Sunteți pe pagina 1din 342

ZOE FERRARIS

n cutarea
lui Nouf

editura rao
Csnicia este Jptuirea mea i exerciiul meu
spiritual. Cel care d uitrii aceast fptuire i
acest exerciiu i ntoarce faa dinspre mine.

Profetul Muhammad
nainte ca soarele s apun n acea sear, Nayir i umplu
bidonul, i strnse un covora pentru rugciuni sub bra i urc pe
duna orientat spre sud din apropierea taberei. n urma lui auzi
izbucnind rsete zgomotoase dintr-unul din corturi i i imagin
c oamenii si jucau cri, probabil tameeb, i treceau siddiqi1 de
jur mprejur. Anii de cltorie prin deert l nvaser c era
imposibil s i mpiedici pe oameni s fac ce doreau. Nu exista
nici o lege aici, i, dac brbaii voiau alcool, beau. Pe Nayir l
dezgusta faptul c aveau s se trezeasc vineri dimineaa, n ziua
sfnt, cu trupurile putrezite de trie. Dar nu spuse nimic. Dup
zece zile de cutare fr succes, nu avea chef de pedepse.
Escalad duna n pas uor, oprindu-se doar atunci cnd ajunse
n vrf. De aici avea o perspectiv vast asupra vii deertului, bine
delimitat i plat, nconjurat de dune joase care se vlureau n
culoarea aurie a apusului de soare. Dar privirea i fu atras de pata
din peisaj: cinci; ase vulturi se agitau deasupra strvului unui
acal. Era motivul pentru care se opriser aici nc o ndrumare
fals.
Cu dou zile n urm renunaser s cutreiere deertul i
ncepuser s urmreasc vulturii, dar fiecare ceat de psri
aducea doar privelitea unui acal mort sau a unei gazele

1
Butur saudit fabricat clandestin, extrem de puternic, avnd o
concentraie de alcool de pn la 90% i periclitnd adesea sntatea
consumatorilor (n.red.)
moarte. Era o uurare, bineneles, dar totodat o dezamgire. El
nc i ngduia s spere c aveau s o gseasc.
Scondu-i compasul din buzunar, gsi direcia Mecci i i
ndrept covoraul pentru rugciuni ntr-acolo. Deschise bidonul
i adulmec preventiv. Apa mirosea a tinichea. Lu o nghiitur,
apoi ngenunche iute n nisip pentru a-i efectua splrile rituale.
i frec braele, gtul i minile, i, cnd termin, nurub strns
capacul bidonului, savurnd scurta rcoare a apei pe piele.
Stnd n picioare n dreptul covoraului, ncepu s se roage,
dar gndurile sale se tot ntorceau la Nouf. Din cuviin, ncerca s
nu i imagineze faa sau corpul ei, dar, cu ct se gndea mai mult
la ea, cu att devenea mai vie. O vedea cu ochii minii mergnd
prin deert, nclinndu-se n vnt, cu mantia neagr biciuindu-i
gleznele arse de soare. Allah, iart-m pentru c mi-am imaginat
gleznele ei, i zise. Apoi: Cel puin, cred astfel c nc este n
via".
Cnd nu se ruga, i imagina alte lucruri despre ea. O vedea
ngenunchind i ndesndu-i nisip n gur, lundu-1 drept ap. O
vedea ntins pe spate, pe cnd metalul unui telefon celular i lsa
o arsur n palm. Vedea acalii sfiindu-i trupul. In timpul
rugciunilor ncerca s nving aceste temeri i s i-o imagineze
innd nc piept. n seara asta, mintea lui se lupta mai ndrjit
dect oricnd s dea via unui lucru ce prea fr speran.
Odat terminate rugciunile, se simi mai obosit dect nainte.
Rul covoraul i se aez pe nisip chiar pe culmea dealului,
uitndu-se la dunele care nconjurau valea. Vntul mngia chipul
deertului, rscolind fire de nisip care s i etaleze elegana, n timp
ce pmntul nprlea scuturndu-i trupul i prea s i ia cumva
zborul. Corpurile dunelor se schimbau la nesfrit odat cu
vnturile. Se ridicau n piscuri sau lunecau precum crrile
erpilor. Beduinii l nvaser s interpreteze formele dunelor
pentru a determina posibilitatea unei furtuni de nisip sau direcia
vnturilor din ziua urmtoare. Unii beduini credeau c formele
posedau i semnificaii
profetice. In acel moment, terenul din faa lui alctuia o serie de
semicercuri, semiluni graioase care se rostogoleau spre orizont.
Semicercurile nsemnau o schimbare n atmosfer.
Gndurile i se ndreptar spre fotografia din buzunarul su.
Controlnd s vad dac nu urca nimeni coasta n urma lui, scoase
fotografia i i permise rarul rsf de a studia chipul unei femei.
Nouf ash-Shrawi era n centrul cadrului, zmbind fericit n
timp ce tia o felie de tort la petrecerea de ziua de natere a surorii
ei mai mici. Avea un nas lung, ochi negri i un zmbet splendid;
era greu de imaginat c, la doar patru sptmni dup ce fusese
fcut fotografia, ea fugise n deert, pur i simplu - lsnd totul
n urm: un logodnic, o via luxoas i o familie mare, fericit. O
prsise chiar i pe sora de cinci ani care-i sttea alturi n
fotografie, ridicnd privirea nspre ea cu o adoraie sfietoare. De
ce? se ntreba el. Nouf avea doar aisprezece ani. Avea o ntreag
via n fa.
i unde se dusese?
Cnd sunase Othman i i spusese despre dispariia surorii lui,
pruse mai vlguit dect l auzise Nayir vreodat. Mi-a da
sngele - ngimase - dac asta ar ajuta s o gsesc. n lunga tcere
care urmase, Nayir tia c el plngea; auzise nbuirea din vocea
lui. Othman nu mai ceruse niciodat nimic. Iar Nayir promisese c
avea s ajute.
Timp de muli ani i dusese pe brbaii din neamul Shrawi n
deert. De fapt, dusese nenumrate familii precum Shrawii, i toi
erau la fel: bogai i infatuai, ncercnd cu disperare s
demonstreze c nu i pierduser dreptul de beduini ctigat prin
natere, dei pentru majoritatea dintre ei puurile ntunecate de
petrol ale rii vor fi ntotdeauna mai fascinante dect nisipurile ei.
Dar Othman era altfel. El era unul dintre puinii brbai care iubeau
deertul la fel de mult ca Nayir i care aveau nelepciunea s
savureze aventurile sale. Nu ncleca o cmil pn cnd nu i
spunea cineva cum s se dea jos. Nu se ardea la soare. Nu se
rtcea. Unii printr-o dragoste comun
pentru deert, ntre el i Nayir se nfiripase o uoar amiciie, care
se adncise pe parcursul anilor.
La telefon, Othman fusese att de buimcit, nct povestea
ieise n fragmente neclare. Sora lui dispruse. Fugise. Poate
fusese rpit. Din cauza bogiei lor, era posibil s urmreasc
cineva obinerea de bani pentru rscumprare dar rpirile erau rare,
i nu exista inc nici un semnal c s-ar cere rscumprare. Trecuse
doar o zi, dar pruse foarte lung. Nayir trebuise s fac cercetri
pentru a obine datele de care avea nevoie. Nimeni nu tia exact
cnd plecase; doar observaser c lipsea, dup-amiaza trziu.
Fusese vzut dimineaa, cnd i spusese mamei ei c mergea la
mail s schimbe o pereche de pantofi. Dar spre sear familia
descoperise c dispruser i alte lucruri: o camionet, noua
mantie neagr pe care o pstra pentru luna de miere. Cnd i
dduser seama c lipsea o cmil din grajduri, concluzionaser c
fugise n deert.
Dispariia ei luase pe toat lumea prin surprindere.
- Era fericit, spusese Othman. Urma s se cstoreasc.
- Poate a cuprins-o frica? ntrebase Nayir cu blndee.
- Nu, i dorea cstoria asta.
Dac mai existau detalii legate de poveste, Othman nu le
mprtea.
Nayir petrecuse urmtoarea zi fcnd pregtiri. Refuzase
plata generoas oferit de familie, lund doar ce i era strict
necesar. Inchiriase cincizeci i dou de cmile, i contactase pe toi
brbaii deertului pe care i cunotea, sunase chiar i la Serviciile
Speciale ale Ministerului de Interne, interesndu-se dac nu o
puteau urmri prin satelit militar, dar sistemele lor optice aeriene
erau rezervate pentru alte chestiuni. Totui, reuise s alctuiasc
o echip de cutare-i-salvare, implicnd cteva zeci de brbai i
o unitate de beduini angajai cu ziua care nu voiser nici mcar s
se uite la fotografia lui Nouf, pretinznd c nu aveau nevoie, c
exista un singur gen de femeie pentru care a se vedea rtcit n
cel mai mare deert din lume era un fel de ameliorare a vieii ei de
zi cu zi. Brbaii dezvoltaser o teorie cum c Nouf fugise cu un
iubit american ca s
scape de cstoria aranjat. Era greu de spus de ce credeau toi n
varianta asta. Existaser cteva cazuri de fete saudite bogate care
se ndrgostiser de brbai americani, i acestea erau suficient de
ocante pentru a dinui n memoria colectiv. Dar nu era att de
frecvent cum presupuneau oamenii, i, dup cte tia Nayir, nici o
fat saudit nu fugise vreodat n deert.
Cei din neamul Shrawi l rugaser pe Nayir s i concentreze
cutarea ntr-o anumit zon a deertului, n preajma oraului As
Sulayyil. Instalaser alte echipe de cutare la nord i la nord-vest,
i una la sud-vest. El ar fi vrut mai mult libertate de micare,
pentru a i ntinde operaiunile dup cum considera, dar, astfel
stnd lucrurile, era mpresurat de strini care rareori se deranjau s
comunice cu el. Aa c el ignorase regulile. Dup dou zile, le
ordonase oamenilor lui s i urmeze instinctele, chiar dac asta i
ducea n teritorii nvecinate. Dac Nouf nc era n via, ansele
ei de supravieuire se reduceau cu fiecare or. Asta nu era
momentul pentru a fi formal, ca i cum cutarea ar fi o mas de
nunt i oaspeii ar trebui s fie aezai n perfect ordine pe
pernele lor.
De altfel, echipa lui era cea mai mare i, dei el nu fcea des
operaiuni de cutare-i-salvare, cunotea deertul mai bine dect
majoritatea. Practic, n deert trise din copilrie pn la vrsta
maturitii. Unchiul su Samir l crescuse, iar Samir avea prieteni
strini: crturari, oameni de tiin, brbai care veneau s studieze
Marea Roie, psrile i petii, sau modul de via beduin. Nayir
i petrecea verile dltuind pmntul n spturi arheologice pentru
europeni bogai care cutau mormntul lui Avraam sau rmiele
aurului pe care l scoseser evreii din Egipt. Petrecea iernile
inndu-se de cocoaele din spate ale cmilelor, strbtnd
nisipurile n zngnit de cutii i de bidoane de tinichea. Devenise
arca, vntor cu oimi, un fel de artist al supravieuirii care tia s
i gseasc drumul spre cas din locuri ndeprtate, avnd nevoie
doar de un batic, de ap i de cer. Nu era beduin dup snge, dar
se simea beduin.
Nu euase niciodat n gsirea unui cltor pierdut. Dac Nouf
fugise, el trebuia s presupun c nu voia s fie gsit. Timp de
zece zile colindaser dunele n maini Range Rover, pe cmile,
survolnd cu avioane i cu elicoptere, i frecvent se gseau unii pe
alii, ceea ce strnea ceva uurare, fiind att de greu s descoperi
orice vietate n toat acea ntindere de nisip. Dar nu o gsiser pe
Nouf, i, n cele din urm, n rapoartele pe care i le aduceau lui
Nayir oamenii ncepuser s sugereze teorii alternative, n care ea
fie luase un autobuz de noapte spre Muscat, fie se mbarcase ntr-
un avion spre Amman.
Nayir blestema n sinea lui situaia. Poate c ea petrecuse o
noapte n slbticie, hotrse c era prea incomod, prea murdar, i
mersese mai departe. Totui, el se temea c fata rmsese i c
acum era prea trziu. Se dovedeau suficiente dou zile ca un brbat
s moar n deert. Pentru o tnr dintr-o familie bogat, o fat
care probabil nu prsise niciodat confortul unei camere cu aer
condiionat, era de-ajuns i mai puin timp.
Apusul soarelui inund peisajul cu o lumin cald, portocalie.
Un siroco aspru tulbura aerul; strnea un dor acut, care mergea
dincolo de ngrijorarea pentru Nouf. In ultimul timp, Nayir fusese
npdit de gnduri despre ce lipsea n viaa sa. n chip iraional,
simea c nu o pierduse doar pe Nouf, ci posibilitatea de a gsi vreo
femeie. nchiznd ochii, l ntreb din nou pe Allah: Care e planul
Tu cu mine? Am ncredere n planul Tu, dar sunt nerbdtor. Te
rog, dezvluie-Ti proiectul!"
n urma lui se auzi un strigt. ndesnd iute fotografia n
buzunar, Nayir se ridic i l vzu pe unul dintre oamenii si la
poalele dealului, artnd spre o pereche de faruri ce luceau n
deprtare. i lu covoraul i bidonul i o porni n grab n josul
dunei. Venea cineva, i o presimire teribil i spunea c era o veste
proast. Merse de-a lungul poalelor dunei i atept Range Roverul
care intra n tabr. Acesta opri lng cel mai mare cort.
Nayir nu l recunoscu pe tnrul de la volan. Arta ca un
beduin, cu trsturile ascuite i pielea nchis la culoare. Purta
o jachet de pilot din piele peste roba alb prfuit i, cnd cobor
din main, l privi pe Nayir cu luare aminte.
Nayir i ur bun venit oaspetelui i i ntinse mna. tia c era
prea masiv i impozant pentru a face pe cineva s se simt n largul
lui, dar ncerc. Fstcit, biatul se prezent drept Ibrahim
Suleiman, un fiu al unuia dintre servitorii Shrawilor. Brbaii se
strnser n jur, ateptnd vestea, dar Ibrahim pstr tcerea i
Nayir i ddu seama c voia s stea de vorb cu el ntre patru ochi.
II conduse pe biat n cort, rugndu-se ca brbaii s nu fi but,
totui. Nu exista mod mai ru de a te face de ruine, dect s
pofteti un om ntr-un cort care mirosea a alcool. Dar uile cortului
erau deschise i vntul sufla nuntru, odat cu o pal generoas de
nisip.
Ajuni n interior, Nayir aprinse o lamp, i oferi oaspetelui o
pern de stat jos i ncepu s pregteasc ceai. Se abinu de la a
pune ntrebri, dar se grbi cu ceaiul pentru c era nerbdtor s
aud vestea. Cnd fu gata, Nayir se aez cu picioarele ncruciate
sub el lng oaspetele su i atept ca acesta s bea primul.
Odat ce fu turnat a doua porie de ceai, Ibrahim se aplec n
fa i i puse ceaca pe genunchi.
- Au gsit-o, zise, cu privirea cobort.
- ntr-adevr?
Tensiunea se scurse din Nayir att de brusc, nct resimi
durere.
- Unde? ntreb el.
- Cam la doi kilometri la sud de tabra Shrawilor. Era ntr-o
vale seac.
- Au avut oameni acolo o sptmn. Sunt siguri c e ea?
Da.
- Cine a gsit-o?
- Nu suntem siguri. Cineva care nu lucra pentru familie.
Nite cltori.
- De unde tii asta?
- Vrul lui Tahsin, Majid, a venit n tabra noastr i ne-a
transmis vestea. Vorbise cu medicul legist. Ibrahim mai lu o
nghiitur de ceai. Spunea c acei cltori au dus-o napoi la
Jeddah. Era deja moart.
- Moart?
- Da. Ibrahim se ls pe spate. Cltorii au dus-o la institutul
de medicin legal din Jeddah. N-aveau habar cine era.
Se sfrise. Nayir se gndi la oamenii si de afar, se ntreb
dac aveau s simt uurare sau dezamgire. Probabil c uurare.
Nu era sigur ce s le spun despre fat. Era ciudat c tocmai echipa
de cutare a familiei fusese staionat lng valea seac. Un grup
de veri i de servitori trebuie s fi fost chiar n preajma ei, i totui
nu putuser s dea de fat. Nu-i vzuser nici pe cei care
cltoriser prin zon. Cltorii trebuie s fi dus trupul n ora
nainte ca Shrawii s-i fi dat mcar seama c traversaser valea.
Toate acestea l tulburau pe Nayir, dar se impunea s verifice
informaia; nu era tocmai demn de ncredere.
- Cum a aflat familia despre asta? ntreb.
- Cineva de la institutul de medicin legal cunoate familia
i i-a sunat s le comunice vestea cea rea.
Nayir ddu din cap n semn c pricepuse, nc simindu-se
amorit. Ceainicul era gol. Se ridic ncet i se duse la sobi. Mai
turn ap n ceainic i aprinse chibritul cu o smucire stngace,
arzndu-i vrful degetului mare. Durerea acut aprinse o scnteie
nluntrul lui, o mnie teribil, fulgertoare. Impulsul de a o gsi
era nc puternic. Iart-m pentru mndria mea, rosti n sinea sa.
Ar trebui s m gndesc la familie acum. Dar nu putea.
Se ntoarse i se aez.
- tii cum a murit?
- Nu. In ochii biatului se citea o acceptare trist a situaiei.
Hipertermie, m gndesc.
E un mod cumplit de a muri, spuse Nayir. Nu pot s nu m
gndesc c am fi putut face ceva.
- M ndoiesc.
- De ce? ntreb Nayir. Ce crezi c s-a ntmplat cu ea?
Beduinul l privi n adncul ochilor.
- Acelai lucru care i se ntmpl oricrei fete, cred.
- Adic ce? ntreb Nayir.
Dragoste? Sex? Ce tii tu despre asta? gndi.
Figura lui Ibrahim i spunea c greise ntrebnd; biatul roi.
Nayir voia s tie mai multe, s-i smulg rspunsurile, dar tia
totodat c, dac moartea lui Nouf survenise din cauza dragostei
sau a sexului, atunci orice rspuns sincer ar fi fost i mai nepotrivit.
Smerit, atept o dezvoltare a subiectului, dar Ibrahim se limit s
soarb din ceai, ferm n tcerea sa.
Umed i soioas, Aleea Rawashin nici c-ar fi putut semna
mai puin cu o halt spre paraclis, un terminal pentru trupuri n
drumul lor spre Allah. Totui, cldirea institutului de medicin
legal se afla acolo, ascuns ntre dou cldiri urte de birouri i
artnd oarecum ca o rud a amndurora. Partea superioar a
structurii din anii aptezeci era cenuie i ptroas, cu ieituri
rotunde de beton care ecranau parial o coloan de ferestre fumurii.
Bare de fier traversau faada n lung i-n lat. Efectul semna cu
privelitea unor coji de ou sparte ntr-o colivie. Parterul era fr
ferestre, o simpl plac de beton, ntrerupt doar de o pereche de
ui de metal i de un panou pentru codul de siguran. Nayir
ncercase deja uile, vorbise cu un paznic mai n vrst i fusese
ndrumat spre o scar din partea lateral a cldirii.
In chip total nepotrivit, partea exterioar a demisolului aducea
cu o reclam pentru Societatea de Restaurare a Vechiului Jeddah.
Urmrea lungimea cldirii i coninea cteva din faimoasele
ferestre boltite datorit crora era numit strada. Rawashin-\A avea
lucrtur zbrelit de tec i prile superioare arcuite, puin
adncite. Vopseaua care se cojea se rsucea n fii de pe zidurile
de piatr de sub ferestre. La captul de jos al scrilor, o u
singuratic de lemn era proptit deschis, dezvluind pliuri de
ntunecime nuntru.
Zbovind la baza treptelor, Nayir i adun gndurile
mestecnd un miswak} iute i scuipnd fibrele pe jos. i spuse c
1
1
Rmuric a unui copac din specia Sahadora persica, folosit de musulmani
pentru a-i cura dinii (n.red.)
trebuia s intre nu avea de ales. Soarele dogorea i el transpira
dureros, de parc prin pori i ieeau cuie. Vizita aceasta nu era doar
o favoare fcut neamului Shrawi, cum i spusese tot drumul
ncoace era, i ddea seama acum, o tulburare a intimitii.
nuntru se afla cadavrul lui Nouf, i era sarcina lui s o duc acas.
Petrecuse toat noaptea n deert, luptndu-se cu eecul
suferit. In timp ce trupul su cuta somnul att de necesar, mintea
sa se frmnta cu nverunare pe tema miilor de decizii pe care le-
ar fi putut lua, de comenzi pe care le-ar fi putut da, de intuiii pe
care le-ar fi putut urma i care i-ar fi salvat poate viaa fetei.
Adormise n cele din urm n jurul orei cinci, pentru a se trezi brusc
dup un ceas, descoperind c frustrarea i se dizolvase n
compasiune i n vinovie. Acum nu mai putea face nimic pentru
Nouf, dar, orict de greu de crezut ar fi fost ca el s mai fie de
ajutor familiei, se simea obligat s ncerce.
i petrecuse rugciunile de diminea meditnd. Shrawii erau
prea deceni, prea retrai pentru a aprecia o prezentare de
condoleane. Trebuia s fie ceva util i discret. n timp ce i
mpachetase echipamentul, i ncrcase jeepul i mersese napoi
n ora, i scormonise mintea n cutarea gestului perfect, dar
epuizarea ultimelor sptmni i lua birul. Doar cnd se ivise
Jeddahul, energia sa ncepuse s revin i, odat cu ea, i venise o
idee. Trupul lui Nouf putea fi nc la medicul legist. Fiii din neamul
Shrawi tocmai se vor fi ntors i ei din deert; aveau s fie nucii
i epuizai. Probabil c aveau s trimit servitori dup trup, sau
poate pe cineva de la moschee. Ct de degradant s te gndeti la
parada de mini venetice i de ochi strini care trecuser deja peste
cadavrul ei... Oare nu ar prefera familia s aib pe cineva apropiat
lor, care s se ocupe de cltoria final a lui Nouf spre cas?
l sunase din jeep pe Othman i blmjise o ntrebare: Ai avea
nevoie de... ar fi n regul... m gndeam c a putea ajuta, dac
mai e nc la medicul legist...?"
- i mulumesc foarte mult, rostise Othman ncet. Ar fi un
ajutor enorm.
Uurarea din vocea lui l ndemnase pe Nayir:
- Spune-mi numai ce s fac.
Acum, uitndu-se fix la structura complicat n zbrele a
ferestrei boltite, cu trupul obosit, dar mintea devenind n mod
pervers tot mai ascuit pe msur ce treceau minutele, Nayir
nfrunt motivele mai puin plcute pentru care venise. Curiozitate
morbid. Nevoia unui sentiment de ncheiere. Dorina de a se
dovedi capabil de ceva. Egoismul acestui ultim motiv l apsa cel
mai tare.
Ateapt familia."
Aruncndu-i miswak-ul mestecat n an, o porni solemn i
ptrunse n cldire, dar gsi un nou ir de trepte. Le cobor cu
ambele palme apsate cu hotrre de perete. Dup albul nuclear al
zilei, ntunericul era brusc i total.
Odat ce ochii i se acomodar, vzu un paznic citind la biroul
lui de la recepie. Imaginea uniformei cafenii simple i figura
ursuz a purttorului ei l tulburar. Aceasta era adevrata
securitate a cldirii. Era interzis prin lege s tai i s scormoneti
un corp uman mort, i, n timp ce guvernul accepta discret
autopsiile, ntotdeauna aveau s se gseasc indivizi caracterizai
de iniiativ virtuoas care s vneze comportamente
nemusulmane.
Vzndu-1 pe Nayir, paznicul miji ochii. Nayir se apropie de
birou i se uit n spatele agentului de securitate, de-a lungul unui
coridor lung, luminat slab cu tuburi fluorescente.
- Am venit s ridic un cadavru.
Cut n buzunar dup autorizaia oficial pe care o primise
de la unul dintre servitorii Shrawilor n dup-amiaza aceea. O
nmn paznicului.
Acesta studie hrtia cu atenie, o mpturi i o return.
- E n captul coridorului, spuse.
- In care...?
Brbatul ridic dintr-o sprncean i art n spatele su spre
singurul coridor la vedere. Nayir ddu din cap n semn de
ncuviinare. ncerc s se relaxeze. i terse transpiraia de pe
grumaz i se ndrept spre dou ui batante aflate la captul
coridorului. Cnd le deschise, mirosul l izbi n plin: amoniac,
moarte, snge i nc ceva la fel de scrbos. Forndu-se s nghit
nodul ce i se pusese n gt, avu impresia c simea gustul sulfului
de la pucioasa pe care beduinii o folosesc uneori pentru a purifica
sufletele care plecau. Nu, se gndi, asta e-n imaginaia mea.
ncperea era steril i luminoas. n centru sttea un medic
examinator, aplecat peste un cadavru de pe mas. Era un brbat
nalt i slab, cu o hlciug de pr crunt de o nuan puin mai
nchis dect halatul lui de laborator. i ridic privirea.
- Salaam aleikum.
- Wakikum as-salaam.
Nayir avea o senzaie de ameeal i ncerc s nu se uite la
cadavru. i ntoarse privirea spre vitrinele ncrcate de manuale,
de pachete cu tifon, de recipiente goale de sticl.
- Pot s v ajut? ntreb examinatorul.
- neleg c o avei pe fata care...
- Suntei din familie?
- Nu, nu sunt. Nu.
n chip iraional, Nayir se simea ca un pervers. Avu impulsul
de a lmuri c se afla aici din datorie, nu din plcere. Aerul era
fierbinte i nchis; simea mirosul cadavrului i i fcea grea. I se
mpienjeneau ochii. Trase adnc aer n piept i se rsuci pe
clcie, trezindu-se ns n faa unui halat mnjit de snge, atrnat
pe perete.
- Atunci nu avei voie aici, spuse examinatorul.
- Am permisiunea de a vedea cadavrul. Trebuie s vd...
adic, trebuie s l ridic. i trecu o mn peste fa. Am venit s
ridic cadavrul.
Examinatorul arunc scalpelul ntr-o tvi argintat i se uit
iritat la Nayir.
- Nu am terminat. Va trebui s ateptai.
Nayir era oarecum uurat.
- nainte de a o lua, a vrea s m asigur c e ntr-adevr ea.
- Ea este. Observnd ezitarea lui Nayir, examinatorul ocoli
masa, ajungnd n dreptul interlocutorului su. Artai-mi
actele pe care le avei. Nouf ash-Shrawi, da? Lu actele de la Nayir
i le citi cu atenie. Da, ea este.
Fcu semn spre masa din spatele su.
Nayir ezit, stnjenit de urmtoarea sa remarc.
- A dori s i vd faa.
Examinatorul se uit lung la el, i Nayir i ddu seama c
srise calul, c examinatorul l socotea acum un pervers, chiar dac
avea actele potrivite.
- Doar pentru c e o chestiune de principiu, preciz Nayir.
- A fost deja identificat.
Nayir citi ce scria pe ecusonul brbatului: Abdullah Maa-
moon, medic examinator". Se gsea pe punctul de a rspunde, cnd
se deschise ua n spatele lor i intr o femeie. Vor fi fost, desigur,
femei examinator pentru a se ocupa de cadavre de femei, dar a
vedea una n carne i oase reprezenta un oc. Purta un halat alb de
laborator i un hijab, un batic negru, peste pr. Pentru c faa i era
descoperit, el i feri ochii, roind concomitent. Nesigur unde s
i fixeze privirea, o ls s cad pe ecusonul de plastic ce atrna
la gtul ei: Katya Hijazi, tehnician laborant". Fu surprins s-i vad
prenumele pe ecuson ar fi trebuit s fie la fel de secret ca i prul
ei sau forma corpului -, iar asta o fcea s par sfidtoare.
ngrijorat c brbatul mai vrstnic ar putea crede c el se holba
la pieptul ei, Nayir i ls privirea n podea, zrind dou picioare
frumoase, ascunse n sandale de un albastru aprins. Roi din nou
i se ntoarse dinspre ea, ncercnd s nu se rsuceasc de tot, doar
suficient pentru a arta c nu voia s se uite la ea.
Umerii femeii se pleotir uor, ceea ce prea s indice c
observase disconfortul lui Nayir i era dezamgit de asta. Bgnd
mna n buzunar, scoase o burqa, o atrn peste fa i prinse
scaiul n spatele capului. Mulumit de iniiativa femeii, dar nc
stnjenit de prezena ei n ncpere, Nayir o privea cu coada
ochiului. Odat ce burqa fu pus i era ngduit s se uite la ea,
ndrzni s arunce o privire, dar o tietur n burqa expunea
ochii femeii i ea se uita int la el. EI i ntoarse grbit privirea,
stingherit de ndrzneala ei.
- Salaam alei/cum, doctor Maamoon, zise ea, apropiindu-se
de examinator. Vocea i suna provocator. Nu i-ai dat domnului
Sharqi bti de cap, nu-i aa?
Nayir spera s nu se vad confuzia sa. De unde tia numele
lui? i ce fel de femeie folosea numele unui strin cu atta
ncredere? Paznicul de acolo trebuia s i fi spus. Dar de ce?
Examinatorul pru iritat de ndrzneala ei i bombni ceva
neinteligibil. Probabil era vreo angajat nou, nc nedeprins cu
felul cuviincios de a se comporta n prezena unui vrstnic
tradiionalist.
- Este bine, zise femeia, pentru c a venit s ridice cadavrul.
Maamoon i arunc lui Nayir o privire suspicioas.
- Cel puin aa susine.
Domnioara Hijazi se ntoarse spre Nayir. Sttea chiar lng
el, un pic mai aproape dect era adecvat, se gndi el.
- Cum avei de gnd s o transportai? ntreb ea.
El ezit, nedorind s vorbeasc direct cu femeia. i ndrept
privirea n jos i i zri mna. Purta o verighet, sau poate un inel
de logodn; nu tia. Faptul c avea un so fcea prezena ei aici
puin mai uor de acceptat dar numai puin.
Nayir vorbi cu examinatorul.
- Am un jeep parcat afar, dar a dori s identific cadavrul
nainte de a pleca.
n regul, rspunse domnioara Hijazi.
Nayir se gndi c era neobrzat din partea ei s vorbeasc
atunci cnd nu i te adresai, dar atitudinea ei de seriozitate i
profesionalism l surprinse. Femeile, chiar i cele progresiste, de
obicei l considerau un fel de animal, din pricina trupului su nalt
i masiv, a vocii groase i aspre. Dar aceast femeie, dei pea cu
bgare de seam n jurul lui, prea n largul ei.
- Am identificat-o deja, s tii.
Nayir simi un gol n stomac. Ea prea hotrt s nceap o
conversai^ ^UeE<^.:Na)^!.siiesuW>it8iii pironii la
Maamoon, dorindu-i ca btrnul s i vorbeasc. Acesta ns se
mulumea s stea locului, privindu-1 suspicios.
- Vreau s vd i eu trupul, spuse Nayir, gndindu-se: In
momentul sta, de fapt mi doresc s plec.
- Este pe mas. Putei arunca o privire.
Domnioara Hijazi l conduse la masa de metal pe care era
ntins trupul lui Nouf i trase cearaful de pe faa ei. Cnd Nayir
cobori privirea, simi nc un val de ameeal, dar i aminti s
respire adnc. Iniial, nu vzu nici o asemnare cu Nouf, dar,
studiind contururile feei, ncepu s disting similariti - gura
mic, atent, pomeii nali ai celor din neamul Shrawi.
- Cred c e ea.
Tui atunci cnd l nvlui mirosul. Srmana fat... Jumtate
de fa i era aproape carbonizat de Ia soare, i cealalt jumtate
era nfiortor de cenuie. Probabil c zcuse pe o parte zile ntregi;
arsurile erau extrem de severe. Partea cenuie era ns mprocat
cu noroi uscat.
- Mulumesc, zise, fcnd un pas n spate.
Domnioara Hijazi inspect capul lui Nouf. Nayir observ
ceva lipicios n prul ei, chiar deasupra urechii stngi. Se ntoarse
spre Maamoon i ntreb:
- E snge?
Maamoon se limit s ridice din umeri, n timp ce domnioara
Hijazi continua s inspecteze rana.
Da, rspunse femeia n cele din urm. E o contuzie. Se pare
c a lovit-o cineva destul de violent. i mai e ceva... Cu o penset,
extrase o mic achie din ran i o ridic n lumin. Pare o achie
de lemn.
Nayir simi o agitaie ciudat. Nu i lu privirea de la medicul
examinator.
- Rana aceasta a fost cauza morii?
- Nu, spuse Maamoon. S-a necat.
Urm un moment de tcere, dar Maamoon, cu ochii strlucind
de ncntare profesional, art spre o radiografie expus pe un
panou luminos de pe perete care nfia toracele lui
Nouf. Nayir studie radiografia, nefiind sigur ce s priceap din
asta.
- S-a necat?
- ntocmai. Un caz clasic. Spum n gur. Plmnii i
stomacul erau plini de ap.
Simplitatea necului11 deschidea o multitudine de
perspective. Cnd o femeie se neac n cel mai mare deert din
lume, trebuia s existe o explicaie cu totul remarcabil.
- Dac s-a necat, spuse Nayir, atunci cum explicai rana de
la cap?
Examinatorul se burzului, deranjat de ntrebare.
- Trebuie s se fi izbit de ceva.
- n timp ce se neca?
- Da, n timp ce se neca!
Pe durata acestui schimb de replici, domnioara Hijazi
continua s studieze scalpul lui Nouf Nayir bg de seam c
minile femeii oviau. ndrzni o privire spre ochii ei i vzu o
ncruntare.
Dac rana asta provine de la nec, spuse femeia n cele din
urm, atunci trebuie s mai fie i alte plgi similare pe trupul ei.
Nayir se minun de acea cutezan i se ntreba cum de
accepta examinatorul aa ceva. Arunc din nou o privire spre
ecusonul ei, observnd de data aceasta c era tehnician laborant,
nu medic examinator. n ce consta diferena, mai exact?
- A plouat acum o sptmn, nu-i aa? ntreb Maamoon.
- Aproape cu dou sptmni n urm, rspunse Nayir. A
plouat n ziua n care a disprut. De ct timp e moart?
- E greu de spus.
Nayir simea cuttura insistent a femeii asupra sa, dar el i
pstr privirea aintit la Maamoon.
- Se poate determina dac lovitura la cap a avut loc cnd era
nc n via?
- Da, zise femeia.
Nayir atept amnunte, ns ea nu Ie oferi. Se aternu iari
tcerea, rstimp n care domnioara Hijazi ndeprt
ncet cearaful de pe braele lui Nouf. Cnd i ntoarse atenia spre
o serie de vnti de pe minile i ncheieturile minilor lui Nouf,
Nayir i permise s se uite. Ea cur una din leziuni.
Pare a fi nisip, spuse femeia. Mai este ceva i sub unghii,
nite esut, piele, cred. Seamn cu nite rni defensive.
- Nu, nu, nu, cloncni Maamoon, mpingnd-o la o parte i
artnd spre una din ncheieturile lui Nouf. Semnele alea sunt de
la friele unei cmile. Nu vedei modelul?
Nayir studie rnile mai ndeaproape. Nu erau uniforme i
Nouf avea zgrieturi i pe vrful degetelor.
- Mie mi par rni defensive.
Maamoon adopt o postur rigid.
- Am spus c sunt de la curelele de piele!
Domnioara Hijazi puse un tampon ntr-un tub de sticl,
pe care l aez atent pe tblia unui dulap scund. Intorcndu-se la
cadavru, ezit o clip, apoi nl cu grij marginea cearafului gri
care acoperea picioarele lui Nouf. l inu ridicat i cercet trupul
vreme ndelungat. Nayir i urmri ochii micndu-se la fel de
atent i de riguros ca i minile ei, i observ cu surprindere c ea
era impresionat de moartea aceasta. n privirea ei se citea o tristee
care vorbea despre o pierdere personal, i Nayir se ntreb dac
nu cumva cunotea familia i dac nu cumva ea era cea care i
informase.
n cele din urm femeia cobori cearaful. Atunci cnd vorbi,
vocea i era ntrebtoare, ovielnic, n contrast acut cu cuvintele
ei.
- Nu vd nici o eviden c ar fi atins o cmil. Nici un fir de
pr pe corp, nici o rostur pe coapse.
Maamoon ncerc s o ntrerup, dar ea continu.
- Nu am mult experien n a estima momentul morii, dar
a zice c a decedat de cel puin o sptmn.
- Bineneles! se repezi Maamoon. innd cont de ct de des
plou n deert, a spune c a murit atunci cnd a plouat. Iat ce s-
a ntmplat. Vile seci s-au umplut; ea traversa deertul printr-una
din acele vi cnd a nceput s plou. A ncercat
s noate, dar a luat-o o viitur brusc. S-a lovit la cap; s-a rnit la
ncheieturi. Yanni, s-a necat.
Nayir l privi pe examinator.
- Dar avea o cmil.
i ce? strig btrnul. Cmilele nu tiu s noate!
Lucru total neadevrat. Gorilele erau singurele animale
incapabile de a nota. Cmilele, n ciuda contactului rar cu apa, se
ntmpla s exceleze n acest sport. Nayir se convinsese personal
de asta n Dubai, la Centrul de Reabilitare a Dro- maderilor, unde
terapeuii i ncurajau pacienii s intre n bazine pentru a vindeca
oase rupte i a calma dureri de ncheieturi cu artrit. Odat ajunse
n ap, cmilele se zbenguiau precum copiii i chiar se suprau
cnd se termina edina. De ce, preau s ntrebe animalele, a
meterit Allah corpurile noastre n aa fel nct s triasc fr
ap?
Cmilele noat, zise Nayir. i cmila i-ar fi salvat viaa.
Cotrobi n buzunar dup nc un miswak i l bg n gur,
ntmpinnd cu bucurie gustul condimentat care ndeprta puin
din izul de moarte. Mestecnd, ddu ocol mesei. Mna dreapt a
lui Nouf ieea de sub cearaf. ncheietura era mprocat cu noroi
maroniu. Prea a fi fost copt de cldur n pielea ei.
- Ce e sta? ntreb el.
Pare a fi noroi, spuse domnioara Hijazi.
Rzui mostre de crust ntr-un recipient.
Maamoon i smulse recipientul din mn.
S-a necat, prieteni! Domnule Sharqi, suntei convins c
e ea?
Nayir se opri din mestecat.
Da, ca este. Dar treaba cu cmila e ciudat.
Maamoon ridic din umeri.
Poate c s-au desprit, s zicem, nainte de a intra n valea
seac?
- Nimeni nu pierde o cmil n deert. Asta-i sinucidere
curat!
- Eu n-am sugerat sinuciderea! schelli btrnul.
- Nici eu, zise Nayir.
Examinatorul i ngust ochii.
- Nici s nu spunei asta. E ridicol! Credei c a fost ucis?
Nayir ridic din sprncene.
- Cum? Adic... cum? ntreb Maamoon, necndu-se cu
saliva i tuind. Cineva ar trebui s atepte situaia special ca
femeia aceasta s se gseasc ntr-o vale seac, singur, n mijlocul
deertului, fr cmil, n plus ar trebui s plou i ar trebui
totodat s se produc o viitur neateptat, exact n acelai timp.
Dup care, ucigaul acesta, care e, n numele lui Allah, un om
foarte rbdtor, ar trebui s gseasc o metod de a o neca n
uvoi, fr s se nece i el. Cine i-ar da atta osteneal? De ce s
nu o njunghie pur i simplu i gata povestea?
Nu rspunse nimeni. Nayir trase cu ochiul spre domnioara
Hijazi i gsi o privire impenetrabil. Examinatorul avea dreptate:
crima prin necare prea exagerat. Oare gsise Nouf o surs de
ap i murise n disperarea ei de a lua o gur? Poate c intrase ntr-
o vale seac inundat. Ploaia fusese puternic, i el i aminti c se
artase recunosctor n acel moment, gndindu-se c i-ar putea
oferi fetei o ans de supravieuire.
- Mai este ceva? zise scurt btrnul, privindu-1 dumnos pe
Nayir.
- M ntrebam doar dac restul e n regul, rspunse. Cu
trupul, adic... era n regul?
Maamoon fcu o grimas. Nayir i ddu seama c
examinatorul se simea profund apsat de ntrebarea lui. i ddea o
stranie senzaie de putere, chiar dac era doar rezultatul autoritii
conferite de ctre familie.
- tiu ce vrei s spunei, zise btrnul, i nu am ajuns pn
acolo. Dei nu este de fapt specialist examinator, domnioara
Hijazi - i pronun numele pe un ton depreciativ - e aici ca s fac
o investigaie cu ultrasunete.
Brusc, trase cearaful la o parte, dezvluind ntreg trupul fetei.
Nayir se albi i cobor ochii, dar asta nu l mpiedic s zreasc
totul - oldurile, picioarele, pubisul. Cutnd cu disperare ceva pe
care s i ainteasc privirea, zri un tub de gel,
o sering i un instrument de metal care semna periculos de mult
cu un falus.
Mulumesc, zise repezit. Cred c am s atept afar.
Se ntoarse spre u, dar fu nevoit s se opreasc locului,
ncperea se nvrtea cu el. Trase o gur de aer i se ndoi de ale,
prinzndu-i cu minile genunchii, cu tmplele zvcnin- du-i. i
simea inima ca o piatr scuturat violent ntr-o cutie, i imagin
acel unic abis dintre picioarele fetei, dar acel moment se mbin n
mod ciudat cu urmtorul, n care se pomeni ntins pe podea, cu
capul izbind cimentul.
Domnule Sharqi! Maamoon era n genunchi lng el,
inndu-i la nri o sticlu de camfor. Domnule Sharqi, Allah s v
pzeasc, suntei un om onest!
- Ap, murmur Nayir.
V aduc!
Cltinnd din cap, Maamoon se ridic i prsi ncperea.
Nayir se for s se ridice, ezitnd cnd era n picioare pentru
a se asigura c nu avea s leine din nou.
Domnioara Hijazi prea afectat.
- mi pare ru, domnule Sharqi!
El era prea stnjenit pentru a rspunde, dar femeia avu cel
puin decena de a-i vedea de treaba ei. Lu o trus de am-
prentare dintr-un dulap i, trgnd un scaun lng masa de metal,
se aez i ncepu s ia amprentele lui Nouf.
O lung tcere se scurse i el se uit spre Nouf, sau ceea ce
fusese Nouf. Corpul era acum n siguran, sub cearaf, dar el nc
resimea greaa i fu nevoit s i ntoarc privirea.
- De ce trebuie s facei o investigaie cu ultrasunete? ntreb,
ferindu-i ochii de faa domnioarei Hijazi.
Poate c-ar fi mai bine s stai jos, i suger ea.
El era prea surprins de ndrzneala ei pentru a rspunde.
Suntei aici ca s ridicai un cadavru, continu femeia, aa
c, ridicai cadavrul i dai uitrii restul. Cazul este nchis: au decis
c a fost o moarte accidental. Aa cum a spus Maamoon, eu nu
sunt de fapt medic examinator. Adevrata examinatoare e n
concediu de maternitate. Eu m aflu aici doar
pentru c nu au putut gsi un nlocuitor i au nevoie de o femeie
care s supravegheze lucrul. Dar, pentru c sta este un caz
important, l-au adus pe Maamoon din Riyadh, i el a decis c
moartea a fost cauzat de nec. Aa c, nec s fie. Nu trebuie puse
ntrebri. Chestiunea e ncheiat.
Sarcasmul din vocea ei l surprinse.
- Credei c e o muamalizare? o ntreb.
Ea nl din umeri.
Dac era adevrat, atunci familia trebuia s fie responsabil.
Ei erau singurii oameni suficient de influeni. i putea imagina
cteva motive pentru care neamul Shrawi s vrea s ascund
adevrul, iar cel mai important dintre toate se gsea chiar n faa
sa.
Ezit nainte de a ntreba.
- Nu era virgin?
Domnioara Hijazi termin cu amprentele i strnse trusa. Se
ridic i duse echipamentul la dulap. Nayir rmase n ateptare,
spernd c ea avea s i ofere un rspuns, dar, cnd se ntoarse n
direcia lui, el se uit repede n alt parte. i dorea s o poat
convinge s aib ncredere n el, dar ea avea dreptate artndu-se
reticent. Era un strin, pe deasupra i brbat, nciudat, accept
decena tcerii ei, dei prea revoltat.
Nayir se uit la ceas. Era trei i cincisprezece minute. Nouf
trebuia pus n pmnt pn la apusul soarelui. Avea mai puin de
o or la dispoziie pentru a duce cadavrul la proprietatea Shrawi;
familia urma s aib nevoie de nc o or pentru a-1 pregti pentru
nmormntare.
Maamoon intr agitat, aducnd un pahar cu ap. Avea gust de
spun, dar Nayir nu se plnse. Btrnul l btu pe spate, apoi i
arunc o privire ncruntat i comptimitoare.
- Nu e aa de ru cnd sunt vii, s tii... nu te lsa descurajat.

Cea mai bun dintre femei, spune Profetul, este cea care e
plcut vederii, care execut ndrumrile tale atunci cnd i-o ceri.
Fraza i trecu prin minte n timp ce i scotea jeepul din spaiul de
ncrcare/descrcare din spatele cldirii i o lua
la stnga, ptrunznd n trafic. Dei Profetul avea dreptate, se prea
c exista i un fel de a fi cinstit fr a fi supus. Tcerea domnioarei
Hijazi de la sfritul vizitei nu-i ddea pace.
Se gndi la comportamentul ei de mai devreme, pe care l
considera n continuare neobrzat, dei se ntreba dac nu cumva
i acela era n spiritul protejrii lui Nouf. Domnioara Hijazi se
contrazisese cu Maamoon n privina modului n care murise Nouf,
a cmilei sale, a cauzei rnii de la cap. Nayir nu i ddea seama
dac ndrzneala ei apra interesele lui Nouf, dac era generat de
egocentrism profesional sau dac pur i simplu era felul ei de a fi.
Instinctul i spunea c era vorba despre prima variant, i c pzea
secrete de dragul lui Nouf.
In orice caz, avea dreptate n legtur cu un lucru. Rni
defensive, traum la cap, nec, lipsa cmilei - toate adunate sunau
ciudat. Chestiunea cu cmila era tulburtoare n mod deosebit,
pentru c pe lume exista cel puin o certitudine: nimeni nu pierdea
o cmil n deert.
Conducnd spre sud de-a lungul strzii din dreptul plajei,
Nayir urmri cum zgrie-norii oraului i scarificarea urban
nvlmit fceau loc unei ntinderi lenee de deert. Pe stnga,
csue mici punctau cmpuri care zceau aride n soarele dup-
amiezii; pe dreapta, marea fremta ca un batic albastru de satin n
vnt. Nelundu-i privirea de la peisaj, spera s uite c n spate era
trupul lui Nouf. Dar nu putea s l ignore. Conducea ncet, lua
curbele cu grij i respecta toate semafoarele, n ciuda absenei
traficului, pentru c, dei nu putea fi posibil s tulbure morii, ar fi
fost cu siguran groaznic s i tulbure pe cei vii, vtmnd
cadavrul unei fiice ndrgite.
Prsi autostrada i ntoarse pe o osea de acces care urma
linia rmului spre sud. Aici, lng plaj, se ridica o magnific
moschee singuratic, cu domul de un alb pur i cu minaretul
subire. oseaua se transform ntr-un drum privat marcat de o
tbli din lemn cu TRECEREA INTERZIS", i conduse pn
cnd ajunse la porile unui turn, dou santinele albe de beton cu un
gard de fier ntre ele. O camer video veche, stricat, atrna strmb
de una din pori.
Nayir trase de cteva ori adnc aer n piept i ncerc s se
concentreze. Un pod de doi kilometri se ntindea n faa lui. Era
ngust - de-abia suficient de lat pentru o camionet - i, de pe linia
rmului, prea a fi fcut din cauciuc. Poate era doar fierbineala
aerului de vin, dar macadamul se unduia ca un montagne russe.
Balustrada din zale de lan nu i oferea consolare - n unele locuri
fusese rupt, ca i cum o main ar fi
zburat prin ea. Acesta era singurul drum de acces pentru
automobile spre proprietate. De-a lungul anilor, trecuse podul
respectiv de sute de ori, dar nc l fcea s se simt nelinitit.
Inaint ncet, cu ochii fixai la drum, trgnd repetat aer n
piept pn cnd restabili un ritm. ncerca s i nfrneze imaginile
care-1 asaltau n mod obinuit explozia unui cauciuc, trecerea
violent prin gard, cderea n marea ntunecoas - i curnd insula
Shrawilor crescu n dimensiuni. Ridicnd privirea, vzu
contururile delicate ale palatului cel alb, aezat printre stncile
crestate.
Ajuns pe insul, urm aleea cu pietri care ducea spre o mic
intrare de serviciu rar folosit, aflat pe partea vestic a
proprietii. Doi brbai ateptau acolo. Scoaser trupul lui Nouf
din jeepul su, i mulumir scurt i i spuser s ocoleasc pn n
partea din fa. Urmrind cum disprea trupul pe poart, Nayir avu
o stranie senzaie de pierdere.
Se gndi s l sune pe Othman pentru a l anuna c trupul
ajunsese, dar ezit, ntrebndu-se ce tia deja familia despre cauza
morii ei. i trecu prin minte c s-ar putea s-l roage s explice ce
aflase la institutul de medicin legal. Examinatorul spusese c
cineva din familie identificase deja corpul i venise s ia lucrurile
lui Nouf, dar acela putea s fi fost un servitor sau o escort, nu
cineva care s struie asupra informaiilor precise. Nayir nu prea
tia ce s le spun. I-ar fi putut lmuri c Nouf murise ntr-o
inundaie, dar era circumspect n a le sugera c fusese ucis, ca nu
cumva s fi fost ei responsabili de muamalizare, n caz c se
petrecuse aa ceva. Uitndu-se la cldire, se simi dezorientat. Nu
o studiase niciodat din acea perspectiv pn atunci; pereii
exteriori erau de acelai alb strlucitor, dar ferestrele erau mai
mici, obloanele lor, de un negru compact, total diferite de
obloanele de lemn minuios lucrat din partea din fa a casei, prin
care era posibil s zreti anumite lucruri dac te uitai cu atenie.
Aceasta, se gndi, trebuie s fie partea de cas dedicat femeilor."
Urc n jeep i ls n urm poarta de serviciu. i trecu prin
minte c Nouf trebuia s fi condus n josul strduei aceleia.
Othman spunea c furase o camionet Toyota veche din parcarea
din faa casei, dei Nayir trebuia s i imagineze singur restul.
Erau o mulime de maini n parcare, pe care familia le deinea, dar
le folosea rar. Ar fi fost nevoie de zile ntregi ca s observe cineva
absena unei singure camionete. Toate cheile mainilor erau
atrnate pe un panou n vestiarul de lng ua din fa. Erau
meticulos etichetate. Nayir le lua adeseori personal atunci cnd
pregtea camionetele pentru cltoriile brbailor n deert.
Profitnd de lipsa de supraveghere, Nouf ar fi putut fura cheile din
vestiar, furindu-se afar i lund camioneta. De acolo, trebuia s
conduc de-a lungul drumului de acces, pe lng mica intrare de
serviciu, spre poarta din spate, una mare, de lemn care sttea de
obicei deschis. Era puin probabil s fi fost observat pe strdu.
Era mrginit de garduri vii i de copaci. Casa era aezat att de
sus deasupra, fiind nconjurat de pante att de abrupte, nct n
cea mai mare parte a timpului strdua era greu de vzut chiar i
de pe terase. Grajdurile se gseau imediat dup poarta din spate.
i imagin c ea condusese direct pn la ua grajdului, luase
cmila din boxa ei i o ncurajase o forase? s urce n spatele
camionetei. Cum se ntmplase asta era un mister pentru el. Odat
ce terminase, trebuia s fi condus napoi de-a lungul cii de
serviciu i pe lng parcarea din fa, de unde ar fi putut ajunge pe
pod cu foarte puine anse de a fi vzut. Nu era un plan de evadare
lipsit de pericol, dar plecase n momentul n care majoritatea
brbailor se gseau la lucru. Femeile se aventurau rareori s ias,
aa c probabil c nu observaser nimic. Doar servitorii ar fi putut
s o vad, ns Othman i spusese deja c nu o zrise nimeni.
Nayir trase n parcarea acoperit cu marmur de lng intrarea
din fa a proprietii. O multitudine de automobile urbane, de
Cadillacuri i de maini de teren Range Rover populau parcarea,
obligndu-1 s fac un arc de cerc nspre pod pentru a gsi un loc
liber. Nu l deranja s parcheze att de departe de cldire - erau
mai puine anse ca oamenii s observe jeepul su urt i mncat
de rugin - dar, pe cnd
traversa parcarea, cu pantofii clmpnind zgomotos, ncepu s i
doreasc s fi fost un loc lng u. Aerul ardea, i n costumul su
era chinuitor. Se ntreba pentru a mia oar ct va fi pltit oare
familia pentru a construi o parcare placat cu marmur lefuit.
Strlucirea era att de puternic, nct Nayir, care se mndrea cu
faptul c nu avea niciodat nevoie de ochelari de soare, se vzu
obligat s i umbreasc ochii cu mna pentru a-i proteja.
Mama lui Othman, Nusra, l ntmpin la u. Ca multe femei
mai n vrst, renunase la vlul pentru fa i purta un batic negru
simplu pentru acoperit prul - al ei fiind prins att de strns, nct
arta ca o bonet. Faa ei adnc brzdat nu prezenta nici o
ameninare pentru brbai strini, cu siguran nu exista vreun
motiv pentru temeri de ordin erotic, totui fiii ei se plngeau,
fcnd caz de indecena de a se expune n public. Nayir suspecta
c protestele lor nu erau legate de decen; el credea c ei se
simeau respini de ochii ei.
Orbind n mod inexplicabil n chinurile naterii primului ei
copil, Nusra refuza s poarte ochelari de soare. Ii plcea s simt
lumina pe fa i susinea c aceasta putea ilumina ntunericul din
capul ei. Intr-o bun zi, spunea ea, vederea avea s i revin la fel
de brusc cum dispruse cu treizeci i trei de ani n urm, i, n acea
binecuvntat zi, cum avea ea s observe schimbarea miraculoas,
dac ochii i erau ascuni?
Cnd se deschise ua, Nayir i ntoarse privirea din respect,
dar i pentru c imaginea acelor ochi satinai, mrginii de albastru
i ddeau fiori pe ira spinrii. Era surprins c tocmai ea deschidea
ua. Ar fi trebuit s fie nconjurat de femei dispuse s ofere
consolare, suferind pe culmile unei dezndejdi tcute.
Nayir! exclam cu voce gjit. (Cum de tia? Fapt e c
tia ntotdeauna.) Ahlan waSahlan. Intr, te rog!
El trecu pragul uria i se dezmetici.
- Multe binecuvntri s fie asupra dumneavoastr, Um
Tahsin. Regret profund pierderea suferit.
- Mulumesc. Femeia bjbi dup mna lui, o lu n a ei i i
mngie palma, degetele sale aspre i uscate prinzndu-i
pielea. Mulumesc pentru tot ce ai fcut. Plecarea ta n cutarea lui
Nouf ne-a adus speran cnd nu aveam deloc.
- A fost o onoare.
- Intr, te rog! II conduse pe Nayir de-a lungul holului, cu
pai ncreztori ca ai unui copil. tiu ntotdeauna cnd eti tu
pentru c aerul din cas devine mai proaspt, mai fericit, spuse
femeia. i simt mirosul deertului pe pielea ta.
- Cum miroase? ntreb el.
- Ca lumina soarelui. Femeia deschise o u i i fcu semn
s intre n camera de zi. i a praf, adug ea.
El se uit mprejur. Mulimea dinuntru se mprtia i nu l
vedea pe Othman printre oameni. Mici grupuri de veri i de unchi,
majoritatea purtnd baticuri i Ihobe, veminte lungi, albe, se
ndreptau spre terasa care nconjura casa, adresndu-se optit unul
altuia, cu fee grave i pline de respect. Nayir se ateptase ntru
ctva s i gseasc pe frai stnd n tcere, cu chipurile scldate n
lacrimi, dar era o dovad de naivitate din partea lui. Bineneles c
nu aveau s i arate sentimentele.
- Ceremonia va ncepe n curnd, i spuse Nusra. Pn atunci,
odihnete-te!
Nayir se ntoarse cu intenia s i mulumeasc, dar ea se
furiase afar.

Femeile din neamul Shrawi splaser corpul lui Nouf i l


nfuraser n kafan, giulgiul ceremonial pe care l purtase la
hajj1, vara trecut. Pnza alb, lung i nentrerupt de custuri sau
de cute, nfur trupul suplu n trei fii strnse. Femeile
aezaser trupul pe o plac de lemn n curtea interioar a moscheii
familiei, cea mai curat ncpere de pe insul.
Capul lui Nouf era ndreptat ctre Mecca graie calculelor
exacte ale sistemului GPS pe care constructorii l folosiser pentru
a ridica moscheea. ntreaga ncpere ieea n exteriorul casei ntr-
un bizar unghi nord-estic, dar constructorii
* Pelerinajul anual la Mecca, pe care fiecare musulman trebuie s l efectueze
cel puin o dat n via, (n.red.)
promiseser c locaul era n aliniere perfect cu Kaaba1 din
Moscheea Sfnt, de la mai bine de o sut de kilometri deprtare.
Latura dreapt a ncperii era cea mai apropiat de Jeddah, de
muni i de deertul de dincolo de ei. Aici sttea Nayir, ateptnd
s nceap rugciunile. Chiar n faa lui, fraii Shrawi formau un
grup demn. Nayir era singura persoan prezent din afara familiei
cel puin, dintre brbai - i aceast cinste l ncnta poate n
prea mare msur ntr-o ocazie att de trist. In spatele lor, femeile
stteau strnse laolalt. Cu coada ochiului, Nayir observ c unele
nu erau complet nvluite li se vedeau ochii , aa c el i pstr
privirea aintit spre brbai.
Dintr-odat, imamul i duse minile la urechi i invoc unul
dintre cele nouzeci i nou de nume ale lui Allah: Al- Haseeb,
Socotitorul. Cnd ncepur rugciunile lui, toi credincioii i
puser palmele pe abdomen, dreapta peste stnga, i ncepur s
opteasc propriile versiuni ale rugciunii. Pe msur ce se nainta
n rugciune, tonalitatea devenea din ce n ce mai nalt i vocile
femeilor creteau n putere, unele rupn- du-se chiar de frazele
tradiionale pentru a rosti rugmini spontane. Nayir distinse n
acea larm glasul Nusrei, rostind repetat: Oh, Allah, fa-mi
sfritul vieii cel mai bun lucru al vieii mele, i cea mai bun
dintre faptele mele, sfritul lor, i cea mai bun dintre zilele mele,
ziua n care am s Te ntlnesc". Vocea ei era att de puternic,
nct unii brbai tcur. Reverbera prin spaiul deschis al lcaului
de cult i nvingea zvonul valurilor care se izbeau mai jos de stnci.
Cnd ncheie, strig un ultim lucru, vocea ridicndu-se spre
nalt ca un vnt rzvrtit. Totul a fost svrit potrivit inteniilor.
Omul primete doar ceea ce intenioneaz."
Nu era clar de ce rostise respectiva fraz; cu siguran c
Nusra nu i-ar trimite niciodat fiica la porile paradisului cu un
gnd att de cinic precum acela. Trebuia s se fi referit la altcineva.
Neputnd s se ntoarc s se uite la faa ei fr s se umileasc,
Nayir se limit s fac supoziii despre

1
Construcie n form de cub creia i dau ocol pelerinii la Mecca, (n.red.)
intenia femeii, studiind feele fiilor ei, care stteau n apropiere
ntr-un rnd sobru. Chiar i vzute din profil, sugerau aceeai
suprare care l izbise pe Nayir n vocea mamei lor, iar n acea
clip i ddu seama c familia trebuia s tie c cineva o ucisese
pe Nouf i c ucigaul era nc n libertate.
Othman i surprinse privirea, i Nayir se ntoarse grbit la
rugciunile sale. Cnd se terminar, urm procesiunea nspre
cimitir. Nouf era prima Shrawi care urma s fie depus n pmnt
pe acea insul din Marea Roie, dar familia construise un cimitir
ntins, ngrdit de un zid de piatr neagr. Un strat gros de rumegu
de cedru acoperea pmntul, cu excepia locului n care groparii
spaser mormntul ei.
Dup ce groparii aezar trupul n groap i se crar napoi
spre a se altura celor vii, familia se alinie pentru a-i lua rmas-
bun. De pe dosul palmei, fiecare persoan arunca puin nisip pe
trupul lui Nouf, care era complet nfurat n kafan. Un cociug
nsemna vanitate.
Dintr-un vas alb de ceramic, Nayir scoase o linguri de nisip
i l ntinse pe dosul palmei. Era nisip foarte fin, de o nuan mai
deschis dect pielea sa. Probabil c groparii l aduseser de pe
plaj. Atingerea nisipului i readuse amintiri despre deert, cnd
nc mai credea c Nouf era n via, cnd i imagina c poate fata
se ascundea.
Ajuns la buza mormntului, observ ceva ciudat. Nisipul nu
ascunsese vederii poziia corpului. Ea era nfurat complet n
kafan, dar o uoar indoitur a genunchilor indica spre ce direcie
era ntoars cu faa. i arunc nisipul n groap si scotoci n
buzunar dup compas. O privire rapid i confirm c avea
dreptate: spatele lui Nouf era ndreptat spre Mecca. Nu picioarele,
ci spatele. Murmur o binecuvntare i se ntoarse dinspre
mormnt.
Imaginea l rscolise. Dac ceea ce suspecta era adevrat, de
ce nu i spusese domnioara Hijazi?
O familie ngroap o femeie cu spatele spre Mecca doar atunci
cnd poart un copil n pntec, un copil a crui fa, la moarte,
trebuie s fie ntoars n direcia Sfintei Moschei.
Nayir intr n camera de zi a brbailor i rmase o vreme cu
faa spre curte. O reea de paravane de mahon sculptate de mn
ornamentau ncperea, i prin mpletitura lor geometric rzbtea
sunetul unor fntni care clipoceau. n centrul fiecrui paravan se
gsea o expresie religioas, sculptat n forma unui oim rotindu-
se n nalt. Literele i diacriticele se nfa- urau unele n jurul
celorlalte ca aripile i penele, ca norii i soarele. Pentru majoritatea
brbailor care intrau n camer, imaginea de pe paravan era pur i
simplu un oim, dar un ochi rbdtor, cuttor, gsea fraza pe care
Nayir o descifrase cu mult timp n urm: Oricui pltete impozitul
pe averea sa i se va ndeprta rul.
Era o referire la afacerea neamului Shrawi, Prima Cooperativ
Musulman Internaional, o reea de organizaii caritabile al cror
venit provenea din strvechiul principiu al zakat-ului, al pomenii
religioase. Arabii saudii donau 2,5 la sut din toate ctigurile
lunare, o practic impus de lege. In fiecare an, cam 10 miliarde
de dolari treceau de la bogai la sraci. Erau bani pentru musulmani
nevoiai, nu pentru spitale, moschei sau coli religioase, i astfel,
dup lege, cooperativa putea accepta donaii doar pentru sraci.
i le accepta. Neamul Shrawi cpta aproape un sfert din banii
lichizi i din bunurile donate de cetenii Jeddahului. De-a lungul
anilor, cooperativa Shrawi devenise att de renumit, iar familia,
att de respectat, nct donatorii ncepuser s
i cadoriseasc bnesc pe Shrawii nii, ceea ce le ddea
posibilitatea unui trai mbelugat.
Dar, n onoarea strmoilor lor beduini, mobilierul lor era
simplu i elegant. Exceptnd un glob de cristal care atrna din
tavan, camerele de zi n care primeau oaspei nu aveau nimic din
decorul tipic ostentativ al celor bogai. Covoarele erau netede i
albe, canapelele, uzate bine. Chiar i serviciul pentru ap era
simplu: cni albe de ceramic, o tav de bambus. Dumnezeu
nsui e plin de graie - spune Profetul - i elegana II ncnt.
Fiii din neamul Shrawi triau dup acest cod, pe care tatl lor
l aplica nenduplecat. Abu Tahsin era un beduin care crescuse n
deert, unde un om pstra doar ceea ce putea duce cu sine. El
considera c nimic material nu merita s fie posedat. Nu-1 poi
lua cu tine cnd mori, spunea capul familiei. ine minte asta! Nici
un bagaj pe ultimul drum." Era vestit pentru c ddea lucruri de
poman, nu doar bani, ci i maini, ambarcaiuni i cai pursnge.
i fiii i ddeau bunurile de poman, aa c familia era de fapt un
canal prin care curgeau comori uriae, dar niciodat nu se
depozitau.
i sta, se gndi Nayir, e motivul pentru care i suport."
Auzi vnzoleal n hol. Se deschise ua i fraii Shrawi intrar
n camer nsoii de ali doi brbai, pe care Nayir i recunoscu vag
drept veri. Fraii l salutar cu mbriri i cu cte un srut pe
fiecare obraz. Dac ar fi fost orb, i-ar fi putut identifica dup apa
de colonie preferat Tahsin se ddea cu Gucci, Fahad, cu Giorgio
Armani. Dar, cnd l srut pe obraz pe Othman, simi un iz de
mosc care sugera transpiraia somnului.
Fratele cel mai mare, Tahsin, i prezent pe veri, dintre care
unul strnse mna lui Nayir cu o smucitur i spuse:
-Tu eti beduinul de care tot aud!
- Nayir nu e beduin, zise n treact Othman.
' Oh... atunci, ce eti? ntreb vrul, tonul su sugernd
existena unei rase noi, fantastice, nc mai caraghioase i mai
napoiate dect beduinii.
- Palestinian, spuse Othman, lundu-i-o nainte lui Nayir.
- Aha, palestinian.
Vrul se trnti pe o canapea i se uit spre Nayir, care sttea
stnjenit n mijlocul camerei. Nu era nimic caraghios la un
palestinian. Toi ochii i studiau costumaia cam nepotrivit, i
Nayir se ntreb pentru a mia oar ce i fcea oare pe oameni s se
holbeze la el. Poate era de vin statura lui, care, asociat cu un fel
de a fi riguros, l fcea s par neprietenos. Fie asta, fie arta ca un
neghiob, un brbat tern, fr nici o savoare, care petrecuse prea
mult timp n cldura nucitoare.
M bucur s te vd, Nayir! Te rog, ia loc!
Tahsin i ntinse braul ntr-un arc generos, i adun roba n
pumn i se instal pe o canapea. i mpreun palmele ngrijite n
poal, cu o mn pregtit s se joace cu uriaul inel de pe degetul
mic.
- i-am oferi ceva, dar...
Nayir ridic o mn. Era o stngcie s oferi binevoitorilor
mncare nainte s se scurg trei zile de la funeralii. Othman i fcu
semn s se aeze pe una dintre pernele albe de burete care nesau
laturile camerei, i Nayir accept uurat.
ndrzni o privire spre Othman. Era singurul frate care purta
pantaloni - ceilali purtau robe , dar nu arta deloc mai formal;
avea cmaa ifonat i o mnec era suflecat. De obicei, i ddea
toat silina s arate i s se comporte ca fraii si. Era un fiu
adoptat, avnd poate tendina s demonstreze c aparinea familiei,
sau cel puin s mpiedice pe oricine s remarce deosebirea. Era
mai nalt dect ceilali, mai slab totodat, i ochii lui mari, cenuii
erau cu certitudine o raritate printre Shrawii cei cu ochi cprui. Dar
comportamentul lui n camera de zi era al unui Shrawi impecabil -
rece, rezervat, pios, tcut.
Odat cu servirea apei, Nayir simi cobornd n ncpere
ntristarea etichetei. i cunotea locul aici. Era ghidul din deert,
strinul a crui prezen impunea povara de noblesse oblige asupra
fiilor familiei. Nayir arunc o privire spre Othman, singurul su
aliat. Acesta arta foarte palid i obosit, dar ntlni ochii lui Nayir
cu o cuttur ce prea a spune: Avem multe de discutat".
Nayir avea s-i pun o mulime de ntrebri, dar nu voia s i
le adreseze de fa cu ceilali. Se ntreba n mod special ce avea s
se ntmple cu nunta lui Othman. Ar fi trebuit s se cstoreasc
luna urmtoare. Se hotrser s amne?
Politicos, Nayir ntreb de tatl lui Othman, Abu Tahsin, care
fusese supus unei operaii la inim cu o sptmn nainte - unii
spuneau c era din cauza fugii fiicei sale , i fu informat politicos
c avea s vin acas sptmna urmtoare, cu voia lui Allah.
Infarctul lui Abu Tahsin luase pe toat lumea prin surprindere.
De cnd l cunotea Nayir, pruse nzestrat cu sntatea unui brbat
n floarea vrstei. Lucra neostenit pentru instituiile sale
filantropice i n timpul liber participa la curse de cmile, de
motociclete i de ATV-uri. Interesul lui pentru fiii si nu slbea
niciodat, i i lua cu el oriunde mergea. Ajuni la vrsta brbiei,
ei cunoteau bine lumea n care se gseau i se simeau la fel de n
largul lor n palatele din Riyadh ca i pe fundul mrii, n costum
de scafandru. Datorit lui Abu Tahsin fcea familia de dou ori pe
an excursii n deert.
Tahsin se ntoarse spre Nayir.
Frate, mulumesc c ai venit! Ceea ce ai fcut pentru Nouf
ne ndatoreaz. Sper c ne vei da ocazia s ntoarcem favoarea ntr-
o zi.
Nayir i drese glasul.
- Fie ca acea zi s nu vin niciodat.
- Intr-adevr, spuse Tahsin.
Ori de cte ori Nayir sttea cu fraii, Tahsin ntreinea discuia.
Era cel mai mare, i poate obinuit s i asume rspunderi, dar la
nfiare i la felul de a fi trecea drept un brbat ciudat de sfios.
Nu se uita niciodat n ochii lui Nayir, ci privea n jos. Vorbea clar,
dar ncet, i figura lui i amintea lui Nayir de o ciut, o prad a
fiarelor slbatice, cu o gur delicat, nedeprins cu rul, cu ochii
distanai pentru a se pzi de pericole. Nayir oscila ntre a considera
c Tahsin era umil i a crede c totul era prefctorie, pentru c,
atunci cnd Tahsin voia un anumit rezultat, l obinea.
- Regret rezultatul cutrii mele, zise Nayir.
Tahsin plesci din limb, dar Nayir continu.
- Sperasem s o gsesc.
- Suntem convini de bunele tale intenii, replic Tahsin.
Nayir i cntri urmtoarele cuvinte cu grij.
Sperasem totodat s v satisfac curiozitatea n privina
motivului plecrii ei.
Arunc o privire spre cei prezeni i observ c feele lor erau
mti impenetrabile. Doar pe chipul lui Othman se vedea jen, dar
el se feri s ntlneasc privirea lui Nayir.
- Nu vom nelege niciodat de ce a fugit, zise Tahsin,
instalndu-i corpul masiv mai adnc n faldurile pernei. O fat ca
sora mea, att de naiv i de imaculat, att de neatins de relele
lumii... tii faptul c nu am vzut-o niciodat plngnd? Sau
ncruntndu-se? Sau cel puin fcnd botic de nemulumire? Nouf
a mea era fericirea absolut n trupul unei fete, la fel de virtuoas
ca mama ei, ismallah! Nu poate fi adevrat. Nici mcar acum, cu
trupul ei drept dovad.
Da, interveni Fahad, cu vocea gtuit i timid.
Toat lumea se ntoarse spre el, surprins c vorbise.
Ne-am gndit c fusese rpit. Ne-am gndit c nu ar pleca
niciodat singur. Dar apoi a devenit evident, cnd am descoperit
cmila... lips. Fugise.
Nu a existat niciodat vreun indiciu, continu Tahsin. Vreo
pasiune a mnat-o, dar eu nu-mi aduc aminte de nici o dovad de
pasiune la sora mea. Nici una!
- Nici una mrturisit, cel puin, spuse Othman cu jumtate
de gur.
n ncpere se aternu o tcere apstoare. Nimeni nu se uita
la Othman, i fraii preau s se fi retras nluntrul lor.
Nayir nclina s subscrie prerii lui Othman. Bineneles c
Nouf avea pasiuni; doar c ei nu tiau care erau. El nu empatiza
deloc cu fraii care aveau o imagine vag, superficial despre
surorile lor. Femeile aveau propriile griji, nu ncpea ndoial.
Triau n alt fel, n alte pri ale casei. El i imagina c vieile lor
nu se intersectau mai deloc, exceptnd momentele
meselor, ale vacanelor, ale excursiilor. Dar nu exista vreo
interdicie legat de vorbitul cu o sor. O sor, aa i imagina el,
trebuia s fie cea mai mngietoare dintre femei o persoan
accesibil de sex feminin cu care puteai vorbi deschis, care i
putea explica aspecte sensibile, pe care altele ar fi ovit s i le
mprteasc. Nayir nu avea frai sau surori, dar tnjise toat viaa
dup o sor. S ai apte, netiind totodat nimic despre ele, i se
prea de nenchipuit. Oare fraii i ignorau pur i simplu surorile?
Imposibil. Unul dintre ei trebuia s fi vorbit vreodat cu Nouf.
Probabil manifestaser cel puin un interes trector pentru
colarizarea, hobby-urile ei, pentru gustul ei n materie de pantofi.
Ii privi pe rnd. 1 ahsin avea o soie i nou copii, iar
responsabilitile sale de lucru erau enorme: el era probabil prea
ocupat, sau se prefcea a fi. Farah lucra de asemenea tot timpul. El
cu soia sa aveau trei fete mici, dar ei nu mai locuiau pe insul,
aveau o cas n ora i probabil c nu o vedeau pe Nouf foarte des.
Doar Othman va fi vzut-o cu regularitate. El nc locuia acas.
Dar la telefon nu fusese capabil s i spun nimic lui Nayir. Poate
din pricina strii de oc.
Nu era un lucru bizar ca fraii s se arate att de rezervai - fie
i pstrau sentimentele ascunse, fie le mprteau doar ntre ei -
i, n orice alt situaie, Nayir nu ar fi acordat nici o importan
acestui aspect. Dar, pe msur ce treceau minutele, ntrebrile i
ncoleau cu for n minte. Dac Nouf pruse att de fericit acas,
nu era mai probabil s fi fost rpit? Rpitorul ar fi putut fura
cmila ca s dea impresia c fata fugise. Vorbise ea oare vreodat
despre plecare? Dac nu cu fraii ei, atunci cu surorile sau cu vreo
prieten? i, cel mai important, tiau despre sarcin nainte ca ea
s fug? Nayir nu putu s gseasc o cale pentru a-i exprima
ngrijorrile; nu se putu gndi nici mcar la un subiect pentru o
discuie de complezen. Ii studie pe fiecare dintre ei n sperana
c aveau s vorbeasc, dar tcerea lor era apstoare i onest. Nu
era treaba lui s foreze lucrurile. Oare avea s pun vreunul dintre
ei dificila ntrebare legat de ce se ntmplase cu Nouf?
Avea oare s i asume careva responsabilitatea, dac nu pentru
moartea, atunci cel puin pentru mprejurrile care duseser la ea?
Intr un servitor cu o narghilea aprins i aez vasul lng
Tahsin, pe podea. Cu o crp de la bru, servitorul terse vrful
narghilelei i i-1 nmn lui Tahsin, care l accept cu severitate.
Servitorul se nclin i plec.
Tahsin i duse mutiucul narghilelei la gur. Toat lumea l
fixa cu privirea, ateptnd prima inhalare. Nayir se pomeni tnjind
dup bolborositul mngietor al apei din vas, dup scpratul fin
al crbunelui aprinznd tutunul, dup orice zgomot care s rup
tcerea. Tahsin inhal n sfrit adnc, i pentru o clip pru c
rsuflarea sa prelung, slobozind fumul aromat, se contopea cu
rsuflrile de uurare ale celorlali.
ncet, narghileaua fcu turul ncperii. Unul din veri lud
tutunul i ntreb de unde provenea, ceea ce porni o conversaie
uoar. Nayir i ddu seama c fraii terminaser de vorbit despre
Nouf. Se ls pe spate, sprijinindu-se de perete. Dezamgirea
cutrii lui euate nc l tulbura. De ce nu trimisese o echip s
controleze tabra familiei, ca s se asigure c tiau ce fceau?
Accidental sau nu, moartea fetei ar fi putut fi prentmpinat.
Simea hotrrea de a descoperi ce se ntmplase cu ea. Allah,
sunt un indiscret? Oare fac asta ca s mi satisfac propria
curiozitate revolttoare?" Nu, se gndi. Era ceea ce se cuvenea
fcut, i el simea cumva c i datora asta lui Othman.
Pe de alt parte, ca s rezolve o astfel de problem, nsemna
s afle tot ce se putea despre Nouf, lucru aproape imposibil. Doar
surorile ei tiau foarte multe amnunte, dar lui nu avea s i se
permit s discute cu ele, nici s pun ntrebri personale. Nu o
ntlnise niciodat pe cea mai mare, dar le vzuse pe alte cteva pe
cnd erau nc prea mici ca s aib obligaia portului de vluri.
Intr-un rnd, cu ani n urm, cnd venise n cas pentru a pregti
brbaii pentru o cltorie n deert, fetele l ntmpinaser cu o
stnjeneal tcut. Fuseser un grup manierat i, n absena
trsturilor notabile
de personalitate, avusese dificulti n a le deosebi. Poate c o
ntlnise chiar i pe Nouf atunci. Dar singura pe care i-o amintea
era copilaul pe care l inuse el n brae. Pentru un scurt moment
chinuit, acea mic fptur l izbise cu un sentiment al propriei sale
puteri teribile. Ea ncepuse s plng i el o dduse repede napoi.
Probabil existau o mulime de asemenea cazuri oficiale, se
gndi. Cazuri n care un brbat trebuie s neleag viaa unei femei
- s cunoasc detaliile ultimelor cteva zile, sptmni, luni; s tie
unde i petrecea timpul, i de ce, i cu cine; s i cunoasc
dorinele, secretele. Dar dezamgirea nsrcinrii era probabil
crunt: femeile, att de obinuite cu discreia, i luau misterele cu
ele n mormnt.
Othman i surprinse privirea.
- Facem o plimbare? l ntreb.
Aceasta era manevra lor tipic: i luau politicos rmas-bun
pentru a vorbi ntre patru ochi. Recunosctor, Nayir ncuviin
dnd din cap; se ridicar i ieir pe teras.
O balustrad ddea un ocol sinuos casei. ncepea s se lase
amurgul, nvluind cerul ntr-un trandafiriu ceos. Nayir l urm pe
Othman de-a lungul terasei erpuite. ntr-un final, aceasta se
transform ntr-o scar de pmnt, cu cte un perete negru de
fiecare parte. Coborr, parc la nesfrit, pn cnd auzir
grohitul slab al animalelor care se pregteau de culcare.
La captul treptelor intrar ntr-o curte, i Nayir i ddu
seama c mai fusese acolo, de multe ori chiar, dar ajunsese
ntotdeauna pe o alt cale. Recunoscu frunzarul scund de smochini
care se gsea lng grajdurile de piatr. In stnga lui era intrarea
cea mai neprotocolar a proprietii, poarta din spate pe care
probabil o folosise Nouf. Era un cadru uria de lemn, prin care
puteau trece dou camioane fr s se ating. Poarta servea drept
zon de descrcare pentru alimentele i bunurile familiei. Era de
asemenea locul n care Nayir i oamenii si veneau s ncarce
cmilele i diferite echipamente pe care le luau brbaii Shrawi cu
ei n deert.
Dar Othman l conduse pe Nayir spre dreapta, ptrunznd,
printr-o poart de fier, ntr-o grdin nconjurat de gard viu. O
potec presrat cu prundi se rsucea printre tufe i copaci, i ei
merser de-a lungul ei, ncetinindu-i paii.
- Tot nu mi vine s cred c se ntmpl asta, zise Othman.
- mi pare ru...
- tiu c ai fcut tot ce ai putut, l ntrerupse cellalt, apoi
adug: i mulumesc c ai adus-o pe Nouf acas.
Nici o problem, zise Nayir, observnd ncordarea de pe
faa lui Othman.
Ajunser n dreptul unei bnci de piatr de lng o fntn
seac, dar continuar s mearg.
Examinatorul nu a eliberat nici un nscris, spuse Nayir.
Presupun c te-a sunat.
-Da.
Nayir se gndi la ce se petrecuse n sala morgii din institutul
de medicin legal, nesigur dac s i mrturiseasc lui Othman c
vzuse cadavrul i c aflase despre modul n care murise. Decise
s atepte ca prietenul su s vorbeasc; prea s aib ceva de zis.
Continuar s strbat grdina, schimbnd cteva cuvinte
atunci cnd tcerea devenea stnjenitoare.
- Am vorbit cu medicul examinator chiar nainte de slujb,
spuse Othman pe neateptate. Am fost surprins s aud c s-a
necat.
Nayir ddu din cap n semn de confirmare.
- Dup cum vedea el lucrurile, Nouf trebuie s fi fost prins
ntr-o vale seac. Viiturile survin ntr-un interval foarte scurt.
Poate fi greu s iei la timp.
Ai mai auzit s se fi ntmplat aa ceva?
- Da, dar e rar.
- Mie mi se pare c ar fi trebuit s sesizeze pericolul.
- E posibil s fi fost incontient, spuse Nayir, poate din
cauza cldurii. Apropo, ai mai gsit cmila?
Da. E aici, zise Othman. Dei se pare c nu-i merge bine.
- Ce i s-a ntmplat?
- Nu tiu. Aproape c a rnit pe unul dintre lucrtorii din
grajd, aa c au nchis-o ntr-o box ntunecat. E singurul lucru
care o ine calm.
- Unde au gsit-o?
- Una din echipele de cutare a descoperit-o nu departe de
locul unde a fost gsit cadavrul, cred. Va trebui s te uii pe hart.
Trecur pe lng o alt fntn secat; vederea ei le distrase
atenia, i conversaia amenina s se ncheie.
- Deci ai acceptat c moartea ei a fost accidental? ntreb
Nayir, spernd s adopte un ton ct mai firesc.
Rspunsul veni dup o uoar ezitare.
- Pi, crima pare improbabil.
Nayir decise s insiste.
Examinatorul a pomenit c Nouf avea rni defensive la
ncheieturi i o lovitur la cap?
Othman nu rspunse.
Rnile de pe ncheieturi ar fi putut proveni de la friele
cmilei, continu Nayir, dar unuia dintre examinatori nu i s-au
prut ndeajuns de uniforme. Erau vnti i zgrieturi, aproape ca
i cum cineva ar fi nfcat-o i ea s-ar fi aprat.
- Ar fi putut fi rni accidentale, spuse Othman ntr-un trziu.
Dar, dac nu erau... nu tiu. Poate c cineva a prins-o cu fora, dar
s-o nece? Nu cred c se putea face asta fr s se nece i
atacatorul.
Avea dreptate: rnile defensive nu nsemnau crim. Dar
puteau nsemna viol sau rpire. Nayir vru s spun asta, ns simea
c mersese deja suficient de departe i nu mai ndrzni.
Dar aa este, recunoscu Othman dintr-odat, nu sunt sigur
c moartea ei a fost accidental. Adevrul e c fraii mei i-au rugat
pe cei de la institutul de medicin legal s o clasifice astfel, pentru
linitea familiei.
Nayir se opri locului.
Au pltit o muamalizare a cazului?
Tahsin a pltit. Othman pru ncurcat pentru o clip, apoi
continu: Nu are ncredere n poliie. n plus, am considerat cu toii
c mamei i-ar fi mai uor dac nu ar trebui s explice situaia
rudelor. E oricum destul de greu pentru ea, cu tata bolnav.
- neleg, zise Nayir, dar muamalizarea face ca familia ta s
par suspect.
tiu. ns am pe cineva la laboratorul institutului care culege
dovezile necesare. Ea are s trateze cazul ca i cum ar fi o
investigaie n desfurare.
Nayir simi o combinaie ciudat de uurare i de stnjeneal
uurare datorit interesului familiei n descoperirea adevrului,
chiar dac se fcea ntr-un mod ilegal, i stnjeneal din cauza
pronumelui ea.
- E cumva... domnioara Hijazi? ntreb.
- Da, spuse Othman. Ai ntlnit-o?
Pre de o clip nucitoare, Nayir nu putu s neleag de ce
domnioara Hijazi nu i spusese despre legtura ei cu familia. El
suspectase asta, desigur, dar i aminti c pruse tulburat de
muamalizare la care, dup cte se prea, ea era prta.
- Era acolo, zise. De unde o tii?
-- E logodnica mea.
N-ar fi putut exista un lucru mai surprinztor pe care s-l
spun Othman. Nunta fusese pomenit de multe ori n conversaii
trecute. Nayir tia, de exemplu, c numele de familie al miresei era
Hijazi, dar existau o mulime de Hijazi, i Othman nu i spusese
niciodat n prezena lui pe numele mic, referindu-se mereu la ea
cu formularea logodnica mea. tia de asemenea c Othman se
ntlnea cu ea n tain; ea venea cu o escort. Mama fetei murise i
Um Tahsin i asumase un rol matern fa de ea, ajutnd la
organizarea detaliilor pentru nunt, cum ar fi rochia i inelele. Dar
Nayir nu avusese ndrzneala s cerceteze mai departe. Nu tia din
ce fel de familie provenea sau ce fel de personalitate avea, i cu
certitudine nu tia cum arta. Presupusese pur i simplu c era
drgu i cuviincioas, o fat dintr-o familie bogat. Nu bnuise
c ar putea avea vreo slujb, n nici un caz una n care s intre n
contact cu brbai.
- Oh, ei bine... ngim, simindu-se tulburat. Iart-m, nu
fcusem legtura. E o verioar de-a ta?
- Nu, nu e din familie. Othman prea jenat. Ne-am cunoscut
printr-un prieten. Nu i-a spus cine e?
Nayir cltin din cap. Era probabil corect din partea ei s i
pstreze ascuns identitatea, dar el nu putu s nu se simt jenat. Se
ntreba ct de bine o cunotea Othman cu adevrat. Cu certitudine
c va fi observat ndrzneala ei. Sau era mai puin ndrznea fa
de el? Fusese prea nfipt pentru gustul lui Nayir, i nu i-l putea
imagina nici pe Othman tolernd genul acela de comportament.
Era curios s afle gndurile prietenului su, dar nu putu gsi un
mod delicat de a aborda subiectul respectiv.
- Te surprinde att de tare? ntreb Othman.
- Nu, nu. Doar c... nu mi-ai spus c lucreaz la institutul de
medicin legal.
Othman roi de-a dreptul.
- Pi, nu am crezut c era necesar.
Nayir se ntoarse dinspre el, prefcndu-se a nu fi observat
reacia lui Othman, dar era intrigat de ruinea artat. Probabil c-
o iubete cu adevrat, se gndi, dac accept ca ea s aib o slujb."
- Felicitri, zise Nayir n cele din urm, dndu-i seama c ar
fi trebuit s spun asta mai devreme.
Othman chicoti.
Vorbesc serios.
- Te rog s ncerci!
Othman zmbea. Porni mai departe, iar Nayir l urm.
- Deci s neleg c urmreti cazul sta pe cont propriu?
ntreb Nayir, abtnd atenia de la domnioara Hijazi.
- Da. Othman ncet s zmbeasc. De fapt, speram c ne vei
ajuta. Am angajat un investigator particular, i vrea s vad unde a
fost descoperit. Avem o hart, dar m gndeam s te rog dac nu-
1 poi ajuta s gseasc locul.
Nayir simi un nou val de consternare. Un investigator
particular? Familia ar fi trebuit s l solicite nti pe el: doar tiau
ct de bine cunotea deertul. Dar asta este trufie, i spuse. Iart-
mi trufia!"
- Bineneles c am s ajut!
- i mulumesc.
Investigatorul particular... asta a fost tot ideea fratelui tu?
- Nu, a fost ideea mea. Familia mea nu s-a hotrt dac
moartea ei a fost accidental sau nu. Othman cltin din cap. Cred
c nu ne dorim dect rspunsuri.
Nayir sesiz un moment oportun.
- Dar tu? Tu ce crezi c s-a ntmplat?
Othman se opri din mers. Oft adnc i i ncruci braele la
piept.
- De cnd am descoperit c a disprut, am simit c cineva a
luat-o. Am vorbit cu escorta ei, Muhammad, dar el a
spus c Nouf l sunase n dimineaa aceea i i zisese c nu avea
nevoie de el n ziua respectiv, aa c ieise n ora cu soia lui. In
acelai timp, Nouf i-a spus mamei c mergea la mail s schimbe
pantofii de nunt.
- Dar cum a reuit s plece fr escort? ntreb Nayir. Adic,
m ntreb doar de ce nu a observat nimeni c Muhammad nu era
aici n ziua aia.
Ei bine, mama nu o urmrete de fiecare dat cnd pleac
de acas. n general, Nouf se ntlnea cu Muhammad n spate,
lng grajduri. Ea mergea mai mereu singur la grajduri, de obicei
dimineaa. i plcea s petreac timp cu cmilele. Cnd era gata de
plecare, l suna i el venea cu maina, ocolind casa pn la poarta
din spate, i o lua de acolo.
Nayir ddu din cap n semn c pricepuse.
- Deci se poate s fi plecat cu mult nainte s se fi gndit
cineva c prsise casa.
- Da. Nouf i-a spus mamei c avea s fie la grajduri n
dimineaa respectiv i c se ntlnea cu Muhammad n jurul
prnzului. Aa c ar fi putut pleca imediat dup ce a vorbit cu
mama.
A observat-o vreunul dintre servitorii care i fceau de
lucru pe la grajduri?
Othman cltin din cap.
- N-au vzut nimic.
- Cine a descoperit c lipsea?
Mama. O atepta pe Nouf napoi n jurul orei cinci, i, cnd
nu a aprut, mama l-a sunat pe Muhammad. El i-a spus ce vorbise
cu Nouf la telefon n dimineaa aceea. Numaidect, n cas a
izbucnit zarva, fratele meu s-a dus jos s controleze grajdurile; i-
am luat la ntrebri pe toi servitorii; mama i-a trimis s caute schi-
jetul ei. Uneori Nouf pleca singur s fac o tur pe ap n jurul
insulei, dar vehiculul ei era tot n doc. Nici unul dintre servitori nu
auzise sau vzuse ceva neobinuit.
Nayir aflase unele dintre aceste detalii, dar voia s le aud din
nou.
- Nu a lsat vreun bilet?
-Nu.
- i nu ai nici o idee unde putea s fi vrut s mearg?
- Nici una. Sincer, petrecea mult vreme la cumprturi. Se
pregtea pentru nunta ei. De-asta n-am putut crede c ar fi fugit
din proprie iniiativ.
Nayir ddu din cap n semn c pricepea.
- Deci era normal ca mama ta s cread c Nouf avea s
petreac cinci sau ase ore la mail.
- Da, desigur. Ii trebuie o or doar ca s ajungi de aici n
centru, i asta cnd circulaia e bun.
Nayir ncuviin gnditor.
- Crede-m, spuse Othman, era dornic s se mrite. Nu cred
c i-ar fi periclitat viitorul.
nchise ochii i pentru o clip pru copleit de epuizare. i
frec fruntea, lsndu-i apoi palmele s i alunece pe fa. Nayir
atept ca el s continue.
- Chiar dac ar fi nutrit dorina secret de a evada din viaa
asta, pur i simplu e lipsit de noim. Ea nu era o fire att de
amgitoare.
Nu-mi pot imagina vreo persoan care s vrea s evadeze
din viaa asta, zise Nayir fcnd semn spre cas. Trebuie s fi trit
foarte confortabil aici.
Zgomotul ndeprtat al unui motor le ntrerupse conversaia.
Semna cu sunetul unei brci cu motor.
- Iniial, cnd a disprut, spuse Othman, Tahsin a crezut c
se temea de perspectiva cstoriei. C i schimbase atitudinea.
Desigur, cstoria e de natur s intimideze o fat de aisprezece
ani, dar noi toi aveam impresia c i-o dorea foarte mult i c nu
i-ar fi stricat planurile. Pe de alt parte, de ce s vrea cineva s o
rpeasc i apoi s nu cear rscumprare? Nimic nu are noim.
Vuietul motorului deveni mai puternic i apoi ncet brusc.
Nayir se uita n pmnt, dus de gnduri. Era cu certitudine o
situaie derutant, dar n minte i tot reveneau imaginea vntilor
de pe ncheieturile minilor lui Nouf i faptul c i pierduse
cmila.
Celularul lui Othman prinse s sune dogit. Se scuz grbit,
rspunse la telefon i se ndeprt, oprindu-se lng o tuf de gard
viu, de unde nu putea fi auzit. Nayir bnuia c era domnioara
Hijazi i se simi puin vinovat. Faptul c o ntlnise fr ca Othman
s fie de fa i ddea acum senzaia unei trdri. Ii trecu prin minte
c domnioara Hijazi era n cas chiar n acel moment. O invidie
ciudat l sget atunci cnd se gndi la camera de zi a femeilor i
la posibilitatea lui Othman de a ptrunde n acea ncpere, chiar
dac era doar prin intermediul telefonului. Ce i spunea oare? Ii
spunea ce discutau femeile? Discutau oare despre Nouf, aa cum o
fcuser Nayir i fraii, sau ncercau s evite subiectul de team s
nu o supere pe Um Tahsin?
Gndurile sale revenir la chestiunea ndrznelii ei, si se
'>

ntreb dac s i spun lui Othman c logodnica sa fusese att de


nfipt cu un alt brbat. Othman se uit n direcia lui cu o privire
pe care o consider curioas i, cu o senzaie de jen, Nayir se
ntoarse cu spatele. Nu, se gndi, mai bine nu tulbura apele.
Lng el, o poart de fier ddea ntr-o potec scurt, ducnd
pn pe o teras cu vedere spre mare. Intrigat c auzea iar vuietul
motorului, se strecur pe poart, merse pn la teras i se opri la
marginea balustradei. Era o privelite care i tia respiraia. Marea
se ntindea spre orizont, oscilnd ntre cobaltul zilei i roul slab al
amurgului. Cei din neamul Shrawi erau norocoi s dein o
asemenea proprietate, departe de zgomotul i de praful oraului i
ale suburbiilor sale n plin dezvoltare. Jeddahul cretea rapid,
extinzndu-se n lung i n lat pe coast i croindu-i drum pn n
deert pentru a adposti populaia sa de dou milioane de suflete.
Intr-o bun zi avea s devin o suburbie a Mecci, aflat la
nouzeci de kilometri spre est. tia c familia Shrawi se sturase
s triasc ntr-o metropol de proporii att de monstruoase. Insula
lor era un paradis, suficient de aproape pentru a face parte din viaa
de ora, dar ndeajuns de ndeprtat pentru a da un sentiment de
intimitate i de calm. Familia regal deinea multe
din insulele locuibile de pe lng coasta Jeddahului; restul erau
desemnate rezervaii naturale pentru specii rare de psri. Insula
aceasta aparinuse cndva fratelui regelui, dar, ntr-un act notabil
de generozitate, prinul motenitor i-o druise lui Abu Tahsin din
motive pe care nu le dezvluia nimeni.
Zgomotul motorului deveni mai puternic, i Nayir se uit n
jos. Un perete abrupt, stncos cobora pn la plaj i, cnd ochii i
zrir rmul, Nayir identific sursa de zgomot. O femeie conducea
un schi-jet galben strlucitor. Purta rob neagr, dar se prea c
baticul i fusese smuls de curent de pe cap i acum i flfia n jurul
gtului. O coad lung, mpletit i atrna pe spate.
Probabil era o Shrawi. Nu existau alte insule n apropiere, i
cu certitudine nici o femeie nu ar fi mers singur cu un schi-jet att
de departe de uscat fr vl. Era greu de crezut c neamul Shrawi
le-ar fi ngduit fetelor s dea ture pe ap n jurul proprietii, mai
ales n seara funeraliilor, dar cine altcineva putea fi? Nici un
servitor nu i putea permite un schi-jet i, oricum, Nayir se ndoia
c angajaii i-ar fi lsat femeile s se expun la lucru.
Arunc o privire peste umr ca s se asigure c nu se uita
nimeni, apoi reveni cu ochii la femeie, cu un interes lipsit de
precauie. Ea se inea aproape de mal, i vuietul puternic al
motorului reverbera din stnci n timp ce se ndrepta n arc de cerc
spre docul sudic. Chiar i de la distan, el observa nclinarea
controlat a corpului ei, n timp ce gonea prin ap, spintecnd
valurile i nvolburnd spum n urma ei. i imagina c i Nouf
mersese aa, iar dac acum avea n fa pe una din surorile sau
verioarele ei, salturile suprate peste valuri erau o expresie
potrivit a mhnirii.
-Ce...?
Othman apruse n spatele lui, uitndu-se lung la femeia de pe
schi-jet. Prea ngrozit.
- S-a ntmplat ceva? ntreb Nayir.
Othman continu s se uite concentrat, nemicat, pn cnd
femeia se ntoarse spre insul, expunndu-i chipul.
ncet, o mn i se ndrept spre piept. Cealalt mn inea strns
balustrada. Se ghemui n fa, nchiznd ochii i respirnd cu
inhalrile adnci, struitoare ale cuiva care ncearc s-i previn
un lein.
Nayir se uita fix la el.
- Bismillah ar-Rahman ar-Raheem, opti, invocnd numele
Domnului.
Othman inspir adnc, iar aerul pru s tremure n pieptul lui.
Nayir se ntoarse dinspre el, simind c privirea sa era o invadare a
intimitii. Urmri schi-jetul cotind spre nord i disprnd sub
stncile proeminente.
Cteva clipe mai trziu, Othman puse ambele palme pe
balustrad i se mpinse n sus. Pielea lui avea culoarea pastei de
susan.
- Mi s-a prut c era Nouf, spuse. Braele i tremurau. Acela
era schi-jetul ei... dar era doar Ab... una din celelalte surori ale
mele.
Nayir privi n jos; motorul era acum un bzit ndeprtat.
Braele lui Othman czur pe lng corp.
- N-ar trebui s fie afar.
- Poate e tulburat.
Nayir se uit insistent la prietenul su. Culoarea i revenea
ncet n obraji.
- Oamenii fac lucruri ciudate cnd sunt ndurerai.
- tiu, murmur Othman. Dar are s o supere pe mama.
- Merge des cu schi-jetul sora ta?
Da. Nu...
Othman se uit la ceas. Gestul prea mai degrab un tic
nervos, dect o dorin autentic de a afla ora.
- De cnd a disprut Nouf, continu el, Tahsin nu vrea s le
lase pe fete s mearg nicieri, i asta include mersul pe ap. Dac
m scuzi, a face bine s m duc s ndrept situaia.
Desigur, du-te! Gsesc singur drumul na...
Othman se ntoarse pe clcie nainte ca propoziia s fie
ncheiat i se grbi spre poart.
Nayir prsi alcovul i merse de-a lungul potecii cu prundi,
ntrebndu-se ce se ntmplase mai exact. S leini aproape la
vederea unui duh prea ceva normal. Dar, n micul episod care
tocmai se desfurase, imaginea de groaz absolut aternut pe
chipul lui Othman atunci cnd o vzuse apropiindu-se pe sora lui
produsese o impresie ciudat de disonant. Nu era att groaza, ct
afundarea brusc ntr-o realitate suspendat, care pentru Othman
nu era deloc natural.
Am spus-o eu nsumi, se gndi Nayir cu mhnire. Oamenii
fac lucruri ciudate n ndurerarea lor.

Nayir ajunse n curtea casei exact n momentul n care se


aprindeau luminile exterioare. ngrijitorul cmilelor, Amad, sttea
la ua grajdului, fixndu-1 pe Nayir cu o privire mioap.
Nayir se apropie.
Acum te recunosc, zise Amad, naintnd i mpiedicn- du-
se de o crmid spart aflat pe jos. O azvrli cu piciorul ntr-o
parte. Eti ghidul din deert. A trecut ceva vreme.
- Da, sunt Nayir ash-Sharqi. Ii ntinse mna. M bucur s te
revd!
Prea a-i aminti c brbatul era nscut n deert. Recunotea
ceva beduin la el, dei nu era sigur ce anume. Tietura ferm a
mandibulei, inuta rigid, o anumit modulaie a vorbirii. Sau
poate era din pricina clipitului nencetat al brbatului.
- Ai s duci familia n curnd din nou n pustietate? Cmilele
duc dorul deertului, s tii.
- i eu i duc dorul, zise Nayir.
Se ntorsese n ora abia n dimineaa aceea, dar cltoria n
deert nu l restabilise ctui de puin. Toat acea cutare inutil l
obosise, iar asta i lovitura morii lui Nouf i adunaser un nod
strns n stomac resimea suprare pe familie pentru c era att
de secretoas i pe sine pentru c nu o gsise. O nsemnat parte a
sufletului su i dorea s poat merge seara napoi n deert,
pentru a petrece cteva zile de destindere fr s l deranjeze
cineva. Dar avea s i in promisiunea fa de Othman, ateptnd
s sune investigatorul particular.
Stteau dinaintea unei ui largi de lemn care ducea n grajduri.
- Cum se simte cmila pe care au gsit-o n deert? ntreb
Nayir. Am auzit c avea ceva probleme.
Amad ovi. Nayir i ddu seama c ridicase o problem
stnjenitoare.
- N-are nici o problem, zise ngrijitorul. E bine. Cine i-a
spus asta?
Am neles probabil eu greit.
Nayir bg mna n buzunar, cutnd un miswak. Amir privea
chior, urmrindu-i micrile. Era surprinztor c btrnul nu
purta ochelari.
- E ngrozitor ce s-a ntmplat cu fata, spuse apoi Nayir.
Da, mi pare ru de pierderea lor.
Nayir era frapat de reinerea brusc a brbatului. i puse
miswak-u\ n gur i arunc o nou privire asupra curii.
- Fata Shrawi care a disprut... ea petrecea mult vreme cu
cmilele, zise.
Amad se uita la el - cu suspiciune, i se pru.
- i plceau animalele. Venea aici foarte des, de obicei cu
escorta ei. Sau nsoit de fratele ei. Toate fetele coboar s viziteze
cmilele, dar ea venea n mod special.
Amad se uit vag nspre poart.
Totui, e ciudat, nu-i aa? spuse Nayir. Nu-mi pot
imagina cum a reuit s fac o cmil s urce ntr-o... ce era,
camionet? Pare o treab dificil pentru o fat aa de tnr.
Ei bine, nu ncepe s cercetezi prea atent acum. Amad scuip
pe jos i ridic privirea nspre cas. Dac m ntrebi pe mine, sta
este unul din lucrurile alea pe care e mai bine s le lai n ntuneric.
- De ce zici asta?
Am nvat un lucru aici: cnd intri n casa orbilor, nchizi
ochii. Acum, dac m ieri, trebuie s descarc ultimul transport de
hran.
Nayir l urmri pe Amad intrnd n grajd atingnd cu o mn
zidul i cu cealalt bjbind agitat.
Trebuie s repar lumina asta, bombni, n timp ce l
nghiea ntunericul.
Avnd bizara senzaie c era privit, Nayir se uit nspre poarta
grdinii, dar Othman nu revenise. Din spate auzi un hrit i se
ntoarse, vznd o femeie care ieea cu pai mari din grajd. Avea
o conformaie solid, cam la fel de lat n umeri i-n olduri
precum Nayir, i micrile ei aveau ncrederea pe care el o
recunotea la oamenii care petreceau timp n deert. Era cu
certitudine fiica ngrijitorului.
Cnd l vzu, ea i ridic o mn spre faa neacoperit. O
uvi neagr de pr i czu peste obraz. Nayir nu putu s nu
observe vntaia enorm aflat deasupra ochiului stng, nainte ca
ea s se furieze printr-o intrare tiat n zidul de piatr din dreapta
lui i s dispar.
Poate c cineva o lovise ca s fure cmila, dar cine ar ataca-o
pe fat, cnd tatl ar fi fost mult mai uor de abordat, dup ct era
de btrn i pe jumtate orb? Poate fusese o necesitate. Poate c
fiica dduse peste Nouf- sau peste rpitorul ei. Se ntreba,
nelinitit, dac Othman tia ceva despre asta i, dac da, de ce nu
pomenise nimic. Nayir i dorea s existe o cale de a putea vorbi
cu fata.
Cmila, ns, nu era ceva interzis. Aruncnd o ultim privire
spre poarta grdinii, Nayir se furi dup ua grajdului i atept
ca Amad s plece. Rezemate de cldire erau vreo ase scnduri
lungi i o mn de evi de plumb. Scndurile erau mai uoare dect
preau; ar fi fost lesne pentru Nouf, sau pentru altcineva, s le
foloseasc drept ramp pentru a convinge cmila s urce n spatele
camionetei. Nayir ridic o eav. Era suficient de grea pentru a lsa
incontient pe cineva. Cercet fiecare eav, dar nici una nu avea
urme de snge. De asemenea, nici una nu prea s fi fost curat
recent. Erau acoperite cu mii de achii mici, moi, de la rumeguul
de cedru care era mprtiat pe jos, exact ca achia pe care o gsise
domnioara Hijazi n rana de la cap a lui Nouf.
l auzi pe Amad bodognind nuntru. Cteva clipe mai trziu,
ngrijitorul iei strignd numele fiicei sale i pornind-o
n direcia n care plecase ea. Lund o mn de zahr dintr-un sac
de lng u, Nayir se strecur n grajd.
Interiorul era ntunecat precum faldurile acopermntului unei
femei. i scoase din buzunar micua lantern pe care o purta mereu
asupra sa i o aprinse n palm, n caz c se gsea prea aproape de
animale. Nu voia s le sperie. Mirosul de blegar i sttea n gt.
Cnd ochii i se obinuir, ridic lanterna, se apropie de prima
box i se uit atent nuntru. O cmil dormea pe burt. Nayir se
ddu napoi i acion instinctul, spunndu-i s vorbeasc blnd cu
animalele; nu erau treze, dar aveau s l aud oricum i se impunea
s tie c le era prieten, nu duman. opti n timp ce se strecura de-
a lungul culoarului. Trecu pe lng boxe aflate de ambele pri,
majoritatea ncuiate, unele cu semne de via. Aruncnd o privire
n fiecare, vedea animalul inut prizonier acolo dormind, i se
furia la urmtoarea. Cuta cmila care nu dormea, cmila care era
prea nelinitit pentru a se odihni. Pea cu grij prin grajd,
deranjat pentru prima dat de faptul c neamul Shrawi inea att de
multe cmile pe o insul inutil n mijlocul mrii.
In cele din urm o gsi. Cmila era alb, cu blana nglbenit
de lumina lanternei. Nayir se trase dinspre ua boxei, murmurnd
un descntec blnd pentru animalul dinuntru. Pru s i trebuiasc
foarte mult vreme cmilei, poate zece minute ntregi, pentru a se
ridica n picioare cu un fonet de paie i un geamt, suflnd nc o
boare de blegar n direcia Iui. El continu s-i opteasc pn
cnd auzi animalul nghiontind ua boxei. Nayir se opri din optit.
Cmila nghionti din nou.
Cu imens grij, ridic zvorul i ls ua s se deschid. Nu
i lu privirea din pmnt i murmur lucruri ncurajatoare pn
cnd cmila scutur din cap cu un nechezat delicat, indicnd c
Nayir se putea apropia.
El se uit la ea i vzu o femel elegant, stnd n picioare, cu
genunchii apropiai, pe un mnunchi de paie. Gene groase
i accentuau ochii mari, cprui, i ea prea s l priveasc insistent,
cu un amestec de sfial i de curiozitate.
- Salaam aleikum, zise el.
Ea i frec botul de braul lui. ngrijitorul avea dreptate: asta
nu era o cmil traumatizat; aa c, cine i povestise lui Othman
altceva? Nayir nu credea c el ar mini n legtur cu cmila; prea
mai degrab exagerarea fireasc a zvonului.
Deschise palma, dezvluind buci de zahr n penumbra
luminii lanternei sale. Ea i trase botul napoi i scoase un nou
sforit delicat. Cnd el ridic zahrul la gura ei, l hpi mai iute
dect vzuse el vreodat o cmil mncnd, i, cnd termin, l
ls s i mngie umerii acolo unde nervii i articulaiile se
mbinau intr-un nod sub piele. Era ncordat - nu att de ncordat
pe ct se atepta el, dar fcuse ceva micare n ultimul timp, nc
o dovad c nu fusese inut n cuc. In cele din urm, stnd
suficient de aproape de ea pentru a o inspecta, trecu peste fiecare
centimetru de blan cu lanterna, cutnd semne de vtmri sau de
abuz. Nu gsi nimic. Era mulumit i n form, ca i cnd tocmai
ar fi ctigat o competiie de alergri, n afara unei uoare precauii
care fusese lesne potolit de cteva cuvinte blnde.
O btu cu palma, mngind-o pe grumaz, pe umr i pe
piciorul stng din fa, pn jos, unde degetele sale ntlnir ceva
ciudat. Se simea ca i cum s-ar fi uscat gelatin n blana ei, dar o
privire mai atent dezvlui c nu lipsa de eslat cauzase semnele.
i ndrept lanterna spre zona aceea i, dnd la o parte firele mai
lungi de pr, gsi un loc n care blana era mai scurt dect n rest.
Era o serie de dungi - cinci, mai exact, fiecare nefiind mai lung
dect degetul lui mare. Artau ca nite arsuri.
Dar ce nsemnau cinci dungi pe piciorul unei cmile? Se gndi
o clip, apoi rspunsul i veni n minte. Dup ce culc animalul pe
aternutul de paie i i ur noapte bun, se furi afar, spre curtea
pustie, descumpnit de descoperirea sa.
Katya Hijazi sttea pe bancheta din spate a Toyotei n timp ce
oferul ei, Ahmad, conducea pe strzile ntunecate. Se oprea
complet la fiecare rspntie, sorbea cafea din cana lui alb
preferat, verifica strzile laterale (care erau ntotdeauna goale) i
pornea nainte, mulumit s cltoreasc asemenea unui melc. La
o intersecie, cobor geamul din dreptul lui pentru a lsa s intre
aerul rece, i, pe furi, ntredeschise i Katya geamul din spate,
doar att ct s dezvluie un petic al cerului de noapte.
Era ntotdeauna un hazard s o porneti n lume, dar, n acea
diminea n mod deosebit, ea se gsea ntr-o stare vigilent, de
ateptare misterioas. In seara precedent l sunase pe Ahmad s l
ntrebe dac o putea lua nainte de a se crpa de ziu. Nu spusese
motivul, iar Ahmad, ca de obicei, nu o chestionase.
Dar tatl ei o fcuse. Ea se deteptase ntr-o cas linitit i
reuise s ias n vrful picioarelor fr s l trezeasc pe Abu, dar,
ndat ce maina ajunsese la colul strzii, sunase celularul i ea
petrecuse cinci minute explicndu-i tatlui su c trebuia s fie
devreme la serviciu, c avea s fie pltit pentru orele suplimentare
i c efa ei nu i va face un obicei din a avea asemenea pretenii
inumane asupra timpului ei. Minciun peste minciun, dar Abu tot
avea s i fac griji. Nelinitea lui, orict de ndeprtat, domina
acum atmosfera din main i i fcea vina i mai mpovrtoare.
Ea nu voia ca el s tie ct de mult lucra la cazul lui Nouf. El
o susinea n acea cutare a adevrului despre moartea lui
Nouf, dar ea nu voia s fie nevoit s explice c avea de gnd s se
furieze n laborator i s ascund lucruri de efa i de colegele ei.
Lui Abu nu i-ar plcea - att pentru c nu agrea ideea ca fiica lui s
ncalce regulile, ct i pentru c nu era de acord cu felul n care
examinatorul nchisese cazul lui Nouf fr s se uite cu atenie la
date. Cu siguran c el ar fi avut ceva negativ de spus i, cu ct
adresa mai puine critici fa de slujba ei, cu att era mai bine.
Ea ascunsese n geant probele biologice prelevate de la Nouf
i voia s le proceseze, ceea ce putea face doar cnd nu se afla
nimeni altcineva n laborator. Dar nu fusese niciodat att de
devreme la serviciu i nu era sigur dac intrarea pentru femei n
cldire avea s fie mcar deschis, sau dac paznicul avea s o lase
s treac. Avea probele de esut de sub unghiile lui Nouf, achiile
de lemn din rana de la cap, noroiul de la ncheietura minii i cteva
urme de nmol uscat de pe piele i din pr. Avea de asemenea o
prob de snge de la ft. Procesarea pe ascuns a tuturor acestora
avea s necesite cteva zile. Partea de laborator dedicat femeilor
nu se deschidea nainte de opt, dar i putea oferi suficient timp
pentru a pregti probele.
Dac efa ei descoperea c urmrea probe de la un caz care
fusese nchis, avea s i piard slujba. Nu conta c familia
solicitase s fie nchis cazul i c ea lucra de fapt pentru familie, la
cererea lui Othman. Erau prea multe probleme implicate de situaia
asta. Putea oare s recunoasc medicul examinator c fusese
mituit? Putea Tahsin s recunoasc faptul c l pltise? Putea
familia s recunoasc faptul c angajaser o femeie? Nici nu
ncpea discuie de aa ceva.
Ahmad se ra nainte, cu farurile Toyotei luminnd slab
drumul. Cnd prsir oraul vechi, strzile devenir mai late i
preau mai goale, cldirile, mai noi i mai puin prietenoase.
Imaginea mngietoare a obloanelor de lemn de la ferestre i uile
ornamentate minuios fceau loc grotescului grilajelor de fier
ruginite i aparatelor de aer condiionat nvechite care atrnau la
geamuri ca nite dini deformai i cariai de pe
care picura saliva. Existau aici lmpi stradale, dar mprtiau o
lumin cenuie, firav.
E totul n regul? ntreb Ahmad.
- Da, Ahmad. Mulumesc.
Dintr-odat, coti spre stnga i intrar pe ceea ce prea o strad
a femeilor. Toate vitrinele prezentau parfumuri i uleiuri dulci,
veminte abaaya1, bijuterii i bibelouri. Luminile umpleau
vitrinele, dar, pe cnd Toyota se strecura pe lng ele, plpiau
stingndu-se ici-colo, n pregtire pentru rugciunile de diminea.
Singura micare n afara lor venea de la nite siluete negre care
treceau grbit dintr-o parte n alta a strzii. De obicei brbaii
populau trotuarele acestea, dar aa de devreme dimineaa erau
femei, discrete i vigilente ca nite cprioare, prinznd ocazia de a
hoinri ferite de orice primejdie. Un brbat ar fi fost o pat n acel
peisaj, cu roba sa strlucind mai alb dect luna, izgonind siluetele
ntunecate ale nopii.
Ahmad se opri la o ntretiere de strzi. Katya l rug s
strbat ncet intersecia i apoi s atepte. De-a lungul strzii
perpendiculare observ o spum de lumin pal, ridicndu-se
precum un val la orizont. O urmri, ateptnd strlucirea
transparent i fantomatic ce avea s marcheze ivirea oficial a
zorilor. Datorit astronomiei pe care o nvase n facultate,
tia c totul n univers avea o oarecare relevant n calcularea > >
orelor de rugciune. Acel calcul reprezenta o problem
monumental. Pentru asemenea lucruri trebuia s nelegi
latitudini, declinuri ale soarelui, azimuturi, ore solare aparente i
ecuaii ale timpului. Armate de brbai i petreceau viaa
observnd cerul, doar pentru a calcula i a prezice momentul exact
al zorilor i numrul exact de minute i de secunde care aveau s
se scurg ntre auror i rsritul soarelui, pentru c n acele minute
se efectuau rugciunile Fajr. Ea i inea respiraia, uitndu-se fix
la orizont, curioas s vad dac chemarea muezinului avea s
coincid cu revrsatul zorilor.

1
Acopermnt al femeilor musulmane, asemntor unei mantii tradi- (idii.il
negre rare acoper ntreg corpul, lsnd la vedere doar capul, m.imilr i I.ibric
pit io.ielor ftl.ml.)
Intr-adevr, licrirea ndeprtat de lumin apru exact cnd
primul Altahu akbar rsun dinspre crainicii moscheii din
apropiere. Dumnezeu e mare. Simultaneitatea evenimentelor o
fcu s se nfioare.
Apoi, mai puin fericit, se gndi c, n timp ce acele armate
de brbai i ntorseser privirile spre nalturi, mreul cer era
vizibil vreodat pentru ea doar de pe acoperiul casei sale sau prin
fanta unui geam de main deschis.
Ahmad travers intersecia, trase la bordura trotuarului i i
lu covoraul de rugciuni de pe scaunul de lng el. Iei i i
ntinse covoraul pe caldarm, gata de a-i ncepe rugciunile.
Katya l urmrea, simindu-se jenat. Nu ncetase s se gndeasc
la Nouf toat noaptea, i acum, ca i plpitul strlucirii vitrinelor,
simea cum iluminarea convingerii se stingea n ea. Cu o zi n urm
avusese certitudinea c Nouf fusese ucis, dar dac zgrieturile de
pe brae i rana de la cap se produseser n timpul necului? Sau
fuseser cauzate de un accident? Katya se simise totodat sigur
c nelegea familia. Voiau s conduc o investigaie discret; ea
respecta nevoia lor de intimitate. Dar dac ascundeau ceva?
Poate c nu i-ar fi spus nimic despre muamalizare, dac ea
nu l-ar fi sunat pe Othman ca s l avertizeze c examinatorul
fcuse o treab de proast calitate. Othman i ceruse iute ajutorul.
Ea fusese de acord, bineneles, dar, din punct de vedere tehnic,
era prea trziu pentru a culege probe corpul lui Nouf era trimis deja
acas. Pe furi, Katya pstrase nite probe prelevate la examinare,
dar Othman nu tia c ea avea s fac asta. El nu tia nici mcar c
intervenea n locul examinatoarei obinuite. Oare el presupunea
pur i simplu c ea era omnipotent la locul de munc?
Detesta s aib asemenea gnduri. Inevitabil, o fceau s se
ntrebe dac proceda cum se cuvine, cstorindu-se cu un brbat
pe care l alesese singur. Un brbat care nu i plcea tatlui ei.
Katya i ridic privirea i vzu dou tinere aflate pe punctul
de a iei dintr-un magazin din apropiere. Vzndu-1 pe Ahmad pe
trotuar, se oprir i se retraser dinspre ua de
sticl a magazinului, temndu-se poate c el era unul dintre acei
brbai care, dac vedeau o femeie dup ce i efectuaser splrile
rituale, trebuiau s le fac din nou. Katya ar fi vrut s le spun c
pe Ahmad nu l deranja dac ele treceau pe lng el i c oricum el
era cel mai orb brbat de pe planet avea talentul special de a fi
n stare s se uite la o femeie i s nu i vad deloc faa. Dar nu le
putu face semn femeilor; acum se gseau n spatele unei perdele,
i geamurile ntunecate erau impenetrabile de afar. Aa c l
urmri pe Ahmad rugndu-se, l urmri ntorcndu-i capul i
optind tasleem1-ul su, Pacea fie asupra ta i ndurarea lui
Dumnezeu*1, n timp ce ea admira senintatea care se strecura pe
faa lui.
Era aceeai privire de buntate, de calm i de siguran care l
fcea pe tatl ei s aib ncredere n el. Cei doi brbai fuseser
prieteni n copilrie n Liban i emigraser n Arabia Saudit pe
cnd aveau amndoi douzeci i unu de ani. Soia lui Ahmad, de
mult rposat, dar odinioar o frumoas rusoaic emigrant, era
cea dup care fusese numit Katya. Ea nu o cunoscuse niciodat,
dar exista o fotografie de-a sa n torpedou, o veche poz la minut
fcut n munii Siriei. Zpada de pe plria ei, fularul pufos din
jurul gtului erau accesoriile perfecte pentru o femeie palid,
blond, glacial. Katya nu i-o putea imagina n nici un alt decor,
i se prea c nici Ahmad. El ncepea fiecare poveste despre ea cu:
mi amintesc de vacana pe care am fcut-o n Siria. Ct de mult
iubea frigul..." Din cnd n cnd, Katya i amintea c soia lui
Ahmad trise i n Jeddah. Murise aici de cancer, n vara lui 1968.
Dar, n timp ce Abu avansase spre o carier de chimist de
succes, Ahmad se mulumise cu o slujb de ofer de taxi i, n cele
din urm, de escort a unei femei, susinnd c profesia aleas de
el, cu toate c nu achita ntotdeauna facturile, cel puin i ddea
satisfacia de a proteja tinere virgine de brbai vicleni, inclusiv de
poliia religioas. A fi cu Ahmad semna puin cu a fi n prezena
unei versiuni atenuate a tatlui ei, cineva care era preocupat de
sigurana ei, dar a crui grij era

1
Formulare arab de ntmpinare, de recunoatere i de acceptare (n.rcd.)

lipsit de presiunea nelinitii parentale. n cea mai mare parte a
timpului o trata ca i cum ar fi fost din familia regal, dar, cu toat
manifestarea servitutii i a amabilitii lui, Katya tia c, n mica ei
lume, Ahmad era rege. Dac nu ar fi fost el, ea nu ar fi fost deloc
n stare s circule. Existau taxiuri pentru femei, cu oferi emigrani
drgui, dar tatl ei nu ar fi permis asta niciodat.
n josul strzii, ea vzu brbai ieind din casele lor,
rspunznd chemrii la rugciune. Era timpul s ridice geamul.
Intorcndu-se, i nl privirea pentru o ultim dat spre cerul
nroit, ndjduind la o urm a nfiorrii care o izbise mai devreme,
dar tot ce simi fu vin. Vin pentru c l min- ise pe Abu, pentru
c nu i fcuse rugciunea Fajr, pentru c i ceruse lui Ahmad s
vin la lucru nainte ca lumina s ating cerul. Vin pentru c se
ndoia de Othman. Exista un singur lucru pentru care era hotrt
s nu se simt vinovat: munca ei la cazul lui Nouf.
Mama ei obinuia mereu s spun c salat era un verb generos.
nsemna a se ruga, a binecuvnta, a cinsti, a preamri, dar sensul
su fundamental era a se ntoarce spre. Aa c, atunci cnd nu
putea s se roage - din cauza vreunei boli sau a menstruaiei , era
totui obligat s i ntoarc gndurile spre Allah. i oare nu era
ceea ce fcea acum o ntoarcere a gndurilor ei spre misterele
creaiei lui? Mai ales ntruct aveau legtur cu orele de rugciune
i cu Nouf? Allah, cel puin, i sttea alturi i o susinea, pentru c
n Coran scria: Dac ar fi doar greutatea unui bob de mutar, i ar
fi ascuns ntr-o stnc, sau oriunde n ceruri sau pe pmnt, Allah
l va pune n lumin: pentru c Allah nelege cele mai subtile
mistere, i le cunoate bine".
Totui, tia c era o nelciune. i srise rugciunile.
Ahmad i rul covoraul i scutur murdria de pe franjuri.
Se urc n main i rmaser n ateptarea ncheierii rugciunilor.
n josul strzii, brbaii se mbulzeau ntr-o moschee. Unii se rugau
pe trotuar, n faa magazinelor lor. Ahmad i lu cana i i
continu sorbitul cafelei. Ea i urmrea chipul dttor de ncredere
n oglinda retrovizoare, dorindu-i s i
poat mrturisi toate ndoielile legate de Othman i de familia lui.
Dar, n mod inevitabil, el i-ar fi povestit tatlui ei, i Katya nu voia
ca Abu s tie c exista vreo ndoial n mintea ei. Ateptar pn
cnd se terminar rugciunile, puhoiul de brbai retrgndu-se din
moschee.
Ahmad porni maina i coti la urmtorul col. In fiecare zi o
lua pe alt traseu spre laborator ca s i arate ceva nou. Dei era un
numr finit de drumuri pentru a ajunge la lucru, strzile se
schimbau att de repede, nct fiecare cltorie prea cea dinti. Cu
mai puin de dou sptmni nainte, merseser pe strada asta, cea
cu palmieri, att din plastic, ct i adevrai, cei autentici
sporovind unii cu ceilali peste capetele celor artificiali, mai mici.
Fremtase de lucrtori n construcii, majoritatea yemenii i
asiatici. O betonier i amesteca zgomotos ncrctura lng o
parcel goal de teren, i de partea cealalt a strzii o bil de
demolat punea la pmnt o cldire veche de apartamente. Acum nu
mai rmseser dect o gaur cscat n pmnt i un tambur uria
cu cabluri electrice nfurate n jurul lui. Muncitorii stropiser
solul cu petrol ca s mpiedice nisipul s se nstpneasc peste
strad.
Zece minute mai trziu, Ahmad trase lng o u mic de fier
care arta ca o veche intrare de serviciu, dar era de fapt intrarea
femeilor n cldirea institutului de medicin legal. Ea i mulumi,
verific dac burqa i era bine legat i iei repede din main.
Uitndu-se mprejur doar ct s se conving c parcarea era goal,
cobor scrile spre intrare i i trecu crdul de identitate prin
aparat. Licri un becule verde i ua se deschise. Ea scoase un oftat
de uurare.
Nu exista nici un paznic sau poate c dormea pe undeva -
i ea trecu n vrful picioarelor pe lng ghereta lui, ptrunznd
ntr-un coridor luminat cu obinuita fluorescen cenuie.
Sandalele ei noi scriau pe podea n timp ce alerga de-a lungul
coridorului, ndreptndu-se spre ua laboratorului, nuntru,
aprinse luminile i se duse iute la locul ei principal de lucru, un mic
birou alb din col pe care l pstra meticulos de curat. i puse
geanta pe birou i cotrobi nuntru dup punguele care conineau
esut i substane indicatoare i dup
dou flacoane mici cu probe de snge de la fetus. ndes pungua
cu probele de esut n buzunarul fustei.
Minile i tremurau cnd deschise n grab sertarul biroului i
puse celelalte lucruri nuntru, vrndu-le sub o grmad ordonat
de erveele ca s nu se rostogoleasc. i luase msura de
prevedere de a le inscripiona pe toate cu numere false de
identificare i cu nume de la alte cazuri la care lucra. At-Talib,
Ibrahim". Un lucrtor n construcii care fusese otrvit. Roderigo,
Thelma". O fat n cas care murise de traum cranian provocat
cu un obiect contondent. nchise sertarul i l ncuie.
Fur necesare cteva minute pentru a pregti proba de esut de
sub unghiile lui Nouf, dar, n chiar momentul n care strecura
lamela sub microscop, se auzi un zgomot n spatele ei.
- Sabaah al-khayr!
Era un simplu bun dimineaa, dar ocul, intensitatea i
asprimea vocii aproape c o fcur s ipe. Reui s nu scape
lamela cu proba din mn. ntorcndu-se, o vzu pe colega ei
Salwa.
Katya scoase un rspuns sugrumat:
- Sabaah an-nur.
Lumina dimineii ie."
- Cine eti? ntreb Salwa.
Intensitatea sonor a vocii femeii o fcea ntotdeauna pe Katya
s se simt prins asupra faptului, chiar i atunci cnd nu era
vinovat cu nimic.
Katya i ddu seama c nu i scosese burqa. O ridic acum,
artndu-i Salwei faa.
Salwa se ncrunt. efa autoproclamat a seciei de femei a
laboratorului, era o femeie scund, voinic, rapid, care umbla cu
pai mari, cu creionul dup ureche i cu burqa ridicat.
Acopermntul sttea pe cretetul ei ca o coroan, i ea l purta la
fel de maiestuos. n situaia rar n care un brbat arunca o privire
nuntru din u, celelalte femei se grbeau s i gseasc burqa
i s i-o prind, optind scuze i acoperin- du-i feele cu team.
Dar Salwa, a crei burqa era mereu pregtit, se uita sfidtor la
intrus. Dac stabilea c brbatul era
cineva care i-ar putea raporta efului ei, i scotea n sil creionul
de dup ureche i l folosea pentru a rula burqa n jos, exact cum
un mullah medieval desfura un pergament pentru un rege
analfabet.
Chiar i cnd burqa ei era cobort, nu era chip s stvileasc
vocea puternic cu care Allah o binecuvntase. Era o voce care
cutremura mesele i fcea s reverbereze paharele de laborator. Era
n folosin constant, fora sa rsuntoare fiind amplificat de
liniile netede ale cldirii i de suprafeele plane. Odat, se
suprapusese chiar i peste chemarea muezinului la rugciune. n
jumtate din ocazii, Katya suspecta c Salwa cpta ce voia pentru
c majoritatea oamenilor din jurul ei erau dornici s o determine s
tac.
- Ce faci aici aa de devreme? ntreb Salwa, apropiindu-se
de Katya cu o expresie bnuitoare pe fa. D-i jos abaaya. Las-
m s-i vd braele i umerii.
Katya se simi cuprins de panic, n mod iraional.
-Abaaya mea?
Da. Haide!
Ea i deschise fermoarul n partea din fa a mantiei negre i
se strecur afar din vemnt, dezvluind o cma alb cu gulerul
rsfrnt i o fust lung, neagr. Salwa veni mai aproape, descheie
manetele Katyei i se folosi de creion pentru a-i ridica mnecile.
Katya i ddu seama c se uita dup vnti.
- Sunt n regul, o asigur.
Salwa ls braul jos i se uit n adncul ochilor Katyei.
- Singurul motiv pentru care femeile vin aici aa devreme e
ca s scape de soii sau de taii lor.
Katya i simi obrajii aprinzndu-se. n ciuda preocuprii
afiate, Salwa reuise s o fac s se simt ca o femeie abuzat.
- Nu m lovete nimeni, spuse.
- Atunci, ce caui aici?
Katya i rul mnecile n jos i i puse abaaya.
Nu am putut s dorm.
S.ilw.i o (erect cu o expresie satisfcut, mai degrab
Aha. E legat de nunta ta care se apropie?
Katya avea suficient minte s nu i ncredineze informaii
personale. Acum c efa lor, Adara, era n concediu de maternitate
- pentru a doua oar n decurs de un an Salwa prea s considere
c ea era permanent responsabil. Lucra acolo de mai mult vreme
dect oricare dintre celelalte femei, dar nu fcea nimic altceva
dect s le terorizeze pe celelalte angajate. Adevrata ei putere
consta n aceea c eful departamentului, Abdul-Aziz, i era
cumnat. i, pentru c era din familie, Salwa putea vorbi cu el
personal, un avantaj de care nu se mai bucura vreo alt femeie de
acolo. Dac cineva i fcea bine treaba, Salwa primea laudele.
Dac dovedea neglijen, avea grij ca altcineva s fie nvinovit.
Cu Abdul-Aziz era slugarnic, alergnd n biroul lui oricnd suna,
avnd grij de trimiterea rufelor lui la curtorie, de mesele lui de
prnz, de orarul lui de edine i aducnd cadouri pentru copiii lui
cel puin o dat pe sptmn, dar acea slugrnicie i avea reversul
atunci cnd, ntorcndu-se n secia de femei a laboratorului, le
supunea pe angajate cererilor ei tiranice. Izolate n aripa cea mai
mic a cldirii, tehnicienele triau n atmosfera ntunecat a
toanelor ei. Frustrare. Amabilitate siropoas. In secret, o numeau
Fiica lui Saddam.
Dar acum Katya trebuia s spun ceva.
Sunt agitat, recunoscu. Sincer, nu pot dormi. Cred c
munca e acum cel mai bun remediu pentru mine.
Salwa i nfipse creionul napoi dup ureche i cuget.
Gsind scuza asta suficient de plauzibil, dac nu complet
satisfctoare, se ndrept de spate i spuse:
- Bun. Am o grmad de lucruri de fcut pentru tine. Dar nu
vei fi pltit pentru ore suplimentare, sper c nelegi asta.
- Bineneles, zise Katya, stpnindu-i indignarea.
De parc s-ar fi ateptat la plat pentru ore suplimentare. Ca
i cum banii erau singura ei grij.
La ce lucrezi acum? ntreb Salwa.
- Celule epiteliale de la cazul Roderigo.
Salwa arunc o privire spre microscop de parc ar fi fost un
cine murdar.
- Bine, pune asta la o parte. Am alte dou cazuri de prioritate
maxim.
Katya ddu din cap n semn de ncuviinare, se aez la
microscop, scoase lamela i o puse pe mas. i blestem ghinionul
i se ntreb de ce venise Salwa att de devreme la laborator. C
doar nu fcea vreodat vreo treab singur. Poate c ea evita un
brbat abuziv. Sau, mai probabil, evita responsabilitile de acas
- un brbat infirm, trei copii mici, i, cel puin conform spuselor
Salwei, cea mai neglijent menajer indonezian din lume. Poate
c pentru ea serviciul chiar reprezenta o evadare.
Totui, Katya nu putea s nu admire anumite caliti ale
Salwei. Era suficient de puternic pentru a cere mriri de salariu
pentru femei. Cnd Abdul-Aziz lipsea i ea i putea impune
punctul de vedere, le ncredina celor pe care le supraveghea
sarcini pentru brbai. Ea o trimisese pe Katya s o nlocuiasc pe
Adara n cazul lui Nouf. i Salwa fusese cea care, n spiritul
ntririi prezenei femeilor la locul de munc, o ncurajase s nu i
poarte burqa. Brbaii nu te respect dac urmezi regulile tot
timpul. Uneori trebuie s li te adresezi direct i s le ari faa, chiar
dac mai trziu lai burqa ']os.
Apoi Katya se ntreb ce ar fi fcut Salwa dac arfi descoperit
vnti pe braele ei. Ar fi concediat-o? Ar fi consolat-o? Ar fi
trimis-o la o clinic? Cel mai probabil i-ar fi raportat lui Abdul-
Aziz, i era greu de spus cum ar fi reacionat el. Brbatul exista ca
o autoritate rece i distant ale crei decizii profesionale - dac i
aparineau ntr-adevr o suprau uneori.
Salwa se ntoarse i i trnti dou dosare voluminoase pe
mas.
- Proceseaz-le ct mai curnd posibil.
nainte s apuce s rspund Katya, se rsuci pe clcie i
plec, bombnind ceva legat de faptul c trebuia s tearg praful
n biroul lui Abdul-Aziz nainte de venirea lui. Katya suspecta c
voia s foloseasc automatul lui italian de fcut cafea i s se
cocoae pe scaunul lui de masaj de o mie de riali 1, de unde putea
s urmreasc tirile i s prind poate o
* Ki.il moneda olirial din Arabia Saudit (n.red.)
reluare a emisiunii lui Oprah nainte de nceperea zilei de lucru.
Katya i colega ei Maddawi aruncaser o dat o privire n biroul
lui.
Katya deschise dosarele i le inspect coninutul. Se simi
zdrobit sub povara lor. I-ar fi trebuit zile ntregi s rezolve totul.
l asigurase pe Othman c avea s fac tot posibilul. Nu i spusese
despre riscurile pe care le implica n privina slujbei sale; iar el nu
ntrebase. Dar atepta rspunsuri. Familia atepta rspunsuri. i,
chiar dac n-ar fi fost fcut pe furi, analiza ADN tot ar fi durat
ceva vreme.
Se uit nspre u. Salwa nu prea s se ntoarc. Nu era nici
o fereastr n ncpere, deci Katya nu putea s vad cnd venea
cineva, dar, din acelai motiv, nici ea nu putea fi vzut.
ntorcndu-se la masa de lucru, mpinse dosarele la o parte, lu
lamela cu proba lui Nouf i era pe punctul de a o poziiona sub
microscop cnd se deschise ua i Salwa intr din nou. Se nvrti
de colo, colo, fredonnd pentru sine, apoi veni s se asigure c i
fcea colega sa treaba.
Katya reui s ascund proba lui Nouf i se prefcu adncit
n noile cazuri, dar, cnd i rul scaunul napoi la microscop i
ncepu s pregteasc o lamel nou, i ridic privirea spre ceas -
6.15 a.m. - i i ddu seama c avea s fie o zi foarte lung.
Nayir mesteca un miswak i se uita prin binoclu peste
ntinderea vast de deert. Spre sud era o ptur mare de nisip,
suficient de compact pentru a se merge cu maina peste ea, dar pe
alocuri att de aspr, nct se puteau sparge cauciucurile. La ceva
distan spre nord, nlimile subalpine ale Hija- zului plpiau
glbui n lumina strlucitoare a dimineii.
i cobor binoclul de la ochi. La doar un metru deprtare,
blocnd orizontul perfect al lumii naturale, sttea Suleiman Suhail,
investigator particular i proprietar al Ageniei de Detectivi
Benson & Hedges. n ceasul pe care l petrecuser n main pn
aici, Nayir se ateptase ca el s i aprind o igar, dar se prea c
nu era fumtor. Arta totui ca unul, costeliv i uscat.
- Unde suntem? ntreb Suhail.
La nceputul cltoriei, Suhail i ntinsese harta, zicnd: Ia
harta asta beduin i spune-mi dac o nelegi". Nayir ar fi vrut s
i atrag atenia c expresia hart beduin" era contradictorie, c
adevraii beduini nu foloseau, nici nu aveau nevoie de asemenea
unelte, dar el tia la ce se referea Suhail. Era o hart topografic a
prii vestice a deertului, cu nici un alt punct de orientare pentru
cititorul ntmpltor dect coasta Mrii Roii. Cineva scrisese n
creion nite coordonate GPS pe margine i o noti despre
cadavrul fetei", cu o dat i o or. Nayir spera ca beduinii s fi
scris notia, dei nu prea probabil ca ci s apeleze la coordonate
GPS pentru a identifica im loc l .i .i la Ici de probabil ca faptul c
beduinii ar deine
o hart att de ngrijit. Arta mai degrab precum coninutul
atlasului pe care Nayir l vzuse n sacul de voiaj al lui Othman,
cnd mergeau n deert, un dosar plin cu genul de hri serioase pe
care le primea din cnd n cnd drept cadou de la cineva din
Ministerul Petrolului sau de la un geolog de la compania petrolier
Aramco. Ceva ce alt brbat ar fi nrmat i atrnat deasupra
biroului, dar ce Othman, fiind Othman, voia s foloseasc efectiv.
Nayir i imagina c Othman furnizase harta, creionnd
coordonatele atunci cnd beduinii artaser familiei unde gsiser
cadavrul. In mod curios, exista un mic simbol sugernd o
platform petrolier. Nayir cunotea partea asta a deertului destul
de bine - suficient de bine pentru a ti c nu era nici un antier de
foraj n mprejurimi , dar poate c se ridicase o nou staie de
cercetare. Era necesar s sune la Aramco pentru a afla.
- Asta e locul pe care l-au marcat beduinii, rspunse Nayir,
comparnd coordonatele cu cele ale GPS-ului su.
Arunc o privire spre vest i vzu camionul lui Mudaq
apropiindu-se, ridicnd un nor gros de praf n urma sa. Mutlaq era
cel mai bun dintre depistatorii beduini care asistaser la cutarea
lui Nouf. Venirea lui astzi era o favoare, i, dei avea pe deplin
ncredere n el, Nayir era ngrijorat de ntlnirea dintre beduin i
investigator. Mutlaq putea fi excentric, iar Suhail nu prea a fi
genul de om care s aib mult rbdare cu sau respect pentru un
beduin.
- Pi credeam c a murit ntr-o vale seac. Suhail se uita cu
ochi mijii prin ochelarii si de soare. Unde e valea seac?
In faa lor se ntindea un an puin adnc, o depresiune a
terenului mergnd de la nord la sud ct vedeau cu ochii. Nayir fcu
semn n lungul anului.
- Toat chestia asta? strig Suhail.
Nayir observ c avea cmaa leoarc de transpiraie.
- Vezi cumva locul unei crime? Suhail se for s rd i duse
un deget la tmpl. tia sunt ochi de ora i ei nu vd aici locul
vreunei crime!
i ngust privirea, pentru a se apra de soare, dar i de
broboanele de transpiraie care i se prelingeau de pe frunte. Nayir
observ c faa i era periculos de roie. Probabil c nu prsea
niciodat tihna unui birou cu aer condiionat.
- Crezi c celularele funcioneaz aici n deert? ntreb
Suhail.
- Cteodat.
Suhail bg mna pe geamul jeepului i i scoase telefonul
mobil. Nu avea semnal. l arunc pe banchet.
- Apropo, astea sunt lucrurile ei, spuse, lund o plas neagr
de plastic din spatele jeepului i aducndu-i-o lui Nayir. Beduinii
le-au gsit asupra cadavrului. Poate e vreun indiciu nuntru.
Surprins c brbaii neamului Shrawi i dduser
investigatorului lucrurile lui Nouf, Nayir lu plasa. Ar fi fost nc
i mai bine dac ar fi putut vorbi cu oamenii care o gsiser pe fat,
dar, dup spusele familiei, dispruser imediat ce lsaser cadavrul
la medicul legist. Nayir i vr nasul n pung. Coninea o rob
alb murdar rob brbteasc. O scoase i o despturi. O parte
era nnegrit, probabil de la supraex- punerea la soare, i mirosea
precum n sala de examinare de la morg. Era o pat de snge pe
umrul stng, probabil provenind de la Nouf. n plas gsi i un
ceas de mn ngust, din aur btut cu diamante, i un singur pantof,
de culoare roz aprins. l scoase din plas. Avea un toc cui de
cincisprezece centimetri. Dei era ptat de ap, nu lipsea nici o
paiet de pe curea, iar talpa nu prezenta zgrieturi.
- Nu tocmai un pantof de umblat. Suhail zmbi. Exist un
singur lucru pe care l faci cu genul sta de pantof.
Nayir i arunc o privire.
- Scuze, zise Suhail, chicotind, dar a fost ntotdeauna filo-
sofia mea c morii nu ar trebui s se amestece prea mult n
plcerile celor vii. Nu m nelege greit... cred c e ngrozitor c
a murit. Spun doar c bocetele i ipetele nu impresioneaz capul
tiat.
Deranjat i vag ofensat, Nayir decise s nu l ncurajeze.
Arunc o ultim privire n plas. Pe fund era o bucat de hrtie
galben, mototolit. O scoase i ncerc s o desfac, dar, n acelai
moment, realiz c ndoiturile erau fcute dinadins. Judecnd dup
urmele pliurilor, trebuia s fie o pasre - o barz, poate, cu
picioarele acelea subiri. Un obiect foarte bizar. Cum de
supravieuise inundaiei? Trebuia s l fi inut foarte aproape de
piele n pantof, poate, adevraii pantofi pe care i purta, pentru
c nimeni nu se aventureaz n deert fr o pereche de nclri,
fie i numai pentru a-i proteja picioarele de soare.
- Ai gsit ceva? ntreb Suhail.
-Nu.
Nayir duse plasa la jeep i o vr n sacul su de voiaj. Suhail
nu pru deranjat c Nayir pstra lucrurile lui Nouf; studia figura
celui din faa sa.
- nceteaz s ai nfiarea asta att de grav, spuse
investigatorul. Chiar crezi c facem ceva greit vorbind astfel
despre fat? Insultm onoarea familiei? Ei, haide! Nu crezi asta cu
adevrat, nu-i aa?
De fapt, arta ngrijorat, dar Nayir i pstr o expresie ct mai
neutr posibil.
- Iart-m, frate, continu Suhail, parc nevenindu-i a crede,
nu mi-am dat seama ct eti de virtuos. i eu sunt musulman, s
tii, dar n Siria nu practicm forma asta strict a Islamului. Noi
suntem o aduntur mai fericit, a zice.
- Eu sunt palestinian, spuse Nayir, de parc asta ar fi explicat
totul.
- Serios? Ei bine, mie mi pari bedu.
- Nu sunt bedu.
Nayir se ndeprt de jeep, ncercnd s scape de senzaia de
dezgust. In decursul carierei sale n deert, lucrase cu multe triburi
de beduini. Era imposibil s nu te bizui pe ei pentru sfaturi,
indicaii i, ocazional, pentru asisten n salvarea de viei. Fusese
o vreme n care faptul c era confundat cu un beduin l ncntase,
i o perioad de timp cultivase imaginea
unui om al deertului aspru, lipsit de rafinament, care nu avea nici
un interes pentru preocuprile triviale ale vieii urbane. Purtase o
puc pe umr, un pumnal ncovoiat la curea. i nfurase chiar
shumagh1 -\A ntr-un turban. Dar nu simise niciodat c le-ar
aparine. Beduinii erau ospitalieri, dar foarte ataai valorilor de
trib exclusivist, i, cu toate c i deschiseser porile cminului, l
consideraser ntotdeauna un oaspete, l duruse mai ales atunci
cnd realizase c nu avea s i se permit niciodat s le cunoasc
fiicele, surorile sau soiile. i adevrul era c i petrecea partea
cea mai nsemnat a timpului n Jeddah, aa nct, cu ct era mai
des confundat cu un beduin, cu att mai des i se reamintea c nu
era nici saudit. Replica era instantanee: Trebuie s fii beduin".
Asta nsemna: Nu poi fi saudit". i oamenii aveau dreptate. Nu
era saudit. Nu aparinea nimnui i nici unui loc, i, ca majoritatea
palestinienilor, nu avea la drept vorbind o ar.
Camionul lui Mutlaq ajunse n dreptul lui cu un scrnet al
cauciucurilor pe rn i ridicnd un nor de praf. Cteva momente
mai trziu, brbatul cobor, netezindu-i roba cu
0 lovitur sever a palmelor i azvrlindu-i nisipul din sandale.
La vederea lui Nayir, ochii lui ntunecai se luminar de ncntare.
E prea mult praf pe aici!
Nayir zmbi i i mbri prietenul. Mutlaq l salut cu
srutul tradiional pe nas, singurul gest beduin pe care Nayir nu
ndrznise niciodat s l imite. Mutlaq era impozant, nalt i lat n
umeri. Minile lui erau pedante i sobre n deprinderile lor, i avea
faa cea mai mndr pe care o vzuse Nayir vreodat. O meninea
bine ras i era att de obsedat de ea, nct pstra o penset n
main pentru a smulge firele rebele la semafoare (cnd se oprea
la ele). Cnd Nayir l ntrebase de ce nu i lsa barb ca orice alt
beduin, Mutlaq artase spre oglind i spusese: E faa bunicului -
Allah s-l binecuvnteze! Nu trebuie s fie acoperit".

1
Acopermnt brbtesc al capului, n lumea arab (n.red.)
Dup ce terminar saluturile, Nayir se trase cu un pas n spate.
- Mulumesc c ai venit, i spuse.
- Nu e nici o problem, frate!
- Conform hrii, au gsit-o aici. Art spre valea seac din
spatele lor. Dar nu am verificat cu adevrat. i, oricum, nu tiu ct
de multe avem s gsim. Ploaia se poate s fi splat totul.
- Da, dar mai mult ca sigur apa a strbtut valea seac.
Mutlaq ntinse braul spre nord. Doar pentru c a plouat acolo, nu
nseamn c nu vor fi urme aici.
Suhail se apropie de ei, i Mutlaq i ncord postura. II salut
pe investigator cu un scuturat hotrt al minii i cu o privire
cercettoare intens, care scrut fiecare rid i cut, fiecare pictur
de transpiraie vizibil pe corpul lui. Nayir le fcu cunotin celor
doi brbai, dar Mutlaq privea deja atent peste umrul
investigatorului, la urmele pe care le lsase n nisip. Suhail se
ntoarse ncet i se uit n spatele su de parc s-ar fi ateptat s
ntlneasc un rs.
- Ce face? ntreb Suhail atunci cnd Mutlaq se ndeprt.
- Studiaz urmele tale, spuse Nayir.
- Pi calc peste ele!
- Nu conteaz. Le va ine minte.
- M depisteaz pe mine? ntreb Suhail.
- Imagineaz-i c ia amprente. In cazul n care urmele tale
se amestec printre altele, el va ti care sunt ale tale.
Nayir simea dorina de a se luda. A fi vrut s i spun c
Mutlaq nu uita niciodat o urm. Putea uita un nume sau detaliile
ntlnirii lor, dar, dac dup cinci ani avea s dea peste urma lui
Suhail pe o strad prfuit din Jeddah, avea s i aminteasc faa
- i nclmintea care se potrivea.
Ins, optnd s nu foreze limitele credibilitii, prefer s i
explice c Mutlaq era din tribul Murrah, un grup renumit pentru
abilitile de depistare a urmelor. Suhail prea s tie ce nsemna
s fii un Murrah. Ignor orice alt explicaie i se uit insistent la
Mutlaq, cu un interes rennoit.
Mutlaq terminase de examinat urmele lui Suhail i acum
ntreaga sa atenie era concentrat asupra vii seci.
- A gsit urmele fetei? ntreb Suhail.
- Nu nc, zise Mudaq peste umr. Dar am s tiu cnd am s
le vd.
Suhail i terse fruntea de sudoare i i arunc lui Nayir o
privire sceptic.
Mudaq se ntoarse cu faa spre ei.
- Sunt multe fete n deert, dar pariez c numai una fugea
speriat ntr-o pereche de pantofi de ora.
- Bine, spuse Suhail dup un moment de tcere. Dar de unde
tii cnd urmele aparin unei fete? Poate c avea picioare de form
brbteasc.
Mutlaq rnji, dar nu rspunse. Se duse napoi la camionul su
i ncepu s cotrobie prin bena acoperit. Nayir l urmrea n
expectativ. tia c era posibil s identifici sexul unei urme, dar nu
vzuse niciodat pe cineva fcnd asta.
- Eu am vzut de toate, zise Mudaq. Oameni ncercnd s-i
mascheze urmele cu tot felul de trucuri. Femei purtnd pantofi
brbteti, brbai purtnd pantofi de dam. Oameni folosind
anvelope vechi i carton. Apeleaz la o mtur s-i nlture
urmele, uitnd c i mtura are o urm a ei. Dup o vreme, nvei
s faci diferena ntre picior i nclminte. Ii poi schimba
pantofii, dar nu poi schimba felul n care picioarele tale te poart
prin lume.
Nayir trebuia s admit c Mutlaq l fcea s i doreasc s fi
fost beduin. Nu numai pentru a fi un depistator excelent, dar i
pentru a cunoate femeile suficient de bine ca s perceap
deosebirea lor fa de brbai din atingerea unei tlpi.
Desigur, dac ar fi avut de ales, ar fi ales s fie un Murrah.
Fiecare post de poliie i unitate antiterorist din ar avea cel puin
un depistator care lucra n rndurile sale, i erau anse ca acesta s
fie un Murrah. Mutlaq lucrase cndva pentru poliia din Jeddah,
dar plata fusese groaznic. Fcea mai muli bani acum, deinnd
un magazin de nclminte n
centrul comercial din Corniche1. Dar i plcea s se ntoarc n
deert atunci cnd putea. Era un specialist n jiraasa, strvechea
abilitate de a identifica legturi de snge bazndu-se pe studiul
picioarelor. Cu ani n urm, lui Nayir i se pruse un talent
contestabil, dar Mutiaq i dovedise c era ntemeiat pe realitate. In
timp ce lucrase pentru poliie, i folosise priceperea pentru a gsi
hoi, teroriti i persoane disprute, pentru a asista la dispute de
motenire, pentru a salva nevinovai de la acuzaii de adulter.
Odat, napoiase chiar un mgar rtcit posesorului su de drept.
Uneori era greu de crezut ce lucruri putea face studiind pur i
simplu dislocri n nisip, dar, se gndea Nayir, ntr-o ar att de
acoperit de praf, exista ntotdeauna o urm pe undeva.
Mutiaq lu din camion o mn de rui subiri de lemn.
Indeprtndu-se cu pai mari de vehiculele lor, brbaii se
apropiar de marginea vii seci i Nayir zri ceva ciudat: culori,
nti trandafiriuri i violeturi estompate, apoi o pat de galben
aprins. Ajungnd la margine, zrir un covor magnific de flor.
Plantele brzdau valea seac n toate direciile, plesnind de nuane
tinere, fertile de verde i nghesuindu-se una n cealalt pentru un
loc sub lumina soarelui. Intr-o sptmn sau dou florile aveau s
se deschid, dar deja se vedeau azu- rurile nscnde de albstrea,
rosuri aprinse, rozuri i alburi sidefii, muguri minusculi i boboci
de ciuline, frunze suculente i tulpini verzi spinoase. Nayir mai
vzuse deserturi nflorind, dar niciodat ceva att de abundent ca
acum.
- Uimitor, zise.
- Asta, spuse Mutiaq artnd nspre valea seac, este urma
ploii.
Cu bgare de seam, beduinul cobor malul vii seci i ncepu
s nainteze uurel, iar Nayir l urm, lsndu-se pe vine pentru a
privi mai ndeaproape. Gsi lstari de limba- mielului crescnd
lng un covor violet de irii slbatici, i un

1
Cartier din oraul Jeddah, paralel cu faleza, la ieirea inspre deert (n.red.)
fel ciudat de ment pe care beduinii o foloseau pentru a trata dureri
de burt. i aminti cu un amestec intens de plcere i ruine de
ocazia n care o tnr beduin i tatl ei l luaser ntr-o excursie
pentru a recolta plante medicinale. Fata, al crei nume nu l aflase
niciodat, sporovise liber cu el de dup o burqa, ornamentat i
mrginit de monede de aur. Cnd se aplecase s smulg o tulpin
de alior, burqa i czuse n fa, i el i zrise chipul. Se zgise fr
ruine, copleit de inocena expresiei ei, o privire care prea s
reflecte sentimentele lui pentru ea. Dar, observndu-i privirea
insistent, fata se ridicase i se ntorsese dinspre el. l ignorase tot
restul excursiei.
Uitndu-se acum la flori, uimirea i fu temperat de amintirea
lui Nouf. Apa de ploaie se dusese, dar motenirea ei prospera n
dezlnuirea vieii vegetale. Era o mrturie, se gndi, a volumului
de ploaie i a forei viiturii care o ucisese.
Malurile vii seci nu erau abrupte n nici o direcie, ceea ce
nsemna c, dac Nouf vzuse apa venind, s-ar fi putut cra,
ieind din albia rului. i mai mult ca probabil ar fi observat un
uvoi care se apropia. Trebuie s fi fost incontient cnd venise
apa - profund incontient, pentru c mugetul torentului probabil
zguduise pmntul.
Nayir se uit la plante. Erau insuficient dezvoltate pentru a fi
fost rsrite n urm cu dou sptmni, astfel nct Nouf s le fi
vzut de sus. Deci, ce anume o atrsese n valea seac?
Suhail urc malul vii i se napoie la jeep pentru a lua o gur
de ap. Nayir l urma pe Mutlaq de-a lungul albiei rului, pind
cu grij, ferindu-se s calce florile, i oprindu-se din cnd n cnd
ca s inspecteze o plant stranie. Brbaii parcurser astfel aproape
jumtate de kilometru, Mutlaq rmnnd la marginea vii seci
pentru a cuta urme pe maluri i Nayir inndu-se spre interior
pentru a nu i sta beduinului n cale.
- Ceva interesant? ntreb Nayir.
Urme de vulpi, civa oareci. Nimic ieit din comun. 1 )ar
cc e asta?
Se cra pe mal i cercet terenul n stnga i-n dreapta. Nayir
ar fi vrut s l urmeze, dar nu ndrzni s se mite de team s nu
deranjeze nisipul. Mudaq se ntoarse la marginea vii seci.
- Au fost beduini aici. Un camion. Patru tineri. Nici o cmil.
Mutlaq scrut florile din valea seac. Acolo, zise, artnd imediat
n stnga picioarelor lui Nayir.
Nayir se uit n jur i nu vzu nimic altceva dect un mnunchi
dens de verdea. Mutlaq cobor i se ls pe vine lng el,
ncepnd s dea tulpini la o parte, studiind pmntul de sub ele.
- Aici au gsit-o, zise Mutlaq.
Se ridic i, folosind ruii, contur o suprafa de mrimea
unui corp.
Dar creterea plantelor nu a deranjat suprafaa? ntreb
Nayir.
- Nu, nu. Asta a fost o adncitur profund. Vezi, a fost adus
aici de ploaie, i apoi, cnd ea a ncetat s se mite, apa s-a afundat
n pmnt. i aa i ea. Vino mai aproape.
Nayir se ls pe vine i observ c, ntr-adevr, exista o
adncitur semnificativ n pmnt.
- Ai dreptate.
- Amprentele n nisip umed fac cea mai uoar citire. Uite
aici, se vd pn i degetele.
Avea dreptate: conturul minii era aproape perfect. Zcuse pe
o parte, i, cnd studiar locul unde fusese faa, vzur forma
mandibulei. Pe Nayir l trecu un fior. Dac viitura fusese att de
puternic precum credea, Nouf trebuia s fi fost purtat de curent.
Era posibil s se fi deplasat o distan important nainte de a sfri
acolo.
- Poi spune ct ap a fost? ntreb Nayir.
Mudaq se gndi, apoi cltin din cap.
- Vrei s tii ct de departe s-a deplasat cu uvoiul?
- Da.
- E greu de spus. Se ridic i privi n lungul vii seci. Ar
depinde de volumul apei. Va trebui s urmm valea seac pentru a
vedea ct de departe ar fi putut-o duce uvoiul.
Marcar locul nfignd un ru pe mal i i continuar
drumul n amonte. Suhail zbovea n urm i se tot mpiedica n
nisip. De dou ori se oprir ca s se asigure c bea destul ap, dar
el insist c era n regul. In cele din urm, Mutlaq l trimise napoi
la jeep, i Suhail se duse bucuros, evident epuizat.
Merser n susul vii seci, pind ncet timp de o or. Judecnd
dup starea nisipului de pe maluri, nu plouase efectiv n partea asta
de deert. Ajunser la concluzia c putea fi un drum mult mai lung
dect crezuser, aa c hotrr s se ntoarc la vehicule, ca s
conduc mai departe, pe malul vii seci. Revenir pe acelai traseu.
Soarele ajungea la zenit i, n timp ce umbrele lor se retrgeau n
jurul picioarelor, paii le deveneau tot mai ncei i mai grei n
nisip. Mutlaq sublinie asta.
- Picioarele obosite, spuse, pot anuna ora din zi.
Nayir se ntreba dac aveau s fie n stare s citeasc i starea
sufleteasc a lui Nouf dup urmele pe care le lsase.
Cnd ajunser la jeep, fu surprins s l gseasc pe Suhail
dormind. ntinse mna pe geam i i atinse fruntea. Investigatorul
se trezi cu o smucitur i se holb la el, nenelegnd ce se petrecea.
Nayir i retrase mna.
- Ai face bine s bei nite ap.
- Am but deja.
Nayir i scuip miswak-ul i merse n spate. O rafal brusc
de vnt i sufl nisip n fa. i lu baticul i l nfur n jurul
capului, trgnd captul liber peste gur. Dup ce scoase carafa cu
ap din spate, i reumplu bidonul, nescpnd din ochi valea seac.
Avea s fie o cltorie cu rafale, presupunea, dar aveau s conduc
n amonte ct de departe puteau. Poate c sta era locul n care
beduinii gsiser cadavrul, dar nu era i cel n care murise. Acela
era adevratul loc al crimei.

Nayir urmrea camionul lui Mutlaq, ntrebndu-se cum putea


vedea prietenul lui ceva prin tot praful ridicat mprejur.
Suhail i scosese capul pe geam, studiind cu rvn nisipul dup
semne de ploaie recent. Conduser pn cnd Nayir reper
salcmi n deprtare. Acetia erau retrai fa de valea seac, un
semicerc de copaci mprejmuind un bolovan masiv.
Imaginea i era familiar. Venise aici de curnd cu Othman.
i amintea locul datorit bolovanului i a prezenei misterioase a
copacilor ntr-o panoram altminteri complet dominat de pietri
i de nisip. Voiser s fac o excursie de o sptmn, dar Othman
era prea ocupat ca s poat lipsi mai mult de dou nopi, aa c
ridicaser o mic tabr i i petrecuser dup-amiezile umblnd
de-a lungul vii seci, cutnd semne de via. Reperaser o vulpe,
sau aa crezuser.
Nayir conduse pn la copaci i i fcu semn lui Mutlaq s
opreasc. Coborr toi trei.
Ce e? ntreb Suhail.
Nayir merse mai aproape, inspectnd copacii, bolovanul. Era,
intr-adevr, acelai loc. Piatra avea o scobitur distinct pe care
puteai s ezi, dar ncpea un singur om. Amndoi preferaser s
stea n nisip. Mudaq l ajunse din urm i cercet pmntul.
- Astea par a fi urmele tale.
- Pi chiar sunt, zise Nayir, privind ncurctura de urme din
nisip.
Dei l cunotea pe Mudaq att de bine, era totui impresionat
de dibcia beduinului.
Cine era cu tine? ntreb Mutlaq.
- Othman ash-Shrawi. Fratele victimei.
- Aha. Da. Mudaq arunc o privire mai atent, dnd ocol
bolovanului i urmrind amprentele de nclri, cu o mn ntins
n fa ca o vergea magic. E un om agitat.
Othman?
Da. Dar te urmeaz.
Nayir nu putea descifra nimic din acele urme. Ii era cald i se
simea obosit. Se aez pe bolovan, extrem de recunosctor pentru
fia ngust de umbr. Deurubnd capacul bidonului, l mirosi,
apoi lu o duc lung i se uit la valea seac.
Poate pentru c simise disconfortul subit al lui Nayir, Mutlaq se
ndeprt.
Nayir mai lu o gur de ap. Era ocant c trupul lui Nouf
fusese gsit n vecintatea unui loc n care venise cu Othman. Care
erau ansele? Era ultima vizit pe care o fcuser n deert - n
afar de cutarea lui Nouf.
II vzu pe Suhail venind. Aducea un pantof.
- L-am gsit sub una din florile alea, spuse n timp ce se
apropia.
Era un pantof solid, cu talpa uzat. Nayir l inspect. Nu putea
fi sigur, dar o slab tergere a culorii pe clci sugera c fusese ud
i apoi se uscase. Era mrimea 36, aceeai ca i pantoful cu toc cui.
- E posibil s fie al ei, zise Nayir. Ar fi putut fi smuls din
picior n timpul inundaiei. Am s-l duc familiei, s vd dac l
recunosc.
Suhail ddu din cap n semn de ncuviinare i plec, pe cnd
Mudaq se ntorcea.
- Pot s vd? ntreb Mutlaq.
Nayir i oferi pantoful i beduinul l studie cu atenie, dar fr
comentarii. 1-1 napoie lui Nayir.
Petrecur urmtoarele cteva minute umblnd n lung i n lat
n zona unde gsise Suhail pantoful, uitndu-se dup amprente,
urme de animale, orice. In afar de cteva urme de psri,
pmntul era neted.
- Uite, zise Mudaq cu evident emoie n glas. Aici a fost un
houbara1.
Nayir observ urmele de gheare n nisip i simi strania
consolare c cel puin ceva supravieuia acolo, n deert.
- Deci cum poi s faci distincia dintre urmele unui brbat i
cele ale unei femei? ntreb Nayir.
Mutlaq i ridic privirea i se uit la el.
- Adic i urm vorba Nayir, gesticulnd , sunt sigur
c femeile tind s aib picioarele mai mici, dar ce altceva?

1
Specie de dropie de deert (n.red.)
- Nu ine doar de mrimea picioarelor, rspunse Mudaq. Nu
ine niciodat de un singur lucru. Lu o duc rapid din bidonul
su cu ap i privi spre orizontul deformat de cldur. Fac asta de
aa mult vreme, nct nu-mi mai amintesc regulile. Judec dup
instinct. Cnd vd urmele unei femei, tiu pur i simplu c e o
femeie.
- Merg altfel dect brbaii?
Mutlaq i miji ochii.
- Pi, da. Corpurile lor sunt diferite. oldurile lor sunt
diferite. Dar eu a spune c merg altfel i din alte motive.
Cei trei brbai se ntoarser la vehiculele lor i pornir mai
departe. Merseser doar civa kilometri, dup care Mudaq opri i
se aplec pe geamul deschis al camionului, strignd spre Nayir:
- n locul sta a czut ploaia, aa c nu vom mai gsi alte
urme de aici ncolo.
Dezamgit, Nayir se ddu jos din jeep, lsndu-1 pe Suhail
adormit pe locul de lng el. Mutlaq avea dreptate: nisipul fusese
netezit de ploaie. Mudaq cobor i i se altur. Merser la marginea
vii seci i aruncar o privire n jos. Fundul nu se gsea foarte
departe - doar la trei metri adncime. Cineva ar fi putut-o arunca
acolo dup ce o lovise la cap, lsnd-o incontient, i poate c i
revenise i ncepuse s mearg n josul vii, fr s i dea seama
c avea s plou...
Sau poate c nu i mai revenise.
El i Mutlaq sondar zona o ultim dat dup urme. Merser
ncet, pe fundul vii. Cincizeci de metri mai la vale observar o
bucat de material lng o tuf, dar se dovedi a fi un batic
brbtesc, i, judecnd dup praf i decolorare, zcea acolo cu mult
naintea apariiei lui Nouf. Dincolo de asta, nu era nici un semn de
activitate.
- mi pare ru c nu mai pot fi de ajutor, spuse Mutlaq.
Bnuiesc c pantoful pe care l-ai gsit este al ei. Dac putei
verifica asta, voi fi bucuros s v ajut n cutarea altor urme.
Trebuie s le fi lsat pe undeva.
Se ntoarser la jeep i l gsir pe Suhail treaz i jucndu-se
nervos cu sistemul GPS. Degetele investigatorului tremurau, i
prea s aib probleme cu coordonarea mn-ochi. Nayir i studie
pielea; nu mai transpira. Bgnd mna pe geam, cuprinse
ncheietura lui Suhail.
- Ce faci?
Nayir i lu pulsul. Era 135.
- E ceva n neregul? ntreb Suhail.
- Da. Eti pe moarte.
Suhail pufni sarcastic. Mutlaq se duse la camionul lui i
scoase din ben o vadr de opt litri de ap. O aduse la jeep, o
destup i o goli peste Suhail.
- Naiba s te ia! Suhail i terse apa de pe fa. Asta era o
cma elegant!
Nayir i ntinse o sticl i i spuse s bea, cte puin, pn cnd
ajungeau la Jeddah.
Soarele apunea cnd i lu rmas-bun de la Mutlaq. Porni
jeepul i conduse napoi spre osea. Nu se ntmpla prea des ca
deertul s l deprime. Ziua readusese toat frustrarea pe care o
simise cutnd-o pe Nouf, i l necjea.
Doar cnd intr pe autostrad i ddu seama c Suhail era
incontient. Ei bine, nu putea face nimic, dect s l duc la spital
cnd ajungeau napoi la Jeddah. Stranic investigator, acest mic
Benson & Hedges. Avea s fie nevoie de un brbat mai n vn
pentru a-1 gsi pe ucigaul lui Nouf; prichindelul sta nu gsea nici
ap intr-un rcitor.
Dei unchiul lui Nayir i devotase viaa tiinei i se opunea
superstiiilor care foloseau posedarea de ctre spiritul djinn pentru
a explica sau a trata orice tulburare - o motenire regretabil", aa
o numea el , pstra o convingere intact: credea n fora
deochiului.
Era mai mult dect o privire dumnoas. Efectele variau de
la tulburri inofensive precum sughiul la acelea mortale precum o
embolie la un tnr sntos. Pentru c Samir era chimist, prietenii
i vecinii l considerau cunosctor n probleme legate de orice
cerea o bun educaie - medicin, drept, filosofie religioas - i i
cereau adesea sfatul. De-a lungul anilor, oamenii descoperiser c
nu era de mare folos n a vindeca oase rupte sau a nelege nuanele
jurisprudenei, dar tia aproape totul despre privirea uman -
istoria ei, fora ei, pn i particularitile ei culturale. Se dusese
vorba c era cunosctor n problema asta mai presus de toate, i n
scurt vreme putea conta pe trei pn la patru vizite pe sptmn,
ndeosebi de la strini, i majoritatea se plngeau de deochi.
Samir i fcea oricui venea la ua lui favorul cu aceleai
ntrebri serioase pe care le-ar pune un medic pacientului su.
Dac gsea ironic ca el, un om de tiin legitim, s se adnceasc
ntr-un subiect cu o istorie mai vast de escrocherie ca vrjitoria,
telechinezia i vindecarea prin rugciune la un loc, el nu i
mprtea niciodat gndul cu oaspeii si. Le nregistra durerile
i i ddea silina s transcrie fiecare boal de la nceputul ei. Dei
n general nu le putea oferi vizitatorilor
si nimic mai practic dect un pandantiv pentru protecie i numele
unui bun exorcist beduin, reuea totui, cu tonul su binevoitor i
cu aerul de profesionalism, s aline ceva din suferina lor.
Totodat, i urmrea subiectul de studiu preferat fr mari
sacrificii de sine. i pentru asta era mulumit.
Asemenea unui medic care dezvolt imunitate n urma unei
expuneri constante la microbi, Samir nu suferise niciodat de
deochi - dei el susinea c asta rezulta din ntrebuinarea excelent
a proteciei. Purta o amulet de sticl albastr sub cma, dar,
aspect mai important, transmuta fiecare privire amenintoare cu
un semn subtil al lui cinci. Putea veni n orice form. i scrpina
brbia de cinci ori. Clipea de cinci ori. Trasa cinci lovituri cu mna
de-a lungul braului. Din cnd n cnd, l proteja chiar i pe Nayir,
dn- du-i cinci bti fine cu palma pe umr sau repetndu-i numele
de cinci ori.
La Nayir, obiceiul nu prinsese niciodat. Nutrea un dispre
secret pentru gesturile nepractice; ele atrgeau n general atenia i
invitau mai degrab necazul. Dar o latur a sa era dispus s
ncuviineze tacit c deochiul nu era un simplu mit.
Sttea n cabinetul unchiului su pe partea dinspre vnt a unui
birou gigantic de stejar, exact acolo unde ventilatorul din tavan
sufla o mngiere blnd. Zboviser la o cin foarte trzie, i
mirosul ca de mosc al mielului persista n robele lor. Simea
miswak-ul n buzunar, mpungndu-i coapsa, dar nu l scoase - nu
era nici un loc n care s scuipi fibrele n casa lui Samir , aa c
se uita la perei, la harta lumii i la specimenele de fluturi Bombyx
mori, toate perfect nrmate i inscripionate. La dreapta se nlau
rafturi cu cri de diferite forme i mrimi, singurele lor lucruri n
comun fiind un anumit subiect de chimie nvechit i un strat subire
de praf.
De partea cealalt a biroului sttea Samir, fumnd o pip
occidental, un obiect maroniu butucnos pe care i-1 dduse un
arheolog britanic n 1968. Sufl un fum spre ventilatorul din tavan
- care l sufl napoi, spre Nayir - i atinse cu mutiucul pipei nasul
su bubos.
- Cum a fost deertul? ntreb.
Bun, zise Nayir, i czur ntr-una din tcerile confortabile
pe care le mprteau adesea.
Dup ce prinii lui Nayir muriser intr-un accident, pe cnd
el era doar un prunc, Samir l crescuse. Era fratele tatlui lui Nayir,
i singurul membru al familiei suficient de avut pentru a adposti
un bieel. Samir se luptase cu statul pentru privilegiul de a-1
crete pe Nayir. Singura alt opiune era s l lase s creasc n
Palestina cu sora lui Samir, Aisha, care avea deja apte copii, dar
nu avea so i nici un ban. Lui Samir i plcea s i aminteasc lui
Nayir c Palestina era un loc ngrozitor pentru un copil i c, dac
ar fi crescut acolo, astzi ar fi fost probabil mort sau nchis de
israelieni.
Samir gsise de mult o ni pentru sine, lucrnd cu arheologi
din ntreg Orientul Mijlociu, analiznd vestigii istorice i formnd
arheologi n vederea folosirii celei mai recente aparaturi de analiz
chimic. Nayir i amintea copilria ca pe o serie de spturi. De
obicei durau luni la rnd, i el lipsea adesea de la coal ca s l
nsoeasc pe Samir n deert. Cum Samir fusese ntotdeauna
absorbit de munca sa, Nayir fusese lsat s aib singur grij de
sine. Devenise un singuratic, dar i un aventurier, plecnd, chiar i
biat fiind, pe furi ca s exploreze deertul de capul su.
In ciuda independenei, sau poate tocmai datorit ei, copilria
sa strnise un intens dor dup o familie, tnjire care durase pn la
vrsta maturitii i despre care era sigur c nu avea s fie niciodat
satisfcut. Teama lui cea mai profund era c nu avea s se
cstoreasc vreodat. Prinii aranjau cstoriile. Prinii aveau
frai i surori care aveau copii ce trebuiau cstorii. Ei organizau
complicatele vizite sociale n care un brbat ajungea s i
cunoasc viitoarea mireas - acoperit, bineneles, dar mirele
putea cel puin s i studieze degetele de la mini i de la picioare
(dac nu avea osete i mnui, se nelege) i s afle ce se putea
din acele amnunte. (Cea mai bun cunoatere, bineneles, era un
studiu amnunit al feei fratelui ei.) Samir nu i putea oferi nici
unul din
aceste lucruri nu exista nici o verioar de mritat, cel puin, nu
n Arabia Saudit - i, chiar dac ar fi putut aranja o cstorie
pentru Nayir, Samir nutrea prerea ferm c un brbat trebuia s
duc ceva trai nainte de a se aeza la casa lui. Samir nsui, ajuns
acum la aizeci i cinci de ani, nc ducea ceva trai.
Nayir spunea adesea c n Cartea Sfnt se ncuraja cstoria,
ba chiar se preciza c era absolut necesar, ntruct scria:
Cstorii-v cu aceia dintre voi care sunt celibatari". Dar Samir
replica ntotdeauna cu un alt verset: Lsai-i pe cei care nu gsesc
motivaia pentru cstorie s se pstreze puri pn cnd Allah le
d resurse din graia Sa. i Nayir nu putea contrazice acest
argument.
Uneori simea c, n copilrie, cel mai mult i lipsise prezena
unei femei. O mam sau o mtu, chiar i o sor. Samir cunoscuse
o femeie sau dou n viaa sa - femei strine, care nu socoteau
nepotrivit s te mprieteneti cu un brbat care nu era din familie
, dar acele relaii fuseser scurte. Spturile arheologice erau
ndeletniciri aproape complet brbteti; rar ntlneai o femeie n
deert, chiar mai rar dect s ntlneti una n Jeddah. Nayir
glumea cu prietenii si, spunnd c tot ce tia despre femei era
cules din zvonuri, din Coran i dintr-o selecie de casete video de
contraband: Happy Days, Colombo i WKRP in Cincinnati. Dei
prietenii lui rdeau, era tristul adevr, i Nayir rmnea cu
impresia deprimant c lumea femeilor era una n care lui nu avea
s i se permit s intre niciodat.
Samir fusese cel care i conferise prima oar statutul de ghid
al deertului, aranjndu-i s i duc pe cei din neamul Shrawi n
pustie. Samir i cunoscuse pe Shrawi pentru c familia dona sume
enorme de bani pentru cercetarea arheologic. In curnd, alte
familii ncepuser s solicite serviciile lui Nayir, i acum era prins
permanent n acea afacere, escortnd turiti i arabi saudii avui n
toate colurile inuturilor nisipoase. S fii ghid n deert era
aductor de satisfacii i ddea un sentiment de apartenen i i
permitea s triasc
bine, chiar dac alesese s locuiasc ntr-o barc, ceea ce era, dup
prerea des exprimat a lui Samir, echivalent cu a tri ca un
adolescent ntr-o conserv de tinichea". Slujba lui Nayir cu Shrawii
fusese gndit ca o recreere, nu ca o carier, i, orict de mult i-ar
fi plcut acum, trebuia s se gndeasc la viitor. Odat ce pricepea
c nu mai avea aisprezece ani, i spunea unchiul, trebuia s i ia
o cas corespunztoare i o slujb care implica birouri, cri i
diplome nrmate. Nayir ar fi preferat s sufere de sughi toat viaa
i de o embolie, dect s nceap o carier legitim", dar nu i
mrturisea asta niciodat unchiului su.
In dup-amiaza aceea, Nayir adusese cteva probe prelevate
de la cadavrul lui Nouf, pe care reuise s le obin, n sperana c
Samir l putea ajuta s analizeze descoperirile n laboratorul lui din
pivni.
Samir ntrerupse tcerea dregndu-i glasul.
- Deci tu consideri c fata Shrawilor nu a fugit? ntreb.
Discutaser despre Nouf la cin, dar numai fugar.
- E derutant, spuse Nayir. Toate dovezile indic o rpire. A
fost lovit la cap. Familia crede c a dobort-o pe fiica ngrijitorului
de cmile pe proprietate, dar eu am zrit-o pe fiic... i aps un
deget pe obraz, pentru a stpni o contractare brusc. Era la fel de
nalt ca mine, poate chiar la fel de puternic, iar Nouf era scund.
i cum ar fi putut ea s plece singur cu maina? Ar fi trebuit s se
descurce printr-o reea ntreag de autostrzi pentru a ajunge la
oseaua ce duce n deert. tia s conduc un schi-jet, dar o
camionet? Serios, acum...
Cltin din cap, sceptic.
- Au gsit camioneta?
- Nu, nu nc. i-apoi, mai e cmila. Nu i-ar fi dat drumul -
cmila aia nsemna diferena dintre via i moarte. Nayir se ls
pe spate i oft. Poate a fost rpit cu cmil cu tot, pentru a face
s arate ca i cum ar fi fugit. Rpitorul a aruncat-o n valea seac,
a lovit-o la cap, iar cmila a luat-o la sntoasa.
- Dup care ce s-a ntmplat? ntreb Samir.
- Dup care rpitorul poate c a condus napoi, la Jeddah...
Nu tiu. Am descoperit semnul deochiului pe piciorul cmilei.
Prea vechi cam de dou sptmni, poate mai puin. E posibil ca
Nouf s fi fcut dungile acelea n deert, dar asta ar nsemna c nu
era singur. Inteniona s se protejeze, i cele cinci dungi nu te
apr de deert sau de soare - ele feresc doar de ochiul uman.
- Asta nu e ntocmai adevrat, zise Samir. Recit-mi Cele
Dou Cutri de Refugiu.
Nayir oft. De cnd i putea aduce aminte, Samir i ceruse s
i recite ultimele dou sure din Coran cnd se gsea ntr-o situaie
de criz.
- tiu versetele, zise.
Samir ncepu s recite.
- Caut refugiu la Domnul Zorilor, de rul lucrurilor create;
de rul ntunericului care se ntinde; de rul celor care practic
Artele Secrete; i de rul celui invidios care practic invidia.11 Ai
auzit? De rul ntunericului care se ntinde.11 Ignor oftatul agasat
al lui Nayir i continu. Caut refugiu la Domnul i Iubitorul
Omenirii, Stpnitorul Omenirii, Judectorul Omenirii, de rul
optitorului de Ru care se retrage dup oapta lui, care optete
n inimile Omenirii, printre Djinni i printre Oameni.11 i djinnii
pot lua alte forme, nu doar umane. ine minte, ei sunt fore
invizibile ale rului.
Nayir i reprim exasperarea. Erau, ntr-adevr, dou sure
frumoase; erau totodat singurele protecii adevrate mpotriva
deochiului, fiind singurele farmece care invocau direct asistena
lui Allah.
- Atunci de ce nu a recitat Nouf pur i simplu Cele Dou
Cutri de Refugiu? ntreb. i, la drept vorbind, de ce ar folosi
cineva un simbol sau o amulet, cnd Cele Dou Cutri sunt
ntotdeauna cu el?
Samir oft i se ls pe spate, un semn c era pe punctul de a
ncepe o prelegere. Nayir se mbo n scaun.
- Versiunea scurt, te rog!
Samir chicoti.
- Majoritatea simbolurilor de protecie se bazeaz pe numrul
cinci. Cinci degete. Cinci cuvinte. Unii oameni recit chiar Cele
Dou Cutri de cinci ori.
- tiu asta. Nayir ddu din mn. Cinci stlpi ai Islamului.
Cinci ore de rugciune pe zi.
- Kaaba perfect e fcut n cer din pietre din cei cinci muni
sfini: Sinai, al-Judi, Hire, Olivet i Liban.
Samir arta de parc se pregtea s ofere lista desfurat pe
de-a-ntregul - sau cel puin s o rotunjeasc Ia cinci exemple dar
Nayir era nerbdtor.
- Bine, zise tios, cunosc sensul magic al numrului. Nu
rspunde ns la ntrebarea mea.
Poi opti rugciunea doar ntr-un anumit interval de timp,
dar un simbol vizual e ntotdeauna cu tine, stnd de straj chiar i
cnd tu nu veghezi.
- Nu e asta sarcina lui Allah? ntreb Nayir.
- Ba da, este. Dar i simbolurile sunt mngietoare. Aa c
poate fata ta din neamul Shrawi voia acea mngiere. Poate se
temea. E chiar posibil ca ea s fi ncercat s se protejeze de un ochi
omenesc. Eu cred c ntrebarea pe care vrei s o formulezi este:
cine era cu ea n deert?
- Un rpitor, un strin sau cineva care nu era din familie. Ar
trebui s nsemne c avea alturi pe cineva n care nu avea
ncredere. Sau nu tia c putea avea ncredere. Dac ea chiar a
fugit, atunci era cu o persoan n care avea suficient ncredere s
o nsoeasc n deert, dar pe care nu se bizuia n ntregime. E
posibil s fi fcut dungile pentru orice eventualitate.
Deci crezi c nu a fost rpit, zise Samir.
- Nu tiu ce s cred.
De ce s o fi rpit cineva? ntreb Samir. Nu a existat nici o
cerere de rscumprare.
Poate pentru a o face s tac. Era nsrcinat.
Samir ddu gnditor din cap.
- Nu i se pare c muamalizarea e suspect? ntreb el.
- Vor s rezolve singuri problema. Prin asta, nu difer de
oricare alt familie bogat - nu nseamn c sunt vinovai.
- Dar trebuie s te gndeti c o femeie de condiia lui Nouf
nu va fi cunoscut pe nimeni altcineva n afara frailor ei.
Nayir se ncrunt.
- Nu fi ridicol! Ii cunoti pe fraii ei. Ei n-ar face aa ceva.
- Ii aperi de parc te-ai teme de vinovia lor.
Nayir se burzului. Bineneles c se temea de o posibil vin
a lor. Cine furase cmila cunotea proprietatea suficient de bine ca
s tie cum s acioneze. Dar nu o cunoscuse chiar att de bine:
dduse peste fiica ngrijitorului de cmile.
Faa lui Samir era rigid de iritare, dar, ncet, se transform
ntr-un calm rbdtor.
- i cunosc pe brbaii din neamul Shrawi de muli ani, i ai
dreptate, sta nu e genul de lucru pe care l-ar face. Dar logica mea
st n picioare: o femeie ca Nouf, care era dintr-o familie bun, i
va fi cunoscut doar pe fraii ei.
Nayir i privi unchiul, privi pipa, smocul de pr crunt din
cretet i diplomele care atrnau pe peretele din spatele lui. Un vag
halou de fum nceoa ncperea. Nu putu s-i alunge impresia c
nc era un biat care lua lecii de la un btrn ngduitor.
- Putem examina probele alea acum? ntreb nerbdtor.
Colurile gurii lui Samir se nlar, schind un zmbet.
i puse pipa n suport i se ridic n picioare, cltinndu-se uor.
Fr biroul care l proteja, prea dintr-odat plpnd, dar se uit la
nepotul su cu o privire meditativ.
- M bucur c faci ceva productiv cu timpul tu!
Nayir i muc limba, abinndu-se s rspund.

Subsolul era un spaiu luminat discret, cu tavane joase i perei


de piatr prfuii. Mai nou, Samir i petrecea majoritatea timpului
n acea camer rcoroas i izolat, fcnd cercetri ntr-o ramur
obscur a chimiei pe care Nayir nu se deranjase niciodat s o
neleag. Laboratorul era un amestec ciudat de vechi i nou: un
spectrometru de mase sttea lng un raft de cri n
descompunere, n timp ce iruri de flacoane i de pipete sterile
mpreau spaiul cu o instalaie
de fierbere mbrcat n fier care se putea s fi fost o relicv din
Imperiul Otoman. Deasupra tuturor atrna un poster decolorat cu
Ierusalimul noaptea, luminat.
Aici i petrecuse Samir dup-amiaza, procesnd probele pe
care le adusese Nayir. Erau mai multe mostre prelevate de pe
cadavrul lui Nouf: pmnt de pe ncheietura minii, nisip i alte
urme de pe piele i de la rana de la cap, prin bunvoina ageniei
Benson & Hedges, care le primise de la Othman, care se prea c
le primise de la domnioara Hijazi.
- Probele sunt interesante, spuse Samir.
i nmn lui Nayir o list de date scoase la imprimant, dar
Nayir o puse pe mas.
- Spune-mi ce sunt.
- Prima e pmnt.
- Da, mulumesc de noutate.
- i blegar. Samir se uit la nepotul su cu o privire
gnditoare. Proba a fost contaminat de snge i de nisip, dar
blegarul rmne blegar.
Aadar, substana nchis la culoare de pe ncheietura minii
lui Nouf coninuse urme de blegar?
- Poi spune dac provine de la o cmil? ntreb Nayir.
Doar n cazul n care cmilele mnnc Apocinacee. In
blegar am gsit urme de glicozide cardiotonice, acid prusie i
rutin, otrava activ din planta Nerium, cunoscut n mod obinuit
drept leandru.
- Cum?
- E o plant care face flori. Nu e indigen n Jeddah, dar sunt
sigur c le poi gsi ici-colo.
- tiu ce e. Numai c sunt uimit.
- Aha. Ei bine, nu au nevoie de mult ap. Sunt plante
robuste. Le plac nisipul i soarele, dar probabil nu le vei gsi n
deert. Samir scoase un volum de pe raft i frunzri prin el. Asta e
leandru.
Politicos, Nayir se uit la desenul alb-negru, dei tia cum
arta planta.
- Deci, cine va fi mncat planta asta a fcut-o probabil
njeddah.
- Da. Intr-un loc nisipos, cu puin ap.
- Asta ar trebui s restrng aria de cercetare.
Lui Samir nu i plcea sarcasmul, i se ncrunt.
- E o plant otrvitoare. Extrem de toxic.
Nayir primi informaia cu un interes moderat.
- A doua prob ar putea fi mai folositoare, continu Samir.
M-am uitat la nisipul din rana ei de la cap. Era grosier, aproape ca
prundiul, i portocaliu-nchis la culoare.
- N-am vzut deloc nisip nchis la culoare n valea seac,
spuse Nayir. Ct de ntunecat era?
- Pi, eu am avut doar o mostr mic, dar era de o nuan
mai nchis dect majoritatea nisipurilor. Existau de asemenea
urme de lut n amestec.
- Deci nisip i pmnt?
- Aa se pare.
Unul dup altul, Samir i opri aparatele i, n timp ce traversa
ncperea, ncepu totodat s culeag obiecte pentru Nayir: o cutie
cu mnui de plastic, tampoane sterile, pungue i recipiente din
plastic tare.
- Vei avea nevoie de astea, zise, stivuind ce adunase n
braele lui Nayir. Mai e munc de fcut.
Zpcit, Nayir l ls pe Samir s i ndese obiectele n orice
buzunar n care ncpeau.
- Mulumesc, ajunge! Chiar nu am nevoie de toate astea.
- Ce s-a ntmplat? ntreb unchiul lui, studiindu-i faa.
- Ce fel de animal mnnc o plant otrvitoare?
Samir reflect puin la ntrebare.
- Trebuie s fi fost un act disperat.
n dimineaa urmtoare, Nayir sttea n cabina brcii lui,
Fatimak, i ncerca s uite visul din noaptea ce trecuse. O visase
din nou pe Fatimah. Se scurseser aproape patru ani de cnd o
vzuse ultima oar, dar visele erau de fiecare dat tot mai vii. Ea
era singura femeie pe care o curtase el vreodat.
Prietenul su din deert, Bilal, le fcuse cunotin, spunnd
c Fatimah era genul de femeie care voia s i aleag singur
soul. Nayir ovia n a ntlni o femeie, dar ea era verioara lui
Bilal, i Bilal l asigurase c era o bun musulman. Imediat, Nayir
observase c avea dreptate. Fatimah locuia modest, cu mama ei,
ntr-un apartament cu dou dormitoare. Fcea n fiecare an un
pelerinaj la Mecca i tria conform programului de rugciuni.
Firea ei calm i felul suav, ncntat n care rdea la glumele lui i
fcur impresia c era cuviincioas i modest.
Petrecuser cteva sptmni pentru a se cunoate. Se
ntlneau n camera ei de zi, o galerie linitit i rcoroas cu
vedere spre o curte interioar. Pe msua de cafea era un Coran
nemaipomenit lucrat, mbrcat n piele, deschis la o sur diferit n
fiecare zi. n ciuda prezenei exasperante a mamei ei, Nayir era
recunosctor pentru nsoire; fcea vizitele s par mai puin
neadecvate. Dar, pe cnd ajunsese s o cunoasc pe Fatimah i i
dduse seama ct de neprihnit era, nsoirea matern prea de
prisos. Lui Fatimah i plcea s polemizeze asupra punctelor mai
subtile ale interpretrii Islamului, cum ar fi necesitatea ca vlul s
acopere faa sau doar prul. ntr-un rnd, recitase un pasaj ntreg,
de patru
pagini, din sura An-Nur, care se ocupa de vl: Femeile
credincioase trebuie s i trag vlurile peste piept i s nu i arate
frumuseea dect soilor lor. Ea considera c acoperirea pieptului
era o prescriere literal, dar c restul era la latitudinea fiecruia. Ea
i acoperea capul, spunea, pentru c era un lucru decent de fcut,
glumind apoi c faa ei nu era ndeajuns de frumoas pentru a cauza
mult tulburare printre brbai, dar c avea s o acopere pentru a-i
scpa de spaim. Nayir zmbise la gluma asta, dei n sinea lui nu
era de acord. Faa ei nu fascina, dar l absorbea oricum, devenind
tot mai ncnttoare odat cu trecerea zilelor. Avea pe jumtate din
nlimea lui i, din ceea ce putea ghici prin mantiile negre pe care
le purta ntotdeauna, era totodat voluptuoas.
ncepuser s se ntlneasc mai des, uneori de dou ori pe zi.
Pentru el, ea era un miracol, prima femeie pe care ajunsese
vreodat s o cunoasc bine i totui cea mai desvrit dintre
toate. Dup ce o vizitase vreme de trei luni, nu i putea imagina c
nu o cunotea. Ins ea se ntlnise i cu ali brbai, iar ntr-o zi l
anunase c i alesese soul - un medic.
El primise vestea cu o detaare uimitoare. Dup ce prsise
apartamentul ei n acea zi, se oprise n strad, se uitase spre
fereastra ei cu obloane i i dduse seama c nu avea s mai
peasc niciodat nuntru. Ea avea s devin soia altui brbat.
El ar fi vrut s pstreze ceva, orice, din prietenia lor, dar ar fi fost
nepotrivit. In mod ciudat, era mndru de sine. Prea ca i cum
raionalitatea lui exista pentru a-1 susine prin vremuri grele. In
decursul urmtoarelor cteva sptmni petrecuse ore lungi n
rugciune i se gndise c poate izolarea lui era adevratul plan al
lui Allah pentru el - pentru ce scop mai nalt, nu tia, dar el i
punea ncrederea n Domnul.
Durerea sufleteasc apruse treptat, n decursul anilor,
ncepuse s se gndeasc la ea cu tristee tot mai mare, astfel nct,
de fiecare dat cnd i-o amintea, rana se deschidea tot mai tare.
Visele cu ea deveniser mai dese. i aprea exact aa cum fusese n
camera de zi: ntrebtoare, blajin, n mantie neagr, cu Coranul
deschis pe masa din faa ei. Uneori fcea sex cu diveri oaspei, n
timp ce Nayir privea. Se dezbrca
pentru ei, i tachina. El o voia i ncerca s o aib, innd-o,
plngnd, implornd-o s se ntoarc la el, dar ea nu o fcea
niciodat. Brbaii observau de fiecare dat eecul lui i rdeau.
Visele erau att de reale, nct i ddeau senzaia de a fi cltorit
efectiv prin noapte ntr-un trup fantomatic i de a fi vzut-o pe
Fatimah cea adevrat, prin magia viselor. Cnd se trezea, resimea
dezgust pentru dorinele sale arztoare i, mai trziu, pentru felul
n care fusese nelat.
Acum, legnndu-se ncetior n ritmul valurilor, se uita n
micul dulap care coninea hainele pe care nu le purta niciodat.
Majoritatea lucrurilor erau stivuite pe jos, dar cteva rmseser
pe umerae, i, dintre acelea, el privi unul n mod deosebit,
costumul maro pe care l purtase adesea la Fatimah acas. II lu de
pe umera i se gndi la visul su, ncercnd s alunge ruinea.
Interpretarea din Coran spunea c trupul era ca un vemnt pentru
suflet; era bun i pur, nzestrat cu defecte splendide. Doar cnd
fcea exces se adncea fiina uman n pcat, i el cu certitudine
nu era vinovat de asta, doar dac nu cumva se considera castitatea
un exces.
Mirosi costumul; era sttut, nu rmsese nici urm din tmia
pe care ea o ardea uneori n camera de zi. Cutnd n buzunare,
gsi un miswak, o cheie de rezerv pentru barc i vechiul su
misyar. Pe ultimul l scoase cu o durere nostalgic. Era un permis
fals de cstorie semnat de un eic i lsat alb pentru a se completa
numele miresei i al mirelui; era menit s protejeze un cuplu dedat
plcerilor n situaia n care erau descoperii fcnd sex n afara
cstoriei - l puteau nmna unui poliist ca dovad a cstoriei.
Legea nu era ntotdeauna ngduitoare cu iubiii necstorii.
Pedeapsa pentru sex n afara cstoriei - chiar i dac erai prins cu
o femeie necstorit - nsemna arest, acuzaii de prostituie i
indecen public, un proces fr avocat i, dac prile erau gsite
vinovate, decapitare n piaa public. Desigur c ansele de a fi
prins cu Fatimah n apartamentul ei erau practic nule, dar el visase
ntotdeauna s o duc undeva, poate n deert sau pe o plaj
linitit. Pentru o asemenea ieire cumprase misyar-ul.
Arta fragil acum, zbrcit de la transpiraie i tocit de la ndoit
i pus deoparte. In rubrica pentru mire scrisese cu mult vreme
n urm Nayir ibn Suleiman ash-Sharqi cu cea mai atent
caligrafie a sa, dar rubrica pentru mireas" rmsese goal de
cnd cumprase actul de la un eic egiptean care lucra ca mcelar
n oraul vechi.
De cte ori fusese pe cale s scrie numele Fatimah n csu?
Ct de aproape ajunsese de a se cstori cu ea? Trebuie s fi fost
nebun, ncrezndu-se ntr-o femeie n care nu avea nici un motiv
s se ncread. Dar, cu o claritate care l durea, i amintea rcoarea
camerei ei de zi. Era i motivul pentru care i cumprase costumul
acela. Indiferent de vreme, camera era mereu rcoroas, de parc
ea nu ar fi locuit cu adevrat n lumea nbuitoare unde tot restul
se ofilea i murea.

Petrecuse seara dinainte gndindu-se la Nouf. Acum c


relaiile lui cu investigatorul particular se terminaser, interesul su
legat de caz nu mai prea legitim. Dar el voia rspunsuri pentru
ntrebrile care l tulburau: De ce murise fata att de aproape de
tabra familiei? Dac condusese ntr-acolo, de ce nu descoperise
nimeni camioneta? Unde gsiser cmila? De ce credea Othman
c fusese traumatizat cmila? Fiecare ntrebare legat de Othman
prea s nasc zece alte ntrebri: Oare fraii si exercitau presiuni
asupra lui s tac? Ascundea el ceva, chiar i de familia lui? Sau
nu avea ncredere n Nayir?
ncepu s-i sune celularul. Nayir rmase perplex o clip,
zgindu-se la aparat, apoi rspunse.
- Ce i-ai fcut detectivului meu? ntreb Othman n loc de
salut.
Nayir sesiz amuzamentul din vocea lui.
- A ieit din spital, dar a trecut pe aici mai devreme s i
cear scuze. i d demisia. Am ncercat s-l conving s se
rzgndeasc, dar nici n-a vrut s aud.
- ncpnat tip.
- Mi-a fi dorit s fie la fel de ncpnat n ce privete cazul,
spuse Othman. Ce faci n momentul sta?
- A... casc gura la dulapul meu.
Eu sunt liber n dimineaa asta. edina mea a picat, dar
trebuie s cumpr mbrcminte pentru trusoul logodnicei mele.
Jachete... i vine s crezi? Mai nou, ele vor jachete.
Nayir era prea stnjenit ca s admit c auzise de jachete de
nunt.
- Vin mpreun cu instruciuni de tratare a insolaiei?
Othman rse.
- i nu doar una, ci multe jachete! Cred c vin mpreun cu o
promisiune de cltorie n climate mai reci.
-Aha!
- De fapt, mi-ar prinde i mie bine o jachet. Nu-mi gsesc
hanoracul de deert.
Nayir se uit din nou n dulapul lui, ntrebndu-se ce se
ntmplase cu hanoracul pe care i-1 druise Samir intr-un an, de
ziua lui. l luase odat cu el n deert, dar vremea nu fusese destul
de rece, i de atunci nu l mai vzuse.
- tiu un bazar de jachete bun, zise. Exist unul la Haraj al-
Sawarikh, dar cel mai bun e n sud.
- Ai fost intr-un bazar de jachete? n vocea lui Othman
rzbtea amuzamentul. Nu credeam c eti genul!
Nayir chicoti jenat. Dac purtai o hain pe cldur, nsemna n
mod evident c nu purtai nimic altceva.
- Ba da, mi se potrivete.
- Deci ne ntlnim la portul de ambarcaiuni ntr-o or?
ntreb Othman.
El ezit, apoi rspunse.
- Desigur. n felul acesta o s am timp pentru rugciunile de
diminea.
nchiznd telefonul, se ntreb dac fcea ce trebuia. La celular
era uor s te prefaci c lucrurile erau normale, dar nu avea s fie
att de simplu de fa cu el. Lu costumul maro. Era att de urt,
tocit i prfuit. Un tiv se desfcea, aa c, i dac nu i-ar fi amintit
de Fatimah, era prea uzat i demodat pentru a mai fi purtat. Arunc
la coul de gunoi costumul i merse la baie s se spele.

*
Bazarul de jachete era la periferia oraului, adpostit ntr-o
pia mai mare, unde se vindeau CD-uri, casete, agrafe i ochelari
de soare. Nayir se gndea c trebuia s fie o legtur ntre toate
acestea, dar nu o sesizase niciodat. Zona era delimitat de jaloane
nalte legate ntre ele de cordoane de lumini verzi plpitoare i de
sfoar cu franjuri roii. O firm de neon la intrare, aprins chiar i
n timpul zilei, rezuma locul: BAZARUL REGAL, NOI AVEM
NTOTDEAUNA MRUNI".
Erau n maina lui Othman, o Porsche de culoare argintie.
Dei lui Nayir i plcea aspectul automobilului, el era pur i simplu
prea masiv pentru a-i savura dimensiunile drglae, i genunchii
i se loveau de bord. Fuseser tcui n cea mai mare parte a
drumului. La portul de ambarcaiuni, Nayir i artase lui Othman
pantoful pe care l gsiser n valea seac, i Othman l
recunoscuse ca aparinndu-i lui Nouf. Asta-i cam posomorse.
Othman conduse prin parcarea nepavat, strnind cu roile
mainii pietri i praf, pn cnd gsi un loc la umbra unui
automobil de teren i opri acolo. Chinuindu-se s coboare, Nayir
i imagina c semna cu un crustaceu ieind din carapace.
Pe cnd traversau parcarea, rsun o chemare la rugciune. Se
oprir i se uitar unul la cellalt. Prin decret regal, toate
magazinele se nchideau n acel moment, i orice brbat care
vindea bunuri avea s fie aspru pedepsit i trimis napoi, n
Filipine, n Singapore sau n Palestina, avnd permisele i vizele
revocate pentru totdeauna.
- Vrei s te rogi? ntreb Othman.
- Tocmai am fcut-o.
- i eu.
Se ndreptar spre un chioc mic de lemn, care, dac ar fi fost
deschis, le-ar fi vndut dou sucuri de portocale reci ca gheaa, dar
acum le putea oferi doar un picu de umbr. St- tur n tcere, cu
cldura asaltndu-le trupul n valuri. Nayir i dorea s poat
destinde atmosfera cu genul potrivit de zeflemea, dar tia c lui
Othman i displcea, fiind el nsui obligat s se dedea tot timpul
la aa ceva. Ii spusese cndva lui
Nayir c i plcea felul n care deertul fcea tcerea s par onest.
- Investigatorul particular mi-a spus c nu ai gsit prea multe
n valea seac, zise dup o vreme Othman.
Nayir era uurat c Othman deschisese subiectul. Ii explic
ceea ce aflase de la Samir - c nisipul din valea seac nu se potrivea
cu noroiul uscat gsit pe ncheietura minii lui Nouf.
Othman pru cuprins de nelinite.
- Deci ce crezi c s-a ntmplat cu ea?
-- Mi-a dori s tiu.
- Trebuie s vorbesc din nou cu escorta ei. Am ncercat deja,
dar nu a vrut s dea amnunte. Se ine cu trie de povestea lui, dar
sunt sigur c tie mai multe dect spune.
- Adic zice c a vorbit cu ea doar la telefon, rezum Nayir.
- Da. L-ar fi sunat n ziua n care a disprut i i-ar fi spus c
nu are nevoie de el. Aa c el nu a vzut nimic. Noi ns nu ne
nelegem. Nu am fcut-o niciodat, de cnd eram copii. Poate c
ar fi dispus s discute cu altcineva.
- M-a bucura s fiu de folos, spuse Nayir.
mpotriva voinei sale, resimi plcere la gndul c Suhail se
dovedise aa un pap-lapte i c Othman nc primea cu bucurie
ajutorul lui. Conversaia ncepea s i risipeasc ndoielile.
- Ai fcut deja foarte mult, zise Othman.
- Nu-i nici o problem. tiu c vrei s afli ce s-a ntmplat.
Apropo, cmila pe care am vzut-o la grajdurile voastre nu era
deloc traumatizat.
- Serios? Othman prea surprins. Pi, de fapt nu am vzut-o
eu. Unul dintre servitori mi-a spus c-ar fi aa. Ai mai gsit ceva n
deert?
Nayir ezit.
- Locul mi era cunoscut. Era cel pe care l aleseserm noi
pentru a campa acum cteva luni.
Remarca lui fu ntmpinat de o tcere lung, apstoare.
- Locul nostru de tabr? ntreb Othman ntr-un final. Cu
bolovanul cel mare?
- Da. Acelai.
- Eti sigur?
-Da.
Nayir i cercet faa cu luare-aminte, uurat s o descopere
cuprins de perplexitate. In mod clar, Othman nu avea habar cum
de era posibil o asemenea coinciden.
- Nu e locul n care i-au gsit cadavrul, spuse Nayir.
Lmuri apoi c, dei nu gsiser nimic n zona taberei, el
bnuia c uvoiul o dusese pe fat n josul vii, pn n locul
marcat de beduini pe hart.
Othman se uita int n pmnt.
- Nu cumva mi-ai gsit hanoracul?
- Hanoracul tu?
A disprut. Cel pe care l iau mereu cu mine n deert. Nu
m-am gndit c ar fi ceva suspect pn acum, dar hrile de la
ultima noastr cltorie erau n buzunar. Mai erau i GPS-ul meu
portabil, nite tablete de sruri, chestii din astea. Poate c a luat-o
ea. Asta ar fi o explicaie a felului n care a ajuns acolo, sau n
apropiere de locul n care fcuserm tabra.
Nayir i ncruci braele la piept. Era posibil ca Nouf s fi
furat hanoracul, dar persoana care l folosise cel mai probabil era
Othman. Cine altcineva ar ti de el? Era tipic pentru Nouf s caute
prin dulapul lui? S fi tiut despre hrile lui? Era o ironie trist
faptul c, fiind sincer, Othman reuea s par mai suspect.
Allah, iart-mi mintea bnuitoare."
- De ct timp lipsete hanoracul? ntreb Nayir.
- Am observat abia ieri.
- Cine mai tia de el?
- Mult lume m-a vzut purtndu-1, dar oare cine tia ce
ineam n buzunare? Nu pot fi sigur.
Rugciunile se terminar i Othman i fcu semn s intre n
bazar. Se strecurar pe sub un ir de lumini plpitoare i se
pomenir n strlucirea fluorescent a unui butic cu jucrii pentru
copii - singurul din zon - care vindea lzi ntregi de prosoape de
plaj cu personaje din Rzboiul stelelor, baloane cu GIJoe i
umbrele de plastic cu Barbie. Lund-o la stnga, trecur pe lng
un ir de vnztori care fceau comer cu casete
piratate de-ale cntreei egiptene Um Kalthoum. Nayir se uita
buimac mprejur, n vreme ce se ndreptau spre zona de jachete.
O mulime de standuri cu jachete li se ntinser deodat
dinainte. Othman ncepu s rd.
- Nici o glum nu poate s ntreac o asemenea privelite!
Nayir trebuia s recunoasc: era puin ciudat s cumperi o
hain groas n climatul cel mai fierbinte al lumii. Negustorii nu
preau s i dea seama de inutilitatea profesiei lor, pentru c o
mbriau cu o pasiune rivalizat doar de vnztorii de eminee i
de centrale de nclzire dintr-o alt pia, aflat n partea cealalt a
oraului. Negustorii de paltoane i ineau tarabele cptuite cu
blnuri de samur, nurc, iepure i vulpe. Trendurile erau mereu la
mod, ca i paltoanele largi de blan fals cu model dalmaian,
hainele de marinar n gri cu negru cptuite cu ntritoare de fibr
de sticl i sacourile de ln n mrimi care variau de la pitic pn
la absolut grotesc. Fiecare vnztor avea un stand plat care era
ndreptat ctre traficul de trectori, jachetele stnd ntr-un rnd
ordonat, ca o turm de elefani cu trompele atrnnd n strad.
Dintre mulii vnztori, Nayir ajunsese s i cunoasc pe fraii
Qahtani. Prefera standurile lor. Aveau gama cea mai larg de
produse, nu se plngeau niciodat cnd proba lucruri, i nu prea
s i deranjeze faptul c el nu cumpra niciodat hainele lor, ci doar
rtcea printre rafturi o dat la cteva luni, n cutarea a ceva
nedefinit.
Pe cnd se apropiau de taraba frailor Qahtani, un cortegiu de
burlaci - brbai saudii n robe albe splendide - nvlir n raionul
de femei. Se mprtiar ca nite soldai ocupnd teritoriul inamic,
pipind cu dexteritate produsele cu minile lor ngrijite. Nayir i
urmri cu dezgust i se ntreb dac i ei cumprau haine pentru
logodnicele lor. Vzndu-1 pe Othman avansnd n mulimea de
holtei, avu o senzaie de nelinite; arta i se purta exact ca ei. Toi
erau nite ipocrii, pentru c fiecare brbat tia c perspectiva
cltoriei - caracteristica oricrei cereri n cstorie - era de fapt
cea mai mare nelciune a ei. Nici unul dintre aceti mscrici nu
avea vreo
intenie de a-i duce noua soie undeva, cel puin dac ar fi avut de
ales. Oare ce i promisese Othman domnioarei Hijazi?
Nayir porni n direcia sa. Rscoli printre haine i ncerc s
i imagineze care dintre cele multe i s-ar potrivi viitoarei sale soii.
Blana ruseasc? Prea bttoare la ochi. Geaca de aviator cu
emblem american? In ce lume fictiv ar duce el vreodat o
femeie n America? Nu, nu ar cumpra niciodat o hain pentru o
femeie. Dac ea va avea hain, va trebui s fie una pe care s si-o
cumpere singur.
- Bedu!
Eissa ocoli casa de marcat, venind s l salute. Fratele lui,
Shaaban, stnd pe un scaun pliant n spatele tejghelei, i nl
capul i zmbi.
- M bucur s te vd! zise Eissa. A trecut mult vreme de
cnd n-ai mai venit pe la noi. Ia spune-mi, nu eti aici pentru c a
sosit momentul nunii, nu-i aa?
Nu. Nayir izbucni ntr-un rs sec. Nu, mulumesc!
- Ce... nu vrei s te cstoreti? ntreb Shaaban, ridicn- du-
se de pe scaun. De ce nu?
Nayir nl din umeri. Eissa i Shaaban schimbar priviri.
- Soia mea m nnebunete, zise Shaaban, dar nu pot tri
fr ea. Cine altcineva ar avea grij de mine?
- Shaaban, tu eti lene. Eissa se ntoarse spre Nayir i i se
adres complice: El nu tie nici mcar cum s i fac ceaiul. Cu
ce te putem ajuta, frate?
- Sunt aici cu un prieten. Face cumprturi pentru logodnica
lui.
Eissa nl din sprncene.
- Pi, n timp ce atepi, hai s-i art ultima nebunie.
Se strecur n spatele casei de marcat i scoase un sac de
plastic de curtorie, nuntrul cruia Nayir vzu cea mai urt
geac de pe pmnt, o chestie din piele strns pe talie i cu
bordur larg, cu franjuri. Broderia de pe piept i amintea de ceva.
- Cowboy, zise Eissa. Asta este mbrcminte autentic de
ferm.
Vznd expresia ovitoare a lui Nayir, Shaaban lovi cu
palma braul fratelui su.
- i-am spus c e urt!
- Ba nu-i urt! Eissa ridic nvelitoarea de plastic
transparent i i trecu degetele printre franjuri cu entuziasm. Uit-
te la calitate. Am vndut una ieri. i se pare ie, Shaaban!
- Cred c eu caut altceva, spuse Nayir.
Eissa puse geaca de cowboy pe tejghea i art spre celelalte
haine cu un gest larg.
- Eti invitatul meu!
Nayir se ntoarse s colinde standurile, oprindu-se la hainele
de ploaie, admirnd culorile, pn cnd ajunse la trenduri. Unul n
special i atrase privirea: bej, uor, croial clasic.
Eissa observ i i puse o mn pe pntec.
- Uite, Shaaban, haina lui Colombo!
- Asta vrea?
- Cum i-ai spus? ntreb Nayir.
- tii tu, Peter Falk. Eissa mim c ine un pistol n mn.
Bang, bang, detectiv particular!
Efectu nite trageri fanteziste n timp ce Nayir i punea
haina. Lui Eissa i se tie rsuflarea.
- Yesss! Asta eti tu! Sut la sut brbat!
Rosti cuvintele din urm n englez, ceea ce i fcu pe toi s
izbucneasc n rs.
Nayir se ndrept spre casa de marcat i se post n faa
oglinzii. Haina i venea perfect. Bg mna n buzunar, care era
cptuit cu satin i cu cteva fire de nisip ce aveau s fie pe vecie
prinse n colul de jos. O ncheie, o descheie, ridic gulerul, i
trecu palmele peste partea din fa pentru a netezi cutele.
Othman se apropie de el, zmbind.
- Cumperi ceva? l ntreb.
Nayir se ntoarse dinspre oglind.
- Nu e tocmai stilul meu.
- Bineneles c e! Eissa rse zgomotos. Ce e asta... ziua n
care l lum de fraier pe Eissa?
- E adevrat, s tii, zise Shaaban, gesticulnd nspre Nayir.
Eti Colombo.
- Nu tiu ce s spun...
i scoase trenciul.
- Nu! Eissa apuc haina i o inu n dreptul umerilor lui
Nayir. Haide, te prinde! Vreau s zic, e uluitor. Nu m gndisem
iniial, dar aa e cu lucrurile care te uimesc: eti convins nu pentru
c i spune cineva s fii convins, eti convins pentru c l-ai
descoperit singur. Negustorul pocni din degete. Este al tu din
momentul la. E insula ta secret. America ta! tii, te-a fi pus ntr-
un gangster Armani, poate i-n Moscova iarna, dar nu ntr-un
Colombo. Dar acum c am vzut cu ochii mei, pentru mine, e o
realitate.
Eissa i ddea nainte cu zel, i Shaaban aproba din cap,
prnd prea convins de realitate pentru a mai rosti ceva. Nayir se
uita cnd la unul, cnd la cellalt, uimit de exaltarea lor
neobinuit.
- De fapt, nu am venit aici ca s cumpr o hain.
Eissa deveni serios.
- In regul. tiu c eti un om modest, dar am s-i fac preul
potrivit.
Nayir era nehotrt. Era ridicol s cumperi o astfel de hain.
Ce reprezenta? Un vemnt bttor la ochi, i oare nu era unul
dintre cele mai mari pcate s pori veminte cu mndrie? Nu o
putea purta n deert. Nu o putea purta n ora, cu excepia celor
dou sau trei zile pe an cnd temperatura scdea sub treizeci de
grade i prea mai rece. i nu era o hain de ploaie, la urma urmei?
n Jeddah ploua o dat pe an, aproximativ cinci minute, dac aveau
noroc. Dar i-o dorea. De altfel, Coranul spunea c vemintele i
fuseser date omului ca s i acopere ruinea, dar i ca s l
nfrumuseeze. Nu era nici un pcat n autompodobire. O, Copii
ai lui Adam! Purtai-v vemintele frumoase n toate momentele i
locurile... dar nu risipii prin exces.
Othman de apropie de el.
- E o hain modest. Cred c i se potrivete.
Pentru a se convinge, Nayir se ntoarse iari spre oglind.
Othman avea dreptate: era o hain simpl.
Othman i puse propriile cumprturi pe tejghea, vreo ase
jachete de dam, diverse modele, de la piele, la blan. Nayir
observ c i lua i un hanorac de deert. Othman i art pe rnd
jachetele pentru domnioara Hijazi, acordnd fiecreia o atenie
exagerat.
- Sincer, nu tiu dac i vor fi bune.
Nayir intenion s ntrebe dac asta chiar conta, dar i pstr
gndurile pentru sine. Alegerea l uluia. Dac jachetele erau vreun
indiciu pentru planurile lor de cltorie, atunci cuplul avea s
mearg n Antarctica n luna de miere.
- Deci cumperi haina lui Colombo? ntreb Eissa.
- Da, murmur Nayir. De ce nu?
Fraii i cerur cincizeci de riali. In timp ce sttea la cas
ateptnd ca Eissa s i dea restul, ncepu s se simt ridicol.
Cumpra un trend. Fierbineala se npustea asupra cretetului su.
Se uit mprejur dup cel mai apropiat chioc cu buturi, i ceea ce
vzu i scurse sngele din obraji. In spatele standului urmtor era
o femeie, nensoit. Partea din fa a mantiei ei atrna deschis,
expunnd un trup gol, bine fcut. Era de o delicat culoare brun,
precum budinca de caramel, strlucind de transpiraie n luminile
de neon. Femeia zmbi spre Nayir. O clip mai trziu, dispru n
mulime.
Nayir ncremeni. ncerc s invoce alte imagini - ochii orbi ai
lui Um Tahsin, Samir rgind la cin , dar o vedea doar pe acea
femeie, vedea coapsele ei strlucitoare deprtate uor, degetele ei
lungi, ferme, care mngiau sexul. El arunc o privire mprejur,
dar se ntmplase prea repede i nimeni altcineva nu observase.
Obrajii i ardeau. Instinctiv, duse mna s i acopere sexul. Dac
i-ar fi purtat roba, s-ar fi putut lsa pe vine nainte de a se da n
spectacol, dar, cu pantalonii tia blestemai care i strngeau
prile intime, nu putea nici mcar s i preseze mdularul ntre
coapse.
- Ce s-a ntmplat? ntreb Othman. Pari bolnav.
Nayir se aplec la umbra din spatele casei de marcat i flutur
cu mna nspre mulime.
- Tocmai mi s-a expus cineva.
Othman se uit mprejur ngrozit.
- Un brbat?
- Nu, o femeie.
In timp ce spunea asta, Nayir se gndea la expresia infatuat
din ochii ei, la vanitatea adorrii de sine. Ar fi vrut s cheme
poliia.
Privirea grav a lui Othman se transform ncet n amuzament.
ncepu s rd.
- Iart-m!
ncerca s se opreasc, dar nu putea, i, cu ct i suprima mai
mult hohotele, cu att faa i devenea mai congestionat, pn cnd
observar chiar i Eissa i Shaaban.
Nayir se for s scoat un chicot.
- Iart-m, repet Othman, trgnd aer n piept.
- Nici o problem.
Le mulumir frailor i plecar, dnd coate prin mulimea
care se ndesea n jurul lor precum smntn. Soarele era aprig, i
se oprir s cumpere suc de portocale, dar, pn cnd deschiser ei
dozele, buturile erau deja calde. Rentor- cndu-se n mulime,
gsir buricul cu jucrii i se aplecar pe sub luminile plpitoare.
Cnd ajunser n parcare, Nayir ndur nc o strfulgerare a femeii
mngindu-i sexul, i de data asta i strni o reacie i mai
furioas. Nu i venea a crede c se ntmplase, iar acum, cnd
plecau, i dorea s fi chemat poliia.
La fel de subit i apru Nouf n minte, ntins pe targ, cu
cearaful alunecndu-i de pe coapse, i dintr-odat mnia i se
atenu.
i Othman prea s se fi calmat.
- Nu o lua n nume personal, i zise. Am auzit c se ntmpl
destul de des aici.
- Vorbeti de exhibiioniti?
- Da.
-Oh!
Othman i uguie buzele.
- Gndete-te: toi oamenii tia care probeaz haine. Ce
camuflaj mai bun pentru un exhibiionist?
- Trebuie s i aleag victimele, spuse Nayir cu o vigoare
brusc. Au probabil un sim secret care le spune care brbai vor fi
cei mai ofensai.
- i s-a mai expus vreodat cineva?
-Nu.
- Atunci a fost ntmplare, spuse Othman. Dei chiar cred c
e adevrat; atunci cnd oamenii te vd, vd un om bun.
Nayir i arunc o privire sceptic.
- Nu la asta m refeream.
Frate, zise Othman, zmbind, eu nu te-a acuza niciodat
de vanitate sau de mndrie.
Nayir ddu din cap, simindu-se stingher, nc ntrebn- du-se
dac nu cumva invitase exhibiionista ntr-un fel, dac nu cumva
ea tiuse c el avea s fie mai ofensat dect majoritatea brbailor
i l vnase ca un diavol. Sau era un semn? O avertizare c mergea
prea departe, c, prin cumprarea unei haine, cdea i el prad
vanitii?
Se gndi la vanitate tot drumul spre cas i, ca antidot
mpotriva ruinii crescnde, spuse rugciunea pe care o rostea
Profetul Muhammad ntotdeauna cnd i punea un nou vemnt:
O, Allah, pentru tine s fie toat slava. Tu m-ai mbrcat cu
acopermntul sta. Te rog ntru binele acestuia, i pentru binele
pentru care a fost fcut, i caut refugiu la Tine de rul lui, i de rul
pentru care a fost fcut. Slvit fie Allah.
Spuse rugciunea de dou ori, deoarece, cu ct se uita mai
mult la ea, cu att i plcea mai mult haina.
n dup-amiaza aceea, Nayir merse cu maina n cartierul Kilo
apte i parc pe strada pe care o descrisese Othman. Strada era
aproape pustie, i soarele dogorea pe drumul ngust de pmnt,
reflectndu-se din cldiri i producnd genul de lumin care fcea
posibil s vezi innd ochii nchii. La col, un grup de femei
sudaneze stteau pe pturi esute, vnznd semine de dovleac n
pungi mici de plastic care cntreau mai puin dect moneda de
care aveai nevoie pentru a le cumpra.
Avea trendul pe el. La nceput l fcuse s se simt profund
ruinat, dar l purtase deja la supermarket i descoperise o nou
senzaie de autoritate. Era o mndrie drceasc n asta, dar el i
reaminti c era pentru o cauz bun i c trufia avea s dispar
destul de curnd. Aa se-ntmpla ntotdeauna.
Gsi casa pe care o cuta, dar, cnd btu la u, nu primi nici
un rspuns. Btile strneau ecouri de partea cealalt; o curte
interioar, probabil. Btu din nou, apoi se trase n spate i se uit
n sus. De pe acoperi, l privea o fa acoperit cu vl.
Cteva minute mai trziu, ua se deschise. Un tnr sttea n
prag. Prea abia trecut de douzeci de ani. O barb de o sptmn
i umbrea flcile i i ddea un aspect nengrijit. Purta o cma
alb de bumbac ifonat i pantaloni largi de in. Din cauza luminii
orbitoare a soarelui, lui Nayir i era greu s i deslueasc expresia.
- l caut pe Muhammad Ramdani, spuse Nayir.
- Cine eti?
Vocea avea accente adolescentine.
- Numele meu este Nayir ash-Sharqi. Aici este adresa unde
locuiete Muhammad?
- Cine i-a spus?
- Tu eti Muhammad?
5
Tnrul nu se clinti.
- Ce vrei?
- Vreau s vorbesc cu tine despre Nouf ash-Shrawi. Mi s-a
spus c erai escorta ei.
Faa tnrului se nspri de frmntare.
- Familia te-a trimis?
-Nu.
- Eti de la poliie?
- Nu, sunt un investigator privat.
Muhammad clipi agitat i, dup o lung i sever cercetare,
pi ntr-o parte, fcndu-i lui Nayir semn s intre.
Nayir strbtu o curte i ptrunse n ntunecimea relativ a
unui foaier. O mantie atrna ntr-un cuier, vreo zece perechi de
pantofi erau aliniate la perete. Surprinse un miros bizar,
reconfortant.
Blegar.
- Ai animale? ntreb Nayir.
- Nu.
- Nimic? Nici gini?
Muhammad prea nedumerit de acea insisten.
- Nu. De ce?
Nayir i ddu seama c ntrebrile lui erau uor jignitoare.
- N-are a face, spuse.
Muhammad l conduse de-a lungul unui hol ngust, pn n
camera de zi. Lng camera de zi se gsea intrarea n partea
principal a casei, i chiar deasupra tocului uii era o mn
Khamsa, un simbol cu cinci degete de protecie mpotriva
deochiului.
O grmad de perne zdrenuroase erau stivuite ntr-un col al
ncperii i trei covorae de bambus erau ntinse pe podea.
Muhammad i oferi oaspetelui cel mai curat dintre covorae i
strig cuiva s aduc un vas cu ceai. Cei doi brbai se aezar
mpreun, cu picioarele ncruciate sub ei.
Ateptar n tcere. Obloanele erau nchise, dar cldura se
strecura nuntru. Intr-o camer din apropiere, un copila ncepu
s plng.
Muhammad se relaxase. Se ntmplase cu o iueal
surprinztoare. Nayir i ddu seama c era obinuit cu linitea.
Acum prea s emane o ncredere degajat. Nu era de mirare c
lucra ca escort.
Cineva btu la u; Muhammad se ridic i iei n hol. Nayir
auzi vocea unei femei.
- Nu mai avem curmale, opti. Tot ce am e nite tocan. Mi-
e aa de jen! S o servesc?
- Nu. Ceaiul e n regul, habibti. Mulumesc!
Muhammad reveni n camer, ducnd n mini un serviciu de
ceai. nchise ua cu piciorul.
- Soia, Hend, explic el cu un zmbet stnjenit.
Dup ce se aez, turn ceai n dou ceti degetar, dndu-i una
lui Nayir i punnd-o pe cealalt pe podea, la picioarele sale. Acum
copilul ipa, dar Muhammad l ignor.
Nayir sorbi din ceai i se minun de felul degajat n care
Muhammad vorbise despre soia lui. Nu fusese necesar s explice
cine era, i era destul de neobinuit s-i spun lui Nayir numele ei.
l punea pe Muhammad direct n categoria tinerilor necredincioi
aspirani. Trecute erau vremurile n care soia se chema mama lui
Muhammad Junior*1; astzi, femeile aveau prenume, nume, slujbe
i cte i mai cte. Se ntreba ci brbai vor fi cunoscut numele
lui Nouf.
Nayir puse jos ceaca i Muhammad o reumplu.
- Condoleanele mele pentru Nouf, spuse Nayir.
- Mulumesc.
- tiu cum e s suferi o pierdere.
- Sunt devastat.
Muhammad i trecu o mn prin pr.
nc o dat, mirosul de blegar ajunse pe la nrile lui Nayir.
- De cnd lucrai pentru familie? ntreb.
- De cnd eram un bieel. Tatl meu era oferul lui Abu
Tahsin cnd era de vrsta mea de acum. Muhammad cltin din
cap. Tata a murit anul trecut.
- Pacea lui Allah s fie cu el!
- Mulumesc.
- A fost mulumit de familie? ntreb Nayir.
- Da, a fost. Neamul Shrawi l trata bine. Eu am crescut pe
vechea lor proprietate, cea pe care o aveau nainte de a se muta pe
insul. Cnd s-au mutat, eu m-am cstorit, aa c mi-am luat casa
mea. Art cu mna spre pereii goi. Aa urt cum e. Obinuiam
s mi zic c ar fi trebuit s rmn pe insul, dar sunt bucuros c n-
am fcut-o.
- Serios?
Nayir arunc o privire gazdei sale.
- Nu eram fericit acolo. Doar cu Nouf. Ea era altfel.
- In ce sens?
Muhammad ridic din umeri. i miji ochii.
- Eti apropiat de familie? l ntreb pe Nayir.
- Doar n calitate oficial. Sunt ghidul lor pentru deert.
- Aha. Cred c am auzit de tine. Eti tipul beduin.
Nayir strnse din buze.
- Familia m-a angajat s o gsesc pe Nouf atunci cnd a
fugit.
Muhammad ddea din cap gnditor.
Deci nimeni nu te pltete acum?
-Nu.
- i-atunci, de ce eti aici?
- Nu sunt mulumit cu explicaia c moartea ei a fost un
accident.
Muhammad fcu un semn spre trenciul lui Nayir i schi un
zmbet vag.
- Te prinde de minune rolul, negreit! Dar trebuie s
recunosc c eu nu m-am gndit c a fost ceva ciudat la moartea ei.
A fost tragic, dar nimic nu m-a fcut s m gndesc la crim.
- Crim?
- Pi... Eu... Nu pentru asta eti aici?
Nayir i cerceta gazda din priviri.
- Crezi c a fost ucis?
- Nu credeam. Nu cred. Adic, doar am presupus c la asta
te refereai.
- Nu tocmai.
Muhammad i terse sudoarea de pe tmple.
- Atunci de ce ai venit?
Nayir ezit, apoi intr n subiect.
- A dori s-mi spui ce s-a ntmplat n ziua n care a
disprut. Trebuie s o fi vzut n ziua aceea.
Muhammad cltin din cap.
- M-a sunat i a spus c nu avea nevoie de mine.
- Era ceva normal?
- Pi, nu tiu. O mai fcuse nainte, dac la asta te referi.
- I-a spus mamei sale c mergea s-i schimbe pantofii de
nunt, zise Nayir. i nu tu ai dus-o la mail?
-Nu.
Nayir se trase mai n fa.
- Dar cum a plecat de acas dac nu ai dus-o tu?
- Nu tiu. Dac nu eram eu acolo, de obicei ieea cu mama
ei, sau cu cumnatele ei i una din escortele lor. Muhammad i
deprt minile ntr-un gest exasperat. Uite ce-i, le-am spus deja
lui Tahsin i lui Othman tot ce tiu. Am repetat-o de nenumrate
ori.
- A vrea s aud versiunea ta. Cnd i-ai dat seama c
fugise?
Muhammad clipi des, ca s nu i intre sudoarea n ochi.
- n seara aia, m-a sunat mama ei. I-am spus tot ce tiam. M-
am dus la proprietate imediat, dar bineneles c n acel moment
nu mai puteam face nimic...
Nayir atept continuarea, dar fr rezultate.
- Ce ai fcut n ziua respectiv?
Muhammad tresri, surprins de ntrebare.
- A trebuit s merg la cumprturi cu soia mea.
- A fost cu tine toat ziua?
- Da, i a fost i sora ei.
Nayir tia c ar fi trebuit s stea de vorb cu soia lui
Muhammad i cu sora ei ca s confirme povestea, dar nu s-ar fi
cuvenit. i puse ceaca de ceai pe podea.
- M ntreb de ce ar fugi de acas o femeie ca Nouf. Nu pare
verosimil, nu-i aa? Avea de toate: bani, o familie bun, un
logodnic. Poate m poi ajuta s neleg. Tu o cunoteai.
Muhammad vru s i toarne lui Nayir din nou ceai n ceac,
dar se terminase apa i frunzele se risipir. Brusc, puse jos ceainicul
i i aps degetele peste ochi. Urm un lung rstimp de tcere.
Cnd i cobor mna, faa i era stacojie i umflat.
- Te rog s m scuzi. Trebuia s o protejez.
Nayir simea durerea gazdei sale, dar se ntreba n ce msur
inea de vina profesional.
- Uite ce-i, zise Muhammad, e evident c Nouf a fugit pentru
c era stul de viaa ei. Se for s se uite n ochii lui Nayir. S-ar
putea s nu m crezi, dar s tii c nu era singura care voia s
evadeze. Majoritatea fetelor din acel neam ncearc senzaia asta.
Ursc viaa de pe insul. Ies mereu la cumprturi sau s dea ture
cu schi-jetul. Yanni, n-am crezut niciodat c o va face ntr-adevr.
Nu ca... nu aa.
Nayir observ lacrimile inundnd ochii lui Muhammad. Bg
mna n buzunar i scoase un miswak nou.
- Te deranjeaz dac...?
- Nu. Te rog!
Cu unghia degetului mare, Nayir rzui bucica de scoar din
vrf i arunc resturile pe tava de ceai. Bg miswak-ul n gur.
- Se spune c femeile sufer aici, zise. Dar, dup tiina mea,
o singur femeie a suferit ntr-att, nct s fug n deert i s se
lase omort. Deci, ce a determinat-o de fapt s procedeze aa?
Muhammad nghii cu greu.
- Nu tiu.
- Ai spus c era altfel. La ce te refereai?
- Nu tiu. Muhammad rsufl nbuit. Voiam doar s spun...
ea era Nouf.
Tnrul nu prea tia ce s fac cu minile, i transpiraia i
curgea att de nestingherit pe fa, nct i nclise gulerul. Se mai
scurse un rstimp de tcere, n care Nayir l studie.
- O cunoteai pe Nouf de... ct: aisprezece ani? Suficient de
mult, cred, ca s tii destule amnunte despre ea.
- Da, desigur. Eram practic din aceeai familie.
Familie". Cuvntul rmase suspendat n aer. Suficient de
mult pentru a dezvolta o... relaie cu ea? Bineneles, se gndi
Nayir, o relaie adevrat, lipsit de trsturile sufocante ale
rudeniei i ale mariajului. Nu i-ar fi fost deloc greu lui Muhammad
s se ndrgosteasc de Nouf. Era frumoas. O fat bogat, care
avea tot ce i lipsea lui. O cunotea mai bine dect oricare altul, i
totui, i era interzis.
Escorta se uita int la podea, clipind repede. Faa tnrului
era de un cenuiu nfiortor.
- Nu am avut nimic de a face cu moartea ei, spuse.
Mai e ceva ce nu neleg, adug Nayir. Dac e adevrat c
a plecat cu maina de pe proprietate, de unde nvase s conduc?
Muhammad continua s se uite n podea.
- Eu am nvat-o. Era ceva ce fceam aa, de distracie. i
celelalte fete o fac... chiar i Zainab, i ea are doar ase ani. tiu c
e o nebunie, dar ar face-o oricum, i am considerat c era mai bine
dac le nvam eu s conduc, fr riscuri i impunndu-le cteva
reguli. Trebuie s exerseze pe drumul de pmnt din spatele casei,
unde nu le poate vedea nimeni.
- Bine. Flai s presupunem c a fugit. Ar fi trebuit s se
pregteasc pentru asta. Ar fi trebuit s decid unde anume
mergea. Avea hri? Un sistem GPS? De unde s fi fcut rost de
asemenea lucruri? S le fi furat? Sau s o fi ajutat cineva?
- N-am fost eu.
De ce nu? Doar ai nvat-o s conduc, ceea ce e mult mai
periculos dect furatul. In plus, e ilegal.
Muhammad prea speriat.
- tiu, dar nu e...
- De unde tia unde s gseasc cheile camionetei, dac tot
veni vorba? i cum a izbutit s urce cmila n spate? Asta e o
sarcin destul de dificil cere ceva for. Cineva a lovit-o i pe
fiica ngrijitorului de cmile, dar fata aia era mai masiv dect
Nouf. Cum de a reuit Nouf s o doboare? Eu cred c a ajutat-o
cineva, cineva care tia c fugea.
- Ta Allah, Allah, Bismallah...
Muhammad arta de parc avea s izbucneasc n plns.
- i cum a ajuns n deert?
Muhammad se legna nainte i napoi, cu palmele prinse ntr-
un nod n poal.
- Nu tiu.
- i... starea ei...
- Allah! N-a fi atins-o niciodat!
- Dar cineva a fcut-o. Din cte tiu eu, tu erai singurul
brbat pe care l vedea n mod regulat.
Umerii lui Muhammad ncepur s tremure.
- Nu, nu... Ascult. Era un tip. Eric. Eric Scarsberry. O
duceam s l ntlneasc. Ea voia s plece n America i el urma s
o ajute.
Nayir se ndrept de spate.
- In America? Cum?
- Ea i-a dat un milion de riali. El urma s i aranjeze la New
York un apartament, s-i obin cartea verde i nu mai tiu ce. Era
ceea ce i dorise ea dintotdeauna. Voia s plece.
Nayir se uit insistent la gazda lui. Nouf urma s fug cu un
american? Vestea aceasta l uimea. Cum era posibil? Femeilor nu
le era permis s prseasc ara fr o viz de ieire semnat de
soii sau de fraii lor. Cu certitudine c Abu Tahsin nu i-ar fi
ngduit niciodat s cltoreasc pe undeva. I-ar fi trebuit un so,
dar nu ar fi putut fi Eric. Femeilor musulmane nu le era ngduit
s ia n cstorie pgni.
- i cum urma s plece? ntreb Nayir.
- In luna ei de miere. Urma s mearg la New York cu Qazi.
- Logodnicul ei?
- Da. Urma s l lase la hotel i s se ntlneasc undeva cu
Eric.
- Avea de gnd s se mrite cu Qazi i apoi s fug cu un
american?
Muhammad ncet s tremure i i ascunse faa n palme.
Murmur ceva.
- Poftim?
Tnrul i cobor minile.
- tiu c e vina mea. N-ar fi trebuit s ngdui asta niciodat.
tiam c e greit, dar i-o dorea att de mult...
- Ce i dorea?
Nayir i inea rsuflarea.
- Voia... voia s triasc n America. Observnd privirea
ngrozit a lui Nayir, explic: A vzut ntr-o zi o emisiune la
televizor, despre o femeie care studia cinii slbatici n Africa.
Voia s fie exact ca femeia aia, dei femeia tria cu cinii ia... cu
cinii! Era murdar. Era n Africa de trei luni, dar i plcea mult
viaa ei. Cred c asta a impresionat-o pe Nouf mai mult dect orice
altceva, faptul c femeia aia putea tri ca un cine i s fie att de
fericit. Mai mult dect Nouf, cel puin. Muhammad nghii nodul
ce i se pusese n gt. Toi prietenii ei de la coal ajung s mearg
la Londra sau la New York. Sunt copii bogai, exact ca Nouf, i
merg oriunde vor. Dar prinii lui Nouf nu aveau s o lase niciodat
s prseasc ara, mai ales s mearg n America! Tot ce i dorea
era s mearg la coal, s studieze zoologia i apoi s plece s
triasc undeva n slbticie. In Africa, poate. Dar aici nu putea
face nimic din astea, tatl ei nu i-ar fi permis. Era ceva ce i dorea
mai mult dect orice altceva, i eu... eu n-am putut spune nu!
Lacrimile ncepur s-i curg pe obraji. Nayir i ntoarse
privirea, dar suspinele tcute ale lui Muhammad l rscoleau
oricum.
- mi pare ru, rosti, netiind sigur ce altceva s spun.
Mnios, Muhammad i terse obrazul.
- Bismallah, rosti printre dini. M simt aproape ca i cum
a fi ucis-o eu!
- Spune-mi, te rog, ntreb Nayir, cum intra n legtur cu
Eric?
- L-a ntlnit la mallul din Comiche. Nu tiu unde locuia el.
- Mergeai cu ea?
-Da.
- Cnd l-ai vzut pe Eric ultima dat?
- Cam cu trei sptmni n urm. I-a dat o cheie i adresa
apartamentului su din New York.
- Apartamentul lui?
Da. Muhammad bg mna n buzunar i scoase un inel gros de
chei. Asta e o copie a cheii... mi-a dat-o Nouf, n
eventualitatea n care o pierdea pe a ei, sau se ntmpla ceva.
Urma s stea acolo o vreme pn cnd era gata apartamentul ei.
- mi mprumui cheia?
- N-ai s...
- N-am s-o art familiei.
Muhammad o scoase de pe inelul cu chei i i-o nmn lui
Nayir.
- Ascult. Trebuie s m crezi. Am fost nnebunit de remu-
cri. Am avut impresia c Eric ar putea fi cumva implicat n
moartea ei, dar n-am nici o idee unde s l gsesc. Nu tiu unde
locuiete, pentru ce companie lucreaz sau dac mai e nc n ar.
Pentru un moment ochii i sticlir fioroi.
Nayir nu voia s pun urmtoarea ntrebare, dar nu avea de
ales.
- Crezi c avea intenii ndeajuns de serioase cu Eric...
serioase n aa fel nct...
- S fie intim cu el? Muhammad arta dezgustat, sau jignit,
sau ambele. Cnd o duceam s-l ntlneasc pe Eric - se btu uor
peste obraz , nu ieea din ochii mei. El nici mcar nu i-a vzut
vreodat faa.
Nayir ncerca s se dumireasc dac tnrul spunea adevrul.
Instinctul i spunea c da, chiar dac prea neverosimil.
Muhammad i ndeprt mna de la obraz.
- Ai s povesteti familiei.
- Deocamdat, zise Nayir, am s pstrez secretul tu n
siguran. Dar mai vreau s te ntreb ceva. Nouf a disprut cu trei
zile nainte de nunta ei. Dac ceea ce spui este adevrat, atunci de
ce s fi renunat la planul ei i s fug nainte de nunt? Nu putea
prsi ara fr Q_azi.
- Eric trebuie s i fi promis vreo cale. Nu tiu cum, dar nu
era imposibil. Avea relaii la docuri... avea chiar propria
ambarcaiune! Ar fi putut-o scoate afar ilegal.
- A spus ea c s-ar putea ntmpla asta?
- Nu. Muhammad czu ntr-o tcere contemplativ. nchise
ochii. Mi-airr dac ar fi plecat pen
tru totdeauna, i-ar fi luat rtrtUte-feurtr1
Tonul tragic l impresion pe Nayir, dar i alung acea stare.
Muhammad, la urma urmei, fusese complice la planul ei de
evadare. O ajutase s l cunoasc pe Eric i apoi tinuise adevrul
fa de familia ei. Era, dup toate semnele, o escort groaznic.
Iar detaliile povetii lui Muhammad l deranjau. De ce voia
fata s triasc n America? De ce nu n Europa? Sau n Egipt? In
Cairo ar fi avut multe din libertile pe care le-ar fi putut gsi n
America, fr dificultile presupuse de bariera lingvistic. Dar
poate c ar fi fost prea aproape, doar dincolo de mare, i-n plus, s
pleci n Egipt nu era att de dramatic precum o plecare n America,
ara pgnilor. Trebuie s fi dorit s i prseasc familia pentru
totdeauna, i s i fac o ieire rsuntoare. Plecarea n America
nu era o simpl palm peste obraz, ci o lovitur nucitoare pentru
o familie virtuoas ca Shrawi.
Se pomeni c i lovea miswak-ul de dosul palmei i se opri.
- Nouf mergea vreodat n partea pentru brbai a casei? In
dormitoarele frailor ei? Sau n fostele lor dormitoare? n birourile
lor?
- Nu, nu cred. De ce?
- Nu ai vzut-o niciodat pe fat mergnd n dormitoarele
brbailor?
- Sincer s fiu, eu nu intru acolo, aa c nu tiu unde mergea
ea. De ce s fi fost interesat de dormitoarele lor?
- A vorbit vreodat despre hainele frailor ei? Despre vreun
hanorac, poate?
Muhammad se gndi o vreme, apoi cltin din cap.
- Nu vorbea mai deloc de fraii ei. Nu se simea n largul ei
n preajma lor. Nu erau tocmai afectuoi cu ea.
- Cum se purtau?
- Distant.
- nc un lucru, spuse Nayir, auzind zgomot n hol. Nouf era
superstiioas?
Muhammad l privi, nevenindu-i a crede c era ntrebat aa
ceva.
- Nu, nu mi s-a prut.
- Cmila pe care a luat-o n deert avea un semn pe picior
un semn de protecie mpotriva deochiului. De ce s fi fcut semnul
acela?
- Nu tiu, zise Muhammad. Pare ciudat.
- Am observat o mn Khamsa deasupra tocului uii. Nayir
fcu un semn spre hol, iar Muhammad se ntoarse ntr-a- colo cu o
tresrire. Eti superstiios?
- Soia mea a pus aia...
Pe neateptate, se deschise ua i intr soia lui Muhammad.
inea un prunc adormit n brae. Purta un batic, dar faa i era la
vedere i avea un surs radios, rutcios n sensul jucu. Nayir i
ntoarse privirea, dar Muhammad se ridic, i srut soia pe obraz
i lu pruncul, ntorcndu-se s-l arate lui Nayir, care se ridic la
rndul su.
- Fiica mea, spuse tnrul, zmbind larg. E glgioas de
sperie lumea, dar o putem arta cnd doarme.
Nayir mngie obrazul pruncului.
- Ismallah, ismallah.
Voia s i cear soiei lui Muhammad s confirme alibiul
soului, dar fu cuprins de ruine la ideea de a o face. Rmase cu
privirea fixat asupra pruncului i se ntreb dac soia lui
Muhammad o ntlnise vreodat pe Nouf i ce prere avusese.
- V rog s nu plecai, spuse soia. Servesc cina.
- Vai, nu, mulumesc!
Dei fcea astfel cuplul s se simt jenat, Nayir se adres lui
Muhammad. Soia pru s neleag disconfortul lui Nayir, lu
pruncul ncet din braele brbatului i se strecur afar din camer.
Muhammad l conduse la u pe oaspetele su.
- S-mi dai de tire dac l gseti pe Eric, spuse.

Cnd reveni n strad, femeile sudaneze plecaser. Nayir i


bg miswak-ul n gur i se ntoarse la maina sa, care cptase un
nou strat de praf. Deschise uile pentru a iei cldura i se sprijini
de arip, perplex i tulburat de noua perspectiv pe care o avea
asupra lui Nouf. Faptul c voia s fug n America o situa ntr-o
categorie diferit de cea n care o socotise el,
de mireas nefericit care fugea de o cstorie aranjat. Dei i
imaginase c fusese nesincer cu familia ei, noua Nouf i prea
acum perfid, ticluind un plan ca s i satisfac poftele i s i
pun la punct familia. Nu era temtoare; ci ambiioas. Urma s
i ngrozeasc familia, poate chiar s le strice reputaia, i toate
pentru ce? Pentru ocazia de a tri cu cinii? Se lupta s i retraseze
contururile n minte, dndu-i seama c pn acum o considerase
o victim.
Totui, aceast nou imagine prezenta propriile probleme.
Dac Muhammad o cunoscuse mai bine dect fraii ei i ea avea
aa de mare ncredere n el, nu ar fi ncercat oare s i ia mcar
rmas-bun de la tnr? Sau l amgea i pe Muhammad?
In timp ce Nayir urca n jeepul su, un gnd l tulbura mai
presus de toate: era bizar c Muhammad se dduse peste cap s o
ajute pe Nouf s prseasc Arabia Saudit, dar nu fcea nimic
pentru a l gsi pe ucigaul ei.
Existau multe motive pentru a iubi portul de ambarcaiuni.
Trezitul dimineaa n mirosul mrii i privelitea fermectoare a
unui orizont albastru. S petreci ziua n aer proaspt, rcorit de ap
i de vnt. S priveti vnztorii ambulani trecnd ncolo i-
ncoace, fcnd comer cu covorae de rugciuni i cu miswak, cu
oale de alam i cu sandale de bumbac din China. Un camion de
vnztor, mare i argintiu, era ntotdeauna parcat la intrarea n
portul de ambarcaiuni, i la ase dimineaa fix mirosurile de pita
proaspt, de fasole jul gtit n usturoi i de cea mai bun cafea
din lume erau purtate de vnt dinspre camion. La ase i un sfert,
partea lateral a vehiculului se ridica brusc, precum piciorul unei
cele cu pui, i brbaii care stteau acolo la coad se ngrmdeau
pentru a lua micul dejun, npustindu-se asupra ferestrei
vnztorului ca nite celui abia ftai. Vecinii erau cu ochii n
patru; nu existau infraciuni. Nimeni nu se lupta pentru locuri de
parcare. Noaptea, balansul ca de cntec de leagn al cabinei era
ceva magic, sugernd micare n imobilitate. Dar poate cel mai
frumos lucru la portul de ambarcaiuni era clipocitul permanent al
apei mngind carenele i clmpnitul uor al brcilor n refugiile
lor din docuri, un memento c aceasta nu era temnia unei case i
c era doar o chestiune de desfcut par- ma i de pornit motorul,
iar Nayir i ntreaga sa existen aveau s pluteasc liber pe o alee
retras a valurilor.
i totui, oamenii i manifestau ntotdeauna curiozitatea: cum
de ajunsese un devotat al deertului s aib aa o legtur amoroas
cu marea? El nu prea avea un rspuns. nvase
s iubeasc deertul biat fiind, dar ca adult ajunsese s i
doreasc o alt form de slbticie. Pe mare gsise o replic stranie
adus pustietii nisipoase. Reprezenta ntindere vast, linite,
via ascuns, paradox provocator dintre monotonie i nesiguran.
nsemna totodat posibilitatea de a scpa de vecini. Dac vreodat
devenea prea dificil s evite privirile lor cercettoare, ntrebrile
lor despre cariera sa, despre familia sa, despre perspectivele sale
de cstorie, se putea muta pur i simplu ntr-un alt bazin de
staionare i voil - un ntreg set nou de ochi strini, nc
insuficient deprini pentru a ncepe spionajul, i ineau modestia
n spatele hublourilor cu perdele. De cnd venise n portul de
ambarcaiuni nu se mutase, e drept, dar faptul c tia c exista
aceast opiune i aducea un sentiment colosal de libertate i
transforma situaia de a avea vecini ntr-una mai suportabil.
n aceast diminea sttea pe chei, privind lung nspre
orizontul vestic, cu trenciul lui Colombo atrnat peste bra. ncerca
s-i potoleasc o dispoziie ngrozitoare contemplnd buntatea
lumii sale, i ar fi contemplat pe mai departe dac nu ar fi fost
vecinul su Majid.
- Salaam! strig Majid din bazinul de staionare opus.
Sttea la prova vasului su, uitndu-se curios la Nayir.
- Sabaah al-khayr.
Faptul c sttea singur pe chei, cu o pies ciudat de
mbrcminte pe bra reprezenta, i ddu el seama prea trziu, o
invitaie la comentariu.
Ce mai e nou?
Al-hamdullilah, rspunse Nayir.
Majid era cellalt burlac frustrat al docului i n calitatea asta
servea att drept consolare, ct i drept avertisment. ntre ei exista
o urm de dezgust fa de paralela aceasta stnjenitoare, sporit de
faptul c aveau aceeai nlime i vrst, feele lor erau ntr-un
mod straniu similare n structur, i amndurora le curgea prin
vene snge palestinian. Marea diferen dintre ei consta n aceea
c Majid era mezinul unei familii numeroase - i nu doar rudele de
gradul unu; avea verioare cu zecile -, i totui, reuise s nu se
cstoreasc
niciodat. Era un brbat pedant de evlavios, dar se prea c nici o
femeie nu se dovedea suficient de virtuoas pentru a-1 cpta.
Majid pi pe chei.
- O porneti la drum n dimineaa asta? l ntreb.
- Da. Am nite treburi de rezolvat.
- Ce-i asta? Majid fcu semn spre trenci. Arat-mi! i-ai
cumprat o hain? Pipi estura i inspect nasturii. E o hain de
ploaie? Apoi adug, zmbind: Ia spune-mi, unde mergi tu de ai
putea s dai de ploaie?
- Nu merg nicieri.
Majid zmbi rutcios.
- Ne ateptm cumva la ploaie aici?
Maliiozitatea zmbetului i reaminti lui Nayir c el i Majid
semnau precum pisicile cu cinii. Nayir se gndea de asemenea
c acesta era un brbat care, exact de cinci ori pe zi, i executa
splrile rituale i strbtea ano cincisprezece metri de parcare
pn la moscheea portului de ambarcaiuni. Dac n plimbarea asta
scurt prin firavul trafic pietonal repera vreo femeie, astfel
stricndu-i curenia pentru c observa impurul, ipa la femeie ct
l inea gura, se ntorcea cu pai furioi la barca sa, deschidea
trntind cu zgomot trapa de la cabin, cobora i, cu mare legnat
i mprocat, i repeta splrile rituale. Ieea apoi, mai curat la
trup i suflet, i se uita lung n susul i n josul cheiului ntr-un fel
piezi, de parc ar fi sperat s detecteze vreo femeie tocmai la
periferia vederii sale, ceea ce nu ar fi exact acelai lucru cu a o
vedea. i apoi, nedetectnd nici una, i zvrlea o pereche de
ochelari de soare profilactici pe nas i mergea apsat de-a lungul
cheiului. Nayir nu l vzuse niciodat s dea peste o femeie de dou
ori n cadrul aceleiai ieiri - de obicei, prima sa explozie de mnie
era suficient pentru a izgoni femeile, nemaivorbind de psri, de
pe doc , i Majid se ntorcea ncreztor, cu pai mari, la moschee.
Se uit n ochii vecinului su. Erau exact ochii critici care l
ngrijorau cel mai mult, i pentru motivul sta merita ntotdeauna
s fie politicos.
- i ce e nou la tine? Cum merge munca?
Majid ridic din umeri.
- La fel. Dar la tine... cum e n deert zilele astea?
- E bine. Nayir o apuc n josul cheiului, strignd peste umr:
S ai o diminea propice!
Dar tonul de condescenden din ntrebarea lui Majid l
frmnt tot drumul pn la jeep.
Dimineaa deveni i mai nefast. Traficul era ngrozitor. Se
opri pentru cafea i ou jumri la o tarab de la marginea drumului,
dar aerul era att de impregnat de gaze de eapament, c nu putea
respira, aa c se ntoarse la jeep i porni la ntmplare, uitnd de
planurile sale pentru acea zi, ncercnd cu disperare s scape de
claxoane i de mirosul neccios de motorin. Dar nu era chip s
te eliberezi, nici chiar atunci cnd cldirile se rrir i nu mai
existau n apropierea autostrzii dect cmpuri de nisip. Cuprins
de un acces de furie, conduse pn pe banda de urgen, schimb
pe traciune integral i o porni peste nisipuri fr nici o destinaie.
Cnd autostrada deveni o fie ngust la orizont, opri jeepul i i
lu micul dejun, iar apoi, verificndu-i orarul de rugciuni, cobor
cu covoraul pentru a se ruga pe nisip.
Doar atunci i se risipi suprarea i, terminndu-i rugciunile,
stnd pe nisip n umbra jeepului, rezemat de main, fu capabil s
contemple cauza dispoziiei sale. O nou team se ivise din
momentul conversaiei cu Muhammad. Nouf fcuse planuri s
fug. In America. Murise n deert, dar fuga ei n America ar fi fost
tot un soi de moarte. i asta i strnise teama. C America
reprezenta tot ce era liber i captivant, c era o destinaie pentru
care merita s i sacrifici viaa, c locul sta, oraul sta, deertul
sta, marea asta nu erau estura viselor unei tinere fete.

Qazi ash-Shrawi puse planeta cu clam pe masa de lucru i


veni la fereastr ca s stea mai aproape de Nayir. Avea o voce
blnd, i zgomotele de la depozitul de jos l determinau s
vorbeasc mai tare dect i era confortabil.
Se gseau n biroul lui Qazi de la depozitul de pantofi al tatlui
su. Era o ncpere cu pereii din sticl, cu vedere spre
nenumrate rnduri de cutii de inventar, unele stivuite att de sus,
nct doar o macara putea ajunge la ele.
Qazi era aproape la fel de nalt ca Nayir, dar pe jumtate n
lime. Purta o rob alb curat i un batic clcat impecabil, prins
n jurul capului cu un iqal nou, o band neagr, din pr de capr.
Cnd pi, Nayir observ o pereche de pantofi vechi, ponosii care
se ieau de sub roba lui lucru ciudat, avnd n vedere c tatl
su conducea cea mai mare afacere de import de nclminte din
Jeddah, pe care Qazi, cel mai vrstnic fiu, urma s o moteneasc
ntr-o bun zi. Totui, pantofii preau comozi i sugerau c, n
ciuda eleganei i a rafinamentului su, Qazi era un om muncitor.
- Am vzut-o o singur dat n persoan, i spuse. i era
prezent toat lumea - unchiul meu, verii mei, tatl meu. Plus nite
servitori. Ea nu avea voie s i ridice burqa, aa c nu i-am vzut
faa.
- Ai vorbit cu ea? ntreb Nayir.
- Am ntrebat-o dac era emoionat din cauza nunii i ea a
spus da. Asta a fost tot.
- Prea emoionat?
- Nu tiu. Cred c era agitat.
Qazi se uit pe geam la muncitorii lui i czu pe gnduri.
- Deci nu aveai idee cum arta? ntreb Nayir.
- Bine, am vzut o fotografie. Mi-a artat-o Othman.
- Cum arta?
Qazi i oferi un zmbet ngrijorat.
De cnd l ntlnise pe Qazi, n Nayir se strnise un sentiment
de protecie fa de el. Avea un aer de pruden i ddea o impresie
imediat de gentilee; aducea cu o giral n savan, cu urechile
ciulite n ascultarea pericolelor, i, precum o giraf, avea ceva trist
i ciudat de vulnerabil.
Nayir se uita abtut la panoram i ncerca s se dumireasc
ce l determinase pe Qazi s vrea s o ia n cstorie pe Nouf.
Presiunea familiei? Banii? Iubirea? Nu prea genul de brbat care
s se npusteasc ntr-o cstorie nainte ca toate detaliile s fie
puse la punct. Era deosebit de chipe, cu ochi senini, cprui i linia
feei bine trasat. Nayir i imagina c
femeile ar fi stat la coad pentru a-1 avea. Trebuia s fi existat un
motiv pentru a o alege pe Nouf.
- tii cumva ce s-a ntmplat cu ea? ntreb Qazi.
- Precum am spus, e nc sub investigaie.
- Eu credeam c poliia a declarat c a fost un accident, opti
tnrul.
- Aa este.
In spatele lor, un muncitor deschise ua biroului i, vzn- du-
i, i ceru scuze pentru deranj.
- Nu e nici o problem, Daud, spuse Qazi. Mai las-mi
cteva minute.
- mi pare ru c-i rpesc timpul, zise Nayir.
- Stai linitit. Qazi ridic mna. Sigur nu dorii o cafea?
- Mi-e bine aa, mulumesc.
- Atunci, v rog s luai loc. V pot acorda tot timpul de care
avei nevoie.
Nayir se ntoarse la masa de lucru i Qazi i se altur, dnd
planeta cu clam la o parte i punndu-i cotul direct pe tblie, ca
i cnd l-ar fi invitat s-i adreseze orice fel de ntrebri.
- Deci nu ai vorbit cu Nouf dect n acea singur ocazie?
ntreb Nayir.
Qazi i pungi gura i se uit fix la tblia mesei de lucru, cu o
privire n care se citea c de fapt ar fi preferat alt soi de ntrebri.
- S te cstoreti... asta e o decizie important, continu
Nayir. Eti tnr.
- Am nousprezece ani.
- Dac m-a fi cstorit la vrsta ta, a fi vrut s aflu totul
despre femeie nainte de a face un asemenea angajament. Nayir
observ o schimonosire a feei lui Qazi. E o decizie pe via. Eu
m-a fi asigurat c fac ceea ce trebuie, i apoi a fi rsverificat, mai
ales dac nu a cunoate fata prea bine.
- Eu o cunoteam ntr-un fel, spuse Qazi. Obinuiam s ne
jucm mpreun cnd eram copii.
- Cum era pe atunci?
Qazi ridic din umeri.
- mi plcea de ea. Era frumoas.
- Atta tot?
- Ei bine, zise Qazi zmbind nostalgic, mi amintesc de un
moment n care m-a btut la fotbal cnd eram copii. Eram pe
acoperiul casei prinilor mei. Cred c avea ase ani. In orice caz,
m-a trntit pe ciment i a nceput s m loveasc n piept. Am fost
luat prin surprindere. Sunt cu trei ani mai mare; nu voiam s o
rnesc. Striga c avea s m omoare, dac o mai lsam nc o dat
s ctige. Credea c o lsam intenionat s ctige, adug el,
amuzat.
- i o fceai?
Nu. Am lsat-o s cread asta pn cnd m-a btut din nou
i... Zmbetul i pieri de pe buze. Ei bine, eram copii, dar singurul
mod de a m apra a fost s accept s o atac, s o pun la pmnt i
s o lovesc. Cltin din cap. I-am dat sngele pe nas. Nici acum nu-
mi vine s cred c am fcut-o. Mi-a spus ulterior c nu-mi purta
pic.
Deci era o fat puternic, zise Nayir.
Qazi nu rspunse, aa c el continu.
- Oamenii se schimb cnd nainteaz n vrst. Dac a fi
fost n locul tu, a fi fost curios s vd ce s-a ales de ea.
Qazi i muca buzele.
- Uite, spuse Nayir, nu familia m-a rugat s vin aici... Eu am
vrut s vorbesc cu tine. Eti singura posibilitate pe care o am pentru
a o nelege pe fat. Fraii ei... ei bine, ei sunt mai mari. Nu o
cunoteau aa de bine. Speram ca tu s-mi poi spune mai multe.
Trebuie s se fi purtat altfel cu tine, am dreptate?
- Nu ei v-au rugat s venii aici?
Nu. i nu am s le spun nimic. Ai cuvntul meu!
- Bine, zise Qazi calmat. Am sunat-o o dat sau de dou ori.
Se uit spre Nayir. Dar n-a fost ceea ce credei.
- Cum era la telefon?
- Era... Nu tiu, suna dulce. O expresie tainic se furi pe faa
lui i produse o urm de zmbet. M-a ntrebat dac mi plac cinii
i am spus c da. i voia s tie dac a duce-o la New York n luna
de miere. M-a obligat s i promit. Qazi rse delicat. Iniial, am fost
ngrijorat din cauza asta, pentru c prea att de entuziasmat, dar
a spus c visase dintotdeauna
s mearg la New York i c i dorea s fiu acolo cnd i mplinea
n sfrit acel vis.
Nayir trgea ndejde ca figura lui s nu i dezvluie durerea.
ncepea s fie copleitor: acest brbat nalt, atent, delicat, plecnd
spre New York neavnd habar c noua lui soie era pe cale s l
abandoneze. Prea imposibil ca el s o fi ucis. Chiar dac ar fi
suspectat c era folosit de fat, nu prea un motiv suficient de
puternic pentru a-1 mpinge pe Qazi la aa ceva.
- Despre ce ai mai vorbit? ntreb Nayir.
- Mai ales despre New York ce urma s facem, unde urma
s stm. M tot ntreba dac era n regul s-i lase faa descoperit
i s poarte doar baticul.
- i ce i-ai spus?
- I-am spus c era n regul. mi doream ca ea s poat vedea
New Yorkul.
Nayir cobor privirea pentru a-i ascunde o cutremurare.
Detesta ceea ce se ntmpla; simea cum i revenea furia, i toat
mila pe care o simise pentru Nouf prea acum cumplit de
deplasat. Trebui s i reaminteasc faptul c probabil fusese
ucis i c, dac cineva s-ar fi simit umilit de purtarea ei, acela ar
fi fost Qazi.
mi dau seama c era frumoas i c asta te-a atras. Dar ce
te-a fcut s vrei s te cstoreti cu ea? ntreb Nayir. Trebuie s
fi fost ceva special la ea.
Qazi schi un zmbet blnd i i nclin capul.
- Da, era frumoas, asta m-a atras, dar, odat ce am nceput
s o cunosc, prea fericit. Ridic privirea i continu: Era singura
verioar pe care o aveam care s rd aa i s nu vorbeasc tot
timpul despre comportamentul cuviincios. Vorbea despre cinii ei,
despre plimbri pe plaj, despre plcerea de a merge cu schi-jetul.
Dar nici nu se prostea tot timpul, era pur i simplu... un echilibru
perfect.
i aps gura cu palmele. Nayir observa c pierderea l
afectase profund i c nu negociase nc n ntregime mhnirea sa.
Lacrimile ameninau s cad, dar Qazi se scuz i merse ntr-o baie
mic nvecinat cu biroul. Pe Nayir l uimea c simea atta tristee
la el. Vorbise cu fata la telefon doar de
cteva ori, o ntlnise o dat purtnd burqa, i totui, prea s se fi
ataat profund de Nouf, sau cel puin de ideea de Nouf. i de ce
nu? Aveau copilria n comun. Ea urma s fie soia lui. Probabil c
o considera deja soia lui.
Qazi se ntoarse cteva secunde mai trziu, cu ochii mai roii.
Se reaez la masa de lucru i i ceru scuze pentru ntrerupere.
Nayir i ls ceva timp nainte de a lansa urmtoarea ntrebare.
- Cnd ai aflat despre... purtarea ei?
Minile lui Qazi preau s devin nesigure i el le trase n
poal.
- Mi-a spus tata, la nmormntare.
- neleg. Cam trziu. Nu ai avut nici o idee nainte de asta?
Qazi se ncrunt.
- Nu, bineneles c nu!
- Mi-ai putea spune unde erai n dimineaa n care a disprut
Nouf?
- Eram... de fapt, eram la ei acas.
- La proprietatea Shrawi?
- Da. A trebuit s las o parte de trusou. Uitndu-se nelinitit
la Nayir, adug: Am fost acolo doar pentru cincisprezece minute.
Othman poate garanta pentru mine.
- La ce or ai fost acolo?
- nainte de prnz. Doar nu credei c sunt implicat n asta?
- i unde te-ai dus dup aceea?
- M-am ntors aici. Dar nainte m-am oprit s iau prnzul, i
am condus o vreme fr o direcie anume. Qazi era ncordat de-
acum, cu braele ncruciate strns la piept. Nu am avut nimic de a
face cu fuga ei, sper c v dai seama!
- Ct timp ai fost plecat?
- Cam un ceas. Fac asta zilnic la ora prnzului. Putei ntreba
pe oricine.
- Deci nimeni nu poate garanta cu adevrat pentru tine pe la
ora la care a disprut Nouf.
Qazi oft i se aplec n fa.
Nu. Credeam ns c voiai doar s tii mai multe despre
ea.
Aa e, spuse Nayir cu blndee. Se simea prost pentru c
insistase, dar Qazi prea s se fi descurcat bine. Totui, trebuie s
admii c tu ai fi fost cel mai afectat de pe urma indiscreiilor ei.
Dac ar fi aflat cineva despre purtarea ei, i-ar fi putut spune...
Dar de ce s o fac?
Ca s mpiedice nunta.
Qazi cltin din cap cu tristee.
i rspunsul meu la problem ar fi fost s o rpesc? E
nebunesc! Se uit n adncul ochilor lui Nayir. Dac a fi vrut s
mpiedic nunta, a fi anulat-o. Un lucru simplu.
Avea dreptate: ar fi fost ceva simplu i, dac cineva ar fi
ntrebat despre motiv, ar fi putut veni cu o mulime de scuze. Nu
era pregtit. i schimbase atitudinea. Nimeni nu ar fi nvinuit un
biat de nousprezece ani pentru ezitrile lui. Dac logodnicul lui
Nouf ar fi rpit-o, ar fi trebuit s fie un brbat mult mai arogant,
mai trufa, cineva pentru care indiscreia ei s fi fost profund
insulttoare. Qazi pur i simplu nu prea a fi un astfel de om.
Cnd Katya deschise ua, sunetul strident al mixerului o
asurzi. Oftnd, i scoase pantofii, i desfcu baticul i i puse
mantaua i geanta de mn pe msua de cafea. O clip mai trziu,
mixerul se opri.
- Am venit! strig.
Tatl ei apru n pragul uii de la buctrie, innd n mn
ceva rcoritor ntr-un pahar pe care nfloreau cristale de ghea.
- E pentru mine? ntreb ea.
- Dac vrei.
Se prbui pe canapea i ntinse mna - ntocmai, i veni n
minte, cum ar deschide ciocul un pui ntr-un cuib. Tatl ei se
apropie i, privind-o atent, i nmn ncetior paharul.
- Cum a fost la munc?
- Bine, rspunse ea.
El ncuviin din cap i se ntoarse la buctrie.
- Mulumesc, Abi, strig ea n urma lui.
- A sunat Othman dup-amiaz.
Ea atept continuarea, cu butura rcoritoare nghen- du-i
palmele, dar Abu tcu, aa c se ridic i merse pn n pragul uii
de la buctrie. El deschise robinetul i ncepu s spele vasele.
- Tu ce ai fcut azi? l ntreb.
El nu rspunse.
ovind, gust din butur. Avea o arom ciudat, aspr, de
parc el ar fi adugat iarb, dar ea reui s nghit.
- Deci ce avem la cin? ntreb.
El ridic din umeri.
- Frigiderul e aproape gol, dar avem cteva ou.
Ea era suficient de nfometat pentru a mnca toate oule
dintr-un cofraj, dar, dac l-ar fi rugat s le gteasc, tia c avea s
spun: F-le singur!14
Frustrarea iscat de orele de lucru prelungit ncepea s o
ajung din urm. Cnd ncepuse slujba asta, cu aproape un an
nainte, fusese att de entuziasmat de ideea de a avea serviciu,
nct nu se simea niciodat obosit, sau, atunci cnd se ntmpla,
i ddea o stare de mulumire. Dar acum se simea extenuat. Era
n picioare de la ora ase dimineaa i nu mai avea deloc energie
s mearg pn la o alimentar sau s gteasc. Abu ar fi trebuit s
o fac.
Doar e pensionar, se gndi cu o urm de frustrare. Are tot
timpul din lume.11 Dar privirea de pe faa lui i spunea c nu avea
i toat disponibilitatea din lume. Ceva l deranja, i nu era doar
Othman.
Dup ce murise mama Katyei, el i prsise slujba de la uzina
chimic i se deprinsese repede cu pensionarea. Aproape peste
noapte, prul su presrat cu fire albe ncrunise complet, ochii
lui negri i ageri nu mai erau att de ptrunztori, iar trupul lui,
odinioar neobinuit de viguros i de nalt, se ofilise cumva. Poate
era de vin faptul c nu mai purta costumele sale, care i stteau
bine; acum purta doar halatul de cas, care i conferea un aspect
permanent ponosit.
Fr slujba lui, dispuneau de puini bani. Venitul su de
pensionar nu era suficient pentru a acoperi cheltuielile. Erau plini
de gratitudine c deineau deja apartamentul, unul cu dou
dormitoare, n oraul vechi, dar cteva luni nu i putuser permite
s achite facturile i, cnd le fusese deconectat telefonul pentru
neplat, Katya decisese s i caute de lucru.
Ani buni, dduse meditaii de chimie elevelor de liceu. Toate
elevele ei erau de la coala de fete de imediat mai jos pe strad.
Veneau nsoite de escortele lor - de obicei, frai sau veri -, care
ateptau n timp ce Katya le ajuta pe fete la teme.
Cteodat, atunci cnd fetele plecau, auzea escortele tachi- nndu-
le: De ce nvei chimie? O poi folosi la gtit? Doar nu crezi c ai
s gseti o slujbComentariile respective o jigneau n aceeai
msur n care le rneau pe elevele ei. Munca i fcea plcere;
ncurajarea tinerelor n a deveni mai mult dect bune buctrese
era ceva important pentru ea. Ctiga decent i putea lucra acas.
Dar tnjise muli ani s aib o slujb unde s i pun abilitile
mai bine n folosin.
Obinuse un titlu de doctor n biologie molecular la
Universitatea Regal Abdul Aziz, dar, ca orice alt femeie din
grupa ei - o grup exclusiv de femei , i terminase doctoratul
fiind contient de contradicia c, dei realizase o isprav
remarcabil, avea cumplit de puine perspective de viitor. Existau
foarte puine locuri de munc pentru femei, mai ales dac erau
femei instruite. Femeilor le era permis s lucreze doar n locuri n
care nu intrau deloc n contact cu brbaii, sau att de rar nct s
nu atrag atenia asupra lor, ceea ce le limita accesul la coli de
fete i la clinici pentru femei.
Proaspt ieit din facultate, Katya i luase o slujb n
nvmnt. Supravieuise astfel un an. Fusese prea mult munc
pentru prea puin plat, i nu se simea suficient de motivat.
Prefera linitea unui laborator, unde nu trebuia s fie printre
oameni tot timpul, unde putea tri emoia unor descoperiri i
plcerile cureniei, ale organizrii i controlului. Ar fi trebuit s
fie destule locuri de munc pentru femei n asemenea ambian. Cu
toate acestea, posturile de cercetare tiinific din ar erau ocupate
cu precdere de brbai. Frustrat, i devenind tot mai plin de
resentimente, se ngropase n meditaii de biologie i de chimie
aproape doi ani.
Ins, tocmai cnd devenise clar c nu avea de ales, trebuind
s i caute o slujb mai bun, se potrivise ca laboratorul de
criminalistic al oraului s deschid o secie pentru femei, i ea
aplicase. O acceptaser imediat, impresionai de formaia ei
educaional. Perspectiva de a lucra ntr-un laborator o umplea de
entuziasm, dar se temea s i spun tatlui ei. Lui nu i plcuse
ideea de a fi profesoar, i acela fusese un
mediu strict feminin. Dei laboratorul de criminalistic avea s fie
izolat, exista posibilitatea ca ea s vad brbai din cnd n cnd.
Ii adusese vestea la cunotin cu o tulburare enorm. Stteau
la masa din buctrie, curnd morcovi i sorbind ceai. Frigiderul
era gol, aragazul nu mergea, iar amndoi erau deprimai. Cnd ea
i spusese despre slujb, el srise de pe scaun i i ngustase ochii.
- Haida-de, doar nu suntem chiar att de sraci, spusese.
O rnise att de profund, nct i venise s plng. S lai
o femeie s lucreze era un lucru disperat. Se scufundaser n
nisipurile mictoare ale lumii. Faa ei probabil c i artase
dezamgirea, pentru c Abu btuse n retragere.
- Stai puin, zisese el. E ceva ce i doreti s faci?
Ea ncuviinase din cap, neavnd ncrederea n sine pentru a
vorbi.
- Atunci, deocamdat... Se chinuia s o spun. Accept
slujba.
Zmbise trist spre ea, pe cnd lacrimile udau obrajii Katyei.
i le tersese suprat, jenat de plnsul ei.
- Dac nu merge, adugase el, poi s renuni oricnd.
Ea ncuviinase din nou din cap, simindu-se profund uurat.
Dei, la drept vorbind, nu aveau de ales, ea era recunosctoare c
el fusese ndeajuns de mrinimos nct s nu i pese ce aveau s
cread alii despre faptul c fata lui lucra. Era incitant c urma s
aib o slujb n sfera public, i totui nutrea o mhnire tainic la
gndul c, lucrnd, reprezenta srcia lor, i asta l ruina cumva
pe el.
Dup asta, el se purtase atent, li spunea c era mndru c
gsise o slujb att de bine pltit i c ea era biolog molecular.
Katya suspecta ns c, n adncul sufletului, el nc resimea
ruinea. Se manifesta sub forma mpotrivirii de a se dedica
treburilor casnice. n fiecare diminea o oprea la u.
- Cine gtete cina disear? ntreba.
Ea promisese c avea s se ocupe de gtit, n plus, urmnd s
in pasul cu treburile casei, cu curenia, splatul rufelor i
cumprturile care intraser n sarcina mamei nainte de a muri.
Prea o nelegere rezonabil, pentru c, dei era evident nedrept,
pentru Abu era mai bine s ia lucrurile ncetior. Deocamdat, o
sprijinea n a avea o slujb, asta fiind suficient.
Katya ncepuse lucrul. Dei era nevoie de timp ca s te
deprinzi cu prezena continu a morii, ea era ncntat de faptul c
ajuta la rezolvarea crimelor. In decursul acelui an, Abu i dduse
seama c ea nu avea vremea, nici energia s fac totul singur, i
ncepuse s fie mai activ. Acum fcea curenie i spla rufe;
mergea chiar i la cumprturi. Dar gtea cina numai cnd i era cu
adevrat foame, i, dei avea doar aizeci i patru de ani, i se fcea
rar foame. Are apetitul unui btrn, se gndea ea adesea, i eu am
un apetit ct pentru amndoi.
Katya i ddea seama c el era uor depresiv - cine n-ar fi,
dup pierderea unei soii ce i sttuse alturi treizeci de ani i
prsirea serviciului de o via? Ea sperase c timpul avea s i
vindece tristeea, sau cel puin s o fac mai suportabil. Uneori, la
venirea acas gsea o ntreag cin ntins pentru ea - miel, orez,
vinete, pine , alteori se ntmpla ca n seara de fa, nite ou n
frigider i o rcoritoare experimental.
i nclet degetele pe pahar i inspir adnc.
- M-am gndit la cazul lui Nouf toat ziua.
Abu se ntoarse cu faa spre ea. Pe ncheietura minii i se
scurgeau clbuci de detergent.
- ncep s cred c a fost rpit, aa cum a spus Othman.
El se ncrunt. Katya vedea pe faa lui c se purta o lupt
nluntrul su.
- M ntreb ct de multe tie familia ei, spuse el.
Ea ridic din umeri i puse paharul pe blatul mesei.
- Othman mi-a spus tot ce tie.
- Las-m s ghicesc: nu e prea mult.
- Se lupt cu durerea. i, n plus, e att de ocupat cu slujba...
Vocea i se stinse, i Katya ddu din mn pentru a exprima c mai
spusese toate astea. Vreau s m spl nainte de cin.
Prsi ncperea, spernd s taie din fa inevitabila lui critic
la adresa lui Othman. Abu nu era de acord cu planurile ei de
cstorie. Iritarea lui lua forma unui bombnit nentrerupt, de slab
intensitate, o acumulare de nemulumiri mrunte despre Othman
i familia sa. Katya tia c i fcea griji pentru ea, temndu-se c
Othman nu o iubea cu adevrat sau c avea s se rzgndeasc, s
anuleze nunta i s renune la ea, pentru c el era bogat i pentru
c, dac se ivea ceva mai bun, putea proceda dup cum poftea. Sau
poate c lui Abu pur i simplu nu-i venea a crede c ea era demn
de iubirea unui brbat bogat - ea, o fat din clasa de mijloc care,
nainte de toate, era i prea btrn pentru a se mrita. Gndul o
nelinitea, pentru c uneori i ea se ntreba acelai lucru. Oare
Othman chiar o iubea? Era dezamgit de vrsta ei, de douzeci i
opt de ani? Avea s se rzgndeasc odat ce se cstoreau? Dar,
n prezena lui Othman, ea era ntotdeauna convins de afeciunea
lui. Mai probabil era c ncordarea lui Abu inea de firea lui, de
concepia lui demodat cum c mariajul unui copil trebuia s fie o
nelegere ntre prini. In acea privin, el nu era egalul Shrawilor,
ci doar o rud prin alian lipsit de statut, deposedat de puterea
de negociere n momentul n care Katya i Othman aranjaser
singuri cstoria.
Ea l cunoscuse pe Othman prin prietena ei cea mai bun,
Maddawi, care se cstorise cu un vr apropiat de-al lui i care era
ea nsi o verioar ndeprtat a Shrawilor. Nunta fusese un
eveniment complet separat pe sexe. In casa splendid de la
periferie a familiei, Katya se furiase afar, pe un balcon ngust,
pentru a scpa de glgia unei srbtoriri care includea peste cinci
sute de oaspei, i dduse peste Othman. Gnd el vzuse c faa ei
era descoperit, nu i ntorsese privirea. Ii ntlnise ochii i
zmbise - cu tristee, i se pruse ei. Apoi el se prezentase, o
ntrebase numele ei i i scuturase br- btete mna. Stpnirea
lui de sine i ncrederea tcut o ncntaser. Ea se simise agitat
la nceput, nefiind sigur ce s cread despre el, dar intraser n
conversaie n chip foarte firesc, de parc ar fi fost rude apropiate,
i vorbiser timp de
dou ore nainte ca el s fie nevoit s plece. Dup aceea, ea se
minunase de faptul c rseser ca nite prieteni vechi i i
spuseser poveti despre familiile lor pe care era sigur c nici unul
din ei nu Ie mai istorisise nimnui.
In urmtoarele cteva luni continuaser s se ntlneasc. Se
plimbau cu maina lui, unde puteau vorbi fr s poarte grija
poliiei religioase. Se ntlneau i n malluri aglomerate, unde aerul
condiionat le permitea s se plimbe n tihn i unde, n forfota
miilor de cumprtori, ansele de a fi observai de persoane pe care
le cunoteau erau extrem de reduse. Iniial ea l considerase
atractiv ntr-un fel mocnit, dar dup o vreme i dduse seama c
el nu prea s aib vreo intenie sexual. Era genul de brbat care
putea s se uite la faa unei femei, s i strng mna i s se
prezinte, fr a se simi strnit trupete de asta. Era cordial i
amuzant, uneori un ncnttor partener de discuie, dar ea bnuia
c, n adncul sufletului, era rece. Cu groaz, nelesese un adevr
dureros: c un brbat modern i instruit, ca Othman, genul de
brbat care putea s cunoasc o femeie n public fr s o socoat
a fi o trf, era posibil s nu fie suficient de nzestrat luntric pentru
a ntreine o relaie pasional.
Dar atunci cnd, la patru luni de cnd erau prieteni, o dusese
ntr-o sear ntr-o zon izolat de autostrad i o srutase n sfrit,
se gndise c poate se nelase. El avea pasiune; era pur i simplu
un brbat molcom, prudent. i l plcuse mai mult dect oricnd.
Dup cteva sptmni, o ceruse n cstorie, i ea spusese da.
Bineneles c era scandalos faptul c se ntlnise cu un brbat
nensurat n public. Nu i povestise niciodat asta lui Abu, nici
mcar dup ce i anunaser planurile de cstorie. Ii spusese doar
c l cunoscuse pe Othman la nunt, c el se artase interesat de ea
i c meninuser o prietenie prin telefon. Abu nu o credea; ea i
ddea seama de asta, dar nu se putea determina s recunoasc
adevrul. In anumite privine, Abu nc era dureros de
tradiionalist, insistnd ca ea s poarte vlul cnd veneau amicii lui
n vizit (amici pe care i avea
de patruzeci de ani) i fcnd remarci aspre la adresa celor dou
verioare ale ei care i aleseser singure soii. Dar vremurile se
schimbau, i ncet, ncet se schimba i Abu odat cu ele, susinnd
slujba ei, fcnd chiar i treburile casei. Ea spera ca aceast
antipatie fa de Othman s fie ultimul bastion al tradiiei, menit a
cdea i el n curnd.
Iar uneori suspecta c vrsta ei era adevratul motiv pentru
care el nu interzisese categoric mariajul: n mintea lui Abu i n
minile a mai tuturor celorlali pe care ea i cunotea -, era
norocoas ntruct gsise la douzeci i opt de ani un brbat care
nu avea deja trei soii i aisprezece copii.
Dup ce iei din buctrie, Katya se duse la baie, lsnd ua
ntredeschis. Ddu drumul la ap i i ridic prul, dar, chiar cnd
era pe punctul de a se apleca deasupra chiuvetei, l zri pe Abu n
prag.
- Ce pcat de fata aia, zise el, scond capacul coului de
nuiele i lund rufele murdare. Ai spus c era inteligent. mi
nchipui c ar fi dus o via foarte frumoas.
- i eu cred asta.
Nivelul apei cretea n chiuvet, aa c ea nchise robinetul i
scoase dopul de scurgere. Era acoperit cu pr i cu spun. Cur
mizeria de pe dop, o arunc la gunoi i se spl repede pe mini.
- Cine crezi c a rpit-o? ntreb el.
- N-am nici o idee.
- Nici un suspect?
- Nu nc, zise ea. i, din cte se pare, fata ar fi fugit.
- Dar tu nu crezi asta.
Katya nu rspunse.
Cu prosoapele murdare stivuite pe bra, Abu se sprijini de
tocul uii.
- Pare a fi legat de faptul c era nsrcinat. Dar stau i m
ntreb: pe cine trebuia s tulbure cel mai mult vestea sarcinii ei? Pe
mama ei? Pe tatl ei? Am impresia c Nouf ar fi trebuit s fie cea
mai tulburat, nu crezi?
Katya ddu din cap aprobator. Acea ntrebare atingea o team
ascuns pe care o purtase n suflet nc de cnd descoperise s
Nouf fusese nsrcinat: dac fusese violat? Nu n ziua n care
dispruse - sarcina avea cel puin cteva sptmni , ci nainte.
i dac descoperirea sarcinii fusese att de ngrozitoare, nct o
determinase s fug? Katya o vzuse pe Nouf cu dou sptmni
nainte de a disprea. Probabil era nsrcinat de pe atunci. Nu se
purtase deloc altfel dect n alte ocazii n care Katya o ntlnise pe
Nouf, dar se putea s-i fi ascuns suferina sau disperarea.
Totui, nu exista nici o mrturie a unui viol de cu o lun n
urm pe corpul ei: nici o tietur sau vntaie care s se fi vindecat
ntre timp.
- S-ar putea s ai dreptate, spuse Katya. Nouf probabil c era
tulburat. Dar nu o consider o sinuciga, iar zgrieturile de la
ncheieturile minilor nseamn c, chiar dac a fugit, s-a luptat cu
cineva nainte de a pleca.
- Poate, zise Abu, dar felul n care familia aia i crete copiii
m deranjeaz. tii bine asta, aa c nu am s mai spun nimic, dect
c eu cred c Nouf e posibil s fi fost o victim a propriei educaii.
La ce te referi?
- Cred c e posibil ca ea s fi vrut s se pedepseasc mai mult
dect voia oricine altcineva. Shrawii sunt puternic preocupai s
par virtuoi. Trebuie s fie: e slujba lor. Ei iau bani de la toat
lumea n numele lui Allah, aa c trebuie s fie vzui drept virtuoi
i absolut neprihnii. Dar asta nseamn mult presiune, mai ales
pe umerii unei fete cu vn rebel.
Katya cercet ochii mari, cprui ai tatlui ei. Avea dreptate; n
anumite privine, neamul Shrawi i supunea membrii unor
presiuni mari. Dar felul simplu n care el tocmai o descrisese pe
Nouf o fascina. Oare era cu adevrat ceea ce credea el,
caracteriznd-o pe Nouf drept o fat obinuit cu o vn rebel"?
O fcea s par fermectoare, inofensiv chiar. Era acelai brbat
care, ntr-o alt dispoziie, ar fi putut-o numi o tnr emancipat
sau un exemplu prost de femeie. Pensionarea
prea s i netezeasc asprimea colurilor. Ea i aminti ct de
suprat fusese atunci cnd, cu doi ani n urm, dup ce petrecuse
sptmni ntregi aranjnd un mariaj pentru Katya, descoperise c
fiica sa nu voia s se cstoreasc cu brbatul acela. Nu vorbise cu
ea o zi ntreag i, cnd o fcuse n sfrit, o numise ingrat
demn de comptimire" i o avertizase c avea s devin o femeie
inutil". Oare cum, se ntreba Katya, ar fi descris-o el astzi?
Poate c ai dreptate, spuse ea.
Un minut mai trziu, tergndu-i faa cu un prosop, se uit la
tatl ei care sttea cocrjat n pragul uii, cu o cuttur trist n
privire.
Nu ai de gnd s mi faci oule? ntreb ea.
El se ndrept cu severitate, dar apoi zmbi.
Eu spl rufele, zise. E rndul tu s gteti.

Katya reveni n buctrie, i scoase inelul de logodn i l


puse cu grij pe rama ferestrei. Termin de splat vasele pe care le
lsase Abu n chiuvet i cumpni cum s vorbeasc despre Nouf
fr s l introduc n discuie pe Othman. Cazul ncepea s o
obsedeze. Cu cine se luptase Nouf nainte de a disprea? Era
aceeai persoan care o lovise la cap? De ce gsiser urme de
blegar pe ncheietura minii ei? i achii de lemn n rana din
craniu? Era n mod evident mai mult dect un nec accidental, i
Katya se simea obligat s lege faptele ntre ele, dac nu pentru a
dovedi crima, cel puin pentru a se convinge pe sine - i pe Othman
de asemenea - c fusese un accident.
Dar, indiferent ct de tare ncerca, orice teorie despre Nouf
avea s aduc vorba de Othman - sau, mai ru, de slujba ei.
Cteva minute mai trziu, Abu i se altur n buctrie. Se
sprijini de blatul mesei i lu butura rcoritoare lsat de ea
neterminat.
Nu i-a plcut?
Ba da, a fost bun, zise ea.
Vedea c dispoziia lui se mbuntise din momentul venirii
ei acas, i se ntreba ct de singuratic se simea atunci cnd ea se
afla la lucru.
- Cum i-ai petrecut ziua? l ntreb din nou.
El ridic din umeri.
- A fost bine. Se apropie de chiuvet, stnd lng Katya.
Colegul la al tu nu te mai deranjeaz, nu-i aa?
- Nu, e-n regul, spuse ea.
Se referea la Qasim, unul din tehnicienii laborani din secia
de brbai, care venise ntr-o zi n laboratorul femeilor i ceruse ca
femeile s poarte ciorapi. Erau prea multe glezne la vedere pentru
a se simi el confortabil.
- Intr des brbaii tam-nisam n secia femeilor? ntreb
Abu.
- Nu, nu, Abi, nu e aa. i nu-i face griji! Punem o
nchiztoare la u.
- Deci tot nu intri n contact cu brbaii?
- Tot.
Numaidect, ea se gndi la Maamoon i la Nayir i simi
muctura vinoviei. Da, se ntlnise cu brbai, dar Maamoon era
un medic examinator btrn i morocnos, iar Nayir nu pruse s
conteze. Era un angajat al Shrawilor i, judecnd dup felul n care
vorbea Othman despre el, un fel de ghid beduin sfnt. O dat la
cteva luni, el i Othman mergeau n deert pentru a fi n legtur
strns cu natura.
Deschise frigiderul i se uit nuntru. n afar de ou, nu zri
nimic altceva. Scoase patru ou din cutie, puse o tigaie pe aragaz,
aprinse focul i turn puin ulei n tigaie. Trebuia s admit c,
nainte de a-1 ntlni pe Nayir, fusese intrigat de descrierea fcut
de Othman: un brbat pur i nobil, o figur romantic de beduin.
Se dovedise a se purta ca un ayatollah. Nu fusese n stare s
vorbeasc cu ea fr s roeasc, refuzase s i ntlneasc privirea
i se pierduse cu firea cnd vzuse cadavrul lui Nouf, de parc
fusese expus diavolului nsui. Nayir era exact genul de brbat care
oprea femeile pe strad
pentru a le certa c nu purtau mnui sau c vedea prea mult din
fa printr-o burqa.
ntlnirea cu Nayir ar fi trebuit s o determine pe Katya s l
aprecieze pe Othman cu att mai mult, n schimb, o fcuse
temtoare. Oare Othman era cu adevrat att de lipsit de
cunoatere n privina prietenilor si? Sau Nayir se purta total
diferit cu Othman? Poate chiar reprezenta un model spiritual, iar
Othman se simea inspirat de asta. ntr-un fel o dezgusta - s nu
trebuiasc s i faci griji legat de virtutea prietenilor ti era unul
din luxurile de a fi brbat.
Abu se apropiase iari de ea. n tcere, urmrir oule
prjindu-se pn fur gata. Cu ndemnare, ea le trecu n farfurii,
puse tigaia napoi pe aragaz i stinse flacra. Abu fcu semn spre
minile ei.
- mi amintete de mama ta, spuse. Felul n care mnu- ieti
tigaia.
Subit, i se puse un nod n gt, mpiedicnd-o s rspund.
Mama ei era moart de mai bine de doi ani, dar Katya tot nu se
putea gndi la ea fr a resimi o durere amenintoare. n zilele
din urm, cnd i permitea s rtceasc prin gndurile legate de
mama ei, deplngea inevitabil faptul c ea nu avea s fie prezent
la nunt. Mama, care nu putuse avea dect un copil, i dorise
nepoi - ct de muli posibil. Considera c mariajul ar trebui s fie
cel mai nalt el al unei femei, i mpotrivirea Katyei la aceast idee
o dezamgise profund.
Mncar n relativ linite i, atunci cnd terminar, ieir pe
terasa cu vedere spre strad. Abu i arunc o privire uor
mustrtoare pentru c nu purta burqa, i ea murmur ceva cum c
era prea obosit pentru a se duce napoi n apartament s o ia.
mbulzeala zilei trecuse, crucioarele vnztorilor stradali
erau pliate i acum rezidenii locali treceau n pas agale, unii dintre
ei fcnd cu mna sau strigndu-i salutri lui Abu, alii evitndu-1
de team s nu vad faa fr vl a Katyei. Ea i numr pe msur
ce se perindau - brbaii care nu voiau s salute un prieten din
pricina prezenei ei, pentru c a se uita la
ea ar fi fost la fel de periculos ca privitul direct la soare i ajunse
la patru nainte de a merge nuntru.
Retrgndu-se n dormitorul ei, se decise s l sune pe
Othman. Voia s i vorbeasc despre descoperirea ei c pielea i
sngele de sub unghiile lui Nouf nu erau ale fetei. Amnase
momentul pentru c nu era sigur cum s i aduc la cunotin
vestea c Nouf se luptase cu cineva. Trecuse deja prin ncercarea
de a-i spune despre moarte, apoi despre sarcin. Nu i dorea ca el
s o asocieze cu tirile devastatoare. Acum, de fiecare dat cnd
pomenea numele lui Nouf, el se cufunda n tcere. Ea tia c
moartea surorii lui l afectase profund i c Othman era n general
ovielnic n a- exprima sentimentele, dar o ngrijora acea tcere
a sa n privina subiectului. Katya i imagina c era supus unui bir
mult mai mare dect ar fi recunoscut vreodat.
Cnd rspunse, prea obosit, dar se scuz spunnd c avusese
edine toat ziua.
- Vreau s te vd, i zise el. Putem gsi timp sptmna asta?
Ea accept cu uurare. Vorbiser la funeralii, dar nu se
putuser ntlni. nainte de asta, Othman petrecuse zece zile n
deert, cutnd-o pe Nouf. n perioada aceea Katya se transformase
ntr-un spectru, neputnd dormi noaptea, facn- du-i griji pentru
el.
Fu nevoie de ceva vreme nainte ca ea s gseasc puterea de
a-i spune despre probele de esut de sub unghiile lui Nouf. El
deveni tcut, aa cum Katya se ateptase, i ea resimi o vinovie
brusc. A fi putut s atept pn mine", se gndi. Dup o tcere
ce pru interminabil, l auzi oftnd.
- Iart-m, i spuse Othman. M-am gndit la asta toat ziua.
Apreciez mult ajutorul tu.
- Nu e nici un deranj.
- Ei bine, eu oricum l apreciez.
- Ai vreo idee cu cine s-ar fi putut lupta?
- Nu, zise el. Deloc.
- nc ceva, spuse Katya, i apoi n-am s te mai bat la cap cu
astfel de lucruri ast-sear. A vrea s iau o prob ADN de la
escorta ei. M ntreb dac ai putea vorbi cu el.
- De ce ai nevoie de ADN?
- Cred c, dac a rpit-o cineva, trebuie s fi fost el. A vrea
s compar ADN-ul lui cu probele de sub unghiile ei.
- Este o idee bun, spuse Othman. Dar pe mine nu m place,
s tii. Ar fi mai bine s vorbesc cu Nayir. Mi-a promis c se va
duce s discute cu Muhammad. Poate c-a i fcut-o. Hai s i dau
numrul lui Nayir.
Dorind iniial s protesteze, Katya not n cele din urm
numrul fr tragere de inim. Nu voia s l sune pe Nayir. Era
exact genul de brbat care refuza s vorbeasc la telefon cu o
femeie.
- Am s-l sun, spuse ea, dac tu crezi c e n regul.
- Bineneles c este n regul. E puin tradiionalist, dar,
dac i explici de ce ai nevoie, va fi bucuros s ajute.
Katya era sigur c nu avea s fie, dar se arta dispus s
ncerce.
- Dac nu rspunde la telefonul celular, spuse Othman,
ezitnd, va trebui s treci pe la barca lui. Sau s-l trimii pe oferul
tu.
- Asta n-a putea-o face.
- Crede-m, nu e nici o problem! Am ncredere n tine.
Ea era ncntat c Othman avea ncredere n cuviina ei,
dar nu n asta consta problema.
- Nayir se va alarma, dac mi fac apariia la barca lui, spuse
Katya.
Avea s o considere indecent n cel mai nalt grad.
- tiu c nu e tocmai adecvat, zise Othman, dar uneori nu
rspunde la telefonul celular zile la rnd. Poate fi foarte frustrant
cnd vrei s vorbeti cu el.
Ea pstra tcerea.
Du-te cu escorta ta, spuse Othman, i ai grij s pori burqa.
N-ar trebui s fie probleme. Nayir e foarte beduin n tratarea
femeilor, dar e un om bun. Va nelege.
Katya i-ar fi dorit s explice ct de ngrozitor avea s fie
pentru ea s mearg la barca lui Nayir - i se prea ntotdeauna
degradant atunci cnd brbaii o ignorau, cnd nu voiau s i
ntlneasc privirea, atunci cnd se purtau de parc ar fi fost o
prostituat doar pentru c deschidea gura , dar Othman avea un
respect att de mare fa de Nayir, nct ea nu voia s l vorbeasc
de ru.
Am s-l sun, i asigur ea logodnicul.

In noaptea aceea vis c fcea prjituri, calde, delicioase,


exact cum obinuia s fac mama ei. Dar, cnd ncepu s le
mnnce, mama ei apru n pragul uii de la buctrie i o avertiz
s nu mnnce prea multe. Unui brbat nu i plac femeile grase -
i spuse , nu nainte de a fi avut civa copii, pentru c altfel va
considera c mnnc prea mult. Va nfuleca totul, ranca asta
care rgie - va mnca pn i mncarea copiilor, i ei vor fi slabi,
retardai, o ruine pentru tatl lor. i-atunci, ce fel de mam va fi?
In vis, ncepu s plng.
Nayir se ntoarse la portul de ambarcaiuni dup o diminea
de cutare nencununat de succes a lui Eric Scarsberry. Vizitase
trei complexe de locuine americane, dar nu gsise nimic. In timp
ce conducea de la unul la cellalt, gndurile i se tot ntorceau la
ideea c Nouf avea un iubit american i la felurile n care oamenii
lui mpodobiser teoria. Intr-o sear, la lumina focului de tabr,
descriseser genurile de lucruri pe care un brbat trebuia s le
spun pentru a seduce o fat ca Nouf: In America poi face
cumprturi la orice or, In America poi avea maina ta!. Cea
care i se mplntase cel mai adnc n minte era: In America, un
brbat nu se poate cstori cu o a doua soie".
Orice pomenire a unei a doua soii i capta ntotdeauna atenia.
Ii plcea ideea c a fi singura soie reprezenta ceva pentru care s
te strduieti, i n acea privin era de prere c Nouf putea s fi
avut, n definitiv, un motiv ntemeiat pentru a evita o cstorie
saudit. El nsui respingea ideea de soii multiple. Coranul
permitea patru, dar numai cu respectarea condiiei ca toate patru
s fie tratate exact la fel, ceea ce era, conform manierei de gndire
a lui Nayir, o alt metod de a mpiedica poligamia, pentru c, ce
brbat putea trata patru femei n exact acelai fel? S le ofere
fiecreia, zilnic, aceeai atenie, aceeai sum de bani, acelai
numr de copii? Aceleai sruturi? Acelai numr de partide de
sex? Orice brbat cu o asemenea rezisten, n mod evident, nu
avea nimic altceva de fcut. Cnd gsea vreme s lucreze? S
creasc copii? S se roage? Era absurd, i totui, vedea astfel de
familii
tot timpul, astfel de soi care jonglau cu patru soii i douzeci de
copii. Ii vedea la picnic n Corniche, copiii, fugind de colo, colo ca
nite mici bande de tlhari, femeile, bodognind n timp ce
ntindeau covoare enorme i amenajau buctrii elaborate n aer
liber cu mici aragaze de camping i o mulime de rcitoare. Nayir
sttea pe o banc i urmrea de la distan, studiind soiile, toate n
mantii i-n vluri, i ncercnd s stabileasc dac soul le trata
ntr-adevr egal. In majoritatea cazurilor, soul sttea pe un
covora separat, cu ali brbai, mai sus de ceata glgioas. Dac
se apropiau copiii, o fceau ezitant. Femeile nu se apropiau
niciodat, dect pentru a aduce mncare. Cel puin, se gndea
Nayir, soul le ignora pe toate. In mod egal.
Dar, indiferent ct de des ntlnea asemenea familii, indiferent
ct de obinuite ajunseser s par, l irita de fiecare dat s vad
un brbat cu patru soii. Nu prea drept ca unii brbai s aib
patru, n vreme ce alii nu aveau nici una.
Epuizat de aria de la miezul zilei, i trase jeepul n parcarea
portului de ambarcaiuni. De obicei l lsa la umbr, dei exista o
singur astfel de fie rtcitoare, dat de o barac de depozitare
drpnat. Pentru c locuia n portul de ambarcaiuni de mai
mult vreme dect oricare dintre ceilali rezideni, i cedau
ntotdeauna lui locul. Nu avea importan c umbra dura doar o or
sau c jeepul lui era cea mai veche bucat de fier din parcare; buna
lor vecintate l impresiona. Astzi, totui, o alt main furase
acel loc rvnit. Era o Toyota neagr, cu plcue de nmatriculare
destul de noi i cu un Coran pe bord.
Sttu o clip i i frmnt mintea cu privire la main. Poate
avea un vecin nou. Un om de afaceri sau un marinar de weekend.
Cnd o porni de-a lungul cheiului instabil, lemnul vechi
scria sub greutatea lui i brcile se legnau n ritm solidar.
Scrut rndurile de ambarcaiuni n cutarea celei aparinnd
noului vecin, dar nu o gsi; n schimb, distinse o femeie stnd pe
chei. Nu i putea da seama cine era; purta o mantie
neagr, pn la pmnt, i un batic cu burqa. Numai ochii i se
zreau.
Cnd ea l vzu pe Nayir, i ndrept postura, i el tiu
instantaneu c era domnioara Hijazi. Nu cunotea nici o alt
femeie, i ea l recunoscuse. Ce fcea aici? Aproape c se
mpiedic de o grmad de frnghii. Cnd se apropie, i recunoscu
ochii i forma umerilor. Ea atept s i se adreseze el.
- Domnioar Hijazi, zise.
- Domnule Sharqi, rspunse ea, nentinzndu-i mna, n chip
ostentativ.
Se uit la trenciul lui, l msur de dou ori de sus i pn jos,
dar nu fcu nici un comentariu.
- Ahlan waSahlan, spuse el, nesigur ce s fac.
Dac o vedeau vecinii, ncepeau s brfeasc - cine tie, era
posibil chiar s cheme poliia religioas , dar nu o putea ascunde
nicieri; nu exista vreo ascunztoare, i s o invite pe barc nu intra
n discuie. Ar fi fost ca i cum ar fi invitat-o n pat. Simplul fapt
c sttea lng ea i ddea o senzaie de vin.
- Unde e Othman? ntreb, aruncnd o privire spre barca lui
Majid.
- La munc.
- tie c suntei aici?
- Da, el mi-a dat adresa.
~ Serios?
- mi pare ru, zise ea. Am ncercat s v sun, dar telefonul
dumneavoastr celular era nchis.
El scoase telefonul din buzunar i-l privi. Era nchis.
- Nu avei o escort?
- Am un ofer.
Vocea ei trda o uoar agasare.
- Unde e?
- Face o plimbare.
El nu spuse nimic. Ea i cobori privirea.
- Nu am venit aici pentru motive necuviincioase, domnule
Sharqi. Escorta mea m cunoate de cnd eram copil. Are ncredere
n mine.
El auzi o lovitur ntr-o ambarcaiune din apropiere. Fu
ndemnul de care avu nevoie pentru a trece la aciune.
- Venii, spuse, conducnd-o de-a lungul cheiului. Barca mea
e acolo.
De la patruzeci de metri deprtare, privelitea vasului
Fakmetk era una magnific. Era un iaht Catalina, lung de nou
metri, cu o vel mare de un rou aprins i o trinc bleumarin,
amndou nfurate strns n jurul catargelor lor. Dar, pe cnd se
apropiau, Nayir deveni contient de mizeria ce domnea n port.
Fotografii rupte din reviste i diverse gunoaie pluteau n ap. O
conduse n josul rampei de acces pe vas. Srind pe puntea
superioar, Nayir i ntinse femeii o mn, dar ea o ignor i trecu
n barc fr nici un ajutor.
- Tfaddalu, zise el, fcnd semn spre intrarea n cabin.
S sari n barc era una, s cobori pe scara ubred, cu
totul altceva. El cobor i se ntoarse cu gnd s o ajute pe
domnioara Hijazi, dar, nevoind s o ating sau s par c se uit
pe sub fusta ei, se ndeprt.
Ea pi pe trepte cu elegan.
- Luai loc, zise el, fcnd semn spre colul de luat masa i
spre canapeaua mic de vizavi.
Infc iute un teanc de hri de navigaie de pe canapea i le
arunc n dormitor, dar, cnd se ntoarse, fu ocat de descoperirea
unei murdrii uscate pe canapea. Ii lu o secund s identifice un
trabuc vechi, lsat acolo fr ndoial de iubitul su prieten Azim.
Il bg n buzunar.
- Tfaddalu. Luai loc!
Fcu semn spre canapea. Nici o femeie cuviincioas nu s-ar fi
npustit aa asupra lui. Dac o vzuser vecinii, cine tie ce avea
s se ntmple? Ta Allah, ar putea fi arestai pentru asta! Ea se
strecur precaut n acel spaiu; prea a-i ine respiraia.
- E ceva n neregul? ntreb el.
Ea nu rspunse.
Nayir se simea vinovat pentru disconfortul ei, chiar dac
totodat era recunosctor c se-ntmpla astfel - nsemna cel puin
c ea i ddea seama c l deranja i c prezena ei era indecent.
Amintindu-i de bunele maniere, merse n
buctrioar i i oferi cafea, dulciuri i curmale, pe care ea le
refuz politicos. El puse totui de cafea i, n timp ce atepta s
fiarb, gust una din curmale. Avea textura cimentului proaspt
turnat. Discret, o scuip n chiuvet i arunc restul fructelor la
gunoi.
Aduse cafeaua la mas, i turn o ceac i merse napoi n
buctrioar ca s i poat vorbi protejat de distan.
- Nu ai spus c cunoatei familia, zise el.
- Nu voiam s tie examinatorul c aveam legturi cu ei, zise
ea. Cuta un pretext s m scoat din cercetarea cazului.
Nayir se simi jenat c nu se gndise la asta.
- Am venit aici din motive de afaceri, domnule Sharqi. Sper
c v dai seama de asta.
Dei comentariul fusese fcut cu decen, l ndemn s se
gndeasc la celelalte motive pentru care ar fi putut veni. Era, ntr-
un fel, o acuzaie: Ai gnduri murdare". Simi o strfulgerare de
indignare.
- Eu am procesat deja probele, spuse el.
- Care probe?
- Investigatorul particular mi-a dat o prob de nisip de la rana
ei de la cap. Se pare c nu a fost lovit n deert. Nisipul de la rana
ei era portocaliu-nchis, n amestec cu lut. Nu se potrivea cu solul
din valea seac.
- Bun. Ea ncuviin din cap. Acelea sunt probele pe care i le-
am dat eu lui Othman. Nu am avut nc timp s le procesez. (Prea
agitat; degetele i se jucau nervos cu tivul de la mnec.) Othman
mi-a spus c tii c era nsrcinat.
Nayir ddu din cap aprobator, dar ea nu se uita la el, aa c
trebui s spun Da".
- Speram c m putei ajuta s obin nite probe de ADN,
continu ea. Ca s stabilesc cine era tatl copilului. (Femeia sttea
cu ochii pironii n podea, el se uita la aragaz.) Am nevoie de aa
ceva de la toi, urm ea. Am nevoie de probe de la logodnicul ei,
de la veri, de la escort, de la fiecare brbat care a fost n cas. A
vrea de asemenea s le compar cu nite celule epiteliale i de snge
pe care le-am prelevat de sub
unghiile ei i de pe ncheieturile minilor. Oricine a zmislit
copilul avea probabil cea mai puternic motivaie s o rpeasc.
- Putei obine singur probele ADN ale frailor?
Ea pru luat prin surprindere, i el i ddu seama dintr-o- dat
ce implica ntrebarea. Simi o revrsare fierbinte de ruine.
Domnioara Hijazi era tulburat; rmase nemicat, n- tr-o
tcere ncordat, un minut ntreg. In cele din urm rsufl adnc.
- Ce facei acum?
El se uit njur.
- La ce v referii?
- Avei vreun plan pentru dup-amiaza asta?
- Da, sunt ocupat. Dar dumneavoastr? Credeam c avei o
slujb.
- Mi-am luat liber pentru dup-amiaz, spuse ea. Ai vorbit
deja cu escorta?
Oare Othman i povestete totul?" se ntreb el.
- Domnule Sharqi, zise ea, ndreptndu-i postura. mi dau
seama c v stnjenesc...
- Ba nu, nu m stnjenii, mini el.
- Ba da, dar o fac pentru Nouf. Aici nu este vorba despre
dumneavoastr sau despre mine. Este vorba despre o femeie care
a murit i care are nevoie de cineva care s gseasc adevrul.
Dumneavoastr suntei singurul n care Othman are ncredere,
singurul pe care se poate baza.
Nayir i ncruci braele la piept i nu spuse nimic, dar ideea
c Othman avea ncredere n el nmuie ntru ctva dispoziia lui.
- ntreb doar pentru c speram s mi putei spune mai multe
despre escort. Pare un principal suspect.
- Nu cred.
i fcu un scurt rezumat a ceea ce i povestise Muhammad
despre Eric Scarsberry. Cu excepia unei ncordri discrete a
umerilor, ea nu pru surprins, dar nici nu vorbi.
- Am ncredere c nu vei repeta asta nimnui, spuse Nayir.
- Bineneles c nu!
- Am cutat apartamentul lui Eric n dimineaa asta, adug
el. mi nchipui c este un complex american de locuine. Eu
cunosc ase asemenea complexe diferite. Am controlat trei pn
acum, dar nu l-am gsit nc pe cel bun.
O vreme, femeia pstr tcerea.
- A vrea s vin cu dumneavoastr, zise ntr-un final, ridi-
cndu-se de pe canapea.
- Nu. Nu, nu. Pot face asta singur. Dumneavoastr,
dumneavoastr mergei...
- Nu trebuie s m ducei cu maina, spuse ea. Am propriul
mijloc de transport, dac ai prefera s m urmai.
Nayir ezit. O parte din el se revolta mpotriva ideii de a o
escorta pe logodnica prietenului su - ntr-un complex american de
locuine, din toate locurile posibile! , dar tia c ea avea dreptate:
fceau asta pentru Nouf, i n fond asta voia Othman. Totui, nu
exista nici o necesitate ca ea s l nsoeasc, doar c era
ncpnat, sau ncerca s l impresioneze pe Othman. Partea mai
generoas din el suspecta c devenea sincer implicat n cazul
acesta. Nu era deloc un lucru simplu pentru ea s urmreasc pista
dovezilor ntr-un dosar ce fusese deja clasificat drept moarte
accidental. Contravenea probabil dorinelor efilor ei, punndu-i
poate chiar slujba n pericol. Fr s vrea, el trebuia s admit c
admira persistena femeii n slujba adevrului.
- Bine, zise Nayir. De vreme ce avei propriul mijloc de
transport.
Urmnd Toyota domnioarei Hijazi, Nayir se ntreba ce fel de
prini avea femeia, care s i permit s lucreze ntr-un mediu
mixt. Trebuia s fie occidentalizai. i-l imagina pe tatl ei purtnd
un costum de afaceri, vorbind perfect engleza; mama ei era poate
una dintre acele musulmane care scriau scrisori regelui i
minitrilor, plngndu-se n legtur cu legile mpotriva femeilor.
(De ce nu putem conduce maini? De ce nu putem cltori la
Mecca fr permisiunea soilor?") Dar avea dificulti n a potrivi
aceast imagine a familiei occiden- talizate cu genul care socializa
cu neamul Shrawi. Era nc i mai neobinuit ca domnioara Hijazi
s se mrite n acea familie. l uimea c Othman era de acord ca ea
s aib o slujb, nu numai pentru c nsemna c avea s intre n
contact cu brbai, ci i pentru c asta presupunea c avea nevoie
de bani. Cei din neamul Shrawi era posibil s nu fie prea bucuroi
de acest aspect.
Ajunser la porile complexului de locuine american. La
stnga, o firm de neon albastru indica CLUB JED ntr-un scris
mpodobit, imitndu-1 pe cel arab. Un gardian se apropie de
Toyota i petrecu cteva minute vorbind cu oferul. n cele din
urm le permise s treac, facndu-i i lui Nayir semn s mearg
mai departe.
n interiorul complexului, atmosfera se schimb. Acestea erau
mai ales case n stil saudit, cldiri luminoase de stuc, cu obloane
ornamentate i acoperiuri plate, dar grdinile erau, n mod ciudat,
n stil american, pline de tot soiul de flori pe care nu le recunoscu.
Aici triau diveri americani, precum i
ali lucrtori occidentali care se angajau pentru doi, poate trei ani
de lucru n Arabia Saudit. Majoritatea dintre ei veneau pentru c
munca era rentabil i nu se pltea deloc impozit; unele companii
le asigurau chiar angajailor cte un bilet de avion ctre America o
dat sau de dou ori pe an. Era mare nevoie de muncitori importai
- un numr semnificativ de saudii erau suficient de avui ca s nu
trebuiasc s lucreze, i, se gndea Nayir, acetia considerau
munca a fi sub nivelul lor -, dar, n ciuda necesitii de lucrtori
americani, el tot simea un strop de indignare c ei veneau aici i
i construiau micile lor lumi, complexele lor private de locuine
unde triau ca i cum ar fi fost nc n Statele Unite.
Nayir urm maina domnioarei Hijazi pe strzile n unghiuri
drepte, alctuind un fel de tabl de ah, spre o parcare unde erau
ngrmdite camionete i automobile de teren. Coborr din
maini. La dreapta se deschidea o potec ce ducea pe un deal mic.
Dup spusele gardianului, acela e un club, zise
domnioara Hijazi, artnd spre o cldire de pe vrful dealului.
Dei cldirea era cocoat i cu perei cam murdari, o
balustrad de marmur i conferea un aer de rafinament.
Putem ntreba aici de Eric.
E un club pentru femei? ntreb el.
E un club pentru toat lumea. Un bar.
Un bar?
Chiar i n acel complex, alcoolul rmnea un lucru interzis.
Fr alcool, bineneles, l asigur ea. Haidei, s aruncm
o privire nuntru. L-am putea gsi acolo, sau pe cineva care l
cunoate.
Escorta dumneavoastr nu vine? ntreb Nayir.
Femeia ovi.
Nu are rost. Nu ct timp suntei cu mine, spuse ea, dei
ceva din tonul vocii ei implica: In cazul n care nu m nel n
privina dumitale".
Clubul era gol, cu excepia unei spoieli de clieni obosii.
Becuri slabe prinse n plafon aruncau o lumin lcuit. Tcerea
clientelei i felul ciudat n care iluminarea le seciona
trupurile ddeau ncperii o goliciune deprimant, precum
depozitul de piese al unui muzeu al figurilor de cear. In aer se
simea un miros rnced. Trecur de o mas unde stteau trei femei,
discutnd. Una dintre ele i arunc un zmbet, dar Nayir i ntoarse
privirea.
Domnioara Hijazi prea preocupat, poate puin agitat. Cu
o micare degajat, i ridic burqa. Nayir ncerca s nu se uite la
faa ei, dar nu putea evita asta; strlucea precum luna. Observ c
era frumoas ntr-un fel excentric: nasul puin cam lung, buzele
puin strmbe. Dac ar fi avut o frm de decen, i-ar fi cobort
vlul n faa tuturor acestor strini, dar apoi el observ c nu o
privea nimeni cu luare-aminte.
Trecur de o u glisant de sticl, ajungnd ntr-o curte
interioar, n aer liber. Msue metalice de cafea erau mprtiate
mprejur. Aici existau o bordur de iarb, nite tufe de plante de
nerecunoscut i - nebunia nebuniilor o piscin. Apa strlucea cu
o lumin rece, verde-albstrui, dar atmosfera era ncrcat de
duhoarea ei de clor.
Lng piscin, dou femei stteau la soare. Nayir nu putea s
le ignore prezena, aa c i miji ochii i i duse o mn n dreptul
ochilor, prefcndu-se c l orbete soarele. In col, un brbat
bronzat i plin de riduri sttea pe un ezlong. Sorbea ap cu ghea
i citea un ziar. Ii observ i i ls ziarul pe msua din faa lui.
Din instinct, Nayir se apropie de brbat i l ntreb de Eric
Scarsberry.
- Vrei s spunei Scarberry, rspunse brbatul. Da, l cunosc.
Locuiete aici.
- i tii adresa? ntreb Nayir. Investigm o crim i trebuie
s i punem cteva ntrebri.
- Desigur. E pe Peachtree. Brbatul i indic direcia i i
spuse numrul casei. Nu l-am vzut de ceva vreme. A intrat n vreo
ncurctur?
- Nu, dar ar putea s ne ajute.
Nayir observ c domnioara Hijazi rmsese n spate, lng
u. Burqa ei era din nou lsat.
Nayir i mulumi brbatului i se retrase, ntorcndu-se la
domnioara Hijazi.
- Cred c m descurc, i spuse. Putei atepta cu escorta, dac
dorii.
Ea nu rspunse, dar l urm atunci cnd nconjur piscina i
travers apoi o peluz foarte verde. Iarba se simea sub tlpi
precum cauciucul. Cnd ajunser la un gard alb, se aplecar pe sub
o pergol i ieir pe trotuarul unei strzi linitite, cu locuine.
Merser de-a lungul trotuarului, uitndu-se la cldiri.
- Tipul a zis c e aici, spuse Nayir, artnd spre stnga.
O cotir pe o strad lateral. Nayir i terse sudoarea de
pe ceaf. Domnioara Hijazi prea mai calm acum, pind lejer,
fr s fie alarmat de faptul c era singur cu Nayir. Poate era
efectul americanitii din jurul lor, care o fcea s se relaxeze. El
nc era tensionat.
- Am o nedumerire, spuse ea. De ce nu ai luat-o niciodat pe
Nouf n deert?
- Tatl ei nu permitea asta. Nu considera c era ceva sigur.
- Dar ar fi fost ceva sigur?
Dintr-un motiv oarecare poate c vntul mblnzea aerul n
jurul lor , mireasma ei ajunse la nrile lui. Era cald i curat, i,
pe cnd l inunda, tot corpul i fu cuprins de tremur. Era posibil s
fi simit i femeia ceva asemntor, pentru c el observ o retragere
brusc, o stnjeneal, un a nu ti ce s fac cu minile ei.
- Fata ar fi fost n siguran cu mine, spuse Nayir.
Studie strada pe care se gseau. Nu era o strad saudit;
aici nu exista poliie religioas, nu exista nimeni care s i opreasc
i s le cear dovada mariajului lor, i totui, simea furnicturi pe
ceaf.
Gsir indicatorul stradal pentru Peachtree i o luar la stnga,
ntr-un complex de locuine care strlucea de un alb proaspt.
Domnea linitea, i sunetul nclrilor lor pe trotuar i fcu s
peasc pe iarb.
Se apropiar de un ir de cldiri i gsir apartamentul 229B,
ascuns de un zid nalt de piatr. Lujeri de henna se luptau s
ptrund prin crpturi, i o oprl singuratic se inea
de zid, cu corpul mai nemicat dect piatra. Se strecurar pe sub o
alt pergol. Casa era un duplex, i n ambele pri domnea
linitea. Apartamentul din dreapta avea o curte interioar mic,
plin cu vechituri: o minge de baseball, o mic piscin din plastic,
o farfurie spart. O luar spre apartamentul din stnga. Printr-o u
glisant de sticl vzur o ncpere pustie. Nayir ciocni, dar nu
rspunse nimeni, aa c ncerc ua i aceasta se deschise.
Intrar n cas. Intr-un col erau un fotoliu maro i un televizor
micu, aezat pe o cutie.
- Puturos, remarc el. Ce miros e sta?
- Miros de animal. Ea adulmec aerul. Un animal de
companie, poate?
Merser n tcere dintr-o camer ntr-alta. Nu erau multe de
vzut. Singura ncpere cu semne de activitate era dormitorul.
Vzur rufe mprtiate; lenjeria era mototolit; sticle goale de ap
nesau partea de sus a dulapului. Nu exista vreun tablou pe perete.
- Trebuie s mrturisesc, opti domnioara Hijazi, c nu vd
semnele prezenei unei femei.
Se ndreptar spre birou, unde o cercetare rapid a mesei de
lucru dezvlui hrtii care i aparineau lui Eric Scarberry: o
chitan, un formular de asigurare. Nu zrir cri sau vreun
computer, nici o eviden c i petrecea acolo mai mult dect o
dup-amiaz fugitiv, achitndu-i facturile.
- Crezi c a fost deja altcineva aici? ntreb ea.
- Nu. Probabil c a fcut singur deranjul sta.
Intrar apoi n buctrie, unde farfuriile de carton i
tacmurile din plastic erau ustensilele preferate. Gleata de gunoi
era goal. Aruncnd o privire n frigider, gsir o farfurie cu brnz
mucegit i o cutie de carton cu lapte vechi de o lun. Domnioara
Hijazi se duse n camera de zi.
Aruncnd o ultim privire prin buctrie, Nayir gsi o carte
ndesat ntre frigider i un bufet. O scoase de acolo: 1001 repte
din Arabia, publicat de Fundaia Doamnele Americane din
Jeddah. Rsfoind paginile, observ cteva pete de
grsime. Cineva o folosise, dar, judecnd dup stratul de praf, asta
se ntmplase n urm cu o vrst de sultan.
- Am gsit sursa mirosului, strig domnioara Hijazi.
El merse n camera de zi. Ea sttea pe vine lng o colivie
aflat pe o msu de cafea. Pasrea dinuntru era moart.
Judecnd dup mrime, era un peru. Adptoarea era goal. Nayir
inspect bolul pentru hran i constat c seminele fuseser
mncate toate; doar cojile rmseser.
- Cred c a murit de ceva vreme, spuse el. Pare ciudat ca un
tip att de dezordonat s in o pasre.
- E ultima mod. Se presupune c psrile te avertizeaz n
privina unui atac chimic. Ele mor primele. Am auzit c americanii
le-ar ine, mai ales n complex.
El se uit mprejur.
- Ai vzut vreo masc de gaze pe undeva?
Ea se ncrunt.
Strecurndu-i mna prin ua coliviei, Nayir scoase afar o
bucat de ziar care cptuea fundul. Scutur ginaul uscat i
ntoarse foaia. Era prima pagin din Arab News, datat cu o lun
plin nainte de dispariia lui Nouf.
Puse ziarul pe msu.
- Eric a plecat de aici nainte de dispariia ei?
Femeia arunc o privire la ziar.
- Ei bine, poate s-a ntors i a uitat doar s schimbe hrtia. Nu
pare s i pese foarte mult de casa lui.
Domnioara Hijazi culese peruul nfaurndu-1 n ziar i l
duse la baie. Nayir se uita lung la colivie, ntrebndu-se dac Eric
fugise sau dac sfrise ca pasrea sa. In ambele situaii, trebuia s
fie o cale de a-i da de urm.
oferul ei nc atepta calm atunci cnd se ntoarser n
parcare. Nayir i nchipuise oarecum c avea s fie suprat, sau
plictisit, sau mort de insolaie, dar el sttea n main, citind
tacticos Coranul. Motorul Toyotei era pornit. Aerul condiionat
trebuia s fi fost dat la maximum, deoarece, cnd Nayir deschise
ua, permindu-i domnioarei Hijazi s urce, o rafal rece de aer
i sufl n piept. l fcu pentru moment s se cutremure, nfrigurat.
Ea nu se urc imediat n main. Prea s ezite s i ia rmas-
bun, i pe el l surprinse s constate c felul n care o recepta se
schimbase uor. Nu era tocmai cuviincioas, dar nici neobrzat.
Era ceva ntre, schimbndu-se ca un miraj. Amintindu-i c era
logodnica lui Othman, un zid se ridic n mintea lui i Nayir i fcu
semn femeii s urce n main.
- Mai e un lucru pe care voiam s l fac, nainte de a m
ndrepta napoi spre serviciu, spuse ea. oferul meu are o alt
programare, aa c m va lsa undeva, i nu cred c pot face asta
singur.
Despre ce e vorba?
- Um Tahsin mi-a spus c a primit un telefon de la un
optician. Nouf a comandat o pereche de ochelari nainte de a fugi.
Um Tahsin nu avea habar. Inteniona s-l trimit pe unul dintre
servitori s i ia, dar m-am oferit eu s o fac. Am simit c ar
nsemna ceva pentru ea, dac a face-o. Cred c i dorete s
capete ochelarii.
Nayir fu impresionat de tristeea cumplit implicat de dorina
lui Um Tahsin de a pstra o pereche de ochelari pe care i-ar fi purtat
Nouf, dac ar fi trit.
- V pot escorta, zise el.
Femeia ncuviin din cap recunosctoare i se urc n maina
ei.
In timp ce Nayir urmrea Toyota spre centru, i spunea c i
fcea o favoare lui Othman, escortnd-o pe logodnica lui, dar o
prticic din el tia c nu fcea nici un favor, ci svrea un pcat
de zina, fiind n compania unei femei nemritate, svrind
totodat un pcat fa de un prieten care avea ncredere n el.
Dei vizita domnioarei Hijazi era ct se poate de nepotrivit,
trebuia s admit c reprezenta o ocazie. Ea i-ar fi putut spune
lucruri despre Nouf pe care altminteri nu le-ar fi aflat niciodat -
lucruri pe care nici mcar Othman nu le tia. Ar fi putut de
asemenea s tie ceva despre autopsia pe care examinatorul o
inuse nvluit n taina muamalizrii. i recunotea fa de sine
c voia s o escorteze. Nu putea spune exact de ce.
Cnd Toyota trase pe dreapta pe o strad aglomerat din
centru, el opri n spatele ei i parc. Cobor din jeep, uitndu-se
repede n jur dup poliia religioas. Erau civa brbai pe strad,
dar nici unul nu arta suspect. Se gseau la doar cteva strzi
deprtare de institutul de medicin legal.
Domnioara Hijazi privi demarnd maina care o adusese.
- Cred c este n direcia aia, spuse femeia, ncepnd s
cotrobie prin geant.
Era o geant cavernoas, de dimensiunile unui mic remorcher,
i i trebuir cteva minute pentru a naviga printre toate
portofelele, cheile, calendarele, o umfltur monstruoas de
mruni. Enervat, i ridic burqa i continu cutarea. Str-
duindu-se s evite s se uite la faa ei, el i ntoarse privirea spre
geant i vzu un ncrctor de celular, un orar de rugciuni, o
burqa de rezerv i, surpriza surprizelor, o sticlu de oj.
- V vopsii unghiile? i scp.
Ea se uit la el, forndu-1 s i ntoarc privirea, apoi se
ntoarse la cotrobit.
Exact n acel moment, cineva puse o mn transpirat pe
umrul lui. Nayir se rsuci.
- Scuzai, zise brbatul, fixndu-1 pe Nayir cu o privire
insistent i fcnd semn spre domnioara Hijazi cu o nclinare
a capului. n numele lui Allah i pacea lui Allah s fie asupra
dumneavoastr. Domnule, scuzai-m, dar soia dumneavoastr nu
este acoperit cum se cuvine.
Nayir simi fiori de panic, dar l privi calm pe brbat. Era
proaspt ras, cu prul scurt, purtnd pantaloni cu dung i o cravat
imprimat cu cele nouzeci i nou de nume ale lui Allah. Arta
prea occidental pentru a fi de la poliia religioas, i totui, ochii
negri ai brbatului, vizibili prin lentilele groase ale ochelarilor,
ardeau de indignare evlavioas.
Nayir se ncrunt.
- V uitai la soia mea? ntreb el.
Brbatul ddu s rspund, dar Nayir nu i permise.
E soia mea, strig. Ai face bine s avei o justificare
serioas pentru c v-ai zgit la ea!
Brbatul fcu un pas napoi.
- Iertare, frate, dar nelegi c e o chestiune de decen.
- Asta nu este o justificare! Nayir se apropie de cellalt,
mijindu-i ochii amenintor. Nu ai propria soie pentru care s i
faci griji?
Roind, brbatul se ntoarse pe clcie i i vzu de drum,
disprnd dup urmtorul col. Vina clocotea n sufletul lui Nayir
i ceru iute iertare pentru pcatul de a fi minit. Nu s-ar fi ntmplat,
dac nu ar fi svrit mai nti pcatul de zina. Se rsuci i observ
c domnioara Hijazi i lsase jos burqa.
- A plecat? opti ea.
- Da. Nayir i duse o mn la piept pentru a-i liniti btile
inimii. Da, a plecat.
Era de la poliia religioas?
- Nu, doar un ins cu iniiativ.
- Cum poi fi sigur? ntreb ea.
- Purta haine Armani.
- Aha... n ochii femeii se citea uurarea. inea n mn o
carte de vizit. Am gsit-o, zise.
- Al-hamdulillah.
El lu repezit cartea de vizit, citi adresa i porni.
Doctoral Ahed Jahiz fusese cndva cel mai bun optician din
Egipt. Afacerea sa, care ncepuse sub forma unui butic
microscopic pe o strdu din centrul oraului Cairo, nflorise pn
la dimensiunile unui hipermagazin cu trei nivele i cu perei de
sticl prin ani i ani de munc persistent i prin devotamentul lui
total fa de artele optice. Avea propriile aparate pentru studierea
ochiului, pentru tierea lentilelor i lustruirea ramelor. Vindea
lentile bifocale italiene care costau mai mult dect un automobil
obinuit. Oferea chiar i un program bursier de nvmnt, pentru
a trimite necioplii de la ar la cele mai bune academii de optic
din Europa, cu condiia s lucreze pentru el atunci cnd se
ntorceau.
Dar, pentru c islamismul militant se ntindea ca o plag de
purici de nisip prin lumea musulman, Cairo, acea sor de
moravuri uoare i leampt, devenise victima unor izbucniri
frecvente de violen, avnd drept consecin, printre altele, c un
Chevrolet berlin intrase prin vitrina de la Jahiz & Co. i,
explodnd, trimisese doisprezece clieni, cinci angajai i trei
turiti germani n paradis.
Doctorul Jahiz, care era n acel moment n Mali pentru a livra
un camion de ochelari de citit vechi celor venic sraci, se
ntorsese la Cairo i gsise cldirea n ruine, sfrtecat aa cum o
ceat de copii nfometai ar mcelri un tort aniversar dac ar
rmne nesupravegheai de aduli. Rezultatul muncii lui de o via
era mprtiat cale de trei strzi. (Gsiser rame de ochelari n Nil.)
Muriser oameni. Musulmanii buni erau mniai, musulmanii ri,
rzbuntori, i Jahiz hotrse c venise timpul s i ia viaa de la
capt. ncasase asigurarea i o pornise spre Arabia Saudit,
cminul Profetului - pacea s fie asupra Lui - i locul unde se gsea
cel mai sfnt ora al Islamului, o ar care, spera el, nu avea s se
dovedeasc att de mioap precum binecuvntatul lui Egipt.
Dar, dac oraul Cairo era miop, atunci Arabia Saudit avea
ochii legai. Jahiz presupusese c populaia cea mai bogat din
Orientul Mijlociu musulman avea s aprecieze priceperea i
dedicaia lui, viziunea sa magnific a unui imperiu optic care ntr-
o bun zi avea s fie n stare s pun la punct i
s repare absolut orice defect din ochiul omenesc, dar
presupunerile lui erau greite. Saudiii, se dovedise, mergeau la
opticieni saudii. Poate, se gndeajahiz, asta se-ntmpla pentru c
numai opticienii saudii nelegeau c saudiii erau recunoscui la
nivel mondial pentru vederea lor excelent. Puini saudii purtau
ochelari. Nu fusese niciodat ceva la mod i nici nu avea s fie.
Purtatul ochelarilor era, aflase el cu timpul, un subiect sensibil,
pentru c fiecare beduin se mndrea cu abilitatea sa excelent de a
vedea orice, la orice distan, n orice stadiu al vieii. Dei vremea
beduinilor trecuse de mult i saudiii sedentari lsaser multe
obiceiuri n deertul lor de altdat scuipatul din cinci n cinci
minute, cltoritul noaptea, splatul pruncilor lor cu urin de
cmil , nu abandonaser nc ideea eronat c erau toi
binecuvntai cu o vedere perfect.
Aa c afacerea lui rmsese un imperiu srccios, n cel mai
fericit caz, i, chiar dac Jahiz nu i pierduse nici un moment
consideraia pioas pentru tiina ochiului, simea cum pasiunile i
se dezumflau ncet, ca nite baloane aniversare la sptmni dup
petrecere. mbtrnea. i pierduse rbdarea i era nclinat spre
izbucniri sarcastice. Cel mai ru dintre toate, i dispreuia
clientela. Erau ridicoli; ce altceva puteai spune despre o societate
bogat care ascundea contiincios sub vluri jumtate din
populaie i pretindea c cealalt jumtate putea vedea prin
crmid?
n dimineaa as ta, Jahiz se ntreinea cu lustruitul ochelarilor
de soare Calvin Klein din vitrina scund de lng fereastra din fa.
Ochelarii de soare reprezentau articolul lui cel mai n vog o
livrare nou n fiecare sptmn. l fereau de faliment i de la a-
i ndrepta viaa mizer ctre Allah, atotvztorul.
Domnioara Hijazi i Nayir intrar n prvlie, se oprir la
marginea splendidului covor persan i l salutar pe Jahiz, care
bg n buzunar crpa de ters i se ridic s i ajute, binecuvn-
tndu-i cu salutul formal pe care l folosea pentru toi clienii:
Fie ca pacea lui Allah i venica lui ndurare s fie asupra
voastr.
Nayir explic ce voiau, iar Jahiz, oftnd, intr n ncperea cu
aparatur pentru a aduce comanda.
- O pereche de rame Sophia Loren, mrimea doisprezece,
inserie mov, decoraiuni de alam. Lentile transparente de plastic,
fr reet.
Nayir se ncrunt.
- Fr reet?
- Aa scrie. Cu o mn tremurnd, Jahiz art spre fi. A
trecut pe aici luna trecut i a solicitat ochelari fr reet.
- Fr reet? repet Nayir, frecndu-i brbia i privind
ncruntat spre domnioara Hijazi. Nici una?
Ea nu ddu nici un semn c i-ar fi auzit. Burqa i era cobort,
minile le avea vrte n mnecile mantiei.
- Bine, zise Nayir. Dac aa scrie.
- V rog s i spunei soiei dumneavoastr s se aeze la
mas.
- Nu sunt pentru ea, zise Nayir. Sunt pentru o prieten care a
murit.
- Oh... Umerii lui Jahez se pleotir. mi pare foarte ru s
aud asta.
- Mulumesc.
Nayir l urmri pe Jahiz strecurnd ochelarii ntr-un etui tare
din piele. Opticianul i-i nmn lui Nayir.
Observ c strngei ochii, zise Jahiz. Spunei-mi, petre-
cei mult vreme n deert?
- A... da.
Nayir era luat prin surprindere.
- tii, domnule, deertul e un loc foarte strlucitor. Nisipul
creeaz ngrozitor de mult lumin reflectat, care poate fi
duntoare pentru ochi. i splai cu regularitate?
- Ochii?
- Da, ochii trebuie splai n fiecare sptmn, mai ales n
deert. Tot nisipul acela... intr n ochi, irit marginea, cauzeaz
sngerri, umflturi, n cele din urm infecie. Poate duce chiar i
la anumite tipuri de boli. Avei probleme la cititul indicatoarelor
stradale?
- Nu... bine, poate uneori noaptea.
- Vederea nocturn este prima care se deterioreaz. Cred c
ar fi n interesul dumneavoastr s facei un control, doar ca s v
asigurai c ochii v sunt n cea mai bun form.
- A, nu, spuse Nayir. Am o vedere perfect.
- Da, gnguri Jahiz, da, bineneles! Dar uneori praful poate
ataca ochii, i nu se tie niciodat care vor fi efectele. Am cele mai
bune aparate. Aparate de nalt clas, importate din Europa. Am
putea face acum controlul, dac dorii. Nu va dura nici jumtate de
or.
Nayir se uit spre domnioara Hijazi, care se prefcea c
privete pe fereastr.
- Sunt ocupat acum.
Atunci am putea face o programare?
Nayir continu s refuze, dar Jahiz se dovedi insistent. In cele
din urm, doctorul i oferi o reducere la o pereche de ochelari de
soare Gucci care tocmai sosiser de la Roma.
- tii, spuse, fluturndu-i minile peste ochi, uneori pn i
oimii au nevoie de odihn de la privelitile copleitoare ale lumii.
Nayir ezit.
- De obicei nu port ochelari de soare, spuse.
Jahiz scoase un oftat exasperat. Nayir plti ochelarii lui Nouf,
i mulumi din nou opticianului i o escort pe domnioara Hijazi
afar. Se oprir pe trotuar.
De ce oare s cumpere ochelari fr reet? ntreb el.
- Poate pentru impresie?
El ncuviin din cap fr convingere i i ntinse ochelarii, dar
i ddu seama c ea nu se uita la minile lui.
- Poftim, spuse. Luai-i!
Ea accept ochelarii, dar prea pierdut n gnduri. Pre de
cteva secunde stnjenitoare, Nayir rmase locului, ncercnd s
nu se uite la ea i nefiind sigur cum s i ia rmas-bun.
- Mulumesc, Nayir, i spuse femeia. Pot s merg singur la
serviciu de aici.
El fu att de surprins s o aud rostindu-i numele, nct
vorbele sale de rmas-bun venir prea trziu, dup ce femeia se
rsucise pe clcie i o pornise la drum. Zpcit i jenat, se ntoarse
la jeepul su.
Pe un indicator din carton de la intrare scria: ACCESUL PERMIS
NUMAI FEMEILOR11. i totui, uile erau larg deschise, oamenii
intrnd i ieind - mai ales femei, toate fr vl i zmbind. Doi
brbai arabi intrar cu pai mari, vioi n ncpere. Amndoi purtau
costume occidentale i stteau de vorb n englez, dar unul din ei
avea un irag de mtnii trecut printre degetele minii.
Incheindu-i trenciul, Nayir i urm nuntru.
Sala de conferine a hotelului era imens. Covoarele groase,
draperiile grele i prezena att de multor oameni aveau un efect
atenuant, nbuind vocile glgioase i rsul gure care prea
mereu s acompanieze grupurile de americani. Cu toate astea,
dinspre mulime rzbtea o senzaie de ncheiere. Cteva ajutoare
indoneziene de osptari curau resturile de pe vreo zece mese de
banchet n timp ce oaspeii se nvrteau de colo pn colo, ezitnd
s i abandoneze distracia. In trecere, Nayir atrase cteva priviri
impasibile.
Un mic bazar se ncovriga precum o coad de animal prin
centrul ncperii. Erau trei duzini de tarabe cu cadouri lucrate de
mn, furnituri pentru activiti artistice, cri, bucate gtite, haine
de copii. Nayir i croi drum spre o tarab cu cri. Ridic de pe
stand Cum s supravieuieti un an n Arabia Saudit: manual
pentru soii de expatriai i Brodeaz ca un beduin: modele
autentice pentru macrameuri, broderii i planuri pentru esut! i
se gndi, n cele din urm, c nu putea s ncap ndoial c aceasta
era o ntrunire a Fundaiei Doamnele Americane din Jeddah.
Cercet celelalte tarabe cu cri, le studie ocupanii
cu coada ochiului, i tocmai era pe punctul de a ntreba despre o
carte de bucate numit 1001 reete din Arabia, cnd un stand
anume i atrase atenia. Reprezenta o expoziie de art a hrtiei,
mic totui comparativ cu celelalte, i un memento c, uneori,
cutnd evidentul, gseti n schimb subtilul.
Din adncul unui buzunar, Nayir scoase barza cu modele
galbene pe care o gsise n plasa cu lucrurile lui Nouf din deert.
Ascunse pasrea deteriorat n cuul palmei i se apropie de
stand, recunosctor pentru faptul c ali oameni stteau n
apropiere, abtnd atenia de la prezena lui masculin masiv.
Proprietara standului, o femeie mrunic, purtnd tricou i
jeani, sttea pe un scaun nalt, scheletic. Era absorbit de munca
ei. Primul oc al lui Nayir fu s vad o femeie de att de aproape,
al doilea fu s vad o femei fr vl, purtnd mbrcminte strmt
i, pare-se, fr lenjerie de corp. Imediat - aproape - reveni la
obinuin i cobor privirea la minile ei. Erau agile i rapide,
mnuind o forfecu mai potrivit pentru un oarece i tind mici
ptrate dintr-o coal de hrtie roie. Apoi arunc o privire la faa
ei: ochi verzi, obraji calzi, rumeni, riduri uscate la colurile gurii i
ale ochilor, ciudate la cineva cu aspect att de tnr, ca de spiridu.
Lucrrile ei de art i stteau n fa, umorul lor dezv- luind-
o nc i mai mult. Din hrtie fin, colorat ea recrease un ceainic
beduin, sfnta Kaaba, o cmil, nite oi i o ntreag scen
romantic de deert, completat cu perne brodate i cu o narghilea.
Printre acestea, Nayir observ o component mai ntunecat: un
prin obez pe un tron, n braele sale fiind o tav ntreag de
hamburgeri din origami, mncai pe jumtate, i ambalaje de la
McDonalds. Coapsele grase se revrsau peste marginile
scaunului. Prinul prea dezgustat, nbuind un rgit. O alt
scen nfia un brbat stnd pe un covora de rugciuni cu un
sistem GPS ncastrat: Rugai-v ntotdeauna nspre Mecca!" Dar,
lng el, un balon de dialog l cita pe brbat strignd n celularul
su: M-am sturat de pgnii tia care ne invadeaz cultura!"
ns cea mai rea din toate, cea care l fcu pe Nayir s roeasc, era
un ir de brbai
din origami, n robe albe, inndu-se de mn ca figurinele
decupate din hrtie. Ea le schiase feele, i brbaii zmbeau
lasciv. Pe un indicator aflat sub picioarele lor scria: Brbaii sunt
mai amuzani".
Se ntreb dac femeia era att de ironic i-n privina propriei
culturi.
Ceilali clieni se ndeprtaser i l lsaser studiind opera ei
ntr-o tcere care dintr-odat prea de nenvins. Ea se ntrerupse
din decupat.
El se for s priveasc spre faa femeii. Nu avea nimic
amenintor. Invita la o privire. Americanii reueau s produc
acest efect. Apelnd la bruma de englez nvat de la prietenii lui
Samir i din propriile experiene cu turitii n deert, spuse:
- Asta este munca dumneavoastr... - fr a ti dac era o
ntrebare sau o afirmaie pn cnd ea nu i arunc o privire,
rspunzndu-i.
-Mda.
Barza de origami era acum un ghemotoc n pumnul lui
transpirat. Puse barza pe mas i ncerc s o ndrepte.
Femeia se aplec n fa i lu pasrea, studiind-o n timp ce i
ajusta pliurile.
- O pasre a iubirii, spuse ea. Pentru fertilitate. Arat ca una
dintr-ale mele. De unde ai luat-o?
- Cunoatei un brbat pe nume Eric Scarberry?
Ea zbovi cu privirea pe trenciul lui.
- Mda. Desigur. Cine-ntreab?
Eu.
Femeia observ c Nayir vorbea serios i izbucni n rs, o
dulce neptur.
- Ei bine, e-n regul atunci!
Brusc, el avu impulsul de a-i satisface curiozitatea. Ar fi vrut
s o ntrebe cum se numea, de ce se afla aici, dac era cstorit,
dac avea copii, dac erau toi ca ea, blonzi i bieoi. Ce fcea n
Arabia Saudit o asemenea femeie, nu tocmai femeie, ci aproape
brbat? Era oare America n vreun fel anume stnjenit de femei
ca ea, sau ea reprezenta ceva normal? Dar ceea ce spuse fu:
- tii c Eric a disprut?
Femeia puse forfecua pe mas, ronindu-i buza de jos n
mod reflex.
- Eti sticlete?
-Nu.
- Ce, atunci?
- Investigator.
- Investigator de poliie?
- Nu, doar investighez pentru un prieten.
Ea ncuviin din cap, reflectnd, apoi brusc i arunc un
zmbet de drcuor.
- Atunci trebuie s explici haina!
El se uita la minile ei.
- Ce zicei de asta: dac mi rspundei la ntrebare, v
rspund i eu. Vreau s tiu dac m putei ajuta s l gsesc pe
Eric.
Nayir ndrzni nc o privire spre faa ei, uitndu-i-se direct n
ochi, i descoperi c femeia i-i ferea. i ridic forfecua i
continu s taie, tot ronindu-i buza. Cnd i nl din nou
privirea, prea ca i cum i-ar fi tras un vl pe dinuntru.
- Nu e o afacere echitabil, spuse ea. Rspunsul la ntrebarea
ta va avea mai multe implicaii dect rspunsul la a mea.
- De unde tii?
Ea l cercet.
- Atunci, rspunde tu primul.
- Doar dac promitei s nu rdei, zise el.
Ea zmbi, un spasm fugar.
- Bine, n-am s-o fac.
- In regul. Am cumprat haina pentru c voiam un...
tilasm?
- Un talisman.
- Ceva care s m ajute cnd...
Se uit n sus, spre tavan, incapabil s descrie lucrul pe care
nu l descrisese nc, nici mcar siei.
Ea puse jos forfecua i, aplecndu-se peste mas, ntinse o
mn.
- Eu sunt Juliet, spuse. i tu?
El se uit fix la mn, cumpni, apoi o lu n cuul palmei cu
aceeai grij pe care o avusese cu barza.
- Nayir ash-Sharqi.
- ncntat de cunotin! Zmbetul femeii era cald i curios,
nemaifiind att de sexy. Eu i-am dat barza lui Eric, spuse ea. Anul
trecut. De obicei nu fac berze - sunt att de stereotipe -, dar cam
asta se ntmpl cnd te ndrgosteti. Fiecare clieu tmpit... i
mtur resturile de hrtie din poal i se ridic. Dar eu chiar voiam
s am copii cu el. Muli copii. Cam zece. Sau douzeci. Ochii ei
trdau tristee. Acum sunt prea btrn pentru douzeci, dar tot a
mai putea face zece, dac m-a pune repede pe treab.
Nayir schi un zmbet politicos.
- i nu tiu cu adevrat unde e de gsit Eric, continu ea
degajat. I-am pierdut urma dup ce ne-am desprit. Locuia la
Clubjed, dar am auzit c s-a mutat cu biatul lui... Femeia ovi, i
arunc o privire lui Nayir. Chestia asta rspunde cumva la
ntrebarea ta?
- Da, mulumesc!
Nayir i ntoarse privirea i i observ pe cei doi brbai care
intraser mai devreme, brbaii arabi n costume George Bush.
Vorbeau cu o americanc blond ce purta o rochie prea scurt, care
ar fi putut fi la fel de bine lenjerie de corp, dup prerea lui. Era
clar c femeia savura atenia ce i se acorda i c brbaii, uor
stngaci, ncercau s vad ct de departe se putea merge. Testnd
americanii. Un studiu cultural. i dintr-odat se simi ruinat, de
sine, de plcerea lui de a vorbi cu o femeie pe care o cunotea doar
de zece minute i care, la fel de simplu, s-ar fi putut conversa
languros cu brbaii n costum. Era ridicol de liber, domnioara
Scutur-mi- mna-i-privete-i-cum-tresalt, domnioara i-torn-
zece-copii, i, apropo, cum ziceai c te cheam?
- Deci nu tii unde l pot gsi pe Eric, spuse el.
Ea nu rspunse.
- Nu suntei nici mcar curioas... adug el, fcnd semn
spre barz.
- Nu. Ea se cutremur. Nu cred c a putea suporta.
Ddu din mn a lehamite. O ran veche, i totui delicat ca
o smochin rscoapt.
Nayir culese barza de pe mas.
- Ei bine, femeia care o avea este moart acum.
Juliet i ridic privirea.
- Cine?
- Numele ei era Nouf ash-Shrawi. O cunoteai?
Ea rmase cu privirea pironit asupra lui Nayir.
-Nu.
- A murit n deert de curnd. Avea pasrea cu ea cnd a
murit, dar ntr-o stare mai bun. Eu am strivit-o, din greeal.
- i crezi c Eric a fcut asta... c el a ucis-o?
Nayir nl din umeri.
- Eric se poate s o fi cunoscut. II caut doar.
Femeia se uita absent la podea, scrutnd ceea ce preau a fi
sentimente rvite.
- Sunt sigur c el n-a avut nimic de a face cu moartea ei.
Rse nervos. Dac l caui pentru vreo crim cu tent sexual, eti
pe urmele brbatului greit, crede-m!
- Trebuie doar s i pun cteva ntrebri, spuse el.
- Nu ai s l arestezi, nu-i aa?
El cltin din cap.
- N-am puterea asta.
Ea ncepu s i road unghia de la degetul mare.
- Uitai ce-i, dac e nevinovat, atunci e simplu s o
dovedeasc. mi trebuie o prob de ADN de la el i va fi scpat de
orice bnuial. Nici o problem.
- Cum m-ai gsit, totui? ntreb ea.
El i povesti cum descoperise cartea de bucate. Ea pru
suspicioas cnd Nayir i vorbi despre apartamentul lui Eric, dar
suspiciunea ls rapid locul unei anume resemnri.
Cu calm, ea ncepu s i strng lucrurile. Le plie, le strecur
n dosare de plastic i le stivui ntr-o serviet. Pe altele le
puse n cutii: micile scene, Cadillacul. El simea impulsul de a
ajuta, dar nu ndrzni; ar fi fost ca i cum i-ar fi atins pielea.
- Eric nu locuiete n complex, spuse ea. Pstreaz
apartamentul, dar nu st niciodat acolo. Locuiete n oraul vechi,
cu un prieten de-al lui.
Nayir sesiz o accentuare neplcut a cuvntului prieten".
- Unde locuiete acest prieten?
Ea i ddu adresa. Nayir i mulumi, dar femeia devenise
absorbit de gndurile ei i ngim doar un rspuns confuz.
- Numai s nu-i spui c te-am trimis eu, zise ea. i s nu-i
faci ru. Am ncredere c ai s-l tratezi cu respect.
- Bineneles, spuse Nayir, i vorbea serios.
Un brbat deschise ua uria de nuc. Avea undeva ntre
patruzeci i cincizeci de ani, un pr blond care ncrunea i ochi
albatri, ptrunztori. II msur pe Nayir din cap p- n-n picioare.
- V pot ajuta cu ceva?
- II caut pe Eric Scarberry.
- Eu sunt Eric.
- Numele meu este Nayir ash-Sharqi. Sunt un prieten al
familiei Shrawi. A vrea s v vorbesc, dac nu v deranjeaz.
Eric pru s ezite, dar se trase n lturi.
- Ei bine, orice prieten al Shrawilor e i prietenul meu.
Intrai, v rog!
Nayir ptrunse ntr-un foaier rcoros.
- Despre ce e vorba? ntreb Eric.
- Despre moartea lui Nouf ash-Shrawi.
Eric ncuviin din cap cu severitate i l conduse pe Nayir de-
a lungul unui coridor elegant, pn ntr-o camer de zi enorm,
aflat n centrul casei. Brne late de cedru strbteau tavanul
maiestuos. Podelele din lemn nchis la culoare realizau un contrast
cu canapelele i cu scaunele albe, i o lucarn nclinat lsa s intre
o urm de soare. Camera ar fi putut fi mbietoare, dac nu ar fi
existat crile, mii, fiecare att de prfuit i de jerpelit, de parc
ar fi fost trt pn n deert i napoi. nesau pereii, mesele,
scaunele. Erau stivuite pe podea, emannd iz de ciuperc. In
sectoarele cele mai nalte, supuneau ncperea unei ameninri de
prbuire seismic.
- Luai loc, spuse Eric. M ntorc imediat.
Nayir arunc o privire spre cri. Volume de arheologie,
absolut toate. Nu vzuse niciodat att de multe ntr-un loc. Cnd
i croi cu grij drum printre rmiele intelectuale ale obsesiei
unui om fa de Toate Cele Moarte, scndurile podelei scrir
precar sub greutatea lui.
Privelitea unei curi interioare i atrase atenia. Strecu- rndu-
se printr-o pereche de ui de sticl, ptrunse ntr-un spaiu deschis
rcoros, umbrit de lmi i de palmieri. Pe jos sclipea albastrul
vibrant al plcilor medievale de ceramic, ce se nlau n centrul
curii pentru a forma o fntn circular. Nayir i cufund minile
n ap i i stropi gtul. Oare ct de mult se evapora n fiecare zi?
Poate c i mai bine de zece litri, se gndi. Doar cei superbogai i
puteau permite o asemenea risip. i terse gtul cu mneca i se
uit mprejur. Majoritatea caselor n stil otoman din oraul vechi se
gseau n proprietatea capetelor ncoronate i a familiilor de elit
din Jeddah; puinele care erau scoase pe pia costau milioane.
Totui, se prea c aceasta era deinut - sau nchiriat - de un
american.
Nayir i aminti felul n care se referise Juliet la prietenul"
lui Eric i se ntreb dac Eric nu era cumva homosexual. Prea
imposibil i ridicol - un american gay trind n Arabia Saudit! tia
oare c regatul executa brbaii homosexuali pentru nclcarea legii
religioase? Dup spusele prietenului lui Nayir, Azim, existau o
mulime de brbai gay n cartierul Corniche, dar erau discrei i
autoritile tindeau s i lase n pace. Cnd poliia voia s captureze
infractori homosexuali i s dea un exemplu cu ei, alegea brbai
strini.
Eric apru n cadrul uii i se sprijini de ram, mldios ca o
femeie. Nayir i ndreptase privirea spre un mozaic extins care
forma o armonie geometric pe peretele sudic, n timp ce l studia
pe Eric cu coada ochiului. Purta pantaloni kaki i o cma alb de
in. Prul, dat spre spate ca pnzele suflate de vnt, strlucea, n
ciuda umbrei de acolo, i, cu acea nerbdare vag n postura sa,
americanul l fcea pe Nayir s se simt jenat.
- Ceai? ntreb Eric. Sau cafea?
Nayir l privi n ochi. Avea dificulti n a l potrivi pe Eric cel
zvelt cu imaginea lui anterioar, a unui brbat care tria ntr-o
comelie nghesuit din Club Jed, ntorcndu-se acolo doar pentru
a-i plti facturile i omorndu-i pasrea din pricina neglijenei.
- Ceai e bine, mulumesc!
Eric ddu din cap n semn de ncuviinare i dispru din
vedere. Era, se gndi Nayir, ngrozitor de nepotrivit i pentru Juliet.
Dei era mult prea deschis i prietenoas, totui ea dovedise
farmecul sinceritii. Nayir nu cunotea muli americani, dar
recunotea un acal atunci cnd l vedea.
Se ntoarse n camera de zi exact n momentul n care intr
Eric cu o carafa cu ceai rece i dou pahare. Le puse pe msua de
cafea i i fcu semn lui Nayir s se aeze ntr-un fotoliu pufos, care
prea s ofere tot confortul unei plante carnivore. Eric se ntoarse
n buctrie. Cu grij, Nayir se ls pe marginea fotoliului i l privi
cu uimire pe Eric, care reapruse cu un platou mare de mezeluri,
past de fasole, chifle i pine feliat, pateuri cu spanac care
nfloreau ca trandafirii, ardei umplui i vinete coapte aranjate ca
nite frunze. Observ braele lui Eric, nroite de parc ar fi fost
frecate cu ap i spun pn la coate.
Eric i turn ceva de but, se aez pe fotoliul de vizavi i,
fr formaliti, l invit pe Nayir s mnnce.
Nayir era nesigur n privina mncrii. Dei refuzul ar fi fost
nepotrivit i lipsit de maniere, ntr-o oarecare msur ar fi vrut s
o fac, doar ca s vad reacia lui Eric. Dar se for s mbuce puin.
- Eu cred ntotdeauna n tratarea oaspeilor ca i cum ar fi
regi, spuse Eric, vocea lui cntat fiind ngroat de mncarea din
gur. E unul dintre lucrurile care mi plac la ara asta.
- Suntei arheolog?
- Nu. Sunt analist n cercetarea petrolului. Colegul meu de
camer e arheologul.
Fcu semn spre cri.
- Este o combinaie ciudat.
- Ei bine, avem deertul n comun.
- i unde lucrai, mai exact? ntreb Nayir.
-- n muni, n principal. Scutul Arab. Sunt cteva antiere
diferite.
Nayir i aminti c harta beduin indicase un posibil antier de
foraj nu foarte departe de valea seac.
- A vrea s tiu locaia precis, dac nu v deranjeaz.
Eric ezit.
- De ce?
- Nouf a fost gsit n deert, nu departe de un antier de
cercetare a petrolului.
- Credei c am avut ceva de-a face cu asta?
- Ai avut?
- Bineneles c nu!
Nayir i studie chipul i ajunse la concluzia c indignarea lui
era autentic.
- De unde i cunoatei pe cei din neamul Shrawi? ntreb.
- Au finanat n trecut munca de cercetare a colegului meu
de camer. Sunt donatori foarte generoi.
- Aa ai cunoscut-o pe Nouf?
Dac ntrebarea l alarma cumva pe Eric, doar o uoar
stnjeneal de pe faa lui arta asta.
- Nu o cunoteam att de bine.
- tiu din surse sigure c o ajutai n planurile ei de a fugi la
New York.
Eric i puse felia de pine pe mas. i uguie buzele, n- tr-o
atitudine nepat.
- Nu am habar la ce v referii.
- Am neles c v ntlneai cu Nouf n Corniche ca s
aranjai condiiile nvoielii.
Eric se ndrept sfidtor de spate, dar Nayir observ c i
tremurau minile.
- Ascultai, domnule... Sharqi, nu-i aa? Lucrai la poliie?
- Fac asta pentru familie.
- Da, bine. Atunci, n semn de politee fa de familie, am s
v spun urmtoarele. Nu am obiceiul s curtez fete bogate din
familii influente. Dac socotii c moartea ei d de bnuit,
atunci v sugerez s cercetai viaa ei, n special viaa ei de familie,
pentru c asta era probabil tot ce cunotea.
- Conform surselor mele, se ntlnea cu dumneavoastr n
diferite locuri din ora ca s-i aranjeze un viitor la New York.
Dumneavoastr urma s o ajutai s obin o viz, un apartament,
poate admiterea la o universitate - tot ce avea nevoie.
- i dovada dumneavoastr pentru asta e...?
Nayir bg mna n buzunar i scoase barza origami.
- Ai mai vzut asta?
Am vzut o mulime.
Nayir puse barza pe mas.
- Dumneavoastr i-ai dat-o lui Nouf.
Eric pufni sarcastic.
Bnuiesc c o putei dovedi.
Fr ezitare, Nayir bg din nou mna n buzunar i scoase
cheia pe care i-o dduse Muhammad.
- i asta? Vi se pare cunoscut?
Eric se albi la fa.
- E o cheie de la apartamentul dumneavoastr din New
York. I-ai dat i cheia asta lui Nouf. I-ai spus c putea sta acolo
o vreme, pn cnd era gata casa ei.
Eric tcea, aa c Nayir continu.
- Eu consider c o ajutai. Avea nevoie de cineva care s i
aranjeze noua via, i avea nevoie de un american. Probabil c v
plcea ideea de a o sprijini. Ieeau i bani din asta. Probabil o
grmad de bani. Cine tie, poate chiar o plceai? Era tnr i
drgu. Era planul perfect - pn cnd ai descoperit c era
nsrcinat.
Eric bolborosi ceva nedesluit, exprimndu-i consternarea,
dar Nayir ignor intervenia.
- Asta era cam problematic pentru dumneavoastr, nu-i aa?
Chiar i n America. Dintr-odat, fata nu mai era sigur, i trebuia
s scpai de ea.
- N-am fcut aa ceva! Eric se ridic. Cred c am terminat
discuia!
- Dac inei la finanarea colegului dumneavoastr de
camer, mri Nayir, v vei aeza.
Fr nici o tragere de inim, Eric se ls s cad n fotoliu, i
ncruci braele la piept i rmase n ateptare.
- Nouf a fost probabil rpit i dus n deert. A risca s
presupun c unul dintre antierele dumneavoastr de foraj nu e
prea departe de locul unde au gsit-o, ceea ce v face suspectul
perfect.
Eric nu rspunse.
- Putei fie s mi spunei adevrul acum, avnd ncredere c
voi fi discret, fie s m determinai s prezint toat chestiunea
familiei, spuse Nayir. Sunt sigur c ei vor fi interesai s tie toate
amnuntele, chiar dac asta le-ar distruge relaia cu... colegul
dumneavoastr de camer, parc aa ai formulat, nu?
- n regul. Eric rsufl adnc, ovielnic. O ajutam. Nu avea
pe nimeni... eu eram singura ei legtur cu libertatea. Dar nu am
avut absolut nimic de a face cu moartea ei. De ce s o omor? Era
pe cale de a-mi plti aproape jumtate de milion de riali. Brbatul
se ncrunt spre oaspetele su i adug: Acum nu am nimic.
- Deci v-ai dat atta silin s o ajutai i ea nu v-a oferit
nimic? Nici mcar un avans?
- Nu... ba da, da, mi-a dat ceva bani pentru apartament i
pentru nscrierea la universitate. Dar nu a fost aa de mult.
- Un milion de riali, spuse Nayir. Asta nu vi se pare foarte
mult?
Muhammad afirmase c era vorba despre un milion de riali.
Nayir era dispus s accepte c cifra putea fi exagerat, dar Eric
prea ruinat.
- V-a pltit, spuse Nayir. Nu jumtate de milion. Un milion.
E o sum frumuic, dar, chiar i aa stnd lucrurile, tot v pune
ntr-o ncurctur. Spunei-mi, s-a rzgndit cumva i a cerut banii
napoi?
Eric rse batjocoritor.
- Bineneles c nu ai fi fost nevoit s i-i dai napoi, continu
Nayir, ntruct probabil nu aveai un contract scris, i nimeni n
afara escortei lui Nouf nu tia despre plan. Dar fata ar fi putut
amenina c avea s le spun frailor ei despre
dumneavoastr. Ar fi putut inventa o poveste despre cum i-ai furat
banii. Ar fi fost cuvntul ei mpotriva cuvntului dumneavoastr,
un american, i pe cine ar fi crezut ei - pe Nouf sau pe
dumneavoastr?
O accentuare neplcut a lui dumneavoastr" avu efectul de
a-1 lipsi i mai mult de vlag pe Eric. Fcea eforturi s arate
mndru, dar, cnd vorbi, vocea i tremura.
- mi pare... mi pare ru, dar asta nu s-a ntmplat. E adevrat
c ea ar fi putut dezvlui planul, dar nu i dorea aa ceva.
Nayir i cercet ochii, cutnd semne de nelciune. El prea
s nutreasc teama de a nu fi prins, dar era greu de spus dac din
cauza lacomelor sale intrigi financiare sau din pricina crimei.
- Cu ct v-a pltit? ntreb Nayir.
- Cu jumtate de milion.
- Cum?
- Bani lichizi. Dar mai ales aur. Ca majoritatea femeilor din
ara asta, aa prefera ea s i pstreze averea personal. Legat n
lanuri, ca s zic aa.
- i cum face o fat nc neieit din adolescen rost de atia
bani?
- Ei, haidei, familia este bogat! Cineva nu tiu cine - i-a
dat o sum mare pentru nunt, i restul era probabil al ei.
Nayir se ntreba cine s-i fi dat banii i dac persoana aceea
descoperise c nu fuseser cheltuii pentru nunt.
- Cnd ai vzut-o ultima dat? ntreb.
- Cu dou zile nainte de a disprea. i v jur c nu am atins-
o. Nici mcar nu tiam c era nsrcinat.
- Ce s-a ntmplat la ultima dumneavoastr ntlnire?
- Nimic. Vocea lui Eric nu mai ovia. Am trecut din nou n
revist detaliile. I-am dat cheia.
- Deci se mergea nainte cu planul?
- Da. Totul era n regul.
Nayir se lupt s i alunge o senzaie acut de repulsie fa de
acest brbat, dar asta nu nsemna c omul era vinovat, i terse
minile pe un ervet.
- Unde v aflai n ziua n care a disprut?
- Eram aici, n Jeddah.
- Erai la lucru?
- Mai mult ca sigur.
- Poate s confirme cineva?
-Da.
- Atunci voi avea nevoie de numrul dumneavoastr de la
birou i de toate informaiile legate de antierul dumneavoastr de
foraj. Dar, mai nti, dac suntei att de nevinovat precum
susinei a fi, am convingerea c nu v va deranja s mi dai o
prob de ADN.
Nu putu determina imediat efectul cererii sale. Eric sttea
neclintit n fotoliul su, fixndu-1 cu curiozitate.
- Bineneles c putei avea ADN-ul meu, spuse el n cele din
urm.
Nayir reui s pstreze o expresie degajat, dar disconfortul
su se adnci. ncerca s neleag de ce i displcea Eric att de
mult. Era o fudulie n felul lui de a fi, i totodat un snobism. Eric
reprezenta intr-un fel americanul cel ru, brbatul lacom care vine
n Arabia Saudit i face orice pentru bani, dnd iama n societate
- n cazul acesta, printre virgine inocente -, i totui, neprnd a
avea habar c distruge viei. Nayir nutrea impresia c, n situaia n
care Eric chiar ar fi ucis-o pe Nouf cu propriile mini, ar fi putut
simi team de a nu fi prins, dar nu i regret pentru faptele sale.
Eric i oferi un zmbet stnjenitor.
- Aadar, cum l vrei?
- Un fir de pr, mormi Nayir, scormonind n buzunar dup
o pungu.
Eric i smulse cteva fire de pr din cap.
- i barza? ntreb Nayir, lund obiectul de pe msu i
artndu-i-1.
- Eu i-am dat-o, spuse Eric. Era contractul nostru.
- O barz?
- O promisiune pentru un viitor fertil. Eric flutur o mn
obosit prin aer, de parc ar fi tiut c nu exista vreun viitor
fertil. Dup cum ai spus, nu puteam semna un contract adevrat -
exista pericolul s cad n mini greite.
- Desigur, rspunse Nayir.
Fluturatul blazat al minii lui Eric l tulburase; sugera c Nouf
era o neghioab creznd c visele ei aveau s se mplineasc
vreodat.
- Cum ai cunoscut-o? ntreb Nayir. Nu cred c familia v-ar
fi fcut cunotin cu fiica lor.
- Nu, nu au fcut-o. Eric nu pru jignit de cuvintele lui Nayir.
A fost o ntmplare, de fapt. Eu i colegul meu de camer eram n
vizit la familia Shrawi ntr-o dup-amiaz. Am pornit la o
plimbare pe plaj, i cine venea clare pe un schi-jet galben aprins,
dac nu o tnr frumoas? Era decent, bineneles, i, cnd ne-a
vzut, i-a aruncat un batic pe cap i l-a nfurat n jurul feei. Ken
aa-1 cheam pe colegul meu de camer - a spus ceva politicos.
Ea prea tulburat c vorbea cu noi, dar ne-a ntrebat dac suntem
americani i noi am confirmat. Apoi, brusc, a plecat. Noi ne-am
imaginat c ne considerase nite necredincioi murdari, dar, pe
cnd prseam casa, un servitor tnr a venit dup noi i ne-a cerut
numrul de telefon. S-a dovedit c era escorta ei i c fata l
trimisese s ne prind din urm ntr-un moment de lips de
vigilen a frailor ei.
- i i-ai dat numrul?
- De ce nu? Nu aveam habar ce urmrea, dar... Eric i cntri
urmtoarele cuvinte cu grij. Aveam convingerea c nu era o...
cum s spun? O chestiune imoral.
Nayir avu impresia c primul gnd al lui Eric fusese tocmai
acela c inteniile lui Nouf erau imorale. Cu un sentiment
rutcios, i-l imagin pe american dezamgit s descopere c ea
voia ceva mai practic de la el. Nayir i ddu seama c era cam
aspru n judeci.
- nc un lucru, spuse. Cnd ai fost n casa Shrawilor, ai
mers vreodat dincolo de camerele de zi? n dormitoarele
brbailor, poate?
- Nu, replic grbit Eric.
Se simea jignit, mrturie stnd figura lui, care devenise rigid.
O roea aprins i apru pe gt. Reacia l nedumeri pe Nayir,
pn cnd i ddu seama c ntrebarea ar fi putut avea trimiteri
sexuale.
- Ceea ce vreau s spun... Avea de gnd s l ntrebe despre
hanoracul disprut al lui Othman, dar, simindu-se confuz, decise
s renune. Se ridic stingherit. N-are importan, zise.
Eric pru uurat c oaspetele su pleca. Nayir i mulumi i
iei.
Aerul de afar era rcoros ca noaptea n deert. Rsufl adnc
i i puse trenciul pe el, care nc purta mirosul acelei case. Ii
mulumise lui Eric pentru mncare, dar i mulumi i mai fierbinte
lui Allah pentru libertatea strzii, pentru dreptul de a pleca.
Era nc seara devreme cnd ajunse la locuina lui
Muhammad. Escorta era acas i i ddu de bunvoie o prob de
pr. Nayir puse firele ntr-o pungu i se duse direct la institutul
de medicin legal. Nu i btu capul s o gseasc pe domnioara
Hijazi; ls pur i simplu probele ntr-o saco de hrtie, la
recepie. Paznicul promise s i le dea. Cnd fu ntrebat dac voia
s lase un mesaj, Nayir rspunse c nu.

Fcea ceea ce fcea ntotdeauna cnd avea nevoie s i


odihneasc mintea i s scape de vrtejul gndurilor. Conducea. In
cerc. Existau destul de puine alternative. Saudiii nu aveau deloc
baruri, cluburi de noapte, discoteci sau cinematografe. Existau
localuri underground, bineneles, n casele elitelor i ale anumitor
membri ai familiei regale, unde un brbat putea cumpra un pahar
de vin sau o duc de whisky. Existau chiar i bordeluri, reedine
private unde brbaii puteau gsi prostituate - toate, femei
nemusulmane, deoarece era haraam, interzis, s te culci cu o trfa
musulman. Dar Nayir nu era interesat de bordeluri i de baruri
dect din perspectiva atributului lor de a oca, atunci cnd se
gndea la ce trebuia s se ntmple n asemenea locuri. In orice caz,
un lucru exista din plin: ntruct benzina avea preul de cincizeci
i doi de ceni galonul, putea s conduc orict voia. Aa c o
fcea, mpreun cu o armat de ali brbai plictisii. Traficul era
att de prost, nct se vedea obligat s conduc n cercuri tot mai
largi.
Oraul nu avea intersecii majore, doar sensuri giratorii. Se
ramificau n zece, n douzeci de direcii. Sculpturi n aer liber
stteau n centrul fiecruia, distrgnd n mod convenabil atenia
oricrui conductor auto cu formele lor enorme, uneori jenante.
Gigantice cafetiere beduine. Maini zburtoare fixate ntr-un bloc
de beton. Pri ale corpului - un pumn, un picior imens. Dar
majoritatea celor patru sute de sculpturi din Jeddah variau de la
abstract la faptic stupid fr a arta silueta uman.
Ca muli locuitori, Nayir petrecea mare parte din timpul de
condus cutnd sensuri giratorii i dnd sculpturilor de acolo nume
peiorative. Era un obicei pe care l deprinsese de la Azim - Azim,
care plecase n Palestina la funeraliile unei mtui cu apte
sptmni n urm i de care nu se mai auzise de atunci. Nayir
ptrunse n primul sens giratoriu de lng oseaua Medina, cu
Bicicleta Enorm proptit n centru, avnd ghidonul de trei ori mai
nalt dect un stat de om. (El o numi Made in China11.) Se nvrti
de dou ori i o apuc spre est, nind prin sensul giratoriu care
coninea primul avion cu reacie saudit din toate timpurile
(Dumnezeu s binecuvnteze America pentru tehnologia
pgn11), pn cnd ajunse la benzile nfundate din jurul
Instrumentelor de Matematic - un compas i un teu nclecat de
un echer de mrimea unui Boeing rsturnat. ncercui apatic,
studiind sculptura din toate unghiurile, dar nu i trecea nici un
nume detept prin minte. Invenii arabe11? Ce obinuiam s
facem pe vremea cnd obinuiam s facem ceva important 11? Dar
ce fceau, la urma urmei? Uitase.
Avntul creator i se dusese, dar descoperi c era imposibil s
prseasc sensul giratoriu. Era mpresurat de prea multe maini.
Strbtut de un val ciudat de panic, se imagin mergnd pe veci
de jur mprejur. Cu disperare, i croi drum la dreapta i, dup
cteva runde de claxonri, se desprinse din meleu i se ndeprt.
Cuprins de un impuls brusc de a evada din ora, i concentra
toat atenia n a ajunge n Corniche. Acolo aveau s i se deschid
dinainte optzeci de kilometri de libertate. Avea s fac o plimbare
de-a lungul coastei, scpnd de ora i putnd s se uite la stele.
Poate avea s se culce pe plaj. Uneori se gndea s se mute din
ora, s locuiasc ntr-o csu mai aproape de deert, dar oraul
era locul n care se aflau toate legturile lui, unde gsea clieni noi
i pstra relaii cu cei vechi. Nu-i putea prsi unchiul, mai ales
acum c Samir mbtrnea. In plus, locuind pe barc, era aproape
ca i cum ar fi locuit n pustietate, dac naviga suficient de des.
Decise s ias de pe osea i s gseasc un loc linitit. Doar
ideea de a fi aproape de deert, complet singur, i linitea
gndurile, i, brusc nviorat, deschise radioul. Cut frecvena
postului Radio Jeddah i ascult cum un imam vorbea pe ton de
lamentare despre comportamentul adecvat fa de femei. De obicei
nu i plcea genul sta de discurs strident i mnios, dar n seara
asta era, n mod ciudat, alintor.
- Atingerea, mri imamul. Este pcatul minii. Nu avei voie
s v uitai la femei na-mehram nu v uitai la nici o femeie
care nu este din familia voastr, pentru c acesta este pcatul
ochiului.
Se gndi la domnioara Hijazi, amintindu-i plimbarea lor
prin complexul american. Intr-un moment stingheritor, cnd
simise o furnictur ngrozitoare n stomac, zrise ceva n ochii ei
oare admiraie? Ce motiv ar avea ea s l admire? i-l imagina
pe Othman vorbindu-i despre el, zugrvind un tablou al... ce
anume? Al unui musulman virtuos? Al unui brbat care se ruga de
cinci ori pe zi, fcea anual un hap, i pltea zakat-ul caritabil i se
purta cu decen n toate? Se ndoia c toate acestea ar impresiona
o femeie ca ea. Sau poate c era ghidul eroic pentru deert. Un
brbat capabil s mpute un acal.
Trecu de Blackpool Lights, stlpii de iluminat de epoc
victorian importai din Anglia i producnd o impresie absolut
contrastant n mijlocul palmierilor i al dunelor. Atenia lui se
ntoarse spre cldiri, spre moscheile n form de fagure care se
perindau prin dreptul geamului mainii i la rachetele
Patriot mprtiate printre ele, ca nite viespi amenintoare. Dintr-
odat, peisajul deveni din nou placid - cmpuri lungi, pustii,
ntrerupte de complexe de locuine urte care preau abandonate
n amurg - i gndurile i se ndreptar ctre Eric. Ce farmec avea
un asemenea brbat pentru o femeie precum Juliet? Era prea btrn
pentru ea, prea arogant. Oare se culcaser mpreun? Nayir fu
zdruncinat de brusca amintire a lui Nouf, dar scutur din cap pentru
a risipi imaginea.
De ce ar ajuta Eric o fat ca Nouf? Pentru favoruri sexuale?
Din cauza convingerilor sale? Nayir suspecta c adevratul motiv
inea de lcomie. Eric prea s o duc bine, locuind ntr-o
asemenea cas. Totui, Nayir i putea imagina nesigurana lui
sttea n casa colegului de camer; Eric era ntr-un fel oaspete. i
pstra un apartament n complexul american. Poate c nelegerea
lui cu Nouf reprezenta o modalitate de a se asigura n
eventualitatea n care colegul lui de camer se decidea vreodat s
l dea afar.
- i chiar i vocea! Radioul i ntrerupse gndurile.
Contururile ei subtile pot comite pcatul buzelor; al dinilor, al
aceleiai respiraii pe care o folosim pentru a-l preamri pe Allah!
Nayir se ntreb cum fusese vocea lui Nouf. i punea oare, ca
unele femei, monede n gur pentru a nbui suavitatea sunetului
ei? Vorbise printr-o burqa, sau era suficient de modern pentru a-
i arta lui Eric faa? Eric era american, i americanii aveau obiceiul
de a anihila regulile; cnd vorbeai cu unul, era uneori potrivit s te
pori cum se purtau ei. Nayir observase asta el nsui n prezena
lui Juliet, din felul n care se uitase direct la chipul ei. Nouf, care
era suficient de rebel pentru a-i abandona logodnicul, probabil
c i artase faa lui Eric. i strnsese probabil mna i se uitase
direct n ochii lui, voind s dovedeasc faptul c i ea putea fi
americanc.
Vocea imamului, miorlit i meschin, l distrgea de la
condus, aa c nchise radioul i cobor geamul din dreptul su,
lsnd vjitul curentului s vorbeasc urechilor sale. ncerc s i
aminteasc vocea domnioarei Hijazi. Pentru o femeie att de
sfidtoare, vorbea cu o blndee surprinztoare. El suspectase c
ea ncerca s i ndulceasc vorbele pentru a
aprea cuviincioas, cnd n realitate nu era. Vocea ei nu fusese
deosebit de melodioas sau suav, i el ajunse la concluzia c nu
era nici o ruine c o auzise.
Un gnd mai important sttea la pnd ntr-un ungher al
minii, croindu-i drum spre lumin. Eric probabil habar nu avea
de hanoracul lui Othman, i, chiar dac ar fi tiut, de ce s l fure?
Era o idee ridicol; avea fr ndoial propriul sistem GPS i hri.
Nayir se simea ridicol pn i c l ntrebase. Realiza acum c
sperase s evite faptul c cineva de pe proprietate o rpise pe Nouf.
Nutrise gndul de la bun nceput. Samir o spusese; toate dovezile
noi indicau asta; totui, el nc l ignora.
Ce avea s se ntmple n continuare? Domnioara Hijazi
urma s proceseze probele de ADN, dar avea oare s l sune? Sau
avea s fac lucrul cuviincios i s vorbeasc nti cu Othman?
Dac se ntmpla asta i dac probele dezvluiau identitatea tatlui
copilului, atunci probabil c nu avea s o mai revad pe
domnioara Hijazi. Ar fi fost o uurare s nu mai trebuiasc s i
fac griji pentru comportamentul su, dar n realitate nu se simea
uurat.
Rentorcndu-se n lume, se pomeni ncercuind o sculptur
creia nu i acordase mare atenie pn atunci. Era o abstraciune
brut, un stlp nalt de oel crestat ca o ir a spinrii. Era frnt la
jumtate, partea de sus atrnnd deasupra strzii, n mod clar din
intenie artistic. Trei cuvinte i rsrir n minte nainte de a le
putea opri: Viagra, v rog. Cu o smuci- tur frenetic a
volanului, o tie prin trafic i intr vijelios pe o alee ntunecat,
unde opri cu un scrnet de cauciucuri.
Ajunsese ntr-o fundtur.
Era soiul cel mai ru de amiaz, suprastrlucitoare,
nbuitoare i prjolit de un soare care se extinsese pn la a
umple fiecare bucic de cer. Un aer aburit i ptrunztor, fr
vnt, se revrsa ca lava lichid pe fiecare suprafa, strnind valuri
de cldur, scnteieri tioase de lumin i asemenea miraje, c
preau n stare s amgeasc o armat ntreag, atrgnd-o spre
partea cea mai fierbinte a iadului. Katya l atepta pe Ahmad n
locul ei obinuit, n spatele cldirii institutului de medicin legal,
dar, n cele cinci minute de cnd sttea acolo, tlpile sandalelor ei
noi se topiser, lipindu-se ca o gum cald de caldarm.
Cnd Toyota trase pe dreapta, Ahmad o vzu dansnd pe
vrfurile picioarelor ca un yoghin care ncerca s traverseze un
strat de tciuni aprini. Cobor n grab din main, rupse fii din
ziarul su ndrgit i le puse jos una cte una, testn- du-le cu
propriul picior gol pentru a se asigura c erau suficient de groase
ca ea s peasc n siguran spre main. Era un strin n
apropiere, un brbat yemenit purtnd o rob gri lung i un sacou
deasupra. Veni n grab s ajute, rupn- du-i propriul ziar i
blestemnd cldura suficient de aspru pentru a aduce un zmbet
att de rar pe faa lui Ahmad. Era o prietenie n gesturile strinului
care o fcu pe Katya s simt c era n regul s i mulumeasc
direct, i, atunci cnd i mplini intenia, el zmbi larg i fcu o
plecciune generoas.
Ahmad pstra o mnu de buctrie n torpedou pentru zile
precum aceasta, cnd atingerea portierei ar fi cauzat o arsur de
gradul trei, cnd mnuirea volanului cerea o fermitate
extraordinar. Avea mnua n buzunar - era mare i albastr,
dintr-un material plastic termoizolant, modelat dup ceva creat de
programul spaial rusesc i, scond-o, o folosi pentru a-i
deschide Katyei precaut portiera, avertiznd-o s nu ating rama
uii sau geamul.
Brbatul yemenit rse la vederea mnuii.
- Arat precum ceva ce-ai folosi pentru moitul oilor!
Ahmad zmbi cu delicatee.
- A fost a soiei mele, spuse. M tem c a gtit doar oaie cu
ea.
- Ah... Yemenitul ridic sprncenele, nelegnd. M scuzai,
spuse.
Katya avu deodat senzaia c schimbul de cuvinte se
petrecuse pe o lume ndeprtat. Nu era ciudat c o asemenea
conversaie ntmpltoare dusese direct la problema fertilitii
unei femei, dar ea se ntreba cte astfel de conversaii auzise de-a
lungul anilor i nu reuise s i dea seama de semnificaia lor.
Urc n Toyota. Ahmad lsase motorul pornit i aerul
condiionat era dat la maximum. In zile deosebit de calde el inea
i o grmad de prosoape ntr-o cutie frigorific plin de ghea, i
unul dintre ele era acum ntins de-a lungul banchetei din spate.
Dar, n ciuda acestor luxuri, n cele cinci minute n care sttuse s
l atepte, cldura reuise s i ptrund ntreg corpul, i relativa
rcoare a mainii nu opri revrsarea de transpiraie, ci pru doar s
stabilizeze situaia.
Oprir la primul magazin de nclminte pe care l gsir.
Ahmad cobor s i cumpere o pereche de sandale i se ntoarse de
dou ori s ntrebe de pre i de mrime. Sandalele pe care le
cumpr erau joase i masive, cu curele cu scai poate cele mai
urte nclri pe care ea le purtase vreodat , dar Katya bnuia
c aveau s reziste pn i unei cltorii spre soare.
Recunosctoare, i le puse n picioare.
Autostrzile erau aglomerate. Era ora prnzului i toat lumea
plecase de la munc, dar nimeni nu avea de gnd s prseasc
confortul rcoros al unei maini. Lui Ahmad i Katyei le lu
aproape o or s i croiasc drum afar din
ora, i, cnd ajunser n sfrit pe oseaua spre proprietate, Katya
se ls pe spate pe banchet i nchise ochii.
Munca fusese extenuant. In fiecare zi din acea sptmn,
mersese ct mai devreme la laborator, dar Salwa era de fiecare
dat acolo, dndu-i tot felul de sarcini, astfel c, ducndu-se mai
devreme, Katya nu reuise dect s i asigure un volum mai mare
de lucru. In prezent trebuia s analizeze probe pentru un caz de
violen conjugal. O soie i ucisese soul, dndu-i foc la pat.
Katya tia puine despre soie, dar bnuia c i acest caz era unul
tipic de abuz din partea soului: femeia se temuse pentru viaa ei.
i dorea s poat fi mai implicat n investigaie - cel puin,
s afle ceva mai multe amnunte despre crim -, dar treaba ei era
s analizeze dovezile, nu s descopere indicii. In majoritatea
cazurilor se putea considera norocoas dac gsea vreo motivaie
a ucigailor. Departamentul tot promitea c ntr-o zi avea s trimit
femei s conduc investigaiile. La urma urmei, existau femei
suspecte, i nu ar fi trebuit ca alte femei s le interogheze? Dar se
gseau ntotdeauna scuze pentru a ine femeile izolate.
Departamentul nu avea fonduri. Guvernul nu ar da aprobare. Mai
nou, toat lumea sttea cu ochii pe noua echip de femei ageni de
poliie, trimis de curnd pentru prima dat pe teren. Nu erau
poliiti remarcabili, dar ce se putea atepta de la un grup de femei
care nu puteau conduce maini sau merge cu bicicleta i care nu
avea nici mcar puterea de a opri un brbat pe strad?
n maina se simi o izbitur uoar i Katya deschise ochii.
La dreapta, Marea Roie sclipea de un albastru strlucitor, i ea
avu impulsul subit, nbuitor de a opri maina i de a strbate n
fug plaja, aruncndu-se n ap, cu abaaya cu tot.
- E vreo ans s putem opri un minut? ntreb ea.
Ahmad ridic din umeri nelinitit.
- Am o alt ntlnire n ora la ora dou.
Katya i privi ceasul. Nu aveau suficient timp. Ateapt", se
gndi. i apoi: Ce anume s atept?" O zi liber. O zi n care
temperatura s fie sub 40 de grade. O zi n care tatl ei s fie ntr-
o dispoziie ndeajuns de bun nct s o duc pe
plaj. nainte de a-1 ntlni pe Othman, ateptase ani de zile un so.
El avea s fie cel care s o duc pe plaj. Avea s o conduc la
serviciu i s o escorteze la cumprturi. i acum, o ntorstur
nou a situaiei: avea un logodnic, dar atepta cstoria. Tot nu
fixaser noua dat pentru nunt.
Ahmad deschise rcitorul de sub scaunul de lng ofer i
scoase o sticl de ap rece ca gheaa. I-o ntinse n spate. Ea i
ridic burqa, dezvluind un zmbet.
- Mulumesc, Ahmad!
- Ai aflat ceva nou despre moartea acelei fete din neamul
Shrawi? ntreb el.
Ea arunc o privire spre ochii lui, reflectai n oglinda
retrovizoare, i ncerc s aprecieze dac nu cumva tatl ei i
dduse indicaii lui Ahmad legat de direcia asta de chestionare.
- Un lucru sau dou. Nimic decisiv.
- M ntrebam doar dac aduci vreo veste familiei.
- Nu, asta e doar o vizit.
Ea tia c el se ntreba de ce nu ateptase pn dup serviciu,
dar pn seara aveau s se ntoarc i brbaii de la lucru, i era
probabil ca femeile s fie ocupate.
- Nu i-am vzut de la funeralii, spuse ea. Vreau doar s m
asigur c sunt n regul.
Ahmad ncuviin din cap, aparent mulumit, i Katya se
blestem pentru c minise. Voia s le vad de femei, bineneles,
dar o alt misiune, mai important, se profila n mintea ei.
n cursul ultimelor cteva zile putuse stabili c ADN-ul de pe
pielea gsit sub unghiile lui Nouf era acelai cu ADN-ul tatlui
copilului. Deci Nouf l vzuse pe tat nainte de a muri. Poate c
se dusese la el cu vestea despre sarcina ei i el fusese ngrozit.
Urmase o lupt...
Dar de acolo povestea se ramifica ntr-o mulime de direcii.
Se luptaser pentru c lui i era ruine de sarcin? Pentru c era
cstorit i nu voia s accepte o a doua soie? Sau pentru c tia c
ea era logodit cu un alt brbat? Nouf nu ar fi avut nevoie s i
cear s o ia n cstorie. Avea s fie cu Qazi destul de curnd. Ar
fi putut pretinde c era copilul lui Qazi - dac, bineneles, copilul
nu aparinea altei rase.
Blond, poate. Negru sau asiatic. i dac ea nu voia s se mrite cu
Qazi? Dac voia s se mrite cu tatl copilului, iar el spusese nu?
Asta ar fi putut pricinui suficient suferin ca s o mping s
plece. O lupt ar explica pielea de sub unghiile ei i tieturile
defensive de pe brae, dar nu explica rana de la cap. Nu asta o
omorse, dar fusese de ajuns pentru a o dobor. Se putea oare chiar
s fi fugit dup ce fusese astfel lovit?
Dac era Qazi tatl? Oare ar fi devenit furios? Probabil c nu.
Urmau s se cstoreasc... Ce importan ar fi avut?
n ciuda eforturilor Katyei de a fi imparial, o situaie
potenial se profila mai insistent dect altele. Dac Nouf i
povestise tatlui copilului despre planurile ei de a se muta n
America i tatl copilului ncercase s o opreasc? Asta ar fi
nfuriat orice brbat, inclusiv pe Qazi. S i fi povestit ea oare aa
ceva?
Katya oft de frustrare. Nu o cunoscuse bine pe Nouf. De cele
mai multe ori se ntlniser n camera de zi a femeilor, care era un
spaiu public i uor formal. Vorbise n cteva ocazii n particular
cu Nouf, suficient pentru a-i da seama c era mai vivace dect
majoritatea surorilor Shrawi. Rsese uor i vorbise cu entuziasm
despre cinii ei rasa saluki. Intr-o zi i ncredinase secretul c
iubea animalele mai mult dect copiii i c, dac ar fi putut, ar fi
vrut s aib o familie de cini.
Dar, ca i celelalte femei din familie, Nouf avea o reinere
ciudat i devenea brusc tcut n mijlocul unei conversaii, adesea
chiar n momentul n care ncepea s se deschid. Katya nu tia
niciodat ce s priceap din momentele acelea - de obicei prefaau
un rmas-bun politicos, Nouf zicnd c avea ceva de fcut. Katya
se simea de fiecare dat prsit, cumva. Fusese atras de Nouf,
poate pentru c era favorita lui Othman. Katya nu avusese
niciodat o sor, i tnjea s fac parte din viaa de zi cu zi a lui
Nouf, s i se permit s intre n dormitorul ei, mcar o dat, s vad
crile pe care le citea, bijuteriile ei, obiectele ei de art sau
animalele ei de plu preferate. Era neglijent? Ordonat? n ce fel
de pat dormea? Ce culoare avea camera? Avea servitoare proprie?
Katya avea impresia c Nouf ar fi fost mai relaxat n dormitorul
ei, i
spera c, odat ce se cstorea cu Othman, urmau s cad barierele
de jen i de bun-cuviin i i s-ar fi permis s o cunoasc mai
bine.
Cnd o cotir pe podul care ducea spre proprietate, simi un
nod n gt. De la nceput fusese dornic s discute cu femeile, s
le ntrebe ce tiau despre viaa lui Nouf. Dar, din dimineaa aceea
ngrozitoare n care identificase trupul la morg, fusese incapabil
s deschid subiectul fr s ntmpine un zid de tcere i de
lacrimi. Ndjduia c acum trecuse suficient timp.
Ahmad cobor geamurile din fa, lsnd s intre o boare ceva
mai rcoroas. Erau deasupra apei acum, i proprietatea tocmai se
ivea n zare. nc o mai emoiona s vad zidurile albe ale cldirii
ridicndu-se n deprtare i s i imagineze c ntr-o bun zi ea
avea s locuiasc acolo. Adic, dac nu sttea astzi n vizit mai
mult dect se cuvenea.

Petrecuse suficient timp cu femeile pentru a nelege c ele


triau n camera de zi. Nu gteau, nu splau vase sau rufe, nu se
ocupau de nimic altceva dect de vizitatorii lor din nalta societate,
de rugciunile lor i de confortul lor. Copiii mai mici se jucau n
camere ndeprtate cu dou bone filipineze, n timp ce mamele i
copiii mai mari i petreceau o nsemnat parte a vieii lor n
camera de zi dotat cu aer condiionat, un spaiu alb, bine luminat,
cu canapele cu perne, ferestre ecranate, un televizor i citate din
Coran atrnnd pe perei. In partea ndeprtat a ncperii, un ir
de ferestre aveau vedere la moscheea familiei. Pe partea cealalt a
camerei, ui duble duceau spre o grdin interioar cu ziduri nalte.
Spaiul exterior era nviorat de o fntn care prea s fi crescut
din peretele stncos. Vie atrnau pe o pergol deasupra scaunelor
i bncilor cu perne, i un ir ordonat de lmi n ghivece ddeau
aerului o mireasm nsufleit, dar, n ciuda fntnii i a umbrei,
era adesea prea cald pentru a se sta acolo, aa c femeile rmneau
nuntru.
Nusra era n continu micare, intrnd mereu cu vizitatori i
fugind din nou afar pentru a se ocupa de detaliile
gospodriei ei. Soiile fiilor ei populau cel mai adesea camera, cu
verioarele sau prietenele lor. Cnd tria Nouf, ea i sora ei mai
mic, Abir, i petrecuser aici cea mai mare parte a timpului.
Servitoarele nu plecau niciodat pentru mult vreme; se ntorceau
mereu pentru a reumple cafetierele, a lua cetile sau a le nlocui cu
altele noi. Abir le chinuia pe fetele n cas, instalndu-se la msua
de cafea i jucndu-se cu mncarea n timp ce fetele n cas stteau
alturi, ncercnd s decid dac s intervin sau nu.
Katyei i trebuise o vreme pentru a se familiariza cu numele
rudelor ei prin alian, dar era de ajutor faptul c stteau mereu n
acelai loc. Erau patru canapele, aezate ntr-un ptrat. Cumnatele
ocupau canapelele laterale, soia lui Fahad, Zahra, n stnga, i de
obicei sora ei Fatimah lng ea, fie pieptnndu-i prul, fie
inspectndu-i unghiile sau citind o carte. Canapeaua din dreapta
era rezervat pentru Nusra i fiicele ei mai mici. Muruj, sora cea
mai mare a lui Nouf, sttea cu spatele la u, n timp ce soia lui
Tahsin, Fadilah, sttea vizavi de ea, ocupnd singur canapeaua
central.
Intrnd n camer n aceast dup-amiaz, Katya i ridic
burqa i ntoarse multiplele salutri care venir spre ea. Dup
tcerea ce domnea, i ddu seama c sosise ntre conversaii. Cnd
toi ochii se ntoarser s o priveasc, se imagin poticnindu-se n
tivul robei sau mpiedicndu-se de Abir, nainte de a putea ajunge
n sigurana unei sofale. Micndu-se cu grij, reui s se aeze
lng Zahra. Se servea cafea, i ea era recunosctoare pentru asta;
i ddea ceva de fcut cu minile. Se uit mprejur i observ c,
ntocmai ca de obicei, televizorul din col era aprins, transmind
imagini mute cu Mecca.
- Nu lucrezi astzi? ntreb Zahra.
- Mi-am luat dup-amiaza liber, spuse Katya.
- Ai s i iei mult mai multe, odat ce te cstoreti, replic
Zahra, fcndu-i cu ochiul.
Katya schi un zmbet blnd, dar nimeni nu vorbi. Nu i
putea da seama dac erau stnjenite de comentariul Zahrei sau
dac ea ar fi trebuit s spun ceva amuzant ca rspuns. Nu gsea
nimic de spus.
- Deci, Domnioar-Viitoare-Soie-a-Micuului-Othman,
spuse Fadilah, ai ales deja o rochie?
Katya o privi pe viitoarea sa cumnat. Fadilah semna att de
mult cu soul ei la statur i la felul de a fi, nct prea o imitaie
parodic a lui. Aveau aceleai figuri rotunde, guate i cu buze
crnoase, aceiai ochi languroi. Amndoi purtau robe impecabile,
bine croite i stteau ntr-un fel vigilent i poruncitor, privindu-i
compania de parc erau curteni.
ntreba de o rochie de nunt, i Katya nici mcar nu se
apropiase de aa ceva. Adevrul era c toate rochiile care se
potriveau stilului ei preau fie prea plictisitoare, fie prea ieftine.
Dei era nunta ei, simea o nevoie profund s i mulumeasc
viitoarele rude prin alian, sau cel puin s nu le dezguste. Cu
cteva sptmni n urm, Nusra aranjase s vin acas o
croitoreas profesionist, i femeia sosise cu douzeci de rochii,
fiecare dintre ele iptoare i la pre exagerat, mpopoonate cu
paiete i cu broderie bizantin, lame auriu i pompoane, straturi
grele de satin i dantel. Unele aveau corsete din oase adevrate,
altele aveau crinoline monstruoase, care o fceau s se simt ca o
statuie de sens giratoriu, ceva la care s te holbezi. Cel mai ru,
culorile erau ngrozitoare - nuane de mutar i de roz aprins, verde
fosforescent i un portocaliu dureros de temerar. Ar fi vrut s i
explice Nusrei ct de iptoare erau rochiile, dar nu voia s o
jigneasc sau s par nerecunosctoare. Katya ar fi preferat un
maro-rocat cuminte, sau roul simplu al unei pturi de beduin.
Cnd Katya respinsese rochiile, Nusra se scuzase formal. Cu
certitudine nu sunt cea mai potrivit persoan care s recomande o
croitoreas", glumise ea, fcnd semn spre ochii ei orbi. Katya i
ceruse iertare, spunnd c avea nevoie de ceva vreme pentru a
decide ce voia cu adevrat.
- Tot nu m-am hotrt, i rspunse lui Fadilah. Speram s
gsesc ceva simplu i elegant.
Fadilah se foi stingherit pe canapea, echivalentul nonverbal
al unui dres de glas.
- Sora mea e croitoreas, spuse. Spune-mi ce culoare i place,
i am s i cer s i fac o rochie.
Katya nu i putea imagina nimic mai ru dect s fie obligat
s poarte o rochie fcut de sora lui Fadilah, o femeie pe care nu o
ntlnise niciodat. Dar ceva din felul n care se uitau celelalte
femei la ea denota c Fadilah nu fcea n fiecare zi o asemenea
ofert i cu certitudine nu era de refuzat.
Mulumesc, spuse Katya. De fapt, am o croitoreas care vine
n weekendul acesta. E o prieten veche a mamei. Dar am s rein
oferta ta.
Fadilah avea o expresie nesigur poate simea c era o
minciun , dar ncuviin din cap cu graie i conversaia se
ncheie.
Pe msur ce ncordarea se domolea ntr-una din tcerile
prelungi specifice ncperii, Katya se simea din ce n ce mai mult
ca o ratat. Nu era suficient de interesant pentru a strni vreun fel
de entuziasm la femeile acestea. Se gndea cu disperare la un mod
de a sparge gheaa, de a aduce subiectul legat de Nouf, fr a prea
necuviincioas sau nepoliticoas, dar mintea i se blocase. Lucrurile
se nrutir atunci cnd se deschise din nou ua i intr tnra
Huda. Era o verioar Shrawi care venise din Dhahran s-i
ndeplineasc hajj-\A. In cei doi ani de cnd sosise, fcuse hajj de
vreo zece ori. Departe de a se stura de vizita ei interminabil,
femeile Shrawi vorbeau despre ea la superlativ, numind-o cel mai
mare peregrin de pe pmnt i mna dreapt a lui Allah, n timp ce
Huda, mereu modest, nu nceta niciodat s le mulumeasc
pentru c i fcuser Mecca accesibil.
Sosirea lui Huda provoc agitaie, Muruj srind n picioare s
o ntmpine. Huda schi un zmbet i anun c era ora de
rugciuni exact n clipa n care chemarea la rugciune umplu
ncperea. Trmbia dinspre fereastra ndeprtat, care oferea o
perspectiv asupra unui perete abrupt de piatr ce domina
moscheea familiei. Difuzoarele erau situate peste tot pe insul, dar
dou dintre cele mai mari erau ndreptate direct n sus, spre camera
de zi a femeilor, astfel nct de cinci ori pe zi ncperea se umplea
de o att de binecuvntat
cntare, nct era imposibil s vorbeti. Att Huda, ct i Muruj
merser n baia nvecinat pentru a-i efectua splrile rituale, n
timp ce celelalte femei sttur linitite, fr s se uite una la
cealalt, uor stingherite c fuseser lsate deoparte i totui
nefcnd nici un efort de a se altura rugciunii.
i Katya rmase n ateptare. Mai fusese n situaia asta. Dac
ar fi fost prezent Nusra, sau dac ar fi fost vizitatori n camer
care nu erau din familie, atunci toat lumea s-ar fi rugat, dar, cnd
erau doar femeile mai tinere, fceau dup cum considerau.
Katya le studie pe femei n tcere. Mult din disconfortul pe
care-1 resimea n preajma lor se datora rigiditii pe care o
observa n chiar acel moment. Deocamdat, toat relaia sa cu ele
fusese un elegant dans al prefctoriei, al replicilor mulumesc"
i a fost plcerea mea de complezen, al al- hamdulillah-urilor
formale prin care aduceau laud Domnului. Dar avea s petreac
o mulime de timp cu femeile acestea, fr ca Othman s fie n
preajm. Nu crezuse niciodat n cstoria cu un brbat datorit
mamei sau a surorilor ei, dei prietenele ei o fceau tot timpul.
Soul nu conta att de mult. Oricum nu era niciodat acas, iar dac
gospodria era destul de mare, nu l vedeau nici n momentele n
care era acas. Nu, atunci cnd te mritai, te mritai cu o soacr,
cu cumnate, cu nepoate. i Katya i tot spunea n sinea ei c aveau
s ajung s se aprecieze, c relaiile aveau s devin mai calde
sau, mcar, mai tolerabile. Totui, avea att de puine n comun cu
femeile acestea. Nu era deloc ca n familia ei, unde Abu petrecea
toat ziua n buctrie, gtind, fumnd, citind ziare i uitndu-se
la televizor. Familia asta nu gtea niciodat, nici nu citea ziare;
servitorii o fceau pentru ei. Othman i promisese un apartament
n ora, dar tot ar fi urmat s mearg des n vizit la familie. Avea
s i petreac vacanele aici, s l aduc pe tatl ei aici, chiar i pe
copiii ei, ntr-o bun zi. Ii era menit s vad camera asta mai mult
dect i putuse imagina vreodat.
Se ntreba ce prere avusese Nouf despre ele. Nouf, care i
dorise s triasc printre cini, s se mute n America, s
mearg la facultate i s fac sex nainte de cstorie; cum
coabitase ea cu femei ca Huda i ca Muruj? Trebuie s i fi fost
greu s accepte c Huda se mutase la ei - era cu un an mai mic
dect Nouf, dar de zece ori mai evlavioas, copilul pe care i l-ar
fi dorit orice mam pioas. Sau prezena Hudei fusese mai degrab
o binecuvntare o distragere a ateniei care i permitea lui Nouf
s i duc mai departe planurile?
Vizavi de Katya, Abir sttea pe podea, cu picioarele
ncruciate sub ea i cu o expresie rece pe fa. Semna att de
mult cu Nouf, nct ar fi putut fi gemene. Roba ei de cas era una
neagr, simpl; i inea minile mpreunate n poal ntr-o
atitudine incontient de decen. Avea o min iritat pe care Nouf
nu o avusese, sau poate reuise mai bine s o ascund. Abir era
foarte asemntoare cu Nouf, nu neaprat la temperament, ci ca
situaie. Tnr. De mritat. Familia se uita la aceste fete cu un
anumit grad de tensiune: Cum aveau s se comporte? Cu cine
aveau s se mrite?
Dar, pe cnd femeile o trataser pe Nouf ca pe o adult, Abir
nc mai era fata a crei mam o pedepsea aspru pentru c se deda
la jocuri cu tava de mncare. In acel moment, se uita ciudat de
insistent nspre baie, poate ntruct simea presiunea de a li se
altura surorii i verioarei ei, sau poate dispreuindu-le n tcere
pentru motive mai criptice.
Cnd Muruj i Huda reaprur, se duser la fereastra din col,
derular dou covorae de rugciuni care erau stivuite acolo i i
ncepur rugciunile. Katya le urmrea din spate, gndindu-se ct
de caraghios era c Huda venise n vizit i nu mai plecase. Familia
o adoptase practic, exact aa cum l adoptaser pe Othman cu ani
n urm, dei povestea lui era cu mult mai dramatic dect cea a
lui Huda. Era, i aminti Katya, unul din chiar primele lucruri pe
care i-1 povestise despre el.
Cei din neamul Shrawi nu l cunoscuser cu adevrat pe tatl
lui Othman, dar tiau c numele lui era Hussein i c era un
muncitor strin, venit din sudul Irakului. Se afla n Jeddah de
numai ase luni, cnd firma de construcii care l angajase ncetase
s i plteasc salariul. Fr sprijinul firmei, nu i
putea rennoi permisul de edere, i nu avea bani pentru a se
ntoarce n Irak. Dup o lun, se apucase s cereasc pe strzile
Jeddahului cu fiul su de ase ani.
Intr-o zi, n drum spre serviciu, Abu Tahsin i vzuse de la
geamul limuzinei i i ceruse oferului s opreasc maina. Ii
dusese pe Hussein i pe fiul su la unul din cminele de caritate ale
familiei, unde se ngrijise s fie hrnii i s primeasc haine noi. l
trimisese pe Othman la coala primar local i aranjase chiar s
fie rennoit permisul de lucru al lui Hussein. Le dduse bani
suficieni s se descurce cteva zile i apoi i lsase n voia sorii.
Dar, dup dou zile, pe cnd Hussein umbla prin ora s i
caute de lucru, suferise o criz fatal de insolaie. Murise n
noaptea aceea.
Lui Abu Tahsin i se fcuse aa de mil de biat, nct aranjase
de ndat actele pentru adopie. Katya se ntreba adesea ce l
ndemnase s ia o astfel de decizie. Nu era vorba despre precipitare
- procesul de adopie durase un an i jumtate -, dar nu era genul
de msur care putea fi revocat mai trziu; l lega pe Othman de
familie pe toat viaa. Ce vzuse Abu Tahsin n biat care s i
rpeasc inima? De ce era Othman altfel dect oricare alt copil fr
adpost? n orice caz, cugeta Katya, era de fapt o poveste despre
Abu Tahsin i despre ct de rar gseti pe lume asemenea pasiune
spontan nsoit de asemenea generozitate de lung durat a
spiritului.
Dup ce se terminar rugciunile i fetele se ntoarser la
locurile lor, Muruj suger s mnnce nite fructe, iar femeile i
fcur de lucru. Zahra lu telefonul i le chem pe servitoare. Huda
stivui cafetiera goal i cetile pe tav. Abir culegea lene scame
de pe canapea. Katya se ntreba n ce fel le afectase moartea lui
Nouf. Preau la fel de netulburate ca ntotdeauna.
Zahra termin convorbirea i se ntoarse spre Katya.
- Pari obosit, spuse.
Celelalte femei sporoviau, i Katya se simi n siguran s
dea un rspuns onest.
- Chiar sunt obosit, zise. E trist s fim aici fr Nouf.
Pomenirea lui Nouf fcu s nceteze celelalte conversaii.
Pn i Abir i reveni din reverie.
- E trist, spuse Zahra cu o voce domoal.
Conversaiile fur reluate, dar fr entuziasm de-acum.
- M ntrebam, continu Zahra, ai s-i abandonezi serviciul
dup nunt?
Urm un alt moment de acalmie a discuiilor i toate femeile
se ntoarser spre Katya, curioase s aud rspunsul ei. Ea nl
din umeri.
- N-am discutat asta cu Othman, spuse.
- Dar vei dori desigur s avei copii.
- Da. Ne dorim.
Roi; nu putu s evite aceast reacie. tia ce urma, ce ar fi
spus Zahra, dac nu s-ar fi gsit ntr-o camer de zi att de formal:
Ai face bine s ncepi ct mai curnd, nainte de a fi prea btrn.
S-ar putea de pe-acum s fie prea trziu s mai rmi nsrcinat!
Ce este un serviciu comparat cu valoarea copiilor?"
In loc de asta, Zahra se mulumi s zmbeasc, ncuviinnd
din cap.
- Fie s avei la fel de muli copii precum Um Tahsin!
- Mulumesc, rspunse Katya, cntrind n minte dac
urmtoarea ei ntrebare avea s fie de prost gust sau nu. Cum i
merge Nusrei? mi nchipui c este cumplit s pierzi un copil.
- Cel mai ngrozitor lucru din lume, aprob Zahra.
Urm un rstimp de tcere respectuoas. Katya i dorea
din tot sufletul s dea glas ntrebrii ce o frmnta: Credei c a
fugit?" Dar vocea blnd a Hudei fu cea care rupse tcerea.
- Allah s o ierte. Ar fi trebuit s aib mai mult minte.
Nimeni nu avu puterea s o contrazic. Katya se uit la
femeile din ncpere, care, cu toatele, i priveau minile.
- E ciudat, spuse ea. Am crezut foarte mult vreme c a fost
rpit.
Muruj pufni zgomotos i se ndrept de spate pe canapea.
- Nu. Se uit direct la Katya, cu ochi plini de dispre. i spun
eu ce s-a ntmplat. Sora mea avea un cap plin de fantezii. De cnd
era copil!
Vocea ei atinse o striden apstoare. Celelalte femei se
artau de acord. Fadilah ncuviin discret din cap, iar Abir rsufl
tios, ca pentru a spune: Pi, bineneles c tiam asta!
- A fugit din cel mai ruinos motiv, spuse Muruj. Pentru un
brbat! Probabil un biat pe care l-a ntlnit la mail sau, Allah
ajut-ne pe toi, prin oferul ei. S-a ndrgostit, sau a crezut c s-a
ndrgostit, i, cnd a fugit s se ntlneasc cu el, el n-a aprut. A
lsat-o acolo, n deert, s moar.
Fadilah i arunc o privire aspr Katyei, prin care-i reproa c
deschisese subiectul.
- oferul la ar trebui concediat! se rsti Muruj.
- Dac avei dovezi n privina asta, spuse Katya cu glas
domol, atunci nu ar trebui familia s ncerce s afle cine era
biatul?
- Oricum priveti lucrurile, i continu Muruj ideea, e
aceeai veche poveste. El a vtmat-o i apoi a abandonat-o. Cu
asta te alegi, dac nu ai un contract de cstorie. Nouf nu ar fi
prima biat fat care a nvat lecia asta dureroas!
- Da, murmur Zahra. ncercm s aflm cine a fost. Tahsin
nu...?
Se uit la Fadilah, care ridic o mn pentru a arta c nici ea
nu voia s vorbeasc despre asta i era dezgustat de felul n care
se desfura ntreaga conversaie.
n faa dispreului manifestat att de Fadilah, ct i de Muruj,
Katya trebui s i adune cele mai profunde rezerve de curaj pentru
a pune urmtoarea ntrebare.
- Nimeni nu are nici o idee cine a fost?
Nu i se rspunse de ndat, dar Huda i Muruj schimbar o
privire plin de semnificaii, care o fcu pe Huda s nchid ochii
i s se cufunde ntr-o serie de rugciuni optite.
Oricine i-a fcut asta surorii mele i va gsi judecata n
cer, afirm Muruj cu hotrre.
i, cu asta, tot dispreul dispru din expresia feei sale i
femeia se ls pe spate pe canapea, cu un aer nvins, trist, paralizat
care prea cumva mai cinstit dect toat fanfaronada care l
precedase.
Doar Abir rmsese cu ochii pironii pe Katya, dar, cnd
Katya i ntlni privirea, se auzi un ciocnit la u i Abir sri s
rspund. Trei femei strine intrar n camer.
Katya simea o frustrare cumplit; nu exista nici o speran de
a continua o conversaie privat. Noile sosite erau evident nite
oaspei. Cnd i lsar s cad vlurile de pe chip, nimeni nu le
recunoscu, i ele salutar stngaci societatea. Una dintre femei se
prezent, explicnd c soul ei venise s fac o donaie. Celelalte
femei rmaser cu bucurie anonime, dar Katya intuia c i soii lor
vizitau casa. Erau un grup bine mbrcat; n mod clar, soii lor erau
bogai. Gentile femeilor erau Gucci, pantofii lor cu toc nalt
dezvluiau o poriune ndrznea de glezn i, cel mai gritor,
mantiile lor erau din mtase i croite astfel nct s sugereze
elegana formelor de sub ele. Una dintre femei purta chiar unghii
false, date cu o oj rou aprins. Comparate cu aceste modele de
perfeciune ale modei, femeile neamului Shrawi artau de parc
tocmai ar fi intrat n treact, venind din deert. Nu purtau fard,
mantii de mtase sau tocuri nalte, i cu certitudine nu i vopseau
niciodat unghiile. Abir se uita lung la minile femeilor, dar
expresia ei era de neptruns. Era ofensat? Dezgustat?
Invidioas? nainte ca ua s se nchid din nou, Abir se strecur
afar din camer.
Muruj invit femeile s se aeze, iar Katya se ridic, ofe-
rindu-i locul i respingnd politicos protestele. Profit de ocazie
pentru a se scuza, spunnd c trebuia s se ntoarc la lucru.
Fadilah se uit ciudat la ea, i doar dup ce iei, afln- du-se deja
la jumtatea holului, i ddu Katya seama de motiv: apucase s
spun mai devreme c i luase liber n acea dup-amiaz. Roi la
gndul minciunii sfruntate.

La captul holului, ajunse la un coridor. La stnga era ieirea,


folosit exclusiv de femei, i la dreapta se ntindea
trmul neexplorat al prii de cas a femeilor - dormitoarele lor,
bile, buctriile i camerele de cusut. Katya fusese acolo o dat,
ntr-un tur scurt cu Nusra, dar nu l mai vzuse de la prima sa vizit
n cas. Abir o apucase probabil pe aici.
Nimeni nu era acum acolo. Katya o lu la dreapta i merse n
vrful picioarelor de-a lungul coridorului, ciulind urechea dup
posibile zgomote de activitate adolescentin. Avea s aud
zgriatul unei penie pe hrtie, ce nsoea fcutul temelor? Tonuri
vagi de muzic rock izvornd din cti? Oare avea mcar muzic?
Doar la asta se putea gndi Katya - la propria sa via ca
adolescent, mai puin tehnologia.
Trecu pe lng o u deschis i vzu o baie goal. La civa
metri mai ncolo, n hol se forma un complex de arcade. Opt
pentru prima i se pomeni ntr-un foaier, o ncpere stranie i
auster, cu o msu ptrat n col. Pe msu era un exemplar al
Sfntului Coran.
Btu uor la u. Nu veni nici un rspuns, aa c o mpinse i
arunc o privire nuntru. Primul lucru pe care l vzu fur nite
litere albastre din lemn, care alctuiau cuvntul NOUF pe
perete. Uitndu-se nspre coridor pentru a se asigura c nu o vzuse
nimeni, se furi nuntru.
Era un dormitor spaios. Podeaua era acoperit cu o carpet
azurie, ca o mare masiv pe care diferitele piese de mobilier
fuseser purtate n deriv. Un pat alb cu baldachin plutea ntre
dou comode asortate. Pereii erau netezi i albi, fr alte
decoraiuni n afara literelor de lemn. Pe o comod, ns, erau
cteva fotografii de familie n rame aurii, cu ornamente. Doi
palmieri n ghivece de lng ua bii preau destul de autentici. Ca
resturile plutitoare dintr-un port, toate lucrurile mai mici din
camer - pantofii rtcii, i animalele de plu, i cutiile de bijuterii
- se abtuser ntr-un col.
Nu exista vreo fereastr, dar lumina intra prin dou mici
lucarne. O lamp se afla lng pat, lng o msu de citit cu o
revist iindu-se din sertar. Katya se apropie de pat. Un model de
inimi brodat pe perne i moliciunea aternutului alb de bumbac
erau emoionant de virginale. Plasa de nari de deasupra sporea
senzaia c acest pat aparinuse cuiva inocent
i drgla i avnd nevoie de protecie. Atunci cnd trase sertarul
msuei de citit i scoase revista, aceasta era deschis la un articol
intitulat Cele aptezeci i apte de cuvinte pentru dragoste".
Instinctiv, Katya ntoarse privirea spre intrare. Nu era nimeni
acolo. Existau ui de fiecare parte a camerei; toate erau nchise.
Katya se duse la fiecare i studie clanele, dar nici una nu avea
ncuietoare. Cineva ar fi putut intra n orice moment, din orice
direcie. Nouf trebuia s se fi simit expus aici - i totui, fusese
suficient de n largul ei pentru a lsa un articol ca acesta s stea la
vedere. Prinii ei probabil c nu ar fi fost de acord dect dac ar
fi fost intitulat Cele aptezeci i apte de cuvinte pentru Allah".
Katya se aez pe pat i se uit la articol. Poate c, avnd o mam
oarb, o adolescent putea face ce voia.
Se auzi un zgomot i una dintre ui se deschise. Katya se ridic
iute, vrnd revista n geant dintr-un impuls idiot al instinctului.
Regret instantaneu: acum era o hoa.
In cadrul uii sttea Abir.
- Ce faci aici?
- Eu, ... scuze. Te cutam pe tine, de fapt, i am dat peste
asta n schimb.
Art n jurul su, spre camer.
Abir cobor privirea i vzu revista ndesat stngaci n geanta
Katyei.
De ce m cutai?
- Pi, m-am plictisit n camera de zi, i te-am vzut plecnd,
aa c m-am gndit...
nl din umeri.
Abir o cerceta n felul n care cerceteaz fiecare adolescent
un adult ce pare s o neleag, nesigur dac nelegerea era
autentic, dar temndu-se c nu avea s fie, i simindu-se
respingtoare n ambele situaii. Katya i ntlni privirea. Purta un
batic - trebuie s se fi rugat - i inea un exemplar al Coranului,
deschis i strns la piept. Abir era de aceeai vrst cu Huda.
- Ce sur citeti? ntreb Katya.
Abir ls cartea n jos, o nchise i o puse pe noptier.
Anevoios, se aez pe pat.
- De fapt, doar ncercam s citesc.
Katya simi o stare de tristee furindu-se n ncpere. Arunc
o privire spre fotografiile aliniate pe comod i observ c Abir nu
se afla n nici una dintre ele. Erau patru rame; dou conineau poze
cu Abu Tahsin i cu Nusra; una era o fotografie a lui Nouf la
petrecerea de ziua de natere a unei surori mai mici, tind tortul i
rznd fericit. Ultima fotografie nfia doi cini rasa saluki,
dnd voioi din coad.
- mi pare ru de sora ta, spuse.
Abir nu rspunse.
- Probabil c-ai fost apropiate, o mboldi Katya.
Abir i strecur tulburat palmele sub coapse.
- Tu i-ai vzut cadavrul, nu-i aa?
ncet, Katya se aez pe pat lng ea.
- Da, 1 -am vzut.
- Deci tii cum a murit?
- Da, rspunse Katya, privindu-i minile. Intuia ncotro se
ndrepta discuia. S-a necat, preciz.
Abir i duse o palm la gur, ngrozit.
-Vai!
- mi pare foarte ru.
Katya observ c fata nu tiuse. Li se pruse oare prinilor ei
c era prea tnr pentru a i se spune adevrul? Ce ruine era intr-
un nec, cnd poziia trupului lui Nouf la funeralii fusese practic o
trmbiare despre crima mai cumplit a pcatului trupesc? Sau
Abir nu bgase de seam? Totui, simea un fel de uurare aflnd
c nu era singura victim a secretelor din familie.
Minile lui Abir tremurau, i fata prea s se lupte s nu
plng.
- Nu vor s ne spun nimic. Eu tiu c a fugit. S-a pierdut n
deert i a murit, dar nu tiu detaliile. i trebuie s le tiu! mi tot
fac griji... Abir i strnse minile, ntruchipnd pumni micui, pe
care-i ndes n poal. M tot gndesc c ea... dac
ea... dac nu a fost un accident? Dac a fugit i nu a mai vrut s se
ntoarc? Poate voia s...
- Vrei s spui, dac s-a sinucis? o ajut Katya s exprime
gndul.
Abir ncuviin i lacrimile i alunecar pe obraji.
- Nu vreau s m gndesc c sufletul ei e n iad. Era sora
mea.
La aceste vorbe, vocea prinse s i tremure i ncepu s plng
mai tare. Katya i stpni impulsul de a-i petrece braul pe dup
umerii fetei; cumva, simea c n-ar fi fost un gest potrivit.
- Nu tiu exact ce s-a ntmplat, spuse ea, dar sunt destul de
sigur c nu s-a sinucis.
Abir nghii un nod ce i se pusese n gt i se uit la ea.
- A fost lovit la cap, continu Katya. Nu asta a omort-o,
dar e posibil s o fi lsat incontient, aa c, atunci cnd a venit
viitura, ea a fost lipsit de aprare.
Abir se albi la fa.
- Dar nu neleg... Cine a lovit-o? Era cineva cu ea?
- Nu tiu. Katya ovi, apoi ntreb: Ascult, Abir, i poi
imagina vreun motiv pentru care ea s fi fugit?
Abir cltin din cap.
- tiu c era nelinitit din pricina nunii.
- De ce?
Fata nl din umeri.
- Nu l cunotea pe Qazi aa de bine.
- A vorbit vreodat despre fug?
- Nu. Numai cteodat, n glum. Abir i terse din nou
lacrimile din ochi. Chiar a fugit?
Katya ezit nainte s rspund.
- Nu tiu.
Abir prea s i fi recptat stpnirea de sine. Se ndrept de
spate i umerii ncetar s i tremure. i terse nasul cu mneca.
Urm o tcere ncrcat de jen, i Katya bjbi dup o
continuare a discuiei.
- Imi pare ru c i-am pus attea ntrebri despre Nouf. Nu
vreau s te tulbur. tiu c nu o va aduce napoi.
Abir ncuviin ndurerat din cap.
- mi doresc s fi avut ocazia s o cunosc mai bine, spuse
Katya.
Cu micri epene, Abir se ridic i merse spre o u aflat
ntr-un col. O deschise, aprinse lumina i i fcu semn Katyei s
intre.
Era o debara enorm, ndesat cu mbrcminte - pe cadre
speciale, pe umerae, veminte ngrmdite n sertare de plastic,
haine n cufere i acoperind rafturile de deasupra capului.
Pantofare mari erau pline cu nclri. Totul era curat i clcat.
Katya ptrunse uimit n debara.
- Uau, opti. Era att de organizat?
- Nu, nu. Dup funeralii, mama a aranjat ca totul s arate
frumos.
Katya se temea s ating ceva, dar Abir ncepu s scoat
hainele de la locul lor, examinndu-le. Era o aduntur pestri de
veminte. Un blazer n dungi fine sttea alturi de un neglijeu
stacojiu-vamp. Fata mai etal o rochie de bal cu paiete, strns pe
corp, un pulover roz pufos de mohair cu model mpletit i o
pereche de pantaloni de piele roz. orturile i tricourile erau
stivuite pe un raft, i lenjeria intim prea absurd de ndrznea,
chiloei cu nur i sutiene transparente. Pentru prima dat, Katya
simea c vedea ceva din personalitatea pe care sperase s o
ntlneasc n dormitorul lui Nouf. Debaraua aceasta mbelugat
- haine care valorau probabil sute de mii de riali - era o lume a
fanteziei unde Nouf putea s poarte un sacou brbtesc sau o
pereche de pantaloni scuri. Existau i jeani, bineneles, i zeci de
fuste negre i cmi albastre cu guler cu nasture, uniforme de
coal privat, dup cum artau. Dar chiar lng ele se afla o
colosal hain alb, pn la pmnt, din cea mai fin blan.
Katya i opri privirea asupra hainei, izbit de dorina
fulgertoare de a avea parte de un vemnt ca sta i de un univers
n care s l poarte. Era ceva ce ar fi purtat eponimul ei. Pe
umeraul de lng hain erau dou mnui, un fular gros,
o earfa i o plrie mare de blan. i ngrop degetele n puful
plriei. Era rece i fin, iar pentru o scurt clip Katya se prefcu
n Nouf, stnd n debara, ntinzndu-se dincolo de prpastia
timpului i spaiului pentru a atinge un lac limpede de ghea sau
chiar culmea unui ghear.
ntorcndu-se, o vzu pe Abir ridicnd o rochie de gal, de un
roz aprins. Fusta era suficient de larg i materialul, suficient de
rezistent pentru ca rochia, odat aezat, s poat sta vertical fr
vreun sprijin. Katya i ddu seama ce era.
- Rochia ei de nunt?
-Da.
- E extravagant. Katya se uit njur. Stai o clip... cte din
astea sunt trusoul ei?
- Totul de pe partea asta, i cam o treime din aia.
Abir fcu semn spre tot ce era interesant n debara. Katya se
uit din nou la haina de blan i simi un fior de dezamgire. Nu
Nouf cumprase hainele acelea; Qazi le cumprase. Din
posesiunile iniiale ale lui Nouf rmneau un ir de mantii, o
pereche de jeani, cteva tricouri i o duzin de rochii de cas.
Katya fcu semn spre trusou.
- Credeam c ea a ales tot ce e aici.
Abir cltin din cap.
- Lui Nouf nu-i plcea rozul.
Qazi, desigur, nu va fi avut habar. Oare cumprase hainele
socotind c rozul place tuturor femeilor? Sau asta voia el: o femeie
care s se potriveasc n veminte roz? Katya se gndi la trusoul
ei. Othman nc aduna articole, dar ea spera c el avea s evite
genul sta de mbrcminte, obiecte ispititoare al cror unic scop
funcional era s simbolizeze ceea ce purttoarea nu avea s fie
niciodat.
Cnd se uit din nou la Abir, vzu c fata se pregtea s ias.
Katya o urm n dormitor. Expresia lui Abir era acum rece i
formal. i lu Coranul.
- A face mai bine s plec, zise.
- Da, desigur.
Se aternu un moment de tcere stnjenit, apoi Abir se
ntoarse, pregtindu-se s ias.
mi pare ru, repet Katya.
Abir se uit peste umr i cltin din cap, ca pentru a spune.
Nu este vina ta. Cu un fonet blnd de mantii, prsi ncperea.
Katya furi o privire n laborator. Era ora prnzului, i se
alturase celorlalte femei n camera de recreere dedicat lor pentru
cincisprezece minute, nainte de a pretinde c trebuia s mearg la
toalet. Strecurndu-se napoi pe coridoare n drum spre laborator,
reuise s treac neobservat. Brbaii prseau de obicei cldirea
la prnz, i locul era pustiu.
In laborator, se aez la pupitrul de lucru. In decursul
ultimelor dou zile, pregtise pe furi probele de ADN, extrgnd
ADN-ul variabil i amestecndu-1 cu o soluie tamponat de
polimeraz i primeri. Iar n acea diminea pusese probele n
termociclor. Aparatul necesita ntotdeauna cteva ore pentru a
procesa probele, i Katya trebuia s fie acolo atunci cnd se
ncheia procedura, ca s nu le scoat altcineva din greeal.
Erau dou probe, una de la Eric Scarberry i cealalt de la
escorta lui Nouf, Muhammad. Privi aparatul zbrnind n faza
final a operaiunii i, cnd termin, arunc o privire spre u.
Avu exact suficient timp pentru a pune n geant profilurile
scoase la imprimant i a ascunde semnele muncii ei, nainte ca
Maddawi s se ntoarc n laborator, urmat de Bassma. Femeile
se aezar pentru a-i relua lucrul, fr a le fi atras atenia faptul
c ea era deja acolo. Preau bucuroase i i continuar
plvrgeala din timpul prnzului.
Uurat, Katya se apuc s lucreze la probele de snge de la
un caz pe care l pregtise de diminea. Arunc o privire spre
geant. Nu avusese vreme s se uite pe rezultatele scoase la
imprimant, i acum o zgndrea curiozitatea. Se potrivea
oare vreunul din ADN-uri cu cel al copilului lui Nouf? Trebuia s
atepte pn cnd ajungea acas pentru a afla.

In seara aceea era cu gndurile departe. Abu observ c ceva


nu era n regul, dar, cnd o ntreb, ea l mini, spunn- du-i c o
ncerca o rceal. In tot cuprinsul cinei se gndi la Othman,
ntrebndu-se cum s i spun ce descoperise.
Dup cin l sun pe Ahmad. Jumtate de or mai trziu,
acesta era la u. Abu l invit s intre i cei doi brbai discutar
n timp ce Katya se duse n camera ei, i puse mantia i baticul i
fcu mici ajustri la burga. Nu i spusese tatlui ei c pleca, dar,
dac i lsa pe brbai s vorbeasc suficient de mult, pn la urm
avea s i spun Ahmad. In felul acesta, lui Abu i era mai greu s
refuze.
Dup o vreme, Abu btu la ua dormitorului.
- Katya!
Prea suprat.
Ea apru n prag, complet acoperit.
- Ies un pic.
- tiu. Mi-a spus Ahmad. Unde te duci?
- Trebuie s m ntlnesc puin cu Othman. E legat de sora
lui.
Abu o privi suspicios.
- i de ce nu l poi suna?
- Nu e ceva ce a dori s i spun la telefon.
Se uita rugtor la tatl ei, dar ncruntarea lui deveni i mai
adnc, i ar fi putut-o mpiedica s plece, dac nu ar fi aprut
Ahmad n captul holului.
- Gata? ntreb Ahmad. Hai s-o rezolvm rapid!
Katyei i venea s l srute. Ahmad tia ntotdeauna s
spun cuvintele potrivite.
Abu se ntoarse spre prietenul su.
- Ai mare grij de ea, rosti morocnos.
Katya i simi n spinare arsura privirii tot drumul de-a lungul
holului.
Ahmad ncuviin din cap i, cu expresia sa cea mai sever, o
conduse la maina care atepta lng trotuar.
n timp ce treceau prin oraul vechi, Katya se uita absent pe
geam la pieele de tarabe care se nchideau pentru noapte si la
cldirile construite din coral extras din recifele din Marea Roie.
Avea impulsul de a ntinde mna pe geam i de a atinge una,
simindu-i textura aspr sub degete, ceva care s o smulg din
gndurile ei nesfrite despre oameni. Abu. Nouf. Nayir. Salwa i
Abdul-Aziz. Othman.
Cnd traser n parcarea parcului de distracii pentru copii,
vzu c Othman era deja acolo. Venise cu Porsche-ul argintiu i
capota era cobort. Purta o cma albastr cu nasturi de sus pn
jos, i prul lui, bogat, crlionat i negru, era mai scurt dect
nainte. Dar vederea profilului su, a lungimii braelor vnoase i
ceva din felul n care mna lui odihnea peste volan fur cele care
i puser un nod n gt.
n spatele lui, parcul de distracii se nchidea odat cu cderea
nopii, i, una cte una, comediile se ntunecau - mai nti roata
uria, apoi montagne russe-ul, apoi caruselele mai mici. Katya l
rug pe Ahmad s atepte pn cnd se stingeau luminile complet
nainte de a merge cu automobilul pn n dreptul mainii lui
Othman. Erau mai puine anse s fie observai n ntuneric - i
situaia arta deja suspect, dou vehicule ntr-o parcare goal,
schimbnd o pasager. Pe timpul nopii, patrulele poliiei
religioase erau rare, dar Katya nu se simea n largul ei.
- Tatl dumneavoastr i-ar dori ca el s in capota lsat,
spuse Ahmad. Desigur, nu i dac mergei pe autostrad, unde e
curent.
Ea i zmbi i cobor din main.
Cnd Katya urc n Porsche, Othman aps un buton care le
aduse capota deasupra cretetelor. Ochii lui erau umezi, de parc
ar fi plns, dar ea bnuia c era doar obosit, i ridic burqa. El i
lu mna i o srut.
- M bucur s te vd!
Ea simi un nod n stomac.
- Mi-a fost dor de tine, spuse Katya, fcndu-i curaj s se
aplece peste scaun i s l srute pe obraz.
Era ntotdeauna jenant. Va fi mai confortabil, i spunea ea,
cnd nu se va mai uita Ahmad.
El accept srutul i i cuprinse chipul n palm.
- Eti bine? ntreb ea, trecndu-i degetele prin prul lui.
-Da.
mi place tunsoarea.
El zmbi.
Vrei s facem o plimbare cu maina?
- Da.
Srutnd-o pe frunte, Othman i ddu drumul minii i porni
maina. Ieir din parcare. Othman arunca din cnd n cnd o
privire n oglinda retrovizoare, pentru a se asigura c Ahmad i
urma, i merser fr s vorbeasc, lsnd huruitul motorului
mainii s domine ngustul spaiu interior. Acum, fiind n prezena
lui, ea se simea cuprins de afeciune. Nu i putea aduce aminte
de ce se ndoise de el i bnuia c fusese doar din cauza stresului
su i a zilelor de tcere dintre ei, orict de neintenionate vor fi
fost. O team se isca nluntrul Katyei, legat de fragilitatea
loialitii ei, inut acum la distan de priviri dese nspre minile
lui ferme i nspre ochii lui melancolici, de prezena mngietoare
a mirosului su de mosc.
Douzeci de minute mai trziu, el trase n dreptul unei plaje
ntunecate din sudul oraului. Aici existau o serie de plaje private.
Ca i celelalte, aceasta avea ziduri nalte de piatr pe trei laturi i
o poart mic de metal n col. Merser pe plaj i nchiser poarta
dup ei. Prin grilajul de fier al porii l zreau pe Ahmad n main,
cu faa evideniat discret de lumina plpitoare a DVD-playerului
su portabil.
- La ce se uit? ntreb Othman.
- La copii clandestine dup Hour elAjn.
- Ce-i aia?
Ea era mirat ntr-o oarecare msur c el nu auzise niciodat
de Frumoasele virgine.
- E o dram de televiziune despre recentele atacuri militare
asupra complexului american.
- i se numete Hour el Ayn?
- Spune povetile oamenilor care au murit i ale atacatorilor.
Bnuiesc c sunt i nite virgine pe acolo.
Othman zmbi i cltin din cap, minunndu-se, pe cnd o
conducea de-a curmeziul plajei. Era o cabin de schimb n
apropierea apei, avnd un lan cu lact la u.
Asta e plaja familiei tale? ntreb ea.
- Da, dar n-am mai fost aici de ani de zile. Acum avem plaje
pe insul.
- E minunat!
Ea mai fusese pe plaje private, dar zidurile protectoare se
extindeau ntotdeauna att de departe n ap, nct cei care fceau
bi de soare n apropiere nu puteau ajunge la captul lor fr s
noate. Zidurile de pe plaja asta se terminau la doar civa metri
deprtare de marginea apei i, dei Katya nu auzea nici un zgomot
de activitate dinspre enclavele nvecinate, luna lumina puternic apa
i ea nu se simea suficient de confortabil pentru a-i lepda
abaaya. Othman propuse s se aeze pe nisip.
Stteau suficient de aproape ca picioarele lor s se ating.
Lsndu-i braele s atrne pe genunchi, el se uita n larg, cu o
expresie pe care ea o recunoscu drept dor de a intra n ap. Cnd
el o surprinse privindu-1, Katya i ls capul n jos.
- Vrei s noi? ntreb ea.
- Nu. Nu, sunt extenuat.
- Nu te reine din cauza mea.
El oft.
- E n regul. Sunt cu adevrat obosit. Am avut parte de
edine toat ziua. Mereu, numai edine! A vrea s pot scpa de
ele.
- Nu-i poi lua o zi liber?
- Nu sptmna asta. Cum tata nc e n spital, lucrm cu toii
de dou ori mai mult. Cltin din cap. Nu tiu ce vom face cnd...
Allah, iart-m... cnd va veni ziua n care se va sfri.
Pomenirea tatlui aduse gndurile Katyei napoi la Nouf i la
probele de ADN. Nu voia s intre brusc n subiect, aa c l ls pe
Othman s vorbeasc. Era mai bine s asculte o vreme, ca s poat
aprecia starea lui sufleteasc. Othman
continu despre serviciu, despre unul dintre donatori, care i
fcuse obiceiul s pun sub semnul ntrebrii fiecare donaie pe
care o fcea familia, indiferent ct de mic. Katya asculta, rznd
la momentele potrivite, dar n mintea ei se nvlmea propriul
discurs. Discuia despre Nouf l ntristeaz ntotdeauna. Mi-e
team s nu-1 supr. Dar n-ar trebui s-mi fie team! Dac vrem
s mearg csnicia asta, e musai s vorbim deschis. El ar trebui s
i dea seama c sta e un lucru important. Ins i neleg durerea..."
- Pari cu gndurile departe, zise el ntr-un final.
Nu era o acuzaie, ci o observaie imparial. Ea simi un val
de uurare.
- Iart-m! mi fceam i eu griji legate de serviciu.
Katya observ c el se uita la mna ei. Alene, Othman o
lu n palma lui i ncepu s i mngie degetele.
- Am vzut-o pe sora ta Abir ieri.
El zmbi.
- Da, mi s-a spus.
Degetul lui nchipuia spirale i trsturi de pensul n palma
ei. Fu nevoie de cteva secunde ca ea s i dea seama c el scria
un mesaj. Katya l deslui: V-R-E-I S-A T-E M-A- R-I--I C-U-
R--N-D?" Ea zmbi i i lu palma pentru a scrie mesajul de
rspuns.
D-A."
El i strnse mna.
- Deci despre ce i faci griji la serviciu?
- Ei, efa mea. Ca de obicei, zise Katya. De fapt, azi am
lucrat ceva la cazul lui Nouf.
Postura lui deveni rigid, dar att de discret, nct ea aproape
c nu sesiz.
- Aha...
- mi pare ru c a durat att de mult pn cnd am luat din
nou legtura. Doar c... a trebuit s fac mare parte din lucru n afara
programului.
- Nu i periclitezi slujba, sper, zise el ncruntndu-se.
- Nu tocmai. Ea observ c el nu o credea. Am fost rapid.
Urm o tcere stnjenitoare. El i ls mna dintr-a sa i oft
adnc, trecndu-i degetele prin pr.
- Ta Allah. Nu m-am gndit niciodat la asta.
- Nu, zise ea, nu-i face griji!
- Ba nu, ar trebui s-mi cer scuze! Iart-m! Nici nu mi-a
trecut prin cap c tu va trebui s... nu tiu, s te furiezi i s
ascunzi lucruri. Asta faci, nu-i aa?
Ea nu putea s nege.
- Sunt aa un idiot! Katya... Ii lu din nou mna, mai hotrt
acum. Scuz-m!
- Nu te scuza. Vreau s o fac. Ea i strnse mna i continu:
Ascult, nu e nici o problem. ncercam doar s determin ADN-ul
tatlui copilului, spuse ea cu blndee. Speram s gsesc o potrivire
cu cel al escortei.
Strnsoarea lui slbi.
- i s-a potrivit?
-Nu .
Ea ar fi vrut s i povesteasc despre Eric, dar prea a fi prea
mult de explicat. Dintr-odat, avu certitudinea c el nu tia despre
Eric. Cum i-ar fi putut spune ceea ce i povestise Nayir? C Nouf
i fcea planuri s se mute la New York. C se ntlnea cu un
american. Era un lucru periculos de dezvluit, mai ales dac Eric
nc avea relaii cu familia. Nu-i pot spune n seara asta."
- Ai vreun alt suspect? ntreb el.
Ea scrni din dini.
- Nu, ateapt, rosti Othman repezit. Nu trebuie s rspunzi.
mi cer iertare! De fapt, nici mcar nu e treaba ta. M simt un egoist
c te-am mpovrat cu asta.
- Nu, te rog, nu te scuza!
Katya. Dintr-odat, vocea lui era tioas. Orict de mult a
aprecia dedicarea ta fa de lmurirea morii surorii mele, cred c
ar trebui s iei n consideraie nti slujba ta.
Ea se simi ruinat.
- Adic, nu orice femeie are curajul s lucreze, continu el.
tiu c i-am mai spus asta, dar sunt cu adevrat mndru
de tine. Sincer, nu vreau s faci nimic care s-i pun serviciul n
primejdie.
- Ai ncredere n mine, zise ea. Sunt foarte prudent.
Dup o nou pauz stnjenitoare, Othman ddu din cap
n semn de ncuviinare, dar ea simi c el se retrsese n sine. Era
o expresie n ochii lui care i amintea de Nouf, n clipele cnd i
ea se retrgea n sine.
Se aternu alt moment de tcere. El i cuprinse picioarele cu
minile. Tcerea i retragerea lui ddeau senzaia unui repro.
Katya i spuse c nu era nimic personal, c Othman era ndurerat
i aa jelea el, dar dispoziia era att de ntunecat, nct otrvea
aerul din jur, i ea simi c nu aveau s i revin niciodat din asta.
- Iart-m, zise ea.
El pru s se smulg dintr-o reverie.
- Nu-i cere iertare! Dar ascult-m. i sunt recunosctor
pentru ceea ce ai fcut i pentru ct de mult i pas de Nouf. Mi-
ai dovedit asta. tiu c i pas. Dar mortul de la groap nu se mai
ntoarce. Gndete-te la ct te-ar putea costa angajamentul sta.
Nu o poi aduce napoi. Othman o privi pe Katya i adug: Cred
c asta ar trebui s nceteze.
Ea era att de luat prin surprindere, nct nu tiu ce s spun.
- Ce ar trebui s nceteze? reui s ngaime.
- Asta... toat treaba asta pe care o faci. Apreciez. i eu vreau
s aflu ce s-a ntmplat cu ea. Dar e periculos. i... i chestiunea
asta legat de copilul ei cred c are s pricinuiasc doar mai mult
durere. Ce se va ntmpla, dac vei afla cine e tatl copilului? Noi
nu vrem s pedepsim pe nimeni... nu vrem mai mult suferin.
Katya avu impresia c el era pe cale s izbucneasc n plns,
i i ddu seama ct de greu i venea lui s i stpneasc tot
timpul sentimentele.
- tiu c a fost greu, spuse ea dup o vreme. Nu vreau s v
pricinuiesc mai mult durere. Dar m gndeam c tatl acelui
copil, oricine ar fi, ar putea avea de a face cu dispariia ei.
- E posibil, spuse el, nfigndu-i degetele n nisip, i apoi ce
se va ntmpla? Cineva va fi pedepsit pentru c s-a ndrgostit?
Pentru c a nclcat regulile?
Vocea lui crescuse n intensitate. Ea atept cteva clipe,
lsnd tcerea s l calmeze.
- Uite ce-i, n momentele astea familia mea se lupt s
accepte povara sarcinii ei. Orice alt veste ar putea fi devastatoare.
Iar ntre timp, tu i periclitezi slujba.
- mi pare ru, spuse ea. Poate c-s indiscret...
- Nu eti indiscret.
- Dar tatl copilului ar fi putut-o rni, i nu ar fi mai bine dac
ai ti cine a fost?
Dac familia mea trebuie s cread c moartea lui Nouf a
fost accidental, atunci aa trebuie s fie, deocamdat. Othman
ridic o mn pentru a stvili protestul ei. Deocamdat, am spus.
Dac eti prins fcnd asta, nu te voi ierta pentru c i-ai periclitat
cariera.
Ea i ntoarse privirea, luptnd cu tumultul sentimentelor. Ar
fi vrut s-i spun c se purta suspect - c, dac tia cine era tatl,
dac proteja pe cineva, atunci s-ar fi cuvenit s i zic.
- Te rog, nu-i distruge viaa! Othman i prinse brbia i i
ndrept ncet chipul spre al lui. O privi n adncul ochilor. Nouf e
moart, spuse, dar tu nu eti.
Ea ncuviin din cap, nelegnd, dac nu toate afirmaiile lui,
cel puin inteniile din spatele lor. El o srut uor i i frec nasul
de obrazul ei, dar, n loc s se retrag apoi, continu s o srute cu
pasiune crescnd. Ea simi fiori de plcere cnd mna lui lunec
n jurul taliei ei, dar auzir un zgomot n spatele lor ca i cum
Ahmad ar fi cobort geamul mainii; sonorul DVD-playerului se
auzi brusc mai distinct - i amndoi pricepur c era un
avertisment: Ajunge". Othman i retrase mna i se ndrept de
spate.
Cuvintele lui o frmntau. Oare el chiar avea impresia c ea
se ocupa de investigaia asta ca s i demonstreze lui ceva? i de
ce era att de preocupat c erLai^rrp^ft^Tp^fa'shjjba? Ea ar fi
trebuit s fie preo3^S^^^|fl'jpaCnte-ttl!reau; ea decidea
s i prseasc sft^cuP Pnjati^^i va dori
copii ntr-o bun zi. Ar ierta-o el pentru c i ddea demisia? Ar
nelege? Contientizarea subit a faptului c nu discutaser despre
copii cel puin, nu de ajuns pentru a o satisface i aduse o
stare cumplit de nelinite.
Simea totodat o bnuial strecurndu-i-se n suflet. O uimea
c el se artase att de insistent i de ferm n legtur cu slujba ei.
Lui nu i plcea s vorbeasc despre Nouf, ea tia asta - devenea
ntotdeauna retras n astfel de situaii. Judecnd dup standardele
precedente, seara asta fusese practic o adevrat descrcare pentru
el. Ceva o cauzase, dar ea nu voia s se lanseze n speculaii privind
motivul. Era trziu i se simea stul de luat pe ghicite.
El era ntins sub ea. Prul ei lung i ntunecat cdea peste
pieptul i faa lui, gdilndu-i obrajii. Era rcoare n camer, dar,
acolo unde pielea ei o atingea pe a lui, simea o cldur plcut. O
visase pe aceast femeie de zeci de ori, dar nu i vedea niciodat
faa. Prul ei, cznd n cascade, lung i negru, ascundea totul, dar,
pe cnd el ridica mna s l nlture, ea se trgea napoi. Prea ca
i cum ridicarea minii ar fi fost de fapt o ndeprtare, i, cu ct el
i ncorda mai mult puterea, cu att disprea mai repede femeia.
nv din vis c singurul mod de a o prinde era s nceteze s o
doreasc, s nceteze s ncerce i s lase pletele ei s l mbrace n
ntunecime, s lase trupul ei s l nfoare ntr-o vraj a
senzaiilor, ntr-o bun zi avea s i vad faa, dar pn atunci putea
savura apsarea trupului ei, mtasea pielii ei.
Deschiznd ochii, Nayir avu impresia c se afla tot n vis.
Mdularul i zvcnea i ceva i gdila obrajii, dar barca se legna
cu el i i ddu seama c cineva era pe punte. Se auzi un zngnit
la intrare. Aruncnd cearaful de pe el, sri n picioare i o vzu pe
domnioara Hijazi n vrful scrii, inn- du-i tivul mantiei
nfurat n pumn.
- Nayir? strig ea. Eti acolo?
El se mpletici spre baie.
- Nayir? Iart-m! Trebuie s vorbesc cu tine. Am ncercat
s te sun pe celular, dar era nchis.
Urm o tcere stingheritoare.
- Pot s intru o clip?
El nchise ua de la baie i i frec faa. Trecuser cteva zile
de cnd o vzuse ultima dat pe domnioara Hijazi. ncercase s
nu se gndeasc la ea.
- Cobor, spuse ea.
Nayir avu senzaia c se strecurase o ovial n vocea ei.
ntredeschise ua bii i arunc o privire, vznd-o cum cobora
scara. i zri fugar glezna i nchise din nou ua.
- Scuze c dau buzna, i strig femeia. Vecinul tu se uita
insistent.
- Aa c ai venit nuntm? ntreb el.
- I-am spus c sunt sora ta.
- Vai de capul meu!
- N-am avut de ales. Ascult, Nayir, am ncercat s te sun.
De ce nu i deschizi celularul?
- Sunt ocupat. Othman tie c suntei aici?
- E ceva important. Am rezultatele de la probele de ADN pe
care mi le-ai lsat. Am reuit n sfrit s le analizez i reiese c
nici Eric, nici Muhammad nu au conceput copilul.
Deranjat i incapabil s priceap pe moment ce spusese ea,
Nayir deschise robinetul. Apa era cldu i murdar. Arunc o
privire n oglind; arta epuizat. La ce or adormise? Sttuse treaz
toat noaptea studiind hri ale deertului, cutnd antierul de
cercetare al lui Eric.
- M-ai auzit, Nayir? Femeii prea c i se tiase rsuflarea.
Altcineva era tatl!
Adunndu-i curajul, lu un halat de pe u i l mbrc.
Deschiznd ua doar att ct s se poat strecura afar, ni n
dormitor i nchise ua dup el. Cu coada ochiului observase n
goana lui c ea sttea cu spatele spre el, i i era recunosctor
pentru asta. i lepd halatul, culese o pereche de pantaloni de pe
podea i gsi o cma pe pat; amndou erau mototolite. Cu toate
acestea, le mbrc.
- nseamn c trebuie s fie un al treilea brbat, strig ea.
Cteva clipe mai trziu el iei din dormitor i o gsi stnd
n micul spaiu de luat masa.
- Ei bine, n-am fost eu, i replic.
Ei i scp un chiot de rs i duse repede o mn la gura
ascuns dincolo de burqa.
El se ncrunt.
- mi cer iertare, spuse ea.
- N-ar trebui s fii aici, rosti el scurt. E o infraciune ziua,
tii bine. I-ai spus lui Othman c venii ncoace?
- Nu, dar...
- i de ce nu suntei la serviciu? Credeam c avei o slujb.
- Mi-am luat liber n dimineaa asta. Uite ce-i, mi pare ru
c deranjez.
O rosti de parc credea n ce spunea. El i ntoarse privirea.
Dei femeia purta o burqa, lui tot nu i plcea s se uite n ochii ei.
- Am nevoie de ajutorul tu ntr-o privin, continu ea.
- n ce privin?
- Vreau s investighez un loc care ar putea avea legtur cu
moartea lui Nouf.
- i pentru ce avei nevoie de mine? Avei un ofer. i un
logodnic.
Femeia nu rspunse. Se ntoarse spre hublou, i ncruci
braele i i prinse coatele n palme. Nayir atepta, devenind cu
fiecare secund mai ncordat.
- Othman nu mai vrea ca eu s continui, zise ea cu voce
tremurtoare. Am discutat despre asta, i el a spus c mi risc
slujba.
ncet, Nayir se aez pe canapea i se uit mprejur dup
pantofi.
- i riscai?
- Nu tocmai... poate un pic. Dar sunt foarte prudent, i, n
plus, e vorba despre Nouf. E vorba despre sora lui. Ar fi de
presupus c-ar trebui s accepte orice ajutor i s-ar oferi.
Nayir se frmnta. Ar fi vrut s i spun c nu avea rost s i se
plng lui de Othman; el era prieten cu Othman i asta nu avea s
se schimbe. Nu i putea vedea faa dup burqa, dar ochii femeii
erau suficient de expresivi pentru a-i mrturisi tulburarea. Prieten
sau nu cu Othman, el simi un fior de compasiune.
- tiu c Othman vrea s descopere ce s-a ntmplat cu Nouf,
spuse el cu grij, evitnd urmtorul su gnd: Poate c pur i
simplu nu vrea ca dumneata s fii implicat".
Poate c Othman devenea n cele din urm deranjat de faptul
c ea avea o slujb, de ndrzneala ei n privina acestui caz. Nayir
se ntreba dac femeia i spusese lui Othman c merseser la
apartament i la optician.
- De ce credei c v-a rugat s ncetai s lucrai la caz?
ntreb el.
Ea oft.
- Nu tiu. Prea stnjenit de asta.
- I-ai spus c am mers cu dumneavoastr la apartamentul lui
Eric?
- I-am zis c am fcut ceva investigaii mpreun, rspunse
ea. Dar i-am spus asta cu zile n urm. Doar asear a prut tulburat.
ntotdeauna se tulbur cnd vorbesc despre Nouf. Asear i-am
explicat despre ADN. Cred c l deranjeaz n special s vorbeasc
despre sarcina ei, i de data asta s-a suprat. Spunea c e ngrijorat
pentru mine. I-am zis c nu trebuie s se ngrijoreze, dar el a
insistat s ncetez. A spus c, dac nu o fac, nu avea s m ierte
niciodat pentru c mi-am periclitat cariera.
Acest aspect l uimi pe Nayir, pentru c, dei nelegea
reticena lui Othman, asta era evident mai mult dect reticen. Era
o reacie suspect. i mai era ceva n neregul: Othman i fcea
griji c ea avea s i piard slujba. Oare chiar i psa? Voia ca ea
s lucreze?
Ea prea s atepte rspunsul lui. Cu toate c l mgulea, Nayir
se feri de consecinele exprimrii opiniei sale. Se ridic, deschise
dulapul i i scoase trenciul.
- Nu pot explica purtarea lui Othman, spuse el.
- Dar nu i se pare ciudat?
El nu replic. Poate c Othman tia ceva despre dispariia lui
Nouf i nu voia ca domnioara Hijazi s afle. Nu nsemna c era
vinovat.
- Te gndeti c nu are ncredere n mine, spuse ea.
- N-am zis aa ceva!
- Chipul vorbete n numele tu.
Dei se simea jenat, era impresionat c ea i observase
expresia feei fr s se uite direct la el. Braele ei rmseser
ncruciate sfidtor, i el i aminti de tcerea ei ncpnat din
sala de la morg. Nu are s renune la investigaie, se gndi el.
Nici mcar de dragul lui Othman. i simi acelai amestec de
indignare i de respect ursuz pe care l avusese atunci. Ea era
sfidtoare, dar el nu putea dezaproba motivele ei.
- Am s vorbesc cu el, spuse Nayir. Asta vrei, nu-i aa?
Ea se ntoarse s l priveasc n ochi, ns el i feri grbit
chipul.
- Da, dac poi. Dar, mai mult dect asta... Domnioara
Hijazi se ntoarse din nou spre hublou. A vrea s tiu dac mai
eti dispus s te implici.
El ezit nainte de a rspunde.
- Vreau s tiu ce s-a ntmplat cu fata. i cred c i Othman
vrea asta, indiferent dac i d seama acum sau nu.
Ea prea uurat, sau recunosctoare, i i ls braele pe
lng trup, abandonnd atitudinea sfidtoare.
- Atunci n-ai vrea s vii cu mine chiar acum? E important.
Am nevoie de experiena ta.
El ovi din nou.
- Depistare, spuse ea, de parc asta explica totul.
Dup o pauz, el ncuviin din cap.
- Lsai-mi ns timp pentru rugciunile de diminea.

Domnioara Hijazi i spuse c mergeau la o grdin zoologic


abandonat. Cu o sear nainte deschisese ziarul la ntmplare i
gsise un articol (Maimureli?") despre vnzarea ilegal de
cimpanzei ca animale de companie n regat, o practic ce fusese
interzis, dar care prosperase n ciuda interdiciei. Articolul
sublinia de asemenea condiiile deplorabile n care triau
animalele din grdinile zoologice mai mici din Jeddah. In timp ce
studia imaginile cu cimpanzei cu blana nprlit, slabi de le ieeau
oasele prin piele, se pomenise revenind cu gndul la blegarul de
pe ncheietura minii lui Nouf i la descoperirea unchiului lui
Nayir c, indiferent de la ce animal
provenise, acesta fusese probabil otrvit. Ea nu descoperise nc
sursa blegarului, dar ce loc mai bun pentru a ncepe cutarea,
dect grdina zoologic?
Aa c, urmndu-i din nou Toyota, Nayir iei de pe autostrad
i conduse spre interiorul continentului, de-a lungul unei fii
pustii de osea care intersecta un cmp de nisip cenuiu. Cu fiecare
kilometru parcurs, se adncea sentimentul de vinovie. Acum
chiar c se furiau pe la spatele lui Othman. i zise c Othman ar
fi de acord cu raiunile pentru care ei fceau asta, n pofida celor
spuse domnioarei Hijazi n noaptea precedent, dar n adncul
sufletului cunotea adevrul: cnd ea l rugase s vin la grdina
zoologic, el i dorise s fie n compania ei.
Gndurile i se tot ntorceau la faptul c ea i spusese lui
Othman c merseser la apartamentul lui Eric i c Othman nu
fusese suprat. Bineneles c nu ar fi trebuit s fie avea ncredere
n Nayir n asemenea chestiuni. Dar l rnea s neleag c era
acelai tip de ncredere pe care un rege o are ntr-un eunuc. El era
mai ru dect un eunuc; lui nu i lipsea o anumit parte anatomic,
i lipsea altceva, un smbure ascuns care l fcea brbat. i-l aminti
pe Othman rznd la bazarul cu jachete; rsese pentru c Nayir era
ultima persoan de pe pmnt care ar fi trebuit s vad trupul unei
femei. Era ca i cum femeia i s-ar fi expus unui ayatollah. Cu ct
se gndea mai mult la asta, cu att se simea mai dezgustat de sine
pentru c avea astfel de gnduri.
ncepu un urcu pe un deal ntins, abrupt. Praful se n- vrtejea
prin dreptul geamurilor, mpiedicndu-i vizibilitatea, dar, cnd
ajunse n vrf, panorama se deschise. Sub ei, vreo zece case
vruite-n alb se-mprtiau pe coasta vii i, deasupra, colaci
desfurai de srm ghimpat ruginit formau perimetrul vestic
al grdinii zoologice abandonate spre care se ndreptau.
Nayir ls jos geamul i inspir adnc. Nu era baleg de
cmil; mirosul acela l cunotea. Acesta era categoric iz de
grdin zoologic. Trebuia s admit c domnioara Hijazi se
dovedise inteligent gndindu-se s vin aici. Dac Nouf se
dusese ntr-adevr la o grdin zoologic funcional, ar fi avut o
duzin din care s aleag, dar, dac se ntlnea n secret cu cineva,
ar fi venit aici.
Oprir mainile ntr-o parcare pustie de lng un teren de
joac pentru copii care arta de parc nu mai fusese folosit de un
deceniu. Nayir cobor din jeep i o vzu pe domnioara Hijazi
scond cu oarecare dificultate din portbagajul Toyotei ceva ce
prea a fi o cutie de scule. Escorta ei o asista nvrtin- du-se n jurul
ei, lund-o naintea femeii n ndeplinirea unor sarcini mrunte,
mai nti manevrnd cutia de scule, apoi nchiznd portbagajul.
Mulumesc, Ahmad, spuse ea prnd puin agasat. N-ar
trebui s dureze mult.
I se altur lui Nayir i se apropiar de vechea intrare, o
gheret metalic de bilete ascuns n umbra unui palmier. Lng
ghereta de bilete era o plcu de alam pe care scria: COPIII POT
FI NSOII FIE DE MAMA, FIE DE TATL LOR, DAR NU
DE AMBII PRINI. BIEII PESTE 10 ANI SUNT
CONSIDERAI ADULI". Lng plcu era ataat un orar
pentru brbai, femei, copii i grupuri colare, astfel nct diferitele
specii de oameni s nu se suprapun.
Nayir se uit nspre ofer i vzu c se retrsese n maina
dotat cu aer condiionat. Felul lui prea nepstor de a o lsa pe
domnioara Hijazi s se ndeprteze cu un brbat care nu era din
familie l zgndrea pe Nayir, dei i se mai ntmplase. i Ahmad
probabil considera c el nu prezenta nici un pericol. Era de
ncredere, dar asta nu constituia o consolare.
Turnicheii pentru controlul accesului erau blocai, aa c
Nayir se cr peste i se ntoarse s o ajute, dar ea i ntinse cutie
de scule i escalad prin propriile puteri.
- tii, a putea s m descurc i singur, spuse el.
Domnioara Hijazi l sget cu privirea. El roi. Apoi, grbit,
ea i lu cutia de scule din mn.
Apucnd-o pe o alee strjuit de palmieri, observar c
drumul trecea pe lng cldiri i cuti goale, fntni pline de
mizerii i bnci rupte.
- Nouf avea blegar la ncheietura minii, spuse ea.
- i escorta ei avea blegar pe pantofi, rspunse Nayir,
amintindu-i de mirosul pantofilor lui Muhammad.
- Serios? Amnuntul sta nu mi l-ai spus. Vznd c nu avea
de gnd s rspund, continu: Dac ai fi Muhammad i ai veni la
grdina zoologic, de ce ai face-o? Ai cuta pe cineva? Te-ai
ntlni cu cineva?
Ajunser n umbra unei cldiri din apropiere.
- ntrebarea potrivit, spuse Nayir, e urmtoarea: dac ai fi
JVouf i ai veni la grdina zoologic, de ce ai face-o?
Ea i arunc o privire frmntat.
- Poate c te-ai ntlni cu un brbat.
O rcoare bine-venit i nvlui atunci cnd se abtur sub un
ir de palmieri care dominau o fost expoziie avnd ca tematic
Parcul Serengeti din Africa. Cteva oase de animale zceau n
bazinele adnci dintre cuti i platformele pentru privitori - poate
vertebre dintr-un gt de giraf, craniul unei feline mari. Leii, regii
junglei, erau debilii deertului. Cldura i omorse pe toi.
Ba nu, i zise Nayir, arabii saudii i omorser pe toi, cu
ambiia lor de a construi o grdin zoologic n aer liber n climatul
cel mai neospitalier din lume. Importaser animale, dar lumea nu
venise. i de ce ar fi venit? Cine ar vrea s se preumble ntr-o
cldur nbuitoare pentru a vedea nite slbticiuni suferinde?
Cu certitudine, nu arabii saudii, renumii pentru dispreul nutrit
fa de orice se gsea mai jos n lanul trofic dect ei.
O briz firav trecu pe sub trenciul lui cnd intrar n casa
reptilelor. Aici, osemintele erau mai interesante. Vzu fragmente
lungi de ir a spinrii printre rmie mai mari, de parc un arpe
i-ar fi mncat tovarul de celul, nghiin- du-1 ntreg nainte de
a muri. Oare ar fi supravieuit erpii dac ngrijitorii s-ar fi sinchisit
s i elibereze? Se zvonea c ar fi mutat speciile inofensive ntr-un
magazin local de animale de companie i le-ar fi lsat pe cele
periculoase s moar.
Nayir i domnioara Hijazi ieir din nou n alee, trecnd pe
lng cuti de crocodili i aviare vechi acoperite cu vie
uscate. In deprtare se vedea vrful unui munte, o imitaie de
Matterhorn1, fr ndoial populat odinioar de capre slbatice.
- Hai s controlm acolo, spuse ea.
El mormi un rspuns.
Matterhorn-ul era tcut ca un mormnt, i ei se apropiar de
el cu bgare de seam. Nu era att de nalt cum prea de la distan
- avea n jur de zece metri. Poalele i erau presrate cu plante cu
flori.
- Cred c sta e leandru, spuse el.
- Da, zise ea. Ciudat c crete aici, unde l-ar putea mnca
animalele.
Merser printre tufiuri, pir peste grduleul jos care
nconjura muntele i traversar un cmp ngust de iarb, acum
uscat scrum, cu anuri pline de nisip. Domnioara Hijazi i puse
jos cutia de scule i o deschise. Se dovedi a conine echipament
specific medicinii legale. Scond o pungu de plastic de acolo,
femeia lu o prob dintr-un leandru i din solul din jur.
In timp ce ea i vedea de lucru, Nayir ddu ocol muntelui,
nveliul era fcut din ghips verde i maro, vrful fiind vopsit alb
ca s arate ca zpada. La limita de jos descoperi o intrare,
mpingnd uor, ntredeschise ua i arunc o privire nuntru.
Interiorul era gol. Prin diferite crpturi din pereii de ghips,
lumina se revrsa nuntru, dezvluind o podea de pmnt, perei
albi i o ptur fcut sul intr-un col. Aerul era umed i greu.
Nayir cercet solul. Imediat dincolo de intrare, vzu urme albe n
pmnt, ca i cum ar fi mturat cineva acolo recent. Urmele se
risipeau nspre exterior, pierzndu-se n iarba din apropiere. Nu
existau amprente de tlpi.
- Ai gsit ceva? ntreb ea.
- Un ascunzi, spuse el.
Domnioara Hijazi ptrunse n ncpere.
- Miroase a... - privi ovielnic spre Nayir - ... sex.
- tiu, spuse el, apoi ceru n sinea sa iertare pentru minciuna
rostit.

1
Masiv muntos din Alpi, situat la grania dintre Italia i Elveia (n.red.)
Pi nuntru i i duse o mnec la nas. O serie de alarme se
declanar concomitent n capul lui: De unde s tie ea asta? Poate
c inea de slujba ei s tie, dar cum se preda aa ceva? O alt
alarm se declan, anunndu-1 c ocupau un spaiu foarte mic,
privat. Care mirosea a sex. Nayir se retrase din acel spaiu.
Ea iei aducnd ptura. O desfcu cu grij, o ridic i i studie
suprafaa.
- S-ar putea s pot obine ceva din asta.
Intorcndu-se n interiorul muntelui, el i aprinse mica
lantern ce-1 nsoea mereu i plimb fasciculul luminos peste
suprafaa solului, oprindu-se cteva secunde pe o bucat mic de
prundi, apoi trecnd mai departe. Ea i vr capul nuntru.
- Ai mai gsit ceva? ntreb.
El cltin din cap.
- Podeaua e destul de curat, avnd n vedere ce se ntmpla
aici. Cineva a fcut ordine.
Se uit mprejur pentru o ultim dat i, stabilind c nu mai
era nimic altceva acolo, prsi interiorul muntelui.
- Am s iau ptura asta, spuse ea. Dac am noroc, am s
gsesc nite celule de piele.
Nayir nchise ua din latura Matterhorn-ului.
- S-ar putea s nu aib nici o legtur cu cazul nostru. Nayir
surprinse un zmbet n privirea ei. Ce s-a ntmplat?
- Ai spus cazul nostru".
- Ba am spus cazul vostru
Amuzat, ea se ntoarse la cutia de scule, unde gsi un scule
suficient de mare pentru ptur. Petrecur nc o jum- tare de or
cutreiernd iarba din jurul muntelui, dar cutarea lor nu avu nici
un rezultat. Cnd terminar, se ndeprtar de zona de expoziie
alpin, trecnd pe lng un ir lung de colivii i apoi apucnd-o
de-a lungul unei crri nguste de rn, care ducea spre gardul ce
nconjura perimetrul. Gardul avea n vrf srm ghimpat, dar
poarta era descuiat. Ieind din grdina zoologic, urmar o potec
n josul unei coaste abrupte, nspre valea din partea sudic a
grdinii zoologice. Aerul se nclzea rapid i amndoi ncepeau s
transpire.
- Trebuie s tiu tot ce ai descoperit pn acum, spuse ea. E
ceva ce nu mi-ai spus? Are s fie mai uor dac am cunoate
amndoi toate datele.
- Vorbeam serios nainte... sta e cazul dumneavoastr.
- Bine. E ceva ce nu mi-ai spus?
V-am spus de semnele de pe piciorul cmilei?
- Nu, zise ea.
Cu ceva stinghereal, el explic situaia cmilei. Ea mergea n
faa lui, poticnindu-se din cnd n cnd, atunci cnd coasta
devenea prea abrupt.
- ntotdeauna am socotit ciudat, spuse ea, ideea de a
deochia pe cineva. Personal, cred c e ridicol.
El nu rspunse.
- i mai cred c Nouf ar fi fost de acord cu mine, adug
domnioara Hijazi. Nu o cunoteam att de bine, dar, n cele cteva
di cnd am vorbit cu ea, prea o fire foarte practic. Nu consider
c ea credea n spirite i djinni i toate celelalte.
Deci cine credei c a fcut semnul pe cmil?
Femeia nl din umeri.
- Cine a fost cu ea n deert? Cine putea fi cu ea? Toi au cte
un alibi. ntreaga ei familie era acas. Othman mi spune c escorta
ei era la cumprturi cu soia lui. Cum e cu Eric?
Alibiul lui se confirm - am dat cteva telefoane asear. A
fost la lucru toat ziua.
Ea se opri la poalele dealului.
Dup cum vd eu lucrurile, trebuie s fie un al treilea
brbat, cineva despre care nu tim nc.
Ajunseser la un petic circular de pmnt, marcnd sfritul
unei ci de acces care, presupunea el, ducea napoi la oseaua
principal. Primul lucru pe care l observ fu culoarea portocaliu-
nchis a terenului. Rcind solul cu degetele, simi duritatea
argilei.
- tii c unchiul meu a efectuat o analiz a probei de sol din
rana lui Nouf de la cap, spuse. Cred c pmntul sta e la fel.
Katya lu o mostr ntr-o pungu de plastic.
- Deci e posibil s fi fost lovit aici.
Nayir se ntoarse spre un ir mrunt de palmieri, cu frunzi
suficient de des pentru a oferi un pic de umbr. In spatele copacilor
era un desi de tufe, crescute slbatic i ncurcate. Era un loc trist,
prsit; vntul nici mcar nu mica frunzele. Ins pe rna de sub
palmieri se zreau semne de activitate. Nayir merse pn la
marginea luminiului i studie urmele de cauciucuri.
- S nu calci pe rn, spuse el.
Ea aez cutia de scule lng tufiuri i se uit mprejur. Nayir
urmrea o serie de amprente de nclri de-a lungul drumului.
ncerca s le vad cu ochii lui Mutlaq, dar erau o mulime de urme
i el nu le putea distinge. Se prea c maini i camioane veneau
frecvent de-a lungul cii de acces. Urme de picior duceau de la
drele de cauciucuri n toate direciile, dar el nu putea spune care
urme de picior aparineau cror dre de cauciucuri.
O serie de dre de cauciucuri se oprea n mijlocul luminiului.
Atent s nu le strice, Nayir urmri drele pn la marginea cii de
acces, unde se prea c maina fcuse manevre de ntoarcere i se
ndreptase napoi, trecnd de grdina zoologic. i acolo, la cea
mai deprtat margine a luminiului, observ o licrire metalic n
tufiuri. Apropiindu-se, gsi o cutie goal de conserve, ngropat
pe jumtate n pmnt. O ridic dezamgit.
- Nayir? Vocea domnioarei Hijazi suna ciudat. Femeia
sttea n genunchi pe pmnt, mpungnd uor ceva. Cred c ar
trebui s vii ncoace.
Aruncnd cutia de conserve, el se apropie de ea i vzu c
dduse la o parte nisipul de pe un obiect roz, contorsionat. Era un
pantof. Un pantof cu toc cui, turtit de cauciucul unei maini.
- E cellalt pantof al fetei, spuse el, ngenunchind i ajutnd-
o pe domnioara Hijazi s l smulg din pmnt. Trebuie s i fi
czut.
- Dar nu ar fi observat dac i-ar fi czut? Nu s-ar fi ntors
dup el?
Nayir ddu din cap n semn de aprobare. Nouf l pstrase pe
cellalt chiar i n deert, unde era complet inutil.
- Nu cred c l-ar fi lsat aici intenionat.
- Doar dac nu cumva ncerca s lase n urm un indiciu...
opti domnioara Hijazi. Trebuie s fi fost rpit.
Fiorul unei poteniale descoperiri i strbtu pe amndoi.
Nayir ar fi vrut s accentueze momentul, povestindu-i unde
gsiser trupul lui Nouf i despre hanoracul care lipsea, al lui
Othman, ceea ce implica pe cineva de pe proprietate, dar nu se
putu decide s o spun, pentru c l implica n primul rnd pe
Othman.
Se uit la pmntul din jur.
- Vedei vreo urm de snge? ntreb. A fost lovit la cap -
trebuie s fi fost mult snge.
Nu neaprat, rspunse domnioara Hijazi. Cea mai mare
parte se poate s fi fost pe faa i pe mantia ei. Dar aici - continu
femeia, fcnd semn spre o poriune a drumului - arat ca i cum
cineva ar fi curat pmntul. Dac a fost snge, poate c s-a
ncercat curarea lui.
- Alea arat ca nite urme lsate de trrea unui corp, spuse
el. Dac a fost lovit aici? Ar fi czut. Rpitorul ei ar fi trebuit s
o ridice sau s o trag la main. Nayir merse dup urmele de trre
pn la drele de cauciucuri. In cazul sta, nu ar fi ceva snge de-
a lungul crrii steia?
- Nu vd nimic, spuse domnioara Hijazi, dar am s iau
cteva probe i am s verific dac sunt urme de snge. Se ridic i
se ntoarse la cutia de scule. Cu mare grij, aez pantoful ntr-o
pung de plastic, dar, n loc s l pun n cutie, l inu o clip,
privindu-1.
- E ciudat c purta cu ea pantofii, spuse.
Da, este. De ce nu i-a lsat pur i simplu n camionet?
- Poate credea c s-ar deteriora de la cldur.
- Oamenii in Coranuri pe bord, spuse el. i, n orice caz, ar
fi putut parca la umbr.
Nayir continua s nconjoare urmele de trre, uitndu-se
dup pete de snge.
- Poate chiar i-a lsat n camionet, spuse domnioara Hijazi.
Se poate s o fi tras afar cineva din camionet i pantoful s fi
czut.
El i ridic privirea.
- Cellalt pantof... cum l-au gsit?
- Cum adic?
- Ai vzut dac l purtase ntr-o plas?
- Nu. Nu era nici o plas.
- Atunci trebuie s fi fost n buzunarul ei, spuse Nayir. Altfel
nu l-ar fi gsit niciodat mpreun cu trupul. Viitura a fost suficient
de puternic pentru a-i smulge din picioare pantofii pe care i
purta.
- Da, zise ea gnditoare. Puse pantoful n cutia de scule i i
terse praful de pe vemnt. Hai s zicem c Nouf a venit la
grdina zoologic s se ntlneasc cu cineva n care avea
suficient ncredere pentru a-1 ntlni singur. Cum a ajuns aici?
Cu camioneta. A condus pn aici i a ateptat.
- Dar de ce s nu o lase n parcare? ntreb el.
- Probabil c a parcat aici din pruden. Era femeie, aa c,
chiar dac purta o rob brbteasc, cineva ar fi putut observa
conturul trupului ei. Persoana cu care urma s se ntlneasc a sosit
cu propria main, i amndoi au cobort din automobile. Aici.
Indic spre amprentele de tlpi din jurul drelor de cauciucuri.
Toate urmele astea de picior sunt destul de mici. Se pare c
persoana cu care se ntlnea era relativ scund.
Domnioara Hijazi scoase o rulet din cutie i msur urmele.
Nayir se plimb prin zon, cercetnd terenul.
- tii, ar putea fi toate aceleai urme.
- Nu au toate aceeai form, dar seamn. Ea ridic privirea.
Toate sunt mrimea treizeci i ase. i arat ca nite pantofi
brbteti.
Nayir i ntinse pantoful cu toc cui pe care tocmai l gsiser
i ea l msur, uitndu-se apoi la el cu jale.
- Tot treizeci i ase.
- Dac avea de gnd s schimbe pantofii de nunt, probabil
c nu i veneau bine.
- Poate minea, spuse domnioara Hijazi.
Eu am pantoful pe care l purta n deert, spuse Nayir. E pe
barca mea. Am s-l msor disear. Dar cum rmne cu cmila?
Am impresia c rpitorul trebuie s o fi adus...
Se opri, simind c restul era evident: c, dac rpitorul
adusese cmila, atunci fusese la proprietate, i cunotea destule
despre terenurile din jurul casei pentru a ti cum s fure o cmil
i o camionet.
Domnioara Hijazi nu prea n largul ei.
Ei bine, nu tim dac a fost aici cmila.
M ndoiesc c cineva ar rpi-o pe Nouf i apoi s-ar
ntoarce la proprietate ca s fure cmila avnd trupul fetei n
main.
Bine. Domnioara Hijazi apuc o mn de flacoane din
cutia de scule i se ntoarse la urmele de trre. Adevrul e c nu
tim ce fel de relaie avea Nouf cu rpitorul. Ar fi putut aduce ea
cmila, ca parte dintr-un fel de... aranjament pe care l aveau. Cine
tie? (Prea s i se fi tiat rsuflarea. ngenunchind pe pmnt,
scobi dou probe i sigil flacoanele.) Poate chiar fugea i cineva
ncerca s o opreasc. Dac a fost lovit aici, tot era posibil s fug
singur dup lupt. Se poate s se fi putut mica, fiind ns
dezorientat. S-ar explica astfel chiar i pierderea pantofului, i
ulterior a cmilei.
E posibil, spuse el, dar nu ar explica lipsa camionetei. Tot
nu au gsit-o. Dac ar fi condus singur pn n deert, camioneta
ar fi trebuit s fie lng valea seac.
Cineva poate c-a furat camioneta n deert.
Nayir se abinu de la a preciza c un asemenea lucru era
extrem de neobinuit. Cel mai bine era s nu se contrazic deloc
n legtur cu camioneta, deoarece nu aveau nici o dovad. O privi
ducnd probele de sol la cutia de scule.
Dac altcineva s-a ntlnit cu ea aici i a dobort-o, atunci
o main ar fi trebuit s rmn pe loc. Unde e? ntreb el.
Poate rpitorul a lsat-o aici, spuse femeia, i s-a ntors mai
trziu pentru a scpa de ea.
Explicaia suna superficial, dar el nu lu n seam acest aspect.
- Cum anume tia despre locul sta?
S fi tiut escorta ei? N-a pomenit nimic despre grdina
zoologic, nu-i aa?
- Nu, zise Nayir.
Dar mirosea a blegar." Se mai plimb puin mprejur,
studiind urmele.
Domnioara Hijazi i nchise cutia de scule.
- Exist dovezi c ali oameni au fost aici, spuse ea, dar nu
au neaprat legtur cu Nouf. Cred c ar trebui s te ntorci la
Muhammad. El ar putea s ne spun de unde tia fata despre locul
sta i dac a venit aici n mai multe ocazii. Ne-ar putea explica i
chestiunea pantofilor.
L-am ntrebat deja despre asta.
- Dar gndete-te... Nouf a pstrat pantofii. Poate chiar avea
de gnd s i schimbe. Ar fi avut nevoie de Muhammad pentru a o
face, i poate de-asta a adus pantofii ncoace. Se ntlnea cu
Muhammad. Femeia se uit prudent la Nayir. Trebuie s vorbeti
din nou cu el. Am s vin cu tine.
- Nu, spuse el.
- Ba da.
- Mi. Din privirea ei, Nayir i ddu seama c doar nrutea
lucrurile contrazicndu-se astfel. Ar fi mai bine dac a merge
singur, continu el, cu vocea mblnzit. Are ncredere n mine, i
am impresia c se va deschide din nou, ceea ce nu ar face dac ai
fi dumneavoastr acolo.
Fr nici o tragere de inim, femeia consimi. O vreme sttur
uitndu-se unul la cellalt, prea moleii de cldur sau prea obosii
pentru a vorbi. Soarele i npustea fierbineala peste cretetele lor,
i aerul era ngreunat de praf. n deprtare, auzir critul suprat
al unei psri. Nayir i ddu seama c se uita lung la burqa ei. Dar
nu i venea s i evite privirea n acel moment. Simea c era n
regul s i studieze ochii, s i urmreasc gesturile minilor i s
i observe conturul trupului prin mantie. Materialul era subire i,
n lumina soarelui, aproape c putea vedea prin el. Avea brae bine
proportionate i o talie ngust. Pre de o clip, el se ls n voia
imaginaiei, gsindu-se ntr-o lume n care ea nu era logodnica lui
Othman, ci doar o femeie pe care o ntlnise. Se ntreb dac ea i
nchipuia lucruri legate de el, i se uit la ochii femeii n cutarea
vreunui indiciu, dar ea i studia faa cu o expresie suspicioas.
- Va trebui s i povestesc lui Othman despre asta, spuse ea.
Nayir resimi un junghi neplcut.
- Poftim?
- Despre pantof.
El aproape c explod de uurare. Allah, iart-m pentru
gndurile mele pctoase!
- Nu e un lucru pe care l-am putea ascunde, adug ea.
- Am s i spun eu, dac vrei.
Ea se ntoarse i i miji ochii n lumina soarelui.
- S-ar putea s fie mai bine. De ce nu i spui pur i simplu c
a fost ideea ta? De fapt, nu m pomeni deloc pe mine.
- Nu pot face asta.
Femeia se ntoarse din nou spre el.
- Nu, ai dreptate. Nu vreau s fii nevoit s mini. i frec
fruntea. Apreciez c ai venit aici cu mine. Sper c asta nu va
produce o situaie stnjenitoare ntre tine i Othman. Nu mi doresc
s pricinuiesc vreo neplcere ntre voi.
Prea trziu11, se gndi el.
- Nu v facei griji, i rspunse.
- S tii c vorbete mult despre tine. Eti un fel de erou
pentru el.
El nu tiu ce s spun la auzul acestor cuvinte.
- Poate ar fi mai bine, continu ea, dac i-am spune mpreun
lui Othman ce am gsit astzi aici. S-ar putea s reacioneze diferit
dac aude asta i de la tine.
El ncuvii din cap. Cu un oftat obosit, domnioara Hijazi
nchise cutia de scule, se ridic i se ntoarse spre deal.
- Mai am o or i jumtate pn intru la serviciu. Ar trebui
s vorbim despre ce avem s spunem. Ahmad e nevoit s plece n
curnd. N-ai vrea s m escortezi la prnz?
El i putea imagina zece motive pentru a spune nu, dar nu
putu nvinge dorina care cretea n pieptul su. Cu toate acestea,
din principiu, se ncrunt.
- Nu vd cum ar fi asta posibil.
- tiu eu un loc, spuse ea. Urmeaz-m numai!
Nayir cobor din jeep, pomenindu-se ntr-o cldur care prea
periculoas. Aerul umed l sufoca, cu duhoarea lui industrial. i
lsaser mainile pe ultimele dou locuri disponibile dintr-o
parcare mic aflat n apropiere de al-Balad, centrul istoric.
Parcarea, nconjurat de cldiri nalte de apartamente, era pe
jumtate cufundat n umbr, dar nu se simea nici o diferen.
Soarele dup-amiezii nvluia totul ca un miraj al deertului
mainile, caldarmul, reclamele atrnate. O fntn fr ap, stnd
singuratic la captul unei alei, prea a picura cu valuri de cldur.
Doar cldirile erau imune, structuri robuste de calcar, grele de
nveliuri i de paravane cu zbrele care mpiedicau cldura.
O femeie trecu n vitez, traversnd grbit parcarea pn la
nceputul unei alei, uitndu-se njur ca s se asigure c nu o
urmrea nimeni. Nayir simi o familiar tresrire de panic la
vederea unei femei singure pe strad. Cum reueau asta, se ntreba
- s mearg att de repede cu feele acoperite? Ea se furi pe alee
i i ncetini pasul. Poate se grbea doar din pricina cldurii.
Travers parcarea ndreptndu-se spre maina domnioarei
Hijazi, i, atunci cnd ajunse la ea, cmaa i era ud leoarc i
crcii pantalonilor i se lipeau de glezne. i dorea s fi purtat o rob.
Ea tocmai scotea cutia de scule din portbagaj i i lua rmas-
bun de la Ahmad. oferul i arunc lui Nayir o privire sever
nainte de a se urca din nou n automobil. Privirea era
pe jumtate un avertisment s o trateze cu respect, pe jumtate o
confirmare a solidaritii.
- Duc eu asta, spuse Nayir, artnd spre cutia de scule.
- M descurc.
Ea o porni cu pas iute, naintnd pe alee. El o urm stngaci.
Faptul c mergea n spatele ei l fcea s se simt ca un copil, dar
ea tia direcia, aa c nu se prea putea s mearg el n fa. Ar fi
trebuit s peasc alturi de ea, dei nici asta nu s-ar fi cuvenit.
i-l imagina pe Othman vzndu-i mpreun. Nici mcar soul i
soia nu mergeau unul lng cellalt; femeia mergea n urm n
semn de respect.
Se apropie de ea n momentul n care prseau aleea. Ea o lu
la dreapta i ncetini, uitndu-se mprejur, rotindu-i capul la
fiecare ntoarcere deoarece burqa i limita vederea.
- E pe aici, pe undeva, spuse domnioara Hijazi.
- Unde mergem?
- E unul din bufetele acelea pentru familii n care poi duce
o femeie nemritat la prnz.
El auzise de asemenea locuri - cafenele unde femeile i
brbaii puteau mnca mpreun fr s fie nchii n
compartimente pentru familii. Chiar dac era un restaurant de
familie, femeilor nu li se cerea s i ascund feele, doar prul.
Lucru i mai surprinztor, femeile puteau lua masa singure dar
puteau intra i brbai, atta timp ct aveau companie feminin.
Nayir auzise c brbaii angajau fete filipineze cu unicul scop de
a-i ajuta s obin acces n aceste cafenele. Odat intrai, puteau
flirta cu orice femeie de acolo. Practic, erau nite localuri de agat,
i el i punea ndejdea n Allah c sta nu era unul dintre ele. Cum
i-ar explica vreodat asta lui Othman?
Pe cnd treceau pe lng vitrine care prezentau parfumuri i
podoabe false, palmele lui ncepur s transpire. Se simea ridicol
cutnd o cafenea pe care autoritile probabil c o nchiseser de
ndat ce se deschisese. Dar, dup ali civa pai, reperar o firm
metalic ce atrna deasupra unui intrnd: MARELE AMESTEC
- FAMILIILE BINE-VENITE!"
- Asta e, spuse ea nbuindu-i entuziasmul.
El se opri locului.
- Nu cred c e...
- Nu-i face griji, zise ea, prnd uor amuzat. Nu e ce crezi.
nainte ca el s apuce s rspund, ea ptrunse n acel
intrnd i ncepu s urce nite trepte nguste de lemn. El o urm,
ntrebndu-se dac nu cumva l conducea ntr-o capcan. i
imagin planul: ea ajunsese la concluzia c el era un singuratic,
nepriceput n a cunoate femei, btut de nenorocul de a nu avea o
familie care s i aranjeze o cstorie. Aa c ticluise planul de a-
1 tr tuci, spernd s se aprind o scnteie. Dac la asta se gndea
domnioara Hijazi, nu tia ct de nechibzuit era.
La captul scrilor, intrar ntr-o sal de ateptare cu perei de
sticl.
- O prieten de-a mea a mai fost aici, zise ea. Mi-a spus c
mncarea e excelent.
Un ef de sal i ntmpin i i ndrum n sala de mese.
ncperea era un atriu enorm, cu cupol de sticl i avnd n
centru o fntn artezian care azvrlea trombe de ap. Filtrat prin
ferestre nalte, lumina soarelui puncta covoarele albastre i mesele
cu tblie de sticl din mijlocul ncperii. Dincolo de acestea, o
scar regal ducea la o zon de separeuri, unde alte mese, mari i
mici, erau plasate intim, fiecare fiind protejat de palmieri n
ghivece. eful de sal le spuse c puteau s se aeze unde voiau,
aa c domnioara Hijazi l conduse pe Nayir n captul ncperii,
unde o mas pentru dou persoane prea s i atepte exact pe ei.
Nayir arunc o privire rapid n jur. Erau prezeni civa brbai,
dar se gseau destul de departe, fiind ocupai cu mncatul.
Domnioara Hijazi puse cutia de scule pe podea, se aez la
mas i i ridic burqa. Neavnd alternativ, el se aez vizavi i
se ntreb cum avea s supravieuiasc ntreg prnzul avnd chipul
ei expus dinainte. Dar ea nu se uita la el; privea mulimea: brbai,
copii, femei cu feele dezvluite.
- Aproape c nu mi vine s cred, spuse ea. Am vrut s vin
aici de foarte mult vreme, doar ca s vd dac e adevrat!
i Nayir observa cele din jur, evitnd n mod scrupulos feele
feminine expuse, uitndu-se n schimb la brbai. Nu prea s fie
nici mcar un burlac n mulime; toi brbaii stteau cu nevestele
i copiii. Artau fericii i relaxai, nicidecum ngrijorai c feele
soiilor lor erau expuse n public, ndrznind o privire la una sau
dou femei, Nayir vzu c se comportau decent. Majoritatea
purtau mantii i baticuri i i pstrau atenia concentrat asupra
familiilor lor. El simea o uurare amestecat cu uimire c un
restaurant aa de modern precum acela era plin cu oameni buni,
care se comportau adecvat.
Cu coada ochiului, sesiz c domnioara Hijazi zmbea. Se
uitase cu uimire la argintrie i admirase candelabrul, i el constat
cu ncntare c, n ciuda independenei sale, era n anumite
privine tot o femeie adpostit de ochii lumii.
Apoi i ddu seama c asta era prima ocazie n care se gsea
cu o femeie ntr-un restaurant. Era cumva o piatr de hotar, dar se
simea prea ncrcat de vin pentru a o aprecia din plin. i strecur
o mn n buzunar i atinse misyar-ul, licena fals de cstorie.
Se impunea s treac numele domnioarei Hijazi n csua
aferent, pentru eventualitatea c erau prini, dar chiar i asta i
ddea sentimentul unui gest vinovat.
Ce prere ai? ntreb ea.
El i retrase mna din buzunar.
- E un loc drgu.
- i e i rcoros, spuse domnioara Hijazi. Nu rece, ca multe
magazine n care intri. i acum vine partea cea mai bun, adug,
ridicndu-se de la mas. Ii poi lua singur mncarea.
- Vin i eu imediat.
Ea i arunc o privire ciudat, dar se ndrept spre bufet. Odat
ce domnioara Hijazi se ndeprt, el scoase misyar-u\ i cut un
pix n buzunar. Ii trecu prin minte c avea misyar-\A de ani de zile,
anticipase folosirea lui drept o ocazie spectaculoas, iar acum se
ntmpla pe nepregtite i cu o femeie care i era complet
inaccesibil. Trecerea numelui n csu i ddea senzaia unui
pcat. Nu asta i dorea.
mpturi misyar-ul, l puse napoi n buzunar i se duse la
bufet.
Petrecu douzeci de minute explornd selecia ameitoare de
fructe i de produse de patiserie, sendviuri calde, crnuri pe
frigrui, legume, orez. Iaurturi i ngheate. Zece feluri de cetii.
Cafea, neagr sau n stil american. Ciocolat cald. Ciocolat rece.
Ghea - ghea! - cu gleile, n fiecare vitrin. Cnd se ntoarser
n sfrit la mas, domnioara Hijazi era nucit de entuziasm.
- A putea veni aici n fiecare zi, spuse ea, fluturndu-i
ervetul ca s-l desptureasc i lundu-i furculia.
Nayir ncerca s i-o imagineze acolo cu Othman. Era att de
fericit, nct dispoziia ei putea s l contamineze i pe el. i poate
c asta i plcea la ea latura asta lipsit de griji, care s i destind
strile lui mohorte. Nayir i-i imagin venind acolo ani ntregi pe
viitor, cu copiii lor mici stnd la mas n jurul lor, i se ntreb
dac ea ar mai fi fericit atunci.
ndrzni o privire la faa domnioarei Hijazi i observ o
exaltare de copil n ochii ei. El i imagina c o asemenea bucurie
putea s dureze. Femeia zmbi, nu tocmai lui, ci ca rspuns la
atenia lui, i, cumva, el ngdui viitorului s devin al su. Sttea
la mas cu ea, nconjurat de copiii lui, beneficiarul acelui zmbet
generos fiind chiar el. l fascina i l nbuea totodat. Allah,
iart-m! Sunt un om pctos, egoist. Nu s-ar ntmpla asta dac
a avea o soie.
- Cred c putem deduce cu temei c a fost rpit, spuse
domnioara Hijazi, ntorcndu-se la subiectul Nouf.
- Poate.
Dar cine a fcut-o? Ea lu o mbuctur. Poate c-ar trebui
s ne gndim n felul urmtor: Care e cel mai cumplit lucru fcut
de Nouf ? A rmas nsrcinat. Pe cine ar tulbura asta cel mai
mult?
- Familia ei, dac tiau.
- S zicem c tiau, spuse ea. Qazi ar fi aflat n noaptea nunii
c nu era virgin. Ar fi divorat de ea. Deci poate c familia ei a
dus-o n deert doar ca s se scuteasc de ruinea descoperirii
publice a strii ei.
- E improbabil, zise Nayir.
- Nu e tocmai o crim de onoare, continu domnioara
Hijazi. E o rpire de onoare, cu excepia faptului c ei nu i iau
vina asupra lor. Dac fac s arate ca i cum fata ar fi fugit, atunci
e numai vina ei, i oamenii vor spune c ea ncerca s evite nunta.
Se cufund n tcere, mestecnd gnditoare.
- Dar cum puteau face asta fr s o omoare? ntreb el.
Exista riscul ca ea s gseasc drumul napoi, i atunci ce se
ntmpla?
- Ai dreptate.
Speculaia ei l stnjenea. Ea pru s fi observat, pentru c
mnc n linite o vreme. Nayir se gndise la teoria rpirii din
onoare cnd se gsea n deert i apoi din nou n discuia cu unchiul
Samir, dar, de fiecare dat cnd ncerca s i-o imagineze, prea
ridicol, o pies de teatru comic n care civa domni cizelai din
nalta societate ncercau s aburce o cmil n partea din spate a
unei camionete fr s i murdreasc cizmele scumpe de deert,
n care reueau s o pocneasc pe sora lor n cap cu o eav i s o
trasc n deert fr s i pteze cu snge cmile de designer.
El nu credea c erau n stare s i ucid sora, i n nici un caz dintr-
un motiv precum onoarea".
- Nayir, zise ea, ce crezi cu adevrat despre situaie?
Luat pe nepregtite, nu era sigur ce s rspund.
Ei, haide! Nu te deranjeaz nimic?
- Pi, ba da. Ii trebuir cteva secunde pentru a-i pune n
ordine gndurile, apoi continu: Nouf avea de gnd s se mrite cu
Qazi doar ca s prseasc ara. Asta m deranjeaz. Avea de gnd
s l abandoneze n luna lor de miere.
Zmbetul ei se stinse.
- tiu c e ngrozitor. Cred c trebuie s fi fost disperat.
- V putei imagina ce s-ar fi ntmplat dac fata chiar ar fi
reuit s se debaraseze de soul ei i s fug cu vreun tip american?
Familia ei ar fi nnebunit. Cine tie ce i-ar fi fcut lui Muhammad?
i-ar fi pierdut slujba, iar sta ar fi fost rul cel mai mic. Familia
ar fi trimis probabil pe cineva s o gseasc
pe Nouf i s o aduc acas. Nu credei c el tia asta? Nu credei
c i Nouf tia asta?
Domnioara Hijazi ddu din cap n semn de ncuviinare.
- Se pare c escortei i psa mai mult de Nouf dect de sine.
- Sau se alegea cu ceva din asta.
- Dac i prea doar ru de ea?
- De ce s-i par? ntreb Nayir. Fata avea de toate. Familia
ei o lsa s se plimbe cu schi-jetul. I-au dat o escort ca s poat
merge la cumprturi. i tiu c ea avea propriii bani.
Expresia femeii arta ct de puin importan acorda
aprecierii lui.
- Dar nu putea face singurul lucru pe care i-l dorea! Nu le
plcea ideea de a o trimite la coal, i m ndoiesc c ar fi fost de
acord ca ea s aib o carier mai ales una n care s lucreze cu
animalele. Tu chiar nu ai habar, nu-i aa? Nouf avea tot ce o lsa
tatl ei s aib.
El i terse colurile buzelor cu ervetul.
- Majoritatea oamenilor ar fi bucuroi s aib jumtate din
asta.
- Nu. Majoritatea oamenilor nu ar fi fericii.
Ea vorbea domol, i el recunoscu schimbarea n adresarea ei:
cu ct mai calm vocea, cu att mai puternic afirmaia. El i
adun forele pentru a ntmpina cuvintele ei.
- Imagineaz-i c nu ai putea merge n deert, spuse ea. Nu
ai putea nici mcar iei din cas fr permisiunea cuiva. Ai avea
bani i o mulime de lucruri, dar, dac ai vrea s faci ceva, nu i s-
ar permite. Singurul lucru care i s-ar ngdui ar fi s te cstoreti
i s faci copii.
Nayir ar fi vrut s i replice c sta era lucrul pe care el i-l
dorea cu adevrat, dar era irelevant n cadrul discuiei.
- Nu cred c ar fi forat-o s se mrite, spuse el, ncercnd s
nu devin nfierbntat. Fata a ales s accepte pregtirile de nunt.
- Dar asta nu conteaz, rspunse domnioara Hijazi. Dac nu
s-ar fi mritat, tot nu ar fi fost n stare s-i mplineasc
visele. I se permitea s mplineasc doar visele pe care le avea
familia ei pentru ea... de a fi o fiic sau o soie bun.
- i asta a mniat-o suficient nct s fug?
Domnioara Hijazi ncetase s mnnce i nvrtea cu
furculia prin farfurie.
- Eu cred c probabil aa s-a ntmplat.
- Atunci e deosebit de rzbuntor faptul c plnuia s i
abandoneze logodnicul. Presupun c era felul ei de a scuipa
obrazul prinilor.
Ea nu rspunse.
- In loc s plece pur i simplu din ar, continu el, fata avea
de gnd s l trasc pe logodnicul ei n toat harababura asta. Nu
i psa dac i frngea inima. Nu i psa dac i dezamgea
prinii. tii, ar fi putut prsi ara singur - avea destui bani. Ar
fi putut plti pe cineva s o treac ilegal n Egipt. Ar fi durat mai
puin de o zi. El i ddu seama c lsa s i se vad suprarea i se
opri puin, rsuflnd adnc. Ce plnuia ea pare crud, ncheie apoi.
Cu privirea plecat, domnioara Hijazi ncuvii din cap.
- Ai dreptate. Ar fi putut pleca n alt mod.
Femeia i privea paharul de ap. Tcur o vreme, i muenia
ei l frustra pe Nayir. Se minuna de felul n care asta prea s
arunce un vl mohort asupra ntregii ncperi.
ncet, rencepur s mnnce. Atenia lui se abtu asupra
minilor ei i avu brusc imaginea lor mngind obrazul lui
Othman. Simi un tremur profund de ruine.
Se uit mprejur, la ceilali meseni, brbai ca el. Oamenii se
purtau decent doar n exterior; pe dinuntru, erau probabil toi
exact ca el, tnjind dup lucruri care nu li s-ar cuveni. Se ruina de
sine pentru c i admira minile. Se dovedea pur i simplu c
brbaii i femeile nu erau menii pentru prietenie. Nu asta era
ideea din spatele tuturor regulilor i legilor? C brbaii i femeile
aveau locuri diferite n lume? Nu era ceva ce inea de om, era
mesajul lui Dumnezeu i fundamentul sistemelor filosofice i de
drept. Cine era el s o resping? Vreun necredincios.
Domnioara Hijazi pru s sesizeze schimbarea n dispoziia
lui; ochii ei licrir nelinitit, privindu-1.
- Dar nu-i pare nici un pic ru de Nouf? ntreb ea.
El ncuviin.
3
- Ba mi pare ru. Dar nu cred c asta ndreapt n vreun fel
ceea ce plnuia. Dumneavoastr ai face asta vreodat? S v
cstorii cu un brbat doar ca s primii o viz de ieire?
- Nu tiu.
- Haidei... s faci toate aranjamentele alea elaborate...
pentru ce? Ca s mergi la coal? Exist i aici coli pentru femei,
tii bine.
Ea rosti urmtoarele sale cuvinte dup o lupt luntric.
- M-a cstori cu un brbat dac ar nsemna c a putea
beneficia astfel de toat libertatea pe care a dori-o. In locul lui
Nouf, bnuiesc c a fi fcut ceea ce avea i ea de gnd.
Nayir se ntreb dac asta era ceea ce fcea ea: se cstorea
cu Othman ca s poat avea libertile pe care le avusese Nouf,
bani i escorte i partide generoase de cumprturi. Se ntreb i
dac avea s sfreasc asemenea lui Nouf, nemulumit de
bogia ei, nfometat de liberti i mai mari, nep- sndu-i de
familia sau de soul ei, doar de sine i de poftele sale lacome. Asta
erau, i ddea el acum seama: poftele lui Nouf.
- Ai putea s te neli, spuse ea. Poate c Nouf chiar iubea
pe cineva. Poate c l iubea pe tatl copilului ei i ncerca s fie cu
el.
- Dumneavoastr aa credei?
S tii c mersul n America nseamn doar c voia s fie
ca fetele americane. Nu nseamn c era o trf.
Dar... El se poticni, rostind bolborosit. Era nsrcinat.
- Poate cu un brbat pe care l iubea cu adevrat.
- n regul, poate c era ndrgostit, spuse el, i poate c nu
fugea ca s mearg la coal, dar, dac asta este adevrat, atunci
nu era att de oprimat cum v place s credei. Poate c, la urma
urmei, i dorea s fie soie i mam.
Dup expresia de pe faa ei, el pricepu c ideea asta o uimea,
sau poate o mira propria inconsisten n gndire.
- Ei bine, spuse domnioara Hijazi, doar pentru c o femeie
i dorete s fie soie i mam nu nseamn c renun la visul unei
cariere.
Se uit la el cu o cuttur lipsit de ezitare. Pre de o clip,
privirile li se ntlnir, dar el vzu un apel la nelegere pe chipul
ei, i dintr-odat atitudinea ei sfidtoare i pru o acoperire
stngace pentru o vulnerabilitate pe care nu o observase pn
atunci. Cnd nelese asta, resimi instinctul subit de a o proteja.
- Asta e ceea ce v dorii dumneavoastr? ntreb Nayir,
ntorcndu-i privirea. S fii soie i s avei o carier?
- Da, zise ea. Asta mi doresc.
- i dac soul dumneavoastr nu vrea s lucrai? ntreb el.
- Vreau un so care s respecte serviciul meu.
El ovi nainte de a pune urmtoarea ntrebare.
- i dac nu o va face? Dac v spune c i place i apoi,
odat ce suntei cstorii, se rzgndete? Dac v va spune c
vrea s stai acas i s avei grij de copii?
Ea i arunc o privire precaut.
- Poate i eu a vrea acelai lucru, odat ce a avea copii. Dar
mi doresc s am posibilitatea de a alege.
Domnioara Hijazi nu prea deranjat c el vorbea despre
Othman. Rencepu s mnnce, iar Nayir se cufund n tcere,
pierdut n gnduri urte. Othman proceda exact ca fiecare mire: i
promitea logodnicei orice voia ea. O hain. O slujb. O cas
scump. Nayir nici mcar nu-i mai amintea numrul ocaziilor n
care brbaii pe care i cunotea descrise- ser amgirile pe care le
plnuiser pentru soiile lor: micile minciuni, mitele, scuzele,
justificrile. II enerva felul n care vorbeau. Vaca btrn, nu-i
ine niciodat fleanca." i: Am s-i torn pur i simplu nc un
copil, asta are s o in ocupat". Sau: Am s aduc acas o a doua
soie, atunci s vd ce zice!" Dac versiunea prietenilor lui despre
femei era corect, atunci acestea nu fceau dect s se plng toat
ziua. Se simeau ferecate n cas i asta le transforma n nite
fpturi plictisitoare i nspimnttoare. Cnd veneau acas soii
lor, femeile i atacau cu tot arsenalul: cereri i rugmini
struitoare, mese copioase, promisiunea favorurilor sexuale pentru
o cltorie cu maina, pentru nite bani, pentru cumprturi,
picnicuri, ieiri n ora. Unele soii nu se vicreau, erau fericite
cu vieile lor, dar existau o mulime de csnicii rele, i uneori se
prea c ansele lui de a ajunge ntr-una erau inadmisibil de mari.
Totui, observase c brbaii care se plngeau cel mai vehement
nu erau oameni pe care i admira. Toate minciunile i manevrele
lor cu certitudine schimbau n ru impresia lui despre ei. Se hotr
s nu se poarte niciodat n felul acela cu o soie.
Nu l mira c se gndea la faptul c poate nu voia s se
cstoreasc, c poate celibatul lui reprezenta la urma urmei o
opiune. Ceea ce l mira era descoperirea neateptat c o privire
ctre chipul domnioarei Hijazi i risipea tulburarea luntric. Ea
mesteca nainte, animat de vreo reflecie interioar. El resimi
impulsul de a o ntreba la ce cugeta, de a o cerceta i mai adnc,
pe cnd un nou atac de vinovie ncerca s l descurajeze. Allah,
ar fi frumos s o pot ntreba. Doar de data asta, i s nu trebuiasc
s mi fac griji legat de ce nseamn. Vreau opiunea asta.
- Opiuni, zise el, uimit c rostea cu voce tare.
- Da, opiuni, rspunse ea, aruncndu-i un zmbet
recunosctor. Cred c asta voia i Nouf.
- Credea c America avea s i ofere mai multe opiuni?
Ea ridic din umeri. Lui Nayir i trecu prin cap c ar fi
putut specula amndoi, n cotloane ascunse ale minii lor, pn
mureau, fr s se apropie de adevr. II ntrista gndul c poate nu
tia nimeni. Dac tatl copilului ei nu o iubea, dac nu tia c era
nsrcinat sau dac pur i simplu nu i psa?
- Nu mi-ai spus niciodat dac era vreo dovad de forare...
pe corp, vreau s spun.
Ea se opri din mncat.
- Nu, nu era nici un semn de viol.
- De ce n-ai spus asta n sala de examinare a morgii?
- M-am gndit c o vei judeca, rspunse ea, aruncndu-i o
privire agitat.
El ncuviin din cap, uimit c avusese dreptate n legtur cu
inteniile ei.
- Mai e ceva ce nu mi-ai spus pentru c ai crezut c s-ar
putea s nu aprob?
Ea ezit uor.
- Nimic care s mi treac acum prin minte.
Ezitarea aceea l durea. Ea l socotea sever i aspru, dar el era
un om raional, serios i cuviincios. Dac prea moralizator, asta
se datora doar unei ncrederi n valorile tradiiei. l durea de
asemenea c, atunci cnd se uita la faa lui, ea prea s bat n
retragere.
- Credei c sunt moralizator, zise el, dar s nu-mi spunei c
nu avei deloc ncredere n sistemul sta. Eu cred c avei. E
destinat s protejeze femeile. Toate recomandrile de modestie i
de purtare a vlului, de comportament decent i de abstinen
naintea cstoriei... nu are drept obiectiv tocmai s mpiedice de
la a se ntmpla exact genul sta de lucru?
Da, rspunse ea. n teorie, sunt de acord. Dar trebuie s
recunoti c exact aceleai prescrieri pot cauza uneori degradarea
de care oamenii se tem cel mai mult.
Devenise agitat. Prea s nu-i poat potoli minile, aa c i
le mpreun stnjenit i le ls n poal.
- Asta e, cred, ce s-a ntmplat cu Nouf, adug ea.
Nayir pricepu cu uimire c domnioara Hijazi nu l dispreuia,
aa cum crezuse. Se temea de judecata lui. nsemna cumva c i
psa de ce credea el. Fu strbtut de un nou val de vinovie, de alt
soi, de ast dat, i ar fi vrut s-i cear iertare, s i retrag nu
att cuvintele, ct severitatea i rceala cu care le rostise.
- mi cer scuze, spuse.
Ea i ridic privirea.
- Avei dreptate, adug el. Nimic nu e perfect... nici
sistemul, nici regulile.
Ea nu replic. ncuviin numai cu o nclinare a capului. El
simea c ea i nelegea scuzele. Dar, o clip mai trziu,
domnioara Hijazi l privi.
- Dar tu? Mai e ceva ce nu mi-ai spus despre caz?
Numaidect, Nayir se gndi la hanoracul lui Othman i ezit,
nefiind sigur c o putea spune fr a-1 face pe Othman s par
vinovat sau fr s o tulbure.
- Mai e ceva, ncepu el, sesiznd deja nervozitatea din vocea
sa. Ar putea fi important.
Luptnd cu disconfortul su, i povesti despre valea seac i
despre hanoracul lui Othman care lipsea. Domnioara Hijazi
ascult cu o expresie calm a feei, dar, cnd termin, ea se
ncrunt.
- De ct timp tii asta?
- Ei, zise el, tulburat, de cteva zile? Nu-mi aduc aminte
exact.
Femeia l cercet o clip i apoi i ntoarse privirea, evident
rnit. El se simea ngrozitor.
- Nu trebuie s-mi ascunzi lucruri, spuse ea. Fac asta pentru
c eu consider c m descurc cu adevrul. E important pentru mine
s l tiu.
Nayir i ddu seama c avea dreptate. Dovedea ambiie n
cutarea sa, i nu o fcea pentru sine. Se mpotrivea dorinelor lui
Othman, periclitndu-i poate slujba i lundu-i angajamente de
timp i energie pentru care nu exista alt compensaie dect
adevrul. Nayir se simea inadmisibil de stupid i i veni brusc n
minte ideea c oameni att de stupizi nu ar trebui s fie
investigatori.
Terminar de mncat n tcere. Ea prea preocupat de
gndurile ei, iar el ar fi vrut s le tie, chiar dac cerea totodat
ndurarea lui Allah pentru pcat. Iart-m pentru asta! Mi se
ngduie pcatele, nu-i aa? Dar astea sunt pcate periculoase.
Iart-m!
Dup ce plti prnzul, el o conduse la cldirea institutului de
medicin legal, unde i luar un rmas-bun stnjenit. Doar dup
ce se desprise de ea i ddu Nayir seama c nu vorbiser despre
ce aveau s i spun lui Othman.
De ndat ce Ahmad ajunse pe insul, Katya se simi cuprins
de epuizarea zilei. Ahmad opri la intrarea n cas, dar ea nu se
mic de pe banchet.
- N-ai vrea s te duc mai bine acas? o ntreb.
Nu era doar efectul acelei zile, i ddea ea seama, ci o sum
a ultimelor dou sptmni. De cnd dispruse Nouf, se purtase
frenetic, ncercnd s i vad de viaa de zi cu zi de parc nu s-ar
fi schimbat nimic, dei totul se schimbase. Sentimentele ei fa de
familie se transformaser intr-un ghem ntunecat de suspiciune,
genernd un uvoi constant de ndoieli i de griji care era, observa
acum, o surs de distragere a ateniei. Dac Nouf nu fusese o
mireas fugar, atunci cineva din familie tia exact ce se
ntmplase. Gndurile Katyei se ndreptau spre singura persoan
pe care o cunotea suficient de bine pentru a o judeca: Othman,
care se prea c o cunoscuse cel mai bine dintre frai pe sora lui.
Spectrul posibilitilor se desfura prin mintea ei: el o rpise pe
Nouf, o ademenise n deert i apoi se implicase ntr-o
muamalizare elaborat. Angajase pe cineva s o rpeasc.
Descoperise c era nsrcinat i conspirase cu ea s o fac s
dispar pentru o vreme. Dovezile? Oricare dintre ele ar fi putut fi
plasat intenionat, ca s induc n eroare noroiul uscat,
hanoracul disprut, pantoful. Dac Othman ar fi orchestrat rpirea,
s-ar fi gndit la toate. Dar singura dovad care nu putea mini era
chiar la ndemna ei.
-Kati?
- Scuze... Nu vreau s merg nc acas. Trebuie s iau ceva,
dar n-ar trebui s dureze mult.
Deschise portiera i cobor. Ahmad cobor i el, pentru a
scoate cutia de scule din portbagaj i a-i oferi una din privirile lui
imens de nelegtoare.
- Mulumesc, Ahmad! Lu cteva pungue i tampoane din
cutia de scule i ls restul n portbagaj. M ntorc imediat.
O sor mai mic a lui Nouf, Jannah, o ntmpin la u. Zmbi
cu sfial i o conduse pe Katya n camera de zi a femeilor, unde
Nusra lua ceaiul cu un grup de femei. Katya le recunoscu pe cteva
drept mtuile lui Othman, dar Zahra i Fadilah nu erau prezente.
- Katya!
Nusra zmbi i se ridic s o salute. Uor tulburat de faptul
c Nusra o recunoscuse imediat i de ochii ei sticloi, Katya o
salut stngaci i se strdui s-i gseasc un loc pentru mini.
Femeile se uitau la ea cu indulgen, imaginndu-i fr ndoial
ce ntru era Othman dac se cstorea cu o femeie aa de
btrn. Avea douzeci i opt de ani, doar cu civa ani mai mic
dect cea mai tnr dintre ele, dar nu arta nici pe departe aa de
ruinat ca ele. Erau crunte i ridate, obeze, majoritatea, stnd
lene pe canapele. Grsimea le atrna n straturi n talie i de pe
brae; artau ele nsele ca nite canapele. Katya i plec privirea,
jenat de gndurile ei.
Nusra o conduse n cercul femeilor i i oferi ceai, pe care ea
nu-1 putu refuza. Sttu discret pe marginea unei canapele pn
cnd una dintre femei se ntoarse spre ea.
- Deci, Katya, eti incitat n legtur cu nunta?
Pentru un straniu moment, ntrebarea prezent posibiliti ru
prevestitoare: Dac zicea nu? La ce se referea prin termenul
incitat"? Incitat de perspectiva banilor? A sexului? Sau se
referea la nunta n sine, la mncare, la fastul aferent? Ar fi fost
scandalizate dac le-ar fi mrturisit adevrul: c incitarea fusese
nbuit de moartea lui Nouf i de reacia lui Othman la ea.
ncepea s se ndoiasc de faptul c mariajul avea s se produc n
urmtoarele cteva luni. Othman avea
nevoie de timp pentru a jeli; nu trebuia forat s srbtoreasc
acum. Dar nu putea spune asta; ar fi socotit-o nebun. O femeie de
vrsta ei trebuia s profite de orice oportunitate.
- Da, rspunse Katya. Sunt foarte incitat.
Trebuie s fie greu pentru voi acum, dup tragedie, nu?
- Ei bine... Katya se uit la feele femeilor, toate cu expresii
sceptice. Moartea lui Nouf a mpovrat lucrurile. A fost greu
pentru toat lumea.
- Nu te mai gndi la asta, spuse Nusra. A trecut acum. Vei
avea destul timp s jeleti cnd vei fi mai btrn. Acum viaa i
se deschide. Femeia i desfcu minile precum bobocul unei flori.
Fii fericit pentru asta.
Katya zmbi i se trezi roind.
- Mulumesc!
ncet, privirile femeilor se ntoarser dinspre ea, napoi spre
invizibilul centru al cercului, i i reluar conversaiile ntrerupte
de apariia ei, despre copiii i nepoii lor i despre lanul nesfrit
de fleacuri i de probleme care preau s chi- nuie toate grupurile
de mame. Katya se ls pe sptarul canapelei, simindu-se de parc
ar fi supravieuit unei ncercri teribile. n timp ce femeile
continuau s flecreasc, mintea ei se ntoarse la irul de ntrebri
fr rspuns, i ea ncepu s neleag c lucrurile care o preocupau
- dovezi, locuri ale crimei, motivaii dificil de elucidat - probabil
c nu aveau s le preocupe vreodat pe femeile acestea, iar ceea ce
le interesa pe ele era posibil s nu o intereseze pe ea niciodat.
Se gndi la prnzul ei cu Nayir i la modul grijuliu n care se
purtase cu ea, minunndu-se de felul cum suferise o schimbare
opinia ei despre el. In locul unui ayatollah poruncitor, exagerat de
virtuos, el prea acum unul dintre acei brbai care, contieni de
propria for fizic, dezvolt un fel de graie masculin care, cel
puin n cazul lui Nayir, devenise totodat o graie a personalitii.
Acum nelegea de ce l plcea Othman. Nu era arogant;
dimpotriv, era cumsecade, atent, inteligent i de ndejde. Iar n
prezent era singura persoan n care avea ncredere n privina
informaiilor despre cazul lui Nouf.
O servitoare intr aducnd o tav cu prjituri cu curmale i,
gustndu-le, una din mtui rse ncntat.
M uimeti, Nusra... sunt delicioase! rosti cu glas afectat.
Fusese o vreme n care Katya socotise interesant stilul de via
al acestei familii, dar, cu ct ajungea s cunoasc mai bine femeile,
cu att mai mult i ddea seama c nu voia s devin ca ele: o
fptur limitat i plictisitoare, mistuit de detaliile neimportante
i ridicole ale unei viei uoare. Deocamdat, ele preau s accepte
faptul c ea lucra, i una dintre mtui ntrebase chiar de slujba ei,
dei i pierduse iute interesul i schimbase subiectul,
rentorcndu-se la copiii ei. Katya ncerc s se gndeasc la
Othman; el hrnea i susinea alegerile ei. Ea i imagina c o
plcea tocmai pentru c nu era deloc ca femeile din familia lui.
- Nu ari prea bine, i spuse una din mtuile mai n vrst.
Ba nu, m simt bine. Katya se ndrept de spate. Sunt
doar obosit.
- Sper c nu sunt nervii, zise altcineva.
Nu, deloc! i aez ceaca de ceai pe mas i se ntoarse
spre Nusra. mi pare ru c am venit ntr-un moment cnd nu am
deloc energie. Voiam doar s vd cum v merge.
Nusra, de obicei o expert n replici politicoase, i uguie
buzele i ddu din cap cu severitate.
- mi pare att de ru, spuse Katya, simind povara unei gafe
ngrozitoare, chiar dac nu era sigur n ce consta aceasta.
- Nu sunt ofensat de faptul c stai att de puin, zise Nusra,
dar nu vreau s te retrimit n lume att de epuizat cum pari. De ce
nu te odihneti aici puin? Pot cere unei servitoare s te duc ntr-
un dormitor liber.
- O, nu, e prea mare deranjul...
- Deloc.
Nusra se ridic i pocni din degete spre o fat n cas care
atepta lng u.
- V rog, nu v deranjai, spuse Katya.
- Prostii! Aaliyah, du-o pe Katya ntr-unul din dormitoarele
libere i ai grij s aib tot ce i trebuie.
- Am neles, sayeeda!
Katya oft.
- Mulumesc, Um Tahsin.
- Desigur.
Nusra i strnse mna i o ndrept spre u.
Recunosctoare, Katya o urm pe fat n hol i nchise ua n
urma ei.
- Ascult, spuse, a vrea s mi atrn mantia, dac se poate.
- Da, o duc eu.
Fata ntinse mna.
- Nu, nu! Las-m pe mine s o fac. In felul sta, voi ti unde
e cnd am s vreau s plec.
- Am neles, e chiar pe aici.
Fata n cas o conduse de-a lungul coridorului, spre intrare.
Chiar la ieirea din foaier, o u mic ddea ntr-un vestiar. Fata
aprinse lumina, dezvluind o mulime de mantii i de baticuri,
aranjate pe umerae. Se ntoarse s o ajute pe Katya s i scoat
mantia.
- De fapt, spuse Katya, pot face asta singur. A vrea ns
s mi aduci un pahar cu ap. Se apropie de fat i i opti: Trebuie
s iau o aspirin.
- Aha. Da, desigur!
Fata zmbi cu delicatee, se nclin abia schiat i prsi
ncperea.
De ndat ce iei servitoarea, Katya nchise ua i o ncuie, i
puse mantia pe podea i se uit mprejur. Mantiile brbailor
atrnau ntr-o parte a ncperii, cele ale femeilor, n cealalt. Se
duse n partea de vestiar a brbailor. Lsndu-se n patru labe,
cercet atent podeaua cutnd fire de pr. Gsi o mulime i le puse
repede n pungue. Nu conta ale cui erau firele; voia doar o colecie
de probe de la toi brbaii care erau n cas sau care fuseser acolo
recent, inclusiv servitorii.
Nici Muhammad, nici Eric nu zmisliser copilul lui Nouf.
Nu existau alte piste. Colecia de fire de pr de pe podeaua
vestiarului reprezenta singura speran c avea s descopere ceva.
Nu i-ar fi oferit un nume sau un chip, dar ar fi dovedit c brbatul
fusese n cas i, dac putea demonstra asta, i se
nfia posibilitatea s-l ntrebe pe Othman despre vizitatorii
familiei din ultimele cteva luni.
Ridicndu-se, se apropie de mantiile atrnate. Pn acum
evitase srguincios orice insinuare c vreunul dintre frai ar fi lsat-
o gravid pe Nouf. Era ngrozitor s se gndeasc la aa ceva, dar
i se prea la fel de greit s-i resping suspiciunile cele mai
sumbre doar pentru c nu i plceau.
Nu tia ce purtau brbaii familiei acas, dar cunotea
baticurile i mantiile lor din vedere. Tahsin avea o mantie de un alb
desvrit, cu o bordur aurie pompoas; Fahad purta o chestie
veche ponosit, iar mantia lui Othman avea o nuan vag de
albastru. Le gsi pe primele dou i le studie cu grij, uitndu-se
dup fire de pr. Lu probe de pe fiecare i le puse n cte o
pungu. Cnd ajunse la mantia lui Othman, o sfial puternic o sili
s ezite. Era asta oare o trdare a loialitii ei fa de el, sau nsemna
doar c se temea de implicarea lui? Ar trebui s fie simplu'1, se
gndi. ADN-ul avea s demonstreze c era nevinovat. Gsi trei fire
de pr pe mantia lui i le strecur ntr-o pungu.
Dup ce sort i etichet totul n grab, i lu mantia de pe jos
i descuie ua. Holul era pustiu. Hotrndu-se s nu i fac griji
legat de consecine, se ndrept spre ieirea principal.
- Katya?
Oprindu-se brusc n loc, se ntoarse i o vzu pe Nusra stnd
lng ua vestiarului.
- Katya, ce faci aici?
Pre de o clip, Katya intenion s se prefac a fi altcineva.
Dar nu i-ar fi mers cu Nusra.
- Da, Um Tahsin, mi pare ru. M-am rtcit puin.
- Unde e Aaliyah? Trebuia s te duc ntr-un dormitor.
Vocea ei era blnd i ntrebtoare.
Katya se simi obligat s se justifice.
- mi cer iertare. Voiam doar s scap un pic de camera de zi.
Uneori m simt foarte intimidat acolo.
Dup un moment de tcere, Nusra se apropie i ntinse un bra.
- neleg, spuse. Trebuie s fie greu pentru tine. Dar nu ai nici
un motiv s te ngrijorezi. Noi nu te judecm.
Katya simi o uurare imens. Dar, n chiar acel moment, se
deschise ua principal i se auzir voci de brbai. Katya scoase
repede colul baticului de sub guler i l inu peste fa, lsndu-i
doar ochii expui. Intr Othman, nsoit de un alt brbat. O privi
scurt pe Katya, apoi se ntoarse spre mama sa.
Ay, ummi?
Nusra zmbi i deschise braele spre el. El o srut pe frunte
i l prezent pe prietenul su. Katya sttea ntr-o postur rigid. i
trecu ncet prin minte, iar cnd se petrecu, cu un impact teribil, c
Othman nu o recunoscuse i o confundase probabil cu o servitoare.
l privi intens i aspru, sigur c nu avea s ndrzneasc s se uite
la ochii ei, nu de fa cu mama sa. Oare nu recunoscuse ochii, sau
mna care inea baticul, sau chiar geanta de pe umrul ei? El nu i
arunc o a doua privire. Ea i-ar fi dorit s se simt ncntat, tiind
c el nu era genul de brbat care s se uite la o femeie strin, dar
inima i sttuse n piept i se uita de parc l-ar fi vzut pentru prima
dat. Era mai scump, mai blnd, mai copilros n prezena mamei
lui. Vdea o deschidere pe care nu o artase niciodat fa de ea,
i asta o rnea profund. i Nusra era transformat. Vocea ei era
mai nalt, chipul, ridicat. Cel mai izbitor lucru din toate erau
gesturile ei, stngace i bjbitoa- re, de parc ar fi fost oarb doar
de o zi i s-ar fi bizuit pe fiul ei pentru a o ghida.
Katya atepta ca Nusra s spun ceva de genul Uite, e Katya
aici! sau Nu i recunoti logodnica?11. n schimb, ea se ndeprt
alturi de Othman i de prietenul lui, nsoindu-i n camera de zi a
brbailor i lsnd-o pe Katya ncremenit n hol, cu inima
despicat i zcnd la pmnt, cu mintea sfiat, ntrebndu-se
cine era mai orb: Nusra sau fiul ei?
Dispruser din vedere. Ea se ntoarse cu un gest brusc i pi
apsat spre u, spernd cu disperare ca nimeni s nu o vad
plecnd. Se simea ameit, mintea parc-i plutea, dar trupul i-l
resimea greu ca o nicoval. Un sentiment de neptruns dospea n
ea - groaz, tristee, impulsul de a rde pn
izbucnea n lacrimi. De ndat ce ajunse la main, plnsul o podidi
cu toat nverunarea.
Ahmad sri afar, o cuprinse cu braul i o susinu, lsnd-o
s hohoteasc pe umrul lui n timp ce el i respecta obinuita
tcere. Cnd isprvi, el i folosi shumagh-ul pentru a-i terge
lacrimile i o ajut s urce n main.

Msua de cafea era suficient de mare pentru a cuprinde toate


dovezile, i ea le ntinse n rnduri ordonate: probele de noroi uscat
de la ncheietura minii lui Nouf i de la grdina zoologic,
achiile de cedru i pmntul de la rana de la cap a lui Nouf, celule
de piele de pe ptura pe care o gsiser la grdina zoologic, probe
ADN de la toi i toate rezultatele analizelor chimice i de
substane indicatoare corespunztoare, scoase la imprimant pe
hrtie alb. nainte de a se aeza, se schimb n roba ei de cas
favorit, i fcu o ceac de cafea tare i i ridic prul. Era gata
de lucru. narmat cu un creion i cu o coal de hrtie, ncepu s
catalogheze dovezile, ncercnd s dezvolte o nou perspectiv
asupra evenimentelor din jurul morii lui Nouf.
Pmntul de la grdina zoologic se potrivea cu pmntul de
pe braul lui Nouf; amndou probele purtau urme de toxine de
leandru. Nu existau urme de snge amestecat cu pmntul, dar
prezena blegarului era suficient pentru a demonstra c Nouf -
nu doar pantoful ei - fusese la grdina zoologic nainte de a
disprea.
Ptura pe care o gsiser la grdina zoologic era mai
interesant. Pe ea gsise celule provenind de la dou persoane: de
la Nouf i de la tatl copilului. O potrivire perfect. Aadar, Nouf
fcea sex la grdina zoologic, dar nu cu Muhammad, nici cu Eric.
Se ntoarse spre probele de ADN pe care le culesese la
proprietatea neamului Shrawi. Cu un sentiment al zorului i al unei
uoare nechibzuine, le prelucrase la grmad la serviciu. Salwa i
alte cteva angajate erau acas, avnd temperatur, aa c i
trebuise doar o zi i jumtate pentru a termina toate probele. n
dup-amiaza asta ndesase ultima arj n
geant nainte de a apuca s se uite la ele. Iar mai trziu, mergnd
cu maina n compania plin de susinere a lui Ahmad i
ntorcndu-se ntr-o cas goal - Abu ieise s joace cri cu
prietenii si - pentru a mnca o cin tacticoas, nu fusese n stare
s i adune energia pentru a studia rezultatele. Acum le resimea
att de fierbini, nct ardeau msua pe care se aflau.
Punnd jos ceaca de cafea, se ntinse i lu un teanc de hrtii.
Zece fire de pr diferite din vestiarul Shrawilor, apte provenind
de la brbai. Cu siguran, ceva din aceast ultim arj avea s i
dea rspunsul pe care l cuta.
Nayir se trezi n zgomotele unei zile dedicate navigaiei.
Bocnitul pailor pe chei. Brci turndu-i motoarele pentru a
prsi bazinele de staionare. Voci de sfrit de sptmn strignd
ordine, sticle zdrngnind n gheaa rcitoarelor metalice. In rarele
rstimpuri de tcere auzea freamtul familiar al pnzei izbind
catargul de pe Fatimak, semnificnd un vnt vajnic i promisiunea
unei zile perfecte pe mare.
Resimind vagi intenii de a o porni pe ap, se ridic i fcu
cafea, rezemndu-se absent de aragaz i privind n jurul su. In
cabin domnea harababura. Rezervorul de ap era pe terminate, iar
avizul lunar de tax de nchiriere a docului era depit cu dou zile.
tia i fr s fie nevoie s verifice c nu mai avea deloc haine
curate. i-n plus de toate, gndurile sale se gseau ntr-un
asemenea stadiu de dezordine, nct nu i putea aminti de ce
trebuia s vorbeasc din nou cu escorta lui Nouf sau ce
descoperiser mai exact el i domnioara Hijazi la grdina
zoologic. Pnza fluturnd de deasupra capului su ncepu s
sune ca btaia de tob a disciplinei militare. Uitnd de cafea, i
efectu splrile rituale la chiuveta din buctrie, i lu covoraul
de rugciuni i urc pe punte s se roage.
i petrecu dimineaa dereticnd prin cabin, splnd rufe i
achitndu-i datoria. Aerul rece fcea posibil s se bucure de acea
claustrare, i, n timp ce i fcea ordine n spaiul de locuit, mintea
sa gsi un principiu propriu de organizare. Dovezile pe care le
adunase pe parcursul ultimei sptmni ncepeau s capete noim.
O singur ntrebare nu-i ddea ns pace: de ce i pusese Nouf
pantofii cu toc cui n buzunare?
Pentru a rspunde la asta, i ddu seama c mai nti trebuia
s lmureasc momentul n care fata se schimbase n roba alb. Se
ntmplase pe cnd era nc pe insul? Probabil se schimbase
nainte de a urca n camionet. Intr-o mantie neagr, erau prea mari
riscurile s fie oprit pe autostrad. Dar, dac prsise insula n
camionet, purtnd o rob alb, atunci de ce nu pusese pantofii pur
i simplu pe scaunul de lng ea? De ce n buzunare?
Poate c trebuise s se furieze pe jos pe insul, n roba alb,
i nu voia s fie vzut purtnd pantofii. Nayir scoase lucrurile ei
din plasa de plastic i le ntinse pe canapea. Roba alb avea
buzunare, i era posibil s ndese pantofii nuntru, dei tocul ieea
uor n afar iar materialul era att de subire, nct rozul aprins al
nclrilor se vedea prin el. Era probabil mai bine dect s i
poarte n mn, dar de ce s nu i pun ntr-o pung de plastic?
Ii pusese oare n buzunare i apoi uitase de ei? Din propria
experien recent, tia c era greu s uii de existena unui pantof
cu toc cui de cincisprezece centimetri pe care-1 aveai n buzunar.
Chiar dac fata ar fi uitat pe moment de ei, atunci de ce nu i
scosese cnd ajunsese la grdina zoologic - sau n timp ce
conducea? Probabil era deranjant. Ca s o dovedeasc, Nayir i
pusese cte un pantof n fiecare buzunar al robei sale de cas i se
aezase pe canapea, dar trebuise s se ridice repede pentru a evita
vreo vntaie.
Chestiunea nclrilor nu avea sens. Mai mult dect orice,
pleda pentru fuga ei - nu i putea imagina un rpitor dndu-i
osteneala s i ndese pantofi roz n buzunare.

n ziua aceea, Nayir se duse cu maina napoi n cartierul Kilo


apte. Cnd trase pe aleea din faa casei lui Muhammad, vzu
vnztoarele sudaneze desfcndu-i pturile. Dup ce i parc
jeepul ntr-un loc umbros, se ddu jos i se uit la propria umbr
conturat pe asfalt. Era scurt, ndreptat spre sud-vest.
Rugciunile Zuhr aveau s nceap n curnd. Se ndrept grbit
spre casa lui Muhammad, spernd s l gseasc acas.
Muhammad rspunse la u de parc ar fi stat chiar n spatele
ei, pregtindu-se s plece. Purta pantaloni netezi scumpi i o
cma albastr de satin. Cnd ntlni privirea lui Nayir, se ruin.
Timiditatea deveni pietate, pietatea, cin, pn cnd tnrul pru
s aparin unei costumaii complet diferite.
- Marhaba, Muhammad.
- Tocmai m pregteam s ies.
- Nu este deschis nimic n afara moscheii. Eti un om
religios, nu-i aa?
Da. Muhammad nghii cu greu. Bineneles.
- Atunci, hai s ne rugm, de acord?
Nayir o porni pe strad. Fr nici o tragere de inim,
Muhammad nchise ua i l urm.
- L-am gsit pe Eric, spuse Nayir.
- i ce a zis?
- L-am scos din cercul de suspeci deocamdat.
- neleg.
Muhammad prea tensionat. Chemarea muezinului rz- btea
prin aer, i Nayir urm sunetul, conducndu-i tovarul printr-o
serie de alei nguste, unde vnztorii coborau gratiile de metal i
stingeau luminile n prvlie.
Gsir moscheea, nghesuit ntre o frizerie i o cldire de
locuine drpnat, ambele prnd s fi adormit n urm cu mult
vreme. Brbai ptrundeau n moschee ntr-o tcere apstoare,
tergndu-i transpiraia de pe frunte de parc ar fi fost snge.
Desclndu-se, Nayir i Muhammad intrar la rndul lor. i
croir drum prin mulime pentru a ajunge la fntn, murmurndu-
i versiunile proprii de niyyah1. n jurul fntnii era aglomeraie,
aa c trebuir s atepte.
Cnd ajunser n sfrit la ap, Muhammad i fcu semn lui
Nayir s i nmoaie primul minile - poate intr-un gest de respect,
dar nu putea fi sigur. Ali brbai erau n apropiere,

1
Evocare n sufletul credinciosului musulman a unei intenii de a realiza ceva
n numele lui Allah, evocare ce trebuie s precead rugciunea, desemnat prin
termenul salah. (n.red.)
cufundai n gndurile lor. Cnd termin cu curatul faei, Nayir
spuse:
- Am fost la grdina zoologic.
Muhammad continu s se clteasc, dar Nayir sesiz o
ovial.
Am gsit acolo al doilea pantof roz, continu.
Muhammad tot nu avea nimic de spus. Nayir i nmuie degetele
n ap i i terse urechile. I
- Am gsit i ncperea din interiorul muntelui.
Se ndrept de spate i vzu c minile lui Muhammad
tremurau. Cuvintele sale i fceau efectul; cnd intrar n sala de
rugciuni, chipul lui Muhammad era palid.
Rugciunile nu putur liniti gndurile lui Nayir. Se simea
vinovat pentru c fcea ceva aflat doar n puterea lui I Allah,
sabotnd astfel ritualul. Dar nu conta, i spuse, ntruct Domnul
avea s neleag. Lng el, vocea lui Muhammad prea strident n
declamare.
- Iart-m cu iertarea ta i ndur-te de mine. Fr ndoial,
tu eti Ierttorul, Cel Plin de Indurare.
Cnd i spuser ultima parte a salah-u\ui i se ridicar s
plece, Muhammad atept din nou ca Nayir s mearg n fa. Se
ntoarser la fntna din anticamer, unde diveri brbai stteau
adunai, discutnd. Muhammad prea s cread c Nayir avea s
l conduc afar, dar, nedorind s prseasc moscheea, Nayir se
ndrept spre o firid din spatele fntnii, unde se aezar pe o
banc de piatr spat n zid. In apropiere se gseau i ali brbai,
dar susurul apei le nbuea conversaiile.
- Cineva se ntlnea cu Nouf la grdina zoologic, spuse
Nayir, i eu cred c tu erai acela. Am mirosit asta pe hainele tale
ultima dat cnd ne-am ntlnit.
Muhammad se albi la fa. Nayir tia c nu era el tatl
copilului testele ADN dovediser asta -, dar voia s l strng cu
ua.
- tiu c obinuia s mearg acolo, murmur Muhammad.
Pentru a se ntlni cu tine.
- Ba nu, opti tnrul.
- Cineva fcea sex cu Nouf la grdina zoologic, spuse Nayir
mai apsat. Acolo a rmas probabil nsrcinat.
-Jur c nu am fost...
Din cte tiu, eti singura persoan care are habar de
grdina zoologic.
- Nu e ce crezi! se rsti Muhammad.
Doi brbai se uitar nspre ei i tnrul i cobor vocea,
strduindu-se s se liniteasc.
- Bine. Obinuiam s o ntlnesc acolo, dar numai pentru c
voia s fac comisioane pentru ea.
- Nu tu o duceai acolo?
- Nu. Muhammad i ncruci braele la piept. Mergea
singur.
Nayir simi o surescitare cumplit de puternic zvcnin- du-i n
mruntaie.
- i-atunci, cum ajungea acolo?
- Avea o motociclet. tia s o conduc. Obinuia s mearg
cu sora ei toat ziua n jurul proprietii.
- i pleca de acas pur i simplu, n vzul tuturor?
- Nu, inea o motociclet pe plaja de pe continent. Pleca cu
schi-jetul de pe insul, trgea la rm i folosea motocicleta de
acolo. Muhammad se uit agitat la Nayir. Voia s aib parte de
libertatea de a umbla cu motocicleta... altfel, a fi dus-o cu maina.
- De unde tiai cnd avea s vin la grdina zoologic?
Muhammad oft adnc.
- M suna dimineaa i mi spunea cnd s o ntlnesc. De
obicei avea nevoie de mine pentru un alibi. Dac i spunea mamei
ei c mergea la cumprturi, atunci eu trebuia s apar la grdina
zoologic aducnd cteva plase de cumprturi pline cu diverse.
Nu i psa ce conineau. Nu era o materialist. i dorea s mearg
cu motocicleta mai mult dect i dorea haine noi.
Nayir aproba calm din cap. Cel puin, asta explica de ce Nouf
luase pantofii la grdina zoologic.
- Urma s-i dea pantofii roz, spuse. Tu ar fi trebuit s i
schimbi pentru ea.
Muhammad ddu posac din cap n semn de ncuviinare.
- Deci ai vzut-o n ziua n care a disprut.
- Ba nu, n-am vzut-o! rosti uierat Muhammad, uitndu-se
agitat la brbaii care stteau n apropiere. M-a sunat n dimineaa
aia i mi-a spus s ne ntlnim la grdina zoologic, dar, cnd am
ajuns, ea nu era acolo.
Ct era ceasul?
- Trebuia s ne ntlnim la unsprezece. Am ajuns puin mai
trziu, i ea nu se zrea pe nicieri.
- Dar, dac nu ai ntlnit-o, atunci de ce era mirosul grdinii
zoologice impregnat n hainele tale?
Muhammad se cutremur.
- De cnd a disprut, m-am dus la grdina zoologic de
cteva ori s vd dac gsesc ceva care s m ajute s neleg ce
s-a ntmplat cu ea.
Nayir se ls pe spate i i ncruci braele la piept.
- i ai gsit ceva?
Nu. Cu palmele mpreunate n poal i cu privirea n
pmnt, Muhammad arta ca un biat care fusese pedepsit i fcut
de ruine. N-am gsit nici mcar pantoful...
- Era pe drumul de acces din spatele grdinii zoologice,
ngropat n pmnt.
Dar m-am uitat acolo! opti tnrul.
Nayir trebui s i reaminteasc faptul c Muhammad nu era
tatl copilului lui Nouf. Totui, tia despre escapadele lui Nouf la
grdina zoologic; o ntlnise acolo n secret; minise familia luni
bune, poate ani, i, cnd Nouf dispruse, nu spusese nimnui
adevrul. Nici c putea fi mai vinovat. In apartamentul su,
Muhammad lsase o impresie subtil de virtute; considera c
pstrase secretul lui Nouf ca s o protejeze. Dar nu putea n nici
un caz s se socoat virtuos, avnd n vedere c tia toate astea.
Trebuie s se fi ales cu ceva. Cu prilejul de a mprti un secret
cu o femeie frumoas. Cu prilejul de a se rzvrti mpotriva
Shrawilor, pe care nu i plcea. Sau poate era ceva mai practic de
att: dac Nouf nu avea nevoie de el, nu trebuia s apar la lucru.
Nayir se uita int la fntn, cugetnd. i ddu dintr-o- dat
seama de ce inuse Nouf pantofii n buzunare. Mersese cu un schi-
jet i cu o motociclet. Probabil c nu exista vreun compartiment
de depozitat lucruri pe schi-jet, i era mai sigur s in pantofii
ascuni dect s aib o plas atrnat la ncheietura minii.
- i cum rmne cu motocicleta? ntreb Nayir. Unde o
inea?
Muhammad cltin din cap.
- Asta era secretul ei. Am mers s m uit o dat sau de dou
ori, dar ea tot schimba locul.
tergndu-i transpiraia de pe brbie, tnrul czu ntr-o
tcere tulburat.
- Dar cum a dus motocicleta pe rm?
- Allah s m ierte. Muhammad nchise ochii. Habar nu am.
Uite ce-i, nu tiu unde o inea, nu tiu ct de des schimba
ascunztoarea. Familia deine multe proprieti pe plaj, asta e tot
ce tiu. Am ntrebat-o despre ascunztoare, dar nu a vrut s mi
spun. Pur i simplu nu a vrut. Spunea c o singur alt persoan
tia despre asta. Probabil unul dintre fraii ei. Adic, cum altfel ar
fi fcut rost de cheie?
- De cheie?
- Pentru plaja privat.
- n regul. i-a spus cine i-a dat cheia?
- Nu. Muhammad se ncrunt. Dar cred c a fost Othman.
- De ce?
- Nu tiu. M-a preocupat treaba asta. M-am gndit
sptmni ntregi: trebuie s fi fost Othman. El era singurul frate
cu care ea vorbea vreodat.
Nayir i frec gnditor brbia.
- Nouf purta cumva rob brbteasc atunci cnd ieea cu
motocicleta?
- Da. i o casc, aa c nimeni nu i vedea faa. i mnui,
ca s-i ascund minile.
- N-a observat-o nimeni prsind proprietatea mbrcat ca
un brbat?
- Nu. Prsea casa ntotdeauna n mantia ei neagr. Doar pe
rm se schimba n rob. Ascultai, am avut discuii despre asta. I-
am spus c era periculos, dar ea susinea c o fcea doar din cnd
n cnd, de distracie. i, oricum, ea nu asculta niciodat de mine.
- Iar tu nu ai spus familiei.
Muhammad i ncruci braele la piept i i strnse ferm
buzele. Nayir tia deja rspunsul: Muhammad nu ar fi povestit
familiei despre nelegerea cu Nouf, dup cum nu ar fi povestit
nici poliiei. Totui, tcerea lui l mnia pe Nayir. Slujba unei
escorte era s pzeasc o femeie, nu s o rsfee. Ii veni n minte
o zical preferat a unchiului su: Dac nu i poi ntri inima,
nu poi crete copii.
- De ce nu le-ai spus? ntreb Nayir cu rceal.
Muhammad i terse sudoarea de pe frunte.
Cnd am ajuns la grdina zoologic n ziua aceea,
motocicleta ei nu era acolo. Am ateptat la intrarea de serviciu o
or, apoi am intrat n grdina zoologic propriu-zis, dar n-am
vzut-o nici acolo. Aa c am plecat. Am crezut c se rzgndise
i mi-am imaginat c urma s sune dac avea nevoie de mine.
- Da, dar mai trziu, cnd i-ai dat seama c dispruse... nu
consideri c familia ar fi dorit s tie unde ar fi trebuit s fie fata,
chiar dac tu nu credeai c fusese acolo?
Muhammad roi.
- Uite ce-i, am controlat toat grdina zoologic... nu era
acolo, i nu exista nici un semn c ar fi fost acolo. Nu vedeam cum
ar fi putut fi de folos... Vocea i se frnse, trdndu-i regretul.
Sincer, nu credeam c reuise s ajung acolo n ziua aia.
Nayir i reinu cu greu frustrarea fa de egoismul i de
prostia dovedite de Muhammad.
- Dar ce o fcea s mearg la grdina zoologic? ntreb el.
- Ii plcea s se uite la exponatele vechi. i-am spus deja c
i plceau animalele. Glasul tnrului tremura. Jur c nu am vzut-
o n ziua aia! Jur n faa lui Allah!
Nayir de-abia i putu nbui un fornit dispreuitor. Oamenii
erau nclinai s jure o mulime de lucruri n faa lui
Allah, majoritatea cu sinceritate, dar acest jurmnt prea cumva
murdar. Muhammad era singura persoan n care Nouf avusese
ncredere, i totui el nu fcuse nimic s o gseasc. Dac ar fi
povestit familiei despre drumurile ei la grdina zoologic, poate
c ei ar fi putut pune mai repede lucrurile cap la cap. Ar fi putut
exista ansa de a o gsi n via.
- Ea avea ncredere n tine, zise Nayir. Trebuie s i fi spus
cu cine se ntlnea n ziua respectiv.
mbujorarea lui Muhammad fu nceat, dar puternic; i
aprinse o dung de-a curmeziul gtului.
- Cu Eric, m gndeam.
ncerca s par calm, dar vocea i tremura de suprare.
Semnificaia acelei suprri l izbi pe Nayir n moalele capului.
Muhammad nu era doar preocupat de sigurana fetei; era gelos, i
se temea c ea i americanul aveau o relaie sexual.
- Deci poate c se ntlnea ntr-adevr cu Eric atunci cnd nu
erai cu ochii pe ea.
Muhammad prea furios. Nayir i aminti de frumoasa lui
soie, de copilul lor, de aparenta fericire domestic. Nu i-l putea
imagina pe Muhammad culcndu-se cu Nouf, dar acum tia c
Muhammad o iubise, sau cel puin credea c o iubise. Cu
certitudine o ridica n slvi i se lsa mnuit de ea, asistnd-o n
tot felul de aciuni potenial periculoase: fuga de acas, condusul
motocicletei, ntlnirea n locuri ndeprtate cu brbai strini. Nu
mai constituia un oc faptul c Muhammad minea n privina
secretelor lui Nouf; ceea ce l uimea pe Nayir era posesivitatea lui
Muhammad. Cum se putea atepta la sinceritate din partea lui
Nouf, cnd el i minea ntr-un fel soia?
Dintr-odat, Nayir se simi ruinat pentru c purtase genul
acesta de conversaie ntr-o moschee. Se ridic brusc de pe banca
de piatr.
- mi pare ru, zise escorta. Trebuia s-i fi spus toate astea
nainte.
- Nu eu sunt judectorul tu.
Nayir i fcu semn s se ridice. Muhammad se supuse i l
urm spre ieire.
Gnd ajunser n strad, gndurile i se nvrtejeau lui Nayir
prin minte n aa msur, nct de-abia se putea concentra. Se
for s se ntoarc la Muhammad.
- Soia ta tia despre sentimentele tale pentru Noul?
Grimasa ruinat a escortei oferi rspunsul.
- neleg, spuse Nayir. Masalaama.
Parcursese jumtate de strad cnd i aminti un ultim lucru.
Se ntoarse s l caute pe Muhammad, care sttea tot lng
moschee, cu o min ndurerat.
- De ce s fi vrut Nouf s cumpere o pereche de ochelari fr
reet? ntreb Nayir.
Privirea ruinat a lui Muhammad se transform ntr-una de
dezgust fa de sine.
- Pentru costumul ei, murmur tnrul. Avea o valijoar de
haine pe care urma s le poarte cnd ajungea la New York. Avea
de gnd s l prseasc pe Qazi la o bibliotec, aa c i-a
cumprat un costum care s o fac s arate precum o bibliotecar.
- Ce mai era n valijoar?
- O peruc, un costum maro, nite pantofi cu toc. Urma s
poarte i ochelarii.
Nayir i arunc o ultim privire dezgustat i se ntoarse la
jeepul su.

Nayir iei din ora i conduse spre sud, ndreptndu-se spre


proprietatea neamului Shrawi. Soarele bica asfaltul i, la
dreapta lui, oceanul prea s trndveasc n cldur. Urmrind
autostrada de coast, trecu de oseaua ce urca pe pod pn cnd
ajunse la o plaj alb i luxoas, foarte popular n rndul
surferilor. Se gsea la sud de proprietate. Cu ambarcaiunea lui, n
cursul excursiilor de var de-a lungul coastei, trecuse pe lng ea
de multe ori, dar prezena att de multor brci mici i a surferilor
l mpiedicase de fiecare dat s arunce o privire mai atent.
Parc jeepul la marginea plajei, lng un plc de palmieri.
Apa era molcom; nimeni nu fcea surf n acel moment. In stnga
lui, nisipul se ntindea ct vedeai cu ochii, dar n dreapta
era o stranie zon stncoas, dincolo de care se gsea o serie de
enclave private, fiecare desprit de ziduri nalte de piatr.
Zidurile se ntindeau cale de zece metri n mare. Familiile veneau
aici n cutarea intimitii, pentru ca femeile lor s se poat bucura
de ap. Nu existau case prin apropiere; plajele aveau pori groase
de metal i lacte.
Prea logic ca, dac Nouf sosea cu schi-jetul de pe insul, s
fi venit ncoace. Nu numai c favorizau curenii asta, dar era cel
mai apropiat loc de pe rm pentru acostare. Restul coastei din
apropiere era stncos. Prea totodat improbabil ca ea s fi tras
schi-jetul din ap: era mult mai uor s l fi lsat ntr-un loc linitit,
dincolo de graniele zidurilor de piatr ale unei plaje private.
Pentru a accesa zonele delimitate de ziduri, Nayir trebui s
traverseze partea stncoas a rmului. Ii trebuir cincisprezece
minute bune de mers mpleticit pentru a-i croi drum peste terenul
de pietre negre, ascuite. Pietrele erau n mod evident importate,
dei nu i putea imagina cu ce scop. Poate c proprietarii avui de
plaje sperau s zdrniceasc un asalt al surferilor. Cnd ajunse n
sfrit la primul zid de piatr, gfia din greu, avea o mulime de
zgrieturi i simea o aa furie, nct i venea s i abandoneze
jeepul i s noate pn la barca lui, fr s-i pese c avea trenciul
pe el.
Zidul era ntr-un stadiu de uoar degradare. Pietre mari
lipseau pe alocuri, iar un amestec de nisip, praf i gina capitona
jumtatea superioar. nti merse n susul plajei i inspect poarta.
Era ncuiat i impenetrabil, o ditamai placa de fier. Se ntoarse
spre rm mergnd de-a lungul zidului, cutnd o gaur suficient
de larg pentru a se strecura prin ea. Nu gsi nimic potrivit i, pe
deasupra, strecuratul prin spaii strmte nu fusese niciodat
punctul lui forte. Trebuia s recurg la un asalt vertical.
Datorit construciei neregulate a zidului, crarea se dovedi
mai uoar dect se ateptase. Cnd ajunse n vrf, se aez pe
culmea zidului i se uit mprejur. O serie de ziduri similare se
ntindeau n faa lui, fiecare secionnd riguros o
poriune de plaj lat de zece metri. Direct sub el se gsea o enclav
privat.
Grozvia sarcinii sale i deveni rapid evident. I-ar fi trebuit
o sptmn ntreag pentru a investiga fiecare plaj, crndu-se
pe fiecare zid, cobornd pe partea cealalt, uitndu-se pe furi n
cutarea a... ce anume? A unei barci? A unei mici dane? Se prea
putea ca fiecare plaj s aib una sau alta din acestea. i, chiar dac
avea o sptmn ntreag de irosit, se ndoia c putea s
escaladeze aa de multe ziduri.
Cobor de pe zid n prima enclav. Plaja era pustie, totui el
se uit mprejur. Nouf ar fi putut alege enclava asta. Era la un capt.
Spre nord, cellalt capt nainta spre oseaua ce strbtea podul,
ducnd pe insul. Nu ar fi tras la rm acolo; era prea aproape de
cas. Ar fi trebuit s foloseasc oseaua principal pentru a ajunge
la autostrad, i asta ar fi fost riscant. Oricine conducea spre
proprietate ar fi putut s o vad. Ea ar fi ales captul sta de plaj.
Cel puin, aici ar fi venit el, dac ar fi fost n locul lui Nouf.
Negsind nimic n enclav, escalad urmtorul zid i se uit
n jos. O luntre mic, artnd de parc nu ar fi fost atins de decenii,
era legat de un crlig metalic btut n zid. Lng crlig, proptit
de acelai zid, era o barac veche, uzat de trecerea vremii i
cumva cu un aspect prietenos. El ncepu s simt o stare de
surescitare. Vedea cu ochii minii supla siluet neagr a lui Nouf,
subiric i concentrat, tind valurile pe un schi-jet galben i
oprind la plaja asta. Cobor zidul.
Inspectnd nisipul, gsi o harababur de urme de picior, unele
suficient de mici pentru a fi fost fcute de o femeie. Scoase din
buzunar pantoful roz aflat n bun stare. O comparaie rudimentar
dovedi c cel puin trei perechi de urme ar fi putut fi de mrimea
lui Nouf. Multe dintre urme se terminau la gura barcii.
Ua era nchis bine, cu un lact cu cifru pe o balama de
metal. Nayir merse n jurul barcii, cutnd o intrare alternativ,
dar nu erau nici mcar ferestre, aa c se ntoarse la u. Lactul
era ndrtnic, dar, cnd l smuci, se auzi un trosnet
de lemn i ntreaga plac de metal, cu balama cu tot, i czu n
mn, ua zvcnind, eliberat.
O ntredeschise ncet i arunc o privire nuntru. Ceea ce vzu
l fcu s scoat un fluierat de ncntare. In centrul ncperii se
gsea o motociclet neagr i lucioas, sprijinit elegant pe cric.
Lng u gsi un felinar de camping, pe care l folosi pentru
a propti ua deschis mai larg. Lumina soarelui se revrs n spaiul
strmt, spartan organizat i prfuit, mirosind vag a loiune pentru
plaj. Un co atrna de un cui prins n perete, i n el gsi un ruj,
nite pudr, loiune i o cutie mic de pernue gumate cu gust de
nucoar. Lng co, o rob alb atrna ntr-un crlig, iar lng ea,
n alt crlig, atrna o casc avnd o pereche de mnui bgate
nuntru. Pe podea, pe jumtate ascuns sub tivul robei, se afla o
hart veche a oraului. O ridic i citi scrisul de mn de pe
margine. Era un scris graios, o mn de femeie. A doua la dreapta
dup semafor" i chiar pe primul drum de pmnt dup aceea".
Cineva ncercuise grdina zoologic.
Nouf. El i frec ceafa, cuprins fiind de un ptrunztor fior
rece. i-o imaginase de multe ori pe fat, dar nu mai avusese
niciodat o astfel de senzaie, de parc n orice moment ea ar fi
putut pi n ncpere. Iei din barac i se uit mprejur,
ateptndu-se ntru ctva s fie cineva acolo. Plaja era goal, dar
senzaia misterioas a prezenei ei strui.
i trecu o mn peste fa i se ntoarse nuntru. Motocicleta
era supl i elegant. i ddu ocol i, n umbra din spatele ei, talpa
lui ddu peste un loc moale; cu o alt trosnitur puternic, scndura
din podea se crp i piciorul i czu n nisipul de dedesubt. i
scoase piciorul i observ o margine neagr sub un vl subire de
nisip. Aplecndu-se i scond scndura rupt, gsi un loc scobit,
aproape un compartiment, n spaiul acela era un caieel negru, nu
mai mare dect palma lui. Era att de uimit, nct la nceput nu l
atinse; se uit lung la el, de parc ar fi ateptat s nu-1 mai nele
ochii i s devin o crmid veche sau o lespede putred de lemn.
Dar nu, era
un caiet tocit, mbrcat n piele. Cu gesturi grijulii, ndeprt
nisipul de pe suprafaa sa i l scoase din ascunztoare.
In compartimentul gol, zri o urm de lumin venind din
stnga i, lipindu-i obrazul de podea, observ c acel spaiu secret
era la o lungime de bra deprtare de lumina soarelui. Cineva
strecurase probabil aici caietul de afar.
Deschiznd coperta caietului, descoperi un jurnal, la fel de
dens nesat cu text precum un comentariu al Coranului - text scris,
n cazul acesta, cu aceeai caligrafie elegant pe care o vzuse pe
hart.
Allah, iart-m, zise Nayir.
Deschiznd la o pagin la ntmplare, ncepu s citeasc.

In numele lui Allah, atotndurtorul, atottiutorul, astzi


aproape c m-am sinucis, dar mi-a fost prea team s o fac.
Nu am avut curajul s-mi vd propriul snge. Aa c mi-am luat schi-
jetul i am mers cu el ca o nebun, am tot mers pn cnd mi s-a
terminat benzina i m-am trezit singur n mijlocul mrii. Mai
puteam vedea rmul, dar se ntuneca i m-am gndit c aveam s
mor atunci accidental, pentru c ATUNCI mi-am dat seama c nu
voiam s mor cu adevrat, voiam doar s scap. Am fost att de
fericit nelegnd asta, i att, att de speriat s realizez c A
PUTEA muri, din prostie. Dar atunci, ca un mesager al unui nger, a
aprut el cu o barc. A venit cu reflectorul i cu sirena i cu nc
cineva, i m-a scos din ap. Allah, iart-m, m-am inut de el i am
plns i nu i-am dat drumul pn acas. i nici nu am ntrebat mcar
cum de m-a gsit.

Nayir rsfoi urmtoarele pagini i citi un alt pasaj la


ntmplare.

Allah, te rog, iart-m, tiu c e greit s l iubesc, tiu c m-ar


nctua i m-ar face nefericit pentru tot restul vieii, dar tot trupul
meu tnjete dup el. Nu pot s mi-1 alung din minte. mi amintesc
de fiecare lucru pe care l face, indiferent ct de mrunt. mi doresc
s pot vedea mereu zmbetul lui,
s i aud vocea, att de blnd, att de sigur i de inteligent.
Tnjesc dup atingerea lui i el TIE asta, dar nu acioneaz.
Nu poate. Nici eu nu pot. Ar duce la atta durere, la atta
primejdie pentru mine... i pentru el de asemenea, tiu asta.

Nayir i ndeprt privirea de la caiet. Despre cine scria?


Cineva cu o barc, sau avnd acces la una - dar putea fi oricine.
Plimbarea cu barca era o distracie extrem de popular, mai ales n
serile de var, cnd a fi pe ap reprezenta singura modalitate de
rcorire. Ce fel de brbat ar fi urmrit-o pe mare?
Domnioara Hijazi avea dreptate; trebuia s existe un al treilea
brbat. Nayir mai rsfoi cteva pagini, dar nu gsi nici o pomenire
a unui nume, doar o revrsare de dor zdrnicit. Decise s citeasc
jurnalul mai trziu, cnd ar fi avut mintea mai clar. II vr n
buzunar.
Apoi se apuc s inspecteze motocicleta. Era acoperit cu un
strat fin de nisip. Torpedoul era descuiat, dar gol, i mult prea mic
pentru a ncpea acolo o pereche de pantofi. Arunc o privire
asupra ghidonului, a pedalelor, a eii, orice loc pe care ea l-ar fi
putut atinge, doar ca s fie sigur c explorase toate elementele. Un
nveli gros de nisip acoperea cauciucurile, ntrit n profilurile
anvelopelor. i vr degetul ntr-una din caneluri i frec nisipul
n palm. Era de granulaie fin, de bejul cel mai pal. Mai mult ca
sigur c provenea din deert.
Cnd se ridic, privirea i se opri pe emblema cromat de pe
rezervorul de benzin. O emblem Honda. Degetele sale urmrir
modelul cunoscut: o pasre cu o singur arip ntins n lateral.
Fiecare pan era adnc brzdat. Apoi observ.
- Allah, ce ntru sunt!
Atinse din nou emblema. Cinci pene, la fel de precis trasate
ca dungile de pe piciorul cmilei. Uitndu-se mai atent, vzu o
urm de snge i fire de pr pe emblem. Probabil proveneau de la
cmil.
Nvalnic, toate se adunar cap la cap. Deci aa se ntorsese
ucigaul din deert. Nouf ajunsese la grdina zoologic pe
motociclet. Ucigaul se ntlnise cu ea acolo, o doborse i o
pusese n camionet. Aezase motocicleta n spatele camionetei,
ndesnd-o alturi de cmil, apoi condusese pn n valea seac.
Cldura trebuie s fi ncins emblema metalic precum un fier rou
- de aici urmele de pe piciorul cmilei. Odat ce ucigaul o
abandonase pe Nouf, mpreun cu cmila i cu camioneta, n
deert, srise pe motociclet i se napoiase aici.
Nayir prsi baraca i cercet nisipul. Vreo sut de perechi de
urme duceau n jos, spre ap, i alte cincizeci duceau n sus, spre
poart. Un lucru, cel puin, era evident: dup ce se descotorosise
de motociclet, ucigaul ar fi putut pleca n orice direcie.
Scoase un miswak din buzunar i ncepu s mestece. Dei
ucigaul nu lsase urme evidente n nisip, lsase un soi de amprent
curioas: faptul c pusese la loc motocicleta. In mod clar, o
cunotea pe Nouf ndeajuns de bine pentru a ti despre acea plaj
i despre baraca de acolo, suficient de mare pentru a ascunde o
motociclet. Era ceva ce ar ti o persoan dac o urmrise cu barca
pe mare. Dar, odat ce pusese la loc motocicleta, ncotro se
ndreptase?
Nayir merse de-a lungul rmului. Nu era nici un schi-jet
acolo, doar acea luntre. Se uit mprejur dup o pereche de vsle,
dar nu vzu vreuna. Muhammad specificase c Nouf folosea un
schi-jet pentru a ajunge la plaj. Conform spuselor lui Othman,
servitorii gsiser schi-jetul ei n docul de pe insul n dup-amiaza
n care dispruse. Aadar, persoana care adusese napoi
motocicleta aici trebuia s fi luat schi-jetul pentru a ajunge pe
insul. O fcuse oare pentru a se descotorosi de dovada c Nouf
fusese pe plaj? Sau o fcuse pentru c era singura modalitate de a
ajunge acas?
Nayir privi vltoarea de urme i decise c era timpul s l sune
pe Mutlaq.

Ceva mai trziu n dup-amiaza aceea, cei doi brbai se


crar peste zid. Cnd Mudaq vzu nisipul, slobozi un fluierat
ncet.
- Stranic grmad de activitate, spuse, frecndu-i minile
de plcere.
Nayir l urm de jur mprejur, ascultnd fiecare murmur din
gdej i ncercnd s intuiasc nelesul su pe chipul lui Mutlaq,
dar prietenul lui avea o expresie de concentrare intens.
Tu ai fost aici, observ Mutlaq. De asemenea, prietenul tu
Othman. Dar nu n acelai timp.
Nayir se strdui s neleag de unde tia Mutlaq asta, apoi i
aminti c urmele lui Othman fuseser i n locul de tabr din
deert.
- El a fost aici naintea ta, spuse Mutlaq. Acestea sunt urmele
lui... tot foarte recente.
Urmele erau adnci i, odat ce Nayir le izolase din mulimea
celorlalte, observ un nou amnunt.
- A venit aici cu cineva?
- Cu o femeie, cred. Mudaq art spre celelalte urme, care
erau mai mici, dar tot adnci. E un lucru ciudat c, noaptea,
oamenii las urme mai adnci n anumite tipuri de nisip.
Nayir se gndi c Othman probabil venise aici cu Katya, dei
poate c venise cu una dintre surorile lui.
- Deci crezi c au fost aici seara?
- A spune c era destul de ntuneric.
- Mai recunoti i alte urme din deert? ntreb Nayir.
- Da. Othman nu a venit aici cu fata din deert. Dar ea a venit
naintea lui. Uite.
Urmri un set de amprente de talp care duceau de la ponton
spre barac, i un alt set, de la barac la poart. n afara msurii de
pantof, cele dou seturi de amprente nu artau deloc la fel. Cnd
Nayir sublinie asta, Mutlaq se mulumi s nale din umeri.
- nseamn c i-a schimbat pantofii n barac. De la barac
la poart, mergea pe lng o motociclet - aici sunt urmele de
cauciucuri. Probabil avea nevoie de pantofi mai solizi pentru
condusul motocicletei.
Nayir nu tia ce s spun. Avea ncredere n Mudaq.
- n orice caz, adug Mutlaq, artnd spre amprentele de
lng drele de cauciucuri, astea sunt aceleai urme pe care le-am
gsit n deert.
- S zicem c Nouf a plecat de aici cu motocicleta, spuse
Nayir. Cine a adus-o napoi? In momentul sta e n barac.
Mudaq se plimba de colo-colo. Putea s izoleze ntoarcerea
motocicletei, dar urmele de tlpi de lng ea fuseser acoperite de
altele mai recente. Exista o singur amprent clar discernabil, i
aceea i aparinea lui Nouf.
Mutlaq se nvrti n jurul amprentei, studiind-o cu atenie din
diverse unghiuri. Apoi ngenunche i se apropie foarte mult de ea.
i aps chiar obrazul pe nisip i o inspect dintr-o parte. Cnd se
ridic din nou, tergndu-i obrazul, spuse:
- E urma lui Nouf. Ea a adus motocicleta napoi.
Nayir era stupefiat.
- Eti sigur?
-Da.
- Vezi vreo dovad c ar fi fost rpit aici?
- Nu. nc nimic.
Mutlaq continu s inspecteze nisipul, ghemuindu-se pe
alocuri, urmrind contururi cu degetul, atingnd urmele de tocuri,
de vrfuri, pipind dup soliditate. Nayir l privea admirativ. Era
ca un membru al unei echipe de cutare-i-sal- vare care cunoate
un teren suficient de bine pentru a-i ti secretele, doar c terenul
lui Mutlaq era un peisaj n miniatur, dealurile i vile unei borduri
de urm de picior. n faptul c Allah trimite jos sprijin din Cer, i
face s renasc Pmntul dup moartea sa, i n schimbarea
Vnturilor, exist semne pentru cei care sunt nelepi." Allah
putea fi cunoscut prin semnele Lui, i peisajul lumii era unul dintre
cele mai mari; dar i peisajul lui Mutlaq, mai mic i fcut de om,
deinea secretele sale divine.
Mutlaq nu fcu alte descoperiri, dar putu s reafirme ceea ce
Nayir aflase deja: c Nouf nu fusese rpit aici i c ea era ultima
persoan care adusese motocicleta napoi n barac.
Nayir simea o nruire dezndjduit, ngrozitoare a speranei
i se strdui s se gndeasc la teorii alternative.
- E posibil ca ea s se fi ntlnit cu cineva aici? ntreb. Poate
c a adus napoi motocicleta i apoi s-a urcat cu cineva ntr-o
main.
- Nu e nici un semn de aa ceva. De fapt, urmele ei cele mai
proaspete duc direct spre ap. Cred c s-a urcat ntr-o barc.
Nayir se ntoarse cu gndul la scurtul fragment din jurnal pe
care-1 citise. Nouf cunoscuse un brbat misterios cu o barc. Era
posibil ca rpitorul ei s fi venit cu ambarcaiunea, dar, dac aa
se petrecuser lucrurile, atunci unde se afla schi-jetul pe care l
folosise ea pentru a ajunge pe plaj? Scpase rpitorul de el? Sau
ea se ntorsese de fapt pe insul?
Totul devenea neclar, i singura lui teorie cu temei - c Nouf
fusese rpit la grdina zoologic - era pe punctul de a se prbui
sub povara noii evidene. Mutlaq observ tulburarea lui. De ndat
ce Nayir i explic situaia, Mutlaq se oferi s l nsoeasc la
grdina zoologic pentru a arunca o privire. Recunosctor, Nayir
fu de acord.
In ziua urmtoare, Nayir intra cu jeepul pe insula neamului
Shrawi narmat cu o cutie de curmale din piaa Balad, unde nc le
mai ncolceau cu mna, le aezau n straturi n forme geometrice
i le mpachetau n folie decorativ aurie. Parc n faa casei i
ridic grijuliu curmalele de pe scaunul de lng el. Cutia era grea
i cald, i el ar fi vrut s o pstreze, nu din pricina vreunei pofte
subite de curmale sau pentru ambalajul strlucitor, ci pentru c
misiunea lui de astzi nu era deloc una generoas, iar druirea unui
cadou att de fin i de simplu mirosea a amgire.
O femeie l ntmpin la u. Purta o rochie neagr de cas i
o burqa neagr prin care el i vedea doar ochii. Uitn- du-se la
minile ei, observ c unghiile erau modest de scurte i c un irag
de mtnii nconjura ncheietura. Ea i nclin repede capul, i
vr minile n mneci i l salut pe Nayir cu un Ahlan
waSahlan. El i ntoarse privirea.
- Iertai-m, spuse ea, cu glasul sczut i umil. V pot duce
n camera de zi.
- Nu, nu. Fii, v rog, amabil s spunei unuia dintre frai c
Nayir ash-Sharqi ateapt la u.
Agitat, ea fcu un pas napoi i opti:
V rog, Ahlan waSahlan. Facei-v comod. Dac tii
drumul spre camera de zi, suntei bine-venit s mergei singur ntr-
acolo.
De parc ar fi fost jenat de propria ndrzneal, se ntoarse
iute pe clcie i porni grabnic de-a lungul holului.
El o urmri ndeprtndu-se. Odat ce dispru din vedere,
intr n hol i nchise ua. Pe cnd strbtea culoarul n vrful
picioarelor, se ntreba dac ea avea s fie suficient de politicoas
pentru a-i informa pe brbai despre sosirea lui.
Zece minute mai trziu, o femeie cu vl i mantie apru n
cadrul uii, ducnd un serviciu de cafea. Femeia prea agitat,
ovind la u, strngnd cu mini tremurtoare marginea tvii. In
loc s o lase lng u, intr n camer i ncerc s i-o duc lui
Nayir, dar ea era scund i tava era grea, nclinn- du-se sub
greutatea cetilor de sticl, a unui castron cu curmale i a unei
cafetiere de alam. Colac peste pupz, erau mprtiate perne de
jur mprejur i cineva lsase pe podea o carte, un alt serviciu de
cafea i un set de cri de joc. Nayir sri n picioare i se repezi
spre ea, dar nu o putu mpiedica s calce pe o pern.
- Ta rub! strig, mpiedicndu-se.
El prinse dou ceti nainte s alunece de pe tav.
Vznd minile care ineau serviciul de cafea, i ddu seama
c era aceeai fat care l ntmpinase la u. Ea ntinse tava spre
Nayir i el o lu, lsndu-i timp s i ridice burqa. Cnd fu
nlturat vlul negru, Nayir se trase un pas n spate.
Era leit chipul surorii ei, Nouf.
Imbujorndu-se intens, fata lu napoi serviciul de cafea i i
nclin capul. Nayir clipi de cteva ori i i ntoarse privirea, dar
ochii i erau atrai n mod irezistibil spre faa ei. Vzuse numai o
fotografie cu Nouf, dar amintirea din sala de examinare a
institutului de medicin legal era destul de clar.
- M scuzai. Suntei... o Shrawi.
- Da. Numele meu este Abir.
- Sora lui Nouf.
Cea de pe schi-jet, se gndi el. Avea impresia c era aceeai
fat, dar nu putea fi sigur. Era singura sor apropiat de vrsta lui
Nouf. Ochii lui refuzau s-l asculte; nu i-i putea lua de la chipul
ei i, cu ct se uita mai mult, cu att devenea mai uor s i
pstreze privirea acolo, urmrindu-i curba tmplelor, a brbiei, a
maxilarului, scrutnd n cutarea unui aspect care s demonstreze
c nu era Nouf. Cel puin, asta i
spunea n sinea sa. Dei era absurd, avea impresia c o cunotea i
c, intr-un fel, i ea trebuia s l cunoasc.
Dup cteva clipe, fata i adun curajul, lovi perna cu
piciorul, dnd-o la o parte, i puse serviciul de cafea ntr-o zon
liber de podea. ngenunche i i turn o ceac de cafea. Cnd i-o
nmn, roi. El i ddu seama c se uita insistent.
Ea i mpreun minile n poal.
- Tata a spus c suntei un om cinstit.
ntreaga sa fiin striga: Chiar sunt un om cinstit!
- Un om al deertului, adug ea, aruncnd repede o privire
la faa lui.
Dintr-odat, lui Nayir i se strnse inima. Da, poate c era exact
ca Nouf, o femeie care s-ar cstori cu un brbat cinstit ca s se
poat debarasa de el pentru o iluzie. Gndul l dezmetici i lu
ceaca de cafea, recunosctor c putea face ceva cu minile.
Indiferent de cum arta i de cum era ea, el tia c prezena fetei i
oferea ocazia de a afla ceva despre Nouf, dar nu i trecu prin minte
nici mcar o ntrebare bun; cele care i veneau n minte preau
toate groaznic de nepotrivite. Cnd o privi iari, zri team n
ochii ei.
- Iertai-m, opti ea. Nu abordez niciodat aa brbaii. V
rog s m credei, fac asta doar pentru c e necesar. Viaa noastr
s-a schimbat att de mult de la moartea lui Nouf... Am fost nchise
pe insul... nu mai putem merge pe rm. Fraii notri se tem c
vom sfri ca Nouf. Ei asta spun, dar de fapt se tem s nu aflm
ceva ce n-ar trebui.
In vocea ei se simea panica, i asta strni instinctele lui
protectoare.
~ Ce este?
- mi cer scuze, doar c... am auzit c investigai ce s-a
ntmplat cu ea. Altfel nu v-a ruga, i mi pare ru c aduc vorba
de asta, dar ...
- Nu, continuai, domnioar... Shrawi.
Ea inspir adnc.
- Domnioara Hijazi a fost aici i a pus ntrebri despre Nouf.
Am vrut s i spun ce tiu, dar nu am putut.
Fata cobor privirea, uitndu-se la minile sale.
El ar fi dorit s tie de ce ascunsese informaii fa de
domnioara Hijazi i alegea n schimb s i le dezvluie lui, dar se
temea s nu rup vraja. ntruct tcerea se prelungea, ncepu s l
cuprind nelinitea, aa c ntreb cu blndee:
- Ce tii?
Ochii fetei zvcnir dinspre serviciul de cafea nspre
genunchiul lui Nayir, de parc se strduia s stpneasc o groaz
care cretea nluntru.
- n ziua n care Nouf a disprut, spuse ea, s-a certat cu fratele
meu.
El simi un nod n stomac.
- Cu care dintre ei?
- Cu Othman.
Nayir ncerca s pstreze o min calm, dar inima i btea
puternic n piept.
- A fost o ncierare zdravn, continu fata. Erau n
buctrie, certndu-se pentru ceva. N-am auzit pentru ce, fiindc la
nceput opteau. Urmau s ias s plimbe cinii, dar dintr-o- dat
au nceput s ipe. Pentru mine nu avea nici un neles ceea ce
spuneau. Nouf a fugit n camera ei. Othman a rmas locului. Prea
nucit. Apoi a urmat-o.
- Ce s-a ntmplat dup aceea?
Cu mini tremurnde, fata arunc o privire spre u.
- A nceput linitit - se certau tot n oapt , dar apoi a
devenit mai tare. Ea ipa, i nu tiu ce fcea el. Eu stteam afar, n
dreptul uii, aa c nu i-am vzut, doar i-am auzit.
- i ce spuneau? ntreb Nayir.
- Ceva despre... nu prea neleg. Ceva despre a nu lsa asta s
se ntmple. Ea i-a spus ceva i asta l-a nfuriat. Aveam impresia
c ea voia s fac ceva i Othman nu voia ca ea s fac lucrul la.
Nu tiu ce anume. Era furios. Iar Nouf prea speriat.
- i ce s-a ntmplat? Cum s-a terminat?
- Nouf a ieit fugind din camer i apoi a ieit Othman,
urmrind-o. Ea... Domnioara Shrawi ovi i i aps palma peste
gur. Avea snge pe bra. A fugit din cas - pe ua din buctrie.
Cred c a cobort pe plaj cu cinii. Pe urm a
intrat mama i voia s tie ce se petrecea. Othman i-a spus c nu
era nimic, c Nouf era agitat n legtur cu nunta. i ea l-a crezut.
- i dumneavoastr nu i-ai spus adevrul?
- N-ar fi ascultat. Nu cnd e cuvntul meu mpotriva celui al
lui Othman.
Nayir se ls pe spate, lovit de o nuceal rece. Othman nu i
pomenise nimic despre asta, i era greu s i-l imagineze pe
prietenul lui att de furios. Trebuie s fi avut un motiv serios. Ce
anume i spusese Nouf? Ii mrturisise despre sarcin? Despre
planul ei de a pleca la New York? De ce ar fi facut-o?
- neleg de ce nu ai vrut s i povestii aceste lucruri
domnioarei Hijazi, spuse el. A fost o dovad de pruden din
partea dumneavoastr.
Fata ncuviin din cap, tulburat. Auzir o bufnitur n hol i
ea se ridic iute, dar nu intr nimeni.
- Pot s v mai ntreb ceva? spuse Nayir.
Ea se uit ngrijorat spre u.
Da.
- Ai vzut-o vreodat pe Nouf intrnd n camera lui
Othman? M intereseaz mai ales dac a vorbit ea vreodat despre
jachetele lui.
Fata clipi derutat.
- Nu. Nu mi amintesc. De ce?
Lipsete un hanorac de-al lui Othman.
Ea i miji ochii, cugetnd.
- Dac stau s m gndesc mai bine, mi aduc aminte c el l
cuta. Una dintre servitoare ne-a ntrebat dac nu-1 zriserm. Eu
n-am vzut-o niciodat pe Nouf intrnd n dormitorul lui, dar e
ciudat... ea a pomenit o dat de haina lui nainte de a pleca.
Vorbeam despre trusoul ei. Era nerbdtoare s vad jachetele pe
care le alesese Qazi pentru ea. A spus ceva de genul Sper s
primesc un hanorac de deert ca al lui Othman. La momentul
respectiv am crezut c era doar ncntat n legtur cu hainele ei.
Voia cte una din fiecare, chiar dac nu le-ar fi purtat niciodat pe
nici una, dar acum chiar pare ciudat.
Nayir se ls mai n fa.
- Mai lipsea ceva n afar de hanorac i de cmil?
- Da. Fata se uit spre faa lui, dar i ntoarse repede privirea.
i-a luat aurul. De-asta m-am gndit c fugise.
- Ct lipsea?
Ea ovi.
- Fraii mei nu tiu nimic despre asta.
- N-am s spun nici un cuvnt.
Ea ncuviin.
- Piese n valoare de aproape dou milioane de riali, inclusiv
pietrele preioase.
Nayir ncremeni, surprins de sum. Dou milioane de riali
erau bani suficieni pentru a tri cineva confortabil ani ntregi.
- De ce nu le-ai spus frailor ti?
- M gndeam c Nouf le-a luat, i nu am vrut s nrutesc
lucrurile pentru ea. Mi-era team c ar da-o cumva de gol. Apoi,
mai trziu, cnd am aflat c murise... Fata nghii nodul ce i se
pusese n gt i se reculese pre de-o clip. Mi-a fost team s le
spun frailor mei pentru c am nceput s m gndesc: Dar dac nu
a fugit? Dac a rpit-o cineva i i-a furat banii? Mi-a fost team s-
i spun chiar i mamei, pentru c, dac ea le spunea frailor mei... i
dac Oth... dac el tia ce se ntmplase cu Nouf? tiu c sun
nebunesc. i ndrept umerii i opti: Nu putei spune nimnui
aceste lucruri.
- N-am s-o fac, o asigur Nayir. Dar a dori s v mai ntreb
ceva. Cum s aib Othman acces la seiful ei?
Fata tremura din toate mdularele, nemaifiind n stare s
vorbeasc. El privi ngrozit cum ncepur s-i curg lacrimile pe
obraji. Se cut prin buzunare dup un erveel, dei tia c nu avea
nimic s i ofere.
In acel moment se auzir pai n hol. Domnioara Shrawi i
ls repede burqa jos, pe cnd se deschidea ua.
Intr Tahsin, cu Fahad n urma lui. Nayir ncerca s se adune,
dar nimeni nu observ starea lui de tulburare. Tahsin arta de parc
tocmai ar fi mncat copios i era pregtit pentru un pui de somn.
Se uit la dezordinea din ncpere, dar, cnd l vzu pe Nayir, faa
i se lumin uor.
- Frate, cum i merge?
Travers camera, aruncnd o privire fugar spre sora sa. Ea o
porni spre u, dar Fahad o apuc de bra.
- Hei! se rsti brbatul.
Tahsin se ntoarse.
- Cine e?
- Sora ta! Fahad o inea de bra cu hotrre. Ce caui aici?
- Servesc cafeaua, murmur ea.
- Sunt o sut de servitori n casa asta i tu serveti cafeaua?
Fahad ntinse mna nspre burqa ei, dar fata se eliber i
iei n fug. Fahad se duse dup ea. Vocile lor rsunar n hol.
- I-ai artat faa?
- Doar serveam cafea i curmale!
- Ce alte lucruri dulci i-ai pus n brae?
Tahsin se ntoarse spre Nayir.
- mi pare foarte ru... te rog, ia loc.
- Mulumesc.
F-te comod!
Nayir lu cutia cu curmale de pe mas i i-o nmn lui
Tahsin, care o accept cu o uoar plecciune.
- tiu ce mult i plac cele glasate, spuse Nayir. Dar astea
sunt noi. Ai piersici nuntru.
-- Mulumesc. Te rog, ia loc! Tahsin i pungi gura i deschise
cutia. Arat magnific! Te rog, ncearc una!
Nayir lu o curmal i mestec mecanic, cu mintea zvcnind
de povara gndurilor. Fahad se ntoarse n ncpere i mnc la
rndu-i cteva curmale, iar Nayir afl c Othman nu era ateptat
acas dect peste cteva ore. Brusc, se simea recunosctor pentru
c putea s l evite. Restul conversaiei fu de complezen i, de
ndat ce se ivi prilejul, i lu rmas-bun.
Incredibil e mintea unei fete." mpinse la o parte caietul i
se ridic de la msua din mica sufragerie a cabinei, frecn- du-i
ochii. Junalul era poate mai lung dect comentariile coranice i
hotrt obsedat de dragoste i de idei romantice despre viitorul ei.
l citise cu propriul interes obsesiv, rapid i n amnunt, spernd
s termine ct de grabnic putea, pentru c i ddea senzaia unei
intruziuni, a unei nclcri a intimitii cuiva rposat.
O vzuse doar fragmentar pn atunci; trecuse prin mintea lui
ca o femeie pe strad. Acum i auzea n sfrit vocea i putea s
i-o imagineze micndu-se i gndind. O vedea scund i
vnoas, i imagina c gesturile ei vor fi fost fine, dar hotrte. i
plceau bomboanele cu ment, fundele negre pentru pr, i nu o
deranja s se murdreasc. Iubea animalele toate felurile, dar
mai ales cinii ei, Shams i Thalj, pe care i inea la grajduri i i
plimba n fiecare zi. Din cnd n cnd era preioas: fcea desene
cu cinii ei i le eticheta prile trupului cu un scris elegant. De
asemenea, lua notie ample despre comportamentul lor, un studiu
tiinific cu care Samir s-ar fi mndrit.
Cea mai mare parte a scriiturii ei era despre un brbat
misterios care o salvase pe mare cu barca lui, dar nu'existau
suficiente indicii pentru a dezvlui identitatea lui. Dei ea fusese
atent s nu pomeneasc numele brbatului, reuise s l descrie.
Era provocator, discret, inteligent. Se purtase practic precum un
supererou atunci cnd o salvase cu barca. Totui, nu era cineva
fa de care fcea confidene, mai degrab
o persoan fa de care pstra secrete i pe care o vedea rareori. Nu
prea a fi Muhammad. Nayir avea impresia c Nouf vorbea cu
Muhammad, c se simeau bine mpreun i se cunoteau temeinic.
Brbatul din jurnal era un strin romantic.
In ciuda revrsrilor de poft trupeasc i de frustrare, totui
ceva lipsea, acel ceva care transformase fanteziile ei adolescentine
n necugetare concret. n privina multor lucruri - sentimentele ei,
ntlnirile secrete, planurile ei de viitor - era mult prea ncreztoare.
l pltise pe Eric, dar nu era nici o meniune a vreunui contract, doar
prietenie11 i ncre- dere, i i dduse jumtate din bani n avans,
plus mici suplimente ici-colo. De ce reprezenta fuga la New York
singura soluie? Nu ar fi putut gsi un mod mai bun de a-i mplini
visurile, mai aproape de cas, ntr-un loc mai sigur? Era doar o
romantic incurabil? Sau inea de faptul c acas nu era n
siguran?
Nu pomenea nicieri de convorbirile ei telefonice secrete cu
Qazi, ceea ce era bizar, avnd n vedere c nota toate detaliile
aventurii ei ilicite. Dac iubitul ei era Qazi, atunci discuiile la
celular ar fi fost cele mai mrunte dintre pcatele ei. Doar dac nu
cumva minea Qazi i nu existase nici o convorbire, doar ntlniri
secrete. Dar instinctul i spunea lui Nayir c nu Qazi era iubitul
fetei. Singura menionare a lui venea n jumtatea a doua a
caietului: Am acceptat astzi propunerea lui Qazi de cstorie. E
nspimnttor gndul de a m mrita cu el, dar e singura cale".
Singura cale pentru ce anume? Pentru a prsi ara, presupunea
el. i de ce? Deoarece Qazi era suficient de inocent pentru a nu
suspecta manevrele ei, suficient de demn de ncredere pentru a-i
ine promisiunea de a o duce la New York.
Era derutant s vezi asemenea calcul n mijlocul unui
romantism att de siropos. Totui, exista un lucru la acel jurnal pe
care Nayir l gsea amuzant. n susul unei pagini, Nouf scrisese:
Cele 77 de cuvinte pentru dragoste" i, cu caligrafia ei elegant,
listase cuvintele odat cu toate explicaiile lor. Era hubb, care
nsemna dragoste, i totodat smn; ishq, ncurctur, dar i o
ieder care stranguleaz un copac; hawa, simpatie,
dar i eroare;jitna, dorin ptima, dar i haos; hayam, rtcire
nsetat prin deert; sakan, calm; i izaz, dragoste demn. Apoi lista
devenea mai sumbr, de la captivare la confuzie i npast, pn la
depresie, mhnire i necaz, culminnd cu fanaa, nonexisten.
Pagina se evidenia ca o oper de art, cu nflorituri n coluri i un
In numele lui Allah, cel mai drept, cel mai ndurtor" scris
deasupra. Fiecare cuvnt fusese copiat cu o dibcie perfect,
fiecare semn diacritic sttea n locul su cuvenit. Era ciudat c
pagina aceasta coninea singura referin deschis la Islam din
jurnal i, de asemenea, singura privire filosofic asupra dragostei.
Deci Nouf nu era complet nvluit n vise adolescentine.
Ceea ce l frapa cel mai tare era titlul. Dei existau ceva
dispute dac toate cele aptezeci i apte de cuvinte puteau fi
numite cuvinte pentru dragoste", ele puteau cu certitudine descrie
condiia ndrgostiilor. i o asemenea bogie de vocabular nu
fcea dect s-i ntreasc propria senzaie de srcie romantic.
Cum de puteau exista att de multe feluri de iubire, i totui un
brbat putea muri fr s cunoasc nici jumtate din ele? Dup ce
contemplase pagina cteva minute, ajunsese s cread c asta era
ceea ce voise Nouf: s cunoasc toate felurile de iubire, dei pe
unele era mai bine s le lai n pace.
Acum sttea n buctrie, ateptnd s fiarb cafeaua. In
timpul pauzelor de la lectura jurnalului, ezuse la msua din
sufragerie nconjurat de hrile sale de navigaie, de hrile
deertului i cele maritime. Adesea, cnd se plictisea sau era pur i
simplu prea obosit pentru a face altceva, se uita la hrile sale i
gsea amintiri bune acolo, precum i o anumit linite a minii pe
care numai o asemenea pustietate o putea inspira. Dar n seara asta
adunase hrile pentru a-1 ajuta s vizualizeze cltoria lui Nouf n
deert, de parc, dac ar fi trasat pe hart punctul ei de plecare i
locul morii, unind spaiile intermediare, ar fi putut gsi piesa lips
a acelui mister.
Ajunsese la concluzia c ea ar fi putut prsi proprietatea
mergnd cu schi-jetul n jurul prii vestice a insulei. In felul acesta,
nu ar fi trecut prin dreptul camerei de zi a femeilor i ele nu i-ar fi
auzit vuietul motorului. Trsese la rm i i
schimbase hainele, scondu-i pantofii din buzunarele mantiei
negre i transferndu-i n buzunarele robei albe. Apoi se dusese la
grdina zoologic cu motocicleta, dezlnuirea ei fericit de
libertate.
Excursia lui Mutlaq la grdina zoologic ncurcase totul.
Gsise urmele lui Nouf pe drumul de acces, i erau semne ale unei
zbateri, dar haosul impregnat n pmnt fcuse imposibil s spui
dac existase un atacator. Prea ca Nouf s fi czut n apropierea
tufiurilor atunci i pierduse probabil pantoful roz. Urmele de
trre nu preau a avea legtur cu Nouf, pentru c, la un moment
dat, ea se ridicase n picioare i se dusese la camionet. Suferise
oare vreun fel de atac de lein - poate de la sarcin? nc i mai
derutant, Mudaq gsise urme de motociclet pe drumul de acces
chiar lng cele ale camionetei, fcute de acelai model de
motociclet precum aceea din barac.
Mutlaq gsise de asemenea urmele lui Othman la grdina
zoologic, dar nu se aflau pe drumul de acces. Erau n preajma
Matterhorn-ului. Existau i urmele unui alt brbat acolo, dar
Mutlaq nu le recunoscu.
Deci Othman fusese la grdina zoologic, dar Mudaq nu
putuse s precizeze dac era acolo cnd fusese rpit Nouf.
Terenul de lng Matterhorn era uscat i prfos, nu att de uor de
cidt precum pmntul de pe drumul de acces. Poate c Othman tia
despre escapadele lui Noufla grdina zoologic i se dusese s
investigheze. Nu avea obligaia s i mprteasc acest aspect lui
Nayir, dei ar fi putut fi folositor. A explica motivul pentru care
Nouf fusese la grdina zoologic ar fi putut duce la ntrebri
incomode despre activitile ei, i Othman voia s o protejeze. Era
de neles, n orice caz.
Dar nimic altceva nu era. Judecnd dup urme, Nouf se
dusese cu motocicleta la grdina zoologic. Dar apoi se ntorsese
cu ea la barac. De acolo, mersese probabil cu schi-jetul pn pe
insul. Prea tot mai probabil c ea furase camioneta de acas.
Dup care, se dusese din nou la grdina zoologic. Mutlaq era
convins c urmele de camionet i de motociclet fuseser fcute
n aceeai zi. De ce s se fi ntors la grdina
zoologic? Cuta pantoful pierdut? Nayir dedusese din jurnal c
Nouf mergea des la grdina zoologic, singur, pentru a citi
tbliele care descriau animalele i viaa lor. Poate c se dusese
acolo pentru a gsi intimitate sau alinare.
Totodat, era locul unde se ntlnea cu iubitul ei.
Ducndu-i cafeaua la msu, se uit din nou la hart. Se opri
asupra vii seci i se gndi la toate lucrurile care lipseau de la locul
crimei. Valijoara lui Nouf cu hainele de bibliotecar - nc se aflau
la Muhammad. Ochelarii, pe care nu i ridicase de la optician.
Cheia de la apartamentul din New York. Dac fugea de acas,
Nayir ar fi trebuit s descopere vreunul din lucrurile acelea undeva
n apropiere de cadavru. In schimb, gsise pantoful roz cu toc cui,
alibiul ei pentru plecatul de acas. Plecase de diminea cu pantofii
- apoi se ntorsese acas, furase camioneta i cmila, dup care
condusese napoi la grdina zoologic, purtnd cu ea n tot acest
timp un singur pantof.
De ce pantoful i nu celelalte lucruri?
Nayir se duse la baie i i clti ochii. Se simea de parc i-ar
fi frecat cineva cu nisip; erau injectai i vedea ca prin cea.
Poate c ar trebui s i fac o vizit doctorului luia nebun, se
gndi.
Se aez din nou la msu i lu jurnalul. Ultima treime din
el cuprindea n principal observaii despre comportamentul
cinilor ei - nici o vorb despre planurile ei de a fugi n America,
nici o pomenire a vreunui nume. Dei pasajele romantice
deveniser tot mai dureroase, erau mai puin confuze. Prea stul
de dragostea ei nemprtit. i ntorsese n schimb atenia spre
animale, gsind alinare n misterele lor. Din cnd n cnd pomenea
din nou dragostea. L-am vzut astzi, i felul n care se uita la
mine m-a trimis n cele mai ntunecate trmuri ale iadului. tiu
c voi muri dac va continua asta."
Dac va continua ce anume? - se ntreba Nayir. Flirtul acela
apstor? Cu cine?
Trecu la ultima pagin a jurnalului. Erau doar dou paragrafe.
Scrisul de mn era mai dezordonat dect nainte, aproape
frenetic.

Nu mai sunt o fat. Am fcut-o, NOI am facut-o, i cel mai


ciudat lucru dintre toate e c nu regret. M simt att de ridicol cnd
m gndesc la toat teama pe care am avut-o. Allah, am comis
aproape cel mai mare pcat, aproape c m-am sinucis! mi dau seama
c toate lucrurile de care m temeam sunt doar nceputul a ceva
frumos. M simt vie pentru prima dat. i chestia nebun e c nu
tiam c avea s se ntmple. Credeam c totul se terminase ntre noi.
M evita i, cnd l vedeam, nici mcar nu se uita la mine. Credeam
c renunase. Dar, cnd am ajuns la grdina zoologic, atepta lng
muntele unde obinuiau s in caprele slbatice. Am fost ocat! L-
am ntrebat cum m gsise. Nu povestesc niciodat nimnui! A zis
c i-a dat singur seama, dar nu a spus cum. Eram i tulburat, dar el
m-a mbriat. Aproape c am leinat de uimire, i apoi m-a srutat!!
Am ncercat s spun nu, dar el a zis: Inima mi spune c nu crezi n
vorbele astea".
Mi-a spus c nu va nceta niciodat s m iubeasc, indiferent
unde voi merge, indiferent cu cine m voi cstori.
Am nceput s plng, iar el m-a luat n brae i m-a dus n centrul
muntelui. Era rcoare i ntuneric. Se scuza ntruna, pentru c nu era
luxos sau romantic, dar el tia c eu ador locul sta i nimic nu ar fi
fost mai bun.

ncet, Nayir nchise caietul i l puse pe mas. i ferec ochii


cuprini de usturime i o lacrim amgitoare i se prelinse de-a
lungul nasului. Dei murise tnr, cel puin nvase unul dintre
cuvintele pentru dragoste.
O micare brusc a brcii anun sosirea cuiva pe punte. El
clipi, tresrind, i iei din mica sufragerie pentru a arunca o privire
n susul scrii. O siluet neagr se profil n golul tam- buchiului,
i el tiu, nainte de a o vedea propriu-zis, c era domnioara
Hijazi.
- Nayir? strig ea.
Vocea i suna gtuit.
El i privi ceasul; era nou i jumtate nu prea trziu
pentru o vizit, totui era o or neobinuit. Urc treptele i zri
ochii ei, roii i nlcrimai n strlucirea luminii ce izvora din
cabin.
- Ce-ai pit? o ntreb.
Ea se mpiedic i Nayir ntinse braul pentru a o ine s nu
cad.
- Ce s-a ntmplat?
- Putem vorbi?
Da, intrai.
El cobor primul, stnd aproape de ea, n caz c se mpiedica
din nou. Spre surprinderea lui, inima i btea mai s-i sparg
pieptul.
Domnioara Hijazi intr n cabin i pru s se prbueasc.
El reui s o cuprind pe dup umeri i s o conduc spre canapea,
unde ea czu cu o violen la care el nu s-ar fi ateptat din partea
unei femei att de fragile. Cocrjndu-se de durere, femeia i
ngrop faa n palme.
El i muca buzele i se uita mprejur. Trebuia s o consoleze,
dar cum? Mergnd n buctrie, se gndi s mai fac nite cafea,
dar pn la urm opt pentru ceai. Puse ibricul pe aragaz. In spatele
lui, ea se fcuse ghem ridicase genunchii, i petrecuse braele
njurai picioarelor, chipul i-l adncise n mantie. Suspina
ncetior. Cnd ceaiul fu gata, Nayir lu o ceac i o puse pe mas.
Bei ceva, spuse, aezndu-se pe canapea lng
domnioara Hijazi.
Ea rsufl adnc i nl capul. Dup cteva secunde i
cobor picioarele de pe canapea, i netezi cutele vemntului i se
ndrept de spate. i ridic burqa i lu ceaca plin cu ceai.
Nayir i ntoarse privirea pentru a nu o stnjeni.
L-am gsit pe tatl copilului, spuse ea.
El nu se putu stpni i se uit spre ea. Expresia chipului
femeii spunea totul. Othman.
Nu era tocmai fratele ei, zise domnioara Hijazi cu un rs
sec. Dar nu m-am gndit niciodat...
Nayir era prea perplex pentru a putea articula vreo vorb.
- Am gsit totodat celulele lui de piele i sngele lui sub
unghiile ei. i aminteti de rnile acelea defensive pe care le avea?
Era sngele altcuiva.
- Al lui?
Ea ddu din cap n semn de ncuviinare i izbucni din nou n
lacrimi. Nayir i lu ceaca dintre palme i o puse pe mas. l uimea
propriul calm. Cu blndee, i petrecu un bra pe dup umerii ei,
ateptndu-se oarecum ca femeia s tresar sau s se trag napoi,
dar ea se rsuci i se ghemui n el ca un copil.
- Othman se culca cu sora lui! se tngui ea.
Nayir ridic i cellalt bra, cuprinznd-o. Nu era att de
jenant cum crezuse c avea s fie. Ea suspina fr a se arta
ruinat, iar el atepta, ntrebndu-se dac nu cumva mirosea a
usturoi, dac n-ar fi trebuit s spun altceva, ntrebndu-se cum
avea s se termine totul. Se minuna de sine. Nu era n stare s i
aminteasc de ce fusese att de sever cu ea nainte, cci aa aprea
acum situaia: severitatea lui, nu a ei. Ea tremura i el o legna ca
pe un prunc, optindu-i la ureche Ismallah, ismallah. n clipa
aceea orbitoare cnd ea izbucnise n lacrimi, toate barierele dintre
ei se frnseser.
n cele din urm ea se opri din plns i ncet, foarte ncet, se
trase napoi.
- mi pare att de ru, zise femeia.
- S nu v par.
El i retrase braele i o privi dezlegndu-i partea de jos a
baticului i folosind-o pentru a-i terge nasul.
- tii ce obinuia s spun mama mea? mai zise ea. Cnd vezi
o femeie tergndu-i nasul cu vlul, divoreaz de ea.
El schi un zmbet strmb.
- tii ce e ciudat? continu domnioara Hijazi. Tata nu voia
s m mrit cu Othman. i terse nasul i i vr baticul napoi n
guler. Cred c avea dreptate. Am fost salvat chiar la timp. Dac
m-a fi cstorit cu el, nu m-ar fi iubit. Poate c m-ar fi ucis i pe
mine!
- Nu nseamn c a ucis-o.
- Cum i explici pielea lui sub unghiile ei?
- Poate c s-au certat nainte de a fi fost rpit.
- i altcineva a rpit-o? Haida-de! Avea motive - trebuia s
ascund sarcina. Era gelos pentru c ea se mrita cu altcineva.
Pariez c a aflat de Eric, de planul ei de a fugi, i asta l-a nnebunit.
tia suficient de multe despre ea pentru a o rpi i a face s arate
ca i cum ar fi fugit. i tia suficient de multe despre deert pentru
a ti unde s o duc, pentru c a fost prea la pentru a o ucide
direct. Voia ca deertul s o ucid, pentru ca el s nu simt vina.
Lui Nayir i era greu s i-l imagineze pe Othman rpind-o pe
Nouf, lovind-o la cap, ducnd-o cu maina n deert. Dar Katya
avea dreptate: el avea motivul i ocazia. Totui, dac Othman o
rpise, de ce era att de dornic s l gseasc pe rpitorul fetei?
- Ai vorbit deja cu el? ntreb.
- Nu, rspunse ea trgndu-i nasul. Am s o fac mine, dup
ce m voi calma.
Nayir ddu din cap n semn de ncuviinare, mi pare ru c
am venit aici i c am deertat povara asta asupra ta, spuse ea.
- A fi aflat oricum.
Se ntoarse cu gndul la jurnal i nelese de ce nu scrisese
Nouf numele brbatului - oamenii care foarte probabil ar fi citit
jurnalul la un moment dat ar fi fost scandalizai dac ar fi aflat. De
fapt, cea mai mare parte a jurnalului i-ar fi tulburat, dar Nouf
protejase identitatea lui Othman.
I se fcea pielea ginii cnd se gndea la asta.
Arunc o privire spre jurnalul aflat pe mas. Ar fi vrut s i
povesteasc domnioarei Hijazi ce citise, dar nu i dorea ca ea s
citeasc. Nu n acea sear; poate c nicicnd. Ridicndu-se, i
strnse hrile i schiele i strecur caieelul printre ele. Le lu pe
toate i le puse pe biroul cpitanului din buctrioar.
Katya i ridic iari picioarele pe canapea i i cuprinse
genunchii cu braele. Prea s se fi instalat pentru o vreme. Nayir
gsi o cutie cu erveele n baie i o puse pe mas. Aduse o pern
din dormitor. Ea i mulumi i strnse perna la piept.
El intr n buctrioar i petrecu ceva timp acolo, pregtind pe
ndelete nite ceai. Cnd se ntoarse cu ibricul, ea se for s
zmbeasc.
- Mulumesc, Nayir! mi dau seama c trebuie s fie
stnjenitor pentru tine.
- Nu, zise el. Nu e deloc stnjenitor.
Se aez i turn ceai.

Dup o or, el urc treptele pn pe punte. Jos, Katya dormea


adnc pe canapea. Adormise, i el hotrse c era cel mai bine s
nu o trezeasc. Adusese cteva pturi vechi de jos, i acum le
ntindea pe punte, fcndu-i o pern dintr-o vest de salvare
jerpelit. Barca se legna ritmic i, n afar de plescitul ncet al
apei lovind corpul navei, lumea era incredibil de tcut i de calm.
Totul luneca acum n urma lui Nouf, Othman, copilul nenscut.
Singurul lucru la care se putea gndi era Katya.
Zece minute mai trziu, oferul Katyei apru tropind de-a
lungul cheiului, strignd-o pe nume. Aproape concomitent, ea se
cra mpleticit pe punte, cu o mn dus la gur.
- Sunt n regul, Ahmad! mi pare foarte ru... pot s-i
explic!
Nayir se ridic i privi spre brcile vecinilor. Nimeni nu era la
vedere, i el se detest pentru sentimentul de uurare pe care-1
ncerca.
- Kati, se rsti Ahmad, de-abia reuind s-i stpneasc
indignarea. Am tot ncercat s te sun!
Ea se sui pe chei.
- mi pare foarte ru...
- Ai zis c i lai celularul deschis! Tatl tu e groaznic de
ngrijorat. E bine c nu a sunat la poliie!
- Wallahi.
Ea i scoase grabnic telefonul i i sun ndat tatl.
Nayir o privea vorbind la telefon i ncerca s nu ia n seam
privirea muctoare a oferului.
- Nu s-a ntmplat nimic, zise el n cele din urm, dac la
asta v gndii.
- Eu nu m gndesc, l repezi oferul.
- Eu n-a face nimic...
oferul pufni sarcastic i o porni cu pai mari nspre captul
cheiului.

Odat ce plecase Katya, el i ddu seama c avea s-i fie


imposibil s doarm, aa c fcu cafea i se aez la msua
din sufragerie, simindu-se stingheritor de singur n compania
gndurile sale. Imaginea lui Othman fcnd dragoste cu Nouf l
cutremura, umplndu-1 de dezgust. i-i nchipuia ntlnin- du-se
ntmpltor n colurile retrase ale proprietii Shrawi, ngrozii,
jenai, ndeprtndu-se grabnic unul de cellalt de parc puternica
for a atraciei lor ar fi fost inversat. Vedea capitularea n faa
poftelor, cei doi ntlnindu-se la grdina zoologic, murdari de
pmnt, de sudoare i de sex, o svrire a ceva jinduit. i apoi
ntorstura final: descoperirea de ctre Othman a planurilor ei de
evadare, propriile lui planuri disperate de a le zdrnici pe ale ei -
o lovitur n cap, abandonarea n deert. In cel mai bun caz, minise
i nelase. In cel mai ru, o ucisese. i totui, cu toat groaza pe
care-o resimea, faptul i adusese lui Nayir o uurare neplcut.
Katya cu siguran nu avea s se cstoreasc acum cu el.
Iart-m pentru gndurile astea pctoase!" nchise ochii i
ncerc s i imagineze totul ca pe o ntmplare izolat, nu o
ntunecime mai profund a lui Othman, ci mai degrab o unic
greeal care i s-ar fi putut ntmpla oricrui brbat. Othman era
ntr-o situaie dificil. Cnd un brbat se ndrgostete de o sor, e
ferecat n viaa ei. Nu poate evita s o cunoasc; nu i poate
ntoarce privirea att de uor. Ar cere o doz de autocontrol pe care
pn i Nayir ar gsi-o copleitoare. O cunoscuse pe Katya doar de
scurt vreme, dar avea deja gnduri licenioase despre ea. Dac ar
fi trebuit s triasc n aceeai cas cu ea, tiind c nu i era sor
dup snge, ar fi fost posibil ca i el s cad n pcat.
Totui, Othman fusese un model de decen, att de modest n
ciuda averii sale nicidecum modeste, nct dezamgirea lui Nayir
era cumplit. Se gsea oare buntatea doar la suprafaa unui om -
acea parte oferit ochilor lumii? Era oare inima ntotdeauna
pctoas? Pn i cei mai cuviincioi oameni se aflau mereu n
pragul pierderii controlului. Iar Katya... avea el ncredere n ea doar
pentru c voia asta, pentru c trupul lui l ndemna? Dac nu putea
avea ncredere ntr-un brbat ca Othman, cum s-ar fi putut ncrede
ntr-o femeie?
II izbi gndul c ea plecase, poate pentru totdeauna. Ar fi fost
nepotrivit s o contacteze acum. Tocmai n momentul eliberrii de
Othman, era mai puin disponibil dect fusese vreodat.

O noapte nedormit fu urmat de o zi searbd. Se simea prea


obosit pentru a-i prsi barca, dar la prnz merse pn n parcare
i cumpr o shaorma de la vnztorul din port. Reui s evite s
dea ochii cu Majid, dar ntoarcerea discret la barc i izolarea
nbuitoare care l ntmpin acolo fcur ca ziua s se ntind i
mai pustie dect nainte. Nu se simise niciodat att de lipsit de
el i mohort, i i fu necesar o vreme pn cnd s realizeze c
tria groaza vast, apstoare, nepenitoare de a ti c trebuia s
stea de vorb cu Othman, dei considera preferabil s se azvrle n
mare. Totui, nainte de a-1 vedea pe Othman, nu avea de gnd s
svreasc nimic altceva.
Ceva mai trziu n dup-amiaza aceea merse la proprietate.
Un majordom l ntmpin la u i l conduse n camera de zi,
unde Tahsin sttea cu mare pomp alturi de Qazi, care prea
agitat. Era bizar c se gsea Qazi acolo. Era oare un apropiat al
frailor? Ii spusese lui Nayir c venise la proprietate doar o dat n
decursul curii fcute lui Nouf. Othman nu vorbea niciodat despre
el, de fapt nu l pomenise niciodat naintea dispariiei lui Nouf.
Aezat vizavi de corpul mthlos al lui Tahsin, Qazi arta ca
un bieel mldios. inea o ceac de ceai tremurn- d n poal,
dar era prea surescitat pentru a bea i fruntea i lucea de
transpiraie. Cnd l vzu pe Nayir, pe chip i se citi lesne uurarea.
Poate c venise s ofere condoleane familiei n nume personal.
Tahsin l salut pe Nayir i l invit s intre. Nayir scutur
mna lui Qazi i se aez lng el, ntrebndu-se care era motivul
suferinei sale.
- Tocmai discutam despre viitor, zise Tahsin.
Qazi zmbi nervos, vrsnd ceai n farfurioar din pricina
tremurului minilor. Nayir era nclinat s cread ceea ce
spusese el despre motivele pentru care o iubea pe Nouf- lipsa ei de
rigiditate sau de formalism. In acea camer de zi, prea n locul
total nepotrivit.
Dar putem continua discuia mai trziu, adug Tahsin cu
jumtate de gur.
In acel moment se deschise ua i apru Othman mpreun cu
Fahad, cei doi susinndu-1 de cte un bra pe tatl lor, Abu Tahsin.
Tahsin se ridic s strng pernele de pe podea. Cu pai ncei
precum minutarul unui ceas, cei trei brbai intrar trindu-i
picioarele. Slbiciunea lui Abu Tahsin era dureros de observat. In
decursul ctorva sptmni, brbatul acesta sprinten i sociabil se
vetejise ca o prun uscat. Pieptul si braele i se mpuinaser, i o
mulime de riduri noi i mpnzeau faa. De-abia se putea ine
singur pe picioare i, cu fiecare pas, expresia lui devenea mai
ncordat. Nu i observ oaspetele pn cnd nu se gsi practic
lng el.
- E Nayir, tat, spuse Tahsin. Nayir ash-Sharqi.
Vocea lui Abu Tahsin urc din strfundurile gtlejului.
- Ahhmm.
Nayir era ocat.
- Abu Tahsin, sunt la ordinele tale.
Hahhhmmm.
Nayir se trase n spate pentru a-i ngdui s treac. i era drag
o amintire cu Abu Tahsin stnd pe culmea vii Jawwah de lng
Abu Arish, cu ochii scnteind, intind cu puca spre un stol de berze
albe. Era dup-amiaza trziu, i soarele cdea pe el ntr-o negur
aurie, adncind culoarea cafenie a pielii sale. Nayir i amintea
pocnetul brusc al mpucturii, iptul ascuit, nepmntesc al
berzelor, pulberea plutind n aer ca nite fire de mtase alb. Abu
Tahsin se ntorsese spre el si spusese, cu vocea profund ca un
zvon: Psrile n cer nu pot fi numrate, i totui, fiecare dintre ele
urmeaz un model. Crezi c sta e un semn pentru oamenii
prudeni?'1
Nayir rspunsese c da, era probabil un semn. La acea vreme
se gndea doar la sensul evident, aa cum se spune n Coran: c
existena lui Allah poate fi aflat prin semnele Lui,
structurile misterioase ale universului. Dar aici, n camera de zi,
era un alt fel de semn: slbiciunea vrstei, ntunecat i predictibil
ca noaptea.
Othman se uit spre Nayir cu o expresie de neptruns i opti
n treact:
- Doctorul spune c trebuie s se plimbe prin cas de trei ori
pe zi. mpiedic sngele s se coaguleze.
Nayir ncuviin ntristat din cap. Spiritul acelui brbat
dispruse.
Tahsin i fcu semn lui Fahad s i dea drumul lui Abu Tahsin
i lu el braul tatlui. Cei doi frai l conduser spre teras.
Puin mai trziu, Othman se napoie. Toat lumea se ntoarse
spre u, ateptndu-se poate ca Abu Tahsin s vin n urma lui.
Othman i privi stnjenit i, ca s abat atenia de la stinghereala
lor evident, i rug s se aeze. Gestul de ospitalitate al lui Othman
prea prea formal. l nelinitea pe Nayir, i el i ddu seama c -
cel puin n ceea ce-1 privea - prietenia lor disprea, nlocuit fiind
de bun-cuviina rece i nspimnttoare specific acelei camere
de zi. i Othman prea s fi sesizat asta. Evit privirea lui Nayir,
i toat lumea se aez.
Nayir ncerc s nu se uite insistent, dar nu se putea abine.
Othman nu se rsese; hainele i erau ifonate, pielea, mat de la
lipsa de somn. Fahad l ntreb pe Qazi despre afacerea tatlui su
i Qazi ncepu s vorbeasc despre pantofi, registre contabile,
angajai i comer exterior. Nayir atepta, devenind tot mai lipsit
de rbdare pe msur ce treceau minutele. Se simea ridicol de
inferior, incapabil s participe la conversaie sau mcar s o
neleag. Trebuia s i repete ntruna n minte c Othman era
escrocul, cel care minise, cel cruia se cuvenea s i fie ruine de
sine.
Brusc, Othman se aplec n fa, lu o cutie cu curmale i i-o
ntinse lui Nayir.
- Te rog, servete o curmal!
- Nu, mulumesc.
Nayir i atinse stomacul, sugernd un disconfort.
Nu, te rog! Doar una.
Nayir ridic o mn.
- Sincer, mai bine nu.
Lng el, Qazi i Fahad erau absorbii ntr-o conversaie
privat.
Ari palid, spuse Othman.
Nayir i trase de partea din fa a cmii, ce i se lipise de
piept.
- Trebuie s fie cldura de vin.
Ii vine s crezi c, pe aa o cldur, mi-am gsit haina?
- Unde era?
In fundul dulapului.
Controlasei acolo nainte? ntreb Nayir.
- Aveam impresia c da. Othman pru s i piard interesul
legat de acel subiect. Lu o mn de curmale i se ridic gemnd
uor. Oricum, ie i-e cald. Facem o plimbare?
ngrozit de nechibzuina de a fi recunoscut c lui, Nayir ash-
Sharqi, ghid special pentru excursii n deert, i era prea cald,
mormi un vag protest n timp ce l urma pe Othman n hol. In
tcere, traversar coridoare ntunecate i o luar prin camere mari,
goale, pn cnd ajunser la o u ce ddea spre teras. Othman l
conduse ntr-o logie ngust, oferind o perspectiv asupra mrii.
Nayir resimi impactul dezorientrii. Nu mai fusese niciodat n
acea parte a casei. Terenul se nclina primejdios spre stnc. Doar
un zid de piatr aflat la marginea terasei i proteja de o prbuire
de o sut de metri pn pe plaja accidentat de dedesubt.
Othman l ndrum de-a lungul logiei i apoi printr-o arcad
ngust.
Ai grij la scri.
Coborr pe nite trepte metalice i umede, printr-o cas a
scrii att de-nghesuit, nct umerii lui Nayir de-abia ncpeau.
In aer se simea o duhoare industrial, cleioas. n cele din urm,
treptele devenir lucioase, de sticl, i o lumin albastr se strecura
de dedesubtul lor. Nayir pea atent, ncercnd s-i nfrng
groaza. Dintr-odat, sesiz micare sub picioarele sale, ritmurile
unduitoare ale algelor i ale actiniilor,
licritul brusc al unui pete intens colorat. La captul de jos al
scrilor, ptrunser ntr-un acvariu.
Stteau n centrul unei caverne enorme de sticl, ce prea la
fel de mare precum cldirea de deasupra i care lucea ntr-o aureol
fosforescent de lumin. In toate prile, oceanul zvcnea de
fpturi strlucitoare cufundate ntr-o trist izolare. Era mai rcoare
aici, dar Nayir nc-i simea trupul lipicios, i presiunea
subacvatic prea s i apese pieptul. Avea senzaia c intrase ntr-
o carcer subteran.
- E impresionant, murmur. Familia ta a construit asta?
Othman cltin din cap n semn c nu i ncepu s mearg. Se
plimbar n tcere, studiind vasta varietate de peti. Nayir
recunoscu un pete-fluture dungat. Othman i atrase atenia asupra
unei pisici-de-mare cu pete albastre. El urmri politicos plutirea
vietii, dar gndurile i se ntoarser la o imagine a lui Othman din
jurnalul lui Nouf, n care o salva pe mare. Apoi fcu trecerea la
imagini opuse: Othman apucnd-o de ncheieturi, lovind-o n cap,
azvrlindu-i trupul pe fundul unei vi seci. Era ngrozitor i, n
chip egoist, Nayir se simea trdat. Nimeni nu-i cunoate un
prieten pn nu cunoate mnia acestuia.
Ar fi putut oare Othman, cu simul lui strict pentru tradiie i
onoare familial, s fac aa ceva? S pctuiasc trupete, s
rpeasc, poate s i ucid? Brbatul care sttea n acel acvariu
arta ca i cum fusese el nsui rpit.
- Ia loc.
Othman fcu semn spre o banc de metal ndreptat spre cel
mai lat perete de sticl. Se aezar amndoi. Un banc de peti
lethrinus cu pete negre se agita n lumina sclipitoare. Othman i
privea, dar prea s se fi retras n sine, cugetnd.
Nayir i ncruci braele la piept pentru a-i ascunde minile
tremurtoare.
- Credeam c numai regele are un acvariu subteran.
- Asta a fost o cas regal.
- Ah, da, mi amintesc...
Nayir i netezi cmaa. Simea c urma o confesiune.
- Frate, mi pare ru c te-am implicat n toate astea, zise
Othman. Prea sincer, dar ceva din tonul su l fcu pe Nayir s i
fereasc privirea. Am vorbit cu Katya azi-diminea. Mi-a spus...
Nayir ovi.
- mi cer iertare. Aveam de gnd s-i spun c m-am ntlnit
cu ea.
Othman se uit la el cu o expresie stranie.
- Am luat prnzul, continu Nayir cu greu, dar i mai dificil
fu urmtoarea mrturisire: i am fost la grdina zoologic.
- Ah! Grdina zoologic...
mi dau seama c trebuia s-i fi spus mai devreme.
Othman scoase un rset trist.
- Nu-mi datorezi nici o scuz. Pcatele mele sunt mult mai
mari dect ale tale.
Nayir consimea, i totui simi impulsul de a-1 consola.
- Un pcat e un pcat.
- Apreciez tot ce ai fcut, Nayir.
Cuvintele sunau strine, goale, de parc el ar fi fost profund
obosit de formalitate. Nayir simea c ceva era pe cale de a se
frnge, c ar fi fost necesar un singur ghiont pentru a sfrma zidul
de reinere.
Othman nu i lua ochii de la vietile mrii.
- Obinuiam s vin aici cu Nouf. i duse o palm la gur i
pentru o vreme pru ncrcat de regrete, dar, cnd i lu mna,
expresia feei lui era amar i nchis. nainte de a se logodi.
Ochii lui Nayir se contractar.
- Trebuie s fi fost greu pentru tine.
Cellalt nu rspunse; poate c l considera un lucru evident. n
cele din urm, Othman i ridic brbia.
- i plcea nespus cnd i povesteam despre diferii peti. Era
un pete aici, l vedeam tot timpul. Un soi de biban, i chestia cu
bibanii e c toi se nasc femele i, cnd cresc, unii devin masculi.
Othman scoase un chicot sec. Era nnebunit dup treaba asta!
Spunea c voia s fie exact ca bibanii, pentru ca, atunci cnd
cretea, s se poat purta ca un brbat.
Nayir resimi aceeai tristee ptrunztoare pe care o simise
n baraca de pe plaj. Rmase nemicat, ateptnd.
- i chiar i-am spus tatei despre asta, continu Othman,
rznd sec. Ce greeal! I-am spus c voiam s m cstoresc cu
Nouf. La nceput a crezut c glumeam, aa c am intrat n jocul
sta, dar cred c a nceput s bnuiasc la un moment dat c era
adevrat, i era dezgustat. Att de dezgustat, nct, atunci cnd a
aprut Katya, tatei nu i-a psat c familia ei nu era ca noi, nu i-a
psat c era mai n vrst. Voia doar ca eu s m cstoresc. Aa
c am fcut aranjamentele. Dar cu Katya am fcut cea mai mare
greeal dintre toate. Othman se opri, luptndu-se s rosteasc
urmtoarele sale cuvinte. Mi-a fost prieten, iar eu nu i-am spus ce
era cu adevrat n sufletul meu.
- Faptul c nu o iubeai?
Othman cltin din cap.
- Nu aa cum o iubeam pe Nouf.
Nayir ncerca un amestec otrvit de uurare, vin i furie
paralizant. Ideea c Othman era ndrgostit de sora lui nu mai era
att de dezgusttoare; plea n comparaie cu comportamentul lui
Othman fa de Katya. Se folosise de ea - n primul rnd, pentru a
menine aparenele fa de familia lui, i, n al doilea rnd,
profitnd de ea ca de o prezen mngietoare, cineva care s i
consoleze inima sfiat, neinnd cont c el avea s i frng ei
inima. Poate c o folosise i pentru a o pedepsi pe Nouf, care
ndrznise s se logodeasc cu altcineva. Lui Nayir i fulger prin
minte imaginea bazarului de jachete i a mormanului de haine de
nunt goale, triste, destinate vreunui dulap uitat de pe undeva.
- Aadar tatl tu tia de sentimentele tale pentru ea, zise
Nayir.
Intr-un fel. Nu i-am spus totul.
- tia c erai tatl copilului ei?
- Cred c bnuia.
Nayir i ddea seama c urmtoarele cuvinte ale lui Othman
aveau s rspund ntrebrii mai profunde care l
tulbura - dac Othman o rpise de fapt. i era team s ntrebe, dar
trebuia s afle.
De asta ai angajat un investigator particular? Ca s le
dovedeti c nu tu ai rpit-o?
Lng el, Othman edea nemicat, de parc ar fi fost catatonic.
Nayir tia c trebuia s rosteasc asta.
- Ai rpit-o.
Othman nchise ochii. Lacrimile prinser s-i curg iroaie
de-a lungul obrajilor. Nayir i ntoarse privirea.
- Iart-m, spuse Othman. tiu ce crezi. Dup un dureros
rstimp, n care pn i petii prur a ncetini n lumea lor, i
nl capul. E adevrat c o iubeam, dar, frate, crede-m, nu tiu
ce s-a ntmplat. Am fost nnebunit, nnebunit ncercnd s
neleg! Nu am ajuns nicieri. N-am gsit nimic... Vocea i se nec
i Othman se opri. Continu dup ce i veni puin n fire: L-am
angajat pe investigator pentru c nu tiam ce se ntmplase, i sta
e adevrul.
- Nouf avea vnti la ncheieturi.
Othman cltin din cap.
Nu am rpit-o eu.
- Noi am gsit celulele tale n jurul vntilor.
El pru ncurcat. Poate din pricina cuvntului noi. Dar, dac
i cauza vreo durere, nu o arta.
- M-am certat cu Nouf chiar nainte de a fi fost rpit.
Brbatul nghii cu greu i adug: Mi-a spus c avea de gnd s
fug la New York. Nu-mi venea s cred.
- Aa c ai nfcat-o pe bra?
- Nu, eram ncntat. I-am spus c voiam s-mi durez o via
alturi de ea. I-am spus c ne puteam muta la New York mpreun.
C i voi oferi totul, c o voi lsa s fac orice i dorea, ns...
Othman ovi. Ea nu voia. Voia s o ia de la capt cu totul.
- i cum ai ajuns s o apuci de ncheieturi?
- Am implorat-o: Te rog, te rog nu pleca! mi sfia
sufletul. Plngea i ea. A nceput s m loveasc. Am prins-o de
mini ca s o fac s nceteze, dar era greu.
i descheie nasturele de la o mnec i o suflec, expunnd o
serie de vagi decolorri ale pielii, de la ncheietur i pn la cot.
Ar fi putut proveni de la zgrieturi provocate cu dou sptmni n
urm.
- i ea m-a cptuit. A trebuit s o opresc. i pierduse
controlul. Nu mi-am dat seama c o rnisem.
De ce era att de suprat?
Cu o mn sigur, Othman i cobor mneca.
- Cnd mi-am dat seama c spunea adevrul, c nu voia ca
eu s merg cu ea, am spus ceva ce nu ar fi trebuit. I-am spus c
aveam s o mpiedic. Nu m refeream la faptul c aveam de gnd
s o rpesc... ci doar c intenionam s-i povestesc tatei despre
planurile ei. Brbatul i acoperi faa cu palmele i cltin din cap.
Mi-am cerut scuze. I-am zis c nu vorbisem serios - i chiar nu
vorbisem serios. Voiam doar s nu plece.
Nayir ddu din cap a ncuviinare, nefiind sigur ce s cread,
dar simindu-se micat de sinceritatea cuvintelor lui Othman.
- Deci te ntlneai cu ea la grdina zoologic.
- Da, ne ntlneam acolo. Nu ne deranja nimeni. i plcea
locul la.
Ct de des v ntlneai acolo?
Othman ezit nainte de a rspunde.
- O dat pe sptmn.
- Nouf s-a dus la grdina zoologic n ziua n care a disprut,
spuse Nayir.
Othman se uit la el.
- Eti sigur?
Da. I-am gsit pantoful i urmele de picior pe un drum
de acces din spatele grdinii zoologice. Am gsit dovezi i pe
cadavrul ei. Pmntul din rana de la cap se potrivea cu cel de pe
drumul de acces. Existau de asemenea urme de blegar pe
ncheietura ei. Dar e ceva ce nu neleg. S-a luptat cu tine n
dimineaa aia i apoi s-a dus la grdina zoologic. De ce s fi
nscocit o minciun despre faptul c trebuia s i schimbe pantofii
de nunt, dup care s se duc la grdina zoologic, tiind c tu nu
aveai s fii acolo?
Nayir atept un rspuns, dar Othman sttea ntr-o postur
rigid, uitndu-se la peti.
- Nu tiu, opti dup o vreme.
- E posibil s se fi dus acolo pentru a se ntlni cu altcineva?
ntreb Nayir.
- Nu, asta-i absurd! Probabil s-a dus s... Nu tiu, poate locul
la i amintea de noi. Othman i aps degetele peste pleoape.
Poate c s-a dus acolo pentru a-i lua rmas-bun.
- Dar cine altcineva s fi tiut de grdina zoologic?
Othman oft.
- Nu tiu. Poate i-a zis lui Muhammad. Ii povestea totul.
- Dar cuiva din familie?
- N-a spus nimnui din cas... era prea riscant.
- Avea vreo prieten?
Brbatul cltin din cap.
-- Avea prietene, dar nu era genul de persoan care s
ncredineze cuiva aa ceva. Se simea mai n largul ei cu cinii.
Din cte dovezi deinem, tu eti singura persoan care tia
unde ar fi putut merge n ziua aia.
Nayir ncerca s nu lase s i transpar n voce judecata, dar
gndurile i se nlnuiau de la sine. Prea limpede acum. Othman
nu numai c era singurul care tia despre grdina zoologic, era i
singurul cu un motiv s o urmreasc n ziua respectiv. Tocmai
se certaser; ea ieise vijelios din cas. El se dusese probabil dup
ea pentru a ndrepta lucrurile - sau pentru a o mpiedica s plece la
New York.
- Unde te-ai dus dup ceart? ntreb Nayir.
Othman i ncruci braele strns la piept.
- Eram prea tulburat pentru a rmne aici, rspunse. M-am
plimbat cu maina. Cnd m-am ntors n dup-amiaza aia, ea
dispruse.
- Ai fost singur n main?
Da.
- neleg.
tiu, spuse Othman. A vrea s i pot oferi vreo dovad,
dar nu pot. i surprinderea ta legat de ncurctura asta... i
eu am simit-o, nc o simt. Dar nu m-am uitat niciodat efectiv la
lucrul n sine.
i adunase laolalt degetele fiecrei mini i mpungea ritmic
aerul, punctndu-i fiecare cuvnt. Nayir sesiza ruinea i mnia
din acest gest.
N-am avut niciodat curajul, continu Othman. Nu mi
ngduia niciodat s vd ce era n sufletul ei. Am petrecut luni
ntregi ncercnd s o fac s se deschid fa de mine, ncercnd s
o fac fericit, s o fac s aib ncredere n mine. Brbatul i muc
buzele i adug: Iar dup ce i-am spus c o iubesc, m-a ndeprtat
mai abitir. i, fir-ar s fie... Vocea i se nec o clip. Eu tot o
iubeam.
Se ntoarse dinspre Nayir, tergndu-i suprat lacrimile de pe
obraji.
Nayir se uit la peretele acvariului. Un pete-clovn trecu n
vitez, grbit i paranoic. Undeva deasupra lor se opri un generator
i se ls tcerea. Simindu-se omul nepotrivit cu care s se poarte
discuii despre chestiuni ale inimii, Nayir se cufund n gnduri.
Atepta ca Othman s vorbeasc.
N-a fi rnit-o niciodat, spuse acesta n cele din urm.
Orict de dezgusttor i s-ar prea, o iubeam i ea purta n pntece
copilul meu.

Nayir se napoie la jeepul su. Simea neajutorarea cer- nndu-


se n el precum nisipul ntr-o clepsidr, umplndu-1, mpovrndu-
1, i nu-i dorea nimic mai mult dect s se ntoarc la barca lui i
s plece pe mare, poate pn ntr-un loc linitit de pe lng coast.
S lase ancora. S pescuiasc. Da, avea s pescuiasc, i s stea
ntins la soare, i s se uite la surferi i la pescrui i la vasele care
treceau. De att avea nevoie. De civa peti i de un loc linitit n
care s uite de acel lucru care l frmnta: Othman nu ntrebase ce
altceva descoperise despre caz. Erau prea multe ntrebri care
persistau. De ce gsiser trupul att de aproape de vechea tabr?
De ce att cmila, ct i motocicleta fuseser puse n spatele
camionetei? Ar fi putut Nouf s reueasc singur aa ceva? Unde
era camioneta? Dac Othman era cu adevrat mcinat
de misterul rpirii ei, nu ar fi vrut i el rspunsuri la ntrebrile
astea?
Pe cnd urca n main, Nayir ntrezri ceva negru i,
ndreptndu-i atenia ntr-acolo, vzu o femeie ieind dintr-o
Toyota parcat n apropiere. Era Katya. Fu frapat de curajul pe
care-1 dovedea, venind s stea fa-n fa cu Othman att de
curnd. Cnd l observ, ea roi i i ntoarse privirea.
- Bun, zise femeia.
El o salut la rndu-i, dar ea prea a nu i gsi cuvintele i o
tcere stnjenitoare umbri spaiul dintre ei.
Mulumesc pentru asear, rosti ea dup o vreme.
- Cu plcere.
Nayir simea impulsul de a mai spune ceva - orice ~, dar nimic
nu prea potrivit. Se simea insuportabil de stngaci. Netiind ce
altceva s fac, i lu rmas-bun i se ntoarse la jeepul su. Ea se
rsuci la fel de iute pe clcie i o porni spre cas.
Barca se legna linitit pe valuri. Nayir sttea pe punte cu
undia n mn, uitndu-se la ntinderea mrii. Din stnga auzi un
vjit, un schi-jet, fr ndoial, i, cum era de ateptat, o clip mai
trziu apru o femeie, sgetnd apa. Purta un costum de baie care
aducea cu nite rmie culese de pe podeaua unui croitor, ceva
ce s-ar fi rupt dac ar fi strnutat. In vreme ce cu o mn inea
ghidonul schi-jetului, virnd dezinvolt, cu cealalt apsa butoanele
unui telefon celular. Sfidtor, el nu i ntoarse privirea. Atepta s
vad ce se ntmpla. Ct timp avea s i trebuiasc pentru a-i da
seama c el se uita insistent? Dar ea nu observ. Era absorbit de
convorbirea telefonic. Coapsele ei netede i cafenii nu izbutir s
l strneasc. Nu se putea gndi dect la petii pe care femeia i
speria.
Dou zile petrecute pe ap reuiser s pun ceva distan
ntre el i evenimentele ultimelor cteva sptmni. In acea
diminea reuise n sfrit s se gndeasc la conversaia lui cu
Othman. Prea absurd de fals privit la rece. Era evident c
Othman o lovise pe Nouf n cap, o trse n deert i o lsase acolo.
i ce dac nu gsiser urmele lui pe drumul de pmnt de la
grdina zoologic? Ar fi putut fi terse n decursul luptei lor. Chiar
i Mutlaq ar fi admis asta.
Dar de ce fcuse Othman aa ceva? Avusese nevoie s i
descarce furia? De ce nu vreun alt fel de descrcare - o uitare, o
luare de la capt? Cei care cred, i ndur exilul, i se lupt cu
toat fora n slujba lui Allah, cu bunurile i persoanele lor, au
rangul cel mai nalt n ochii lui Allah." Acesta era adevratul
jihad, renunarea la bunuri, la sperane, la dorine, atunci cnd viaa
o cerea, cnd persistena ar fi dus la greeal. Dar Othman nu
renunase, i devenise un mincinos. Dragostea lui pentru Nouf oare
era i aceea o minciun?
De-acum singura ntrebare era ce s fac n privina asta. In
teorie, Nayir trebuia s mearg la poliie, la judectori sau la
moschee, la oamenii nsrcinai cu legea, dar, ntruct institutul de
medicin legal nchisese deja cazul decisese, de fapt, c nu era
nici un caz de nchis , ce sperane avea s obin dreptatea din
partea unui sistem att de uor de corupt de ctre cei bogai? Chiar
i cu probele pe care el i Katya le stnseser, nu existau dovezi
suficiente c Othman o rpise ntr-adevr pe sora lui sau c i
dduse acea ultim lovitur, cea care o lsase incontient i i
adusese moartea prin nec n valea seac. Totui, Nayir recunotea
n sinea sa c se putea nela n privina lui Othman, i mintea lui
se rentorcea necontenit la aceast speran.
Era posibil, desigur, ca Othman s fie judecat pentru pcat
zina - n mod specific, pentru sex n afara cstoriei. Dar ar cdea
n sarcina familiei s dea pedeapsa, ceea ce ar fi similar probabil
cu lipsa vreunei pedepse - sau poate cu o pedeaps pentru toi.
Nayir i putea imagina expresia pe faa lui Nusra, dac avea s
descopere vreodat c Othman avusese relaii sexuale cu Nouf.
Personal, spera s o crue de vestea asta. Era posibil ca Othman s
fie judecat pentru incest, dar nici asta nu prea drept. Nu era tocmai
incest - deoarece el nu era rud de snge cu fata - i, chiar dac un
tribunal stabilea c era fratele ei prin lege i mehram cu ea, Nayir
nu considera uman s pedepseti un brbat pentru c fusese
ndrgostit sau pentru c crezuse c era ndrgostit, dac despre
asta era vorba.
Nu putea face nimic altceva dect s se angajeze n propria
practic a jihadului: s renune la prietenia sa cu Othman, un
protest tcut, dar poate puternic resimit, la adresa
comportamentului prietenului su.
Iertarea este obligatorie pentru Allah, st scris n Coran, dar
numai atunci cnd un brbat comite un pcat din
netiin i se ciete imediat. Iertarea nu este obligatorie pentru
cei care continu s comit aceleai pcate pn cnd moartea le
pune capt.
i totui, n Coran st scris de asemenea c Allah iart toate
pcatele i e adesea milostiv.
Schi-jetul dispruse din vedere i el auzi un rit de sub
punte. Era telefonul lui celular. Deranjat de intruziune, se mic
ncet, punnd alene undia pe punte, cobornd molcom scara i
pescuind apoi prin nimicurile mprtiate pe msu pn gsi
obiectul blestemat. Acesta continu s sune pn cnd l deschise
i auzi un prit.
- Nayir? Sunt Katya!
- Bun.
- Scuz-m c te deranjez, dar m-am tot gndit la ntrebarea
ta. tii, cea pe care mi-ai adresat-o la restaurant - dac a nela un
so aa cum avea de gnd s o fac Nouf? n ziua aia i-am spus c
probabil a face-o, i nc mai cred c a face-o, dac a fi suficient
de disperat, numai c nu sunt. Asta e chestia: nu cred c am s fiu
vreodat.
El nu prea tia ce s rspund.
Ea oft.
Iart-m c te-am sunat aa. Probabil m socoti nebun. Dar
m frmnt. Consider c trebuie s fii disperat pentru a nela pe
cineva. Nouf l nela pe Othman. Nu i-a spus nimic despre Eric
sau despre planurile ei de a pleca la New York pn n absolut
ultima clip. i asta l-a nfuriat, c i ascunsese. Dar aici e chestia:
cred c pleca din cauza lui, pentru c i era ruine de sentimentele
ei. Ar fi putut avea viaa aia aici... tot ce voia. Dar aici ar fi fost i
Othman, i, indiferent cu cine se cstorea, indiferent ce fcea, ar
fi trebuit s l vad tot timpul.
Nayir i aminti de pasajul din jurnal. Scormonind prin hrtiile
de pe birou, gsi jurnalul, l deschise i l rsfoi. Era un pasaj scurt,
simplu, care nu avusese mult noim pentru el pn atunci: Nu
mai pot sta aici. Nu pot suporta. Va fi ntotdeauna aici, sentimentul
sta. N-am s scap niciodat de el,
Cnd l citise pentru prima dat, crezuse c se referea la un
sens general de oprimare, dar Katya avea dreptate. Era probabil n
mod specific legat de sentimentele ei pentru Othman.
- Ce vrei s spui, mai exact? ntreb Nayir.
- Nouf era suficient de disperat nct s fug la New York,
dar asta era doar o recunoatere a faptului c l iubea cu adevrat.
O speria de moarte.
- Aa.
Era suficient de disperat pentru a fugi, dar nu cred c
Othman era suficient de disperat pentru a o ucide.
Nayir nchise caietul i se aez. Avea n minte imaginea
Katyei, stnd undeva la un birou, exact aa cum sttea el acum,
amndoi cugetnd asupra unei ci de a-1 absolvi de vin pe
Othman. El tia la ce se gndea ea ce anume spera, ce anume
cerea: ca Othman s o iubeasc pe ea, iar nu pe Nouf. Era trist. Ii
prea ru de ea - mai mult dect de sine, pentru c el, cel puin,
reuise s admit posibilitatea unui adevr cumplit.
Ea slobozi un rset sec.
Othman nu era suficient de animalic. Are noim asta
pentru tine?
El nu rspunse.
- Crede-m, nu este, insist Katya.
El i ddu seama c nu i spusese nc despre jurnal. i nu o
putea face acum. In jurnal Othman nu era nfiat tocmai ca un
animal, dar cuvintele lui Nouf prezentau o imagine a unui brbat
disperat, cineva care umbla dup ea pe mare, pe la grdina
zoologic. O tcere jenat se aternuse la telefon. Iar el nu putea
gsi nici un cuvnt pentru a o rupe.
- Nayir.
-Da.
Te rog, spune-mi ce crezi.
El ezit.
- Exist lucruri care pot face brbaii s se transforme n nite
animale, spuse, chiar dac de felul lor nu sunt animale.
O alt pauz, prnd a dura la nesfrit.
- Crezi c eu doar ncerc s l scuz, spuse Katya dup un
timp. Nu fac asta. Gndete-te puin. El a fost cel care a angajat
investigatorul particular. El te-a trimis s-o caui n deert.
- Dar tot el a fost cel care a ncercat s te opreasc s faci
analizele de ADN.
- Pi tocmai asta e, zise ea. Nu voia ca eu s aflu c era tatl
copilului, din motive evidente. Dar voia s afle ce s-a ntmplat cu
Nouf n deert, pentru c asta nu tia.
Nayir trebuia s admit c reprezenta o explicaie pentru
contradicie.
- S-ar putea s ai dreptate, spuse el, luptndu-se cu un
amestec ciudat de surescitare i de dezamgire.
Poate c, la urma urmei, nu Othman era vinovatul.
- Atunci cine a ucis-o? ntreb Nayir.
- Nu tiu. Cine era suficient de disperat?
El avea senzaia c trecuse peste toate acestea de prea multe
ori pn atunci. Cine voia s o reduc pe Nouf la tcere? Cine avea
un motiv? Nu exista nici o dovad care s i ndrume gndurile.
nc o dat, se gsea n deriv pe marea propriei imaginaii, plutind
tot mai departe de nelesul lucrurilor.
- Am vorbit cu Othman, spuse ea, cu o ezitare n voce. i-a
cerut iertare. i cred c vorbea serios.
- mi imaginez.
- Dar ne-am hotrt s anulm nunta.
Lui Nayir i se ridic stomacul pn-n gt.
- mi pare ru s aud asta.
- Da, ei bine...
Ea scoase un oftat resemnat, menit s i dea for, dar care
reui doar s exprime ct de pierdut se simea cu adevrat. Sau cel
puin aa i se prea lui.
Restul conversaiei fu stingher. Schimbar cteva cuvinte
despre pescuit i despre vremea pe mare. El i povesti c gsise
motocicleta n barac i i vorbi despre dovezile inconsistente ale
urmelor pe care le descoperiser la grdina zoologic. Dar, pe cnd
i ddea nainte, avea impresia c de fapt ar fi trebuit s vorbeasc
despre Othman. Poate c nu izbutea s pun anumite ntrebri, s
ptrund fr team n acele
teritorii ale inimii pe care nu le nelegea. Dar dezvluirea acelei
ignorante l ngrozea; era bucuros c ea se interesa de soarta
petilor. Abia dup ce nchise i trecu prin minte c poate nici ea
nu voia s vorbeasc despre Othman i c plvrgeala lor despre
vreme i oferise suficient mngiere. Cel puin, asta spera el.
In noaptea aceea se ntinse pe punte, legnat uor de valuri.
Gndindu-se la Fatimah, i ddu seama c lucrul care i displcea
cel mai mult era c ea nvluise adevrul, c nu reuise s i spun
c primea ali brbai n timp ce l curta pe el. Minciunile prin
omisiune ale lui Othman nu erau chiar att de personale, dar rneau
n felul lor ngrozitor, i Nayir se ntreba dac nu cumva o fcea i
el, dac nu cumva i el i minea pe ceilali. Ce anume nu le spunea
celor de care i psa? Jihadul lui mpotriva lui Othman prea acum
unul la. Sttea mpodobit ntr-o tcere lipsit de onoare, umflat i
mpunat cu fals pietate. i veni n minte un pasaj din Coran: V-
am dat veminte att ca s v acoperii ruinea, ct i ca s v
mpodobii, dar vemntul virtuii e cel mai bun. Se spunea c
Allah a creat omul fr de rutate i de ruine, dar, odat ce omul
a fost atins de pcat, gndurile i faptele sale au devenit veminte
care l-au acoperit i l-au dezvluit, artndu-1 aa cum era. Nayir
tia c, dac era un om cinstit, avea s nceteze s se nvluiasc
pentru a ascunde ruinea pcatului gol al lui Othman; trebuia s l
confrunte.
Stnd n faa proprietii celor din neamul Shrawi, ntr-o curte
de marmur alb cltit n roz-portocaliul amurgului, Nayir privea
cum pntecul rou al apusului de soare cuprindea lumea. Faada
casei era cea mai frumoas n acest moment, cnd un purpuriu pal
dunga norii i marea strlucea n culoarea numelui ei. El se minun
de detaliile pe care le trecuse cu vederea pn acum: curbele
elegante ale iglelor de pe acoperi, complexitatea zidului stncos,
granulaia fin a marmurei de sub tlpile lui.
O briz flutur tivul robei lui albastru pal, strnind mirosul de
blegar de la grajdurile de jos. Era un miros mngietor. O
rugciune i rsri n minte, i i-o opti.

n numele cerului i-al vizitatorului nocturn!


Fi-va s cunoti acest vizitator nocturn!
E steaua de ptrunztoare strlucire.
Pentru fiece suflet exist un protector care l vegheaz.

Spera i el s aib un protector.


Intorcndu-se pe clcie, travers curtea prin faa intrrii
principale i se strecur pe lng ferestre pn cnd gsi crarea
care ducea la grajduri. Voia s vad nc o dat cmila. Iar asta,
se gndi, ar putea fi ultima dat. Era mai ntuneric dect se
ateptase, dar avea lanterna, care era suficient pentru a-1 cluzi
n siguran n josul treptelor.
Curtea de la nivelul inferior era pustie. De sus, luminile casei
ofereau suficient vizibilitate, aa c Nayir stinse lanterna i
travers curtea, ndreptndu-se spre ua grajdului. Era
deschis; se strecur nuntru. Dup cteva secunde lanterna se
aprinse din nou, de data asta n mna lui fcut cu. Nimic nu se
mica. i croi drum pe lng boxe pn cnd ajunse la ultima de
pe stnga. Uitndu-se printr-o crptur a lemnului, vzu cmila
lui Nouf dormind. In acel moment ezit, nesigur dac s o
trezeasc sau nu. S-ar fi putut speria, detep- tndu-le i pe
celelalte. Auzi ns un freamt domol n spatele uii. i aps
buzele pe crptur i sufl uor. Foarte uor. Uitndu-se din nou
nuntru, vzu c animalul se micase.
In chiar aceeai clip, se auzi un fonet n spatele su. Se
rsuci i ndrept lanterna de-a lungul culoarului, dar nu se clintea
nimic. Atept un timp. Nemaiauzind alt zgomot, ne- maisimind
alt prezen, se ntoarse la box.
Cmila era treaz. Tiptil, Nayir deschise ua i pi nuntru,
ntinznd mna s i mngie urechile. Ea i frec botul de braul
lui i el i plimb palma de-a lungul gtului i spinrii ei. n cele
din urm degetele sale gsir semnul de arsur de pe piciorul
cmilei i Nayir l cercet din nou, pipindu-i forma. Era ntr-
adevr emblema firmei Honda.
Continu s mngie animalul, care mria fericit de atenia
acordat. Din exterior, se auzi din nou fonetul. Semna cu fsitul
materialului unei robe. Curios, Nayir se strecur afar din box i
nchise ua. Fonetul se auzi din nou. Cnd el se opri, sunetul se
opri odat cu el. Acum simea o prezen. Cineva sttea n paiele
aternute pe culoar, ntre el i ua grajdului. nchise repede
lanterna pentru a ngdui ochilor s se deprind cu obscuritatea,
fcu un pas ovitor, apoi nc unul; fonetul continu. Pi spre
sursa acelui zgomot, inndu-se ct putea de aproape de uile
boxelor. Intrusul se apropia. De ndat ce simi aura cald a
trupului, i aprinse iute lanterna i o ndrept direct asupra
chipului unei femei.
Ea tresri i se trase napoi. El o recunoscu pe fiica
ngrijitorului de cmile; vntaia cea mare de deasupra unui ochi
se atenuase, dar era nc vizibil. Dei capul i era acoperit cu un
batic, faa i era complet descoperit. Fata nu se ntoarse, ci rmase
rbdtoare locului n timp ce el se uita int la ea. Apoi Nayir fu
cuprins de bun-cuviin i cobor lumina, dar ochii si nu prsir
chipul fetei.
- De unde ai vntaia asta? o ntreb.
Faa ei se ncorda, strbtut de ceea ce el socoti a fi team.
Fata ridic un deget tremurtor i i fcu semn s se apropie. El o
privi surprins, dar ea ncepu s mearg de-a-n- dratelea,
gesticulnd. Vino, urmeaz-m!
El se supuse, atras de curiozitate. Pe la jumtatea culoarului,
ea se opri la ua unei boxe i puse mna pe zvor. Atept s se
apropie Nayir cu lanterna.
Deschise apoi ua boxei, Nayir stnd de o parte i ea, de
cealalt. El fu lsat s priveasc ntr-un spaiu gol, n timp ce ea
atepta n partea cealalt a uii, patru degete ale fetei fiind vizibile
pe marginea lemnului.
- Ce... Nayir i drese glasul. Ce vrei s fac?
Avu senzaia c se auzise un oftat puin exasperat.
- Caut nuntru, opti fata.
Inroindu-se jenat, el intr n box. Lumin pereii cu lanterna.
In partea din spate a boxei atrna o prelat cenuie, groas, dar
altminteri nu era nimic acolo.
- Pe podea, spuse ea.
Lumina lui surprinse o licrire metalic pe jos. Era un mner,
o trap. Aplecndu-se, ddu fnul la o parte. Zvorul se deschise
cu un scrit uor i el ridic ncet trapa, dezvluind un mic
compartiment. Lumin interiorul i gsi o tristu de catifea
neagr, de mrimea unei poete de dam. O ridic i i slbi nurul
de la gur.
Tristua era plin cu aur. Se gseau acolo inele i brri,
cercei i coliere, toate de 24 de carate. Rubine i diamante licreau
n lumina lanternei. Majoritatea obiectelor de aur aveau stanat
litera JV. El nchise gura tristuei i iei din box.
Degetele fetei nc strngeau ua. Dei el ar fi vrut s i vad
faa, se gndi c era cel mai bine s in ua ntre e.
- Cine a pus asta aici? ntreb.
Ea nu rspunse.
- Spune-mi! Cine i-a fcut vntaia? Tg-jJtAg-j ziua in
care a disprut Notific ............. .. ^ ,
Tcere. El fu cat pe"egpirt!i4i^u' m dar nu! voia s o
sperie. i mv>. "
- Cine a fost? ntrejjyd biRdri
Nu tiu, opti ea.
- Dar ai ncredere n mine.
Ea nu rspunse.
- Ai avut suficient ncredere n mine pentru a-mi arta asta,
aa c, ai i acum.
Degetele ei se desprinser de pe marginea uii i el o auzi
mergnd nspre ieirea grajdului.

Pe aleea din faa casei, Nusra ash-Shrawi sttea n penumbra


dintre noapte i lumina ce izvora din foaierul dinuntru. Cnd auzi
paii apropiindu-se pe poteca lturalnic, se ntoarse spre direcia
zgomotului.
- Nayir, spuse femeia.
El inea tristua de catifea lipit de corp i spera ca Nusra s
nu aud clinchetul fin al bijuteriilor.
- Bun seara, Um Tahsin!
- Unde ai fost? ntreb femeia. Am auzit jeepul tu, dar nu ai
intrat n cas.
Nayir se opri lng ea.
M-am dus s vd nti cmilele.
Ea chicoti ncetior, bjbi dup braul lui i l conduse spre
cas.
- N-oi fi tu beduin prin snge, zise ea, btndu-1 uurel peste
piept, dar eti n suflet.
- Mulumesc, murmur el.
- Te voi duce n camera de zi.
El intr cuprins de tulburare. Dac Um Tahsin da c era aici,
cine altcineva observase?
nuntru, femeia i ddu drumul la bra i i fcu semn s o
urmeze, dar, n loc de drumul cunoscut spre camera de zi, ea l
conduse mai adnc n mruntaiele cldirii, de-a lungul unor
coridoare la fel de ntunecate ca orbirea ei. Nayir fu obligat s
ncetineasc i s i dibuiasc drumul. Voia s ntrebe unde l
ducea, dar nu avu curajul s ntrerup tcerea i, pre de o cumplit
clip, se ntreb dac nu cumva l atrgea n- tr-o capcan.
Brusc, ptrunser ntr-o curte interioar, cu ziduri nalte,
deasupra crora clipea lumina stelelor. Aerul era umed de la
stropii fntnilor arteziene de acolo. Nusra l ndemn s treac
printr-o alt u, strbtnd apoi un hol ngust i o galerie
cuprinztoare care prea s nu aib alt scop dect acela de a fi un
spaiu vast, aproape deertic, pe care s l traverseze servitorii. Cu
o iueal care l sperie, ea se opri locului.
l lu de bra; strnsoarea ei era hotrt.
- N-oi putea eu vedea, spuse femeia, dar cunosc ce se-n-
tmpl prin gospodria mea mai bine dect majoritatea. Se trase
mai aproape, att de aproape, nct el i simea cldura trupului.
tiam c erai n grajdul cmilelor.
El nu se clinti. Lucirea unei lumnri din apropiere arunca
umbre lungi pe obrajii ei, adncindu-i cuttura ncruntat.
- Te-am auzit cobornd acolo, iar acum o miros pe hainele
tale, rosti printre dini, ntrindu-i strnsoarea. Numele ei este
Asiya. i dac ai de gnd s o distrugi, ai face mai bine s te
cstoreti cu ea.
Nayir, care i inuse rsuflarea ct vorbise ea, scoase un oftat
imperceptibil.
- Te rog frumos, Um Tahsin. Sunt un brbat cinstit!
Ea i ridic brbia cu severitate, iar el i simi obrajii roind.
- Oricum e timpul s te cstoreti.
El nu putu scoate nici un cuvnt. Dup o ateptare lung,
dureroas, ea i eliber braul i se ddu napoi, ndreptndu-se de
spate i restabilindu-i demnitatea obinuit.
- C tot a venit vorba de cstorie, spuse femeia, i-a zis
Othman noutatea?
- Nu, care e?
Ea se ntoarse i o porni mai departe, urmat de Nayir.
- Fiica noastr Abir se va mrita luna viitoare.
- Felicitri!
- Se mrit cu vrul ei Qazi, tnrul care trebuia s o ia n
cstorie pe Nouf.
- Aha. E convenabil.
De asta trebuie s fi fost Qazi n cas n ziua aceea. Nayir se
gndi la chipul biatului, att de tnr i de stnjenit.
- Da, i chibzuit totodat. Femeia se opri n dreptul uii
camerei de zi. Abir va fi potrivit pentru el.
Cuvintele ei atrnau amenintor n aer. S nsemne c Abir
era mai potrivit dect Nouf? Um Tahsin deschise ua i i fcu
semn s intre.
Nu cred c Othman s-a ntors nc acas, dar am s verific.
Intre timp, am s pun o servitoare s aduc ceai.
Fr vreun alt cuvnt, plec.
Nayir se uit n cuprinsul camerei. Dou dintre obloanele de
la geamuri dispruser i un grup de lumnri albe plp- iau pe
pervazurile ferestrelor, aruncnd o lumin aurie. Lu loc pe
canapea i atept nelinitit, imaginndu-i sosirea lui Othman, a
crei penibilitate tia c avea s i copleeasc pe amndoi. Tot ce
plnuise s spun prea prea dur acum. tiu c i-ai ucis sora. Ai
lovit-o, ai dus-o n deert i ai abandonat-o. Ai vrut ca ea s
moar." Nu era aceast siguran a discursului, n absena dovezii,
doar un alt soi de trufie pctoas?
Scotocind n buzunarul larg al trendului, Nayir scoase
tristua cu aur care i aparinuse lui Nouf. Era posibil ca Othman
s fi furat aurul i s l fi ascuns pentru a o mpiedica pe Nouf s
plece. Dar cum obinuse combinaia seifului unde era pstrat
aurul?
Allah, am nevoie de ajutorul tu. Cluzete-mi gndurile."
Mintea lui Nayir se ntoarse la locurile descoperirilor sale: grdina
zoologic, apartamentul lui Eric, baraca de pe plaj. Omisese
ceva? Un mic detaliu care, discret, era nelalocul lui? Ajut-m,
Allah! Ajut-m s vd detaliul." nchise ochii i ncerc s i
limpezeasc mintea, dar gndurile i se nvrte - jeau prin cap. Dac
nu exista nici un astfel de detaliu? Poate c ucigaul nu lsase nici
o urm, nimic care s duc la el.
O imagine persista n mintea lui Nayir: o hart, harta oraului,
pe care o gsise n acea barac, pe jumtate ascuns sub tivul unei
robe. Ce e cu ea?" se gndi. Nu era nimic neobinuit la hart. Nouf
o folosise pentru a localiza grdina zoologic. Bg mna n
buzunar i i atinse mtniile. nchiznd ochii, continu s se
roage, o rugciune lung care se descolcea precum un vis
fermector i care i gsea refrenul ntr-o strofa simpl:

0, Allah, Lumina mea, Cluza mea,


Arat-mi miezul adevrului,
D-mi inima unui
leu i ochiul unui
oim.

Era la a cincea repetiie, cnd ua se deschise scrind i intr


o femeie. Ochii lui Nayir se deschiser. Uimit, se uit la roba
neagr, la acopermntul de fa i n final la minile care i
aparineau lui Abir. Se ridic.
De data asta, ea aez serviciul de cafea pe mas. Pstrn- du-
i vlul cobort, turn o ceac i i-o nmn lui Nayir, vrsnd
doar o mic pictur. El era uimit de noua ei stpnire n micri.
- Am exersat, spuse fata. V rog s fii atent - e fierbinte.
El lu ceaca, se reaez i se pomeni uitndu-se lung la
mneca robei ei. Dintr-odat, gndurile i gsir locul i se
potrivir. Nu era vorba despre hart; harta nu nsemna nimic. Era
vorba despre roba care ascundea harta.
O rob alb de brbat atrna ntr-un crlig n baraca de pe
plaj.
In acel moment i se pruse firesc. Nouf purta roba cnd ieea
cu motocicleta; trebuia s se mbrace ca un brbat. Dar
Muhammad spusese c Nouf purta o mantie neagr cnd prsea
insula, schimbndu-se n roba alb cnd ajungea pe plaj. Purta
roba alb cnd murise, deci unde era mantia neagr? i de ce se
gsea o alt rob alb n barac?
Cine altcineva ar purta o rob alb i ar lsa-o apoi pe plaj?
Nayir era nucit de descoperire, care i ddea puteri n chiar
acel moment, n care se minuna de ignorana sa. i ridic privirea
spre Abir, ntrebndu-se, brusc, de ce venise. Voia informaii, sau
se temea c el avea s i spun ceva lui Othman?
Cred c tiu ce s-a ntmplat cu sora ta, rosti el calm.
Abir se trase n spate i i cuprinse protector cu braele zona
pieptului, dar el observ o ncruntare n privirea ei.
- i cred c s-ar putea s tii i tu, adug Nayir.
Ea i nclin capul, un gest pe care el l recunotea acum drept
o simulare a modestiei.
- De unde s tiu eu?
- Am gsit asta.
Nayir aez tristua pe mas.
Abir se uit la ea mimnd descumpnirea, apoi ncerc s lase
lumina dumiririi s se strecoare ncet n ochii ei, dar rezultatul era
o cuttur de scheci copilresc.
- E tristua cu bijuterii a lui Nouf? ntreb fata, vocea liindu-
i o oapt rguit.
Cobornd braele, ngenunche grbit lng mas, i ridic
burqa i deschise tristua. Vznd coninutul, i holb ochii i
scoase un murmur care reui s se apropie de o mhnire autentic.
- De ce s o li lsat acas? ntreb ea, strngnd tristua la
piept.
- De unde tii c a lsat-o acas?
Fata pli.
- Cred c poi lsa prefctoria deoparte, spuse el.
Confuzia din ochii lui Abir avea o tent de ostilitate.
- In primul rnd, ea n-a scos-o din seif, continu Nayif,
energizat de brusca potrivire a gndurilor sale. Tu ai scos-o.
Trebuia s faci s arate ca i cum Nouf ar fi fugit, i tiai c, dac
ea disprea, cineva avea s controleze dac dispruse i aurul.
Singura mea ntrebare este: de ce nu ai gsit un loc mai bun s o
ascunzi?
- Credei c eu...? bolborosi ea neconvingtor. Abir nghii
un nod ce i s-ar fi pus n gt, clipi descumpnit i cltin din cap
ca pentru a izgoni o musc. Chipul ei fu strbtut fugar de o
expresie de team, care se risipi n aspectul rece, manierat ce se
potrivea ntr-o camer de zi a neamului Shrawi.
- V nelai n legtur cu asta, spuse ea cu voce spart. N-
am nici o idee ce s-a ntm...
- nceteaz! zise el ridicnd o mn. Minciuna doar i
agraveaz pcatele. tiu ce ai fcut.
Nayir i imagina c fata zrise scnteia de surescitare din
ochii lui, ntruct se strduia s i vin n fire. Punnd cu grij
tristua pe mas, ncerc s se ridice, dar pru incapabil.
Tremura.
- Nu tii ce vorbii, spuse Abir, dar ochii i erau ncrcai de
team.
- Am auzit c te cstoreti cu logodnicul lui Nouf.
- Nu e logodnicul ei!
Cuvintele fetei erau mai vehemente dect se ateptase el.
- Qazi urma s o ia n cstorie.
- Dar el nu o iubea, se rsti Abir. i ea nu l iubea pe el!
Observnd mnia pe figura fetei, Nayir decise s rite.
- Ea avea totul, nu-i aa? Tot ce i doreai tu.
- Nu tiu.
Cuttura fetei era furioas.
- Erai geloas c urma s se mrite cu Qazi. Voiai s te
cstoreti tu cu el, dar nu puteai. Ea era mai mare, aa c alegea
prima.
- Ea nu l iubea! Abir se cocrj i ncepu s tremure din toate
mdularele, din ochi nindu-i lacrimi de mnie. tiu ce fcea, se
furia i fcea sex cu Muhammad!
- i-a spus ea asta?
- Cum altfel a rmas nsrcinat? E dezgusttor ce a fcut!
Singurele motive pentru care voia s se mrite cu Qazi erau c el
avea s devin bogat ntr-o bun zi i c lui nu i-ar fi psat dac l-
ar fi nelat.
Fr ndoial c spunea adevrul, cel pe care l tia ea; emoia
ei puternic dogorea i pe obraji i curgeau lacrimile fierbini ale
sinceritii. Dar de aici restul teoriei lui Nayir era simpl
presupunere, bazat pe indicii insuficiente i pe imaginaia sa.
- De ce nu mi povesteti ce s-a ntmplat? o ndemn el.
Coranul spune c exist iertare pentru cei care se ciesc.
Fata se uit n podea i, nchiznd ochii, refuz scuturnd
mndru din cap.
- Bine, spuse Nayir. Uite ce cred eu. Tu ai plnuit asta.
Trebuie s fi durat o vreme s nchegi totul n minte - cum s o
duci n deert, ce camionet s foloseti, cum s furi cmila, toate
amnuntele. A necesitat foarte mult munc. Dar cred c tiai c
se ntlnea cu cineva la grdina zoologic.
Fata deschise ochii i l privi cu un amestec de curiozitate i
de team.
~Te scrbea? ntreb el.
- Se ntlnea cu Muhammad, se rsti Abir.
- Am veti pentru tine, zise el. Nu se ntlnea cu Muhammad.
Cu altcineva se culca.
- Cu cine?
Nayir se opri puin, savurnd faptul c n sfrit avea nite
rspunsuri, chiar dac nu dorea s l denune pe Othman.
- Las-m s recapitulez un picu, spuse. Voiai s scapi de
Nouf ca s l ai pe Qazi pentru tine. Vzndu-i fulgerele din ochi,
Nayir ridic mpciuitor mna. Sau ca s l protejezi pe Qazi de
ea. i singurul mod de a reui asta era s faci s arate ca i cum ar
fi fugit. Locul cel mai bun n care s o duci era deertul. Nimeni
nu avea s o gseasc vreodat acolo. Dar, ca s faci s arate ca i
cum ea ar fi plecat n deert, trebuia s furi o cmil.
Fata rspunse cu o privire plin de dezgust, pe care el o gsi
straniu de ncurajatoare.
- Era greu s furi o cmil, mai ales n plin zi, dar tu
cunoteai cmila asta era favorita lui Nouf i animalul probabil
c avea ncredere n tine. De fapt, nu era prea greu s o faci s urce
n spatele unei camionete. Ce ai fcut: ai pus-o s urce pe o
scndur? Aceeai scndur pe care ai folosit-o dup aceea ca s
urci motocicleta lui Nouf pe platforma camionetei?
La menionarea motocicletei, expresia de stpnire rigid a lui
Abir dezvlui o frntur de team, dar ea i meninu fermitatea
maxilarului.
Oricine ar fi putut fura cmila, spuse ea.
- Da, dar e o isprav important pentru o fat de mrimea ta.
M miram doar de logistic. E o cmil destul de docil, dar tot
era dificil... Vznd c ea nu se arta dispus s ofere nici o
explicaie, Nayir continu. Cred c o scndur ar fi metoda cea
mai uoar. Existau scnduri n curte. Ai adus camioneta din
parcarea din fa. E destul de simplu s furi o camionet fraii ti
in cheile n vestiarul de lng ua din fa. Deci ai furat o
camionet din parcare. Ai condus-o pe traseul ocolitor pn n
curtea din spate i ai urcat cmila pe platform. Ai luat i o eav
din spatele uii grajdului. i nu te-a observat nimeni, n afar de
fiica ngrijitorului, pe care ai lovit-o pur i simplu cu eava.
Probabil c ai lsat-o incontient pe loc.
Abir prea straniu de ncntat, dar apoi i cobor privirea -
bine antrenat, i imagin el, pentru a nu i arta
mndria. Satisfacia ei discret de sine l irita; probabil c Nayir
fcuse vreo greeal n raionament.
Ba nu, desigur... zise el reflectnd. Ai fost ndeajuns de
istea pentru a ti ora cea mai potrivit la care s furi cmila
cnd nu era nimeni n preajm. Fata ngrijitorului te-a prins cnd
ascundeai aurul?
Ochii lui Abir fulgerar de mnie i el tiu c avea dreptate.
- Era aceeai zi n care ai rpit-o pe Nouf?
Ea nu rspunse.
- Nu conteaz, spuse Nayir. Ai urcat cmila n camionet.
Aveai o arm: eava. Ai pus scndura de lemn pe platforma
camionetei. Mai aveai nevoie doar de Nouf, i tiai unde s o
gseti. Trebuie s i fi spus despre ntlnirile ei de la grdina
zoologic.
- Am aflat singur despre ele, zise Abir.
- Cum?
- Doar pentru c i cunoteam comportamentul, spuse Abir,
nu nseamn c am omort-o.
Nayir se for s dea dovad de rbdare.
- Cum ai aflat?
- Am urmrit-o pn la baraca aia ntr-o zi i am gsit harta
ei cu traseul spre grdina zoologic. Cnd a venit acas, eu m-am
ntors pe plaj, am luat motocicleta i m-am dus singur la grdina
zoologic. Brbia fetei ieea mndru n afar, ntr-o expresie
evident de justee. Am gsit prezervative n portbagajul
motocicletei!
Dar tot nu tiai cu cine se ntlnea. El cut o reacie pe
chipul ei, dar vzu doar faada moralitii, a nfptuirii dreptii.
Te-ai dus la grdina zoologic naintea ei, continu Nayir, i ai
ateptat-o. Cnd s-a oprit cu motocicleta, ai dobort-o. Cum?
Fata tcea.
Dac stau s m gndesc mai bine, relu el, cum de puteai
fi sigur c nu avea s fie prezent iubitul ei? Nu cred c intenionai
s i rpeti pe amndoi.
- Vedei, spuse ea, cu o satisfacie rutcioas n privire,
povestea dumneavoastr nu are sens.
- Trebuie s fi plnuit s ajungi acolo fie nainte de a sosi
iubitul ei, fie dup ce plecase acesta. tiai deja c Nouf venea
singur la grdina zoologic, n acele momente de libertate pe care
le ndrgea, mergnd pe motociclet... Nayir urmrea atent faa lui
Abir. tiai c se ntlnea cu Muhammad acolo, i probabil i-ai dat
totodat seama c el fcea comisioane pentru Nouf, pentru a-i
menine alibiul acas.
- Era un prost, spuse ea.
- Venea acas cu plase de cumprturi pline cu haine pe care
nu le purta niciodat?
- Venea acas mirosind ca un animal.
Ostilitatea din vocea ei i produse un fior scurt, rutcios de
ncntare; purta toat furia nechibzuit care o condusese s i
ucid sora. Chiar dac stpnirea ei nu se destrm complet,
aceast mic fisur reprezenta semnalul vinei sale.
- Deci bnuiai c, la un moment dat, Muhammad avea s
plece s fac cumprturile, continu el, i Nouf urma s fie
singur. Ai avut norocul s ajungi cnd ea era singur, probabil
nainte de a ajunge Muhammad acolo. Dar tot rmne ntrebarea:
cum ai dobort-o? Motocicleta ei trebuie s fi fost parcat pe
drumul de acces, i nu i-ar fi luat prea mult timp s o urci n spatele
camionetei. i-apoi? Ai ateptat n tufiuri i ai srit la ea? Sau ai
stat s vorbeti cu ea? Nayir studia chipul fetei n cutarea vreunui
indiciu, dar vzu doar reinere. Nu-mi pot imagina c ai fcut-o.
Cum ai fi explicat faptul c te gseai acolo, pe lng alte amnunte,
cum ar fi condusul unei camionete cu o cmil i cu motocicleta
ei - n spate? Nu, trebuie s o fi luat prin surprindere. Te-ai repezit
la ea din tufiuri. El i atinse tmpla n locul care coincidea cu
rana de la cap a lui Nouf. De-asta a fost lovit ntr-o parte a capului.
Cu siguran, ai lsat-o incontient nu s-a trezit nici mcar mai
trziu, cnd a nceput s plou. Dar sr nite etape. Revin. Ai
dobort-o. Ea a czut. Am gsit urme de trre n zona n care ai
tras trupul ei n camionet.
Abir arta de parc suporta biguielile fr noim ale unui
unchi n vrst.
- Bizar, continu Nayir, e c specialistul meu n depistarea
urmelor a confundat amprentele tale, aa c prea ca i
cum Nouf s-ar fi ridicat din nou. Dar noi vzuserm urmele tale.
La fel i cele de pe plaj.
- Povestea dumneavoastr e ridicol, spuse ea.
- E i povestea ta. El vedea fierbineala adunat n obrajii ei
i i continu relatarea: Urmtoarea ta problem era s ajungi n
deert, dar planificasei i asta. Furasei hanoracul fratelui tu cu
hrile deertului i sistemul lui GPS, i i-ai dat cumva seama cum
s le foloseti. Trebuia s gseti un loc n care s nu fie gsit, aa
c te-ai gndit s te ndrepi spre zona ultimei tabere n care se
dusese Othman, pentru c GPS-ul te putea conduce ntr-acolo i
napoi, nu-i aa? Era deja programat i, dei e un aparat destul de
sofisticat, nu era att de dificil, nct s nu l poi folosi. Odat ce
ajungeai acolo, puteai pleca din tabr i s azvrli trupul lui Nouf
ntr-un loc unde s nu o gseasc nimeni. In felul sta, ea era
mpotmolit n pustietate, dar tu nu erai, pentru c puteai s
urmreti traseul vii seci pn la tabr i apoi s navighezi
drumul napoi ctre proprietate, datorit GPS-ului. La tabr
oricum nu era att de greu de ajuns, nu-i aa?
Fata i arunc o privire rece, el bnuind c o insultase. Trufia
i se vedea acum din plin; singura urm de modestie rmas era
felul n care braele i cuprindeau torsul, cu palmele vrte la
subsuori.
Odat ajuns n deert, puteai s mergi cu camioneta pn
la marginea vii seci i urma doar o chestiune de a o mpinge pe
Nouf de pe scaunul pasagerului n vale, poate nici mcar dndu-i
seama c era aa ceva. Era o depresiune convenabil a terenului,
unde ar fi fost mai puin probabil ca oamenii s o observe.
tiu ce e o vale seac, se stropi Abir.
Aadar, ai mpins-o din camionet, abandonnd-o pe fundul
acelei vi seci. Apoi ai demarat... ncotro? Poate mai n amonte?
Trebuia s gseti un loc n care s lai cmila, suficient de departe
de Nouf ca s nu dea sora ta de ea.
Abir pstra o tcere ncpnat.
Dup care ai condus nspre ora, dar trebuia s scapi de
camionet. n mod evident, ai ales o locaie destul de inteligent -
maina nu a fost gsit nici acum. De acolo, te-ai
urcat pe motociclet i te-ai ntors n ora. A fost o treab istea,
m gndesc, s foloseti motocicleta. In felul sta ai ajuns acas.
Numai c ai lsat n urm nite semne. Emblema motocicletei s-a
imprimat de la cldur pe piciorul cmilei.
Pe chipul ei trecu un nou tremur fugar de team.
- i ce?
- Cred c e o dovad evident c motocicleta i cmila au
fost alturi, ntr-un spaiu strmt, spuse Nayir. Undeva extrem de
fierbinte.
Fata pru pe cale s vorbeasc, dar pn la urm nu i ddu
brbatului aceast satisfacie. El continu.
- Toat escapada a durat doar... ct: trei ore? Jumtate de or
pn la grdina zoologic, o or pn n deert, jumtate de or s
arunci trupul i nc o or s revii la baraca de pe plaj. Te-ai ntors
acas nainte s observe cineva c lipseai, si, cnd ai aprut clare
pe schi-jet, sunt sigur c s-au gndit c ieisei doar la o plimbare
pe ap. Gndindu-m acum la ce s-a ntmplat, e destul de uimitor
c ai reuit toate astea singur. Eti doar o fat, o adolescent.
- Ce tii dumneata despre fete? i arunc ea din vrful
buzelor.
Remarca l afect mai puternic dect i-ar fi plcut, dar o
nltur din minte i se concentr asupra chipului ei. Vedea acolo
asprimea la care se atepta din partea unui uciga. Nu putea spune
dac era rodul educaiei primite n snul familiei Shrawi sau pur
i simplu o trstur de personalitate, dar i ddea o stare de grea.
Ea nu protestase mai deloc n decursul reconstituirii evenimentelor
fcute de el i, dei izbucnirea ei trdase gelozia ca motiv, tcerea
fetei era cea care l tulbura. Accepta povestea lui. Judecnd dup
cuttura ei pierdut, nstrinat, Abir nu accepta vina; se ntrea
luntric, ascunznd adevrul ndrtul vlului feminitii sale, al
dreptului de a rmne cufundat n tcere.
- Te felicit, spuse el, amrciunea cioprindu-i vorbele. E
uimitor ce ai reuit s realizezi, inducnd pe toat lumea n eroare.
- Oamenii sunt proti.
El rmase nemicat, inndu-i mnia sub control.
- Dac oamenii sunt proti, categoria asta te include i pe
tine. Au existat o mulime de detalii de care a trebuit s te ngrijeti,
dar ai uitat un lucru.
- Serios?
- mbrcmintea. Cnd ai venit cu motocicleta napoi la
barac, a trebuit s scapi de roba ta alb, cea pe care ai purtat-o ca
s te deghizezi n brbat. Aa c ai atrnat-o n cui.
Trufia i sfidarea se scurser de pe faa ei.
- Dac Nouf ar fi fugit, adug Nayir, n-ar fi atrnat i acum
mantia ei neagr n cuiul acela?
Abir i conjur iari ngmfarea, drapnd-o peste fa ca pe
un vl.
- Ar putea fi roba oricui.
- Eu cred c dovedete c cineva a fost n barac dup
dispariia lui Nouf. Persoana aceea a furat mantia ei neagr pentru
a ascunde faptul c Nouf fusese acolo. Dar a lsat o rob alb care
n-avea ce cuta n acel loc. Cine i de ce s fi fcut asta?
- Nu tiu.
Furia brbatului se nteea; Nayir se ls mai n fa, ncli-
nndu-se nspre fat.
- Tu ai fi fcut-o. Ai lsat-o s moar n deert. S-ar putea s-
i plac s crezi c a fost un accident, dar lovitura ta la cap a lsat-
o incontient, i cnd a venit ploaia nu a avut nici o ans. S-a
necat. Ii spui c nu a fost vina ta? C a fost vina ei c nu s-a trezit
la timp pentru a iei din vale? Ingduie-mi s-i spun c, chiar dac
s-ar fi trezit i ar fi ieit din acea vale seac, cldura i razele
soarelui ar fi ucis-o oricum. Nu i-ai lsat cmila sau camioneta,
nici mcar o sticl cu ap nu i-ai lsat. Ai abandonat-o morii.
Abir afia un rictus dispreuitor pe msura celui al lui Nayir,
dar i inea gura ferecat.
- Mi-e ruine s o spun, continu el, dar nu m-am gndit
niciodat c o femeie ar fi putut face aa ceva. A fost o dovad a
ignoranei mele, desigur. Nu mi-am putut imagina. Brbatul lu o
gur de aer, ncercnd s se calmeze, dar nu izbuti. i totul a fost
pentru Qazi? Presupun c asta nseamn c
nu tiai c Nouf plnuia s l abandoneze pe Qazi n luna lor de
miere.
Abir nu fcu nici un efort de a-i ascunde ocul.
- Da, zise el, fcea aranjamente s triasc la New York.
Gsise chiar pe cineva care s o cazeze o vreme pn putea s i
gseasc o locuin proprie.
- Nu-i adevrat!
- Ba este. Nayir nu resimea nici o satisfacie vzndu-i
oroarea; l mnie doar mai mult. Nouf nu voia s fie cu Qazi. Voia
pe altcineva... i altceva.
Abir i muc buza att de tare, nct el crezu c avea s i-o
strpung.
- Se cstorea cu Qazi doar pentru bani, spuse ea, dar fr
convingere. Nu l-ar fi prsit aa uor.
Eti att de sigur?
Teama fulger peste chipul fetei, dar furia clocotea n Nayir i
nu putu gsi compasiune n inima sa, ci numai dezgust. Oare
surorile se chinuiser una pe cealalt ntr-att, nct s ntrein
genul sta de ur? El nu auzise nimic despre asta pn acum. Katya
probabil tia mai bine, dar el presupunea c Abir era doar o fire
neobinuit de egoist. Intorcndu-i privirea dinspre fat, brbatul
se ls pe sptarul canapelei i rmase cu ochii la serviciul de
cafea.
- Nu cred c se ntlnea cu altcineva, zise ea. Spunei asta
doar pentru a m supra.
- Exista altcineva, rosti Nayir. Cineva pe care l iubea mult
mai mult dect pe Qazi. Dar nu am s-i spun cine era, pentru c
eu consider c doar ar spori durerea.
i i-ar da ocazia s arunci vina pe altcineva11, continu el n
gnd.
Dar tot se folosea de Qazi! Vocea fetei suna strident acum.
Tot l minea i se culca cu alt brbat!
Nayir ddu din cap o singur dat, ntr-o ncuviinare posac.
- Numai c nu neleg n ce fel nsemna asta c trebuia s o
ucizi. Nu cred c e de gsit vreun sens, cnd ai fi putut opri
cstoria pur i simplu povestindu-i lui Qazi despre
comportamentul ei.
Fata sttea pe vine, apucndu-i coapsele cu minile, ciupind
brutal cu degetele materialul vemntului. Ceva din dansul
spasmodic al muchilor de pe chipul ei arta c asta era ntrebarea
cea mai tulburtoare dintre toate. Nayir se ls n fa, cu interes
rennoit.
- Sau ai fcut-o pentru c el nu te-ar fi crezut? opti.
Bineneles c m-ar fi crezut, rosti ea neconvingtor.
- Poate c o iubea att de mult pe Nouf, nct nici nu i-ar fi
psat.
- Nu-i adevrat! strig ea. Nu m-ar fi crezut, dar asta doar
pentru c el nu gndete ru despre oameni.
- Ins nu eti att de sigur, continu Nayir. Dac i-ai fi spus,
iar el s-ar fi gndit: Abir aia trebuie s fie nebun!11?
Nu sunt nebun!
- Un singur lucru putea fi mai ru, adug Nayir. Dac te
credea, i totui alegea s fie cu ea?
- El n-ar face una ca asta!
- Dar te frmnt, nu-i aa? Te frmnt s nu tii ce ar fi
fcut!
Fata se uita crunt la el, cu toat maliiozitatea fiinei sale, dar
Nayir de-acum se simea imun.
- Ai vorbit vreodat cu Nouf despre asta? o ntreb.
Ea slobozi un rset sec.
- Nu poi vorbi cu Nouf! Ei nu-i pas de nimic altceva, dect
de ea.
Lui i se prea straniu de deranjant folosirea prezentului de
ctre Abir.
- Ai ncercat vreodat?
- Da, se repezi ea. Am ncercat, dar nu m-a ascultat. Mergea
nainte cu cstoria, orice-o fi. Gura fetei se deform intr-un rnjet
dispreuitor. i-n momentul la i-am spus c tiam ce fcea, i c
voiam s m cstoresc cu Qazi, i c ea nu avea nici un drept s
se mrite cu el. i tii ce a fcut? Privirea lui Abir era
provocatoare. Nimic. Nu i psa!
- Deci o urai.
Da.
Dei i inea trupul nemicat, rigid, vorbise cu o franchee
care lui i strni comptimirea. Ii nelegea sentimentele, dar
aciunile care rezultau de aici nu le nelegea; nici pe departe.
- ntr-un fel, sunt mai orb dect nainte, spuse el, uitndu-se
cu ochi mijii la Abir. Acum vd adevrul, dar tot nu tiu ce e
drept.
Gtul lui Abir era rigid, tot trupul ei, ncordat.
- N-o s m pri, spuse ea. tii bine ce mi vor face. Fata
se ridic repezit. Minile nc i tremurau; cu grij, lu tristua de
catifea de pe mas. In plus, nu avei nici o dovad, adug ea.
Lsndu-i burqa jos, se ndrept spre u.
- Ateapt! Nayir se ridic de pe canapea i bg mna n
buzunar. Aveam de gnd s las asta familiei. Scoase jurnalul lui
Nouf. L-am gsit n baraca de pe plaj.
Ea se uit oripilat la caiet.
- E jurnalul ei. Cred c i-ar dori ceva care s le aminteasc
de ea.
Abir ntinse mna dup caiet, dar Nayir l trase n spate, astfel
nct ea s nu-1 ajung. Ochii li se ntlnir.
- Asta nu e pentru tine, spuse el.
Intorcndu-se pe clcie, fata iei mpleticit din camer. El nu
fcu nici un gest s o opreasc, fiind sigur c nu avea s se duc
nicieri. Singurul lui regret era c nu vzuse cuttura final de pe
figura ei.
Odat ce sunetul pailor fetei se stinse, Nayir bg mna n
buzunar i scoase ultimul obiect: barza origami. Ii atinse coada.
Inc-i pstra forma, dei petrecuse atta vreme n buzunarul lui.
Voise s i napoieze obiectele lui Othman, dar acum nu mai avea
linitea sufleteasc de a le lsa acolo, unde Abir putea pune mna
pe ele. Bg caietul i barza napoi n buzunarul trenciului.
Lumnrile se stinseser. Dincolo de fereastr se auzeau
valurile izbindu-se de stncile de jos. Era ciudat c nu auzise
niciodat oceanul pn atunci din acea parte nalt a insulei.
Deschise ua de la teras i pi n noapte.
In deprtare, auzi cum motorul unui schi-jet pornea la via.
Simea impulsul de a spune cuiva - de a suna la poliie,
poate chiar s l sune pe logodnicul ei i s i explice toat
trenia. Asta, cel puin, ar fi pus capt planurilor ei de cstorie.
Dar nu avea inima s-o fac. Se simea slbit de ceea ce spusese ea,
pentru c, n ciuda ocului produs de cruzimea fetei, n ciuda furiei
i a dezgustului lui, Abir avea dreptate: el tia ce aveau s i fac.
Dar ceea ce l oprea de fapt era cunoaterea efectelor pe care le-ar
fi suferit familia.
Ceva important se nruia n el, zidul care susinea fora
convingerilor sale, i l durea s se simt slbind, s simt atta
compasiune pentru femei precum Nouf, care se considerau captive
n vieile lor, n prescrierile de cuviin i de via casnic, potrivite
pentru soiile Profetului, dar nu pentru femeile din lumea asta,
viciat de dorine de a merge la coal i a cltori i a lucra i a
avea opiuni i pofte tot mai mari. ncerca s nu se gndeasc la
faptul c lumea se prbuea, dar ea se prbuea, i lui nu i sttea
nimic n putere, n afar de a contempla cu un sentiment al
pierderii dureros i amar.
Pind pn n dreptul balustradei de marmur, bg mna n
buzunar. Mai exista un obiect acolo. Vechiul lui misyar. Csua
menit numelui miresei era tot goal; numele su se tergea din
csua mirelui. Privi documentul, i trecu degetul peste ndoiturile
sale i admir sigiliul. Arta att de autentic. Era un misyar foarte
frumos.
Vuietul motorului crescu n intensitate atunci cnd schi-je- tul
trecu pe dedesubt. Vedea cum btaia farului cresta o semilun pe
ap. l urmri executnd o ntoarcere, mergnd apoi n cerc,
huruitul su rsunnd n noapte. Scoase o brichet i o inu sub
misyar, simind cum rsuflarea blnd a flcrii fonea hrtia.
Ezit puin, tiind ct de dificil ar fi fost s l nlocuiasc. Dar
cunotea adevrul: nu avea s l foloseasc niciodat.
Cu o mn ferm, apropie flacra i privi hrtia aprinzn- du-
se, o privi contorsionndu-se i ncepnd s se descompun, i
ddu drumul n cele din urm, atunci cnd vntul nfc
rmiele carbonizate i le purt peste balustrad, ctre mare.
n cldura torid a unei dup-amiezi din timpul sptmnii,
parcul de distracii pentru copii nu era niciodat plin. Prietenul lui,
Azim, i povestise despre el, spunndu-i c era un loc perfect n
care s duci o femeie. Celelalte parcuri de distracii din nordul
cartierului Corniche erau strict separate pe sexe, dar acesta era
dedicat familiilor, i oamenii aveau s presupun automat c
alctuiau un cuplu. Era puin plictisitor, dar ar fi putut vorbi i, din
vrful roii mari, urmau s aib parte de o perspectiv excelent
asupra mrii.
Dup dou zile de navigat singur, Nayir ancorase n portul de
ambarcaiuni i i pornise telefonul celular, descoperind c l
sunase Katya de dou ori, lsndu-i cte un mesaj n csua vocal.
Primul era simplu, pe un ton formal: Te rog s m suni". Al doilea
trda poft de mncare: Ce zici de bufetul la pentru familii? 11
Iniial, fusese ocat de faptul c femeia l sunase, dar
indignarea i se topise precum gheaa ntr-o zi de var. Era bucuros
s aib veti de la ea. Cnd i telefonase la rndul su, ea pruse
foarte ncntat, ceea ce l fcuse agitat i fericit. Stabiliser s se
ntlneasc n parcul copiilor. El insistase s ajung acolo n
maini separate, iar ea s fie nsoit de oferul ei.
La ora unu a dup-amiezii urmtoare, Nayir sttea la intrarea
n parcul de distracii. Cteva familii trecur pe lng el, plecnd -
se fcuse prea cald pentru copii. Avnd chipurile nvluite n
negru, toate femeile erau nsoite de brbai. i trecu prin minte c
brbaii aceia ar putea s nu le fie soi sau frai, i studie cuplurile
n cutare de indicii legate de relaiile lor. Uneori copiii i strigau
Mami i Tati, dar existau i
cupluri fr copii, iar el le urmri atent, reinnd posturile,
gesturile, tonurile vocilor. Observ c majoritatea cuplurilor nu
vorbeau. Artau vlguii, gata de plecare. Un brbat vorbea cu o
femeie cu o dezinvoltur care sugera familiaritate. Alt brbat
vorbea aproape neglijent cu soia lui, neobosindu-se nici mcar s
se uite la faa ei. Nayir ncerc s se imagineze vorbind cu Katya
n felul acela, dar nu izbuti.
Katya sosi n cele din urm, aprnd pe dup poarta de fier de
la intrare. Nayir i recunoscu silueta nainte ca Ahmad s se iveasc
i, pre de o fraciune de secund, se panic, creznd c brbatul
nu venise. Dar escorta cea devotat se nfi apoi n spatele ei,
prul lui crunt strlucind puternic n lumina soarelui. Pe msur
ce Katya se apropia, Nayir deslui un zmbet ndrtul vlului de
fa.
- Bun, Nayir, zise ea. M bucur s te vd!
i eu m bucur s te vd!
Ahmad se apropie la rndul su i brbaii ddur mna. Cei
trei se ndreptar spre roata mare, dar Katya se opri n faa unei
tarabe de ngheat, i Nayir se opri odat cu ea. ngheata era o
idee minunat. Singura problem, i ddu el seama, era rstimpul
dintre cumpratul cornetului i ajunsul la un loc n care Katya s-
i poat ridica burqa pentru a mnca ngheata. Ar fi durat vreo trei
minute, dac i planificau corect micrile, s cumpere ngheata,
apoi bilete, s urce n cabin i s atepte ca roata s i ridice,
scondu-i din raza privirilor. Dar, n acele trei minute, nici o
substan ngheat nu avea vreo ans de supravieuire pe o astfel
de cldur.
Nayir i explic problema vnztorului, cruia i trebui ceva
vreme s neleag, dar, cnd se dumiri n sfrit, le veni n ajutor
mprumutndu-le rcitorul lui portabil i o pung cu ghea. Ei i
cuibrir cornetele n rcitor i, promind s l napoieze, se
ndreptar spre roat.
Trei minute mai trziu, Nayir i Katya stteau singuri n
cabina deschis, unul lng cellalt. n cabina din spatele lor se
gsea Ahmad, citind un ziar. Mecanicul, care prea deprins cu
cupluri ciudate, fr copii, dar care se purtau precum copiii, spuse
c avea s i nvrt pn cnd rcneau s poat iei
i apoi se ndeprt, oferindu-i Katyei intimitatea pentru a-i ridica
burqa.
Odat ce roata se puse n micare, simir o briz uoar i i
scoaser cornetele. Cnd Katya i ridic vlul, Nayir nu putu
rezista i se uit la faa ei. Nu prea diferit de ultima dat cnd o
vzuse, dar el se ateptase la mai mult tristee.
Atept nelinitit, incapabil s i mnnce ngheata, privind-
o cum i se scurgea pe dosul palmei. Unul din ei ar fi trebuit s
spun ceva, dar lui nu i venea nimic n minte. In timp ce se
ndreptau spre zenit, Nayir studia privelitea mrii, i, n timp ce
coborau, i studia ngheata, marea i ngheata, marea i vanilia,
pn cnd Katya i adun curajul de a spune:
- i, l-ai vzut pe Othman n ultima vreme?
Dei i se topea ngheata, Nayir i inu ochii aintii asupra
privelitii.
- Nu l-am vzut din ziua aceea n care ne-am ntlnit n
parcare.
- Aha.
O scurt tcere, urmat de sunetul mncatului de ngheat i
de alt scurt tcere.
- Voi doi mai suntei prieteni? ntreb apoi ea
El trebui s se gndeasc la ntrebare - mai nti n privina
inteniei n care fusese pus (curiozitate? gelozie?) i n al doilea
rnd n privina rspunsului, unul greu de crezut.
- Da, nc l consider prieten.
- Dar nu suntei... apropiai.
El observ c ngheata ei se apleca periculos de tare peste
marginea cornetului.
- De ce ntrebi?
Katya ridic din umeri. Era cea mai nepriceput ncercare de
a mima nepsarea pe care o vzuse el vreodat, dar avu drept
rezultat rsturnarea ngheatei, care i se rostogoli n josul
piciorului, ateriznd pe pantof.
- Ta Allah! Nu-mi vine s cred!
Femeia i scutur piciorul i ngheata zbur din cabin. Pluti
pn dincolo de ghereta mecanicului roii i lovi caldarmul,
mprocnd njur.
El nu tia dac s rd sau s se ncrunte, dar Katya prea
jenat, aa c i oferi cornetul lui. Dup o ezitare delicat, ea l
accept.
- Mulumesc!
Nayir i frec degetele de materialul robei, dar pru s le fac
doar mai lipicioase. Se aternu tcerea. El i povestise deja despre
conversaia cu Abir, dar, la telefon, ea nu trdase vreo alt reacie
n afara stupefaciei. El era curios ce prere avea ea legat de asta,
dar se temea prea mult ca s ntrebe.
- Apropo, spuse Katya, departamentul a decis redeschiderea
cazului lui Nouf.
El i arunc o privire.
- Serios?
- Da. I-am artat efei mele rezultatele obinute de noi i
toate probele prelevate de la cadavru. Ea le-a dus efului ei, i el a
formulat cererea. Comandantul departamentului tocmai a aprobat-
o.
- Deci ce are s se ntmple acum?
- Trimit poliia s chestioneze familia. Katya nl din
umeri. Shrawii sunt influeni... ar putea s ncerce o nou
muamalizare. Dar am vorbit deja cu Nusra despre asta.
El o privi cu curiozitate.
- i ce i-ai spus?
- I-am spus ce am descoperit la grdina zoologic... despre
pantof, adic. I-am spus de asemenea c aveam motive s o
suspectm pe Abir, bazate pe roba din barac i pe aurul care
lipsea.
- Pariez c Abir a ascuns din nou aurul.
- Nu tiu, spuse Katya. Dar, cnd am vorbit cu ea, Nusra n-
avea habar de ceea ce se ntmplase i mi-a promis c va coopera
cu investigatorii.
Nayir era cuprins de admiraie, nu numai pentru curajul
Katyei de a transmite dovezile lor, dar i pentru puterea ei de a
vorbi cu Nusra, care pierduse deja o fiic i acum era pe punctul
de a pierde nc una.
- M uimeti, spuse el.
Ea i nbui un surs.
- eful meu i-a luat totodat libertatea de a-1 suna pe Qazi
pentru a-1 avertiza c logodnica lui este sub investigaie.
Nayir zmbi.
- Asta e dreptate creativ!
- i eu cred asta. Nu tiu ce are s se ntmple cu Abir, dac
o vor gsi vinovat. Probabil c va petrece ceva vreme n
nchisoare.
- Un lucru pe care-1 consider binemeritat.
- Mai voiam s-i spun, continu ea, c departamentului i-ar
fi de folos un investigator ca tine. Te-ai gndit vreodat s lucrezi
pentru guvern?
Ochii lui ieir din orbite.
-Nu!
Oare de asta voise s se vad cu el?
- De ce nu?
- Nu e o idee bun.
- Ei, haide! Eti priceput la munca de detectiv. Eti mai
priceput dect unii dintre...
Nu-mi plac trupurile moarte, rosti el grbit.
Femeia se opri din linsul ngheatei.
- A, da, ai dreptate. Am uitat de asta, spuse ea zmbind.
- E ns un gest generos din partea ta.
- Totui, ai putea trece peste asta.
Katya i nbui rsul.
- Ascult, nu pot sta prea mult, zise el.
Se simea tulburat; lu o bucat de ghea din rcitor, folosind-
o pentru a-i terge minile.
- De ce nu poi?
Prea dezamgit, iar reacia asta aduse bucurie n sufletul lui
Nayir.
- Am programare pentru un consult la ochi, spuse el n cele
din urm.
- Oh! Ei bine, am s vin cu tine. E la doctorul acela?
- Da, i nu e necesar s vii.
- Dar mi-ar plcea. Ea l privea ciudat, se gndea el - i
i lingea ngheata. Consider-m o escort profesionist, n caz
c vreo femeie s-ar npusti asupra ta. Vor crede c sunt soia ta.
El se simi roind. Ca un idiot.
- Femeile nu se npustesc asupra mea.
- Ba da. Doar c tu nu ai acordat suficient atenie.

- Sunt att de bucuros c v-ai ntors! Doctorul Jahiz i pofti


de-a lungul unui coridor mochetat, pn ntr-o camer de
examinare. Spuneai c deertul v deranja la ochi?
Da. Nayir o conduse pe Katya spre un scaun din apropierea
uii i apoi petrecu un moment stingheritor crndu-se pe
scaunul pacientului. Cred c praful e cel care mi stric vederea.
- Desigur. Jahiz reduse intensitatea becurilor i aprinse un
panou luminos aflat pe perete, cu litere aranjate n coloane. V
asigur, ntotdeauna e de vin praful!
Nayir studie tabelul, descoperind c nu putea citi nici una
dintre litere.
~ De fapt, cele mai mari probleme le am cu vederea n ora,
nu tiu de ce. In deert vd totul.
Din ncperea de la intrare se auzi sunnd telefonul, iar
doctorul i pleoti umerii.
- M scuzai... m ntorc imediat.
Cnd iei, Katya i ridic burqa, puse picior peste picior i i
mpreun minile pe genunchi. Vrea ceva, se gndi el. Se ntreba
de unde tia asta. Nu era o micare pe care o mai vzuse fcnd-o,
dar prea universal, ca i gestul pentru M sufoc".
- Voiam s te invit la cin sptmna viitoare. Eu i tata
organizm o mic petrecere, doar cteva persoane, i mi-a dori s
vii i tu.
Nayir i ridic sprncenele politicos, dar nodul din stomac l
ndemna puternic n direcia opus. Cin? Cu tatl ei? Nu, nu, nu
era pregtit. Nu pentru aa ceva.
- Ar nsemna mult pentru mine, spuse ea, artnd oarecum
sfioas. tiu c ar putea prea ciudat, dar vor fi i ali oameni
prezeni, iar tata ar vrea s te cunoasc.
Nayir ddu din cap n semn c pricepea, dei se putea s fi fost
un tremur.
- i, dup cum am spus, vor fi i ali oameni prezeni.
Katya ridic dintr-o sprncean.
Dinspre anticamer, Nayir auzea vocea intens preocupat a
luijahiz.
Bine, ai face mai bine s terminai imediat cu picturile!
Nu, nu aplicai cldur, e umflat,ya Allah! Cine a mai auzit s pui
cldur pe umfltur?
Katya atepta rspunsul lui. Nu avea cum s-l ocoleasc. Nu
numai c ea voia ca el s i cunoasc tatl, dar voia s i cunoasc
i pe prietenii tatlui ei. Mneca robei lui Nayir se prinsese n
braul foropterului i el fu recunosctor pentru asta, trgnd de
timp n ncercarea lent de a i-o elibera. Vocea luijahiz ajungea
pn la ei:
- Da, dai-i drumul i punei nite ghea pe ea. tii ce, dac
putei gsi un cub de ghea n tot deertul la blestemat care s
rmn solid suficient de mult timp pentru a reduce umfltura,
atunci, data viitoare cnd trecei, am s v dau o pereche de
ochelari de soare Gucci la un pre redus... Da, avei cuvntul meu.
Gucci!
- In ce sear urma s dai petrecerea asta? ntreb Nayir.
-Joi seara.
Aaahhh, joia iau cina cu unchiul meu!
- Oh...
- Mi-ar plcea s vin, dar l-ar supra pe unchiul meu. Nu are
pe nimeni altcineva, i...
- neleg. Ea ncuviin din cap. Chiar neleg.
In loc de uurare, Nayir simea o stare de ru pentru c o
dezamgise.
tii ce, las-m s vorbesc cu unchiul meu, zise.
In regul, spuse ea, zmbind.
Doctorul reveni, iar Katya i cobor vlul. Jahiz se aez ntr-
un scaun de birou cu rotile i mpinse n picioare, apropiin- du-se
de Nayir ca un crab plesnind de energie.
- Acum amintii-v s respirai calm, spuse. Nu are s doar.
Recunosctor, Nayir i ndrept atenia spre doctor.
Lsnd la o parte exclamaia cam descurajant - Dumnezeule, un
minus cinci la ochiul stng! Trebuie s fie greu s citii ceva, nu?
, procedura i se pru relaxant. Era ntuneric i linite.
Instrumentele complexe, mnuite delicat i n
tcere respectuoas, i ddeau un sentiment de bun stare
universal. Doctorul putea s i ndrepte vederea. Mulumit lui
Allah, orice putea fi ndreptat, n minile adecvate.
Un minus cinci!
Nayir i aminti de piciorul cmilei, i asta l duse cu gndul
la Othman, la iubirea lui disperat pentru Nouf i la sentimentele
lui Nouf. Ea voia s fie ca bibanii." Dar Nouf cea din mintea lui
era deja liber, zburnd de-a lungul autostrzii pe un Harley-
Davidson. Purta o casc asemntoare unui scarabeu, mnui din
piele de aligator i o rob alb brbteasc. Roba flfia n jurul
gleznelor ei pe cnd depea tiruri i automobile de teren, un
beduin lunatic pe o cmil din era spaial.
Jahiz se ridic i nchise fia lui Nayir.
- Ne vom apuca imediat s lucrm la ochelarii
dumneavoastr... n-ar trebui s dureze mai mult de o or. Ct timp
ateptai, n-ar dori i sora dumneavoastr un consult?
Nayir se uit la Katya. Capul ei zvcni intr-un gest ce ar fi
putut nsemna nu.
- Nu, mulumesc, spuse Nayir, dndu-se jos de pe scaun.
- tii... ochii lui Jahiz aveau o expresie ireat nu
multe femei i corecteaz vederea. Brbaii i mpiedic s fac
asta. Numai o femeie puternic i eliberat intr pentru un consult.
Dei Katya avea vlul lsat i minile vrte n mneci, Nayir
i deslui ezitarea brusc. ncet, ea se ntoarse spre el ca pentru a
spune: Nu-i o idee rea!
- La urma urmei, continu Jahiz, cu vlurile pe fa toat
ziua, femeile ar vrea doar s vad lumea, s tii. i clar, prietene,
clar!
Nayir se uit la burqa lui Katya, ridicndu-se uor odat cu
respiraia ei. Ea ar fi vrut s spun ceva, se gndea la asta...
- Cred, zise Nayir, c ea are deja o vedere perfect.
i-i imagin c i zrea zmbetul.