Sunteți pe pagina 1din 199

LAUREN OLIVER

PANICA
Original: Panic (2014)

Traducere din limba englez de:


DORINA TTRAN

virtual-project.eu

2016

VP - 2
SMBT, 18 IUNIE

HEATHER

Apa era att de rece, c i tie respiraia lui Heather, cnd trecu printre
tinerii adunai pe mal, cu picioarele n apa mic, fluturnd prosoape i
pancarte improvizate, ovaionndu-i pe cei care urmau s sar. Trase aer n
piept i se bg sub ap. Vocile, strigtele i rsetele ncetar pe dat s se
mai aud. O singur voce rmase cu ea.
N-am vrut s se ntmple asta.
Ochii aceia; genele lungi, alunia de sub sprnceana dreapt.
E ceva ce m atrage la ea.
Ceva ce m atrage la ea. Cu alte cuvinte: nimic nu m atrage la tine.
Plnuise s i spun c l iubete, n seara aceea.
Senzaia de frig era pur i simplu rsuntoare, un vuiet prin corpul ei. i
simea pantalonii scuri din blugi de parc ar fi fost plini cu pietre. Din
fericire, anii n care nfruntase golful cu Bishop i se ntrecuser la cariera de
piatr fcuser din Heather Nill o nottoare puternic.
n ap erau o mulime de trupuri care se rsuceau, stropeau i opiau,
adic sritorii, i oameni care se alturaser notului lor festiv i intraser n
apa de la carier mbrcai, cu dozele de bere i cu jointurile. Auzea un ritm
ndeprtat, o reverberaie slab, de care se ls purtat prin ap, fr
gnduri, fr team.
Asta nsemna Panica: s nu i fie team.
Scoase capul la suprafa s ia aer i vzu c deja traversase fia ngust
de ap i ajunsese pe malul opus: o grmad neregulat de roci acoperite cu
muchi verde i negru, adunate laolalt ca un strvechi morman de Lego.
Pline de fisuri i crpturi, se nlau spre cer, deasupra apei.
Treizeci i unu de oameni sriser deja, toi prieteni de-ai lui Heather i
foti colegi de clas. Doar un grup mic rmsese sus pe culme, pe buza
stncoas i crestat a rmului, ce se ntindea n aer deasupra apei, n
partea de nord, ca un dinte uria, care i croise drum n pmnt.
Era prea ntuneric s i vad. Lanternele i focul de tabr luminau doar
rmul i puin din apa ca cerneala i feele celor care sriser i care nc
pluteau la suprafa, triumftori, prea fericii s simt frigul i lundu-i n
zeflemea pe ceilali competitori. Vrful crestei era o ntunecime slbatic,
unde copacii nclecau stnca sau poate stnca se pierdea printre copaci.
VP - 3
Dar Heather tia cine sunt. Toi competitorii trebuiau s se prezinte cnd
ajungeau sus pe creast, apoi Diggin Rodgers, comentatorul sportiv al acelui
an, striga numele fiecruia n megafonul pe care l mprumutase de la fratele
lui mai mare, care era poliist. Trei oameni mai trebuiau s sar: Merl
Tracey, Derek Klieg i Natalie Velez. Nat. Cea mai bun prieten a lui
Heather.
Heather i vr degetele ntr-o fisur din stnc i se ridic. Mai devreme,
dar i n anii trecui, se uitase cum toi juctorii se craser pe creast, ca
nite insecte uriae, mustind de ap. n fiecare an, oamenii se ntreceau s fie
primii care sreau, dei nu ctigau niciun punct n plus. Era o chestie de
orgoliu.
Se lovi tare cu genunchiul de o stnc ascuit. Cnd se uit n jos, vzu
snge picurndu-i din rotul. n mod ciudat, nu simea nicio durere. i, cu
toate c ceilali nc ovaionau i strigau, i auzea parc din deprtare.
Cuvintele lui Matt acopereau toate vocile.
Uite ce e, pur i simplu, nu merge.
E ceva ce m atrage la ea.
Dar putem fi prieteni.
Aerul era rcoros. Vntul se nteise i sufla printre copacii btrni, astfel
nct din pdure se auzea un uierat ptrunztor, dar ea nu mai simea
frigul. Inima i btea cu putere i o simea n gt. Gsi o alt fisur n stnc,
i sprijini picioarele pe muchiul alunecos i se ridic, aa cum vzuse c
fceau juctorii n fiecare var, nc de cnd era n clasa a opta. Auzea vag
vocea lui Diggin, distorsionat de megafon.
Ultimul n joc un concurent nou
Dar jumtate dintre cuvintele lui se pierdur n vnt.
Sus, sus, sus, ignornd durerea din degete, ncercnd s rmn pe partea
stng a crestei, unde stncile se adunau una n alta, formnd o margine lat,
pe care era uor de urcat. Brusc, o siluet ntunecat trecu pe lng ea.
Aproape c alunec. n ultima clip, i propti picioarele mai bine pe
marginea ngust i i nfipse bine degetele, s se sprijine. Un val de ovaii
se auzi i primul ei gnd fu: Natalie. Dar apoi rsun vocea lui Diggin:
i, iat-l, doamnelor i domnilor! Merl Tracey, al treizeci i doilea
concurent al nostru!
Aproape ajunsese sus. Risc o privire n spate i vzu o pant stncoas,
abrupt i apa ntunecat lovindu-se de stncile de jos. Brusc, i se pru c
era o distan de milioane de mile. O clip ceaa din minte i se risipi, furia i
durerea disprur i i dori s se trasc napoi la sigurana malului, unde o
atepta Bishop. Puteau merge la Dots, s mnnce gofre cu mult unt i cu

VP - 4
mult smntn. Puteau s se plimbe cu maina, cu geamurile deschise, s
asculte greierii sau s stea pe capota mainii lui vorbind nimicuri.
Dar era prea trziu. Vocea lui Matt i reveni n minte i continu s urce.

Nimeni nu tie cine a inventat Panica sau cnd a nceput. Exist mai multe
teorii. Unii dau vina pe nchiderea fabricii de hrtie, care pusese pe liber,
peste noapte, patruzeci la sut din populaia adult din Carp, New York. Lui
Mike Dickinson, cunoscut pentru c fusese arestat pentru trafic cu droguri
exact n noaptea balului de absolvire, iar acum schimb frne la Jiffy Lube,
pe Route 22, i place s-i atribuie meritul; de aceea el continu s se duc la
sritura din deschiderea jocului, chiar i la apte ani dup absolvire.
Niciuna dintre poveti nu e adevrat, oricum. La fel ca multe alte lucruri
din Carp, un orel srac, cu doisprezece mii de locuitori, aflat la mama
zmeilor, Panica ncepuse pentru c era var i nu era nimic altceva de fcut
acolo.
Regulile sunt simple. n prima zi dup absolvire are loc sritura de
deschidere, iar jocul continu toat vara. Dup ultima nfruntare,
ctigtorul ia premiul. Toi cei de la Carp High pun bani, fr excepie. Taxa
este de un dolar pe zi, pentru fiecare zi de coal, din septembrie pn n
iunie. Cei care refuz s plteasc primesc avertizri care pot fi blnde sau
convingtoare: dulapul vandalizat, geamuri sparte, fee sparte.
i e cinstit. Oricine vrea s joace are ansa s ctige.
O alt regul: toi seniorii, dar numai seniorii, sunt eligibili i trebuie s-i
anune intenia de a concura participnd la sritur, prima dintre ntreceri.
Uneori, se nscriu i patruzeci de tineri. i exist un singur ctigtor. Doi
arbitri planific jocul, denumesc ntrecerile, transmit instruciunile, ofer
premii i deduc puncte. Ei sunt alei de ctre arbitrii din anul precedent, n
secret. Nimeni, n toat istoria jocului, n-a spus vreodat c ar fi fost arbitru.
Au existat suspiciuni, desigur, zvonuri i speculaii. Carp e un ora mic, iar
arbitrii sunt pltii. De exemplu, cum de Myra Campbell, care mereu fura
prnzul de la cantin, pentru c nu avea mncare acas, i-a permis, brusc,
acea Honda? Ea le-a spus c i murise un unchi. Dar nimeni nu auzise
vreodat de unchiul ei, de fapt, nimeni nu se gndise vreodat la Myra, pn
cnd venise cu maina aceea, cu geamurile lsate, fumnd, cu soarele
reflectndu-se att de puternic n parbriz c aproape i acoperise zmbetul.
Doi arbitri alei n secret, sub jurmnt de tain, care lucreaz mpreun.
Asta e regula. Altfel, ar putea fi mituii i chiar ameninai. De aceea sunt doi,
pentru a fi siguri c lucrurile rmn echilibrate, pentru a reduce riscul ca
unul dintre ei s trieze i s divulge informaii, s ofere ponturi. Dac

VP - 5
juctorii tiu la ce s se atepte, se pot pregti. i nu e cinstit deloc. Parial,
elementul-surpriz, faptul c nu se cunoate nimic i elimin unul cte unul.
De obicei, miza ajunge la 50.000 $, dup ce sunt deduse taxele i arbitrii
oricine ar fi ei i iau partea. Cu patru ani n urm, Tommy OHare i-a luat
ctigurile, a cumprat de la amanet dou obiecte, unul fiind un Ford galben-
lmie, s-a dus direct n Las Vegas i a jucat toi banii pe negru, la rulet.
n anul urmtor, Lauren Davis i-a pus dini noi i o pereche de e noi,
apoi s-a mutat n New York. S-a ntors n Carp dup dou Crciunuri i a stat
ct s-i etaleze o poet nou i un nas i mai nou, apoi a fugit napoi.
Zvonurile au rmas n urma ei: ieea cu fostul productor al unui reality
show despre slbit; era model pentru Victorias Secret, dei nimeni nu o
vzuse vreodat n vreun catalog. (i muli dintre biei chiar se uitaser
prin ele.)
Conrad Spurlock s-a apucat de fcut metamfetamin afacerea tatlui
su i a bgat banii ntr-un atelier nou, pe Mallory Road, dup ce un altul le
arsese din temelii. Iar Sean McManus a folosit banii s mearg la facultate;
vrea s devin medic.
n apte ani de joc au fost trei mori, patru, dac o lum n calcul i pe cea
a lui Tommy OHare, care s-a mpucat cu cel de-al doilea obiect cumprat
de la amanet, dup ce la rulet i-a ieit numrul pariat, dar pe rou.
Vezi? Pn i ctigtorii Panicii se tem de ceva.

Aadar, s ne ntoarcem la ziua de dup absolvire, cea n care se d startul
Panicii, ziua sriturii. S derulm napoi, pn pe malul apei, dar s ne oprim
cu cteva ore nainte ca Heather s ajung pe creast, mpietrit, ngrozit
de ideea de a sri.
ntoarce camera ncet. Nu am ajuns nc. Mai avem puin, totui.

DODGE

Nimeni de pe mal nu l ncuraja pe Dodge Mason, nici nu l-ar fi ovaionat


nimeni, indiferent ct de departe ar fi ajuns. Nu conta. Tot ce conta era
ctigul. Iar Dodge avea un secret, tia ceva despre Panic, probabil c tia
mai mult dect oricare dintre cei aflai pe plaj. De fapt, avea dou secrete.
Lui Dodge i plceau secretele. i ddeau energie, l fceau s se simt
puternic. Cnd era mic, spunea chiar c avea propria lume secret, un loc
personal al umbrelor, unde putea s se ghemuiasc i s se ascund. Chiar i
acum, n zilele proaste ale Daynei, cnd durerea era nimicitoare i ncepea s
plng, cnd mama lui stropea toat casa cu Febreze i l invita pe noul ei
VP - 6
iubit de rahat, iar Dodge auzea trziu n noapte cum patul lovea peretele, de
parc l-ar fi lovit un pumn n stomac, el era tentat s se cufunde n acel loc
ntunecat, plcut i doar al lui.
La coal, toi l considerau un la. Dodge tia asta. Arta ca un la.
ntotdeauna fusese nalt i slab, ascuit, exact ca tatl su, cum i spunea
mama lui. Din cte tia, trupul slab i pielea nchis la culoare erau singurele
lucruri motenite de la tatl su, un dominican care lucrase la construcia de
acoperiuri i cu care mama lui fusese mpreun pentru cteva clipe ncinse,
pe vremea cnd locuia n Miami. Dodge nu-i amintea nici mcar numele lui.
Roberto. Sau Rodrigo. Sau vreun alt rahat d-sta.
Cnd rmseser blocai pentru prima dat n Carp (mereu se gndea
astfel la situaia lor, c rmseser blocai acolo; el, Dayna i mama lui erau
ca nite pungi din plastic goale, care rtceau prin ar purtate de vnt i din
cnd n cnd se agau de vreun stlp de telefon sau pe sub roile vreunei
camionete, unde rmneau o vreme), fusese btut de trei ori: mai nti de
Greg OHare, apoi de Zev Keller i pe urm, din nou, de Greg OHare, doar s
se asigure c Dodge cunotea regulile. Iar Dodge nu ripostase. Nici mcar o
dat.
Fusese i n situaii mai rele.
Iar acela era al doilea secret al lui Dodge i sursa puterii lui. Nu se temea.
Pur i simplu, nu-i psa. Iar asta era cu totul i cu totul altceva.
Cerul era presrat cu rou, i purpuriu, i portocaliu. Lui Dodge i prea c
seamn cu o vntaie imens sau cu o poz fcut n interiorul unui corp.
Mai era vreo or pn la apus i pn la miz, apoi urma sritura.
Dodge deschise o bere. Prima i singura. Nu voia s fie ameit i nici nu
trebuia s fie. Dar fusese o zi cald i venise direct de la Home Depot i i era
sete.
Lumea abia ncepea s se adune. Din cnd n cnd, Dodge auzea din
deprtare vreo portier trntit, cte un strigt dintre copaci, vacarmul
muzicii. Whippoorwill Road era la distan de vreun sfert de mil; tinerii
ncepeau s apar de pe potec, croindu-i drum prin vegetaia deas, dnd
la o parte muchii ce atrnau i via-de-vie, crnd cu ei lzi frigorifice, sticle
i difuzoare de iPod, punnd ochii pe vreun petic de nisip.
coala se terminase. De tot, pentru totdeauna. Trase aer n piept. Dintre
toate locurile unde trise Chicago, DC, Dallas, Richmond, Ohio, Rhode
Island, Oklahoma, New Orleans , New York mirosea cel mai bine. La fel ca
maturizarea i schimbarea, lucrurile se transformau i deveneau alte lucruri.
Ray Hanrahan i prietenii lui ajunseser primii. Nu era surprinztor. Dei
concurenii nu erau anunai oficial pn n momentul sriturii, Ray se luda
de cteva luni c el va lua acas premiul, la fel cum fcuse fratele lui, cu doi
VP - 7
ani n urm. Luke ctigase la limit, n ultima rund. Plecase cu cincizeci de
miare. Cellalt concurent nu plecase deloc. Dac medicii spuneau adevrul,
nu avea s mai umble vreodat.
Dodge nvrti o moned n palm, o fcu s dispar, apoi s reapar ntre
degetele lui. n clasa a patra, iubitul mamei lui nu-i amintea care dintre ei
i cumprase o carte despre trucurile magicienilor. Locuiser n Oklahoma
n anul acela, o hazna ntr-un bazin plat, unde soarele prlea pmntul i
iarba, iar el petrecuse o var ntreag nvnd cum s scoat monede din
urechi i s vre o carte de joc n buzunar att de repede nct s nu fie
observat.
La nceput fusese doar o modalitate de a-i umple timpul, dar devenise
obsesie. Era ceva rafinat n asta: n felul n care oamenii vedeau fr s vad,
n felul cum mintea completa ceea ce se atepta s vad, n felul cum ochii te
trdau.
El tia c Panica era un mare truc de magie. Arbitrii erau magicienii;
restul erau doar o aduntur de gur-casc tmpii.
Urm Mike Dickinson, cu doi prieteni, toi vizibil bui. Prul lui Dick
ncepuse s se rreasc i i vzu buci de scalp cnd se aplec s lase pe
plaj geanta frigorific. Prietenii lui crau un scaun vechi de salvamar:
tronul pe care Diggin, crainicul, avea s stea pe durata evenimentului.
Dodge auzi un bzit ascuit. Lovi fr s se gndeasc i prinse narul
exact cnd ncepea s se hrneasc, astfel c pe clciul lui gol rmase o
urm neagr. Ura narii. Pianjenii la fel, dei i plceau alte insecte, le
gsea fascinante. ntr-un fel, erau ca oamenii: proaste i, uneori, rele, orbite
de nevoie.
Cerul se ntuneca; lumina se estompa, la fel i culorile, care dispreau
dup linia copacilor, dincolo de creast, de parc cineva le trgea ntr-acolo.
Heather Nill sosi i ea pe plaj, urmat de Nat Velez i, n cele din urm,
de Bishop Marks, grbindu-se n urma lor, fericit ca un ciobnesc imens.
Chiar i de la distan, Dodge i ddea seama c ambele fete erau ncordate.
Heather i fcuse ceva la pr. Nu tia ce, dar nu era adunat n obinuita
coad de cal i chiar arta de parc i l-ar fi ndreptat. i nu era sigur, dar
parc era machiat.
Se gndi dac s se ridice i s mearg s le salute. Heather era super. i
plcea c era nalt i dur, n felul ei. i plceau umerii ei lai i felul n care
se deplasa, cu spatele drept, dei era sigur c ea i-ar fi dorit s fie cu civa
centimetri mai scund, i ddea seama dup faptul c purta doar pantofi
fr toc i tenii cu talp joas.
Dar, dac se ridica, trebuia s vorbeasc i cu Natalie i simea un nod n
stomac numai privind-o de la distan, de parc ar fi fost lovit. Nat nu era
VP - 8
chiar rea cu el, nu la fel ca ali copii de la coal, dar nu era nici drgu, iar
asta l deranja mai mult dect orice altceva. De obicei, ea i zmbea vag, cnd
l gsea vorbind cu Heather i, n timp ce privirea ei trecea peste el, prin el,
i ddea seama c, de fapt, ea nu s-ar uita la el absolut niciodat. La focul de
tabr de la sfritul anului colar, cu un an n urm, i greise numele i i
spusese Dave. El se dusese doar pentru c sperase s o vad. Iar acolo, n
mulime, o zrise; se dusese spre ea, ameit de zgomot, i de cldur, i de
shotul de whisky pe care l buse n parcare, cu intenia de a vorbi cu ea
pentru prima dat. Exact cnd se ntinsese s o ating pe cot, ea fcuse un
pas napoi i l clcase.
Vai! Scuze, Dave, i spusese chicotind.
Respiraia ei mirosea a vanilie i a votc. Stomacul parc i se deschisese,
iar maele i czuser pn n pmnt. n grupa lor absolviser doar 107
elevi din 150, ci ncepuser. Iar ea nici mcar nu-i tia numele.
Aa c acum rmase pe loc, cu degetele mari nfipte n pmnt, ateptnd
fluierul de nceput.
Avea s ctige.
Avea s ctige pentru Dayna.
Avea s ctige pentru rzbunare.

HEATHER

Prob, prob, unu, doi, trei.


Diggin testa megafonul. Vechea carier de pe Whippoorwill Road, goal
de la sfritul secolului al XVIII-lea, fusese umplut cu ap n anii cincizeci,
pentru a se amenaja un spaiu de not. nspre sud era plaja: o fie ngust
de nisip i piatr, pe care se presupunea c accesul era interzis dup ce se
ntuneca, dar rar folosit nainte; o grmad de mucuri de igri, cutii de
bere, pungi goale i, uneori, prezervative aruncate pe jos, ca nite meduze
cilindrice.
n seara aceea, plaja era aglomerat, plin cu pturi i scaune de plaj,
aerul, greu de mirosul de insecticid folosit contra narilor i de butur.
Heather nchise ochii i inspir adnc. Acela era mirosul Panicii, mirosul
verii. La malul apei se produse o explozie de culori i sunete, ipete i rsete.
Artificii. ntr-o strlucire rapid de rou i verde, Heather le vzu pe Kaitlin
Frost i pe Shayna Lambert rznd, n timp ce Patrick Culbert ncerca s mai
aprind cteva artificii.
Ciudat. Ceremonia de absolvire fusese doar cu o zi nainte Heather
renunase s participe, deoarece Krista, mama ei, nu apruse i se gndise c
VP - 9
nu avea rost s pretind c era cine tie ce chestie glorioas s treac peste
patru ani de cursuri obligatorii. Dar ea deja se simea de parc trecuser ani
de cnd terminase liceul, de parc totul fusese un vis lung i insipid. Poate,
se gndi, era din cauz c oamenii nu se schimb. Toate zilele se adunau una
n alta, iar acum aveau s fie absorbite n trecut.
n Carp nu se ntmpla niciodat nimic. Nu existau surprize.
Vocea lui Diggin rsun peste mulime.
Doamnelor i domnilor, am de fcut un anun: a nceput vacana de
var.
ncepea. Toat lumea ovaiona. Urm un alt val de artificii. Erau n
mijlocul pdurii, la cinci mile de cea mai apropiat cas. Puteau face zgomot
ct voiau. Puteau s urle. Nimeni nu i auzea.
Heather tia c ar fi trebuit s i spun lui Nat ceva ncurajator, ea i
Bishop erau acolo pentru Natalie, s o susin moral. Bishop fcuse chiar o
pancart: Hai, Nat! Lng ndemn, desenase o siluet uria, Natalie i putea
da seama c era ea, pentru c avea un hanorac roz i sttea pe o grmad de
bani.
Cum de Nat nu are pantaloni? ntreb Heather.
Poate c i-a pierdut n timpul sriturii, zise Bishop i se ntoarse
zmbind spre Nat.
De cte ori zmbea aa ochii lui se transformau din culoarea siropului n
cea a mierii.
Niciodat n-am fost bun la desen.
Lui Heather nu-i plcea s vorbeasc despre Matt n faa lui Bishop. Nu
suporta felul n care el i ddea ochii peste cap cnd aducea vorba despre
Matt, de parc tocmai punea radioul pe un post cu muzic proast. Dar, n
cele din urm, nu se abinu:
Tot n-a venit.
Heather vorbi ncet, s o aud doar Nat:
Scuze, Nat. tiu c nu e momentul, adic, noi am venit pentru tine
E n regul.
Nat se ntinse i-i strnse mna lui Heather. Se strmb, de parc cineva
ar fi pus-o s bea o limonad nendulcit.
Uite ce e, Matt nu te merit, da? Poi s ai pe cineva mai bun dect el.
Heather se strdui s rd.
Eti cea mai bun prieten a mea, Nat. E normal s nu m mini.
Nat cltin din cap.
Sunt sigur c va veni foarte curnd. Jocul trebuie s nceap.

VP - 10
Heather i verific din nou telefonul, pentru a mia oar. Nimic. l oprise
de cteva ori i l repornise, doar s se conving c funcioneaz. Vocea lui
Diggin rsun din nou:
Regulile Panicii sunt simple. Oricine poate participa, ns doar o
persoan va ctiga.
Diggin anun premiul.
67.000 $.
Heather se simi ca i cum ar fi fost lovit n stomac. 67.000 $. Probabil c
era cel mai mare ctig dintotdeauna. Mulimea ncepu s murmure, suma
trecnd printre ei ca un curent electric, ajungnd pe buzele fiecruia. Rahat,
omule, trebuie s fii nebun s nu joci. Nat arta de parc tocmai ar fi nghiit
o lingur mare de ngheat.
Diggin vorbi n continuare, nelund n seam glgia, i le explic regulile
ase ntreceri desfurate vara, n condiii de strict confidenialitate;
eliminri dup fiecare ntrecere; probe individuale pentru fiecare
participant care trecea de jumtate , dar nimeni nu asculta. Era acelai
discurs de fiecare dat. Heather urmrea Panica de cnd era n clasa a opta.
Ar fi putut ine discursul chiar ea.
Suma aceea 67.000 i se nfur n jurul inimii i i-o strnse. Fr s
vrea, se gndi la tot ce ar putea face cu banii aceia; se gndi ct de departe ar
putea pleca, ce ar putea s cumpere, ct ar putea tri cu ei. La cte mile
deprtare de Carp ar putea ajunge.
Dar nu. Nu putea s l prseasc pe Matt. Matt spusese c o iubete. El
era viitorul ei. Strnsoarea din jurul inimii slbi un pic i fata constat c
putea s respire din nou. Lng ea, Natalie i ddea jos pantalonii scuri din
blugi i arunca din picioare pantofii.
i vine s crezi? zise ea.
Arunc tricoul tremurnd. Lui Heather nu-i venea s cread c insistase
s poarte costumul acela de baie ridicol, care avea s dispar ndat ce va
ajunge n ap. Natalie rsese. Poate aa, glumise ea, avea s ctige nite
puncte n plus. Aa era Natalie: ncpnat. i vanitoas. Heather tot nu
nelegea de ce hotrse s participe. Lui Nat i era fric de orice.
Cineva probabil, Billy Wallace fluier.
Frumos fund, Velez!
Nat l ignor, dar Heather i ddu seama c l auzise i doar se prefcea
c nu i place. Se ntreb ce ar spune Billy Wallace dac ea ar fi cea mbrcat
cu o bucic de textil ca aceea. Uau, ia uite ct de mare e chestia aia! Ai
nevoie de un permis special s pori cu tine aa ceva, Heather?
Dar Matt o iubea. Matt o considera drgu.

VP - 11
Zgomotul de pe plaj se intensific i deveni un vuiet: ipete i strigte,
oameni care fluturau pancarte fcute de ei i steaguri, artificii care explodau
ca nite mpucturi. i ddu seama c venise momentul. Avea s se aud
fluierul.
Panica era pe cale s nceap.
Exact atunci l vzu. Mulimea se dduse la o parte pentru scurt timp i l
zri, zmbind, vorbind cu cineva; apoi l pierdu n mulime.
E aici. Nat, e aici.
Ce?
Nat nu mai era atent. Vocea lui Heather se bloc. Pentru c mulimea se
risipise din nou, tocmai cnd ea pornise spre el, parc purtat de gravitaie
simind o uurare n piept, simind c avea ocazia s ndrepte lucrurile,
ansa de a face totul cum trebuie, mcar o dat iar n clipa aceea vzu c
vorbea cu Delaney OBrien.
Nu vorbeau doar. uoteau.
Apoi a srutat-o.
Se auzi fluierul, ascuit, n tcerea brusc, precum iptul unei psri
ciudate.

Heather ajunse sus pe creast exact cnd Derek Klieg porni i se arunc n
aer, cu trupul contorsionat, strignd. Cteva clipe mai trziu, se auzir ovaii,
cnd el ateriz.
Natalie era ghemuit la civa metri mai ncolo, palid; pentru un
moment, lui Heather i se pru c o auzea numrnd. Apoi, Nat se ntoarse i
clipi des, de parc ar fi ncercat s vad clar faa lui Heather. Deschise gura i
o nchise la loc. Inima lui Heather btea repede i puternic.
Hei, Nat, zise ea, exact cnd aceasta se ridic.
Ce naiba faci? se rsti Natalie.
Acum, Heather era contient de tot: durerea din mini i din coapse,
durerea din degete, muctura ascuit a vntului. Natalie prea furioas.
Tremura, dei poate c era de la frig.
O s sar, zise Heather i, spunnd asta, i ddu seama ct de stupid
suna, ct de stupid era.
Brusc, se gndi c ar putea vomita. O s te ncurajez, i zisese Heather lui
Natalie. Vina era acolo, pulsnd odat cu greaa. Dar vocea lui Matt acoperea
tot. Vocea lui Matt, iar sub ea imaginea unor pete de ap deasupra patului ei;
sunetul estompat al muzicii din parc; mirosul de iarb i de igri; rsul i,
mai trziu, iptul cuiva. Tmpitule
Nu poi sri, zise Nat privind-o fix. Eu sar.
Vom sri mpreun, spuse Heather.
VP - 12
Natalie naint doi pai. Heather vzu c strngea pumnii ritmic. i
strnse, i desfcu. i strnse, i desfcu. i strnse, i desfcu. De trei ori.
De ce faci asta?
ntrebarea fu aproape o oapt. Heather nu putu s rspund. Nici mcar
nu tia, nu prea bine. Tot ce tia tot ce simea era c aceea era ultima ei
ans. Aa c zise doar:
O s sar acum. nainte s mi pierd curajul.
Cnd se ntoarse spre ap, Natalie se ntinse spre ea, de parc ar fi vrut s
o trag napoi. Dar nu o fcu. Lui Heather i se prea c piatra de sub ea
ncepuse s se mite, sltnd ca un cal. Brusc, avu senzaia ngrozitoare c i
va pierde echilibrul, se va rostogoli pe panta abrupt i i va sparge capul.
Panica.
naint cu pai mici, ovitori i tot ajunse prea repede la margine.
Prezint-te! rsun vocea lui Diggin.
Sub ea, apa neagr ca petrolul era nc plin de oameni. Voia s strige
dai-v la o parte, dai-v la o parte, o s v lovesc , dar nu putea vorbi. Abia
putea s respire. Parc dou pietre i-ar fi apsat pe plmni.
i, brusc, i aminti de Chris Heinz care, cu patru ani n urm, buse o
cinzeac de votc nainte s sar i alunecase. Sunetul produs de capul lui
lovindu-se de pietre fusese slab, aproape ca al unui ou care se sparge. i
aminti cum toi alergaser prin pdure; imaginea trupului su lovit i lipsit
de via, pe jumtate scufundat n ap.
Spune-i numele! zise Diggin din nou, iar mulimea strig: Numele,
numele, numele.
Deschise gura i zise cu voce spart:
Heather. Heather Nill!
Vocea i se stinse, luat de vnt. Ovaiile continuar:
Numele, numele, numele!
Apoi:
Sari, sari, sari!
Se simea alb pe dinuntru; plin cu zpad. n gur avea gust de vom.
Trase aer n piept. nchise ochii.
Sri.

VP - 13
SMBT, 25 IUNIE

HEATHER

Heather nu regretase niciodat ceva la fel de mult ca decizia luat pe plaj


de a participa la joc. n zilele care urmaser, i pruse o nebunie. Poate c
inhalase prea muli aburi de alcool. Poate c imaginea lui Matt mpreun cu
Delaney o fcuse pe moment psihotic. Asta fusese, nu-i aa? Nu aa era
construit aprarea, cnd oamenii o luau razna i i hcuiau fotii cu
toporul?
Dar ea era prea mndr s dea napoi. Iar data primei ntreceri continua
s se apropie. n ciuda faptului c desprirea o fcuse s i doreasc s stea
ascuns, n ciuda faptului c fcea tot ce putea s evite pe toat lumea care o
cunotea chiar i numai puin, vetile tot ajunser la ea: turnurile de ap de
lng Copake fuseser vandalizate, iar pe ele cineva desenase o dat.
Smbt. La apus.
Un mesaj i o invitaie pentru toi juctorii.
Se mica lent, ct de lent putea, i petrecea nopile ghemuit pe canapea,
uitndu-se la televizor cu sora ei, Lily; i nchidea telefonul, cnd nu l
verifica obsesiv, s vad dac nu o sunase Matt. Nu voia s l vad pe Bishop,
care i-ar fi inut predici i i-ar fi spus c Matt era un idiot; iar Nat o tratase cu
indiferen trei zile, nainte s recunoasc, n sfrit, c nu mai era suprat.
Timpul se rostogolea, se revrsa, de parc viaa fusese pus pe repede
nainte. n cele din urm, smbta veni i nu mai avu cum s se fofileze. Nici
mcar nu fu nevoit s se strecoare afar. n seara aceea, mama i tatl ei
vitreg, Bo, ieir ntr-un bar din Ancram, ceea ce nsemna c nu aveau s se
ntoarc acas pn spre diminea, poate chiar pn duminic dup-
amiaz, cu ochii nceoai, mirosind a fum, probabil, mori de foame i
iritai.
Heather fcu macaroane cu brnz pentru Lily, care mnc ursuz i
tcut n faa televizorului. Prul ei era pieptnat cu crare exact pe mijloc,
drept i prins la spate. Aa l purtase n ultima vreme i o fcea s par o
femeie n vrst, captiv n corpul ei de unsprezece ani. Lily nu vorbea cu ea,
iar Heather nu tia de ce, dar nu avea suficient energie s i fac griji
pentru asta. Aa era Lily: acum furtunoas, imediat zmbitoare. n ultima
vreme, fusese mai mult furtunoas, i mai serioas, foarte atent la hainele
pe care le purta i la cum i aranja prul, mai tcut, rznd puin, pn
VP - 14
cnd pufnise cu laptele n gur, mai deloc dispus s o roage pe Heather s-i
spun o poveste, nainte s mearg la culcare, dar Heather se gndi c, pur i
simplu, cretea. n Carp, nu prea aveai motive s zmbeti. Categoric, nu
prea aveai de ce s zmbeti n Fresh Pines Mobile Park.
Totui, Heather simi o mic durere n piept. i era dor de vechea Lily:
mini lipicioase, de la dr. Pepper, respiraia mirosind a gum de mestecat,
prul mereu nepieptnat i ochelarii venic ptai. i era dor de ochii lui Lily,
mari, n ntuneric, n timp ce se ntorcea pe o parte i optea: Spune-mi o
poveste, Heather. Dar asta nsemna maturizarea, se gndi ea, era n firea
lucrurilor.
La apte i jumtate seara, Bishop i trimise un mesaj prin care i spunea
c era pe drum. Lily se retrsese n Col, cum numise Heather dormitorul lor,
o camer ngust i aglomerat, cu dou paturi nghesuite unul lng altul; o
servant cu sertare, creia i lipsea un picior i care se mica zdravn de cte
ori o deschideai; o lamp ciobit i o noptier ptat cu oj; haine aruncate
peste tot, ca nite nmei.
Lily era ntins pe pat n ntuneric, cu pturile trase pn sub brbie.
Heather presupuse c dormea i vru s nchid ua, cnd Lily se ntoarse
spre ea, sprijinindu-se ntr-un cot. n lumina lunii, care ptrundea prin
geamul murdar, ochii ei erau ca marmura lefuit.
Unde mergi?
Heather se strecur printre o grmad de blugi i hanorace, chiloi i
osete fcute ghem. Se aez pe pat, lng Lily. Era bucuroas c nu dormea.
Era bucuroas i c, n cele din urm, hotrse s i vorbeasc.
Bishop i Nat vin s m ia, zise evitnd ntrebarea. Ieim s hoinrim o
vreme.
Lily se ntinse la loc, cuibrindu-se n pturi. O clip nu zise nimic. Apoi:
Te ntorci?
Heather simi o strngere n piept. Se aplec i vru s-o mngie pe Lily pe
cap. Dar aceasta se trase.
De ce spui asta, cpri?
Lily nu rspunse. Cteva minute, Heather rmase acolo, cu inima
galopndu-i, simindu-se neajutorat i singur. Apoi, auzi respiraia lui Lily
i i ddu seama c adormise. Se aplec i i srut sora pe cap. Pielea lui
Lily era fierbinte i ud, iar Heather simi pornirea de a se urca n pat lng
ea, de a o trezi i de a-i cere scuze pentru tot: pentru furnicile din buctrie
i pentru petele de ap de pe tavan; pentru mirosul de igar i pentru
strigtele de afar; pentru mama lor, Krista, i pentru tatl lor vitreg, Bo;
pentru viaa mizerabil n care se treziser, ngust ca o cutie de conserv.

VP - 15
Dar auzi un claxon slab de afar, aa c se ridic i nchise ua dup ea.
Heather tia ntotdeauna cnd venea Bishop, dup sunetul mainii. Tatl lui
avusese cndva un garaj, iar Bishop avea un fix cu mainile. Se pricepea s
construiasc diverse; cu civa ani n urm, i fcuse lui Heather un trandafir
cu petale din cupru, cu codi din oel i cteva uruburi pe post de epi.
ntotdeauna se juca cu resturi ruginite de vechituri pe care le lua Dumnezeu-
tie-de-unde. Cea mai nou era o main Sabre, cu un motor ce suna ca un
btrn care ncearc s scuipe o cataram.
Heather urc pe locul din fa. Natalie sttea pe scaunul din spate. Ciudat,
Natalie mereu insista s stea exact la mijloc, chiar dac nu mai era nimeni n
main. i spusese lui Heather c nu i plcea s aleag vreo parte dreapta
sau stnga , pentru c avea impresia c paria pe viaa ei. Heather i
explicase de un milion de ori c era mult mai periculos s stea n mijloc, dar
Nat nu o asculta.
Nu pot s cred c m-ai bgat n asta, zise Bishop, cnd Heather urc n
main.
Ploua, genul de ploaie care nu prea se vede, prnd mai degrab expirat
de o gur uria. Nu avea rost s foloseti umbrel sau pelerin, venea din
toate direciile deodat, intra pe sub gulere i pe sub mneci i i ajungea pe
spate.
Te rog!
i strnse mai bine hanoracul pe ea.
Termin cu ifosele! Mereu te-ai uitat la joc.
Da, dar asta a fost nainte ca doi dintre cei mai buni prieteni ai mei s o
ia razna i s participe.
Am neles, Bishop, zise Nat. Pune nite muzic, da?
Nu pot, doamna mea.
Bishop se ntinse spre suportul de pahar i i ddu lui Heather un suc de
la 7-Eleven. Albastru. Preferatul ei. Ea lu o nghiitur i simi cum se
rcorete.
Radioul e mort. Lucrez ceva la cabluri
Nat l ntrerupse, mormind, pe un ton exagerat.
Nu din nou.
Ce pot s zic? Iubesc s meteresc.
Btu cu palma pe volan, n timp ce acceler pe autostrad. Maina scoase
un sunet ascuit, n semn de protest, urmat de cteva hurducieli i de un
huruit ngrozitor, de parc motorul se desfcea n buci.
Sunt destul de sigur c dragostea nu e reciproc, zise Nat, iar Heather
rse i se relax un pic.

VP - 16
Bishop scoase maina de pe drum i intr pe banda ngust i noroioas
de la marginea parcului, presrat cu indicatoare cu ACCESUL INTERZIS,
vizibile n lumina difuz a farurilor. Cteva duzini de maini erau deja
parcate pe iarb, cele mai multe nghesuite ct mai aproape de pdure, unele
nghiite cu totul de tufiuri.
Heather zri imediat maina lui Matt, vechiul Jeep pe care l motenise de
la un unchi, cu bara din spate plin de abibilduri pe jumtate rupte, pentru
c ncercase disperat s le dea jos, de parc mersese cu spatele i nimerise
ntr-o uria pnz de pianjen.
i aminti de prima dat cnd merseser mpreun cu maina, s
srbtoreasc faptul c, n sfrit, el luase carnetul, dup trei ncercri
euate. El oprise i pornise att de brusc, nct Heather avusese impresia c
o s vomite gogoile pe care el i le cumprase, dar Matt fusese att de fericit,
c se simise i ea la fel.
Toat sptmna sperase cu disperare i se rugase att s l vad, ct i s
nu mai dea ochii cu el vreodat. Dac Delaney era acolo, chiar avea s
vomite. N-ar fi trebuit s bea acel Slurpee.
Eti bine? o ntreb Bishop, cu voce joas, cnd coborr din main.
ntotdeauna o citea: i plcea asta i totodat ura asta la el, n acelai timp.
Sunt bine, zise ea prea abrupt.
De ce o faci, Heather? o ntreb i o prinse de cot. De ce o faci, de fapt?
Heather observ c era mbrcat cu aceleai haine pe care le purtase
ultima dat cnd l vzuse pe plaj tricoul Lucky Charms albastru-pal,
blugii att de lungi, c i acopereau clciul teniilor i se simi uor
enervat de asta. Prul blond-murdar i ieea n toate direciile de sub apca
veche cu sigla echipei 49ers. Mirosea bine, totui, un miros tipic Bishop: ca
interiorul unui sertar plin cu monede vechi i cu tic-tac.
O clip se gndi s-i spun adevrul: c atunci cnd Matt o prsise,
nelesese pentru prima dat c era un nimeni. Dar el stric momentul:
Te rog, zi-mi c nu are legtur cu Matthew Hepley.
Gata. Ochii peste cap.
Haide, Bishop.
i venea s-i trag una. Chiar i la auzul numelui simi un nod n gt.
Atunci, d-mi un motiv. Ai zis chiar tu, de un milion de ori, c Panica e
o prostie.
Nat s-a nscris, nu? Ei de ce nu i ii predici?
Nat e o proast.
i ddu jos apca i se scrpin n cap; prul lui reacion, de parc ar fi
fost electrificat, i se ridic instant. Bishop pretindea c are o superputere,
c prul lui era electromagnetic. Singura superputere a lui Heather prea s
VP - 17
fie abilitatea uimitoare de a se pricopsi cu un co rou cnd i era lumea mai
drag.
E una dintre cele mai bune prietene ale tale, zise Heather.
i? Tot e o proast. Am o politic a uilor deschise pentru prieteni
proti.
Heather nu se abinu i rse. Bishop zmbi i el, att de larg, c i se vzur
cei doi dini nclecai din fa. i puse apca la loc, aranjndu-i dezastrul
acela de pr. Era unul dintre cei civa biei pe care i cunotea i erau mai
nali dect ea; pn i Matt avea exact nlimea ei, un metru i optzeci de
centimetri. Uneori era recunosctoare; alteori nu putea s sufere asta la
Bishop, avea impresia c voia s i demonstreze ceva, fiind mai nalt. Pn la
doisprezece ani, avuseser exact aceeai nlime. n dormitorul lui era o
scar fcut cu creionul, pe perete, care dovedea asta.
Pariez pe tine, Nill, zise el ncet. Vreau s tii asta. Nu vreau s
participi. Cred c e o mare prostie. Dar pariez pe tine.
Puse un bra peste umrul ei i o strnse uor, iar ceva din tonul lui i
aminti c odat, cu muli ani n urm, fusese ndrgostit de el pn peste
cap. n anul nti, se srutaser stngaci n spatele Hudson Movieplex i, cu
toate c ea avusese popcorn printre dini i timp de dou zile se inuser de
mn, brusc, se treziser incapabili s mai comunice, dei erau prieteni din
coala primar. Atunci, el pusese capt povetii, iar ea spusese c nelege,
dei nu fusese aa.
Nu tia ce o fcuse s se gndeasc la asta. Nu se imagina ndrgostit de
Bishop acum. i era ca un frate, un frate enervant, care mereu simea nevoia
s i atrag atenia cnd avea cte un co. i mereu avea. Dar numai cte
unul.
Deja auzea muzic printre copaci i vocea lui Diggin amplificat de
megafon. Turnurile de ap mzglite cu graffiti, pe care scria COLUMBIA
COUNTY, erau slab luminate de dedesubt. Cocoate pe schelele subiri,
preau nite insecte uriae. Nu, preau o singur insect, cu dou articulaii
rotunde, din oel. Cci vedea chiar i de la deprtare c ntre ele fusese
ntins o scndur din lemn, la cincisprezece metri n aer.
De data asta, provocarea era clar.
Cnd Heather, Nat i Bishop ajunser n mijlocul mulimii, chiar sub
turnuri, faa ei era lucioas. Ca de obicei, atmosfera era festiv, mulimea era
entuziast, agitat, dei toi vorbeau n oapt. Cineva reuise s bage un
camion printre copaci. Un reflector conectat la motorul lui lumina turnurile
i scndura care fcea legtura ntre ele, evideniind ploaia mrunt.
igrile clipeau intermitent, iar din camion se auzea muzic, un vechi cntec

VP - 18
rock, al crui ritm se distingea vag pe fundalul discuiilor. Ar fi trebuit s fie
mai tcui n seara aceea; nu erau departe de drum.
Promite-mi c nu m lai balt, da? zise Nat.
Heather era bucuroas c o spusese; dei erau colegii ei, oameni pe care i
tia dintotdeauna, brusc, Heather era ngrozit de ideea de a se pierde n
mulime.
Nici vorb!
Evit s ridice privirea, dar, fr s vrea, se trezi c scaneaz mulimea, n
cutarea lui Matt. n apropiere, vzu un grup din anul doi chicotind i pe
Shayna Lambert, nfurat ntr-o ptur i cu un termos cu ceva cald, de
parc ar fi fost la un meci de fotbal. Heather fu surprins s o vad pe Vivian
Trager singur, la ceva distan de restul lumii. Prul i era mpletit n cozi
rasta, iar piercing-urile i sclipeau n lumina lunii. Niciodat nu o ntlnise pe
Viv la vreun eveniment public, n-o vzuse s fac prea multe, n afar de a
lipsi de la ore i de a servi la mese la Dots. Nu tia de ce, dar faptul c pn i
Viv era acolo i sporea nelinitea.
Bishop!
Avery Wallace i croi drum printre oameni i se arunc n braele lui
Bishop, de parc tocmai o salvase de la vreo catastrof. Heather ntoarse
privirea cnd Bishop se aplec s o pupe. Avery avea doar un metru i
cincizeci i cinci de centimetri, iar cnd sttea lng ea o fcea s se simt ca
Jolly Green Giant1 ntr-o cutie de porumb.
Mi-a fost dor de tine, zise Avery cnd Bishop se retrase.
Ea nc nici nu o vzuse pe Heather. Cndva, o auzise pe Heather numind-
o fa-de-crevete i, evident, nu o iertase. Oricum, Avery chiar arta ca un
crevete, aa delicat i roz, astfel c Heather nu se simea foarte ru din
cauza asta. Drept rspuns, Bishop mormi ceva. Heather simi c i se face
grea i fu cuprins de o mare tristee. Nimeni nu ar trebui s aib voie s
fie fericit, cnd tu te simi att de mizerabil, cu att mai puin cei mai buni
prieteni ai ti. Ar trebui s fie lege.
Avery chicoti i strnse mna lui Bishop.
Stai s-mi aduc berea, da? M ntorc. Rmi pe loc.
Apoi se ntoarse i dispru. ndat, Bishop ridic din sprncene spre
Heather.
Taci!
N-am zis nimic, ridic ea ambele mini.
Bishop ridic un deget amenintor.
tiu ce crezi, zise el, apoi se rsuci spre Nat. i tu.

1 Mascota unei mrci de legume congelate i conservate (n. tr.).


VP - 19
Nat fcu cea mai inocent fa a ei.
Nu e cinstit, Marks. M gndeam doar ce accesoriu drgu e. Att de
mic i de convenabil.
Cptueala perfect pentru buzunar, fu de acord Heather.
Bine, bine.
Bishop se descurca destul de bine prefcndu-se furios.
Ajunge.
E un compliment, protest Nat.
Am zis c ajunge.
Dar dup o clip, Bishop se aplec i opti:
Nu pot s o in n buzunar. Muc.
Buzele lui se atinser de urechea lui Heather, accidental, era sigur, iar ea
rse. Ghemul de nervi din stomacul ei se relax un pic. Dar apoi cineva opri
muzica, iar mulimea tcu i i ddu seama c era pe cale s nceap. Simi
deodat o amoreal rece prin tot corpul. De parc toat ploaia s-ar fi
solidificat i ar fi ngheat pe pielea ei.
Bine ai venit la a doua provocare! rsun vocea lui Diggin.
Suge-o, Rodgers! strig un tip i se auzir ipete i rsete.
Altcineva zise:
tttt.
Diggin se prefcu s nu fi auzit.
Acesta este un test de curaj i echilibru
i luciditate!
Frate, o s cad.
Mai multe hohote de rs. Heather nu putea nici s zmbeasc. Natalie se
foia lng ea, se ntorcea dinspre dreapta spre stnga, atingndu-i oasele
bazinului. Heather nu reui nici s o ntrebe ce face. Diggin continu:
Un test de vitez, de asemenea, pentru c toi concurenii vor fi
cronometrai
Iisuse Hristoase, zi mai repede!
n cele din urm, Diggin se enerv. i lu megafonul de la gur.
Taci naibii, Lee!
Asta provoc alte hohote de rs. Pentru Heather totul prea ciudat, de
parc se uita la un film, iar sunetul era desincronizat cu cteva secunde. Nu
se putu abine s priveasc n sus, spre unica scndur aflat la
cincisprezece metri deasupra pmntului. Sritura era o tradiie, mai mult
pentru amuzament, o plonjare n ap. Aceasta avea s fie o sritur pe
pmntul dur. Nicio ans de supravieuire.
Se auzi ceva ca un biguit, cnd motorul camionului se opri. Totul rmase
n bezn, iar civa strigar n semn de protest. Cteva clipe mai trziu, cnd
VP - 20
motorul porni din nou, Heather l vzu pe Matt: sttea n lumina
reflectoarelor, rznd, cu o mn n buzunarul de la blugii lui Delaney. I se
ntoarse stomacul pe dos. Ciudat! Felul n care mna lui sttea pe fundul ei i
fcu grea mai mult dect faptul c i vedea mpreun. Pe ea nu o atinsese
niciodat astfel, ba chiar se plnsese c acele cupluri care stteau aa, cu
mna-pe-fund, ar trebui mpucate.
Poate c nu o considerase suficient de drgu. Poate c i fusese jen cu
ea. Poate c atunci doar minise, ca s o protejeze. Poate c niciodat nu l
cunoscuse cu adevrat.
Gndul acela o umplu de groaz. Dac nu l cunotea pe Matt Hepley,
biatul care cndva aplaudase dup ce ea rgise alfabetul, care chiar
observase odat c i ptase pantalonii scuri albi, n timpul ciclului, i nu
fcuse mare caz din asta i pretinsese c nu era dezgustat, atunci putea
spune c nu cunotea pe nimeni de acolo i habar n-avea de ce erau n stare
oamenii aceia.
Brusc, deveni contient de linite, de pauza de rsete i de discuii, de
parc toi i ineau respiraia deodat. i i ddu seama c biata Kim
Hollister se ndrepta spre scndur, deasupra capetelor lor, cu faa complet
alb i ngrozit, i c ntrecerea ncepuse.
Lui Kim i trebuir patruzeci i apte de secunde s traverseze, cu pai
trii, cu piciorul drept mereu n faa celui stng. Cnd ajunse n siguran
la cel de-al doilea turn, l mbri repede cu ambele brae, iar mulimea
respir la unison, de parc era o singur persoan.
Apoi urm Felix Harte: el trecu i mai repede, cu pai scuri, sacadai, de
parc mergea pe frnghie. Apoi, Merl Tracey. nc nainte s termine de
traversat, Diggin ridic megafonul i strig urmtorul nume.
Heather Nill! Heather Nill, la brn!
Baft, Heather! zise Natalie. Nu te uita n jos.
Mulumesc, zise ea automat, dei i se prea un sfat ridicol.
Cnd eti la cincisprezece metri n aer, unde altundeva s te uii, dac nu
n jos? Se simea de parc n jur era linite, dei tia c nu era aa, Diggin nu
era n stare s i in gura departe de prostia aceea de megafon. Era din
cauz c i era fric; i era fric i nc se gndea prostete, jalnic, la Matt i
se ntreba dac o privea cu mna vrt n continuare la spatele pantalonilor
lui Delaney.
Cnd urc scara din turnul de est, degetele i amorir pe metalul rece,
alunecos, i i trecu prin minte c el se va uita la fundul ei, dar l va simi pe
al lui Delaney, iar aceea chiar era o nebunie. Apoi, se gndi c toi puteau s
i vad fundul i avu un scurt moment de panic i se ntreb dac linia
chiloilor i se vedea prin blugi, pentru c nu suporta deloc tanga i nu le
VP - 21
nelegea pe fetele care puteau s i poarte. n momentul acela era deja pe la
jumtatea scrii i i zise c, dac se stresa att de tare din cauza chiloilor,
nu avea cum s i fie cu adevrat team de nlime. Pentru prima dat, se
simea mai ncreztoare.
Dar ploaia era o problem. Fcea ca treptele s fie alunecoase. i nceoa
vederea i fcea ca teniii s i alunece. Cnd, n sfrit, ajunse la micul
pervaz metalic care nconjura rezervorul de ap i se slt n picioare, teama
o coplei din nou. Nu era nimic de care s se in, era doar metal alunecos i
ud din spatele ei i aer peste tot. Doar civa centimetri fceau diferena
ntre via i moarte.
Un frison i urc din picioare, n sus, spre palme i o clip se temu nu s
cad, n loc s sar, s fac un salt n gol. Se ntoarse ncet, cu spatele lipit de
rezervor, rugndu-se ca de jos s nu se vad ct de speriat era. Dac ipa,
dac ezita, totul era n dezavantajul ei.
Start! rsun vocea lui Diggin, de dedesubt.
Heather tia c trebuia s se mite, dac voia s rmn n joc. Se for s
se desprind de rezervor i naint un pic pe brn, care abia dac fusese
prins de margine, cu cteva uruburi rsucite. i imagin brusc brna
rupndu-se sub greutatea ei, o rostogolire n hu. Numai c brna rezista.
Incontient, ridic braele, pentru echilibru, fr s se mai gndeasc la
Matt sau la Delaney sau la Bishop, care se uitau la ea, sau la altceva n afar
de aerul rarefiat, la furnicturile oribile din tlpile i din picioarele ei, un
impuls de a sri. Putea s se mite mai repede, dac pea normal, un picior
n faa celuilalt, dar nu reuea s i ia ochii de la scndur; dac ridica un
picior, un clci, un deget, avea s cad, s se lase ntr-o parte i s moar.
Era contient de tcerea profund, o linite att de grea, c auzea rpitul
ploii, i auzea respiraia greoaie i rapid.
Dedesubt era o lumin orbitoare, genul de lumin pe care o vezi chiar
nainte s mori. Toi oamenii deveniser o umbr uria i o clip se temu c
murise, c era singur pe o suprafa mic i goal, cu un nesfrit hu de
fiecare parte a ei.
Centimetru cu centimetru, nainta ct de repede putea, fr s ridice
complet picioarele. Apoi, deodat, gata, ajunse la cellalt turn i se trezi
mbrind rezervorul, cum fcuse Kim, lipindu-se de el i udndu-i
hanoracul. Se auzir ovaii, exact cnd fu anunat un alt nume: Ray
Hanrahan.
Capul i vjia, iar n gur avea un gust metalic. Gata. Se terminase. Brusc,
i simi braele inutile, muchii slbii de uurare, n timp ce cobora scara
nendemnatic, apoi sri ultimii metri i fcu civa pai mpleticii, nainte

VP - 22
s se ndrepte. Oamenii venir spre ea, o strnser de umeri, o btur pe
spate. Habar n-avea dac zmbea sau nu.
Eti uimitoare! goni Nat spre ea, prin mulime.
Heather cltin atunci din cap, tiind c lumea o privea.
A mers repede, zise ea.
ndat ce reui s vorbeasc, se simi mai bine. Se terminase. Sttea n
mijlocul mulimii; aerul mirosea a ln ud i a fum de igar. Solid. Real.
Patruzeci i dou de secunde, zise Nat mndr.
Heather nici mcar nu auzise cnd fusese anunat timpul.
Unde e Bishop?
Acum ncepea s se simt bine. O cuprindea e senzaie de efervescen.
Patruzeci i dou de secunde. Nu era ru.
Era chiar lng mine
Nat se ntoarse s scaneze mulimea, dar farurile camionului i
transforma pe toi n siluete, n contururi desenate. Un alt val de ovaii se
auzi. Heather se uit n sus i vzu c Ray traversase deja. Vocea lui Diggin
rsun cu ecou:
Douzeci i dou de secunde! Recordul de pn acum!
Heather nghii cu greu. l ura pe Ray Hanrahan. n clasa a aptea, cnd ea
nc tot nu avea e, el pusese o bustier pe ua dulapului ei i rspndise
zvonul c lua pastile s devin biat. nc nu i-a crescut barb? i zicea el,
trecnd pe lng ea, pe hol. O lsase n pace doar cnd Bishop ameninase c
va spune poliitilor c Luke Hanrahan vindea iarb la Pepes, unde lucra,
strecurnd pungue cu marijuana n sandvi, dac i se cerea cu mult
oregano.
Era rndul lui Zev Keller. Heather uit s l mai caute pe Bishop. Privea
ncremenit cum Zev se mica pe scndur. De jos, unde era n siguran,
prea aproape frumos: ploaia mrunt, braele ntinse ale lui Zev, o siluet
ntunecat, cu norii n fundal. Ray nu coborse de pe scar. Probabil c se
uita i el, dei se dusese n spatele rezervorului, aa c nu se vedea.
Se ntmpl ntr-o fraciune de secund; Zev se ls ntr-o parte, alunec
i czu. Heather se auzi ipnd. Simi cum inima i urc n gt i n clipa
aceea, cnd braele lui se zbtur cu putere, iar gura i se contorsion ntr-un
ipt, se gndi: Nimic i niciunul dintre noi nu vom mai fi la fel. Apoi, la fel de
repede, el se prinse de brn. Puse piciorul stng napoi pe scndur i nu se
mai legn. Se ndrept.
Cineva i strig numele. Apoi, ncepur aplauzele, care devenir
furtunoase, n timp ce el termin de parcurs ncet distana rmas. Nimeni
nu auzi timpul anunat de Diggin. Nimeni nu i acord atenie lui Ray cnd
cobor scara. Dar ndat ce Zev ajunse jos, fugi spre Ray. Zev era mai scund
VP - 23
dect el i mai slab, dar l puse la pmnt cu o micare neateptat. ntr-o
clip, Ray era pe jos, cu faa n noroi.
Cretinule! Ai aruncat cu ceva n mine.
Zev ridic pumnul; Ray se rsuci i l ddu jos de pe el.
Despre ce vorbeti?
Ray se ridic n picioare, astfel c faa i fu luminat de faruri. Probabil c
i tiase buza ntr-o piatr. Sngera. Arta rutcios i urt. Zev se ridic i
el. Privirea i era slbatic, ntunecat i plin de ur. Mulimea nemicat
nghease, iar Heather i ddu seama nc o dat c auzea ploaia, sute de mii
de picturi care cdeau deodat. Totul rmsese atrnat n aer, gata s se
prbueasc.
Nu mini! M-ai lovit n piept. Ai vrut s cad.
Eti nebun!
Ray vru s se ntoarc s plece. Zev sri la el. Apoi, amndoi ajunser din
nou pe jos i, deodat, mulimea se buluci n fa, toi strigau, unii se
mpingeau s vad mai bine, alii sreau s i despart. Heather era
mbrncit din toate prile. Simi o mn pe spate ei i abia reui s nu
cad. Instinctiv, se ntinse dup mna lui Nat.
Heather!
Nat era alb la fa, speriat. Minile lor se desprir, iar Nat se pierdu n
mulime.
Nat!
Heather se mpinse prin mulime, dnd din coate, recunosctoare acum
c era att de mare. Nat se chinuia s se ridice, iar cnd ajunse la ea ls s i
scape un strigt de durere.
Glezna mea! se vicri Nat panicat, inndu-se de picior. Cineva m-a
clcat pe glezn.
Heather se ntinse spre ea, apoi simi o mn pe spate: de data asta,
mbrncind-o hotrt. ncerc s se rsuceasc, s vad cine o mpinsese,
dar se trezi pe jos, cu faa n noroi, nainte s l zreasc. Picioarele i
alunecau n noroi, iar faa i era ud. O clip se ntreb dac toate astea
mulimea clocotind dezlnuit fceau cumva parte din ntrecere. Simi o
bre n mulime, o mic ieire.
Haide!
Reui s se ridice i o prinse pe Nat pe sub bra.
Doare, zise Nat clipind s alunge lacrimile.
Dar Heather o ridic n picioare. Apoi, o voce rsun brusc printre copaci,
puternic i distorsionat.
Rmnei pe loc, toi
Poliiti.
VP - 24
Totul deveni haotic. Raze de lumin treceau peste mulime i fceau ca
feele s nghee, palide; oamenii alergau, mpingndu-se s scape, dispreau
n pdure. Heather numr patru poliiti, unul dintre ei pusese la pmnt
pe cineva, nu vedea pe cine. Gura i era uscat, simea un gust de cret, iar
gndurile i rtceau haotic. Hanoracul i era ptat de noroi, iar frigul i
ptrundea n piele.
Bishop nu era de gsit. Bishop avea main.
Maina. Trebuiau s ias de acolo sau s se ascund.
inea o mn pe braul lui Nat i ncerca s o trag dup ea, dar Nat se
mpleticea. Avea lacrimi n ochi.
Nu pot, zise ea.
Trebuie.
Heather era disperat. Unde naiba era Bishop? Se aplec s-o cuprind cu
un bra de talie.
Sprijin-te pe mine!
Nu pot, repet Nat. Doare prea ru.
Apoi, Dodge Mason apru de nicieri. Brusc, era lng ele i, fr s se
opreasc sau s cear permisiunea, puse i el un bra n jurul taliei lui Nat,
astfel nct s o poat cra. Surprins, Nat scoase un ipt scurt, dar nu se
opuse. Lui Heather i venea s l pupe.
Hai! zise el.
Intrar n pdure, mpleticindu-se, mergnd ct de repede puteau,
ndeprtndu-se de vocile care rsunau n megafoane, de ipete i de lumini.
Era ntuneric. Dodge inea n mn telefonul ce arunca o lumin slab pe
frunzele ude de jos, pe ferigile ude i pe copacii acoperii de muchi.
Unde mergem? opti Heather.
Inima i btea cu putere. Nat abia reuea s se lase pe piciorul stng, aa
c se sprijinea pe ea.
Trebuie s ateptm pn pleac poliitii, rspunse Dodge, respirnd
greu.
La cteva sute de metri dincolo de turnurile de ap, printre copaci, era o
cas a pompelor. Cnd se oprir, Heather auzi mainriile dinuntru, iar
Dodge mpinse ua cu umrul. Nu era ncuiat. n interior mirosea a mucegai
i a metal. Singura ncpere de acolo era dominat de dou rezervoare mari
i de diverse piese ruginite de la echipamentele electrice; aerul era plin de
un zumzet constant, mecanic, de parc se auzeau o mie de greieri. Nu se mai
distingeau strigtele din pdure.
Iisuse!
Nat rsufl i se ls jos, cu piciorul stng ntins n fa, gemnd.
Doare.
VP - 25
Probabil c e o entors, zise Dodge.
Se aez i el, dar nu foarte aproape.
Jur c am simit cum cineva m-a clcat.
Nat se ls n fa i i pipi glezna. Inspir brusc.
Las-o, Nat! zise Heather. O s punem nite ghea ndat ce vom putea.
i era frig i, brusc, se simea extenuat. Energia pe care o simise cnd
terminase ntrecerea dispruse. Era ud i flmnd i ultimul lucru pe care
voia s l fac era s stea ntr-o stupid cas a pompelor, jumtate de noapte.
Scoase telefonul i i trimise un mesaj lui Bishop: Unde eti?
De unde tii de locul sta? l ntreb Nat pe Dodge.
L-am gsit zilele trecute. Cercetam zona. V deranjeaz dac fumez?
Cam da, zise Heather.
El ridic din umeri i puse igrile la loc n geac. i ls telefonul pe jos,
astfel c silueta lui era luminat albastru.
Mulumesc c m-ai ajutat, zise Nat. A fost adic nu erai obligat.
Nicio problem.
Heather nu i vedea faa, dar simea n vocea lui ceva ciudat, de parc s-ar
fi necat.
Adic noi nu am vorbit niciodat
Poate c Nat i ddu seama c suna nepoliticos, cci se opri. O clip se
fcu linite. Heather i mai trimise un mesaj lui Bishop: WTF? Apoi Dodge
zise brusc:
Am mai vorbit. O dat. La focul de tabr de anul trecut. Mi-ai zis Dave.
Da? chicoti Nat agitat. Ce prostie! Probabil c eram beat. i
aminteti, Heather? Am but shoturile alea greoase.
Heather era tot n picioare. Se rezem de u, ascultnd ploaia acum ceva
mai hotrt. Se strdui s aud strigtele de dincolo de ploaie. Nu-i venea
s cread c Bishop nu-i rspunsese nc. Bishop mereu i rspundea
imediat.
Oricum, sunt o proast, relu Nat. Oricine i poate spune asta. Dar n-a
putea s uit aa uor un nume ca Dodge, nu? A vrea s am i eu un nume
super.
mi place numele tu, zise Dodge ncet.
Heather simi o durere ascuit. Observase n vocea lui Dodge o dorin
familiar i i ddu seama pe loc, fr urm de ndoial, c o plcea pe
Natalie. O clip simi invidie, un sentiment care o nvlui. Desigur. Sigur c
lui Dodge i plcea Nat. Era drgu, i micu, i vesel, ca un animlu pe
care l poi gsi n poeta cuiva. Ca Avery. Asocierea veni pe neateptate i o
alung imediat. Nu-i psa de Avery i nu-i psa nici dac Dodge o plcea pe
Nat. Nu era treaba ei.
VP - 26
Totui, ideea continu s o scie, la fel ca ritmul constant al ploii: pe ea,
nimeni nu o va iubi vreodat.
Ct crezi c va trebui s ateptm? ntreb Nat.
Nu foarte mult, zise Dodge.
Rmaser tcui cteva minute. Heather tia c ar fi trebuit s spun ceva,
dar era prea obosit.
A vrea s nu fie att de ntuneric, zise Nat dup cteva minute, foindu-
se.
Heather i ddea seama, dup voce, c devenea nerbdtoare. Dodge se
ridic.
Ateptai aici, zise el i se strecur afar.
O vreme, se auzi doar un zgomot slab, ceva ce se mica prin evi, i
sunetul ploii pe acoperi.
O s merg n LA, zise Nat brusc. Dac voi ctiga.
Heather se ntoarse spre ea. Nat prea sfidtoare, de parc se atepta ca
Heather s rd de ea.
De ce?
Surferii, zise Nat, apoi ddu ochii peste cap. Hollywood, prostuo. Tu
pentru ce crezi?
Heather se duse lng ea i se ls n jos. Nat spusese mereu c voia s fie
actri, dar ea niciodat nu crezuse c vorbea serios, nu suficient de serios s
o fac i, categoric, nu suficient de serios nct s participe la Panic pentru
asta.
Dar Heather doar o mpinse cu umrul.
Promite-mi c atunci cnd vei fi celebr i bogat nu o vei uita pe
prostu.
Promit.
Aerul mirosea slab a crbune.
Dar tu? Ce vei face dac vei ctiga?
Heather cltin din cap. Ar fi vrut s spun: S alerg pn nu mai pot. S
pun multe, multe, multe mile ntre mine i Carp. S o las n urm pe vechea
Heather, s o fac s dispar. n schimb, ridic din umeri.
O s merg undeva, cred. Cu aizeci i apte de mii poi cumpra o
grmad de benzin.
Nat scutur din cap.
Haide, Heather, zise ea ncet. De ce te-ai nscris, de fapt?
ndat, Heather se gndi la Matt i la ct de aproape fusese s i spun c
l iubea i i veni s plng.
tiai? zise, n cele din urm. Despre Matt i Delaney.
Am auzit zvonuri, zise Nat precaut. Dar nu le-am crezut.
VP - 27
Am auzit c ea cu el
Heather nu reui s dea glas cuvintelor. tia c era un pic mironosi, mai
ales n comparaie cu Nat. i era jen de asta i era mndr, n acelai timp.
Pur i simplu, nu nelegea ce era att de grozav s i faci de cap.
n fututul la de parc dendrologic.
E o trf, zise Nat sec. Pariez c o s-i dea herpes. Sau mai ru.
Mai ru dect herpesul? zise Heather nesigur.
Sifilis. Te transform ntr-un imbecil. i face guri n creier, i-l face
vaier.
Uneori, Heather uita c Nat putea s o fac s rd.
Sper c nu, zise ea.
Reui s zmbeasc.
n primul rnd c nu e att de detept. Nu are prea mult creier de
risipit.
Vrei s spui c aa speri.
Nat mim un toast.
Pentru sifilisul lui Delaney.
Eti nebun, zise Heather, dar acum rdea de-a binelea.
Nat o ignor.
Fie ca tot creierul lui Matt Hepley s se transforme ntr-o delicioas
brnz!
Amin! zise Heather i ridic braul.
Amin!
Mimar ciocnitul paharelor. Heather se ridic i se duse spre u. Dodge
tot nu se ntorsese; se ntreb ce fcea.
Crezi c
Heather trase aer n piept.
Crezi c o s m iubeasc cineva vreodat?
Eu te iubesc, zise Nat. Bishop te iubete. Mama ta te iubete.
Heather se strmb, iar Nat zise:
Te iubete, Heather, n felul ei. i Lily te iubete.
Pe voi nu v socotesc, zise ea.
Apoi, cnd i ddu seama cum sunase, chicoti.
Fr suprare.
Bine, bine.
Dup o pauz, Heather spuse:
i eu te iubesc, s tii. A fi terminat fr tine. Vorbesc serios. A fi
drmat i, habar n-am, probabil a fi luat-o razna.
tiu.

VP - 28
Heather se simea de parc toi anii trii mpreun, ntreaga lor prietenie
erupea acolo, n bezn: zilele n care exersaser srutatul pe pernele de pe
canapeaua mamei lui Nat; prima dat cnd fumaser o igar, iar ea vomase;
toate mesajele secrete din timpul orelor, degetele micate pe sub banc i n
spatele manualelor. Toate erau ale ei, ale ei i ale lui Nat i toi acei ani erau
adunai n ele ca una dintre acele ppui ruseti, care ascund n interior o
duzin de alte ppui mici.
Brusc Heather se ntoarse spre Nat, cu sufletul la gur.
Hai s mprim banii.
Ce? clipi Nat.
Dac una dintre noi ctig, s-i mprim.
ndat ce o spuse, i ddu seama c era o idee bun.
Jumi-juma. Cu treizeci de mii tot poi cumpra o grmad de benzin,
tii?
O clip Nat doar se holb la ea. Apoi zise i rse:
Bine. Jumi-juma.
Ar trebui s batem palma?
Am ncredere n tine.
n sfrit, Dodge se ntoarse.
E liber, zise el.
Heather i Dodge o susinur pe Nat ntre ei i mpreun se ndreptar
spre zona de sub turnurile de ap i spre luminiul mai devreme plin de
lume. Acum singura dovad a acestui lucru era gunoiul rmas n urm:
mucuri de igar i jointuri clcate n picioare, cutii de bere, prosoape,
cteva umbrele. Camionul era nc parcat n noroi, dar motorul lui era oprit.
Heather se gndi c poliitii l vor tracta mai trziu. Linitea era ciudat i
tot locul acela prea nfiortor. O fcu s i nchipuie c mulimea dispruse
n neant.
Stai un pic! strig Dodge dintr-odat i o ls s se sprijine de
Heather.
Se duse puin mai ncolo i ridic ceva de pe jos, un rcitor portabil. Cnd
nclin telefonul mobil, Heather vzu la lumina lui c nc avea bere i
ghea.
Bingo! zise Dodge.
Zmbi pentru prima dat n seara aceea. Luar rcitorul cu ei, iar Dodge
improviz la Route 22 un pachet cu ghea pentru glezna lui Nat.
Rmseser trei beri, cte una pentru fiecare, i le bur pe marginea
drumului, n ploaie, n timp ce ateptau autobuzul. Dup cteva nghiituri
Nat ncepu s chicoteasc, iar ea i Dodge glumir ar trebui s fumeze o

VP - 29
igar, c poate vine autobuzul mai repede, iar Heather nelese c Nat era
fericit.
Dar lui Bishop i tot intra mesageria vocal.
Matt i Delaney probabil c erau bine undeva, la cldur, mpreun. Iar ea
i tot amintea cum fusese sus, n aer, pe scndura subire, cum o mncaser
tlpile s sar.

VP - 30
DUMINIC, 26 IUNIE

DODGE

Dodge nu dormea niciodat mai mult de dou sau trei ore la rnd. Nu-i
plcea s recunoasc, dar avea comaruri. Visa drumuri lungi, calcaroase,
care se terminau brusc, lsndu-l s cad; iar uneori, un subsol rece i umed,
cu un tavan jos i ntunecat, pe care se trau pianjeni i unde-l ineau pe el.
n plus, era imposibil s dormi dup cinci dimineaa, odat ce maina de
gunoi venea i fcea glgie pe Meth Row. Imposibil i s aipeti n timpul
zilei, cnd mulimea ieit pentru prnz fcea zarv la Dots Diner, iar
osptarii miunau pe acolo, golind tvi unsuroase i huruind containerele de
gunoi pe lng fereastra lui, ducndu-le pe Meth Row, de unde urmau s fie
adunate. Din cnd n cnd, se auzea vocea mamei lui: Mai vrei cafea,
scumpule?
Dar n ziua de dup ntrecerea de la turnurile de ap, Dodge dormi
nentors, fr vise, pn dup prnz i se trezi cnd era trecut de ora dou.
Trase pe el nite pantaloni de trening, se gndi dac s fac du i decise s
nu.
Salut, zise Dayna, cnd el intr n buctrie.
Era lihnit. i mort de sete. Parc jocul i strnise o foame mare.
Cum a fost?
Ea sttea n sufragerie, unde putea s se uite la televizor i s arunce o
privire pe geam, spre spatele restaurantului. O lumin gri ptrundea vag
prin geam, iar n aer pluteau firicele de praf. O clip Dodge simi un val de
afeciune pentru camera micu: msua de televizor veche, covorul subire
i pestri, canapeaua veche, din motive necunoscute nvelit n material de
blugi. i, desigur, pentru ea. Pentru Dayna a lui.
De-a lungul anilor, asemnrile dintre ei se estompaser, mai ales n
ultimul an, cnd ea se ngrase mult la fa, la piept i la umeri. Totui, erau
acolo, dei nu aveau acelai tat, iar ea era mult mai zvelt dect el; n prul
castaniu-nchis i n ochii cprui; n brbiile hotrte; n nasurile lor,
amndou curbate aproape imperceptibil spre stnga.
Dodge deschise frigiderul. Probabil c mama lor ieise noaptea trecut;
aveau resturi de mncare chinezeasc. Deschise cutia i adulmec. Pui cu
broccoli i orez cu crevei. Destul de bun. Dayna l privi cum puse totul pe o

VP - 31
farfurie i, fr s se deranjeze s le nclzeasc, lu o furculi i ncepu s
mnnce.
Ei bine? insist ea.
El vrusese s mai atepte, s o tortureze, s nu-i spun nc, dar trebuia
s o fac. Trebuia s spun cuiva. Puse jos farfuria, veni n sufragerie i se
aez pe canapeaua pe care el i Dayna o porecliser Fundul.
A fost un fiasco. Au venit poliitii.
Ea l privi prudent.
Eti sigur c vrei s faci asta, Dodge?
Haide, Dayna!
Era enervat de faptul c l ntreba aa ceva. i ridic picioarele la el n
poal. Masajul era singurul lucru care i le ferea de atrofie complet, iar el
nc insista s i mite clciele n fiecare zi, dei ea i spunea de mult c e
inutil. Fusese la o mulime de doctori. i fcea fizioterapie de mai bine de un
an. Dar nu era nicio schimbare. Nicio mbuntire. Nu avea s mai umble
niciodat. Nu fr un miracol. n ciuda masajului zilnic, picioarele Daynei
erau subiri i palide ca nite lujeri. n acelai timp, faa ei se rotunjise,
carnea de pe brae se lsase, iar picioarele continuau s se usuce.
Dodge ncerc s nu se gndeasc de cte ori, cnd era mic, aceleai
picioare o duseser departe la vreun maraton i o urcaser n copaci, cnd
se jucau. ntotdeauna fusese puternic, tare ca lemnul lcuit, btioas i
musculoas. Mai puternic dect cei mai muli dintre biei. i mai
curajoas.
Toat viaa lui Dodge, ea i fusese cel mai bun prieten, partenerul de
nzbtii. Era cu doi ani mai mare dect el i fusese liderul de facto al oricrui
plan sau joc pe care l puseser la cale. Cnd el avea cinci ani, ncercaser s
i mbutelieze prurile n sticle i s le vnd. Cnd el avea apte ani,
petrecuser o var ntreag explornd mprejurimile Dawson, Minnesota, n
cutarea unei comori, i sfriser cu un opron plin de ciudenii: un joben
vechi, un radio defect, dou roi i cadrul ruginit ale unei biciclete. Gseau
aventuri n orice ora de rahat n care se ntmpla s-i lase mama lor.
Acum nu vor mai avea parte nicio aventur. Ea nu se va mai cra
niciodat, nu se va mai plimba cu bicicleta i nici nu va mai paria pe cinci
dolari c poate s l ntreac la alergat. Mereu va avea nevoie de ajutor s
fac baie, s se aeze pe closet sau s se ridice. i era numai vina lui Luke
Hanrahan. Intrase n maina Daynei, o icanase naintea unei confruntri i o
forase s ias de pe drum. Dodge tia.
Mama a avut o ntlnire asear, zise ea, evident, ncercnd s schimbe
subiectul.
i?
VP - 32
Dodge era nc oarecum iritat. n plus, oriunde mergeau, mama lor gsea
mereu cte un ratat cu care s ias. Dayna ridic din umeri.
Ea prea s fie bine. i n-a vrut s-mi spun cine e.
Probabil c i-a fost jen.
n linitea lsat, auzi zgomote afar, cineva umbla prin courile de gunoi.
Dayna se aplec s se uite pe geam.
Rahat!
Little Kelly? ntreb Dodge, iar ea aprob.
Little Bill Kelly avea cam treizeci de ani i era nalt de cel puin doi metri,
iar tatl lui, Bill Kelly, fusese ef al poliiei timp de douzeci de ani, nainte s
ias la pensie, i toi l tiau ca Big Kelly. Dodge l vzuse o singur dat i
numai pentru o clip, cnd nimerise cu bicicleta n faa mainii lui Bill.
Acesta apsase pe claxon i i strigase s fie atent.
Dodge oft, ls jos picioarele Daynei i se ridic. Prin geam l vedea pe
Little Kelly legnndu-se pe un butoi metalic plin de grsime, sortnd
metodic ce gsea n unul dintre containerele lipite de spatele Dots Diner,
chiar lng ua buctriei. Era a treia oar ntr-o lun cnd umbla prin
gunoaie.
Dodge nu se sinchisi s-i pun un tricou. Travers aleea scurt din beton,
care desprea apartamentul lor de restaurant, atent s evite cioburile de
sticl. Bieii de la buctrie obinuiau s bea bere acolo uneori, n timpul
serviciului.
Salut, omule! zise Dodge, intenionat tare, intenionat vesel.
Little Kelly se ndrept, de parc ar fi fost electrocutat. Se ddu jos
nesigur.
Nu fac nimic, zise el, evitnd privirea lui Dodge.
Cu excepia nceputului de barb, Little Kelly avea faa unui copil
supradezvoltat. Cndva, fusese un atlet celebru i un student bun, dar o
ncasase n cap, n Afganistan. Sau n Irak. Una dintre ele. Acum, se plimba
toat ziua cu autobuzul i uita s se ntoarc acas. O dat Dodge trecuse pe
lng el, cnd sttea cu picioarele ncruciate la colul strzii, i plngea.
Caui ceva?
Dodge observ c Little Kelly fcuse o grmjoar de resturi la picioarele
containerului: folie din aluminiu, inele metalice, capace de sticl i o farfurie
spart. Little Kelly l privi o clip, micndu-i flcile de parc ncerca s-i
mestece pielea. Apoi, brusc, trecu pe lng Dodge i dispru dup col.
Dodge se ls pe vine i adun toate rahaturile pe care Little Kelly le
scosese din container. Era deja cald, iar aleea duhnea. Tocmai atunci simi
micare n spatele lui. Creznd c Little Kelly se ntorsese, se ndrept i se
rsuci, zicnd:
VP - 33
Chiar n-ar fi trebuit s te ntorci aici
Cuvintele i rmaser n gt. Natalie Velez sttea n spatele lui,
sprijinindu-se pe piciorul sntos, aranjat i drgu, de parc locul ei ar fi
fost n cu totul alt parte.
Bun, zise ea zmbind.
Instinctul i dicta s treac pe lng ea, s intre n cas, s trnteasc ua
i s se sufoce. Dar, bineneles, nu putea face asta. La dracu! Nat Velez
sttea n faa lui, iar el era fr tricou pe el. i nu se splase pe dini. i nici
nu fcuse du. n plus, inea n mn o folie de aluminiu de la gunoi.
Fceam curenie
Vocea lui se stinse. Privirea lui Nat cobor spre pieptul lui gol, apoi urc
spre prul lui, care, cel mai probabil, era ciufulit.
Oh, Doamne!
ncepu s se nroeasc la fa.
Ar fi trebuit s sun. mi pare foarte ru. Abia te-ai trezit sau aa ceva?
Nu. Nu, deloc. Doar
Dodge ncerc s nu vorbeasc prea tare i s nu respire prea repede, n
caz c respiraia lui mirosea urt.
Auzi, poi s m atepi un minut? Ateapt-m aici.
Desigur.
Nat era i mai drgu cnd roea. Semna cu un fursec glazurat de
Crciun.
Un minut, repet Dodge.
Ajuns nuntru, trase aer n piept. La dracu! Nat Velez. Nici mcar nu
avea timp s-i fac griji c i vedea cas, micul apartament jalnic, i c
probabil fusese nevoit s treac pe lng tvile unsuroase golite n spate, s
peasc n sndluele ei pe lng spanacul ud scos afar de buctari, pe
lng containere i mirosul lor.
n baie, se spl pe dini i se clti cu ap de gur. Se mirosi la subra nu
era ru i se ddu cu deodorant, pentru orice eventualitate. i ddu cu ap
prin pr i mbrc un tricou alb curat, unul de sub care i se vedea doar un
pic din tatuajul care i acoperea mare parte din piept i se continua pe
umrul drept i pe antebra. Prul i sttea din nou zburlit. i puse pe cap o
apc.
Bun. Cel puin era decent. Se ddu cu un pic de parfum brbtesc, pe care
mama ei l primise gratis de la Walmart i se simi de parc fcuse du, dar
se gndi c era mai bine aa dect s miroas ca un nesimit.
Afar, Nat se prefcea de minune c nu observ c Dodge locuiete ntr-
un apartament drpnat, chiar n spatele unui restaurant.
Hei!
VP - 34
Ea i zmbi din nou, un zmbet larg i luminos, iar el simi cum stomacul i
se ntoarce pe dos, ntr-un fel ciudat. Spera ca Dayna s nu se uite pe geam.
Scuze c am cam dat buzna.
E n regul.
Am vrut s sun. I-am trimis un mesaj lui Heather, s i cer numrul tu.
Scuze. ns apoi m-am gndit c poate ar fi mai bine s vin aici.
Nu e nicio problem.
Vocea lui sun mai dur dect intenionase. Rahat! Deja o ddea n bar.
Tui, apoi i ncruci braele, ncercnd s par relaxat. De fapt, brusc, i
simea minile de parc erau buci de carne atrnate de brae i uitase cum
ar putea s le foloseasc.
Ce i face glezna?
Nat avea un bandaj nfurat strns n jurul gleznei i al labei piciorului;
contrasta haios cu picioarele goale.
Entors.
Nat se strmb.
Voi supravieui, dar
O clip faa ei se schimonosi ca i cum ar fi avut dureri.
Dodge, exist vreun loc unde putem merge s stm de vorb?
Nici gnd s o duc nuntru. n niciun caz. Nu voia ca Nat s se uite
ciudat la Dayna sau, mai ru, s se strduiasc s fie drgu cu ea.
Cu ce ai venit? ntreb el, gndindu-se c poate ea avea main.
Ea roi din nou.
L-am rugat pe tata s m lase aici.
Dodge nu o ntreb cum aflase unde st. Despre orice ar fi fost vorba n
Carp, trebuia doar s ntrebi. Problema era unde s o duc. Nu puteau merge
la restaurant. Mama lui lucra. Rmnea Meth Row.
Nat mergea ncet, nc chioptnd, dei prea s aib dureri mai mici
dect seara trecut. Dar profit de prima ocazie s se aeze: pe aripa
ruginit a unui Buick abandonat, fr volan. Toate geamurile erau sparte, iar
scaunele erau pline de gina, iar pielea de pe ele, rupt de animlue.
Voiam s i mulumesc din nou, zise ea. Ai fost foarte ai fost super.
C m-ai ajutat seara trecut.
Dodge era uor dezamgit, cum se simea ades cnd interaciona cu
oamenii, cnd realitatea nu se ridica la ateptrile lui. Sau, n acest caz, la
fanteziile lui. O parte din el sperase ca ea s fi venit s i mrturiseasc faptul
c se ndrgostise nebunete de el. Sau poate c srise peste cuvinte i avea
s se ridice pe vrfuri, s deschid gura i s l lase s o srute. Doar c nu
avea cum s stea pe vrfuri, cu glezna n starea n care era, iar acela era unul
dintre cele 2037 de motive pentru care fantezia lui era nerealist.
VP - 35
Nicio problem, zise el.
Ea se strmb de parc ar fi nghiit ceva acru. O clip nu spuse nimic.
Apoi izbucni:
Ai auzit c Felix Harte i Cory Walsh au fost arestai?
El cltin din cap, iar ea adug:
Ebrietate i comportament nepotrivit. i nclcarea proprietii.
Nat se foi.
Crezi c s-a terminat cu Panica?
Nici vorb! Poliitii sunt prea proti s i pun capt, oricum.
Ea aprob, dar nu prea convins.
Ce crezi c va urma?
Habar n-am.
Era convins c Nat voia s afle dac el tia ceva. nghii gustul amar pe
care l avea n gur. Era contient c i place de ea i ncerca s l foloseasc.
Cred c putem s ne fim de folos unul altuia, zise ea brusc, iar asta
faptul c recunotea, c era sincer l fcu s o asculte.
Cum?
Ea ls ochii n jos, spre tivul fustei. Parc era din plu, ceea ce l fcu s
se gndeasc la prosoape, apoi la Nat, nfurat ntr-un prosop. Soarele era
foarte arztor, Dodge era ameit.
Facem o nelegere, zise ea i ridic privirea spre el. Ochii lui erau
ntunecai, nflcrai i frumoi, c ai unui celu.
Dac vreunul dintre noi ctig, facem jumi-juma. Dodge era att de
surprins, c nu reui s spun nimic pentru un minut.
De ce? ntreb n cele din urm. De ce eu? Nici mcar adic abia
dac ne cunoatem.
Dar Heather? fu ct pe ce s zic el.
Aa simt, explic ea i, nc o dat, sinceritatea ei i pru atrgtoare.
Tu eti bun la acest joc. Tu tii diverse.
Prea surprinztor c Nat Velez, cu prul ei des, perfect i cu buzele
lucioase, vorbea att de sincer despre un subiect pe care cei mai muli l
evitau. Era ca i cum ai auzi un supermodel c se bete: surprinztor i
cumva senzaional.
Ea continu:
Putem s ne ajutm unul pe altul. S mprtim informaiile. S facem
echip mpotriva celorlali. Aa avem mai multe anse s ajungem n final.
Apoi
Gesticul cu minile.
Apoi va trebui s ne confruntm, interveni Dodge.
Dar dac unul dintre noi ctig, amndoi ctigm, zise ea zmbind.
VP - 36
El nu inteniona s lase pe nimeni s ctige. i apoi nu-i psa nici de bani.
Avea un alt scop n minte. Poate c ea tia asta sau simea, cumva. Aa c
zise:
Mda, bine. Parteneri.
Aliai, zise ea i ntinse mna formal.
O simi catifelat i uor umed. Nat se ridic rznd.
Aa rmne, deci.
Nu putea s se ridice pe vrfuri, s l srute, prin urmare doar l prinse de
umeri i l srut pe gt. Apoi chicoti.
Acum trebuie i pe partea cealalt, s nu se supere.
Iar atunci el tiu c n vara aceea avea s fie ndrgostit de ea pn peste
cap.

Dup aceea nimeni n-a reuit s afle cine postase acel video Online; apru
pe foarte multe pagini simultan i se rspndi att de repede c fu imposibil
s i dea seama de unde pornise, dei muli suspectar c era vorba despre
Joey Addison sau Charlie Wong, pentru c amndoi erau nite nesimii, iar
cu doi ani n urm filmaser n secret i postaser imagini de la vestiarele
fetelor. Nici mcar nu era ceva interesant, doar cteva imagini sacadate cu
Ray i Zev legnndu-se, umeri care se mpingeau n cadru, n timp ce se
aduna mulimea; apoi, bliuri, oameni ipnd, un moment n care imaginea
disprea. Urmau mai multe cadre, lumini i vocile distorsionate ale
poliitilor, un sunet slab i inofensiv, un prim-plan cu Nat, cu gura cscat,
cu un bra n jurul lui Heather i cu cellalt n jurul lui Dodge. Dup care,
ntuneric.
Dodge nc pstra un exemplar pe hardul lui, astfel nct s poat opri
nregistrarea la acel moment final, cnd Nat prea foarte speriat, iar el o
susinea.
Cteva ore mai trziu, a urmat un e-mail. Subiect: nimic. De la o adres
codat: judgmentpanic.com. Mesajul era simplu, doar dou rnduri:

Buzele subiri scufund corbii.


inei-v gura. Altfel

VP - 37
MARI, 28 IUNIE

HEATHER

Eti sigur c e legal, nu?


Bishop sttea pe locul oferului, cu ambele mini pe volan, manevrnd
maina pe un drum cu gropi. Prul lui prea i mai zburlit dect de obicei, de
parc ncercase s i-l aranjeze cu un aspirator. Purta vechiul hanorac
Virginia Tech al tatlui su, pantaloni de pijama din flanel i papuci. Cnd
venise dup Heather, anunase, cu o anumit mndrie, c nu apucase s fac
du.
Nu o s te cspeasc vreun psihopat, nu?
Taci, Bishop!
Heather se ntinse s l nghionteasc, dar el trase de volan i aproape
intrar n unul dintre anurile care mrgineau drumul.
Nu aa te pori cu oferul tu!
Bine. ine-i gura, ofer!
Heather simea o nelinite interioar. Copacii de acolo erau att de dei,
c aproape nu ptrundea lumina.
Doar am grij de tine, doamna mea, zise Bishop, zmbind i lsnd s i
se vad dinii nclecai. Nu vreau ca gagica mea cea mai bun s ajung
abajur.
Credeam c Avery e cea mai bun gagic a ta, zise Heather.
Intenionase s fie o glum, dar sunase destul de serios.
Parc ar fi fost o fat btrn nrit, singur i trist. Ceea ce cam era i
ea. Poate c nu chiar fat btrn, nu aveai cum s fii fat btrn la
optsprezece ani, cel puin aa credea. Dar pe aproape.
Haide, Heather.
Chiar prea jignit.
Mereu ai fost cea mai bun gagic a mea.
Heather se uita pe geam. Aveau s ajung dintr-o clip ntr-alta. Dar se
simea ceva mai bine acum. Bishop avea asupra ei efectul unui calmant.
A doua zi, dup ntrecerea de la turnurile de ap, Heather dormise pn
trziu i se trezise doar cnd pe telefonul ei apruse un mesaj anonim:
Renun acum, nainte s peti ceva. Fusese att de speriat, c i
trebuiser cincisprezece minute s caute cheile de la main, nainte s i
aduc aminte c le atrnase ntr-un cui de lng u, apoi fusese concediat

VP - 38
de la Walmart, pentru c ajunsese cu douzeci de minute mai trziu. i,
brusc, se trezise smiorcind n parcare. Cu o sptmn i jumtate nainte,
avusese un iubit i un job nu un job bun, dar un job, totui. Ceva bani n
buzunar. Acum nu avea nimic. Nici iubit, nici job, nici bani. Iar cineva voia s
se asigure c nu va concura la Panic.
Apoi, din senin, fusese atacat de un cine cu cea mai mare limb pe care
o vzuse vreodat. Poate c atacat nu era cuvntul potrivit, din moment ce
cinele doar o linsese, ns ea nu fusese niciodat tocmai genul iubitor de
animale, aa c i pruse un atac. Iar o bab nebun, care cra o ton de
cumprturi, i oferise un job pe loc, dei lui Heather i curgeau mucii i
purta un top ptat cu sos de salat, lucru pe care nu l observase, n graba n
care plecase de acas.
Pe femeie o chema Anne.
Lui Muppet i place de tine, zisese ea.
Muppet era cinele cu limb lung.
De obicei, nu i plac strinii. Tu pari s iubeti animalele.
Heather nu zisese nimic. Nu voia s recunoasc faptul c ea considera
animalele, precum courile, drept ceva ce e mai bine s ignori. Singura
ncercare de a avea un animal fusese un petior anemic pe care l numise
Stea i care murise n mai puin de treizeci i dou de ore. Dar zisese da,
cnd Anne o ntrebase dac o interesa s stea cu cinele i s o ajute cu
unele treburi uoare. i ddea 150 de dolari pe sptmn, bani n mn,
ceea ce nsemna cam tot att ct ar fi ctigat dac lucra parttime la
Walmart.
Brusc, copacii se rrir, iar ei ajunser. ndat, Heather se simi uurat.
Nu tia la ce s se atepte, poate, dup cele spuse de Bishop, un opron
vechi, plin cu utilaje agricole ruginite i cu macete, n schimb, vzu o cas
roie, mare i o parcare ntins, cu iarb tuns ngrijit. Vzu i un opron, dar
nu era vechi, iar lng el, un ir de grajduri date cu var.
Imediat ce deschise ua, civa cocoi venir spre ea, iar un cine nu era
unul singur? ncepu s latre furios.
La dracu! zise Bishop.
De fapt, prea impresionat.
E o grdin zoologic.
Vezi? Nici urm de abajur uman.
Heather cobor din main, apoi se aplec la geam, s-i ia rmas-bun.
Mulumesc, Bishop.
O salut i el.
Trimite-mi mesaj cnd vrei s te iau, doamn.
Heather nchise ua. Anne traversa curtea spre ea.
VP - 39
E iubitul tu? o iscodi ea i puse mna streain la ochi, n timp ce
Bishop ntorcea.
ntrebarea fusese att de neateptat, c lui Heather i lu foc faa.
Nu, nu, zise ea repede i se ndeprt de main, ca i cum Bishop, n
caz c nc se uita spre ea, ar fi putut s-i ghiceasc vorbele din limbajul
trupului.
E drgu, zise Anne direct.
Flutur din mn, iar Bishop claxon, nainte s plece. Roeaa i se
intensific. i ncruci braele, apoi le ls n jos din nou. Din fericire, Anne
pru s nu observe.
M bucur c ai venit.
Anne zmbi, de parc Heather i fcea o vizit de curtoazie.
Haide s i art locul.
Heather era uurat c Anne prea s fie de acord cu hainele ei: blugi,
tenii i un tricou cu anchior, care fusese al lui Bishop, nainte s intre la ap.
Nu voise s arate neglijent, dar Anne i spusese s se mbrace cu haine pe
care putea s le murdreasc i se gndise c ar fi bine s-i arate c o
ascultase cnd vorbise.
Pornir spre cas. Cocoii continuau s alerge pe acolo ca nebunii, iar
Heather observ un cote de gini n partea opus a curii, unde o duzin de
pui glbui umblau anoi sau stteau la soare i i ciuguleau penele. Cinii
i continuau trboiul. Erau trei, inclusiv Muppet, i se nvrteau ntr-un
arc, ltrnd ptima.
Ai o grmad de animale, zise Heather, dar n clipa urmtoare se simi
ca o idioat.
i trase mnecile peste palme. Anne rse.
E groaznic, nu-i aa? Nu m pot opri.
Deci e un fel de ferm?
Heather nu vzuse niciun fel de utilaje, dar nu tia pe nimeni care s in
gini doar pentru amuzament. Anne rse din nou.
Nu chiar. Adun oule uneori. Dar nu m aleg cu altceva n afar de
gina, rahat de cine, rahat de toate felurile.
inu ua casei deschis, ca Heather s intre. Se gndi c probabil va
petrece toat vara adunnd rahat.
Soul meu, Larry, iubea animalele, continu Anne venind n urma ei.
Intrar n cea mai drgu buctrie pe care Heather o vzuse vreodat.
Nu se compara nici mcar cu buctria lui Nat. Pereii erau crem i galben;
dulapurile de un maroniu-roiatic decolorat de soarele care ptrundea
printr-o fereastr mare. Blaturile erau impecabile. Nici urm de furnici. Pe
un perete erau rafturi cu vase din ceramic albastru-cu-alb i cu figurine
VP - 40
mici din porelan: cai n miniatur, pisici, mgrui i porci. Lui Heather
aproape c i era team s se mite, de parc un pas n direcia greit ar fi
distrus totul.
Ceai?
Heather cltin din cap. Nu cunotea pe nimeni care s bea ceai n viaa
real, doar englezii din serialele de la televizor. Anne umplu un ceainic i l
puse pe aragaz.
Ne-am mutat aici din Chicago.
Serios? i scp lui Heather.
Cel mai ndeprtat loc de Carp n care ea fusese era Albany. O dat ntr-o
excursie cu coala i o dat cnd mama ei avusese o nfiare la tribunal
pentru conducere cu permisul suspendat.
Cum e Chicago?
Rece. i nghea coaiele acolo zece luni din an. Dar celelalte dou sunt
o ncntare.
Heather nu zise nimic. Anne nu prea genul care folosea cuvntul coaie,
iar Heather o plcu i mai mult pentru asta.
Eu i Larry am lucrat n publicitate. Am jurat c ntr-o bun zi o s
facem o schimbare.
Anne ridic din umeri.
Apoi el a murit, iar eu am fcut schimbarea.
nc o dat, Heather tcu. Voia s ntrebe cum murise Larry i cnd, dar
nu tia dac se cuvenea. Nu voia ca Anne s cread c era obsedat de
moarte sau aa ceva. Dup ce apa fierse, Anne i umplu cana, apoi o
ndrum pe Heather napoi spre ua pe care veniser. Era plcut s se
plimbe prin curte cu Anne, n timp ce aburii ieeau din ceai i se contopeau
cu ceaa dimineii. Heather se simea ca ntr-un film despre o ferm, undeva
departe. Cotir dup colul casei, iar cinii ncepur s latre din nou.
Terminai! zise Anne, dar pe un ton jucu.
Nu o ascultar. Ct se plimbar, ea continu s vorbeasc.
Aici este mncarea lor, zise ea i deschise unul dintre grajdurile albe.
ncerc s pstrez totul n ordine, astfel nct s nu ajung s arunc cereale
cinilor i mncare de cini ginilor. Aici sunt lopeile i greblele.
Erau ntr-un alt opron.
Gleile, potcoavele i alte aiureli care nu au un loc al lor. Ai neles?
Vorbesc prea repede?
Heather ddu din cap, apoi, cnd nelese c Anne nu se uita la ea, zise:
Nu.
Constat c nu mai era agitat. i plcea senzaia dat de soarele ce-i
cdea pe umeri i mirosul de pmnt negru, ud.
VP - 41
Probabil c parte din mirosul pe care l simea era de fapt de raliat de
animal, dar nu mirosea chiar att de ru.
Anne i art grajdurile, unde doi cai stteau linitii, pe jumtate n
ntuneric, ca nite santinele care pzeau ceva preios. Heather nu mai fusese
att de aproape de un cal i rse tare cnd Anne i ddu un morcov i i art
cum s i-l ofere calului negru, Lady Belle, iar ea i simi botul moale i
apsarea blnd a dinilor.
Au fost cai de curse. Amndoi rnii. I-am salvat de la mpucare, zise
Anne, n timp ce prseau grajdurile.
mpucare?
Anne aprob. Pentru prima dat prea furioas.
Asta se ntmpl cnd nu mai sunt buni de alergat. Proprietarul le
pune un pistol la cap.
Anne salvase toate animalele de la o soart groaznic: cinii i caii de la
moarte, puii i cocoii de diverse boli, cnd nimeni nu voise s cheltuiasc
bani cu ngrijirea lor. Avea curcani pe care i salvase de la tiere, pisici pe
care le luase de pe strzile din Hudson i chiar un porc imens, Tinkerbell,
care cndva fusese un avorton nedorit. Heather nu i putea imagina c
poate exista un avorton n orice specie.
Tot ce voia era un pic de dragoste, zise Anne, n timp ce treceau pe
lng arcul unde Tinkerbell se tvlea prin noroi. Asta, plus cam o livr de
mncare pe zi, rse ea.
n cele din urm, ajunser la un arc nalt, nconjurat cu un gard. Soarele
care ptrundea printre copaci i se rsfrngea prin ceaa matinal era
aproape orbitor. Gardul nconjura o zon de cel puin cteva mii de metri
ptrai, n mare parte teren deschis, poriuni de noroi i iarb nalt, dar i
civa copaci. Heather nu zri niciun animal. Pentru prima dat, Anne tcu.
Bu din ceai, privind spre soare prin gardul de srm. Dup cteva minute,
Heather nu se mai abinu.
Ce ateptm?
! Uite, vin!
Heather ncruci braele i i reprim un oftat. Rou i udase teniii. i
era rece la picioare, iar gtul i ardea. Iat. Se vzu o micare lng un plc
de copaci. Se chinui s vad mai clar. O siluet mare, ntunecat, pe care ea o
luase drept piatr, se scutur. Apoi se ridic. Iar n timp ce se ridica apru o
alta, din umbra copacilor, iar cele dou animale i ddur ocol scurt, apoi se
ndreptar graios spre lumina soarelui.
Lui Heather i se usc gura.
Tigri.

VP - 42
Clipi. Imposibil. Dar erau acolo i se apropiau: doi tigri. Tigri, cum sunt cei
pe care i vezi la circ. Capete mari, ptroase i flci mari, trupuri
musculoase, cu blana lucind n soare. Anne fluier ascuit. Heather sri ct
colo. Cei doi tigri i ntoarser capetele dup sunet, iar Heather i pierdu
suflarea. Privirile lor erau insipide, lipsite de curiozitate i btrne,
imposibil de btrne, de parc n loc s priveasc nainte ochii lor priveau
spre un trecut ndeprtat.
Se plimbau agale pe lng gard, att de aproape, c Heather se ddu
napoi repede, ngrozit. Att de aproape, c le simea mirosul, le simea
cldura trupurilor.
Cum? reui s ntrebe, n cele din urm, dei nu era tocmai ceea ce voia
s spun, dar pe aproape.
O mie de gnduri i se nvrteau prin minte.
Alte viei salvate, zise Anne calm. Sunt vndui pe piaa neagr.
Vndui, apoi abandonai, cnd sunt prea mari, sau eutanasiai, cnd nu are
cine s i ngrijeasc.
n timp ce vorbea, ntinse mna printr-o crptur a gardului i l
mngie pe unul dintre tigri, de parc era o imens pisic domestic. Cnd o
vzu pe Heather cu gura cscat, rse.
Sunt cumini odat ce au fost hrnii. Doar nu ncerca s te dai pe lng
ei cnd le e foame.
Nu nu va trebui s intru acolo, nu?
Heather parc prinsese rdcini, paralizat de team i de uimire. Erau
att de mari, att de aproape. Unul dintre tigri csc i i vzu irul de dini
ascuii, albi.
Nu, nu, zise Anne. De cele mai multe ori doar tai carnea i o arunc prin
poart. Uite, o s-i art.
Anne o conduse spre poarta ncuiat cu lactul, care lui Heather i pru
alarmant de fragil. De cealalt parte a gardului, tigrii le urmar apatici,
parc ntmpltor. Totui, Heather nu se ls pclit. Aa erau prdtorii.
Stteau i ateptau, te fceau s te simi n siguran, apoi atacau.
i dori ca Bishop s fie acolo. Dar nu i Nat. Ea s-ar fi pierdut cu firea. Ea
ura animalele mari de orice fel. Pn i pudelii o fceau s tresar.
Cnd se ntoarser cu spatele la arcul tigrilor i se ndreptar spre cas,
stomacul lui Heather se relax, dei nc avea impresia c animalele o
urmreau i i imagina ghearele lor nfipte n spatele ei.
Anne i art unde inea cheile de la toate adposturile, atrnate ordonat
n antreu, cum i spunea ea, unde Heather gsi i o pereche de cizme din
cauciuc, la fel ca acelea pe care le purta Anne, spray contra narilor,
foarfeci de grdin, loiune de corp i de protecie solar.
VP - 43
Dup aceea, Heather se apuc de treab. Hrni puii, n timp ce Anne i
arta cum s mprtie mncarea i rse cu poft cnd psrile se adunar
laolalt, ciugulind entuziaste, ca o creatur uria, cu pene i cu multe
capete.
Anne i art cum s mne cocoii napoi n arc, nainte s dea drumul
cinilor, iar Heather fu surprins c Muppet prea s i aminteasc de ea i
imediat alerg de cteva ori n jurul gleznelor ei, de parc ar fi salutat-o.
Apoi, urm curatul grajdurilor (aa cum bnuise, asta implica i baleg de
cal, dar nu era chiar att de ru cum crezuse) i eslatul cailor, cu o perie
special. Apoi, trebui s o ajute pe Anne s tund glicina, care ncepuse s
acopere partea de nord a casei. Heather deja transpira, chiar i cu mnecile
suflecate. Soarele era sus i ardea, iar spatele o durea de la atta aplecat. Dar
era i fericit, mai fericit dect fusese vreodat. Aproape uitase c restul
lumii exista, c fusese prsit de Matt Hepley sau c participase la sritur.
Panica. Putea s uite de Panic.
Fu surprins cnd Anne i spuse c terminase pentru ziua aceea, c era
aproape ora unu. n timp ce l atepta pe Bishop s vin dup ea, Anne i fcu
un sandvi cu ton, maionez i roii pe care le cultivase n grdin. Lui
Heather i era team s stea la mas, pentru c era foarte murdar, dar Anne
i puse o farfurie, aa c se aez. I se pru cel mai bun lucru pe care l
mncase vreodat.
Salut, vcreaso, zise Bishop, cnd Heather urc n main.
nc nu se schimbase, era tot n pantalonii de pijama. Fcu mare caz de
cum mirosea Heather.
Ce e mirosul sta?
Gura! zise ea i l plesni peste bra.
El se prefcu rnit. n timp ce Heather ls geamul n jos, i zri faa n
oglind. Era roie, avea prul ciufulit i pieptul nc ud de transpiraie, dar fu
surprins s constate c arta drgu.
Cum a fost? ntreb Bishop dup ce pornir.
i adusese o cafea cu ghea de la 7-Eleven: mult zahr, mult fric, exact
cum i plcea. i povesti despre porcul prpdit care se fcuse uria, despre
cai, despre pui i cocoi. Ls tigrii la urm. Bishop tocmai lua o gur de
cafea i aproape c se nec.
tii c e ilegal, nu?
Ea i ddu ochii peste cap.
La fel sunt i pantalonii de pe tine. Dac tu nu vorbeti, eu nu o s-o fac.
Pantalonii tia? se prefcu el ofensat. I-am mbrcat special pentru
tine.

VP - 44
Poi s i dai jos pentru mine, zise ea, apoi roi, cnd i ddu seama
cum sunase.
Oricnd, zise Bishop i i zmbi.
l lovi din nou. nc era fericit. Era un drum de douzeci de minute pn
n centrul orelului Carp, dac Motel 6, pota i acel ir de magazine i
baruri slinoase puteau fi numite centru, dar Bishop pretinse c gsise o
scurttur. Heather rmase tcut, cnd ntoarser pe Coral Lake, care nu
putea avea un nume mai nepotrivit: nu era nici urm de ap, nimic, n afar
de buteni i cioturi de copaci ari, rmase dup un incendiu care izbucnise
acolo n urm cu civa ani. Drumul mergea paralel cu proprietatea lui Jack
Donahue i aducea ghinion.
Heather fusese pe Coral Lake doar de cteva ori. Trigger-Happy Jack era
cunoscut pentru c era mereu beat i pe jumtate nebun i pentru c deinea
un adevrat arsenal. Proprietatea lui era ngrdit i pzit de cini i de
cine tie ce altceva. Cnd gardul lui apru n raza lor vizual, Heather se
atept ca el s ias din cas cltinndu-se i s nceap s se rsteasc la ei.
Dar nu iei. Civa cini alergau prin curte, totui, ltrnd nervos. Cinii
aceia nu semnau cu ai lui Anne. Erau slabi, mriau i preau ri.
Aproape c trecuser de proprietatea lui Trigger-Happy Jack, cnd
Heather zri ceva.
Oprete! mai c ip. Oprete!
Bishop aps frna.
Ce e? Iisuse Hristoase, Heather! Ce naiba?
Dar ea coborse deja din main, alergnd spre o sperietoare cel puin
arta ca o sperietoare , czut pe jos, rezemat de gardul lui Donahue. i
simea stomacul strns de fric i avea ciudata senzaie c e urmrit. Ceva
era n neregul cu sperietoarea aceea. Era prea grosolan, prea inutil. Nu
era nicio ferm n partea aceea a Coral Lake, nu era niciun motiv ca o
sperietoare s se afle acolo, mai ales una care arta de parc fusese aruncat
dintr-o main. Cnd ajunse la ea, ezit o clip, de parc ar fi putut s prind
via i s o nhae. Apoi i nl capul plecat, prins de un gt lung. n loc de
fa, sperietoarea avea cuvinte scrise ngrijit, cu marker:

VINERI, MIEZUL NOPII


JOCUL TREBUIE S CONTINUE.

VP - 45
VINERI, 1 IULIE

DODGE

Mulimea nu era att de mare vineri seara. Atmosfera era ncordat i


nefericit. Agitat. Fr bere, fr muzic, fr rsete. Doar cteva grupuri
de oameni tcui, adunai la vreo cincisprezece metri mai jos de gardul lui
Trigger-Happy Jack, cu feele luminate de strlucirea farurilor ce se legnau.
Cnd Bishop opri motorul, Dodge auzi sunetul respiraiei neregulate a lui
Nat. Tot drumul, Dodge ncercase s i distrag atenia cu mici trucuri de
magie, cum ar fi s fac s apar un joker n buzunarul gecii ei i s dispar
un bnu din palma ei. Acum el zise:
Doar ine-te de plan, da? ine-te de plan i totul va fi bine.
Nat aprob, dar nu prea s se simt bine, parc i venea s vomite. i era
o fric mortal de cini, i spusese lui Dodge. i de scri, de nlimi, de
ntuneric i de senzaia pe care o ai n toiul nopii, cnd i verifici telefonul
i vezi c nu ai niciun mesaj. Din ct i ddea el seama, lui Nat i era fric de
aproape de orice. i totui, hotrse s participe. Asta l fcuse s o plac i
mai mult.
Iar ea l alesese pe el, Dodge, drept aliat.
Bishop nu zise nimic. Dodge se ntreb la ce se gndea. l considerase
mereu pe Bishop un tip de treab i educat, cu siguran, dar ca un mare
prost, care o urma pe Heather oriunde. Acum Dodge ncepea s i schimbe
prerea. Pe drum, privirea lui Bishop o prinsese pe a lui o clip, n oglinda
retrovizoare, iar Dodge detectase un fel de avertizare.
Noaptea era senin i linitit. Luna rsrise i era pe jumtate plin,
transformnd totul n siluete, desennd umbre n jurul gardului. Totui, era
ntuneric. Un far se stinse i se aprinse de cteva ori, un semnal tcut.
Heather, Bishop, Nat i Dodge se ndreptar spre el. Dodge simea nevoia s
o ia pe Nat de mn, dar ea i inea braele strns n jurul taliei. Cel puin
Dodge avusese timp s fac un plan, s se pregteasc. Dac Nat nu i-ar fi
spus despre marioneta pe care Heather o vzuse mari, n-ar fi tiut despre
noua ntrecere, pn n dimineaa aceea. E-mailul ajunsese simultan la toi
juctorii, trimis de pe judgmentpanic.com.

Locul: Coral Lake Road


Ora: Miezul nopii
VP - 46
Scopul: Ctig un premiu din partea casei
Bonus: Gsete biroul din camera armelor i ia ce e ascuns acolo

Bine.
Diggin vorbea ncet, n timp ce ei se apropiau de grup. ntrziaser.
Juctori, un pas nainte.
Aa fcur i se desprinser de cei care veniser s se uite. Mai puini
juctori, mai puini spectatori. Dup raid, toi erau speriai. Iar Coral Lake
Road era cu ghinion. Trigger-Happy Jack aduce belele, doar belele. Un
psihopat, un beiv i chiar mai ru. Dodge tia c n-ar fi stat pe gnduri i ar
fi tras n ei. Lumina unui reflector trecu peste juctori. Minutele parc se
fceau ore. Numrtoarea dur o venicie. Dodge l vzu pe Ray Hanrahan
mestecnd gum zgomotos n cealalt parte a cercului juctorilor. Faa lui
era ascuns n umbr. Dodge simi un cunoscut imbold de furie. Ciudat cum
nu disprea; n ultimii doi ani doar crescuse precum un cancer n stomacul
lui.
Walsh lipsete, zise Diggin n cele din urm. La fel i Merl.
Atunci sunt eliminai, zise cineva.
E miezul nopii.
Diggin nc optea. Vntul agita crengile copacilor, uiera printre ele, de
parc tia c nu aveau voie s fie acolo. Cinii nc nu ltrau, totui. Dormeau
sau ateptau.
A doua prob
A doua prob? interveni Zev. Dar turnurile de ap?
Invalidat. Nu toat lumea a apucat s treac.
Zev scuip pe jos, iar Heather scoase un sunet de protest. Diggin i ignor.
Cnd zic start!
Se opri. O clip totul rmase neclintit. Dodge i simea btile lente ale
inimii. i, n timp ce stteau acolo, n bezn, ateptnd, i trecu prin minte c
undeva n mulimea aceea erau arbitrii, ascuni n spatele unor fee
familiare, poate amuzai.
Start!
Hai! le zise Dodge lui Heather i lui Nat, n acelai timp.
Heather fcu semn din cap i o lu de mn pe Nat; disprur mpreun
n noapte. Nat mergea nc chioptnd uor, ca o ppu defect. Dodge se
duse direct spre gard, cum stabiliser, de parc verificase locul i tia ce
fcea. i, aa cum prevzuse, civa oameni se luar dup el n tcere,
aplecai, de parc i acum erau urmrii.
Dar mare parte a grupului nu se mic imediat. Mergeau la ntmplare
spre gard, ncet, uitndu-se la el, prea speriai s l sar. Toi aveau s fie
VP - 47
descalificai, dac nu fceau nimic. Totui, stteau acolo, privind casa
ntunecat, privind oamenii-umbre care se crau pe gard, fr un sunet, cu
excepia vreunui scrit metalic, a unei njurturi n barb i a vntului.
Dodge fu unul dintre primii ajuni sus, pe gard. n jurul lui erau i ali
juctori, care mormiau i respirau greu, trupuri care se loveau de al lui, dar
i ignor, concentrat pe muctura lanului din palm i pe respiraia lui, pe
secundele care se scurgeau ca apa.
Totul inea de sincronizare, ca n magie: planificare, cunoatere, pstrarea
calmului sub presiune. Puteai s anticipezi rspunsul altei persoane; puteai
s i dai seama ce vor face alii, ce vor spune sau cum vor reaciona, nc
nainte s o fac. Dodge tia c nu va dura mult pn cnd Donahue va iei cu
o arm.
n vrful gardului, se ls n spate, dei adrenalina galopa prin el,
spunndu-i s continue. Ali civa oameni era prea ntuneric s le disting
feele se lsar n jos i atinser nti pmntul i, dei abia scoaser un
sunet, rsunetul ltrturilor se auzi imediat. Patru cini nu, cinci se ivir
din spatele casei, ltrnd nebunete. Pentru Dodge, fiecare secund parc
avea alt gust, alt textur dect anterioara, de parc momentele aveau o
via a lor n capul lui. Tic. Cineva ipa. Aveau s urmeze penalizri pentru
asta. Tic. Doar cteva secunde pn s nceap mpucturile. Tic. Heather i
Nat ar fi trebuit s ajung deja la gaura din gard.
Tic.
Zbur, dup care simi impactul cu solul, se ridic i bg mna n
buzunar, dup spray-ul lacrimogen. Nu se ndrept direct spre cas, n
schimb fcu un ocol i nconjur micul grup de juctori, cinii care o luaser
razna, mrind i ltrnd. Unii dintre juctori se crau deja din nou pe
gard, ncercnd s ajung n siguran dincolo de el. Dar Dodge nu se opri.
Tic.
Un cine veni la el. Aproape c nu l observ; practic, avea flcile n jurul
braului su, nainte s se roteasc i s-i pulverizeze spray n fa. Cinele
czu scncind. Dodge continu s nainteze.
Tic.
Chiar atunci n cas se aprinse o lumin. Se auzi un sunet al crui ecou
rsun peste haosul de afar i peste ltrturile furioase i ceva se lovi de
pmnt. O siluet neagr ni pe ua din fa n noapte. Chiar i de la
distan de o sut de metri, Dodge auzi njurturile.

Ladracufutuilorfiideceaplecainaibiidincurteamearahaicesuntei
Apoi, Jack Donahue burtos, cu bustul gol, doar cu nite boxeri pe el
ridic puca i ncepu s trag.
VP - 48
Poc. Poc. Poc. mpucturile rsunau mai tare i mai puternic dect se
ateptase Dodge, primul lucru care l lu cu adevrat pe nepregtite.
Niciodat nu fusese att de aproape de o arm.
n curtea din fa, Trigger-Happy Jack continua s strige.

Sugtoridepulsunteimorideabineleaosvngroppetoifutuilor
Tic.
Nu va mai dura mult. Donahue va chema poliitii la un moment dat. Va
trebui.
Dodge sprint spre spatele casei. Respiraia i se oprise undeva n gt, de
parc de fiecare dat cnd inspira nghiea sticl. Nu tia ce se ntmplase cu
ceilali juctori, unde era Ray, dac cineva reuise s ajung nuntru. I se
pru c aude o oapt n bezn, presupuse c Heather i Nat i ocupaser
poziiile, cum plnuiser.
n spatele casei era o verand prginit, plin cu obiecte ntunecate,
Dodge distinse vag un frigider, nainte s vad ua care abia se mai inea n
ni. mpucturile nc rsunau n aer. Unu doi trei patru.
Tic.
Nu se opri s se gndeasc. Deschise ua.
i gata, era nuntru.

HEATHER

Heather i Nat ajunser la locul unde gardul cotea spre nord, departe de
drum, exact cnd cinii ncepur s latre. Nu prea se sincronizaser. Iar
Dodge conta pe ele.
Trebuie s te miti mai repede, zise Heather.
ncerc.
Heather simi ncordarea din vocea ei. Din curte se auzi un potop de
strigte, un ipt de durere i mritul unui animal furios. Heather simea
cum pulsul i galopa nebunete. Concentreaz-te! Concentreaz-te!
Pstreaz-i calmul!
Ajunseser la acea bucat de gard pe care o pregtiser cu o zi nainte. i
nimeni nu venise dup ele. Bun. Dodge tiase un fel de u n gard. Heather o
mpinse cu putere, aceasta scri i se deschise, oferindu-i suficient loc s
se strecoare prin ea. Nat o urm. Brusc, Nat nghe, cu ochii mari, ngrozit.
M-am nepenit, opti ea.
Heather se rsuci nerbdtoare. Mneca stng a lui Nat era agat de
gard. Se ntinse i o eliber.
VP - 49
Nu mai eti nepenit, haide.
Dar Nat nu se mic.
Nu nu pot.
Faa ei era tras, ngrozit.
Nu sunt
Nu eti ce?
Heather nu mai avea rbdare. Dodge putea s porneasc n orice clip i
el se atepta ca ele s stea de paz. Fcuser o nelegere. El le ajuta; Heather
nu tia de ce, dar nici nu-i psa.
Nu sunt
Vocea lui Nat era piigiat, isteric. nc sttea pe loc, ngheat, de parc
ambele picioare i prinseser rdcini. Atunci Jack Donahue iei din cas
njurnd.
Ladracufutuilorfiideceaplecainaibiidincurteamearahaicesuntei
Haide!
Heather o apuc pe Nat de bra i trase tare, trnd-o peste gazon, spre
cas, i ignornd scncetul ei, cuvintele pe care le bolborosea n barb.
Numra. Numra pn la zece, apoi invers. Heather i nfipse unghiile n
braul lui Nat, aproape dorindu-i s o doar. Iisuse! Nu mai aveau timp, iar
Nat se pierdea cu firea. Nu-i psa de glezna ei sau de faptul c tremura,
nghiindu-i suspinele.
Poc. Poc. Poc.
Heather o trase pe Nat n jos, n timp ce Donahue bubuia de pe verand,
cu puca ridicat. Lumina de pe verand era alb, orbitoare i l fcea s
semene cu un personaj dintr-un film. Coapsele lui Heather tremurau. Nu l
vedea pe Dodge. Nu vedea pe nimeni, doar siluete care se contopeau n
bezn i micul con de lumin care cdea pe spatele lui Donahue, pe prul de
pe umerii lui, pe grsimea lui, pe patul putii lui oribile.
Unde era Dodge?
Heather abia respira. Se lipi de peretele lateral al casei, lsndu-i
greutatea pe clcie i ncercnd s gndeasc. Era prea mult zgomot. i nu
tia dac Dodge reuise s intre n cas. Dac nu reuise? Dac o dduse n
bar?
Rmi acolo, opti ea. Intru.
Nu.
Nat se ntoarse spre ea, cu ochii mari, speriat.
Nu m lsa aici.
Heather o prinse de umeri.
Peste fix un minut, dac nu ies, vreau s fugi napoi la main. Da?
Peste exact un minut.
VP - 50
Nici mcar nu tia dac Nat o auzise i aproape c nu i psa n momentul
acela. Se ridic. i simea corpul umflat i nendemnatic. i, brusc, deveni
contient de cteva lucruri deodat: c mpucturile se opriser; c ua
din fa tocmai se deschisese i se nchisese cu un clic ferm. Cineva intrase.
ndat, corpul i deveni de ghea. Dac Dodge era nuntru? Ea, Heather, ar
fi trebuit s stea de paz. Ea ar fi trebuit s fluiere dac Donahue se apropia.
Acum ua din fa se deschisese i se nchisese. Iar ea nu fluierase.
Nu mai gndea. Instinctiv, se duse pe verand, deschise ua i se strecur
nuntru, pe hol. Puea a transpiraie i a bere veche i era bezn. Donahue
aprinsese o lumin mai devreme de ru augur, din cte observase , atunci
de ce o stinsese? Inima i urc n piept i ntinse minile lateral, atinse
pereii cu vrfurile degetelor i rmase n mijlocul holului. nghii.
naint civa pai i auzi un fonet, sunetul unor pai. nghe, ateptnd
ca luminile s se aprind n orice clip, iar eava unei arme s luceasc drept
spre inima ei. Nu se ntmpl nimic.
Dodge? risc s opteasc n bezn.
Se auzir pai venind repede spre ea. Se mic de-a lungul peretelui i
ddu de o clan. Ua se deschise uor i se strecur acolo, nchiznd-o ct
de ncet putu, inndu-i respiraia. Dar paii nu se oprir. Auzi ua din fa
cum se deschide i se nchide. S fi fost Donahue? Dodge? Un alt juctor?
Acolo lumina lunii intra printr-o fereastr mare, fr perdea, iar Heather
tresri. Pereii acoperii cu metal se reflectau monoton n lumina lptoas.
Arme. Arme prinse pe perei, atrnate de copite de cerb aezate invers,
ncruciate, pe tavan. Camera armelor. I se pru c mirosea vag a praf de
puc, dei poate c doar i nchipuia. Camera era plin cu mese de lucru i
cu fotolii din care umplutura se scurgea pe podea. Sub geam era un birou
mare. Heather simi c, brusc, aerul din camer era prea rarefiat; simi c nu
poate respira i c ameete, amintindu-i e-mailul pe care l primise n
dimineaa aceea.

Bonus: Gsete biroul din camera armelor i ia ce e ascuns acolo.

Heather travers camera spre birou, printre aduntura de obiecte. ncepu


cu sertarele laterale, dreapta, apoi stnga. Nimic. Sertarul mic din mijloc era
slbit, parc des folosit. Arma era acolo, ca un uria gndac negru, lucios.
Bonusul.
ntinse mna, ezit, apoi o lu repede, ca i cum putea s o mute. Simi
cum greaa i urc n gt. Ura armele.
Ce faci?

VP - 51
Heather se rsuci. Vzu silueta lui Dodge n u, dei era prea ntuneric s
i disting faa.
! mai ncet.
Ce naiba faci?
Dodge nainta doi pai n camer.
Trebuia s stai de paz.
Am stat.
nainte s-i poat explica mai departe, Dodge o ntrerupse.
Unde e Natalie?
Afar. Mi s-a prut c aud
sta e un fel de truc? ntreb Dodge ncet, dar Heather simi tiul
vocii lui. M punei s fac treaba grea, apoi v strecurai nuntru i luai
bonusul? S putei merge mai departe?
Heather se holba la el.
Ce?
Nu te juca cu mine, Heather.
nc doi pai i Dodge ajunse n faa ei.
Nu m mini.
Heather se chinuia s respire. Lacrimile erau gata s-i izvorasc din ochi.
tia c vorbeau prea tare. Prea tare. Nimic nu era cum trebuie. Arma din
mna ei i ddea o senzaie ngrozitoare, era rece i vie, ca un fel de creatur
ciudat, care putea s prind via brusc.
Ce faci aici? ntreb ea n cele din urm. Trebuia s obii o dovad c
am fost aici i s iei.
Am auzit ceva, ripost el. Am crezut c ar putea fi unul dintre ceilali
juctori
Luminile se aprinser.
Jack Donahue sttea n u, cu privirea slbatic i pieptul lucind de
transpiraie. Apoi ncepu s strige, iar eava putii lui se ndrept spre ei, se
auzi o explozie de sticl spart, iar Heather i ddu seama c Dodge tocmai
aruncase cu un scaun n geam. Totul era cioburi, strigte, nvlmeal.
Hai, hai, hai! striga Dodge mpingnd-o spre geam.
Heather se arunc n noapte, cu umrul n fa. Auzi o a doua explozie i
zri achii din lemn zburnd, cnd trecu prin geam, simi cum durerea i
sfie braul, urmat de o umiditate brusc la subsuoar. Dodge o ridic n
picioare i o luar la fug prin noapte, spre gard, n timp ce Jack strig dup
ei i mai trase dou focuri n bezn.
Trecur prin gard, gfind, spre drum, unde nu mai erau multe maini.
Era doar lumina orbitoare a unor faruri. Heather recunoscu maina lui
Bishop. Brusc, Nat apru n faa ei, luminat din spate, ca un nger al nopii.
VP - 52
Eti bine?
Vocea ei era agitat.
Eti bine?
Suntem bine, rspunse Heather pentru amndoi. S mergem.
Apoi urcar n main i pornir repede, hurducind pe drumurile de
ar. Timp de cteva minute rmaser tcui, ascultnd sirenele poliiei n
deprtare. Heather strngea din dini de cte ori maina trecea peste vreo
urm a altor roi. Sngera. O bucat de sticl i tiase pielea subire de pe
partea interioar a braului. nc mai avea arma. Cumva, ajunsese n poala
ei. Se tot uita la ea confuz, pe jumtate ocat.
Iisuse Hristoase! zise Bishop n cele din urm, cnd se ndeprtar
cteva mile, iar sunetul sirenelor se pierdu dincolo de fonetul vntului
printre copaci. La dracu! A fost o nebunie.
Brusc, tensiunea dispru. Dodge ncepu s strige de bucurie, Nat izbucni
n plns, iar Heather ls n jos geamul, rznd ca o nebun. Era uurat,
recunosctoare i n via, pe scaunul din spate al mainii lui Bishop, care
mirosea a doze de suc i a gum veche. Bishop le povesti c aproape se
piase pe el cnd Trigger-Happy Jack ieise din cas; le spuse c Ray lovise
unul dintre cini cu o piatr mare i l fcuse s dispar scncind n noapte.
Dar jumtate dintre puti nici nu reuiser s sar gardul i avea impresia c
Byron Welcher fusese sfiat de cini. Era greu s i dai seama n bezn, cu
tot acel haos.
Dodge le povesti ct de aproape fusese de Donahue; fusese convins c va
fi mpucat n cap. Dar Donahue fusese scos din srite i probabil beat. Nu
intise bine.
Slav Domnului! zise Dodge rznd.
Dodge furase trei chestii din buctrie: un cuit de unt, o solni i un
pahar de sticl n form de cizm de cowboy, pentru a dovedi c toi trei
fuseser n cas. i ddu lui Nat paharul din sticl, iar lui Heather cuitul de
unt i pstr pentru el solnia. i zise lui Bishop s opreasc i puse solnia
pe bord, s i poat face o poz clar.
Ce faci? ntreb Heather.
Creierul ei nc prea nfurat ntr-o ptur ud. Dodge i ntinse
telefonul, fr o vorb. Heather vzu c trimisese poza pe email la
judgmentpanic.com, cu titlul DOVADA. Heather se nfior. Nu-i plcea s se
gndeasc la misterioii arbitri invizibili, urmrindu-i, judecndu-i.
i arma? zise Dodge.
Arma? repet Nat.
Heather a gsit-o, zise Dodge pe un ton neutru.
Eu i Dodge am gsit-o n acelai timp, spuse ea automat.
VP - 53
Nu tia de ce. Simea cum Dodge o fixeaz.
Atunci, amndoi trebuie s primii puncte, zise Nat.
F tu poza, Heather, zise Dodge.
Vocea lui era ceva mai blnd.
Trimite-o tu.
Cu stngcie, Heather i aranja n poal paharul i arma. Stomacul i se
fcu ghem. Se ntreb dac arma era ncrcat. Probabil c da. Era aa de
ciudat s ai o arm att de aproape. Att de ciudat s o vad acolo. Avea un
an cnd tatl ei se mpucase, probabil cu o arm ca aceea. Simea o team
paranoic la gndul c s-ar putea descrca singur, s umple noaptea de
zgomot i durere.
Odat poza trimis, Bishop ntreb:
Ce o s faci cu arma?
O pstrez, presupun.
Dar nu i plcea ideea de a avea o arm n cas, ateptnd cu zmbetul ei
metalic. i dac o gsea Lily?
Nu poi s o pstrezi, zise el. Ai furat-o.
i ce ar trebui s fac cu ea?
Heather simea cum o cuprinde panica. Intrase n casa lui Donahue.
Furase ceva ce valora o grmad de bani. Oamenii ajungeau la nchisoare
pentru astfel de rahaturi.
Bishop oft.
D-mi-o, Heather. O s scap eu de ea.
i venea s l ia n brae. S l srute. Bishop nchise arma n torpedou.
Acum toi tceau. Ceasul de bord clipea verde: 1:42. Drumurile erau
ntunecate, cu excepia conului de lumin slab a reflectoarelor. Toat zona
era ntunecat, casele, rulotele, strzile preau nghiite de ntuneric, de
parc mergeau printr-un nesfrit tunel, un spaiu fr limite. ncepu s
plou. Heather i sprijini capul de geam. La un moment dat, trebuie s fi
adormit. Vis c aluneca pe gtul unui animal i ncerca s ias din burta lui,
tind cu un cuit, care apoi se transform ntr-o arm care se descrc.

VP - 54
SMBT, 2 IULIE

A doua zi, tirea era peste tot: bilete roz de pariuri prin pasajele
subterane, ndesate n pompele de benzin i pe geamurile de la 7-Eleven i
de la Duffs Bar, nirate n gurile gardurilor din srm de pe Route 22.
Biletele de pariuri zburau peste tot prin Fresh Pines Mobile Park, se lipeau
pe tlpile cizmelor nnoroiate, se prindeau dedesubtul camioanelor care
treceau, nainte s fie luate de vnt. Ajunser i pe linitita strad a lui Nat.
i fcur apariia, pe jumtate ude, cufundate n noroiul de pe Meth Row.
Acum rmseser o treime din juctorii care fuseser cndva. Doar
aptesprezece reuiser s treac peste gard, iar dintre ei, zece luaser ceva
din casa lui Donahue. Dar erau i alte tiri, tiprite pe hrtie mare, lucioas,
cu antetul Departamentului de Poliie din Columbia:

Orice persoan descoperit c a participat la jocul cunoscut drept


Panica va fi acuzat penal.

Cu litere mai mici, erau enumerate posibilele acuzaii: punere n


primejdie, distrugerea proprietii private, intrare prin efracie, vtmare
corporal, tulburarea linitii publice.
Cineva ciripise i evident fusese fie Cory Walsh, dup arestarea lui la
turnurile de ap, fie Byron Welcher, care se pare c fusese mucat destul de
ru de unul dintre cinii lui Donahue, iar acum era n spital, n Hudson. Nu
aveau cum s ajung la Byron, cel puin nu pn la externare, aa c unii i
descrcaser furia pe Cory, astfel c i el sfrise n spital, btut n aa hal, c
arta ca o roie rscoapt.
Asta fusese cu cteva ore nainte ca Ian McFadden s afle de la fratele lui
mai mare, care era poliist, c, de fapt, nu ciripiser nici Cory, nici Byron, ci o
junioar pe nume Reena, al crei iubit fusese eliminat din joc. Pn s rsar
soarele i s i verse razele sngerii la orizont, toate geamurile mainii ei
fuseser sparte, iar casa acoperit cu un strat lucios i gelatinos de ou,
astfel nct prea nvelit ntr-o membran.
Nimeni nu credea c Panica se va opri, desigur.
Jocul trebuia s continue.
Jocul mereu continua.

VP - 55
LUNI, 4 IULIE

DODGE

Vremea a rmas frumoas, cald i nsorit, nc o sptmn dup


ntrecerea de la casa lui Donahue. La fel era i de patru iulie, iar Dodge se
trezi cu soarele btnd pe ptura lui bleumarin, parc scldat de un val alb.
Era fericit. Era mai mult dect fericit. Era n al noulea cer. Ieea cu Nat n
ziua aceea. Mama lui era acas, se trezise i chiar pregtea micul dejun. Se
rezem de tocul uii i se uit la ea cum sparge oule n tigaie i mprtie
glbenuurile cu o spatul din lemn.
Cu ce ocazie? ntreb el.
nc era obosit, iar gtul i spatele l dureau; lucrase dou schimburi,
umplnd rafturile dup ora nchiderii la Home Depot, n Leeds, unde era
manager Danny, fostul iubit al mamei lui. Munc stupid, dar bine pltit.
Avea o sut de dolari n buzunar i va avea cu ce s i cumpere ceva lui Nat
de la mall. Mai erau cteva sptmni pn la ziua ei de natere 29 iulie ,
i totui Ar putea chiar s i cumpere un flecute ceva mai devreme.
A putea s te ntreb acelai lucru.
Ls oule s se fac, se duse spre el i l pup zgomotos pe obraz, nainte
s aib timp s se fereasc.
De ce te-ai trezit aa devreme?
Dodge zri urme de machiaj pe chipul ei. Aa deci. Avusese ntlnire
noaptea trecut. Nu era de mirare c era bine dispus.
Nu am mai avut chef s dorm, zise el prudent.
Se ntreb dac mama lui va fi de acord ca el s ias. Uneori era de acord,
dac avusese vreo ntlnire care mersese foarte bine.
La timp pentru ou. Vrei ou? i-e foame? Fac nite ou pentru Dayna.
Puse omleta pe o farfurie. Oule erau perfecte, acoperite cu unt. nainte ca
el s rspund, ea cobor vocea i zise:
tii terapia pe care o fcea Dayna? Ei bine, Bill zice
Bill?
Mama lui roi. O prinsese.
E doar un prieten, Dodge.
Dodge se ndoia, dar nu zise nimic. Mama lui continu grbit:
M-a dus la CaMea, n Hudson, noaptea trecut. Fee de mas frumoase
i aa mai departe. El bea vin, Dodge. i vine s crezi?
VP - 56
Cltin din cap fermecat.
i cunoate pe cineva, un medic de la Columbia Memorial, care se
ocup de cazuri ca al lui Day. Bill zice c Dayna ar trebui s mearg mai des
la terapie, chiar zilnic.
Nu putem ncepu el, dar mama lui nelese i termin fraza n locul
lui. I-am spus c nu ne permitem. Dar a zis c poate s ne bage, chiar i fr
asigurare. i vine s crezi? La spital.
Dodge nu spuse nimic. i mai fcuser sperane, medic nou, tratament
nou, cineva care s-i ajute. i mereu se ntmplase ceva. Se stricase o eav,
iar fondul de urgene se dusese pe nlocuirea ei; medicul fusese un arlatan.
Singura dat cnd reuiser s ajung la cineva ntr-un spital adevrat
fusese la un medic care se uitase la Dayna cinci minute, i fcuse nite teste,
lovise cu ciocnelul n genunchiul ei, i strnsese degetele mari i cam att.
Imposibil, spusese, de parc l enervaser pentru c i pierduse timpul cu
ei. Accident de main, nu? Sfatul meu e s facei rost de un scaun mai bun.
N-ar trebui s umble cu porcria asta. i lovise cu piciorul n scaunul cu
rotile, scaunul de cinci sute de dolari, pentru care Dodge i tocise spatele o
toamn ntreag, s l poat cumpra, n timp ce mama lui plngea, n timp
ce Dayna sttea ghemuit n pat n fiecare sear.
Deci vrei ou sau nu?
Dodge ddu din cap.
Nu mi-e foame.
Lu farfuria Daynei i o furculi i le duse n sufragerie. Ea i scosese
capul pe fereastra deschis, iar cnd Dodge intr, o auzi strignd:
Doar n visele tale!
Apoi se auzi un hohot de rs.
Ce-a fost asta? o ntreb.
Se rsuci spre el, mbujorndu-se.
Ricky vorbete aiureli, zise ea i lu farfuria de la el.
Ricky lucra la buctrie, la Dots, i mereu i trimitea Daynei mici atenii,
flori ieftine, cumprate de la benzinrie, mici figurine ursulei. Ricky era
biat bun.
De ce te holbezi la mine? ntreb Dayna.
Nu m holbez.
Se aez lng ea i i trase picioarele la el n poal, ncepu s i maseze
clciele cu ncheieturile degetelor, cum fcea mereu. S poat merge din
nou. S continue s cread asta. Dayna mnc repede, cu ochii n farfurie. l
evita. n cele din urm, gura ei se arcui ntr-un zmbet.
Ricky zicea c vrea s se nsoare cu mine.
Poate c ar trebui.
VP - 57
Dayna cltin din cap.
Ciudatule!
Se ntinse i l lovi n umr, iar el mim c l doare. Pe moment, era
copleit de fericire. Avea s fie o zi bun. Fcu du i se mbrc atent, ba
chiar i aminti s i pun blugii la splat, astfel c artau bine, curai, apoi
lu autobuzul spre cartierul lui Nat. Era doar zece i jumtate, dar soarele
era deja sus, suspendat pe cer, ca un ochi unic. ndat ce Dodge intr pe
strada lui Nat, se simi de parc pise ntr-un decor de televiziune, de parc
era ntr-unul dintre show-urile acelea din anii 50, unde cineva mereu spla
o main pe aleea din fa, iar femeile purtau oruri i l salutau pe pota.
Doar c acolo nu se vedea nicio micare, nu se auzeau voci, nu erau
oameni care s duc gunoiul, nici ui care s se trnteasc. Aproape c era
prea linite. Altceva era cnd locuiai n spate la Dots: cineva striga mereu
ceva. Era cumva linititor, parc i amintea c nu erai singurul cu probleme.
Nat atepta n faa casei. Dodge simi un gol n stomac, ndat ce o vzu.
Avea prul legat jos, ntr-o parte, ntr-o coad de cal, i purta un costum
galben, cu bretele, cu bluz i pantaloni scuri, care ar fi artat stupid pe
oricine altcineva. Dar pe ea arta uimitor, de parc era un fel de ngheat pe
b exotic, n mrime natural. Nu se putu abine s i imagineze c, ori de
cte ori trebuia s mearg la baie, era nevoit s se dezbrace de tot.
Nat se ridic, i fcu semn cu mna, de parc ar fi avut cum s n-o observe,
cltinndu-se uor pe tocuri platform. Nu mai avea brara de la glezn,
dei tia c i scrntise din nou piciorul cnd fugise de la casa lui Donahue.
Dar scncea uor cnd mergea.
Bishop i Heather s-au dus s ia cafea cu ghea, zise Nat, cnd el se
apropie, fcnd tot posibilul s nu mearg prea repede. Le-am spus s ne ia
i nou. Bei cafea?
Mi-a injecta cafea, dac a putea, zise el, iar ea rse.
Rsul ei l fcu s se ncing, dei nc simea un disconfort ciudat pentru
c era pe proprietatea ei, de parc s-ar fi aflat ntr-un desen n care trebuia
s gseti intrusul. O perdea se mic la o fereastr de la parter i o fa
apru i dispru prea repede ca Dodge s vad cine era.
Cineva ne spioneaz, zise el.
Probabil c e tata.
Nat ddu din mn.
Nu-i face griji. E inofensiv.
Dodge se ntreb cum o fi s ai un tat ca el n preajm i s poi s l
ignori dnd din mn. Tatl Daynei, Tom, fusese cstorit cu mama lui
Dodge doar timp de optsprezece luni i numai pentru c ea rmsese
gravid. i totui, tatl ei i scria regulat e-mailuri i i trimitea bani n fiecare
VP - 58
lun, iar uneori venea n vizit. Dodge nu auzise o vorb de la tatl lui, nici
mcar ps. Tot ce tia era c tatl lui lucra n construcii i era din Republica
Dominican. O fraciune de secund se ntreb ce fcea tatl lui n clipa
aceea. Poate c tria bine mersi n Florida. Poate c, n sfrit, se aezase la
casa lui i avea o grmad de copii cu ochi mari i negri c ai lui Dodge, cu
aceiai pomei nali. Sau poate, i mai bine, czuse de pe o schel nalt i i
crpase capul.
Cnd Bishop i Heather se ntoarser cu unul dintre hrburile lui care se
zglia att de ru c Dodge era sigur c avea s i lase balt nainte s
ajung la mall , Dodge o ajut pe Nat s nainteze i i deschise ua.
Eti att de drgu, Dodge! zise ea i l srut pe obraz, uor trist.
Drumul spre Kingston fu linitit. Dodge ncerc s-i dea lui Bishop banii
pentru cafea, dar Bishop l trimise la plimbare. Heather reui s gseasc un
post decent la radioul vechi, i l ascultar pe Johnny Cash pn cnd Nat
implor s gseasc ceva nregistrat n secolul acela. Nat l puse pe Dodge s
fac nite trucuri de magie i de data aceea rse cnd el fcu s-i apar un
pai din pr.
Maina mirosea a tutun vechi i a ment, ca sertarul cu lenjerie al unui
btrn, iar soarele ptrundea prin geamuri i ntregul stat New York prea
luminat de o strlucire special, interioar. Pentru prima dat de cnd se
mutase n Carp sau poate c pentru prima dat n via, Dodge simi c
aparine locului. Se ntreb ct de diferii ar fi fost ultimii civa ani, dac ar
fi umblat cu Bishop i Heather, dac ar fi ieit cu Nat, dac ar fi dus-o la film
vinerea i ar fi dansat cu ea n sala de sport, la sfrit de an colar. Se lupt
s alunge un val de tristee. Nimic din toate acestea nu vor dura. Nu aveau
cum.
Dodge mai trecuse pe lng Hudson Valley Mall din Kingston, dar
niciodat nu intrase. Tavanele erau pline de spoturi mari, care fceau ca
podelele impecabile s strluceasc. Aerul mirosea a deodorant i a
amestecuri n sculei ca aceia pe care mama i punea n sertarul lui cu
chiloi. Dar cel mai mult mirosea a dezinfectant. Totul era alb ca la spital, de
parc ntreaga cldire fusese nmuiat n Clorox.
Era nc devreme i nu era mult lume. Cizmele de cowboy ale lui Dodge
rsunau pe podea cnd pea i spera ca lui Nat s nu i par enervant.
Ajuni nuntru, Nat se uit pe un mic pliant pe care l scosese din geant i
i anun c se va ntlni cu ei peste vreo or, n fa la Taco Bell, n zona de
mncare.
Pleci? i scp lui Dodge.
Nat se uit la Heather, dup ajutor. Heather interveni.
Nat are o audiie.
VP - 59
O audiie pentru ce? ntreb Dodge.
i dori s nu fi prut att de suprat. ndat, Nat roi.
O s rzi de mine, zise ea.
Practic, inima lui se rupse n dou. De parc el, Dodge Mason, ar fi visat
vreodat s rd de Nat Velez.
Nu o s rd, zise ncet.
Bishop i Heather se ndeprtau deja. Bishop se prefcu c o arunc pe
Heather n fntn. Ea ip i l lovi cu pumnul. Fr o vorb, Nat i ntinse
pliantul. Era prost fcut. Practic, fontul era ilizibil.

Se caut: modele i actrie pentru cele mai bune i mai strlucitoare


prezentri la Dazzling Gems!

Auziii: 11.30 a.m., smbt, la Hudson Valley Mall.

Vrsta obligatorie: minimum optsprezece ani.

Ziua ta de natere e pe 29, nu? ntreb Dodge, spernd s fie apreciat


c i amintea.
i? Mai sunt doar trei sptmni, zise Nat, iar el i aminti c ea era una
dintre cele mai tinere din grupa lor.
i ntinse pliantul i ea l bg la loc n geant, de parc s-ar fi jenat c i-l
artase.
n fine, m-am gndit s ncerc.
Eti frumoas, Natalie, vru s i spun. Dar tot ce putu s rosteasc fu:
Ar fi tmpii s aleag pe altcineva.
Ea zmbi att de larg, c i vzu toi dinii perfeci din gura ei perfect, ca
nite bomboane mici. Sper s i srute din nou obrazul, dar nu o fcu.
Nu o s dureze mai mult de o or sau dou, zise ea, n schimb. Probabil,
mai puin.
Apoi plec. Dodge rmase prostit. Rtci n urma lui Bishop i a lui
Heather o vreme, dar, dei amndoi erau tare drgui, era evident c voiau
s fie singuri. Aveau propriul limbaj, glumele lor. i se atingeau tot timpul, se
mpingeau, se ciupeau i se mbriau, de parc erau copii care flirtau.
Doamne! Dodge nu nelegea de ce nu fceau pasul urmtor odat. Evident,
erau nebuni unul dup cellalt.
Gsi o scuz, spunnd c vrea s ia ceva pentru sora lui, i se despri de
ei, fum trei igri una dup alta n parcarea ce se umplea ncet. i verific
telefonul de cteva ori, n sperana c Nat i trimisese vreun mesaj. ncepu s

VP - 60
se simt ca un idiot. Avea toi banii la el. Plnuise s i cumpere ceva. Dar
aceea nu era o ntlnire. Ce era? Ce voia de la el? Nu-i ddea seama.
ntors nuntru, rtci fr el. Mall-ul nu era chiar att de mare, doar un
etaj, i nu avea carusel, ceea ce l dezamgi. Odat se dduse n carusel cu
Dayna n mall-l din Columbus. Sau n Chicago? Se nvrtiser pe acolo,
ncercnd s clreasc toi cluii nainte ca muzica s se opreasc, strignd
ca nite cowboy. Amintirea l bucur i l ntrist n acelai timp. i lu un
moment s i dea seama c, ntmpltor, se oprise n fa la Victorias
Secret. O mam i fiica ei se uitau la el ciudat. Probabil credeau c era un
pervers. Se ntoarse repede i hotr s mearg la Dazzling Gems, s vad
dac Nat terminase. Oricum, trecuse aproape o or.
Dazzling Gems era tocmai n cealalt parte a cldirii. Fu surprins s vad
o coad lung, fete care ateptau pentru audiie, toate bronzate, aproape
dezbrcate i cocoate pe tocuri, ca nite antilope. i niciuna mcar pe
aproape la fel de drgu ca Nat. I se prea c toate aveau un aspect de prost
gust.
Apoi o vzu. Era chiar n faa uilor, vorbind cu un tip n vrst, cu o fa
ce i amintea de un dihor. Prul i era unsuros i se rrea spre cretet; Dodge
observ c ici-colo i se vedea scalpul. Era mbrcat cu un costum ieftin i, n
ciuda costumului, reuea s arate slinos i jerpelit.
n clipa aceea, Nat se ntoarse i l vzu pe Dodge. i zmbi larg, flutur din
mn i se ndrept spre el. Dihorul se pierdu n mulime.
Cum a fost?
Stupid. Nici mcar n-am reuit s trec de ui. Am ateptat la rnd vreo
or i abia dac am naintat cu trei persoane. Apoi a ieit o femeie i a
verificat actele de identitate.
Era vesel, totui.
Cine era la? ntreb Dodge prudent.
Nu voia s cread c era gelos pe Dihor, dei era.
Cine? clipi Nat.
Tipul cu care tocmai vorbeai.
Dodge observ c Nat avea ceva n mn. O carte de vizit.
Oh, la. Unul care vna modele. Zicea c i place cum art.
Nat o spuse natural, de parc nu era mare lucru, dar i ddu seama c era
ncntat.
Deci el doar se nvrte pe aici i mparte cri de vizit?
i ddu seama imediat c o jignise.
Nu le d oricui, zise ea nepat. Mie mi-a dat. Pentru c i-a plcut faa
mea. Gisele a fost descoperit ntr-un mall.

VP - 61
Dodge nu credea c Dihorul arta ca un agent n cutare de modele i de
ce ar cuta un agent modele ntr-un mall din Kingston, New York? Dar nu
tia cum s i-o spun fr s o jigneasc i mai tare. Nu voia ca ea s cread
c el nu o considera suficient de drgu s fie model, pentru c nici nu era
aa. Doar c modelele erau nalte, iar ea era scund. Dar altfel, categoric,
arta drgu.
Ai grij, zise el, pentru c nu-i veni altceva n minte.
Spre uurarea lui, Nat rse.
tiu ce fac.
Haide, s mergem s mncm ceva, sunt lihnit!
Lui Nat nu-i plcea s se in de mn, pentru c o fcea s se simt
dezechilibrat, dar mergea att de aproape de el c braele lor mai c se
atingeau. Dodge se gndi c oricine i-ar fi vzut ar fi presupus c erau iubii
i l cuprinse un neateptat val de fericire nebuneasc. Habar n-avea cum se
ntmplase asta, mergea alturi de Nat Velez, de parc locul lui era acolo, de
parc era iubita lui. Se gndi c, ntr-o oare care msur, avea legtur cu
Panica.
i gsir pe Bishop i pe Heather certndu-se dac s mearg sau nu la
Sbarro sau la East Wok. Dup lungi discuii, el i Nat fur de acord s mearg
la Subway. i fcu cinste cu prnzul sandvi cu pui, pe care ea l schimb n
ultima clip cu o salat (pentru orice eventualitate, zise ea criptic) i pe o
Cola dietetic. Gsir o mas goal i se aezar, n timp ce Heather i Bishop
stteau la rnd la Taco Bell, cu care czuser de acord n cele din urm.
Care e treaba cu ei? zise Dodge.
Cu Bishop i Heather? ridic Nat din umeri. Cei mai buni prieteni, cred.
Sorbi zgomotos din suc. Lui Dodge i plcea cum mnca Nat: dezinvolt, nu
ca alte fete.
Totui, cred c Bishop e ndrgostit de ea.
Aa se pare, zise Dodge.
Nat nclin capul, privindu-l.
Dar tu?
Dar eu ce?
Eti ndrgostit de cineva?
El tocmai luase o muctur zdravn din sandvi; ntrebarea fu att de
neateptat, c aproape se nec. Nu-i veni n minte nimic care s nu fie
banal.
Nu sunt
Tui, apoi lu o gur de Cola. Iisuse! i ardea faa.
Adic, nu
Dodge, l ntrerupse ea.
VP - 62
Tonul ei era brusc serios.
A vrea s m srui acum.
El tocmai nfulecase din sandvi. Dar o srut, oricum. Ce altceva putea s
fac? Simi glgie n capul lui, glgie n jurul lor, care apoi se transform n
vociferri; i plcea cum sruta Nat, de parc i era nc foame, de parc voia
s l mnnce. Cldura i se rspndi prin tot corpul i o clip simi un
nebunesc val de nelinite: trebuie c visa.
i puse o mn pe ceaf, dar ea se trase ct s-i spun:
Ambele mini, te rog!
Apoi glgia din capul lui dispru. Se simi complet relaxat i o srut din
nou, de data asta mai lent.
Pe drum spre cas, el abia dac vorbi. Era mai fericit ca niciodat i se
temea s spun sau s fac ceva ce ar fi putut strica totul. Bishop l ls mai
nti pe Dodge. i promisese Daynei c n seara aceea se vor uita mpreun la
focurile de artificii, la televizor. Se ntreb dac ar trebui s o srute pe Nat
din nou era stresat de asta , dar ea rezolv problema mbrindu-l,
lucru care l-ar fi dezamgit, dac nu ar fi fost lipit de el n main i nu i-ar
fi simit ele pe pieptul lui.
Mulumesc mult, omule! i zise lui Bishop.
Pentru prima dat, Bishop i ciocni pumnul de al lui. De parc erau
prieteni. Poate c erau. Privi maina cum se ndeprteaz, chiar i dup ce
nu mai zri silueta lui Nat pe locul din spate, pn cnd dispru dincolo de
un deal i auzi doar sunetul ndeprtat al motorului. Totui, rmase pe
trotuar, ezitnd s intre, s se ntoarc la Dayna i la mama lui, la camera lui
mic, plin cu haine i cu pachete goale de igri, mirosind slab a gunoi.
Voia doar s mai fie fericit un pic.
Telefonul i vibr. Un e-mail. Inima i tresri. Recunoscu expeditorul.
Luke Hanrahan.
Mesajul era scurt.

Las-ne n pace! O s merg la poliie.

Dodge se uit la mesaj de cteva ori, bucuros, citind disperarea printre


cuvinte. Se ntreb dac Luke primise mesajul lui; se prea c da. Se duse
mai jos i reciti e pe care l trimisese n urm cu o sptmn:

Pariurile sunt fcute. Jocul a nceput.


i propun un trg:
picioarele unei surori pentru viaa fratelui.

VP - 63
n lumina soarelui ce apunea, Dodge zmbi.

HEATHER

Fusese o zi bun, una dintre cele mai bune din ntreaga var. Mcar de
data aceea, Heather nu se gndise prea mult la viitor i la ce avea s se
ntmple n toamn, cnd Bishop va pleca la facultate, la SUNY Binghamton,
iar Nat se va ndrepta spre Los Angeles, s se fac actri. Poate, se gndea
Heather, va putea s rmn la Anne, ca un fel de ajutor al ei. Poate chiar va
reui s se mute acolo. Putea s mearg i Lily cu ea, s mpart o camer,
ntr-unul dintre oproane. Desigur, asta ar nsemna s rmn blocat n
Carp, dar cel puin n-ar mai fi n Fresh Pines Mobile Park.
i plcea de Anne i, mai ales, i plceau animalele. Deja fusese pe
Mansfield Road de trei ori ntr-o sptmn i abia atepta s se ntoarc
acolo. i plcea mirosul de paie ude, de piele veche i de iarb, care se simea
peste tot; i plcea felul n care Muppet o recunotea i piuitul vesel al puilor.
Hotrse c i plceau i tigrii, dei de la distan. Era uimit de felul n
care se micau, cum li se unduiau muchii, precum suprafaa unei ape, de
ochii lor, care preau foarte nelepi i triti, de parc s-ar fi uitat n inima
universului i ar fi fost dezamgii, un sentiment pe care Heather l nelegea
pe deplin. Dar o lsa bucuroas pe Anne s le dea de mncare. Nu-i venea s
cread ct de curajoas era femeia. Bine c era prea btrn pentru Panic.
Ar fi participat. Anne chiar intrase n arcul tigrilor, se apropiase la mai puin
de un metru de ei, o nconjuraser, cu ochii pe gleata cu carne, flmnzi,
dei Heather era sigur c ar fi fost mulumii i s mute din capul lui Anne.
Totui, aceasta insistase c nu o s-i fac nimic.
Atta timp ct i hrnesc, nu m vor folosi pe mine ca mncare.
Poate, doar poate, lucrurile vor merge bine.
Singura parte neplcut a zilei era c Bishop i verifica mereu telefonul,
iar Heather presupuse c atepta mesaje de la Avery. Asta i aminti c Matt
nu i trimisese niciun mesaj de cnd se despriser. ntre timp, Bishop o
avea pe Avery (Heather nu se gndea la ea ca la o iubit), iar Nat l avea pe
Dodge, care se aga de orice cuvnt al ei, i pe un barman din Kingston, cu
care nc se ntlnea, un tip cam greos, care conducea o Vespa, despre care
Nat insista c era la fel de mito ca o motociclet. Sigur c da.
Iar dup ce l lsar pe Dodge, Nat ntreb:
Avery vine n seara asta, Bishop?
Cnd el zise c nu, cam prea repede, Heather se simi mpcat cu lumea.
Nat i puse s fac un ocol, ca ea s i poat lua nite bere; apoi se
VP - 64
ndreptar spre 7-Eleven i cumprar mncare gtit, de 4 iulie: doritos i
sos, gogoi cu zahr pudr i chiar o pung cu jumri de porc, pentru c era
amuzant, iar Bishop se oferise curajos s le mnnce.
Se ndreptar spre defileu: o pant abrupt, cu pietri i buci de ciment
rmase pe vechile ine de tren, acum acoperite de rugin i gunoaie. Soarele
tocmai ncepea s apun. Coborr panta cu grij, apoi o luar peste ine, iar
Bishop cut cel mai bun loc unde s aprind artificiile.
Aa era tradiia. Cu doi ani n urm, Bishop chiar o surprinsese pe
Heather i cumprase doi saci de douzeci i cinci de kilograme de nisip, de
la Home Depot i fcuse o plaj. Cumprase inclusiv paie rsucite i
umbrelue din hrtie, pentru buturi, ca ea s aib impresia c erau ntr-un
loc tropical.
n ziua aceea, Heather n-ar fi preferat s fie n niciun alt loc de pe pmnt.
Nici mcar n Caraibe. Nat era deja la a doua bere i ncepea s se clatine.
Heather bu i ea o bere i, cu toate c de obicei nu i plcea s bea, se simea
bine i era fericit. Se mpletici peste o ipc de pe ine, iar Bishop o prinse,
punndu-i un bra n jurul taliei. Fu surprins s l simt att de solid, de
puternic. i de cald.
Eti bine, Heather?
Cnd el zmbi, i vzu gropiele din obraji, iar Heather avu cea mai
nebuneasc idee: s i le srute. Alung repede gndul. De asta nu obinuia s
bea.
Sunt bine.
ncerc s se ndeprteze. El i mut braul pe umerii ei. i simea
respiraia mirosind a bere. Se ntreb dac i el era un pic beat.
Haide, d-te de pe mine.
Heather o spuse pe un ton glume, dar nu avea chef de glume. Nat
hoinrea undeva n faa lor, lovind pietrele cu piciorul. Se lsa ntunericul,
iar inima i btea repede i o clip se simi de parc ea i Bishop ar fi fost
singuri. El o privea cu o expresie pe care nu reuea s o interpreteze. Simi
cum cldura i cuprinde stomacul, era agitat fr motiv.
F o poz. O s dureze mai mult, zise ea i l mpinse.
Momentul trecu. Bishop rse i se supuse; ea l evitase.
Copii, copii, nu v mai certai! le strig Nat.
Gsir un loc unde s aprind artificiile. Nat nu reui, artificiile scoaser
cteva scntei i gata, nainte s le poat aprinde cum trebuie. Urm
Heather. Cnd fcu un pas n fa cu bricheta, se auzir nite pocnituri, iar ea
sri napoi, creznd c o dduse n bar. Dar i ddu seama c nici mcar nu
le aprinsese.
Uite, uite!
VP - 65
Nat se legna entuziasmat. Heather se ntoarse exact cnd artificiile
verzi, roii i un val de scntei galbene explodar spre est, chiar deasupra
copacilor. Nat rdea ca nebuna.
Ce naiba?
Heather se simea ameit de fericire i nedumerire. Nu era ntuneric
nc, iar n Carp nu era nici urm de artificii. Cele mai apropiate erau n
Poughkeepsie, la distan de cincizeci de minute, n Waryas Park, unde
probabil c se aflau acum Lily, cu mama lor i cu Bo.
Doar Bishop nu prea ncntat. Sttea cu braele ncruciate i cltina din
cap, n timp ce artificiile continuau s apar: mai mult auriu, apoi iar
albastru i rou, explodau i dispreau, nghiite din nou de cer, lsnd urme
de fum ca nite tentacule. i chiar cnd Nat o lu la fug, chioptnd, dar tot
rznd i strignd haidei, haidei! de parc ar fi putut alerga direct spre
sursa lor, Heather i ddu i ea seama: nu era o srbtoare.
Era un semn.
n deprtare, sirenele ncepur s iuie. Spectacolul se opri brusc: degete
fantomatice de fum traversau tcut cerul. n sfrit, Nat se opri din alergat.
Se rsuci cu faa spre Heather i Bishop i zise:
Ce? Ce e?
Heather se nfior, cu toate c nu era frig. Aerul mirosea a fum, iar
urletele ascuite i intense ale sirenelor parc i sfredeleau creierul.
E vorba despre urmtoarea prob, zise ea. Panica.

Abia trecuse de apte seara, cnd Bishop o ls pe Heather n faa rulotei.
Acum ea i dorea s nu fi but berea, se simea extenuat. Bishop fusese
tcut, de cnd Natalie coborse din main. Se ntoarse spre ea i zise direct:
nc mai cred c ar trebui s renuni, s tii.
Heather se prefcu c nu tia despre ce vorbete.
S renun la ce?
Nu face pe proasta.
Bishop i frec fruntea. Lumina din main i sublinia profilul: linia
dreapt a nasului, brbia. Heather i ddu seama c el nu mai era doar un
biat. Fr ca ea s observe, devenise un brbat nalt i puternic, cu o brbie
ncpnat, cu iubit i cu opinii diferite de ale ei. Simi o strngere de
stomac, un sentiment de pierdere i o senzaie de dorin.
Jocul devine tot mai periculos, Heather. Nu vreau s fii rnit. Nu mi-a
ierta-o niciodat, dac
Vocea lui se stinse i el ddu din cap. Heather i aminti mesajul
ngrozitor pe care l primise. Renun acum, nainte s peti ceva. Furia se

VP - 66
aprinse n pieptul ei. De ce naiba ncercau toi s se asigure c ea nu va
concura?
Credeam c m susii.
Te susin.
Bishop se ntoarse spre ea. Erau foarte aproape, n noapte.
Dar nu aa.
O clip continuar s se uite unul la altul. Ochii lui erau nite luni
ntunecate. Buzele lui se aflau la civa centimetri de ale ei. Heather i ddu
seama c nc se gndea s l srute.
Noapte bun, Bishop, i zise i cobor din main.
nuntru, televizorul era pornit. Krista i Bo stteau ntini pe canapea i
se uitau la un film alb-negru vechi. Bo era cu bustul gol, iar Krista fuma.
Msua de cafea era plin cu sticle goale de bere, Heather numr zece.
Salutare, Heather Lynn.
Krista stinse igara. Nu nimeri scrumiera din prima. Avea ochi sticloi.
Heather abia putea s o priveasc. Spera s nu fi but i dup aceea s fi
condus cu Lily n main; Heather ar fi omort-o.
Unde ai fost?
Nicieri.
tia c pe mama ei nu o interesa cu adevrat.
Unde e Lily?
Doarme.
Krista i trecu o mn peste bluz, scrpinndu-se. Rmase cu ochii la
televizor.
O zi mare. Am vzut artificii.
O grmad de lume, interveni Bo. Era coad la afurisitele de bude
publice.
M duc la culcare, zise Heather.
Nu se sinchisi s fie drgu. Krista era prea beat s i in predici.
D televizorul ncet, da?
Se chinui s deschid ua dormitorului; i ddu seama c Lily ndesase
unul dintre hanoracele ei n ua ntredeschis, ca s in la distan
zgomotele i fumul. Heather o nvase trucul acela. n camer era cald, dei
geamul era deschis i un ventilator mic se nvrtea ritmic pe comod. Nu
aprinse lumina. Prin geam ptrundeau cteva raze de lun i oricum putea
umbla prin camer pipind. Se dezbrc, lsndu-i hainele grmad pe jos,
i se urc n pat, apoi mpinse toate pturile la picioare i se nveli doar cu
cearaful. Presupuse c Lily dormea, dar brusc o uzi foindu-se n cellalt pat.
Heather? opti Lily.
Hm?
VP - 67
Poi s-mi spui o poveste?
Una vesel.
Trecuse mult timp de cnd Lily nu-i mai ceruse s-i spun o poveste.
Acum i spuse o versiune a uneia dintre preferatele ei, Cele dousprezece
prinese dansatoare, numai c, n loc de prinese, ea le fcu pe fete surori
obinuite, care locuiau ntr-un castel drpnat, cu un rege i o regin prea
mndri i proti s aib grij de ele. Apoi acestea gsir o u care ducea
spre o lume secret, unde ele chiar erau prinese i unde toat lumea se
ddea bine pe lng ele. Pn s termine, Lily respira ncet, profund. Heather
se ntoarse pe o parte i nchise ochii.
Heather?
Vocea lui Lily era somnoroas. Heather deschise ochii din nou, surprins.
Ar trebui s dormi, Billy.
O s mori?
ntrebarea fu att de neateptat, c nu zise nimic cteva secunde.
Sigur c nu, Lily, spuse ea tios.
Faa lui Lily era pe jumtate afundat n pern.
Kyla Anderson zice c o s mori. Din cauza Panicii.
Heather simi un fior de team amestecat cu altceva, ceva mai profund i
mai dureros.
Cum ai aflat de Panic?
Lily mormi ceva. Heather o ntreb din nou:
Cine i-a spus despre Panic, Lily?
Dar Lily adormise.

Casa Graybill era bntuit. Toi cei din Carp tiau, o spuneau de o
jumtate de secol, de cnd ultimul membru al familiei se spnzurase de
grinzi, la fel cum fcuse tatl i bunicul lui.
Blestemul Graybill.
Nimeni nu locuise oficial n cas de mai bine de patruzeci de ani, dei
ocazional se aciuia cte cineva n ea. Nimeni nu voia s locuiasc acolo.
Noaptea, luminile clipeau, se aprindeau i se stingeau. Voci opteau n
pereii plini cu oareci i stafii ale copiilor alergau pe holurile prfuite.
Uneori localnicii pretindeau c auzeau o femeie ipnd, n mansard.
Erau cel puin zvonuri.
Iar acum, focurile de artificii: unul dintre localnici, cei care pretindeau c
nc i aminteau ziua n care ultimul Graybill fusese gsit spnzurat, jura c
artificiile nu fuseser aprinse de copii. Poate c nici nu fuseser artificii. Cine
tie ce fel de fore ieiser din drpntura aceea de cas, ce fel de piaz
rea care dduse foc nopii?
VP - 68
Poliitii credeau c fuseser doar obinuitele farse de 4 iulie. Dar
Heather, Nat i Dodge tiau mai bine. La fel i Kim Hollister, Ray Hanrahan i
toi ceilali juctori. La dou zile dup patru iulie, suspiciunile lor fur
confirmate. Heather tocmai ieise de la du, cnd deschide vechiul laptop i
i verific e-mailul. Gtul i se usc; simi furnicturi n gur.

judgmentpanic.com
Subiect: V-au plcut artificiile?

Spectacolul va fi i mai tare vinerea asta, la 10 p.m.


S vedem ct rezistai. Nu uitai: fr s cerei ajutor.

VP - 69
VINERI, 8 IULIE

HEATHER

E prea uor, zise Heather din nou.


Strnse volanul. Nu prea i plcea s conduc. Dar Bishop insistase. El nu
va ajunge la proba din ziua aceea, nu va merge s stea pe acolo ore n ir,
ateptnd ca juctorii s ncerce s reziste ct mai mult ntr-o cas bntuit.
Mcar de data aceea, Heather reuise s ia maina. Mama ei i Bo se
nghesuiser cu nite prieteni n Lot 62, o rulot abandonat, folosit mai
mult pentru petreceri. Se vor ntoarce acas n jur de patru sau poate chiar
mai trziu.
Probabil c vor ncerca s ne pcleasc, zise Nat. Probabil c au
umplut casa cu efecte luminoase i sonore.
Tot e prea simplu.
Heather ddu din cap.
Vorbim despre Panic, nu despre Halloween.
i transpirau palmele.
Mai ii minte cnd eram mici i Bishop te provoca s stai pe verand
trei minute?
Doar pentru c tu te-ai fofilat, zise Nat.
i tu te-ai fofilat, i aminti Heather, regretnd c adusese vorba. Nu ai
reuit s stai nici treizeci de secunde.
Bishop a reuit totui, zise Nat i se ntoarse cu faa spre geam. A
intrat, mai ii minte? A stat nuntru cinci minute.
Am uitat, zise Heather.
Cnd a fost asta? vorbi Dodge pe neateptate.
Cu ani n urm. Trebuie s fi avut zece, unsprezece ani. Nu, Heather?
Mai puin. Nou.
Heather i dori ca Bishop s fi venit. Era prima lor ntrecere fr el i
simea o strngere de inim. Cnd era cu Bishop se simea n siguran.
Luar curba i vzur casa: vrful ascuit al acoperiului se profila pe cerul
nnorat, de parc era desprins dintr-un film de groaz. Se nla ncovoiat,
iar Heather i imagin chiar i de la distan c aude vntul uiernd prin
gurile din acoperi, oarecii miunnd pe podelele din lemn vechi. Lipseau
doar liliecii.

VP - 70
Pe drum erau parcate mai multe maini. Se pare c cei mai muli
spectatori gndeau la fel ca Bishop i rmseser acas. Nu toi, totui.
Heather o vzu pe Vivian Trager stnd pe capota mainii ei i fumnd. Un
grup de juniori stteau adunai n apropiere i i treceau de la unul la altul o
sticl de vin, cu un aer serios, de parc ar fi fost la un priveghi. Pentru o
clip, nainte ca Heather s opreasc motorul, ploaia care se vedea n lumina
farurilor o duse cu gndul la mici cioburi de sticl.
Dodge cobor din main i i deschise ua lui Nat. Heather lu geanta pe
care i-o pregtise pentru noapte: mncare, ap, o ptur mare. Avea s stea
acolo ct era nevoie ca s ctige. Nat i Dodge la fel. Brusc, de afar se auzi
un strigt nbuit. Heather ridic privirea i vzu o siluet ntunecat
alergnd pe lng main. Nat ip. Oamenii se ngrmdir brusc spre
drum. Heather sri din main i alerg pe partea cealalt, tocmai cnd Ray
Hanrahan l lovea cu umrul n stomac pe Dodge. Acesta se mpletici i se
lovi de rmiele unui gard. n spatele lui czur achii.
tiu ce pui la cale, monstrule, strig el. Crezi c poi
Fu ntrerupt i mormi ceva, gtuit. Dodge naintase i l apucase pe Ray
de beregat. Se auzi un vuiet. Nat ip. Dodge se aplec i i vorbi ncet la
ureche lui Ray. Heather nu auzi ce zice. La fel de repede, Dodge se ddu
napoi, l eliber pe Ray, care rmase n picioare n ploaie, tuind. Faa lui
Dodge era calm. Nat se duse spre el vrnd s l mbrieze, apoi, n ultima
clip, se rzgndi.
Stai dracului departe de mine, Mason! zise Ray dup ce i recpt
suflul. Te previn. Ai grij!
Hai, biei, interveni Sarah Wilson, o alt concurent. Plou. Putem
ncepe?
Ray nc se uita ncruntat la Dodge, dar nu zise nimic.
n regul.
Acesta fusese Diggin. Heather nu l vzuse n mulime. Vocea lui fu
absorbit de ploaie i de ntuneric.
Regulile sunt simple. Cu ct reuii s stai mai mult n cas, cu att mai
mare e punctajul.
Heather se nfior. Noaptea sriturii, cnd Diggin croncnise n megafon,
i prea foarte ndeprtat, cu ani n urm: radioul, berea, srbtoarea.
Brusc, nu i aminti cum ajunsese acolo, n faa casei drpnate a familiei
Graybill. Un loc diform. Aplecat ntr-o parte, de parc sttea s cad.
Fr apel la ajutoare, zise Diggin, cu vocea uor spart.
Heather se ntreb dac tia ceva ce ei nu tiau.
Asta e tot. ncepe ntrecerea.

VP - 71
Toi se mprtiar care ncotro. Raze de lumin lanterne i, din cnd n
cnd, licrul albastru al vreunui telefon trecur peste drum i vzur
gardul ndoit, iarba nalt, rmiele aleii din fa, acum acoperite de
buruieni.
Dodge i scotea rucsacul din main. Nat era lng el. Heather se
ndrept spre ei.
Ce a fost aia? ntreb ea.
Dodge trnti ua.
Habar n-am.
n bezn era greu s-i descifrezi expresia. Heather se ntreb dac tia
mai mult dect spunea.
Tipul e un psihopat.
Heather se nfior din nou, cnd ploaia i intr pe sub gulerul gecii i i
ud hanoracul. tia, la fel ca toi ceilali, c sora mai mare a lui Dodge
avusese un conflict cu fratele mai mare al lui Ray, cu doi ani n urm, la
confruntarea final, i rmsese paralizat. Heather nu fusese de fa, fcuse
pe ddaca pentru Lily n seara aceea, cu Bishop. Dar Nat spusese c maina
artase ca un acordeon. Heather se ntreb dac Dodge i nvinuia pe fraii
Hanrahan.
Haidei s nu ne apropiem de Ray nuntru, da? zise ea. S stm
deoparte de toi.
Heather credea c Ray Hanrahan era n stare s-i saboteze, s sar pe ei,
s-i prind sau s ncerce s-i loveasc. Dodge se ntoarse spre ea i zmbi.
Dinii lui erau foarte albi, chiar i n bezn.
S-a fcut.
Travers drumul trind picioarele, apoi curtea, mpreun cu ceilali.
Heather simea o greutate n piept, care nu era chiar team, ci mai degrab
groaz. Era prea uor. Ploaia fcea ca noroiul s i se lipeasc de pantofi.
Urma o noapte de rahat. i dori s fi ncercat s strecoare n geant o bere.
Nici mcar nu-i plcea gustul, dar asta ar fi uurat lucrurile, ar fi fcut ca
noaptea s treac mai repede. Se ntreb dac arbitrii erau acolo, poate c
stteau pe locurile din fa n vreuna dintre mainile cu luminile stinse, cu
picioarele pe bord; sau poate c erau chiar pe drum, alergnd n sus i n jos,
prefcndu-se c erau spectatori. Aceea era partea jocului pe care o ura cel
mai mult: faptul c erau mereu urmrii.
Ajunser prea repede la veranda din fa. Zev Keller abia dispru
nuntru, c ua se trnti. Nat tresri.
Te simi bine? o ntreb Dodge ncet.
Da, zise Nat prea tare.

VP - 72
Din nou, Heather i dori ca Bishop s fi venit. Ar fi trebuit ca el s fie
lng ea, s fac glume proaste i s o tachineze n legtur cu teama ei.
Nu se ntmpl nimic.
Nat fcu un pas n fa i deschise ua, care sttea nclinat ntr-un unghi
ciudat. Ezit.
Miroase, zise ea.
Atta timp ct nu trage n noi sau nu latr, pentru mine e bine, zise
Dodge.
El nu prea deloc speriat. naint, trecu n faa lui Nat i intr n cas. Nat
l urm. Heather intr ultima. ndat simi i ea mirosul: ccat de oarece i
mucegai, putrefacie, ca mirosul unei guri nchise mai muli ani.
Raze de lumin zimate treceau peste holuri i prin camerele ntunecate,
pe msur ce concurenii se mprtiau n cas, ncercnd s-i in sub
supraveghere propriile coluri, propriile ascunziuri. Scndurile scriau,
iar uile gemeau cnd se deschideau i se nchideau; voci opteau prin
ntuneric.
Bezna era dens ca o cea. Heather simi cum o cuprinde teama. Bjbi
prin buzunar dup telefon. Nat avu aceeai idee. Faa ei era brusc vizibil,
luminat de jos n sus, ochii ei preau nite goluri adnci, pielea i era
albstruie. Heather folosi lumina slab a telefonului pentru a studia tapetul
decolorat, peretele mncat de termite.
Brusc apru o lumin strlucitoare.
Aplicaia lantern, zise Dodge, cnd Heather duse o mn la ochi.
Scuze, n-am tiut c e att de puternic.
ndrept raza n sus, spre tavan, unde rmiele unui candelabru se
legnau scrind n briza lent. Acolo se spnzuraser cei trei brbai din
familia Graybill, dac zvonurile erau adevrate.
Haide, zise Heather, ncercnd s-i pstreze tonul calm.
Arbitrii puteau fi oriunde.
S ne ndeprtm de u.
naintar mai mult n cas. Dodge trecu n fa. Deasupra lor, la etajul doi,
se auzir pai. Lanterna lui Dodge lumin o fie mic prin ntuneric, iar
Heather i aminti un documentar despre epava Titanicului, pe care l vzuse
cndva cu Lily, i aminti de felul n care artase aciunea de recuperare
subacvatic, oameni plutind prin spaiul acela ntunecat, trndu-se peste
rmiele din lemn i printre vechile farfurii din porelan, acoperite de
muchi i de tot felul de vegetaie submarin. Aa se simea i ea. De parc
se aflau pe fundul oceanului. Presiunea din pieptul ei o apsa tot mai tare. i
auzea respiraia lui Nat. Iar de sus se auzir ipete nbuite.
Buctria, anun Dodge.
VP - 73
Trecu lumina peste aragazul ruginit, peste gresia spart. Toate imaginile
erau dislocate, albite, ca ntr-un film de groaz prost. Heather i nchipuia
insecte peste tot, pnze de pianjeni, lucruri oribile care cdeau peste ea de
sus. Dodge ndrept lanterna spre col, iar Heather aproape c ip: o clip,
vzu o fa neagr, cu ochii mncai i gura cscat.
Poi s nu mai ndrepi chestia aia spre mine?
Fata ridic mna n faa ochilor mijii, iar btile inimii lui Heather
ncetinir. Era doar Sarah Wilson, ghemuit n col. n timp ce Dodge cobora
lanterna, Heather vzu c Sarah i adusese o pern i un sac de dormit. Ar fi
fost mai uor, mult mai uor, dac toi juctorii ar fi putut s se adune ntr-o
singur camer, s mnnce mpreun chipsuri i s mpart o sticl de
votc ieftin, pe care s o fi furat vreunul dintre ei din dulapul cu buturi al
prinilor.
Dar nu aveau voie.
Ieir din buctrie i coborr cteva scri pline de mizerii: mucuri de
igar, frunze uscate, pahare de cafea de unic folosin nnegrite. Oameni
ghemuii. Heather auzea pai: n perei, deasupra, n spate. Nu-i ddea
seama exact de unde.
Heather, se ntoarse Nat i o prinse de hanorac.
t! le atenion Dodge.
Stinse lanterna. Stteau n bezna att de dens c Heather distingea cu
fiecare respiraie prezena unor obiecte care mucegiau, putrezeau ncet,
obiecte periculoase, care alunecau, patinau. n spatele ei. Paii se oprir,
ezitnd. Podelele scrir. Cineva venea dup ei.
Se mic, opti Heather.
tia c se pierde cu firea, c probabil era doar un alt concurent care
explora cas, dar nu reui s i reprime o fantezie oribil: era unul dintre
arbitri, care patrula ncet prin ntuneric, gata s pun mna pe ea. i nici nu
era om, ci o fiin supranatural, cu o mie de ochi i degete lungi i subiri, o
gur cscat i suficient de mare s o poat nghii.
Paii naintar. nc unul, apoi altul.
Se mic, zise ea din nou.
Vocea ei era strangulat, disperat.
Aici, zise Dodge.
Era att de ntuneric, nct nici nu-l vedea, dei probabil c era la doar
jumtate de metru de ea. Dodge mormi; ea auzi geamtul lemnului vechi,
vaietul balamalelor ruginite. O simi pe Nat c se ndeprteaz i o urm
orbete, repede i aproape c se mpiedic de podeaua denivelat, care
marca intrarea ntr-o alt ncpere. Dodge nchise ua n urma lui,
sprijinindu-se pe ea, pn cnd se potrivi la locul ei. Heather rmase
VP - 74
nemicat, respirnd greu. Paii continuau s se aud apropiindu-se. Se
oprir dincolo de u. Abia dac mai respira, de parc ar fi stat sub ap. Apoi
paii se retraser.
Dodge aprinse din nou lanterna. n lumin, faa lui arta ca o pictur
modern ciudat: toat numai unghiuri.
Ce a fost asta? opti Heather.
Aproape se temea c nici Dodge, nici Nat nu auziser. Dar Dodge i
rspunse:
Nimic. Cineva ncerca s ne sperie. Asta e tot.
i puse telefonul pe podea, astfel nct lumina era ndreptat n sus.
Dodge avea un sac de dormit ndesat n rucsac; Heather scoase ptura pe
care o adusese. Nat sttea chiar lng conul de lumin i i trgea ptura n
jurul umerilor. Brusc Heather se simi uurat. Erau n siguran, mpreun,
n jurul unui fel de foc de tabr improvizat. Poate c va fi uor. Dodge se
ghemui lng Nat.
Putem s ne facem confortabili, cred.
Heather patrula prin ncperea mic. Cndva trebuie s fi fost un spaiu
de depozitare sau o debara, ceva mai departe de buctrie. Probabil c nu
avea mai mult de ase metri ptrai. Sus, pe unul dintre perei, se afla un
singur geam, dar ptura de nori era att de groas, c lumina abia ptrundea
prin el. Pe un perete erau rafturi din lemn acum ndoite, pe care nu mai era
dect un strat de praf i mult mizerie: pungi goale de chipsuri, o doz de
suc ndoit, o cheie veche. Folosi lumina de la telefon s exploreze locul
repede.
Pianjeni, zise ea, cnd telefonul lumin o pnz perfect simetric,
strlucitoare i argintie, care se ntindea ntre dou rafturi.
Dodge ni n picioare, de parc fusese mucat de fund.
Unde?
Heather i Nat se uitar una la alta. Nat zmbi.
i-e fric de pianjeni? i scp lui Heather.
Nu se putuse abine. Dodge nu artase vreodat c i-ar fi team de ceva.
Nu s-ar fi ateptat niciodat la asta.
Mai ncet, zise el rguit.
Nu-i face griji, zise Heather.
i opri telefonul.
Era doar o pnz, oricum.
Nu mai pomeni de micile umbre din ea: insecte nfurate ntre firele
pnzei, ateptnd s fie mncate. Dodge aprob din cap, cu o min jenat. Se
ntoarse i i bg minile n buzunarele gecii.
i acum? zise Nat.
VP - 75
Ateptm, rspunse Dodge, fr s se ntoarc.
Nat se ntinse i deschise o pung de chipsuri. O clip mai trziu, ronia
zgomotos. Heather se uit la ea.
Ce este? ntreb Nat cu gura plin. O s stm aici toat noaptea.
Avea dreptate. Heather se aez lng ea. Podeaua era denivelat.
Deci ce crezi? zise Nat, pe care acum Heather abia o nelese.
Ce cred despre ce?
i strnse genunchii la piept i i dori ca acel con de lumin s fie mai
mare, mai puternic. Tot ce se afla dincolo de el era umbr, contur i
ntuneric. Chiar i Dodge, care sttea cu spatele la lumin. n bezn, putea fi
oricine.
Nu tiu. Despre tot. Despre arbitri. Cine sunt cei care planific toate
astea?
Heather se ntinse i lu dou chipsuri. Le vr n gur, cte unul cu
fiecare mn. Era o regul nescris ca nimeni s nu vorbeasc despre
identitatea arbitrilor.
Vreau s tiu cum a nceput. i de ce suntem toi suficient de nebuni s
jucm.
Intenionase s fie o glum, dar vocea ei era strident. Dodge se foi i veni
din nou lng Nat.
Dar tu, Dodge? ntreb Heather. De ce ai acceptat s joci?
Dodge i ridic privirea. Faa lui era o masc plin cu guri, iar Heather
i aminti deodat de o var cnd se dusese n tabr cu alte fete de la
cercetai i sttuser adunate n jurul focului spunnd poveti cu stafii.
Folosiser lanterne, ca feele lor s arate nfiortoare i toi cei din tabr se
speriaser. Pentru o clip, i se pru c Dodge zmbea.
Rzbunare.
Nat ncepu s rd.
Rzbunare? repet ea.
Heather i ddu seama c auzise bine.
Nat, zise ea tios.
Atunci, Nat trebuie s i fi amintit despre sora lui Dodge; zmbetul ei
dispru repede. Ochii lui se ndreptar spre ai lui Heather. Ea i feri
privirea. Deci el l nvinuia pe Luke Hanrahan pentru ce se ntmplase.
Brusc, i se fcu frig. Cuvntul rzbunare era att de ngrozitor: direct i tios
ca un cuit. De parc ar fi tiut la ce se gndea, Dodge zmbi.
Vreau doar s l nving pe Ray, asta e tot, zise el ncet i se ntinse s ia
punga cu chipsuri.
ndat, Heather se simi mai bine. O vreme ncercar s joace cri, dar
era prea ntuneric, chiar i pentru un joc lent; erau nevoii s i tot treac
VP - 76
lanterna de la unul la altul. Nat voia s nvee cum se face un truc de magie,
dar Dodge se opuse. Din cnd n cnd auzeau voci sau pai pe hol, iar
Heather se ncorda, sigur c acela era nceputul adevratei ntreceri, cu
holograme ale unor fantome ciudate sau cu oameni mascai, care aveau s
sar la ei. Dar nu se ntmpl nimic. Nu veni nimeni la u s zic bau.
Dup o vreme, Heather obosi. Strnse grmad rucsacul i i-l puse sub
cap. Ascult ritmul lent al conversaiei dintre Dodge i Nat, dezbteau cine
ar nvinge ntr-o lupt, un rechin sau un urs, iar el susinea c ar trebui s se
specifice un anumit mediu Apoi discutar despre cini, iar Heather vzu
doi ochi mari (ochi de tigru?), de mrimea unor faruri, holbndu-se la ea din
bezn. Vru s ipe; era un monstru acolo, n ntuneric, gata s sar i
deschise gura, ns o cuprinse ntunericul i adormi.

DODGE

Dodge visa la vremurile cnd el i Dayna se ddeau n carusel n Chicago.


Sau poate n Columbus. Dar n visul lui erau palmieri i un brbat care
vindea grtare dintr-un crucior viu colorat. Dayna era n faa lui, iar prul
ei lung l lovea peste obraz. Era i o mulime adunat acolo: oameni care
vorbeau tare, se uitau chior, strigau lucruri pe care nu le nelegea.
tia c ar fi trebuit s fie bucuros, s se distreze, dar nu era aa. Era prea
cald. n plus, era i prul Daynei, care i intra n gur i l neca. Nu l lsa s
respire. Mai era i duhoarea de carne. Mirosul de ars. Norii deni de fum.
Fum.
Dodge se trezi brusc i sri n picioare. Adormise pe podea, cu faa lipit
de lemnul rece. Habar n-avea ct era ceasul. Reui s disting doar siluetele
amestecate ale lui Heather i Nat, sunetul respiraiei lor. Pentru o clip, nc
pe jumtate adormit, se gndi c artau ca nite pui de dragoni. Apoi i
ddu seama de ce: camera era plin de fum. Venea prin crptura de sub
u, erpuind nuntru. Se ridic, apoi se gndi mai bine, amintindu-i c
fumul se ridic, i se ls n genunchi. Se auzeau strigte: din celelalte
ncperi ale casei rsunau pai i ipete.
Prea uor. i aduse aminte ce spusese Heather mai devreme. Desigur.
Artificiile explodaser aici de 4 iulie, exista un premiu pentru juctorii care
reueau s stea mai mult n cas.
Foc. Casa era n flcri.
Se ntinse i le scutur pe fete, fr s se sinchiseasc s le disting, s
vad unde le erau coatele i unde umerii.
Trezii-v, trezii-v!
VP - 77
Natalie se ridic n fund, frecndu-se la ochi, apoi ndat ncepu s
tueasc.
Ce
Foc! zise el scurt. Stai jos. Fumul se ridic.
Acum clipea i Heather. Dodge se tr spre u. Nu exista ndoial:
obolanii abandonau corabia. Se auzea un amestec de voci, zgomotul uilor
trntite. nsemna c focul se ntinsese deja destul. Nimeni nu ar fi fugit
imediat. Puse mna pe clana metalic a uii. Era cald la atingere, dar nu
frigea.
Nat? Dodge? Ce se ntmpl?
Heather se trezise de tot. Vocea ei era strident, isteric.
De ce e atta fum?
Foc.
Natalie rspunsese. Vocea ei era uimitor de calm.
Era momentul s plece naibii de acolo. nainte ca focul s se ntind mai
mult. Dodge i aminti brusc un moment de la sala de sport din DC sau din
Richmond? , cnd toi copiii fuseser nevoii s se opreasc, s se lase jos
pe linoleumul mirosind a picioare i s se rostogoleasc. Chiar i atunci i se
pruse o prostie. De parc rostogolitul putea face altceva n afar de a te
transforma ntr-o minge de foc.
Apuc de clan i trase, dar nu se ntmpl nimic. ncerc din nou. Nimic.
O clip se gndi c poate nc doarme, c e unul dintre comarurile lui, n
care tot ncerca s alerge, dar nu reuea sau se arunca spre vreun atacator i
nici mcar nu-l atingea. i, pentru prima dat de cnd ncepuse jocul, o simi:
panica ce i cretea n piept i i se tra spre gtlej.
Ce se ntmpl?
Practic, Heather ipa acum.
Deschide ua, Dodge!
Nu pot.
i simea minile i picioarele amorite. Panica i strngea plmnii, nu l
lsa s respire. Nu. Acela era fumul. Acum era dens. Se dezmetici. i vr
degetele n gaura unde fusese mnerul, smucind energic, i simi o
muctur de metal. mpinse cu umrul n u, cu o disperare crescnd.
E blocat.
Cum adic blocat?
Heather vru s continue, n schimb ncepu s tueasc. Dodge se rsuci i
se ls n jos.
Stai aa.
i duse mneca la gur.
Las-m s m gndesc.
VP - 78
Nu mai auzea pai, nici strigte. Toi ceilali ieiser? Auzea totui cum
focul nainta, trosnetele nbuite i lemnul vechi care cdea, decenii de
putrezire i ruin nghiite de flcri.
Heather umbla la telefon.
Ce faci?
Nat ncerc s-l apuce.
Regulile spun s nu sunm
Regulile? i-o tie Heather. Eti nebun?
Tasta furioas pe telefon. Faa i era schimonosit, ca o masc de cear
care ncepea s se topeasc. Ls s i scape un sunet, ceva ntre ipt i
suspin.
Nu funcioneaz. Nu este semnal.
Gndete, gndete. Prin panic, Dodge sp o potec n mintea lui. Un
scop; i trebuia un scop. Instinctiv, tia c datoria lui era s le scoat pe fete
de acolo n siguran, la fel cum era datoria lui s se asigure c Daynei nu i se
va ntmpla nimic ru niciodat, Daynei a lui, singura lui sor i cea mai
bun prieten a lui. Nu putea s dea gre din nou. Trebuia cu orice pre s
reueasc.
Geamul era prea sus, nu avea cum s ajung la el. i era att de ngust
Dar poate c reuea s o ridice pe Natalie Poate c ea ar ncpea. Apoi? Nu
conta. Heather s-ar putea s ncap i ea, dei nu era sigur.
Nat.
Dodge se ridic. Aerul era parc nisipos i dens. Era cald.
Vino. Trebuie s iei prin geam.
Nat se uit la el.
Nu pot s v prsesc.
Trebuie. Haide. Ia-i telefonul. Gsete ajutor.
Dodge se rezem cu o mn de perete.
E singura soluie.
Dodge abia o vzu aprobnd din cap n bezn. Cnd Nat se ridic, i simi
mirosul de transpiraie. Pentru o clip nebun i dori s o poat mbria i
s i spun c va fi bine. Dar nu aveau timp. Imaginea Daynei i apru n
minte, rmiele deformate ale mainii ei, picioarele ei ofilindu-se ncet,
devenind nite ramuri firave.
Vina lui.
Dodge se aplec, o prinse pe Nat de talie i o ajut s se urce pe umerii lui.
Fr s vrea, ea l atinse cu un picior pe piept, iar el aproape c se prbui.
Era slbit. Afurisitul de fum! Dar reui s se echilibreze i s se ndrepte.
Geamul! suspin Nat.

VP - 79
Iar Heather nelese. Bjbi dup cheia vzut mai devreme i i-o ntinse.
Nat se rsuci. Se auzi un zngnit. O briz intr n camer i, dup o clip, un
fel de vjit, cnd focul se apropia, dincolo de u simi aerul i nvli
spre el, ca valul oceanului nvlind pe plaj. Fumul negru ptrunse pe sub
u.
Du-te! strig Dodge.
Simi cumnat l lovete la cap, apoi la ureche; apoi ajunse afar. Se ls
din nou n genunchi. Abia mai vedea.
Tu urmezi, i zise lui Heather.
Nu ncap.
optise, dar cumva el auzi. Era uurat. Nu prea credea c mai avea putere
s o ridice. Capul i vjia.
Las-te jos, zise el, iar vocea parc nu era a lui.
Ea se ls jos i se ntinse. Fu bucuros s se ntind i el. Faptul c o
ridicase pe Nat, chiar i la acea nlime mic, l extenuase. Parc fumul era o
ptur care l acoperea i i spunea s doarm
Era din nou n carusel. Dar de data aceea spectatorii ipau. i ncepuse s
plou. Voia s coboare caruselul se nvrtea tot mai repede, mai repede
Luminile se roteau deasupra
Lumini rotindu-se, voci strignd. Sirene.
Cer.
Aer.
Cineva mama? zicea:
Eti bine, fiule. O s fii bine.

VP - 80
SMBT, 9 IULIE

HEATHER

Cnd Heather se trezi, tiu imediat c era ntr-un spital, ceea ce era
oarecum dezamgitor. n filme, oamenii erau mereu ameii i confuzi i
ntrebau unde se aflau i ce se ntmplase. Dar nu aveai cum s confunzi
mirosul de dezinfectant, cearafurile albe, sunetul aparaturii medicale. De
fapt, era oarecum plcut, cearafurile erau curate i apretate; mama ei i Bo
nu strigau; aerul nu mirosea a butur veche. Dormise mai bine dect o
fcuse n ultima vreme i, pentru cteva minute, i inu ochii nchii,
respirnd profund.
Apoi Bishop zise ncet:
Haide, Heather! tim c te prefaci. mi dau seama dup cum i se mic
pleoapele.
Heather deschise ochii. Simi un val de bucurie n piept. Bishop sttea pe
un scaun de lng patul ei, aplecat deasupra ei. Nat era i ea acolo, cu ochii
umflai de plns, i ni direct spre ea.
Heather!
ncepu s suspine din nou.
Of, Doamne, Heather, am fost att de speriat!
Bun, Nat.
Heather fu nevoit s vorbeasc cu gura plin de prul lui Nat, care avea
gust de spun. Probabil c fcuse du.
Nu o sufoca, Nat, zise Bishop.
Nat se ddu napoi, nc trgndu-i nasul, dar continu s o in de
mn, de parc s-ar fi temut c ar putea s dispar. Bishop zmbea, dar faa
lui era alb ca hrtia, iar n jurul ochilor avea cearcne pronunate. Poate, se
gndi Heather, sttuse lng patul ei toat noaptea, ngrijorat c ar fi putut
muri. Ideea i fcu plcere.
Heather nu se deranj s ntrebe ce se ntmplase. Era evident. Nat
adusese ajutoare cumva, iar ea probabil c fusese transportat la spital dup
ce leinase. Aa c ntreb:
Dodge e bine? Unde e?
A plecat. S-a trezit acum cteva ore i a plecat. E bine, zise Nat grbit.
Medicul a spus c i tu vei fi bine.
Ai ctigat ntrecerea, zise Bishop cu o fa inexpresiv.
VP - 81
Nat i arunc o privire.
A fost i ea aici, zise Bishop.
Heather simi din nou o strngere n piept. A fost i ea aici nsemna c
plecase. Desigur.
i Lily, adug el repede. Ea a vrut s rmn. Era isteric
E n regul, zise Heather.
Bishop se uita ciudat la ea, de parc cineva tocmai i vrse pe gt o mn
de drajeuri. Se gndi c poate ea arta ca naiba i chiar mirosea ca naiba.
Simi c faa i ia foc. Super. Acum arta ca naiba i ncins.
Ce e? zise ea, ncercnd s-i menin un ton iritat, fr s respire prea
adnc. Ce e?
Ascult, Heather. S-a ntmplat ceva noaptea trecut, iar tu
Ua se deschise i intr doamna Velez cu dou pahare cu cafea i un
sandvi, evident, de la cafenea. Domnul Velez era chiar n spatele ei, cu un
rucsac pe care Heather l recunoscu fiind al lui Nat.
Heather, te-ai trezit! exclam doamna Velez bucuroas.
Le-am spus prinilor mei, zise Nat n barb, dei nu era necesar.
E n regul, spuse Heather din nou.
i, n sinea ei, era bucuroas c domnul i doamna Velez veniser. Brusc,
se temea c o s-i vin s plng. Prul domnului Velez sttea drept n sus i
avea o pat de iarb pe genunchii pantalonilor kaki; doamna Velez purta
unul dintre cardiganele ei pastel i amndoi se uitau la Heather de parc se
ntorsese din mori. Poate c aa era. Pentru prima dat i ddu seama cu
adevrat ct de aproape fusese de asta. nghii repede, reprimndu-i
pornirea de a plnge.
Cum te simi, scumpo?
Doamna Velez puse cafelele i sandviul pe noptier i se aez pe patul
lui Heather. ntinse mna i i mngie prul; o clip Heather i imagin c
doamna Velez era mama ei adevrat.
tii ncerc Heather s zmbeasc, dar nu reui.
L-am rugat pe tata s aduc nite lucruri, zise Nat.
Domnul Velez ridic rucsacul, iar Heather se gndi c l pierduse pe al ei,
rmsese n casa Graybill. Probabil c deja era cenu.
Reviste. i ptura aia scmoat de la subsol.
Felul n care vorbea Nat fcea s par c Heather avea s rmn acolo.
Sunt bine, serios.
Se ridic un pic, parc voind s le dovedeasc.
Pot s merg acas.
Medicii trebuie s se asigure c nu e nimic n neregul n interior, zise
doamna Velez. S-ar putea s dureze un pic.
VP - 82
Nu-i face griji, Heather, zise Bishop ncet.
Se ntinse i o lu de mn; ea era surprins de blndeea atingerii lui, de
cldura care radia din vrfurile degetelor lui prin corpul ei.
O s stau cu tine.
Te iubesc. Vorbele i venir n minte lui Heather brusc; fu nevoit s
reprime i pornirea aceea, ca pe cea de a plnge, de mai devreme.
i eu, zise Nat loial.
Heather trebuie s se odihneasc, spuse doamna Velez. nc zmbea,
dar colurile ochilor i erau ncreite de ngrijorare.
i aminteti ce s-a ntmplat noaptea trecut, scumpo? Heather se
ncord. Nu era sigur ct ar trebui s spun.
Se uit la Nat i la Bishop n cutare de indicii, dar amndoi i evitau
privirea.
n mare, zise ea precaut.
Doamna Velez nc o privea exagerat de grijuliu, de parc s-ar fi temut c
se putea face buci sau c ochii i-ar putea sngera.
i crezi c putem vorbi despre asta sau vrei s ateptm? Stomacul lui
Heather ncepu s se strng. De ce Bishop i Nat nu se uitau la ea?
Ce vrei s spunei prin s vorbim despre asta?
Poliia a fost aici, izbucni Bishop. Am ncercat s-i spunem.
Nu neleg.
Ei cred c focul nu a fost un accident, zise Bishop.
Heather avea impresia c el ncerca s-i transmit un mesaj din privire,
iar ea era prea proast s l neleag.
Cineva a dat foc casei intenionat.
Dar a fost un accident, insist Nat.
Pentru Dumnezeu, voi doi!
Doamna Velez i pierdea cumptul rar; Heather era surprins s o aud
spunnd Dumnezeu.
ncetai! Nu facei nimnui un bine minind. E din cauza acelui joc,
Panica sau cum i spunei. Nu ncercai s pretindei c nu e aa. Poliia tie.
S-a terminat. Sincer, m ateptam la ceva mai bun de la voi. Mai ales din
partea ta, Bishop.
Bishop deschise gura, apoi o nchise. Heather se ntreb dac el
intenionase s se apere. Dar asta ar fi nsemnat s le trdeze pe ea i pe Nat.
Se simi teribil de ruinat. Panica. Cuvntul prea oribil rostit cu voce tare,
n locul acela att de alb.
Vocea doamnei Velez redeveni blnd.
Va trebui s le spui adevrul, Heather. Spune-le tot ce tii.
Heather ncepu s se panicheze.
VP - 83
Dar nu tiu nimic.
i trase mna din a lui Bishop; palma ncepu s-i transpire.
De ce trebuie s vorbeasc poliia cu mine? Nu am fcut nimic.
Cineva a murit, Heather, zise doamna Velez. E foarte grav.
O clip Heather crezu c nu auzise bine.
Ce?
Doamna Velez prea surprins.
Credeam c tii.
Se ntoarse spre Nat.
Eram sigur c i-ai spus.
Nat nu zise nimic.
Heather se ntoarse spre Bishop. Cu greu reui s-i mite capul.
Cine? ntreb ea.
Little Bill Kelly, zise Bishop.
ncerc s-i ia mna din nou, dar Heather se feri. Nu reui s vorbeasc o
clip. Ultima dat cnd l vzuse pe Little Bill Kelly, acesta era ntr-o staie de
autobuz i hrnea porumbeii. Cnd ea i zmbise, el i fcuse cu mna vesel
i i zisese: Hey, Christy. Heather habar n-avea cine era Christy. Abia dac l
cunotea pe Little Kelly, era mai mare dect ea i fusese plecat muli ani n
armat.
Eu nu
Heather nghii cu greu. Domnul i doamna Velez ascultau cu atenie.
Dar el nu
Era n subsol, zise Bishop.
Vocea lui suna spart.
Nimeni n-a tiut. Nu aveai de unde s tii.
Heather nchise ochii. Culori explodar n spatele pleoapelor ei. Artificii.
Foc. Fum n bezn. Deschise ochii.
Domnul Velez ieise pe hol. Ua era ntredeschis. Auzi murmure,
scritul unor pantofi pe gresie. El bg capul pe u. Prea c i cere
scuze.
Poliia e aici, Heather.

VP - 84
LUNI, 11 IULIE

DODGE

mi dai nite ap, v rog?


Lui Dodge nu i era cu adevrat sete, dar avea nevoie s stea o clip, s i
trag sufletul i s se uite n jur.
Sigur.
Poliistul care l ntmpinase pe Dodge i l condusese ntr-un birou mic,
fr geamuri ofier Sadowski, scria pe ecuson nu ncetase s zmbeasc,
de parc era profesor, iar Dodge, elevul lui preferat.
Stai linitit. M ntorc imediat.
Dodge rmase nemicat, ateptnd, n caz c cineva l privea. Nu fu nevoie
s mite capul, s vad aproape tot: biroul plin cu dosare; rafturile pline cu
hrtii; un telefon vechi deconectat; poze cu civa copii grai zmbind; un
ventilator de birou. Era un lucru bun, se gndi, c Sadowski nu l dusese ntr-
o sal de interogatorii.
Sadowski se ntoarse ntr-o clip cu un pahar de unic folosin plin cu
ap. Misiunea lui era s par prietenos.
Te simi bine? Apa e bun? Vrei un suc sau altceva?
E n regul.
Dodge lu o gur de ap i aproape c se nec. Era cald ca un piat.
Sadowski fie nu observase, fie se prefcuse.
Chiar m bucur c ai decis s vii s vorbeti cu noi. Dan, nu?
Dodge. Dodge Mason.
Sadowski se aezase pe scaunul din spatele biroului. Frunzri ostentativ
nite hrtii, zmbind ca un idiot, rsuci un pix i se ls pe sptarul
scaunului. Foarte relaxat. Dar Dodge observ c avea scris numele Dodge pe
o hrtie alb.
Corect. Corect. Dodge. Greu de uitat. Aadar, cu ce pot s te ajut,
Dodge?
Dodge nu credea n atitudinea lui de prost, nici mcar o clip nu se ls
pclit. Ochii ofierului Sadowski erau nguti i inteligeni. Brbia lui era ca
un triunghi. Avea s devin un ticlos ru cnd va veni momentul.
Am venit s vorbesc despre incendiu, zise Dodge. M-am gndit c o s
vrei s vorbii cu mine, oricum, n cele din urm.

VP - 85
Trecuser dou zile de cnd Dodge se trezise n spital. Dou zile n care
ateptase s i se bat la u, ateptase ca poliitii s i fac apariia i s l
ia la ntrebri. Ateptarea, sentimentul de nelinite fuseser mai rele ca
orice. Aa c, n dimineaa aceea, se trezise hotrt: nu va mai atepta.
Tu eti tnrul care a ieit din spital smbt diminea, nu-i aa?
Sigur. De parc uitase.
Nu am apucat s stm de vorb cu tine. De ce ai plecat aa grbit?
Sora mea are nevoie de ajutor.
i ddu seama, trziu, c n-ar fi trebuit s o pomeneasc pe sora lui. Avea
s duc la discuii nedorite. Iar Sadowski profit.
Ce fel de ajutor?
E n scaun cu rotile, zise Dodge, cu ceva efort.
Ura s rosteasc acele cuvinte. Le fcea s par mai reale i irevocabile.
Sadowski aprob din cap, cu nelegere.
Aa e. A avut un accident de main acum civa ani, nu?
Nesimitul! Deci atitudinea de prostul satului chiar fusese un truc. i
fcuse temele.
Dap.
Dodge se gndi c Sadowski l va ntreba mai multe despre asta, dar el
doar cltin din cap i mormi:
Pcat!
Dodge ncepu s se relaxeze. Lu o gur de ap. Era bucuros c venise.
Probabil c l fcea s par sigur pe el. Chiar era. Apoi Sadowski zise abrupt:
Ai auzit vreodat de un joc numit Panica, Dodge?
Fu bucuros c nghiise apa, aa c nu avea cum s se nece. Ridic din
umeri.
Nu tiu. Niciodat nu am avut prea muli prieteni pe aici.
Ai civa prieteni.
Dodge nu tia unde vrea s ajung. Sadowski se uit din nou pe notiele
lui.
Heather Nill. Natalie Velez. Cineva trebuie s te fi invitat la petrecere.
Aceea era povestea care circula: o petrecere n casa Graybill. Un grup de
tineri care se adunaser s fumeze iarb, s bea, s se sperie unii pe alii.
Apoi: o scnteie rtcit. Un accident. Astfel, vina era mprit, nu putea fi
nvinuit cineva anume. Desigur, Dodge tia c era un rahat. Cineva dduse
foc locului cu intenie. Fusese parte din prob.
Ei bine, da. Ei. Dar nu mi sunt prieteni cu adevrat.
Dodge simi cum roete. Nu era sigur dac fusese prins cu minciuna.
Sadowski scoase un sunet din gt, pe care Dodge nu tia cum s-l
interpreteze.
VP - 86
De ce nu mi spui totul despre asta? Cu vorbele tale, n ritmul tu.
Dodge i povesti lent, s nu o dea n bar, dar nu prea lent, s nu par
nelinitit. i spuse c fusese invitat de Heather; fuseser nite zvonuri despre
o petrecere cu bere la butoi, dar cnd ajunsese acolo constatase c era cam
plictiseal i c abia dac era ceva de but. Categoric, el nu buse. (Se felicit
pentru c se gndise la asta, nu putea fi acuzat de nimic, punct.)
Sadowski l ntrerupse doar o dat.
Atunci, de ce camera aceea nchis?
Dodge fu surprins.
Cum?
Sadowski se prefcu doar c se uit pe raport.
Pompierii-efi au fost nevoii s sparg ua, ca s ajung la tine i la
fat, Heather. De ce ai plecat cu ea, dac petrecerea era n alt parte?
Dodge i inu minile pe coapse. Nici mcar nu clipi.
V-am spus, petrecerea era plictisitoare. n plus, speram cumva
Vocea lui se stinse sugestiv i ridic din sprncene. Sadowski se prinse.
Ah. neleg. Continu.
Nu mai erau multe de spus; Dodge i zise c probabil adormise lng
Heather. Urmtorul lucru pe care l tia era c auziser oameni alergnd i
c mirosea a fum. Nu o pomeni pe Nat. Nu era nevoie s explice de unde
tiuse s i ndrume pe pompieri spre spatele casei, doar dac avea s fie
ntrebat.
O vreme, dup ce Dodge termin de vorbit, rmaser tcui. Sadowski
prea s mzgleasc ceva, dar Dodge tia c i acela era doar un rol. Auzise
tot. n cele din urm, ofierul Sadowski oft, puse jos pixul i se frec la ochi.
E groas, Dodge. Groas.
Dodge nu zise nimic. Sadowski continu:
Bill Kelly ne-a fost ne este prieten. A fost n armat. Little Kelly a
fost n Irak. nelegi ce spun?
Nu chiar.
Sadowski se holb la el.
Spun c o s aflm exact ce s-a ntmplat n noaptea aceea. Iar dac
aflm c focul a fost pus
Cltin din cap.
E omucidere, Dodge.
Lui Dodge i se usc gtul, dar se strdui s nu-i fereasc privirea.
A fost un accident, zise el. Locul nepotrivit, momentul nepotrivit.
Sadowski zmbi, ns fr veselie.
Sper.

VP - 87
Dodge hotr s mearg acas pe jos. Nu mai avea igri i era indispus.
Acum nu mai era sigur c vizita la poliie fusese o idee bun. Felul n care l
privea Sadowski l fcea s se simt de parc ei credeau c el strnise
afurisitul acela de foc. Era vina arbitrilor, trebuia s fie, oricine erau ei.
Oricare dintre juctori putea s ciripeasc despre joc i acela avea s fie
sfritul.
Dac Panica lua sfrit
Dodge nu avea niciun plan n afar de ctigarea Panicii, s l nving pe
Ray n runda final i s se asigure c pentru el va fi o nfrngere sngeroas,
grea. Nu se gndise la viaa lui mai departe de asta. Poate c va fi arestat.
Poate c o va sfri ru. Nu-i psa, oricum ar fi fost.
Dayna, Dayna a lui fusese distrus pentru totdeauna i cineva trebuia s
plteasc. Dar pentru prima dat era cuprins de teama c jocul chiar va lua
sfrit, iar el nu va mai avea ocazia s se rzbune. Apoi va trebui s triasc,
pur i simplu, cu noua Dayna pe picioarele ei ca nite tulpini, s triasc
tiind c fusese incapabil s o salveze. S triasc tiind c Ray i Luke erau
bine, c hoinreau prin lume, respirau, zmbeau i probabil c se ccau i pe
vieile altora.
Iar asta era imposibil. De neimaginat.
Soarele strlucea pe cer. Totul era nemicat, prins n lumina puternic.
Dodge avea un gust neplcut n gur, nu mncase n ziua aceea. i verific
telefonul n sperana c Nat l sunase: nimic. Vorbiser cu o zi nainte, o
discuie ovitoare, plin de pauze. Cnd Nat spusese c tatl ei o chema i
c trebuie s nchid, fusese sigur c minea.
Dodge nconjur Dots Diner, verificnd instinctiv dac mama lui se zrea
n spatele geamurilor murdare. Dar soarele era prea strlucitor i
transforma totul n umbr. Auzi un hohot de rs din cas. Se opri cu mna pe
clan. Dac mama lui era acas, nu era sigur c putea s o vad. Practic,
fusese isteric atunci cnd el venise acas cu o brar de spital, iar de
atunci sttea cu ochii pe el i l btea la cap la fiecare jumtate de secund,
ntrebndu-l cum se simte. n plus, vetile despre Little Kelly ajunseser la
Dots Diner, iar cnd nu l ntreba dac nu are febr, plvrgea despre
tragedie.
Apoi rsul se auzi din nou i i ddu seama c nu mama lui rdea, ci
Dayna. Sttea pe canapea, cu o ptur peste picioare. Ricky era pe un scaun
pliant, n faa ei; tabla de ah era pe msua de cafea. Cnd intr Dodge, erau
doar civa centimetri ntre ei.
Nu, nu, zicea ea printre chicoteli. Nebunul merge n diagonal.
Di-a-go-na-l, repet Ricky, cu engleza lui cu accent puternic i lovi
unul dintre pionii Daynei.
VP - 88
Nu e rndul tu!
Ea i lu pionul napoi i izbucni din nou n rs. Dodge i drese vocea.
Dayna ridic privirea.
Dodge!
Ea i Ricky se ddur napoi civa centimetri.
Salut.
Dodge nu tia de ce amndoi aveau un aer vinovat. Nu tia nici de ce se
simea att de ciudat, de parc i-ar fi ntrerupt din ceva mult mai intens
dect un joc de ah.
l nvam pe Ricky s joace, zise ea repede.
Obrajii ei erau mbujorai, iar ochii i sclipeau. Arta mai bine, mai
drgu dect artase n ultima vreme. Lui Dodge i se pru chiar c se
machiase. Brusc, se nfurie. El i btea capul pentru Dayna, aproape c
murise, iar ea era acas, juca ah cu Ricky, pe vechea tabl din marmur, pe
care mama lui o cumprase cnd Dodge mplinise unsprezece ani i pe care
el o crase peste tot pe unde se mutaser. De parc ei nici nu i psa. De
parc el nu juca Panica doar pentru ea.
Vrei s joci, Dodge? ntreb ea.
Dar el i ddu seama c l ntreba doar de complezen. Pentru prima
dat, Dodge se uit cu adevrat la Ricky. Oare chiar voia s se nsoare cu
Dayna? Probabil c avea douzeci i unu, douzeci i doi de ani, cel mult.
Dayna nu ar fi fcut-o niciodat. Tipul abia vorbea engleza, pentru
Dumnezeu. Iar ea i-ar fi spus, dac l-ar fi plcut. ntotdeauna i spunea lui
Dodge totul.
Am venit doar s iau ceva de but, zise Dodge. Plec din nou.
n buctrie, umplu un pahar cu ap i ls robinetul pornit ct bu, s nu
aud discuia din ncperea alturat. Despre ce naiba vorbeau? Ce aveau n
comun? Cnd nchise robinetul, vocile tcur brusc. Iisuse! Dodge se simea
de parc intrase prin efracie n propria cas. Plec fr s salute. Aproape
imediat dup ce nchise ua, auzi din nou rsete.
i verific telefonul. Avea un rspuns de la Heather, n sfrit. i trimisese
un mesaj mai devreme: Ai aflat ceva? Mesajul ei spunea doar: S-a terminat.
Dodge simi un val de grea ridicndu-i-se din stomac n gt. i n clipa
aceea tiu ce avea de fcut.

Dodge mai fusese acas la familia Hanrahan o singur dat, cu doi ani n
urm, cnd Dayna era nc n spital i cnd, pentru scurt timp, pruse c nu
avea s se mai trezeasc vreodat. Dodge nu se urnise de pe scaunul de
lng patul ei, cu excepia momentelor cnd se piase i fumase n parcare

VP - 89
sau cnd se dusese dup cafea. n cele din urm, mama lor l convinsese s
mearg acas i s se odihneasc.
Se dusese, dar nu s se odihneasc. Se oprise pe acas doar ct s ia
cuitul de mcelrie din buctrie i bta de baseball din dulap, mpreun cu
o pereche de mnui de schi, care, din cte tia, nu fuseser folosite
niciodat de nimeni din familie. i luase ceva timp s gseasc casa lui Ray i
a lui Luke, mergnd cu bicicleta pe ntuneric, pe jumtate ameit de cldur,
de lipsa de somn i de furia care l strangula, ncolcit ca un arpe n
stomacul lui i n gt. Dar o gsise, ntr-un final: o cldire cu dou etaje,
neluminat, care probabil c fusese frumoas cu o sut de ani n urm.
Acum, arta ca o persoan al crei suflet fusese scos prin gaura curului:
nruit i jalnic, slbticit i cu ochii bulbucai, ncovoiat de mijloc. Lui
Dodge i se fcuse mil. Se gndise la apartamentul micu din spate de la
Dots, la mama lui, care pusese narcise n vechile jardiniere de pe pervazuri
i freca pereii cu dezinfectant n fiecare duminic.
Apoi i amintise pentru ce venise. i lsase bicicleta pe marginea
drumului, i pusese mnuile i scosese din rucsac bta de baseball i
cuitul. Rmsese pe loc, ndemnndu-i picioarele s se mite. O lovitur
rapid n u, un ipt. Cuitul lucind n bezn, uierul btei prin aer. El
venise dup Luke, doar dup Luke.
Avea s fie uor, se gndise. Rapid.
Dar nu reuise. Rmsese pe loc, ndelung, cu picioarele amorite, inutile,
pn cnd ncepuse s se team c nu va mai putea s se mite vreodat, c
nghease n poziia aceea, n bezn, pentru totdeauna.
La un moment dat, lumina de pe verand se aprinsese, iar Dodge vzuse o
femeie gras, cu o fa ca un fruct crnos, mbrcat cu o cma de noapte
ca un cort, descul, micndu-i trupul masiv pe verand i aprinznd o
igar. Mama lui Luke. Brusc, Dodge reuise s se mite. Se mpleticise spre
biciclet. Abia cnd ajunsese la patru strzi distan i dduse seama c nc
avea n mn cuitul i c abandonase bta, probabil pe gazon.
De atunci trecuser aproape doi ani. Casa lui Ray arta i mai drpnat
n lumina zilei. Vopseaua se cojea, de parc ar fi fost mtrea gri. Pe
verand erau dou roi, cteva fotolii care miroseau urt i o u veche din
plas, care atrna de nite balamale ruginite i care prea gata s se
prbueasc la cea mai mic atingere. Era i un clopoel la u, dar
deconectat. Dodge lovi puternic n tocul uii. Drept rspuns, televizorul din
interior se opri brusc. Pentru prima dat, Dodge se gndi c cel care va iei
s-ar putea s nu fie Ray, ci femeia aceea cu faa crnoas, din urm cu doi
ani, sau un tat sau altcineva.

VP - 90
Dar fu Ray. Purta pantaloni scuri de baschet. Pentru o fraciune de
secund, ezit, evident surprins, n spatele uii din plas. nainte ca Dodge s
apuce s spun ceva, Ray deschise ua cu piciorul. Dodge fu nevoit s sar n
spate, s o evite. i pierdu echilibrul.
Ce dracu faci aici?
Micarea brusc l zpci pe Dodge. Se dezechilibrase deja cnd Ray l
apuc de cma, apoi l mbrnci. Dodge se mpletici pe scrile verandei i
ateriz n praf, pe coate. i muc limba. Se trezi cu Ray deasupra lui, furios,
gata s loveasc.
Cred c i-ai pierdut minile, scuip el.
Dodge se rostogoli i sri n picioare.
Nu am venit s ne batem.
Ray izbucni ntr-un rs ltrat.
Nu ai de ales.
naint un pas, pregtit s loveasc; dar Dodge i recptase echilibrul i
se feri.
Uite.
Dodge ridic o mn.
Doar ascult-m, da? Am venit s vorbim.
De ce naiba a vrea s vorbesc cu tine?
Ray nc avea pumnii strni, dar nu mai ncerc s l atace.
Amndoi vrem acelai lucru.
O clip Ray nu zise nimic. Desfcu pumnii.
i anume?
Panica.
Dodge i umezi buzele. Gtul i era uscat.
Amndoi avem nevoie de joc.
n aer se simea o tensiune electric, fierbinte i periculoas. Ray mai
naint rapid un pas.
Luke mi-a spus despre ameninri, zise Ray. Ce fel de joc crezi c faci?
Ray era att de aproape, c Dodge simea n respiraia lui mirosul de fulgi
de porumb i lapte acru. Dar nu se ddu napoi.
Un singur joc conteaz, zise el. tii doar. i Luke o tie. De asta a fcut
ce a fcut, nu-i aa?
Pentru prima dat, Ray prea speriat.
A fost un accident. Nu a vrut
Las.
Ray cltin din cap.
Nu am tiut, zise el.
Dodge tia c minte.
VP - 91
Ai de gnd s m ajui sau nu?
Ray rse din nou: un sunet exploziv, lipsit de veselie.
De ce te-a ajuta? M vrei mort.
Dodge zmbi.
Nu aa, zise el.
i vorbea serios, sut la sut.
Nu nc.

La un moment dat, pe la miezul nopii, cnd Carp era tcut, acoperit de
strlucirea ploii, Zev Keller se trezi captiv n nite mini aspre. nainte s
apuce s strige, simi gust de bumbac n gur. O oset. Apoi fu ridicat, luat
pe sus din pat. Primul lui gnd confuz fu c poliitii veniser s l ia. Dac ar
fi avut mintea limpede, i-ar fi dat seama c atacatorii lui purtau mti de
schi. Ar fi observat c portbagajul n care l bgau aparinea unui Taurus
bleumarin, ca acela condus de fratele lui. Chiar era maina lui, parcat pe
locul obinuit.
Dar nu gndea limpede. Era panicat.
Ddea din picioare, privind cerul redus la o fie, cnd portbagajul se
nchise deasupra lui. Zev simi ceva ud i i ddu seama c, pentru prima
dat de la vrsta de cinci ani, se piase pe el.
n sfrit, nelese i c, n ciuda a tot, jocul continua. i c el tocmai
pierduse.

VP - 92
MIERCURI, 13 IULIE

HEATHER

ntlnirea avea loc n casa lui Bishop. Aa trebuia. Rulota lui Heather era
prea mic, Dodge nu i-ar fi invitat la el, iar prinii lui Nat erau acas toat
ziua, fceau curenie n garaj. Heather fu nevoit s o aduc i pe Lily, care
nu avea ce face acum, c coala se terminase i n cele mai multe zile lua
autobuzul singur pn n Hudson, unde era biblioteca. Dar acum biblioteca
era nchis pentru renovare. De data aceea, Lily era bine dispus, chiar dac
era murdar i transpirat i mirosea a cai; diminea o ajutase pe Heather
acas la Anne. Tot drumul spre Bishop cnt un cntec despre tigri i flutur
braul pe geam. Bishop locuia n pdure. Cndva, tatl lui avusese un
magazin de antichiti i un amanet, iar lui Bishop i plcea s spun c tatl
lui coleciona diverse. Heather mereu amenina c o s-i nscrie la
emisiunea aceea despre ciudai care adun tot felul de lucruri.
Casa i curtea din jurul ei erau pline cu diverse obiecte, de la vechituri la
obiecte bizare: cel puin dou sau trei maini vechi erau acolo mereu, n
diverse stadii de reparaie; lzi cu tuburi de vopsea; grmezi de scnduri;
mobil veche, pe jumtate ngropat n pmnt.
Lily alerga, ipa, se nvrtea printre grmezile cu vechituri.
Heather i gsi pe Nat i pe Bishop n spatele casei, stnd pe un carusel
vechi, care nu mai funciona. Bishop arta de parc nu mai dormise de
cteva zile. O mbri pe Heather ndat ce o vzu, ceea ce era ciudat.
Heather se ncord; probabil c mirosea a grajd.
Ce e cu tine? ntreb ea.
Cearcnele din jurul ochilor lui preau vnti.
M bucur s te vd, zise el.
Ari ca naiba.
ntinse mna s-i aranjeze prul, vechi obicei. Dar el o prinse de
ncheietur. O privea intens, de parc voia s-i memoreze trsturile feei.
Heather
Heather! strig Nat n acelai timp.
Cel puin ea nu prea afectat de moartea lui Bill Kelly.
Adic, nu e ca i cum l-am fi cunoscut, zisese ea cu cteva zile n urm,
cnd Heather i spusese ct de vinovat se simea.

VP - 93
Heather nu atept ca Nat s vorbeasc, dei Nat le ceruse s se
ntlneasc.
Eu renun, zise ea. Nu mai joc.
Trebuie s l ateptm pe Dodge, spuse Nat.
Nu trebuie s atept pe nimeni, zise Heather.
Era enervat de calmul lui Nat. Clipea fericit, somnoroas, n soare, de
parc nimic nu se ntmplase.
Nu mai joc. Pur i simplu.
E o nebunie, zise Bishop cu nverunare. Nebunie. Oricine n toate
minile
Arbitrii nu sunt n toate minile, totui, nu-i aa? zise Nat i se ntoarse
spre el. Adic nu au cum s fie. Ai auzit despre Zev?
Asta nu
Bishop se opri brusc, scuturnd din cap.
Eu, cel puin, nu am de gnd s pierd ansa de a ctiga aizeci i apte
de mii de dolari, zise Nat cu acelai calm enervant.
Apoi cltin din cap.
Nu e corect s ncepem fr Dodge.
De ce? ntreb Heather. De ce eti att de ngrijorat de Dodge? Eu am
fcut o nelegere cu tine, mai ii minte?
Nat i feri privirea, iar Heather i ddu seama. Simi un gust amar
urcndu-i n gt.
Ai fcut o nelegere i cu el. M-ai minit.
Nu.
Nat se uit la ea cu ochi mari, rugtori.
Nu, Heather. Nu am plnuit s l bag i pe el.
Despre ce vorbii? ntreb Bishop. Ce vrei s spui cu s l bag i pe el?
Nu te amesteca, Bishop, zise Heather.
Ba da.
Bishop i trecu o mn prin pr i n clipa aceea Heather simi c
niciodat nu vor mai fi cum au fost: s fac mito de prul lui Bishop, s i-l
umple de gel i s i-l rsuceasc, s stea drept n sus.
Suntei acas la mine, ai uitat?
Nu mai e un joc, zise Heather.
Totul le scpa de sub control.
Nu nelegei? Cineva a murit.
Iisuse!
Bishop se ls jos i se frec la ochi, de parc atunci cnd Heather rostise
acele vorbe, le fcuse s devin reale.
De ce ai jucat, Heather?
VP - 94
Nat se ridic n momentul n care Bishop se aez. Avea braele
ncruciate i plescia ritmic din limb.
Dac nu voiai s riti, dac tiai c nu faci fa riscului, de ce ai jucat?
Pentru c Matt-prostul-Hepley te-a prsit? Pentru c se sturase ca iubita
lui s-l in pe uscat?
Lui Heather i se tie respiraia. Parc expirase tot aerul dintr-odat.
Bishop i ridic privirea i zise tios:
Nat!
Pn i Natalie prea surprins i vinovat.
mi pare ru, zise ea repede, evitnd privirea lui Heather. N-am vrut
s
Ce am pierdut?
Heather se ntoarse. Tocmai apruse Dodge dintre grmezile de vechituri
i deeuri metalice. Se ntreb cum artau n ochii lui: Nat roie i cu un aer
vinovat; Bishop alb la fa; iar Heather clipind repede, s nu lcrimeze, nc
asudat, de la grajduri. i toi furioi: puteai simi asta n aer, era o for
fizic ntre ei. Brusc, Heather i ddu seama c i asta era urmarea jocului.
Era parte din el.
Doar Dodge nu prea contient de tensiune.
V deranjeaz dac fumez? l ntreb el pe Bishop.
Bishop cltin din cap. Heather interveni:
Eu ies din joc. Am zis c ies i vorbesc serios. Jocul ar fi trebuit s se
termine
Jocul nu se termin niciodat, zise Dodge.
Nat se ntoarse cu spatele la el i o clip pru nesigur. Heather era
uurat. Dodge se schimbase n vara aceea. Nu mai era ciudatul cu umerii
grbovii, strinul care tcuse timp de trei ani. Parc jocul l hrnea, cumva,
parc Dodge cretea odat cu el.
Ai aflat de Zev?
Expir fumul n sus.
Eu am fost.
Nat se ntoarse din nou spre el.
Tu?
Eu i Ray Hanrahan.
Urm un moment de tcere. n cele din urm, Heather reui s vorbeasc.
Cum?
Noi am fcut-o.
Dodge trase un ultim fum i arunc mucul de igar, apoi l strivi cu
clciul cizmei lui de cowboy.
E mpotriva regulilor, zise Heather. Arbitrii stabilesc probele.
VP - 95
Dodge scutur din cap.
E Panica. Nu exist reguli.
De ce?
Bishop i atinse urechea stng. Era nervos i ncerca s nu o arate; acela
era semnul.
S transmitem un mesaj arbitrilor. i juctorilor. Jocul va continua,
ntr-un fel sau altul. Trebuie.
Nu aveai dreptul, zise Bishop.
Dodge ridic din umeri.
Ce e corect? Ce e greit? Dar poliitii? i incendiul? Dar Bill?
Nimeni nu zise nimic. Heather i ddu seama c tremura.
Eu am terminat, zise ea.
Se rsuci i aproape c se lovi de un cuptor ptat de rugin, care,
mpreun cu o biciclet ntoars cu susul n jos, marcau nceputul potecii
nguste ce erpuia printre gunoaie i resturi, spre cas i spre curtea din
fa. Bishop o strig, dar l ignor. O gsi pe Lily ghemuit ntr-un col al
curii fr resturi, desennd iarba cu un spray albastru, pe care l
dezgropase de undeva.
Lily, i zise Heather tios.
Lily ls spray-ul i se ridic vinovat.
Plecm.
ncruntarea lui Lily reapru, la fel i cuta mic dintre sprncene. ntr-o
clip, pru s se micoreze i s mbtrneasc. Heather i aminti de
noaptea n care Lily optise: O s mori? i simi cum vina o lovete precum
un pumn n stomac. Nu tia dac proceda corect. Avea impresia c nimic din
ce fcea nu era bine. Dar ce i se ntmplase lui Bill Kelly era greit. Greit era
i s te prefaci c nu se ntmplase. Asta tia.
Ce e cu tine? zise Lily, scond n eviden buza de jos.
Nimic.
Heather o prinse de ncheietur.
Haide!
Nu am apucat s l salut pe Bishop, scnci Lily.
Data viitoare.
Practic, o trase pe Lily spre main. Nu mai putea s i asculte pe Nat, pe
Bishop sau pe Dodge; se ntreb dac vorbeau despre ea. Voia s plece de
acolo ct mai repede. Conduse n tcere, strngnd volanul de parc risca s
i scape din mini.

VP - 96
MIERCURI, 20 IULIE

HEATHER

Vremea deveni urt, rece i umed, iar pmntul mocirlos. Timp de dou
zile, Heather nu avu nicio veste de la Nat. Refuz s fie cea care sun prima.
Fcu schimb de mesaje cu Bishop, dar evit s l vad, ceea ce nsemna c,
pentru a se duce la lucru, trebuia s ia autobuzul pn la 7-Eleven i s
mearg pe jos trei sferturi de mil, prin ploaie, astfel c ajungea ud i
mohort, doar ca s stea i mai mult n ploaie, s hrneasc puii i s care
uneltele n opron, s nu rugineasc.
Doar tigrii preau s se simt mai jalnic dect ea; se ntreba, n timp ce se
adunau sub un acoperi de frunze de palmier, privind-o, dac visau la alte
locuri la fel de mult ca ea. Africa, iarb ars, un soare imens i rotund. Pentru
prima dat i se pru egoist faptul c Anne i inea acolo, n acel climat
mizerabil, sub soarele arztor urmat de ploaie, apoi de zpad, lapovi i
ghea.
Circulau zvonuri c poliia ar fi gsit dovezi de incendiere la casa Graybill.
O zi ntreag Heather ateptase n agonie, sigur c dovezile aveau legtur
cu rucsacul ei, sigur c poliia o va aresta. Ce se va ntmpla cu ea, dac va fi
acuzat de crim? Avea optsprezece ani. Asta nsemna c va merge la o
nchisoare adevrat, nu una pentru delincveni juvenili.
Dar dup ce trecur cteva zile i nu veni s o caute nimeni, se relax din
nou. Nu ea aprinsese chibritul la afurisit. Sincer, i zicea, dac te gndeti, e
doar vina lui Matt Hepley. El ar fi trebuit arestat. i Delaney.
Despre Panic nu se auzea niciun cuvnt. Se pare c micarea lui Dodge
nu-i fcuse pe arbitri s reacioneze. Heather se ntreba dac Dodge va mai
ncerca, apoi i aminti c nu mai era treaba ei.
i ploua n continuare: aa era jumtatea lui iulie n partea de nord a
statului New York, vegetaie luxuriant i umezeal, ca ntr-o pdure
tropical. Krista se mbolnvi de la umezeal, spunnd c o fcea s i simt
plmnii plini de cheaguri. Heather se abinu s i spun c poate plmnii ei
s-ar simi mai bine dac nu ar mai fuma un pachet de igri mentolate pe zi.
Krista anun la lucru c era bolnav i rmase s zac pe canapea,
nconjurat de medicamente pentru rceal, de parc era o creatur necat,
umflat i adus la suprafa de ocean.

VP - 97
Mcar Heather putea folosi maina. Biblioteca se deschisese. O ls pe
Lily acolo.
Vrei s te iau mai trziu?
Lily era din nou mbufnat.
Nu sunt copil, zise ea, n timp ce cobora din main, fr mcar s se
sinchiseasc de umbrela pe care o adusese Heather pentru ea. O s iau
autobuzul.
Dar ce-ai zice s
nainte ca Heather s i poat aminti s ia umbrela, Lily trntise ua i
alerga spre intrarea n bibliotec, printre bltoace. n ciuda ploii, Heather
era ntr-o dispoziie destul de bun. Lily avea aproape doisprezece ani. Era
normal s fie fnoas. Poate chiar era bine. Era semn c se maturiza normal,
ca toi, c poate nu va suferi doar pentru c crescuse n Fresh Pines, cu
furnici hoinrind pe linguri i cu Krista afumnd casa, s scape de ele.
Iar poliia tot nu i btuse la u i tot nu se auzise absolut nimic despre
Panic. Munca era grea: Anne voia s curee blegarul din grajduri, iar dup
aceea trebuiau s clftuiasc din nou o poriune din subsol, pe unde ploua
nuntru, iar pereii erau plini de mucegai. Heather fu ocat cnd Anne i
spuse s se opreasc. Era aproape cinci dup-amiaz, iar ea nici nu-i
dduse seama cnd trecuse timpul, abia dac ridicase privirea. Ploua mai
tare ca niciodat. Torenial, cu picturi ca lamele tremurtoare ale unei
imense ghilotine. n timp ce Anne i pregtea un ceai, Heather i verific
telefonul pentru prima dat n ultimele cteva ore, i simi cum stomacul i se
topete i i coboar n picioare. Avea dousprezece apeluri ratate de la Lily.
Gtul i se strnse att de tare, c abia mai putea respira. Tast imediat
numrul lui Lily. Intra direct csua vocal.
Ce s-a ntmplat, Heather?
Anne sttea lng aragaz, cu prul gri ondulat ncadrndu-i faa ca o aur
ciudat.
Trebuie s plec.
Dup aceea, nu i aminti cum urcase n main sau cum dduse cu
spatele pe alee; nu-i aminti nici drumul pn la bibliotec, doar c brusc
ajunsese acolo. Parc maina, dar ls ua deschis. Unele bli erau adnci,
apa i ajungea pn la glezne, ns abia dac bg de seam. Sprint spre
intrare; biblioteca era nchis de o or. O strig pe Lily, nconjur parcarea n
cutarea ei. Scan strzile, din main, imaginndu-i toate lucrurile teribile
care ar fi putut s i se ntmple lui Lily c fusese rnit, btut, omort
i ncercnd s-i pstreze controlul, s nu vomite, s nu cedeze.
n cele din urm, nu avu de ales i hotr s mearg acas. Trebuia s sune
la poliie. ncerc s alunge un alt val de panic. Asta era. Drumul care ducea
VP - 98
spre Fresh Pines era plin de urme de roi, de noroi negru, de bli adnci.
Trecu prin ele cu maina, cu cauciucurile patinnd. Zona arta mai trist ca
de obicei: ploaia btea n rulote, arunca pe jos clopoeii de vnt i umplea cu
ap grtarele de afar.
Heather nici mcar nu oprise maina cnd o zri pe Lily, ghemuit sub un
mesteacn subire, aproape fr frunze, la doar civa metri de scrile
rulotei, cu braele nfurate n jurul picioarelor, tremurnd. Heather
trebuie s fi parcat, pentru c, brusc, ni din main, plescind prin ap i
lund-o pe Lily n brae.
Lily!
Heather nu tia cum s-i mbrieze sora mai strns. Gata, gata, gata.
Eti n siguran.
Eti bine? Ce s-a ntmplat?
Mi-e frig.
Vocea lui Lily era nbuit. Vorbea cu gura lipit de umrul stng al lui
Heather. Inima i se opri; ar fi ntors lumea pe dos pentru o ptur.
Haide, s mergem nuntru, zise ea.
Lily se ddu napoi, ca un cal nrva. Fcu ochii mari, speriai.
Nu intru acolo. Nu vreau s merg acolo!
Lily!
Heather clipi s alunge picturile de ploaie i se ghemui s ajung la
nivelul privirii surorii sale. Buzele lui Lily erau vinete. Doamne, de ct timp
era afar?
Ce se ntmpl?
Mama mi-a spus s plec, zise Lily.
Vocea ei se stinse.
Ea ea mi-a spus s m joc afar.
Ceva n Heather se fcu buci i n clipa aceea fu contient c toat viaa
ei construise ziduri de aprare, pregtindu-se de ceva de genul acela; n
spatele lor, presiunea crescuse ntruna. Acum digul ced, iar ea fu cuprins
de furie i ur.
Haide!
Era surprins c nc avea aceeai voce, cnd n interiorul ei era un
ntuneric crescnd, un zgomot furios. O lu de mn pe Lily.
Poi s stai n main, da? O s pornesc cldura. O s i fie bine.
O duse pe Lily la main. n spate era un tricou vechi al Kristei, mirosind a
fum, dar cel puin era uscat. O ajut pe Lily s-i scoat tricoul ud. i desfcu
ireturile i i ddu jos osetele ude, apoi i art s i pun picioarele pe
orificiile pe unde venea cldura. n tot acel timp, Lily rmase moale, supus,
de parc toat viaa se scursese din ea. Heather se mica mecanic.
VP - 99
M ntorc imediat.
Se simea parc desprins de cuvinte, de parc nu ea vorbea. Furia alunga
orice altceva.
Bum, bum, bum.
Din rulot se auzea muzic, practic pereii vibrau. Luminile erau aprinse,
dei jaluzelele erau lsate; vedea o siluet legnndu-se, poate dansnd. Nu
observase pn atunci, fiind prea ngrijorat pentru Lily. Continua s vad
imaginea surorii ei ghemuit sub mesteacnul acela amrt, singurul copac
cu care putea s se laude Fresh Pines.
Mama mi-a spus s plec. Mi-a spus s m joc afar.
Bum, bum, bum.
Ajunse la u. ncuiat. Dinuntru rzbtu un rset. Reui s bage cheia n
broasc; asta nsemna c nu tremura. Ciudat, se gndi, apoi: poate c totui
a fi ctigat Panica.
mpinse ua i pi nuntru.
Erau trei: Krista, Bo i Maureen, de la Lot 99. nghear, iar Heather la fel.
Fu cuprins de impresia c pise ntr-o pies de teatru i uitase toate
replicile, nu putea respira, nu tia ce s fac. Luminile erau sus, strlucitoare.
Preau nite actori, toi trei, actori pe care i vezi prea de aproape. Erau prea
machiai. Iar machiajul era oribil. Arta de parc ncepea s se ntind,
deformndu-le ncet feele. Ochii le luceau: ochi de ppui.
Heather trecu n revist tot dintr-o singur privire: perdeaua albstruie
de fum. Sticlele goale de bere, cnile folosite pe post de scrumiere, pline,
singura sticl de votc Georgi, pe jumtate goal. i farfuriua albastr, din
plastic, de pe mas, pe care se mai vedea vag nscrisul Sesame Street
vechea farfurie a lui Lily , acum acoperit cu linii subiri de pudr alb.
Totul o izbi ca o explozie fizic, o lovitur puternic n stomac. Lumea ei
se cufund n bezn pentru o clip. Farfuria. Farfuria lui Lily. Momentul
trecu. Krista duse o igar la buze, tremurnd, i aproape c nu le nimeri.
Heather Lynn! bolborosi ea.
i trecu minile peste bluz, peste sni, de parc s-ar fi ateptat s
gseasc o brichet acolo.
Ce faci, scumpo? De ce te holbezi la mine de parc a fi o
Heather se arunc spre ea. nainte ca mama ei s termine de vorbit,
nainte s se gndeasc la ce face, toat furia i cobor n brae i n picioare,
lu farfuria albastr presrat cu pudr, de parc ar fi fost zgriat, i o
arunc. Maureen ip, iar Bo strig. Krista abia reui s se fereasc. ncerc
s se ndrepte i, mpleticindu-se n spate, reui s aterizeze n poala lui
Maureen, pe fotoliu. Aceasta ip i mai tare. Farfuria se lovi de perete cu o

VP - 100
bufnitur i, pe moment, aerul se umplu de pudr alb, ca o zpad. Ar fi fost
amuzant, dac nu ar fi fost att de oribil.
Ce dracu?
Bo fcu doi pai spre Heather i o clip se gndi c o va lovi. Dar el sttea
acolo, cu pumnii ncletai, cu faa roie i plin de furie.
Ce dracu?
Krista se chinui s se ridice.
Cine dracu te crezi?
Heather era bucuroas c le desprea msua de cafea. Altfel, nu era
sigur ce ar fi fcut. i venea s o omoare pe Krista. Chiar s o omoare.
Eti dezgusttoare!
Vocea ei sun deformat, de parc avea ceva nfurat n jurul corzilor
vocale.
Iei!
Roeaa cuprindea obrajii Kristei. Vocea i cretea i ea n intensitate i
tremura, de parc ceva groaznic era pe cale s explodeze n interiorul ei.
Iei! M auzi? Iei!
Se ntinse dup sticla de vodc i o arunc. Din fericire, fu lent. Heather
se feri uor. Auzi sticla sprgndu-se i simi cum lichidul stropete. Bo o
cuprinse cu braele pe Krista. Reui s o in. Krista nc ipa i se zbtea ca
un animal, cu faa roie, contorsionat i oribil.
i, brusc, toat furia lui Heather dispru. Nu mai simea absolut nimic.
Nici durere. Nici furie. Nici team. Nimic, n afar de scrb. Ciudat, se
simea de parc plutea deasupra scenei, plannd peste propriul corp.
Se ntoarse i se duse spre dormitorul ei. Mai nti verific sertarul de sus,
cutia din plastic n care inea banii. Mai avea doar patruzeci de dolari.
Desigur. Mama ei i furase. Acest lucru nu strni un nou val de furie, doar un
nou fel de dezgust. Erau animale, iar Krista era cel mai ru dintre ele.
Bg n buzunar bancnotele de douzeci de dolari i se mic repede prin
camer, ndesnd diverse n rucsacul lui Lily: pantofi, pantaloni, bluze,
chiloi. Cnd rucsacul se umplu, adun alte cteva lucruri ntr-o ptur. Vor
avea nevoie de o ptur. i de periue de dini. i aminti c citise odat ntr-
o revist c periuele de dini erau obiectul numrul unu pe care cei ce
cltoreau uitau s-l mpacheteze. Dar ea nu uit. Era calm, gndea
limpede. Era detaat.
Ridic rucsacul, era att de mic c nici nu i sttea bine pe umr. Biata
Lily! se gndi s ia mncare din buctrie, dar ar fi nsemnat s treac pe
lng mama ei, Bo i Maureen. Trebuia s sar peste asta. Oricum, probabil
c nu ar fi gsit mare lucru.

VP - 101
n ultima clip, lu din dulap trandafirul pe care i-l dduse Bishop, cel din
srm i metal. Avea s-i poarte noroc. Lu n brae ptura, acum grea de la
toate hainele i pantofii pe care le bgase n ea, i iei din dormitor. i
fcuse griji c mama ei va ncerca s o opreasc, dar n-ar fi trebuit. Krista
sttea pe canapea, plngnd, cu braele lui Maureen n jurul ei. Prul i era o
claie ciufulit. Heather o auzi spunnd:
am fcut totul singur.
Doar o parte din ce spunea se auzea. Era prea terminat s vorbeasc
limpede. Bo nu mai era. Probabil c plecase acum, c drogurile erau
mprtiate pe covor. Poate c se dusese dup altele. Heather mpinse ua.
Nu mai conta. Nu avea s-l mai vad vreodat pe Bo. Nu avea s o mai vad
pe mama ei, sau pe Maureen, sau interiorul acelei rulote. Pentru o clip,
poate c suspin, cobornd scrile. Niciodat Ideea o uur att de tare,
nct aproape i nmuie genunchii i o fcu s se mpiedice. Dar nu putea s
plng, nu nc. Trebuia s fie puternic pentru Lily.
Lily adormise pe scaunul din fa, cu gura deschis, cu prul suflat uor
de cldur. n sfrit, buzele nu i mai erau vinete i nu mai tremura. Nu
deschise ochii, pn cnd maina nu se hurduci la ieirea de pe Pines, spre
Route 22.
Heather? zise ea cu voce slab.
Ce e, Billy?
Heather ncerc s zmbeasc, dar nu reui.
Nu vreau s m ntorc acolo.
Lily se rsuci i i lipi fruntea de geam. n reflecia geamului, faa ei era
ngust i palid ca o flacr ascuit. Heather i strnse degetele pe volan.
Nu ne ntoarcem acolo, zise ea.
n mod ciudat, cuvintele o fcur s simt din nou greaa.
Nu ne ntoarcem niciodat, da? Promit.
Unde o s mergem?
Heather ntinse mna i i strnse uor genunchiul. Blugii i erau, n
sfrit, uscai.
O s gsim noi ceva. Da? O s fie bine.
nc ploua torenial; maina tia valuri pe drum i stropea anurile din
jur.
Ai ncredere n mine, da?
Lily aprob din cap, fr s-i ntoarc faa dinspre geam.
O s fim bine, repet Heather i puse din nou ambele mini pe volan i
strnse tare.
i ddu seama c nu puteau merge la Bishop sau la Nat. Luase maina
mamei sale i nu avea de gnd s i-o dea napoi, ceea ce nsemna c o furase.
VP - 102
Iar casele prietenilor ei vor fi primele locuri unde mama ei se va gndi s o
caute, cnd se va trezi i i va da seama ce s-a ntmplat. Oare va suna la
poliie? O vor cuta? Poate c mama ei i va convinge c era o delincvent i
vor ncerca s o acuze de ceva. Dar nu avea rost s i fac griji pentru asta
atunci.
Nimeni nu trebuia s tie. Ea i Lily vor trebui s fie foarte, foarte atente
n urmtoarele cteva sptmni. ndat ce vor avea destui bani s plece din
Carp, o vor face. ntre timp trebuia s se ascund. Vor trebui s ascund
maina i s o foloseasc doar noaptea.
Ideea i veni brusc: Meth Row. Tot drumul era plin cu maini vechi i case
abandonate. Nimeni nu va observa nc o main de rahat parcat acolo.
Lily adormise din nou i sforia ncet. Meth Row arta chiar mai sumbru
dect de obicei. Ploaia transformase drumul plin cu gropi n mocirl, iar lui
Heather i era greu i s in volanul n mini. Era dificil de spus care case
erau ocupate i care nu, dar n cele din urm gsi un loc chiar lng o
magazie i un Buick vechi, lng caroseria metalic, unde putea s lase
maina nclinat, astfel nct aproape c nu se vedea de pe drum.
Opri motorul. Nu avea rost s iroseasc benzina. Va trebui s aib grij s
nu fac risip de nimic. Le-ar fi fost mai comod pe locurile din spate, dar din
moment ce Lily deja dormea, iar ea se ndoia c va dormi vreun pic nu era
nici ora ase , se ntinse n spate i scutur toate lucrurile din ptur.
Lucruri care doar cu o or n urm zcuser pe paturile lor, pe podeaua din
dormitorul lor. Din casa lor.
Acum erau fr adpost. Era prima dat cnd contientiza asta, dar
alung imediat gndul. Era unul urt, care mirosea urt. Fugare suna mai
bine, un pic mai ic.
Puse ptura peste Lily, atent s nu o trezeasc. Gsi un hanorac n spate
i l trase pe ea, i puse gluga pe cap i leg strns ireturile. Din fericire, era
var i nu era foarte frig. Se gndi c ar trebui s-i opreasc i telefonul, s
economiseasc bateria. Dar, nainte s o fac, le trimise cte un mesaj lui Nat
i lui Dodge. i lui Bishop. Cum spusese, era i el n joc, ntr-un fel sau altul.
M-am rzgndit, le scrise. Am revenit.
De data asta, va juca la modul cel mai serios. O fcea pentru Lily. Dincolo
de promisiunea pe care i-o fcuse lui Nat. Banii aveau s fie ai ei, doar ai ei.

n noaptea aceea, mult dup ce Heather adormise cu capul pe sptarul
scaunului din fa al mainii, cnd Nat era ghemuit n pat cu laptopul,
cutnd filmulee amuzante, cnd pn i barurile se nchideau, iar cei care
voiau s bea erau obligai s o fac afar sau n parcarea de la 7-Eleven, Ellie
Hayes fu trezit de dou siluete mascate. O ridicar brutal n picioare, i
VP - 103
puser ctue la ncheieturi, de parc era deinut. Prinii ei erau plecai
toat sptmna, deci arbitrii tiau ce fac. Fratele ei mai mare, Roger, auzi
zgomotul i nvli pe hol, cu o bt de baseball. Dar Ellie reui s strige la el:
E vorba despre Panic!
Roger ls n jos bta, cltin din cap i se ntoarse n camera lui. i el
jucase.
Cea mai mare fric a lui Ellie, n afar de ap, era s fie inut nchis i se
simi uurat cnd, n loc s fie bgat n portbagaj, fu condus spre
bancheta din spate a unei maini pe care nu o recunoscu.
Merser un timp care i pru o venicie, suficient ct s nceap s se
plictiseasc i s adoarm. Apoi se oprir i vzu o parcare imens, goal i
un gard cu srm ghimpat, nainte ca farurile s se sting, observ un
indicator decolorat, pe o cldire trist, drpnat.

BINE AI VENIT LA PISCINA DENNY.


DESCHIS DE LA 9 A.M. LA APUS,
NCEPND CU ZIUA EROILOR
I PN N ZIUA MUNCII

Lactul porilor fusese lsat descuiat. Intrnd, Ellie i aminti c Ray


Hanrahan fcuse curenie la piscina aceea vara trecut. S fi fost implicat n
rpire? Trecur peste iarba ud, peste noroi, spre marginea piscinei, care
strlucea uor n razele lunii, slab luminat electric de dedesubt.
Deodat frica o cuprinse din nou.
Cred c glumii!
Era pe marginea captului adnc, ncercnd s dea napoi. Dar nu putea
s se mite. O ineau strns. Ceva metalic o muc de palm i instinctiv i
ndoi degetele, prea speriat s se gndeasc sau s se ntrebe ce era.
Cum credei c
Nu apuc s termine, c fu mpins brutal n ap, cu capul nainte.
Ap. Ap peste tot: n gur, n ochi, n nas.
Rmase sub ap ceva mai mult de un minut, nainte s fie scoas la
suprafa, dar mai apoi jur c fuseser cel puin cinci sau apte minute.
Secunde fr sfrit, n care i auzi btile inimii bubuind n urechi, cu
plmnii ipnd dup aer, cu picioarele lovind dup o podea. Multe secunde
de panic total, intens, astfel c abia cnd se vzu din nou la suprafa,
inspirnd adnc, recunosctor, i ddu seama c n tot acel timp se inuse
strns de micua cheie metalic de la ctuele ei.
n sfrit, jocul lui Dodge i fcea efectul.

VP - 104
Diminea, povestea lui Ellie se rspndi i pn la prnz pariurile
aprur din nou. De data asta, fur date din mn n mn, n secret,
prudent. Zev Keller i Ellie Hayes pierduser probele individuale. Ieiser
din joc. Colin Atkinson la fel. El fusese primul care fugise din casa Graybill, se
zvonea c nu se oprise din alergat pn aproape de Massachusetts.
Dodge, Ray, Heather i Nat erau nc n joc. La fel i Harold Lee, Kim
Hollister i Derek Klieg.
Rmseser doar apte juctori.

VP - 105
MIERCURI, 27 IULIE

DODGE

Nu mai era niciun fel de bucurie n joc, nici plcere, nici veselie. Din cte
tia Dodge, Panica nu fusese niciodat un joc att de serios. i niciodat nu
fusese jucat cu atta secretomanie. Era mai mult dect s reziti i s rmi
n joc. Poliitii nc ncercau s afle cine era vinovatul pentru incendiul de la
casa Graybill i pentru moartea lui Little Bill. Aparent, pn i arbitrii i
pierduser simul umorului. Urmtorul e-mail, care venise la cteva zile
dup ce Ellie fusese eliminat din joc, era ct se poate de la obiect:

Malden Piaza, I-87. 9 p.m. Miercuri.

Bishop conducea. Era aproape o rutin: Heather sttea lng ofer, iar
Nat i Dodge, n spate. Tot drumul, Nat btu n geam cu un deget, fr s i
dea seama c era propriul ritm interior. Dodge era aproape convins c merg
spre o aventur trzie la mall. Doar c Heather arta extenuat i csca
ntruna, iar Bishop abia dac vorbise, doar o ntrebase ncet ce se
ntmplase.
Tu ce crezi? rspunse Heather.
Dodge nu intenionase s trag cu urechea, dar auzise fr s vrea.
A sunat mama ta, zise Bishop dup o pauz. Spunea c nu te-ai dus
acas.
Stau la Anne cteva zile. Sunt bine.
Zicea c ai luat maina.
Acum eti de partea ei?
Bishop probabil c fusese la nmormntarea lui Little Bill. Dodge
recunoscu fluturaul funerar n form de nger, care acum atrna de o
panglic a oglinzii retrovizoare. Ca o amulet sau un talisman. Ciudat c
simise nevoia s l atrne acolo! Bishop nu l tia pe Dodge superstiios.
Totui, Dodge nu prea l cunotea pe Bishop. De exemplu, nu nelegea de ce
simea c fcea parte din joc, de ce prea s se simt vinovat de moartea lui
Bill Kelly.
Cnd trecur de turnurile de ap de la Columbia County, Dodge se uit pe
geam i i aminti de noaptea primei probe, cnd el, Nat i Heather se
ascunseser de poliiti. Simi un val brusc de durere, din cauza timpului
VP - 106
care ntotdeauna alearg fr oprire. Parc era o viitur: lsa n urm doar
resturi.
Cerul era acoperit de nori negri, dar cel puin ploaia se oprise. De fapt, era
imposibil de spus de unde venea soarele. O raz de lumin, singur i
ciudat, traversa oseaua. Dar drumul spre Malden Piaza era lung, fuseser
nevoii s ocoleasc, s ajung n partea de nord, i pn s soseasc ei
acolo, soarele apusese.
Erau cteva zeci de maini n parcare, cele mai multe adunate n
apropiere de McDonalds, plus cteva camioane ce trebuie s se fi ndreptat
dinspre Albany spre Canada. Din cealalt parte a parcrii, Dodge vzu o
familie ieind pe uile batante mari, cu pungi din hrtie de la fast-food i cu
doze mari de suc. Se ntreb unde mergeau. ntr-un loc mai bun ca acela,
probabil.
Juctorii parcaser ct mai departe de cldire, la marginea parcrii, unde
copacii erau mai scunzi i era mult mai ntuneric. apte juctori rmai i
numai cteva zeci de spectatori. Dodge era oarecum surprins c Diggin se
deranjase s vin. Sttea sub un felinar nalt i era verde la fa, de parc i
venea s vomite.
Regulile sunt simple.
Practic, Diggin trebuia s strige, s acopere zgomotul traficului din
spatele su. Autostrada I-87, desprit de parcare doar de un separator
fragil, care le ajungea doar pn la fluierul piciorului, era uria, cu ase
benzi.
Fiecare dintre voi trebuie s traverseze. Primii cinci care trec cel mai
repede merg mai departe. Ceilali doi nu.
Eu merg primul.
Ray fcu un pas n fa. Evit pn i s se uite la Dodge. ntre ei era un fel
de armistiiu, cel puin temporar. Era ciudat. Ray probabil c era tipul pe
care Dodge l ura cel mai mult, n afar de Luke. i totui Ray era cel care
cunotea cele mai multe dintre secretele lui Dodge.
Vreau s scap mai repede.
Stai!
Diggin scoase din buzunar o fie de material negru i o flutur. Arta
jalnic.
Trebuie s pori asta.
Ce e aia? ntreb Ray, dei era evident c era o band de legat la ochi.
Nat i Heather se uitar una la alta. Dodge i ddu seama la ce se
gndeau, fr s mai ntrebe. ntotdeauna era vorba de o mecherie. Jocul nu
era niciodat simplu.

VP - 107
Diggin ezit. O clip avur impresia c va ncerca s l lege la ochi pe Ray
chiar el. Ray se ncrunt.
D-mi-o, zise el i apuc fia din mna lui Diggin.
Acesta se ddu napoi repede, evident uurat. Ray i puse materialul
peste ochi i l nnod la spate.
Mulumit? zise el apoi, fr s se adreseze cuiva anume.
Dodge fcu un pas nainte, astfel nct sttea chiar n faa lui Ray. Mim o
lovitur i se opri la civa centimetri de nasul lui Ray. Nat tresri, iar Diggin
strig. Dar Ray nici mcar nu se clinti.
E n regul, zise Dodge. Nu vede nimic.
Nu ai ncredere n mine, Mason?
Gura lui Ray se curb ntr-un zmbet.
Nici mcar un pic, zise Dodge.
Diggin trebui s l ajute pe Ray s se ndrepte spre separatorul care
desprea parcarea de peticul ngust de iarb i de pietriul aflat de-a lungul
autostrzii. Camioanele vjiau n trecere, scuipnd gaze de eapament i
cldur. O main claxon, cnd Ray se mpletici peste separator, iar Dodge
i nchipui un viraj brusc, farurile aprinse, Ray nepenit pe loc, ocul
impactului.
Dar asta avea s se ntmple mai trziu.
Gata, strig Diggin.
Avea telefonul n mn. Pentru prima dat, Dodge observ c Bishop
sttea mai departe, iar buzele i se micau, de parc rostea o rugciune. Faa
lui arta surprinztor: agitat, contorsionat. i, n clipa aceea, Dodge avu o
suspiciune. Mai mult o intuiie. Dar alung repede gndul. Era imposibil.
Zece secunde, anun Dodge.
Dodge i ntoarse privirea din nou la autostrad. Ray nc ezita,
cltinndu-se ca un beat, de parc spera ca elanul s l ajute s-i urneasc
picioarele. Un camion claxon i se ddu repede napoi. Sunetul se rostogoli
cu ecou n aerul nopii, distorsionat de distan, de parc era strigtul unui
extraterestru. Micarea nsemna zgomot: Dodge nchise ochii i auzi doar
fsitul cauciucurilor pe drum, bubuitul basului i al muzicii, motoare
scrnind i scuipnd, suflul produs de mainile care treceau. Deschise ochii
din nou.
Douzeci de secunde!
Vocea lui Diggin devenise ascuit. Se produsese o pauz brusc n trafic.
Patru, cinci secunde, pe toate cele ase benzi, drumul era liber. Ray o simi i
alerg. Nimeri direct n despritorul de pe cealalt parte i aproape czu cu
faa n jos. Dar nu conta. Reuise. i scoase materialul de la ochi i l flutur
victorios deasupra capului. Toat povestea i luase douzeci i apte de
VP - 108
secunde. Trebui s atepte o alt pauz n trafic, s traverseze, dar de data
aceea o fcu ncet. Se ddea mare.
Cine urmeaz? zise Diggin. Haidei s terminm, nainte s
Un alt camion goni i lu cu el restul cuvintelor.
Merg eu.
Dodge pi n fa. Ray legn ntr-o mn materialul negru. O clip
privirile lor se ntlnir. Erau unii acum, mai mult ca niciodat.
Nu te sugruma, zise Ray ncet.
Dodge lu materialul din mna lui.
Nu-i face griji pentru mine.
Materialul era gros i complet opac, un fel de pnz impermeabil. Odat
ce i-l puse la ochi, deveni complet orb i, pentru o clip, simi o apsare n
piept, o senzaie copleitoare de dezorientare i de ameeal, ca atunci cnd
te trezeti dintr-un comar, ntr-un loc necunoscut. Se concentr pe sunete:
camioane, muzic, fsitul cauciucurilor i, treptat, reui s ordoneze spaiul
din mintea lui. Interesant cum, ndat ce rmsese fr vedere, se simea
att de expus, de vulnerabil. Oricine putea s vin spre el i habar n-avea.
Simi dou mini moi n jurul ncheieturii.
Ai grij, opti Nat.
Nu rspunse, doar bjbi s i ating faa, spernd s nu nimereasc din
greeal peste ele ei. Dei, cumva, spera s se ntmple asta.
n regul, anun el, spernd s se fi ndreptat n direcia lui Diggin.
Sunt gata.
La fel cum fcuse cu Ray, Diggin i lu braul i l ghid spre separatorul
metalic i l ajut s treac peste el. Apoi, Dodge rmase orb pe marginea
drumului, n timp ce mainile i camioanele vjiau pe lng el. Vntul sufla
aer fierbinte, mirosind a gaze de eapament, iar pmntul vibra de la
micarea roilor. Claxoanele ipau i se ndeprtau. Inima lui Dodge btea
tare, iar gura i era uscat. Nu se ateptase s i fie att de fric. n urechi i
rsuna un ritm bubuitor, nu i ddea seama dac era zgomotul de pe
autostrad sau ecoul inimii lui. Abia l auzea pe Diggin strignd timpul
rmas. Rahat! Nu auzea nimic, cum va ti cnd s traverseze?
i dac se mpiedica? i simea picioarele moi i nesigure; dac ar fi
ncercat s mearg, s-ar fi prbuit, s-ar fi mpleticit. i imagin minile lui
Nat, felul n care i nclinase capul, cnd o srutase. i-o imagin pe Dayna,
scaunul ei mpins spre geam, soarele care umplea ncperea, picioarele ei
crescnd, ngrondu-se, dezvoltndu-se din nou, cu gambe puternice,
musculoase. Bubuitul din urechile lui se estomp. Putea s respire din nou.
i, brusc, i ddu seama c era linite. Nu mai auzea fsitul cauciucurilor,
nici claxoane, nici zgomot de motoare. O pauz.
VP - 109
Alerg.
Asfalt, apoi o fie ngust de iarb, care marca spaiul despritor dintre
benzile de pe autostrad. Ar fi trebuit s se opreasc i s asculte din nou,
doar s se asigure, dar nu putea, dac se oprea, nu avea s mai porneasc
niciodat. Trebuia s continue s se mite. Vntul i trecea pe lng urechi,
iar sngele i fierbea. Brusc, simi o durere ascuit n fluierul piciorului i
zvcni n fa. Ajunsese la separatorul de pe cealalt parte.
Trecuse.
i smulse materialul de pe ochi i se ntoarse. I se prea c Nat i Heather
ovaioneaz, dar nu era sigur, dou maini trecur pe lng el, o cea dubl,
i cu toate c le vedea strignd, nu auzea ce spun. Sub felinar, preau nite
actori pe scen sau siluete mici, puse acolo ca n vitrin, iar mainile,
strlucitoare cnd treceau prin lumin, preau modele de jucrie.
nc se simea oarecum ameit. Atept o alt pauz n trafic, apoi
travers, alergnd uor. Voia s se mite mai repede, dar picioarele i se
opuneau. Abia reui s le ridice s treac peste separator.
Diggin l btu pe umr, iar Heather l apuc de bra. Era bucuros. Altfel,
poate c s-ar fi prbuit.
Nousprezece secunde, zise Diggin.
Iar Heather repeta:
Super, super!
Heather se oferi s fie urmtoarea. Ceva se ntmplase cu ea n ultimele
zile, ceva se schimbase. ntotdeauna fusese drgu, se gndi Dodge, cu un
aspect robust i sigur pe ea, ca un model dintr-o reclam la deodorant. n
mod ciudat, totui, ntotdeauna era foarte atent, de parc se temea s nu
drme pe cineva. El nu se dusese la bal, dar vzuse poze pe Facebook, iar
Heather ieise n eviden; cu umerii un pic lsai, s nu fie cu mult mai
nalt ca Matt, mbrcat ntr-o chestie roz, care nu i se potrivise deloc, i
ncercnd s zmbeasc totui.
Dar nu era nimic ciudat la ea acum. Era serioas, sigur pe ea,
concentrat. Abia dac ezita, la marginea drumului, ndat ce auzi o bre n
trafic, alerg. Nat tresri.
Uite o main
Degetele ei se strnser pe braul lui Dodge. Chiar venea o main
dinspre nord, gonea spre Heather. Probabil c fusese prins n lumina
farurilor, exact cnd traversa banda, pentru c oferul claxon scurt de trei
ori.
Iisuse!
Bishop nlemnise, alb la fa.
Heather! ip Nat.
VP - 110
Dar Heather continu s mearg i ajunse n siguran, exact cnd maina
goni peste locul unde fusese ea cu cteva secunde mai devreme. oferul mai
claxon furios de patru ori. Heather i lu de la ochi materialul i rmase pe
loc la marginea drumului, respirnd greu. O vreme nu o vzur, din cauza
unui trafic aglomerat: dou camioane care trecur simultan n direcii
opuse, plus un ir de maini.
Cnd travers napoi, Diggin o cuprinse cu braul de umeri.
aptesprezece secunde! croncni el. Cea mai rapid, pn acum. Eti
asigurat.
Mulumesc, zise ea.
Abia putea respira. n timp ce trecea pe sub felinar, prea chiar frumoas:
pr lung i ondulat, pomei nali i ochi strlucitori.
Bravo! exclam Dodge.
Heather ddu din cap spre el.
Heather! M-am speriat aa de tare! Maina aia.
Nat i arunc braele n jurul gtului ei. Trebui s se ridice pe vrfuri,
pentru asta.
Nu e chiar aa ru, Nat, zise Heather.
O clip privirea ei rmase la Dodge. Ceva se ntmpl ntre ei. El avu
impresia c era o avertizare.
Urm Kim Hollister, care avu ghinion. ndat ce i ocup locul la
marginea drumului, legat la ochi, se porni un val de trafic, din ambele
direcii. Dar chiar i dup ce se termin rmase pe loc, ezitnd i, evident,
speriat.
Pornete! strig Diggin. E n regul! Haide.
Nu e cinstit, zise Ray. Nu e cinstit. Asta nseamn c triai.
ncepur s se certe, dar oricum nu conta; Kim tot nu se micase. n cele
din urm, ip:
Tcei! V rog. Nu aud nimic. V rog.
Mai trecur cteva secunde, nainte s peasc spre drum, dar aproape
n aceeai clip se ddu napoi din nou.
Ai auzit?
Vocea ei era ascuit, n linitea lsat.
E o main?
Pn s treac, se scurser optzeci i dou de secunde.
Veni rndul lui Natalie. Brusc, se ntoarse spre el, cu ochii strlucind. i
ddu seama c era pe cale s plng.
Crezi c el ne vede? opti Nat.
Dodge se gndi c poate se refer la Dumnezeu.
Cine?
VP - 111
Bill Kelly.
Faa i se crisp.
Nu ne vede nimeni, zise Dodge. Nimeni, n afar de arbitri, oricum.
Privirea lui o ntlni pe a lui Bishop, peste parcare. i din nou, doar pentru
o clip, se mir.

VP - 112
VINERI, 29 IULIE

DODGE

Dodge sperase ca petrecerea de ziua lui Nat s fie mic, dar fu dezamgit
cnd i ls bicicleta lng casa lui Bishop i vzu o grmad de maini
parcate una lng alta, ca nite piese de Tetris, n singura parte a curii
neocupat de vechituri. Se auzea muzic de undeva i prin toat curtea
fuseser puse felinare, agate pe diverse obiecte, ca nite licurici metalici
care se odihneau.
Ai venit!
Nat flutur spre el mna, cu un pahar de unic folosin. Se stropi cu bere
pe pantofi i i ddu seama c ea deja se mbtase. Era foarte machiat,
purta o rochie scurt i arta nspimnttor de frumoas, de parc era mult
mai n vrst. Ochii i luceau, aproape c ai unui drogat. Era cu un grup de
tipi pe care el nu-i cunotea. i ei preau mai mari, iar acum toi se uitau la el
i, brusc, se simi jenat.
Ea l vzu c se uit spre ei i flutur din mn.
Nu-i face griji din cauza lor, zise ea.
Cuvintele i se mpleticeau.
Nite tipi pe care i tiu dintr-un bar din Kingston. I-am invitat doar
pentru c au adus butura. M bucur foarte mult c eti aici.
Dodge avea cadoul nvelit n hrtie, n buzunar. Voia s i-l dea, dar nu
acolo, n timp ce oamenii i priveau. Voia i s i spun c i prea ru pentru
Panic. Nat nghease pe marginea autostrzii i i luase mai mult de un
minut s traverseze. ntr-o clip, jocul se terminase pentru ea.
Pe drumul spre cas, Nat abia scosese o vorb, sttuse rigid lng el, cu
lacrimile curgndu-i pe fa. Nimeni nu zisese nimic. Dodge fusese enervat
de Bishop i de Heather. Ei erau cei mai buni prieteni ai ei. Ar fi trebuit s
tie ce s-i spun s o fac s se simt mai bine. El se simise inutil, la fel cum
se simise ngrozit cnd ateptase legat la ochi pe autostrad.
Dar Nat deja l conducea spre spatele casei.
Vino s bei ceva, da? i s-i salui pe toi.
n spatele casei, un grtar mare scotea nori deni de fum care mirosea a
carne i a crbuni. Un tip n vrst, cu o bere ntr-o mn, ntorcea nite
burgeri. Dodge se gndi c putea fi tatl lui Bishop aveau acelai nas,
acelai pr pleotit, dei al brbatului era crunt i fu surprins. La coal,
VP - 113
mereu i se pruse c Bishop era tmpit, bine intenionat, dar prea amabil s
fie interesant. i imaginase familia lui Bishop n genul picket-fence-mam-
tat-sor-frate-mai-mare2. Nu se gndise c tatl lui ar putea fi un tip care
bea bere i face grtar, n mijlocul unor muni de vechituri.
Dar acela era un alt lucru pe care l nvai cnd jucai Panica: oamenii te
surprind. i trag un ut n cur. Practic, e singurul lucru pe care poi conta.
Copiii de la coal stteau pe acolo n grupuri mici sau foloseau diverse
mobile vechi i caroserii arse, pe post de scaune improvizate. Toi se uitau la
Dodge, unii curioi, alii ostili i abia atunci i ddu seama c niciunul dintre
ceilali juctori nu fusese invitat, cu excepia lui Heather. i tot atunci l izbi
gndul c nu rmseser muli juctori. Doar cinci.
Iar el era unul dintre ei.
Dou lucruri l fcur s se nfioare: faptul c Nat l inea de mn i c
erau att de apropiai.
Butoiul e acolo, n spatele motocicletei vechi, chicoti Nat.
Gesticul cu paharul i din nou stropi cu bere, iar el i aminti brusc
momentul n care ea i spusese Dave, la cheful de anul trecut. Stomacul i se
strnse. Ura chefurile, niciodat nu se simea n largul lui acolo.
O s m ntorc, da? Trebuie s m nvrt pe aici. n fond, e petrecerea
mea.
l pup pe un obraz, apoi i pe cellalt i dispru repede, amestecndu-se
prin mulimea de oameni care stteau n jurul butoiului cu bere. Fr Nat
lng el, se simea de parc era din nou pe holurile colii, doar c de data
aceea, n loc s l ignore toat lumea, se holbau toi la el. Cnd o zri pe
Heather, i veni s fug la ea i s o pupe.
Ea l vzu n acelai timp i i fcu semn cu mna. Sttea pe capota a ceva
ce Dodge i nchipuia c putea fi unul dintre proiectele lui Bishop: un hrb
Pinto, fr roi, proptit pe bolari. Numr o jumtate de duzin de maini
aflate n diverse stadii de asamblare i dezasamblare.
Salut.
Heather bea Cola. Prea obosit.
N-am tiut c o s vii.
Dodge ridic din umeri. Nu era sigur ce voia s spun. Poate c Nat l
invitase n ultima clip?
N-am vrut s pierd marea zi de natere, zise el.
Nat e praf deja, zise Heather i rse scurt.
i ntoarse privirea i strnse din ochi. Din nou, fu izbit de cum se
schimbase Heather n vara aceea. Se subia, cpta forme, iar frumuseea ei

2 Picket Fences, serial american (n. tr.).


VP - 114
devenea mai vizibil. De parc pn atunci purtase o mantie invizibil, iar
acum o ddea jos.
Dodge se rezem de capot i bg mna n buzunar, dup igri. Nici
mcar nu avea chef s fumeze, voia doar s i in minile ocupate cu ceva.
Ce face Lily?
l privi tios.
E bine, zise ncet.
Apoi:
E nuntru, se uit la televizor.
Dodge aprob din cap. Cu o zi nainte, fuma o igar pe Meth Row, cnd
auzise pe cineva cntnd, din spatele opronului unde i inea de obicei
bicicleta. Curios, se dusese ntr-acolo. i o gsise pe Heather. n fundul gol.
Ea ipase, iar el se ntorsese repede, dar nu nainte s observe c ea se spla
cu furtunul de la Dots Diner, cel pe care bieii de la buctrie l foloseau s
stropeasc aleea seara. Mai vzuse o main, maina ei, cu haine puse la
uscat pe capot; i o fat care trebuie s fi fost sora ei, sttea pe iarb i
citea.
Nu spune nimnui, zisese Heather.
Dodge rmsese cu spatele la ea. O pereche de chiloi zburase de pe
capot pe jos; privirea lui rmsese aintit asupra lor. Nu erau tanga i
aveau desenate pe ei cpuni decolorate. Alturi, pe o gleat ntoars cu
fundul n sus, vzuse dou periue de dini i un tub ndoit de past de dini,
plus cteva perechi de pantofi aliniate. Se ntrebase de ct timp triau acolo.
Nu o s spun, i rspunsese, fr s se ntoarc.
i nu spusese. Acela era un alt aspect care i plcea cnd venea vorba
despre secrete: i apropiau pe oameni.
Ct timp crezi s poi s ii secret? ntreb el acum.
Atta timp ct am nevoie s ctig.
Se uit la ea, avea faa att de serioas, att de hotrt, c simi brusc
ceva ca o bucurie. nelegere. Asta era; el i Heather se nelegeau unul pe
altul.
mi placi, Heather. Eti n regul.
Ea i studie repede faa, de parc ar fi vrut s verifice dac nu rdea de ea.
Apoi zmbi.
i tu, Dodge.
Reapru Nat, cu o sticl de tequila.
Bea un shot cu mine, Heather.
Heather se strmb.
Tequila?
Haide, zise Nat fcnd bot.
VP - 115
Vorbele ei erau i mai mpleticite, iar ochii aveau aceeai strlucire
ciudat, nefireasc, de parc nu erau umani.
E ziua mea.
Heather cltin din cap. Nat rse.
Nu pot s cred.
Vocea ei deveni mai puternic.
Joci Panica, dar te temi de un shot.
!
Heather se nroi la fa.
Nici mcar nu trebuia s joace, zise Nat, artnd cu sticla spre Heather,
de parc se adresa unui public.
Iar oamenii chiar ascultau. Dodge vzu c se ntorceau spre Heather,
zmbind i uotind.
Haide, Nat. N-ar trebui s vorbeti despre joc, ai uitat? zise el, dar fata
l ignor.
Eu trebuia s joc, anun Nat. Eu am jucat. Dar nu mai joc. Ea tu m-a
sabotat. M-ai sabotat.
Se ntoarse spre Heather. Aceasta se uit la ea o clip.
Eti beat, i zise sec, apoi cobor de pe capota mainii.
Nat ncerc s o prind.
Glumeam.
Dar Heather nu se opri.
Haide, Heath. Doar m prosteam.
M duc s l caut pe Bishop, zise Heather, fr s se ntoarc.
Nat se rezem de main, lng Dodge. Deschise capacul sticlei de tequila,
lu o gur i se strmb.
Ce zi de natere! mormi ea.
Dodge i simea mirosul pielii, alcoolul din respiraie i aroma de cpuni
din pr. Murea s o ating. n schimb, i vr minile n buzunare i ddu de
cadou. tia c trebuia s i-l dea acum, nainte s i piar curajul sau ca ea s
se mbete i mai tare.
Nat, putem merge undeva? Adic, s fim singuri un minut?
Cnd i ddu seama c ea ar putea crede c ncerca s se dea la ea sau aa
ceva, adug repede:
Am ceva pentru tine.
i i art cutiua nvelit n hrtie, spernd c nu o va deranja c se
turtise n buzunar. Expresia feei i se schimb. Zmbi larg, artndu-i dinii
de un alb perfect, i puse jos sticla cu tequila.
Dodge, nu trebuia. Haide, tiu un loc unde putem merge.

VP - 116
Dincolo de veranda din spate era o zon dedicat decoraiunilor de
gazon: statuete din piatr calcaroas, cu diverse figuri mitice, pe care Dodge
probabil c ar fi trebuit s le tie, dar nu le recunoscu; bnci din piatr i
bazine pentru psri, pline de ap sttut, muchi i frunze. Din cauza
statuetelor, veranda era ascuns privirilor, iar cnd intrar n acel semicerc,
sunetul muzicii se estomp.
Deschide-o, zise el i i ntinse cutia.
Parc i venea s vomite. Dac nu i plcea? n cele din urm, Nat desfcu
hrtia, deschise cutiua i rmase acolo, holbndu-se la ea: era aezat pe o
bucat de bumbac, un nur din catifea nchis la culoare, cu o amulet din
cristal, n form de fluture cu aripi strlucitoare. Ea se uit la el mult timp, el
se gndi c probabil nu i plcea i chiar crezu c o s i se fac grea.
Lniorul l costase trei zile de munc.
Dac vrei s l returnezi ncepu el.
Dar apoi ea ridic ochii i vzu c plngea.
E minunat, zise ea. mi place foarte mult.
i, nainte ca el s-i dea seama ce se ntmpla, Nat se ntinse, l trase spre
ea i l srut. Buzele ei aveau gust de sare i de tequila. Cnd se retrase, era
ameit. Mai srutase fete, dar nu aa. De obicei, era prea preocupat de ce
fceau limbile lor sau dac sruta prea apsat sau nu. Dar cu Nat uita s
gndeasc sau chiar s respire, iar acum vederea i era plin de puncte
negre.
Ascult, izbucni el, vreau s tii c eu tot voi onora nelegerea. Dac
voi ctiga, vreau s spun. O s i iei partea de bani.
Ea se ncord brusc, de parc ar fi plmuit-o. O clip rmase pe loc,
nemicat. Apoi i ntinse cutia de bijuterii.
Nu pot s iau sta. Nu pot s l accept.
Dodge se simi de parc nghiise o bil de bowling.
Ce vrei s spui?
Adic nu l vreau, zise ea i l for s ia cutia. Nu suntem mpreun,
da? Adic mi place de tine i aa mai departe, dar ies cu altcineva. Nu e
corect.
Frig, frig, prin tot corpul lui. nghea, confuz i furios. Parc nu era el, nici
mcar atunci cnd se auzi spunnd:
Cine e?
Ea se ntorsese cu spatele.
Nu conteaz. Nu l cunoti.
M-ai srutat. Tu m-ai srutat, m-ai fcut s cred
Ea cltin din cap. Tot nu se uita la el.
A fost pentru joc. Da? Am vrut s m ajui s ctig. Asta e tot.
VP - 117
Vorbi iar cu o voce pe care el nu o recunotea.
Nu te cred.
Cuvintele sunar slab i neconvingtor. Ea continua s vorbeasc, de
parc el nu ar fi fost acolo.
Dar nu am nevoie de Panic. Nu am nevoie de tine. Nu am nevoie de
Heather. Kevin spune c am potenial n faa camerei. El zice
Kevin?
n creierul lui Dodge se aprinse un becule, iar stomacul i se relax.
Nemernicul la pe care l-ai cunoscut la mall?
Nu e nemernic.
Acum se ntoarse cu faa la el. Tremura. Avea pumnii strni, iar ochii i
luceau, obrajii i erau umezi i i rupea inima lui Dodge. Tot mai voia s o
srute. O ura.
E cinstit. Crede n mine. Spune c o s m ajute
Frigul din pieptul lui Dodge se transform ntr-un pumn puternic. Simea
cum l izbete n coaste, ameninnd s-i ias prin piele.
Sunt sigur! izbucni el. D-mi voie s ghicesc. Tot ce trebuie s faci e s-i
ari ele
ine-i gura, opti ea.
Poate s l lai s te pipie o vreme. Sau trebuie i s-i desfaci
picioarele?
ndat ce o spuse, i dori s-i poat retrage cuvintele. Nat se ncord,
strbtut de un oc. Iar, dup fa vina, tristeea, regretul , i ddea
seama c asta se ntmplase.
Nat.
Abia reui s i rosteasc numele. Voia s i spun c i pare ru i c i
pare ru i pentru ea, pentru ce fcuse ea. Voia s i spun c el credea n ea
i c o considera frumoas.
Pleac, opti ea.
Te rog.
ncerc s se ntind spre ea. Nat se ddu napoi i aproape czu pe iarb.
Pleac.
Rmase o clip cu ochii la el. El vzu dou guri negre, ca nite rni; apoi
ea se rsuci i plec.

HEATHER

Bishop avea o trambulin; sau cel puin un cadru de trambulin. Plasticul


se dezintegrase cu mult timp n urm i fusese nlocuit cu o prelat grea,
VP - 118
bine ntins. Heather nu fu surprins cnd l gsi acolo, ascuns de ceilali
musafiri. Niciodat nu fusese prea sociabil. Nici ea. Era unul dintre lucrurile
care i legau.
Te distrezi? ntreb ea, n timp ce i fcea loc pe prelat, lng el.
Bishop mirosea discret a scorioar i unt. Ridic din umeri. Cnd zmbi,
nasul i se ncrei.
Aa i aa. Tu?
Aa i aa, recunoscu ea. Ce face Lily?
Heather nu avusese de ales i trebuise s o aduc. O instalaser n birou,
iar Bishop se oferise s vad ce face, cnd se ducea nuntru, s mai aduc
pahare din plastic.
E bine. Se uit la un maraton dintr-un show cu celebriti. I-am fcut
popcorn.
Se ls pe spate, astfel nct privea cerul, i o mboldi pe Heather s fac
la fel. Cnd fuseser mici, dormiser uneori acolo, afar, n saci de dormit,
nconjurai de pungi goale de chipsuri i fursecuri. Odat, ea se trezise i
gsise un raton pe pieptul ei. Bishop ipase s l alunge, dar nu nainte s i
fac o poz. Era una dintre amintirile ei preferate din copilrie.
nc i amintea cum era s se trezeasc lng el, cu rou care acoperea
sacii de dormit i uda prelata, scond aburi pe gur, cci le era foarte cald
unul lng cellalt. De parc ar fi fost n unicul loc sigur i bun din lume.
Acum, fr s i dea seama, i sprijini capul pe umrul lui, iar el i puse
un bra n jurul ei. Degetele lui i atinser braele goale, iar ea i simi brusc
trupul nclzindu-se i vibrnd. Se ntreb cum artau de sus: ca dou piese
ale unui puzzle mbinate perfect.
O s-i fie dor de mine? ntreb el brusc.
Inima lui Heather btu cu putere, de parc ar fi vrut s-i sar din piept.
Toat vara ncercase s ignore faptul c Bishop urma s plece la facultate.
Acum rmsese mai puin de o lun.
Nu fi tmpit! zise ea i l nghionti.
Vorbesc serios!
Bishop se ntoarse, i scoase braul de sub capul ei i se sprijini ntr-un
cot, cu faa spre ea. Relaxat, i puse cellalt bra peste talia ei. Bluza i se
ridic, iar mna lui se opri pe abdomenul ei, pielea lui bronzat pe pielea ei
alb i pistruiat, n timp ce plmnii fetei parc nu mai funcionau cum
trebuie.
E Bishop, i aminti ea. E doar Bishop.
O s-mi fie foarte dor de tine, Heather.

VP - 119
Erau att de aproape, c ea vzu o scam atrnat de una dintre genele
lui; vedea irizaiile n ochii lui. i buzele lui. Perfeciunea imperfect a
dinilor lui.
i Avery? izbucni ea.
Habar n-avea de unde ieiser cuvintele.
O s-i fie dor i de ea?
El se trase napoi un pic i se ncrunt. Apoi oft i i trecu o mn prin
pr. n clipa n care nu o mai atinse, ea ar fi dat orice s o fac din nou.
Nu mai sunt cu Avery, zise el calm. Ne-am desprit.
Heather l privi surprins.
De cnd?
Conteaz?
Bishop prea iritat.
Uite ce e, niciodat nu a fost ceva serios, da?
Doar i-a plcut s i-o pui cu ea.
Brusc, Heather era furioas i simea c i era frig, c era vulnerabil. Se
ridic i i trase n jos bluza. Bishop pleca. Va gsi alte fete, frumoase,
micue, ca Avery, i o va uita. Se ntmpla mereu.
Hei.
Se ridic i el. Heather nu se uit, aa c Bishop se ntinse i i ntoarse
brbia spre el.
ncerc s vorbesc cu tine, da? Eu a trebuit s m despart de Avery.
mi place altcineva. Exist altcineva. Asta ncerc s-i spun. Dar e
complicat
O privea foarte intens; Heather simea cldura dintre ei. Nu se gndi.
Doar se aplec, nchise ochii i l srut. Era ca atunci cnd iei o linguri de
ngheat uor topit: dulce, plcut, perfect. Nu se gndea dac era bine
sau nu ce fcea, ca n toi acei ani la film, cnd se gndise doar la popcornul
dintre dinii ei. Era acolo, pur i simplu, inhala mirosul lui, al buzelor lui, n
timp ce muzica se auzea ncet n fundal, iar cicadele i acompaniau. Heather
simea mici explozii de fericire n piept, de parc cineva aprinsese artificii
acolo.
Apoi, brusc, el se trase.
Stai. Stai!
i, ntr-o clip, artificiile din pieptul ei se stinser, lsnd n urm doar
fum negru. Un singur cuvnt i ea tiu: fcuse o greeal.
Nu pot
Brusc, el arta altfel, mai matur, plin de regret, de parc era cineva pe
care abia l cunotea.
Nu vreau s te mint, Heather.
VP - 120
Ea simi c-i arde faa. Nu era ea. Era ndrgostit de altcineva. Iar ea
tocmai i bgase limba n gura lui, ca o nebun. Fu nevoit s se retrag cu
spatele, s plece de lng el, s se duc spre marginea trambulinei.
O prostie, zise ea. A fost o prostie. Uit, da? Nu tiu ce a fost n mintea
mea.
O clip el pru jignit. Dar ea era prea jenat s i pese. Apoi el se ncrunt
i pru obosit i un pic iritat, de parc ea era un copil neastmprat, iar el,
tatl rbdtor. Brusc, Heather i ddu seama c aa o vedea Bishop: ca pe
un copil. O sor mai mic.
Vrei s stai jos? zise el, cu vocea lui de tat obosit.
Prul i era zburlit, echivalentul unui strigt.
Se face trziu, zise Heather, dei nu era aa. Trebuie s o duc pe Lily
acas. Mama se va ngrijora.
Minciun peste minciun. Nu tia de ce o spusese. Poate pentru c n clipa
aceea chiar i dorea asta, i dorea s se ndrepte spre o cas adevrat, cu o
mam normal, creia i psa, i nu spre main i spre locul de parcare de
pe Meth Row. i dorea s fie mic i delicat, ca un ornament special de
Crciun, pe care trebuia s l mnuieti cu grij. i dorea s fie altcineva.
Heather, te rog!
Lumea se fcuse ndri, se sfrmase n buci colorate i tia c, dac
nu pleca de acolo, va ncepe s plng.
Las-o balt, zise ea. Serios. Da? Uit c s-a ntmplat.
Fcu doar civa pai, nainte ca lacrimile s neasc. Le terse repede,
cu vrfurile degetelor; fu nevoit s treac printre o grmad de foti colegi
de clas, s ajung la cas, inclusiv cel mai bun prieten al lui Matt. i ar fi
preferat s moar dect s fie tipa care plnge la petrecerea celei mai bune
prietene ale sale. Toat lumea ar fi crezut c e devastat. Era ciudat cum
oamenii puteau s stea n preajma ta atia ani i s se nele att de tare.
Intr pe ua din spate, se opri o clip s i revin, trase aer n piept,
ncerc s-i recapete controlul. n mod bizar, dei toat proprietatea lui
Bishop era plin de rahaturi, casa era curat, mobilat decent i mereu
mirosea a detergent de covoare. Heather tia c iubita domnului Marks,
Carol, considera curtea o cauz pierdut. Dar casa era spaiul ei, iar ea
mereu motruia, aeza i ipa la Bishop s-i ia picioarele murdare de pe
msua de cafea, pentru Dumnezeu. Dei casa nu fusese renovat din anii
aptezeci i nc avea covor mios i linoleum ciudat, n carouri portocaliu-
cu-alb n buctrie, arta impecabil.
Heather simi din nou un nod n gt. Totul i era att de familiar acolo:
masa Formica; crptura din blatul din buctrie; pozele cu coluri ndoite
lipite pe frigider cu magnei care fceau reclam la cabinete stomatologice i
VP - 121
la diverse magazine. i erau la fel de familiare ca propria cas. Erau ale ei, iar
Bishop fusese al ei odat.
Dar nu mai era.
Auzi apa de la chiuvet i sunetul nfundat al televizorului din birou, unde
era Lily. Pi pe holul ntunecat i observ c ua de la baie era
ntredeschis. O dr de lumin se vedea pe covor. Pe lng sunetul apei,
auzi pe cineva plngnd. Vzu o perdea de pr negru, care apru i dispru
repede.
Nat?
Heather deschise ua cu grij.
Apa curgea la robinet, iar aburii ieeau din chiuveta din porelan. Apa
trebuie c era fierbinte, dar Nat continua s i frece minile i s i trag
nasul. Pielea i era roie, de parc fusese ars.
Hei.
O clip Heather uit de problemele ei. Intr n baie. Instinctiv, se ntinse i
opri robinetul. Pn i acesta era fierbinte.
Hei, eti bine?
Era o ntrebare stupid. Evident, Nat nu era bine. Se ntoarse spre ea.
Ochii i erau umflai i toat faa ei arta ciudat i buhit, ca o pine care
crescuse prea mult.
Nu mai merge, zise ea optit.
Ce anume?
Brusc, Heather deveni foarte atent. Observ robinetul picurnd i
minile ngrozitor de roii ale lui Nat, care atrnau ca nite baloane
dezumflate pe lng corp. i aminti c lui Nat mereu i plcuser lucrurile
care se repet. i aminti cum uneori fcea du de mai multe ori pe zi.
Sunetul regulat al unui robinet pornit sau plescitul uor cu limba. Lucruri
pe care ea le ignora, pentru c era att de obinuit cu ele. Un alt punct mort
ntre oameni.
De asta am ngheat pe autostrad, tii. Pur i simplu am cedat.
Ochii i erau din nou n lacrimi.
Nimic nu mai merge.
Vocea i tremura.
Nu m simt n siguran, tii?
Vino aici.
Heather o mbri, dar Nat continua s plng, beat, la pieptul ei. O
strnse puternic pe Heather, de parc s-ar fi temut s nu cad.
t, murmur Heather, din nou i din nou. t! E ziua ta.
Dar nu i spuse c va fi bine. Cum ar fi putut? tia c Nat avea dreptate.
Niciunul dintre ei nu era n siguran.
VP - 122
Nu mai erau. Niciodat nu vor mai fi.

DODGE

Dodge auzi voci n sufragerie ndat ce deschise ua i regret imediat c


venise direct acas. Abia trecuse de unsprezece i primul lui gnd fu c
Ricky trecuse din nou pe acolo. Nu avea dispoziia necesar s i fac fa lui
Ricky zmbind ca un idiot i Daynei roind i strduindu-se s se comporte
normal, aruncndu-i lui Dodge priviri tioase, de parc el ar fi fost intrusul.
Dar apoi o auzi pe mama lui strignd:
Vino aici, Dodge!
Pe canapea sttea un brbat. Prul ncepuse s i ncruneasc i purta
un costum ifonat, potrivit cu faa lui ridat.
Ce e? zise Dodge, abia privind-o pe mama lui.
Nici mcar nu ncerc s fie politicos. Nu avea de gnd s se poarte
frumos cu unul dintre iubiii mamei lui. Aceasta se ncrunt.
Dodge, zise ea trgnndu-i numele, ca pe un avertisment. l cunoti
pe Bill Kelly, nu-i aa? Bill a trecut pe aici pentru un pic de companie.
Mama lui l privea atent, iar el citi o grmad de mesaje simultane n ochii
ei: Bill Kelly tocmai i-a pierdut fiul, deci dac eti nepoliticos cu el, jur c o
s dormi pe strad
Brusc, Dodge avu impresia c ntreg trupul su era fcut din unghiuri i
ascuimi i nu i amintea cum s se mite. Se ntoarse sacadat spre brbatul
de pe canapea: Big Bill Kelly. Acum vedea asemnrile cu fiul su. Prul de
culoarea spicelor era, n cazul tatlui, uor grizonant; ochii albatri,
ptrunztori i brbia hotrt.
Bun, zise Dodge.
Vocea i era spart. i-o drese.
Eu eu., adic, tuturor ne pare ru de
Mulumesc, fiule.
Vocea domnului Kelly era surprinztor de clar. Dodge era bucuros c
fusese ntrerupt, pentru c nu tia ce altceva ar fi putut spune. Ardea att de
tare, nct avea impresia c faa i va exploda. Simi impulsul isteric de a
striga: am fost acolo. Am fost acolo cnd fiul tu a murit. A fi putut s l
salvez.
Trase aer n piept. Jocul ncepea s l enerveze. ncepea s cedeze.
Dup un timp care i pru o venicie, privirea domnului Kelly trecu de la
Dodge napoi la mama lui.
Ar trebui s plec, Sheila.
VP - 123
Se ridic ncet. Era att de nalt, c aproape atingea tavanul cu capul.
Plec la Albany mine. Autopsia e gata. Nu m atept la vreo surpriz,
dar
Gesticul cu minile n semn de zdrnicie.
Vreau s tiu totul. O s aflu totul.
Dodge simea transpiraia sub guler. Poate c doar i nchipuia, dar era
sigur c vorbele domnului Kelly i erau adresate lui. Se gndi la toate biletele
de pariuri pe care le adunase n vara aceea. Unde erau? Le pusese n sertarul
cu chiloi? Sau le lsase pe noptier? Iisuse! Trebuia s scape de ele.
Desigur.
Mama lui se ridic i ea. Acum, toi trei stteau n picioare, n mod ciudat,
de parc ar fi fost ntr-o pies i i uitaser replicile.
Spune-i noapte bun domnului Kelly, Dodge.
Dodge tui.
Da. Sigur. Uitai, nc o dat, mi pare ru
Domnul Kelly ntinse mna.
Voia Domnului, zise el ncet.
Dar cnd i scutur mna, Dodge avu impresia c domnul Kelly i-o
strnsese un pic prea tare.

n noaptea aceea Diggin se duse la o petrecere n vale i sfri cu o coast
rupt, cu ochii nvineii i fr un dinte. Derek Klieg se mbtase; asta fusese
scuza pe care le-o oferise mai trziu, dar toi tiau c era mai mult de att,
iar dup ce faa lui Diggin se dezumfl, el le spuse tuturor care voiau s l
asculte cum Derek srise la el, l ameninase, ncercase s l fac s spun
numele arbitrilor i nu l ascultase, cnd Diggin i spusese c nu tie.
nclcase una dintre multele reguli nescrise ale Panicii. Crainicul nu
trebuia atins. Nici arbitrii. Derek Klieg fu ndat descalificat. i pierdu locul
din joc i pn diminea numele lui fu tiat de pe biletele de pariuri.
Iar Natalie, ultimul juctor eliminat, i lu locul.

VP - 124
SMBT, 30 IULIE

HEATHER

Heather fu trezit de cineva care btea n geam. Se ridic, se frec la ochi


surprins i, pentru o clip, dezorientat. Soarele ptrundea prin geamul
mainii. Dodge se uita la ea prin parbriz. Acum, c era treaz, totul se limpezi
deodat: srutul cu Bishop i finalul de rahat; Natalie plngnd n baie; iar
acum Dodge care se uita la ea i vedea cearaful ifonat i paharele de la
Dairy Queen, de pe scaunul din fa, pungile de chipsuri, lapii i hainele
mprtiate n spate. Afar, Lily era descul, n costum de baie. Heather
deschise ua i cobor din main.
Ce faci aici?
Era furioas pe el. nclcase o nelegere tacit. Cnd i zisese s nu spui
nimnui, voise s zic i nu mai veni aici.
Am ncercat s te sun. Telefonul tu e nchis.
Dac observase c era furioas, nu prea s i pese. Telefonul ei. i oprea
telefonul ct de mult posibil, pentru c putea s l ncarce doar cnd lucra
acas la Anne. n plus, nu voia s vad mesajele de la mama ei. Dar i ddu
seama c l dusese n buctria lui Bishop s l ncarce, seara trecut, i nu l
mai luase de acolo. Adormise mbrcat, avea aceleai haine pe care le
purtase la petrecerea lui Nat, inclusiv un maiou cu paiete. i ncruci
braele pe piept.
Ce e?
Dodge i ntinse o hrtie mpturit. Cel mai recent bilet de pariu.
Nat e din nou n joc. Derek a fost descalificat.
Descalificat? repet ea.
O singur dat mai auzise de cineva care fusese descalificat, cu ani n
urm, cnd unul dintre juctori se culcase cu un arbitru. Mai trziu se
dovedise c tipul respectiv, Mickey Barnes, nu era arbitru, doar pretinsese
c era, ca s i-o pun. Dar fusese prea trziu. Juctorul fusese nlocuit.
Dodge ridic din umeri. n spatele lui, Lily ntorsese cu gura n jos gleata
lor pentru ap i se juca n noroi. Heather era bucuroas c nu i asculta.
O s i spui? o ntreb Dodge.
Poi s i spui tu.
Se uit la ea din nou. Ceva se schimb n privirea lui.
Nu, nu pot.
VP - 125
O clip tcur. Heather vru s l ntrebe ce s-a ntmplat, dar i se pru
prea ciudat. Ea i Dodge nu erau tocmai apropiai, nu n felul acela, oricum.
Nu tia ce erau unul pentru altul. Poate c nu era apropiat de nimeni.
nelegerea pic, zise el dup un minut. Nu mai mprim.
Ce?
Heather era ocat s l aud pe Dodge spunnd-o.
nsemna c el tia c ea aflase despre nelegerea lui cu Nat. Oare tia
despre nelegerea ei cu Nat? Ochii lui erau aproape gri, ca un cer de furtun.
Jucm cum trebuia s jucm, zise Dodge i simi pentru prima dat c
aproape i era fric de el. Ctigtorul ia banii.

De ce nu pot s intru s l vd pe Bishop?
Lily era prost dispus. Se vicrise de cnd se trezise. i era prea cald. Era
murdar. Mncarea pe care Heather i-o adusese, conserve i un sandvi de la
7-Eleven, i prea greoas. Heather realiza c senzaia de aventur dat de
viaa n afara unei case (nu reuea s spun c triau pe strad), noutatea ei
ncepea s dispar.
Heather strnse volanul, ncercnd s scape de frustrare.
Intru doar pentru o clip, Lilybelle, zise ea, forndu-se s par vesel.
Nu avea s cedeze, nu avea s ipe. Avea s se abin, pentru Lily.
Iar Bishop e ocupat.
Nu tia dac era aa, nu avusese cum s sune s afle mcar dac el era
acas i o parte din ea spera s nu fie. Continua s i aminteasc srutul,
momentul de cldur i senzaia c aparine apoi felul n care el se
retrsese, de parc srutul l rnise fizic. Nu vreau s te mint, Heather.
Niciodat nu fusese att de umilit. Ce naiba era cu ea? Gndindu-se la asta,
i veni s porneasc maina, s goneasc pn la ocean i s intre cu totul n
el.
Dar avea nevoie de telefon. Trebuia s rabde i s rite s l vad. Poate
chiar o s reueasc s repare cte ceva i s i explice c nu intenionase s
l srute, aa c nu trebuia s i nchipuie c era ndrgostit de el sau aa
ceva. Stomacul i se strnse din nou i i urc n gt. Nu era ndrgostit de
Bishop.
Nu?
M ntorc n zece minute.
Parc un pic mai n jos pe alee, astfel nct, dac Bishop era afar, s nu i
vad maina i toate dovezile c locuia n ea. Ultimul lucru pe care i-l dorea
era i mai mult mil din partea lui. n curte nc mai erau urme de la
petrecere: cteva pahare din plastic, mucuri de igar, nite ochelari de

VP - 126
soare ieftini plutind n bazinul cu ap pentru psri. Dar era linite. Poate c
el nu era acas.
nainte s ajung la ua din fa, apru Bishop, cu un sac de gunoi. nghe
cnd o vzu, iar Heather simi cum ultimul licr de speran c lucrurile vor
decurge normal, c se vor putea preface c seara trecut nu existase,
dispare.
Ce caui aici?
Am venit doar s mi iau telefonul.
Vocea ei suna ciudat, de parc era redat de un sistem audio prost.
Nu-i face griji, nu stau.
Vru s treac pe lng el, s intre. O prinse de bra.
Stai.
n privirea lui era ceva disperat. i umezi buzele cu limba.
Stai nu trebuie s i explic.
Las-o balt!
Nu, nu pot trebuie s ai ncredere n mine
Bishop i trecu o mn prin pr, astfel c i-l ciufuli. Lui Heather i venea
s plng. Prul lui de clovn; tricoul decolorat, cu Rangers i pantalonii de
trening ptai cu vopsea; mirosul lui. Crezuse c erau ale ei crezuse c el
era al ei , dar n tot acest timp el crescuse, avusese relaii, se ndrgostise n
secret i devenise un necunoscut pentru ea.
Privindu-l innd sacul acela stupid de gunoi, i ddu seama c era
ndrgostit de el, ntotdeauna fusese. Probabil, de la srutul din primul an
de liceu. Poate chiar dinainte.
Nu trebuie s mi explici, zise ea i trecu pe lng el.
Afar fusese soare i o clip fu derutat de ntuneric, fcu doi pai
nesiguri spre sufragerie, unde auzea ventilatorul pornit, apoi Bishop
deschise ua n spatele ei.
Heather, zise el.
nainte s poat rspunde, se auzi o alt voce. O voce de fat.
Bishop?
Timpul se opri. Heather nghe, Bishop nghe i nimic nu se mai mic,
exceptnd petele negre din ochii ei, pe msur ce vederea i revenea; vzu o
fat ieind din umbr, din ntunericul sufrageriei. n mod ciudat, dei
fuseser mpreun la coal, Heather nu o recunoscu imediat pe Vivian
Trager. Poate c era ocul vederii ei acolo, n casa lui Bishop, descul, cu o
can din buctria lui n mn. De parc era acas la ea.
Bun, Heather, zise Vivian i sorbi o nghiitur.

VP - 127
Peste can, privirea ei se ntlni cu a lui Bishop, iar Heather zri o
avertizare. Se ntoarse spre el. Vzu doar vin: era plin de vin, ca o for
fizic, de parc era ceva lipicios.
Ce faci aici? ntreb Vivian, relaxat.
Plec.
Porni repede, o lu pe hol, apoi intr n buctrie. ncerca s alunge
senzaia de grea i amintirile care ameninau s o copleeasc: vremurile
cnd ea buse cacao din cana aceea, buzele ei fuseser unde erau acum ale
lui Vivian, buzele ei pe ale lui Bishop, Bishop al lui Vivian.
Telefonul ei era tot la ncrcat, ntr-o priz de lng cuptorul cu
microunde. i simea degetele umflate i inutile. Avu nevoie de cteva
ncercri s l scoat din priz. Nu suporta s treac din nou pe lng Bishop
i Vivian, aa c iei repede pe ua din spate, trecu de verand i iei n curte.
Tmpit. Era att de tmpit. Simi gustul lacrimilor nc nainte s i dea
seama c plnge.
De ce ar alege-o Bishop pe ea? El era detept. Pleca la facultate. Ea era un
nimeni. Zero. De aceea o prsise i Matt. Nimeni nu i spusese vreodat
acest lucru simplu: nu toat lumea era iubit. Era ca acele stupide curbe
despre care trebuiau s nvee la cursul de matematic. Exista o zon de
mijloc mare, fericit, o arcuire de balen plin de cupluri fericite i de familii
care mncau n jurul unei mese mari i rdeau. Apoi, ctre capete, erau
oamenii anormali, ciudaii i nulitile ca ea.
i terse lacrimile cu braul i se opri cteva secunde s respire i s se
calmeze, nainte s se ntoarc la main. Lily se uita la o muctur de
nar de pe degetul ei mare. O privi pe Heather suspicios.
L-ai vzut pe Bishop?
Nu, zise Heather i porni.

VP - 128
MIERCURI, 3 AUGUST

DODGE

Dodge pierduse chitana de la lniorul lui Natalie i trebui s-l


napoieze primind doar jumtate din ct pltise pe el. Era 3 august; nu mai
avea timp. Avea nevoie de o main pentru ntrecere. O rabl i ajungea, se
gndea chiar s cumpere una de la Bishop. Ct timp pornea, era bun.
Tocmai terminase schimbul la Home Depot, cnd primi un mesaj. Pentru
o clip nebuneasc sper s fie de la Natalie; n schimb, era de la mama lui.

Vino @ Columbia Memorial, ASAP!

Dayna. Se ntmplase ceva ru cu Dayna. ncerc s sune pe mobilul


mamei lui i pe al Daynei, dar degeaba. Abia prinse autobuzul spre Hudson,
care venea la douzeci de minute. Nu avea astmpr. Picioarele i trepidau,
iar inima parc ncetase s-i bat. Telefonul i vibr n buzunar. nc un
mesaj. De data aceea, de la un numr necunoscut.

E timpul s fii pe cont propriu. Mine-noapte o s aflm ce poi cu


adevrat.

nchise telefonul i l bg n buzunar.


Cnd ajunse la Columbia Memorial, cobor n fug din autobuz.
Dodge! Dodge!
Dayna i mama lui erau afar, lng rampa pentru persoane cu handicap.
Dayna i fcea energic cu mna, ridicndu-se n scaun att ct putea. i
zmbea. Amndou zmbeau att de larg, c le vedea dinii chiar i de la
distan. Totui, inima lui continua s galopeze, n timp ce el traversa n fug
parcarea.
Ce e?
Pn s ajung la ele, abia respira.
Ce e? Ce s-a ntmplat?
Spune-i tu, Day, zise mama lui, nc zmbind.
Rimelul i se ntinsese. Evident, plnsese. Dayna trase aer n piept. Ochii i
luceau; nu o vzuse att de fericit dinainte de accident.
M-am micat, Dodge. Mi-am micat degetele mari.

VP - 129
Se uit la ea, apoi la mama lui, apoi din nou la Dayna.
Iisuse Hristoase! zise n cele din urm. Am crezut c s-a ntmplat ceva.
Am crezut c ai murit sau aa ceva.
Dayna ddu din cap. Prea suprat.
Chiar s-a ntmplat ceva.
Dodge i ddu jos apca i i trecu o mn prin pr. Transpira. i puse
apca la loc. Dayna l privea, ateptnd. tia c era nesimit. Expir.
E minunat, Day! zise el.
ncerc s par sincer. Chiar era fericit; doar c nc avea nervii ntini,
dup alergtura pn acolo, dup spaima tras.
Sunt mndru de tine!
Se aplec i o mbri. Simi un mic spasm n trupul ei, de parc i
reprima un suspin. n schimb, mama lui insist s mearg s mnnce
undeva, s srbtoreasc, dei nu prea i permiteau, mai ales acum, cu toate
facturile pe cap. Se oprir la un Applebee de la marginea oraului. Mama lui
comand o margarita cu mult sare i nachos, pentru nceput. Lui Dodge i
plceau nachos, dar nu avea chef s mnnce. Mama lui plvrgea despre
Bill Kelly: ct de drgu era, ct de atent, dei suferea; cum le aranjase o
ntlnire i dduse un telefon pentru ei, bla, bla, bla.
Telefonul ei sun n toiul cinei. Se ridic:
Apropo de lup, zise ea. E Bill. Poate c are nouti
Ce fel de nouti? ntreb Dodge, cnd ea iei.
O vedea patrulnd prin parcare. n lumina felinarelor, prea btrn.
Obosit, cam grbovit. Avea imaginea unei mame, mai mult ca de obicei.
Dayna ridic din umeri.
i-o pun cumva? insist el.
Dayna oft i-i terse cu grij degetele de erveel. Desfcuse burgerul,
strat cu strat. Mereu fcea aa: desfcea n buci mncarea i o punea la loc
ntr-un fel care i plcea, n cazul burgerilor, salata i roiile mergeau n
partea de jos, apoi ketchup-ul, apoi burgerul, urmat de chifl.
Sunt prieteni, Dodge, zise Dayna, iar el se simi iritat.
i vorbea cu vocea ei de adult, o voce care mereu l clcase pe nervi.
De ce te intereseaz?
Mama nu are prieteni, zise el, dei tia c era oarecum rutcios.
Dayna puse jos erveelul, cu hotrre, astfel c paharele cu ap se
cltinar.
Ce e cu tine?
Dodge se uit la ea.
Ce e cu mine?
De ce te pori aa cu mama? Doctorul la nu e ieftin. Ea se strduiete.
VP - 130
Dayna ddu din cap.
Ricky a trebuit s i lase toat familia, s vin aici
Te rog, nu l bga pe Ricky n asta.
Spun doar c ar trebui s apreciem c avem noroc.
Noroc?
Dodge mim un rs.
De cnd eti guru?
Tu de cnd eti un nesuferit? ripost ea.
Brusc, Dodge se simea pierdut. Nu tia de unde apru acel sentiment i
se strdui s scape de el.
Mama e dezorientat. Asta-i tot ce vreau s spun.
Se nfipse n poria lui de macaroane cu brnz, s evite privirea Daynei.
n plus, nu vreau s i faci sperane prea mari
Acum era rndul Daynei s se holbeze la el.
Eti incredibil!
Ea vorbi ncet i, cumva, asta era mai ru dect dac ar fi ipat.
n tot acest timp mi-ai spus s continui s ncerc, s continui s cred.
Iar acum, cnd chiar am fcut progrese
Iar eu ce am fcut?
Dodge tia c era un nesuferit, dar nu se putea abine. Dayna fusese de
partea lui, singura care fusese de partea lui, dar, deodat, nu mai era.
Te referi la joc?
Dayna cltin din cap.
Uite ce e, Dodge, m-am gndit. Nu vreau s mai joci.
Ce? izbucni el.
Civa oameni de la mesele vecine se ntoarser spre ei.
Vorbete mai ncet.
Dayna l privea cum o fcea cnd era mic i nu nelegea regulile vreunui
joc pe care ea voia s l joace: dezamgit, un pic nerbdtoare.
Dup cele ntmplate cu Bill Kelly nu merit. Nu e cinstit.
Dodge lu o gur de ap i constat c abia putea s o nghit.
Tu ai vrut s joc. Tu mi-ai cerut s o fac.
M-am rzgndit.
Ei bine, jocul nu funcioneaz aa.
Ridica tonul din nou. Nu se putea abine.
Sau ai uitat?
Gura Daynei se subie: o cicatrice dreapt i roz pe faa ei.
Ascult-m, Dodge. O spun pentru tine, pentru binele tu.
Am jucat pentru tine.

VP - 131
Lui Dodge nu-i mai psa c l auzea lumea. Furia, sentimentul de pierdere
fcea ca restul lumii s nu conteze, l fcea indiferent. Pe cine avea? Nu avea
prieteni. Niciodat nu rmsese suficient ntr-un loc s i poat face
prieteni sau s poat avea ncredere n ei. Crezuse c se apropiase de
Heather, de Natalie la fel. Se nelase; iar acum pn i Dayna se ntorcea
mpotriva lui.
i asta ai uitat? Totul a fost pentru tine. Ca lucrurile s redevin cum
au fost.
Nu intenionase s spun ultima parte, nici mcar nu gndise vorbele,
pn nu i ieiser din gur. Dayna se holba la el cu gura cscat, iar
cuvintele erau ntre ei ca o bomb ce tocmai fusese detonat: totul fusese
aruncat n aer.
Dodge.
El era ngrozit s vad c ei prea s-i fie mil de el.
Lucrurile nu mai pot fi niciodat la fel. tii asta, nu? Nu aa
funcioneaz. Nimic din ce faci nu poate schimba ce s-a ntmplat.
Dodge mpinse farfuria. Se ridic de la mas.
Plec acas.
Nici mcar nu putea s gndeasc. Cuvintele ei strniser o furtun n
mintea lui. Lucrurile nu mai pot fi niciodat cum au fost. Pentru ce naiba
jucase n tot acel timp?
Haide, Dodge, stai jos!
Nu mi-e foame.
Nu putea s se uite la ea: ochii aceia rbdtori, linia subire, nemulumit
a gurii ei. De parc el era un copil. Un copil tmpit.
Spune-i mamei la revedere.
Suntem departe de cas.
Mi-ar prinde bine o plimbare.
i vr o igar n gur, dei nu avea chef s fumeze, i sper s nu plou.

HEATHER

Heather nu se ntoarse pe Meth Row. Era convenabil, ntr-un fel, dar nu


avea intimitate acolo, acum, c Dodge tia. Nu voia s o spioneze, s vad
cum tria, poate s i vorbeasc despre asta. Pn atunci, ea avusese grij s
mite maina doar n toiul nopii, din parcare pe vreun drum pustiu i napoi
n parcare, cnd riscul s fie vzut era mai mic. i dezvoltase o rutin: n
zilele de lucru, i punea alarma la 4.00 a.m. i, ct Lily nc dormea, se
ndrepta spre casa lui Anne. Gsise un loc gol ntre copaci, chiar lng
VP - 132
autostrad, unde putea parca. Uneori adormea la loc. Alteori atepta ca
bezna s se retrag, s se transforme mai nti n ntuneric slab, apoi s fie
mai clar, s se ntind, s devin umbre purpurii i triunghiuri de lumin.
ncerca din greu s nu se gndeasc la trecut ori la ce avea s se ntmple
n viitor sau la orice altceva. Mai trziu, cnd se fcea aproape nou, se
ndrepta spre cas i i spunea lui Anne c o adusese Bishop. Cteodat Lily
mergea cu ea. Alteori rmnea n main sau se juca n pdure.
De dou ori Heather ajunsese devreme i fcuse baie, strecurndu-se prin
pdure la duul de afar. Se dezbrcase tremurnd n aerul rece i pise
recunosctoare sub uvoiul de ap fierbinte, lsnd-o s-i curg n gur, pe
ochi, pe tot corpul. Altfel, se descurca doar cu un furtun.
Fu nevoit s nu se mai gndeasc la ap curent, cuptor cu microunde,
aer condiionat, frigider i toalet. Trecuser dou sptmni de cnd
plecase din casa mamei sale i se alesese cu dou mucturi de nar pe
fund, cnd se piase la ase dimineaa, i mncase mai mult ravioli din
conserv dect putea s suporte stomacul ei.
Ce voia s fac era s ajung la Malden Piaza, unde traversaser
autostrada, la acea parcare imens i impersonal, cu doar cteva felinare.
Camioanele veneau i plecau mereu de pe autostrad, iar mainile rmneau
peste noapte. Acolo erau un McDonalds i toalete publice cu duuri pentru
camionagiii aflai n trecere.
Mai nti, aveau nevoie de combustibil. nc nu era ntuneric i nu voia s
se opreasc n Carp. Dar era foarte obosit i nu voia nici s cedeze. Aa c se
opri la Citgo, pe Main Street, care era cea mai puin popular benzinrie
dintre cele trei din ora, pentru c era cea mai scump i nu vindea bere.
Rmi n main, i zise lui Lily.
Da, da, mormi ea.
Vorbesc serios, Billy.
Heather nu era sigur ct mai putea suporta mormielile ei i discuiile
fr rezultat. Se sufoca de mhnire. Continua s o vad pe Vivian cum bea
din cana lui Bishop, cu prul negru, ondulat ncadrndu-i faa drgu.
i nu vorbi cu nimeni, da?
Scan parcarea: nu erau maini de poliie, nici maini pe care s le
recunoasc. Era un semn bun. nuntru, puse pe tejghea douzeci de dolari
pentru benzin i profit s fac tot soiul de provizii: pachete de sup
instant, pe care puteau s-o dizolve n ap rece; chipsuri i sos; pstram de
vit; dou sandviuri proaspete. Brbatul din spatele tejghelei, cu faa
ntunecat i plat i cu prul rrit netezit ntr-o parte o fcu s atepte dup
rest. n timp ce el punea bancnotele de un dolar n cas, ea se duse la baie.

VP - 133
Nu-i plcea s stea sub luminile strlucitoare din magazin i nici felul n care
brbatul o privea, de parc putea s i citeasc toate secretele.
n timp ce se spla pe mini, abia sesiz sunetul clopoelului de deasupra
uii, murmurul slab al discuiei. Alt client. Cnd iei din baie, nu l vzu, din
cauza unui raft cu ochelari de soare ieftini, i aproape c ajunse la tejghea
cnd i observ uniforma i arma atrnat de coaps.
Un poliist.
Ce se mai aude de povestea aia a lui Kelly? zicea brbatul din spatele
tejghelei.
Poliistul, cu o burt mare, care i atrna peste curea, ridic din umeri.
A venit rezultatul autopsiei. Se pare c Little Kelly n-a murit n
incendiu.
Heather simi c o izbete ceva n piept. i puse gluga i se prefcu
interesat de chipsuri. Lu apoi o pung de covrigei i o privi cu atenie.
Da?
O poveste trist. Pare s fi fost supradoz. Lua pastile de cnd se
ntorsese din rzboi. Probabil c se dusese acolo n cutarea unui loc cald,
unde s se drogheze.
Heather rsufl. Simi o uurare nebuneasc. Pn atunci, nu i dduse
seama c se considerase responsabil, cel puin parial, de crima aceea.
Dar nu era crim. Nu fusese.
Totui, cineva a pus focul, zise poliistul, iar Heather i ddu seama c
se holba la aceeai pung cu covrigei de prea mult timp, iar acum poliistul
se uita la ea. Puse covrigeii napoi pe raft, ls capul n jos i se ndrept spre
u.
Hei! Hei, domnioar!
nghe.
i-ai uitat cumprturile. i restul.
Dac o lua la fug, avea s par suspect. Iar poliistul s-ar putea ntreba
de ce se speriase. Se ntoarse ncet la tejghea, cu privirea n jos. Simea cum
amndoi brbaii se uitau la ea, n timp ce i lua punga cu mncare. Obrajii i
ardeau, iar gura i era uscat ca iasca. Aproape ajunsese din nou la u,
aproape ieise, cnd poliistul o strig.
Hei!
O privea atent.
Uit-te la mine!
Se for s ridice privirea spre el. Avea o fa durdulie ca o gogoa. Iar
ochii i erau mari i rotunzi c ai unui copil mic sau ai unui animal.
Cum te cheam?
Spuse primul nume care i veni n minte.
VP - 134
Vivian.
El nvrti guma n gur.
Ci ani ai, Vivian? Eti la liceu?
Am absolvit.
O mncau palmele. Voia s se ntoarc i s fug. Ochii lui trecur repede
peste faa ei, de parc o memora. Poliistul fcu un pas spre ea.
Ai auzit vreodat de un joc numit Panica, Vivian?
Heather i feri privirea.
Nu, opti ea.
Era o minciun stupid i imediat i dori s fi spus da.
Credeam c toat lumea joac Panica, zise poliistul.
Nu toat lumea, spuse ea, i se ntoarse din nou spre el. Vzu o scnteie
de triumf n ochii lui, de parc ea ar fi recunoscut ceva. Dumnezeule! O
ddea n bar. Ceafa i transpira. Poliistul se mai uit la ea cteva clipe.
Haide, pleac de aici, fu tot ce spuse.
Afar, inspir de cteva ori. Aerul era umed. Venea furtuna, una urt,
dup cum arta cerul. Era verde, de parc ntregii lumi i se fcuse ru. i
ddu gluga pe spate, lsnd s i se rcoreasc fruntea.
Travers parcarea n fug, spre pomp.
i se opri.
Lily nu mai era.
Se auzi un bubuit rsuntor, un sunet att de puternic, c tresri. Cerul se
deschise, iar ploaia lovi cu furie pavajul. Ajunse la main exact cnd primul
fulger sfie cerul. Zgli mnerul uii. ncuiat. Unde naiba era Lily?
Heather!
Vocea lui Lily se auzi prin ploaie. Heather se ntoarse. Un poliist sttea
lng o main de patrulare albastru-cu-alb. Avea mna n jurul braului
surorii ei.
Lily!
Alerg spre ea, uitnd s-i fac griji n legtur cu poliistul.
D-i drumul! zise ea.
Calmeaz-te, calmeaz-te!
Poliistul era nalt i slab, cu o fa ca de catr.
Toat lumea s rmn calm, da?
D-i drumul! repet Heather.
Poliistul se supuse, iar Lily ni spre Heather i i nfur braele n
jurul taliei ei, de parc era un copila.
Acum stai, zise poliistul.
Fulgerul lumin din nou. i vzu dinii gri i strmbi.
Am vrut doar s m asigur c micua domnioar e bine.
VP - 135
E bine, zise Heather. Suntem bine.
Vru s se ntoarc, dar poliistul se ntinse i o opri.
Nu att de repede, zise el. Mai avem o mic problem.
Nu am fcut nimic, sri Lily.
Poliistul se uit la ea.
Te cred, zise el un pic mai blnd. Dar acolo i art spre Taurus-ul
rablagit e o main furat.
Ploua att de tare, c Heather nu putea s gndeasc. Lily arta trist i
foarte slab, cu tricoul lipit de trup. Poliistul deschise ua din spate a
mainii lui.
Urc, i zise lui Lily. Usuc-te.
Lui Heather nu-i plcea, nu voia ca Lily s se apropie de maina poliiei.
Aa te prindeau: erau drgui i te fceau s crezi c eti n siguran, apoi
ntorceau placa fr s te avertizeze. Se gndi la Bishop i simi un nod n
gt. Aa te pcleau toi.
Dar Lily fugise nuntru nainte s apuce s-i spun nu te duce.
Ce-ar fi s mergem undeva s stm de vorb? zise poliistul.
Cel puin nu prea furios. Heather i ncruci braele.
E bine i aici, zise ea, spernd c el nu va observa c tremur. i nu am
furat maina. E a mamei.
El cltin din cap.
Mama ta spune c ai furat-o.
Abia reuea s l aud, din cauza ploii.
Ai tot ce i trebuie, pe scaunele din spate. Mncare. Pturi. Haine.
O pictur de ploaie i se prelinse pe vrful nasului, iar Heather se gndi c
arta la fel de patetic cum artase Lily. i feri privirea. Simea nevoia s
povesteasc tot, s spun tot, s explice, o nevoie care i se umfla n piept ca
un balon, apsndu-i dureros coastele. ns spuse doar:
Nu merg acas. Nu m poi obliga.
Sigur c pot.
Am optsprezece ani.
Fr job, fr bani, fr cas.
Am un job.
tia c e o ncpnare prosteasc, dar nu-i psa. i promisese lui Lily c
nu se vor ntoarce i nu aveau s o fac. Probabil c, dac o spunea pe mama
lor, dac i povestea despre petreceri i droguri, nu va trebui s se ntoarc.
Dar poate c o vor nchide pe mama lor, iar pe Lily o vor da unor strini
crora nu o s le pese de ea.
Am un job bun.
i, brusc, i veni ideea: Anne. Se uit la poliist.
VP - 136
Nu am voie s dau un telefon sau aa ceva?
Pentru prima dat, el zmbi. Dar ochii lui erau tot triti.
Nu eti arestat.
tiu.
Brusc, era att de nelinitit, c avu impresia c va vomita. Dac lui Anne
nu i psa? Sau, mai ru, dac se ddea de partea poliiei?
Dar tot vreau s dau un telefon.

DODGE

Dodge ajunsese doar pe la jumtatea drumului spre cas, cnd cerul se


despic i ncepu s plou. Afurisitul lui de noroc! n cteva minute, era
complet ud. O main trecu claxonnd i l stropi pe blugi. nc mai avea
dou mile pn acas. Spera ca furtuna s se domoleasc, dar se nruti.
Fulgerele spintecau cerul, sclipiri rapide, care nvluiau lumea ntr-o
strlucire verde-ciudat. Apa se aduna repede n anuri i mna frunzele i
paharele din hrtie peste pantofii lui. Practic, era orb; nu vedea mainile
care veneau, pn erau aproape de el.
Brusc, i ddu seama c era la doar cteva minute de casa lui Bishop. Coti
i o lu la fug. Cu puin noroc, Bishop avea s fie acolo i va putea s atepte
pn se termin sau va gsi o main. Dar cnd ajunse pe alee, vzu c toat
casa era cufundat n ntuneric. Totui, se duse pe verand i btu la ua din
fa, rugndu-se ca Bishop s rspund. Nimic. i aminti c veranda din
spate era acoperit i ocoli casa prin mocirl. Se lovi la picior de o main
veche, de tuns iarba, se mpletici n fa i aproape czu, njurnd. Desigur,
ua din plas era ncuiat. El era ud i att de jalnic, c se gndi s fac o
gaur prin ea, dar apoi un fulger muc cerul din nou i n acea jumtate de
secund de strlucire nefireasc vzu un fel de opron ceva mai n spate, pe
jumtate ascuns de copaci.
Ua opronului era ncuiat cu un lact, dar Dodge avu prima frm de
noroc: nu era nchis bine. Intr n opron i rmase pe loc, n aerul brusc
uscat i rece, inhalnd mirosul de pturi ude i lemn vechi i ateptnd ca
ochii lui s se obinuiasc la ntuneric. Nu vedea nimic. Doar contururi de
obiecte ntunecate, probabil alte vechituri.
i scoase telefonul s fac lumin i vzu c bateria era aproape
descrcat. Nici mcar nu putea s l sune pe Bishop s l ntrebe unde era i
cnd va veni acas. Super! Dar cel puin n licrul ecranului scan interiorul
i fu surprins s vad c, de fapt, era ciudat: de tavan atrna un bec simplu,
iar pe perete era un ntreruptor. Becul era slab, dar era mai bine dect
VP - 137
nimic. ndat vzu c opronul era mai bine organizat dect crezuse.
Categoric, mai curat dect curtea cu vechituri. Era un scaun, un birou i nite
rafturi. Pe birou erau nite bilete de pariuri deformate de ap i inute s nu
zboare cu o estoas metalic. Lng ele erau o grmad de echipament
audio-video vechi i un telefon mobil de unic folosin, genul pentru care
nu ai nevoie de abonament.
A doua frm de noroc: telefonul era ncrcat i nu necesita parol. Se
uit n agend dup numrul lui Bishop i reui s l rein exact cnd
mobilul lui se descrc de tot. Tast numrul pe telefonul gsit i ascult
cum sun. De cinci ori, apoi csua vocal. nchise, fr s lase vreun mesaj,
n schimb, se uit pe mesajele din telefon, plnuind s-i trimit lui Bishop un
mesaj scurt cu 911. Trebuia s vin acas, pn la urm. Unde putea fi, pe
vremea aceea, oricum?
Apoi nghe. Rpitul ploii pe acoperi, pn i greutatea telefonului,
toate disprur i vzu doar cuvintele ultimului mesaj:

E timpul s fii pe cont propriu. Mine-noapte o s aflm ce poi cu


adevrat.

l citi din nou, apoi din nou.


Sentimentul l coplei.
Se duse mai jos, la alte mesaje: instruciuni pentru joc. Mesaje ctre ali
juctori. i jos de tot, un mesaj ctre numrul lui Heather.

Renun acum, nainte s peti ceva.

Dodge puse telefonul la loc cu grij, exact unde fusese. Acum totul i prea
diferit: echipamentul de nregistrare. Camerele. Spray-ul cu vopsea din col,
placajul rezemat de perei. Toate lucrurile de care Bishop avusese nevoie
pentru ntreceri.
Cteva borcane cu capac erau aliniate pe un raft; se aplec s le
examineze i ip mpleticindu-se i aproape drm un vraf de placaje.
Pianjeni. Borcanele erau pline cu pianjeni care se crau pe ele, trupuri
maronii amestecate laolalt. Lui i erau destinai, probabil.
Ce faci aici?
Dodge se rsuci. Inima nc i btea cu putere; i imagina senzaia dat de
o sut de pianjeni pe pielea lui. Bishop sttea n u, complet nemicat.
Furtuna nc uiera n spatele lui, aducnd nuntru rafale de ap. Era
mbrcat cu o pelerin de ploaie cu glug, iar faa i era umbrit. O clip lui

VP - 138
Dodge chiar i fu fric de el; arta ca un criminal n serie dintr-un film horror
prost.
Dodge avu o sclipire brusc: despre asta era jocul, de fapt. Asta era
adevrata fric, niciodat nu i cunoteai cu adevrat pe oameni, nu complet.
Mereu trebuia s orbeci.
Apoi Bishop naint un pas i i ddu jos gluga, iar impresia dispru. Era
doar Bishop. O parte din teama lui Dodge se estomp i ea, dei pielea nc l
furnica i era contient de pianjenii din borcane, aflai la doar civa pai.
Ce naiba, Dodge? izbucni el.
Avea pumnii strni.
Pe tine te cutam, zise Dodge i ridic ambele mini, n caz c Bishop
se gndea s sar la el. Am vrut doar s m adpostesc de ploaie.
N-ar fi trebuit s intri aici.
E n regul. Am aflat, da? tiu deja.
Urm un minut de tcere electrizant. Bishop se holba la el.
Ce tii? ntreb el n cele din urm.
Haide, frate, nu m prosti, zise Dodge ncet. Spune-mi doar un lucru: de
ce? Credeam c urti Panica.
Dodge se gndi c poate Bishop nu va rspunde, c va ncerca s nege
toat povestea. Apoi trupul lui pru s se prbueasc, de parc cineva l-ar fi
sectuit. nchise ua n urma lui i se ls pe scaun. O clip rmase acolo, cu
capul n mini. n cele din urm, ridic privirea.
De ce joci?
Rzbunare, se gndi Dodge, i pentru c nu am altceva. Dar tare zise doar:
Bani. De ce altceva?
Bishop gesticul larg cu minile.
La fel.
Pe bune?
Dodge l privi atent. Pe faa lui Bishop era o expresie pe care nu o putea
identifica. Bishop aprob din cap, dar Dodge i ddea seama c minte. Era
mai mult de att. Alese s nu insiste.
Toat lumea are nevoie de secrete.
i acum? ntreb Bishop.
Prea extenuat. i el arta extenuat. Dodge i ddu seama ct de mult
trebuie s l fi chinuit vara aceea, toate planificrile, toate minciunile.
Tu s mi spui, zise Dodge.
Se rezem de birou. Se simea ceva mai relaxat i recunosctor c Bishop
era poziionat n aa fel nct nu mai vedea pianjenii.
Nu poi s i spui lui Heather, zise Bishop i brusc se ls n fa,
agresiv. Nu se poate s afle.
VP - 139
Calmeaz-te! zise Dodge.
Mintea lui galopa, asimilnd deja noile informaii, gndindu-se cum le-ar
putea folosi.
Nu o s-i spun lui Heather. Dar nici nu voi face proba individual. Vei
spune doar c am fcut-o.
Bishop se uit la el.
Nu e cinstit.
Dodge ridic din umeri.
Poate c nu. Dar aa o s facem.
i terse palmele de blugi.
Ce aveai de gnd s faci cu pianjenii ia?
Ce crezi?
Bishop prea enervat.
n regul. Bine. Vei trece direct la confruntarea final. Da?
Dodge aprob. Brusc, Bishop se ridic i lovi scaunul cu piciorul.
Iisuse! tii, de fapt, sunt oarecum bucuros c ai aflat. Aproape speram
s o faci. A fost ngrozitor. Al dracului de ngrozitor.
Dodge nu zise nimic prostesc, cum ar fi faptul c Bishop ar fi putut refuza
cnd i se propusese s fie arbitru. Aa c spuse doar:
Se va termina n curnd.
Bishop se plimba de colo pn colo. Se ntoarse cu faa spre Dodge. Brusc,
prea s ocupe tot spaiul.
Eu l-am omort, Dodge, zise el, tuind uor. Eu sunt responsabil.
Un muchi tresri pe falca lui Bishop; lui Dodge i se pru c se strduiete
s nu plng.
A fost parte din joc.
Scutur din cap.
Niciodat n-am vrut s rnesc pe cineva. A fost un truc stupid. Am
aprins nite hrtii n coul de gunoi. Dar focul a scpat de sub control foarte
repede. Pur i simplu a explodat. N-am tiut ce s fac.
Dodge simi un impuls de vin. Mai devreme n seara aceea, cnd se luase
de Dayna n legtur cu Bill Kelly, nu se gndise deloc la Little Kelly. Nici la
ct de oribil trebuia s se fi simit tatl lui.
A fost un accident, zise el ncet.
Conteaz?
Vocea lui Bishop era strangulat.
Ar fi trebuit s merg la nchisoare. Probabil c voi merge.
Nu vei merge. Nimeni nu tie.

VP - 140
Totui, lui Dodge i trecu prin minte c Bishop trebuie s fi avut un
partener. ntotdeauna erau cel puin doi arbitri. Dar i ddu seama c
Bishop nu i-ar spune, dac l-ar ntreba.
Iar eu nu voi spune nimic. Poi s ai ncredere n mine. Bishop aprob.
Mulumesc, opti el.
Din nou, energia pru s l prseasc deodat. Se aez i-i ls capul n
mini. Rmaser aa mult timp, n timp ce ploaia rpia pe acoperi ca nite
pumni care bteau s intre. Sttur aa pn cnd lui Dodge i amori
piciorul pe care se sprijinea, iar sunetul ploii se estomp treptat, devenind
doar un zgrepnat de unghii.
Vreau s i cer un serviciu, zise Bishop i ridic privirea. Dodge
aprob. Ochii lui Bishop sclipir: o expresie care trecu mult prea repede
pentru a putea fi descifrat.
E legat de Heather.

VP - 141
SMBT, 6 AUGUST

HEATHER

Anne decisese c Heather era pregtit s hrneasc tigrii, i artase cum


s descuie arcul i unde s pun gleata cu carne. Anne nu se grbea cnd o
fcea, iar uneori chiar le arunca un b, ca pe un frisbee, i din cnd n cnd
tigrii l prindeau din zbor.
Heather atepta mereu pn cnd tigrii erau n cealalt parte a arcului
sau stteau ntini sub copaci, unde le plcea s i petreac cele mai calde
dup-amiezi. Lucra ct de repede putea, fr s i ia ochii de la ei. Tot
timpul simea n ceaf respiraia lor cald i dinii lor ascuii.
Crezi c le e dor de cas?
Heather se ntoarse. Lily. Mai devreme, n dimineaa aceea, Lily o ajutase
pe Anne s l mbieze pe Muppet, iar picioarele i erau pline de noroi. Dar
arta mai curat i mai sntoas dect n ultimul timp. Din cealalt parte a
curii o auzeau pe Anne fredonnd, n timp ce culegea narcise.
Cred c sunt destul de fericii, zise Heather, dei niciodat nu se
gndise prea mult la asta.
Verific de trei ori dac nchisese arcul, apoi se ntoarse din nou spre
Lily. Era ncruntat, de parc ncerca s nghit ceva prea mare.
Dar tu, Bill? ntreb ea i o mngie repede. i-e dor de cas?
Lily cltin din cap att de tare c prul mpletit o lovi peste fa.
Vreau s rmn aici pentru totdeauna, zise ea, iar Heather i ddu
seama c tocmai acele cuvinte o necau.
Fu nevoit s se aplece, s o mbrieze. Totui, Lily cretea; aproape c
i ajungea la piept. Era nc unul dintre lucrurile care se schimbaser de
cnd ea nu mai fusese atent. Ca n cazul lui Bishop. Ca n cazul prieteniei cu
Nat.
Orice s-ar ntmpla, vom fi mpreun. Da? O s fim bine.
Heather puse degetul mare pe nasul lui Lily, dar ea o lovi uor.
M crezi?
Lily aprob, dar Heather i ddu seama c nu o credea, nu pe de-a-
ntregul. Trecuser trei zile de cnd Heather fusese ridicat de poliiti i
deocamdat Anne fusese de acord s le lase s stea cu ea. Dormeau n
camera albastr tapet cu floricele albastre, pturici albastre, draperii
albastre. Lui Heather i se prea cea mai frumoas camer pe care o vzuse
VP - 142
vreodat. Mai devreme n dimineaa aceea, se trezise i vzuse patul lui Lily
gol. Pentru o clip, fusese cuprins de panic, pn auzise rsete de afar.
Cnd se dusese la geam, vzuse c Lily o ajuta pe Anne s dea mncare la pui
i rdea isteric n timp ce unul dintre ei alerga dup ea.
Cu o zi nainte, venise Krista, cu Taurus-ul, pe care i-l returnaser
poliitii. Refuzase pn i s i mulumeasc lui Anne, dar fcuse un mare
spectacol mbrind-o pe Lily, care sttuse rigid, cu faa strivit de
pieptul ei pistruiat. Heather se ateptase s fie furioas din cauza mainii i
poate c fusese, dar mcar era treaz i ncercase s dea bine. Duhnea a
parfum i era mbrcat cu pantalonii de lucru i o bluz albastr, care fcea
cute sub e. i spusese lui Heather c i prea ru, c nu mai ddea chefuri
i c va avea mai mult grij de Lily. Dar recitase toate acestea nepat ca o
actri care citea nite replici plictisitoare.
Deci? Venii acas? ntrebase ea.
Heather cltinase din cap. Apoi vzuse: o clip faa Kristei se
transformase.
Nu poi rmne aici o venicie, zisese ea cu voce joas, s nu o aud
Anne. Se va stura de voi.
Heather simise un mare gol n stomac.
La revedere, Krista.
i nu o s te las s mi iei i copilul. S nu i nchipui c o iei pe Lily de
lng mine.
Krista se ntinsese i o apucase pe Heather de cot, dar cnd o vzuse pe
Anne c se ndrepta spre ele, i dduse drumul imediat.
O s m ntorc n curnd, zisese ea repede, cu zmbet prefcut.
Cuvintele sunaser ca o ameninare. Iar Heather avusese toat ziua o
senzaie de gol n stomac, chiar i dup ce Anne se apropiase pe neateptate
i o mbriase.
Nu-i face griji, i spusese, sunt lng tine.
Heather ar fi vrut s o cread.
Tigrii umblau prin arc acum, se ndreptau spre carne, lene la nceput, de
parc ar fi fost nepstori. Apoi nir spre ea, cu o singur micare fluid,
cu flcile deschise, cu dinii lucind o clip n soare. Heather i privi cum o
sfie i avu o senzaie de grea. Ce i spusese Anne n prima ei zi acolo? C
i plcea s adune pe lng ea lucruri deteriorate, defecte. Dar Heather nu
reuea s i nchipuie c tigrii aveau nevoie de ajutor.
Telefonul i vibr n buzunarul de la spate. Natalie. Nu se mai auziser de
la ziua ei.
Heather?
Vocea lui Natalie suna de parc ar fi vorbit de sub ap.
VP - 143
Ai vzut noutile?
Care nouti?
Cu telefonul ntre ureche i umr, deschise ua de la magazia de unelte i
puse la loc cheia arcului.
Biletele de pariuri. Dodge a ctigat proba de simplu. Pianjeni.
Se opri.
Urmeaz una dintre noi.
Stomacul lui Heather se strnse din nou.
Sau Ray. Sau Harold Lee.
Dar va veni i rndul nostru n curnd, zise Nat. Ai ai vorbit cu el?
Heather i ddu seama imediat c Nat vorbea despre Dodge.
Nu chiar.
Nu i spusese lui Natalie ce zisese Dodge: c nelegerea lor czuse. O
suspecta pe Nat c tia la fel de bine. Nat oft.
Anun-m, da?
Da, sigur.
Urm o pauz ciudat. i aminti ct de isteric fusese Nat n baie n seara
aceea, cu minile zgriate de la atta frecat. Simi un val brusc de emoie, de
dragoste pentru Natalie, de suferin pentru toate lucrurile nespuse.
i Heather?
Ce e?
Vocea lui Nat era joas.
N-a fi putut face asta fr tine. Nu a fi ajuns att de departe. tii asta,
nu?
Jocul e aproape gata, zise Heather, ncercnd s i pstreze vocea
calm. Nu te mai da pe lng mine acum!
ndat ce nchise, vzu c avea un mesaj. l deschise i simi c i se taie
respiraia.

Mine e rndul tu.

VP - 144
DUMINIC, 7 AUGUST

HEATHER

Eti bine? ntreb Nat.


A fi mai bine dac n-ai mai trage de volan, zise Heather.
Apoi, spuse imediat:
Scuze.
Nu-i nimic, zise Nat.
ncheieturile de la degete i erau ca nite semiluni micue, pe volan.
ndat ce Heather vzu semnul cu Fresh Pines Mobile Park, simi c i venea
s verse. Se ndreptau spre Lot 62, la doar cteva iruri de rulote de cea a
Kristei. Dei nimeni nu locuia acolo de muli ani, rulota avea cablu, frigider, o
mas i un pat. Heather tia c oamenii o foloseau pentru petreceri i
probabil pentru alte chestii la care nu voia s se gndeasc. Odat, cnd avea
opt sau nou ani, ea i Bishop se dezlnuiser acolo, goliser pe jos toate
berile din frigider, aruncaser la gunoi igrile i iarba pe care le gsiser n
dulapuri, de parc asta ar fi putut mpiedica pe cineva s i mai fac de cap.
Heather se ntreb ce fcea Bishop acum i dac aflase c e rndul ei la
joc. Probabil c nu. Apoi i ddu seama c era prea dureros s se gndeasc
la el, aa c se for s se concentreze la ofatul groaznic al lui Natalie.
Mcar scapi, zise Nat.
Heather tia c ncerca s fie util.
Aproape c-mi doresc s fi fost rndul meu.
Nu, nu i doreti.
Deja se apropiau de Lot 62. Jaluzelele erau trase, dar se vedea lumin la
geamuri i siluete nuntru. Super! Deci va avea i public. Natalie opri
motorul.
O s te descurci, zise ea.
Vru s coboare din main.
Hei! o opri Heather.
Avea gura uscat.
tii ce ai spus mai devreme? Ei bine, nici eu n-a fi putut ajunge pn
aici fr tine.
Nat zmbi. Prea trist.
Fie ca cea mai bun s ctige, zise ea ncet.

VP - 145
nuntru era plin de fum de igar. Diggin se ntorsese, cu faa nc
umflat i lucioas, plin de vnti. i etala rnile, de parc erau medalii de
onoare. Heather fu iritat c venise Ray, probabil, ca s o vad cum d gre.
Pe dulap erau cteva sticle cu lichior ieftin i nite pahare din plastic. Un
grup de oameni sttea n jurul mesei; cnd Heather i Nat intrar, se
ntoarser toi deodat. Lui Heather i sttu inima n loc. Venise Vivian
Trager.
i Matt Hepley.
Ce caui aici?
i adresase ntrebarea lui Matt. Nu se mic din u. Se gndea c asta
fcea parte din test, era ca o nscenare. Provocarea Panicii este s vedem ct
timp rezist Heather fr s plng, ntr-o rulot mic, unde se afl fostul ei
iubit i noua iubit a lui Bishop. Puncte bonus dac nu vomit.
Matt se ridic de la mas att de repede, c aproape rsturn scaunul.
Heather. Bun.
Flutur ciudat din mn, de parc ar fi fost departe unul de altul, nu la
civa metri. Heather simea c Vivian o privete uor amuzat. Trfa! Iar
Heather fusese mereu drgu cu ea.
Diggin mi-a zis s vin. S ajut la
Vocea lui se stinse.
La ce?
Lui Heather i era frig. Nu i simea gura, chiar dac vorbea. Matt se
nroi puternic. Cndva, lui Heather i plcuse asta la el, faptul c roea uor.
Acum, i se pru doar c arta stupid.
Cu arma, zise el, n cele din urm.
Pentru prima dat, Heather deveni contient de obiectul de pe mas, n
jurul cruia se adunaser toi. Respiraia i nghe n gt, devenind un nod
tare. Nu putea s nghit.
Nu era un pachet de cri: era o arm.
Arma pe care Heather o furase din casa Trigger-Happy Jack.
Dar nu, era imposibil. Nu nelegea. Bishop luase arma i o ncuiase n
torpedou. Heather nu era sigur c deosebea armele, oricum. Toate artau la
fel: ca nite oribile degete metalice ndreptate spre ceva ru.
Deodat, i aminti c n copilrie ascultase, n timp ce Krista bea cu nite
vecini, n buctrie: Tatl lui Heather era un terminat. S-a sinucis imediat
dup ce s-a nscut fetia. Am venit acas i i-am gsit creierii mprtiai pe
perei. Urmase o pauz. Nu pot spune c dau vina pe el, uneori.
Te rog. Doar un minut?

VP - 146
Matt se apropiase mai mult. Se uita la ea cu ochii lui mari i bovini,
implornd; procesase tardiv faptul c o ntrebase dac poate s vorbeasc
cu ea. El cobor vocea.
Afar?
Nu.
Tot ce Heather gndea avea nevoie de mult timp s se transpun n
cuvinte sau n fapte.
Cum?
Matt era confuz. Probabil c nu era obinuit ca Heather s l nfrunte.
Probabil c i Delaney i spunea mereu da.
Dac vrei s vorbim, poi s mi spui aici.
Heather era contient c Nat se strduia s pretind c nu asculta.
Vivian, pe de alt parte, nc se uita la ea. Matt tui. Roi din nou.
Uite ce e. Voiam doar s i spun c mi pare ru. Pentru ce s-a
ntmplat ntre noi. Povestea cu Delaney
Matt i feri privirea. Se strduia s par spit, dar Heather tia c se
bucura, chiar i un pic, vznd c era n poziia ca ea s trebuiasc s l ierte.
El deinea controlul. i tot el ridic din umeri.
Trebuie s m crezi, pur i simplu s-a ntmplat.
Simi un val de ur fa de el. Cum putuse s cread vreodat c fusese
ndrgostit de el? Era un tmpit, cum zisese Nat. n acelai timp, n minte i
veni o imagine cu Bishop: mbrcat cu pantalonii lui de trening stupizi i cu
lapi, zmbindu-i; mprind o cafea cu ghea, mprind acelai pai, fr s
le pese de apa care i stropea sau de faptul c ea mereu mesteca paiele;
ntini unul lng altul pe capota mainii lui, nconjurai de doze strivite,
despre care Bishop spunea c vor atrage extrateretrii s l rpeasc.
Spuneau: v rog, v rog, luai-m de aici, prieteni extrateretri! i ei doi
rznd.
De ce mi spui asta acum? ntreb Heather.
Matt pru surprins, ca i cum s-ar fi ateptat ca ea s-i mulumeasc.
i spun acum pentru c nu trebuie s faci asta. Nu trebuie s treci prin
asta. Uite, eu te cunosc, Heather. Asta nu eti tu.
Ea se simi de parc fusese lovit n stomac.
Crezi c are legtur cu tine? Cu ce s-a ntmplat?
Matt oft. i ddea seama c el o considera dificil.
Spun doar c nu trebuie s dovedeti nimic.
Pe Heather o strbtu un fior, mici impulsuri electrice de furie.
Dispari, Matt!
Deja cei din ncpere nu se mai prefceau c nu ascult. Dar ei nu-i psa.
Heather
VP - 147
Matt se ntinse s o prind de brae, cnd vru s treac pe lng el. Ea se
scutur.
Niciodat n-a avut legtur cu tine.
i ddu seama c nu era sut la sut adevrat. Intrase n joc cel puin
aa crezuse din disperare, din cauza impresiei c viaa ei se terminase
cnd el o prsise. Dar acum juca pentru ea, pentru ea i pentru Lily; juca
pentru c ajunsese att de departe; juca pentru c, dac va ctiga, va fi
prima i singura dat cnd va ctiga ceva n via.
i nu m cunoti. Niciodat nu m-ai cunoscut.
Spera c el va pleca acum, c spusese ce avea de spus, dar nu o fcu. Matt
i ncruci braele i se rezem de ua bii sau de placajele pline cu graffiti
unde ar fi trebuit s fie ua de la baie evile nu fuseser conectate. O clip i
vzu pe Matt Hepley i pe Ray Hanrahan schimbnd o privire. Aproape
imperceptibil, Matt i fcu un semn. Ceva de genul am fcut ce am putut.
Simi un dublu impuls de dezgust i de triumf. Deci acum Ray avea nevoie
de ajutorul lui Matt s o determine s renune. Probabil c Ray i trimisese
acel mesaj n iunie, spunndu-i s renune. Evident, o considera o adevrat
ameninare.
Iar asta o fcu s se simt puternic.
Ce e asta? zise ea i fcu semn cu brbia spre arm. Vocea ei rsun
prea tare i era contient c toat lumea o privea, Matt, Ray, Nat, Vivian i
ceilali. Erau ca ntr-un tablou; iar n mijloc, ncadrat n lumin, sttea arma.
Ruleta ruseasc.
Vocea lui Diggin sun aproape smerit. Adug repede:
Trebuie s apei trgaciul o singur dat. Harold a trebuit s o fac de
dou ori.
Dar Harold n-a fcut-o, interveni Vivian.
Vocea ei era profund i lent i i amintea lui Heather de locuri mai
calde. Locuri unde nu plouase niciodat. Se for s ntlneasc privirea lui
Vivian.
Deci Harold e eliminat?
Vivian ridic din umeri.
Presupun c da.
inea un picior pe scaun, genunchiul la piept i se juca indiferent cu
lniorul de la gt. Heather i vedea claviculele ieind prin maiou. Ca oasele
unui pui de pasre. i-l imagin pe Bishop srutnd acel loc i i feri
privirea.
Deci Harold ieise. Asta nsemna c mai erau patru juctori.
n regul, zise ea.
Abia putea s nghit.
VP - 148
n regul, repet.
tia c trebuia s o fac, s scape odat, dar minile nu i se micau. Nat se
holba la ea ngrozit, de parc ar fi fost deja moart.
E ncrcat? ntreb cineva.
E ncrcat.
Ray rspunsese.
Am verificat.
Dar pn i el prea s nu se simt tocmai bine i se feri de privirea lui
Heather. Nu te teme, i spuse ea. Dar avu efect opus. Parc prinsese
rdcini, paralizat de fric. Cte locauri avea o arm? Care erau ansele ei?
Niciodat nu se pricepuse la chestii din astea, probabiliti. Continua s aud
vocea mamei sale: am venit acas i i-am gsit creierii mprtiai pe perei.
Nu avea de ales, doar dac nu voia ca jocul s se ncheie acolo, pe loc. Ce ar
face Lily atunci? Dar ce se ntmpla cu Lily, dac ea i zbura creierii?
i vzu mna ridicndu-se spre arm, palid i strin, ca un fel de
creatur de pe fundul oceanului. n spatele ei, Nat trase aer n piept. Brusc,
ua se deschise n spatele lor cu atta putere, c se lovi de perete. Toi se
rsucir deodat, de parc erau cei pe aceeai les.
Dodge.
Heather se simi ndat dezamgit; tia c n adncul sufletului sperase
s fie Bishop.
Salut, zise ea.
Dar Dodge nu rspunse. Doar travers spaiul mic spre ea, practic, dndu-
l la o parte pe Matt.
Tu ai fost, zise el.
Vocea lui era joas i plin de ranchiun. Apoi se uit la Natalie.
Sau tu.
Ray chicoti. Dodge l ignor.
Despre ce vorbeti?
Heather nu se gndise cum de arbitrii tiuser despre teama lui Dodge de
pianjeni. Dar acum se ntreb: Cum de tiau cte ceva despre ei toi?
Niciuna dintre noi n-a spus nimic, Dodge, pe cuvnt.
Asta fusese Nat. Dodge se uit la fiecare dintre ele, pe rnd. Apoi, pe
neateptate, se ntinse i puse mna pe arm. Civa oameni tresrir, iar
Diggin chiar se ls n jos, de parc se atepta ca Dodge s nceap s trag.
Ce faci? ntreb Vivian.
Dodge umbl la arm deschide ncrctorul, se gndi Heather, dei
degetele lui se micau att de repede c nu era sigur , apoi o puse la loc pe
mas.
Am vrut s fiu sigur c e ncrcat, anun el. Ce e cinstit e cinstit.
VP - 149
Acum nu se mai uita deloc la Heather. Doar i ncruci braele i atept.
Bietul Dodge! zise Ray.
Nici nu se deranj s-i ascund rsul.
Se teme de pianjenii ia mici.
i vine rndul, Hanrahan, zise Dodge calm.
Asta l fcu pe Ray s se opreasc din rs. n camer se fcu linite.
Heather tia c nu vor mai fi ntreruperi. Nici vor mai fi distrai. Se simea de
parc cineva aprinsese lumina. Era prea cald, prea luminos. Lu arma. O auzi
pe Nat spunnd:
Te rog.
Heather tia c toi o priveau, dar nu distingea feele: toi fuseser
transformai n forme, culori i unghiuri insinuate. Pn i masa ncepea s
devin neclar. Singurul lucru clar era arma: grea i rece. Bjbi un pic, s
pun degetul pe trgaci. Nu-i mai simea trupul, de la mijloc n jos. Poate c
aa era cnd mureai: o amoreal lent.
i puse arma la tmpl, simi muctura rece a metalului pe piele, ca o
gur cscat. Aa trebuie s se fi simit tata, se gndi ea.
nchise ochii.
Nat ip:
Nu o face!
n acelai timp, un scaun zngni pe podea i cteva voci strigar deodat.
Heather strnse trgaciul.
Clic.
Nimic. Heather deschise ochii. Pe loc, camera se umplu de ipete. Oamenii
erau n picioare, ovaionnd. Heather era att de vlguit de bucurie i
uurare, c nu mai putu ine arma i o ls s cad pe podea. Apoi Natalie
ni spre ea.
Oh, Heather, Heather! spunea ea continuu. mi pare att de ru.
E n regul, e n regul, zicea Heather, dar nu simea cuvintele ieindu-i
din gur.
Buzele i erau amorite, limba i era amorit, trupul i tremura de parc
ar fi fost gata s se dezintegreze. Cnd Nat i ddu drumul, Heather se
prbui pe un scaun.
Se terminase.
Tria.
Cineva i puse n mn o butur, iar ea nghii recunosctoare, nainte s
i dea seama c era bere cald. Apoi Diggin apru n faa ei:
Nu credeam c o s o faci. Uau. Rahat.

VP - 150
Nu era sigur dac Matt o felicitase, iar dac o fcuse, nu fusese
contient de asta. Vivian i zmbi, dar nu zise nimic. Pn i Dodge veni la
ea:
Uite ce e, Heather, zise el i ngenunche ca s-o priveasc de la acelai
nivel.
O clip ochii i cutar pe a ei, iar ea fu sigur c o s-i spun ceva
important. n schimb, el zise doar:
Pstreaz asta n siguran, da?
i i strecur ceva n mn. Ea bg obiectul n buzunar, fr s i dea
seama.
Brusc, Heather i dorea mai mult dect orice s ias de acolo. Departe de
mirosul de bere, de igri vechi, de respiraia altor oameni, toate prea
aproape; departe de Fresh Pines, unde nici nu intenionase s se ntoarc.
Voia s ajung napoi la casa lui Anne, n camera albastr, ascultnd vntul
printre copaci, ascultnd murmurele lui Lily prin somn.
Avu nevoie de dou ncercri s se ridice n picioare. Parc trupul i
fusese cusut de scaun.
S mergem, da? zise Nat.
Respiraia i mirosea un pic a bere, iar n mod normal Heather ar fi fost
enervat c bea chiar nainte s mearg cu maina. Dar nu avea putere s
protesteze sau mcar s i pese.
A fost grozav! zise Nat, ndat ce ajunser n main. Serios, Heather.
Toi o s vorbeasc despre asta, probabil, muli ani. Totui, cred c nu e
cinstit. Adic proba ta a fost cam de un miliard de ori mai dur dect a lui
Dodge. Puteai s mori.
Se poate s nu vorbim despre asta?
Heather ls un pic geamul n jos, inhalnd mirosul de pini i de muchi.
Era n via.
Sigur.
Nat se uit la ea.
Eti bine?
Da.
Se gndea la adncurile pdurii, la spaiile cu iarb moale i cu umbr. Se
mic, s i sprijine capul de geam, i simi mica umfltur din buzunar. i
aminti c Dodge i dduse ceva. Se ntreb dac nu cumva el se simise
vinovat de izbucnirea lui. Bg mna n buzunar. Chiar atunci trecur pe
lng un felinar i cnd desfcu degetele parc timpul se opri pentru o clip.
Totul era complet nemicat: Nat cu minile pe volan, cu gura deschis,
vorbind; copacii de afar ngheai n ateptare; degetele ei pe jumtate
desfcute.
VP - 151
i glonul n mijlocul crnos al palmei.

VP - 152
DUMINIC, 14 AUGUST

HEATHER

Era deja a doua sptmn din august. Jocul se apropia de sfrit.


Rmseser patru juctori. Dodge, Heather, Nat i Ray. Pentru prima dat de
cnd ncepuse, oamenii pariau c Heather va ctiga, dei Ray i Dodge erau
i ei favorii, cu anse egale.
Heather auzise c Ray trecuse de proba individual: intrase la morga de
la East Chapman i rmsese nchis acolo, lng cadavre, toat noaptea.
nfricotor, dar puin probabil s-l omoare; Heather nc era furioas
pentru c proba ei fusese cea mai rea. Totui, rmnea faptul c Dodge se
asigurase c proba ei avea s fie inofensiv. Dodge, care furase glonul,
prefcndu-se c verific dac arma era ncrcat. Dodge, care acum refuza
s i rspund la telefon. Ce nebunie! Bishop o suna ncontinuu. Ea l suna pe
Dodge. Krista o suna pe ea. Nimeni nu rspundea. Era ca un fel de joc confuz
de-a telefoanele. Nat nu se bgase n asta. Ea nc nu susinuse proba
individual. Cu fiecare zi, Nat era mai palid i mai slab. Nu mai plvrgea
continuu despre toi tipii cu care ieea. Ba chiar anunase solemn c o vreme
s-ar putea s stea deoparte de orice tip. Heather nu tia dac era din cauza
jocului sau din cauza a ceea ce se ntmplase de ziua ei, dar Nat i amintea de
o pictur pe care o vzuse odat reprodus ntr-o carte de istorie, o
aristocrat care atepta ghilotina.
La o sptmn dup proba lui Heather, lama czu.
Heather i Nat o duseser pe Lily la mall s vad un film, mai mult ca s
scape de cldur, cci trei zile la rnd fuseser 45 de grade Celsius, iar
Heather avea impresia c se micau ntr-o sup. Copacii erau neclintii n
ari. Dup aceea se ntorseser la Anne, cu maina lui Nat. Cel puin Nat
tia c Heather plecase de acas i se oferise s vin s doarm cu ea la
Anne, dei i displceau cinii i nici nu s-ar fi apropiat de arcul tigrilor.
Anne plecase din ora pentru weekend, s-i viziteze cumnata n Boston, iar
lui Heather nu-i plcea s stea fr ea n casa aceea mare i veche. Un lucru
bun la rulot era c ntotdeauna tiai unde erau pereii i cine era acas.
Casa lui Anne era altfel: plin de lemn care scria i gemea, sunete
fantomatice, bufnituri misterioase i rcieli.
Rspunde tu, zise Nat, cnd telefonul i sun n brae.
Au, nu ajung la el, zise Heather.
VP - 153
Nat chicoti i i ntinse telefonul, lund mna de pe volan. Vir scurt, iar
Lily ip din spate.
Scuze, Bill, zise Nat.
Nu-mi spune aa, zise Lily afectat.
Nat rse. Dar Heather sttea cu telefonul ei n poal, simind ace de
ghea prin ncheieturi, prin mini.
Ce s-a ntmplat, ntreb Nat.
Apoi faa ei deveni serioas.
E
Se opri i se uit n oglinda retrovizoare la Lily, care asculta atent.
Heather citi mesajul din nou. Imposibil.
Ai spus cuiva c rmi s dormi la Anne n noaptea asta? ntreb ea
ncet.
Nat ridic din umeri.
Prinilor mei. i lui Bishop. Cred c i-am pomenit i lui Joey.
Heather nchise clapa telefonului i l bg n torpedou. Brusc, l voia ct
mai departe de ea.
Ce e? ntreb Nat.
Cineva tie c Anne nu e acas.
Ddu radioul mai tare, ca Lily s nu trag cu urechea.
Arbitrii tiu.
Cui i spusese ea? Lui Dodge, i pomenise de asta ntr-un mesaj. i spusese
c putea trece pe acolo, s stea de vorb, s i poat mulumi. i, desigur,
probabil c i Anne le zisese unora; erau n Carp, iar oamenii vorbeau, nu
aveau altceva de fcut.
Abia atunci nelese pe deplin implicaiile a ceea ce tocmai citise, a ceea ce
trebuia s fac Nat. Ls geamul n jos, dar suflul de aer fierbinte nu o ajut.
Nu ar fi trebuit s bea atta suc la film. i era grea.
Ce e? ntreb Nat.
Prea speriat. Incontient, ncepu s bat cu degetele un ritm pe volan.
Ce trebuie s fac?
Heather se uit la ea. n gur avea gust de cenu i se trezi c nu era n
stare s rosteasc o propoziie ntreag.
Tigrii.

DODGE

Probele jocului fuseser mereu populare, dar n anul acela muli


spectatori se inuser departe de ele. Era prea riscant. Poliia ameninase c
VP - 154
va aresta pe oricine era asociat cu Panica i toi se temeau s nu fie acuzai
de incendiul de la casa Graybill. Se zvonea c Sadowski voia ca cineva s i
asume vina, oricine. Drumurile, de obicei pustii, erau pline de maini de
poliie, unele din alte districte.
Dar cuvntul tigri era prea tare s i reziti. Avea propriul impuls: zbura
printre copaci, i croia drum n casele baricadate n faa cldurii, se rotea n
ritmul ventilatoarelor din dormitoare. Pn dup-amiaz toi juctorii, i
fotii juctori, i spectatorii, i pariorii, i datornicii, i ciripitorii toi cei
interesai oarecum de joc i de ctig aflaser despre tigrii de pe Mansfield
Road.
Dodge era ntins dezbrcat n pat, cu dou ventilatoare pornite, cnd
primi mesajul de la Heather. O clip nu i ddu seama dac dormea sau era
treaz. Camera lui era ntunecat i fierbinte ca o gur. Totui, nu voia s
deschid ua. Ricky venise din nou i adusese mncare pentru Dayna, chestii
pe care le gtise el la restaurant, orez, fasole i crevei, care miroseau a
usturoi ars. Se uitau la un film i, din cnd n cnd, n ciuda sunetului scos de
ventilatoarele vechi i n a uii nchise, auzea rsetele lor nfundate.
Efortul de a se ridica l fcu pe Dodge s transpire. Tast numrul lui
Bishop.
Ce naiba? zise el, cnd Bishop rspunse.
Fr introducere. Fr rahaturi.
Cum ai putut? Cum ai putut s o pui s fac asta?
Bishop oft.
Regulile jocului, Dodge. Nu sunt singurul care controleaz rahatul sta.
Prea extenuat.
Dac nu joc suficient de dur, sunt nlocuit. i apoi nu o s mai pot fi de
niciun ajutor.
Dodge l ignor.
Nu va trece de asta niciodat. Nu va trece.
Nu trebuie s o fac.
Lui Dodge i venea s dea cu telefonul de perete, dei tia c Bishop are
dreptate. Ca planul lui Dodge s reueasc, Nat trebuia s renune n curnd,
oricum. Totui, i se prea nedrept. Prea dificil, prea periculos, la fel ca proba
lui Heather. Dar cel puin n cazul ei se asiguraser Bishop i el c nu va fi
cu adevrat n pericol.
Heather va gsi o cale s o ajute, zise Bishop, de parc i citea gndurile
lui Dodge.
Nu ai de unde s tii, zise Dodge i nchise.

VP - 155
Habar nu avea de ce era att de furios. tiuse de la nceput cum erau
regulile Panicii. Dar, cumva, totul scpase de sub control. Se ntreb dac
Bishop va aprea n seara aceea, dac putea s nfrunte lucrurile.
Biata Natalie! Se gndi s o sune i s ncerce s o conving s renune, s
abandoneze, dar apoi i aminti cum i dduse napoi lniorul i ce i
spusese el n seara aceea despre desfcutul picioarelor. l fcu s se
nroeasc de ruine. Avea tot dreptul s nu i vorbeasc. Ba chiar avea
dreptul s l urasc.
Dar el se va duce acolo. i chiar dac l ura, chiar dac l ignora complet,
voia ca Nat s tie c el era prezent. i c i prea ru pentru ce spusese.
Nu mai avea mult timp.

HEATHER

Una dintre problemele lui Heather, pe lng cele o sut de alte probleme
mari, era ce s fac n privina lui Lily. Anne le lsase mncare pentru
weekend, macaroane cu brnz, nu din conserv, ci fcute cu brnz
adevrat, cu lapte i cu paste mici, spiralate, i sup de roii. Doar faptul c
le nclzea o fcea s se simt ca un infractor: Anne le invitase n casa ei,
avea grij de ele, iar Heather complota pe la spatele ei.
O privea pe Lily cum d gata trei porii. Nu nelegea cum putea s
mnnce pe cldura aceea. Toate ventilatoarele erau pornite, dar tot
transpirau. Ea nu reuise s ia nicio mbuctur. i era grea din cauza
sentimentului de vin i a nervilor. Nu mai era mult pn la apus, cnd era
timpul pentru joc. Heather se ntreb ce fcea Natalie. Era ncuiat la etaj de
trei ore. Auzise de trei ori evile vibrnd i apa curgnd la du.
Dup ce Lily mnc, Heather o duse n birou: o ncpere mare,
ntunecoas, care nc purta amprenta fostului so al lui Anne canapele din
piele, pturi din mohair i un covor care mirosea slab a cine ud. Acolo era
un pic mai rcoare, dei pielea canapelei se lipi neplcut de pielea lui
Heather, cnd se aez.
Trebuie s mi promii c nu o s vii afar. Vor fi oameni acolo. i s-ar
putea s auzi glgie. Dar trebuie s rmi aici, unde eti n siguran.
Promite-mi.
Lily se ncrunt.
Anne tie?
Heather i simi sentimentul de vin n gt. Cltin din cap.
i nici nu va ti.

VP - 156
Lily lu nite scame care ncepeau s ias din canapea. Rmase tcut o
clip. Brusc, Heather i dori s o poat lua n brae i s o strng i s i
spun tot, ct de speriat era i c nu tia ce se va ntmpla cu ele.
E vorba despre Panic, nu-i aa?
Ridic privirea. Faa i era lipsit de expresie, ochii la fel. i aminteau lui
Heather de ochii tigrilor: nelepi, atottiutori. Nu avea rost s mint.
E aproape gata.
Lily nu se mic atunci cnd o srut pe capul care mirosea a iarb i a
transpiraie. Pielea canapelei se dezlipi de pielea lui Heather cu un plescit.
Puse un DVD despre o grdin zoologic, pe care l ceruse Lily, un alt cadou
de la Anne.
Heather tia c Anne e un om bun. Cel mai bun om pe care l cunoscuse.
Iar Heather ce era?
Ajunsese la u, cnd Lily zise:
O s ctigi?
Se ntoarse spre ea. Lsase luminile stinse, s fie rcoare, iar faa lui Lily
era n umbr. Heather ncerc s zmbeasc.
Deja ctig, mini ea i nchise ua.
n cele din urm, pcla de pe cer, lptoas i prlit, se transform n
ntuneric; iar copacii strpunser soarele i toat lumina se risipi. Apoi
venir: tcut, cu cauciucurile rulnd n surdin, cu farurile licrind prin
pdure ca nite licurici imeni. Nu se auzea muzic, nu se auzeau strigte.
Toi erau ateni, din cauza poliitilor. Heather atepta afar. Cinii o luaser
razna; le tot arunca de ronit, ncercnd s-i fac s tac. tia c nu erau
vecini pe civa kilometri, dar nu reuea s scape de impresia c cineva i
auzea, c Anne va afla cumva i va fi adus napoi de ltratul lor.
Nat tot nu coborse.
Heather le dduse tigrilor s mnnce dublu fa de poria normal.
Acum, n timp ce ultima raz de lumin disprea de pe cer, iar stelele
ncepeau s clipeasc prin pcla lichid a cldurii, stteau ntini, aparent
adormii i indifereni la sunetul mainilor. Heather se rug s rmn acolo,
ca Nat s poat face orice avea de fcut i s ias.
Maini dup maini: Diggin, Ray Hanrahan, chiar i unii dintre juctorii
care fuseser eliminai, precum Cory Walsh i Ellie Hayes; Mindy Kramer i
un grup de prietene de-ale ei dansatoare, nc mbrcate n costume de baie
i pantaloni scuri din blugi, cu picioarele goale, de parc tocmai veniser de
pe plaj; Zev Keller, cu ochii roii, sticloi, evident beat, cu doi prieteni pe
care Heather nu-i recunoscu; oameni pe care nu-i mai vzuse de la proba de
la turnurile de ap. Matt Hepley venise i el, la fel i Delaney. Trecu pe lng
ea, prefcndu-se c nu exist. i ddu seama c nu i psa.
VP - 157
Traversar curtea i se adunar n jurul arcului tigrilor, n tcere, uimii.
Pe msur ce se ntuneca, se aprindeau luminile; reflectoarele de pe hambar,
detectnd micare, se aprinser i ele, luminnd tigrii, care dormeau unul
lng altul, att de nemicai c preau statui nghesuite pe o palm de
pmnt.
Nu pot s cred! opti cineva.
Imposibil!
Dar erau acolo, indiferent de cte ori clipeai sau te uitai n alt parte.
Tigri. Un miracol, o minune de circ, chiar acolo, pe iarb, sub copacii din
Carp i sub cerul din Carp.
Heather fu uurat s l vad pe Dodge sosind pe bicicleta lui. nc nu
avusese ocazia s i mulumeasc personal pentru ce fcuse. Aproape
imediat, el ntreb:
Bishop e aici?
Ea cltin din cap. El se strmb.
Dodge, voiam s i spun
Nu.
Puse o mn pe braul ei i o strnse uor.
Nu nc.
Ea nu tia exact ce voise s spun. Pentru prima dat, se ntreb ce
planuri avea Dodge pentru toamna aceea, dac va rmne n Carp sau dac
avea de gnd s plece pentru vreun job undeva sau chiar la facultate.
Niciodat nu acordase atenie notelor lui de la coal. Brusc, gndul c
Dodge ar pleca o ntrist. Erau prieteni sau cam aa ceva.
O izbi ct de trist era gndul c toi cei de acolo, colegii i prietenii ei i
chiar oamenii pe care nu-i suferea, crescuser la grmad, ca nite
animlue ntr-o cuc prea mic, iar acum se vor mprtia, pur i simplu. i
acela va fi sfritul. Tot ce se ntmplase, acele stupide seri de dans de la
coal, petrecerile de la subsol de dup, meciurile de fotbal, zilele ploioase,
care i fceau s adoarm la orele de mate, scldatul vara n ru, sucurile
furate din frigiderele din spate, de la 7-Eleven, chiar i asta, Panica, totul va
fi alungat n amintiri i se va evapora ca i cum nici nu s-ar fi ntmplat.
Unde e Natalie?
Diggin ntrebase. Vorbea ncet, de parc se temea s nu trezeasc tigrii.
Abia dac scoteau un sunet, cu toii. Erau nc ncremenii de vederea acelor
creaturi parc ireale, lungite pe pmnt ca umbrele.
O chem eu, zise Heather.
Era recunosctoare s aib o scuz pentru a intra n cas, chiar i pentru
o clip. Ceea ce fcea, ce o ajut pe Nat s fac era ngrozitor. i aminti faa

VP - 158
lui Anne, zmbetul care i ncreea colurile ochilor. Niciodat nu se simise
ca o infractoare, nici mcar atunci cnd luase maina mamei sale i fugise.
O alt main sosea i i ddu seama, dup cum suna motorul, c era
Bishop. Avu dreptate. Exact cnd ajunse la ua din fa, el cobor i o vzu.
Heather!
Dei nu striga, vocea lui i se pru ca o palm n linitea aceea. l ignor.
Intr n buctrie i o gsi pe Natalie la mas, cu ochii roii. n faa ei era un
pahar mic i o sticl de whisky.
De unde ai luat aia? ntreb Heather.
Din debara.
Nat nici mcar nu ridic privirea.
mi pare ru. Am luat doar o gur, totui.
Se strmb.
Groaznic!
E timpul.
Nat aprob i se ridic. Purta pantaloni scuri din blugi i era descul;
prul i era nc ud de la du. Heather tia c, dac Nat nu ar fi fost foarte
speriat, ar fi insistat s se machieze, s-i aranjeze prul. Dar se gndi c
niciodat Nat nu artase mai frumoas. Prietena ei puternic i temtoare,
creia i plceau cntecele country, i tartele cu ciree, i s cnte n public,
i culoarea roz i care era ngrozit de microbi, de cini i de scri.
Te iubesc, Nat, zise Heather dintr-odat.
Nat o privi surprins, de parc deja uitase c Heather era acolo.
i eu, Heather.
Reui s zmbeasc slab.
Sunt pregtit.
Bishop era la mic distan de cas, patrula i i ducea degetele la buze,
apoi le lsa n jos, de parc ar fi fumat o igar invizibil. Cnd Nat se
amestec n mulime, prinse privirea lui Heather.
Te rog.
Vocea lui era rguit.
Trebuie s vorbim.
Nu prea e momentul.
Vocea ei sun mai dur, mai sarcastic dect intenionase, i ddu seama c
nu o vzuse pe Vivian i se ntreb dac Bishop o rugase s nu vin. Te rog,
iubito. Doar pn reuesc s repar lucrurile cu Heather. E geloas, tii
mereu i-a plcut de mine. Gndul i ridic un nod n gt i o parte din ea i
dori s-i spun lui Bishop s se duc naibii. Dar o parte din ea voia s i
pun braele n jurul gtului su, s i simt pieptul sltnd de rs, s i simt

VP - 159
prul rvit pe fa. n schimb, i ncruci braele, ca i cum ar fi putut s
alunge pornirea aceea.
Trebuie s i spun ceva.
Bishop i umezi buzele. Arta groaznic. Era tras la fa, pielea lui avea
diverse nuane de galben i verde i era prea slab.
E important.
Mai trziu, da?
nainte ca Bishop s poat protesta, trecu pe lng el. Natalie ajunsese la
gard, mai aproape de tigri dect se dusese ea vreodat. Incontient,
mulimea se dduse napoi, astfel c era nconjurat de un spaiu gol, de
parc ar fi fost contagioas. Heather alerg spre ea. Acum, cinii ncepur
din nou s latre, spulbernd linitea, iar Heather i ndemn tios s tac, n
timp ce trecea pe lng cote. Se strecur prin mulime i pi n cercul
deschis al lui Nat, cu senzaia c intr prin efracie.
E n regul, opti ea. Sunt aici.
Dar Nat nu prea s o aud.
Regulile sunt simple, zise Diggin.
Dei vorbea pe un ton normal, lui Heather i se prea c strig. ncepu s
se roage ca tigrii s nu se trezeasc. Deocamdat nici nu-i ridicaser
capetele. Vzu c o bucat de carne pe care le-o dduse mai devreme era
nc neatins, o bziau mutele i nu se putu hotr dac asta era bine sau
ru.
Intri n arc, stai acolo cu tigrii zece secunde, iei.
Accentu uor ultima parte.
Ct de aproape? ntreb Nat.
Cum?
Ct de aproape trebuie s m duc? repet ea i se ntoarse spre el.
Diggin ridic din umeri.
Doar s fii nuntru, cred.
Nat expir uor. Heather i zmbi ncurajator, dei avea impresia c pielea
i era din clei i era pe cale s se crape. Dar dac tigrii dormeau, Nat nu va
avea probleme. Erau la doisprezece metri de poart. Nat nici nu trebuia s se
apropie de ei.
Te voi cronometra, zise Diggin. Cine are cheia de la poart?
Eu.
Heather pi n fa. Auzi un fonet uor, cnd toi se ntoarser spre ea;
simea cldura tuturor ochilor pe pielea ei. Aerul era parc din plumb,
complet nemicat. Bjbi n buzunar, dup chei. Respiraia lui Nat era rapid
i sacadat, ca a unui animal rnit. O clip Heather nu gsi cheile i nu tiu

VP - 160
dac s se simt uurat sau nu; apoi degetele i se strnser n jurul
metalului.
n tcerea i n neclintirea din jur, clicul lactului se auzi tare ca o
mpuctur. Desfcu atent lanul greu i l aez pe jos, apoi rsuci
zvoarele metalice, ncercnd cu disperare s trag de timp, s i mai ofere
lui Nat cteva secunde. Cnd ultimul zvor se deschise, amndoi tigrii i
ridicar capetele deodat, de parc simeau c se ntmpl ceva.
ntregul grup inspir n acelai timp. Nat ls s i scape un scncet.
E n regul, i zise Heather i o prinse de umeri.
O simea tremurnd.
Zece secunde. Trebuie doar s treci de poart. Se va termina nainte s
i dai seama.
Oamenii ncepur s murmure, s chicoteasc nervos, s se foiasc. Acum,
neclintirea fu nlocuit de o energie electric. Iar cnd Nat mai fcu un pas
ovitor spre poart, apoi altul, tigrii se ridicar i ei, ntinzndu-se, cscnd
flcile enorme, astfel c dinii le sclipir n lumina reflectoarelor, de parc se
hotrser s dea un spectacol. Nat se opri, cu o mn pe poart. Apoi puse
i cealalt mn. Mica din buze, iar Heather se ntreb dac numra sau se
ruga, dac nu cumva pentru Nat era acelai lucru. Micorat de poart,
conturat de lumina tioas, nefireasc, Nat prea ireal, unidimensional,
parc decupat din carton.
Nu trebuie s o faci, rsun vocea lui Dodge, att de neateptat c toi
se ntoarser spre el.
Nat se ntoarse i ea, iar Heather i vzu ncruntarea. Apoi deschise poarta
i intr.
Pornete cronometrul! strig Heather.
l vzu pe Diggin bjbind dup telefon.
Acum!
Bine, bine, zise Diggin. Pornit!
Era prea trziu. Tigrii ncepuser s se mite. Capetele lor masive se
cltinau ncet ntre umeri ca nite penduluri oribile tic, tic, tic. i erau prea
aproape, deja prea aproape; nc trei pai i parcurgeau cinci metri, cu gurile
cscate, rnjind.
Trei secunde! anun Diggin.
Imposibil. Cu siguran, Nat era n arc de zece minute, de o jumtate de
or, de o venicie. Inima lui Heather btea s-i sar din piept. Nimeni nu
vorbea. Nimeni nu se mica. Totul era o mare neagr, fr forme: se vedea
doar cercul strlucitor de lumin alb, Nat cea parc din carton decupat i
umbra lung a tigrilor. Acum Nat tremura i scncea. Pentru o secund,
Heather se temu c se va prbui. i ce ar urma? Ar ataca tigrii? Ea, Heather,
VP - 161
ar fi suficient de curajoas s ncerce s-i opreasc? tia c nu. Picioarele i
tremurau i abia respira.
apte secunde!
Vocea lui Diggin era ascuit ca o alarm. Tigrii se aflau la mai puin de
doi metri i jumtate de Nat. nc doi pai, i erau pe ea. Heather i auzea
respirnd, le vedea mustile vibrnd, adulmecnd aerul. Nat plngea. Dar
nc era acolo, nemicat. Poate c era prea speriat s se mite. Poate c
ochii lor ca nite piscine negre adnci o hipnotizaser.
Opt secunde!
Unul dintre tigri tresri; un muchi se mic, iar Heather i ddu seama
c se pregtea s sar, o simea, tia c avea s sar pe Natalie i s o sfie
i toi aveau s se uite, fr s poat face nimic. i exact cnd se pregtea s
strige fugi, dar nu putea, gtuit de groaz, Nat fugi. Poate c strigase
altcineva. Brusc, era glgie, se auzeau oameni ipnd, iar Nat iei pe poart
i o trnti, rezemndu-se de ea i plngnd. Tocmai cnd tigrul, cel de care
Heather fusese sigur c se pregtea s sar, se ghemui pe pmnt.
Nou secunde, zise Diggin, peste glgia brusc.
Heather simi o urm de triumf Nat era eliminat, apoi un mai puternic
impuls de ruine. Se duse spre Nat i o mbri.
Ai fost uimitoare, zise ea, n prul lui Nat.
N-am reuit, spuse prietena ei.
Vocea i era nbuit; i lipi faa de pieptul lui Heather.
Dar tot ai fost uimitoare.
Nat era singura care nu se bucura. Se ntoarse spre cas aproape imediat.
Toi ceilali preau s fi uitat de poliie, de ce se ntmplase la casa Graybill
i de corpul lui Little Kelly, gsit carbonizat i nnegrit n subsol. Pentru
scurt timp parc erau din nou la nceputul verii, cnd juctorii susinuser
prima prob, sritura.
Heather avu nevoie de mai mult de o or s i scoat pe toi de acolo, spre
mainile lor i afar de pe proprietate, i n tot acest timp cinii ltrar
nebunete, iar tigrii se culcar la loc, de parc voiau s transmit un mesaj.
Cnd curtea fu goal, Heather simea extenuarea n degete. Dar se
terminase, slav Domnului! Totul se terminase, iar Anne nu trebuia s afle
niciodat.
Rmseser doar trei juctori. Iar ea era unul dintre ei.
Heather, ncerc Bishop din nou, cnd aproape toi plecaser. Trebuie
s vorbim.
Nu n seara asta, Bishop.
Mai erau civa oameni care trgeau, rezemai de maini, probabil
relaxai. Ciudat cum n urm cu cteva luni ea fusese una dintre ei, hoinrea
VP - 162
pe la petreceri cu Matt, iubitul ei cu I mare, etalndu-l de cte ori avea
ocazia. mbrcat cu hanoracele lui, cu epcile lui de baseball, de parc el era
un nsemn, o dovad c era drgu, c era normal, exact ca toi ceilali.
Vechea Heather i prea o persoan pe care abia o cunotea.
Nu poi s m evii la nesfrit, zise Bishop i trecu intenionat n faa
ei, cnd ea se opri s ia din iarb un pachet de igri pe jumtate clcat n
picioare.
Heather se ndrept. Prul lui ieea ntr-o parte de sub apc, de parc era
ceva viu, care ncerca s scape. Rezist pornirii de a i-l aranja. Cel mai ru
era c, privindu-l acum, nc mai vedea srutul lor: cldura care o
cuprinsese, moliciunea buzelor lui i acel scurt moment electrizant, cnd
limba lui o gsise pe a ei.
Nu te evit, zise ea i i feri privirea, s nu i mai aminteasc. Sunt doar
obosit.
Atunci cnd?
Prea pierdut.
E important, da? Am nevoie de tine. Am nevoie s m asculi.
Era tentat s l ntrebe de ce nu i cerea lui Vivian s-l asculte, dar nu o
fcu. Bishop arta groaznic, jalnic, iar ea l iubea, chiar dac el nu o iubea.
Gndul c era suprat, c suferea era mai ru dect propria-i suferin.
Mine.
Impulsiv, l strnse de mn. El pru surprins, iar ea i ddu drumul
repede, de parc ar fi ars-o.
Promit. Mine.

VP - 163
LUNI, 15 AUGUST

HEATHER

De diminea Heather se trezi din cauza ipetelor. Lily o striga, urcnd


scrile n fug; apoi ua se trnti de perete.
Tigrii au disprut.
Lily respira greu, era roie la fa i ud de transpiraie. Mirosea un pic a
baleg, probabil c hrnise animalele. Ce?
ntr-o clip Heather se trezi i se ridic n fund.
Poarta e deschis i au disprut.
Imposibil!
Heather deja se mbrca n pantaloni scuri i un tricou. Nici mcar nu se
sinchisi s i pun sutien.
Imposibil! repet, dar chiar n timp ce o spunea simi un val de teroare
care i readuse n minte imaginile din seara trecut, amintiri rzlee, cum o
mbria pe Nat, cum nchidea poarta Pusese la loc lactul? Nu-i amintea.
Mindy Kramer vorbise cu ea despre jobul la Anne, apoi trebuise s ipe la
Zev Keller, care ncercase s intre n coteul porcilor. Probabil c pusese
lactul. Poate c tigrii nu dispruser. Poate c doar se ascundeau undeva
printre copaci, unde Lily nu i vedea.
Ajuns jos, vzu c era deja unsprezece, c dormise mai mult i Anne avea
s ajung acas n curnd. Lily o urm afar. Era nc o zi foarte cald, dar
acum cerul era noros, iar n aer se simea umezeal, ca o perdea. Avea s
plou.
Traversase jumtate din curte, cnd vzu lactul czut n iarb, ca un
arpe metalic, exact unde l pusese seara trecut, cnd descuiase poarta
pentru Natalie. Iar poarta era acum deschis. Nu era nevoie s caute prin tot
arcul. Nu mai erau. O simea. De ce nu ltraser cinii? Sau poate c
ltraser i nu auzise. Sau poate c fuseser speriai, nlemnii, ca mulimea
de asear.
Heather nchise ochii. O clip crezu c o s leine. Tigrii dispruser, era
vina ei, iar acum Anne o va ur i o va da afar. Avea tot dreptul s o fac.
Deschise ochii, mnat de o panic nebun: trebuia s i gseasc, acum,
repede, nainte s vin Anne.
Rmi aici, i zise lui Lily i nu avu puterea s protesteze cnd Lily o
urm napoi n cas.
VP - 164
Abia dac tia ce face. Gsi o gleat sub chiuvet, rsturn o grmad de
burei uscai i obiecte de curenie i o umplu cu buci de carne pe
jumtate dezgheate. Apoi iei din nou i se ndrept spre copaci. Poate c
nu ajunser departe i reuea s i aduc napoi.
Unde mergem? ntreb Lily.
t, zise tios.
Simea muctura lacrimilor n ochi. Cum putea fi att de tmpit, o
cretin absolut? Gleata era grea i fu nevoit s o in cu ambele mini,
scannd zona n dreapta i-n stnga, n cutarea unei sclipiri de culoare, acei
ochi strlucitori, negri. Haide, haide, haide!
n spatele ei se auzi un fonet printre tufiuri, o unduire n aer, o
prezen, un animal la pnd. Brusc i ddu seama c fcea un lucru
prostesc: ddea buzna n pdure cu Lily, cutnd tigrii, de parc ar fi cutat
nite pisici pierdute, spernd s le ademeneasc acas. Dac i gsea,
probabil c i vor sfia capul. Un fior de spaim i trecu pe ira spinrii. Era
foarte atent la fiecare fonet, la fiecare trosnet, la luminile i umbrele care
ar fi putut ascunde foarte uor o pereche de ochi, o bucat de blan maro-
roiatic.
D-mi mna, Lily, zise ea, ncercnd s-i alunge frica din voce. S ne
ntoarcem nuntru.
i tigrii?
Evident, lui Lily i se prea c e un fel de aventur.
Va trebui s o sunm pe Anne, zise ea i imediat i ddu seama c aa
trebuia s fac.
nc avea acea senzaie intens c ceva o privea, le privea.
Ea va ti ce e de fcut.
Deodat un raton i scoase capul dintre frunzele groase ale unui arbust,
iar Heather simi un val de uurare, care aproape o fcu s se pie pe ea.
Ls gleata ntre copaci. Era prea grea i voia s se mite repede.
n timp ce ieeau dintre copaci, chiar la intrarea de lng duul de afar,
auzi cauciucuri pe alee i se gndi c ajunsese Anne. Nu tia dac s se simt
recunosctoare sau speriat. Se simea n ambele feluri.
Bishop!
Lily alerg spre el, nainte ca tnrul s fi cobort din main.
Tigrii au disprut! Tigrii au disprut!
Ce?
Arta i mai ru dect cu o sear nainte, de parc nu dormise deloc. Se
ntoarse spre Heather.
E adevrat?
E adevrat. Am uitat s pun lactul pe pori.
VP - 165
Brusc, adevrul o izbi ca un pumn zdravn n stomac i ncepu s plng.
Avea s fie dat afar din casa lui Anne: vor trebui s se ntoarc n Fresh
Pines sau s fug. Iar Anne va fi devastat. Anne, care era, practic, singura
persoan creia i psa de ea.
Hei, hei.
Bishop veni lng ea. Nu se opuse cnd o mbri.
Nu e vina ta. O s fie bine.
Este vina mea.
i ngrop faa n umrul lui i plnse pn o apuc tusea, n timp ce el o
mngia pe spate i pe pr, o atingea uor pe obraz, murmurnd. Doar
Bishop putea s o fac s se simt mic. Doar Bishop putea s o fac s se
simt protejat. Nici mcar nu auzi maina lui Anne apropiindu-se, pn
cnd ua se trnti i se auzi vocea ei strignd disperat:
Ce e? Ce s-a ntmplat?
Heather se trase de lng Bishop, iar Anne o apuc imediat de umeri.
Eti bine? Ai pit ceva?
Nu eu.
Heather i trecu braul peste nas. Gura i era plin de saliv i nu putea s
o priveasc pe Anne n ochi.
Sunt bine.
ncerc s o spun. Tigrii au disprut. Tigrii au disprut. Lily tcea, gura ei
se mica fr s articuleze vreun sunet. Bishop fu cel care vorbi.
Au ieit tigrii.
Faa lui Anne i schimb culoarea, de parc Heather o vedea pe un ecran
i cineva ajusta contrastul.
Glu glumeti.
Heather reui s clatine din cap.
Cum?
nainte ca Heather s vorbeasc, interveni Bishop:
A fost vina mea.
n sfrit, Heather i regsi vocea.
Nu. Bishop n-are nicio vin. Eu am. A fost jocul.
Jocul?
Anne se uita la ea de parc nu o mai vzuse pn atunci.
Jocul?
Panica, zise Heather cu voce rguit. Am deschis porile Trebuie s
fi uitat s le ncui la loc.
O clip Anne rmase tcut. Faa ei arta ngrozitor: alb i cadaveric.
Oripilat.
Dar eu am fost cel care a pus-o s o fac, zise Bishop brusc. E vina mea.
VP - 166
Nu.
Heather era jenat c Bishop simea c trebuie s o apere, dei i era
recunosctoare.
El nu are nicio legtur cu asta.
Ba nu.
Vocea lui Bishop deveni mai puternic. Transpira.
I-am spus s o fac. Le-am spus tuturor s o fac. Eu am strnit i
incendiul de la casa Graybill. Eu sunt cel care
Vocea lui se stinse. Se ntoarse spre Heather. Ochii lui erau rugtori,
disperai.
Sunt arbitru. Asta am vrut s i spun. Asta am vrut s i explic. Ce ai
vzut zilele trecute, cu Vivian
Nu termin. Nici Heather nu putea vorbi. Avea impresia c timpul se
oprise; toi fuseser transformai n statui. Cuvintele lui treceau prin ea ca
zpada, o ngheau pe dinuntru, i blocau abilitatea de a vorbi.
Imposibil! Nu Bishop! Nici mcar nu voise ca ea s joace
Nu pot s cred.
Heather auzi cuvintele i abia atunci i ddu seama c ea vorbise.
E adevrat.
Acum el se ntoarse din nou spre Anne.
Nu a fost vina lui Heather. Trebuie s m credei.
Anne i duse scurt mna la frunte, de parc ar fi vrut s opreasc
durerea. nchise ochii. Lily era tot la civa pai distan, foindu-se
nelinitit i tcut. Anne deschise ochii.
Trebuie s sunm la poliie, zise ea ncet. Vor trebui s anune stare de
alert.
Bishop aprob. Dar o clip nimeni nu se mic. Heather i dorea ca Anne
s ipe, ar fi fost mult mai uor. Iar cuvintele lui Bishop continuau s i se
roteasc prin cap: Eu i-am spus s o fac. Eu le-am spus tuturor s o fac.
Haide, Lily, zise Anne. Vino cu mine nuntru.
Heather vru s le urmeze, dar Anne o opri.
Tu ateapt aici, i zise tios. Vorbim imediat.
Cuvintele ei o fcur s simt nepturi ca de cuit n stomac. Se
terminase. Acum Anne o va ur. Lily i arunc o privire ngrijorat, apoi se
grbi dup Anne. Bishop i Heather rmaser singuri n curte, n timp ce
soarele i croia drum printre nori i ziua se transforma ntr-un microscop,
focalizndu-i cldura.
mi pare ru, Heather, zise Bishop. Nu am putut s-i spun. Am vrut,
trebuie s tii asta. Dar regulile
Regulile? repet ea.
VP - 167
Furia urca clocotind, printr-o fisur din interiorul ei. M-ai minit. n
legtur cu tot. Mi-ai spus s nu joc i n tot acest timp
Voiam s te in n siguran. Iar cnd am aflat c nu renuni, am
ncercat s te ajut. De cte ori am putut, am ncercat.
Bishop venise mai aproape, ntinznd braele lui se ntindeau spre ea.
Heather fcu un pas n spate.
Aproape m-ai omort. Arma dac nu era Dodge
Eu l-am trimis pe Dodge, interveni Bishop. M-am asigurat c nu se
ntmpl.
Clic-clic-clic. Amintirile se completau acum. Bishop cnd insista s
mearg pe scurttura care ducea la casa lui Trigger-Happy Jack. Artificiile de
la casa Graybill, de 4 iulie, pe care Bishop s-a asigurat c ea le va vedea. Un
indiciu: focul.
Trebuie s m crezi, Heather. Niciodat n-am intenionat s te mint.
i de ce ai fcut-o, Bishop?
Heather i ncruci braele. Nu voia s l asculte. Voia s fie furioas.
Voia s se lase dus de mareea neagr, s i absoarb toate celelalte gnduri
despre tigri, despre ct de ru o dezamgise pe Anne, despre cum va ajunge
din nou pe strzi.
Ce trebuia s dovedeti, hm?
i mai multe buci din ea se desprindeau.
C eti mai bun dect noi? Mai detept dect noi? Am neles, da? O s
pleci. Pleci de aici. Asta te face mai detept dect noi toi ceilali laolalt.
Gura lui Bishop era o linie subire.
tii care e problema ta? zise el ncet. Vrei ca totul s fie de rahat. Ai o
sor care te iubete. Prieteni care te iubesc. Eu te iubesc, Heather.
O zise repede, murmurat, iar ea nu reui nici mcar s se bucure, pentru
c el nu se opri.
I-ai ntrecut aproape pe toi la Panic. i tot ce vezi e rahatul. Nu crezi
n nimic. Deci vei avea o scuz s pierzi.
Heather se ntoarse, astfel nct, dac avea s nceap din nou s plng,
s nu o vad. Dar i ddu seama c nu avea unde s mearg. Era doar cas,
naltul cerului, soarele, ca un laser. Iar ea, Heather, nu avea loc n niciunul
dintre ele. Ultimele buci din ea se desfcur, ca o ran deschis: era plin
de furie i durere.
tii ce mi doresc? Ca tu s fi plecat deja.
Se gndi c el ar putea ncepe s ipe. Aproape spera s o fac. n schimb,
el doar oft i i frec fruntea.
Uite ce e, Heather. Nu vreau s m cert cu tine. Vreau s nelegi
Nu m-ai auzit? Doar pleac. Du-te. Pleac de aici.
VP - 168
Se terse la ochi cu palma. Vocea lui rsuna n capul ei.
Tu vrei ca totul s fie de rahat deci vei avea o scuz s pierzi.
Heather.
Bishop puse o mn pe umrul ei, dar ea se scutur.
Nu tiu cum s o mai spun.
Bishop ezit. l simea aproape de ea, i simea cldura trupului, ca o for
linititoare, ca o ptur. Pentru o secund nebuneasc, se gndi c el va
refuza, se va ntoarce, o va mbria i i va spune c nu va pleca niciodat.
Pentru o secund nebuneasc, i dori asta mai mult dect orice. n schimb, i
simi degetele abia atingndu-i cotul.
Am fcut-o pentru tine, zise el, cu voce joas. Plnuiam s i dau banii.
Vocea lui se opri o clip.
Tot ce am fcut vreodat a fost pentru tine, Heather.
Apoi Bishop plec. Se rsuci pe clcie i pn ca Heather s nu mai
suporte tensiunea i picioarele aproape s i cedeze, iar furia s i topeasc,
trgnd de ea n diverse direcii, pn s se gndeasc s se ntoarc i s l
strige, el ajunse deja n main i nu o mai auzi.

Era o zi haotic n Carp. Bishop Marks se pred la poliie pentru moartea
lui Little Kelly, dei, dup cum se dovedise, acesta nu fusese omort de
incendiul de la casa Graybill. Totui, nimnui nu-i venea s cread: Bishop
Marks, copilul acela drgu, al crui tat avea un magazin cu rame n
Hudson. Copil timid. Unul dintre cei buni.
La secia de poliie, Bishop neg faptul c focul ar fi avut vreo legtur cu
Panica. O fars, zise el.
Cu susul n jos i pe dos. Semn al vremurilor nebune n care trim.
n seara aceea, Kirk Finnegan iei cnd cinii ncepur s latre. Avea o
puc i suspecta c erau nite tineri bei sau poate vecinul su de rahat,
care de curnd ncepuse s parcheze pe proprietatea lui i nu reuea s l
conving c nu era corect.
Dar vzu un tigru.
Un futut de tigru, chiar acolo, n curtea lui, cu unul dintre cockerii lui n
gura enorm. Crezu c viseaz, c are halucinaii, c e beat. Era att de
speriat, c se pi pe el i observ abia mai trziu. Acion fr s se
gndeasc, ridic arma i trase patru focuri drept n coastele tigrului i
continu s trag chiar i dup ce tigrul se prbui, chiar i dup ce, prin
cine tie ce miracol, divin flcile i se desfcur, iar cinele lui se ridic n
picioare i ncepu s latre din nou, continu s trag, pentru c ochii aceia
nc se holbau la el, ntunecai ca o acuzaie sau ca o minciun.

VP - 169
MARI, 16 AUGUST

HEATHER

Heather reuise s-o evite pe Anne o zi ntreag. Dup cearta cu Bishop, se


dusese pe jos doi kilometri pn n vale, unde petrecuse dup-amiaza
njurnd i aruncnd cu pietre n diverse lucruri (indicatoare stradale, acolo
unde erau; garduri; maini abandonate). Cuvintele lui i reveneau n minte.
Tu vrei ca totul s fie de rahat s ai o scuz s pierzi.
Nu e drept, i venea s strige.
Dar o a doua voce din capul ei, mai slab, i spunea: are dreptate. Acele
dou gnduri nu e drept i are dreptate i se plimbau prin cap, de parc
mintea ei era o uria mas de ping-pong.
Pn s se ntoarc, se fcuse sear, iar Anne i Lily plecaser. Fu
cuprins de o brusc i iraional team c Anne o dusese pe Lily napoi n
Fresh Pines. Apoi vzu un bilet pe masa din buctrie.
La bcnie.
Era doar apte i jumtate, dar Heather se ghemui n pat, sub pturi, n
ciuda cldurii sufocante, i atept ca somnul s opreasc ping-pong-ul din
mintea ei.
Iar cnd se trezi, devreme, cnd soarele nc ncerca s i fac apariia n
camer, printre jaluzele, ca un animal care testa terenul, i ddu seama c
nu mai avea rost s amne. Peste noapte, jocul de ping-pong se oprise. Iar
are dreptate nvinsese.
Ceea ce spusese Bishop era adevrat.
Deja o auzea pe Anne jos: clinchetul farfuriilor scoase din maina de
splat, scritul parchetului vechi. Cnd se trezea n Fresh Pines, n
obinuita explozie de sunete motoare de maini care nu porneau, ui
trntite, cini ltrnd i muzic , visa exact la genul acela de cas, unde
dimineile erau linitite, iar mamele splau vasele i se trezeau devreme,
apoi i strigau s te trezeti i tu.
Interesant cum ntr-un timp att de scurt casa lui Anne devenise pentru
ea un cmin, mai mult dect fusese vreodat Fresh Pines. Iar ea stricase
totul. nc un adevr.
Pn s ajung jos, Anne era pe verand. O chem imediat, iar Heather
tiu: se terminase. Fu ocat s vad o main de poliie parcat jumtate pe

VP - 170
alee, jumtate pe spaiul verde. Poliistul era afar, sprijinit de capot, cu o
cafea i o igar n mn.
Ce caut aici? ntreb Heather i, pentru o clip, uit s i fie fric.
Anne sttea pe balansoarul de pe verand, fr s se legene. Articulaiile
degetelor care ineau cana de cafea i erau foarte albe.
Ei cred c cellalt s-ar putea ntoarce.
Se uit n jos.
Cel puin ASPCA3 va folosi o arm cu ocuri
Cellalt?
Nu ai auzit? ntreb Anne.
i i spuse: despre Kirk Finnegan i cinele lui, i despre mpucturi,
doisprezece n total. Cnd termin, Heather avea gura uscat ca iasca. Voia
s o mbrieze pe Anne, dar era paralizat, incapabil s se mite. Anne
cltin din cap. Rmase cu ochii la cana cu ceai; nc nu buse din ea.
tiu c am fost iresponsabil s i in aici.
Cnd, n sfrit, i ridic privirea, Heather vzu c se strduia s nu
plng.
Am vrut doar s ajut. A fost visul lui Larry. Bietele feline! tii c au mai
rmas doar treizeci i dou de mii de tigri n slbticie? i nici mcar nu tiu
care dintre ei a fost omort.
Anne.
n sfrit, Heather i recpt vocea. Dei sttea n picioare, se simea de
parc se micora pe dinuntru, pn ajunse de mrimea unui copil.
mi pare foarte, foarte, foarte ru.
Anne cltin din cap.
N-ar fi trebuit s joci Panica, zise ea, iar pentru moment vocea i
tremur. Am auzit prea multe despre jocul la. Unii au murit. Dar nu te
nvinuiesc, adug ea.
Vocea i se mblnzi.
Nu eti prea fericit, nu-i aa?
Heather ddu din cap. Voia s i spun tot: cum fusese prsit de Matt
exact cnd era gata s-i spun te iubesc; cum i dduse seama apoi c nici
nu l iubise cu adevrat, pentru c mereu fusese ndrgostit de Bishop;
despre temerile ei c nu va putea pleca niciodat din Carp, care o va nghii,
aa cum fcuse cu mama ei, i o va transforma n una dintre femeile acelea
labile, triste, drogate i terminate la douzeci i nou de ani. Dar nu putea
vorbi. Avea un nod mare n gt.

3 American Society for the Prevention of Cruelty to Animals (Asociaia American pentru Protecia
Animalelor) (n. tr.).
VP - 171
Vino aici.
Anne btu cu palma pe balansoarul de lng ea. Apoi, cnd Heather se
aez, fu ocat: Anne o lu n brae. i brusc se trezi plngnd pe umrul ei,
zicnd:
mi pare ru, mi pare ru, mi pare att de ru!
Heather.
Anne se retrase, dar continu s in o mn pe umrul ei. Cu cealalt
mn, i ddu la o parte prul de pe fa, unde era lipit de piele. Heather era
prea suprat s se simt jenat.
Ascult-m. Nu sunt sigur ce nseamn asta pentru tine i pentru Lily.
Ce am fcut eu am inut tigrii aici a fost ilegal. Dac mama ta vrea s fac
vlv, dac i autoritile vor, poliia te poate obliga s mergi acas. O s fac
tot ce pot s v in aici atta timp ct tu i Lily vrei s stai, dar
Heather aproape c se nec.
Nu nu m dai afar?
Anne se uit la ea.
Sigur c nu.
Dar
Lui Heather nu-i venea s cread. Probabil c nu auzise bine.
Eu am fost cea care a lsat tigrii s fug. A fost vina mea.
Anne se frec la ochi i oft. Heather nu o considerase niciodat btrn,
dar n clipa aceea chiar arta aa. Degetele ei erau ridate i ptate de soare,
prul de un gri splcit i uniform. ntr-o zi va muri. Heather nc nu putea
vorbi din cauza plnsului i nghii ca s alunge gndul acela.
tii, Heather, am fost mpreun cu soul meu treizeci de ani. De fapt, de
cnd eram copii. Cnd ne-am mutat mpreun nu aveam nimic. Ne-am
petrecut luna de miere cu cortul, n California, cu autostopul. Nu ne
permiteam altceva. i civa ani au fost foarte grei. El era irascibil
Gesticul cu minile.
Ideea e c atunci cnd iubeti pe cineva, cnd ii la cineva, trebuie s o
faci la bine i la ru. Nu doar cnd eti fericit i e uor. nelegi?
Heather aprob. Parc avea o minge de sticl n piept, ceva delicat i
frumos, care se putea sparge, dac spunea un cuvnt greit, dac strica n
vreun fel echilibrul.
Deci nu eti suprat pe mine?
Anne rse.
Sigur c sunt suprat pe tine. Dar asta nu nseamn c nu vreau s
rmi. Nu nseamn c nu mi mai pas.
Heather se uit n jos, spre mini. Din nou era prea copleit s
vorbeasc. Se simea de parc, pentru doar o secund, nelesese ceva
VP - 172
extraordinar de important, de parc avusese o revelaie: dragoste pur i
simpl i nelegere.
Ce o s se ntmple? ntreb ea dup un minut.
Nu tiu.
Anne se ntinse i i lu o mn. O strnse.
E n regul s fii speriat, Heather, zise ea ncet, de parc i spunea un
secret.
Heather se gndi la Bishop i la cearta ei cu Nat. Se gndi la tot ce se
ntmplase peste var, la toate schimbrile, tensiunile i ciudeniile, de
parc aerul ar fi venit de undeva dintr-un loc complet necunoscut.
Mereu sunt speriat, opti ea.
Ai fi o idioat dac nu ai fi speriat. i nici curajoas nu ai fi.
Se ridic.
Vino. O s pun ceainicul pe foc. Ceaiul sta e rece ca gheaa.

Bishop mrturisise poliitilor aproape tot. Fusese interogat trei ore i cel
puin fusese eliberat i trimis acas, n ateptarea acuzaiilor oficiale. Dar
minise ntr-o privin. Jocul nu se terminase. Rmseser trei juctori.
Era timpul pentru ultima prob.
Era timpul pentru nfruntarea final.

VP - 173
JOI, 18 AUGUST

DODGE

Dodge tia c era doar o chestiune de timp pn cnd Bishop va veni s l


vad. Nu atept mult. La doar trei zile dup ce se predase poliiei pentru
incendiul de la Graybill, Dodge se ntoarse de la munc i vzu maina lui
Bishop. Nu era afar, totui; Dodge fu surprins s vad c Dayna l lsase n
cas. Bishop sttea pe canapea, cu minile pe genunchi i cu genunchii la
brbie; era foarte nalt i canapeaua foarte joas. Iar Dayna citea n col, de
parc era ceva normal, de parc erau prieteni.
Salut, zise Dodge.
Bishop se ridic uurat.
S mergem afar, da?
Dayna l privi pe Dodge suspicios. El i ddu seama c atepta un semn,
un indiciu c totul era n regul. Dar refuz s i-l dea. l trdase, se
schimbase, modificase brusc scenariul. Panica fusese jocul lor, un plan fcut
mpreun, o dorin comun de rzbunare. Evident, el tia c nimic nu putea
s-i aduc napoi sora i c rnindu-l pe Ray sau chiar omorndu-l, Dayna
nu-i va recpta picioarele. Dar tocmai asta era ideea: Ray i Luke
Hanrahan furaser ceva ce el nu mai putea avea. Aa c i el avea s fure
ceva de la ei.
Acum, c Dayna se transformase ntr-o persoan pe care nu o cunotea
sau nu o recunotea i spunea c era imatur, l critica pentru c jucase, i
petrecea tot timpul cu Ricky , simea asta i mai acut. Nu era cinstit. Era
doar vina lor.
Cineva trebuia s plteasc.
Afar, i fcu semn lui Bishop s l urmeze pe Meth Row. De data asta,
erau semne de via acolo. Civa oameni stteau pe verandele lor ponosite,
fumau i beau bere. O femeie scosese n curtea din fa un televizor. Toi
sperau s zreasc tigrul; n doar cteva zile, devenise o obsesie.
Eu am ieit, tii doar, zise Bishop abrupt. Nu o s-mi iau partea sau aa
ceva. Nu mai avea rost.
Vocea lui era trist. Lui Dodge aproape c i fu mil de el. Se ntreb de ce
Bishop acceptase s fie arbitru, de ce fusese de acord cu asta. Sau de ce
oricine altcineva accepta aa ceva. Poate c toi arbitrii, juctorii i chiar

VP - 174
Diggin aveau secrete. Poate c banii erau doar o faet, iar mizele erau
mult mai mari, pentru toi.
Aproape c am ajuns la final, zise Dodge. De ce dai napoi acum?
Nu am de ales. Am nclcat regulile. Am vorbit.
Bishop i ddu jos apca, apoi i-o ndes la loc pe cap.
n plus, l ursc. ntotdeauna l-am urt. Fututa de Panic. i face pe
oameni s-o ia razna. E o nebunie. Am fcut-o doar pentru c
i privi minile.
Voiam s-i dau lui Heather partea mea, zise ncet. Cnd ea a intrat n
joc, a trebuit s continui. S o ajut. i s m asigur c nu pete ceva.
Dodge nu zise nimic. ntr-un mod ciudat, amndoi acionau din dragoste.
Lui Dodge i prea ru c nu apucase s l cunoasc mai bine pe Bishop. Erau
att de multe lucruri pe care le regreta. C nu petrecuse mai mult timp cu
Heather, de exemplu. Ar fi fost prieteni adevrai. i cu Nat, desigur. Stricase
de tot relaia cu ea. Se ntreb dac toat viaa va fi aa: regrete peste
regrete.
Ai fcut vreodat ceva ru, dar bine intenionat? ntreb Bishop brusc.
Dodge mim un rs. n schimb, rspunse simplu:
Da.
i asta ce spune despre noi? C suntem buni sau ri?
Dodge ridic din umeri.
Ambele, cred. Cum e toat lumea.
Se simi brusc copleit de un sentiment de vin. Ceea ce voia el s fac
ce voia s i fac lui Ray era ru. Mai ru dect orice fcuse vreodat. Dar
exista o zical veche: ochi pentru ochi, dintre pentru dinte. Asta era tot ce
voia. S fie chit. n fond, nu el ncepuse totul.
Bishop se ntoarse spre el i se opri.
Trebuie s tiu ce ai de gnd s faci.
Bishop prea att de pierdut, cum sttea acolo cu braele lui lungi i cu
picioarele cu care parc nu tia ce s fac.
O s continui s joc, zise Dodge ncet. Aproape c suntem la final. Dar
nu chiar. Nu nc.
Bishop expir zgomotos, de parc Dodge tocmai l-ar fi lovit n stomac,
dei probabil c se ateptase la asta. Iar Dodge i ddu seama imediat cum
putea s l fac s se simt mai bine, cum putea s fac ceva bun i cum
putea s se asigure c Ray pierdea.
Pot s am eu grij de Heather.
Bishop se holb la el.
Pot s m asigur c nu l nfrunt pe Ray. O s m asigur c nu pete
nimic. S-a fcut?
VP - 175
Bishop l privi ndelung. Dodge i ddea seama c n el se ddea o lupt;
probabil c nu avea ncredere deplin n el. Nu putea s l nvinuiasc pentru
asta.
Ce trebuie s fac?
Dodge simi cum i se ridic o piatr de pe inim. Un pas mai aproape.
Totul se derula cum trebuie.
O main. Am nevoie de o main.

Dodge se temuse c Heather nu-l va asculta. La urma urmei, el fusese cel
care i spusese c toate nelegerile czuser, c nu mpreau nimic. Dar
cnd i ceruse s se ntlneasc cu el la Dots, ea fusese de acord. Era ora
zece seara, singurul moment n care localul era gol, ntre aglomeraia de la
cin i mulimea trzie, cnd cuplurile nvleau din barul alturat, dup
cltite i cafea, s i trezeasc.
i explic ce trebuia s fac ea. Heather comandase o cafea cu fric. Acum
se uita la el, cu cana la gur. Puse cana jos.
mi ceri s pierd?
Vorbete mai ncet.
Mama lui fusese de serviciu n prima tur i probabil c ieise cu Bill Kelly
erau al naibii de nedesprii deja , dar i cunotea pe toi ceilali care
lucrau acolo. Inclusiv pe Ricky, pe care l vedea de cte ori se deschidea i se
nchidea ua buctriei, zmbind i fcndu-i cu mna ca un idiot. Dodge
trebuia s recunoasc faptul c tnrul era destul de drgu. Deja le
trimisese gratis nite brnz fcut la grill i nite buci de mozzarella.
Uite, nu vrei s te confruni cu Ray, nu? Tipul e o bestie.
Dodge simi un nod n gt. Se gndi la motivul pentru care fcea asta, i
aminti de prima dat cnd Dayna venise acas n scaunul cu rotile, cum
czuse din pat noaptea i strigase dup ajutor, incapabil s urce la loc.
Dayna n scaunul cu rotile, ndopat cu calmante, practic n com. i, chiar
dac apoi pruse mai bine i mai fericit chiar optimist , el, Dodge, nu va
uita niciodat.
O s te dea la o parte, Heather. Vei pierde oricum.
Ea se strmb, dar nu zise nimic. O vedea pe gnduri.
Dac jucm cum zic eu, tu tot vei ctiga, zise el i se aplec peste masa
lipicioas de la grsimea adunat de-a lungul anilor. mprim banii. i
nimeni nu are de suferit.
Doar Ray.
Ea rmase tcut un minut. Prul i era legat la spate ntr-o coad i era
roie la fa. Toi pistruii parc i dispruser de la cldur. Toi pistruii
parc i se transformaser n bronz. Era drgu. i dori s-i poat spune c
VP - 176
el o considera super. C i prea ru c nu se apropiaser mai mult. C se
ndrgostise de cea mai bun prieten a ei i o dduse n bar. Dar nimic din
toate astea nu mai contau.
De ce? ntreb ea ntr-un final i se ntoarse spre el. Ochii ei erau
limpezi, de un gri-verzui, ca un ocean n care se reflecta cerul.
De ce i doreti asta att de mult? Nici mcar nu e vorba de bani, nu-i
aa? Vrei s ctigi. S l nfrngi pe Ray.
Nu-i face griji n legtur cu asta, zise el un pic cam agresiv.
Uile buctriei se deschiser din nou i apru Ricky, cu hainele albe
ptate de sos i grsime, zmbind i gesticulnd spre ei. Iisuse! Ricky credea
c el i Heather aveau ntlnire? i ntoarse atenia spre ea.
Ascult. I-am promis lui Bishop c
Ce legtur are el cu asta? ntreb ea tios.
Are.
Dodge i goli paharul de Cola cu ghea, savurnd senzaia acidulat de
pe limb.
Vrea ca tu s fii n siguran.
Heather i feri privirea.
De unde s tiu c pot avea ncredere n tine? ntreb n cele din urm.
Tocmai asta nseamn ncrederea.
Zdrobi un cub de ghea ntre dini.
S nu tii.
Ea l privi o clip.
Bine. O s-o fac.
Afar, la marginea parcrii, copacii se unduiau n vnt. O parte dintre
frunze ncepeau deja s nglbeneasc. Erau aurii pe margini. Altele aveau
pete roiatice, de parc erau bolnave. Mai puin de trei sptmni pn la
Ziua Muncii i la sfritul oficial al verii. i doar o sptmn pn la
confruntarea final. Dup ce o salut pe Heather, Dodge nu se duse direct
acas, ci se plimb o vreme fr int. Fum dou igri, nu pentru c le voia,
ci pentru c i plceau ntunericul, linitea, vntul rcoros, i mirosul
toamnei care se apropia: un miros curat, miros de lemn, ca o cas proaspt
curat. Se ntreb dac tigrul nu se ntorsese. Probabil c nu, pentru c nu
auzise nimic despre prinderea lui. Pe jumtate, spera s l vad, pe jumtate,
se temea.
Una peste alta, discuia cu Heather fusese mai uoar dect se ateptase.
Era att de aproape.
S pun la cale explozia va fi partea dificil, o tia.

VP - 177
LUNI, 22 AUGUST

HEATHER

Dup fuga tigrilor, Heather fusese att de agitat, c nu reuise s


doarm. Se tot ateptase s apar Krista cu vreun ordin judectoresc, s o ia
pe Lily acas. Sau, mai ru, ca poliitii sau ASPCA s vin i s o nchid pe
Anne. Ce ar fi fcut atunci?
Dar pe msur ce zilele treceau se relax. Poate Krista i dduse seama
c era mai fericit fr fiicele ei n cas. C nu era fcut s fie mam. Lucruri
pe care Heather o auzise spunndu-le de un milion de ori. i, cu toate c
poliitii se fia pe acolo, nc ncercnd s dea de al doilea tigru, patrulnd
pe proprietatea lui Anne, iar ASPCA venise s verifice condiiile n care erau
inute celelalte animale i s se asigure c totul era legal, Anne nu fusese
nctuat i arestat, aa cum se temuse ea.
n adncul sufletului, Heather tia c situaia era temporar. Nu putea s
rmn la Anne o venicie. La toamn, Lily trebuia s se ntoarc la coal.
Anne le ajuta, le ddea bani, dar ct putea s dureze? Heather trebuia s i
gseasc de lucru, s i dea banii napoi, s fac ceva. Se tot aga de
sperana c Panica va rezolva totul: cu banii ctigai, chiar dac trebuia s i
mpart cu Dodge, putea s nchirieze de la Anne o camer sau s i
gseasc ceva singur cu Lily.
Cu ct sttea mai mult departe de Fresh Pines, cu att era mai sigur:
niciodat nu se va mai ntoarce acolo. Locul ei era aici sau undeva
asemntor, undeva unde s aib spaiu, unde vecinii s nu te bat la cap
mereu, fr ipete, fr zgomotul de sticle sparte i fr muzici care s urle
toat noaptea. Undeva unde erau animale, i copaci nali, i mirosul acela de
fn proaspt i de baleg, care, cumva, nu era tocmai neplcut. Era uimitor
ct de mult i plcea treaba ei, s curee coteul ginilor, s esale caii i chiar
s mture grajdurile.
Era uimitor ct de bine se simea s fie dorit undeva. Pentru c Heather
credea acum ce i spusese Anne. C inea la ea. Poate chiar o iubea un pic.
Ceea ce schimba totul.
Trei zile pn la proba final. Acum, c tia cum vor decurge lucrurile, c
ea doar va face act de prezen i va pierde prima rund a probei, n
favoarea lui Dodge, se simea incredibil de uurat. Primul lucru pe care l va
face cu banii era s i cumpere lui Lily o biciclet nou, pe care pusese ochii
VP - 178
cnd fuseser n Target, zilele trecute. Nu. Mai nti avea s i dea lui Anne
nite bani, apoi avea s cumpere bicicleta. i apoi poate o rochie de var
drgu pentru ea i sandale din piele cu multe curele. Ceva drgu de
mbrcat, pentru cnd n sfrit i va face curaj s stea de vorb cu Bishop,
dac i va face vreodat.
Adormi i l vis. Sttea cu ea pe marginea turnului de ap, spunndu-i:
sari, sari. Dedesubt mult dedesubt era o ap nvolburat, cu lumini albe,
strlucitoare rzbtnd din ea, ca nite ochi care nu clipesc. El i tot spunea
s nu-i fie team, iar ea nu voia s recunoasc faptul c era ngrozit, att de
speriat, c nu putea s se mite. Apoi apru Dodge. Cum o s ctigi, dac
i-e fric s sari? zise el. Brusc, Bishop dispru, iar marginea de sub
picioarele ei nu mai era din metal, ci dintr-un fel de lemn pe jumtate
putred, instabil. Poc. Dodge l lovea cu o bt de baseball i rupea lemnul,
din care sreau achii n ap. Poc. Sari, Heather. Poc. Heather.
Heather.
Heather se trezi parc dedublat. Lily i optea numele agitat, ntre
paturile lor; ca un ecou, se auzea o voce i de afar.
Heather Lynn! striga vocea.
Poc.
Zgomotul unui pumn n ua din fa.
Vino jos! Vino jos, s pot vorbi cu tine!
Mama, zise Lily, exact cnd Heather recunoscu vocea.
Lily fcuse ochii mari.
Treci n pat, Lily, i zise ea.
Se trezise ntr-o clip. i verific telefonul: 1:13 a.m. Pe hol, o fie mic
de lumin ieea de sub ua lui Anne. Heather auzi fonet de cearafuri. Deci
i ea fusese trezit.
Btile n u continuau, la fel i strigtele nbuite:
Heather! tiu c eti acolo. O s-i ignori mama?
nc nainte s ajung la u, Heather i ddu seama c mama ei era
beat. Lumina de pe verand era aprins. Cnd deschise ua, mama ei sttea
cu o mn la ochi, de parc se ferea de soare. Era varz. Prul ciufulit; bluza
att de lsat c i se vedeau ridurile din zona decolteului i cele dou
semiluni unde costumul de baie o mpiedicase s se bronzeze; blugi ptai;
tocuri cui imense. Nu reuea s stea pe loc i tot fcea pai mici, s-i
menin echilibrul.
Ce naiba faci aici?
Ce fac aici? zise ea mpleticit. Ce faci TU aici?
Pleac!
Heather fcu un pas pe verand i i strnse braele n jurul taliei.
VP - 179
Nu ai niciun drept s fii aici. Nu ai niciun drept s dai buzna
Drept? Drept? Am toate drepturile.
Mama ei naint un pas cltinndu-se, ncercnd s treac de ea. Heather
o bloc, recunosctoare, mcar o dat, c era att de mare. Krista ncepu s
strige:
Lily! Lily Anne! Unde eti, scumpo?
nceteaz!
Heather ncerc s o prind de umeri, dar mama ei se trase, lovind-o
peste mn.
Ce se ntmpl?
Anne apruse n spatele lor, clipind, mbrcat cu un vechi halat de baie.
Heather? E totul n regul?
Tu.
Krista naint doi pai, nainte ca Heather s o poat opri.
Mi-ai furat copilaii.
Ddea din mini i se cltina.
Trf afurisit, ar
Mam, nceteaz!
Heather i strnse braele pe talie, ncercnd s se controleze, ncercnd
s nu spun tot ce i venea s spun. Iar Anne zise:
Bun, s ne calmm, s ne calmm toi.
Ridicase minile, de parc ar fi vrut s-o in pe Krista la distan.
Nu am nevoie s m calmez
Mam, nceteaz!
D-te din calea mea
Stai, stai!
Apoi, o voce din ntuneric, de dincolo de verand:
Ce se ntmpl aici?
Se aprinse o lantern, chiar cnd lumina de pe verand se stinse. Trecu
peste ei, pe rnd, ca un deget acuzator. Cineva iei din bezn, urc scrile
greoi, cnd lumina de pe verand, se aprinse din nou, ca reacie la micarea
lui. Ceilali nghear o clip. Heather uitase c ntre copaci era parcat o
main de poliie. Poliistul clipea repede, de parc abia se trezise din somn.
Problema, zise Krista, e c femeia asta are copiii mei. I-a furat.
Falca poliistului se mica ritmic, de parc mesteca gum. Privirea lui se
mut de la Krista la Heather, la Anne i napoi. Falca i se strmb spre
stnga, apoi spre dreapta. Heather i inu respiraia.
Aceea e maina dumneavoastr, doamn? zise el n sfrit i ntoarse
capul peste umr, unde era parcat maina Kristei.
Krista se uit acolo. i napoi la el. Ceva i sclipi n ochi.
VP - 180
Mda, i?
El continua s mestece, privind-o.
Limita legal, 08.
Nu sunt beat.
Krista ridic vocea.
Sunt la fel de treaz ca tine.
V deranjeaz dac v apropiai un minut?
Heather simi c e gata s-l ia de gt i s-i mulumeasc.
Voia s i explice, dar respiraia i se oprise n gt.
M deranjeaz.
Krista ocoli poliistul, cnd acesta fcu un pas spre ea. Aproape czu peste
un ghiveci cu plante. El se ntinse i o prinse de cot. Ea ncerc s se
elibereze.
Doamn, v rog. Dac vrei doar s venii
D-mi drumul!
Heather privea totul cu ncetinitorul. Se auzi un zgomot crescnd. ipete.
Iar Krista i agit pumnul spre poliist. Lovitura pru amplificat de mii de
ori: un zgomot rsuntor, cu ecou. Apoi pierdu noiunea timpului, iar
poliistul i rsuci braul Kristei la spate, n timp ce ea se zbtea i se chircea
ca un animal.
Eti arestat pentru atacarea unui poliist
D-mi drumul!
Ai dreptul s nu spui nimic. Tot ce spui poate i va fi folosit mpotriva
ta n instan.
i puse ctuele. Heather nu tia dac s se simt uurat sau ngrozit.
Poate c amndou. Krista nc striga, n timp ce poliistul o conducea afar
de pe verand, spre main, striga dup Lily, ipa n legtur cu drepturile ei.
Apoi ajunse n main, ua se nchise i se fcu linite, se mai auzi doar
motorul pornit, pietriul scrnind, cnd poliistul ntoarse maina. Un licr
al farurilor. Apoi bezn. Lumina de pe verand se stinsese din nou.
Heather tremura. Cnd n sfrit reui s vorbeasc, singurul lucru pe
care putu s l spun fu:
O ursc.
Apoi, din nou:
O ursc.
Vino, scumpo!
Anne o cuprinse cu braul de umeri.
S mergem nuntru.
Heather rsufl. Ls i furia s ias odat cu respiraia. Intrar n cas
mpreun, n rcoarea de pe hol, n jocul de umbre i lumin de lun care i
VP - 181
era deja familiar. Se gndi la Krista, dezlnuit n maina de poliie. Nodul
din stomac ncepu s i se relaxeze. Acum toi tiau adevrul: cum era Krista
i de ce anume fugeau ea i Lily.
Anne o strnse uor.
O s fie bine. O s fii bine.
Heather se uit la ea. Reui s zmbeasc.
tiu.

Sfritul de august era cea mai trist perioad din an n Carp. Poate chiar
cea mai trist de oriunde. n fiecare an, indiferent cum era vremea, piscinele
publice erau pline de lume, parcurile acoperite de pturi pentru picnic i
prosoape de plaj, drumurile pline cu maini bar la bar, cobornd n
weekenduri spre Copake Lake. Un nor unduitor de gaze de eapament
plutea peste copaci, amestecndu-se cu mirosul de crbuni i de fum de la
sutele de grtare. Era o ultim demonstraie exploziv a verii, linia tras n
nisip, o ncercare disperat de a ine la distan toamna.
Dar toamna muca cerul albastru cu dinii ei, sfia buci de soare,
ntindea acel nor greu de fum mirosind a carne. Venea. Nu mai dura mult.
Avea s aduc ploaie, i frig, i schimbare.
Dar nainte de asta: proba final. Cea mai grea.
nfruntarea.

VP - 182
JOI, 25 AUGUST

DODGE

Ziua nfruntrii era umed i rece. Dodge i puse blugii preferai i un


tricou vechi, iei descul n sufragerie, mnc cereale dintr-un bol i se uit
la cteva emisiuni cu Dayna, glumind pe seama unor proti care i lsau
filmat toat viaa. Ea prea uurat c el se purta normal.
Dar n tot acel timp mintea lui era la civa kilometri distan, n bezn,
unde motoarele erau ambalate, cauciucurile scrneau i mirosea a fum.
Era ngrijorat. ngrijorat c focul va izbucni prea devreme, cnd nc va fi
la volan. i ngrijorat c Ray nu va accepta schimbul. Conta pe asta, repetase
discursul n minte: Vreau s schimbm mainile, va spune el, dup ce
Heather l va lsa s ctige prima rund. S fiu sigur c se joac cinstit. S
fiu sigur c el nu foreaz motorul sau c nu mi face probleme cu frnele.
Cum putea Ray s refuze? Dac Dodge conducea cu grij, cu cel mult
aizeci de kilometri la or, motorul nu se va ncinge prea tare, iar explozia
nu se va declana. Heather trebuia s l lase s ctige, chiar dac el va
merge foarte ncet. Ray nu va bnui niciodat.
Apoi Ray va urca n main, va clca acceleraia, iar motorul va ncepe s
scoat fum i scntei i
Rzbunare.
Dac totul mergea conform planului. Dac, dac, dac. Ura cuvntul acela
stupid.
La ora trei dup-amiaz, Bill Kelly veni s o duc pe Dayna la fizioterapie.
Dodge nu nelegea cum se strecurase Kelly n vieile lor. Practic, Dayna l
scotea din srite. De parc, brusc, erau o mare familie fericit i unit, iar
Dodge era singurul care nu uitase: nu erau o familie, niciodat nu vor fi.
ntotdeauna fuseser Dodge i Dayna, nimeni altcineva.
Iar acum o pierduse i pe ea.
O s fii bine? ntreb ea.
Se descurca grozav cu scaunul, se rotea pe lng mobil, se slta pe locul
unde podeaua era uor denivelat. Ura faptul c ea ajunsese s se
obinuiasc n situaia aceea.
Da, sigur.
Intenionat nu o privi.
O s m uit la televizor.
VP - 183
Ne ntoarcem n cteva ore. Cred c ntr-adevr funcioneaz, Dodge.
M bucur, zise el.
Era surprins s simt un nod n gt. Ea aproape c ajunsese la u, cnd o
strig.
Dayna. Totul pentru tine.
Ea se ntoarse.
Ce e?
El reui s zmbeasc.
Te iubesc.
Nu fi bleg! zise ea i i zmbi.
Apoi iei din cas i nchise ua dup ea.

HEATHER

Cu fiecare minut care trecea, era mai aproape de final. Heather ar fi


trebuit s se simt uurat, dar toat ziua fu ngrozit. i spuse c tot ce
trebuia s fac era s piard. Trebuia s aib ncredere c Dodge i va ine
promisiunea n legtur cu banii.
El nu juca pentru bani. Mereu tiuse asta, cumva. Dar i dorea s-l fi fcut
s-i spun ce l motiva cu adevrat. Poate c asta o determina s fie agitat:
acum, chiar i la finalul jocului, nu nelegea scopul lui final. Avea impresia
c erau n derulare i alte jocuri, reguli secrete, pacturi i aliane, iar ea era
doar un pion.
n jurul orei cinci, furtuna trecu, iar norii se risipir. Aerul era dens, de la
umezeal i nari. Drumurile vor fi alunecoase. Dar i aminti c nu conta.
Putea pretinde c i-a pierdut curajul sau chiar s i-l piard n ultima clip.
Apoi Dodge i Ray puteau s se nfrunte, iar ea s scape.
Totui, senzaia de grea o greutate n stomac, o mncrime sub piele
nu o prsea.
nfruntarea tocmai ncepuse. Nu fuseser trimise mesaje formale, nici
SMS-uri, nici e-mailuri. Bishop se dduse la fund acum, n caz c cineva era
furios pentru felul n care jocul fusese dat n vileag. Heather nu-l nvinuia.
Probabil c i Vivian era cu capul n nisip. Pentru prima dat n istoria
jocului, ntrecerea final se desfura cu sau fr arbitri. Dar vetile ajunser
la Heather, aa cum se ntmpla mereu ntr-un ora mic, n care nu se
petrecea altceva. Poliitii erau postai peste tot n jurul pistei unde avea loc
ntrecerea n mod tradiional. Deci: schimbare de loc. Un teren nu departe de
vale i de vechile ine de tren.
Heather se ntreb, cu o tresrire, dac Nat va aprea.
VP - 184
Era ase cnd plec. Minile i tremurau deja i se temea c peste vreo or
i ceva va fi prea agitat s conduc i se va pierde complet cu firea. Anne
fusese de acord s o lase s ia maina, iar Heather se ura pentru c minise
n legtur cu motivul pentru care avea nevoie de ea. Dar i spuse c era
ultima dat, nu vor mai fi alte minciuni. i va fi foarte atent, va scoate
maina de pe drum cu mult nainte ca Dodge s se apropie de ea.
Nu-i lu la revedere de la Lily. Nu voia s fac vlv. Nu era mare lucru.
Va fi acas n cel mult cteva ore.
Tocmai ieise de pe alee, cnd i simi telefonul vibrnd, l ignor, dar
imediat ncepu s sune din nou. Apoi a treia oar. Trase pe margine i scoase
telefonul din buzunar.
Nat. ndat ce rspunse, tiu c se ntmplase ceva foarte, foarte grav.
Heather, te rog, zise Nat, nc nainte ca ea s o salute, ceva ru o s se
ntmple. Trebuie s i oprim.
Stai, stai!
Heather o auzea cum i trage nasul.
Calmeaz-te! ncepe cu nceputul.
O s se ntmple n seara asta. Trebuie s facem ceva. O s moar. Sau
o s-l omoare pe Ray.
Heather abia reuea s urmreasc firul celor spuse de Nat.
Cine?
Dodge, scnci Nat. Te rog, Heather. Trebuie s ne ajui. Heather trase
aer n piept. n acel moment soarele iei complet dintre nori. Cerul era
presrat cu fii roii, exact de culoarea sngelui proaspt.
Cine nseamn noi?
Doar vino. Te rog. O s-i explic totul cnd ajungi aici.

DODGE

Dodge ajunse n vale imediat dup ase seara. Maina pe care i-o
mprumutase Bishop o Le Sabre pe care Dodge tia c niciodat nu o va
putea returna era veche i ncpnat i se lsa spre stnga, de cte ori el
i permitea. Dodge nu avea nevoie de ea pentru mult timp.
Parc pe marginea drumului, acolo unde avea s aib loc nfruntarea.
Drumul era pustiu, poate c oamenii erau descurajai de vremea rea. Dodge
era bucuros. Nu putea risca s fie vzut. Nu-i lu mult timp. Era surprinztor
de uor, joac de copii, ceea ce era ironic, mai ales avnd n vedere c Dodge
picase la chimie de dou ori i nu era chiar un om de tiin. Amuzant ct de
uor gseai rahaturile acelea online. Explozive, bombe, cocktailuri Molotov,
VP - 185
bombe artizanale orice doreai. S nvei cum s arunci n aer pe cineva era
mai uor dect s cumperi o amrt de bere.
Mai devreme, pusese un pic de polistiren n nite benzin i turnase
amestecul ntr-un borcan. Napalm fcut n cas, la fel de uor ca prepararea
unui dressing pentru salat. Acum, cu grij, lipi o pocnitoare cu band
adeziv n exteriorul borcanului i aez toat chestia n compartimentul
motorului.
Nu prea aproape de evile de eapament, mai nti, trebuia s termine de
ntrecerea cu Heather. i va conduce atent, se va asigura c motorul nu se
ncinge prea tare. Apoi maina va merge la Ray. Iar Ray o va clca,
pocnitoarea se va aprinde, borcanul se va sparge i va elibera explozibilul.
Kaboom.
Tot ce trebuia s fac acum era s atepte.
Dar aproape imediat primi un mesaj de la Heather.

Trec s te iau. Urgent. Trebuie s vorbim.

Apoi:

Acum.

Dodge njur tare. Apoi, simi o team brusc: Heather o s dea napoi.
Asta ar strica tot. i scrise repede: intersecia Wolf Hill cu Pheasant. Ia-m de
acolo.

Vin, rspunse ea.

Dodge se nvrtea n cerc i fuma, n timp ce o atepta. Fusese calm, dar


acum era agitat, avea o senzaie de mncrime, de neastmpr, de parc i
umblau pianjeni pe sub piele.
i-o aminti pe Dayna pe patul de spital, cnd o vzuse prima dat dup
accident, cu ochii mari, cu un pic de snge i muci la gur, spunnd: Nu-mi
simt picioarele. Ce s-a ntmplat cu picioarele mele? Devenise isteric,
ncercase s se ridice i czuse n braele lui. Se gndi la Luke Hanrahan
plecnd cu cincizeci de mii; i la noaptea n care se dusese la casa Hanrahan
cu bta de baseball i fusese prea speriat s fac ceva. i pn s ajung
Heather, se simi ceva mai bine.

Heather nu-i spuse nimic n main.
Despre ce e vorba? ntreb el.
Dar ea tot repeta:
VP - 186
Ai rbdare, da? Vrea s i spun chiar ea.
Ea? stomacul lui tresri.
Nat.
A pit ceva?
Dar Heather doar cltin din cap, n semn c nu i va spune nimic. Dodge
deja se enerva. Nu era momentul; trebuia s se concentreze. Stomacul i se
strnsese de nervi. Dar n acelai timp era flatat c Heather avea nevoie de
el, flatat i c Nat ceruse s l vad. i nc mai erau dou ore pn s se
ntunece de tot. Mai mult dect suficient.
Pe aleea din faa casei lui Nat erau dou maini, una dintre ele era o
camionet Chevy veche, pe care nu o recunoscu. Se ntreb dac asta era
cumva un fel de intervenie pentru ea i avu din nou senzaia aceea ciudat
pe sub piele.
Ce se ntmpl? ntreb din nou.
i-am zis. O s vrea s i explice personal.
Ua era descuiat. n mod ciudat, dei afar lumina se micora repede, n
cas nu erau aprinse becurile. Aerul era ceos i gri, ca o ptur care
acoperea totul i estompa detaliile. Cnd intr n casa lui Nat, avu senzaia
pe care o avea cnd pea n biseric: de parc ar fi nclcat un spaiu sacru.
Era lemn peste tot, o grmad de mobil frumoas, lucruri care strigau
cuvntul bani. Dar niciun sunet.
Mcar e aici?
Vocea lui se auzi prea tare.
Jos.
Heather trecu n faa lui. Deschise o u din dreapta sufrageriei. Nite
scri neterminate duceau spre ceea ce, evident, era un subsol. Lui Dodge i se
pru c aude micare, poate o oapt, dar apoi nimic.
Ia-o nainte, zise Heather.
Vru s i spun s mearg ea n fa, dar nu dorea s cread c i era fric.
Dei i era, habar n-avea de ce. Era ceva la locul acela, poate linitea, care l
speria. De parc i-ar fi simit ezitarea, Heather zise:
Haide, o s vorbim jos. O s i spun tot.
Heather fcu o pauz, apoi:
Nat?
Aici! se auzi vocea lui Nat, de la subsol.
Mai linitit, el se ndrept spre scri, n aerul sttut, umed. Subsolul era
mare i plin cu mobil nefolosit. Tocmai ajunsese la captul scrilor, cnd
se ntoarse s o caute pe Nat, iar luminile se stinser. nghe, nedumerit.
Ce ncepu s zic, dar apoi se simi nfcat i auzi o explozie de voci.
O clip se gndi c fcea parte din joc, o prob pe care nu o anticipase.
VP - 187
Aici, aici, zicea Nat.
Dodge se zbtu, dar oricine l inea prea mare, musculos, puternic. Un
tip. Dodge i ddu seama de asta dup statur i dup miros, mentol, bere,
aftershave. Ddu din picioare; tipul njur i ceva se rsturn. Se auzi
zgomot de sticl spart.
Rahat! Aici. Aici, zise Natalie.
Dodge trebui s se aeze pe un scaun. i rsucir minile la spate,
legndu-i-le. Cu band adeziv. i picioarele, la fel.
Ce dracu?
Acum ipa.
D-te dracului de pe mine!
t! Dodge. E n regul.
Chiar i n clipa aceea Dodge se simi paralizat de vocea lui Natalie. Nici
mcar nu mai putu s se zbat.
Ce naiba e asta? Ce faci?
Ochii lui se obinuiau ncet cu ntunericul. i zrea doar silueta,
contururile adnci ale ochilor prea triti, nite guri ntunecate.
E pentru binele tu, zise ea.
Ce tot vorbeti?
El se gndi deodat la maina parcat pe Pheasant Lane, la borcanul cu
benzin i polistiren ascunse lng motor, de parc erau o inim secret.
ncerc s se elibereze de banda care l lega.
D-mi drumul!
Dodge, ascult-m.
Vocea lui Nat era spart i i ddu seama c plngea.
tiu tiu c l nvinuieti pe Luke de ceea ce i s-a ntmplat surorii
tale. De accident, nu-i aa?
Dodge se simi strbtut de un fior rece ca gheaa. Nu reui s vorbeasc.
Nu tiu ce pui la cale, dar nu o s te las s faci nimic, zise Nat. Trebuie
s te opreti.
D-mi drumul!
Vocea lui cretea n intensitate. Se lupta cu o senzaie de panic, o
senzaie de team care i trecea prin tot corpul, aceeai pe care o simise cu
doi ani n urm, pe gazonul din faa casei familiei Hanrahan.
Dodge, ascult-m!
Minile ei erau pe umerii lui. Vru s se scuture, dar nu reui. Iar o parte
din el o dorea i o ura n acelai timp.
O fac pentru tine. Pentru c in la tine.
Nu tii nimic, zise el.

VP - 188
i simea mirosul pielii, o combinaie de vanilie i gum, care l fcu s
tnjeasc dup ea.
D-mi drumul, Natalie! E o nebunie!
Nu. mi pare ru, dar nu.
Degetele ei i atinser obrazul.
Nu te las s faci vreo prostie. Nu vreau s peti ceva.
Ea se aplec pn cnd buzele ei aproape c le atingeau pe ale lui. Dodge
se gndi c poate o s-l srute, iar el nu avea cum s se fereasc, s se opun.
Apoi i simi minile pe coapse, pipindu-l.
Ce fa
Dar chiar atunci ea i gsi buzunarul i i lu cheile i telefonul.
mi pare ru, zise ea i se ridic.
i vocea ei chiar suna a regret.
Dar, crede-m, aa e cel mai bine.
Un val de neajutorare l coplei. Fcu o ultim ncercare zadarnic de a se
elibera. Scaunul se mic un pic pe podeaua din beton.
Te rog, Natalie!
mi pare ru, Dodge. M ntorc imediat dup nfruntare. Jur.
Ea bjbi dup telefon, iar ecranul se lumin pentru moment i i vzu
faa, adnciturile triste ale ochilor, expresia de mil i regret. i pe tipul din
spatele ei. Cel care l pusese pe scaun.
Se ngrase cel puin paisprezece kilograme i i lsase prul s
creasc. Nu prea s-i mearg ru cu cele cincizeci de mii. Dar ochii lui l
recunoscur, linia puternic a brbiei i cicatricea, ca un viermior alb peste
sprnceana stng.
Dodge simi un oc prin tot corpul. Nu mai putea nici s vorbeasc, nici s
respire.
Luke Hanrahan.

HEATHER

Heather atept n main ca Natalie i Luke s fac ce aveau de fcut.


ncerca s respire normal, dar plmnii ei nu se supuneau i continuau s i
se agite n piept. Acum va trebui s concureze cu Ray Hanrahan. Nu putea s
cedeze sau s se fofileze.
Se ntreb ce plnuise Dodge pentru seara aceea. Nici Luke nu tia exact,
dei le artase lui Nat i lui Heather cteva dintre mesajele de ameninare de
la el.

VP - 189
Lui Heather i se prea ciudat s stea n buctria lui Nat cu Luke
Hanrahan, fotbalistul vedet Luke Hanrahan, regele ntors acas, cel care
fusese dat afar de la serbarea de final de an, pentru c fumase iarb n
vestiar, n timpul festivitii. Ctigtorul Panicii. Cel care cndva atacase un
casier de la 7-Eleven, n Hudson, pentru c nu voise s i vnd igri. Arta
ca naiba. Doi ani departe de Carp nu-i priiser, ceea ce era ocant pentru
Heather. Ea credea c tot ce trebuie s faci tot ce le trebuia tuturor era s
pleci. Dar poate c duceai cu tine propriii demoni, la fel cum i purtai
umbra.
O gsise pe Nat, i spusese el, cu ajutorul unui bilet de pariu care ajunsese
la el n Buffalo. i cu al acelui video stupid, cel filmat la turnurile de ap, n
care Dodge avea braul n jurul gtului lui Natalie.
Dintre juctorii rmai, Natalie fusese cel mai uor de localizat, iar el
sperase ca ea s l ajute s-l fac pe Dodge s se retrag.
n cele din urm, Nat iei din cas. Heather o vzu vorbind cu Luke pe
veranda din fa; el era aproape de dou ori ct ea. Ciudat cum, cu civa ani
n urm, Nat ar fi dat orice ca Luke s se uite mcar spre ea sau s tie cine
era. Era foarte bizar cum viaa mergea nainte: ntorsturile i drumurile
nchise, oportunitile neateptate.
Sperana era mereu n posibiliti.
Ce face Dodge? ntreb ea, cnd Nat urc n main.
E furios.
L-ai rpit.
Pentru binele lui, zise Nat i un moment pru furioas.
Dar apoi zmbi.
N-am mai rpit pe nimeni pn acum.
Nu-i face un obicei din asta.
Amndou preau hotrte s nu aduc vorba despre cearta lor, iar
Heather era bucuroas. Fcu semn spre Luke, care urca n maina lui.
Vine s se uite?
Nat cltin din cap.
Nu cred.
Se opri, apoi zise cu voce joas.
E ngrozitor ce i-a fcut Daynei. Probabil c se urte.
Aa pare, zise Heather.
Dar nu voia s se gndeasc la Luke, sau la sora lui Dodge, sau la picioare
ngropate sub tone de metal. Deja era plin de nervi.
Te simi bine? ntreb Nat.
Nu, zise ea tios.
Eti att de aproape, Heather. Eti aproape la final. Ctigi.
VP - 190
Nu ctig nc, zise Heather i acceler.
Nu mai putea amna. Abia dac mai era lumin afar, de parc orizontul
era o gaur neagr, care absorbea toat culoarea. i i mai trecu prin cap
ceva.
Iisuse! Asta e maina lui Anne! Abia mi-a dat voie s o conduc. Nu pot
concura cu ea.
Nu trebuie.
Nat bg mna n poet i scoase nite chei, pe care le flutur teatral sub
nas. Heather se uit la ea.
De unde de ai?
Dodge.
Nat strnse cheile n palm i le bg napoi n geant.
Poi folosi maina lui. Mai bine s fii n siguran dect s i par ru,
nu?

Cnd soarele dispru de tot, iar luna despic cerul ca o coas uria, se
adunar. Se materializar n tcere din pdure; coborr n vale, alunecnd
pe pietri; sau n maini, conducnd ncet, cu farurile stinse, ca submarinele
n bezn. i pn s apar stelele erau toi acolo: toi tinerii din Carp
veniser s asiste la confruntarea final.

Era timpul. Nu mai era nevoie ca Diggin s repete regulile; toi tiau
regulile cursei. Fiecare main ncerca s o scoat din joc pe cealalt,
mergnd cu vitez, pe o singur band. Prima care vireaz pierde.
Iar ctigtorul ia potul.
Heather era att de agitat, c avu nevoie de trei ncercri s nvrt
cheia. Gsise maina tras pe marginea drumului ngropat n tufiuri. Era
maina lui Bishop, probabil c Dodge o mprumutase.
Era exagerat de nervoas c Bishop l ajutase pe Dodge astfel. Se ntreb
dac Bishop va risca s vin acolo n seara aceea, s stea undeva n mulime,
n masa ntunecat de oameni, de fee care nu se vor putea distinge n
lumina slab a lunii. Era prea mndr s-i trimit un mesaj s afle. i jenat.
El ncercase s vorbeasc cu ea, s i explice, iar ea se purtase oribil.
Se ntreb dac o va ierta.
Cum te simi? o iscodi Nat.
Se oferise s stea cu ea pn n ultima secund posibil.
Sunt bine, zise ea, dar era o minciun.
Buzele i erau amorite. i simea limba ngroat. Cum va conduce, cnd
ea abia i simea minile? n timp ce trase maina la linia de start, farurile

VP - 191
luminar grupuri de fee albe ca stafiile, care ateptau tcute n umbra
copacilor. Motorul gemea, de parc ceva nu era n regul cu el.
O s te descurci, zise Nat.
Se rsuci spre ea. Deodat, fcu ochii mari, insisteni.
O s fii bine, da?
O spuse de parc ncerca s se conving pe ea nsi. Diggin gesticul spre
Heather, n semn c ar trebui s ntoarc maina. Motorul scotea un zgomot
ciudat. I se pru c simte i un miros bizar, dar apoi se gndi c e doar n
imaginaia ei. Totul se va termina curnd, oricum. Treizeci, patruzeci de
secunde, cel mult. Cnd reui s ntoarc maina n direcia potrivit, Diggin
btu cu degetele n parbrizul ei i i fcu un semn scurt din cap.
La cellalt capt al drumului la trei sute de metri de ea sau poate o mie
vzu cercurile gemene ale farurilor lui Ray. Se aprindeau i se stingeau.
Pornite, oprite. Ca un fel de avertizare.
Ar trebui s pleci, zise Heather.
Avea un nod n gt.
Suntem pe cale s ncepem.
Te iubesc, Heather.
Nat se aplec i i puse braele n jurul gtului ei. Mirosea familiar, a Nat,
i o fcu pe Heather s-i vin s plng, de parc i luau rmas-bun pentru
totdeauna. Apoi Nat se retrase.
Uite, dac Ray nu vireaz, adic, dac eti aproape i nu pare c are de
gnd s o fac trebuie s mi promii c o faci tu. Nu poi risca o coliziune,
da? Promite-mi.
Promit.
Baft!
Apoi Nat plec. Heather o vzu alergnd spre marginea drumului. Iar ea
rmase singur n main, n bezn, cu o fie lung i ngust de drum n
fa, ca un deget ndreptat spre lucirea farurilor ndeprtate.
Se gndi la Lily.
Se gndi la Anne.
Se gndi la Bishop.
Se gndi la tigri i la toate eecurile din viaa ei.
i jur c nu va fi prima care va vira.

n timp ce sttea n subsolul mirosind a naftalin i a mobil veche, Dodge
i ddu seama, prea trziu, de ce i luase Nat cheile i, strignd, se lupt s
se dezlege, cu gndul la micua inim-bomb cu ceas

VP - 192
Ceva de la motor scotea fum. Heather vzu mici dre de fum ieind de sub
capot ca nite erpiori negri. Dar chiar atunci Diggin pi n mijlocul
drumului, cu bustul gol, fluturndu-i tricoul pe post de steag.
Apoi fu prea trziu. Auzi scrnetul cauciucurilor pe asfalt. Ray ncepuse
s se mite. Aps piciorul pe acceleraie, iar maina ni n fa. Fumul se
intensific imediat; o clip vederea el fu complet acoperit.
Panic.
Apoi fumul se risipi i reui s vad. Faruri care se fceau mai mari.
Strlucirea lunii. i fumul care ieea de sub capot. Totul se petrecea repede,
prea repede, ea nainta cu vitez, nu exista altceva dect dou luni care
creteau se apropiau
Duhoarea de cauciuc ars i scrnetul pneurilor
Mai aproape, mai aproape
Ea continua s nainteze. Vitezometrul ajunse la aizeci de kilometri pe
or. Era prea trziu s vireze i nici el nu o fcea. Era prea trziu s fac
orice, n afar de a se ciocni.
Din motor izbucnir flcri, un foc uria. Heather ip. Nu vedea nimic.
Volanul i se smuci n mini, iar ea se lupt s in maina pe drum. Mirosea a
plastic ars, iar plmnii i se necau de la fum.
Clc frnele, copleit brusc de o certitudine: va muri. Zri micare
undeva n stnga ei cineva alerga pe drum? i i ddu seama, o clip mai
trziu, c Ray virase, s o evite, trsese de volan spre stnga i se ndrepta
direct ntre copaci.
Se auzi o izbitur cutremurtoare, cnd trecu pe lng el, cu flcrile
acoperindu-i parbrizul. Heather ip. tia c trebuia s sar din main
atunci, nainte s loveasc ceva.
Derapa, trepida, se rotea; maina ncetinea, deviat spre copaci. Heather
se lupt s deschid ua. Mnerul era blocat i se gndi c va rmne prins
acolo i c va arde de vie. Apoi se mpinse cu umrul n u, aceasta se
deschise, iar ea sri rostogolindu-se, simi muctura asfaltului pe bra i pe
umr, simi gust de praf i nisip, auzi un vuiet ndeprtat, de parc oamenii i
strigau numele. Din roile mainii nir scntei, cnd sri de pe drum i
intr n copaci.
Se auzi o explozie att de puternic, nct o simi prin tot corpul. i
acoperi capul. Acum chiar auzea c oamenii i strigau numele. i pe al lui
Ray. O siren urla n deprtare. Pentru o clip, se gndi c trebuie s fi murit.
Dar simea gust de snge n gur. Dac ar fi fost moart, nu l-ar fi simit.
Ridic privirea. Maina era distrus; o coloan de flcri o cuprinsese,
transformnd-o ntr-un morman de cauciuc i metal. n mod uimitor, reui
s se ridice n fund, apoi n picioare. Nu simea nicio durere, de parc se uita
VP - 193
la un film despre viaa ei. Iar acum nu mai auzea nimic. Nici vocile care i
strigau numele, spunndu-i s ias de pe drum, s se ndeprteze de main,
nici sirenele. Se simea ca ntr-un spaiu inundat cu ap, adnc i tcut.
Se ntoarse i l vzu pe Ray chinuindu-se s ias din main. i curgea
snge pe fa; trei oameni ncercau s l scoat dintre resturile
automobilului. Cnd virase, se izbise de un copac; capota mainii era ndoit,
comprimat aproape la jumtate.
Iar atunci vzu de ce.
Stnd n mijlocul drumului, complet nemicat, la doar civa metri, era
tigrul. O privea pe Heather cu ochii aceia negri profunzi, ochi btrni i triti,
ochi care vzuser trecnd secole. n clipa aceea simi un oc i i ddu
seama c tigrul era speriat, speriat de zgomotul flcrilor, de oamenii care
ipau i se nghesuiau pe ambele margini ale drumului.
Dar ea, Heather, nu mai era speriat.
Ea era mpins nainte de o for pe care nu o putea explica. Nu simea
dect mil i nelegere. Pe drum erau doar ea i tigrul. i n ultima clip a
jocului, n timp ce fumul se ridica n nori deni, iar flcrile se ntindeau spre
cer, Heather Nill se ndrept fr ezitare spre tigru, puse blnd mna pe
capul lui i nvinse.

VP - 194
SMBT, 8 OCTOMBRIE

HEATHER

La nceput de octombrie, Carp se bucur de o fals lun de var. Era cald


i, dac nu ar fi fost copacii ce-i schimbaser deja haina, presrat acum cu
tonuri de rocat i portocaliu printre frunzele verzi, ai fi zis c vine vara.
ntr-o zi, Heather se trezi cu un impuls puternic de a se duce la locul unde
ncepuse jocul. O cea se ridica ncet i se risipea odat cu soarele care urca
pe cer; aerul mirosea a pmnt umed i a iarb proaspt tiat.
Vrei s mergem s noi, Billy? o ntreb pe Lily cnd aceasta se
rostogoli clipind, cu prul rsfirat pe pern.
Heather i vedea pistruii de pe nas, genele nuanate de soare i se gndi
c sora ei nu artase niciodat mai drgu.
i cu Bishop? ntreb Lily.
Heather nu se putu abine s zmbeasc.
i cu Bishop.
Bishop venea cu maina acas de la facultate n weekend pentru a-i
ndeplini serviciile comunitare. i s o vad pe Heather. n final, hotr s i
invite i pe Nat i pe Dodge. Aa i se prea corect. Cnd micul plic galben cu
o cheie aurie n el, cheia unui seif de la o banc local, sosise n cutia potal
n mod misterios, o luase i mprise banii cu ei trei. tia c Dodge i va da
lui Bill Kelly mare parte din ai lui; construiau un mic memorial pentru Little
Kelly, pe locul casei Graybill, care fusese demolat. Nat lua cursuri de actorie
n Albany i avea un job de model n weekenduri, la Hudson Valley Mall. Iar
n ianuarie Heather se va nscrie la cursul de medicin veterinar al
Jefferson Community College.
Heather umplu maina cu pturi, prosoape de plaj, spray de nari i
crem de protecie solar; un vraf de reviste vechi din sufrageria lui Anne; o
geant frigorific plin cu ice tea , cteva pungi cu chipsuri; i ezlonguri de
plaj, din material cu dungi, decolorat. Simea c a doua zi vremea se va
schimba din nou, iar aerul va fi rcoros.
n curnd, Krista va iei din programul ei de treizeci de zile, apoi Heather
i Lily poate c se vor ntoarce temporar n Fresh Pines.
Iar n scurt timp vor ncepe lunile de ploi.
Dar n ziua aceea era perfect.

VP - 195
Ajunser la estuar chiar nainte de prnz. Nimeni nu prea vorbise n
main. Lily se nghesuise ntre Dodge i Nat, pe locurile din spate. Nat i
mpletise o parte din pr i i uotise despre actriele pe care le considera
cele mai drgue; Dodge i sprijinise capul de geam; i doar din cnd n cnd
zmbea i astfel Heather tiuse c nu doarme. Bishop i inea o mn pe
genunchiul ei. nc i prea un miracol s l vad acolo, s tie c era al ei, aa
cum fusese mereu. Dar totul era altfel acum.
Altfel i mai bine.
Odat cobori din main, toate reinerile lor disprur. Lily alerg
chiuind n pdure, cu prosopul fluturnd deasupra capului, ca un banner.
Nat fugi dup ea, dnd la o parte crengile din drumul ei. Dodge i Bishop o
ajutar pe Heather s goleasc portbagajul i se ndreptar toi spre copaci.
Plaja prea mai curat dect de obicei. Dou couri de gunoi fuseser
aduse n cellalt capt al malului, iar fia de plaj cu nisip i pietri nu mai
era presrat cu obinuitele mucuri de igar i doze de bere. Soarele filtrat
printre copaci arunca o nebunie de culori peste ap, nuane de purpuriu,
verde i albastru. Pn i malul abrupt de pe partea cealalt a apei, de unde
sriser toi juctorii, prea frumos acum i nu nspimnttor: din fisurile
rocilor creteau flori, observ Heather, iar plantele agtoare coborau spre
ap. Copacii de sus erau deja roiatici.
Lily alerg napoi spre Heather, n timp ce ea ntindea ptura. Adia o briz
uoar, iar Heather fu nevoit s fixeze colurile cu diverse obiecte: lapii ei,
ochelarii de soare ai lui Bishop, geanta de plaj.
Acolo e, Heather? art Lily. De acolo ai srit?
i Nat a srit. Toi am srit, cu excepia lui Bishop.
Ce pot s zic?
El deja i desfcea ireturile teniilor. i fcu cu ochiul lui Lily.
Sunt un la.
Scurt, privirea lui o ntlni pe a lui Heather. Dup tot acel timp, ei nc nu-
i venea s cread c el planificase Panica sau c l iertase pentru c nu i
spusese. N-ar fi ghicit nici ntr-un milion de ani: Bishop al ei, cel mai bun
prieten al ei, biatul care obinuia s o provoace s-i mnnce crustele de
pe julituri, iar apoi aproape c vomitase, dup ce o fcuse.
Dar tocmai asta era ideea. El era acelai, dar altfel. Iar asta o umplea de
optimism. Dac oamenii se schimbau nsemna c i ea putea s se schimbe.
Putea fi altfel.
Putea fi mai fericit.
Heather avea s fie mai fericit, deja era mai fericit.
Nu e chiar aa sus, zise Lily.
Se uit mai bine.
VP - 196
Cum ai ajuns acolo?
Ne-am crat, zise Heather.
Lily deschise gura, fr s scoat un sunet.
Haide, Lily!
Nat sttea lng ap i i ddea jos pantalonii scuri. Dodge era la mic
distan, zmbind, n timp ce o privea.
Hai s ne ntrecem!
Nu e cinstit!
Lily alerg, ncercnd totodat s-i scoat tricoul. Heather i Bishop se
ntinser pe ptur, pe spate. Ea i puse capul pe pieptul lui. Din cnd n
cnd, el i trecea uor degetele prin prul ei. O vreme nu vorbir. Nu era
nevoie. Heather tia c, orice s-ar fi ntmplat, el va fi mereu al ei i vor avea
mereu asta: o zi perfect, o amnare a frigului.
Heather aproape c adormise, cnd el se mic.
Te iubesc, Heather.
Ea deschise ochii. i era cald i lene.
i eu te iubesc.
Cuvintele ieir uor. El o srut, o dat, uor, pe cap; apoi, cnd ea i
nclin faa spre a lui, mai apsat, pe buze. Atunci Lily ncepu s strige.
Heather! Heather! Uit-te la mine! Heather!
Lily era chiar n vrful stncilor. Heather nu o vzuse crndu-se;
trebuie s fi fost rapid. Simi un fior de team.
D-te jos!
E n regul, zise Dodge.
El era acum n ap cu Nat, lui Heather nu-i venea s cread c Nat reuise
s l conving s noate sau c el chiar avea costum de baie. O inea cu un
bra de mijloc pe Nat. Artau minunat mpreun, ca nite statui sculptate din
piatr de culori diferite.
Uit-te la mine! strig Lily. O s sar!
i sri; fr s ezite, Lily se arunc. Un moment pru suspendat, cu
picioarele i braele rsfirate, cu gura deschis, rznd. Apoi lovi apa,
stropind i strignd:
Ai vzut? Nu mi-a fost team. Deloc.
O senzaie de bucurie o umplu pe Heather, o fcu s se simt uoar i
ameit. Era n picioare i se arunc n ap nainte ca Lily s ajung la mal,
trecu pe lng Nat stropind-o, aceasta ip i o prinse pe sora ei, n timp ce
ncerca s stea n picioare, apoi o trase napoi n ap.
Nu i-a fost fric, hm?
Heather atac abdomenul gol al lui Lily, n timp ce ea ncerca s scape,
ipnd i rznd, strigndu-i lui Bishop s-o ajute.
VP - 197
i-e fric s fii gdilat, hm? i-e fric?
Bishop, ajut-m! ipa Lily, n timp ce Heather o lua n brae.
Vin, Lily!
Apoi Bishop intr n ap i o trase pe Heather, astfel nct se scufundar
toi trei. Ea iei la suprafa stropind, rznd, mpingndu-l.
Nu poi scpa de mine aa uor, zise el.
Bishop o inea mai departe de mijloc pe Heather. Ochii lui erau de un
verde-albastru ca apa. Bishop al ei. Cel mai bun prieten al ei.
Copii, copii, nu v batei! i tachin Nat.
Vntul nfiora pielea lui Heather, dar soarele era cald. tia c ziua aceea,
senzaia aceea nu vor ine o venicie. Totul trecea; de aceea i era att de
frumos. Lucrurile aveau s devin din nou dificile. Dar era n regul.
ndrzneala te ducea mai departe, orice s-ar fi ntmplat.
ntr-o zi, poate c va fi chemat s sar din nou. i o va face. Acum tia c
ntotdeauna exist lumin, dincolo de ntuneric, de team, dincolo de
adncuri; exist o lumin la care trebuie s ajungi, i aer, i spaiu, i
libertate.
ntotdeauna exist un drum nainte sau napoi, nu trebuie s-i fie team.

VP - 198
virtual-project.eu

VP - 199