ntreag pentru a pricepe
sensul vorbelor ei.Cnd nelese rspunsul lui imediat fu aleluia,dar dup
aceea vzu confuzia din ochii ei: nevoia i dorina care se luptau cu nesigurana-
-Vom merge ct de departe i doreti.Ne oprim cnd vrei,oricnd mi ceri asta-
Rosti cuvintele fr s se gndeasc serios la ele.
Imedial dup aceea,se ntreb ceq apucase s fgduiasc o limit,un control de
care nu tia dac era capabil.Nu mai fusese niciodat nevoit s fac asta-iubitele
lui de pn atunci fuseser,asta era clar,mai nerbdtoare ca el;n-avea experien
cu fecioarele n prima lor noapte de dragoste,n-avea idee clac s-ar putea pur i
simplu opri la comoda ei.Avnd n vedere fora dorinei pe care o simea dndu-i
ghes,ferm i limpede,cu fiece respiraie,trebuia s se ntrebe dac era n stare...
dar,chiar cnd gndul acesta lu natere,cnd o privi n ochii de culoarea alunei
care acum strluceau de nerbdare,tiu c pentru ea avea s fie n stare.
Pentru ea,era n stare s mute munii din loc.
Privirea i alunec asupra buzelor ei; cnd ele se apropiaser de ale lui,el i
strecur o mn la ceafa ei i o trase spre el.Prelua controlul i o srut.Eliberat
de cuvintele ei,de dorina ei limpede de a merge mai departe,continu s-i
coboare mna,explornd,mai nti cercetnd,apoi dezmicrdnd tot mai elocvent.
Eliza l ncuraja,cu buzele,cu oapte fine.O mna o trepidaie crescnd ce-i
traversa venele; contientiznd c era o form a dorinei,elementar,simpl,dar
puternic,ea fu recunosctoare l se ls cuprins de ea.
Mtasea cmii i fia care i lega snii i opri mngierea.Mai ru de att,
snii ei erau dureroi sub fia care i strngea,nainte de asta,se ndeletnicir cu
deschiderea nasturilor din fa ai cmii,apoi,intrigat de ceea ce putea citi n
ochii lui,de focul arztor din privirea lui,i ngdui s desfac fia de pe
ea,centimetru cu centimetru,dezvelind pielea ei alb.El se ncrunt cnd vzu
legtura,care nu doar masca,ci i strivea snii aproape complet.Scoase un sunet
scurt de dezaprobare,un mormit lent de dezacord,mngind-o prin fia strns.
ncercnd s-i recapete respiraia dup un geamt provocat de senzaiile pe care
i le producea mna lui,ridic un bra i cercet nodul care lega pnza.
Ajunse la el i l desfcu iute.Desfurar amndoi pnza,ncetul cu ncetul,pn
cnd aceasta czu.Alunec pe formele ei.Cu minile proptite pe umerii lui,ea
nchise ochii i trase aer n piept; se simi uurat cnd el ddu pnza
deoparte.ncet.Apoi arunc fia de mtase lng pat.ncet.
El prea s fi ncremenit.Ea deschise ochii i se uit la el.La privirea lui fixat pe
snii ei.La flcrile care mocneau n ochii lui plini de pasiune.Simi arsura
flcrilor din privirea lui mngind-o,la fel de hotrt cum fuseser mai devreme
minile lui.Sfrcurile i se ntrir; i simea pielea arznd,strngnd-o.
Chipul lui era neclintit,auster,trsturile clasice.Ca i cnd s-ar fi simit fixat cu
privirea,el murmur:
-M simt de parc a scoate la iveal o comoar.Una extrem de preioas.
Fr s-i mute privirea,ridic o mn i o puse pe snul ei.
Eliza se cutremur la atingerea lui.i nchise din nou ochii.Cu mna cealalt o
apuc de ceaf i o trase n jos,fcnd-o s revin la srutul tulburtor,
seductor,ispititor.La buzele lui care fgduiau plcere,desftare copleitoare i
o uluitoare descifrare a misterelor necunoscute ei.Ea li se abandon,lui i
srutului,iar limba lui se strecur iar ncreztoare n gura ei,n timp ce mna lui
mare,fier binte se nchise i-i lu n stpnire snii.Nici atunci el nu o zori,nu o
lu singur nainte pentru a o lsa s se zbat,copie sit de pasiune i de senzaii.
n schimb,din cnd n cnd se retrgea din srut.ndeajuns pentru ca ea s poat
savura pe de-a-ntregul atingerea lui,pentru a-i opti rspunsurile cnd el,cu
voce grav,o ntreba dac i plcea o mngiere sau alta,dac i plcea senzaia
aceea ascuit care o strpungea la atin gerea lui.
Din ce n ce mai mult,se cufundar mpreun ntr-o intimitate ameitoare.Se
apropiar tot mai mult,pn cnd respiraiile li se amestecar,n timp ce el
explora,iar ea savura.i ddu vreme s deschid ochii i s-i vad minile
frmntndu-i carnea,atingnd-o,mngind-o,descoperind-o.S se vad pe ea
cum se druia clipei aceleia,desftrii atingerilor subtile i pasiunii lor directe.
Focului i setei.Eliza l putea simi cum vibra.Putea simi cum ea nsmi
experimenta o dorin pe care n-o mai cunoscuse niciodat i,cu att mai mult,
n-o mai savurase niciodat.n noaptea aceea...
Se strdui s deschid ochii,ngreunai de pasiunea copleitoare,i l privi.Privi
pasiunea tot mai profund pe care el o avea ntiprit pe fa.
Minile lui alunecau n jos,pe spatele ei acum gol,dup care se ridicau i i luau
iari snii n captivitate.Minile lui se ncletar,iar ea ddu s nchid iar ochii
n ateptarea unul nou val de plcere,apoi i observ cmaa.Ea era goal pn la
bru,dar cmaa lui era nc acolo,ntre pielea lui i a ei,ceea ce pentru ea
constituia o barier inacceptabil.Cu un efort de voin,concentrndu-se,i duse
degetele ctre nasturi i ncepu s nlture pnza care o ncurca.Minile lui
alunecar pe talia ei,apoi el se ntinse pe spate i se ls n voia ei.
ncurajat,ea cobor pn la li,i-i trase cmaa din pantaloni pentru a ajunge la
ultimul nasture.n secunda n care l deschise i pe acela,apuc de cma i o
desfcu...scond la Iveal un pachet de muchi care artau ca n visele ei.Se
prea c oamenii de tiin aveau mai multe secrete dect ar fi crezut ea.
Gndul acesta nstrunic o fcu s zmbeasc,dar nu-i putea lua ochii de la
privelitea aceea ncnttoare.De la cercetarea comorii pe care o descoperise.O
dung de pr ntunecat i traversa orizontal pieptul,punctnd rotocoalele plate ale
sfrcurilor; o alt linie urmrea centrul pieptului i se fcea nevzut dincolo de
linia pantalonilor.Din propria voin,minile ei urmrir traseul ales de
ochi,Atingnd uor la nceput,apoi,cnd ndrzni mai mult,i pielea lui se
aprinse,din ce n ce mai curajos,testnd rezistena muchilor pe sub pielea ferm,
dup care czu prad ispitei i l cuceri cu ndrzneal.
Jeremy o privea; era prea crispat,iar dorina era prea aprig pentru a ncerca s
zmbeasc,dar vederea curiozitii ei,a pasiunii inocente care-i lumina chipul pe
msur ce se uita la el,l Atingea,l cerceta,la fel cum fcea i el,l nrobise
definitiv.i ngdui s se joace cu el att ct putu,dar freamtul insistent din
sngele lui cretea tot mai mult.Nu fusese niciodat att de contient de el ca n
noaptea aceea,cu ea.Niciodat nu fusese Att de sensibil i att de nrobit de
pasiune.Cnd vzu nflorind n ochii ei ideea ca buzele s urmeze traseul minii-
cci ochii ei erau deschii n chip att de minunat,oglind a gndurilor i a strii
ei-,ntinse mna,o prinse de ceaf i o trase nspre el pentru un srut;o trase
nspre el,o atrase n srut,apoi o mpinse,o rostogoli,o rsuci pe o parte,alturi de
el.O aez pe spate,iar el se aplec asupra ei,aa cum fcuse i mai devreme cu
el.Continund s o srute,i eliber ceafa,Apoi i ls mna s alunece,cu
degetele urmrind linia lung a gtului,pulsul nebunesc de la baza lui,n jos,ctre
umfltura snilor,apoi prinse din nou n palm ridictura aceea tare i o lu n
stpnire.O zpci cu mngierea lui,apoi i dezlipi buzele de ale ei i le trimise
n urmrirea traseului pe care o apucaser degetele,nclinndu-i capul,scald n
srutri punctul n care i pulsa inima i o auzi gemnd.i simi degetele
ncurcndu-se n prul lui n timp ce el i continua drumul n jos.i mai jos.Pn
cnd,cuprinznd-i snul n mn,i puse buzele pe sfrc,l atinse,l dezmierd,l
srut.Apoi l cuprinse cu buzele.Mai ncet la nceput,apoi mai puternic.
Eliza gemu,ns reui s-i nfrneze iptul de plcere pe care l simea n gt.Se
gndi ameit c el ar fi trebuit s-o previn,n timp ce trupul ei se arcui,i valuri
de senzaii fierbini o strpunser adnc,ndreptndu-se amenintor spre partea
de jos a corpului ei,crescnd i amplificndu-se acolo.El continu s exploreze;
continu s savureze,n timp ce ea se lupta s-i recapete suflarea,incapabil s
gndeasc dincolo de acele exclamaii pline de uimire.Cercettorul ei fcuse
studii i n domeniul acesta.Se ntreba...Dar,n timp ce buzele lui i continuau
periplul pe snii ei umflai,srutnd cu delicateea cuvenit sfrcurile ei
sensibile,orice gnd c el n-ar fi fost experimentat n acest domeniu se evapor.
Apoi el se opri.Se ndeprt de snii ei,sufl uor asupra unui sfrc ntrit,dup
care o privi.n lumina razelor de lun care ptrundeau prin ferestrele de la capul
patului,mai puternice acum,c luna rsrise complet,ea l vzu limpede.i vzu
umerii lai,muchii sculptai cu miestrie,pieptul puternic,linia ptrat a
maxilarului i ochii lui cprui-roietici care preau s o vad: s o vad aa cum
era ea,aa cum nici ea nsi nu se vedea.Se uit n jos,i puse mna lui mare pe
abdomenul ei dezgolit,apoi se uit n sus,n ochii ei.
-Mai departe? Ea clipi,semn c nelesese ntrebarea.
-Da.Avea rspunsul pe buze nainte chiar s apuce s se gndeasc.Apoi analiz
cldura pulsnd,plin de dorin,care o frmnta pe dinuntru,fgduina unei
mpliniri mai profunde care luase natere undeva n mintea ei cufundat n
plcere,dar nu vzu nici un motiv pentru care i-ar fi schimbat rspunsul.Buzele
lui se rsucir ntr-o grimas care nu era tocmai una de durere.
-Eti sigur?
Acea grimas care nu era grimas fu ct se poate de gritoare pentru ea; el nu
dorea s se opreasc mai mult dect ar fi vrut ea,dar simise c trebuia s fac
acea ofert,ca un academician cumsecade ce era.Pentru c,dac mergeau nainte,
nu mai era loc de ntoarcere,cel puin nu fr o imens frustrare...Dar cel mai
probabil nici n-aveau s dea napoi,n-aveau s renune.
-Da.De data asta,cuvntul fu pronunat cu mai mult convingere.Vreau s aflu
mai mult,vreau s tiu tot.Amndoi trebuie s tim;ne va fi de folos mai trziu,ca
s aflm dac ne potrivim la capitolul sta.Cu ochii fixai n ai lui,i nl uor
capul.Nu-i aa? Jeremy nu o contrazise.Dar...
-Dac ai prefera s mai atepi...Spre uurarea lui,ea scutur din cap,strngnd
din buze att ct i ngduia pasiunea inut n fru.
-S mai atept pn ne ntoarcem la familiile noastre,la casele noastre? Nu.Era
copleit de dorin; glasul i era slab,dar nc reuea s-i imprime hotrre.Eu
vreau s tiu,tu vrei s tii,iar asta e ultima ocazie de a afla nainte de a ne
ntoarce la viaa noastr obinuit.E un moment pe care nu vreau s-1 irosesc.i
nici tu nu vrei.Fr nici un avertisment,l apuc de ceaf,i ridic dintr-odat
capul i-i lipi buzele de ale lui,fr blndee i ispitire,ci plin de o pasiune
nflcrat.O pasiune despre care el nu tiuse C o tinuia n ea.O pasiune care
era foc i ardoare feminin.O pasiune care l fcea s clocoteasc de dorin...
Cealalt mn a ei i gsi erecia prin pantaloni,conturat cu discreie,apoi atins
cu ndrzneal...El se retrase din srut,o prinse de mn,iar pieptul i se zbtu
ptima,ca i cnd s-ar fi luptat s-i recapete rsuflarea i controlul devenit
dintr-odat firav.De la mic distan,privirile lor se ntlnir.Ochii ei ardeau
provocator.
-Mai mult.Acum.Ar fi rs dac ar fi fost n stare.
-Bine.Cuvintele erau aspre,fierbini,ncordate.Dar-zise el privind-o i
mngindu-i ncheietura pe care o prinsese captiv-de acum nainte,eu sunt la
conducere.Eu conduc,iar tu doar stai pe spate i te supui.n regul?
Ea miji ochii,ns pasiunea de nainte de-abia dac se domolise puin,iar
atingerea ei ndrznea eliberase din nou flcrile; ultimul lucru pe care l-ar fi
putut dori vreunul din ei n clipa aceea era s se contrazic.
-De acord.Ea ncerc s-1 pun jos,dar el se opuse.ncetior,i pres ncheietura
pe perna de sub cap,apoi se rsuci lent,ridicndu-se deasupra ei,dup care,fr
grab,privind-o n ochi,i lipi trupul de al ei.Vzu cum ochii ei se aprinser,cum
devin mari i ntunecai.Vzu pasiunea mistuindu-le adncurile i ridicndu-se la
suprafa.Complet deasupra ei,inndu-i captive coapsele cu ale lui,cu umerii i
cu braele ngrdind-o,se sprijini pe coate,i nclin capul i i lu prizoniere
buzele.i se avntar amndoi n focul pasiunii.Eliza nu-i putea trage
sufletul,nu-i putea domoli mintea care o luase razna; simurile ei,supuse,dansau
pe muzica lui,ctre chemarea nvalnic a dorinei.Ctre simfonia pasiunii
dezlnuite.Aa se simea,ca un potpuriu bine orchestrat de senzaii i desftri.
Din proprie voin,minile ei rspunser,rvindu-i prul pentru a-1 reine n
srutul acela din ce n ce mai nnebunitor,apoi rsfirndu-se pentru a se juca
lacom i a se desfta cu muchii masivi ai umerilor lui,pentru a prinde i a pune
stpnire pe braele lui,cnd minile lui alunecar i-i cutremurar simurile.
Snii ei erau fierbini,sensibilizai de mngierea lui,umflai,dureroi,plini de
dorin.Prul aspru de pe pieptul lui i zgria sfrcurile,iar ea gemu,cu trupul
ncordndu-se sugestiv,provocator,sub al lui.Apoi una din minile lui alunec n
jos,spre abdomenul ei.Degetele lui gsir nasturii de sub talia ei,mai nti pe ai
pantalonilor,apoi pe ai lenjeriei de mtase pe care o purta pe dedesubt; ea
nelese intenia lui i se ridic atunci cnd el i desfcu.
Degetele lui cercetau,insistnd pe sub haine,alunecnd n jos,pe lng buricul ei
mic,care fremta de o dorin pe care cu greu o putea nfrna,pentru a atinge
buclele de pe culmea coapselor ei.Pentru a netezi,a dezmierda,apoi a trece mai
departe.Degetele lui i continuar explorarea pn atinser carnea fin ascuns
n spatele buclelor dese.Asemenea unui zgaz care se rupe,cldura care pusese
stpnire pe ea,i mistuia i i lichefia vintrele,se amplific; o cuprinse cu totul,
nghiind-o i umplnd-o,pn cnd nu mai tiu de nimic altceva dect de
pulsaia nebun care mna vrtejul.Pasiune,dorin,nevoie i voin,toate se
adunau la un loc n acea mare nvolburat de plcere.O mare pe care el o
amplifica,o scotea la suprafa i n care o fcea s se cufunde.i o inea acolo.
Se ridic uor de pe ea,aezndu-se alturi,cu coapsa lipit de a ei.Cellalt
genunchi al lui alunec ntre genunchii ei,desfcndu-i coapsele.Croind un drum
mai bun pentru degete,drum de care profit imediat pentru a ajunge n locul
acela n care ea era umed,fierbinte,doritoare.O inu prizonier n srut,o inu
cufundat n marea aceea de plcere nenduplecat,atingnd,mngind,
posednd.Ajunse la pliurile fine,umflate i ea deveni tot mai contient de
atingerea lui,de rbdarea de care ddea dovad n vreme ce o nnebunea de
nerbdare,fr ca ea s tie ce anume atepta,dar fiind sigur c el tia foarte
bine.Cnd mai avea puin i ajunse pe culmile disperrii,cu focul pulsndu-i n
vene,ea i lu prizonier colul gurii i i-1 srut uor.El rspunse cu un val de
cldur; i nclin capul,puse stpnire pe buzele ei,schimb srutul ntr-unui de
posesie fr drept de apel,n timp ce mna lui nainta i o cuprindea cu totul.
Apoi un deget o ptrunse n profunzime.Ea se opri,prins ntr-un vrtej de
plcere de nedescris.Intr-o senzaie ocant de nou.El intr mai adnc,
dezmierdnd cu blndee.O mngie din nou,iar ceva n interiorul ei se
cutremur.Se cutremur,ncovoindu-se,mulndu-se pe fiecare atingere mai
profund,pe fiecare dezmierdare,pn cnd nfierbntat,plin de dorin i de
disperare,se simi pe marginea unei prpstii invizibile,ateptnd.
Ateptnd...Mna lui se mic uor,apoi o mngie din nou,iar ea se prbui.Pur
i simplu i pierdu controlul,cu simurile zguduite de fora plcerii pure,
concentrate.Scoase un ipt,dar sunetul i rmase captiv ntre buze,cci el l sorbi
i l nghii.Plcerea o nvlui,copleind-o,pn la ultima terminaie nervoas,
pn la ultima ven,propagndu-se,poleit,strlucitoare,orbitoare,n timp ce se
cufunda n carnea ei,consolnd-o,dar,spre surprinderea ei,fr a o putea liniti.
Fr s sting setea nebun dinuntru.Dimpotriv,hul acela gol,fierbinte se
adncise,se mrise.Crescuse.Jeremy se lupt cu pantalonii i cu lenjeria ei; nu
mai fcuse niciodat dragoste cu o femeie mbrcat aa,iar pantalonii erau greu
de dat jos.Captiv nc n srut,cu minile lipsite de graba de dinainte,dar cu
aceeai intenie ferm,ea se ntinse s-1 ajute; se simi ridicol de recunosctoare
cnd el reui s-i scoat hainele i le arunc dincolo de tblia patului.
Eliza se desprinse din srut,el i scoase ciorapii,apoi o ls singur pentru o
clip,pentru a scpa repede de pantalonii i lenjeria lui,dup care se ntoarse.
La ea.La aurul topit i la smaraldul din ochii ei de culoarea alunei.De sub
pleoapele grele,l privea,ateptnd,pulsnd toat de pasiune.El se prbui n
braele ei,pe care ea le deschise larg,cu bucurie,i i le mpleti n jurul umerilor.
Spre uluirea trupului ei,doar curbe dezmierdate i umbre tainice.Fascinat i
deopotriv temtor,se aplec asupra ei cu adoraie,deschizndu-i coapsele i
croindu-i drum acolo unde voia s ajung.i nclin capul i i gsi buzele,puse
stpnire pe ele ntr-un srut lung,lent,dureros de disperat.Simi umezeala
fierbinte a tainiei ei scldnd captul umflat el ereciei lui.Incapabil s se mai
nfrneze fie i doar pentru o clip,i arcui spatele i o ptrunse uor,foarte uor.
Ea i inu respiraia i rmase nemicat dedesubtul lui; el se opri,atept,dar nu
simi nici panic,nici rezisten din partea ci.Doar ateptare.Nerbdare.
Aceleai senzaii l rscoleau i pe el,la fel de puternic.mpinse i ajunse la
bariera ateptat,se opri pentru o clip,apoi ptrunse iute,drept,pn la capt.Mai
curnd simi dect auzi micul scncet pe care ea l scoase; prins ntre buzele
lor,nu rzbtu afar.Continund s o ptrund,pn spre finalul previzibil,se ls
nvluit ntru totul de bogia ei.Ea se ag de el,iar el simi c se prbuete.
Desprinzndu-se din srut,i nclin capul; mna lui,afundat n perna de sub
capul ei,se ncleta cnd el se strdui s-i redobndeasc o urm de control.Cu
ochii nchii,trase ncet aer n piept,apoi se relaxa,se retrase din uluitoarea
capcan a trupului ei,dup care,ncet,foarte ncet,reveni.
Dac o lua ncetior,poate reuea.Reuea s nu se piard cu totul n ea.n trupul
acela fantastic,care,dup o scurt pauz,nvie dedesubtul lui,i se altur i
rspunse chemrii dorinei.Se retrase i o ptrunse cu i mai mult putere.
ncurajat de reacia ei prompt,i stabili un ritm constant de retrageri i reveniri,
de posesie ostentativ,dar controlat.Ea se agase de el i era n extaz.Plin de
dorin i de nerbdare,se abandon momentului,fr reineri,se altur
micrilor lui,ptrunznd n foc,printre flcri,n fierbineal pi extaz.
Prul ei era un buchet de aur rsfirat n jurul capului,buzele ei,umflate i
roietice,se desfceau cnd gfita,ca i cum fora ptrunderii lui o cutremura,iar
ea optea nimicuri halucinante,toate ncurajatoare,n timp ce ochii ei,foc verde
captiv n aur,l nrobir,l fcur sclavul ei,slujitorul ei.l cluzir prin toat
panorama dorinei lor crescnde,cu unghiile ei nfigndu-se n braele lui n
vreme ce pasiunea i dorina se amestecau i se intensificau,se topeau una ntr-
alta i se sporeau reciproc.Pn cnd acest amestec i conduse mai departe,ctre
culmea dorinei fizice.Continuar,accelernd,cu inimile btnd s le ias din
piept.Fremtnd,dornici.Pn cnd ajunser pe culmea desftrii,la clipa aceea
de extaz care le opri inimile n loc...Pe cui mea culmilor...El o srut din
nou,exact la timp.Ea se cutremur sub el,cu un ipt slab,ascuit,agndu-se de
el,gemnd,abandonndu-i buzele,gura i trupul pe de-a-ntregul.
El se nfrna ct de mult putu,attea secunde ct i ngduir contraciile
puternice ale crnii ei fine,uimit de deschiderea ei,de onestitatea ei neprefcut
i nereinut.n clipa n care atracia neostoit deveni irezistibil,iar ea l conduse
dincolo de limit,simi cum ceva n interiorul lui erupe,ca zaua unui lan care
plesnete,eliberndu-1.Apoi ajunse i el la extaz,odat cu ea,nuntrul ei,cufun
dndu-se n uitarea nemrginit din braele ei.Care brae l cuprinser cnd el i
ddu drumul,cutremurndu-se,revrsn du-se n trupul ei.
Nu avusese de gnd s fac asta,voise s se retrag i s nu duc pn la capt
totul,dar...o parte din el tia,pur i simplu tia c nu mai avea nici un motiv s
fac asta.N-avea nici un motiv s-i nchipuie c ar fi avut cum-c ar fi putut-s-o
mai lase vreodat s plece.Ultima frm raional a minii lui care nc mai
funciona nu putea gsi logica acestui mod de gndire,dar cui i psa?
n privina acestei nopi,zarurile fuseser aruncate,n chip irevocabil i pentru
totdeauna.Se prbuir mpreun; el rmase deasupra ei,susinndu-i greutatea
pe coate,cu braele nvluindu-i capul i umerii; minile ei erau nfurate n
jurul lui,att ct l putea cuprinde,cu degetele rsfirate pe spatele lui,inndu-se
de el.i traser sufletul; plmnii lor se luptar s revin la normal.Simurile lui
erau n continuare tulburate.Reuind,n cele din urm,s-i ridice pleoapele,i
privi chipul.i vzu extazul stingndu-se.Avea ochii nchii,dar,n timp ce o
privea,buzele i se arcuir ntr-un surs de satisfacie.Zmbetul acela era o
binecuvntare care i atinse sufletul.Se ls mbtat de acea senzaie,se desfat
cu ea,i ngdui s-i nvluie mintea.n cele din urm,ea suspin,plin de
mulumire,i se liniti sub el.Reinndu-i propriul geamt,mult prea gritor,se
desprinse cu blndee,aranja aternuturile mototolite de sub ei,trase ptura pe
deasupra lor,apoi se ntinse n pat lng ea.Eliza se ntoarse spre el,l mbri,
cuibrindu-se la adpostul trupului su.Jeremy se ntinse pe spate i-i puse un
bra pe dup ea,o privi cum i pune capul pe pieptul lui,n scobitura umrului.
Aproape ndat simi cum tensiunea adunat n muchii lui se risipete.
i ls capul pe pern,nchise ochii,ncercnd s se gndeasc,s analizeze cele
petrecute,toate att de neobinuite,s studieze i s cntreasc; n schimb,
descoperi c somnul i ddea trcoale,ca o binecuvntare profund.l captiv i l
atrase,iar el se ls biruit.

Eliza se trezi n ntuneric,la ceas trziu din noapte.Luna dispruse de mult i nici
o raz nu se mai vedea dincolo de fereastr.Clipe n ir,rmase acolo ntins,
nvluit n cldura unui brbat gol-brbatul ei-,uluit.Cine ar fi crezut?
Fora lui nebnuit,dar ferm fusese o confirmare bi-ne-venit,ncurajnd
dorina care sclipea n ochii ei,edificnd sentimentul de ncredere,iar modul n
care el se ngrijise de asigurarea plcerii ei fusese cirea de pe tort.Ct despre
felul inimaginabil de erotic n care l simise nuntrul ei,micndu-se att de
sigur,umplnd-o att de profund,acesta fusese pur i simplu uluitor.
Simpla amintire a acelei senzaii i trimise un fior de plcere prin tot corpul.Cele
ntmplate i depiser cu mult ateptrile.Totul fusese mult mai teluric,mai
palpabil,mai intim.Mai captivant.Mai fascinant,mai emoionant,mai subjugant
i,hotrt lucru,mai ispititor-fusese genul de experien care,odat I rait,te fcea
s vrei s-o ncerci din nou.Ceea ce o fcu s se ntrebe...
Cercetndu-se,i ncorda ba un muchi,ba altul i descoperi c,n afara unei
mrunte dureri,fcuse cu bine fa pierderii fecioriei ei.Mai mult dect cu bine
dac inea cont de senzaia plcut,inexplicabil de persistent,care i struia nc
n fiecare muchi.Satisfacie,asta trebuia s fie.Era convins c s-ar fi putut
obinui cu acea senzaie.Ceea ce o fcu s-i aminteasc de cauza senzaiei cu
pricina.El sttea ntins pe spate; se cuibrise n el,cu capul pe muchii masivi ai
pieptului.Una din minile lui zcea pe umrul ei,innd-o pe loc.Degetele
celeilalte mini se odihneau uor pe braul ei...Degetele acelea se micar,dup
care ea simi o atingere pe lanul pandantivului pe care l avea la gt.
-Ce e sta?
Ea nu putea vedea nimic-era ntuneric bezn-,dar i putea da seama c el se juca
cu pandantivul din cristal roz.l vzuse cnd i desfcuse snii din strnsoare,
dar,din fericire,fusese mai ocupat cu ea dect cu pandantivul.Eliza i ntoarse
capul i se uit ntr-acolo unde presupuse c era faa lui.
-De unde ai tiut c sunt treaz? El nu rspunse imediat,apoi ea l simi ridicnd
uor din umeri.
-Eu eram deja treaz.Pur i simplu am tiut.Jeremy se juc o vreme cu
pandantivul hexagonal.Cnd se trezise,acesta era aezat pe pieptul lui,deasupra
inimii.Piatra prea neobinuit de fierbinte.
-Asta-zise ea,ridicndu-i mna i urmrind lanul i pandantivul pn la
degetele lui-l am de la Heather.L-a primit n cursul...salvrii ei.Cred c-ar putea
fi considerat un soi de talisman.El l eliber.
-Cnd l-am vzut mai devreme,prea destul de vechi.Se uitase n treact la el,
captivat de altele,dar mcar atta observase.Faptul c nu fusese distras de un
obiect vechi spunea multe.
-Este.Ea se mic i i strecur pandantivul ntre sni.Jeremy era treaz de ceva
vreme; ochii lui se obinuiser suficient cu ntunericul,dar tot n-o putea zri
dect ca o umbr vag n bezn.tiu cnd i fix coatele pe pieptul lui i-i
ntoarse din nou faa ctre el mai degrab din atingere i din micri pentru c ar
fi vzut.
-M ntrebam...i el la fel.Timp ndelungat,rmsese ntins n ntuneric,
ntrebndu-se dac nu cumva greise n mod radical cu privire la viitorul relaiei
dintre ei doi.i simise potenialul din clipa n care o vzuse-sau,mai precis,de
cnd se priviser n ochi-acolo,n Jedburgh.Prin urmare,presupusese-avnd n
vedere mprejurrile rpirii i ale salvrii ei,c fuseser silii s-i petreac o
prim noapte mpreun,trei n total-c singurul deznodmnt posibil era
cstoria.Un deznodmnt care pe ea o transforma ntr-o soie,ceea ce,dup
el,ducea la copii i la ntemeierea unei familii.Deznodmntul acesta fusese n
ntregime la cheremul lui.El o plcea,iar ultimele zile,n care o vzuse
descurcndu-se cu exigenele fugii lor,nu fcuser dect s-i ntreasc acest
sentiment.Impresia lui iniial,format n noaptea aceea n Jedburgh-i
anume,c,fr vreo presiune social care s-i sileasc s apuce calea altarului,
cstoria lor ar putea funciona-fusese corect.Din discuia lor,care,ce-i drept,nu
abordase acest subiect n mod direct,i se pruse c ea vedea lucrurile
aproximativ la fel.Deci ce se ntmplase n noaptea aceea? Ce se ntmplase cu
cteva ceasuri n urm,cnd fcuser un pas care,n planul mai larg al viitorului
lor deja pecetluit,n-ar fi trebuit s nsemne mare lucru?
Faptul c deveniser intimi n-ar fi trebuit deloc s schimbe lucrurile.
Dar le schimbase.Acum,el se simea ca i cum s-ar fi aflat n pragul...Nu,ca i
cum ar fi pit deja dincolo de pragul nevzut,ntr-o situaie pe care n-o
pricepea.N-o nelegea pe de-a-ntregul.Nu se mai simea ntru totul el nsui...
Mai curnd,se simea el nsui cu nc ceva n plus-mbuntit.Ca i cnd acel
act de intimitate neprefcut scosese la iveal o parte necunoscut din el.i o
integrase n personalitatea lui.Nici o relaie intim de pn atunci nu avusese
efectul acesta.Ea i duse mna la frunte-el o zri,palid,cum mic din cap-i-i
ddu seama c atepta un rspuns.El repet ultimele ei cuvinte:
-Ce te ntrebai?
-Dac,acum,c ne-am desftat o dat,avnd n vedere c disear vom fi n
Wolverstone i apoi,fr ndoial,vom porni spre Londra,acestea fiind situaii n
care desftarea s-ar putea dovedi problematic,m ntrebam dac,fiind amndoi
treji,n-am putea profita de ocazia de a ne rsfa din nou.
Nu-i putea vedea expresia,nici mcar vag,ceea ce nsemna c nici ea n-o putea
vedea pe a lui.Asta era bine.Numai Dumnezeu tia ce se citea pe faa lui.Ea i
mpreun minile i i sprijini brbia pe ele,holbndu-se n ntuneric.
-Ce prere ai? Ce prere ar fi putut avea? Cum el nu rspunse pe loc,ea btu uor
n retragere.
-Nu vrei?
-Ba da.Rspunsul lui fu prompt,ca i cum ceva din interiorul lui se lupta s o
asigure c voia,ngrozit de gndul c ea i-ar putea face o idee greit.Oricum,n-
avea sens s mint n privina aceea.Tot ce-ar fi avut de fcut ar fi fost s-i mute
coapsele fine,de mtase,ceva mai aproape,peste ale lui,ca s descopere c el era
mai mult dect pregtit pentru o nou repriz.
Fusese pe jumtate excitat nainte ca ea s se trezeasc i se ntrise zdravn
cnd ea ncepuse s vorbeasc.Trupul lui,cel puin,tia exact ce-i dorea.
Pesemne ar fi trebuit s-i urmeze propriul sfat i s nceteze s mai gndeasc
att.
-Eti sigur c nu te doare prea tare?
-Nu m doare.Eliza era recunoasctoare pentru ntuneric.Roise.i a vrea s
tiu...ntinznd o mn,i gsi maxilarul,i ls degetele s alunece mai departe,
n prul lui,apucndu-1 uor,iar el,folosindu-se de asta pentru a o cluzi,se
ridic,se aplec asupra ei i i atinse delicat buzele de ale ei.Se retrase doar pre
de o suflare.A vrea s tiu dac a doua oar va fi la fel de bine ca prima.
-N-o s fie.Se ridic mai mult,o ntinse pe spate i se aez deasupra ei,intuind-
o sub el.Se uit la ea; nu putea fi sigur,dar i se pruse c buzele lui se arcuiser
ntr-un zmbet tipic masculin.
-A doua oar...i nclin capul i i atinse buzele,ca recompens pentru
mngierea ei ispititoare.Apoi pluti deasupra ei,cu buzele lor desprite de o
singur respiraie,pentru a spune: Va fi mult mai bine.Desfiina distana dintre ei
i o srut.O srut pn cnd amei,pn ce mintea ei se porni s valseze,iar
simurile-s cnte.i ncepu s demonstreze c tia despre ce vorbete.
CAPITOLUL 12
Pornir la drum imediat dup ce servir un mic dejun foarte matinal.Eliza edea
pe bancheta cabrioletei i ncerca s-i mascheze zmbetul.Era recunosctoare
c nu trebuia s ncalece,dar,cu excepia unei mici clduri n punctul sensibil,se
simea n al noulea cer.Categoric,n al noulea cer.
Jeremy fusese destul de tcut,ca i cnd ar fi avut multe pe cap,dar ea
presupunea c era concentrat la stabilirea detaliilor traseului lor spre Jedburgh i
Wolverstone i se abinu s-1 tachineze.Roibul nhmat la cabriolet prea s fi
ajuns la un soi de nelegere cu Jeremy; mergea la pas,ducndu-i pe o ulicioar
care o cotea spre sud-est,ctre orelul Newtown St.Boswells.
-Nu-i chiar un ora nou,observ Eliza,pe cnd cabrioleta strbtea strada
principal.Unele cldiri cred c dateaz cel puin de cteva secole.Jeremy se uit
n treact la cldiri,dintre care unele chiar erau foarte vechi.
-Cel puin.Terminar curnd de traversat oraul i ajunser pe ultima bucat din
poteca pe care o aleseser,cea mai bun pentru a-i ine departe de drumurile
principale,unde primejdia mai putea nc sta la pnd,cnd Eliza i puse mna
pe braul lui.
-Te rog,oprete! Art n fa,pe dreapta potecii.Chiar n dreptul tufiurilor
stora.El ncuviin i se supuse,fr s ntrebe de ce.Ea i adres un zmbet
recunosctor.De ndat ce cabrioleta se opri,ea cobor pe drum.
-Nu dureaz mult.Apoi ddu roat cabrioletei,travers poteca i o lu prin
tufiuri;plcul era destul de nalt i de des pentru a o ine la adpost de orice
privire de pe drum.Cu hurile n mn,Jeremy privi nainte,la rscrucea cu
drumul principal spre Jedburgh pe care o avea n faa ochilor,nc vreo cincizeci
de metri,dup care vor ncepe galopul.Avea de gnd s se ndrepte ct de repede
putea spre sud,pe drumul spre grani.Odat ce trecea grania,nu mai aveau de
mers prea muh pn la Wolverstone.ncerc s rmn concentrat asupra
drumului,dar,n cteva secunde,obsesia legat de ceea ce lua natere ntre el i
Eliza se aplific n capul lui i i lu n stpnire gndurile.Cumva,intrase n
ecuaie un element pe care nu-1 luase n calcul,iar acum nu mai tia n ce poziie
se aflau.Cu siguran,nu era vorba despre relaia raional bazat de afeciune
reciproc din care el credea c se alimenta orice o fi fost ntre ei.
Ceva se schimbase.ntr-un anume fel.n noaptea trecut.
Cu toate astea,de diminea,cnd se treziser trziu i se grbiser s coboare
pentru a lua micul dejun fgduit de doamna Quiggs,totul pruse att de
normal.Foarte stabil i aezat.Eliza fusese att de fericit i de mulumit,nct i
se pruse uor s continue,s zmbeasc,de parc nimic nu fusese n neregul.
Poate nici nu fusese.De obicei nu era ntr-att de confuz.De cealalt parte a
tufiurilor,Eliza se ridic,uurat,i-i trase pantalonii.Activitatea asta era
singura care i se prea mai dificil n pantaloni dect n fust.Totui...
Gndurile i ncremenir cnd se uit n jos la cizme.La raza de lumin care se
juca peste ele.Privi n sus,nspimntat.Cut direcia din care venise raza.i
zri,nu mult mai departe,un brbat clare pe un cal negru.
-Scrope!Cuvntul fu rostit cu glas aspru.Se holb la el nc o clip,apoi se
ntoarse.O,Doamne! Se chinui s-i gseasc drumul napoi prin tufiuri.
Luptndu-se cu nasturii de la bru,o rupse la fug.Ridic o mn i art cu
degetul.Scrope! Ne ateapt puin mai sus,pe drumul principal,pe dreapta.
Jeremy ridic hurile,n timp ce ea se nghesui lng el.
-Te-a vzut?
-Da! Ticlosul avea un ochean! Aa l-am vzut,datorit reflexiei!
Contrar ateptrilor ei,Jeremy nu fcu nici o micare pentru a ntoarce
cabrioleta.
-Oare a vzut c eti tu? Eti nc deghizat.Ea clipi,apoi i ntlni privirea.
-Cred c e mai corect s spunem c i-ar fi putut da seama c nu sunt un tinerel.
Nu era chiar att de departe.
-Aha.n ciuda scepticismului su,mintea lui Jeremy lucra febril.Nu-i lu mai
mult de cteva secunde pentru a-1 vedea i a cntri opiunile pe care le aveau.i
pentru a hotr c nici una dintre ele nu era bun.
-Pesemne Scrope te-a vzut alergnd ncoace.Deci deja e n drum spre noi.O
privi pe Eliza.Poate s vin direct pe cmp de Acolo de unde e acum?
Ea rmase pe gnduri,apoi scutur din cap.
-Nu,nu cred.Doar dac poate s sar peste un dmb foarte nalt.Era pe o movil
de dincolo de dmb.Jeremy se uit nainte.
-Deci o s vin dup noi pe drum.Oricum,pentru el e mai logic aa.O s fie
acolo,la rscruce,ca s ne prind ct ai zice pete.i fcu semn cu cotul.
Hai,coboar! Ia boccelele! Repede!
n clipa n care ea ridic boccelele din cabriolet,el ntoarse cabrioleta,zgli
hurile,mnndu-1 pe roib la trap,apoi sri din cabriolet,i mai ddu bice
calului s fug i alerg spre Eliza.Calul i cabrioleta pornir la galop pe potec,
mergnd din ce n ce mai repede odat ce calul sesiz lipsa greutii.Jeremy lu
bocceaua pe care i-o ntinse Eliza,o arunc pe umr,apoi o lu pe tnr de
mn.
-Haide!Sri peste prleazul ngust,o atept s-1 urmeze,apoi se afundar printre
copacii de pe marginea drumului.Tufiurile de sub copaci erau suficient de dese
ct s-i ascund,dac se ncovoiau.Aplecai pe jumtate,alergar pe bucata
ngust de pmnt ctre marginea drumului principal.Jeremy se opri la adpostul
tufiurilor.
-Ateapt aici! opti el.Elibernd-o pe Eliza,o lu nainte,privind nspre drumul
prin cipal care ducea spre Jedburgh.Acolo zri o cotitur,ascunznd ieirea de pe
poteca pe care merseser mai nainte.Nu-1 putea vedea pe Scrope venind n
tromb pe potec,dar l auzea.Presupunea c era Scrope.Jeremy i fcu semn
Elizei s se grbeasc.Ea i se altur fr nici un cuvnt,ntinzndu-i mna.El o
lu de mn i i fcu semn spre nainte.inndu-se de mn,traversar n fug
drumul principal.Se grbir s ajung la copacii de pe cealalt parte a drumului.
Jeremy se opri o clip,ca s evalueze situaia,apoi i fcu semn Elizei s se
ndeprteze de drum.
-N-avem timp s ne uitm pe hart,dar cred c pdurile astea se ntind pn la
ru.Odat ajuni acolo,i putem urma cursul spre sud,ca s mergem la
St.Boswells.Ea alerg iute,ascunzndu-se printre copaci.
-Scrope o s prind din urm cabrioleta,nu-i aa?
-Mult prea repede.Dup care o s vin dup noi ca vntul i ca gndul.
Ea nu mai ntreb nimic,dar,cnd ajunser la pdurea mai btrn i iarba deveni
mai nalt,trunchiurile mai groase,se uit la el,apoi ncepu s alerge.Jeremy inu
pasul cu ea,privind periodic n urm,corectnd cnd i cnd direcia,ca s
rmn mai mult sau mai puin perpendicular pe drum,mrind ct de mult
puteau distana dintre ei i Scrope.ntr-adevr,copacii ineau pn la malul
rului; se oprir sub o creang masiv,privind peste malul abrupt,la apa iute de
dedesubt.
-Ce ru e sta? ntreb Eliza.
-Tweed,zise Jeremy,calculnd distana pn la malul cellalt.N-a fi zis c-i att
de mare.Un zgomot ascuit,nc distant,se auzi din spatele lor.Se uitar napoi,
dar copacii i o adncitur din teren l ascundeau pe urmritorul lor.Jeremy o
trase de mnec i i opti:
-Vino!ncepur amndoi s alerge,urmrind cursul rului spre sud.La vreo
douzeci de metri mai ncolo,copacii se rrir,lsnd doar o linie subire pe mal
care s-i protejeze.Jeremy se opri sub nite crengi joase i se uit n urm,peste
pajitea ngrdit a unui fermier.
-Acolo!De lng el,Eliza arta spre marginea cmpului.Jeremy se uit i-1 vzu
pe Scrope alergnd pe lng copaci,cu un pistol n mn,cercetnd pe sub crengi
pe msur ce nainta.Un pistol?
Jeremy o prinse pe Eliza de mn i o trase lng el.Vzuse i ea pistolul.
Alergau amndoi ct de repede puteau.Cu pajiti deschise n dreapta lor i doar
un plc mic de copaci dup care s-ar fi putut ascunde,urinar cursul rului spre
sud.Dup care copacii dinaintea lor se rrir i mai mult.i,dincolo de ei,ntre
Jeremy i Eliza i ceea ce ar fi trebuit s fie acoperiurile din St.Boswells se
aternea o cmpie larg,proaspt cosit.Teren deschis,fr nici mcar un tufi
dup care s se ascund.Jeremy se opri.Era sigur c Scrope nu purta pistol doar
de parad.Dac fugeau,nu aveau cum s ajung n ora fr ca Scrope s-i
prind.Jeremy se ntoarse ctre ru.
-Trebuie s existe o cale...

Stnd pe marginea malului,ascuit de torentele de iarn care scobiser albia,se


uit ctre sud.Puin mai sus,rul fcea un cot mare spre miazzi i disprea din
vedere.Acoperiurile din St.Boswells se ntindeau pe malul opus,care mergea
spre est.
-Dac am fi ndeajuns de iscusii,ne-am putea face nevzui ntr-acolo.
Eliza se strmb.
-Te rog,spune-mi c nu e nevoie s notm.
El se ntoarse i se uit ctre nord,apoi o prinse de mn.
-Nu-i nevoie.Vocea lui era de-abia optit.
-O s trecem-i fcu semn cu brbia de-a lungul rului-,uite,pe acolo.
Vreo treizeci de metri mai n urm,pe malul rului,patru bancuri de ml-dintre
care dou mai mari,n mijlocul rului,acoperite cu un desi de tufiuri pitice-
preau a putea fi folosite n chip de pietre pe care s pui piciorul.Scrope era
destul de aproape pentru ca ei s aud fonetul crengilor.
-O s ne ajung din urm n curnd,zise Eliza,artnd cu degetul.Cum
traversm? Jeremy se ncovoie,apoi sri pe bancul cel mai mic,alctuit dintr-un
metru i mai bine de stnci i nisip care tiveau malul rului.Ateriza cu uurin i
se ntinse de ndat,fcndu-i semn Elizei s vin dup el.
Ea sttea pe marginea apei,apoi,strngnd din buze,se arun c nainte i se ls
s cad.Jeremy o prinse,o ajut s-i reca pete echilibrul,apoi o lu de mn i o
zori s-o ia naintea lui,de-a lungul rului.Nisipul amestecat cu pietri era destul
de bttorit,astfel nct nu fceau prea mult zgomot,sunetele fiind mascate de
clipocitul apei.l puteau auzi limpede pe Scrope,care continua s-i caute pe
malul de sus.Din fericire,chiar dac Jeremy sttea n picioare,malul superior era
destul de nalt-sau nivelul bancului destul de jos-pentru a-i ascunde.
Odat ce fu sigur c Scrope i depise i continua s i caute nspre sud,mrind
distana dintre ei,fiindc acum se ndreptau spre nord pe malul rului,Jeremy se
aventur s opteasc:
-N-o s-i treac prin cap c am traversat rul,cel puin nu pn cnd nu-i d
seama c nu suntem naintea lui,ceea ce se va ntmpla imediat ce ajunge pe
cmpul cosit.Apoi se va uita dup urme,dar,din fericire,n-a plouat de curnd i
nu cred s fi lsat vreo urm nainte de a traversa rul,iar aici terenul e att de
pietros,nct e clar c nu rmn urme.Se uit napoi,dup care o zori i mai
mult.Dar cnd o s-i dea seama i o s vin s ne caute,va trebui s ne
ascundem pe unul dintre bancurile mai mari,ca s nu ne vad.
Drumul pe care l aveau de strbtut nu avea dect vreo treizeci de metri,dar era
presrat cu pietre;trebuiau s mearg cu atenie,ca s nu-i scrnteasc vreun
picior ori chiar mai ru de att.Continuar s nainteze cu greu,nebunete,n
panic,dar fr s fac zgomot,sprijinindu-se unul pe altul ct de mult puteau.n
cele din urm,ajunser la marginea primului banc.Jeremy o ls pe Eliza n
urm,iei n cmp deschis i se uit ct de departe putu pe malul ridicat.Fr s o
priveasc,i fcu semn:
-Mergi!O auzi cum sare peste ochiul ngust de ap pe bancul urmtor.
Neavnd nici un indiciu cum c Scrope ar fi nceput s cerceteze la baza
rului,el se ntoarse repede i o urm.Ajunser destul de uor pe cel de-al doilea
banc,unul dintre cele acoperite cu tufiuri.n tcere,Jeremy o ndrum pe Miza
ctre partea de nord,rmnnd la adpsot de Scrope ct de mult puteau.
Canalul central dintre cele dou bancuri era mai larg dect rele apropiate de
mal,iar apa curgea iute.
-Ai grij!Sesiznd pericolul,o susinu pe Eliza pe malul sfrmicios al
bancului,alctuit din nisip amestecat cu pietre.El avea de ce s-i mulumeasc lui
Hugo pentru pantaloni; dac ar fi fost mbrcat In fust,n-ar fi reuit saltul.
Uitndu-se n sus i napoi la malul rului i vzndu-1 tot prsit,fr urm de
Scrope,o conduse c tre mijlocul bancului,apoi i lu bocceaua de pe umeri.
-D-te puin napoi i,cnd i zic eu,fugi i sari.i art un tufi de pe bancul
urmtor.
-Apuc o creang care s se ajute s-i menii echilibrul,apoi treci prin tufiuri
ct poi de repede i culc-te la pmnt pe partea cealalt.Ea i ntlni privirea i
ncuviin.Trase adnc aer n piept,ncercnd s fac abstracie de bariera
ridicat n jurul lor de team,i se concentra asupra intei ei,asupra tufiului de
pe cealalt parte a apei curgtoare.l simi pe Jeremy cum scruta malul.Atept...
-Acum!Alerg trei pai,apoi sri peste rul nvalnic.n timpul alergrii,avu o
fraciune de secund n care se ntreb ce naiba fcea ea acolo: nu era genul care
s se dea n vnt dup aventur,nu? Apoi ateriza direct pe solul tare.Se cltin,
apuc o creang,aa cum i se spusese,se ndrept,dup care se repezi nspre
tufiuri,cu atenia mprit ntre ce se afla naintea ei (spernd s nu fie nimic
ngrijortor) i ce lsase n urm.Ajungnd pe partea cealalt a tufiurilor,se
ghemui la adpostul lor i,cu inima btnd s-i ias din piept,rmase n
ateptare.Trecu aproape un minut.De unde se afla,nu putea s-1 vad pe Jeremy,
dar asta nsemna c nici Scrope n-o putea vedea pe ea.Se foi nerbdtoare.i
spuse c Jeremy era prea detept ca s fie prins.Nelinitit,cu urechile ciulite,
continu s atepte...Auzi o bufnitur uoar.O clip mai trziu,Jeremy se
nghesui printre tufiuri i se ghemui lng ea.
-Te-a vzut Scrope? ntreb ea n oapt.El se puse pe ascultat,dar nu se auzi nici
un strigt,nici un ipt i,slav Domnului,nici o mpuctur.Se aplec i-i opti
la ureche:
-E aici,nu departe de noi,pe mal,dar nu cred c m-a vzut.Dup o clip,adug:
Trebuie s rmnem pe loc pn cnd ne asigurm c a plecat.Art napoi,ctre
malul nalt din spatele lor.N-avem cum s ne ridicm fr ca el s ne vad.
Ea i sprijini spatele de tufiuri,se aez i cercet malul cu pricina.Era maipuin
abrupt dect locul prin care coborser ei.
Dincolo de urmtorul banc de nisip,mai mic,mai ngust,acoperit cu ierburi aspre
i fr nici o alt vegetaie,malul se ridica ntr-o serie de terase nguste; n-ar fi
fost greu de urcat,dar n timpul crrii,ar fi fost expui.
-Ai idee ce-i acolo sus,pe malul cellalt al rului?
El scutur din cap.Dup o clip,fcu o grimas.
-Am verificat rscrucile i toate vecintile drumurilor pe care le puteam alege.
Nu ns zona aceea.Ar trebui s ajungem sus i s gsim un loc unde s ne
putem uita pe hart.Am face prea mult zgomot i e prea riscant s ncercm asta
aici.Eliza se uit napoi spre bancul dinspre care veniser,dar nu reui s vad
nimic altceva dect coroanele copacilor; tufiurile i adposteau bine.
Apropiindu-se mai mult,zise:
-Odat ce pleac,ne-am putea croi drum napoi i ne-am putea ntoarce ctre
St.Boswells.El scutur din nou din cap; de data aceasta,chipul lui era ntunecat.
-Scrope trebuie s-i fi lsat calul pe undeva pe aproape.Odat ce pleac de
lng ru,se va duce dup el,i atunci ne va putea urmri mai iute,clare,n
vreme ce noi suntem pe jos.De data asta,am avut noroc c am scpat de el.Nu
vrem s-1 mai ntlnim.Vederea pistolului n mna lui Scrope i schimbase
percepia asupra fostului ei rpitor din periculos n extrem de periculos.Ce fel de
om ar fi venit cu un pistol n mn s amenine o domnioar nenarmat i un
domn cu siguran nenarmat?
i,mai mult de att,ce avea de gnd Scrope cu respectivul pistol?
Ei vorbiser destul de ncet pentru a fi acoperii de tumultul rului.Dou clipe
mai trziu,Jeremy auzi bocnitul greoi al cizmelor pe malul de deasupra lor.Se
uit la Eliza i i ntlni ochii larg deschii.Rmaser complet nemicai,la
adpost de privirea lui Scrope,n tufiurile n care se ghemuiser.Trecu o clip,
apoi Scrope se mic i trecu mai departe.Sunetul pailor lui grei se pierdu n
zare.Respirar amndoi uurai.Mai rmaser nc o clip aa,n tcere,apoi
Eliza se strdui s se ridice.Jeremy o prinse cu mna de umr i cltin din cap
nspre ea.Apropiindu-se,opti:
-Dac a fi n locul lui,m-a da deoparte i a rmne la pnd,s vd dac iese
cineva din vreo ascunztoare.Trebuie s mai ateptm puin pn s putem iei
pentru a urca malul napoi i a ne continua drumul.Eliza i cut privirea,apoi
ncuviin.Unul lng cellalt,se aezar pe solul constituit din nisip amestecat
cu piatr,pentru a atepta urmtoarea micare a lui Scrope.

Moierul sttea ntr-un foior aezat deasupra malului sudic al rului Tweed,
chiar n locul n care rul o cotea brusc i se ndrepta spre miazzi,privind prin
ochean i ocrndu-1 de zor pe Scrope.
-Ce naiba crede c face? Mai ales cu pistolul la? Dup o clip,moierul
bombni revoltat: De ce n-a prins mesajul cnd mi-a pierdut urma n
Gorebridge? Se afla n locul acela de la ora nou dimineaa; era un vntor
nnscut,avea mereu destul rbdare cnd lua urma przii.Din punctul de
observaie al foiorului,aflat n grdina unui conac ce aparinea unei familii
despre care tia c era n Edinburgh la vremea aceea,ateptase ca perechea
fugar s treac pe sub nasul lui.n schimb,urmrise tot spectacolul regizat de
Scrope.La nceput,nu-1 putuse vedea pe Scrope,care atepta n ascunziul
copacilor dei,de cealalt parte a drumului fa de foior; dac l-ar fi vzut,ar fi
fost ispitit s fac numaidect ceva n privina lui-de pild,s-1 dea pe mna
autoritilor.n schimb,ateptnd n poziia perfect pentru ca fugarii s treac pe
lng el,ca s le poat lua urma,fu nevoit s rmn pe loc i s-1 priveasc pe
Scrope cum i determin s se abat de la drum.Din nou.
-Scrope a devenit extrem de obositor.Cuvintele aspre nu-i potolir nervozitatea.
i zrise pe cei doi pentru o clip,ct traversaser n fug,pe jos,drumul principal
i se afundaser n ascunziul copacilor.Dup aceea,le urmrise traseul mai mult
fiindc l auzea pe Scrope pe lng copaci dect fiindc i vedea n mod direct.
Dar apoi cei doi ieiser dintre copaci,pe mal,separai de el doar de un teren
arat.Dintr-odat,l cuprinsese teama c,dup toate uneltirile,ar fi putut ajunge s
priveasc neajutorat cum Scrope l mpuc pe salvatorul Elizei i pune mna pe
ea.Cu toate astea,spre uurarea lui,salvatorul cu pricina se pricepuse de minune
s scape,srind n albia rului i ndemnnd-o pe Eliza s-i sar n brae...ceea ce
spunea multe despre ncrederea ei n el.ncredere ce prea ndreptit.Sub
cluzirea salvatorului,cei doi scpaser cu bine de Scrope.
Moierul privise cum,dup ce mai zbovise n zon,plimbndu-se n sus i n jos
pe lng plcul de copaci,ca i cum s-ar fi ateptat ca fugarii s-i cad n gheare,
n cele din urm,Scrope se dduse btut; cu capul plecat,se ndrept spre locul In
care-i lsase calul,aproape de punctul n care cei doi traversaser drumul
principal i o luaser la fug printre copaci.
ndreptndu-i ocheanul ctre Eliza i protectorul ei,ascuni cu rbdare i
nelepciune pe banc,moierul atept...Se mai scurser nc zece minute pn
cnd,n cele din urm,se ridicar ncet.Cu grij,vdit precaui,i prsir
ascunztoarea,srir pe bancul urmtor,apoi se crar pe malul estic,mai uor
de escaladat.Nu zbovir deloc,ci pornir n grab la drum i ajunser la
mnstirea Dryburgh.Din punctul lui de observaie,i urmri cum se strecurar
asemenea unor umbre,de la un copac la altul,ajungnd n cele din urm la
ruinele vechii mnstiri.Dup o clip de analiz atent,se furiar n spatele unui
zid drmat i se aezar jos.Cobornd ocheanul,moierul analiz cele vzute.
Scrope era o belea n toat regula,dar prin intervenia lui pusese la cale exact
situaia pe care moierul ateptase s-o observe.Putuse s-i urmreasc pe Eliza i
pe domnul ei,s vad cum reacionau naintea pericolului real,ceea ce spunea
multe.Iar ceea ce vzuse...Povestea sttea n detalii.Detalii precum felul n care
salvatorul Elizei era mereu cu ochii la ea,punnd sigurana ei mai presus de a
lui.Felul n care o inea pe dup talie sau de mn,felul n care se uita mereu n
jur pentru a vedea pericolul.Iar Eliza avea ncredere n el,hotrt i fr rezerve;
nu punea ntrebri,nu se opunea.Fcea anumite sugestii.Cei doi interacionau
unul cu altul n feluri cunoscute moierului; mai vzuse exact acelai chip de
comunicare verbal i fizic,de apropiere i de scopuri comune,ntre rposatul
lui vr Mitchell i soia lui.Ei fuseser suflete-pereche; moierul nu vzu nimic
n felul n care Eliza i domnul ei se purtau unul cu cellalt care s sugereze c
relaia lor era diferit.n privina aceea,putea fi foarte linitit.
Singura complicaie care mai rmnea era Scrope.
Moierul se uit din nou n direcia n care o apucase Scrope.Faptul c el nsui
l pusese pe urmele Elizei l-ar fi putut determina pe McKinsey s se ntoarc i
s plece,ceea ce-i i dorea s fac.Ei ar fi reuit s scape i singuri de Scrope,
cci pn atunci,englezul,oricine ar fi fost el,i dovedise capacitatea de a gndi
i de a aciona eficient.Dar dac nu scpau...Dac Scrope punea mna pe Eliza,
probabil avea s-o duc napoi la Edinburgh i s i-o ofere lui,dar cu ce pre?
Dac Scrope i fcea ru englezului,poate chiar l omora...
-Ce tragedie afurisit ar fi asta.Ultimul lucru pe care i-1 dorea era o soie care
s-1 urasc sau care l iubea pe cel care pierise din cauza unui plan pus la cale de
el.Dincolo de onoare,de imboldul ei,perspectiva aceea l fcu s neleag c nu-i
putea lsa singuri pe cei doi,nu nainte de a fi sigur c scpaser de atacurile
disperate,struitoare i hotrte ale lui Scrope.Dac Scrope nu i-a fi nclcat
flagrant ordinele,acum s-ar fi putut ndrepta spre cas,n muni,pentru a pune la
cale rpirea altei fete din familia Cynster,chestiune care devenea absolut
necesar ca urmare a salvrii Elizei de ctre gentlemanul ei.Strngnd
nemulumit din buze,moierul se apuc s priveasc din nou prin ochean.Cei doi
nu ieiser dintre ruinele mnstirii.Gndindu-se ce ar fi fcut el dac ar fi fost
n locul lor,se uit mai departe nspre miazzi,cutnd un loc prin care ar fi putut
traversa rul.

-Mnstirea Dryburgh,zise Jeremy i art un punct de pe hart.Uite ruinele.Aici


suntem.Aezat lng el,la adpostul uneia dintre puinele pri ale zidului care
nc mai stteau n picioare,Eliza studie harta pe care el o desfcuse pe
genunchi.
-Deci unde ar trebui s mergem de aici? Art spre ru,care acum era la sud de
ei.
-St.Boswells e chiar acolo,pe cealalt parte a rului,dar cum traversm?
-Bun ntrebare,zise Jeremy,aplecndu-se asupra hrii.O alt ntrebare este dac
n-ar fi mai bine s ne schimbm traseul i,n loc s mergem prin St.Boswells i
apoi ctre sud spre Jedburgh,s-o lum de aici nspre est,prin Kelso i
Coldstream,i s trecem grania pe acolo.Ea se uit la traseu i-1 urmri cu
degetul.
-Asta e mult mai departe i,pe drumul sta,odat trecut grania,va trebui s
mergem i mai mult ca s ajungem la Wolverstone.Jeremy pufni.Mai lu o
nghiitur din butelca de ap,apoi o nchise i o puse la loc n boccea.Mncaser
deja brnza i pinea pe care doamna Quiggs insistase s le ia,spunnd c tia ea
c brbaii tineri au nevoie s mnnce.i tinerele femei,dac ar fi tiut; cel puin
pofta de mncare a Elizei nu pierise din cauza fricii.
Sprijinindu-i umerii i spatele de piatra cea rece,el se uit la ea.Vzuse pistolul
pe care-1 fluturase Scrope,recunoscuse pericolul,dar n afara unei tensiuni mai
mari manifestate prin faptul c verifica din cnd n cnd mprejurimile,ea nu se
panicase.Fapt pentru care era profund recunosctor.i scoase ceasul de buzunar
i se uit la el.
-E aproape ora unu.Puse ceasul la loc.Sprijinindu-i capul de zid,opti: Ct
linite e aici!Ea l privi,apoi se uit n jur,scrutnd ntinderea de iarb plin de
pietre czute i de coloane,copacii,muli dintre ei mari,care umbreau ruinele.
-Este foarte greu s te bucuri de linite cnd tii c Scrope e pe aproape.
-Hmm.El risc s-i nchid ochii pentru o clip,nlturnd distragerea pe care i-
o provoca vederea ei,strduindu-se s gndeasc mai limpede.A vrea s tiu
cum ne-a gsit Scrope.Oare moierul 1-a trimis ncoace dup ce ne-a vzut n
Penicuik,tiind c,n afara drumului principal spre nord,acesta era drumul cel
mai probabil de urmat? i dac Scrope e aici,unde-i moierul? L-am pierdut la
Penicuik,aa cum am crezut? Chiar dac este aa,nu trebuie s vin i el ncoace,
pentru a se ntlni cu Scrope? Ct ne ferim de Scrope,oare trebuie s fim cu
ochii n patru i dup moier? Cum ea nu rspunse,el i deschise ochii i o vzu
privindu-1.
-Cam multe ntrebri la care nu avem rspuns,zise ea,dndu-i capul pe spate.
Singurul mod logic n care putem merge mai departe este s ne decidem asupra
traseului celui mai bun,apoi s-i dm btaie i s gestionm situaiile care ne
apar n cale.Cu buzele arcuite,el nclin din cap.
-Bine zis.Ridic din nou harta i o studie.Nu ne putem ntoarce s lum
cabrioleta.Presupun c a lsat calul undeva nainte s ajung la Newton
St.Boswells,dar Scrope e prin zon,cu siguran.Nu putem risca s dm din nou
peste el.
-Nu.A fi foarte fericit s nu mai dm ochii cu el.
-Corect.Deci pun pariu c traseul cel mai bun e prin Carter Bar.Dac putem
ajunge naintea lui Scrope i a moierului,ne putem grbi spre Wolverstone,iar
atunci vor fi puine anse ca ei s ne mai prind din urm-drumul e mai mult sau
mai puin drept,i chiar i dup ce ne ndreptm spre Wolverstone e destul de
direct,astfel c ei nu o pot lua pe alt drum i s ne prind din urm.Cu toate
asta,mecheria e s scpm de Scrope i de moier,dac e prin apropiere.
-Bine.Ea se ridic,i scutur pantalonii,apoi lu cealalt boccea.Hai s mergem
la St.Boswells,s nchiriem alt cabriolet i s pornim la drum naintea lui
Scrope sau nainte ca moierul,dac e pe aproape,s ne vad.El ncuviin,
mpturi harta,apoi se ridic.Ct el puse harta la loc n bagaj,ea arunc o privire
n jur.
-Deci cum ajungem la St.Boswells?
i ntinse mna,apoi i aminti c ea continua s fie deghiza t n biat i c i-ar fi
putut vedea cineva.i strnse degetele,i fcu semn spre sud,ctre ru,apoi o
eliber.
-Pmnturile mnstirii se ntind n cotul rului,iar oraul se afl exact pe partea
cealalt,mai joas,dinspre sud,a cotului.Se pare c n-a fost niciodat un pod
acolo,dar trebuie s fi existat vreun fel de trecere,chiar i numai un vad,pentru a
lega comunitatea monastic de ora.tiu c n-a fost pe braul vestic al cotului,
fiindc asta e bucata pe care am strbtut o cnd fugeam de Scrope.Deci
traversarea ar trebui s fie la sud sau la est.Cu puin noroc,Scrope a presupus c
n-am trecut rul i a plecat s cerceteze drumurile i cmpiile de la vest.Pe
bucata aceea de ru nu exist nici un drum,pe nici unul din maluri,deci ar trebui
s fim n siguran dac mergem pe mal i cutm o cale s trecem dincolo.
Continuar s nainteze unul lng altul,prin biserica mnstirii,oprindu-se fr
cuvinte,pentru a studia bolta arcuit de deasupra locului n care odinioar fusese
altarul,apoi trecur printr-o sprtur n zidul lateral i pe o pant
lung,lin.Traseul era uor.Soarele strlucea binevoitor,ptrunznd fierbinte
printre crengile uriailor copaci btrni.
n cele din urm,ajunser la un plc de copaci i tufiuri mai dese,dincolo de
care rul i continua cursul lin.Malul era tivit cu un lstri bogat,care i
acoperea foarte bine n drumul lor spre partea de sud a rului,ndreptndu-se de
la vest ctre est.n zona aceea,malurile erau nalte i abrupte,aproape verticale,
i,din locul n care se aflau ei,rul prea adnc.Pe acolo nu era nici un loc prin
care s poat traversa.Retrgndu-se,trecur printr-o pdurice tot mai deas,
ndreptndu-se ctre braul estic al cotului.Chiar nainte de a ajunge s vad
malul,solul ncepu s alunece,iar vegetaia-s se rreasc.
-Cred c am ajuns,zise Jeremy,grbind pasul.Uite trecerea noastr.
Destul de siguri,cnd ajunser la ru,descoperir un vad ngust.Gndit pentru
crue i cai,suprafaa se afla sub cteva degete de ap lin curgtoare i era
acoperit de un pavaj de pietre drepte-artnd neobinuit de asemntoare cu
pietrele din rui-nele mnstirii-care fusese aezat n albia rului,de-a lungul
unei margini a vadului.Erau destul de deprtate,dar ndeajuns de mari pentru ca
Eliza s sar de la una la alta.Ajunser amndoi pe partea cealalt fr s-i ude
picioarele i-i zmbir unul altuia.Aezndu-i mai bine bocceaua pe umr,
Jeremy se uit n sus,n jur,apoi o prinse de bra pe Eliza.
-O lum ncolo.naintea lor aprur cteva ferme mprtiate pe cmp,dar
acoperiurile din St.Boswells erau acum undeva spre dreapta.Mergnd pe
drumul de ar,mai mult o potec pentru crue dect un drum propriu-zis,el
spuse:
-Scrope i va ndrepta probabil atenia ctre drumul principal care iese din ora
i care strbate partea de miaznoapte.Noi venim din direcia opus,deci
St.Boswells e ntre noi i drumul principal pe care,sper,ateapt Scrope.Cu puin
noroc,vom putea s gsi un han i s nchiriem o cabriolet,dup care s ne
furim i s o rupem la fug,nainte ca el s-i dea seama c suntem prin
preajm.
-Hmm.Eliza continu s mearg,uitndu-se mereu nainte.Era mai preocupat s
nu dea de Scrope dect s ajung la Wolverstone.Prioritile ei se schimbaser n
clipa n care l vzuse pe Scrope fluturndu-i pistolul.Ar fi fost bucuroas s
ajung la adpost n seara aceea,dar i mai mult s-ar fi bucurat ca ea i Jeremy s
ajung n siguran mpreun.Nu se temea c Scrope ar mpuca-o pe ea.
Jeremy,salvatorul ei,ar fi fost cel pe care Scrope l-ar fi avut n vedere.
Contientizarea acestui lucru o cutremur mai mult dect i-ar fi imaginat,
dar,cum Jeremy era-destul de clar,dup min tea ei-eroul ce-i fusese ursit,atunci
presupunea c era cazul s se obinuiasc de-acum s-i fac griji pentru el.
Cu siguran,ea n-avea de gnd s-i ngduie lui Scrope s-i fac ru,s-1 ia de
lng ea sau s se amestece cumva n viitorul lor.O cuprinsese un soi de hotrre
belicoas,pe cnd ajunser la drumul mai mare i se ndreptar ctre ora.
Continuar s mearg.Casele se ndesir,aprur tot mai multe pe marginea
drumului,dar oraul nu era mare.Ajunser la o cotitur ampl i trecur de ea,
dup care zrir prvliile obinuite i activitatea specific unui orel de
provincie.ncetinir,amndoi devenind tot mai prudeni.Din ce n ce mai cu ochii
n patru.La civa pai n faa lor,se deschise ua unei prvlii.Clinchetul
clopoelului ei i intui n loc.Un brbat iei,ntors cu spatele la ei n timp ce
nchidea ua prvliei n urma lui.Oferindu-le o privelite excelent asupra lui.
Brunet.nalt.Foarte nalt.Cu umerii lai.Cu picioare lungi,puternice.Purta o
redingot n tonuri sobre,care sttea mrturie a poziiei sociale a proprietarului,
asortat cu pantaloni din piele de capr i cizme de clrie scumpe.Fr s se
uite nspre ei,moierul i continu drumul,cu pas lent,viguros,care denota
ncredere,i ddu colul strzii.Nendrznind nici mcar s respire,Eliza i lu
privirea panicat de la el i constat c ea i Jeremy erau pe alea ngust dintre
dou prvlii.Strngndu-1 pe Jeremy de bra,l trase i pir cu bgare de
seam spre marginea aleii.Dup o scurt ezitare,Jeremy se strecur i el n
ascunztoarea de la marginea aleii.Odat ajuns la adpost,se uit afar.Bliza se
sprijini de zidul care strjuia aleea i mulumi n tcere.Dac ar fi fost mai iui cu
jumtate de minut,moierul ar fi dat peste ei la ieirea din prvlie.Jeremy se
trase din nou napoi i ge lipi de perete.
-A intrat n hotelul de mai sus.Ea nghii n sec.
-Atunci n-o putem lua ntr-acolo,nu ne putem continua drumul pe aici.
-Nu.Jeremy scormoni n boccea i scoase harta.
-i nu doar asta-zise el,cu amrciune vdit n glas dar nici nu vom putea
nchiria o cabriolet de aici.Dac d roat hotelurilor i hanurilor...Se uit n sus
i ntlni privirea Elizei.Ne-a vzut n Penicuik.Dac le-a fcut oamenilor o
descriere a noastr ndeajuns de bun,atunci,imediat ce intrm s cerem o
cabriolet,ne vor ine acolo i vor trimite pe cineva dup el.Ea suspin.
-Aveam de gnd s propun s ncercm s-1 vedem mai bine,dar asta e cam
periculos,nu-i aa?
-Foarte periculos,zise el,despturind harta.n afara faptu lui c e de dou ori ct
mine,dac toate semnele sunt adevrate i el e un nobil scoian,atunci a cdea n
minile lui ar fi cel mai ru lucru care ni s-ar putea ntmpla.
-Ar putea pretinde c am fugit de sub tutela lui i m-ar duce spre castelul su din
muni,iar pe tine te-ar arunca n temni?
-i sta-i cel mai bun lucru la care putem spera.Jeremy inu harta n aa fel nct
s poat vedea.Acum suntem aici-art cu degetul un punct de pe hart.Aici
vrem s ajungem,zise,indicnd drumul de la sudul graniei,chiar sub Carter Bar.
Dru mul principal merge direct de aici acolo,dar,cu Scrope i cu moierul dndu-
i trcoale,nu vd cum am putea risca s rm nem pe el.Dac moierul este
aici,cu ochii n patru,e posibil ca Scrope s se ndrepte deja spre sud.
Eliza apuc harta,o trase mai aproape de ea,ca s poat vedea liniile mai mici ce
reprezentau alei i poteci.
-tim c n-are rost s ne ducem spre est,fiindc pe acolo Wolverstone e prea
departe.Dar,zise ea,nclinndu-i capul i intind un traseu cu ochii,crezi c ne-
am putea ndrepta spre vest? Pe poteca asta,art ea cu degetul,ctre Selkirk,de
unde am putea nchiria o cabriolet.Se uit n sus i ntlni privirea lui Jeremy.
-Nici Scrope,nici moierul nu se ateapt s-o lum pe acolo.Jeremy se ncrunt.
-Dar...,zise,aplecndu-se pentru a studia harta mai ndea proape.Aha,acum vd.
-ntocmai,replic Eliza triumftoare.De la Selkirk,ne putem ndrepta spre
Hawick-dac se ntmpl s ne ia urma i o s cread c ne ducem la Carlisle,cu
att mai bine.Dar la Hawick putem prsi drumul principal i ne putem duce
spre podul Bonchester i de acolo mai departe.
-Pn la Carter Bar.Jeremy ridic harta i o nclin spre lumina care ptrundea
pe alee.Dup o clip,ncuviin.Ai dreptate.Cu adevrat,acesta este singurul
traseu logic pentru a merge nainte.Nu vzusem poteca asta ngust,dar ne va
ine departe de drumul spre Jedburgh pn n apropiere de grani.ntlni
privirea Elizei.Nu cred c Scrope ori moierul vor da trcoale graniei.Vor vrea
s se opreasc nainte de a ajunge acolo,departe de privirile soldailor care ar
putea patrula n zon.Dac Ajungem att de aproape de grani,chiar fr s
trecem n Anglia,tot l-am putea invoca pe Wolverstone.Numele lui e destul de
cunoscut ct s fim n siguran.Ea zmbi.
-Minunat.Deci,fcu semn din cap nspre alee,spre strada principal pe care
veniser,hai s pornim spre Selkirk.Le mai lu nc un ceas de naintare
prudent,de ascuns pe dup ziduri,cercetnd cu atenie nainte de a traversa
vreun drum,fiind extrem de precaui cnd,n cele din urm,alergar de la un tufi
des la altul,traversnd apoi drumul principal,dar avur noroc.Nici moierul,nici
Scrope nu i vzur; nici unul dintre ei nu veni fulgertor n urma lor.
Soarele atrna pe cer naintea lor cnd,ajungnd,n sfrit,U poteca spre
Selkirk,pornir la drum n pas alert.Descoperir curnd c drumul era tivit cu un
gard viu de pducel des,cu un frunzi bogat,care urmrea firul potecii i care i
adpostea de privirile eventualilor urmritori.Dup mai bine de un
kilometru,Jeremy se opri.
-Gardul viu ne protejeaz,dar ne i mpiedic s vedem dac e cineva pe urmele
noastre.Art ctre o movil acoperit cu iarb,unde gardul viu era mai rar.A
prefera s fiu sigur.Hai s lum o pauz scurt i s ne uitm la drum.
Fcur ntocmai.Se uitar pre de un ceas,dar nici o cru i nici un clre nu se
ndreptar ctre ei.
-Suntem n siguran.Eliza se ridic i-i scutur pantalonii.Privi n jos,ctre
Jeremy,i zmbi.
-Haide! Selkirk ne ateapt!El sri n picioare,rspunznd sursului ei.Strbtur
mpreun poteca,ntorcndu-se pe drum,iar ea adug,cu un zmbet jucu pe
buze:
-i,odat ajuni acolo,cine tie peste ce vom da?
n cursul dup-amiezii,moierul prsi hotelul la care sttur n St.Boswells.l
ncalec pe Hercule i se ndrept spre est,pe lng drumul de ar,apoi fcu la
dreapta,pe poteca pe cur barmanul ndatoritor care tocmai i ncepuse tura i-o
descrisese.Poteca ducea direct ctre nord,terminndu-se aproape de malul rului
Tweed.Descleca,l mn pe Hercule nainte i la dreapta,apoi descoperi cu
destul uurin vechiul vad,mpreun cu urmele de pai a dou persoane,unele
mai mari i mai grele,altele mai mici i mai uoare,care se ndreptau spre
ora.Apa rului se uscase de mult de pe urmele de cizme.
-Au fost destul de iui.Ghici faptul c,n ciuda aciunilor lui Scrope,cei doi
intenionau s ncerce s se ntoarc pe drumul spre Jedburgh.Nu erau att de
departe de grani,i traseul alternativ prin Kelso i Coldstream prea s fi ieit
din calcul.Dei se bucura c avusese dreptate,era mai puin bucuros c,dup cte
se prea,era cu cteva ceasuri n urma lor.ncalec din nou pe Hercule i se lu
dup urme pn reveni n ora.Din ce n ce mai ncet; pe msur ce pmntul se
ntrea,iar marginile se ngroau i se apropia tot mai mult de ora,cu att i era
mai greu s fie sigur c urmele dup care se luase erau acelea care l interesau.
Crezuse c le pierduse pe drumul principal,dar avu noroc i,uitndu-se ctre o
alee ngust,vzu clar urmele,imprimate in solul moale,uor umed,ca i cum cei
doi fugari ar fi zbovit acolo pentru o vreme.Apropierea aleii de cafeneaua n
care ntrebase el prima dat de un loc de traversare a rului i de unde fusese
ndrumat ctre hotelul de vizavi era edificatoare.
-La naiba!l vzuser.i,desigur,netiind c el nu voia s-i vad trecui n
siguran peste grani i scpai de sub urmrirea lui Scrope,fugiser n direcia
opus.Ieiser de pe drumul principal,pe alee i pe partea cealalt,dar Hercule
era prea masiv pentru a o lua pe acolo.nfrnndu-i ocrile,ntoarse calul cel
uria i merse napoi pe drum,pentru a nconjura cldirea i a da de urma celui
doi rtcitori.

Un ceas i jumtate mai trziu,extrem de dezgustat de ntorstura pe care o


luaser lucrurile,moierul sttea clare pe Hercule la rscrucea dintre drumul cel
mare i strada principal din St.Boswells i se gndea la urmtoarea lui micare.
N-avea nici o idee ncotro o apucaser fugarii.O fi fost el expert n luarea urmei,
dar tot avea nevoie de nite semne-mcar de nite indicii-dup care s se ia,ns
drumurile i aleile din zon se ntriser din cauza soarelui i nu mai redau
urmele suficient de bine pentru ca el s deosebeasc paii lui de cel ai altor
purttori de cizme din orelul de provincie.Cei doi prsiser aleea i se
nvrtiser n zon,pe potecile care ddeau n drumul principal ori mergeau
paralele cu aceasta In direcia ieirii din ora,dar,dincolo de asta,nu mai tia
nimic.Verificase locurile evidente,acoperind minuios diferite trasee mrunte
posibile pe care ar fi putut-o apuca spre Jedburgh,mergnd clare pn la
Maxton i la poteca ce traversa mlatina Ancrum,dar nu gsise nimic.
n ideea,greu de crezut,c se ntorseser s ia mijlocul de transport pe care l
folosiser mai devreme pentru a traversa drumul principal,se ndrept spre
nord,tot pe drumul principal,pe poteca dinspre Newtown St.Boswells.Acolo gsi
urme nu ale perechii care se fcuse nevzut,ci ale unui cal care trgea o
cabriolet.Presupuse c Scrope se ntorsese i gsise o cabriolet-pesemne cea
pe care Eliza i salvatorul ei o folosiser pentru a ajunge pn acolo,apoi o
abandonaser cnd l vzuser pe Scrope naintea lor.Continndu-i cutarea,
descoperi suficiente semne care s-i confirme teoria c cei doi alergaser pe
dup copacii dinspre ru.Scrope gsise cabrioleta,i legase calul la ea i pornise
ctre sud.McKinsey urmrise cabrioleta i semnele gritoare lsate de potcoave
pn la locul n care sttea acum.Drumul lui Scrope continua.Scrope i
mpiedicase pe cei doi s se deplaseze nspre sud cu vitez,cel puin pn aveau
s gseasc alt cabriolet,i ne dusese s-i atepte n Jedburgh.
Mnndu-1 pe Hercule nainte,moierul merse vreo sut de metri spre sud,apoi
i opri iari calul i se uit spre vest,la poteca ce ducea spre Selkirk.
Dac ar fi fost n locul Elizei i al salvatorului ei,ar fi luat-o pe acolo.Astfel,s-ar
fi putut ntoarce la St.Boswells,unde sa caute adpost peste noapte la vreo
colib; dac fcuser asta,nu prea avea cum s bat la fiecare u i s ntrebe de
ei.Ar fi putut urma poteca spre vest i poate undeva pe drum reuea s le
zreasc urmele i s se ia dup ei.Era posibil.n plus,avea,mai mult ca sigur,
urmele lui Scrope chiar naintea lui.
Scopul lui-singurul scop care-1 mai inea n locurile acelea era de a aciona
onorabil i conform contiinei sale,aprndu-i pe Eliza i pe salvatorul ei de
inteniile greite i periculoase ale Iul Scrope.Putea face asta mai uor,mult mai
uor,dac l urmrea pe Scrope i se asigura c fostul lui angajat nu le fcea nici
un ru celor doi.Era mult mai uor.Ca urmare a aciunilor lui Scrope din ziua
aceea,se simea deja ncreztor s lase sigurana i protecia Elizei n minile sal
vatorului ei-tot un englez.Scutur din cap cnd se gndi la ironia asta,apoi
flutur hurile i-1 mn pe Hercule la trap,lsnd n urm St.Boswelh i poteca
spre Selkirk.tia un han drgu,primitor n Jedburgh,cu puin noroc,Scrope urma
s nnopteze n Jedburgh.

CAPITOLUL 13
Dup-amiaza era pe sfrite cnd Jeremy i Eliza trecur peste o movil i
vzur acoperiurile din Selkirk naintea lor.Un drum mai lat erpuia ctre ora,
apoi o lua la stnga,mergnd n sud ctre Hawick.Jeremy se opri,scoase harta i
se uit peste ea.
-De la Selkirk la Hawick sunt mai mult de zece kilometri,zise,fcnd o grimas.
E cam trziu,dar avem dou variante.Putem merge n Selkirk s nchiriem o
cabriolet,apoi s ne ducem spre Hawick i s gsim un loc n care s petrecem
noaptea sau-i nl capul i se uit spre Selkirk-am putea sta undeva n Selkirk
i s plecm din nou la drum mine.Eliza nu avu nevoie s cntreasc prea mult
opiunile; cu fuga de Scrope,scparea de moier i mersul pe jos alert din
ultimele ceasuri,era epuizat.
-Votez pentru Selkirk i continuarea drumului mine.Jeremy ncuviin.
-i eu la fel.mpturi harta i o puse la loc.Se pare c am scpat cu succes de
urmritorii notri,i nu-i mare diferen dac ne ndreptm spre grani dinspre
Selkirk ori dinspre Hawick-tot n cursul dup-amiezii vom ajunge acolo.Nu
avem nici un Avantaj dac form nota astzi.ntlni privirea Elizei,zmbi i
flutur mna nspre ea.Rmnem n Selkirk.
Strbtur ultima poriune,apoi traversar drumul principal i intrar pe o alee
care prea s duc nspre centrul oraului.Hotrrea lor se dovedi neleapt;
aleea i conduse pe strada principal a oraului,care se deschidea,la rndul ei,
ctre piaa central.Din nou,ajunseser ntr-un ora n zi de trg; zeci de tarabe i
de chiocuri ocupau spaiul de form neregulat din centrul oraului.Mulimea
care forfotea prin zon le ngdui s rmn n urm i s se uite la cele dou
hanuri care ncadrau piaa i la taverna de pe una din laturi,fr s atrag atenia
nimnui.
-Nu cred c taverna este genul de adpost dup care umblm noi,zise Jeremy cu
o grimas,dar,cu toat lumea venit n ora la trg,hanurile ar putea fi pline.
-Hmm.Vederea unui tarabe care vindea haine i aminti Elizei un gnd care nu-i
dduse pace.
-M ntreb dac nu cumva...Surprinse privirea lui Jeremy i i art din ochi
taraba cu haine.Cnd el se uit,apoi privi napoi spre ea,ea i arcui sprncenele.
-Poate ar fi bine s cumprm o rochie simpl i frumoas pentru sora mea
geamn.n chip de cadou.Apoi,am putea merge pn la biserica de colo,care cu
siguran e pustie la ora asta,i apoi...ei bine...
-M simt mult mai...uoar,pot s respir din nou n voie.
El i aminti de fia de mtase pe care o ajutase s i-o lege n jurul snilor n
dimineaa aceea,se gndi la ea desfurnd-o i la cum arta fr ea...Trase
adnc aer n plmnii contractai n ciuda faptului c pieptul lui nu era strns cu
vreo earf,apoi i mut privirea de la partea aceea relevant a anatomiei el
nspre fa.
-Acum,c eti din nou o domni,cnd o s lum o camer...
-Va trebui s spunem s suntem so i soie.Ea ncuviin i l prinse de bra.Dar
asta va face ca noua noastr deghizare s dea mai puin de bnuit,nu crezi?
-Ba da.O nsoi n faa altarului i se opri acolo.De aceea cred c ar trebui s
pori asta.i ntinse mna,innd n palm inelul cu sigiliu pe care l purta de
obicei pe degetul mic.Va simplifica lucrurile i ne va completa deghizarea.
Fr nici o ezitare,ea lu inelul.l puse pe degetul potrivit,ridic mna i i-o
art.
-Se potrivete.El se uit cum inelul-care i aparinuse rposatului su tat i pe
care acum l considera al lui-i cuprindea degetul,apoi se uit la ea.i ntlni
privirea.Eliza i arcui uor buzele,ca i cnd ar fi tiut ce gndea el.
-Mulumesc.Jeremy ezit,cuvintele i nvlir n minte,dar nu era momentul.
Fcu semn din cap spre ora.
-Ar fi bine s mergem i s ne cutm un loc unde s stm.
Zmbind mai hotrt,ea i strecur mna la braul lui i-1 atept s-i aeze
boccelele pe umrul cellalt,apoi ieir din blacric i ajunser din nou pe strada
principal.Se oprir la primul han.Jeremy aranja ca o cabriolet s fie pregtit
pentru el In dimineaa urmtoare,dar,cnd arunc o privire nuntrul hiinului,se
retrase.
-Prea mult lume.Prea muli brbai necioplii,voise s spun.
O conduse pe Eliza napoi n curtea hanului.i opri privirea asupra unuia dintre
grjdari,un brbat de vrst mijlocie,care atepta la intrarea n grajd.
-Hmm.O conduse pe Eliza spre el; ea i pusese gluga,ascunzndu-i astfel
prul.
-Strduiete-te s ari timid i sfioas.Ea i plec ochii i fcu semn c asta
era floare la ureche.Jeremy se apropie mai mult de grjdar i l salut.
-Poi s ne recomanzi un loc,altul dect hanurile i taverna,unde eu i soia mea
am putea gsi un adpost linitit pentru la noapte?
Grjdarul i rspunse politicos la salut i-i ndrum ctre o gazd de vizavi de
pia.
-Doamna Wallace e vduv.i ine camerele curate i ngrijite i o s v
gteasc o cin gustoas.Este o buctreas bun i o femeie cumsecade.O s-i
zrii casa dup colul aleii aceleia-a treia pe dreapta.
-Mulumesc.Jeremy i ntinse omului o moned,apoi se ntoarse i o conduse pe
Eliza pe strad i ctre alee.Doamna Wallace i casa ei se dovedir la nlimea
recomandrilor.Odaia n care i conduse vduva era mic,dar aerisit i vesel,cu
draperii de creton i o cuvertur asortat peste patul cu tblii din alam.Dup ce
le aduse prosoape i un urcior cu ap cald,doamna Wallace i ls s se fac
comozi.
-Servim cina n mai puin de jumtate de or,dragilor,le zise,ntorcndu-se ctre
scri.De obicei,sun din clopoel,pentru ca toi oaspeii mei s tie.
-O s coborm ndat ce-1 auzim.Cu un zmbet recunosctor,Eliza nchise
ua,apoi se ntoarse ca s analizeze ncperea.Jeremy duse urciorul cel greu la
lavoar; mai devreme,agase boccelele de tblia patului.ndreptndu-se ctre
pat,ea puse prosoapele lng bagaje,apoi se aez i se ls uor pe spate.
Salteaua era groas,iar plapuma de sub cuvertur era umplut cu pene.Privirea i
se opri asupra minii ei stngi.Se holb pentru o clip,apoi ridic mna i analiz
inelul de pe deget.
-A mers,zise Jeremy.Ea se uit la el i-1 vzu ntorcndu-se,dup ce aezase
urciorul n ligheanul asortat cu el.i ntlni privirea.
-Doamna Wallace s-a uitat dup inel.Dup ce 1-a vzut,a fost mulumit.
Eliza ncuviin.
-Crede c suntem cstorii,n-a pus deloc asta la ndoial.Revenind cu privirea
asupra inelului,ea opti: Este aproape ca i cAnd am...exersa.Jeremy i puse
minile n buzunare i se opri la marginea patului.Se uit la ea pentru o clip,
apoi zise:
-Nu gndim prea mult,i aminteti? Ea se uit n sus i i ntlni privirea.
-Da.tiu.Se opri,apoi continu:i cred c ai dreptate,trebuie doar s
fim...prezeni.
S ne ngduim s fim noi nine,fr s ne gndim la ateptrile lumii.Se pare
c ne descurcm foarte bine fr...,zise ea i gesticula sugestiv.
-Fr a lua n calcul noiunile i exigenele lumii sau ale nimnui altcuiva?
-Da.ntocmai.Ea i cut privirea.Nu avem nevoie s intervin nimeni.Rezolvm
mai bine lucrurile ntre noi.i ddu capul pe spate,fixndu-l cu privirea.Nu-i
aa? nfrnndu-i nemilos nesigurana care l cuprindea de fiecare dat cnd se
gndea la ce se ntmpla ntre ei,la unde avea s-i conduc ideea asta de a lsa
lucrurile s se ntmple de la sine,el ncuviin.
-Ba da.Ea zmbi; spre deosebire de el,ea prea n largul ei.
-Bine.Deci continum ca pn acum i vedem ce e de fcut,cllnd ajungem la
Wolverstone.Se ridic i se ndrept spre lavoar.Cred c mai bine am folosi apa
ct e cald.El zmbi i i fcu semn s continue.
-Mai nti doamnele.Cnd ea trecu pe lng el,iar ochii i Kbovir asupra
prului ei auriu ca mierea,simurile i fur atin-le de parfumul uor pe care acum
l recunotea ca aparinn-du-i.Se ntoarse,o urmri cu privirea i sublinie: Cel
puin cnd nu-i nici un pericol la mijloc.Ea rse i-i continu drumul ctre
lavoar.ntrebndu-se n sinea lui ce urma s ias din flirtul sta al lor-fiindc
erau n Scoia,probabil toat povestea putea fi considerat mai degrab peire-se
aez pe pat s-i atepte rndul.
Cina fu un eveniment care le solicit mintea i imaginaia.Cnd fur ntrebai de
unde veneau i ncotro se ndreptau,Eliza se uit spre Jeremy; el interveni i
depn o poveste cum c locuiau n apropiere de Edinburgh,se mutaser acolo
cu afaceri,dar erau nevoii s se ntoarc degrab la Londra,pentru a o vizita pe
mama Elizei,care nu se simea prea bine.Plcinta cu carne de iepure se dovedi
excelent,iar vecinii lor,extrem de prietenoi,erau doi funcionari de la un birou
notarial din apropiere i unul dintre paznicii de noapte ai localului.Conversaia
rmase la nivel de generaliti,concentrndu-se mai ales n jurul ntmplrilor
din ora,pn cnd doamna Wallace strnse rmiele din plcinta cu mere i-i
conduse afar din sufrageria ei.Paznicul se ndrept ctre tavern.Cei doi
funcionari nclinar politicos din cap ctre Eliza i Jeremy i se duser nspre
han.Jeremy ridic o sprncean ctre Eliza.Ea i ntlni privirea,apoi zmbi,i
strecur braul pe dup al lui i se ntoarse spre scri.
-Ar trebui s plecm ct se poate de devreme,nu-i aa?
Urcnd scrile,el zmbi.Ajunse la u,o deschise i o invit nuntru; atept s
o nchid pentru a spune:
-Cu ct ajungem mai devreme la Carter Bar i trecem n Anglia,cu att voi fi mai
fericit.Ea se uit la el.
-Credeam c-ai zis c Scrope n-o s fie la grani.
-Nu cred c-o s fie,dar...Fcu o grimas cnd se aez lng ea,pe marginea
patului.Afurisitul sta ne-a fcut s ne abatem din drum ndeajuns pentru a
pierde o zi ntreag.Ar fi trebuit s ajungem la Wolverstone cel mai trziu n
seara asta.Cu ochii pironii la ai lui,ea zise:
-Dar au existat i consolri.
-Posibil.Sau,mai bine zis,am profitat de oportunitile pe care aciunile lui ni le-
au scos n cale.O privi cum se apropie de el,l apuc de reverul hainei i se ridic
pe vrfuri.De aproape,pe sub pleoapele deja lsate,i prinse privirea,apoi respir,
iar cuvintele ei fur ca o boare atoare pe deasupra buzelor lui:
-Nu gndim,i aminteti?
Apoi l srut,delicat,nostalgic,stingnd orice ndoial pe care el ar fi putut-o
avea n privina inteniei ei de a profita de nc o noapte mpreun pentru a-i
contLiua cercetrile.Pentru a explora pasiunea care rspundea att de prompt
chemrii ei.In interiorul ei i al lui.Eliza era fascinat,total copleit de pofta pe
care o simea dincolo de aparena lui de oarece de bibliotec reinut i bi-ne-
crescut.Noaptea trecut,fusese att de captivat de experiena trit,de senzaiile
i descoperirile fcute,nct nu avusese nici un pic din concentrarea ei de irosit
cu el.Pentru a-i face o idee de felul n care momentul cu pricina l afectase pe
el,dac mplinirea,satisfacia,plcerea simpl care o cuprinsese ntru totul pe ea
fusese la fel de profund i de copleitoare i pentru el.
Voia s afle asta.S foloseasc oportunitatea neateptat,noaptea n plus nepus
la socoteal,pentru a cerceta acest lucru.Pentru a afla adevrul despre ceea ce ar
putea fi ntre ei,att din punctul ei de vedere,ct i din al lui.
Nu avea nici o ezitare n afirmarea dorinei i n a-1 invita s i-o
mplineasc.Pentru a se lsa cuprins ntru totul de dorin,a permite dorinei s
o prjoleasc pe sub piele i a rspunde btilor inimii atunci cnd i puse gura
peste a lui.i l ispiti.l chem i l atrase.
Iar el i primi invitaia,i cuprinse snii ntre palme,iar ea fu nevoit s se
opreasc din srut i s-i lase capul pe spate gemnd.i ncepu s escaladeze
culmea plcerii.O plcere care o cuprindea,o copleea i o lsa fr cuvinte.
Ea i ngdui plcerii s pun stpnire pe ea,se ls condus de ea,pregtit i
nerbdtoare s vad unde avea s-o conduc i ce avea s-i arate n noaptea
aceea,ns o parte mic a minii ei rmnea conectat cu el,privea i cataloga
toate semnele mrunte.Precum tensiunea care i sublinia trsturile,pasiunea
crescnd care punea stpnire pe el,invazia pasional a gurii i a limbii lui,n
timp ce i desfcea fiecare nasture i i nltura fiecare hain,dezbrcnd-o.
O ls goal.n lumina lunii care ptrundea prin fereastra ale crei draperii
fuseser trase deoparte.Sclipirea de argint i sclda trupul ntr-o lumin perlat,
subliniind conturul membrelor ei incredibil de delicate,poleind liniile ei fine i
umbrind n chip erotic toate formele ei; Jeremy respira cu greu,avea plmnii
contractai,n timp ce din ochi i sorbea frumuseea.Cu minile o modela i o
adora,cu buzele o cerceta i o savura,iar abnegaia cretea n el,plin de for i
de adevr.l intuia n loc.n locul i clipa aceea,n caruselul nebunesc al pasiunii
lor.Intenia lui era clar; voia s-i ofere tot ce-i dorea,tot ce visa-s-i
ndeplineasc orice dorin-,dar s se nfrneze i s se opreasc de la cderea n
mrejele pasiunii dezlnuite care cretea i le ddea nval.
Aa cum nu fusese capabil s fac n noaptea trecut.
Nu c-i nchipuia c ea i dorea s-1 fac s-i piard minile,nici c era cu
adevrat posibil s se ntmple asta.Intenia lui de a rmne ntru totul stpn pe
dorinele lui n noaptea aceea era mnat mai curnd de nevoia de a se asigura
pe sine c era n stare de asta-c putea fi cu ea,i putea ostoi setea,o putea aduce
n extaz i putea gsi propriul extaz,avnd permanent situaia sub control.
Aa cum fcea de obicei.Aa cum se ntmplase cu toate celelalte iubite ale lui.
Dar ele nu-1 atinseser niciodat n felul acela care l punea pe jar,nu-1
strnseser n brae n asemenea chip nct s-1 fac s-i piard minile.
El era un om de tiin,un om al gndirii raionale i al aciunii precaute,
inteligente.n noaptea trecut,fusese vreme ndelungat rupt de realitate i lipsit
de voin,subjugat,cufundat ntr-o realitate diferit,dar pesemne asta se
ntmplase din cauz c ntreaga situaie era complet nou pentru el.Nou i
nnebunitoare.Noaptea trecut fusese distras.n noaptea asta avea de gnd s-i
pstreze controlul deplin,iar asta,credea el,avea s dea tonul experienelor lor
viitoare.i apoi el avea s se simt n siguran.Totul avea s fie bine.Aceasta era
concluzia lui,pe care o trsese fr ea.Fr ndrzneala intempestiv cu care
ea,goal i vrjit In lumina de argint a lunii,i smulse haina i i-o ddu jos.Fr
nerbdarea fierbinte cu care i descheie cmaa,apoi,privindu-1 direct n ochi,i
ntinse minile pentru a devora cu lcomie.Mai nti prin atingere,dup aceea
prin degustare.Nruindu-i controlul prin senzaii.i ddu capul pe spate i se
strdui s pstreze mcar aparena controlului,n timp ce ea l dezbrca,
siminduse liber s-1 mngie,s exploreze,s cerceteze...fcndu 1,cu fiecare
atingere,s se cutremure.Pn cnd rmase n lumina lunii,la fel de gol ca ea,n
timp ce minile ei continuar s alunece,din ce n ce mai ndrznee...
Trgnd aer n piept,disperat s instituie o distan mental suficient pentru a-i
recpta raiunea,o prinse de umeri i o strnse,rostogolindu-se i trgnd-o dup
el.Ea rse i se prbui alturi,dar,cnd el vru s o prind dedesubtul lui i s
preia friele,ea se lupt i insist,iar comanda trecu de la unul la altul,mai nti la
el,apoi la ea,care prelua conducerea,mpingndu-1 nebunete...
Flcrile izbucnir ntre ei i i cuprinser n jocul lor,pn cnd sngele le pulsa
cu vitez,pielea le asud,gemur,nfcar,cu disperare i cu grab,mai presus de
orice nchipuire.Ea i desfcu rapid coapsele,ca o invitaie fr cuvinte,fr
gndire,complet abandonat.Cu o mpunstur plin de for,el o ptrunse,iar
rzboiul ncepu.i toate inteniile se evaporar,toate precauiile se duser pe apa
smbetei,toate reinerile se nruir.Mnat de o pasiune nestvilit,el o ptrunse
adnc,iar ea se ag de el i ceru din ce n ce mai mult.Deschizndu-se plin de
curiozitate,zvrcolindu-se sub el.Ca i cnd dincolo de chipul ei feciorelnic,
devenise femeie n sens mai profund dect n aparen.De parc,prin schimbarea
pantalonilor cu rochia,eliberase,dduse fru liber unei femei pline de energie,
senzuale,una hotrt s fac lucrurile aa cum i dorea.S se lase copleit,
metamorfozat,cucerit de pasiune i s-1 cucereasc,plin de dorin,la rndul
ei.El nu putu rezista chemrii ei,invitaiei irezistibile de a se altura nebuniei
ei,furiei,plcerii crescnde,tulburtoare,care i conducea n cursa disperat ctre
mplinire-cci dorina venea dinluntrul lui,nu de la ea.Ea era ispita,invitaia
convingtoare,dar acceptarea venea de undeva din profunzimea lui.Ea se
conecta cu el,cu interiorul lui profund,pe care l scotea la iveal fr efort.i nu
putea face nimic altceva dect s se supun.i mpleti degetele cu ale ei,lipindu-
i buzele de ale ei,lsndu-i limba s hoinreasc n voie cu a ei,complet,
total,ntr-un fel care-i fcea inima s danseze alturi de a ei,s i se alture n
vrtejul pasiunii limpezi i al dorinei arztoare care-i lua cu sine.
Apoi i izbi cu for.i strpunse,i tortur,i frnse,apoi i arunc n valurile
uitrii,cuprini,mngiai de desftare,cufundai n ea.i umplu cu o bucurie
poleit,strlucitoare,apoi i aez cu grij pe un mal ndeprtat,mplinii,
satisfcui,plini unul de altul.mbriai.

Departe de aternuturile scrobite,curate,n care ateptase cu nerbdare s se


cuibreasc,moierul se trezi pregtindu-se s-i petreac noaptea pe un culcu
de paie.Blestematul de Scrope nu se oprise n Jedburgh.Se oprise pentru o halb
de bere,dar nu zbovise.n schimb,se zorise cu cabrioleta pe care o confiscase,la
care nhmase calul su,i se oprise peste noapte ntr-o tavern micu,n ctunul
la fel de mic numit Camptown.Aflat aproape la jumtatea distanei dintre
Jedburgh i grani,Camptown nu mai avea alt loc n care cltorul s-i
odihneasc oasele,iar taverna era prea mic pentru ca moierul s se poat caza
acolo fr s fie vzut de Scrope.Pn atunci,se gndise doar s-1 pun la punct
pe Scrope,s-i trag o spuneal i s-i cear s-i vad de drum,zbovind
suficient ct s-i observe pe cei doi plecnd cu orice mijloc de transport reueau
s fac rost.Dup care,se putea ndrepta direct spre nord,ctre muni.Planul acela
devenise din ce n ce mai atractiv.Pn cnd Scrope se oprise n Camptown.
De ce Camptown? Aceasta era o ntrebare la care McKinsey nu putea
rspunde,la care nici mcar nu-i putea imagina un rspuns.Existau locuri mult
mai confortabile n care s-ar fi putut opri.De ce acolo? Ce avea de gnd?
Afundndu-se mai mult n fnul din ura de pe cmpul de vizavi de tavern,cu
braele ncruciate sub cap,cu privirea fixat la cpriorii prfuii,moierul
reevalua situaia.Planul lui de a-1 alunga pe Scrope dduse gre; ncercase deja o
dat n Edinburgh i nu funcionase.Se prea c Scrope era fixat pe ndeplinirea
misiunii,chiar dac fusese concediat.Faptul c i urmrise pe cei doi pn acolo-
faptul c l urmrise pe el,ultimul lui patron,care l concediase n termeni lipsii
de echivoc,pentru a lua urma celor doi-era o dovad a hotrrii neclintite,ferme a
lui Scrope de a-i captura prada,indiferent de mprejurri.
Dac ncerca din nou s-1 induc n eroare pe Scrope...oare ce l-ar fi putut opri
s mai dea trcoale,s atepte pn cnd Eliza i salvatorul ei ajungeau undeva
aproape de grani-ceea ce urma s se ntmple n curnd-i apoi s-i urmreasc
pe cei doi pn n Anglia? El personal nu i permitea s piard atta timp pentru
a-i urmri pn la Londra i a le purta de grij.Dar,dup ce perechea trecea pe
lng el...dac reuea s-1 ncetineasc apoi pe Scrope i s-1 mpiedice s-i
urmreasc n timp util,atunci erau anse mari ca Scrope s le piard urma.
Asta trebuia s fac: s-1 ncetineasc pe Scrope suficient ct fl le permit
Elizei i salvatorului ei s ajung mulumitor de departe.ndeajuns de departe
pentru a fi n siguran.l vzuse pe salvatorul Elizei n aciune i era ncreztor
c acesta avea n minte un loc anume i c se ndrepta glon ntr-acolo,inndu-se
ct mai departe de drumurile principale.Urma s atepte pn cnd apreau cei
doi,apoi voia s-1 ncoleasc pe Scrope i s-1 in pe loc.Un ceas sau dou ar
fi trebuit s le fie de ajuns Elizei i salvatorului ei pentru a scpa de urmrire.Cu
puin noroc,n cursul zilei urmtoare acestea aveau s fie nfptuite.Oriunde ar fi
fost cei doi,la St.Boswells,Jedburgh ori altundeva prin zon,clare sau cu
cabrioleta,se ndreptau direct i cu vitez maxim spre grani.
Pesemne c aveau s ajung acolo n cursul zilei urmtoare.Dup care avea s se
ndrepte spre nord,spre cas,spre castelul lui.Odat luat decizia,se concentra
asupra aranjamentelor urgente pe care le avea de fcut cnd ajungea acas.
Perspectiva aceasta atrna deasupra capului su ca un nor negru,dar n-avea ce
face; fusese prea amabil n aranjarea rpirii celor dou fete Cynster,zicndu-i
c,dac el nsui ar fi fost rpitorul lor,ar fi avut anse mai bune s le conving
s-1 ajute n schimbul griji ce le-o purtase pn se cstoriser.Adevrul era c
fusese profund,fundamental,complet reticent la a se lsa obligat de mama lui s
se coboare ntr-att nct s rpeasc o femeie.S-i murdreasc minile n
asemenea fel.S-i pteze onoarea.
Onoarea mai presus de toate. Acesta era mottoul familiei.Nu-i dorise s fie
el cel care s duc n dizgraie numele familiei.Toate bune i frumoase,dar
onoarea nu-i punea la adpost supuii,i,din cauza ncercrilor nereuite de a o
rpi pe Heather i acum pe Eliza,nu-i mai rmsese dect o ultim ans,defini
tiv i irevocabil.Exact singura opiune pe care dorea s-o evite.
El,personal,trebuia s o rpeasc pe Angelica Cynster.De la nceput,se
concentrase asupra lui Heather i asupra Elizei.La douzeci i cinci,respectiv
douzeci i patru de ani,ele dou erau mai apropiate de vrsta lui de treizeci i
unu de ani,erau mai mult sau mai puin pregtite pentru cstorie i,prin
urmare,credea el,ar fi trebuit s fie mai dispuse la o discuie rezonabil i un
aranjament amiabil.Le vzuse att pe Heather,ct i pe Eliza cu ani n urm,pe
vremea cnd era la Londra,nainte ca tatl su s se mboln veasc i s fie
nevoit s se ntoarc n muni.i amintea vag c mersese la cteva baluri la care
fuseser prezente i ele,dar nu ncercase niciodat s le cunoasc ndeaproape,nu
se aventurase s le invite la dans; n vremurile acelea,nu-i cuta o soie,ci doar
cuta s se distreze i,fiind fete dornice de mriti,domnioarele Cynster nu
prezentau mare interes pentru el.Nu atunci.Acum...ar fi preferat,de departe,s
aib de-a face cu Heather,sora cea mare,sau,dac nu cu ea,atunci cu Eliza.
Angelica,sora cea mai mic,era ntru totul alt fel de fat.N-o ntlnise niciodat-
ea nu ieea n lume pe vremea cnd sttuse el n ora-,dar aflase destule ntr-un
timp foarte scurt pentru a tnelege c variantele cele mai bune erau reprezentate
de surorile el mai mari.Pn una alta,Angelica de-abia mplinise douzeci i unu
de ani; n-avea nici o ndoial c ea avea ateptrile unei domnie din lumea
bun,pline de entuziasm,mai cu seam cnd venea vorba despre cstorie.
A-i redefini ateptrile s-ar fi dovedit,cu siguran,o sarcin dificil,un obstacol
mai greu de trecut cu ea dect ar fi fost cu celelalte dou surori ale ei.Dar,mai
mult dect att,la cei douzeci i unu de ani ai si,Angelica era departe de a fi
umil; a-i cere s accepte ce trebuia fcut pentru a-i salva supuii ar fi fost mult
mai puin corect dect ar fi fost cu surorile ei.
Dar el nu-i mai permitea luxul de-a se lsa cuprins de asemenea sentimente
frumoase-nu acum,c renunase s mai intervin ntre Heather i salvatorul
ei,Breckenridge,pe de o parte,i Eliza i salvatorul ei,oricine ar fi fost el,pe de
alta.tia de ce simea asta; pur i simplu nu putea-sub nici o form-s ie mpace
cu ideea de a sili o femeie care deja iubea un alt brbat s-1 ia pe el,s-1 accepte
pe el n locul cavalerului ei autentic,a iubitului ei adevrat.
Asta nu era romantic,ci logic; el avea nevoie de o femeie care l i fie alturi,s
colaboreze cu el,nu o domni de familie bun care s-1 urasc i s-i poarte
pic pentru tot restul zilelor.Deci acum trebuia s se concentreze asupra
Angelici,chiar dac,dup toate aparenele,era...nfocat.La fel ca sclipirea aurie
din prul ei.Ceea ce,avnd n vedere propriul temperament,nu prevestea un
viitor linitit i aezat pentru nici unul din ei.Dintre cele trei surori,ea era cea de
care nu i-ar fi dorit s se apropie.Pe care,nc de la nceputul planului su,o
tiase de pe list.Dar se prea c soarta avea alte planuri.
Dup cum stteau lucrurile acum,n-avea alt alegere.Trebuia s o rpeasc pe
Angelica Cynster,altfel risca s-i piard casa,pmnturile,iar supuii lui aveau
s rmn pe drumuri,doar cu hainele de pe ei.
Deciziile luate n muni fcuser prpd n rndul clanurilor.Propriul su clan,cel
pe care l conducea acum,reuise n mare s scape de tulburri,datorit lipsei de
acces la viroaga n care vieuiau i politicii abile a tatlui su,care i nvrjbise
pe adver sari unul mpotriva altuia.Btrnul fusese un punga de zile mari;
motenirea lui se strduia acum moierul s o protejeze.Tatl lui fcuse prea pu
ine n aceast privin,cu excepia nelegerii care acum i periclita viitorul.
nelegerea n sine nu constituia o problem; fusese martor la ncheierea ei,dar la
vremea aceea o considerase un aranjament corect i inteligent-i nc era de
aceeai prere.Faptul c mama sa furase potirul acela antic care era inima
ntregii afaceri,acesta era cutremurul care i zguduia pmntul de sub picioare.
Se holb la luna care disprea,fr s bage de seam aco periurile de deasupra
capului su.Cu fiecare pas fcut,la fiecare micare n decursul planului su de a
revendica potirul,i pusese ntrebri cu privire la direcia n care s-o apuce,dar
fiecare ntrebare l fcuse i mai dedicat planului.Acum...nici mcar n sinea lui
nu ezita s cltoreasc spre Londra,n vguna leului,ca s o rpeasc pe
Angelici.Fiindc nu exista alt cale.Trebuia s o fac singur; nu putea risca s
mearg ru ceva,nu cnd i rmsese doar ea care s corespund solicitrii
mamei sale,n balan cu potirul.Ea,Angelica,era ultima lui ans.i,dac avea s
fie blestemat c o rpea,asta era; ar fi fost i mai blestemat dac n-o fcea.
Aa cum fusese dintotdeauna,clanul lui depindea de el,de pmnturile pe care el
le deinea i de afacerile clanului,pe care el le administra.Dac el ddea
gre,dac nu dobndea potirul pentru a ncheia aranjamentul pus la cale de tatl
su cu ase luni naintea morii sale,atunci nu avea s mai existe nici un clan.
N-ar fi pierdut numai castelul,viroaga,iazul; ar fi pierdut pentru totdeauna lucrul
care i fcuse ceea ce erau.Clanul sttuse la baza vieii din muni de secole
ntregi; era ca o plas de pianjen ntins care lega pe oricine i purta numele i
se trgea din aceeai familie i i aduna pe toi sub umbrela lui protectoare.
Clanul era nsi esena vieii lor,pulsul sngelui lor,cntecul din inimile lor.Fr
el,erau mori.El,mpreun cu nenumraii lui supui.Cel doi biei tineri pe care
acum i considera ai lui.Clanul era ceva din care el fcea parte,care l reprezenta,
i,ademenea strmoilor lui,n-ar fi ezitat,n-ar fi stat pe gnduri i nici n-ar fi avut
vreo rezerv s-i dea viaa pentru al proteja,pentru a se asigura c avea s
dinuie.Dac nu direct prin el,Atunci prin motenitorul lui,cel mai mare dintre
cei doi biei.Era mai bine s triasc; n-avea nici o intenie s moar.Una peste
alta,nu se ndoia ctui de puin c hotrrea lui ferm avea s-1 ajute s
depeasc orice obstacol care urma s-i ias n cale.Pentru ca clanul lui s
supravieuiasc,nu i permitea s greeasc.Asta era totul.

CAPITOLUL 14
Jeremy i Eliza prsir Selkirk n dimineaa urmtoare,ntruchipnd perfect o
pereche ce mergea s-i viziteze familia.Dup ce le servise un mic dejun
ntritor,doamna Wallace i condusese la u,iar grjdarii de la han pregtiser
cabrioleta,cu un cal sprinten nhmat la ea.Eliza se aezase alturi de Jeremy,
savurnd soarele,n timp ce el mna calul la pas de-a lungul strzii principale.
Trecuser de biseric pe cnd ceasul oraului btu de ora nou.
Drumul spre Hawick era lin,iar peisajul-destul de plcut.Eliza i ridic faa,n
briza uoar,uimit de sentimentul de fericire simpl care o cuprinsese.Nu-i
amintea s mai fi avut vreodat un asemenea sentiment de pace interioar.De
calm i ordine interioar.i arunc o privire lui Jeremy,care mnuia friele cu o
pricepere ce nu se potrivea cu prerea ei despre el c era un oarece de
bibliotec.Cu modul n care l vedea ea nainte-sta era nc un aspect care se
schimbase.Radical.i uguie buzele i privi nainte.n anumite privine,era un
oarece de bibliotec,dar,dup cum descoperise i i se confirmase n noaptea
trecut,era tot ce-i dorea ea s fie un brbat.O parte din femeia de lume din ea
nc mai era uor uimit de asta,du n mintea ei nu mai era nici un dubiu;orice
avea s mai scoat l.i iveal ciudata ei rpire,datorit ei i gsise cavalerul.
Aproape c i venea s le mulumeasc lui Scrope i mite riosului moier.
Roile cabrioletei i copitele calului bocneau una dup alta n mers.n cele din
urm,primvara pusese stpnire pe Scoia,fcnd s nfloreasc gardurile vii i
nenumrate plante de pe marginea drumului.Mierlele cntau i ciocrliile
ciripeau.i duse mna streain la ochi i vzu un oim care survola cmpul,n
cutare de prad.Jeremy nu vorbea,i nici ea; linitea lor nu era stnjenitoare,ci i
fcea s se simt bine.mpreun.Nici unuia dintre ei nu i sttea n fire s poarte
conversaii fr sens,i,n timp ce cu un alt domn s-ar fi simit obligat s umple
linitea doar din politee,cu Jeremy nu simea aceast nevoie presant.
nc o binefacere,care i ngduia s se relaxeze i,aa cum hotrse,pur i
simplu s fie prezent.S fie ea nsi.Pentru prima dat n via,simea c
ncepea s neleag cine era cu adevrat.ncepea s neleag ce femeie putea
deveni.Drumul ctre Hawick nu era cine tie ce,dar cu puin timp nainte de
intrarea n ora fur ncetinii de un convoi de crue,Cnd reuir s ias din
aglomeraie i s intre n Hawick,era aproape amiaz.Jeremy se uit la Eliza,o
privi pentru o clip n ochi,i vzu expresia aceea senin cu care contempla
oraul.Fugea din calea unui rpitor hotrt i a unul nobil necunoscut,i,cu toate
astea,prea...mpcat.La fel se simea i el.
Privind nainte,conduse cabrioleta prin traficul tot mai lejer.Uluit,dar totodat
foarte sigur pe el.Sigur pe ceea ce simea,fr a ti motivul-motivul fiind ceva
fa de care oamenii de tiin ca el manifestau o atracie special.
n clipa aceea,motivaia sentimentelor sale era de neneles.Renunase la analiz
i la despicarea firului n patru.Noaptea trecut voise s se controleze,s-i
confirme puterea de a se nfrna i de a observa jocul lor dintr-o perspectiv
intelectual,ns euase n mod radical.
Cu toate astea,nu resimea eecul ca atare;se simea...aezat.Satisfcut,cu
siguran,dar efectul mergea mult mai departe de asta,trecea de nivelul fizic.Se
simea...n siguran,ncurajat,mai mult ca niciodat,ca i cum ar fi fost o barc
cu pnze care plecase Intr-o cltorie de explorare i ajunsese,n sfrit,n port.
Metaforele nu erau punctul lui forte.Scutur din cap i se concentra din nou
asupra prezentului.Asupra celor ce aveau s se ntmple.Asupra soluiei pe care
o putea gsi.ncuviin mulumit din cap cnd zri un han pentru crue ie indu-
le n cale drept n fa.
-Este devreme,dar ne-am putea opri aici pentru prnz.Nu cred c pn la
Wolverstone vom mai ntlni n cale altceva dect sate mrunte.Eliza ncuviin.
-Putem mnca,ne putem verifica traseul i apoi,zise ea,ntlnindu-i privirea,
putem s ne ncepem cursa spre grani.ncetinind cabrioleta pentru a coti pe sub
arcada hanului,i opti:
-Cu puin noroc,am scpat i de moier,i de Scrope.Nu exist nici un motiv
pentru care ei s cread c venim ncoace.
-Dac supravegheaz drumul spre Jedburgh,nu pot supraveghea i partea asta de
drum.
-Corect.El continu s se uite n jur.Rmsese n continuare foarte vigilent,cu
instinctele n alert,dar fr a atrage atenia.Cnd opri calul n curte,grjdarii se
repezir la el.Cinci minute mai trziu,el i Eliza stteau la o mas din sufrageria
micu a hanului,cu boccelele la picioare.
-Plcint cu carne de vnat,v rog,i zise Eliza slujnicei.i o can de bere slab.
Jeremy zmbi la auzul acestor cuvinte,apoi ddu propria comand.Cnd slujnica
se retrase,el se aplec i scoase harta din bagaj.
-Hai s ne uitm la potecile mai nguste i s ne asigurm c am acoperit nu doar
opiunile noastre,dar i pe cele ale lui Scrope i ale moierului.Eliza l ajut s
desptureasc harta.
-Crezi c moierul ne urmrete pe cont propriu sau doar l ateapt pe Scrope s
ne prind?
-tim c moierul era pe urmele noastre mai devreme,dect trebuie s
presupunem c nc e pe undeva pe acolo.Masa pe care o aleseser se afla ntr-
un col,iar lavia pe care stteau era ncastrat n perete.
-Aici e Hawick,zise el,artnd oraul pe hart.Ea ntinse un deget i refcu
traseul pe care l aleseser mal devreme,urmnd potecile secundare din Hawick
pn la podul Bonchester,apoi drumul care continu pe poteci i mai nguste
ctre ctune numite Cleuch Head,Chesters i Southdean,pentru ca n cele din
urm s se alture drumului principal chiar nainte de grani de la Carter Bar.
-Asta e traseul nostru,zise ea,privindu-1 peste umr.n afara posibilitii ca
Scrope sau moierul s ne ia urma i s se in dup noi pe poteci,nu prea vd
cum ne pot prinde-n nici un caz nainte de grani.
-M ntrebam mai curnd dac exist vreun loc n care poteca noastr s fie mai
vizibil de pe drumul principal sau dintr-un loc apropiat de drumul principal,
unde ne-ar putea atepta Scrope sau moierul,aa cum sttea Scrope la pnd
lng St.Boswells Dar ai dreptate.Se sprijini pe sptar,mulumit.Poteca asta mi-e
destul de apropiat de drumul principal,nu nainte de a face o cotitur pentru a se
uni cu el,deci nu avem motive s ne temem c urmritorii notri ne-ar putea zri
i ar putea trece la ataci ntlni privirea i zmbi.Se pare c avem drum ntins
pn la grani,i de acolo Wolverstone e aproape.Ea se sprijini pe coate.
-Ct de departe?
-Vreo cincizeci de kilometri.Mai puin de trei ceasuri.nc dou ceasuri de aici
pn la grani,i ar trebui s ajungem la castel la ora cinei.Eliza zmbi la gndul
c avea s revin n societate,n cercul ei sigur i cunoscut,apoi scutur uor din
cap i privi n jos.
-Ce? Ea ridic privirea i se uit n ochii lui Jeremy.i acolo vzu nerbdarea lui
de a primi un rspuns.Ea ezit,cutnd s exprime exact ce simea i cutndu-i
cuvintele potrivite,apoi zise:
-M gndeam c...n ciuda tuturor ncercrilor i greutilor,n ciuda nevoii de a
fugi i de a ne ascunde de Scrope,n ciuda faptului c am stat cu teama c am
putea fi capturai de moier,mie mi-a...plcut toat aventura...Nu e sta cuvntul
potrivit,dar...,zise ea,continund s-1 priveasc n ochi.Pot s vd,pot s simt c
am avut mult de ctigat de pe urma ntmplrilor din zilele care au trecut.Am
evoluat.i ndrept umerii.Cred c s-ar putea spune c m-am maturizat.Cu
siguran m Alint altfel,mai aezat,cu mintea mai limpede n privina...multor
lucruri.Dar,mai important ca orice,sunt mult mai nlgur pe mine,zise,dndu-i
capul pe spate.i pentru asta trebuie s-i mulumesc,cci tu mi-ai fost alturi n
tot timpul Aresta,cu salvarea,cu fuga,m-ai ajutat s vd anumite lucruri l s le
neleg.Expresia lui devenise serioas; continu s o priveasc n ochi,Apoi zise
cu calm:
-i eu simt cam aceleai lucruri.Dei am s m bucur s dau cu ochii de
Wolverstone,nu pot s spun c regret ultimele zile,dimpotriv.Cred c n anii
care vor urma m voi gndi la ele i u plcere.
-Corect.Ea se ntinse,i cuprinse o mn ntr-a ei i l strnse uor.Dei m voi
bucura s tiu c suntem n siguran,atta timp ct Scrope i moierul nu ne
sufl n ceaf nu m grbesc prea tare s ajungem la Wolverstone,s pun capt
acestei cltorii.i rsuci mna i o prinse pe a ei,strngnd-o uor n chip de
rspuns.Se auzir pai apropiindu-se.Se uitar amndoi n sus,pentru a o zri pe
slujnic ducnd o tav grea.Jeremy ddu harta deoparte.n timp ce el o
mpturea i o punea deoparte,Eliza o ajut pe fat s aeze farfuriile i cnile.
Cnd fata se retrase,lsndu-i cu prnzul lor,Jeremy toasta ctre Eliza.
-n cinstea ntoarcerii la viaa noastr normal.Nu va fi la fel ca nainte,dar
provocarea va consta n a obine tot ce-i mai bun din schimbrile i
oportunitile pe care aceast cltorie ni le-a scos n cale.
-Aa s fie,zise Eliza zmbind i ciocnind cana cu a lui,dup care sorbi i
strmb din nas,fcndu-1 s rd.Apoi i ndreptar atenia spre minunata
plcint cu carne de vnat.O jumtate de or mai trziu,se urcar din nou n
cabriolet.Scuturnd hurile,Jeremy se uit la ceasul de buzunar.
-Nu e nici mcar ora unu.Ar trebui s ajungem la Wolverstone la timp.i arunc
o privire Elizei.Gata? Ea flutur din mn teatral.
-Spre grani! i nu crua calul!
Zmbind,Jeremy scutur hurile i mn calul la pas afar din curtea hanului,
apoi cotir spre est,departe de drumul care ducea la Selkirk,nainte spre Carlisle.
Cu soarele nclzindu-le uor spatele,ieir din ora i o apucar pe o potec
ngust.

Vremea rmase frumoas i poteca destul de lin pentru ca ei s se simt bine n


continuare.Trecur prin cteva ctune mrunte.Poteca se rsucea i cotea,dar i
meninea,n mare,pe direcia ctre sud-est.Dup aceea,un izvor zglobiu ni
aproa pe de drum,cu apa nvolburndu-se pe lng ei.Pe msur ce naintau,cerul
devenea tot mai ntunecat,mai acoperit de nori,iar aerul-mai apstor i mai
amenintor.Cu fiecare kilometru parcurs,ncepur s vad urmele din ce n ce
mai pronunate ale ploilor aprige czute deasupra dealurilor Cheviot care se
ntindeau de-a lungul graniei.
-Sper s nu dm de mlatini,zise Jeremy.Pn acolo,poteca fusese uscat,
strjuit de ambele pri de anuri adnci care transportau apa de ploaie.
Eliza se uit peste marginea cabrioletei.
-anurile astea par pline pe jumtate.Privi nainte,ntr-acolo unde norii atrnau
aproape de pmnt,ntunecnd linia orizontului.Cred c a fost furtun.
Lui Jeremy nu-i plcea cum artau norii.
-Sper s avem noroc.i avur,pn ajunser la podul Bonchester.Trecur de
cotitur i intrar n sat,apoi Jeremy se puse pe njurat i trase de huri,oprind
calul complet.Mai muli brbai alergar ctre ei,dnd din mini i strigndu-le
s se opreasc.Jeremy i Eliza i ignorar,cu privirile fixate asupra a ceea ce se
vedea n faa lor.Ori,mai curnd,ce nu se vedea.Holbndu-se la locul n care
drumul pur i simplu lua sfrit,pentru a continua dincolo de o prpastie din care
acum erau aruncai n sus stropi de ap,Jeremy zise:
-Se pare c remarca mea cu privire la drumul ntins pn la grani a fost
prematur.

n ceasurile urmtoare,Jeremy evalua toate drumurile posibile care i-ar fi putut


trece grania.Podul Bonchester nu mai exista,fiind spulberat de uvoaie n
noaptea de dinainte.Locuitorii oraului erau nepstori,dar dezastrul efectiv
rupsese oraul n dou; ntrebarea pe care Jeremy o puse cu privire la starea
drumului n continuare avu nevoie de o mulime de ipete pe deasupra prpastiei,
peste uvoiul turbat de dedesubt.Eliza scoase harta i i ddu cu prerea,dar
arta mai resemnat dect el sau probabil c i accepta soarta.Cu toate astea...
-Nu exist nici un drum nainte.Mohort,el se aez pe scaunul din faa ei din
salonul hanului din Bonchester.i sprijini coatele pe genunchi i i cuprinse
obrajii n palme.Se uit n sus i ntlni ochii cprui ai Elizei.N-avem anse s
trecem ntr-o barc,i,chiar dac am reui s gsim o cale de a traversa uvoiul,
nu exist nici o cabriolet ori vreun alt mijloc de transport de nchiriat pe partea
cealalt.Sugestia ta de a o lua pe poteca aceea micu spre sud i a ne ndrepta
ctre Hobkirk nu va funciona,fiindc i podul din Hobkirk trebuie s fi fost
distrus.i,dei toat lumea e de acord c am putea s o apucm spre est i apoi s
ocolim Abbotrule,pentru a ajunge pe traseul iniial spre Chesters-innd cont de
faptul c cele dou poduri de pe acest drum sunt nc n picioare-,potrivit
zvonurilor din partea cealalt,zise el,artnd ctre zona de sud a oraului,mai e
un pod chiar la nord de Southdean care a fost i el distrus.Continund s-o
priveasc n ochi,scutur din cap.Nu putem ajunge la Carter Bar pe acolo,pe
poteca pe care voiam s-o apucm.Era vorba despre traseul care le-ar fi ngduit
s evite orice risc de a da nas n nas cu Scrope i cu moierul.Ea l studie pentru
o clip,apoi zise:
-Nu-i nici o nenorocire.Doar c va trebui s o lum pe drumul cellalt.O s ne
descurcm noi cumva,cum am fcut-o i pn acum.El o privi n ochi i simi
cum pacea ei l cuprinde i l nvluie.Suspin i-i ls minile n jos.Dup o
clip,scutur din cap.
-Nu pot s cred c avem iar probleme.E ca i cum ntreaga Scoie ar fi sub
stpnirea diavolului-reprezentat,n cazul nostru,de moier i de sluga lui,
Scrope.Ea zmbi.
-Mcar ei nu tiu unde suntem.El ridic din sprncene.
-Asta aa e.Presupun c-ar trebui s fiu recunosctor pentru lucrurile mrunte.
-Sau nu chiar att de mrunte.Ea se foi i i ndrept spatele.
-E prea trziu s mergem mai departe astzi,deja ncepe s se ntunece.
El se uit afar pe fereasta salonului; nori negri se adunau laolalt,mpreun cu o
cea mrunt.
-L-am rugat pe hangiu s ne dea camera pe care o are liber.Privindu-1 n ochi,
Eliza continu: Avnd n vedere c nu trebuie s ne facem griji cu privire la
faptul c Scrope ori moierul ne-ar putea da de urm,am putea s ne bucurm de
o noapte odihnitoare,dup care,mine-diminea,pornim din nou la drum.
Se scurse o clip,dup care Jeremy ncuviin.
-Unde-i harta? Ea o scoase din bagajul de lng ea.O mai despturir o dat fi
studiar zona.
-Ne-am uitat la asta att de des,opti el,i,cu toate astea,de fiecare dat ajungem
s cutm alt traseu.Se aternu tcerea,n timp ce amndoi se uitar pe hart.
i amndoi vzur.n cele din urm,ea zise:
-Doar c,de data asta,nu mai exist alt traseu.Nu-i aa?
Cu ochii fixai asupra hrii,el scutur uor din cap.
-Nu mai avem nici o alternativ.Din cte se pare,singurul mod tn care putem
ajunge la grani de aici este s o lum pe poteca asta,zise,artnd cu degetul
traseul,care merge spre nord-vest,i,de acolo,la Langlee,pe lng drumul
principal care trece pe la aud de Jedburgh,dup care va trebui s ne asumm
riscul de a o lua pe drumul principal pn la grani.Sunt cam opt kilometri.
-Hmm.Studiind drumul spre Langlee,ea ntreb: Oare poteca e practicabil?
-Sunt dou poduri pe drum,i se pare c localnicii sunt de prere c acestea au
rmas n picioare.Dac nu,va trebui s ne apropiem mai mult de nord,ceea ce
nseamn c vom iei pe drumul principal chiar mai aproape de Jedburgh.
-Dar mult mai trziu.Ea i ridic privirea i o ntlni pe a lui.Dac plecm mine
dis-de-diminea,cam n ct timp putem ajunge la grani? n dou ceasuri?
Sprijinindu-i spatele de sptarul scaunului,el ncuviin.
-Cam aa.
-Atunci aa vom face.Eliza ncepu s mptureasc harta la loc.Cum Jeremy nu
mai zise nimic,se uit nspre el i-1 vzu privind-o aa cum fcea cteodat,de
parc ar fi studiat-o.Ea ridic din sprncene,ntrebtoare.El strmb din buze.
-Nu pari prea deranjat de ideea de a petrece nc o noapte pe drum.
Eliza ridic din umeri.
-Nici nu sunt.Nu suntem n pericol,hanul este destul de confortabil i nu-i mare
diferen dac ajungem la Wolverstone azi sau mine,nu-i aa?
-Cred c nu.Trase una din boccele n poal i puse harta nuntru.Pari foarte
ncreztoare c vom ajunge cu bine mine.Ea i arunc o privire.
-Nu vd nici un motiv pentru care s nu fiu.Jeremy i surprinse privirea i i-o
fix.Dup o clip,zise:
-Mulumesc.Ea i ridic spncenele a uimire.
-De ce? C nu m las cuprins de panic? Pufni.Nu-s att de slab de nger!
Zmbetul lui se lrgi.
-Nu.Se ntinse,o prinse de mn,i-o ridic la buze i-i srut degetele.
-i mulumesc c eti tu nsi.Eliza l privi n ochi i simi cum i dispare orice
urm de ndoial.Zmbi i-i ntinse boccelele.
-Haide! Mai bine i-am zice hangiului c lum odaia aceea.

Cnd se nnopta de-abinelea,se retraser,urcnd scara hanului ctre o odaie


situat pe col,ce ddea pe o parte spre intrarea hanului i pe alta spre revrsarea
nvalnic de ape,cu dealurile Cheviot nvluite n negur pe fundal.Eliza mergea
nainte,innd dou sfenice cu lumnri aprinse.Urmnd-o n odaia
confortabil,cu mobil veche,dar plcut-pe un perete,o toalet i un ifonier,un
lavoar mare n colul dintre ferestre i un pat uria cu baldachin i draperii de
brocart-,Jeremy nchise ua n urma lor i rmase n prag ovitor.
O privi pe Eliza cum d roat patului,aaz cte un sfenic pe fiecare din
noptierele de lng acesta,apoi se duse ctre fereastr.ndreptndu-se ctre
toalet,el ls bagajele jos,se opri i se uit la ea.Trsese draperiile de la
ferestrele din fa,dar se oprise naintea celorlalte; cu braele ridicate i cu
minile strngnd draperiile,sttea acolo,blocnd privelitea oferit de dealuri
n lumina slab a lunii,prnd absorbit de panoram.Sau,dup cum bnuia el,de
ceea ce era dincolo de ea.Cnd se puse n micare pentru a i se altura la
fereastra care ddea spre torentul de ap,se mir de determinarea care pusese
stpnire pe el,pe mintea lui.Se opri n spatele ei,fr s se gndeasc,ngduind
acelei determinri intrinsece s-1 cuprind i s-1 cluzeasc,i i strecur
braul pe dup talia ei,fcnd-o s se sprijine de el.Eliza suspin,se ls pe
spate,cu privirea fixat asupra orizontului ntunecat.
-Mine.Nu mai zise nimic,dar el tia ce voise ea s spun i nu avea de fcut
vreo observaie.Dup nc o clip n care fixar cu privirea ntunericul ce se
adncea,ea i ndrept spatele,trase draperiile i se rsuci ntre palmele lui.i
privi chipul.
-Dar n noaptea asta suntem doar noi doi.Tu i cu mine.
-Da.Noaptea asta avea s fie ultima petrecut n acea lume greu de definit.n
ziua urmtoare,dup ce ajungeau Wolverstone,fiecare avea s se ntoarc la viaa
lui obinuit,s-i reia identitatea social i s se supun din nou legilor i
regulilor care ineau de acea identitate.
-Noaptea asta,zise ea,privindu-1 n ochi,e numai a noastr.El surse.
-Nu mai e nimeni aici.Strngnd minile n jurul taliei ei,o trase mai aproape.Cu
un zmbet dulce,ademenitor,ea se supuse,venind mai aproape; dndu-i capul pe
spate,se ntinse i-i cuprinse gtul cu braele.
-Nu trebuie s impresionm pe nimeni.Privirea ei se ndrept spre buzele lui;
nchise ochii.Nu trebuie s cerem prerea nimnui.
-Nu.ncet,i ls capul pe spate,scrutnd-o cu privirea,pentru a se opri,n cele
din urm,asupra buzelor.
-Putem face ce ne trece prin cap.Tot ce vrem.El rosti ultimele cuvinte cu gura
peste gura ei.
-Da.mpreun,desfiinar distana dintre buzele lor.
Se apropiam i mai mult; gurile lor se topir una n alta,cu limbile cutndu-se i
ncolcindu-se,pind mpreun n flcrile rbdtoare,n fierbineala primitoare
a pasiunii recunoscute,a dorinei care le aparinea i pe care o mbriau din
toat inima.De bunvoie,nu la ntmplare.Intenionat,fr a se opune.
n noaptea aceea...el n-avea de gnd nici mcar s ncerce s se agae de control,
de raiune-nici mcar n-avea de gnd s pretind c-ar putea face asta.
Era o strdanie inutil.Noaptea aceea le fusese sortit.Podurile fuseser
spulberate de furtun; era limpede c soarta le hrzise s mai petreac mpreun
o noapte n locul acela dintre dou lumi.Pe trmul acela desprins de realitatea
lor de zi cu zi.nc o noapte...pentru ca el s ngenuncheze naintea puterii ce
slluia n legtura lor proaspt descoperit.nc o noapte n care i putea
asuma noul lui statut i putea aciona n consecin.Noua sa realitate.Pentru a
putea aduce omagiul cuvenit acelui element nou i bine-venit care i strpunsese
inima i pusese stpnire pe sufletul lui.Era un om de tiin; nva repede.Cu
toate astea,n cazul de fa,se prea c ea ajunsese la concluzia potrivit mai
repede dect el.Chiar dac,probabil,pe o alt cale.
Nu prea s aib vreo ezitare,cu att mai puin s se opun acelei fore care-i
fcea simit influena.O simea,colabora cu ea i se lsa modelat de ea.Cnd el
ncepuse s fie preocupat,cuprins de o precauie nnscut,ea se aventurase
nainte,plin de o curiozitate avid,inocent,de un fel de curaj pe care el se simi
obligat nu doar s-1 imite,ci s-1 i egaleze.
Deci n noaptea aceea avea s se implice n relaia lor cu ochii deschii i cu
inima la fel de deschis.Cu nelegere,bucurie i fr nici o rezerv.Avea s-o
urmeze s vad unde l conduceau ea i acea putere.Ce putea fi ru n asta? Erau
nc departe de cas,pe trmul dintre cele dou lumi.
Ea i lsase gura prad lui; el i degust parfumul,puse stpnire pe moliciunea
de mtase a buzelor ei,sorbi din fgduina pasiunii.O desftare fr margini.El
fcu un pas napoi,o legn,rsucind-o,nvrtind-o,ndreptndu-se ctre pat.
Desprizndu-se din srut,ea i fcu semn din cap napoi i rse,scond un sunet
provocator,ameitor,nnebunitor.Apoi privirile lor se ntlnir.i n ochii ei
ntrezri dorina,ntrezri femeia n care se preschimba n braele lui,femeia care
era cu adevrat,care,cu fiecare noapte ce trecea,devenea mai ncreztoare n sine.
El zmbi-nu se putu abine-de nerbdare,de bucurie.
Uitndu-se n ochii lui,cu ochii ei verzi-aurii strlucitori,i duse mna la obrazul
lui,i-1 cuprinse,apoi se ntinse i-1 srut.O invitaie limpede,lipsit de echivoc.
i scoaser hainele,una cte una,cnd el,cnd ea.Minile continuau s se
plimbe,degetele s mngie,s se joace.El i urmrea formele,le frmnta i le
stpnea,apoi i ls capul n Jos pentru a-i dezmierda snii.Pentru a se desfta
cu plintatea lor i a-i adora.Privirile lor se ntlnir n repetate rnduri,tot mai
nfierbntate,arznd nbuit,aprinzndu-se,apoi mistuind.Pasiunea cretea ncet,
dar sigur.Cu fiece respiraie,cu fiece mngiere.Apoi se aprinse.
Cele dou sfenice cu lumnri de pe noptiere aruncau destul lumin pentru a
vedea n jur; strlucirea cald aluneca pe pielea ei alb,nvluind-i silueta de
mtase ntr-o boare de aur.Aceeai strlucire i ngdui i ei s vad,s pun
stpnire cu privirea pe pieptul lui gol,nainte ca,scondu-i cmaa,s-i ghideze
minile pentru a desvri stpnirea.Nici unul dintre ei nu se grbea.Aveau
vreme.Pe trmul lor dintre dou lumi,aveau toat noaptea la dispoziie s
descopere ceea ce le rezervase soarta.n micul emineu nu era fcut focul,dar
dorina i nclzea,cu fiece atingere fierbinte,provocatoare,ce rspndea flcri
pe sub piele.Pn cnd luar foc.Pn cnd,goi,rmaser lng pat,ncordai,
nfometai,lacomi de atingerea celuilalt,de srutarea celuilalt.De mpreunarea
nnebunitoare a gurilor,de senzaia gritoare,excitant a corpurilor goale lipite
unul de altul...Dorina izbucni,se dezlnui.Nevoia de mplinire i lu prin
surprindere; pasiunea puse stpnire pe ei.Lsndu-i minile s alunece n jos i
de jur mprejur,cuprin zndu-i fesele,o prinse i o lipi de el.
Gemnd,plin de dorin i de ateptare,ea se desprinse din srut; i nfur
instinctiv picioarele ei lungi n jurul coapselor lui,gfind,fulgerndu-1 cu
privirea,n timp ce el ncerca s o cuprind.O ls mai n jos.
Eliza simi cum capul larg al membrului su ntrit i desparte carnea de
mtase,nchise ochii n timp ce simurile savurau momentul i-i ls capul pe
spate,gemnd uurat,lacom.Ge mu a nerbdare,a dorin,a ncurajare limpede.
Da.Acum.Slav Domnului,nu trebuia s-i trag sufletul pentru a rosti
cuvintele.El o prinse de coapse i o trase nemilos n jos,ptrunznd-o,
strpungnd-o.Un tremur delicios i strbtu mruntaiele,lsnd-o devastat de
dorin.De senzaia lui nuntrul ei,att de tare,de puternic i de mare,micndu-
se nluntrul ei.De foamea nebun care o provoca.El se opri,rmase n loc,
ngropat adnc n ea.Pe jumtate orbit de pasiune clocotitoare,i gsi buzele,o
srut aprins,apoi i ciuguli buza de jos.
-Mai vreau.Cererea ei fusese o oapt gjit,dar el o auzi; ncepu s se mite
nainte ca ea s ncheie cuvntul.Se trase napoi,intr din nou,apucndu-i
coapsele astfel nct s poat pune stpnire pe ea.Ea ncerc s se rsuceasc,s
se mite,dar el nu-i ngdui,ci doar o inu i o umplu,cutremurnd-o.Orgasmul o
lu pe nepregtite.Erupse dintr-odat,puternic i strlucitor,descompunnd-o,
tulburndu-i mintea,dndu-i simurile peste cap i smulgndu-i un ipt...
Jeremy i lipi buzele peste ale ei i sorbi sunetul.Savura fiecare scncet al
capitulrii ei,la fel cum savura strnsoarea crnii ei fine care se contracta n jurul
ereciei lui.Cu ochii nchii i maxilarul ncordat,atept,agndu-se de senzaii,
strduindu-se nu s-i pstreze controlul,ci s guste plcerea clipei...
Cnd aceasta se stinse,el se ntoarse spre pat; retrgn-du-se din capcana cald a
trupului ei,o rostogoli pe deasupra cuverturilor.Ea se ntinse pe spate,cu prul
auriu bogat rvit,cu snii nroii i umflai,ridicndu-se i cobornd,cu braele
odihnindu-se slbite pe lng corp.El i ngdui o clip de bucurie savurnd
privelitea,apoi,condus de propria dorin slbatic,i prinse coapsele,le desfcu,
i plec iute capul i puse gura pe carnea ei moale.
iptul pe care ea l scoase era prea lipsit de suflare pentru a se face auzit.El se
desfta,iar ea i se supunea.ntinzndu-se,i prinse capul i-i ncleta degetele n
prul lui.Scnci i gemu n timp ce el o nnebunea.Sunetele ei de plcere erau
asemenea muzicii pentru urechile lui; se bucura de tot ce auzea.Se bucura i mai
mult de abandonul ei; dup clipa aceea iniial de oc,ea se ls prad jocului
aceluia intim,se ls cucerit i-i permise s fac tot ce voia.l ls s-o iubeasc
dup voia lui.Intim.Direct.Cnd,cu un ipt ascuit,ea se cutremur din nou,el
ezit numai pentru o clip,apoi o rostogoli pe burt,se urc n pat,o prinse i i
ridic oldurile.O trase n genunchi n faa lui,se aez,apoi o ptrunse cu for i
n profunzime.Intr n moliciunea fierbinte a crnii ei.n limanul de plcere al
trupului ei.n vrtejul de dorin i sete,pasiune i nevoie,dorindu-i cu disperare
o intimitate i mai mare de care s se lase cuprini,care s pun stpnire pe ei i
s-i conduc.Iar ea i fcu pe plac.Se mpinse i l duse mai adnc,i ntri
trupul i-1 zori s o ptrund.Gemetele ei,scncetele de plcere se amestecau cu
respiraia lui,n timp ce,cu pieptul ncordat,cu muchii crispai i nlnuii de
efort,i rvea trupul n cutarea eliberrii.n timp ce ea l cuprindea,l inea,i
oferea plcere i-1 conducea spre final.Dorina lui era plin de furie,ca un bici
dezlnuit.Pasiunea elibera spirale care i ptrundeau mruntaiele.Pasiunea se
nla asemenea mrii nvolburate i-1 nghiea.Iar dorina ei era o for la fel de
puternic precum chemarea unei sirene care i nvluia simurile,care se
amesteca n propria lui dorin de a termina,de a se lsa subjugat,rpus,
consumat.Pasiunea se juca cu ei,i tulbura i-i fcea s devin slbatici,apoi,cu
ultimele gemete disperate,i smulgea din aceast lume.
i aducea pe culmile cele mai nalte.i mai sus.Dup care i lsa s cad.
El se prbui deasupra ei ns reui s se rostogoleasc la timp,ca s n-o
striveasc.Nu mai era deloc stpn pe trupul lui.Rmase acolo,cu inima
btndu-i nebunete,rpus i neajutorat cum nu mai fusese niciodat,i o parte
din el se minun de fora pasiunii lor,de culmea pe care aceasta i condusese.De
pro funzimea mplinirii care acum l cuprindea asemenea unei mri calde,
anihilndu-i simurile.Rmase acolo,cucerit,cu inima predat,incapabil s mai
fac ceva.i simi mna cutndu-1 stngaci,orbete.Reui s i-o prind ntr-a lui.
Cu degetele mpletite,rmaser unul lng altul,ncercnd s regseasc drumul
spre normalitate.n cele din urm,se rsucir i reuir,cu oapte inteligibile i cu
trupurile istovite de pasiune,s se aeze peste aternuturi,s se strecoare sub
cuvertur i s se cuibreasc n pat.Se aplec i sufl n lumnarea de pe partea
ei,apoi se rostogoli la loc i fcu la fel cu cea de lng el.
Noaptea i nvlui,i cuprinse n braele ei ntunecate,dar tumultul apei care se
rostogolea i se nvolbura dincolo de fereastr le amintea de schimbarea creia
nu i se putea opune nimeni,de ziua de mine i de ceea ce urma ea s aduc.
Plutind pe marginea viselor,mintea lui se avnt nainte.Nu exista nici o ndoial
cum avea s fie relaia lor odat ce traversau dealurile Cheviot.Cstoria era
singura opiune,el tia asta la fel de bine ca ea.i i asuma asta,la fel cum fcea
i ea.Cu toate astea,stilul cstoriei lor...rmnea la latitudinea lor,ei puteau
hotr,ei tiau ce declarau.Ei decideau.Dar asta era pentru mai trziu.Pentru ziua
de mine,dup cum zisese ea.n seara aceea...o trase mai aproape n braele lui.
i puse obrazul pe prul ei i nchise ochii.Suspin,mulumit,cnd ea se rsuci i
se cufund n braele lui,cu pandantivul captiv ntre ei,deasupra inimii lui.
Adormir,cu minile i picioarele nlnuite.

CAPITOLUL 15
Ieir din Bonchester cnd soarele de-abia rsrea.Eliza era foarte contient de
tensiunea dintre ei; se simea ncordat ca o coard de pian i,fr s ntrebe,tia
c Jeremy se simea la fel.
n odaia de sus,scldat n lumina de dinaintea zorilor,discutaser dac ea ar fi
trebuit s revin la deghizarea ei n brbat,dar czuser de acord c s-ar putea
dovedi vital confuzia lui Scrope i a moierului-care o vzuser amndoi pentru
ultima dat mbrcat brbtete-dac ddeau din nou ochii cu ea,de data asta
purtnd rochie.Asta s-ar fi putut dovedit cheia scprii de urmritorul sau
urmritorii lor i a reuitei de a ajunge destul de departe pentru a-i pcli.Sau cel
puin s treac grania i s ajung ntr-un teritoriu mai prietenos,nainte ca
urmritorii s-i prind.Att Jeremy,ct i ea aveau convingerea c undeva nainte
de grani aveau s se ntlneasc fie cu moierul,fie cu Scrope.Posibil cu
amndoi.n acelai timp.Strngnd marginea cabrioletei n timp ce Jeremy mn
calul ct putu de iute pe poteca de ieire spre Langlee,nu vzu nici un motiv s
nu se roage.Localnicii i ndrumaser bine; ambele poduri dintre Bonchester i
Langlee stteau nc n picioare,dei la al doilea i luar msuri de precauie i
coborr din cabriolet,pentru a-1 traversa cu atenie pe jos,prima Eliza,dup
care Jeremy conduse calul peste pod.Ajungnd pe partea cealalt,schimbar o
privire,se urcar din nou n cru i pornir la drum.Dup nc un ceas,ajunser
la Langlee.Satul se ntindea pe latura vestic a drumului,cam la apte kilometri
deprtare de Jedburgh.Jeremy opri calul nainte de prima cas,ntr-un loc n care
celelalte case din sat i adposteau de vederea eventualilor trectori.Cu chipul
ntunecat,se uit la Eliza.
-Odat ce ieim pe drumul principal,am s mn calul ca nebunul,ct de repede
posibil.Grania e cam la cincisprezece kilometri-cam vreun ceas de mers la
vitez maxim.Nu putem risca s ne oprim,cel puin nu intenionat.O privi n
ochi.Eti gata? Ea ncuviin.
-Da.Asta e cea mai bun ans pe care o avem de a ajunge la grani n
siguran,deci...Privi nspre drumul principal,trase aer n piept,apoi,ridicndu-i
brbia,se uit din nou n ochii lui.S mergem!
El apuc hurile,apoi njur printre dini.Mutndu-i hurile ntr-o singur
mn,se ntoarse ctre ea,o prinse cu cealalt mn de brbie,i lipi faa de faa
lui i o srut.ndelung,profund,n chip de promisiune.n chip de declaraie.
Punndu-i minile pe obrazul lui,ea l srut la rndul ei,cu aceeai hotrre.Cu
tot la fel de mult convingere.Calul i ntoarse capul,trgnd de huri i
scuturnd cabrioleta.Se oprir din srut.Jeremy o privi n ochi,vzu ncrederea
pe care o avea n el,convingerea c lucrurile aveau s mearg aa cum trebuie,i
simi sprijinul necondiionat.El ncuviin.
-Bine.S mergem!Uitndu-se nainte,scutur hurile i-1 mn pe cal la pas.
Fcur la dreapta i intrar pe drumul principal,iar el i ls minile n jos.Calul
se aternu la drum,mncnd pmntul.Nu erau prea multe vehicule pe drum la
ora aia matinal,iar cele pe care le ntlneau se ndreptau n direcia opus.
Drumul era destul de lat pentru a-i ngdui cabrioletei s zboare pe lng trsuri
fr ca Jeremy s le evite.Dup ce trecur n vitez pe lng o potec ngust cu
un indicator ctre Bairnkine,un ctun cu cteva colibe aflat la dreapta lor,Eliza
ridic glasul pentru a acoperi ropotul copitelor.
-Ai idee cam pe unde s-ar putea gndi Scrope sau moierul s ne ias n cale?
Ar fi trebuit s ntrebe asta mai devreme,ns Jeremy scutur din cap.Fr s-i
ia ochii de la drum,strig:
-Nu-s prea multe orae pe drumul sta,deci sunt poriuni ntinse de drum unde ei
pot sta ascuni.Singurul lucru care i-ai putea opri ar fi vreo cru care s vin
din sens opus.Strnse din buze i adug: Sper c vom ntlni din ce n ce mai
multe trsuri care se ndreapt spre nord,pe msur ce ne apropiem de grani.
Trebuia s fie trecut de ora nou,dar nu era cine tie ce trafic.n definitiv,drumul
spre Jedburgh nu era calea obinuit pe care trsurile circulau din Anglia spre
Edinburgh.Dei pe hart drumul prea destul de drept,n realitate era drept doar
pe cteva poriuni scurte,n rest o cotea deseori cnd ntr-o parte,cnd ntr-
alta,urca i cobora,se scufunda i se nla,cnd prin cmpuri deschise,cnd prin
pduri dese.Era imposibil s vezi departe,n orice direcie te-ai fi uitat.
Continund s se in bine de marginea cabrioletei,Eliza privi nainte,cercetnd
ambele pri ale drumului,ct de departe putea vedea,ndjduind c,dac Scrope
ori moierul stteau la pnd,i-ar putea zri nainte ca ea i Jeremy s ajung n
dreptul lor.Un ir de copaci mai dei care tiveau cmpul deschis din ntnga lor
sugera c se apropiau de un ru.
-Trebuie s fie rul Jed,zise Jeremy,care se vars n Tweed.
-E nevoie s-1 traversm? strig ea,iar viteza alergrii lor i terse cuvintele de
pe buze.Nu mai fuseser nevoii s traverseze nici un ru de cnd intraser pe
drumul principal.Jeremy ezit,apoi rspunse:
-Nu sunt sigur.Ia harta i vezi!Cutnd prin bagajul de la picioarele lor,Eliza gsi
harta.Cu legnarea cabrioletei,despturirea ei necesita rbdare,dar n cele din
urm reui s o desfac n aa fel nct s o poat ine ntr-o singur mn,
pentru a studia partea din dreapta,n timp ce cu mna cealalt apuc din nou
marginea cabrioletei.
-n curnd,ar trebui s facem la dreapta,ntr-un loc numit Mervinslaw.Puin dup
asta,dup o cotitur,vom ajunge la un pod peste un ru.Acolo,pe stnga,e un sat
ce pare n mare parte aezat pe malul opus,deci s sperm c dm peste un pod
mai actrii.Jeremy se ncrunt.
-Trebuie s fie.Nu-mi aduc aminte s fi trecut peste vreun vad l nici peste vreun
pod ubred din lemn cnd am mers pe drumul sta pe urmele tale,spre
Edinburgh.Dup o clip,continu:De fapt,din cte reuesc s-mi amintesc,n-ar
trebui s avem probleme,chiar dac-i potop dincolo de dealuri.
-n regul.Lsnd harta n poal,Eliza privi nainte,cutnd un indicator ctre
Mervinslaw.Fr indicatoare,potecile nguste i drumurile ctre fermele de pe
margine nu erau uor de reperat.
-Uite-1! Fcu semn,cu harta n mn.Mervinslaw.Faptul c se uitase pe hart o
ajutase s neleag cam ct de repede naintau i ce distan mai aveau de
parcurs.
-Suntem aproape la jumtatea drumului pn la grani.
-i nc nu am dat cu ochii de Scrope ori de moier.Jeremy i ndrept spatele,
i trase umerii i se aez mai bine pe locul lui.
-Nu tiu dac asta e ru sau bine.
-Ar trebui s vedem partea bun a lucrurilor,strig Eliza.
-Poate c da.Era ispitit s se alture entuziasmului i ncrederii ei; daca aveau s
continue n ritmul la,dup un ceas ajungeau dincolo de grani,n Anglia.Dar nu
putea scpa de sentimentul-care era mai mult dect o premoniie,mai mult dect
o probabilitate-c nu aveau s scape att de uor.C Scrope i moierul nu aveau
s-i lase s scape att de uor.Trecur de-o curb larg,n pant; desiul brazilor
care tiveau ambele pri ale drumului i ddea fiori lui Jeremy.Oricine s-ar fi
putut ascunde n spatele ramurilor groase,stnd la pnd,fr ca el i Eliza s
tie,nu nainte ca urmritorul s le sar n fa.ncordarea care l cuprinsese
avansa nc mai mult,dup care trecur peste un dmb,copacii rmaser n urm,
iar n stnga loi se deschise albia ngust a unui ru,cu irul de copaci rrindu-se
tot mai mult pe partea dreapt.
-Uite podul.Era un pod arcuit,din crmid i piatr,care traversa rul,avnd o
nlime sigur i o lime egal cu a drumului.l ls pe cal s o apuce n sus pe
pod,cu pasul lui nc iute,apoi l mn pe partea cealalt.
Trosc!Mai multe achii de lemn zburar dintr-o latur a cabrioletei pe lng
coapsa lui.Jeremy se arunc ntr-o parte,peste Eliza,fl,cnd privi nainte i la
dreapta,vzu luciul strident al evii unui pistol,apoi l zri pe Scrope ieind din
ascunztoare,clare pe un cal cenuiu.
-Stai! url Scrope ctre ei,ameninndu-i cu pistolul.Jeremy scp o njurtur.
Cu minile trgnd de huri pentru a opri calul,continu s o protejeze pe Eliza
cu trupul lui...zri nceputul unei crri nguste la dreapta,imediat dup captul
podului.Trase de huri,ntoarse calul,care intrase n panic,1ndreptndu-l ctre
potec,apoi ls hurile libere.
-ine-te bine!Calul o rupse la fug.Pornind la galop,alerg pe potec,cu
cabrioleta scuturndu-se l legnndu-se n urma lui.Rmas n drum,Scrope
blestem.Jeremy i arunc o privire Elizei,uurat s vad c ea se inea strns de
marginea cabrioletei i de locul dintre ei.nc mai avea harta n mn,strivit
ntre degetele cu care se apucase de banchet.Privirea i era ndreptat la drumul
aternut naintea lor.Se rsucea i se cotea mai des dect drumul principal,
trecnd peste dmburi mrunte,apoi cobornd din nou.Trecur pe lng o pdure
deas,apoi poteca se ndeprt de ru i se arcui pe deasupra unei ridicaturi
dintr-o curb larg.Strduindu-se s-i nfrneze propria panic,Jeremy trase de
huri pn cnd calul trecu din nou la pas,apoi evalua situaia.
-Scrope o s ne urmreasc,dar pdurea de colo o s-1 ncetineasc,iar peisajul
acesta ne va ajuta s ne ascundem de privirea lui.Fcu o grimas.Dar suntem pe
o potec,iar dac el file unde duce ea...Se uit la Eliza.Unde ne scoate poteca
asta?
Eliza trase aer n piept,i lu mna de pe banchet i ridic harta ca s se
uite.ncerc s-i potoleasc inima care btea s-i sar din piept,doar ct s-i
vin n fire,s-i in teama n fru ndeajuns ct s poat gndi.Jeremy
condusese foarte repede; dei ralul revenise la pasul normal,cabrioleta se scutura
nebunete n urma lui.Ea se uit peste hart,apoi se ncrunt i privi nainte,
comparnd ce vedea pe hart cu peisajul pe care-1 avea naintea ochilor...
-Urmeaz un soi de rscruce,o ntretiere a mai multor drumuri,zise Jeremy.E o
crare ce duce spre sud...
-N-o apuca pe acolo,replic ea,gsind locul pe hart.Merge doar puin mai
departe,apoi se oprete ntr-un sat care se numete Falia.De acolo nu mai e nici
mcar o crare care s duc mai departe.
-n regul.Nu mergem la Falia.Deci ncotro s-o lum? E vreo potec pe care s
ajungem napoi pe drutnul principal? Ea cut pe hart.
-Drept nainte.Sau cel puin aa pare.Dup o clip,adug Trebuie s facem un
mic ocol.Vom sfri prin a ne ndrepta ctre nord n loc de sud,pentru o bucat
mic de drum,nainte s ne putem ntoarce i s o lum pe o crare spre un loc
pe nume Swinside.Dup Swinside,crarea aceea se ndreapt spre sud.n cele din
urm,se unete cu o alt crare care ne duce napoi pe drumul principal,cam la
apte kilometri de grani.Cu chipul ntunecat,Jeremy ncuviin.
-N-am idee ce-i n mintea lui Scrope,dar trebuie s ne gndim c va ncerca s
ne mpiedice s ajungem la grani.Am verificat nainte,nici una dintre potecile
astea secundare nu duce n Anglia.Singura modalitate de a trece grania este s
ne ntoarcem pe drumul spre Jedburgh sau s ne ndreptm mai departe spre
nord ctre unul dintre drumurile principale.Avnd aceast confirmare n urma
studiului hrii,Eliza ncuviin:
-Trebuie s o apucm pe crarea care duce napoi la drumul principal,e singura
noastr opiune logic.
-Roag-te ca Scrope s aleag s ne urmreasc n loc s se foloseasc mintea i
s-i dea seama ncotro ne ndreptm.Dac ne urmrete n sperana c ne va
prinde-ceea ce este posibil ,am putea avea noroc.Eliza se uit la cal.
-Cum se descurc?
-Nu-i prea odihnit,dar e puternic i se strduiete.Mai poate s alerge civa
kilometri buni n ritmul sta.Dup o clip,Jeremy adug:Mi-ar plcea s
ncetinesc puin,s-1 las s-i trag sufletul,dar pur i simplu n-am curaj.Trebuie
s trecem de Swinside i s ajungem pe crarea care merge napoi pe drumul
principal nainte ca Scrope s-i dea seama pe unde am luat-o.
Nu-i plceau deloc ansele pe care le aveau.Scrope se dovedise Inteligent;
probabil studiase hrile.tia fiecare potecu.Dar ei nu mai aveau de ales.
-Dac l mai vedem pe Scrope,apleac-te n faa banchetei.M-ar ajuta s tiu c
eti ct se poate de n siguran,ca s m pot concentra asupra a ceea ce trebuie
s fac pentru a scpa de Scrope.
Simi cum privirea Elizei se fixeaz asupra lui,apoi ea ncuviin:
-Bine.Meninu calul la pas alert,peste dealuri i vi,pn ajunser la poteca spre
Swinside,unde ncetini cnd drumul coti brusc la dreapta;dup aceea ls
hurile libere,iar calul o rupse la fug.Trecur n vitez pe lng micul ctun
Swinside i-i continuar drumul n acelai ritm.n cele din urm,poteca o coti
nc o dat la dreapta,spre sud,urmrind malul unui alt ru de munte.Eliza se uit
la ru.
-Mcar n-a plouat att de tare pe aici.
-Nu.N-ar trebui s ne facem griji c-ar putea fi poduri surpate n zona asta.
Poteca ocolea un deal mrunt; ieind din umbra acestuia,vzur ntinderea unei
pduri dese,care strjuia poteca de ambele laturi.Eliza se uit din nou peste hart
i zise:
-Nu tiu ct ine pdurea,dar poteca pe care o cutm ar trebui s se intersecteze
cu drumul nostru undeva dup urmtorul dmb.Puteau s vad c,pentru o
vreme,poteca strbtea n pant pdurea,apoi disprea dincolo de ea.
Nu se putea spune ce era dincolo de ea,nu nainte de a ajunge pe creast-i n
vzul oricui ar fi fost pe partea cealalt.Jeremy nu vedea nici un motiv pentru
care se simea dintr-odat perfect convins c acolo i atepta cineva-Scrope sau
moierul-,dar simurile lui erau la pnd,iar Trentham i colegii lui de la clubul
Bastion l avertizaser ntotdeauna s se ncread n instinctele sale.Nu avusese
niciodat instincte de felul acesta,nu crezuse sa aib,dar...nainte ca el s apuce
s ntrebe,Eliza zise:
-Cnd ajungem la rscrucea cu cealalt potec,trebuie s facem la dreapta,pentru
a ajunge din nou pe drumul principal.Dac o lum la stnga,ne ducem spre
dealurile Cheviot,iar dac o lum nainte ajungem ntr-o fundtur de la poalele
dealurilor.El ncuviin.
-Bine.Roag-te doar ca Scrope s fie undeva n urma noastr i amintete-i ce
i-am zis.Se apropiau de creast.Cu colul ochiului,o vzu ncuviinnd,ls harta
deoparte i prinzndu-se mai bine de bancheta cabrioletei; i ea privea tot
nainte.Calul trecu peste creast n vitez,dup care coborr n acelai timp pe
partea cealalt.Puteau auzi cum rul bolborosea la dreapta lor.i era destul de
limpede c naintea lor copacii i mpreunau coroanele pe deasupra drumului
acolo unde potera pe care voiau s-a apuce se ntretia cu cea pe care se aflau.
Fur nevoii s ncetineasc pentru a lua curba.Att el,ct i Eliza se uitar la
pomii care se rreau pe partea dreapt.Apoi copacii se terminar i primii o sut
i ceva de metri din poteca cea nou li se aternur naintea ochilor.Reuiser s
vad un pod ngust din lemn care traversa rul;malurile rului erau pline de
tufiuri dese i se ntindeau de-a lungul potecii,nspre rscruce.
ncetinind aproape la pas,Jeremy ntoarse capul calului.
-Nu! strig Eliza,artnd pe potec.Acolo!Jeremy nici mcar nu se uit.Spaima
din glasul ei l fcuse s trag tare de huri i s ntoarc armsarul...i aminti
c ea l avertizase c drumul din fa se nfunda,se lupt,se chinui i se sili pe cal
s se ntoarc pe drumul cellalt.Trosc,bum!
nc o mpuctur,care nimeri nveliul metalic din care era fcut bancheta
cabrioletei.Calul se sperie.Jeremy slbi hurile i-i ngdui s o rup la fug.
-Las-te jos!Eliza se rostogoli i se ghemui jos,dar cteva secunde mai trziu i
nl capul i trase cu ochiul pe deasupra sptarului banchetei.Jeremy o ocr,
dar ea l ignor.Nu se putea lipsi de o mn cu care s o mping napoi la loc.
Luptndu-se s rectige controlul asupra calului intrat n panic,strig:
-Cine era?
-Scrope.Atepta n tufiurile de lng ru,l-am vzut cnd n-a micat.Se opri,
apoi adug: Dac nu s-ar fi micat,nu l-a fi vzut.
-Din fericire,l-ai vzut.Nu-i plcea cum suna vocea ei; nu-i putea ngdui s
nghee de spaim.
-Presupun c e n urma noastr.
-Dup ce a tras n noi,a fugit napoi,probabil ca s-i ia calul.Jeremy i
scormoni mintea.
-Uit-te pe hart! Care-i calea cea mai bun?
Nu se putea uita el nsui,dar se ncredea n ea c avea s fac alegerea cea mai
bun,avnd n vedere ct de puine lucruri tiau despre zona aceea.
-Nu-1 vd.Se ls pe spate pe banchet,netezi harta mototolit i se uit peste ea.
Dup o clip,zise: Nu-i nici o cale de ntoarcere pe drumul spre Jedburgh.Cel
mai bun lucru pe care-1 putem face acum e s facem la stnga pe poteca asta.O
va coti din nou spre nord,i n cele din urm vom ajunge la alt drum care ne va
duce dincolo de grani...dar e departe de unde suntem acum i,odat ajuni n
Anglia,vom fi mult mai departe de Wolverstone dect suntem acum.
Jeremy nu mai fusese pus niciodat n situaia de a cntri opiuni att de dificile
ntr-o asemenea tensiune,dar...
-Trebuie s trecem grania ct putem de repede,oricum ar fi asta.Avnd n vedere
c Scrope a tras n noi de dou ori,putem cere ajutor de la orice autoritate din
orice parte a graniei,dar n zona asta cele mai apropiate autoriti sunt n
Anglia.Analiznd harta,Eliza msur distanele pn la cele mai mari orae din
apropiere i suspin.
-Cum Scrope e n urma noastr,nu ne putem ntoarce la Jedburgh,deci cel mai
apropiat ora e,ntr-adevr,peste grani.Poteca era acum asemntoare cu
cealalt; se rsucea,cotea,cobora i urca mai mult dect nainte,urmrind poalele
dealurilor Cheviot.Jeremy reuise s-1 readuc pe cal la pasul lui normal,
dar,chiar i n ochii ei de femeie care nu se pricepea la cai,animalul era frnt.
-Ce-i nainte? ntreb Jeremy.Ea se uit peste hart.
-Drept nainte,drumul se bifurc,iar noi trebuie s o lum la stnga.Zburar pe
deasupra unui dmb care la iei n fa.Ea se uit n urm i se ncrunt.
-Scrope n-a aprut nc.
-Probabil ncearc s ne surprind,venind din lateral.Dup o clip,Jeremy
continu: Dac a fi n locul lui,a rmne n dreapta noastr,strduindu-m s-i
ndeprtez pe cei urmrii de grani.Odat rezolvat asta,ne poate prinde din
orice parte ar veni.Dar deocamdat continu s te uii dup el n dreapta noastr.
Apucnd marginea cabrioletei care se legna,ea se ntoarse pentru a se uita
dincolo de Jeremy,scrutnd copacii,tufiurile i cmpiile.Ieiser dintr-un plc de
copaci pentru a ajunge ntr-o cmpie deschis,care flanca bifurcaia drumului.
Jeremy ncetini calul doar ct s poat lua curba; dup ce intrar pe poteca din
stnga,Eliza se rsuci,se uit n urm i vzu un clre pe un cal cenuiu
traversnd cmpul din spatele lor.
-E Scrope.Dar nu se ndreapt spre noi.Jeremy zori calul.
-Ct e de departe?
-Cam la dou sute de metri.
-La naiba! Ce face? Dup o clip,Jeremy zise: Uit-te pe hart,de la rscruce
pn la locul urmtor unde trebuie s ntoarcem,cine are drumul cel mai scurt?
Noi,care mergem pe drum,ori Scrope,care o ia de-a dreptul?
-Scrope.O privire asupra hrii i confirm asta.Jeremy scrni din dini.
-Trebuie s ajungem acolo naintea lui.ine-te bine! Ridic biciul cel lung pe
care nu-1 folosise niciodat i-1 flutur n aer pe lng urechile calului.
Dac n-ar fi fost att de nspimntat,Eliza ar fi dat mai mult atenie acestei
situaii care o impresiona.n schimb,cum calul se conform,ea se rug s nu
ntlneasc n cale vreo groap ori vreun an.
-Nu poate fi prea departe,strig ea ca s acopere zgomotul roilor.
Cu chipul ntunecat,Jeremy art nainte.
-Uite-o!Ieir din nou n cmp deschis,alergnd nebunete ctre rscrucea din
fa.Un alt pru le iei n cale,traversat de un alt pod ngust.
-l vezi pe Scrope? strig Jeremy.
-Nu,nu nc.Eliza scrut ntinderea de pmnt din dreapta lor.Din partea aceea ar
fi trebuit s vin Scrope.Copitele calului bocnir pe lemnul podului.Cabrioleta
trosni,se legn,apoi se ndrept cnd calul i relu pasul alert.Bifurcaia era la
cteva sute de metri n fa.Eliza zri o micare rapid printre copacii care
strjuiau drumul perpendicular pe al lor.naintnd,calul i duse ntr-o poziie In
care putea vedea mai bine.
-Pe crarea din dreapta!Ea se holb la Scrope,care venea n goan,mnndu-i
calul disperat ntr-un galop nebun.
-Dumnezeule! ncearc s ne rstoarne!
Timpul se opri n loc.Jeremy ntrevzu urmrile asemenea unui caleidoscop care
se rotea n mintea lui.Cu ochii la Scrope i la calul lui sur,msur distana,viteza
necontrolat a calului...Scrope i vzu i se ndrept,scotocind dup pistol n
tocul din dreapta,apoi i ddu seama c animalul nu avea de gnd s se
opreasc.Scrope blestem i trase tare de huri.Calul cel sur se ridic pe
picioarele din spate.Jeremy ls hurile libere,pocni din bici i-i zori calul.
Drept nainte.N-ar fi putut ncetini ca s o ia la stnga,aa cum trebuia; asta i-ar
fi dat lui Scrope ocazia s vin dup ei,i el nu fusese pregtit-i nici acum nu
era-s i asume acest risc.
-Drumul sta duce ntr-o fundturJeremy strnse din dini ct putu de tare.
-tiu.N-am avut de ales.
-E n urma noastr.
-Ct de departe?
-La vreo trei sute de metri.
-Clennell Street,unul din drumurile principale pentru ciobani cu turmele
lor,ajunge direct n Anglia prin Windy Gyle.i acest drum duce mai mult sau
mai puin pn n faa porilor castelului Wolverstone.Am clrit pn la Windy
Gyle mpreun cu Royce acum cteva sptmni-este cam la cincisprezece
kilometri de castel.
-i crezi c putem ajunge acolo,cu Scrope clare pe urmele noastre?
-Nu tiu,dar este singura noastr ans.Fcu o grimas i i ddu zor bietului
animal.Chiar nu avem alt soluie.
Nu era sigur ce reacie atepta din partea ei,dar ea i ridic brbia i ncuviin.
-Atunci,s mergem spre Windy Gyle.Se uit n jos.
-Cu bagajele ce facem?
-Scoate din ele toate lucrurile la care poi renuna.Pe fundul boccelei mele e un
cuit.D-mi-1! N-am nevoie de nimic altceva.Ea i trase bocceaua lui n poal.
-N-am nevoie de nimic.
-Ia butelcile cu ap.i pelerina ta.Ea nu pierdu timp cu rspunsul,doar strnse
lucrurile,ngrmdi butelcile n pelerina ei,mpreun cu cel de-al doilea cuit.
Apoi se uit n urm.
-Scrope tocmai a trecut de ultimul dmb.Se apropie.Depir urmtoarea
cotitur;dup cum bnuise Eliza,poteca se termina chiar acolo.Deplasarea lor
ncetini simitor cnd poteca se ncheie,iar calul de-abia se mai tra.Chiar i
dup ce poteca se termin,Jeremy continu s mne calul,ndreptndu-se n sus,
ctre dealurile ce se profilau n apropiere.
-E o csu acolo,oamenii vor gsi calul.Un fir slab de fum se ridica din coul
colibei ndeprtate a vreunui cioban.n sfrit,Jeremy zri ce cuta,apoi se uit n
urma lor.Scrope era nc nevzut,ascuns dup ultima cotitur.El ls hurile
deoparte.
-Haide,coboar i hai s o apucm pe poteca turmelor de oi.Eliza sri din
cabriolet cnd aceasta se cltin i se opri.Se grbi s ajung pe potec.Dup ce
slbi hurile ndeajuns pentru a-i ngdui calului s umble liber,Jeremy o lu la
fug dup ea.Intrar n umbra unei vi dintre dou dealuri.Buruienile devenir
tot mai dese.Lund cuitul i punndu-1 n buzunar,Jeremy ridic butelcile cu
ap din mna Elizei,apoi o zori.ncepur s urce.S se care pe coama
neateptat de abrupt a dealului.-El nu va putea urca pe aici clare,zise Eliza,fr
s se ntoarc.Jeremy mormi.
-De-asta am ales traseul sta.Ajunser n vrful dealului,traversar n fug
platoul,dup care se grbir spre vale.Apoi ncepur s urce coama urmtoare.
Dar Scrope nu se ddu btut aa uor.Dup douzeci de minute de alergare
nebun,traversau o vale larg,aproape plat,dintre dou coame de deal,cnd
auzir zgomot de copite.Privind n vale,l vzur pe Scrope alergnd ca fulgerul
nspre ei,cu pistolul n mn i fixndu-i cu privirea,n timp ce-i ndemna calul
s mearg mai iute.Jeremy slobozi o njurtur.
-Fugi!O mpinse pe Eliza ctre crarea ce urca uor,pe care merse ser pn
atunci.i nconjurau o mulime de tufe nalte pn la bru,care le agau din cnd
n cnd hainele.Probabil Scrope dduse roat i ajunsese n valea aceea mai
nalt pe altundeva.Alerga pe marginea punii de pe fundul vii.
Ei ajunser la primele stnci,iar drumul deveni mai dificil,cu mai multe pietre i
cu prundi pe msur ce naintau ctre urmtorul urcu foarte abrupt.Uitndu-se
nainte,Jeremy zri nc o fant drept n fa.Dac ajungeau pn acolo-i
ascundeau n umbr,Scrope avea s fie nevoit s descalece pentru a se lua dup
ei...Oare putea ajunge ndeajuns de departe pentru a fi greu de nimerit cu
pistolul? ncet,resimindu-se dup efortul depus-dac el se resimea,oare Eliza
cum era?
-Jeremy strig ctre ea:
-Continu s naintezi.Mergi ct poi de repede.Se asigur c ea se cra i
nainta ct putea de bine,apoi se opri,se ntoarse i se uit napoi.Scrope nu era
departe,tot clare,cu minile fluturndu-i n timp ce l silea pe calul cel sur s
treac printre tufiuri.nc era prea departe ca s trag n ei,dar distana se
micora.Un cuit nu putea face fa unui pistol,dar dac Scrope rata inta...
Jeremy ezit-ar fi trebuit s fac ceva sau...Calul cel sur se smuci,apoi se ridic
pe picioarele din spate,scond un sunet nfundat.Luat pe nepregtite,Scrope se
cltin serios,apoi czu din a.Calul rmase n loc.Pre de o clip,Jeremy privi
scena,apoi se ntoarse i o rupse la fug dup Eliza.Vzu c ea se oprise puin
mai sus,nu prea departe,i se ntorsese pentru a-1 vedea...pe el cum i fcea
semn.
-Du-te! Du-te!Asta era ansa lor de a fugi ct mai departe de Scrope,pentru ca el
s le piard urma.Ajunser la baza unei alte vi i urcar n vitez.
Atingnd,n sfrit,vrful,amndoi se oprir i se uitar napoi.Calul lui Scrope
se vedea bine,galopnd nebunete pe fundul vii.Dar pe Scrope...le lu cteva
clipe bune s-1 repereze.Venea n continuare spre ei,strecurndu-se prin tufiuri,
perseverent i hotrt,avnd nc n mn pistolul pe care-1 ndreptase spre
ei.Jeremy o prinse pe Eliza de umr.
-Haide!Ea trase aer n piept,ncuviin i se ndrept ctre urmtorul dmb.
Jeremy se uit ntr-acolo,apoi zri deschiderea ctre o vale ngust dintre dou
ridicaturi stncoase.
-Pe acolo.Trebuie s facem ceva s nu ne mai vad.Alergar ct de repede
putur.Cnd ajunser n valea cea ngust,Jeremy se uit napoi.Nu-1 putea
vedea pe Scrope,dar nu era ntru totul convins c nici Scrope nu-1 putea vedea
pe el.n timp ce ei urcau,veni i trecu i amiaza.Fur nevoii s mai ncetineasc,
mergnd la pas atunci cnd erau la adpost.Nu se mai crau cu acelai avnt pe
stncile tot mai abrupte,dar nici nu se ddeau btui.Urmtoarele ceasuri trecur
mar-cate de efortul lor de a continua; nu puteau risca s se opreasc,nu tiau
dac Scrope mai era pe urmele lor sau undeva pe aproape.
Suficient de aproape nct s reprezinte o ameninare.Tot ce puteau face era s
i foreze limitele.Eliza ncetase demult s se mai ntrebe dac aveau s ajung
n siguran la grani.Trebuia s cread c da.Urcar i tot urcar,urcar iar i
merser din nou la pas,ntr-un peisaj ce prea creat de mna unui uria care
scormonise pmntul pentru a-1 ndoi ntr-o serie de falduri care se ridicau,ca o
fa de mas mototolit zdravn ntr-o parte.Era mai mult dect recunosctoare
c,pe sub fust,fusese nevoit s poarte n continuare cizmele de clrie
brbteti.Mergnd alturi de Jeremy,se strecur printre nenumrate tufiuri
mrunte i ajunser la o potec ngust.Pe acolo pmntul era mai uscat,posibil
fiindc era mai pietros.Aerul proaspt i curat purta n el parfumul slbticiei,dar
ncepea s fie din ce n ce mai frig,n vreme ce nori negri,grei,se adunau de la
apus,frmntn-du-se i umflndu-se pentru a pune stpnire pe cer,rostogo-
lindu-se apoi ctre ei.Chiar dac era mijlocul dup-amiezii,lumina slbea.
Soarele dispruse nc de la nceputul urcuului lor,dar,de dincolo de nori,
dduse suficient lumin pentru a-i cluzi.Jeremy verificase periodic direcia pe
care o apucaser i inu drumul ctre rsrit.n cele din urm,ajunser pe culmea
unei creste ce prea la fel de nalt ca urmtoarea care,la rndul ei,nu era prea
departe...Dincolo de acea creast,se desfura o panoram larg asupra
cmpurilor i pdurilor ce preau a se ntinde pn la orizont.
-Anglia,zise Jeremy holbndu-se la privelite.Dar nu putem cobor panta dect
prin anumite locuri.
-Cum ar fi Windy Gyle? El ncuviin.Amndoi respirau cu dificultate.Eliza era
cu adevrat uluit c reuise s ajung pn acolo; mersul pe jos nu era n topul
listei ei de activiti favorite,dar se prea c antrenamentul pe care l fcuse
alturi de Jeremy n ultimele zile i prinsese bine.i arunc o privire,l vzu
uitndu-se la pant,urmrindu-i traseul spre rsrit.
-Deci unde e? El ridic mna i art:
-Acolo.Vrful acela.Ea se ntoarse i privi n direcia indicat.Se apropie,ca s se
asigure c vrful acela rotunjit era cel spre care arta el.
-Clennell Street coboar panta pe partea aceasta,chiar prin Windy Gyle.Ea
aprecie distana i constat c mai era mai mult de un ceas de mers,dup care
oft.
-Ei bine,cel puin nu trebuie s ocolim.Zicnd asta,privi n jos i porni la drum.
Mergea fr grab.Jeremy porni dup ea,dup care se opri i se uit n urm.
Refcnd n minte cei civa pai pn la culmea abrupt pe care tocmai o
urcaser,se uit n jos,pe traseul parcurs...i blestem n surdin.
Scrope era nc acolo,i urmrea.
Jeremy se ntoarse i i se altur Elizei,care se oprise puin mai sus,pe drum.
-Scrope? Jeremy ncuviin.
-Dar e destul de departe.Cu puin noroc,acum,c suntem n afara razei lui
vizuale,ne va pierde urma de tot undeva pe drum.i fcu semn s mearg mai
departe,iar ea se ntoarse i-i continu drumul.Mergnd n spatele ei,Jeremy
sper s nu se nele considernd c Scrope nu era un cuttor de urme prea
priceput.El i Eliza erau amndoi slbii,dar,dup cte i putea da seama,nici
Scrope nu sttea prea bine.Ct vreme se fereau din btaia pistolului lui,erau n
siguran.Aa ar trebui s fie.S-ar simi mult mai ncreztor dac nu l-ar zgndri
o ntrebare simpl: Unde e moierul?
Privind nainte,i zise c era lipsit de sens s fac speculaii.Tot ce puteau face
era s mearg ct de repede posibil i s se roage s ajung la una dintre cldirile
lui Royce nainte ca Scrope sau angajatorul lui s le dea de urm.

Erau nebuni,cu toii.


-Neghiobi afurisii i nuci!Dincolo de asta,erau englezi toi trei.Inclusiv Scrope.
Pesemne asta era explicaia.Moierul trase o njurtur,dup care strbtu
tufiurile ct de repede putu.Scrope se afla ntre el i Eliza i salvatorul ei.i,mai
ru de att,n ciuda oricror ateptri,Scrope era gata s trag i chiar s fac
victime.E drept,cnd l vzuse pe Scrope fluturnd pistolul,atunci cnd i
scpase pe cei doi la nord de St.Boswells,avusese presimirea c avea s asiste la
mpucarea de ctre Scrope a salvatorului Elizei.Cu toate astea,mai trziu,se
convinsese pe sine c gndul acela fusese iraional i fantezist...Scrope era un
profesionist;n-ar omor un om pe care nu fusese pltit s-1 omoare.Trsese
concluzia c Scrope folosise pistolul doar pentru intimidare.
Dar,n ziua care tocmai trecuse,Scrope trsese n cabriolet.De dou ori.Nu
trsese n aer ca s-i sperie,ci direct spre ei.De ambele dai nimerise cabrioleta,
confirmnd prerea moie rului cu privire la nendemnarea lui Scrope atunci
cnd era afar din ora.S-ar fi descurcat s trag cu pistolul de aproape,pe o
alee,dar n cmp liber,clare,nu era n elementul lui.Ceea ce-1 ngrijora serios pe
moier era faptul c n ambele ocazii Scrope ar fi putut foarte bine s o
nimereasc pe fat n locul brbatului.Lucru la care nu suporta s se gndeasc.
La nici una dintre variante nu putea s se gndeasc.
Trebuia s-1 prind pe Scrope i s pun capt,o dat pentru totdeauna,obsesiei
lui fa de Eliza i de salvatorul ei.Fiindc,n mod clar,prea o obsesie.
l urmrise pe Scrope lng podul peste rul Jed,ateptnd s intervin dac
Scrope i oprea pe cei doi.Se atepta ca el s aib un pistol;dar nu s-1 i
foloseasc.Din nefericire,fusese prea departe pentru a interveni pe loc,i astfel se
trezi c-1 urmrea pe Scrope,care se prea c-i gsise un cal pe cinste.
Hercule era nenfricat,dar nu era fcut pentru alergare i,cu moierul pe urmele
lor,nu putea ine ritmul cu calul sur al lui Scrope.Frustrat,furios i temndu-se c
nu-1 va ajunge pe Scrope din urm la vreme pentru a-1 opri s mpute pe
cineva,moierul clri ct de repede putu n urma lui Scrope.Cu toate astea,odat
ajuni la dealuri,terenul se schimbase,l moierul se apropiase i mai mult.
Nu auzise vreo mpuctur-iar el nici nu avea pistol-,ci doar l zri pe Scrope
clrind nebunete nspre Eliza i salvatorul ei,n vreme ce acetia escaladau
dealurile.l vzuse pe cavalerul Elizei trimind-o pe ea nainte i ntorcndu-se
s dea piept cu Scrope.Din fericire pentru el,moierul avea mn bun i o int
excelent.Sri din a,adun nite pietri dur i lans cteva pietre nspre calul lui
Scrope.Pietrele nu-1 rnir pe cal,ci l speriar,ceea ce se dovedi ndeajuns
pentru a-1 destabiliza pe Scrope.Un morman de pietri l ascunsese de cei doi,
care continuau s fug.Scrope,la rndul lui,rmase uimit de sperietura calului,
blestem,dup care se ntoarse i se grbi s revin la trsura lui; nu se uitase
deloc n urm,deci nu-1 vzuse pe moier.
nainte de a continua urmrirea pe jos,moierul l priponi pe Hercule.Acum se
zorea ct de tare putea.Se apropia de Scrope tot mai mult,metru dup metru,
dar,n acelai timp,i Scrope se Apropia de Eliza i de salvatorul ei.Iar moierul
se ntreba serios dac,n privina Elizei Cynster i a salvatorului ei,
Scrope era pe de-a-ntregul zdravn la cap.Respirnd greu,moierul murmur o
rugciune pentru a-1 prinde pe Scrope nainte ca acesta s-i captureze pe ei.Nu
putea sta cu minile n sn s-i priveasc murind.

Cu mna lui Jeremy pe spatele ei,Eliza ajunse n vrful urmtoarei creste


nguste.Trecu de margine i se retrase,cu braele sprijinite pe genunchi,trgnd
aer n piept.Aplecat,de-abia suflnd,privi nainte.Drept naintea ei se nla un
zid solid din stnc,prea nalt pentru a fi escaladat.La stnga lor,creasta
continua,iar o potec pentru turmele de oi ducea dincolo de creasta btut de
vnturi.Ceva mai departe,zidul de stnc se ncheia,dar ea nu putea s vad ce
era dincolo de el.
-Mergi pe potec.Jeremy,respirnd i el cu dificultate,venea n urma ei.Nu-i prea
departe.Slav Domnului! Eliza nu se strdui s rosteasc vorbele,ci se
ndrept i porni la drum.De-abia trndu-i picioarele,urmar poteca ngust de-
a lungul crestei.Ajunser ntr-un punct nalt din care privelitea napoi spre
Scoia era spectaculoas,dar nu se mai putea concentra la asta.i ddur seama
de ct de sus erau cnd observ c n partea stng a crestei se casc o
prpastie,din ce n ce mai abrupt pe msur ce naintau.ncetini i se uit nspre
prpastie.Peste umrul ei,Jeremy fcu la fel,apoi o zori.
-E mult de mers pn jos.Erau cteva sute de metri.
-Ai vzut bolovanii de acolo?
-Da.Din fericire,nu o lum n direcia aia.Jeremy o ntoarse dinspre
prpastie.Zidul de stnc se ter minase; el art ctre o vale abrupt,ngust,
aproape o rp,ce i desprea de creasta urmtoare.O oaie-sau,la ct era de
nalt,era mai curnd o capr?-cobor n vitez,apoi o lu n sus pe partea
cealalt.
-Trebuie s urcm pe acolo i s trecem de prpastie.Art ctre vrful
urmtoarei culmi,ctre o trecere ngust printre dou stnci uriae.Dup care
coborm pe partea cealalt pe Clennell Street.Windy Gyle li se aternea la
picioare,drept naintea lor.Creasta pe care o aveau n fa era ultima nainte de a
ajunge la culmea propriu-zis,deci Clennell Street trebuia s fie exact acolo unde
spusese Jeremy-pe un platou dintre muni,dincolo de creasta urmtoare.
Avnd naintea ochilor aceast perspectiv,Eliza trase cu putere aer n piept i se
aternu la drum ct putu de repede.Cu ceva vreme n urm,i strnsese fustele i
jupele pe ln^ corp,lsndu-i libere picioarele nclate n cizme,pentru a
nainta mai uor.Cu toate astea,era obosit i trebuia s umble cu bgare de
seam.Cnd ajunse la captul vii,se ntoarse i strig:
-Scrope?
-E nc n urma noastr,veni rspunsul amar.
-Altcineva?
-Nu vd pe nimeni,dar,avnd n vedere direcia noastr,nu prea tiu cum ne-ar
putea surprinde moierul.Dac e prin zon,e cel puin la fel de departe ca
Scrope.Care,lucru pe care Jeremy nu se mai ostenise s-1 pomeneasc,mrise
viteza i se apropia de ei din ce n ce mai mult.Cnd ajunser de partea cealalt a
vii nguste,privi n urm,la creasta pe care tocmai o depiser,apoi,cum
presimirile sumbre i ddeau din nou trcoale,privi la culmea crestei pe care
tocmai ncepuser s o urce...i blestem n gnd.Pn atunci nu observase ct
de apropiate erau cele dou culmi,dar,de pe fundul rpei,distana direct,sau mai
curnd lipsa ei,era evident.Punndu-i mna pe spatele Elizei,pentru a o
echilibra,se aplec spre ea i zise:
-Trebuie s ne strduim ca s trecem de deschiztura dintre stnci.Sesiznd
disperarea brusc din glasul lui i nchipuin-du-i c i ea era la fel,adug: Pn
trecem dincolo,ne vom afla n btaia pistolului.
Eliza i arunc o privire peste umr,se uit n sus i napoi la ultima creast,apoi
se ntoarse i ncepu s se mite mai repede.Dar nu puteau merge mai repede de
att.Poteca era stncoas l plin de pietri; orice pas greit i-ar fi fcut s
alunece i s cad.El gfia,iar Eliza de-abia sufla i-i inea o mn ntr-o parte;
n cele din urm,ajunser la o pant plin de bolovani,nu foarte abrupt,care
ducea n sus,ctre cele dou stnci i la trecerea dintre ele.ndreptndu-se,Eliza
mai fcu un pas i se cltin.Apucnd-o de talie,el o trase n sus i o mboldi s
continue s mearg.Picioarele le preau de plumb cnd parcurser ultimii metri.
-Odat ce ajungem i putem trece pe partea cealalt,zise el,ar trebui s dm de
Clennell Street i s ne ndreptm spre Anglia nainte ca Scrope...
-Oprete-te! Stai pe loc!Se ntoarser.Pe creasta cealalt sttea Scrope,cu
picioarele desfcute,legnndu-se uor n timp ce ncerca s ndrepte un pistol
ctre ei.ncet,Jeremy i Eliza se ndreptar.n mintea lui Jeremy se desfurar
toate opiunile pe care le aveau.Pe ascuns,o nghionti pe Eliza.Fr s-i ia ochii
de la Scrope,opti:
-Continu s mergi spre deschiztura dintre stnci.ncet.Ei l fixau cu privirea pe
Scrope,iar acesta,cu inima btnd s-i sar din piept,se uita la ei cu ochi
slbatici.Mergnd n lateral,Eliza fcu jumtate de pas nspre pant.Alturi de
ea,Jeremy se ndrept n direcia opus; distana dintre ei se mri.Scrope mri.
-Oprii-v! Am spus s rmnei pe loc!
Jeremy se mai ndeprt cu nc un pas de Eliza,ndeprta n du-se astfel i de
adpostul pe care l oferea deschiztura din tre stnci.
Scrope i ndrept pistolul cnd spre unul,cnd spre altul.Erau destul de aproape
pentru a vedea dorina arztoare care l desfigura,strlucirea maniac din ochii
lui.Nehotrrea care-l mcina n timp ce ncerca s decid n cine s trag.
Jeremy presupusese c el ar putea fi inta.Se ncorda pentru a face o sritur la
stnga lui,i mai departe de Eliza,spernd ca ea s alerge ca s-i salveze viaa n
clipa cnd pistolul avea s se descarce...Buzele lui Scrope se arcuir ntr-un
rnjet tcut cnd ndrept pistolul ctre Eliza i ochi.
-Nu!Schimbndu-i direcia,Jeremy fugi spre Eliza i se arunc asupra ei.O puse
la pmnt exact n clipa n care pistolul se descarc-simi arsura puternic a
prafului de puc fierbi ni o n partea de sus a braului stng-,dup care aterizar
amndoi pe solul stncos.Rmaser amndoi fr suflare.Durerea brusc pe care
i-o provoca rana l ului pentru o clip.
-Te-a nimerit! Eti rnit! La naiba,sngerezi!Eliza era aproape isteric,dar mai
curnd din cauza furiei dect a fricii.n loc s-i nghee sngele n vene,situaia o
intriga i-i ddea o putere de care nu se credea capabil.Se lupt cu Jeremv pn
cnd reui s ias de sub el i s-1 ntind pe o ridictur de pmnt.El o prinse
de mini nainte ca ea s i poat examina rana.
-Nu.Trebuie s fugim.Acum.Se chinui s se ridice.
-Nu fi ridicol-gata cu gloanele!Cu toate c maxilarul i se ncletase din cauza
durerii,el insist s se ridice.Eliza se trezi strduindu-se s-1 ajute.
-Bine,atunci.Fii eroul meu.O luase gura pe dinainte; nu-i psa de asta.Dac asta
te face fericit,vom trece prin vale,vom ajunge la Clennell Street i la adpost,
dup care...
-Nu,nu vei ajunge.Otrava pur din cuvintele lui Scrope o fcu pe Eliza s se
ntoarc.Dup cum i imaginase,Scrope i pusese deoparte pistolul devenit
nefolositor,dar,contrar ateptrilor ei,nu pornise pe urmele lor.Era nc pe
culmea cealalt,cu faa spre ei,innd n mn un alt pistol,mai mic,dar la fel de
periculos.
-V-am zis,mri el,c n-o s scpai.N-avei cum s scpai.Victor Scrope nu-i
pierde intele.i ridic mna ceva mai sus i ochi cu grij.De undeva,se auzi un
urlet ce-i nghea sngele i care acoperi strigtul disperat al lui Jeremy:
-Eliza!El o trase i o puse la pmnt,n timp ce,de pe culmea cealalt,din spatele
zidului de stnc,apru o siluet masiv.Urletul l fcu pe Scrope s ezite.
Vznd c silueta se ndrepta n grab spre el se rsuci pentru a inti nspre...
Moier? Acesta ajunse la Scrope plin de furie.Apucndu-1 de mna n care inea
pistolul,l sili s-o ridice,ndreptnd eava ctre cer.Pistolul se descarc n aer,fr
s rneasc pe nimeni,ecoul mpucturii auzindu-se printre dealuri.
Eliza rezist eforturilor lui Jeremy de a o ine n spatele lui.
-Nu,uit-te! Cu ochii aintii la cele dou siluete care se cltinau i se luptau pe
culmea cealalt,ea l prinse pe Jeremy de mn.El,moierul,1-a mpiedicat pe
Scrope s ne mpute.ntorcndu-se pentru a se ridica n fund i punnd-o pe ea
mai mult sau mai puin n poala lui,Jeremy se uit peste umrul ei i se simi
contaminat de extraordinara uluire cu care ea rostise acele cuvinte.Mai mult
dect uluii,urmrir amndoi lupta pe via i pe moarte dintre cei doi.Scrope
nu era scund,dar moierul era cu un cap i jumtate mai nalt ca el.i categoric
mai puternic,mai masiv.Era limpede c moierul era n avantaj,dar acesta
ncerca,pe fa,s-1 pun jos pe Scrope,n timp ce Scrope...se transformase ntr-
un mostru turbat,cuprins de mnie,care voia doar s scape i s plece din nou n
urmrirea intelor lui.ncletai,cei doi brbai se luptau corp la corp,alunecnd
pe stnci i pe iarba aspr.Scrope l lovea pe moier cum apuca,dar acesta l
bloca i-i prindea din nou minile.Pentru Jeremy era limpede c moierul avea
de gnd s-l oboseasc pe Scrope,dup care s-1 pun la pmnt.Lund n calcul
mrimea pumnilor moierului,care,din locul n care stteau Jeremy i Eliza,
preau uriai,o singur lovitur bun i-ai fi crpat capul lui Scrope.Moierul
lupta ca un brbat contient de fora lui.Dup urletul acela care le nghease
sngele,moierul luptase n tcere,posomort,dar Scrope era din ce n ce mai
sonot.n cele din urm,urlnd de furie,se eliber din ncletare ndeajuns ct s-1
ngenuncheze pe moier-care se rsuci i primi lovitura n coaps.Dup asta,
pentru a-i pstra echilibrul,moierul l mpinse pe Scrope la marginea crestei.
Scrope se folosi de acel moment pentru a se trage napoi,ncercnd s scape din
strnsoarea moierului.i reui.Cu un urlet triumftor,fcu civa pai n spate.i
czu de pe marginea stncii n prpastie.Expresia care-i apru pe chip n
momentul n care nelesese ce se ntmpla era una greu de privit.Disperat,se
ntinse,se apuc de mneca moierului,czu,i l trase pe moier dup el.
Brbatul cel masiv se rostogoli dincolo de stnc i se vzu nevzut.
-Dumnezeule!Ducndu-i mna la gur,Eliza se holb la locul gol n care,cu
doar cteva clipe n urm,sttuser moierul i Scrope.n aer rsun ecoul unui
urlet-mai curnd un ipt combinat cu un urlet-,care apoi se curm brusc.
Nu era sigur dac era doar imaginaia ei sau dac auzise cu adevrat bufnitura
trupurilor care se loviser de stncile coluroase de dedesubt.mpreun cu
Jeremy,sttu i se uit nmrmurit,n vreme ce linitea munilor revenii i norii
negri acoperir soarele care se stingea,nvluind ca o mantie culmea opus i
rpa.
-Haide! o zori Jeremy.ncet,ea se ridic.
-Nu neleg.
-Nici eu.Jeremy o imit,apoi se ntoarse pentru a se uita peste umrul lui stng,la
rana fcut de glon.Sngerase puternic,dar acum sngele se nchega.Dar cred c
trebuie s plecm de pe dealuri i s ne ducem ntr-un loc ct de ct sigur,nainte
de a ne opri i-a ncerca s pricepem ce s-a ntmplat.n ciuda rezistenei
lui,Eliza insist s-i lege rana cu fii de pnz fcute din juponul ei.
-ntotdeauna mi-am dorit s am un motiv s fac asta,zise ea,zmbind i spernd
ca el s i se supun.Iar el fix asta fcu.Dar,imediat ce ea leg bandajul
improvizat,el o prinse de mn,o trase nspre el i o srut.Nesios,uurat,
extrem de recunosctor.Copleit de recunotin.Iar ea i primi srutul,regsi
sentimentele lui confuze oglindite n srutul lor,n disperarea pe care tocmai o
nfrnsese i n uurarea binefctoare care i luase locul.El se retrase i-i
sprijini fruntea de a ei.
-Pentru o clip,am crezut c am s te pierd.Ea se ag de el i i urmri cu o
mn linia brbiei.
-Eu...Vocea i tremura,dar se ncuraja i continu: Am fost att de furioas c ai
fost mpucat.tiu c ai fcut-o ca s m salvezi,dar...Ridic din umeri,se uit n
sus i-i ntlni privirea.Dac n-ai fi fost rnit,cred c i-a fi tras una.El zmbi,
apoi slobozi un hohot de rs.i cuprinse umerii cu mna sntoas i o strnse
uor.
-Pi,se pare c suntem chit,fiindc nici eu nu m-am simit prea fericit de ceea ce
se ntmpla cu tine la un moment dat.Aruncnd o privire nspre culmea cealalt,
scutur din cap.Dar noi suntem aici,nc n via,iar ei au murit.Am supravieuit.
Se ntoarse ctre stnci i ctre deschiztura dintre ele.Ea l vzu c o privea
ntrebtor.Fcu semn cu capul ctre culmea cealalt.
-Ar trebui s mergem s ne uitm? El continu s o priveasc.
-Ai vzut cum s-au prbuit.Nu exist nici o cale prin care un om s fi
supravieuit unei asemenea cderi.
-Dar...nu vom ti niciodat cine era moierul-i,n cele din urm,el ne-a salvat.
-Corect,dar faptul c aveam nevoie s fim salvai era din vina lui.Jeremy rsufl
uurat.Ai putea spune c a fcut dreptate ntr-o chestiune pe care o scpase de
sub control.Oricum ar fi,nu putem glumi pe seama asta.Nu mai avem dect
cteva ceasuri nainte s se ntunece mult prea tare pentru a ne mai continua
drumul i trebuie s ne gsim un adpost pn atunci.Ea se uit la braul lui
bandajat i ncuviin.
-Da,ai dreptate.Ei au murit,nu putem face nimic pentru ei.i,datorit lor,
amndurora,trebuie s avem grij de noi.Lsnd braul lui cel sntos pe dup
umerii ei,Eliza i strecur mna pe dup mijlocul lui i se uit nainte.
-S mergem,aadar.Spre Anglia,spre cas.

Ajunser la locul de lng Windy Gyle de unde Clennell Street i ncepea


coborrea lin.Aplecndu-se uor spre Eliza,Jeremy art n zare.
-Cam pe acolo e grania,urmrind mai mult sau mai puin fundul vii.De aici
ncolo,dealurile ajung la un ir de creste care duc pn la mlatini.
-Asemenea crestelor pe care le-am urcat.El trase aer n piept i simi cum uoara
ameeal cu care se luptase pe ultimele sute de metri pune din nou stpnire pe
el.nainte de a se opri,mrturisi grbit:
-N-am cum s ajung pn jos.Eliza l privi,i o cuprinse ngrijorarea.
-Rana ta...
-Nu-i att rana,ct pierderea de snge,aa cred.Pot s mai merg pentru o vreme,
dar s cobor pe poteca aia...Se uit la crarea croit pentru clrei i turme,nu
pentru a fi strbtut la picior,apoi scutur din cap.Ar fi un dezastru sigur s
ncerc s merg pe acolo.Ea i studie chipul.Clipi i ncuviin.Zise cu fermitate:
-Mcar eti ndeajuns de brbat ct s recunoti.Majoritatea n-ar face-o,i atunci
am sfri prin a te prbui peste mine,i unde am ajunge?
El strnse din buze i mormi:
-Tocmai de-asta am i zis.
-Deci,ncepu ea,privind n jur,cred c ar trebui s ne uitm dup un loc n care s
ne petrecem noaptea.El aproape c rnji.Unde dispruse domnia din lumea bun
creia nu-i plceau ieirile n aer liber? Bnuia c era nc acolo i ne descurca
de minune.
-Nu trebuie s facem asta.Cnd ea ridic o sprncean,el explic:
-i-am zis c am mers pe aici acum vreo dou sptmni,mpreun cu Royce.
Ea ncuviin i i ngdui s-o ndrepte n direcia corect,apoi ncepur s
mearg pe Clennell Street,napoi spre Scoia.
-mi amintesc.
-Am fost s-1 vizitm pe fratele lui vitreg,Hamish O'Laughlin,i pe soia lui,
Molly.Ferma lor nu e departe de aici.El se uit la norii cei negri care se apropiau
i mai mult.
-n mai puin de un ceas ar trebui s ajungem,i tiu c Hamish ne va fi de ajutor.
-Dac e fratele vitreg al lui Royce,atunci sunt sigur c aa se va ntmpla.
Gsir poteca pe care s ias de pe Clennell Street i nconjurar Windy Gyle.
Cum nu-i mai urmrea nimeni,nu erau nevoii s se grbeasc ori s se uite peste
umr cu team.Dimpotriv,lipsa urmritorilor le ncetinea mersul; aveau timp
s-i dea seama ct erau de obosii,ce i deranja i ce i durea.Rana lui Jeremy
ncepu s pulseze.Strngnd din dini din cauza durerii teribile,continu s
mearg,cci dorina de a o vedea pe ea la adpost era destul de puternic pentru
a-1 face s nainteze.Ddur roat izvorului unui ru,apoi urmar poteca pe
malul acestuia,pn la un platou dintre dealuri.naintea ochilor le aprur ziduri
joase din piatr,care mpreau punea n cmpuri mai mici.n cele din urm,
ajunser n punctul din care ac vedea ferma,ascuns ntr-un fald al dealului,la
adpost de vnturi i de vremea rea.ncetinind,Jeremy se opri i se aez pe unul
dintre zidurile joase de piatr.
-Nu mai pot.Rosti cu greu cuvintele,cu buzele ncletate de durere.Eliza i ddu
capul pe spate,apoi se uit la el.
-Vd casa.Fr s o priveasc n ochi,el fcu semn nspre cas.
-Du-te! l poi trimite pe Hamish s m ia cu un cal.mi va fi mai uor aa.
Prea att de logic...pn cnd ea se uit n urma lor,i ridica privirea i vzu
perdeaua de ploaie care se apropia de ei,inundnd treptat,dar perseverent,
dealurile de dup care se zrea.
-Asta-i foarte bine,dar nu te las aici s te uzi pn la piele.i nu-mi spune c e
mai bine ca eu s nu m ud-eu n-am fost mpucat.A lsa pe cineva care are o
asemenea ran s fie udat i poate s i rceasc c e ceva ce cred c propria
mea mam m-ar sftui s nu fac niciodat.Deci...Se uit la el i-i vzu privirea
ce-i trda ncpnarea ostentativ.
-Nu comenta.Doar ridic-te i sprijin-te mai mult pe mine,i aa vom putea
merge mai repede,fr ca nici unul din noi s se ude ctui de puin.
Expirnd printre dini,Jeremy se ridic ncet de pe zid.
-Dac pleci singur,ai s ajungi la ferm nainte de a ncepe s plou.
-Probabil.Iar dac taci din gur i faci ce-i spun,am putea ajunge mpreun la
cas,nainte de a ne uda,replic i-1 apuc de mna sntoas,pe care i-o puse pe
dup umrul ei.Haide,s mergem!Oftnd,el i ngdui s-1 ajute.Dup civa
pai,ea scoase un sunet nervos.
-tii,n-am s m prbuesc dac te sprijini un pic mai cu ndejde pe mine.
Amintete-i c scopul e ca nici unul din noi s nu se ude,deci s-ar putea spune
c am un interes direct ca tu s te sprijini mai serios pe mine.El strnse din buze
i fcu ntocmai...i descoperi c mpreun puteau merge mult mai repede.El era
nalt,dar la fel era i ea,pentru o femeie; cuibrit sub braul lui,cu mna ei
cuprinzndu i mijlocul,ea era sprijinul potrivit pentru mersul lui cltinat.
Ajunser la intrarea n curtea fermei chiar cnd primii stropi fini de ploaie
czur peste ei.Cinii ncepur s latre.
-Nu te speria,opti el,sunt legai n grajd.Dup cum sperase,ltratul l aduse pe
Hamish la u.Scoianul cel masiv ncadra intrarea; era la fel de nalt ca Royce,
dar mult mai solid.n clipa n care vzu cine era cel care chioapt prin curtea
lui,Hamish strig la Molly,apoi le iei alergnd n ntmpinare.
-Jeremy,biete,ce naiba faci aici?
-E rnit,rspunse Eliza.A fost mpucat n mn i a pierdut mult snge,iar acum
cred c e pe cale s leine.
-Nici vorb.Hamish se aplec pentru a-1 privi pe Jeremy n ochi,apoi rnji.E
doar puin slbit,atta tot.Hai,fetio,las-m pe mine.Eliza,reticent,i fcu loc lui
Hamish; dac Jeremy se prbuea,era mai bine s-1 prind Hamish.
i nsoi rmnnd pe cealalt parte a lui Jeremy,cu ochii la el,att de
concentrat,nct aproape se lovi de tocul uii.O mn blnd o opri.
-Haide,acum.ntorcndu-se,Eliza ntlni o pereche de ochi albatri.
-Tu trebuie s fii Molly.
Femeia cea scund,cu o cunun de pr strlucitor nconjurndu-i capul,i zmbi.
-Da,eu sunt.Intr,ca s nu te ude ploaia,i Hamish l va aduce pe Jeremy,dup
care ne vom aeza cu toii s bem o can de ceai,n timp ce ne povestii ce s-a
ntmplat.Casa radia cldur i confort,asemenea lui Molly i lui Hamish.
Simind c i se ia de pe umeri o greutate despre care nici nu tiuse c era
acolo,Eliza ncuviin.
-Mulumesc.Zmbi uor.Sun minunat.

CAPITOLUL 16
i petrecurm noaptea rsfai de cldura cminului lui Hamish i al lui Molly,
nvluii i sprijinii de un mbttor sim al linitii,al unei viei de familie
tihnite.Dup ce l aez pe Jeremy la masa din buctrie,Molly,ajutat de Eliza,
desfcu bandajul improvizat,l dezbrc de hain i de cma,complet distruse,
apoi i spl,i unse i-i bandaj mna din nou.Hamish sri i el n ajutor,
aducnd un pahar de whisky,ignornd ncruntarea dezaprobatoare a lui Molly.
Jeremy i fu recunosctor; whisky-ul i mai atenua durerea.De asemenea,fu
recunosctor pentru cmaa i haina pe care Hamish i le mprumut;ambele erau
mult prea mari,dar clduroase i confortabile.
La puin timp dup aceea,copiii cei mici ai lui Hamish i ai lui Molly,Dickon i
Georgia,care aveau douzeci i trei,respectiv douzeci de ani,li se alturar la
mas pentru cin; dup ce mncar,Hamish i Molly lsar curenia pe seama
celor mai tineri,i trimiser pe Jeremy i pe Eliza n salon,i instalar n fotolii i
le cerur s le povesteasc totul.Jeremy i Eliza reuir s ncropeasc o relatare
destul de succint a celor ntmplate din clipa n care Eliza pise n salonul din
spate al conacului St.Ives.Fur nevoii s mearg mai napoi,n timp,pentru a
explica rpirea lui Heather,despre care Molly i Hamish nu auziser.
Jeremy nu simi nici o reinere n a le dezvlui aceste chestiuni lui Hamish i lui
Molly; tia ct erau de apropiai cei doi de Royce i de Minerva.Cnd ajunser la
finalul povetii lor i descriser lupta neateptat de pe marginea stncii la care
fuseser martori,Hamish schimb o privire cu Molly.
-Am s merg acolo cu Dickon la prima or mine-diminea,ca s arunc o
privire asupra cadavrelor.Molly ncuviin.
-Chiar aa s faci.Apoi i goni pe Eliza i pe Jeremy la cui care,n paturile
pregtite de ea i de Georgia,ndemnndu-i s doarm ct pot de mult.Sunt
sigur c Hamish va dori s v nsoeasc la castel.Iar cnd va vedea cadavrul,va
ti mai multe despre moier.Jeremy ncuviin,schimb o privire cu Eliza,apoi o
vzu cum i mulumete lui Molly pentru ajutor i dispare ntr-una dintre
camere,lsndu-1 s i urmeze exemplul i s se retrag ntr-o camer a
lui.Singur.i zise c ea era pe partea cealalt a culoarului,n perfect siguran.
n dimineaa urmtoare,cobor pentru un mic dejun oarecum ntrziat.
Eliza era la mas,mncnd un bol de psat de ovz.Strduindu-se s-i zmbeasc
lui Molly,se aez lng soba de gtit i zise:
-Iart-m,am urmat ndemnul tu.A mai rmas ceva din micul dejun?
Nu mai era nimeni altcineva n buctrie.
-Sigur c a rmas.i te-am ndemnat s dormi fiindc aveai nevoie de somn.
Molly se ntoarse ctre sob.Eliza de-abia a cobort i ea.Ai dormit bine?
-Destul de bine.ntlni privirea Elizei i observ c era abtut.Observ c se
ncrunta uor,semn c tia c el minea.Adevrul era c i fusese greu s
adoarm.Durerea scitoare de la umr,combinat cu o nelinite profund care
venea din lipsa cldurii Elizei lng el-nu tia cum se obinuise att de mult cu
asta din moment ce nu mpriser patul dect vreme de cinci nopi-,toate astea l
inuser treaz mult timp dup ce n cas se aternuse linitea.Aipise odat cu
venirea zorilor,apoi czuse ntr-un somn profund,printre zgomotele gospodriei
agitate care se trezea la via.mbrcatul se dovedise o ndeletnicire dureroas,
dar reui s o duc la bun sfrit cu acelai stoicism cu care se i dezbrcase n
seara de dinainte.Rana era dureroas i sensibil,dar i putea folosi braul destul
de bine.Cnd se mica,l durea ca naiba,dar...Aezndu-se lng Eliza,i mulumi
lui Molly c i pusese nainte un vas fierbinte cu psat de ovz garnisit generos
cu miere.Aroma l cuceri.i lsa gura ap; i lu o lingur i porni la atac.Eliza l
privi,bucuroas c mcar pofta de mncare nu-i era afectat.Spre deosebire de
Molly,ea tia cum arta el ntr-o diminea obinuit,iar ridurile din jurul
gurii,care i se ntindeau pAn pe obraji,nu erau acolo de obicei.
Terminndu-i psatul,schimb bolul gol cu cana de ceai ntins de Molly.Se
ndoia serios c Jeremy dormise bine.Cu siguran,ea nu dormise bine,cci era
prea ngrijorat n privina lui pentru a-i fi gsit linitea nainte de ivirea zorilor.
Se gndise s mearg s vad ce fcea,dar grija ca nu cumva s-1 trezeasc,n
caz c adormise,o fcuse s rmn n patul ei.Se foise i se rsucise,dup care
visase c el avea febr,dar n dimineaa asta obrajii lui aveau culoarea normal,
nu roie,deci presupuse c,ntr-adevr,doar visase.Fusese nceputul unui comar.
Sorbi din ceai i aproape c suspin.i zmbi lui Molly.
-Minunat.Zgomotele de la parterul casei se amplificar,apoi Hamish i Dickon
se apropiar.Amndoi venir n buctrie.n timp ce Hamish se duse s depun
un srut pe prul crlionat al lui Molly,Dickon salut din cap ctre Jeremy i
Eliza,apoi se uit la Hamish.
-M duc s desham caii.Hamish ncuviin i se aez lng Jeremy.
-Bine.Eu am s pot spune ce s-a ntmplat acolo,dar ar fi mai bine s fii i tu
pregtit s vii cu noi trei.Unchiul tu,Ro,va dori s te ntrebe i pe tine ce ai
vzut,ca s fie sigur c nu mi-a scpat ceva.Dickson rnji,i plec fruntea,apoi
iei.Hamish zmbi afectuos n urma lui.
-l idolatrizeaz pe unchiul lui,Ro,chiar l idolatrizeaz.Jeremy ridic din
sprncene.
-Ar putea fi mai ru de att.
-Foarte adevrat.Hamish i mpreun minile i-i cobor privirea ctre ele.
-Din pcate,trupurile nu mai erau acolo cnd am ajuns noi.
-Nu mai erau? zise Jeremy,dnd deoparte bolul cu mncare.Cum e posibil?
-M gndesc c-or fi trecut ceva clrei pe acolo-cci erau semne de copite pe
pmnt,se vedea c au struit acolo nainte de a se ndrepta spre nord.Aa se
procedeaz pe aici: dac se gsete un cadavru,se duce la cea mai apropiat
autoritate.Aceasta raporteaz decesul i se ocup de nmormntare.Hamish se
strmb.Problema e c oraul cel mai apropiat depinde de traseul pe care l-au
ales.i totui,nu exist nici o ndoial c cei doi au murit cznd de pe stnci.Se
strmb din nou,de data asta complet dezgustat.Sunt destule dovezi n sensul
sta.Jeremy ascult,apoi ntreb:
-Cum aflm unde au fost duse trupurile? Hamish i ntlni privirea.
-Cred c ai destule pe cap n clipa asta,cu tine i cu Eliza lipsind de mai bine de
o sptmn i cu toat lumea care te cunoate atepndu-te s ajungi la
Wolverstone de acum cteva zile.Este mai bine s lai gsirea trupurilor-i ce se
poate afla despre moier-pe seama mea i a lui Royce.Odat ce aflu ce s-a
ntmplat cu trupurile,el va putea trage sforile necesare ca s tim tot ce trebuie.
Dup o clip,Jeremy ncuviin.
-Mulumesc,e clar c aceasta e calea cea mai bun.Totui,zise el,uitndu-se la
Eliza,poate ar fi nelept s nu te interesezi n mod prea direct.Nu vreau s se
mire nimeni c vrem s aflm identitatea moierului.Ct despre Scrope,n-a fi
uimit dac,n anumite cercuri,n-a fost cunoscut drept ticlosul care era.Din
nou,nu vrem s se fac nici o legtur ntre Eliza i Scrope.
-Nu,zise Hamish cu nelegere.i nici mcar ntre tine i Scrope.Las-o pe seama
mea i a lui Royce,vom proceda ct se poate de nelept.Hamish rnji.
-Dac va fi nevoie,o s minim.Royce a fost mereu priceput la ncropit
poveti.Jeremy rnji i el.
-Cred c,ntr-o via anterioar,a fost povestitor,
n anii rzboiului cu Frana,Royce fusese spion al Angliei,responsabil de agenii
secrei care lucrau pe continent.
-Deci,zise Hamish,uitndu-se la Eliza,eti gata de drum? Ne va lua cam o or,
poate puin mai mult,s ajungem la castel.Eliza se uit la ceasul de pe perete.
-E de-abia unsprezece.Dac plecm acum,vom putea ajunge acolo n jurul
prnzului.
-Da,aa cred,admise Hamish.Jeremy se uit n ochii Elizei.
-Poteca este prea ngust pentru o cabriolet,va trebui s mergem clare.
-Ah! exclam ea descumpnit.Hamish se ncrunt.
-Avem destui cai.Eliza se strmb.
-Nu-i vorba despre asta.Nu sunt...o clrea prea bun.Hamish i Molly clipir
amndoi; se aternu o clip de tcere.Molly rupse tcerea.
-n regul,atunci.I se adres soului ei: D-i-1 lui Jeremy pe btrnul Martin,i o
va putea ine pe Eliza n faa lui.
-Bun idee.ncuviinnd,Hamish se ridic.Se uit la Jeremy i Eliza.
-Dac ai terminat,ar fi bine s pornim la drum.Jeremy i Eliza i mulumir lui
Molly,care le fu recunosc toare pentru toate aprecierile.Radioas,le strnse
minile i le ur toate cele bune,apoi l urmar pe Hamish,afar la grajduri.
Dickon era i el acolo; cei trei brbai neuar trei cai.Jeremy insist s-1
neueze pe btrnul Martin,un animal linitit.
-Faptul c mi pot mica mna e de ajutor.l durea,dar avea bnuiala c,dac nu
folosea braul n mod normal,nu avea s se vindece prea repede.
n timp ce neua calul,i ddu seama ce i se prea diferit acum fa de data
trecut cnd i vizitase pe Hamish i pe Molly mpreun cu Royce,cu dou
sptmni n urm.El era cel care se schimbase.i se schimbase radical.
Se simea mai n vrst,mai matur.Mai ncercat,mai trecui prin via.Trecuse
prin greuti i le fcuse fa,scpase cu bine; acum se cunotea mai bine pe
sine.Avea,de asemenea,o viziune mai limpede asupra felului n care i dorea s
fie viaa lui de acum nainte.Strnse aua i aranja scara,dup care se ntoarse
ctre Eliza.O privi,i ntlni ochii de culoare alunei...i simi inima btnd s-i
sar din piept,concentrat complet asupra ei.Ea era temelia viitorului lui,a
viitorului pe care l dorea acum: un viitor mpreun cu ea.Ea zmbi ncercnd s
par amuzat,nesigur n privina gndurilor lui.El se grbi s-i rspund
zmbetului;nu era momentul potrivit pentru discuia pe care trebuiau s o aib i
pe care nu o mai puteau evita odat ajuni la Wolverstone i revenii la vieile lor
obinuite.El inu calul pe loc.
-Preferi s clreti n spate sau n fa?
Ea se uit la crupa calului;btrnul Martin era destul de nalt.
-n fa,dac nu te deranjeaz.
-Deloc.Haide,prinde-m de mn.O ajut s ncalece,dup care se urc i el n
a.Hamish i Dickon nclecaser deja i ateptau n curte.Dup ce se asigur c
Eliza sttea bine i c era n siguran n faa lui,Jeremy l mn afar pe
btrnul Martin,apreciind mersul lui ferm i lipsit de grab,precum i spinarea
lui lat,bucurndu-se de faptul c Molly l alesese.Nu exista nici o ans ca
btrnul Martin s i arunce din a,nici mcar dac Jeremy lsa hurile din
mn.
-n regul deci,ncuviin Hamish.S mergem.Hamish o lu nainte,Jeremy dup
el,iar Dickon ncheie irul.Unul dup altul,o luar pe potec,napoi ctre
Clennell Street,apoi se ndreptar spre sud,ctre Anglia i castelul Wolverstone.

Cnd trecur pe sub porile din fier forjat care marcau intrarea n castelul
Wolverstone i ajunser la treptele din faa intrrii,Elizei nici nu-i veni s-i
cread ochilor.
-De unde naiba au aprut cu toii? Din spatele ei,la fel de uluit,Jeremy opti:
-i de ce?
-Prinii mei,spuse ea.M ateptam s vin,la fel i Royce i Minerva,desigur,i
Hugo mpreun cu Cobby,i chiar i Meggin-tiam c ei ar putea fi aici.Dar
surorile mele i Breckenridge,Gabriel cu Alathea,Devil cu Honoria i mtua
Helena?
-Mi-am nchipuit c Leonora sau Trentham ar putea veni,dar Christian i Letitia,
Delborough i Deliah,i,colac peste pupz,Lady Osbaldestone?
nainte ca Eliza s scoat un sunet de uimire,el se apropie mai mult de ea,pentru
a-i mprti zmbete linititoare.Se oprir n curtea din fa.Cnd Jeremy
descleca,cei care i priveau izbucnir n strigte de bun venit i,toi numai un
zmbet,rupser rndurile i ddur buzna pe trepte.Pn cnd el reui s o ajute
pe Eliza s coboare,cteva femei ajunseser deja la ei i se ngrmdiser n
jurul lor.Captiv n mbriarea parfumat i evident uurat a mamei sale,Eliza
de-abia avu timp s o asigure pe Celia c se simea bine,c tatl ei o i strnse n
brae cu putere,apoi urmar Heather,Angelica,Gabriel,Alathea...
Se trezir nvluii de sunetul nenumratelor glasuri,toate strignd i punnd
ntrebri crora Hamish-s fie binecuvntat!-le fcu fa ct putu de bine.Dup
zile ntregi de relativ izolare,avndu-1 drept tovar doar pe Jeremy,Eliza se
simea copleit.Nu doar de zgomot i de mulimea propriu-zis,ci i de emoia
pe care o simea n jurul ei; dei,n linii mari erau cu toii fericii,se simea totui
un val de ngrijorare i de preocupare.
Pentru prinii ei,ea tia c ngrijorarea avea s persiste pn cnd Jeremy relata
povestea i apoi rezolva...consecinele.nc nu era pregtit s se gndeasc la
asta.i surprinse privirea i,vznd n ochii lui acelai sentiment de copleire,ca
zmbi,un zmbet insesizabil,doar pentru el,cruia el i rspunse,nainte s-i
ndrepte din nou atenia ctre cei care i nconjurau.
n cele din urm,Eliza ajunse la Meggin i o mbria cu afeciune.
-Ai avut dreptate.N-am fost nici pe departe n stare s ajungem ntr-o singur
zi.Mncarea ne-a fost de folos.Meggin rse i se ddu puin n spate pentru a o
prinde pe Eliza de bra.
-M bucur att de mult-cu toii ne bucurm-c ai reuit.Am fost foarte
ngrijorai cnd nu ai ajuns nici dup dou sau trei zile.
-Dup asta,am pierdut socoteala i doar ne-am fcut griji.Cobby i fcu loc prin
mulime,ca s-o mbrieze pe Eliza.Din pcate,minunata noastr deghizare n-a
mers att de bine sau att de mult timp ct am sperat.Scrope i ai lui s-au inut
dup voi tot drumul?
-Nu.Nu i-am mai vzut pe Genevieve i pe Taylor de cnd am plecat.Doar pe
Scrope i pe moier.
-Pe moier? repet Devii,abandonnd discuia cu Jeremy.M-ar interesa s aflu
tot ce tii despre el.Eliza ncepu s vorbeasc,dar o btaie sonor din palme
atrase atenia asupra Miner vei,duces de Wolverstone,care mai nainte dispruse
n cas,dar acum sttea pe treptele de la intrare.
-Dac vrei s aflai totul,atunci sunt de prere s-i lsm pe bieii Jeremy i
Eliza s-i vin n fire.V poftesc nuntru,unde v ateapt prnzul,i,dup ce
ne mai linitim puin,ne putem aduna n salon ca s auzim ntreaga poveste.
Minerva scruta mulimea cu ochii ei de culoarea alunei.
-Aa c nu mai punei nici o ntrebare pn nu ajungem n salon.Devil se
ntoarse ctre Eliza,dar,cu buzele strns lipite,ea doar i zmbi.Cnd el se
ncrunt,mimnd intimidarea,ea rse.
-Ai auzit ce a decretat gazda noastr.Va trebui s atepi i tu,ca restul lumii.
Ceea ce nu-i prea convenea puternicului duce de St.Ives,dar nici mcar el nu era
imun la puterea Minervei.Mai cu seam c ducesa lui i arunc o privire ager;
morocnos,i salut pe Eliza,pe Meggin i pe Cobby,apoi se duse s o ia de bra
pe Honoria.Avnd-o n partea cealalt pe Angelica,nerbdtoare s afle totul,
Eliza urc treptele.Privind mai n deprtare,l zri pe Jeremy ncadrat de surorile
lui,Leonora,vicontes de Trentham,i de cumnatul lui,Tristan,viconte de
Trentham.Lng Trentham i Leonora stteau Christian,marchiz de Dearne,i
soia lui,Letitia.Mtua Elizei,Helena,duces vduv de St.Ives,i Lady
Osbaldestone o luaser nainte,inndu-se fiecare de cte un bra al lui Hugo i,
fr ndoial,trgndu-1 de limb cu discreie; cele dou doamne erau singurele
dintre cele prezente care ar fi ndrznit s sfideze decretul Minervei.Pir cu
toii n umbra rcoroas a holului principal,iar Eliza simi cum reeaua relaiilor
ei-familiale,sociale-se adunase ntr-un singur loc.Ca i cum ar fi revenit ntr-un
adpost numai al ei,ntr-un loc inscripionat cu numele ei.Iar forma acelui loc
definea cine i ce era.Ridic din umeri,alung gndul acela,i zmbi Angelici,
care o privise ntrebtor,dup care merse mai departe.Se schimbase,dar nc nu
tia cine era acum.Ar fi trebuit s afle rspunsul n curnd,dar...
Cu Minerva alturi de ea la mas,monitoriznd toate conversaiile,cei din jur se
abinur s pun ntrebri,iar prnzul trecu repede i n linite.
Simindu-se mult mai bine,mai ntrit pentru ceea ce aven s urmeze,Eliza se
aez pe fotoliul indicat de Royce n salon,unul din cele dou care ncadrau
emineul i care erau ndreptate spre ncperea mare,elegant i primitoare.
Celelalte doamne se aezar pe diferite canapele,ezlonguri i scaune,iar domnii
se mprtiar n ncpere,n spatele soiilor lor.Toi cu excepia lui Royce,care
rmase ntre cele dou fotolii,cu spatele la emineu.Cnd Jeremy se aez n
cellalt fotoliu,Royce se ntoarse ctre Eliza i i zmbi ncurajator.
-De ce nu ncepi cu ce s-a ntmplat dup ce ai plecat din sala de bal de la
St.Ives? Ea ncuviin i ncepu.
-Am primit un bilet,transmis de unul dintre valeii notri.Eliza relat rpirea ei
i,la solicitarea lui,i descrise pe Scrope,pe Genevieve i pe Taylor,detaliind apoi
tot ce se petrecuse din punctul ei de vedere pn cnd Jeremy,Hugo i Cobby
veniser s o salveze din pivnia casei din Edinburgh.Royce i ndrepta atenia
ctre Jeremy.
-Cum ai aflat unde era? ncepe de cnd ai vzut-o pe Eliza ntr-o trsur lng
Jedburgh.Jeremy relu povestirea,completnd cu ceea ce fcuse n timpul n care
Eliza fusese dus la Edinburgh i inut n cas.Dup ce povesti cum el,Cobby i
Hugo organizaser i duser la nfptuire salvarea Elizei,continu linitit cu
drumul lor dinspre Edinburgh,evitnd s pomeneasc problemele Elizei cu
clritul,mrginindu-se s spun c,imediat dup ce ieiser din Edinburgh,
fuseser silii s mearg cu trsura,singurul mijloc de transport disponibil.
Cnd ajunse la punctul n care l observaser pe moier pe urmele lor,pe cnd se
aflau n turla bisericii din Currie,se uit la Cobby i la Hugo.
-Presupun c deghizarea voastr 1-a ndeprtat pe Scrope-n-am dat cu ochii de el
dect mult mai trziu.Cobby i drese glasul.
-n privina asta...
El explic toate cele ntmplate,terminnd cu ntoarcerea lui i a lui Hugo la
Edinburgh.
-Dar am verificat grajdurile din Grassmarket i acolo ne-au zis c plecaseri,
i,cu toate c un moier-aa 1-a numit grjdarul-a ntrebat de dou persoane care
porniser la drum n dimineaa Aceea,grjdarul nu i-a dat seama c era interesat
de voi doi-ntrebase de o domnioar i de un domn englez.Jeremy se ncrunt,
apoi ridic din umeri.
-Oricum a fcut-o,s-a prins c eram pe drumul acela i a venit dup noi.
-Doar moierul? ntreb Devii.Jeremy ncuviin.
-Nu l-am vzut pe Scrope dect n ziua urmtoare,lng Pennicuik.Dar asta ar
nsemna s o lum nainte.Reveni cu povestirea la ei doi alergnd pe dealurile
Pentland pentru a fugi din calea moierului.Continu povestea cu simplitate,la
un nivel pur declarativ,relatnd faptele i nimic altceva.Nu pomeni nimic despre
emoiile lor,despre temerile lor,cu att mai puin despre pasiunea ce luase natere
ntre ei.Eliza prea mulumit de relatarea lui; cnd el se uit nspre ea,ea
ncuviin.Cnd el descrise felul n care scpaser de Scrope cel narmat n
St.Boswells,toi fur uluii.El continu cu rbdare,adugnd urmarea cltoriei
lor,obstacolul podurilor prbuite,apoi fuga lor nebun spre grani.
Audiena rmsese nemicat,ateptnd n complet linite,cnd el relat fuga
lor de Scrope-care nu doar flutura un pistol,ci chiar trgea cu el-,culminnd cu
acel moment petrecut la nlime,pe crestele dealurilor Cheviot,i,n final,cu
ultima apariie a moierului.
-E mort? ntreb Devii nencreztor.
-N-am avut timp s ne oprim i s ne uitm,fiindc se apropia ploaia.Aa cum
eram,am reuit s ajungem la ferma lui Hamish exact cnd a nceput s plou.
Jeremy art ctre Hamish.Dar Hamish i Dickon s-au dus acolo dis-de-
diminea.Toat atenia se ndrept ctre Hamish,care ncepu s relateze cele
vzute de el i de Dickon.Dup cum era de ateptat,Royce le ceru tot felul de
amnunte lui i lui Dickon.n vreme ce el punea ntrebri,Jeremy se uit la
Eliza.Privirile lor se ntlnir,rmaser fixate una asupra celeilalte,dar el nu putu
s-i dea seama la ce se gndea ea,cum se simea,ce prere avea despre aventura
lor,despre cltoria lor.Despre ceea ce urmase.Finalul senzaional al fugii lor
ddu natere unei discuii serioase pe marginea posibilitii ca moierul s fi
murit i a semnificaiei acestui lucru.Oare aveau s afle vreodat care fuse se
scopul rpirilor,ce sperase el s obin? Toate acestea erau ntrebri fr rspuns
i,n mare msur,lipsite de sens din punctul de vedere al lui Jeremy.Dar
prezena celorlali l inea intuit n fotoliu,iar obligaia ele a rmne pe loc l
mpiedic s se ridice,s se duc la Eliza,s o ia de mn i s se strecoare
afar...Din fericire,Meggin observ c Eliza era din ce n ce mai obosit;se ridic
de pe balansoarul alturat,i opti Minervei ceva la ureche,aceasta ncuviin,
apoi Meggin se duse la Eliza i i suger s se retrag,pentru a se mproaspta i
a se odihni nainte de cin.Eliza i arunc o privire lui Jeremy,dup care accept
ofer la cu un entuziasm pe care el l mprti.Mcar de-ar fi scpat i el att de
uor! n schimb reui s-i zmbeasc uor,ncurajator atunci cnd Eliza se uit
nspre el,apoi se ntoarse i,alturi de Meggin,prsi ncperea.Cnd Meggin
nchise ua salonului n urma lor,Eliza se simi tare uurat.
-Mulumesc.Nu remarcasem pn acum ct sun de zgomo toase adunrile
astea.Cred c mi-am pierdut obinuina.Meggin zmbi.
-Trebuie s recunosc c i eu sunt destul de copleit,dar toat lumea a fost
foarte amabil.Se ndreptar spre scar.
-Nu pot s-i mulumesc ndeajuns c ai venit,zise Eliza.Copiii ti...o s fie n
regul fr tine?
-I-am lsat cu sora mea i cu soul ei,care locuiesc la mic deprtare de Dalkeith,
deci sper c se distreaz de minune alturi de veriorii lor.Meggin i ntlni
privirea n timp ce urcau treptele.
-Dar cum Cobby i Hugo erau descumpnii de faptul c nu-i putuser menine
deghizarea ndeajuns i erau hotri s vin ncoace i s povesteasc toate cele
ntmplate,am decis c trebuia s m altur i eu,ca s-i susin.Eliza zmbi.
-M bucur foarte mult c-ai venit.Era ciudat,dar acum se simea mai apropiat-cu
acelai mod de gndire,cu mai multe lucruri n comun-de Meggin dect de
verioarele ei.Ca i cum Eliza cea nou,acea Eliza care fusesese furit i
educat n timpul rpirii,al salvrii i al fugii lor,schimbase deja nalta societate
englez-dac nu pe lumea monden din Edinburgh,atunci mcar pe o alt sfer
social.Pe vreun cerc social ezoteric n care att ea,ct i Jeremy puteau fi ei
nii.Cu adevrat ei nii.Cntrind acea concluzie,o urm pe Meggin n
camera pregtit pentru ea de Minerva.Acolo o atepta o cad de baie,n care un
valet turna ultimul urcior de ap fierbinte.
-O,Doamne! suspin Eliza.Nici nu vreau s m gndesc cnd am fcut baie
ultima dat.O slujnic mrunt de statur pregtise prosoape i spunuri i
atepta s-o ajute s-i scoat rochia i s-i spele prul.Meggin se oferi s ias
mpreun cu valetul,dar Eliza o rug s rmn.Vorbir despre una i despre
alta,despre lucrurile mrunte,obinuite,de zi cu zi,care nu solicitau mult
imaginaie sau subtilitate.Apoi Meggin vzu ceasul de deasupra emineului,se
mir de ct era de trziu i o ls singur,pentru a se duce dup Cobby i dup
Hugo.Cnd Eliza,ntr-un final,iei din cad i,nfurat ntr-un halat de baie,i
usc prul cu prosopul,se simi...ca vechea Eliza,dar nu tocmai la fel.Era din ce
n ce mai sigur c n-ar putea redeveni persoana care fusese,nu s-ar putea
ntoarce la felul ei de a fi.Oricare erau schimbrile pe care le adusese cu ea
sptmna care trecuse,acestea erau ireversibile.Prinii ei i aduseser un cufr
cu haine; slujnicua cea mrunic,Milly,scosese una dintre rochiile ei de sear.
-Mulumesc,Milly.
-Cu plcere,domnioar.Vrei s vin mai trziu,s v ajut s v mbrcai i s v
aranjai prul?
-Te rog.Eliza zmbi i se aplec peste scaunul toaletei,pentru a-i lua pieptnul.
Voi avea nevoie de ajutor pentru a arta prezentabil.Acum am s m pieptn,
dup care am s trag un pui de somn.Milly fcu o reveren.
-M ntorc imediat ce sunai din clopoel.De-abia se nchisese ua n urma
slujnicei mrunele,cnd se deschise din nou,i intr Heather,urmat de
Angelica.Eliza surprinse privirea surorilor ei n oglind i tiu pe loc ce voiau.
Adevrul,adevrul ntreg i gol-golu.Heather i trase un scaun lng cel din
faa,oglinzii.Angelica se aez pe marginea acestuia,mpingnd-o pe Heather cu
coapsa pentru a-i face loc.
-Aa,zise Angelica,spune-ne tot.Spune-ne tot ce n-ai zis jos.
-E adevrat c ai mers prin Edinburgh mbrcat n pantaloni? ntreb Heather,
prefcndu-se scandalizat,dar ochii ii lucir.A fi dat orice s nu merg atia
kilometri pe jos n fust.Eliza ncuviin i continu s se pieptene.
-Pantalonii sunt mult mai comozi.Folosi pieptnul pentru a arta nspre cizmele
pe care le purtase i care acum stteau cumini lng perete.
-Iar astea au fost i mai de folos.Cizmele de clrie sunt mull mai bune dect
cizmuliele de ora,chiar i purtate sub fust.
-Cnd ai renunat la pantaloni? ntreb Angelica,privind in jur.i ai aici?
Eliza le ddu toate explicaiile,tiind prea bine c surorile ei nu fceau altceva
dect s trag de timp,nainte de-a ajunge la subiectul care prezenta cel mai mare
interes pentru ele.n cele din urm,Heather i lu inima-n dini.
-Att Jeremy,ct i tu prei foarte calmi i linitii.Deci ce ai hotrt voi doi?
Eliza trase puternic aer n piept i-i nl brbia.
-Am decis,imediat dup ce am plecat din Edinburgh,atunci cnd am tiut c vom
petrece mpreun mai multe zile i nopi,c nu vom strui cu gndul asupra
consecinelor pn nu vom ajunge ntr-un loc sigur.Heather se ncrunt.
-Pentru Dumnezeu,de ce nu?
-Cred c ai putea spune c nu am vrut s privim cu prejudecat n perspectiv,
lsnd lucrurile s se ntmple de la sine ntre noi.Am vrut doar s ne
cunoatem,fr idei preconcepute.Heather prea confuz,dar Angelica ncuviin
fr grab.
-Bine,asta pot s-o neleg.Dar ce-o s facei acum?
-Acum,zise Eliza punnd pieptnul jos,avem nevoie s discutm despre ce
simim...dar este limpede c nu vom putea face asta pn ce nu vom avea ocazia
s vorbim ntre patru ochi,fr ca familiile noastre s ne pndeasc.
-Asta,zise Angelica dnd capul pe spate,este foarte adevrat,ntlni privirea
Elizei n oglind.Angelica i flutur degetele imitnd paii i ntreb: Vrei s te
ajutm i s punem lucrurile n micare? Eliza o privi pe Angelica n ochi,studie
expresia feei surorii ci,apoi se uit la Heather i ntrezri aceeai ncurajare i-n
ochii surorii ei mai mari.
-Dac ai putea,v-a fi venic recunosctoare.
-Consider-o rezolvat,zise Heather.Sunt convins c nu trebuie dect s le
spunem o vorb-vorba potrivit-Minervei l Honoriei,i asta va fi de ajuns.
-Nimic nu poate pune lucrurile n micare aa cum o fac ducesele,declar cu
fermitate Angelica.Heather i ddu capul pe spate,continund s o cerceteze cu
privirea pe Eliza.
-Te-ai schimbat,zise ea.Nu tiu exact cum,dar...Angelica pufni.
-Normal c s-a schimbat.i-a gsit cavalerul i,dac nu m nel,ea e domnia
lui.Ridicndu-se,Angelica i surprinse privirea Elizei n oglind i zmbi
trengrete.Ceea ce nseamn c-ar trebui s plecm,ca s se poat odihni,fiindc
va avea nevoie de putere pentru la noapte.Eliza roi.Heather vzu asta; ridic din
sprncene,dar se mul umi cu un zmbet cunosctor i se ridic de pe scaun.
-Angelica are dreptate.Te lsm.Dar promite-ne c ne spui ,dac ai nevoie de
ajutor.Eliza simi c o ia ameeala cnd se ridic.Se ntoarse ctre surorile ei,i
puse un bra pe dup umerii fiecreia i le mbria.
-Mulumesc.O mbriar i ele,apoi se retraser.Odat ieite,Heather se
ntoarse i flutur un deget n aer.
-Amintete-i doar att: noi s fim primele care afl dup ce tu i Jeremy
terminai de discutat.
-Da,aa va fi.Rmas n cadrul uii,Angelica adug:
-S n-o lai pe Lady O s afle prima.Eliza rse.
-Doamne ferete!Zmbind,i privi surorile plecnd.Zmbetul i cldura
rspndit de aprobarea tacit a acestora n privina lui Jeremy o nsoir pn
ajunse n pat,se ntinse i nchise ochii.Se schimbase,dar nc nu tia cine era
acum.Aa o fi fost,ns cu fiece clip ncepea s se neleag pe sine mai bine.
i-a gsit cavalerul i...ea e domnia lui. Angelica avea obiceiul de a pune
punctul pe i n chestiunile delicate.Eliza i cutase cavalerul ani la rnd,ns
acum era pe deplin convins c-1 gsise n persoana lui Jeremy Carling.
Un lucru complet neateptat,dar lipsit de echivoc.El era al ei,ea era a lui i,n
feluri subtile,de care acum nu era contient,asta o schimbase.i schimbase felul
n care se vedea pe sine nsi,felul n care se simea n pielea ei.Fuga lor,modul
n care el interacionase cu ea-toate modalitile n care comunicaser,
mprtiser i schimbaser ntre ei lucruri att de personale-astea o
schimbaser total,o modificaser,o transformaser ntr-o femeie mult mai
puternic i mai ncreztoare dect tnra care fusese nainte.
Cum nu exista cale de ntoarcere,n-avea dect s mearg nainte.nainte spre
viitorul lor mpreun.Societatea din care fceau parte urma s le cear i s
insiste ca ei s le fac mprtiri...dar n-aveau nici un motiv s-i ngduie lumii
s le dicteze felul relaiei lor.Fusese ideea lui s amne discuia despre
consecine i s-i ngduie s vad ce putea s urmeze,ns ea era din ce n ce
mai sigur c avea nevoie de curajul ei proaspt regsit pentru a se asigura c
viitorul avea s fie aa cum i-1 imagina n clipa aceea i cum i-1 dorea.
tia ce voia cu o convingere pe care nu o mai avusese niciodat nainte.
Rareori,dac nu cumva niciodat,simise o asemenea determinare.
Ca s spun drept,rareori simise att de acut apartenena la clanul Cynster.
Nu avea nici o ndoial n privina convingerii ei.Voia s transpun aici relaia
lor,parteneriatul care se dezvoltase ntre ea i Jeremy n timpul aventurii ntr-o
lume de care nu erau strini.Voia s aib parte de aceeai apropiere,de aceeai
mprtire,de aceeai ncredere reciproc,i acum,c reveniser la viaa lor
normal,s ntipreasc,s pecetluiasc aceste caracteristici n relaia lor.
Asta i dorea: o cstorie pe care tia c o puteau avea i pe care era hotrt s
o aib.Singura ntrebare era cum aveau s decurg lucrurile.Cum avea s fac
trecerea de la o via sub urmrire la o via trit sub ochii lumii mondene?
i,n final,mai era o ntrebare vital: Dup ce totul se lmurea,acum,c se
ntorseser n lumea bun,oare el avea s fie de acord cu planul ei? Mai mult de
att,oare era el,la fel ca ea,gata s lupte pentru relaia pe care descoperiser c o
pot avea? Aceste dou ntrebri nu-i ddur deloc pace pn cnd somnul o
prinse n mrejele lui.
-Ce urmrea ticlosul? Devil se adres ntregii adunri din biblioteca lui
Royce,n care erau prezeni toi brbaii,care acum se odihneau pe diferite
scaune,stteau sprijinii de rafturile de cri sau,cum era i cazul lui Royce,se
plimbau nelinitii prin faa ferestrelor largi.Dar nimeni nu ddu un rspuns.
Ticlosul la care se referea Devil era,desigur,rposatul moier,n cele din
urm,Royce zise:
-Odat ce-i vom afla identitatea,vom putea nelege mai multe lucruri.Lsai asta
pe seama mea i a lui Hamish.El va da de urma clreilor i va afla unde au dus
trupul.Eu voi merge n urma lui,fr a dezvlui motivul pentru care m
intereseaz su biectul.Trupurile au fost gsite ndeajuns de aproape de p
mnturile mele,deci ntrebarea mea nu va prea prea ieit din comun.Dac era
cu adevrat un moier,atunci lumea va vorbi despre asta.E imposibil ca moartea
unui om s treac neobser vat.ntr-un fel sau altul,i vom da de urm.
-Ceea ce nu neleg,zise Lord Cynster,tatl Elizei,este de ce el,moierul,s-a luptat
cu Scrope,care,dup toate aparenele,era angajatul lui i care,la momentul cu
pricina,i intise pe Jeremy i pe Eliza.Lord Martin i desfcu braele a
neputin.De ce s li pus la cale o rpire dac dup aceea a lsat-o pe Eliza s-i
scape? Mai mult,s-a asigurat c a scpat.N-are nici o noim.
Jeremy lsase discuia s-i urmeze cursul.Acum se rsuri i zise:
-M-am gndit la asta.Se pare c aciunile lui ar fi avut logic dac i-am fi tiut
motivele.S spunem c el-pentru un anume motiv pe care nu-1 cunoatem-avea
nevoie de o fat necstorit a din familia Cynster.Aa c a organizat rpirea lui
Heather,dar,imediat ce a dat gre,i-a concediat personalul.Breckenridge
ncuviin.
-Da,aa e.Continu!
-Deci...Fletcher i Cobbins,nu-i aa? Se pare c ei te-au descris moierului.Tu le-
ai dejucat planurile,dar dac moierul a vzut destule nct s devin suspicios,
mcar ntr-o anumit msur? Ai spus c v-a urmrit,dar,cnd v-a ajuns din urm
n cmp deschis,cu nimeni n jur,el fiind clare,foarte probabil narmat,iar voi pe
jos,cu siguran nenarmai i avnd-o n grij pe Heather-,ce a fcut el atunci?
-A privit,rspunse Breckenridge.
-Iar tu,relu Jeremy,ai simit vreo ameninare din partea lui?
Breckeridge ezit,apoi rspunse:
-Nu.Am observat asta nc de alunei.Ne urmrea de parc ncerca s cntreasc
situaia.Nu a dat s se apropie cu prietenie,dar nici n-a fcut vreo micare
amenintoare.Jeremy ncuviin.
-ntocmai.i apoi,de ndat ce ai pornit la drum,a verificat la taverna locului i a
aflat c ai dus-o pe Heather la un conac aflat n proprietatea familiei ei.
-Dup care a disprut din peisaj,zise Breckenridge,cu ochii fixai asupra lui
Jeremy.Apoi adug: Pentru c tia c Heather era n siguran?
Jeremy ddu aprobator din cap.
-Aa presupun.i asta imediat ce i-a dat seama ce fel de om eti i c o protejai
pe Heather-i,nu tiu ce s zic,dar cred c pur i simplu a vzut c avei un viitor
mpreun.Breckenridge ncuviin scurt.
-Ei bine,suspin Jeremy,s ne amintim c avem de-a face cu un gentleman din
muni,cu un aristocrat.S presupunem c se pricepe la vntoare...
-i e obinuit s porunceasc oamenilor,interveni Royce,e obinuit s citeasc
oamenii i are ncredere n flerul lui.Se opri din plimbare i se uit la Jeremy.
-Ipoteza ta ncepe s capete sens.Cum se ncadreaz n ea cele ntmplate cu
Eliza? Ea e urmtoarea fat din familia Cynster.Deci,de data asta,moierul
trimite un angajat mai hotrt i mai experimentat dect Fletcher i Cobbins.
Fletcher i Cobbins au fost destul de eficieni,dar Scrope i-a ntrecut,a fost mai
lipsit de scrupule i mai obinuit s trateze cu lumea bun.Rpirea Elizei a fost
simpl i eficient,iar Scrope a dat lovitura ntr-un loc n care tia c ea avea s
fie relativ nesupravegheat.
-E adevrat,zise Devil rspicat.
-Faptul c Scrope a folosit laudanum pentru a o ine pe Eliza adormit tot
drumul,aa rapid cum a fost el,sugereaz din nou c Scrope era de alt talie
dect Fletcher i Cobbins.Dar,revin,odat ce Scrope a pierdut-o pe Eliza-zise
Jeremy,privindu-1 pe Royce-,cred c moierul 1-a concediat i ne-a urmrit el
nsui pe mine i pe Eliza.La nceput,am crezut c Scrope i moierul sunt mn
n mn i ne urmresc mpreun.Dar-zise Jeremy artnd nspre Cobby i
Hugo-,dup cum mi-a amintit Cobby,dac aa ar fi stat lucrurile,atunci ar fi
trebuit s-1 vedem pe Taylor,care era membru al echipei lui Scrope,dnd o mn
de ajutor.neleg c asistenta,Genevieve,n-ar fi putut participa la urmrire,dar
Taylor? Nu era un btu fr minte,le-a dat de urm lui Cobby i lui Hugo mai
repede dect ne-am fi ateptat.Oprindu-se,Jeremy ddu roat cu privirea.
Singurul motiv pentru care cred c Scrope nu 1-a chemat pe Taylor n ajutor este
acela c Scrope a fost concediat,aa c i el,la rndul lui,i-a eliberat din funcii
pe Taylor i pe Genevieve,dup care s-a decis s nesocoteasc porunca
moierului i a plecat dup Eliza pe cont propriu.
-Dup toate aparenele,zise Gabriel,moierul,oricine o fi fost,nu pare genul de
om cruia s i te mpotriveti.Jeremy fcu o grimas.
-Numai din ce am vzut-ntotdeauna de la distan-,ar trebui s-i dau dreptate.
Avea o figur impresionant,de natur s intimideze.Era de-ajuns s-1 vezi
ndreptndu-se ctre tine pentru a te simi ameninat.Dar,din cele spuse de
Eliza,nici Scrope nu era un rpitor de duzin.Poate n-o fi fost chiar un
gentleman,dar nu era departe de statutul sta.Jeremy trase aer n piept,apoi
continu: i,din ceea ce am vzut la Scrope n ultimele zile,mai cu seam din
felul n care vorbea nainte s intervin moierul...ei bine,nu prea prea normal.
Era ca i cnd faptul c Eliza a scpat,ar fi fost pentru el pur i simplu
insuportabil.Gritor mi se pare faptul c la final a intit spre Eliza,nu spre mine.
Aceast fraz strni un murmur general,dar Royce ddu aprobator din cap.
-S spunem c faptul c a pierdut-o pe Eliza 1-a fcut s se concentreze pe ideea
de a o recpta,indiferent de mijloace.Lund n calcul acest scenariu,este posibil
ca moierul s v fi urmrit pentru acelai motiv pe care l-ai presupus n cazul
lui Heather i al lui Breckenridge-i anume,fiindc dorea nu s-o prind din nou
pe Eliza,ci s te analizeze pe tine,salvatorul ei,i,n caz c treceai testul,o
protejai pe Eliza i o duceai ntr-un loc sigur,atunci s v lase pe amndoi n
pace? Jeremy ncuviin din cap.
-M-am gndit din nou la tot ce am vzut la el i,da,aceast ipotez ar putea fi
valabil.Dac nu era disperat s ia o anumit fat Cynster,atunci i putea
permite s aib rbdare,s-i schimbe planurile i s continue.Nu avea nevoie de
Eliza mai mult dect avusese nevoie de Heather.Are nevoie,avea nevoie,mai
bine zis,doar de o fat din familia Cynster.
-Deci vrei s spui c el-care 1-a angajat pe Scrope-1-a atacat pe Scrope pentru c
acesta aciona ntr-o manier care ar fi pus-o n pericol pe Eliza? ntreb
Christian sceptic.Dar Jeremy ncuviin din nou.
-Din punctul meu de vedere,asta e singura explicaie logic,zise,gesticulnd
ctre Breckenridge.i care se potrivete cu ceea ce am vzut.i Breckenridge
ncuviin,la rndul lui.
-N-ar trebui s uitm c instruciunile date de moier lui Fletcher i lui Cobbins
au impus limpede ca Heather s nu fie,n nici un caz,rnit.S nu i se ating
nici un fir de pr,cred c aa a spus Fletcher.Se aternu tcerea,n timp ce toi
cei de fa analizau i cntreau implicaiile ipotezei lui Jeremy.
n cele din urm,Lord Martin deschise discuia.
-Presupun c,lund n calcul faptul c e un aristocrat,putem presupune c avea
de ndeplinit un soi de jurmnt.
-Cred,zise Royce,c putem lua asta n calcul.n orice caz,acum e mort.nc nu
tim ce motiv a avut s rpeasc o fat din familia Cynster,dar,odat ce-i vom
descoperi identitatea,se va clarifica i asta.
-Dar,cum el este mort,zise Lord Martin,atunci pesemne nu mai exist nici o
ameninare pentru fete.
-Slav Domnului! exclam Gabriel,ngnat de Devil.
Dac a mai avea de suportat lamentrile Angelici cu privire la tendina mea de
a fi prea protector,a fi tentat s-i sucesc eu nsumi gtul,zise el.Are o limb mai
ascuit ca orice sabie.l deplng pe nefericitul care va decide c e o mare onoare
s-o ia de nevast.Hohotele de rs ale celorlali fur ntrerupte de clinchetul sonor
al clopoelului care i anuna c era timpul s se pregteasc pentru cin.Se
ridicar cu toii,se ntinser,apoi se mprtiar prin bibliotec.Royce rmase n
urm,dup Jeremy,pe care l btu pe spate.
-Ai fcut treab bun.Datorit ie,seara aceasta va fi una festiv.Zmbind,Jeremy
nclin din cap.
-Ar trebui s-i mulumeti Elizei,e i meritul ei.Royce zmbi i el,ncuviinnd.
-Aa am s fac.

Mai trziu,n noaptea aceea,Jeremy sttea ntins pe spate relaxat n patul


suficient de lung pentru a ncpea bine n el i se ntreba,destul de ameit,din
cauza leacului administrat de doctorul pe care Minerva insistase s l cheme,
dac Morfeu avea s-1 primeasc n braele lui.
Braul nc l mai durea,cu toate c leacul mai uurase suferina.Creierul lui
prea hotrt s rmn n stare de veghe,fr a se concentra la ceva anume,dar
totodat incapabil s se opreasc din gndit.Iar dincolo de gndurile care nu-i
ddeau pace,struia un sentiment rvitor,nelinititor c ceva nu era n regul.
Castelul se liniti treptat,iar tcerea se aternu asupra lui.Aproape c se mpcase
cu ideea c nu avea s doarm deloc,cnd ua camerei lui se deschise.La nceput
doar se crp,apoi se deschise complet,Eliza se strecur nuntru i nchise ua
n urma ei.El clipi des,ngndurat,n timp ce ea se apropie de pat,l privi prin
ntuneric,apoi opti:-Nu dormi,nu-i aa?
Aceasta i confirm faptul c nu era o nluc,o plsmuire a imaginaiei sale.
-Nu.Dup o clip de gndire,el ntreb ncetior: Ce faci aici?
Cuvintele i ieir ca o bolboroseal nedesluit.Ea se dezbrca deja de capotul
de cas.
-Ssst...Nu-i nevoie s vorbeti.Am vrut doar s fiu cu tine,s m asigur c eti
bine.Pe sub capot,trupul ei subire,delicat,era acoperit de o cma de noapte
fin,din bumbac.Ridic aternuturile i se strecur n pat lng el,pe partea
nevtmat.Se cuibri lng el,aa cum fcea de obicei sau,mai exact,aa cum
fcuse n ultimele cinci sau ase nopi.ndatoritor,el i ridic mna sntoas
pentru ca ea s se poat aeza mai bine.Cldura ei se rspndi ca un balsam pe
partea lui sntoas,apoi i ptrunse sub piele i trecu mai departe.Ea suspin i-
i puse brbia pe pieptul lui.
-Culc-te!Aceasta era deopotriv o porunc i un ndemn-una peste alta,o
sugestie excelent.El i arcui buzele; zmbetul lui se accentua cnd privi pe
furi la prul ei strlucitor.Apoi fcu aa cum poruncise ea i se relaxa; i
ngropa capul n pern i nchise ochii.Era ciudat; simplul fapt c ea era acolo,cu
el,i calmase gndurile.Faptul c ea apruse n camera lui,prezena ei n patul
lui,tia c astea nu rezolvau toate problemele,nu rspundeau la nici una dintre
ntrebrile care i se nvrteau n minte.Toate problemele,toate ntrebrile care
preau att de ntemeiate ce nc struiau n mintea lui,dar pe care acum era
dispus s le lase pentru ziua care urma.Pentru noaptea aceea,toate erau aa cum
trebuie.Acum putea s adoarm.Ceea ce se i ntmpl.

CAPITOLUL 17
Dou diminei mai trziu,Jeremy sttea n mijlocul unei aglomerri de trsuri,
cai,valei i majordomi,cu rudele apropiate btndu-1 pe umr i urndu-i toate
cele bune,cu doamne parfumate pe care le cunotea i pe care le evitase ani de-a
rndul mngindu-1 pe obraji i exprimndu-i sperana de a-1 vedea curnd n
Londra,n timp ce majoritatea celor adunai la Wolverstone se pregteau s
plece.Nu tia crui zeu s-i mulumeasc pentru grbirea acelei plecri n
mas,dar era nespus de recunosctor.Hugo,Cobby i Meggin fur primii care
plecar-se ntorceau la Edinburgh cu cabrioleta lui Hugo.Cobby condusese
cabrioleta lui Jeremy pn acolo,iar acum Jasper mnca fn n grajdul lui Royce.
-Trebuie s-i spun,zise Cobby,c am aruncat un ochi peste nsemnrile tale cu
privire la lucrrile sumeriene din biblioteca de la Wolverstone.Absolut uluitoare!
Nu uita s-mi trimii o copie a prezentrii pe care o vei face la Societatea
Regal.Cnd Jeremy se uit la el nedumerit,Cobby se ncrunt.Ai s-i prezini
descoperirile,nu-i aa? Jeremy clipi.
-Ah,da.i luase o clip ntreag s-i aminteasc fabuloasa descoperire pe care o
fcuse.
-Sigur,am s-i trimit o copie de ndat ce va fi gata.La un moment dat.
Faptul c,din clipa n care fcuse cale ntoars cu cabrioleta spre nord,pe urmele
Elizei,nu se mai gndise nici mcar o singura dat la textul de excepie pe care l
descoperise,i se pru dovada incontestabil c se schimbase radical.Chiar i n
clipele acelea,cnd chestiunile dintre el i Eliza rmseser nc nerezolvate,nu
avea nici un chef s-i fac timp pentru a se apuca de nsemnri.Ascunznd acea
descoperire de-a dreptul cutremurtoare n spatele unui zmbet simplu,i strnse
mna lui Cobby,i btu prietenul pe umr,apoi i ddu drumul i se ntoarse
pentru a-i lua rmas-bun de la Meggin.
-Ai grij,zise Meggin,ntinzndu-se ca s ajung la obrazul lui.Se ddu un pas
napoi i-i cut privirea.i s-o aduci pe Eliza n vizit,dup ce se va termina
totul.Acel cuvnt,totul,i fcu s se cutremure att pe el,ct i pe Eliza.El
ncuviin.
-Aa am s fac.Eliza li se alturase cu cteva clipe n urm.Meggin se ntoarse,
iar ea i Eliza se mbriar cu cldur.
-i mulumesc din suflet pentru tot ajutorul,zise Eliza.Meggin rse i repet
invitaia.Chipul Elizei se lumin.
-Sigur c venim.Dup asta,se ntoarse ctre Cobby i ctre Hugo,urndu-le toate
cele bune i rznd de ceva ce zisese Hugo.Jeremy o urmri.Acceptarea
invitaiei lui Meggin fusese autentic,sincer; interaciunea ei cu prietenii lui l
bucura i-1 ncuraja.Cu toate c i petrecuse ultimele dou nopi dormind alturi
de el,asigurndu-se c i el se odihnea bine,n ambele diminei,cnd el se trezise,
ea era de mult plecat.Din cauza micii armate care se mutase pn adineauri n
castel,ei doi nu avuseser parte de nici o clip de singurtate n care s poat
schimba preri cu privire la orice subiect.Prin urmare,el n-avea habar ce gndea
ea,ce credea despre el,despre ei,despre viitorul lor mpreun,acum,c se
ntorseser la lumea lor obinuit.Un lucru asupra cruia nu avea nici o ndoial
era felul n care toi cei de fa (cu excepia lui Cobby,Hugo i Meggin) l
priveau pe el.i,prin urmare,relaia care luase natere ntre el i Eliza.
Fratele ei mai mare,Gabriel,era ultimul care i ntrise prerea cu privire la asta.
Dup ce sttu alturi de Jeremy pentru a-i lua rmas-bun de la Hugo,Cobby i
Meggin,Eliza fu chemat de Breckenridge; se grbi s discute cu surorile ei,pe
care Breckenridge le conducea napoi n ora.i astfel ls liber locul de lng
Jeremy,pentru a fi luat de fratele ei.
-Voiam s-i mulumesc c ai salvat-o.Nu era nici o urm de nesinceritate n
glasul profund al lui Gabriel.
-Planul tu de a ajunge aici ntr-o singur zi a fost unul bun i ar fi mers cu
Heather sau cu Angelica,dar tiu c nepriceperea la clrit a Elizei 1-a
zdrnicit.N-a fost vina ta c ai petrecut mai multe zile pn s ajungei cu
bine.E adevrat-i aici buzele lui Gabriel se arcuir-c,pentru cineva care-i
petrece timpul cu nasul ngropat n cri,te-ai descurcat excepional,evitnd toate
pericolele i depind toate obstacolele pentru a o aduce aici n siguran.Dar
finalul extins n-a fcut parte din planul tu,i asta nu-i vina ta,ns ai lsat s se
neleag destul de clar c eti gata s accepi consecinele i,pentru asta,ai tot
respectul nostru,al tuturor.Jeremy nu voia ca ei s se plece naintea lui n felul
acela,dar nici nu putea spune c nu era cazul i c dorina lui de a o salva pe
Eliza nu fusese condus de nici un fel de obligaie-nu putea spune atta timp ct
nu tia cum gndea Eliza.Nu tia nici dac,acum,c se ntorseser n lumea bun,
ea ar fi dorit ca relaia lor s ias la iveal.Privind-o cum vorbea cu Heather i cu
Angelica,el rspunse:
-Eu...i bg minile n buzunare i ridic din umeri.Cred c este cel mai bun
lucru,pentru amndoi.Mcar asta era adevrat.Gabriel i plec fruntea.
-Categoric.i ntinse mna.
-Caut-ne,dac ai nevoie de ceva.
-Mulumesc,zise Jeremy strngndu-i mna lui Gabriel,apoi zmbind ctre
Alathea,care li se altur.Semnele de rmas-bun continuar.Jeremy purt cu
Devii cam acelai dialog pe care-1 avusese cu Gabriel,ajungnd cam la aceeai
concluzie.Fusese nevoit s clarifice natura relaiei dintre el i Eliza; trebuia s-i
lase pe Devii,pe Honoria,pe Helena,pe Lady Osbaldestone i pe toi ceilali s
plece cu impresia clar c relaia despre care toi fuseser ndeajuns de prudeni
ct s nu aduc vorba avea s fie bazat pe onoare i condus de nevoia de a
pstra neptat reputaia Elizei...Ideea de-a lsa acea impresie fr a vorbi
efectiv despre asta l clca pe nervi.Se simir epuizai cnd ajunser s-i ia
rmas-bun de la trsura care i ducea pe Christian,Letitia,Delborough i Delilah
napoi n Lincolnshire.Trebuia s recunoasc faptul c se simea recunosctor c
att de muli oameni veniser s-i susin pe el i pe Eliza.La primirea mesajului
pe care i-1 trimisese de la Edinburgh,Royce trimisese oameni clare la Leonora
i la Tristan n Surrey i la prinii Elizei n Londra.Gabriel i Alathea veniser
n nord mpreun cu Lord Martin i cu Lady Celia.Devil i Honoria se
alturaser i ei; cum Helena sttea cu ei la vremea aceea,venise i ea.Leonora i
Tristan i ntrerupseser cltoria lung spre nord,ctre mnstirea Dearne,i-i
ntlniser acolo pe Delborough i pe Delilah,mpreun cu Lady Osbaldestone.
Netiind ce avea s-i atepte la nord de grani,Christian cu Letitia i
Delborough cu Delilah li se alturaser lui Tristan i Leonorei,iar Lady
Osbaldestone nu se lsase mai prejos.Lady Osbaldestone alesese s se ntoarc
la Londra cu Helena n trsura lui Devii i a Honoriei; aceasta urm trsura lui
Christian.Gabriel i Alathea porniser deja spre Londra.
De cealalt parte a curii principale,Eliza se sturase de predicile surorilor ei.O
mbria pe Heather,care i ngdui apoi lui Breckenridge s o ajute s urce
treptele trsurii.Ajuns la ultima treapt de sus,Heather se ntoarse i o fix pe
Eliza cu o privire dojenitoare.
-Amintete-i s te ii tare pe poziie.
tii ce vrei,deci ai grij s i obii ceea ce vrei.Lng trsur,Breckenridge i
ddu ochii peste cap i se prefcu a nu auzi.Eliza i ddu i ea ochii peste cap.
-Nu-i mai face griji.tiu ce fac.
-Da,zise Angelica,pregtindu-se s-o urmeze pe Heather.Dar te vei ine de plan?
tim cu toii c tu eti mai moale,mai uor de dus cu vorba dect mine i
Heather.Dac te pierzi cu firea,dac accepi orice altceva n afara visurilor tale,
noi o s...De pe ultima treapt,Angelica miji ochii i o sgeta cu privirea ei
verde.M rog,nu tim ce o s facem,dar tiu c n-o s stm cu minile n
sn.Deci nu te da btut.Dup asta,cele dou surori enervante ale Elizei se
ntoarser i se fcur nevzute n trsur.i veni rndul lui Breckenridge.
El zmbi i o strnse uor n brae pe Eliza.
-Ca viitor cumnat al tu,a mai spune doar c...Fcu o pauz,apoi suspin.E un
brbat cumsecade,Eliza.Orice decidei voi doi,s nu uii asta-i nici c a fcut
toate astea i a renunat la multe pentru ca tu s fii n siguran.
Ea clipi.l strnse cu grij n brae pe Breckenridge; acesta nu-i revenise nc de
pe urma rnii care i pusese viaa n pericol n timp ce o salvase pe Heather.
-tiu ce fel de om e.N-am cum s uit asta.El era cavalerul ei din mai multe
puncte de vedere dect preau s neleag ceilali.Faptul c nici mcar surorile
ei nu pricepeau asta era bine,dar acum,c motivele iritrii ei dispruser,putea s
respire adnc i s-i in nervii n fru nainte de a izbucni.
Lady Osbaldestone i mtua ei Helena merseser pn ntr-acolo nct o
asiguraser c mariajul cu un brbat care se ngropa n biblioteca lui cu
sptmnile nu putea fi un lucru chiar ru; o mngiaser pe'mn i i ziseser
c avea s gseasc alte preocupri cu care s-i umple timpul.
Cu toii,fr ndoial,se purtaser cu Jeremy de parc ar fi fost un personaj
secundar.Ca i cum cstoria lor ar fi fost a doua alegere pe care ar fi putut s o
fac i ca i cum sta nu ar fi fost cel mai bun deznodmnt pentru nici unul din
ei.Cel puin Heather i Angelica recunoscuser posibilitatea unui alt
deznodmnt,dei nici una din ele nu avea ncredere c lucrurile se vor termina
cu adevrat cu bine.Nu dac problema era lsat pe seama Elizei i a lui Jeremy.
n clipa aceea,Jeremy veni s-i salute pe cei care plecau,i strnse mna lui
Breckenridge i minile pe care Heather i Angelica le ntinser prin fereastra
trsurii.Apoi ieir prinii Elizei,mpreun cu Royce i cu Minerva.
Breckenridge se urc n trsur; nchiznd ua dup el,Royce i fcu semn
vizitiului.Trsura porni la drum,nsoit de salutri i de semne de rmas-bun.
i,n final,rmaser singuri.De fapt,nconjurai de cei care chiar aveau motiv s
se afle acolo: prinii Elizei,Leonora i Tristan i gazdele lor,Royce i Minerva.
Vorbind ntre ei,ceilali se ndreptar ctre treptele de la intrare,cu intenia clar
de a se ntoarce n cas.Dup ce analiz aceast intenie,Jeremy i arunc o
privire Elizei,aflat nc lng el.
-Vrei s mergem la o plimbare? Ochii ei trdau uurarea pe care ea o simea.
-Da,te rog.Cu siguran,nu vreau s intru n cas i s stau jos.El era de acord cu
asta.
-Putem merge pn la ru i s ne ntoarcem pe poteca din jurul lacului.
Ea ncuviin,i se ndreptar ctre partea din fa a castelului,prsind aleea
principal pentru o potec ngrijit care ducea ctre malul rului,trecnd peste o
pune.El o lu de mn i o inu s nu alunece pe podul din lemn care traversa
rul cel agitat.
-Aproape c-i sunt recunosctor lui Scrope c m-a mpucat,avnd n vedere c
nu m-a rnit prea tare.i ntlni privirea cnd ea se uit la el,surprins,i zmbi
cu mhnire.Mulumit rnii,am putut obine o amnare de cteva zile nainte de
a ne ntoarce la Londra.nainte s anune logodna i s fac aranjamentele
necesare pentru cstorie.Ea fcu o grimas.
-E adevrat.
-Dar cum toi au fost de acord s ne acorde acest timp...poate ar trebui s ne
folosim de el.Ajungnd pe crarea ce urmrea cellalt mal al rului,ea i arcui
sprncenele.
-La ce te gndeti? El ezit.
-Spune-mi ce culori,ce flori,ce muzic i plac.Orice altceva relevant.
Ea rse i se conform,apoi l ntreb acelai lucru i pe el.i mprtir
lucrurile care le plceau,care le displceau,preri i impresii,n timp ce se
plimbau pe malul lacului.Jeremy afl c avea ntrebrile-dar i rspunsurile-mai
la ndemn dect s-ar fi ateptat; conversaia cu domnioarele nu fusese
niciodat punctul lui forte,dar n cazul aceasta...era vorba despre femeia cu care
urma s-i mpart tot restul vieii,deci nu avea nevoie s-i msoare cuvintele.
Avea nevoie doar s afle ct mai multe despre ea,chiar dac,dup el,tia deja
lucrurile cele mai importante.tia c i plcea felul n care ea rdea,tia c un
anume zmbet al ei din intimitate l fcea s se simt ca un rege.Dar era atent la
rspunsurile ei,era complet concentrat asupra ei...Curtnd-o.
Dup o vreme,i ddu seama c asta fcea.Mai mult,c o fcea intenionat,cu
dorin i pasiune...fiindc o parte din el,acea parte din el proaspt descoperit,
scoas la iveal din cotloanele sufletului su de exigenele fugii lor,credea c ea
merita asta.C merita mult mai mult dect o cstorie de convenien.
Odat ce nelese asta,spre uluirea lui,nu ddu napoi,ci merse mai departe,se
dedic scopului de a o fermeca,de a o amuza,de a conversa cu ea.i descoperi c
se pricepea la asta.Cu ochii veseli,ea i rspunse,fr prefctorie.Ajunser la lac
i continuar s se plimbe pe sub ramurile aplecate ale slciilor,apucnd-o pe
crarea care se ndeprta de cas,nconjurnd lacul la pas.
Eliza se simea captivat,inima ei era din nou subjugat,i strecur mna ntr-a
lui i continu s mearg alturi de el,ntrebndu-1 despre unchiul lui,
Humphrey,rugndu-1 s-i descrie casa din Montrose Place,unde locuiau ei doi.
El descrise n amnunt casa i grdina,cu toat minuiozitatea care era de
ateptat de la el,dar pn i ea remarc o scpare evident.
-Ce poi s-mi spui despre bibliotec? El se sperie,aproape se cutremur.
-De fapt,e vorba despre biblioteci.Sunt dou.Am transformat o ser ntr-un
salon,apoi am fcut din acel salon o biblioteci nainte s-i calce pe inim
sentimentele i s se ofere s readuc ncperile la rolul lor iniial-aa cum
sugera expresia lui oarecum crispat-,ea se aventur s ntrebe:
-Deci salonul actual d nspre grdina din spate? Oarecum ngrijorat,el
ncuviin.Ea zmbi i i lipi umrul de al lui.
-Asta-i ultima mod,tiai?
-Da? O privi nencreztor.Asta ai inventat-o tu.Ea rse i scutur din cap.
-Ba nu,serios.A fost n toate revistele pentru femei de lunile trecute;e ultima
mod.
-Aha,ncuviin el,nseninndu-se.Pi,bine,atunci se pare c am fost cu un pas
nainte.Trebuie s-mi aduc aminte s-i spun lui Humphrey.
-Cred c va aprecia asta.
-Cu siguran.Continuar s se amuze unul pe seama altuia,dar,dincolo de
discuiile lejere,era ceva,o direcie anume,pe care n-o putea scpa din vedere.El
i povestea,n felul propriu,despre viaa lui,despre casa lui,despre felul de via
pe care l ducea i o ntreba i pe ea despre aceleai lucruri.Artndu-i,
dezvluindu-i informaii pe care nici nu avuseser timp s le mprteasc
nainte de a sfri logodii prin fora mprejurrilor,ca urmare a aciunilor lui
Scrope i ale moierului.Nu trebuia s fac asta,s se expun n felul acela,s-i
dezvluie lucrurile mrunte,amnuntele vieii lui care erau importante,care
aveau nsemntate pentru el.i nu trebuia s se intereseze de ea.i totui,o fcea;
nu era nici urm de prefctorie n atenia lui,n interesul pe care l arta.
Dimpotriv,faptul c era punctul central al ateniei lui o tulbura; ca om de
tiin,puterea lui de concentrare era cu adevrat impresionant,i faptul c avea
acea concentrare ndreptat asupra ei era fascinant.tiind c era un savant
aproape complet rupt de lumea monden,nu se ateptase ca el s o curteze n
felul acela.Faptul c o fcea,o bulversa de-a dreptul.nconjuraser lacul i se
ndrepta acum ctre castel.Privind n sus,ctre turl,el suspin.
-Trebuie s-i mrturisesc c nu tiu mai nimic despre logodn,despre ceea ce s-
ar cuveni s facem n public sau ntre patru ochi.i arunc o privire.Presupun c
tu tii.Ea l privi n ochi pentru o clip,apoi ncuviin.Tranziia fusese att de
simpl,de natural,iar el trecuse de la teorie la practic,la lucrurile cu care
amndoi tiau c aveau s fie nevoii s dea piept.
-Mai nti vine un anun n Gazette.Are o formulare aproape standard.
-i dup aceea? Ea trase aer n piept,plmnii ei se ncordar brusc,apoi expir i
zise:
-Asta depinde foarte mult de noi.De ceea ce decidem noi.De...direcia aleas de
noi.Cnd el se ncrunt,fiind limpede c nu nelegea,ea i explic:
-Ceea ce facem dup ce apare anunul de logodn va indica lumii mondene,lumii
n general,care va fi...nu gsesc un termen mai bun...fundamentul cstoriei
noastre.Se strduise-i chiar reuise-s rspund direct i concis.n mprejurri
precum a noastr,se ateapt ca,dup anunul din ziar,lucrurile s fie organizate
n linite,i nunta noastr s fie o chestiune n care s fie implicate doar rudele i
cunotinele apropiate.
-Aha,zise el,ridicnd capul i privind ctre parapei.
Ea nu-i putea vedea trsturile,ochii,nu-i putea da seama de ceea ce gndea cu
adevrat.i voia s tie.Era apogeul,punctul culminant al remarcii lui de mai
nainte cum c nu aveau s ia n seam ateptrile lumii,ci s acioneze conform
sentimen telor care luaser natere ntre ei.Oare se cstoreau din dragoste? Oare
aveau s profite de ansa fericirii supreme pe care ea tia c o aveau? Ori aveau
s fac un pas napoi,ctre sigurana unei uniri convenionale,dictate de
societate,una care le ngduia amndurora,cel puin teoretic,sa dea napoi
dinaintea iubirii? S rmn liberi de orice angajament luat n numele iubirii.
-Deci trebuie s lum o decizie,s facem o alegere,ntr-un sens sau n altul.
Ea ncerc s-i surprind privirea,ns el nu se uita nspre ea.
-Da.neleg.Din ceea ce putea vedea pe chipul lui,el se ncrunta ntr-un fel
studios,ca i cum chestiunea supus discuiei ar fi fcut obiectul unei analize.
O chestiune care trebuia discutat.Ea era ispitit s-1 preseze,dar...era posibil ca
el s nu-i fi analizat sentimentele nc.S nu se fi decis n privina direciei.
Brbaii,aa cum subliniau adesea nevestele frailor i verilor ei,era deseori
reticeni cnd venea vorba despre implicarea n asemenea decizii emoionale,
i,cu toate c Jeremy era un om de tiin,el rmnea n primul rnd brbat.
Probabil ar fi trebuit s-1 lase s se gndeasc,s trag singur o concluzie
naintea ei.Cuvintele Angelici i rsunau n minte,dar ea le alung.Nu ddea
napoi.tia ce voia i nu se abtea ctui de puin de la scopul su,dar nu putea
obine ceea ce voia,dac nu i dorea i el asta.Ajunser la cas.Jeremy i
deschise ua,apoi o urm pe culoar.
-Spune-mi,care-i cel mai neobinuit,cel mai neconvenional cuvnt pe care l-ai
vzut vreodat ntr-un anun de logodn?
ntrebarea o lu prin surprindere.
-Neobinuit? i scormoni mintea,apoi scutur din cap.
-Nu cred c am vzut altceva n afara cuvintelor obinuite.
-Nici un anun de genul: Lord i Lady Higginbotham sunt extrem de uurai s
anune logodna celei de-a cincea fete a lor Priscilla cu domnul Courtney? sau
Domnul i Doamna Foxglove sunt n extaz s dea de veste c fiica lor cea mai
mare,Millicent,se va cstori cu vicontele Snaring? Ea rse.
-Nu se zice nimic despre uurare,chiar dac e real,i cu att mai puin despre
extaz.Jeremy pufni.
-Eu cred c ar trebui s ne strduim s fim originali-cel puin s ne cntrim bine
opiunile.Eliza fu uluit cnd i aminti de felul n care funciona mintea lui.
-Aa cum am fcut n timpul fugii noastre?
Ajunseser n holul principal.El se opri,i lu mna care se odihnea pe braul lui
i se ntoarse cu faa la ea; degetele lui o ineau uor,iar el o privi n ochi.
-Da.Exact aa.Inima i se opri n loc pentru o secund; i cut privirea.Voia s
spun c...Clopoelul care anuna masa le ntrerupse momentul,tulburndu-le
simurile.Mai multe voci de femei se auzeau din capul scrii; zumzetul vocilor
brbteti venea dinspre bibliotec.Privirile lor se ntlnir i rmaser aa.
Buzele lui Jeremy se arcuir.i oferi braul.
-Mergem? nbuindu-i un suspin,spunndu-i c aveau s reia discuia mai
trziu,Eliza i aez mna pe braul lui i l nsoi n sufragerie.

Dac Jeremy ar mai fi avut vreo ndoial referitoare la ceea ce credeau Leonora
i Tristan,Royce i Minerva,precum i prinii Elizei cu privire la fundamentul
legturii dintre el i Eliza,faptul c nimeni nu aduse vorba despre acest subiect,
nici mcar n treact,n timpul mesei,i clarific acest lucru.Evitarea
delicat,stnjeneala implicit chiar i doar n pome nirea situaiei erau sufocante.
Nimeni nu voia s discute despre constrngerile sociale naintea crora se plecau
cu toii,dup bnuia el.Jeremy capitulase la rndu-i,dar nu n faa unor asemenea
constrngeri.Ceea ce sugera atitudinea lor cu privire la Eliza l fcu s
izbucneasc.Era drept c nici el,nici ea nu fcuser nici o afirmaie,nici o
declaraie,dar,cu toate astea,nu putea pricepe cum de Leonora,i chiar i Tristan
i Royce,care l cunoteau de mai bine de zece ani,puteau fi att de orbi n faa
adevrului.Un adevr pe care el l simea cu toat fiina lui,care l cuprinsese
ntru totul.Era diferit; se schimbase.i nu doar fuga lor dinaintea pericolului
produsese schimbarea.
-Pn acum,am avut un an bun n Somerset,rspunse Lord Martin ntrebrii lui
Royce.Recolta a mers bine i,dac nu vine vreme proast,roadele ar trebui s fie
excelente.Conversaia brbailor se nvrtea n jurul cirezilor,al oilor i al
recoltei.Jeremy habar n-avea cum de doamnele reueau s se stpneasc,dar
asta era convenia social.La dreapta,aezat In faa Celiei,Leonora zise:
-Va trebui s m strduiesc s gsesc o nou guvernant.Sau poate una n
plus,cci fetele noastre au nceput s protesteze c vor s nvee latina i mai
mult aritmetic i geografie,dac-i nchipui.
-O,da,rspunse Minerva.Fetele noastre,din pcate,sunt bieoase,i,desigur,
Royce nu-i deloc de ajutor n a le struni,cci ele par nclinate mai mult spre...s
spunem,procupri mai ezoterice dect spre broderie,muzic i pictur.
Oamenii cei mai apropiai i care le erau cei mai dragi preau s-i ignore i
evitau subiectul cstoriei lor.La jumtatea mesei,el schimb o privire cu
Eliza.i ea gsea jenant acea eschivare.El cochet cu ideea de a ntreba n gura
mare despre formulrile interesante ce se puteau folosi n anunul de logodn,
dar,cum el i Eliza nu vorbiser nc pe ndelete i nu stabiliser ce era de
fcut,se abinu.Gndul acesta l ajut s rmn tcut pe tot parcursul mesei.I se
ntmpla des s fie tcut la mas,dar de data asta nu hieroglifele mesopotamiene
l preocupau.De fapt,Eliza nu zisese ce fel de cstorie i dorea.Sau zisese? Din
fire,nu era prea atent la amnunte,nu cnd era vorba despre oameni,mai ales
despre femei,dar,dei venise lng el n pat n ultimele dou nopi,dei
rspunsese destul de atent la tendina lui de a o curta,nu-i exprimase explicit
dorinele.El credea c le tia; spera s aib dreptate,dar...n realitate,ea nu rostise
vreun cuvnt pe baza cruia el s-i construiasc viitorul.
ntr-adevr,cu ct se gndea mai mult la asta,cu ct analiza lucrurile mai mult,
aa cum era obinuit,cu att mai nelinitit devenea,dndu-i seama c
presupunerile lui cu privire la ei i la viitorul lor,cu privire la ateptrile ei de la
cstoria lor,fuseser pn atunci bazate doar pe interpretarea dat de el
aciunilor ei,vzute inevitabil prin prisma propriilor sperane i temeri.Prin
prisma propriilor lui nevoi i dorine.Dar realitatea ei putea fi complet diferit.El
s-ar fi putut nela cu mare uurin,i toi cei care stteau acum n jurul lui ar fi
putut avea dreptate.Dac chiar aveau?
Se uit pe partea cealalt a mesei.La fel ca el,i ea mnca n tcere i nu acorda
prea mare atenie conversaiilor din jur.El ncerc s o priveasc-s-i observe
comportamentul,expresiile,cuvintele pe care le schimba cu ceilali-n mod
obiectiv,neptima.Se ntreb dac nu cumva ceea ce vzuse se potrivea bine,
dac nu chiar mai bine,cu ideea c,acum c ea se ntorsese n lumea ei,se bucura
s-i reia locul stabilit de prini,de familie,de prietenii care i ateptaser,pe ea
i pe el,un loc bazat pe prejudeci i pe ceea ce credeau ei.
Cu siguran,acceptarea unui astfel de loc ar fi fost mai uoar.Pentru amndoi.
Ar fi fost mai simplu s lase hurile din mn,s se relaxeze i s urmeze
modelul prestabilit,ncepnd de la un anun convenional n ziar.
Tot ce avea el de fcut era s o cear de soie,apoi s lase lucrurile s decurg de
la sine.N-ar mai fi fost nevoit s se lupte cu ceea ce simea el,cu ce simea ea,n-
ar mai fi trebuit s fac schimbri majore n stilul lui de via.Nu dac se
obinuia cu ideea unei cstorii dictate de societate,bazat pe obligaie i un
strop de afeciune.Dac asta i dorea el,lucrurile erau uor de nfptuit.Dar asta
i dorea? Pn s termine de mncat i s se ridice cu toii,nu mai era deloc
sigur cu privire la dorinele lui,ale ei,ale amndurora-i cu att mai puin tia ce
le rezerva viitorul.

Jeremy iei pentru o plimbare lung.De data asta,singur.Avea nevoie s se


gndeasc,dup care s gseasc o cale inteligent de a afla ce voia Eliza,nainte
de a se face de rs propunndu-i o variant pe care ea nu i-o dorea.
I-ar fi fost mai uor dac ar fi putut sta de vorb cu ea ntre patru ochi,fr nici
una din ateptrile astea care-aa cum se temea-acum apsau asupra lor,dar,cum
ieir din sufragerie,mama ei i solicit prezena; implicat n conversaie,Eliza
ncepu s urce scara mpreun cu celelalte doamne,ndreptndu-se probabil ctre
salonul Minervei,ncperea preferat pentru relaxare a ducesei.
El arunc o privire dup Eliza,apoi,contient de prezena celor trei brbai n
spatele lui,strbtu culoarul,fr s intre n bibliotec,ci doar trecnd pe lng
ea,ctre o u lateral care ddea spre grdin.Iei din cas,nchise ua i porni
pe poteca pietruit,simind cum o mare greutate i se ia de pe umeri.i din minte.
Avea nevoie de asta-de spaiu i de linite-pentru a gndi,i bg minile n
buzunarele pantalonilor,se concentra asupra potecii i ncepu s mearg.Ar fi
preferat s clreasc sau s conduc o trsur,dar rana lui fcea ca oricare din
acestea activiti s nu fie o idee neleapt.Mintea lui funciona dup criterii
logice; logic era i perspectiva natural din care privea orice subiect pe care
avea nevoie s-1 neleag.i avea nevoie s neleag asta.
Prea logic s nceap prin a se compara pe el aflat n situaia respectiv cu ceea
ce tia despre ali brbai.Dintotdeauna,el fusese,pentru el nsui i pentru
ceilali,un om de tiin-altceva dect un rzboinic.Cu toate acestea,majoritatea
brbailor pe care i cunotea n afara mediului academic erau rzboinici:
Tristan,ceilali membri ai clubului Bastion,Royce,toi cei din familia Cynster;
era obinuit cu caracteristicile speciei.
E drept c fusese ntotdeauna un om de tiin,dar faptul c trebuise s-o salveze
pe Eliza de Scrope i de moier scosese la iveal o alt parte ascuns,probabil
latent-care putea fi catalogat drept rzboinic-i,dup cum aprobarea i
ncuviinarea explicit a lui Gabriel,Devil,Royce i ale tuturor celorlali o
dovediser,i ei vzuser aciunile i msurile sale ca fiind ale unui rzboinic
asemenea lor,nu ale unui om de tiin.Deci...era un amestec.Un om de tiin
rzboinic ori un rzboinic om de tiin,una din astea,nu conta care.Ceea ce
conta era c,dincolo de toate astea,era supus impulsurilor i constrngerilor
crora le erau supui toi rzboinicii pe care i cunotea,doar c,n cazul lui,
impulsurile i constrngerile erau influenate i moderate de latura lui analitic.
Nu era sigur dac din cauza asta avea mai mult snge-rece ca ei sau pur i
simplu gndea mai limpede.Oricum ar fi fost,i toi ceilali avuseser de-a face
cu chestiunile importante privitoare la cstorie; iar el tia cum le trataser.Dac
vreunul dintre ei ar fi fost n pielea lui...Mormi i bombni:
-Ar profita de ansa de-a obine ce-mi doresc-s-o iau de soie pe Eliza-fr s fiu
nevoit s vorbesc despre dragoste,fr s-mi expun inima ori s recunosc vreuna
dintre vulnerabilitile implicite.Era perfect contient de vulnerabilitile
respective,ns...omul de tiin din el pesemne nu sesizase motivul pentru care
se temea de ele,pentru care s-ar fi luptat cu ele,cel puin nu n asemenea msur
nct s renune la ceea ce primea n schimb.Nu vedea motivul pentru care faptul
c-i displcea un detaliu al unei monede l-ar mpiedica s analizeze moneda n
ntregime.
-Dar ei ar face tot posibilul s-i ascund adevratele sentimente.Dac le-a cere
un sfat,mi-ar spune s nu ratez ocazia i s admit posibilitatea ca legtura dintre
mine i Eliza s nu fie una durabil.Pentru fiecare dintre cavalerii rzboinici pe
care i cunotea,cstoria cu femeia iubit fr a fi nevoit s-i declare iubirea
sau s i dezvluie sentimentele n vreun fel fusese un el mre.Nici unul din ei
nu reuise s l atrag,dar lui soarta i surdea i-i scosese n cale oportunitatea
de-a atinge acest el.Iar el nu o voia.tia c ei l-ar fi crezut nebun...cel puin
nainte s se fi cstorit cu toii.Acum...Acum,era posibil s-1 neleag.
n cele din urm,fiecare din ei aleseser calea cealalt.
Calea pe care o voia i el,de care se simea atras.Nu vedea nici un motiv pentru
care s-i nege iubirea-bucuriile,provocrile,suferinele,tot ce cuprindea ea-doar
pentru c toat lumea presupunea c el,omul de tiin simplu care prea a fi,n-
ar fi vrut asta.C n-ar fi vrut s se lupte cu un sentiment att de puternic,s l
primeasc n viaa lui extrem de ordonat,mpreun cu toate distragerile i
transformrile cel nsoeau.Dar el voia.
Nu mai avea nevoie s-i analizeze sentimentele.tia ce i dorea.Tot ce avea de
fcut era s afle ce voia i Eliza.Apoi puteau continua.Puteau ncepe s triasc
viitorul care chiar era potrivit pentru ei,n locul viitorului anost i plictisitor pe
care restul lumii credea c se cuvenea pentru ei.
Auzi pai n spatele lui i se ntoarse.Nu fu prea surprins s-1 vad pe Tristan
mergnd n urma lui,cu intenia limpede de a-1 prinde din urm.nbuindu-i un
suspin-plin de suferin,dar resemnat-,se opri i,lundu-i o figur amabil,dar
neutr,l atept pe cumnatul su.Tristan i ntlni privirea i ncerc,fr succes,
s deslueasc ce se afla n spatele mtii,apoi,cu un gest simplu,i fcu semn s
continue s mearg.
-mi nchipui c te gndeti cum s procedezi n situaia dat.Jeremy ncuviin
politicos.
-Aa este.ncerca s vad cum s o fac pe Eliza s i spun ce simea.
-Desigur,continu Tristan,mergnd pe lng el,cum nu te-ai ateptat la aa ceva
i nu ai experien n domeniu,probabil te ntrebi care ar fi cile de ieire din
aceast situaie,detaliile,ateptrile,angajamentele sociale.
-Hmm.Jeremy se ntreba dac ar fi fost normal s-i spun pur i simplu Elizei ce
simea sau dac,fcnd asta,ea s-ar fi simit obligat s pretind c simea acelai
lucru pentru el sau,i mai ru de att,s fie din cale-afar de permisiv.Brr!
Tristan continu:
-Adevrul e c tot ce trebuie s faci e s o ceri de soie-nu trebuie s te prefaci c
simi cine tie ce.Nimeni nu se ateapt ca voi doi s v luai din dragoste.
Dar dac nu aa stteau lucrurile? Dac nu aveau nevoie s se prefac? i sttea
pe limb s dea glas ntrebrilor stora-i s rstoarne complet planurile lui
Tristan-,cnd cumnatul lui continu:
-Toat lumea tie c Eliza nu e soia pe care ai fi ales-o,dup cum nici ea nu te-ar
considera pe tine brbatul visurilor ei,dar,cum nici unul din voi nu e ataat de
altcineva i cum cstoria e acceptabil n toate celelalte privine,atunci lumea
bun se va mulumi s ncuviineze,s zmbeasc i s v binecuvnteze
cstoria.Din partea mea,lumea bun ar putea s se duc...
Jeremy i muc limba la propriu,pentru a se abine s rosteasc vorbele
acelea.Se prea c,n afara celorlalte caracteristici,rzboinicul din el avea un
temperament mai vulcanic dect al omului de tiin cuminte; sugestia c Eliza
nu-1 dorea cu adevrat ori c el n-o dorea cu adevrat fusese de ajuns pentru a-1
pune pe jar.inndu-i ochii la potec,pentru ca Tristan s nu-i poat sesiza
furia,nfrnndu-i ispita puternic de a-i trage una cumnatului su,cel puin
verbal-i aminti c-i plcea de Tristan i c Leonora l plcea i mai mult dect
el-,i inu n fru furia de nestpnit i reui s scoat doar un mormit.Pe care,
desigur,Tristan l interpret drept o ncuviinare.l btu pe umr.
-Aadar,tot ce trebuie s faci e s-i ceri mna.n mprejurrile de fa,nu ai
nevoie de aprobarea lui Martin,pe care,desigur,o ai,e de la sine neles.Lord
Martin trebuia s fac uz de sabia lui dac avea de gnd s-i stea mpotriv lui
Jeremy.
-Odat ce tu o ceri,i ea primete-ceea ce este evident noi toi cei de fa suntem
gata pentru organizarea celor de trebuin.Dup o clip,Tristan i plec privirea,
ncercnd s citeasc expresia ntiprit pe faa lui Jeremy,reacia lui la sfatul pe
care i-1 dduse.Pn atunci,Jeremy i recptase controlul asupra celor
exprimate n exterior,dar nu era sigur c-i putea ine n fru i limba.Chipul lui
era neclintit,iar el ncuviin din nou i mormi.Cu colul ochiului,l vzu pe
Tristan zmbind uurat.
-Desigur,nu-i nici o grab,zise Tristan,dar poate n-ar fi ru ca anunul s fie fcut
ntr-o sptmn.El mormi din nou,spre satisfacia lui Tristan.Dac Jeremy nu
descoperea adevratele sentimente ale Elizei ntr-o sptmn,
nnebunea.Pe poteca pe care o apucaser dduser ocol casei,ajungnd n faa
unei intrri din alt arip.
-Ce-i mai face rana? ntreb Tristan,deschiznd ua.Braul era ultima lui grij.
Trecnd pragul,Jeremy bombni:
-nc m doare.Lsndu-1 pe Tristan s-1 urmeze,el o lu nainte i se ndrept
spre bibliotec.Nimeni nu l-ar mai fi deranjat dac i-ar fi ngropat nasul
ntr-unul dintre tomurile antice ale lui Royce;reputaia de om de tiin cunoscut
avea avantajele ei.Tot ce i rmnea de fcut era s mai dea cte o pagin din
cnd n cnd,pentru ca ei s-i nchipuie c citea.Era acoperirea perfect pentru
ce trebuia i avea de gnd s fac: s gseasc o cale pentru a vedea dac Eliza i
mprtea ideile.Pentru a descoperi dac i ea l iubea aa cum o iubea el.

Dup-amiaza Elizei ajunse s fie nu doar aproape ciudat,ci bizar n toat


puterea cuvntului.Nu putea crede-nici mcar nu putea nelege-lipsa de
sensibilitate pe care cele trei doamne pe care pn atunci le considerase dintre
cele mai inteligente din clasa lor social o manifestau vizavi de ea,de Jeremy i
de cstoria lor viitoare.Nimeni nu pusese la ndoial faptul c respectiva
cstorie urma s aib loc,dar,n toate celelalte privine,realitatea i ateptrile
doamnelor difereau radical,dac nu erau chiar diametral opuse.
Mama ei o acost n holul principal,ntrebnd-o de momentul nunii lui Heather
cu Breckenridge.nc nu fixaser data,din cauza rnii aproape fatale a lui
Breckenridge i a convalescenei lui,dar acum,c balul lor de logodn trecuse cu
bine,ncepuser s se gndeasc din nou la nunt.Eliza nu nelesese motivul
ntrebrii mamei ei pn cnd,dup ce trecuser de intrarea salonului de la etaj al
Minervei,Celia declar:
-Cu nunta ta pe drum,va trebui s ne gndim cum s le programm pe
amndou.Eliza se ncrunt,apoi se aez pe canapeaua de lng mama ei.
-S le programm n ce sens?
-Draga mea,cum nunta lui Heather cu Breckenridge e una din dragoste,toat
lumea se va atepta la tot felul de surprize romantice.
Celia ntlni privirea Elizei.Ochii ei de culoarea alunei exprimau compasiune,iar
buzele se arcuir ntr-un zmbet comptimitor,aproape ncrcat de mil.
-Cu tine i cu Jeremy...Ei bine,nimeni nu vrea s v fac s trecei prin asta.
Eliza fu att de uluit,nct pur i simplu rmase blocat.Nu tia ce s
spun.Ceea ce,desigur,o fcu pe mama ei s o mngie consolator,dup care se
ntoarse ctre Minerva i Leonora pentru a le cere sfatul,mai nti cu privire la
ct ar considera lumea bun ca fiind un timp suficient pentru logodna dintre
Eliza i Jeremy-preau a fi de acord c acesta nu trebuia s fie mai lung dect
era necesar-i,avnd asta n vedere,ct timp trebuia s treac ntre nunta
extravagant a lui Heather cu Breckenridge i ceremonia mai rezervat i mai
linitit pentru Eliza i Jeremy.Cu mintea confuz,Eliza ncerc s gseasc o
cale rezonabil-cuvintele potrivite-prin care s corecteze prejudecile evidente
care preau s prevaleze,dar,de fiecare dat cnd compunea propoziiile
echilibrate i cuvintele potrivite,una din cele trei mai fcea un comentariu i mai
nepotrivit,lsnd-o din nou fr cuvinte,pierdut i confuz.Nu numai o dat fu
pe punctul de a sri n picioare pentru a zice cu fermitate: Ai neles totul
greit!Dar,dup aceea,Minerva,Leonora i Celia ncepur s vorbeasc despre
cas,cmin,familie i copii,iar Eliza tcu i ascult.Ascult pentru c ele
ncetaser s vorbeasc despre ea i despre Jeremy,discutnd,n schimb,despre
propriile lor experiene,referindu-se din cnd n cnd la ateptrile pe care le
aveau cu privire la Heather i Breckenridge,dar n linii mari i descriind acel stil
de via de familie de care Eliza i imaginase tot timpul c urma s aib i ea
parte.Din discuia lor reieea clar diferena dintre ce putea atepta o femeie de la
o cstorie din dragoste i de la una de conve nien.Acea contientizare o fcu
pe Eliza s se concentreze asupra ntrebrii decisive pe care pn atunci i
ngduise s o lase fr rspuns,chiar i n mintea ei.
Oare Jeremy o iubea?
N-avea nici o ndoial cu privire la sentimentele ei fa de el.Cu doar dou
sptmni n urm,ar fi rs la ideea c ea s-ar fi putut ndrgosti de Jeremy
Carling; acum tia clar cum stteau lucrurile.i felul n care se simise acolo,pe
creast,cand el se aruncase asupra ei i o doborse la pmnt,salvnd o astfel de
mpuctur cu preul propriei rni,nu lsa lor de ndoial.Ea era ndrgostit
pn peste cap,iremediabil,de un savant uneori distrat,care,atunci cnd era
nevoie,se putea transforma ntr-un brbat la fel de protector ca fraii i verii ei.N
avea nici cea mai mic umbr de ndoial,nu n ceea ce privea sent imentele ei
fa de el.In ceea ce privete sentimentele lui fa de ea,de astea era mai puin
sigur,dar,aa cum le spusese surorilor ei,n-avea s fie ntr-att de slab nct s
se dea n lturi de la acceptarea provocrii de a-i exprima clar sentimentele,
recunoscute ntre ei doi n mod deschis i direct.Un risc probabil,ns...cu ct se
gndea mai mult la felul n care el inea la ea,n care ei doi interacionaser,chiar
i acum,la felul n care el o inuse n brae i fcuse dragoste cu ea...la felul n
care i riscase fr ezitare viaa pentru a o salva.
n adncul inimii ei,acolo unde nu avea nevoie de fapte ori de dovezi pentru a-i
justifica concluziile,tia.tia c el o iubea.Da,poate c trebuiau s discute pe
marginea subiectului,aa cum fceau multe alte perechi,pentru a se obinui
ndeajuns cu ideea de a da glas sentimetelor,dar,cum asistase de multe ori la
acest ritual care se ncheiase ntotdeauna la fel,nu i fcea nici o grij n privina
aceasta.Aveau s ajung acolo unde voiau amndoi s ajung,aa cum fcuser
pe drumul lor de la Edinburgh.Se ateptau s ntmpine opreliti i mpotriviri,
dar ea nu avea nici o ndoial asupra capacitii lor de a reui,mpreun,s le
depeasc.La momentul ales de ei,aveau s ajung n punctul n care s-i
spun: Te iubesc.i,n clipa aceea,aveau s tie c acea declaraie venea din
inim.Dup ea,toate astea constituiau o certitudine.Nu tia cum aveau s se
desfoare lucrurile,dar finalul lor era limpede n mintea ei.Cu toate astea,pasul
urmtor era complet neclar.Cstoria lor fiind una din dragoste-i ea era sigur
c nu putea fi altfel-ar mai fi contat c toat lumea,inclusiv familiile lor,aveau s
o clasifice drept una de convenien? Ar fi schimbat asta felul n care aveau s
i continue csnicia? Nu era prea sigur.n ceea ce o privea,nu conta ce credea
lumea despre ei,i bnuia c Jeremy era i mai puin sensibil la etichetele puse
de lume,dar,avnd n vedere reacia ei furioas la comentariile mamei ei,ale
surorii lui i ale Minervei...cum ar fi putut reaciona o via ntreag la asemenea
remarci bine intenionate,dar complet greite i,prin urmare,ofensatoare?
Revenind la discuia care continuase fr ea,o auzi ca prin vis pe Minerva
zicnd:
-Desigur,mereu e vorba despre alte preocupri.n cazul lui Royce,e moia,
dar,slav Domnului,dup ultima aventur cu Delborough i cu ceilali,nu s-a mai
implicat n alte afaceri guvernamentale,spre bucuria mea.
-Tristan,zise Leonora,se ocup mult de mtuile lui,de verioare i de alte rude.
Astea,plus moia,sunt mai mult dect suficiente pentru a-i da de lucru.Celia rse.
-Pe vremea mea,orice l inea pe un brbat departe de ispite era demn de
admiraie.Fcu o pauz,apoi adug: Trebuie s-mi amintesc s-i spun lui
Heather s-1 ncurajeze pe Breckenridge s-i cultive o pasiune care s-1 in
departe de ora.Minerva i arcui o sprncean.
-i de toate femeile? Celia ncuviin.
-Sunt destul de sigur care-i sunt interesele,dar nu le-a scoate din calcul pe
anumite domnie care s-ar putea considera o distracie numai bun pentru el.
-Foarte adevrat,zise Minerva.Leonora se uit la Eliza i zmbi ncurajator.
-Cel puin sta nu e un lucru pentru care trebuie s-i faci griji.Singura distragere
cu care va trebui s concurezi va fi una antic,moart-fie legat n piele,fie
spat n piatr.Minerva chicoti.Celia ddu s spun i ea ceva,dar expresia ei se
schimb brusc n ncruntare.
-Da,aa e,dar asta mi aduce aminte de altceva.Se uit la Eliza.Va trebui s ai i
tu nite pasiuni care s te in ocupat,draga mea.N-o s poi comunica prea
mult cu Jeremy.
-mi pare ru s o spun,dar e teribil de absorbit cnd este cu nasul n vreo carte,
zise Leonora.Cred c o s v vedei cam rar,din pcate.Eliza simi cum se
nfierbnt,nu din cauza stnjenelii,ci a furiei.Ridicndu-se brusc,reui s spun:
-V rog s m scuzai.Cred c am nevoie de puin aer.Fcu o reveren i se
npusti spre u,fr s i pese dac le lsase cu gura cscat.Desigur,ele o
considerau cea tcut,rezervat,cea care nu avea tupeu s deschid gura.
Dar ea se schimbase.La fel i Jeremy.i era convins c nici unul dintre ei nu
avea s redevin ceea ce fusese,orice ar fi zis ceilali.Ajunse la u,o deschise,
iei pe culoar,nchise ua n urma ei,apoi rsufl uurat,ncercnd s ndeprtezi
frustrarea care o cuprinsese.Trebuia s plece,nainte de a le spune exact ce
credea despre necesitatea de a concura cu vreo carte prfuit pentru atenia lui
Jeremy.
-Hmm!ncepu s mearg,cu capul plecat,ncruntat.Dac i amintea bine,era un
drum care ducea n sus spre meterezele castelului;avea s se duc acolo i s stea
n btaia vntului pn se linitea.Apoi avea s se pun n locul lui Jeremy,avea
s ia n calcul toate variantele i s fac un plan.

Prin felul lor nou de a fi,acum,c se schimbaser,se potriveau de minune.


n seara aceea,dup ce toi se retrseser n camerele lor i castelul se linitise
sub marama nopii aternut peste el,Eliza sttea n faa unei ferestre deschise,
admirnd privelitea dealurilor Cheviot nvluite n ntuneric,i refcea,nc o
dat,logica datorit creia se afla nc acolo,privind noaptea,cu degetele
ncletate pe pandantivul din cristal roz care se odihnea ntre snii ei,cu cmaa
de noapte fin rscolit uor de vnt,cu picioarele bine nfipte n podea.
Nu avea s se mai duc n camera lui Jeremy n seara aceea.Nu putea.
Fiindc nu mai putea s fac presiuni.Fiindc,mulumit revelaiei pe care o
avusese n dup-amiaza aceea,sus,pe metereze,nelesese c trebuia s atepte ca
el s se hotrasc.Ea se ndrgostise nu de omul de tiin,ci de brbatul pe
care-1 descoperise n timpul fugii lor prin cmpii.Acela era brbatul care-i rpise
inima,i era perfect convins c fata aceea pe care el ajunsese s o iubeasc ntr-
att nct s-i salveze viaa era cea care sttuse alturi de el n cabrioleta care
gonea pe drumurile de pe cealalt parte a dealurilor Cheviot.El trebuia s se
decid dac avea de gnd s rmn brbatul care devenise n timpul fugii lor
nebune sau dac voia s revin la vechea lui imagine de om tiin i att.
n ceea ce o privea pe ea,se hotrse.Viaa pe care o putea tri din noua ei
perspectiv,ca femeie ntru totul nou,era mult mai captivant i mai palpitant
dect viaa pe care ar fi trit-o nainte.Ea avea de gnd s se mpace cu noua ei
personalitate,cu noua ei via,cu noul ei scop i s le accepte indiferent de
riscuri.Dar nu putea lua ea aceast decizie n numele lui Jeremy,dup cum nici el
n-o putea lua n numele ei.Ideea de a ine cu dinii de iubirea lor ar fi totuna cu a
ine cu dinii de noua lor personalitate,fiindc datorit noului lor fel de a fi se
ndrgostiser unul de cellalt.Presiunea impresiilor celorlali,a lipsei lor de
nelegere i trgea napoi ctre vechiul lor fel de a fi,pentru a redeveni oamenii
mai slabi care erau nainte.Dar noul lor fel de a fi era mai mult,promitea mult
mai mult.Aadar,trebuia s-i dea timp lui Jeremy.
Nerbdarea i ddea ghes,era o atracie amplificat de o sete pe care n-o simise
fa de nici un brbat,dar iubirea se manifesta n multe chipuri,iar,n situaia
aceea,pstrarea distanei era cel mai bun lucru pe care-1 putea face.i analizase
opiunile i-i fcuse un plan,un plan simplu,direct,eficient.
Odat luat hotrrea,acum era decis s i pun planul n aplicare.
n clipa n care el ar fi fcut o micare-orice micare prin care s-i spun c era
dispus s mearg mai departe,alturi de ea,i s-i afirme iubirea pe care deja o
mprteau-,atunci ea avea s ia atitudine i s-i stea alturi,pentru a face
urmtorul pas mpreun.Nu avea nevoie s se gndeasc mai departe de att.Tot
ce avea de fcut era s atepte.S-1 atepte pe el s contientizeze c inima ei i
aparinea,c deja era a lui,atunci i pentru totdeauna.i c,n acelai fel,inima lui
era a ei.

CAPITOLUL 18
Cu draperiile trase la ferestrele dincolo de care se ntindea ntunericul,
Jeremy,nc mbrcat complet,se plimba n sus i n jos naintea emineului gol
din camera lui.i repeta argumentele,recapitulnd faptele i concluziile trase.
Cina i cele dou ceasuri care urmaser dup ea i dovediser din plin c n
relaia dintre el i Eliza nu se ntmplase nimic care s-i tulbure pe ceilali: pe
Martin,Celia,Tristan,Leonora,Royce i Minerva;el i petrecuse cea mai mare
parte a timpului de dup cin n camera de biliard,ncercnd s evite subiectul cu
pricina,astfel nct s nu fie nevoit s reacioneze,s nu se piard cu firea i s nu
fac afirmaii grbite,afirmaii pe care mai nainte ar fi trebuit s le verifice cu
Eliza.Dar aveau s-i dea ei de capt,mpreun,n seara aceea,de ndat ce ea
venea n camera lui.Vzuse destul,simise destul din reacia ei la orbirea
celorlali pentru a se simi ndeajuns de ncreztor c prerile lor erau extrem de
asemntoare.Nu-i scpase reacia ei acolo sus,pe culme,cnd el fusese rnit,nici
nu uitase refuzul ei de a fi mpins n spatele lui atunci cnd Scrope ndreptase
ctre ei cel de-al doilea pistol.Din experiena lui cu Leonora,femeile puteau s-i
ocroteasc brbaii n aceeai msur n care ei le ocroteau pe ele.Instinctul de
ocrotire nu era unul strict masculin.Desigur,era mare diferen ntre a ocroti pe
cineva i a-1 iubi,iar sta era singurul lucru pe care trebuia s-1 clarifice.
Cum?,asta era ntrebarea care nu-i ddea pace.Un lucru era sigur: nu mai era
cazul s tot ocoleasc subiectul.Aveau nevoie s decid,n seara aceea,ce fel de
viitor i doreau mpreun,dup care,n ziua urmtoare,trebuiau s lmureasc
lucrurile cu ceilali.Deci...cum s afle rspunsul la aceast ntrebare de via i
de moarte? Din pcate,se prea c nu exista o soluie simpl,cu att mai puin
una subtil.Avea s pun ntrebarea,pur i simplu.M iubeti? suna ns cam
din topor.Ca s nu mai spun c suna cam disperat.Se opri i-i trecu amndou
minile prin pr.
-Dac exist un anun obinuit pentru logodn,de ce nu exist i o formul
tradiional,ncetenit,pentru a ntreba o domni dac te iubete?
Nu primi nici un rspuns.n schimb,ceasurile din toat casa btur dousprezece
gonguri,dangte,clinchete...
-E dousprezece? Speriat,se ndrept ctre u.
-De obicei,e aici la ora asta.n ultimele dou nopi,Eliza ajunsese cu mult nainte
de miezul nopii.Strnse din ochi,scrnind din dini.
-Nu.Se ndrept ctre u.Nu,nu i nu.Nu mai stm nc o zi n starea asta de
incertitudine.Deschise ua i iei pe culoar,apoi nchise ua n urma lui.Dup o
clip n care ncerc s se orienteze mental i s-i aminteasc exact care culoar
ducea ctre dormitorul Elizei-ea zisese ceva despre asta cnd venise la el
noaptea trecut-,porni ntr-acolo.Ca s aib discuia pe care trebuiau s o aib.
Atunci.n noaptea aceea?
Oamenii de tiin erau considerate persoane nzestrate cu rbdare,i de obicei
chiar aa erau cnd venea vorba despre munc.n toate celelalte privine,mai ales
cnd era ceva care le sttea n cale,aveau tendina de a fi nu doar nerbdtori,ci
chiar irascibili,fnoi,ursuzi.Astea erau trsturile de caracter ale unui om de
tiin.Era un om de tiin n adevratul sens al cuvntului,iar necunoaterea,
incertitudinea,faptul c nu avea toate lucrurile puse la punct i hotrte l scotea
din mini.Cnd travers galeria ntunecat i porni pe culoarul care ducea la
camera Elizei,ncepu s se ntrebe de ce nu mai ajunsese ea la el...Alung
aceast nelinite.Dac exista vreun motiv,ea urma s i-1 spun.Cel mai probabil,
nesbuina celorlali o pu-sese pe gnduri...ceva de genul sta...
Ajunse la u i ciocni.Fr s atepte rspuns,rsuci mnerul i intr.
Nu era aprins nici o lumnare,dar ochii lui se obinuiser deja cu ntunericul;
vzu trupul din pat micndu-se,apoi Eliza se ridic i se uit prin ncpere:
-Jeremy? El nchise ua i se ndrept spre pat.
-Trebuie s vorbim.Ea ncuviin; cu toate c lumina era slab,lui i se pru c
ncuviineaz cu fermitate.
-Da.Trebuie.i strnse picioarele sub cuvertur i privi n sus,ctre el.
ncurajator.Doar pentru a o pune la ncercare i pentru c era mboldit de bunele
maniere,se opri lng pat i ntreb:
-mi dai voie?
-Da.Dup o pauz scurt,adug: M bucur c ai venit.Se ridic n genunchi i
merse aa pn la marginea patului,ajunse la el,l prinse de reverele hainei i-1
trase mai aproape,pn cnd picioarele lui atinser marginea patului.El i
ntreptrunse degetele printre ale ei i zise:
-Trebuie s vorbim despre tine i despre mine.
Se uit n jos la ea,la chipul ei delicat ndreptat ctre el.Despre noi i despre
viaa pe care o vom avea mpreun,despre cum vrem s fie.Eliza lsase
draperiile deschise;lumina lunii sclda ncperea,luminnd ndeajuns pentru
ca,de aproape,s-i poat vedea trsturile,s vad fermitatea i cldura din
privirea celuilalt.Jeremy nu-i pregtise un discurs,nu reuise s se opreasc
asupra nici unei formulri inspirate care s-o fac s-i dezvluie ceea ce voia el s
tie.Privind-o n ochi,cutnd,cercetnd,spernd la o inspiraie,se ntreb n
adncul sufletului su i gsi cuvintele.Voia s ntrebe:M iubeti?n schimb,
zise:
-Te iubesc.Minile i se crispar,inndu-le pe ale ei.Se cufundase att de mult n
ochii ei,nct avea impresia c avea s se nece.Dar omul de tiin era nc
stpn pe situaie.Cel puin,aa cred.Nu am simit asta pentru nici o alt femeie
pn acum.Simi cum buzele i se arcuiesc,chiar dac n-avea chef s zmbeasc.
E ca i cum,pentru mine,pentru simurile mele,tu eti personificarea celui mai
uluitor manuscris hieroglific creat vreodat,n felul sta mi ii atenia treaz,la
fel i interesul...Vreau s tiu totul despre tine,fiecare cuvinel,fiecare ntorstur
de condei,fiecare nuan subtil.M bucur i preuiesc fiecare lucru care te face
ceea ce eti i simt o dorin arztoare de a te trata ca pe cea mai preioas
comoar a mea,de-a m purta cu tine ca atare.Ducndu-i una din mini la buze,
pstrnd contactul vizual,i srut degetele.Aa c m gndesc c da,trebuie s
fie dragoste-nseamn c te iubesc.Ce altceva ar putea fi fascinaia asta
cuceritoare,copleitoare? Ea i cut privirea cu ochii ei scnteietori,cu chipul
strlucind rpitor,apoi rse uurel,bucuroas,iar sunetul zglobiu l fcu s i se
cutremure inima.
-Doar tu ai putea s descrii lucrurile att de clar.Cu capul dat pe spate,cu ochii
fixai asupra chipului lui,relund contactul vizual cu el,ea zise,
limpede,direct,simplu:
-Asta e unul dintre motivele pentru care te iubesc.i retrase o mn dintr-ale lui
i o duse la obrazul lui.i sunt foarte sigur,c e vorba despre iubire,pentru c te-
am cutat peste totr dintotdeauna.Te-am cutat n lumea bun,dar nu te-am gsit
acolo...sau,cel puin...
-Nu l-ai ntlnit niciodat pe cel care st acum n faa ta.L-ai ntlnit doar pe
savantul distrat.Se opri,apoi continu:M-am schimbat.Cltoria asta,rpirea ta,
salvarea i fuga noastr,toate astea m-au schimbat.
-i pe mine.M simt o persoan diferit.Acum m cunosc pe mine nsmi i m
simt ncreztoare,n nenumrate feluri n care nu eram nainte.
-n trecut,ne-am ntlnit din postura persoanelor care eram atunci.
Acum...am devenit ceea ce trebuia s devenim,ceea ce ne fusese hrzit
dintotdeauna.
-Simi i tu asta? C persoanele care suntem acum sunt cele care s-au
ndrgostit?
-Da,zise el,cu o grimas.Dar,din pcate,se pare c nimeni altcineva nu vede
schimbrile.Ea fcu un gest de nepsare.
-Ei nu conteaz.n povestea asta,doar noi contm.E vorba despre adevrul
nostru,despre realitatea noastr.i vorba despre cine suntem cu adevrat i despre
cine vrem s fim.E vorba despre felul n care vrem s trim de acum nainte,i
asta-i tot ce conteaz.Pentru o clip,el i susinu privirea,apoi i eliber minile i
o prinse n brae.
-M bucur c simi asta.mpreun,putem fi persoanele care vrem s fim,iar ceea
ce crede restul lumii e lipsit de importan.Minile lui alunecar pe talia ei;
simindu-le puternice i trgnd-o spre el,Eliza se supuse bucuroas,nclinndu-
se ctre el.i ridic braele i i le ncolci n jurul gtului.Aa cum l inea,captiv
de bunvoie,privind-o cu ochii lui de culoarea caramelului,ea i simi inima
btndu-i cu putere,copleit de o bucurie imens,mai mare dect orice bucurie
simit vreodat.n acelai timp,se simea plin de certitudini.Datorit strngerii
puternice a minilor lui,privirii lui foarte directe.Datorit hotrrii lor comune i
a asigurrii tacite c aa urmau s fie ntotdeauna: direci,fr ocoliuri.
i autentici.Ea i ddu capul pe spate i i ridic buzele lng ale lui.
-M bucur c eti de acord cu asta.Se srutar; era imposibil de spus cine sruta
pe cine,cci erau mpreun.n armonie.n acord.i mngierea deveni mai
intens n acelai fel.Pas cu pas,dar cel care conducea se schimba cu cel care
urma; tiau amndoi ce-i doreau i ncotro se ndreptau.Amndoi tiau
calea.Ctre pasiune.Ctre clipele acelea n care inimile le bteau cu putere,
iute,cnd respiraia devenea ntretiat.Ctre un schimb n care simurile
nfloreau,iar senzaiile deveneau mijloace de comunicare,de la el la ea,de la ea la
el,mesaje de dragoste,de devoiune i de angajament,de adoraie i de pasiune
purtate de srutri tot mai fierbini,de atingeri intense,pline de dorin,de cutri
i mngieri tot mai pline de ndemnuri,mai solicitante,din ce n ce mai
explicite.Din ce n ce mai excitante i mai aprinse.nfometate i lacome,
mpreun fr s fac nici un efort,mn n mn,pir ctre trmul acela n
care restul lumii nceta s mai existe i rmneau doar ei doi.Inimile lor,nevoile
lor,dorinele lor,pasiunea lor.Angajamentul lor.Jeremy se ddu napoi i,cu o
singur micare iute,i trase cmaa de noapte peste cap; ea i veni n ajutor,
scond minile din mneci.
El mai fcu un pas napoi,acum c scpase de cmaa de noapte,pe care o ls s
cad,i i ngdui privirii s hoinreasc nestingherit pe trupul ei,gol,
desfttor,aa cum sttea acolo n pat,n genunchi.Lumina lunii se intensificase,
scldndu-i n argint,dezmierdnd-o cu o poleial perlat,care i sporea percepia
de comoar nepreuit pe care o avea cu privire la ea.
-Eti...nespus de frumoas.Trsturile lui erau prea cuprinse de pasiune pentru a
putea s zmbeasc; i ntlni privirea,spernd ca ea s vad sentimentele din
ochii lui,dorindu-i enorm s le vad.
-Eti mai frumoas dect se poate spune n cuvinte.Se apropie de ea,privirea i
alunec pe snii ei,pe cristalul roz care se legna ntre ei,agat de lanul lui.Pe
culmile roietice,ferme ale snilor ei,pe valul cald de dorin care i fcuse pielea
de gin.Apoi privirea lui cobor,urmrind curbura taliei ei,abdomenul plat,trecu
peste oldurile frumos reliefate,apoi n jos spre coapsele ncordate i spre coama
de bucle blonde.Trase aer n piept cci risca s se sufoce,dup care se sili s se
uite n sus; savurnd pe ndelete fabuloasa privelite,aproape c putea auzi pe
rzboinicul din el optind: Eti a mea!Eliza de-abia putea respira; examinarea
aceea lent,arztoare,nu era altceva dect o pecete a posesiei,o apartenen
ntiprit n simurile ei,n mintea ei.Simea asta,tia asta.Aerul nopii i mngia
pielea cu degetele lui reci,i,cu toate astea,ea ardea: ardea dup el!
Nu tremur i nu se cutremur,ci i descinse larg braele; ndrznea,fr pic de
ruine,cu un zmbet de siren pe buze,l trgea mai aproape.El o vzu,nelese
invitaia,se mic instinctiv nspre ea,pentru a-i rspunde,apoi se trase napoi.
Rmnnd la doar civa centimetri distan de ea,ntinse o mn i i prinse
degetele.
-Cred c ar trebui s te cer oficial de nevast,zise el cu glas rguit.Ea zmbi
larg,l prinse de gt,l trase nspre ea i-1 srut aprig,iute.nfometat...Senzaia
tioas a pielii lui care se freca de sfrcurile ei deja ntrite,dureros de sensibile,
o fcu s se cutremure.Silit s se opreasc din srut,replic:
-Mai trziu.Mine.l prinse cu amndou minile,cu braele larg deschise...
Acum,n noaptea asta...Nu se mai obosi s ncheie propoziia,clarificnd
lucrurile prin graba cu care se apuc s-1 dezbrace.Reui s-i trag haina jos
peste umeri; el se supuse i se eliber de ea,nfiorndu-se.Eliza remarc acel fior.
-Te mai doare rana? El fcu o grimas.
-Mai degrab mi limiteaz micrile,n-o bga n seam.
-Hmm.Cobornd din pat,continu mngierea,dornic mai mult s-i ating
formele ei goale dect s se dezbrace; ea insist s l ajute,deznodndu-i i
desfcndu-i cravata,descheindu-i nasturii sacoului,apoi pe ai cmii.Se lipi de
el,i ls minile s se plimbe n voie pe pieptul lui gol i i zmbi.
-Consider c n seara asta sunt valetul tu.Sunetul amuzat pe care l scoase
sugera c aa ceva era imposibil,dar se supuse i o las s fac ntocmai ce voia
cu el,s-1 descale,s-i desfac nasturii de la bru.i,n cele din urm,rmase la
fel de gol ca ea.ncntat,i mpleti braele pe dup gtul lui i se cufund n
mbriare cu un suspin de satisfacie,care se aga,vibra sub asaltul subit al
senzaiilor erotice extrem de plcute i de intense,care ddur nval atunci cnd
trupurile lor se ntlnir,piele peste piele,fermitate peste delicatee,iar simurile
lor o luar razna.n ciuda dorinei pasionale care ardea mocnit n privirea
nfierbntat i nerbdtoare,n ciuda ncordrii evidente pe care acum ea o
recunotea,se bucura de ea,n ciuda disperrii fierbini din mbriarea lui,el i
surprinse privirea i opti,chiar dac ochii i alunecar spre buzele ei.
-Va trebui s vorbim despre logodn i despre nunt.
Cuvintele erau aspre,pline de pasiune,de-abia inteligibile.Era o provocare s se
concentreze ndeajuns pentru a-i rspunde,dar,dac el se putea aduna suficient
ct s pun ntrebarea,atunci i ea i putea rspunde.
-Eu cred-zise ea,respirnd cu greu,coborndu-i pleoapele,cu simurile
nnebunite n clipa cnd minile lui se micar i pornir n sus pe spatele ei-c
am ajuns la ceea ce doamnele respectabile ar numi o nelegere.Avnd n vedere
asta-minile lui se ncordar,posesive,i o trase mai aproape de el,cu snii lipii
de muchii pieptului su,cu prul lui aspru dezmierdndu-i pielea sensibil; avea
nevoie s-i trag sufletul pentru a putea continua-,putem lsa detaliile astea pe
mine.Pentru moment...Ea se ntinse,i trase capul n jos i i lipi buzele de ale
lui.l srut cu toat pasiunea i dorina care se tot acumulaser ntre ei.Jeremy i
rspunse la srut,puse stpnire pe ea,i devasta gura,subjugnd-o cu o pasiune
nnebunitoare,iar vulcanul dorinei din ei erupse.Dorinele i disperarea se
ciocnir,se revrsar cu putere.Minile lor se ntinser,apucar,prinser,
explorar.Pulsul le crescu.Apoi el o ridic,o aez pe pat i o urm.Tresri din
nou.
-Braul tu.n ciuda fierbinelii nvalnice din sngele ei,se putea concentra fr
probleme asupra rnii lui.inndu-1 la distan,ea se ridic ntr-o singur mn.
-Nu putem face nimic care ar putea redeschide rana.Uitase; nu mai fcuser
dragoste de cnd fusese mpucat.El ezit,ndoindu-i braul drept.i ntlni
privirea,apoi buzele i se arcuir ntr-un zmbet lent,viclean.
-Deci o s ne unduim ntr-un mod diferit,ntr-un fel care nu mi va solicita mna.
-Da? zise ea,ridicnd o sprncean.Cum?
ntrebarea ei era deopotriv o porunc hotrt i o cerere trufa.Zmbetul lui
nflori apreciativ.O prinse de mijloc i se rostogoli pe spate,ridicnd-o deasupra
lui.
-Aa.O aez peste el,cu cte un genunchi de fiecare parte a mijlocului lui,apoi i
eliber talia.Ea nu avu nevoie de indicaii suplimentare.Rznd,i puse minile
pe umerii lui,se aplec i l srut,lsndu-1 s ntrevad fgduina de dincolo
de mngierea slbatic,nebuneasc.Una din minile lui o inea de spate,
reinnd-o n srutul acela; limba lui se duela i se mpletea fierbinte cu a ei,n
timp ce mna cealalt alunec,urmrindu-i cu adoraie formele,nainte de a se
strecura ntre coapse pentru a prinde,a atinge i a mngia carnea moale pn ce
faldurile ei se umflar i se netezir.Dup care mai nti unul,apoi dou degete
lungi ptrunser nluntrul ei; intrar adnc,continund s se mite,n timp ce
degetul lui mare mngia nimbul ferm al nervilor de dincolo de buclele aurii.
Pn cnd ea ncepu s geam,s gfie,cuprins de dorin i pasiune i de o
tensiune prea ascuit i prea disperat pentru a o nega.Se desprinse din srut;
prea lipsit de suflare pentru cuvinte,cu simurile n flcri,cu trupul tnjind
dup un singur lucru,urmri traseul minilor lui pn ce simi captul tare al
brbiei lui ncercnd s o ptrund,apoi se ls pe spate i l primi nluntrul ei.
Cu ochii nchii,cu nervii ntini i tremurnd,i inu respiraia la simirea triei
ferme a ereciei lui,ptrunznd-o puin cte puin.Umplnd-o.Posednd-o.
Senzaiile,att de diferite n poziia aceea,o copleir; se amestecar cu emoiile
ei,alctuind o mare de pasiune i dorin,de capitulare i iubire care o rvi i o
ls fr suflare.i conducnd-o inevitabil ctre finalul apoteotic.i dincolo de
el.Ea se eliber.Cu un ipt pe care el l sorbi din gura ei,se nl i cobor din
nou,mai iute i mai iute,apoi erupse,se cutremur i se prbui.i l lu i pe el
dup ea.Incapabil s reziste,gemu puternic i ptrunse i mai adnc,i mai tare,
simind contraciile puternice ale crnii ei care se strngea n jurul lui.Simi cum
trupul ei l revendic i l primete.El se cutremur cnd simi c faeta cea nou
a lui iese la suprafa,la nivelul epidermei,faeta cu care ea i numai ea era
conectat i pe care o scotea la iveal cu atta uurin.O latur primitiv,
slbatic,posesiv pn la slbticie,care l ndemna s o ia,s o stpneasc,s o
nrobeasc,din ce n ce mai mult.Acea latur a lui nu se putea mulumi cu mai
puin de att.Dar posesia funciona n ambele direcii.Cu trupurile nlnuite,cu
el adnc nluntrul ei,cu inimile btndu-le la unison,tia asta n adncul
sufletului lui i accepta acest lucru ca fiind drept.Inevitabil.Care nu putea fi
ignorat.Iremediabil i irevocabil.Ca fiind felul n care el i ea ar fi putut tri
pentru totdeauna.Aparinndu-i reciproc.
Unii prin acea for pe care poeii o numesc iubire.Pe culmile acceptrii acestui
fapt simplu,din adncul sufletului,el ajunse la final,copleit nu doar de satisfacia
fizic,ci i de o completare fundamental n att de multe feluri,pe att de multe
planuri.Ea i redase acea parte din el care i lipsise atta vreme i-1 ntregise.
Terminat,epuizat,se prbui napoi peste perne,iar ea se ls s cad deasupra
lui.El o lu strns n brae.O simi cum respira greu,apoi o eliber.Trupul ei se
lipi de al lui,n aban donare total.Nu fa de el,ci fa de ceea ce i lega.Fa de
ceea ce,acum recunoscut,se strecurase ntre ei-noua lor realitate ce prinsese
form datorit noului lor mod de a fi.Rsuflarea lor gfit se mai domoli;
linitea nopii se ntoarse,i,odat cu ea,lui Jeremy i reveni i auzul.Contient de
valul de extaz,de ispita crescnd de a se lsa purtat de el i de a permite
desftrii s-1 poarte pe acea mare de aur,o ridic deasupra,o aez,moale,napoi
n braele lui,apoi i ntoarse capul i o srut pe frunte.
-Asta e adevrul n ceea ce ne privete.Aa trebuie s fim.Ea i cuibri capul n
scobitura umrului lui,apoi depuse un srut fierbinte pe pieptul lui.
-Aa suntem i aa vom fi.Cuvintele ei i subliniau angajamentul-acelai pe care
i-1 asuma i el.Cu ochii nchii,el bjbi,gsi cuvertura,o trase peste trupurile
lor care ncepuser s resimt rcoarea,apoi o cuprinse n brae,se ntinse pe
spate i se ls copleit de fericirea lor.

CAPITOLUL 19
Jeremy plec din camera Elizei la timp pentru a le evita pe slujnice,dndu-i
Elizei instruciuni precise de a se mbrca i a se ntlni cu el ct de repede
posibil.Hotrt i entuziasmat,se spl n grab,se mbrc,i pieptn i i
strnse prul.Fcndu-se,n sfrit,prezentabil,iei repede din ncpere.N-avea o
idee clar n privina inteniilor lui Jeremy,dar i amintea ndeajuns de bine c
aveau de discutat despre anumite lucruri.Nu c-ar fi fost prea preocupat de
detalii,nu dup ce noaptea trecut clarificase chestiunea cea mai important ntr-
un mod decisiv.Iubire.nc ncerca s se obinuiasc.Da,tia c-1 iubea,i da,
sperase i bnuise c i el simea acelai lucru.Dar acum tia.Nu doar tia,
dar...cumva,noaptea trecut fusese altfel,fiecare mngiere subliniase ntr-un
mod inviolabil noul lor adevr.Cristaliznd,sedimentnd iubirea lor.
Noaptea trecut,fusese o demonstraie a iubirii,a iubirii adevrate.Zmbind i
simind c nu-i mai ncape n piele de fericire,ajunse la captul culoarului.Intr
n galerie i-1 vzu pe Jeremy plimbndu-se naintea uneia dintre ferestrele
mari,prefcn-du-se a privi afar.Zrind o,se ntoarse i,cu pai mari,i se altur.
-Bine.Privirea lui i scrut chipul,mngierea era aproape un srut.
i prinse mna,o ridic,ii atinse fin degetele cu buzele,apoi zise: Vino! tiu unde
putem sta de vorb fr s fim ntrerupi.O conduse pe scri n jos,apoi pe
culoarul cel lung care ducea spre bibliotec.O pofti s intre,apoi nchise ua i o
ncuie.Ea privi n jur i,ocolind biroul cel mare,strbtu ncperea i se ndrept
ctre canapeaua orientat spre privelitea care se vedea prin cele dou ferestre
mari.Jeremy o urm.Ddur roat canapelei,dar,nainte de a se aeza,el o prinse
de mn.O ntoarse cu faa la el,o lu i de cealalt mn i rmase aa.O privi n
ochi i zise simplu:
-Iubita mea Eliza...Se opri,apoi continu:...Nu mi-am cutat n mod serios
nevast,dar,dac a fi fcut asta,nu mi-a fi nchipuit niciodat c m-a fi putut
opri la tine,cu att mai puin c inima mea te-ar fi ales.Nu mi-a trecut niciodat
prin cap faptul c m-aa putea ndrgosti,i iat-m acum,irevocabil i fr
echivoc ndrgostit de tine.Asta era mai mult dect avusese de gnd s spun.
Dar,cum sunt att de ndrgostit de tine nct nu-mi pot imagina cum a tri fr
tine,ai vrea s-mi faci nespusa onoare de a consimi s devii soia mea?
Zmbetul fin care i nflori pe chip l ls fr cuvinte.Eliza i lu un rgaz
pentru a aduna mpreun cuvintele potrivite.Cutndu-i privirea,cu inima ntr-a
lui,trase aer n piept,apoi rspunse:
-Iubitul meu Jeremy,am cutat,am cercetat peste tot dup cavalerul meu care s
m lase fr suflare i s m fac s mi-1 doresc de brbat.Dac a fi rmas n
Londra,nu l-a fi gsit niciodat,fiindc n-a fi aflat-aici,ea ridic o mn i i-o
odihni pe pieptul lui-c inima cavalerului meu bate n pieptul acesta.Dar
ncercrile ultimei sptmni mi-au dezvluit adevrul:adevrul tu i adevrul
nostru.Aadar,sunt att de ndrgostit de tine,nct nu-mi pot nchipui viaa
altfel dect alturi de tine i,da,primesc s m mrit cu tine.Zmbetul care i
lumin privirea lui o nclzi,o nvlui.El i srut din nou degetele,mai nti de la
o mn,apoi de la alta.
-Minunat! Zmbetul lui deveni neutru.Acum,c am lmurit acest detaliu,trebuie
s facem planuri.Ea ncuviin i se aez,trgndu-1 lng ea.
-Ai s faci o declaraie public?
-Aa cred,nu? Ea i ridic brbia i ncuviin.
-Deci cum o s le deschidem ochii celorlali?

Desigur,nu exista dect o singur cale.O cale care i-ar fi fcut pe majoritatea
membrilor naltei societi s se cutremure,ns ei nu aveau asemenea neliniti.
Micul dejun nu le era de folos,fiindc de obicei Celia nu se altura
celorlali,prefernd s-1 serveasc pe o tav,n camera ei.Avnd n vedere c nu
voiau s dea ochii cu nici unul dintre presupuii lor mentori,nu nainte s poat
vorbi cu toi deodat,se strecurar n salonul n care urma s se serveasc masa
i ciugulir iute cte ceva n timp ce farfuriile erau frumos aranjate,apoi ieir
din cas nainte s apar Royce.Se duser la grajduri s-1 caute pe Jasper.
Animalul cel oache era agitat,nerbdtor s fac o plimbare mai alert.Cum
Jeremy nu putea risca s i se redeschid rana,Eliza propuse,iar Jeremy accept
cu oarece reineri,c ea ar putea conduce cabrioleta,cu Jasper nhmat la ea,ctre
Alwinton,care era cel mai apropiat sat.Cu excepia ctorva mici rateuri,Eliza se
descurc de minune.Hoinrir prin sat i pe cteva poteci nguste,apoi se
ntoarser la castel tocmai cnd ceilali se aezau la mas.
-Pn acum a fost bine,zise Eliza,dup care l prinse pe Jeremy de bra i se
ndreptar spre sufragerie.Jeremy se uit la chipul ei strlucitor,radios,nu doar
din cauza plimbrii lor,i zmbi.
-i aminteti ce am convenit? Nu te-ai rzgndit? Ea scutur hotrt din cap.
-Nici vorb.
Intrar n sufragerie,i toi ceilali ntoarser privirile nspre ei.Strlucind,lsnd
fericirea s-i ias prin toi porii,pentru a fi ct mai vizibil cu putin,Jeremy o
conduse pe Eliza pe partea mesei unde stteau de obicei ei doi,i plimb
privirea lent pe feele celor ase comeseni care i priveau cu uimire,apoi anun:
-Eliza mi-a fcut cinstea de a primi s fie soia mea.Cu toate astea,vrem s
clarificm pentru toat lumea,pentru voi i pentru oricine altcineva,c nu ne
cstorim pentru ca ne simim n vreun fel obligai s facem asta,nu pentru a
mplini ateptrile lumii ori ale societii.Se opri,pentru a mai privi nc o dat
chipurile lor,care acum preau i mai uluite,apoi se uit la Eliza,vzu acelai
adevr pe care el l afirma strlucind asemenea unei raze i n ochii ei i
luminndu-i de bucurie toat faa.i desprinse mna de pe braul lui,o ridic i,
privind-o n ochi,o duse la buze.i srut degetele.Apoi se ntoarse ctre ceilali.
Ne cstorim pentru c suntem ndrgostii! Pentru c am gsit iubirea,sau ea
ne-a gsit pe noi,undeva prin Scoia.i nu avem de gnd s pretindem c nu s-a
ntmplat,nu vrem s dm dovad de laitate i s nu recunoatem adevrul,
realitatea.Toate crile fuseser aruncate pe mas; urm o tcere uluit,dar
previzibil.Jeremy zmbi.
-Deci,ncheie el,vrem s ne cstorim,i nu vrem s-o facem oricum.Avem de
gnd s dm un anun nonconformist n Gazette i vrem ca el s fie urmat de un
grandios bal de logodn.Ct despre nunta noastr,ne dorim s fie o celebrare
spectaculoas.Vrem ca iubirea noastr s fie fcut public,s fie cunoscut i
neleas de toat lumea-la figurat vorbind,s strigm asta de pe acoperiuri.
Privind din nou n jurul mesei,observ cum nelegerea ncepea s-i pun
amprenta pe chi-purile celorlali i zmbi i mai larg.Pe scurt,vrem ca toat
lumea s tie cine suntem-se uit la Eliza,iar ea,cu ochii nceoai,dar zmbind
radioas,i rspunse,rostind cuvintele mpreun cu el-,n afara faptului c suntem
ndrgostii nebunete unul de altul.
Pre de o clip,se aternu tcerea,apoi Eliza i retrase privirea de la Jeremy i se
uit la mama ei.Celia se ridic de la mas; lacrimile i curgeau pe obraji,iar ea i
deschise larg braele.
-O,copilaii meu dragi!Eliza se arunc n braele ei i o strnse cu putere,n timp
ce ea continu s plng de fericire.Apoi veni la rnd Minerva,rznd,
zmbind,mbrtindu-le pe Eliza i pe Celia,apoi fcndu-i loc Leonorei,pentru
ca Minerva s-1 nvluie pe Jeremy ntr-o mbriare parfumat.Cteva clipe
mai trziu,Celia,rznd n hohote i plngnd n acelai timp,se desprinse din
mbriare.
-Sunt att de fericit! l srut pe Jeremy pe obraji,apoi fcu un pas n urm
pentru a-1 vedea mai bine.Ai fcut ceea ce trebuia fcut!Dup ce l strnse n
brae nc o dat,neteptat de tare,Celia trecu la Martin.Care era pur i simplu
ncntat.Brbaii i manifestar bucuria btndu-se pe umr i strngndu-i
minile.Toat lumea devenise vorbrea.Cereau explicaii,i acestea fur date,
att ct se putea.Royce scutur din cap.
-N-a fi prevzut asta,dar,privind n urm,poate ar fi trebuit s m atept.i
surprinse privirea lui Jeremy.Soarta are obiceiul de a rezolva lucrurile n felurile
cele mai neateptate.Jeremy zmbi.
-Aa e,i m bucur de asta.Royce strnse din buze i i ndrept privirea ctre
duces.
-n cele din urm,ne bucurm cu toii.Uitnd pentru moment de mas,se ridicar
cu toii pentru a rde i a sta de vorb.Jeremy i surprinse privirea Elizei,iar ea
zmbi i ddu aprobator din cap.Sinceritatea bucuriei i a plcerii celorlali,
acceptarea lor fr rezerve era limpede i nu putea fi negat.Le reuise.
Schimbaser impresia pe care acest grup o avusese despre legtura lor.
-Acum trebuie s ne ocupm de societatea monden,opti Eliza.Jeremy zmbi.
-i vom reui i acolo.Dar Leonora fu aceea care i ddu cea mai mare ncredere
c societatea monden nu avea s fie greu de convins.
-Sigur,ne-am ntrebat cu toii ce se ntmpl,dar nici unul din voi nu e ndeajuns
de uor de citit-amndoi suntei tcui,rezervai-,deci,pn n-ai spus nimic,n-
aveam cum s ne dm cu presupusul.Cu ochii la el,ea zmbi misterios.Dragostea
nu-i ceva care se poate reproa cuiva,Jeremy drag,deci sunt foarte fericit
pentru voi amndoi,iar Humphrey va fi mai mult dect ncntat.Uitndu-se la
Eliza,apoi la Tristan,Leonora continu:Crede-m,se poate ca la nceput cuvintele
s fie greu de rostit,dar,cu anii,devin mai uor de spus,i n-ai s regrei dac le
spui acum sau n viitor.Se ntoarse ctre el,se ntinse i-1 srut pe obraz,apoi l
mngie pe mn i se duse lng Tristan.Jeremy i privi sora i cumnatul,vzu
afeciunea dintre ei,att de evident.tiu c de atunci nainte,el i Eliza aveau s
mprteasc aceeai legtur discret,dar puternic.La stnga lui,Martin,
extrem de radios,i fcea semne lui Royce,n timp ce Minerva sttea lng
el,inndu-1 de bra,zmbind,cu ochii sclipitori.Deznodmntul lor spectaculos
trecuse cu bine de prima ncercare; restul,aa cum zisese Leonora,avea s fie mai
uor.Jeremy se uit la Eliza,care sttea la dreapta lui.i ntlni privirea,ncrcat
de recunotina care,acum tia,izvora din dragoste,apoi ea se ntoarse ctre
Celia,care o mai mbria o dat.Eliza o mbria i ea.
-Fetia mea drag,bine ai venit n club! opti blnd Celia.
Anun publicat n Gazette n 15 mai 1829
Lord Martin i Lady Celia Cynster din Dover Street i Casleigh,Somerset,sunt
extaziai s anune logodna fiicei lor,Elizabeth Marguerite,cu Jeremy William
Carling,din Montrose Place,frate al Leonorei,vicontes de Trentham,i nepot al
lui Sir Humphrey Carling.Un bal de logodn va avea loc peste dou sptmni
la conacul St.Ives,unde se va srbtori declaraia fericitei perechi cum c este
nespus de ndrgostit i de fericit.

EPILOG
29 mai 1829
Conacul St.Ives,Londra
-Eti fericit? o ntreb Jeremy,cam fr rost,n timp ce dansa cu Eliza n imensa
sal de bal.Chipul Elizei strlucea; n ochii lui era mai frumoas dect putea
spune.
-Sunt cea mai fericit femeie din seara asta.n jurul lor,crema lumii bune,invitat
s fie martor la logodna lor,ddea roat salonului,n pas de dans,zmbind i
vorbind.Evenimentul,precum i cina select care l precedase fuseser un succes
nemaivzut,i nimeni nu era mai recunosctor i mai mulumit de asta ca
Jeremy.i luase soia potrivit,n felul pe care i-1 doriser amndoi,i pentru
asta era mai mult dect satisfcut.
-Dac tu eti cea mai fericit femeie,atunci eu sunt,fr ndoial,cel mai mndru
i mai norocos brbat.Zmbi,privind-o n ochi,n timp ce dansau.M-ai lsat fr
suflare.Eliza rse i ea,cu rsuflarea ntretiat la rndul ei.Martin i Celia,i ei
n pas de dans,trecur pe lng ei i se ntoarser ctre dreapta.Dup ce o
conduse din nou pe Eliza de-a lungul salonului,Jeremy opti:
-Cred c pe locul doi dup tine la capitoulul fericire e mama ta.i-a aranjat bine
fetele cele mari i,din cte se pare,oamenii din nalta societate au aprobat ambele
cstorii.Se opri o clip,apoi adug: Nu eram sigur de aprobarea lor.Pentru
Breckenridge i Heather da,dar tu ai fi putut gsi o partid mai bun,cum ar zice
doamnele care se pricep la asta.Zmbind,Eliza scutur din cap.
-Nu,n-a fi putut.Sau,mai curnd,n-a fi vrut.i toate doamnele care se pricep la
asta-chiar i brfitorii de serviciu tiu asta.Aa c,desigur,una peste alta,toi sunt
extrem de ncntai c ai venit s-mi ceri mna i mi-ai luat i inima.
-Trebuie s recunosc,nu prea neleg asta.Sunt om de tiin,nu conte.
-Uii c Heather are douzeci i cinci de ani,deci era ultima ei ans,iar eu am
douzeci i patru,deci nu sunt cu mult mai tnr.Faptul c dou tinere din
familia Cynster au ieit de pe pia n acelai timp a nelinitit lumea monden-
dac am re-zistat att de mult,i am fi rezistat i mai mult,ateptndu-ne
cavalerii,i am refuzat s ne cstorim cu ali brbai,gndete-te doar la
precedentul creat,la exemplul pe care l vor urma alte tinere.Dndu-i capul pe
spate,Eliza l privi n ochi i i arunc zmbetul acela al ei din intimitate,care l
mica ntr-un fel imposibil de descris.Dar Heather i-a gsit cavalerul ei,i eu la
fel,deci totul e n regul cu societatea monden.
-Aha,ncuviin el preocupat.Acum neleg.Printre perechile de pe ringul de
dans,i zri pe Heather i pe Breckenridge,care dansau i ei.Nici unul dintre cei
care ar fi vzut lumina din ochii lor,n timp ce se priveau,nu s-ar fi putut ndoi de
natura legturii lor.
-Cred c Heather e pe locul trei n topul persoanelor fericite din seara asta.
-Foarte posibil.Poate fi chiar mai fericit ca mama,care i-a mprit afeciunea
ntre noi dou,ca s spun aa.
-i apoi...Scrutnd dansatorii,reuind s vad peste capete,privind mai departe,
Jeremy opti:...Ar fi mtua ta Helena,mtua ta Horatia sau Lady
Osbaldestone? Se uit n jos,nspre Eliza.Ce prere ai?
Dar Eliza scutur din cap.
-O,nu,nici una dintre ele.Ai scpat-o din vedere pe doamna care,acum,c m
gndesc la ea,e aproape sigur a doua cea mai fericit femeie de azi.Serios,cu ct
m gndesc mai mult,cu att mi dau seama c aa trebuie s fie.Ea,dintre
toate,are cele mai multe motive s fie ncntat.Jeremy i stoarse creierii.tiind
c-i plac enigmele,Eliza atept.Dar,dup nc dou rotiri,el scutur din cap.
-Nu,nu-mi dau seama.Deci,draga mea,cine e pe locul doi n seara asta?
Eliza rse.
-Angelica,desigur.Fcu semn cu capul nspre ringul de dans.Privind ntr-acolo,
Jeremy o vzu pe sora mai mic a Elizei stnd ntr-o parte a ncperii.
-Uit-te doar la faa ei,la zmbetul ei,la ochii ei,l ndemn Eliza.Jeremy trebui
s recunoasc faptul c,i de la distan,bucuria Angelici era foarte evident.
-Dar,zise el,privind nspre Eliza,ncruntndu-se pentru c nu pricepea,de ce? De
ce ar fi ea bucuroas n mod special?
-Pentru c nu doar c eu i cu Heather ne-am logodit,foarte fericite,cu cavalerii
notri,care se ntmpl s fie domni pe care societatea monden n general i
familia noastr n particular i aprob-ceea ce dovedete c ateptarea
cavalerului potrivit e calea cea mai bun de urmat i de ctre Angelica-,dar i
pentru c moierul e mort.
-i ce treab are el cu asta? Cu Angelica?
-Dac ar fi trit,ar fi continuat s fie o ameninare pentru surorile Cynster,i apoi
Angelica,Henrietta i Mary ar fi fost inute sub paz strict.Fraii i verii notri
deveniser deja insuportabil de autoritari i obsesiv de protectori nainte ca
Scrope s m rpeasc pe mine.i poi nchipui ce-ar fi fcut dup aceea? Dup
cum zicea Angelica,i era imposibil s pun piciorul n afara casei din strada
Dover fr s aib lng ea pe cel puin unul dintre ei,iar Rupert i Alasdair au
venit n ora i s-au instalat n cas,aa c unul dintre ei era mereu prezent
acolo,gata de aciune.Sau,aa cum zicea Angelica,i sttea n drum.Ea,n mod
special,nu avea nici un pic de linite i,mai important de att,nici o ocazie pentru
a-i cuta propriul cavaler,ceea ce,evident,acum o intereseaz mai mult dect
nainte.
-Dar nu are dect...,zise Jeremy,scormonindu-i prin minte.Douzeci i unu de
ani,nu-i aa? Este mai mic dect tine cu civa ani,deci are timp suficient.
-Da,dar trebuie s-i aminteti c ea a crescut mpreun cu Heather i cu mine.Ea
e cea mai mic,dar m-a prins din urm.Dup ea,acum,c Heather e logodit cu
Breckenridge i eu cu tine,vine rndul ei.i pentru Angelica asta nseamn
acum.Poi s fii convins c va ncepe s-i caute cavalerul la prima or a
dimineii de mine.Sau,n funcie de situaie,de mine-sear.Sunt foarte sigur
c deja i-a evaluat pe toi tinerii prezeni n seara asta.Muzica lu sfrit.
Dansatorii fcur ultima piruet;domnii se nclinar,iar doamnele fcur o
reveren.Ridicndu-se,Eliza i puse mna pe braul lui Jeremy,apoi se uit
ctre locul n care sttuse Angelica,dar mulimea i bloca privelitea.Se ntoarse
ctre Jeremy,zmbi,iar ochii i aruncau sclipiri.
-La cum o tiu eu pe Angelica,cutarea cavalerului ei va fi cel puin extrem de
nostim!Jeremy i ntlni privirea.
-Mi-e i fric s ntreb,dar de ce? Eliza ezit,apoi zise:
-Ia toate trsturile puternice de caracter pe care le avem eu i Heather,pune-le la
un loc,nmulete-le cu doi,apoi vei avea o idee despre cum e Angelica.Din toate
trei,ea e cea mai ncpnat,cea mai hotrt,de departe cea mai deteapt i se
pricepe foarte bine la manipularea oamenilor; e foarte bun la a obine ceea ce
vrea.Angelica o fi cea mai mic,cea mai scund,cea mai nebgat n seam
dintre noi trei,dar este i cea mai ndrznea,cea mai puternic i cea mai
temperamental.
-Pi,la urma urmelor,e rocat! zise Jeremy.Dar tot nu pricep de ce povestea ei
de dragoste trebuie s fie palpitant.
-Pentru c,indiferent de persoana pe care va pune ochii Angelica,poi s fii sigur
c va iei cu scntei.
-Aha.Punndu-i mna peste braul lui,Jeremy i strnse uor degetele.i-am zis
vreodat ct sunt de recunosctor c am reuit s ajungem aici fr scntei?
Eliza rse,apoi art ctre u.
-De acolo a nceput totul.Se uit n sus la Jeremy i i ntlni privirea.Acolo
stteam cnd valetul mi a adus biletul care m-a condus la salonul din spate i la
Scrope.li cut ochii lui Jeremy.Eram att de disperat s-mi gsesc cavalerul,c
m am dus dup el,i aa am ajuns n trsura care se ndrepta spre nord,spre
Jedburgh,strignd dup tine,dup ajutor.Buzele lui Jeremy se arcuir ntr-un
zmbet nelegtor.
-Deci ai refcut drumul de unde a nceput,dar cu mine alturi de tine.
-Alturi de cavalerul meu,logodnicul meu i viitorul meu so,zise Eliza cu ochii
nceoai...Soarta a fost generoas.
-Mai mult dect i imaginezi,zise Jeremy,privind o n ochi.Plecasem din
Wolverstone n ziua aceea ntrebndu-m cum s-mi gsesc mireasa de care
ajunsesem n cele din urm s admit c am nevoie,dar soarta a interevnit i mi-a
hrzit sarcina de a te salva pe tine.i ridic mna la buze i i srut degetele.i
aa sunt aici acum,innd n braele mele soia perfect.Zmbi.Suntem cu
adevrat binecuvntai de soart.
-Din fericire,zise Eliza,am putut face fa provocrilor pe care soarta ni le-a scos
n cale.
-Corect.Soarta a fcut crile,dar noi doi ne-am jucat ansa.
-i am ctigat.
-Da,am ctigat.Tot ce am sperat i ne-am dorit.
-Iar acum-zise ea,privind n jur,la familiile lor,la cunotinele i la prietenii
adunai pentru a le ura cele bune-,acum,c ne-am luat rsplata,viitorul nostru e
luminos.Se uit n sus,n ochii lui Jeremy.-De-abia atept s nceap.

Vznd-o pe Eliza cum i zmbete lui Jeremy,cum Jeremy i ia mna ntr-a lui
i i las capul n jos pentru a auzi ce i spune,n timp ce strbteau ncperea,
Angelica Cynster suspin.Uurat,mulumit,bucuroas i ncntat.
Toate lucrurile erau din nou la locul lor n lumea ei,aa cum trebuiau s fie.
Uitndu-se n direcia lui Breckenridge i a lui Heather,care stteau de vorb cu
mtua Clara,Angelica zmbi;aproba ntru totul alegerile fcute de surorile ei.
Ele i cutaser cavalerii i-i i gsiser,i totul mersese bine.Ceea ce nsemna
c de acum nainte i putea ndrepta complet atenia ctre propria ei cutare,
pentru a-1 gsi i a-1 cuceri pe propriul ei cavaler.Oricine ar fi fost el.
Aruncnd o privire scurt n jurul ei,opti:
-Nu e aici,asta este clar.Deci unde ar trebui s caut n continuare?
i duse degetele ctre pandantivul de cristal roz agat de lniorul vechi i
ciudat presrat cu mrgele de ametist,ateptnd un moment de inspiraie.Acum
pandantivul i aparinea i devenise talismanul ei,aa cum fusese i pentru
Heather,apoi pentru Eliza.i,dup cte se prea,i pentru Catriona,cu muli ani n
urm.Eliza i-1 dduse Angelici n ziua n care Eliza i Jeremy,mpreun cu
Celia i cu Martin,se ntorseser de la Wolverstone.Eliza i explicase indicaiile
Catrionei cum c pandantivul trebuia dat mai departe ntre fetele din familia
Cynster pe msur ce purttoarea lui i gsea cavalerul,soul hrzit de soart.
Angelica nu era sigur dac ea credea n soart,dar se bucura s accepte orice
ajutor care i se oferea n privina gsirii cavalerului ei.l cutase deja prin toat
lumea bun,sau cel puin prin lumea pe care o putea explora,la toate reuniunile
distractive din lumea bun potrivite pentru o domni de vrsta ei.
-E clar c trebuie s-mi ntind antenele mai departe de att.Privind umbrele de
lng zidul dinspre culoar,se gndi ce alternative avea,pe unde i mai putea
ntinde antenele.Majoritatea domnilor de fa erau fie rude,fie cunotine,deci
toi tiau bine c ea nu trebuia s fie deranjat din singurtatea ei,motiv pentru
care i doamnele respectabile,care n alt situaie s-ar fi preocupat s o prezinte
fiecrui domn potenial candidat la mna ei din ncpere,n seara asta nu aveau
nici un motiv s-i ntrepte atenia ctre ea,ceea ce i oferea timp s gndeasc.
S se hotrasc asupra planurilor ei de viitor.Era sigur c ziua care urma era
foarte bun pentru a se apuca de treab-s se ocupe de asta pe cont propriu,acum
c fraii i cumnaii ei mai slbiser friele,dup ce aflaser c moierul murise
i,odat cu el,dispruse i ameninarea la adresa surorilor Cynster.Tendina lor
protectoare revenise la nivelul obinuit,dar tot enervant,ns fuseser att de
multe de fcut pentru balul sta,nct i lsase preocuprile deoparte pentru a le
ajuta pe Eliza i pe Celia.Dar acum balul era pe sfrite,i venise vremea s i
renceap cutarea ntr-un mod susinut,mai ales c purta colierul i c,
aadar,era urmtoarea care avea s ntlneasc iubirea adevrat.i,mai mult de
att,era bine s se pun pe treab nainte ca fraii i verii s-i dea seama i s
priceap c moierul nu era singurul brbat periculos din lumea larg.
Motivul inteniilor moierului rmsese un mister.Royce,ducele de
Wolverstorne,se oferise s descopere identitatea lui,dar n ziua precedent
auziser c Royce i fratele lui vitreg,Hamish,nc nu reuiser s dea de urma
clreilor care luaser trupul moierului i al lui Scope din prpastia n care
czuser.Oricum,nu ncpea ndoial c respectivul murise,i,n final,ca
ntotdeauna,Royce avea s-i dea de capt,iar atunci aveau s afle rspunsul la
toate ntrebrile,ns motivele moierului nu o mai priveau pe ea...cel puin dac
nu mai exista vreun membru al familiei respective care s preia dorina de
rzbunare...Dar nu,nu inteniona s se gndeasc la asta.Se uit la fratele ei mai
mare,Rupert,care sttea de vorb cu cineva n apropiere,i se rug cu nverunare
s nu i vin n minte ideea c exista posibilitatea unei dorine de rzbunare.Nici
lui,nici lui Alasdair,lui Devil sau oricui altcuiva.Dac se ntmpla asta,ei erau
capabili s-i fac viaa un comar,indiferent dac exista sau nu un pericol real.
Se uit cu ochii mijii la Rupert i zise:
-Cel mai bine e s m pun pe treab,i asta ct mai repede-am s ncep de mine.
ndeprtndu-se de zid,nainta n mulime,zmbind,dnd din cap,schimbnd
cuvinte pe ici,pe colo,n timp ce-i croia drum spre ieire.Dnd cu ochii de
mama ei,se abtu din drum pentru a-i spune c o durea capul i avea s ia trsura
napoi spre cas,dup care avea s o trimit napoi dup Celia,Martin i Eliza,
care oricum nu puteau pleca pn nu se retrgea toat lumea.
Dup ce primi binecuvntarea mamei sale,Angelica se ndrept ctre ieire,apoi
cobor treptele din holul de la intrare.Sligo,majordomul lui Devil,vigilent,i
aduse pelerina i o ntreb dac avea nevoie de ajutor.Ea l rug s aduc trsura
i s o ajute s urce.nchiznd portiera n urma ei,Angelica se sprijini de sptarul
banchetei.Singur,n ntunericul plcut din trsura care nainta grbit pe
caldarm cte Dover Street,se concentra asupra viitorului.Asupra cavalerului
ei.Oriunde ar fi fost el,avea de gnd s-1 gseasc.Dup care,spera ca iubirea s
rezolve restul lucrurilor.Dar gsirea lui era o ncercare,provocarea pe care
trebuia s o accepte,obstacolul pe care trebuia s-1 depeasc pentru a dovedi
c este vrednic; se ndoia c el avea s fie cel care s-o caute pe ea.Cu toate
astea,avea de gnd s se distreze n timp ce l cuta ea.Cine tie? Poate c nu
avea s dea peste cavalerul ei pentru nc un an sau doi...
Se ncrunt.Poate c nu aa aveau s se rezolve lucrurile.Henrietta-creia se
presupunea c Angelica avea s-i dea colierul dup ce-i gsea ea nsi
cavalerul-era cu doar cteva luni mai mic dect Angelica.Henrietta nu era
departe de gsirea cavalerului ei.Aa c...
-Hmm.Poate nu am chiar att de mult timp cum am crezut.Se ncrunt i mai
stranic,se concentra asupra elului su i recapitula caracteristicile cavalerului
ei.Era clar c trebuia s fie nalt,chipe i cu o poziie social bun,dar era gata
s mai fac unele compromisuri n aceste privine.Mult mai important era
dorina sa ca,odat ce ea avea s neleag i s-i explice i lui rolul pe care urma
s-1 joace n viaa ei,cavalerul ei trebuia s o priveasc exact n acelai fel
inteligent i plin de cunoatere,i totui indiferent la prerea celorlali despre
el,n felul acela captivat n care Jeremy o privea pe Eliza.La fel cum
Breckenrigde o privea pe Heather.Cum tatl ei o privea pe mama ei,chiar i dup
atia ani.Privirea aceea era cheia.Se ls pe spate i ncruntarea i dispru,
nlocuit de o expresie de hotrre ferm.Angelica ddu aprobator din cap.
-Asta mi doresc i asta am s obin.Altfel numele meu nu este Angelica Cynster.

SFARSIT