Sunteți pe pagina 1din 121

Autoare: PENNY JORDAN

Titlu original: RETURN MATCH

Titlu romnesc: REVANA

Traductor: Mihnea Columbeanu

Cnd Saul Bradford a venit s ia n primire casa de familie


pe care o motenise, Lucy a fost copleit s descopere c biatul
pe care-l tachinase n copilrie devenise un brbat foarte
atrgtor; mai mult, un brbat care nu ddea nici un semn c ar fi
putut-o ierta pentru cele ntmplate n trecut.

Saul credea c Lucy Martin i purta pic pentru c o dduse


afar din casa tatlui ei - Lucy tia prea bine acest lucru. i totui,
cum l-ar fi putut dumni, cnd i ea contribuise la marea lui
nefericire din trecut? Nu voia dect s-i ispeasc greeala,
fcndu-l s se simt binevenit la conac i aprndu-l de limba
sarcastic a vrului ei, Neville. Dar Saul nu inea s-i accepte
protecia... dduse de neles foarte clar c nu dorea deloc aa
ceva!
- Nu i-ai dat seama mai trziu, cnd ai putut privi n urm,
ct de mult putea fi pus antagonisul nostru reciproc pe seama unei
atracii la fel de reciproce, chiar dac era mai degrab emoional
dect fizic?
Aa era? De aceea i provoca acum Saul o reacie att de
intens? Cu un mic oc, Lucy i ddu seama c spusese "atracie
la fel de reciproc". nsemna, oare, c...?
l privi, iar Saul spuse ncet:
- Din moment ce am fcut pace, poate ar fi bine s-o
pecetluim conform tradiiei.
Aproape ca i cum ar fi tiut c urma s se retrag, degetele
lui i cuprinser i mai strns ncheieturile minilor, refuznd s-i
dea drumul, dup care, privind-o drept n ochi, spuse:
- Fr tampil, tratatul de pace poate fi considerat oricnd
nul i neavenit.
Dup care i desfcu ncet degetele i-i ls minile libere.
Fr a-i da seama, Lucy se nclin uor spre el, fcnd pasul
care-i mai desprea pentru a ajunge destul de aproape ca s-i
simt fora i puterea trupului. Ochii lui o priveau cu un zmbet
interior, euforizant, fcnd-o s se simt ameit ca o fetican de
optsprezece ani. Apoi capul i se aplec spre ea, degetele i se
strecurar sub prul ei de la ceaf, nclinndu-i delicat capul
pentru a-i potrivi gura sub a lui.
Contactul cald al buzelor lui nu avea nimic agresiv sau
poruncitor; nimic nu exista, n apsarea aceea aproape fratern,
care s fac lumea s explodeze ntr-nsa ca o vlvtaie de culori
i senzaii - i totui, cumva, aa se ntmpl.
n timp ce o sruta, Lucy nchisese instinctiv ochii, dar cnd
Saul i desprinse gura de a ei, senzaia de frustrare fu att de
intens nct ochii i se deschiser brusc.
O via de om, sau poate numai o secund, Saul o privi n
adncul ochilor, apoi i cuprinse faa cu ambele mini,
mngindu-i ginga buzele pline i umede cu un deget.
Lucy reacion instinctiv, cu capul nclinndu-i-se pe spate,
n timp ce-l lsa s-o strng i mai tare la piept, ca s-i simt pe
piele btile msurate ale inimii.
Ochii ei se deschiser, privindu-i coborrea chinuitor de
nceat a capului, nainte ca pleoapele s i se ngreuneze prea tare,
nchizndu-se din nou, tremurtor. De ast dat, atingerea gurii
lui peste a ei nu mai avu nimic fresc.
Instinctiv i de bunvoie, Lucy i rspunse, lsndu-se n
voia fiorului mbttor al dorinei pe care i-o strnea Saul, cu un
abandon care n mod normal ar fi copleit-o de ruine. Parc ar fi
avut un instinct secret care-i nvingea prudena, spunndu-i c
alturi de acel om avea s fie ntotdeauna n siguran, indiferent
ce culmi o ndemna s escaladeze.
Cnd Saul i ddu drumul, Lucy i spuse c ezitarea lui nu
era doar o prere, iar n ntunecimea din ochi i lucea cu siguran
o lumini care sugera c srutul l afectase la fel de mult i pe el.
Capitolul 1

- Dar de ce trebuie s ne mutm de la Manor n Dower


House? protest ndrtnic Tara, fetia de ase ani, cu buza de
jos, att de asemntoare cu a tatlui ei, tremurnd.
Pe deasupra capului ei blond i ciufulit, Fanny se uit
dezndjduit la fiica ei vitreg, iar Lucy i reprim automat
oboseala i iritarea.
- Tara, tii bine de ce, spuse ea cu rbdare. Acum, c...
Acum, c tticul a... plecat, nu mai putem locui aici. Casa aparine
altcuiva.
Fusese o zi grea - o lun lung i obositoare, mai bine zis, de
cnd moartea tatlui ei, n urma unui al treilea atac de cord, de
care se temuser mult timp, ceea ce ns nu-l mpiedicase s se
menajeze aa cum i recomandase medicul - dar pe sub
agresivitatea Tarei se simea teama copilului de ase ani care-i
vedea mica sa lume distrus, iar Lucy ncerca s-i alunge aceast
spaim.
ntr-adevr, era o ironie c Tara apela la ei, nu la propria ei
mam i mama vitreg a lui Lucy, Fanny. Dar n fond, aa cum
George Martin tiuse, Fanny era o fiin slab. Cteva dintre
ultimele lui cuvinte ctre fiica sa cea mai mare o avertizaser c
pe ea trebuia de-acum ncolo s se bazeze mica lor familie - nu pe
Fanny.
- Nu e drept, se altur corului nc un glas.
Pe chipul fiului de zece ani al lui Fanny se citea o
nemulumire ncpnat, familiar lui Lucy.
- Dac erai biat, n-am fi pierdut Manor House. Ai fi putut-o
moteni.
Stpnindu-i un oftat, Lucy cltin din cap.
- Manor i-a revenit ntotdeauna celui mai apropiat
motenitor de sex masculin, Oliver, i aminti ea fratelui ei dup
tat. tii bine asta.
- Da...
Tonul ursuz al biatului i frnse inima. Fr voie, ochii ei i
ntlnir pe ai lui Fanny i, citind vinovia i nefericirea din ei, se
grbir s-i ocoleasc. Se simea ca o conspiratoare implicat ntr-
o crim tenebroas i abject, iar atitudinea de amrciune
vinovat a lui Fanny nu fcea dect s-i intensifice sentimentele.
i dorea mai mult dect orice n viaa ei ca tatl ei s n-o fi
mpovrat cu acele confesiuni pe patul de moarte; dar o fcuse i,
astfel, i pusese pe umeri o responsabilitate pe care nu era sigur
c putea s i-o asume.
i smulsese promisiunea de a le purta de grij lui Fanny i
copiilor, iar pe aceasta putea s-o accepte; ns cealalt povar,
"secretul" pe care numai ea i Fanny l tiau...
Gura i se strnse uor cnd privi, prin camera plin cu lzi de
mpachetat, spre Oliver. Pn n urm cu o lun, crezuse c Oliver
era fiul lui Fanny din prima ei csnicie cu un parlamentar local,
dar ntre timp i se spusese c Oliver era de fapt copilul tatlui ei,
conceput n timpul unei aventuri cu Fanny care ncepuse pe
vremea cnd ea era nc mritat cu primul ei so.
Tatl ei fusese liber s se nsoare cu Fanny, dar se prea c
aceasta nu dorise s rite ruinea unui divor de brbatul ei, care
pe-atunci tocmai fusese ales n Parlament.
n cele din urm, Henry Willis fusese cel care divorase,
cnd aventura lui cu propria sa secretar ajunsese la cunotina
publicului, lsndu-i pe tatl ei i pe Fanny liberi s se
cstoreasc, dup trecerea unui interval de timp decent.
ntre timp, ns, Oliver mplinise patru ani, iar Fanny
insistase ca, dect s rite un scandal, mai bine s fie crezut n
continuare copilul lui Henry.
n ultimele lui ore de via, cuprins de nverunare, tatl lui
Lucy i mrturisise ct regreta c nu Tara fusese copilul nscut n
afara csniciei, iar Oliver s fi fost legitim, cci atunci n-ar fi fost
necesar s renune la ct mai multe posibil dintre bunurile
patrimoniale, pentru a fi sigur c familia nu pierdea prea mult pe
lng Manor House.
n sinea ei, Lucy fusese copleit aflnd ce fcuse tatl su
i, dac n-ar fi fost att de grav bolnav, s-ar fi simit tentat s-i
atrag atenia c Fanny, nu Saul Bradford, l lipsise pe Oliver de
ceea ce i se cuvenea din natere.
Dup funeralii, Fanny venise la ea s-o roage, printr-un potop
de lacrimi, s nu dezvluie niciodat adevrul n legtur cu
Oliver. Nu putea ndura trauma scandalului care s-ar fi declanat
dac adevrul ieea la iveal, spusese ea cu ochii n lacrimi, iar
Lucy, ntr-un moment de slbiciune, i dduse dreptate.
n sinea ei, dup ce avusese o lung discuie cu avocatul lui
George Martin, considera c, chiar dac Oliver ar fi motenit
averea, n foarte scurt timp Manor House ar fi trebuit s fie
vndut. Acoperiul avea nevoie de reparaii, unele dintre ferestre
necesitau i ele atenie, i o ntrista s se plimbe prin camerele
cndva att de elegante, vznd cum se jerpeliser.
Era o cas prea mare pentru a fi ntreinut ca locuin
particular, dac nu erai milionar, ceea ce nu se putuse spune nici
pe departe despre tatl ei.
Dup standardele tuturor, Dower House, casa n stil
georgian, era o locuin foarte spaioas i elegant, i mult, mult
mai uor de administrat. Ea nsi, cea mai mare dintre cei trei
copii ai tatlui ei, care locuise cel mai mult timp la Manor, suferea
cel mai mult c pleca. Poate fiindc lsase n urm de-atta timp
copilria i nelegea mult prea clar durerile de cap asociate cu
Manor House.
Cea mai veche parte a casei era elizabethan, cu frumoasa
faad alb cu negru ascunznd un labirint de pasaje i cmrue
ntunecoase, cu podelele n pant.
Un Martin din perioada dinastiei Stuart adugase lambriurile
i holul mai impozant de la intrare, cu scara sa Grinling Gibbons,
iar unui strmo georgian i rmsese sarcina de a eclipsa complet
cldirea iniial, adugnd o arip ntreag i restructurnd incinta
astfel nct n centrul acestei aripi noi o alee elegant pentru
trsuri s nconjoare un portic impresionant, lsnd corpul
elizabethan al casei doar ca o simpl anex a acestei frumoase
nouti.
Acum, umezeala, infiltrndu-se prin acoperiul stricat, fcea
ca ipsosria fin din sala de bal de la etaj s se acopere de
mucegai, valul deteriorrilor naintnd att de ncet nct Lucy
nu-i dduse seama dect recent, privind casa prin ochii vrului ei
Saul Bradford, n ce hal ajunsese.
Realmente, Manor House era mai potrivit ca hotel sau
centru de conferine dect ca locuin particular, iar Lucy nu se
ndoia, n sinea ei, c Saul avea s-o vnd ct de curnd posibil.
i amintea foarte bine, dup singura lui vizit la Manor, ct
dispreuise casa. Se ntlniser numai o dat - n urm cu peste
doisprezece ani - iar ntlnirea nu fusese deloc un succes.
l gsise aspru i strin, iar Saul, fr ndoial, o gsise i el
pe ea la fel de strin i neatrgtoare. Nici unul dintre ei nu
fusese ngduitor cu cellalt. Lucy nc nu-i revenise din ocul
provocat de moartea mamei sale, ntr-un accident la clrie, iar
Saul, dei ea nu tia pe-atunci, fusese trimis la ei de mama lui ca
s fie cruat de divorul deosebit de ostil dintre ea i tatl lui.
Lucy oft adnc, strmbndu-se n sinea ei. Acum era prea
trziu ca s regrete diversele umiline i desconsiderri pe care i le
artase acelui biat american neprietenos i nchis n sine, cu
atia ani n urm, dar i prea ru de mai mult timp pentru ceea
ce fcuse - i nu fiindc Saul era motenitorul tatlui ei, ci pur i
simplu pentru c, maturizndu-se, nelesese c i el fusese la fel
de rnit i dornic de alinri ca ea, i o ntrista faptul c se lsase
influenat de un om pe care acum l recunotea ca fiind
rzbuntor i crud.
La doisprezece ani, Lucy nu-i putuse da seama de acest
lucru, ba mai mult, fusese dominat de puternica pasiune pe care
o nutrea pentru vrul ei, Neville.
Totui, acum era prea trziu pentru regrete, dar nu i pentru
a ndrepta lucrurile, spera ea. n pofida antipatiei tatlui ei la
adresa lui Saul, care prea s li se fi transmis fiului i vduvei lui,
Lucy era hotrt s-i acorde vrului ei american tot sprijinul de
care avea nevoie.
n fond, mprirea motenirii n-o lipsise de nimic - tiuse de
mult c Manor House avea zilele numrate; Oliver, ns, pe care
tatl ei l rsfase ngrozitor, avea dificulti de adaptare.
n sinea ei, Lucy presupunea c adaptarea n-avea s-i fac
nici un ru. n ultimii doi ani ncepuse s observe semne c
rsful tatlui i totala incapacitate a mamei de a impune orice
form de disciplin l transformau, dintr-un bieel simpatic i
sigur pe sine, ntr-un pre-adolescent antipatic i preocupat numai
de sine.
Din fericire, inea destul demult la fratele i sora ei dup tat
pentru ca nsrcinarea de a le purta de grij s n-o mpovreze
prea greu. Cu Fanny, ns, era altceva. Dei se nelegeau destul
de bine, existau momente cnd Lucy era exasperat c avea o
mam vitreg care se comporta mai degrab ca un copil complet
nedescurcre.
- Nu vreau s m duc la Dower House.
Buza de jos a Tarei tremura din nou, iar n ochii cprui i
luceau lacrimi.
La nfiare, atta Tara ct i ea nsi moteneau ramura
dinspre tat a familiei, i spuse Lucy, privindu-i cu compasiune
sora mai mic. Amndou aveau ochii cprui ai neamului Martin
i un pr blond care crea un contrast frapant. i profilul elegant,
despre care n familie se zvonea c-i aparinuse unei Amelia
Martin din secolul al optsprezecelea pe care o ceruse de soie
Prinul Regent. Pentru c-l refuzase, familia nu primise nici un
titlu de noblee, sau cel puin aa se povestea, dar Lucy nu tia ct
adevr coninea aceast legend i ct nu. Poate c avea s afle,
dac cerceta mai atent istoria familiei.
Cu un an i jumtate n urm, ncepuse s frunzreasc
hrtiile familiei, ncercnd s le pun ntr-o oarecare ordine, i
atunci i venise pentru prima oar ideea de a scrie un roman
inspirat liber din istoricul familiei sale. Acum, acel roman
amenina s devin trei sau patru, iar n sptmna urmtoare
Lucy avea s se duc la Londra pentru a discuta posibilitile cu
editorii care-i exprimaser interestul fa de manuscrisul iniial.
Avusese noroc - nu ncpea nici o ndoial; familia mamei
sale avea relaii n lumea publicistic. Vrul ei, Neville, era
partener la o editur - nu cea cu care trata, ns tatl lui o
recomandase, spre marele dezgust al lui Neville; fr ndoial,
acesta spera ca Lucy s cad n nas, i spunea ea rutcioas,
cunoscndu-l foarte bine.
Trecuse cu muli ani n urm peste pasiunea pentru vrul ei
i tot ce mai rmsese era o pruden sntoas fa de brbatul n
care se transformase. Ocazional, Neville se mai complcea n cte
un flirt cu ea, fr prea mare tragere de inim - mai mult ca s
vad ct de vulnerabil putea fi fa de el, dect din vreun alt
motiv. Neville era extrem de infatuat i nu-i plcea niciodat s
piard o admiratoare. Tatl lui i mama ei fuseser frai, iar Lucy
continua s in mult la unchiul ei i soia lui.
- Tara, te rog, nceteaz cu glgia... M doare capul...
Protestul lui Fanny o smulse din reverie, fcnd-o s-i dea
seama c acum Tara plngea de-a binelea,n timp ce Oliver,
ncruntat, ddea cu piciorul ntr-o lad, iar Fanny i apsa fruntea
cu o mn firav.
- Lucy, eu trebuie s m ntind puin... Capul meu, bietul...
tiind c avea s progreseze mai repede n lipsa mamei sale
vitrege, Lucy nu se opuse, zmbind i adresndu-i cteva cuvinte
comptimitoare, n timp ce scotea o batist pentru lacrimile Tarei
i-i atrgea atenia lui Oliver s nu-i fac praf pantofii.
- Haide, n-o s fie chiar att de ru, o mngie ea pe Tara,
dup ce Fanny se retrase n camera ei. O s-i plac la Dower
House.
- Bine, da' Harriet?
Harriet era iepoara pony peste msur de trupe a Tarei i,
un moment, Lucy se ncrunt, ncercnd s urmreasc logica
surorii ei mai mici.
- Sunt sigur c i lui Harriet o s-i plac, spuse ea. Va avea
curtea aceea frumoas, numai pentru ea.
- Da' Richard zice c n-o s-o putem ine. C n-ai s i-o poi
permite...
Richard era partenerul mai tnr din firma de avocai a
tatlui ei, iar Lucy se ncrunt auzindu-i menionat numele. De
cteva luni, Richard i ddea clar de neles c voia de la ea mai
mult dect relaiile strict civilizate pe care le aveau n prezent.
Cu numai o sptmn n urm fcuse o referire la cstorie,
adugnd c, din moment ce George i lsase casa numai pe
numele ei, aceasta nsemna c, dup ce se cstorea, urma s aib
un cmin foarte confortabil pe care s-l mpart cu tovarul de
via.
Motivul pentru care tatl ei i lsase casa era acela c nu
dorea s nceap brfele pornind de la faptul c lsa cea mai mare
parte a banilor ntr-un cont pentru Oliver i Tara, cu beneficiile
revenindu-i lui Fanny, pn cnd copiii mplineau majoratul.
Lucy nu fusese tocmai impresionat c Richard menionase
cstoria numai cnd aflase ce-i lsase tatl ei.
Se ntreba dac Richard mai tia i c-i promisese tatlui ei
c Fanny i copiii urmau s poat locui la ea atta timp ct aveau
nevoie. Lui Richard nu-i plceau copiii, i nici Oliver i Tara nu-l
simpatizau. Oricum, nu exista nici cea mai vag posibilitate ca
Lucy s se mrite cu el. Simplu spus, pe plan sexual o lsa rece.
La fel ca majoritatea brbailor. Ajunsese la naintata vrst de
douzeci i cinci de ani fr s se poat luda cu nici o aventur
pasional. Oare era vina stilului ei de via, sau a genelor?
Existase o vreme, chiar nainte ca tatl ei s se nsoare cu
Fanny, cnd ncercase s guste libertatea, sugernd s-i lase
singuri pe proaspeii cstorii i s se mute la Londra, dar Fanny
o implorase s rmn. Gndul de a prelua grijile casei o
ngrozea. Aa c Lucy sttuse pe loc, ncercnd s nu se simt
prea vinovat c ratase ocazia de a obine o diplom i a-i ctiga
independena personal.
Bnuia c hotrrea de a ncerca s scrie se nscuse din
nfometarea intelectual de care suferea, iar orele pe care le
petrecea singur n bibliotec, documentndu-se, fuseser printre
cele mai mulumitoare de cnd renunase la universitate.
Acum, ns, risca s piard i acest lucru, dac Saul nu-i
permitea s foloseasc n continuare biblioteca.
l cunotea att de puin, nct nici nu tia la ce s se atepte.
Aminirile despre el i erau nceoate de animozitatea care se
declanase ntre ei aproape din primul moment, iar cnd se
gndea la el i-l imagina ntotdeauna cu o expresie ncruntat i
rutcioas.
Nu semna deloc la nfiare cu cei din neamul Martin,
fiind foarte brunet, cu pielea oache, ochii cenuii, nu cprui, i
un accent american care-l fcea s par i mai strin.
Amintindu-i de vara aceea dezastruoas, Lucy simi un
junghi de compasiune la adresa lui.
Bietul biat, nu-i putuse fi deloc uor - aruncat n mijlocul
unor rude pe care nu le cunotea, care vorbeau altfel i triau
conform altor reguli. Expresia aceea ncruntat, indiferena
ndrtnic fa de tot ceea ce avea de oferit Manor House trebuia
s fi fost mai degrab o atitudine defensiv dect una agresiv.
Dar, desigur, la doisprezece ani Lucy nu putea nelege acest
lucru i nu vzuse dect c Saul batjocorea tot ceea ce-i era
scump ei, scondu-i mereu n eviden propria mentalitate
american. Superioritatea lui obraznic nu fcuse dect s-i
sporeasc antipatia, astfel nct i se alturase de bunvoie lui
Neville n a-l chinui.
Neville... care pe-atunci i se prea att de rafinat i sofisticat,
att de sus-pus i masculin, i totui fcea parte din lumea ei ntr-
un mod incontestabil, la care intrusul american nu avea acces.
Cnd Neville vorbea, o fcea la fel ca tatl ei, cu accent sacadat,
de coal public, diferit de vorbirea trgnat, tipic american, a
lui Saul.
Pn i felul cum se mbrca Saul era diferit... strin... i
cum l mai chinuiser, ea i Neville, cnd se uitau la el cum
clrea! Lucy fusese sarcastic aproape pn la limita cruzimii i,
de-atunci, regretase profund, pentru c ei nu-i stea n fire s-i
loveasc pe alii.
Bietul Saul. Oare el cum i-o amintea? M rog, Lucy urma
s aib destule ocazii de a-i ispi pcatele, dup sosirea lor.
Chiar dac Neville vorbea cu dispre despre trecerea casei n
mini americane, ea nu-l ncuraja.
Tara e oprise din plns i o privea cu speran.
- Nu vom fi prea sraci ca s-o pstrm pe Harriet, i spuse
Lucy cu convingere. Richard s-a nelat.
- Ai s te mrii cu el? ntreb Oliver, cu o privire
rutcioas.
- Nu.
nainte de a ntoarce capul, n ochii lui cprui se citi
uurarea. Oliver fusese mai apropiat de tatl lor dect toi ceilali,
lucru la care Lucy nu se prea gndise nainte de a afla adevrul, i
resimea cel mai intens absena unui brbat n cas. Poate reuea
s-l conving pe Saul s-i arate interes. Cine tie, ntre timp
putuse s se cstoreasc i s aib la rndul lui copii.
n ciuda tuturor acestor gnduri voit linititoare, Lucy nu-i
putea nfrna un nceput de team. nc nu tiau cnd urma s
soseasc Saul, dar Lucy se pregtea meticulos s evacueze Manor
House ct putea de repede. La fel de meticulos alegea i ceea ce
avea s ia cu ea - numai mobila care aparinuse mamei ei i nimic
mai mult.
Din fericire, Dower House era mobilat, dei cam la
ntmplare, de vreme ce pn nu demult fusese locuit de chiriai,
dar mobila mamei sale avea s-o fac, fr ndoial, s arate mai
intim.
Cu ajutorul doamnei Isaacs, menajera lor cu ziua, Lucy
fcuse deja curenie prin toat casa. Aproape toate camerele
aveau nevoie de decoraiuni noi i-i dduse cuvntul c avea s
atace aceast sarcin imediat ce avea timp. Cu beneficiile
conturilor pe care tatl ei le deschisese pentru Oliver i Tara
aveau s se descurce financiar - la limit. Taxele colate ale lui
Oliver urmau s nghit o poriune mare din aceste fonduri, dar
Fanny insistase ca fiul ei s se nscrie la coala pregtitoare cu
ncepere din urmtorul trimestru, aa cum planificaser.
Aleseser fosta coal a lui George Martin i, cu toate c n
sinea ei Lucy considera o extravagan s plteasc o sum att de
mare anual numai pentru ca Oliver s urmeze la aceeai coal
unde nvase tatl lui, n-o lsase inima s i se mpotriveasc lui
Fanny.
Dup prerea ei, Tara era mai inteligent, i se hotrse ca,
atunci cnd sosea vremea, i ei s i se ofere aceleai posiibliti.
Din fericire, problema mai avea de ateptat - spre deosebire de
lzile ngrmdite pe podelele slii de bal.
Lucy i doamna Isaacs le aduseser acolo mai mult datorit
spaiului, iar a doua zi diminea domnul Isaacs i cei doi fii ai lor
urmau s vin cu furgonul din sat i s le transporte la Dower
House.
Tablourile care nu fuseser vndute nainte, spre a acoperi
cheltuielile de nmormntare, erau acum trimise la Sotheby,
pentru licitaie, mpreun cu puinele antichiti de valoare care
mai rmseser.
Acum casa avea un aer pustiu i neglijat, aproape de
prsire. Lucy habar n-avea ce putea s fac Saul cu ea. S-o
vnd, cel mai probabil. Alt soluie nu ntrezrea.
Cnd intr n buctrie, Lucy se strmb uor. Era singura
camer creia n-avea s-i duc dorul. Mare i demodat, era
ntunecoas i echipat inadecvat, spre deosebire de buctria de
la Dower House, pe care o amenajaser unii dintre chiriai.
Tara apru tocmai cnd Lucy termin de pus masa.
- Mmica zice c o doare capul, o inform ea, i vrea s ia
cina n camera ei.
Stpnindu-i sunetul de exasperare care-i venise pe buze,
Lucy nu spuse nimic. ncerca s aib rbdare cu Fanny,
spunndu-i c n fond mama ei vitreg i pierduse soul, ct
vreme ea nu pierduse dect un tat care nu-i fusese deosebit de
apropiat. i mai amintea i acum durerea sfietoare de la
moartea mamei ei, pe care o iubise cu adevrat, iar dac Fanny
simea mcar o zecime din suferina prin care trecuse ea atunci,
merita ntr-adevr compasiunea i rbdarea ei.
- Du-te i spune-i lui Oliver s se spele pe mini i s vin la
mas, da, Tara? o instrui ea pe feti. Vreau ca-n seara asta s v
culcai amndoi devreme, pentru c mine avem multe de fcut.
- Da. I-am i spus lui Harriet totul despre curtea cea nou,
rspunse Tara plin de importan. Chiar crezi c-o s-i plac
acolo, Lucy? O s-i fie dor de Cinders, nu-i aa?
Cinders era pisica mic i trcat care locuia n grajdurile
drpnate; stpnindu-i un zmbet, Lucy rspunse serioas:
- A, cred c-o putem lua i pe Cinders cu noi.
- Dar ai spus c nu putem lua nimic care aparine de Manor
House.
Aa era, dar n sinea ei Lucy nu-i vedea vrul obiectnd fa
de nlturarea unei pisicue i, aa cum spusese Tara, iapa era
foarte ataat de micul animal.
- E chiar att de groaznic, Lucy?
- Groaznic? Cine?
ntorcndu-se dinspre mncarea pe care o pregtea, Lucy o
privi atent pe feti.
- Vrul tu. Cel care vine s locuiasc aici.
- Doamne ferete, cum s fie groaznic? Cine i-a bgat una
ca asta-n cap?
Cerule! Ultimul lucru de care avea nevoie era ca fraii ei mai
mici s-l antipatizeze pe Saul i era cel mai bine s nbue riscul
nc din fa.
- Oliver a zis, rspunse Tara cu convingere. tie de la
Neville.
Blestemndu-i n sinea ei vrul dup mam, Lucy rspunse
cu fals nepsare:
- A, cred c Neville glumea doar. i dau cuvntul meu c
Saul e un om foarte drgu.
i ncruci degetele la spate. Faa ncruntat a Tarei se
destinse.
- i n-o s mi-o ia pe Harriet?
- n nici un caz. i-acum, du-te i spune-i lui Oliver s
coboare la mas.
Capitolul 2

Mai trecur nc trei zile agitate pn s se poat muta


definitiv la Dower House, iar acum, privind sala de bal goal,
Lucy reflecta c-n viaa ei nu se simise mai obosit.
Fanny alternase ntre accese de plns, perioade petrecute
nchis n dormitorul ei i o dorin aproape frenetic de a-i avea
copiii lng ea.
Amndoi erau tulburai de comportamentul pe jumtate
isteric al mamei lor, n special Tara, dar acum, cnd plecaser n
sfrit de la Manor House, Lucy spera ca Fanny s nceap s-i
revin.
O cuprinse o melancolie ciudat, n timp ce umbla prin
camerele familiare, oprindu-se din cnd n cnd ca s ating cte
o mobil. Iubea vechea cas, dar nu simea nici o dorin posesiv
de a locui n ea. La urma urmei, crescuse tiind c era destinat
altcuiva i niciodat n-avea s-i aparin. Gura i se arcui ntr-un
mic zmbet cnd i aminti c Neville fusese mai necjit dect ea
cnd tatl ei le explicase scurt amndurora despre ce era vorba.
Aceasta se ntmplase cu un an naintea vizitei lui Saul. Pn
atunci, Neville susinuse ntotdeauna c, la maturitate, era hotrt
s-o ia pe Lucy de soie. nc de mic, Neville tiuse s observe
marile anse, i spuse ea, amuzat rutcios de faptul c se lsase
amgit de superficialitatea vrului ei.
Ct timp mai era pn la sosirea lui Saul? Un fior familiar de
tensiune i strbtu spasmodic stomacul, iar Lucy i-l alung,
nemulumit. De ce-i era team? n fond, dreptul ei de proprietate
asupra Casei Dower era asigurat i, chiar dac ar fi vrut, Saul n-ar
fi putut s-o scoat de-acolo. Dar de ce s-o fi dorit? Faptul c nu se
neleseser bine n copilrie nu-i putea influena atitudinea fa
de ea acum... nu?
Era deconcertant s-i dea seama ct de puin tia despre el.
Mtua ei, mama lui, plecase de-acas imediat dup rzboi, ca s
se mrite cu un american - mpotriva voinei prinilor, dup cum
i spusese mama ei o dat, cnd Lucy i ceruse informaii despre
mtua care locuia att de departe.
Despre tatl lui Saul tia foarte puin, numai c soia
divorase de el. I se pruse stnjenitor faptul c tatl ei nu fcuse
nici o ncercare pentru a scpa de nepotul care-i succedase dar,
cunoscndu-l, i ddea seama c, probabil, sperase pn la sfrit
s poat preveni, cumva, inevitabilul, lsndu-i Manor House
motenire lui Oliver.
n felul lui, tatl ei fusese la fel de aiurit ca Fanny. Acum,
ns, era prea trziu ca s-i mai regrete omisiunile. Chiar i n
ochii ei deprini s-o vad, casa se depreciase. Spera ca Saul s nu
atepte prea mult de la motenirea lui. i amintea c nu-i
permisese s se arate peste msur de impresionat cu ocazia acelei
singure vizite, ignornd cu nverunare toate laudele ei
nzorzonate despre scri secrete i camere bntuite de fantome.
Trecnd prin dreptul oglinzii aurite de deasupra emineului
din salon, vzu c faa-i era mnjit de praf, cu prul zbrlit n jur.
Minile i hainele-i erau i ele murdare. Trebuia s fac o baie.
Nu-i mai rmsese nimic de fcut acolo, dect s ncuie uile. A
doua zi, ea i doamna Isaacs puteau ncepe curenia.
n timp ce ieea n curtea din spatele casei, i aminti c
promisese s-i dea de mncare lui Harriet, care nc se mai afla n
grajd. Fuseser prea ocupai ca s-o duc la Dower House. Slav
Domnului c era var i aveau timp s-i construiasc un grajd
nou, nainte de sosirea iernii.
Cnd Lucy deschise ua, iepoara cea dolofan nechez o
urare de bun-venit, n timp ce Cinders ncepea s se gudure
sinuos pe lng gleznele ei. i puse repede mncarea i porni
neconsolat napoi spre Dower House.

***

A doua zi dimineaa, Lucy se trezi devreme, tulburat de


formele nefamiliare pe care le aruncau razele soarelui pe faa ei.
Buimac, deschise ochii, apoi se strmb, strbtut de un junghi
prin muchii nepenii. Cel puin aici, n Dower House, nu
trebuia s dea deteptarea unui aragaz morocnos nainte de a
putea lua micul dejun.
Era prea devreme ca s-i trezeasc pe ceilali i, dup ce fcu
du i cobor la parter, Lucy constat c nefamiliara singurtate i
plcea. Buctria, att de aerisit i bine echipat dup cea de la
Manor House, i ridic uor moralul, i n timp ce sorbea din
cafeaua ierbinte i aromat i revzu planurile pentru acea zi.
Stabilise s se ntlneasc la Manor cu doamna Isaacs, la ora
nou, ceea ce nsemna c Fanny trebuia s le pregteasc micul
dejun copiilor. Alungndu-i sentimentul vag de vinovie, Lucy
i reaminti c, la urma urmei, Fanny era mama lor.

***

Pe la ora unsprezece, tricoul i blugii curai cu care se


mbrcase Lucy erau mnjii de praf. Pielea-i era ncins i
asudat i o durea tot trupul.
- A zice s facem o pauz, i propuse ea doamnei Isaacs.
- Bun idee. M duc jos s fac dou ceaiuri.
Doamna Isaacs plecase cam de cinci minute, cnd Lucy auzi
o main. Sunetul neateptat o atrase la fereastr.
Era un B.M.W. mare, care se oprise chiar n faa casei. Un
tremur nervos i strbtu stomacul cnd vzu un brbat nalt i
brunet ieind de la volan.
Saul! Ciudat, c-l recunotea att de repede, cnd sptmni
de zile ncercase fr succes s-i aminteasc trsturile lui din
copilrie.
Purta un costum gri subire i prea s arate mai degrab
european dect american; era destul de oache ca s treac drept
italian, dei era cam prea nalt.
n timp ce privea, Lucy o vzu pe Tara aprnd de dup
colul casei, cu Harriet de drlogi. Fetia i vorbea cu seriozitate
iepei, care prea nepstoare fa de ncercrile stpnei sale de a
o face s se grbeasc. De fapt, Harriet prea mai interesat de
iarba suculent de lng alee dect de comenzile Tarei.
Lucy l vzu pe Saul pornind prudent spre feti, cu chipul
mai mblnzit dect la coborrea din main.
Tara ncremenise la vederea lui, strngnd disperat n mn
frul lui Harriet. Amuzat, Lucy privi cum ncercrile lui Saul de
a se mprieteni erau respinse, dar ncepu s se alarmeze cnd i
ddu seama c Tara izbucnise n plns. Ce Dumnezeu i spusese
Saul?
Cobor n fug i iei pe alee, tocmai la timp pentru a o auzi
pe Tara strignd printre lacrimi:
- Da' chiar eti groaznic! Eti groaznic ru de tot!
Saul apucase cpstrul lui Harriet, iar Tara ncerca disperat
s i-l smulg din mn.
Cnd vzu expresia lui Saul schimbndu-se, Lucy i muc
buza. Acum, cu amuzamentul pierit din ochi, arta rece i strin.
Nici el i nici Tara n-o observar pn cnd strig sever:
- Ajunge, Tara!
Cnd ntlnir privirea lui Lucy, ochii fetiei se umplur iar
de lacrimi.
- Pi da' aa e! insist ea ncpnat. Ai spus c-i drgu,
da' nu-i!
Saul o privi i el, iar Lucy simi c se nroea toat, dndu-i
seama cum arta, cu faa murdar de praf i complet nefardat, i
prul nepieptnat i nclcit.
- Saul! Ce bine-mi pare c te vd!
Ignornd-o un moment pe Tara, i impuse s afieze
zmbetul calm i sigur de sine pe care i-l studiase, dar acesta i se
terse repede cnd i ddu seama c Saul nu-i zmbea, avnd
ochii la fel de reci i cenuii ca Marea Nordului. O msur cu
privirea, apoi, fr o vorb, se ntoarse din nou spre Tara.
- De fapt nu ncercam s-i iau cluul, s tii, i spuse el.
Voiam doar s ne mprietenim, atta tot. E prea mic pentru mine,
dar mi amintete de unul pe care l-am avut n copilrie.
n mod uluitor, Tara se opri din plns, privindu-l cu ochi
mari n timp ce optea:
- Chiar...?
- Mhm. Locuia la ferma unchiului meu, unde-mi petreceam
vacanele.
Glasul lui nu-i pierduse accentul moale i trgnat pe care
Lucy i-l amintea att de bine. Ce i-o fi apucat, pe ea i Neville,
s-i rd de el. Era blnd i plcut la auz, fcnd-o acum s simt
un junghi de remucare pentru felul prostesc cum i cutase
glceav lui Saul. Instinctiv, recunotea c i-ar fi fost un aliat
mult mai de ndejde dect Neville, c ar fi putut chiar s-i ofere
un sprijin n lunile acelea dificile de dup moartea mamei ei.
Iritat pe sine nsi pentru c se lsa influenat de emoii,
interveni, cu sufletul la gur:
- Sunt sigur c Saul n-o s se supere dac o iei pe Harriet,
Tara...
- De ce m-a supra? o ntrerupse el vorbind la fel de rar i
trgnat. n fond, deja ai luat naibii aproape totul. Ce mai
conteaz un pony?
Felul cum o privea, dispreul ironic din glasul lui, o fcur s
amueasc, descumpnit.
Nu se ateptase deloc la aa ceva, la acea mnu aruncat la
picioarele ei. Dar ce Dumnezeu i-ar fi putut spune, ca s se apere?
Arunc o privire spre Tara.
- Du-o pe Harriet n padoc, Tara, i spune-i mamei tale c a
venit Saul.
Apoi se ntoarse spre noul sosit.
- Nu te ateptam att de repede i m tem c nc mai e o
dezordine ngrozitoare. Totui, ne-ar face mare plcere s iei masa
cu noi.
- Auzi, auzi... cum te-ai schimbat! coment el, cu acelai
sarcasm caustic. Sau... chiar te-oi fi schimbat? Cu siguran, ai
deprins pe parcurs bunele maniere, Lucy. Acum doisprezece ani,
n nici un caz nu le aveai.
Cinismul lui usturtor o fcu s rspund cu aprindere:
- Acum doisprezece ani eram nc un copil, Saul... i, mai
mult de-att, tocmai mi pierdusem mama.
Cnd vzu cum i se nspreau ochii, Lucy i muc buza,
furioas c se lsase provocat att de uor. Ce Dumnezeu se
ntmplase cu toate bunele ei intenii de a-i ntinde ramura de
mslin?
ntorcnd capul pentru a-i ascunde roeaa din obraji, i
repro n sinea ei senzaiile care o cuprindeau. Adevrul era c
fcuse prostia de a se atepta la o versiune maturizat a biatului
pe care i-l amintea, dar n faa ei sttea un brbat ce nu prea s
mai aib nimic n comun, dect numele, cu adolescentul de
odinioar.
- Vreau s iei masa cu noi, i nrerupse Tara, privind spre el.
Ca s-mi povesteti despre calul tu. Cum l chema?
- Mustard.
Din cine tie ce motiv, zmbetul pe care Saul i-l adres Tarei
o fcu pe Lucy s se simt dureros de exclus i lezat.
- Sigur nu e nici o problem?
Acum o privea pe ea, cu ochii la fel de reci, studiindu-i
netulburat formele trupului pe sub blugii vechi i tricoul sumar.
n sufletul lui Lucy se nvpie o furie arztoare, fcndu-i gura
s se nspreasc, n timp ce se ntorcea n alt parte. Cutnd s
se controleze, i reaminti c Saul avea motive ntemeiate s-o
dumneasc; n fond, o judeca n comparaie cu fata de
doisprezece ani din trecut, iar Lucy nu-l putea condamna pentru
c-i cuta tirbituri n armur. ns chiar i aa, o durea n chip
straniu faptul c se uita la ea astfel, nesocotind legtura de
rudenie dintre ei, cu un dispre sexual pe care ea l gsea teribil de
njositor.
Cu un zmbet forat, ignornd expresia cu care o privea, i
spuse calm:
- Nu e nici o problem. Masa va fi gata cam peste o or, dar
dac vrei, am s te prezint doamnei Isaacs nainte de a pleca.
Tocmai ncepuserm s facem puin curenie.
i zri expresia surprins din ochi, nainte ca Saul s i-o
reprime, i deodat i se pru c semna mai mult cu biatul pe
care-l inea minte.
- Un rol cam njositor pentru tine, nu-i aa? S faci
curenie? Sau sperai s mai terpeleti cte ceva?
Auzindu-i dispreul din glas, o nghii un sentiment de
disperare. Cum putuse crede c era de ajuns s-i ntind mna ca
s tearg trecutul? O fi lsat Saul n urm agresivitatea stngace
pe care i-o amintea, dar n locul ei apruse ceva mult mai
ucigtor: o duritate rece care o avertiza c, n ochii lui, i era mai
degrab dumanc dect prieten.
- Dac te referi la proprietate, rspunse ea calm, tatl meu a
avut dreptul s vnd tot ce-a vndut.
N-avea de gnd s adauge c, n sinea ei, nu fusese de acord
cu aciunile tatlui su, dar adug pe un ton semnificativ, fr s
ridice tonul:
- n fond, avea anumite responsabiliti.
Saul o privi pe Tara, apoi, la fel de ncet, i spuse lui Lucy:
- n ultimele cteva luni de via, tatl tu a ctigat aproape
dou mii de lire sterline din vnzarea tuturor obiectelor
neangajate - o grmad de bani, ca s ntrein o vduv i un
copil... Sau vrei s spui c i tu eti inclus n responsdabilitile
tale? Nu i-a vorbit nimeni, niciodat, despre plcerea de a te
ntreine singur, Lucy?
Lucy simi c-i ardeau obrajii, ns chiar dac Tara nu s-ar fi
uitat la ea, tot n-ar fi gsit nici un argument onorabil ca s se
apere. Cum i-ar fi putut spune c-i promisese tatlui ei s pstreze
familia unit, avnd grij nu numai de copii, ci i de Fanny?
- Te duc s-o cunoti pe doamna Isaacs.
i zri strfulgerarea de nemulumire din ochi, n urma
refuzului ei de a rspunde la provocare, ns ce altceva ar fi putut
s fac? Nu-i dduse seama ct de revoltat era Saul din cauza
faptelor tatlui ei, dar nu putea face nimic fr a trda secretul
paternitii lui Oliver.
Meninu o distan rece n timp ce i-l prezent doamnei
Isaacs, ezitnd nainte de a se oferi s-l conduc ntr-un tur al
casei. Doamna Isaacs era o fiin cald, dar teribil de brfitoare,
iar Lucy nu voia s se duc vestea-n sat c ntre ea i Saul existau
animoziti.
- Cred c-mi amintesc destul de bine locurile. i am ntr-
adevr anumite planuri, aa c nu cred c merit efortul. Totui,
i mulumesc pentru intenie.
O concedia, i spuse iritat Lucy; ddea clar de neles c n-
avea nici un chef de compania ei - i nici de prezena ei n casa
care acum i aparinea lui.
- Atunci, ne vedem la mas.
Orict ar fi ncercat, nu-i putea stpni rigiditatea din voce,
i cnd Saul nclin din cap a ncuviinare Lucy socoti c avea
toate motivele s zmbeasc victorios i batjocoritor.
Aa cum se ateptase, cnd ajunse napoi la Dower House
Fanny era nc n pat. Se ntreb de mncaser copiii la micul
dejun.
Ascunzndu-i exasperarea, Lucy urc s-o anune despre
sosirea vizitatorului.
- Cum e?
- nalt, brunet i chipe, rspunse acid Lucy, dup care i
ddu seama c ntr-adevr aa era; mai mult dect att, emana o
putere masculin pe care ea o gsea nefiresc de atrgtoare.
Atrgtoare? Prostii! Se lsa afectat de faptul c
responsabilitatea pentru Fanny i copii i mpovra att de greu
umerii.
- Va trebui s-l cunoti, mai devreme sau mai trziu, i
reaminti ea mamei sale vitrege. Nu e bine ca oamenii s nceap
s vorbeasc.
Era un iretlic abil, care-o fcu pe mama ei vitreg s se
ncrunte, nelinitit.
- Cum Dumnezeu i vom da de mncare, Lucy? ntreb ea.
tii, americanii tia sunt obinuii s mnnce bine.
- Aa va i mnca, rspunse scurt Lucy. Avem sparanghel
din grdin, somon proaspt, fragi i fric.
Primiser somonul n dar de la un vecin, un colonel n
retragere care fusese prieten apropiat cu tatl ei i locuia acum
singur.
- Cred c somonul e de la Tom Bishop, nu?
Fanny cltin din cap.
- Bietul om. tii, zu c ar trebui s se recstoreasc,
Lucy... Triete singur-singurel n casa aceea uria, petrecndu-
i tot timpul la pescuit...
***

La ora unu punct, Saul ciocni la ua din fa. Lucy, care


lucrase ncontinuu din momentul cnd intrase n cas, se opri n
antreu, apoi o chem pe Tara ca s-i deschid.
- Du-l n salon, s-o cunoasc pe mama ta, o instrui ea, apoi
cheam-l jos i pe Oliver.
Oliver era n dormitor, unde-i punea lucrurile n ordine.
Fusese att de ocupat nct nu avusese timp nici mcar s se
schimbe, dar acum, din buctrie, unde verifica sosul uor pe
care-l preparase pentru somon, auzi ua salonului i-i spuse c
putea da o fug pn la etaj, ca s se aranjeze.
Garderoba ei nu era tocmai doldora de haine la ultima mod,
ntruct avea un stil de via care nu necesita aa ceva, dar
puinele articole pe care le avea erau de calitate, selecionate cu
grij i bine ngrijite. nainte de a muri, mama ei remarcase o dat,
aprobator, c Lucy motenise de la ea simul culorii i al
designului, iar rochia pe care o alese n grab, din mtase n
tonuri pastel discrete, plisat din talie, era att elegant, ct i
feminin.
Materialul roz ca piersica, fin i cu modele gri i albastre, i
accentua bronzul, fcndu-i prul s par mai strlucitor i ochii
mai nchii la culoare.
Nu avea timp s-i bat capul cu machiajul, aa c, dup ce-
i ddu repede cu peria prin prul lung pn la umeri, ncl o
pereche de sandale cu tocuri nalte i iei grbit din camer,
aproape ciocnindu-se cu Oliver n capul scrii.
Biatul arta apstor de bosumflat, observ ea cu inima
frnt. Avea o expresie att de asemntoare cu a tatlui su, nct
Lucy se mir c nu-i dduse niciodat seama care era adevrul.
- Ce s-a ntmplat?
Oliver o privi ncruntat.
- Nu vreau s mnnc... i nu vreau s stau de vorb cu el...
Nu vreau s vin aici, Lucy.
- N-oi fi vrnd tu, dar acum a venit i are tot dreptul s stea
aici, spuse ea pe un ton ct se putea de firesc. Oliver, neleg ce
simi, dar trebuie s-ncerci s-i dai seama i cum se simte el.
Doar nu vrei s cread toat lumea c-l invidiezi pentru c a
motenit Manor House, nu?
Biatul cltin ncet din cap.
- Mai bine nu...
- Perfect. i-acum, vino jos s mnnci. Avem somon.
Colonelul ni l-a dat.
- Serios? se lumin Oliver la fa. Ce ru mi pare c n-am
fost aici cnd a venit! Mi-ar mai fi povestit despre rzboi.
Lucy rse, uurat s vad c biatul se nseninase.
- Ei, vei avea multe alte ocazii de a sta de vorb cu el, sunt
sigur.
Intenionat, nu-l ls s intre singur n salon, mpingndu-l
uurel n faa ei cnd deschise ua.
Fanny sttea ntr-un fotoliu, cu faa spre glasvand, iar Saul,
spre uimirea lui Lucy, sttea n picioare alturi, cu un bra
petrecut pe dup umerii Tarei, n timp ce se uitau cu toii la ceva
pus pe genunchiul lui Fanny.
- A, ai venit, Lucy drag... constat Fanny, cam fstcit.
Tocmai i artam lui Saul fotografiile de la nunta noastr. Ia uite
ce drgu ari! Rareori te vedem n rochie. Pentru tine trebuie s-o
fi fcut, Saul.
i zmbi cu sfial, roind puin, pe cnd Lucy fierbea n sinea
ei. tia c mama ei vitreg era complet inocent, dat totui o irita
ideea ca Saul s cread c se mbrcase cu rochia anume pentru
el.
- Ei, doar nu m puteam aeza la mas, ca s mnnc, n
hainele de lucru, se mulumi ea s rspund, dei era contient
de expresia batjocoritoare cu care o scrutau ochii lui Saul n timp
ce traversa ncperea mpreun cu Oliver, pentru a i-l prezenta
tnrului.
Avu plcerea s vad c, n loc de a-l trata cu
condescenden, Saul i strnse biatului mna, grav i serios, ca
i cum ar fi fost cu adevrat singurul brbat din cas. Oliver se
relax vizibil, iar Lucy oft uurat n sinea ei.
- Iubito, cred c ar fi timpul s mergem n sufragerie, la
mas, propuse Fanny. Vrei s serveti tu?
Bucuroas c Fanny i revenise din depresie, Lucy accept
de bunvoie, lsndu-i pe ceilali s treac n sufragerie n timp ce
ea se grbea spre buctrie. Cnd intr cu sparanghelul, toi se
aezaser.
Mobila din acea camer fusese a mamei sale i, dac
scaunele Sheraton eram cam zgriate i roase, cel puin i
pstraser o elegan incontestabil.
- Sparanghel... o mncare tipic englezeasc, remarc Saul n
timp ce Lucy l servea. E de-aici?
- Din grdina Casei Dower, da, confirm ea, ca s fie clar c
sparanghelul nu provenea de la Manor. De fapt, grdina de
zarzavaturi de lng Dower House era mai bine plantat i
ngrijit - rmas de la un chiria care fusese grdinar.
Lucy avu satisfacia de a-l vedea pe Saul nroindu-se uor,
n timp ce-i asimila precizarea.
- Lucy, zu aa, o dojeni Fanny. Nu e cazul. Sunt sigur c
pe Saul nu l-ar fi deranjat cu nimic dac sparanghelul era de la
Manor House.
Zmbetul pe care i-l adres tnrului era cel folosit
ntotdeauna cu bune rezultate asupra soului ei, iar Lucy,
observnd reacia lui Saul, se ntreb cam abtut dac n-ar fi fost
bine s foloseasc i ea unele tactici feminine.
Saul nu-i zmbinse niciodat aa. Niciodat nu-i zmbise, n
nici un fel.
- E cu adevrat delicios.
O privea pe Fanny, care se nroi cu modestie dar nu spuse
nimic.
Oliver, aezat lng Lucy, se ncrunt cu privirea spre cei
doi, apoi spuse:
- Nu mmica l-a gtit - aici numai Lucy gtete.
Lucy fu contient c Saul se uita la ea, dar refuz s-l
priveasc, concentrndu-se asupra mncrii pn simi c ochii
lui i schimbau direcia. Fanny se cam ncruntase, nemulumit
de comentariul fiului ei.
- Biata Lucy, are attea pe cap, i spuse ea lui Saul, cu un
uor zmbet spre fiica ei vitreg. M tem c nenorocirea m-a
dobort att de tare nct n-am mai fost bun de nimic.
Un moment, Lucy i nfrn dorina de a-i aminti mamei
sale vitrege c niciodat, nc de cnd se cstorise cu George, nu
manifestase nici cel mai vag interes pentru a gospodri Manor
House, dar i spuse c o nedreptea. Fanny era Fanny i nimic
mai mult.
- M duc s aduc felul doi, anun ea calm, strngnd
repede farfuriile.
Saul ajunse la u naintea ei, atingndu-i trupul cu
antebraul n timp ce ntindea mna s i-o deschid.
Un fior ciudat o strbtu, att de neateptat nct era aproape
ocant, iar Lucy tresri ca i cum i-ar fi fript pielea.
- Am dreptate s cred c am recunoscut garnitura Sheraton?
Nimeni nu l-ar fi putut auzi, pentru c Saul sttea cu spatele
spre cei din camer, iar Lucy aproape ieise.
- Da, confirm ea scurt. A fost a mamei mele, care mi-a
lsat-o prin testament mie.
Poftim! N-avea dect s cread ce voia!
Restul mesei trecu mult prea ncet pentru Lucy. Era
contient c Saul i Fanny conversau, dar nu ncerca s participe
la discuie. Saul lud somonul i sosul, privind-o pe ea de ast
dat, ns Lucy nu-i rspunse. Comentariul lui despre mobil
continua s-o doar. ...S-o "doar"? De ce s se simt ndurerat?
Era mai degrab furioas.
- l mai vedei pe Neville des, n ultima vreme?
ntrebarea neateptat o lu prin surprindere i, amintindu-i
cum se purtaser cu el n vara aceea ea i Neville, se nroi puin
la fa.
- A, Neville ne viziteaz cu regularitate, rspunse Fanny n
locul ei, cu un zmbet tachintor. Dei ea nu recunoate, bnuiesc
c Lucy are o slbiciune pentru el. Desigur, e un tnr foarte
simpatic, cu att mai mult de cnd a luat locul tatlui su n
afaceri. tiai despre relaiile lui cu compania lui Holker, editura?
A ajutat-o foarte mult pe Lucy pentru cartea ei - nu-i aa,
scumpo?
Lucy simi c i se nruiau toate speranele. Era foarte uor s
ghiceasc la ce concluzii ajunsese Saul, dup spiciul tembel al lui
Fanny.
- Unchiul meu mi-a recomandat editura Bennett, nu Neville,
i reaminti ea mamei sale vitrege. Pe Neville nu-l mai vedem att
de des ca pe vremuri, adug, privind direct spre Saul, dar mai
trece pe la noi din cnd n cnd.
Saul i ignor ultimele cuvinte, pentru a comenta cu o
admiraie de care Lucy nu se ndoia c era prefcut:
- Deci, scrii o carte? Sunt foarte impresionat, Lucy. Despre
ce e vorba n ea?
Ca i cum ar fi simit i el ironia ascuns sub aparenta
bunvoin a acestor cuvinte, Oliver rspunse n locul ei:
- E despre familia Martin... Iar Lucy st i citete n
bibliotec ore ntregi. Va fi o carte foarte bun, cnd o s-o
termine.
Fanny rse cu indulgen.
- Ei, haide, Oliver drag. ine foarte mult la Lucy, adug ea
spre Saul, peste capul biatului. Uneori, sunt de-a dreptul geloas.
Dar, desigur, copiii au petrecut foarte mult timp cu ea, n ultima
vreme. i-apoi, acum locuim aici... n casa ei.
Pe neateptate se ls tcerea, n timp ce Lucy i privea
mama vitreg fr s-i vin a crede. Oare Fanny era nemulumit
c Dower House i revenise ei?
Se ncrunt, ocat de acest gnd, pe care se grbi s i-l
alunge. Numai prezena lui Saul era de vin c-i veneau asemenea
idei nedrepte.
- Mai vorbete-mi despre cartea asta a ta.
Cererea lui Saul o lu pe nepregtite, fcnd-o s-l priveasc
uor ncruntat.
- Nu sunt prea multe de spus. A terminat ciorna primului
volum i urmeaz s m duc la Londra sptmna viitoare, ca s
discut cu editorii.
- Hmm... i ce anume e? O istorie a familiei Martin?
- Nu... nu tocmai, dei am folosit jurnalele i alte hrtii de
familie ca fundal. E o proz de ficiune, nu una documentar, dar
cu ajutorul documentelor familiale i-am putut construi un context
foarte veridic.
Saul o privea cu o expresie ciudat, iar Lucy i ddu seama,
cu oarecare ntrziere, c obinuitul ei entuziasm fa de acel
proiect o fcuse s se dea de gol. Infiltrndu-i n voce o parte din
rceala dinainte, adug:
- Desigur, dac nu eti de acord s folosesc n continuare
biblioteca de la Manor House, voi nelege.
- Ce mrinimoas eti.
Tonul lui sec o fcu s roeasc, dndu-i seama cum tonul
rece pe care i se adresase putuse fi intrepretat ca fiind trufa i
dispreuitor.
i mai aminti i cum ea i Neville i btuser joc de accentul
american al lui Saul, att de diferit de propriul lor accent britanic.
Ce prostie, s cread c ar fi putut terge att de uor greelile din
trecut! Acum i era clar c Saul n-avea pentru ea dect dispre i,
fr ndoial, i-ar fi rs n fa dac ncerca s-i prezinte scuzele.
Una peste alta, fu foarte bucuroas cnd Saul se ridic,
spunnd c trebuia s plece.
- Am ntlnire cu avocaii, n Winchester; se pare c mai sunt
unele detalii de rezolva.
Cnd iei, i zmbi lui Fanny, nu ei, iar Lucy fu uimit s
constate ct de mult o durea acest lucru.
Capitolul 3

n restul sptmnii, Lucy avu grij s nu se apropie de casa


principal i astfel, spre mulumirea ei, reui s nu-l vad deloc pe
Saul.
Tara l vzuse, ns, i prea s-l adore ca pe un erou.
George Martin nu fusese genul de om care s-i cultive relaiile
cu fiicele lui, iar sentimentul de dezndejde care o cuprindea ori
de cte ori Tara i strecura prin conversaii cte un "Saul a zis..."
era extrem de tulburtor. Doar n-o fi fost geloas!? Pentru ce ar fi
fost? Pentru c Tara prea s-i transfere lui Saul o parte din
dependena pe care o avusese fa de ea? Sau fiindc fetia gsise,
n sigurana lui masculin, un refugiu la care i ea jinduise
ntotdeauna n tain, fiindu-i refuzat? i era imposibil s gseasc
vreun rspuns.
Saul locuia n Manor House de cinci zile, cnd Fanny anun
c urma s plece pn la Winchester.
Lucy ridic privirea peste ceaca de cafea. Copiii i
terminaser micul dejun i se jucau afar.
- Vrei s iei maina mea?
Fanny cltin din cap.
- Nu, nu e nevoie. M duce Saul.
ncet, Lucy i cobor ceaca, privind-o cu o atenie
nejustificat. Din cte tia ea, Saul nu mai trecuse pe la Dower
House, dup acea prim vizit, ceea ce nsemna c Fanny se
dusese la el. Dar fr s-i spun ei...?
Era o prostie s se simt lezat, i totui, n-avea ce face. Ea
i Fanny se neleseser ntotdeauna bine, n pofida
temperamentelor lor att de diferite, i nici ntr-o mie de ani nu i-
ar fi putut-o imagina pe Fanny nelnd-o cu deliberare.
- Voiam s discut cu el despre conturile copiilor.
Ca prin cea, Lucy i ddu seama pe ce ton defensiv vorbea
mama ei vitreg.
- n fond, Saul e acum capul familiei, Lucy.
Capul familiei? Ce Dumnezeu voia s spun? Lucy tia ct
de zpcit putea fi Fanny dar, cu siguran, nu putea crede c
Saul le datora o asemenea responsabilitate!
- A fost foarte bun i nelegtor, continu Fanny. i m duce
la domnul Patterson, ca s-mi explice toate amnuntele.
- Dar, Fanny, ni le-a mai explicat o dat.
Philip Patterson era avocatul familiei i venise n vizit cu
mai multe ocazii, chiar naintea morii lui George Martin i
imediat dup aceea, pentru a le explica amnunit detaliile
testamentului i ale fondurilor pe care le nfiinase pentru Oliver
i Tara.
- Da, dar a vorbit cu tine, nu cu mine, spuse Fanny cu
ncpnare.
Lucy se ncrunt.
- Bine, Fanny, dar i tu erai de fa...
De cealalt parte a mesei, Fanny ridic din umeri, nervoas.
- Ei, eram eu de fa... Dar n-am neles nimic. Eram att de
tulburat din cauza morii tatlui tu...
Urm un scurt interval de tcere, n care Lucy ncerc s-i
asimileze sentimentul de nstrinare, apoi Fanny spuse sfidtor:
- tiu c nu-i place Saul, Lucy, i c eti nemulumit pentru
c a luat locul tatlui tu, dar asta nu nseamn c i noi, ceilali,
trebuie s-i mprtim sentimentele.
Nedreptatea acestei critici o ustur dureros pe Lucy. Un
moment, crezu c avea s izbucneasc n lacrimi. O afecta direcia
neateptat din care primise lovitura, mai degrab dect fora
acesteia, i spuse ea n timp ce ncerca s-i alunge dezndejdea
sumbr care o nvluia. Iar Fanny se nela: nu-l antipatiza pe
Saul.
- Noroc c Saul tie ce simi pentru el. Mi-a spus c te-a
gsit foarte ostil, n vara aceea cnd a venit aici. I-am explicat c
era foarte firesc... tu fiind contient c nu puteai moteni ceea ce-
i revenea lui. Aveai toate motivele s-l dumneti.
Lucy deschise gura, apoi o nchise repede la loc, stpnindu-
i tendina de a nega cu aprindere. Nu-i amintea s mai fi fost
vreodat att de furioas. Cum ndrznea Fanny s fac asemenea
presupuneri nechibzuite despre sentimentele i faptele ei - i chiar
mai ru, cum i permitea s i le spun lui Saul, ca i cum ar fi
fost confirmate?! Trecu mult timp pn s se poat controla
suficient pentru a spune, calm:
- Te neli amarnic, Fanny. Nici nu-l dumnesc i nici nu-l
antipatizez pe Saul.
Ar fi vrut s-i explice mamei sale vitrege ct de vinovat se
simea pentru cele din trecut, dar i era imposibil s-i gseasc
cuvintele, ai ales acum, cnd nc mai avea un not n gt din
cauza furiei.

***

Peste o or, cnd sosi Saul, Lucy afl c i copiii plecau la


Winchester.
i auzi din camera ei cum alergau trntind uile, dup care
urm zgomotul mainii lui Saul, ndeprtndu-se.
n timp ce sttea la fereastr, privind maina care se
ndeprta pe alee, o cuprinse din nou o tristee profund. Putea fi
oare o reacie tardiv fa de moartea tatlui ei? n acea perioad,
fusese aproape prea ocupat pentru a mai avea timp s plng. i
apoi urmase ocul descoperirii c Oliver...
Dac cineva avea motive s-l dumneasc pe Saul, Oliver
ar fi trebuit s fie acela - dar, n fond, de ce ar fi fcut-o? Tatl ei
i lsase o avere nsemnat, ct vreme motenirea lui Saul aducea
mai multe complicaii dect avantaje.
Cerul se cam nnorase i, pe la prnz, ncepu s plou. Lucy
i petrecu dup-amiaza n confortabilul salon unde-i amenajase
propriul ei cabinet, cosnd etichete pe pe hainele noi de coal ale
lui Oliver.
La patru i jumtate auzi maina i, cu toate c se ncord
din tot trupul, vibrnd ca i cum cineva i-ar fi atins un nerv, nu
schi nici un gest de a se ridica.
Ua camerei se deschise, iar Lucy, compunndu-i un
zmbet calm, ntoarse capul ntr-acolo.
Dar nu erau copiii sau Fanny, ci Saul. Lucy avu senzaia c
faa-i era acoperit cu o pojghi de ghea gata s se crape, n
timp ce un tremur violent i strbtea toi muchii.
Saul se opri un moment n u, iar inima lui Lucy ncepu s
bat i mai tare.
- Te-am speriat. mi pare ru. Fanny m-a rugat s trec pe la
tine, n drum, ca s te-anun c ea i copiii se ntorc abia dup
cin. S-au ntlnit la Winchester cu un vechi prieten al tatlui tu,
colonelul Bishop, care i-a invitat s ia cina cu el.
- i mulumesc... eu...
i simea limba eapn i buzele incapabile s articuleze
cuvintele. Slav Domnului c Saul credea doar c-o speriase. Dac-
ar fi tiut adevrul... Adevrul? Care era adevrul? Faptul c
brbatul acela nalt i cu ochi reci avea ceva care o afecta ntr-un
mod att de strin de toate experienele ei din trecut nct o parte
din ea tnjea s-l alunge, chiar n timp ce pe alt parte jinduia cu
disperare s fie primit n cel mai intim cerc al vieii lui.
La douzeci i cinci de ani, Lucy se considera prea matur i
prea neleapt ca s fac prostia de a se ndrgosti - acela era un
joc adolescentin. i-atunci, ce anume o afecta att de puternic la
acest brbat? Vinovia n sine nu era de ajuns ca s explice ceea
ce simea n preajma lui.
- Ct spirit gospodresc...
Saul privea etichetele i vraful ordonat de haine pe care Lucy
le terminase.
- Pentru Oliver.
Nu era dect pe jumtate contient de ceea ce spunea, prea
adncit n nevoia de a absorbi toate detaliile, ezitnd ntre
dorina de a prelungi acel moment de intimitate i graba speriat
de a-i pune capt.
- n septembrie ncepe coala cea nou.
- Mda, se ncrunt Saul. Tatl tu a fost extrem de generos
cu fiul lui adoptiv, mai generos chiar dect cu Tara sau cu tine.
- Tatl meu avea vederi cam demodate. Era de prere c
bieii au nevoie de o educaie serioas, iar fetele, nu.
Risc s-i adreseze un mic zmbet i observ uurat c Saul
nu mai sttea ncruntat.
- i datorez o scuz.
Vorbise repezit, cu capul ntors, astfel nct Lucy nu-i putea
distinge expresia ochilor.
- Nu-mi ddusem seama pn azi ce povar i-a lsat pe
umeri tatl tu.
Inima i sri n piept. Oare Fanny i spusese adevrul despre
Oliver?
Urmtoarele lui cuvinte, ns, o lmurir.
- Philip Patterson mi-a spus c eti mai mult sau mai puin
rspunztoare de Oliver i Tara.
- Tatl meu m-a numit ocrotitoare legal a lor, alturi de
Fanny, confirm Lucy. Cred c-l ngrijora posibilitatea ca Fanny
s nu poat face fa singur - mai degrab pe plan emoional
dect financiar.
- Aa c te-a mpovrat pe tine cu responsabilitatea a doi
copii, plus a mamei tale vitrege. N-au stat s se gndeasc, nici el
i nici Fanny, c poate-i doreti i tu o via a ta proprie? C ai
putea s te cstoreti... s ai copii?
- A fcut cum a considerat el c era mai bine - pentru toat
lumea, rspunse ncet Lucy. Fanny...
- Fanny e ca o plant agtoare.
Saul se ntoarse s-o priveasc - i, n mod incredibil, zmbi.
Efectul fu ameitor... electrizant. Lucy avu senzaia c plutea
suspendat n spaiu... c zbura, aproape. Ls jos lucrul de mn
i se ridic.
- Fanny mi-a spus n dimineaa asta c... c s-ar putea s
crezi c m nemulumete faptul c tu ai motenit Manor House.
i privi degetele nlnuite, cutndu-i curajul de a
continua. Zmbetul lui Saul dispruse i, cnd l privi, ceea ce
vzu n ochii lui nu prea deloc ncurajator.
Vznd c nu fcea nici un efort s-o ajute, Lucy expir
neputincioas i continu, poticnindu-se:
- Vreau s tii c nu e aa, Saul. ntotdeauna am tiut c tu o
vei moteni i niciodat n-am avut nici o obiecie. De fapt,
probabil c Neville...
Se ntrerupse, mucndu-i buza, cci nu dorea s se
foloseasc de cellalt vr al ei ca de o scuz pentru propriul su
comportament.
- Consider c aceast motenire e pentru tine mai degrab o
complicaie dect un ctig.
l privi drept n ochi, strduindu-se s-i susin privirea.
- neleg.. i, pentru c n-ai nici o obiecie fa de mine, te-ai
strduit atta s m evii de cnd am sosit, aa e?
Glasul lui era calm, dar plin de un asemenea cinism nct
Lucy fu cuprins de disperare. Nu aa prevzuse s-i accepte Saul
scuzele i explicaiile.
- Pn i Oliver i Tara preau s m cread un soi de
intrus... i nu de la Fanny le-a venit ideea asta.
- Nu, ci de la tatl meu.
Cuvintele i scpaser nainte de a putea s se controleze, iar
Lucy i muc din nou buza, furioas c se dduse de gol.
- O.K., deci nu m dumneti. Foarte bine.
Din cine tie ce motiv, Saul prea furios, cu dou riduri
adncindu-i-se cinic ntre nas i gur. Se ntoarse, iar Lucy tiu
instinctiv c se pregtea s plece. Dezndjduit, ntinse mna i-l
atinse pe bra, dup care se retrase ocat, cnd i simi prin
cma cldura pielii i tria osului.
Saul o privi ncruntat, atent. Lucy i simea gura uscat i-i
trecu limba peste buze, observat de ochii lui ngustai. Saul
atepta, ns Lucy tia c n-avea s atepte la nesfrit.
- Saul, i datorez i o scuz...
Trase adnc aer n piept, ncercnd s-i calmeze
nervozitatea. Dei Saul nu se micase, era contient de o anumit
schimbare n postura lui. Prea s atepte ceva, sporind tensiunea
care se simea deja n aer.
- O scuz veche de doisprezece ani, continu ea cu voce
tremurtoare. n vara aceea, cnd ai venit aici, m-am purtat
ngrozitor i vreau s tii c de-atunci am regretat tot timpul.
Speram ca de data asta, cnd veneai, s-o putem lua de la nceput...
Risc o uoar strmbtur.
- Poate chiar s fi uitat ct de nedelicat am fost. M tem c
vara aceea a fost cam traumatic pentru mine. Tocmai mi
pierdusem mama... i, pe-atunci, eram prea necoapt ca s-l
neleg cu adevrat pe Neville. Nu ncerc s dau vina pe el. tiam
c nu avea dreptul s se poarte aa. Dar aveam o mare slbiciune
pentru el i... n fine, ajunge s spun c de-atunci am descoperit
cum e - i cum nu e - i am regretat tot timpul felul cum m-am
comportat. Nu fiindc tiam c urma s motenenti Manor
House. Mi-a fi regretat comportamentul indiferent deaspre cine
ar fi fost vorba, dar tiind c i tu trecusei prin nite probleme
dificile de familie m-am simit i mai prost.
- De ce nu mi-ai spus nimic din toate astea cnd am venit?
Vorbea cu un glas sczut i complet lipsit de expresie.
- Am vrut s-o fac, dei recunosc c sperasem s nu fie
necesar. Sperasem ca i tu s vrei la fel ca mine s uii trecutul i
s accepi ansa unui nou nceput. Apoi, cnd mi-am dat seama c
nu uitasei - nici nu m iertasei - m-am gndit c, dac-i las timp
s m cunoti mai nti, scuzele mele vor avea mai mult
valoare... vor fi mai credibile.
Un moment, avu impresia c Saul se pregtea s-i ntoarc
spatele i s plece fr o vorb, iar durerea care-i explod n suflet
fu aproape insuportabil, mult mai intens dect cea cauzat de o
simpl lovitur primit n amorul propriu.
Apoi, ns, Saul se ntoarse din nou spre ea, cu gura arcuit
ntr-un zmbet.
- A fost o var ratat i pentru mine. tiam c ai mei erau n
pragul divorului, iar faptul c m trimiseser n Anglia, fr s
tiu ce-mi rezerva viitorul, m nfuria. Cred c amndoi eram
influenai de cauze similare, iar prezena lui Neville n-a uurat cu
nimic situaia.
- ntr-adevr. Deci, m-ai iertat?
Cuvintele i tremurau pe buze, iar vocea-i suna ncet,
neobinuit de ezitant.
Saul zmbi i se aplec spre ea, apucndu-i ncheieturile
minilor cu degetele lui puternice.
- Cnd te uii aa la mine, cum a putea spune nu?
Lucy nu-i pierduse complet noiunea realitii, rmnnd cu
mintea destul de limpede pentru a comenta sec:
- Foarte uor, cred, cnd mi amintesc ce fiar am fost.
- Mmm... cu siguran, ai artat destul de clar c n-aveai chef
de mine.
Apoi Saul rse, cu privirea mai cald.
- A fost o adevrat lovitur pentru mndria mea de
adolescent s fiu primit cu o rceal att de evident - ceea ce-l
ncnta pe Neville la nebunie, din cte-mi amintesc.
i vzu expresia, iar gura i se arcui cu amuzament ironic.
- Ce s-a ntmplat? Nu i-a trecut niciodat prin minte c un
biat de aisprezece ani poate fi rnit de refuzul att de vizibil al
unei fete de doisprezece?
- Aveam doar doisprezece, pe cnd tu aveai aproape
aptesprezece, i reaminti Lucy.
- Iar "aproape aptesprezece" nseamn, cu siguran, destul
de mult pentru a-mi da seama de farmecele unei fete care n
curnd avea s fie femeie.
O privi i rse din nou.
- Nu i-ai dat seama mai trziu, cnd ai putut privi n urm,
ct de mult putea fi pus antagonisul nostru reciproc pe seama unei
atracii la fel de reciproce, chiar dac era mai degrab emoional
dect fizic?
Aa era? De aceea i provoca acum Saul o reacie att de
intens? Cu un mic oc, Lucy i ddu seama c spusese "atracie
la fel de reciproc". nsemna, oare, c...?
l privi, iar Saul spuse ncet:
- Din moment ce am fcut pace, poate ar fi bine s-o
pecetluim conform tradiiei.
Aproape ca i cum ar fi tiut c urma s se retrag, degetele
lui i cuprinser i mai strns ncheieturile minilor, refuznd s-i
dea drumul, dup care, privind-o drept n ochi, spuse:
- Fr tampil, tratatul de pace poate fi considerat oricnd
nul i neavenit.
Dup care i desfcu ncet degetele i-i ls minile libere.
Fr a-i da seama, Lucy se nclin uor spre el, fcnd pasul
care-i mai desprea pentru a ajunge destul de aproape ca s-i
simt fora i puterea trupului. Ochii lui o priveau cu un zmbet
interior, euforizant, fcnd-o s se simt ameit ca o fetican de
optsprezece ani. Apoi capul i se aplec spre ea, degetele i se
strecurar sub prul ei de la ceaf, nclinndu-i delicat capul
pentru a-i potrivi gura sub a lui.
Contactul cald al buzelor lui nu avea nimic agresiv sau
poruncitor; nimic nu exista, n apsarea aceea aproape fratern,
care s fac lumea s explodeze ntr-nsa ca o vlvtaie de culori
i senzaii - i totui, cumva, aa se ntmpl.
n timp ce o sruta, Lucy nchisese instinctiv ochii, dar cnd
Saul i desprinse gura de a ei, senzaia de frustrare fu att de
intens nct ochii i se deschiser brusc.
O via de om, sau poate numai o secund, Saul o privi n
adncul ochilor, apoi i cuprinse faa cu ambele mini,
mngindu-i ginga buzele pline i umede cu un deget.
Lucy reacion instinctiv, cu capul nclinndu-i-se pe spate,
n timp ce-l lsa s-o strng i mai tare la piept, ca s-i simt pe
piele btile msurate ale inimii.
Ochii ei se deschiser, privindu-i coborrea chinuitor de
nceat a capului, nainte ca pleoapele s i se ngreuneze prea tare,
nchizndu-se din nou, tremurtor. De ast dat, atingerea gurii
lui peste a ei nu mai avu nimic fresc.
Instinctiv i de bunvoie, Lucy i rspunse, lsndu-se n
voia fiorului mbttor al dorinei pe care i-o strnea Saul, cu un
abandon care n mod normal ar fi copleit-o de ruine. Parc ar fi
avut un instinct secret care-i nvingea prudena, spunndu-i c
alturi de acel om avea s fie ntotdeauna n siguran, indiferent
ce culmi o ndemna s escaladeze.
Cnd Saul i ddu drumul, Lucy i spuse c ezitarea lui nu
era doar o prere, iar n ntunecimea din ochi i lucea cu siguran
o lumini care sugera c srutul l afectase la fel de mult i pe el.
Acum, ns, c o eliberase, iar trupul nu-i mai era intoxicat
de cldura lui, i reaminti c ar fi fost o prostie s descifreze prea
mult ntr-un simplu srut, aa c fcu un pas napoi i spuse, cu
tot calmul de care era n stare:
- Perfect. Deci, acum suntem cu-adevrat veri pupcioi.
Zmbetul care arcui buzele lui i fcu inima s-o ia razna. Cu
ochii aintii spre gura ei, Saul rspunse ncet:
- Cu siguran, aa sper.

***

Era nc pe jumtate ameit, cnd ceilali sosir acas.


Oliver avea capul mpuiat cu ntmplrile din rzboi pe care i le
povestise colonelul, iar Tara vorbea emoionat despre celandrii
labrador care aveau nevoie de o cas nou.
- Tom e un om att de dulce, i spuse Fanny cnd copiii se
culcar. i att de atent. Mi-a spus c, dup prerea lui, ar trebui
s m destind un timp... s-mi iau o vacan. Desigur, i-am
rspuns c nici nu se pune problema. Una la mn, pur i simplu
nu sunt bani. A doua la mn, doar n-a putea s plec i s te las
singur cu Oliver i Tara pe cap!
Lui Lucy, care n primul moment fusese ct pe ce s-i dea
dreptate, i trecu prin minte c recenta ei iritare la adresa lui
Fanny putea fi cauzat de faptul c amndou nc mai sufereau
de pe urma morii lui George i, dac aa stteau lucrurile, putea
fi bine ca Fanny s-i ia o scurt vacan.
- Dac vrei s pleci, sunt sigur c putem aranja ceva, i
rspunse ea gnditoare.
- Aa crezi?
Imediat, Fanny se lumin la fa.
- Tom a menionat ntr-adevr c un prieten al lui are n
Marbella un apartament pe care e sigur c l-a putea nchiria
pentru o nimica toat.
n sinea ei, Lucy se ndoia de acest lucru, dar i inu gura.
Nu stteau chiar att de prost cu banii nct Fanny s nu se poat
duce, dac inea cu tot dinadinsul, i cu toate c era hotrt s
aib o atitudine responsabil fa de copii, nu intra n sarcinile ei
s monitorizeze cheltuielile lui Fanny sau s-i spun pe ce-i
putea cheltui alocaia i pe ce nu.
- Cred c ne-ar prinde bine la amndou, i rspunse Lucy cu
generozitate. Nici una din noi nu e obinuit cu viaa asta n
comun. Dower House e destul de mare, n comparaie cu
majoritatea caselor, dar e ngrozitor de mic pe lng Manor.
- O, Lucy, eti o scump!
Lucy se pomeni strns n brae cu entuziasm.
- mi pare ru c-n ultima vreme am fost att de nesuferit,
continu Fanny. Dar, fr tatl tu, m simt complet pierdut. Ai
vrea s vorbesc cu Saul i s-i spun c m-am nelat - c nu-i
displace?
Cu un uor surs, Lucy cltin din cap.
- Nu, am rezolvat-o deja, i spuse ea trengrete. Eu nsmi!

***

Peste dou zile, totul era aranjat. Fanny avea s decoleze


spre Marbella n weekend, pentru o edere de dou sptmni n
apartamentul prietenului lui Tom Bishop.
n timpul acelor dou zile, Lucy l vzuse pe Saul cu cteva
ocazii. Nu se mai ntmplase nimic personal ntre ei, nici unul nu
fcuse vreo referire la felul cum o srutase sau la reacia ei, dar
Lucy era contient de o schimbare total a atitudinii lui fa de
ea i se desfta n cldura pe care o simea, ca o pisicu care se
lfie la soare dup o iarn friguroas.
Fr tirea ei, se produsese o modificare subtil, o anumit
biochimie feminin fcnd-o s fie mai nmuiat... mai receptiv.
Tara nu ntrzie s observe.
- mi place foarte mult la Dower House, i mrturisi ea lui
Saul ntr-o diminea, cnd acesta o gsi n grajdul unde rmsese
Harriet, la insistenele lui. i Lucy se simte bine acolo. Rde
mereu - i m tot giugiulete. mi place aa de mult!
Lucy, intrnd n grajd tocmai la timp ca s aud ultimele
cuvinte, simi c se nroea caracul. Saul, care o privea, zmbi n
timp ce Lucy se ntorcea s ias; o ajunse din urm i murmur
ncet, auzit numai de ea:
- i mie mi-ar plcea!
Capitolul 4

Din acel moment ncepnd, Lucy i Saul prur s aib


amndoi cte un sistem radar interior care-i fcea s graviteze
mereu spre cte un acelai loc, n acelai timp.
De fiecare dat cnd se ntmpla acest lucru, Lucy era tot
mai puin sigur c era prea matur pentru nebunia de a se
ndrgosti. Era de ajuns ca Saul s se uite la ea i s-i zmbeasc,
pentru ca mruntaiele s-i intre ntr-un proces de topire, iar inima
s-i bat mai tare. i, cu fiecare zmbet, cu fiecare gest, orict de
mic, pe care i-l adresa, Saul ddea de neles c sentimentele nu-i
erau complet nemprtite.
Lucy se bucura c n-o grbea. Ceea ce simea pentru el era
destul de puternic ca s-o fac s se cam team. O dorin de o
intensitate att de voluptuoas i era nefamiliar i, dei atingerile
lui continuau s-o ncnte, o nfricoa s-i dea seama ct de
vulnerabil era n faa lui.
Cnd stteau de vorb, abordau subiecte comune, cotidiene.
Lucy i povesti despre cltoria lui Fanny n Spania. Saul suger
ca, ntruct maina lui era mai mare, s-o transporte el la aeroport,
adugnd c dac Lucy voia i puteau petrece mpreun toat
ziua, ducnd-o pe Fanny la avion i apoi mergnd la Londra, cu
Oliver i Tara. Lucy rspunse cu gravitate c trebuia s-i ntrebe
pe copii, tiind deja c n-aveau s refuze.

***

n dimineaa de smbt, Fanny era nervoas, parc


temndu-se s mai plece, dar cnd Saul opri maina n faa casei
se simea deja mai nveselit.
Ct ai bate din palme, fur cu toii n main - Fanny i
copiii pe bancheta din spate, iar Lucy n fa, lng Saul. Acesta,
printr-o manevr abil, reuise s-o strecoare pe Fanny n spate
tocmai cnd se pregtea s se instaleze lng el. Lucy simi un
mic fior de plcere, bucuroas c Saul o dorise alturi.
n timp ce ieeau pe poart, Saul ncetini, apoi se opri,
vzndu-l pe factorul potal care se apropia cu bicicleta.
- Ai luat-o din zori azi!
Potaul le zmbi tuturor, n timp ce-i ddea lui Lucy vreo
dou-trei scrisori, dup care ntinse mna prin faa ei, pentru a-i
preda lui Saul un teanc gros. Majoritatea plicurilor preau s aib
timbre americane; scrisori de afaceri, dup cum artau, iar Lucy
i ddu seama ct de puin tia despre viaa lui Saul din State.
Aproape ca i cum i-ar fi ghicit gndurile, acesta i zmbi, nainte
de a arunca o privire spre coresponden.
- De la companie, dup cum arat. Mi-am luat un concediu
ca s vin aici, dar se pare c unele probleme nu ateapt.
Cuvintele lui i amintir lui Lucy c nu putea rmne
permanent n Anglia. Fr ndoial, imediat ce scoatea Manor
House la vnzare, avea s se ntoarc n State. Un deget de ghea
i atinse inima. Ce-avea s se ntmple cu ea atunci? Dac Saul o
chema s-l nsoeasc, ar fi acceptat?
La acest gnd, i tresri inima n piept. Ar fi mers oriunde cu
el, recunoscu ea zguduit, sau cel puin aa ar fi vrut, dac era
liber s-o fac. Avea obligaiile ei fa de Oliver i Tara... Se
cutremur, nvingndu-i un val de tristee, iar Saul, observnd, o
privi ngrijorat.
- i-e frig?
Lucy cltin din cap, rmnnd tcut n timp ce ncerca s-
i reaminteasc faptul c-l cunotea pe Saul doar de foarte puin
timp; mult prea puin, cu siguran, pentru a se gndi c, fr el,
lumea ei ar fi fost foarte pustie...
***

- Obosii?
Amndoi copiii ddur din capete somnoroi, ca rspuns la
ntrebarea lui Saul, n timp ce Lucy i urca n main.
Dup ce o lsaser cu bine pe Fanny la aeroport, se duseser
la Londra, petrecnd cteva ore n grdina zoologic, nainte de a
lua prnzul la MacDonald's. Un tur al oraului cu autobuzul,
urmat de un ceai la Grosvenor House Hotel, apoi o plimbare prin
parc, i fcuser pe cei doi copii pe ct de fericii, pe-att de
obosii.
- Dac n-ar trebui s inem seama de tia doi, a propune s
ntregim ziua cu o cin la restaurant, i spuse Saul n timp ce se
ndreptau spre cas.
Lucy arunc o privire spre copiii care adormiser tun pe
bancheta din spate a mainii.
- Fanny nu e tocmai matern, nu-i aa? coment Saul.
- n felul ei, este...
Lucy se simea datoare s-i apere mama vitreg.
- i iubete foarte mult pe amndoi.
- Dar i las bucuros pe umeri responsabilitatea ngrijirii lor.
- i eu i iubesc, rspunse ncet Lucy, amintindu-i ct de
nefericit fusese cu cteva ore n urm, cnd se gndise la
ntoarcerea lui n America.
- tiu. Presupun c brbatul care se va cstori cu tine va
trebui s-i accepte i pe ei.
ncerca oare s afle dac Lucy se atepta ca Oliver i Tara s-
o urmeze dup ce se mrita? Pn n ziua aceea, Lucy nu se prea
gndise la viitorul ei; o cstorie pruse foarte improbabil i, cu
siguran, nu fusese dorit. Acum, ns...
- Nu neaprat. Fanny e mama lor i, dac eu m mrit, sunt
sigur c va dori s rmn la ea. Veniturile pe care le ncaseaz
din alocaiile i conturile lor le ajung la toi trei ca s triasc, dar
eu, desigur, le sunt ocrotitoare legal i, ca atare, va trebui s
menin legtura cu ei.
- Hmm... Ciudat... n fond, Oliver are un tat, nu? M-a fi
ateptat ca el s-l ntrein, nu tatl tu.
Ce Dumnezeu i putea rspunde la asta? Contiina faptului
c-l amgea cu buntiin o fcu s vorbeasc rar, ezitant:
- Tatl meu l-a iubit pe Oliver foarte mult...
n fond, acesta era adevrul.
- Era un om care prefera fiii, mai degrab dect fiicele, iar el
i Fanny s-au cstorit cnd Oliver era foarte mic.
- M rog... Chiar i aa, e cam straniu c a fcut nite
aranjamente financiare att de generoase pentru un copil care nu e
al lui, nu gseti?
Ce i-ar mai fi putut spune?
- Nu era genul de om cruia s-i pui deciziile n discuie,
rspunse ea, tiind c, dei spunea adevrul, nu dezvluia dect o
mic parte din acesta.
Apoi, pentru a evita acel subiect att de periculos, schimb
vorba, ntrebndu-l curioas:
- Ce gnduri ai cu Manor House? Evident, n-o poi pstra...
- Nu?
Auzind c-i rspundea tot cu o ntrebare, Lucy l privi
nedumerit.
- Ar fi nevoie de o avere ca s-o renovezi cum se cuvine, i
aminti ea, i chiar i fr asta, numai taxele curente i costurile de
ntreinere...
- Hmm... Ai dreptate, desigur. Nu te simi deloc ataat
sentimental de ea, Lucy?
Era rndul lui s fie curios, iar la aceast ntrebare, cel puin,
Lucy i putea rspunde sincer.
- Sigur c da, dar m tem c mai am i spirit practic. n
ultimele cteva luni din viaa tatlui meu, a trebuit s m
nsrcinez cu conducerea proprietii, pltind facturile i aa mai
departe, i team mi-e c asta m-a lecuit de multe
sentimentalisme. i-n plus, am crescut tiind c ntr-o zi va trebui
s plec.
- ntr-adevr, tatl tu era foarte nemulumit de acel
angajament, nu-i aa? mi amintesc c, n vara cnd am fost aici,
tot insista s spun ct de mult i displcea faptul c-mi va reveni
mie. A fost foarte dezamgit cnd s-a nscut Tara? o ntreb el,
perspicace.
Lucy nclin capul, ca s nu i se vad expresia.
- Puin, rspunse ea cu reinere. Evident, i-ai dat seama ce
gnduri avea n legtur cu casa - i cu familia. Pn cnd a murit
mama mea, presupuns c ntr-un fel i-am crezut pe cei din neamul
Martin nemuritori, intangibili i aflai cu mult, mult deasupra
sorii celorlalte fiine omeneti. Moartea mamei mele mi-a
schimbat prerea.
- Deci, n vara aceea n-a existat nici urm de dumnie -
numai durere.
Lucy se bucur c nelesese acest lucru.
- ntr-adevr, recunoscu ea.
- Ei bine, toate astea au rmas n urm.
Saul ridic un moment mna de pe volan, pentru a o acoperi
pe a ei, stabilind un contact cald i sigur.
- Nu te-am vzut n bibliotec de cnd am venit. Sper c nu
fiindc te-ai crede nebinevenit acolo, nu?
Iniial, aa fusese; asta, i o mndrie dificil, ndrtnic.
Acum, ns...
Lucy cltin din cap.
- Pur i simplu n-am avut timp s mai lucrez la carte.
Oricum, ciorna primului volum e gata i am predat-o la editur.
Voi merge acolo sptmna viitoare i, cu toate c am rsfoit
jurnalele i scrisorile n cutare de informaii, nu intenionez s
ncep volumul doi pn cnd primul nu va fi acceptat.
- Cred c scrii foarte bine dac ai ajuns att de departe,
coment cu admiraie Saul. tiu ct de dificil i e unui debutant
s-i impun prima carte, mai ales cnd este o proz de ficiune.
- Ei bine, am avut noroc c unchiul meu mi-a putut da o
recomandare, i reaminti Lucy cu modestie.
- ntr-adevr, dar dac lucrarea nu era destul de bun, nu i-
ar fi folosit nici toate recomandrile din lume.
Lucy tia c aa era, iar laudele lui Saul o fcur s se
nfioare de plcere.
Aa ceva i lipsise, dup moartea mamei sale. O persoan
care s-i mprteasc suiurile i coborurile, orict de mrunte
i nensemnate ar fi fost. Tatl ei nu fusese niciodat interesat de
ceea ce scria ea, iar Fanny, dei bun la inim, considera c era o
prostie ca o femeie s vrea s munceasc i s devin
independent pe plan financiar.
Mai exista i unchiul ei, desigur, pe care-l iubea foarte mult,
dar pe el nu-l prea vedea, mai ales acum cnd se retrsese, iar
faptul c ea i Neville nu se mai ntlneau att de des rrea i mai
mult vizitele lui Lucy la prinii lui. Neville avea propriul lui
apartament la Londra, ns Lucy tinsese ntotdeauna s se simt
cam incomod n prezena mtuii ei, tiind ct de mult i adora
aceasta singurul copil. Unchiul, bnuia ea, i vedea fiul cu ochi
mai limpezi, dar era un om blnd i manierat, cum nu se putea
mai diferit de fiul su lipsit de scrupule.
- Crile vor urmri destinul familiei Martin? o ntreb Saul,
revenind la subiectul dinainte.
- Foarte aproximativ. Voi folosi unele elemente mai
scandaloase - probabil c va aprea acea Martin care a costat
familia un titlu de noblee, refuznd s se culce cu Prinul Regent
i, desigur, legturile comerciale ale familiei, mai ales n Indiiile
de Vest, formeaz un fundal foarte consistent. Dei nc n-am
ajuns acolo, m gndesc s includ i legea de abolire a sclaviei,
probabil folosind doi frai... gemeni cred, unul pro, cellalt contra.
A dori s vd jurnalele i hrtiile, dac se poate.
- Nu i-ar fi mai uor s le iei cu tine la Dower House?
- Ba da, dar sunt documente de familie i consider c locul
lor e la Manor.
- Ai o viziune destul de diferit de a tatlui tu. Din discuia
cu avocaii am dedus c a reuit s se debaraseze de aproape tot
ceea ce-i putea aduce un ban n buzunar.
Era o critic just, pe care Lucy n-o putea contrazice. n
sinea ei, considerase deplorabil faptul c tatl su golise casa de
attea valori - valori care, dac le-ar fi motenit Saul, ar fi putut s
fie vndute pentru a contribui la ntreinerea casei n continuare.
- Eu nu sunt tatl meu, Saul.
Numai att putea spune - i tiu, din atingerea cald a minii
lui pe a ei, c i nelegea simmintele.
Dei cnd ajunser acas nu era foarte trziu, Lucy se simea
destul de obosit pentru a se culca dup mai puin de o or de
cnd i vr pe cei doi copii n paturile lor.
Ea i Saul se despriser fr s se srute, dar nu se simea
nelat sau dezamgit. Expresia din ochii lui, nainte ca el s
plece, i spusese c avea s le vin i lor vremea, linitindu-i
temerile dinainte n legtur cu plecarea lui iminent napoi n
State. Oare o chestionase despre copii fiindc inteniona ntr-
adevr s-o cheme cu el?
Toate la timpul lor, i spuse Lucy somnoroas. Toate la
timpul lor.

***

ntlnirea cu editorii era programat pentru mari la ora


prnzului, iar luni Lucy se duse n vizit la soia vicarului, pentru
a o ntreba dac putea avea grij de Oliver i Tara a doua zi. O
cunotea pe Nancy Smallwood aproape de-o via. Fiica lui
Nancy, Veronica, era cu cinci ani mai mare dect ea i se
cstorise, avnd i doi copii.
- i primesc cu drag, o asigur Nancy cu cldur. Veronica i
aduce i pe Daniel i Amanda, n dup-amiaza asta - vor sta la
mine o sptmn, pentru ca ea i Ryan s mai rsufle puin - aa
c se vor juca mpreun. i Saul cum s-a acomodat? ntreb ea n
continuare, cci l cunoscuse n vara petrecut la Manor House.
- Destul de bine. Oliver tindea s-l priveasc destul de
circumspect la nceput, dar acum l ador ca pe un erou.
- Da, m rog, asta nu-i ru deloc. Un biat la vrsta lui are
nevoie de un brbat care s-i serveasc drept model. tii cumva
dac Saul are de gnd s rmn?
- Nu tiu. Nu-mi dau seama cum ar putea pstra Manor
House - ar avea nevoie de o avere.
- ntocmai. i-atunci, ce va face - o s-o vnd, cred, nu?
- Probabil. N-a discutat despre asta, dar nu vd ce alte
posibiliti ar avea. Oricum, nu-i va fi simplu s gseasc un
cumprtor.
- Ar iei un hotel clasa-nti - sau o coal... ori chiar un
sanatoriu de convalescen.
Nancy avea dreptate, desigur, iar Lucy se ncrunt uor.
Ultima dat cnd se vzuse cu Neville, acesta discutase despre un
consoriu care ar fi putut s fie interesat s cumpere Manor House
dar, cunoscndu-l pe Neville i practicile lui dubioase, Lucy se
ndoia c orice vnzare intermediat de acesta ar fi fost benefic
pentru Saul. Se ncrunt i mai tare, amintindu-i ct de
dispreuitor se exprimase Neville pe seama lui Saul, ultima oar
cnd se ntlniser.
n comentariile lui sarcastice despre situaia financiar i
inteligena lui Saul se simise o antipatie neplcut de intens.
Lucy zmbi amar n sinea ei. N-ar fi stricat ca Neville s afle c
Saul nu era un rnoi venit cu pluta peste ocean, aa cum credea
el.
ntoarcerea pe jos de la casa vicarului nu dur mult. Lsase
copiii n grija doamnei Isaacs, aa c-i continu drumul spre
Manor House fr s se mai opreasc la Dower.
Cnd ajunse acolo, Saul nu se zrea nicieri, iar doamna
Isaacs i spuse c plecase cu probleme de afaceri.
- A primit un telefon din America, azi-diminea, i mrturisi
ea pe un ton conspirativ, dar Lucy nu se ls antrenat, lund doar
copiii i mulumindu-i pentru c avusese grij de ei.
Unele dubii de ultim moment cu privire la carte o fcur s
ntrzie toat dup-amiaza n faa mainii de scris. Cabinetul ei se
afla n partea din spate a casei, aa c nu afl despre ntoarcerea
lui Saul dect cnd Oliver nvli pe u, anunnd:
- A venit Saul! E n buctrie, st de vorb cu Tara i vrea s
te vad!
mpingndu-i maina de scris din faa ei, Lucy se ridic,
flexndu-i instinctiv muchii nepenii n timp ce-l urma pe
Oliver spre buctrie.
Saul sttea aezat pe marginea mesei, cu spatele spre ea i
capul aplecat cu interes ctre Tara, care-i ncredina cu nsufleire
speranele ei c Harriet se putea ntoarce de la concursul local cu
o mult dorit cocard. Lucy intr tocmai la timp pentru a-l auzi pe
Saul dndu-i grav dreptate.
i inea capul ntors spre feti, cu gtul robust i bronzat
expus i prul negru crlionat la ceaf. Lucy fu nevoit s-i
stpneasc imboldul de a-l atinge, de a-i depune buzele pe
pielea aceea cafenie i cald, inhalndu-i mirosul vital, masculin.
Aproape ca i cum i-ar fi auzit gndurile, Saul se ntoarse, cu
ochii ntunecndu-i-se cnd i descifr mesajul din privire, nainte
ca Lucy s i-l fi putut ascunde. Obrajii ei se nroir. Nu era
obinuit s simt o dorin att de intens. Oare Saul era ocat?
Sau amuzat?
O cuprinse un sentiment de incertitudine, de vulnerabilitate,
fcnd-o s se simt stnjenit ca o adolescent prad unei
pasiuni intense, dup care Saul i zmbi, vorbindu-i cu un glas
cald i vibrant care-i trimise fiori de plcere pe ira spinrii:
- tiu c mine vei fi plecat aproape toat ziua, dar am venit
s ntreb dac nu poi lua cina cu mine seara. Tara mi-ai spus c ai
aranjat ca ea i Oliver s stea la casa vicarului.
- Da... Am... Mi-ar face mare plcere.
Nu se putea ca Saul s nu-i observe zpceala, felul cum o
afecta, dar n ochii lui nu se citi nici urm de amuzament sau
ironie cnd cobor de pe marginea mesei i veni spre ea, ci numai
o cldur care o fcu s-i simt dintr-o dat capul nespus de uor
i picioarele nmuiate n chip ciudat.
- La ce or pleci mine diminea?
- Devreme. Voi lsa copiii din drum.
- Atunci, cred c i-n seara asta vei dori s te culci devreme.
i zmbi cald... intim, socoti ea, savurnd senzaia. Dac
Tara i Oliver n-ar fi fost de fa, probabil c ar fi srutat-o. Inima
ncepu s-i bat neregulat, n timp ce mici frisoane de emoie i
strbteau terminaiile nervoase.

***

- Mie-mi place Saul, ie nu? ntreb mai trziu Tara, la cin.


E drgu, nu-i aa?
- Foarte drgu, ncuviin Lucy distrat, spunndu-i c
termenul "drgu" nu se potrivea nici pe departe pentru a descrie
personalitatea lui Saul.
Aa cum prevzuse Saul, Lucy intenionase s se culce
devreme, dar dei se vr n pat, somnul o ocolea, iar mintea nu-i
sttea la interviul de a doua zi, ci la ntlnirea cu Saul.
Oare unde avea s-o invite? ntr-un restaurant retras i
linitit? ntr-un local frecventat de ndrgostii? I se prea
incredibil c ea, care ntotdeauna fusese att de prudent i retras
n privina brbailor, jinduia dintr-o dat att de dureros s fie
dorit de un brbat. Chiar i n timp ce o parte a ei era nc uor
intimidat de tria sentimentelor pentru Saul, o alt parte se
nfiora tiind c era destul de femeie ca s-l doreasc att de
intens. n trecut, lipsa dorinei de companie masculin n-o
ngrijorase prea mult - ntotdeauna fusese prea ocupat ca s mai
aib timp i pentru asemenea preocupri - dar simea un fior
subire de plcere mbttoare la gndul c era contient ct de
profund o aa Saul.
Dac nchidea ochii, aproape c putea s-i imagineze
fierbineala i apsarea gurii lui peste a ei, minile lui atingndu-i
carnea. Imaginile senzuale care-i strfulgerau pe dinapoia
pleoapelor i trezeau o dorin surd n josul abdomenului,
activnd un filon de erotism nebnuit pn atunci. i atinse cu
limba buzele dintr-o dat uscate, n timp ce sfrcurile i se ntreau
dureros sub bumbacul subire al cmii de noapte.
Pe neateptate, noaptea pru mult prea clduroas, iar trupul
ei prea surescitat ca s mai poat adormi. i dorea s fi fost deja
seara urmtoare, iar ea s fie cu Saul...
Spunndu-i c o asemenea urgen sexual era nedemn i
prosteasc la o femeie de douzeci i cinci de ani, Lucy ncerc
s-i stpneasc tulburtoarele gnduri i s se calmeze, pentru a
adormi.
Capitolul 5

Aria din centrul Londrei o izbi n plin imediat de cobor


din taxi. Editura avea sediul amenajat n nite foste grajduri,
linitite i extrem de elegante, dar florile din ldiele vopsite n
alb i negru erau prfuite i preau ofilite.
Lucy i se prezent recepionerei, care arta ca o imagine
ntruchipat a sofisticrii, de la unghiile lcuite impecabil pn la
prul aranjat perfect. Cndva, o asemenea perfeciune ar fi fcut-o
imediat s se simt nesigur, dar acum putu zmbi fr invidie la
vederea lustrului orenesc al tinerei de la birou, prndu-i chiar
destul de ru pentru ea fiindc sttea nchis acolo n inima
oraului ncins i deoarece nu urma s ia cina cu Saul.
Nu trebui s atepte dect vreo zece minute nainte de a fi
primit de redactor, i-i petrecu acel timp privind
impresionantele supracoperi etalate n jurul recepiei. Editorii la
care o trimisese unchiul ei publicau n primul rnd scrieri de
ficiune - avnd pe list cteva nume de autori cunoscui; unul
dintre acetia era un binecunoscut romancier n genul thriller, iar
altul, un corespondent politic devenit autor de ficiune.
- Doamna Francis v poate primi acum.
Contiincioas, Lucy o urm pe recepioner i fi introdus
ntr-un mic birou.
- Lucy, draga mea, ce mai faci?
Beverley Francis era scund, avnd numai un metru i
cincizeci i cinci, cu prul negru ncrunit pe ici, pe colo.
Ea i unchiul lui Lucy fuseser colegi la Oxford, i avea
nfiarea cald dar controlat a unei femei cu o poziie sigur n
via.
Ochii ei cprui i irei o studiar pe Lucy n timp ce se
aeza.
- Pari obosit i nu sunt surprins deloc. Unchiul tu mi-a
spus mai deunzi c, de la moartea tatlui tu, n-ai stat tocmai pe
roze.
- A n-a fost chiar att de ru. Am avut vreo dou perioade
mai dificile, dar am trecut peste ele.
- Hmm... Mama ta vitreg i copiii ei locuiesc cu tine, pare-
mi-se, nu?
Auzul fin al lui Lucy percepu nota critic ascuns abil
printre cuvinte i, automat, i lu aprarea tatlui ei.
- Fanny nu are capacitatea emoional de a face fa singur
situaiei, pe moment.
Privind trsturile conturate fin ale fetei aezate n faa ei,
Beverley Francis se mir puin de nechibzuina unui printe care
mpovra o tnr ca ea cu ngrijirea celei de-a doua soii i a
copiilor lui. i ea avea dou fiice vitrege - amndou cstorite, la
casa lor - cu care se nelegea foarte bine, dar pe care prin nici un
efort de imaginaie nu le-ar fi fi vzut asumndu-i rolul pe care
Lucy fusese obligat s-l adopte.
- Ascult, am rezervat masa pentru ora unu, i spuse ea lui
Lucy, uitndu-se la ceas. Mergem direct acolo, s discutm n
timpul prnzului?
Cnd Lucy accept, Beverley se ridic i-i lu poeta i un
carneel.
Scopul vizitei lui Lucy nu mai fu menionat pn cnd li se
servi felul doi, n timpul aperitivelor conversaia mrginindu-se la
unchiul lui Lucy i vremurile petrecute mpreun la Oxford.
- Suntem foarte ncntai de ceea ce-ai scris pn acum, i
spuse Beverley fr nici un preambul, privind cum i se risipea
tensiunea de pe fa. Ai un fler natural autentic la scris, Lucy.
Desigur, sunt necesare anumite cizelri, dar nimic prea drastic, i-
i pot spune cu certitudine c vrem s mergem nainte i s te
publicm. Ct de mult ai lucrat la urmtoarea carte?
- Am fcut multe cercetri, dar n rest, mai nimic. tiu ce va
conine i ce direcie va urmri povestea, dar nc mai meditez la
elementele periferice - ct de mult sau ct de puin s dezvolt
ramurile mai ndeprtate ale familiei.
Beverley o ascult cu atenie n timp ce Lucy i contura
ideile pentru cel de-al doilea roman, ntrerupnd-o din cnd n
cnd pentru a face cte o propunere i a o ndruma cu dibcie pe
ci la care pn atunci nc nu se gndise.
Cnd i terminar prnzul, Lucy se simea activat s-i reia
lucrul cu entuziasm nnoit. Se lsase pe tnjeal n timpul bolii
tatlui ei i, de-atunci problemele de familie o acaparaser prea
mult pentru a-i lsa concentrarea necesar - ncepuse chiar sezite
dac s mai continue sau nu. Acum, ns, toate acestea erau
izgonite, iar Lucy abia atepta s se apuce de lucru. Cnd i-o
spuse lui Beverley, aceasta rse.
- De-asta exist redactori buni - ca s-i inspire scriitorii, nu
s-i descurajeze.
Discutaser unele aspecte minore pe care Beverley dorise s
le abordeze n legtur cu manuscrisul existent i, pe la jumtatea
dup-amiezii, cnd n sfrit plec de la redacie, Lucy exalta
nsufleit. Refacerile cerute erau minime - mai degrab o
uniformizare a stilului, dup cum precizase Beverley, pe care
Lucy avea ncerdere c-o putea face n limitele stabilite de
redactor.
Se apropia nserarea cnd ajunse la gar, dar din fericire nu
trebui s atepte mult timp trenul. Cnd se urc n vagon, privi
cam vinovat spre punga lucioas pe care o inea pe bra. Vzuse
costumul de mtase ntr-o vitrin de pe Bond Street i o ispitise
prea tare ca s-i reziste. Felul cum i se mula materialul pe trup i
aducea n minte deliciile erotice din noaptea trecut. Avea s-l
poarte n aceeai sear - pentru Saul.
Adrenalina care-i pompase prin vene toat dup-amiaza i
spori viteza cnd trenul ncetini la intrarea n staie. Lucy cobor,
cu inima btndu-i nebunete, i se ndrept spre main.
- Lucy!
Cnd recunoscu glasul lui Saul, o strbtu un val de plcere.
Venea spre ea cu pai mari i cu un zmbet att de larg nct Lucy
se opri ca intuit locului, ateptndu-l s ajung n faa ei.
- M-am gndit s vin s te iau - n caz c uitasei de
ntlnire.
S fi uitat? Gura i se arcui ntr-un zmbet. Ce idee absurd!
Avea maina parcat la civa metri i, cnd privi ntr-acolo, i
reveni suficient pentru a ntreba, cu rsuflarea tiat:
- Dar de unde-ai tiut cu ce tren urma s vin?
Saul rse, rspunznd trgnat, pe un ton de uoar auto-
ironie:
- N-am tiut, aa c le-am ateptat pe toate.
Zmbetul lui o invita s-i mprteasc amuzamentul, dar
Lucy nu putea. Era copleit. Ochii i se umplur de lacrimi, n
timp ce gtul i era necat cu un amestec de plcere i chin.
Trecuser ai n ir de cnd nu mai inuse nimeni la ea att de mult
nct s fac aa ceva - de fapt, ultima pe care i-o amintea s-o fi
fcut fusese mama ei.
- Ei...!
Trupul masiv al lui Saul o ferea de privirile trectorilor, iar
minile lui blnde i protectoare o ntoarser spre el, n timp ce o
privea cu ochi ngrijorai i puin cam adumbrii.
- Iart-m...
Ce i-o fi nchipuit despre ea? Lucy simi c-i crpa obrazul
de ruine. Trebuia s-i dea o explicaie, dar ce i-ar fi putut spune,
dac nu adevrul?
- tiu c m crezi o proast, dar a trecut atta timp de cnd
n-a mai inut nimeni la mine destul ca s fac o nebunie ca asta...
I se pru c-l auzea njurnd ncet printre dini n timp ce o
cuprindea cu braele, i nchise ochii prad unei plceri extaziate
cnd i simi micarea buzelor pe frunte.
Pe neateptate, Saul i ddu drumul, cu o lucire feroce n
ochi.
- Faci s-mi fie foarte greu s in minte c mi-am impus s
nu m grbesc, i spuse el cu glas rguit.
- Cred c ar fi mai bine s m duc acas cu maina mea - n-o
pot lsa aici.
Era o tortur s se ndeprteze de el, cnd simurile i
fuseser dureros trezite la via de expresia din ochii lui.
- O or i va fi de ajuns ca s te pregteti?
O or? Ar fi fost un chin curat s stea desprit de el mai
mult de cinci minute, dar Lucy reui cumva s dea din cap, dup
care se urc n main.
Mai trziu, conchise c numai printr-un miracol reuise s
ajung acas fr nici un incident. Nu-i amintea nici un moment
din timpul drumului, dar inea minte ce simise cnd o atinsese
Saul cnd o privise cu acea dorin ntunecat care-i fcea sngele
s pulseze prin vene i inima s-i bubuie n piept.
Cnd opri n fa la Dower House, Saul trecu mai departe cu
maina lui, claxonnd i fcndu-i un semn cu mna.
Lucy i lu lucrurile din main i intr. Deodat, ora
menionat i se pru mult prea scurt ca s se pregteasc. Era
ncins i transpirat, i trebuia s fac un du. Mai avea nevoie i
s se spele pe cap, dup praful din ora. i s sune la casa
vicarului, ca s se asigure c totul era n regul cu copiii.
Fcu mai nti acest lucru, uurat s afle c se simeau
minunat.
- De fapt, chiar voiam s te ntreb dac ar mai putea sta o
noapte, se neleg att de bine cu Amanda i Daniel!
- Ei, dac eti sigur c nu deranjeaz...
- Nici un deranj, o asigur Nancy. M distrez la nebunie.
Stabilir ca Lucy s-i ia acas joi dimineaa.
n timp ce nchidea telefonul, Lucy i ddu seaam cu un mic
fior de plcere c urma s aib nc o noapte de libertate... o a
doua noapte cnd... Cnd ce?
Trdtorul ei trup i aminti cldura aspr a lui Saul lng ea
i, ridicndu-i minile tremurtoare la obrajii nfierbntai, Lucy
se avertiz pe sine s nu se ambaleze prea tare.

***

Saul sosi cu cinci minute mai devreme, lucru pentru care se


scuz cnd Lucy i deschise ua. Pentru ea era o senzaie nou ca
altcineva s-i doreasc att de mult compania, astfel nct o voce
din minte o preveni s nu se lase dus de val, avertiznd-o c
emoia i dorina pe care le citea n privirea lui Saul puteau fi la
fel de efemere ca un vis cu ochii deschii.
Dar nu exista nimic efemer n felul cum i zmbi n timp ce-i
admira supleea mldioas a trupului, nainte de a o ajuta s intre
n main; nimic efemer nu era n atingerea degetelor lui pe pielea
braului ei, cnd i ncheie centura de siguran.
Rezervase o mas la un restaurant aflat n ambiana linitit
de pe malul rului, la cteva mile distan.
Lucy l cunotea din auzite, dar nu mncase niciodat acolo.
Fiind nceputul sptmnii, sala de mese era doar att de plin ct
s fie plcut.
- n ceea ce privete cartea ta, nc nu tiu dac am venit aici
ca s srbtorim sau ca s ne necm amarul, i spuse Saul ncet,
n timp ce osptarul le turna ampanie n pahare. Dar vreau cu
siguran s-mi srbtoresc norocul de a fi cu tine aici n seara
asta, Lucy.
ampania rece i se prelingea dulce pe gtlej, mbttoare i
evervescent.
Bur unul n sntatea celuilalt, apoi pentru cartea lui Lucy,
cnd ea i spuse ct de bine decursese ntlnirea.
Pentru nceput, Lucy comand melon cu erbet, urmat de
somon, fiind ridicol de ncntat cnd i Saul alese acelai lucru.
Prea un semn de bun augur c aveau gusturi att de apropiate.
Cunoscnd reputaia restaurantului, Lucy nu se ndoia c
masa era un poem de plcere epicurean, dar abia dac nregistra
acest lucru; era prea absorbit de Saul, ascultndu-l, uitndu-se
pur i simplu la el.
Acesta o surprinse la un moment dat privindu-l, iar inima lui
Lucy pru s se opreasc n loc, pentru ca apoi s se nsufleeasc
extatic, cnd Saul i lu mna, peste mas.
- Nu-mi vine s cred c se ntmpl cu adevrat.
Cuvintele lui reflectau propriile ei gnduri, fcnd-o s se
strmbe uor.
- tiu... Mi se pare puin cam ridicol.
- Ridicol?
Saul o privi lung, apoi cltin din cap.
- Nu. Miraculos, poate... dar ridicol, niciodat. Am ateptat
atta timp s am asemenea sentimente pentru cineva, Lucy, iar
acum, cnd mi se ntmpl n sfrit, vreau s savurez fiecare
moment... fiecare secund... N-o s grbim lucrurile, repezindu-
ne s ne nfruptm cu lcomie din plcerile sexuale nainte de fi
gustat toate deliciile gingae ale curtrii. Am douzeci i nou de
ani i vreau de la relaia noastr mai mult dect o simpl
satisfacie instinctual.
- Mai mult...?
Vocea ei suna senzual i nesigur. Ce ncerca s-i spun?
- n ce sens, mai mult?
l vzu zmbind i tiu, cu o durere involuntar, c orict de
mult i-ar fi fost dat s triasc, niciodat n-avea s uite zmbetul
lui.
- Pi, angajament... permanen... n sensul sta.
Saul vorbea pe un ton glume, dar ochii-i erau serioi. Inima
lui Lucy tresri n piept.
- Te grbesc - i am promis s n-o fac. Nu vreau s te sperii.
Hai mai bine s vorbim despre cartea ta.
"A prefera s vorbim despre tine", i veni lui Lucy s
rspund, dar se simea prea slbit ca s-l contrazic. Oare iubire
s fi fost aceea? Acea senzaie ameitoare, aproape delirant, care
o cuprinsese; acea ridicol fericire care o invada numai pentru c
erau mpreun.
Cnd plecar de la restaurant se fcuse foarte trziu. ntruct
el conducea maina, Saul insistase ca Lucy s termine ampania
din sticl, iar aceasta, pe lng vinul de la mas i brandy-ul de la
desert o cam ameise.
Mna lui Saul o apuc pe a ei n timp ce mergeau spre
main, iar braele lui o cuprinser cnd se oprir alturi. i atinse
buzele, uor ca pana, cu gura lui cald.
Nevoia de a se aga de el era aproape copleitoare, iar Lucy
fu nevoit s fac un efort pentru a-i reaminti c se aflau ntr-o
parcare public. Se retrase cu un pas, cnd gura lui Saul termin
languroasa explorare a gurii ei.
- Foarte nelept, o tachin el ncet, dndu-i drumul. Altfel,
a fi riscat s uit de toate bunele mele intenii.
- Poate c asta a vrea s faci, dar ntr-un loc mai ferit.
Abia-i venea s cread c putuse rosti acele cuvinte senzuale
i provocatoare, dar Saul, judecnd dup expresia amuzat din
ochii lui sclipitori, nu era nici pe departe la fel de ocat ca ea.
- ntr-o zi, nu peste mult, am s-i reamintesc aceste cuvinte,
i promise el, dndu-i drumul pentru a descuia portiera mainii.

***
Trecuser de jumtatea drumului, cnd starea de emoie
nfierbntat din sngele lui Lucy se mistui n sfrit. l dorea cu
disperare, att de intens nct, dac ar fi chemat-o atunci la el
acas, l-ar fi urmat de bunvoie.
Ajunser mult prea repede la Dower House. Nici unul dintre
ei nu scosese o vorb de cnd intraser n main, dar nu aveau
nevoie de cuvinte. Cnd Saul opri maina, Lucy ezit.
- M invii la un phrel nainte de culcare?
Ochii i se repezir spre faa lui. Ghicise cumva ct de ru i
prea c seara se terminase? Cnd i vzu expresia, nelese c aa
era.
Casa era cufundat n ntuneric, iar Lucy, n timp ce dibuia
dup comutator, fu acut contient de prezena lui Saul n spatele
ei. ntinse degetele spre buton, cu mintea chinuit de imagini vii
ale lui Saul cuprinznd-o n brae.
- Ai probleme?
Dezinvoltura calm a ntrebrii lui o readuse cu picioarele pe
pmnt. Cnd mna lui Saul se ntinse fr ezitare spre comutator,
Lucy se ntreb dac nu se amgea singur. n glasul lui nu se mai
simea nimic senzual, i nici n felul cum o privea.
- Lucy...
Numele ei i se desprinse de pe buze ca un strigt chinuit,
nainte ca gura lui s-i nbu orice posibil rspuns. Unul dintre ei
tremura violent - sau amndoi, poate? - sub efectul copleitor al
acelui srut fierbinte. i era tot mai greu s respire, dar dac-i
desprindea gura de a lui Saul ar fi murit.
- A fost o idioenie s intru cu tine n cas, opti Saul, cu
buzele lipite de ale ei. Trebuia s tiu c aa avea s se ntmple.
Cuvintele lui o fcur s se simt nfrigurat, respins.
- Tu ai fost cel care...
- tiu... tiu... i nbui el protestul cu blndee. Te doresc
ngrozitor de tare, Lucy, continu, cu glas nsprit. i tiu al
dracului de bine c, plecnd de-aici, am s stau treaz toat
noaptea, dorindu-mi s fii cu mine, dar trebuie s-o lum cu
ncetul, nainte de a ne lsa complet orbii de dorina fizic. Vreau
s te cunosc i ca persoan, nu numai ca femeie. nelegi ce vreau
s spun?
nelegea de minune, simindu-se umilit i deconcertat, cu
gtlejul contractat sub efectul unui val de vulnerabilitate
emoional.
- Vreau mult mai mult de la tine dect sexul, adug el
rguit. Mult, mult mai mult.
Se aplec nainte, atingndu-i uurel cu gura pleoapele, apoi
buzele, dup care i ddu drumul. Fr tragere de inim, Lucy
deschise ochii.
- i-acum, n legtur cu phrelul acela... n timp ce-l bem,
ne putem aminti de vremurile de odinioar, iar apoi, dup ceaca
de cafea pe care ai s mi-o faci, am s-i urez noapte bun i voi
pleca acas, napoi la patul singurtii mele!
Cuvintele lui se adeverir. Mai trziu, fr s poat dormi,
prea activat emoional i fizic ca s-i mai pese, Lucy ezita ntre
fericirea de a ti c Saul dorea ca ntre ei s existe mai mult dect
o relaie bazat numai pe sex, i dureroasa dezamgire c se putea
controla att de strict - mult mai ferm dect ea, recunoscu Lucy,
simind valurile de fierbineal care-i strbteau din nou trupul n
timp ce retria srutul de la desprire.

***

n urma discuiei cu Beverley Francis, Lucy se hotrse s-i


foloseasc ziua liber suplimentar lucrnd la al doilea roman.
Dup un mic dejun frugal, cu pine prjit i cafea, i lu
caietele i maina de scris portabil i porni spre Manor House.
Cnd intr, pe ua din spate, doamna Isaacs o salut vesel:
- Domnul Saul mi-a spus c s-ar putea s vii, anun ea. A
zis c vei lucra n bibliotec, dar neaprat s te chem de-acolo la
prnz, ca s-i dau ceva de mncare. El a trebuit s plece, dar se
ntoarce la dousprezece.
Saul prea s lipseasc de-acas cam mult n ultima vreme.
n legtur cu Manor House, probabil? nc nu discutaser despre
planurile lui n acest sens. Trebuia s-o vnd, desigur, iar gsirea
unui cumprtor putea fi dificil. Gndul la nstrinarea casei o
provoca un junghi prin inim, dar foarte slab. O cas att de mare
i veche era o povar prea grea pentru oricine, cu excepia unui
multimilionar. Oricum, nu ncpea nici o ndoial c Saul era
nerbdtor s-i rezolve problemele i s se ntoarc la munca lui.
Era ridicol c nc nu-l ntrebase din ce tria. Pe buze i
apru un uor zmbet. Orice-ar fi fost, nu prea avea importan,
din moment ce-l mulumea. Tot ceea ce-i spusese sugera c, la
plecarea napoi spre America, avea s-o cheme cu el, iar Lucy tia
c trebuia s se gndeasc bine, din timp, la rspunsul pe care
urma s i-l dea. Avea o rspundere fa de Oliver i Tara de la
care nu putea s abdice, dar nici nu era o martir i nu inteniona
s-i sacrifice propria fericire ca s se achite de nite datorii care
n mod normal i reveneau lui Fanny.
Fr tragere de inim, ncerc s se concentreze asupra
scrisului, dar pe msur ce schia aciunea celui de-al doilea
roman, personalul principal se ncpna, cu o insisten
nnebunitoare, s se contureze sub chipul lui Saul.
n cele din urm, ced dorinei de a-i compune un portret
verbal, dndu-i seama, cnd termin i reciti ceea ce scrisese, c-
i insuflase personajului atta via nct nimeni n-ar fi putut crede
vreodat c era o simpl ficiune.
Saul se inu de cuvnt, revenind la ora dousprezece, iar n
clipa cnd i auzi paii afar Lucy se ridic de pe scaun i porni
spre u.
n timp ce Saul o sruta, sun telefonul, fcndu-l s se
desprind fr chef din mbriare pentru a ridica receptorul, n
timp ce continua s-o cuprind cu braul.
Privindu-l, Lucy i vzu gura ncordndu-se, pe cnd
sprncenele i se mbinau uor, ntr-o expresie preocupat.
- O.K., mam, am neles, spuse el repezit n cele din urm.
Dar mi-e imposibil s plec acum.
Rmase din nou tcut, ascultnd ceea ce-i spunea mama lui.
Mama lui! Lucy n-o cunoscuse niciodat pe sora tatlui ei.
Oare semnau ct de ct? Ce-ar fi crezut despre relaia lui Saul cu
ea? Era una dintre acele matroane americane impresionant de
organizate, care alesese deja o partener de via pentru fiul ei?
- Nu, nu tiu ct mai dureaz - atta ct va fi nevoie.
Ascult iar cteva momente, apoi nchise telefonul.
- Probleme? l ntreb ngrijorat Lucy.
- O poticnire n afacerile tatlui meu, iar maic-mea vrea s
m ntorc acas ca s rezolv situaia.
Vznd-o c se ncruntase, i explic:
- Lucrez pentru el.
Aa se explica faptul c-i putea lua atta timp liber, nelese
Lucy, ntrebndu-se din nou cu ce se ocupa tatl lui.
- Sunt contabil - un fel de... adug el scurt, dnd de neles
c nu-i plcea s discute despre munca lui.
- Va trebui s te ntorci?
- Nu imediat.
Tensiunea din muchii braului cu care o inea lipit de el o
ncuraja i o alarma n acelai timp. Saul nu voia s-o necjeasc
spunndu-i c putea fi necesar s plece, dar Lucy simea c aa
ceva era foarte posibil.
Era nc prea devreme ca s-o cheme cu el - cel puin ca
iubit - aa c se rug fierbinte ca problema de-acas s se rezolve
fr a fi nevoie de prezena lui.
- Ai reuit s gseti un cumprtor pentru casa asta? l
ntreb, ncercnd s schimbe subiectul.
- Ar cam fi una sau dou posibiliti, rspunse el prudent,
dar trebuie s fiu contient, ca strin, c localnicii pot ncerca s
obin anumite avantaje. Cum te simi, de fapt, cnd tii c o vei
pierde, Lucy? o ntreb pe neateptate. Trebuie s te lege un
anume ataament de ea.
- ntr-adevr, dar cred c numai la fel ca pe tine, confirm ea.
n fond, nu e ca i cum ar aparine cu adevrat...
Se ntrerupse, copleit de indiscreia pe care fusese gata s-o
svreasc, dezvluind secretul naterii lui Oliver. Risc s
arunce o privire spre chipul lui Saul, anticipndu-i curiozitatea,
dar acesta era ciudat de inexpresiv, iar braul cu care o cuprindea
se relax.
n timp ce ntorcea capul dinspre ea, spuse fr nici o
intonaie deosebit:
- Ct de minunat de britanic eti uneori, Lucy. Vd c, la
urma urmei, m consideri totui un fel de intrus aici.
- Dar nici tu nu m priveti ca pe proprietara de drept a
casei, nu-i aa?
Ce-ar fi putut spune? Conform legii, Saul era proprietarul de
drept, dar Lucy tia c nu avea fa de acel loc sentimentele
profunde pe care tatl ei le avusese i i le transmisese lui Oliver,
din partea cruia simea aceeai emoie, orict era de tnr. Dar
cum i-ar fi putut clca promisiunea fcut tatlui ei, spunndu-i
lui Saul adevrul? i, n fond, la ce-ar fi folosit? Saul putea chiar
s cread c ncerca s-l manipuleze spre a face ceva pentru
Oliver.
Vznd-o c tcea, Saul rse scurt, apoi spuse aspru,
privind-o ncruntat:
- Ce pcat c nu te-ai ridicat la nlimea speranelor tatlui
tu, Lucy, lundu-i un brbat cu bani.
i observ expresia i adug ncet:
- Ei, haide, doar n-ai s-mi spui acum c nu tiai? Pn i
mama mea tia, dei a refuzat categoric s-l ajute cnd el i-a cerut
s te lanseze pe scena monden american i s te prezinte
ctorva milionari. Au apus vremurile cnd erau dispui s se
despart de banii lor pentru o soie cu snge aristocratic. Fr-
ndoial, spera ca, dup moartea lui, soul tu bogat s cumpere de
la mine casa asta, asigurndu-i astfel trecerea n posesia nepoilor.
Lucy era complet nucit de cuvintele lui. Era o invenie, cu
siguran; tatl ei nu-i suflase niciodat o vorb despre aa ceva.
- Crezi c te mint, nu-i aa? ntreb el pe un ton aproape
slbatic. Ei bine, nu mint - ntreab-o pe mama mea. Cred c aveai
cam aptesprezece ani cnd tatl tu a abordat-o pentru prima
oar.
aptesprezece! Pe-atunci, Fanny era nc mritat cu primul
ei so. i cine putea ti? Poate c tatl ei, care avusese ntotdeauna
o anumit nclinaie ctre planurile nebuneti, visase ceva n
sensul sugerat de Saul.
- Nu cred c mini, Saul, spuse ea calm i cu convingere.
Pare un lucru tipic pentru tatl meu. Dac am prut s nu cred, a
fost fiindc mie nu mi-a spus nimic despre asta, niciodat. tiu c
spera ca Fanny s-i druiasc un fiu; i, sum spuneai, era aproape
obsedat de ideea pstrrii acestei case pentru propriii lui
motenitori.
- Aproape? repet Saul cu dispre.
- Bine, atunci total, dac vrei.
Parc citindu-i gndurile, Saul scoase un fel de geamt i
veni spre ea, lund-o n brae, strns.
- Iart-m. N-aveam dreptul s-i spun toate acele lucruri.
Adevrul este c sunt gelos - gelos pe loialitatea pe care i-o
pstrezi tatlui tu - i speriat de moarte c va trebui s plec acas
nainte de a te putea convinge s vii cu mine.
Mrturisirea lui i alung durerea. Lucy ridic faa, cu buzele
desprite ntr-o invitaie delicat.
Trecu mult timp pn cnd Saul i ddu drumul, ntrebnd
cu voce tremurtoare:
- S neleg din asta c vei veni?
- Cu tine, oriunde, oft Lucy cu buzele lipite de gtul lui i
ochii nchii n extaz, savurndu-i aroma masculin.
La mas, Saul i mai povesti cte ceva despre tatl lui vitreg,
explicndu-i c avea peste aptezeci de ani i sttea cam prost cu
sntatea.
- Mama mea l ador, dei e greu s-i dai seama. Are dou
fiice din prima cstorie i cinci nepoi; mama mea se plnge
mereu c e timpul s-i fac i eu civa.
- i l vezi des pe tatl tu adevrat? ntreb Lucy.
- Din cnd n cnd. Acum locuiete la Boston. S-a nsurat cu
fiica unui magnat al presei i i-a ntemeiat o nou familie.
Relaiile sunt amicale, dar n multe privine m simt mai apropiat
de Harry. n fond, el mi-a fost alturi n perioada de cretere. Mi-a
pltit colegiul i, mai trziu, calificarea ca economist - mi-a dat
cas i mas, o slujb... De fapt, mi-a fost un tat mult mai
adevrat dect cel real - i cu mai mult succes, cred, cnd m uit
la cei doi frai ai mei dup primul tat, care e un maniac al muncii
- dintotdeauna a fost i ntotdeauna o s fie. Asta a i dus la
divorul prinilor mei.
n continuare, Saul i povesti despre vechea podgorie pe care
prinii lui o cumpraser n California i stilul n care triau
acolo, iar dup mas, cnd se scuz explicndu-i c avea de dat
cteva telefoane, fie i numai ca s-i liniteasc mama, Lucy se
ntoarse n bibliotec, mulumit c tia mai multe despre el.
La ora dou, Saul o anun c avea de trimis nite hrtii i
voia s mearg cu maina la Winchester pentru a se asigura c
prindeau pota de dup-amiaz.
- Doamna Isaacs ne las ceva rece pentru cin, i-am s aduc
i eu nite fripturi, i spuse el, intrnd n ncpere, unde o
mbri i o srut cu patim. tii, murmur, peste cteva
secunde, frecndu-i senzual nasul de pielea sensibil a gtului ei,
avnd n vedere cele ntmplate acas, ncep s m ntreb ct de
bine ar fi, n fond, s-i fac curte ncet i pe ndelete... mai ales
cnd acum nu doresc nimic mai mult, dar nimic, dect s m culc
cu tine.
Lucy nu-i putu stpni fiorul care o strbtu i, cnd Saul
rse ncet, i ddu seama c i el i nelesese cauza.
- M flatezi, opti el, gdilndu-i urechea cu respiraia.
Aproape c sunt tentat s nu m mai trambalez pn la pot.
- Doamna Isaacs mai e aici, i aminti pudic Lucy, dei ochii
i scnteiau intens, iar obrajii i se nroiser.
- Mai trziu, mri el glume-amenintor, elibernd-o. Mai
trziu te voi face s regrei ce-ai spus - cnd ea nu va mai fi aici,
ca s te apere.
Se srutar din nou, struitor, apoi Saul plec, lsnd-o s-i
revin i s ncerce s-i reia lucrul.

***

La ora trei, cu mult timp nainte de a-l atepta pe Saul


napoi, Lucy auzi o main.
Curiozitatea o ndemn s se duc la fereastr, iar buzele i se
strnser uor cnd l vzu pe Neville cobornd de la volanul
mainii sale sport.
La treizeci i unu de ani, pe chip i se citea ce fel de om
devenise: lacom, acaparator i egoist, n acel stil care le este
propriu numai celor slabi. Lucy tia c unchiul ei era amarnic
dezamgit de fiul lui. Nu att de felul cum i desfura
activitile - Neville era un om de afaceri abil, dei nu aplica
aceleai metode ca ale tatlui su - ct de codul lui moral, sau mai
bine zis de absena acestuia. Uneori, Lucy avea impresia c lui
Neville i plcea s-i fac pe alii s sufere.
Cnd o vzu, vrul ei zmbi, cu acel surs calculat-slugarnic
care o ntiina c voia s-i cear ceva. De-a lungul anilor, Neville
dorise multe de la ea, dar ntre timp Lucy devenise imun la
farmecul superficial pe care el putea s-l afieze att de uor,
tolerndu-l numai de dragul unchiului ei.
Neville intr prin glasvandul salonului i ncerc s-o
mbrieze, dar Lucy reui s-l evite cu ndemnare.
- Nu-l vd nicieri pe vrul nostru din colonii...
Grimasa lui sarcastic, n timp ce se referea la Saul, o nfurie
pe Lucy, dar i inu gura, din pruden. Neville se pricepuse
ntotdeauna remarcabil de bine s recunoasc slbiciunile altora,
pentru ca apoi s profite.
- Ai venit s vorbeti cu el? ntreb ea avnd grij
svorbeasc pe un ton neutru.
- Oarecum. Dar mai nti voiam s stau la o uet cu tine.
Atent s nu-i trdeze dezgustul, Lucy rspunse doar att:
- M simt mgulit.
- Ba nu eti mgulit deloc, replic ncet Neville. M urti
de moarte.
Zmbi rece la vederea expresiei ei surprinse.
- Oricte talente oi fi avnd tu, nu eti o actri bun,
verioar, dar mi datorezi o favoare i am venit s i-o cer.
- O favoare
- Recomandarea pentru Bennett ca s-i citeasc
manuscrisul, i reaminti el batjocoritor. Desigur, doar nu crezi c
ar fi mers cineva pe ncredere.
Ce insinua? se ntreb Lucy, privindu-l bnuitoare.
- O.K., sunt sigur c romanul e destul de bine scris, dar
crile bine scrise se gsesc la grmad, tii bine asta. Fr
intervenia tatlui meu, n-ar fi trecut niciodat de primul lector -
presupunnd c ajungea pn acolo.
Cuvintele lui erau destul de adevrate pentru ca Lucy s nu-l
poat contrazice. Existau sute de scriitori mult mai talentai dect
ea - o tia, dar avusese norocul de a i se deschide ua n lumea
editorial. ns chiar i aa...
- Ce fel de favoare vrei de la mine, Neville? l ntreb ea pe
un ton tios.
- Nimic prea problematic, o asigur Neville, cu un rs uor,
satisfcut c Lucy capitulase. Pe unii parteneri de afaceri de-ai
mei i intereseaz s cumpere casa asta - la preul potrivit, desigur.
i vzu expresia i rse ncet.
- Ei, haide, Lucy, nu face mutra asta. Tot ce vreau e s pui o
vorb pe lng btrnul Patterson c ai auzit de cineva interesat s
cumpere proprietatea. Are o prere foarte bun despre tine -
ntotdeauna ai fost febleea lui. i, din cte tim, nc nu s-a mai
artat nici un cumprtor.
- Atunci, de ce faci oferta ntr-un mod att de neoficial?
ntreb Lucy cu convingere. De ce nu-l abordezi pe Saul cinstit,
pe fa?
Neville rse batjocoritor.
- Ei, haide, doar tii i tu de ce. Nu ne-ar vinde casa nici n
ruptul capului, dac-ar ti s sunt i eu la mijloc.
Lucy tia c Neville spunea adevrul. La prima vedere,
cererea lui prea foarte uor de realizat... i totui...
- Ce anume vrei s fac? l ntreb ea cu suspiciune.
- Vreau doar s stai de vorb cu Patterson i s afli dac mai
e i vreun alt amator, iar dac este...
- Ai spus c nu mai e nimeni, i reaminti tios Lucy,
privindu-l cum se foia incomod de pe un picior pe cellalt.
- Haide, Lucy. mi eti ndatorat.
n mod normal, i-ar fi amintit c tatl lui, nu el, o ajutase s-
i gseasc un editor, dar tcu, prefcndu-se c sttea pe gnduri
cteva secunde.
- Ei?
- Voi face tot ce pot, ocoli Lucy un rspuns direct,
zmbindu-i, dar nainte de toate vreau s tiu exact ce se
ntmpl.
Neville se art att de satisfcut, nct Lucy nelese c
avusese dreptate s nu se ncread n el.
- Pi... de ce nu, se nvoi el, zmbindu-i. n fond, l iubeti
pe slbaticul nostru uzurpator din colonii la fel de mult ca mine,
nu? Se uotete prin capital c guvernul plnuiete s
construiasc aici o fabric nou de armament. Am auzit la club,
de la un fost coleg de coal. nc n-au stabilit locul, dar va fi cam
la dou mile de casa asta. Se vor investi foarte muli bani i-au s
fie amestecai tot felul de tabi. i toi ia care vor lucra n fabric
vor vrea s aib unde s se recreeze i s se distreze, iar aici
intervine casa asta. Dac o putem obine la un pre potrivit, vom
face din ea un hotel cu complex sportiv mai elegant dect oricare
din ar. Putem da o mare lovitur, mai ales dac-o cumprm pe-
un mizilic de la mo Saul. Iar aici ncepe rolul tu, iubito. Dac
vorbeti cu Patterson, putem fi aproape siguri c vom obine casa
la un pre de s moar concurena, mai ales dac-i spui c ai fost
implicat ca acionar - ceea ce ar fi foarte posibil. Dac-l cunosc
pe avocatul unchiului meu, va crede c proprietatea asta i aduce
numai dezavantaje.
Cuvintele lui erau foarte apropiate de adevr. Avocatul
tatlui ei nu fusese niciodat de acord cu faptele acestuia i i-o i
spusese. De asemenea, inea foarte mult la ea i nu ncpea nici o
ndoial c ar fi fost pregtit s-i aprobe o cerere, dar Lucy era
convins c Neville l judeca greit cnd insinua c ar fi putut
pune interesele ei mai presus de ale lui Saul. Avocatul era mult
prea cinstit i onorabil pentru aa ceva, ns Lucy n-avea de gnd
s-i spun asta lui Neville.
Cel mai mult o speria faptul c, dac nu existau ali
cumprtori, Saul putea fi foarte bine silit s vnd o parte din
cas la un pre de dumping, lui Neville i asociailor lui de
afaceri, lsndu-i s ncheie o tranzacie extrem de avantajoas
pentru ei.
- Ei, Lucy, ce zici?
Glasul lui coborse, mngietor, n timp ce se apropiase de
ea, amndoi stnd ncadrai n lumina glasvandului. O cuprinse n
brae. Lucy fcu un efort pentru a nu se feri de el, rugndu-se ca
Neville s nu-i ghiceasc adevratele sentimente. Spre binele lui
Saul, nu trebuia s i le trdeze, cel puin pn avea ocazia de a-i
spune ce plnuia vrul ei. Cine putea ti, se ntreb ea febril,
poate c, ajutat de partenerii de afaceri ai tatlui su vitreg, Saul
reuea s obin destul bani pentru a face el nsui renovrile.
- De dragul vechilor vremuri? Mai ii minte cum ne-am rs
de el n vara aia? Nu i-ar plcea s-o facem din nou?
Hotrt s ctige timp, Lucy i nghii dezgustul fa de
tot ceea ce-i sugera vrul ei i spuse cu voce rguit:
- Poate.
- Sigur c da. Casa asta ar fi trebuit s fie a ta, nu a lui. Deci,
ai s-i foloseti farmecele ca s-l mbrobodeti? o ntreb Neville,
aducnd din nou vorba despre avocat. N-ar trebui s-i fie prea
greu.
- Am s-mi dau toat silina.
Vocea lui Lucy suna sufocat, gtuit de sila fa de ceea ce
fcea i de panic la gndul c Neville i-ar fi putut ghici jocul.
- Mai bine pleac, l preveni ea. Saul se va ntoarce curnd.
Neville se ncrunt, apoi ddu din cap.
- Poate c ai dreptate. De ct timp crezi c vei avea nevoie ca
s-l convingi? Vreo dou zile?
Ca s-l conving? Lucy nelese c Neville se referea din nou
la avocat.
- Nu sunt sigur. Am s te sun.
- Hmm. Mai bine te sunt eu poimine, ca s vd ce progrese
ai fcut.
Lucy fu nevoit s fac un efort pentru a rmne nemicat
cnd Neville o srut, scrbit de atingerea gurii lui. Dar n cele
din urm scp, rmnnd doar cu o senzaie de sil n minte i
stomac, n timp ce-l privea pe fereastr cum pleca. Peste cteva
momente, auzi zgomotul mainii pierzndu-se n deprtare.
Doamne Sfinte, spera ca Saul s ajung napoi ct mai
curnd. Avea attea s-i spun! Nu mai putea lucra, acum, dup
tot ceea ce se ntmplase, aa c porni napoi spre Dower House,
cu gndul de a face un du i a se schimba pentru sear.
Capitolul 6

Auzi maina lui Saul n timp ce se farda i, uitnd de orice


temeri, alerg la ferastra dormitorului, tocmai la timp pentru a o
vedea disprnd n lungul aleii.
O strbtu un junghi de dezamgire c Saul nu se oprise, dar
n fond, i ddu ea seama, n-avea de unde s tie c era acolo. Se
uit la ceas. Era aproape ase i jumtate. Putea fi punctual la
ntlnire.
Se hotr s mearg pe jos pn la Dower House i, pe alee,
se ntlni cu doamna Isaacs care tocmai pleca acas. Aceasta
ncetini maina i se aplec spre fereastr ca s-o anune:
- Domnul Saul e ngrijorat de ceva. A venit ntr-o stare
foarte ciudat, zu c da, i-acuma-i n bibliotec, st i bea
whisky.
Cu fruntea ncreit de ngrijorare, Lucy grbi pasul; chiar
cunoscndu-i obiceiul de a nflori lucrurile, doamna Isaacs fusese
destul de alarmat pentru a o face s se ntrebe ce se ntmplase.
Oare Saul primise un nou telefon din America? l alarma starea de
sntate a tatlui su vitreg?
Cnd intr n hol, l strig i, neprimind nici un rspuns,
intr grbit n bibliotec.
n clipa cnd i vzu chipul, uit de toate grijile privitoare la
Neville i la planurile lui. Saul, ncruntat, cu un pahar de whisky
n mn, se ntoarse spre ea cu o privire sumbr.
- Saul, ce Dumnezeu s-a ntmplat? Ceva cu tatl tu vitreg?
E ceva n neregul acas?
Saul o privea cu o expresie foarte ciudat, cercetndu-i faa
aproape cu disperare.
- Saul... Ce este?
Lucy ntinse minile spre el, rugtor, simindu-i mirosul de
alcool din respiraie.
- S-a ntmplat ceva, nu-i aa? ntreb ea cu convingere.
Gura lui Saul se arcui ntr-un zmbet complet lipsit de umor,
care o fcu s se cutremure. Niciodat nu mai vzuse o privire
att de rece n ochii cuiva.
- S-ar putea spune i aa, dar nu e momentul s vorbim
despre asta, replic el repezit.
- Ai prefera s plec?
Trebuia s-l ntrebe, cci abia dac-l mai recunotea pe omul
care fusese att de tandru cu ea.
- Nu... Nu, rmi.
Saul se ntoarse cu spatele, turnndu-i nc un pahar,
observ Lucy ngrijorat. O ntreb, cu un glas lipsit de orice
intonaie:
- n dup-amiaza asta ai lucrat mult?
- ...
Acum avea ocazia s-i spun despre Neville, dar cum ar fi
putut s-i sporeasc i mai mult grijile?
- Aa... i aa.
- Am fost la Patterson, continu el cam rstit. mi recomand
s vnd casa. Tu ce zici?
ntrebarea o lu pe nepregtite i, fr s se gndeasc,
rspunse cu o voce absent:
- Nu cred c ai prea mult de ales. Ar costa o avere ca s
locuieti n ea.
- Tatl tu s-a descurcat, i reaminti el scurt.
Lucy tia prea bine c puinele surse de venit ale proprietii,
de pe urma crora ar fi putut avea de ctigat, fuseser realizate de
tatl ei n folosul lui Oliver. Tonul ndrjit al lui Saul o fcu s se
nroeasc, vinovat.
- La limit, confirm ea ncet.
- Deci, i tu consideri c ar trebui s-o vnd? ntreb scurt
Saul.
O privea cu o lucire aproape febril n ochi i obrajii aprini,
aproape ca i cum ar fi avut temperatur. Prea bolnav, observ
Lucy ngrijorat, cu pielea de o paloare nesntoas pe sunt
roeaa aceea congesionat.
- Saul, ce este?
Instinctiv, se apropie de el, oprindu-se ocat cnd vzu c
ridicase minile ca pentru a o ine la distan.
- nc nu mi-ai rspuns la ntrebare, Lucy, spuse el aspru.
Mi-ai recomanda s vnd, s scap de casa asta ct mai repede
posibil, nainte de a-mi atrna de gt ca o piatr de moar?
Nu era momentul ca s-l ntrebe dac avea vreo cale de a
obine banii pentru a da peste cap planurile lui Neville i ale
asociailor lui, cnd se vedea att de clar c pe Saul l preocupau
alte probleme.
- Nu e nevoie s scoi o vorb, simpla ta tcere te condamn,
mormi el cu glas ngroat. Doamne, i ct m gndesc cum m-am
lsat amgit de tine. Ct de uor te-am crezut.
Dintr-o dat, njur cu furie, aruncndu-i paharul n
emineu, unde se sparse n mii de cioburi.
- Saul! Te rog... Ce ai?
- "Saul, te rog...!" o ngn el cu un sarcasm slbatic. Ce m
rogi? S m culc cu tine? S-i vnd pe nimic casa asta scumpului
tu vr?
i vzu ocul n ochi i rse amar.
- A, da, tiu totul, Lucy. V-am auzit cnd vorbeai... cnd
complotai, mai degrab. Nici o clip n-ai crezut un cuvnt din tot
ce-mi spuneai, aa e? Totul a fost un joc, un vicleug ca s m
abureti, nu? i cnd m gndesc c de fapt...
Lucy i vzu muchii flcilor ncletndu-se, prea ocat ca
s neleag ce se ntmpla. Era aproape ca i cum ar fi jucat ntr-o
pies - o pies att de neverosimil nct nici ei nu-i venea s
cread c putea fi adevrat.
- Am vzut maina i v-am auzit vocile. Tocmai voiam s
intru, cnd l-am auzit pe Neville cerndu-i ajutorul. Nici mcar
n-ai ezitat, nu-i aa, Lucy?
Glasul i tremura de dispre, iar Lucy se cutremur.
- Saul, n-ai neles. A trebuit s m prefac c primesc jocul
lui Neville, ca s descopr ce avea de gnd. Cum poi crede c l-
a ajuta s-i fac vreun ru? De-asta eti att de furios? Pentru
ceea ce crezi c ai neles auzindu-ne?
- Dac nu urmreai dect interesul meu, de ce nu mi-ai spus
nimic? o ntreb el scurt.
Lucy simi un junghi de exasperare dureroas.
- Fiindc m-am gndit c ai deja destule pe cap... fiindc
eram ngrijorat c putusei primi veti proaste de acas i nu
voiam s-i mai adaug i eu altele. Aveam de gnd s-i spun,
Saul, trebuie s m crezi.
Pentru prima dat, n voce ncepea s i se simt panica.
- Voiam s te ntreb dac ar fi posibil s obii destule
interese i fonduri de la asociaii de afaceri ai tatlui tu ca s
renovezi tu nsui casa conform planurilor lui Neville. Saul, te
rog, trebuie s m crezi!
Dup ce o privi neguros cteva clipe, Saul ntreb:
- De ce?
- Fiindc te iubesc.
Avusese nevoie de tot curajul ca s-o spun, dar simi c
vorbele ei i fcuser efectul. Saul o studie un timp, ca i cum ar
fi cntrit cele dou variante. Lucy nelegea c se simea trdat i
furios, dac auzise numai finalul conversaiei ei cu Neville - cum
probabil se i ntmplase. O durea faptul c o crezuse att de uor
capabil s-l nele i era nevoit s admit ct de puin se
cunoteau unul pe altul ca oameni.
- Spune-mi exact tot ce-a zis Neville, i ceru el ntr-un trziu.
ncet, aproape ezitant la nceput, cu vocea nc trdnd ocul
cauzat de acuzaiile lui, Lucy i relat toat convorbirea,
contient permanent de privirea lui neabtut, aproape ostil.
Oare la ce se gndea?
i venea s strige la el c trebuia s-o cread, dar mndria o
mpiedica. Vorbele lui dure sfrmaser ceva extrem de preios i
fragil, iar Lucy nu era sigure dac se mai putea reface. Apoi,
deodat, expresia lui Saul se schimb, iar glasul i deveni mai
rguit, cnd spuse:
- Lucy, pentru numele lui Dumnezeu, nu te mai uita aa la
mine. mi cer iertare pentru tot ce i-am spus. Te rog, ncearc s
nelegi; cnd v-am vzut mpreun, cnd l-am auzit vorbindu-i,
am simit c m ntorsesem n urm cu doisprezece ani. Eram
gelos, recunoscu el simplu, cu cuvintele nfundate i buzele
ascunse n prul ei. Att de gelos, nct n-am stat s m gndesc
dincolo de ceea ce auzisem. Att de gelos, nct am plecat i mi-
am cutat consularea la crciuma din sat - cel puin, pn l-am
vzut pe Neville trecnd cu maina prin fa. Spune, m ieri?
ncepuse s-o srute, flmnd i febril, arzndu-i cu buzele
faa i gtul.
Fr tragere de inim, Lucy l mpinse la o parte.
- Am venit aici ca s mnnc de cin, i aminti ea.
- Nu vreau nici o cin, numai pe tine te vreau.
Omul controlat din seara trecut dispruse, i ddu seama
Lucy cnd l privi n ochi, cu tot trupul strbtut de spaim i
bucurie, cnd i ddu seama ce voia s spun.
- Te doresc, Lucy, repet el, murmurnd cuvintele lng
gtul ei. Acum.
Prudena se rzboia cu dorina. Lucy i aminti paharul de
whisky pe care Saul l aruncase n emineu. Cte mai buse
naintea aceluia? Oare dorina lui era alimentat de dragoste, sau
de altceva, mai puin curat? i, cel mai important lucru din toate,
chiar o crezuse? i acceptase destul de uor explicaiile - poate
prea uor, innd seama de furia aproape nebuneasc dinainte.
- Tu nu m doreti? opti el chinuitor, cu gura lng urechea
ei, fcnd-o s se nfioare de plcere.
Sigur c-l dorea. Mna lui i cuprinse faa, ridicnd-o pentru
a o privi n ochi.
- tii bine c da, rspunse ea cu vocea tremurndu-i uor.
- Atunci, vino acum cu mine.
i, lundu-i mna, o conduse uor afar din camer, spre
scar. Urcar unul lng altul n tcere, pe cnd Lucy i simea
inima btnd dureros de tare n piept. Nici o clip nu visase c, la
sosirea acestui moment, avea s se simt mai degrab speriat
dect excitat.
n capul scrii, Saul se opri s-o priveasc, ntunecat, cu o
expresie de neptruns. Ce vedea cnd se uita la ea? Ce gndea cu
adevrat ndrtul acelei faade zvorte? Lucy ntinse mna spre
el, dintr-o dat nervoas i nesigur, atingndu-i braul cu
degetele. ntunecimea din ochii lui se risipi, topindu-se n cldura
ce-i lumin, iar braele sale o cuprinser, ridicnd-o, pentru a-i
atinge gtul cu buzele, fierbinte.
- S uitm ceea ce s-a ntmplat azi dup-amiaz, murmur
el cu glas gros, ducnd-o ndormitor. S uitm totul, mai puin
ceea ce simi pentru mine i ce simt eu pentru tine.
O culc uurel pe pat. Intrase n camera care aparinuse
prinilor ei, dar nici un duh nu se fcu simit cnd Saul ncepu
s-i scoat ncet hainele, apoi, fr s-i ia ochii de la ea, i pe ale
lui.

***

- De ce nu mi-ai spus?
Dup cuvintele lui dinainte, Lucy nu se atepta la o
asemenea reacie. Evitndu-i ochii, ridic din umeri i rspunse
ncet:
- Nu mi s-a prut important.
- Era destul de important, replic el sec. Nu cred c exist
prea multe fecioare de douzeci i cinci de ani prin zon.
Cuvintele lui o dureau i, ca s-i ascund suferina, Lucy
spuse acid:
- Iar acum sunt cu una mai puin.
- De ce m-ai lsat s fac dragoste cu tine, Lucy? ntreb el
rece. Credeai c m vei convinge c nu m-ai minit n legtur cu
Neville? Ai s-i povesteti i despre asta? adug, nelsndu-i
timp s rspund.
Trupul lui Lucy se rci din cap pn-n picioare, nfrigurat de
cuvintele lui i de tonul distant pe care vorbea. Prea imposibil s
aib acea conversaie. Cu nici trei ore n urm, i spusese c o
iubea, iar acum se purta aproape ca i cum ar fi urt-o. Din cauza
virginitii ei, i spuse ea cu amrciune. Pentru c n-o iubea
deloc, ci numai o dorise, i fusese ocat s descopere c era
primul ei amant. Fr ndoial, se temea c acum atepta din
partea lui vreun soi de angajament, aa c ncerca s-o ndeprteze
n felul acela vrednic de dispre.
- De ce-a vrea s discut cu Neville ce s-a ntmplat ntre
noi? l ntreb ea rece. E partenerul meu de afaceri i nimic mai
mult.
n momentul cnd rosti aceast minciun, vru s-o i
retracteze, dar Saul o privea cu ochi arztori i, n timp ce gura i
se rsfrngea cu dispre, spuse:
- Deci, e adevrat c m-ai minit. Tot timpul ai fost nhitat
cu el. Iar asta n-a fost dect o cale de a m nmuia, nu-i aa,
Lucy? Nu-i aa?
ncepuse s-o zglie, cu degetele nfipte dureros n carnea
braelor.
- ntotdeauna ai fost uor de pclit, Saul, i spuse ea cu voce
de ghea. A trebuit s-i spun ce plnuise Neville, cnd ai spus c
ne auzisei, dar desigur, nici un moment nu avusesem intenia s
trec de cealalt parte. Cum Dumnezeu ai putea obine tu banii
pentru finanarea unui asemenea proiect?
- Iar pentru tine, desigur, banii nseamn totul. Ar fi trebuit
s-mi dau seama de la nceput. Nu m ndoiesc c ai fcut toate
planurile mpreun cu el, pas cu pas. Ei bine, am s-i dau o veste,
draga mea verioar. Pot s cumpr i s vnd casa asta de-o sut
de ori.
i vzu expresia i rse slbatic.
- Aha, te ocheaz, nu-i aa, i nu vrezi s m crezi, dar e
adevrat, te asigur. Tatl meu vitreg e multimilionar; i nu i-am
spus c, atunci cnd s-a nsurat cu mama mea, a acceptat s m
adopte legal. Acum, c s-a retras din afaceri, i conduc eu
imperiul, i sunt un om bogat cu drepturi depline, Lucy, dup tot
ceea ce-am nvat de la el. Aa c vezi, drag verioar, ai fi fcut
mult mai bine dac treceai de partea mea. Ce pcat c ai fost att
de impetuoas i de lacom!
- Dar ai tiut tot timpul, nu-i aa? spuse ea nnebunit. De la
bun nceput ai...
- M ntrebam cum eti, confirm el scurt, dar ntr-o privin
te neli. E clar c-s mult mai naiv dect credeam, fiindc pentru
un timp m convinsesei. Am ajuns ct pe ce s m ndrgostesc
de tine, Lucy. Pcat c am auzit conversaia de azi, altminteri ai fi
putut obine milioanele mele, ca jucrie, nu miile lui Neville. i-
acum, iei afar, i spuse el brutal, ntorcndu-i spatele. M duc s
fac un du - vreau s-mi spl mirosul i senzaia ta de pe piele
pn nu m contamineaz. i, cnd m ntorc, nu vreau s te mai
gsesc aici. A, i-i poi spune vrului tu c n-are absolut nici o
ans de a cumpra casa asta... Nici cea mai mic ans. N-a vrea
s fiu n pielea ta cnd ai s-o faci, Lucy. Pare un om crud din fire.
Se ridic de pe pat i porni spre u, unde se ntoarse
ntrebnd cu glas ngroat:
- Pentru numele lui Dumnezeu, ce-o fi avnd de nu-i poi
rezista? Nici mcar nu te dorete - se vede cu ochiul liber. Nici
mcar dragoste cu tine n-a fcut... Dar acum, dup ce am fcut-o
eu, mi pot daseama de ce. Mcar la nivel cerebral a fost
satisfctor - s tiu c te nelam la fel de mult cum m nelai tu
pe mine.
i plec. Ua se trnti n urma lui, dar Lucy n loc s se
mbrace, rmase aezat n pat, tremurnd violent, fr a mai
ncerca s-i stpneasc valul de lacrimi care-i inundau ochii.
Era din cauza ocului, i spuse ea amorit n timp ce
ncerca s-i coordoneze micrile membrelor paralizate pentru a
se mbrca. Din cauza ocului tremura aa, ca ntr-un comar. Nu-
i putuse spune toate acele lucruri - nu Saul. Dar i le spusese... i-i
sfrmase toate visurile i toat viaa, aa c n-avea nici un rost
r-l anune c greea n legtur cu sentimentele ei pentru Neville,
fiindc de-acum n-avea s-o mai cread niciodat. i chiar dac o
credea... Fusese ct pe ce s se nrgosteasc de ea, i spusese, dar
de data asta nu-l credea Lucy pe el. O suspectase nc de la
nceput; o ateptase s fac o greeal. i o lsase, deliberat, s
cread... s cread c inea la ea, cnd tot timpul nu fcuse dect
s-i ntind o curs.
Se mbrcase. Nu-i mai rmnea dect s plece. O atepta cel
mai lung drum din viaa ei - i niciodat, dup aceea nu tiu cum
reuise s ajung napoi la Dover House.
Capitolul 7

- Dar, Lucy, cum adic vrei s pleci?


Lucy i Fanny se priveau peste covorul din salon. Fanny se
ntorsese din vacan n acea diminea, bronzat i relaxat. Prin
contrast cu ea, Lucy era de o paloare aproape bolnvicioas.
- Adic am hotrt s vreau s am o ans de a scrie,
rspunse ea. Am nevoie de linite, Fanny, iar aa ceva e imposibil
aici, locuind cu tine i copiii.
Aa cum prevzuse, Fanny o privea ofensat i rnit, dar n-
avea de gnd s se lase convins; tia prea bine ce avea de fcut.
n zilele dinaintea revenirii lui Fanny nu pierduse vremea.
Dndu-i un telefon lui Beverley, pentru a-i spune c voia s vin
la Londra ca s fac unele cercetri necesare celui de-al doilea
roman, aflase c Beverley cunotea un redactor btrn de la o alt
firm are fusese trimis la New York pentru un an i cuta disperat
un locatar potrivit cruia s-i nchirieze apartamentul i care s-i
ngrijeasc pisica siamez. Lucy avea destui bani ca s poat tri
singur acolo, fr a se atinge de capitalul ei. l vizitase pe
domnul Patterson, pentru a-i explica inteniile ei, spunndu-i ferm
c nu-i putea petrecere restul vieii ngrijind doi copii care aveau
mam.
Dac reieea c Saul inteniona s pstreze Manor House,
ceea ce era absolut posibil, n lumina dezvluirilor despre averea
lui, atunci urma s vnd Dover House, dar aceast intenie i-o
pstra deocamdat pentru sine.
Telefonul care-i fcuse cea mai mare parte plcere fusese cel
dat lui Neville pentru a-i spune clar i precis de ce planurile lui
erau sortite eecului. Vrul ei nu fusese mulumit, dar veninul lui
abia dac o atinsese. Nu mai simea aproape nimic... numai
durerea crudei respingeri a lui Saul.
- Bine, da', Lucy... avem nevoie de tine...! se vicri Fanny.
- Ba n-avei nici o nevoie, rspunse Lucy pe un ton
rezonabil. Poi angaja oricnd o guvernant ca s aib grij de
copii, Fanny. Oliver ncepe coala n toamn, iar cu Tara n-ai nici
o problem.
- Bine, da', casa asta-i aa de izolat! O s m simt singur...
- Atunci cumpr o cas mai aproape de ora. Sunt sigur c
dac vorbeti cu domnul Patterson va elibera destul din capitalul
lui Oliver ca s faci asta.
- Dar, Lucy, nu nelegi... Tatl tu a vrut ca Oliver s stea
aici... n casa care i se cuvine lui.
- Atunci, tatl meu ar fi trebuit s fac aranjamentele
necesare pentru asta, replic rspicat Lucy, stul de toate cererile
care i se fceau n numele datoriei. Hotrrea mea e luat, Fanny.
Plec la sfritul sptmnii.
Parc dndu-i seama c nu putea fi abtut din drum, Fanny
nu mai spuse nimic.

***

Lucy fcu cteva drumuri la Londra, ca s-i duc lucrurile,


ntruct nu ncpeau toate n main. Dac vindea Dover House,
avea s gseasc un loc unde s-i depoziteze mobila, sau s
scape de ea. Poate c unchiul ei ar fi acceptat s-o ia n casa lui
victorian de pe malul rului, unde exista destul spaiu.
Cu gndul la unchiul ei, Lucy i aminti c trecuse ctva
timp de cnd nu-l mai vzuse, precum i c nu-l anunase despre
noua ei adres, aa c, n prima zi dup sosirea la Londra, se duse
s-i fac o vizit.
Ca ntotdeauna, mtua i unchiul ei fur ncntai s-o vad.
Margaret Summers istui din limb la vederea feei palide a lui
Lucy, n timp ce o conducea n camera nsorit unde lucra soul
ei.
- Leo, uite cine-a venit! exclam ea, deschiznd ua.
- Lucy, draga mea...!
Leo Summers i mbri cu cldur nepoata, observnd i
el c arta prea tras i palid la fa.
Leo nu-l simpatizase niciodat pe brbatul cu care se
mritase sora lui i era de prere c lsa mult de dorit ca tat. La
drept vorbind, iubirea i afeciunea nu rezultau ntotdeauna n
copii fericii, cum tia foarte bine. Propriul lor fiu, Neville, era o
amarnic dezamgite pentru el. Poate c, dac ar fi fcut mai
muli, aa cum plnuiser... Ca ntotdeauna cnd se gndea la fiul
lui, ochii i se tulburar.
- Vino s ne spui ce mai faci, insist Margaret, nelegnd
corect expresia soului ei.
- Ei bine, am plecat de la Dover House i lucrez la Londra.
Aa cum Lucy se i ateptase, aceast veste-bomb provoc
o avalan de ntrebri.
- Niciodat n-am fost de acord cu felul cum i-a pretins tatl
tu s-i asumi rspunderea pentru Fanny i copii, spuse Leo cnd
Lucy termin de povestit. Dar, Lucy, ntotdeauna i-a plcut att
de mult la ar. De ce n-ai venit la noi, n loc de a-i lua un
apartament? tii bine c te-am fi primit cu drag.
- Am douzeci i cinci de ani, i aminti ea, i e timpul s stau
pe propriile mele picioare.
- Hmmm... M rog, sper ca mcar de-acum ncolo s te
vedem mai des. i cum mai merge cu cartea?
Discutar o jumtate de or despre munca ei, n timp ce
Margaret se ducea s fac nite cafele. Cnd reveni, avea pe tav
patru ceti, nu trei, i arta cam temtoare.
- Cred c e ziua noastr de vizite, spuse ea. Tocmai a venit i
Neville.
Lucy observ cum se crisp chipul unchiului ei auzind
numele fiului su, dar nainte de a apuca s spun ceva Neville
intr n camer, ano.
- Ei, ei, verioar Lucy, murmur el trgnat, cu o privire
batjocoritoare. Ce vnt te-aduce aici?
- Lucy s-a hotrt s se mute la Londra, n spuse tatl lui.
- Serios?
Pe chipul lui Neville se ivi o expresie vizibil curioas.
- O decizie neateptat, din cte neleg?
- Nu tocmai. M gndeam de mai mult timp la asta.
- i de-ai s faci cu Dover House, cnd Saul va vinde
Manor? ntreb el.
- nc nu s-a hotrt s-o vnd.
- Nu? Mie mi se pare destul de clar. A plecat napoi n
America i, din cte spune femeia aia de la curenie, nu
plnuiete s se mai ntoarc. Fanny nu l-a mai vzut i n-a mai
auzit nimic de el. Dup cum se pare, a plecat pentru totdeauna.
Pentru toodeauna... Saul plecase.
Ceaca de cafea pru dintr-o dat insuportabil de grea n
minile lui Lucy. Nu-i venea s cread ce auzea. Voia s plng,
s strige c Saul n-ar fi plecat fr s-i spun, dar totul n jurul ei
prea s se tulbure. ncerc s ipe i constat c-i paralizaser
coardele vocale. O nghiea un vuiet ciudat o ntunecime n care
cdea cu repeziciune, i nu mai auzi dect iptul ascuit al
mtuii ei, apoi nimic...

***

Cnd i reveni, zcea pe canapeaua din cabinetul unchiului


ei. Neville nu se zrea nicieri, dar Margaret i Leo o priveau
nelinitii.
- Lucy, draga mea, slav Domnului. Tocmai ne pregteam s
chemm medicul. Cum te simi?
- Bine... n-am nimic. Nu e nevoie s vin nimeni, protest
Lucy, ncercnd fr efect s se ridice n capul oaselor. A fost
doar un lein.
- Poate... E cald i, desigur, ai fost ocat s afli c Saul
intenioneaz s vnd casa fr a discuta mcar cu tine dar, draga
mea, ari att de slbit i palid... zu c...
Lucy respinse cu fermitate ngrijorrile mtuii ei,
asigurnd-o c se simea perfect. Fr tragere de inim, Margaret
pru s accepte.
- Foarte bine, dar insist s rmi aici peste noapte, cel puin.
Lucy cltin din cap.
- M tem c nu pot.
i le explic repede despre Pasha, motanul din sarcina ei.
- Un siamez! exclam mtua ei. ntoteauna mi-au plcut la
nebunie. M rog, asta nu-i o problem. Poate sta i el.
Lucy ar fi vrut s protesteze, s insiste c nu era nevoie, dar
dintr-o dat nu mai fcut fa efortului. Ar fi fost minunat s stea
acolo i s fie rsfat de mtua ei. tiind c era slab, dr
incapabil s se opreasc, l instrui pe unchiul ei cum s-i
gseasc apartamentul i-i ddu cheia.

***

Pn la urm, vizita de o noapte se prelungi aproape cu o


sptmn, Margaret insistnd categoric c Lucy era prea slbit
ca s locuiasc singur, iar Lucy cednd i bucurndu-se de
cocoloelile mtuii ei.
De mult timp nu mai fusese att de rsfat. ntr-o
diminea, cnd i spuse unchiului ei c se simea vinovat pentru
problemele pe care i le crea lui Margaret, acesta rspunse cu o
licrire n ochi c lui Margaret i plcea s aib de lucru.
- Pentru ea, eti fiica pe care n-a avut-o niciodat, Lucy, i
spuse el. Iar de motanul sta, ce s mai vorbim!
Dac lui se bucura de rsf, Pasha era n al noulea cer.
Siamezul descoperise rapid o sclav devotat n Margaret, care
era dispus s-l ospteze cu delicatese ca somon proaspt, nu
conservele pentru isici cu care fusese el obinuit.
n fiecare zi, o nsoea n grdin, lipind delicat peste iarb
cu un aer fudul, nainte de a se ntoarce n cabinet, la Lucy.
Unchiul ei i adusese din apartament hrtiile i caietele, iar
Lucy ncerca aproape n fiecare dup-amiaz s se apuce din nou
de lucru, dei de obicei nu reuea s fac mai nimic.
n dimineaa aceea, avusese greuri cumplite dup micul
dejun, pentru a doua zi la rnd, iar acum zcea n grdin, sub o
umbrel, uitndu-se cum mtua ei tia trandafirii uscai.
Privindu-i spatele aplecat, Lucy tiu c nu putea s mai
amne ceea ce avea de spus. Cnd Margaret se ntoarse i o
ntreb dac voia o cafea, ntinse mna.
- Imediat. nainte, am s-i spun ceva. Cred c s-ar putea s
fiu nsrcinat.
O spusese scurt, direct, ntrebndu-se dac mtua ei avea s
fie ocat.
- Da, am bnuit i eu.
Tonul calm al lui Margaret o fcu s ridice ochii spre ea,
surprins.
- tiai...?!
- Am recunoscut semnele, rspunse Margaret cu o lucire
trengreasc n ochii ei blnzi i albatri. i eu am suferit de o
oboseal foarte asemntoare cu Neville, i pe urm din nou, cu
sarcina pe care am pierdut-o.
- Probabil te ntrebi de ce n-am spus nimic, dar pn ieri nici
nu mi-a trecut prin minte... Vreau s spun...
Mtua ei se aez alturi, lund-o de mn.
- Lucy, eti femeie n toat firea, iar lumea s-a schimat mult
de cnd am avut eu vrsta ta de-acum. ns chiar i aa, nu te vd
ca pe o persoan dornic s aduc pe lume un copil nelegitim,
fr un tat care s aib grij de el.
- ntr-adevr, fu Lucy de acord. Orict de tare detest s
recunosc, m-am comportat iresponsabil ca o adolescent, fr s
m gndesc nici un moment la consecine. Mai ru dect o
adolescent, adug ea cu amrciune. Cred c adolescentele din
zilele noastre au mai mult minte.
- neleg c nu exist nici o ans ca tu i tatl... o iscodi
delicat Margaret, oprindu-se cnd vzu lacrimile lucind n ochii
nepoatei sale, care cltin din cap.
- Nu tie nimic, Margaret, i nici n-ar vrea s tie. Am crezut
c m iubea, dar acum tiu c nu m iubete. Sunt singur n toat
situaia asta.
- Ba nu eti singur deloc, i spuse cu blndee Margaret, ne
ai pe unchiul tu i pe mine.
Lucy i zmbi fr vlag.
- Ai fost foarte buni cu mine, dar acum trebuie s plec, nu
v pot complica existena rmnnd i mai mult. Inevitabil, vor
ncepe brfele...
- Ei, i? i arcui Margaret sprncenele crunte. O fi noi cam
btrni, Lucy, dar n-am rmas n urm. n zilele noastre, un copil
nelegitim e o nimica toat, iar brfele se vor stinge curnd. Doar
nu crezi c de-acum unchiul tu i cu mine te-am lsa s mai
locuieti singur, nu? n nici un caz - rmi aici!
Era att de neobinuit s-o aud pe blnda ei mtu vorbind
cu o asemenea fermitate, nct Lucy nu mai putu spune nimic.
- neleg c ai de gnd s pstrezi sarcina, da?
- ntr-adevr.
nc din clipa cnd i dduse seama, cu dou zile n urm,
Lucy tiuse c avea s pstreze copilul - copilul lui Saul. Deja, n
pofida ocului, gndul la copil i mai alina durerea din inim.
- Trebuie s-l consuli pe doctorul Carter, o inform
Margaret. Am s-l sun mine, ca s-l chem ntr-o vizit.
- Margaret, nainte de a face orice planuri, trebuie s-i spun
i unchiului Leo. S-ar putea s nu fie de aceeai prere cu tine.
- Ba este, rspunse Margaret, spre uimirea ei. Am i discutat,
Lucy. nelegi, aproape din prima clip am bnuit care putea fi
cauza. Leo dorete la fel de mult ca mine s stai aici, tu i copilul
tu.
Vzu lacrimile lucind n ochii lui Lucy i, cu un murmur
uor, o mbri, tiind c era mai bine s-o lase s plng n voie.

***

- i promit c nu-i vom mai pune nici o ntrebare, spuse


Margaret mai trziu, n timp ce-i beau cafeaua, dar Lucy cltin
din cap cu trie.
- Ba nu... Dac urmeaz s stau aici, cu voi, trebuie s tii
adevrul.
Margaret o ascult n tcere pe cnd i povestea tot ce se
ntmplase, eliminnd cu grij rolul jucat de Neville n ntreaga
situaie.
- A fost att de ocat s descopere c a fost primul meu
amant, nct mi-am dat seama c nu m iubea.
- Lucy, eti sigur? S-ar putea s te neli. Pare-mi-se c
anume l-ai ncurajat s-i formeze o prere foarte proast despre
tine.
- Dar dac m iubea, n-ar fi crezut, nu-i aa? protest Lucy.
Margaret oft.
- Poate c nu, ns emoiile omeneti sunt neltoare, draga
mea, iar din cte-mi spui am impresia c ar fi foarte nemulumit
de orice rol pe care l-ar juca Neville n viaa ta. Judecata
oamenilor ndrgostii e notoriu de ilogic. Avnd n vedere
trecutul, poate c n-a fcut dect s te pun la ncercare... cu
sperana c-i vei nega acuzaiile.
Era posibil ca mtua ei s aib dreptate? Lucy strivi fr
mil smna de speran care-i ncolea n suflet. Saul nu fcuse
nici o ncercare de a mai lua legtura cu ea, dup noaptea aceea
fatidic. Nu, Margaret se nela. Nu-i psa de ea deloc.
n seara aceea, la cin, unchiul ei propuse ca pentru un timp
s in pentru ei vestea sarcinii lui Lucy.
- Nu fiindc am fi ruinai sau jenai, Lucy, ci pur i simplu
ca s te crum de ntrebri nedorite. Sunt de prere ca, atunci
cnd va sosi momentul, s inventm un tat fictiv - dar despre
asta vom discuta la timpul potrivit.

***

Mai trziu, dup ce Lucy se duse la culcare, cnd Leo i


Margaret rmaser singuri n dormitorul lor, soia lui l ntreb
nelinitit:
- Leo, ce facem? Biata copil pare s fi ajuns la limit. l
iubete ca o disperat, nelegi, dar e prea mndr ca s fac ceva.
- Da, tiu, i n-o s ne mulumeasc dac ne amestecm.
Cred c Patterson, avocatul, s-ar putea s-i aib adresa din
America. Am s-l sun mine diminea.
- i dac Lucy are dreptate, i Saul nu vrea s aib nimic de-
a face nici cu ea i nici cu copilul?
- Atunci, paguba lui e ctigul nostru, nu-i aa?

***

- Te caut Fanny la telefon, o anun Margaret pe Lucy,


peste dou zile. Pare foarte surescitat.
Doctorul Carter confirmase c Lucy era ntr-adevr gravid
i, cu toate c greurile continuau, oboseala prea s-i mai treac.
Intr n cabinet s ridice receptorul.
- Lucy, n-ai s ghiceti... M mrit din nou!
Emoia se stinse imediat din vocea ei vesel, cnd Fanny i
aminti cu ntrziere c rposatul ei so fusese tatl lui Lucy, dar
fata nu era deloc tulburat deloc, mai ales aflnd c Fanny urma
s se mrite cu vecinul i prietenul lor, colonelul.
- M-a cerut n weekendul trecut - nu vom avea o logodn
lung, doar dou luni. Oliver i Tara sunt amndoi ncntai i
trebuie s mrturisesc c va fi o mare uurare s mpart din nou cu
cineva responsabilitatea creterii lor. n weekendul sta dm o
mic petrecere i, desigur, amndoi vrem s vii i tu. Copiilor le e
dor de tine.
Evident, nu putea s refuze invitaia i, n plus, ce-o oprea s
participe? n fond, Saul n-avea s fie prezent.
Capitolul 8

- Ei, a ieit foarte bine, nu-i aa?


Lucy, mtua i unchiul ei se aflau n salonul de la Dover
House, bnd ciocolata pe care Margaret insistase s-o fac la
ntoarcerea de la logodn.
nainte de plecare, Tom o luase pe Lucy deoparte pentru a-i
spune c tia cine fusese adevratul tat al lui Oliver.
- La drept vorbind, m cam ntrebasem eu... Seamn cu
tatl tu. Cred c Fanny ar trebui s-i spun adevrul ct mai
curnd posibil, dar ea nu e de aceeai prere - sau, cel puin, nu
nc.
Convenional pn la capt, Fanny insistase s atepte un
an de vduvie nainte de a se mrita cu Tom, ceea ce nsemna c
Lucy trebuia s-i amne planurile de a vinde Dover House.
Margaret i Leo o asiguraser c putea rmne la ei toat viaa,
dar Lucy considera c nu se cuvenea s profite la nesfrit de
generozitatea lor. nainte de a se nate copilul, trebuia s ia o
hotrre pentru viitor. Voia s dovedeasc faptul c era capabil
s se ntrein pe sine i copilul. Dar cui s i-o dovedeasc? Lui
Saul?
Numele lui i strpungea inima ca un cuit, insuportabil de
dureros.
Dimineaa se trezi devreme, prea emoionat ca s mai
adoarm la loc. Toamna era unul dintre anotimpurile ei favorite,
dar acum i contempla cu mai mult sensibilitate nostalgia cam
melancolic. Dup ce-i bu cafeaua, iei la o plimbare, iar
picioarele o purtar de la sine pe crarea familiar spre Manor
House.
Casa se nla la locul ei, solid i auster ca ntotdeauna, iar
Lucy, neputnd rezista atraciei, se ndrept ntr-acolo. Ua din
fa era ntredeschis, dar aa ceva nu prea ciudat - rareori era
ncuiat.
nuntru domnea acea pustietate rece a caselor nelocuite.
Vaza care mpodobise ntotdeauna masa din hol nu mai era la
locul ei, iar pe suprafaa de mahon se aternuse un strat subie de
praf.
ncet, Lucy intr n salon, retrind n minte momentul cnd l
gsise acolo pe Saul, care o acuzase c ar fi complotat cu Neville.
Se cutremur, apsnd-i mna pe abdomen, cu un gest protector.
Orice s-ar fi ntmplat, n-avea s-l lase pe copilul ei s sufere de
pe urma greelilor tatlui su. Copilul ei... copilul lui Saul. Un
copil care n-avea s-i cunoasc tatl niciodat.
- Lucy.
Un moment, fu sigur c avea halucinaii, dar apoi se
ntoarse ncet n loc i-l vzu.
Sttea la nici trei metri distan, lng u, cu braele
atrnndu-i pe lng trup i oasele chipului ieite ciudat n
eviden.
Lucy nghii n sec, nfruntndu-i imboldul nebunesc de a
se repezi n braele lui, dup care, cnd Saul fcu un pas spre ea,
i pierdu complet stpnirea de sine i se retrase, ntreaga ei lume
explodnd ntr-un oc de durere, cci i dduse seama c era real,
c se afla ntr-adevr n faa ei, vorbindu-i la fel de calm ca i cum
n-ar fi fost nimic mai mult dect doi veri ndeprtai.
Zidul de ntuneric, familiar de-acum, se nl tumultuos n
jurul ei, i ultimul gnd al lui Lucy, n timp ce ncepea s leine,
fu c nu trebuia s se poarte ca o eroin de roman victorian.
Leinul era calea de scpare a lailor, ridicol de melodramatic...
dar foarte, foarte eficient, i spuse ea obosit, n timp ce
ntunericul o cuprindea complet; foarte, foarte eficient.

***
Cnd i reveni, zcea pe o canapea, cu picioarele ridicate pe
cteva perne.
n timp ce se chinuia s-i aminteasc ce se ntmplase,
glasul lui Saul, de undeva din spatele ei, anun scurt:
- Am trimis dup medic. Trebuie s soseasc n curnd.
Pe Lucy o cuprinse panica. ncerc s se ridice, s-l asigure
c se simea bine, i o lovi un val de ameeal. Se simea
ngrozitor de slbit, iar Saul se grbi s-o rezeme uurel de
sptarul canapelei.
- Ce... ce faci aici? Credeam c erai n America.
- Am fost, confirm el scurt.
- Fanny urmeaz s se mrite cu Tom Bishop.
Ce ridicol, s-i spun un asemenea fleac, cnd ntre ei erau
att de multe de spus! i venea s se ridice i s-o ia la fug ct o
ineau picioarele, dar pur i simplu nu avea putere pentru aa
ceva.
- Nu trebuia s chemi doctorul, i spuse ea, am s-mi revin
imediat. A fost doar din cauza ocului...
- De a m vedea?
i auzi dispreul din glas i o duru. Simi c ochii i se
umpleau de lacrimi.
- Lucy, eu...
Insistena lui aspr o fcu s deschid din nou ochii, dar n
acelai moment afar se auzi o main, iar Saul njur scurt,
pornind spre u.
- Doctorul trebuie s fie, spuse el. Nu ncerca s te miti.
Reveni n cteva secunde, urmat de medic, dar nu era
btrnul doctor Hartley, pe care Lucy i-l amintea din copilrie, ci
un brbat mult mai tnr.
- Ia s-auzim, domnioar. Ce-ai pit?
- A leinat, rspunse Saul, nelsndu-i timp s vorbeasc.
Medicul se ncrunt.
- Ce s-a ntmplat? Ai czut? Te-ai lovit la cap?
Saul o privea, iar Lucy i linse buzele cu nervozitate,
simind degetele ngheate ale spaimei pe ira spinrii. ntunericul
o nghii din nou, greos, iar de ast dat se ls n voia lui,
recunosctoare c o proteja. l auzi pe Saul njurnd, cu glasul
tios de nelinite, dar tiu c nu pentru ea i fcea griji.

***

De ast dat, se trezi n vechiul ei dormitor de la Manor


House. Medicul sttea aezat pe canapeaua de la fereastr, privind
afar, dar cnd o auzi micndu-se ntoarse capul, zmbindu-i
ncurajator.
- Nu intra n panic. Nu e nici o problem serioas... doar o
uoar lips de vitamine, cred. Se ntmpl destul de des la
femeile nsrcinate, dei, n cazul dumitale...
Se ncrunt, iar Lucy simi un junghi de groaz n inim.
- Trebuie s te menajezi, mai ales n ultimele sptmni de
sarcin. Nici un efort fizic sau intelectual, de nici un fel. neleg
c nu eti mritat? ntreb el fr ocoliuri.
Lucy cltin din cap.
- Hmmm... i are cine s-i poarte de grij?
- Mtua i unchiul meu...
Prad unui val de panic, ntreb cu voce rguit:
- Copilul...?
Expresia medicului se mai mblzi puin.
- i dumneata i copilul o vei duce foarte bine, dac eti
cuminte, o asigur el. Dar cuminenia asta nseamn s nu te
ngrijorezi, s nu oboseti, s evii eforturile i emoiile.
Deficiena de care suferi poate duce la o natere prematur, ceea
ce medicii prefer s evite.
Vznd ct era de alarmat, medicul continu pe un ton
linititor:
- Totui, sunt sigur c-mi vei urma sfaturile i nu vor exista
nici un fel de probleme. Trebuie s te internm n spital pentru
cteva zile, ca s vedem ct de grav e deficiena i s hotrm
cum o rezolvm...
- Copilul...! repet nelinitit Lucy.
- Totul va fi bine, o asigur din nou medicul. Locuieti aici,
sau...?
- La Dover House, rspunse Lucy cu voce obosit.
- Hmm... Prefer ca azi s nu te mic de-aici. Voi reveni
dup-amiaz, ca s te-anun ce-am aranjat la spital. Exist la
Dover House cineva care ar putea s...
- Mtua mea, spuse Lucy, gndindu-se ct de ngrijorai
trebuia s fie Margaret i Leo din cauza dispariiei ei. Ce i s-ar fi
ntmplat dac nu aprea Saul? Dac leina cnd era singur...
Dar, dac n-ar fi aprut Saul, probabil c nici n-ar fi leinat. ocul
de a-l revedea i provocase acea slbiciune paralizant.
Saul! Unde era? Nu trebuia s afle c era nsrcinat.
- Acum te las, i spuse cu vioiciune medicul. i recomand s
ncerci s dormi, dac poi. Voi trece i pe la mtua dumitale, ca
s-i spun ce s-a ntmplat. i, nu uita - trebuie s te menajezi...!
i auzi paii ndeprtndu-se, apoi portiera trntit a mainii
i motorul ambalat, afar.
Nu peste mult, ua se deschise i intr Saul, cu o ceac de
ceai.
- Ellis a spus c poi s-l bei, o inform el repezit, punndu-i
ceaca la ndemn. Lucy, avem de vorbit.
Panica i frica i ncletar stomacul. Nu voia s vorbeasc,
voia s fug... S... Dar, nu, trebuia s fac fa situaiei.
- Despre ce? ntreb ea rece. Credeam c ai spus deja tot ce
era de spus.
- Lucy, tii c eu... Ce-a fost a trecut, continu el, schimbnd
tonul, mai rece. i tii ai naibii de bine despre ce avem de vorbit,
aa c termin cu jocurile i mai bine ncepe s te gndeti la
viitorul copilului nostru.
Asprimea din glasul lui i zgria nervii sensibilizai. Lucy ar
fi vrut s-i nege cuvintele, s-i spun c era copilul ei i numai al
ei, dar era prea ocat. Cum descoperise?
- Nu te osteni s negi, i ghici Saul gndul. Cnd Ellis mi-a
spus c eti nsrcinat, am tiut imediat c numai al meu poate fi
copilul.
- Numai al tu?
Cu ochii cruzi, Saul spuse nverunat:
- Dac nu cumva, prin cine tie ce minune, l-ai convins pe
Neville s se culce cu tine, atunci da, nu poate fi dect al meu.
- Foarte bine, Saul, accept Lucy cu voce crispat. Copilul
este al tu - cel puin n sens biologic - dar n-ai de ce s te temi c
voi veni cu pretenii, nici acum i nici n viitor.
- Nu va fi nevoie, rspunse el ncordat. Voi fi alturi de fiul
sau de fiica mea, privind cum crete. Ai de ales, Lucy; sau accepi
s te mrii c mine, sau te trsc prin toate tribunalele din ar ca
s dovedesc c-i pot oferi copilului nostru o via incomparabil
mai bun dect ai reui tu vreodat.
ocul cuvintelor lui o aduse din nou n pragul leinului, dar
cumva reui s rmn contient, ntrebnd cu o voce att de
slab nct abia i-o putea auzi:
- Dar, Saul, de ce? N-ai nici un motiv s te faci rspunztor
de... de ceea ce s-a ntmplat. Iar dac doreti cu atta disperare s
ai copii, ai putea s...
- Lucy, trebuie s discutm cu cap, o ntrerupse el. Ellis mi-a
spus despre deficiena ta de vitamine.
i vzu expresia i ntreb dur:
- Pentru numele lui Dumnezeu, vrei s pierzi copilul?
Expresia feei o trd, fcnd-o s se ntoarc pentru ca Saul
s nu-i vad lacrimile din ochi.
- Ai nevoie de ngrijiri corespunztoare. Locuind singur...
- Nu voi locui singur.
l vzu plind, cu ochii ntunecai de o expresie uciga.
- Dac-i nchipui c-l voi lsa pe Summers s-mi creasc el
copilul...
- Neville n-are nici un amestec. M refer la prinii lui,
mtua i unchiul meu. Mi-au oferit un cmin.
- Dar eu nu-i ofer numai un cmin, Lucy. Gndete-te.
Chiar consideri c ai dreptul s m refuzi? Copiii au nevoie de
cte doi prini - cred c amndoi tim asta. Cum se va simi fiul
sau fiica noastr, tiind c...
Se ntrerupse, cnd ammdoi auzir soneria.
- Cred c sunt mtua i unchiul meu, Saul, i spuse ea
obosit. Domnul doctor Ellis mi-a spus c va trece pe la Dover
House.
Cu gura crispat, adug:
- Pare nedrept c soarta te-a adus napoi tocmai n momentul
sta. Nu aveam intenia s-i spun despre copil. i, de fapt, de ce
te-ai ntors? Fanny prea convins c n-ai s mai vii niciodat.
Un moment, n ochii lui se zri o expresie stranie.
- i tu ai crezut c plecasem pentru totdeauna, Lucy? o
ntreb, cu glas rguit.
Lucy ntoarse capul, neputnd suporta s-l mai priveasc. i-
ar fi trdat durerea, ar fi ipat la el c, indiferent ce se ntmplase,
se agase cumva de sperana c inuse la ea sincer i c, dup ce-i
trecea furia, avea s regrete cearta la fel de mult pe ct o regreta
ea.
- Nu m-am prea gndit, spuse ea rece, auto-pedepsindu-se cu
aceast negare a propriei sale iubiri.
- Da, cred c erai prea ocupat s-i spui lui Summers de ce i
se dduser peste cap planurile, replic aspru Saul. Apropo,
adug el pornind spre u, m-am hotrt s pstrez casa asta,
totui - mama mea a spus c ar dori s vin aici i s-o vad. Iar
acum, cnd voi fi tat... cine tie, poate c fiul sau fiica mea va
moteni obsesia tatlui tu fa de Manor House. Gndete-te,
Lucy, mai spuse el ncet, din u. Gndete-te la tot ce-i refuzi
copilului, numai din plcerea de a-i lua revana mpotriva mea.
Chiar poi fi att de egoist?
Era o lovitur sub centur, iar Lucy avu nevoie de cteva
secunde pentru a-i simi efectul.
S se mrite cu Saul! Cndva, nici nu i-ar fi dorit altceva de
la via, dar cum s-ar fi putut mrita cu el tiind c n-o iubea, c o
lua de soie numai fiindc mpreun concepuser un copil?
Dintr-o dat, se gndi la Oliver, care crescuse sub povara de
a nu ti adevrul despre paternitatea lui. Oare aceeai soart i-o
dorea i copilului ei?
Ce Dumnezeu putea s fac?

***

ntrebarea continu s-o frmnte aproape ncontinuu n


urmtoarele dou zile, solicitndu-i complet acea parte a
creierului care nu era ocupat cu analizele de spital n curs de
desfurare.
n sfrit, i se spuse c a doua zi putea pleca acas, dar era
bine s mai rmn n zon cteva zile, pn cnd ieeau
rezultatele tuturor analizelor.
Seara venir n vizit Margaret i Leo. Unchiul ei avea o
expresie vag temtoare, iar Margaret admir luxul rezervei de
spital.
- Dumnezeule mare, arat mai mult ca un dormitor de hotel
dect un salon de spital, coment ea, aezndu-se pe scaunul adus
de o sor. Cum te simi? Pe drum ncoace ne-am ntlnit ci
medicul i a spus c problema vitaminelor nu e chiar att de
grav. Totui, e ngrijorat pentru tine, Lucy. Tocmai i spunea lui
Saul...
- Lui Saul? Saul e aici, cu voi? o ntrerupse Lucy, cuprins
dintr-o dat de panic.
- E n cabinetul medicului, rspunse Margaret. Lucy, te-ai
gndit serios la cererea lui n cstorie? o ntreb ea nelinitit. Te
rog, n-a vrea s crezi c Leo i cu mine ne retragem oferta de a te
lua la noi, dar sunt foarte ngrijorat s nu i se ntmple ceva.
Casa noastr e destul de izolat, iar dac peti cine tie ce i noi
nu suntem acolo... Cltorim destul de mult i, spre sfritul lunii,
urmeaz s plecm n vacan cu nite prieteni. Nu ncerc s te
descurajez, draga mea, dar spre binele tu i al copilului, nu crezi
c ar fi de preferat s pleci cu Saul? n fond, e copilul lui... i l
iubeti.
ntr-adevr, l iubea, i tocmai asta era problema. Altfel i-ar
fi fost mult mai uor s ia o hotrre. Cnd vizita se sfri, fr ca
Saul s treac pe la ea, Lucy fu att de dezamgit nct o
cuprinse dezndejdea. Voia s-l vad, jinduia dup el cum
rvnete un toxicoman la droguri, dei tia c acest lucru o
distrugea.

***

Saul veni a doua zi dimineaa, lund-o complet pe


nepregtite, tocmai cnd era externat. Cu o expresie sumbr i
necomunicativ, o conduse la main.
Nu scoase o vorb pe drum, adresndu-i-se numai cnd, n
loc de a se opri la Dover House, i continu drumul pe alee, spre
Manor.
- Nu-i face griji, spuse el laconic, nu te rpesc. Vreau doar
s avem o mic discuie, nainte de a te duce napoi n snul
familiei.
Lucy putea ghici despre ce voia s discute i, vlguit, spuse
cu voce slab:
- Nu e nevoie s vorbim, Saul. Ai ctigat. M voi mrita cu
tine. Dar, te rog... acum nu vreau dect s m culc...
Vocea i tremura, dnd-o de gol un nou acces de lein care
se apropia, iar maina frn brusc pe alee, la jumtatea distanei
dintre cele dou case.
- Fir-ai a dracului, Lucy, njur el gros. mi scurtezi viaa cu
civa ani de fiecare dat cnd faci figura asta. i te mai miri c
unchiul i mtua ta sunt nelinitii? Nu te-ai gndit ce s-ar
ntmpla dac i-ai pierde cunotina aa odat cnd eti singur?
- Nu m bate la cap, Saul, murmur ea cu rsuflarea tiat.
Nu mai suport. Ai cptat ceea ce i-ai dorit; primesc s fiu soia
ta. Acum, te rog s m duci acas.
Fr o vorb, Saul ntoarse maina i porni napoi spre
Dover House.
Insist s intre cu ea i s le spun lui Margaret i Leo ce se
ntmplase. Mtua ei nu fcu nici o ncercare de a-i ascunde
bucuria, dei unchiul era mai rezervat.
- Vei sta aici pn ne putem cstori, i spuse Saul lui Lucy
nainte de a pleca. De asemenea, voi aranja s ai o sor medical
la dispoziie.
i vzu expresia i adug scurt:
- Nu m contrazice, Lucy, n-are nici un rost. Iar dac nu te
gndeti la tine i la copilul nostru, adug el cu gura puin mai
ncordat, atunci gndete-te la mtua ta. Nu e drept s-i pretinzi
s aib grij de tine douzeci i patru de ore din douzeci i patru,
iar acum de aa ceva ai nevoie.
Lucy era prea epuizat ca s mai discute. i fu mult mai uor
s cedeze, lsndu-i mtua s-o conduce la etaj i s-o ajute s se
culce. S se lase n voia somnului, departe de realitate. ntr-un
strfund al minii continua s-i persiste bnuiala c, de fapt, asta
i dorise. Tot timpul voise s se mrite cu Saul i, dei
descoperise c n-o iubea, dorina rmsese neclintit, motiv
pentru care, n parte, cedase att de uor. Desigur, i izgoni
gndul. Se mrita cu Saul fiindc era silit, att de propria ei
team pentru sigurana copilului, ct i de rudele ei i de Saul
nsui.
Capitolul 9

S-au cstorit foate discret, o sptmn mai trziu, n mica


biseric a satului. Singurii martori au fost mtua i unchiul ei,
Fanny, Tom i copiii.
- Bine mcar c Neville a avut bunul sim s nu vin,
comentase scurt Saul la ieirea din biseric. Sau, poate, pentru el
a contat mai mult laitatea dect compasiunea?
Lucy i strnsese buzele, necatadicsind s-i rspund. Dac-
i plcea s-o scie n legtur cu Neville, n-avea dect.
A doua zi dimineaa au plecat n Florida, responsabilitile
lui de afaceri obligndu-l s locuiasc n State. Lucy se nfiora
vag, prevznd ct de singur avea s se simt, att de departe de
toi cunoscuii ei.
- Dac lacrimile astea sunt pentru Summers, i le iroseti de
poman.
Glasul rece i tios de lng urechea ei o fcu s se ndrepte
n scaun, ntorcnd sfidtor capul spre hubloul jumbo jet-ului.
Decolaser de vreo douzeci de minute, iar Lucy se simea
att de rvit i amorit de repeziciunea ultimelor evenimente
nct nici acum nu prea putea nelege pe deplin c era pe drum
spre viaa ei cea nou, ntr-o ar la fel de nou.
- Poftim.
Batista pe care i-o oferi Saul era alb i fin, iar gestul i
contrazicea att de mult tonul aspru i dispreuitor, nct Lucy
ezit cteva secunde nainte de a o lua ca s se tearg la ochi.
- mi pare ru...
- De ce? Fiindc nu-s Summers?
Glasul lui Saul era nejustificat de agresiv. De ce trebuia s
tot aduc vorba de Neville? O fcea anume ca s-o loveasc? i, n
fond, ce-i psa? Artase foarte clar c nu fcea dect s se
foloseasc de ea, la fel cum credea c ncercase i Lucy s se
foloseasc de el.
Devenea tot mai ncordat i nervoas, pe msur ce se
apropiau de sfritul cltoriei. Nu putu dormi. Cum avea s se
integreze n familia lui Saul? Iar el unde locuia? Avea propria lui
cas, sau...?
Aproape ca i cum i-ar fi citit gndurile, Saul spuse:
- La noapte vom sta la prinii mei. Ei cred c ne-am luat din
dragoste, Lucy, i i-a fi ndatorat dac nu le-ai schimba
impresia. Dac faci cel mai mic lucru care ar pune n pericol
sntatea tatlui meu vitreg...
Ce fel de fiin o credea? se ntreb Lucy, simind c-i venea
ru de disperare.
- Nu e nevoie s-mi smulgi nici o promisiune i nici s m
amenini, Saul, spuse ea cu voce crispat. i eu doresc la fel de
mult ca familia ta s cread c suntem fericii mpreun.
i vzu expresia i adug, fr nici o intonaie:
- Copilul nostru va crete printre ei. Nu vreau s fie
considerat un proscris, s aud brfe pe seama prinilor lui, sau...
- "Ai lui"? ntreb Saul batjocoritor. Deci, eti chiar att de
convins c vom avea un biat?
Lucy se gndi la ntrebare i constat c pentru ea nu conta
prea mult dac aveau un biat sau o feti.
- A fost un automatism, rspunse. Unde vom locui, Saul?
- n momentul de fa am un apartament n centrul oraului,
aproape de firm, dar am s-l vnd i voi gsi ceva mai potrivit
pentru viaa de familie.
Se ncrunt un moment, continund apoi:
- Probabil mama mea ne va propune s rmnem la ei dar, n
situaia existent, cred c ar fi mai bine s folosim apartamentul
pn vom gsi o cas. Ar fi un efort prea mare s ne prefacem
zilnic c avem o csnicie reuit.
- ntr-adevr.
n mod ciudat, se simea mai apropiat de el auzindu-l c
simea la fel intens tensiunea dintre ei; l fcea s par mai uman,
mai asemntor cu acel Saul pe care-l ntrezrise n zilele
dinaintea conflictului.
- Te previn, surorile mele vitrege au s te ia la ntrebri;
ambele locuiesc n apropiere, cu familiile lor, i...
- i, evident, vor fi curioase n legtur cu femeia pe care a
luat-o de nevast fratele lor mai mic, nu? complet Lucy.
Glasul cpitanului anun c se apropiau de aeroport, iar
conversaia lu sfrit, n zarva pregtirilor pentru debarcare.

***

Nu att cldura, ct umezeala fu aceea care o izbi pe Lucy n


primul moment dup ce ieir din cldirea aeroportului. Prea un
zid de aer ncins i umed, sectuindu-i complet orice energie.
- Saul! Saul, aici suntem!
O femeie nalt i brunet le fcea cu mna, iar Lucy i simi
inima tresrind n piept, pentru a i se opri apoi locului, cnd o
vzu ct semna cu Saul i cu George Martin.
Deci, aceea era mama lui Saul... mtua ei. Bronzat i
zvelt, era mbrcat elegant, n ort i tricou cu imprimeuri, i
avea prul coafat cu mult art. Pe lng ea, Lucy se simea
leampt i anost. Imediat fu cuprins ntr-o mbriare cald,
care o ajut s vad dincolo de faada sofisticat, n sufletul noii
sale soacre, i ncepu s simt o und de speran. Mama lui Saul
n-o antipatiza, nici n-o dumnea.
- O adevrat Martin, dup cum ari, Lucy. Tare mult mai
trebuie s-i fi plcut tatlui tu.
O umbr trecu pe dinapoia ochilor ei cenuii, att de
asemntori cu ai lui Saul.
- Dei nu puteam s ne vedem n ochi, a fi venit la
nmormntare, dac Harry nu era att de grav bolnav. Totui, a
fost fratele meu...
Deodat, se nsuflei din nou, continund pe un ton glume:
- i oare cum Dumnezeu ai s m numeti pe mine? Nu cred
c multe fete au o soacr i o mtu n pielea aceleiai persoane.
Poate-ar fi mai bine s-mi spui Sophy, la fel ca fetele lui Harry, ce
zici?
- Pstraz uetele pentru mai trziu, mam, interveni Saul,
srutnd-o pe obraji. Lucy nc nu e obinuit cu umezeala de la
noi i riscm s ne leine n brae dac o mai inem mult aici.
Mama lui ncepu s-i prezinte imediat scuzele:
- Iart-m, Lucy, cu toate emoiile astea, am uitat. Da, eti
ngrozitor de palid, srcua de tine. Saul mi-a spus despre
copil...
Zmbi cald, ncurajator.
- Recunosc c la nceput am fost cam surprins - de obicei,
Saul nu e att de neortodox - dar la urma urmei ce poate fi mai
minunat dect s m aleg cu o nepoat, o nor i un nepot, toate
n acelai timp?
Aerul condiionat din main era extrem, de rcoros, dup
zpueala aeroportului.
- Harry ce face? i ntreb Saul mama n timp ce ieeau de
pe autostrad, cotind pe un drum lturalnic.
- Mai bine, dar arde de nerbdare s se ntoarc la munc - l
tii cum e. Doctorul Schindler i-a spus c trebuie s se odihneasc
i s-i refac forele, nainte de a putea s-l opereze.
Se ntoarse spre Lucy, explicndu-i cu seriozitate:
- Harry, soul meu, are o problem cu dou valve cardiace. I
se vor nlocui, dar Matt Schindler, medicul nostru, consider c e
bine ca pacienii s fie ct mai ntremai nainte de a-i bga n
operaie, iar Harry nu prea are rbdare, team mi-e. Lipsa lui Saul
a complicat i mai mult situaia - Saul fiind cam singurul n care
are ncredere ca s-i lase pe mn afacerile, motiv pentru care a i
trebuit s se ntoarc aici n goana mare. Apruser probleme pe
un antier i se prevedea un conflict de munc. Harry era att de
ngrijorat nct m temeam s nu fac o recdere.
Lucy i privi un moment soul. Se uita pe fereastr, uor
ncruntat. Nu-i dduse seama c plecase de la Manor att de
grbit - de aceea n-o contactase?
- Aproape am ajuns, anun mama lui, lundu-i tcerea
nefericit drept oboseal. Le-am spus fetelor c-n seara asta nu
primim vizite. Ard de nerbdare s te cunoasc.
Privi pe lng Lucy, spre fiul ei, zmbindu-i:
- Meryl zice c a ctigat douzeci de dolari, datorit ie.
Atta pariase cu Christie acum doisprezece ani, cnd te-ai dus
prima oar n Anglia. Era convins c urma s te ndrgosteti de
Lucy, iar acum susine c a avut dreptate. Vei constata c fiicele
mele vitrege vorbesc cam pe fa, o preveni ea pe Lucy. Un obicei
american care nc m mai surprinde uneori. M acuz c sunt
prea britanic i "ncorsetat" i susin c i pe Saul l-am crescut
la fel, motiv pentru care i-a i ales o englezoaic de soie.
Treceau printr-un ora, iar Lucy privi n jur cu interes,
ntrebndu-se dac ntr-o asemenea localitate aveau s locuiasc
n cele din urm ea i Saul.
- Am ajuns.
Sophy Bradford coti pe o strad mrginit cu iarb i copaci,
avnd pe ambele pri vile mari. Intr pe aleea uneia dintre ele,
activnd poarta automat. Casa era ascuns printre pomi i arbuti
dar, n timp ce treceau printre rondurile de flori i peluzele bine
ngrijit, Lucy recunoscu lustrul avuiei i al bunului gust.
Casa era prelung i joas, cu perei albi i feronerii delicate
la ferestre i balcoane.
- A fost construit n anii treizeci, de un traficant de alcool
bogat. Noi am cumprat-o acum cinci ani, cnd Harry s-a retras
din afaceri. De fapt, pentru noi e prea mare, dar nu ne place s
stm nghesuii.
Opri n faa casei, iar n u apru o servitoare mexican
zmbitoare.
- Ea e Elena, o prezent Sophy. Ne ine casa, mpreun cu
Toms, soul ei. Intr. Soul meu e n cabinet? o ntreb ea pe
menajer, n timp ce Lucy i Saul o urmau nuntru.
- Nu, aici sunt.
Harry Bradford nu era mult mai nalt dect soia lui. Avea
pielea bronzat i brzdat de intemperii, i prul crunt. Prea
slbit, i spuse Lucy n timp ce se apropia ca s-i fie prezentat,
dar cnd i observ integritatea i inteligena din ochi nelese de
ce inea Saul att de mult la el. Instinctiv, tiu c acela era un
brbat care-i tria viaa conform unui cod etic foarte strict.
Probabil avea o atitudine cam demodat fa de sexul feminin, dar
i trata pe toi cu consideraie i respect.
- Deci, ea e fata care n sfrit te-a adus cu picioarele pe
pmnt, Saul? Eti binevenit aici, draga mea, i spuse el lui
Lucy. Ct se poate de binevenit. Ani de zile i-am spus
nebunaticului stuia c e timpul s se astmpere.
- Vom lua cina peste o or, Elena, i spuse Sophy menajerei.
Vrei s-i spui lui Toms s duc bagajele n apartamentul de
oaspei?
Apoi se ntoarse spre Lucy:
- Desigur, nainte de mas vei dori s faci un du i s te
schimbi. Am s te conduc n camera ta, pn discut tia doi
ultimele nouti din afaceri.

***

Apartamentul de oaspei se afla n captul ndeprtat al casei,


avnd vedere spre un gazon splendid, cu staturi de flori.
- Aici e baia, i art Sophy o u, iar aici, debaraua. Acum
te las s te schimbi.
nainte de a iei, se ntoare spre Lucy ca s-o srute pe obraz.
- M bucur foarte mult c Saul s-a mritat cu tine, Lucy,
spuse ea, strngnd-o uor de bra.
Apoi se ncrunt uor, la vederea lacrimilor din ochii ei
cprui.
- Draga mea, s-a-ntmplat ceva? Nu te simi bine?
- Mi-e bine... Sunt doar copleit de atta buntate, i spuse
Lucy cu vocea zguduit. M ateptam s m detestai, mai ales
cnd m gndesc cum s-a purtat tatl meu cu Saul.
- George a fost fratele meu, nu uita, i reaminti sec Sophy.
tiu prea bine cum era; n copilrie, nu puteam s ne vedem n
ochi. Totui, mama ta mi-a plcut foarte mult. Era o fat att de
dulce...
Se ncrunt un moment, apoi spuse cu sinceritate:
- Trebuie s recunosc c m-am nfuriat cnd am auzit ce
fcuse George cu moia - dar cred c ar fi trebuit s m atept.
Dintotdeauna a fost obsedat de ea. Probabil; a fost extrem de
dezamgit cnd i din a doua cstorie s-a ales doar cu nc o
fiic.
Lucy ncepea s simt efectele zborului; rpus de oboseal
i relaxat n urma primirii calde pe care i-o fcuse mama lui
Saul, rspunse pe negndite:
- A, da, cu att mai mult cu ct Oliver s-a nscut nainte ca el
i Fanny...
Cnd i ddu seama ce spusese amui, nroindu-se toat.
Sophy se ncrunt din nou, dup care ntreb ncet:
- Vrei s zici c Oliver e copilul lui George?
Spusese prea mult ca s mai dea napoi i, mucndu-i
buzele, cltin din cap.
- De-asta a vndut att de multe. Voia s-i lase bani lui
Oliver. Voia s-l legitimeze, ca s poat moteni legal, dar Fanny
nici n-a vrut s-aud. Simpla sugestie o nnebunea, fiindc spunea
c n-ar fi suportat brfele care puteau s ias de-aici. Nu cred c a
neles vreodat obsesia tatlui meu cu Manor House. i nici nu
vedea ce rost ar fi avut ca Oliver s-l moteneasc, dup ce tatl
meu i lsase atia bani.
- Dac Oliver ar fi fost legitim, ar fi putut ine Manor House
- financiar, vreau s zic?
- Nu, i rspunse cu sinceritate Lucy. i cred c, n adncul
sufletului, tatl meu tia. El nsui, dac mai tria, ar fi trebuit s
vnd casa - sau s-o lase s se deterioreze mai departe, n jurul
lui. Numai costul estimativ pentru reparaiile acoperiului ajungea
la aproape dou sute cincizeci de mii de lire sterline, mai mult
dect putea obine tatl meu vnznd tot ce era de vnzare.
- Saul intenioneaz s-o pstreze, replic Sophy. i are
posibilitatea de a o restaura complet.
Apoi i zmbi:
- Acum te las. Dac mai stau mult aici, ne-apuc ora cinei i
nu vom fi pregtite.

***

Lucy visa. Visa c era n braele lui Saul, care fcea dragoste
cu ea la fel ca nainte de cearta aceea fatal. ntinse braele spre el,
dorind i mai mult s-l ating, s-i arate ct de mult l dorea.
Somnul i se risipi dintr-o dat, senzaia de carne i oase de sub
degetele ei fiind prea real ca s poat face parte dintr-un simplu
vis. n panic, deschise ochii.
Zcea n braele lui Saul, iar pe fereastr intra lumina
cenuie dinaintea zorilor.
i trase mna napoi ca un copil vinovat, simind c i se tia
respiraia. Ce fcea?
n clipa cnd se trezise, i dduse seama c Saul era complet
gol, mtasea subire a cmii ei de noapte fiind singura barier
dintre ei. ncerc s se ndeprteze, ngrozit la gndul c Saul s-
ar fi putut trezi, gsind-o n braele lui, dar n clipa cnd ncerc
s se mite braul din jurul taliei ei se strnse, iar pleoapele se
deschiser, dezvluind doi ochi scprtori i mult prea lucizi.
- D-mi drumul! Ce faci?!?
Cuvintele i se rostogoleau de pe buze, ntr-o panic febril.
- Mai bine spune-mi tu. Tu ai nceput, replic el ironic, tu te-
ai cuibrit lng mine ca un pisoi care cere s fie mngiat.
Imaginea pe care o sugerau cuvintele lui era prea intim... o
fcea s par prea vulnerabil. n timp ce-l asculta, simi cum se
nroea toat.
- Crezi c mint? ntreb ncet Saul.
De ce-ar fi minit? N-o dorea - pe cnd ea...
Lucy cltin din cap, cu o micare amorit, apoi murmur
ncet, rguit:
- mi pare ru, am...
- S nu-i par.
Cu un glas ciudat de aspru, Saul adug:
- Sunt nc destul de viril ca s-mi plac o femeie frumoas
ghemuit n braele mele, chiar dac o face n somn.
Fr s-i vin a crede, Lucy i ddu seama c zmbea.
- Desigur, mi-ar plcea i mai mult dac n-ai avea chestia
asta pe tine, i murmur el la ureche, desfcndu-i cu degetele
funda bretelei de la cmaa de noapte.
"M dorete!" i spuse Lucy nnebunit. O dorea, orice-ar fi
spus, i-l dorea i ea pe el. Poate c, la urma urmei, mai aveau
anse s salveze totul, s aib o csnicie normal. Poare c, dac-i
spunea adevrul despre Neville...
Saul se aplec spre ea, mngindu-i uor cu buzele snul
plin, parc incapabil s reziste ispitei. O strbteau fiori de
plcere, necnd-o n valuri de flcri.
Cnd reui s-i trag respiraia, gfi dureros:
- Dac e din cauza lui Neville...
- S-l ia dracu' pe Neville! se rsti violent Saul, dndu-i
drumul. Cu mine eti mritat, nu cu el. Nu te dorete, Lucy. Nu
aa cum te doresc eu.
- Dorina nu e totuna cu dragostea, replic ea nefericit,
neputnd s-l priveasc.
- ntr-adevr, ncuviin el dup o scurt ezitare. Dar, cnd
unul dintre noi iubete, cu siguran c...
Lucy deveni eapn, smulgndu-se imediat din braele lui.
Va s zic, tiuse tot timpul ce simea pentru el.
- Bine, recunosc c te iubesc, Saul, confirm ea, cu vocea
tremurndu-i de emoie i enervare, dar...
- Ia stai puin! o ntrerupse Saul. Cum adic, "recunoti c
m iubeti"?
- Exact aa cum am spus, l repezi ea. E clar c ai tiut tot
timpul ce simeam pentru tine, i am...
Saul cltina din cap, cu zmbetul tergndu-i-se de pe buze.
- Nu, Lucy, spuse el serios, n-am tiut. De ce naiba crezi c
eram aa de gelos pe Neville? Att de nesigur de tine? Nu fiindc
a fi tiut c m iubeai, cu siguran.
- Dar ai spus...
- Am spus "cnd unul dintre noi iubete"... M refeream la
mine, nu la tine.
Cteva secunde, Lucy tcu stupefiat, apoi obiect cu voce
zguduit:
- Dar nu m poi iubi. Ai plecat fr o vorb i n-ai mai
ncercat s iei legtura cu mine. Dac nu ne ntlneam ntmpltor
la Manor, ai fi...
- A fi rscolit toat Anglia ca s te gsesc, gemu el dintr-o
dat, strngnd-o la piept. Tocmai porneam spre Dover House, n
seara aceea, ca s-i cer iertare, cnd mama mea a telefonat. Era n
panic din cauza lui Harry i n-am mai ndrznit s ntrzii, ca s-
i explic despre gelozia mea. Nici nu eram sigur c m-ai fi neles.
Fusesem ocat de propriul meu comportament - ocat i
dezgustat, i tiam c i tu te simeai la fel. Nu era un lucru care s
se poat lmuri la telefon sau printr-o scrisoare. Sperasem s m
ntorc mai devreme, iar cnd am reuit n sfrit s vin, am
descoperit c plecasei. Parc a fi primit un pumn n burt. Am
luat-o ca pe un semn c terminasei cu mine... C avusesem
dreptate, la urma urmei, i c pe Neville l doreai. Nici nu-i pot
spune ce nsemna pentru mine s m gndesc c, n timp ce
fceam dragoste, tu ai fi vrut s fii cu altcineva. M sfia n
buci. Am jurat s nu mai am de-a face cu tine, am ncercat s m
conving c mi-era mai bine fr tine... dar degeaba. i pe urm,
cnd unchiul tu mi-a dat telefon ca s-mi spun despre copil...
O vzu tresrind surprins i zmbi amar.
- Se pare c a aflat numrul meu de la Patterson, i mi-a spus
totul; totul, cu excepia faptului c m iubeai, mai bine zis. Purtai
copilul meu... Asta m fcea s fiu rspunztor pentru voi
amndoi. n acel moment, am tiut ce aveam de fcut. Mi-am spus
c m nsuram cu tine numai datorit copilului, dar tiam al naibii
de bine c nu era aa. Nu ntmpltor eram la Manor n dimineaa
aceea. Venisem n seara trecut, hotrt s nu te mai scap din ochi
pn nu acceptai s te mrii cu mine. Crede-m, Lucy, dac nu
era boala lui Harry, ai fi fost n braele mele nc din acea
diminea, nainte de crpatul zorilor, ca s-auzi ct te mult te
doream... i te iubeam...
Vorbea cu prea mult convingere ca s mint - i, n fond, ce
rost ar fi avut?
- Chiar m iubeti?
l ntrebase pe un ton nesigur, ca al unui copil cruia i s-a
promis un cadou att de de minunat nct nici nu ndrznete s
cread.
- F bine i crede, rspunse Saul. M mir c nc n-ai aflat,
de la mama mea. I-am spus de mult c o gsisem pe fata lng
care voiam s-mi triesc tot restul zilelor.
- De mult? l tachin Lucy, ridicnd din sprncene. Ne
cunoatem doar de cteva luni.
- Rectificare, opti Saul cu buzele lipite de ale ei. Te cunosc
de doisprezece ani.
i simi trupul zguduit de ocul surprizei.
- nc din vara aceea m-am ndrgostit de tine, Lucy, i dei
ceea ce-am simit atunci a mai plit de-a lungul anilor, niciodat
n-a disprut complet. Cnd a murit tatl tu i am aflat c
motenisem Manor House, nu tiam dac s vin sau nu. mi
spuneam c era mai sigur s nu m duc, dar nu puteam s uit c,
n urm cu atia ani, simisem c pe sub dispreul adolescentin pe
care mi-l artai se ascundea cu totul altceva. Iar apoi am auzit de
la Patterson ce fcuse tatl tu cu proprietatea i mi-am spus c,
de fapt, m nelasem... Dar trebuia totui s vin i s m conving
personal.
Urma s aib timp mai trziu pentru a-i spune adevrul
despre Oliver. Pe moment, nu dorea dect s fie inut n braele
lui, s-i simt gura micndu-se cu o ncetineal nnebunitoare pe
piele, i minile, scondu-i cmaa de noapte.
- Hai s-o lum de la nceput, murmur Saul, scind-o cu
mucturi mrunte. Din momentul cnd am intrat n dormitor.
Se ncord cnd Lucy cltin din cap. Vznd incertitudinea
i invulnerabilitatea din ochii lui, inima ei tresri n piept.
- Dac facem asta, am s-mi pierd cele mai nepreuite
amintiri, spuse ea ncet. Ca s nu mai vorbesc despre...
i se btu uurel cu palma pe abdomen. I se tie respiraia,
cnd i vzu ochii ntunecndu-se, aprini de pasiune.
- Dac aa zici...
Glasul lui era rguit, ngreunat.
- Dar i voi drui alte amintiri, Lucy, nenumrate alte
amintiri.
- Credeam c erai furios fiindc fusesem fecioar, i spuse ea
pe un ton vistor. C te simeai prins n capcana unei relaii mai
serioase dect voisei.
- Nu... Dac am prut furios, a fost fiindc ntr-adevr
credeam c-l iubeai pe Summers att de mult, nct nu i te
putusei drui nici unui alt brbat. tiam c nu te iubea, nelegi,
i credeam c hotrsei c a fi un nlocuitor la fel de acceptabil
ca oricine... i c, n momentele cnd eu te atingeam i te
mngiam, tu de fapt te gndeai la el.
Gura lui i gsi snul i ncepu s-i mngie vrful ntrit, cu
o iscusin care amenina s-o scoat din mini. Fiori de plcere o
strbteau, iar trupul ei i pierdu orice reinere, cnd ncepu s se
frece dornic de al lui Saul, invitndu-l s-o posede.
Mai trziu, mbriai, somnoroi, sttur de vorb cu acea
libertate pe care numai ndrgostiii o cunosc, apoi adormir,
pentru a se trezi n lumina puternic a soarelui de diminea, ca s
fac dragoste din nou.
- A putea sta aici aa toat ziua, murmur fericit Lucy,
mngindu-i cu buzele pielea neted a umrului.
- i eu a vrea, zmbi Saul. Crezusem c, dac locuim la
prinii mei, mi-e mai uor s rezist ispitei. Eram hotrt s plec
de-aici n dimineaa asta cu mult timp nainte ca tu s te trezeti,
dar nu m ateptasem la efectul pe care urma s-l aib asupra
voinei mele trupul tu, ghemuit la pieptul meu, nfurat
mprejurul meu.
- A, deci eu sunt de vin, da? l tachin Lucy.
Fericirea i umplea sufletul, fcnd-o s se simt ameit ca
un copil.
- ntotdeauna e de vin femeia, rspunse ngmfat Saul,
ferindu-se de lovitura pe care ncerc ea s i-o aplice i lund-o n
brae.

***

- Ei, ei, ai fcut ochi n sfrit...!


inndu-se de mn, se apropiau de grupul aezat lng
piscin. Femeia care vorbise se ridic n picioare, cu doi copii
mici de-o parte i de alta.
- Pare-mi-se c roeti, frate drag, observ ea cu un zmbet,
apropiindu-se. Christie, e clar, mi datorezi acei douzeci de
dolari.
Ajunse la ei, zmbindu-i lui Lucy cald i trengrete.
- Lucy, vino s ne spui cum ai reuit s-l agi pe timidul
sta, i invit ea noua cumnat, dar cel care rspunse fu Saul, pe
un ton laconic contrazis de pasiunea torid din ochi:
- Foarte simplu, draga mea sor: se numete iubire.
i altfel ncepea noua ei via, i spuse Lucy n timp ce se
aeza. Urma s eas mprejurul ei un nveli cald, protector, dar
cel mai solid fir avea s fie ntotdeauna acela care o inea legat
de Saul; firul ce reprezenta iubirea lor.
- Povestete-ne despre acea Manor House, i ceru Christie.
Cu toii murim de curiozitate s ne ducem acolo i s-o vedem.
Lucy ncepu s vorbeasc, apoi, ca i cum ar fi rspuns unui
glas auzit numai de ea, ntoarse capul. Saul i zmbea. i surse i
ea, tiind c amnmdoi ateptau acelai lucru: proxima ocazie de
a fi din nou singuri.
- Haidei, porumbeilor, i tachin Christie. Lsai-v, altfel o
s ne facei geloi pe toi, noi tia, babalcii cstorii.
Ochii lui Lucy i ntlnir pe ai lui Saul, iar trupul i tremur
ca reacie la amintirea minilor lui atingnd-o. Iubea i era iubit
la rndul ei. n via nu putea exista nici un dar mai nepreuit.

- Sfrit -