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Preguntas frecuentes sobre relaves

1) Qu es el relave?

El relave es un slido finamente molido, que se descarta en operaciones mineras. La


minera de sulfuros de cobre extrae grandes cantidades de material (roca) del yacimiento
que se explota. Slo una pequea fraccin corresponde al elemento de inters econmico
que se desea recuperar (algo menos de 1%). Una vez que ese material (la roca) ha sido
finamente molido y concentrado por procesos de flotacin, se obtiene un material (el
concentrado) con una concentracin ms alta de cobre (entre 20 y 30%), que se puede
vender como Concentrado o procesar hasta cobre metlico puro. El resto del material (muy
pobre en cobre) se denomina relave, y se debe depositar de forma segura y
ambientalmente responsable (Ver pregunta 8).

2) El relave es residuo txico?

El relave de minera no es en principio residuo txico, sino fundamentalmente roca molida


y agua, por lo que no es considerado un material txico. La toxicidad puede aparecer en
estados posteriores, cuando ciertos relaves reaccionan con agua y solubilizan txicos que se
pueden transportar disueltos en agua. Para aquellos relaves que contienen elementos que
pueden ser considerados txicos para el ser humano, como arsnico, cianuro, cobre, cinc,
cromo, plomo, etctera, las empresas mineras deben resguardar, de acuerdo con la ley, que
dichas reacciones de solubilizacin de txicos no puedan tener lugar, para proteger salud
humana y ambiente.

3) Es el relave un residuo slido peligroso?

El relave de minera no es Residuo Slido Peligroso (RSP). Estos residuos son materiales
(slidos) que se generan en procesos industriales o en servicios (como la Salud), mientras
que los relaves son residuos de rocas naturales que, si bien han sido separados de la roca
mediante un proceso, ninguno de estos slidos ha sido producido por actividades
antropognicas (humanas).

4) Qu es un Depsito de Relaves?

Es una obra de ingeniera diseada para satisfacer exigencias legales nacionales, de modo
que se asle completamente los slidos (relaves) depositados del ecosistema circundante
(Ver pregunta 13).

5) Qu tipos de depsitos de relaves existen?

Actualmente, existen varios tipos de depsitos de relaves, que varan segn la cantidad de
agua que acompaa al relave (es decir, la densidad del relave), y segn la forma de contener
la depositacin. De esta forma existen los siguientes tipos:

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a) Tranque de Relave: Depsito en el cual el muro es construido por la fraccin ms
gruesa del relave, compactado, proveniente de un hidrocicln (operacin que separa
slidos gruesos de slidos ms finos, mediante impulsin por flujo de agua). La
parte fina, denominada Lama, se deposita en la cubeta del depsito.

b) Embalse de relave: Es aquel depsito donde el muro de contencin est construido


de material de emprstito (tierra y rocas aledaas) y se encuentra impermeabilizado
en el coronamiento y en su talud interno. Tambin se llaman embalses de relaves
aquellos depsitos ubicados en alguna depresin del terreno en que no se requiere
construccin de un muro de contencin.

c) Relave Espesado: Depsitos en el que la superficie es previamente sometida a un


proceso de sedimentacin, en equipo denominado Espesador, que favorece la
sedimentacin de los slidos (de manera similar a la limpieza de agua de ros para
hacer agua potable), con el objetivo de retirar parte importante del agua contenida,
la que puede ser re-utilizada para reducir el consumo hdrico de fuentes de agua
limpia. El depsito de relave espesado se construye de forma tal que impida que el
relave fluya a otras reas distintas a las del sitio autorizado, y contar con un sistema
de piscinas de recuperacin de agua remanente que pudiese fluir fuera del depsito.

d) Relave Filtrado: Es similar al espesado. Se trata de un depsito en que el material


contiene an menos agua, gracias al proceso de filtrado, para asegurar as una
humedad menor a 20%. Esta filtracin es tambin similar a la utilizada en Agua
Potable.

e) Relave en pasta: Corresponden a una mezcla de agua con slido, que contiene
abundante partculas finas y bajo contenido de agua, de modo que la mezcla tenga
una consistencia espesa, similar a una pulpa de alta densidad.

f) Otros tipos: Existen otros tipos de depsitos de relaves, como por ejemplo los
depsitos en minas subterrneas, en rajos abandonados, entre otros.

6) Cmo se construyen los depsitos de relaves? Existe algn tipo de construccin


que est prohibida?

Los depsitos de relave se construyen mediante la elevacin de muros de contencin,


durante la operacin del depsito, salvo en el caso de uso de depresiones naturales que no
requieren muros. Como se observa en la Figura 1, modificada de la Figura 4-6 del GARD
Guide, www.gardguide.com, el depsito se inicia con un pequeo muro, que luego se eleva
a medida que hay ms relave que depositar. Existen 3 formas de elevar muros, pero en
Chile, desde 1970 slo se permiten 2 tipos: Construccin Aguas Abajo (primera figura) y
Construccin de Eje Central (segunda figura). El mtodo de Construccin Aguas
Arriba (tercera figura) est prohibido en Chile desde 1970, ejemplo que se ha seguido
progresivamente en los dems pases con vocacin minera.

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Figura 1: Mtodos Constructivos de Tranques de Relaves.

Tres mtodos de construccin de muros de Depsitos de Relaves (Pregunta 6).

7) Cul es el mtodo de construccin de muro ms seguro?

El mtodo que ofrece mejor seguridad es el Mtodo de Construccin Aguas Abajo, que
consiste en depositar la parte gruesa del relave (arenas) de tal manera que, tanto en el muro
como en el coronamiento, permita crecer hacia abajo de la obra, dndole a esta mayor
sustento, y apoyndose sobre las arenas depositadas previamente; esto, acompaado de una
adecuada compactacin, ofrece mayor estabilidad fsica.

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8) Cules son las partes de un depsito de relaves?

-Muro: Obra de ingeniera que permite contener los residuos slidos que en ella se
descargan, es decir, delimita la cubeta.

-Cubeta: Corresponde al volumen fsico disponible para el depsito de relaves (lamas),


junto con gran parte del agua de los relaves. En la cubeta, el agua se localiza en la Laguna
de Aguas Claras.

-Laguna de Aguas Claras: La depositacin de relaves (lamas) en la cubeta, que llega en una
mezcla del slido con agua para su transporte, en tanto los slidos sedimentan a las capas
inferiores, el agua forma esta laguna de aguas claras debido a la sedimentacin de las
partculas finas.

-Sistema de drenaje: Sistema utilizado para retirar al grado adecuado el agua del interior del
muro, con el objetivo de deprimir al mximo el nivel fretico en el interior del cuerpo del
muro.

-Revancha: Es la diferencia menor, en cota, entre la lnea de coronamiento del muro de


contencin y la superficie inmediatamente vecina de la fraccin lamosa o de la superficie
del agua, que se produce en los tranques y embalses de relaves.

-Coronamiento: Es la parte superior del prisma resistente o muro de contencin, muy


cercano a la horizontal.

-Canal de contorno: Canal de desvo de las aguas de la cuenca que captan y desvan las
escorrentas superficiales, impidiendo el ingreso a la cubeta del depsito de relaves.

-Playa activa: Zona donde se descargan los relaves en la cubeta, se le denomina playa
porque usualmente esta seca en la superficie y se asemeja a una playa de arenas finas. Es la
parte del depsito de relaves o lamas situada en las cercanas de la lnea de vaciado.

-Laguna de aguas claras: Corresponde a la laguna de clarificacin que se forma en la cubeta


debido a la sedimentacin o decantacin de las partculas slidas.

Figura 1: Partes de un Depsito de Relaves en general (Ver pregunta 8).

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9) Qu normativa regula los depsitos de relaves en Chile?

Los depsitos de relaves son regulados de acuerdo al D.S 248/2007:


http://www.sernageomin.cl/pdf/mineria/seguridad/reglamentos_seguridad_minera/DS248_
Reglamento_DepositosRelave.pdf

10) Qu institucin est a cargo de fiscalizar diseo, construccin, operacin y cierre


de los depsitos de relaves?

La institucin a cargo es el Servicio Nacional de Geologa y Minera (Sernageomin), a


travs del Departamento de Depsitos de Relaves, el Departamento de Gestin Ambiental y
Cierre de Faenas y el Departamento de Seguridad Minera y Fiscalizacin.

11) Cmo informan las empresas mineras al Estado sobre la operacin de su depsito
de relaves?

Las empresas mineras estn obligadas a informar la operacin mediante el Formulario E-


700 del Sernageomin, institucin que requiere adems informacin de operacin general de
las minas, mediante formularios adecuados.

12) Existen sistemas de monitoreo en los grandes depsitos de relaves?

En los depsitos de relaves actualmente en operacin existen varios sistemas de monitoreo,


entre los cuales destaca el Piezmetro, que permite controlar los niveles de agua al interior
del muro. Otras tecnologas de instrumentacin y medicin incluyen Acelergrafo,
Inclinmetro, Visin Artificial, Anlisis de Imgenes Satelitales, y diversas tecnologas que
permiten acceder a informacin de estabilidad fsica y qumica.

13) Qu medidas se adoptan para evitar que colapsen los depsitos de relaves?

En primer lugar, antes de permitir que se instale un depsito de relaves, se examina


rigurosamente su diseo. En seguida, se verifica la correcta construccin y operacin, que
debe cumplir normas precisas de seguridad y estabilidad. En trminos prcticos, se adoptan
varias medidas, como mantener los muros compactados, no saturados, con una cantidad
baja de finos y sistema de monitoreo en los muros, compromisos que la empresa ha debido
adoptar durante las etapas de diseo.

14) Qu medidas se toman en los depsitos de relaves para recuperar agua?

Se recupera agua a travs de la laguna de aguas claras y piscinas de recoleccin de


infiltraciones y drenajes.

15) Dnde puedo encontrar el listado de depsitos de relaves de una comuna


determinada?

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En la pgina web del Sernageomin (http://relaves.sernageomin.cl/#/home) se encuentra el
Atlas de Depsitos de Relaves, donde se pueden buscar buscar los depsitos de relaves que
existen en el pas, organizados por comuna o por empresa.

16) Qu sitio es adecuado para la construccin de un tranque de relaves?

Se debe considerar la zona ms ventajosa y las mejores condiciones que permitan la


contencin total del relave, tales como: Suelo competente y de caractersticas adecuadas de
impermeabilidad, relieve que permita una buena construccin del muro, etctera, que
permitan confinar el relave en forma segura, evitando su contacto con ecosistemas y las
personas circundantes.

17) Cuantos depsitos de relaves hay en Chile?

A noviembre de 2016 se han visitado visitaron y muestreado 606 depsitos de relaves, de


los cuales 100 estn activos, 266 inactivos, 239 abandonados y 1 depsito en condicin de
emergencia. Esta informacin se puede obtener en la pgina del Sernageomin, a travs del
Catastro de Depsitos de Relaves (http://www.sernageomin.cl/mineria-relaves.php). ste se
actualiza regularmente de acuerdo con la informacin que es recolectada por el
Departamento de Depsitos de Relaves, perteneciente a la Subdireccin Nacional de
Minera del Sernageomin. De estos depsitos, 22 corresponden a Gran Minera; es decir,
contienen 98,6% de la masa de relaves producida anualmente en Chile. Esto implica que
existen numerosos depsitos de relaves pequeos (debidos a la Pequea Minera), pero no
por ello menos importantes para ecosistema y poblacin humana.

18) Cul es la regin que tiene ms depsitos de relaves?

La mayor cantidad de depsitos de relaves est en la Regin de Coquimbo, que cuenta con
355 depsitos (2 de ellos son de la Gran Minera); sigue la Regin de Atacama, con 168
depsitos (7 de ellos de la Gran Minera),; y la Regin de Valparaso, con 82 depsitos (1
de ellos de la Gran Minera). En la pgina web del Sernageomin
(http://www.sernageomin.cl/mineria-relaves.php) es posible encontrar mapas con la
distribucin de relaves por regin y comuna. De igual forma, existe el Atlas de Depsitos
de Relaves (http://relaves.sernageomin.cl/#/home), que entrega mayor detalle de los
depsitos y ubicacin.

19) Cunto relave se deposita anualmente en Chile?

Segn clculo del Sernageomin, en Chile se depositan cerca de 537 millones de toneladas
anuales de relaves, sobre la base de informacin entregada por las empresas mineras, que
registran la operacin de los depsitos activos. Algunas pequeas mineras no han entregado
an dicha informacin, pero su impacto cuantitativo es menor, ya que la Gran Minera
produce 530 millones de toneladas anuales de relaves.

20) Qu es la Estabilidad Qumica y la Estabilidad Fsica de un depsito de relaves?

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Un depsito de relaves es estable qumicamente si no genera contaminantes que lleguen al
ecosistema circundante ni a las personas, por ningn mecanismo existente. La exigencia de
Estabilidad Qumica consiste en conseguir que los materiales depositados no aporten
elementos o compuestos qumicos al ecosistema circundante, por transporte areo (viento)
ni por disolucin hacia aguas del entorno (subterrneas o superficiales). La exigencia de
Estabilidad Fsica, por su parte, consiste en conseguir que el depsito de relaves no se
desmorone ni se desborde, es decir, que contenga los slidos depositados, adems de ser
estable qumicamente.

21) Qu contiene un relave depositado (la cubeta)?

El relave depositado contiene el material de la roca molida que estaba en el yacimiento


explotado, al que se ha extrado el mineral portador del metal valioso. Por ejemplo, en la
minera de cobre ms comn en Chile, se retiran sulfuros de cobre del yacimiento, as que
en el relave estn los contenidos originales del yacimiento, finamente molidos, pero con
menos sulfuros de cobre (pueden retirarse otros sulfuros en algunos casos) pero no se
detectan cantidades significativas de reactivos qumicos agregados para la flotacin.

22) Qu es la contaminacin qumica?

En la Ley de Bases del Medio Ambiente de Chile (http://www.leychile.cl/Navegar?idNorma=30667) se


definen los trminos Contaminacin y Contaminante. Segn dicha definicin legal, la
contaminacin qumica es la presencia de todo elemento, compuesto, sustancia, derivado
qumico, () o una combinacin de ellos, cuya presencia en el ambiente, en ciertos niveles,
concentraciones o perodos, pueda constituir un riesgo a la salud de las personas, a la
calidad de vida de la poblacin, a la preservacin de la naturaleza o a la conservacin del
patrimonio ambiental.

23) Puede contaminar qumicamente un depsito de relaves?

Efectivamente, puede contaminar. Un depsito de relaves que no cumpla la normativa


vigente puede contaminar. El objetivo de los depsitos de relaves es contener los slidos, es
decir, impedir impactos ambientales y especficamente- impedir la contaminacin. Si los
mtales contenidos en los slidos del relave se disuelven, podran generar contaminacin
qumica.

24) Cmo se podran disolver especies contaminantes de un relave?

Los relaves depositados pueden generar cido sulfrico, el que a su vez puede disolver
metales txicos procedentes de los minerales del relave depositado. En una explicacin ms
extensa, los minerales son estables en contacto con aguas neutras (en cuanto a su acidez, en
trminos qumicos, cuyo pH est en torno de 7 unidades). Si las aguas son cidas, en
cambio, se pueden disolver los minerales, liberando en solucin sus elementos
componentes, que podran ser contaminantes. Por ejemplo, un mineral de arsenopirita
(FeAsS) en lixiviacin cida produce arsnico soluble; hierro y sulfato en solucin; el
arsnico es un contaminante regulado y su concentracin podra exceder los lmites
normados.

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25) Cmo se genera cido en los depsitos de relave?

El cido se genera por oxidacin espontnea, natural, del mineral Pirita y otros. El cido
lixiviante -aquel compuesto que puede producir la disolucin- se puede generar a partir del
relave mismo. Basta tener, por ejemplo, un mineral denominado pirita (sulfuro de hierro
(Fe2S)), agua y oxgeno atmosfrico para producir cido sulfrico (H2SO4) y hierro ferroso.
El cido puede lixiviar (disolver) otros minerales sulfurados si su pH llega a niveles
suficientemente cidos (pH bajo 3,5). La generacin de cido de rocas (de minerales,
minas, o relaves) es un grave problema en mltiples puntos del orbe. Al respecto, el
resumen de la Gua de Drenaje cido Global de Roca
(http://www.gardguide.com/index.php?title=Resumen) es una fuente de informacin detallada sobre la
materia, que resulta interesante para un propsito introductorio; esta gua la edita la Red
Internacional para la Prevencin de cido, asociacin constituida por las principales
empresas mineras del mundo. Sobre el mismo tema, el Departamento de Gestin Ambiental
y Cierre de Faenas del Sernageomin ha desarrollado una Gua para ampliar el punto:
http://www.sernageomin.cl/pdf/mineria/cierrefaena/GuiaMetodologicaQuimica.pdf.

26) Cmo se asegura la estabilidad qumica?

Una respuesta breve, pero en principio correcta: la estabilidad qumica se consigue evitando
la generacin de cido en el depsito. La respuesta formal es que los relaves que tienen
Capacidad de Generacin de cido, siempre van a generar acidez. Si se genera acidez, se
van a lixiviar metales pesados, que resultan txicos para el ecosistema y para la poblacin
humana. La forma de asegurar la estabilidad qumica se suele presentar de varias formas:

a) Relave inocuo: Esta solucin consiste en retirar las especies valiosas, las especies
contaminantes y las especies generadoras de cido, antes de depositar los relaves
(remocin de txicos y Pirita). La remocin de sulfuros (como la Pirita) es un
proceso conocido en la minera (flotacin a pH neutro).

b) Diseo operacional del depsito: Dependiendo del yacimiento explotado, es posible


disear el Plan Minero (la forma de explotacin del yacimiento) de modo que los
sectores generadores de cido se depositen alternadamente con el relave de sectores
con capacidad de neutralizacin de cido.

c) Inundacin del depsito: Esta solucin puede servir para Embalses de Relaves, en
que el muro puede sostener las aguas por diseo. La solucin funcionara porque la
tasa de trasferencia de oxgeno de la atmsfera produce cido a velocidades
suficientemente bajas como para evitar acidez extrema (con la consecuente
lixiviacin de txicos).

d) Aislacin impermeable de la superficie del depsito: Esta solucin funciona si se


impide la llegada de agua al slido del relave, deteniendo efectivamente las
reacciones que produciran cido y lixiviacin de txicos. La capa impermeable
superior sera de arcillas muy finas y se desarrollaran, adems, canalizaciones que
permitan el libre rpido flujo de agua hacia abajo del depsito aislado. Sobre estas

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capas de aislacin impermeable se podra agregar humus (tierra de hojas) para
forestar, con especies cuyas races no puedan romper la capa aislante.

e) Desarrollo de biomasa sobre el depsito de relaves: Si un depsito de relaves no


contiene metales txicos ni capacidad de generacin de cidos, el desarrollo de
vegetales, despus de agregar una capa de humus, resulta atractivo y es un cierre
adecuado cuando se puede disponer de agua de riego. Si el relave depositado
contiene txicos en sus minerales, esta posibilidad es vlida slo para depsitos
adecuadamente impermeabilizados, ya que el desarrollo de vegetales en minerales
que contienen txicos moviliza dichos txicos en cadenas de bioacumulacin, que
afectan a enormes distancias del ecosistema especfico, tanto por los vegetales como
por la poblacin bacteriana que se desarrolla en torno de las races de vegetales.
Existe, adems, la posibilidad de que las races puedan romper la capa impermeable.

27) Cunto tiempo dura la contaminacin por depsitos de relaves abandonados?

Un depsito con capacidad de generacin de cido, que deja de operar pero que reciba agua
(lluvias, escorrentas, vertientes, afloramiento de agua al interior del depsito, etc.) puede
contaminar durante siglos.

28) Qu ocurre despus del cierre del depsito de relaves?

En depsitos con capacidad de generacin de cido, una vez que se detiene la operacin, se
eleva notablemente la generacin de cido. El cierre de un depsito detiene el flujo de
pulpa de relave (deja de recibir la mezcla slido-lquido de la entrada), es decir, ya no hay
un flujo de agua importante a travs del depsito, de modo que no se retira el cido
generado. En general, hay flujo de agua reducido o nulo, lo que significa que se puede
acumular el cido generado. La reaccin qumica inicial ocurre con el oxgeno atmosfrico,
que se transfiere lentamente al agua, y as reacciona con los sulfuros; sin embargo, como la
disolucin de Pirita, adems de generar cido, produce hidrxido frrico en forma slida,
Fe (OH)3, llega un punto en que la acidez se hace extrema, punto en el que el hierro frrico
se solubiliza y acelera enormemente la velocidad de oxidacin de sulfuros; es decir, la
velocidad de generacin de cido. Cuando el pH est por debajo de 3,3 unidades, puede
empezar el desarrollo de las bacterias de la lixiviacin, que tambin aceleran varios rdenes
de magnitud la velocidad de generacin de cido, porque oxidan hierro ferroso (poco
oxidante) a hierro frrico (altamente oxidante). De all que sean ms problemticos los
depsitos de relaves en desuso en comparacin con aquellos en operacin.

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