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Entretien d'un pre

avec ses enfants

Denis Diderot
ENTRETIEN D'UN PRE AVEC SES ENFANTS

OU
DU DANGER DE SE METTRE AU-DESSUS DES LOIS

Mon pre, homme d'un excellent jugement, mais homme pieux, tait renomm
dans sa province pour sa probit rigoureuse. Il fut, plus d'une fois, choisi pour
arbitre entre ses concitoyens; et des trangers qu'il ne connaissait pas lui
confirent souvent l'excution de leurs dernires volonts. Les pauvres
pleurrent sa perte, lorsqu'il mourut. Pendant sa maladie, les grands et les
petits marqurent l'intrt qu'ils prenaient sa conservation. Lorsqu'on sut
qu'il approchait de sa fin, toute la ville fut attriste. Son image sera toujours
prsente ma mmoire; il me semble que je le vois dans son fauteuil bras,
avec son maintien tranquille et son visage serein. Il me semble que je l'entends
encore. Voici l'histoire d'une de nos soires, et un modle de l'emploi des
autres.

C'tait en hiver. Nous tions assis autour de lui, devant le feu, l'abb, ma sur
et moi. Il me disait, la suite d'une conversation sur les inconvnients de la
clbrit: Mon fils, nous avons fait tous les deux du bruit dans le monde, avec
cette diffrence que le bruit que vous faisiez avec votre outil vous tait le repos;
et que celui que je faisais avec le mien tait le repos aux autres. Aprs cette
plaisanterie, bonne ou mauvaise, du vieux forgeron, il se mit rver, nous
regarder avec une attention tout fait marque, et l'abb lui dit: Mon pre,
quoi rvez-vous?

Je rve, lui rpondit-il, que la rputation d'homme de bien, la plus dsirable


de toutes, a ses prils, mme pour celui qui la mrite. Puis, aprs une courte
pause, il ajouta: J'en frmis encore, quand j'y pense... Le croiriez-vous, mes
enfants? Une fois dans ma vie, j'ai t sur le point de vous ruiner; oui, de vous
ruiner de fond en comble.

L'ABB.

Et comment cela?

MON PRE.

Comment? Le voici...
Avant que je commence (dit-il sa fille), surette1, relve mon oreiller qui est
descendu trop bas; ( moi) et toi, ferme les pans de ma robe de chambre, car le
feu me brle les jambes... Vous avez tous connu le cur de Thivet2?

MA SUR.

Ce bon vieux prtre, qui, l'ge de cent ans, faisait ses quatre lieues dans la
matine?

L'ABB.

Qui s'teignit cent et un ans, en apprenant la mort d'un frre qui demeurait
avec lui, et qui en avait quatre-vingt-dix-neuf?

MON PRE.

Lui-mme.

L'ABB.

Eh bien?

MON PRE.

Eh bien, ses hritiers, gens pauvres et disperss sur les grands chemins, dans
les campagnes, aux portes des glises o ils mendiaient leur vie, m'envoyrent
une procuration, qui m'autorisait me transporter sur les lieux, et pourvoir
la sret des effets du dfunt cur leur parent. Comment refuser des
indigents un service que j'avais rendu plusieurs familles opulentes? J'allai
Thivet; j'appelai la justice du lieu; je fis apposer les scells, et j'attendis l'arrive
des hritiers. Ils ne tardrent pas venir; ils taient au nombre de dix douze.
C'taient des femmes sans bas, sans souliers, presque sans vtements, qui
tenaient contre leur sein des enfants entortills de mauvais tabliers; des
vieillards couverts de haillons qui s'taient trans jusque-l, portant sur leurs
paules avec un bton, une poigne de guenilles enveloppes dans une autre
guenille; le spectacle de la misre la plus hideuse. Imaginez, d'aprs cela, la joie
de ces hritiers l'aspect d'une dizaine de mille francs qui revenait chacun
d'eux; car, vue de pays, la succession du cur pouvait aller une centaine de
mille francs au moins. On lve les scells. Je procde, tout le jour, l'inventaire
des effets. La nuit vient. Ces malheureux se retirent; je reste seul. J'tais
press de les mettre en possession de leurs lots, de les congdier, et de revenir
mes affaires. Il y avait sous un bureau un vieux coffre, sans couvercle et
rempli de toutes sortes de paperasses; c'taient de vieilles lettres, des
brouillons de rponses, des quittances surannes, des reus de rebut, des
comptes de dpenses, et d'autres chiffons de cette nature; mais, en pareil cas,
on lit tout, on ne nglige rien. Je touchais la fin de cette ennuyeuse rvision,
lorsqu'il me tomba sous les mains un crit assez long; et cet crit, savez-vous
ce que c'tait? Un testament! un testament sign du cur! Un testament, dont
la date tait si ancienne, que ceux qu'il en nommait excuteurs n'existaient
plus depuis vingt ans! Un testament o il rejetait les pauvres qui dormaient
autour de moi, et instituait lgataires universels les Frmins, ces riches
libraires de Paris, que tu dois connatre, toi. Je vous laisse juger de ma
surprise et de ma douleur; car, que faire de cette pice? La brler? Pourquoi
non? N'avait-elle pas tous les caractres de la rprobation? Et l'endroit o je
l'avais trouve, et les papiers avec lesquels elle tait confondue et assimile, ne
dposaient-ils pas assez fortement contre elle, sans parler de son injustice
rvoltante? Voil ce que je me disais en moi-mme; et me reprsentant en
mme temps la dsolation de ces malheureux hritiers spolis, frustrs de leur
esprance, j'approchais tout doucement le testament du feu; puis, d'autres
ides croisaient les premires, je ne sais quelle frayeur de me tromper dans la
dcision d'un cas aussi important, la mfiance de mes lumires, la crainte
d'couter plutt la voix de la commisration, qui criait au fond de mon cur,
que celle de la justice, m'arrtaient subitement; et je passai le reste de la nuit
dlibrer sur cet acte inique que je tins plusieurs fois au-dessus de la flamme,
incertain si je le brlerais ou non. Ce dernier parti l'emporta; une minute plus
tt ou plus tard, c'et t le parti contraire. Dans ma perplexit, je crus qu'il
tait sage de prendre le conseil de quelque personne claire. Je monte
cheval ds la pointe du jour; je m'achemine toutes jambes vers la ville; je
passe devant la porte de ma maison, sans y entrer; je descends au sminaire
qui tait alors occup par des Oratoriens, entre lesquels il y en avait un
distingu par la sret de ses lumires et la saintet de ses murs: c'tait un
pre Bouin, qui a laiss dans le diocse la rputation du plus grand casuiste.

Mon pre en tait l, lorsque le docteur Bissei entra: c'tait l'ami et le mdecin
de la maison. Il s'informa de la sant de mon pre, lui tta le pouls, ajouta,
retrancha son rgime, prit une chaise, et se mit causer avec nous.

Mon pre lui demanda des nouvelles de quelques-uns de ses malades, entre
autres, d'un vieux fripon d'intendant d'un M. de La Msangre, ancien maire de
notre ville. Cet intendant avait mis le dsordre et le feu dans les affaires de son
matre, avait fait de faux emprunts sous son nom, avait gar des titres, s'tait
appropri des fonds, avait commis une infinit de friponneries dont la plupart
taient avres, et il tait la veille de subir une peine infamante, sinon
capitale. Cette affaire occupait alors toute la province. Le docteur lui dit que cet
homme tait fort mal, mais qu'il ne dsesprait pas de le tirer d'affaire.

MON PRE.

C'est un trs-mauvais service lui rendre.

MOI.

Et une trs-mauvaise action faire.

LE DOCTEUR BISSEI.

Une mauvaise action! Et la raison, s'il vous plat?

MOI.

C'est qu'il y a tant de mchants dans ce monde, qu'il n'y faut pas retenir ceux
qui il prend envie d'en sortir.

LE DOCTEUR BISSEI.

Mon affaire est de le gurir, et non de le juger; je le gurirai, parce que c'est
mon mtier; ensuite le magistrat le fera pendre, parce que c'est le sien.

MOI.

Docteur, mais il y a une fonction commune tout bon citoyen, vous, moi,
c'est de travailler de toute notre force l'avantage de la rpublique; et il me
semble que ce n'en est pas un pour elle que le salut d'un malfaiteur, dont
incessamment les lois la dlivreront.

LE DOCTEUR BISSEI.

Et qui appartient-il de le dclarer malfaiteur? Est-ce moi?

MOI.

Non, c'est ses actions.

LE DOCTEUR BISSEI.
Et qui appartient-il de connatre de ces actions? Est-ce moi?

MOI.

Non; mais permettez, docteur, que je change un peu la thse, en supposant un


malade dont les crimes soient de notorit publique. On vous appelle; vous
accourez, vous ouvrez les rideaux, et vous reconnaissez Cartouche ou Nivet3.
Gurirez-vous Cartouche ou Nivet?...

Le docteur Bissei, aprs un moment d'incertitude, rpondit ferme qu'il le


gurirait; qu'il oublierait le nom du malade, pour ne s'occuper que du caractre
de la maladie; que c'tait la seule chose dont il lui ft permis de connatre; que
s'il faisait un pas au del, bientt il ne saurait plus o s'arrter; que ce serait
abandonner la vie des hommes la merci de l'ignorance, des passions, du
prjug, si l'ordonnance devait tre prcde de l'examen de la vie et des
murs du malade. Ce que vous me dites de Nivet, un jansniste me le dira
d'un moliniste, un catholique d'un protestant. Si vous m'cartez du lit de
Cartouche, un fanatique m'cartera du lit d'un athe. C'est bien assez que
d'avoir doser le remde, sans avoir encore doser la mchancet qui
permettrait ou non de l'administrer...

Mais, docteur, lui rpondis-je, si aprs votre belle cure, le premier essai que
le sclrat fera de sa convalescence, c'est d'assassiner votre ami, que direz-
vous? Mettez la main sur la conscience; ne vous repentirez-vous point de l'avoir
guri? Ne vous crierez-vous point avec amertume: Pourquoi l'ai-je secouru!
Que ne le laissais-je mourir! N'y a-t-il pas l de quoi empoisonner le reste de
votre vie?

LE DOCTEUR BISSEI.

Assurment, je serai consum de douleur; mais je n'aurai point de remords.

MOI.

Et quel remords pourriez-vous avoir, je ne dis point d'avoir tu, car il ne s'agit
pas de cela; mais d'avoir laiss prir un chien enrag? Docteur, coutez-moi. Je
suis plus intrpide que vous; je ne me laisse point brider par de vains
raisonnements. Je suis mdecin. Je regarde mon malade; en le regardant, je
reconnais un sclrat, et voici le discours que je lui tiens: Malheureux,
dpche-toi de mourir; c'est tout ce qui peut t'arriver de mieux pour les autres
et pour toi. Je sais bien ce qu'il y aurait faire pour dissiper ce point de ct
qui t'oppresse, mais je n'ai garde de l'ordonner; je ne hais pas assez mes
concitoyens, pour te renvoyer de nouveau au milieu d'eux, et me prparer
moi-mme une douleur ternelle par les nouveaux forfaits que tu commettrais.
Je ne serai point ton complice. On punirait celui qui te recle dans sa maison,
et je croirais innocent celui qui t'aurait sauv! Cela ne se peut. Si j'ai un regret,
c'est qu'en te livrant la mort je t'arrache au dernier supplice. Je ne
m'occuperai point de rendre la vie celui dont il m'est enjoint par l'quit
naturelle, le bien de la socit, le salut de mes semblables, d'tre le
dnonciateur. Meurs, et qu'il ne soit pas dit que par mon art et mes soins il
existe un monstre de plus.

LE DOCTEUR BISSEI.

Bonjour, papa. Ah , moins de caf aprs dner, entendez-vous?

MON PRE.

Ah! docteur, c'est une si bonne chose que le caf!

LE DOCTEUR BISSEI.

Du moins, beaucoup, beaucoup de sucre.

MA SUR.

Mais, docteur, ce sucre nous chauffera.

LE DOCTEUR BISSEI.

Chansons! Adieu, philosophe.

MOI.

Docteur, encore un moment. Galien, qui vivait sous Marc-Aurle, et qui, certes,
n'tait pas un homme ordinaire, bien qu'il crt aux songes, aux amulettes et
aux malfices, dit de ses prceptes sur les moyens de conserver les nouveau-
ns: C'est aux Grecs, aux Romains, tous ceux qui marchent sur leurs pas
dans la carrire des sciences, que je les adresse. Pour les Germains et le reste
des barbares, ils n'en sont pas plus dignes que les ours, les sangliers, les lions,
et les autres btes froces.

LE DOCTEUR BISSEI.
Je savais cela. Vous avez tort tous les deux; Galien, d'avoir profr sa sentence
absurde; vous, d'en faire une autorit. Vous n'existeriez pas, ni vous ni votre
loge ou votre critique de Galien, si la nature n'avait pas eu d'autre secret que
le sien pour conserver les enfants des Germains.

MOI.

Pendant la dernire peste de Marseille...

LE DOCTEUR BISSEI.

Dpchez-vous, car je suis press.

MOI.

Il y avait des brigands qui se rpandaient dans les maisons, pillant, tuant,
profitant du dsordre gnral, pour s'enrichir par toutes sortes de crimes. Un
de ces brigands fut attaqu de la peste, et reconnu par un des fossoyeurs que
la police avait chargs d'enlever les morts. Ces gens-ci allaient, et jetaient les
cadavres dans la rue. Le fossoyeur regarde le sclrat, et lui dit: Ah! misrable,
c'est toi; et en mme temps, il le saisit par les pieds, et le trane vers la fentre.
Le sclrat lui crie: Je ne suis pas mort. L'autre lui rpond: Tu es assez
mort, et le prcipite l'instant d'un troisime tage. Docteur, sachez que le
fossoyeur qui dpche si lestement ce mchant pestifr, est moins coupable
mes yeux qu'un habile mdecin, comme vous, qui l'aurait guri; et partez.

LE DOCTEUR.

Cher philosophe, j'admirerai votre esprit et votre chaleur, tant qu'il vous plaira;
mais votre morale ne sera ni la mienne, ni celle de l'abb, je gage.

L'ABB.

Vous gagez coup sr.

J'allais entreprendre l'abb; mais mon pre, s'adressant moi, en souriant, me


dit: Tu plaides contre ta propre cause.

MOI.

Comment cela?
MON PRE.

Tu veux la mort de ce coquin d'intendant de M. de La Msangre, n'est-ce pas?


Eh! laisse donc faire le docteur. Tu dis quelque chose tout bas.

MOI.

Je dis que Bissei ne mritera jamais l'inscription que les Romains placrent au-
dessus de la porte du mdecin d'Adrien VI, aprs sa mort: Au librateur de la
patrie.

MA SUR.

Et que, mdecin du Mazarin, ce ministre dcd, il n'et pas fait dire aux
charretiers, comme Gunaut: Camarades, laissons passer monsieur le docteur,
c'est lui qui nous a fait la grce de tuer le cardinal.

Mon pre sourit, et dit: O en tais-je de mon histoire?

MA SUR.

Vous en tiez au pre Bouin.

MON PRE.

Je lui expose le fait. Le pre Bouin me dit: Rien n'est plus louable, monsieur,
que le sentiment de commisration dont vous tes touch pour ces malheureux
hritiers. Supprimez le testament, secourez-les, j'y consens; mais c'est la
condition de restituer au lgataire universel la somme prcise dont vous l'aurez
priv, ni plus, ni moins. Mais je sens du froid entre les paules. Le docteur
aura laiss la porte ouverte; surette, va la fermer.

MA SUR.

J'y vais; mais j'espre que vous ne continuerez pas que je ne sois revenue.

MON PRE.

Cela va sans dire.

Ma sur, qui s'tait fait attendre quelque temps, dit en rentrant, avec un peu
d'humeur: C'est ce fou qui a pendu deux criteaux sa porte, sur l'un desquels
on lit: Maison vendre vingt mille francs, ou louer douze cents francs par an,
sans bail; et sur l'autre: Vingt mille francs prter pour un an, six pour cent.

MOI.

Un fou, ma sur? Et s'il n'y avait qu'un criteau o vous en voyez deux, et que
l'criteau du prt ne ft qu'une traduction de celui de la location? Mais
laissons cela, et revenons au pre Bouin.

MON PRE.

Le pre Bouin ajouta: Et qui est-ce qui vous a autoris ter ou donner de
la sanction aux actes? Qui est-ce qui vous a autoris interprter les
intentions des morts?

Mais, pre Bouin, et le coffre?

Qui est-ce qui vous a autoris dcider si ce testament a t rebut de


rflexion, ou s'il s'est gar par mprise? Ne vous est-il jamais arriv d'en
commettre de pareilles, et de retrouver au fond d'un seau un papier prcieux
que vous y aviez jet d'inadvertance?

Mais, pre Bouin, et la date et l'iniquit de ce papier?

Qui est-ce qui vous a autoris prononcer sur la justice ou l'injustice de cet
acte, et regarder le legs universel comme un don illicite, plutt que comme
une restitution ou telle autre uvre lgitime qu'il vous plaira d'imaginer?

Mais, pre Bouin, et ces hritiers immdiats et pauvres, et ce collatral


loign et riche?

Qui est-ce qui vous a autoris peser ce que le dfunt devait ses proches,
que vous ne connaissez pas davantage?

Mais, pre Bouin, et ce tas de lettres du lgataire, que le dfunt ne s'tait


pas seulement donn la peine d'ouvrir!...

Une circonstance que j'avais oublie de vous dire, ajouta mon pre, c'est que
dans l'amas de paperasses, entre lesquelles je trouvai ce fatal testament, il y
avait vingt, trente, je ne sais combien de lettres des Frmins, toutes cachetes.
Il n'y a, dit le pre Bouin, ni coffre, ni date, ni lettres, ni pre Bouin, ni si, ni
mais, qui tienne; il n'est permis personne d'enfreindre les lois, d'entrer dans
la pense des morts, et de disposer du bien d'autrui. Si la Providence a rsolu
de chtier ou l'hritier ou le lgataire, ou le dfunt, car on ne sait lequel, par la
conservation fortuite de ce testament, il faut qu'il reste.

Aprs une dcision aussi nette, aussi prcise de l'homme le plus clair de
notre clerg, je demeurai stupfait et tremblant, songeant en moi-mme ce
que je devenais, ce que vous deveniez, mes enfants, s'il me ft arriv de
brler le testament, comme j'en avais t tent dix fois; d'tre ensuite
tourment de scrupules, et d'aller consulter le pre Bouin. J'aurais restitu; oh!
j'aurais restitu; rien n'est plus sr, et vous tiez ruins.

MA SUR.

Mais, mon pre, il fallut, aprs cela, s'en revenir au presbytre, et annoncer
cette troupe d'indigents qu'il n'y avait rien l qui leur appartnt, et qu'ils
pouvaient s'en retourner comme ils taient venus. Avec l'me compatissante
que vous avez, comment en etes-vous le courage?

MON PRE.

Ma foi, je n'en sais rien. Dans le premier moment, je pensai me dpartir de


ma procuration, et me remplacer par un homme de loi; mais un homme de
loi en et us dans toute la rigueur, pris et chass par les paules ces pauvres
gens dont je pouvais peut-tre allger l'infortune. Je retournai donc le mme
jour Thivet. Mon absence subite, et les prcautions que j'avais prises en
partant, avaient inquit; l'air de tristesse avec lequel je reparus, inquita bien
davantage. Cependant je me contraignis, je dissimulai de mon mieux.

MOI.

C'est--dire assez mal.

MON PRE.

Je commenai par mettre couvert tous les effets prcieux. J'assemblai dans
la maison un certain nombre d'habitants, qui me prteraient main-forte, en cas
de besoin. J'ouvris la cave et les greniers que j'abandonnai ces malheureux,
les invitant boire, manger, et partager entre eux le vin, le bl et toutes les
autres provisions de bouche.
L'ABB.

Mais, mon pre!...

MON PRE.

Je le sais, cela ne leur appartenait pas plus que le reste.

MOI.

Allons donc, l'abb, tu nous interromps.

MON PRE.

Ensuite, ple comme la mort, tremblant sur mes jambes, ouvrant la bouche, et
ne trouvant aucune parole, m'asseyant, me relevant, commenant une phrase,
et ne pouvant l'achever, pleurant; tous ces gens effrays m'environnant,
s'criant autour de moi: Eh bien! mon cher monsieur, qu'est-ce qu'il y a?
Qu'est-ce qu'il y a? repris-je... Un testament, un testament qui vous dshrite.
Ce peu de mots me cota tant dire, que je me sentis presque dfaillir.

MA SUR.

Je conois cela.

MON PRE.

Quelle scne, quelle scne, mes enfants, que celle qui suivit! Je frmis de la
rappeler. Il me semble que j'entends encore les cris de la douleur, de la fureur,
de la rage, le hurlement des imprcations... Ici, mon pre portait ses mains sur
ses yeux, sur ses oreilles... Ces femmes, disait-il, ces femmes, je les vois; les
unes se roulaient terre, s'arrachaient les cheveux, se dchiraient les joues et
les mamelles; les autres cumaient, tenaient leurs enfants par les pieds, prtes
leur cacher la tte contre le pav, si on les et laiss faire; les hommes
saisissaient, renversaient, cassaient tout ce qui leur tombait sous les mains; ils
menaaient de mettre le feu la maison; d'autres, en rugissant, grattaient la
terre avec leurs ongles, comme s'ils y eussent cherch le cadavre du cur pour
le dchirer; et, tout au travers de ce tumulte, c'taient les cris aigus des
enfants qui partageaient, sans savoir pourquoi, le dsespoir de leurs parents,
qui s'attachaient leurs vtements, et qui en taient inhumainement
repousss. Je ne crois pas avoir jamais autant souffert de ma vie.
Cependant j'avais crit au lgataire de Paris, je l'instruisais de tout et je le
pressais de faire diligence, le seul moyen de prvenir quelque accident qu'il ne
serait pas en mon pouvoir d'empcher.

J'avais un peu calm les malheureux par l'esprance dont je me flattais, en


effet, d'obtenir du lgataire une renonciation complte ses droits ou de
l'amener quelque traitement favorable; et je les avais disperss dans les
chaumires les plus loignes du village.

Le Frmin de Paris arriva; je le regardai fixement et je lui trouvai une


physionomie dure qui ne promettait rien de bon.

MOI.

De grands sourcils noirs et touffus, des yeux couverts et petits, une large
bouche, un peu de travers, un teint basan et cribl de petite vrole?

MON PRE.

C'est cela. Il n'avait pas mis plus de trente heures faire ses soixante lieues. Je
commenai par lui montrer les misrables dont j'avais plaider la cause. Ils
taient tous debout devant lui, en silence; les femmes pleuraient; les hommes,
appuys sur leurs btons, la tte nue, avaient la main dans leurs bonnets. Le
Frmin, assis, les yeux ferms, la tte penche et le menton appuy sur sa
poitrine, ne les regardait pas. Je parlai en leur faveur de toute ma force; je ne
sais o l'on prend ce qu'on dit en pareil cas. Je lui fis toucher au doigt combien
il tait incertain que cette succession lui ft lgitimement acquise; je le
conjurai par son opulence, par la misre qu'il avait sous les yeux; je crois
mme que je me jetai ses pieds; je n'en pus tirer une obole. Il me rpondit
qu'il n'entrait point dans toutes ces considrations; qu'il y avait un testament;
que l'histoire de ce testament lui tait indiffrente, et qu'il aimait mieux s'en
rapporter ma conduite qu' mes discours. D'indignation, je lui jetai les clefs
au nez; il les ramassa, s'empara de tout; et je m'en revins si troubl, si pein, si
chang, que votre mre, qui vivait encore, crut qu'il m'tait arriv quelque
grand malheur... Ah! mes enfants! quel homme que ce Frmin!

Aprs ce rcit, nous tombmes dans le silence, chacun rvant sa manire sur
cette singulire aventure. Il vint quelques visites; un ecclsiastique, dont je ne
me rappelle pas le nom: c'tait un gros prieur, qui se connaissait mieux en bon
vin qu'en morale, et qui avait plus feuillet le Moyen de parvenir que les
Confrences de Grenoble; un homme de justice, notaire et lieutenant de police,
appel Dubois; et, peu de temps aprs, un ouvrier qui demandait parler
mon pre. On le fit entrer, et avec lui un ancien ingnieur de la province, qui
vivait retir et qui cultivait les mathmatiques, qu'il avait autrefois professes;
c'tait un des voisins de l'ouvrier, l'ouvrier tait chapelier.

Le premier mot du chapelier fut de faire entendre mon pre que l'auditoire
tait un peu nombreux pour ce qu'il avait lui dire. Tout le monde se leva, et il
ne resta que le prieur, l'homme de loi, le gomtre et moi, que le chapelier
retint.

Monsieur Diderot, dit-il mon pre, aprs avoir regard autour de


l'appartement s'il ne pouvait tre entendu, c'est votre probit et vos lumires
qui m'amnent chez vous; et je ne suis pas fch d'y rencontrer ces autres
messieurs dont je ne suis peut-tre pas connu, mais que je connais tous. Un
prtre, un homme de loi, un savant, un philosophe et un homme de bien! Ce
serait grand hasard, si je ne trouvais pas dans des personnes d'tat si diffrent,
et toutes galement justes et claires, le conseil dont j'ai besoin.

Le chapelier ajouta ensuite: Promettez-moi d'abord de garder le secret sur mon


affaire, quel que soit le parti que je juge propos de suivre.

On le lui promit, et il continua.

Je n'ai point d'enfants, je n'en ai point eu de ma dernire femme, que j'ai


perdue il y a environ quinze jours. Depuis ce temps, je ne vis pas; je ne saurais
ni boire, ni manger, ni travailler, ni dormir. Je me lve, je m'habille, je sors et je
rde par la ville dvor d'un souci profond. J'ai gard ma femme malade
pendant dix-huit ans; tous les services qui ont dpendu de moi et que sa triste
situation exigeait, je les lui ai rendus. Les dpenses que j'ai faites pour elle ont
consomm le produit de notre petit revenu et de mon travail, m'ont laiss
charg de dettes; et je me trouverais, sa mort, puis de fatigues, le temps de
mes jeunes annes perdu; je ne serais, en un mot, pas plus avanc que le
premier jour de mon tablissement, si j'observais les lois et si je laissais aller
des collatraux loigns la portion qui leur revient de ce qu'elle m'avait apport
en dot: c'tait un trousseau bien conditionn; car son pre et sa mre, qui
aimaient beaucoup leur fille, firent pour elle tout ce qu'ils purent, plus qu'ils ne
purent; de belles et bonnes nippes en quantit, qui sont restes toutes neuves;
car la pauvre femme n'a pas eu le temps de s'en servir; et vingt mille francs en
argent, provenus du remboursement d'un contrat constitu sur M. Michelin,
lieutenant du procureur gnral. peine la dfunte a-t-elle eu les yeux ferms,
que j'ai soustrait et les nippes et l'argent. Messieurs, vous savez actuellement
mon affaire. Ai-je bien fait? Ai-je mal fait? Ma conscience n'est pas en repos. Il
me semble que j'entends l quelque chose qui me dit: Tu as vol, tu as vol;
rends, rends. Qu'en pensez-vous? Songez, messieurs, que ma femme m'a
emport, en s'en allant, tout ce que j'ai gagn pendant vingt ans; que je ne suis
presque plus en tat de travailler; que je suis endett, et que si je restitue, il ne
me reste que l'hpital, si ce n'est aujourd'hui, ce sera demain. Parlez,
messieurs, j'attends votre dcision. Faut-il restituer et s'en aller l'hpital?

tout seigneur, tout honneur, dit mon pre, en s'inclinant vers


l'ecclsiastique; vous, monsieur le prieur.

Mon enfant, dit le prieur au chapelier, je n'aime pas les scrupules, cela
brouille la tte et ne sert rien; peut-tre ne fallait-il pas prendre cet argent;
mais, puisque tu l'as pris, mon avis est que tu le gardes.

MON PRE.

Mais, monsieur le prieur, ce n'est pas l votre dernier mot?

LE PRIEUR.

Ma foi si; je n'en sais pas plus long.

MON PRE.

Vous n'avez pas t loin. vous, monsieur le magistrat.

LE MAGISTRAT.

Mon ami, ta position est fcheuse; un autre te conseillerait peut-tre d'assurer


le fonds aux collatraux de ta femme, afin qu'en cas de mort ce fonds ne passt
pas aux tiens, et de jouir, ta vie durant, de l'usufruit. Mais il y a des lois; et ces
lois ne t'accordent ni l'usufruit, ni la proprit du capital. Crois-moi, satisfais
aux lois et sois honnte homme; l'hpital, s'il le faut.

MOI.

Il y a des lois! Quelles lois?

MON PRE.

Et vous, monsieur le mathmaticien, comment rsolvez-vous ce problme?

LE GOMTRE.
Mon ami, ne m'as-tu pas dit que tu avais pris environ vingt mille francs?

LE CHAPELIER.

Oui, monsieur.

LE GOMTRE.

Et combien peu prs t'a cot la maladie de ta femme?

LE CHAPELIER.

peu prs la mme somme.

LE GOMTRE.

Eh bien! qui de vingt mille francs paye vingt mille francs, reste zro.

MON PRE, moi.

Et qu'en dit la philosophie?

MOI.

La philosophie se tait o la loi n'a pas le sens commun...

Mon pre sentit qu'il ne fallait pas me presser; et portant tout de suite la parole
au chapelier: Matre un tel, lui dit-il, vous nous avez confess que depuis que
vous aviez spoli la succession de votre femme, vous aviez perdu le repos. Et
quoi vous sert donc cet argent, qui vous a t le plus grand des biens?
Dfaites-vous-en vite; et buvez, mangez, dormez, travaillez, soyez heureux chez
vous, si vous y pouvez tenir, ou ailleurs, si vous ne pouvez pas tenir chez
vous.

Le chapelier rpliqua brusquement: Non, monsieur, je m'en irai Genve.

Et tu crois que tu laisseras le remords ici?

Je ne sais, mais j'irai Genve.

Va o tu voudras, tu y trouveras ta conscience.


Le chapelier partit; sa rponse bizarre devint le sujet de l'entretien. On convint
que peut-tre la distance des lieux et du temps affaiblissait plus ou moins tous
les sentiments, toutes les sortes de consciences, mme celle du crime.
L'assassin, transport sur le rivage de la Chine, est trop loin pour apercevoir le
cadavre qu'il a laiss sanglant sur les bords de la Seine. Le remords nat peut-
tre moins de l'horreur de soi que de la crainte des autres; moins de la honte
de l'action que du blme et du chtiment qui la suivraient s'il arrivait qu'on la
dcouvrt. Et quel est le criminel clandestin assez tranquille dans l'obscurit
pour ne pas redouter la trahison d'une circonstance imprvue ou l'indiscrtion
d'un mot peu rflchi? Quelle certitude a-t-il qu'il ne se dclera point dans le
dlire de la fivre ou du rve? On l'entendra sur le lieu de la scne, et il est
perdu. Ceux qui l'environneront la Chine ne le comprendront pas. Mes
enfants, les jours du mchant sont remplis d'alarmes. Le repos n'est fait que
pour l'homme de bien. C'est lui seul qui vit et meurt tranquille.

Ce texte puis, les visites s'en allrent; mon frre et ma sur rentrrent; la
conversation interrompue fut reprise, et mon pre dit: Dieu soit lou! nous
voil ensemble. Je me trouve bien avec les autres, mais mieux avec vous. Puis
s'adressant moi: Pourquoi, me demanda-t-il, n'as-tu pas dit ton avis au
chapelier?

C'est que vous m'en avez empch.

Ai-je mal fait?

Non, parce qu'il n'y a point de bon conseil pour un sot. Quoi donc, est-ce que
cet homme n'est pas le plus proche parent de sa femme? Est-ce que le bien
qu'il a retenu ne lui a pas t donn en dot? Est-ce qu'il ne lui appartient pas
au titre le plus lgitime? Quel est le droit de ces collatraux?

MON PRE.

Tu ne vois que la loi, mais tu n'en vois pas l'esprit.

MOI.

Je vois comme vous, mon pre, le peu de sret des femmes, mprises, haes
tort travers de leurs maris, si la mort saisissait ceux-ci de leurs biens. Mais
qu'est-ce que cela me fait moi, honnte homme, qui ai bien rempli mes
devoirs avec la mienne? Ne suis-je pas assez malheureux de l'avoir perdue?
Faut-il qu'on vienne encore m'enlever sa dpouille?
MON PRE.

Mais si tu reconnais la sagesse de la loi, il faut t'y conformer, ce me semble.

MA SUR.

Sans la loi il n'y a plus de vol.

MOI.

Vous vous trompez, ma sur.

MON FRRE.

Sans la loi tout est tous, et il n'y a plus de proprit.

MOI.

Vous vous trompez, mon frre.

MON FRRE.

Et qu'est-ce qui fonde donc la proprit?

MOI.

Primitivement, c'est la prise de possession par le travail. La nature a fait les


bonnes lois de toute ternit; c'est une force lgitime qui en assure l'excution;
et cette force, qui peut tout contre le mchant, ne peut rien contre l'homme de
bien. Je suis cet homme de bien; et dans ces circonstances et beaucoup
d'autres que je vous dtaillerais, je la cite au tribunal de mon cur, de ma
raison, de ma conscience, au tribunal de l'quit naturelle; je l'interroge, je m'y
soumets ou je l'annule.

MON PRE.

Prche ces principes-l sur les toits, je te promets qu'ils feront fortune, et tu
verras les belles choses qui en rsulteront.

MOI.
Je ne les prcherai pas; il y a des vrits qui ne sont pas faites pour les fous;
mais je les garderai pour moi.

MON PRE.

Pour toi qui es un sage?

MOI.

Assurment.

MON PRE.

D'aprs cela, je pense bien que tu n'approuveras pas autrement la conduite


que j'ai tenue dans l'affaire du cur de Thivet. Mais toi, l'abb, qu'en penses-
tu?

L'ABB.

Je pense, mon pre, que vous avez agi prudemment de consulter, et d'en croire
le pre Bouin; et que si vous eussiez suivi votre premier mouvement, nous
tions en effet ruins.

MON PRE.

Et toi, grand philosophe, tu n'es pas de cet avis?

MOI.

Non.

MON PRE.

Cela est bien court. Va ton chemin.

MOI.

Vous me l'ordonnez?

MON PRE.

Sans doute.
MOI.

Sans mnagement?

MON PRE.

Sans doute.

MOI.

Non, certes, lui rpondis-je avec chaleur, je ne suis pas de cet avis. Je pense,
moi, que, si vous avez jamais fait une mauvaise action dans votre vie, c'est
celle-l; et que si vous vous fussiez cru oblig restitution envers le lgataire
aprs avoir dchir le testament, vous l'tes bien davantage envers les hritiers
pour y avoir manqu.

MON PRE.

Il faut que je l'avoue, cette action m'est toujours reste sur le cur; mais le
pre Bouin!...

MOI.

Votre pre Bouin, avec toute sa rputation de science et de saintet, n'tait


qu'un mauvais raisonneur, un bigot tte rtrcie.

MA SUR, voix basse.

Est-ce que ton projet est de nous ruiner?

MON PRE.

Paix! paix! laisse l le pre Bouin; et dis-nous tes raisons, sans injurier
personne.

MOI.

Mes raisons? Elles sont simples; et les voici. Ou le testateur a voulu supprimer
l'acte qu'il avait fait dans la duret de son cur, comme tout concourait le
dmontrer; et vous avez annul sa rsipiscence: ou il a voulu que cet acte
atroce et son effet: et vous vous tes associ son injustice.
MON PRE.

son injustice? C'est bientt dit.

MOI.

Oui, oui, son injustice; car tout ce que le pre Bouin vous a dbit ne sont
que de vaines subtilits, de pauvres conjectures, des peut-tre sans aucune
valeur, sans aucun poids, auprs des circonstances qui taient tout caractre
de validit l'acte injuste que vous avez tir de la poussire, produit et
rhabilit. Un coffre paperasses; parmi ces paperasses une vieille paperasse
proscrite; par sa date, par son injustice, par son mlange avec d'autres
paperasses, par la mort des excuteurs, par le mpris des lettres du lgataire,
par la richesse de ce lgataire, et par la pauvret des vritables hritiers!
Qu'oppose-t-on cela? Une restitution prsume! Vous verrez que ce pauvre
diable de prtre, qui n'avait pas un sou lorsqu'il arriva dans sa cure, et qui
avait pass quatre-vingts ans de sa vie amasser environ cent mille francs en
entassant sou sur sou, avait fait autrefois aux Frmins, chez qui il n'avait point
demeur, et qu'il n'avait peut-tre jamais connus que de nom, un vol de cent
mille francs. Et quand ce prtendu vol et t rel, le grand malheur que...
J'aurais brl cet acte d'iniquit. Il fallait le brler, vous dis-je; il fallait couter
votre cur, qui n'a cess de rclamer depuis, et qui en savait plus que votre
imbcile Bouin, dont la dcision ne prouve que l'autorit redoutable des
opinions religieuses sur les ttes les mieux organises, et l'influence
pernicieuse des lois injustes, des faux principes sur le bon sens et l'quit
naturelle. Si vous eussiez t ct du cur, lorsqu'il crivit cet inique
testament, ne l'eussiez-vous pas mis en pices? Le sort le jette entre vos mains,
et vous le conservez?

MON PRE.

Et si le cur t'avait institu son lgataire universel?...

MOI.

L'acte odieux n'en aurait t que plus promptement cass.

MON PRE.

Je n'en doute nullement; mais n'y a-t-il aucune diffrence entre le donataire
d'un autre, et le tien?...
MOI.

Aucune. Ils sont tous les deux justes ou injustes, honntes ou malhonntes...

MON PRE.

Lorsque la loi ordonne, aprs le dcs, l'inventaire et la lecture de tous les


papiers, sans exception, elle a son motif, sans doute; et ce motif quel est-il?

MOI.

Si j'tais caustique, je vous rpondrais: de dvorer les hritiers, en multipliant


ce qu'on appelle des vacations; mais songez que vous n'tiez point l'homme de
la loi; et qu'affranchi de toute forme juridique, vous n'aviez de fonctions
remplir que celles de la bienfaisance et de l'quit naturelle.

Ma sur se taisait; mais elle me serrait la main en signe d'approbation. L'abb


secouait les oreilles, et mon pre disait: Et puis encore une petite injure au
pre Bouin. Tu crois du moins que ma religion m'absout?

MOI.

Je le crois; mais tant pis pour elle.

MON PRE.

Cet acte, que tu brles de ton autorit prive, tu crois qu'il aurait t dclar
valide au tribunal de la loi?

MOI.

Cela se peut; mais tant pis pour la loi.

MON PRE.

Tu crois qu'elle aurait nglig toutes ces circonstances, que tu fais valoir avec
tant de force?

MOI.
Je n'en sais rien; mais j'en aurais voulu avoir le cur net. J'y aurais sacrifi
une cinquantaine de louis: 'aurait t une charit bien faite, et j'aurais
attaqu le testament au nom de ces pauvres hritiers.

MON PRE.

Oh! pour cela, si tu avais t avec moi, et que tu m'en eusses donn le conseil,
quoique, dans les commencements d'un tablissement, cinquante louis ce soit
une somme, il y a tout parier que je l'aurais suivi.

L'ABB.

Pour moi, j'aurais autant aim donner cet argent aux pauvres hritiers qu'aux
gens de justice.

MOI.

Et vous croyez, mon frre, qu'on aurait perdu ce procs?

MON FRRE.

Je n'en doute pas. Les juges s'en tiennent strictement la loi, comme mon pre
et le pre Bouin; et font bien. Les juges ferment, en pareils cas, les yeux sur les
circonstances, comme mon pre et le pre Bouin, par l'effroi des inconvnients
qui s'ensuivraient; et font bien. Ils sacrifient quelquefois contre le tmoignage
mme de leur conscience, comme mon pre et le pre Bouin, l'intrt du
malheureux et de l'innocent qu'ils ne pourraient sauver sans lcher la bride
une infinit de fripons; et font bien. Ils redoutent, comme mon pre et le pre
Bouin, de prononcer un arrt quitable dans un cas dtermin, mais funeste
dans mille autres par la multitude de dsordres auxquels il ouvrirait la porte;
et font bien. Et dans le cas du testament dont il s'agit...

MON PRE.

Tes raisons, comme particulires, taient peut-tre bonnes; mais comme


publiques, elles seraient mauvaises. Il y a tel avocat peu scrupuleux, qui
m'aurait dit tte tte: Brlez ce testament; ce qu'il n'aurait os crire dans sa
consultation.

MOI.
J'entends; c'tait une affaire n'tre pas porte devant les juges. Aussi,
parbleu! n'y aurait-elle pas t porte, si j'avais t votre place.

MON PRE.

Tu aurais prfr ta raison la raison publique; la dcision de l'homme celle


de l'homme de loi.

MOI.

Assurment. Est-ce que l'homme n'est pas antrieur l'homme de loi? Est-ce
que la raison de l'espce humaine n'est pas tout autrement sacre que la
raison d'un lgislateur? Nous nous appelons civiliss, et nous sommes pires
que des sauvages. Il semble qu'il nous faille encore tournoyer pendant des
sicles, d'extravagances en extravagances et d'erreurs en erreurs, pour arriver
o la premire tincelle de jugement, l'instinct seul, nous et mens tout droit.
Aussi nous nous sommes si bien fourvoys...

MON PRE.

Mon fils, mon fils, c'est un bon oreiller, que celui de la raison; mais je trouve
que ma tte repose plus doucement encore sur celui de la religion et des lois: et
point de rplique l-dessus; car je n'ai pas besoin d'insomnie. Mais il me
semble que tu prends de l'humeur. Dis-moi donc, si j'avais brl le testament,
est-ce que tu m'aurais empch de restituer?

MOI.

Non, mon pre; votre repos m'est un peu plus cher que tous les biens du
monde.

MON PRE.

Ta rponse me plat et pour cause.

MOI.

Et cette cause, vous allez nous la dire?

MON PRE.
Volontiers. Le chanoine Vigneron, ton oncle, tait un homme dur, mal avec ses
confrres dont il faisait la satire continuelle par sa conduite et par ses
discours. Tu tais destin lui succder; mais, au moment de sa mort, on
pensa dans la famille qu'il valait mieux envoyer en cour de Rome, que de faire,
entre les mains du chapitre, une rsignation qui ne serait point agre. Le
courrier part. Ton oncle meurt une heure ou deux avant l'arrive prsume du
courrier, et voil le canonicat et dix-huit cents francs perdus. Ta mre, tes
tantes, nos parents, nos amis taient tous d'avis de celer la mort du chanoine.
Je rejetai ce conseil; et je fis sonner les cloches sur-le-champ.

MOI.

Et vous ftes bien.

MON PRE.

Si j'avais cout les bonnes femmes, et que j'en eusse eu du remords, je vois
que tu n'aurais pas balanc me sacrifier ton aumusse.

MOI.

Sans cela. J'aurais mieux aim tre un bon philosophe, ou rien que d'tre un
mauvais chanoine.

Le gros prieur rentra, et dit sur mes derniers mots qu'il avait entendus: Un
mauvais chanoine! Je voudrais bien savoir comment on est un bon ou un
mauvais prieur, un bon ou un mauvais chanoine; ce sont des tats si
indiffrents. Mon pre haussa les paules, et se retira pour quelques devoirs
pieux qui lui restaient remplir. Le prieur dit: J'ai un peu scandalis le papa.

MON FRRE.

Cela se pourrait.

Puis, tirant un livre de sa poche: Il faut, ajouta-t-il, que je vous lise quelques
pages d'une description de la Sicile par le pre Labat.

MOI.

Je les connais. C'est l'histoire du calzolaio4 de Messine.

MON FRRE.
Prcisment.

LE PRIEUR.

Et ce calzolaio, que faisait-il?

MON FRRE.

L'historien raconte que, n vertueux, ami de l'ordre et de la justice, il avait


beaucoup souffrir dans un pays o les lois n'taient pas seulement sans
vigueur, mais sans exercice. Chaque jour tait marqu par quelque crime. Des
assassins connus marchaient tte leve, et bravaient l'indignation publique.
Des parents se dsolaient sur leurs filles sduites et jetes du dshonneur dans
la misre, par la cruaut des ravisseurs. Le monopole enlevait l'homme
laborieux sa subsistance et celle de ses enfants; des concussions de toute
espce arrachaient des larmes amres aux citoyens opprims. Les coupables
chappaient au chtiment, ou par leur crdit, ou par leur argent, ou par le
subterfuge des formes. Le calzolaio voyait tout cela; il en avait le cur perc; et
il rvait sans cesse sur sa selle aux moyens d'arrter ces dsordres.

LE PRIEUR.

Que pouvait un pauvre diable comme lui?

MON FRRE.

Vous allez le savoir. Un jour, il tablit une cour de justice dans sa boutique.

LE PRIEUR.

Comment cela?

MOI.

Le prieur voudrait qu'on lui expdit un rcit, comme il expdie ses matines.

LE PRIEUR.

Pourquoi non? L'art oratoire veut que le rcit soit bref, et l'vangile que la
prire soit courte.
MON FRRE.

Au bruit de quelque dlit atroce, il en informait; il en poursuivait chez lui une


instruction rigoureuse et secrte. Sa double fonction de rapporteur et de juge
remplie, le procs criminel parachev, et la sentence prononce, il sortait avec
une arquebuse sous son manteau; et, le jour, s'il rencontrait les malfaiteurs
dans quelques lieux carts, ou la nuit, dans leurs tournes, il vous leur
dchargeait quitablement cinq ou six balles travers le corps.

LE PRIEUR.

Je crains bien que ce brave homme-l n'ait t rompu vif. J'en suis fch.

MON FRRE.

Aprs l'excution, il laissait le cadavre sur la place sans en approcher, et


regagnait sa demeure, content comme quelqu'un qui aurait tu un chien
enrag.

LE PRIEUR.

En tua-t-il beaucoup de ces chiens-l?

MON FRRE.

On en comptait plus de cinquante, et tous de haute condition; lorsque le vice-


roi proposa deux mille cus de rcompense au dlateur; et jura, en face des
autels, de pardonner au coupable s'il se dfrait lui-mme.

LE PRIEUR.

Quelque sot!

MON FRRE.

Dans la crainte que le soupon et le chtiment ne tombassent sur un


innocent...

LE PRIEUR.

Il se prsenta au vice-roi!
MON FRRE.

Il lui tint ce discours: J'ai fait votre devoir. C'est moi qui ai condamn et mis
mort les sclrats que vous deviez punir. Voil les procs-verbaux qui
constatent leurs forfaits. Vous y verrez la marche de la procdure judiciaire que
j'ai suivie. J'ai t tent de commencer par vous; mais j'ai respect dans votre
personne le matre auguste que vous reprsentez. Ma vie est entre vos mains,
et vous en pouvez disposer.

LE PRIEUR.

Ce qui fut fait.

MON FRRE.

Je l'ignore; mais je sais qu'avec tout ce beau zle pour la justice, cet homme
n'tait qu'un meurtrier.

LE PRIEUR.

Un meurtrier! le mot est dur: quel autre nom pourrait-on lui donner, s'il avait
assassin des gens de bien?

MOI.

Le beau dlire!

MA SUR.

Il serait souhaiter...

MON FRRE, moi.

Vous tes le souverain: cette affaire est soumise votre dcision; quelle sera-t-
elle?

MOI.

L'abb, vous me tendez un pige; et je veux bien y donner. Je condamnerai le


vice-roi prendre la place du savetier, et le savetier prendre la place du vice-
roi.
MA SUR.

Fort bien, mon frre.

Mon pre reparut avec ce visage serein qu'il avait toujours aprs la prire. On
lui raconta le fait, et il confirma la sentence de l'abb. Ma sur ajouta: et voil
Messine prive, sinon du seul homme juste, du moins du seul brave citoyen
qu'il y et. Cela m'afflige.

On servit; on disputa encore un peu contre moi; on plaisanta beaucoup le


prieur sur sa dcision du chapelier, et le peu de cas qu'il faisait des prieurs et
des chanoines. On lui proposa le cas du testament; au lieu de le rsoudre, il
nous raconta un fait qui lui tait personnel.

LE PRIEUR.

Vous vous rappelez l'norme faillite du changeur Bourmont.

MON PRE.

Si je me rappelle! j'y tais pour quelque chose.

LE PRIEUR.

Tant mieux!

MON PRE.

Pourquoi tant mieux?

LE PRIEUR.

C'est que, si j'ai mal fait, ma conscience en sera soulage d'autant. Je fus
nomm syndic des cranciers. Il y avait parmi les effets actifs de Bourmont un
billet de cent cus sur un pauvre marchand grnetier son voisin. Ce billet,
partag au prorata de la multitude des cranciers, n'allait pas douze sous
pour chacun d'eux; et exig du grnetier, c'tait sa ruine. Je supposai...

MON PRE.

Que chaque crancier n'aurait pas refus 12 sous ce malheureux; vous


dchirtes le billet, et vous ftes l'aumne de ma bourse.
LE PRIEUR.

Il est vrai; en tes-vous fch?

MON PRE.

Non.

LE PRIEUR.

Ayez la bont de croire que les autres n'en seraient pas plus fchs que vous;
et tout sera dit.

MON PRE.

Mais, monsieur le prieur, si vous lacrez de votre autorit prive un billet,


pourquoi n'en lacrerez-vous pas deux, trois, quatre; tout autant qu'il se
trouvera d'indigents secourir aux dpens d'autrui? Ce principe de
commisration peut nous mener loin, monsieur le prieur: la justice, la justice...

LE PRIEUR.

On l'a dit, est souvent une grande injustice.

Une jeune femme, qui occupait le premier, descendit; c'tait la gaiet et la folie
en personne. Mon pre lui demanda des nouvelles de son mari: ce mari tait
un libertin qui avait donn sa femme l'exemple des mauvaises murs, qu'elle
avait, je crois, un peu suivi; et qui, pour chapper la poursuite de ses
cranciers, s'en tait all la Martinique. Mme d'Isigny, c'tait le nom de notre
locataire, rpondit mon pre: M. d'Isigny? Dieu merci! je n'en ai plus
entendu parler; il est peut-tre noy.

LE PRIEUR.

Noy! je vous en flicite.

MADAME D'ISIGNY.

Qu'est-ce que cela vous fait, monsieur l'abb?

LE PRIEUR.
Rien, mais vous?
MADAME D'ISIGNY.

Et qu'est-ce que cela me fait moi?

LE PRIEUR.

Mais, on dit...

MADAME D'ISIGNY.

Et qu'est-ce qu'on dit?

LE PRIEUR.

Puisque vous le voulez savoir, on dit qu'il avait surpris quelques-unes de vos
lettres.

MADAME D'ISIGNY.

Et n'avais-je pas un beau recueil des siennes?...

Et puis voil une querelle tout fait comique entre le prieur et Mme d'Isigny
sur les privilges des deux sexes. Mme d'Isigny m'appela son secours; et
j'allais prouver au prieur que le premier des deux poux qui manquait au
pacte, rendait l'autre sa libert; mais mon pre demanda son bonnet de nuit,
rompit la conversation, et nous envoya coucher. Lorsque ce fut mon tour de
lui souhaiter la bonne nuit, en l'embrassant, je lui dis l'oreille: Mon pre,
c'est qu' la rigueur il n'y a point de lois pour le sage...

Parlez plus bas...

Toutes tant sujettes des exceptions, c'est lui qu'il appartient de juger des
cas o il faut s'y soumettre ou s'en affranchir.

Je ne serais pas trop fch, me rpondit-il, qu'il y et dans la ville un ou


deux citoyens comme toi; mais je n'y habiterais pas, s'ils pensaient tous de
mme.