Sunteți pe pagina 1din 356

OOK

I 1 I c/>
1
<
mu
N-AR FI TREBUIT S SE LASE TENTAT.
Aa se gndea Kestrel pe cnd mtura cu palma arginii ma
rinarilor, de pe masa de joc improvizat ntr-un col al pieei.
Nu pleca, a zis un marinar.
Rmi, a spus un altul, dar Kestrel i-a strns pungua
de catifea de la ncheietura minii.
Soarele coborse i carameliza totul n jur, ceea ce n
semna c fata jucase cri suficient timp ct s fie observat
de cineva care i-ar fi putut spune tatlui ei.
Crile nici mcar nu erau jocul ei preferat. Arginii nu
i ajungeau nici pe jumtate pentru plata rochiei din m
tase, pe care deja o agase n lada plin de achii folosit
drept scaun. Dar marinarii erau adversari mult mai reduta
bili dect aristocraii de duzin. Mnuiau crile cu micri
meteugite, njurau cnd pierdeau, njurau cnd ctigau i
storceau i ultimul argint de la vreun prieten. i triau. Lui
Kestrel i plcea n m od deosebit cnd triau pentru c astfel
erau m ai greu de nvins.
Fata a zmbit i a plecat. Apoi sursul i-a pierit de pe
buze. Ora palpitant avea s o coste scump. Nu jocul de cri
sau compania n care-i petrecuse timpul avea s-l nfurie
pe tatl ei. Nu, generalul Trajan ar fi vrut s tie de ce fata lui
se afla singur n piaa oraului.
i ali oameni se ntrebau acelai lucru. Kestrel le citea
mirarea destul de limpede n priviri pe cnd pea printre
tarabele pe care se lfaiau deschise sculee cu mirodenii al
cror miros se mpletea cu aerul srat ce rzbtea n brize
dinspre portul din apropiere. Kestrel nu putea dect ghici
cuvintele pe care oamenii nu ndrzneau nici s le opteasc
n timp ce ea trecea. Bineneles c nu vorbeau. Cu toii tiau
cine este Kestrel, iar fata tia la rndul su ce aveau ei de zis.
Unde era nsoitorul lui Lady Kestrel?
Iar dac nu avea un membru al familiei ori prieten dispus
s i in companie, atunci unde i era sclavul?
Ei bine, sclavii erau la vil, fata nu avea nevoie de ei.
Ct privete treburile nsoitoarei sale, Kestrel i punea
aceeai problem.
Jess plecase s studieze mrfurile. Kestrel o vzuse ultima
dat plutind ca o albin mbtat de polen printre tarabe,
cu prul ei blond aproape alb n soarele verii. Practic, Jess
putea s intre n necazuri la fel de mari precum Kestrel. Nu
era permis ca o tnr valorian care nu era membr a castei
militare s umble de una singur. ns prinii lui Jess i iu
beau fiica nebunete i noiunea lor despre disciplin nici nu
se apropia de cea a unui general din cele mai nalte rnduri
ale armatei valoriene.
Kestrel i-a cutat din priviri prietena printre mesele ne
gustorilor i, n cele din urm, a zrit lucirea cozilor blonde
mpletite dup ultima mod. Jess vorbea cu o vnztoare de bi
juterii care-i legna prin faa ochilor o pereche de cercei. Soa
rele a licrit n picturile aurii translucide. Kestrel s-a apropiat.
Topaz, i zicea femeia mai n vrst lui Jess. Ca s-i
lumineze ochii cprui frumoi. Doar zece chei.
Gura vnztoarei prea cumva ferm. Kestrel i-a ncru
ciat privirea cu ochii cenuii ai femeii i a observat c pielea
ei ridat era bronzat din cauza tuturor anilor muncii n aer
liber. Negustoreasa era o herrani, dar un semn de pe nche
ietura minii ei arta c e un cetean liber. Kestrel se ntreba
cum i dobndise btrna libertatea. Sclavii eliberai de st
pni erau destul de rari.
Jess a ridicat privirea.
Oh, Kestrel, a zis ea, ncntat, nu-i aa c cerceii tia
sunt perfeci?
Poate c dac arginii din pungua lui Kestrel nu ar fi atr
nat greu la ncheietura minii ei, n-ar fi spus nimic. Poate
c dac acea greutate nu i-ar f ncrcat inima de groaz,
Kestrel s-ar fi gndit mai bine nainte de a vorbi. n schimb,
a rostit ceea ce era evident adevrat:
Nu sunt din topaz. Sunt din sticl.
n jurul lor s-a lsat o cortin de linite ce prea s se
mreasc i s se subieze. Oamenii din jur ascultau. Cerceii
se zgliau, agai n degetele noduroase i tremurtoare
ale vnztoarei.
Cci Kestrel tocmai o acuzase c ncercase s nele un
cetean valorian.
Ce-avea s se ntmple mai departe? Ce i s-ar fi ntmplat
oricrui herrani aflat n locul femeii? La ce avea s fie mul
imea martor?
Avea s fie chemat un ofier din garda oraului, dup care
urmau o serie de justificri ignorate, iar minile mbtrnite
aveau s fie legate de stlpul pentru biciuit. Loviturile picau
pn ce colbul din pia se nnegrea de snge.
D-mi s vd, a zis Kestrel, poruncitor, cci fata se pri
cepea s dea comenzi. A ntins mna spre cercei i s-a prefcut
c-i studiaz. Ah. Se pare c m-am nelat. Sunt, cu adevrat,
topaze.
la-i, a optit negustoreasa.
Nu suntem srace. Nu avem trebuin de cadouri de
la cineva ca tine.
Kestrel a aezat monedele pe masa femeii. Cortina de li
nite se ridicase i cumprtorii se ntorseser la discuiile
lor despre mrfurile care le atrseser atenia.
Kestrel i-a dat bijuteriile lui Jess i a condus-o mai departe.
Pe cnd mergeau, Jess a privit mai de aproape un cercel,
lsndu-1 s se legene ca un clopoel.
Deci, sunt adevrai?
Nu.
Cum i poi da seama?
Sunt complet netezi, a zis Kestrel. Nu au niciun defect.
Zece chei sunt mult prea puin pentru topazul de o aseme
nea calitate.
Jess ar fi comentat c zece chei erau probabil prea mult
pentru nite cercei din sticl, dar nu a rspuns dect:
Herranii ar spune c zeul minciunilor te are n graiile
lui de vezi lucrurile aa de limpede.
Kestrel i-a amintit de ochii ocai, cenuii ai femeii.
Herranii spun multe poveti.
Oamenii acetia fuseser ntotdeauna nite vistori. Tatl
lui Kestrel susinuse mereu c de aceea fuseser aa de uor
de cucerit.
Tuturor le plac povetile, a replicat Jess.
Kestrel s-a oprit s ia cerceii din mna prietenei sale i i-a
strecurat n urechile fetei.

10
Atunci poart-i pe tia la urmtoarea cin n socie
tate. Spune-le tuturor c ai pltit o sum nebuneasc pe ei
l toat lumea va crede c sunt nestemate adevrate. Nu aa
merg povetile, nu fac din lucruri adevrate falsuri i din
alsuri, lucruri adevrate?
Jess a zmbit, ntorcndu-i capul ntr-o parte i ntr-alta,
thcnd cerceii s scnteieze.
Ei? Sunt frumoas?
Prostuo. tii bine c eti.
Jess o luase acum nainte, lunecnd pe lng o mas cu
boluri din aram n care se afla vopsea pudr.
E rndul meu s-i cumpr ceva, a zis ea.
Am tot ce-mi trebuie.
Parc ai fi o bab! Ai zice c ai aptezeci de ani, nu
aptesprezece.
Mulimea era mai dens acum. Piaa era plin de chipu
rile aurii ale valorienilor, cu pr, piele i ochi de la nuane
de miere pn la cafeniu. Capetele negre rsfirate ici i colo
aparineau sclavilor bine mbrcai care-i nsoiser stp
nii i se ineau aproape de ei.
Nu mai fi aa de ngrijorat, a zis Jess. Haide, o s-i
gsesc ceva care s te fac fericit. Vrei o brar?
Dar asta i-a adus aminte lui Kestrel de vnztoarea de
bijuterii.
Ar trebui s mergem acas.
Partituri?
Kestrel a ezitat.
Aha, a fcut Jess i a luat-o de mn pe Kestrel. Nu-mi
da drumul.
sta era un joc vechi. Kestrel a nchis ochii i s-a lsat
tras, pe orbete, de Jess, care rdea. Apoi Kestrel a nceput
i ea s rd, la fel ca n urm cu muli ani, cnd se ntlni
ser prima oar.
Generalul i pierduse rbdarea pentru doliul fiicei lui
dup mama ei.
Maic-ta e moart de o jumtate de an, i zisese el. E
prea mult.
n cele din urm, convinsese un senator care locuia ntr-o
vil nvecinat s-i aduc n vizit fiica, tot n vrst de opt
ani. Cei doi brbai intraser n casa lui Kestrel, n timp ce
fetielor li se spusese s rmn afar.
Jucai-v, le ordonase generalul.
Jess ncepuse s sporoviasc, dar Kestrel o ignorase. n
cele din urm, Jess se oprise.
nchide ochii, zisese ea.
Curioas, Kestrel a ascultat. Jess a prins-o de mn.
Nu-mi da drumul!
Fetele au luat-o la fug pe terenurile nverzite ale genera
lului, tot alunecnd, mpiedicndu-se i rznd.
Acum, n pia, cele dou prietene jucau acelai joc, doar
c oamenii le nghesuiau din toate prile.
Jess a ncetinit, apoi s-a oprit i a zis:
-O h !
Kestrel a deschis ochii. Ajunseser n dreptul unei bariere
din lemn, nalt pn la bru, sub care se afla o groap mare.
M-ai adus aici?
N-am vrut, a zis Jess. Am fost distras de plria unei
femei - tii c plriile sunt la mod? - i m-am luat dup ea
ca s o vd mai bine i...
i am ttjuns la piaa dc sclavi.
Gloflti ig tichigflse n spatele lor, zumzind nerbd
toare. In curnd avea s \q o licitaie.

12
Kestrel s-a dat napoi. n spatele ei a auzit o njurtur
nbuit cnd a clcat pe piciorul cuiva.
N-o s mai ieim de aici, a zis Jess. Putem rmne pn
se termin licitaia.
Sute de valorieni se strnseser n faa barierei ce se ar-
cuia ntr-un semicerc larg. Toi cei din mulime purtau m
tsuri i fiecare avea cte un pumnal la old, dei imii dintre
ei - cum era i Jess - purtau arma pe post de ornament.
Groapa de dedesubt era pustie, cu excepia unei estrade
mari din lemn, pentru licitaie.
Cel puin putem vedea bine, a zis Jess, ridicnd din
umeri.
Kestrel tia c Jess nelesese de ce prietena ei susinuse
cu voce tare c cerceii de sticl erau din topaz. Jess nelegea
de ce Kestrel ii cumprase. Dar gestul nepstor de acum al
fetei i reamintea lui Kestrel c erau lucruri pe care ele dou
nu le puteau discuta.
Ah, a fcut o femeie cu brbia ascuit de lng Kestrel.
n sfrit.
Fem eia a mijit ochii, privind spre aren i spre brba
tul ndesat ce pea n centrul ei. Omul era herrani. Avea
prul negru, dei pielea lui era palid, rezultat al unei viei
de huzur care, far ndoial, i oferise i slujba aceasta. Br
batul era una dintre acele persoane care nvaser cum s-i
m ulum easc pe cuceritorii valorieni.
Adjudectorul s-a oprit la mijlocul estradei.
Arat-ne mai nti o fat, a strigat femeia de lng
Kestrel, cu vocea-i deopotriv rsuntoare i indiferent.
De acu m se ridicaser multe glasuri, cernd fiecare cte
ceva. Lui Kestrel i era greu s respire.
O fat! a ipat femeia cu brbia ascuit, i mai tare de
data asta.
Adjudectorul, care-i micase minile ca i cum ar fi
vrut s adune la el toate urletele i entuziasmul, s-a oprit
cnd glasul femeii a rzbtut prin larm. Brbatul i-a arun
cat o privire, apoi lui Kestrel. O und de surprindere a prut
s-i traverseze faa. Fata a crezut c i-a imaginat doar, cci
apoi ochii omului au trecut la Jess i au dat ocol ntregului
semicerc format din valorieni strni la bariera de deasupra
i din jurul lui.
Brbatul a ridicat mna i s-a aternut linitea.
Am ceva foarte special pentru Domniile Voastre.
Acustica permitea ca i cea mai mic oapt s poat fi
auzit, iar adjudectorul i cunotea bine meseria. Vocea
lui molcom i-a fcut pe toi s se aplece mai mult spre el.
Omul a artat spre structura deschis, dar acoperit i um
brit, mic i scund, din partea din spate a gropii. Adjude-
ctorui a pocnit de dou ori din degete i ceva s-a micat n
arc. Un tnr a ieit de acolo. Mulimea a fost strbtut de
murmure. Uimirea cretea pe msur pe sclavul pea ncet
pe nisipul glbui. Apoi biatul a urcat pe estrad. 'Nu era
nimic special.
- Are nousprezece ani i e ntr-o stare foarte bun. Ad
judectorul l-a btut pe tnr pe spate. Asta, a zis omul, e
perfect pentru serviciul n cas.
Mulimea a izbucnit n rs. Valorienii i ddeau ghioni
i-l ludau pe adjudector. Tipul tia cum s-i distreze.
Sclavul nu era o marf bun. Biatul arta ca o brut, i-a
spus Kestrel. Vntaia mare de pe obrazul tnrului arta c
probabil se btuse i garanta c avea s fie greu de contro
lat. Braele lui goale erau musculoase, ceea ce doar confirma
credina mulimii c locul tnrului nu era dect n serviciul
cuiva cu biciul n mn. Poate c ntr-o alt via tnrul ar
fi putut fi educat pentru serviciul n cas; prul lui era cas
taniu, suficient de deschis ca s fie pe plac unor valorieni i,
dei Kestrel nu-i putea deslui trsturile de la distan, b
iatul avea o inut mndr. ns pielea sclavului era bronzat
de lucrul afar i mai mult c sigur c la acelai fel de munc
avea s se i ntoarc. Poate c l cumpra cineva care avea
nevoie de un docher sau un zidar. Totui, adjudectorul nu
terminase cu gluma.
V-ar putea servi la mas.
Din gloat au rzbtut iar hohote de rs.
Sau s v fie valet.
Valorienii se ineau de burt i-i fluturau degetele, implo
rnd adjudectorul s nceteze, cci era mult prea amuzant.
Vreau s plec, i-a spus Kestrel lui Jess, care s-a pref
cut c nu o aude.
Bine, bine, a rnjit adjudectorul. Flcul are nite ta
lente veritabile. Pe-onoarea mea, a adugat el, aezndu-i
palma n dreptul inimii.
Mulimea a chicotit iar, cci era bine cunoscut c pentru
herrani, onoarea era o noiune netiut.
Sclavul acesta a fost pregtit ca fierar. Ar fi perfect pen
tru orice soldat, n special pentru un ofier cu gard i arma
ment de ntreinut.
n gloat s-a strnit un zumzet de interes. Fierarii herrani
erau rari. Dac tatl lui Kestrel s-ar fi aflat acolo, atunci pro
babil c el ar f licitat. Garda lui se plngea de mult timp de
calitatea proast a muncii fierarului din ora.
S ncepem licitaia? a zis adjudectorul. Cinci pila
tri. D cineva cinci pilatri de aram pentru biat? Doam
nelor i domnilor, nici m car de nchiriat nu gsii un fierar
att de ieftin.

15
Cinci, a strigat cineva.
ase.
i astfel, licitaia a nceput cu entuziasm.
Trupurile din spatele lui Kestrel ar fi putut fi fcute din pia
tr, cci fata nu reuea s se mite. Nu putea privi expresiile de
pe chipurile oamenilor, nu-i putea atrage atenia lui Jess sau
s se uite spre cerul prea luminos. Fata a decis c acestea erau
motivele pentru care nu-i putea dezlipi privirea de la sclav.
Ei, haidei, a zis adjudectorul. Valoreaz cel puin zece.
Umerii biatului s-au ncordat. Licitaia a continuat.
Kestrel a nchis ochii. Cnd preul a ajuns la douzeci i
cinci de pilatri, Jess a ntrebat:
Kestrel, i-e ru?
-D a.
Plecm de-ndat ce se termin. Nu mai dureaz mult.
Licitaia ncetinise. Se prea c sclavul avea s fie vndut
pentru douzeci i cinci de pilatri, un pre de nimic, dar
care arta clar ct erau oamenii dispui s plteasc pentru
cineva care avea s fie att de muncit, nct curnd va deveni
inutil.
Dragii mei valorieni, a zis adjudectorul, am uitat un
lucru. Suntei siguri c nu ar fi un servitor bun n cas? Pen
tru c flcul sta poate s cnte.
Kestrel a deschis ochii,
Imaginai-v c avei muzic n timpul cinei. Ct de
fermecai v vor fi oaspeii! Adjudectorul i-a ridicat privi
rea spre sclavul ce sta mndru pe estrada lui. Hai. Cnt-le.
Doar n acel moment i-a schimbat tnrul poziia. Fu
sese o micare uoar i scurt, dar Jess i-a inut respiraia
ca i cum, precum Kestrel, se atepta ca n aren s izbuc
neasc o btaie.

16
Adjudectorul a uierat spre sclav, vorbind repede n limba
herrani, prea ncet ca s-l poat auzi i Kestrel.
Biatul a rspuns n graiul lui. Vocea sa era grav:
Nu.
Poate c tnrul nu cunotea acustica arenei, poate c
nu-i psa sau nu se ngrijora c oricare dintre valorieni cu
notea suficient de mult herrani ca s-l neleag. Nu mai
conta. Licitaia se terminase. Nimeni nu-1 mai voia. Proba
bil c cel care oferise douzeci i cinci de pilatri i regreta
decizia de a plti pentru cineva att de nzuros, nct nu-1
asculta nici pe cel de-un neam cu el.
Dar refuzul tnrului o impresionase pe Kestrel. Umerii
drepi i ncordai ai biatului i aduceau aminte de cum st
tea ea n faa tatlui su cnd acesta i cerea un lucru pe care
fata nu era n stare s i-1 dea.
Adjudectorul era furios. Ar fi trebuit s ncheie licitaia
sau cel puin s mai fac spectacol cernd un pre mai mare,
dar brbatul ncremenise acolo, cu pumnii strni pe lng
trup, ncercnd pesemne s-i dea seama cum s-l pedep
seasc pe biat nainte s-l condamne la o via nenorocit
de tiat piatr sau n cldura foalelor.
Mna lui Kestrel s-a micat de una singur.
O cheie, a strigat ea.
Adjudectorul s-a ntors i a scrutat mulimea cu privi
rea. Cnd a descoperit-o pe Kestrel, chipul i-a nflorit ntr-o
ncntare viclean.
Ah, a zis el, iat c exist cineva care tie s aprecieze
valoarea.
Kestrel. Jess i-a tras prietena de mnec. Ce faci?
Vocea adjudectorului a tunat:
O dat, de dou ori...
Dousprezece chei! a strigat un brbat care se spri
jinea de barier, fa n fa cu Kestrel, de partea cealalt a
semicercului.
Adjudectorul a rm as cu gura cscat.
Dousprezece?
Treisprezece! s-a auzit un alt glas.
Inima lui Kestrel s-a strns. N-ar fi trebuit s liciteze
att de mult - oare de ce intrase n joc? Toi cei strni n
jurul arenei se holbau la ea: fata generalului, o psruic din
nalta societate ce zburda dintr-o cas respectabil n alta.
Probabil c se gndeau...
Paisprezece!
Probabil c se gndeau c dac ea i dorea sclavul acela,
atunci pesemne c biatul i merita preul. Exista un motiv
ca i ei s-l vrea.
Cincisprezece!
Misterul absolut delicios al motivului facea ca licitaia s
sar de la un pre mare la altul i mai consistent.
Sclavul i fixase privirea asupra lui Kestrel i nici nu era
de mirare, din moment ce ea declanase nebunia. Kestrel a
simit cum n ea ceva oscila ntre destin i alegere.
Fata a ridicat mna.
Ofer douzeci de chei.
Pe toii zeii, fato, a zis femeia cu brbia ascuit, din
stnga. Renun. De ce licitezi pentru e/? Pentru c e cnt
re? Probabil c nu tie dect vreo dou cntece deocheate,
herrani, de beie.
Kestrel nici nu s-a uitat la ea sau la Jess, dei o simea
pe prietena ei frngndu-i degetele. Kestrel nu i-a dezlipit
privirea de la sclav.
Douzeci i cinci! a strigat o femeie din spate.

18
Preul crescuse acum la mai mult dect avea Kestrel n
punga ei. Adjudectorul. prea s nu-i mai ncap n piele
de fericire. Licitaia urca din ce n ce mai sus. Fiecare voce
o ndemna pe alta, pn ce a prut c o sgeat legat cu
o frnghie i strbtea pe oameni, strngndu-i unul lng
altul, facndu-i s se ncordeze de emoie.
Vocea lui Kestrel a rsunat inexpresiv:
Cincizeci de chei.
Linitea brusc, uluit, i-a lovit urechile. Jess a icnit.
Vndut! a strigat adjudectorul.
Chipul omului era nnebunit de plcere.
Lui Lady Kestrel, pentru cincizeci de cher!
Adjudectorul l-a smucit pe sclav de pe piedestal i doar
atunci privirea tnrului s-a dezlipit de a fetei. Sclavul i-a
plecat ochii i s-a uitat la nisipul din aren, att de concen
trat c parc i-ar fi putut citi viitorul n el, pn ce vnzto
rul l-a mpins napoi, spre arcul lui.
Kestrel a inspirat, tremurtor. Picioarele i se nmuiaser.
Ce fcuse?
Jess i-a strecurat mna pe sub cotul ei, ca s o sprijine.
Chiar c i e ru.
i punga i-e cam goal, a zice eu, a chicotit femeia cu
brbie ascuit. S-ar prea c s-a abtut asupra ta Blestemul
Ctigtorului.
Kestrel s-a ntors spre ea.
Ce vrei s spui?
Tu nu prea vii la licitaii, aa-i? Blestemul Ctigto
rului e atunci cnd obii obiectul dorit, dar numai la un pre
uria.
Mulimea se risipea. Adjudectorul scotea deja n aren
pe altcineva, dar firul invizibil de emoie care-i inuse pe

19
valorieni legai de aren se destrmase i el. Spectacolul luase
sfrit. De acum, calea era liber i Kestrel putea pleca, ns
fata nu se clintea.
Nu pricep, a spus Jess.
Nici Kestrel nu nelegea. Oare ce fusese n mintea ei?
Oare ce ncercase s demonstreze?
Nimic, i-a zis fata. ntorcnd spatele arenei, Kestrel i-a
forat piciorul s fac primul pas ce-avea s o duc departe
de ceea ce svrise.
Nimic, nu se gndise la nimic.

20
SALA DE ATEPTARE A OCOLULUI N CARE ERAU
inui sclavii era deschis i orientat spre strad. nuntru
m irosea a trupuri nesplate. Jess sttea n apropiere, cu ochii
pe ua de fier din zidul opus. Kestrel ncerca s nu fac la fel
ca prietena ei. Era prima oar cnd se afla acolo. Sclavii din
cas erau de obicei cumprai de tatl ei sau de intendentul
familiei, care-i supraveghea pe toi.
Adjudectorul atepta lng nite fotolii moi instalate
pentru clienii valorieni.
Ah. Omul s-a luminat la fa cnd a vzut-o pe Kestrel.
Ctigtoarea! Speram s fiu aici nainte de sosirea dumnea-:
voastr. Am ieit din aren ct am putut de repede.
ntotdeauna i ntmpini personal clienii?
Kestrel era surprins de rvna brbatului.
Da, pe cei buni.
Kestrel se ntreba ct de bine se auzea prin mica fereastr
cu bare a uii din fier.
Altfel, a continuat adjudectorul, las finalizarea tran
zaciei n grija asistentei mele. Ea e n aren acum; ncearc
s scape de nite gemeni. Omul i-a dat ochii peste cap.
gndindu-se la ct de greu era s pstrezi o familie de sclavi
mpreun. Ei bine - a ridicat el din umeri s-o gsi cineva
care s vrea un set asortat.
Doi valorieni, so i soie, au intrat n sal. Adjudecto
rul a zmbit, i-a invitat s ia un loc i le-a spus c avea s se
ocupe de ei imediat. Jess i-a optit lui Kestrel la ureche c
perechea care se aeza pe nite fotolii n colul opus al nc
perii erau prieteni de-ai prinilor ei. O deranja pe Kestrel
dac Jess mergea s-i salute?
Nu, a rspuns Kestrel, nu m deranjeaz.
Fata nu o putea nvinovi pe Jess c se simea stnjenit
de toate detaliile neplcute ale cumprrii de oameni, dei
asta facea parte din fiecare or a vieii ei, din momentul n
care un sclav i pregtea baia de diminea pn ce un altul
i despletea prul nainte de culcare.
Dup ce Jess s-a alturat cuplului, Kestrel l-a privit cu
subneles pe adjudector. Omul a dat din cap, a scos o cheie
groas din buzunar, a descuiat ua i a pit nuntru.
Tu, l-a auzit Kestrel pe brbat, rostind n herrani. E
timpul s pleci.
Dinuntru s-a auzit un murmur i adjudectorul s-a n
tors n camer. Sclavul pea n urma lui.
Biatul a ridicat capul i a ntlnit privirea lui Kestrel.
Ochii lui, de un cenuiu limpede i rece, au surprins-o pe
fat. Dar ar fi trebuit s se atepte s gseasc acea culoare
la un herrani, i Kestrel s-a gndit c poate vntaia de pe
obrazul lui facea ca expresia ochilor s par att de nefi
reasc. Totui, fata se simea din ce n ce mai stingherit de
privirea lui. Apoi sclavul a cobort pleoapele i s-a uitat n
pmnt, lsndu-i prul lung s-i acopere faa. Jumtate
din fa era nc umflat n urma luptei sau a btii ncasate.

22
Biatul prea s fie complet indiferent la tot ce se petre-
c ca n jurul lui. Kestrel nu exista, nici adjudectorul i nici
mcar el nsui.
Adjudectorul a ncuiat ua de fier.
Acum, a zis brbatul, lipindu-i palmele cu zgomot,
n-a mai rmas dect chestiunea mrunt a plii.
Fata i-a ntins adjudectorului punga ei.
Am douzeci i patru de chei.
Omul s-a oprit, nesigur.
Domnia mea, douzeci i patru nu e acelai lucru cu
cincizeci.
m i voi trimite azi, mai trziu, intendentul cu restul.
- A h , d a r d a c se rtcete?
Sunt fiica generalului Trajan.
Adjudectorul a zmbit.
tiu.
Suma total nu reprezint mare lucru pentru noi, a
continuat Kestrel. Doar c am ales ca azi s nu iau cu mine
cincizeci de chei. Cuvntul meu i e de ajuns.
Sunt sigur.
Adjudectorul nu a spus c fata se putea ntoarce alt dat
s-i ia marfa i s plteasc ntreaga sum, iar Kestrel nu a
zis nimic despre furia ce i se citise brbatului pe chip cnd
sclavul l nfruntase sau despre suspiciunea ei c adjudecto
rul urma s se rzbune. Posibilitatea ca biatul s fie pedepsit
era din ce n ce mai mare cu fiecare moment pe care sclavul
l petrecea acolo.
Kestrel I-a privit pe chibzuind. Ar fi putut insista ca
fata s se ntoarc mai trziu, s rite s o ofenseze i s piard
ntreaga sum, sau s bage acum n buzunar mai puin de
jumtate din pre i s nu mai obin niciodat restul. Dar
brbatul era iste.
23
m i permitei s v nsoesc acas cu marfa cumprat?
A vrea s-l vd pe Smith n siguran. Intendentul dumnea
voastr se poate ocupa atunci de plat.
Kestrel i-a aruncat privirea spre sclav. Tnrul clipise
auzindu-i numele, dar nu-i ridicase chipul.
Fie, a rspuns fata.
Kestrel a traversat salonul spre Jess i le-a cerut celor doi
s o nsoeasc pe prietena ei acas.
Bineneles, a zis soul - senatorul Nicon, i-a amintit
Kestrel. Dar cum rmne cu dumneata?
Ea a dat din cap, peste umr, spre cei doi brbai.
Ei vor veni cu mine.
Jess tia c un adjudector herrani i un sclav rebel nu re
prezentau nite nsoitori ideali. Kestrel era i ea contient
de asta, ns un val de resentiment pentru situaia pe care o
crease singur o facea s resping orice regul care guverna
lumea ei.
Eti sigur? a ntrebat Jess.
-D a.
Senatorul i soia lui au ridicat din sprncene, dar au
decis n m od clar c situaia nu i privea deloc i c nu repre
zenta dect o brfa de mprtiat.
Kestrel a plecat din piaa pentru sclavi urmat de ad
judector i de Smith. A parcurs cu iueal cartierele care
separau acea parte dubioas a oraului de Districtul Gr
dinilor. Reeaua ncruciat de strzi era ordonat, dispus
n unghiuri drepte, pe modelul valorian. Fata tia dru
mul, dei avea sentimentul ciudat c se rtcise. Azi, totul
i prea strin. Cnd a trecut de Cartierul Rzboinicilor,
printre ale crui barci nghesuite alergase n copilrie, i-a
im aginat soldaii ridicndu-se mpotriva ei, dei bineneles

24
c oricare dintre femeile i brbaii acetia narmai i-ar fi
dat viaa ca s o apere i se ateptau ca ea s devin una de-a
lor. Kestrel nu trebuia dect s urmeze dorinele tatlui ei
i s se nroleze.
Cnd strzile au nceput s se schimbe, s se rsuceasc
n direcii far sens i s erpuiasc precum apa, Kestrel a r
suflat uurat. Copacii formau o bolt verde de frunze dea
supra capului i ea putea auzi fntnile din spatele zidurilor
nalte de piatr.
Kestrel a ajuns n faa unei pori masive, din fier. Una
dintre grzile tatlui ei a privit prin fereastr i a deschis ua.
Ea nu i-a spus nimic paznicului sau celorlalte grzi i oame
nii nu i-au adresat, la rndul lor, niciun cuvnt. A traversat
proprietatea, iar adjudectorul i sclavul au urmat-o.
Kestrel ajunsese acas, dar paii ce rsunau n urma ei pe
dalele de piatr i aminteau c acela nu fusese dintotdeauna
cminul ei. Casa aceasta i ntregul District al Grdinilor fu
seser construite de herrani, care l numiser altfel atunci
cnd le aparinuse.
Kestrel a pit pe peluz, iar oamenii au clcat n urma ei.
Paii lor erau acum amuii de iarb. O pasre galben ciri
pea i zbura printre copaci. Kestrel a ascultat pn ce cnte
cul s-a stins, apoi i-a continuat drumul spre vil.
Sunetul sandalelor ei pe pardoseala din marmur de la
intrare trimitea un ecou slab printre pereii pictai cu crea
turi care sreau, flori i zei pe care ea nu-i cunotea. Paii ei
se topeau n susurul apei ce se ridica bolborosind dintr-un
bazin scund spat n podea.
E o cas frumoas, a zis adjudectorul.
Ea i-a aruncat brbatului o privire tioas, dei nu per
cepuse niciun pic de rutate n glasul lui. Kestrel i-a scrutat

25
chipul, cutnd un semn c omul recunotea casa, c poate
o vizitase i alt dat - ca musafir de onoare, ca prieten sau
chiar ca membru al familiei - nainte de Rzboiul Herran.
Dar gndul ei era prostesc. Vilele din Districtul Grdinilor
aparinuser aristocrailor herrani, iar dac adjudectorul
fcuse parte din rndul lor, atunci nu ar fi ajuns niciodat s
practice aceast meserie. Poate c ar fi devenit sclav n cas
sau meditator pentru copiii valorieni. Dac adjudectorul i
cunotea casa, atunci asta pesemne c se datora faptului c
i furnizase sclavi tatlui ei.
Kestrel ezita s se uite la Smith. Cnd a facut-o, el a refu
zat s o priveasc napoi.
Menajera i-a ieit n ntmpinare pe holul cel lung ce se
ntindea dincolo de fntn. Kestrel a trimis-o s-l aduc pe
intendent i l-a rugat pe om s vin la ea cu douzeci i ase
de chei. Cnd a sosit intendentul, sprncenele lui blonde
erau ncruntate, iar minile ce ineau o caset mic erau n
cordate. Degetele lui Harman s-au strns i mai tare cnd i-a
observat pe adjudector i pe sclav.
Kestrel a deschis caseta i a numrat banii n palma n
tins a vnztorului. Omul a bgat arginii n buzunar i a
golit pungua fetei, pe care o adusese cu el. A fcut o plec
ciune uoar i i-a restituit lui Kestrel punga goal.
A fost o adevrat plcere s fac afaceri cu dumnea
voastr.
Brbatul s-a ntors s plece, dar fata a zis:
Ar fi bine s nu existe nicio ran recent pe trupul lui.
Privirea adjudectorului a zburat spre sclav i i-a cercetat
hainele rufoase, braele murdare i pline de cicatrice.
l putei inspecta, domni, a spus, trgnat, adjude
ctorul.

26
Kestrel s-a ncruntat, tulburat la gndul de a inspecta o
persoan - i mai ales acea persoan. Dar nainte s poat
(la un rspuns, adjudectorul i i luase tlpia.
Ct a costat? a vrut s tie Harman. n total?
Fata i-a spus. Brbatul a inspirat adnc.
Tatl dumitale...
O s-i spun eu tatei.
Pi, ce s fac cu e/?
Kestrel s-a uitat la sclav. Tnrul nu clintise; rmsese lo
cului pe acelai ptrat negru de gresie, ca i cum s-ar fi aflat
nc pe estrada de licitaie. Ignorase ntreaga conversaie, ne-
bgnd n seam valoriana pe care probabil c nu o nelegea
prea bine. Avea privirea ridicat, concentrat asupra unei
l.)rivighetori pictate pe un zid din captul cellalt al ncperii.
El este Smith, i-a zis Kestrel intendentului.
Nelinitea lui Harman s-a mai domolit.
- E fierar^?
Uneori, stpnii i numeau sclavii dup munca pe care
o faceau.
Ne-ar fi bun unul ca el. O s-l trimit la fierrie.
Ateapt, nu sunt sigur unde-1 vreau. Fata i s-a adresat
lui Smith n herrani: Cni?
Atunci tnrul i-a ridicat privirea spre ea i Kestrel a
zrit aceeai expresie pe care o vzuse i mai devreme, n
sala de ateptare. Ochii lui cenuii erau reci ca gheaa.
Nu.
Smith rspunsese n limba ei, iar accentul lui se simea
doar foarte uor. Apoi i-a ntors privirea. Prul nchis la cu
loare i-a czut pe fa i i-a ascuns profilul. Kestrel i-a nfipt
unghiile n palm.

Smith sau blacksmith - fierar n Ib. engl. (n.tr).

27
Vezi s fac baie, i-a zis lui Harman pe un ton pe care-
spera a fi poruncitor, n loc s-i arate frustrarea. D-i haine
potrivite. A dat s se ndeprteze, apoi s-a oprit i cuvintele
i-au nit de pe buze: i taie-i prul.
Pe cnd se retrgea, Kestrel a simit n ceafa privirea de
ghea a sclavului. De acum i era uor s numeasc expresia
din ochii tnrului.
Dispre.

28
KESTREL NU TIA CE S SPUN.
Tatl ei, abia ieit din baie dup o zi lung i clduroas
n care-i antrenase soldaii, i-a turnat ap peste vin. Erau
la al treilea fel: ginue mpnate cu stafide picante i m ig
dale mcinate. Mncarea nu avea niciun gust pentru Kestrel.
Te-ai antrenat? a ntrebat el.
~ Nu.
Minile mari ale brbatului s-au oprit o clip.
O s m antrenez, a adugat ea. Mai trziu.
Kestrel a sorbit din cupa ei, apoi i-a trecut un deget pe
suprafaa sa. Sticla era de un verde fumuriu i suflat foarte
fm. O gsiser n acea cas.
Cum sunt noii recrui?
Cu ca la gur, dar nu sunt ri deloc. Omul a ridicat
din umeri. Avem nevoie de ei.
Kestrel a dat din cap. Valorienii se confruntaser mereu
cu invazii la marginea teritoriilor lor i, cum imperiul se
mrise n ultimii ani, atacurile deveniser mai frecvente.
Dumanii nu ameninau peninsula herran, dar generalul
l'rajan antrena adesea batalioane ce urmau a fi trimise n
locurile mai ndeprtate ale imperiului.

29
Brbatul a mpuns cu furculia un morcov glazurat. Kestrel
s-a uitat la ustensila argintie, ai crei dini luceau metalic n
lumina lumnrilor. Era o invenie herran, asimilat de cul
tura ei cu att de mult timp n urm, nct i era i greu s-i
imagineze c valorienii mncaser odat cu degetele.
Credeam c te duci la pia n dup-amiaza asta cu
Jess, a zis generalul. De ce nu a venit la cin?
Nu m-a nsoit acas.
El a lsat furculia jos.
Atunci, cu cine ai venit?
Tat, am cheltuit cincizeci de chei azi.
Omul a dat din mn, artnd c suma era irelevant.
Vocea lui era neltor de calm.
Dac ai mers iar singur prin ora...
-N u .
Kestrel i-a spus cine o nsoise i de ce. Generalul i-a
frecat fruntea i i-a strns ochii.
Aia a fost escorta ta?
Nu am nevoie de escort.
Cu siguran nu ai avea, dac te-ai nrola.
i iat c reluau o discuie veche.
Nu o s fiu niciodat soldat, a zis ea.
Ai spus-o destul de clar.
Dac o femeie poate s lupte i s moar pentru impe
riu, atunci de ce nu poate s i mearg singur?
Asta e i ideea. O femeie soldat i-a demonstrat puterea,
aa c nu are nevoie de protecie.
Nici eu nu am nevoie.
Generalul i-a aezat palmele pe mas. Cnd una dintre
fetele n cas s-a apropiat s strng vasele, brbatul a urlat
la ea s plece.

30
Doar nu crezi c Jess m poate apra n vreun fel, a
spus Kestrel.
Femeile care nu sunt soldai nu umbl de unele sin
gure. Aa e obiceiul.
Obiceiurile noastre sunt absurde. Valorienii se mn
dresc cu faptul c pot supravieui cu foarte puin hran,
dac e nevoie, dar cina devine insulttoare dac nu cuprinde
m car apte feluri de mncare. Pot s lupt suficient de bine,
dar dac nu sunt soldat, e ca i cum anii de antrenament nici
nu au existat.
Tatl a privit-o n ochi.
Fora ta nu a fost niciodat pus la ncercare n lupt.
Ceea ce era o alt form de a spune c, de fapt, Kestrel era
o lupttoare slab.
Apoi, mai blajin, brbatul a adugat:
Tu eti un strateg.
Kestrel a ridicat din umeri.
Cine mi-a sugerat s-i atrag pe barbarii dacrani n
muni cnd au atacat grania de est a imperiului? a ntrebat
taic-su.
Tot ce fcuse ea atunci fusese s-i arate ceea ce era deja
evident. Faptul c barbarii se bazau excesiv pe cavalerie era
destul de limpede, la fel ca i probabilitatea ca armsarii s
moar de sete n munii secetoi din est. Dintre ei doi, tatl
ei era strategul, cci chiar n acel moment se folosea de cu
vinte mgulitoare ca s obin ceea ce dorea.
Gndete-te ct bine ai face imperiului dac ai lucra,
cu adevrat, alturi de mine, a zis el, i i-ai folosi talentul ca
s-i protejezi teritoriile, n loc s despici n patru firul despre
obiceiurile ce ne ornduiesc societatea.
Tradiiile noastre sunt mincinoase.

31
Degetele lui Kestrel s-au strns n jurul piciorului fragil
al paharului. Privirea tatlui ei a czut pe mna ncordat i
omul i-a aezat palma peste ea. ncet, dar ferm, a zis:
Nu sunt regulile mele. Sunt ale imperiului. Lupt
pentru el i i vei cpta independena. Nu lupta i accept
consecinele. Oricum ar fi, trieti dup legile noastre. Ge
neralul a ridicat un deget i a adugat: i nu te plngi.
Kestrel a hotrt c nu avea s rspund nimic. i-a tras
mna dintre degetele tatlui ei i s-a ridicat de la mas. i
amintise cum sclavul se folosise de tcerea lui ca de o arm.
Tnrul fusese vndut, mpins, trt ncolo i-ncoace, privit.
Acum avea s fie splat, tuns i mbrcat. i totui refuza s
renune la tot.
Kestrel tia s recunoasc fora atunci cnd o ntlnea.
Acelai lucru se putea spune i despre tatl ei. Ochii lui c-
prui-deschis s-au ngustat, privind-o. .
Kestrel a ieit din sufragerie i a mers de-a lungul aripii
de nord a vilei pn ce a ajuns la dou ui din fier. A deschis
brusc uile i a pit pe dibuite n bezna dinuntru, cutnd
o cutie mic din argint i o lamp cu ulei. Degetele i erau ;
familiarizate cu ritualul. Nu i era greu s aprind lampa pe
ntuneric. Kestrel putea s i cnte legat la ochi, dar nu voia
s rite s sar vreo not. Nu n acea noapte, nu dup ce
toat ziua nu fcuse mai nimic altceva dect s umble de
colo-colo i s fac prostii.
A ocolit pianul aezat n mijlocul camerei, trecndu-i
palma peste suprafaa lui neted i lucioas. Instrumentul
era unul dintre puinele obiecte pe care familia ei le adusese
din capital. Pianul fusese al mamei sale.
Kestrel a deschis cteva ui din sticl ce ddeau spre gr
din. A inspirat aerul nopii, lsndu-l s i inunde plmnii.

52
A simit miros de iasomie i i-a imaginat mica floare deschi-
/Aiidu-se n bezn, cu fiecare petal rigid, ridicat i perfect.
Apoi s-a gndit iar la sclav, far s tie de ce. i-a cobort
privirea la mna trdtoare care se ridicase pentru a capta
.Uenia adjudectorului. Kestrel a scuturat din cap. Nu avea
s-i mai lase gndurile s se abat asupra sclavului.
S-a aezat n faa irului de clape negre i albe ale in-
slrumentului, aproape o sut. Nu la acel gen de pregtire se
j'ndise tatl ei. Generalul se referise la leciile ei zilnice cu
cpetenia grzilor. Ei bine, Kestrel nu voia s se antreneze la
Undrele sau la orice altceva credea tatl ei c ar fi trebuit s
nvee.
Degetele ei s-au aezat pe clape. Kestrel a apsat uor, nu
suficient de tare pentru ca ciocnelele dinuntru s loveasc
reeaua de coarde metalice.
Apoi a inspirat adnc i a nceput s cnte.

33
f a t a u it a s e d e e l
Trecuser trei zile, iar stpna casei prea s fi uitat c
achiziionase un sclav, adugnd astfel un membru nou co
leciei de patruzeci i opt de suflete a generalului.
Sclavul nu era sigur c ar fi trebuit s se simt uurat.
Primele dou zile fuseser o adevrat binecuvntare.
Nici nu-i mai amintea ultima dat cnd i se permisese s
leneveasc. Baia fusese incredibil de fierbinte, i aburii l n-
vluiser. Clbucii de spun erau mai plcui dect orice i
fusese oferit n ultimii ani i miroseau a amintiri.
Parc mbrcase o piele nou i, dei i inuse capul ea
pn n timp ce un alt sclav herrani i tia prul i dei con
tinua s-i ridice mna ca s ndeprteze uvie care nu mai
erau acolo, a doua zi descoperise c lipsa prului nu-1 deranja
att de tare. Putea vedea lumea mai clar.
n a treia zi, intendentul a venit s l caute.
Pentru c nu primise niciun ordin, sclavul hoinrea pe
domeniu. Nu i era permis s intre n cas, dar se mulumea
s o priveasc de afar. i numra multele ferestre i ui. St
tea ntins pe iarb, lsndu-i energia verde i cald s-i gdile

54
palmele, fericit c minile lui nu aveau prea multe btturi
ca s o simt. Ocrul glbui al zidurilor vilei lucea n lumina
.soarelui, apoi se stingea. El socotea n minte care ncperi
ale casei se ntunecau n fiecare parte a zilei. Privea n sus, la
l>ortocali, i cteodat adormea.
Ceilali sclavi se strduiau s-l ignore. La nceput, oame
nii l priveau n feluri ce aduceau ba a ranchiun, ba a con-
luzie, ba a dor. Lui nici c-i psa. De ndat ce a fost condus
spre locuina sclavilor, aflat ntr-o cldire care arta aproape
la fel ca i grajdurile, a neles rapid care era ierarhia n rn
dul herranilor generalului. El era ultimul dintre ei.
i mnca bucata de pine ca i ceilali i ridica din umeri
cnd era ntrebat de ce nu i se dduse nc ceva de fcut.
Rspundea doar la ntrebrile directe, ns n mare parte nu
facea dect s asculte.
n a treia zi, deja facea o hart mental a anexelor vilei: lo
cuina servitorilor, grajdurile, barcile grzilor, fierria, m a
gaziile, o csu din apropierea grdinii. Domeniul era mare,
mai ales c nc facea parte din ora. Sclavul se simea noro
cos c avea attea ore la dispoziie ca s-l studieze.
edea pe o colin de pe lng livad, la o nlime ce-i
permitea s-l vad pe intendent venind cu pai mari ctre
el dinspre vil cu mult nainte ca valorianul s ajung acolo.
Asta l-a mulumit nespus pe sclav. I se confirma astfel b
nuiala c proprietatea generalului nu ar fi fost att de uor
de aprat dac era atacat din direcia potrivit. Domeniul
i fusese probabil dat generalului pentru c era cel mai mare
i mai frumos din ora i ideal pentru a gzdui o gard per
sonal i cai, dar pantele acoperite de pomi care nconjurau
casa s-ar fi putut dovedi avantajoase pentru o for du
man. Sclavul se ntreba dac generalul chiar nu observase

35
acest neajuns. Dar valorienii nu tiau ce nseamn s fii ata
cat n propriul cmin.
Sclavul i-a nbuit gndurile, cci ameninau s-i aduc
trecutul la suprafa, aa c i-a forat mintea s fie asemeni
pmntului ngheat: greu de ptruns i pustie.
S-a concentrat asupra intendentului care suia cu greu
dealul. Brbatul era unul dintre puinii servitori valorieni, la
fel ca i menajera, ale cror posturi erau prea importante ca
s le fie ncredinate unor herrani. Sclavul presupunea c in
tendentul era frumos pltit. Cu siguran omul era mbrcat
bine, n vemintele esute cu aur preferate de valorieni. Prul
blond i rar al brbatului flutura n vnt. Pe cnd se apropia,
sclavul l-a auzit pe intendent bombnind n valorian i a
tiut c el era inta iritrii celuilalt.
Tu, a zis brbatul ntr-o herrani cu accent puternic.
Aici erai, nevrednicule!
Sclavul i-a amintit numele omului - Harman - dar nu l-a
rostit. Nu a spus nimic, ci doar l-a lsat pe intendent s-i ri
sipeasc furia. l amuza s-l aud pe Harman mcelrindu-i
limba. Accentul brbatului era rizibil, gramatica - nc i mai
rea. Singurul lui talent era un vocabular bogat n insulte.
Vino.
Harman a fcut un semn cu mna, indicnd c sclavul
trebuia s-l urmeze. Acesta i-a dat repede seama c era
condus spre fierrie.
O fat herrani atepta afar. Sclavul a recunoscut-o, de
nu o vzuse dect n timpul meselor i noaptea. Numele ei
era Lirah i muncea n cas. Era drgu; mai mic dect el i
probabil prea tnr ca s-i aminteasc rzboiul. Harman a
nceput s vorbeasc n valorian cu fata. Sclavul a ncercat
s fie rbdtor pe cnd Lirah traducea.

36
Lady Kestrel nu poate fi deranjat pentru a-i da o sar-
I tini, aa c eu - fata a roit vreau s spun, e/ - a zis ea, ar-
lilml spre Harman - a decis s te pun la munc. De obicei,
^ni /ile generalului se ngrijesc singure de repararea armelor,
l un fierar valorian este adus din ora n mod regulat ca s
liu altele noi.
Sclavul a dat din cap. Erau motive bune pentru care va-
loi'icnii pregteau prea puini herrani ca s le fie fierari. Nu
trelniia dect s priveti n jur ca s-i dai seama. Oricine
putea vedea uneltele grele i s ghiceasc fora de care era
nevoie ca s le mnuieti.
~ Asta vei face de acum nainte, a continuat Lirah, att
timp ct te vei arta a fi capabil.
Harman a interpretat linitea ce a urmat ca pe o invitaie
de a vorbi din nou. Lirah a tradus:
Azi vei face potcoave.
Potcoave?
Era prea uor.
Lirah i-a zmbit nelegtor. Cnd a vorbit iar, fata i s-a
adresat pe tonul ei normal, nu acela preios p e care-1 folosea
ca s repete cuvintele lui Harman.
E un test. Trebuie s faci ct poi de multe pn la apus.
tii s i potcoveti?
-D a.
Lirah prea s regrete c sclavul dduse acel rspuns, pen
tru binele lui. I-a tradus intendentului, iar H arm an a replicat:
Atunci, asta va face mine. Fiecare cal din grajd tre
buie potcovit. Harman a pufnit. Vom vedea cu m se nelege
animalul sta cu celelalte.
nainte de rzboi, valorienii i adm iraser i chiar i invi-
diaser - da, invidie! - pe herrani. D up aceea, a fost ca i

37
cum vraja s-ar fi destrmat sau o alta ar fi fost fcut. Scla
vului i venise dintotdeauna greu s cread c lucrurile st
tuser altfel n trecut. Cumva, insulta de animal devenise
posibil. Cumva, acel cuvnt se referea la el Pentru sclav, des
coperirea era veche de zece ani, dar prea la fel de ocant de
fiecare dat. Repetarea ar fi trebuit s-i diminueze din efect.
Dar el simea de fiecare dat o durere acut n faa surprizei,
o durere ce provenea din fiiria pe care i-o nbuea.
Expresia plcut, ndelung exersat, de pe chipul lui Lirah
rmsese neschimbat. Fata a artat spre coul cu crbuni,
spre surcele i spre grmezile de fier nou i vechi. Intenden
tul a aezat o cutie de chibrituri pe nicoval. Apoi Harman i
Lirah s-au ntors i au plecat.
Sclavul a privit n jur, n fierrie, i a ncercat s hotrasc
dac merita s treac testul sau nu.
A oftat i a aprins focul.

Vacana se terminase. n prima lui zi la foaie, sclavul a


fcut mai mult de cincizeci de potcoave - suficiente ct s
par harnic i ndemnatic, dar nu att de multe nct s
atrag atenia.
n ziua urmtoare, a potcovit toi caii, chiar i pe cei ale
cror potcoave erau noi. Grjdarul l avertizase c unele din
tre animale erau periculoase, n special armsarii generalu
lui, dar el nu a avut probleme. S-a asigurat ns c munca
avea s-i ocupe ntreaga zi. i plcea s asculte nechezatul
grav al cailor i s le simt respiraiile moi i calde. Toto
dat, grajdurile erau un loc numai bun ca s auzi ultimele
nouti - sau ar fi fost, dac venea vreun soldat s se ocupe
de vreun cal.
Sau dac fata venea.

38
Sclavul se dovedise o bun achiziie. Lady Kestrel avu
sese ochi buni, zisese Harman n sil i i dduse sclavului
mai multe arme ca s le repare, ca i cteva comenzi s fac
altele noi.
n fiecare sear, cnd sclavul traversa domeniul dinspre
fierrie spre baraca unde dormea, vila era puternic lumi
nat. Pentru sclavi se ddea stingerea, dar valorienii cei ne
linitii nu aveau nc somn. Ei erau antrenai s reziste cu
foarte puin odihn i nu dormeau dect vreo ase ore pe
noapte - sau chiar mai puin, dac era nevoie. Era unul din
tre lucrurile care-i ajutase s ctige rzboiul.
Sclavul era primul care se ntindea pe aternutul lui de
paie. n fiecare noapte, ncerca s cearn evenimentele zilei
i s aleag informaiile folositoare, dar de fiecare dat des
coperea c nu fcuse altceva dect s munceasc din greu.
Obosit, nchidea ochii. Se ntreba adesea dac acele dou
zile de leneveal aveau s se arate cu ghinion, cci i ngdu-
iser s uite cine era. Timpul juca feste minii lui.
Uneori, cnd era ct pe ce s adoarm, i se prea c aude
muzic.

39
DE OBICEI. KESTREL SE GNDEA LA CASA El CA LA
un loc pustiu unde rsuna doar ecoul, plin de ncperi nelo
cuite, dei frumoase. i domeniul era n mare parte linitit
i rzbtut doar de sunete slabe: scrnetul unei sape n gr
din, bufnetul slab al copitelor venind dinspre padocul ae
zat departe de cas, suflarea copacilor. De obicei, lui Kestrel
i plcea felul n care spaiul vast i linitea i faceau simurile
mult mai alerte.
ns n ultima vreme nu-i mai gsea pacea acas. Se izo
lase mpreun cu muzica ei, dar i dduse seama c ncerca
s cnte doar piese dificile ale cror note se ngrmdeau
unele ntr-altele, facndu-i degetele s alerge pe clape. Se
siunile de cntat o extenuau. De-abia simea amoreala n
cteva locuri - ncheieturile minilor, ale - dar cnd nu
cnta la pian, Kestrel nu mai putea ignora durerile. n fie -;
care diminea i jura c avea s trateze pianul cu mai mult
delicatee. Totui, la apus, dup ore ntregi n care se simise
sufocat - nu, mai degrab ca i cum s-ar fi ascuns n pro
pria cas - , storcea din nou muzica de cele mai solicitante
elemente ale ei.

40
ntr-o dup-amiaz, poate la vreo. opt zile dup licitaie,
l.i vil a sosit un bilet de la Jess. Kestrel l-a deschis nerb
dtoare, bucuroas de ceva care s-i schimbe gndurile. Cu
scrisul ei obinuit, cu nflorituri, i propoziii scurte i nfl
crate, Jess ntreba de ce Kestrel se ascundea de ea. Nu voia
s-i fac azi o vizit? Jess avea nevoie de sfatul lui Kestrel
pl ivind vemintele pe care s le poarte la picnicul organizat
ilc Lady Faris. Jess adugase un post-scriptum: o propoziie
scris mai mrunt, cu litere nghesuite i mzglite la repe
zeal, ceea ce arta c fata nu se putuse abine s nu fac o
.iluzie evident, fiind n acelai timp ngrijorat c o putea
deranja pe Kestrel: Apropo, fratele meu a ntrebat de tine.
Kestrel s-a ntins dup cizmele ei de clrie.
Pe cnd trecea dintr-o camer n alta a apartamentului ei,
Kestrel a zrit pentru o clip, pe fereastr, coliba cu acoperi
dc paie de lng grdin.
S-a oprit, btndu-i de pulp cizmele pe care le inea n
mn. Coliba nu se afla foarte departe de locuina sclavilor,
care se vedea tocmai n marginea ferestrei. S-a simit uor
stnjenit.
Normal. Kestrel i-a luat privirea de la locuina sclavilor
,i s-a concentrat asupra colibei lui Enai. Nu-i mal vizitase
btrna doic de cteva zile. Nici nu era de mirare c o tul
bura s vad csua mic i drgu pe care Kestrel ceruse s
fie ridicat pentru femeia care o crescuse. K1 bine, avea s o
viziteze pe Enai n drum spre grajduri.
ns pn s apuce s-i ncheie ireturile cizmelor i s
coboare scrile vilei, intendentul i aflase, din brfe nscute
imediat n momentul citirii biletului, c stpna lui avea de
p,nd s plece. Harman a ncolit-o la ua salonului.
Mergei s clrii?
Fata i-a tras o mnu.
Vezi bine.
Nu e nevoie s cerei nsoitor. Harman a pocnit din
degete spre un brbat herrani mai n vrst, care freca pode
lele. sta o s fie suficient.
Kestrel a oftat uor.
Voi clri pn la Jess.
Sunt sigur c poate clri i el, a rspuns Harman, dei
tiau amndoi c era puin probabil.
Sclavii nu erau nvai s clreasc. Ori tiau de di
nainte de rzboi, ori nu nvau niciodat.
Dac nu, a spus Harman, putei lua caleaca mpre
un. Generalul s-ar lipsi bucuros de doi cai pentru caleac,
doar ca s se asigure c suntei nsoit.
Kestrel a dat uor din cap i s-a ntors s plece.
Stpn, nc ceva...
Kestrel tia ce era acel ceva, dar nu-1 putea opri pe om,
cci astfel i-ar fi artat intendentului c tia i c ar fi dorit
s nu tie.
A trecut o sptmn de cnd l-ai cumprat pe scla
vul acela tnr, a zis intendentul. Nu ai dat niciun ordin cu
privire la ce ar trebui s fac.
Am uitat, a minit Kestrel.
Bineneles. Avei alte lucruri mai importante de fcut.
Totui, eram destul de sigur c nu ai vrut s-l lsai s lene
veasc, aa c l-am trimis la fierrie i s potcoveasc arm
sarii. S-a descurcat mulumitor. Complimentele mele, Lady
Kestrel. Ai artat c tii cum s alegei mrfuri herrani.
Ea s-a uitat la brbat. Harman a adugat, pe un ton
defensiv:
L-am trimis la fierrie doar pentru c i se potrivete.

42
Kestrel s-a ntors spre u. Cnd a deschis-o, n-a zrit dect
copacii. Din aceast parte a casei nu se mai vedea nimic care
s o tulbure.
Ai fcut alegerea potrivit, a zis ea. F cu el ce crezi de
cuviin.
Kestrel a pit afar, urmat tcut de nsoitor.
n cele din urm, fata nu a mai trecut pe la colib. A mers
direct la grajduri. Btrnul grjdar herrani se afla acolo, ca
ntotdeauna. n afar de el nu mai era nimeni. Kestrel s-a dus
s mngie botul unuia dintre cai, un animal masiv, crescut
ca s lupte pe cmpul pe btlie i ales pentru ea de general.
Cnd a auzit pai n spatele ei, sunetul unei persoane noi
Intrnd n grajd, Kestrel s-a ntors. Doi soldai s-au ndrep-
lat spre grjdar i i-au ordonat s le neueze caii. Kestrel
s-a uitat n spatele celor doi brbai i l-a vzut pe btrnul
herrani pe care Harman i-1 alesese drept escort ateptnd
i'bdtor lng u.
Kestrel nu avea chef s piard timpul ca s afle dac omul
putea s clreasc sau nu. Ea voia s plece pe dat. Cnd
ajungeau la casa lui Jess, avea s-l trimit pe sclav la buct
rie ca s nu-1 mai vad la chip pn cnd se ntorceau acas.
Pregtete-mi trsura mai nti, i-a zis ea grjdarului,
artnicndu-le soldailor o privire care parc-i provoca s
protesteze.
Soldaii nu au spus nimic, dar erau n mod evident iritai.
Lui Kestrel nu-i psa. Trebuia s plece, i cu ct pornea mai
repede, cu att mai bine.

Asta?
Kestrel i-a ridicat privirea de unde sttea, pe un divan
SLuad, acoperit de rochii.

43
Kestrel, a zis Jess, fii atent.
Kestrel a clipit. O fat cu prul negru, sclava lui Jess, lega
o cingtoare n jurul taliei stpnei sale, aeznd fusta nflo
rat astfel nct s pice ca un clopot pe olduri.
N-ai mai ncercat rochia asta? i-a zis Kestrel lui Jess.
Nu. Jess a smuls cingtoarea din minile sclavei i a
aruncat-o pe grmada de mtsuri de lng Kestrel. Nu-i
place deloc, aa e?
Nu, a rspuns Kestrel, dar Jess ncepuse deja s-i scoat,
cu greu, rochia, n timp ce sclava ncerca, grbit, s desfac
nasturii nainte s pocneasc.
Fustele roz au aterizat n poala lui Kestrel.
Tu ce-o s pori? Jess rmsese n picioare, doar n
combinezon. Picnicul lui Lady Faris este evenimentul verii.
Nu poi s ari altfel dect uimitor.
Asta nu va fi o problem pentru Kestrel, a zis un br
bat ferchezuit, elegant mbrcat, care se sprijinea de tocul
uii pe care o deschisese fr ca fetele s-l aud.
Fratele lui Jess i-a zmbit lui Kestrel, care i-a zmbit la
rndul ei lui Ronan, dar strmb, artnd c tia c flirtul
exagerat era la m od printre tinerii valorieni i c nu avea
de gnd s-l ia n serios. Mai tia i c edina de parada
modei i complimentele neprimejdioase ale lui Ronan fuse
ser motivul pentru care venise, spernd c mintea avea s-i
fie prea ocupat ca s se gndeasc la altceva.
Ronan a traversat camera, a mpins rochiile de pe divan
pe podea i s-a aezat lng Kestrel. Scit, sclava cu prul
negru s-a aplecat s culeag de jo s materialele delicate.
Kestrel a simit un impuls brusc de a spune o rutate, dar nu
era sigur cui i s-ar fi adresat. Apoi acordurile muzicale ce
rzbteau dinspre coridor au oprit-o din a-i pune pe toi cei
prezeni, inclusiv pe ea nsi, ntr-o situaie jenant.

44
~ Nocturna Senest, a zis ea, recunoscnd piesa.
Ronan i-a sprijinit capul blond de lemnul sculptat ce
mrginea divanul. S-a rezemat lene de sptarul m oale al
canapelei, i-a ntins picioarele nclate cu cizme i s-a uitat
Iii Kestrel.

I-am spus lui Olen s cnte, a zis el, referindu-se la rtiu-


/icianul herrani al casei. tiu c e una dintre preferatele tale*
Kestrel a ascultat. Notele erau atinse cu grij, dar aveau
un ritm straniu. Fata s-a crispat recunoscnd apropierea
unui pasaj dificil i nu s-a mirat deloc auzind cum om ul a
jreit notele.
A putea cnta eu, s-a oferit ea.
Fratele i sora au schimbat o privire.
Alt dat, a rspuns Ronan, Prinii notri sunt acas.
N-o s-i dea seama.
Eti prea talentat. Ronan i-a aezat mna deasupra
minii ei. O s tie.
Kestrel i-a retras mna. Fr a fi deranjat de refuz, el s-a
ntins spre o panglic rtcit, aflat ntre ei doi, i a nceput
s se joace cu bucata de material, nvrtind-o n jurul dege
telor lui albe.
Deci, a zis el, ce e cu zvonurile asta despre achiziia ta
scandaloas la licitaie? Toat lumea vorbete.
Sau mai degrab vorbeau, a spus Jess, pn s aib loc
un duel ntre verii Trenex.
Pn la moarte? a ntrebat Kestrel.
Duelurile fuseser interzise de mprat, dar erau un obi
cei prea adnc nrdcinat ca s fie uor de eliminat. D e
obicei, ntmplrile de acest gen erau trecute cu vederea de
autoriti atta timp ct nu-i pierdea nimeni viaa, i chiar i
atunci singura pedeaps nu era dect o amend usturtoare.
Nu, a zis Jess, cu entuziasm, dar a curs snge.

45
Povestete-mi tot.
Jess a inspirat, gata s-i toarne brfa, dar Ronan a ridicat
un deget nfurat n panglic i l-a ndreptat spre Kestrel.
Tu, a zis el, schimbi subiectul. Continu. Explic m is
terul care te-a costat cincizeci de chei.
Nu e niciun mister.
Kestrel se hotrse s inventeze un motiv raional care nu
avea nicio legtur cu decizia ei de a cumpra sclavul.
i totui, de ce l cumprase? Probabil c din mil. Se l
sase condus de o sentiment straniu de simpatie. Sau oare
i-l dorise din pura i infama dorin de a-1 stpni?
Sclavul e fierar, a explicat Kestrel. Tata are o gard per
sonal. Aveam nevoie de cineva care s se ngrijeasc de arme.
Aa l-a prezentat adjudectorul, a spus Jess, trgndu-i
alt rochie. Sclavul era perfect n gospodria lui Kestrel.
Ronan a ridicat sprncenele.
n schimbul a cincizeci de chei?
Ce-mi pas mie? Kestrel voia s ncheie conversaia
cu orice pre. Sunt suficient de bogat. A atins mneca lui
Ronan. i ct a costat asta? a ntrebat ea, prinznd mtasea
cmii ntre degete.
Ronan, a crui cm a iscusit brodat costase pesemne la
fel de mult ca i sclavul, a dat de neles c pricepuse aluzia.
El o s triasc mai mult dect cmaa asta, a spus
Kestrel i a dat drumul mnecii. Cred c am fcut un trg bun.
E-adevrat, a aprobat Ronan, prnd dezamgit, dei
Kestrel n-ar fi tiut s spun de ce - c ea i retrsese mna
sau c misterul se dovedise a nu fi chiar att de tainic.
Kestrel prefera s cread c era vorba de al doilea motiv.
Voia ca ea nsi i toi ceilali s uite de sclav.
C veni vorba de haine, a zis Jess, nc nu am hotrt
ce voi mbrca.

46
C e zici de asta?
Kestrel s-a ridicat, mulumit s gseasc o scuz pentru
rt i prsi locul de pe divan, a traversat camera i a ridicat o
lochie a crei mnec ieea dintr-un dulap deschis. A inut
rochia n mini, privind nuana extrem de deschis de lilia-
I hiu. Kestrel i-a trecut degetele pe sub mnec i a lsat-o
apoi s cad, admirnd lucirea argintie a materialului.
estura asta e superb.
Kestrel, i-ai ieit din mini?
Jess deschisese ochii larg. Ronan a nceput s rd i
Kestrel i-a dat seama c el credea c glumise.
N ici nu tiu de ce am rochia aia, a continuat Jess. Cu
loarea e att de demodat. E practic cenuie!
Kestrel i-a aruncat lui Jess o privire surprins, dar n locul
tiiipului celeilalte, nu a zrit dect amintirea ochilor frumoi
l plini de amrciune ai sclavului.

47
SCLAVUL A TRAS O BUCAT DE METAL NCINS DIN
foc i a aezat-o pe nicoval. innd nc metalul cu cletele,
a folosit un ciocan ca s bat fierul, facndu-l plat i neted.
Repede, nainte ca metalul s apuce s se rceasc, a pus bu
cata de fier pe cornul nicovalei i a lovit-o pn ce s-a ndoit
pe jumtate. Fcnd aceasta, i aducea aminte c i el tre
buia s stea ndoit. Trebuia ca acolo, n casa generalului, s
ia forma pe care i-o cereau alii ori altfel nu ar fi putut obine
niciodat ceea ce-i dorea.
Cnd a terminat, a aezat potcoavele ntr-o lad de lemn.
S-a uitat ndelung la ultima pies, trecndu-i un deget peste
irul de guri unde aveau s intre caielele n copita calului. n
felul ei, potcoava era perfect. Dur.
Dar de ndat ce era fixat pe copita unui cal, nu se mai
vedea.
Sclavul a dus potcoavele la grajd. Fata se afla acolo i-i
facea de lucru cu unul dintre caii de lupt. Kestrel se ntor
sese cu trsura, dar prea c are de gnd s clreasc; purta
cizme. Sclavul a rm as la distan, aeznd potcoavele lng
harnaament. Dar ea s-a apropiat, ducnd calul de cpstru.

48
Kestrel a ezitat, dei el nu vedea niciun motiv.
Sunt ngrijorat c Suli are o potcoav slbit, a zis
t'a, n herrani. Te rog, verific.
Tonul ei era politicos, dar acel te rog sunase aspru. Fu
sese o minciun, o prefctorie ce voia a-i face cuvintele s
nu sune ca un ordin. Politeea era ca un strat proaspt de
vopsea pe cldirea nchisorii.
Sclavului nu-i plcea s aud vocea fetei, cci Kestrel i vor
bea prea bine limba. Suna aproape ca limba ei matern i asta
l supra. S-a concentrat asupra singurului cuvnt valorian.
Suli, a zis el, rostogolind numele calului pe limb.
E o arm, i-a explicat fata. Ca o lance.
tiu, a spus el, regretnd imediat rspunsul.
Nimeni - n special ea sau generalul - nu trebuia s afle
d\ nelegea valoriana.
ns Kestrel nu bgase de seam. Fata era prea ocupat
s mngie gtul armsarului. n definitiv, de ce ar fi dat ea
atenie la ce spunea un sclav?
Calul s-a sprijinit de tnr ca o pisic uria.
I-am dat numele sta cnd eram foarte tnr, a optit ea.
El i-a aruncat o privire.
tnr.
Suficient de tnr ca s vreau s-mi impresionez tatl.
Pe chipul ei se citea o und de melancolie. Sclavul a ridi
cat dintr-un umr i a rspuns ntr-un fel ce nu arta defel c
ar fi bgat de seam c ea mprtise ceva ce prea un secret.
Numele i se potrivete, a zis el, dei creatura imens
era mult prea afectuoas cu tnra pentru ca observaia lui
s fie corect,
Kestrel i-a luat privirea de la cal i s-a uitat direct la el.
Al tu nu i se potrivete. Smith.

49
Poate c fusese din cauza surprizei. Sau a accentului ei per
fect. Mai trziu, el avea s-i spun c probabil fusese sigur c
fata avea s-i dea alt nume, aa cum obinuiau s fac uneori
valorienii cu sclavii lor, iar dac se ntmpla asta, atunci cu
siguran el urma s fac sau s spun o prostie i apoi toate
planurile lui aveau s se duc pe apa smbetei.
Dar, sincer, sclavul habar nu avea de ce rspunsese aa.
Primul meu proprietar mi-a spus Smith, a explicat e
sta nu-i numele meu adevrat. Pe mine m cheam Arin.

50
g e n e r a l u l e r a UN OM OCUPAT, DAR NU ATT DE
ocupat nct s nu afle cnd Kestrel i nclca dorinele.
D in ziua licitaiei, Kestrel se simea urmrit. Fata avea
grij s participe la antrenamentele cu Rax, cpitanul grzi
lor tatlu i ei.
N u c Rax s-ar G. suprat dac ea nu venea n sala de an
trenament de lng barcile grzilor. Pe cnd era mic i
hotrt s arate de ce era n stare, Rax fusese, n felul lui,
blnd. N u facea dect s remarce c fata nu avea pic de talent
la lupte. Zmbea la eforturile ei i avea grij s se descurce
cu fiecare arm folosit de un soldat.
D ar pe m sur ce trecuser anii, i rbdarea lui se tocise.
Kestrel devenise din ce n ce mai nepstoare. Lsa garda jos
n timpul aprrii, ochii ei erau permanent vistori, chiar i
ci\nd Rax ipa la ea. Lsa sgeile s zboare libere, inndu-i
t apul nclinat ca i cum ar fi ascultat ceva ce Rax nu putea
auzi.
Kestrel i amintea de bnuielile lui tot mai mari, de aver
tismentele de a nceta s-i mai protejeze minile. Fata inea
spada prea delicat i se retrgea dac i se prea posibil ca

51
atacul lui Rax s-i rneasc degetele, ncasnd lovituri n trup
care ar f ucis-o dac sabia ar fi fost din oel i nu din lemn.
ntr-o zi, cnd Kestrel avea cincisprezece ani, Rax i-a
smuls scutul din mn i i-a lovit degetele vulnerabile cu
latul sbiei. Fata a czut n genunchi. A simit cum sngele
i se scurge din obraji de durere i de team, i tia c n-ar fi
trebuit s plng, n-ar fi trebuit s-i strng la piept dege
tele, n-ar fi trebuit s se ghemuiasc toat, ferindu-i m i
nile de un alt atac. N-ar f trebuit s-i confirme lui Rax ceea
ce omul tia deja.
Rax a mers atunci la general i i-a spus c dac i dorea un
muzician, putea cumpra unul de la pia. Tatl lui Kestrel
i-a interzis atunci s mai cnte la pian, ns unul dintre pu
inele ei talente militare includea rezistena la lipsa de somn.
Fata era un adversar redutabil al generalului din acest punct
de vedere. Aa c atunci cnd mna i s-a mai dezumflat i
Enai i-a scos scndurica ce-i inea strns degetele, Kestrel a
nceput s cnte la pian n timpul nopii,
n cele din urm, a fost prins.
i aducea aminte cum fugise dup tatl ei, trgndu-l de
brae, de haine pe cnd omul se ndrepta cu pai mari spre
barci, n mijlocul nopii, n cutarea unui ciomag. Genera
lul a ignorat rugminile fierbini ale fetei. Ar fi putut dis
truge uor pianul. Instrumentul era prea mare, iar Kestrel
prea mic pentru a sta n calea ciomagului. Dac fata ar fi
blocat clapele, tatl ei ar fi spart carcasa, ar fi zdrobit cioc
nelele i ar fi rupt coardele.
Te ursc, i spusese ea. i mama te-ar fi urt.
Nu tonul ei jalnic, nici lacrimile ce pleau n faa hoho
telor de plns pe care le auzise de la brbai i femei n toat
firea l fcuser pe general s dea drumul ciomagului. Nici

52
acum, Kestrel nu tia dac generalul cruase pianul de dra-
}'ul ei sau de dragul celei ce-i prsise rpit de moarte.
Ce facem azi? a ntrebat Rax trgnat de pe banca lui
ile la cellalt capt al slii de antrenament.
Om ul i-a trecut o mn prin prul grizonant, apoi peste
la, ca i cum ar fi putut terge plictiseala ce i se citea pe
I hip.
Kestrel voia s-i rspund, dar s-a trezit privind picturile
<le pe perei, dei le cunotea foarte bine. n imagini erau b
iei i fete care sreau peste spatele unor tauri. Picturile erau
valoriene, la fel ca i aceast cldire. Pletele blonde, rocate,
r!liar i castanii fluturau pe capetele tinerilor ca nite flamuri
n timp ce sltau deasupra coarnelor taurilor, i sprijineau
palmele pe spinrile bestiilor i aterizau de partea cealalt a
picioarelor din spate. Scena descria un ritual de maturizare
si, nainte ca aceeai lege ce interzisese duelul s-i pun i lui
I apt, fusese un obicei pe care toii valorienii care mplineau
iniisprezece ani trebuiau s-l ndeplineasc. i Kestrel srise
peste taur. Fata i amintea bine acea zi. Tatl ei fusese tare
mndru de ea. i oferise un cadou la alegere.
Kestrel se ntreba dac sclavul - Arin - vzuse picturile i
I c prere avea despre ele.
Rax a oftat.
Nu mai e nevoie s exersezi statul n picioare i uitatul
In gol. La asta te pricepi deja.
Undrele. Fata i-a alungat gndurile de la sclav. Hai s
exersm undrelele.
Ce surpriz.
Rax nu a adugat c fcuser deja asta n fiecare zi, n
ultima vreme. Undrelele erau singura tehnic pe care capi
iinul suporta s o vad pe fat ncercnd-o.

53
Rax a ridicat o sabie lat pe cnd Kestrel i fixa micile
cuite la gambe, mijloc i antebrae. Fiecare cuit bont, de
antrenament, i ncpea uor n palm. Undrelele erau sin
gurele arme despre care uita c sunt arme.
Rax a blocat alene primul cuit care a nit dintre dege - 1
tele ei n partea cealalt a camerei. Tiul lui Rax a respins |
lama ei n aer. |
Dar Kestrel mai avea arme i, cnd venea vorba de lupta
corp la corp, aa cum se asigura Rax mereu s fie, Kestrel era
chiar n stare s-l nving pe cpitan.

ns de data asta fata nu l btuse.


Kestrel s-a ndreptat ontc-ontc spre casa Iui Enai. n
ziua cnd mplinise paisprezece ani, Kestrel i ceruse tatlui
ei s-i redea femeii libertatea. Prin lege, sclavii aparineau
stpnului casei. Enai era doica lui Kestrel, dar era proprie
tatea generalului. Omul nu fusese ncntat de cererea ei, ns
i promisese fetei c avea s-i dea orice dorea.
i dei Kestrel era fericit c Enai alesese s rmn la
vil astfel nct acum putea fi acolo cnd fata avea s bat
la ua ei, transpirat i abtut, i amintea cum fericirea ei
dispruse atunci cnd i spusese femeii despre cadoul ei i
felul n care o privise doica.
~ Liber?
Enai i atinsese ncheietura minii, acolo unde era
nsemnat.
Da. N u ... te bucuri? Credeam c asta i doreti.
Enai i-a lsat atunci minile s-i cad m oi n poal.
Unde s m duc?
Kestrel a neles i ea n acel moment ceea ce Enai tia
foarte bine: greutile unei btrne herrani singure - orict

54
ile liber ar f fost - n propria-i ar cotropit. Unde avea s
iloarm? Cum avea s-i ctige traiul i cine i-ar f dat de
nuinc, din moment ce herranii nu aveau voie s angajeze
nimeni, iar valorienii deineau sclavi?
Kestrel folosise o parte din averea motenit dup moar-
(ra mamei ei pentru construcia colibei. Azi, Enai s-a n-
i i untat cnd a deschis ua.
Unde ai fost? Pesemne c nu mai nsemn nimic pen
tru tine dac m-ai ignorat aa de mult timp.
m i pare ru.
Enai s-a nmuiat i a aranjat la loc o uvi rebel din
prul lui Kestrel.
-- Chiar c ari jalnic. Intr, copil.
n vatr plpia un mic foc pentru gtit. Kestrel s-a lsat
moale ntr-un scaun din faa flcrilor, iar cnd Enai a n
trebat-o dac-i era foame i fata a rspuns c nu, btrna
herrani a privit-o pe tnr cu luare-aminte.
Ce s-a ntmplat? Cu siguran c pn acum te-ai
obinuit s fii nvins de Rax.
E ceva ce mi-e team s-i mrturisesc.
Enai a dat din mn, vrnd s spun c fata vorbea copilrii.
Nu i-am tinuit eu mereu secretele?
Nu e un secret. tie, practic, toat lumea.
Ce a spus mai departe a sunat lipsit de importan pentru
t e va att de nsemnat.
Acum mai mult de o sptmn am fost la pia cu
Jess. Am mers la o licitaie.
Expresia de pe chipul lui Enai a devenit prudent.
Oh, Enai, a zis Kestrel. Am fcut o greeal.

55
ARIN ERA MULUMII I SE DDUSER MAI MULTE
comenzi de arme i alte lucruri de reparat i interpreta lipsa
plngerilor din partea grzilor ca fiind un semn de apreci
ere la adresa muncii lui, dei intendentul cerea frecvent mai
multe potcoave dect ar fi fost necesar chiar i pentru nite
grajduri aa de mari ca ale generalului. Pe Arin nu-1 deran
jau rutina i munca uoar. Activitatea i lua gndurile de
la altceva. Arin i imagina c easta lui era plin de zpad.
Pe cnd sclavii generalului se obinuiau cu prezena lui, oa
menii ncepuser s vorbeasc mai mult cu el n timpul mese
lor i s fie mai slobozi la gur n prezena lui. Arin devenise o
figur att de prezent la grajduri, nct n curnd soldaii au
nceput s-l ignore. Biatul aflase astfel zvonuri despre antre
namente care se desfurau n afara zidurilor oraului. Scla
vul asculta, strngndu-i degetele pn ce se albeau n jurul
cpstrului vreunui cal, poveti vechi de zece ani despre cum
generalul, pe atunci doar locotenent, adusese distrugerea n
calea lui, din munii peninsulei pn la oraul-port, i pusese
capt Rzboiului Herran. Arin i descleta degetele, unu cte
unul, i-i vedea de treab.

56
o dat, la cin, Lirah s-a aezat lng el. Fata era timi
,si-i aruncase ndelung priviri curioase cu coada ochiului
nainte de a se hotr s ntrebe:
Ce-ai fost nainte de rzboi?
Arin a ridicat o sprncean.
Dar tu ce ai fost?
Chipul lui Lirah s-a nnegurat.
Nu-mi amintesc.
Arin a minit i el.
Nici eu.

Arin nu nclca nicio regul. Alii sclavi se simeau poate


tentani n timpul plimbrii prin crngul de portocali ce se
ntindea ntre fierrie i colibele lor s culeag cte un fruct,
s-l decojeasc iute, ngropnd coaja colorat n pmnt, i
s-l mnnce. Uneori, cnd Arin i mnca tocana cu pine,
se gndea i el s fac la fel. Cnd mergea pe sub arbori,
tentaia devenea aproape de nesuportat. Aroma citricelor i
usca gtul. ns nu se atingea niciodat de fructe. i ntorcea
privirea i continua s mearg.
Arin nu era sigur pe care zeu l suprase. Poate c pe cel
al rsului. Unul cu un suflet crud i trndav, ce privea com
portamentul neobinuit de bun al lui Arin, zmbea i spu
nea c nu avea cum s dureze la nesfrit.
Aproape se nserase i Arin se ntorcea de la grajduri spre
colibele sclavilor cnd a auzit muzica.
Biatul a rmas pe loc. Primul lui gnd a fost c visele
|ie care le avea aproape n fiecare noapte i gsiser cumva
cale afara din mintea lui. Apoi, pe cnd notele continuau
s strpung aerul printre copacii unduitori i s neasc
.icoperind zumzetul cicadelor. Arin i-a dat seama c sune
tele erau aievea.

57
Muzica venea dinspre vil. Picioarele i s-au ndreptat n di
recia muzicii nainte ca gndurile s le ordone s se opreasc,
iar cnd mintea lui a neles ce se ntmpla, deja cedase i ea,
fermecat.
Notele erau rapide i limpezi. Se goneau una pe alta n fe
luri minunate, precum curenii ncruciai de pe mare. Apoi
muzica s-a oprit.
Arin s-a uitat n sus. Ajunsese ntr-o poian, ntre copaci.
Cerul se colora n violet.
Se apropia ora stingerii.
Aproape c-i recptase stpnirea de sine, aproape c
se ntorsese, cnd cteva acorduri grave au rzbtut prin aer.
Muzica rsuna acum lent, ntr-o alt tonalitate. Era o noc
turn. Arin s-a ndreptat spre grdin. Dincolo de ea, uile
de sticl erau puternic luminate.
Ora stingerii sosise i trecuse, dar lui nu-i psa.
A vzut cine cnta la pian. Conturul chipului ei era ilu
minat. Ea s-a ncruntat uor, s-a aplecat asupra unui pasaj
vioi i a presrat cteva note nalte asupra cntecului sobru.
Noaptea czuse de-a binelea. Arin se ntreba dac ea avea
s-i ridice privirea, dar nu i facea griji c putea fi vzut n
umbrele grdinii.
tia bine cum funcionau lucrurile astea: oamenii care
stau n locuri puternic luminate nu pot zri n bezn.

58
DIN NOU, INTENDENTUL A OPRIT-O PE KESTREL
nainte s poat iei din vil.
Plecai n ora? a zis el, blocnd ua dinspre grdin.
Nu uitai, stpn, c avei nevoie d e...
Un nsoitor.
Am primit ordine de la general.
Kestrel a decis c avea s-l enerveze pe Harman la fel de
mult pe ct o irita el.
Atunci trimite dup fierar.
- D e ce?
Ca s m nsoeasc.
Brbatul a schiat un zmbet, apoi i-a dat seama c ea
vorbea serios.
Nu e potrivit.
Kestrel tia prea bine.
E ursuz, a continuat Harman. Neasculttor. Am auzit
c ar fi nclcat ora stingerii asear.
Ei nu-i psa.
Pur i simplu nu pare a fi omul nimerit.
Ai grij s fie, a rspuns Kestrel.

59
Lady Kestrel, fierarul nu aduce dect necazuri. Suntei
prea naiv ca s v dai acum seama. Nu vedei nici ce v st
direct sub nas.
Oare? Pe tine te vd limpede. Vd pe cineva care i-a
ordonat fierarului s fac sute de potcoave n cele dou sp
tmni de cnd e cu noi, cnd cel mai mult ne-ar folosi la
furirea armelor, i doar o parte din noile potcoave pot fi
gsite n grajd. Ce nu vd este locul n care se gsesc restul,
mi imaginez c le-a putea afla la pia, vndute pentru un
profit frumos. Ba chiar le-a putea gsi transformate ntr-un
ceas ncnttor.
Mna lui Harman s-a ndreptat spre lanul aurit care i
ieea din buzunar.
F ce-i spun, Harman, sau vei regreta amarnic.

Kestrel l-ar fi putut trimite pe Arin la buctrie cnd


ajunseser n casa lui Jess. De ndat ce se afla nuntru, nu
mai avea nevoie, n m od oficial, de un nsoitor. Dar fata
i-a spus sclavului s rmn n salon n timp ce ea i Jess
au ezut acolo, bnd ceai rece de osmanthus i mncnd
prjituri cu hibiscus, alturi de portocale cojite. Arin sttea
nemicat, sprijinit de peretele din captul opus al ncperii.
Hainele Iui albastru-nchis se confundau cu nuana draperi
ilor. Totui, Kestrel descoperea c-i era greu s-l ignore.
Sclavul fusese mbrcat conform cutumelor. Gulerul c
mii era nalt - o marc a modei herrani aristocratice de
dinainte de rzboi. Toi sclavii de cas brbai purtau cm- -
ile la fel. ns, dac sclavii erau i oameni nelepi, nu-i
asortau vemintele cu o privire de evident dezgust. Cel
puin, mnecile cmii i acopereau muchii i cicatricele,
rezultate a zece ani de munc grea. Ce mai uurare. Cu toate

60
astea, Kestrel credea c sclavul ascundea mai mult de att.
l ata-1 privea cu coada ochiului. Ea avea o teorie.
Verii Trenex s-au luat iar la ceart, a zis Jess, ncepnd
s descrie ultimul scandal.
Arin prea plictisit. Era i firesc, din moment ce nu pri-
I epea boab de valorian. Totui, Kestrel bnuia c el ar fi
ai tat la fel i dac ar f neles tot ce se vorbea. i, de fapt, ea
ira convins c nelegea.
Jur, a continuat Jess, jucndu-se cu cerceii pe care
Kestrel i cumprase atunci, la pia. E doar o chestiune de
Iimp pn ce unul dintre ei e omort, iar cellalt va trebui s
Iclteasc preul pentru moarte.
Kestrel i amintea de singurul cuvnt n valorian pe
I .u e Arin l spusese vreodat n prezena ei: nu. Ce accent
uor avusese. Biatul recunoscuse i numele lui Suli. Poate
ra nu era un lucru nemaintlnit; Arin era fierar i proba-
l>il c fcuse multe sulie pentru valorieni. Totui, fetei i se
prea c termenul era unul destul de ciudat ca tnrul s-l
li cunoscut. De fapt, uurina cu care sclavul recunoscuse
t IIvntul o facea s-i pun ntrebri,
Nu pot s cred c picnicul lui Lady Faris e peste cteva
/ile! a continuat s sporoviasc Jess. O s vii aici cu o or
nainte, nu-i aa, i-o s mergi cu trsura noastr? Ronan
ni a rugat s te ntreb,
Kestrel i imagina cum ar fi fost s mpart spaiul re
strns al trsurii cu Ronan.
Cred c e mai bine daca vin separat.
Doar pentru c nu tii ce e distracia! Jess a ezitat,
poi a spus: Kestrel, ai putea ncerca s fii m ai... normal
Iu petrecere?
Normal?

61
Pi, tii, toat lumea crede c eti un pic excentric.
Kestrel tia prea bine.
Bineneles, oamenii te ador, de-adevratelea. Dar a
fost mare vlv cnd i-ai redat libertatea doicii tale. Oam e
nii ar fi uitat, dar tu mereu faci altceva. Faptul c i place sa
cni la pian nu mai e un secret pentru nimeni - nu c ar fi,
neaprat, ceva greit.
Fetele mai avuseser aceast discuie i alt dat. Pro
blema o reprezenta pasiunea lui Kestrel pentru pian. Dac
ar fi cntat doar din cnd n cnd, ca mama ei, faptul ar fi
trecut neobservat. Dac herranii nu ar fi iubit muzica aa de
mult nainte de rzboi, atunci probabil c lucrurile ar fi stat
altfel. ns n ochii societii valoriene, muzica era o plcere
ce trebuia gustat, nu creat, i nimnui nu-i trecea prin cap
c ambele procese puteau coincide.
Jess nc vorbea.
.. .apoi a fost licitaia...
Fata i-a aruncat, ruinat, ochii spre Arin. La fel a fcut i
Kestrel. Chipul biatului era impasibil, ns, ntr-un fel, atent.
i-e ruine c-mi eti prieten? a ntrebat-o Kestrel
pe Jess.
Cum poi spune aa ceva?
Jess prea sincer rnit i Kestrel i-a regretat imediat n
trebarea. Fusese nedreapt, mai ales c Jess tocmai o invitase
s participe la picnic, alturi de familia ei.
O s ncerc, a rspuns Kestrel.
Jess era uurat, aa c s-a strduit s risipeasc tensi
unea ce se crease, dndu-i cu prerea, n detaliu, despre
ce feluri de mncare aveau s fie servite la petrecere i care
dintre cupluri era mai probabil s aib un comportament
scandalos.

62
Toi tinerii chipei vor fi acolo.
Hmm, a fcut Kestrel, rotindu-i paharul ntr-un cerc,
pe mas.
i-am spus c Faris i va prezenta bebeluul la picnic?
Cum?
Mna lui Kestrel s-a oprit.
Bineneles. Bieelul are aproape ase luni i vremea e
minunat. E ocazia perfecta s-l scoat n lume. De ce pari
aa surprins?
Kestrel a ridicat din umeri.
E o micare ndrznea.
Nu neleg de ce.
Pentru c tatl copilului nu e soul lui Faris.
Nu se poate, a optit Jess, simulnd groaza. De unde tii?
Nu tiu sigur. Dar am fost recent acas la Faris i am
viizut bebeluul. E mult prea frumos. Nu semn defel cu
ccilali copii ai lui Faris. De fapt... - Kestrel a btut n pahar
I u un deget - dac ceea ce se spune este adevrat, atunci
tea mai bun metod de a ascunde adevrul e s fac exact
tuin plnuiete. Nimeni nU ar crede c o doamn respecta
bil i-ar scoate, cu neruinare, n lume copilul din flori, la
petrecerea anului.
Jess a cscat gura, ocat, apoi a nceput s rd.
~ Kestrel, cred c zeul minciunilor te iubete!
Kestrel a prut mai degrab s simt dect s aud icne
tul de la cellalt capt al salonului.
Ce-ai spus? a optit Arin, n valorian.
Biatul o fixa pe Jess cU privirea. Fata privea, nesigur,
i And la el, cnd la Kestrel.
Zeul minciunilor. Cel herrani. tii, valorienii nu au zei.
~ Bineneles c nu avei zei. Voi nu avei suflete.

63
Kestrel s-a ridicat n picioare. Sclavul se apropiase de ele.
Kestrel i-a amintit de momentul cnd adjudectorul i or
donase s cnte i cum furia se scuturase practic de pe car
nea sclavului.
Ajunge, a ordonat ea.
Zeul meu te iubete^
Arin mijise ochii cenuii. Pieptul i s-a umflat o dat. A
privit-o pe Kestrel direct n ochi i fata a vzut c sclavul era
contient de ct de mult trdase faptul c i cunotea limba.
Pe un ton inflexibil i egal. Arin a ntrebat-o pe Jess:
De unde tii c o iubete?
Kestrel a dat s vorbeasc, dar Arin a ridicat o mn, ca
s o opreasc. ocat, Jess a zis:
Kestrel?
Spune-mi, a cerut Arin.
Pi... Jess a ncercat s rd. Aa trebuie s fie, nu?
Kestrel vede att de limpede adevrul din spatele tuturor
lucrurilor.
Gura lui Arin s-a strmbat a dezgust.
M ndoiesc.
Kestrel, el e proprietatea ta. Nu faci nimic?
n loc s o fac s reacioneze, cuvintele o paralizaser.
Crezi c vezi adevrul, i-a zis el lui Kestrel n herrani,
pentru c oamenii te las s crezi asta. Dac acuzi un her
rani de minciun, crezi c va ndrzni s nege?
Un gnd oribil i-a trecut brusc prin cap lui Kestrel. Fata a,
simit cum sngele i se scurge din obraji.
Jess. D-mi cerceii.
Poftim?
Jess era ngrozitor de confuz.
mprumut-mi-i. Te rog. i-i aduc napoi.

64
Jess i-a desfcut cerceii i i-a aezat n palma ntins a lui
Kestrel. Picturile aurii de sticl au lucit. Dar oare chiar erau
(lin sticl? Negustoreasa herrani din pia spusese c erau
lopaze nainte s ezite auzind acuzaia de fals a lui Kestrel.
lata pltise mai mult dect faceau nite bijuterii din sticl,
(Iar nici pe aproape la fel de mult pe ct ar fi costat neste
matele adevrate. Poate c cerceii chiar erau din topaz, iar
vnztoarei i fusese fric s mai insiste asupra adevrului.
Kestrel s-a cutremurat de ruine.
n salon se lsase linitea. Jess trgea de manetele de
dantel ale mnecilor sale, iar Arin prea mulumit ntr-un
Ici rutcios c vorbele lui atinseser un punct sensibil.
Plecm, i-a zis Kestrel.
Arin nu a mai dat vreun semn c se opunea. Kestrel
lia c Arin nu reaciona aa din teama c ea avea s-l pe
depseasc, ci pentru c acum era sigur c nu avea s-l pedep
seasc niciodat.

Kestrel a nit din trsur i a intrat n magazinul celui


mai cunoscut bijutier valorian din ora. Arin a urmat-o.
Vreau s tiu dac tia sunt adevrai.
Kestrel a aruncat cerceii ce s-au rostogolit zngnind pe
masa din faa bijutierului.
Topaze? a ntrebat el.
Lui Kestrel i venea greu s vorbeasc.
M aflu aici ca s aflu ce sunt.
Bijutierul s-a uitat cu lupa la picturile aurii, apoi a zis:
Mi-e greu s-mi dau seama. A vrea s le compar cu
tlle nestemate despre care tiu sigur c sunt veritabile. S-ar
pil (ea s dureze ceva timp.
Nu te grbi.

65
* Stpn. Arin vorbea n propriul grai, extrem de poli
ticos, ca i cum izbucnirea lui din salon nici nu avusese loc.
Pot s m plimb prin pia?
Fata i-a aruncat o privire. Era o cerere neobinuit i
sclavul nu avea cum s-i f fcut prea multe sperane ca
rugmintea urma s-i fie acceptat, m ai ales dup cum se
comportase mai devreme.
Eti nuntru, a zis el, aa c nu mai ai nevoie de nso
itor pentru moment. A vrea s vizitez un prieten.
Un prieten?
~ Am prieteni, a adugat el. M voi ntoarce. Crezi c a
ajunge prea departe dac a ncerca s fug?
Legea era destul de clar n privina fugarilor prini. Ure
chile i nasul le erau tiate. Desfigurarea nu-i mpiedica pe
sclavi s mai munceasc.
Kestrel i-a dat seama c nu mai suporta s-i vad chipul.
Spera mai degrab ca sclavul chiar s fug de tot i s nu-1
mai vad niciodat.
Ia asta, a spus ea i i-a scos de pe deget un inel pe care
era gravat o ghear de pasre. i se vor pune ntrebri dac
umbli singur fam un semn de libertate sau sigiliul meu.
Apoi l-a lsat s plece.

Arin voia s-i vad prul strlucitor cioprit i ndesat


sub o basma de munc. Voia s o vad n nchisoare, voia s
aib el cheia. Aproape c simea greutatea rece a obiectului.
Faptul c ea nu pretinsese favorurile zeului lui nu i potolea
resentimentele.
Un vnztor i striga marfa n pia. Sunetul a strpuns
gndurile lui Arin, ncetinindu-le vrtejul ntunecat. Venise
cu un scop n pia. Trebuia s ajung la casa de licitaii i

66
vca nevoie de o minte limpede. Nimic nu avea voie s-i
sti Ice starea de spirit acum, nici mcar gustul amar ce-i r-
initsese n gur. A lsat soarele s-i scalde chipul i a tras n
plopt aerul plin de praf din pia. Aerul i se prea mai proas-
irtl chiar i dect acela din crngul de portocali al generalu
lui, pentru simplul fapt c se putea preface c e liber n timp
1 inspira. Pea gndindu-se la lucrurile pe care le aflase
n salonul lui Jess. Mintea lui ntorcea informaiile pe toate
ieole, cercetndu-le pe rnd forma i mrimea, ca pe nite
niiirgele nirate pe a.
Pentru o clip, s-a gndit la un anumit aspect: noua lui
>ili1pn eliberase un sclav. Arin a lsat acest fapt s-i alunece
prin minte, s se loveasc de celelalte mrgele i s am u
easc. Pentru el nu avea nicio nsemntate.
Erau multe lucruri din cele ce se petrecuser n ultima
or pe care Arin nu le nelegea. Nu avea nicio idee de ce
fata fusese att de tulburat i strnsese cu atta ardoare
tu pumn cerceii aceia. Tot ce tia el era c, ntr-un fel sau
al Iul, ctigase un avantaj - dar cu un pre. De acum na
inte, ea avea s fie precaut cu ce spunea n valorian n
prezena lui.
Arin nu a fost oprit dect o dat n drumul su spre desti
naie i atunci soldatul i-a dat voie s treac. Nu a durat mult
pn s ajung la casa de licitaii, unde a ntrebat de Cocar,
care se delecta cu porecla lui valorian pn la punctul n
care nimeni nu-i mai aducea aminte cum se numise omul
nainte de rzboi.
Cocarul e un nume perfect pentru un adjudector
zicea el mereu.
Cocarul a intrat n camera de ateptare. Cnd l-a vzut
pe Arin, brbatul a rnjit larg. Lucirea hain a dinilor i-a

67
amintit lui Arin de ceea ce ncerca adjudectorul s ascundi
fa de muli oameni. Cocarul era scund i, dei era destu
de masiv, i plcea s-i ia un aer relaxat i o postur trn*
dav. Puini ar fi ghicit c adjudectorul era lupttor - pn^
ce-i arta zmbetul.
Cum ai m ai reuit i asta?
Cocarul i-a fluturat m na n aer, artnd spre Arin
care se afla, iat, n faa lui, bine mbrcat i nensoit.
Prin vin, presupun.
Bravo ie.
Adjudectorul i-a fcut semn ctre celul. Brbaii s-au
furiat nuntru, apoi au deschis o u ngust ce se afla
acolo, ascuns privirii valorienilor care zboveau n salon,
n ateptarea mrfii. Arin i Cocarul au rmas n bezna ca^
merei pn ce adjudectorul a aprins o lamp.
Nu ne putem baza pe faptul c vei mai avea multe oca
zii ca asta, a zis Cocarul, aa c ar fi bine s spui tot i s'
vorbeti repede.
Arin a povestit ce se ntmplase n ultimele dou sp
tmni. A descris vila generalului, desennd o hart brut
cu ajutorul ciotului de crbune i a bucii de hrtie date de
Cocar. A schiat domeniul i anexele i a artat unde terenul
se transforma n costi i unde era plat.
Nu am intrat dect o dat n cas.
Crezi c s-ar putea schimba asta?
Poate.
Ce ai aflat despre m icrile generalului?
Nimic deosebit. Se in antrenamente n afara ora
ului. Generalul e m ai mult plecat, dei nu foarte departe
de cas.
i fata?

68
Face vizite de curtoazie. Brfete.
Arin decisese c nu avea s sufle nimic despre comenta-
liile prea agere ale fetei despre bebeluul lui Lady Faris. i
nici nu a menionat lipsa total de surprindere a fetei cnd l
itu/ise vorbind n valorian.
Vorbete despre tatl ei?
Oare conta conversaia pe care o avusese la grajd? Pentru
t :ocar nu ar fi nsemnat nimic. Arin a scuturat din cap.
Nu vorbete niciodat despre armat.
Asta nu nseamn c nu o va face n viitor. Dac gene
ralul are un plan, s-ar putea s o includ i pe ea. Toat lume
tie c generalul vrea ca fiic-sa s se nroleze.
Ar fi trebuit s-mi spui c e muzician, a zis Arin, fr
srt i dea seama cnd cuvintele i ieiser din gur, sunnd
iiproape acuzator.
Cocarul a mijit ochii.
~ Nu era relevant.
ns destul de relevant ct s ncerci s m vinzi ca
muzician.
Binecuvntat fie zeul norocului c am reuit. N-o in
teresase prezena unui fierar. tii ct am ncercat s plasez
pe cineva n casa aia? Aproape c ai stricat totul cu nesupu
nerea ta copilreasc. Te-am avertizat din timp despre cum
flvea s fie n aren. Nu i-am spus dect s cni pentru
mulime. Tu trebuia doar s m asculi.
Nu eti stpnul meu.
Cocarul a ciufulit prul scurt al lui Arin.
Bineneles c nu. Uite, flcule, data viitoare cnd
ic mai trimit s spionezi ntr-o cas valorian nsemnat,
i promit c voi avea grij s te informez despre pasiunile
stpnei.

69
i-a dat ochii peste cap i s-a pregtit s plece.
- H e i, a zis Cocarul, cum rm ne cu armele mele?
~ Lucrez.

coada ochiului, Kestrel l-a vzut pe Arin intrnd n

magazinul bijutierului chiar n clipa n care btrnul spunea: i

ini pare ru, dar sunt falsuri. D oar nite buci fru-1
moae de sticl.
Kestrel a rsuflat uurat.
Nu-i nevoie s fii dezamgit, a zis bijutierul. i po
spune prietenei dumitale c sunt topaze. N u-i va da nimeni
seama.
trziu, n trsur, Kestrel i-a zis lui Arin:
~ ^reau s-mi spui adevrul. ^
lui a prut livid. j
Adevrul? i

Kestrel a clipit. Apoi a priceput nenelegerea ce se crease |


l nu se putea abine s nu se sim t ofensat: Arin o credea j
genul de stpn care s-i bage nasul n viaa personal a I
sclavului ei, s vrea ca el s-i dea amnunte despre ntlnirea '
lui cu un prieten. Kestrel l-a privit cu luare-aminte, iar mna
lui a facut un gest ciudat, ridicndu-se spre tmpl, ca s
ndeprteze un lucru invizibil.
ncerc s-i invadez intimitatea, a zis Kestrel. Se
cretele sunt ale tale.
~ Deci vrei s-i dau raportul despre ali sclavi, a rs
puns Arin,, pe un ton egal. S-i raportez frdelegile lor.
S-i spun cineva fur pine din magazie sau vreo p or
tocal din crng? N -am s fac aa ceva.
~ asta i cer. Kestrel i-a msurat cuvintele nainte
de a vorbi din nou. Ai dreptate. Oamenii mi spun ce cred ei

70
i i\ vreau s aud. Tot ce sper e ca tu s te simi liber s fii cin-
Ntlt cu mine, aa cum ai fost n salonul lui Jess. Mi-ar plcea
Nil tiu cum vezi tu lucrurile cu adevrat.
Asta e ce preuieti tu? Sinceritatea mea? a ntrebat,
ncet. Arin.
-D a.
A urmat o pauz, apoi sclavul a zis:
M-a simi mai liber s vorbesc dac a f mai liber s
ni plimb.
Kestrel a perceput tocmeala din cuvintele lui.
Se poate aranja.
m i doresc privilegiile unui sclav de cas.
Sunt ale tale.
i dreptul de a merge n ora, de unul singur. Mcar
din cnd n cnd.
Ca s-i vezi prietenul.
De fapt, e vorba de iubita mea.
Kestrel a tcut o clip, apoi a rspuns:
Prea bine.
OH, NU.
Kestrel a aruncat un zmbet peste m asa de joc. Ea i cei
lali trei juctori de Muc i neap edeau pe teras, n
vzul musafirilor lui Lady Faris, care se plimbau pe peluz,
Nu vrei s faci micarea aia i-a zis Kestrel tnrului
care sttea n faa ei.
Degetul arttor al Lordului Irex s-a oprit pe spatele gol
al plcuei pe care o pusese jos, gata s o ntoarc pentru
a etala gravura de pe partea ascuns. Gura tnrului s-a
strns, apoi s-a arcuit ntr-un rnjet.
Ronan i-a aruncat o privire lui Kestrel din locul n care
edea la masa de joc. i el cunotea firea nemiloas a lui Irex
i tia c natura-1 ajuta mult, cel puin n cazul luptelor corp
la corp. Lordul ctigase turneul din primvara trecut, un
eveniment organizat n fiecare an pentru a pune la ncercare
abilitile de lupt ale valorienilor nc nenrolai n armat.
n locul tu, a asculta-o, a zis Ronan, amestecndu-i
alene plcuele ivorii.
Benix, al patrulea juctor, se abinea de la comentarii. N i
ciunul dintre ei nu tia c Irex o abordase pe Kestrel dup

72
1e ctigase Premiul Primverii. La petrecerea de srbto
rire, gzduit de guvernator, Irex o ncolise ntr-un alcov
i-i fcuse avansuri. Ochii lui pruser atunci aproape negri,
lucioi de arogan. Kestrel i rsese n nas i se strecurase
tle lng el.
Sunt sigur c eti mulumit s ai o pereche de vulpi,
I a zis Kestrel lui Irex, dar va trebui mai mult de att.
Am aezat piesa pe mas, a spus Irex, glacial. N-o pot
lua napoi acum.
O s te las s o iei napoi. Doar de data asta.
Tu vrei s o retrag.
Ah. Deci eti de acord cu mine c tiu ce pies vrei s
joci.
Benix i-a schimbat poziia pe scaunul fragil al lui Lady
Faris. Scaunul a scrit.
ntoarce nenorocita aia de plcu, Irex. Iar tu, Kestrel,
nceteaz s te mai joci cu el.
Nu-i ofer dect un sfat prietenesc.
Benix a pufnit.
Kestrel l privea pe Irex, care se uita la ea, la rndul lui.
l'uria tnrului cretea, netiind dac vorbele lui Kestrel
t'rau mincinoase sau dac erau un adevr spus cu cele mai
h\me intenii, ori poate un adevr pe care fata spera ca el s-l
ia drept nelciune. Irex a ntors piesa: o vulpe.
Pcat, a zis Kestrel i i-a ntors una dintre piese, ad-
IIgnd o a treia albin perechii ei. Fata a mturat cu mna,
spre partea ei de mas, cele patru monede de aur care re
prezentau potul, apoi a spus: Vezi, Irex? Nu i-am vrut dect
l)inele.
Benix a oftat puternic. S-a instalat iar comod n scaunul
lui scritor i a ridicat din umeri, prnd s ntruchipeze

73
imaginea perfect a resem nrii amuzate. Benix i inea
capul plecat pe cnd am esteca piesele de Muc i neap,
dar Kestrel l-a surprins aruncndu-i lui Irex o privire preca
ut. i Benix observase furia care mpietrise chipul lordului.
Irex i-a mpins scaunul n spate i s-a ridicat de la mas.
A pit de pe terasa pavat cu dale pe peluza presrat cu c d
mai nsemnai membri ai societii valoriene.
Nu era nevoie s faci asta, a zis Benix ctre Kestrel.
Ba da, a replicat ea. E enervant. Nu-mi displace s-i
iau banii, dar nu-i pot suporta compania.
Nu te puteai gndi i la mine nainte s-l alungi? Poate
c mi-ar fi plcut s pun i eu m na pe aurul lui.
Lordul Irex se poate lipsi de bani, a adugat Ronan.
Ei bine, nu-mi plac oamenii care nu tiu s piard, a
zis Kestrel. De-asta mi place s joc cu voi.
Benix a scos un geamt.
Fata asta e diabolic, a ncuviinat, vesel, Ronan.
Atunci de ce joci cu ea?
m i place s pierd n faa lui Kestrel. O s-i dau tot ce
mi-ar cere.
n timp ce eu sper s ctig ntr-o zi, a rspuns Benix,
btnd-o pe Kestrel amical pe umr.
Da, da, a zis Kestrel. V pricepei amndoi la galante
rii. Acum punei banii n joc.
Ne lipsete al patrulea juctor, a remarcat Benix.
Muc i neap se juca n perechi sau n patru.
Fr s vrea, Kestrel i-a ndreptat privirea spre Arin,
care sttea n picioare, nu foarte departe, privind grdina
sau casa de dincolo de ea. Din poziia lui ar f putut vedea
piesele lui Irex sau ale lui Ronan. Cu toate astea, nu ar fi avut
cum s le zreasc pe ale lui Kestrel. Fata se ntreba ce credea
el despre joc, n cazul n care se obosise s-l urmreasc.

74
Siiiiindu-i probabil privirea ndreptat spre el, Arin s-a
ilUiil n direcia lui Kestrel. Ochii lui erau calmi, lipsii de
Iniorcs. Fata nu putea citi nimic n privirea sclavului.
Atunci presupun c jocul nostru s-a ncheiat, le-a
I clor doi lorzi, pe un ton vesel. Mergem la ceilali?
Ronan a vrsat aurul n pungua tinerei i i-a trecut ba-
ff (ii de catifea peste ncheietura minii, fcndu-i de prisos
de Uicru cu panglica lat pn ce s-a aezat perfect ntins
f f pielea lui Kestrel. Apoi i-a oferit fetei braul, iar Kestrel
1 i\ acceptat, aezndu-i palma pe mtasea rcoroas a m
necii lui. Benix i-a potrivit pasul cu al celorlali doi i s-au
ntireptat toi trei spre inima petrecerii opotitoare. Kestrel a
|tlut instinctiv, mai degrab dect a vzut, c Arin i schim-
lirtsc poziia i c i urmase ca umbra unui ceas solar. n ca-
liliUea lui de nsoitor al ei la picnicul lui Lady Faris, asta era
exact ceea ce trebuia el s fac, ns Kestrel avea sentimentul
neplcut c era urmrit.
Fata a ndeprtat gndul. Probabil c senzaia inconforta-
bil se datora dezgustului nc persistent de a fi jucat Muc
|1 neap cu Irex. Ei bine, ea nu era cu nimic responsabil
pentru purtarea tnrului lord. Irex se bgase cu fora acolo
unde nu era bine primit, dar acum prea consolat, eznd
Iti picioarele drguelor fiice ale Senatorului Nicon i ale lui
jess. Nuanele de roz, rou i portocaliu erau favoritele se-
ronului, iar fustele femeilor erau umflate dc tul. Peluza lui
lidy Faris arta ca i cum iarba atrsese pe pmnt norii
fl|uisului i-i prinsese acolo.
Kestrel l-a condus pe Ronan spre locul n care edea
gazda lor, sorbind ap cu lmie, n vreme ce bebeluul ei
mergea de-a builea pe iarb, lng ea, supravegheat atent
de o sclav. Mai muli tineri se lungiser n jurul lui Faris i,

75
pe msur ce se apropia, Kestrel compara faa buclat a co
pilului cu chipul fiecruia dintre favoriii doamnei, spernd
s gseasc o potrivire.
.. .bineneles c e un scandal m onstruos, zicea Faris.
Curiozitatea lui Kestrel s-a aprins deodat. Un scandal?,
Dac era vorba de ceva de natur am oroas, atunci probabil
c respectul fetei pentru Faris avea s creasc. Doar o femeie
cu nervi de oel putea s brfeasc despre nebuniile altor
persoane n timp ce propria ei greeal chicotea i smulgea,
iarba cu pumniorii.
Ador scandalurile, a zis Ronan pe cnd el, Kestrel i
Benix se aezau.
~ Ar fi i cazul, a comentat Benix. Doair tu le strneti
ntotdeauna.
Nu pe cele pe care m i le-a dori cel m ai mult, a replicat
Ronan i a zmbit spre Kestrel.
Faris i-a btut um rul cu evantaiul ei, un gest ce prea a-1
mustra, dar pe care toi cei prezeni l recunoteau ca o n
curajare s continue cu tachinrile spirituale i galante care
aveau s aduc succesul acestei petreceri - cu condiia ca
toate complimentele s fie ndreptate spre gazd.
Ronan a ludat im ediat rochia foarte decoltat, cu m
neci crestate, a lui Faris. I-a adm irat plseaua ncrustat cu
nestemate a pumnalului prins peste earfa din taUe, aa cum
i purtau toate doamnele armele.
Kestrel asculta. Fata i ddea din nou seama c m gu
lirile prietenului ei nu erau dect fraze frum os sculptate i
mici artificii. Complimentele lui erau ca lebedele din hrtiC;
ndoite cu mare art, astfel nct s pluteasc n aer pentri]
cteva clipe, i nim ic m ai mult. Kestrel simea cum nuntru,
ei slbea ceva care o strnsese pn atunci, dar nu tia d ac

76
ft a vorba de tensiunea care se risipea n uurare, sau dac
f ia vorba de ateptrile ce i se preschimbau n dezamgire.
Kestrel a smuls o floare slbatic din iarb i i-a ntins-o
lupilului. Bebeluul a nfacat-o, deschizndu-i a mirare
Mihii ntunecai pe cnd petalele i se turteau n pumniori.
A surs i un gropi i-a rsrit pe obrazul stng.

I Jnguirile lui Ronan strniser competiia ntre ceilal


liiuui prezeni, prin urmare Kestrel a trebuit s atepte ceva
lnip nainte ca dialogul s se ndrepte din nou spre miezul
suculent: scandalul.
Dar, domnilor, mi distragei atenia! a zis Faris, Nu
Vioi s auzii vetile?
Eu vreau, a rspuns Kestrel, druindu-i copilului o
glti1 floare.
Aa i trebuie. Tatl dumitale nu va fi ncntat s afle.
Kestrel i-a ridicat ochii de la bebelu, iar cnd i-a nl
at privirea, l-a vzut pe Arin, stnd n apropiere, asctdtnd
tii ncordare.
Ce-are tata a face cu scandalul?
Lui Kestrel i se prea imposibil ca taic-su s fi intrat
liitr-o ncurctur amoroas.
Nici mcar nu se afl n ora. Particip la un antrena
ment, la cale de o zi de aici.
Aa o fi. Dar cnd se va ntoarce generalul Trajan, se
natorul Andrax va plti un pre grozav.
Pentru ce?
Ei, pentru c a vndut butoaie cu pulbere neagr sl
baticilor din est.
n jur s-a lsat o linite uluit.
Andrax a vndut arme dumanilor imperiului? a n
trebat Benix.

77
El pretinde c butoaiele au fost furate. Dar va ntreb
eu, cum este posibil? Toat lumea tie c lui Andrax i place
s-i burdueasc buzunarele cu mit. Ce l-ar opri s fac
nego cu barbarii?
Ai dreptate, a zis Kestrel, tata va fi foarte fiirios.
Lady Faris a nceput apoi s treac n revist, pe un ton
ncntat, pedepsele probabile pentru senator, care fusese tri
mis la nchisoare pn ce vetile ajungeau n capital, iar de
acolo aveau s fie trimise instruciuni.
Chiar soul meu s-a dus s discute chestiunea cu m
pratul. Oh, ce o s se ntmple cu Andrax? Credei c va fi
executat? O s fie, cel puin, exilat n tundra din nord!
Cercul de admiratori ai lui Lady Faris s-au alturat jo- j
cului, inventnd pedepse att de crunte, c n curnd se
preschimbaser n glume macabre. Doar Ronan tcea, pri- j
vind bebeluul lui Faris care se cra n poala lui Kestrel i j
i saliva pe mnec. Fata a ridicat copilul, uitndu-se la el, j
dar iar s-i vad cu adevrat prul albicios i subire, fiu-
turndu-i n adierea slab ca puful de ppdie. Pe Kestrel o
ngrozea ntoarcerea tatlui ei. tia c vetile aveau s creeze
o adevrat furtun. Generalul avea s fie ocat de trdarea
senatorului i se va folosi de ocazie pentru a ncerca s o
conving pe Kestrel de nevoia de mai muli soldai loiali n
serviciul imperiului. Presiunea pus asupra ei urma s de
vin mai mare. Kestrel simea c nu mai poate respira.
Te pricepi la asta, a zis Ronan.
La ce?
Tnrul s-a aplecat i a atins capul copilului.
S fii mam.
i ce-ar vrea s nsemne asta?
Ronan a prut stnjenit, apoi a spus, volubil:

78
Nimic, dac i displace. S-a uitat ctre Benix, Faris i
ceilali, dar ei discutau despre menghine i noduri de frn
ghie, i a adugat: Nu am insinuat nimic. mi iau cuvintele
napoi.
Kestrel a aezat copilul pe iarb, lng Faris.
Nu poi s i le iei napoi.
Doar de data asta, a zis Ronan, repetnd cuvintele de
mai devreme ale lui Kestrel, din timpul jocului.
Fata s-a ridicat i s-a ndeprtat.
Tnrul a urmat-o.
Hai, Kestrel. Nu am fcut dect s spun adevrul.
Cei doi intraser sub umbra deas a arborilor de laran,
ule cror frunze aveau culoarea sngelui. n curnd aveau
s cad.
Nu e vorba de faptul c nu a vrea s am un copil
ntr-o zi, i-a zis Kestrel lui Ronan.
Bim. Imperiul are nevoie de fore proaspete, a zis Ronan,
vizibil uurat.
Kestrel tia c Ronan avea dreptate. n timp ce-i ntin
dea teritoriul pe continent, imperiul valorian se strduia s
pstreze ceea ce ctigase. Soluiile fuseser s ntreasc
puterea militar i s creasc populaia valorian, aa c m
pratul interzisese orice activitate care ar f pus n mod inu
til n pericol vieile valoriene - precum duelul sau sriturile
peste taur care marcau atingerea maturitii. Ostoria de
venise obligatorie pn la vrsta de douzeci de ani pentru
nricine nu era soldat.
- Doar c ..., a dat din nou Kestrel s spun. Ronan, m
ilmt prins ntr-o capcan. ntre ce vrea tatl meu i...
lnrul i-a ridicat minile, cu palmele ntinse, ntr-un
^est de aprare.

79
Eu nu ncerc s te ncolesc. Eu i sunt prieten.
tiu. Dar cnd ai doar dou opiuni - cariera militari
sau cstoria nu i pui ntrebarea dac nu cumva o mai f|
i o a treia sau a patra sau o grmad de alte soluii?
Ai multe alegeri la ndemn. Legea spune c n tre|
ani trebuie s te cstoreti, dar nu i spune cu cine. Ori?
cum, mai e timp. Ronan a mpins-o jucu cu umrul, ai
cum fac copiii cnd se tachineaz, adugnd: Am suficien
timp s te conving s faci alegerea corect.
Benix, bineneles, a rs fata.
Benix. Ronan a strns pumnul i l-a scuturat spre cer
Benix! a strigat el. Te provoc la duel! Unde eti, nerodule?
Ronan a luat-o la goan printre arborii de laran, jucnc
perfect rolul unui comedian.
Kestrel a zmbit, privindu-1 cum se ndeprteaz. Poate
c flirturile lui prosteti ascundeau ceva real. Sentimentele
oamenilor erau adesea greu de cunoscut cu adevrat. Con
versaiile cu Ronan semnau cu un joc de Muc i neap,
n care Kestrel nu tia dac adevrul prea minciun sau
minciuna prea adevr.
Dac era adevrat, atunci ce avea s se ntmple?
Kestrel s-a oprit, pstrnd cu grija urma de amuzament
ce-i mai rmsese i lsndu-i ntrebarea far un rspuns.
Din spate, cineva - un brbat - s-a apropiat de ea i i-a
petrecut brutal braul pe dup talia ei. Gestul nu era flirt, ci
agresivitate.
Kestrel a pit ntr-o parte i s-a rotit pe clcie, trgndu-i
pumnalul din teac. Era Irex. i lordul avea pumnalul scos.
Vrei s ne luptm, drag Kestrel?
Poziia lui era relaxat. Tnrul nu tia cum s joace
Muc i neap, dar talentul lui la mnuirea armelor l n
trecea cu mult pe al ei.

80
Nu aici, a rspuns fata, ncordat.
Nu, nu aici.
Vocea lui Irex era moale.
Oriunde vrei tu, dac asta i doreti.
Ce crezi tu c faci, Irex?
Te referi la ce s-a ntmplat adineaori? Oh, nu tiu.
Poate c ncercam s te jefuiesc.
Lbnul lui aspru ddea cuvintelor un dublu neles.
Kestrel i-a strecurat pumnalul la loc, n teac.
~ Doar prin furt vei putea s-mi iei aurul.
Fata a ieit de sub umbrarul copacilor i a vzut, plin
dii recunotin, c petrecerea nu se terminase, c tot se
riuii auzea clinchetul vaselor de porelan i al lingurilor
iiioperind discuiile de tain i c nimeni nu observase
nimic.
Nimeni, n afar de Arin. Sclavul o atepta. Kestrel 8-a
simit cuprins de un sentiment neplcut - probabil ruine,
pentru c se gndea ct din ceea ce se petrecuse n acea
dup-amiaz auzise el, i groaz la gndul c era posibil s
11 asistat la ntlnirea cu Irex i s o fi interpretat greit. Sau
o simea tulburat din alt cauz? Poate de faptul c Arin
tiuse foarte bine ce se petrecea dincolo de arbori i nu mi-
case niciun deget ca s intervin, s ajute.
Dar, i spuse Kestrel, Arin nu avea niciun drept s inter
vin. Nici nu avusese nevoie de ajutorul lui.
Plecm, i-a zis fata.

Starea ei proast clocotea n linitea din trsur. n cele


din urm, Kestrel nu a mai suportat ciclul vicios al gndu-
l ilor, felul n care se tot ntorcea la Irex i la decizia ei pros
teasc de a-1 umiU la Muc i neap.
Ei? a fcut ea, spre Arin.

81
Sclavul edea vizavi de ea, pe banchet, dar nu i-a ridicat
privirea spre ea ei. Tnrul i studia minile.
Ei, ce?
Ce crezi?
Despre ce?
Despre petrecere. Despre orice. Despre nelegerea
pe care am ncheiat-o i pe care te poi preface mcar c o
respeci.
Vrei s brfeti despre petrecere.
Arin prea obosit.
Vreau doar s-mi vorbeti.
Atunci a ridicat privirea spre ea. Kestrel i-a dat seama
c-i strnsese mtsurile fustelor n pumni i i-a desfcut
minile.
De exemplu, tiu c ai auzit discuia despre senatorul
Andrax. Crezi c merit s fie torturat? Executat?
Merit orice ar primi, a rspuns el, redevenind tcut.
Kestrel a renunat i s-a cufundat n furie.
Nu asta te supr pe tine, a rostit Arin, i prea cir
cumspect, aproape sceptic, ca i cum nu-i venea s cread
ce cuvinte i ieiser din gur.
Kestrel a ateptat.
Brbatul la e un ticlos, a zis el.
Era limpede la cine se referea i nc i mai clar era c
niciun sclav nu putea vorbi aa despre un valorian. Pentru
Kestrel era ns un miracol s aud asemenea vorbe rostite
cu voce tare. A pufnit uor n rs.
Iar eu sunt o proast. Kestrel i-a apsat minile reci pe
frunte. l cunoteam prea bine. N-ar fi trebuit s joc Muc i
neap cu el. Sau ar fi trebuit s-l las s ctige.
Gura lui Arin a tresltat ntr-un col.

82
Mi-a plcut s-l vd cum pierde, a spus el.
A urmat un moment de linite i Kestrel, dei se simea
( onsolat, tia c Arin nelesese pe deplin ce se petrecuse
n acea dup-amiaz. El ateptase cu adevrat dincolo de ar
borii de laran, ascultndu-i pe ea i pe Irex. Oare ar fi conti
nuat s nu fac nimic dac altceva s-ar f petrecut?
~ tii s joci Muc i neap? a ntrebat ea.
Poate.
Ori tii, ori nu tii.
Nu conteaz dac tiu sau nu.
Kestrel a scos un sunet de exasperare.
Pentru c...?
Dinii lui Arin au lucit n lumina mictoare a nserrii.
Pentru c nu ai vrea s joci mpotriva mea.

83
CND GENERALUL S-A NTORS ACAS l A AUZIT
vetile despre senatorul Andrax, nici nu a ateptat sa se spele
de mizeria acumulat n zilele ce trecuser. A urcat la loc pe
cal i i-a dat pinteni n direcia nchisorii.
Era dup-amiaz cnd generalul s-a ntors la vil. Kestrel,
aflat ntr-una dintre camerele ei, i-a auzit calul i a cobort
scrile la parter. L-a gsit ghemuit lng bazinul de la in
trare, stropindu-i faa cu ap i udndu-i prul, epos de
sudoare.
Ce-o s se ntmple cu senatorul? a ntrebat Kestrel.
mpratului nu-i place pedeapsa cu moartea, dar cred
c va face o excepie n cazul sta.
Poate c butoaiele cu pulbere chiar au iost furate, aa
cum pretinde Andrax.
Doar el i cu mine avem cheia acelei armurrii i nu
s-a gsit niciun semn de intrare forat. Eu am avut cheia cu
mine i am lipsit trei zile.
Butoaiele s-ar putea afla nc n ora. Presupun c s-a
ngrijit cineva s ordoneze corbiilor s nu plece din port i
s fie cercetate.

84
Tatl ei a tresrit.
Cnd m gndesc c tu judeci acum aa cum ar fi tre
buit guvernatorul s judece n urm n dou zile. S-a oprit o
tllp, apoi a continuat: Kestrel...
tiu ce urmeaz s spui. De aceea venise la tatl ei i
deschisese subiectul trdrii senatorului: nu voia s atepte
Ltt generalul s se foloseasc de ocazie ca de o unealt m po
triva ei. Imperiul are nevoie de oameni ca mine, a zis.
Generalul a ridicat sprncenele.
Deci eti de acord? O s te jnrolezi?
Nu. Am o propunere. Spui c mintea mea e croit
pnitru rzboi.
lil a spus ncet:
Ai un fel al tu de a obine tot ce vrei.
Totui, ani de zile antrenamentul meu s-a concentrat
pe latura fizic i tot ce a reuit a fost s m fac un lupttor
prea puin competent.
n mintea lui Kestrel a aprut imaginea lui Irex, stnd
\n faa ei i inndu-i pumnalul aa de natural, c prea o
prt'lungire a minii.
Nu e suficient. Ar trebui s m nvei istorie. Ar trebui
ift nscocim nite scenarii de rzboi, s discutm despre be-
lUilciile i dezavantajele disciplinei n rndul batalioanelor.
Intre timp, nu voi renuna complet la ideea de a lupta pentru
Imperiu.
Ochii cprui-deschis ai generalului se ncreiser n col
uri, dar gura lui era nc sever.
Hm, a facut el.
Nu-i place propunerea mea?
M ntreb ce m va costa.
Kestrel s-a pregtit. Urma partea m ai grea.

85
Antrenamentele mele cu Rax s se opreasc. tie i el
la fel de bine ca i mine c nu pot mai mult de att. Nu facem
dect s-i irosim timpul preios.
Generalul a scuturat din cap.
Kestrel...
i tu vei nceta s m mai mpingi s m nrolez, S
alegerea mea dac devin soldat sau nu.
Brbatul i-a frecat palmele ude una de cealalt. Minile
lui erau nc murdare. Apa ce se scurgea din ele era maro.
Uite ce-i propun e^, a spus el. Te voi nva strateg
gie, att ct mi permite timpul. Antrenamentele cu Rax voil
continua, dar numai sptmnal. i vei lua o decizie pn ^
primvar.
N u sunt obligat s m hotrsc pn nu mplinesc
douzeci de ani,
E m ai bine pentru amndoi, Kestrel, s tim cum stm|
Fata era gata s accepte, dar generalul a ridicat un degetji
Dac nu alegi ceea ce-i propun eu, a zis omul, atunci
te vei mrita la primvar.
E o capcan,
Nu, e un pariu. Pariez c i iubeti independena mult
prea mult ca s nu lupi alturi de mine,
Sper c sesizezi ironia din cuvintele tale.
Generalul a zmbit.
N -o s m mai bai la cap? Nu-mi mai ii predici? a
zis Kestrel.
Nu,
i o s cnt la pian cnd o vreau eu. N-o s mai scolj
niciun cuvnt despre asta.
Sursul generalului s-a stins uor,
-F ie ,

86
i... - vocea fetei a ezitat - dac m mrit, atunci o s
pe cine vreau eu.
- Bineneles. Orice valorian din societatea noastr va fi
o alegere bun.
Pata a decis c trgul era corect.
- Sunt de acord.
Generalul i-a btut obrazul cu mna umed.
- Ce fat asculttoarei

Kestrel a strbtut holul. Cu o noapte nainte de ntoar-


terca tatlui ei, sttuse treaz n pat, imaginndu-i, cu ochii
nchii, cele trei plcue cu albine, cuitul lui Irex i pe al ei.
gndise la ct de puternic se simise ntr-o situaie i ct
ip neputincioas n cealalt. Kestrel i studia viaa ca pe o
hiAn de Muc i neap. Credea c vede un parcurs destul
tir Ihnpede. ns uitase c tatl ei o nvase acel joc.
Kestrel avea sentimentul c ncheiase o nelegere foarte
dezavantajoas. A trecut pe lng bibliotec, apoi s-a oprit i
|*n hitors n dreptul uilor deschise ale slii. nuntru se aflau
dou sclave care tergeau praful. Femeile s-au oprit auzindu-i
n prag paii i s-au uitat la ea - de fapt, s-au holbat la ea, ca i
f inii i-ar f putut vedea toate greelile ntiprite pe chip.
Lirah, o fat drgu, cu ochii verzi, a zis:
Stpn...
- tii unde e Smith?
Kestrel nu era sigur de ce folosise cellalt nume al lui
Alin. Doar n acel moment, i-a dat seama c nu mai mr
turisise nimnui numele real al sclavului.
La fierrie, a zis Lirah imediat. D ar...
Kestrel s-a ntors pe clcie i s-a ndreptat spre uile din-
Ipre grdin.

87
Kestrel s-a gndit c nu cutase dect s-i abat atenia
de la griji, dar atunci cnd a auzit zngnitul metalic i 1-
vzut pe Arin rcind un ax de oel pe nicoval cu un set de
unelte i btndu-1 cu un altul, a tiut c nu venise n locul
potrivit.
Da? a spus el, continund s stea cu spatele la ea.
C m aa i era leoarc de sudoare. Minile erau murdare
de funingine. A lsat lama sbiei s se rceasc pe nicoval
i a mers s pun o alt bucat de metal, mai scurt, n focul
care-i sublinia profilul n lumina-i plpitoare.
Kestrel s-a strduit s sune ct mai firesc.
M gndeam c am putea juca un joc.
Sprncenele lui negre s-au ncruntat.
O partid de Muc i neap, a adugat Kestrel, mai]
ferm. Ai dat de neles c tii s joci.
Arin a scormonit n foc cu cletele.
Aa este.
Ai m ai dat de neles i c m -ai putea nvinge.
Am dat de neles c nu exist niciun motiv pentru
care un valorian ar vrea s joace cu un herrani.
Nu, ai avut grij cum ai vorbit aa nct cuvintele tale
s poate fi interpretate astfel. Dar nu asta ai vrut s zici.
Atunci, el s-a ntors cu faa la Kestrel. Avea minile n-j
cruciate la piept. !
Nu am timp de jocuri.
Vrfurile degetelor lui aveau inele negre de crbune n
gropate adnc sub unghii i n cuticule.
Am treab.
N u i dac spun eu c nu ai.
Arin s-a ntors la lucrul su.
m i place s termin ce am nceput, a spus.
Kestrel avea de gnd s plece. Avea de gnd s-l lase n
/fomot i cldur. Avea de gnd s nu mai adauge nimic. n
fichimb, s-a trezit aruncndu-i o provocare.
Oricum, nu ai avea nicio ans n faa mea.
Arin s-a uitat la Kestrel cu privirea pe care fala o cuno
tea prea bine, de dispre controlat. De data asta ns, el a mai
l rs.
Unde propui s jucm? A artat cu mna n jur. Aici?
n apartamentul meu.
n apartamentul tu.
Arin a dat din cap, nencreztor.
n sufragerie, a zis ea. Sau n salon, a adugat, dei o
deranja s joace Muc i neap cu el ntr-un loc att de
CKpus celor din cas.
Arin s-a sprijinit, gnditor, de nicoval.
Sufrageria va fi numai bun. O s vin cnd termin
fiabia. n definitiv, acum am privilegiile unui sclav de cas.
A putea la fel de bine s m i folosesc de ele.
A dat s mai spun ceva, dar a tcut i privirea i s-a oprit,
tttcnt, asupra feei lui Kestrel. Ea se simea din ce n ce mai
stnjenit. Biatul se holba la ea.
Eti murdar pe fa, a zis el scurt.
Apoi s-a ntors la treburile lui.
Mai trziu, n sala ei de baie, Kestrel a vzut i ea pata de
pt* chip. n momentul n care a nclinat oglinda ca s prind
lumina chihlimbarie a dup-amiezii trzii, fata a zrit ceea
ce zriser att Arin, ct i Lirah, care ncercase s-i spun,
t) pat tears cobora de pe pometele nalt, i ntuneca obra
zul i-i contura linia maxilarului. Era urma lsat de mna
murdar a tatlui ei, cnd i atinsese faa pentru a pecetlui
tArgul ncheiat ntre ei.
ARIN SE SPLASE. PURTA HAINE DE CAS, IAR CND ^
Kestrel l-a zrit stnd n pragul uii, umerii lui erau relaxai.
Arin a intrat n camer far s mai atepte invitaia, a tras
cellalt scaun de la msua unde atepta Kestrel i s-a ae
zat. i-a lsat braele ntr-un gest relaxat i s-a sprijinit pe
spate n scaunul de brocart, de parc ar fi fost al lui. Prea,
i spuse Kestrel, s se simt ca acas. ns la fel artase i n
fierrie.
Kestrel i-a luat ochii de la el i a aezat piesele de Muc
i neap pe mas. S-a gndit c era un adevrat talent s
te simi confortabil n dou medii att de diferite. Fata se
ntreba cum s-ar f descurcat ea n lumea lui.
Asta nu-i o sufragerie, a zis el.
Cum? Kestrel a amestecat plcuele. i eu care cre
deam c asta e.
Gura lui Arin s-a curbat uor.
E un camer de scris. Sau, mai degrab, a fost cndva,
a zis el, trgnd cele ase plcue ale sale.
Kestrel a tras i ea m na de Muc i neap. A decis s
nu dea niciun semn de curiozitate.

90
i-a aezat piesele c u faa n jos.
Stai, a spus el. C are e miza?
Kestrel se gndise cu mare atenie la acest detaliu. A scos
0 cutiu de lemn din buzunarul rochiei i a aezat-o pe
mas. Arin a ridicat cutia i a scuturat-o, ascultnd rpitul
slab i fluid din interior.
Sunt chibrituri. A poi a aruncat cutia napoi pe mas.
Ce mai miz!
Oare ce anume reprezenta o miz satisfiictoare pentru
un sclav care nu avea ce paria? ntrebarea i dduse de furc
kii Kestrel nc de cnd i fcuse propunerea lui Arin. Fata a
1idicat din vuneri i a zis:
Poate mi-e team s pierd, i a mprit chibriturile.
Hmm, a fcut Arin.
Dup aceea, ambii juctori au depus pariurile.
Arin i-a aezat piesele n aa fel nct Kestrel s nu le
poat vedea. Ochii biatului au clipit repede spre imagini,
apoi s-au ridicat, pentru a admira ncperea luxoas. Pe
Kestrel o enerva gestul lui Arin, pentru c expresia lui nu
l^rea s transmit nimic i pentru c sclavul facea pe dom
nul, evitndu-i privirea i lsndu-i un moment s-i studi
eze piesele far s se team c avea s-i trdeze secretele. De
parc ea ar fi avut nevoie de un asemenea avantaj.
De unde tii? a zis Kestrel.
Ce s tiu?
C asta a fost o camer de scris. Nu am mai auzit ni
ciodat de aa ceva.
Fata a nceput s-i aeze plcuele. Doar cnd s-a uitat
la gravuri, Kestrel a nceput s se ntrebe dac Arin chiar
fusese politicos atunci cnd i ntorsese privirea sau dac
nu cumva o provocase intenionat.

91
Fata s-a concentrat la piesele pe care le trsese, uurat s
vad c avea o mn bun. Un tigru (cea mai mare pies),
un lup, un oarece, o vulpe (nu era un trio de lepdat, cu
excepia oarecelui) i o pereche de scorpioni. Lui Kestrel
i plceau plcuele ce nepau. Piesele alea erau adeseori
subestimate.
Kestrel i-a dat seama c Arin ateptase s rspund la
ntrebare. Biatul o privea.
tiu, a zis el, datorit poziionrii camerei n aparta
ment, a culorii crem a pereilor i a picturilor cu lebede. sta
era locul unde o doam n herrani i compunea scrisorile sau
i nota n jurnal. E o camer intim. N-ar trebui s fm aici.
Pi, a spus Kestrel, stnjenit, nu mai e ce-a fost odat.
Arin a pus n joc prima sa pies: un lup. Asta nsemna c
fata avea cu o ans mai puin s adauge un alt lup setului ei.
Kestrel a scos la iveal vulpea.
Cum de tii s recunoti o asemenea ncpere? a insis
tat Kestrel. Ai fost sclav de cas?
Degetul lui Arin s-a ncordat pe spatele unei plcue de,
joc. Kestrel nu voise s-l supere pe biat, dar observa acum
c tnrul era evident deranjat de vorbele ei.
Toate casele aristocrate herrani au o camer de
scris, a rspuns el. Se tie prea bine. Orice sclav i poate
spune acelai lucru. i Lirah i-ar da acelai rspuns dac
ai ntreba-o.
Kestrel nu-i dduse seama pn n acel moment c el o
cunotea pe Lirah - sau cel puin nu att de bine nct s-i
menioneze numele att de firesc ntr-o conversaie. Dei,
bineneles c cei doi se tiau.
Kestrel i-a adus aminte ct de prompt i rspunsese
sclava mai devrem e cnd o ntrebase unde se afla Arin. Fata

92
vorbise ca i cum rspunsul vibra deja la suprafaa minii
v\y ca o libelul pe ap, cu mult nainte s-i fi cerut Kestrel
vreo lmurire.
Kestrel i Arin au jucat n linite, eliminnd piese, tr-
gAnd altele noi, punnd plcue n joc i vorbind doar cnd
puneau pariurile. Apoi, mna lui Arin s-a oprit deodat.
~ Ai supravieuit ciumei.
-O h .
Kestrel nu observase c mnecile ei largi i crestate se ri
dicaser, scondu-i la iveal braele goale. Fata a atins cica
tricea mic de deasupra cotului stng.
Da. Muli valorieni s-au mbolnvit n timpul coloni-
ittrii statului Herran.
Cei mai muli valorieni nu au fost vindecai de un
herrani.
Arin privea cicatricea cu atenie. Kestrel i-a tras mne-
ellc, a ridicat o pereche i a ntors plcuele ntre degete.
Aveam apte ani pe atunci. Nu-mi amintesc prea
multe.
~ Sunt sigur, ns, c tii ce s-a ntmplat.
Fata a ezitat.
N-o s-i plac.
- Nu conteaz ce mi place mie.
Kestrel a aezat perechea pe mas.
- Familia mea tocmai sosise aici. 'lata nu s-a mbol
nvit. Cred c are o imunitate natural. ntotdeauna mi-a
pr ut... invulnerabil.
l'aa lui Arin s-a crispat.
^ Dar mama i cu mine ne-am mbolnvit grav. in
ftilnte c dormeam lng ea. Pielea ei era aa de fierbinte.
Itluvilor li s-a ordonat s ne separe, pentru ca febra ei s nu

93
o influeneze pe a mea i invers, dar eu mereu m trezeani
n patul ei. Tata a observat c niciun herrani nu prea afec^
tat de cium - iar dac se ntmpla s se mbolnveasc, nU
mureau. Aa c a gsit un doctor herrani.
Kestrel ar fi trebuit s se opreasc acolo. Totui, privirea
lui Arin era aintit asupra ei i Kestrel simea c dac nu ar
fi continuat ar fi nsemnat s spun o minciun care n-avea
s treac neobservat de sclav.
Tata i-a cerut doctorului s ne vindece pe amndou
sau altfel avea s fie omort.
Aa c doctorul l-a ascultat. Arin prea scrbit. De
team s nu-i piard viaa.
Nu de aceea. Kestrel i-a privit piesele. Nu tiu de^
ce. Poate pentru c eram un copil? Fata a scuturat din cap.
Omul mi-a crestat braul ca s lase boala s ias. Presupun
c din moment ce recunoti cicatricea, asta era o practic
obinuit pentru medicii herrani. Omul a oprit sngerarea
i a cusut rana. Apoi i-a pus capt zilelor.
Ceva a lucit n ochii lui Arin. Kestrel se ntreba dac i
sclavul ncerca, aa cum facea ea adesea cnd se privea n
oglind, s i-o nchipuie ca pe un copil, s-i dea seama ce
anume vzuse doctorul la ea nct hotrse s o salveze.
i m ama ta? a ntrebat Arin.
Tata a ncercat s o taie la fel cum fcuse medicul cu
mine. mi amintesc asta. A curs mult snge. A murit.
n linitea ce a urmat, Kestral a auzit o frunz cztoare
zgriind geamul ce era deschis spre cerul din ce n ce mai
ntunecat. Ea cald, dar vani f ra p i sfiUrite.
Joac-i mna, ft zis Arin, aipru.
Kestrel i-a ntors plcuele, ftr sft se bucure de faptul c
probabil ctigase. Aven patru iCQrpionl.

94
Arin a ntors piesele lui. Sunetul fildeului pocnind pe
iuisa de lemn era ireal de puternic.
Patru vipere.
Am ctigat, a zis el, mturnd chibriturile n palm.
Kestrel a rm as cu privirea pironit pe piese, simind
tuin o am oreal i cuprinde membrele.
Ei bine, a zis ea, dregndu-i glasul, ai jucat frumos.
Arin a zmbit, dar far amuzament.
Te-am avertizat.
ntr-adevr.
Sclavul s-a ridicat.
Cred c ar trebui s plec, ct timp mai sunt n avantaj.
Pn data viitoare.
Kestrel i-a dat seama, deodat, c-i ntinsese mna. El
a privit mna i a cuprins-o ntr-a lui. Kestrel a simit cum
amoreala i se scurge din degete, doar pentru a fi nlocuit
cu un alt soi de surprindere.
El i-a dat drum ul la mn.
Am treburi de fcut.
Cum ar fi...?
Kestrel ncercase s vorbeasc pe un ton relaxat.
Arin a rspuns la fel:
Cum ar fi s m gndesc ce voi face cu o aa avere de
chibrituri.
A fcut ochii mari, prefacndu-se ncntat, iar Kestrel a
zmbit.
O s te conduc, a zis ea.
Crezi c m voi rtci? Sau c voi fura ceva?
Kestrel simea cum expresia i devenea arogant.
Oricum, ies din vil, a rspuns ea, dei nu avusese ase
menea planuri pn ce nu rostise cuvintele.

95
Arin i Kestrel au traversat casa n linite, pn ce au ajuns
la parter. Fata l-a vzut pe sclav ncetinind pasul, aproape
imperceptibil, n dreptul uilor nchise ce ascundeau pianul
tinerei.
Kestrel s-a oprit.
De ce te intereseaz camera aia?
Privirea de pe chipul sclavului era tioas.
Nu m intereseaz defel camera de muzic.
Cu ochii mijii, Kestrel l-a privit ndeprtndu-se.

96
PRIMA LECIE A LUI KESTREL CU TATL El S-A INUT
n biblioteca, o camer ntunecoas cu rafturi ncastrate n
perei, cptuite, de la un capt la cellalt, cu volume frumos
legate. Doar cteva dintre cri erau n valorian; imperiul
avea o tradiie literar restrns. Majoritatea volumelor erau
scrise n herrani i dac puini valorieni puteau vorbi limba,
atunci numrul celor care o puteau citi era nc i mai mic,
cci alfabetul folosea un alt fel de scriere. Cu toate acestea,
colonitii valorieni pstraser intacte bibliotecile herrani
cucerite. Astfel, camerele artau mai frumos.
Tatl ei sttea n picioare, privind pe fereastr. Brbatului
nu-i plcea s stea jos. Kestrel s-a aezat ntr-un fotoliu, ca
ntr-un gest deliberat de opoziie.
Proiectul imperiului valorian a luat natere acum
douzeci i patru de ani, cnd am ocupat tundra de nord, a
nceput generalul.
Un teritoriu uor de cucerit, a replicat Kestrel; ea nu-i
putea arta generalului de ce era n stare cu o sabie, dar putea
cel puin s-i arate c-i cunotea istoria. i a continuat: Locu
itorii de acolo erau puini, mprtiai n triburi ndeprtate,

97
care triau n corturi. I-am invadat vara i s-au pierdut pu
ine viei de ambele tabere. A fost o ncercare pentru a vedea
dac vecinii Valoriei obiectau n faa expansiunii noastre. A
fost, de asemenea, o victorie simbolic, menit s ne ncu
rajeze oamenii. Dar tundra nu ofer condiii propice pen
tru agricultur, nu se gsete mult carne i nici prea muli
sclavi. Aproape c e lipsit de valoare.
Lipsit de valoare?
Generalul a deschis unul dintre sertarele ncastrate n pe
rete sub rafturile cu cri i a scos o hart rulat, pe care a
desfacut-o i a fixat-o pe m as cu greuti din sticl. Kestrel
s-a ridicat i s-a apropiat, ca s studieze conturul continen
tului i graniele imperiului.
Poate c nu lipsit de valoare, a cedat ea, artnd spre
tundr.
Aceasta se ntindea pe o fie lungi de uscat pe o mare
parte din latura de nord a imperiului - pn ce teritoriul n
gheat se lea spre est, aftindndu-se spre sud i curbndu-se
n colul de nord-est al imperiului.
Tundra ofer Valoriei o barier natural mpotriva
invaziilor barbare. Nu e un loc prietenos pentru a duce rz
boaie, mai ales acum, c e aprat de noi.
Da, dar tundra mai e valoroas i dintr-un alt motiv,
unul pe care nu-1 poi vedea uitndu-te pe aceast hart. E
un secret de stat, Kestrel. Am ncredere c tu vei pstra taina.
Bineneles.
Fata nu-i putea stpni o emoie strnit de intrig, dar
i fericirea de a fi ctigat ncrederea tatlui ei, dei tia c
exact asta era ceea ce voia generalul ca ea s simt.
Am trimis spioni n tundr cu mult nainte de a ataca.
Aa facem cu fiecare teritoriu pe care vrem s-l anexm;

98
tundra nu a reprezentat un caz special. Dar spionii au gsit
acolo un lucru important: depozite de minerale. Nite argint,
care a fost extras i din care ne alimentm eforturile de rz
boi. Mai important de att, acolo s-a gsit o cantitate nsem
nat de sulf, ingredient-cheie n fabricarea pulberii negre.
Generalul a zmbit cnd a vzut-o pe Kestrel fcnd
ochii mari. Apoi, brbatul a descris n detaliu pregtirile
pentru invazie, luptele iniiale i cum tundra fusese cucerit
de generalul Daran, care vzuse o tnr speran n tatl
lui Kestrel, pe vremea cnd acesta era un simplu ofier, i l
iniiase n tainele rzboiului.
Cnd generalul a terminat de vorbit, Kestrel a atins pe
ninsula Herran.
Povestete-mi despre Rzboiul Herran.
Ne doream acest teritoriu cu mult nainte de a-1 cuceri
eu. De ndat ce am pus mna pe el, colonitii valorieni au
vrut cu tot dinadinsul o felie de tort. Timp de zeci de ani
nainte de rzboi, herranii se ludau cu bogia rii lor, cu
frumuseea ei, cu bunurile i cu pmntul roditor, cu perfec
iunea ei aproape absolut, cu nimic micorat de faptul c
ar fi putut fi o insul.
Generalul i-a trecut un deget n jurul peninsulei mprej
muite de marea sudic aproape din toate prile, cu excepia
spaiului unde un lan muntos o separa de restul continentului.
Herranii ne considerau doar nite barbari proti i
avizi de snge. Ne plceau suficient de mult ct s ne trimit
nave cu mrfuri de lux. Nu preau s-i dea seama c fiecare
bol din alabastru i fiecare scule de mirodenii reprezenta
o tentaie pentru mprat.
Dei Kestrel cunotea o mare parte din fapte, fetei i se
prea c povestea pe care o tiuse ea nu reprezenta nimic mai

99
mult dect o sculptur brut, iar cuvintele tatlui ei aruncau
lovituri ascuite de dalt, cioplind detalii n marmur pn
ce Kestrel a reuit s vad adevrata form ascuns n piatr.
Herranii se credeau invulnerabili, a zis generalul.
Aproape c aveau dreptate. tiau s stpneasc marea. For
ele lor navale erau cu mult mai sofisticate dect ale noas
tre, att n ce privete corbiile, ct i pregtirea oamenilor.
Chiar dac am fi fost mai bine pregtii, marea era m po
triva noastr.
Furtunile verzi, a spus Kestrel.
Se apropia sezonul furtunilor i avea s dureze pn la
primvar. Vijeliile apreau din senin de-a lungul rutelor
maritime i se loveau de maluri, preschimbnd culoarea ce
rului ntr-un verde bizar.
Ar fi fost o misiune sinuciga s-i atacm pe mare. Pe
uscat era imposibil. Nu aveam cum s aducem o armat prin
muni. Exista o trectoare, ns era att de ngust, nct o
armat ar fi trebuit s se strecoare, lent, pe un singur ir.
Astfel, forelor herrani le-ar fi fost extrem de simplu s ne
ciopreasc pn nu mai rmnea nimic din noi.
Kestrel tia ce fcuse tatl ei, dar pn n acel moment
nu-i dduse seama de ceva.
Aveai la ndemn toat pulberea aia neagr de pe
urma cuceririi tundrei.
Da. Am umplut munii cu ea i ne-am deschis cale
prin trectoare, lrgind-o pn ce arm ata a putut trece n
drumul ei spre victorie. Herranii nu era pregtii pentru o
invazie pe uscat. Fora lor era pe mare. Iar greeala lor a fost
capitularea timpurie. Bineneles, odat ce am pus mna pe
ora, nu prea au mai avut ce face. i totui, le rmsese fora
naval: o flot de aproape o sut de corbii rapide, dotate cu

100
armament. M ndoiesc c puteau recuceri oraul; n cele
din urm, marinarii ar fi trebuit s revin pe uscat. Erau mai
puini ca noi i nu se pricepeau s fac fa cavaleriei. Dar
navele lor ne-ar fi putut da bti de cap. Ar fi putut s n
treprind atacuri piratereti. S strneasc rzboiul n apele
teritoriale valoriene i s se foloseasc de pagubele fcute ca
s-i negocieze nite termeni de predare mai avantajoi. Dar
cu pusesem deja stpnire pe ora i pe oamenii de aici -
i-mi cptasem o reputaie.
Kestrel s-a ntors, a scos o carte de poezie herrani de pe
etajer i a rsfoit-o. Tatl ei nu-i mai acorda atenie, ci era
cufundat n evenimentele trecute.
Aa c herranii s-au predat, a zis generalul. Au ales
s fie sclavi dect s nu mai fie deloc. Ne-au dat navele lor
i, odat cu ele, fora noastr naval a devenit cea mai bun
din lume. Orice soldat valorian tie s navigheze bine acum.
M-am asigurat c vei nva i tu.
Kestrel a gsit pasajul pe care-l cuta. Versurile faceau parte
din nceputul unui cnt despre o cltorie spre insulele m a
gice, unde tunpul nu exista. Era o chemare pentru marinari de
a ntoarce navele spre apele deschise. ntoarcei chila spre culmi
de valuriy a citit ea. naintai pe marea cu inima-i de sare.
Sunt multe motivele pentru care am ctigat, a conti
nuat tatl ei, iar eu te voi nva care sunt. Dar motivul fun
damental este simplu. Ei au fost slabi. Noi am fost puternici.
Generalul a luat cartea fetei i a nchis-o.

ntlnirile lui Kestrel cu tatl ei nu erau dese. Omul era


ocupat, iar fata se simea recunosctoare c lucrurile stteau
astfel. Conversaiile lor o faceau s ezite prea uor ntre fas
cinaie i repulsie.

101
Din copaci se desprinseser nc i mai multe frunze.
Cldura verii se risipea din aer. Kestrel abia dac observase
schimbarea, cci i petrecea mare parte din timp nuntru,
descoperind c atunci cnd cnta la pian era capabil s uite
aproape tot ce o nva tatl ei. Kestrel cnta acum, c i era
permis, aproape de fiecare dat cnd era liber. Muzica o
facea s se simt ca i cum ar f inut o lamp ce arunca un
nimb de lumin n jurul ei i, dei tia c existau oameni i
responsabiliti n bezna de dincolo, ea nu reuea s le vad.
Flacra sentimentului dinuntrul ei, de fiecare dat cnd
cnta, o orbea ntr-un fel ncnttor.
Asta pn n ziua cnd a gsit ceva ateptnd-o n camera
de muzic. O plcu mic, de filde, edea sprijinit exact
pe clapa din mijloc a pianului. Piesa de Muc i neap
fusese aezat cu faa n jos. Partea negravat era vizibil i
prea s o cerceteze ntrebtor... sau ca o invitaie.

102
-N C E P U S E M S CRED C NU VREI S JO C I CU
cineva pe care nu-1 poi nvinge, a zis Arin.
Kestrel i-a ridicat privirea de la pian i l-a vzut stnd
lng uile pe care le lsase deschise, apoi i-a aruncat ochii
spre setul de Muc i neap aezat pe o mas de lng
ferestrele ce ddeau spre grdin.
Ba deloc, a rspuns Kestrel. Am fost ocupat.
Privirea lui Arin a fulgerat spre pian.
Am auzit.
Kestrel s-a dus s se aeze la m as i a spus:
Sunt intrigat de camera pe care ai ales-o.
El a ezitat i Kestrel a crezut c Arin voia s nege orice
responsabilitate pentru alegerea fcut, s pretind c o fan
tom lsase piesa pe pian. Apoi el a nchis uile n urma lui.
Dei mare, ncperea prea deodat mic. Arin a traversat
camera i s-a aezat la mas.
Nu mi-a plcut s joc n apartamentul tu, a zis Arin.
Kestrel a hotrt s nu se supere pentru remarca lui.
Doar ea fusese cea care i ceruse s fie sincer. Kestrel a ames
tecat plcuele, dar cnd a pus cutia de chibrituri pe mas,
Arin a oprit-o.

103
Hai s jucm pentru altceva.
Kestrel nu i-a micat mna de pe capacul cutiei. S-a n
trebat, din nou, ce avea sclavul s-i ofere, ce putea s pun el
n joc, i nu i venea nimic n minte.
Dacvoictiga,ivoipuneontrebareituveirspunde.
Ea s-a simit cuprins de un fior de nelinite.
A putea s mint. Oamenii mint tot timpul.
Sunt dispus s-mi asum riscul.
Dac asta e miza ta, atunci presupun c premiul meu
va fi acelai.
Dac reueti s ctigi.
Kestrel nc ezita s fie de acord.
ntrebrile i rspunsurile sunt mize destul de rare n
jocul de Muc i neap, a comentat ea, iritat.
Pe cnd chibriturile sunt perfecte i e att de captivant
s le ctigi i s le pierzi.
Fie.
Kestrel a aruncat cutia de chibrituri pe covor, unde a
aterizat cu un sunet nbuit.
Arin nu prea nici satisfcut, nici amuzat. De fapt, nu
avea nicio expresie. i-a tras pur i simplu mna de piese,
iar Kestrel a fcut la fel. Au jucat cufundai n concentrare.
Kestrel era hotrt s ctige.
Dar a pierdut.
Vreau s tiu, a zis Arin, de ce nu ai devenit deja
soldat.
Kestrel n-ar fi putut spune la ce ntrebare se ateptase,
dar cerina lui o surprindea i-i aducea aminte de anii n
crcai de certuri pe care prefera s-i uite. A rspuns scurt.
Am aptesprezece ani. Legea nu-mi cere nc s m
nrolez sau s m mrit.

104
Arin s-a lsat pe spate n scaun, jucndu-se cu una dintre
()iesele lui ctigtoare. A ciocnit cu o muchie n tblia mesei,
a nvrtit plcua ntre degete i a lovit lemnul cu alt muchie.
Nu e un rspuns complet,
Nu cred c am specificat ct de lungi sau de scurte ar
Irebui s fie rspunsurile. Hai s jucm iar.
Dac o s ctigi, te vei mulumi cu genul de rspuns
l^e care tocmai mi l-ai dat?
Armata e viaa tatlui meu, a rostit ea, ncet. Nu a
mea. Nici m car nu sunt o lupttoare prea bun.
Serios?
Surprinderea lui prea sincer,
Ei, a trece cu bine de orice prob. M pot apra sin
gur, la fel ca mai toi valorienii, dar nu m pricep la lupt.
tiu cum e s fii bun la ceva.
Arin i-a aruncat privirea spre pian,
i-apoi mai e i muzica, a recunoscut Kestrel. Pianul
uu e un obiect uor de mutat de colo-colo. Mi-ar fi foarte
greu s-l iau cu mine dac a fi trim is pe front.
Cntatul e pentru sclavi, a zis Arin. La fel ca i gtitul
sau curenia.
Kestrel i-a auzit mnia din vorbe, ngropat ca un strat de
roc sub inflexiunile nonalante ale vocii lui.
Nu a fost mereu aa, a spus ea.
Arin tcea i, dei Kestrel ncercase iniial s-i rspund
la ntrebare ct de scurt posibil, acum se simea obligat s
explice i ultimul motiv pentru care rezistase insistenelor
generalului.
i apoi... nu vreau s ucid.
Arin s-a ncruntat auzind una ca asta, aa c fata a nce-
\mt s rd ca s relaxeze conversaia.

105
l nnebunesc pe tata. i totui, nu aa fac toate fiicele?
Aa c am ncheiat un armistiiu. Am fost de acord ca n
primvar fie s m nrolez, fie s m mrit.
Arin s-a oprit din nvrtitul piesei ntre degete.
Atunci, te vei mrita.
Da. Dar cel puin voi avea ase luni de linite nainte.
Arin a dat drumul piesei pe mas.
Hai s jucm iar.
De data asta, Kestrel a ctigat. Fata nu era pregtit pen
tru fiorul pe care i-1 dduse victoria.
Arin rmsese cu ochii pironii la plcue. Gura lui, cris
pat, prea doar o linie pe chipul su.
O mie de ntrebri i faceau loc n mintea lui Kestrel, m
brncindu-se, luptndu-se s ias nvingtoare. n cele din
urm, fata a fost la fel de surprins ca i Arin de ntrebarea
care i-a ieit de pe buze.
De ce ai fost pregtit s devii fierar?
Pentru o clip, Kestrel a crezut c sclavul nu avea s rs
pund. Maxilarul i era ncordat. Apoi, Arin a spus:
Am fost ales pentru c eram ultimul biat de nou
ani din lume potrivit s devin fierar. Eram sfrijit, vistor,
fricos. Ai vzut uneltele din fierrie? Te-ai uitat la ciocan?
Trebuie s te gndeti bine nainte de a alege un sclav care
s le mnuiasc. Primul meu proprietar s-a uitat la mine i a
decis c eu nu era genul de om care s ridice pumnul cnd l
cuprinde furia. Aa c m-a ales pe mine.
Zmbetul lui Arin era glacial.
Ei, cum i place rspunsul?
Kestrel nu putea vorbi. Arin i-a mpins plcuele la o
parte.
Vreau s merg n ora, a spus.

106
Dei Kestrel spusese c biatul avea voie s plece i tia
c nu era nimic greit ca un sclav s vrea s-i vad iubita,
acum dorea s-l refuze.
Aa repede? a ngimat ea.
A trecut o lun.
Oh. Kestrel s-a gndit c o lun nsemna probabil mult
cnd nu te vezi cu persoana iubit. Bineneles. Du-te.

Am fcut cam treizeci de arme, i-a zis Arin adjude


ctorului. n mare parte pumnale, bune pentru atacurile de
aproape. Cteva sbii. Le-am legat mpreun i le voi arunca
j>este zidul de sud-vest al domeniului generalului, la noapte,
cu patru ceasuri nainte de zori. Ai grij s atepte cineva pe
partea cealalt.
S-a fcut, a zis Cocarul.
Poi s te atepi la mai multe. Cum rmne cu butoa
iele de pulbere neagr?
Sunt n siguran.
M ntreb dac ar trebui s ncerc s recrutez pe vreu
nul dintre sclavii generalului. Ne-ar putea fi de ajutor.
Cocarul a scuturat din cap.
Nu merit riscul.
Dac n-am fi avut oameni infiltrai n casa senatorului
Andrax, n-am fi reuit niciodat s furm pulberea neagr,
lot ce a trebuit s fac omul nostru a fost s ia cheia stp
nului i s o pun la locul ei dup aceea. Am putea pierde o
ans asemntoare cu generalul.
Am zis nu.
Inima lui Arin parc voia s-i ias prin piept, att de fu
rios era. ns tnrul tia c adjudectorul avea dreptate, iar
starea lui de spirit nu era din vina Cocarului, ci din a lui.

107
Sau a ei. Arin nu era sigur ce-l deranjase mai mult la ultimul
joc de Muc i neap: c i oferise fetei un avantaj sau c
ea i oferise lui o oportunitate.
Ce se mai aude de fat? a zis Cocarul.
Arin i dorea ca omul s-i fi pus alt ntrebare. A ezitat o
clip, apoi a rspuns:
Zvonurile despre talentele ei de lupttor sunt exage
rate. N-o s ne pun probleme.

Uite, a spus Kestrel, ntinzndu-i btrnei doici o can


din lut. E nite sirop pentru tuea ta.
Enai a oftat, iscnd astfel o alt criz de tuse. S-a sprijinit
pe pernele pe care Kestrel i le potrivise sub umeri, apoi i-a
ridicat privirea spre tavanul colibei.
Ursc toamna. i pe zeul sntii.
Kestrel s-a aezat pe marginea patului.
Biata Amma, a zis ea, folosind cuvntul herrani pen
tru mam. Vrei s-i spun o poveste, aa cum fceai tu
cnd eram bolnav?
Nu. Voi, valorienii, nu v pricepei la povestit. tiu ce
vei zice: Am luptat. Am nvins. Sfrit.
Cred c m pot descurca m ai bine de-att.
Enai a cltinat din cap.
E mai bine s recunoti lucrurile pe care nu le poi
schimba, copil.
Ei, atunci, cnd te vei simi mai bine, m vei vizita la
vil i am s-i cnt.
Da. Asta-mi face mereu plcere.
Kestrel a plecat de lng femeie i a trecut n cealalt n
cpere a micuei colibe, despachetnd un co cu mncare i
fcnd ordine.

108
L-am cunoscut pe Smith, a strigat Enai.
Minile lui Kestrel s-au oprit i fata s-a ntors n dormitor.
Unde?
Unde crezi? n baraca sclavilor.
Credeam c tu nu te duci acolo, a zis Kestrel. N -ar tre
bui s iei afar pn nu te faci bine.
Nu te mai agita. Am m ers acolo acum cteva zile, na
inte s m mbolnvesc.
- i?
Enai a ridicat din umeri.
N-am vorbit prea mult. Dar pare s fie plcut de cei
lali. i-a fcut muli prieteni.
Cum ar fi?
El i cu grjdarul - cel nou, mereu i uit numele -
se neleg bine. n timpul mesei, Smith st de obicei lng
Lirah.
Kestrel a tras concentrat ptura n jurul pieptului femeii
i a aranjat-o cu mare atenie, gndindu-se la Lirah, la chipul
el oval i la vocea cald.
Lirah e bun. Lui Smith i-ar prinde bine un prieten ca
ea, a spus.
Enai a prins-o pe fat de mn.
tiu c regrei c l-ai cumprat, dar exist alte locuri
nuilt mai rele n care putea ajunge.
Kestrel i-a dat seama c nu se mai cia pentru decizia
VI i s-a ncruntat. Ce fel de persoan devenise, dac acum
simea astfel?
I-am acordat privilegiile unui sclav de cas, a zis ea,
tiind c tonul vocii ei suna defensiv. i mi servete adeseori
drept escort n ora,
Enai a nghiit nite sirop i s-a strmbat.

109
Da, am auzit de la ceilali. Se vorbete in societate des- !
pre asta?
Despre ce? ;
Despre Smith. Ai auzit vorbe despre faptul c i e
nsoitor?
Din cte tiu eu, nu. Au existat cteva brfe n legtur
cu preul pe care l-am pltit pentru el, dar au i uitat acum.
Aa o fi, dar eu cred c biatul nc mai atrage atenia.
Kestrel a cercetat chipul femeii.
Enai, ce ncerci s-mi spui? i de ce ar vorbi oamenii
despre el?
Enai s-a uitat cu atenie la cana simpl cu sirop. n cele
din urm, a rspuns:
Din cauza nfirii lui.
Oh, a fcut Kestrel, uurat. Cnd mbrac haine de
cas nu m ai arat aa de grosolan. Are o inut frumoas.
Gndul acela prea gata s strneasc alte gnduri, dar
fata a scuturat din cap.
Nu, nu cred c ar fi cineva care s se plng de felul
cum arat. ]
Enai a rspuns scurt:
Sunt sigur c ai dreptate.
ns Kestrel avea senzaia c vorbele femeii erau mai puin
o aprobare, ct o decizie de a trece sub tcere un subiect nc
nediscutat.

no
CUVINTELE LUI ENAI O TULBURASER PE KESTREL,
(Iar nu att de mult nct s-i schimbe obiceiurile. A conti
nuat s-l ia pe Arin cu ea, la vizitele ei n societate. i plcea
tnintea lui alert i chiar i limba-i ascuit. n orice caz, tre
buia s recunoasc faptul c dialogurile lor n herrani creau
un sentiment fals de intimitate. Fata credea c se datora
limbii n sine; herrani i pruse dintotdeauna mai intim
dcct valoriana, probabil pentru c de la moartea mamei ei,
taic-su nu mai avusese timp pentru ea, i cea care ocupase
ncel vid fusese Enai, care o distrsese pe Kestrel de la triste
ea ce o resimea nvnd-o cum s-i numeasc lacrimile n
htM'rani.
Kestrel trebuia s-i reaminteasc frecvent c Arin i
tunotea limba la fel de bine pe ct o cunotea i ca pc a
lui. Uneori, cnd l surprindea ascultnd o conversaie ab-
urd n timpul cinei, se ntreba cum de nvase el valori-
ina aa de bine. Puini sclavi erau n stare de o asemenea
jritMforman.
I,a scurt timp dup ce jucaser Muc i neap a doua
0iu , Arin i Kestrel au mers mpreun acas la Jess.

111
Kestrel! a zis Jess, mbrindu-i prietena. Ne-ai cam
neglijat.
Jess atepta o explicaie, dar cnd Kestrel i-a trecut prin
minte toate motivele - leciile de strategie cu tatl ei, orele
de exerciiu la pian i cele dou jocuri de Muc i neap
care ocupau mult mai mult timp n mintea ei dect durata
lor real a rspuns doar:
Pi, am venit acum.
Sper c i-ai pregtit o scuz. De nu, m voi rzbunai
pe tine.
Cum aa? Kestrel a urmat-o pe Jess n salon, ascultnd
paii lui Arin n spatele lor, nghiii de pluul covorului de
ndat ce traversaser holul cu podea de marmur. Ar trebui
s-mi fie team?
Da. Dac nu m implori s te iert, nu o s merg cu tini
la croitoreas ca s ne facem rochii pentru Balul Iernii, da
de guvernator.
Kestrel a rs,
Mai e o venicie pn la prima zi de iarn.
Dar sper c scuza ta va sosi mai devreme.
m i pare teribil de ru, Jess.
- F ie .
Ochii cprui ai lui Jess au sclipit veseli.
Te iert, dar cu o condiie: m vei lsa pe mine s-i ale|
rochia.
Kestrel i-a aruncat o privire dezndjduit, apoi s-a uitat
spre Arin, care sttea rezemat de perete. Dei faa lui era lip^
sit de orice expresie, Kestrel avea impresia c rde de ea.
Te mbraci prea modest, Kestrel. Cnd Kestrel a dat s
protesteze, Jess i-a cuprins o mn ntre ale ei i a scuturat-0:
Gata. Ne-am nvoit. S-a ^cu t. Un valorian se ine mereu di
cuvnt.

112
Kestrel s-a lsat pe o sofa alturi de Jess, recunoscndu-se
nfrnt.
Lui Ronan o s-i par ru c a ratat vizita ta, a zis Jess.
E plecat?
E n vizit la Lady Faris.
Kestrel a ridicat o sprncean.
Atunci, sunt sigur c farmecele ei i vor alina orice
regret ar resimi.
Nu-mi spune c eti geloas. tii ce simte Ronan pen-
Iru tine.
Kestrel a devenit brusc contient de prezena lui Arin n
camer. i-a aruncat privirea spre el, ateptnd s vad pe
chipul lui expresia plictisit pe care i-o lua de obicei cnd
se afla n prezena lui Jess. ns de data asta prea ciudat
de atent.
Poi s pleci, i-a zis Kestrel.
Prea c Arin avea de gnd s-i ignore ordinul, dar apoi
N-a rsucit pe clcie i a ieit din camer. Cnd ua s-a n
chis n urma lui, Kestrel i-a zis lui Jess:
Ronan i cu mine suntem prieteni.
Jess a pufnit, nerbdtoare.
i nu exist dect un singur motiv pentru care tinerii
o viziteaz att de des pe Lady Faris, a continuat Kestrel,
gAndindu-se la bebeluul lui Faris i la zmbetul lui cu gro
pie n obraji.
Fata s-a gndit la posibilitatea ca bieelul s fi fost al lui
Uonan i cumva ideea asta nu o tulbura deloc - iar asta o de
ranja. Nu ar fi trebuit s-i pese? Oare nu acceptase ea atenia
lui Ronan? i totui, ideea c el putea s fie tatl unui copil
l alunecase calm prin minte far a crea nici cel mai mic
dezechilibru.

113
Ei bine, dac bebeluul chiar era al lui, atunci fusese con
ceput cu mai mult de un an nainte. Iar dac Ronan era cu
Faris acum, ce legmnt m ai exista ntre el i Kestrel?
Faris e faimoas, i-a zis Kestrel lui Jess. n plus, soul
ei e n capital.
Tinerii o viziteaz pentru c soul ei e unul dintre cei
mai influeni oameni din ora i sper ca Faris s-i ajute s
devin senatori.
i care crezi c e preul pe care li-1 cere?
Jess a prut scandalizat.
De ce l-ar deranja p e Ronan s plteasc? a zis Kestrel.
Faris e o femeie frumoas.
El n-ar face niciodat aa ceva.
Jess, te neli amarnic dac tu crezi c m poi con
vinge c Ronan nu a fost niciodat cu o femeie.
Iar dac tu crezi c Ronan ar prefera-o pe Faris n
locul tu, nseamn c eti nebun. Jess a scuturat din cap.
Tot ce-i dorete e un sem n de afeciune de la tine. El i-a
oferit multe semne.
Complimente goale.
N u vrei s vezi. Nu crezi c e chipe?
Kestrel nu putea nega c Ronan era tot ceea ce putea ea
spera s gseasc la un brbat. Avea un trup frumos, era
amuzant i iste. i nu-1 deranja pasiunea ei pentru muzic.
Nu i-ar plcea s fim surori? a zis Jess.
Kestrel a ntins mna spre una dintre muhele codie m
pletite, pale i lucioase, ale lui Jess. A scos-o din prul ridicat
al fetei, apoi a aezat-o la loc.
Deja suntem surori.
Surori adevrate.
Da, a zis Kestrel, optit. Mi-ar plcea.

114
Kestrel i dorise ntotdeauna, nc de cnd era copil, s
l.ic parte din familia lui Jess. Prietena ei avea un frate mai
mare perfect i prini indulgeni. Jess a scos un sunet plin
do ncntare. Kestrel s-a uitat la ea cu asprime:
S n u ndrzneti s-i spui.
Eu? a fcut Jess, inocent.

Mai trziu, n aceeai zi, Kestrel edea alturi de Arin n


iunera de muzic. Fata i juca piesele: o pereche de lupi i
trei oareci. Arin i-a ntors plcua, oftnd resemnat. Nu
iivca o m n proast, dar nici bun i era cu mult sub abilit
ile iui. Arin s-a ndreptat n scaun, ca i cum s-ar fi pregtit,
fizic, pentru ntrebarea fetei.
Kestrel i-a studiat plcuele. Era sigur c el ar fi fost n
Hlare s obin mai mult dect o pereche de viespi. Kestrel
H a gndit la piesele pe care le etalase pe parcursul jocului i
In modul neglijent n care se descotorosise de celelalte. Dac
ea au ar fi tiut ct i displcea lui Arin s piard n faa ei,
tiproape c l-ar fi bnuit c se lsase nfrnt.
Pari distrat, a zis ea.
Asta e ntrebarea ta? Vrei s tii dac sunt distrat?
Deci recunoti.
Chiar eti un diavol, a zis el, repetnd cuvintele lui
Ronan din timpul meciului de la petrecerea lui Faris. Pune
ntrebarea, a adugat, aparent enervant de propriile lui
I uvinte.
Kestrel ar fi putut insista, dar ce anume i abtea aten
ia lui Arin era un mister mult mai neinteresant dect acela
i are i se nvrtea ei n minte. Ea nu credea c Arin era cine
pretindea el c e. Avea trupul cuiva nscut pentru a munci,
lotui tia s joace un joc valorian i nc foarte bine. Vorbea

115
limba ei de parc ar f studiat-o cu mare grij. tia - sau pre
tindea c tie - obiceiurile unei doamne herrani i ordinea
odilor ei. Fusese relaxat i ndemnatic cu armsarul ei i,
dei poate c asta nu nsemna nimic - el nu-1 clrise pe
Suli - , Kestrel tia c printre herrani, clria fusese nainte
de rzboi o marc a naltei societi. Kestrel bnuia c Arin
era cineva care avusese o poziie nalt.
Dar nu putea ntreba direct. i amintea de rspunsul lui
furios atunci cnd l ntrebase de ce fusese pregtit ca fierar,
iar acea ntrebarea fusese una destul de nevinovat. Totui,
l rnise, iar Kestrel nu dorea s-i fac ru.
Cum ai nvat s joci Muc i neap? a zis ea. E un
joc valorian.
El a prut uurat.
A fost o vreme cnd herranii nc traversau marea
spre ara voastr. Ne plceau oamenii de acolo. i ntot
deauna am admirat arta. Navigatorii notri au adus cu ei
seturi de Muc i neap cu m ult timp n urm.
Muc i neap e un joc, nu o art.
El i-a ncruciat amuzat braele la piept.
Dac zici tu.
Sunt surprins s aud c herranii au gsit ceva plcut
la valorieni. Credeam c ne considerai barbari i proti.
Creaturi slbatice, a m urm urat el.
Kestrel era sigur c auzise greit.
Poftim?
Nimic. Da. V lipsea cu totul cultura. Mncai cu
mna. Pentru voi, distracia era s vedei cine omoar pri
mul pe cellalt, ntr-o ncierare. D a r...- aici, ochii lui i-au
ntlnit pe ai fetei, apoi au alunecat mai departe - erai cu
noscui i pentru alte lucruri.

116
Ce alte lucruri? Ce vrei s spui?
El a scuturat din cap i a fcut iar gestul acela ciudat, ri-
dicndu-i degetele ca s mture aerul n dreptul tmplei.
Apoi i-a mpreunat minile le-a desfcut iar i a nceput s
amestece plcuele.
Ai pus prea multe ntrebri. Dac te mal roade curio
zitatea, va trebui s i ctigi rspunsurile.
Acum, nu a mai artat niciun semn c ar fi fost distrat.
Pe cnd juca, a ignorat toate ncercrile ei dc a-1 provoca sau
de a-1 face s rd.
Te-am vzut folosindu-i trucurile pe alii, a zis el.
N-o s in cu mine.
Arin a ctigat. Kestrel a ateptat, ncordat, ntrebndu-se
dac i el se simea la fel cnd pierdea. Vocea lui a rsunat
poticnit.
Vrei s cni pentru mine?
S cnt pentru tine?
Arin a tresrit i a adugat pe un ton mai decis:
Da. Cnt ceva la alegerea mea.
Nu m deranjeaz. P o a r c ... nu mi se ntmpl prea
des s mi se cear asta.
Arin s-a ridicat de la roas, a cutat printre rafturile de
pe perei i s-a ntors cu u n teanc de partituri. Kestrel a luat
paginile.
E pentru flaut, a zis el. Probabil c va dura ceva pn
s o transpui pentru pian. P ot atepta. Poate dup urmtorul
joc...
Fata a scuturat foile nerbdtoare, ca s-l aduc la tcere.
Nu e aa de greu.
El a dat din cap, apoi s- a aezat n cel mai ndeprtat scaun,
aflat lng uile de sticl c e ddeau spre grdin. Kestrel era

117
mulumit c se afla aa departe. S-a instalat pe bancheta
din faa pianului, rsfoind partiturile. Titlul i notaiile erau
n herrani, iar paginile se nglbeniser de vreme. A sprijinit
hrtia pe suportul pianului, ntrziind mai mult dect era
necesar s netezeasc paginile. Entuziasmul i curgea prin
degete de parc s-ar fi apucat deja s cnte, dar sentimentul
era tivit cu o dantelrie metalic de team.
Kestrel i dorea ca Arin s nu fi ales muzic scris tocmai
pentru flaut, dintre toate instrumentele. Frumuseea flautu
lui era n simplitatea lui, n asemnarea cu vocea uman.
Sunetul lui era ntotdeauna limpede, solitar. Pianul, pe de
alt parte, era o reea de piese - o nav care avea coarde n
loc de greement, o carcas drept coc i un capac ridicat pe
post de vel. Kestrel crezuse ntotdeauna c pianul nu suna
ca un singur instrument, ci ca un cuplu ngemnat, format
din dou jumti, una grav i alta nalt, care cnd se reu
neau, cnd se despreau.
Muzic de flaut, i-a zis, frustrat, far s se uite la Arin,
Notele de deschidere au sunat ciudat. Fata s-a oprit,
apoi a redat melodia cu m na dreapt, n timp ce cu stnga
a prins a improviza, inventnd pasaje grave i bogate n
rezonane. Kestrel simea contrapunctul lund natere. A
nceput s cnte pur i simplu, dnd uitrii dificultateai
sarcinii.
Era o melodie suav i tulburtoare. Cnd s-a ncheiat,
lui Kestrel i-a prut ru. L-a cutat din priviri pe Arin. Nu
tia dac o privise cntnd. Acum nu se uita la ea. Privirea
lui era pierdut, ndreptat spre grdin, dar nu prea s o
vad cu adevrat. Contururile feei i se mblnziser. Arta
diferit, se gndi Kestrel. N-ar fi tiut s spun n ce fel, dai
prea cu totul altul.

118
Apoi el a privit-o i, speriat, ea i-a lsat o mn s cad
pe clape, iscnd un sunet nemuzical.
El a zmbit. Era un zmbet sincer, ceea ce o facu s n
eleag c toate celelalte de pn atunci fuseser prefcute.
Mulumesc, a zis el.
Kestrel a simit cum se mbujoreaz. S-a concentrat pe
clape i a nceput s cnte altceva, orice. Era o melodie sim
pl, care s o ajute s-i ia mintea de la faptul c nu era o
persoan care s roeasc uor, mai ales cnd nu avea un
motiv real. ns degetele ei schiau de acum o parte menit
pentru un tenor.
Tu chiar nu cni?
-N u .
Ea s-a gndit la timbrul vocii lui i minile ei au alunecat
spre tonalitile i mai joase.
Serios?
Nu, Kestrel.
Degetele fetei au czut de pe clape.
Pcat, a spus.

119
CND KESTREL A PRIMIT UN MESAJ DE LA RONAN, !
prin care o invita s clreasc alturi de el i de Jess pe do- ^
meniul lor, fata i-a adus aminte de ceva ce i spusese nu de |
mult tatl ei despre evaluarea inamicului. I
n rzboi, totul depinde de ceea ce cunoti despre abili- |
tile i avantajele dumanului, zisese el. Da, norocul face i el |
parte din ecuaie. Terenul va fi un element crucial. Numerele |
sunt importante. Dar felul n care estimezi puterea oponen-.!
tului decide probabil, mai mult ca orice, rezultatul btliei.
Arin nu era dumanul lui Kestrel, dar jocurile de Muc
i neap o fcuser s-l vad ca pe un inamic redutabil. Aa
c fata se gndea acum la vorbele generalului.
Dumanul va vrea s-i in atuurile secrete pn n ul
tima clip. Folosete spioni, dac poi. Dac nu, cum ai putea
s-l pcleti ca s-i dezvluie singur informaiile pe care le
caui? i generalul rspunsese tot el: neap-i mndria.
Kestrel a trimis un sclav din cas la fierrie, ca s-i cear
lui Arin s vin la grajduri, acolo unde avea s fie i ea. Cnd
a sosit. Suli era deja neuat, iar Kestrel atepta, mbrcat
pentru clrie.

120
Ce nseamn asta? a ntrebat Arin. Am crezut c ai
nevoie de un nsoitor.
Am. Alege un cal.
Dac merg cu tine, va trebui s lum trsura, a rs
puns Arin, precaut.
Nu i dac tii s clreti.
Nu tiu.
Fata a nclecat pe Suli.
Atunci, presupun c va trebui s m urmezi n trsur.
O s ai necazuri dac vei clri singur.
Fata a strns hurile n mn.
Unde te duci? a ntrebat Arin.
Ronan m-a invitat s clresc pe domeniul lui, i-a zis
oa i a dat pinteni calului, care a pornit la galop.
A ieit din grajd, apoi de pe domeniu, oprindu-se doar
ct s le spun grzilor de la poart c un sclav avea s o
urmeze.
Probabil, a adugat Kestrel, dnd pinteni armsarului
i ieind pe poart nainte ca grzile s apuce s pun vreo
ntrebare despre nefirescul situaiei.
Fata l-a mnat pe Suli pe unul dintre numeroasele dru-
inuri pentru cai pe care valorienii le spaser prin inuturile
mai nverzite ale oraului, crend drumuri speciale pentru
clreii care se deplasau cu vitez. Kestrel a rezistat tentaiei
de a ncetini calul. Fata a dat pinteni mai departe arm sa
rului, ascultnd copitele care loveau pmntul acoperit de
covorul auriu de frunze.
Trecuse ceva timp pn a auzit galopul din spatele ei. A
ncetinit i l-a ntors, instinctiv, pe Suli, ca s vad im a
ginea neclar a unui cal, cu clreul lui, venind spre ea pe
acelai drum.

121
Arin a ncetinit i calul lui a nceput s mearg la trap
alturi de al lui Kestrel. Armsarii au nechezat. Arin a pri^
vit-o pe Kestrel, i-a vzut zmbetul pe care ea nu i-l putei
ascunde. Expresia de pe chipul lui prea s se mpart ntri
frustrare i amuzament.
Nu te pricepi deloc s mini, i-a zis ea.
Arin a rs. Lui Kestrel i venea greu s se uite la el, aa ci
i-a ndreptat privirea spre calul lui. Ochii ei s-au deschi!
larg, a uimire.
sta e calul pe care l-ai ales?
E cel mai bun, a spus Arin, serios.
E al tatlui meu.
Nu e vina calului.
Acum era rndul lui Kestrel s rd.
Hai, a zis Arin i a dat pinteni calului. S nu ntrziem
a adugat.
Cu toate astea, dei nu stabiliser nimic, cei doi au clrii
mai ncet dect era permis pe acel drum.
Kestrel nu mai avea nici cea mai mic ndoial c n urmi
cu zece ani, Arin se aflase ntr-o poziie asemntoare cu
ei: fusese bogat, avusese o via uoar i primise educaie^
Dei fata tia c nu-i ctigase dreptul de a pune o ntrebare
i nici mcar nu voia s-i exprime ngrijorarea ce-i ddea
trcoale, Kestrel nu putea s tac.
Arin, a zis ea, cercetndu-i chipul. Tu ai locuit n cas^
mea, n vil, nainte de rzboi?
Arin a tras de frie. Armsarul s-a oprit brusc. Cnd a
vorbit, vocea lui a rsunat la fel ca muzica pe care o cntasei
Kestrel pentru el.
Nu, a spus. Familia aia nu mai exist.
Au clrit n linite o vreme, pn ce Arin a spus:

122
Kestrel.
Fata a ateptat, apoi i-a dat seama c Arin nu i se adre
sase, ci i pronunase doar numele, l analiza, explornd sila
bele cuvntului valorian.
Sper c n-o s te prefaci c nu tii ce nseamn, a zis ea.
Arin i-a aruncat, ironic, o privire cu coada ochiului.
Kestrel e un oim de vntoare.
Da. Un nume perfect pentru o lupttoare.
Pi...
Zmbetul lui era slab, dar se ntrezrea.
Presupun c niciunul dintre noi nu a ajuns s fie ceea
i c au crezut alii c vom f.

Ronan atepta n grajdurile familiei lui. Se juca cu mnu


ile n timp ce i privea pe Kestrel i pe Arin apropiindu-se
talare de el.
Am crezut c vei lua trsura, i-a spus Ronan lui Kestrel.
C a s mergem la clrit? Ei, hai, Ronan.
Dar nsoitorul tu ...
Ochii i-au fugit ctre Arin, care edea n largul lui pe
iinnsar.
N u credeam c vreunul dintre sclavii ti chiar tie s
lillreasc.
Kestrel s-a uitat la Ronan, care trgea de degetele mnuii.
E vreo problem?
Acum c eti aici, sigur c nu.
Totui, vocea lui era tensionat.
Pentru c dac nu-i place felul n care am venit pn
iit i, poi clri tu la mine data viitoare cnd m invii, apoi
nirt poi nsoi aici, m conduci n siguran acas i te n-
ttirci cum ai sosit.

123
Ronan a rspuns ca i cum Kestrel ncercase s flirteze
cu el.
Plcerea ar fi de partea mea. i dac totvorbim de pl
cere, hai s ne bucurm de plimbare.
i, zicnd asta, s-a urcat pe cal.
Unde e Jess?
O doare capul.
Cumva, Kestrel de ndoia de asta, dar nu a comentat
nimic i l-a lsat pe Ronan s ias primul din grajd. Ea s-a
ntors ca s-l urmeze, iar Arin a fcut la fel.
Ronan a aruncat o privire napoi i pru-i blond i-a atins
umrul.
Doar n-ai de gnd s-l iei cu noi.
Dei fusese perfect calm pn n acel moment, calul lui
Arin a nceput s se mite i s se mpotriveasc. Animalul
simea tensiunea pe care Kestrel nu o putea vedea n clre,
care o privea inexpresiv, ateptnd s-i traduc vorbele lui
Ronan n herrani, pentru ca el s poate pretinde c era ne- j
cesar s o nsoeasc. |
Ateapt aici, i-a zis Kestrel lui Arin, pe limba lui. !
Sclavul a ntors calul spre grajduri.
Ar trebui s-i mai schimbi nsoitorii, i-a spus Ronan
lui Kestrel pe cnd se ndeprtau. sta prea te calc pe
clcie.
Kestrel se ntreba cine aranjase pUmbarea solitar cu
Ronan: sora sau fratele? Dac era dup ea, ar fi zis c fusese
ideea lui Ronan care, pn la urm, trimisese invitaia i nu
ar fi ntmpinat nicio mpotrivire dac i cerea lui Jess s
rmn n cas de dragul ctorva ore pe care s le petreac
singur cu Kestrel. Dar dispoziia neobinuit de proast a lui
Ronan o facea pe Kestrel s se ndoiasc de aceast variant.

124
lil se purta ca i cum sor-sa, peitoarea, l pclise s fac
ceva ce nu-i dorea.
Ziua, care pn n atunci i se pruse minunat lui Kestrel,
nu mai era att de minunat. Totui, cnd s-au oprit i s-au
aezat sub un copac, lui Ronan i-a revenit zmbetul pe buze.
A deschis desagii de pe cal i a scos prnzul, apoi a dcsfcut
cu un gest larg o ptur pentru picnic, s-a aezat pe ea i s-a
ntins, ct era de lung. Kestrel i s-a alturat. Ronan a turnat
un pahar de vin i i l-a oferit.
Kestrel a ridicat o sprncean.
E cam mult vin pentru ora asta a zilei.
Sper c o s-i pot da att de mult, ct s spui lucruri
pe care nu le vei regreta.
Kestrel a sorbit, privindu-1 pe Ronan cum turna al doilea
[)ahar, apoi a zis:
Nu i-e team pentru tine nsui?
Tnrul a but.
De ce s-mi fie?
Poate c tu vei fi acela ce va rosti lucruri ce-ar fi mai
bine trecute sub tcere. Am neles c-i place s o vizitezi
pe Lady Faris.
Kestrel, eti geloas?
-N u .
Pcat, a oftat e l Adevrul e c la Faris gseti cele mai
delicioase brfe.
Pe care le vei mpri cu mine.
Ronan s-a sprijinit ntr-un cot.
Pi, senatorul Andrax a fost mutat n capital, unde
iloapt procesul pentru c a vndut pulbere neagr duma
nilor. Pulberea nu a fost gsit, n ciuda cutrilor - nici nu
m mir, sincer. Probabil c a disprut undeva n est acum

125
mult vreme. S vedem, ce mai era? Fiica senatorului Linux
a petrecut n tain cteva ore cu un anume marinar la bordul
uneia dintre navele din port i a fost nchis n apartamen
tul ei de ctre prini, pe tot parcursul toamnei - probabil
c i pe timpul iernii. Prietenul meu Hanan i-a pierdut la
jocuri toat motenirea - nu-i face griji, Kestrel, o va recu
pera. Doar c, te rog, nu juca Muc i neap cu el timp de
cteva luni. Oh, iar cpitanul grzii oraului s-a sinucis. Dar
probabil c tiai deja asta.
Kestrel aproape c i-a vrsat vinul.
Nu. Cnd s-a ntmplat?
Alaltieri. Chiar nu tiai? Pi, tatl tu trebuie s fi
plecat din nou. Iar tu i petreci prea mult timp nchis n
vil. Nu pot pricepe cum nu nnebuneti de plictiseal.
Kestrel l cunotea pe cpitan. Oskar luase cina n casa
ei. Era un prieten de-ai tatlui ei i, spre deosebire de m a
joritatea cunoscuilor generalului, era jovial i tare plcutij
A fost o sinucidere de onoare, a adugat Ronan, ceea
ce nsemna c omul i mplntase sabia n piept.
Dar de ce?
Ronan a ridicat din umeri.
Poate din cauza presiunii poziiei lui?
Era cpitan de la nceputul colonizrii. Era excelent n
ceea ce facea i era foarte respectat.
Poate c avea probleme personale. Ronan i-a desf
cut larg minile. Chiar nu tiu i mi doresc s nu fi aduS
vorba despre un subiect att de macabru. Ziua asta nu a de
curs deloc aa cum sperarn. Te rog, putem s vorbim i des
pre altceva dect sinucidere?

Pe drumul de ntoarcere. Arin a ntrebat: I


Plimbarea nu a fost plcut? *

126
Kestrel i-a ridicat privirea, speriat de tonul muctor
al vocii lui. i-a dat seama c se ncruntase n tot acel timp,
j)ierdut n gnduri.
Oh, a fost foarte frumoas. Doar c m-a tulburat o
veste.
Ce veste?
Cpitanul grzii oraului s-a sinucis.
i asta te... mhnete? l cunoteai?
Da. Nu. Da, l cunoteam. Era prieten cu tata, dar nu
l am tiut att de bine nct s m doar moartea lui.
Atunci nu neleg de ce e problema ta.
E problema ntregului ora. Probabil c se va crea
( eva haos ct timp guvernatorul va numi un nou cpitan i
tranziia s-ar putea s nu fie att de blnd. Oskar se price
pea foarte bine s in oraul i grzile sub control. Nu asta
m ngrijoreaz. Kestrel a cltinat din cap. Sinuciderea lui
f al doilea lucru ntmplat de curnd care nu are absolut
niciun sens.
Ce vrei s spui?
Senatorul Andrax iubete banii, asta e cert, dar numai
pentru c i ofer diverse avantaje: mncare bun, amante,
l plac mitele, banii fcui uor. El nici nu ar juca Muc i
neap cu mine, att de fric i e s nu piard. Cum ar fi
putut tocmai el s rite s vnd pulbere neagr barbarilor?
Poate c e o latur a lui pe care tu nu ai zrit-o nicio-
ilat. Dar el nu are nimic de-a face cu cpitanul.
Cu excepia faptului c ambele evenimente sunt ciu-
late. Oskar nu avea niciun motiv s se omoare. Chiar i m-
piiratul l ludase pentru activitatea lui. Grzile l admirau,
litrea fericit.
i? N-ai cum s tii tot. Oamenii pot fi nefericii din
multe motive.

127
Vocea lui Arin prea s vibreze de nerbdare, iar Kestitf
s-a gndit c, probabil, acum nu mai vorbeau despre cpitafl
Ce tii tu despre nefericire? a adugat Arin. Ce te f a
s crezi c poi citi n inimile oamenilor?
Arin a dat pinteni calului. Nedumerirea n legtur <3B
senatorul i cpitanul s-a risipit din mintea lui Kestrel, p
cnd se concentra s in pasul cu el.

128
TATL LUI KESTREL NU A PRIMIT VESTEA MORII
tapitanului aa de uor precum Ronan sau Arin. n timpul
tu rntoarei lecii din bibliotec, generalul a ascultat-o pe
Kestrel abordnd subiectul, ncruntndu-i fruntea pe care
it adnciser multe linii.
Oskar avea dumani? a ntrebat fata.
Toat lumea are dumani.
Poate c cineva i facea viaa un calvar.
Sau cineva \ - 3l fcut s se sinucid. i, cnd generalul a
Vtt/ut surprinderea de pe chipul ei, a continuat: Nu e greu s
fttci o crim s treac drept sinucidere de onoare.
N u m-am gndit la asta, a rspuns ea, ncet.
i acum ce crezi?
Dac a fost ucis, atunci trebuie s fi fost cineva care i
dcirea poziia lui de cpitan.
Generalul i-a aezat o mn pe umrul ei.
Moartea lui poate fi la fel de bine ceea ce i pare: o
linucidere. Dar voi vorbi cu guvernatorul despre aceste b
nuieli ale mele. Lucrurile nu se pot termina nici.

129
Cu toate acestea, Kestrel nu-i permitea s se mai gn
deasc la moartea cpitanului. Enai nu se simea deloc mai
bine.
Tuea ta ncepe s m ngrijoreze, i-a zis Kestrel doicii
sale, pe cnd se aezau lng focul din colib.
Mie mi place. mi ine companie. i te face s m vi
zitezi mai d es... cnd nu joci Muc i neap.
Lui Kestrel nu-i plcea expresia reticent de pe chipul lui
Enai sau faptul c era imposibil s in secret orice s-ar fi
ntmplat n vil. Jocurile acelea erau private.
Las-m s trimit dup un doctor, a replicat, tios,
Kestrel.
N-o s-mi spun dect c sunt btrn.
Enai!
Nu vreau s m vad niciun medic. Nu ncerca s-mi
spui mie ce s fac.
Rspunsul femeii i-a nchis gura lui Kestrel, care a decis
s nu mai insiste. Pn la urm, lucirea fierbinte din ochii lui
Enai dispruse cu mult timp n urm. ncercnd s schimbe
subiectul, Kestrel a ntrebat-o pe femeie despre ceva ce i
spusese Arin. Vorbele biatului i rmseser n minte ca un
ac, esnd modele invizibile.
E adevrat c herranii faceau nego cu valorienii na
inte de rzboi?
Oh, da. Oamenii ti aveau mereu la ndemn aur
pentru mrfurile herrani. n Valoria exportam cea mai mare
parte a bunurilor noastre.
Dar eram renumii i pentru altceva? n afar de faptul
c eram bogai i slbatici i c nu tiam deloc s ne purtm.
Enai a sorbit din ceai, privind-o pe Kestrel peste mar
ginea cnii. Kestrel se simea din ce n ce mai stnjenit i

130
spera ca Enai s nu vrea s tie de ce i punea toate acele
ntrebri. Dar femeia a rspuns scurt:
Erai cunoscui pentru frumuseea voastr. Binene
les, asta a fost nainte de rzboi.
Da, a spus Kestrel ncet. Bineneles.

De la fereastra camerei sale, Kestrel putea vedea gr


dina. ntr-o diminea, pe cnd nici nu-i strnsese nc
prul, Kestrel i-a zrit pe Arin i pe Lirah vorbind lng
rsadurile cu legume de toamn. Arin purta haine de lucru
i sttea cu spatele spre geam, astfel c fata nu avea cum s
vad expresia de pe chipul lui. Faa lui Lirah se vedea ns
limpede.
Kestrel i-a dat seama c se apropiase de fereastr. Simea
rceala sticlei pe piele, iar unghiile i se ngropaser n fibra
pervazului. S-a tras napoi. Nu voia s fe prins spionnd.
Kestrel i-a strns mai bine pe ea halatul din catifea i a lsat
imaginea cerului mbujorat s-i umple ochii. Cu toate astea,
lui Kestrel i se prea c nu poate s vad dect adoraia sin-
tei din ochii sclavei.
Kestrel s-a aezat n faa oglinzii rabatabile de pe masa
de toalet, apoi s-a ntrebat de ce fusese att de netoat nct
ft uite la propria-i imagine. Reflexia din oglind nu fticea
dect s-i confirme disconfortul. i de ce i-ar psa lui Kestrel
lie ceea ce vzuse n grdin? De ce ar simi c i fusese n-
ciilcat ncrederea?
Imaginea din oglind s-a ncruntat. De ce s nu simt
Avea datoria s asigure bunstarea sclavilor ei. Era ceva
tle/,onorant n felul n care Arin accepta atenia lui Lirah,
tlln moment ce biatul avea deja o iubit. Kestrel se ndoia
tft l.irah avea habar de femeia din pia.

131
Mna lui Kestrel a mpins oglinda oval, care s-a nvrtit fl
jurul balamalelor pn ce s-a oprit cu faa la perete, iar Kestral
a rmas cu ochii pironii asupra reversului ei sidefat. Refuzi
s se mai gndeasc la ceea ce vzuse. Nu voia s devin uni
dintre acele stpne care urmreau toate micrile sclavilor jj
i brfeau din lips de altceva mai interesant n viaa lor.
Mai trziu, n cursul acelei zile, Arin a venit n camera d i
muzic, cerndu-i fetei permisiunea s ias n ora. Kestral
a fost deosebit de amabil. I-a dat inelul ei cu sigiliu i i^l
spus s stea ct voia, att timp ct se ntorcea pn la oca
stingerii. Cnd a prut c Arin nu avea de gnd s plece, ea
s-a aezat la pian, dnd clar de neles c nu mai avea nim ii
de adugat. Totui, nu a nceput s cnte dect atunci cnd fl
simit c el ieise din vil i c se ndeprtase.

Cnd Cocarul l-a vzut pe Arin, omul l-a salutat aa cuifl


obinuiau s fac brbaii herrani, cu palm a apsat scurt pi
o parte a feei. Arin a zmbit i a fcut i el la fel. l c u n o ti
pe Cocar de muli ani, nc de pe cnd era copil i tocm ^
trecuse de la primul lui proprietar la al doilea. Se ntlniseil
ntr-o carier de piatr din afara oraului. Arin i amintei
cum praful de roc cenuie i fcea pe toi s par btrnt
pudrndu-le prul i uscndu-le pielea. Cu toate astea, (Jo^
carul prea plin de via, ntr-un fel aproape ncpnat, i ^
noaptea, n baraca sclavilor, nu ncpea nicio ndoial cini
era conductorul lor.
Lucrurile merg foarte bine, i-a zis Cocarul. Aproapi
fiecare cas din ora are un herrani devotat cauzei noastr
Iar acum, datorit ie, ei sunt i narmai.
La noapte, o s trec peste zid ultimul lot de arme, dai
nu sunt sigur cte mai pot face, a zis Arin. Nu a o b serv i

132
nimeni c fac mai multe sbii dect trebuie pentru c mereu
predau la timp comenzile intendentului, dar dac va vrea
cineva s verifice, va observa c lipsesc i oel, i fier.
Atunci oprete-te. Poziia ta e prea important ca s o
riscm. Voi aranja ca cineva s tlhreasc armurria orau
lui nainte s fie numit noul cpitan n locul lui Oskar.
Cocarul fcuse parte din garda oraului nainte de rz-
l)oi. Se uitase la Arin, care pe atunci nu avea dect doispre
zece ani, l numise celu cu labe mari i i spusese:
O s creti i tu pe msura lor.
Dup ora stingerii, Cocarul l nva pe Arin cum s
lupte. Nefericirea copilului se mai uurase, dei ceva din ve
chiul sentiment se ntorsese cnd, dup doar doi ani, Co
carul reuise s scape din cariera de piatr, cu lingueli i
complotnd. ns abilitile pe care omul le dezvoltase n
Arin nu dispruser.
Ar trebui s plnuieti jaful dup ce e numit noul cpi
tan, a fost de prere Arin. Dac vor observa atunci ce arme
lipsesc, o s treac drept incompetent.
Bun idee. ntre timp, noi doi o s ne mai ntlnim.
Avem nevoie de o ocazie la vila generalului. Tu o s ne-o
oieri.
Acesta a fost momentul n care Arin ar fi trebuit s-i
pun Cocarului c fata ncepuse s ntrezreasc un tipar
hi evenimentele recente. Trebuia s-i fi spus c lui Kestrel
i SC prea ciudat moartea cpitanului, dei ea nu avea de
unde s tie c doi dintre sclavii lui Oskar l inuser nemi-
Ettt, n timp ce un altul ngenunchease, ateptnd pregtit cu
ttbia cpitanului pentru brnciul final.
Arin ar fi trebuit s-i spun ceva liderului su. i totui,
Mtflcut.

133
Arin se inea departe de vil. Era prea uor s greeasc
n prezena lui Kestrel.
ntr-o zi, Lirah a venit la fierrie. Arin era sigur c avea |
s i se cear s o nsoeasc pe Kestrel undeva i s-a simit i
ngrozit, dar i nerbdtor.
Enai ar vrea s te vad, a zis Lirah. 1
Arin a aezat ciocanul pe nicoval.
De ce?
Nu se ntmplase prea des s interacioneze cu femeia,
iar Arin ar fi preferat ca lucrurile s rmn astfel. Ochii lui
Enai erau prea cercettori.
E foarte bolnav.
Arin s-a gndit niel, apoi a dat din cap i a urmat-o pe
Lirah.
Cnd au intrat n colib, au auzit-o pe femeie respirnd
n somn, prin ua deschis a dormitorului. Enai a tuit,
iar Arin a auzit geamtul lichidului care i se strnsese n j
plmni. , !
Tuea a ncetat, fcnd loc unei respiraii uiertoare. !
Ar trebui adus un doctor, i-a zis Arin lui Lirah.
Lady Kestrel a plecat dup un medic. Era foarte sup--
rat. Sper c se va ntoarce curnd. ovitor, Lirah a adugat:
A vrea s stau cu tine, dar trebuie s m ntorc n cas.
Arin abia dac a observat c fata i atinsese braul nainte
s plece.
Nefiind sigur dac trebuia sau nu s o trezeasc pe Enai,
Arin a cercetat cabana. Csua era mic i foarte bine ntre
inut. Podeaua nu scria. Peste tot vedeai semne c viaa
acolo era confortabil. Papuci, o stiv de lemne uscate. Arin
i-a trecut mna peste polia neted a emineului, pn ce a

134
ajuns la o cutie de porelan. A deschis-o. nuntru se afltt o
codi de pr blond-nchis, cu o tent rocat, rotit ntr-o
bucl i legat cCi un fir de aur. Dei tia c nu avea voie. Arin
i-a trecut un deget peste prul moale.
Nu e a ta, a zis o voce.
Arin i-a tras repede mna i s-a ntors, cu obrajii cu
prini de fierbineal.
Prin ua deschis a dormitorului. Arin a vzut-o pe Enai
uitndu-se la el din locul n care sttea ntins.
m i pare ru, s-a scuzat el i a nchis capacul.
M ndoiesc, a bombnit ea i i-a cerut s se apropie.
Arin a ascultat-o i a pit ncet spre pat. Avea senzaia c
dialogul nu avea s fie unul plcut.
i petreci mult timp cu Kestrel, a zis Enai.
Arin a ridicat din umeri.
Nu fac dect ce-mi cere ea.
Enai i fixase privirea asupra ochilor lui. Fr vidfl,
Arin i-a desprins primul privirea.
S n-o rneti, a spus femeia.
Era un pcat s nclci o promisiune fcut cuiva aflat pe
patul de moarte, aa c Arin a plecat far s promit nimic.

135
DUP MOARTEA LUI ENAI, KESTREL A RMAS N ;
csua ei, amintindu-i cum o nvase femeia s picteze un
copac suflnd printr-o pan scobit ntr-o pat plin de cer
neal de pe o bucat de hrtie. Kestrel vedea pagina alb,
simea durerea din plmni, se uita la crengile negre ce se
rsfirau i se gndea c aa i simea i durerea, prinznd
rdcini i ntinzndu-i ramurile n trupul ei.
Avusese o mam, iar ea murise. Apoi avusese o alt
mam, iar acum o prsise i aceea. Zilele treceau, dar
Kestrel nu era cu adevrat contient de timpul care se
scurgea. Fata ddea la o parte mncarea pe care i-o aduceau
sclavii, refuza s citeasc scrisori. Nici nu se putea gndi
s cnte la pian, cci Enai fusese aceea care o ncurajase s
exerseze dup moartea mamei sale. O auzea, n amintire,
pe femeie spunndu-i ce melodie frum oas cntase i ru
gnd-o s o repete pentru ea. Amintirea devenea ea nsi
un refren, rsunnd ca un ecou, din ce n ce mai stins, apoi
ntorcndu-se mereu de unde plecase. i pe urm Kestrel
a vzut chipul lui Enai, din care nu mai rmseser dect
pielea i osul, a vzut sngele pe care femeia l scuipase i a

136
tiut c vina fusese a ei. Ar fi putut s insiste s cheme doc
torul mai devreme, dar acum Enai era moart.
Era dup-amiaz trziu, iar Kestrel sttea n camera n
care lua micul dejun, uitndu-se n gol pe fereastr, la vre
mea urt de afar, cnd a auzit paii repezi i hotri ce se
ndreptau spre ea.
Nu mai plnge.
Tonul lui Arin suna agresiv.
Kestrel i-a dus degetele la obraji. Vrfurile degetelor ei
era umede.
N-ar trebui s te afli aici, a zis ea, cu vocea rguit.
Brbaii nu aveau voie s intre n camera pentru micul
dejun.
Nu-mi pas.
A tras-o n picioare, iar ocul provocat de gestul lui a
silit-o pe Kestrel s-l priveasc. Pupilele lui erau mrite de
emoie. De furie.
nceteaz, a spus el. Nu te mai preface c jeleti pe ci
neva care nu era de-acelai snge cu tine.
Mna lui se strnsese ca un pumn de fier n jurul ncheie
turii ei. Kestrel s-a eliberat. Cruzimea a ceea ce spusese Arin
a adus iar lacrimi n ochii ei.
Am iubit-o, a optit Kestrel.
Ai iubit-o pentru c-i ndeplinea toate poftele.
Nu e adevrat.
Ea nu te-a iubit pe tine. N-a putut vreodat s te iu
beasc. Unde e adevrata ei familie, Kestrel?
Fata nu tia. i fusese team s ntrebe.
Unde e fiica ei? Unde-i sunt nepoii? Dac te-a iubit
vreun pic, a facut-o pentru nu a avut de ales i pentru c nu
i mai rmsese nimeni pe lume.
Iei afar, i-a poruncit Kestrel.

137
Dar el deja plecase.
Lumina se stingea. Cerul se facea de smarald. Se apropia
prima furtun verde a sezonului i, pe cnd Kestrel asculta
vntul izbind casa, a tiut c Arin se nela. De multe luni voia
s o pedepseasc. Oare nu fusese ea cea care-1 cumprase?
Oare nu i aparinea ei? Asta era rzbunarea lui. Atta tot.
Ploaia arunca ace n geamuri. Camera se ntunecase
aproape de tot. Kestrel a auzit iar vocea lui Arin n minte i
i-a simit deodat inima frnt, cci, dei nu se ndoia de
iubirea ei pentru Enai, n vorbele lui existase un adevr.
Nici nu a observat c Arin se ntorsese. Furtuna rsuna
puternic, camera era cufundat n ntuneric. Lui Kestrel i s-a
tiat rsuflarea cnd i-a dat seama c sttea alturi de ea.
Pentru prima dat, se simea speriat de el.
ns Arin nu a fcut dect s aprind un chibrit i a atins
cu flacra fitilul unei lmpi. Biatul era leoarc de ploaie.
Pielea lui lucea de ap. Cnd Kestrel s-a uitat la el, a tresrit.
Kestrel. Arin a oftat i i-a trecut mna prin prul ud.
N-ar fi trebuit s spun ceea ce am spus.
Ai fost sincer.
Da, d ar... Arin prea obosit i confuz. A fi fost furios
dac nu ai fi jelit-o.
A ntins mna pe care i-o inuse pn atunci pe lng
trup, n bezn, i, pre de o clip incert, Kestrel a crezut
c avea de gnd s o ating. ns Arin i ntindea ceva, n
palm.
Asta era n coliba ei, a zis el.
Era o coad din prul lui Kestrel. pata a luat coada cu
grij; chiar i aa, degetul ei mic a atins palma lui ud, iar
mna lui Arin s-a retras imediat.
Kestrel a privit cu atenie coada, ntorcnd ineluul lu
cios pe degete. tia c amintirea n u inea nici partea ei,

138
nici pe a lui Arin. Nu reprezenta o dovada a iubirii lui Enai,
dar era o mngiere.
Ar trebui s plec, a zis Arin, dar nu s-a clintit.
Kestrel i-a privit chipul ce lucea n lumina lmpii. Era sufi
cient de aproape de el pentru ca piciorul ei gol s ating mar
ginea umed de covor unde sttea Arin, iroind de ploaie. Un
fior i-a alunecat pe piele.
Kestrel s-a dat napoi.
Da, ar trebui.

A doua zi diminea, tatl lui Kestrel a intrat n camera


fetei i a zis:
Izolarea asta a ta a durat suficient de mult timp. Omul
sttea n faa scaunului ei, cu picioarele ferm nfipte n p
mnt. tiu ct de ataat ai fost de doica ta i cred c, avnd
n vedere situaia, e de neles. Dar ai pierdut o edin de
antrenament cu Rax, o lecie cu mine, iar eu nu te-am cres
cut ca s te lai dobort la primul obstacol.
Sunt bine, tat.
Kestrel a turnat o ceac de ceai. Doar atunci, generalul s-a
uitat cu adevrat la ea. Fata era sigur c avea cearcne la ochi,
dar se mbrcase impecabil pentru o dup-amiaz trzie n
societate.
Pi, a spus el. Foarte bine. Am trimis dup Jess. Te
ateapt jos, n salon.
Kestrel a aezat ceaca pe farfurioar i s-a ridicat ca s-i
ntmpine prietena.
Kestrel. Generalul a atins umrul fetei. Apoi a vorbit
Iar, i vocea lui prea neobinuit de ezitant. E de datoria
liecrui copil s supravieuiasc prinilor si. Profesia
mea nu este una sigur. A vrea c a ... atunci cnd voi muri,
Kestrel, s nu m jeleti.

J39
Ea a zmbit.
Nu m comanzi tu pe mine, a zis ea i l-a srutat pe
obraz.

Jess era n elementul ei. i_a fecut vnt lui Kestrel n tr


sura ei i s-au oprit n faa prvliei celei mai cunoscute cro-
itorese din ora.
Ai promis, a avertizat-o pe Kestrel, n timp ce ieeau
din trsur.
Kestrel a fixat-o cu privirea.
Am promis c te voi lsa s alegi materialul rochiei.
Mincinoaso. O s aleg tot.
Oh, bine, a cedat Kestrel, cci entuziasmul lui Jess i
stingea propria tristee.
Oricum, ct ru putea face Jess?
Cnd au intrat n magazin, Jess a dat la o parte materi
alele pe care le-ar fi ales Kestrel i a schiat cteva modele
pentru croitoreas, n timp ce prietena ei se uita cu uimire
la desene.
Jess. Rochia e pentru Balul Iernii. O s nghe. Nu poi,
te rog, s pui nite mneci?
Nu.
i decolteul...
Taci. Nu e nevoie de prerea ta.
Kestrel a renunat i s_a urcat pe estrad, n timp ce
croitoreasa fixa pe ea, cu ace. buci de materiale, iar Jess
ddea instruciuni. Apoi cele dou femei au lsat-o singur
pe Kestrel i au intrat n magazie, unde valuri de stofe lu
ceau pe rafturi. Jess i croitoreasa i uoteau, iar Kestrel,
care se chinuia s neleag discuia lor secret i pUn de
entuziasm, a nceput s suspecteze c Jess punea la cale s
comande dou rochii, i doar una.

140
Jess, a strigat Kestrel, am auzit cumva c vrei ca rochia
de sear s fe brodat i cea pentru bal s fe simpl?
Bineneles. Ai nevoie i de o rochie nou de sear
pentru petrecerea lordului Irex.
Un ac a mpuns-o pe Kestrel n talie.
D o petrecere?
Era i timpul. Sper s devin senator ntr-o zi, aa
c ar trebui s-i arate faa prietenoas n societate. n plus,
l>rinii lui sunt plecai n capital pe durata iernii. Are casa
la dispoziia lui.
Nu merg, a zis Kestrel.
Trebuie s mergi.
Nu am fost invitat.
Evident c ai fost. Eti fiica generalului Trajan, iar
dac nu auzi de petrecere dect acum, nseamn c nu i-ai
deschis scrisorile de mai bine de o sptmn.
Kestrel i amintea de rnjetul amenintor al lui Irex.
Nu. n niciun caz.
De ce?
Nu-mi place.
i ce conteaz? O s fie acolo o grmad de oameni, iar
casa lui e cu siguran suficient de mare ct s-l evii. Toat
lumea va veni. i dai seama cum o s fie dac nu apari?
Kestrel s-a gndit la jocul de Muc i neap. Trebuia
s recunoasc, dac invitaia lui Irex ar f o plcu de joc i
nu o hrtie mpturit i sigilat, ar juca piesa cu pruden.
Jess s-a apropiat de Kestrel i a luat-o de mn.
Nu vreau s te vd trist. Vino cu mine i cu Ronan i
noi te vom ine departe de Irex i te vom face s rzi de el.
I lai, Kestrel. N-o s renun pn nu accepi.

141
ARIN A FOST CEL CARE I-A ADUS FETEI PACHETUL
de muselin, nfurat cu sfoar, care coninea rochia pen
tru petrecerea lui Irex. Kestrel nu-1 mai vzuse de la prima
furtun verde. Nu-i plcea s se gndeasc la acea zi, dar i
spunea c de fapt evita s-i aduc aminte de durere. Acum
nva s triasc alturi de jalea pe care nc o resimea.
Rencepuse s cnte, iar pianul, ieirile i leciile ndulceau
muchiile tioase ale morii lui Enai.
Kestrel i petrecea puin timp la vil. Nu i-a trimis lui
Arin nicio invitaie la M uc i neap. Cnd ieea n lume^
alegea alt nsoitor.
Cnd Arin a intrat n camera ei de zi, care se dovedise de
fapt a fi o camer de scris, Kestrel i-a aezat cartea pe car^
o citea alturi, pe divan, i a ntors cotorul, astfel nct el s
nu vad titlul.
Hmm, a fcut Arin, rsucind pachetul n mini. Cf
poate fi asta?
Sunt sigur c tii.
Arin a apsat pachetul n mini.
Cred c-i un soi de arm foarte moale.

142
De ce-mi aduci tu rochia?
Am vzut-o pe Lirah cu ea i am ntrebat-o dac pot
s i-o aduc eu.
Iar ea te-a lsat, bineneles.
El i-a ridicat sprncenele, mirat dc tonul ei.
Era ocupat i m-am gndit c s-ar bucura s o uurez
de o sarcin.
Foarte amabil din partea ta, a zis Kestrel, dei vocea ei
indica altceva, i asta o irita.
Ce vrei s spui? a ntrebat el ncet.
Nu vreau s spun nimic.
Mi-ai cerut s fiu cinstit cu tine. Tu crezi c am fost?
Kestrel i amintea vorbele aspre pe care i le spusese n
limpul furtunii.
-D a.
Nu-i pot cere i eu acelai lucru?
Rspunsul era nu, niciun sclav nu-i putea cere ei ceva.
Rspunsul era nu, dac Arin voia s-i cunoasc gndurile
secrete nu avea dect s-i ctige privilegiul la un joc de
Muc i neap. Dar Kestrel i-a nbuit unda subit de
nervozitate i a recunoscut n sinea ei c de fapt aprecia sin
ceritatea lui Arin - i pe a ei, atunci cnd se afla n preajma
lui. Nu era nimic greit n a spune adevrul.
Cred c nu eti cinstit fa de Lirah.
El i-a ncruntat sprncenele.
Nu neleg.
Nu e cinstit din partea ta s o ncurajezi pe Lirah, cnd
inima ta e dat alteia.
El a inspirat o dat, scurt. Kestrel se atepta s-i spun
t nu era treaba ei, cci ntr-adevr nu era, dar dup aceea
A vzut c Arin nu era ofensat, ci doar surprins. i-a tras

143
un scaun, n felul acela posesiv i natural al lui, i s-a cu
fundat n el, lsnd pachetul s-i scape pe genunchi. Se uita
la Kestrel cu luare-aminte. Fata s-a strduit s nu-i dezli
peasc privirea de a lui.
Nu m-am gndit la Lirah n felul acesta. Arin a clti
nat din cap. Nu gndesc deloc limpede. Trebuie s am mai
mult grij.
Kestrel presupunea c ar trebui s se simt linitit. Arin
a aezat pachetul pe divanul fetei.
~ O rochie nou nseamn c se arat un eveniment la
orizont.
Da, o cin. Lordul Irex e gazda.
El s-a ncruntat.
i te duci?
Fata a ridicat din umeri.
Ai nevoie de nsoitor?
Kestrel intenionase s refuze, dar era distras de expre
sia hotrt a gurii lui. Arin arta aproape... protector. Ea
era mirat de reacia lui. Era confuz i poate c asta a i
cut-o s spun:
Ca s fiu sincer, m-a bucura s m nsoeti.
Privirile li s-au ncruciat. Apoi Arin a vzut cartea d6
lng Kestrel. nainte ca fata s-l poat opri, a ridicat carte^
cu un gest agil i a citit titlul. Era istoria valorian a impe^
riului i a rzboaielor.
Chipul lui Arin s-a schimbat deodat. A pus cartea la loc
i a plecat.

Unde mergem?
Arin se uita pe fereastra trsurii la copacii din Districtu
Grdinilor. Ramurile lor subiri i golae erau violete n lui
mina apusului.

144
Kestrel i-a fonit fustele.
Arin. tii c mergem la petrecerea lui Irex.
Da, a zis el scurt, nelundu-i privirea de la pomii ce
fugeau prin faa ochilor lui.
Mai bine c Arin se uita la pomi dect la ea. Rochia de
catifea era de un rou intens. Materialul fustei avea n el un
model scos n eviden de frunzele aurii brodate ce se rs-
Irngeau spre corset, unde se ntreeseau i luceau n lumin.
Ostentativ. Rochia o fcea pe Kestrel s arate ostentativ. Fata
s-a cufundat n colul ei de trsur, simind cum pumnalul
o mpungea n coaste. Seara aceea nu avea s fie una uoar.
i Arin prea s gndeasc la fel. edea att de crispat pe
bancheta din faa ei, nct parc era cioplit din lemn. Tensi
unea se acumula n aer.
Cnd torele s-au aprins afar i vizitiul s-a aezat n rnd
cu celelalte trsuri care ateptau s intre pe aleea vilei lui
Irex, Kestrel a zis:
Poate c ar trebui s ne ntoarcem acas.
Nu, a zis Arin, Vreau s vd casa.
A deschis ua.
N-au scos nicio vorb ct timp au parcurs pe jos aleea
t tre vil. Dei nu era la fel de mare precum casa lui Kestrel,
aceast cldire era o fost vil herrani: elegant, cu o ar
hitectur plcut. Arin a rmas n urm a lui Kestrel, aa cum
pi ocedau sclavii, dar asta a facut-o s se simt nefiresc. Era
nelinititor s-l simt att de aproape, far a putea s-i vad
chipul.
Cei doi au intrat n cas, alturi de ali invitai, i i-au croit
drumul spre salonul de primire, decorat cu arme valoriene.
Astea nu-i au locul aici, l-a auzit Kestrel pe Arin
Hpunnd.

145
S-a ntors spre el i l-a vzut privind ocat pereii.
Irex e un lupttor excepional, a zis Kestrel. i nu e 1 9
om foarte modest.
Arin a tcut, iar Kestrel nu a mai adugat nimic. Se p ji
gtea pentru momentul cnd rndul de m usafiri din f a a S
avea s se rreasc i ea trebuia s-i mulumeasc lui I n
pentru ospitalitate.
Kestrel. Irex a luat mna fetei. Nu credeam c vei veni
De ce nu a fi venit?
El a tras-o mai aproape. Dei strnsoarea lui era duia -
roas, Kestrel nu a ripostat. Oamenii se foiau n jurul l<a
i ea se gndea c n-ar fi ajutat la nimic s-l fac pe Irex dl
ruine n faa musafirilor.
Nu vreau s existe vrajb ntre noi, a zis lordul.
Cnd a zmbit, o gropi i s-a adncit n obrazul stn i
facndu - 1 s par bizar de copilros, dei vocea-i rsuna t
neplcut.
Nu te-ai ntrebat niciodat de ce am vrut s joc Mudl
i neap cu tine?
Pentru c ai vrut s m nvingi. Dar n-o s se ntmpli
vreodat.
Ea i-a aezat mna liber peste strnsoarea lui. GestlSl
putea prea prietenesc pentru ceilali, dar Irex a simit cuifl
fata-i ciupea nervul care i-a forat mna s i-o elibereze pe a e l
E o petrecere minunat, a adugat Kestrel. M ulumii
rile mele sunt pe msura amabilitii pe care mi-ai artat-oi
Zmbetul a disprut de pe chipul lui Irex. Lady Faris s4
afla ns chiar n spatele lui Kestrel i al lui Arin i era nerbi"
dtoare s i se acorde atenie, aa c lui Kestrel i-a venit uoi
s se dea la o parte i s o lase pe femeie s se apropie de Irex
exprimndu-i regretul c soul ei nu putuse s o nsoeasc

146
t ) sclav mbrcat n veminte de servire i-a oferit vin
Ivii Kestrel, apoi a condus-o spre un solar deschis, n care se
Ifltiu o fntn joas i flori de ser. Muzicienii cntau dis-
prrt n spatele unui paravan de ebonit, pe cnd musafirii se
ttlulau ntre ei, unii plvrgind pe loc, alii retrgndu-se
e hiincile de piatr de lng fntn, pentru a purta conver-
l^ii mai intime.
Kestrel s-a ntors spre Arin. Ochii lui ardeau de furie i-i
inea pumnii strni.
- Arin, a nceput Kestrel, ngrijorat, dar privirea b
utului s-a ntors i s-a fixat pe un punct ndeprtat al slii.
- Prietenii ti sunt aici, a spus el.
l-ata i-a urmrit privirea i i-a vzut pe Jess i pe Ronan
fi/n d de ceva ce spusese Benix.
Spune-mi s plec, a zis Arin.
- Ce? a ntrebat ea, dei Arin era de fapt singurul nso
itor din camer.
Sclavii care se vedeau n mulime erau servitorii lui Irex.
- Du-te lng prietenii ti. Nu mai vreau s stau aici.
IVimite-m la buctrie.
1ata a inspirat adnc, apoi a dat din cap. Arin s-a ntors
fe clcie i a disprut.
Kestrel s-a simit imediat singur. Nu se ateptase ca Arin
iA i cear s plece. Dar cnd s-a ntrebat la ce anume se a
teptase, o imagine stupid cu ea i Arin aezai pe banc i-a
ipitrut n minte.
Kestrel a privit n sus, spre tavanul de sticl, o piramid
tie cer violet. A vzut cornul ascuit al lunii i i-a adus
minte ce-i spusese Enai despre lucrurile care nu puteau fi
Schimbate.
Pata a traversat ncperea i s-a ndreptat ctre prietenii ei.

147
Kestrel a mncat puin n timpul cinei i a but nc i
mai puin, dei Ronan, care se aezase la dreapta ei, era atent
cu farfuria i cupa ei. Fata s-a bucurat cnd a fost servit ul
timul fel i toi musafirii s-au mutat n sala de bal alturat,
cci ncepuse deja s se simt ca prins n capcan, iar repli
cile lui Ronan deveniser mult prea previzibile. Kestrel pre
fera s asculte muzic. Chiar i ntr-o mulime, ea se bucura
nespus de orice ar fi ales flautistul s cnte drept muzic de
dans. S-a gndit c i lui Arin i-ar fi plcut, dac s-ar fi aflat
acolo.
Kestrel. Ronan i-a atins un cercel, fcndu-1 s se b a - '
lanseze. Tu visezi. La ce i-e gndul? i
La nimic, i-a rspuns ea i s-a simit uurat cnd l-a
vzut pe Benix venind spre ei i chemndu-1 pe Ronan.
Gemenele Rul, a zis Benix, implorator, aruncndu-i
privirea n direcia surorilor identice. Nu vor s danseze una i
far cealalt, Ronan, aa c dac nu te deranjeaz... i
Ronan prea iritat.
Ce? a fcut Benix. i-a trecut privirea de la Ronan la
Kestrel, apoi a dat repede din mn i a spus: Noi suntem
prieteni vechi. Kestrel se poate lipsi de tine pentru un dans.
Pe Kestrel nu o deranja defel, dar s-a prefcut iritat^
ntr-un fel care indica deopotriv c nu o deranja, dar i o
deranja puin, cnd adevrul era de fapt c nu-i psa deloc,
Le-a zis bieilor c se ducea s o caute pe Jess i un col undo
s poat brfi n linite.
Doar un singur dans, i-a zis Ronan lui Benix, traver-^
snd camera spre gemene. i
Dansul ncepuse, dar Kestrel nu a cutat-o pe Jess. n
schimb, a gsit un scaun, aflat n umbr, i s-a aezat ca s
asculte flautul, cu ochii nchii. ^

148
Lady ^ o ^ mbrcat n uniforma
Ea a deschis ochii i a
herrani de servitor.
_ )^?
* . .m ai? E o problem cu nsoito-
Vrei, va rog, sa ma
rul dumneavoastr.
Kestrel s-a ridicat n
Ce s-a ntmplat?
A furat ceva. ^ camer, dorindu-i ca fata
Kestrel s-a grbit sa las^ ^
sa se mite mal repede pe 1 3.
eala Ann era inteligent . ^ ^^ ^
atat de periculos. Baiatul
l.oii herrani el n bibliotec. Civa brbai se
ata a con us o pe es 3 ^ 5 4 ineau pe Arin de brae,
dunaser acolo: doi
,i Irex, a caru expresie era
(rsese o piesa importanta J
L^dy Kestrel a zis el, ^
Kestrel s-a uitat la Arm,
~ El nu ar fura nimic. , a __
. de disperare m vocea ei. Pe-
Kestrel percepea o
.emne ca i Irex o simise, ^ j^.
L-am vzut, a zis unt*^^
n cma. ,
\ ^ zu ta pe podea.
,S, a aratat spre o carte
Nu. Acuzaia nu putea ^ ^
riHca sa fie biciuit pentru o
tftpnpe sine. ^at pe Irex, artnd spre volum,
m i da, voie? l-a m t r ^ ^ ^ _
Iivx a lcut un gest cu strfulgerat ctre
tM. Kestrel s-a aplccat, iar cr
149
ea. Inima ei s-a strns dureros. Chipul lui era crispat de du
rere. Kestrel s-a uitat la cartea nchis, mbrcat n piele,
din minile ei. Recunotea titlul: era un volum cunoscut de
poezie herrani. Kestrel avea un exemplar n biblioteca ei.
Fata a ridicat cartea, far s priceap de ce ar fi meritat un
asemenea risc - mai ales acolo, n biblioteca lui Irex, cnd
casa ei i putea foarte bine servi scopului lui Arin.
O bnuial i se nfiripa lui Kestrel n minte. i amint
de ntrebarea bizar a lui Arin, din caleac: Unde mergem?
Tonul lui sunase nencreztor. i totui biatul tia unde se
duceau.
Acum, Kestrel se ntreba dac nu cumva el recunoscuse
ceva n peisajul pe lng care trecuser, un lucru ce ei i sc
pase, i dac ntrebarea lui Arin nu fusese att o ntrebare
ct replica automat a cuiva ce nelegea dintr-odat un
lucru tulburtor.
Fata a deschis cartea.
~ Nu, te rog, a zis Arin.
Dar Kestrel vzuse deja dedicaia. Pentru Arin, de la Amma
i Etta, cu mult dragoste.
Asta era casa lui Arin. Vila, biblioteca, volumul de poezie
druit de prini fuseser ale lui, n urm cu vreo zece ani. ,
Kestrel a rsuflat uor. Degetele ei rmseser pe pagin,
chiar dedesubtul liniei negre a dedicaiei. Fata i-a ridica^
privirea i a ntlnit zmbetul strmb al lui Irex. !
Mintea lui Kestrel s-a limpezit. A analizat situaia aai
cum ar fi analizat tatl ei o lupt. i cunotea obiectivul. ij
cunotea oponentul. nelegea ce-i permitea s piard i cel
nu. Kestrel a nchis cartea, a aezat-o pe mas i s-a ntors cu
spatele la Arin.
Lord Irex, a zis ea, pe un ton cald. Nu e dect o carte.

150
E cartea mea, a rspuns ei.
n spatele fetei s-a auzit un sunet nbuit. Fr s se uite,
Kestrel a zis n herrani:
Vrei s fii scos din camer?
Rspunsul lui Arin abia s-a fcut auzit.
-N u .
Atunci taci. Kestrel i-a zmbit lui Irex i a continuat n
limba lor: n mod clar, nu e vorba de furt. Cine ar ndrzni
s ia ceva care i aparine? Sunt sigur c nu a vrut dect s
se uite la ea. Nu-1 poi nvinovi c a fost curios n legtur
i:u bogiile din casa ta.
Nu ar fi trebuit s se afle n bibliotec, mai ales s se
mai i ating de lucrurile de aici. n plus, exist martori, Ju-
ilcctorul se va pronuna n favoarea mea. E proprietatea
mea, aa c eu voi decide ce numr de lovituri i se vor aplica.
Da, proprietatea ta. Dar s nu uitm c vorbim i des-
[>re proprietatea mea.
i va fi napoiat.
Aa spune legea, dar oare n ce stare? Nu vreau s-l
vd rnit. Are o mai mare valoare dect o carte ntr-o limb
n care nu avem niciun interes s citim.
Ochii negri ai lui Irex au scprat peste umrul lui Kestrel,
apoi s-au ntors la chipul ei. Privirea lui era viclean.
Te intereseaz nespus de mult bunstarea sclavului
tu. M ntreb pn unde vei merge s mpiedici o pedeaps
pe care am tot dreptul s o aplic. Irex i-a aezat o mn pe
braul fetei: Poate c putem rezolva problema ntre noi.
Kestrel l-a auzit pe Arin inspirnd scurt, nelegnd suges-
(la lui Irex. Fata s-a nfuriat deodat din cauza felului n care
mintea i se mpiedica de acea rsuflare tiat. Era furioas pe
si ne nsi, pentru c era att de vulnerabil la vulnerabilita
tea lui Arin, i pe Irex pentru zmbetul lui cu subneles.

151
Da. Kestrel a decis s dea vorbelor lui Irex un alt ne
les. E ntre noi doi i soart.
Pronunnd fraza oficial de provocare la duel, Kestrel
s-a ndeprtat de atingerea lui Irex i i-a tras pumnalul de
la old, inndu - 1 ntr-o parte, n dreptul pieptului, ca pe o
grani ce se interpunea ntre el i ea.
Kestrel, a zis Irex. Nu asta am avut n minte cnd am
spus c putem ajunge la un acord.
Cred c o s ne plac mai mult maniera asta.
O provocare. Irex a pocnit din limb. O s te l^s s-i
retragi cuvntul. Doar de data asta.
Nu pot s mi-1 retrag.
Auzind aa, Irex i-a tras i el pumnalul i a imitat gestul
lui Kestrel. Cei doi au rmas nemicai, apoi i-au vrt as
cuiurile n teci.
O s te las s alegi armele, a zis Irex.
Undrele. Tu vei alege ora i locul.
Domeniul meu. Mine, cu dou ore nainte de apus. O
s am destul timp s fac rost de banii pentru taxa de moarte,
Kestrel s-a blocat o clip, dar apoi a dat din cap i s-a ntors
spre Arin. Biatului prea s-i fie ru i atrna moale n strn
soarea senatorilor. Acum nu mai prea c brbaii l imobili
zau, ci c - 1 susineau pe picioare.
i putei da drumul, le-a zis Kestrel senatorilor.
Cnd l-au eliberat pe biat, fata i-a ordonat sclavului s o
urmeze. Pe cnd ieeau din bibliotec, Arin a ngimat:
Kestrel...
S n-aud nimic. Nu scoate o vorb pn nu ajungem
n trsur.
Cei doi au parcurs iute holurile - holurile casei lui Arin - i
i cnd Kestrel s-a uitat la el cu coada ochiului, nc prea 1

152
ocat i nucit. Kestrel nvase ce era rul de mare in timpul
primelor ei lecii de navigaie i se ntreba dac la fel se simea
i Arin acum, aflat n propria lui cas - ca atunci cnd ochii
pot fixa orizontul, dar stomacul nu-i gsete echilibrul.
Linitea s-a rupt cnd ua trsurii s-a nchis n urma lor.
Eti nebun.
Vocea lui Arin suna furioas, disperat.
Era cartea mea. Fapta mea. Nu aveai niciun drept s
intervii. Crezi c nu puteam ndura pedeapsa?
Arin.
Teama se strecura acum n sufletul lui Kestrel, care-i ddea,
n fmal, seama de ceea ce fcuse. S-a strduit s par calm.
Un duel nu e dect un ritual.
Nu e lupta ta.
tii c tu nu poi lupta. Irex nu ar accepta niciodat aa
ceva, iar dac l-ai strpunge cu sabia, probabil c ai fi ciopr
it de fiecare valorian din apropiere. Irex n-o s m omoare.
El i-a aruncat o privire cinic.
Negi c dintre voi doi, el este un lupttor mai priceput?
i? O s m rneasc primul. Va fi satisfcut i vom
iei amndoi onorabil din povestea asta.
A pomenit ceva despre taxa de moarte.
Aceea era pedeapsa stabilit prin lege pentru duelurile
care se terminau cu moartea cuiva. nvingtorul pltea o
sum mare de bani familiei celuilalt duclist. Kestrel a res
pins afirmaia.
O s-l coste mai mult dect aur dac o omoar pe fiica
generalului Trajan.
Arin i-a ngropat faa n palme i a nceput s blesteme
i s recite fiecare insult inventat de herrani mpotriva
valorienilor.

153
Zu aa. Arin.
Minile biatului s-au dat la o parte.
i tu. Ce prostie. De ce ai fcut asta? De ce ai face un
lucru att de stupid?
Kestrel s-a gndit la ce-i spusese el, c era posibil ca Enai
s nu o fi iubit niciodat, iar dac totui simise ceva, atunci
fusese o iubire forat.
Arin, poate c tu nu m consideri prietena ta, a zis
Kestrel, dar tu pentru mine eti un prieten.

154
KESTREL A ADORMIT UOR N ACEA NOAPTE. NU
tiuse, nainte s cear prietenia lui Arin, c asta simea pen
tru el. Biatul nu mai scosese nicio vorb n trsur i arta
ciudat, ca cineva care buse vin cnd de fapt se ateptase la
ap. Dar Arin nu i-a negat vorbele, iar Kestrel l cunotea
de-acum destul de bine nct s cread c dac ar fi vrut s o
contrazic, ar fi facut-o.
Un prieten. Gndul o calma pe Kestrel i explica multe
lucruri.
Cnd a nchis ochii, fata i-a amintit de ceva ce tatl ei i
spusese adesea, pe cnd era o copil, i le spunea i soldai
lor n noaptea dinaintea unei lupte: Nimic din ce-i apare
n vise nu-i poate face ru.
Somnul s-a cobort asupra ei, greu precum catifeaua.
Apoi au aprut zorii reci i limpezi. Linitea lui Kestrel
ilispruse. i-a tras o rochie i a cutat n dulap vemintele
ceremoniale de lupt. Tatl ei comanda un set nou n fiecare
an, iar cel de anul acela era ngropat undeva, n spatele ro
chiilor. ns hainele se aflau acolo: pantaloni negri strmi,
(unic i jachet tare. O urm de ndoial ncepuse s o

155
road pe cnd se uita la haine. Pentru moment, avea s le
lase la locul lor.
Nu-i era fric de lupt, i-a zis Kestrel, nchiznd ua du
lapului, Nu se speria de ideea de a fi rnit; posibil c nici
nu avea s fie mai ru dect la sesiunile ei de antrenament.
Nu era ngrozit c ar pierde n faa lui Irex. nfrngerea n
timpul unui duel nu era ruinoas n ochii societii.
ns motivele pentru care lupta Kestrel puteau strni
uor rumoare. *
Oamenii vorbesc despre e/? ntrebase Enai. Kestrel i-a lipit j
o palm pe ua dulapului, apoi i-a sprijinit fruntea pe de
gete. Lumea avea, ntr-adevr, s brfeasc acum despre Arin,
dac nu o fcuse deja. Kestrel i imagina vestea duelului m-
prtiindu-se n rndul musafirilor lui Irex, care trebuie s fi
fost ocai i incitai de detalii. O stpn care lupta n numele
sclavului ei ho? Oare se mai auzise vreodat aa ceva? i

Evident c nu.
Kestrel se putea atepta chiar la spectatori n timpul luptei.
Ce avea s le spun? C nu voise dect s-i apere prietenul?
Somnul ei cel uor nu fusese dect o amgire. Nimic nu
era simplu n situaia n care intrase.
Kestrel i-a ndreptat spatele. Provocarea fusese fcut i
acceptat, cu martori. Nu exista nicio ruine n nfrngere,
ns era de-a dreptul dezonorant s dai napoi. '
Fata i-a pus o rochie simpl, cu intenia de a vizita ca
zarma, unde spera s obin confirmarea c tatl ei nu avea
s se ntoarc de la antrenamente mai devreme de ziua ur
mtoare. Kestrel tia c nu avea cum s in duelul secret.
Nici mcar tatl su nu ar fi rmas surd la brfa pe care fapta
ei o strnise. Cu toate astea, prefera ca generalul s ajung
acas dup ce lupta avea loc.

156
Cnd a deschis ua apartamentului ei, o sclav atepta n
hol, crnd n brae un cufr mic.
- Lady Kestrel, a zis ea. sta tocmai ce a sosit din parte
lordului Irex.
Kestrel a acceptat cufrul, dar minile i se nmuiaser
lAnd i dduse seama ce coninea cufrul. Degetele nu i se
pulcau strnge n jurul lui.
Cufrul a czut pe podeaua de marmur din hol, risi-
iliidu-i coninutul. Piesele de aur s-au rostogolit i s-au n
vrtit, rsunnd ca nite clopoei.
Irex trimisese taxa de moarte. Kestrel nu avea nevoie s
nu mere monedele ca s tie c era vorba de cinci sute de bani
lif aur. Nu avea nevoie s ating aurul ca s-i aminteasc ce
anume ctigase de pe urma lui Irex la Muc i neap i s
|lie c ntr-o zi, el avea s devin poate un juctor mai bun,
dac nelegea cum s se foloseasc de intimidare suficient
de bine nct s trimit o tax menit pentru moartea cuiva
Ifuiinte ca duelul s aib loc.
A rmas nemicat, cuprins de o team paralizant. Res-
piry i-a zis. Mic-te. Dar nu reuea dect s priveasc fx,
n vreme ce sclava alerga dup monedele mprtiate i o alt
Iflt a cobort ca s o ajute pe prima s umple cufrul la loc.
Picioarele lui Kestrel au naintat. A mai fcut un pas, apoi
un altul i era ct pe ce s o ia la fug din calea privelitii
uribile a aurului vrsat, pn ce o amintire i-a fulgerat prin
tniiUea-i cuprins de panic. Kestrel a vftzut deodat zm
betul cu gropie al lui Irex. I-a simit strnsoarea minii. A
v/ut armele de pe perei, l-a vzut pe lord ntorcnd piesa
de joc, cizmele ce clcaser peluza lui Lady Faris i clciul
8 t1 pnd o gropi n iarb i n pmnt. I-a zrit ochii aa de

ntunecai, c preau aproape negri.

157
Kestrel tia ce avea de fcut.
A cobort n bibliotec i a scris dou scrisori. Una era
adresat tatlui ei, iar cealalt lui Jess i lui Ronan. A m
pturit foile, a aplicat ceara i sigiliul cu inelul ei i a pus
deoparte instrumentele de scris. Fata inea biletele n mn,
cu ceara ntrit, dar cald nc pe pielea ei, cnd a auzit pai
pe podeaua din marmur, apropiindu-se.
Arin a intrat n bibliotec i a nchis ua.
Tu n-ai s faci nimic, a zis el. N-o s te duelezi cu el.
Vederea lui Arin o tulbura nespus. Nu avea s mai fie ca- j
pabil s gndeasc limpede dac el continua s-i vorbeasc,^
aa, s o priveasc aa.
Tu nu-mi dai mie ordine, a rspuns Kestrel, preg^
tindu-se s plece.
Sclavul s-a aezat n faa ei.
tiu de cufrul primit. A trimis preul morii tale.
Mai nti rochia i acum asta? Arin, a fi tentat s spuiii
c monitorizezi tot ce trimit sau primesc. Nu e treaba ta.
El a prins-o de umeri.
Eti att de mic.
Kestrel tia ce tactic aborda Arin i ura ideea, ura ca e
s-i aminteasc de slbiciunea ei fizic, de acelai eec p<
care generalul l vzuse de fiecare dat cnd asista la antre
namentele ei cu Rax.
D-mi drumul.
F-m s-i dau drumul.
Ea s-a uitat la Arin. Ceea ce a vzut n ochii ei l-a fcu
s-i domoleasc strnsoarea.
Kestrel, a zis el ncet, am mai fost biciuit i alt dat
Biciul i moartea sunt dou lucruri diferite.
~ N-o s mor.

158
Las-1 pe Irex s m pedepseasc.
Tu nu m asculi.
Kestrel ar fi continuat, dar i-a dat seama c minile lui
Arin se aflau nc pe umerii ei. Vrful degetului mare i atin
gea uor clavicula. Kestrel a inspirat scurt. El a tresrit ca
trezit din somn i s-a retras.
Nu avea niciun drept, i-a zis Kestrel. Nu avea niciun
drept s o tulbure. Nu acum, cnd avea nevoie ca mintea-i
s fie limpede. Totul pruse aa de simplu noaptea trecut,
n bezna din trsura nchis.
N-ai voie s m atingi, a zis Kestrel.
Zmbetul lui Arin era amar.
Atunci presupun c nu mai suntem prieteni.
Ea nu a rspuns.
Bun, a spus el. Atunci nu mai e nevoie s te lupi cu
Irex.
Tu nu nelegi.
Nu neleg onoarea voastr blestemat de valorieni?
Nu neleg c tatl tu ar prefera probabil s te vad mai de
grab sfrtecat dect s triasc alturi de o fiic ce s-a re
tras dintr-un duel?
Ai prea puin ncredere n mine, dac tu crezi c Irex
va ctiga.
Arin i-a trecut o mn prin prul scurt.
Unde e onoarea mea n toate astea, Kestrel?
Privirile lor s-au ntlnit, i ea a recunoscut cxprevsia de
pc chipul sclavului. Era aceeai pe care Kestrel o vzuse la
masa de joc. Aceeai pe care Arin o artase n aren, cnd
Btljudectorul i ceruse s cnte. Era un refuz, o hotrre att
do rece, c putea s bice pielea la fel ca metalul, iarna.
Kestrel tia c era decis s o opreasc. Poate c avea s fie
firet, poate c avea s mearg la intendent, pe ascuns, s-i

159
spun despre furt i despre provocare i s cear s fie dus
n faa judectorului i a lui Irex. Dac planul acela nu i va
plcea lui Arin, atunci avea s gseasc altul.
Biatul avea s-i dea bti de cap lui Kestrel.
Ai dreptate, a zis fata.
Arin a clipit, apoi a mijit ochii. I
De fapt, a continuat ea, dac m-ai fi lsat s-i explic,
i-a fi spus c am hotrt deja s anulez duelul.
Serios?
Kestrel i-a artat cele dou scrisori. Cea adresat tatlui
ei era deasupra celeilalte. Fata nu a lsat dect marginea celei
de-a doua scrisori s se vad.
Una e pentru tata, n care i povestesc ce s-a ntmplat.
Cealalt e pentru Irex. I-am cerut scuze i l-am invitat s-i
ia napoi cele cinci sute de monede de aur oricnd consider
de cuviin.
Arin nc mai prea sceptic.
O s te vrea i pe tiney bineneles. Dup cum l tiu;
probabil c te va biciui pn vei leina i nici atunci nu se vi
opri. Sunt sigur c atunci cnd te vei trezi vei fi tare bucu^
ros c am decis s fac exact cum i doreti.
Arin a pufnit.
Dac nu m crezi, eti liber s m nsoeti la cazarm
ca s vezi cum predau scrisoarea pentru tatl meu unuia
dintre soldai, cu ordinul de a i-o duce ct mai degrab.
Cred c te voi nsoi.
Arin a deschis ua bibliotecii. Au ieit mpreun din cas^
i au traversat peluza ngheat. Kestrel s-a cutremurat de
frig. Nu se oprise s-i pun o pelerin. Nu putuse s rite ca
Arin s se rzgndeasc.
Cnd au intrat n cazarm, Kestrel a vzut c nun
tru se aflau ase grzi. Fata a rsuflat uurat, pentru c se

160
ateptase s gseasc doar patru i far Rax, n care avea cea
mai mare ncredere. Fata s-a apropiat de Rax. Arin se afla la
doar un pas n urma ei.
Du asta generalului ct poi de repede. Kestrel i-a n
mnat lui Rax prima scrisoare. Pune un mesager s o duc
pe asta lui Jess i lui Ronan.
Ce? a zis Arin. Stai...
i nchide-1 pe sclavul sta.
Kestrel s-a ntors, ca s nu vad ce avea s se ntmple
mai departe. A auzit cum haosul coboar n camer. A auzit
ncierarea, un strigt, bufnetul pumnilor ce izbeau n carne.
A lsat ua s se nchid n urm a ei i a plecat.

Ronan o atepta n faa porii pzite a domeniului. Dup


cte se prea, atepta acolo de ceva vreme. Calul lui ptea
iarba maronie, pe cnd Ronan sttea aezat pe un bolovan
ti in apropiere, aruncnd cu pietricele spre zidul de piatr al
j'eneralului.
Cnd a vzut-o pe Kestrel ieind clare pe Suli, Ronan
i-a aruncat pumnul de pietricele n crare. A rmas aezat,
sprijinindu-i coatele pe genunchii ndoii, n timp ce se uita
ia ea, cu chipul palid i prelung.
M gndesc s te trag jos de pe cal, a zis Ronan.
~ Asta nseamn c ai primit mesajul meu.
i am venit aici ct am putut de repede, dar grzile
ini-au spus c stpna casei a dat ordine stricte ca nimeni -
nici mcar eu - s nu fie lsat nuntru.
Privirea lui a scrutat-o pe Kestrel, cercetndu-i vemin
tele negre de lupt.
Nu mi-a venit s cred. nc nu-mi vine s cred. Dup
CC ai disprut, noaptea trecut, toi cei strni la petrecere au

161
nceput s vorbeasc despre provocare. Totui, am fost sigur
c nu era dect un zvon iscat de Irex din cauza dumniei
dintre voi. Kestrel, cum te-ai putut expune n aa hal?
Ea a strns frul n mini. Se gndea c palmele aveau s-i
miroas dup aceea a piele i a sudoare. A ncercat s se con
centreze la mirosul acela pentru c i venea mai uor dect
s dea atenie senzaiei ngrozitoare care-i cuprinsese trupul.
Kestrel tia ce avea Ronan s spun i a ncercat s-l abat
de la subiect. A dat s vorbeasc despre duel n sine, ceea ce
prea s fie motivul imediat urmtor adevratelor ei motive:
Nimeni nu pare s cread c o s nving, a zis ea vesel
Ronan a sltat de pe piatr i s-a apropiat de calul fetei. A
apucat oblncul eii.
O s primeti ceea ce i doreti. Dar ce i doreti? P6
cine doreti?
Ronan. Kestrel a nghiit n sec. Gndete-te bine la
ce spui,
Doar ceea ce vorbete toat lumea. C Lady Kestrel
are un amant.
Nu e adevrat.
E umbra ei, se strecoar n spatele ei, ascult i privete
Nu e aa, a ncercat Kestrel s spun, ngrozit s-
aud propria voce ezitnd. A simit c o neap ochii: El ar^
iubit.
i de ce tii tu aa ceva? i ce dac are? Nu conteazn
Pentru lume nu conteaz.
Emoiile lui Kestrel erau ca nite stindarde n furtun*
plesnind din legturi. Se ncurcau i se nfaurau n jurul eh
S-a concentrat, i cnd a vorbit iar s-a strduit ca vorbele el
s sune dispreuitor.
E un sclav.

162
E brbat, la fel ca mine.
Kestrel a alunecat din a i a rmas n picioare, fa n fa
cu Ronan.
El nu nseamn nimic pentru mine, a minit ea.
Furia lui Ronan s-a stins puin. A ateptat, ascultnd-o.
N-ar fi trebuit s-l provoc pe Irex. Kestrel decisese c
avea s bage un fir de adevr n estura povetii ei, ca s o
ntreasc. Dar el i cu mine avem un trecut cam nepriete
nos, spuse ea. Mi-a fcut o ofert primvara trecut. L-am
refuzat. De atunci, a fost... agresiv.
Prin asta, Kestrel ctigase simpatia lui Ronan, i se sim
ea recunosctoare, cci nu tia ce-ar fi fcut dac el sau Jess
i ntorceau spatele. Kestrel avea nevoie de ei - i nu doar
azi, ci mereu.
Irex m-a nfuriat. Sclavul a fost doar o scuz.
Ct de simplu era dac lucrurile ar fi stat cu adevrat ast
fel. Dar Kestrel nu i permitea s se gndeasc la adevr. Nu
voia s-i vad faa sau forma.
A fost un gest necugetat i imprudent, dar am tras pie
sele i acum trebuie s joc. O s m ajui, Ronan? Vei face ce
i-am cerut n scrisoare?
Da. Dar prea nc nemulumit. Dei, din cte mi dau
seama, nu pot dect s stau pe margine i s te privesc luptnd.
i Jess? Va veni la duel?
Da, de ndat ce termin de bocit. Ce tare ne-ai spe-
liat, Kestrel!
Kestrel a deschis o desag prins de a i i-a dat lui Ronan
punga cu preul pltit de Irex. Ronan l-a luat, recunoscndu-1
dup greutatea lui i pentru c scrisoarea ei i spusese la ce
s se atepte. ncet, Ronan a zis:
Ce tare m-ai speriat minei

163
Kestrel l-a mbriat, cuibrindu-se n braele lui. M i
nile lordului s-au relaxat n jurul trupului fetei. Brbia lui s-a
aezat pe cretetul ei, iar Kestrel a simit c Ronan o iertase.
A ncercat s goneasc gndurile care-i aduceau n minte
imaginea lui Arin aezat pe estrada de licitaie sau privirea
din ochii lui cnd o ntrebase unde era onoarea lui sau cnd j
i blestemase grzile n limba lui. Kestrel l-a strns pe Ronan
mai puternic, lipindu-i obrazul de pieptul lui.
Ronan a oftat.
O s clresc cu tine pn la Irex, a zis, apoi o s
conduc n siguran napoi acas, dup ce vei fi ctigat.

Drumul spre casa lui Irex era plin de trsuri. Lumea se


interesa profund de acest duel: Kestrel vedea sute de femei i
brbai mbrcai elegant ce vorbeau aprins. Respiraiile lor
scoteau aburi n aerul rece al toamnei. Ronan i Kestrel au
desclecat, lsndu-i caii s se alture celorlali.
Kestrel a cercetat mulimea adunat n cerc n poiana
dintre copaci. Oamenii zmbeau cnd o vedeau, dar zm
betele lor nu erau amabile. i aruncau priviri reticente, iar<
unele chipuri etalau un fel de fascinaie morbid, ca i cuitl
nu ar fi participat la un duel, ci la o spnzurare, iar singura
ntrebare ce mai rmsese far rspuns era dac gtul cri-^
minalului avea s se rup imediat. Kestrel se ntreba ci oa
meni se strnseser sub soarele ce sta s apun, tiind c Irex
pltise deja taxa cuvenit pentru uciderea inamicului.
Kestrel se simea nepenit i rece, ca un schelet ambulant.
Ronan i-a petrecut un bra pe dup talia ei. Kestrel ti^
c gestul lui voia mai mult s demonstreze ceva societii
dect s o consoleze pe ea. Ronan i apra reputaia cu pro
priul lui bun renume. Kestrel nu-i ceruse asta, iar faptul c

164
el vzuse un neajuns n planul ei o facea s se simt mai
uurat c l avea alturi, dar i mai temtoare dect nainte.
Nu-1 vd pe tata.
Degetele lui Kestrel tremurau. Ronan i-a prins minile
ntre ale lui i, dei ochii lui erau plini de ndoial, i-a arun
cat un zmbet larg, pentru a fi vzut de mulime.
Ce reci i sunt minile. Hai s terminm odat aici i
s mergem la cldur, da? a zis el tare.
Kestrel!
Benix s-a desprins din mulime, innd-o pe Jess de mn
i fcnd semne vesele spre prietenii lui. Benix pea voios,
dar Jess nu se prefcea la fel de bine. Fata arta groaznic.
Avea ochii roii i faa ptat de plns.
Benix a tras-o pe Kestrel n mbriarea lui de urs, apoi
s-a prefcut c se dueleaz cu Ronan - o micare ce i-a fcut
l>e civa din mulime s rd, dar au fcut-o pe Jess s l
crimeze din nou.
Asta nu-i o glum, a zis ea.
Oh, surioar, a tachinat-o Ronan. Iei lucrurile prea n
serios.
Mulimea s-a mprtiat, dezamgit c sosirea lui Kestrel
nu strnise vreo explozie de emoii printre prietenii ei cei
mai apropiai. Pe cnd oamenii se ddeau la o parte, Kestrel
a vzut o crare ce se deschidea spre Irex, care sta nalt i n
vemntat n negru n centrul spaiului marcat pentru duel.
l ordul i-a zmbit, iar Kestrel s-a simit aa dc tulburat, c
nici nu a observat sosirea tatlui ei pn ce generalul nu i-a
pus mna pe umr.
Brbatul era plin de praf i mirosea a cal.
Tat, a zis ea i a dat s se arunce n braele lui.
El a oprit-o.

165
Nu e momentul acum.
Kestrel a roit.
Generale Trajan, a zis Ronan, vesel. Sunt aa de bucu
ros c ai venit. Benix, alea nu sunt gemenele Rul, acolo, n
fa, cel mai aproape de terenul de duel? Nu, chiorule. Acolo,
chiar lng Lady Faris. Hai s ne uitm cu ele la meci. i tu,
Jess. Avem nevoie de o prezen feminin ca s ne prefacem
s suntem interesai de gemene doar pentru c voi vrei s
vorbii de plriile cu pene.
Jess a strns mna lui Kestrel i ar fi plecat toi trei dac
generalul nu i-ar fi oprit.
V mulumesc, a zis el.
Prietenii lui Kestrel au renunat la micul teatru, la care
Jess oricum nu se pricepea. Privirea generalului s-a oprit
asupra lui Ronan i l-a msurat de sus pn jos, aa cum ar
fi fcut cu un recrut nou. Apoi, brbatul a fcut un gest rar:
a ncuviinat uor din cap. Gura lui Ronan a zmbit strmb,
crispat de ngrijorare, pe cnd i conducea pe ceilali spre
locurile lor. |
Generalul a privit-o drept n fa pe Kestrel, iar cnd fata |
i-a mucat buza, el a zis: !
Acum nu e momentul s lai s i se vad vreo slbiciune. ^
tiu. ' j
Brbatul a verificat centurile de pe antebraele fetei, de la
olduri i de pe gambe, trgnd de pielea care-i fixa cele ase
cuite mici pe trup.
ine-te departe de Irex, a zis el, n oapt, dei cei care
se aflau mai aproape de ei se retrseser ca s le lase inti
mitate - astfel i artau respectul pentru general. Ai cele
mai mari anse dac te limitezi s faci din lupt o ntrecere
de aruncat cuite. Poi s te fereti, s arunci la rndul tu

166
i chiar s-l rneti prima. F-1 s rmn iar arme. Dac
pierdei amndoi toate cele ase undrele, atunci duelul se
termin la egalitate. Generalul a ndreptat jacheta fetei. S
nu permii s se transforme asta ntr-o lupt corp la corp.
Generalul ezuse alturi de fat la turneul primverii. l
vzuse pe Irex luptnd i imediat dup aceea ncercase s-l
conving s se nroleze.
Vreau s stai n fa, a zis Kestrel.
Nici nu m-a putea afla n alt parte.
ntre sprncenele tatlui ei a aprut o cut mic.
Nu-1 lsa se apropie.
Kestrel a dat din cap, dei nu avea nicio intenie s-i as
culte sfatul.
Apoi a pit prin mulime, ca s-l ntlneasc pe Irex.

167
ERA IMPOSIBIL CA IREX l KESTREL S POARTE O
conversaie privat, ceea ce probabil c l mulumea pe lord.
Tnrului i plcea la fel de mult s fie auzit pe ct i plcea
s fie vzut i nu prea s se lase dus departe de mulime
pn ce ar fi pit mpreun cu Kestrel pe locurile de lupt,
la capetele opuse ale unui spaiu circular marcat cu vopsea
neagr pe iarba uscat.
Lady Kestrel. Irex a vorbit clar, pentru mulimea atent.
Ai primit darul meu?
i l-am adus napoi aici.
- Asta nseamn c vrei s renuni? Hai, accept s-mi
trimii sclavul i ntinde-mi mna. O s-i nep degetul mic.
Prima pictur de snge va fi a mea, prietenii notri vor pleca
fericii acas, iar noi vom lua mpreun cina.
Nu. m i plac planurile aa cum sunt deja fcute. Tu
stnd n locul tu, iar eu la cincizeci de pai deprtare de tine.
Ochii ntunecai ai lui Irex s-au ngustat ca dou fante.
Rnjetul s-a ters de pe gura pe care unii o numeau fermec
toare. Irex s-a ntors cu spatele i a plecat s-i ocupe locul.
Kestrel a fcut la fel.

168
Pentru c el fusese c e l provocat. Irex numise un prieten
s dea semnalul de ncepere a duelului. Cnd tnrul a stri
gat Start! Irex i-a tras impumnal de la bra i l-a aruncat.
Kestrel s-a ferit cu graie din calea lamei, ateptndu-se
ca Irex s treac la atac. Pumnalul a zbrnit prin aer i s-a
mplntat intr-un arbore.
Mulimea s-a dat la o parte de lng cerc. Se mai vzuser
victime i alt dat, iar l'ndrelele erau un joc deosebit pe
periculos.
Irex nu prea ngrijorat c prima lui ncercare euase. S-a
lsat pe vine i a scos o undrea de la gamb, apoi a cnt
rit arma. privind-o pe Kestrel. A fcut o fent, dar dac ea
se pricepea la ceva. atunci asta era c tia s recunoasc un
bluf. mai ales atunci cnd Irex nu avea nicio dorin real
s-i ascund sentimentele. I-ordul i-a luat avnt i a arun
cat. Viteza lui era nfricotoare. Kestrel a czut la pmnt,
zgriindu-i obrazul de (tn. apoi a srit iar n picioare,
nainte ca Irex s o prind ntr-o poziie vulnerabil. Pe cnd
se ridica, fata a vzut ceva l#cind pe pmnt; captul cozu ei.
retezat de lama cuitului.
Kestrel a nceput s respire mai repede. Irex se afla la vreo
treizeci de pai deprtare i rmsese acolo. Fata s-a ridicat
pe vrfuri, ateptnd, i a vzut c fUria lui Irex dispruse
sau se amestecase cu plcerea pn la punctul la care lordul
prea chiar binedispus.
Prima lui aruncare fusese nesbuit i grbit, din m o
ment ce trsese un pumnal din dintre punctele acce
sibile. Cnd Undrelele se preschimbau ntr-o lupt corp la
corp, era un dezavantaj s-i fi p id u t majoritatea armelor,
n special cele de pe brae satt chiar i de la old. Kestrel tia
c Irex cunotea bine regula, cci altfel nu ar fi ales al doilea
cuit de la gamb.

169
Lordul era arogant, dar era la fel de bine i de precaut.
Astfel, misiunea ei devenea mai dificil.
Kestrel aproape c putea simi frustrarea tatlui ei. O a
menii i strigau sugestii, dar ea nu auzea vocea generalului.
Fata s-a ntrebat n treact dac brbatului i venea greu s
nu strige s arunce i ea cteva pumnale. Kestrel tia c asta
i dorea generalul. De fapt, pentru un lupttor slab, cea mai
neleapt alegere era s spere s sfreasc duelul ct mai
repede, cu o lovitur aruncat oriunde. Dar ea voia s se
apropie de Irex, s-l atrag suficient ct s-i vorbeasc, far
s fie auzit de nimeni. Avea nevoie de fiecare cuit de n
dat ce Irex ajungea n raza ei de aciune.
Irex i-a nclinat capul ntr-o parte. Era fie ocat c ea
nu adopta singura strategie inteligent, fie dezamgit c nu
facea absolut nimic. Probabil c se ateptase la o lupt mai
crncen. Kestrel se strduise s nu-i dea niciodat n vi
leag lipsa de talent la mnuirea armelor, iar societatea presu
punea c fiica generalului era un lupttor excelent.
Irex a ateptat, neartndu-i nicio intenie de a mai goli
vreo teac. Nu a naintat, ceea ce era o problem - dac nu-1
putea m omi la ea, atunci Kestrel trebuia s se apropie de el.
Strigtele erau, de acum, incoerente i zgomotul prea s
se umfle i s se preschimbe n ceva ce semna cu linitea
ce-i vibreaz n urechi.
Tatl lui Kestrel ar fi spus c fata trebuia s rmn pe
loc. n schimb, Kestrel i-a scos cele dou pumnale de la
gamb i s-a avntat nainte. Una dintre lame i s-a rotit din
tre degete i a nimerit departe de int - fusese o aruncare
groaznic, dar suficient de bun ct s-l distrag pe Irex de
la al doilea pumnal, care l-ar fi putut lovi dac nu s-ar fi ferit
i n-ar fi aruncat el nsui o undrea.

170
Keirel a patinat pe iarba uscat, ca s evite cuitul. S-a
lovit pmnt cu coastele exact n momentul n care pum
nalul sa nfipt lng piciorul ei. Mintea i-a ngheat i s-a
nchiUrex era rapid, mult prea rapid. Kestrel nici mcar
j^u-i vzuse mna micndu-se.
Apoi cizma lui Irex s-a izbit violent de coastele lui Kestrel.
g a a icnit de durere. S-a forat s se ridice i a scos un cuit
j i n tejc. A tiat aerul n faa ei, dar Irex a valsat, fcnd
civapai napoi, i-a smuls cuitul din mn i s-a rostogo
lit, revendicnd arma ca pe a lui.
Pieptul lui Kestrel s-a scuturat de un fior. O durea cnd
respiri'O durea pn s i gndeasc. Prin minte i-a trecut o
clip imaginea tatlui ei, nchiznd ochii, exasperat. S nu-i
fnarmeJ niciodat oponentul, obinuia el s-i spun.
ns Kestrel obinuse ceea ce voise. Irex i ea se aflau acum
n centrul cercului, prea departe de mulimea glgioas pen
tru ca dialogul lor s poat fi auzit.
Irex.
Vocea fetei era slab.
Trebuie s vorbim.
Irex a lovit-o cu piciorul n genunchi. Kestrel a simit
ceva scrnind i cednd exact nainte s se prvleasc la
pmnt. Fora czturii i-a aezat rotula la loc, iar fata a
ipat. ocul fusese prea mare pentru a simi durerea. Apoi
s e n z a i a s-a nfiripat uor: un spasm ce-i croia calc dinspre

genunchi spre creier.


Isju teama o fcuse pe Kestrel s se ridice. Era amorit de
durere i nu mai putea simi altceva. Nici nu tia cum reuise
s revin pe picioare, dar i ddea seama c sttea iar verti
cal i c Irex i permisese s se ridice.
^ Nu mi-ai plcut niciodat, a uierat el. Att de supe
rioar.

171
Kestrel ncepea s vad alb n faa ochilor. Avea impresia
stranie c ningea, dar pe cnd lucirea alb i spa drum spre
chipul lui Irex, i-a dat seam a c nu era zpad, ci c mai
avea puin i leina.
Irex a plmuit-o.
Asprimea gestului a readus-o pe Kestrel n simiri. Fata
a auzit un icnet i nu tia sigur dac venise dinspre mulime
sau din gtul ei. Kestrel trebuia s vorbeasc acum, ct mai
repede, ori de nu, duelul avea s se ncheie cu Irex zdro
bind-o cu loviturile cu mult nainte s rmn far cuite.
Lui Kestrel i venea greu s respire suficient ct s rosteasc
vorbele. A tras un pumnal. O ajuta puin s simt metalul
tare al armei n palma ei.
Tu eti tatl copilului lui Faris.
Irex a ezitat.
-C e?
Kestrel se ruga s nu se fi nelat.
Te-ai culcat cu soia senatorului Tiran. i eti tatl be
beluului ei.
Irex a ridica iar garda. Pumnalul lucea ca focul n lumina
apusului. ns lordul i-a mucat obrazul pe interior, fcnd
ca faa s-i par mai slab pe o parte, iar umbra de ngrijo
rare a facut-o pe Kestrel s cread c poate avea totui s
supravieuiasc duelului.
Ce te face s spui asta? a ntrebat el.
~ Aplic o lovitur pe care s o pot para cu uurin i-i
voi spune.
Irex a fcut ntocmai, iar sunetul lamei ei ce-l mpingea
deoparte i-a dat lui Kestrel fore proaspete.
Are ochii ti, a zis ea. Copilul are aceeai gropi n
obrazul stng ca i tine. Faris prea palid cnd ne-am ocupat

172
locurile n ring i am observat c st n primul rnd. Nu cred
c-i face griji pentru mine.
Faptul c tii un asemenea secret nu m face s nu mai
vreau s te omor, a zis el ncet.
Fata a respirat, cutremurndu-se din tot trupul, bucu
roas c avusese dreptate, bucuroas c Irex ezita n timp ce
mulimea continua s strige.
Nu m vei omor, a zis fata, pentru c le-am spus lui
Jess i lui Ronan. Dac mor, ei vor spune tuturor.
Nu i-ar crede nimeni. Lumea va crede c sunt ndure
rai i caut s-mi fac ru.
Oare lumea va m ai crede la fel cnd va ncepe s com
pare chipul biatului cu al tu? Oare senatorul Tiran va trece
peste brfa?
chioptnd, Kestrel s-a rotit n jurul lui, iar Irex a l
sat-o, dei trsese un al doilea pumnal i inea de acum am
bele arme pregtite. Irex i-a micat uor picioarele, n timp
ce ea se strduia s nu cad.
Dac Ronan va ntmpina vreo greutate s porneasc
un scandal, va alimenta brfele cu ajutorid banilor. I-am
dat cele cinci sute de monede de aur, iar el o s-i mituiasc
prietenii s jure c zvonul e adevrat, c te-au vzut n pat
cu Faris, c ii o uvi de pr a copilului aproape de inim.
Vor spune orice, fie c e adevrat sau nu. Prea puini oameni
sunt la fel de bogai ca tine. Ronan are muli prieteni - pre
cum srmanul Hanan - care ar accepta bucuroi aurul ca
s distrug reputaia unuia pe care nimeni nu - 1 place cu
adevrat.
Braele lui Irex au czut moi. Se prea c lordul nu se
simea tocmai bine.
Kestrel a continuat s-i foloseasc avantajul.

173
Te-ai culcat cu Faris pentru ca ea s-i conving soul
s te ajute s capei un loc n Senat. Poate c ai avut i alte
motive, dar sta e singurul de care ne pas. Sau cel puin ar
trebui s-i pese ie, pentru c dac Tiran te va bnui fie i o
clip, nu numai c nu-i va mai acorda sprijinul lui, dar va
ntoarce Senatul mpotriva ta.
Kestrel vedea cum cheful de lupt se tergea de pe chipul
lui Irex.
Chiar dac duelul sta nu a nclcat nicio regul, nu
a fost nici complet cinstit, a zis Kestrel. Ai iscat un scandal.
Lumea va brfi ru despre tine nainte ca Ronan i Jess s-i
distrug renumele. j
Lumea m va brfi pe mine? Irex a rnjit. Nici repu- :
taia ta nu e tocmai imaculat. Amant de sclav. I
Kestrel s-a cltinat pe picioare. I-a trebuit o clip ca s
poat vorbi din nou, iar cnd a deschis g u ra iar, nu era si
gur c ceea ce rostea era adevrat.
Orice vor spune oamenii despre m ine, tata o s-i fie
duman.
Chipul lui Irex era nc strmbat de u r, dar a replicat:
Prea bine. Vei tri.
Vocea lui a devenit ovitoare.
I-ai spus generalului despre Faris?
Kestrel s-a gndit la scrisoarea pe care i- o trimisese tat
lui ei. Mesajul fusese simplu: L-am provocat p e lordul Irex la
duel scrisese ea. Va avea loc pe domeniul lu i astzi, cu dou
ore nainte de apus. Te rog, vino.
Nu. Asta m-ar fi mpiedicat s-mi a tin g scopul.
Irex i-a aruncat lui Kestrel o privire p e care ea o mai
vzuse i nainte pe chipul oponenilor e i de la Muc i
neap.

174
Scopul? a zis el, prudent.
Kestrel simea victoria curgnd prin ea mai puternica
dect durerea din genunchi.
Vreau ca tata s cread c am ctigat pe drept duelul
sta. Vei pierde. Vei renuna la meci i mi vei oferi triumful.
Kestrel a zmbit. Irex, vreau s-i vrs sngele. 'Ii\ta se uit la
noi. F s arate totul onorabil.

175
DUP GENERALUL A TREBUIT S O AJUTE PE
ICestrel sa urce pe calul ei, care nu a fcut dect civa pai
nainte ca clatine n a. Genunchiul ei drept pulsa,
^rea ca un nod din interior se desfcuse i acum se descl
cea, apsnd rotocoale fierbini de fier ncins pe interiorul
pielii ei.
G en eralu l a oprit armsarul.
Putem mprumuta o trsur.
~N u.
C e rost mai avea victoria ei dac nici nu putea sta pe cal?
Cestrel nU-i dduse niciodat seama c avea o asemenea
M ndrie. c nu-i dorea viaa militar a tatlui ei, dar
Se prea ci voia aprecierea lui la fel de mult pe ct tnjise
Jup ea p6 feti. Generalul prea gata s o
contrazic, dar nu a zis dect att:
_^ fost o victorie limpede.
A nclecat i a pornit la drum. Suli se mica ncet, dar
veMtrel e crispa la fiecare zdruncintur a copitelor calu
lu i. S-a bucurat cnd noaptea a ntunecat, n cele din urm,
^ e ru l, sngele i se scurge din obraji din cauza

17
ilurerii, dar se chinuia s-i aduc aminte c nici mcar tatl
oi nu putea vedea prin ntuneric. Generalul nu putea zri
groaza de pe faa fiicei lui.
Kestrel atepta ca generalul s o ntrebe de ce-l provocase
pe Irex la duel. Dar el nu a spus nimic, i n scurt vreme fata
IUI s-a mai simit n stare s se concentreze la altceva dect
s se in pe cal. i-a mucat buza, iar cnd au ajuns acas,
simea deja gustul sngelui n gur.
Nu a tiut cnd a trecut de poart. Casa a aprut pur i
simplu n faa ochilor ei, luminoas i cumva plpitoare.
I,-a auzit ca prin vis pe tatl ei adresndu-se cuiva, apoi i-a
simit minile n jurul taliei, ridicnd-o de pe Suli ca atunci
t:nd era copil. Generalul a aezat-o pe Kestrel n picioare,
dar genunchiul ei a cedat. A simit cum se neac i a leinat.

Cnd a deschis ochii, Kestrel era ntins n patul ei. C i


neva fcuse focul, iar flcrile trimiteau unde portocalii de
lumin pe tavan. O lamp cu ulei ardea pe noptier. n lu
mina micii flcrui, chipul tatlui ei prea fcut din umbre
i din os albicios. Omul i trsese un scaun aproape de pat
i poate c i dormise acolo, dar acum ochii lui erau ateni
la Kestrel.
Genunchiul tu trebuie drenat, a zis el.
Fata s-a uitat la picior. Cineva - tatl ei? - i tiase cracul
tlrept al pantalonilor, iar sub pnza neagr i sfiat genun
chiul lui Kestrel era umflat i de dou ori mai mare dect era
normal. l simea fierbinte, ntinzndu-i pielea.
N u tiu ce nseamn asta, a zis Kestrel, dar nu sun
j^rea plcut.
Irex i-a dislocat rotula. A alunecat la loc, dar lovitura
trebuie s-i fi rupt muchiul. Genunchiul tu se umple de

177
snge. De-asta te doare aa de tare: se umfl. Generalul ai
ezitat, apoi a continuat: Am ceva experien cu genul sta de |
ran, pe cmpul de lupt. Pot s-l drenez. O s te simi mai
bine. Dar va trebui s folosesc un cuit.
Kestrel i-a amintit cum generalul crestase braul mamei
ei, vedea sngele iroindu-i printre degete pe cnd ncerc^;
s nchid rana. El o privea acum i fata s-a gndit c poatO
tatl ei vedea acelai lucru sau o observa pe ea amintindu-ij
oglindindu-i comarurile.
Privirea generalului a czut asupra minilor lui pline de
cicatrice.
Am trimis dup medic. Poi s atepi pn vine, dac^
aa preferi.
Vocea brbatului era plat, ns n ea se citea o not abi(
auzit, trist, pe care probabil c doar Kestrel era n stare s
o perceap.
Nu i-a sugera asta dac nu m-a simi eu nsum
capabil i dac nu a crede c ar fi bine s facem operaisi
acum. Dar e alegerea ta. ,
Privirea generalului a ntlnit-o pe a fetei. Ceva din ochi)
tatlui ei o facea pe Kestrel s cread c generalul nu i-ar f|
ngduit niciodat lui Irex s o ucid, c ar fi intrat n ring |
ar fi nfipt o lam n spatele lui Irex dac ar fi crezut c fata
lui ar putea s moar, c ar fi preferat s-i piard onoarea
alturi de a ei dect s o vad ucis.
Bineneles, Kestrel nu avea cum s fie sigur de asta. To-^
tui, a dat din cap. Generalul a trimis un sclav dup crpe
curate, pe care le-a aezat sub genunchiul fetei. Apoi brba
tul a mers la emineu i a inut un cuit mic n flcri, ca s
sterihzeze lama. Dup care s-a ntors lng ea, cu pumnalul
nnegrit n mn.

178
Promit, a zis el, dar Kestrel nu tia dac generalul se
referise la faptul c operaia avea s o ajute, sau c tia ce
face, sau c ar fi salvat-o de Irex, dac ar fi fost nevoie.
Brbatul a mpuns cuitul prin piele, iar Kestrel a leinat iar.

Tatl ei avusese dreptate. Kestrel se simea mai bine n


momentul n care a deschis ochii. O durea genunchiul, care
era nfurat n bandaje, dar umfltur fierbinte se retrsese
i cu ea dispruse o mare parte din durere.
Generalul sttea cu spatele la pat, uitndu-se pe fereastr,
la ntunericul de afar.
Ai face bine s rupi promisiunea pe care am nche-
lat-o cu tine, a zis Kestrel. Nu m vor mai primi n armat
acum, aa, cu un genunchi distrus.
Brbatul s-a ntors, rspunzndu-i cu un surs slab.
Ai vrea tu, a replicat el. Dei doare, rana nu e una
grav. Vei fi napoi pe picioare destul de curnd i vei merge
normal ntr-o lun. Nu exist nicio daun permanent.
1 )ac te ndoieti de vorbele mele i crezi c sunt orbit de

dorina de a te vedea ofier, poi ntreba medicul, care-i va


spune acelai lucru. Femeia e n sufragerie.
Kestrel s-a uitat spre ua nchis a dormitorului i s-a n-
trebat de ce medicul nu se afla acum cu ea, n camer.
Am vrut s te ntreb ceva, a zis tatl ei. A prefera ca
ca s nu ne aud.
Dintr-odat, se prea c inima lui Kestrel ardea de durere
i nu genunchiul.
Ce fel de nelegere ai fcut cu Irex? a ntrebat generalul.
Poftim?
Brbatul a privit-o cu subneles.
Duelul mergea ru pentru tine. Apoi Irex a ezitat i voi
tloi ai prut s avei o conversaie foarte interesant. Cnd

179
s-a reluat lupta, Irex parc era altul. N-ar fi trebuit s piard
n faa ta - oricum, nu aa - dac tu nu i-ai fi spus ceva care;
s-l conving s o fac.
Kestrel nu tia cum s rspund. Cnd tatl ei i pusese
ntrebarea, fata se simise aa de cumplit de recunosctoare^
c generalul nu dorea s tie motivele duelului, nct pier^
duse cteva cuvinte.
Kestrel, nu vreau dect s m asigur c nu i-ai dat lui
Irex vreun soi de avantaj asupra ta.
Nu. A oftat, dezamgit c generalul i ghicise ireii^
cui. Dac e ca cineva s aib un avantaj, atunci aia sunt eu.
Ah. Bun. Acum mi vei spune?
tiu un secret.
Foarte bine. Nu, nu mi-1 spune. Nu vreau s tiu.
Kestrel s-a uitat la foc i a lsat flcrile s o hipnotizezei
Crezi c mi pas cum ai ctigat? a spus generalul,
blnd. Ai nvins. Metodele tale nu mai conteaz.
Kestrel s-a gndit la Rzboiul Herran. S-a gndit la sufe
rina pe care tatl ei o pricinuise acelei ri i cum aciunii
lui fcuser ca ea s devin stpn, iar Arin sclav.
Chiar crezi asta?
Da, a spus el. Cred.

Arin a auzit ua cazrmii scrind. Sunetul l-a fcut s


se ridice imediat n picioare, cci o singur persoan l-ar
fi putut vizita att de trziu n noapte. Apoi a ascultat paii
grei, iar mna i s-a nmuiat pe zbrelele de fier. Paii nu erau
ai ei, ci ai cuiva solid, lent. Probabil un brbat.
Lumina torei pulsa n direcia celulei lui Arin. Cnd scla
vul a vzut cine ducea fclia, s-a tras de lng barele de fier. n
faa lui prindea via comarul fiecrui copil.

180
Generalul a aezat tora ntr-un suport n perete. L-a fixat
pe Arin cu privirea, studiindu-i vntile proaspete, nlimea,
trsturile. ncruntarea generalului s-a iacut i mai aprig.
Brbatul acela nu aducea defel cu Kestrel. Era plin de
muchi i carne. Dar Arin regsea n fat felul n care gene
ralul i ridica brbia, iar ochii lui luceau cu aceeai inteli
gen periculoas.
Ea e bine? a ntrebat Arin.
Cnd a vzut c nu primete niciun rspuns, sclavul a n
trebat n valorian. Din moment ce-i fcuse deja ru adre
snd o ntrebare pe care nu suporta s nu o pun. Arin a
adugat ceva ce-i jurase c nu va spune niciodat.
Domnule.
E bine.
Arin s-a simit cuprins brusc de o senzaie stranie, ceva
ca somnul sau absena brusc a durerii.
Dac ar fi dup mine, te-a ucide, a zis generalul, dar
asta ar strni i mai mult vlv. Vei fi vndut. Nu imediat,
pentru c nu vreau s se cread c reacionez la scandal. Dar
curnd. m i voi petrece ceva timp acas i voi fi cu ochii pe
tine. Dac te apropii de fiica mea, mi voi da uitrii toat
judecata. O s te sfii n buci. Pricepi?

181
SCRISORILE AU NCEPUT S SOSEASC. N PRIMELE
zile dup duel, Kestrel le rupea pur si simplu plicurile, fl
mnd s afle orice i-ar fi putut distrage atenia de la faptul
c era intuit la pat i disperat s tie ce spunea societatea
despre ea acum. Sigur c trebuie s le fi ctigat respectul,
mcar ntr-o mic parte, pentru c - 1 nvinsese pe cel mai
bun lupttor din ora.
ns scrisorile erau, n mare parte, de la Jess i de la Ronan
i debordau de o veselie prefcut. Apoi a venit biletul. Mic,
mpturit ntr-un ptrat gros, marcat cu sigiliu orb i scris
de mna unei femei, biletul era nesemnat:

Crezi c eti prim a? Singura valorian care a primit un


sclav n patul ei? Srm ana neroadl
D-mi voi s-i spun care sunt regulile.
Nu mai f i att de ostentativ. De ce crezi c societatea i
permite unui senator s o cheme n dormitorul lui pe mena
jera drgu, n toiul nopii? Sau fiicei generalului s fac
plimbri lungi cu o escort" att de aleas?

182
Nu pentru c legturile secrete sunt imposibile. Ci pentru
c dac ne prefacem c sunt, asta las posibilitatea tuturor
s ignore c, de fapt, putem face tot ce vrem cu sclavii notri.

Kestrel i-a simit faa arznd. Apoi parc s-a uscat i s-a
boit precum hrtia din pumnul ei. Avea s arunce scrisoa
rea n flcri i s uite de tot. Dar cnd i-a scos piciorul
drept de sub pturi, genunchiul a protestat dureros. Kestrel
s-a aezat pe marginea patului, privind focul i tlpile ei
goale ce atingeau podeaua. S-a cutremurat i i-a spus c
era din cauza durerii n genunchiul bandajat. Picioarele-i nu
puteau suporta propria greutate. Nu putea nici mcar s se
scoale din pat i s traverseze camera. Kestrel a rupt scrisoa
rea n bucele mici.
n prima noapte de dup duel, Kestrel se trezise i des
coperise c tatl ei plecase de lng ea. O sclav dormea n
scaunul tras alturi de pat. Kestrel vzuse cearcnele de sub
ochii femeii, unghiul ciudat n care-i inea gtul i cum
capul i se legna dintr-o parte n alta, ca al unei persoane
care are nevoie de somn. Dar Kestrel a scuturat-o.
Trebuie s faci ceva, a zis Kestrel.
Femeia a clipit, cu ochii nceoai de nesomn.
Du-te i spune-le grzilor s-l elibereze pe Smith. E
nchis n cazarm. E l...
tiu, a rspuns femeia. I-au dat drumul.
Da? Cine?
Femeia s-a uitat ntr-o parte.
A fost decizia lui Rax. A zis c v putei plnge lui
dac nu v place.
Ultimele cuvinte ale sclavei sunau mincinos. Rspunsul
ei nu avea niciun sens. Dar femeia a btut-o pe Kestrel pe
mn i i-a zis:

183
L-am vzut pe Smith n baraca sclavilor. Nu arat prea
ru. Nu v ngrijorai, stpn.
Pe chipul femeii, al crei nume Kestrel l uitase, se vedea
atta compasiune, nct ea i spusese s plece.
Kestrel i amintea acum expresia femeii. S-a uitat la scri
soarea rupt i a vzut iar cuvintele - erau att de nesincere
i de perspicace.
Oamenii nu nelegeau. Se nelau. Kestrel s-a bgat iar
sub pturi.
Cteva ore mai trziu, a chemat o sclav i i-a cerut s
deschid o fereastr. Aerul rece s-a revrsat nuntru, iar
Kestrel a prins a tremura pn ce a auzit un zngnit nde
prtat, sunetul ciocanului ce lovea nicovala. Arin tia pe
semne c fata nu putea veni la el. Dar de ce nu o vizitase el?
L-ar fi putut fora. Dac ea i ordona, sclavul nu avea
dect s se supun. Dar Kestrel nu-i dorea ascultarea lui
oarb. Ea spera ca el s vrea s o vad.
A tresrit la acest gnd i la durerea pe care o strnise
el. tia c dei ceilali greeau, nu erau, n acelai timp, nici
foarte departe de adevr.

Ar fi trebuit s-mi dai voie s te vizitez mai repede, a


zis Jess, cu obrajii mbujorai de aerul rece de afar. A trecut
o sptmn de la duel.
Kestrel s-a lsat iar ntre perne. tiuse c ntlnirea cu
Jess avea s o afecteze, c avea s-i aminteasc de faptul c
exista via dincolo de pereii dormitorului ei.
Ronan nu are voie aici.
Sigur c nu! Nu-1 las s te vad pn nu te faci bine.
Ari ngrozitor. Nimeni nu vrea s srute un invalid.
Mulumesc, Jess! Sunt aa fericit c ai venit.

184
Jess i-a dat ochii peste cap, a dat s spun ceva, apoi pri
virea i-a czut asupra noptierei.
Kestrel. Tu nu i-ai deschis scrisorile.
Plicurile se strnseser ntr-un mic teanc, precum un
cuib de erpi ncolcii.
Ce-ar avea s-mi spun scrisorile? a zis Kestrel. C re
putaia mea e distrus?
Nu e ceva ce nu se poate repara.
Kestrel tia ce avea de gnd s spun Jess: c ar trebui
s mearg la Balul Iernii alturi de Ronan. Astfel ar fi oprit
brfa i ar fi alimentat altfel de zvonuri.
ntr-un fel, era o soluie.
Kestrel a zinbit un pic i a cltinat din cap.
Eti att de loial.
i istea. Am o idee. Mai e destul pn la bal i...
M-am plictisit s stau n pat tot timpul sta. De ce nu
m amuzi, Jess? Sau i mai bine, de ce nu m lai s fac eu
ceva pentru tine^. i sunt datoare.
Jess a dat deoparte prul de pe fruntea lui Kestrel.
Ba nu.
Ai fost alturi de mine. O s m revanez. De ndat ce
m fac bine, o s port tot ce vrei tu.
Jess i-a lipit, n glum, o palm de fruntea lui Kestrel.
Cred c ai febr.
O s te nv s joci Muc i neap, astfel nct s nu
te poat bate nimeni.
Jess a rs.
Nu e nevoie. Nu-mi plac jocurile.
tiu. Kestrel simea cum zmbetul i se stingea pe buze.
E unul dintre lucrurile pe care le admir la tine.
Expresia de pe chipul lui Jess era ntrebtoare.

185
- Tu niciodat nu te ascunzi, a spus Kestrel.
Crezi c tu eti altfel? Crezi c nu tiu c dei m-ai rugat
s te amuz, tu ncerci s m amuzi i s m distragi pe mine'?
Kestrel a tresrit.
Te-ai descurca mai bine, a continuat Jess, dac nu ai fi
la pat i nu te-ai simi aa de groaznic.
Kestrel s-a ntins dup mna fetei i a strns-o.
Am vorbit serios.
Atunci nu te mai juca. Exist un rspuns clar la pro
blemele tale.
Kestrel i-a dat seama c Jess nu se gndea doar la bal.
i-a tras mna, iar Jess a oftat.
Bine. N-o s vorbim despre Ronan. N-o s vorbim
despre cstorie. N-o s vorbim despre faptul c orict de
mult i-ar plcea s ctigi, te pori de parc ai vrea cu tot
dinadinsul s pierzi.

Arin a aat focul din cuptor, dar nu pentru c avea ne


voie de cldur, ci pentru culorile lui. n lunile reci, i era
dor s vad flcrile. Fusese un copil bolnvicios, iar acea
perioad a anului i amintea cel mai mult de casa lui, de sen
zaia de cuib clduros, netiind c ntr-o zi avea s viseze
la acei perei pictai, la draperiile n nuane de indigo i la
albastrul rochiei mamei lui.
Afar era rece, dar nuntru ardeau culorile. Aa fusese
pe atunci. Arin a privit cum focul se face stacojiu, apoi a ieit
afar i a privit n jur, a vzut, printre copacii desfrunzii, c
nu se afla nimeni n preajm. Putea s fure cteva momente
de libertate.
Cnd a intrat iar n fierrie. Arin s-a sprijinit de nico
val. Cu o mn, a tras o carte din locul ei secret din spatele

186
cutiei cu aprinztor, iar cu cealalt a ridicat ciocanul, astfel
c, dac exista pericolul s fie prins, s-ar fi putut preface mai
repede c lucra.
A nceput s citeasc. Era cartea pe care o vzuse la
Kestrel, aceea despre istoria imperiului valorian. O luase
din bibliotec dup ce ea o aezase la locul su, n urm cu
cteva sptmni.
Oare ce-ar fi spus ea dac l-ar fi vzut citind o carte des
pre dumani, scris n limba dumanilor lui? Ce-ar fi fcut?
Arin tia doar att: privirea lui Kestrel l-ar fi msurat i
Arin ar fi simit ceva schimbndu-se n ea. Prerea ei despre
el s-ar fi modificat aa cum se preschimb lumina zilei, f
cnd umbrele s creasc sau abia s se nfiripe. Subtil. Abia
ntrezrit. Fata l-ar fi vzut altfel, dei Arin nu tia s spun
n ce fel. Nici el nu tia ce nseamn, dar observase acelai
lucru iar i iar de cnd sosise acolo.
Cteodat, i dorea s nu fi ajuns niciodat acolo.
Ei bine, Kestrel nu avea cum s-l vad la fierrie i nici s
tie ce citea pentru c nu putea iei din cas. Nu putea nici
s mearg.
Arin a nchis cartea, strngnd-o ntre degetele epene.
Aproape c-i venea s o arunce n foc.
O s te sfii n buci, zisese generalul.
Nu din cauza asta se inuse Arin departe de Kestrel. Sau
nu n totalitate.
A ncercat s-i alunge gndurile din minte. A ascuns
cartea n locul de unde o luase i i-a vzut de treab, ncin
gnd fierul i crbunii ntr-un creuzet, ca s fac oel.
Lui Arin i-a luat ceva timp pn s-i dea seama c fre
dona o melodie trist. Pentru prima oar n viaa lui, nu s-a
oprit. Atracia cntecului era prea puternic, iar nevoia de

187
a-i distrage atenia prea mare. Apoi i-a dat seama c mu
zica aceea ce zumzia ntre dinii lui ncletai era aceeai
melodie pe care Kestrel o cntase pentru el, n urm cu c
teva luni. i simea tonalitile grave i vii n gur.
Pentru o clip. Arin i-a imaginat c nu cntecul i atin
gea buzele, ci Kestrel.
Gndul i-a tiat rsuflarea. Iar muzica s-a oprit i ea.

188
CND NU O VEDEA NIMENI, KESTREL NCERCA S
mearg prin apartament. Trebuia s se opreasc des, spriji-
nindu-se de vreun perete, dar putea ajunge pn la fereastr.
Niciodat nu vedea afar ceea ce i-ar f dorit, i asta o facea
s se ntrebe dac era doar din ntmplare sau dac Arin
ncerca aa de tare s o evite, nct i alesese alt drum dect
acela care trecea prin faa ferestrei sale.
Kestrel nu putea nc s coboare scrile, ceea ce nsemna
c-i era imposibil s ajung n camera de muzic, asta doar
dac nu accepta s fie crat pe brae, iar ei i displcea ideea.
Totui, se trezea pianotnd melodii fantomatice pe mobila
din apartament sau pe pulpele ei. Resimea absena muzicii
ca pe o durere n interiorul su. Se ntreba cum de rezista
Arin % s cnte, dac era, ntr-adevr, cntre.
Kestrel se gndea la scara cea lung i-i fora muchii
slabi s lucreze.
Se afla n camera ei de primire, cu minile strnse pe sp
tarul sculptat al unui scaun, cnd a intrat tatl ei.
Asta-i fata mea! a zis e l Deja s-a pus pe picioare. Cu o
atitudine ca asta, vei f ofier ct ai zice pete.

189
Kestrel s-a aezat i i-a aruncat generalului un zmbet
slab, ironic. Brbatul i-a rspuns la fel.
Am vrut s spun c m bucur c te simi mai bine i
mi pare ru c nu pot merge la Balul Iernii.
Bine c era deja aezat!
De ce ai vrea tu s mergi Ia un haK
M gndeam s te nsoesc.
Fata l-a privit lung, uimit.
Mi-am dat seam a c nu am dansat niciodat cu fiica
mea, a zis el. i ar fi fost o micare neleapt.
O micare neleapt. Mai bine zis, o demonstraie de
for. Un fel de memento pentru respectul ce i se cuvenea
familiei generalului.
Ai auzit zvonurile, a zis Kestrel, ncet.
Generalul a ridicat o mn, ntorcndu-i palma ntins
spre fat.
--T a t ...
Oprete-te.
Nu e adevrat. E u ... <
Nu o s purtm aceast conversaie.
Mna generalului s-a ridicat n faa ochilor lui, apoi s-a
dat la o parte.
Kestrel, nu de aceea m aflu aici. Am venit s-i spun
c plec. mpratul m trimite n est, s lupt cu barbarii.
Nu era pentru prima oar, din cte i putea aduce aminte
Kestrel, cnd tatl ei era trimis la rzboi, dar teama ei era
mereu la fel de acut.
Pentru ct timp?
Att ct e necesar. O s plec n dimineaa balului, cu
regimentul.
Tot regimentul?

190
{ icMieralul a sesizat tonul fetei i a oftat.
Da.
Asta nseamn c nu o s mai fie soldai n ora i n
[jUini lui. Dac apare vreo problem ...
j Garda oraului va f aici. mpratul credc c ea poate
jfi/(>lva orice problem ce s-ar putea ivi, cel puin pn so-
Slfsi ntririle din capital.
S Atunci, mpratul e un nerod. Cpitanul grzii nu e su
fli lent de pregtit pentru o asemenea misiune. Chiar dum-
Hrata ai spus c nu dect un neavenit care i-a cptat poziia
peiilru c e lingul mpratului...
- Kestrel.
Mbnul lui era linititor.
Mi-am exprimat deja rezervele n faa mpratului.
)ar el mi-a dat ordine. O s plec n cteva zile.
Kestrel i-a cercetat degetele i felul n care se mpleteau
unul cu cellalt. Nu a zis S te ntorci cu bine, iar generalul
nu a rspuns Ca ntotdeauna. I-a urat ceea ce ar fi spus
trice valorian:
S lupi nenfricat.
Aa voi face. Generalul aproape c ieise cnd s-a uitat
napoi i a adugat: Am ncredere n tine c vei face ceea ce
{* bine ct voi fi plecat.
Vorbele tatlui ei nsemnau ns c nu avea pe deplin n
credere n ea.

Mai trziu, Lirah i-a adus prnzul lui Kestrel. Sclava i evita
privirea. A aezat tava pe o msu de lng divanul pe care
se odihnea Kestrel, iar micrile ei preau pripite i stngace.
Chiar a vrsat nite ceai.
Nu e nevoie s te grbeti, a zis Kestrel,

191
Minile fetei s-au linitit, dar respiraia ei era inegal
i aspr. Pe obraz i-a alunecat o lacrim. Kestrel a neles
deodat de ce Lirah prea s fie pe fug: i era imposibil s
rmn mai mult dect era nevoie n aceeai camer cu st
pna ei.
Stpna despre care toi credeau c-i furase iubitul la care
tnjea fata.
Kestrel ar fi trebuit s simt mcar o urm de mil, un
impuls s explice c ceea ce credea Lirah - ce credea tot ora
ul - nu era adevrat. n schimb, Kestrel nu-i putea dezlipi
privirea de la chipul frumos al fetei, de la ochii ei, ale cror
ape verzi lacrimile le faceau i mai adnci. Kestrel se ntreba
cum arta iubita lui Arin i daca Lirah nu era n stare s-l
fac s se rzgndeasc. n vreme ce ncerca s-i imagineze
nfiarea fetei din pia - ibovnica lui Arin -, un gnd i s-a
nfiripat n minte. Oare de aceea o evita Arin? Oare scanda
lul ajunsese i la urechile iubitei lui?
Un val de ur i-a urcat lui Kestrel n gt. O ura. O ura pe
femeia aceea far chip sau nume.
Adu-mi o umbrel de soare, i-a zis Kestrel lui Lirah
iieL

Umbrelua nu servea prea bine pe post de baston. Vrful


ei se nfigea mereu n pmntul tare, far iarb, iar sche
letul ei strns scria n vreme ce Kestrel traversa dome
niul sprijinindu-se n el. Dar ajunsese, n final, acolo unde
intenionase.
L-a gsit pe Arin strbtnd crngul de portocali desfrun
zii, cu harnaamentul calului pus pe umeri. Obiectul s-a le
gnat cnd el s-a oprit i i-a aintit ochii asupra ei. A rmas
drept, cu umerii ncordai. Pe cnd Kestrel se apropia, a vzut

192
c Arin i inea maxilarele ncletate i c pe chipul lui nu
se zrea nicio urm lsat de paznici, nicio vntaie. Nici nu
aveau cum s mai fie, cci trecuse aproape o lun de atunci.
Te-am fcut de ruine? a ntrebat Kestrel.
O umbr ciudat a trecut peste chipul lui.
Fcut de ruine..., a repetat Arin.
i-a ridicat privirea spre ramurile golae ale portocalilor,
de parc s-ar fi ateptat s gseasc fructe, ca i cum nici nu
ar fi fost aproape iarn.
Cartea. Dedicaia pe care am citit-o. Duelul. Felul n
care te-am pclit. Ordinul de a te nchide. Te-am fcut de
ruine?
Arin i-a ncruciat minile la piept, a cltinat din cap,
nelundu-i ochii de Ia arbori.
Nu. Zeul datoriilor tie ce am de pltit.
Atunci ce-i? Kestrel se strduia aa de tare s nu po
meneasc ceva despre zvonuri sau despre femeia din pia,
c a zis ceva i mai ru: De ce nu te uii la mine?
Nici n-ar trebui s stau de vorb cu tine, a mormit Arin.
Atunci a neles Kestrel de ce i se pruse mereu ciudat c
Rax fusese cel care l eliberase pe Arin.
Tata, a zis ea. Arin, nu trebuie s-i faci griji din cauza
lui. O s plece n dimineaa Balului Iernii. ntregul regiment
a primit ordin s plece n est, s lupte cu barbarii.
-C e?
Arin s-a uitat la ea, iar ochii lui erau acum ateni.
Lucrurile pot fi la fel ca nainte.
Nu cred.
Dar... tu eti prietenul meu.
Expresia de pe chipul lui s-a schimbat, dei Kestrel nu-i
putea da seama ce nsemna asta.

193
Spune-mi ce s-a ntmplat, Arin. Spune-mi adevrul.
Cnd a vorbit, vocea lui Arin a sunat aspru.
Sunt proprietatea ta. De ce crezi c-i voi spune adev
rul? De ce a face una ca asta?
Umbrelua a tremurat n strnsoarea minii lui Kestrel.
Ea a deschis gura s spun ceva, dar i-a dat seama c dac
vorbea, n-ar mai fi fost n stare s-i controleze cuvintele.
O s-i spun ceva care e chiar adevrat, a zis Arin, i
privirea sa o fixa acum pe a lui Kestrel. Noi doi nu suntem
prieteni.
Kestrel a nghiit n sec.
Ai dreptate, a optit ea. Nu suntem.

Arin a fost ct pe ce s se aleag cu gtul tiat.


Zeul vieii are grij de tine, a icnit Cocarul.
Omul s-a tras napoi. Cuitul lui lucea n umbra micului
su dormitor.
Ce dracu caui aici aici? m i ptrunzi n cas ca un
tlhar, n miezul nopii. Pe fereastr. Ai noroc c i-am vzut
chipul la timp.
Trebuie s-i spun ceva.
Ai face bine s-mi explici m ai nti de ce n-ai venit
la casa de licitaii la o or potrivit. Am crezut c ai voie s
umbli liber. Cum rmne cu inelul cu sigiliu al fetei?
Nu mai e disponibil.
Cocarul a mijit ochii, btndu-i de pulp latul lamei cu
itului. n lumina slab a lmpilor de pe strad, se ntrezrea
un rnjet ce i se lea uor pe chip.
Necazuri n paradis? Te-ai ciondnit cu iubiica?
Arin a simit cum l cuprinde furia i chipul i se crispeaz.
Uurel, flcule. Spune-mi: sunt adevrat zvonurile?

194
-N u .
Bine. Cocarul i-a ridicat minile ca i cum s-ar fi
predat, innd cuitul neglijent. Dac aa zici tu, nseamn
ca ai dreptate.
Cocarule. Am nclcat ora stingerii, am srit gardul
casei generalului i m-am strecurat printr-un ora mpnzit
de grzi ca s vorbesc cu tine. Nu crezi c avem ceva mai
important de discutat dect brfele valoriene?
Cocarul a ridicat o sprncean.
Generalul pleac la lupt, n est. Ia cu el tot regimentul,
n dimineaa Balului Iernii. E ansa pe care am ateptat-o.
Cocarul a dat drumul cuitului pe mas i a rsuflat din
adncul plmnilor, apoi a nceput s rd.
E minunat, a zis el. Perfect.
Arin vedea, n mintea lui, chipul ginga al lui Kestrel. i
vedea genunchiul bandajat i degetele albite de ct de tare
strnsese mnerul umbrelei. i auzea vocea spart.
Revoluia va avea loc n noaptea balului, a zis Coca
rul. Butoaiele cu pulbere vor fi la locul lor. Eu o s conduc
atacul asupra casei generalului. O s-i lase acolo garda per
sonal, deci ar trebui s ne ateptm la oarece rezisten.
Dar cu armele noastre va f floare la ureche. O s fie o vic
torie important dac punem mna pe proprietatea aia.
ntre timp, bogtanii valorieni de la bal vor avea parte de o
surpriz otrvitoare n vin. Arin! Cocarul s-a ncruntat hv
biat. Nu te mai uita aa. Trebuie s recunoti c nici tu nu
gseti vreo hib la planul sta. O s ias superb. Oraul va fi
al nostru. Cocarul i-a pus o mn pe umrul lui Arin i l-a
strns. Libertatea va fi a noastr!
Cuvintele adjudectorului au tiat nodurile ce-i nclci
ser minile lui Arin i el a dat uor din cap i s-a ntors spre
fereastr.

195
Ce faci? a zis Cocarul. Ai riscat suficient s vii aici i
o s riti la fel de mult ntorcndu-te la vil. Rmi aici. Pot
s te ascund pn la atac.
De ce nu te uii la mine? zisese Kestrel. Durerea din vocea
ei strnise durere n Arin. Resimea i acum suferina i i
amintea cnd tatl lui i druise un cal din sticl cnd mpli
nise opt ani. Arin i amintea picioarele ascuite ale figurinei
i gtul arcuit: era limpede ca o stea. Biatul fusese nende
mnatic i obiectul delicat se sprsese pe dalele pardoselii.
Nu, a rspuns Arin. M ntorc. Trebuie s fiu acolo
cnd se va ntmpla.

196
Pl.IMBAREA LA CRNGUL DE PORTOCALI l AJUTASE
tittii genunchiului lui Kestrel. Rigiditatea cedase i ea se
lora acum s mearg din ce n ce mai mult n fiecare zi. n
curnd, nu mai avea dect un mic chioptat i n scurt timp
ii reuit s mearg normal. i-a reluat exerciiile la pian, l-
findu-i degetele s zboare printre notele att de slbatice,
nct i blocau mintea. Era o minune s nu mai aib gnduri,
s nu-i aminteasc de crngul rece de portocali, de ceea ce
spusese, de ceea ce fcuse, ntrebase sau voise.
Kestrel cnta i uita de tot, n afara de muzica desfiu-
rndu-se n jurul ei.

Cu o zi nainte de Balul Iernii, menajera valorian i-a


adus lui Kestrel un pachet nfurat n muselin.
De la croitoreas, a zis ea.
Kestrel a inut pachetul n mini i i s-a prut c vede
ceva lucind prin muselin. A pus obiectul deoparte.
n acea sear, sclava i-a adus un bilet de la tatl ei. E ci
neva aici care vrea s te vad. Probabil c era vorba despre
Ronan. Gndul sta nu o bucura deloc, ci doar trecea pe

197
lng ea far a o afecta n vreun fel, ceea ce n sine era un
lucru ngrijortor. Era ceva n neregul cu ea. Ar fi trebuit
s se bucure c-i vede prietenul. Ar fi trebuit s spere c
Ronan nsemna mai mult de att pentru ea.
Noi nu suntem prieteni spusese Arin. Dar Kestrel nu avea
de gnd s-i mai bat capul cu Arin.
S-a mbrcat cu mare grij pentru cin.

Vocea brbteasc ce se auzea pe hol, dinspre sufragerie,


i suna cunoscut, dar la nceput nu i-a putut da un nume.
Mulumesc c nu mi-ai rechiziionat nava, zicea br
batul. A fi pierdut o mare parte din profit - sau poate chiar
nava - dac imperiul o mprumuta pentru efortul de rzboi.
Nu-mi mulumi mie, a rspuns tatl lui Kestrel. Dac
a fi avut nevoie de ea, a fi luat-o.
Nu e suficient de mare pentru tine, Trajan? a zis vocea,
jucu.
Stnd n faa uii, Kestrel i-a dat deodat seama ciije vor
bea. i amintea zmbetul plcut al unui brbat cu pr grizo-
nant care-i aducea partituri de departe, pe cnd era o copil.
Din contr, cpitane Wensan, a zis fata, intrnd n
camer.
Brbaii s-au ridicat de pe scaune.
Cred c tata nu v-a luat corabia pentru c e una dintre
cele mai bune nave, echipat cu tunuri, i nu-i place s lase
golful fr aprare cnd va pleca mine.
Kestrel.
Cpitanul nu i-a cuprins mna, ci i-a aezat degetele uor
pe capul ei, aa cum salui un copil drag. Fata nu se simea
deloc dezamgit c el, i nu Ronan, era musafirul.

198
M supraapreciezi, a zis Wensan. Nu sunt dect un
simplu negustor.
Poate, a rspuns Kestrel, pe cnd se aezau toi trei la
locurile lor.
Tatl fetei a luat loc n capul mesei, la dreapta ei, iar c
pitanul la stnga.
Dar m ndoiesc c tunurile de pe cele dou puni, cu
obuze de cinci kilograme, sunt acolo doar de decor.
Duc mrfuri valoroase. Armele i in pe pirai la distan.
Ca i echipajul. Reputaia lor i precede.
Sunt lupttori buni, a fost de acord generalul, dei nu
au cea mai grozav memorie.
Cpitanul i-a aruncat generalului o privire tioas.
Nu se poate s fi ajuns la urechile tale!
C echipajul tu nu i-a adus aminte codul de apel ca
s-i salveze vieile?
Codul de apel era parola pe care marinarii de pe punte o
cereau navigatorilor aflai n larg cnd era prea ntuneric ca
s-i dea seama cine vslise spre ei de pe mal.
Am inspectat fiecare corabie i echipaj nainte s
decid pe cine s iau la lupt, a zis tatl lui Kestrel. m i place
s fiu minuios.
i-a privit farfuria. Vasul era gol, ateptnd s fie servit
primul fel de mncare. Generalul a atins marginea alb a
farfuriei, rotindu-o ca s centreze modelul ce ntruchipa o
pasre. n gestul lui era ceva deliberat.
Wensan a privit farfuria generalului, apoi s-a uitat la cea
cixre se afla n faa lui i dup aceea la a lui Kestrel i la cele
lalte trei aezate pe mas, n onoarea membrilor decedai ai
familiei,
Cu siguran c eti minuios. Apoi a adugat, inutil:
Sunt de acord.

199
Cei doi brbai i comunicau ceva. Kestrel s-a gndit la
vasele pe care tatl ei trebuie s le fi ales cu un motiv anume
n acea sear. n cas se aflau numeroase seturi de vesel,
cu diferite modele. Cel de acum era valorian i pe fiecare
farfurie era pictat o pasre de prad: un oim, un uliu, o
bufni n zbor, cu gheare lungi i amenintoare, o egret i
un vindereu. Psrile faceau referire la un mar valorian pe
care l nvau copiii.
Foloseti psrile din Cntecul Penelor Morii ca
parole pentru vasul tu? l-a ntrebat Kestrel pe cpitan.
Wensan nu a prut surprins dect un moment, dar tatl
ei nici mcar nu a clipit. Kestrel se pricepuse mereu s ghi
ceasc secrete. Trist, cpitanul Wensan a rspuns:
E singurul lucru pe care par s-l priceap oamenii mei.
Parola trebuie s se schimbe n fiecare noapte. Ordinea p
srilor n cntec e o succesiune destul de simplu de reinut.
Generalul a sunat s le fie adus primul fel de mncare.
Wensan a nceput s spun poveti din cltoriile lui, iar
Kestrel s-a gndit c poate de aceea l invitase tatl ei: ca
s o nveseleasc. Apoi fata s-a uitat cu m ai mult atenie la
farfuria cpitanului i i-a dat seama c nu acela era motivul.
Pe vasul brbatului era vindereul^.
n m od clar, nu prietenia dintre cei doi brbai i nici
protecia pe care o putea asigura armamentul n port l f
cuser pe general s nu cear nava cpitanului. Era un trg,
o favoare care necesita o rsplat. Sunt de acord, zisese c
pitanul Wensan, privind farfuria.
Omul acceptase s aib grij de Kestrel n absena tatlui
ei. Kestrel i-a dat seama c rmsese nemicat. Privirea
fetei s-a ridicat spre tatl ei.

* Kestrel n englez (n. tr.).

200
Cpitanul Wensan va veni la Balul Iernii, a zis generalul.
Sclavii au intrat n sufragerie crnd tvile cu mncare
i au nceput s serveasc. Kestrel s-a uitat la cele trei far
furii goale. Dou erau pentru fratele i sora tatlui ei, care
muriser n lupt, iar bufnia era pentru mama ei. Kestrel se
ntreba cum ar fi stat lucrurile dac mama ei ar fi trit. Poate
c fata i tatl ei nu ar mai fi comunicat codat i nici n-ar
fi plnuit strategii unul mpotriva celuilalt. Poate c atunci
Kestrel ar fi fost liber s spun ce simea.
Dar ce s spun? C tia c generalul voia ca Wensan s
aib grij de ea, dar n acelai timp s se i asigure c fata nu
apuca pe un drum greit, c nu svrea vreun pcat m po
triva societii i a lui? Putea s spun c nu-1 acuza pe gene
ral pentru lipsa lui de ncredere, cnd ea nsi i pierduse
orice urm de ncredere n sine? Putea s spun c nelegea
iubirea tatlui ei, dar i ngrijorarea lui?
Ce frumos din partea cpitanului, a zis Kestrel, zm
bind i ntinzndu-se dup tacmuri. Sunt sigur c se va
distra. ns eu nu m voi duce.

n zori, Kestrel a luat trsura i a mers n port. Tatl ei i


spusese c nu voia ca ea s fie acolo cnd pleca, aa c fata
nu mersese mai devreme, n orele cenuii ale nceputului de
zi, pe cnd navele se pregteau s plece, dar a stat n docurile
aproape pustii, n rsritul rece al soarelui. Vntul se nteea,
iar briza srat ptrundea tioas prin pelerina lui Kestrel.
Fata a vzut cele dou sute de corbii masive cum i luau
avnt spre largul mrii. n port nu mai rmseser dect ase
nave de comer, cu tot cu cea a cpitanului Wensan, care se
legnau deasupra ancorelor. Cteva brci de pescuit se aflau
n apropierea malului, prea mici ca s fie de ajutor n vreo

201
btlie. Kestrel le-a numrat, ntr-o doar, ntrebndu-se
dac generalul era pe puntea uneia dintre navele de rzboi
i dac o vedea.
Flota s-a ndeprtat plutind pe valuri, aproape ca nite
dansatori ntr-un vals n care partenerii nu se ating. Ferici
rea depinde de libertate, obinuia s spun tatl lui Kestrel,
iar libertatea depinde de curaj.
Gndul lui Kestrel a zburat la rochia nvelit n muselin.
De ce s nu se duc la bal? De ce i era team?
De privirile insistente ale celorlali?
N-aveau dect s se holbeze. Nu era chiar att de lipsit
de aprare i nici nu avea nevoie de protecia tatlui ei sau a
cpitanului.
Kestrel fusese rnit, dar acum nu mai era.

Materialul era aproape lichid. Rochia i atingea, rco


roas, pielea, cznd n linii simple, aurii i pale ca soarele
iernii. Braele i rmneau goale, iar decolteul era sufici
ent de adnc ct s-i descopere clavicula. A fost uor s-i
trag rochia pe trup - sclava nu a trebuit dect s-i nchid
civa nasturi perlai ce se ncheiau la spate iar Kestrel
era obinuit s-i prind singur pumnalul mpodobit cu
nestemate n jurul taliei. Dar ndat ce a rmas singur, i-a
dat seama c prul avea s-i dea bti de cap i nu voia s o
cheme pe Lirah, persoana cea mai indicat s o ajute.
Kestrel s-a aezat la masa de toalet, privindu-i reflexia
cu mare grij. Prul ei atrna liber pe spate, revrsndu-i-se
peste umeri, cu doar cteva nuane mai nchis dect rochia.
Fata i-a strns prul n mn i a nceput s-l mpleteasc.
Am neles c te duci la bal n noaptea asta.
Kestrel s-a uitat n oglind i l-a vzut pe Arin stnd n
spatele ei. Apoi s-a concentrat asupra ochilor ei ncercnai.

202
Nu ai voie aici, a zis Kestrel.
Nu l-a mai privit, dar l simea ateptnd. Kestrel i
dfldoa seama c i ea atepta - atepta s vrea s-l trimit la
plliiibare. A oftat i a continuat s-i mpleteasc prul.
Nu e o idee bun s mergi, a zis Arin.
Nu cred c ai vreun drept s-mi dai sfaturi despre ce
licbui sau nu s fac.
Kestrel i-a privit iar reflexia din oglind. Chipul lui Arin
a (iat adnc n nervii ei deja ntini. Coada i-a scpat lui
Kestrel dintre degete i a nceput s se desfac.
Ce? a rbufnit ea. Te amuz asta?
C'olul gurii lui s-a ridicat i Arin prea s fie iar per-
Noana pe care Kestrel ncepuse s o cunoasc de la finalul
verii.
Amuz nu e cuvntul potrivit.
uviele grele de pr i-au czut fetei pe fa, ca o cortin.
Lirah mi aranjeaz de obicei prul, a bombnit ea.
Fata l-a auzit pe Arin trgndu-i respiraia, ca i cum ar
li vrut s spun ceva, dar sclavul nu a zis nimic.
A putea s te ajut eu, a spus el apoi, ncet.
-C e?
i-a putea mpleti prul.
-T u ?
-D a.
Pulsul lui Kestrel i se zbtea n gt. Fata a deschis gura,
dar nainte s apuce s spun ceva, Arin traversase deja ca
mera i-i adunase prul n mini. Degetele biatului au n
ceput s lucreze.
Era ciudat c n camer era atta linite. Prea c ar fi
trebuit s se aud un sunet cnd un deget al lui Arin i-a atins
gtul sau cnd el a tras o uvi, a ndreptat-o i a prins-o
la loc, cnd a lsat o coad subire ca o panglic s pice n

203
fa, iar prul i-a lovit uor obrazul lui Kestrel. Fiecare gest
al lui era la fel de rezonant ca o melodie, iar ei nu-i venea
s cread c nu putea auzi notele, fie ele nalte sau grave.
Kestrel a expirat uor. Minile lui Arin s-au oprit.
Te-am lovit?
-N u .
Agrafele dispreau de pe msu cu mare vitez. Kestrel
privea mici cozi pierzndu-se n altele mai mari, notnd pe
sub ele i ieind iar la suprafa, crend un model compli
cat. Simea cnd o smucitur blnd, cnd o rsucire. Simea
aerul vibrndu-i pe piele.
Dei Arin nu o atingea, nu-i atingea fiina n niciun fel,
era ca i cum o plas invizibil se coborse asupra lui Kestrel,
nceondu-i privirea i lucindu-i pe piele.
Gata, a zis Arin.
Kestrel s-a uitat la reflexia din oglind i i-a dus o mn
la cap. Nici nu tia ce s spun. Arin se retrsese, cu mi
nile n buzunare. ns ochii lui erau aintii asupra alor ei n
oglind, iar chipul i se mblnzise, ca atunci cnd Kestrel i
cntase la pian.
C um ...? a dat ea s zic.
Arin a zmbit.
Cum de are un fierar o asemenea ndemnare
neobinuit?
Pi, da.
Sora mea mai mare m punea s i aranjez prul cnd
eram mic.
Kestrel a dat s-l ntrebe pe Arin unde era sora lui acum,
dar apoi s-a gndit la ce era mai ru. L-a privit pe Arin i
i-a dat seama, dup expresia lui, c avea dreptate. Totui,
zmbetul lui nu a disprut.

204
Bineneles c nu-mi plcea deloc, a zis. Uram felul n
care mi ddea ordine i cum eu o lsam s m comande.
Dar acum... e o amintire frumoas.
Kestrel s-a ridicat i s-a ntors cu faa spre Arin. ntre ei
se afla doar scaunul. Fata nu era sigur dac se simea recu
nosctoare sau nu pentru bariera aceea.
Kestrel, dac ii neaprat s mergi la bal, ia-m cu tine.
Nu te neleg, a rspuns ea, simind frustrare. Nu ne
leg ce vrei s spui, felul n care te schimbi, cum te pori acum
ntr-un fel i-apoi n altul.
Nici eu nu m neleg pe deplin cteodat. Dar tiu c
vreau s merg cu tine n noaptea asta.
Kestrel a lsat vorbele lui Arin s-i rsune n minte. n
vocea lui exista un soi de for mldioas, o muzicalitate ne
intenionat. Kestrel se ntreba dac Arin tia cum se ddea
de gol cu fiecare cuvnt obinuit. Se ntreba dac voia s o
in sub farmecul lui.
Dac tu crezi c e o idee proast s merg la bal, a zis
ca, atunci poi fi sigur c o s fie nc i mai ru dac te iau
i pe tine.
Arin a ridicat dintr-un umr.
Sau ar putea transmite un mesaj ndrzne despre ceea
ce tim amndoi c e adevrat: c nu ai nimic de ascuns.

Soia guvernatorului, Neril, a ezitat doar o clip cnd a


vzut-o pe Kestrel n irul de oameni ce soseau la bal. Dar
guvernatorul l respecta mult pe generalul Trajan i, mai im
portant de att, avea nevoie de el. Acest lucru nsemna c cei
doi brbai erau aliai i c Neril trebuia s aib grij cum
se poart cu fiica generalului, ceea ce Kestrel tia prea bine.
Draga mea! a zis Neril. Ari superb.

205
Ochii femeii nu o fixau ns pe Kestrel, ci au nit n
spatele fetei, acolo unde se afla Arin.
Mulumesc, a spus Kestrel.
Zmbetul lui Neril s-a crispat. Privirea ei nu a prsit
chipul lui Arin.
Lady Kestrel, i-a putea cere o favoare? Vezi tu, jum
tate din sclavii mei s-au mbolnvit n noaptea asta.
Aa de muli?
Se prefac, bineneles. Dar dac i bat pn se fac bine
nu o s m ajute deloc s recuperez lipsa din seara asta. Un
sclav proaspt biciuit nu ar fi n stare s-mi serveasc musa
firii n postura potrivit.
Lui Kestrel nu-i plcea direcia n care prea s mearg
conversaia. |
Lady N eril...
Poate mi mprumui sclavul tu n noaptea asta?
Kestrel a simit ncordarea lui Arin, ca i cum s-ar fi aflat
lng ea, lipit de umrul ei, n loc s fie n spate, unde nu-1
putea nici mcar vedea.
S-ar putea s am nevoie de el.
S ai nevoie^ Neril a nceput s vorbeasc n oapt.
Kestrel, eu i fac o favoare. Trimite-1 acum la buctrie, na
inte ca balul s nceap cu adevrat i s-l observe i mai
muli oameni. M ndoiesc c o s-l deranjeze.
Kestrel l-a privit cu atenie pe Arin n vreme ce i tradu
cea. i-a dat seam a c da, avea s-l deranjeze. Totui, cnd a
vorbit, vocea biatului a sunat umil, iar cuvintele lui erau
valoriene, ca i cum nici nu i-ar mai fi psat cine tia ct de
bine cunotea el limba imperiului.
Doamn, i-a zis el lui Neril, nu cunosc drumul spre
buctria dumneavoastr i m-a pierde cu uurin ntr-o

206
titHil att de mare. Unul dintre sclavii Domniei Voastre mi
|iOiUc arta calea, dar vd c sunt toi ocupai...
- Da, prea bine. Neril a dat nerbdtoare din mn. V
iiniite un sclav s te ia. Curnd, a adugat ea, adresndu-i
uiI imul cuvnt lui Kestrel.
Apoi i-a ndreptat atenia ctre musafirii care ateptau
ift Intre.
(>asa guvernatorului avea o arhitectur valorian, fiind
n instruit dup rzboi, astfel c sala de recepii conducea
pro o ncpere decorat cu scuturi prinse pe perei, ce luceau
n lumina torelor, pe cnd musafirii trncneau i beau.
Un sclav de cas a pus un pahar n mna lui Kestrel, iar
liUa a dus butura la buze. ns paharul i-a zburat imediat
din mn i i s-a spart la picioare, cu vinul vrsat aproape
de pantofii ei. Oamenii i-au ntrerupt conversaiile i s-au
Itolbatla ea.
Cer scuze, a mormit Arin. M-am mpiedicat.
Kestrel simea c ia foc sub privirile aintite asupra ei,
rtsupra lui Arin, aflat lng ea. Kestrel a vzut-o pe Neril, n
pragul slii de primire, ntorcndu-se i asistnd la scen,
t 'f meia i-a dat ochii peste cap, a tras un sclav de mnec i
1 a mpins n direcia lui Kestrel i a lui Arin.
Kestrel, nu bea vin n seara asta, a zis Arin.
Poftim? De ce?
Sclavul lui Neril se apropia.
Ar trebui s ai mintea limpede, i-a spus Arin.
Am mintea perfect limpede, i-a uierat ea, far ca mul
imea ce uotea s o poat auzi. Ce-i cu tine. Arin? mi ceri
s vii cu mine la un eveniment la care nici nu crezi c ar tre
bui s particip. Nu scoi niciun cuvnt tot drumul i acum ...
Promite-mi doar c nu vei bea.

207
Bine, n-o s beau, dac ii aa mult la asta.
Oare momentul acela ascundea, ca i altele de la petrece
rea lui Irex, vreo traum din trecutul lui Arin pe care Kestrel
nu avea cum s o ghiceasc?
Dar ce...?
Arin. Sclavul lui Neril prea surprins s-l vad pe Arin,
dar totui ncntat de ntlnire. Trebuie s vii cu mine.

Cnd Arin a intrat n buctrie, sclavii herrani au amu


it. Biatul a vzut cum expresiile de pe chipurile lor s-au
schimbat i felul n care se uitau la el l facea s se simt ca i ;
cum ceva lipicios i s-ar fi prins de piele. j
Oamenii se uitau la el ca la un erou.
Arin i-a ignorat, dnd la o parte lachei i servitoare, pn
ce a ajuns la buctarul care perpelea un porc pe frigare, dea- j
supra focului. Arin l-a tras ntr-o parte.
Care e vinul? a ntrebat el.
De ndat ce otrava ajungea la oameni, dezastrul avea s
se pogoare asupra fiecrui valorian din cas.
Arin. Buctarul a rnjit. Am crezut c trebuie s rmi
la casa generalului n noaptea asta.
Care e vinul?
Buctarul a clipit, nelegnd, n sfrit, insistena din
vocea lui Arin.
E un vin din mere, pus la ghea. E foarte dulce, sufi
cient ct s mascheze otrava.
Cnd?
Cnd va fi servit? Pi, imediat dup a treia rund de
dans.

208
SALA DE BAL RSUNA DE RSETE l DE VOCI.
I'icrbineala clocotea dincolo de prag i n sala n care se afla
Kestrel. Fata i-a nlnuit degetele strns. Era agitat. Arta
agitat. Nimeni nu trebuia s tie cum se simea.
Kestrel i-a desfcut minile i a intrat n salonul de bal.
n faa ei s-a lsat o cortin de linite. Tcerea era aa de
adnc, nct, dac ferestrele ar fi fost deschise i aerul ar fi
ptruns prin ele, Kestrel ar fi auzit candelabrele scond im
clinchet.
Chipurile au devenit reci i, unul cte unul, s-au ntors.
Ea scruta mulimea n cutarea unei fee cunoscute i nu
i-a dat seama c-i inuse respiraia n tot acel timp pn
cnd l-a vzut pe Benix. A zmbit i a pornit ctre el.
Benix a zrit-o. Kestrel era sigur c o vzuse, dar ochii lui
refuzau s o perceap. Era ca i cum ea devenise transparent,
precum gheaa sau sticla sau ceva la fel de uor de spart.
Kestrel s-a oprit. Benix s-a ntors cu spatele i a mers spre
cellalt capt al ncperii.
Oamenii ncepuser s uoteasc. Irex, aflat mai departe,
dar nu suficient de departe ct s nu fie auzit, a rs i a optit

209
ceva la urechea lui Lady Faris. Obrajii lui Kestrel ardeau de
ruine, dar tot nu se putea retrage. Nici nu se putea mica.
Apoi Kestrel a zrit un zmbet i dup aceea chipul din
spatele lui: era cpitanul Wensan, care-i srea n ajutor, dnd
oamenii la o parte. Omul avea s-i cear primul dans, iar
aparenele aveau s fie salvate, cel puin pe moment, chiar
dac reputaia ei era distrus. i ea urm a s accepte, cci nu
avea alt opiune dect s primeasc mila cpitanului.
Mil. Simplul gnd i-a alungat lui Kestrel mbujorarea
din obraji. A privit chipurile din mulime i, nainte ca Wen
san s ajung la ea, fata s-a apropiat de un senator care sttea
singur. Senatorul Caran avea de dou ori vrsta lui Kestrel.
Avea prul rar i chipul slab. Reputaia lui era impecabil,
chiar dac numai pentru c senatorul era prea timid ca s
nfrunte societatea.
Invit-m la dans, a zis ea, optit.
Poftim?
Cel puin, omul vorbea cu ea.
Invit-m la dans, a zis ea, sau voi spune tuturor ce
tiu despre tine.
Gura cscat a brbatului s-a nchis brusc. Kestrel nu cut
notea niciunul dintre secretele lui Caran. Poate c senato
rul nici nu avea vreo tain. Cu toate astea, se baza pe faptul
c brbatul se temea de ceea ce ar fi putut ea spune. i Caran
a invitat-o la dans.
Evident, Caran nu era alegerea ideal, dar Ronan nu so
sise, iar Benix tot nu voia s o priveasc. Fie se rzgndise
n legtur cu ea de la duel, fie i lipsea curajul n absena lui
Ronan i a lui Jess. Sau poate c vechiul ei prieten pur i sim
plu nu mai era dispus s-i distrug reputaia alturi de a ei.
Dansul a nceput, iar Caran nu a scos nicio vorb pe tot
parcursul melodiei.

210
Cnd instrumentele au ncetinit, apropiindu-se de final,
anunnd ncheierea cu o lut intonnd o melodie ce prea
s coboare pn ce s-a lsat linitea, Kestrel s-a deprtat de
senator. Caran s-a nclinat, stnjenit, i a plecat.
Nu a prut prea distractiv, a zis o voce n spatele ei.
Kestrel s-a ntors. Bucuria a cuprins-o cu totul. Era Ronan.
Mi-e foarte ruine, a zis el. Mi-e ruine c am ajuns
att de trziu, nct a trebuit s dansezi cu un partener aa
tle plictisitor precum Caran. Cum s-a ntmplat una ca asta?
L-am antajat.
-A h .
Privirea lui Ronan exprima ngrijorarea lui crescnd.
Atunci, lucrurile nu merg prea bine.
Kestrel! Jess a pit prin mulime i s-a alturat celor
doi. Nu credeam c vei veni. Ar fi trebuit s ne spui i am fi
ajuns aici primii.
Jess a cuprins mna lui Kestrel i a tras-o spre marginea
ringului de dans. Ronan le-a urmat pe fete. n spatele lor,
dansatorii ncepuser a doua rund.
Aa, a continuat Jess, abia am hotrt s ne urcm n
trsur. Ronan era aa de agitat, spunea c nu are niciun
sens s venim dac nu poate fi cu tine,
Surioar, a zis Ronan, acum e rndul meu s mprt
esc lucruri personale despre tine?
Prostuule. Eu nu am secrete. i, n ceea ce o privete
pe Kestrel, nici tu nu ai. Nu? Jess se uita triumftoare cnd la
unul, cnd la cellalt. Am dreptate, Ronan?
Ronan i-a cuprins puntea nasului ntre degete i i-a n
cruntat sprncenele, ca i cum l-ar fi durut ceva,
Acum nu mai e cazul.
Ari minunat, Kestrel, a zis Jess. Nu-i aa c am avut
dreptate cu rochia? Iar culoarea se va potrivi de minune cu
vinul de mere la ghea.

211
Kestrel se simea ameit, dar nu tia dac era pentru c
rsuflase uurat s-i vad prietenii sau datorit mrturisi
rii forate a lui Ronan. A zmbit.
Ai ales materialul rochiei ca s se asorteze cu vinul?
E un vin special Lady Neril e foarte mndr de el.
Mi-a spus acum cteva luni c plnuia s importe cteva lzi
din capital, special pentru bal, i atunci mi-am dat seama
c e prea uor s asortezi o rochie cu bijuteriile, cu pumnalul
i cu pantofii. Un pahar de vin e chiar ca o nestemat inare
i lichid, nu crezi?
Atunci ar fi mai bine s beau un pahar. Ca s-mi com
pletez inuta.
Kestrel nu uitase de promisiunea fcut lui Arin, ci mai
degrab o forase s-i ias din minte, alturi de tot ce avea
legtur cu el.
Oh, da, a zis Jess. Neaprat. Nu crezi, Ronan?
Nu cred nimic. Nu m gndesc dect la ce ar putea
gndi Kestrel i dac ea o s vrea s danseze cu mine. Dac
nu m nel, a mai rmas un dans nainte s fie servit vinul
sta legendar.
Bucuria lui Kestrel a ovit.
Mi-ar plcea, dar... n-o s-i deranjeze pe prinii votri?
Ronan i Jess s-au uitat unul la cellalt.
Ei nu sunt aici, a zis Ronan. i petrec iarna n capital.
Asta nsemna c dac s-ar fi aflat acolo, ar fi avut ceva de
obiectat - aa cum probabil ar fi fcut orice printe, avnd
n vedere scandalul creat.
Ronan i-a citit gndurile lui Kestrel pe chip.
Nu conteaz ce cred ei. Danseaz cu mine.
I-a cuprins mna i, pentru prima dat dup foarte mult
vreme, Kestrel s-a simit n siguran. Ronan a tras-o spre
centrul camerei i au nceput dansul.

212
Ronan nu a spus nimic timp de cteva momente, apoi a
atins cosia subire ce se rotea ca un crcel de-a lungul obra
zului iui Kestrel.
E drgu.
Amintirea minilor lui Arin n prul ei a facut-o pe
Kestrel s se crispeze.
Superb? a ncercat Ronan. Transcendental? Kestrel,
nc nu s-a inventat adjectivul potrivit pentru a te descrie.
Fata a ncercat s vorbeasc pe un ton relaxat.
Ce-o s fac doamnele cnd genul sta de flirt exage
rat n-o s mai fie la mod? O s fim rsfaate.
Nu e doar flirt, a zis Ronan. Ai tiut asta dintotdeauna.
Era adevrat, Kestrel tiuse, chiar dac nu voise niciodat
s cerceteze cu adevrat ce nsemna atenia lui. A simit o
nfiorare nbuit de team.
Mrit-te cu mine, Kestrel.
Ea i-a inut respiraia.
tiu c lucrurile au fost cam dificile n ultima vreme, a
continuat Ronan, i c nu merii nimic din ce s-a ntmplat.
A trebuit s fii puternic, mndr i ndrznea. Dar toate
neplcerile vor disprea n momentul n care ne vom anuna
logodna. Vei putea s fii iar tu nsi.
Dar Kestrel era puternic i mndr i ndrznea. Cine
avea Ronan impresia c era ea, dac nu chiar persoana care
l btea far pic de mil la fiecare joc de Muc i neap,
care-i dduse taxa pltit de Irex i i spusese exact cum s
procedeze cu banii? Totui, Kestrel i-a nghiit cuvintele.
S-a rezemat n arcuirea braului lui. Era simplu s danseze
cu el. Ar fi fost la fel de simplu s spun da.
Tatl tu se va bucura. Cadoul meu de nunt va fi cel
mai bun pian din capital.
Kestrel l-a privit n ochi pe Ronan.

213
Sau l poi pstra pe al tu, a zis el, iute. tiu ct de
mult ii la el.
E ti... foarte amabil.
Ronan a rs scurt, nervos.
Amabilitatea are prea puin de-a face cu asta.
Dansul a ncetinit, anunndu-i finalul.
Deci? Ronan se oprise, chiar dac muzica tot mai cnta
i dansatorii continuau s se nvrt n jurul lor. Ei bine, ce
crezi?
Kestrel nu tia ce s cread, Ronan i oferea tot ce-i
putea dori. Atunci, oare de ce o ntristau cuvintele lui? De ce
se simea ca i cum ar fi pierdut ceva?
Motivele pe care mi le-ai dat nu sunt potrivite pentru
o csnicie, a zis Kestrel, cu pruden.
Te iubesc. E suficient?
Poate. Poate c ar fi fost de ajuns. Dar pe cnd muzica se
stingea, Kestrel l-a vzut pe Arin dincolo de mulime. Bia
tul o urmrea, iar expresia de pe chipul lui prea ciudat de
disperat. Ca i cum i el pierdea ceva, sau deja pierduse.
Kestrel l-a vzut i nu nelegea cum de putuse s nu-i
remarce frumuseea, cum de nu o izbise pn atunci, ca o
lovitur.
Nu, a optit Kestrel.
-C e?
Vocea lui Ronan a spintecat tcerea.
m i pare ru.
Ronan s-a ntors i a vzut inta privirii lui Kestrel. A
blestemat.
Kestrel s-a ndeprtat, mpingnd sclavii care duceau tvi
cu pahare pline de vin auriu i rece. Vedea luminile i oamenii
ca prin cea printre lacrimile care-i nepau ochii. S-a apropiat

214
de ui, a pit n hol i a ieit din vil, n aerul rece al nopii,
tiind, far s-l vad, aud sau ating, ca Arin era lng ea.

Kestrel nu nelegea de ce banchetele trsurilor trebuiau


s se afle una n faa celeilalte. De ce nu puteau fi fcute pen
tru momente cum era acela, n care ar fi vrut s se ascund?
Kestrel arunc o privire ctre Arin. Ea nu dduse ordin s fie
aprinse lmpile trsurii, dar lumina lunii era puternic. Arin
era scldat ntr-o baie de argint. Biatul se uita pe fereas
tr, la vila guvernatorului care disprea n bezn, pe cnd
trsura se rostogolea spre cas. Apoi Arin i-a luat privirea
de la fereastr, ntorcndu-i brusc capul, i s-a afundat n
canapea. Pe chipul lui se vedea un soi de uurare ocat.
Kestrel a simit cum i se trezete curiozitatea, apoi i-a
adus aminte, cu amrciune, c asta i adusese curiozitatea:
cincizeci de monede pentru un cntre care refuza s cnte,
un prieten care nu-i era prieten, cineva care era proprietatea
ei, dar care nu avea niciodat s-i aparin. Kestrel i-a ntors
privirea de la Arin i i-a jurat c nu avea s se mai uite napoi.
De ce plngi? a ntrebat el ncet.
Cuvintele lui i-au fcut lacrimile s curg nc i mai
repezi.
Kestrel.
Fata a inspirat tremurat.
Pentru c, atunci cnd se va ntoarce tata, o s-i spun
c a ctigat. O s intru n armat.
n trsur s-a lsat linitea.
Nu neleg.
Kestrel a ridicat din umeri. N-ar fi trebuit s-i pese dac
Arin nelegea sau nu.
Ai renuna la muzic?

215
Da. Kestrel ar f renunat.
Dar trgul a fost ncheiat pentru la primvar. Arin
prea nedumerit. Te poi hotr pn atunci dac vrei s te
mrii sau s te nrolezi. Ronan... Ronan o s-i cear mna
pn i zeului sufletelor. O s te cear de soie.
M-a cerut.
Arin nu a spus nimic.
Dar nu pot, a spus ea.
Kestrel.
Nu pot.
Kestrel, te rog, nu plnge.
Degetele lui ovitoare i-au atins faa i au alunecat dea
supra pielii ude a pometelui. Kestrel se chinuia s ndure
gndul dureros c ceea ce l fcea pe Arin s se poarte astfel
era probabil doar compasiunea. inea la ea, dar nu suficient
de mult.
De ce nu te poi cstori cu el? a optit el.
Kestrel i-a nclcat promisiunea pe care i-o fcuse i s-a
uitat la el.
Din cauza ta.
Mna lui Arin a tresltat pe obrazul fetei. Capul lui ntu
necat s-a plecat i s-a pierdut n umbr. Apoi biatul s-a stre
curat de pe canapea i a ngenuncheat n faa ei. Minile lui au
czut pe pumnii ei strni n poal i au desfcut uor degetele
ncordate, ca pe nite cupe. A tras aer n piept pentru a vorbi.
Ea ar fi vrut s-l opreasc. Ar fi vrut s fie surd, oarb, s
se prefac n fiun. Ar fi vrut s-i taie cuvintele, de groaz i
de dor, cci groaza i dorul deveniser acum unul i acelai
lucru.
i totui, minile lui le ineau pe ale ei i Kestrel nu putea
face nimic.

216
Vreau acelai lucru ca i tine, a zis Arin.
Kestrel s-a tras napoi. Era imposibil ca vorbele lui s n
semne ceea ce preau a fi.
Nu m i-a fost uor s triesc cu dorina asta.
Arin i-a ridicat chipul astfel nct fata s-i vad expresia.
Pe faa lui tresrea o emoie ce striga s fie numit: speran.
Dar tu i-ai dat deja inima alteia, a rspuns Kestrel.
Fruntea lui Arin s-a ncruntat, apoi s-a netezit la loc.
Oh. Nu, nu e ceea ce crezi. A rs uor, un sunet blnd,
i totui slbatic. ntreab-m de ce am mers n pia.
Era un joc crud.
tim amndoi de ce.
El a scuturat din cap.
Prefa-te c ai ctigat un joc de Muc i neap. De
ce am mers? ntreab-m. Nu m-am dus s m vd cu o fat
care nici nu exist.
N u ... exist?
Am minit.
Kestrel a clipit.
Atunci de ce te-ai dus?
Pentru c voiam s m simt liber.
Arin a ridicat mna i i-a ters cu degetele aerul din
dreptul tmplei, lsndu-i apoi palma s cad stngaci.
Kestrel a neles deodat ce nsemna gestul pe care-l v
zuse de attea ori. Era un obicei vechi. Biatul ndeprta
prul care nu mai era acolo, cci ea dduse ordin s fie tuns.
Fata s-a aplecat i i-a srutat tmpla. Palma lui Arin a
inut-o uor aproape de el. Obrazul i-a alunecat pe al ei, apoi
buzele lui i-au atins fruntea, ochii nchii i linia unde m axi
larul i se nnoda cu grumazul. Gura lui Kestrel a gsit-o pe
a lui. Buzele lui Arin erau srate de lacrimile fetei, iar gustul

217
acela, gustul iui i al srutului din ce n ce mai profund au
umplut-o pe Kestrel de emoia ce strnise n Arin rsul acela
abia auzit, cu doar cteva momente mai nainte. O emoie
de o delicatee nebun ce rzbtea dinspre minile lui care-i
explorau rochia subire, dinspre cldura corpului ce ardea
pe pielea ei, intrnd n ea, ptrunzndu-i pe amndoi.
Arin s-a deprtat uor.
Nu i-am spus tot adevrul, a zis el.
Trsura s-a cutremurat, iar greutatea trupului su s-a
sprijinit o clip de al ei. Kestrel a zmbit.
Ai i ali prieteni imaginari?
- E u ...
O explozie deprtat a rsunat prin noapte. Unul dintre
cai a nechezat nnebunit. Trsura s-a scuturat, lovind-o pe
Kestrel cu fruntea de rama ferestrei. Fata l-a auzit pe vizitiu
strignd, a auzit vjitul biciului. Trsura s-a oprit. Plseaua
pumnalului a mpuns-o pe Kestrel n coaste.
Kestrel, eti bine?
Nucit, fata i-a atins capul, ntr-o parte. Degetele ei
erau umede. Apoi s-a auzit a doua explozie. Trsura a sltat
iar, smucit de caii speriai, dar mna lui Arin a inut-o pe
Kestrel. Fata s-a uitat pe fereastr, spre ora, i a vzut o lu
cire slab pe cer.
Ce-a fost asta?
Arin tcea. Apoi a spus:
Pulbere neagr. Prima explozie a fost la cazarma gr
zilor oraului. A doua s-a auzit de la armurrie.
Era posibil s fi ghicit doar, dar nu suna deloc aa. O
parte din mintea lui Kestrel nelegea exact ce nsemna dac
Arin cunotea lucrurile astea, dar o alt parte din ea refuza
s accepte explicaia, aa c s-a concentrat doar pe urmrile
ntmplrii, dac el avea dreptate.

218
Oraul era atacat. Grzile care dormeau fuseser ucise.
Dumanii furau arme din armurrie. Kestrel s-a grbit s
ias din trsur. Arin era chiar n urma ei.
Kestrel, ar trebui s te ntorci n trsur.
L-a ignorat.
Sngerezi, a zis el.
Kestrel s-a uitat la vizitiul herrani, care trgea de frie i
blestema caii agitai. Fata a vzut lumina ce cretea deasu
pra centrului oraului, ceea ce nsemna c focul ardea acolo.
Apoi Kestrel s-a uitat la drum. Se aflau la doar cteva minute
de casa ei. A fcut un pas nainte.
Nu, Arin a prins-o de bra. Trebuie s ne ntoarcem
mpreun.
Caii s-au linitit. Ritmul spart al fornitului i al copitelor
ce tropiau nc plutea n noapte, pe cnd Kestrel se gndea
la cuvntul folosit de Arin: trebuie.
Ua pe care o nchisese n faa logicii s-a deschis. De ce
i spusese Arin s nu bea vin? Ce fusese n neregul cu bu
tura? Fata s-a gndit la Jess i la Ronan i la toi dansatorii
de la bal.
Kestrel.
Arin vorbea ncet, dar insistent, anunnd nceputul unei
explicaii pe care fata nu voia s o aud.
D-mi drumul.
Minile lui au czut moi, iar Kestrel a vzut c Arin i
dduse seama c ea tie. Kestrel tia c ceea ce se ntmpla
n noaptea aceea nu-1 surprindea pe Arin i c ceea ce o a
tepta acas era probabil la fel de periculos precum pulberea
neagr sau vinul otrvit.
Att Arin, ct i Kestrel tiau c opiunile ei erau limitate
acolo, pe un drum pustiu, n toiul nopii.
Ce se ntmpl?

219
Vizitiul herrani s-a dat jos de la locul lui, s-a apropiat de
ei i a privit peste coama dealului, la lucirea slab care venea
dinspre ora. Apoi privirea omului a ntlnit ochii lui Arin.
Zeul rzbunrii a sosit, a optit el.
Kestrel i-a tras pumnalul i l-a apsat pe gtul vizitiului.
Blestemai s v fie zeii, a zis fata. Desham un cal.
Nu, i-a spus Arin vizitiului, care a nghiit tensionat,
simind lama cuitului la gt. N-o s te omoare.
Sunt valorian. O s-l ucid.
Kestrel, dup noaptea asta vor avea loc... schimbri.
Dar d-mi o ans s-i explic.
Nu cred.
Atunci gndete-te la asta.
n lumina lunii, maxilarul lui Arin se contura ca o linie
neagr.
Ce-o s faci dup ce omori vizitiul? O s m ataci?
Oare ai ctiga?
O s m sinucid.
Arin a fcut un pas n spate.
N-ai fi n stare.
Dar n ochii lui se citea teama.
Suicidul de onoare? Toi copiii valorieni nva cum
s o fac, la majorat. Tata mi-a artat unde s nfig cuitul.
Nu. N-ai face aa ceva. Tu joci pn la capt.
Herranii au devenit sclavi pentru c erau prea slabi
ca s ucid i prea lai ca s moar. i-am spus c nu vreau
s omor pe nimeni, nu c nu a face-o. i niciodat nu am
afirmat c mi-e fric de moarte.
Arin l-a privit pe vizitiu.
Dezleag ambii cai.
Kestrel a inut cuitul neclintit ct timp vizitiul a desh-
mat primul cal. Cnd ea a nclecat pe spatele gol al calului,

220
Arin s-a aruncat dup ea. Kestrel se ateptase la asta i a pro
fitat de avantajul nlimii i al pantofului cu toc de lemn.
L-a lovit n frunte i l-a vzut cum se clatin napoi. Apoi
i-a nfipt o mn n coama calului i l-a forat s porneasc

Kestrel vedea suficient de bine n lumina lunii, ct s evite


fgaele de pe drum. S-a concentrat la clrit i nu la trda
rea care i ardea pe piele i i pecetluise gura. Pantofii i-au
czut fetei din picioare, iar cozile au prins a-i biciui spatele.
n scurt vreme, a auzit tropotul altor copite n urma ei.

Poarta domeniului era deschis, iar calea era presrat


cu trupurile grzilor generalului. Kestrel l-a vzut pe Rax.
Ochii lui mori erau holbai. O sabie scurt era ngropat n
mruntaiele cpitanului.
Calul gonea spre cas cnd vuietul unei arbalete a tiat
aerul i sgeata a ptruns n coastele animalului. Calul a
nechezat i a aruncat-o pe Kestrel la pmnt. Fata a rmas
culcat, nucit de cztur. Apoi i-a dat seama c degetele
ei nu mai ineau cuitul i a nceput s-l caute nnebunit.
Mna i s-a nchis n jurul mnerului n clipa n care o cizm
a aprut n dreptul ochilor ei. Clciul se afundase n noroi,
n timp ce talpa plutea deasupra degetelor ei ndoite.
E stpna casei, a zis adjudectorul.
Kestrel s-a uitat la el, la arbaleta pe care o inea att de
relaxat, la felul n care o msura din priviri, studiindu-i pi
cioarele goale, rochia rupt i fruntea nsngerat.
Pianista.
Cizma brbatului a cobort i a apsat uor pe falangele
fetei.
Las cuitul sau i zdrobesc mna.
Kestrel a dat drumul pumnalului.

22]
Omul a apucat-o de ceafa i a tras-o n sus. Kestrel respira
repede, cuprins de team. Adjudectorul a zmbit i Kestrel
a vzut iar expresia pe care omul o avusese n amfiteatru, la
vnzarea lui Arin. Sclavul acesta a fost pregtit cafierar^ zisese
el, ar f i perfect pentru orice soldat, n special pentru un ofier
cu gard i armament de ntreinut. Niciun valorian din ora
nu avea gard personal n afar de generalul Trajan. Kestrel
vedea din nou cum adjudectorul i ntlnise privirea n acea
zi, plcerea de pe chipul lui cnd fata licitase, bucuria cnd
se alturaser i ceilali. Omul nu fusese ncntat de preul ri
dicat, i-a dat seama Kestrel, ci fusese nerbdtor. Ca i cum
Arin era menit s-i fie vndut ei i numai ei.
Pmntul s-a zguduit sub tropotul copitelor ce se apro
piau. Zmbetul adjudectorului s-a lrgit cnd Arin i-a j

oprit calul. Brbatul a fcut un semn spre umbrele dinspre j

copaci. Dintre arbori au ieit mai muli herrani narmai i I


oamenii i-au ndreptat armele asupra lui Kestrel.
Adjudectorul a pit spre Arin, care a desclecat. Omul |
i-a pus o palm pe obrazul biatului, iar acesta a rspuns !
n acelai mod. Cei doi tovari stteau n picioare, crend '
o imagine pe care Kestrel nu o zrise dect n opere de art
herrani, acoperite de p raf Era un gest prietenesc, ce indica
o relaie aproape familial.
Privirea lui Arin a ntlnit ochii fetei.
Tu eti zeul minciunilor, a uierat ea.

222
I-AU SPUS S MEARG SPRE CAS. KESTREL NU A
suflat niciun cuvnt pe cnd pietrele i crenguele i tiau pi
cioarele goale. Cnd adjudectorul a mpins-o pe u, tlpile
ei au lsat urme roii pe dalele podelei.
ns durerea ei a fost distras de o alt imagine. Harman,
intendentul, plutea cu faa n jos n fntn, iar prul lui
blond se unduia precum iarba de mare. Sclavii generalului
erau adunai n holul de dincolo de bazin, strigau ntrebri
adresate oamenilor narmai, ale cror rspunsuri erau doar
o amestectur de fraze precum Am ocupat oraul, Gu
vernatorul e mort, i Suntei liberi, repetat de zeci de ori.
Unde e menajera? a zis adjudectorul.
S-a auzit o micare. Menajera valorian nu fusese m
pins nainte, ci sclavii pur i simplu se dduser la o parte,
artnd-o. Adjudectorul a prins-o pe femeie de umeri, a
mpins-o spre perete i i-a apsat braul lat peste pieptul ei,
trgnd un cuit. Valoriana a nceput s plng.
Oprete-te, a zis Kestrel, ntorcndu-se spre sclavi.
Oprii asta. A fost bun cu voi.
Nimeni nu a fcut vreo micare.

223
Bun? le-a spus adjudectorul. A fost bun cnd v-a
obligat s curai privatele? Cnd v-a btut pentru c ai
spart vreo farfurie?
Nu e n stare s fac ru nimnui.
Vocea lui Kestrel se ascuise de frica pe care nu i-o mai
putea stpni, iar teama o facea s spun ce nu trebuia.
Eu n-a f ngduit asta.
Tu nu mai dai ordine, a rspuns adjudectorul i a
tiat gtul femeii.
Ea s-a prvlit sprijinit de peretele pictat cu flori, ne-
cndu-se n propriul snge, apsndu-i minile pe gt, ca i
cum ar fi putut s in totul nuntru. Adjudectorul nu s-a
dat la o parte. A lsat sngele femeii s-l mproate, pn ce
trupul a lunecat la podea.
Dar ea n-a fcut nimic! Kestrel nu se putea opri, chiar
dac tia c e o prostie, o mare prostie s vorbeasc. Nu a
fcut dect ce era pltit s fac, a adugat.
Kestrel.
Glasul lui Arin era aspru.
Adjudectorul s-a ntors cu faa spre fat i a ridicat iar
cuitul. Kestrel a avut suficient timp s-i aminteasc de su
netul ciocanului care lovea nicovala, s se gndeasc la toate
armele pe care le fcuse Arin i s-i dea seama c dac voise
s fac mai multe, pe ascuns, nu i-ar fi fost prea greu.
Adjudectorul a pit spre Kestrel.
Nu, lui Arin nu-i fusese deloc greu.
Nu, a zis Arin. Ea e a mea.
Omul s-a oprit.
-C e?
Arin a naintat spre ei, clcnd n sngele menajerei. A
rmas lng adjudector, artnd perfect relaxat.

224
E a mea. Premiul meu. Plata pentru serviciile prestate.
Captur de rzboi. Arin a ridicat din umeri. Zi-i cum vrei.
Poi spune c e sclava mea.
Ruinea s-a revrsat n Kestrel precum otrava pe care pri
etenii ei probabil co buser la bal.
Sunt puin ngrijorat pentru tine, Arin. Cred c nu
mai vezi situaia limpede, a zis ncet adjudectorul
E ceva n neregul dac o tratez cum m-a tratat ea pe
mine?
Nu, dar...
Armata valorian se va ntoarce. E fata generalului. E
prea valoroas ca s o irosim.
Adjudectorul i-a ascuns cuitul n teac, dar Kestrel
nu-i putea ascunde groaza la fel de bine. Alternativa care
rsrise brusc, n locul morii, nu prea deloc mai bun.
Adu-i doar aminte ce s-a ntmplat cu prinii ti, i-a
zis adjudectorul lui Arin. Adu-i aminte ce i-au fcut solda
ii valorieni surorii tale.
Privirea lui Arin s-a ntors tioas spre Kestrel.
Nu am uitat.
Serios? Unde ai fost n timpul atacului asupra vilei?
M ateptam s-mi gsesc adjunctul aici. n schimb, tu um-
blai la petreceri.
Pentru c am aflat c un sclav al comandantului portu
lui avea s fie acolo. Mi-a oferit informaii preioase. Coca
rule, trebuie s ne ocupm i de navele de comer. Trimite-m
pe mine. Las-m s fac asta pentru tine.
Nevoia de a face pe plac omului era vizibil pe chipul lui
Arin. Cocarul a vzut-o i el. A oftat.
Ia cu tine nite lupttori. Vei gsi alii i la docuri.
Captureaz toate corbiile sau arde-le. Una doar dac scap

225
i alerteaz imperiul c am cucerit oraul, revoluia asta va
avea o via tare scurt.
O s am grij. N-o s prseasc nimeni portul.
Unele dintre ele s-ar putea s fi i plecat. Marinarii
pesemne c au auzit exploziile.
Un motiv n plus ca s-i atepte tovarii de la mal.
Cocarul a admis raionamentul, strmbndu-se cu un
fel de optimism precaut.
Du-te. O s rezolv eu ce-a mai rmas de fcut la casa
guvernatorului.
Kestrel s-a gndit la prietenii ei i a rmas cu ochii pironii
asupra sngelui de pe podea. Nu l-a vzut i nici nu l-a auzit
pe Arin care s-a apropiat de ea. Apoi adjudectorul a zis:
Minile ei.
Kestrel a ridicat capul. Privirea lui Arin a alunecat o clip
spre pumnii ei.
~ Bineneles, i-a zis adjudectorului, iar ea a neles c
brbaii tocmai ce conveniser asupra celei mai bune me
tode de a o amenina.
Braul lui Kestrel s-a lsat moale n strnsoarea lui Arin.
i amintea de adjudector n aren, sub soarele nbuitor
al verii. Biatul sta tie s cnte, zisese el. i amintea de
cizma brbatului deasupra minii ei, de faptul c tot oraul
cunotea slbiciunea ei pentru muzic. n vreme ce Arin o
trgea afar din camer, Kestrel s-a gndit cum putea asta s
o doar mai mult dect orice altceva: folosiser mpotriva ei
ceva ce ea iubea.

i jurase c nu avea s-i vorbeasc lui Arin, dar apoi el


a spus:
Tu vii cu mine n port.
Surprins, fata a rspuns:

226
Ce s fac acolo? De ce nu m nchizi n cazarm? Ar f
nchisoarea perfect pentru premiul tu.
Arin a continuat s o conduc pe holurile propriei ei case.
C a nu cumva Cocarul s-i schimbe planurile n le
gtur cu tine.
Kestrel i l-a imaginat pe adjudector descuindu-i celula.
Presupun c moart nu-i sunt de niciun folos.
Nu a ngdui niciodat aa ceva.
Ce grij nduiotoare pentru viaa unui valorian! De
parc nu l-ai lsat pe liderul tu s o omoare pe femeia aia.
Ca i cum nu ai fi responsabil de moartea prietenilor mei.
S-au oprit n faa uilor apartamentului lui Kestrel. Arin
s-a ntors cu faa spre ea.
A fi n stare s las fiecare valorian din oraul sta s
moar dac asta nseamn ca tu s trieti.
Aa ca Jess?
Ochii fetei s-au umplut deodat de lacrimi ndelung
reinute.
Ca Ronan?
Arin s-a uitat n alt parte. Pielea de deasupra ochiului
su ncepea s se nnegreasc, acolo unde-1 lovise Kestrel cu
piciorul.
Mi-am petrecut zece ani ca sclav. Nu mai vsuportam.
Ce i-ai imaginat n noaptea asta, n trsur? C m-a mul
umi s-mi fie mereu fric s te athig?
Aia nu are nicio legtur cu nimic. Nu sunt proast.
Te-ai lsat vndut dinadins ca s m trdezi.
Dar nu te cunoteam. Nu tiain cu m ...
Ai dreptate. Nu m cunoti. Eti un strin.
Arin i-a apsat palma pe u.
Cum rmne cu copiii valorieni? a ntrebat Kestrel.
Ce-ai fcut cu ei? i ei au fost otrvii?

227
Nu, Nu, Kestrel, normal c nu. Vor fi ngrijii, n con
diii bune, de bonele lor. Aa a fost planul de la nceput.
Crezi c suntem montri?
Cred c tu eti.
Degetele lui Arin s-au strns pe u i a mpins-o. A con
dus-o pe Kestrel n camera ei, a deschis dulapul i i-a scoto
cit prin haine. A scos o tunic, pantaloni i o jachet, toate
negre, i i le-a pus n brae lui Kestrel.
Fata a comentat rece:
Asta-i o uniform formal de lupt. Crezi c o s m
bat n vreun duel n port?
Iei prea mult n eviden.
n vocea lui Arin se simea ceva ciudat.
n bezn. Ari... ca o tor. A gsit alt tunic neagr
i a sfiat-o cu minile, apoi i-a ntins-o: Uite. nfaoar-o n
jurul capului.
Kestrel a rmas nemicat. Crpa neagr i atrna moale
n mini, n vreme ce i amintea de ultima dat cnd pur
tase asemenea haine.
mbrac-te, a zis Arin.
Iei afar.
Arin a cltinat din cap.
N-o s m uit.
Sigur c nu, pentru c o s iei.
Nu te pot lsa singur,
Nu fi caraghios. Ce crezi c o s fac, o s recuceresc
oraul singur, de la adpostul camerei mele?
Arin i-a trecut o mn prin pr.
Ai putea s te sinucizi.
Cred c a fost clar, din modul n care te-am lsat pe
tine i pe amicii ti s m nghiontii de colo-colo, c prefer
s triesc, a rspuns Kestrel, cu amrciune.

228
S-ar putea s te rzgndeti.
i ce s fac, mai exact?
Te-ai putea spnzura de cureaua pumnalului.
Atunci ia-o.
Ai putea folosi haine. Pantalonii.
Moartea prin spnzurare e nedemn.
O s spargi oglinda i o s-i tai venele.
Vocea lui Arin prea din nou strin.
Kestrel, n-o s m uit.
Kestrel i-a dat seama de ce cuvintele lui sunau aa de
aspru. Ea ncepuse la un moment dat s vorbeasc n valo
rian, iar Arin o imitase. Ceea ce auzise ea era accentul lui.
i promit, a adugat Arin.
Promisiunile tale nu valoreaz nimic.
Kestrel s-a ntors i a nceput s se dezbrace.

229
ARIN A LUAT CALUL LUI KESTREL. FATA NELEGEA;
logica deciziei. Trsura fusese abandonat pe drum, iar graj
durile erau n mare parte goale, din moment ce tatl ei luase '
cu el majoritatea cailor. Suli era cel mai bun dintre cei care
rmseser. Pe timp de rzboi, prada rmne oricui pune
mna primul pe ea, aa c armsarul era acum al lui A rin.;
Dar o durea.
Arin i-a cercetat chipul pe cnd punea aua pe Suli. ^
Grajdurile rsunau de zgomote: erau ceilali herrani care
pregteau caii, animalele ce nechezau simind tensiunea oa
menilor i bufnetul podelei de lemn sub picioare i copite.
i totui Arin era tcut i o privea pe Kestrel. Primul lucru
pe care-1 fcuse dup ce intrase n grajd fusese s ia nite
frie, s taie pielea cu un cuit i s lege minile lui Kestrel,
punnd apoi pe cineva s-o pzeasc. Nu conta c ea nu avea
niciun fel de putere. Arin o pzea ca i cum ar f putut scpa
n orice moment.
Sau poate c doar se gndea ct de greu avea s-i fie s
duc un prizonier pe spatele calului pn n ora i apoi n
port. Gndul probabil c i-ar fi dat o oarecare satisfacie lui

230
Kestrel, dac nu ar f fost contient de ce ar f putut Arin s
fac. S o loveasc pentru a-i pierde cunotina, dac voia
s-i pstreze prada, s o omoare dac se rzgndea, sau s
o nchid dac i facea prea mult necazuri. Kestrel desluea
soluiile la fel de bine pe ct trebuie s le f vzut i el.
Cineva l-a strigat pe Arin pe nume. El i Kestrel s-au n
tors i au vzut o femeie herrani sprijinit de ua grajdului,
gfind din greu. Faa i era ud de sudoare. Femeia prea
cunoscut i Kestrel i-a dat seama de ce se afla ea acolo. Era
una dintre sclavele guvernatorului. Venise s aduc tiri des
pre ce se ntmplase la bal dup ce Arin i Kestrel plecaser.
Arin a pit spre femeie. Kestrel a ncercat s-l urmeze,
dar paznicul ei a tras-o napoi. Arin i-a aruncat o privire lui
Kestrel i ei nu i-a plcut acea privire. Expresia de pe chi
pul lui Arin era a cuiva care tocmai ctigase un avantaj. De
parc ar mai fi avut nevoie de unul,
ntre patru ochi, i-a zis el femeii. Apoi anun-1 i pe
Cocar, dac nu ai vorbit nc.
Arin i sclava guvernatorului au ieit din grajduri, iar uile
s-au trntit n urma lor. Cnd s-a ntors. Arin era singur.
Prietenii mei sunt mori? a ntrebat Kestrel. Spune-mi.
O s-i spun dup ce te vd pe calul la i te decizi
s nu mi te opui, dup ce o s m sui n spatele tu i nu o
s-i vin nicio idee istea s m mpingi sau s ne arunci
pe amndoi la pmnt. O s-i spun cnd ajungem n port.
Arin s-a apropiat i Kestrel nu a scos niciun sunet. El pe
semne c nelesese acordul din tcerea ei sau poate c nu
voia s-i aud vocea, la fel cum ea nu avea niciun chef s
vorbeasc, pentru c Arin nu a ateptat un rspuns. A ri
dicat-o pe Suli, apoi s-a aezat n spatele ei, cu o micare
uoar i fluid. Kestrel a simit conturul corpului su potri-
vindu-se lng al ei.

231
Apropierea lui fu un oc. Kestrel hotrse ns s fie
acord cu trgul. Nu a fcut semn calului s se cabreze, nu a
lovit cu capul n maxilarul lui Arin. A decis s fie cuminte,
concentrndu-se pe ceea ce conta.
Srutul nu nsemnase nimic. Nimic. Ce rmnea erau
doar piesele pe care ea le trsese i modul n care avea s le
joace.
Calul a luat-o la goan, ieind din grajd.

Kestrel l-a simit pe Arin rsuflnd de ndat ce au zrit


portul i fata a tiut c era de uurare, din moment ce toate
brcile care fuseser acolo diminea erau nc amarate
Kestrel se simea dezamgit, dar nu surprins, cci tia, d
pe cnd nvase cum s navigheze, c marinarii i vedeau
corbiile ca pe un soi de insule. Mateloii de la bord nu con
siderau c o ameninare de la mal i putea afecta i pe ei, iai^
loialitatea fa de tovarii de pe uscat avea s-i in locului
att timp ct puteau atepta n siguran. Ct despre pesca
rii care deineau brcile mai mici, majoritatea aveau case pe
uscat i probabil c se aflau acolo, n mijlocul fumului gros
de pulbere neagr i al incendiului, printre cadavrele pe care
Suli le ferise pe cnd clriser prin ora. Niciun pescar ce
se ntmplase s doarm n barc nu ar f riscat s porneascg
spre capital n toiul sezonului furtunilor verzi, iar Kestrel
vzuse norii adunndu-se pe cerul nopii n drumul lor spre
port. Corbiile mici erau cele mai vulnerabile.
Pe cnd Kestrel se gndea la toate acestea, o idee i-a tre
cut prin minte. Navele nu puteau fi arse. i mai ales brcile
de pescuit. Poate c o s aib nevoie de una mai trziu.
Arin a desclecat i a ridicat-o pe Kestrel de pe Suli,
Fata a tresrit i s-a prefcut c fiorul nu se datorase atingerii

232
lui, ci tieturilor din picioarele ei rnite, ndesate n cizmele
de lupt, care atinseser acum pmntul.
Spune-mi, i-a cerut lui Arin. Spune-mi ce s-a ntm
plat la bal.
Chipul lui era luminat de foc. Dei nu se aflau aproape
de port, cazarma incendiat a grzii oraului se prbuise
ntr-o gur de infern. Cerul din jurul ei avea un halou por
tocaliu, ceos.
Ronan e bine, a zis Arin.
Lui Kestrel i s-a tiat rsuflarea. Felul n care Arin i ale
sese cuvintele nu putea nsemna dect un singur lucru.
-Je ss.
E n via.
Arin a dat s cuprind minile ei legate, dar Kestrel s-a ferit.
Arin s-a oprit i a tras cu coada ochiului la herranii care-i
nconjurau, destul de aproape ct s-i aud. Oamenii o pri
veau cu ur fi pe fat, iar pe el cu suspiciune. Arin a
apucat ncheieturile lui Kestrel i a strns nodurile legturii
de piele.
E bolnav, a zis el scurt. A but din vinul otrvit.
Cuvintele au strbtut-o pe Kestrel i, orict i-ar fi spus
s nu-i arate sentimentele nimnui, mai ales lui Arin, nu
i-a putut controla vocea. Tonul ei era al unui om drmat.
- V a tri?
Nu tiu.
Jess nu e moart, i-a zis Kestrel, Nu o s moar.
i Benix?
Arin a cltinat din cap.
Kestrel i amintea cum Benix i ntorsese faa de la ea, la
bal. Cum i coborse ochii. Dar ea i mai amintea i rsul
lui vesel i tia c l-ar fi putut cicli pn ce Benix i-ar fi

233
recunoscut greeala. Kestrel i-ar fi putut spune c nelegea
ct de fragil te simi cnd iei din rndul societii i te g
seti sub privirile acuzatoare ale tuturor. I-ar fi putut spune
toate astea, dac moartea nu i-ar fi rpit ansa de a-i reface
prietenia cu Benix.
Dar nu avea de gnd s plng iar.
i cpitanul Wensan?
Arin s-a ncruntat.
Gata cu ntrebrile. Acum faci o strategie. Nu m mai
ntrebi despre prieteni, ci doar m ii din treab sau caui
un avantaj pe care eu nu-1 pot vedea. El nu nsemna nimic
pentru tine.
Kestrel a deschis gura, apoi a nchis-o la loc. Avea un
rspuns, dar nu dorea s-l corecteze sau s-i mai arate ce
simea.
Nu am timp s-i fac o list a supravieuitorilor, nici
dac a avea una, a zis Arin.
A aruncat o privire rapid spre herranii narmai, apoi
le-a fcut un semn cu mna, ordonndu-le s-l urmeze.
Cei care nu desclecaser de pe cai au cobort acum i au
mers spre cldirea mic de lng docurile centrale, n care se
afla comandamentul portului. Pe cnd se apropiau, Kestrel
a vzut un alt grup de herrani mbrcai precum sclavii de
pe docuri. Oamenii ncercuiser cldirea. Singurii valorieni
care se vedeau zceau mori la pmnt.
Comandantul portului? a ntrebat Arin pe un brbat
care prea s fie liderul grupului.
E nuntru, a zis omul, pzit.
Privirea lui a czut asupra lui Kestrel.
Zi-mi c asta nu e cine cred eu c e.
Ea nu conteaz. E sub stpnirea mea, ca i tine.

234
Arin a deschis ua, dar Kestrel a apucat s vad expresia
defensiv de pe chipul lui i dezgustul de pe chipul celui
lalt. Dei Kestrel tia c zvonurile despre legtura ei cu Arin
fuseser la fel de tulburtoare pentru cei de-un neam cu el
cum fuseser pentru ai ei, fata percepea abia acum situaia
ca pe un soi de arm.
Las-i pe herrani s cread c era amanta lui Arin. Asta
nu-i facea dect s se ndoiasc de inteniile i de loialitatea
unui om pe care Cocarul l numise adjunctul lui.
Kestrel l-a urmat pe Arin n casa comandantului por
tului, pe chei. nuntru mirosea a smoal i a cnep, din
moment ce omul i vindea mrfuri pe lng slujba lui de
funcionar care consta n a nota n registre ce nave intrau
sau ieeau din port i unde ancorau. Casa era ticsit de bu
toaie de catran i colaci de frnghie, iar mirosul de antier
naval era chiar mai puternic dect al urinei care pta panta
lonii comandantului.
Valorianului i era team. Dei ntmplrile din ultimele
ore zguduiser credinele lui Kestrel, vederea brbatului a
tulburat-o din nou, cci era tnr, se antrenase ca soldat, iar
rolul lui n port era asemntor cu cel al unei grzi a orau
lui. Dac lui i era fric, atunci cum schimba asta regula care
spunea c un valorian adevrat nu se teme niciodat?
Cum putuser valorienii s fie att de uor luai prin
surprindere?
Cum putuse ea?
Arin fusese vinovatul. Arin, care servise drept spion n
casa generalului. Arin, a crui minte ascuit cioplise un plan
secret, crestndu-1 cu armele pe care le fcuse pe ascuns,
cu informaiile pe care ea nsi le lsase s-i scape. Arin,
cel care i ignorase ngrijorarea cu privire la sinuciderea

235
cpitanului grzilor oraului, o moarte care probabil c nu
fusese nicicnd voit, ci doar un pas asasin ctre revoluie.
Arin nlturase la fel de neglijent gestul bizar al senatorului
Andrax de a vinde pulbere neagr barbarilor din est. Bine
neles c Arin procedase aa, cci el tiuse cum pulberea
fusese de fapt furat de sclavii herrani.
Arin, care i nfipsese crlige n inima ei i o trsese spre
el, astfel nct Kestrel s nu mai vad nimic altceva dect
ochii lui.
Arin era dumanul ei.
i, ca orice duman, trebuia observat. Identific ntot
deauna avantajele i punctele slabe ale oponentului, i spu
sese tatl ei. Kestrel a decis c avea s profite de moment,
dei era nghesuit n casa comandantului, alturi de dou
zeci i ceva de herrani, plus cei cincizeci care ateptau afar.
Era o ans bun s vad dac Arin era un lider la fel de bun
pe ct fusese spion i juctor la Muc i neap. i poate c
lui Kestrel avea s i se iveasc ocazia s ntoarc situaia n
avantajul ei.
Vreau numele tuturor marinarilor aflai pe rm
acest moment i denumirile navelor lor, i-a zis Arin coman
dantului portului.
Acesta a rspuns, cu vocea tremurtoare. Kestrel l-a vzut
pe Arin frecndu-i obrazul, gndindu-se la om i, aa cum
socotea i ea, c orice plan ce includea arderea sau preluarea
navelor necesita un numr ct mai mare de oameni. Nimeni
nu avea s fie lsat pe mal ca s-l pzeasc pe comandantul
portului, care acum nu mai era de niciun folos. Pasul urm
tor cel mai evident i rapid era s-l omoare pe brbat. Arin
l-a lovit pe om cu pumnul, ntr-o parte a capului. Fusese o
lovitur precis, intit spre tmpl. Brbatul s-a prbuit pe
birou, iar rsuflarea lui a micat foile registrului.

236
Avem dou opiuni, le-a zis Arin oamenilor si. Ne-am
descurcat bine pn aici. Am pus mna pe ora. Conduce
rea lui a fost nlturat i acum e sub puterea noastr. Avem
nevoie doar de ct de mult timp posibil nainte ca imperiul
s afle despre ce s-a ntmplat. Avem oameni care pzesc
trectoarea din muni. Singurul mod n care vetile ar putea
ajunge n imperiu e pe mare. Ori lum navele, ori le ardem.
Trebuie s decidem acum. n orice caz, procedura e aceeai.
Norii de furtun se apropie de la sud. Cnd vor acoperi luna,
vom vsli n brci mici, prin ntuneric, i ne vom apropia de
pupa lor. piecare pror e orientat spre ora i spre lumin.
Noi ne vom afla pe partea ntunecat a mrii, n timp ce m a
rinarii se vor aduna la pror, privind focurile din ora. Dac
vrem s cucerim toate navele, atunci trebuie s ne mprim
n dou echipe. Una dintre ele va ncepe cu cea mai mare
i m ai periculoas dintre corbii: cea a cpitanului Wensan.
Ceilali vor atepta lng urmtoarea corabie mai mare.
Punem mna pe nava lui Wensan, apoi ntoarcem tunurile
n direcia celeilalte, care va fi asaltat de al doilea grup. Cu
aceste dou nave, putem fora a treia corabie s se predea i
vom m icora ansele ca negustorii s ni se opun. Pescarii
nu au arme, aa c brcile lor vor fi ale noastre dup bt
lia de pe mare. Vom scufunda orice nav care ncearc s
prseasc golful. Atunci nu doar c vom fi ctigat timpul
de care avem nevoie, dar vom avea i corbiile drept arme
mpotriva imperiului, ca i orice marf ar avea ele la bord.
Aparent, Arin nu era nici pe jumtate att de iste pe ct
l crezuse Kestrel, din moment ce discuta un asemenea plan
n faa ei. Sau poate c biatul se gndea c prizoniera nu
putea face niciun ru cu informaiile. Poate c nu-i psa de
ce auzea ea. Totui, planul era unul destul de bun... cu ex
cepia unui singur lucru.

237
Cum vom captura nava lui Wensan? a ntrebat un
herrani.
O s ne crm pe scara cocii.
Kestrel a rs.
O s fii aruncai ct colo, unul cte unul, de echipajul
lui Wensan imediat ce-i vor fi dat seama de ce se ntmpl.
n camer s-a lsat linitea. Toi cei prezeni se crispaser.
Arin, care sttea cu faa la herrani, s-a ntors spre Kestrel.
Privirea lui strpungea aerul ca energia static.
Atunci, ne vom preface c suntem marinari valorieni
care au fost pe mal, a zis el, i vom cere ca brcile noastre s
fie ridicate pe punte.
S v prefacei valorieni? Asta sigur i va convinge. i
Va fi ntuneric. Nu ne vor vedea feele i, oricum, avem j
numele marinarilor aflai la rm. j
i accentul? i
Arin nu a rspuns.
Presupun c speri ca vntul s v acopere pronunia, a
continuat Kestrel. Dar poate c marinarii v vor cere codul
de apel. Poate c micul vostru plan va muri n apa mrii, l a ,
fel ca voi toi. ,
S-a lsat tcerea.
Codul de apel, a repetat ea. Parola pe care orice mem
bru sntos la cap al unui echipaj o folosete i nu o mpr
tete dect alor lui, pentru a nu fi atacai aa cum prostete
plnuii voi, chiar acum.
Kestrel, ce faci?
i dau sfaturi.
Arin a pufnit, nerbdtor.
Vrei s ard navele.
Oare? Oare asta vreau?
Fr ele, o s fim mai slabi n faa imperiului.

238
Kestrel a ridicat din umeri.
Nici cu ele nu ai avea vreo ans.
Arin trebuie s f simit schimbarea din atitudinea oame
nilor cnd cuvintele lui Kestrel accentuau un lucru evident
tuturor: revoluia herrani era un efort zadarnic, unul ce avea
s fie strivit imediat ce forele imperiale i faceau apariia,
mrluind, cum era planificat, prin trectoarea din muni,
ca s nlocuiasc regimentele trimise n est. Aveau s asedi-
eze oraul i s trimit mesageri, cernd mai multe trupe.
De data aceasta, cnd herranii aveau s fie nvini, nu aveau
s devin sclavi, ci s fie trimii la moarte.
ncepei s ncrcai butoaiele de smoal n brci, le-a
zis Arin oamenilor. O s-o folosim ca s dm foc navelor.
Nu va fi nevoie, a spus Kestrel. Mai ales c eu tiu
codul de apel al lui Wensan.
Tu, a fcut Arin. Tu l tii.
-D a.
Kestrel nu-1 tia, ns avea o bnuial destul de bun. Po
sibilitile erau destul de reduse - toate psrile din Cnte
cul Penelor Morii - i amintirea felului n care cpitanul
privise farfuria cu vindereul. Ar fi pariat aur pe codul pe
care Wensan l alesese pentru noaptea balului. Kestrel putea
citi expresia cuiva, aa cum te-ai uita prin apa unduitoare, ca
s vezi fundul pietros, mlul ce se ridic i se depune, sge-
tarea vreunui pete. Fata l vzuse pe Wensan lund decizia,
aa cum putea citi, acum, suspiciunea din ochii lui Arin.
Sigurana lui Kestrel s-a cltinat.
Arin. Oare nu Arin fusese cel care se ndoise de abilitatea
ei de a citi gndurile celorlali? Cci n trsur fata l crezuse
sincer. Crezuse c buzele lui le atinseser pe ale ei ca ntr-un
fel de rugciune.
Dar se nelase.

239
Arin a tras-o pe Kestrel afar din casa comandantului.
Ua s-a trntit n urma lor i el a mpins-o de la spate spre
captul ndeprtat al debarcaderului.
Nu te cred, a zis el.
Cred c mi cunoti destul de bine casa. Ce pachete
vin, ce scrisori pleac. Cine vine, cine iese. Cred c tii ca
Wensan a cinat la noi ieri-noapte.
Era prietenul tatlui tu, a zis Arin ncet.
Corabia lui a adus pianul mamei din capital, pe cnd
eram copil. Mereu a fost bun cu mine. Iar acum e mort, aa-i?
Arin nu a negat.
Lumina lunii se nuneca, dar Kestrel tia c Arin putea
vedea durerea de pe chipul ei. Las-1 s vad, cci servea
scopului lui Kestrel.
tiu parola, a zis Kestrel.
Nu mi-ai spune-o niciodat.
Norii acopereau luna, aruncnd trsturile lui Ariii
ntr-un con de umbr.
M tachinezi. Vrei s m ursc pentru ce am fcut. Tu
nu o s m ieri niciodat i cu att mai puin s m ajui.
Ai ceva ce mi doresc.
Negura rece prea s curg n jurul lor.
M ndoiesc, a zis Arin.
O vreau pe Jess. O s te ajut s capturezi corbiile dac^
mi-o dai.
Adevrul poate fi la fel de neltor ca i minciuna. Kestrel
voia s fac un troc pentru ansa de a o ajuta pe Jess sau mcar
s fie la cptiul ei dac avea s moar. i totui Kestrel s0
baza pe acest adevr s fie destul de credibil, astfel nct Arin
s nu i dea seama c ascundea altceva: Kestrel avea nevoii
ca mcar o barc de pescuit s rmn n port.

240
Nu pot s i-o dau pur i simplu, a rspuns Arin. Co
carul va decide ce se ntmpl cu supravieuitorii.
Ah, dar se pare c ai dreptul la privilegii speciale. Dac
poi s ceri o fat, de ce nu ai cere dou?
Gura lui Arin s-a strmbat ntr-o expresie ce prea s
aduc a dezgust.
O s am grij s o vezi ct se poate de repede. Ai ncre
dere n cuvntul meu?
Nu prea am de ales. Acum, s trecem la subiect. I-ai
spus Cocarului c ai mers la bal ca s obii informaii de la
un sclav al comandantului portului. O s mprteti acele
informaii cu mine.
Nu de aceea am mers la bal.
Poftim?
Nu exist niciun fel de informaie. Am minit.
Kestrel a ridicat o sprncean.
Ce surprinztor. Nu cumva tocmai ai fcut o promi
siune i mi-ai cerut s am ncredere n cuvntul tu? Serios,
Arin, trebuie s alegi adevrul de minciuni nainte s nu mai
tii nici tu care e care.
Linite. Oare l rnise? Kestrel spera c da.
Planul tu de a asedia corbiile e destul de bun, a zis
ea, dar va trebui s te ocupi de nite detalii importante.
i i-a zis ce avea ea n minte. Kestrel se ntreba dac el
tia c, acceptndu-i ajutorul, avea s strneasc i mai mult
suspiciunea oamenilor si c erau iubii i c el colabora cu
un valorian care nu inea neaprat la bunstarea lor. Fata
se ntreba dac Arin tia c dac-i atingea scopul n acea
noapte, victoria avea s fie umbrit de modalitatea prin care
o obinuse.
Probabil c Arin era contient de toate astea. Trebuie s fi
tiut c nu exista victorie neptat de compromis.

241
Dar Kestrel se ndoia c el bnuia c Wensan o nvase
s navigheze. Chiar dac, ntr-un fel sau altul, Arin tia des
pre abilitatea fetei, Kestrel credea c mintea lui era prea ocu
pat acum ca s realizeze c o barc de pescuit reprezenta
cea mai bun ans a ei de evadare spre capital.
Cnd se va ivi un moment potrivit ca s fiig, Kestrel
avea s profite de el. Avea s aduc dulii imperiului, urlnd
i npdind oraul.

242
ARIN LUCRASE NAINTE N PORI FUSESE VNDUT
din carier i dat spre o alt meserie cnd al doilea meter
fierar murise. Arin fcuse parte dintre bunurile ce urmau s
fie mprite ntre motenitori. Numele lui era nc trecut
drept Smith, dar i ascunsese abilitile de noii proprietari,
aa c acetia l vnduser, n pierdere, antierului naval.
Arin nu fusese niciodat pe mare, dar tia s recunoasc o
nav herrani. Le andocase alturi de ceilali sclavi, le ridi
case n frnghii ca s le rstoarne pe o parte, la reflux. Apoi
notase n noroi ca s rcie resturile ntrite ale mrii de
pe coc: frme de scoici zburau n jurul lui, i tiau pielea
i i spau linii roii n mini. Arin i amintea gustul tran
spiraiei n gur, apa ce nea pn la pulpe i repeziciunea
cu care trebuia s termine mereu totul pentru ca sclavii s
poat trage scripeii, s rstoarne iar barca i s-i curee i
cealalt latur nainte s vin fluxul. Apoi valorienii i luau
nava furat i plecau departe.
Pe cnd vslea spre corabia lui Wensan, fcut dup
model herrani i ncrcat cu tunuri valoriene. Arin i-a
amintit de extenuarea de atunci, dar i de felul n care munca

243
i ntinsese muchii pn ce durerea i fcuse braele de pia
tr. Arin era recunosctor valorienilor c-1 fcuser aa de
puternic. Dac era suficient de tare, atunci poate c avea
s supravieuiasc acelei nopi. Dac tria, atunci i putea
cere dreptul la o mic parte din ceea ce fusese odat i i s-ar
putea explica Iui Kestrel ntr-un fel n care ea l va nelege.
Kestrel s-a aezat tcut alturi de el, n barc. Ceilali
herrani, aflai la vsle, au privit-o cum i ridic minile le
gate ca s-i smulg pnza neagr ce-i acoperea prul. Ges-
txil era dificil, dar necesar, din moment ce o ntorstur n
plan o fora acum pe Kestrel s fie vzut i recunoscut.
Herranii au privit-o cum se chinuia s-i descopere prul.
L-au vzut pe Arin dnd drumul unei vsle i ajutnd-o. Fata
a tresrit suficient de puternic pentru ca barca s se mite.
Nu fusese dect un tremur uor, de-a lungul lemnului, dar
oam enii l simiser cu toii.
Ruinea a mucat adnc din Arin.
Kestrel i-a scos pnza de pe cap. Dei norii se umflau
pe cer, nghiind luna i adncind ntunericul din jurul lor,
prul lui Kestrel i pielea ei palid preau s luceasc. Parc
fata era aprins pe dinuntru.
Arin nu putea ndura s o priveasc, aa c s-a ntors la
vslit.
Arin tia mai bine dect oricare dintre cei zece herrani
din ambarcaiune ct de duplicitar putea fi Kestrel. C n-ar
trebui s aib ncredere n planul ei mai mult dect avusese
cnd czuse prad prefctoriilor ei de la jocurile de Muc
i neap sau cnd czuse prostete n capcana pe care i-o
pregtise ea n dimineaa de dinaintea duelului.
Planul fetei de a captura nava era sigur i reprezenta cea
mai bun variant. Totui, Arin o cerceta pe Kestrel la fel

244
( iun ar fi fcut cu o copit de cal, btnd suprafaa cornoas
In cutarea vreunui defect, a unei crpturi periculoase.
Nu vedea nimic n neregul, dar credea c trebuie s
existe ceva; apoi i-a dat seama c defectul pe care-1 simea
fic afla de fapt n el. Noaptea aceea l spintecase pe Arin i
ik:use din lupta din interiorul lui un rzboi nverunat.
Bineneles c era sigur c ceva era greit.
imposibil. Era imposibil s iubeasc o valorian, dar n
acelai timp s-i iubeasc i neamul.
Arin nsui era defectul.

Kestrel privea celelalte patru brci, lunecnd deasupra


ii|>ei ca cerneala. Dou au plutit pe lng nava lui Wensan i
s au oprit lng scara cocii, ascunse la adpostul ntunericu
lui i de unghiul cocii care se rotunjea spre interior, dinspre
|)untea larg spre seciunea mai ngust de la linia de plutire.
Marinarii de pe puntea principal ar fi trebuit s se aplece
peste copastie ca s vad brcile, dar nu au dat semnalul de
alarm.
Alte dou brci s-au apropiat de a doua nav mai mare, o
corabie cu dou catarge i un rnd de tunuri, a doua cea mai
hun dup nava lui Wensan, cu trei catarge i rnd dublu de
tunuri.
Herranii i-au aruncat privirile spre Arin. Biatul a dat
tlin cap i oamenii au nceput s vsleasc, fr s le pese c
(uteau fi descoperii, ci doar de vitez. Vslele zngneau n
locaurile lor, coborau n ap i mprocau n jur i mturau
valurile. Cnd barca a ajuns la corabia lui Wensan, marinarii
se adunaser deja mprejurul balustradelor, privind n jos, la
ei. Chipurile lor erau doar pete neclare n bezn.
Kestrel s-a ridicat n picioare.

245
E rzmeri n ora! a strigat ea mateloilor, anun-
ndu-i ceea ce, far ndoial, puteau vedea i singuri din
colo de port i de zidurile oraului. Primii-ne la bord!
Nu suntei de-ai notri, a plutit o voce de pe puntea
principal.
Sxmt o prieten a cpitanului Wensan: Kestrel, fiica
generalului Trajan. Cpitanul m-a trimis ncoace, cu echi
pajul vostru, ca s m luai sub protecia voastr.
Unde-i cpitanul?
Nu tiu. Ne-am pierdut n ora.
Cine e cu tine?
Terex, a strigat Arin, avnd grij s rostogoleasc r-ul
pe limb.
Unul cte unul, herranii din barc au strigat numele ma
rinarilor lips, dezvluite de comandantul portului. Oame
nii rosteau cuvintele rapid. Unii dintre ei mncau silabe, dar
fiecare a reuit s le pronune suficient de bine, aa cum i
nvase Kestrel nainte s plece de la rm.
Marinarul a vorbit iar:
Care e parola?
Eu sunt, a zis Kestrel, cu toat ncredere pe care nu o
avea, de fapt, deloc. Numele meu: Kestrel.
A urmat o pauz. Cteva secunde tensionate n care
Kestrel a sperat c avusese dreptate, a sperat c se nelase, i
s-a urt pentru ceea ce facea.
S-a auzit un cnit, apoi un zngnit metalic. Scripeii
cu crlige erau cobori de pe puntea principal. Herranii au
prins crligele de brci cu nerbdare.
Totui, Arin nu se mica. Se uita la Kestrel. Poate c nu
fusese convins c tia parola. Sau poate c nu i venea s
cread c valeriana era n stare s-i trdeze pe cei de-un
neam cu ea.

246
Kestrel s-a uitat la Arin ca i cum s-ar fi uitat pe o fereas
tr. Nu conta ce gndea el. n orice caz, nu mai conta acum.
Scripeii din frnghie au prit. Barca era ridicat, pi
curnd de ap. Ambarcaiunea s-a smucit i s-a legnat, pe
cnd marinarii de la bord trgeau de sfori. Apoi barca a n
ceput s urce.
Kestrel nu putea vedea scara de pe coc i nici pe ceilali
herrani, n brcile aflate n apa de sub ei. Ei nu mai erau, de
acum, dect umbre terse, nghiite de noapte. Dar a observat
o und de micare de-a lungul cocii. Herranii escaladau scara.
Nu era nc prea trziu s-i avertizeze pe marinarii de la bord.
Putea alege s nu-i trdeze. Fata nu nelegea cum de putea
tatl ei s fac mereu aa ceva: s ia decizii care s arunce n
gura morii viei omeneti, de dragul unui scop nobil.
i totui, trdarea ar f fost justificabil dac ea reuea s-i
asigure evadarea spre capital? Asta, presupunea Kestrel, de
pindea de ci valorieni aveau s moar pe nava lui Wensan.
Calculele reci din mintea ei o ocau pe Kestrel i repre
zentau motivul pentru care evitase s se nroleze: faptul c
era n stare s ia asemenea decizii, c era capabil s pun
la punct strategii, c oamenii deveneau att de uor piese
ntr-un joc pe care era hotrt s-l ctige.
Barca s-a legnat, urcnd i mai sus. Kestrel i-a strns
buzele.
Arin i-a aruncat privirea spre pnza neagr care acope
rise prul fetei, apoi spre ea. Probabil c se gndise s o su
grume pe Kestrel cu pnza, acum c rolul ei se ncheiase. Ea
aa ar fi procedat n locul lui. Dar Arin nu a schiat niciun
gest, ceea ce o facea pe Kestrel s se simt i mai ru dect
nainte. Arin ddea dovad de pur ipocrizie pentru c nu
se ridica la nivelul cruzimii de care Kestrel tia acum c
era capabil.

247
La fel ca i ea.
Barca a ajuns la acelai nivel cu puntea. Kestrel a avut
timp s vad doar ocul de pe chipurile marinarilor nainte
ca herranii din ambarcaiune s sar pe punte, cu armele
ridicate. Mica barc s-a legnat violent, rmas goal, cu ex
cepia lui Kestrel.
Arin s-a ferit din faa unei lovituri de cuit, blocnd-o cu
lama armei lui, i a lovit un om n grumaz. Marinarul s-a
dat napoi, mpleticit. Arin i-a tras picioarele de sub el i i-a
aplicat un pumn. Marinarul era acum la pmnt.
Asemenea scene se vedeau peste tot pe punte. Herranii i
ciomgeau pe valorienii care, n mare parte, nici nu avuse
ser timp s-i trag armele. Pe cnd mateloii se ocupau de
ameninarea brusc pe care o aduseser singuri la bord, nu
puteau vedea un al doilea pericol: ali herrani ce se crau
la bord, pe scara cocii. Al doilea val de inamici i-a atacat
pe valorieni din spate, aa cum plnuise Kestrel. Prini n
curs, marinarii s-au predat repede. Dei de la punile infe
rioare se tot vedeau venind valorieni, marinarii ieeau prin
chepenguri nguste, ca nite oareci prin tuneluri. Herranii
i secerau unul cte unul.
Scndurile erau ptate de snge. Muli dintre cei czui
nu se mai micau. Din barca legnndu-se, Kestrel l putea
auzi pe omul atacat prima dat de Arin. Brbatul se prinsese
cu minile de gt. Zgomotele pe care le scotea erau oribile,
pe jumtate icnete, pe jumtate tuse. Arin i facea loc, m-
pingndu-se n toiul debandadei, mprind lovituri care
poate c nu ucideau, dar provocau rni i faceau s curg
snge.
Kestrel vzuse brutalitate n el, n ziua n care-l cump
rase, dar i permisese s uite, pentru c mintea lui era att

248
de sclipitoare, iar atingerea-i att de blnd. i totui, sta
era el, asta era ceea ce devenise.
Dar cum rmnea cu ea, care orchestrase cderea unui
vas valorian n minile inamicului? Lui Kestrel nu-i venea s
cread. Nu putea nelege cum de fusese att de uor, Valo-
renii nu erau niciodat prini ntr-o ambuscad. Nu se pre
dau niciodat. Erau curajoi, nenfricai i mai degrab ar fi
murit dect s fie cucerii.
Barca fetei s-a oprit n cele din urm. Kestrel s-a ridicat i
s-a uitat la apa de sub ea. Cnd ameninase mai devreme, n
noaptea aceea, c avea s se sinucid, Kestrel nu se gndise
cu adevrat dac era capabil s-i pun capt zilelor. Fusese
o alegere corect s-l amenine aa pe Arin, aa c procedase
n consecin.
Apoi Cocarul i pusese cizma pe degetele ei.
Dup ce mori nu mai exist muzic.
Kestrel alesese s triasc.
Acum, fata sttea n barca balansndu-se uor, tiind c
dac lovea suprafaa apei de la acea nlime era foarte posi
bil s-i rup ceva i s se scufunde iute, fr a se putea folosi
de minile-i legate. Oare ce-ar fi ales generalul n locul ei? O
moarte onorabil sau o via ca premiu al lui Arin? Kestrel
a nchis ochii, imaginndu-i chipul tatlui ei dac ar fi v
zut-o cedndu-i Cocarului, dac ar fi vzut-o acum.
Oare chiar putea Kestrel s gseasc o cale de a ajunge cu
o barc n capital? Merita s rmn n via pentru o vedea
pe Jess, chiar dac asta nsemna s o priveasc murind?
Fata a ascuhat pleoscitul valurilor lovindu-se de nav
i strigtele celor care luptau i mureau. i-a amintit cum
inima ei, strns ca un pergament, se deschisese atunci cnd
o srutase Arin. Cum se desfcuse asemenea unei flamuri.

249
Dac inima ei chiar era un pergament rulat, atunci i putea
da foc. Ar fi devenit un tunel de vpaie, o mn de cenu.
Secretele nscrise n ea ar fi disprut i nu ar fi tiut nimeni.
Dac ar fi tiut, generalul ar fi ales apa pentru fiica lui.
i totui, Kestrel nu putea. Pn la urm, nu iretenia i
nici hotrrea nu o opriser s sar, ci o team tioas.
Nu voia s moar. Arin avea dreptate, Kestrel juca pn
la final.
Dintr-odat, Kestrel i-a auzit vocea. A deschis ochii. Arin
i striga numele i mpingea oamenii, croindu-i o crare
ntre arborele prova i copastia unde se afla barca. Ea a vzut
groaza din ochii lui oglindind propria ei senzaie atunci cnd
privise apa. Kestrel i-a strns toat fora n picioare i a srit
pe punte.
Tlpile ei au lovit scndurile, iar fora micrii a arun-
cat-o grmad. ns fata nvase n urma antrenamentelor
cu Rax cum s-i protejeze minile. Le-a strns lng ea,
apsnd pe piept nodurile tari ale legturii, a czut cu um
rul nainte i s-a rostogolit. Arin a tras-o n picioare. i dei
i vzuse alegerea, cci decizia pesemne c ardea ca o fla
cr pe chipul ei, biatul continua s ipe cuvintele pe care
Kestrel le auzise pe cnd el se apropiase de balustrad.
- N u , Kestrel. Nu.
Arin i-a cuprins faa n palme.
Nu m atinge, a zis tnra.
Minile lui Arin au czut moi.
Zeilor, a spus, rguit.
Da, ar fi tare neplcut s pierzi micul avantaj pe care-1
ai mpotriva generalului, nu? Nu te teme. Kestrel a zmbit
amar. Se pare c totui sunt o la.
Arin a scuturat din cap.
E mai greu s trieti.

250
Da, era. Kestrel tiuse c nu putea s scape n acea noapte
i probabil nici prea curnd.
Planul ei mersese de minune. Chiar n acel moment,
nava cucerit i ntorcea tunurile spre corabia cu dou ca
targe, unde ateptau ali herrani, pregtii s se npusteasc
asupra marinarilor de ndat ce acetia aveau s fie surprini
de focurile de tun. Dup ce vasul acela avea s cad n m i
nile lui Arin, i celelalte nave din port aveau s fie cucerite.
A nceput s plou. Stropii erau mruni i reci. Kestrel
nu tremura, dei tia c ar fi trebuit s se cutremure, mcar
de fric, dac nu de frig. Alesese s triasc, deci ar fi trebuit
s se team de ce nsemna viaa n aceast lume nou.

251
KESTREL A FOST CONDUS DE-A LUNGUL SALONULUI
de primire al casei lui Irex - ba nu, a lui Arin. Armele valori
ene i faceau cu ochiul din locaurilor lor de pe perei, ntre
bnd-o de ce nu-i culca la pmnt cel mai apropiat paznic,
de ce nu n ^ca plseaua unei sbii. Chiar i cu minile le
gate, Kestrel ar fi putut opune rezisten.
Arin intrase primul n cas. Tnrul pea nainte, cu
spatele ntors la ea. Se mica att de plin de nerbdare, c
emoia i era vizibil. Lui Kestrel i-ar fi fosf aa de simplu
s-l surprind cu un pumnal nfipt ntre omoplai. Dar
Kestrel nu a fcut nicio micare.
Avea un plan, i spunea ea, unul care nu includea moar
tea ei, ceea ce sigur s-ar fi ntmplat dac-1 ucidea pe Arin.
Herranii au mpins-o pe hol.
O femeie brunet atepta n atrium, lng fntn. Cnd
l-a vzut pe Arin, faa ei s-a umplut de lumin i de lacrimi,
iar el aproape c a alergat spre ea, s o cuprind n brae.
Sor sau iubit? a ntrebat Kestrel.
Femeia a ridicat privirea din mbriarea lui. Expresia de
pe chipul ei s-a nsprit i s-a deprtat de Arin.

252
-C e?
Eti sora sau iubita lui?
I'emeia a venit spre Kestrel i a plmuit-o.
Sarsine! a exclamat Arin, trgnd-o departe de Kestrel.
Sora lui e moart, a replicat Sarsine, i sper s suferi i
tu pe ct a ndurat ea.
Kestrel i-a apsat degetele pe obrazul care-i ardea i
i a ascuns zmbetul cu podul palmelor legate. i amintea
vAiitile de pe trupul lui Arin, atunci cnd l cumprase,
Nliciarea lui arogant. Kestrel se ntrebase ntotdeauna de
t;t;-i atrgeau sclavii pedepsele. Dar fusese plcut s simt
puterea rsturnndu-se, orict de vag, cnd mna aceea i
lovise chipul. Fusese plcut s tie c, n ciuda durerii, fu-
Ki'se, pentru o clip, n control.
Sarsine e vara mea, a rspuns Arin. Nu am mai v-
zut-o de ani de zile. Dup rzboi, a fost vndut ca sclav n
ias. Eu am fost trimis la munc, deci...
Nu-mi pas, i-a tiat-o Kestrel.
Privirea lui Arin s-a intersectat cu a fetei. Ochii lui aveau
culoarea mrii iarna - a apei de sub picioarele lui Kestrel,
cnd se uitase n jos i i imaginase cum ar fi fost s se nece.
Arin i-a dezlipit privirea de la Kestrel.
Vreau s o pzeti. nsoete-o n aripa de est i las-i
apartamentul.. i-a zis el lui Sarsine.
Arin! i-ai pierdut minile?
Scoate de acolo tot ce i-ar putea servi drept arm. ine
mereu uile exterioare ncuiate. Vezi s nu-i lipseasc nimic,
tiar nu uita c e prizonier.
n aripa de est.
Vocea lui Sarsine era plin de dezgust.
E fiica generalului.

253
Oh, tiu.
Prizonier poHtic, a continuat Arin. Trebuie s fim mai
buni ca valorienii. Noi nu suntem nite brute.
Chiar crezi c dac i vei ine psruica ntr-o colivie
de aur vei schimba felul n care ne vd valorienii?
O s schimbe felul n care ne vedem noi nine.
Nu, Arin. Va schimba modul n care toi te percep pe ime,
Arin a cltinat din cap.
E a mea i fac ce vreau cu ea.
Printre herrani s-a auzit un fonet de nerbdare. Inima
lui Kestrel s-a strns. Fata tot uita ce nsemna s-i aparin^
lui Arin. Biatul a ntins mna spre ea i a tras-o ferm spre e(
iar cizmele lui Kestrel au ters podeaua i au hrit pe dale
Cu o micare rapid de cuit, Arin a tiat legtura din jurU
ncheieturilor ei, iar sunetul pielii care a lovit podeaua a r
sunat puternic, amplificat de acustica atriumului - aproap(
la fel de puternic precum protestul nbuit al lui Sarsine
Arin a eliberat-o pe Kestrel.
Te rog, Sarsine. Ia-o.
Vara lui l-a privit lung. n cele din urm, femeia a dat di
cap, dar expresia ei i transmitea clar ngrijorarea c Arin s<
afunda ntr-o situaie dezastruoas.
Vino dup mine, i-a zis femeia lui Kestrel, condu*
cnd-o afar din atrium.
Nu ajunseser departe, cnd Kestrel i-a dat seama c
Arin se ntorsese n salonul de primire. Din spate, a auzii
sunetul armelor smulse de pe ziduri i aruncate pe podea.
Zgomotele aspre rsunau n toat casa.

Camerele radiau din piesa central a apartamentuluii


dormitorul, un spaiu absolut tcut, luminat n cenuiu pe

254
cnd zorii se strecurau pe ferestre. Apartamentul era ele
gant, aa cum e o perl, neted i pur. Culorile erau pale,
dei Kestrd tia, din ceea ce i spusese Arin mai demult, c
aveau o nsemntate. n ciuda mobilei valoriene ncrcate,
apartamentul aparinuse unei aristocrate herrani.
Sarsine nu a scos niciun cuvnt, ci doar i-a ridicat or
ul uniformei ei de cas i a nceput s-l umple cu oglinzi,
un mucar, o climar grea din m arm ur... obiectele umflau
pnza, ameninnd s o rup.
Adu un co, a sfatuit-o Kestrel, sau un cufr.
Sarsine a strfulgerat-o pe fat cu privirea, cci tiau
amndou c exact asta ar fi trebuit s fac femeia. n apar
tament se aflau prea multe obiecte care ar f putut deveni
arme n minile potrivite. Lui Kestrel nu-i plcea s le vad
disprnd, dar era fericit c se putea simi mcar ca i cum
dduse un ordin i Sarsine o ascultase. Dar Sarsine a ieit n
pragul uii exterioare i a strigat dup ajutoare. n curnd,
mai muli herrani au umplut camera, intrnd i ieind, c
rnd vtraie, un urcior din alam, un ceas cu limbi ascuite
pentru or i minute.
Kestrel a privit cum toate obiectele dispreau. Aparent,
Sarsine vedea n lucrurile de zi cu zi tot attea ameninri ca
i Kestrel. Nu conta. Kestrel putea, la nevoie, s deurubeze
piciorul uneia dintre mese. Dar ar f avut nevoie de ceva mai
mult dect o simpl arm ca s evadeze. Apartamentul se
afla prea sus ca s sar de la fereastr. Doar o camer i o
singur u duceau spre restul casei - i se prea c ncuie-
toarea era foarte solid.
Cnd herranii au ieit, lsnd-o pe Sarsine singur cu
Kestrel, fata a zis:
Stai.

255
Sarsine nu a cobort mna n care inea cheia cea mare.
Trebuie s-mi vd prietena, a zis Kestrel.
Vizitele tale mondene au luat sfrit.
Arin mi-a promis.
Un nod s-a pus n gtul lui Kestrel.
Prietena mea e bolnav. Arin a spus c pot s o vd.
Mie nu mi-a transmis nimic.
Sarsine a tras ua n urma ei, iar Kestrel nu a insistat. Nu
voia s-i dea satisfacia de a ti ct de mult o durea s aud i
cheia zgriind broasca i zvorul tras cu un pocnet.

Ce crezi c faci. Arin?


Arin i-a ridicat privirea spre Sarsine, frecndu-i ochii
nceoai de somn. Adormise pe un scaun. Era diminea |
de acum. '
Nu am putut dormi n vechea mea camer. Cel puin
aici, n apartamentul lui Etta... |
Nu vorbesc despre unde ai ales s dormi, dei nu pot |
s nu observ ct de convenabil de aproape e de aripa de est. j
Arin a tresrit. De obicei, nu exista dect un singur motiv '
pentru care un brbat inea prizonier o femeie, dup o btlie.
Nu e ceea ce pare.
Oh, nu? Te-au auzit prea muli oameni numind-o
prad de rzboi.
Nu e adevrat.
Sarsine i-a aruncat minile n aer.
Atunci de ce ai spus-o?
Pentru c n-am tiut cum altfel s o salvez!
Sarsine a ncremenit. Apoi s-a aplecat spre Arin i i-a
scuturat umrul, ca i cum ar fi vrut s-l trezeasc dintr-un
comar.

256
Tu? S salvezi un valorian'^
Arin a cuprins mna femeii.
Te rog, ascuit-m.
O s te ascult cnd vei spune ceva ce pot pricepe i eu.
i faceam temele cnd eram mici.
- i?
I-am spus lui Anireh s tac atunci cnd a rs de nasul
tu. Mai tii? M-a mbrncit.
Sora ta era prea frumoas pentru propriul ei bine. Dar
toate astea au fost demult. Ce vrei s zici?
Arin inea de acum ambele mini ale varei lui.
Noi mprtim ceva i probabil c nu pentru mult
vreme. Valorienii vor veni aici. Ne vor asedia. Arin se chi
nuia s gseasc ce s spun. n numele zeilor, ascult ce am
de zis.
Oh, Arin. Nu ai nvat nimic? Zeii n-o s te aud.
Femeia a oftat. Dar eu te voi asculta.
Arin i-a povestit lui Sarsine despre ziua n care i fusese
vndut lui Kestrel i despre fiecare zi ce se scursese de atunci.
Nu a ascuns nimic. Cnd a terminat, expresia de pe chipul
lui Sarsine se schimbase.
Tot prostnac eti, a zis ea, dar pe un ton blnd.
tiu, a optit Arin.
Ce-ai de gnd s faci cu ea?
Arin i-a sprijinit capul, dezndjduit, de sptarul sculp
tat al scaunului tatlui su.
Nu tiu.
Fata a cerut s vad o prieten bolnav. Zice c i-ai
promis.
Da, dar nu pot s-o ajut.
De ce nu?

257
Kestrel m urte, dar nc mai vorbete cu mine. D
ndat ce-o s-o vad pe Je ss... n-o s-o mai fac niciodat.

Kestrel sttea n ser. nuntru era cald, plantele n ghi


vece erau peste tot, iar n ncpere plutea parfumul lor mi
neral, aproape lptos. Soarele se ridicase deja mult deasupra
orizontului i evaporase picturile de ap lsate pe sticl de
furtuna din noaptea trecut, ce stinsese focul din ora. Kestrel
privise flcrile nbuindu-se de la fereastra cea mai sudic.
Fusese o noapte lung i o diminea i mai lung, dar
Kestrel nu voia s doarm. Privirea i-a czut asupra unei
plante, a crei denumire herrani era spinul fecioarei. Planta
era mare, cu lujer gros, i avea pesemne tot atia ani ci
trecuser de la rzboi. Planta avea frunze ce artau ca florile,
cci verdele lor devenea un rou lucitor n soare.
n ciuda propriei voine, Kestrel se gndea la srutul lui
Arin. Cum aprinsese el o flacr n ea i o transformase,
dintr-o biat frunz, n foc.
Kestrel a deschis ua serei i a ieit ntr-o grdin cu zi
duri nalte, aflat pe acoperi. A inspirat aerul rece. Aici,
totul era mort. Frunzele vetede erau strnse n evantaie, iar
lujerii se rupeau la cea mai mic atingere. Pe jos erau aran
jate artistic pietre cenuii, albastre i albe, de forma unui ou.
i-a trecut minile peste zidurile reci. Nu existau mar
gini aspre, nimic pe care s-i sprijine degetele sau picioa
rele. Kestrel nu se putea cra. n zidul din cellalt capt al
grdinii era o u, dar probabil c nu avea s afle niciodat
unde ducea, cci ua era ncuiat.
Fata s-a oprit, meditnd. i-a mucat tare buzele, apoi s-a
ntors n ser, a scos planta cu frunze roii i a spart ghive
ciul pe pietre.

258
Ziua trecea. Kestrel privea lumina de afar facndu-se
glbuie. Sarsine a vzut dezastrul vegetal din grdin. A
strns cioburile de ceramic, apoi a pus un grup de herrani
s caute n tot apartamentul alte rmie.
Kestrel avusese grij s ascund cteva bucele ce artau
mai periculos n locuri unde ar fi fost lesne de gsit, dar pe
cea mai bun - care ar fi putut tia grumazul cuiva la fel de
uor ca un cuit - o agase n afara ferestrei. Legase ciobul
cu o fie de pnz, pe care o bgase n via deas ce se c
ra pe pereii exteriori ai bii i nchisese fereastra deasupra
marginii fiei, prinznd-o ntre ram i pervaz. Herranii nu
descoperiser ascunztoarea, aa c o lsaser n pace.
Pe Kestrel o mncau ochii i parc avea oasele din plumb,
dar tot refuza s doarm.
n cele din urm, fata a fcut ceva de care i fusese groaz.
A ncercat s-i despleteasc prul. Kestrel a tras de cozi i
a nceput s blesteme pe cnd desclcea nodurile. Durerea
provocat astfel o inea treaz.
La fel ca ruinea. i amintea minile lui Arin ngro-
pndu-se n prul ei, atingerea uoar a degetelor lui deasu
pra golului din spatele Urechilor ei.
Sarsine s-a ntors.
Adu-mi o foarfec, a zis Kestrel.
tii c nu o s fac aa ceva.
Pentru c i-e team c o s te omor?
Femeia nu a rspuns. Kestrel i-a aruncat o privire, sur
prins de linitea ce se lsase i de felul n care chipul celei
lalte devenise deodat ngndurat i curios.
Atunci, taie-1, a zis Kestrel.
S-ar fi putut descurca i singur cu pumnalul improvizat
ascuns n ieder, dac asta nu ar fi provocat suspiciune.

259
S-ar putea s regrei dac i tai prul, o doamn din
nalta societate ca tine.
Kestrel s-a simit cuprins de un alt val de oboseal.
Te rog, a spus ea. Nu mai pot s-l suport.

Somnul lui Arin fusese agitat, i cnd s-a trezit a fost sur
prins s vad c era n camera tatlui su. Dar, n ciuda a tot
ce se petrecuse, se simea fericit. Poate c bucuria i nu locul
era ceea ce l facea confuz. Era o emoie pe care o uitase,
veche i cumva nepenit, ca i cum ar fi scrit din toate
ncheieturile.
Arin i-a trecut mna peste fa i s-a ridicat n picioare.
Trebuia s plece. Cocarul nu avea s se supere pe Arin pen
tru c se ntorsese acas, dar aveau planuri de pus la punct.
Arin cobora scrile aripei de vest cnd a vzut-o pe Sar
sine cu un etaj mai jos. Femeia ieea din aripa de est, cu un
co n brae. Arin s-a oprit. Vara lui prea s duc un co cu
aur esut. Arin a srit pe scri, s-a repezit spre Sarsine i a
prins-o de bra.
Arin!
Ce-ai fcut?
Sarsine s-a smucit.
Ce-a vrut ea. Vino-i n fire.
Dar Arin o vedea pe Kestrel aa cum artase ea n seara
de dinaintea balului. Cum prul ei i se revrsase n mini
ca o lumin. mpletise cozile cu dorin i voise ca ea s o
simt, dei n acelai timp se temea. ntlnise ochii fetei n
oglind i nu-i putuse citi emoiile. Arin nu cunotea dect
focul care-1 mistuia pe el.
Nu e dect pr, a zis Sarsine. O s creasc la loc.
Da, a rspuns Arin, dar nu se ntmpl la fel cu toate.

260
Dup-amiaza se preschimba n sear. Trecuse aproape
o zi ntreag de la Balul Iernii i mai mult de att de cnd
Kestrel nu mai dormise. Fata se chinuia s rmn treaz,
holbndu-se la ua exterioar a apartamentului.
Arin a deschis ua, apoi a fcut un pas napoi, inndu-i
respiraia, ca i cum ea l-ar fi speriat. Mna lui s-a strns pe
mnerul uii i a rmas cu ochii pironii asupra lui Kestrel.
Totui, nu a spus nimic despre faptul c ea nc purta uni
forma neagr de ceremonie i nici nu a fcut vreo observaie
la adresa uvielor retezate ce-i ajungeau pn la umeri.
Trebuie s vii cu mine, a zis Arin.
S o vd pe Jess?
Arin a strns gura.
Nu.
Ai spus c m duci la ea. Se pare c herranii nu au pic
de onoare.
O s te duc de ndat ce va fi posibil. Dar acum nu pot.
Cnd?
Kestrel, Cocarul e aici. Vrea s te vad.
Kestrel i-a strns pumnii.
Nu pot s-l refiiz, a spus Arin.
Pentru c eti un la.
Pentru c dac l refuz, lucrurile se vor nruti pen
tru tine.
Kestrel a ridicat brbia.
O s vin, a zis ea, dac nu vei mai pretinde niciodat
c ceea ce faci e pentru binele meu.
Arin nu a comentat ceea ce era deja evident: c ea nu
avea de ales. A dat doar din cap.
Ai grij, i-a spus el.

261
Cocarul purta o hain valorian pe care Kestrel era si
gur c o vzuse pe guvernator, cu o noapte nainte. Omul
edea n capul mesei, n partea dreapt, dar s-a ridicat cnd
Kestrel i Arin au intrat n camer i s-a apropiat de ei. Ochii
lui au msurat-o din cap pn n picioare.
Arin, sclava arat ca o slbticiune.
Nesomnul ^ c e a ca gndurile lui Kestrel s fie disparate
i lucioase ca nite buci de oglind nirate pe o a. Cu
vintele Cocarului i s-au nvrtit n minte. Arin s-a crispat.
N-o lua personal, i-a zis Cocarul. E un compliment la
adresa gusturilor tale.
Ce vrei, Cocarule? a ntrebat Arin.
Omul i-a trecu degetul mare peste buza de jos.
Vin. S-a uitat int la Kestrel. Adu.
Ordinul n sine nu era important, ci sensul pe care i-1 d
duse Cocarul: ca pe primul dintr-o serie lung de alte ordine
care, n fmal, se rezumau la un singur cuvnt - supunere.
Singurul lucru care o mpiedica pe Kestrel s-i arate pe
chip gndurile era certitudinea c brbatului i-ar fi plcut
ca ea s opun rezisten. Totui, Kestrel nu se putea mica.
O s aduc eu vinul, a zis Arin.
Nu, a rspuns ea. Nu voia s rmn singur cu Co
carul. M duc eu.
Pre de o clip. Arin a rmas acolo, netiind exact ce s
fac. Apoi a mers spre u i i-a fcut semn unei fete herrani
s vin n camer.
Te rog, condu-o pe Kestrel n pivnia cu vinuri, apoi
ad-o napoi aici.
Alege un an bun, vechi, i-a zis Cocarul lui Kestrel. O
s tii care e cel mai bun.

262
Ochii brbatului au urmrit-o, sclipind, pe cnd ea ieea
din camer.
Kestrel s-a ntors cu o sticl de vin valorian, cu etichet,
datnd din anul Rzboiului Herran. A pus sticla pe mas, n
faa celor doi brbai aezai. Arin i-a ncletat maxilarul i a
cltinat uor din cap. Zmbetul de pe faa Cocarului a pierit.
sta era cel mai bun, a zis Kestrel.
Toarn.
Cocarul i-a mpins paharul spre ea. Kestrel a desfcut
dopul sticlei i a turnat - i a continuat s toarne chiar i
dup ce vinul rou a nceput s se reverse peste gura paha
rului, peste m as i n poala Cocarului.
Omul a srit n picioare, tergndu-i vinul de pe hainele
lui scumpe, furate.
S te ia dracul
Ai spus s torn. Nu ai zis s m opresc.
Kestrel nu tia ce s-ar mai fi ntmplat dac Arin nu ar fi
intervenit.
Cocarule, a zis el, o s te rog s ncetezi s mai joci
farse cu ce e al meu de drept.
Era aproape alarmant ct de repede a disprut furia adju-
dectorului. Omul i-a scos jacheta stropit i a ters vinul,
rmnnd ntr-o tunic simpl.
Mai erau o grmad de haine n locul de unde am
luat-o pe asta. A aruncat jacheta ntr-o parte. Mai ales c
sunt atia mori. De ce nu trecem la treburile noastre?
i-a fi recunosctor, a zis Arin.
Auzi la el, i-a spus Cocarul lui Kestrel, pe un ton pri
etenesc. Ce se mai grbete s-i ia din nou obiceiurile lui de
aristocrat. Arin nu a fost niciodat unul din popor, nici cnd
sprgea piatr. Spre deosebit de mine. Cnd a vzut c ea nu

263
rspunde, Cocarul a continuat: Fato, am pentru tine o mic
sarcin. Vreau s-i scrii o scrisoare lui taic-tu.
Presupun c trebuie s-l asigur c totul e bine, astfel
nct s v putei ine revoluia secret ct mai mult timp cu
putin.
Ar trebui s te bucuri. Asemenea scrisori de dezinfor
mare i in n via pe valorienii ca tine. Trebuie s ne folo
seti la ceva, dac vrei s trieti. Dei am impresia c nu-i
e drag s te pori ca o fat bun. ine minte, nu ai nevoie de
toate degetele ca s scrii. Probabil c i-ar ajunge doar trei la
o mn.
Respiraia lui Arin era uiertoare.
i s ptez paginile cu sngele meu? a comentat
Kestrel, glacial. M ndoiesc c asta l-ar convinge pe general
c sunt bine sntoas. Cnd Cocarul a dat s spun ceva,
l-a ntrerupt: Da, sunt sigur c ai o list lung de amenin
ri inventive. Nu te deranja. Voi scrie scrisoarea.
Nu, a zis Arin. O vei transcrie. Eu o s-i dictez. Altfel
vei gsi o cale s-l avertizezi, prin cod.
Inima lui Kestrel s-a strns. De fapt, acela fusese planul ei.
Hrtia i cerneala se aflau n faa ei. Arin a zis:
Drag tat.
Tocul fetei a ezitat. Kestrel i-a inut respiraia, necat
de o durere brusc n gt. Dar probabil c era mai bine dac
literele erau neregulate i nesigure, a decis ea. Poate c tatl
ei avea s-i citeasc tulburarea.
La bal a fost mai bine dect m ateptam, a continuat
Arin. Ronan mi-a cerut mna i am acceptat. Arin a fcut
o pauz, apoi a continuat: Trebuie c te dezamgete vestea
asta, dar va trebui s aduci glorie armatei imperiului pentru
amndoi. tiu c aa vei face. De asemenea, tiu c nu ai cum

264
s fii surprins. Mi-am exprimat clar dorinele cu privire la
viaa militar. Iar sentimentele lui Ronan erau evidente de
ceva vreme.
Kestrel a ridicat tocul, ntrebndu-se cnd nelesese
Arin ceea ce ea refuzase atta vreme s vad. Oare unde era
Ronan acum? Oare o dispreuia i el la fel de mult pe ct se
ura ea nsi?
Bucur-te pentru mine, a zis Arin.
Lui Kestrel i-au trebuit cteva momente ca s-i dea
seama c vorbele erau menite s fie transcrise pe foaie.
Acum semneaz.
Era exact genul de scrisoare pe care ar fi scris-o Kestrel
n circumstane normale. Fata simea ct de profund i de
zamgise tatl. Arin i nelegea inima, gndurile, felul n
care i vorbea unei persoane dragi. Iar Kestrel nu-1 cunotea
pe el deloc.
Arin a luat foaia i a studiat-o.
Scrie din nou. De data asta, mai ordonat.
Kestrel a scris cteva copii pn ce Arin a fost mulumit.
Ultima variant era scris de o mn sigur.
Bun, a zis Cocarul. nc ceva.
Kestrel i-a frecat, obosit, cerneala de pe degete. Atunci,
ar fi putut s doarm. Voia s doarm. n som n nu mai tia
nimic, somnul o ducea departe de camera aia i de brbaii
de acolo.
Spune-ne ct mai avem pn ajung ntririle, a cerut
Cocarul.
-N u .
Acum ar fi momentul s-mi fac ameninrile inventive.
Kestrel ne va spune, a intervenit Arin. O s neleag
c e mai nelept aa.

265
Cocarul a ridicat sprncenele.
Ne va spune imediat ce va nelege ceea ce i putem
face poporului ei.
Expresia lui Arin ncerca s-i transmit ceva ce vorbele
evitau. Kestrel s-a concentrat i i-a dat seama c mai vzuse
privirea asta n ochii lui. Arin ncerca, prudent, s ncheie
un trg. I
O s-o duc la palatul guvernatorului, unde o s-i vad
pe cei mori i pe muribunzi. O s-i vad prietenii.
Jess.

266
NU-L PROVOCA PE COCAR, A ZIS ARIN, PE CND
ieeau din trsur i peau pe poteca nceoat ce ducea
spre palatul guvernatorului.
Cldirea i prea sinistr fetei, cci faada impresionant
era la fel ca n noaptea trecut, dar luminile ce ardeau la fe
restre erau acum mult mai puine la numr.
Kestrel, ai auzit ce-am spus? Nu poi s te joci cum
vrei cu el.
El a nceput.
Nu asta e ideea.
Pietriul scria sub cizmele grele ale lui Arin.
Nu nelegi c vrea s te vad moart? Ar sri n sus de
fericire s aib ansa asta, a adugat el.
Arin mergea cu minile n buzunare, cu fruntea n p
mnt, de parc aproape c vorbea singur. O luase nainte,
cci picioarele lui lungi erau mai rapide.
Nu p o t... Kestrel, trebuie s nelegi c nu te-a re
vendica niciodat ca pe o proprietate. Nu te-a putea numi
premiul meu - n-au fost dect vorbe, dar au funcionat. Co
carul n-o s-i poat face ru, jur c nu, dar trebuie... trebuie

267
s te prefaci un pic. S m ajui puin. Spune-ne ct timp mai
avem pn la btlie. D-i un motiv s decid c ne eti de
mai mult ajutor n via. nghite-i mndria.
Poate c mie nu mi-e att de uor pe ct i este ie.
Arin s-a rsucit spre ea.
Nu mi-e uor, a zis el printre dini. tii bine. Poi s
ghiceti ce a trebuit s nghit eu n ultimii zece ani? Poi s i
imaginezi ce a trebuit s fac eu ca s supravieuiesc?
Au ajuns n faa uii palatului.
Adevrul e, a rspuns ea, c nu m intereseaz ctui
de puin. Poi s-i spui trista poveste altcuiva.
Arin a tresrit ca i cum fusese plmuit. Vocea lui a r
sunat grav:
Poi s faci oamenii s se simt att de nensemnai.
Kestrel s-a nroit de ruine, apoi s-a jenat de propria ei
jen. Cine era el ca s i cear ea scuze? Arin o folosise. O
minise. Nimic din ce spusese el nu nsemnase ceva. Dac
era s se ruineze de ceva, ar fi trebuit s-i regrete propria
naivitate.
Arin i-a trecut degetele prin prul scurt; dar, treptat, furia
i-a disprut, nlocuit de o emoie mai dens. Nu a privit-o
pe Kestrel. Respiraia lui se prefacea n aburi n aerul rece.
F-mi ce vrei. Spune ce vrei. Dar m sperie felul n
care refuzi s vezi pericolul la care te expui cnd ai de-a face
cu alii. Poate c acum i vei da seama.
Arin a deschis ua casei guvernatorului.
Prima dat, Kestrel a fost lovit de miros. n aer se simea
duhoarea sngelui i a crnii n putrefacie. Mirosul i ntor
cea pe dos stomacul i Kestrel i-a nbuit cu greu greaa.
Trupurile erau strnse grmad n sala de primire. Lady
Neril zcea cu faa n jos, aproape n acelai loc unde sttuse

268
n noaptea balului, ntmpinndu-i musafiri. Kestrel o re
cunoscuse dup earfa din pumnul strns; materialul lucea
puternic n lumina torelor aprinse. Erau sute de mori.
Kestrel i-a vzut pe cpitanul Wensan, pe Lady Faris, n
treaga familie a senatorului Nicon, pe Benix... Kestrel a n
genuncheat lng vechiul ei prieten. Mna lui mare era ca
lutul rece. i putea auzi lacrimile picurnd pe hainele tn
rului, le-a vzut acoperindu-i pielea cu bobie translucide.
O s fie ngropat azi, alturi de ceilali, a zis Arin,
ncetior.
Ar trebui ars. Noi ne ardem morii.
Fata nu se mai putea uita la Benix, dar nici nu se putea
ridica n picioare. Arin a ajutat-o, atingnd-o delicat.
O s am grij s fie totul cum trebuie.
Kestrel i fora picioarele s se mite, s peasc pe
lng cadavrele strnse unul peste altul, ca nite drmturi.
Se gndea c trebuie s fi adormit totui, iar ceea ce vedea
nu era dect un vis ru.
Kestrel s-a oprit, vzndu-1 pe Irex, Gura lui era ptat n
violet, ca a otrviilor, dar n coaste i se vedeau rni nclite
i snge, iar gtul i era traversat de o tietur fatal. Chiar
i otrvit, Irex se luptase. Lacrimile au podidit-o iar. Arin a
strns-o mai tare i a mpins-o mai departe.
~ S nu ndrzneti s plngi pentru el. Dac n-ar fi fost
mort, l-a fi ucis chiar eu.

Bolnavii erau ntini pe podeaua slii de bal. Mirosul era


i mai ru aici: duhnea a vom i a excremente. Herranii
se micau printre paturile improvizate, tergnd feele mu
ribunzilor cu crpe umede, crnd ploti de colo-colo. Lui
Kestrel i se prea ciudat s-i vad purtndu-se nc precum

269
nite sclavi, s citeasc mila n ochii lor i s tie c doar mila
mai era ceea ce-i fcea s-i ngrijeasc pe oamenii pe care
ncercaser s-i distrug.
Un herrani i-a ridicat privirea, a vzut-o pe Kestrel i a n
ceput s-i pun ntrebri lui Arin, dar Kestrel nu a auzit nimic.
Fata s-a ndeprtat de el, mpleticindu-se, grbit, cutnd
printre trgi ochii mari i cprui, nasul crn i gura mic.
Kestrel aproape c nu a recunoscut-o. Buzele lui Jess erau
mov, pleoapele ei erau umflate i nchise. Fata purta nc
rochia de bal, verde i vaporoas, care arta cumplit de ne
potrivit acum.
Jess, a zis Kestrel. Jess.
Respiraia fetei s-a ntrerupt o cUp, apoi s-a transformat
ntr-un uierat. Era singurul semn de via.
Kestrel l-a cutat pe Arin din priviri. Sttea sprijinit de pe
retele din captul opus al ncperii i nu voia s o priveasc.
Fata s-a dus spre el, l-a smucit i l-a tras spre prietena ei.
Ce e asta? a spus Kestrel, autoritar. Ce otrav ai folosit?
Eu n u ...
A fost ceva la care aveai acces, de pe cmp poate. O
plant?
Kestrel...
Se poate s o fi recoltat cu luni n urm; ai lsat-o s
se usuce, apoi ai mcinat-o. Trebuie s fi fost incolor, ca
s se amestece cu vinul la ghea. Kestrel a trecut repede n
revist tot ce o nvase Enai despre plantele de prin partea'
locului. Fruct de sim? Nu, n-ar fi mers aa repede...
A fost gheara-nopii.
Nu tiu ce-i asta.
Crete primvara, in pmnt, se usuc la soare i e
macin.

270
Deci exist un antidot, a insistat Kestrel, dei Arin nu
pomenise nimic.
El a tcut cteva momente.
Nu, a rspuns n cele din urm,
Ba da, exist! Herranii erau cei mai buni vindectori
din lume. Nu ai lsa vreo otrav s circule fr s-i gsii i
antidotul.
Nu e niciun leac... doar ceva care s ajute.
Atunci ar trebui s li-1 daii
Arin a ntors umerii fetei, ca ea s nu mai vad rndurile
de saltele de paie.
Nu-1 avem. Nu am plnuit s avem supravieuitori.
Planta de care am avea nevoie ar fi trebuit culeas toamna.
Acum e iarn. Nu se mai gsete nicieri.
Ba nu, o s-o gsim. Nu a nins nc. Nu a dat ngheul.
Cele mai multe plante nu mor pn la primul nghe. Aa
zicea Enai.
E adevrat, dar...
O s-o gseti.
Arin a tcut.
Ajut-o.
Vocea lui Kestrel suna rguit.
Te rog.
E o plant dehcat. S-ar putea s fi murit toate de frig
i nu tiu dac voi putea...
Promite-mi c vei cuta, a zis Kestrel, de parc nu
i-ar fi jurat c promisiunile lui nu nsemnau nimic.
O s caut, a spus Arin. Promit.

Arin a insistat s o duc mai nti n casa lui.


Pot s merg cu tine n muni, a spus fata. Pot s caut
i eu.

271
Zmbetul lui Arin era sec.
Nu tu i-ai petrecut ore ntregi n copilrie hol-
bndu-te la crile de botanic, ntrebndu-te ce specii de
arbori au frunze cu patru nervuri i care cu ase.
Legnatul trsurii o adormea pe Kestrel. Orele de ne
somn i atrnau grele ca plumbul peste pleoape. Se chinuia
s-i in ochii deschii. Afar, nserarea fcuse loc nopii.
Avei mai puin de trei zile, a optit ea.
Cum?
Pn vin ntririle.
Arin nu a spus nimic i atunci Kestrel a rostit cu voce tare
ceea ce gndea el probabil.
Presupun c nu e momentul potrivit s pleci n muni,
n cutarea unei plante.
Am promis, aa c voi merge.
Pleoapele lui Kestrel s-au nchis. Aipea, apoi se trezea.
Cnd Arin a vorbit iar, nu era sigur c el se atepta s-l aud.
m i amintesc c stteam cu mama ntr-o trsur.
A urmat o pauz lung, apoi vocea lui Arin s-a auzit iar
pe tonul acela molcom i curgtor ce trda cntreul din el. |
n amintirea mea, eu sunt mic i somnoros i ea face i
un gest ciudat. De fiecare dat cnd soarele bate n trsur,
mama i ridic mna ca i cum s-ar ntinde dup ceva. Lu
mina i contureaz degetele cu linii de foc. Apoi trsura intr
iar n umbr i ea i coboar mana. Cnd soarele ptrunde
din nou pe fereastr, mama repet gestul i eclipseaz lumina.
Kestrel asculta i i se prea c povestea n sine era o
eclips ce-i arunca umbra asupra ei.
Chiar nainte s adorm, a continuat Arin, mi-am dat
seama c mama mi ferea ochii de soare.
Kestrel l-a auzit pe Arin micndu-se, l-a simit privind-o.

272
Kestrel.
Fata i imagina cum trebuia s stea el, aplecat nainte,
cum arta n lucirea lmpii trsurii.
Nu e greit s vrei s supravieuieti. i poi vinde
onoarea n multe feluri insignifiante atta timp ct te pro
tejezi. Poi s torni un pahar de vin aa cum se cuvine i s
priveti un om bnd i s-i plnuieti rzbunarea.
Poate c fruntea lui se nclinase un pic spunnd asta.
Probabil c plnuieti i-n somn.
A urmat o pauz lung ct un zmbet.
Plnuiete, Kestrel. Dac eu nu triam, nimeni nu
i-ar mai fi amintit-o pe mama; nu aa ca mine.
Kestrel nu mai putea fugi din calea somnului ce o trgea
n adncurile lui.
i nu te-a fi ntlnit pe tine.

Kestrel i ddea seama, ca prin vis, c cineva o ridica.


i-a nlnuit braele n jurul gtului cuiva i i-a ngropat
capul n umrul lui. A auzit un oftat i nu era sigur dac
fusese al ei sau al lui.
A urmat micarea legnat a pailor pe trepte. A fost
aezat pe ceva moale. Pantofii i-au fost trai din picioare,
ptura a acoperit-o pn la brbie i cineva a murmurat
binecuvntri herrani pentru vise plcute. Fusese Enai?
Kestrel s-a ncruntat. Nu, vocea nu i se potrivea deloc lui
Enai, dar cine ar fi spus acele vorbe dac nu ddaca ei? Apoi
palma de pe fruntea ei a disprut. Kestrel a decis c avea s
rezolve misterul mai trziu. i aa, a adormit.

Calul a alunecat pe grohoti. Arin s-a inut n a pe cnd


animalul se legna, apoi calul i-a ndeprtat copitele i i-a
recptat echilibrul.

273
Lucrurile aveau s se nruteasc, i-a zis Arin, nnegu
rat, cnd avea s coboare i nu s urce pe crare. Cuta de o
zi ntreag. Slaba speran pe care o mai avea de a gsi planta
ncepea s dispar.
n cele din urm, a desclecat. Muntele era pleuv, maro-ce- ,
nuiu, nu gseai arbori i drept nainte se vedea tietura groaz
nic n munte prin care valorienii se revrsaser n ar n
urm cu zece ani.
Arin a zrit o lucire de metal. Erau arma unui herrani
i hainele camuflate ale omului ce pzea trectoarea, alturi
de alii. Arin s-a strecurat n spatele unei stnci, trgndu-i
calul dup el. A fixat fiiele ntr-o crptur dintre doi bolo
vani. N-ar fi fost bine ca el (sau calul lui) s fie vzut acolo.
Ar fi trebuit s se afle la trectoare sau s fac orice alt efort
ca s-i pstreze ara.
ara lui. Gndul acesta nu nceta s-l bucure. Merita s
moar, merita s fac aproape orice pentru a redeveni per
soana care fusese nainte de Rzboiul Herran. i totui, iat-1
cum jongla cu ansele deUcate de reuit, cutnd o plant.
Arin i imagina reacia Cocarului dac l-ar fi vzut
atunci, cutreiernd dup un biet lujer zbrcit i aproape ;
uscat. Arin putea ignora batjocura, putea rezista furiei - ba
o putea chiar nelege. Dar nu ndura s vad ceea ce i ima
gina c s-ar putea ntmpla. Privirea Cocarului fugind spre
Kestrel, msurnd-o, alimentndu-i furia cu un motiv n
plus. i cu ct ncerca Arin s o protejeze mai mult, cu att
cretea antipatia Cocarului.
Arin i-a strns pumnii, de frig, i a suflat n ei, b-
gndu-i degetele la subsuori. A pornit mai departe. Ar
trebui s o elibereze pe Kestrel, s o ajute s se retrag n i
nuturile ndeprtate, cu ferme izolate, unde nimeni nu avea

274
nicio idee despre revoluie. i dup aceea? Kestrel avea s-i
anune tatl. Ar fi gsit ea o cale. i toat fora armat a im
periului s-ar fi abtut asupra peninsulei; iar Arin se ndoia
c herranii erau n stare s in piept pn i batalionului
care avea s treac prin muni peste dou zile. Eliberarea lui
Kestrel ar fi nsemnat s-i ucid oamenii.
Arin a micat o piatr cu piciorul i a vrut s o loveasc,
dar s-a oprit i a mers mai departe. Gndurile se jucau cu
mintea lui, artndu-i soluii doar ca s dezvluie alte pro
bleme, tachinndu-1 cu certitudinea c urma s piard tot
ce-i dorea s pstreze.
Pn cnd a gsit-o. Arin a gsit planta nlndu-se n
mijlocul unui petic de noroi. Nu era mult i arta ca vai
de lume, dar biatul a smuls-o din pmnt cu o speran
aproape slbatic. Apoi i-a ridicat privirea^de-l^ minile lui
murdare, descoperind c putea fi iar vzut de cei de la trec
toare. O idee i-a tiat brusc rsuflarea.
Ideea era abia ncropit, ca i frunzele din mna lui Arin,
dar cretea, prindea rdcini, i Arin a nceput s-i dea
seama cum puteau fi nvinse forele valoriene.
A neles deodat cum putea ctiga.

275
CND KESTREL S-A TREZIT N PAT NICI NU A VRUT
s se gndeasc la cum ajunsese acolo.
Apoi ziua a fost nghiit cu totul. n cas se strecura frigul
i nserarea prea s apese pe umerii lui Kestrel, n timp ce
mintea i se umplea de gnduri n legtur cu Jess i cu Arin.
Fata a auzit o cheie ntorcndu-se n broasc i a srit n
picioare, dndu-i abia atunci seama c de cnd se trezise,
nu fcuse dect s stea i s se holbeze n gol. A traversat
camerele apartamentului pn ce a ajuns n faa ultimei ui.'
Era Sarsine.
Unde e Arin? a ntrebat femeia.
Era mai bine dac nu dezvluia nimic.
Nu tiu.
Asta e o problem.
Tcere.
E o problem pentru tine, a lmurit-o Sarsine, cci
Cocarul e aici i vrea s-l vad pe Arin, iar din moment ce
vrul meu smintit nu e de gsit, omul vrea s-i vorbeasc ie.
Kestrel a simit cum inima ei i ncetinete btile, aa
cum obinuia s fac atunci cnd Rax pregtea vreun atac

276
rapid sau cnd tatl ei i punea o ntrebare la care nu cuno
tea rspunsul.
Spune-i c nu vreau.
Sarsine a rs.
Asta e casa familiei tale, a zis Kestrel. E un musafir
aici. Cine e el s-i comande ie?
Sarsine a cltinat din cap, dei linia trist a buzelor ei
strnse spunea c nu o nvinovea pe Kestrel c ncercase.
Cnd a vorbit iar, cuvintele ei nu sunau ca o ameninare, dar
Kestrel auzea ecoul a ceea ce Cocarul insinuase.
Dac nu vii cu mine, o s urce el aici, s te vad.
Kestrel i-a aruncat privirea spre perei, gndindu-se la
cum erau dispuse camerele, la cum se roteau n interior pre
cum casa unui melc, lsnd impresia c erai ascuns de lume
i ocrotit ntr-un spaiu intim i plcqtT^ ^
Sau prins n capcan.
Voi merge, a zis ea.

Sarsine a adus-o pe Kestrel n atrixmi, unde Cocarul st


tea pe o banc din marmur, n faa fntnii. Lumina tore
lor plpia n camer, iar apa se revrsa cu unduiri roiatice
i portocalii.
Vreau s vorbesc cu ea ntre patru ochi, i-a zis Coca
rul lui Sarsine.
A rin..., a dat femeia s spun.
Nu el e liderul. Eu sunt.
Vom vedea ct o s dureze, a zis Kestrel, apoi i-a
mucat buza.
Cocarul a vzut gestul. tiau amndoi ce nsemna. O
greeal.
E-n regul, i-a zis Kestrel lui Sarsine. Du-te.

277
Sarsine i-a aruncat fetei o privire nesigur, apoi a plecat.
Cocarul i-a proptit coatele pe genunchi i i-a ridicat
ochii spre Kestrel. Omul i cerceta minile lungi, strnse uor
n pumni, pliurile rochiei. Hainele lui Kestrel apruser n
mod misterios n dulapul apartamentului n timp ce dormise,
iar asta o bucurase. Costumul de duel i ndeplinise datoria
destul de bine, dar s poarte o rochie de societate o facea pe
Kestrel s se simt pregtit pentru alte feluri de btlii.
Unde e Arin? a ntrebat Cocarul.
n muni.
Ce face acolo?
Nu tiu. mi imaginez c, din moment ce forele va
loriene vor veni prin trectoare, s-a dus acolo s analizeze
avantajele i dezavantajele cmpului de lupt.
Cocarul i-a aruncat fetei un zmbet voios.
Nu te supr c eti o trdtoare?
Nu vd de ce a fi o trdtoare.
Tocmai ai confirmat c ntririle vor veni prin trec
toare. Mulumesc.
Nu mie trebuie s-mi mulumeti, a zis Kestrel,
Aproape toate navele bune ale imperiului au fost trimise n
est, ceea ce nseamn c nu mai exist alt cale de acces n
ora. Oricine are minte i-ar putea da seama. De asta Arin e
n muni, iar tu aici.
Roeaa ncepea s se aprind n obrajii Cocarului.
Picioarele mele sunt prfuite, a zis omul.
Kestrel nu tia ce s rspund la asta.
Spal-le.
Cum?
Brbatul i-a scos cizmele, i-a ntins picioarele i s-a
sprijinit cu spatele de banc.

278
Kestrel, care sttuse destul de nemicat, a mpietrit de-a
binelea.
E un obicei herrani ca stpna casei s spele picioarele
musafirilor speciali, a zis Cocarul.
Chiar dac exist un asemenea obicei, el a disprut
acum zece ani. Iar eu nu sunt stpna casei.
Nu, eti o sclav. i vei face cum i ordon.
Kestrel i amintea cum Arin o ndemnase s renune la
mndrie din cnd n cnd. Dar oare se referise la aa ceva?
Folosete fntna, a zis Cocarul.
Furia o cuprindea pe Kestrel, dar fata era suficient de is
tea s nu o lase s se vad. S-a aezat pe marginea bazinu
lui, i-a bgat picioarele n ap i le-a splat cu micri brute,
aa cum i vzuse pe sclavi fcnjdria^ spltorie. Dac ar fi
fost o sclav, poate c s-ar fi putut preface c avea altceva n
faa ochilor, dar ea nu mai splase niciodat altceva n afar
de propriul trup, aa c nu avea niciun rost s nege c ceea
ce inea n mini era fcut din piele, carne i oase.
Kestrel ura ceea ce i fusese dat s fac. A ridicat picioa
rele din ap i le-a pus pe dalele din piatr. Ochii Cocarului
au cobort pe jumtate. Pupilele lui erau foarte strlucitoare.
Usuc-le.
Kestrel s-a ridicat.
Nu pleci nicieri, a zis el.
Trebuie s aduc un prosop.
Fata era recunosctoare c avea o scuz s plece undeva,
oriunde, i s nu se mai ntoarc.
E bun i fusta ta.
Lui Kestrel i-a venit mai greu acum s-i ascund pe chip
ceea ce simea. S-a aplecat, folosind poalele rochiei, i i-a
ters picioarele.

279
Acum unge-le.
Nu am ulei.
O s gseti sub o dal decorat cu zeul ospitalitii.
Cocarul a artat spre podea. Apas-i marginea i o s se
deschid.
Sub dal erau fiole acoperite de praf vechi de zece ani.
Se afl n fiecare cas herrani, a zis Cocarul. Chiar
i n vila ta. Sau, mai degrab, a mea. tii c nu e nevoie s
rmi aici mpotriva voinei tale. Te-ai putea ntoarce acas.
Kestrel a turnat ulei pe picioarele Cocarului i a uns pie
lea aspr.
Nu. Nu am de ce s merg acolo.
Fata simea privirea brbatului asupra capului ei plecat,
asupra minilor ce se micau pe picioarele lui.
Faci asta pentru Arin?
Nu.
Atunci ce faci pentru el?
Kestrel s-a ridicat. Palmele ei erau uleioase. i-a ters
minile pe fust, fr s-i pese c dezgustul era unul dintre
lucrurile pe care Cocarul voia s le citeasc pe chipul ei.
De ce, oare de ce voia una ca asta?
Fata s-a ntors s plece.
Nu am terminat.
Ba da, a zis Kestrel. Dac nu cumva vrei s vezi cte m-a
nvat tata despre lupta corp la corp. O s te nec n fntn.
i dac nu o s pot, o s ip aa de tare, c fiecare herrani din
cas va veni aici ntr-un suflet i o s se ntrebe ce fel de om e
conductorul lor, nct o fat valorian l-a fcut s-i piard
aa de repede controlul.
Kestrel s-a ndeprtat, iar el nu a urmat-o, dei i-a putut
simi privirea pn ce s-a ntors dup un col. Kestrel a gsit

280
buctria, cel mai populat loc din cas, i s-a aezat lng
foc, ascultnd zngnitul metalic al oalelor, ignornd privi
rile ciudate.
Apoi, Kestrel i-a dat seama c tremura - de furie i de
tot ce simea.
Spune-i lui Arin.
Kestrel a ndeprtat gndul. La ce i-ar folosi s-i spim?
Arin era o cutie neagr ascuns sub o dal neted. O capcan
deschis sub picioarele ei. Nu era cine i imaginase ea c e.
Poate c Arin tiuse c aa ceva avea s se ntmple.
Poate c nici nu l-ar deranja.

281
A R IN A TR E C U T PESTE PRAG C U PAI M AR I. A FU G IT
pe holurile luminate, apoi s-a oprit brusc, vzndu-1 pe Co
car care privea n apa fntnii din atrium.
Deodat, Arin era iar copilul de doisprezece ani, cu mi
nile pline de praf de la piatra pe care o tiase pentru a-i
demonstra puterea n faa acelui om.
M-am temut c nu ne vom ntlni, a zis Arin. M-am
dus la vila ta mai nti, dar mi-au zis c ai venit aici.
Unde ai fost?
Cocarul era ntr-o dispoziie proast.
Am cercetat trectoarea. Vznd c ncruntarea br
batului se adncete. Arin a adugat: Din moment ce pe
acolo e probabil s soseasc ntririle.
Bineneles. Evident.
i tiu exact cum s le ntmpinm.
Pe chipul Cocarului s-a aprins o lumin. Arin a trimis
dup Sarsine, iar cnd femeia a sosit, i-a cerut s o aduc pe
Kestrel.
Am nevoie de prerea ei.
Sarsine a ezitat.

282
D ar...
Cocarul a cltinat un deget ctre femeie.
Sunt sigur c tu conduci bine aceast cas, dar vezi i
tu c vrul tu d pe-afar de nerbdare s ne mprteasc
un plan care ne-ar putea salva. Nu-1 plictisi cu treburi cas
nice, ca de pild cine se cioroviete cu cine... sau cu faptul
c protejata ta nu are chef de vizite. Ad-o pe fat.
Sarsine a plecat.
Arin a luat o hart din bibliotec, apoi s-a grbit spre su
fragerie, unde Cocarul atepta alturi de Kestrel i de Sar
sine, care i-a aruncat lui Arin o privire exasperat, ce parc
voia s spun c se spla pe mini de toi trei. Femeia a ieit
pe u. ( )
Arin a ntins harta pe mas H=a fixat colurile cu pietrele
pe care le strnsese n buzunare. Kestrel s-a aezat, hotrt
s nu scoat niciun sunet.
Spune-i planul, biete, a zis Cocarul, privindu-1 doar
pe Arin.
Arin simea acelai val de entuziasm ca i atunci demult,
cnd ncepuser s plnuiasc asediul oraului.
Am eliminat deja grzile valoriene din partea noastr
de munte. Arin a atins harta, i-a trecut degetul peste muchia
trectorii. Acum trimitem civa oameni prin trectoare, din
colo. Alegem brbai i femei care s treac drept valorieni
pn n ultimul moment. Grzile imperiale sunt ndeprtate.
Unii dintre ai notri le iau locul, alii se ascund la baza dea
lurilor, i vm mesager e trimis prin trectoare s-i avertizeze
pe ai notri, care au butoaie cu pulbere neagr aici - Arin a
artat un punct din mijlocul trectorii - de ambele pri. O
s avem nevoie de oameni care cunosc munii i se pot cra
suficient de sus ca s-i domine pe valorieni de la nlime.

283
Vor trebui s-i asume riscul de a fi prini sub avalana de
pietre strnit de explozii. Ar fi de ajuns patru oameni; cte
doi de fiecare parte.
Nu mai avem mult pulbere, a zis Cocarul. Ar trebui
s o pstrm pentru invazia real.
N-o s o mai apucm dac nu folosim pulberea acum.
Arin i-a apsat palmele pe mas, aplecndu-se peste hart.
Mare parte din forele noastre, aproximativ dou mii, vor
pzi intrarea noastr prin trectoare. Un batalion valorian
are mereu cam acelai numr, aa c ...
Mereu? a ntrebat Cocarul.
Ochii lui Kestrel, care se tot strnseser pe msur ce Arin
i explica planul, deveniser de acum dou fante nguste.
Ai nvat multe ct ai fost sclavul generalului, a spus
Cocarul, aprobator.
Nu aa aflase Arin detalii despre tehnicile militare valori
ene, dar tot ce a spus a fost:
Cele dou armate, a noastr i a lor, vor avea cam ace
lai numr de oameni, dar nu vor f egale n ceea ce privete
experiena i armamentul. n privina asta, noi vom fi cei
slabi. Valorienii vor avea arcuri i arbalete. Cu toate astea,
nu vor aduce cu ei tunuri, din moment ce nu se ateapt la o
lupt. Aici, suntem n avantaj.
Arin, nici noi nu avem tunuri.
Ba avem. Trebuie doar s le lum de pe navele pe care
am pus mna n port i s le ducem sus pe munte.
Cocarul s-a holbat la Arin, apoi l-a lovit pe umr.
Minunat!
Kestrel s-a sprijinit de sptarul scaunului ei i i-a ncru
ciat braele la piept.
De ndat ce va ptrunde tot batalionul n trec
toare, a continuat Arin, i vor ncepe s ias pe partea asta,

284
armele noastre vor lovi in primele lor linii. O s-i lum total
prin surprindere.
Surprindere? Cocarul a cltinat din cap. Valorienii
vor trimite cercetai nainte. Cnd ne vor vedea tunurile, o
s devin rapid bnuitori.
Nu le vor vedea, pentru c vom camufla i tunurile i
oamenii sub pnz de culoarea asta. Arin a artat spre pie
trele splcite. O s fie de ajuns cnepa i pnza de sac din
port. Putem s lum lenjeriile de pe paturile valorienilor. O
s devenim una cu muntele.
Cocarul a rnjit.
Deci tunurile vor trage spre primele linii, a zis Arin,
care vor fi cavaleria. Caii i(e vcir speria, din fericire, iar dac nu
o vor face, atunci tot o s W vin greu s-i in echilibrul pe
panta ce coboar. ntre timp, butoaiele cu pulbere explodeaz
n centrul trectorii i deplaseaz stncile, blocnd jumtate
de batalion, departe de ceilali. Atunci oamenii notri, de pe
cealalt parte, vor nvli asupra jumtii de batalion prins.
Vom face la fel i cu cealalt jumtate. Astfel, vom ctiga.
Cocarul nu a spus nimic la nceput, dei expresia de pe
faa lui vorbea de la sine. Apoi s-a ntors spre Kestrel:
Ei? Ce crezi?
Fata nu voia s se uite la el.
F-o s vorbeasc. Arin, s-a plns Cocarul. Ai zis c
vrei s-i asculi prerea.
Arin, care urmrise modificrile uoare de stare ale lui
Kestrel i micrile trupului ei, i vzuse cum resentimentele
ei creteau, a zis:
Crede c planul o s funcioneze.
Cocarul s-a uitat la amndoi. Privirea lui a ntrziat asu
pra lui Kestrel, ncercnd pesemne s vad pe faa ei ceea ce

285
zrise Arin. Apoi a ridicat din umeri n felul acela arogant
care-1 fcuse adjudectorul preferat al tuturor.
Ei, planul e mai bun dect orice idee a avea eu. M
duc s le spun tuturor ce s fac.
Kestrel i-a aruncat lui Arin o privire furiat, dar el nu-i
putea da seama ce nsemna.
Cocarul l-a mbriat pe Arin cu o mn i a plecat.
Imediat ce a rmas singur cu Kestrel, biatul a scos
planta din buzunar: era un mnunchi verde, cu o tulpin ca
o srm i frunze ascuite la capt. Arin a aezat planta pe
mas, n faa ei. Ochii ei s-au aprins, ca dou mrgritare de
bucurie. Era de nepreuit felul n care s-a uitat la Arin.
Mulumesc, a optit.
Ar fi trebuit s o caut mai devreme, a zis el. Atunci nu
ar mai fi fost nevoie s-mi ceri nimic.
Arin a atins podul palmei ei cu trei degete; acela era un
gest herran care semnifica acceptarea mulumirilor pentru
un cadou, dar se folosea i pentru a cere iertarea.
Pielea lui Kestrel era moale i lucioas, de parc ar fi fost
uns cu ulei. Ea i-a retras mna. Se schimbase din nou, iar
Arin vedea fericirea scurgndu-se din ea.
Ce-i datorez pentru asta? l-a ntrebat.
Nimic, a zis el repede, confuz.
Oare nu el i era dator ef? Oare nu luptase ea pentru viaa
lui? Oare nu se folosise Arin de ncrederea ei ca s-i distrug
lumea?
Arin a cercetat chipul lui Kestrel i i-a dat seama c nu
era att faptul c-i schimbase dispoziia, dar se retrsese
din nou n aceeai stare de furie nbuit care o fcuse s-i
in umerii epeni ct sttuse alturi de Cocar.
Bineneles c fata era furioas, cci ascultase un complot
menit s-i ucid poporul. Dar imediat ce Arin a presupus

286
c aceea era cauza, i-a adus aminte de privirea misterioas
pe care i-o aruncase ea. Arin a ntors privirea aceea pe toate
prile, aa cum faci cu o scoic, ntrebndu-te ce fel de cre
atur trise acolo. i amintea privirea: tresrirea sprncene
lor, linia crispat a gurii.
Ce s-a ntmplat? a ntrebat.
Ea a prut c nu vrea s rspund, apoi a spus:
Cocarul o s-i revendice meritul pentru ideile tale.
Arin tiuse asta.
i-i pas?
Kestrel a rsuflat scrbit.
Avem nevoie de un lider, a zis Arin. Trebuie s cti
gm. Nu conteaz cum.
Ai studiat, a zis Kestrel.
Arin i-a dat atunci seama c citase din una dintre crile
despre rzboi ale generalului.
Ai luat cri din biblioteca mea i ai citit despre forma
iunile de lupt valoriene i despre metodele de atac.
Tu n-ai fi fcut la fel?
Fata a dat nerbdtoare din mn.
E timpul ca poporul meu s nvee cte ceva de la voi.
Pn la urm, ai cucerit jumtate din toat lumea cunos
cut. Ce crezi, Kestrel? A fi un bun valorian?
Nu.
Nu? Nici atunci cnd inventez metode att de ingeni
oase de atac c generalul meu e n stare s le fure?
i tu ce eti, din moment ce-1 lai s fac asta?
Kestrel s-a ridicat, stnd dreapt i subire ca o spad.
Sunt un mincinos. Arin a rostit cuvintele lent, n locul
ei. Un la. Nu am pic de onoare.
i iat c privirea ce tremura de lucruri ascunse se
arta iar.

287
Exista un secret.
Ce e, Kestrel? Spune-mi ce se petrece.
Chipul fetei se ndrjise ntr-un fel ce-i spunea lui Arin
c nu avea s obin vreun rspuns.
Vreau s o vd pe Jess.
Planta zcea sfrijit i moale pe mas. Arin se ntreba la
ce anume se ateptase c va ajuta.

Zpada se cernea pe aleea ce ducea spre trsur. Kestrel


era recunosctoare pentru planta pe care Sarsine o ducea cu
ea, dar seara i nveninase gndurile i-i fcuse mruntaiele
s se rsuceasc de nerbdare. S-a gndit la Cocar, s-a gn
dit la planul lui Arin - unul ndrzne, care, din nefericire,
avea toate ansele s funcioneze.
Era mai urgent ca niciodat s evadeze.
i totui, cum ar fi putut, din moment ce curtea lui Arin
era nconjurat de herrani care artau din ce n ce mai
puin ca nite rebeli zdrenroi i mai mult ca soldaii unei
armate?
i dac reuea s evadeze, ce s-ar fi ntmplat cu Jess?
Sarsine s-a strecurat n trsur. Kestrel se pregtea s o
urmeze, cnd a aruncat o privire peste umr, spre cas. Cl
direa lucea ntunecat, acoperit de ninsoarea serii. Kestrel
a vzut spirala arhitectural ce reprezenta apartamentul ei
din partea de est. Dreptunghiul nalt, din piatr, era grdina
ei de pe acoperi, dei de afar prea dublu n mrime.
Ua.
Kestrel i-a amintit de ua ncuiat a grdinii i i-a dat
seama de cteva lucruri. Ua pesemne c ducea spre o gr
din care o oglindea pe a ei. De aceea zidul nalt prea de
dou ori mai lat din exterior.
Cealalt grdin era legat de latura de vest, ce lucea lu
minat de ferestrele la fel de mari ca ale ei, cu aceleai multe
ochiuri.
Cel mai important, acoperiul aripii de vest se nclina n
jos i se termina deasupra unei ncperi de la parter, care ar
fi putut fi biblioteca sau salonul.
Kestrel a zmbit.
Nu doar Arin avea un plan.

Doar pentru Jess, i-a zis Kestrel vraciului herrani, ne-


psndu-i c zeci de ali oameni mureau la picioarele ei.
Fata l-a urmat pe medic, nevrnd s rite ca pn i o
singur frunz s ajung l(^tcineva, dei sub masca violet
a otrvii recunotea alte fee.
Ea o alesese pe Jess.
Cnd butura a fost gata i picurat n gura lui Jess, fata
s-a necat. Lichidul i-a curs pe brbie. Vraciul a prins, calm,
butura cu marginea bolului i a ncercat iar, dar far anse
de reuit.
Kestrel a luat castronul din mna vraciului.
Bea asta, i-a zis fata prietenei ei.
Jess a gemut.
F-o, a zis Kestrel, sau o s-i par ru.
Ce fel plcut de a trata un bolnav, a remarcat Sarsine.
Dac nu bei, i-a spus Kestrel lui Jess, o s regrei pen
tru c nu vei mai avea ansa s m tachinezi, s vezi cum mi
doresc prea multe i fac lucruri prosteti ca s-mi ndepli
nesc dorinele. Nu o s m mai auzi niciodat spunndu-i
c te iubesc. Te iubesc, surioar. Te rog, bea.
Din gtul lui Jess s-a auzit un clmpnit. Kestrel a neles
acceptul i a dus cana la gura fetei. Jess a but.

289
Au trecut ore. Noaptea s-a lsat grea. Jess nu ddea ni
ciun semn c s-ar simi mai bine. Sarsine adormise ntr-un
scaun, iar Arin se pregtea pe undeva pentru o btlie care
ar f putut ncepe la rsrit.
Apoi Jess a inspirat uor, tremurtor. Dar era mai bine.
Ochii ei s-au deschis i au vzut-o pe Kestrel.
O vreau pe mama, a murmurat rguit Jess.
Acelai lucru i-1 optise i Kestrel odat, cnd erau mici
i dormiser n acelai pat, cu picioarele reci i moi atin-
gndu-li-se. Kestrel i inea acum prietena de mn i a,
fcut ceea ce fcuse i Jess pentru ea, atunci. A nceput s
opteasc vorbe de alint, ce sunau mai mult a muzic dect
a cuvinte. Kestrel a simit apsarea slab a degetelor lui Jess.
Nu-mi da drumul, a zis Kestrel.
Jess a ascultat. Privirea ei s-a limpezit, ochii s-au deschis
larg i s-a trezit.

Ar trebui s-i spui lui Arin, i-a zis Sarsine mai trziu,
n trsur.
Kestrel tia c femeia nu vorbea despre Jess.
- Nu. i nu-i vei spune nici tu. Apoi a adugat, dispreu
itor; i e team de Cocar.
Kestrel nu a mai adugat c i ei i era.

n noaptea aceea, Kestrel a ncercat din nou s deschid


ua ncuiat a grdinii. Fata a tras de mner cu toat fora.
Ua era masiv i nu s-a clintit niciun pic.
Kestrel a rmas acolo, tremurnd n zpad. Apoi s-a dus
n camera ei i s-a ntors cu o mas pe care a aezat-o lipit
de perete, n colul cel mai ndeprtat. Kestrel s-a crat pe
mas, dar tot nu era suficient de nalt ca s ajung la coama

290
zidului. Spera ca unghiurile formate de col s-i ofere sprijin
pentru mini i picioare, ca s se mping n sus.
Zidul era prea neted. A alunecat la loc. Chiar i cu un
scaun aezat pe mas, peretele era prea nalt pentru ea, iar
dac ar mai fi adugat altceva deasupra scaunului, atunci con
strucia risca s se drme, iar ea s cad pe dalele de piatr.
Kestrel a cobort i a studiat grdina la lumina lmpii ce
ptrundea dinspre ser. Fata i-a mucat obrazul pe interior
i s-a ntrebat dac nu cumva cteva cri aezate teanc dea
supra scaunului de pe mas aveau s ajute. Atunci, a auzit un
zgomot. Hritul unui clci pe pietri. Sunetul se auzise de
dincolo de u, de partea cealalt a zidului.
Cineva o ascultase. Cinw a se afla nc acolo.
Kestrel a cobort scaiinul) ct mai ncet cu putin i a
intrat n cas.

nainte ca Arin s plece spre trectoarea din muni, n


toiul celor mai reci ore ale nopii, el i-a gsit suficient timp
s dea ordin ca orice pies de mobilier suficient de uoar
pentru Kestrel s fie scoas din apartamentul ei.

291
PE C N D O A M E N II LUI I O C U PAU P O Z IIILE I
apropierea trectorii. Arin se gndea c pesemne nelesese
greit obsesia valorienilor pentru rzboi. Presupusese c ac
tele lor erau mnate de lcomie, de un sentiment slbatic de
superioritate. Nu-i trecuse niciodat prin cap c valorienii
mergeau la lupt din dragoste.
Arin iubea orele de ateptare, tensiunea mut i str
lucitoare, precum fulgerele, cu oraul lui ntinzndu-se
mult sub el i n spatele lui, cu m na pe curbura tunului
i urechile deschise s prind zgomotele amplificate de
acustica trectorii. Arin se uita spre munte i, dei putea |
aproape m irosi frica brbailor i a femeilor din jurul lui,
se simea cuprins cum va de un soi de mirare. Simea c
vibreaz, ca i cum viaa lui era un fruct proaspt, trans
lucid, cu pielia delicat. Putea s fie despicat n dou
i lui nici nu-i psa. Nimic, niciodat, nu-1 fcuse s se
sim t aa.
Nimic, n afar d e ...
Rzboiul l mai ajuta pe Arin i s uite de lucrurile pe
care nu le putea avea.

292
S-a auzit o micare rapid. Sunetul a reverberat prin tre
ctoare, crescnd n intensitate, pn ce unul dintre m esa
gerii Cocarului a aprut alergnd spre comandant. Arin nu
se afla prea departe de Cocar, dar chiar i dac ar fi fost,
probabil c tot l-ar fi auzit pe biat gfind.
V in, a zis el. Vin.
D up aceea, aerul a nceput s vibreze de agitaia tru
pelor. Oamenii verificau dac tunurile erau bine acoperite,
apoi le verificau iar, tiau fitiluri din corzi subiri, inflama
bile, i se ascundeau sub pnzele pale.
Arin s-a uitat printr-o gaur tiat n cearaf. Ochii l
nepau, pentru c uitase s mai clipeasc. Dar bineneles
c i-a auzit nainte ^ ^ - i vedea. Trectoarea a rsunat de
bufnetul a mii de pick^re ce mrluiau. Apoi primele linii
ale armatei valoriene au ieit din muni. Arin a ateptat n
delung primul foc al Cocarului.
Sunetul s-a auzit. Ghiuleaua a rupt pnza i a traversat
aerul, zdrobindu-se de pmnt n mijlocul cavaleriei. Caii
i oamenii s-au fcut bucele. Arin a auzit ipete, dar le-a
ignorat.
Pnzele de culoarea pietrei fuseser date la o parte - nu
mai era nevoie de ele acum -, iar Arin a nceput s ncarce o
ghiulea grea n gura unui tun, trgnd i repetnd aciunea,
cu minile nnegrite de pulbere. Atunci o femeie a aprut
lng el i l-a tras de mnec.
Cocarul e rnit, a zis ea.
Valorienii rspundeau la focuri cu sgei din arcuri i
arbalete, ce strpungeau aerul cu o precizie terifiant. Arin
i-a inut rsuflarea i a nceput s fug.
Sgeile uierau pe lng el. S-a ascuns n spatele bolova
nilor ce acopereau pe jumtate tunul Cocarului. Omul era

293
ntins pe spate, cu faa plin de pulbere neagr. Herranii se
strnseser n jurul lui, holbndu-se, ocai, la brbat.
Nu! a rcnit Arin. Stai cu ochii pe valorieni, nu pe el.
Oamenii au tresrit speriai i s-au ntors la ceea ce aveau
de fcut, adic s creeze ct mai multe guri n formaia
valorian.
Mai puin tu, a zis Arin, apucndu-1 de cma pe br
batul cel mai aproape de el. Spune-mi ce s-a ntmplat. S-a
lsat pe vine i a nceput s pipie pieptul i braele Coca
rului, cutnd s vad unde sngera. Nu are liicio ran. De
ce nu e rnit?
A czut pur i simplu pe spate, a explicat omul. Cnd
tunul a bubuit, explozia l-a aruncat pe Cocar ct colo. Pe
semne c s-a lovit la cap.
Rsul lui Arin a izbucnit slbatic. Comandantul leinase
chiar n primele momente ale btliei. Nu se putea spune c
era un semn bun.
L-a tras pe Cocar ntr-un loc mai ferit, n spatele unor
bolovani, i i-a luat luneta din buzunar. Luneta era din casa
generalului i de o calitate bun. Poate un pic prea bun.
Prin ea. Arin a vzut c valorienii se ineau nc n ei i caii
erau sub control, dei coborau o pant nfricotoare, bom
bardai de tunuri. Dumanul avansa.
Dar Arin a vzut apoi ceva i mai ru. Pe cnd privea prin
lunet, unii dintre soldaii din urm i-au nlat gturile
spre laturile trectorii. S-a zrit o lucire pe cnd Unul dintre
valorieni a tras o sgeat, a ochit pe cineva de pe stnci i a
eliberat arma.
Unul dintre cei patru herrani ce aveau datoria s aprind
butoaiele cu pulbere a czut de pe stnci. Arin a blestemat.
A privit apoi, fr a putea face ceva, cum i ceilali trei erau
dobori cu arbaletele.

294
Se sfrise, s-a gndit Arin. Dac nu reueau s despart
batalionul valorian n dou aruncnd stncile n trectoare,
atunci herranii aveau s fie rapid clcai n picioare de ar
mata experimentat ce-i revenea deja din ocul iniial.
ns ultimul lupttor de pe munte, o femeie, se aga nc
de stnc, supravieuind cumva. Apoi a czut, s-a ntors n
aer i a luat foc. Atunci, Arin a observat micul butoi de pul
bere pe care ea l inea n brae. Femeia a lovit pmntul i
butoiul a explodat. Focul a fcut prpd n mijlocul armatei
valoriene. Era singura ans ce i se mai ddea lui Arin.
intii arcaii, le-a ordonat ei celor care mnuiau
tunul Cocarului. Pe cei cu arbalete. Spunei tuturor. ntoar
cei focurile asupra ^ a d ro n u lu i luia.
Dar se apropie<TOlorienii...
Facei cum am zis!
Arin a turnat ntr-un sac atta pulbere ct putea duce, a
apucat un colac de fitil, i-a agat sacul pe umr i a luat-o
la fug spre poalele stncii.
Era nebunesc ceea ce voia el s fac; aproape c prea
c fusese atins de blestemul zeilor smintelii i ai morii pe
cnd era copil n fa, cci Arin gonea spre o potec ngust
fcut de capre ce abia dac zgria suprafaa stncii. Apoi a
luat-o pe drumul subire i a prut c avea s-i rup glez
nele nainte s poat ajunge la grmada de bolovani cuib
rit n plasa crenguelor negre ale tufiurilor de iarn. Dac
reuea cumva s nu-i rup oasele, atunci avea s fie zrit i
rnit de un arca.
i a fost. Durerea i-a ars coapsa. Coada sgeii i ieea
din carne. Alt sgeat i-a zgriat gtul. Arin s-a cltinat pe
picioare, apoi s-a forat s goneasc iar. Btile inimii lui i
rsunau n urechi la fel de tare precum focurile de tun.

295
o formaiune de piatr de la stnga lui i oferea acum
protecie. Arin a alergat de-a lungul ei, tot mai sus, n tre
ctoare. Apoi s-a lsat pe vine, blestemnd i tremurnd pe
cnd sngera deasupra sacului cu pulbere. A nghesuit sacul
la baza unei grmezi instabile de pietre i a desfcut fitilul.
A aprins un chibrit i l-a inut pn ce i-a ars degetele i
fitilul a nceput s fsie. Apoi a dat s se ridice ct mai re
pede, aa de repede c parc tot trupul lui era fcut din acel
cuvnt, npustindu-se n sus, s fug de explozia ce venea.
Bubuitura s-a auzit tare i a rupt costia. De pe stnc
s-au smuls bolovani. Pmntul a alunecat de sub picioarele
lui Arin i el a czut, ntr-o ploaie de pietre.

296
KESTREL A AUZIT STRIGTELE DE BUCURIE DE
departe. )
S-a ntristat. sW a ii valorieni nu obinuiau s strige
cnd ctigau, ci cntau.
Planul lui Arin funcionase.
Kestrel a mers spre o fereastr cu multe ochiuri ce ddea
spre curte i, mai departe, spre ora i a deschis-o. Aerul rece
al iernii s-a repezit nuntru i fulgii de nea au ciupit obrajii
fetei. Kestrel s-a aplecat peste pervaz.
Un grup mic de clrei se apropia de cas. Ritmul lor era
destul de ncet ca s se potriveasc cu mersul lui Suli, al
crui clre zcea moale peste grumazul animalului.
Sigur herranii nu ar fi ipat de fericire dac Arin era mort
sau pe moarte.
Ce prostie, i-a zis Kestrel. Morii nu clresc.
O avalan de sentimente o tulburau pe fat, iar Kestrel
nu tia dac emoiile ei erau ceea ce ar fi trebuit s fie pen
tru c nici nu era sigur ce simea. Nu putea nici mcar s
gndeasc.

297
Apoi caii s-au oprit. Arin a alunecat de pe Suli i her-
ranii au nceput s se agite pe cnd fiecare ncerca s ajung
primul la el. Oamenii l sprijineau, i mpingeau umerii sub
braele lui.
Faa lui Arin era alb de durere i nnegrit de pete de
noroi i vnti. Hainele lui rupte erau ptate cu stacojiu,
ca nite flamuri luminoase i nsngerate. Un picior era gol.
Arin i-a dat capul pe spate, a surprins privirea lui Kestrel
i a zmbit.
Kestrel a nchis fereastra i i-a ferecat inima, cci ceea
ce simise cnd l vzuse pe Arin venind pe potec nu era
deloc ceea ce ateptase, nu asta trebuia s simt. O uurare
profund i tulburtoare.

Un erou.
Cocarul s-a uitat la Arin, care zcea ntins n pat.
Arin a dat s clatine din cap, dar n clipa urmtoare s-a
crispat de durere.
Sunt doar norocos.
Al dracului de norocos. Un tufi te-a inut s nu cazi
peste stnc. Ai fost practic ngropat sub o grmad de pie
tre i totui nu i-ai rupt nimic.
M simt de parc mi-a fi rupt totul.
Cocarul avea o expresie bizar pe chip.
i tu ai avut noroc, a zis Arin.
C am fost culcat la pmnt i am pierdut btlia? Nu
prea cred. Dar Cocarul a ridicat din umeri, s-a aezat pe
marginea patului, l-a btut pe biat pe umerii rnii i a chi
cotit cnd Arin a nceput s blesteme. Exist mereu o dat
viitoare. Spune-mi ce s-a ntmplat dup ce ai fost pescuit
de sub pietre.

298
Planul a funcionat. Ofierii valorieni din fa i din
spate au fost desprii de alunecarea de teren, care a nimicit
i o bun parte din soldaii lor. S-au predat. Cred c am reu
it s ne asigurm c niciun mesager nu a scpat de cealalt
parte a trectorii. I-am trimis pe rnii la vila guvernatorului.
Am putea la fel de bine s transformm palatul la n spital.
Te referi la rniii notri.
Arin s-a sprijinit intr-un cot.
Pe toi. Am luat prizonieri.
Arin, Arin. Nu mai avem nevoie de ali valorieni cre
dincioi. Suntem deja ngropai pn peste cap n aristocrai.
Dar cel puin scrisorile lor sdesc dezinformarea n capital
i ne distreaz pe^noi.
Ce-ai fi vru^s fac? S-i omor pe toi?
Cocarul a deschis minile n lturi, ca i cvun rspunsul
s-ar fi aflat scris pe palmele lui.
E o chestie obtuz, a zis Arin, prea obosit ca s-i pese
c-1 jignea pe comandant. i mult sub demnitatea noastr.
Tcerea Cocarului devenea tioas.
Hai s privim lucrurile altfel, a continuat Arin, mai
prevztor. ntr-o zi, s-ar putea s trebuiasc s facem schimb
de prizonieri. Asta nu a fost ultima btlie. Unii dintre noi
s-ar putea s fie capturai n urmtoarea.
Cocarul s-a ridicat n picioare.
Putem s discutm mai trziu. Cine sunt eu, s rpesc
odihna eroului nostru?
Nu-mi mai spune aa.
Cocarul a pocnit din limb.
Oamenii te vor iubi, a zis.
Dar asta nu a sunat ca i cnd ar fi fost ceva bun.

299
Posibilitatea unui viitor nu li se mai prea att de nde
prtat herranilor. nainte de lupt, oamenii continuaser
s triasc n mare parte acolo unde serviser drept sclavi,
dac nu se putuser ntoarce la casele lor. Acum, vilele valo-
riene goale erau luate cu asalt. Cutau aprobarea Cocarului
ca s se poat muta ntr-un loc sau altul, dar uneori, privirile
oamenilor l cutau pe Arin nainte de a vorbi. Atunci, rs
punsul Cocarului venea, invariabil, negativ.
Arin muncea s-i transforme pe lupttori ntr-o armat
real. Fcuse o list a celor care se remarcaser n timpul b
tliei i a sugerat ca aceia s fie fcui ofieri. Titlurile scrise
acolo coincideau cu cele folosite de armata herrani nainte
de cucerire.
Cocarul s-a ncruntat cnd a vzut lista.
Presupun c vrei s aduci i monarhia la loc.
Familia regal e moart, a zis Arin, ncet.
i tu ce eti, urmtoarea alegere logic?
Nu am spus niciodat aa ceva. Iar asta nu are nimic
de-a face cu numirea ofierilor.
Ah, nu? Uit-te la list. Jumtate dintre ei au snge
albastru, ca tine.
i jumtate nu au. Arin a oftat. E doar o list, Coca-
rule. Tu vei decide.
Cocarul l-a privit cercettor, apoi a ters cteva nume i a
scris altele n locul lor. Dup aceea a semnat cu o nfloritur.
Arin a zis c ar trebui s nceap s ocupe pmntul din
afara oraului, s cucereasc fermele i s aduc grne i alte
alimente, ca s se pregteasc de asediu.
Domeniul Ethyra ar fi un nceput bun.
Bine, bine, a spus Cocarul, fluturnd mna.
Arin a ezitat, apoi i-a ntins un sac mic, dar plin i greu.

300
S-ar putea s gseti crile astea interesante. Sunt
despre istoria i rzboaiele valoriene.
Sunt prea btrn s m mai colesc, a zis Cocarul, l-
sndu-1 pe Arin cu-mna ntins.

Kestrel ncepuse s-i urasc apartamentul. Se ntreba


ce fel de familie avusese Irex dac o ncuietoare ce putea fi
manevrat doar din exterior fusese adugat uii unui apar
tament att de somptuos, c pesemne aparinuse mamei lui.
Broasca era din alam valorian, complicat i foarte m a
siv. Kestrel cunotea, de acum, mecanismul ca pe propriul
buzunar, cci i petrecuse suficient timp ncercnd s vad
dac putea fi deschis-eu fora sau spart.
Dac ar fi trebui^ s^spun ce anume i displcea cel mai
mult la apartament, i-ar fi venit greu s aleag ntre ncuie
toare i grdin, dei zilele acelea nutrea o ranchiun deose
bit mpotriva draperiilor.
Kestrel se ascundea n spatele lor ca s-l priveasc pe
Arin cnd pleca i se ntorcea acas, cel mai des clare pe
armsarul ei. n ciuda felului n care artase dup btlie,
rnile lui nu fuseser grave. Scpase de chioptat, bandajul
din jurul gtului dispruse, iar vntile violente se terse-
ser n nuane urte de verzui i violet.
Trecuser cteva zile far ca Arin i Kestrel s schimbe
vreo vorb i asta o enerva foarte tare. i venea greu s-i
tearg din minte zmbetul lui dulce i extenuat. i apoi cas
cada de uurare ce urmase.
Kestrel i-a trimis o scrisoare. Jess e pe cale s-i revin,
scrisese ea. I-a cerut lui Arin s o lase s-l viziteze pe Ronan,
care era inut n temnia oraului.
Rspunsul lui Arin a fost un bilet scurt: Nu.

301
Fata a decis c nu avea s insiste. Cererea ei venise dintr-un
sentiment de datorie. De fapt, era ngrozit s-l ntlneasc pe
Ronan - chiar dac el ar fi fost de acord s-i vorbeasc i chiar
dac nu o ura. Kestrel tia c s-l vad pe Ronan nsemna s
se confrunte cu propriul ei eec. Fcuse totul pe d o s... inclu
siv faptul c nu fusese n stare s-l iubeasc.
Kestrel a mpturit biletul cu un singur cuvnt i l-a pus
deoparte.

Arin tocmai prsea vila generalului, care de acum deve


nise statul-major al armatei, cnd unul dintre noii ofieri l-a
salutat. Thrynne, un brbat de vrst mijlocie, cerceta civa
cai valorieni capturai n lupt.
tia vor fi numai buni pentru atacul asupra dome
niului Metrea, a zis omul.
Arin s-a ncruntat.
Poftim?
Cocarul ne trimite s cucerim Metrea.
Arin i-a pierdut rbdarea.
E o prostie. La Metrea se cultiv mslini. Vrei s trii
cu msline n timpul asediului?
- ... nu.
Atunci mergei la Ethyra, unde simt hambare cu grne
i vite.
^ Acum?
Da.
Ar trebui s-l ntreb mai nti pe Cocar?
Nu. Arin i-a frecat fruntea, stul s tot calce mereu
cu att de mult grij n preajma Cocarului. Doar mergei.
Thrynne i-a adunat trupele.
Cnd Arin l-a ntlnit pe Cocar a doua zi, nu s-a po
menit nimic de ordinele comandantului i de cum fuseser

302
pir NI liimbate. Prietenul lui Arin era vesel i i-a sugerat b-
ludiliii s viziteze vitele valoriene, aa cum se referea el la
pil/oiiierii de lupt.
Vezi dac au toate condiiile, a zis Cocarul. De ce nu
Ir iliici mine dup-amiaz?
I recuse ceva vreme de cnd Cocarul nu i mai ceruse s
liu it ceva, i Arin s-a gndit c solicitarea era un semn bun.

Arin a luat-o pe Sarsine cu el. Femeia era un bun or-


P.anizator i fcuse deja palatul guvernatorului s semene
mai mult cu un spital adevrat. Arin se gndea c ea ar fi
l iut ce s fac n cazul n care nchisoarea devenea nenc
ptoare.
Doar c nunirul prizonierilor nu avea s reprezinte o
problem.
Podelele temniei luceau de snge. Trupurile zceau con
torsionate n celule. Soldaii valorieni fuseser ucii - tr
seser n ei printre barele de fier sau fuseser mpuni cu
suliele pe cnd dormeau.
Stomacul lui Arin s-a strns i a auzit-o pe Sarsine i-
nndu-i respiraia. Cizmele lui stteau ntr-o bltoac nea
gr de snge.
Nu toi prizonierii erau mori; aceia capturai n noaptea
revoluiei erau nc n via i se uitau la Arin cu groaz. O a
menii era tcui; poate c le era team c aveau s urmeze.
Dar unul dintre ei s-a apropiat de barele celulei. Trupul lui
era zvelt i chipul plcut. Se mica n felul acela elegant pe
care Arin l detestase i l invidiase.
Ronan nu a vorbit. Nici nu era nevoie. Privirea lui ustu
rtoare durea mai mult dect cuvintele i-l acuza pe Arin,
numindu-1 animal nsetat de snge.

303
Arin s-a ntors. A pit de-a lungul holului lung, ncer
cnd s nu se simt ca i cum fugea din calea ororii, i a
rcnit la un paznic.
Ce s-a ntmplat? a ntrebat el, dei tia deja rspunsul.
Am primit ordine, a rspuns paznicul.
De la Cocar?
Bineneles, a zis omul, ridicnd din umeri. Ar fi tre
buit s-i omorm de mult, aa a zis.
i ie nu i s-a prut nimic greit s omori sute de
oameni?
Dar am primit ordine, a zis alt gardian. Sunt valorieni.
Ai transformat nchisoarea n abator!
Unul dintre herrani i-a adunat flegma din gt i a scuipat.
Cocarul a zis c vei reaciona aa.
Sarsine l-a prins pe Arin de cot i l-a trt afar din nchi
soare nainte s apuce s fac o prostie. Arin a clipit, privind
cerul plumburiu. A inspirat adnc, cu nesa, din aerul curat.
Cocarul reprezint o problem, a zis Sarsine.
Respir, i-a ordonat Arin.
Sarsine i-a rsucit degetele, apoi a adugat repede:
E ceva ce ar fi trebuit s-i zic mai demult.
Arin s-a uitat la ea.
Cocarul o urte pe Kestrel.
Bineneles. Doar e fiica generalului.
Nu, e mai mult de att. E ura cuiva care nu poate ob
ine ceea ce i dorete.
Sarsine a explicat apoi exact ceea ce credea ea c voia Co
carul. nelegerea se aduna i n Arin i aprea bolborosind la
suprafa, alimentat de furie i de dezgust. Nu vzuse sem
nele. Nu nelesese. De ce afla tocmai acum c brbatul cu
tase s fie singur cu Kestrel? i nc n ce fel!

304
Arin a ridicat o mn pentru a o opri pe Sarsine s vor
beasc. Pe urmele ultimului gnd venea un altul nc i mai
ru: oare Cocarul nu voise ca morii din nchisoare s fie
ceva mai mult dect o dovad de putere asupra lui?
Nu cumva i folosise ca s-i distrag atenia?

Kestrel i-a sprijinit fruntea de o fereastr din sufrageria


ei i s-a uitat la curtea goal. Implora sticla rece s-i nghee
creierul pentru c simea c nu mai putea ndura gndurile
i propria-i neputin. Cum se iacea c era nc prizonier?
Tocmai se blestema, cnd o mn a apucat-o brusc de
ceafa. Trupul ei a tiut cum s reacioneze nainte ca mintea s
decid. Kestrel i-a mfrot clciul n scobitura gleznei brba
tului, i-a mpuns cptujb'n locul de sub coastele lui, s-a ferit pe
sub un bra masiv - i a fost nfcat de pr. Cocarul a tras-o
la el. Omul i-a folosit toat puterea trupului s o ndeprteze
pe fat de ferestre i s o mping la perete.
Brbatul i-a apsat mna pe gura fetei, iar Kestrel i-a
rsucit capul ntr-o parte. Cocarul i-a vrt degetul mare
sub brbia fetei i i-a smucit faa spre a lui.
Cealalt mn a lui a gsit degetele lui Kestrel i le-a
strns tare.
Nu te zbate, a zis el. Lucrurile moi nu se rup.
B R B ATU L A N C E R C A T S O TRAG SPRE PO D EA.
Fata i-a smuls o mn din ncletarea lui i i-a zdrobit nasul
cu podul palmei. Kestrel a simit osul trosnind. Sngele i-a
nit printre degete.
Cocarul a mormit, cu rsuflarea tiat, i-a dus mi
nile la nasul spart, nbuindu-i blestemele i ncercnd s
opreasc sngerarea, elibernd-o astfel pe Kestrel.
Kestrel a fugit pe lng el. Cuit, i zicea fata. Pumnalul
ei improvizat, din ceramic, era ascuns n via de la fereastr.
Avea o arm, nu era lipsit de aprare. Planul Cocarului nu
avea s mearg, ea n u ...
Brbatul a plesnit-o cu dosul palmei peste fa i lovitura
a pus-o pe Kestrel la pmnt. Obrazul ei era lipit de covor.
Fata privea printre gene la modelele esute. A dat s se ridice
i a fost mpins la loc. Kestrel a auzit un cuit care era tras
din teac i pe Cocar spunnd lucruri pe care ea refuza s
le neleag.
Apoi s-a auzit un zgomot puternic. Kestrel nici nu se
putea ntreba ce fusese acel sunet, nu putea nici s respire
sub greutatea Cocarului. Dar omul s-a ridicat brusc n

306
picioare. Brbatul nu se mai uita la ea, ci la Arin, care trn
tise ua de perete.
Arin a intrat n camer. Avea sabia ridicat. Chipul lui era
aa de palid i tensionat, c prea fcut doar din furie i oase.
Arin, a zis Cocarul, mpciuitor. Nu s-a ntmp
nimic.
Arin a ridicat sabia, i lama ar fi tiat capul brbatului
dac acesta nu se ferea. Cocarul a nceput s vorbeasc de
parc se certau n legtur cu un joc ale crui reguli fuseser
uitate. Zicea c nu era drept c Arin avea arma cea mai mare
i c nu se cdea ca prietenii vechi s se lupte ntre ei. Valo-
riana l atacase pe el.
Uit-te la/fa^ mea, a zis Cocarul. Uit-te la ce mi-
fcut. '
Arin i-a mplntat sabia n pieptul Cocarului. S-a auzit
scrnetul metalului pe oase, un sunet nbuit, apoi glg
itul sngelui.
Arin a mpins arma pn la plsele. Vrful ascuit al
lamei a ieit prin spatele brbatului, iar Cocarul s-a prbu
it la pmnt, umplndu-1 pe Arin de snge. Expresia de pe
chipul Iui Arin nu se schimbase ns. Faa lui era conturat
de linii dure i gnduri ucigtoare.
Ochii Cocarului s-au holbat. Nu-i venea s cread. Apoi
privirea lui s-a stins.
Arin a dat drumul sbiei. A ngenuncheat pe podea, al
turi de Kestrel. Mna lui nsngerat s-a ridicat spre obrazul
ei julit i fata s-a ferit de atingerea umed. Dar apoi Kestrel
s-a lsat cuprins de braele lui Arin i strns ginga lng
inima lui, care bubuia nebunete. Kestrel a inspirat. A tras
brusc o gur de aer. A mai inspirat o dat slab i s-a cutre
murat iar.

307
Kestrel a nceput s tremure. Dinii i clnneau n gur.
Arin o alina ca pe un copil, ca i cum Kestrel ar fi plns,
ceea ce a facut-o pe fat s-i dea seam c pe obraji chiar i
curgeau lacrimi. Dar apoi Kestrel i-a adus aminte c Arin
nu era adpostul ei, ci cuca.
Fata s-a tras de lng el.
Cheia, a optit ea.
Minile lui Arin i-au czut moi pe lng corp.
Ce?
Tu i-ai dat Cocarului cheia camerei melel
Cum altfel se putuse strecura atacatorul att de tcut?
Arin l invitase, i deschisese uile casei lui, i oferise ceea ce
deinea, i-o oferise pe ea...
Nu. Arin arta ngrozit. Niciodat. Trebuie s m crezi
c nu a face niciodat aa ceva.
Kestrel i-a ncletat maxilarul.
Gndete-te, Kestrel. De ce i- fi dat Cocarului che
ile apartamentului, doar ca s-l omor dup aceea?
Fata a scuturat din cap. Nu tia.
Arin i-a trecut o mn peste frunte. Sngele i s-a ntins
pe piele. A ncercat s tearg pata cu mneca, dar cnd a
privit-o iar pe Kestrel, deasupra ochilor lui cenuii mai era
o dung roie. Turbarea ce-i stpnise chipul cnd intrase n
camer dispruse. Acum arta doar tnr.
Arin s-a ridicat, a smuls sabia din trupul mortului i i-a
pipit buzunarele, scond afar un inel gros de fier cu zeci
de chei nirate pe el. A ntors inelul, pe cnd cheile alune
cau, rsunnd.
Arin i-a nchis pumnul peste ele.
Casa mea, a zis el, rguit, uitndu-se la Kestrel. Che
ile pot fi copiate.

308
Ochii lui o implorau pe fat.
Habar nu am cte seturi de chei avea familia lui Irex.
Cocarul ar fi putut pune mna pe sta chiar nainte de bal.
Kestrel nelegea c Arin spunea probabil adevrul. Nu
credea c putea simula groaza ce o avusese pe chip cnd o
vzuse pe Kestrel pe podea. Sau feM n care arta acum: ca
i cum ceea ce i se ntmplase ei i se ntmplase i lui.
Crede-m, Kestrel.
Fata l credea... i nu prea.
Arin a desfcut inelul, a scos dou chei i le-a aezat n
palma lui Kestrel.
Sunt pentru apartamentul tu. Pstreaz-le.
Fata a privitpbiectele de metal din palma ei. Recunotea
una dintreicheii^ dar pe cealalt...
Asta e de la ua din grdin?
Da, d ar... Arin s-a uitat ntr-o parte. N-ai vrea s o
foloseti pe aceea.
Kestrel bnuise c Arin locuia n aripa de vest i c apar
tamentul de acolo aparinuse tatlui lui, aa cum acesta
aparinuse mamei. ns abia acum nelegea la ce serveau
cele dou grdini: era o cale pentru cei doi soi de a se n
tlni, fr tirea tuturor celor din cas.
Kestrel s-a ridicat, cci Arin era deja n picioare i ea
obosise s stea ghemuit.
Kestrel...
Era evident c Arin ura s pun acea ntrebare.
Ct de ru te-a rnit?
Dup cum vezi.
Ochiul fetei era umflat, iar covorul i julise obrazul.
Doar faa. Nimic mai mult.
L-a putea ucide de mii de ori i tot nu m-a stura.

309
Kestrel a privit trupul prvlit al Cocarului, al crui
snge mbiba covorul.
Cineva ar trebui s curee aici. Eu n-o s-o fac. Nu sunt
sclava ta.
ncet. Arin a rspuns:
Nu, chiar nu eti.
S-ar putea s te cred, dac mi dai tot setul de chei.
Colul gurii lui Arin s-a ridicat uor.
Ah, dar cum mi-ai mai putea respecta inteligena?

Cnd s-a lsat noaptea, Kestrel a ncercat s deschid ua


din grdin. Parcul lui Arin era la fel de pustiu ca al ei, iar
zidurile luceau la fel de netede. Sera lui era ntunecat, dar
holul ce ducea dinspre ea ctre restul apartamentului era ca
un tunel luminat.
Undeva, printre faldurile i formele camerelor luminate,
se mica o umbr lung. Arin era treaz.
Kestrel s-a strecurat napoi n grdina ei i a ncuiat ua.
Tremurul care o cuprinsese mai devreme, dup ntmplare,
se ntorcea acum. De data asta, undeva n adncul ei. Chiar
dac pise n grdin cu gndul de a evada, cnd vzuse
umbra lui Arin i dduse seama c de fapt nu cutase alt
ceva dect compania lui.
Kestrel nu suporta s fie singur. A nceput s se plimbe,
mprtiind pietricele sub tlpile ei. Dac se mica, atunci
poate c ar fi reuit s uite de greutatea Cocarului, de faa
ce o ardea i o nepa, de momentul n care nelesese c nu
mai putea face nimic.
Arin o scpase. Apoi biatul urcase trupul pe umrul lui
i l crase din camer. Dup aceea rulase covorul plin de
snge i-l dusese i pe el. Probabil c ar fi reparat i ua care

310
atrna n balamale. Dar Kestrel i spusese s plece, aa c
Arin plecase.
Arin devenea genul de om pe care tatl ei U aprecia. Fr
remucri. Capabil s ia decizii, s mearg pn la capt i
s-i vad scopul atins. Kestrel simea c Arin era un soi de
um br a ei - sau mai degrab a persoanei care ar fi trebuit
ea s devin.
Fiica generalului Trajan nu se putea afla n postura ei, nu
avea voie s-i fie team. Picioarele fetei au scrit pe pietri,
apoi a auzit ceva i s-a oprit.
Cnd prima not s-a desfcut n ntunericul rece, Kestrel
nu a neles imediat despre ce era vorba. Sunetul era de o
frumusee pur, grav i rsuntoare. Fata a ateptat i l-a
auzit iar.
Un cntec.
Sunetele se revrsau ca sevaamui arbore, lsnd mrgele
aurii pe lemn. A urmat apoi d alunecare luxuriant. Un cn
tre care-i testa pragurile, eliberndu-se.
Vocea lui Arin s-a ridicat dincolo de zidul grdinii i
curgea spre frica fetei, nvluind-o. Cldura fr de cuvinte
a muzicii lua o form familiar.
Era un cntec de leagn. Enai i-1 murmurase lui Kestrel cu
mult timp n urm, iar Arin i-1 cnta acum. Poate c o vzuse
n grdin sau i auzise paii nelinitii. Kestrel habar nu avea
cum de tiuse Arin c ea avea nevoie de mngiere la fel de
mult pe ct avea nevoie de zidul de piatr ce sta ntre ei. i
totui, cnd cntecul s-a oprit i noaptea a rezonat de tcerea
ce vibra n felul ei, lui Kestrel ncetase s-i mai fie team.
i l credea pe Arin. Credea tot ce-i spusese el vreodat.
Credea n linitea lui de dincolo de zid, care spunea c urma
s stea acolo ct timp avea ea nevoie.

311
Cnd a intrat n camera ei, Kestrel a dus cu ea cntecul.
Era o candel care-i lumina calea i o veghea pe cnd dormea.

Arin s-a trezit. i simea gtul nc plin de muzic.


Apoi i-a amintit c-i ucisese prietenul i c herranii nu
mai aveau lider. A ncercat s simt o urm de regret, dar n
inima lui nu a gsit altceva dect ecoul furiei slbatice.
S-a ridicat din pat i i-a stropit faa i prul cu ap. Chi
pul din oglind nu prea s fie chiar al lui. Arin s-a mbrcat
cu grij i a ieit s vad cum arta lumea.
n holurile de dincolo de apartamentul lui a surprins pri
virile precaute ale oamenilor. Unii dintre ei fuseser servi
torii lui Irex, alii lucrau n cas de pe timpul prinilor lui.
Ei i reluaser vieile de acolo de unde rmseser. Cnd
Arin le spusese, jenat, c nu mai era nevoie ca ei s-i nde
plineasc vechile roluri, oamenii i spuseser c preferau s
gteasc i s curee dect s lupte. Plata avea s vin mai
trziu.
n casa lui Arin triau i ali herrani, lupttori ce se trans
formau rapid n soldai. i ei l-au privit pe Arin trecnd, dar
nu au spus nimic despre trupul pe care l crase cu o zi na
inte i-l ngropase n curte. Lipsa ntrebrilor l facea s se
simt nervos.
Arin a trecut pe lng ua bibliotecii, apoi s-a oprit i s-a
ntors. A deschis ua, ca s o vad mai bine pe Kestrel. n e-
mineul cu grtar ardea focul. n camer era cald, iar Kestrel
se uita la crile de pe rafturi ca i cum s-ar fi aflat n casa ei,
ceea ce Arin i i dorea. Cu spatele la el, fata a scos o carte
din rnd, inndu-i un deget deasupra cotorului.
Kestrel a prut s-i simt prezena, a bgat cartea la loc
i s-a ntors. Zgrietura de pe obrazul ei prinsese coaj, iar

312
ochiul nvineit se nchisese. Cellalt ochi l studia pe Arin,
( onturat ca o migdal, chihlimbariu i perfect. ntlnirea cu
ca l tulbura pe Arin mai mult dect se ateptase.
Nu le spune oamenilor de ce l-ai ucis pe Cocar, l-a
sftuit fata. N-o s-i atragi simpatii.
Nu-mi pas ce cred ei despre mine. Trebuie s tie ce
s a ntmplat.
Nu e povestea ta.
Un butean ars s-a prbuit n foc. Sfritul i pocnetele
lui au rsunat tare.
Ai dreptate, a zis Arin, ncet, dar nu pot mini.
Atunci nu spune nimic.
mi vor pune ntrebri. Voi fi fcut responsabil de
noul lider, dei nu sunt sigur cine va lua locul Cocarului.
Tu. Efident.
Arin a scuturat din cap.
Kestrel a ridicat dintr-un umr i s-a ntors la cri.
Kestrel, nu am venit aici s discutm politic.
Mna ei a tremurat uor, apoi a continuat s treac de-a
lungul titlurilor pentru a-i ascunde tulburarea.
Arin nu tia ct de mult sau n ce fel schimbase noaptea
trecut situaia dintre ei.
m i pare ru, a zis. Cocarul nu ar fi trebuit s repre
zint o ameninare pentru tine. Nici mcar nu ar trebui s fii
n casa asta. Eti n situaia aceasta pentru c eu te-am adus
aici. Te rog, iart-m.
Degetele lui Kestrel s-au oprit; erau lungi, puternice i
nemicate.
Arin a ndrznit s-i ating mna, iar Kestrel nu s-a
retras.

313
KESTREL AVUSESE DREPTATE. ARIN FUSESE ACCEPTAT
rapid de ctre herrani ca noul lor lider, fie pentru c l admi
raser dintotdeauna, fie pentru c le plcuse firea slbatic a
Cocarului i considerau c dac Arin l omorse, trebuia s
fie un monstru i mai mare.
Dar el era cu siguran un strateg mai bun. inuturi n
tregi ale peninsulei erau acum sub control herrani pe cnd
escadroane de soldai erau trimise s cucereasc fermele. Se
adunau hran i ap suficiente pentru un an de asediu - sau
cel puin aa auzea Kestrel de la grzile care pzeau intrarea
casei.
Cum poi spera s reziti n faa unui asediu? l ntr
base Kestrel pe Arin n unul dintre rarele momente cnd el
era acas i nu conducea vreun asalt n zona rural.
Stteau la m asa din sufragerie. Kestrel nu avea voie s
foloseasc cuitul pentru a-i tia mncarea.
Noaptea, Kestrel i amintea cu drag cntecul lui Arin,
dar ziua nu putea ignora faptele evidente: lipsa cuitului,
faptul c orice cale de ieire din cas - pn i ferestrele de
la parter - era pzit. Paznicii o urmreau cu luare-aminte

314
cnd trecea pe lng ei. Kestrel avea dou chei care nu f
ceau altceva dect s demonstreze c rmnea prizoniera
unui fel de arest la domiciliu, cu privilegii.
Oare trebuia s-i ctige libertatea cheie cu cheie?
i ce urma s se ntmple cnd tatl ei avea s se ntoarc,
inevitabil, alturi de armata lui imperial? Kestrel ncerca
s-i imagineze c avea s devin o trdtoare i c urma
s-i sftuiasc pe herrani n legtura cu rzboiul iminent.
Nu putea. Nu conta c Arin lupta pentru o cauz dreapt
sau c ea i permitea acum s vad asta. Kestrel nu se putea
opune tatlui ei.
Putem rezista ceva timp unui asediu, a zis Arin. Zidu
rile oraului sunt puternice. Sunt fcute de valorieni.
Ceea ce nseamn c vom ti cum s le drmm.
ArinfTrtnvrtit alene paharul, privind vrtejul limpede
al apei.
Vrei s punem pariu? Am chibrituri. Am auzit c sunt
o miz bun.
Arin a zmbit imperceptibil.
Nu jucm Muc i neap.
Dar dac am juca i a ridica miza att de mult pn ce
nu ai suporta s pierzi, ce ai face? Poate c ai renuna la joc.
Singura speran a herranilor s ctige n faa imperiului
este ca rzboiul s devin mult prea costisitor, s-i atrag
pe valorieni ntr-un asediu nesfrit, cnd de fapt ei nu ar
vrea altceva dect s lupte n est. S-i foreze s cucereasc
iar zonele rurale, bucat cu bucat, s cheltuiasc bani i s
iroseasc viei. ntr-o zi, imperiul va decide c nu merit s
lupte cu noi.
Kestrel a scuturat din cap.
Herran va merita ntotdeauna.

315
Arin s-a uitat la ea, cu minile aezate pe mas. Nici el nu
avea cuit. Kestrel tia c asta era ca s fac mai puin bttor
la ochi faptul c nu avea ncredere n ea. n schimb, era cu
att mai evident.
i lipsete un nasture, a zis el brusc.
-C e?
Arin s-a ntins peste m as i i-a atins mneca, la ncheie
tur, acolo unde tivul se desfcuse uor. Degetul Ivii a atins
materialul rupt.
Kestrel a uitat c fusese suprat. i amintea c se gn
dise la cuite, iar acum vorbeau despre nasturi, dar nu ar fi
tiut s spun ce legtur aveau cele dou subiecte.
De ce nu-1 repari? a ntrebat Arin.
Ea i-a revenit.
Ce ntrebare prosteasc. i
Kestrel, tu nu tii s coi un nasture?
Ea a refuzat s rspund. -
Ateapt aici, a zis el. '
Arin s-a ntors cu o trus de cusut i un nasture. A tre-1
cut aa prin ac, a rupt-o n dini i a cuprins ncheietura lui
Kestrel cu ambele mini. I
Sngele ei s-a preschimbat n vin.
Uite aa se face, a spus Arin.
Biatul a scos acul din gur i l-a trecut prin pnz.

Aa faci focul.
Aa faci ceai.
Mici lecii, date cnd i cnd, de-a lungul zilelor. n ele,
Kestrel desluea povetile nespuse despre cum Arin nvase
s fac ceea ce facea. n lungile perioade de timp cnd nu-1
vedea, se gndea la trecutul lui.

316
Mai multe zile se scurseser dup ce Arin i cususe nastu
rele pe mnec. Apoi a urmat o sptmn dup ce a aprins
surcelele n emineul din bibliotec i dup aceea nc i mai
mult din momentul n care el i pusese n mini o ceac
fierbinte de ceai perfect infuzat. Arin era plecat. Lupta, spu
sese Sarsine, far s dezvluie unde.
Dei limitat, Kestrel i folosea noua libertate plim-
bndu-se prin aripile casei unde lucrau oamenii. Unele ui
i erau interzise, ca de pild cele ale buctriei. nainte, ca de
pild n ziua aceea oribil cnd i splase picioarele Coca
rului, fata avusese acces nuntru, dar acum, c avea voie s
umble prin cas, buctria devenise un spaiu interzis. Prea
multe cuite erau acolo, prea multe focuri. Dar n bibliotec i
n apartamentul ei ardeau mereu focuri, iar de acum Kestrel
tia cum s fac unul. De ce s nu ncerce s incendieze casa,
sperri3Tc>feuea s scape n nvlmeal?
ntVo zi, Kestrel a cercetat franjurii draperiilor din sufra
geria ei i a apucat cteva lemnioare suficient de tari ct s
fac achii. Apoi le-a dat drumul. Focul era prea periculos,
putea s o omoare. i-a spus c acesta era motivul pentru
care dusese beioarele napoi n cutia pentru surcele, i nu
pentru c nu suporta gndul de a distruge casa familiei lui
Arin, i nici pentru c incendiul putea s-i omoare i pe her-
ranii care locuiau acolo.
Dac evada i trimitea armata imperial n ora, nu era
oare acelai lucru cu a aduce moartea fiecrui herrani din
aceast cas? i lui Arin?
Se nfuriase atunci pentru c Arin fusese att de naiv s
o nvee un lucru aa de periculos. Se nfuriase pentru ce
sentiment i trezea ideea morii lui.
Kestrel a trntit capacul peste cutia cu lemne i peste
jalea brusc a gndurilor ei i a ieit din camerele sale.

317
A rtcit prin aripa servitorilor: un coridor cu odi mici,
apropiate una de cealalt, cu ui albe, identice, n partea din
spate a casei. Azi, herranii eliberau ncperile. Nite pnze
mari, nrmate, erau mutate. Kestrel s-a uitat la o femeie
care plimba o lamp cu ulei, iridiscent, proptindu-i-o pe
old, ca pe un copil.
Ca orice ali coloniti, familia lui Irex transformase came
rele servitorilor n magazii i construise o anex pentru sclavi.
Intimitatea era un lux pe care sclavii nu-1 m eritau... ceea ce
le-a adus distrugerea, cci forndu-i s doarm i s mnnce
mpreun, ntr-un spaiu comun, le dduser posibilitatea s
comploteze mpotriva cuceritorilor. O uimea pe Kestrel cum
oamenii erau n stare s-i sape propriile capcane.
i-a adus aminte de srutul din trsur, din noaptea Ba
lului Iernii. Cum ntreaga ei fiin l ceruse.
i ea i atrsese propria capcan.
Kestrel a mers mai departe, cobornd spre camerele de
lucru. Nivelul inferior era nclzit datorit focurilor ce ar
deau permanent n buctrie. Fata a trecut pe lng cmar,
pe lng spltoria cu cearafurile ei atrnate ca nite pnze
de corabie. A vzut oamenii trebluind n oficiu, unde ba
zinele erau pline de oale i ap clocotit i unde chiuve
tele goale, cptuite cu aram, ateptau s spele seturile de
porelan.
Apoi, Kestrel s-a oprit, cci simise un curent de aer rece
ce i sufla n jurul gleznelor. Asta nsemna c undeva, n
apropiere, o u fusese lsat deschis. Oare aceea era ansa
lui Kestrel de a pleca? Oare putea s profite?
Avea s profite?
A urmat unda de aer ce a condus-o spre o cmar a crei
u era ntredeschis. Saci de grne erau stivuii nuntru.

318
Dar nu aceea era sursa curentului. Kestrel a continuat s
mearg de-a lungul holului pustiu. La captul lui, o dung
palid de lumin tia podeaua. Frigul se strecura nuntru.
Ua dinspre curte era deschis. Civa fulgi s-au rostogo
lit n hol i au disprut.
Poate c acum. Poate c acum era momentul s fug.
Kestrel a mai fcut im pas. Btile inimii i zvcneau n gt.
Apoi ua a scrit, deschizndu-se larg, lumina a inun
dat coridorul i Arin a intrat.
Kestrel i-a nbuit un icnet. i el era surprins s o vad
acolo. Arin i-a ndreptat imediat spatele sub greutatea sa
cului cu grne pe care-1 cra pe umr. Repede ca gndul,
privirea lui s-a ndreptat ctre ua deschis. A aezat sacul
pe podea i a ncuiat ua n urma lui.
/Ife^i ntors, a zis ea.
Ple 9 din nou.
Ca s furi i mai mult gru de pe vreun domeniu de la
ar cucerit?
Zmbetul lui era pozna.
Rebelii trebuie s mnnce.
i presupun c mi foloseti calul n aceste btlii i
tlhrii ale tale.
E fericit c sprijin o cauz nobil.
Kestrel a pufnit i a dat s se ntoarc pe unde venise, dar
Arin a ntrebat:
Ai vrea s-l vezi? Pe Suli?
Kestrel a rmas nemicat.
i e dor de tine, a zis Arin.
Ea a spus c da. Dup ce Arin i-a aezat ultimul sac de
gru n cmar i i-a dat haina sa lui Kestrel, au ieit amn
doi n curte i au traversat dalele de piatr, spre grajduri.

319
nuntru era cald. Mirosea a fn, a piele, a blegar i,
cumva, a soare, ca i cum cldura i lumina erau pstrate
acolo pe timpul iernii. Caii lui Irex erau de o frumusee ele
gant, sprinteni. Civa dintre ei au nceput s bat din pi
cioare n boxele lor cnd Kestrel i Arin au intrat, iar un altul
i-a rsucit capul. Kestrel ns nu avea ochi dect pentru uri
singur cal.
S-a dus direct la boxa lui. Armsarul se nla sus, dea
supra ei, dar i-a plecat capul i i-a mpuns umrul fetei,
suflnd peste minile ei ridicate i prinzndu-i ntre buze
vrfurile firelor de pr. Lui Kestrel i s-a pus un nod n gt.
Se simise singur. Credea c singurtatea nu ar trebui s
doar aa de tare - nu atunci cnd totul durea oricum. Dar
iat c-i ntlnea prietenul. Mngind nasul de catifea al lui
Suli, Kestrel i aducea aminte ct de puini prieteni avea
de fapt.
Arin rmsese n spate, dar acum s-a apropiat.
mi pare ru, a zis, dar trebuie s-l pregtesc de ple
care. Ziua e pe sfrite. Trebuie s merg.
Bineneles, a rspuns fata, i s-a ngrozit auzindu-i
vocea gtuit.
Simea privirea lui Arin. Simea ntrebarea din ochii lui,
vznd-o cu lacrimi n ochi, i o durea i asta, mai mult
dect singurtatea, cci tia de-acvmi c el era ceea ce i lip
sise, c dorul de el o fcuse s umble prin cas, n cutarea
altei lecii.
A putea rmne, a zis el. Pot s plec mine.
Nu. Vreau s pleci acum.
Serios?
Da.
Dar cum rmne cu ce vreau eu?

320
Blndeea din vocea lui a facut-o pe Kestrel s-i ridice
privirea. I-ar fi rspuns - dei nu tia cum dac atenia
lui Suli nu s-ar fi mutat la Arin. Armsarul a nceput s-l
mping pe Arin cu botul, ca i cum ar fi fost persoana lui
favorit. Kestrel a simit c o mpunge gelozia. Apoi a vzut
ceva ce i-a gonit din minte gndurile de invidie i de sin
gurtate i a fcut-o pur i simplu furioas. Suli molfia
o animiit parte a lui Arin, mirosind n jurul unui buzunar,
suficient de mare ct s conin u n ...
Mr de iarn, a zis Kestrel. Arin, tu mi-ai mituit calul!
Eu? Nu!
Ba da! Nu-i de mirare c te place aa de mult.
Eti sigur c nu se datoreaz frumuseii i manierelor
mele plcute?
Replic^ fusese rostit voios, nu tocmai sarcastic, dar pe
un tonrcare-i spunea lui Kestrel c Arin se ndoia c ar fi
avut vreuna dintre acele caliti.
ns el era plcut, i i plcea ei. Kestrel nu-i putea uita
frumuseea. i nvase trsturile pe dinafar.
A roit.
Nu e corect, a zis ea.
Arin a observat obrajii mbujorai i buzele i s-au arcuit.
i, dei Kestrel nu era sigur c Arin putea interpreta efec
tul pe care-1 avea asupra ei prin simplul fapt c sttea acolo
i rostise cuvntul plcut, tia c Arin simea ntotdeauna
cnd avea un avantaj.
Arin a insistat:
Teoria despre rzboi a tatlui tu nu include i me
toda de a-i cuceri dumanul oferindu-i dulciuri? Nu? Cred
c a fost o neglijen din partea lui. M ntreb... a putea s
te mituiesc pe i/ne?

321
Degetele lui Kestrel s-au strns. Probabil c arta furi
oas, dar fusese gestul instinctiv al cuiva tentat ntr-un fel
periculos.
Deschide minile, Pumniori, a zis Arin. Deschide
ochii. Nu i-am fiirat dragostea lui. Uite.
Era adevrat; n decursul conversaiei lor, Suli se ntor
sese de la Arin, dezamgit de buzunarul gol. Nasul calului
mpingea umrul lui Kestrel.
Vezi? a spus biatul. tie diferena dintre un fraier i
stpna lui.
Arin chiar era un fraier. Se oferise s o aduc la grajduri
i iat rezultatul: din locul unde sttea, Kestrel putea vedea
deschis camera cu echipamente pentru clrie, felul n care
era organizat i tot ce i-ar fi trebuit ca s-l neueze iute
pe Suli. Viteza conta foarte mult cnd avea s evadeze. i
trebuia s evadeze; era doar o chestiune de a iei din cas la
momentul potrivit, pe calea cea mai potrivit. Cu Suli ar fi
ajuns cel mai rapid n port, pe o barc.
Cnd Arin i Kestrel au ieit din grajduri, ninsoarea se
oprise i totul n jur era limpede. Kestrel nu era sigur dac
se fcuse mai frig sau doar i se prea. Fata s-a nfiorat n
haina lui Arin. Haina mirosea a el, a pmnt negru, nclzit
de soarele verii. Ar fi fost fericit s i-o dea napoi lui Arin,
s-I vad punndu-i-o n timp ce se pregtea pentru misiu
nea pe care o avea departe de acel loc.
Arin i nceoa gndurile.
Kestrel a inspirat aerul rece i s-a forat s fie ca el... de o
puritate glacial i nestpnit.

Ce-ar fi gndit tatl ei dac ar fi tiut c fata ezita, c


aproape i dorea uneori s rmn prizoniera rsfat a

322
lui Arin? Generalul ar fi dezmotenit-o. Copiii lui nu puteau
fi aa de lai, nct s aleag s se predea.
Kestrel a mers, nsoit de paz, s o viziteze pe Jess. Chi
pul fetei era cenuiu, dar putea sta n capul oaselor i s m
nnce singur.
Ai aflat ceva despre prinii mei? a ntrebat Jess.
Kestrel a cltinat din cap. Civa valorieni - civili i aris
tocrai - se ntorseser pe neateptate din vacana lor n
capital pe timpul iernii. Fuseser oprii la trectoarea din
muni i nchii. Prinii lui Jess nu se numraser printre ei.
i Ronan?
, Nu am voie s-l vd, a rspuns Kestrel.
Dar ai voie s m vezi pe mine.
Kestrel i-a amintit de biletul cu un singur cuvnt al lui
Arin. Cugrii, a rspuns:
^Gred-c Arin nu te consider o ameninare.
Mi-a dori s fiu, a bombnit Jess, apoi a tcut.
Faa ei prea s se prbueasc. Lui Kestrel i se prea in
credibil cum Jess - Jess - arta att de ofilit.
Dormi bine? a ntrebat.
Prea multe comaruri.
i Kestrel avea vise urte. ncepeau cu mna Cocarului
pe ceafa ei i se terminau cnd se trezea gfind, n toiul
nopii, i-i spunea c brbatul era mort. l visa pe copilul
lui Irex. Bebeluul i fixa ochii negri asupra ei i uneori i
vorbea cu vocea unui om mare. O acuza c-1 lsase orfan.
Era vina ei, spunea copilul, c se lsase orbit de Arin. Nu
poi avea ncredere n el, zicea bieelul.
Uit de vise, i-a zis Kestrel prietenei ei, dei nu-i
putea urma propriile sfaturi. Am ceva care te va nveseli.
Kestrel i-a dat lui Jess un teanc de rochii mpturite.
Odat, hainele i-ar fi venit prea strmte lui Jess, acum

323
atrnau pe ea. Kestrel s-a gndit la asta, s-a gndit la Ronan,
care era n temni, la Benix i la cpitanul Wensan i la co
pilul cu ochi negri.
De unde le ai? Jess i-a trecut o mn peste mtsuri.
Nu conteaz. tiu. Arin.
Gura fetei s-a strmbat, ca i cum ar fi nghiit iar otrav.
Kestrel, spune-mi c nu e adevrat ce se zice, c eti a
lui, c eti de partea lor.
Nu e adevrat.
Aruncndu-i o privire n jur, ca s se asigure c nu auzea
nimeni, Jess s-a aplecat n fa i a optit:
Promite-mi c i vei face s plteasc.
Era exact ceea ce sperase Kestrel c va spune Jess. Acela era
motivul pentru care venise acolo. Fata s-a uitat n ochii priete
nei sale, pe care fusese ct pe ce s o piard n braele morii,
Aa voi face, a zis Kestrel.

Totui, cnd s-a ntors acas, Sarsine a ntmpinat-o cu


un zmbet.
Du-te n salon, a zis ea.
Pianul ei. Suprafaa lui lucea precum cerneala proaspt.
O emoie a inundat-o pe Kestrel, dar ea nu voia s o nu
measc. Nu era corect s simt aa doar pentru c Arin i
adusese ceva ce, mai mult sau puin, i rpise tot el.
Kestrel nu trebuia s cnte. Nu trebuia s se aeze pe ban
cheta bine cunoscut, de catifea, i s cugete c transporta
rea unui pian dintr-un capt al oraului n cellalt nu era
deloc o treab uoar. Pesemne c fusese nevoie de oameni,
de scripei, de cai legai de o cru. Nu trebuia s se mire
cum gsise Arin timpul i cum i nduplecase oamenii s-l
aduc pianul tocmai acolo. Nu trebuia s ating clapele reci
sau s simt tensiunea delicioas ce preceda fiecare sunet.

324
i-a amintit c Arin refuzase s cnte cine tie ct. Kestrel
ns nu era att de puternic.
S-a aezat i a cntat.

n cele din urm, nu era aa de greu de ghicit care camere


fuseser ale lui Arin nainte de rzboi. ncperile era tcute i
prfuite. Mobila pentru copii fusese scoas, iar apartamentul
era destul de simplu. Ferestrele lui erau acoperite de draperii
violet-nchis. Prea ca i cum timp de zece ani, apartamen
tul servise drept camer de oaspei pentru acei musafiri ce
nu se ridicau tocmai la rangul de nobil. Singurele trsturi
deosebite ale lui erau ua exterioar, fcut dintr-un alt fel
de lemn, mai deschis la culoare dect restul... i c pereii
sufrageriei erau acoperii cu instrumente.
D^ecor^iuni. Poate c familia lui Irex gsise instrumen
tele pentru copii ca fiind nostime. Un fluier din lemn era
aezat ntr-o parte, deasupra emineului. Pe zidul opus se
afla un rnd de viori mici, ce creteau treptat pn la ultima,
care era pe jumtatea unei viori obinuite.
Kestrel venea deseori aici. ntr-o zi, cnd tia de la Sar
sine c Arin se ntorsese acas, dar nc nu-1 vzuse, fata
a mers n apartament. A atins una dintre viori, ntinzn-
du-se ca un tlhar pentru a ciupi coarda cea mai nalt a celui
mai mare instrument. Sunetul era inegal. Vioara era stricat
i fr ndoial c i celelalte erau la fel. Aa se ntmpla cu
un instrument lsat neacordat i scos din cutia lui timp de
zece ani.
Podeaua a scrit undeva, ntr-una din camerele exteri
oare. Arin. A intrat, iar Kestrel i-a dat seama c l ateptase.
Pentru ce altceva venea acolo aa de des, dac nu n sperana
c cineva avea s observe i s-i spun c o putea gsi acolo?

325
Dar chiar dac recunotea c-i dorise s se afle cu Arin n
vechea lui camer, Kestrel nu-i imaginase c aa aveau s
decurg lucrurile. Nu se gndise c el avea s o prind atin-
gndu-i obiectele.
Privirea ei a cobort, jenat.
m i pare ru, a murmurat.
E n regul, a zis el. Nu m deranjeaz.
Arin a ridicat vioara de pe suportul ei i i-a aezat-o
lui Kestrel n brae. Instrumentul era uor, dar braele lui
Kestrel au cobort ca i cum golul viorii erau incredibil de
greu. Fata i-a dres glasul.
nc mai cni?
Arin a cltinat din cap.
Aproape c am uitat. Nu eram bun, oricum. mi pl
cea s cnt cu vocea. nainte de rzboi, m temeam c darul
sta avea s m prseasc, aa cum se ntmpl la biei.
Cretem, ne schimbm, vocile noastre se schimb i ele. Nu
conteaz ct de bine cni cnd ai nou ani, tii bine. Nu
cnd eti biat. Cnd vine schim barea... nu ai dect s speri
c o s fie bine, c vocea ta va deveni ceva care s-i fac iar
plcere. Glasul meu s-a schimbat la doi ani dup invazie.
Doamne, cum mai chiiam. i cnd procesul s-a terminat
n cele din urm, mi s-a prut c cineva mi jucase o fars.
Era prea bun. Abia dac tiam ce s fac cu ea. M simeam
aa recunosctor pentru un asemenea dar... i att de fu
rios c nsemna aa de puin. i acum ... Arin a ridicat din
umeri, autoironizndu-se. Ei bine, tiu c am cam ruginit.
Nu, a zis Kestrel. Vocea ta e frumoas.
Tcerea care a urmat era ca de catifea.
Degetele fetei s-au strns n jurul viorii. Kestrel voia s-l
ntrebe pe Arin ceva, dar nu ndrznea, nu-i putea spune c
nu tia ce se ntmplase cu el n noaptea invaziei. Nu avea

326
niciun sens. Moartea familiei lui reprezenta ceea ce tatl ei
ar fi numit irosirea resurselor. Forele valoriene nu avu
seser nicio mil pentru armata herrani, dar ncercaser s
reduc la minimum victimele din rndul civililor. Nu poi
face un cadavru s munceasc.
Ce e, Kestrel?
Ea a cltinat din cap i a aezat vioara napoi pe perete.
ntreab-m.
Kestrel i amintea cum sttuser n faa palatului guver
natorului i refuzase s-i asculte povestea. Simea iar cum o
cuprinde ruinea.
M poi ntreba orice, a zis Arin.
Fiecare ntrebare prea greit. n cele din urm, Kestrel
s-a hotrt.
Cum ^i supravieuit invaziei?
A ria rura vorbit la nceput, apoi a rspuns:
Prinii mei i sora mea s-au luptat. Eu nu.
Cuvintele erau zadarnice, jalnic de zadarnice - ba chiar
ucigtoare, cci nu puteau n niciun fel s cuprind durerea
lui Arin i nu puteau scuza felul n care oamenii ei triser
construind pe ruina vieii lui. Totui, Kestrel a spus:
mi pare ru.
Nu e vina ta.
Dar Kestrel simea ca i cum ar fi fost.
Arin a condus-o afar din vechiul lui apartament. Cnd
au ajuns n ultima camer, cea pentru oaspei, biatul s-a
oprit n faa uii exterioare. Ezitarea lui nu durase mai mult
dect zvcnirea abia perceptibil a secundarului ceasorni
cului ce st cu o btaie mai mult dect ar trebui. Dar n acea
fraciune de secund, Kestrel a neles c ua aceea nu era
mai deschis la culoare pentru c era fcut din alt lemn, ci
pentru c era mai nou.

327
Kestrel a cuprins mna bttorit a lui Arin n a ei, sim-
indu-i cldura aspr, unghiile nc nnegrite de crbunii din
care fcuse focul n fierrie. Pielea lui prea carne vie: frecat
pn la snge i des. Dar murdria era prea adnc impregnat.
Ea i-a nlnuit degetele cu ale lui. Kestrel i Arin au ieit
mpreun pe coridor, deschiznd ua fantomatic din trecut,
aceea pe care oamenii ei o sprseser cu zece ani n urm.

Dup aceea, Kestrel a continuat s-l caute pe Arin. Se fo


losea de scuza leciilor pe care i le dduse, zicea c voia s
tie mai multe. Astfel a nvat s fac o mulime de treburi
casnice, ca de pild cum s vcsuiasc ghetele.
Pe Arin l gsea mereu cu uurin. Dei raidurile la
ferme continuau. Arin se baza acum din ce n ce mai mult
pe locoteneni s conduc misiunile. El i petrecea mai
mult timp acas.
Nu cred c se gndete la ce face, a zis Sarsine.
Le d ofierilor din subordinea lui ansa s-i demon
streze abilitile, a rspuns Kestrel. Le arat c are ncredere
n ei i i las s devin ncreztori n propriile lor puteri.
Sun ca o strategie militar.
Sarsine a privit-o cu asprime.
i deleag sarcinile, a adugat Kestrel.
Ba se sustrage de la datorie. i pentru ce, sunt sigur
c tii.
Replica femeii a aprins n Kestrel un fulger de satisfacie,
dar ca orice fulger, lumina s-a stins repede. i-a adus aminte
de promisiunea pe care i-o fcuse lui Jess.
Dar Kestrel nu voia s se gndeasc la asta.
i-a adus atunci aminte c nu i mulumise lui Arin pen
tru pian. L-a gsit n bibliotec i era gata s spun ceea ce

328
voia, dar cnd l-a vzut studiind o hart lng foc, luminat
de o coloan de scntei iscat de un butean care tocmai
czuse peste altul, i-a amintit promisiunea fcut, tocmai
pentru c i dorea att de mult s o uite.
Kestrel a zis ceva care nu avea nicio legtur cu adevra
tul motiv pentru care se afla acolo:
Tu tii s faci semiluni cu miere?
Dac...? Arin a lsat harta jos. Kestrel, mi pare ru c
trebuie s te dezamgesc, dar nu am fost niciodat buctar.
tii s faci ceai.
Arin a rs.
tii c oricine poate fierbe ap, nu?
-O h .
Kestrel a dat s plece, simindu-se jenat. Oare ce-i ve
nise s puh dj asemenea ntrebarea prosteasc?
Vresars zic c da, a spus Arin. tiu s fac semiluni cu
miere.
Chiar?
Nu chiar. Dar putem ncerca.
Au mers amndoi n buctrie. O singur privire a lui
Arin a eliberat ncperea i au rmas doar ei doi, mprti
ind faina pe tblia de lemn a mesei. Arin a scos un borcan
cu miere dintr-un dulap.
Kestrel a spart un ou ntr-un castron. tia prea bine de
ce se afla acolo. Voia s pretind c nu exista niciun rzboi,
nicio tabr, c aceea era viaa ei.
Semilunile au ieit tari ca piatra.
Hmm, a fcut Arin, cercetnd unul dintre fursecuri.
Le-a putea folosi pe post de arme.
Kestrel a nceput s rd nainte s-i poat spune c nu
era amuzant.

329
De fapt, au aproximativ mrimea armei tale preferate,
a zis Arin. Ceea ce mi aduce aminte c nu mi-ai povestit
niciodat cum de te-ai duelat cu undrelele cu cel mai bun
lupttor din ora i ai nvins.
Ar fi fost o greeal s-i mrturiseasc adevrul. Kestrel
ar fi nclcat cea mai simpl regul a artei rzboiului: as-
cunde-i slbiciunile i punctele tari att ct e posibil. i to
tui, i-a povestit lui Arin cum l nvinsese pe Irex.
Arin i-a acoperit faa cu o mn i s-a uitat la ea printre
degete.
Eti ngrozitoare. Zeii s m-ajute dac te voi supra
vreodat, Kestrel.
Dar deja m-ai suprat, a subliniat ea.
Dar sunt dumanul tu? Arin a traversat spaiul dintre
ei i, ncet, a repetat: Sunt?
Fata nu a rspuns. Kestrel se concentra la marginea mesei
care o mpungea n ale. Masa era simpl i real, din lemn i
cuie i unghiuri drepte. Nu se cltina. Nu ceda.
Tu nu eti a mea, a spus Arin.
Apoi a srutat-o.
Buzele lui Kestrel s-au desfcut. i atingerea lui era real,
ns deloc simpl. Arin mirosea a fum i a zahr. Dulce sub
gustul de ars, ca mierea pe care i-o linsese de pe degete mai
devreme. Btile inimii ei au luat-o razna i de data asta ea
a fost cea care i-a cutat flmnd srutul, ea cea care i-a
strecurat un genunchi ntre picioarele lui. Apoi respiraia lui
Arin a devenit uiertoare i srutul lor s-a fcut i mai pro
fund i mai violent. A ridicat-o pe Kestrel pe mas, astfel c
faa ei era acum la acelai nivel cu a lui, i pe cnd se srutau,
prea c vorbele se ascundeau n aerul din jurul lor, c se
fcuser creaturi invizibile ce se atingeau uor de ei, apoi i
mpungeau, i bziau, i trgeau de ei.

330
Vorbete, spuneau ele.
Vorbete, rspundea srutul.
Iubirea i sttea lui Kestrel pe vrful limbii, dar nu o
putea rosti. Cum ar fi putut s mrturiseasc vreodat aa
ceva dup tot ce fusese ntre ei, dup cele cincizeci de m o
nede puse n mna adjudectorului, dup orele n care se
ntrebase, n secret, cum ar fi sunat vocea lui Arin acom
paniat de pianul ei, dup ce Arin i legase ncheieturile i
dup ce genunchiul i fusese trosnit sub o cizm, dup m r
turisirea pe care Arin o fcuse n trsur, n seara balului.
Pruse a fi o mrturisire, dar nu a fost deloc aa. Nu spu
sese nimic despre complot; i chiar de ar fi spus, ar fi fost
prea trziu, cu totul n avantajul lui.
Kestrel i-a amintit iar promisiunea fcut lui Jess.
Dac n o^ rsea acum acea cas, avea s se trdeze pe
ea nsi. Aves s se dea cuiva al crui srut la Balul Iernii o
fcuse s cread c ea era tot ce-i dorea, cnd de fapt el nu
sperase dect s rstoarne lumea, pentru ca el s fie n vrful
noii ordini iar ea la baz.
Kestrel s-a smuls din mbriare.
Arin i cerea iertare. O ntreba dac greise cu ceva. Chi
pul lui ardea, avea gura umflat. Spunea ceva despre cum
poate c era prea devreme, dar c ei doi ar putea avea o via
acolo. mpreun.
Sufletul meu e al tu, a zis el. tii prea bine.
Kestrel a ridicat o mn, ca s nu-i mai vad chipul, ca s
opreasc acele cuvinte.
A ieit din buctrie.
A avut nevoie de toat mndria ei ca s nu o rup la fug.

Kestrel a intrat n camera ei, i-a smuls din dulap costu


mul i cizmele pentru duel i a scos cuitul improvizat din

331
ieder. i-a legat la mijloc fia de pnz ce inea pumnalul.
A mers n grdin i a ateptat s se nsereze.
Kestrel crezuse ntotdeauna c grdina de pe acoperi re
prezenta cea mai bun ans a ei de scpare. Totui, nu tia
cum s profite de ea.
i-a plimbat privirea asupra celor patru perei de piatr.
Din nou, nu vedea nimic care s-i fie de ajutor. Kestrel s-a
holbat ndelung la u, dar la ce i-ar fi putut servi? Ua ducea
spre apartamentul lui Arin, iar Arin...
Nu. Kestrel se gndea c nu voia i nu putea s treac de
acea u, cnd soluia a venit de la sine.
Nu servea la mare lucru dac te gndeai la u ca la o
modalitatea de a trece prin zid. ns ua putea fi un mijloc
de a urca pe el.
Kestrel i-a pus mna dreapt pe mner i vrful piciorului
stng pe balamaua de jos. Mna stng s-a sprijinit de cadrul
de piatr al uii i s-a mpins n sus, pe balama, pstrndu-i
echilibrul pe un lucru aa de mic fcut dintr-o fie i o g
mlie de metal. Apoi piciorul drept s-a alturat minii ei pe
mnerul uii. Fata i-a schimbat centrul de greutate i s-a n
tins ca s prind balamaua de sus nainte s-i pun degetele
n crptura imde marginea de sus a uii ntlnea zidul.
Kestrel s-a crat pe u i apoi pe zidul care desprea
grdina ei de a lui Arin. A mers ca pe srm pn ce a ajuns
la acoperi.
Apoi a lunecat pe panta lui, alergnd spre ntlnirea cu
pmntul.

332
AR IN O VISA PE KESTREL BRUSC, S-A TREZIT l VISUL
s-a risipit ca un parfum. Nu-i amintea ce fusese, dar schim
base atmosfera din jurul lui. Arin a clipit, ncercnd s vad
prin ntun^ic.
A tunci^auzit zgomotul i i-a dat seama c ateptase aa
ceva de mult timp.
Pai uori pe acoperi.
Arin a nit din pat.

Kestrel a srit pe plafonul primului etaj, a alunecat pe


acoperi, pe burt, i a simit cum vrfurile picioarelor i se
blocheaz ntr-un spaiu gol. Era streaina. S-a rsucit ca s
se agae cu minile de ea, apoi s-a legnat, prins de margi
nea de piatr, deasupra solului. i i-a dat drumul.
Impactul a zdruncinat-o i un junghi i-a trecut prin ge
nunchiul vtmat, dar i-a recptat echilibrul i a luat-o la
liig spre grajduri.
Suli a nechezat n momentul n care a intrat fata.
t, a fcut ea, conducnd calul afar din box. Tac
iicum.

333
Kestrel nu avea nevoie de o lamp care putea fi vzut
din cas. A pipit prin bezn, ca s gseasc harnaamentul
de care avea nevoie. Simplu, cci memorase unde se aflau
cpstrul i zbala i toate celelalte n ziua aceea, petrecut
n grajduri. L-a neuat iute pe Suli.
Cnd au ieit n aerul nopii, Kestrel i-a aruncat privirea
spre cas. Cldirea prea adormit. Nu se auzea niciun stri
gt de alarm, pe ui nu se revrsau soldai.
Dar n aripa de vest se vedea o lumin mic.
Nu era nimic, i-a zis ea. Probabil c Arin adormise l
snd vreo lamp arznd. Kestrel a inspirat mirosul calului.
Aa mirosea tatl ei cnd se ntorcea acas din campanie.
Putea s-o fac. Putea s ajung n port. Kestrel l-a ncle
cat pe Suli i i-a mpuns clciele n coastele lui.

Kestrel a trecut ca o sgeat prin Districtul Grdinilor,


zorindu-1 pe Suli pe pistele pentru cai ctre centrul orau
lui. Doar cnd aproape ajunsese n centrul luminat, a auzit
n spatele ei un alt clre.
Fiori reci au alunecat pe spinarea lui Kestrel. i era team
c cellalt cltor putea fi Arin. Team pentru c spera deo
dat ca el s fie.
L-a oprit pe Suli i a cobort de pe el. Era mai bine s
strbat pe jos strzile nguste care duceau spre port.
Sunetul copitelor rsuna printre dealuri. Clreul se
apropia.
Fata a mbriat strns gtul lui Suli, apoi l-a mpins
deoparte, ct nc mai avea putere s o fac. L-a plesnit peste
crup, indicndu-i drumul spre cas. Nu tia dac armsa
rul avea s se duc la vila ei sau a lui Arin. Dar calul a plecat
i ansele erau s-l fi atras dup el pe cellalt clre, dac era
cu adevrat urmrit.

334
Kestrel s-a strecurat printre umbrele oraului. Era magic.
Parc zeii herrani ntorseser spatele propriilor credincioi.
Nimeni nu a observat-o pe Kestrel furindu-se de-a lungul
zidurilor i nici nu au auzit-o sprgnd pojghia subire de
ghea de deasupra unei bli. Pe strzi nu se afla niciun tre
ctor ntrziat care s-i vad chipul valorian, care s o vad
pe fata generalului. Kestrel a ajuns la port, n docuri.
Unde atepta Arin.
Respiraia lui se nla n vltuci albi n aer. Prul i era
negru de sudoare. Nu contase c ea se aflase naintea lui.
Arin putuse s alerge liber prin ora, n timp ce ea trebuise
s lunece pe lng ziduri.
Ochii lor s-au ntlnit i Kestrel s-a simit complet lipsit
de aprare.
E)riata avea o arm, spre deosebire de Arin. Mna ei s-a
dus insMctiv la marginea neregulat a cuitului.
Arin a vzut gestul. Kestrel nu era sigur ce simise mai
repede: durerea lui sincer i profund sau certitudinea
ei - la fel de sincer i dureroas - c nu ar fi putut niciodat
s-l amenine.
Arin s-a ndreptat de spate, cci sttuse aplecat n fa, cu
minile proptite pe genunchi, dup fuga nebuneasc. Expre
sia de pe chipul lui s-a schimbat. Pn atunci, Kestrel nu ob
servase disperarea de pe buzele lui strnse. Nu recunoscuse
implorarea mut pn ce nu dispruse, iar chipul lui a prut
s se boeasc ntr-un soi de tristee. De resemnare.
Arin a privit ntr-o parte. Cnd i-a ntors iar ochii spre
ea, fata parc devenise pentru el cheiul de sub picioarele ei,
o pnz cusut de nav, un curent ntunecat de ap.
Parc nici nu ar fi fost acolo.
Arin s-a rsucit i a intrat n casa luminat a noului co
mandant herrani al portului i a nchis ua n urma lui.

335
Pentru o clip, Kestrel nu s-a putut mica. Apoi a alergat
spre o barc de pescuit ancorat destul de departe de tovar
ele ei nct s poat pleca de la mal neobservat de marinarii
de pe celelalte vase. Kestrel a srit la bord i a cercetat rapid
barca. n cabina mic nu se gseau niciun fel de provizii.
Pe cnd ridica ancora i desfcea frnghia ce lega barca
de docul ei, Kestrel tia, dei nu putea zri nimic, c Arin
vorbea cu comandantul portului, distrgndu-i atenia n
timp ce ea se pregtea s ias n larg.
n plin iarn. Fr ap i mncare i cu siguran foarte
puin somn, dac voia s fac o cltorie de trei zile, n cel
mai bun caz.
Cel puin vntul btea cu putere.
Era norocoas, i-a spus Kestrel. Norocoas.
S-a ndreptat spre capital.

ndat ce a ieit din golf i Itmiinile oraului au nceput


s plpie i, n cele din urm, au disprut, Kestrel nu a mai
putut zri rmul. Dar ea cunotea constelaiile, iar stelele
ardeau pure i luminoase ca nite note muzicale nalte, is
cate de clapele albe ale unui pian.
A pornit spre vest. Kestrel umbla ntruna pe mica punte,
schimbnd poziia parmelor, lsnd vntul s umfle vela
mare. Nu avea timp de odihn, iar sta era un lucru bun.
Dac sttea, i se fcea frig. Nu-i putea permite s gn
deasc. Ar fi putut chiar s adoarm i risca s viseze despre
cvun o lsase Arin s scape.
Fata memorase ce avea s spun cnd ajungea n portul
din capital; Sunt Lady Kestrel, fiica generalului Trajan. Her
ranii au cucerit peninsula. Trebuie s-l chemai pe tata din est
i s-l trimitei s nbue rebeliunea. Trebuie.

336
Zorii erau luminoi i reci. Culorile erau halucinante i
Kestrel s-a trezit deodat gndindu-se c rozul era mai rece
dect portocaliul, iar galbenul nu era nici el mai bun. Apoi
i-a dat seama c acela nu era un gnd raional i c tremura,
cuibrit n jacheta subire. S-a forat s se mite.
Minile ei se crpau i sngerau, biciuite de vntul n
gheat i julite de frnghia dur. Gura ei devenise un soi de
cavern uscat. Setea i frigul dureau mai mult dect foamea
sau oboseala. Kestrel tia c un om putea muri dac rm
nea fr ap cteva zile, chiar i n cele mai bune condiii.
i totui, oare nu nvase Kestrel s se cleasc n faa
nevoilor?
iam intea chipul lui Arin cnd se ntinsese dup cuit.
S-a silit s uite. S-a concentrat la coama i la pleoscitul
valuriTor, a virat pe lng o insul stncoas i pustie i a
recitat din nou ce avea s spun peste dou zile, dac vntul
era la fel de puternic.
Vntul ns s-a oprit. Pnzele s-au dezumflat n cursul
celei de-a doua nopi. Barca a alunecat n deriv. Ea ncerca
s nu se uite la cer, pentru c uneori vedea ceva lucind, dei
tia c stelele erau ascunse de nori.
Era un semn ngrijortor. ncepea s cedeze.
Trupul i urla de sete. Fata a rsturnat cabina cu susul n
jos, spernd s gseasc mcar o butelc de ap proaspt.
Nu a gsit dect o ceac din metal i o lingur.
Nu avea dect s doarm pn ce vntul ncepea iar s
sufle. Kestrel a legat pnzele n direcia capitalei, apoi a
tiat dou bucele de sfoar. Din ceac i din lingur a
fcut un clopot care s o trezeasc dac vntul se fcea mai
puternic.

337
Kestrel a intrat napoi n cabin. Totul era nemicat. Nicio
adiere, niciun val. Barca nu se legna n tangaj. Fata s-a con
centrat asupra absenei micrii i i-a imaginat-o ca pe o
climar de cerneal ce se vars peste tot ce putea simi sau
gndi ea.
Apoi a adormit.

Somnul i fusese agitat i straniu, bntuit de cuvintele pe


care Kestrel avea s le spun cnd ajungea n capital.
ncerca s-i alunge din minte imaginile cu Arin innd o
plant, o sabie nsngerat, innd mna ei. ncerca s alunge
orice amintire a atingerii pielii lui. Dar amintirea ardea pu
ternic n mintea ei nceoat, chipul lui se strngea ca roua,
n mrgele lichide, se distila precum alcoolul, sau o substan
volatU, ce se facea mai puternic atunci cnd era forat s
sublimeze.
Eul ei adormit spunea: Arin te-a lsat s pleci pentru c
invazia valorian e inevitabil. Cel puin, aa tie cnd s o
atepte.
Kestrel auzea muzic, iar melodia i spunea c e minci
noas. Mincinoasa, suna clopotul, clinchetind iar i iar pn
ce Kestrel s-a trezit brusc i a ieit din cabin, i a vzut cana
i lingura lovindu-se una de cealalt, profilate pe un cer
groaznic, verzui.
Se apropia o furtun verde.

Valurile s-au revrsat peste punte. Kestrel se legase de


eche i nu putea face mare lucru dect s se in bine i s
vad cum vntul franjura pnzele, i s spere c se ndrepta
nc spre vest, pe cnd barca aluneca de pe crestele valurilor
i se prbuea cu rapiditate, nclinat.
Arin te-a lsat s pleci ca s mori aa.

338
Dar chiar i ameit, mintea ei nu gsea vreun sens n
gndul acela.
Kestrel a repetat iar cuvintele pe care trebuia s le spun,
le-a mpletit n minte aa cum i vzuse pe sclavi fcnd cu
aele lor. Fata a ncercat estura vorbelor, le-a pipit fibra i
a tiut c nu era n stare s le rosteasc.
Nu voia s le rosteasc.
Kestrel a jurat pe zeii lui Arin c nu avea s spun niciun
cuvnt.

Nu btea vntul. Kestrel nu putea vedea cine tie ce. Apa


srat i nceoa privirea. Dar a auzit barca frecndu-se de
ceva. Apoi s-au auzit vocile.
Voci valoriene.
Kestyl a dat s se ridice din barc. Nite mini au prins-o
i oam raii au nceput s-i pun ntrebri pe care fata nu le
nelegea pe deplin. Apoi una dintre ele a prins sens:
Cine eti?
Sunt Lady Kestrel, a spus ea, rguit.
Nepoftite - blestemate, greite - toate cuvintele memorate
i-au zvcnit de pe limb nainte s apuce s nchid gura.
Fiica generalului Trajan. Herranii au cucerit peninsula...

339
KESTREL S-A TR EZIT C N D C IN E V A I-A PICURAT
ap pe buze. Fata i-a venit imediat n simiri, implornd
s-i fie dat mai mult, cci apa venea n sorbiri chinuitor de
mici. Kestrel a but i s-a gndit la lucrurile a cror fi-umu-
see era pur i rece. Ploaia pe un bol de argint.
Crini n zpad. Ochi cenuii.
i amintea c fcuse ceva. Ceva nemilos. De neiertat.
Kestrel s-a ridicat n coate. Zcea ntr-un pat mare. nc
nu vedea bine, dar era suficient ct s observe c moliciunea
care-i rsfa corpul era o blan att de rar i de valoroas,
c animalul de la care provenea fusese vnat pn aproape
de dispariie, i c omul care inea pocalul cu ap purta hai
nele doctorului imperial valorian.
Eti o fat curajoas, a zis el.
Zmbetul lui era blnd. Kestrel a vzut sursul i a neles
c reuise. Ajunsese n capital, fusese recunoscut i crezut.
Nu, a ncercat ea s spun. Nu am vrut. Dar gura ei a rmas
mut.
Ai trecut printr-un calvar, a spus medicul. Ai nevoie
de odihn.

340
Pe limb simea un gust ciudat, o amreal vag al crei
gust se transforma ntr-o senzaie de amoreal, de nep
turi n gt.
Un drog.
Amoreala a pus-o la pmnt, pn ce Kestrel a fost cu
prins de somn.

A visat-o pe Enai. Kestrel cea din vis tia c nimic nu era


real, c morii plecau pentru totdeauna. Dar tnjea s ad
alturi de Enai, s se prefac ntr-o feti i s nu-i ridice
ochii, s nu caute privirea femeii ca s vad reproul care se
afla probabil acolo.
Kestrel se ntreba cum avea s se uite la ea fantoma lui
^Arin. Avea s-i bntuie visele. Avea s-i arate viziuni cu el,
n lupt. i va strmba gura, ca s arate cu totul altfel
dect i-o amintea ea. Ochii lui aveau s picure ur.
Aa priveai un trdtor.
Ai venit s m blestemi, i-a zis Kestrel lui Enai. Nu e
nevoie. M blestem singur.
Copil obraznic, a spus Enai, aa cum spunea cnd
Kestrel fcea nstrunicii.
Dar ce fcuse ea acum nu era deloc ca atunci cnd n
desa partituri ntre grinzile slii de antrenament a lui Rax i
le scotea s le citeasc atunci cnd era singur, n loc s-i
fac exerciiile. Nu era acelai lucru cu un cuvnt tios sau
cu o fars.
Kestrel cumprase o via uman, o iubise i o trdase.
i voi spune o poveste, ca s te simi mai bine, a zis Enai.
Nu sunt bolnav.
Ba da, eti.
Nu am nevoie de o poveste. Trebuie s m trezesc.

341
i ce s faci?
Kestrel nu tia.
A fost odat ca niciodat a nceput Enai, o croitoreas
care putea ese mtsuri din emoii. Cosea rochii din pl
cere: erau strvezii, scnteietoare i netede. Tia pnz din
ambiie i ardoare, din iubiri idilice i srguin. i se fcuse
aa de priceput la meteugul ei, c un zeu a pus ochii pe ea.
Zeul a hotrt s o tocmeasc.
Ce zeu?
Taci, a zis Enai.
n visul ei, Kestrel era n patul din copilrie, cel sculptat
cu animale de vntoare. Enai sttea lng ea, cu umerii ele
gani i drepi, ntr-o poziie pe care Kestrel ncercase mereu
s o imite.
Zeul a venit la croitoreas i a zis: Vreau o cma f
cut din alinare. Zeii nu au trebuin de astfel de lucruri,
a rspuns fata. Zeul s-a uitat la ea. Croitoreasa tia s citeasc
ameninarea de pe chipul zeului. Aa c i-a fcut pe plac i
cnd zeul a ncercat cmaa, i-a venit de minune. Culorile ei
l schimbau, i fceau faa s nu mai fie aa de palid. Croito
reasa l-a cercetat cu privirea i i-au venit gnduri pe care tia
c nu era nelept s le mprteasc. Zeul i-a dat aur mult,
dei ea nu-i ceruse niciun pre. Zeul era mulumit. Totui
nu era suficient. El s-a ntors i i-a cerut s-i fac o mantie
din tovrie i a plecat chiar nainte ca fata s accepte. tiau
amndoi c mantia avea s se fac. Tocmai ce i aranja tivul,
cnd o btrn a intrat n croitorie i s-a uitat la toate lucru-
oarele pe care nu le putea cumpra. Femeia s-a ntins peste
tejghea, unde lucra croitoreasa. Degetele zbrcite au tremu
rat deasupra mantiei tovriei. Ochii stini s-au aprins aa
de tare de dorin, c fata i-a dat ei mantia, fr s-i cear

342
nimic n schimb. Putea face alta, iute. Dar zeul a fost mai
iute dect croitoreasa. S-a ntors n satul fetei mai repede
dect spusese. i pe cine a vzut el dac nu pe btrn, dor
mind lng un foc, nfurat ntr-o mantie mult prea mare
pentru ea? Ce a simit el dac nu gheara trdrii, sgeata
iute i profund a geloziei ce ar trebui s ruineze un zeu? El
a mers la atelierul croitoresei, n felul lui secret, aa cum se
ncheag gheaa n timpul nopii. D-mi mantia, a cerut
el. Croitoreasa inea acul n mn. Nu era cine tie ce arm
mpotriva unui zeu. Nu e gata, a zis fata. Mincinoaso.
Cuvntul a rsunat de propria-i greutate.
Eu sunt croitoreasa din poveste, sau zeul? a ntrebat
Kestrel.
Enai a continuat ca i cum nu ar fi auzit-o.
fi nimicit-o, dar prin cap i-a trecut atunci altfel de
rzbunare. Alt cale s-i aduc suferin. tia c fata avea un
nepot de sor: un bieel, ultima legtur de snge ce-i mai
rmsese croitoresei. Fata l ngrijea din ce ctiga, iar acum
biatul dormea ntr-un ora vecin, ghemotoc sub privirea
ager a unei ddace pe care zeul o putea distrage, pcli i
adormi. Zeul a fcut ntocmai. A plecat din atelierul croi
toresei i s-a strecurat n camera biatului adormit. N-avea
mil pentru bietele mnue i picioare rotunjoare, pentru
obrjorii mbujorai de somn, pentru pata de pr negru din
ntuneric. Zeul mai furase copii i alt dat.
sta-i zeul morii, a zis Kestrel.
Cnd zeul a tras ptura, degetele lui au atins cmaa de
noapte a biatului. A rmas nemicat. Niciodat n anii lui
de nemuritor nu mai atinsese ceva aa de frumos. Cmaa
fusese cusut din iubire. A simit moliciunea de catifea, lus
trul mtsii, estura rezistent ce n-avea s se destrame. i

343
totui, pe ea era un lucru ce nu-i avea locul acolo: o pali j
mic i umed, de m rimea unui vrf de deget. Lacrira .
unui zeu. Lacrima s-a uscat i pnza s-a netezit la loc. Zeul
a plecat. ntre timp, croitoreasa era din n ce mai ngrijorat.
Nu mai primise veti de la cel mai bun i mai groaznic client
al ei de zile ntregi. Nu era posibil s fi scpat aa uor. Foi
s nfruni zeii, dar nu i pe acesta. n mintea croitoresei s<i
strecurat un gnd, o bnuial. i gndul s-a lit i s-a fcui
un cutremur care a zguduit-o, cci fata i-a dat seama, Ci
i zeul, care era cea mai sigur cale de a o aduce n pragul
disperrii. Fata a fugit iute n oraul nvecinat, la casa dl
dacei. M na ei a tremurat pe u, de team c nuntru nyi
gsea dect moarte. Ua s-a deschis. Biatul i s-a urcat ti
brae, mustrnd-o c ntrziase att, ntrebnd-o de ce mun
cea aa de mult. Croitoreasa l-a prins i l-a strns n b ri
pn ce biatul a scncit. Cnd i-a plimbat degetele pg|||
faa copilului, sigur c moartea i se strecurase sub pieli (
c avea s izbucneasc ntr-un ceas sau ntr-un minut, d i
nu chiar pe dat, croitoreasa a vzut c fruntea biatului i
sese nsemnat cu pecetea protectoare a zeului. Biatul I
n favorurile cereti. Zeul i fcuse un dar far a cere nln
n schimb. Croitoreasa s-a ntors n atelierul ei i a atep
Pentru prim a dat, minile ei nu erau ocupate cu nimic. I
getele erau nite strini linitii. i ele ateptau, dar zeul t
venit. Aa c fata a fcut ceva nfricotor. A optit numi
zeului. Zeul a venit i a rmas tcut. Nu purta nimic din (
ftcuse fata, ci propriile lui haine. Vemintele erau frum(
esute i potrivite pe trupul lui. Dar croitoreasa nu tit cU
de nu vzuse nainte ct de rare erau, cum se topise pn|
ca o sm oc de nori. Vreau s-i mulumesc, a zis ea. Il
merit mulumiri, a rspuns zeul. Eu vreau oricum li

344
Ic ofer. Zeul nu a spus nimic. Minile ei nu s-au micat.
Atunci ese-mi o pnz din tine, a spus el. Croitoreasa i-a
pus minile n ale lui. L-a srutat, iar zeul a luat-o cu el.
Povestea sufla prin Kestrel ca un vnt nebun ce-i nepa
ochii i facea lacrimile s-i curg pe obraji.
Oh, a fcut Enai. Credeam c o s te ncurajeze povestea.
S m ncurajeze? Dar croitoreasa moarel
Ce interpretare macabr. Hai s zicem, n schimb, c
lata a ales. Zeul a lsat-o s aleag i ea a decis. Tu, Kestrel,
ac nu ai ales.
Ba da. Nu tii? De acum, mpratul pesemne c i-a
Irimis oimii mesageri spre tata. Rzboiul a nceput deja. E
prea trziu.
re?

Kestrel s-a trezit. Trupul ei era rsucit de foame i cu


tremurat de vise, dar s-a ridicat n picioare, mpins de o
hotrre. S-a mbrcat. Sclavii au venit la ea. Feele lor alc
tuiau o hart a imperiului, a tundrei din nord i a insulelor
din sud, a peninsulei Herran. A ignorat faptul c numrul
lor dovedea respectul pe care i-1 arta mpratul. A ignorat
c tavanul camerei era aa de nalt, c nici nu putea spune
l e culoare avea. Kestrel s-a pregtit s-l ntlneasc pe
mprat.
Kestrel a fost condus ntr-o sal de recepie i lsat sin
gur acolo, cu omul care stpnea jumtate de lume.
Brbatul era mai slab dect l nfiau statuile. Prul lui
argintiu era tuns militrete. Omul a zmbit. Zmbetul unui
mprat e de aur i diamant, ca o fortrea, ca o sabie inut
t u plseaua nainte - sau cel puin aa era sursul pe care
mpratul i l-a oferit lui Kestrel.

345
Ai venit s-i iei rsplata, Lady Kestrel? Atacul asupra
Herranului a nceput acum dou zile, n timp ce tu dormeai.
Sunt aici s v cer s oprii atacul.
S opresc...?
Ridurile de pe faa lui s-au fcut mai adnci.
De ce a face asta?
Maiestatea Voastr, ai auzit vreodat de blestemul
ctigtorului?

346
IM PERIUL SUFER DE PE U R M A LUI, A ZIS KESTR EL
Nu ne mai permitem s pstrm ceea ce am ctigat. Terito-
riiles-au nmulit prea mult. Barbarii tiu prea bine asta. De
acee^ndrznesc s atace.
Tm pratul i-a fluturat mna, dispreuitor.
Sunt nite oareci care rod din gru.
O tie i Maiestatea Voastr. De aceea i atacm noi
pe ei, ca s facem s par c resursele imperiului sunt ne
limitate, c armata noastr nu are pereche, cnd de fapt se
rresc ambele precum pnza veche. Au nceput deja s se
vad guri.
Zmbetul mpratului se ascuea.
Ai grij, Kestrel.
Dac nu vrei s auzii adevrul, e doar o chestiune
de timp pn ce imperiul se va destrma. Herranii nu ar fi
trebuit s fie n stare s se rscoale.
Problema aceasta va fi rezolvat. Chiar pe cnd vor
bim, tatl tu zdrobete rebeliunea. Zidurile oraului vor
cdea. mpratul s-a relaxat pe tronul su. Generalul Trajan
nu a pornit un rzboi, ci o exterminare.

347
Kestrel vedea fiecare prticic vulnerabil a trupului lui
Arin, i vedea chipul disprnd ntr-o mare de snge.
Arin o lsase s plece.
Ar fi putut la fel de bine s-i taie gtul de unul singur.
Teama i se ridica n gt, la fel de groas precum fierea.
A nghiit-o, i-a adunat gndurile i le-a aranjat ca pe nite
piese de joc.
Avea s joace i avea s ctige.
Ai luat n considerare costul unui alt rzboi herran?
l-a ntrebat pe mprat.
O s coste mai puin dect dac am pierde un teritoriu.
Ct timp vor rezista zidurilor oraului, herranii vor
supravieui unui asediu lung care o s v sece vistieria.
mpratul i-a uguiat buzele.
Nu exist alt opiune.
Dar dac ai putea pstra teritoriul fiir rzboi?
mpratul trebuie s fi auzit, ca i Kestrel, vocea tatlui
ei ieindu-i din gur. Cadena certitudinii calculate. Postura
mpratului nu se schimbase i nici expresia de pe chipul
lui. Dar un deget s-a ridicat de pe tron i a lovit o dat n
marmur, aa cum ar fi jfacut cu un clopoel, vrnd s-l aud
sunnd.
Dai-le herranilor independena, a spus Kestrel.
Degetul mpratului a sgetat prin aer, artnd spre u.
Pleac.
V rog, ascultai-m...
Serviciile tatlui tu - i ale tale - nu vor mai nsemna
nimic pentru mine dac mai rosteti o alt vorb aa de
smintit i de insolent.
Herranul rmne al vostru! Putei pstra teritoriul,
att timp ct i lsai pe ei s-l guverneze. Dai-le cetenie,
totui obligai-1 pe liderul lor s v jure loialitate. Taxai-i.

348
Luai-le bunurile, luai-le recoltele. Ei vor libertate, i vor
vieile i casele. Restul e negociabil.
mpratul tcea.
Guvei^m^ul nostru e oricum mort, a zis Kestrel. L-
sai-i pe herrani s numeasc unul.
mpratul nc nu spunea nimic.
Noul guvernator ar rspunde, bineneles, n faa M a
iestii Voastre, a adugat Kestrel.
i crezi c herranii vor fi de acord cu asta?
Kestrel s-a gndit la cele dou chei pe care Arin i le aezase
n palm. O libertate limitat. ns era mai bun dect nimic.
-D a.
mpratul a scuturat din cap.
Nu am menionat cea mai bun parte dintr-un final
grabnic al revoluiei herrane, a zis Kestrel. Chiar acum, cei
din est cred c v-ai retras. Barbarii se felicit. Au aflat, cu
ajutorul spionilor sau al oimilor mesageri capturai, de gre
utile n care ne mpotmolim n Herran.
Acestea erau bnuieli, dar au devenit deodat certitudini
cnd Kestrel a vzut chipul mpratului. A insistat.
Barbarii tiu acum c asediul asupra zidurilor orau
lui va dura ceva timp, aa c se vor retrage dincolo de linia
frontului unde i-am nfruntat i se vor ntoarce la regina lor,
s-i mprteasc vetile bune. Nu vor lsa dect cteva b a
talioane pe terenul despre care cred c nu mai e nevoie s-l
apere. Dar dac ar fi s trimitei forele napoi i s-i luai pe
barbari prin surprindere...
neleg. mpratul i-a mpreunat minile i i-a ae
zat degetele ncruciate, ca o piramid, sub brbie. Dar uii
faptul c Herranul e o colonie. Casele pe care herranii le vor
napoi aparin senatorilor mei.

349
Barbarii au aur. mbogii-i pe senatorii dezamgii
cu prada din est.
Chiar i aa, soluia ta nu ar fi popular.
Maiestatea Voastr e mpratul. De ce v pas de opi
nia public?
Brbatul a ridicat sprncenele.
Un asemenea comentariu m face s m ntreb dac
nu cumva fie eti naiv, fie ncerci s m manipulezi. m p
ratul a cercetat chipul fetei. Eti prea istea ca s fii naiv.
Kestrel tia prea bine c nu era momentul potrivit s
vorbeasc.
Eti fiica celui mai cunoscut general din istoria valorian.
Fata nu nelegea ce form luau gndurile mpratului.
i nici urt nu eti.
Privirea lui Kestrel a fulgerat spre ochii brbatului.
Am un fiu, a zis mpratul.
Da, fata tia asta, dei, ce avea motenitorul la tron c u ...
O nunt imperial, a continuat brbatul. Una care s
fac armata s m iubeasc. Una care s distrag atenia se
natorilor i a familiilor lor, astfel ca ngrijorarea lor princi
pal s fie primirea unei invitaii. mi plac planurile tale n
legtur cu Herranul i cu estul, Kestrel, dar mi-ar plcea i
mai mult dac te-ai mrita cu fiul meu.
Nu te blbi n faa unui mprat. Kestrel a inspirat i i-a
inut rsuflarea pn ce a reuit s vorbeasc linitit:
Poate c fiul Maiestii Voastre prefer pe altcineva.
Nu.
Nici nu ne-am ntlnit vreodat.
- i?
Chipul mpratului s-a ngustat, strmbat de ceva ce
Kestrel recunotea a fi cruzime. ns n aceeai clip i-a
amintit i c tatl ei l admirase mereu pe conductor.

350
Exist vreun motiv pentru care refuzi ansa de a de
veni nora mea? Exist un motiv anume pentru care pledezi
aa de arztor pentru cauza herranilor? Zvonurile umbl
prin capital. Nu sunt singurul care a auzit de duelul tu cu
Lordul Ir^x. N^, Kestrel, faa nevinovat nu o s te ajute cu
nimic. Am stabilit deja c eti prea inteligent pentru a fi
inocent. Ar trebui s te bucuri c nu m intereseaz acest
aspect la nora mea. Am, totui, nevoie s faci o alegere. C-
storete-te cu fixil meu i voi renuna la asediu, voi trimite
armata n est i voi face fa urmrilor politice. Refuz i
va exista un al doilea rzboi herran, cu altfel de consecine.
Alege.

351
C N D A R IN A V Z U T M A R E A F LO T V A L O R IA N
ancornd n port, s-a simit uurat. A rsuflat, cu inima
uoar, cnd dumanii au distrus cele cteva nave capturate
n noaptea Balului, iar lemnul aprins a zgriat suprafaa apei
i epavele arznd mocnit s-au scufundat.
Herranii i gseau curajul n ceea ce credeau a fi nenfri-
carea lui Arin. Tnrul nu i putea imagina reacia lor dac
ar fi tiut c el invitase rzboiul n casa lor i c expresia de
pe chipul lui era, de fapt, bucurie.
Arin mai mult simise dect vzuse furtuna verde care
zbuciumase coasta la dou zile dup plecarea lui Kestrel.
Furtuna parc se nchisese nuntrul lui i zdruncinase totul
pn ce n locul ei nu rmsese dect un spaiu vid urlnd
de reprouri pentru ceea ce fcuse, aducndu-i n amin
tire imaginea micii brci de pescuit mpinse i aruncate de
valuri. i imaginase o gur plin de ap de mare, lupta lui
Kestrel cu valurile. Membrele fetei se nmuiau, apoi se pier
deau ntr-un labirint de talazuri.
nceputul asediului nsemna probabil moartea lui Arin.
Dar nsemna, de asemenea, c Kestrel era n via.

352
Aa c herranii gndeau c pe faa lui se sclda plcerea ne
bun a unui rzboinic aflat n faa luptei. Arin i lsa s cread
ntocmai. Tu eti zeul minciunilor^ i spusese Kestrel. Arin s-a
uitat la oamenii lui i a zmbit, iar zmbetul era mincinos, pre
cum scrisul din oglind, a crui reflexie este inversul adevrului.
Dup ce plecase fata. Arin ordonase s se distrug che
iul. ns cnd sosiser valorienii, lupttorii aruncaser
ancora ct m ai aproape de mal putuser i trimiseser
ingineri la rm, n brci mai mici. Docurile au fost iute
reconstruite sub paz armat, iar herranii nu puteau face
altceva dect s priveasc i s atepte dincolo de ziduri.
Arin instalase tunuri de-a lungul parapetelor, dar portul
nu se afla n btaia lor. Ar fi fost sinucidere curat dac
deschideau porile i trimiteau oameni ca s mpiedice re
construcia cheiului, aa c herranii priveau soarele apu-
nnd i rsrind asupra armatei valoriene venite la mal s
descarce armele de asediu. Oamenii ridicau tunuri, rosto
goleau butoaie cu pulbere neagr, organizau caii i infan
teria i reuiser cumva s trimit deja soldai mprejurul
oraului, pe latura dinspre muni. Arin primea rapoarte
despre insignele de pe jachetele lor i tia c soldaii erau
Vntori Clare, o brigad de elit format din lupttori
care ndeplineau rolul de cercetai i se pricepeau la sub
terfugii. Oamenii se topeau rapid n peisaj, camuflndu-se
drept pietre sau copaci dezgolii.
Cu o lun nainte. Arin ordonase s fie spat un an
n jurul oraului. Cnd zilele de dinainte de furtuna verde
aduseser vnt cald ce fcuse iarna s fie din ce n ce mai
umed, herranii ndesaser resturi n anul mocirlos - m o
bil, copaci cioprii, sticle sparte. Pmntul nghease iar.

353
Arin privea un brbat pind spre m arginea anului
adnc i presrat cu gunoaie. Chipul omului era ascuns
de coif, dar Arin l-ar fi recunoscut pe brbat i dac nu
ar fi avut steagul im perial pictat pe arm ur. O bservase i
nainte pasul m surat al generalului, greutatea felului n
care se mica. Generalul Trajan a inspectat anul. i-a
aruncat privirea spre caii ce erau scoi de pe nave. Arin
l-a vzut observnd problemele pe care aveau s le ntm
pine cnd s treac arm ata dincolo - haosul, picioarele
rupte ale cailor, sticla nepenit n copite i nepnd tl
pile cizmelor. Brbatul a mers apoi s discute cu un grup
de ingineri.
Au aprut, n scurt timp, scndurile. S-au ridicat fun
daii. ntr-o sptmn, valorienii traversaser podurile lor
improvizate i se apropiaser de zid.

Valorienii pstrau, precaui, distana, dup ce herranii


aruncaser hrtie i lemn nfurate n smoal ncins luat
din antierele portuare. Au fost i victime. O cru valori
an cu provizii a fost lovit i a ars imediat. Dar ali soldai
s-au apropiat, ocupnd locurile rmase libere, iar celelalte
crue au tras n dreptul rndurilor din spate. Valorienii au
nceput apoi s construiasc trei rambleuri.
Omori-i, le-a zis Arin celor mai buni arcai ai lu
aa puini ci erau, cu un talent nnscut pentru trasul cu
arcul i cu arbaleta i doar cu scurtul antrenament pe care-1
oferise cucerirea inutului.
Zeul rzboiului a fost de partea lor. Inginerii au czut
rpui. Dar soldaii le-au luat locul. Maldrele de pmnt
i piatr continuau s se ridice, ntrite de lemn de la po
durile dezasamblate. Apoi valorienii au nceput s nale

354
turnuri. Arin tia c nu m ai era dect o chestiune de timp
pn ce turnurile ajungeau la nlim ea zidului i se fceau
poduri ca s um ple golul, iar valorienii aveau s se reverse
peste ei.
Un tunel pe sub zid, le-a zis Arin soldailor. Spai
pn ce ajungei la turnuri. Apoi golii-le de jos.
N-au trecut dect cteva zile pn ca valorienii s-i dea
seama c turnurile preau s se scufunde. Arin l-a auzit
pe general rcnind un ordin. Cazm alele spau n pm n
tul din jurul turnurilor. C nd uneltele au spart, n cele din
urm, zidul de hum, soldaii au czut n hul din interior.
Astupai tunelurile! a urlat Arin.
Heranii l-au ascultat. Valorienii nu au reuit s intre ast
fel n ora. Calea de acces le era blocat, aa cum a fost i
pentru herranii lsai s m oar n tuneluri.

Turnurile s-au ridicat iar. Arin nu avea dect cteva pro


iectile de tun i o cantitate mic de pulbere neagr, dar a
folosit mare parte din ele ca s arunce turnurile n aer.
Valorienii au naintat catapulte i au bombardat oraul cu
foc. n curnd, s-a iscat incendiul.

Ninsoarea fsia atingnd focul i i ajuta pe herrani s-l


sting. Trecuser trei sptmni de cnd plecase Kestrel, iar
Arin - extenuat i negru de funingine - i amintea ct de
ncreztor o asigurase pe fat c herranii puteau rezista unui
asediu timp de un an. Ca i cum tot ce le-ar fi trebuit nu era
dect o cantitate mare de grne i de ap.
Arin a folosit ultimele ghiulele de tun ca s distrug ca
tapultele. Dup aceea, herranilor nu le-a mai rmas dect
zidul i ce puteau arunca de pe el ca s se protejeze.

355
Activitatea inamicilor ncetinise. Arin s-a gndit c z
pada nmuiase hotrrea valorienilor sau c generalul i
plnuia urmtoarea micare. Dar cnd latura dinspre muni
a zidului a rsunat de o explozie i a tremurat ca o fiin vie,
Arin i-a dat seama c pauza fcuse parte din plan. Vnto
rii bombardau zidul.

Herranii au turnat ap fiart i smoal de-a lungul zidu


lui, asupra Vntorilor. Soldaii au ipat, au czut, dar ge
neralul Trajan auzise, la fel ca i Arin, sunetul succesului.
Generalul i-a adus trupele. Abia acum i ddea seama Arin
c soldaii fuseser astfel dispui n jurul oraului, pregtii
pentru acel moment. n curnd aveau s-i aduc grosul for
elor ca s pun la pmnt zidul slbit. Oamenii aveau s m
ping n bucile de piatr, s izbeasc faada ruinat, pn
ce o gaur urma s se arate, din ce n ce mai larg. Atunci
aveau s deschid sprtura cu crligele legate de mainriile
de asediu. Avea s ptrund n ora.
Masacrul era iminent.
Arin se poziionase pe zidul dinspre munte i nu a vzut
corabia care intra n port, dar a vzut un oim - o pasre
mic, un vindereu - care a zburat ca o sgeat asupra orau
lui i a cobort spre general.
Omul a tras tubul ataat de piciorul zburtoarei i l-a
deschis. Generalul a rmas neclintit. Apoi a disprut printre
rndurile de soldai.
Armata valorian i oprise asaltul.
Picioarele lui Arin se micau de-a lungul zidului, gonind
spre mare i, dei nu ar fi putut spune c tia ce se ntm
plase, tia c se produsese o schimbare, iar n mintea lui nu
exista dect o singur persoan care-i putea schimba lumea.

356
Un alt oim sttea cocoat pe parapetul dinspre mare. Pa
srea l privea - avea capul nclinat, ciocul ascuit i ghearele
strnse tare pe piatr. Zpada i drapa aripile.
Mesajul pe care-1 purta oimul era scurt.

Arin,
Las-m s intru.
Kestrel.

357
KESTREL A V Z U T C U M POARTA SE D E S C H ID E C U
un geamt greu. Arin a pit afar, iar poarta s-a trntit n
urma sa, astfel c zidul era n spatele lui, iar marea se ntin
dea n spatele ei. Arin a pit spre Kestrel. Apoi privirea i-a
fulgerat spre fruntea ei, aa cum fcuse i generalul, cu doar
cteva clipe mai nainte. Arin a plit.
Peste sprncenele lui Kestrel era o dung de praf auriu
i ulei de mirt. Era semnul valorian al femeii logodite. Ea a
ncercat s zmbeasc.
N-ai avut suficient ncredere n mine ca s m lai s
intru. Arin? Ei, neleg.
Ce-ai fcut?
Vocea lui chinuit o durea pe Kestrel. Totui, s-a inut tare.
Dar Ronan... Arin a ezitat. Cum, Kestrel? Cine?
Felicit-m. M voi mrita cu motenitorul imperiului.
Kestrel a vzut c el o credea. A vzut trdarea inun-
dndu-i o clip chipul, apoi a vzut nelegerea. Kestrel i
vedea gndurile.
Oare nu se smulsese ea din braele lui, nu fugise pe aco
peri i nu fusese ct pe ce s-l amenine cu arma?

358
Ce nsemna el pentru Kestrel?
i lui Kestrel i plcea s ctige. Miza de a fi ntr-o zi
mprteas era una tentant. Puterea reuise s o conving,
aa cum nu reuise s o fac Ronan.
Concluzia lui Arin era crud, dar Kestrel nu a fcut nimic
s o schimbe. Dac ar fi tiut condiiile reale ale propunerii
mpratului, atunci Arin nu ar fi acceptat niciodat oferta.
Orict de plcut ar fi s discut detaliile nunii mele, a
zis ea, ne preseaz nite treburi mai urgente. mpratul are
un mesaj pentru tine.
Ochii lui Arin se ntunecaser. Vocea lui era muctoare.
Un mesaj?
i ofer libertate ie i neamului tu. Te numete gu
vernator. Vei jura, bineneles, credin mpratului, i vei
primi emisarii i vei rspunde n faa lui. Dar i vei putea
conduce oamenii cum vei crede de cuviin, dac treburile
voastre nu vor privi direct imperiul. Kestrel i-a ntins o foaie
de hrtie: Aceasta este o list de taxe i tributuri pe care Her
ran ar trebui s le plteasc, pentru onoarea de a face parte
din imperiu.
Arin a mototolit hrtia n pumn.
E un truc.
Predai-v acum i accept oferta generoas sau pre
dai-v curnd, cnd tata va sparge zidul i vei vedea sfri
tul poporului herran. Ar putea fi un truc, dar alegerea este
a ta.
De ce ar face mpratul una ca asta?
Kestrel a ezitat:
De ce?
Dac este real, atunci oferta chiar este una generoas.
Dar nu are niciun sens.

359
Te sftuiesc s nu te ndoieti de nelepciunea m
pratului. Cnd vezi o oportunitate bun, profit de ea.
Kestrel a fluturat o mn, artndu-i blnurile albe, aurul
ce o mpodobea, bijuteriile, i a adugat: Eu am profitat, cu
siguran.
n Arin se crea o tensiune oribil, una care i amintea
lui Kestrel de vioara lui din copilrie. Fusese prea ncordat,
pentru prea mult timp. Cnd a vorbit, n cele din urm, rs
punsul lui a sunat ca un mrit profund:
Accept.
Atunci d ordin s se deschid poarta. Tata va intra
i i va escorta pe toi valorienii din ora napoi n capital.
Accept, a continuat Arin, cu o singur condiie. Ai po
menit ceva despre emisari. Nu accept dect un singur emisar
al imperiului. Pe tine.
Pe mine?
Pe tine te neleg. Pe tine tiu cum s te citesc.
Kestrel nu era sigur ce putea rspunde.
Cred c e acceptabil, a zis ea, vrnd s uite ct de mult
i dorea acea condiie, ct de mult avea s profite de orice
ocazie de a-1 vedea, chiar i dac asta ar fi nsemnat s im
pun voina mpratului.
Dar pentru c nu se putea ntoarce din faa propriilor
triri, fata i-a ntors chipul de la Arin.
Te rog, nu face asta, a zis el. Kestrel, tu nu tii. Nu nelegi.
Vd lucrurile destul de limpede.
Kestrel a pornit n ntmpinarea tatlui ei, n ai crui
ochi, fiica lui fcuse, n sfrit, un lucru de care era mndru.
Nu nelegi, a spus iar Arin.
Ea s-a prefcut c nu-1 aude. Privea cum cerul alb se di
zolva n fulgi de nea i tremura deasupra mrii de plumb.

360
Kestrel simea ace de ghea nepndu-i pielea. Zpada
cdea pe ea, cdea pe el, dar fata tia c niciun fulg nu avea
vreodat s-i ating pe amndoi.
Kestrel nu a privit napoi cnd Arin a vorbit din nou:
Nu nelegi, Kestrel, chiar dac zeul minciunilor
iubete.

361