Sunteți pe pagina 1din 332

maggie stiefvater

ovire
volumul 2 din seria
lupii din mercy falls

Traducere din limba englez


ANCA ERBNIC
MEROPI PAPAGHEORGHE

editura rao
Descrierea CIP a Bibliotecii Naionale a Romniei
STIEFVATER, MAGGIE
ovire / Maggie Stiefvater; trad.: Anca erbnic, Meropi
Papagheorghe Bucureti: Editura RAO, 2012

ISBN 978-606-609-267-8
I.erbnic, Anca (trad.)
II.Papagheorghe, Meropi (trad.)

821.111(73)-31=135.1

Editura RAO
Grupul Editorial RAO
Str. Turda nr. 117-119, Bucureti, ROMNIA
www.raobooks.com
www.rao.ro

MAGGIE STIEFVATER
Linger
Maggie Stiefvater, 2010
Publicat prin nelegere cu Scholastic Inc.,
557 Broadway, New York, NY 10012 SUA
Toate drepturile rezervate

Editura RAO, 2012


pentru versiunea n limba romn

2012

ISBN 978-606-609-267-8
3
Lui Tess,
n parte pentru toate lucrurile detepte,
Dar mult mai mult,
Pentru ideile dintre lucrurile detepte.

4
Prolog
Grace

Aceasta e povestea unui biat care a fost lup i a unei fete pe cale
s devin unul.
Cu doar cteva luni n urm, Sam era creatura mitic. Boala sa
era de nevindecat. Cuvintele lui de adio erau cele importante.
Corpul lui era un mister, prea straniu, minunat i nfricotor
pentru a putea fi neles.
Dar acum a venit primvara. Odat cu nclzirea vremii, ultimii
lupi i vor lepda blana i vor cpta din nou trup uman. Sam
rmne Sam, iar Cole rmne Cole, numai eu sunt singura care
oscileaz n propriul corp.
Anul trecut, asta era ceea ce mi doream. Aveam destule motive
pentru a-mi dori s fac parte din haita de lupi care locuiau n
pdurea din spatele casei mele. Dar acum, n loc s-i privesc de
departe, ateptnd ca unul dintre ei s vin la mine, ei sunt aceia
care m privesc, ateptnd s vin eu la ei.
Ochii lor, ochi omeneti n craniul unui lup, mi amintesc de ap:
albastrul clar al apei reflectnd cerul primverii, culoarea tulbure a
unui pria nvolburat de ploaie, verdele lacului pe timpul verii
cnd algele abia nfloresc, culoarea cenuie a unui ru sufocat de
ninsoare. nainte, numai ochii galbeni ai lui Sam m priveau de sub
mestecenii plouai, dar acum simeam greutatea privirii ntregii
haite. Greutatea cuvintelor nelese, dar nespuse.
Lupii din pdure mi sunt strini, acum c tiu secretul haitei lor.
Frumoi, ademenitori ns, cu toate acestea, strini. Un trecut
uman netiut se ascunde n spatele fiecrei perechi de ochi; Sam este

5
singurul pe care l-am cunoscut cu adevrat, i pe el l am lng
mine acum. mi doresc asta, s-mi cuprind mna n mna lui i
s-i aeze obrazul pe pieptul meu.
Dar trupul m trdeaz. Acum eu sunt necunoscutul i cel ce nu
poate fi cunoscut.
Aceasta este o poveste de dragoste. N-am tiut niciodat c exist
att de multe feluri de a iubi sau c iubirea te poate determina s
faci att de multe lucruri.
N-am tiut niciodat c exist att de multe feluri de-a spune
adio.

6
Unu
Sam

Mercy Falls, Minnesota, arta altfel atunci cnd tiai c aveai s


fii om pentru tot restul vieii tale. nainte, fusese doar un loc care
exista numai n aria verii, cu trotuare de beton i frunze ntoarse
spre soare, totul cu un iz puternic de asfalt ncins i gaze de
eapament risipindu-se n aer.
Acum, cnd ramurile primverii i ofereau dantele rar ntlnite,
de un roz delicat, simeam c acesta era locul meu.
n lunile care au trecut de cnd mi lepdasem pielea de lup, am
ncercat s nv s fiu din nou un biat normal. Am primit napoi
vechea mea slujb la Raftul Strmb, nconjurat de cuvinte noi i de
sunetul paginilor rsfoite. Mi-am dat la schimb SUV-ul motenit
mirosind numai a Beck i a viaa dus printre lupi pe un
Volkswagen Golf suficient de ncptor pentru mine i Grace, i
chitara mea. ncercam s nu tresar cnd simeam curentul de aer
rece dnd buzna la deschiderea brusc a unei ui. ncercam s -mi
aduc aminte c nu mai eram singur. Noaptea, Grace i cu mine ne
strecuram n camera ei, iar eu m pliam dup forma corpului ei,
inspirnd mirosul noii mele viei i potrivindu-mi btile inimii
dup ale ei.
Dac se ntmpla s mi se taie respiraia atunci cnd vntul
rsuna de urletele ndeprtate ale lupilor, cel puin m puteam
consola cu balsamul acestei viei simple i obinuite. M gndeam
cu drag la anii pe care aveam s-i petrec cu fata aceasta n braele
mele, la privilegiul de a mbtrni n aceast piele neobinuit mie.
tiam asta. Aveam totul.

7
Darul timpului n mine-nchis
viitorul brusc n faa mea deschis.

ncepusem s-mi iau chitara cu mine la librrie. Nu prea aveam


vnzare, aa c petreceam adesea ore n ir concertnd pentru
pereii plini de cri fr s m aud cineva. Micul caiet pe care mi-l
cumprase Grace se umplea ncet-ncet de cuvinte. Fiecare nou
dat mzglit n capul paginii era o victorie n faa iernii pe
sfrite.
Azi era o zi ca toate celelalte: strzi umede de diminea, nc
lipsite de poteniali cumprtori. La puin timp dup ce am deschis
magazinul, am fost surprins s aud pe cineva intrnd. Mi-am ridicat
privirea, sprijinindu-mi chitara de zidul din spatele scaunului.
Bun Sam, spuse Isabel.
Era ciudat s o vd aa singur, fr Grace prin preajm, i chiar
i mai ciudat s o vd aici n librrie, nconjurat de realitatea
delicat a peterii mele de cri. Pierderea fratelui ei iarna trecut i
nsprise vocea i i ascuise cuttura ochilor, spre deosebire de
prima oar cnd o cunoscusem. mi arunc o privire ireat i
indiferent, care m fcu s m simt naiv.
Ce mai faci? m ntreb ea, aezndu-se pe scaunul liber de
lng mine, picior peste picior.
Grace pur i simplu i-ar fi vrt picioarele sub scaun. Isabel mi
vzu ceaiul i sorbi din el, dup care oft adnc.
M-am uitat la ceaiul ntinat.
Nu mare lucru. Te-ai tuns?
Crlionii ei blonzi perfeci dispruser i fuseser nlocuii de o
tunsoare scurt, dur, ce o fcea s par frumoas i rnit.
Niciodat n-am crezut c eti un adept al lucrurilor evidente,
Sam, zise ea, ridicndu-i, nencreztoare, o sprncean.
Nici nu sunt.
Am ndreptat paharul de ceai neatins spre ea. Ar fi avut un
8
neles aparte dac a fi but din el dup ea.
Dac eram naiv, a fi spus: Hei, nu trebuia s fii la coal
acum?
Exact! spuse ea, lund paharul de parc ar fi fost al ei
dintotdeauna.
Se scufund cu o micare elegant n scaun. Eu m-am ncovoiat
ca un vultur n al meu. Ceasul de perete numra secundele. Afar,
nori albi, masivi, care nc mai aduceau a iarn, atrnau greu
deasupra strzii. Priveam cum o pictur de ploaie se scurgea pe
fereastr, doar pentru a sri, ngheat, pe trotuar. Gndurile mi
pendulau ntre chitara mea uzat i exemplarul din Mandelstam1
care zcea pe tejghea (Ce s fac eu cu trupul acesta ce mi l-au dat,
att de al meu, att de intim mie?). Pn la urm, m-am ntins i
am apsat butonul PLAY ai sistemului audio ascuns n spatele
tejghelei, repornind muzica deasupra noastr.
Am tot vzut lupi prin preajma casei mele, spuse Isabel, apoi
agit puin lichidul din pahar i continu: Ceaiul sta are gust de
gazon proaspt tuns.
i prinde bine, am spus, dar mi doream cu ardoare s nu mi-l
fi luat. Ceaiul fierbinte era ca o msur de siguran pe vremea asta
rece i, dei tiam c nu mai aveam nevoie de el, totui m simeam
mai om atunci cnd l ineam n mn.
Ct de aproape de casa ta?
Ea ridic din umeri.
Se vd n pdure de la etajul trei. Cu siguran, nu au nici cel
mai mic sim al conservrii, altfel ar sta departe de tata. Nu e deloc
un fan al lor, spuse ea, privirea alunecndu-i spre cicatricea
neregulat de pe gtul meu.
mi amintesc.
De altfel, nici Isabel nu avea vreun motiv s fie vreun fan mai
nfocat.

1 Osip Emilievici Mandelstam - numele unui poet i eseist rus (1891-1938) (n.tr.)
9
Dac se ntmpl cumva ca vreunul din ei s-i ias n cale n
form uman, m vei anuna, nu? i asta, nainte de a-l lsa pe tatl
tu s-l mpieze i s-l aeze n foaierul casei.
Pentru a uura impactul ironiei, am pronunat cuvntul foaier ca
franuzescul foa-iei. Isabel mi arunc o privire rece, care ar fi fcut
pe cineva mai slab de nger s mpietreasc.
Apropo de foaiere, locuieti n casa aia mare de unul singur
acum? ntreb ea.
Nu locuiam acolo. O parte din mine tia c ar fi trebuit s fiu n
locul lui Beck acum, ntmpinndu-i pe ceilali membri ai haitei
odat ce se preschimbau din nou n oameni acum la sfritul iernii,
i avnd grij de cei patru lupi noi care trebuiau s se pregteasc
de transformare n curnd. Cu toate astea, o alt parte din mine ura
ideea de a rtci pe-acolo fr nicio speran de a-l mai vedea pe
Beck din nou.
Totui, nu acolo era acas. Acas era Grace.
Da, i-am rspuns lui Isabel.
Mincinosule, spuse ea, schind un zmbet tios. Grace minte
mult mai bine dect tine. Dar spune-mi unde sunt crile de
medicin. Nu fi aa surprins pare ciudat, dar am venit aici cu un
motiv.
Nici nu m-am ndoit de asta, trebuia doar s aflu care e acel
motiv, am spus fcndu-i semn spre colul librriei.
Am venit aici pentru c uneori Wikipedia pur i simplu nu-i
de ajuns! spuse Isabel, dup care alunec uor de pe scaun i-mi
urm indicaia ctre colul librriei.
Ai putea s scrii o carte despre toate lucrurile pe care nu le
gseti pe internet, am spus eu i am respirat n sfrit uurat
vznd c se ridicase de acolo.
Apoi am nceput s mpturesc un origami n form de pasre
dintr-o copie a unei facturi.
Tu ai ti mai bine, din moment ce tu eti cel care a fost o fiin
imaginar cndva, spuse ea.
10
M-am strmbat un pic i apoi am continuat s lucrez la pasrea
mea. Codul de bare al facturii se nimeri fix pe una din aripile
psrii, iar striaiile monocromatice de pe ea fceau ca aripa alb s
arate mai mare dect aceasta. Am luat un pix, gata s desenez i
dungile celeilalte aripi, dar m-am oprit n ultimul moment.
Dar ce caui, pn la urm? Nu avem nimic deosebit n
materie de cri de medicin. Doar cri de autoeducare i n mare
numai generaliti.
Nu tiu, o s aflu cnd o s o gsesc. Cum se numea chestia
aia< Cartea aia ct o piatr de moar? Cea despre tot ceea ce i se
poate ntmpla ru unui om? ntreb Isabel, ghemuit n faa
raftului de cri.
Candide2, am spus eu, dar nu era nimeni n librrie care s-mi
poat nelege gluma; aa c, dup o pauz, i-am sugerat Manualul
Merck.
Asta e!
Nu o avem pe stoc, dar o pot comanda, am spus, neavnd
nevoie s verific inventarul ca s fiu sigur c nu m nel. Dar nu va
fi nou-nou, probabil i pot gsi un exemplar la mna a doua. Din
fericire, bolile nu se schimb niciodat prea mult.
Am trecut un fir de a prin spatele cocorului meu de hrtie i
m-am urcat pe tejghea s-l ag deasupra.
E un efort cam exagerat, nu? Asta dac nu intenionezi s devii
medic?
De fapt, chiar la asta m gndeam, spuse Isabel, pe un ton att
de direct nct nu mi-am dat seama c mi ncredina un secret pn
cnd clopoelul uii nu m-a anunat c intrase un nou client.
M ntorc ntr-o clip anun-m dac ai nevoie de ceva,
i-am spus eu, ridicndu-m pe vrfuri pe tejghea pentru a aga

2 Candide - roman/nuvel satiric a autorului francez Voltaire, scris n epoca


Iluminismului, conturnd un personaj excesiv de optimist n ciuda ntregii sale
viei dezastruoase (n.tr.)
11
firul cocorului de hrtie pe suportul de deasupra mea.
Dei nu a trecut dect o clip pn s intre noul client, eram
contient c Isabel tcuse brusc, ntr-un fel care fcea ca tcerea
aceasta s ipe. Mi-am cobort minile, ezitnd.
Nu vreau s v ntrerup, pot atepta, spuse nou-venitul cu o
voce covritor de calm, lsnd s se ntrevad tonul unui
specialist.
Ceva n acest ton m-a fcut s-mi piar cheful de glume, aa c
m-am ntors i am dat cu ochii de un poliist stnd n faa tejghelei i
privindu-m de sus. Datorit nlimii mele, vedeam absolut tot ce
avea atrnat la cureaua de la bru: un pistol, un radio, un spray
paralizant, ctue i un telefon mobil.
S vezi un poliist n biroul tu are un efect teribil asupra ta
atunci cnd ai secrete, chiar dac acestea nu sunt din rndul celor
ilegale.
M-am instalat din nou ncet n spatele tejghelei, artnd fr
tragere de inim spre cocorul meu de hrtie.
Oricum, nu prea fceam progrese. V pot< ajuta cu ceva?
Am ezitat punnd aceast ntrebare deoarece intuiam c nu se
afla aici ca s vorbim despre cri. mi simeam pulsul, puternic i
iute, btndu-mi n ceafa. Isabel dispruse i, judecnd dup
aparene, cel puin, magazinul era gol.
Ei bine, dac nu eti ocupat, a dori s discut un pic cu tine,
spuse poliistul cu un glas politicos. Eti Samuel Roth, nu-i aa?
Am ncuviinat.
Sunt ofierul de poliie Koenig i lucrez la cazul Oliviei Marx,
spuse el.
Olivia. Brusc, am simit un nod n stomac. Olivia, una dintre
prietenele apropiate ale lui Grace, fusese mucat fr voia ei de un
lup anul trecut i-i petrecuse ultimele luni n pdurea Boundary,
transformat n lup. Familia ei crezuse c fugise de-acas.
Ar fi fost bine ca Grace s fi fost de fa acum. Dac minitul ar fi
un sport olimpic, ea ar iei campioan mondial. Pentru o persoan
12
care urte literatura, Grace era cu siguran un povestitor minunat.
O, Olivia! am exclamat eu.
M nelinitea prezena acestui poliist n librrie, punndu-mi
ntrebri, dar, ceva i mai ciudat, eram mult mai nelinitit fiindc
Isabel, care tia deja adevrul, asculta nevzut. Mi-o i imaginam
ghemuindu-se n spatele vreunui raft, i ridicnd cte o sprncean
n semn de dispre cnd o ddeam n bar cu vreo minciun care
suna stngaci de pe buzele mele nepricepute.
O tiai pe Olivia, corect?
Poliistul avea o privire prietenoas, dar ct de prietenos poate fi
un om cnd i ncheie fiecare ntrebare prin acest corect de neclintit?
Oarecum. Am ntlnit-o n ora de cteva ori. Dar nu merg la
aceeai coal cu ea.
La ce coal mergi?
Din nou, vocea poliistului Koenig era pe ct se poate de plcut
i comunicativ. ncercam s m conving c mi se prea suspicios
din simplul motiv c eu aveam ceva de ascuns.
Am fcut coala acas.
La fel i sora mea. A adus-o pe mama la disperare. Aadar, o
cunoti totui pe Grace Brisbane, corect?
Iar ncepe cu acest corect. M ntrebam acum dac el punea mai
nti tocmai ntrebrile ale cror rspunsuri le cunotea deja. Din
nou eram profund contient de urechea lui Isabel ascultnd n
linite.
Da, este prietena mea, am spus.
Era o informaie pe care probabil nu o aveau i de care nici c
aveau nevoie, dar era ceva ce, pentru un motiv sau altul, voiam ca
Isabel s aud. Am fost ns surprins s-l vd pe Koenig zmbind.
mi imaginez, spuse el.
Dei zmbetul su prea sincer, m fcu s nepenesc, nefiind
chiar sigur dac se prefcea sau nu.
Grace i Olivia erau prietene bune, continu Koenig. Ai putea
s-mi spui cnd a fost ultima dat cnd ai vzut-o pe Olivia? Nu-mi
13
trebuie o dat precis, dar a dori s fii ct mai exact. Asta m-ar
ajuta foarte mult.
Acum i deschisese un mic carnet albastru i atepta cu pixul n
mn.
Hm< m-am gndit puin. O vzusem pe Olivia acum cteva
sptmni scuturndu-i zpada de pe blana ei alb, dar nu
credeam c asta i-ar fi fost de mare ajutor lui Koenig.
Am vzut-o n centru. De fapt, chiar aici, n faa librriei.
Grace i cu mine ne pierdeam vremea prin librrie, iar Olivia
venise cu fratele ei. Dar asta se ntmpla cu multe luni n urm. n
noiembrie? Sau octombrie? Exact nainte s dispar.
Crezi c Grace o ntlnise mai des?
Sunt aproape sigur c i pentru Grace aceasta a fost ultima
dat cnd a vzut-o, am spus eu, ncercnd s-i fixez privirea.
Este foarte greu pentru un adolescent s se descurce singur n
pdure, spuse el.
De data asta eram sigur c tia totul despre mine i c aceste
cuvinte mi transmiteau un mesaj special gndit pentru mine, eu
care acum pluteam n deriv fr Beck.
Este ntr-adevr foarte dificil pentru un adolescent fugit
de-acas. Sunt o mulime de motive pentru care adolescenii fug
de-acas, i lund n considerare ce am auzit de la profesorii i
prinii Oliviei, ar fi putut fi vorba i de o depresie. De multe ori
aceti tineri fug doar pentru c au nevoie s scape din mediul
sufocant al familiei, dar ei nu tiu cum s supravieuiasc n lume.
Cteodat, nu reuesc s fug dect pn la gardul vecinilor,
alteori<
L-am ntrerupt nainte s-i termine monologul:
Domnule< Koenig? tiu ce ncercai s-mi spunei. Dar Olivia
nu se ascunde acas la Grace. Grace nu i d mncare pe furi i nici
nu o ajut s supravieuiasc n vreun fel. Mi-a dori sincer, pentru
binele Oliviei, ca rspunsul s fie aa de simplu. Mi-a dori asta i
de dragul lui Grace. A vrea s v pot spune unde se afl Olivia.
14
Dar i noi suntem la fel de nedumerii ca i dumneavoastr i ne
ntrebm la fel de des cnd se va ntoarce acas.
M ntrebam dac asta era metoda prin care Grace i turna mult
folositoarele ei minciuni manipulndu-le astfel nct chiar i ea
nsi s le cread.
Dar nelegi c a trebuit s m asigur, nu? adug Koenig.
tiu.
Ei bine, i mulumesc pentru timpul acordat i te-a ruga s
m anuni dac auzi ceva, zise el ntorcndu-se nehotrt, dup care
se opri n loc. Dar ce tii despre pdure?
Am nlemnit. n momentul acesta eram exact ca un lup
ncremenit printre copaci, care se ruga s nu fie observat.
Poftim? am spus eu cu o voce slab.
Familia Oliviei spune c i plcea s fotografieze lupii din
pdure, i c Grace era pasionat de ei. Le mprteti i tu acest
interes?
N-am putut dect s dau din cap fr cuvinte.
Crezi c ar fi vreo posibilitate ca Olivia s fi ncercat s se
aventureze singur n pdure, i s nu fi fugit n alt ora?
M-a cuprins panica. mi imaginam cum patrulele de poliie i
familia Oliviei umblau de colo-colo prin pdurea imens, scotocind
copacii i adpostul haitei de lupi dup urmele vreunui om. i
foarte probabil chiar gsindu-le. Am ncercat s-mi pstrez vocea
calm:
Olivia nu mi s-a prut niciodat genul care s petreac mult
timp n natur. Chiar m ndoiesc de asta.
Koenig ddu din cap, mai mult pentru sine.
Bine, i mulumesc din nou!
Pentru puin. Succes! am rspuns.
Ua se nchise cu un dangt n spatele lui; odat ce am auzit
maina de poliie demarnd zgomotos de pe bordur, mi-am lsat
coatele s cad pe tejghea i mi-am plecat capul n mini.
Dumnezeule.
15
Bine lucrat, biatule-minune! spuse Isabel, ridicndu-se dintre
crile de specialitate i trindu-i picioarele pe covor. Aproape c
n-ai prut paranoic deloc.
N-am rspuns. Toate ntrebrile pe care poliistul mi le-ar fi putut
pune mi alergau prin minte, fcndu-m s m simt chiar mai
agitat dect fusesem de fa cu el. Ar mai fi putut s m ntrebe
unde se afla Beck. Sau dac auzisem de cei trei copii disprui din
Canada. Ori dac tiam ceva despre moartea fratelui lui Isabel
Culpeper.
Care-i problema ta? m ntreb Isabel, de data asta dndu-se
mai aproape de mine. mpinse un teanc de cri pe tejghea, cu
cardul de credit deasupra. Te-ai descurcat bine. Ei nu fac dect
cercetri de rutin acum. Nu te bnuiete nimeni. Doamne, i
tremur minile!
A fi un infractor teribil de prost, am rspuns.
Dar nu din cauza asta mi tremurau minile. Dac Grace ar fi fost
aici, i-a fi spus adevrul: c nu mai vorbisem cu un poliist de cnd
prinii mei fuseser trimii la nchisoare pentru c mi tiaser
venele. i simpla ntlnire cu acest poliist dezgropase o mie de
amintiri la care nu m mai gndisem de ani de zile.
Vocea lui Isabel parc emana batjocur:
Tocmai bine, pentru c nici c ai fcut ceva greit. Nu te mai
panica att i f-i acolo treaba ta de librar! mi trebuie bonul de
plat.
I-am nregistrat i mpachetat crile, aruncnd mereu cte-o
privire spre strada goal. n capul meu era o harababur cu
uniforme de poliie, lupi alergnd prin pdure i voci pe care nu le
mai auzisem de un deceniu.
n timp ce-i ntindeam punga cu cri, mi simeam vechile
cicatrici de la mini cum palpitau de amintiri ngropate de ani de
zile.
Pentru o clip, Isabel pru c mai vrea s adauge ceva, dup care
doar clatin din cap dezamgit.
16
Unii oameni pur i simplu nu sunt fcui pentru nelciuni.
Pe curnd, Sam!

17
Doi
Cole

Nu mai nutream dect un singur gnd: s supravieuiesc.


Or s trieti numai cu acest gnd, n fiecare zi, era o fericire.
Noi, lupii, alergam printre brazii risipii, labele zburndu-ne
uoare peste un pmnt nc jilav de amintirea zpezii. Alergam aa
de aproape unul de cellalt nct ni se ciocneau umerii, flcile
mucnd jucu, trupurile aplecndu-se iute i srind apoi unele
peste altele precum petii ntr-un ru, formnd aproape un ntreg,
nct era greu s ne deosebeti unul de cellalt.
Singurele repere care ne ghidau prin pdure erau muchiul
verde, ros pn la pmnt, i nsemnrile de pe copaci. Simeam
mirosul sttut i tot mai apropiat al unui lac chiar nainte de a auzi
apa clipocind. Unul dintre lupi ne trimise o imagine fugar: un crd
de rae lunecnd uor pe suprafaa de un albastru rece a lacului. Iar
un alt lup ne art o cprioar i puiul ei tnr apropiindu-se de
marginea lacului, cu picioarele tremurnde, pentru a se adpa.
Pentru mine, nu mai exista nimic altceva dincolo de aceast clip,
de aceast mprtire de imagini i de aceast legtur strns
dintre noi.
i n acel moment, pentru prima oar dup luni de zile, mi-am
adus brusc aminte c odat avusesem degete.
M-am mpiedicat i am ieit din rndul lupilor care alergau,
umerii izbindu-se de pmnt i zvcnind. Lupii i-au ntors privirile
brusc spre mine, unii dintre ei fcnd cale-ntoars s m ncurajeze
s m altur din nou lor, dar n-am mai putut s-i urmez. M

18
zvrcoleam pe pmnt, frunzele jilave i slinoase de umezeala
primverii mi se lipeau de piele, cldura zilei mi nfunda nrile.
Degetele mele frmntau pmntul negru i proaspt care se
strngea sub unghiile brusc prea mici ca s m mai pot apra cu ele.
Pmntul mi intra n ochii care acum vedeau n culori orbitoare.
Eram din nou Cole i primvara venise prea curnd.

19
Trei
Isabel

Ziua n care poliistul a intrat n librria lui Sam a fost prima dat
cnd am auzit-o pe Grace plngndu-se de durerea de cap.
Probabil, nu sun foarte impresionant, dar de cnd o tiu pe Grace,
nu am mai auzit-o pomenind aa ceva poate cel mult o mic
rceal. Pe lng asta, eu eram specialist n dureri de cap. Pentru
mine erau un hobby.
Dup ce l-am privit pe Sam dansnd stngaci pe lng poliist,
m-am ntors la coal, care n aceast etap a vieii mele devenise
oarecum inutil. Profesorii nu prea tiau exact cum s se poarte cu
mine, fiind prini ntre notele mele bune i absenele mele
nenumrate, aa c reueam s m eschivez de la multe sarcini
colare. nelegerea tacit i stnjenitoare ntre mine i ei se reducea
practic la urmtorul lucru: eu veneam la ore, iar ei m lsau s fac ce
voiam, atta timp ct nu i corupeam i pe ceilali colegi.
Aa c primul lucru pe care l-am fcut cnd am ajuns la ora de
informatic a fost s m conectez pe calculatorul meu i, ca o elev
deloc srguincioas ce eram, s-mi scot pe mas crile pe care le
cumprasem n dimineaa aceea. Una dintre ele era o enciclopedie
ilustrat a bolilor o ediie groas, plin de praf, tiprit n 1986.
Era probabil una dintre primele cri pe care Raftul Strmb le
achiziionase. n timp ce domnul Grant ne explica ce urma s facem
ora aceasta, eu rsfoiam paginile crii, cutnd intenionat
imaginile cele mai ngrozitoare. Am dat peste o fotografie a unei
persoane care suferea de porfirie, altcineva de dermatit seboreic,
iar la un moment dat o imagine cu nite limbrici miunnd, care

20
mi-a ntors stomacul pe dos, spre surprinderea mea.
Dup aceea am srit imediat la litera M. Degetele mi-au alunecat
de-a lungul paginii, pn n dreptul definiiei pentru meningit
bacterian. Nasul m nepa n timp ce citeam ntreaga seciune:
cauze, simptome, diagnostic, tratament i prognoz. Rata
mortalitii n cazul meningitei bacteriene netratate: 100%. Rata
mortalitii n cazul meningitei bacteriene tratate: ntre 10% i 30%.
Nu aveam nevoie s verific aceste date. Cunoteam deja
statisticile. Puteam s recit pe dinafar ntreaga definiie. tiam mai
multe lucruri chiar i dect aceast enciclopedie din 1986, pentru c
citisem toate revistele online care se ocupau de noile tratamente i
de cazuri neobinuite.
Scaunul de lng mine scri n timp ce se a ez cineva pe el.
Dar nu m-am sinchisit s nchid cartea cnd acea persoan se
ntoarse spre mine. Grace purta mereu acelai parfum, sau de fapt,
dup cum o tiam eu, folosea mereu acelai ampon.
Isabel, asta e ct se poate de morbid, chiar i pentru tine! mi se
adres Grace cu o voce sczut ceilali elevi uoteau, acum c
ncepuser s lucreze la proiect.
De-aia nu mai pot eu!
Ai nevoie de terapie, s tii, spuse ea, pe un ton prietenesc.
Fac terapie, am spus eu, ridicnd pn la urm privirea din
carte. Nu ncerc dect s neleg cum funcioneaz meningita. Nu
cred c este un lucru morbid. De altfel, n-ai vrea i tu s afli cum
funciona mica problem a lui Sam?
Grace ridic din umeri i ncepu s se legene nainte i napoi pe
scaunul rotativ, prul blond acoperindu-i obrajii mbujorai, n timp
ce i pleca privirea n podea. Era stnjenit.
Acum i este bine. Totul s-a sfrit.
Desigur.
Dac continui s mai fi aa irascibil, n-am de gnd s mai
stau lng tine, m avertiz ea. Oricum, nu m simt prea bine, mai
bine-a merge acas.
21
Dar eu n-am fcut dect s te aprob. Nu e nimic irascibil n
asta. Crede-m, Grace, dac a vrea s scot la iveal adevrata<
Domnioarelor?
Domnul Grant apru n spate i privi ecranul gol din faa mea i
cel stins din faa lui Grace.
Din cte tiam, aceasta e ora de informatic, nu o pauz de
socializare.
Mi-ai putea da voie, v rog, s merg pn la cabinetul
medical? M cam doare capul, cred c m pate o sinuzit sau ceva
asemntor, spuse Grace privindu-l cu seriozitate.
Domnul Grant se uita la obrajii ei roii i privirea ngrijorat i
ncuviin din cap.
Dar vreau o adeverin din partea medicului, spuse el, dup ce
Grace i mulumi i se ridic de pe scaun.
Mie nu-mi mai spuse nimic, doar mi ciocni ncet cu mna n
spatele scaunului.
i tu, spuse domnul Grant, plecndu-i privirea i observnd
enciclopedia mea i paginile nc deschise.
Nu mai apuc s-i termine fraza. Pur i simplu ddu din cap,
mai mult ca pentru sine, apoi se ndeprt.
Iar eu m-am ntors la studiul meu extracuricular asupra morii i
bolilor. Pentru c, indiferent ce credea Grace, tiam c n Mercy
Falls nu se sfrete nimic niciodat.

22
Patru
Grace

Cnd Sam s-a ntors acas de la librrie n acea sear, eu stteam


la masa din buctrie, alctuindu-mi lista de obiective pentru Anul
Nou.
mi pstram acest obicei de cnd aveam nou ani. n fiecare an de
Crciun, stteam aplecat asupra mesei din buctrie, sub lumina
slab-glbuie, mbrcat ntr-un pulover pe gt gros, din cauza
curentului care btea dinspre ua de sticl de la terasa din spatele
casei, i mi alctuiam planurile pentru anul viitor ntr-un carneel
negru, simplu pe care mi-l cumprasem special n acest scop. i n
fiecare an n Ajunul Crciunului m aezam din nou la mas n
acelai loc i deschideam din nou acelai jurnal unde mi notam tot
ce realizasem n ultimele dousprezece luni. n fiecare an, cele dou
liste coincideau.
Cu toate astea, Crciunul trecut nu-mi fcusem nicio list de
obiective. mi petrecusem ntreaga lun ncercnd s nu mai trag cu
ochiul prin ua de sticl care ddea spre pdure, ncercnd s nu m
mai gndesc la lupi i la Sam. n condiiile acestea, s m aez la
mas i s-mi fac planuri de viitor mi se prea o amgire mult prea
crud.
Dar acum c l aveam din nou pe Sam i un an nou n faa mea,
micul jurnal negru, aezat cu grij lng biografiile mele i
manualele colare, aproape c m bntuia. Avusesem i vise, n care
m vedeam stnd la masa din buctrie mbrcat n puloverul gros
i notndu-mi ntruna planuri n jurnal, fr s reuesc ns s
umplu vreo pagin.

23
Azi, n timp ce-l ateptam pe Sam s se ntoarc acas, n-am mai
putut rbda. Mi-am luat carneelul de pe raft i m-am ndreptat spre
buctrie. nainte s m aez, am mai luat nc dou pastile de
ibuprofen. Cele dou pe care asistenta mi le dduse la coal mi
alungaser aproape de tot durerea de cap, dar voiam s m asigur
c nu va reveni. De-abia mi aprinsesem lampa de deasupra mesei
i-mi ascuisem creionul, c am i auzit telefonul sunnd. M-am
ridicat n picioare, aplecndu-m deasupra mesei s ridic
receptorul.
Alo?
Bun, Grace.
Mi-au trebuit cteva secunde ca s recunosc vocea tatlui meu.
Nu eram obinuit s o aud prin telefon, aplatizat i difuz.
S-a ntmplat ceva? am ntrebat.
Ce? Nu. Nu s-a ntmplat nimic. Sunam doar s-i spun c eu
i cu mama ne ntoarcem n jur de nou de la Pat i Tina.
Biiiine<
tiam deja. mi spusese mama diminea cnd ne despriserm,
eu ndreptndu-m spre coal, iar ea spre studio.
Urm o pauz.
Eti singur?
Aa deci, de-aia sunase! Nu tiu de ce, dar ntrebarea lui mi
ncord vocea.
Nu. Elvis e-aici. Vrei s vorbeti cu el?
Dar Sam este? ntreb tata, purtndu-se de parc nici nu
rspunsesem.
Eram tentat s-i rspund c era, numai ca s vd ce reacie va
avea, dar pn la urm i-am spus adevrul, cu o voce ciudat i
defensiv:
Nu. Doar mi fceam temele.
Dei mama i tata tiau c eu i Sam suntem mpreun nu
fcusem un secret din relaia noastr , tot nu tiau ei prea bine ce se
petrecea de fapt. n nopile cnd Sam era la mine, ei credeau c
24
dormeam singura. Nu aveau nicio idee despre planurile noastre de
viitor. Credeau c era una din acele relaii adoles centine, simpl,
platonic i fr viitor. Netiina lor nu se datora faptului c eu nu
voiam ca ei s afle, ci pur i simplu pentru c ignorana lor mi
prindea bine, pentru moment.
Bine, spuse tata.
Simeam un fel de apreciere nerostit n vocea lui, o aprobare a
faptului c eram acas singur cu tema mea i c aa trebuia s i
rmn. Asta face Grace de obicei seara temele i s dea sfntul s
ncalce regula!
Te pregteti s te relaxezi puin n seara asta?
Am auzit ua de la intrare deschizndu-se i i-am recunoscut
paii lui Sam n hol.
Da, am rspuns, n timp ce Sam intra n sufragerie, innd
husa chitarei n mn.
Bine atunci, ne vedem mai ncolo. Spor la nvat! spuse tata.
Am nchis amndoi n acelai timp. L-am privit pe Sam
dezbrcndu-se ncet de hain i ndreptndu-se direct spre birou.
Hei, tu! i-am spus, cnd l-am vzut c iese din birou cu chitara
n mn, fr hus.
mi ntoarse un zmbet, dar faa i prea ncordat.
Pari stresat.
Se afund n canapea, culcat pe jumtate, jucndu-se la
ntmplare cu corzile chitarei i scpnd din cnd n cnd cte o
not discordant.
Isabel a trecut azi pe la magazin.
Serios? Ce voia?
Doar nite cri. i s-mi spun c a vzut lupi pe lng casa
ei.
Mi-am adus imediat aminte de tatl lui Isabel i de vntoarea pe
care o dusese n pdurea din spatele casei mele. Pe faa ngrijorat a
lui Sam citeam aceleai gnduri ca ale mele.
Asta nu-i deloc bine.
25
Nu, spuse el, micndu-i agitat degetele peste corzile chitarei
i schind instinctiv i fr efort un acord minor foarte melodios.
Deloc bine n-a fost nici cu poliistul care a intrat dup aceea.
Am lsat creionul din mn i m-am aplecat peste mas nspre
Sam.
Ce? Ce s caute un poliist acolo?
Sam ezit.
Olivia. Voia s m ntrebe dac ar fi posibil ca Olivia s
locuiasc n pdure.
Ce?! am exclamat eu din nou, simind furnicturi n piele.
Era imposibil s ghiceasc cineva aa ceva. Imposibil.
Cum ar putea s tie el asta?
Nu s-a gndit c ar putea fi lup, evident, dar cred c se gndea
c o ascundem noi, sau c locuiete prin preajm i c o ajutm s se
descurce. I-am spus c Olivia nu mi s-a prut niciodat genul creia
s-i plac natura, dup care mi-a mulumit i a plecat.
Uau! am exclamat, aplecndu-m pe spatele scaunului
cufundat n gnduri.
De fapt, era ntr-adevr surprinztor c nu-l interogaser pe Sam
mai devreme. Cu mine vorbiser deja imediat dup ce Olivia fugise
de-acas, i probabil de-abia acum fcuser legtura ntre mine i
Sam. Am ridicat din umeri.
Nu fac dect s cerceteze tot ce au de cercetat. Nu cred c
avem de ce s ne facem griji. Adic, ea o s apar la un moment dat,
nu? Ct crezi c mai dureaz pn cnd noii lupi se vor transforma
din nou n oameni?
Sam nu rspunse imediat.
Nu vor rmne pentru mult timp oameni. Nu la nceput. Vor
fi foarte vulnerabili. Depinde de ct de cald este vremea. De
asemenea, variaz i de la persoan la persoan, uneori chiar
semnificativ de mult. E ca atunci cnd n unele zile unele persoane
se mbrac n pulovere, pe cnd altele pot deja purta tricou i nu le
este frig este vorba de reacii diferite la aceeai temperatur. Dar
26
cred c se prea poate ca unii dintre ei s se fi transformat deja n
oameni o dat pn acum.
Mi-o i imaginam pe Olivia gonind prin pdure n trupul ei cel
nou de lup. n cele din urm am tresrit, concentrndu-m pe ce
spusese Sam.
Serios? Aa de repede? Deci se poate oare s-o fi vzut cineva?
Sam cltin din cap.
N-ar rezista dect cteva secunde pe vremea asta. Chiar m
ndoiesc s o fi vzut cineva. Nu e dect< nu e dect un exerciiu
pentru mai trziu.
n momentul acela l-am pierdut. Ochii i czuser n gol, privind
undeva foarte departe. Poate i amintea de momentele cnd fusese
el nsui lup pentru prima oar. M-am cutremurat involuntar, dus
de gnduri. Mereu m afecta cnd m gndeam la Sam i la prinii
lui. Un fior mi strnse stomacul pn ce Sam rencepu s cnte la
chitar. Pentru cteva minute, i plimb ncet degetele pe corzi, i
cnd mi fu n sfrit clar c ncheiase subiectul Olivia pentru
moment, am plecat din nou ochii n jurnal, relundu-mi planurile
de viitor. Totui, mintea nu-mi sttea la asta. mi alerga ncoace
i-ncolo, concentrndu-se pe imaginea unui Sam mai mic,
schimbndu-se cnd n lup, cnd n om, n timp ce prinii lui l
priveau ngrozii. ncepusem s desenez un paralelipiped
dreptunghic n colul paginii, cnd n sfrit m ntrerupse.
Ce faci acolo? Pare suspicios de creativ.
Doar puin creativ, i-am rspuns, privindu-l i ridicndu-mi
sprnceana ironic, pn ce-mi zmbi. Zdrngnind corzile, mi
cnta: S-a lsat oare Grace de numere/ Cutnd acum cuvinte?
Nici mcar nu rimeaz.
A prsit ea oare algebra/ Inventnd acum noi verbe? continu el.
Cuvinte nu prea rimeaz cu verbe, m-am strmbat eu
puin. Ce fceam? mi alctuiam lista de obiective pentru noul an.
Ba rimeaz, insist el, aezndu-se la mas, vizavi de mine, i
lund chitara cu el, care scoase un zgomot surd i uor melodios
27
lovindu-se ncet de colul mesei.
O s m uit i eu, nu mi-am mai alctuit niciodat o list cu
obiective, mi-ar plcea s vd cum decurge o astfel de organizare.
Trase n faa lui carneelul deschis, ncruntndu-i sprncenele. Ce-i
asta? Obiectivul numrul trei: S aleg o universitate. Te-ai gndit
deja la o universitate?
Am tras jurnalul napoi spre mine de cealalt parte a mesei i-am
ntors repede pagina.
Nu nc. Am fost distras de tipul sta drgu care s-a
transformat n lup. sta e primul an n care nu mi-am alctuit lista
de obiective, i este numai vina ta. Trebuie s recuperez.
Cu zmbetul ofilit pe buze, Sam i ndeprt scrind scaunul
de lng mas, rezemndu-i chitara de perete. Lu un pix de pe
dulapul de lng telefon i un bileel.
Bine atunci. Hai s facem altele noi.
Eu am notat S-mi gsesc o slujb, iar el S continui s-mi
iubesc slujba. Eu am scris S rmn ndrgostit nebunete, el
S rmn om.
Asta pentru c eu voi rmne mereu ndrgostit nebunete,
spuse uitndu-se n jos la bileel, mai degrab dect la mine.
Am continuat s l privesc cum sttea cu pleoapele plecate, pn
ce i-a ridicat n sfrit privirea spre mine.
Deci ai de gnd s mai adaugi i obiectivul S-mi aleg o
universitate?
Tu ai de gnd? am rspuns eu, ncercnd s-mi menin vocea
calm.
ntrebarea czu greu. Ne ndreptam spre prima discuie care viza
cu adevrat cum va arta viaa noastr n sfritul acesta de iarn,
acum c Sam putea avea din nou o via normal. Cea mai
apropiat universitate de Mercy Falls era n Duluth, la o or
distan, i toate celelalte opiuni la care m gndisem nainte s -l
ntlnesc pe Sam erau chiar i mai departe.
Eu am ntrebat primul.
28
Sigur c da, am spus eu cu o oarecare uurin n glas, mai
degrab dect nepsare.
Am scris apoi n grab n jurnal Sa-mi aleg o universitate, cu
un scris complet diferit de restul listei.
Dar tu ai de gnd?
Brusc, inima ncepu s-mi bat, cu un sentiment de panic.
Dar n loc s rspund, Sam se ridic i se ndrept spre
buctrie. M-am ntors s-l privesc, n timp ce punea ceainicul la
nclzit. Lu dou cni din dulapul de lng cuptor. Dintr-un motiv
sau altul, familiaritatea acestui gest simplu m-a umplut de
afeciune. M-am mpotrivit impulsului de a m furia pe la spate i
de a-mi nfur minile n jurul pieptului su.
Beck voia s dau la drept. Mie nu mi-a spus niciodat, dar
l-am auzit vorbind cu Ulrik despre asta, zise Sam atingnd cu
degetele marginea cnii mele favorite, de culoarea albstrui-verzuie
a oulor de mcleandru.
mi e greu s mi te imaginez pe tine avocat, am spus.
Sam schi un zmbet autoironie.
Nici eu nu m pot imagina avocat. De fapt, s-i spun drept,
nu m pot imagina nimic, deocamdat. tiu c sun< ngrozitor. Ca
i cnd nu a avea niciun pic de ambiie.
Din nou, i ncrunt meditativ sprncenele.
Dar ideea asta de viitor este chiar nou pentru mine. Pn
acum, nu m-am mai gndit niciodat s merg la facultate. Nu vreau
s m grbesc n treaba asta.
Cred c m holbam la el cu ochii mari, pentru c adug grbit
imediat:
Dar nu vreau ca tu s fii nevoit s atepi, Grace, nu vreau
s-i stau n cale doar pentru c sunt eu nehotrt.
Am putea merge amndoi la aceeai universitate, am adugat,
ntr-un mod copilresc de naiv.
Ceainicul uier.
Cumva m ndoiesc c aceeai universitate ar fi potrivit
29
pentru un geniu al matematicii n plin afirmare i un biat
ndrgostit de poezii melancolice. Dei bnuiesc c este posibil. Cu
toate astea, nu tiu dac a putea pleca. Chiar deloc. Cine o s mai
aib grij de lupi atunci? spuse el privind n gol prin geamul de la
buctrie, spre pdurea gri, ncremenit de frig.
Eu credeam c tocmai de-aia sunt fcui lupii cei noi.
Cuvintele sunar ciudat din gura mea. Necrutoare. De parc
haita asta dinamic ar fi fost un produs artificial i inventat, ceea ce
normal c nu era. Nimeni nu tia cum erau nou-veniii. Nimeni n
afar de Beck, desigur, dar Beck nu spunea nimic.
Sam i frec fruntea, acoperindu-i ochii cu palma. Fcea gestul
acesta foarte des de cnd se ntorsese.
Da, tiu. tiu c sta este rolul lor.
Beck i-ar fi dorit ca tu s mergi la facultate. Iar eu tot cred c
am putea gsi una mpreun.
Sam m privi, inndu-i nc fruntea n palm, de parc o uitase
acolo.
Ar fi frumos. Chiar mi-ar plcea mi-ar plcea totui i s-i
ntlnesc pe lupii cei noi i s vd ce fel de oameni sunt. M-ar face s
m simt mai bine. Poate, dup aceea voi merge cu tine. Dup ce m
asigur c totul este n regul aici.
O s te atept, am spus i am tiat cu o linie n zigzag
obiectivul S-mi aleg o facultate.
Dar nu pentru totdeauna.
Nu, dac nu te vei hotr, o s merg fr tine.
Cred c-ar trebui s-i cutm pe lupii cei noi de mine. i pe
Olivia. O s-o sun pe Isabel s-o ntreb de lupii pe care i-a vzut n
pdurea de lng casa ei, am spus eu cu creionul ntre dini.
Pare un plan bun, spuse Sam.
Se ntoarse la lista lui de pe mas i adug ceva. Apoi mi zmbi
i rsuci foaia spre mine s o citesc cu faa n sus.
S o ascult pe Grace.

30
Sam

Mai trziu, m gndeam la toate lucrurile pe care a fi putut s le


adaug pe lista de obiective, lucruri pe care mi doream s le recapt,
nainte de a-mi da seama ce nsemna pentru viitorul meu s fiu lup.
Lucruri precum S scriu un roman i S-mi nfiinez o trup, ori
S-mi iau licena n poezie universal obscur. M simeam
binevoitor i fantezist visnd la astfel de lucruri, acum dup ce mi
fcusem de attea ori observaia c erau imposibil de atins.
Am ncercat s m nchipui completnd o cerere de nscriere la
facultate. Scriind o recenzie sau fixnd cu pioneze un anun de
genul Cutm baterist pe avizierul din faa cutiei potale a lui
Beck. Cuvintele-mi dansau naintea ochilor, ameindu-m ntr-o
impresie spontan a proximitii. Am vrut s le adaug pe lista de
obiective, dar pur i simplu< nu am putut.
n noaptea aceea, n timp ce Grace fcea du, am luat lista i am
privit-o cu atenie din nou. Apoi am scris:
S cred n vindecare.

31
Cinci
Cole

Eram om.
Eram ameit, extenuat, confuz. Nu tiam exact unde m aflam.
tiam c trecuse ceva timp de cnd fusesem ultima dat treaz.
Probabil, m transformasem din nou n lup. Gemnd, m-am ntors
pe spate ncletnd i descletnd pumnii pentru a-mi testa puterea.
Dimineaa, pdurea era absolut degerat, ceaa plutea n aer i
colora atmosfera ntr-un auriu-deschis. n apropierea mea, tulpinile
umede ale brazilor neau din negur, negre i aspre. La unul, doi
metri distan, deveneau de un albastru pastelat, dup care
dispreau cu totul n aburul alb al ceii.
Zceam ntins n nmolul blestemat. mi simeam umerii nvluii
n noroi, ca ntr-o mantie care ncepea s se crape. Cnd am ridicat
mna s m terg, mi-am dat seama c i degetele mi erau acoperite
de o pojghi subire i firav de argil, care avea aspectul
excrementelor unui copil mic. Minile mi duhneau de la apa lacului
i eram sigur c o aud susurnd undeva n apropiere, n stnga mea.
Mi-am ntins mna i am simit iari nmol, i apoi ap.
Cum am ajuns aici? Mi-am adus aminte c alergam n hait i
apoi m-am transformat, dar nu mi puteam aminti cum de am ajuns
lng mal. Probabil, m transformasem napoi n lup. i din lup
iari n om. Logica acestui lucru, sau mai degrab lipsa logicii, m
nnebunea. Beck mi spusese c schimbrile vor deveni din ce n ce
mai controlate n cele din urm. Deci unde era controlul n cazul de
fa?

32
Zceam ntins, muchii ncepuser s-mi tremure, frigul ncepuse
s-mi nepe pielea, i tiam c n curnd m voi transforma iari n
lup. Dumnezeule, ct de obosit eram! n timp ce ntindeam minile
tremurnde deasupra capului, mi priveam cu uimire pielea fin,
lipsit de cicatrici, pentru c majoritatea semnelor din viaa mea
anterioar dispruser. M renteam la fiecare cinci minute.
Am auzit o micare printre copacii de lng mine i mi-am ntors
capul, cu obrazul care mi atingea pmntul, s m asigur c nu era
nimic periculos. Foarte aproape, un lup alb m privea cu atenie
ascuns pe jumtate n spatele unui copac, iar lumina reflecta unde
aurii i roz pe blana sa alb, n strlucirea matinal a soarelui. Ochii
lui verzi, ciudat de gnditori, m-au privit un timp ndelungat. Era
ceva neobinuit n felul cum m privea. Erau ochii unui om, fr
prejudeci sau gelozie, fr mil sau furie. Pur i simplu o
observare tcut.
Nu nelegeam sentimentele pe care mi le strnea.
La ce te tot holbezi? am bombnit.
Dintr-odat, dispru napoi n cea, fr s scoat un singur
sunet.
Trupul meu zvcnea convulsiv fr s-l pot controla, iar pielea se
rsucea lund o alt form.

Nu tiam ct timp fusesem lup de data aceasta. Cteva minute?


Ore? Sau zile? Dimineaa era pe sfrite. Nu m simeam om, dar
nici lup. Oscilam undeva ntre acestea dou, mintea alergnd cnd
n amintire, cnd prezent, i napoi n amintire, eram contient att
de prezent, ct i de trecut, cu aceeai luciditate.
Cumva, gndul mi zbur ca un fulger din ziua n care
mplinisem 17 ani, pn la acea noapte n Clubul Josephine cnd
inima a ncetat s mi mai bat. i acolo i rmase. Nu era una dintre
nopile pe care a alege s le retriesc.

Acesta eram eu nainte de a deveni lup: eram Cole St. Clair, i tot
33
eu eram NARKOTIKA.
Afar, n Toronto, noaptea era suficient de rece nct s aluneci
pe bltoacele ngheate de pe trotuare i s te sufoci cu propria
respiraie ngheat, dar nuntrul depozitului unde era Clubul
Josephine, totul clocotea precum n Hades, i devenea i mai ncins
la etaj, unde era mulimea.
i chiar era o mulime a naibii de mare.
Nu aveam niciun chef s in concertul sta, dei era o ocazie
bun. Nu prea mai erau concerte interesante n perioada aceea. n
mintea mea, toate erau o ap i-un pmnt, pn cnd tot ce mai
puteam distinge erau unele la care eram tripat i altele la care nu
eram tripat, ori concerte la care trebuia s m pi ntruna. Chiar i
atunci cnd eram pe scen cntnd, tot urmream ceva anume un
anume ideal de via i faim pe care mi-l imaginasem cndva pe la
16 ani , dar acum mi scdea deja interesul s-l ndeplinesc.
n timp ce-mi duceam clapele nuntru, o tip care-i zicea Jackie
ne ddu cteva pastile, de care nu mai vzusem pn atunci.
Cole. Cole, asta te va purta n locuri nebnuite, n care n-ai
ajuns vreodat, mi opti ea la ureche, de parc m cunotea de-o
via, nu ca i cnd mi tia doar numele.
Ppu, i trebuie destul de mult ca s reueti asta n zilele
noastre, am rspuns eu rsucind echipamentul pentru a nu-l lovi de
labirintul de perei de sub ringul de dans.
Ea zmbi larg, ca i cum cunotea un secret, iar lumina obscur i
fcea dinii s par galbeni. Mirosea a lmie.
Nu-i face griji, tiu exact de ce ai nevoie.
M-am abinut s nu izbucnesc n rs i m-am ntors, ncercnd s
m strecor printr-o u pe jumtate nchis.
Vic, haide odat! am strigat, privind pe deasupra prului
coafat al lui Jackie.
Tu le-ai ncercat? am ntrebat-o, aplecndu-mi din nou
privirea spre ea.
Jackie i plimb degetul de-a lungul braului meu i n jurul
34
mnecii strmte de la tricoul pe care l purtam.
A face mai mult dect s-i zmbesc n momentul sta dac a
fi luat i eu.
M-am ntins i i-am pipit mna, pn mi-a neles intenia i a
deschis palma. Era goal, dar bgnd mna n buzunarul blugilor,
scoase de acolo un ghemotoc nfurat ntr-un ambalaj de plastic.
nuntru, era o colecie de pastile de un verde electric, fiecare
marcate cu doi de T. Aspectul era de nota zece, dar cine naiba tia ce
erau?
n buzunar, telefonul ncepu s sune. n mod normal a fi lsat
csua vocal s se ocupe de el, dar faptul c Jackie sttea la doar
civa centimetri de mine, respirndu-mi aerul, m ncuraja s
ntrerup conversaia. Am scotocit n buzunar dup telefon i l-am
pus la ureche.
Da.
Cole, m bucur c te prind.
Era Berlin, agentul meu. Avea o voce bombastic i repezit, ca
de obicei.
Fii atent aici: NARKOTIKA ia scena cu asalt prin noul album
13all. Genialul, dar freneticul solist Cole St. Clair, despre care se
crede c ncepe s-i piard controlul scuze, omule, dar exact aa
au spus ei , se ntoarce mai puternic ca niciodat cu o nou lansare,
dovedind c primul lui album, la 16 ani, nu a fost doar o simpl
ntmplare. Cei trei tu m asculi, Cole?
Nu.
Ei bine, ar trebui. nsui Eliot Fry a spus asta.
Dar pentru c eu nu-i rspundeam, a continuat:
l mai ii minte pe Eliot Fry, cel care te-a fcut un nc
nfumurat i hiperactiv care zdrngne la clape. Acel Eliot Fry.
Acum suntei pe culmile succesului. O surpriz total. Ai reuit,
omule!
Fantastic, am rspuns i i-am trntit telefonul n nas. Apoi,
ntorcndu-m spre Jackie: O s iau toat punga. Spune-i lui Victor,
35
el este portofelul meu.
Aa c Victor le-a pltit. Dar eu le cerusem, deci presupun c tot
eu eram de vin.
Sau poate era vina lui Jackie, c nu ne spusese ce erau de fapt, dar
aa era Clubul Josephine, locul unde gseai marfa cea mai nou
nainte ca oricine s o fi ncercat i s tie ce efect are. Pastile fr
nume, prafuri noi-noue, un fel de nectar strlucitor i misterios n
fiole transparente. Dar nu era cel mai ru lucru pe care l pusesem
pe Victor s fac.
napoi n holul ntunecat din spatele scenei, Victor nghii una
dintre pastilele verzi, cu bere, n timp ce
Jeremy-trupul-meu-este-un-templu l privea i bea ceai verde. Eu
am luat cteva cu puin Pepsi. Nici nu tiam cte. Pn s vin
momentul s urcm pe scen, m simeam deja frustrat de afacerea
proast. Marfa lui Jackie m dezamgise nu simeam absolut
nimic. Ne-am nceput numrul, iar mulimea era slbatic,
mbulzindu-se lng scen cu minile ntinse n aer, strigndu-ne
numele.
n spatele tobelor, Victor zbiera la rndul lui ctre mulime. Era
luat bine, deci orice fusese n pastilele lui Jackie i fcuse efectul
pentru el. Dar nici c trebuia prea mult, de obicei, ca s l ameeasc
pe Victor. Reflectoarele luminau pri din mulime aici aprea un
gt, dincolo scnteierea unor buze ori o coaps ncolcit n jurul
unui dansator. Capul mi btea odat cu ritmul tobelor lui Victor,
inima mi gonea de dou ori mai tare. Mi-am ntins minile pentru
a-mi pune ctile pe urechi, i degetele mi-au atins pielea ncins n
timp ce fetele din mulime ncepuser s-mi strige numele, ipnd.
Privirea mi ajungea mereu la una dintre fetele din public, cu un
puternic contrast ntre pielea alb ca zpada i tricoul negru ca
smoala. ipa spre mine de parc numele meu o durea la modul
fizic, i avea pupilele dilatate aa de puternic nct ochii i preau
complet negri, de o adncime fr fund. Dei nu-mi puteam explica
de ce, mi amintea de sora lui Victor, ceva n curbura nasului i n
36
felul cum i stteau blugii att de jos pe talie, de parc ar fi fost
agai de ea pur i simplu, susinui doar de ideea unor olduri; cu
toate c ar fi fost imposibil ca Angie s umble prin astfel de cluburi.
Dintr-odat, voiam s dispar de-acolo. N-am mai simit nevoia
s-mi aud numele strigat, iar muzica nu mai btea att de tare pe ct
mi btea acum inima, aa c mi se prea prea puin important.
n momentul acela trebuia s intervin n cntec i s ntrerup
ritmul interminabil i ameitor al btii lui Victor, care aproape te
transporta pe lun, dar nu aveam chef, i Victor era prea dus ca s-i
mai dea seama. Dansa pe scaun, era parc intuit n loc de beele
tobelor pe care le inea n mini.
n faa mea, n mulimea de abdomene goale i brae transpirate
ridicate n aer, se afla un tip care sttea pe loc. Eram fascinat de cum
sttea nemicat, n ciuda trupurilor care se mpingeau n el, luminat
din cnd n cnd de reflectoarele i laserele de lumin. Se inea bine
pe picioare i m privea fix, cu sprncenele ncruntate i plecate
foarte aproape de ochi.
Cnd mi-am ntors din nou privirea spre el, mi-am amintit
dintr-odat mirosul acela de acas, foarte departe de Toronto.
M ntrebam dac era ntr-adevr real, m ntrebam dac mcar
ceva n tot locul sta blestemat era real. Tipul i ncruci minile i
se uit la mine, n timp ce inima aproape c mi srea din piept.
Ar fi trebuit s am mai mult grij s-mi in inima la locul ei.
Pulsul mi crescu brusc i atunci inima mi-a izbucnit ntr-o explozie
de cldur. M-am izbit cu faa de claviatur, care s-a vitat scond
un geamt lung Am ncercat s m sprijin de ea, ns minile deja
nu m mai ascultau.
Zcnd pe scen, cu obrazul ncins lipit de podea, l-am zrit pe
Victor aruncndu-mi o privire mohort, de parc n sfrit i
dduse i el seama c mi ratasem intrarea.
i apoi am nchis ochii pe scena Clubului Josephine. Nu mai eram
NARKOTIKA, nu mai eram nici Cole St. Clair.

37
ase
Grace

tii, cnd i-am spus s m suni n weekend nu intenionam s


umblm prin pdure pe temperaturile astea subpolare, spuse Isabel.
S-a ncruntat la mine cu o fa palid i, ntr-un mod ciudat,
prea c se simte acas n pdurile acestea reci de primvar,
purtnd un hanorac alb cu o glug cu blni pe margine, care i
nconjura faa alb i delicat i ochii glaciali, ca o prines nordic
pierdut<
Nu sunt temperaturi subpolare, am spus, n timp ce-mi
scuturam zpada moale lipit pe talpa ghetelor. Nu-i ru, dac
privim n ansamblu. i tot voiai s iei din cas, nu?
Chiar nu era ru. Era destul de cald nct zpada se topise n
locurile unde soarele reuise s ptrund i numai pe sub copaci
mai rmseser cteva fii. Cele cteva grade de cldur n plus
ddeau o aur mai domoal peisajului, nsufleind culoarea cenuie
a iernii. Dei vrful nasului nc mi mai amorea de frig, degetele
mi erau pitite la cldur nuntrul mnuilor.
Tu ar trebui s-mi ari drumul, de fapt. Tu eti cea care i-a
vzut aici, i-am zis.
Pdurea din spatele casei lui Isabel mi era necunoscut. Erau
muli brazi i o mulime de copaci nali i drepi, cu coaja de
culoare gri, pe care nu-i recunoteam. Eram sigur c Sam ar fi tiut
ce sunt.
Ei bine, dar nu e ca i cnd m-am plimbat prin pdure dup ei
pn acum, spuse Isabel i ncepu s mreasc pasul pn m-a ajuns
din urm i mergeam amndou la civa metri una de cealalt,

38
clcnd peste copacii trntii la pmnt i prin tufriul des.
tiu doar c mereu apreau din acea parte a curii i c i-am
auzit urlnd din direcia lacului.
Lacul Dou Insule? Este departe?
Pare departe, se plnse Isabel. Deci ce facem noi de fapt aici?
Gonim lupi? O cutm pe Olivia? Dac a fi tiut c Sam avea de
gnd s fug plngnd la tine ca un copil mic, nu i-a mai fi spus
nimic.
Sunt de acord cu tot ce-ai spus, mai puin partea cu plnsul.
Sam este pur i simplu ngrijorat. Cred c e perfect normal.
Da, corect. Cum zici tu. Crezi c este vreo ans ca Olivia s se
fi schimbat deja? Pentru c, dac nu este niciuna, atunci putem s o
lum uurel spre main i s mergem s bem o cafea, n loc s
cutreierm pdurea.
Am dat la o parte o creang din cale i mi-am ncruntat privirea.
Mi se prea c zresc licrirea apei printre copaci.
Sam mi-a spus c n-ar fi prea devreme pentru lupii cei tineri s
se transforme, mcar pentru puin, cnd vremea e mai cald. Ca
astzi, probabil.
OK, dar mergem la o cafea dup ce n-o gsim pe Olivia, da?
Uite lacul, acolo sus, acum eti fericit? spuse Isabel artnd cu
degetul.
hm, m-am ncruntat puin observnd c pdurea arta altfel
dect pn acum. Copacii creteau mai regulai i mai rari, cu un
covor de frunze nclcit, moale i fraged pe pmntul de sub ei.
M-am oprit n loc cnd am vzut n trecere o pat de culoare
ivindu-se din nveliul de frunze maro i posomort de la picioarele
noastre. O brndu o mic pat de mov cu un gtlej galben
aproape invizibil. La civa centimetri, am zrit i ali muguri verzi
i strlucitori rsrind dintre frunzele rmase de toamna trecut, i
nc doi muguri nflorii. Semne de primvar i, mai mult dect
att, semne de via uman n mijlocul pdurii. Am simit nevoia
s m aplec i s ating petalele brnduei, ca s m asigur c nu
39
visez. Dar ochii vigileni ai lui Isabel m-au inut n picioare.
Unde suntem?
Isabel sri peste o creang ca s ajung lng mine i se uit la
stratul de floricele ndrznee.
A, asta era. n trecut, n zilele de glorie ale casei mele, nainte
ca noi s locuim aici, cred c proprietarii aveau o potecu care
ducea pn aproape de lac i o mic grdin acolo. Sunt cteva
bncue aproape de lac, i chiar o statuie.
Putem s-o vedem? am ntrebat fascinat de ideea unei lumi
ascunse i npdite de vegetaie.
Suntem deja aici. Uite una dintre bncue.
Isabel m-a condus civa metri mai aproape de lac i apoi lovi cu
gheata ntr-o banc de beton. Era mpodobit cu striaii de muchi
verde i subire, i ici-colo cu flori de lichen portocaliu, presate pe
suprafaa bncii, pe care n-a fi observat-o dac Isabel nu mi-ar fi
artat-o. Dar odat ce mi-am dat seama ce s caut, mi-a fost uor s
delimitez care fusese forma acestei mici grdini civa metri mai
ncolo se mai afla nc o banc i o statuie mic a unei femei care i
ridicase minile la gur ntr-un gest de mirare, avnd chipul ntors
spre lac. Mai muli boboci, cu mugurii de un verde aprins i elastici
ca de cauciuc se iveau de jur mprejur, la baza statuii i a bncilor.
Am observat apoi i alte brndue printre peticele de zpad care
rmseser netopite sub ele. Lng mine, Isabel i trase piciorul
tr, dnd frunzele la o parte de pe pmnt.
i acum uit-te, aici jos. Este pavat dedesubt. Ca un fel de
curte interioar, bnuiesc. Am descoperit-o anul trecut.
Am dat i eu la o parte frunzele, i cu siguran ceea ce simeam
sub picior era piatr. Fiindc principalul scop pentru care venisem
aici fusese momentan uitat, am dat la o parte de tot frunzele,
descoperind un petic de pmnt umed i noroios.
Isabel, sta nu e un simplu pavaj. Uite! Este un< un<
Nu-mi gseam cuvintele ca s denumesc acest model ameitor de
pietre.
40
Un mozaic, termin Isabel propoziia, cu ochii la cercurile
complicate de la picioarele ei.
Eu am ngenuncheat i am ndeprtat cu un b frunzele de pe
cteva pietre. Majoritatea aveau culori naturale, dar printre ele erau
i cteva cioburi sclipitoare de lespede, albastre i roii. Am dezvelit
i mai mult din mozaic, scond la iveal un model ameitor avnd
n mijloc un soare zmbitor care emana un aer arhaic. Acest chip
strlucitor, ascuns bine sub o mas dens de frunze n putrefacie,
m-a fcut s m simt ciudat.
Lui Sam i-ar plcea asta la nebunie!
El unde e? ntreb Isabel.
Verific pdurea din spatele casei lui Beck. Trebuia s fi venit
cu noi.
Deja mi puteam imagina cum i-ar ncrunta sprncenele cnd ar
vedea statuia i mozaicul pentru prima oar. Asta era unul dintre
lucrurile pentru care Sam tria. Cu toate astea, un anume obiect de
sub banca din fa mi atrase atenia, aducndu-m napoi cu
picioarele pe pmnt. Un< os subire, alb i tocit. M-am ntins i
l-am ridicat, uitndu-m la urmele de coli de pe el. Totodat,
mi-am dat seama c erau mai multe, mprtiate printre bnci, pe
jumtate ngropate n frunze. Am zrit un castron de sticl pe
jumtate ieit de sub o banc, ciobit i murdar, dar cu siguran nu
era vorba de un obiect vechi de anticariat. Nu mi-a luat dect o
frm de secund s-mi dau seama ce se ntmpla.
M-am ridicat i am nfruntat-o pe Isabel.
Tu i hrneti, nu-i aa?
Isabel s-a ncruntat la mine, cu un aer irascibil, i nu rspunse.
Am recuperat castronul i am scuturat cele dou frunze care stteau
ndoite pe fundul acestuia.
Ce le-ai dat s mnnce?
Copii mici, rspunse Isabel.
M-am uitat enervat la ea.
Carne, evident. Nu sunt proast. i numai atunci cnd era
41
foarte frig. i dup cte tiu eu, ratonii ia idioi au mncat-o pe
toat.
Avea un ton sfidtor aproape nfuriat. Plnuiam s-o tachinez
pentru compasiunea ei ascuns, dar tiul ascuit al vocii ei m fcu
s m opresc.
Sau nite cprioare carnivore, care ncercau s adauge ceva
proteine la dieta lor, i-am rspuns.
Isabel schi un zmbet searbd, care prea mereu mai degrab
ca un rnjet
Eu m gndeam c poate a fost Bigfoot.
Amndou am tresrit speriate cnd am auzit un sunet ascuit,
precum un hohot de rs sinistru venind din direcia lacului, urmat
de un pleoscit n ap.
Doamne! strig Isabel inndu-se cu mna de piept.
Am respirat adnc.
Un cufundar. L-am speriat.
Viaa slbatic este supraestimat. Oricum, nu cred c Olivia
se afl prin preajm dac am reuit noi s speriem cufundarul.
Bnuiesc c un lup care se transform ntr-o fat ar fi ceva mai
zgomotos dect noi.
A trebuit s recunosc c teoria ei avea sens. i oricum nc nu
eram sigur cum aveam de gnd s o scoatem la capt cu
ntoarcerea Oliviei n Mercy Falls, aa c o mic parte din mine era
uurat c nu o gsisem, deocamdat.
Aadar, putem s mergem la o cafea acum?
Da, am rspuns, n timp ce traversam terasa, n direcia
lacului.
Odat ce tiai c mozaicul se afl sub picioarele tale, era uor s
simi ct de ferm era aceast suprafa, ct de diferit de podeaua
natural de pmnt a pdurii. Am trecut pe partea cealalt, lng
statuia femeii, i am ridicat mna la gur de uimire vznd
privelitea. Numai dup ce am cuprins cu privirea ntreg peisajul
lacul tcut ncadrat de copaci goi i cufundarul cu capul negru
42
plutind ncet pe suprafaa lui , numai atunci am realizat c schiam
i eu, n mod incontient, acelai gest de mirare etern al statuii.
Ai vzut asta?
Isabel veni alturi de mine.
Natur. Mai bine cumperi o vedere. Hai s plecm! spuse cu
indiferen.
Dar privirea mi-a alunecat n jos spre pmnt. Inima ncepu s-mi
bat cu putere.
Isabel, am optit nlemnit.
De partea cealalt a statuii, un lup zcea ntins ntre frunze, blana
sa gri aproape se confunda cu frunziul mort. Nu i vedeam dect
vrful nasului negru i curba unei urechi ivindu-se dintre frunze.
E mort. Uite o frunz pe blana lui, cred c st acolo de ceva
vreme, zise Isabel, fr s se deranjeze s opteasc.
Inima nc mi gonea. A trebuit s mi reamintesc mie nsmi c
Olivia era un lup alb, i nu unul gri. i c Sam era un biat, bine
protejat n trupul su uman. Acest lup nu putea fi niciunul din ei.
Dar putea fi Beck. Olivia i Sam erau singurii care contau pentru
mine, ns Beck ar fi contat pentru Sam. El era gri.
Te rog, nu fi Beck!
nghiind n sec, am ngenuncheat lng el, n timp ce Isabel
sttea lng mine scotocind printre frunze. n timp ce am ridicat cu
grij frunza care acoperea pe jumtate capul lupului, simeam, chiar
i prin mnui, cum blana aspr mi zgria uor mna. Am privit
firele de pr, ca nite lamele, negre, gri i albe, cum continuau s se
mite pentru o secund dup ce mi-am retras palma. Apoi am
ridicat cu blndee pleoapa pe jumtate nchis a ochiului de pe
partea mai apropiat de mine. Un ochi gri i mohort, foarte
neobinuit pentru un lup, se holba undeva departe de mine. Nu era
ochiul lui Beck. Uurat, m-am lsat napoi pe clcie i am privit-o
pe Isabel.
M ntreb cine a fost.
M ntreb de ce a murit, zise Isabel chiar n aceeai clip.
43
Mi-am plimbat minile de-a lungul corpului su sttea ntins pe
o parte, cu picioarele din spate i cele din fa ncruciate, i coada
ntins ca un steag ridicat n bern. Mi-am mucat buzele.
Nu vd niciun pic de snge.
Cu grij, l-am luat de picior i l-am rsucit pe partea cealalt.
Corpul nu-i amorise dect puin aa c n ciuda frunzei care i
czuse pe fa, lupul nu era mort de mult. Am srit speriat napoi,
n ateptarea unei descoperiri ngrozitoare. Dar nici pe cealalt parte
nu se gsea vreo ran vizibil.
Poate a murit de btrnee, am spus eu.
Rachel, prietena mea, avusese un cine cnd o cunoscusem prima
oar: un golden retriever, cu botul ca zpada, ncrunit de anii pe
care i purta n spate.
Dar nu pare btrn, spuse Isabel.
Sam a zis c lupii mor cam la cincisprezece ani dup ce
nceteaz s se mai transforme n oameni i invers. Poate asta s-a
ntmplat cu el.
I-am ridicat botul s vd dac pot gsi vreun fir de pr gri ori alb
care s-mi dea vreun indiciu. Isabel icni dezgustat nainte s mi
dau seama din ce motiv. Botul lupului era mnjit de snge uscat
am crezut c ar putea fi de la un alt animal pe care l vnase nainte,
pn cnd am observat c i cealalt parte a botului culcat pe
pmnt era murdar de snge nchegat. i era propriul snge.
Am nghiit iari n sec, simind cum mi se face grea. Nu am
vrut ca Isabel s-i nchipuie c sunt sclifosit, aa c am continuat
repede:
Poate l-a lovit o main i apoi s-a refugiat aici?
Isabel scoase un zgomot gutural, de dezgust sau dispre, nu
tiam.
Nu. Uit-te la nasul lui.
Avea dreptate. Dou urme subiri de snge se prelingeau din
nrile lupului, alunecnd pn ntlneau pata uscat de snge de pe
bot. Se pare c nu m puteam stpni s nu m uit la el. Dac Isabel
44
nu ar fi fost lng mine, nu tiu ct timp a fi rmas ngenuncheat
acolo, inndu-i botul n mn i uitndu-m la acest lup aceast
persoan de fapt care murise cu propriul snge uscat pe fa.
Dar Isabel era de fa. Aa c am aezat cu atenie capul lupului
napoi pe pmnt. I-am mngiat prul moale de pe fa cu mna
acoperit de mnu. i ntr-un mod de-a dreptul morbid, simeam
nevoia s m uit din nou la partea nsngerat de dedesubt.
Crezi c a fost ceva n neregul cu el? am ntrebat.
Tu ce crezi?! rspunse ea, apoi ridic din umeri. Poate doar i-a
curs snge din nas. Le curge i lupilor snge din nas, nu? Poate s i
vin ru dac te uii n sus cnd i curge snge din nas.
Stomacul mi s-a strns i am avut un sentiment nefast.
Oh haide, Grace! O lovitur la cap ar putea fi cauza, de
asemenea. Sau fel i fel de animale dndu-i trcoale dup ce a
murit. i o mulime de situaii dezgusttoare la care ai putea s te
gndeti acum, nainte de prnz. Ideea e c e mort. Asta e.
M-am uitat la ochii si gri lipsii de via.
Poate ar trebui s-l ngropm.
Poate am putea s lum o cafea mai nti.
M-am ridicat n picioare, scuturndu-mi pmntul de pe
genunchi. Aveam sentimentul acela scitor ca atunci cnd lai ceva
neterminat, o nelinite care te enerveaz. Poate Sam tie mai multe.
Mi-am stpnit vocea i am aprobat pe un ton linitit:
Bine. Hai s mergem s ne nclzim i o s-l sun pe Sam. Poate
s vin dup aceea s vad i el.
Stai puin, zise Isabel.
i-a scos telefonul mobil, a ncadrat lupul i a fcut o poz.
Hai s ncercm s ne folosim i creierele. Bine ai venit n
lumea tehnologiei, Grace!
M-am uitat la poza de pe telefon. Faa lupului, smluit de snge
n realitate, arta banal i fr nicio urm de ran pe ecranul
telefonului. Dac nu l-a fi vzut cu ochii mei n carne i oase, nu
mi-a fi imaginat niciodat c ar fi putut fi ceva n neregul cu el.
45
apte
Sam

Eram la Kennys cam de cincisprezece minute, urmrind-o pe


chelneri cum se ocupa de clienii din celelalte separeuri ca o albin
ce d nconjur florilor sale, cnd am vzut-o pe Grace btnd uor
de cealalt parte a geamului n dungi al cafenelei. Era precum o
siluet luminat, pe fondul cerului albastru strlucitor i am zrit
doar pentru o clip umbra unui zmbet mic ce i-a dezvluit
sclipirea alb i delicat a dinilor. Am vzut-o srutnd aerul spre
mine, nainte s se ndrepte spre intrarea cafenelei, cu Isabel.
O clip mai trziu, cu nasul i obrajii mbujorai de frig, Grace se
aeza lng mine, n separeul rou, blugii ei frecndu-se de
suprafaa venic unsuroas a scaunului. Avea de gnd s-mi ating
faa nainte de a m sruta, dar m-am tras napoi.
Ce? Miros urt? ntreb ea fr a prea neaprat deranjat de
reacia mea.
i puse telefonul mobil i cheile pe mas i se aplec prin faa
mea dup meniul de lng perete. Dndu-m la o parte, i-am fcut
semn spre mnui.
Chiar miroi de fapt. Mnuile i miros a lupul la. i nu
ntr-un mod plcut.
Mulumesc pentru susinere, omule-lup! Toat maina
mirosea a cine ud! spuse Isabel i cltin din cap refuznd,
hotrt, meniul pe care i-l ntindea Grace.
Nu eram sigur dac miros de cine ud era denumirea potrivit,
dar simeam ntr-adevr aerul obinuit de lup, care aducea puin a
mucegai, dar mai era i altceva pe lng asta un iz neplcut, care

46
mi deranja simul olfactiv nc destul de ascuit.
Biiine< Le duc la main. Nu trebuie s-mi arunci priviri din
astea de parc ai fi gata s vomii. Dac vine chelneria, comand-mi
i mie o cafea i ceva cu unc, da?
Pn s-a ntors Grace, o linite stnjenitoare s-a aezat ntre mine
i Isabel, pe fundalul unei melodii R&B i a clinchetului de farfurii
din buctrie, ce umplea restaurantul. Eu studiam conturul umbrei
strmbe lsate de solni, care se mula pe cutia cu pliculee de
zahr, n timp ce Isabel i examina maneta pufoas a puloverului
i felul cum era aezat pe mas.
Ai fcut o alt pasre din aia? spuse ea n cele din urm.
Am luat n mn cocorul pe care l mpturisem din erveelul de
hrtie, n timp ce ateptam. Era ifonat i asimetric fiindc erveelul
nu fusese tocmai ptrat.
Da.
De ce?
Mi-am frecat nasul, n ncercarea de a scpa de mirosul acela de
lup.
Nu tiu. O legend japonez spune c, dac faci o mie de
cocori de hrtie, i se va ndeplini o dorin.
Sprnceana dreapt a lui Isabel, mereu arcuit, i fcu zmbetul
s par crud, fr voia ei.
Ai o dorin?
Nu. Toate dorinele mele au fost deja mplinite, am rspuns
eu, n timp ce Grace se aez napoi lng mine.
Ce i doreai? interveni Grace.
S te srut, i-am spus, iar ea se aplec spre mine, oferindu-mi
gtul ei. Am srutat-o exact n spatele urechii, prefcndu-m c nu
mai simt mirosul de migdale al lupului pe pielea ei.
Isabel i ncrei ochii, dei i inea nc buzele ascuite, i mi-am
dat seama c, ntr-un fel sau altul, observase reacia mea. Mi-am
ferit privirea n timp ce chelneria a venit s ne ia comanda. Grace
comand cafea i un sendvi cu unc, salat i roii. Eu am cerut
47
supa din meniul zilei i un ceai. Isabel comand numai cafea,
scond o pung de cereale cu miere din geanta de piele dup ce
chelneria plec.
Alergie la mncare? am ntrebat.
Alergie la ignorana provincial. Alergie la murdrie. Aveam
cafenele adevrate, unde locuiam nainte. Cnd cer un sendvi
panini aici, toat lumea mi ureaz Sntate.
Grace rse i lu cocorul meu de hrtie, fcndu-i aripile s
flfie ca i cnd ar zbura.
O s tragem cndva o fug pn n Duluth pentru un panini,
Isabel. Pn atunci, unca o s-i prind bine.
Isabel se strmb dezaprobator.
Dac pentru tine bine nseamn celulit i couri, sigur!
Aadar, Sam, care-i treaba cu hoitul la, pn la urm? Grace mi-a
zis c tu i spusesei c lupii nu mai triesc dect 15 ani din
momentul n care nu se mai transform.
Bravo, Isabel! bombni Grace, uitndu-se piezi la mine s-mi
vad reacia la cuvntul hoit. Dar mi spusese deja la telefon c
lupul nu era Beck, Paul ori Ulrick, aa c nu am reacionat n niciun
fel.
Isabel ridic din umeri, fr s-i cear scuze, i deschise
telefonul, pe care l mpinse pe mas, spre mine.
Proba vizual numrul 1.
Telefonul alunec pe firimiturile invizibile de pine de pe mas
cnd l-am ntors cu faa n sus pentru a m uita la imagine.
Stomacul mi s-a ncletat ca n strnsoarea unui pumn cnd am
vzut lupul, n mod clar mort, dar durerea mea nu avea vigoare.
Nu-l cunoscusem niciodat pe acest lup ca om.
Cred c ai dreptate, pentru c nu l-am cunoscut dect ca lup.
S-ar putea s fi murit de btrnee.
Nu cred c asta a fost o moarte natural. i n plus, nu avea
deloc fire albe pe bot, spuse Grace.
Am ridicat din umeri.
48
Eu tiu doar ce mi-a spus Beck. C nu mai am< adic aveam
m luptam cu timpul verbului, din moment ce nu mai eram unul
dintre ei c nu mai aveam dect 10-15 ani din momentul n care nu
m mai transformam. Asta e durata de via normal a unui lup.
Dar i cursese snge din nri, spuse Grace aproape furioas, de
parc o enerva s pronune cuvintele astea.
Am nclinat ecranul telefonului n fa i n spate,
concentrndu-mi privirea asupra botului. Nu vedeam nimic pe
ecranul neclar care s sugereze o moarte violent.
Nu era mult, spuse Grace ca rspuns la ncruntarea mea. A
mai avut snge pe fa vreunul dintre lupii care au murit?
M-am forat s-mi amintesc de lupii care muriser ct timp
locuisem n casa lui Beck. Era o nvlmeal de amintiri neclare n
capul meu i vedeam pe Beck i Paul cu lopei i prelate, i pe
Ulrick cntnd din toi rrunchii For Hes A Jolly Good Fellow.
Chiar nu mi-l amintesc pe niciunul dintre ei n mod clar. Poate
acesta s-a lovit la cap.
Nu-mi ngduiam n mod contient s m gndesc la persoana
care s-ar afla n pielea acestui lup.
Grace nu mai zise nimic ct timp chelneria ne servea buturile i
mncarea. Se instal o tcere ndelungat, n timp ce eu mi
dregeam ceaiul i Isabel cafeaua. Grace i studia sendviul
gnditoare.
Au cafea cu adevrat bun aici pentru un restaurant de
provincie.
O parte din mine aprecia c nici mcar nu se uitase, nainte de a
vorbi, s vad dac chelneria se ndeprtase suficient nct s nu
aud nesimirea aceasta cras era oarecum satisfctoare de privit.
Dar cea mai mare parte din mine era bucuroas c, dimpotriv,
stteam lng Grace, care o strfulgera pe Isabel cu o privire ce
parc spunea Uneori nu tiu de ce mi mai petrec timpul cu tine.
Oh, ia uite, avem musafiri, am spus zrind ua care se
deschidea.
49
Era John Marx, fratele mai mare al Oliviei.
Nu eram prea nerbdtor s vorbesc cu el i se prea c nici nu
voi fi nevoit, pentru c aparent John nu ne vzuse. S -a ndreptat
direct spre bar de unde a tras un scaun, pe care s -a aezat cocoat,
cu braele sprijinite de tejghea. Nici nu apucase s comande mcar,
c barmania i i aduse o cafea.
John e chipe, spuse Isabel pe un ton ca i cnd acest lucru ar fi
fost un defect.
Isabel! Poate reueti i tu s micorezi volumul de nesimire?
uier Grace.
Ce? ripost Isabel, uguindu-i buzele. Olivia n-a murit.
M duc s-l invit s stea cu noi la mas, spuse Grace.
Oh, nu, te rog! Asta o s includ minit i eu nu m pricep la
aa ceva, am spus.
Dar m pricep eu, rspunse ea. Uitai-v la el, arat groaznic
de nefericit. M ntorc imediat.
Aa c se ntoarse dup un minut mpreun cu John i se strecur
napoi lng mine. John sttea n capul mesei, artnd un pic
stnjenit deoarece Isabel nu se grbea s-i fac loc.
Ce mai faci? ntreb Grace cu simpatie, rezemndu-i coatele
pe mas. Mi se prea c tonul vocii ei era doar n imaginaia mea,
dar tiam c nu era aa. Mai auzisem vocea aceasta nainte, o folosea
atunci cnd punea o ntrebare al crei rspuns l tia deja, i era
mulumit de ce tia.
John i arunc o privire lui Isabel, care se ferea de lng el ntr-un
mod total lipsit de tact, lipindu-se de tot de pervazul ferestrei. Apoi
se aplec spre mine i Grace.
Am primit un e-mail de la Olivia.
Un e-mail?! rsun vocea lui Grace ca un ecou. Transmitea
exact combinaia perfect de speran, suspiciune i delicatee. Exact
ceea ce te ateptai de la o tnr ndurerat care spera ca prietena ei
cea mai bun s mai fie nc n via. Att c Grace tia c Olivia era
nc n via.
50
Am sgetat-o cu privirea.
Grace m ignora, continund s se uite inocent i intens la John.
i ce spunea?
C este n Duluth. C vine acas n curnd! spuse el ridicnd
minile n aer. Nu tiam dac s fac pe mine de fericire sau s urlu
n faa computerului. Cum a putut s le fac una ca asta prinilor
notri? i apoi vine i spune cu senintate Deci m ntorc acas n
curnd? Ca i cnd nu s-ar fi dus dect n vizit la prieteni i acum
se ntorcea. Adic, sunt foarte fericit, dar n acelai timp, Grace, sunt
att de suprat pe ea!
John se rezem pe spate n scaun, prnd un pic surprins c se
destinuise att de mult. Mi-am sprijinit braele ncruciate pe mas,
ncercnd s-mi nving ghimpele de gelozie ieit surprinztor la
iveal cnd John i spusese pe nume lui Grace cu un asemenea
sentiment de apropiere. Ciudat ce i poate dezvlui dragostea
despre defectele tale.
Dar cnd? insist Grace. Cnd a spus c se va ntoarce?
John ridic din umeri.
Normal c n-a spus nimic altceva dect n curnd.
Ochii lui Grace strluceau.
Dar e n via!
Da, zise John, i acum vedeam c i lui i strlucea privirea.
Poliitii ne-au spus, tii, c n-ar trebui s avem sperane prea mari
oricum. Asta a fost cea mai grea parte, s nu tim dac mai este n
via.
C tot vorbim de poliie, spuse Isabel, le-ai artat mailul?
Grace i arunc imediat o privire mai puin dect plcut lui
Isabel, care se topi napoi ntr-o curiozitate inocent, nainte ca John
s se ntoarc spre ea.
Arta vinovat.
Nu voiam s-mi spun c mailul s-ar putea s nu fie real. Dar
cred< cred c pn la urm am s le spun. Pentru c ar putea s-i
dea seama de unde a fost trimis, nu-i aa?
51
Da, spuse Isabel, uitndu-se la Grace n schimb, i nu la John,
am auzit c poliitii pot da de urma adreselor IP, sau cum s -or
numi ele. Deci ar putea s afle n mare zona din care a fost trimis
mailul. Ca de exemplu, chiar de aici din Mercy Falls.
Dar dac ar fi fost trimis de la un internet caf dintr-un ora
mare precum Minneapolis ori Duluth, n-ar ajuta cu nimic, spuse
Grace pe un ton dur.
Nu sunt sigur dac a vrea ca Olivia s fie trt napoi acas,
zvrcolindu-se i ipnd. Adic, are aproape 18 ani, i nu e proast.
E adevrat, mi e dor de ea, dar trebuie s fi avut un motiv pentru
care a plecat.
Toi ne-am holbat la el dar fiecare din motive diferite, cred. Eu
nu m gndeam dect ce lucru extraordinar de intuitiv i altruist a
spus, dei oarecum neinformat. Privirea lui Isabel trimitea mai mult
ctre o ntrebare retoric de felul da tu chiar eti prost? pe cnd
privirea lui Grace era admirativ.
Eti un frate pe cinste, spuse ea.
John i plec privirea n ceaca de cafea.
Ei bine, da, nu sunt sigur de asta. Oricum, ar cam trebui s
plec. Eram doar n trecere spre coal.
coal smbta?
Am un workshop. Credite n plus. Ceva care s m mai scoat
din cas.
Se strecur afar din separeu, scond civa dolari din buzunar
pentru cafea.
Ai putea s-i dai voi tia chelneriei?
Sigur, spuse Grace. Ne mai vedem pe-aici?
John ncuviin din cap i se retrase. Nici nu ieise bine din
cafenea, c Isabel se i ntoarse la mijlocul mesei pentru a o nfrunta
pe Grace.
Uau, Grace, nu mi-ai spus niciodat c te-ai nscut fr creier.
Pentru c sta e singurul mod prin care pot s-mi explic cum de ai
putea face ceva att de stupid.
52
Dei nu a fi spus-o cu aceleai cuvinte, acestea erau i gndurile
mele n momentul acela.
Grace nu ne lu n seam.
Pfff. Am trimis mailul data trecut cnd am fost n Duluth.
Am vrut s le dau i lor un pic de speran. i de fapt, m-am gndit
c ar putea s-i mpiedice pe poliiti s o mai caute cu atta
disperare, dac s-ar gndi c nu este dect o fug enervant mai
mult sau mai puin legal, i nu un posibil caz de crim i rpire.
Vezi, chiar mi foloseam creierul.
Isabel frmnta un pumn de cereale n palm.
Ei bine, cred c-ar trebui s nu te mai bagi. Sam, spune-i s nu
se bage.
Grace tie ce face, am rspuns, dei ntreaga poveste m fcea
s m simt stnjenit.
Grace tie ce face, i repet ea papagalicete lui Isabel.
n general, am adugat eu.
Poate ar trebui s-i spunem lui John, zise Grace.
Isabel i cu mine ne-am holbat la ea.
Ce? E fratele ei. O iubete i vrea ca ea s fie fericit. n plus,
nu neleg de ce attea secrete dac nu este dect un lucru tiinific.
Da, e adevrat, lumea cu siguran ar nelege-o greit. Dar familia?
Dimpotriv, mi-a imagina c le-ar fi mai uor de acceptat dac ar
ti c este vorba despre ceva explicabil, i nu ceva monstruos.
Chiar nu mi gseam cuvintele pentru a exprima teroarea pe care
mi-o inspira aceast idee. Nu eram nici mcar sigur de ce mi
provoca o astfel de reacie.
Sam, spuse Isabel, i atunci am realizat c rmsesem
ncremenit, plimbndu-mi degetul pe una din ncheieturile pline de
cicatrici.
Isabel se uit la Grace.
Grace, asta e cea mai idioat idee pe care am auzit-o vreodat,
asta numai dac scopul tu este s o faci pe Olivia s fie expediat
ctre cel mai apropiat laborator ca s fie analizat i catalogat. i,
53
de asemenea, John este n mod clar mult prea tensionat ca s poat
accepta adevrul.
Asta, cel puin, mi se prea o idee rezonabil. Am confirmat.
Nu cred c John este persoana potrivit creia s-i spunem,
Grace.
Tu i-ai spus lui Isabel!
A trebuit s-i spun, am rspuns eu nainte ca Isabel s-i
domoleasc superioritatea ce-i apruse dintr-odat n privire.
Ghicise deja o mare parte din idee. Cred c ar trebui s le spunem
doar oamenilor crora suntem obligai s le spunem.
Figura lui Grace ncepea s pleasc, ceea ce arta c era
enervat, aa c am continuat:
Dar tot cred c eti foarte neleapt. n general.
n general, repet Isabel. Acum chiar c mi-am luat tlpia
de-aici. M simt de parc mi s-a lipit fundul de scaun.
Isabel, am spus n timp ce se ridica s plece. Ea se opri la
captul mesei, aruncndu-mi o privire stranie, de parc nu i mai
spusesem pe nume niciodat. Am de gnd s l ngrop. Lupul. Poate
chiar astzi, dac pmntul nu o s fie prea ngheat.
Nu-i nicio grab. Nu fuge nicieri.
Cnd Grace se aplec spre mine, am prins din nou izul acela de
mucegai. A fi vrut s m fi uitat mai atent la poza de pe telefonul
lui Isabel. A fi vrut ca natura morii lupului s fi fost mai clar.
Avusesem parte de destule mistere ct pentru o via ntreag.

54
Opt
Sam

Eram om.
Ziua dup ce am ngropat lupul era geroas, luna martie n
Minnesota n toat splendoarea ei volatil: ntr-o zi temperaturile se
ridicau spre zero grade, iar n urmtoarea zi ajungeau la minus
zece, minus unsprezece grade. Era uimitor ct de calde preau zilele
cu zero grade dup dou luni de temperaturi negative. Nu fusesem
niciodat nevoit s ndur un astfel de frig n pielea mea uman. Dar
astzi era una dintre acele zile geroase, ct de departe de primvar
i puteai imagina. Cu excepia ilicelor3 roii i strlucitoare care
creteau n buchete pe lng copaci, nu mai rmsese alt culoare pe
lume. Respiraia mi nghea n aer i ochii mi se uscau de frig.
Aerul mirosea de parc a fi fost lup, i totui nu eram.
Contiina acestui fapt m cutremura i m durea n acelai timp.
Toat ziua, nu intraser dect doi clieni n librrie. M gndeam
ce s fac dup serviciu. De cele mai multe ori, dac terminam tura
nainte ca Grace s ajung acas de la coal, mai zboveam n sala
de la etajul librriei cu o carte n mn dect s m duc n casa goal
a familiei Brisbane. Fr prezena lui Grace acolo, nu era dect un
peron de ateptare ca ea s se ntoarc, i o dorin surd nluntrul
meu.
Astzi, dorina m urmrise i la munc. Scrisesem deja un

3Ilice (n engl. Winterberry) - o specie de plant peren originar din estul Americii
de Nord i sud-estul Canadei. n antichitate, a fost planta sacr a lui Saturn,
onorat de romani, ns cu timpul ilicele i-au pierdut asociaia pgn i au
devenit un simbol de Crciun, asemntor vscului.
55
cntec doar o parte din el Mai este oare acesta un secret dac
nimnui nu-i pas / dac adevrul nu te mpiedic deloc / s trieti s
simi s respiri / atunci cnd tii totul despre mine- sperana unui
cntec mai degrab.
Acum c tura mea era pe terminate i deoarece Grace ddea
meditaii pn trziu, m cocoasem n spatele tejghelei citind
dintr-o ediie din Roethke, ns privirea mi fugea ctre micuii fulgi
de zpad care pluteau afar, distras de la cuvintele lui Roethke:
ntunecat, ntunecat este lumina mea, dar i mai ntunecat
dorina. Sufletul meu, precum o musc nnebunit de cldura verii,
zumzie ntruna pe lng pervaz. Oare cine sunt eu cu adevrat?
mi priveam degetele pe paginile crii, nite lucruri att de
minunate i preioase, i m-am simit vinovat pentru nevoia fr de
nume care m urmrea.
Se fcu ora cinci. De obicei, acum ncuiam ua de la intrare,
ntorceam semnul pe care scria NCHIS MAI TRECEI PE LA
NOI, i ieeam pe ua din spate, spre Volkswagenul meu.
Dar de data aceasta nu am fcut aa. De data aceasta am ncuiat
ua din spate, mi-am luat carcasa chitarei i am ieit pe cea din fa,
alunecnd uor pe gheaa ce acoperea pragul. Mi-am pus pe cap
fesul pe care mi-l cumprase Grace, ntr-o ncercare euat de a
arta sexy n timp ce mi inea i de cald. Pind pe mijlocul
trotuarului, priveam fulgii mici cum pluteau n aer pn se aezau
pe strada pustie. Ct m inea privirea, zream mormane de zpad
veche i ptat, ngheat n diverse forme parc sculptate. ururii
formau zmbete cu dini n vitrinele magazinelor.
Ochii m usturau de frig. Am ridicat mna goal n aer, cu palma
deschis, i-am privit zpada topindu-se pe pielea mea.
Nu aceasta era viaa adevrat. Aceasta era viaa privit de la
geam. Viaa urmrit la televizor. Nici nu-mi mai aduceam aminte
de cnd nu m mai ascunsesem de viaa asta.
Eram ngheat, mna mi era plin de zpad i eram om.
Viitorul se ntindea n faa mea, infinit i tot mai larg, era al meu
56
aa cum nimic nu fusese vreodat pn acum.
O euforie subit m-a luat cu asalt, i un zmbet larg mi-a luminat
faa la gndul acestei loterii cosmice la care ctigasem. Riscasem
totul i ctigasem totul, i iat-m acum, eram n lume i-i
aparineam. Am izbucnit n rs, nu era nimeni care s m aud
dect fulgii de zpad. Am srit de pe trotuar, n mormanele de
zpad murdar. Eram beat de realitatea corpului meu uman. O
via ntreag plin de ierni, de fesuri, de gulere ridicate pentru a
m feri de ger, de nasuri nroite de frig, i de stat pn trziu n
ajun de Anul Nou. Patinnd pe urmele lucioase de pe drum ale
mainilor, valsam de bucurie de-a lungul oselei, legnnd chitara
n cercuri, fulgii de zpad plutind peste tot n jurul meu, pn cnd
o main m-a claxonat.
I-am fcut semn oferului i am srit pe cellalt trotuar, dnd cu
piciorul n nmeii ngheai de pe locurile de parcare. mi
ngheaser pantalonii i ghetele erau ticsite cu zpad, mi
ngheaser i degetele i se nroiser, dar cu toate acestea eram eu
nsumi. ntotdeauna eu nsumi.
Am dat colul strzii, pn ce gerul a nceput s-i piard din
prospeime, i apoi am fcut cale-ntoars la main i m-am uitat la
ceas. Grace era nc la meditaii i nu voiam s risc s merg la ea i
s dau de vreunul din prinii ei acolo. Cuvntul stnjenitor nu
era suficient pentru a descrie cum decurgeau discuiile dintre mine
i ei. Cu ct eu i Grace ne manifestam mai deschis relaia, cu att
prinii ei gseau mai puine s mi spun. i viceversa. Aa c n
loc s merg la ea, m-am ndreptat spre casa lui Beck. Dei nu
puteam s sper ca vreunul dintre lupi s se fi schimbat deja, puteam
s mai iau cteva din crile mele rmase acolo. Nu eram un fan al
thrillerelor care umpleau rafturile lui Grace.
Aa c am pornit pe autostrad n lumina muribund i gri a
zilei, pdurea Boundary ntinzndu-se de-a lungul drumului, pn
ce am ajuns la strada pustie care ducea la casa lui Beck.
Am parcat pe marginea drumului gol, m-am dat jos din main i
57
am inspirat adnc. Pdurea mirosea diferit aici dect n spatele casei
lui Grace aici aerul era plin de mireasma neptoare a
mestecenilor i a pmntului jilav din apropierea lacului. Am
adulmecat i mirosul haitei de lupi, cu un iz aspru de mosc.
Obinuina m-a adus la ua din spate, zpada proaspt mi
scria sub ghete, strngndu-se la tivul pantalonilor. Mi-am
plimbat vrfurile degetelor pe zpada de pe tufiurile care creteau
n jurul casei, n timp ce m ntorceam napoi i ateptam s vin
din nou valul de grea care mi ddea de obicei semnalul c urma
s m transform. Dar n-am simit nimic.
Ajuns lng ua din spate, am ezitat puin, privind peste curtea
nzpezit, spre pdure. Aveam o mulime de amintiri care triau n
ntinderea aceasta de pmnt dintre u i pdure.
ntorcndu-m spre u, mi-am dat seama c nu era nici
ntredeschis, nici nchis, ci tras doar att ct s nu se poat
deschide de la vntul care mai btea din cnd n cnd. M-am uitat la
mnerul uii i am vzut o pat roie pe el. Era pesemne unul dintre
ceilali lupi care se schimbase foarte, foarte devreme. Numai lupii
cei tineri puteau s se transforme n oameni aa devreme, i nici
chiar ei nu puteau spera n realitate s-i pstreze aceast form n
timp ce zpada ngheat bocn acoperea pmntul precum o crust
lucioas.
Hei? am strigat deschiznd ua.
Se auzea un fonet din buctrie. Ceva n felul cum suna,
zgriind i trind pe gresie m-a nelinitit. Am ncercat s m
gndesc la ceva ce a putea spune, care s fie linititor pentru un
lup, i n acelai timp s nu sune absurd pentru un om.
Oricine-ai fi, eu sunt de-al casei.
Am dat colul spre buctria obscur luminat i, cnd am simit
miasma de noroi a apei din lac, m-am oprit brusc la marginea mesei
din mijloc. Am ntins mna spre tejghea ca s aprind lumina.
Cine-i acolo?
Am zrit un picior de om, descul, murdar ieind la iveal din
58
spatele mesei i, cnd am vzut c tresare, am tresrit i eu odat cu
el. nconjurnd masa, am vzut un tip ghemuit ntr-o parte,
tremurnd din toate ncheieturile. Prul castaniu-nchis era epos i
plin de nmol uscat, iar pe minile ntinse pe podea avea o mulime
de rni mici, dovad c umblase lipsit de protecie prin pdure.
Duhnea a lup.
Logic, tiam c trebuie s fie unul dintre lupii cei tineri ai lui Beck
de anul trecut. Dar cnd m-am gndit c Beck l-a ales tocmai pe el,
cnd mi-am dat seama c el era un nou membru al familiei, primul
dup o perioad foarte lung de timp, am simit cum m mpunge
ca un ghimpe un sentiment straniu.
i ntoarse faa ctre mine i cu toate c probabil avea dureri
foarte mari mi aminteam durerea aceea expresia feei lui era
destul de calm. i cunoscut. Era ceva iritant de familiar n linia
brutal a obrajilor si i a mandibulei, i n forma ngust a ochilor
de un verde strlucitor, s nu mai spun de nume, care-mi sttea pe
limb. n circumstane mai normale, mi-a fi adus aminte, dar n
momentul acela numele lui nu fcea dect s m scie undeva n
minte.
Acum m voi schimba din nou, nu-i aa? spuse el, iar eu am
fost puin surprins de vocea sa nu numai de timbru, care era
oarecum mai grav i mai n vrst dect m ateptasem , dar i de
tonul su.
Complet calm, n ciuda convulsiei umerilor i a unghiilor care
ncepeau s se nnegreasc.
Am ngenuncheat la capul lui, ncercndu-mi cuvintele, dar m
simeam ca un copil care poart hainele tatlui su. n anii trecui,
Beck era cel care oferea explicaiile de felul acesta unui nou lup, nu
eu.
Da, te vei schimba din nou. Este prea frig nc. Fii atent data
viitoare cnd se mai ntmpl caut opronul din pdure<
L-am vzut, a rspuns, cu vocea transformndu-se mai
degrab ntr-un mrit.
59
O s gseti un radiator electric i ceva mncare i haine acolo.
Caut n cutia pe care scrie SAM sau n cea pe care scrie ULRICK
ceva de-acolo ar trebui s fie bun de tine. n realitate, nu eram sigur
dac i s-ar potrivi sau nu. Tipul avea umeri lai i muchi de
gladiator. Nu este la fel de bine ca aici, dar mcar o s te scuteasc
de mrcini, am adugat.
S-a uitat n sus la mine cu ochii strlucitori, i privirea sarcastic
din ei m-a fcut s-mi dau seama c nu-mi dduse niciun motiv s
cred c rnile l deranjau.
Mulumesc de pont, zise el, i cuvintele nespuse mi rmaser
amare pe buze.
Beck mi spusese c cei trei lupi noi pe care i crease fuseser bine
alei i c tiau n ce se bgau. Nu m gndisem pn atunci ce fel
de persoan este aceea care ar alege o asemenea via. Cineva care
s-ar pierde pe sine n mod contient pentru a experimenta din ce n
ce mai multe lucruri, pn cnd la un moment dat trebuia s-i ia la
revedere de la tot. Era ntr-adevr un fel de sinucidere, i din clipa
n care m-am gndit la acest cuvnt, l-am privit pe tip ntr-un fel cu
totul diferit. n timp ce trupul nou-venitului se zvrcolea pe podea,
dei expresia feei era n continuare reinut poate doar
nerbdtoare , am avut suficient timp s ntrezresc urmele de
sering ntiprite pe minile sale, nainte ca pielea s se schimbe n
cea a unui lup.
M-am grbit s deschid ua din spate pentru ca lupul, a crui
blan era de un maroniu-nchis n lumina pal, s poat fugi afar
n zpad, din mediul acesta mult prea uman al buctriei. Totui,
acest lup nu s-a repezit spre u, cum ar fi fcut alii. Cum a fi fcut
i eu, ca lup. n schimb, el m urmrea ncet i ndeaproape, cu
capul plecat i oprindu-se din cnd n cnd s m priveasc fix cu
ochii si verzi. Eu nu i-am evitat privirea, pn cnd n sfrit s-a
furiat pe u afar, oprindu-se nc o dat n curtea din spate s m
priveasc scruttor.
Imaginea lui m-a urmrit cu mult dup ce a disprut: rnile ca
60
nite guri punctate la ncheietura coatelor, arogana din priviri i
familiaritatea feei sale.
Cnd m-am ntors napoi n buctrie s cur sngele i nmolul
de pe gresie, am vzut cheia de rezerv zcnd pe podea. Am pus -o
la loc n ascunziul ei, lng ua din spate.
n tot acest rstimp m simeam urmrit cu privirea i m-am
ntors, ateptndu-m s-l zresc pe lupul cel nou la marginea
pdurii. Dar nu era acesta, ci un altul, mare i gri, privindu-m
direct. mi era cunoscut ntr-un mod cu totul diferit.
Beck, am optit. El nu se mic, dar nrile i jucau, adulmecnd
i el acelai miros ca i mine: lupul cel nou. Beck, de ce ne-ai adus tu
aici?

61
Nou
Isabel

Am rmas dup ore pentru consiliul elevilor. edina era


plictisitoare ca naiba i m durea n cot de cum alegea liceul Mercy
Falls s se organizeze, dar ndeplinea dublul scop de a m ine
departe de cas i de a-mi permite s stau n spatele slii cu rnjetul
meu tipic pe fa, cu ochii machiai n negru, fiind inabordabil.
Aveam un grup de fete care stteau mereu n jurul meu, machiate ca
i mine, prnd inabordabile care nu era acelai lucru cu a fi
inabordabil.
S fii popular ntr-un ora mic ca Mercy Falls era ridicol de uor.
Trebuia numai s crezi c erai un produs sexy, i deja deveneai
unul. Nu era ca n San Diego, unde popularitatea era precum o
carier full-time. Efectele participrii mele la edin o reclam de
o or pentru brandul Isabel Culpeper aveau s in o sptmn.
Dar n cele din urm a trebuit s m ndrept spre cas. Spre
ncntarea mea, ambele maini ale prinilor mei erau n parcare.
Nu-mi puteam stpni bucuria. Am intrat n SUV-ul meu, am
deschis volumul de Shakespeare pe care l aveam de citit, i am dat
drumul la muzic att de tare nct puteam s vd cum ritmul
basului fcea s vibreze geamul din spate.
Dup aproximativ zece minute, silueta mamei apru la unul
dintre geamuri, schind un gest exagerat, prin care-mi cerea s
intru n cas.
i aa a debutat seara noastr.
nuntrul buctriei spaioase, cu mobil de oel inoxidabil,
Show-ul Culpeper se desfura n toat splendoarea lui.

62
Mama: Sunt sigur c vecinii iubesc muzica ta de mahala. Mersi
c o asculi suficient de tare ca s o aud i ei.
Tata: Oricum, unde-ai fost?
Mama: Consiliul colii.
Tata: Nu te-am ntrebat pe tine. Am ntrebat-o pe fiica noastr.
Mama: Serios, Thomas, conteaz cine a rspuns?
Tata: M simt de parc ar trebui s-i pun sabia-n coaste ca s o fac
s vorbeasc cu mine.
Eu: Asta-i una dintre variante?
Acum se ncruntau amndoi la mine. Nu era deloc nevoie s
adaug vreo replic la Show-ul Familiei Culpeper; se ntreinea
singur chiar i fr mine, i difuza reluri toat noaptea.
i-am spus eu c nu trebuia s-o dm la o coal de stat, spuse
tata. tiam eu unde o s duc asta.
i-am spus eu c nu trebuia s fi venit n Mercy Falls, a fost
urmtoarea replic a mamei.
i apoi tata ncepea s arunce cu lucruri, i ntr-un final ajungeau
n camere diferite, bucurndu-se de branduri diferite de buturi
alcoolice.
Am teme, i-am ntrerupt. M duc sus. Ne vedem sptmna
viitoare.
Cnd tocmai m ntorceam s plec, tata m strig:
Isabel, stai.
Am stat.
Jerry mi-a spus c eti prieten cu fata lui Lewis Brisbane. Este
adevrat?
Acum m-am ntors, pentru a-i vedea expresia feei. Se aplec pe
tejgheaua lipsit de culoare, cu braele ncruciate, cmaa i cravata
nc perfect neifonate, i cu o sprncean ridicat pe faa ngust.
Am ridicat-o i eu pe-a mea ca s ne asortm.
Ce-i cu asta?
Nu folosi tonul sta cu mine. i-am pus o ntrebare simpl.
Bine atunci. Da, sunt prieten cu Grace.
63
Vedeam cum i se umfl o ven pe una din mini, n timp ce-i
nchidea i i deschidea pumnul, de mai multe ori.
Am auzit c are multe de-a face cu lupii.
Am schiat un gest scurt n aer de parca a fi zis Ce tot spui
acolo?
Se aud zvonuri cum c i hrnete. I-am vzut des prin
preajm. Artnd dubios de bine ngrijii. M gndeam c-ar fi
timpul s mai risipesc din ei.
Pentru o clip apoi, n-am fcut dect s ne privim reciproc. Eu
ncercnd s-mi dau seama dac tia c i hrnesc i i juca rolul
pasiv-agresiv ca s m fac s vorbesc, iar el ncercnd s m
intimideze cu privirea.
Da, tat, am rspuns n sfrit. Chiar ar trebui s te duci s
mputi nite animale. Asta o s-l aduc napoi pe Jack. Bun idee!
S-i spun lui Grace s-i ademeneasc mai aproape de cas?
Mama se holb la mine, ca o lucrare de art ncremenit: Portret
de femei cu Chardonnay. Tata arta de parc i venea s m loveasc.
Gata, am terminat? am ntrebat.
Da, am cam terminat.
Se ntoarse i-i arunc mamei o privire sugestiv, pe care ea n-a
prins-o pentru c era prea ocupat umplndu-i ochii cu lacrimi
care nu i se scurgeau pe fa nc.
M-am gndit c rolul meu n episodul acesta luase sfrit, aa c
am plecat i i-am lsat n buctrie.
O s-i omor pe toi!
Cum zici tu, Tom! rspunse mama cu o voce plin de lacrimi.
Sfrit. Probabil c trebuia s ncetez s mai hrnesc lupii.
Cu ct se apropiau mai mult, cu att devenea mai periculos
pentru noi toi.

64
Zece
Grace

Pn s ajung Sam acas, eu i Rachel am ncercat, timp de o


jumtate de or, s facem niele de pui cu parmezan. Rachel nu se
putea concentra suficient pentru a gti bucile de pui cu pesmet,
aa c am pus-o s amestece n sosul de roii, ct timp ddeam un
numr nesfrit de buci de pui prin ou i apoi prin pesmet. M-am
prefcut iritat, dar, de fapt, activitatea asta repetitiv avea darul de
a m relaxa, i exist o plcere subtil n elementele tactile:
vscozitatea oului de un galben strlucitor, peste bucile de pui,
apoi acel u moale al firimiturilor de pesmet care se ating unele de
celelalte cnd sunt mpinse la o parte de bucat de pui.
De n-a fi avut durerea asta de cap persistent. Oricum, procesul
pregtirii cinei i prezena lui Rachel reueau destul de bine s m
fac s uit att de migren, ct i de faptul c afar se ntunecase,
gerul strecurndu-se prin fereastra de deasupra chiuvetei, i c Sam
nc nu ajunsese. Repetam ncontinuu, n gnd, aceeai mantr. Nu
se va transforma. E vindecat. S-a terminat.
Rachel i-a izbit oldul de oldul meu i dintr-odat am realizat
c dduse drumul la muzic mult prea tare. Mi-a lovit oldul din
nou, n ritm cu muzica, apoi s-a nvrtit pn n mijlocul buctriei,
blngnindu-i minile deasupra capului ntr-un fel de dans
dement. mbrcmintea, o rochie neagr peste jambiere vrgate,
mpreun cu cele dou cozi ale ei, nu fceau dect s sporeasc
efectul ridicol.
Rachel, am spus, i ea se uit la mine, dar continua s danseze.
De-asta eti tu singur.

65
Niciun brbat nu poate ine pasul cu asta, m-a asigurat Rachel,
artnd spre ea cu brbia.
S-a nvrtit i a ajuns fa n fa cu Sam, care sttea n dreptul
uii de la hol. Probabil c btile puternice ale basului au eclipsat
zgomotul uii de la intrare. Cnd l-am vzut, am simit cum
stomacul mi ajunge la clcie, o combinaie bizar de uurare,
nelinite i anticipaie, toate ntr-un singur sentiment care prea c
nu m prsete niciodat.
n continuare cu faa spre Sam, Rachel a fcut o micare ciudat
de dans cu degetele arttoare ntinse; ceva scos parc din anii 50,
cnd oamenii nu aveau voie s se ating.
Salut, biatule! a strigat deasupra muzicii. Facem o reet
italian!
Cu o bucat de pui nc n mn, m-am ntors i am scos un
zgomot n semn de protest.
Colega mea m informeaz c am vorbit prea tare. M uit la
Grace cum face o reet italian!
Nu am putut auzi rspunsul lui Sam. Apoi mi-a zmbit, un
zmbet la fel de trist ca de obicei, poate acum puin mai forat.
M-am chinuit s dau radioul mai ncet cu mna care nu era
murdar de pesmet.
Ce?
Am ntrebat: Ce gtii?, repet Sam. i apoi Bun, Rachel.
i mi dai voie s intru n buctrie?
Printr-o micare bombastic, Rachel s-a dat la o parte din drumul
lui, i Sam a venit s se sprijine de tejghea, lng mine. Ochii lui
galbeni de lup erau ngustai, i prea s fi uitat c nc nu-i dduse
haina jos.
niele de pui cu parmezan, am zis.
Sam clipi.
Ce?
Asta gtesc. Tu ce-ai mai fcut?
Am fost la librrie, spuse Sam blbindu-se. Am citit.
66
Aruncnd o privire scurt ctre Rachel, i-a supt buzele i a
continuat.
Nu pot vorbi. Am nc buzele ngheate de afar. Cnd vine
primvara odat?
Las primvara, zise Rachel. Cnd vine cina odat?
Am fluturat o bucat neacoperit de pui spre ea i Sam s -a ntors
s se uite la tejgheaua din spatele lui.
Pot s v ajut?
n mare parte nu trebuie dect s termin de pregtit astea o
mie i una de buci de pui. Capul ncepea s-mi vjie, i
ajunsesem s nu mai suport nici s vd puiul la negtit. N-am
realizat niciodat ce se ntmpl cu un kilogram de carne de pui
atunci cnd te apuci s l bai pentru niele.
Sam m atinse uor cu umrul, ntinznd minile spre chiuvet.
Apoi i rezem obrazul de al meu n timp ce se tergea pe prosopul
de vase din spate.
Le dreg eu pe ultimele n timp ce tu le prjeti? De acord?
Eu fierb apa pentru paste, s-a oferit Rachel, m pricep de
minune la fiert lucruri.
Cratia cea mare e n cmar.
Dup ce Rachel a disprut n cmara mic i a nceput s
cotrobie printre oale i capace, Sam s-a aplecat spre mine i i-a
lipit buzele de urechea mea.
Am vzut unul din lupii cei tineri ai lui Beck, astzi, opti el.
Transformat.
Mi-au trebuit cteva momente pn ce creierul meu s proceseze
nelesul acestor cuvinte: lupii cei tineri. Se transformase Olivia n
om? Era nevoie ca Sam s ncerce s i gseasc pe ceilali lupi? Ce o
s se ntmple acum?
M-am ntors brusc cu faa spre el. Era nc suficient de aproape
de mine, nct am ajuns nas n nas; al lui era nc rece. I-am citit
ngrijorarea din ochi.
Hei, fr chestii din astea ct sunt eu aici, spuse Rachel. mi
67
place de Sam, dar nu vreau s te vd cum l srui. Srutatul n faa
celor lipsii de dragoste e un act de cruzime. Nu trebuia tu s
prjeti ceva?
Aadar, am terminat de pregtit cina. Simeam c dureaz
chinuitor de mult, tiind c Sam avea ceva s mi spun i c nu
putea s-mi spun de faa cu Rachel. i mai era i un sentiment de
vin amestecat, i asta fcea ca timpul s se scurg cu greu. Olivia
era i prietena lui Rachel. Dac Rachel ar fi tiut c era posibil ca
Olivia s se ntoarc n curnd, ar fi fost n extaz i ar fi pus o
mulime de ntrebri. ncercam s evit s m uit la ceas; mama ei
trebuia s vin s o ia pe la opt.
O, bun, Rachel. Mmm, mncare.
Mama intr debordnd n buctrie, aruncndu-i haina pe unul
din scaunele de lng perete.
Mam! am spus nencercnd s-mi ascund uimirea din voce.
Ce e cu tine, ce faci acas aa devreme?
Este de ajuns i pentru mine? Am mncat la studio, dar n-a
fost prea sios, zise ea.
Nu m ndoiam deloc de asta. Mama ardea foarte uor caloriile;
micarea continu era o metod foarte eficient n acest domeniu.
Cnd s-a ntors, l-a vzut pe Sam. Vocea ei s-a ncrcat de nelesuri,
i nu tocmai plcute.
O, bun, Sam. Iari pe-aici?
Obrajii lui Sam se nroir.
Mai ai puin i te mui aici, continu ea.
S-a ntors i m-a privit. Era clar c ncerca s-mi transmit ceva,
dar nelesul acestei priviri era pierdut pentru mine. Sam,
dimpotriv, i-a ntors faa de la noi, ca i cnd pentru el nelesul
era destul de limpede.
Odat ca niciodat, mamei i plcuse foarte mult de Sam. Ba chiar
glumise cu el n felul ei matern i l rugase s cnte i s pozeze
pentru un portret. Dar asta a fost demult, atunci cnd Sam nu era
dect un biat cu care eu ieeam. Acum, cnd era clar c Sam va
68
rmne n viaa mea, amabilitatea mamei se evaporase, iar noi dou
am nceput s comunicm n limbajul tcerii. Durata tcerii dintre
propoziii transmitea mai mult informaie dect cuvintele
propriu-zise.
Mi-am ncletat flcile.
Servete-te cu nite paste, mam. Mai lucrezi i n seara asta?
Vrei s m dau la o parte din calea voastr? Pot s m duc sus,
a spus atingndu-mi uor capul cu furculia ei. Nu-i nevoie s te uii
aa urt la mine, Grace! M-am prins. Pe curnd, Rachel!
Nu m-am uitat urt, am spus dup ce a plecat, ducndu-m s
i pun haina n cuier. Ceva n tot schimbul sta de replici mi lsase
un gust amar.
Nu ai fcut asta, aprob Sam, cu o voce un pic trist. Are
contiina ncrcat.
Faa lui era gnditoare, umerii plecai, ca i cnd ar fi crat o
greutate pe care nu o crase de diminea. Brusc, m-am ntrebat
dac Sam s-a ndoit vreodat de justeea deciziei sale dac a
meritat s-i asume riscul. Voiam s tie c pentru mine a meritat.
Voiam s tie c a striga lucrul sta n gura mare. i atunci m-am
decis s m destinui lui Rachel.
Cred c ar fi bine s i mui maina, i-am spus lui Sam.
Se uit la tavan cu o privire alarmat, de parc mama ar fi putut
s-i citeasc gndurile prin podeaua studioului ei. Apoi a privit spre
Rachel, pe urm spre mine, ntrebarea mut vzndu-se clar pe
chipul lui: Chiar o s i zici? Am ridicat din umeri.
Rachel m-a privit puin zeflemitoare i curioas. I-am fcut un
semn care s-i dea de neles s aib rbdare i Sam s -a dus n
dreptul scrilor s-i ia la revedere.
Pe curnd, doamn Brisbane!
A urmat o pauz lung. Dup care mama a rspuns, fr
amabilitate:
Pa.
Sam s-a ntors n buctrie. N-a spus c se simte vinovat, dar nici
69
nu era nevoie s spun. Se vedea clar pe faa lui.
Dac nu m ntorc napoi pn pleci tu, Rach, atunci pe
curnd, a spus, ezitnd un pic.
napoi! rspunse Rachel surprins, n timp ce Sam ieea pe ua
din fa, cheile de la main auzindu-se clinchenind. Cum adic
napoi? Ce face cu maina? Stai puin Biatul a dormit la tine?
! am zis repede aruncnd o privire spre hol. Apucnd-o pe
Rachel de cot, am mpins-o spre colul buctriei i i-am dat imediat
drumul, privindu-mi degetele. Uau, Rachel, ce rece eti!
Nu, tu frigi, m corect ea. Aadar, ce se petrece aici? Voi doi
v culcai mpreun?
Am simit cum m nroesc fr s vreau.
Nu n felul la. Pur i simplu<
Rachel nu a ateptat s m decid cum s-mi continui fraza.
Sfinte Sisoe, sfinte Sisoe, sfinte< Nici nu tiu ce s spun la
asta, Grace! Pur i simplu, ce? Ce facei voi doi? Nu, stai, nu-mi
spune!
, am zis iar, dei ea nu era chiar att de glgioas. Doar
dormim. Att. Da, tiu c sun ciudat, dar, pur i simplu<
M chinuiam sa gsesc cuvintele potrivite ca s explic ce
simeam. Nu era doar faptul c aproape l pierdusem pe Sam i c
acum voiam s-l in lng mine. Nu era numai dorina sexual. Era
vorba, pur i simplu, s adorm simind pieptul lui Sam lipit de
spatele meu, s i simt inima btnd n ritmul inimii mele. n
procesul meu de maturizare, am realizat c senzaia braelor lui n
jurul meu, mirosul lui atunci cnd dormea, sunetul respiraiei lui
asta era pentru mine casa mea i tot ceea ce mi doream la sfritul
zilei. Nu era acelai lucru ca atunci cnd eram treji. Dar nu tiam
cum s-i explic asta lui Rachel. M ntrebam de ce am vrut s-i
spun.
Nu tiu dac pot s-i explic. Dormitul chiar este altfel cnd
Sam e cu mine.
Cred i eu c este, a spus ea fcnd ochii mari.
70
Rachel.
Scuze, scuze. ncerc s fiu rezonabil, dar prietena mea cea
mai bun tocmai ce mi-a zis c i petrece fiecare noapte cu
prietenul ei fr ca prinii ei s tie. Deci o s se furieze napoi n
cas? Ai corupt Biatul!
Crezi c greesc? am spus, surprins un pic. M-am ntrebat
dac chiar l-am corupt pe Sam.
Rachel se gndi.
Cred c este grozav de romantic.
Am izbucnit ntr-un chicot puin nervos, simindu-m n acelai
timp ameit i uurat.
Rachel, sunt att de ndrgostit de el!
Dar n-a sunat autentic cnd am zis-o. A sunat prostesc i
sentimental, ca ntr-o reclam, pentru c nu am putut s-mi ncarc
vocea cu adevrul i profunzimea sentimentelor mele.
Juri c nu o s spui?
Secretul tu e-n siguran cu mine. Departe de mine gndul
s-i despart pe tinerii ndrgostii. Doamne! Nu-mi vine s cred c
suntei pe bune tineri ndrgostii.
mi simeam inima btndu-mi cu putere n piept, din cauza
acestei destinuiri, dar era un sentiment plcut un secret n minus
fa de Rachel. Pn ca mama ei s ajung, cteva minute mai
trziu, eram amndou destul de vesele. Poate era timpul s i
dezvlui i alte secrete.

Sam

Erau minus apte grade afar. n lumina strlucitoare a lunii, un


disc plat i palid ascuns n spatele unui labirint de crengi lipsite de
frunze, mi-am nfurat braele goale n jurul pieptului i m-am
holbat la osetele mele, ateptnd ca mama lui Grace s plece din
buctrie. Am njurat n oapt primvara ngheat din Minnesota,
dar cuvintele, nite cercuri nvolburate de aburi albi, s-au pierdut n
71
noapte. M simeam ciudat s stau n frigul sta, tremurnd,
incapabil s-mi simt degetele de la mini i de la picioare, ochii
usturndu-m din cauza gerului, dar fr s m transform n lup.
Dincolo de ua glisant cu geamul spart a terasei, vocea lui Grace
de-abia se auzea; vorbea despre mine cu mama ei. Mama ei s -a
interesat delicat dac voi veni i mine. Grace a rspuns meditativ i
vag c da, probabil voi veni, deoarece asta fac iubiii de obicei.
Mama ei a comentat, fr s se adreseze cuiva anume, c unii
oameni ar crede c ne micm cam repede. Grace a ntrebat-o dac
mai vrea niele cu parmezan nainte s le bage n frigider. i
auzeam nerbdarea din voce, dar mama ei prea s nu observe,
reuind astfel cu eficacitate s m in prizonier afar, prin simpla ei
prezen n buctrie. Stnd n picioare pe podeaua degerat de
lemn a terasei, n blugi i ntr-un tricou subire cu Beatles,
contemplam ct de nelept ar fi dac m-a nsura cu Grace i am
duce o via tnr de hipioi pe bancheta din spate a
Volkswagenului meu, fr supravegherea prinilor. Niciodat nu
mi se pruse o idee att de bun ca acum, cnd simeam cum mi
clnne dinii n gur, i degetele de la picioare i urechile mi
amoriser de tot.
mi ari la ce lucrai sus? am auzit-o pe Grace ntrebnd.
Mama ei prea un pic suspicioas cnd a rspuns:
Bine.
Stai numai s-mi iau puloverul, zise Grace.
A trecut pe lng ua de sticl a terasei, descuind-o fr zgomot
cu o mn i lund cu cealalt mn puloverul de pe masa din
buctrie. Am zrit-o mimndu-mi cu buzele un Scuze.
E frig aici, zise puin mai tare.
Dup ce au ieit din buctrie, am numrat pn la 20 i apoi am
intrat n cas. Tremuram ca varga, dar eram n continuare Sam.
Aveam toate dovezile care mi trebuiau c m-am vindecat, dar eu
nc mai ateptam o rsturnare de situaie.

72
Grace

Sam tremura att de violent cnd am ajuns n camer, nct am


uitat cu totul de durerea mea de cap. Am nchis ua de la dormitor
fr s mai aprind lumina i am urmat sunetul vocii lui pn n pat.
P-p-poate ar trebui s ne regndim stilul de via, mi-a optit,
cu dinii clnnind, n timp ce m-am urcat n pat i mi-am nfurat
minile n jurul lui.
I-am atins cu vrful degetelor pielea care i se fcuse ca de gin,
puteam simi chiar i prin materialul tricoului.
Am tras ptura peste capetele noastre i mi-am lipit faa de gtul
su rece. M-am simit egoist s zic asta cu voce tare:
Nu vreau s dorm fr tine.
El se ghemui cu picioarele mele goale, i simeam tlpile reci,
chiar i prin osete.
Nici eu. D-dar avem o via, mormi el i cuvintele i se
nclcir n gur; a trebuit s se opreasc i s i frece cu mna
buzele pentru a le nclzi, ca s poat continua: Avem o via
ntreag naintea noastr. S fim mpreun.
O via, ncepnd de acum, am zis.
Dincolo de ua de la dormitor, am auzit vocea tatlui meu
probabil ajunsese acas tocmai cnd am intrat eu n camer i am
ascultat conversaia zgomotoas a prinilor mei, n timp ce urcau
pe scri n camera lor, glumind unul cu altul.
Pentru o clip am invidiat libertatea lor, de a veni i pleca atunci
cnd doresc, fr coal, fr prini, fr reguli.
Adic, nu e nevoie s rmi aici, dac nu te simi confortabil.
Dac nu vrei. M-am oprit. N-am vrut s par att de posesiv.
Sam se ntoarse cu faa la mine. Nu vedeam nimic dect
strlucirea ochilor si n ntuneric.
Nu o s m plictisesc niciodat de asta. Pur i simplu nu vreau
s-i fac probleme. Nu vreau s te simi nevoit s mi ceri s plec.
Dac devine prea dificil.
73
Mi-am lipit mna de obrazul lui rece; era o senzaie plcut.
Poi s fii destul de prostu uneori, pentru un tip att de
detept. I-am simit buzele curbndu-se ntr-un zmbet n palma
mea, n timp ce i-a lipit i mai mult corpul de mine.
Ori eti tu prea fierbinte, ori sunt eu prea rece, zise el.
Normal, eu sunt fierbinte, am optit. Att de fierbinte!
Sam rse fr s fac zgomot o expirare uoar i tremurat.
Am ntins mna s-i strng degetele n palm; am stat cu minile
aa, strivite de corpurile noastre ca ntr-un nod, pn cnd degetele
lui s-au mai nclzit.
Spune-mi despre lupul cel nou.
Sam deveni tcut.
E ceva n neregul cu el. Nu i-a fost fric de mine.
Asta-i ciudat.
M-a fcut s m ntreb ce fel de persoan ar alege viaa unui
lup. Probabil, sunt toi srii de pe fix, Grace, fiecare dintre lupii cei
noi ai lui Beck. Cine ar alege aa ceva?
Acum era rndul meu s tac.
M ntrebam dac i mai amintea de anul trecut, cnd stteam
ntini unul lng cellalt, ca i acum, i eu i-am mrturisit c a fi
vrut s m transform, ca s fim mpreun. Nu, nu doar s fim
mpreun. Voiam s simt cum este s fiu unul dintre lupi, att de
simplu i magic i primitiv. M-am gndit iari la Olivia, acum un
lup alb, gonind printre copaci mpreun cu restul haitei, i, undeva
nuntrul sufletului, ceva m-a durut puin.
Poate doar le plceau lupii, am spus ntr-un final. i vieile lor
nu erau prea interesante.
Trupul lui Sam era lipit de al meu, dar i simeam mna fr
vlag i am vzut c avea ochii nchii. Gndurile i erau duse
departe, foarte departe, de neatins.
N-am ncredere n el, Grace, spuse n cele din urm. Simt c
toat treaba asta cu noii lupi n-o s se termine cu bine. Pur i
simplu< A fi vrut ca Beck s nu fi fcut asta. A fi vrut s fi tiut s
74
atepte.
Culc-te, i-am spus, dei tiam c n-o s se culce. Nu-i mai
bate capul cu ce ar putea s se ntmple.
Dar tiam c nici asta nu avea de gnd s fac.

75
Unsprezece
Grace

Te-ai ntors, Grace?


Asistenta i-a ridicat privirea cnd am intrat n cabinet. Cele trei
scaune vizavi de biroul ei erau ocupate un elev moia cu capul
aplecat ntr-o postur prea jenant ca s nu fie real, i ceilali doi
copii citeau. Doamna Sanders era destul de faimoas pentru faptul
c i lsa pe elevii copleii de via s-i petreac timpul n biroul ei,
ceea ce era un lucru bun, pn n momentul n care cineva cruia i
plesnea capul de durere i care nu voia dect s stea jos intra
nuntru i gsea toate scaunele ocupate.
Am venit pn n faa biroului ei i mi-am ncruciat braele.
Simeam nevoia s fredonez n ritmul n care mi pulsa capul.
Mi-am trecut mna peste fa un gest care mi-a amintit brusc i
violent de Sam.
mi pare ru c v deranjez iari pentru ceva att de prostesc,
dar migrena asta m termin.
Ei bine, ari destul de slbit, confirm doamna Sanders.
S-a ridicat i mi-a fcut semn spre scaunul cu roi din spatele
biroului.
Ce-ar fi s stai jos pn caut eu termometrul? Parc eti i un
pic mbujorat.
Mulumesc, am spus recunosctoare i i-am luat locul pe
scaun cnd s-a ridicat i a intrat n cealalt camer. M simeam
ciudat aici. Nu doar pentru c stteam pe scaunul ei, cu Solitaire-ul
deschis pe calculator i copiii uitndu-se la mine din pozele de pe
birou, dar ciudat n sine s m aflu n cabinetul asistentei. Asta era

76
numai a doua oar cnd intram aici, i nu trecuser dect cteva zile
de la ultima vizit. O ateptasem la u pe Olivia de cteva ori, dar
nu fusesem de fapt niciodat nuntru ca pacient, clipind sub
lumina fluorescent i ntrebndu-m dac nu cumva m
mbolnveam.
n lipsa doamnei Sanders, nu m mai simeam nevoit s dau
impresia de stoicism, aa c mi-am ciupit vrful nasului, ncercnd
s pun presiune pe centrul durerii. Era la fel ca toate celelalte
migrene pe care le avusesem n ultimul timp, o durere surd, care
m ardea i radia de-a lungul pomeilor. Erau migrene care preau
s promit mai mult: tot ateptam s-mi curg nasul sau s ncep s
tuesc, s se ntmple ceva.
Doamna Sanders s-a ntors cu un termometru, iar eu mi-am dat
repede mna la o parte de pe fa.
Deschide gura, scumpo, m instrui ea, iar acest lucru mi s-ar fi
prut amuzant n alt situaie, pentru c doamna Sanders nu mi se
prea genul care s foloseasc cuvntul scumpo.
Am impresia c te pate o boal.
Am acceptat termometrul i l-am pus sub limb; tubul de plastic
era ascuit i avea un gust cleios. Aveam de gnd s i zic c nu m
mbolnveam dect rar, dar nu puteam vorbi. Timp de trei minute
interminabile, doamna Sanders plvrgi despre cursuri cu cei doi
elevi treji de pe scaune, apoi s-a ntors i mi-a luat termometrul din
gur.
Credeam c fac i ei termometre mai rapide n zilele noastre,
am zis.
Pentru pediatrie. i-au nchipuit c voi, drcuorii de liceeni,
avei destul rbdare s le folosii pe cele ieftine.
Citi termometrul.
Ai un pic de febr. Numai un pic. Probabil, ai o viroz. Sunt
multe cazuri acum, cu variaiile astea de temperatur de-afar. Vrei
s sun pe cineva s vin s te ia?
M-am gndit pentru un moment la bucuria de a scpa de coal
77
i de a m cuibri comod n braele lui Sam pentru tot restul
dup-amiezii. Dar el lucra i eu aveam un test la chimie, aa c am
oftat i am recunoscut adevrul: nu eram de fapt suficient de
bolnav ca s mi justific plecarea.
Oricum, n-au mai rmas multe ore. i am un test.
Doamna Sanders s-a strmbat.
O stoic. Sunt de acord. Pi, uite cum facem. Nu prea am voie
s fac asta fr s le cer permisiunea alor ti, dar<
S-a apropiat de mine i a deschis unul din sertarele biroului.
nuntru avea o grmad de mruni, cheile de la main i o sticl
de paracetamol. mi scutur dou pastile n mn.
Asta o s-i alunge imediat febra i o s se ocupe probabil i de
durerea de cap.
Mulumesc, i-am spus, cedndu-i napoi scaunul. Fr
suprare, dar sper s nu m mai ntorc aici sptmna asta.
Cabinetul sta e un centru cultural i social! spuse doamna
Sanders prefcndu-se ocat. Ai grij de tine.
Am nghiit un paracetamol i l-am alungat n stomac cu puin
ap din rcitorul de lng u, apoi m-am ntors la or. ncepusem
s nu mai simt durerea de cap. Pn la sfritul ultimei ore, pastila
i fcuse complet efectul. Doamna Sanders avea probabil dreptate.
Senzaia asta ciclitoare c m ptea ceva mai mult era doar un
virus.
Am ncercat s m conving c doar asta era.

78
Doisprezece
Cole

Nu cred c trebuia s fiu uman acum.


Lapovia mi tia trupul gol i era att de rece nct simeam c
m arde. Degetele mele erau ca nite bee; nu le mai simeam deloc.
Nu tiam de ct timp zceam pe pmntul ngheat, dar fusese
suficient pentru ca lapovia topit s formeze o mic balt pe spatele
meu.
Tremuram aa de tare nct de-abia mai puteam s m in drept,
cltinndu-m pe picioare, n timp ce ncercam s-mi dau seama de
ce m transformasem iari n om. Pn acum, incursiunile mele n
partea uman avuseser loc n zilele mai calde i fuseser, slav
Domnului, destul de scurte. Acum era o sear ngheat era
probabil ora ase sau apte, dac era s m iau dup soarele care
strlucea portocaliu printre crengile desfrunzite ale copacilor.
Nu aveam timp s m minunez de instabilitatea condiiei mele
fizice. Tremuram de frig, dar nu simeam nici mcar o idee din
greaa sau contorsionarea pielii, care erau semne c eram pe cale s
m schimb n lup. tiam, cu tot mai mult certitudine, c eram
blocat n trupul sta, cel puin momentan. Ceea ce nsemna c era
cazul s gsesc un adpost eram gol puc i nu aveam de gnd s
atept s capt degerturi. Prea multe extremiti pe care preferam
s nu le pierd.
nfurndu-mi minile n jurul corpului, am examinat
mprejurimile. n spatele meu, lacul reflecta raze scnteietoare de
lumin. Concentrndu-m s descifrez ntunericul pdurii din faa
mea, am zrit statuia de lng lac i, n spatele statuii, bncile de

79
beton. Asta nsemna c eram la o distan de civa pai de casa
imens pe care o vzusem mai devreme.
Bun, acum aveam o destinaie. Din fericire, nu era nimeni acas.
Nu vedeam nicio main n parcare, aa c norocul era de partea
mea, deocamdat.
La dracu, la dracu, la dracu, am bombnit printre dini,
opind ca ars pe pietriul care ducea la ua din spatele casei. Mai
erau nc suficieni nervi activi n tlpile mele goale, ca s simt
pietrele cum taie n carnea rece. M vindecam mai repede acum
dect nainte, pe cnd eram numai Cole, dar asta nu uura cu nimic
neptura iniial a pietriului.
Am ncercat ua din spate descuiat. Clar, Cel de Sus mi
zmbea. Mi-am promis s-i trimit o carte potal. Deschiznd ua,
am pit ntr-un antreu, plin de lucruri nghesuite i mprtiate,
care mirosea a sos de friptur. Pentru o clip, am rmas nemicat,
tremurnd, brusc paralizat de amintirea fripturii. Stomacul meu
mult mai plat i mai tare dect era ultima dat cnd m
transformasem n om a mrit la mine i, pentru o fraciune de
secund, m-am gndit s caut buctria i s fur mncare.
Gndul c voiam neaprat ceva de mncare mi fcu buzele s se
ncovoaie ntr-un zmbet. i apoi picioarele degerate mi-au amintit
pentru ce eram aici. Haine mai nti. i apoi mncare. Am ieit din
antreu i-am dat ntr-un hol ntunecat.
Interiorul casei oferea aceeai impresie colosal pe care i-o oferea
i exteriorul, i prea c rsrise direct din revista Better Homes and
Gardens4. Totul atrna ca la carte pe perei, n perechi perfecte de
cte trei sau cinci, aliniate perfect sau ntr-o asimetrie fermectoare.
Un covor imaculat, de o culoare care, probabil, purta numele de
liliachiu, m-a condus fr zgomot de-a lungul holului parchetat.
Aruncnd o privire n urm s m asigur c nu era nimeni n spatele

4Revist american de design interior i exterior - grdinrit, mobil, decoraiuni


i gtit (n.tr.)
80
meu, fu ct pe ce s trntesc o vaz care prea destul de scump i
n care era un buchet de crengi uscate aranjat artistic. M-am ntrebat
dac ntr-adevr locuiete cineva aici.
Mai important, m-am ntrebat dac locuia aici cineva care purta
numrul meu.
Ajuns la captul holului, am ezitat. n stnga mea, alt hol
ntunecat. n dreapta, nite scri masive i sumbre ce artau ca locul
unei crime dintr-un film gotic horror. M-am luptat puin cu logica i
am decis s urc la etaj. Dac a fi fost un tip bogat n Minnesota,
mi-a fi fcut dormitorul la etaj. Deoarece cldura se ridic.
Scrile m-au condus pn ntr-un hol care ddea spre cele de
dedesubt. Degetele mi ardeau pe covorul verde de plu cnd
simurile ncepur s-mi revin ncet la normal. Durerea era un
lucru bun. nsemna c sngele nc mai circul.
Stai pe loc.
O voce feminin m-a oprit. Vocea nu prea speriat, n ciuda
faptului c un tip gol sttea n mijlocul casei, aa c mi-am imaginat
c era posibil s m trezesc cu o puc ndreptat direct spre mine.
Eram profund contient c inima mi btea regulat; Doamne, ce dor
mi era de adrenalin!
M-am ntors.
O fat. Era mortal de frumoas, de o frumusee ce-i smulgea
inima din piept, cu ochii mari, perfect albatri, pe jumtate ascuni
n spatele unui breton blond filat. Postura ei prea s sugereze c e
contient de asta. Cnd i-am simit ochii studiindu-m din cap
pn n picioare, am avut impresia c sunt judecat i gsit vinovat.
Am ncercat s zmbesc.
Bun. Scuze. Sunt dezbrcat.
mi pare bine s te cunosc. Eu sunt Isabel. Ce caui n casa
mea?
Nu prea exista un rspuns potrivit la acea ntrebare.
Sub noi se auzi o u nchizndu-se, iar eu i Isabel am tresrit i
ne-am uitat n direcia zgomotului. Pentru o clip, inima mi-a
81
gemut puternic n piept i am fost surprins s simt spaim s simt
ceva dup o perioad att de lung de nimic.
Nu m-am putut mica.
O, Doamne!
O femeie apru la baza scrilor, holbndu-se n sus la mine prin
balustrada holului. i-a rotit ochii ctre Isabel.
O, Dumnezeule. Ce naiba<
Aveam s fiu ucis de dou generaii de femei frumoase. n timp
ce eram dezbrcat.
Mam, o repezi Isabel, intervenind. Ai putea s nu te mai
holbezi? E complet pervers.
Att eu, ct i mama ei clipeam uimii.
Isabel veni mai aproape de mine i se aplec peste balustrad
spre mama ei.
Putin intimitate, se poate? strig ea.
Asta a adus-o pe maic-sa napoi la realitate. S-a rstit napoi, cu
o voce care cretea cu fiecare cuvnt:
Isabel Rosemary Culpeper, ai mcar de gnd s-mi spui ce
caut un biat dezbrcat n casa asta?
Tu ce crezi? ripost Isabel. Ce crezi c fac cu un biat dezbrcat
n casa asta? Nu te-a avertizat doctorul c a putea s-mi pierd
controlul dac continui s m ignori? Ei bine, asta fac, mam!
Iat-m, am trecut la fapte! Exact, holbeaz-te n continuare! Sper c
te bucuri! Nu neleg de ce ne forezi s mergem la terapie dac nici
mcar nu ai de gnd s asculi ce-i spune doctorul. Hai,
pedepsete-m n continuare pentru greelile tale!
Draga mea, spuse maic-sa, pe un ton mult mai linitit. Dar
asta
Mcar nu ies s m vnd undeva la vreun col de strad!
zbier Isabel.
S-a ntors spre mine, i faa ei s-a domolit instantaneu.
Puiule, nu vreau s m vezi n starea asta, mi zise cu o voce
de o mie de ori mai dulce. De ce nu te duci tu napoi n camer?
82
Eram un actor n propria via.
Maic-sa duse o mn la ochi i ncerc s nu se uite n direcia
mea.
Te rog, te rog, spune-i s pun nite haine pe el pn nu vine
tatl tu acas. ntre timp, eu m duc s beau ceva. Nu vreau s-l
mai vd.
n timp ce maic-sa se ntorcea, Isabel m apuc de mn am
simit un mic oc la atingerea ei i m trase dup ea pe hol i apoi
ntr-una dintre ncperi. S-a dovedit a fi o baie, faianat numai n
alb i negru, cu o cad masiv care sttea pe nite picioare n form
de ghear i care ocupa cam tot spaiul.
Isabel mi fcu vnt att de tare, c aproape am czut n cad,
dup care ncuie ua n urma noastr.
Ce dracu caui transformat n om aa devreme? m interog
ea.
tii ce sunt? am ntrebat-o.
ntrebare idioat.
Te rog, zise i vocea ei emana atta dispre, ntr-un fel care
amenina s m excite. Nimeni absolut nimeni nu-mi mai vorbise
n felul sta. Ori eti de-al lui Sam, ori eti vreun pervers oarecare
dezbrcat i mirosind a cine.
Sam? Beck.
Nu Beck. Acum e Sam, m corect Isabel. Nu conteaz, ceea ce
conteaz acum e c te afli dezbrcat n casa mea, i chiar ar trebui s
fii lup n momentul sta. De ce naiba nu eti? Cum te cheam?
ntr-o clip de nebunie aproape c i-am spus.

Isabel

O secund, privirea i-a fluturat n alt parte, ntr-un loc ovitor,


i asta era prima expresie sincer pe care o avusese, de vreme ce n
scena de pe scri mi se pruse cam prefcut. i apoi, zmbetul acela
aproape afectat reapru pe faa lui.
83
Cole.
A spus-o de parc mi fcea o favoare.
I-am ntors-o imediat.
Ei bine, Cole, de ce nu eti lup n momentul sta?
Pentru c altfel nu te-a mai fi cunoscut pe tine? mi-a sugerat
el.
Bun ncercare, i-am zis, simind cum un zmbet aspru mi
schimonosete faa.
tiam destule despre flirtat, din experiena proprie, ca s pot
recunoate asta n aciune. i mai era i un nemernic arogant pe
deasupra; n loc s devin mai ruinat cu ct vorbeam mai mult, el
s-a ntins s ia duul, pe care l inea la spate n ambele mini,
alungindu-se cu o micare destul de atrgtoare n timp ce m
studia pe mine.
De ce ai minit-o pe maic-ta? Ai mai fi fcut asta dac a fi
fost un agent imobiliar burtos transformat n vrcolac?
M ndoiesc. Buntatea nu m intereseaz n general.
Ce m interesa de fapt era felul n care i se grupau muchii
umerilor i i se ncorda pieptul cnd i ridica minile deasupra
capului. Am ncercat s-mi menin privirea pe schimonoseala
arogant a buzelor lui.
Acestea fiind spuse, ar fi cazul s i gsim ceva de mbrcat.
i-a strmbat i mai mult buzele.
n cele din urm?
I-am zmbit cu rutate.
Da, hai s acoperim ciudenia asta.
A schiat un fel de uuuu din buze.
Dur.
Am ridicat din umeri.
Rmi aici i nu te rni. M ntorc imediat.
nchiznd ua de la baie, am traversat holul pn n dreptul
camerei fratelui meu. O secund, am ezitat n faa uii, apoi am
deschis-o.
84
Trecuse destul de mult timp de cnd murise, astfel nct nu mi se
mai prea o intruziune cnd intram n camera lui. Pe deasupra, deja
nu mai arta precum camera lui acum. Mama mpachetase multe
din lucruri n cutii, la sfatul fostului ei psiholog, i apoi lsase cutiile
n camer, la sfatul actualului psiholog. Toate echipamentele lui
sportive fuseser mpachetate, mpreun cu sistemul audio gigantic
pe care l construise singur. Odat ce scpa de lucrurile astea, nu
mai rmnea nimic aici care s aminteasc de Jack.
Pind n camera ntunecat spre veioz, mi-am lovit tibia de una
din cutiile psihologului. Am njurat ncet, am aprins ntreruptorul
i pentru prima dat am contemplat ceea ce fceam: scormoneam
prin lucrurile fratelui meu mort pentru a gsi mbrcminte pentru
un vrcolac sexy de i venea s leini, dar nesimit, care sttea n
baia mea, dup ce i spusesem maic-mii c m culcasem cu el.
Poate ea avea dreptate i eu chiar aveam nevoie de consiliere.
Mi-am croit drum printre cutii i-am deschis ifonierul. O adiere
ce avea mirosul lui Jack a ieit de-acolo destul de scrbos. O bluz
de trening parial splat i ampon de brbat i pantofi vechi. Dar
pentru o clip, pentru o singur clip, m-a fcut s rmn
mpietrit, uitndu-m la formele ntunecate ale hainelor care
atrnau pe umerae. Apoi, am auzit-o pe mama, jos de tot, scpnd
ceva pe podea, i mi-am adus aminte c trebuia s l scot pe Cole de
aici nainte s ajung tata acas. Mama nu-i va spune. i era de
ajuns, aa cum stteau lucrurile acum. Nu i plceau nici ei
scandalurile, aa cum nu mi plceau nici mie.
Am gsit un pulover jerpelit, un tricou i o pereche decent de
blugi. Satisfcut, m-am ntors s plec i m-am trezit nas n nas cu
Cole.
Mi-am oprit la timp nc o njurtur, cu inima zvcnind n piept.
A trebuit s-mi dau capul pe spate un pic ca s pot s-i vd faa att
de aproape de mine; era destul de nalt. Lumina slab a veiozei i
ascuea trsturile feei, ca ntr-un portret de Rembrandt.
i-a luat cam mult timp, spuse Cole, dndu-se un pas mai n
85
spate de dragul politeii. Am venit s vd dac nu te-ai dus s iei o
arm.
I-am azvrlit hainele.
Va trebui s te descurci fr lenjerie intim.
Se poate altfel?
A aruncat puloverul i tricoul pe pat i se ntoarse pe jumtate ca
s i trag pantalonii pe el. Atrnau puin cam largi. Am observat
umbra liniei oldurilor disprnd n talia pantalonilor.
Mi-am ntors repede capul cnd s-a rsucit cu faa, dar tiam c
m vzuse cum l-am urmrit. mi venea s-i zgrii ncrunttura
arogant a sprncenelor. S-a ntins s ia tricoul i, cnd s-a
despturit n minile lui, am vzut c era tricoul preferat cu Vikings
al lui Jack, colul din dreapta jos fiind mnjit/murdrit/ptat cu
puin alb de cnd vopsise garajul anul trecut. Avea obiceiul s
poarte tricoul la zile n ir, pn cnd la un moment dat chiar i el
recunotea c mirosea. Uram asta.
Cole i-a ntins minile deasupra capului ca s i pun tricoul pe
el, i brusc singurul lucru la care m gndeam era faptul c nu
puteam suporta s vd pe altcineva purtnd tricoul acela n afar de
fratele meu. Fr s gndesc, am apucat tricoul, i Cole a nlemnit,
uitndu-se n jos la mine, cu o privire inexpresiv. Poate puin
debusolat.
Am smucit de tricou, indicnd ce voiam, i continund s aib o
expresie vag curioas, a desfcut pumnul, lsndu-m s-i iau
tricoul din mini. Odat ce am obinut tricoul, n-am vrut s explic
de ce l luasem napoi, aa c n schimb l-am srutat. Era mai uor
s-l srut, s-l mping cu spatele de perete i s ncerc forma
zmbetului su arogant pe buzele mele dect ar fi fost s i explic de
ce tricoul lui Jack n minile altcuiva m fcea s m simt att de
nverunat i expus nuntrul meu.
Iar el sruta bine. i simeam stomacul plat i coastele cum se
muleaz uor peste ale mele, dei minile lui nu s-au ridicat s m
ating. Aa de aproape cum era, mirosea precum Sam n prima
86
sear cnd l-am cunoscut, un miros de lup i de brad. Era o anumit
foame arztoare n felul n care i aps buzele pe ale mele, care
m-a fcut s m gndesc c era mai sincer cnd m sruta, dect
atunci cnd vorbea.
Cnd m-am tras napoi, Cole a rmas pe loc, rezemat de perete,
cu degetele nfipte n buzunarele blugilor cu fermoarul nc netras,
cu capul aplecat ntr-o parte, pur i simplu studiindu-m. Inima mi
btea n piept, i minile mi tremurau din cauza efortului pe care-l
fceam s nu-l mai srut din nou, dar el nu prea tulburat. Vedeam
prin pielea abdomenului ct de ncet i linitit i btea pulsul.
Faptul c el nu era la fel de rvit ca mine m-a nfuriat imediat,
i am fcut un pas n spate aruncnd n el cu tricoul lui Jack. S -a
aplecat s l prind, imediat dup ce a ricoat n pieptul lui.
Att de ru?
Da, am zis, ncrucindu-mi minile ca s nu mai tremure. A
fost ca i cnd ncercai s mnnci un mr.
Sprncenele i s-au ascuit artnd c era sigur c mineam.
Revana?
Nu prea cred. Mi-am atins cu degetul una din sprncene. Cred
c ar trebui s pleci acum.
Mi-era fric s nu m ntrebe unde trebuia s plece, dar el a
continuat s-i pun tricoul i i-a ncheiat blugii cu un aer de
finalitate.
Probabil, ai dreptate.
Dei am vzut c avea clciele tiate destul de ru, n-a cerut
nclminte, iar eu nu i-am oferit. Sentimentul de apsare creat de
faptul c nu reuisem s m explic mi sufoca cuvintele, aa c pur
i simplu l-am condus jos napoi la ua pe care intrase.
Am vzut c ezit, pentru o clip, cnd am trecut prin faa
buctriei, i mi-am amintit cum i-am simit coastele peste ale mele.
O parte din mine tia c trebuia s-i ofer ceva de mncare, dar cea
mai mare parte voia doar s-l vad plecat ct mai repede. De ce era
mult mai uor s lai o porie de mncare afar pentru lupi?
87
Poate pentru c lupii nu aveau zmbete arogante.
M-am oprit n hol, n faa uii de la intrare, i mi-am ncruciat
braele din nou.
Tatl meu mpuca lupi, i-am spus. Doar ca s tii. Deci este
posibil s vrei s stai departe de pdurea din spatele casei.
O s in minte asta cnd voi fi n corpul unui animal fr
inteligen. Mulumesc pentru sfat.
Triesc pentru a-i mulumi pe alii, i-am spus deschiznd ua.
Lapovia btut de vnt ce cdea prin ntunericul nopii mi-a
acoperit mna.
M ateptam s fac o fa de celu plouat, sau orice altceva
menit s-mi trezeasc mil, dar Cole pur i simplu s-a uitat la mine,
cu un zmbet bizar i sigur pe fa. Apoi a ieit direct afar n
lapovi, trgndu-mi ua din mini ca s o nchid dup el.
Dup ce ua s-a nchis, am rmas pe loc un timp ndelungat,
njurnd ncet printre dini, netiind de ce lsam aceast ntmplare
s m deranjeze. Apoi am mers n buctrie i-am apucat primul
lucru care mi-a czut sub ochi o pine ambalat i m-am ntors la
ua din dos.
Plnuiam ce aveam de gnd s i spun ceva de genul: S nu te
atepi la mai mult, dar cnd am deschis ua dispruse deja.
Am aprins becul din spatele casei. Lumina galben i neclar s -a
revrsat pe suprafaa ngheat a curii, cu reflexii ciudate oglindite
de stratul subire i ngheat de lapovi. Cam la trei metri de u,
am vzut blugii i puloverul zdrenuit zcnd ntr-un grmad
dezordonat.
Cu ochii i urechile arzndu-mi n frig, m-am ndreptat ncet
nspre grmada de haine, lapovia scrindu-mi sub picioare, i
m-am oprit s i studiez forma. Una din mnecile puloverului era
azvrlit n afar, ca i cum ar arta spre pdurea de brad din
deprtare. Mi-am ridicat privirea i, bineneles, acolo era. Un lup
gri-maroniu la doar civa metri deprtare, holbndu-se la mine cu
ochii verzi ai lui Cole.
88
Fratele meu a murit, i-am zis.
Lupul n-a clintit nicio ureche; lapovia i ninsoarea i se aterneau
pe blan.
Nu sunt o persoan de treab.
Continua s stea nemicat. Am fcut un mic efort mental,
ncercnd s mpac ochii lui Cole cu faa lupului. Am desfcut
pinea i am inut punga astfel nct feliile s -au rostogolit pe
pmntul de la picioarele mele. Nici nu s-a clintit numai se uit fix
la mine, fr s clipeasc, ochii omeneti pe faa unui animal.
Dar nu ar fi trebuit s-i spun c srutul tu a fost prost, am
adugat, tremurnd de frig puin.
Apoi nu eram sigur ce s mai spun despre srut, aa c am
tcut.
M-am ntors napoi la u. nainte s intru, am mpturit hainele
i am aruncat ghiveciul gol de lng u peste ele ca s le protejeze
de vremea rea. Apoi l-am lsat afar n noapte.
Mai vedeam i acum ochii lui omeneti, pe faa aceea de lup;
artau la fel de goi precum m simeam eu.

89
Treisprezece
Sam

mi era dor de mama.


Nu-i puteam explica asta lui Grace, pentru c tiam c tot ce
vedea ea cnd se gndea la mama erau cicatricile slbatice pe care
prinii mei mi le lsaser pe ncheieturile minilor. i era adevrat,
amintirea alor mei ncercnd s omoare micul monstru n care m
transformasem era aa de puternic ntiprit n mintea mea nct
uneori prea c mi crap capul; vechile rni erau att de adnc
spate n contiina mea, nct simeam lamele de ras de fiecare dat
cnd eram pe lng o cad.
Dar aveam i alte amintiri despre mama, care se scufundau
printre crpturi tocmai cnd m ateptam mai puin. Ca de
exemplu acum, cnd stteam aplecat deasupra tejghelei la Raftul
Strmb, crile zcnd la civa centimetri de minile mele goale,
privind pe fereastr noaptea cafenie ce se furia lent. Ultimele
cuvinte pe care le citisem mi rmseser pe buze din
Mandelstam, care scrisese despre mine, fr s m fi putut cunoate
vreodat:

Dar eu nu-s lup de snge.

Afar, ultima pictur de soare poleia cu chihlimbar orbitor


colurile mainilor parcate i umplea bltoacele din strad cu aur
lichid. nuntru, magazinul nu mai era de mult scldat n lumina
zilei muribunde, ntunecat i gol i pe jumtate adormit.
Mai erau 20 de minute pn la terminarea programului.

90
Era ziua mea.
mi aduceam aminte cum mama mi fcea prjituri de ziua mea.
Niciodat un tort, de vreme ce erau numai prinii mei i cu mine,
iar eu aveam apetitul unei rndunici, ciugulind i alegnd cu grij
ceea ce mneam. Un tort s-ar fi uscat pn s l mncm.
Aa c mama fcea prjituri. mi aminteam aroma de vanilie a
glazurii, garnisit n grab deasupra prjiturii cu un cuita de unt.
n mod normal, prjitura ar fi fost banal, dar prjitura aceasta
special avea o lumnare nfipt n glazur. O mic flacr se
ntindea din fitilul lumnrii, cu un bob de cear topit tremurnd
sub ea, iar prjitura se transforma n ceva strlucitor i frumos i
special.
Adulmecam nc mirosul de biseric al chibritului stins, vedeam
oglindirea flcrii n ochii mamei mele, simeam pernele moi ale
scaunelor din buctrie sub picioarele mele osoase i ridicate. O
auzeam pe mama spunndu-mi s-mi in minile n poal i o
vedeam aeznd prjitura n faa mea nu m lsa s in farfuria n
mn, ca s nu-mi trntesc lumnarea n poal.
Prinii mei au fost mereu foarte grijulii cu mine, pn n ziua
cnd au decis c trebuia s mor.
Stnd nuntrul magazinului, mi-am luat fruntea n palme i
m-am holbat la colul vechi i ndoit al crii care zcea ntre coatele
mele. Puteam observa cum coperta nu era doar o singur foaie de
hrtie, ci de fapt era o bucat de carton tiprit, cu un strat protector
deasupra, i vedeam c ultimul strat se dezlipise i lsase un col al
adevratei coperi s se pteze, s se nglbeneasc i s se
zdrenuiasc.
M ntrebam dac ntr-adevr mi-o aminteam pe mama
fcndu-mi prjituri sau dac era o imagine pe care creierul meu o
furase dintr-una din miile de cri pe care le citisem. Imaginea
mamei altcuiva, lipit peste a mea, furindu-se n gndurile mele
ca s-mi umple golul.
Tot innd fruntea n palme, mi-am ridicat privirea, aducndu-mi
91
perechile de cicatrici de pe ncheieturi la nivelul ochilor. n lumina
slab a serii, venele mele erau vizibile sub pielea translucid a
minilor, dar ramificaiile albastre dispreau sub asprimea esutului
cicatrizat. n gndul meu, ntindeam mna s iau prjitura din
farfurie, cu brae fine i fr urme, imaculate prin iubirea prinilor
mei. Mama mi-a zmbit.
La muli ani.
Am nchis ochii.
Nu tiu de ct timp stteam cu ochii nchii, cnd zgomotul
clopoelului de la u m fcu s tresar. Eram pe cale s i spun
nou-venitului c magazinul nu mai era deschis, cnd Grace s -a
ntors cu faa, nchiznd ua cu umrul n urma ei. ntr-o mn inea
o tav de buturi, iar n cealalt o pung de la Subway5. Parc nc o
lumin fusese aprins n magazin; tot locul prea mai strlucitor.
Eram prea uluit pentru a sri s o ajut i, pn mi-am dat seama,
aezase deja buntile pe tejghea. Venind n spatele ghieului, i-a
aruncat braele n jurul umerilor mei i mi-a optit la ureche:
La muli ani.
Mi-am desfcut minile din mbriare i le-am nfurat n jurul
taliei ei. Am tras-o aproape de mine i mi-am lipit faa de gtul ei,
ascunzndu-mi surprinderea.
De unde tiai?
Beck mi-a spus nainte s se transforme. Tu ar fi trebuit s-mi
spui.
S-a dat napoi pentru a m privi.
La ce te gndeai cnd am intrat?
La cum e s fiu Sam.
Ce lucru minunat s fii, spuse Grace i apoi zmbi, un zmbet
din ce n ce mai larg, pn cnd am simit c expresia feei mele o
oglindea pe a ei, nasurile noastre atingndu-se. n cele din urm,
Grace s-a dat la o parte i mi-a fcut semn spre darul ei de pe

5 Subway lan american de restaurante fast-food (n.tr.)


92
tejghea, ce mprejmuia teancul de cri cu un aer destul de tainic.
mi pare ru c nu e mai elegant. Nu prea exist locuri pentru
o cin romantic n Mercy Falls i, chiar dac exist, sunt cam srac
n momentul sta, oricum. Poi s mnnci acum?
M-am strecurat pe lng ea i am mers la ua de la intrare,
ncuind-o i ntorcnd semnul DESCHIS cu faa pe cealalt parte.
Ei bine, e momentul s nchid. Vrei s mergem acas cu
mncarea? Sau sus?
Grace arunc o privire spre scrile acoperite cu un covor
rou-nchis care duceau la mansard, iar eu am neles ndat.
Car tu buturile cu muchii ti mari, zise ea evident ironic.
Iar eu iau sendviurile, de vreme ce nu sunt casabile.
Stingnd luminile la parter, am urmrit-o pe scri, cu tava
cartonat de buturi n mn. Picioarele ni se afundau cu un sunet
delicat n covorul gros, n timp ce urcam spre mansarda slab
luminat. Cu fiecare pas, simeam c m nlm din ce n ce mai
mult deasupra acelei amintiri trecute a zilei mele de natere, spre
ceva infinit mai real.
Ce mi-ai luat? am ntrebat-o.
Sendviuri aniversare. Logic.
Am aprins lampa n form de crin aezat pe rafturile joase; cnd
m-am aezat lng Grace, pe canapeaua veche, cele opt becuri
proiectau asupra noastr un model haotic de lumin colorat n
rou trandafiriu.
Sendviul de ziua mea s-a dovedit a fi din friptur de viel cu
maionez, la fel cel al lui Grace. Am ntins erveelele ntre noi astfel
nct marginile s-au suprapus i Grace mi-a cntat fals Muli ani
triasc.
i muli ani fericii, adug ea ntr-un ritm cu totul nou.
Hei, mulumesc, i-am spus atingndu-i brbia, i ea mi-a
zmbit.
Dup ce ne-am terminat sendviurile bine, eu aproape mi-l
terminasem pe-al meu, iar ea mncase pinea de pe al ei a artat
93
spre ambalaj.
Ar trebui s strngi hrtiile alea, i eu o s-i art cadoul.
M-am uitat la ea cu sprncenele ridicate, n timp ce a luat
rucsacul de pe podea n poal.
Nu trebuia s-mi iei nimic. M simt jenat cnd primesc
cadouri.
Dar voiam s-i iau. Nu l strica ncepnd s te ruinezi acum.
i-am spus s arunci hrtiile alea!
Mi-am aplecat capul i-am nceput s le mpturesc.
Tu i cocorii ia!
A nceput s rd cnd a vzut c mptuream una dintre hrtiile
mai curate ntr-o pasre mare i bleag, tiprit cu logoul lanului
Subway.
Ce tot ai cu ei?
Obinuiam s le fac pentru momentele frumoase. Ca s le in
minte. Am fluturat cocorul Subway spre ea; flfia din aripile
pleotite i ncreite. tii c n-o s uii niciodat de unde ai cocorul
sta.
Ea l-a studiat.
Cred c e o presupunere destul de sigur.
Misiune ndeplinit, am spus ncet i-am aezat cocorul jos pe
podea, lng canapea.
tiam c trgeam de timp pn ca ea s-mi prezinte cadoul.
Aveam un gol n stomac cnd m gndeam c mi luase ceva. Dar
de Grace nu te puteai eschiva.
Acum, nchide ochii. Vocea ei era ncrcat cu ceva
anticipaie. Speran. Mi-am spus o rugciune n tcere: Fie ca orice
mi-a luat s mi plac. n gndul meu, am ncercat s-mi imaginez
cum ar arta faa mea plin de ncntare, pentru a o avea pregtit
s o afiez indiferent ce mi oferea.
Am auzit-o nchiznd fermoarul de la rucsac i-am simit pernele
legnndu-se cnd s-a aezat din nou pe canapea.
ii minte prima dat cnd am venit aici? m-a ntrebat n timp
94
ce stteam acolo, pe jumtate singur n ntunericul ochilor mei
nchii.
Nu era o ntrebare pus cu scopul de a rspunde la ea, aa c
doar am zmbit.
i aduci aminte cum m-ai pus s nchid ochii i mi-ai citit
poezia aceea de Rilke? Vocea ei se apropia; i-am simit genunchiul
atingndu-m. n momentul acela te iubeam att de mult, Sam
Roth!
Pielea mi s-a ncordat ntr-un tremur i am nghiit n sec. tiam
c m iubete, dar nu o spunea aproape de loc. Chiar i numai asta
putea fi cadoul ei pentru mine. Stteam cu minile deschise n
poal. Am simit cum mi ndeas ceva n ele. Mi-a nchis una din
mini peste cealalt. Hrtie.
Nu m gndeam niciodat c pot s fiu la fel de romantic
precum eti tu. tii c nu sunt bun la asta. Dar n fine.
i a rs puin amuzat de sine, att de fermectoare c aproape
am uitat de mine nsumi i era s deschid ochii pentru a o privi
rznd.
Ei bine, nu mai pot atepta. Deschide ochii!
I-am deschis. n mna mea era o foaie printat i mpturit.
Vedeam urmele scrisului imprimat pe partea cealalt, dar nu
vedeam ce scrie.
Grace de-abia putea s stea locului. Nerbdarea ei era greu de
suportat pentru c nu tiam dac voi putea s i rspund cu acelai
entuziasm.
Deschide-o.
Am ncercat s-mi amintesc faa bucuroas la care m gndisem.
Sprncenele ridicate, zmbetul larg, ochii ntredeschii.
Am desfcut foaia.
i am uitat complet cum ar fi trebuit s arate faa mea. Pur i
simplu stteam pe loc, uitndu-m fix la cuvintele de pe foaie; nu
mi venea s cred. Nu era cel mai deosebit cadou, dei pentru Grace
probabil c fusese greu de ndeplinit. Ce era uimitor era faptul c
95
mi era destinat mie, un obiectiv pe care nu fusesem suficient de
curajos s mi-l notez. Era ceva ce-mi spunea c m cunoate. Ceva
care fcea ca toate mrturisirile de iubire s fie adevrate.
Era o factur. Pentru cinci ore de nregistrat la un studio de
muzic.
M-am uitat la Grace i-am vzut c anticipaia ei se transformase
n ceva complet diferit. ngmfare. ngmfare absolut i complet,
deci se prea c expresia afiat incontient de faa mea m dduse
de gol.
Grace, am rspuns, cu o voce mai joas dect m ateptasem.
Micul ei zmbet arogant amenina s devin mai mare.
i place? m-a ntrebat, dei ntrebarea era inutil.
Eu<
M-a salvat de la a fi nevoit s completez restul frazei.
Este n Duluth. Am planificat-o pentru una din zilele cnd
suntem amndoi liberi. M-am gndit c ai putea s cni unele din
melodiile tale i< Nu tiu. S faci orice crezi tu c poi s faci.
Un demo, am spus ncet.
Cadoul nsemna mai mult dect tia ea sau poate nelegea tot
ceea ce implica. Era mai mult dect un impuls ctre mine s fac mai
multe cu muzica mea. Era o contientizare a faptului c puteam s
merg mai departe. C avea s fie o nou sptmn i o nou lun i
un nou an pentru mine. Mersul la studio nsemna a face planuri
pentru un viitor complet nou. nsemna c, dac i ddeam cuiva
demo-ul meu i ei mi spuneau: O s iau legtura cu tine ntr-o
lun, puteam s cred c voi fi nc om pn cnd ei m vor
contacta.
Doamne, te iubesc, Grace!
Am rmas cu factura n mn i am mbriat-o strns pe dup
gt. Mi-am apsat buzele pe tmpla ei i am strns-o din nou tare.
Am pus hrtia jos, lng cocorul Subway.
O s-o mptureti i pe ea ntr-un cocor? m-a ntrebat i apoi
i-a nchis ochii ca s o srut din nou.
96
Dar nu am fcut asta. Doar i-am dat prul la o parte de pe fa,
mngind-o, ca s o pot privi aa cu ochii nchii. mi aducea aminte
de acei ngeri ce stteau pe morminte, cu ochii nchii, cu privirile
ridicate i braele mpreunate.
Eti fierbinte din nou. Te simi bine?
Ea nu a deschis ochii, m lsa n continuare s-i mngi faa, ca i
cnd i aranjam nc uviele de pr. Degetele mele erau reci pe
pielea ei cald.
hmm, a rspuns.
Aa c am continuat s-i mngi pielea cu degetele. M gndeam
s i spun la ce m gndeam acum, cuvinte precum Eti frumoas
i Eti ngerul meu, dar cnd era vorba de Grace, cuvintele de
felul sta nsemnau mai mult pentru mine dect pentru ea. Erau
expresii bune de aruncat pentru ea, lucruri care o fceau s
zmbeasc pentru o secund, dar< pur i simplu dispreau dup
aceea, prea siropoase i banale ca s fie adevrate. Pentru Grace,
acestea erau lucrurile care contau: minile mele pe obrajii ei, buzele
mele lipite de ale ei. Atingerile trectoare care nsemnau c o iubesc.
Cnd m-am aplecat s o srut, am prins doar o mic adiere din
mirosul acela dulce i cu arom de alun al lupului pe care l gsise
n pdure atunci, att de puin perceptibil nct era posibil s mi-l fi
imaginat. Dar numai gndul la asta a fost de ajuns ca s mi strice
momentul.
Hai s mergem acas.
Asta e casa ta, spuse Grace cu un zmbet jucu. Nu m poi
pcli.
Dar m-am ridicat n picioare, trgnd-o de ambele mini ca s o
ridic dup mine.
Vreau s ajung acas naintea prinilor ti. Au nceput s
ajung acas destul de devreme.
Haide s fugim, spuse Grace ncet, aplecndu-se s adune
rmiele de la sendviuri i buturi.
I-am inut punga pentru a arunca totul nuntru i am privit -o
97
cum a recuperat cocorul fcut din hrtia sendviului nainte s
coborm scrile.
inndu-ne de mn, am traversat magazinul acum ntunecat i
am ajuns afar unde era parcat Mazda alb a lui Grace. Cnd s -a
aezat pe scaunul oferului, mi-am dus palm la nas, ncercnd s
mai simt o urm a mirosului de adineauri. Nu l-am mai simit, dar
lupul dinuntrul meu nu putea ignora amintirea mirosului n acel
srut.
Era precum o voce slab optind ntr-o limb strin, suflnd un
secret pe care nu-l puteam nelege.

98
Paisprezece
Sam

Ceva m-a trezit.


Nu eram sigur ce anume, nconjurat de ntunericul monoton i
familiar al camerei lui Grace. Nu se auzea nimic afar, i restul casei
zcea ntr-o tcere pe jumtate contient a nopii. Grace era linitit
i ea, se rostogolise deprtndu-se de lng mine. Mi-am ncolcit
minile n jurul ei, lipindu-mi nasul de ceafa ei ce mirosea plcut a
spun. Firele de pr micue i blonde mi gdilau nrile. Am tresrit
i mi-am retras faa, iar Grace oft n somn, ncolcindu-i i mai
strns spatele dup poziia corpului meu. i eu trebuia s dorm
aveam munca de inventariat la magazin dis-de-diminea , dar
ceva n subcontientul meu zumzia cu o atenie ncordat. Stteam,
aadar, ntins lng ea, lipii unul de altul ca dou linguri, pn
cnd pielea ei s-a ncins att tare nct a devenit incomod.
M-am dat civa centimetri mai la o parte, innd n continuare
mna pe spatele ei. De obicei, ridicarea domoal a coastelor sub
palma mea atunci cnd respira reuea mereu s m fac s adorm.
Dar nu i n noaptea asta.
n noaptea asta nu m puteam abine s nu-mi aduc aminte cum
m simeam exact nainte de a m transforma. Cum mi se fcea
pielea ca de gin de la frigul care mi se furiase sub piele. Cum mi
se ntorcea stomacul pe dos i m copleea o grea dureroas.
Radiaia lent de durere de-a lungul coloanei vertebrale,
rspndindu-se mpreun cu amintirile celuilalt corp. Gndurile mi
dispreau ncet, zdrobite i furite din nou pentru a se potrivi
craniului meu iernatic.

99
Somnul m ocolea, mi scpa pur i simplu. Instinctele m
nepau necontenit, m ndemnau s stau la pnd. ntunericul mi
apsa ochii, n timp ce lupul dinuntrul meu ngna: Ceva nu este
n regul.
Afar, lupii ncepeau s urle.

Grace

mi era prea cald. Aternutul mi se lipise de pulpele ude.


Simeam gustul transpiraiei n colul gurii. n timp ce lupii urlau
afar, pielea mi furnica de cldur, o sut de nepturi mici de ace
pretutindeni pe mini i pe fa. Totul m deranja: greutatea
incomoda a pturii de pe mine, mna rece a lui Sam pe old, urletele
tnguitoare i stridente ale lupilor de-afar, imaginea lui Sam
apsndu-i tmplele, forma pielii pe propriul corp.
Dormeam. Visam. Sau eram treaz, i de-abia mi revenisem din
vis. Nu mi puteam da seama.
n mintea mea, i vedeam pe toi oamenii pe care i privisem
transformndu-se n lupi: pe Sam, ntristat i chinuit, pe Beck,
puternic i stpnit, pe Jack, slbatic i ndurerat, pe Olivia, iute i
degajat. Toi m iscodeau cu privirea din pdure, zeci de ochi
privindu-m: intrusul, cel care nu se transformase.
Limba mi s-a lipit de cerul gurii ca de o hrtie mirgheluit.
Voiam s-mi ridic faa de pe perna umed, dar simeam c mi cerea
un efort mult prea mare. M tot foiam, ateptnd s m ia somnul,
dar ochii m dureau att de tare, nct nu i puteam nchide.
Dac nu m-a fi vindecat, m ntrebam, cum ar fi fost
transformarea mea? Ce fel de lup a fi fost? Privindu-mi minile, mi
le imaginam gri-nchis, cu dungi albe i negre. Simeam greutatea
gulerului de blan atrnndu-mi pe umeri i ghiontul de grea din
stomac.
Pentru o singur clip minunat, nu am simit nimic altceva
dect aerul rece din camer pe pielea ncins i nu auzeam nimic
100
altceva dect respiraia lui Sam lng mine. Dar apoi lupii au
nceput s urle din nou, i corpul mi s-a cutremurat, cu o senzaie
care era n acelai timp i nou, i oarecum familiar.
Urma s m transform.
Lupul ce cretea n mine m sufoca, mi strpungea peretele
stomacului, i nfigea ghearele n pielea mea, ncercnd s m
ntoarc pe dos.
mi doream s m transform, i muchii mi ardeau i-mi
gemeau.
Durerea m-a strpuns
Nu mai aveam voce
Eram n flcri.
Am nit din pat, sfiindu-mi pielea de pe mine.

Sam

M-am trezit brusc, zvcnind, strpuns de iptul lui Grace. Avea


o temperatur extrem de ridicat i era suficient de aproape de mine
ca s m ard, dei prea departe ca s o pot atinge.
Grace! am optit, eti treaz?
Aternuturile alunecar la o parte cnd s-a rostogolit de lng
mine ipnd din nou. n lumina difuz, nu puteam s-i vd dect
umrul, i mi-am ntins mna, prinzndu-l n palm ca ntr-un cu.
Era scldat n transpiraie, iar pielea i tremura, un freamt pe
care nu l cunoscusem pn acum.
Grace, trezete-te! Eti bine?
Inima mi btea att de tare nct mi se prea c n-o voi putea
auzi, chiar dac ntr-adevr mi-ar rspunde.
S-a zvrcolit sub atingerea mea, i-apoi a nit n sus, cu ochii
slbatici, i trupul volatil i palpitnd. Nu o mai recunoteam.
Grace, vorbete-mi, i-am optit, dei optitul prea fr rost n
urma ultimului ipt.
Se holba la minile ei cu un fel de mirare. I-am pus mna pe
101
frunte; ardea ngrozitor, mai tare dect mi-am imaginat vreodat c
era posibil. I-am cuprins gtul n palme i s-a nfiorat de parc erau
de ghea.
Cred c eti bolnav, am spus, stomacul ntorcndu-mi-se pe
dos. Ai febr.
i-a rchirat degetele larg, studiindu-i minile tremurnde.
Am visat am visat c m transformam. Am crezut c<
i dintr-odat scoase un geamt cumplit i se ghemui
ndeprtndu-se de mine i nfurndu-i minile n jurul ei.
Nu tiam ce s fac.
Ce se ntmpl? am ntrebat-o fr s atept un rspuns i fr
s-l primesc. i aduc puin paracetamol sau ceva. E n baie?
Ea gemea ntruna. Era ngrozitor.
M-am aplecat s i vd faa, i n clipa aceea am simit mirosul.
Duhnea a lup.
Lup, lup, lup.
Dinspre Grace.
Mirosul de lup.
Nu se putea. Probabil, era de la mine. M rugam s fie de la
mine.
Mi-am adulmecat umrul, am inspirat. Apoi am dus mna la nas,
pe cea cu care tocmai i atinsesem fruntea.
Lup.
Inima mi s-a oprit n loc.
i apoi ua s-a deschis i lumina din hol a inundat camera.
Grace? era vocea tatlui ei.
Lumina din dormitor s-a aprins, i ochii lui m-au gsit stnd
lng ea.
Sam?

102
Cincisprezece
Grace

Nici nu l-am vzut pe tata intrnd. Nu mi-am dat seama c era


acolo dect n momentul n care i-am auzit vocea, n deprtare,
precum trece sunetul prin ap.
Ce se petrece aici?
Vocea lui Sam se auzea ca o coloan sonor ngnat pe ritmul
durerii care ardea n mine. Mi-am luat perna n brae i m-am holbat
la perete. Vedeam umbra difuz a lui Sam reflectat pe perete, i pe
cea mai ascuit a tatlui meu, mai aproape de luminile din hol. Le
priveam micndu-se cnd n spate, cnd n fa, formnd o singur
umbr mai mare, i apoi iari dou umbre separate.
Grace. Grace Brisbane. Vocea tatlui meu crescu n volum. Nu
te purta ca i cnd nu a fi aici.
Domnule Brisbane, ncepu Sam.
Nu nu nu m lua pe mine cu domnule Brisbane, sri tata.
Nu-mi vine s cred c mai poi s m priveti n ochi, i pe la spatele
nostru s<
Nu voiam s m mic deoarece cu fiecare micare focul
dinuntrul meu ardea i mai tare, dar nu-l puteam lsa pe tata s
spun asta. M-am rsucit spre ei, cutremurndu-m la ghimpii de
durere care m nepau n stomac.
Tat. Nu. Nu-i spune asta lui Sam. Tu nu tii.
S nu crezi c nu sunt suprat i pe tine! Ne-ai trdat complet
i profund ncrederea n tine.
V rog, spuse Sam, i acum am observat c era aezat pe
marginea patului n pantaloni de trening i tricou, cu braele

103
ncruciate att de strns nct i rmneau urme albe n piele. tiu
c suntei suprai pe mine, i putei s fii n continuare i nu v
nvinuiesc, dar ceva nu e n regul cu Grace.
Ce se petrece aici? se auzi acum vocea mamei. Sam? Nu-mi
vine s cred, continu ea pe un ton ciudat i dezamgit care tiam c
l va distruge pe Sam.
V rog, doamn Brisbane, zise Sam, dei mama i spusese mai
demult s o strige Amy, i el de obicei o striga aa. Grace este foarte,
foarte cald.
D-te la o parte de lng pat. Unde i-e maina? Vocea tatlui
meu se auzi din nou n fundal, n timp ce eu m uitam fix la forma
ventilatorului de deasupra mea, imaginndu-mi c pornete i mi
usuc sudoarea de pe frunte.
Faa mamei apru naintea mea i am simit c mi pune mna pe
frunte.
Puiule, chiar pari s ai febr. Te-am auzit ipnd.
Stomacul meu, am optit eu, cu grij s nu deschid prea mult
gura, de team ca nu cumva ceea ce aveam nuntrul meu s se
strecoare afar fr voia mea.
O s ncerc s gsesc termometrul.
Mama dispru din faa mea. Auzeam vocile lui Sam i a lui tata
turuind ntruna i-ntruna. Nu tiam ce ar putea avea de spus. Mama
reveni.
ncearc s te ridici, Grace.
Am scos un ipt cnd m-am ridicat, simeam cum nite gheare
m zgrie pe sub piele. Mama mi-a ntins un pahar cu ap, n timp
ce se uita atent la termometru.
Sam, care sttea lng ua dormitorului, s-a rsucit brusc cnd
paharul mi-a alunecat din mna vlguit i a aterizat direct pe
podea, cu un zgomot greoi i distant. Mama se holb la pahar, i
apoi la mine.
Mam, cred c sunt chiar bolnav, am optit cu degetele nc
nfurate n jurul unui pahar invizibil.
104
Pn-aici a fost, spuse tata. Sam, ia-i haina. Te duc la main.
Amy, ia-i temperatura. M ntorc n cteva minute. Am telefonul la
mine.
Mi-am ntors ochii spre Sam, i expresia lui m-a strpuns.
V rog, nu-mi cerei s o las n starea asta, spuse el.
Respiraia mi s-a nteit puin.
Nu i cer, spuse tata. i ordon. Dac mai vrei vreodat s i se
permit s o vezi pe fiica mea, trebuie s iei din casa mea n
momentul sta, pentru c aa i poruncesc eu.
Sam i-a trecut minile prin pr i apoi i le-a prins din nou la
ceafa, cu ochii nchii. Pentru o clip, toi ne-am inut respiraia,
ateptnd s vedem ce va face. Tensiunea din corpul lui era
zugrvit att de clar, nct o explozie prea iminent.
A deschis ochii i, cnd a vorbit, aproape c nu i-am recunoscut
vocea.
Nici nici s nu rostii aa ceva. Nu m ameninai cu asta. O
s plec. Dar nu<
i nici mcar n-a mai putut continua. L-am vzut nghiind n sec,
i cred c i-am strigat numele, dar cobora deja scrile cu tata dup
el.
O clip mai trziu, mi s-a prut c aud motorul mainii tatlui
meu accelernd, dar era maina mamei, iar eu eram n ea, i
simeam c febra m nghite de vie. De partea cealalt a geamului
mainii, stelele notau pe cerul rece al nopii de deasupra mea n
timp ce maina mergea, iar eu m simeam mic i singur i
copleit de durere. Sam Sam Sam Sam Sam unde eti?
Puiule, spuse mama de la volan. Sam nu-i aici.
Mi-am nghiit lacrimile i-am privit stelele disprnd de sub
privirile mele.

105
aisprezece
Sam

Noaptea cnd Grace a mers la spital fr mine a fost noaptea n


care mi-am ndreptat n cele din urm atenia spre lupi.
A fost o noapte plin de mici coincidene, care s -au ntlnit
formnd ceva mai mare. Dac Grace nu s-ar fi mbolnvit n
noaptea aceea, dac prinii ei ar fi ntrziat aa cum fceau de
obicei, dac nu ne-ar fi descoperit, dac nu m-a fi ntors acas la
Beck, dac Isabel nu l-ar fi auzit pe Cole la ua din spatele casei ei,
dac nu l-ar fi trimis la mine, dac Cole n-ar fi fost n egal msur
drogat, nemernic i genial cum ar fi fost atunci viaa mea?
Rilke spune: Verweilung, auch am Vertrautesten nicht, ist uns
gegeben Nu ne este permis s zbovim, nici cu ceea ce iubim.
Mna mea simea deja lipsa atingerii lui Grace.
Nimic n-a mai fost la fel dup acea noapte. Nimic.

Dup ce am urcat n main, tatl lui Grace m-a condus pn la


aleea nghesuit din spatele librriei, unde era parcat Volkswagenul
meu, conducnd cu atenie ca s nu-i zgrie oglinzile de courile de
gunoi aezate pe amndou trotuarele. A oprit chiar n spatele
mainii mele; felinarul plpitor care atrna de la al doilea etaj al
librriei i lumin faa tcut. i eu tceam, cu gura pecetluit de un
aluat toxic alctuit din vin i furie. Stteam acolo amndoi, i
dintr-odat tergtorul porni i zgrie parbrizul, fcndu-ne s
tresrim. i dduse din greeal drumul pe modul intermitent cnd
semnalizase intrarea pe alee. l ls s tearg nc o dat parbrizul
care era deja curat, nainte s-i aduc aminte s-l opreasc.

106
ntr-un final, fr s se uite la mine, spuse:
Grace a fost mereu ireproabil. Timp de aptesprezece ani, nu
a intrat niciodat n vreo ncurctur la coal. Nu a consumat
niciodat droguri sau alcool. E o elev de nota zece. A fost mereu
absolut perfect.
N-am spus nimic.
El a continuat:
Asta a fost pn acum. Nu avem nevoie de nimeni ca s o
corup. Nu te cunosc pe tine, Samuel, dar n mod sigur o cunosc pe
fiica mea. i tiu c aici este numai mna ta. Nu ncerc s te amenin
acum, dar n-am de gnd s te las s mi distrugi fata. Cred c ar
trebui s i revizuieti prioritile nainte s mai vii s o vezi.
Pentru o clip, m-am gndit la ce a putea spune, dar tot ce mi
venea n minte era mult prea tios sau sincer ca s-mi imaginez c
a putea exprima aa ceva. Aa c pur i simplu am ieit afar n
noaptea ngheat, innd n mine nsumi tot ce simeam.
nainte s dea maina napoi prsind strada goal, a ateptat
exact att ct era nevoie ca s se asigure c mi pornea maina. Dup
ce a plecat, am rmas n Volkswagen cu minile n poal i privind
fix la ua din spatele librriei. Aveam impresia c trecuser zile
ntregi de cnd Grace i cu mine ieiserm pe ua aceea, eu nc
entuziasmat de biletul pentru studio, i ea nc fericit de reacia
mea i de plcerea de a fi tiut ce cadou s mi fac. Totui, nu mi
mai puteam aduce aminte expresia ei ncrezut acum. Singura
imagine pe care mintea mea o mai putea reproduce erau momentele
n care se zvrcolea pe pat de durere, cu faa ncins i duhnind a
lup.
Nu este dect o febr.
Asta mi spuneam n timp ce conduceam ctre casa lui Beck,
farurile mainii fiind singura mea surs de lumin n noaptea
neagr ca smoala, razele farului ndoindu-se i plpind cnd
luminau trunchiurile copacilor de pe marginea drumului. mi
repetam fraza aceasta ncontinuu, chiar i cnd stomacul mi optea
107
c nu era aa i cnd minile mi tnjeau s rsuceasc brusc volanul
i s conduc napoi spre casa familiei Brisbane.
La jumtatea drumului spre Beck, am scos mobilul i-am apelat-o
pe Grace. tiam c era o idee proast chiar n timp ce fceam asta,
dar nu m puteam abine.
A urmat o pauz, i apoi am auzit vocea tatlui ei, nu pe cea a lui
Grace.
Singurul motiv pentru care i rspund este s-i spun s nu
mai suni, zise el. Pe bune, Samuel, dac tii ce este mai bine pentru
tine, o s-o lai balt deocamdat. Nu vreau s vorbesc cu tine n
seara asta. Nu vreau ca Grace s vorbeasc cu tine. Pur i simplu.
Vreau s tiu cum se simte.
M-am gndit s adaug un v rog, dar n-am putut s m
conving s fac asta.
A urmat o alt pauz, ca i cnd asculta pe altcineva. Dup care a
continuat:
Nu este dect o febr, s nu mai suni. M strduiesc din
rsputeri s nu spun ceva ce a regreta mai trziu.
De data asta chiar am auzit vocea cuiva n fundal a lui Grace
sau a mamei ei i apoi telefonul s-a nchis.
Eram precum o barc de hrtie plutind n deriv ntr-un ocean
imens de ntuneric.
Nu voiam s merg acas la Beck, dar nu aveam unde s m duc.
Nu aveam la cine altcineva s m duc. Eram om, i fr Grace nu
aveam nimic dect aceast main i o librrie i o cas cu o
mulime de camere goale.
Aa c am condus spre Beck trebuia s ncetez s m mai
gndesc la casa aceasta ca fiind a lui Beck i-am parcat maina pe
aleea goal. Odat ca niciodat, lucrasem la librrie pe timpul
verilor, pe cnd Beck era nc om, iar eu mi mai iroseam nc iernile
fiind lup. n serile de var, cnd nc mai era lumin afar, pentru
c seara pe timp de var nu se fcea niciodat ntuneric bezn,
parcam maina lui Beck i ieeam din ea ntmpinnd rsetele
108
oamenilor i mirosul de grtar venind din curtea din spatele casei.
M simeam ciudat acum, s ies n noaptea tcut, pielea s mi se
zbrleasc de frig, i s tiu c toate acele voci din trecutul meu erau
blocate n pdure. Toi n afar de mine.
Grace.
Intrnd n cas, am aprins becul n buctrie, luminnd pozele
lipite care ncotro pe toate dulapurile, i apoi l-am aprins pe cel din
hol. l auzeam n gndul meu pe Beck optindu-i copilului mic de
nou ani care eram eu atunci.
De ce trebuie s aprindem toate luminile n cas? E un fel de
semnalizare pentru extrateretri?
i astfel m-am plimbat prin cas n noaptea aceea, i am aprins
fiecare lumin, scond la iveal cte o amintire n fiecare camer.
Baia n care mai aveam puin i m transformasem n lup dup ce o
cunoscusem pe Grace. Sufrageria, unde Paul i cu mine
zdrngniserm la chitar Fender-ul lui vechi i uzat era nc
rezemat de faada emineului. Camera de oaspei de la parter, unde
Derek sttuse cu iubita lui din ora pn cnd Beck i-a fcut scandal
din cauza asta. Am aprins luminile i pe scrile care duceau la
subsol, i pe cele din biblioteca de acolo, i apoi m-am ntors sus s
o aprind pe cea din biroul lui Beck, pe care o uitasem. n sufragerie,
m-am oprit s pornesc sistemul stereo scump, pe care Ulrik l
cumprase cnd aveam zece ani, pentru ca eu s pot asculta Jethro
Tull aa cum trebuia ascultat. La etaj, am aprins veioza din camera
lui Beck, unde nu dormise aproape niciodat, prefernd s i
pstreze crile i documentele pe pat i n schimb s doarm pe un
fotoliu la subsol, cu vreo carte deschis pe piept. Camera lui S helby
s-a aprins sub lumina obscur glbuie a lmpii din tavan, curat i
nelocuit, fr niciun lucru care i aparinea n afar de calculatorul
ei vechi. Pentru o secund, am fost tentat s sparg ecranul
monitorului, numai pentru c simeam nevoia s lovesc ceva, i
dac merita cineva asta, atunci acea persoan era Shelby, dar nu mi
se prea c a fi putut avea vreo satisfacie dac l sprgeam fr ca
109
ea s fie de fa s m vad n sfrit fcnd asta. Camera lui Ulrik
arta de parc nghease n timp. O geac era i acum aruncat pe
pat, lng o pereche de blugi mpturit, i o can goal pe noptier.
Urma camera lui Paul, unde pe bufet era un borcan cu doi dini n el
unul era al lui, i altul al unui cine alb care murise.
Am lsat camera mea la urm. Amintirile erau agate de fire de
a care atrnau din tavan. Pereii erau nesai cu cri, stivuite i
sprijinite de birou. Camera nelocuit mirosea a vechi i avea un aer
nchis; biatul care crescuse aici nu locuise n ea mult vreme.
Voi locui aici acum. O persoan care miun singur n casa asta,
ateptnd i spernd ca restul familiei s se ntoarc. Dar exact cnd
ntindeam mna s aprind lumina n camera ntunecat, am auzit
zgomotul unui motor afar.
Nu mai eram singur.

ncerci s dirijezi aterizarea avioanelor? m ntreb Isabel.


Prea ireal, stnd n mijlocul buctriei n pantaloni de pijama
catifelai i ntr-o hain alb cptuit, cu guler de blan. Nu o
vzusem niciodat nemachiat, i arta mult mai tnr aa.
Am vzut casa de la doi kilometri. Cred c ai aprins toate
luminile.
Nu am zis nimic. Tot ncercam s mi dau seama cum ajunsese
Isabel aici la ora patru dimineaa cu tipul pe care l vzusem ultima
oar schimbndu-se n lup n mijlocul buctriei. Sttea acolo n
picioare ntr-un tricou jerpelit i n nite blugi care atrnau pe el ca
i cnd aparineau altcuiva, cu picioarele goale de o nuan
alarmant de vnt, i cu degetele vrte n buzunare de parc
faptul c erau ngrozitor de umflate i decolorate nu l deranja
deloc. Felul cum se uita la Isabel i felul n care ea evita s se uite la
el preau s sugereze c exista un fel de poveste ntre ei, dei acest
lucru era imposibil.
Eti degerat, i-am spus, pentru c era ceva la care nu trebuia s
m gndesc prea mult. Trebuie s-i nclzeti degetele alea, sau o s
110
fii tare nefericit mai trziu. Isabel, tu trebuia s tii asta.
tiu, nu sunt idioat, zise Isabel. Dar dac prinii mei l-ar fi
prins n cas, ar fi fost mort acum, i asta l-ar fi fcut i mai nefericit.
Am decis c posibilitatea secundar ca ei s nu observe c maina
mea lipsete n mijlocul nopii ar fi o variant mai fericit.
Dac Isabel m-a observat sau nu nghiind n sec, nu s-a lsat
ntrerupt de acest lucru.
Apropo, el este Sam. Acel Sam.
Mi-a luat un moment s realizez c acum se adresa tipului
ncrezut i degerat.
Acel Sam. M ntrebam ce-i spusese despre mine. M-am uitat la
el. Din nou, familiaritatea feei sale m scia. Nu era o familiaritate
real, pe care o ai cu cineva pe care l cunoteai dinainte, ci mai
degrab era ca i cnd ai ntlni o persoan care semna cu un actor
al crui nume nu i-l mai aminteti.
Deci tu eti eful acum, zise el cu un zmbet care m-a izbit prin
sarcasmul su. Eu sunt Cole.
eful. Asta aa era pn la urm, nu?
Ai mai vzut pe vreunul dintre ceilali lupi transformndu-se?
l-am ntrebat.
El a ridicat din umeri.
Eu credeam c e prea frig pentru mine ca s m transform.
Degetele lui de o culoare grotesc m deranjau att de mult nct
am plecat de lng el i Isabel, i m-am dus la buctrie, unde am
gsit o sticlu de ibuprofen. I-am aruncat-o lui Isabel, care m-a
uimit prin faptul c a prins-o.
Asta se ntmpl pentru c de-abia ai fost mucat. Adic, anul
trecut. Temperatura nu prea are de-a face cu motivul pentru care te
schimbi acum. Pur i simplu o s fie< imprevizibil.
Imprevizibil, repet Cole.
Sam, nu, te rog, nu din nou, oprete-te. Am clipit, i vocea
mamei a disprut, napoi n trecut unde i era locul.
Astea pentru ce sunt? Pentru el? Isabel a ridicat sticlua de
111
pastile i a artat cu brbia nspre Cole. Din nou, am avut o
strfulgerare c totui ceva se petrecuse ntre ei.
Da, o s doar ca naiba cnd o s i se nclzeasc degetele, am
zis. Astea o s menin durerea suportabil. Baia e n direcia aia.

Isabel

Cole lu ibuprofenul din mna mea, dar eram sigur c nu avea


de gnd s-l foloseasc. Fie pentru c se credea un nu tiu ce macho
dur, sau din motive religioase, sau mai tiu eu ce altceva, habar nu
aveam. Dar cnd a intrat n baia de la parter, l-am auzit aprinznd
lumina, dup care a pus jos sticlua cu pastile, fr s o deschid.
Apoi am auzit apa curgnd n cad. Sam s-a ntors cu spatele cu o
expresie ciudat i dezgustat, i mi-am dat seama c nu-i plcea de
Cole.
Deci, Romulus, i-am zis, i el s-a ntors, cu ochii lui galbeni
larg deschii. De ce eti aici aa singur? Credeam c va fi nevoie de
vreo operaie chirurgical ca s v despart pe tine i pe Grace.
Dup ce petrecusem ultima or mpreun cu Cole, a crui fa nu
trda dect emoiile pe care dorea el s le observ, era ciudat s vd
durerea neprefcut de pe faa lui Sam. Singure sprncenele negre
i groase aveau nscris n ele toat nefericirea lui. Mi-a trecut prin
gnd c era posibil s se fi certat cu Grace.
Prinii ei m-au dat afar, zise Sam i zmbi scurt, cum se
ntmpl atunci cnd povesteti ceva care nu e deloc amuzant i nu
vrei s spui, dar nu tii ce altceva s faci. Grace, < s-a mbolnvit
i, < ne-au gsit mpreun i m-au dat afar.
Ast-sear?
Ddu din cap, distrus i sincer, iar eu nici nu puteam s m uit la
el.
Da, am ajuns aici cu puin naintea ta.
Strlucirea slbatic a fiecrei lumini din cas cpt dintr-odat
sens. Nu eram sigur dac l admiram pentru c simea totul att de
112
profund i intens, sau dac l dispreuiam pentru c avea un aa
surplus de emoii nct trebuia s le afieze prin toate ferestrele
casei. Nu eram sigur ce simeam.
Dar, mm< zise Sam, i cnd rosti aceste dou cuvinte am
vzut cum ncerca s-i revin, la fel cum i aduna un cal picioarele
sub el nainte s se ridice. Oricum, spune-mi de Cole. Cum de-ai
ajuns cu el?
I-am aruncat o privire tioas nainte s-mi dau seama ce voia de
fapt s spun: Cum de-ai ajuns cu el aici?
E o poveste lung, biatule-lup, i-am zis, i m-am prbuit pe
canapea. Eu nu puteam s dorm, i l-am auzit afar. Era destul de
evident cine era, i mai evident era c nu avea de gnd s se
transforme napoi n lup. N-am vrut s afle ai mei i s se crizeze,
deci am ajuns aici.
Sam schi ceva indescifrabil din buze.
Asta e nemaipomenit de amabil din partea ta.
Se mai ntmpl, i-am zis, zmbind scurt.
Chiar se ntmpl? ntreb Sam. Cred c majoritatea oamenilor
ar fi lsat afar un strin dezbrcat.
Nu voiam s calc pe o grmjoar de degete mine-diminea
n drum spre main, i-am zis.
Mi se prea c Sam ncearc s m descoas, ca i cnd ar fi ghicit
c asta era a doua oar cnd eu i Cole ne ntlneam, i c prima
oar limba mea o salutase entuziasmat pe a lui i viceversa. M-am
folosit de subiectul degetelor lui Cole ca s schimb cursul
conversaiei.
C veni vorba, m-ntreb cum se descurc acolo.
M-am uitat n captul holului, nspre baie.
Sam a ezitat. Dintr-un motiv oarecare, mi-am adus aminte c
singurul bec neaprins fusese cel din baie.
De ce nu te duci s bai la u s afli? zise Sam n cele din
urm. Eu m duc sus s-i pregtesc o camer. Doar trebuie s m
gndesc puin.
113
Bine, cum vrei.
A dat din cap i, n momentul n care s-a ntors, am zrit pentru o
clip un tumult de emoii ascunse pe faa lui care m-a fcut s m
gndesc c nu era chiar aa de uor de citit pe ct crezusem. mi
venea s m duc s-l opresc i s-i cer s umple golurile din
conversaie de ce era Grace bolnav, de ce nu aprinsese i becul
din baie, ce avea de gnd s fac acum , dar era mult prea trziu,
i, oricum, nu eram nc fata potrivit pentru asta.

Cole

Mare parte din durere trecuse, iar eu stteam ntins n cad


lsndu-mi minile s pluteasc la suprafaa apei i mi imaginam
cum ar fi s adorm aa, cnd cineva ciocni la u.
Vocea lui Isabel s-a auzit imediat dup ciocnit, a crui for
deschise civa centimetri ua nencuiat.
Ce-ai fcut, te-ai necat?
Da.
Te superi dac intru?
Dar n-a mai ateptat s rspund; pur i simplu a intrat i s -a
aezat pe toaleta de lng cad. Gluga pufoas, cu marginile
mblnite a gecii, ddea impresia unei cocoae. Prul i atrna n fire
rzlee pe obraz. Arta ca i cnd fcea reclam la ceva. La toalete.
La geci. La antidepresive. Orice ar fi fost acel lucru, l-a fi cumprat.
M privea de sus.
Sunt dezbrcat.
i eu, rspunse Isabel. Pe sub haine.
Am schiat un zmbet. Trebuia s dai cezarului ce-i al cezarului.
O s-i cad picioarele?
Din cauza micimii czii, a trebuit s-mi ridic i s-mi ndrept
piciorul ca s-mi verific degetele. Erau puin roii, dar puteam s le
mic i s le simt pe toate cu excepia degetului mic, care era nc
amorit.
114
Nu azi, cred.
Ai de gnd s stai acolo pentru totdeauna?
Probabil.
M-am afundat mai adnc n ap ca s art c sunt credincios
ideii. M-am uitat la ea.
Vrei s vii i tu?
i-a ridicat sprncenele cu neles.
Pare puin cam strmt acolo.
Am nchis ochii zmbind din nou.
Zing.
Stnd aa cu ochii nchii, simeam c plutesc deasupra apei,
nclzit i invizibil. Ar trebui s se inventeze un drog care s te fac
s te simi aa.
Mi-e dor de Mustangul meu, i-am zis, mai mult fiindc era
genul de afirmaie care i-ar fi smuls o reacie.
Cnd stai ntins gol n cad te gndeti la maina ta?
Avea un radiator bestial. Te prjeai ca lumea acolo.
mi era mult mai uor s vorbesc cu ea cu ochii nchii. Nu ne mai
clcam pe nervi unul pe cellalt att de tare.
A fi vrut s-l fi avut aici n seara asta.
i unde este?
Acas.
Am auzit cnd i-a dat haina jos. A fonit cnd a aezat-o lng
chiuvet. Toaleta a scrit cnd s-a aezat la loc.
i unde e acas?
New York.
Oraul?
Statul. M-am gndit la Mustangul meu. Negru, strlucitor,
elegant, ascuns n garajul alor mei pentru c eu nu eram niciodat
acas s l conduc. Fusese primul lucru pe care mi-l cumprasem
cnd mi-am ncasat primul cec mare i, ntr-un mod ironic, fusesem
prea des plecat n turneu ca s l conduc vreodat.
Credeam c eti din Canada.
115
Eram n era ct pe ce s zic turneu, m bucuram prea mult de
anonimitatea asta ca s o pierd vacan.
Am deschis ochii i-am vzut n privirea ei aspr c nu m
credea. ncepeam s-mi dau seama c n-a avut prea multe de
pierdut din asta.
Halal vacan, rspunse ea. Probabil c a fost nasol s alegi
asta. Acum se uit la cicatricile de pe braele mele, dar nu n felul n
care m ateptam s se uite. Nu era o privire care judeca. Era o
privire nfometat, mi era greu s m concentrez, prins ntre
privirea ei i faptul c nu purta dect un maiou pe dedesubtul
hainei.
Da, am ncuviinat. Tu de unde tii de lupi?
Privirea ei a trdat-o numai pentru o fraciune de secund, att
de rapid nct nu mi-am dat seama ce era. Cnd i-am surprins-o, pe
faa tnr i fin, fr machiaj, m-am simit prost pentru c
ntrebasem.
Apoi m-am ntrebat de ce m deranjam s m simt prost pentru
fata asta pe care de-abia o cunoscusem.
Sunt prieten cu iubita lui Sam, zise Isabel.
Minisem destul, sau mai degrab, spusesem destule jumti de
adevr, nct eram n stare s le recunosc. Dar din moment ce ea nu
mi le-a reproat pe ale mele, i-am ntors favoarea.
Corect, Sam, am rspuns, ca un ecou. Spune-mi mai multe
despre el.
i-am spus deja c este ca un fiu pentru Beck i c acum
practic i ine locul. Ce mai vrei s tii? Nu e ca i cnd a fi prietena
lui.
Dar vocea ei era admirativ. i plcea de el. Eu nu mi fcusem
nc o prere despre el.
Am rostit ceea ce m scia din clipa n care l-am vzut:
E frig, i el e om.
Da, i?
Pi, Beck m-a fcut s cred c sta e un lucru cam greu de
116
obinut, dac nu imposibil.
Isabel prea dus pe gnduri am zrit cum o lupt mic i
tcut se ducea n privirea ei i ntr-un sfrit a ridicat din umeri i
mi-a rspuns:
S-a vindecat. i-a provocat o febr puternic i s-a vindecat.
Asta reprezenta un oarecare indiciu. Pentru Isabel. Ceva n vocea
ei nu sun n regul cnd a rostit cuvintele acestea, dar nu eram
sigur cum s interpretez asta.
Credeam c Beck ne voia pe noi lupii cei noi ca s avem
grij de hait tocmai pentru c nu mai sunt muli care s se
transforme n oameni pentru prea mult timp, i-am zis.
Sincer s fiu, eram uurat. Nu-mi doream responsabilitate. Tot ce
mi doream era s m ascund n ntunericul blnii unui lup ct mai
mult timp posibil.
De ce nu i-a vindecat pe toi pur i simplu?
N-a tiut c Sam se vindecase. Dac-ar fi tiut, n-ar mai fi fcut
niciodat ali lupi. i vindecarea nu funcioneaz pentru toat
lumea. Acum vocea lui Isabel devenise cu totul necrutoare, i-am
simit c nu mai luam parte la dialogul pe care chiar eu l
ncepusem.
Ce bine c eu nu vreau s m vindec, am spus ncet.
S-a uitat la mine, i vocea ei era dispreuitoare:
Ce bine!
Dintr-odat m-am simit extenuat. Ca i cnd n cele din urm ea
tot avea s afle adevrul despre mine orict a mini eu, pentru c
asta fcea deja. Avea s vad c, dac ddeai la o parte
NARKOTIKA, eu nu rmneam dect Cole St. Clair, i nuntrul
meu nu se afla absolut nimic.
Simeam din nou acea foame pustie i familiar n interior, ca i
cnd sufletul mi putrezea.
Aveam nevoie de un leac. Trebuia s gsesc un ac care s-mi
alunece uor pe sub piele sau o pastil care s mi se dizolve sub
limb.
117
Nu. De ce aveam eu nevoie era s fiu lup din nou.
Nu i-e fric? ntreb Isabel brusc, iar eu am deschis ochii. Nu
mi ddusem seama c i nchisesem iari. M privea intens.
De ce?
De a te pierde pe tine nsui?
I-am spus adevrul:
Asta e exact ceea ce sper.

Isabel

Nu aveam ce s rspund la asta. Nu m ateptasem s fie sincer


cu mine. Nu eram sigur cum s continum discuia, pentru c eu
nu eram pregtit s-i ntorc favoarea.
A ridicat mna, i picturile de ap se prelingeau de-a lungul ei,
cu degetele puin ncreite din cauza apei.
Vrei s vezi dac mi s-au dezgheat degetele?
Stomacul mi s-a ntors pe dos cnd i-am luat mna umed i i-am
mngiat palma i vrful degetelor. Avea ochii pe jumtate nchii
i, cnd am terminat de mngiat, i-a retras mna i s-a ridicat,
fcnd valuri n jurul lui n cada. S -a sprijinit cu minile de
marginea czii, plecndu-i faa la nivelul privirii mele. tiam c o
s ne srutm din nou, i tiam c nu ar trebui, pentru c el
deczuse deja prea mult, i eu m ndreptam spre acelai lucru, ns
nu m puteam abine. l doream prea mult.
Avea gust de lup i de sare, i cnd m-a luat de dup gt ca s m
trag mai aproape de el, o pictur de ap cldu s -a prelins de-a
lungul claviculei pn n tricou i printre sni.
O, zise srutndu-m, i eu m-am retras.
Dar nu prea prea ngrijorat cnd s-a uitat la umrul su i a
vzut c unghiile mele i intraser n piele. Ardeam nc dup
srutul lui, i de data aceasta, cel puin, mi se prea c i el simea la
fel, pentru c n momentul n care i-a lipit mna nc puin umed
pe gtul meu, pn aproape de piept, oprindu-se exact nainte de a
118
se strecura sub maiou, am simit dorina n presiunea degetelor sale.
Ce facem acum? am ntrebat.
Gsim un pat.
Eu nu m culc cu tine.
Adrenalina srutului ncepea s se piard, i-am nceput s m
simt din nou ca prima dat cnd ne ntlniserm. De ce l lsam s
m afecteze? Ce se ntmpla cu mine? M-am ridicat n picioare,
mi-am luat haina i-am pus-o din nou pe mine. Dintr-odat, mi s-a
fcut ngrozitor de team c Sam o s-i dea seama c ne-am srutat.
i din nou sunt lsat s cred c srut prost, zise Cole.
Trebuie s plec acas, i-am zis. Am ore mine azi adic.
Trebuie s ajung acas nainte ca tata s plece la serviciu.
Cu siguran srut foarte prost.
Spune-mi doar mersi c i-am salvat degetele. Aveam deja
mna pe clana uii. i hai s-o lsm aa.
Cole ar fi trebuit s se uite la mine ca i cnd a fi fost icnit, dar
el pur i simplu se uita la mine. Prea c nu i d seama c a fost
respins.
Mersi pentru degete, zise el.
Am nchis ua n spatele meu i-am ieit din cas fr s-l mai
gsesc pe Sam. De-abia cnd eram la jumtatea drumului spre cas
mi-am adus aminte cum Cole mi-a spus c spera s se piard pe
sine. M fcea s m simt mai bine cnd m gndeam c sufer.

119
aptesprezece
Cole

M-am trezit om, dei cearafurile erau rsucite i miroseau a lup.


Dup ce Isabel plecase, noaptea trecut, Sam m-a condus pe
lng o grmad de aternuturi care fuseser n mod evident date la
o parte de pe alt pat, i m-a instalat ntr-un dormitor de la parter.
Camera asta era att de galben nct arta ca i cnd soarele ar fi
vomitat pe pereii ei i s-ar fi ters apoi la gur cu masa de toalet i
perdelele. Dar avea n mijloc un pat cu lenjerie proaspt i asta era
tot ceea ce conta.
Noapte bun, zise Sam cu o voce rece, dar nu ostil.
N-am rspuns. Eram deja ascuns sub plapum, mort pentru
lumea din afar, fr nici mcar s visez.
Acum, clipind n strlucirea trzie a soarelui de diminea, am
prsit patul nefcut i-am intrat tiptil n sufragerie, care arta cu
totul diferit n lumina zilei. Peste tot numai tartane i esturi roii
care strluceau n lumina soarelui ce se revrsa prin mulimea de
geamuri din spatele meu. Prea confortabil. Nici nu se compara cu
perfeciunea gotic i ncrezut a casei lui Isabel.
n buctrie erau poze lipite care ncotro pe dulapuri, o
harababur de benzi de fotografii, ace cu gmlie i fee zmbitoare.
L-am gsit imediat pe Beck n nenumrate poze, i pe Sam de
asemenea, artnd ca ntr-un clip cu imagini ncetinite care ilustra
procesul lui de cretere.
Feele lor, majoritatea dintre ele, erau vesele, zmbeau deschis
simindu-se confortabil, ca i cnd scoteau tot ce e mai bun dintr-o
via ciudat. Erau multe fotografii n care fceau grtare, se

120
plimbau cu canoe i cntau la chitar, dar era evident c toate
scenele se petreceau fie n cas, fie n vecintatea imediat a
oraului. Dulapurile pline de poze transmiteau parc dou tipuri de
mesaje: Noi suntem o familie i Tu eti prizonier.
Tu ai ales asta, mi-am amintit singur. Adevrul era c nu prea
acordasem atenie episoadelor n care eram om. Nu prea acordasem
atenie la nimic, de fapt.
Ce-i mai fac degetele?
Muchii mi s-au ncordat pentru o fraciune de secund, nainte
s-mi dau seama c era vocea lui Sam. M-am ntors spre el i l-am
gsit stnd n dreptul uii largi de la buctrie, cu o can de ceai n
mn, lumina din spate formnd o aur n jurul umerilor si. Ochii
lui aveau o privire umbrit care aducea n parte a lips de somn i
n parte a nencredere fa de mine.
Era un sentiment ciudat, dar n mod surprinztor relaxant, s te
priveasc cineva fr s te judece dup ceea ce pari.
Ca s-i rspund la ntrebare, mi-am ridicat minile la nivelul
capului i mi-am micat degetele, un gest care complet
neintenionat amintea de maniera unui cavaler.
Ochii galbeni i descurajnd ai lui Sam n-am reuit niciodat s
m obinuiesc cu ei se uitau ntruna la mine, ducnd o lupt cu el
nsui.
Ai cereale, ou i lapte, zise el n cele din urm pe un ton
monoton.
Am ridicat o sprncean nencreztor.
Umerii lui Sam se lsaser deja n timp ce se pregtea s se
ntoarc napoi n buctrie, dar sprnceana mea ridicat l-a fcut s
se opreasc. A nchis ochii pentru o clip, i apoi i-a deschis din
nou.
OK, fii atent aici. i-a pus cana pe masa dintre noi doi i i-a
ncruciat braele. Asta-i treaba: Ce caui aici?
Tonul pugilistic m fcea s-mi plac de el ceva mai mult.
Compensa pentru prul su bleg i pleotit i pentru ochii triti i
121
artificiali. Dovada c avea coloan vertebral era un lucru bun.
Ca s fiu lup, i-am zis, cu nesimire. Ceea ce, printr-o
coinciden, nu este motivul pentru care tu eti aici, dac zvonurile
sunt adevrate.
Ochii lui Sam i-au zburat spre pozele din spatele meu, n multe
dintre care era i el, i apoi s-au ntors la mine.
Nu conteaz de ce sunt eu aici. Asta este casa mea.
neleg.
Puteam s l ajut s ias din ncurctur, dar nu vedeam de ce a
face asta.
Sam se gndi un moment. De fapt, mi-l i imaginam cum
cntrete n mintea lui ct de mult efort s depun n conversaia
asta.
Uite ce e. De obicei, eu nu m port ca un nesimit. Dar mi este
foarte greu s neleg de ce ar alege cineva viaa asta. Dac ai putea
s-mi explici lucrul sta, ar fi mult mai uor s ne nelegem unul cu
altul.
Mi-am ntins minile de parc a fi prezentat ceva. Cnd fceam
asta la spectacole, mulimea nnebunea, pentru c asta nsemna c
urma s cnt ceva nou. Victor ar fi neles aluzia i-ar fi nceput s
rd. Sam nu cunotea contextul, aa c pur i simplu se uita la
minile mele pn cnd eu am vorbit din nou:
Ca s-o iau de la-nceput, Ringo. Acelai motiv pentru care omul
tu, Beck, a fcut-o.
Faa lui Sam era cu totul nedumerit.
Dar tu ai ales asta. Intenionat.
Era clar c Beck i oferise lui Sam o variant diferit a istoriei lui
dect cea pe care mi-o oferise mie. M ntrebam care din ele era cea
adevrat. Cu toate astea, nu aveam de gnd s intru ntr-o discuie
lung cu Sam despre asta, care se uita la mine de parc se atepta
s-l demasc pe Mo Crciun.
Da, asta am fcut. Descurc-te cum vrei cu asta. Acum, pot s
mnnc i eu ceva de diminea, sau nu?
122
Sam ddu din cap nu din cauz c era enervat, ci ca i cnd ar fi
gonit nite nari din jurul gndurilor sale. Se uit n treact la ceas.
n fine. Cum zici tu. Trebuie s merg la munc.
Trecu pe lng mine, fr s se uite n ochii mei, i apoi se
rzgndi. Se ntoarse n buctrie i mzgli ceva pe un sticker, pe
care apoi l lipi zgomotos de ua frigiderului.
sta e numrul meu i aici lucrez eu. Sun-m dac ai nevoie
de mine.
Se vedea clar c se fora s fie prietenos cu mine, i totui era. Era
sta un sentiment adnc nrdcinat de politee? Datorie? Ce era?
Nu prea mi plceau oamenii politicoi.
Sam se pregti din nou s ias din cas, dar se opri iari n faa
uii cu cheile zornind.
Probabil, o s te transformi din nou n curnd. Dup ce apune
soarele, n orice caz, sau dac stai afar prea mult timp. Deci
ncearc s stai prin preajm, da? Ca s nu te vad nimeni n caz c
te transformi.
I-am zmbit uor.
Prea c vrea s mai adauge ceva, dar apoi pur i simplu i-a
cuprins fruntea cu mna i s-a strmbat. Gestul sta spunea toate
lucrurile pe care el nu le rostise: avea destule probleme, iar eu nu
eram dect una dintre ele.
mi plcea lipsa asta de faim mai mult dect m ateptam.

Isabel

Cnd am vzut c Grace nu e la coal luni, m-am ascuns n baia


fetelor i am sunat-o n pauza de prnz. Mi-a rspuns mama ei. Cel
puin, eram destul de sigur c era mama ei.
Alo? era clar c vocea care mi-a rspuns nu era cea a lui Grace.
, alo? am ncercat s nu par prea arogant, n caz c
ntr-adevr era maic-sa. O caut pe Grace.
OK, deci chiar nu-mi puteam stpni atitudinea din voce. Dar pe
123
bune.
Cealalt voce era prietenoas.
Cu cine vorbesc?
Cu cine vorbesc eu?
Mama! D-mi telefonul! am auzit n sfrit vocea lui Grace. Au
urmat fonituri i Grace trecu la telefon. Scuze pentru asta. Sunt
pedepsit, i se pare c asta nseamn c lumea poate s-mi
urmreasc apelurile fr s m ntrebe.
Nu mai spune! Sfnta Grace e pedepsit?
Ce ai fcut?
Am auzit o u nchizndu-se la cellalt capt al firului. Nu era
chiar zgomotul unei ui trntite, dar era mai sfidtor dect m-a fi
ateptat din partea lui Grace.
Am fost prins n timp ce dormeam cu Sam.
Faa mea, reflectat n oglinda de la baie, era surprins, cu
sprncenele ridicate spre linia frunii, i negrul creionului
dermatograf din jurul ochilor fcndu-i s arate i mai mari i mai
rotunzi dect erau n realitate.
Ce veste minunat! Fceai sex?
Nu, nu. Doar dormeam mpreun n acelai pat. Ai mei
exagereaz.
O, normal c exagereaz, i-am zis, toi prinii n-au nicio
obiecie cnd fetele lor mpart acelai pat cu prietenii lor. tiu c alor
mei le-ar conveni de minune. Deci cum, nu te-au mai lsat s vii la
coal? Asta e cam<
Nu, e din cauz c am fost la spital, zise Grace. Am avut febr,
i iari au exagerat i m-au dus la spital n loc s-mi dea
paracetamol. Cred c voiau doar un motiv s m in ct mai
departe de Sam. n fine, normal c a durat o venicie, cum se
ntmpl mereu n spitale, i m-am ntors acas de-abia seara trziu.
Aa c acum de-abia ce m-am trezit.
Nu tiu de ce mi-am imaginat-o imediat pe Grace uitndu-se n
sus la domnul Grant i cerndu-i s o scuteasc pentru c o durea
124
capul.
i ce ai? Ce i-au zis doctorii?
O viroz, sau ceva de genul sta. N-a fost dect o febr,
rspunse Grace, att de rapid, c abia am apucat s-mi termin
ntrebarea.
Nici ea nu credea ce spunea.
Ua de la baie se deschise puin n spatele meu.
Isabel, tiu c eti acolo. Domnul McKay, profesorul tu de
englez. Dac continui s chiuleti de la masa de prnz, voi fi nevoit
s le spun prinilor ti. Doar i spuneam. Ora ncepe n zece
minute.
Ua batant se legn nchizndu-se la loc.
Iar nu mnnci? zice Grace.
N-ar trebui s fii mai ngrijorat de problemele tale n
momentul sta?

Cole

Dup ce Sam dispru la serviciu, oricare ar fi acesta, mi-am pus


un pahar cu lapte i m-am ntors ncet n sufragerie ca s m uit prin
sertare. Din experiena mea, sertarele i rucsacurile erau mijloace
foarte bune de a cunoate pe cineva. Msuele din sufragerie nu-mi
ofereau dect telecomenzi pentru televizor i controlere pentru
sistemele de jocuri, aa c m-am ndreptat spre biroul pe lng care
am trecut cnd ieisem din dormitorul meu.
Locul sta era cu mult mai promitor. Biroul era plin de hrtii,
iar calculatorul nu era protejat de parol. Camera era fcut fix
pentru a scormoni n ea, aezat pe colul casei, cu ferestrele pe doi
dintre perei, unul din ei ddea exact spre strad, aa c puteam s
vd cnd se ntorcea Sam. Am pus paharul cu lapte lng
mousepad (cineva mzglise pe el cu un marker, desennd i o fat
cu snii mari mbrcat n uniform colar) i m-am aezat comod
pe scaun. Biroul acesta semna cu tot restul casei plcut, cu un aer
125
masculin, i confortabil.
Pe birou erau cteva facturi, toate pe numele lui Beck i marcate
cu precizarea PLTIT PRIN DEBIT DIRECT. Facturile nu erau
interesante. Lng tastatur era o agend maro, din piele. Nici
agendele nu erau interesante. n schimb, am deschis un sertar. Un
teanc de programe de software, cele mai multe dintre ele utilitare,
dar i o grmjoar de CD-uri cu jocuri. i astea neinteresante. Am
ncercat sertarul de jos, unde am fost ntmpinat de un vrtej de
praf, semn c se ascundea un secret. Apoi am vzut un plic maro, pe
care era scris SAM. Aa mai zic i eu! Am scos prima hrtie din plic.
Acte de adopie.
Acu-i acu!
Am scuturat pe mas coninutul plicului, i am scos cu mna
hrtiuele care mai rmseser nuntru. Un certificat de natere: al
lui Samuel Kerr Roth, de unde aflam c era cam cu un an mai mic
dect mine. O fotografie cu Sam, mic, dar cu aceeai coam de pr
negru pleotit pe cap i ochii cu pleoapele ngreunate, pe care le
remarcasem i noaptea trecut. Expresia feei lui era complicat.
Noaptea trecut, galbenul straniu de lup al ochilor si mi-a atras
atenia; i acum, cnd m-am uitat mai aproape la fotografie, am
vzut c i copilul Sam avea aceiai irii galbeni. Deci nu erau lentile
de contact. Cumva asta m-a fcut s m simt mai prietenos fa de
el. Am lsat poza jos. Sub ea era un mnunchi de tieturi
nglbenite din ziare. Am scanat cu privirea povetile pe care le
conineau.

Gregory i Annette Roth, un cuplu din Duluth, au fost acuzai


lunea trecut de tentativa de a-i omori fiul de apte ani. Autoritile
au plasat copilul (al crui nume nu este menionat aici pentru
protejarea identitii sale) n custodia statului. Soarta lui va fi decis
dup procesul soilor Roth. Se crede c acetia i-ar fi inut fiul
ntr-o cad i i-ar fi tiat venele cu un brici. Imediat dup aceast
fapt, Annette Roth i-a mrturisit vecinei sale, plngndu-se c dura

126
prea mult ca fiul ei s moar. Att ea, ct i soul ei au declarat
poliiei c fiul lor era posedat de diavol.

Am simit un nod greoi de scrb n gt, care nu voia s dispar


nici cnd nghieam. mi era greu s nu m gndesc la fratele mai
mic al lui Victor, care avea opt ani acum. M-am ntors la poza n
care Sam l inea pe Beck de mn i l-am privit iari, cum sttea cu
ochii pe jumtate nchii holbndu-se n gol, dincolo de aparatul de
fotografiat. Felul cum Beck l inea de mn fcea ca articulaia
minii s fie vizibil n poz, n care se observa clar tietura recent,
roiatic-maronie, de la un capt la cellalt al articulaiei.
O mic voce dinuntrul meu mi-a optit: i tu care i plngi de
mil.
Am vrt repede tieturile din ziar i fotografia napoi n plic, ca
s nu mai fiu nevoit s m uit la ele, i n loc de asta m-am uitat la
teancul de documente. Era un document de mputernicire,
numindu-l pe Sam ca beneficiarul acestei mputerniciri includea i
casa i datele unui cont curent i al unui cont de economii,
amndou purtnd numele lui Sam i al lui Beck.
Cam nasoal treaba. M ntrebam dac Sam tia c practic el este
posesorul casei. Sub documente era o alt agend neagr. Rsfoind
prin ea, am descoperit nsemnri de jurnal cu scrisul eficient i
nclinat spre stnga al unui stngaci. M-am ntors la prima pagin:
Dac citeti asta nseamn fie c eu am devenit lup pentru
totdeauna, fie c eti Uirick i c ar trebui s iei naibii mna de pe
lucrurile mele.
Am srit n sus cnd telefonul sun.
L-am privit cum a sunat de dou ori, apoi am ridicat receptorul,
i-am rspuns:
Da.
Cole la telefon?
Fr s-mi pot explica, m simeam brusc mai binedispus.
Depinde. Mama la telefon?
127
Vocea lui Isabel era ascuit prin telefon:
Nu mi-am dat seama c ai una. Sam tie c tu ai rspuns la
telefon acum?
Pe el l sunai?
A urmat o pauz.
i sta e numrul tu?
Da, zise Isabel. Dar nu m suna, totui. Ce mai faci? Eti nc
ntreg?
Pentru moment. M uitam prin lucrurile lui Beck, am zis,
vrnd plicul cu scrisoarea lui Sam i restul coninutului la loc n
sertar.
Glumeti? ntreb Isabel. i-a rspuns singur la ntrebare: Nu,
nu glumeti. Alt pauz. i ce-ai gsit?
Vino s vezi.
Sunt la coal.
Eti la coal i vorbeti la telefon?
Isabel se gndi.
Sunt n baie ncercnd s-mi fac chef pentru ora urmtoare.
Spune-mi ce-ai gsit. Un secret obinut prin mijloace murdare o s
m binedispun.
Actele de adopie ale lui Sam. i cteva tieturi din ziare
despre cum ai lui au ncercat s-l omoare. Pe lng asta, am gsit i
o schi foarte proast a unei tipe mbrcate n uniforma. Cu
siguran merit vzut.
De ce vorbeti cu mine?
Mi se prea c neleg ce voia s spun, dar nu am rspuns dup
cum se atepta:
Pentru c tu m-ai sunat.
Este oare pentru c nu vrei altceva dect s te culci cu mine?
Fiindc eu nu m culc cu tine. Nu e nimic personal. Dar pur i
simplu n-am de gnd. M pstrez pur i toate cele. Deci dac sta e
motivul pentru care vrei s vorbeti cu mine, poi s nchizi
telefonul.
128
N-am nchis. Nu eram sigur dac asta era suficient ca s-i
rspund la ntrebare.
Mai eti acolo?
Sunt.
Ei bine, ai de gnd s-mi rspunzi la ntrebare?
mpingeam paharul gol pe mas nainte i napoi.
Nu vreau dect s vorbesc cu cineva, i-am zis, mi place s
vorbesc cu tine. Nu am un rspuns mai bun dect sta.
Vorbitul nu prea e ceea ce am fcut noi de fiecare dat cnd
ne-am ntlnit.
Ba am vorbit, am insistat eu. i-am povestit despre Mustangul
meu. A fost o discuie foarte profund i personal, despre ceva la
care eu in foarte mult.
Sigur, maina ta. Isabel nu prea convins. A fcut o pauz i,
n cele din urm, a continuat: Vrei s vorbeti? Bine. Vorbete.
Spune-mi ceva ce nu ai mai spus nimnui altcuiva.
M-am gndit o clipa.
Broatele estoase au al doilea cel mai mare creier dintre toate
animalele de pe planet.
Nu i-a luat dect o secund s se prind:
Nici vorb!
tiu. De-aia n-am mai spus nimnui asta pn acum.
Se auzea un sunet de partea cealalt a telefonului de parc fie se
abinea s nu rd, fie tocmai fcea o criz de astm.
Spune-mi ceva despre tine ce nu ai spus nimnui vreodat.
Dac eu i spun, o s-mi spui i tu?
Da, rspunse Isabel cam sceptic.
Am trasat pe mousepad conturul tipei desenate cu markerul, n
timp ce m gndeam. Cnd vorbeti la telefon e ca i cnd ai vorbi
cu ochii nchii. Te face mai curajos i mai cinstit, deoarece e ca
atunci cnd vorbeti cu tine nsui. Din acelai motiv mi cntam i
eu toate cntecele noi cu ochii nchii. Nu voiam s aflu ce prere
avea audiena despre ele pn n momentul cnd le terminam.
129
Toat viaa mea am ncercat s nu fiu ca tatl meu. Nu fiindc
el ar fi att de ngrozitor, ci tocmai pentru c este att de
impresionant. Nimic absolut nimic din ceea ce fac eu nu se poate
compara cu el.
Isabel tcea. Probabil, atepta s vad dac mai adaug ceva.
Cu ce se ocup tatl tu?
Acum e rndul meu s aud ce nu ai spus tu niciodat nimnui.
Nu, tu trebuie s vorbeti mai nti. Ai vrut s vorbeti. Asta
nseamn c tu spui ceva, eu rspund, i-apoi e rndul tu s
rspunzi. Este una dintre reuitele cele mai mari ale umanitii. Se
numete conversaie.
ncepeam s-o regret pe cea de fa.
Este un om de tiin.
Astrofizician?
Nu, un om de tiin nebun. Unul foarte competent. Dar
serios, chiar nu vreau s mai continum discuia asta dect probabil
mult mai ncolo. Ca de exemplu dup moartea mea. Acum pot s
aud i partea ta?
Isabel inspir adnc, destul de tare nct s-a auzit i prin telefon:
Fratele meu a murit.
Cuvintele astea mi sunau cunoscute. Ca i cnd le mai auzisem
i nainte, chiar din vocea ei, dei nu-mi puteam imagina cnd.
Ai mai spus asta cuiva nainte, i-am spus dup ce m-am
gndit.
Dar n-am mai spus nimnui niciodat c a fost vina mea,
fiindc toat lumea credea deja c el era mort nainte s fi murit de
fapt, zise Isabel.
Asta n-are niciun sens.
Nimic nu mai are niciun sens. De pild, de ce vorbesc cu tine?
De ce i spun lucrurile astea cnd nici mcar nu i pas?
Ia ntrebarea asta, cel puin, tiam rspunsul.
Pi, tocmai de-asta mi spui.
tiam c aa era. Dac aveam ansa s mprtim aceste
130
destinuiri oricui i psa cu adevrat de coninutul lor, niciunul din
noi n-ar fi deschis gura s spun ceva. E mai uor s te destinui
atunci cnd nu conteaz pentru cellalt.
Ea tcea. Am auzit vocile altor fete pe fundal, uvoaie stridente
de conversaie, fr cuvinte descifrabile, urmate de ssitul apei de
la robinet, i apoi s-a lsat linite din nou.
OK.
OK, ce? am ntrebat.
OK, poate vei putea s m suni. Cndva. Acum ai numrul
meu.
Nici mcar n-am apucat s-mi iau la revedere, c a i nchis.

131
Optsprezece
Sam

Nu tiam unde era prietena mea, bateria telefonului mi murise,


locuiam ntr-o cas cu un vrcolac nou i posibil icnit, pe care l
cam bnuiam de porniri sinucigae ori criminale, i m aflam la
kilometri ntregi deprtare de toate aceste probleme, numrnd
cotoarele crilor.
Undeva acolo afar, lumea mea i ieea ncet din propria orbit,
iar eu stteam aici, n revrsarea frumoas i simpl a luminii,
notnd The Secret Life Of Bees (3/PB)6 ntr-un registru galben pe care
scria INVENTAR.
Ar trebui s primim dulciuri azi.
Vocea lui Karyn, proprietara magazinului, s-a auzit nainte ca ea
s apar, intrnd pe ua din spate.
Cnd o s ajung tipul care se ocup de calculatoare. ine-aici.
M-am ntors i-am vzut ca mi ntindea un pahar de plastic.
Asta pentru ce e?
Pentru bun purtare. Ceai verde. Nu-i bine?
Am aprobat recunosctor. Mi-a plcut mereu de Karyn, din clipa
n care am ntlnit-o. Avea cam n jur de 50 de ani, prul scurt i
buclat i albise complet, dar faa ochii ei, mai ales era nc tnr
pe fondul sprncenelor tot negre. Ascundea un suflet puternic n
spatele unui zmbet plcut i competent, i se vedea cum cele mai
bune pri din sufletul ei se reflectau n exterior. mi plcea s cred
c m angajase pentru c i semnm.

6 The Secret Life of Bees (n traducere romneasc - Viaa secret a albinelor), un


roman scris de autoarea american Sue Monk Kidd, publicat n anul 2002.
132
Mulumesc, i-am zis, sorbind din ceai.
Felul pregnant n care am simit lichidul fierbinte trecnd prin
gtlej i ajungnd n stomac mi-a amintit c nu mncasem nc. M
obinuisem prea mult cu cerealele de la micul dejun mpreun cu
Grace. Am ndreptat registrul spre Karyn, ca s vad unde
ajunsesem.
Bravo. Ai gsit ceva bun?
I-am fcut semn ctre teancul de cri rtcite care stteau pe
podea n spatele meu.
Grozav!
Dnd la o parte capacul de la paharul ei de cafea, se strmb
puin i apoi sufl aburul de deasupra lichidului. M privi.
Eti entuziasmat pentru duminic?
N-aveam nicio idee despre ce vorbea, i eram sigur c asta se
vedea i pe faa mea. Am ateptat s-mi vin un rspuns, dar cnd
acesta n-a venit, am rspuns precum un ecou:
Smbt?
Programarea la studio? Cu Grace?
tii de programare?
Fr s lase cafeaua din mn, a ridicat cu nendemnare
jumtate din teancul de cri de pe podea.
Grace m-a sunat s se asigure c nu lucrezi n ziua aceea.
Mi se prea normal c sunase. Grace nu ar fi fcut o programare
pentru mine fr s se asigure c totul era aranjat dinainte. Am
simit un junghi undeva n stomac, o ncovoiere dureroas pe care o
simeam cnd mi era dor de ea.
Nu tiu dac mai mergem.
Am ovit cnd am vzut-o pe Karyn ridicnd o sprncean i
ateptnd s continui. i apoi i-am mrturisit detaliile pe care nu i
le-am putut spune lui Isabel noaptea trecut deoarece lui Karyn i
pas, pe cnd lui Isabel nu i-ar fi psat.
Prinii ei m-au gsit n camera ei dup ora de culcare. Am
simit cum mi se aprind obrajii. i era ru i-a ipat, i de aceea au
133
venit s vad ce se ntmpl cu ea, iar pe mine m-au dat afar. Nu
tiu cum se simte. Nici mcar nu tiu dac o s m mai lase s -o vd
vreodat.
Karyn n-a rspuns imediat, un lucru care mi plcea foarte mult
la ea. Nu arunca automat cu o s fie bine, nainte s fie sigur c
era rspunsul potrivit.
Sam, de ce nu mi-ai spus c nu poi veni la lucru astzi? Ai fi
putut s-i iei liber.
Inventar, am rspuns, neputincios.
Inventarul mai putea s atepte. l facem acum pentru c
suntem n martie, este ger i nimeni nu mai intr n magazin, zise
Karyn. Se mai gndi cteva minute, gustnd din cafea i
ncreindu-i nasul n timp ce bea. n primul rnd, nu-i vor interzice
s o vezi. Suntei oameni maturi acum i, n fine, probabil c-i dau
seama c nici Grace n-o s sufere mai puin dect tine. n al doilea
rnd, nu cred c are dect o grip. Cum se simea?
Avea febr, am zis, i am rmas surprins ct de joas era vocea
mea.
Karyn m-a privit cu atenie.
tiu c eti ngrijorat, dar toi oamenii rcesc, Sam!
Eu am avut meningit. Meningit bacterian.
Nu mai spusesem asta cu voce tare pn acum, i acum c o
fcusem n sfrit era aproape cathartic, ca i cnd recunoscndu-mi
temerile c febra lui Grace putea fi ceva mai grav dect o banal
rceal m ajut s le stpnesc mai bine.
Acum ct timp?
Am aproximat n funcie de ultima srbtoare.
De Crciun.
A, n-are cum s fie transmisibil dup atta timp, zise Karyn.
Nu cred c meningita este una dintre bolile de care te mbolnveti
dup luni de zile. Cum se mai simte acum?
Mi-a rspuns csua vocal de diminea, am zis, ncercnd s
nu m comptimesc prea mult. Ai ei erau foarte nervoi asear.
134
Probabil c i-au luat i telefonul.
Karyn s-a strmbat.
O s le treac. ncearc s priveti i din punctul lor de vedere.
Se plimba nainte i-napoi cu crile n brae pentru a le mpiedica
s nu cad, aa c mi-am pus ceaiul jos i am ajutat-o.
Pot s privesc i din punctul lor de vedere. Asta e problema.
M-am dus la raionul de biografii s aez o biografie a Prinesei
Diana care fusese pus pe un raft greit.
Dac-a fi n locul lor, a fi furios. Ei m cred o jigodie care a
reuit s ajung sub fusta fiicei lor i care o va prsi ct de curnd.
Karyn ncepu s rd.
Scuze, tiu c nu este amuzant pentru tine.
O s fie ilar pentru mine ntr-o bun zi, cnd o s fim cstorii
i n-o s-i vedem dect de Crciun, am spus, pe un ton mai furios
dect m ateptam.
Dar tu tii c majoritatea bieilor din ziua de azi nu gndesc
ca tine, zise Karyn. Lund lista inventarului, s -a dus n spatele
tejghelei aezndu-i cafeaua lng casa de marcat. tii cum l-am
fcut eu pe Drew s m cear n cstorie? Mi-a trebuit un pistol cu
electroocuri, ceva alcool i programul Home Shopping Network7. M-a
privit pn cnd i-am zmbit. Ce zice Geoffrey de toat treaba asta?
A durat cam mult s m prind c vorbea de Beck; nici nu-mi
puteam aminti cnd i-am auzit ultima oar numele mic pronunat
cu voce tare. i imediat dup aceea mi-am dat seama cu stupoare c
voi fi nevoit s mint.
Nu tie nc. Nu e n ora.
Cuvintele mi s-au rostogolit prea rapid din gur, pentru c m
grbeam s termin mai repede cu minciuna. M-am ntors spre
rafturi, ca s-mi ascund faa.
O, aa este, am uitat de clienii lui din Florida, zise Karyn, i eu
am clipit n faa raftului, uimit de viclenia lui Beck. Sam, voi

7 Home Shopping Network - program american de teleshopping (n.tr.)


135
deschide o librrie n Florida pe timp de iarn. Cred c Geoffrey are
o idee bun. n luna martie, o librrie n Minnesota pur i simplu
nu-i o idee prea bun.
Habar nu aveam cu ce poveste o mbrobodise Beck pe Karyn ca
s o conving c se ducea n Florida pe timpul iernii, dar am fost
destul de impresionat, deoarece Karyn nu mi se prea nici pe
departe o persoan credul. Dar era clar c i spusese el ceva i
petrecuse suficient timp n librrie ca i client, i mai trziu, cnd
am obinut prima mea slujb aici i nainte s am permis de
conducere, cnd era oferul meu. Karyn n-avea cum s nu fi
observat absena lui iarna asta. i mai impresionat eram de uurina
cu care i spunea pe numele mic. l cunotea de suficient timp
pentru ca Geoffrey s sune natural de pe buzele ei, dar nu
suficient de bine nct s tie c toi cei care l iubeau i spuneau pe
numele de familie.
Mi-am dat seama c tceam de mult timp i Karyn nc se uita la
mine.
A venit des aici? am ntrebat. Fr mine?
Ea a dat din cap, n spatele tejghelei.
Destul de des. Aducea multe biografii.
S-a oprit puin, dus pe gnduri. La un moment dat, mi-a spus c
un om poate fi complet psihanalizat numai n funcie de crile pe
care le citete. M ntrebam ce spunea despre el dragostea lui pentru
biografii vzusem rafturi ntregi pline cu biografii la el. Karyn
continu.
Chiar mi amintesc ultima chestie pe care a cumprat-o, tocmai
pentru c nu era o biografie, iar eu am fost surprins. Era o agend.
M-am ncruntat. Nu-mi aminteam s-o fi vzut.
Una din acelea cu spaii pentru comentarii i nsemnri de
jurnal pentru fiecare zi. Karyn fcu o pauz: Mi-a spus c o va folosi
s-i scrie gndurile pentru vremea cnd nu-i va mai aminti s le
gndeasc.
A trebuit s m ntorc cu faa spre rafturi n momentul acela din
136
cauza lacrimilor care au nceput s-mi ard dintr-odat ochii. Am
ncercat s m concentrez la titlurile crilor din faa mea ca s -mi
vin din nou n fire. Am atins cotorul unei cri cu degetul, n timp ce
cuvintele de pe el cnd se limpezeau, cnd se nceoau.
Este ceva n neregul cu el, Sam? ntreb Karyn.
M-am uitat n jos la felul n care parchetul vechi de pe podea se
ridica un pic cnd ajungea la marginea rafturilor. Simeam c -mi
pierdusem controlul ntr-un mod periculos, ca i cnd cuvintele mi
neau, gata s dea pe dinafar. Aa c am tcut. Nu m-am gndit
la camerele goale, n care i puteai auzi i ecoul, ale casei lui Beck.
Nu m-am gndit cum eu sunt acum acela care cumpr laptele i
conservele ca s aprovizionez adpostul. Nu m-am gndit la Beck,
prins n trupul unui lup, privindu-m dintre copaci, fr s-i mai
poat aminti, fr s mai poat gndi gndurile unui om. Nu m-am
gndit c vara asta nu mai aveam ce s atept, pe nimeni i nimic.
M-am holbat la un punct mic i negru de pe parchetul de sub
picioarele mele. Era un punct ntunecat i singuratic, n mijlocul
lemnului galben.
O voiam pe Grace.
mi pare ru, zise Karyn, N-am vrut s nu vreau s fiu
indiscret.
M simeam prost c o fceam s se simt stnjenit.
tiu. i nici nu eti. El este mi-am lipit degetele pe frunte,
intind epicentrul acestei migrene ngrozitoare bolnav. Nu mai are
mult.
Am rostit cuvintele acestea ncet, o combinaie dureroas de
adevr i minciun.
Of, Sam, mi pare ru. Este acas acum?
Am cltinat din cap.
De aceea te ngrijoreaz att de mult febra lui Grace, a
presupus Karyn.
Am nchis ochii; n ntuneric, m simeam ameit, de parc nu
mai tiam unde este pmntul. M simeam sfiat ntre dorina de
137
a vorbi i nevoia de a-mi apra anxietile, de a nu le destinui ca s
le pot ine sub control. Cu toate acestea, cuvintele mi s-au revrsat
nainte s le pot gndi:
Nu-i pot pierde pe amndoi. mi tiu< mi tiu puterile, i nu
sunt< att de puternic.
Karyn oft.
ntoarce-te spre mine, Sam.
M-am ntors, ezitnd, i-am vzut-o ridicnd registrul cu
inventarul n el. A pus creionul pe literele SR, notate cu scrisul ei la
captul nsemnrilor fcute de mine. i vezi iniialele aici? Asta e
pentru c i cer s te duci acas. Sau altundeva. Du-te i
limpezete-i mintea.
Mulumesc, am spus, cu vocea timid.
M-a mngiat pe cap, ciufulindu-mi prul, cnd m-am dus s-mi
iau chitara i cartea de pe tejghea.
Sam, mi spuse, cnd treceam pe lng ea, cred c ai ceva mult
mai puternic n tine dect i nchipui.
Mi-am forat un zmbet care nu a durat nici pn la ua din
spate.
Deschiznd ua, m-am ciocnit de Rachel. Printr-un noroc
extraordinar, sau datorit propriei dexteriti, am evitat ca prin
urechile acului s vrs ceaiul pe earfa ei vrgat. Ea a dat repede
paharul la o parte din calea ei cu mult dup ce pericolul lichidului
fierbinte trecuse deja, i mi-a aruncat o privire amenintoare.
Biatul ar trebui s aib grij pe unde merge.
Rachel ar trebui s nu mai apar brusc n faa uii, i-am
rspuns.
Grace mi-a spus s intru pe-aici! protest Rachel. Cnd mi-a
vzut expresia nedumerit, mi-a explicat: Talentele mele naturale
nu prea se extind i la parcatul lng alte maini, aa c Grace mi-a
zis c, dac a parca n spatele magazinului, a putea opri acolo, i
c nu se supr nimeni dac intru prin spate. Dar se pare c n-a
avut dreptate, fiindc tu ai ncercat s m sabotezi cu o baie de ulei
138
ncins i<
Rachel, am ntrerupt-o. Cnd ai vorbit cu Grace?
Vrei s spui, ultima dat? Acum dou secunde. Rachel se ddu
un pas napoi ca s-mi dea voie s pesc afar i s nchid ua dup
mine.
Am rsuflat att de uurat nct mai aveam puin i ncepeam s
rd. Brusc, am putut s respir aerul rece cu iz de eapament, s
observ verdele ters n care erau vopsite courile de gunoi, i-am
simit vntul ngheat cum mi ptrunde pn la piele prin gulerul
cmii.
Nu m ateptam s o mai pot vedea din nou.
Asta mi suna melodramatic acum cnd tiam c Grace era
suficient de sntoas ca s vorbeasc cu Rachel, i nu tiu de ce
m-am grbit s trag concluzia asta, dar acest lucru nu o fcea mai
puin adevrat.
E frig ru afar, am zis, fcnd semn spre Volkswagen. Te
superi?
A, haide, zise Rachel i atept pn am deschis uile ca s
poat intra.
Am pornit motorul, am dat drumul la cldur i mi-am lipit
minile de ventilatoare, pn cnd a nceput s-mi fie mai puin
team de frigul care nu-mi mai putea face niciun ru. Rachel reuise
s umple ntreaga main cu un parfum foarte dulce i extrem de
artificial care ncerca probabil s aduc a cpuni. A fost nevoit
s-i strng pe scaun picioarele cu ciorapi lungi, ca s fac loc
pentru rucsacul plin ochi.
OK. Acum vorbete. Spune-mi despre Grace. Este bine?
Da. A fost la spital azi-noapte, dar s-a ntors din nou. Nici
mcar n-a rmas peste noapte. Avea febr, aa c au ndopat-o cu
paracetamol de i-a ieit i prin urechi i i-a trecut. Zice c se simte
bine. Rachel ridic din umeri. Eu trebuie s-i spun ce teme avem.
Asta e i motivul pentru care i-a plesnit rucsacul plin pn la
refuz trebuie s-i dau i sta. Mi-a ntins un telefon cu un abibild
139
cu o fa zmbitoare, lipit pe spate.
Asta e telefonul tu?
Da. Mi-a zis c al tu intr direct pe voicemail.
De data asta chiar am nceput s rd, un rs uurat i ncet.
Ce s-a ntmplat cu al ei?
Tatl ei i l-a luat. Nu-mi vine s cred c ai fost prini. La ce v
gndeai! Puteai s murii de atta umilin!
I-am aruncat o privire care era investit cu att de mult tristee
pe ct era fizic posibil. Acum cnd aflasem c Grace era bine i
sntoas, mi puteam permite un moment de melancolie pe
propria socoteal.
Srcuul Biat, zise Rachel, btndu-m pe umr. Nu-i face
griji. N-o s fie venic suprai pe voi. D-le cteva zile i o s uite
c au mcar o fat, ca i pn acum. ine telefonul. Acum i dau
voie din nou s fie sunat.
L-am acceptat cu recunotin, i-am cutat numrul ei.
E tasta doi, la apelare rapid, zise Rachel.
i o clip mai trziu i-am auzit vocea.
Hei, Rach!
Eu sunt, i-am zis.

Grace

Nu-mi ddeam seama care era sentimentul care m-a copleit


cnd am auzit vocea lui Sam n loc de cea a lui Rachel. tiam doar c
acel sentiment era att de puternic nct fcea ca dou rsuflri
consecutive s se transforme ntr-una singur, lung i
tremurtoare. M scldam de bucurie n acel sentiment
neidentificat.
Sam.
L-am auzit oftnd, i asta m-a fcut s vreau cu disperare s-i vd
faa.
i-a spus Rachel? Sunt bine. N-a fost dect o febr. Sunt acas
140
acum.
Pot s vin la tine? vocea lui sun ciudat.
Mi-am tras ptura peste genunchi, smucind-o ca s stea aa cum
voiam eu s-o aez, ncercnd s nu-mi trezesc iari furia pe care o
simisem mai devreme cnd vorbisem cu tata.
Sunt pedepsit. Nu-mi dau voie s merg la studio duminic.
La cellalt capt al firului a urmat o tcere de moarte; mi
imaginam cum arat faa lui Sam, i m durea cumva, o durere deja
amorit, care provenea din faptul c fusesem suprat att de mult
timp nct nu mai puteam suporta.
Mai eti acolo?
Vocea lui Sam suna curajos, i asta durea i mai mult dect
tcerea lui.
Pot s reprogramez.
O nu, am zis pe un ton categoric. i brusc mi s-a dezlnuit
furia. Am ncercat s vorbesc odat cu ea. Nu-mi pas dac trebuie
s-i implor, eu vin cu tine la studio duminic. Nu-mi pas dac
trebuie s m furiez afar. Sam, nnebunesc, nu mai tiu ce s fac.
Vreau s fug de-aici chiar acum. Nu vreau s stau n casa asta cu ei.
Pe bune, convinge-m s nu fac asta! Spune-mi c nu pot s locuiesc
cu tine. Spune-mi c nu m vrei acolo.
tii c nu i-a spune asta, zise Sam cu blndee. tii c nu te-a
opri.
M-am uitat cu privirea ncruntat la ua ncuiat a dormitorului
meu. Mama mea propriul meu temnicer se afla undeva de
cealalt parte a ei. nuntrul meu, stomacul era nc rvit de febr.
Voiam s plec din locul sta.
Atunci, de ce n-o fac? am ipat cu o voce agresiv.
Un moment ndelungat Sam tcu.
Pentru c tii c nu aa vrei s se termine. tii c mi-a dori
enorm s te am lng mine, i o s fie aa, ntr-o bun zi. Dar nu aa
ar trebui s se petreac asta, zise el n cele din urm, cu o voce joas.
Din nu tiu ce cauz, ochii mi s-au umplut de lacrimi amare care
141
m usturau. Uimit, mi-am ters lacrimile cu pumnul. Nu tiam ce
s mai zic. Eram obinuit ca eu s fiu cea pragmatic i Sam cel
sensibil. Simeam c rmsesem singur cu propria furie.
mi fceam griji pentru tine, zise Sam.
i eu mi fceam griji pentru mine nsmi, m-am gndit. ns
nu am spus asta.
Sunt bine. Chiar vreau s ieim din ora. A vrea s fie
duminic deja.

Sam

Era ciudat s-o aud pe Grace vorbind aa. Era ciudat s m aflu
aici, n propria main mpreun cu prietena ei cea mai bun, n
timp ce ea era acas i avea nevoie de mine ct mai curnd. M
simeam ciudat s-mi doresc s-i spun c nu era nevoie s mergem
la studio pn cnd lucrurile nu se mai calmau. Dar nu puteam s o
refuz. Din punct de vedere fizic, pur i simplu, nu puteam s-i spun
nu. Cnd o auzeam aa< era o fiin att de diferit dect o
vzusem vreodat, i simeam cum un viitor primejdios i minunat
mi optea secrete n ureche.
i eu a vrea s fie duminic deja.
Nu vreau s fiu singur ast-sear.
Am simit un junghi de durere n inim. Am nchis ochii pentru o
clip i i-am deschis la loc. M-am gndit s m furiez eu la ea n
camer. M-am gndit s-i zic ei s se furieze. M-am imaginat stnd
ntins n camera mea sub cocorii de hrtie, i forma cald corpului ei
lipit de mine, fr s fim nevoii s ne facem griji s ne ascundem
dimineaa, pur i simplu s stea cu mine n condiiile stabilite doar
de noi, i intensitatea cu care o doream m durea fr ncetare.
i mie mi e dor de tine, i-am rspuns ca un ecou.
Am ncrctorul telefonului tu aici, opti ea. Sun-m
de-acas de la Beck ast-sear, da?
Da. Dup ce a nchis, i-am ntins telefonul napoi lui Rachel.
142
Nu nelegeam ce se ntmpla cu mine. Nu mai erau dect patruzeci
i opt de ore pn cnd o vedeam din nou. Nu era mult. O pictur
de ap n gleata din oceanul timpului care avea s fie viaa noastr
mpreun.
Aveam o venicie la dispoziie. Trebuia s ncep s cred n asta.
Sam? m ntreb Rachel, tiai c ai cea mai trist fa dintre
toate feele triste de pe lumea asta?

143
Nousprezece
Sam

Dup ce m-am desprit de Rachel, m-am dus napoi acas la


Beck. Ziua se nseninase, nu era cald, ci mai degrab se nclzea
primvara era pe drum. Nu-mi mai aminteam o vreme ca asta.
Trecuser atia ani de cnd nceputul de primvar nu m inuse
mereu nchis n trupul de lup. mi era greu s m conving c nu
aveam nevoie s m ag de adpostul pe care cldura mainii mi-l
oferea.
Nu-mi mai ddeam voie s m cuprind teama: Crede n
vindecare.
Am nchis ua mainii, dar n-am intrat n cas; dac Cole se mai
afla nc acolo, nu eram pregtit s-l nfrunt. n schimb, am mers
prin spatele casei, pind peste iarba moart i nmoloas de anul
trecut, i-am intrat n pdure. mi venise ideea s verific adpostul
s vd dac este vreun lup nuntru. Adpostul acesta, ascuns la
cteva sute de metri n pdurea din spatele casei lui Beck, era un
refugiu pentru lupii cei noi care oscilau ntruna din lupi n oameni
i invers. Se gseau provizii de haine, conserve de mncare i
lanterne. Avea chiar i un mic televizor cu video ncorporat i o
aeroterm care consuma atta energie nct nicio baterie de vapor
nu i-ar fi ajuns. Era tot ce ar avea nevoie un lup nou, vulnerabil, ca
s se simt confortabil ateptnd o eventual transformare.
Cu toate acestea, uneori, cte un membru nou al haitei se
transforma din nou n lup n timp ce era n cas, prea repede ca s fi
deschis ua nainte, i apoi slbaticul animal, sclavul instinctelor, se
vedea prins ntre nite perei care duhneau a om, a vulnerabilitate i

144
a incertitudine.
Mi-am adus aminte de o primvar cnd aveam nou ani i eram
nc relativ vulnerabil n pielea de lup, ziua cald smulsese blana de
pe mine i m lsase gol i ruinat, ncovoiat pe pmnt ca un vnat
palid. Odat ce m-am asigurat c eram singur, m-am ndreptat spre
adpost aa cum m sftuise Beck. Stomacul m mai durea nc, aa
cum se ntmpla pe-atunci ntre episoadele de transformare. M
durea att de tare nct m ncovoiam, coastele slbite i ascuite mi
strpungeau coapsele cnd m aplecam n fa; mi-am mucat
degetele pn cnd spasmele au trecut i am putut s m ridic i s
deschid ua adpostului.
Cnd am intrat pe u, m-am speriat ca un mnz la auzul unei
voci. Dup un minut, btile inimii s-au calmat i mi-am dat seama
c vocea cnta; cel care ieise ultimul lsase casetofonul pornit. Elvis
m ntreba dac voi fi singur la noapte, n timp ce eu scotoceam prin
lada marcat cu numele meu. Mi-am pus blugii pe mine i m-am
dus direct la lada cu mncare nainte s mai stau s-mi caut i un
tricou. Am desfcut o pung de chipsuri i stomacul a nceput s-mi
ghiorie de foame. Stnd cocoat pe lad, cu genunchii sfrijii
ridicai la piept, l-am ascultat pe Elvis fredonnd i m gndeam c
versurile cntecelor erau i ele o alt form de poezie. Vara trecut,
Ulrik m forase s nv pe dinafar poezii faimoase nc-mi mai
aminteam primele dou strofe din Zbovind prin pdure ntr-o sear
cu ninsoare8. Am ncercat s-mi amintesc i celelalte dou strofe n
timp ce roniam toi fulgii de porumb, spernd s-mi treac
durerea de stomac.
n aceeai clip n care mi-am dat seama c mna cu punga de
fulgi mi tremura, stomacul mi se i ntoarse pe dos, strivit sub
apsarea schimbrii. N-am avut timp nici s ajung pn la u

8Zbovind prin pdure ntr-o sear cu ninsoare (n orig. Stopping by Woods on a Snowy
Evening) - cunoscut poezie a autorului american Robert Frost, poet modernist
din prima jumtate a secolului al XX-lea. (n.tr.)
145
nainte ca degetele s-mi devin butucnoase i unghiile inutile
mpotriva lemnului. Ultimul meu gnd uman a fost o amintire: i
vedeam pe-ai mei trntind ua camerei i am auzit yala
nchizndu-se n timp ce lupul nvlea clocotind din mine.
Amintirile mele ca lup erau greu de inut minte, dar pe aceasta
chiar mi-o aminteam. Mi-a luat ore ntregi pn am renunat la
ideea de a gsi o cale s ies afar.
Ulrik a fost acela care m-a gsit.
Ah, Junge, zise el cu o voce trist, uitndu-se n jurul lui i
trecndu-i mna peste cretetul ras.
Eu i-am clipit fr s neleg, puin surprins c n locul lui nu era
unul din prinii mei.
De cnd eti aici?
Eram chircit ntr-un col, holbndu-m la degetele pline de snge,
gndurile scurgndu-se unul cte unul din mintea lupului i
trecnd fracturate n mintea omului. Lzi cu capacele trntite erau
mprtiate prin toat camera, iar casetofonul zcea n mijlocul
podelei, cu cablul smuls din perete. Podeaua era mnjit de snge
uscat i avea amprente att de om, ct i de lup. Chipsurile i
achiile smulse din u alctuiau un spectacol violent de confetti,
nconjurate de pungi desfcute i covrigei nemncai i abandonai.
Ulrik strbtu podeaua, pulberea fin de chipsuri i scria uor
sub cizme. S-a oprit la jumtatea distanei cnd a vzut c m feresc.
Privirea mi juca i vedeam pe rnd cnd adpostul rvit, cnd
vechiul meu dormitor, cu cearafuri i cri mprtiate peste tot.
Haide, ridic-te, s mergem nuntru, mi zise ntinzndu-mi
mna.
Dar nu m-am micat. Mi-am privit din nou unghiile tocite care
mi sngerau cu achiile nfipte sub ele. Eram pierdut n lumea mic
a degetelor mele, crestele subiri ale amprentelor erau colorate
delicat n rou, i un fir vrgat de pr de lup era lipit de sngele de
pe deget. Privirea mi-a alunecat spre rnile noi i noduroase de pe
ncheieturi, mpestriate cu pete roii-aprins.
146
Sam, zise Ulrik.
Nu m-am uitat la el. mi epuizasem toate cuvintele i toat
puterea ncercnd s ies afar, nct acum nu-mi mai rmsese
voin nici ct s m ridic n picioare.
Eu nu sunt Beck, zise el neputincios. Nu tiu cum reuete el
s te fac s-i revii, da? Nu pot s vorbesc aceeai limb cu tine,
Junge. La ce te gndeti? Uit-te la mine!
Avea dreptate. Beck reuea cumva s m aduc din nou cu
picioarele pe pmnt, dar Beck nu era acolo. Pn la urm Ulrik m-a
ridicat n picioare, lundu-mi n brae corpul flasc ca un cadavru, i
m-a dus napoi n cas. N-am mncat, n-am vorbit i nici nu m-am
micat de pe loc pn cnd Beck n-a devenit om i nu s-a ntors
acas chiar i atunci, nu tiam dac trecuser cteva ore sau cteva
zile.
Dar cnd a venit acas n-a venit direct la mine. n schimb, s-a dus
la buctrie, unde l-am auzit cotrobind prin vase. Abia apoi a venit
n sufragerie, unde stteam ascuns n colul canapelei, innd n
mn o farfurie cu ou prjite.
i-am fcut ceva de mncare.
Oule erau fcute exact aa cum mi plceau mie.
mi pare ru, am optit uitndu-m la farfuria cu ou, i nu la
privirea lui Beck.
N-ai de ce s-i par ru, zise Beck. N-aveai de unde s tii. i
Ulrik e singurul cruia i plac porcriile alea de Doritos 9. Ne-ai fcut
tuturor un serviciu.
A lsat farfuria pe canapea lng mine i a intrat n biroul lui,
trecnd prin hol. Dup un minut, am luat farfuria cu ou i m-am
dus dup el pe hol. M-am aezat pe jos lng ua deschis a
biroului, ascultnd btaia haotic a degetelor lui Beck pe tastatur
n timp ce mncam.
Dar asta se ntmpla pe vremea cnd eram la pmnt. Pe vremea

9 Doritos - chipsuri de porumb (n.tr.)


147
cnd credeam c o s-l am pe Beck pentru totdeauna.
Salut, Ringo!
Vocea lui Cole m aduse napoi n prezent, dup ani de zile, cnd
eu nu mai eram un copil de nou ani cluzit de prieteni
binevoitori. Cole era n dreptul cotului meu cnd am ajuns n faa
uii de la adpost.
Vd c nc mai eti om, am zis, dei eram mai surprins dect
lsam s se neleag. Ce faci afar?
ncerc s m transform n lup.
Un fior oribil mi-a trecut prin tot corpul cnd l-am auzit, pentru
c mi-a adus aminte de momentele cnd eu m luptam cu lupul din
mine. Mi-a adus aminte de cum mi se ntorcea stomacul pe dos n
clipele dinaintea schimbrii. i senzaia de grea exact n momentul
cnd m pierdeam pe mine nsumi. n loc s-i rspund am deschis
ua adpostului, bjbind dup ntreruptor. Camera mirosea a
mucegai i a vechi; amintiri i fire de praf pluteau n aerul nchis. n
spatele meu, o pasre-cardinal i ciripea ntruna cntecul ei care
semna cu scritul unor tenii, dar n afar de asta nu se mai
auzea niciun zgomot.
Acum ai ocazia s te familiarizezi cu locul sta, i-am zis. Am
pit nuntru, pantofii mi triau pe podeaua uzat de lemn. Din
cte vedeam eu, totul era la locul lui pturile mpachetate ngrijit
lng televizorul adormit, rcitorul de ap plin pn sus i cnile
aliniate cumini n spatele lui, ateptndu-i rndul. Toate lucrurile
i ateptau pe lupi s devin oameni.
Cole intr dup mine, privind fr interes dulapurile i proviziile
din jurul lui. Tot comportamentul lui radia dispre i o energie
nelinitit. mi venea s-l ntreb ce a vzut Beck la el, dar nu am
fcut-o.
Este aa cum te ateptai?
Cole deschise ua unuia dintre dulapuri civa centimetri i se
uit nuntru.
Ce? zise el fr a-i ntoarce capul spre mine.
148
S fii lup.
M ateptam s fie mai ru, zise el, i acum m-a privit n
sfrit, cu un zmbet viclean pe fa de parc tia prin ce trecusem
ca s nu mai fiu lup.
Beck mi-a spus c durerea e de nesuportat.
Am ridicat de jos o frunz uscat creia unul dintre noi i fcuse
din greeal vnt nuntru.
Da, dar durerea nu e partea cea mai grea.
O, da? spuse el cu o voce atottiutoare. Se purta de parc voia
s m fac s-l ursc. Care-i partea grea atunci?
I-am ntors spatele. Chiar nu voiam s-i rspund la asta, pentru
c nu mi se prea c i pas vreun pic care ar fi partea grea.
Beck l alesese. Nu voiam s ajung s-l ursc. Nu voiam. Trebuia
s fi fost ceva n el ce Beck vzuse.
ntr-un an, unul dintre lupi Ulrik s-a gndit c-ar fi o idee
bun s nceap s planteze din semine, verdeuri italiene. Ulrik
mereu venea cu cte o nebunie din asta.
Mi-l aminteam cum fcea guri n pmntul din ghiveci i lsa
seminele s cad n ele, nite chestii mici i lipsite de via care
dispreau n pmntul negru i adnc. Treaba asta ar face bine s
mearg naibii, mi spunea prietenos. Eu stteam ntruna pe lng
coatele lui, i ncurcam calea privindu-l mereu, i m ddeam la o
parte numai cnd m lovea el din greeal cu cotul n piept. Crezi
c-ai putea s stai i mai aproape, Sam? m ntreba.
M-am ntors spre Cole.
Beck credea c Ulrik e nebun. i spunea c busuiocul nu cost
dect doi dolari legtura la magazin.
Cole ridic o sprncean, uitndu-se la mine de parc ncerca din
greu s m tolereze.
I-am ignorat privirea i am continuat:
M-am uitat la seminele lui Ulrik sptmni la rnd, ateptnd
s apar o urm ct de mic de verdea n pmnt, orice mi-ar fi
putut da un semn c va rsri de acolo ceva viu. Aa c, asta e. Asta
149
e partea cea mai grea, i-am zis lui Cole. Eu stau aici n camera asta,
i atept s vd dac seminele mele au s rsar din pmnt. Nu
tiu dac este prea devreme acum s caut semne de via, sau dac,
de data aceasta, iarna a pus complet stpnire pe familia mea.
Cole se holba la mine. Dispreul pierise de pe faa lui, dar nu
spunea nimic. Faa lui era complet inexpresiv i avea ceva la care
nu tiam cum s reacionez, aa c nici eu n-am mai zis nimic.
Nu aveam niciun motiv s mai zbovim aici. n timp ce Cole
atepta, ultimul lucru care mi mai rmsese de fcut era s verific
lada cu mncare, ca s m asigur c nu se strecuraser insecte. Am
rmas cu degetele agate de marginea lzii pentru o clip,
ascultnd cu atenie. Nu tiam ce ateptam s aud; pentru c totul
era cufundat n tcere. Chiar i afar, pasrea-cardinal tcuse, n
spatele uii nc deschise.
Fcnd abstracie de Cole, mi-am ciulit urechile ca atunci cnd
eram lup, ncercnd s-mi imaginez o hart a tuturor creaturilor
care locuiau n pdurea din apropiere i a zgomotelor pe care le
scoteau. Dar n-am auzit nimic.
Undeva n pdurea asta se aflau lupii, dar pentru mine ei erau
invizibili.

150
Douzeci
Cole

mi pierdeam controlul asupra corpului meu, i m bucuram.


Sam m stnjenea. Eu aveam mai multe mti, faete destul de
diferite ntre ele, pe care le alternam pentru a mulumi lumea, dar
niciuna nu se potrivea cu Sam. El era enervant, exagerat de sincer,
deci cum a fi putut eu s reacionez la aa ceva?
Aa c m-am simit uurat cnd ne-am ntors de la adpostul din
pdure i m-a anunat c se ducea s se plimbe cu maina.
Te-a ntreba dac vrei s vii i tu cu mine, dar o s te
transformi n curnd.
Nu mi-a spus cum ajunsese la concluzia asta, dar nrile l nepau
puin, de parc mi adulmeca mirosul. Cteva secunde mai trziu,
motorul diesel al Volkswagenului su porni zgomotos din parcare,
lsndu-m singur ntr-o cas care i schimba starea de spirit cu
fiecare moment al zilei. Dup-amiaza deveni rece i nnorat, i
dintr-odat casa nu mai era un culcu linititor, ci un labirint
prevestitor de rele, plin de camere ntunecate, ceva ca dintr-o
halucinaie. n acelai timp, trupul meu nu era complet uman dar
nu era nici lup, pe de alt parte. Era un teritoriu ciudat, de mijloc,
corpul unui om i creierul unui lup. Amintirile unui om vzute prin
ochii lupului. La nceput, m-am plimbat n sus i-n jos pe holuri,
cam nencreztor n diagnosticul lui Sam, i simeam cum zidurile
m apas. Cnd am simit n sfrit un semn de schimbare n
tremurul nervilor, m-am aezat lng ua deschis din spatele casei
i am ateptat s m ia frigul. Dar mai aveam pn acolo. Aa c am
nchis ua i m-am ntins n patul mprumutat, cu o grea care m

151
consuma i simind ceva care parc mi miuna pe sub piele.
Dar eram extrem de uurat de disconfortul acesta.
ncepusem s cred c nu m voi mai transforma deloc n lup.
Dar starea asta median nenorocit, care nu era niciuna, nici
alta< M-am ridicat n picioare, m-am ntors napoi la ua din
spatele casei i-am stat acolo n curent rece. Cam dup zece minute
m-am dat btut i m-am ntors iari la canapea, ghemuindu-m n
jurul forfotei din stomac. Gndul mi zbura dincolo de pereii
cenuii, dei corpul meu era nemicat. n imaginaia mea, m
plimbam de-a lungul holului prin camere necunoscute ntr-o
atmosfer de alb i negru, i atingeam clavicula lui Isabel, priveam
cum pielea mea i pierde culoarea n momentul cnd deveneam
lup, simeam microfonul strns n pumn, auzeam vocea tatlui meu
i l vedeam cum m privete din captul cellalt al mesei din
sufragerie.
Nu. Oriunde, numai acas nu. Mi-a fi lsat amintirile s m
poarte oriunde, numai acolo nu.
M aflam la studioul foto cu ceilali membri din NARKOTIKA.
Era primul reportaj despre noi ntr-o revist. Ei, de fapt era despre
mine. Titlul era Poveti de succes nainte de 18 ani, iar eu eram
vedeta. Restul trupei era acolo numai n rol secundar.
Nu ne fceau poze n studioul propriu-zis; fotograful, mpreun
cu asistenta lui, ne dusese pe scrile cldirii vechi i ncerca s
surprind starea de spirit pe care o sugera muzica noastr,
fcndu-ne s ne sprijinim de grilaj, fiecare aezat pe o treapt
diferit. Scara mirosea a mncarea cuiva buci de unc artificiale
i un sos de salat pe care nu l-ai comanda niciodat i un
condiment misterios care ar fi putut s fie de picioare nesplate.
Eu tocmai mi reveneam dintr-un trip. Nu era primul, dar era
printre primele. Strile acestea absolut noi m propulsau pe culmile
euforiei, ceea ce mi mai lsa nc un mic sentiment de vin dup.
Tocmai scrisesem una dintre cele mai bune melodii ale mele Break

152
My Face (and Sell the Pieces)10 care avea s fie single-ul meu cel mai
bine vndut i m simeam excelent. M-a fi simit i mai bine
dac n-a fi fost acolo, pentru c voiam s inspir aerul de afar,
ncrcat cu mirosul gazelor de eapament, mirosul restaurantelor i
toate aromele palpitante ale oraului, care mi opteau c sunt
cineva.
Cole, Cole. Poi s stai un pic locului? Stai i tu numai o
secund lng Jeremy i privete n jos ncolo. Jeremy, tu uit-te la
el, zicea fotograful. Era un tip burtos, de vrst mijlocie, cu un cioc
tuns strmb care avea s m scie toat ziua. Asistenta lui era o
tip rocat de vreo douzeci i ceva de ani care mi mrturisise deja
dragostea i astfel devenise neinteresant. La aptesprezece ani nc
nu descoperisem c un zmbet sardonic le putea face pe fete s i
dea deja bluza jos.
M uitam, zise Jeremy cu o voce pe jumtate adormit. Avea
mereu aceast voce pe jumtate adormit. Victor, de cealalt parte,
zmbea cu privirea n pmnt exact aa cum i spusese fotograful.
Nu-mi conveneau pozele. Cum avea s se potriveasc asta cu
sunetul NARKOTIKA dac ei ne puneau s privim n jos pe un
balcon ca pe coperta unui album de la Beatles? Am dat din cap
scuipnd pe balcon cnd bliul aparatului s-a aprins, iar el i
asistenta lui s-au holbat enervai la display-ul aparatului. nc un
bli. i nc o privire enervat. Fotograful veni n capul scrii i
sttea cu vreo ase trepte mai jos de noi. Avea o voce linguitoare:
OK, Cole, ce-ai zice de mai mult vitalitate? tii tu, zmbete
un pic. Gndete-te la cea mai frumoas amintire a ta. Zmbete-mi
aa cum i-ai zmbi mamei tale.
Am ridicat o sprncean ntrebndu-m dac era pe bune.
Prea c avusese o inspiraie brusc, pentru c i ridic vocea:
Imagineaz-i c eti pe scen<
Vrei via adevrat? l-am ntrebat. Pentru c asta nu e. Viaa e

10 Sparge-mi faa (i vinde bucile). (en.)


153
imprevizibil. Este riscant. Asta nseamn NARKOTIKA, nu o
poz idioat cu o familie de cercetai cuminei. Este<
i-am srit la el. Am zburat de pe scri, cu minile ntinse n
ambele pri, i i-am zrit faa crispat exact n momentul cnd
asistenta i-a smucit aparatul n sus i bliul m-a orbit.
Am aterizat pe un picior i m-am rostogolit pn la peretele de
crmid al scrii, i m piam pe mine de rs. Nimeni n-a ntrebat
dac eram bine. Jeremy csca, Victor mi arta degetul mijlociu, iar
fotograful i asistenta lui vociferau pe seama pozelor fcute.
Gsete ceva inspiraie, le-am zis ridicndu-m n picioare. Cu
plcere.
Nici mcar nu simeam vreo durere.
Dup scena asta, m-au lsat s fac orice voiam eu pentru edina
foto. n timp ce fredonam i cntam noua mea melodie, i-am purtat
n sus i-n jos pe scri, lipindu-mi degetele de perete ca i cnd
aveam de gnd s l drm; jos, n holul cldirii, m-am aezat
ntr-un ghiveci cu flori; i n final pe aleea din spatele studioului am
srit pe maina n care venisem de la hotel i i-am lsat urme pe
capot, ca s m in minte.
Cnd fotograful a anunat c era de ajuns pentru azi, asistenta a
venit la mine i m-a rugat s-i ntind mna. I-am ntins mna i ea a
ntors-o cu palma n sus, spre cer. i-a scris numele i numrul de
telefon, n timp ce Victor ne privea din spate.
Imediat dup ce tipa s-a ntors nuntru, Victor m-a apucat de
umr.
i cu Angie cum rmne? m interoga el schind un mic
zmbet, de parc ar fi tiut c o s-i plac rspunsul meu.
Ce-i cu Angie? am rspuns.
Zmbetul i-a disprut i mi-a nhat mna cu numrul scris pe
ea.
Nu cred c s-ar bucura prea tare de asta.
Vic. Frate. Nu e treaba ta.
E sora mea. Normal c e treaba mea.
154
Discuia asta mi strica cu desvrire buna dispoziie.
OK, fii atent aici: Angie i cu mine ne-am desprit. Ne-am
desprit de mult, faza e moart i ngropat. Chiar i aa, nu-i
treaba ta.
Nemernicule! Ai de gnd s-o lai aa? i distrugi viaa i-apoi
pleci pur i simplu?
Chiar c mi strica bun dispoziie. ncepeam s simt c ar fi
timpul pentru un ac, sau o bere, sau o lam de ras.
Hei, am ntrebat-o. Mi-a zis c mai degrab ar fi singur.
i tu ai crezut-o? tii ceva, tu te crezi att de bun! Te crezi un
geniu. Crezi c-o s trieti pentru totdeauna aa? Nimeni n-o s-i
mai aminteasc de faa ta peste trei ani. Nimeni n-o s te mai in
minte.
Dar ncepea s se dezumfle. Mnia lui aproape se consumase.
Dac i-a fi cerut scuze, sau dac mcar a fi tcut din gur, mi-ar fi
ntors probabil spatele i s-ar fi dus napoi la hotel.
Am ateptat o secund.
Frate, cel puin pe mine fetele m strig pe nume. Am zmbit
cu superioritate i m-am uitat la el. Cel puin eu nu sunt mereu
bateristul din NARKOTIKA.
Victor mi trase un pumn n fa. A fost unul zdravn, dar nu
lovise cu toat fora lui. n orice caz, eu m mai ineam nc pe
picioare, dei probabil mi crpase buza. mi simeam nc faa i
nc mi mai aduceam aminte despre ce vorbeam. L-am privit.
Jeremy apru lng el, probabil i dduse seama, auzind
pumnul lui Victor, c asta nu era una dintre certurile noastre
obinuite.
Ce stai aa? zbier Victor i m lovi din nou, direct n barb, i
de data aceasta n-am avut cum s nu m clatin pe picioare ca s-mi
menin echilibrul. Lovete-m, idiotule! Lovete-m!
Biei, zise Jeremy, fr s se mite din loc.
Victor m mpinse amenintor cu umrul n piept, ca un tvlug
de optzeci de kilograme de furie reprimat, i de data asta m-a
155
trntit la pmnt. Am simit asfaltul ca un ghiont n spate.
Degeaba faci umbr pmntului. Viaa nu e dect o cltorie a
propriului tu ego, eti un imbecil de bani gata.
Acum ncepuse s m loveasc cu piciorul, n timp ce Jeremy se
uita cu braele ncruciate.
Ajunge, zise el.
Vreau s-i zdrobesc rnjetul la de pe fa, zise
Victor printre lovituri. Rmsese fr aer i, pn la urm, un ut
mai puternic l-a dezechilibrat i-a czut cu un zgomot greoi lng
mine.
M uitam n sus la forma dreptunghiular a cerului albastru i
alb de deasupra noastr, ncadrat de cldirile ntunecate, i simeam
cum mi se scurge sngele din nas. M gndeam la Angie, care era
acum acas, i cum arta faa ei cnd mi-a spus c mai degrab ar
rmne singur, i-mi doream s fi fost aici i s-l fi vzut pe Victor
cum m zvnta n btaie.
Deasupra, Jeremy i-a scos telefonul i ne-a fcut o poz aa cum
zceam ntini pe asfalt ntr-un ora oarecare, al crui nume nici nu
mi-l mai aminteam.
Trei sptmni mai trziu, acea fotografie cu mine srind de pe
scri, n timp ce Jeremy i Victor m priveau, a ajuns pe toate
standurile i pe toate coperile revistelor. Faa mea era pretutindeni.
Nu aveam s fiu uitat prea curnd. Eram peste tot.

Mai trziu n dup-amiaza aceea, n timp ce zceam pe podeaua


casei lui Beck, schimbarea a nceput s m preseze att de insistent
din interior, nct mi-am dat seama c greaa de dinainte nu fusese
dect o pcleal, i o nimica toat pe lng adevrata durere, care
parc muca, rupea i-mi sfia stomacul. M-am dus iari la ua
din spatele casei, pe care am deschis-o, i am rmas aa privind
iarba. Era surprinztor de cald afar, norii de pe cer dispruser,
dar din cnd n cnd, cte o adiere rece mi amintea c era nc luna
martie. De data aceasta, o rafal puternic de vnt mi-a strpuns
156
trupul pn n interior, unde lupul pndea. Pielea mi s -a fcut ca de
gin. Am pit pe veranda de ciment, dar am ovit,
ntrebndu-m dac n-ar fi mai bine s m duc la adpostul din
pdure i s-mi las acolo hainele pentru a le putea recupera mai
uor dup aceea. Dar urmtoarea rafal de vnt m-a cutremurat att
de tare nct m-am ncovoiat. Nu aveam cum s ajung pn la
adpost.
Stomacul gemea i m strngea ca ntr-un clete. M-am ghemuit
i am ateptat.
Dar transformarea nu a venit imediat, aa cum se ntmplase
ultima dat. Fiindc fusesem om aproape o zi, corpul meu ctigase
mai mult ncredere i nu prea c vrea s renune la forma uman
att de uor.
Haide, transform-te, m gndeam, n timp ce vntul m-a
supus la caznele unei alte rafale. Stomacul mi fremta. ncercam
s-mi spun c nu era dect o reacie a procesului de transformare.
Nu aveam nevoie s vomit de fapt. Dac voi putea numai face fa
imboldului, atunci voi fi bine.
Mi-am lipit minile de cimentul rece, fornd vntul s m
transforme n lup. Ca din senin, mi-am amintit numrul de telefon
al lui Angie, i-am simit o dorin inexplicabil de a m ntoarce n
cas ca s o sun, i s-o aud rspunznd, apoi s nchid. M ntrebam
ce gndea Victor acum, dup toate ntmplrile acestea.
M durea n piept.
Scoate-m din corpul sta. Scoate-m din trupul lui Cole.
Dar acesta era un lucru care nu mi sttea mie n putere.

157
Douzeci i unu
Grace

n noaptea aceea, dei Sam nu era cu mine, patul meu arta la fel.
Nu era nimic necunoscut n forma saltelei. Cearafurile nu erau mai
mari fr el. Nu eram mai puin obosit fr sunetul regulat al
respiraiei lui, i n ntunericul camerei nu puteam observa absena
umrului su ptros lng al meu. Perna mirosea ca el i acum, ca
i cnd se ridicase numai s-i ia cartea i uitase s se ntoarc.
i cu toate acestea, totul era diferit.
Stomacul nc m durea, un ecou al durerii de noaptea trecut.
Mi-am lipit faa de perna lui i am ncercat s nu-mi amintesc acele
nopi n care am crezut c l pierdusem pentru totdeauna.
Gndindu-m c acum se afla acas la Beck, m-am ntins i-am
apucat telefonul. Dar nu l-am sunat pentru c, ntr-un mod prostesc,
tot ce puteam face era s mi aduc aminte cum stteam amndoi
ntini i el tremura i-mi zicea c poate ar trebui s ne revizuim
modul de via. Apoi mi-am amintit c mi-a spus s rmn acas, s
nu vin s stau la el.
Poate c era bucuros s stea acolo, s aib o scuz ca s fie singur.
Poate c nu era. Nu tiam. M simeam bolnav, bolnav, bolnav,
era o senzaie complet nou i ngrozitoare pe care n-o puteam
descrie. mi venea s plng i m simeam stupid din cauza asta.
Am pus telefonul la loc pe noptier, m-am rostogolit napoi pe
perna lui i am reuit n cele din urm s adorm.

Sam

158
Eram o ran deschis.
Rtceam pe holurile casei nelinitit, voiam s o sun din nou, dar
mi era fric s nu i fac probleme, mi era fric de ceva imens i
necunoscut. M-am plimbat pn cnd am obosit prea tare ca s mai
pot sta n picioare, i apoi m-am dus sus n camera mea. Fr s
aprind lumina, m-am aezat n pat, cu braul ntins pe saltea, mna
m durea fiindc nu era Grace sub ea.
Gndurile mocneau n mine. Nu puteam s dorm. Mintea mi-a
alunecat de la realitatea patului gol i mi-a schimbat gndurile n
versuri, iar degetele i imaginau corzile pe care le-ar fi apsat c s
gseasc ritmul.
Sunt o ecuaie pe care numai ea o rezolv / aceti X i Y cu nume
necunoscute / felul n care mpart e eronat n disperare / acum cnd
nmulesc zilele n care nu mai sunt cu ea.
n timp ce noaptea nesfrit nainta pe nesimite, n timp ce
minute interminabile se aezau unele peste altele fr s ajung
nicieri, lupii ncepur s urle i capul ncepu s-mi bat. Era una
dintre acele dureri surde i ncete pe care mi le lsase motenire
meningita. Zceam ntins n casa pustie i ascultam cum ipetele
lente ale haitei cresc i scad odat cu presiunea din interiorul estei
mele.
Riscasem totul, i nu aveam nicio dovad pentru asta dect
palma deschis, zcnd goal cu faa n sus spre tavan.

159
Douzeci i doi
Grace

M duc s m plimb puin, i-am zis mamei.


Nicio zi nu trecuse att de ncet cum trecuse smbta aceasta.
Odat ca niciodat, cnd eram mai mic, fusesem ncntat s pot
petrece o zi ntreag mpreun cu mama acas; acum m simeam
agitat, ca i cnd a fi avut un musafir. Nu mi interzicea s fac ce
voiam eu, dar nici nu simeam c pot s m apuc de ceva n timp ce
ea era prin preajm.
Momentan, mama se nfurase comod n colul canapelei, citind
una dintre crile pe care Sam le lsase n urma lui. Cnd mi-a auzit
vocea, i-a ntors repede capul i a ncremenit toat.
Ce faci?
M duc s m plimb, i-am zis, tentat s-i smulg cartea lui
Sam din mn. M-am plictisit ca naiba i vreau s vorbesc cu Sam,
dar voi nu m lsai, aa c trebuie s fac ceva, altfel ncep s
trntesc lucrurile prin camer ca un cimpanzeu enervat.
Adevrul era c fr Sam i fr coal simeam nevoia s ies
afar. Asta fceam n verile dinainte de a-l ntlni pe Sam evadam
n curtea din spatele casei la leagnul din roata de cauciuc, pentru
c aveam nevoie ca sunetul pdurii s umple golul nelinitit din
mine.
Dac faci pe cimpanzeul, eu n-o s-i fac curat n camer, m
avertiz mama. i n-ai voie s iei. De-abia ai fost la spital acum
dou nopi.
Pentru o febr care acum a trecut, am remarcat.
Exact n spatele ei vedeam cerul clduros, de un albastru intens,

160
i dedesubt, crengile copacilor ce ieeau n relief pe fundal. Tnjeam
s ies afar, s miros primvara care se apropia. n comparaie cu
atmosfera de afar, sufrageria prea tcut i cenuie.
Plus, vitamina D este perfect pentru oamenii bolnavi ca mine.
Nu stau mult.
Cnd am vzut c nu rspunde, m-am dus n hol i mi-am pus
saboii n picioare. n tot acest timp, tcerea atrna ntre noi,
spunnd mai multe despre ce se ntmplase n seara aceea dect o
fcuser puinele cuvinte pe care le schimbaserm atunci.
Mama arta extrem de stnjenit.
Grace, cred c ar trebui s vorbim. Despre tine i Sam,
complet ea dup o pauz.
O, mai bine nu, am spus cu o voce n care se simea ct de
mult entuziasm nutream fa de aceast sugestie.
Nici eu nu vreau, zise ea, nchiznd cartea fr s verifice
pagina la care rmsese, ceea ce-mi aminti din nou de Sam, care-i
verifica mereu pagina, sau pur i simplu nchidea cartea provizoriu
peste deget ca s nu piard numrul paginii, nainte s-i ridice
privirea i s vorbeasc.
Dar trebuie s vorbim despre asta, continu mama, i dac tu
vorbeti cu mine, atunci o s-i spun tatlui tu i nu vei mai fi
nevoit s vorbeti i cu el.
Nu nelegeam de ce trebuia s vorbesc cu vreunul din ei. Pn
acum nu le-a psat ce fceam eu singur sau pe unde eram cnd ei
erau plecai, i ntr-un an, voi fi la facultate sau cel mult n-o s mai
fiu sub acelai acoperi cu ei. M-am gndit s-o iau la goan, dar
m-am ntors cu faa la ea i cu braele ncruciate, ateptnd.
Mama s-a dus direct la int.
Te protejezi?
Obrajii mi s-au ncins.
Mam.
Te protejezi? se meninu ea pe poziie.
Da. Dar nu despre asta e vorba.
161
A, da? Despre ce e vorba atunci? zise mama ridicnd o
sprncean.
Adic nu e vorba numai de asta. Este< M chinuiam s-mi
gsesc cuvintele ca s-i explic, s-i art de ce ntrebrile i tonul ei
m scoteau din srite. Adic el nu e un biat oarecare, mam.
Suntem<
Dar nu tiam cum s-mi continui ideea sub privirea ei, cu
sprnceana ridicat n semn de nencredere. Nu tiam cum a fi
putut s-i spun cuvinte precum iubire i ntotdeauna, i de-abia
atunci mi-am dat seama c nici nu voiam s fac asta. O astfel de
sinceritate trebuia ctigat.
Ce eti? ndrgostit? Felul cum fusese rostit cuvntul l fcea
s sune ieftin. Ai aptesprezece ani, Grace. El ct are? Optsprezece?
De ct timp l cunoti? Cteva luni. Uite tu n-ai mai avut un
prieten pn acum. Eti n cea mai mare parte atras sexual de el.
Dac v culcai mpreun nu nseamn c suntei ndrgostii.
nseamn c suntei atrai sexual.
i tu te culci cu tata. Voi nu suntei ndrgostii?
Mama i ddu ochii peste cap.
Noi suntem cstorii.
Oare de ce m mai oboseam?
Conversaia asta o s par stupid cnd Sam i cu mine o s v
vizitm la azilul de btrni, i-am zis pe un ton rece.
Ei bine, chiar sper asta, rspunse mama, i apoi zmbi uor, ca
i cnd conversaia asta nu era dect plvrgeal de zi cu zi. Ca i
cnd de-abia am fi fcut planuri s mergem la un curs de dansuri ca
ntre mam i fiic. Dar m ndoiesc c-o s ne mai aducem vreodat
aminte de ea. Sam probabil n-o s mai rmn dect ntr-o poz de
banchet. mi amintesc cum eram eu la aptesprezece ani, i
crede-m, nu dragostea era n aer pe-atunci. Din fericire pentru
mine, am avut bun-sim. Altfel, ai fi putut s ai mai muli frai i
surori acum. in minte, cnd eram eu de vrsta ta<
Mam! am repezit-o, cu faa arznd de nervi. Eu nu sunt ca
162
tine. Nu sunt nici n cea mai mic msur ca tine. Nu ai nicio idee ce
gndesc eu, sau cum funcioneaz psihicul meu, sau dac sunt sau
nu ndrgostit de Sam, ori el de mine. Deci nici mcar s nu ncerci
s vorbeti despre asta cu mine. Nici mcar s nu ah. tii ceva?
Las-o balt!
Am nfcat telefonul interzis de pe dulapul din buctrie, unde
era aezat, mi-am luat haina i-am ieit afar cu pai apsai. Am
nchis ncet ua din spatele casei dup mine i-am prsit terasa fr
s m mai uit napoi. Ar fi trebuit s m simt vinovat c m-am
rstit la mama, dar nu simeam nici cea mai mic urm de
remucare. mi era att de dor de Sam nct m durea.

163
Douzeci i trei
Sam

Cnd mi-am terminat treaba la magazin, se fcuse grozav de cald


afar, chiar mai cald dect ieri. Cnd am ajuns acas la Beck,
deschiznd ua mainii, soarele mi nclzea obrajii. Am pit afar
i mi-am ntins minile ct am putut de mult, nchiznd ochii pn
aveam senzaia c o s cad. Printre rafalele de vnt, mi se prea c
aerul din jur avea aceeai temperatur ca a corpului meu, i asta m
fcea s m simt de parc n-a mai fi avut piele deloc, ca i cnd a
fi fost numai un spirit suspendat n aer.
Psrile, convinse c aceast dup-amiaz anuna c primvara
pn acum capricioas venea cu adevrat, i ciripeau unele altora
cntece entuziasmate de dragoste prin tufiurile din jurul casei. Un
cntec se adun i n mine, opteam tcut versurile, ncercndu-le
ritmul.

Eu trec prin anotimpuri i-ntotdeauna


psrile cnt, strig i tnjesc iubirea.
Cnd eti lng mine mi pare absurd
s fiu gelos pe gaie i pe porumbei.

mi amintea de zilele calde de primvar care m dezveleau de


blana de lup, zile n care eram att de fericit s-mi recapt degetele.
M simeam att de ru s fiu singur n momentul sta.
Voiam s verific din nou adpostul. Astzi nu l vzusem nc pe
Cole, dar tiam c trebuia s fie om acum, pe vremea aceasta. i era
suficient de cald nct cel puin unul dintre ceilali lupi tineri s -ar fi

164
putut transforma. S verific adpostul era ceva practic de fcut , n
loc s hoinresc apatic prin casa goal ateptnd ziua de mine i
ntrebndu-m dac ntr-adevr m duceam la studio i dac Grace
chiar venea cu mine.
Pe lng asta, Grace i-ar fi dorit s am grij de Olivia.
Cnd nu mai aveam dect un metru sau doi pn la adpost,
mi-am dat seama c era cineva nuntru; ua era ntredeschis, i
auzeam micare nuntru. Simul meu olfactiv nu se mai compara
cu cel de pe vremea cnd fusesem lup, dar nasul tot a reuit s mi
transmit c oricine ar fi fost nuntru era de-al casei; izul de mosc
al haitei era numai parial umbrit de mirosul transpiraiei umane.
Ca lup, a fi fost n stare s identific exact care membru al haitei era.
Acum, ca om, eram orb.
Aa c m-am dus la u i-am btut de trei ori cu ncheietura
degetelor.
Cole? Totu-i n ordine acolo? am ntrebat.
Sam?
Vocea lui Cole prea uurat? Ciudat pentru o persoan ca el.
Am auzit ghearele zgriind, apoi un geamt. Simeam cum puful de
pe ceafa mi se zbrlete de atta ncordare.
Este totul n regul acolo? am ntrebat deschiznd cu grij ua.
nuntru duhnea ngrozitor a lup, ca i cnd mirosul sngera din
perei. nti l-am vzut pe Cole, mbrcat, stnd lng lzi, cu
articulaiile degetelor lipite de buze ntr-un gest nesigur. Apoi i-am
urmrit privirea spre colul camerei i-am vzut un tip ghemuit
acolo, nfurat pe jumtate ntr-o ptur flauat.
Cine e? am optit.
Cole i-a luat degetele de la gur i nu s-a uitat nici la mine i nici
la figura din col.
Victor, zise cu o voce neinteresat.
La acest nume, tipul ntoarse faa nspre noi. Avea pr
castaniu-deschis, nclcit i ncreit n jurul obrajilor. Probabil era cu
civa ani mai mare dect mine. Gndul mi-a zburat ntr-o secund
165
la ultima dat cnd l vzusem. Sttea n spatele Chevroletului
Tahoe al lui Beck, cu pumnii ncletai, uitndu-se la mine. Buzele
lui rosteau mut cuvntul ajutor.
V cunoatei? am ntrebat.
Victor a nchis ochii, iar umerii i tremurau.
Eu stai puin<
Ct ai clipi, se i scutur din forma uman, transformndu-se
ntr-un lup cenuiu-deschis la culoare, cu semne ntunecate pe fa,
mai repede dect vzusem vreodat pe vreunul dintre noi
schimbndu-se. Schimbarea nu era lipsit de efort, dar se
ntmplase natural, precum un arpe lepdndu-i pielea sau un
greiere pind afar din fosta sa carcas fragil. Nu se sufoc deloc.
Niciun pic de durere. Nici urm de agonia celorlalte transformri la
care asistasem sau care mi se ntmplaser chiar mie.
Lupul i scutur blana, holbndu-se ncruntat la mine, cu ochii
cprui ai lui Victor. Am fcut un pas dndu-m la o parte de lng
u pentru a-i fi mai uor s ias.
Nu te obosi, zise Cole cu o voce bizar.
i apoi, ca i cnd ai bate din palme, lupul se aez cu putere pe
picioarele din spate, urechile tremurndu-i. Csc, schellind n
acelai timp, i ncepu s tremure din toate ncheieturile. Cole i cu
mine ne-am ntors amndoi deodat privirile dinspre el, exact n
clipa n care Victor rsufla cu putere, transformndu-se napoi n
om. Aa, ct ai zice pete. Cu coada ochiului, l-am zrit nvelindu-se
cu ptura. Mai mult pentru cldur dect pentru intimitate,
bnuiam.
La dracu, opti el.
M-am uitat la Cole, a crui expresie complet indiferent
ncepusem s mi dau seama c l nsoea mai ales n momentele
importante din via.
Victor? am spus. Sunt Sam. M mai ii minte?
Acum sttea ghemuit pe jos, legnndu-se pe clcie cnd n fa,
cnd n spate, ca i cnd n-ar fi fost sigur dac s se aeze sau s stea
166
n genunchi. Asta, dar i felul cum i mica gura artau c avea
dureri foarte mari.
Nu tiu, nu cred. Poate, zise n timp ce-i arunc o privire lui
Cole, iar Cole se nfior uor.
Ei bine, eu sunt fiul lui Beck, am spus. Destul de aproape de
adevr i mai uor de rostit dect adevrul. Te voi ajuta, dac pot.

Cole

Sam se descurca mult mai bine dect mine cu Victor. Eu nu


fcusem dect s stau n picioare lng u, ateptnd s o deschid
n cazul n care reuea s rmn lup.
Asta a fost< Cum poi s te transformi att de repede? l
ntreb Sam.
Victor se strmb, privind cnd la Sam, cnd la mine. Se vedea c
se chinuia din rsputeri s i potoleasc vocea.
E mai ru din lup n om. Din om n lup e uor. Prea uor, frate.
Eu m transform ntruna dei vremea s-a nclzit. Asta-i cauza, nu?
Asta e cea mai cald zi din iarna asta, rspunse Sam. Dar asta
nu nseamn c va fi la fel de cald i restul sptmnii.
Doamne, zise Victor, n-am crezut c-o s fie att de greu.
Sam m-a privit, ca i cnd ar fi fost vina mea pentru ce se
ntmpla. Trecu pe lng mine ca s-i ia un scaun pliant, i apoi se
aez n faa lui Victor. Dintr-odat, m-a fcut s-mi amintesc de
Beck. Toate gesturile lui sugerau interes, ngrijorare i sinceritate, de
la forma umerilor pn la felul cum i apleca sprncenele
ncruntate peste pleoapele grele de oboseal. Nu-mi mai aminteam
dac aa m privise i pe mine prima dat. i nici care fusese primul
lucru pe care i-l spusesem.
Asta e prima dat cnd te-ai schimbat napoi? l ntreb Sam.
Victor ddu din cap.
Mcar asta pot s-mi aduc aminte.
n momentul acela se holb la mine, iar eu eram complet
167
contient de propriul corp, de faptul c eram om. De cum stteam
degeaba acolo, fr nici cea mai mic durere, fr s fiu lup, fr s
fac nimic.
Sam continu, perfect normal, ca i cnd am fi fost ntr-o
plimbare prin parc:
i-e foame?
Eu< ncepu Victor. Stai. M tran<
i iari pe nesimite se transform n lup.
Mi-am dat seama, vznd expresia ocat de pe faa lui Sam i
felul cum i-a apsat ngrijorat fruntea cu degetele, c schimbrile
acestea nu erau normale, ceea ce mi-a confirmat sentimentul c
lucrurile erau complet date peste cap. Victor-lupul sttea acolo, cu
ochii aintii spre u, dar i spre mine i Sam, cu urechile ciulite i
corpul nepenit.
M uitam la el i-mi aminteam cum stteam n camera de hotel
dup ce l cunoscusem pe Beck, i-i spuneam: Vic, eti gata pentru
o nou provocare?
Cole, zise Sam, fr s-i ia privirea de pe el. De cte ori s-a
ntmplat? De cnd eti aici?
Am dat din umeri, ncercnd s par indiferent.
O juma de or. S-a transformat ntruna. E normal?
Nu, zise Sam apsat, privind nc lupul, care aproape se
aezase pe podea, uitndu-se fix la Sam. Nu, asta nu e normal. Dac
e suficient de cald ca s se transforme n om, ar trebui s poat
rmne mai mult timp om. Nu aa adic<
i pierdu ideea cnd lupul se ridic din nou n picioare.
Sam i trase picioarele la o parte din calea lui Victor, n caz c
voia s-o zbugheasc afar, dar dintr-odat urechile ciulite i-au plit,
i ncepu s tremure din nou. Amndoi am privit n alt parte ct
timp s-a transformat i a tras ptura peste el.
Gemu uor, sprijinindu-i fruntea n mini.
Sam se ntoarse din nou spre el.
Doare?
168
Ah. Nu cine tie ce. S-a oprit o clip, a ridicat din umeri
nedumerit pn i-au ajuns la urechi i a rmas aa. Dumnezeule, fac
asta de o zi ntreag. Vreau numai s tiu cnd o s se termine.
La mine nu se uit; nu-i oferea sinceritatea dect lui Sam.
Mi-a dori s-i pot da un rspuns, Victor. Ceva te mpiedic
s rmi ntr-o singur form, i nu tiu ce e acel lucru, zise Sam.
Ce mai e mai mult de-att? Adic, sunt blocat aici, nu? Asta
primesc dac te ascult pe tine, Cole. Trebuia s-mi fi dat seama de
mult c mereu se termin prost.
Dar tot nu m privea.
mi aminteam din nou acea zi la hotel. Victor se fcuse praf dup
ultima doz. Strile astea depresive pe care ncepuse s le aib erau
att de puternice, nct pn i eu, n dezinteresul meu afectat, mi
ddeam seama c ntr-o bun zi n-o s mai fie n stare s-i revin
din ele. ncercasem s-l ajut cnd l-am convins s devin lup
mpreun cu mine. Nu era un gest complet egoist. Nu era pur i
simplu pentru c nu voiam s ncerc singur.
Dac Sam n-ar fi fost prin preajm, i-a fi spus asta lui Victor.
Hei, este altfel cnd eti nou. Toi suntem vulnerabili la
nceput, i apoi te obinuieti, spuse Sam lovindu-l cu pumnul n
umr. Da, e ru acum, i mai ru dect te ateptai s fie, dar cnd se
va face foarte cald, asta va fi de domeniul trecutului.
Victor se uit deprimat la Sam, o fa pe care o vzusem de o mie
de ori pentru c eu o creasem. n cele din urm, i-a ntors privirea
spre mine.
Tu ar trebui s fii n locul meu, nenorocitule, zise i apoi se
transform din nou n lup.
Sam i ridic minile, cu palmele desfcute c ntr-o rugminte
struitoare.
Cum cum cum< zise el, cu o frustrare desvrit.
Am observat ct de atent i controla vocea i expresia feei. M
scotea din mini cnd l auzeam pe Sam trecnd de la calmul
desvrit la pierderea total a controlului, aproape la fel de mult
169
cum m scotea din mini s-l vd pe Victor schimbndu-se
ncontinuu. nsemna c Sam fusese perfect capabil s-mi afieze o
masc binevoitoare n tot acest timp, dar aleses e s nu o fac.
Oarecum, asta mi schimba complet prerea despre el.
Poate chiar asta m-a determinat s vorbesc:
Ceva anuleaz efectul temperaturii. Eu aa cred. Cldura l
face s devin om, dar altceva i spune corpului su s se
transforme n lup.
Sam m privi. Nici cu ncredere, dar nici cu nencredere.
Ce altceva ar putea cauza asta?
l priveam pe Victor, dispreuindu-l fiindc lucrurile se
complicau att de mult din cauza lui. Ct de greu putea s-i fie s
fac la fel ca mine, s se transforme n lup i apoi n om, aa cum ne
ateptam s fac? mi doream s nu fi intrat niciodat n adpostul
sta blestemat.
Ceva n chimia creierului su? i-am zis. Victor are o problem
cu glanda pituitar. Poate felul n care asta i dezechilibreaz
nivelurile hormonale afecteaz modul n care se transform.
Sam m privi ciudat, dar pn s apuce s rosteasc ceva,
picioarele lupului cenuiu-deschis ncepur s freamte. Mi-am
ntors privirea i Victor era om din nou. Ct ai bate din palme.

Sam

M simeam de parc a fi urmrit transformarea a doi oameni: a


lui Victor n lup, i a lui Cole ntr-o persoan cu totul necunoscut.
Eu eram singurul de acolo care rmnea la fel.
Nu m nduram s-l las pe Victor singur n starea asta, aa c am
rmas, i Cole a fcut la fel, minutele devenind ore n timp ce
ateptam ca starea lui Victor s se echilibreze.
Nu-i nicio ans s schimb asta, zise Victor pe un ton sec, nu
ntrebtor, n timp ce ziua era pe sfrite.
Am ncercat s nu nepenesc n loc n timp ce gndul mi-a zburat
170
la iarna de dinainte de a deveni om i a m ntoarce la Grace.
Zceam pe jos n pdure, cu degetele nfipte n pmnt i capul mi
plesnea de durere. Stteam cu picioarele ngropate pn la glezne n
zpad i vomitam pn nu mai puteam suporta. Zguduit de febr,
cu ochii nchii ca s nu m doar de la lumin, aproape m rugam
s mor.
Nu e.
Cole m-a intuit cu o privire tioas, auzindu-mi minciuna. mi
venea s-l ntreb dac el era prietenul lui, de ce sunt eu acela care
st lng el.
n timp ce stteam acolo, ateptnd urmtoarea transformare a
lui Victor, aerul mai rece i lumina care ncepuse s piar
ptrundeau prin ua deschis, semn c temperatura avea s scad
odat cu apusul soarelui.
Victor, n momentul sta chiar nu tiu cum s te fac s rmi
om, i-am zis. Dar cred c s-a fcut suficient de frig acum nct, dac
te-a scoate afar, probabil ai rmne lup. Vrei? Vrei s scapi
momentan de schimbrile astea, dei nu vei fi tu nsui?
O, Dumnezeule, da, rspunse el att de intens nct m-a durut.
i, cine tie, poate odat ce devii mai stabil, o s<
Dar nu mai avea sens s termin fraza pentru c Victor devenise
deja lup din nou, repezindu-se lng mine.
Cole! am strigat repede, srind n sus.
Cole se trezi la via i deschise ua. Am fost recompensat cu un
curent de aer rece care m fcu s tremur, iar lupul ni imediat
afar, cu coada ntre picioare i urechile plecate.
Am venit n pragul uii, lng Cole, urmrindu-l pe Victor
npustindu-se n pdure nainte s se opreasc pentru a ne privi, la
o distan suficient de mare ca s-i dea sigurana c va rmne lup.
Ne-am uitat unul la altul timp de cteva minute ndelungate.
A rmas lup. Mi se prea c m simeam uurat pentru el, dar
sentimentul sta m scia. M gndeam deja la urmtoarea zi
cald i la ce-o s se ntmple atunci.
171
Mi-am dat seama c lng mine rmsese Cole, cu capul aplecat
ntr-o parte i ochii aintii spre Victor.
Dac aa i tratezi prietenii cnd au nevoie de tine, n-a vrea
s vd cum te pori cu ceilali oameni, i-am zis, fr s m gndesc.
Cole nu zmbi propriu-zis, dar colul gurii i se ncord ntr-o
expresie vag care se afla undeva ntre dispre i nepsare. Nu-i lua
privirea de la Victor, dar nici nu se uita la el cu empatie. M
abineam din greu s nu-i mai spun ceva, orice l-ar fi determinat s
rspund. Voiam s sufere pentru ce i se ntmpla lui Victor.
Avea dreptate, zise el stnd lng mine, nc privindu-l pe
Victor. Eu trebuia s fiu n locul lui.
Nu-mi venea s-mi cred urechilor. l subestimasem. Dar apoi
adug:
Eu sunt cel care voia s ias naibii odat din corpul sta.
ntr-un anume fel, Cole nu nceta niciodat s m uimeasc.
i eu care am crezut pentru dou secunde c i pas vreun pic
de Victor, i-am rspuns rece, privindu-l. ie-i pas numai de
problemele tale, vrei ca tu s devii lup. De-abia atepi s iei din
mintea aia, nu-i aa?
Dac ai fi n locul meu, i tu ai vrea acelai lucru, zise el, i
acum chiar zmbi, un surs crud i deformat care se crase numai
ntr-un col al gurii. Nu se poate s fiu singurul care tnjete s fie
lup.
Nu era, ntr-adevr.
Shelby i dorise acelai lucru, de asemenea. Sraca Shelby,
de-abia mai era om, chiar i cnd avea figura unei fete.
De fapt eti singurul, i-am zis.
Eti att de naiv, Ringo! Zmbetul lui Cole s-a transformat
ntr-un rs tcut. Ct de bine l-ai cunoscut pe Beck?
M uitam la el, la expresia lui superioar i voiam s dispar.
Mi-a fi dorit ca Beck s nu-l fi adus napoi. Trebuia s-i fi lsat pe
amndoi n Canada sau de unde naiba or fi.
Suficient de bine ca s tiu c a fost un om mult mai bun dect
172
ai fi putut fi tu vreodat.
Figura lui Cole nu se schimb; ddea impresia c jignirile nici
nu-i ajungeau la urechi. mi ncletam dinii, mnios c l lsasem s
m afecteze.
Dac vrei s fii lup nu nseamn automat c eti ru, zise el cu
o voce domoal. Iar dac vrei s fii om nu nseamn c eti o
persoan de treab.
Aveam iari cincisprezece ani, stnd n camera mea, acas la
Beck, ghemuit cu braele n jurul genunchilor, ascunzndu-m de
lupul din mine. Iarna mi-l rpise deja pe Beck cu o sptmn n
urm, i Ulrik avea s dispar i el curnd. Apoi eu rmneam
singur cu crile mele i chitara, care vor sta neatinse pn la
primvar, la fel cum crile lui Beck zceau deja prsite. Prsite
n uitarea de sine a lupului.
Nu voiam s port aceast conversaie cu Cole.
Te vei transforma curnd?
Nicio ans.
Atunci du-te, te rog, napoi n cas. Vreau s fac curat aici.
M-am oprit o clip, i apoi i-am spus, mai degrab ca s m conving
pe mine nsumi dect pe el: i nu faptul c vrei s devii lup te face o
persoan rea, ci ceea ce i-ai fcut lui Victor.
Cole m privi, cu aceeai expresie goal, i apoi se ndrept spre
cas. I-am ntors spatele i am intrat n adpost.
Aa cum fcuse i Beck naintea mea, am mpachetat ptura
lsat de Victor n urm i am ters praful i firele de pr de pe jos,
apoi am verificat rcitorul de ap i lzile cu mncare i mi-am fcut
o list cu ce trebuia s mai cumpr. M-am dus s iau carneelul pe
care l ineam lng bateria brcii o list cu nume mzglite,
uneori cu o dat lng ele, alteori cu descrieri ale copacilor, pentru
c ei puteau s arate data, atunci cnd noi nu eram n stare. Era
metoda lui Beck de a ine cont cine era om i cnd.
Am deschis carnetul la pagina cu numele de anul trecut,
sfrindu-se cu cel al lui Beck, o list cu mult mai scurt dect cea cu
173
doi ani n urm, care la rndul ei era cu mult mai scurt dect cea de
acum trei ani. Am nghiit n sec i-am ntors pagina. Am notat anul
n capul paginii, i-am adugat numele lui Victor, i ziua de azi.
Trebuia s apar i numele lui Cole acolo, dar m ndoiam c Beck i
explicase cum ne nregistram noi. Nu voiam s-i adaug numele. Ar
fi nsemnat c l primesc n mod oficial n hait, n familia mea, i nu
voiam asta.
O vreme ndelungat am stat i m-am uitat lung la pagina goal,
doar cu numele lui Victor pe ea, apoi mi-am trecut propriul nume.
tiam c nu mai avea ce cuta acolo, ntr-adevr, dar era o list cu
cei care erau oameni, nu?
i cine era mai uman dect mine?

174
Douzeci i patru
Grace

M-am ndreptat spre copaci.


Pdurea nu se trezise nc din iarn, nu rsrise nicio frunz, dar
aerul mai blnd rsculase o cacofonie de miresme umede de
primvar care pn atunci fuseser mascate de frig. Psrile
ciripeau deasupra, nind din tufiuri spre crengile mai nalte,
lsnd n urm ramuri tremurnde.
Eram acas. Simeam asta pn n mduva oaselor.
naintasem doar civa metri i deja puteam auzi tufriul
trosnind n spate. M-am oprit, i fonetul pailor mei pe covorul de
frunze moarte ncet. Inima ncepu s-mi bat nebunete. Din nou
am auzit acel zgomot, nici mai departe, nici mai aproape. Nu m-am
ntors s vd, dar tiam c era vorba de un lup. Nu am simit niciun
fel de team doar prietenie.
Auzeam din cnd n cnd frunziul fremtnd, tulburat de paii
lupului care m urmrea. Nu se apropia, continua s m observe de
la distan. O parte din mine voia s vad despre ce lup era vorba,
dar o alt parte se bucura prea mult de prezena lui pentru a risca
s-l sperie. Aa c am mers mpreun, eu constant, iar el cu avnturi
intermitente, innd pasul cu mine.
Soarele care strpungea crengile de deasupra mi nclzea umerii.
Mi-am ntins braele de o parte i de alta, ncercnd s le scald n ct
mai mult lumin i s elimin senzaia de febr din noaptea trecut.
Cu ct m ndeprtam mai tare de furia mea, cu att mai mult
puteam simi c era ceva n neregul cu mine.
Trecnd prin tufiuri, mi-am adus aminte cnd Sam mi-a artat

175
luminiul, iar acum mi doream s fi fost i el aici i s-mi poat auzi
btile neobinuite ale inimii. Nu era ca i cum ne-am fi petrecut tot
timpul mpreun, iar eu nu tiam cum s reacionez n momentele
n care eram singur el avea slujba lui la librrie, iar eu coala i
meditaiile , dar acum, n clipa aceasta, eram nelinitit. Da, febra
trecuse, dar nu simeam s fi trecut de tot. Parc o puteam percepe
pulsndu-mi nencetat n vene, ateptnd s izbucneasc din nou la
urmtoarea chemare a lupilor.
Am naintat n continuare. Aici copacii erau mai rari, puiei
rtcii printre pinii masivi. Mirosul lacului era mai puternic, iar pe
ptura subire de zpad am zrit amprenta unei labe de lup.
Mi-am nfurat braele n jurul trupului; n umbra verde a pinilor
mi era frig.
n stnga, am perceput o micare: o blan gri-maronie, la fel ca
trunchiurile de pin. n cele din urm am vzut i lupul care mi
inuse companie, s-a oprit suficient ct s l pot privi atent. Nu a
tresrit atunci cnd am cuprins cu privirea ochii lui verzi, umani i
cuttura ciudat a urechilor. n spatele lui vedeam strlucirea
lacului printre copaci.
Eti unul dintre lupii cei noi? am ntrebat eu, fr s rostesc
cuvintele, pentru a nu-l speria. Lupul ridic privirea i i ndrept
botul spre mine. Simeam c tiu ce voia de la mine: am ntins ncet
mna n direcia lui i i-am oferit palma. Se trase n spate speriat se
pare de miros, i nu de micare, cci nrile lui continuau s
adulmece.
Nu a trebuit s-mi duc palma n dreptul nasului pentru a ti ce
simise, i eu puteam simi mirosul. Aroma dulceag de migdale
putrezite care mi intrase sub unghii. Prea mult mai pregnant
dect febra nsi. Era mai mult dect o simpl febr.
Inima mi bubuia n piept, dei nu mi era team de lupul brun.
M-am ghemuit cu minile n jurul genunchilor, membrele mi
tremurau cuprinse de febr sau de realizarea a ceea ce se ntmpla.
Cteva psri nir dintr-un tufi cu un sunet exploziv. Att eu,
176
ct i lupul de lng mine am tresrit. De noi se apropia un lup gri,
cel care speriase psrile. Era mai mare dect lupul brun, dar nu la
fel de nenfricat, ochii lui preau interesai, ns urechile plecate i
coada i trdau sfiala. Nrile sale de asemenea zvcnir pe msur
ce venea spre noi.
Nemicat, am privit cum un lup negru l-am recunoscut ca
fiind Paul se ivi din spatele lui, urmat de un alt lup pe care nu-l
tiam. Se deplasau ca un banc de peti, atingndu-se i agitndu-se
constant, comunicnd fr cuvinte. n curnd, se adunaser ase
lupi, toi pstrnd distana, toi privindu-m, toi adulmecnd aerul.
n mine fremta acel ceva nerostit care mi cauzase febra i mi
impregnase pielea cu acest miros. Nu era dureroas n clipa aceasta,
dar nu era nici n regul. Simeam c am nevoie de Sam cu
disperare.
mi era fric. Lupii m nconjurar cu pruden, cutnd parc s
se fereasc de forma mea uman, dar i curioi n legtur cu
mirosul. Poate c ateptau ca eu s m transform.
Dar nu m puteam transforma. Acesta era trupul meu, la bine i
la ru, indiferent ct de tare se zbtea i se chinuia acel ceva din
mine pentru a fi eliberat.
Ultima oar cnd m aflasem n aceast pdure, nconjurat de
lupi, fusesem prada. Neajutorat, intuit la pmnt de greutatea
propriului snge, privind cerul de iarn. Ei fuseser animale, iar eu
om. Acum delimitarea nu mai era att de clar. Nu ameninau s
atace. Erau pur i simplu curioi i ngrijorai.
M-am micat uor pentru a-mi ntinde braele nepenite, iar unul
dintre lupi scheun, un sunet ascuit, ca o cea care i cheam
puiul.
Simeam cum febra se trezete n mine.
Isabel mi spusese ce i povestise mama ei, medic, despre
pacienii cu boli n stadiu terminal, despre cum acetia simt
afeciunea lor nainte s fie diagnosticat. La momentul acela nu o
crezusem, dar acum tiam despre ce vorbea, pentru c treceam prin
177
asta.
Ceva era complet n neregul cu mine, ceva ce doctorii nu tiau
cum s trateze, iar lupii simeau asta.
M-am ghemuit sub copaci, cuprinzndu-mi din nou genunchii n
brae, i am privit lupii care m priveau la rndul lor. Dup cteva
momente lungi, lupul cel mare, gri, se ls ncet pe labele din fa
fr s m scape din ochi, prnd gata s se rzgndeasc n orice
clip. Era o postur complet atipic pentru un lup.
Mi-am inut respiraia.
Apoi lupul negru privi spre lupul gri i napoi spre mine nainte
s se culce i el cu capul pe labe. Ochii i erau aintii spre mine i
urechile nc i erau ciulite. Unul cte unul i ceilali lupi se
ntinser, formnd un cerc larg n jurul meu. Pdurea era la fel de
neclintit ca ei n veghea lor protectoare. Ateptau mpreun cu
mine s se ntmple ceva de nedescris.
Undeva n deprtare rsun chemarea unui cufundar, lent,
ciudat. ntotdeauna mi-a prut un fel de plnset. Ca i cum striga
dup cineva care nu avea s rspund niciodat.
Lupul cel negru Paul i ndrept botul ctre mine, cu nrile
zvcnind uor, i scheun. Sunetul era un ecou palid al
cufundarului, nelinitit i nesigur.
Sub pielea mea ceva se ntindea i se alungea. Trupul meu era
cmpul de btlie al unui rzboi invizibil.
Stteam pe jos n pdure, nconjurat de lupi, soarele se risipea
pe cer, iar umbra pinilor devenea tot mai dens. M ntrebam ct
timp mi mai rmsese.

178
Douzeci i cinci
Grace

ntr-un final, lupii plecar.


Rmsesem acolo, singur, ncercnd s-mi simt fiecare celul
din corp, ncercnd s neleg ceea ce se ntmpla nuntrul meu.
Sun telefonul era Isabel.
Am rspuns. Trebuia s revin n lumea real, chiar dac nu era
att de real pe ct mi-a fi dorit.
Rachel s-a bucurat s mi transmit c ai rugat-o pe ea, i nu pe
mine, s i dea temele, zise Isabel drept rspuns la salutul meu.
Avem mai multe ore n comun<
Scutete-m. Nu-mi pas. Nici n-aveam chef s umblu dup
ele, dar m-am amuzat vznd c ea crede c i d un anumit statut.
Isabel chiar prea amuzat, m-am simit un pic prost pentru Rachel.
n fine, am sunat ca s aflu ct de contagioas eti, continu ea.
Cum puteam explica felul n care m simeam? i mai ales lui
Isabel?
Nu puteam.
Am rspuns sincer, omind cteva lucruri.
Nu cred c sunt contagioas, de ce?
Vreau s merg undeva cu tine, dar nu vreau s m aleg cu
cium bubonic.
Vino n curtea din spate. Sunt n pdure.
Vocea lui Isabel prea s cuprind att dezgust, ct i
nencredere:
n pdure. Bineneles, trebuia s-mi dau seama, acolo se duc
toi oamenii bolnavi. n locul tu eu m-a duce ntr-un loc unde s

179
m pot descrca prin terapie prin cumprturi inutile, dar m
gndesc c i pdurea e o alternativ de dorit, acceptabil din punct
de vedere social. Toat lumea recurge la ea acum. S aduc schiuri?
Un cort?
E suficient dac vii tu.
mi doresc s tiu ce faci n pdure.
M plimbam, am rspuns eu, sincer, dar nu n totalitate.
Nu tiam cum s i spun restul.

Mai trziu, am lsat-o pe Isabel s m strige printre copaci de


cteva ori i s m atepte cteva minute pn am ieit din pdurea
care se ntuneca, dar nu m simeam vinovat pentru asta. Eram
nc mult prea copleit de revelaia pe care o avusesem n mijlocul
lupilor.
Nu ar trebui s fii pe moarte sau ceva de genul sta? ntreb
Isabel de ndat ce m vzu ivindu-m.
Cu mama, reuisem s-i spun ce aveam de zis. Acum era
momentul s m ntorc, iar ea nu s-ar fi ncumetat s iniieze o
discuie serioas cnd mai aveam pe cineva pe lng mine.
Isabel sttea lng csua de psri, cu minile n buzunare, iar
gluga cptuit cu blan i acoperea urechile. n timp ce m
apropiam, se uita cnd la mine, cnd la o pat tears de gina din
csu. n mod clar, o deranja. Se aranjase n stilul caracteristic ei, o
tunsoare ntr-o parte frumos pieptnat, cu unghiuri brutal de
ascuite. Ochii i erau conturai dramatic cu tu negru. Chiar se
pregtise s m scoat undeva, m simeam un pic vinovat, de
parc o refuzasem din nite motive superficiale. Avea o voce mai
rece ca aerul:
Ce te-a apucat s iei la plimbare prin pdure, cnd sunt
aproape zero grade afar?
Chiar se lsase frigul, buricele degetelor mi se nroiser.
Aproape zero grade? Era mai cald cnd am ieit.
Ei bine, acum nu mai e. M-am ntlnit cu mama ta pe drum,
180
am ncercat s o conving s te lase s mergem la un panini n
Duluth n seara asta, dar n-a fost de acord. ncerc s nu consider c
ar avea ceva cu mine.
Nasul i se ncrei cnd am ajuns n dreptul ei. Am pornit
mpreun spre cas.
Da, ncerc s nu m gndesc ct de tare m-a enervat acum, am
mrturisit eu.
Isabel atept s intru eu nti pe ua din spate. Nu spuse nimic
legat de suprarea mea, nici nu m-a fi ateptat. Isabel era aproape
tot timpul certat cu prinii ei, m ndoiam c percepea asta ca pe
ceva neobinuit.
A putea s fac un fel de paniniuri. Totui, nu am pine bun,
m-am oferit eu, chiar dac nu aveam chef.
Prefer varianta original. Hai mai bine s comandm o pizza.
S comanzi pizza n Mercy Falls nsemna s suni la pizzeria
local i s plteti o tax de livrare de ase dolari care, dup ziua
lui Sam, mi se prea mult prea mare.
N-am niciun ban, am mrturisit.
Am eu, spuse Isabel exact n clipa n care intram n cas, iar
mama, care se instalase pe canapea cu cartea lui Sam, ne arunc o
privire piezi.
Chiar speram s cread ca vorbeam despre ea.
Hai s mergem la mine n camer. Comandm<
Isabel sunase deja la pizzeria lui Mario i comanda o pizza mare
cu ciuperci i mozzarella. i scoase cizmele cu toc gros pe preul de
la ua din spate i m urm nuntru, flirtnd fr probleme cu
oricine ar fi fost la captul cellalt al firului.
Camera mea prea oribil de clduroas n comparaie cu aerul de
afar. Mi-am scos puloverul, iar Isabel nchise clapeta telefonului i
se trnti pe pat.
O s ne dea toppinguri gratuite, pun pariu!
Nu-i nevoie s pariezi pe nimic. Aproape c i-ai oferit o
partid de sex telefonic cu blat subire.
181
Cu asta m ocup, zise Isabel. Uite ce, nu mi-am adus cu mine
ce aveam ca tem, am reuit s termin de scris n pauze.
Am privit-o insistent.
Dac o dai n bar la coal acum, n-o s intri la nicio
universitate bun i o s rmi blocat n Mercy Falls pe vecie.
Spre deosebire de Rachel i Isabel, pe mine nu m ngrozea ideea,
dar tiam c niciuna din ele nu-i putea nchipui o soarta mai
cumplit.
Parc ai fi maic-mea. Mersi.
Am ridicat din umeri i am scos o carte pe care mi-o adusese
Rachel mai devreme.
Ei bine, eu chiar am teme i chiar vreau s intru la facultate. Ar
trebui s-mi citesc mcar la istorie n seara asta. E OK?
Isabel se tolni pe plapuma mea i nchise ochii.
Nu e nevoie s m ii ocupat. E suficient c m-ai scos din
cas.
M-am aezat n captul cellalt al patului, nghesuind-o pe Isabel,
dar ea rmase cu ochii nchii. Dac Sam ar fi fost aici i ar fi fost n
locul meu, ar fi ntrebat-o pe Isabel ct de ru mergeau lucrurile i
cum se descurca. Eu nu m-a fi gndit niciodat s ntreb aa ceva
nainte s-l fi cunoscut pe el, dar l-am auzit punnd astfel de
ntrebri suficient de des pentru a-mi da seama cum se proceda.
Cum merg lucrurile? am ntrebat eu.
Cuvintele sunau ciudat rostite de mine, parc nu erau la fel de
sincere ca ale lui Sam.
Isabel pufni zgomotos i deschise ochii.
Asta ntreab i terapeutul mamei mele. M duc s-mi iau ceva
de but, avei cola? zise ea i se ntinse ntr-un mod cu totul i cu
totul languros.
M-am bucurat s vd c scap aa uor, dei nu tiam dac ar fi
trebuit s o ntreb din nou. Sam probabil ar fi ntrebat, dar nu
puteam gndi ca el mult vreme, aa c am spus:
Vezi pe ua de la frigider i n sertarul din dreapta.
182
Vrei i tu? zise Isabel alunecnd de pe pat.
Unul din semnele mele de carte czuse pe jos i i se lipise de
picior, iar acum ridic talpa pentru a-l desprinde.
M-am gndit un pic nainte s rspund. Aveam stomacul un pic
deranjat.
O bere cu ghimbir, dac mai e.
Isabel iei din camer i reveni cu dou cutii de suc. Porni radioul
de pe marginea patului. Postul preferat de rock alternativ al lui Sam
ncepu s duduie, cu mici bruiaje, ntruct transmisia era de undeva
la sud de Duluth. Am oftat. Nu era muzica mea preferat, dar m
ducea cu gndul la el, chiar mai mult dect cartea pe care o lsase
pe noptier i rucsacul uitat pe podea. Dorul de el m apsa mai
tare acum, dup ce se ntunecase.
Parc a fi ntr-un garaj de repetiii, zise Isabel i schimb la un
post cu muzic pop din Duluth. Se ntinse pe burt lng mine,
exact n locul n care ar fi stat Sam, i i deschise cutia de cola.
La ce te uii? Citete acolo. Eu stau aa un pic.
Prea s vorbeasc serios, aa c nu aveam niciun motiv s nu-mi
deschid cartea de istorie. Dar nu voiam s citesc. Voiam s m
ghemuiesc n pat gndindu-m la ct de mult mi lipsete Sam.

Isabel

La nceput, era plcut doar s zaci n pat i s nu faci nimic, fr


vreo amintire sau gndul la prini care s te tulbure. Muzica de la
radio se auzea ncet lng mine, iar Grace se ncrunta cu ochii n
cartea ei, rsfoind nainte i cteodat napoi, ncruntndu-se i mai
tare. Mama ei miuna prin cas, iar n aer se rspndi un miros de
pine prjit. Era viaa altcuiva i era bine. i mi plcea s stau cu o
prieten fr s fie nevoie s vorbesc. Aproape c puteam s ignor
boala lui Grace.
Dup o vreme, am ntins mna i am apucat de pe noptier o
carte cu marginile ferfeniite. Nu-mi puteam nchipui pe cineva
183
citind o carte att de intens nct s o aduc n halul acela. Arta de
parc ar fi trecut un autobuz peste ea, dup ce mai nti fusese
scpat n cad. Poezii de Rainer Maria Rilke, ediie bilingv. Nu
prea tentant i n orice caz, pentru mine poezia putea la fel de bine
s nu existe, dar nu aveam nimic altceva de fcut, aa c m-am
apucat s citesc.
Cartea s-a deschis la o pagin cu colul ndoit, nsemnri n pix
albastru pe margini i cteva sublinieri: Ah, n faa cui ne putem
arta? Nu n faa ngerilor, nici a oamenilor, iar cele mai inteligente
dintre animale pot vedea c nu ne aflm locul n lumea noastr
tlmcit. Lng, era un scris de mn lbrat, pe care nu l
recunoteam: findigen = tiut, gedeuteten = tlmcit? i alte nsemnri
anapoda n german. Am apropiat cartea de mine i mi-am dat
seama c nu putea fi dect a lui Sam, avea mirosul casei lui Beck, iar
asta mi-a trezit un uvoi de amintiri. Jack, zcnd n pat,
transformarea lui n lup i moartea lui sub ochii mei.
Ochii mi-au czut napoi pe pagin: O, noaptea, noaptea, cnd
un vnt gol, infinit ne macin chipul.
Nu cred c ncepuse s-mi plac poezia de cnd luasem cartea n
mn. Am pus volumul la loc pe noptier i mi-am lsat capul pe
pern. Aceasta trebuie s fi fost partea pe care dormea Sam atunci
cnd se furia aici, i-am recunoscut mirosul. Ct curaj a avut s vin
aici n fiecare noapte, doar ca s fie mpreun cu Grace! Mi-l puteam
nchipui ntins pe pat, Grace lng el. I-am mai vzut srutndu-se
felul n care Sam o strngea la piept, felul n care expresia dur a
chipului ei se risipea. Era uor s i-i nchipui ntini aici,
srutndu-se mbriai. Rsuflrile mprtite, atingerea buzelor
pe gt, pe umeri, pe buricele degetelor. Dintr-odat tnjeam dup
ceva ce nu aveam i nu puteam numi. M ducea cu gndul la mna
lui Cole pe clavicula mea i respiraia lui cald i deodat mi-am dat
seama c aveam s-l sun sau s-l caut mine, dac aa ceva era
posibil.
M-am ridicat n coate i am ncercat s mi alung gndurile
184
nceoate de imaginea mbririlor i de mirosul lui Sam de pe
perna.
M ntreb ce face Sam acum, am zis eu.
Grace avea o pagin prins ntre degete, iar cuvintele mele i
terser ncruntarea de pe fa. n schimb, acum prea s aib o
privire nesigur. A fi vrut s nu-mi fi scpat gndul cu voce tare.
Grace ntoarse pagina i o netezi, apoi i duse degetele n dreptul
obrajilor mbujorai i i mngie faa. ntr-un final spuse:
A zis c o s ncerce s m sune n seara asta.
nc m privea n modul acela absent, nesigur, aa c am
adugat:
M ntrebam dac vreunul dintre lupi are form uman acum,
n afar de el. Am ntlnit unul.
Era o replic suficient de aproape de adevr, chiar i pentru un
om cinstit.
Faa lui Grace se lumin.
tiu, mi-a zis de unul. Chiar l-ai cunoscut?
Ce Dumnezeu! Am recunoscut:
L-am dus la casa lui Beck n noaptea n care ai fost tu la spital.
Ochii i se cscar, dar nainte s mai apuce s ntrebe ceva, sun
soneria o sonerie puternic, enervant, care se repet de nu tiu
cte ori.
Pizza! strig mama ei, cu o voce mult prea strident, i orice
ne-am mai fi putut spune Grace i cu mine fu pierdut.

Grace

Comanda de pizza sosi, iar Isabel i oferi o felie mamei, ceea ce eu


n-a fi fcut. Mama se retrase n camera ei lsndu-ne pe noi n
sufragerie. La ora asta, cerul era deja negru afar dincolo de ua de
sticl de la teras. Nu-i puteai da seama dac era apte seara sau
miezul nopii. M-am aezat n captul canapelei cu o farfurie n
poal i o felie de pizza holbndu-se la mine. Isabel, n cellalt
185
capt, avea dou felii pe care le tergea de grsime cu un erveel,
avnd grij s nu dezlipeasc ciupercile. La televizor rula Pretty
Woman i Julia Roberts fcea cumprturi n magazine n care Isabel
s-ar simi ca acas. ntre noi se afla cutia de pizza, pe msua de
cafea din faa noastr. Primiserm nenumrate toppinguri.
Grace, mnnc, spuse Isabel i mi oferi rola de erveele de
hrtie.
M-am uitat la pizza i am ncercat s mi-o nchipui ca pe un fel de
mncare. Nu-mi venea s cred cum doar o singur felie cu fii
ntinse i unsuroase de mozzarella reuea s-mi creeze o stare opus
fa de ce am simit cnd m-am plimbat n pdure: mi-era ngrozitor
de ru. Privind mncarea, stomacul mi se ntorcea pe dos, dar era
mai mult dect o simpl grea. Era tot ceea ce m mcinase pn
atunci, febra care nu era febr. Disconfortul care era mai mult dect
o durere de cap sau de stomac. Boala eram eu, ntr-un fel.
Isabel m privea, simeam c se apropie o ntrebare. Dar nu
voiam s deschid gura. Senzaia acea ciudat pe care o simisem n
pdure mi coborse n stomac acum. Mi-era team de ce puteam s
zic odat ce deschideam gura.
Felia de pizza era n continuare n faa mea, artnd ca ceva ce
n-a fi nghiit niciodat.
M simeam mult mai vulnerabil dect n momentul n care
fusesem nconjurat de lupi n pdure. Nu o voiam pe Isabel lng
mine acum, nici pe mama. l voiam pe Sam.

Isabel

Grace era gri la fa. Se holba la felia de pizza de parc s e atepta


ca mncarea sa se repead la ea. n cele din urm se apuc cu mna
de burt.
Vin imediat, spuse.
Se ridic de pe canapea, un pic letargic, i pi spre buctrie.
Gnd se ntoarse cu un alt sirop de ghimbir i o mn de pastile, am
186
ntrebat-o:
Te simi ru din nou?
Am redus volumul televizorului, cu toate c era partea mea
preferat din film.
Grace nghii toate pastilele cu o gur de bere.
Un pic. Seara e de obicei mai ru. Aa am citit.
M-am uitat atent la ea. Probabil tia. Probabil, se gndea deja la
ce m gndeam i eu, dar nu voiam s vorbesc despre asta. n
schimb, am ntrebat:
Ce i-au spus la spital?
C e doar o grip, un pic de febr, zise ea, iar din felul n care a
rostit cuvintele mi-am dat seama c se gndea la momentul cnd
mi-a spus c a fost mucat.
Cum crezusem c era o grip i cum amndou tiam c nu era
vorba de aa ceva.
ntr-un final am reuit s spun ce aveam pe suflet de cnd
ajunsesem aici.
Grace, miroi exact ca lupul la pe care l-am gsit. tii c are
de-a face cu lupii.
Urmri cu degetul o spiral decorativ de pe marginea farfuriei,
de parc ar fi vrut s-o tearg.
tiu, zise ea.
Telefonul sun chiar n clipa aceea i amndou tiam cine era.
Grace ridic privirea spre mine, iar degetele i nepenir.
Nu-i spune lui Sam, zise ea.

187
Douzeci i ase
Sam

n seara aceea, pentru c nu puteam dormi, am copt pine.


n mare parte, insomnia mea se datora lui Grace.
Ideea de a m bga n pat i a sta acolo singur, ateptnd s m ia
somnul, mi se prea complet intolerabil. Dar prezenta lui Cole n
cas era i ea un factor. Era att de plin de energie, umbla prin
camer, verifica sistemul audio, se aeza pe canapea, se uita la
televizor, srea n picioare, nct m molipsea i pe mine. Era ca i
cum ai fi fost n prezena unei stele explozive.
Aa c fceam pine. nvasem asta de la Ulrik, care era un mare
snob n buctrie. Aproape c nu mnca niciun fel de pine de la
magazin, iar cum eu la vrsta de zece ani nu voiam s mnnc dect
pine, au copt foarte mult n acea perioad. Beck spunea c
amndoi eram imposibili i nu voia s aud de nevrozele noastre.
Aa c am petrecut nenumrate diminei doar noi doi, eu stnd pe
jos, sprijinit de bufetul din buctrie, ncolcit n jurul chitarei
primite de la Paul, n timp ce Ulrik frmnta aluatul dup bunul lui
plac i bombnea c i stteam n cale.
ntr-una din zile m-a ridicat n picioare i m-a pus pe mine s
frmnt aluatul. Fusese aceeai zi n care Beck aflase de
programarea la medic a lui Ulrik, o amintire la care am tot revenit
de cnd l-am vzut pe Victor strduindu-se s rmn uman. Beck a
intrat ca o furtun n buctrie, n mod vdit suprat, urmat de Paul
n tocul uii, care nu prea att de ngrijorat pe ct prea interesat s
vad o ceart pe cinste.
Spune-mi c Paul este un mincinos, url Beck n timp ce Ulrik

188
mi pasa un pachet de drojdie. Spune-mi c nu te-ai dus la doctor.
Paul prea c avea s izbucneasc n rs i nici Ulrik nu era
departe.
Beck ridic minile vrnd parc s-l sugrume pe Ulrik.
Te-ai dus. Chiar te-ai dus. Nebunule! i-am zis c n-o s
te-ajute cu nimic.
Paul ncepu s rd, iar Ulrik zmbi.
Spune-i ce i-a dat, zise Paul. Spune-i ce i-a scris.
Dar Ulrik i ddea seama c Beck nu ar fi prins poanta aa c,
nc zmbind, art spre frigider i spuse:
D-mi laptele, Sam.
Hadol, preciz Paul. S-a dus suferind de licantropie i s-a
ntors cu o reet de antipsihotice.
Crezi c e amuzant? ntreb Beck.
Ulrik l privi n cele din urm i fcu un gest nepstor din mn.
Haide, Beck. A crezut c sunt nebun. I-am zis tot, cum m
transform n lup iarna i de greaa aia i data la care am revenit la
forma uman anul sta. Toate simptomele. I-am spus adevrul
gol-golu i el a ascultat tot, a luat notie i mi-a prescris tratament
psihiatric.
Unde te-ai dus? La ce spital? ntreb Beck.
La St. Paul. l privi pe Beck consternat Doar nu credeai c o s
m duc la Spitalul General din Mercy Falls s le spun c sunt
vrcolac.
Beck nu prea amuzat.
i att? Pur i simplu nu te-a crezut? Nu i-a fcut analize?
Nimic?
Ulrik pufni i, uitnd c eu eram cel care trebuia s fac aluatul,
ncepu s toarne fain.
Nu tia cum s m dea mai repede pe u afar. De parc
nebunia ar fi fost contagioas.
Mi-ar fi plcut s fi fost acolo, zise Paul.
Beck cltin din cap.
189
Suntei idioi. Iei din buctrie, dar vocea i era acum blnd:
De cte ori v-am spus c, dac vrei s v cread un doctor, ar trebui
s-l mucai?
Paul i Ulrik schimbar priviri.
Vorbete serios?
Nu prea cred.
Conversaia devie spre altceva, iar Ulrik termin de frmntat
aluatul i l puse la crescut. Eu nu am uitat ns lecia din acea zi.
Doctorii nu preau s ne poat ajuta n aceast lupt a noastr.
Gndurile mi revenir la Victor. Nu puteam lepda din minte
imaginea cu transformarea lui din om n lup i napoi, fr nici cel
mai mic efort.
Se pare c nici Cole nu putea, cci se npusti n buctrie i se
coco pe masa din centru cu o expresie rvit. Nasul i se ncrei
din cauza mirosului puternic de drojdie.
Ar trebui s fiu surprins c te-ai apucat de copt, dar nu sunt,
spuse el. nc m macin ct e de nedrept c Victor nu poate s
rmn om i eu nu pot s rmn lup. Ar trebui s fie invers.
Am ncercat s nu las tonul s-mi trdeze iritarea.
Da, neleg. Vrei s fii lup, nu vrei s mai fi Cole. Vrei s fii
lup. Ai fost ct se poate de clar. Ei bine, nu am nicio formul magic
care s te fac s rmi lup pentru totdeauna. mi pare ru.
Am observat c avea o sticl de whiskey lng el pe tejghea.
Aia de unde a aprut?
Din bufet, spuse Cole cu o voce plcut. De ce te deranjeaz
aa de mult?
Nu prea mi place s m mbt.
Mie nu prea mi place s fiu treaz, rspunse Cole. Nici nu
mi-ai zis care e marea ta problem cu faptul c eu vreau s rmn
lup.
M-am ntors cu spatele la el pentru a-mi spla minile de fain n
chiuvet. n combinaie cu apa, devenea o past lipicioas. Am
msurat ceea ce voiam s zic, frecndu-mi degetele.
190
M-am chinuit enorm ca s rmn om. tiu pe cineva care a
murit ncercnd asta. A da orice s-mi vd familia napoi, dar ei
trebuie s petreac iarna n pdure i nici mcar nu-i aduc aminte
cine sunt. A fi uman este un< m-am gndit s spun privilegiu
extraordinar, dar suna prea grandios. Nu exist sens al vieii ca
lup. Nu ai amintiri, e ca i cum nu ai exista. Nu lai nimic n urm.
Pn la urm, cum a putea s nu susin cauza umanitii? E tot ceea
ce conteaz. Cum ai putea s vrei s renuni la asta?
Nu am pomenit de Shelby. Shelby era singura persoan pe care o
cunoteam care voia s rmn lup. tiu de ce renunase la viaa ei
uman. Dar nu nsemna c eram de acord. Speram c dorina i s-a
mplinit i acum era lup pentru totdeauna.
Cole lu o gur de whiskey i nghiitura l scutur.
i-ai rspuns singur la ntrebare. Partea n care nu ii minte
cine eti. Terapia prin evitare funcioneaz excelent.
M-am ntors cu faa la el. Prea ireal n aceast buctrie.
Majoritatea oamenilor au un fel de frumusee dobndit devin
mai frumoi pe msur ce trece timpul i tu ajungi s i iubeti mai
mult. Dar Cole srise peste mai multe etape, era chipe, cu trsturi
demne de Hollywood i nu era nevoie s-l iubeti pentru a vedea
asta.
Nu prea cred. Nu cred c e un motiv bun, am spus eu.
Nu crezi? ntreb Cole curios. Am fost surprins s observ c
nu era niciun fel de rutate n privirea lui, ci doar un vag interes.
Atunci de ce te duci la baie doar la etaj?
L-am privit fix.
Crezi c nu am observat? Tot timpul te duci sus la baie. Adic,
m gndesc c ar putea fi pentru c baia de jos e jegoas, dar nu mi
se pare. Cole sri de pe mas un pic cltinndu-se la aterizare. Mi se
pare c evii cada aia, nu-i aa?
Nu tiam cum de mi cunotea povestea, poate i spusese Beck,
dei nu mi plcea acest gnd.
E o chestie minor. A evita o cad pentru c prinii ti au
191
ncercat s te nece ntr-una nu e la fel cu a cuta s-i evii ntreaga
viaa devenind lup.
Cole mi zmbi larg. Alcoolul l fcea extrem de jovial.
Hai s facem un pact. Tu nu mai evii cada i eu nu-mi mai
evit viaa.
Da, sigur.
Singura dat cnd mai zcusem ntr-o cad dup trauma din
copilrie fusese atunci cnd Grace se strduise s m nclzeasc
iarna trecut, dar atunci eram pe jumtate lup. De abia mai tiam
cine eram. i era vorba de Grace, n care aveam ncredere. Nu de
Cole.
Nu, pe bune. Sunt o persoan care urmrete atingerea
scopurilor. Fericirea vine de acolo, nu? Doamne, ce bun e sticla
asta! Ls whiskey-ul pe mas. mi este ubercald i sunt un pic
ameit. Ei, ce zici? Tu te bagi n cad i eu m strduiesc s rmn
uman mpreun cu Victor. Adic, din moment ce cada e un lucru
minor<
Am zmbit trist. tiuse de la nceput c nu exista nicio ans ca
eu s m apropii de o cad.
Touch, am zis eu ncercnd s-mi amintesc ultima oar cnd
auzisem expresia: Isabel, n librrie, bndu-mi ceaiul.
Prea s fie o amintire veche de ani de zile.

Cole

I-am zmbit larg. Eram mbibat de acea cldur plcut i lent


care te cuprinde doar atunci cnd consumi trie.
Vezi, amndoi suntem dui cu capul, Ringo. Ne lipsesc mai
multe rotie.
Sam m-a privit doar. Nu prea arta ca Ringo, ca s fiu sincer. Mai
degrab ca un John Lennon somnoros, cu ochi glbui. Dar, John
nu era o porecl care s prind. Am simit un val de compasiune
fa de el. Bietul biat nu putea nici mcar s se pie la parter pentru
192
c prinii lui au ncercat s l omoare. Prea destul de dur.
Ai nevoie de o aciune de intervenie, omule? Noaptea asta
pare bun pentru aa ceva.
Mersi, m descurc singur cu problemele mele.
Haide, omule. I-am ntins sticla de whiskey, dar a cltinat din
cap. O s te fac s te relaxezi, i-am zis eu. Bei destul i o s porneti
cu cad cu tot vslind spre China.
Dintr-odat, vocea i deveni mai puin prietenoas:
Nu n seara asta.
Frate, ncerc s fiu de treab aici. ncerc s te ajut.
L-am apucat de bra ca pe-un tovar. Sam se trase, dar nu serios.
Am ncercat s-l scot din buctrie.
Cole, eti beat mort. D-mi drumul.
Tot ce ncerc s-i spun e c ntreg procesul sta ar fi mai uor
dac ai fi i tu luat. Iei n calcul whiskey-ul acum?
Ieisem pe hol. Sam se trase din nou.
Nu iau n calcul nimic. Haide, Cole. Vorbeti serios?
Se trase din strnsoarea mea. Eram la civa pai de ua de la baie
acum. Sam se ferea, a trebuit s-l apuc cu ambele mini. Era
surprinztor de puternic, nu a fi crezut c cineva aa de firav ca el
ar fi opus atta rezisten.
Eu te ajut pe tine i tu m ajui pe mine. Gndete-te ct de
bine i va fi odat ce i-ai nfruntat demonii, am zis eu. Nu eram
sigur dac era adevrat, dar suna bine. Trebuie s i recunosc, o
parte din mine era extrem de curioas s afle cum ar reaciona Sam
la vederea faimoasei czi.
Cu greu, am reuit s-l trsc pn n tocul uii, iar cu cotul am
aprins lumina din baie.
Cole, spuse Sam dintr-odat cu o voce mult mai slab.
Era doar o cad. O cad goal ct se poate de obinuit: de jur
mprejur faian de culoarea fildeului i perdeaua alb de du tras
la o parte. Lng scurgere, era un pianjen mort. La vederea ei, Sam
ncepu s se zbat. A fost nevoie s-l in cu toat fora. I-am simit
193
muchii ncordai sub degetele mele.
Te rog, zise el.
E doar o cad, am spus eu, ntrind strnsoarea, dar nu mai
era nevoie.
Devenise ca o crp n minile mele.

Sam

Pentru un moment, am vzut doar ceea ce era, ceea ce probabil


am vzut n primii mei apte ani din via: doar o baie obinuit,
tern, cu minimul necesar. Dar cnd privirea mi-a czut asupra
czii, n-am mai putut suporta. Stteam la masa din sufragerie, tata
era lng mine. Mama nu se mai aezase lng mine de cteva
sptmni.
Nu cred c pot s-l mai iubesc. Nu mai e Sam. E o creatur
care arat ca Sam, spuse mama.
n farfurie aveam mazre. Eu nu mnnc mazre. Am fost
surprins s vd boabele n faa mea pentru c mama tia c nu mi
plac.
tiu, zise tata.
Acum Cole m scutura de umeri:
Nu ai s mori, e doar o impresie.
Pe urm prinii mei m-au apucat de braele subiri. n faa mea
se afla o cad, dei nu era sear i eram mbrcat. Prinii mei mi
spuneau s intru, iar eu nu voiam. Cred c s-au bucurat, pentru c
odat cu refuzul meu nu era nevoie s se mai oboseasc s-mi
ctige ncrederea. Tata m-a bgat n ap.
Sam, spuse Cole.
Zceam mbrcat n cad. Blugii mei uzi deveneau tot mai negri
n ap. Simeam cum apa mi mbib tricoul albastru preferat, cel cu
dung alb pe mijloc. Materialul mi se lipea de coaste, iar pentru o
clip, o amrt de clip, am crezut c totul e un joc.
Sam, repet Cole.
194
Nu nelegeam. Apoi am neles.
Nu atunci cnd mama nu voia s se uite la mine, ci doar la
marginea czii, nghiind n sec la nesfrit. Nici atunci cnd tata s -a
ntors spre ea i i-a rostit numele pentru a-i atrage atenia. Nici
atunci cnd mama a luat n mn una din lamele pe care i le
ntindea tata, cu mare grij, de parc ar fi ales un fursec de pe un
platou cu delicatese.
Ci atunci cnd m-au privit, n sfrit.
M-au privit n ochii mei de lup.
Le-am putut citi hotrrea pe chipuri. Abandonul.
Atunci a fost nevoie s m in cu fora.

Cole

Sam era n alt parte. Numai aa a putea descrie. Ochii i erau


pur i simplu goi. L-am trt pn n sufragerie i l-am scuturat.
Revino-i! Am ieit! Uit-te, Sam! Am ieit!
Cnd i-am dat drumul la brae, se ncolci pe podea, apoi se
adun sprijinindu-se de perete, cuprinzndu-i capul n palme.
Dintr-odat se ghemuise de tot, ascunzndu-i faa.
Nu-mi ddeam seama ce simeam, vzndu-l acolo. tiind c eu
am fcut asta, orice ar fi fost. M fcea s l ursc.
Sam? am zis eu.
Dup un moment lung, rspunse fr s ridice capul, cu o voce
ciudat, stins i joas:
Las-m n pace. Las-m n pace. i-am fcut eu vreodat
ceva?
Respira neregulat. Nu erau suspine, ci mai mult se sufoca.
M-am uitat la el i dintr-odat am fost cuprins de furie. Nu
trebuia s-l fi afectat att de tare. Era doar o blestemat de baie. El
era cel care m fcea att de crud nu-i fcusem nimic dect s-i
art o cad. Nu eram persoana care credea el c sunt.
i Beck a ales asta, am spus eu, pentru c n momentul acesta
195
nu m-ar fi contrazis. Asta mi-a zis. Mi-a zis c a obinut tot n via
dup ce a terminat dreptul i tot era nefericit. Voia s se sinucid,
dar un tip pe nume Paul l-a convins c exist i alt cale.
Sam rmase tcut cu excepia rsuflrii chinuite.
E acelai lucru pe care mi l-a oferit i mie, doar c eu nu pot
rmne lup. Nu-mi spune c nu vrei s auzi. Eti n acelai hal ca
mine, uit-te la tine. Nu-mi spune mie cine e distrusul.
Nu se mic. M-am dus la ua din spate i am deschis-o larg.
Noaptea devenise slbatic i rece ct timp busem, iar drept
rsplat, stomacul mi s-a nnodat brusc.
Am scpat.

196
Douzeci i apte
Sam

Am trecut prin etapa de frmntare a aluatului, de modelare a


pinii i de coacere. Capul mi vuia plin de cuvinte prea
dezordonate pentru a forma versuri. Eram pe jumtate cu mintea n
alt parte, cu mintea acolo, stnd n buctria lui Beck ntr-o noapte
care ar fi putut fi la fel de bine din prezent sau de acum zece ani.
Feele din fotografiile de pe bufet mi zmbeau, nenumrate
permutaii: eu i Beck, Beck i Ulrik, Paul i Derek, Ulrik i cu mine.
Fee care ateptau s fie animate din nou. Pozele preau terse i
vechi n ntunericul mut din buctrie. Mi-am adus aminte cum le
lipise Beck cu scotch, pe vremea cnd erau noi-noue, dovezi clare
ale legturii dintre noi.
M-am gndit ct de uor le-a fost prinilor mei s se hotrasc s
nu m iubeasc, doar pentru c nu puteam s rmn n pielea mea.
i ct de uor mi-a fost s-l resping pe Beck atunci cnd am crezut
c i-a infectat pe cei trei lupi noi mpotriva voinei lor. Puteam simi
parc dragostea imperfect a prinilor mei curgndu-mi prin vene.
Imediat m-am repezit s judec.
Cnd am observat ntr-un final dispariia lui Cole, am deschis ua
din spate i i-am recuperat hainele din curte. Am stat acolo, cu
mbrcmintea mototolit i rece n brae, i am lsat aerul nopii s
m ptrund, dincolo de straturile care m fceau s fiu Sam, uman,
pn la lupul ghemuit care nc mai sttea la pnd n mine. Am
repetat n minte discuia purtat cu Cole.
Oare chiar mi cerea ajutorul?
Am tresrit cnd a sunat telefonul, receptorul nu era la locul lui

197
n buctrie, aa c m-am dus n sufragerie i m-am aezat pe braul
canapelei cnd am rspuns. Grace. Speram cu disperare s fie
Grace.
Bun.
Mi-am dat seama, prea trziu, c, dac Grace ar fi sunat la ora
asta, ceva nu era n regul.
Dar vocea feminin de la cellalt capt nu era a lui Grace.
Cine e?
Cineva m-a sunat de pe numrul acesta. De dou ori.
Cine e? am ntrebat.
Angie Baranova.
Cnd a sunat?
Ieri, devreme, n-a lsat niciun mesaj.
n mod sigur Cole. Venic neglijent.
Probabil c a fost o greeal.
Probabil, repet ea. Doar patru oameni au numrul sta.
Deci Gole nu era neglijent, era de-a dreptul tmpit.
Dup cum am zis, o greeal, am insistat eu.
Sau Cole.
Poftim?
Rse scurt, neamuzat.
Oricine ai fi, tiu c nu ai zice nimic nici cu Cole lng tine.
Cole se pricepe la asta, nu-i aa? Ei bine, dac e acolo i dac el m-a
sunat, transmite-i c am un nou numr de mobil: 1917-dispari din
viaa mea. Mersi.
nchise telefonul.
L-am nchis i eu i am repoziionat receptorul n furc.
M-am uitat la crile lui Beck puse teanc pe msua din captul
canapelei. Lng ele era o ram de fotografie cu o poz fcut de
Ulrik lui Beck imediat dup ce Paul l stropise cu mutar la un
grtar. Beck se uita chior la mine, cu dre ireal de galbene ntinse
pe gene i sprncene.
Ai ales un mare campion, i-am zis eu fotografiei lui Beck.
198
Grace

n noaptea aceea am zcut n pat, ncercnd s uit felul n care


lupii s-au uitat la mine i ncercnd s m prefac c Sam era aici.
Clipind n ntuneric, am strns mai tare la piept perna lui Sam, dar
mirosul lui se risipise, era din nou doar o pern. Am mpins-o
napoi pe partea lui de pat i am dus mna la nas, ncercnd s -mi
dau seama dac mai miroseam ca lupul din pdure. Mi-a revenit n
minte chipul lui Isabel atunci cnd a zis: tii c are de-a face cu
lupii. ncercam s-i desluesc privirea. Dezgust? Ca i cum a fi
fost contagioas? Sau mil?
Dac Sam ar fi fost aici, a fi optit: Crezi c oamenii pe moarte
tiu c sunt pe moarte?
Am fcut o grimas n ntuneric. tiam c m comportam
melodramatic.
Voiam s cred c m comport melodramatic.
Lipindu-mi o mn de abdomen, m-am gndit la durerea care
forfotea la doar civa centimetri sub degetele mele. Acum prea o
durere surd, adormit.
Am apsat cu degetele n piele.
Prea penibil s stau treaz pe ntuneric, reflectnd la condiia
mea de muritoare, n vreme ce Sam nu era mai departe de cteva
minute de mers cu maina. Am privit inutil n sus spre camera
prinilor mei, suprat c au hotrt s-mi refuze compania lui
exact cnd aveam mai mare nevoie.
Dac mor acum, n-o s m duc niciodat la facultate. Nu voi
locui niciodat singur. Nu voi avea niciodat fierbtorul meu
(voiam unul rou). Nu m voi cstori niciodat cu Sam. Nu a fi
niciodat acea Grace care ar trebui s devin.
Am fost att de grijulie! Toat viaa mea.
M-am gndit la propria nmormntare. Mama n-ar reui s o
organizeze. Tata s-ar ocupa de asta, ntre dou convorbiri cu
199
investitori. Sau bunica. Ar putea pune piciorul n prag dac i-ar da
seama ct de prost se descurc fiul ei. Ar veni Rachel i poate civa
dintre profesorii mei. n mod sigur doamna Erskine, care voia ca eu
s devin arhitect. Ar veni i Isabel, dar probabil n-ar plnge. in
minte nmormntarea fratelui lui Isabel. Venise tot oraul, pentru c
fusese aa tnr. Poate c i la mine s-ar strnge o mulime, chiar
dac nu am fost o legend n Mercy Falls, ci doar prin virtutea de a
fi murit nainte de vreme. Oamenii aduc daruri la nmormntri la
fel ca la botezuri i la nuni?
Am auzit un trosnet n dreptul uii. Un zgomot brusc, un pas pe
podea, apoi ua deschizndu-se ncet.
Pentru un scurt moment, mi-am nchipuit c ar fi Sam,
strecurndu-se nuntru n mod miraculos. Dar apoi, din cuibul
plpumilor mele, am vzut forma umerilor tatlui meu care se ivea
n camer. Am fcut tot posibilul s par adormit, dar innd ochii
ntredeschii. Tata se apropie cu pai ezitani i m-am gndit,
surprins, c voia s verifice dac eram bine.
Dar apoi i ridic brbia doar un pic, pentru a vedea locul de
lng mine, i mi-am dat seama c nu voia s verifice dac eram
bine. Voia s verifice dac nu era Sam aici.

200
Douzeci i opt
Cole

Ghemuit pe pmntul rece din pdure, cu ace de pin nfipte n


palme i genunchii goi mnjii de snge, nu-mi puteam aduce
aminte cnd redevenisem uman.
Era o diminea palid, albastr, iar ceaa picta totul n nuane
pastel n jurul meu. Aerul mirosea a snge, excremente i ap
sttut. A trebuit s m uit o singur dat la mini pentru a -mi da
seama de unde venea mirosul. Lacul era la civa metri distan, iar
ntre mine i mal zcea o cprioar moart. O bucat de piele
jupuit i atrna n dreptul coastelor, dezvluindu-i mruntaiele ca
pe un cadou morbid. Sngele de pe genunchi era al ei, la fel i cel de
pe minile mele. Pe crengile de deasupra capului, ascunse n cea,
croncneau ciorile, ateptnd cu nerbdare s mi abandonez prada.
Am aruncat o privire n jur, uitndu-m dup ceilali lupi care
probabil m ajutaser s dobor cprioara, dar m lsaser singur.
Sau mai degrab eu i lsasem pe ei, devenind om fr voia mea.
O micare uoar mi-a atras atenia, am ntors capul ntr-acolo.
Mi-a luat o clip pentru a-mi da seama ce a micat cprioara.
Ochiul ei. Clipi, iar n momentul acela am observat c m privea fix.
Nu era moart era pe moarte. Ciudat cum dou lucruri pot fi
att de similare i totui la ani-lumin distan. Ceva din expresia
acelui ochi negru i umed mi provoc o durere n piept. Era
rbdarea. Sau iertarea. Se resemnase sorii de a fi mncata de vie.
Dumnezeule, am optit, ridicndu-m uor n picioare,
ncercnd s nu i provoc i mai mult suferin. Nici mcar nu a
tresrit. Doar a clipit, att. Voiam s m retrag, s-i las spaiu, s o

201
las s fug, dar oasele ei expuse i mruntaiele revrsate mi
spuneau c lupta era zadarnic pentru ea. i distrusesem trupul.
Am simit un zmbet amar formndu-se n colul buzelor. Iat
planul meu mre de a nu mai fi Cole i de a-mi uita viaa. Iat-l.
Trupul meu gol era pictat n culorile morii. Stomacul mi se strngea
de foame, iar n faa mea zcea masa a ceva ce ncetasem s fiu.
Cprioara clipi din nou cu faa extraordinar de ginga, iar
stomacul mi se ntoarse pe dos.
Nu o puteam lsa aa. Pur i simplu. Nu puteam. Am privit rapid
n jur i mi-am dat seama unde eram la douzeci de minute de
mers de adpost, aproximativ. nc zece minute pn la cas, dac
nu a fi gsit nimic cu care s o omor n adpost. Patruzeci de
minute, poate chiar o or n care avea s zac aici spintecat.
Puteam s plec pur i simplu. Era pe moarte pn la urm. Era
inevitabil. i ct de mult conta suferina unei cprioare.
Ochiul ei clipi din nou. Tcut, plin de toleran. Conta mult.
Conta foarte mult.
M-am uitat n jur dup ceva ce a fi putut folosi drept arm.
Niciuna dintre pietrele de lng lac nu era suficient de mare ca s
m pot ajuta de ea i nu a fi putut oricum s-i zdrobesc capul. Am
recapitulat mental cam toate cunotinele mele anatomice i tot ce
mai tiam despre accidente rutiere mortale i catastrofe. Apoi m-am
uitat din nou la coastele ei expuse.
Am nghiit n sec.
Mi-a luat doar un minut s gsesc o creang cu un vrf suficient
de ascuit.
Ochiul ei de un negru infinit s-a ntors ctre mine, iar unul din
picioarele din faa zvcni, amintirea instinctului de a fugi. Era ceva
nfiortor la groaza ei mut. Emoiile latente pe care nu le putea
manifesta.
mi pare ru, i-am zis eu. Nu vreau s fiu crud.
I-am mpuns coastele cu bul.
O dat.
202
De dou ori.
Url ngrozitor, un zbieret ce nu prea nici uman, nici animal, ci
ceva dintr-o lume intermediar. Un sunet pe care n-ai putea s-l uii
orict de multe lucruri frumoase ai auzi dup aceea. Apoi urletul se
stinse, plmnii ei perforai erau goi.
Era moart i eu voiam s fiu la fel. Trebuia s aflu cum s rmn
lup. Nu mai puteam suporta asta.

203
Douzeci i nou
Grace

Nu tiu exact cum am adormit, dar m-am trezit cu o btaie n ua


de la dormitor. Am deschis ochii, nc era ntuneric n camer.
Ceasul arta primele ore ale dimineii, 5.30.
Grace, se auzi vocea mamei mele, prea puternic pentru ora
aceea. Trebuie s vorbim cu tine nainte s plecm.
Unde plecai? am mormit eu, pe jumtate nc adormit.
La St. Paul, spuse mama, iar acum prea c i pierde
rbdarea, de parc ar fi trebuit s tiu. Pot s intru?
E cinci dimineaa? am bombnit, dar i-am fcut cu mna semn
s intre. Mama aprinse lumina, iar eu m-am chircit pentru a m feri.
De-abia am avut timp s observ c mama era mbrcat cu tricoul ei
larg, deschis la culoare, nainte ca tata s apar n spatele ei.
Amndoi se strecurar n camer. Mama zmbea forat, iar tata
prea s fi fost sculptat n cear. Nu-mi aduceam aminte s-i mai fi
vzut vreodat artnd att de stingherii.
Se privir unul pe altul, de parc se puteau vedea balonaele de
text de deasupra capetelor lor: ncepe tu. Ba, tu.
Aa c am nceput eu:
Cum te simi azi, Grace?
Mama mi fcu cu mna de parc era evident c nu aveam nimic,
mai ales acum c eram sarcastic.
Astzi este Artists Limited Series.
Fcu o pauz pentru a-i da seama dac era nevoie s m
lmureasc. Nu era. Mama mergea n fiecare an, pleca dimineaa cu
maina ncrcat cu tablouri i nu se ntorcea dect dup miezul

204
nopii, extenuat i fr o parte din tablouri. Tata mergea mereu cu
ea dac avea liber de la lucru. Am mers i eu ntr-un an. Era o
cldire plin de mame i de tablouri exact ca ale mamei mele. Nu
m-am mai dus a doua oar.
OK, am zis. Ducei-v.
Mama s-a uitat la tata.
Deci eti n continuare pedepsit, zise tata. Chiar dac noi nu
suntem aici.
M-am ridicat puin, capul zvcnindu-mi parc n semn de
protest.
Deci putem avea ncredere n tine, da? adug mama. S nu
faci vreo prostie?
Cuvintele mele sunar clar i rspicat, n ncercarea de a nu ipa
la ei.
Voi vrei s v rzbunai?
Pentru c eu urma s spun c am economisit o grmad s-i iau
asta lui Sam, dar dintr-un motiv sau altul, ideea de a ncheia fraza
mi-a nnodat limba. Am nchis ochii i i-am deschis din nou.
Nu, spuse tata. Eti pedepsit. Am zis c eti pedepsit pn
luni i aa rmne. E neplcut c programarea lui Samuel e n
acelai interval de timp. Poate alt dat.
Nu arta de parc i s-ar fi prut neplcut.
Se fac rezervri cu luni nainte, tat, am zis eu.
Nu cred c l mai vzusem pe tata strmbndu-se att de urt.
Ei bine, poate ar fi trebuit s te gndeti la consecine nainte.
Simeam o durere pulsnd chiar ntre ochi. Mi-am mpins
pumnul n piele, iar apoi am ridicat privirea.
Tat. Era pentru ziua lui. A fost singurul lucru pe care l-a
primit de ziua lui. Chiar a nsemnat mult pentru el. Vocea mi s-a
oprit. A trebuit s nghit n sec nainte de a continua: V rog,
lsai-m s merg. Pedepsii-m luni. Punei-m s fac munc n
folosul comunitii. Punei-m s spl veceuri cu periua de dini.
Dar lsai-m s merg.
205
Mama i tata se uitar unul la altul, iar pentru un moment stupid
mi s-a prut c aveau s accepte.
Apoi mama spuse:
Nu vrem s fii singur n compania lui aa mult timp. Nu mai
avem ncredere n el.
Sau n mine, am gndit eu. De ce nu recunoatei?
Dar n-au recunoscut.
Rspunsul este nu, Grace, zise tata. V putei vedea mine. Fii
mulumit c i dm voie mcar att.
mi dai voie? am izbucnit eu. Aveam pumnii ncletai sub
ptur. Eram cuprins de furie. mi simeam obrajii fierbini ca o zi
de var, iar dintr-odat n-am mai putut s suport. Aproape toat
adolescena mea ai dat ordine in absentia, iar acum pur i simplu vii
aici i mi spui c ar trebui s m mulumesc c nu mi-l luai pe cel
pe care l-am ales, cel care nseamn cel mai mult pentru viaa asta
pe care mi-am cldit-o.
Mama ridic minile.
Grace, potolete-te. Nu mai exagera. De parc am fi avut
nevoie de o alt dovad c nu eti suficient de matur s fii cu el
att de mult timp. Ai aptesprezece ani. Ai tot restul vieii nainte.
Nu e sfritul lumii. n cinci ani<
Nu ncepe, am zis eu.
Spre surpriza mea, a tcut.
Nu-mi spune c n cinci ani n-o s mai in minte cum l
cheam sau ce ai mai vrea s zici. Nu mi mai vorbi de sus. M-am
ridicat, dnd la o parte plpumile. Ai fost plecai mult prea mult
vreme ca s v mai prefacei c tii ce e n sufletul meu. De ce nu v
ducei la o petrecere de sear sau la vreun vernisaj, sau la vreo
expoziie i s sperai c voi fi bine cnd v ntoarcei? Oh, am uitat.
Chiar acolo v ducei. Alegei. Prini sau colegi de camer. Nu
putei fi una i apoi brusc cealalt.
Urm o pauz lung. Mama privea n colul camerei de parc
avea n minte un cntec minunat. Tata m privea ncruntat. ntr-un
206
final, a cltinat din cap.
O s avem o discuie serioas cnd ne ntoarcem, Grace. Nu
cred c a fost corect din partea ta s ncepi asta cnd tii c nu
putem rmne s ncheiem.
Mi-am ncruciat braele, cu pumnii ncletai. Nu m fcea s-mi
fie jen de ce am spus. Nu era posibil. Am ateptat prea mult ca s
rostesc cuvintele de mai devreme.
Mama se uit la ceas, iar vraja fu rupt.
Tata se ndrept deja spre u, zicnd:
Vom reveni la asta mai trziu. Trebuie s plecm.
Mama adug pe un ton care parc l imita pe tata:
Avem ncredere n tine s ne respeci autoritatea.
Dar nu aveau ncredere n mine mai deloc pentru c, dup ce au
plecat, am cobort n buctrie i am descoperit c mi luaser cheile
de la main.
Nu-mi psa. Oricum mai aveam n rucsac o pereche de care ei nu
tiau. n mine se ascundea ceva invizibil i periculos, iar eu m
sturasem s tot fiu fat bun.

Am ajuns la casa lui Beck cnd se crpa de ziu.


Sam? am strigat eu, dar n-am primit niciun rspuns.
La parter n mod clar nu era nimeni, aa c am urcat la etaj.
Imediat am gsit dormitorul lui Sam. Soarele nc nu se ivise de tot
deasupra copacilor i doar o lumin gri, anemic ptrundea pe
fereastr, dar era suficient pentru a observa c acolo locuia cineva:
cearafurile date la o parte i o pereche de blugi mototolii pe podea,
lng nite osete ntoarse pe dos, i un tricou aruncat.
Pentru o clip, am rmas lng pat, holbndu-m la cearafurile
rvite. Apoi m-am ntins. Perna mirosea ca prul lui Sam, iar
dup nopi ntregi n care dormisem prost departe de el, patul
acesta prea rupt din rai. Nu tiam unde e, dar tiam unde va
reveni. Deja aveam impresia c eram din nou cu el. Pleoapele mi
devenir brusc grele.
207
Dincolo de ochii mei nchii, simeam un vrtej de emoii,
sentimente i senzaii. Durerea mereu prezent din stomac.
mpunstura invidiei cnd m-am gndit la Olivia transformat n
lup. Suprarea aspr pe care o nutream fa de prinii mei. Dorul
cumplit de Sam. Atingerea unor buze pe fruntea mea.
Pe nesimite, am adormit. Sau mai degrab, m-am trezit. Nu
prea s fi trecut nicio clip, dar cnd am deschis ochii eram cu faa
la perete i nvelit cu plapuma pn peste umeri.
De obicei, cnd m trezeam n alt pat dect al meu la bunica,
sau n acele di cnd am stat la hotel acum mai muli ani , exista
un moment de confuzie ct timp mintea mea ncerca s i dea
seama de ce lumina era diferit i de ce perna nu era perna mea. Dar
deschiznd ochii n camera lui Sam, nu am simit nimic din toate
acestea. Mintea mea nu uitase unde era n timpul somnului.
Aa c atunci cnd m-am ntors pe spate pentru a privi restul
camerei i am vzut psri dansnd ntre mine i tavan, nu am fost
deloc surprins. Doar vrjit. Zeci de psri de hrtie, n toate
formele, mrimile i culorile dansau ncet n aer, n btaia curentului
de la aeroterm. Prea o imagine ncetinit. Lumina puternic
strlucea pe fereastra nalt, desennd umbre n form de psri
peste tot n camer: pe tavan, pe perei, pe deasupra rafturilor i
teancurilor de cri, peste plapum, pe faa mea. Era frumos.
M-am ntrebat ct de mult am dormit. De asemenea, m-am
ntrebat unde era Sam. ntinznd braele deasupra capului, mi-am
dat seama c puteam auzi huruitul nfundat al duului. Foarte slab,
am auzit vocea lui Sam peste zgomotul apei:

Zilele perfecte, zilele de sticl


Zac pe raftul lor de unde
Picteaz umbre lungi
perfecte, peste zile imperfecte
care zac pe jos.

208
Cnt versurile nc o dat, de dou ori, schimbnd unele
cuvinte, cutnd rime noi. Vocea lui rsuna ud i cu ecou.
Am zmbit, dei nu era nimeni care s vad. Cearta cu prinii
mei prea ceva ce se petrecuse cu mult timp n urm. Dnd pturile
la o parte, m-am ridicat, trimind una dintre psri ntr-o orbit
ciudat. Am ntins mna i i-am oprit balansul, i m-am uitat mai
atent la celelalte. Cea pe care o deranjasem fusese mpturit din
hrtie de ziar. Alta dintr-o copert lucioas de revist. nc una
dintr-o hrtie delicat cu imprimeu floral. Una care probabil fusese
la nceput un bon de cas. i alta, foarte mic i cu o form ciudat,
fusese mpturit din dou bancnote de un dolar lipite cu scotch.
Sau cea dintr-o foaie matricol de la nite cursuri prin
coresponden din Maryland. Attea poveti i amintiri pstrate
mpturite: ct de tipic lui Sam s le atrne deasupra locului unde
dormea!
Am atins-o pe cea care atrna direct deasupra pernei lui. O
bucat ifonat de hrtie de caiet, acoperit de scrisul lui Sam, ca un
ecou al vocii pe care am auzit-o din baie. Puteam s citesc ntr-un
loc cuvintele fata care zcea n zpad.
Am suspinat. Aveam o senzaie de gol n mine. Nu un gol ru, ci
doar absena unei senzaii. Ca atunci cnd suferi de durere o
perioad lung, iar apoi i dai brusc seama c a disprut. Era
sentimentul c am riscat totul pentru a fi aici cu un biat i mi-am
dat seama c el era exact ce mi doream. La nceput am fost o
imagine, iar apoi am descoperit c eram o pies de puzzle gsind
piesa care se potrivea lng mine.
Am zmbit din nou, iar psrile delicate dansar n jurul meu.
Salut, zise Sam din tocul uii. Vocea lui era precaut, nesigur
de situaia noastr n aceast diminea, dup zilele pe care le
petrecuserm departe unul de altul. Prul i era ciufulit n toate
direciile dup du. Purta blugi i un tricou cu guler care l fcea s
arate un pic mult prea formal, n ciuda faptului c era ifonat.
Mintea mea ipa: Sam, Sam, n sfrit Sam!
209
Bun, am zis eu i nu am putut s nu zmbesc. Mi-am mucat
buza, dar zmbetul nu dispru, deveni tot mai larg atunci cnd Sam
mi rspunse i el. Stteam acolo, nconjurat de psrile lui, iar
urma corpului meu nc se putea distinge n cearafuri. Eram
scldai n lumina soarelui, iar grijile mele din noaptea trecut
pleau cu totul n comparaie cu strlucirea acestei diminei.
Dintr-odat am fost copleit de persoana extraordinar care era
acest biat din faa mea i de faptul c el era al meu i eu eram a lui.
n clipa asta, spuse Sam, mi e greu s-mi nchipui c mai
exist ploaie pe lumea asta.

210
Treizeci
Cole

Nu puteam scpa de mirosul sngelui ei.


Sam plecase deja cnd am ajuns napoi acas; nu era parcat nicio
main pe alee, iar casa prea pustie. M-am npustit n baia de la
parter. Covoraul de pe podea era n continuare mototolit dup
trnta mea cu Sam de noaptea trecut. Am deschis robinetul la
maximum. Am rmas sub jetul de ap privind sngele scurgndu-se
de pe mine. Prea negru n lumina slab filtrat prin perdeaua de
du. Frecndu-mi palmele i braele, am ncercat s terg de pe mine
orice urm a cprioarei, dar nc o puteam mirosi. Iar de fiecare
dat cnd adulmecam mirosul, o vedeam. Acel ochi negru,
resemnat privindu-m n timp ce eu m holbam la mruntaiele ei.
Apoi mi-am adus aminte de Victor uitndu-se la mine, prbuit
pe podeaua adpostului, chinuit, fiind totodat Victor, ct i lupul
din el. Vina mea.
Mi-am dat seama c eram opusul tatlui meu. M pricepeam de
minune s distrug lucruri.
Am ntins mna i am pornit apa rece. Pentru un scurt moment,
mbinarea de ap cald i rece avea exact temperatura corpului
meu, fcndu-m invizibil. Apoi a devenit ngheat. Am njurat i
m-am luptat cu instinctul de a sri din cad.
Pielea mi s-a fcut imediat ca de gin, att de brusc nct m
durea. Mi-am lsat capul pe spate. Apa mi iroia pe gt.
Transform-te. Transform-te acum.
Dar apa nu era suficient de rece pentru a m fora s m
transform. Era suficient de rece doar ct s-mi strng stomacul.

211
Am nchis robinetul cu piciorul.
De ce eram n continuare uman?
Nu avea sens. Dac transformarea n lup era tiinific, i nu
magic, atunci trebuia s urmeze nite reguli i o logic. Iar faptul
c lupii noi se preschimbau la temperaturi diferite n momente
diferite< nu avea niciun sens. n minte aveam doar imagini cu
Victor transformndu-se ncontinuu, lupoaica alb privindu-m
tcut, sigur de forma ei, iar eu umblnd pe holurile casei,
ateptnd s m transform. Am luat prosopul de mini de lng
chiuvet i m-am ters, scotocind prin dulapurile de la parter dup
haine. Am gsit o bluz de trening albastru-nchis i nite blugi care
mi erau un pic mari, dar nu cdeau de pe mine. Ct timp mi-am
cutat haine, m-am tot gndit la diverse posibiliti logice.
Poate Beck greise n privina diferenelor de temperatur n
legtur cu transformrile. Poate c nu existau cauze, ci doar
catalizatori. n care caz, puteau exista i alte moduri de a declana o
transformare.
Aveam nevoie de hrtie din biroul lui Beck i de agenda lui Beck.
M-am aezat la masa din sufragerie, cu creionul n mn. Cldura
emanat de aeroterme m moleea. Gndurile mi-au zburat instant
la masa din sufragerie a prinilor mei. Sttusem acolo n fiecare
diminea cu carneelul meu, fcnd teme sau scriind versuri sau
nsemnri de jurnal legate de ce am vzut la tiri. Asta era pe
vremea cnd nc eram convins c voi schimba lumea.
M-am gndit la Victor, ochii i erau nchii, era purtat pe noi
culmi. Faa mamei mele cnd i-am spus s se duc dracului cu tata
cu tot. Nenumratele fete care se treziser s descopere c s -au
culcat cu o fantom, pentru c eu eram deja plecat, chiar dac nu
fizic, mintea mea era ntr-o sticl sau ntr-o sering.
Da, categoric am schimbat lumea.
Am deschis agenda i m-am uitat prin ea, chiar dac nu citeam,
doar rsfoiam, m uitam dup indicii. Erau bucele care mi-ar fi
putut folosi, dar nu aveau niciun sens de sine stttor: Am gsit
212
unul din lupi mort astzi. M-am uitat n ochii lui, dar nu l-am
recunoscut. Paul mi-a zis c ncetase transformrile acum
cincisprezece ani. Avea snge pe fa. Mirosea ngrozitor. Sau
Derek s-a transformat n lup pentru dou ore n mijlocul verii;
Ulrik i cu mine am ncercat s gsim o explicaie toat
dup-amiaza. i De ce Sam capt mai puini ani ca noi toi? E cel
mai bun dintre noi. De ce trebuie s fie viaa att de nedreapt?
Privirea mi-a czut asupra minii. Mai aveam o urm de snge
sub unghia de la degetul mare. Nu cred c sngele rmnea pe
pielea ta atunci cnd te transformai, ar fi de fapt pe blan, oricum,
nu pe piele. Asta nsemna c m mnjisem cu snge dup ce
devenisem uman. n acele minute n care mi cptasem corpul
uman napoi, dar nc nu redevenisem Cole.
Mi-am sprijinit capul pe mas. Atingerea lemnului prea
ngheat. Prea mult prea complicat s dezlegi logica
transformrilor. Chiar dac reueam, chiar dac nelegeam ce ne
fcea s ne transformm i ce se ntmpla cu minile noastre cnd
nu erau n corpul nostru care era scopul? S devii lup pentru
totdeauna? Tot acest chin, doar pentru a pstra o via pe care nu o
vei ine minte. O via care nu merit pstrat.
tiam din experien c existau soluii mai uoare pentru scpa
de starea de contien. Cunoteam una, una de care pn acum
mi-a fost mult prea fric pentru a apela la ea, o soluie permanent.
i spusesem lui Angie cndva. Era nainte ca ea s m urasc,
cred. Cntam la clape, tocmai m ntorsesem din primul meu turneu
i toat lumea se aternuse la picioarele mele, eram regele,
cuceritorul ei i aveam toate posibilitile de partea mea. Angie nu
aflase c o nelasem n turneu. Sau poate c aflase. Cnd m-am
oprit din cntat, cu degetele nc deasupra clapelor, i-am spus:
M-am tot gndit s m sinucid.
Angie a rmas nemicat n fotoliul nostru din garaj.
Da, mi-am dat seama. La ce concluzie ai ajuns?
Exist avantaje categorice, am rspuns. M pot gndi la un
213
singur dezavantaj.
Nu a spus nimic un timp ndelungat, iar apoi m-a ntrebat:
De ce ai spune aa ceva, pn la urm? Vrei s te conving s
nu o faci? Singura persoan care te poate convinge s o faci sau s
nu o faci eti tu. Tu eti geniul. tii asta. nseamn c o spui doar
pentru efect.
Pe naiba, am zis eu. Voiam doar sfatul tu. Nu mai conteaz.
Ce crezi c a putea s zic? Eti prietenul meu, haide,
sinucide-te. Este o cale uoar de a scpa. Sunt sigur c asta a
zice.
n mintea mea, eram ntr-o camer de hotel, iar o fat pe nume
Rachel m dezbrca. Voiam asta doar pentru c puteam s o am.
Am nchis ochii i m-am lsat purtat de ura mea fa de mine.
Nu tiu, Angie. Nu tiu. Nu m-am gndit. Am spus numai ce
mi-a trecut prin cap, OK?
i-a mucat pumnul i a privit n podea un moment.
OK, ce zici de asta? Ispirea pcatelor. E cel mai mare
dezavantaj la care m pot gndi. Te sinucizi, totul se sfrete. Te
vor ine minte numai pentru asta. Asta, i iadul. nc mai crezi n
iad?
mi pierdusem crucea undeva pe drum. Lanul se rupsese i
acum era probabil ntr-o toalet de benzinrie sau nclcit n
cearafurile unei camere de hotel, sau suvenirul cuiva care nu ar
trebui s o aib.
Da, am zis eu, cci credeam nc n iad. De rai nu mai eram aa
convins.
Nu am mai vorbit niciodat despre asta. Avea dreptate: singura
persoan care m putea convinge s o fac sau s nu o fac eram eu.

214
Treizeci i unu
Grace

Fiecare minut ne purta mai departe de Mercy Falls i de tot ce se


afla n oraul acela.
Am plecat cu maina lui Sam, pentru c avea motor diesel i un
kilometraj mai bun, dar el m-a lsat pe mine s conduc, tia c-mi
place. n CD-player nc mai era unul din CD-urile mele preferate
cu Mozart cnd ne-am urcat, dar am schimbat pe un post de rock
alternativ care i plcea lui. Sam clipi surprins, iar eu am ncercat s
nu par prea mndr c reuesc s i nv limba. Mai ncet, poate,
dect o nva el pe a mea, dar n orice caz, eram mulumit de
mine.
Ziua era frumoas, albastr. Poriunile mai joase de drum erau
atinse de o cea palid, care se risipea atunci cnd urcam. Un tip cu
o voce cald i o chitar obsedant cnta n boxe, mi aducea aminte
de Sam. Lng mine, Sam ntinse braul i i-l petrecu prin spatele
sptarului meu pentru a m ciupi de gt. Fredona versurile cu o
voce care emana att drag, ct i obinuin, era greu s scap de
senzaia de perfeciune pe care mi-o conferea aceast mic lume.
tii ce ai de gnd s cni? am ntrebat eu.
Sam i culc obrazul pe braul su ntins i tras lene cu degetul
cteva cercuri pe ceafa mea.
Nu tiu. Ai aprut cu asta dintr-odat. Am fost preocupat de
izolarea mea n ultimele zile. Cred c o s cnt< ceva. S -ar putea s
nu m descurc.
Sunt sigur c o s te descurci. Ce cntai n du?
Rspunse absent, ntr-un mod necaracteristic absolut adorabil.

215
ncepeam s-mi dau seama c muzica era singura piele n care se
simea bine.
Ceva nou. Poate ceva nou. n fine< ceva acolo.
Am intrat pe autostrad, la ora asta drumul era pustiu i aveam o
band numai pentru noi.
E un cntec nou-nscut.
Un cntec nou-nscut. E mai degrab un cntec-embrion. Nici
mcar n-are picioare nc. Ca un mormoloc.
M-am chinuit s-mi aduc aminte cnd se dezvoltau picioarele
embrionilor, dar n-am reuit s mi amintesc n timp record. Aa c
am ntrebat:
E despre mine?
Toate sunt despre tine.
Nu te simi obligat.
Tu nu te simi. Tu pluteti prin via fiind Grace i eu sunt cel
care trebuie s in pasul din punct de vedere creativ cu felul n care
te schimbi. Nu eti o int fix, s tii.
M-am ncruntat. Credeam c sunt frustrant de constant.
tiu ce gndeti. Dar eti chiar aici, nu-i aa? ntreb Sam,
folosindu-se de mna sa liber pentru a indica locul din main. Ai
luptat s fii cu mine, n loc s te lai pedepsit timp de o sptmn.
Chestia asta poate s inspire un album ntreg.
Nici mcar nu tia ntreaga poveste. Eram scldat ntr-o emoie
multicolor care cuprindea vin i autocomptimire i nesiguran
i nelinite, toate laolalt. Nu tiam ce era mai ru: s nu i spun c
eram n continuare pedepsit i despre boala care se rspndea n
mine sau s i spun. Un lucru era sigur, nu a fi fost n stare s -mi
retrag cuvintele odat rostite. i nu voiam s-i stric ziua. Ziua lui
perfect de natere. Poate n seara asta. Poate mine.
Era mai complicat dect crezusem. nc nu vedeam cum ar fi
inspirat un album, dei apreciam ideea c fcusem ntr-adevr ceva
care l impresionase pe Sam, cel care m cunotea mai bine dect m
cunoteam eu. Am schimbat subiectul, un pic.
216
Cum i vei numi albumul?
Pi, nu o s nregistrez un album astzi, doar un demo.
Am trecut peste precizare.
Cnd o s compui un album, cum o s-l numeti?
Numele meu.
Nu-mi plac alea.
Broken Toys11.
Am cltinat din cap.
Sun a nume de trup.
M-a ciupit uor, suficient de tare ct s tresar i sa zic au.
Chasing Grace12.
Fr numele meu n titlu, am zis eu ferm.
Faci treaba asta imposibil. Paper Memories13.
Am cugetat.
De ce? Ah, psrile! E ciudat c n-am tiut niciodat de
psrile alea din camera ta.
N-am mai fcut niciuna de cnd te-am cunoscut pe tine, mi-a
amintit Sam. Cea mai recent e de acum dou veri. Toi cocorii mei
noi sunt la librrie sau n camera ta. Camera aia e ca un muzeu.
Nu mai e, am zis eu uitndu-m la el. Avea un aspect palid, de
iarn, n lumina dimineii. Am schimbat banda doar de dragul de a
o schimba.
Adevrat, recunoscu el. Se trase de lng mine, lundu-i
mna de dup gtul meu. n schimb, pipi grilajul de plastic de la
gura de ventilaie din main. mi fusese dor de degetele lui. Fr s
m priveasc, spuse: Cu ce fel de tip crezi c ar vrea ai ti s te
cstoreti? Cineva mai bun ca mine?
Am bufnit n rs.
Cui i pas ce cred ei?

11 Jucrii stricate (en.) (n.tr.)


12 Pe urmele lui Grace (en.) (n.tr.)
13 Amintiri de hrtie (en.) (n.tr.)

217
Mi-am dat seama, prea trziu, ce spusese de fapt, i n clipa aceea
nu tiam ce s rspund. Nu tiam dac vorbea serios sau nu. Nu e
ca i cum m ceruse n cstorie. Nu era acelai lucru. Nu tiam cum
m va face s m simt.
Sam nghii n sec i porni, i opri aerul condiionat.
M ntreb ce s-ar fi ntmplat dac nu m-ai fi cunoscut. Ai fi
terminat liceul i ai fi obinut bursa aia i ai fi devenit o
matematician la una dintre facultile alea unde se duc geniile n
matematic. i ai fi cunoscut un tip ncnttor i plin de via i cu o
carier de succes.
Dintre toate lucrurile care m contrariau la Sam, acesta era cel
mai straniu: dispoziiile lui de a se autocritica. l auzisem pe tata
consolnd-o pe mama cnd trecea prin aa ceva, erau suficient de
asemntoare cu ale lui Sam pentru a le putea recunoate ca fiind
din aceeai specie. Asta nsemna s fii creativ?
Nu vorbi prostii, i-am zis, eu nu m ntreb ce s-ar fi ntmplat
dac ai fi gsit o alt fat n zpad.
Nu te ntrebi? M bucur oarecum asta. Porni cldura i i
sprijini ncheieturile de grilajul de plastic. Soarele deja rzbtea
puternic prin parbriz, dar Sam era ca o pisic niciodat nu-i era
prea cald.
E greu s te obinuieti cu ideea de a fi biat pentru totdeauna.
Eu chiar o s apuc s cresc, m face s m gndesc c ar trebui s-mi
iau alt slujb.
nc una? Adic alta dect cea de la librrie?
Nu tiu exact cum funcioneaz cheltuielile gospodriei. tiu
c sunt ceva bani la banc i c se adun dobnda, i din cnd n
cnd intr diverse pli n cont dintr-un fond sau altul, i se
efectueaz pli pentru facturi, dar nu cunosc detaliile. Nu vreau s
cheltui toi banii ia, aa c<
De ce nu vorbeti cu cineva de la banc? Sunt sigur ca ar
putea s se uite pe extrasele de cont i s-i explice.
Nu vreau s vorbesc cu nimeni despre asta pn cnd nu sunt
218
sigur c B< Sam se opri. Nu era doar o simpl pauz. Nu mai
continu fraza i privi pe geam.
Mi-a luat un minut s-mi dau seama c avea s spun Beck. Nu
voia s vorbeasc cu nimeni despre asta pn cnd nu era sigur c
Beck nu se va preschimba napoi. Amprentele lui Sam pe bord erau
albe deasupra grilajului de plastic. Sttea cu umerii ridicai n
dreptul urechilor.
Sam, am zis eu uitndu-m la el att ct puteam, fr s-mi iau
ochii de la drum. Eti bine?
Sam i adun palmele n poal i nclet pumnii unul peste
altul.
De ce a trebuit s creeze lupii ia noi, Grace? ntreb el ntr-un
final. N-a fcut dect s ngreuneze situaia. Ne descurcam bine.
Nu putea s fi tiut despre tine, i-am zis uitndu-m la el. i
urmrea linia nasului cu vrful degetului, de sus n jos i napoi.
Am cutat o ieire unde a fi putut trage pe dreapta.
A crezut c< iar acum eu eram cea care nu-i putea termina
fraza aa cum intenionasem. Urma s spun A crezut c era ultimul
tu an.
Dar Cole nu tiu ce s fac cu Cole, mrturisi Sam. Simt c ar
trebui s neleg ceva n legtur cu el i nu neleg. i dac i-ai
vedea ochii, Grace, dac i-ai vedea ochii i-ai putea da seama c
totui ceva nu e deloc n regul cu el. Ceva s-a rupt acolo. i ceilali
doi, i Olivia, i cu mine vrem s te duci la facultate, i am nevoie ca
cineva trebuie s nu tiu ce se ateapt de la mine, dar pare ceva
uria. Nu tiu cte dintre astea sunt ceea ce ar fi vrut Beck s fac i
cte sunt ceea ce a fi vrut eu. Sunt< vocea i se pierdu i n-am tiut
cum s-l alin.
Am condus n linite timp de cteva minute, iar pe fundal se
auzea o chitar acustic rapid. Maina urmrea o dung alb
infinit. Degetele lui Sam i erau lipite de buza de sus, de parc
singur rmsese uimit recunoscnd incertitudinea lui.

219
Still waking up14, am zis eu.
S-a uitat la mine.
Albumul tu. Still Waking Up
M-a privit cu o expresie intens, surprins parc de ct de bine o
nimerisem.
Exact aa simt. Exact aa. ntr-una din zilele astea m voi
obinui cu ideea c e diminea i c voi fi un om tot restul vieii.
Tot restul zilelor mele. Dar pn atunci, mai bjbi pe aici.
I-am aruncat o privire i i-am atras atenia.
Toat lumea face asta. Toi, ntr-o zi, ne dm seama c nu vom
fi venic copii i c vom crete. Tu ai avut momentul respectiv mai
trziu dect majoritatea. O s nelegi.
Zmbetul trist al lui Sam era sincer.
Tu i Beck parc ai fi fcui din acelai aluat.
Probabil, de-asta ne iubeti pe amndoi.
Cteva momente mai trziu spuse gnditor:
Still Waking Up. ntr-o zi, Grace, o s scriu un cntec pentru
tine i aa o s se numeasc. i o s-mi numesc albumul dup el.
Pentru c sunt neleapt, am zis eu.
Da, spuse Sam.
Apoi privi pe fereastr i am putut s scotocesc n buzunar dup
un erveel fr ca el s m poat vedea. ncepuse s-mi curg snge
din nas.

14 nc m trezesc (en.) (n.tr.)


220
Treizeci i doi
Isabel

La fiecare al treilea pas alergtor simeam c respiraia mi


explodeaz din plmni. Un pas pentru a trage n piept aerul rece.
Unul pentru a-l expira i altul pauz.
Nu mai alergasem de mult vreme i nu mai alergasem att de
departe de i mai mult timp. ntotdeauna mi plcuse joggingul
pentru c puteam gndi n linite, departe de prini i de cas. Dar
dup moartea lui Jack, n-am mai vrut s m gndesc.
Acum asta se schimba.
i iat-m c alergam din nou, dei era mult prea frig pentru a fi
confortabil i eu nu eram n form. Chiar i cu noii mei pantofi
ideali pentru alergare, m dureau gambele ngrozitor.
Alergam spre Cole.
Era un drum prea lung de la casa mea pn la casa lui Beck, chiar
i pentru un alergtor antrenat. Aa c am parcat la cinci kilometri
distan, mi-am fcut nclzirea n ceaa transparent i am pornit.
Aveam suficient timp pe parcursul a cinci kilometri s m
rzgndesc. Dar iat-m, deja vedeam casa i nc mai alergam.
Probabil c artam ca naiba, dar ce-mi psa? Dac venisem doar s
vorbesc, nu conta cum artam, nu?
Aleea era pustie. Sam plecase deja. Nu eram sigur c era o
uurare sau o dezamgire. nsemna ca exista o ans s gsesc casa
goal, Cole fiind probabil transformat n lup.
Din nou, nu-mi puteam da seama dac era o uurare sau o
dezamgire.
La cteva sute de metri de cas, am ncetinit pasul. Aproape c

221
mi recptasem rsuflarea pn s ajung n dreptul uii. Am
ncercat clana pentru a vedea ce se ntmpl, iar ua s-a deschis.
Am pit nuntru ezitnd pe lng ua din spate. Eram pe cale
s strig salut, cnd mi-am dat seama c putea fi i altcineva n
afar de Cole uman. Aa c am rmas acolo n colul ntunecat de
lng ua din spate, privind spre partea mai luminoas a buctriei,
amintindu-mi cum l-am vzut pe Jack murind n casa asta.
Era uor pentru Grace s spun c nu era vina mea. Astfel de
cuvinte nu nsemnau nimic.
Un sunet brusc i puternic m-a fcut s tresar. Urm o pauz
lung, iar apoi nc o izbucnire de trosnituri i bufnituri de undeva
din cas. Era ca o ceart fr cuvinte. Pentru cteva clipe, am rmas
acolo ncercnd s m hotrsc dac nu era mai bine s m strecor
afar i s fug napoi la main.
Deja ai stat deoparte o dat i n-ai fcut nimic n casa asta,
m-am gndit eu nverunat.
Aa c am pit i mai mult nuntru, fcndu-mi loc prin
buctrie. Am rmas un pic n hol, uitndu-m n sufragerie, fr s
neleg exact ce era n faa mea. Am vzut< ap. Urme inegale de
ap strluceau pe podeaua de lemn, prnd aproape de ghea n
perfeciunea lor.
Am ridicat ochii i am privit restul sufrageriei. Era complet
rvit. O veioz czuse pe canapea cu abaj urul strmb, iar pozele
nrmate erau mprtiate pe jos. Covorul din buctrie fusese
aruncat n dreptul uneia din msuele de la capetele canapelei,
mbibat n ap pe o parte, iar un scaun fusese rsturnat pe spate, ca
un martor mult prea ocat s se ridice. Am pit ncet, ascultnd cu
atenie, dar casa era cufundat n tcere.
Dezordinea era att de bizar nct nu avea cum s nu fi fost
intenionat. Crile deschise cu faa n jos n bltoacele de ap.
Paginile rupte, conservele ciobite de pe lng perete. O sticl goal
de vin ntoars cu capul n jos ntr-unul din ghivece, zugrveala
cocovit.
222
Iar apoi am auzit din nou sunete, lovituri, iar nainte s pot
reaciona, un lup a aprut n stnga mea n hol, izbindu-se de perete
i npustindu-se spre mine. ncepeam s mi dau seama cum
ajunsese sufrageria n starea aceea.
Sfinte< am zis eu fcnd un pas n spate n buctrie. Dar se
prea c lupul nu era interesat s m atace. Era ud leoarc i nainta
prin hol. Prea ciudat de mrunt n contextul acesta, cu blana lui
gri-brun lipit de corp, nu prea mai nfricotor dect un cine.
Lupul se ndeprt civa metri, apoi m privi cu ochi verzi,
sfidtori.
Cole, am rostit printre dini, inima zvcnindu-mi n piept.
Nebunule!
Spre surprinderea mea, tresri la auzul vocii mele. Mi-am adus
aminte c e totui un lup, iar instinctele lui urlau la el c eu eram
obstacolul dintre el i ieire.
M-am tras n spate, dar nainte s pot decide dac s-i deschid
sau nu ua, Cole ncepu s tremure. Se mai apropie civa metri de
mine i deja era cuprins de convulsii. Am fcut mai muli pai n
spate spernd c nu va vomita pe pantofii mei de alergare i mi-am
ncruciat braele privindu-l cum se transform.
Trgndu-se ntr-o parte, Cole ls alte cteva urme de gheare n
perete Sam avea s se bucure nespus. Apoi corpul i fu cuprins de
magie. Pielea i se ncrei, apoi i se ntinse. Botul lui de lup se
deschise dureros. Se rostogoli pe spate, gfind.
Redevenit om, zcea ntins pe podea, ca un peste pe uscat, cu
braele uor marcate de urmele roz ale unor rni. Apoi deschise
ochii i m privi.
Stomacul mi se strnse. Faa lui Cole era cea uman, dar
slbticia nu-i dispruse din ochi. ntr-un final, clipi, iar sprncenele
i schimbar expresia n aa fel nct mi ddea de neles c m
vedea cu adevrat.
Super micarea, nu? zise el cu vocea puin ngroat.
Am vzut mai bune de att, i-am rspuns rece. Ce faci?
223
Cole nu se mic, dect pentru a-i descleta pumnul i a-i
ntinde degetele.
Experimente tiinifice. Pe mine. Nu e deloc prima oar.
Eti beat?
Posibil, admise el cu un zmbet galnic. Nu sunt sigur dac
transformrile au legtur cu nivelul de alcool din sngele meu. Nu
m simt prea ru totui. Tu de ce ai venit?
Mi-am strns buzele.
N-am venit. Tocmai plecam.
Cole ntinse mna n direcia mea.
Nu pleca.
Pentru c o s ne distrm de minune? am zis eu.
Ajut-m s-mi dau seama, zise el. Ajut-m s-mi dau seama
cum s rmn lup.
n mintea mea, m aflam din nou la cptiul fratelui meu, care
riscase totul s rmn uman. Degetele i picioarele i amoreau, iar
el gemea i simea c avea s-i explodeze capul. Nu aveam cuvinte
pentru dezgustul pe care l simeam fa de Cole n momentul acela.
D-i seama singur, i-am zis.
Nu pot, spuse Cole, nc ntins pe spate, privindu-m de jos n
sus. Pot s m fac s m transform, dar e numai de scurt durat.
Frigul ajut, la fel i adrenalina, cred. Am ncercat o baie cu ghea,
dar nici asta n-a funcionat pn cnd nu m-am tiat, ca s simt
adrenalina. Dar nu funcioneaz. Tot timpul m transform napoi.
Ce pcat, am zis eu. Sam va fi ncntat cnd o s vad n ce hal
arat casa. M-am ntors s plec.
Isabel, te rog, vocea lui Cole m urmrea, chiar dac el
rmsese pe loc. Dac nu pot s m transform permanent n lup, o
s m sinucid.
M-am oprit, dar nu m-am ntors napoi spre el.
Nu zic asta pentru a te manipula, OK? E doar adevrul. Ezit.
Trebuie s scap cumva, i e ori una, ori alta. Nu pot, trebuie s mi
dau seama, Isabel. tii mai multe despre lupi. Te rog, ajut-m!
224
M-am ntors. nc zcea pe podea cu o mn la piept i cealalt
ntins.
Tot ce mi ceri e s te ajut s te sinucizi. Nu te preface c ar fi
altceva. Ce crezi c ar putea fi dac devii lup pentru totdeauna?
Cole nchise ochii.
Ajut-m s fac asta.
Am rs i mi-am dat seama ct de crud suna, dar nu m-am
stpnit:
Hai s-i spun ceva, Cole. Am stat n casa asta, exact n casa
asta am artat spre podea, iar el deschise ochii n camera aia i
l-am privit pe fratele meu murind. i n-am fcut nimic s l ajut. tii
cum a murit? A fost mucat i a ncercat s previn transformarea.
Am aranjat s fie injectat cu meningit bacterian, ceea ce i-a crescut
febra nfiortor, practic, mintea i-a luat foc, i-a distrus degetele i
picioarele i n cele din urm l-a omort. Nu l-am dus la spital
pentru c tiam c ar fi preferat s moar dect s fie vrcolac. Iar n
cele din urm, a obinut ce a vrut.
Cole se holba la mine. Avea acea expresie pierdut de mai
devreme. M ateptam s aib o reacie, dar nu apru. Ochii lui erau
goi.
i spun asta doar pentru c am vrut s scap de tot de vreo sut
de mii de ori de atunci. M-am gndit s beau metoda mamei sau
s m droghez tot metoda mamei sau s iau una din cele zece
milioane de puti ale tatlui meu i s-mi zbor creierii. Partea trist?
Nici mcar pentru c mi-ar fi dor de Jack. Doar mi-e, dar nu de asta
vreau s mor. Ci pentru c m simt att de vinovat pentru cum
l-am ucis. Eu l-am ucis. Iar n unele zile nu pot suporta asta. Dar
reuesc pn la urm. Pentru c asta-i viaa, Cole. Viaa e durere.
Trebuie s treci peste ct de mult poi.
Cole rspunse simplu:
Nu vreau.
Se pare c sinceritatea lui m izbea ntotdeauna cnd m
ateptam mai puin. tiam c m fcea s empatizez cu el, chiar i
225
atunci cnd nu voiam, dar nu m puteam abine aa cum nu m
putusem abine nici s l srut nainte. Mi-am ncruciat braele din
nou, simeam c voia s-mi smulg o mrturisire i nu cred c mai
aveam ceva de mrturisit.

Cole

Zceam acolo, zdrobit, pe podea. Fusesem att de sigur c


aceasta era ziua n care aveam s-mi adun curajul s sfresc totul!
Dar nu a fost. Pentru c, ntr-un fel, privindu-i chipul cnd
vorbea despre fratele ei, nu am mai simit nevoia.
Simeam c toi cei din casa asta aveau motive ntemeiate s i
doreasc s scape, iar eu eram singurul care ncerca. Obosisem.
Nu-mi ddusem seama ct eti de uman, am spus eu. Chiar
ai triri adevrate.
Din pcate.
M-am holbat la tavan. Nu eram sigur n ce direcie s o iau.
tii ce nu vreau s mai fac? zise ea. Nu vreau s m mai uit la
tine gol puc pe podea. Parc n-ai umbla mbrcat niciodat.
Mereu eti dezbrcat cnd te vd. Eti sigur c eti om?
Am dat ochii peste cap i am ncuviinat. Sunetul capului meu
frecndu-se de podea nc mi rsuna n urechi.
Bine, deci nu vei face nimic jenant ct ieim n ora. Pune nite
haine pe tine, hai la o cafea!
I-am aruncat o privire deloc entuziasmat, iar pe buze i s -a
aternut zmbetul ei crud, subire.
Dac vrei s te sinucizi i dup cafea, o s ai toat ziua la
dispoziie.
Uh, am mormit eu ridicndu-m n picioare. Am fost luat
prin surprindere de perspectiv, privind n jur la camera pe care o
rvisem. Nu m ateptasem s fac aa ceva din nou. Coloana m
durea de la attea transformri succesive. Sper s fie o cafea cel
puin perfect, i-am zis.
226
Nu-i prea grozav, recunoscu Isabel.
Avea o privire ciudat acum c m ridicasem n picioare: mai
linitit?
Dar recunosc c pentru orelul sta uitat de lume e mai bun
dect te-ai atepta, continu ea. Ia ceva lejer pe tine. Avem de mers
cinci kilometri pn la main.

227
Treizeci i trei
Sam

Studioul nu era prea impresionant pe dinafar. Era o cldire


turtit i ponosit, cu un microbuz turtit i ponosit parcat pe alee. Pe
locul liber de lng sttea nemicat un labrador, aa c Grace a
parcat n strad. Scrut cu privirea zona i trase frna de mn.
Cinele la e viu? ntreb ea. Crezi c sta e locul?
Da, aa cred, am rspuns eu i am artat spre abibildurile de
pe microbuz, toate cu logourile unor formaii independente din
Duluth: Finding the Monkey, The Wentz, Alien LifeForms. Nu
auzisem de niciuna, erau prea puin cunoscute pentru a fi difuzate
la radio, dar numele lor apreau destul de des n anunurile locale i
le recunoteam.
Dac suntem rpii de o aduntur de hipioi, o s dau vina pe
tine, zise ea deschiznd portiera.
nuntru ptrunse o briz de aer rece, purtnd mirosul oraului:
gaze de eapament, asfalt, o grmad de oameni i o grmad de
cldiri.
Tu ai ales locul.
Grace m srut n fug i iei din main. Pentru o clip pru
nesigur pe picioare, dar i reveni imediat. n mod clar nu voia ca
eu s observ asta.
Te simi OK? am ntrebat eu.
N-a putea fi mai OK, zise ea, deschiznd portbagajul.
Cnd m-am aplecat s-mi iau chitara, am fost cuprins brusc de
emoii. M-am mirat doar c nu le czusem prad mai devreme. Am
apucat mnerul husei mele de chitar i m-am rugat s nu uit

228
acordurile.
Ne-am ndreptat spre u. Cinele nu a ridicat capul.
Cred c e mort, zise Grace.
Cred c e ca un fel de pre sub care ascunzi cheia.
Grace i nclet degetele n buzunarul pantalonilor mei. Eram
pe cale s bat la ua de la intrare cnd am vzut plcua scris cu
marker permanent: INTRAREA N STUDIO, PRIN SPATE.
Aa c ne-am dus n spate, unde scrile crpate din beton, cu
trepte mult prea late, ne-au condus spre un beci n dreptul cruia se
afla un alt indicator scris de mn: ANARCHY RECORDING, INC.
INTRARE. Dedesubt era un ghiveci cu nite panselue ofilite,
plantate prea devreme i mncate de brum.
M-am ntors spre Grace.
Anarchy, Incorporated. Sun un pic ironic.
Grace mi arunc o privire exasperat i ciocni la u. Mi-am
ters minile transpirate de pantaloni.
Ua se deschise dezvluind un alt labrador nuntru, de data
aceasta cu siguran viu, i o fat de vreo douzeci i ceva de ani cu
o bandan roie pe frunte. Arta att de interesant i de ne-drgu,
nct trecea de dimensiunea urtului ntr-un alt spaiu aproape la fel
de bun ca frumosul: avea un nas mare, coroiat, ochii cprui adormii
i pomei ascuii. Prul l avea prins ntr-o mulime de codie
rsucite n vrful capului, ca o Prines Leia n variant
mediteranean.
Sam i Grace? Intrai.
Avea o voce frumoas, complicat, o voce de fumtoare, dei
emana un iz de cafea, nu de igri. Grace, brusc motivat, pi n
studio, hipnotizat de mirosul de cafea.
Odat ce ua se nchise n urma noastr, nu mai eram ntr-un beci
prpdit, ci ntr-o capsul de nalt tehnologie, dintr-un alt univers.
Aveam n fa un perete de mixere de sunet i monitoare
computerizate, ntreaga camer era ntunecat i izolat fonic.
Tastele erau iluminate de dedesubt, la fel i o canapea joas, neagr.
229
Unul din perei era din sticl i ddea spre o camer ntunecat,
izolat fonic, cu un pian i o mulime de microfoane nuntru.
Eu sunt Dmitra, spuse fata cu cozile, ntinznd o mn. M
privi fr s clipeasc i n momentul n care i-am ntlnit ochii am
fcut un pact nerostit: ea nu se va holba la ochii mei galbeni, iar eu
nu m voi holba la nasul ei. Tu eti Sam sau Grace?
Am zmbit la aceast glum i am strns mna.
Sam Roth. mi pare bine.
Dmitra strnse i mna lui Grace, care se mprietenise cu
labradorul.
Ce facem azi, copii?
Grace se uit la mine.
Un demo, cred.
Crezi? Cu ce fel de instrumente avem de a face?
Am ridicat chitara.
OK, spuse ea. Ai mai fcut asta pn acum?
Nu.
Un virgin. Cteodat, exact ce-i trebuie, zise ea.
mi aducea aminte un pic de Beck. Chiar dac zmbea i glumea,
puteam s-mi dau seama c era cu ochii pe mine i pe Grace, gata s
ia decizii radicale. i Beck fcea asta, lsa impresia de prietenie, ct
timp se hotra dac merita sau nu s-i piard timpul cu tine.
Tu intri acolo deci, continu ea. Vrei nite cafea nainte s
ncepem?
Dmitra ne art buctria improvizat, iar Grace se ndrept
ntr-acolo.
Ce asculi? m ntreb Dmitra ntre timp.
Am aezat husa de chitar pe canapea i am desfcut-o. Am
ncercat s nu par pretenios.
Mult indie rock. The Shins, Elliott Smith, Jos Gonzles,
Damien Rice. Gutter Twins. Din astea.
Elliott Smith, repet Dmitra, de parc n-a fi zis i alte nume.
Grace se ntoarse cu o can urt cu o cprioar. Dmitra buton
230
ceva la computer, care putea fi sau nu fi att de util pe ct voia ea s
par. ntr-un final, m pofti n camer, mi prezent dou
microfoane, unul pentru voce, altul pentru chitar, amndou
aplecate atent spre mine, i mi pas o pereche de cti.
Ca s putem vorbi cu tine, zise ea disprnd dincolo de perete.
Grace atepta i ea cu mna pe capul labradorului.
Degetele mele preau soioase i nepotrivite pentru ceea ce
doream de la ele. Ctile miroseau ca i cum ar fi fost purtate de
prea multe capete. Din colul meu de scaun, am privit-o rugtor pe
Grace, care arta att de frumoas i nemicat n lumina difuz din
jurul ei, ca un fotomodel dintr-o revist de art. Mi-am dat seama c
nu o ntrebasem cum se simea n dimineaa asta. Dac nc i era
ru. in minte c se cltinase lng main i avusese grij s nu
observ. Am nghiit n sec, aveam gtul uscat i am ntrebat n
schimb:
Putem s ne lum un cine?
Putem, spuse Grace mrinimos. Dar nu o s-l plimb
dimineaa. O s dorm.
Eu nu dorm niciodat.
Am tresrit, auzind vocea Dmitrei n cti:
Poi s cni un pic ca s ajustez nivelurile?
Grace se aplec i m srut pe frunte, cu grij, fr s verse
cafeaua pe mine.
Baft!
Speram ca ea s stea cu mine ct timp cntam, s-mi aduc
aminte de ce eram aici, dar n acelai timp, nu avea sens s cnt
despre ct de dor mi era de ea uitndu-m la ea, aa c am lsat-o
s plece.

Grace

M-am aezat pe canapea i am ncercat s m prefac c nu eram


intimidat de Dmitra. Nu s-a sinchisit s vorbeasc din politee cu
231
mine ct a umblat la mixere i nu tiam dac a fi deranjat-o dac
vorbeam eu cu ea, aa c am rmas acolo, urmrind ce se ntmpla.
Momentul de linite era bine-venit. Capul ncepea s-mi pulseze
n acelai mod lent, cldura ciudat mi se mprtia din nou n corp.
Cnd ncercam s vorbesc, migrena mi ncleta dinii. Cldura mi
se mprtia n corp din nou, iar durerea surd se nnoda iari n
gt. Am dus un erveel n dreptul nasului, dar nu sngeram.
Adun-te mcar pentru astzi, mi-am zis. Astzi nu e vorba
despre tine.
Nu aveam s-i stric ziua lui Sam. Aa c am stat pe canapea i
mi-am ignorat corpul ct de bine am putut.
Sam se ntoarse cu spatele n aa fel nct privea n alt parte ct
timp i acorda chitara. Era aplecat asupra instrumentului.
Cnt numai un pic, spuse Dmitra, i l-am vzut ntorcnd
capul la auzul vocii ei n cti. ncepu s ciupeasc rapid corzile,
ntr-un mod cum nu mai auzisem pn acum. Apoi ncepu s cnte
cu vocea. Prima not tremur, se simeau emoiile, ns se redres
rapid. Vocea i rsuna clar, sincer. Cntecul era despre durere i
desprire m-am gndit c era vorba de Beck sau de mine, dar
apoi mi-am dat seama c era despre Sam:

O mie de feluri de a-i lua rmas-bun,


O mie de feluri de-a plnge,
O mie de feluri de-a pleca acum,
De a-i lua rmas-bun,
De a rosti clar cuvinte pe care
A putea s le uit
Cnd mi voi regsi vocea.

Auzind vocea lui Sam n boxe, o fcea s sune complet diferit.


Pentru un motiv sau altul, faa mea voia doar s zmbeasc la
nesfrit. Nu prea normal s fiu att de mndr de ceva la care nu
contribuisem cu nimic, dar nu m puteam abine. n faa mixerului,
232
Dmitra rmsese nemicat, cu degetele aezate pe manete. Avea
capul plecat. Ascult atent, apoi spuse fr a se ntoarce spre mine:
S-ar putea s ne alegem cu ceva de calitate astzi.
Am continuat s zmbesc. tiusem asta de la nceput.

233
Treizeci i patru
Isabel

La trei dup-amiaza, Kennys era gol. Mirosea n continuare a


mic dejun unsuros: bacon ieftin, cartofi prjii n prea mult ulei i un
vag iz de fum de igar, cu toate c fumatul nu era permis.
Fa n fa cu mine, Cole sttea ghemuit, iar picioarele lui erau
att de lungi nct continuam s m lovesc de ele pe sub mas. Nu
prea s aib ce cuta ntr-o crcium de provincie ca asta, aa cum
probabil nici eu nu pream. Prea creaia unui designer de top care
tia cu ce se ocup avea trsturi deosebite, brutale i pline de
personalitate, periculos de ascuite. Separeul prea s se risipeasc
n jurul lui, ridicol de demodat i de rnesc, prea un decor
perfect pentru o edin foto ironic. Eram fascinat de minile lui
aspre, unghiuri ciudate i vene proeminente. i urmream abilitatea
degetelor n cele mai banale gesturi amestecarea zahrului n
cafea.
Eti muzician? am ntrebat.
Cole m privi pe sub sprncene. Ceva l deranjase la aceast
ntrebare, dar nu era chip s fi ghicit ce.
Da, zise el.
Ce fel?
Afi o privire ca orice muzician adevrat cnd e ntrebat despre
muzica sa. Vocea lui cpt un ton autocritic cnd rspunse.
Un pic din toate. Clape, cred.
Am un pian la mine acas.
Cole i privi minile.
Nu prea mai cnt.

234
Apoi rmase din nou tcut, acea tcere grea, toxic prnd s se
ntind peste masa dintre noi.
Nu mi-a observat privirea, nu s-a obosit s se uite spre mine.
Nu-mi plcea s discut nimicuri. M-am gndit s o sun pe Grace
pentru a o ntreba ce s-i spun unui vrcolac sinuciga i reticent,
dar mi uitasem telefonul undeva. n main poate.
La ce te uii? am ntrebat ntr-un final, fr a atepta un
rspuns.
Spre surprinderea mea, Cole ntinse mna spre mine, cu degetele
rchirate. n privirea lui se putea citi att mirarea, ct i dezgustul,
iar vocea lui reflecta aceste sentimente.
n dimineaa asta, cnd am devenit din nou eu, aveam n fa o
cprioar. Nu era chiar moart. M privea, spuse el, i ridic ochii
spre mine pentru a-mi observa reacia. Dar nu se putea mica,
pentru c n forma mea de lup i spintecasem burta i cred c
ncepusem s o mnnc de vie i cred c am continuat s fac asta<
Aveam minile mnjite de mruntaiele ei.
i privi degetul mare, iar acum am putut observa dunga maro de
sub unghie. Vrful degetului i tremura, att de uor, nct aproape
c nu observai.
Nu pot s m cur, spuse el.
Mi-am sprijinit mna pe mas, cu palma n sus, iar cnd nu a
neles ce voiam, am ntins braul un pic mai mult i i-am apucat
degetele. Cu cealalt mn, mi-am scos unghiera din geant i uor,
i-am curat mizeria de sub unghie.
Mna lui rmase nemicat ntre noi, cu palma n jos i degetele
rchirate pe faa de mas, ca a unui animal gata s-i ia zborul.
Nu cred c fratele tu a murit din vina ta, spuse Cole.
Am dat ochii peste cap.
Bine, Grace.
Ce?
Grace. Prietena lui Sam. i ea spune acelai lucru. Dar ea nu a
fost acolo. n fine, tipul pe care a ncercat ea s-l salveze n felul la a
235
supravieuit. i permite s fie generoas. De ce vorbim despre asta?
Pentru c m-ai fcut s merg cinci kilometri pentru o cafea
care nici mcar nu-i proaspt. Spune-mi care-i faza cu meningita.
Meningita cauzeaz stri febrile. Privirea lui goal mi-a dat de
neles c nu ncepeam de unde trebuie. Grace a fost mucat cnd
era copil, dar nu s-a transformat niciodat, pentru c idiotul de
taic-su a ncuiat-o n main ntr-o zi de var i aproape s-a prjit
nuntru. Am decis s mai ncercm s reproducem efectul cu o
febr foarte mare, i ne-am gndit n mod evident la meningit.
Care are o rat de supravieuire de treizeci i cinci la sut,
spuse Cole.
De la zece la treizeci la sut, l-am corectat eu. i i-am zis, l-a
vindecat pe Sam, l-a omort pe Jack.
Jack e fratele tu.
A fost, da.
i tu i-ai fcut injecia?
Nu, Grace s-a ocupat. Dar eu am fcut rost de sngele infectat.
Cole privi nelinitit.
Nici nu e nevoie s-i spun de ce vina pe care o simi e mult
prea mic.
Am ridicat o sprncean.
Nu<
, spuse el. i retrase mna napoi n partea lui de mas i
se holb la recipientele de sare i piper. M gndesc. Sam nu se mai
transform deloc?
Nu. Cumva, febra a prjit lupul din el, ceva de genul sta.
Cole cltin din cap fr a ridica privirea.
Nu are niciun sens. Nu trebuia s fi funcionat. E ca i cum ai
spune c tremuri atunci cnd i-e frig i transpiri cnd i-e cald, aa
c o s te bgm la cuptor cteva minute i nu o s mai tremuri
niciodat.
Ei bine, nu tiu ce s-i zic. Asta trebuia s fi fost ultimul an
pentru Sam, trebuia s fie lup acum. Febra a funcionat.
236
Se ncrunt la mine.
N-a spune c febra a funcionat. A spune c ceva legat de
meningit a stopat transformrile. Ceva legat de ziua aceea nchis
n main. Asta poate fi adevrat. Dar s spui c febra e motivul?
Nu poi dovedi.
Mare om de tiin mai eti!
Tatl meu<
Savantul nebun, am intervenit eu.
Da, savantul nebun. Obinuia s spun o glum la ore. Cu o
broasc, cred c era o broasc. Poate era un greiere. Broasc, n fine.
Un biolog are o broasc i spune: Broasc, sari. Broasca sare patru
metri, biologul noteaz. Apoi i taie un picior i spune: Broasc,
sari, iar broasca sare doi metri. Biologul noteaz. i mai taie un
picior, spune Sari, i broasca sare un metru. Savantul noteaz.
Apoi i taie toate picioarele, spune Sari, iar broasca nu sare.
Biologul trage concluzia c, odat ce i-au fost tiate toate cele patru
picioare, broasca nu mai aude. nelegi?
Eram indignat.
Nu sunt idioat. Crezi c am tras concluzia greit. Dar a
funcionat. Ce conteaz?
Nu conteaz pentru Sam, presupun, dac funcioneaz. Dar
nu cred c Beck avea dreptate. Mi-a spus c frigul ne face lupi, iar
cldura ne face umani. Dar dac asta ar fi adevrat, lupii noi, ca
mine, nu ar fi instabili. Nu poi s inventezi reguli i apoi s spui c
nu conteaz pentru c trupul tu nu le cunoate nc. tiina nu
funcioneaz aa.
Am rmas pe gnduri.
Deci crezi c logica e ca n bancul cu broasca?
Nu tiu, la asta m gndeam cnd ai venit tu. Voiam s vd
dac pot declana o transformare altfel dect prin frig.
Prin adrenalin. i tmpenie.
Da. La asta m gndesc, i a putea s greesc. Dar nu cred c
frigul cauzeaz transformarea. Cred c e felul n care creierul tu
237
reacioneaz la frig i asta dicteaz corpului s se transforme. Dou
lucruri complet diferite. Unul este temperatura real. Cellalt este
temperatura pe care o percepe creierul tu. Degetele lui Cole
apucar erveelul. Cred c ne-am descurca mai bine cu o foaie de
hrtie.
N-am hrtie, dar< i-am ntins un stilou din poet.
Chipul i se schimb complet. Se aplec asupra erveelului i
desen un grafic.
Vezi< frigul i scade temperatura i i spune hipotalamusului
s te protejeze. De asta tremuri. Hipotalamusul face o grmad de
alte lucruri amuzante, de genul i spune dac eti o persoan
matinal, i spune corpului s produc adrenalin i ct grsime s
ai i<
Nu e adevrat. Inventezi.
Ba nu, spuse Cole sincer. Asta se discuta la mine la cin unde
am crescut eu. Mai adug un punct graficului su. Hai s ne
prefacem c mai este ceva pe care frigul l obine de la hipotalamus.
Scrise transformarea n lup n dreptul noului punct. erveelul se
destrm n acel loc.
L-am ntors spre mine ca s-i pot citi scrisul inegal i dezordonat.
i meningita unde intr n discuie?
Cole cltin din cap.
Nu tiu, dar ar putea explica de ce sunt uman n clipa asta.
nainte s ntoarc erveelul spre el, scrise cu litere de o
chioap: METH.
I-am cutat privirea.
Nu a cobort ochii. Erau att de verzi n lumina dup-amiezii!
tii c se spune c drogurile i dau creierul peste cap? Cred c
e adevrat.
Am continuat s m uit la el i mi-am dat seama c se atepta s
ntreb despre dependena lui din trecut.
Ce am zis n schimb a fost:
Vorbete-mi despre tatl tu.
238
Cole

Nu tiu de ce i-am spus despre tata. Nu era persoana cea mai


comptimitoare cu care s vorbeti. Poate c de asta i-am i spus.
Nu i-am spus prima parte. Cndva, demult, nainte de lupul cel
nou legat fedele pe bancheta din spate a unui Chevrolet Tahoe,
nainte de Clubul Josephine, nainte de NARKOTIKA, a fost un
biat pe nume Cole St. Clair, care putea face orice. Iar
responsabilitatea acelor posibiliti era att de grea nct s-a
autodistrus nainte de a apuca s fac ceva.
Ce i-am spus a fost:
Cndva, demult, am fost fiul unui savant nebun. O legend.
Fusese un copil-minune, apoi un geniu n adolescen, pe urm un
semizeu n carier. Se ocupa cu genetica i ajuta la naterea unor
copii mai frumoi.
Isabel nu a spus c nu e aa ru. Doar a tcut.
i asta era bine, am zis. i fusese bine. in minte fotografii cu
mine stnd pe umerii lui, cu oceanul n spate. in minte jocuri de
cuvinte n main. in minte piese de ah, grmezi de pioni pe
marginea tablei. Era mai mereu plecat, dar nu-mi psa de asta. Totul
era minunat cnd el era acas, iar fratele meu i cu mine am avut
copilrii fericite. Da, totul era bine, pn cnd am nceput s
cretem.
Era greu s-mi aduc aminte prima dat cnd mama a rostit
cuvintele, dar sunt destul de sigur c acela a fost momentul cnd
totul a nceput s se prbueasc.
Nu m ine n suspans, zise Isabel sarcastic. Ce a fcut?
El nu a fcut nimic. Eu am fcut ceva.
Ce fcusem? Cred c fcusem un comentariu detept legat de
ceva din ziar, m descurcasem la coal suficient de bine nct s sar
peste o clas, rezolvasem un puzzle pe care ei nu m crezuser n
stare s-l rezolv. ntr-o zi, mama a spus pentru prima oar, cu
239
jumtate de zmbet pe faa ei lunguia i tears care mereu prea
obosit probabil, urmele unei csnicii aa lungi lng un geniu
mre a spus: Ghici cu cine seamn?
nceputul sfritului.
Am ridicat din umeri.
L-am lsat pe fratele meu la coal. Tata voia s-l aduc i pe el
la laborator. Voia s urmez cursuri universitare. Voia ca eu s devin
el.
M-am oprit, gndindu-m la toate momentele cnd l-am
dezamgit. Tcerea era ntotdeauna, ntotdeauna mai dureroas
dect ipetele.
Nu eram el. El era un geniu. Eu nu eram.
Mare chestie!
Pentru mine nu conta. Dar pentru el da. Voia s tie de ce nu
ncerc mcar. De ce am apucat-o n direcia opus.
Care a fost direcia aia? ntreb Isabel.
Am privit-o tcut.
Nu-mi arunca privirea aia. Nu ncerc s aflu cine eti. Nu-mi
pas cine eti. Vreau doar s tiu ce te-a fcut s fii aa.
Chiar n clipa aceea, trei fete de vreo doisprezece-treisprezece ani,
cu chipurile vesele i pline de couri, aprur n captul mesei.
Toate trei afiau aceeai expresie de ncntare. Nu le cunoteam
personal, dar vzusem attea altele ca ele. tiam imediat ce avea s
spun.
Isabel le privi.
Hei, dac vrei s mprii pliante pentru cercetai, valea. De
fapt, valea oricum.
Cea mai ndrznea dintre cele trei, cu cercei uriai n urechi, mi
ntinse un carneel roz.
Nu-mi vine s cred. tiam eu c nu eti mort. tiam eu! Poi
s-mi dai un autograf? Te rog?
Celelalte dou chiiau entuziasmate.
Probabil, ar fi trebuit s fiu ngrozit c m-au recunoscut. Dar
240
uitndu-m la ele nu m puteam gndi dect c toate cntecele mele
brutale i nuanate i toat suferina prin care am trecut
compunndu-le n camere de hotel nu au servit dect unor copile
agitate, cu tricouri cu High School Musical. NARKOTICA pentru
precolari.
Poftim? am zis eu privindu-le.
Zmbetele li s-au ters un pic, dar fata cu cerceii nu i-a retras
carneelul.
Te rog. D-mi un autograf. Nu o s te mai deranjm dup. Jur.
Am murit cnd am auzit Break My Face, l am i ca ringtone.
Ador piesa aia. E cel mai tare cntec din lume. Am plns cnd ai
disprut. N-am mncat zile ntregi. i am semnat petiia oamenilor
care cred n continuare c mai eti viu. Doamne, nu-mi vine s cred!
Eti viu.
Una din fetele din spate chiar plngea, copleit de norocul de a
fi dat peste mine n via.
Ah, am continuat eu s mint delicat. Crezi c sunt< da. Mi s-a
mai ntmplat. A trecut ceva vreme. Dar nu, nu sunt.
Am simit-o pe Isabel cum m fixeaz cu privirea.
Ce? spuse fata cu cercei descumpnit. Ari exact ca el. Super
drgu.
Roi att de tare nct prea de-a dreptul dureros.
Mersi.
Acum poi s pleci, am adugat mental.
Chiar nu eti el? a adugat fata.
Chiar nu sunt. Nici nu tii de cte ori am auzit chestia asta de
cnd s-a dat l-a tiri, m-am scuzat eu.
Pot s fac mcar o poz cu telefonul ca s le art prietenilor
mei?
Nu cred c e o idee bun, am spus eu nelinitit.
nseamn s v crai de aici, zise Isabel. Valea.
Fetele i-au aruncat priviri de ghea, nainte de a pleca n grup.
Le puteam auzi n continuare vocile.
241
Arat exact ca el, czu pe gnduri una dintre fete.
Eu chiar cred c e el, spuse cea cu cercei. Dar nu vrea s fie
deranjat. A fugit ca s scape de publicitate.
Ochii lui Isabel m scrutau intens, ateptnd un rspuns.
M-au confundat, am zis eu.
Fetele erau napoi la masa lor. Cea cu cercei privi napoi i strig:
Te iubesc oricum, Cole!
Celelalte dou chicotir.
Cole? ntreb Isabel.
Cole. Ajunsesem napoi la nceput. Cole St. Clair.
Cnd am ieit, fetele mi-au fcut oricum o poz cu telefonul
mobil.
nceputul sfritului.

242
Treizeci i cinci
Sam

Niciodat n-am muncit att de mult la muzica mea ca n primele


dou ore din studio. Odat ce Dmitra i-a dat seama c nu m
credeam un fel de Elliott Smith, a nceput s-i dea toat silina. Am
repetat versurile chiar i de trei ori, ncercnd s obinem un anumit
aranjament. Am nregistrat i zdrngneli n plus pe lng
ciupiturile mele de corzi, am adugat i efecte de percuie. Pe unele
piese, mi-am nregistrat vocea n diferite armonii, de mai multe ori,
pn cnd se auzea o ntreag hait de Sami cntnd n canon.
A fost genial, incredibil, obositor. ncepusem s-mi dau seama ct
de puin dormisem cu o noapte nainte.
De ce nu iei o pauz? a sugerat Dmitra dup cteva ore. M
ocup eu de mixaj cu ce-am fcut pn acum i tu ridic-te, ntinde-i
picioarele, du-te la baie, f-i o cafea. ncepi s suni un pic plat i
prietenei tale i e dor de tine.
Prin cti am auzit-o pe Grace protestnd:
Eu doar stau aici!
Am zmbit i mi-am scos ctile. Le-am lsat lng chitar i
m-am dus n camera principal. Grace prea la fel de extenuat cum
m simeam eu. Era ntins pe canapea cu cinele la picioare. M-am
aezat lng ea, n timp ce Dmitra mi-a artat forma vocii mele pe
ecranul computerului. Grace m cuprinse n brae.
Cni minunat.
Dmitra aps un buton, iar vocea mea compresat i armonizat
rsun din boxe. Nu m recunoteam, dei eram eu. Dar eu, ca i
cum a fi fost la radio. Eu, ascultndu-m din afar. Mi-am

243
ncruciat braele. Dac era att de uor s faci pe cineva s sune ca
un vocalist profesionist, poate c toat lumea merita o ans n
studio.
E genial, am zis eu. Nu tiu ce-ai fcut, dar sun genial.
Dmitra nu se ntoarse. Continua s butoneze.
E meritul tu, copile. Eu chiar n-am fcut mare lucru pe aici.
Nu o credeam.
Da, sigur. Unde e baia?
Grace art nspre hol.
n stnga dup buctrie.
Mi-am trecut degetele prin prul lui Grace i apoi am pornit prin
labirintul de holioare. Pe perei erau atrnate coperte de albume
semnate. n aer plutea un damf de igar. La ntoarcere, am aruncat
o privire mai atent spre albumele nrmate. Karyn credea c poi s
tii totul despre cineva dup crile pe care le citete, dar eu tiam c
poi s-i dai seama de mai multe dup muzica pe care o ascult.
Dac era s ne lum dup peretele acela, Dmitra prea s prefere
muzica dance i electronic. Avea o colecie impresionant pe care o
puteam admira chiar dac trupele nu erau tocmai pe gustul meu.
Mi-am propus s glumesc cu ea pe tema seleciei impresionante de
coperte de albume suedeze.
Cteodat, ochii ti observ ceva ce creierul nu detecteaz. Iei n
mn un ziar i i vine n minte o fraz pe care nu ai citit -o
contient nc. Intri ntr-o camer i i dai seama c totui ceva nu e
la locul sau nainte s te uii cu atenie.
Am simit c asta se ntmpla acum. Am vzut chipul lui Cole,
sau ceva care m ducea cu gndul la el, dar nu-mi ddeam seama
unde. M-am ntors la perete i am aruncat o privire spre copertele
albumelor din nou, scrutnd desenele, titlurile printate, numele
artitilor.
i iat. Mai mare ca toate celelalte. Nu era o copert de album, ci
de revist, cu un tip care prea s se npusteasc afar din cadru. n
spate se aflau ceilali membri ai trupei, uitndu-se la el. Era o
244
copert celebr. ineam minte c o mai vzusem. ineam minte
sritura spre camer a tipului din centru, cu braele ntinse, saltul
era tot ce conta, nu-i psa ce se ntmpla la aterizare. ineam minte
i titlul, scris cu acelai font pe care l folosiser pe coperta
albumului: SPARGEREA GHEII: SOLISTUL DIN NARKOTIKA
VORBETE DESPRE CUM E S AJUNGI CELEBRU NAINTE DE
18 ANI.
Dar nu ineam minte c tipul avea faa lui Cole.
Am nchis ochii o clip, coperta nc mi era imprimat n
memorie. Speram s fie doar o coinciden. Speram ca Beck s nu fi
infectat pe cineva celebru.
Am deschis ochii. Cole era n continuare acolo. Iar n spatele lui
putea fi observat mult mai neclar, pe fundal, Victor.
Am pornit cu pai foarte leni spre studio. Ascultau o alt pies
de-a mea, care suna chiar mai bine dect cea de dinainte. Dar
dintr-odat prea deconectat de via. De viaa mea real, cea care
era dictat de schimbrile de temperatur, chiar dac acum pielea
mea era n mod clar uman.
Dmitra, am zis eu, iar ea s-a ntors. Grace m-a privit i ea
ncruntat, auzindu-mi tonul. Cum l cheam pe solistul din
NARKOTIKA? am ntrebat.
Vzusem toate dovezile de care aveam nevoie, dar nu puteam
crede pn cnd nu-mi spunea cineva.
Un zmbet se rspndi pe chipul Dmitrei, mult mai puin aspru
dect cele pe care le vzusem pn acum.
O, Doamne, la da concert. E nebun de legat, dar trupa<
Cltin din cap i pru s-i aduc aminte c am pus o ntrebare.
Cole St. Clair. E dat disprut de mai multe luni.
Cole. Cole era Cole St. Clair.
i eu crezusem c era greu s m ascund n spatele ochilor mei
galbeni. Mii de perechi de ochi din lume l cutau, gata s-l
recunoasc. Iar dac l gseau, ne gseau pe toi.

245
Treizeci i ase
Isabel

Unde vrei s te las? La casa lui Beck?


Stteam la mine n main, parcat n colul cel mai ndeprtat de
Kennys, pentru a o feri de loviturile portierelor rnoilor de pe
aici. ncercam s nu m uit la Cole, care prea uria pe locul din
dreapta, prezena lui prnd s ocupe mai mult loc dect era fizic
posibil.
Nu face asta, spuse Cole.
Mi-am ndreptat privirea spre el.
Ce s fac?
Nu te preface c nu s-a ntmplat nimic. ntreab-m!
Lumina dup-amiezii se stingea rapid. Un nor lung, ntunecat
tia vzduhul dinspre vest. Nu aducea ploaie, doar vreme mohort
din alte pri.
Am suspinat. Nu tiam dac voiam s tiu. A ti prea a fi mai
complicat dect a nu ti. Dar nu puteam vr duhul napoi n lamp
acum c ieise.
Conteaz? am ntrebat.
Vreau ca tu s tii, spuse Cole.
L-am privit, iar chipul lui periculos de frumos chiar i acum
prea s m ndemne seductor s l srut. Avea un chip trist, odat
ce tiai cum s l citeti.
Chiar vrei?
Vreau s aflu dac i ali oameni n afar de copiii de zece ani
mai tiu cine sunt. Dac nu, chiar o s m sinucid.
I-am aruncat o privire seac.

246
Ar trebui s ghicesc?
Fr s l las s rspund, m-am gndit la degetele sale agile i la
ct era de chipe.
Cni la clape n vreun boy band?
Sunt solistul de la NARKOTIKA.
Am ateptat o vreme, am ateptat s-mi spun c glumete.
Dar nu glumea.

Cole

Faa nu i s-a schimbat. Poate c publicul meu int chiar erau


preadolescenii. Totul prea o mare fars.
Nu m privi aa, zise ea. Dac nu i-am recunoscut faa nu
nseamn c nu i-am auzit muzica. Toat planeta tie de ea.
N-am spus nimic. Ce era de spus? ntreaga conversaie mi lsa o
senzaie de dj vu, parc tiusem dintotdeauna c o s port
discuia asta cu ea, aici n main, ntr-o dup-amiaz trzie,
umbrit de nori.
Ce? ntreb Isabel, privindu-m fix n ochi. Ce? Chiar crezi
c-mi pas c eti rock star?
Nu-i vorba de muzic.
Isabel m nghionti.
Las-m s ghicesc. Droguri, femei, multe njurturi. Ce ai
putea s-mi spui din ce nu mi-ai spus deja? n dimineaa asta zceai
gol pe podea i mi-ai zis c vrei s te sinucizi. Aa c, ce? Crezi c,
dac am aflat c eti solistul din NARKOTIKA, s-a schimbat ceva?
Nu.
Nu-mi ddeam seama cum m simeam. Uurat? Dezamgit? mi
doream oare ca lucrurile s se fi schimbat?
Ce vrei s spun? ntreb Isabel. Vai, o s m corupi, d-te jos
din main! Prea trziu. Nu ai cum s m manipulezi.
Auzind astea, am izbucnit n rs. M-am simit un pic prost, tiam
c avea s o ia ca pe o insult, cu toate c nu era.
247
Crede-m c a avea cum. Sunt cteva locuri pe care tu nu le
cunoti, i eu le cunosc att de bine. Am tras dup mine atia
oameni acolo i niciunul nu s-a mai ntors.
ntr-adevr. Se simea insultat, credea c o consider naiv.
Nu ncerc s te enervez. ncerc s i dau un avertisment drept.
Sunt cunoscut mult mai mult pentru chestii de genul sta dect
pentru muzica mea.
Privirea i devenise de ghea, poate chiar ncepuse s cedeze.
Nu cred c sunt capabil s iau o decizie care s nu fie cumva n
interes propriu.
Isabel rse acum, un rs ascuit, necrutor i att de sigur de sine
nct mi se prea chiar sexy. Bg maina n mararier i iei din
parcare.
Tot atept s-mi spui ceva ce nu tiu deja, zise ea.

Isabel

L-am adus pe Cole acas, tiind foarte bine c era o idee proast
cred c fceam asta tocmai pentru c era o idee proast. Cnd am
ajuns acolo, deja se lsase ntunericul. Era o sear fermectoare,
aproape exagerat de frumoas, cerul cptase o nuan nchis de
roz pe care o puteai vedea doar aici, n nordul Minnesotei.
Eram napoi n locul unde ne cunoscuserm, dar acum ne tiam
numele. Pe alee era parcat o main, BMW-ul albastru al tatlui
meu.
Nu-i face griji, am spus eu parcnd pe locul de lng. E tata, e
weekend, st n pivni cu un pahar de trie. Nici nu o s-i dea
seama c suntem acas.
Cole nu spuse nimic, doar cobor din main. Aerul era rcoros,
i frec braele i m privi cu ochii goi i ntunecai.
Grbete-te, spuse el.
Am simit asprimea vntului i mi-am dat seama despre ce
vorbea. Nu voiam s se transforme n lup acum, aa c l-am apucat
248
de bra i l-am ntors spre ua din lateral, cea care ddea spre casa
scrilor.
Cnd am tras ua dup noi, tremura deja. Ne-am trezit n spaiul
ngust al scrilor. Cole se ghemui, sprijinit cu o mn de perete.
Cteva secunde, am rmas proptit deasupra lui, cu mna pe clan,
ateptnd s vd dac nu cumva se transform.
ntr-un final, se ridic. Mirosea a lup, dar chipul nu i se
schimbase.
Asta e prima dat cnd am ncercat s nu fiu lup, spuse el.
Apoi se ntoarse i urc scrile fr a mai atepta indicaiile mele.
Am venit dup el, se fcuse nevzut n ntuneric, cu excepia
minilor lui albe de pe balustrad. Aveam impresia c el i cu mine
ne npusteam cu maina ntr-un zid, iar eu, n loc s frnez, apsam
acceleraia.
n capul scrilor, Cole ezit un moment. Am trecut naintea lui i
l-am luat de mn, conducndu-l spre camera mea din pod. Cole se
aplec pentru a nu se lovi cu capul de pereii nclinai ai mansardei.
M-am ntors i l-am apucat brusc de gt nainte s poat reaciona.
Mirosea foarte puternic a lup, ceea ce n capul meu prea o
combinaie de Sam, Jack i Grace i casa lui Beck, dar nu-mi psa.
Gura lui era ca un drog. Srutndu-l, nu voiam dect s-i simt
buzele lipite de ale mele i minile lui trgndu-m spre el. Nu m
puteam gndi la nimic dect la felul grabnic n care mi rspundea
la srut.
Undeva la parter, ceva czu i se sparse cu zgomot de podea.
Tata cu ale lui prea s fie din alt lume. Buzele lui Cole m purtau
undeva departe de viaa mea, ct de departe avea s m poarte oare
ntregul lui trup? Mna mea cuta s-i descheie pantalonii, Cole
nchise ochii i trase aer n piept.
M-am desprins de el i m-am culcat pe pat. Inima mi btea cu o
vitez absurd, l priveam i mi nchipuiam greutatea lui
mpingndu-m n saltea.
Dar el rmase acolo.
249
Isabel, spuse el.
Minile i se blngneau pe lng corp.
Ce? am ntrebat Rmsesem fr rsuflare, iar el nici mcar nu
prea c rsufl vreodat. M-am gndit la tura de jogging de
diminea, nu avusesem timp s-mi retuez machiajul i s-mi
aranjez prul. Asta era? M-am ridicat un pic, tot corpul mi tremura.
Ceva n mine se zvrcolea i nu-mi puteam da seama ce. Ce e, Cole?
Haide, zi!
Cole continua s se holbeze la mine, sttea acolo cu pantalonii
descheiai i cu pumnii semi-ncletai.
Nu pot s fac asta.
N-a prea zice.
Vocea mea sun ironic, scrutndu-l de sus pn jos.
Nu mai pot s fac asta, spuse el.
i ncheie pantalonii i continu s m fixeze cu privirea.
A fi vrut s se uite n alt parte. Am cobort ochii ca s nu-i vd
expresia feei. Afia un aer de superioritate, nu tiu dac era
neaprat intenionat. Dar nu putea spune nimic care s nu sune ca i
cum m-ar fi privit de sus.
Isabel, continu el. Nu te supra. Vreau. Chiar vreau.
N-am zis nimic, m-am holbat la un fulg de pern care aterizase
pe cuvertura lila.
Te rog, Isabel, nu face totul mai greu dect ar trebui s fie.
ncerc s fiu o persoan cu bun-sim, OK? ncerc s mi aduc aminte
cum eram nainte s ajung s nu m mai suport.
nainte nu i-o trgeai cu nimeni? m-am rstit eu la el.
Pe obraz mi se scurse o lacrim grosolan.
Cnd am privit napoi spre el, era ntors cu spatele i privea pe
fereastr cu braele ncruciate.
Credeam c vrei s te pstrezi.
Ce conteaz?
Nu vrei s te culci cu mine. Nu vrei s-i pierzi virginitatea cu
un oarecare cntre ratat. O s ajungi s te urti pentru tot restul
250
vieii. Asta-i faza cu sexul. n rest, e destul de tare, spuse el cu o
voce amar. Cteodat, nu vrei s simi nimic i metoda
funcioneaz perfect vreo or. Dar apoi devine groaznic. Crede-m!
Tu eti expertul, am spus eu.
O alt lacrim mi se scurse pe fa. Nu plnsesem din sptmna
n care murise Jack. De ce nu pleca odat?! Cole St. Clair, regele
lumii, nu era printre cei care aveau voie s m vad plngnd.
Cole se sprijini de fereastr, ultimele raze de lumin i iluminau
vag faa. Fr s m priveasc, spuse:
Am nelat-o pe prima mea prieten. De o grmad de ori.
Cnd am fost n turneu. Cnd m-am ntors, ne-am certat din alt
motiv i i-am spus c am nelat-o cu attea tipe nct nici nu le mai
ineam minte numele. I-am spus c am vzut destule ct s-mi dau
seama c ea nu era nimic special. Ne-am desprit. Cred c eu m-am
desprit de ea. Era prietena cea mai bun a surorii mele i practic
le-am forat s aleag ntre mine i prietenia lor. Iar acum Victor e
pe undeva prin pdure, n pielea unui lup. n pielea unui tip care se
transform n lup. Sunt un prieten pe cinste, nu-i aa? rse el amar.
N-am spus nimic. Nu-mi psa de criza lui de contiin.
i ea era virgin, spuse Cole n cele din urm. M urte. i se
urte. Nu vreau s-i fac i ie asta.
L-am privit.
Nu i-am cerut ajutorul. Te-am chemat aici pentru o edin de
terapie cumva? N-am nevoie de tine ca s m salvezi de mine
nsmi sau de influena ta. Ct de slab crezi c sunt? Pentru un
moment am crezut c nu o s zic asta, dar apoi n-am mai ezitat:
Trebuia s te las s te sinucizi.
Din nou, privirea aceea, mereu privirea aceea. Trebuia s m
priveasc de parc l-a fi rnit. n schimb, nu era< nimic.
Lacrimile mi iroiau pe obraji, mpreunndu-se sub brbie. Nici
nu-mi ddeam seama pentru ce plngeam.
Tu nu eti fata aia, spuse Cole cu o voce obosit. Crede-m, am
vzut destule ca s-mi dau seama. Crede-m. Nu plnge. Nu eti
251
fata aia.
Da? Ce fel de fat sunt?
O s-i spun cnd o s-i dai seama singur. Dar nu mai
plnge.
Faptul c se lega de plnsul meu deveni brusc intolerabil. Am
nchis ochii.
Pleac! Pleac din camera mea!
Cnd am deschis ochii, dispruse.

Cole

Cobornd scrile, am fost tentat s ies afar i s aflu dac


tremurul pe care l simisem mai devreme chiar nsemna ce credeam
eu c nseamn. Dar am rmas la cldur n cas. Simeam c tiu
ceva despre mine ce nu tiusem nainte, contientizasem ceva i
mi-era team c, devenind lup acum, aveam s-mi voalez memoria
recent.
Am cobort pe scrile principale, cu grij, tiind c tatl ei e
undeva la subsol n timp ce Isabel sttea n turnul ei, singur.
Oare cum era s creti ntr-o cas care arta ca asta? Dac
rsuflm prea adnc, riscam s drm o farfurie decorativ de pe
perete sau s scutur petalele uscate din aranjamentele florale. Sigur,
crescusem ntr-o familie nstrit savanii nebuni de succes de
obicei au i bani , dar niciodat casa noastr nu artase aa, ci doar
ca o cas< locuit.
Am cotit greit n drum spre buctrie i m-am trezit ntr-un
muzeu de istorie natural a Minnesotei: tavanul era masiv, nalt, iar
camera era populat de o mulime de animale mpiate. Att de
multe nct nu mi-ar fi venit s cred c au fost vreodat reale, dac
nu ar fi rspndit n jur un miros pregnant de hambar. Nu existau
legi pentru protecia animalelor n Minnesota? Unele dintre ele
preau s fie specii pe cale de dispariie, nu le vzusem niciodat la
nord de New York, oricum. M-am holbat la ceva care aducea cu o
252
pisic slbatic cu o blan exotic, iar ea s -a holbat napoi la mine.
Mi-am adus aminte o frntur de conversaie cu Isabel, prima dat
cnd ne-am cunoscut ceva despre cum tatl ei e pasionat de
vntoare.
Mai mult ca sigur era i un lup proptit pe vecie n dreptul unui
perete pe aici, cu ochii de sticl scprnd n ntunericul din camer.
Cred c era efectul lui Sam, cci dintr-odat mi se prea un mod
ngrozitor de a muri, departe de corpul tu real. Ca un astronaut
care moare n spaiu.
Am privit n jur mi se prea c att de puin m desparte de
animale apoi am mpins o u din cellalt capt al camerei
spernd c voi da de buctrie.
Din nou m-am nelat. M aflam ntr-o camer rotund cu pereii
cptuii, luminat elegant n razele apusului. Ferestrele erau uriae.
n centru, se afla un pian cu coad i nimic altceva. Doar pianul i
pereii curbai, de culoarea vinului rou. Era o camer doar pentru
muzic.
Mi-am dat seama c nu mai ineam minte cnd cntasem ultima
dat.
Nu mai ineam minte cnd mi fusese ultima dat dor s cnt.
Am atins marginea pianului, lemnul lustruit era rece. Cumva, n
clipa aceasta, cnd rcoarea serii pndea la fereastr, ateptnd
s-mi schimb pielea, m simeam uman cum nu m mai simisem
de mult vreme.

Isabel

Am zcut o vreme, apoi m-am ridicat din pat i am fcut curat n


mica mea baie. M-am splat pe fa i am mers la fereastra unde
sttuse Cole mai devreme, ntrebndu-m ct de mult se
ndeprtase deja. Spre surprinderea mea, am putut vedea o lantern
licrind haotic n albastrul serii, undeva n pdure, spre lumini. Era
Cole? Nu putea fi uman pe o vreme ca asta, nu cnd fusese ct pe ce
253
s se transforme mai devreme. Era oare tata?
M-am ncruntat privind lumina misterioas, oare era un semn
ru?
Apoi am auzit pianul. Am tiut imediat c nu era vorba de tata,
care nici mcar nu asculta muzic, iar mama nu mai cntase de
cteva luni. Pe lng asta, nu erau partiturile delicate i precise ale
mamei. Era o melodie nelinititoare, care prea s-i intre pe sub
piele, care se repeta obsesiv, ateptnd parc i acompaniamentul
altor instrumente.
Diferea att de mult de modul n care mi-l nchipuisem pe Cole,
nct trebuia s-l vd cum cnt. Am cobort n linite i am ezitat
nti s intru, trgnd cu ochiul n aa fel nct s nu fiu vzut.
Era chiar acolo. Nu sttea n poziia corect la pian, era aplecat
asupra lui cu un genunchi pe scaun, ca i cum ar fi vrut s plece n
orice moment. Degetele de muzician pe care le observasem mai
devreme nu se vedeau din acest unghi, dar nici nu era nevoie. mi
era de ajuns s-i vd chipul. Nu tia c l asculta cineva, era pierdut
n ritmul clapelor, lumina apusului se revrsa asupra lui, prea c
i lepdase complet armura. Nu era tipul agresiv de frumos i
ncrezut pe care l cunoscusem cu cteva zile nainte. Era un biat
care repeta o melodie. Prea tnr i indecis, ncnttor. M
simeam trdat vznd c el gsise o cale s se adune, n timp ce eu
nu puteam.
Cumva, era din nou sincer, mprtea nc un secret, iar eu nu
aveam nimic s-i ofer n schimb. Pentru prima dat, am vzut ceva
n ochii lui. Am vzut c tria din nou, iar trirea aceasta l fcea s
sufere.
Nu eram pregtit s sufr.

254
Treizeci i apte
Sam

Drumul napoi era un colaj de semnalizatoare i semne de


circulaie care rsreau brusc din ntuneric i dispreau la fel de
repede cum apruser. Vocea mea se auzea att pe viu, ct i din
boxe. Chipul lui Grace strlucea n lumina inconstant a farurilor de
pe sensul opus.
Ea avea ochii somnoroi, cu pleoapele grele, ns eu simeam c
nu voi mai dormi niciodat. Mi se prea c triam ultima zi din
istorie i trebuia s rmn treaz pe tot parcursul ei. i spusesem deja
lui Grace despre Cole, cine era el, dar simeam c erau mult mai
multe de spus. Probabil c o plictiseam pe Grace, dar era suficient
de amabil nct s nu se plng.
Mi s-a prut c arat cunoscut. Nu neleg de ce a fcut Beck
asta.
Grace i trase manetele peste vrfurile degetelor. Tenul ei prea
albastru n lumina ceasului de la radio.
Poate c Beck n-a tiu cine era. Adic, nici eu nu tiu mare
lucru despre NARKOTICA. tiu numai cntecul la.
Dar trebuia s aib mcar o idee. A dat peste el n Canada.
Unde era n turneu. n turneu. Ct o s mai dureze pn cnd l vede
cineva din Mercy Falls i l recunoate? Dac vin s l ia cu fora i se
transform n lup? Cnd o s fie uman pe timpul verii o s stea
nchis n cas?
Poate, spuse Grace. i tampon nasul cu un erveel pe care
apoi l mototoli i-l vr n buzunar. Poate c vrea s rmn
disprut, aa c nu va fi o problem. Cred c ar trebui s-l ntrebi.

255
Sau a putea s-l ntreb eu, din moment ce ie nu-i place de el.
Nu am ncredere n el.
Frmntam volanul ntre degete. Cu coada ochiului, am vzut-o
pe Grace sprijinindu-se cu capul de geam, suspinnd. Nu prea s
fie ea nsi.
Imediat, m-am simit vinovat. Se strduise aa de mult ca astzi
s fie o zi perfect i eu o stricam.
mi pare ru. mi pare ru c sunt aa. Nu-i face probleme,
OK? Ne gndim mine la asta.
Mincinosule!
Nu fi suprat.
Nu sunt suprat. Mi-e doar somn i vreau ca tu s fii fericit.
I-am cuprins mna la mine n poal. Avea pielea extrem de
fierbinte.
Sunt fericit, am zis eu, dei m simeam mai ru ca nainte.
Eram tentat s-i apuc mna s vd dac miroase a lup, dar n acelai
timp nu mi doream s aflu.
Asta e una din preferatele mele, spuse ea ncet. Nu mi-am dat
seama la ce se referea pn ce nu a dat play din nou la piesa care se
sfrise. Pe CD, cellalt Sam, cel neschimbat, cel venic tnr cnta
pe dou voci armonizate: Vara m-am ndrgostit de ea.
Inima mi bubuia n piept, iar lumina farurilor brzda intermitent
interiorul mainii. Nu-mi aduceam aminte cnd cntasem ultima
dat acel cntec. Nu astzi n studio, ci nainte. ntr-o main, pe
ntuneric, aveam degetele n prul lui Grace, iar ea conducea, chiar
nainte ca parbrizul s explodeze i noaptea s se transforme ntr-un
rmas-bun.
Trebuia s fie un cntec fericit. Nu era corect c ajunsese otrvit
de acea amintire, indiferent ct de greu se reparaser lucrurile de
atunci.
Lng mine, Grace ntoarse capul pentru a se rezema de tetier.
Prea obosit, pierdut.
O s adormi dac nu te in de vorb? ntreb ea cu un zmbet
256
vag.
Sunt OK, am spus eu.
Grace mi zmbi i se nveli cu haina ca o ptur. mi trimise un
srut prin aer i nchise ochii. n fundal, vocea mea cnta: Vara asta
m va face venic fericit, chiar dac ar fi tot ce am avea.

257
Treizeci i opt
Sam

Casa era rvit. Cnd am pit n sufragerie, primul lucru pe


care l-am vzut a fost Cole cu o mtur i un fra n mn o
privelite mai bizar chiar i dect transformarea lui n lup apoi am
vzut cioburile de sticl i mobila rsturnat din spatele lui.
Aoleu, zise Grace n spatele meu, ntr-un fel destul de absent.
La auzul vocii ei, Cole se ntoarse. Avu bunul-sim s par surprins,
dar nu ndeajuns nct s par jenat.
Nici nu tiam ce s-i zic. De fiecare dat cnd credeam c
reuisem s mi-l apropii cumva, fcea o alt tmpenie. i restul casei
arta tot aa? Sau doar fiecare colior din sufragerie?
Grace, pe de alt parte, se uit la Cole cu minile n buzunare i
ntreb oarecum glume:
Probleme?
Iar spre surprinderea mea, Cole i zmbi trist, simpatic, cu o
privire cu adevrat jenat de data asta.
Nite pisici, spuse el. M ocup eu.
Ultima bucic mi era adresat mie. Grace mi arunc o privire
care spunea n mod clar c ar trebui s m port mai frumos cu el.
Am ncercat s-mi aduc aminte dac m-am purtat vreodat frumos
cu el. Probabil, cndva la nceput.
M-am uitat din nou la Grace. n lumina mai puternic din
buctrie, prea palid i obosit, cu pielea strvezie. Trebuia s se
odihneasc. Trebuia probabil s fie acas deja. M-am ntrebat ce ar fi
zis prinii ei i cnd trebuiau s se ntoarc.
S aduc aspiratorul? am zis eu, vrnd de fapt s aflu dac era

258
n regul s o las n compania lui.
Bun idee, rspunse Grace ferm.

Grace

Aadar, acesta era Cole St. Clair. Nu mai cunoscusem niciun rock
star pn acum. Nu eram chiar dezamgit. Chiar i cu o mtur i
un fra n mn, arta ca un rock star, din alt lume, nelinitit i
periculos. Dar nu mi se prea c avea ochii goi aa cum spunea Sam.
Dei eu nu m pricepeam prea bine s citesc oamenii.
L-am privit direct i am ntrebat:
Deci, tu eti Cole.
i tu Grace, zise el, dei nu tiam de unde tia el asta.
Da, am zis eu fcndu-mi loc pn la unul din scaune. M-am
aezat imediat. ncepeam s m simt de parc nuntrul meu se
purtase o lupt. M-am uitat din nou la Cole. Deci sta era tipul care
ar fi trebuit s-l nlocuiasc pe Sam, n viziunea lui Beck. Se
pricepuse alegndu-l pe Sam, aa c eram dispus s-i acord lui
Cole o ans. Am privit spre scri pentru a m asigura c Sam nu se
ntorsese cu aspiratorul, apoi am ntrebat.
Deci, e aa cum te ateptai?

Cole

Mi-a plcut de prietena lui Sam chiar dinainte s deschid gura i


mi-a plcut i mai mult dup primele cuvinte pe care le-a zis. Nu
era deloc cum m-a fi ateptat. Era drgu, dar nu ntr-un fel clasic,
i avea o voce plcut, foarte calm i direct, pe care o puteai ine
minte.
Nu am neles ntrebarea ei la nceput, iar cnd nu am rspuns, a
adugat:
Viaa de lup?

259
Era grozav c vorbea despre asta fr ocoliuri.
E mai bun dect m ateptam, am rspuns sincer nainte s
m pot autocenzura. Nu pru dezgustat, ca Isabel. Am privit-o
direct i i-am spus i restul adevrului: Am devenit lup ca s uit de
mine i este exact ce mi-am dorit. Cnd sunt lup, nu m gndesc
dect s fiu cu ali lupi. Nu m gndesc la viitor, la trecut, la cine am
fost. Nu conteaz. Tot ce conteaz este momentul acela i ceilali
lupi. Sunt ca un mnunchi de simuri ascuite. Nu exist limite, nici
ateptri. Este minunat. E cel mai bun drog.
Grace mi zmbi de parc i-a fi oferit un cadou. Avea un zmbet
att de blnd, att de sincer! Simeam c a fi fcut orice s fiu
prieten cu ea i s capt acel zmbet din nou. Mi-am adus aminte ce
mi-a zis Isabel despre Grace, cum a fost mucat i nu s-a
transformat niciodat. M-am ntrebat dac Grace era mulumit de
asta sau poate regreta.
Aa c am spus ce gndeam:
Regrei c tu nu te poi transforma?
S-a uitat la mna ei pe care o inea n poal, apoi din nou la mine.
ntotdeauna m-am ntrebat cum e. Niciodat nu mi-am gsit
locul. Mereu m-am simit c m aflu undeva ntre. ntotdeauna
mi-am dorit< Nu tiu. Se opri, apoi strig: Ai scos aspiratorul la
plimbare, Sam?
Sam apru cu un aspirator industrial n camer. Nu fusese plecat
dect cteva secunde, dar ncperea prea s fie mai luminoas
cnd ei doi erau mpreun, de parc ar fi fost dou elemente care
strluceau unul n prezena celuilalt. Vzndu-l cum se chinuie cu
aspiratorul, Grace afi un zmbet diferit, pe care probabil numai el
l primea, iar el i-a aruncat o privire plin de neles pe care nu o
poi cpta dect dup multe discuii purtate pe ntuneric.
M-a dus cu gndul la Isabel, la momentele de mai devreme. Nu
aveam ce aveau Sam i Grace. Nu eram nici mcar pe aproape.
Probabil, nu am fi ajuns la acel nivel nici ntr-o mie de ani.
Dintr-odat chiar mi prea bine c am lsat-o pe Isabel singur
260
pe pat. M durea faptul c i otrveam pe toi cei care se apropiau
de mine, dar de data asta era un lucru bun c-mi ddusem seama.
Nu puteam s mi mpiedic autodistrugerea, dar puteam minimiza
impactul.

Grace

M-am simit prost stnd pe scaun, n timp ce Sam i Cole fceau


curenie. n mod normal, m-a fi repezit s-i ajut. S faci curat
ntr-o camer care arta n halul sta era satisfctor, rezultatul final
era mereu vizibil.
Dar n seara asta nu puteam. De-abia reueam s-mi in ochii
deschii. Simeam c m luptasem cu ceva invizibil toat ziua, iar
acum m prindea din urm. mi simeam stomacul cald i plin, mi
nchipuiam sngele forfotind nuntru. Aveam pielea fierbinte,
fierbinte.
De partea cealalt a camerei, Sam i Cole lucrau linitit n
tandem. Cole sttea aplecat cu fraul, iar Sam mtura bucile prea
mari pentru a fi aspirate. ntr-un fel, m bucuram s-i vd lucrnd
mpreun. Din nou, m-am gndit c Beck trebuia s fi vzut ceva la
Cole. Nu putea s fi fost o coinciden c a ales un alt muzician. Nu
ar fi fcut ceva att de riscant, s infecteze un rocker celebru, dac
nu ar fi avut un motiv ntemeiat. Poate c s-a gndit c el i Sam ar
fi devenit prieteni, dac Sam reuea s rmn uman.
Ar fi bine ca Sam s aib un prieten dac eu<
n capul meu, am vzut chipul lui Cole cnd m-a ntrebat dac
regret c nu m pot transforma.
Mai demult, mi-am nchipuit cum ar fi s fiu lup. S dispar
mpreun Sam, ca lup, ntr-o pdure aurie, departe de prini i de
busculada vieii moderne. Din nou, cnd am crezut c pdurea mi-l
va rpi pe Sam, am visat s pot merge cu el. Sam fusese ngrozit.
Dar acum, n sfrit, auzisem i cealalt parte a povetii, de la Cole.
Tot ce conteaz este momentul acela i ceilali lupi. Sunt ca un
261
mnunchi de simuri ascuite.
Da.
Nu ar fi cu totul ru. Exista i o rsplat. S peti direct pe
pmnt, s vezi i s miroi totul cu simuri noi. S tii ce nseamn
s fii parte dintr-o hait, parte din slbticie. Dac pierdeam aceast
lupt, poate c nu ar fi att de ngrozitor. S triesc n pdurea pe
care o iubesc, chiar ar fi un sacrificiu att de mare?
n mod iraional, m-am gndit la teancul de thrillere neterminate
de pe raftul din dormitor. M vedeam ntins pe pat lng Sam, el
citind un roman i eu fcndu-mi temele. M vedeam n maina lui,
mergnd cu geamurile deschise. M vedeam de mn cu el ntr-un
campus studenesc. Vedeam un apartament plin cu lucrurile
noastre. Vedeam un inel pe care mi-l ntindea n palm, o via
dup terminarea liceului. O via n pielea lui Grace.
Am nchis ochii.
Durerea era att de ngrozitoare! Tot corpul m durea i nu
puteam face nimic. Promisiunea pdurii era diferit atunci cnd nu
era o alegere.

Sam

Cred c era obosit. Fusese o zi lung. Nu am spus nimic pn


cnd n-a observat i Cole.
A adormit cu aspiratorul pornit? ntreb el, de parc ar fi fost
un copil mic sau un cine i acesta era un lucru drgu.
M-am simit brusc cuprins de o team iraional, privindu-i ochii
nchii, respiraiile lente, obrajii mbujorai. Apoi Grace ridic puin
capul, iar inima ncepu s-i bat din nou.
M-am uitat la ceas. Prinii ei aveau s se ntoarc n curnd.
Trebuia s o ducem acas.
Grace, am spus eu, cci arta pe cale s adoarm din nou.
Mmm?
nc era ghemuit n fotoliu, cu faa sprijinit de braul fotoliului.
262
Cnd ai spus c te ateapt prinii ti napoi acas? am
ntrebat. Grace m privi dintr-odat treaz i am putut s-mi dau
seama c nu-mi spusese adevrul. Pieptul mi s-a strns. tiu c ai
plecat?
Grace cobor privirea cu obrajii mbujorai. Niciodat nu o
vzusem att de jenat i cumva devenise mai evident ct de
bolnvicios arta.
Ar trebui s ajung acas nainte s se ntoarc de la expoziie.
La miezul nopii.
Adic acum, spuse Cole.
Pentru o secund neajutorat, fr cuvinte, mi s-a prut c i mie,
i lui Grace ne trece acelai gnd prin minte: c nu voiam ca aceast
zi s se sfreasc. Nu voiam s ne desprim i s dormim n paturi
reci, departe unul de altul. Dar nu avea niciun rost s spunem asta
cu voce tare, aa c am zis:
Pari foarte obosit, ar trebui s dormi puin. Ceea ce nu era
deloc ceea ce voiam s zic. Voiam s o iau de mn i s o duc sus,
s-i optesc: Rmi. Rmi doar.
Dar atunci a deveni ceea ce credea tatl ei c sunt.
Ea suspin.
Nu vreau.
Am ngenuncheat n faa ei n aa fel nct s ne privim n ochi,
obrazul nc i era lipit de fotoliu. Prea att de tnr i
vulnerabil, i nu mi-am dat seama ct de obinuit eram cu expresia
intens a chipului ei pn cnd aceasta dispruse.
Nici eu nu vreau s pleci, am spus. Dar nu vreau s intri n
vreo ncurctur. Poi< s conduci?
Trebuie s pot, spuse ea. Am nevoie de main mine. Ah, da.
Nu e coal mine, profii au zi liber. Dar poimine.
Se ridic, ncet, nesigur. i eu, i Cole o privirm cotrobind dup
chei i inndu-le n mn de parc nu era sigur ce se face cu ele.
Nu voiam ca ea s plece, dar mai mult de att, nu voiam s
conduc.
263
Conduc eu maina ei, spuse Cole.
L-am privit nedumerit.
Ridic din umeri.
Conduc eu maina ei i ea merge cu tine. Pe urm m aduci tu
napoi, sau<
Ridic din umeri din nou.
Grace mi arunc o privire care parc m ruga s accept, aa c
am acceptat.
Mersi, i spuse Grace lui Cole.
Pentru puin.
mi era greu s cred transformarea lui Cole ntr-un tip de treab,
dar atta timp ct nu-i buea maina, eram bucuros s petrec cteva
clipe n plus cu Grace i s m mpac cu ideea c a ajuns n
siguran acas.
Aa c am pornit spre casa ei. Cole cu o figur singuratic n
scaunul oferului, n spatele nostru. Iar eu cu mna lui Grace n
poal. Cnd am ajuns, Cole parc intuitiv pe alee, iar Grace se
aplec s m srute. La nceput fu un srut cuminte, dar apoi buzele
mi s-au deschis, iar degetele lui Grace m prinseser de tricou i
voiam s rmn. Doamne, ct de mult voiam s rmn!
Iar apoi Cole a btut n geam. Tremura de frig n btaia rece a
vntului, iar eu am deschis geamul reticent.
Nu cred ca ar fi cazul s o srui cu limba. Tatl ei se uit pe
fereastr. De asemenea, ar fi cazul s te grbeti, spuse el privind-o
pe Grace. n dou secunde o s am nevoie de tine s-mi culegi
hainele i cred c nu e nevoie s asiste vreun printe la asta.
Ochii lui Grace se deschiser larg.
Sunt acas?
Cole fcu semn spre cealalt main de pe alee. Grace se holb
ntr-acolo, confirmndu-mi suspiciunea c ntlnirea noastr fusese
clandestin.
Au zis c ntrzie. Mereu vin dup miezul nopii de la
expoziia asta.
264
Vin cu tine, am zis eu, dei mai degrab m-a fi spnzurat.
Cole m privea de parc mi citea gndurile.
Ea cltin din cap.
Nu, va fi mai simplu dac nu eti acolo. Nu vreau s ipe la
tine.
Grace, am spus.
Nu, zise ea. Nu m rzgndesc. M descurc, chestia asta
trebuie s se ntmple.
i asta era viaa mea, pe scurt. O srutam n grab pe Grace, i
uram noroc, i ddeam drumul s plece i deschideam ua mainii
larg pentru a feri transformarea lui Cole de ochii care ne pndeau.
Cole se ghemui pe asfalt, tremurnd, uitndu-se la mine.
De ce e pedepsit?
L-am privit, apoi i-am ntors capul napoi spre cas, pentru a m
asigura c nimeni nu se uita.
Pentru c prinii ei abseni au decis c m ursc. Probabil,
pentru c dormeam n pat cu ea.
Cole i ridic sprncenele fr s mai comenteze. Se gndea.
Plec apoi capul i umerii ncepur s-i tremure.
E adevrat c au lsat-o ntr-o main s se coac?
Da, momentul la e o metafor pentru ntreaga lor relaie.
Drgu, spuse Cole. Dup un moment, adug: De ce dureaz
aa mult? Poate m-am nelat.
Mirosea deja a lup, am cltinat din cap.
Pentru c vorbeti cu mine n acelai timp. nceteaz s te lupi
cu senzaia.
Se aplec exact ca un atlet, cu degetele rchirate pe asfalt, un
genunchi ndoit, prnd gata s ia startul.
Noaptea trecut, nu m-am gndit<
L-am ntrerupt. I-am spus ce trebuia s-i fi spus de la nceput.
Eram un nimeni cnd m-a adus Beck. Eram att de distrus! Nu
puteam funciona normal. Nu puteam s mnnc i ipam cnd
auzeam apa de la robinet. Nu in minte asta deloc. Am mari goluri
265
n memorie. nc sunt distrus, dar nu la fel de ru ca nainte. Cine
sunt eu s m ntreb de ce te-a ales Beck pe tine? Nimeni.
Cole m privi ciudat, apoi vomit, zvrcolindu-se, i tremurnd,
se lepd de forma lui uman, rupndu-i tricoul care se agase de
marginea mainii mele. Cole sub form de lup continu s tremure
pe asfalt, nainte s-l pot convinge s se ndrepte spre pdurea din
spatele casei lui Grace.
Dup ce Cole plec, am rmas lng ua deschis a mainii mele,
privind casa lui Grace, ateptnd s se aprind lumina de la
dormitor, nchipuindu-mi c sunt acolo. mi era dor de sunetele
caietelor de coal rsfoite, n timp ce eu ascultam muzic pe pat.
mi era dor de mirosul prului ei i de sunetul respiraiei ei i de
exemplarul meu din Rilke de pe noptier i de prosopul ei ud de pe
sptarul scaunului. Poate ar fi trebuit s fi fost mulumit dup o zi
ntreag petrecut cu ea, ns doar m fcea s i simt lipsa i mai
tare.

266
Treizeci i nou
Grace

Aveam o stare ciudat de eliberare tiind c urma s am


probleme. Mi-am dat seama c toat ziua m ntrebasem dac
aveam s fiu prins, ce s-ar putea ntmpla dac aflau mai trziu. Iar
acum nu mai trebuia s m ntreb.
tiam.
Am nchis ua de la intrare i am pit n hol. n capt m atepta
tata cu braele ncruciate. Mama era la civa pai de el, ascuns
parial de ua buctriei, ntr-o postur similar. Nu au zis nimic,
nici eu nu am zis.
Voiam s urle la mine. M pregtisem pentru urlat. ntreg trupul
meu prea c tremur pe dinuntru.
Ei, bine? spuse tata cnd am pit n buctrie.
Asta era tot, fr ipete. Doar un Ei, bine? de parc se atepta s
mrturisesc un pomelnic de pcate.
Cum a fost expoziia? am ntrebat eu.
Tata m privi.
Mama izbucni prima:
Nu te preface c nu s-a ntmplat nimic, Grace!
Nu m prefac, am zis eu. Recunosc, mi-ai zis s nu ies i eu
am ieit.
Mama avea pumnii albi strni pe lng corp.
Te pori de parc n-ai fcut nimic greit.
M simeam glacial de calm n sinea mea. Avusesem dreptate
cnd i-am spus lui Sam s nu vin. Nu a fi reuit s-mi pstrez la
fel de bine cumptul fr el aici.

267
N-am fcut nimic greit. Am mers la un studio din Duluth cu
prietenul meu, am mncat i m-am ntors nainte de miezul nopii.
Nu ai avut acordul nostru, spuse tata. De-asta e greit. Eti
pedepsit i ai ieit oricum. Nu-mi vine s cred ct de mult ne-ai
trdat ncrederea noastr n tine.
Amndoi exagerai ngrozitor! am izbucnit eu. M ateptam ca
vocea mea s sune mai puternic de att, dar prea slab prin
comparaie. Starea de bine pe care o cptasem pe drum napoi se
risipise, mi puteam simi pulsul n stomac i n gt, fierbinte i
bolnvicios, dar nu m-am concentrat asupra lui i mi-am pstrat
controlul asupra vocii. Nu m droghez i nu iau note proaste i
nu-mi fac piercing-uri te miri pe unde.
Dar< nici nu putea s pronune cuvntul.
Faci sex? complet mama propoziia lui. n casa noastr? Eti
groaznic de obraznic. i-am lsat suficient spaiu s te desfori i
tu<
Acum am gsit puterea de ridica tonul:
Spaiu s m desfor? M-ai lsat singur pe planet! Am stat
n casa asta singur sute i sute de nopi ateptnd s v ntoarcei.
Am rspuns la telefon de un milion de ori s v aud spunnd:
Scumpo, o s ntrziem. A trebuit s-i rog pe alii s m duc
acas de la coal de mii de ori. Spaiu s m desfor. n sfrit, am
pe cineva pe care l-am ales chiar eu, iar voi doi nu putei suporta.
Voi<
Eti o adolescent, spuse tata nedorind s mai aud ce aveam
de zis. De parc nu strigasem mai devreme la el. M ndoiam c a fi
ridicat vocea dac nu a fi avut sngele care mi pulsa n urechi att
de dureros. Continu: Ce tii tu despre ce nseamn o relaie
responsabil? E primul tu prieten. Vrei ca noi s credem c eti
responsabil, dovedete-o. Asta nu nseamn sex ntre minori i
ignorarea hotrrilor prinilor, cum ai fcut tu.
Aa am fcut. i nu mi pare ru.
Faa tatei deveni roie, dinspre guler spre tmple. n lumina din
268
buctrie arta foarte bronzat.
Ce zici de asta, Grace? Nu o s te mai vezi niciodat cu el.
Acum i pare ru?
Hai, las-m, am zis.
Cuvintele lui ncepeau s par ndeprtate, neimportante. Aveam
nevoie s stau jos, s dorm. Ceva de genul sta.
Cuvintele tatei erau ca nite cuie care mi se nfigeau n tmple:
Niciun las-m. Nu m joc aici. Nu-mi place persoana care
eti lng el. n mod clar nu ne respect pe noi, ca prinii ti. Nu te
las s-i distrugi viaa pentru el.
Am ncruciat braele peste piept pentru a ascunde faptul c
tremurau. O parte din mine era n buctrie, purtnd aceast
conversaie, iar alta se gndea la ce nu era n regul cu mine.
Pomeii mi ardeau, ntr-un final mi-am recptat glasul:
Nu poi face asta. Nu m poi mpiedica s-l vd.
Ba da, pot, spuse el. Ai aptesprezece ani i locuieti sub
acoperiul nostru, aa c atta timp ct aceste lucruri sunt valabile,
chiar pot. Cnd o s ai optsprezece ani i o s termini liceul, atunci
n-o s mai pot s-i zic nimic, dar n clipa asta, ntreaga legislaie din
Minnesota m sprijin.
Stomacul mi s-a strns ciudat, de parc a fi avut emoii, n
acelai timp, fruntea mi furnica. Mi-am dus degetul la nas i am
simit c-mi curge snge. Nu voiam s-i las s vad asta, mi-ar fi
cauzat i mai multe probleme. Am apucat un erveel de pe mas i
mi-am acoperit nrile.
Nu e doar un biat, le-am spus eu.
Mama se ntoarse fluturnd mna prin aer, stul de toat
discuia.
Da, sigur.
n acel moment, o uram.
Pentru urmtoarele patru luni, asta este. Nu o s-l mai vezi, nu
atta timp ct am eu un cuvnt de spus n privina asta. i cu asta
am ncheiat conversaia.
269
Nu suportam s fiu n aceeai camer cu ei nicio secund n plus.
Nu suportam s o vd pe mama uitndu-se peste umr la mine, cu
o sprncean ridicat de parc mi atepta urmtoarea micare. i
nu puteam suporta durerea.
M-am repezit n camera mea i am trntit ua suficient de tare, ca
s simt c m cutremur pe dinuntru.

270
Patruzeci
Grace

Moartea e noaptea dezlnuit, drumul cel nou.


Aveam n minte versuri n loc de cntece. Nu ineam minte cine
le-a scris, dar mi-l aminteam pe Sam citindu-le cu voce tare,
ridicnd fruntea dintr-o carte pentru a-i da seama cum sun.
Mi-am adus aminte i momentul exact: stnd n fostul birou al
tatlui meu, scotocind prin notie pentru o prezentare oral, n timp
ce Sam sttea aplecat deasupra unei cri. n confortul acelei camere,
cu ploaia ngheat care se prelingea pe geamuri, cu vocea blnd a
lui Sam, citatul pruse nevinovat, dei inteligent.
Acum, pe ntuneric, n tcerea pustie a camerei mele, cuvintele
mi rsunau febril n minte, preau nfricotoare.
Greaa din mine era imposibil de ignorat acum. Am ateptat un
timp ndelungat ca s nu mi mai curg snge din nas. A trebuit s
trec la hrtie igienic dup ce am rmas fr erveele. Prea c nu
avea s se opreasc. Aveam stomacul nnodat n mine. Pielea mi
fierbea.
Tot ce voiam era s tiu ce nu era n regul cu mine. Ct de mult
va dura. Ce avea s se ntmple cu mine n cele din urm. Dac
tiam toate cele lucruri, dac aveam ceva concret n loc de durere,
m puteam mpca cu asta.
Dar nu aveam niciun rspuns.
Nu puteam dormi. Nu m puteam mica.
Am rmas cu ochii nchii. Spaiul de lng mine unde Sam
dormea de obicei prea uria. nainte de toate astea, cnd l aveam
cu mine, m-a fi rostogolit spre el i mi-a fi afundat obrazul n

271
spatele lui cnd m trezeam n toiul nopii. A fi lsat ritmul
respiraiei lui s m adoarm din nou. Dar Sam nu era aici n seara
aceasta, iar somnul prea undeva departe i irelevant pe lng
cldura dogoritoare din mine.
n minte, l auzeam pe tata cum mi interzice s-l mai vd din
nou. Respiraia mi se tie o secund la acel gnd. O s se
rzgndeasc. Nu putea s fi vorbit serios. Am ncercat s m
gndesc la altceva. Fierbtorul meu rou. Nu tiam dac aa ceva
exista, dar dac exista, aveam s-mi cumpr unul. Imediat. Prea
deosebit de important s fac din asta un scop. S fac rost de ceva
bani, s cumpr un fierbtor rou, s m mut. S gsesc un loc unde
s-l bag n priz.
M-am lsat pe spate cu o mn pe abdomen, ncercnd s vd
dac puteam simi forfota din stomac n degete. Din nou mi era att
de cald, iar capul mi prea ciudat, uor, deconectat de restul
corpului.
Cerul gurii mele avea gust de aram. Indiferent ct de mult
nghieam, nu puteam scpa de gustul sta.
Nu m simeam n regul.
Ce se ntmpla cu mine?
Nu puteam ntreba pe nimeni, aa c am adunat singur indiciile.
Durerea de stomac. Febra. Sngerrile din nas. Oboseala. Mirosul de
lup. Felul n care lupii m priviser, felul n care Isabel m privise.
Degetele lui Sam pe braul meu cnd plecam, ntorcndu-se spre
mine pentru o ultim mbriare. Toate preau feluri de a-mi lua
rmas-bun.
ntr-un final, am ncetat s mai neg.
Chiar dac era doar o viroz. Chiar dac era ceva grav, dar
tratabil. Chiar dac nu aveam cum s tiu.
tiam.
M-am ridicat pe ntuneric, luptnd cu lupul din mine, trgnd
pturile n aa fel nct s le adun n poal. Voiam s fiu cu Sam.
Aerul rece mi muca din obraji i din umerii dezvelii. mi doream
272
s fi fost tot la casa lui Beck, napoi n patul lui Sam din dormitorul
lui plin de psri. Am nghiit durerea, am mpins-o mai adnc n
mine. Dac eram acolo acum, m-ar fi cuprins n brae i mi-ar fi spus
c avea s fie bine i ar fi bine, cel puin n seara aceasta.
M-am vzut conducnd napoi spre casa lui Beck n noaptea
aceasta. Am vzut expresia de pe faa lui.
Mi-am frecat tlpile goale una de alta. Era necugetat, bineneles.
Erau o mie de motive pentru a rmne, dar<
Am blocat zgomotul static din capul meu. M-am concentrat. Am
alctuit mental o list cu ce aveam nevoie. O pereche de blugi din
sertarul din mijloc i un pulover i nite osete. Prinii mei n-ar
auzi. Podeaua nu scria prea tare. Era realizabil. Nu auzisem
niciun zgomot de sus de mult vreme deja. Dac nu aprindeam
farurile de la main, nu aveau s observe c ieeam de pe alee.
Inima mi btea frenetic, animat de ideea evadrii.
tiam c nu merita s intru ntr-o ncurctur i mai mare cu
prinii mei, nu cnd erau att de suprai. tiam c nu-mi va fi uor
s conduc cu pulsul vuindu-mi n urechi i febra strecurndu-mi-se
pe sub piele.
Dar nu puteam oricum s-mi fac mai multe probleme dect
aveam deja. mi interziseser s l vd. Ce puteau face mai mult de
att?
i nici nu tiam cte nopi mai aveam.
M-am gndit la mama, bombnind despre diferenele dintre
dragoste i atracie sexual. La felul n care am plecat s hoinresc
prin pdure, ncercnd s m simt vinovat pentru c am ipat la ea.
M-am gndit la tata, deschiznd ua pentru a-l cuta pe Sam. Ct
timp trecuse de cnd m ntrebaser unde am fost, ce am fcut, dac
aveam nevoie de ceva?
i vzusem pe prinii mei mpreun, erau o familie. Le psa de
lucrurile mrunte din vieile lor. l vzusem i pe Beck i felul n
care l cunotea pe Sam. Felul n care l iubea. Iar Sam nc orbita n
jurul amintirii lui Beck ca un satelit rtcit. Prinii mei i cu mine
273
doar locuiam mpreun, uneori.
Puteai deveni mai matur dect prinii ti?
ineam minte felul n care m priviser lupii. Felul n care m-am
ntrebat ct timp mi mai rmsese. Cte nopi mai aveam s petrec
cu Sam, cte nopi aveam s mai pierd aici singur.
nc puteam simi gustul de aram. Boala din mine nu regresa. Se
dezlnuise, dar tot eu eram mai puternic, deocamdat. nc aveam
controlul asupra unor lucruri.
Am cobort din pat.
Am fost cuprins de un fel de calm ciudat bjbind prin camer,
adunnd blugii, lenjeria, tricourile i perechile de osete. Esenialul.
Am ndesat hainele n rucsacul cu teme, mpreun cu exemplarul
favorit din Rilke al lui Sam. Am atins marginea comodei, am luat n
brae perna, m-am oprit n dreptul ferestrei de unde zrisem cndva
un lup. Inima mi zumzia n piept, ateptnd ca n fiecare clip
tatl meu sau mama mea s dea buzna pe u n toiul pregtirilor
mele. Cu siguran, cineva trebuia s simt seriozitatea gesturilor
mele.
Dar nu se ntmpl nimic. Mi-am luat periua de dini i peria din
baia din captul holului, dar casa rmase cufundat n tcere. Am
ovit n faa uii, cu pantofii n mn. Ascultam.
Nimic.
Chiar fceam asta?
La revedere, am optit.
mi tremurau minile.
Ua foni atingndu-se de preul de la intrare, cnd am nchis-o
n urma mea.
Nu tiam cnd aveam s m mai ntorc.

274
Patruzeci i unu
Sam

Fr Grace, eram un animal nocturn. Urmream furnicile din


buctrie, ateptnd n lumina slab a becurilor semiarse cu un
pahar i o bucat de hrtie pentru a le putea da afar. Am luat
chitara prfuit a lui Paul de pe stativul ei de lng emineu i am
acordat-o. La nceput normal, apoi n gama Fa i din nou normal. n
beci, am cotrobit prin raftul de non-ficiune al lui Beck pn ce-am
gsit o carte despre finane, una despre cum s-i ctigi prieteni i
s influenezi oamenii i nc una despre strile meditative. Le-am
stivuit alturi de alte cri pe care n-aveam de gnd s le citesc. Sus,
n baia mea, m-am aezat pe gresie i am ncercat s desluesc felul
cel mai eficient de a-mi tia unghiile de la picioare. Dac mi fceam
mna cu n dreptul piciorului, nu reueam ntotdeauna s prind
unghia zburtoare. Le lsam s aterizeze pe unde apucau, nu
gseam dect jumtate pe podeaua alb. Era o btlie pierdut
oricum.
n toiul acestui proces, afar s-au pornit urletele lupilor care
rzbteau pe fereastra dormitorului lui Beck. Cntecele lor sunau
diferit n fiecare noapte, n funcie de cum m simeam. Puteau fi
sonore, frumoase, un cor de ngeri cu blan grea, mbibat de
mirosul pdurii. Sau o simfonie stranie, singuratic, notele cznd
armonios n noapte. Ori voci pline de bucurie, chemnd luna s
coboare din cer.
n noaptea aceasta era o cacofonie total, strigte care cereau
atenie, printre ltrturi. Nelinite. O hait agitat. O hait
mprtiat. De obicei, urlau aa n nopile n care ori Beck, ori Paul

275
erau umani, dar n seara aceasta ambii lideri erau acolo. Numai eu
lipseam.
M-am ridicat, simind gresia rece pe tlpile goale, i m-am dus n
dreptul ferestrei. Am ezitat un moment, apoi am tras de mner i
am deschis-o larg. Aerul rece al nopii se repezi nuntru, dar nu m
afect cu nimic. Eram pur i simplu uman. Pur i simplu eu.
Urletele lupilor continuau, m nconjurau.
V e dor de mine?
ipetele dezorganizate continuar, prnd mai degrab un
protest dect un cntec.
Mi-e dor de voi.
Iar atunci am avut parte de o surpriz seac, mi-am dat seama c
asta era tot. Mie mi-era dor de ei. Lor nu le era dor. Eu cel sprijinit
de pervaz, plin cu amintiri umane i temeri, i sperane aceast
persoan care avea s mbtrneasc, aceast persoan care eram eu
nu voiam s pierd toate astea. Nu mi era dor s stau printre ei,
urlnd. Nu se va compara niciodat cu senzaia degetelor mele pe
corzile chitarei. Cntecul lor rsuntor nu va fi niciodat la fel de
triumftor ca rostirea numelui lui Grace.
Unii dintre noi ncearc s mai i doarm! am strigat eu n
ntuneric, ceea ce-mi uura minciuna.
n noapte se ls tcerea. ntunericul nghease n linite, fr
chemri ale psrilor sau fonete de frunze. Doar uieratul distant al
unor cauciucuri pe un drum ndeprtat.
Ruuuuuuuuuuuuuuu! am urlat eu pe fereastr, simindu-m
ridicol ncercnd s strnesc haita.
Urm o pauz. Suficient de lung ca s mi dau seama ct de tare
voiam ca ei s aib nevoie de mine.
Apoi ncepur s urle din nou, la fel de tare ca mai nainte, vocile
lor dnd buzna una peste alta, pline de via.
Am zmbit.
O voce cunoscut n spatele meu m fcu s tresar:
Credeam c ai intuiie animal i capacitatea de a auzi cum
276
cade un fir de pr de la un kilometru distan.
Grace. Era vocea lui Grace.
Cnd m-am ntors, sttea n prag cu un rucsac pe umr. Avea un
zmbet< timid.
Iat-m c m-am furiat n spatele tu, n timp ce tu< ce fceai
tu acolo?
Am nchis fereastra i m-am ntors, clipind. Grace sttea aici n
prag, n dormitorul lui Beck. Grace care trebuia s fie acas, n patul
ei. Grace care mi bntuia gndurile cnd nu puteam visa. Simeam
c nu puteam fi surprins. Nu o ateptasem n tot acest timp s apar
aici? Nu m ateptasem s o gsesc n prag?
n final, mi-am recptat controlul asupra muchilor i am
traversat camera spre ea. Era suficient de aproape ca s o pot sruta,
dar n schimb, am ntins mna dup rucsac i am simit suprafaa
lui zimat sub degete. Prezena rucsacului era rspunsul la una
dintre ntrebrile mele pe care nu apucasem s le pun. O alta gsi
rspunsul n mirosul persistent de lup din respiraia ei. Iar restul
ntrebrilor mele: tii ce se va ntmpla cnd vor afla? tii c asta
va schimba totul? Vei accepta felul n care te vor vedea? Felul n
care m vor vedea? La toate rspunsul era da, din partea lui
Grace, altfel nici nu ar fi aici. Nu ar fi pit afar din dormitor dac
nu s-ar fi gndit la toate astea.
Ceea ce nsemna c aveam doar o singur ntrebare:
Eti sigur?
Grace ncuviin din cap.
i astfel, totul se schimb.
I-am luat rucsacul i am suspinat.
Of, Grace!
Eti suprat?
I-am cuprins minile, legnndu-le nainte i napoi fr a m
mica de pe loc. Aveam n minte un amestec de versuri de Rilke
Tu care nu ai venit niciodat n braele mele, Iubita mea de la
nceput pierdut cu cuvinte rostite de tatl lui Grace ncerc din
277
rsputeri s nu spun ceva ce a regreta mai trziu i o
personificare a dorului, o ntrupare, chiar n minile mele care
tnjiser att de mult.
Mi-e fric, am zis.
Dar am simit un zmbet pe fa. Iar cnd ea mi-a vzut
zmbetul, un nor de team pe care nu i-l observasem pe fa se
risipi, lsnd n urm doar un cer senin i n sfrit, soarele.
Bun, am spus eu i am mbriat-o.
Acum, cnd o aveam n brae, i duceam dorul mai tare ca
nainte, cnd nu era.

Grace

M simeam ameit, lent, m micm ca ntr-un vis.


Aceasta era viaa altcuiva, n care fata fugea la iubitul ei. Aceasta
nu era Grace cea pe care te puteai baza, cea care ntotdeauna preda
temele la timp, care nu venea niciodat trziu de la o petrecere i
care mereu respecta contururile. i cu toate astea, iat-m, n corpul
acestei fete rebele, aezndu-mi cu grij periua lng cea roie,
nou-nou a lui Sam, ca i cum aici ar fi fost locul meu. Ca i cum
urma s rmn aici pentru o vreme. Ochii m dureau de oboseal,
dar creierul continua s-mi zumzie, foarte treaz.
Durerea se mai domolise acum. tiam c se ascundea doar,
mpins ntr-un col de contiina faptului c l aveam pe Sam
aproape, dar m bucuram oricum de ntrerupere.
Pe podeaua de la baie am vzut o mic unghie la baza toaletei.
Normalitatea acestui lucru banal m ajut s mi dau seama imediat
c m aflam n baia lui Sam, n casa lui Sam i c aveam de gnd s
petrec noaptea n dormitorul lui, alturi de el.
Prinii mei m-ar fi omort. Ce vor face la prima or a dimineii?
M vor suna pe mobil? Vor auzi c sun acolo unde l-au ascuns ei?
Ar putea suna la poliie dac voiau. Dup cum a spus i tata, aveam
n continuare sub optsprezece ani. Am nchis ochii, mi-l nchipuiam
278
pe ofierul Koenig btnd la u, cu prinii mei n spate, gata s m
ia cu fora napoi. Simeam c mi se nnoad stomacul.
Sam ciocni uor n ua ntredeschis de la baie.
Eti n regul?
Am deschis ochii i l-am privit stnd n prag. Se schimbase n
pantaloni de cas i un tricou cu o caracati. Poate c era o idee
bun pn la urm.
Sunt OK.
Ari drgu n pijama, zise el, pe un ton ezitant, de parc
recunotea ceva fr s vrea.
Am ntins mna i am cutat s-i simt pieptul, s-i simt
respiraiile prin materialul subire al tricoului.
i tu.
Sam zmbi melancolic i m apuc de mn, ghidnd-o spre
ntreruptor, stinse lumina i m conduse n hol, cu picioarele
lipind pe pardoseal.
Dormitorul lui era luminat doar de becul de pe hol i de lumina
ambiental de pe veranda casei, care se reflecta prin fereastr.
Puteam distinge vag forma alb a pturii date la o parte cu grij din
patul care ne atepta. Eliberndu-mi mna, Sam spuse:
O s sting lumina de pe hol, ai grij s nu te ciocneti de ceva.
i feri privirea, prnd timid, i mi-am dat seama cum se simea.
Parc ne ntlneam din nou pentru prima oar, parc nu ne mai
srutaserm niciodat pn atunci i nu mai petrecuserm nicio
noapte mpreun. Totul prea foarte nou i un pic nfricotor.
M-am strecurat n pat, aternuturile erau reci sub minile mele i
m-am apropiat de marginea de la perete a saltelei. Holul se ntunec
i l-am auzit pe Sam oftnd un oftat greu, tremurat nainte de
asta, auzisem scritul pailor lui pe podea. Camera era suficient
de luminat ct s-i pot distinge conturul umerilor cnd s-a urcat n
pat cu mine.
Timp de un moment, am rmas ntini acolo, fr s ne atingem,
ca doi strini. Apoi Sam s-a ntors spre mine n aa fel nct i
279
sprijinea capul pe perna mea.
Cnd m-a srutat, buzele lui preau moi i grijulii, simeam fiorul
primului nostru srut, dar i familiaritatea dobndit din amintirile
tuturor srutrilor noastre. i puteam simi btaia inimii prin tricou,
un ritm rapid care se accelera cnd ne ncolceam picioarele.
Nu tiu ce se va ntmpla, spuse el ncet.
Avea faa n dreptul gtului meu i i puteam simi rsuflarea
cuvintelor pe piele.
Nici eu nu tiu, am rspuns, iar creatura din mine a zvcnit n
stomac.
Afar, lupii continuau s cnte intermitent, urletele lor
ridicndu-se i cobornd, greu de auzit acum. Lng mine, Sam
sttea nemicat.
i-e dor? am ntrebat eu.
Nu, zise el att de repede nct mi-era greu s cred c mi luase
n serios ntrebarea. Dup un moment mi prezent i restul
rspunsului: Asta e ceea ce vreau, vreau s fiu eu. Vreau s tiu ce
fac. Vreau s in minte. Vreau s contez.
Se nela, totui. ntotdeauna el a contat. Chiar i atunci cnd era
un lup n pdurea din spatele casei mele.
Am ntors capul repede pentru a-mi putea terge nasul pe un
erveel pe care l adusesem de la baie. Nu trebuia s verific pentru
a ti c acum era punctat cu rou.
Sam inspir adnc i m cuprinse n brae. i afund chipul n
umrul meu i i-am simit pumnii apucndu-m de tricou cnd
mi-a adulmecat mirosul.
Rmi cu mine, Grace, opti el. i eu mi strngeam pumnul n
dreptul pieptului lui. Te rog, rmi cu mine!
mi puteam mirosi propria piele, mirosul dulceag de migdale.
tiam c rugmintea lui nu se referea doar la seara aceasta.

Sam

280
nfurat n ale mele brae
Un fluture ce se leapd de aripi
mbriezi al meu blestem
M pierzi
pe mine
Te pierzi
pe tine.

281
Patruzeci i doi
Sam

Cea mai lung zi din viaa mea a nceput i s-a sfrit cu Grace
nchiznd ochii.
n dimineaa urmtoare, m-am trezit nu cu Grace n brae, ci cu
ea cumva ntins peste mine i peste perna mea, intuindu-m de
pat. Strlucirea soarelui ne ncadra prin dreptunghiul luminos al
ferestrei. Era deja spre miezul zilei. Prea c trecuse o venicie de
cnd nu mai dormisem aa, complet cufundat, fr s iau n seam
soarele. Proptindu-m ntr-un cot, am avut o senzaie ciudat de
cdere n gol sub greutatea a o mie de zile netrite atunci cnd am
privit-o pe Grace. Bombni ceva cnd se trezi. Cnd s-a ntors spre
mine, am observat o strfulgerare roie nainte s-i acopere faa cu
braul.
h, spuse ea, deschiznd ochii pentru a se uita la ncheietur.
Ai nevoie de un erveel? am ntrebat.
Grace mri:
mi aduc eu unul.
Stai linitit, am zis eu. Sunt deja treaz.
Ba nu eti.
Ba sunt. Vezi, aproape c m-am ridicat n capul oaselor, sunt
de o mie de ori mai treaz dect tine.
n mod normal, n acest moment m-a fi aplecat s o srut sau s
o gdil, sau s i mngi coapsa, sau s-mi sprijin capul pe pieptul
ei, dar azi mi-era team s nu o rnesc.
Grace m privi de parc lipsa aceasta de atingeri i ddea de
bnuit.

282
A putea s-mi terg nasul pe tricoul tu.
ntr-adevr! am zis eu i am cobort din pat pentru a-i aduce
un erveel. Cnd m-am ntors, avea prul rvit i i atrna peste
fa, ascunzndu-i expresia. Fr s spun nimic, i-a ters mna,
cocoloind repede erveelul, dar nu suficient de repede ca eu s nu
observ sngele.
Am simit c sunt strns din toate prile.
I-am nmnat un teanc de erveele i i-am spus:
Cred c ar trebui s mergem la doctor.
N-ar ajuta la nimic, spuse ea. i terse nasul, dar era uscat
acum.
Vreau s mergem oricum, am zis eu.
Ceva trebuia s calmeze panica pe care o simeam acum.
Ursc doctorii.
tiu, am rspuns. Era adevrat. Grace mi fcuse cunoscut
lucrul sta nainte. Sincer, eram de prere c avea mai mult de a face
cu aversiunea ei fa de timpul pierdut aiurea dect cu nencrederea
n personalul medical. Eram convins c are o aversiune fa de slile
de ateptare.
Mergem la centrul de sntate, acolo nu se ateapt mult.
Grace se strmb, apoi ridic din umeri i ced:
Bine.
Mulumesc, am spus eu uurat, vznd-o c se trntete din
nou pe pern.
Grace nchise ochii.
Nu cred c vor gsi nimic.
Probabil, avea dreptate, dar ce altceva puteam face?

Grace

O parte din mine voia s mearg la medic, n caz c m puteau


ajuta. Dar o alt parte se temea, n caz c nu ar fi putut. Ce mi mai
rmnea dac i asta eua?
283
Vizita la centrul de sntate fcea ziua s par i mai stranie. Eu
nu mai fusesem acolo niciodat, dar Sam prea s cunoasc locul
destul de bine. Pereii aveau o nuan scrboas de verde-marin, iar
n camera de consultaie era o pictur mural cu patru balene orca
diforme, zvrcolindu-se ntr-o ap nvolburat verde-marin. n tot
acest timp, asistenta i doctorul mi-au pus ntrebri. Sam i ndesa
nelinitit minile n buzunare ca apoi s le scoat din nou. I-am
aruncat o privire i a ncetat s fac asta cteva minute. n schimb, a
nceput s-i trosneasc degetele.
Eram ncontinuu ameit, i-am spus asta doctorului, iar din nas a
nceput s-mi curg snge demonstrativ pentru asistent. Am reuit
s descriu doar durerea de stomac ns, iar amndoi au fost
contrariai cnd le-am sugerat s-mi miroas pielea (doctorul, totui,
s-a conformat).
O or i jumtate mai trziu, am ieit pe u cu o reet pentru
anti-alergie de sezon, o recomandare pentru un supliment de fier i
picturi de nas i amintirea unei predici despre adolesceni i lipsa
de somn. Ah, i Sam avea cu aizeci de dolari mai puin n buzunar.
Te simi mai bine? l-am ntrebat pe Sam cnd mi-a deschis
portiera Volkswagenului.
Prea o pasre grbovit pe vremea aceasta nnorat de
primvar. Era greu de spus sub cerul ocluzionat dac te aflai la
nceputul unei zile sau la sfritul ei.
Da, spuse el.
n continuare, minea ngrozitor.
Bine, am zis.
n continuare, eu mineam perfect.
Iar creatura din muchii mei a ghiorit i s-a alungit dureros.
Sam m-a scos la o cafea, pe care nu am but-o. Cum stteam la
Kennys, i-a sunat telefonul. Era numrul lui Rachel.
Afundndu-se n sptar, mi l-a pasat mie. M inea strns pe
dup umr, ntr-un mod foarte incomod, dar armant n acelai
timp. Nu m puteam mica. Mi-am lipit obrazul de braul lui i am
284
deschis clapeta telefonului.
Alo?
Grace, Doamne ferete, ai nnebunit de tot?
Stomacul mi s-a nnodat.
Cred c ai vorbit cu ai mei.
Au sunat la mine acas. Probabil, i la Regina Tundrelor.
Voiau s tie dac eti cu mine, pentru c se pare c nu ai dormit la
tine asear i nici n-ai rspuns la telefon azi i sunt destul de
ngrijorai. E destul de copleitor pentru Rachel s fie implicat n
aa ceva!
Am dus o mn la frunte i m-am sprijinit n cot. Sam s-a
prefcut politicos c nu asculta conversaia, dei vocea lui Rachel se
auzea clar.
mi pare ru, Rachel. Ce le-ai spus?
tii c nu m pricep s mint, Grace! N-am putut s le zic c eti
la mine!
tiu, am zis.
Aa c le-am spus c eti la Isabel.
Am clipit uimit.
Chiar le-ai spus asta?
Ce puteam s fac? S le spun c eti cu Biatul tu ca s v
omoare pe amndoi?
Aveam un ton ceva mai certre dect a fi vrut.
O s afle oricum.
Cum adic? Grace Brisbane, doar n-ai de gnd s-mi spui c
nu te mai ntorci acas. Spune-mi doar c asta e numai pentru c
te-ai enervat c te-au pedepsit. Sau spune-mi c nu mai puteai tri
fr talentele Biatului nc o noapte. Dar nu-mi spune c e pentru
totdeauna!
Chipul lui Sam cpta o grimas ciudat auzind vorbindu-se de
talentele lui.
Nu tiu, i-am rspuns lui Rachel. Nu m-am gndit aa departe.
Dar nu prea am chef s m ntorc curnd. Mama m-a ajutat
285
spunndu-mi c ea crede c eu i Sam suntem o lipeal trectoare i
c am nevoie s neleg diferena dintre iubire i atracie sexual. Iar
asear, tata mi-a zis c nu mai am voie s-l vd pn nu mplinesc
optsprezece ani.
Sam pru ocat. Nu-i spusesem partea asta.
Uau. nelegerea redus pe care o afieaz prinii m uimete
din nou. Mai ales pentru c Biatul este< ei, bine, este n mod clar
incredibil, aa c unde e problema lor? n orice caz, ce-a putea face?
Tu vei< Da, asta are s se ntmple.
ntr-un final o s m satur de aceleai dou tricouri i o s m
duc acas s-i confrunt. Dar pn atunci, presupun c< presupun
c nu o s vorbesc cu ei. Era ciudat s spun asta cu voce tare. Da,
eram groaznic de nervoas pe ei pentru ce au zis. Dar chiar i eu
tiam c nu merita s fug de acas doar pentru lucrurile alea. Mai
degrab, erau pictura care a umplut paharul, iar eu nu fugeam pe
ct m distanam emoional de ei n mod oficial. Astzi nu m
vzuser mai puin dect n restul zilelor mele de adolescen.
Uau, zise Rachel. Era clar c rmsese fr cuvinte cnd asta
era tot ce putea zice.
Am ncheiat cu ei, am zis i am fost surprins s simt tremurul
slab din voce. Speram ca Sam s nu fi observat. M-am asigurat c
aveam vocea ferm cnd am spus: Nu m mai prefac c suntem o
familie fericit. O s am grij de mine singur.
Prea brusc profund acest moment, stnd ntr-un separeu ponosit
de la Kennys, cu suportul de erveele de pe mas reflectnd
imaginea lui Sam sprijinit de mine, iar eu simindu-m ca o insul
plutitoare, tot i tot mai departe de continent. mi simeam creierul
cum nregistreaz aceast scen, lumina slab, farfuriile ciobite pe
margine, cana de cafea nc plin din faa mea, culorile neutre ale
tricourilor pe care Sam le purta unul peste altul.
Uau, spuse Rachel din nou. Urm un moment lung de pauz.
Grace, dac vorbeti cu adevrat serios, ai grij< OK? Adic, s
nu-l rneti pe Biat. Pare c e genul de rzboi care se las cu multe
286
victime i cotropete i satele din jur.
Crede-m, am spus eu. Biatul e singura chestie de care
intenionez s in i cu dinii.
Rachel oft adnc.
OK. tii c poi s te bazezi pe mine pentru orice ai avea
nevoie. Poate c ar trebui s iei legtura i cu cea-cu-cizmele-ciocate
ca s tie i ea despre ce e vorba.
Mersi, i-am zis, iar Sam se aplec peste umrul meu, prnd
dintr-odat la fel de extenuat ca i mine. Ne vedem mine, OK?
Rachel confirm i nchise. Am strecurat telefonul napoi n
buzunarul pantalonilor lui Sam, nainte s-mi sprijin fruntea de a
lui. Am nchis ochii, iar timp de un moment m-am lsat s inspir
mirosul prului lui i s-mi nchipui c eram deja napoi la casa lui
Beck. Voiam s m pot ghemui n braele lui i s pot adormi fr s
m mai gndesc la conflictul cu prinii mei sau la Cole, sau la
mirosul de migdale i lup emanat de porii mei din nou.
Trezete-te, spuse Sam.
Nu dorm, i-am rspuns.
Sam m privi doar. Apoi se uit la cana de cafea.
Nu ai but deloc din energia ta lichid.
Nu a mai ateptat rspunsul meu, a scos cteva bancnote din
portofel i le-a strecurat sub cana lui goal. Prea c obosise i
mbtrnise, avea cearcne adnci. M-am simit brusc cuprins de
vin. i era greu s m aib n grij.
Aveam furnicturi ciudate n piele, iar n gur mi revenise gustul
de cocleal.
Hai s mergem acas, am zis.
Sam nu m-a ntrebat la care cas m refeream. Cuvntul avea un
singur sens acum.

287
Patruzeci i trei
Sam

Trebuia s fi tiut c avea s se ajung la asta. i poate, ntr-un fel,


tiusem, pentru c nu am fost surprins s vd un SUV albastru pe
aleea din faa casei lui Beck. Unul dintre acelea lucioase i foarte
mari, de mrimea unui mic magazin non-stop. Pe numrul de
nmatriculare scria CULPEPER, iar la volan se afla Tom Culpeper.
Gesticula nervos spre Cole, care nu prea deloc impresionat.
Nu i purtam pic lui Tom Culpeper, mai puin pentru faptul c
organizase o vntoare de lupi i m mpucase n gt. Stomacul mi
se strnse vzndu-l n faa casei.
la e Tom Culpeper? ntreb Grace, vocea ei trdnd lipsa de
entuziasm pe care i-o mprteam. Crezi c a venit aici dup
Isabel?
Am parcat n strad. Un fior incomod mi-a trecut prin mini.
Nu, nu prea cred.

Cole

Tom Culpeper era un nemernic.


Fiind i eu unul, mi permiteam s gndesc astfel. De vreo cinci
minute ncerca s afle de la mine unde era Beck, cnd apru micul
Volkswagen gri al lui Sam, cu un Sam deloc ncntat la volan. n
mod clar exista o poveste ntre el i idiotul sta.
Tom Culpeper ncet s mai dea din gur vzndu-l pe Sam c se
aproprie pe gazonul uscat. Absena soarelui ne fcea umbrele
invizibile.
288
Cu ce v pot ajuta? ntreb Sam.
Culpeper i vr degetele n buzunar i l privi. Dintr-odat
deveni jovial, ncreztor.
Tu eti copilul lui Geoffrey Beck. Copilul adoptiv.
Eu sunt, zise Sam cu un zmbet ters.
Ai idee dac e pe aici?
M tem c nu, rspunse Sam.
ntre mine i el apru Grace. Prea vag ncruntat, parc asculta o
muzic pe care doar ea o putea auzi i nu i plcea. Expresia lui
Culpeper se nspri vznd-o pe ea.
O s-i transmit c ai trecut pe aici.
Nu se ntoarce azi?
Nu, spuse Sam, reuind s par att politicos, ct i
impertinent, poate neintenionat.
Pcat. Aveam ceva ce voiam s-i nmnez personal. Dar cred
c poi s i-l las ie.
Gesticula spre portbagajul SUV-ului.
Urmndu-l, faa lui Sam era la fel de gri precum cerul de
deasupra. Grace venea dup el.
Crezi c e ceva care s-l intereseze pe domnul Beck? ntreb
Culpeper i deschise portbagajul.
Exist momente care te schimb pentru totdeauna, iar pentru
mine, acesta era un astfel de moment.
n spatele SUV-ului, printre pungi de cumprturi i o canistr cu
benzin, se afla un lup mort. Zcea pe o parte, nghesuit un pic, cu
picioarele ncruciate unul peste altul. Avea blana ncleiat de snge
n jurul gtului i pe burt. Mandibula i atrna uor, cu limba
moale prins ntre canini.
Victor.
Sam duse mna la gur, foarte ncet, apoi o cobor. I-am privit
chipul gri, palid, cu cearcne ntunecate. Apoi am vzut ochii cprui
ai lui Victor, holbndu-se n gol la mocheta portbagajului din SUV.
ncrucindu-mi braele, am strns pumnii pentru a nu ncepe s
289
tremur. Inima mi btea frenetic, ntr-un ritm disperat. Trebuia s
dispar cumva, dar nu puteam.
Ce-i asta? ntreb rece Sam.
Culpeper apuc lupul de unul din picioarele din spate i, dintr-o
micare, trase trupul afar. Acesta se izbi de asfalt cu un zgomot
nfiortor. Grace tresri, vocea i era ncrcat de groaza pe care i
eu ncepeam s o simt c se adun n mine.
Trebuia s m ntorc cu spatele. Simeam c stomacul mi se
nnoad i deznoad n acelai timp.
S-i spui tatlui tu, mormi Culpeper, s-i spui s nu mai
hrneasc animalele astea. Dac mai vd vreunul pe proprietatea
mea, chiar o s-l mpuc. Aici suntem n Mercy Falls, nu la National
Geographic. Se uit apoi la Grace, care arta la fel de ngreoat
precum m simeam eu, i i spuse: Credeam c tii s-i alegi
prietenii mai bine avnd n vedere cine e taic-tu.
Mai bine dect am ales-o pe fiica dumneavoastr? replic
Grace.
Culpeper i zmbi sec.
Sam rmsese foarte tcut, dar vocea lui Grace pru s-l readuc
la via.
Domnule Culpeper, sunt sigur c tii cu ce se ocup tatl meu
adoptiv.
tiu foarte bine. Unul din puinele lucruri pe care le avem n
comun.
Vocea lui Sam rmase penetrant de egal.
Sunt sigur c exist repercusiuni legale dac lepdai un
animal mort pe proprietatea cuiva. i ne aflm n afara sezonului de
vntoare pentru orice fel de animal i n special pentru lupi. Dac
ar fi cineva care s cunoasc ce fel de repercusiuni se pot isca, acela
ar fi tatl meu.
Tom cltin din cap i se ndrept spre portier.
Da, da, mult noroc. Ar fi cazul s petreci mai mult de ase luni
pe an n Mercy Falls dac vrei s te ai bine cu judectorul.
290
A fi vrut att de tare s-l pocnesc! Voiam s-i rup gura aia cu
zmbetul ei fals cu tot.
Nu tiam dac m puteam stpni.
Am simit o atingere pe umr i am observat degetele lui Grace
cuprinzndu-mi ncheietura, deasupra pumnului ncletat. M
privea mucndu-i buzele. Din privirea ei i ncordarea umerilor,
mi-am dat seama c i ea voia s-l snopeasc n btaie, iar asta m-a
fcut s m potolesc.
Ar fi cazul s mui chestia aia dac nu vrei s trec cu maina
peste ea, strig Culpeper trntind portiera.
Ne-am repezit s lum trupul lui Victor de pe alee, chiar nainte
ca SUV-ul s porneasc i s intre n mararier.
Trecuse mult timp de cnd m simisem att de tnr, att de
lipsit de aprare n faa unui adult.
Odat ce SUV-ul nu se mai vedea, Grace spuse:
A plecat. Nenorocitul!
Am czut la pmnt lng lup i i-am ridicat botul. Ochii lui
Victor se holbau la mine, goi i lipsii de via, fiecare secund
scurgnd sensul lor din ei.
Am zis ce ar fi trebuit s i zic cu mult timp n urm ultimei
persoane pe care aveam s o distrug.
Iart-m, Victor! Iart-m!

291
Patruzeci i patru
Sam

Simeam c spasem prea multe morminte anul sta. mpreun,


Cole i cu mine am luat lopata din garaj i am spat cu rndul n
pmntul ngheat pe jumtate. Nu tiam ce s-i zic. Simeam c am
gura sufocat de cuvinte pe care ar fi trebuit s i le spun lui Tom
Culpeper, iar cnd am ncercat s gsesc resturile pe care i le-a fi
spus lui Cole, nu mai erau acolo.
A fi vrut ca Grace s ne atepte nuntru, dar a insistat s ne
nsoeasc. Ne privea dintre copaci cu braele ncruciate i ochii
roii.
Alesesem locul acesta, uor nclinat i cu copaci mai rari, pentru
frumuseea din timpul verii. Cnd ploua, frunzele se rsuceau
pentru a dezvlui fee albe care scoteau un clinchet delicat n btaia
vntului. Totui, nu fusesem niciodat uman pentru a aprecia ct de
frumos era i n aceast perioad a anului. n timp ce spam, seara a
pus stpnire peste pdure, pictnd panglici de lumin pe pmnt
i dungi albastre de umbr pe trupurile noastre. Totul era stropit n
nuane de galben i indigo, un tablou impresionist cu trei
adolesceni la o nmormntare pe nserat.
Cole era din nou un altul fa de tipul pe care l vzusem ultima
dat. Cnd i-am nmnat lopata, l-am privit n ochi i, pentru prima
oar de cnd l cunoscusem, nu erau goi. Cnd privirile ni s-au
ntlnit, i-am putut vedea durerea i vina. L-am putut vedea pe el.
n sfrit, pe Cole.
Trupul lui Victor zcea la civa metri de noi, parial nfurat
ntr-un cearaf. Mental, ncepusem s scriu versuri n timp ce i

292
spam groapa.

Pluteti spre o insul ndeprtat


Niciodat pe drumul spre cas
Colinzi apele mrilor
Attea mii de leghe sub noi.

Grace mi surprinse privirea, de parc i ddea seama ce fceam.


Versurile puteau la fel de bine fi i despre ea, aa c mi le-am
alungat din minte. Spnd i ateptnd s sap, nu m gndeam la
altceva n timp ce soarele se risipea pe cer.
Cnd groapa fu suficient de adnc, amndoi am avut o ezitare.
De unde stteam, puteam vedea pieptul lui Victor i impactul care l
ucisese. n cele din urm, murise ca animal.
Ar fi putut la fel de bine s fie trupul lui Beck sau al lui Paul n
portbagajul lui Culpeper. Anul trecut, ar fi putut fi vorba de mine.
Aproape c a fost.

Grace

Cole nu reui.
Cnd terminar de spat, iar el sttea lng Sam privind trupul
nensufleit de pe margine, mi-am dat seama c nu era n stare. Am
recunoscut falsul control pe care l afia, respiraiile suficient de
neregulate ca trupul s i se clatine la fiecare inhalaie.
i eu fusesem n acea situaie.
Cole, i-am spus, i att el, ct i Sam s-au ntors spre mine. A
fost nevoie s priveasc n jos, cci m aezasem pe jos de oboseal.
Din locul acela rece, ntre frunzele uscate, am gesticulat spre Victor.
De ce nu spui ceva? De ce nu-i spui ceva lui Victor? am ntrebat.
Sam a clipit surprins spre mine. Cred c uitase c fusesem
nevoit s mi iau rmas-bun de la el cndva. Cunoteam
sentimentul.
293
Cole nu ne privi pe niciunul din noi. i duse pumnul ncletat n
dreptul frunii i nghii n sec.
Nu pot< se opri, cci glasul i tremura.
I-am vzut gtul ncordndu-se cnd nghii din nou.
i ngreunam situaia. l fceam s se lupte i cu durerea, i cu
lacrimile.
Sam nelese.
Putem s plecm dac vrei s rmi cteva momente singur.
V rog, nu, opti el.
Ochii lui erau nc uscai, dar eu am simit o lacrim rece
brzdndu-mi obrazul.
Sam atept o vreme cuvintele lui Cole. n cele din urm
interveni i recit un poem, pe un ton grav. Sunetul este cel n care
sosete moartea, ca un pantof fr picior, ca o hain fr om< 15
L-am privit pe Cole cum ncremenete la auzul cuvintelor lui Sam.
Nici nu respira. Era att de adnc ncremenit, cu toat fiina lui!
Sam fcu un pas spre Cole i apoi, cu grij, i puse mna pe umr.
Acesta nu e Victor, e ceva n care Victor s-a ascuns, pentru o
vreme. Acum nu mai e acolo.
Amndoi au privit trupul lupului, mic, rigid, nvins de moarte.
Cole czu n genunchi.

Cole

Trebuia s m uit la ochii lui.


Am descoperit trupul ca s nu mai existe nimic ntre mine i ochii
cprui ai lui Victor. Erau goi, pierdui undeva departe, erau
fantomele ochilor lui vii.
Frigul mi scutura umerii, o ameninare slab a ceea ce urma, dar
am ignorat asta, am izgonit gndul din minte. L-am privit n ochi i
am ncercat s-mi nchipui c nu exista un lup n jurul lor.

15 Versuri din poemul Slo la muerte al poetului chilian Pablo Neruda (n.tr.)
294
Mi-am adus aminte de ziua n care l-am ntrebat pe Victor dac
voia s-i fac o trup cu mine. Eram n camera lui, un sfert din ea
era patul, iar celelalte trei sferturi ocupate de setul de tobe. Cnta un
solo. Ecoul era puternic n camera lui mic nct prea c se aud trei
bateriti. Posterele lui nrmate tremurau pe perei, iar ceasul
detepttor treslta pe marginea noptierei. Ochii lui Victor
strluceau cu o fervoare maniacal, i de fiecare dac cnd lovea
toba mare avea o privire de nebun.
De-abia o puteam auzi pe Angie strignd din camera alturat:
Vie, m-ai omort cu tobele alea! Cole, nchide naibii ua!
Am nchis ua de la dormitorul lui Victor.
Sun super tare, i-am spus.
Victor mi arunc unul din bee. Trecu peste capul meu i a fost
nevoie s sar pentru a-l prinde. Apoi am izbit n cinele.
Victor! url Angie.
Am mini magice! strig el.
ntr-o bun zi, oamenii vor plti pentru privilegiul de a-l
asculta! am strigat i eu.
Victor rnji spre mine i se lans ntr-o tur rapid cu un singur
b pe toba mare.
Am zngnit cinelul din nou doar pentru a o enerva pe Angie,
apoi m-am ntors spre Victor.
Care-i faza? zise el.
Izbi tobele din nou i arunc cu bul n cel pe care l ineam n
mn.
Deci vrei s te bagi n chestia asta? l-am ntrebat.
Victor m fix cu privirea.
Ce?
NARKOTIKA, am zis eu.
Acum btea un vnt ngheat, soarele disprea. Am ntins mna
i am mngiat blana de pe umrul lui Victor.
Am venit aici pentru a scpa, am spus eu cu o voce inegal,
ndurerat. Am crezut< am crezut c nu aveam nimic de pierdut.
295
Lupul zcea acolo. Mic, gri, ntunecat de lumina tot mai slab.
Mort. Trebuia s m uit n continuare n ochii lui. Nu puteam s uit
c n faa mea nu se afla un lup. Acesta era Victor.
i a funcionat, s tii. Am cltinat din cap. tii, nu-i aa? Totul
dispare cnd eti lup. Era tot ce voiam. E att de bine! Nu mai simt
nimic. A putea fi lup acum i nu a ine minte nimic din toate astea.
Ar fi ca i cnd nu s-ar fi ntmplat. Nu mi-ar psa c ai murit,
pentru c n-a ine minte nici cine eti.
Cu coada ochiului, l-am vzut pe Sam privind n alt parte. Eram
perfect contient c nu se uita la mine, nu se uita nici la Grace.
Am nchis ochii.
Toat< durerea< aceasta. Aceast<
Vocea mi se risipi din nou; dintr-odat deveni periculos de
instabil. Dar nu aveam de gnd s cedez. Am deschis ochii.
Aceast vin. Pentru ce i-am fcut. Pentru ce i-am fcut
mereu. Ar disprea. Ar disprea complet.
Am tcut i mi-am ngropat faa n mini. Vocea mea era aproape
stins.
Dar asta fac mereu, nu-i aa, Vic? Distrug totul i apoi dispar?
Am cuprins n palm una din labele din fa ale lupului. Blana era
aspr i rece.
Vic, am zis eu i vocea mi s-a necat n gt. Erai att de bun!
Mini magice.
Nu va mai avea mini niciodat.
Urmtoarele lucruri nu le-am spus cu voce tare:
Asta e ultima oar, Victor. Nu o s mai fug. mi pare att de
ru c a trebuit s ajungem la asta pentru a-mi da seama!
Cu coada ochiului am ntrezrit o micare n ntuneric.
Lupi.
Om fiind, nu mai vzusem niciodat att de muli la un loc, dar
acum spaiul ntunecat dintre copaci era nesat de ei. Zece?
Doisprezece? Erau suficient de departe nct s cred c mi
nchipuiam formele estompate.
296
Ochii lui Grace erau aintii asupra lor.
Sam, opti ea. E Beck.
tiu, zise el.
Toi ngheaserm pe loc, ateptnd s vedem ct vor sta lupii i
dac se vor apropia. Ghemuit lng Victor, eram contient c ochii
strlucitori nsemnau ceva diferit pentru fiecare dintre noi. Trecutul
lui Sam. Prezentul meu. Viitorul lui Grace.
Au venit pentru Victor? ntreb Sam, cu o voce calm.
Nimeni nu rspunse.
Atunci, mi-am dat seama. Era singurul care l plngea pe Victor
pentru ceea ce fusese el de fapt.
Lupii au rmas unde erau, ca nite spectre ale nopii ce avea s
vin. ntr-un final, Sam se ntoarse i m ntreb:
Eti pregtit?
Nu credeam c era ceva pentru care a fi putut s fiu pregtit, dar
am acoperit capul lui Victor cu cearaful. mpreun cu Sam, l-am
ridicat prea s nu cntreasc nimic ntre noi i l-am cobort cu
grij n groap. Grace i haita ne urmreau.
Pdurea era complet cufundat n linite.
Sam tresri cnd unul dintre lupi ncepu s urle. Era un sunet
slab, trist, mult mai aproape de vocea uman dect a fi crezut c e
posibil. Unul cte unul, ceilali lupi i se alturar, iar seara deveni i
mai ntunecat. Cntecul lor cpt proporii, umplnd fiecare col
al pdurii. Strni o amintire din viaa mea de lup, adnc ngropat.
Aveam capul ridicat spre cer, chemnd primvara.
Cntecul singuratic fcea ca trupul rece din pmnt s par mai
real ca niciodat. Mi-am dat seama c obrajii mi erau brzdai de
lacrimi i mi-am ascuns faa n mini.
L-am vzut pe Sam ndreptndu-se spre Grace pentru a o strnge
n brae i amndoi legnndu-se n mbriarea lor.
O inea strns, nevrnd s accepte faptul c, la un moment dat,
toi va trebui s renunm.

297
Patruzeci i cinci
Sam

Cnd am revenit nuntru, era greu de spus cine arta mai ru


Cole, rscolit de durere, sau Grace, cu ochii mari pe chipul foarte
palid. mi era greu s-i privesc pe amndoi.
Cole se trnti pe unul din scaunele de la masa din sufragerie. Am
condus-o pe Grace pn la canapea i ne-am aezat mpreun.
Voiam s deschid radioul, s vorbesc cu ea, s fac ceva, dar eram
complet sfrit. Aa c am rmas toi n linite, pierdui printre
gndurile noastre.
O or mai trziu, cnd am auzit ua din spate deschizndu-se,
toi trei am tresrit, linitindu-ne puin vznd c era Isabel,
nfofolit n haina ei alb mblnit i cu bine cunoscutele ei cizme.
Privirea ei pendul ntre Cole, aezat la mas cu capul sprijinit pe
braele ncruciate, i Grace, care se cuibrise la pieptul meu.
Tatl tu a trecut pe aici, i-am zis eu, n mod stupid, pentru c
nu m puteam gndi la altceva.
tiu, zise ea. Am vzut cnd era deja prea trziu. Nu tiam c
avea de gnd s-l aduc aici. Isabel i inea braele strns pe lng
corp. Trebuia s-i fi auzit bravada cnd s-a ntors. N-am putut pleca
dect dup cin. I-am zis c merg la bibliotec pentru c programul
de acolo e cam singurul lucru pe care nu l tie. ntoarse capul spre
Cole care nc zcea nemicat la mas i ntreb: Cine era? Lupul
adic?
Am privit spre masa abia vizibil din unghiul nostru de pe
canapea. tiam c nu poate auzi.
Victor. Prietenul lui Cole.

298
Isabel i ndrept atenia din nou spre Cole.
Nu credeam c are vreunul<
Abia acum i ddea seama ct de ru suna ceea ce spusese, cci
adug:
Nu credeam c are vreunul aici.
Da, am spus eu emfatic.
Prea nesigur, privind cnd la noi, cnd la Cole. ntr-un final
spuse:
Am venit s vd care-i planul.
Planul? Ce plan? am ntrebat eu.
Isabel privi spre Cole din nou, apoi zbovi un pic uitndu-se la
Grace i art cu degetul spre mine.
Pot s vorbesc puin cu tine ntre patru ochi? n buctrie?
spuse ea cu un zmbet fix.
Grace ridic greoi capul i se ncrunt la Isabel. mi fcu loc s m
ridic ns, pentru a o urma pe Isabel n buctrie.
Trecusem curajos pragul cnd ea izbucni brusc:
i-am zis c tata nu e un fan al lupilor care se apropie de cas.
La ce te ateptai?
Nu tiam cum s rspund acuzaiei.
Ce? Eu trebuia s previn ce-a fcut tatl tu azi?
Este de datoria ta. Sunt lupii ti acum. Nu poi s stai pur i
simplu aici.
N-am crezut c tatl tu avea s ias s-i<
Isabel m ntrerupse:
Toat lumea tie c tata ar mpuca orice nu poate trage
napoi. M ateptam ca tu s faci ceva!
Nu tiu ce s fac ca s in lupii departe de proprietatea voastr.
Vin pe lng lac pentru ca sunt locuri bune de vnat acolo. Chiar
n-am crezut ca tatl tu amator de arme ar nclca legislaia
forestier doar ca s se bat el cu pumnul n piept.
Vocea mea cptase un ton acuzator i nu era corect.
Isabel rse, prea c latr, scurt i fr pic de umor:
299
Tu, dintre toi oamenii, ar trebui s tii de ce e n stare, pentru
numele lui Dumnezeu. ntre timp, ct mai ai de gnd s te prefaci c
nu e nimic n neregul cu Grace?
Am privit-o nedumerit.
Nu te uita la mine ca un mieluel. O ai lng tine i ea arat ca
un bolnav de cancer. Arat groaznic. i miroase a lup mort. Ce se
ntmpl?
M-am cutremurat.
Nu tiu, Isabel, am zis eu. Aveam vocea obosit, pn i mie
mi se prea. Am fost la policlinic azi. N-au gsit nimic.
Atunci du-o la spital!
i ce crezi c au s-i fac la spital? Poate, poate c o s-i fac
analize. i ce crezi c vor gsi? M ndoiesc c au vrcolac n
rubricile lor i nu exist un diagnostic pentru cei care miros a lup
bolnav.
Nu voiam s par att de furios. Nu eram suprat pe Isabel, eram
suprat pe mine.
Aa c o s faci ce? O s atepi s se ntmple ceva ru?
Ce a putea s fac? S o duc la spital i s le cer s rezolve o
problem care n-a aprut nc? Care nu e n Manualul Merck? Crezi
c nu m-am gndit toat ziua la asta? Toat sptmna? Nu crezi c
a da orice s tiu ce se ntmpl? Nu e ca i cum am putea fi siguri.
Nu exist niciun< niciun precedent. Nu a mai fost nimeni n
situaia lui Grace pn acum. Totul e la nimereal!
Isabel mi arunc o privire pizma. Ochii i se nroiser n
spatele machiajului ei negru.
Gndete! F ceva acum, nu cnd e prea trziu! Ar trebui s
afli de ce a murit primul lup, nu s te uii la Grace ca vielul la
poarta nou. i cum i se pare o idee bun c ar putea s stea aici?
Prinii ei mi-au bombardat csua vocal cu mesaje. Dac afl unde
stai i vin aici exact cnd se transform Cole? S -ar ncinge o
conversaie pe cinste. i apropo de Cole tii cine e? Ce naibii faci,
Sam? Ce naibii atepi?
300
M-am ntors mpreunnd minile la spate.
Doamne, Isabel. Ce vrei de la mine?
Vreau s te maturizezi! rspunse ea tios. Ce credeai? C poi
s lucrezi la librrie pentru totdeauna i s trieti cu Grace n
lumea voastr din vis? Beck nu mai e. Tu eti Beck acum.
Comport-te ca un adult sau vei pierde tot. Crezi c tatl meu se va
opri doar la unul? Pot s-i zic chiar acum, de abia a nceput. i ce
crezi c o s se ntmple cnd lumea va veni dup Cole? Cnd ce s -a
ntmplat cu lupul la o s se ntmple i cu Grace? Chiar ai fost la
un studio de nregistrri ieri? Altceva mai important n-aveai de
fcut? Incredibil!
M-am ntors din nou spre ea. Avea braele ncruciate i flcile
ncletate. Voiam s o ntreb dac fcea asta pentru c Jack murise i
nu ar fi suportat moartea nc unei persoane. Sau dac fcea asta
pentru c eu supravieuisem, i Jack nu. Sau pentru c era o parte
din noi acum, legat pentru totdeauna de mine i de Grace, de Cole
i toate celelalte?
Pn la urm, nu conta de ce era aici i de ce mi spunea toate
astea. tiam c avea dreptate.

Cole

Am ridicat capul cnd am auzit vocile aprinse din buctrie.


Grace i cu mine ne-am uitat unul la altul. Apoi ea se aez n faa
mea la mas, cu un pahar cu ap i cteva pastile n mn. nghii
pastilele i puse paharul jos. ntregul proces prea solicitant, dar
n-am zis nimic, pentru c nici ea nu a zis. Avea cearcne adnci, iar
obrajii mocneau rou-aprins de la febr. Prea extenuat.
n cealalt camer, Sam i Isabel ridicaser tonul. Simeam
tensiunea din aer, ntins ntre noi ca un fir electric.
Nu-mi vine s cred c se ntmpl asta, am zis eu.
Cole? ntreb Grace. tii ce s-ar putea ntmpla dac oamenii
afl c eti aici? Te superi dac ntreb? Felul n care a spus asta era
301
att de sincer i de simplu! Nu mi judeca chipul faimos.
Am cltinat din cap.
Nu tiu. Familiei mele n-are s-i pese. Au renunat la mine
acum mult vreme. Dar presei o s-i pese. Mi-am adus aminte de
toate acele ftuci care mi fceau poze cu telefonul. Va fi o min de
aur pentru pres. Toat atenia se va ndrepta spre Mercy Falls.
Grace rsufl i duse cu grij o mn n dreptul stomacului, prea
s-i fie team s nu-i rup pielea. Mai vzusem aceast privire mai
devreme?
Vrei s fii gsit? ntreb ea.
Am ridicat o sprncean.
Ah, zise ea. Se gndi puin. Cred c Beck se atepta s fii lup
mai mult vreme.
Beck se atepta s m sinucid. Nu cred c s-a gndit dincolo de
asta. A ncercat s m salveze.
n cealalt camer, Sam rosti ceva neinteligibil, iar Isabel
rspunse:
tiu c tu i Grace vorbii despre orice altceva, de ce nu vorbii
despre asta?
Iar n clipa aceea, cnd a rostit acele cuvinte, felul n care le-a
rostit m-a fcut s cred c Isabel e ndrgostit de Sam. Posibilitatea
aceasta m fcea s m simt ciudat, gol pe dinuntru.
Grace m privi. i ea auzise, dar i pstr reacia numai pentru
ea.
Isabel i Sam aprur n sufragerie, Sam cu o mutr plouat, iar
Isabel n mod clar enervat. Sam veni n dreptul scaunului lui Grace
i o mngie pe gt. Era un gest simplu, care nu exprima posesia pe
ct exprima legtura dintre ei. Ochii lui Isabel erau aintii asupra
minii lui, la fel ca ai mei.
Am clipit. Ca o strfulgerare, am vzut chipul lui Victor. Nu mai
puteam suporta nu mai puteam rmne contient.
M duc s m culc, am anunat.
Isabel i Sam se holbar unul la altul, nc purtnd un rzboi
302
mut. Apoi Isabel spuse:
Eu plec. Grace? Rachel le-a spus alor ti c stai la mine. i eu
le-am spus la fel, dar sunt sigur c nu m-au crezut. Chiar vrei s
rmi aici n noaptea asta?
Grace ridic mna i cuprinse ncheietura lui Sam.
Deci mi rmne mie s fiu vocea raiunii, izbucni ea. Ct de
ironic! Vocea raiunii, fr asculttori.
Plec trntind ua. Am ateptat o clip, apoi am ieit dup ea n
ntuneric, ajungnd-o din urm n dreptul mainii. Inspiram
dureros aerul rece al nopii.
Ce? zise ea. Ce mai vrei, Cole?
Cred c eram nc deranjat dup ce o auzisem vorbind cu Sam.
De ce i faci asta?
Lui Sam? Are nevoie de asta. Nu e nimeni care s-i zic
lucrurile alea.
Sttea acolo, furioas, iar dup ce o vzusem plngnd n pat, era
uor s-mi dau seama c aceleai emoii o mcinau i acum, dar nu
le scotea la suprafa.
i ie cine i le zice?
Isabel m privi.
Crede-m. Mi le zic singur tot timpul.
Te cred.
Pre de o clip, pru c avea s izbucneasc n lacrimi din nou,
apoi se urc la volan i trnti ua. Iei cu spatele de pe alee, fr s
mai priveasc n direcia mea. Am rmas acolo, uitndu-m n urma
mainii. Vntul rece nu m izbea cu suficient for pentru a m
preschimba.
Totul era distrus i totul era greit, i faptul c nu m puteam
transforma ar fi trebuit s fie sfritul lumii. n schimb, pentru
prima oar, era OK.

303
Patruzeci i ase
Sam

Iat-ne din nou, mereu la desprire.


Grace zcea n patul meu pe spate, cu genunchii ridicai. Tricoul i
se rsucise un pic, dezvluind o bucic din pielea alb a
abdomenului. Prul blond era mprtiat ntr-o parte, de parc ar fi
fost n zbor sau ar fi plutit prin ap. Stteam lng ntreruptor,
privind-o i simind doar< dorin.
Nu stinge lumina nc, spuse Grace, pe un ton un pic ciudat.
Vino i stai lng mine un pic. Nu vreau s adorm nc.
Am stins lumina oricum, iar Grace vocifer i se aplec dup un
ntreruptor, aprinznd o instalaie de beculee de Crciun agate
de tavan. Strluceau printre formele ciudate lsate de cocorii
suspendai i pictau umbre mictoare, ca nite vpi, peste chipul
lui Grace. Prea fermecat.
Este< ncepu ea s zic, dar nu ncheie propoziia.
M-am aezat lng ea n pat.
Cum este? am ntrebat eu plimbndu-mi degetele pe pielea ei.
Mmmm, zise Grace, cu ochii pe jumtate nchii.
Cum e? am ntrebat din nou.
E ca i cum te-ai uita la stele, spuse ea. Cu un stol imens
zburnd pe deasupra ta.
Am suspinat.
Sam, vreau neaprat s cumpr un fierbtor rou, dac exist,
zise ea.
O s-i gsesc unul, am spus eu, i mi-am sprijinit mna pe
abdomenul ei. Prea s aib pielea nfiortor de fierbinte. Isabel mi

304
spusese s o ntreb cum se simte. S nu o atept pe ea s-mi spun,
pentru c nu ar fi fcut-o pn nu era prea trziu. Pentru c nu voia
s m rneasc. Grace? am zis eu, ndeprtnd mna speriat.
ndeprt privirea de la piruetele lente ale psrilor. mi prinse
mna astfel nct ne atingeam palmele cu degetele.
Ce este?
Cnd a rostit cuvintele, am putut sa-i simt respiraia, mirosea att
a cocleal, ct i a medicament; snge i paracetamol.
tiam c trebuia s o ntreb ce se ntmpl, dar voiam nc un
minut de linite. nc un moment nainte de a nfrunta adevrul.
Aa c am pus o ntrebare care tiam c nu are niciun rspuns
corect. O ntrebare care aparinea unui alt cuplu, cu un alt viitor.
Cnd o s fim cstorii, putem s mergem pe la ocean? N-am
fost niciodat.
Cnd o s fim cstorii, zise ea, i nu suna deloc ca o
minciun, dei avea vocea trist i stins, putem s mergem la toate
oceanele. Doar ca s putem spune c am fost acolo.
M-am ntins lng ea. Stteam umr la umr cu minile n
continuare mpreunate n dreptul abdomenului ei. Priveam
amndoi stolul de amintiri fericite care zbura pe deasupra, prins n
aceast camer. Beculeele de Crciun clipeau, iar cnd aripile
tremurnde eclipsau lumina, prea c suntem n micare, legnai
de valuri ntr-o barc, cu ochii aintii spre constelaii necunoscute.
Sosise clipa.
Am nchis ochii.
Ce se ntmpl cu tine?
Grace rmase tcut att de mult timp nct ncepusem s m
ndoiesc c rostisem ntrebarea cu voce tare. Apoi rspunse:
Nu vreau s adorm. Mi-e fric s adorm.
Inima nu mi s-a oprit n loc, pe ct mi-a ncetinit alarmant.
Cum te simi?
E dureros cnd vorbesc, opti ea. i stomacul< M apuc de
mn i aps n dreptul stomacului ei. Sam, mi-e fric.
305
Era aproape prea dureros pentru a mai spune ceva.
E de la lupi. Crezi c ai luat asta de la lupul la, cumva? am
spus eu cu o voce stins, mai mult nu puteam.
Cred c e un lup, zise Grace. Cred c e lupul care nu s-a
manifestat niciodat. Aa simt. Simt c a vrea s m transform, dar
nu se ntmpl niciodat.
Mintea mi zbur rapid prin tot ceea ce auzisem despre lupi i
boala noastr genial de distructiv, dar nu exista un precedent
pentru asta. Grace era singura n situaia ei.
Spune-mi, zise ea. Tu l mai simi? Mai simi lupul din tine?
Sau a disprut?
Am suspinat i m-am aplecat pentru a-mi lipi fruntea de obrazul
ei. Bineneles c era n continuare acolo.
Grace, o s te duc la spital. O s-i facem s-i dea seama ce nu
e n regul cu tine. Nu-mi pas ce trebuie s le zicem ca s te cread.
Nu vreau s mor ntr-un spital, zise Grace.
Nu o s mori, i-am spus eu, ridicnd capul pentru a o privi.
nc mai am cntece de scris despre tine.
Pe fa i se aternu parial un zmbet, apoi m trase mai aproape
i se culc la pieptul meu nchiznd ochii.
Am rmas cu ochii deschii privind-o pe ea i privind umbrele
psrilor reflectate pe chipul ei. mi doream< mi doream mai
multe amintiri fericite atrnate de tavan, att de multe amintiri
fericite cu fata asta nct n-ar mai fi loc de ele, ar invada holul i ar
da buzna afar din cas.
O or mai trziu, Grace a nceput s vomite snge.
Nu puteam suna la urgene i s o i ajut n acelai timp. Am
lsat-o ghemuit pe hol, n spatele ei se ntindea o dr subire de
snge pn la dormitor. Stteam sub tocul uii cu telefonul n mn,
fr s o scap din ochi.
Cole nu ineam minte s-l fi chemat apru n capul scrilor
aducnd prosoape, fr s zic nimic.
Sam, spuse Grace cu o voce sfrit. Prul.
306
Vrfurile mnjite de snge nu puteau conta mai puin, dar starea
lui Grace nu putea conta mai mult. Cole o ajut pe Grace s in un
prosop la gur, iar eu i-am strns prul stngaci ntr-o coad. Apoi,
cnd am auzit ambulana oprindu-se pe alee, am ajutat-o s se
ridice i am ncercat s o crm jos fr ca ea s vomite din nou. Am
ieit n grab din camer, lsnd n urm cocorii fluturnd din aripi
agitai, de parc ar fi vrut s vin cu noi, dar sforile erau prea scurte.

307
Patruzeci i apte
Grace

Odat ca niciodat, a fost o fat pe nume Grace. Nu era nimic


special la ea, mai puin faptul c se pricepea la matematic i la
minit i tria printre cri. Iubea toi lupii din spatele casei, dar pe
unul dintre ei l iubea cel mai mult.
Iar el o iubea la rndul lui pe ea. O iubea att de mult nct i
lucrurile care nu erau deloc speciale la ea au devenit speciale, felul
n care btea cu creionul n dini, cntecele afone din du i felul n
care l sruta i el tia c era pentru totdeauna.
O hait de lupi trnd-o prin zpad, primul srut cu gust de
portocale, parbrizul crpat i momentul n care i-a luat rmas-bun
toate aceste amintiri fceau parte din ea.
Toat viaa ei era alctuit din promisiunea a ceea ce ar putea s
fie: posibilitile unui teanc cu formulare pentru nscrierea la
facultate, dorina de a dormi sub un alt acoperi, viitorul ascuns n
zmbetul lui Sam.
Era o via pe care nu voiam s o las n urm.
Era o via pe care nu voiam s o uit.
Nu ncheiasem socotelile. Mai aveam att de multe de zis!

308
Patruzeci i opt
Sam

Licr de lumin
o u anonim
picurii din inim se risipesc
eu nc m trezesc,
dar ea doarme nc
aici, la terapie intensiv
morii sunt cazai la hotel.

309
Patruzeci i nou
Cole

Nu tiam de ce am venit cu Sam la spital, tiam c a fi putut fi


recunoscut dei ansele erau slabe s i dea cineva seama cine
eram, cu barba i cearcnele mele. tiam c exista riscul s m
transform, dac trupul meu ceda frigului. Cnd Sam a ncercat s-i
descuie maina pentru a porni pe urmele ambulanei, pre de o clip
s-a uitat la sngele de pe mn. N-a reuit s nimereasc
ncuietoarea din prima.
Rmsesem undeva n spate, ferit, gata s dispar dac rcoarea
dimineii m preschimba n lup, dar cnd am vzut mna lui Sam
am fcut un pas n fa.
Urc n main, i-am spus eu fcnd semn spre scaunul din
dreapta.
Nu a obiectat.
Aa c, iat-m, n camera de spital a unei fete pe care de-abia o
cunoteam, cu un biat pe care l cunoteam doar puin mai bine, i
nu-mi ddeam seama exact de ce mi psa de ei. Locul era plin de
oameni doi medici, un tip care probabil era chirurg i o ntreag
armat de asistente. Se vorbea mai mult n oapt peste tot n jur,
ntr-un jargon nnebunitor, dar puteam s mi dau seama: nu aveau
nicio idee, dar n mod clar Grace era pe moarte.
Nu l lsau pe Sam s stea lng ea, aa c sttea pe un scaun n
col, cu coatele pe genunchi i faa ascuns n palm.
Nu tiam ce s fac, aa c stteam pe lng el, ntrebndu-m
dac nainte s fi fost mucat a fi putut s simt mirosul morii care
plutea n aer la terapie intensiv.

310
La picioarele mele sun un telefon mobil, un ton de apel scurt,
foarte serios. Mi-am dat seama c se auzea din buzunarul lui Sam.
Foarte lent, Sam l scoase i se uit la ecran.
E Isabel, spuse el rguit. Nu pot vorbi cu ea.
I-am luat telefonul din mna lipsit de vlag i am rspuns:
Isabel.
Cole? ntreb ea. Tu eti?
Da.
Apoi a venit cel mai sincer rspuns pe care l-am auzit vreodat
din gura ei:
O, nu.
N-am mai spus nimic, dar zgomotele de fundal erau probabil
suficient de sugestive.
Suntei la spital?
Da.
Ce-au zis?
Ce-ai zis i tu. Habar nu au.
Isabel njur printre dini.
Ct de ru este? Poi s-mi zici?
Sam e lng mine.
Super, spuse ea aspru. Genial.
Apoi una din asistente strig:
Privii!
Grace se ridic, suficient ct s vomite din nou, de data aceasta
pe asistenta care tocmai vorbise. Asistenta fcu un pas n spate
pentru a se terge pe mini i o alta veni n dreptul lui Grace cu un
prosop.
Grace czu napoi pe pat, spuse ceva ce asistentele nu neleser.
Ce-ai spus, scumpo?
Sam, gemu Grace, pe un glas ce putea fi de om, dar i de
animal; mi aducea nfiortor aminte de zbiertul cprioarei.
Sam sri n picioare, iar n clipa aceea un tip i o tip se repezir
n camera aglomerat.
311
Am vzut-o pe una din asistente deschiznd gura pentru a-i opri,
dar cuplul veni direct n direcia noastr. Nu mai apuc s zic
nimic nainte ca brbatul s se npusteasc asupra lui Sam.
Nemernicule!
l pocni pe Sam n fa.

312
Cincizeci
Sam

Pumnul lui Lewis Brisbane nu m duru dect dup cteva


secunde, parc trupul meu ar fi refuzat s cread ce se ntmplase.
n momentul n care durerea ncepu s pun stpnire pe mine,
urechea stng mi iuia i pcnea. A trebuit s m sprijin de zid,
pentru a nu m prbui peste scaun. Nu puteam uita nici groaza pe
care mi-o provocase vocea lui Grace.
Pentru o fraciune de secund, am surprins extrem de clar faa
mamei lui Grace privind n gol, ateptnd parc s capete o
expresie, pasiv. Apoi tatl lui Grace se repezi la mine din nou.
Te omor, url el.
M-am holbat la pumnul lui, urechile nc mi iuiau de la lovitura
de dinainte. Mintea mi era tot la Grace, ntins pe patul de spital,
iar din frntura de atenie care mi rmnea pentru Lewis Brisbane,
nici nu-mi venea s cred c avea s m pocneasc din nou. Nici
mcar nu m-am clintit.
nainte ca pumnul lui s m poat atinge, l-am vzut
cltinndu-se, strduindu-se s-i menin echilibrul. Iar n clipa n
care vzul i auzul mi-au revenit la normal mi-am dat seama brusc,
c era Cole cel care l trgea napoi, ca pe un sac de cartofi.
Gata, omule, spuse Cole. Apoi spre asistente: Ce ateptai?
Ajutai-l pe tipul pe care l-a pocnit.
Am cltinat din cap cnd mi-au oferit ghea, dar am acceptat
prosopul ntins. L-am auzit din nou pe Cole spunndu-i domnului
Brisbane:
O s v dau drumul. Dac nu v calmai, o s ajungem

313
amndoi dai afar din spital.
Stteam acolo, privind cum prinii lui Grace se reped asupra
patului ei. Nu tiam ce s fac, nu tiam unde trebuia s m aflu
acum.
L-am vzut pe Cole holbndu-se la mine i cumva privirea lui
mi-a adus aminte de prosopul din mn i firicelul de snge. Am
dus prosopul la cap. Ridicnd braul, am simit c vd mici luminie
n coada ochiului.
Lng mine, o asistent mi spuse:
Scuz-m, tu eti Sam? mi pare ru, dar din moment ce nu
eti din familie nu poi rmne aici. Ne-au cerut s te rugm s
pleci.
Am privit-o simindu-m complet gol pe dinuntru. Nu tiam ce
ar fi trebuit s-i spun. Viaa mea zace n patul acela. V rog,
lsai-m s rmn!
Chiar mi pare ru, veni rspunsul asistentei. Se uit la prinii
lui Grace i apoi la mine. E foarte bine c ai adus-o aici.
Am nchis ochii, nc puteam vedea luminiele colorate. Aveam
impresia c, dac nu aveam s m aez curnd, corpul meu avea s
cedeze.
Pot s-i spun c plec?
Nu cred c e o idee bun, zise o alt asistent, trecnd pe
alturi cu ceva n brae. Las-o s cread c e nc aici. Poate s vin
napoi n caz c< se opri nainte s termine propoziia, apoi
adug: Spune-i s rmn prin preajm.
Pentru o clip, am uitat s respir.
Haide, zise Cole.
Se uit n urm la domnul Brisbane, care m privea pe mine
ieind, cu o expresie foarte complicat.
Tu eti nemernicul! url Cole n direcia lui. Sam are ce cuta
aici mai mult ca tine!
Dar dragostea nu e cuantificabil n acte, aa c a trebuit s o las
pe Grace acolo.
314
Cole

Cnd Isabel a ajuns la spital, se crpa deja de ziu i puteam


vedea rsritul pe geamurile strmbe ale bufetului de la spital.
Grace era pe moarte. nelesesem mcar att de la asistente ct
am fost n camer. Vomita snge ncontinuu, iar ei i ddeau
vitamina K i i fceau transfuzii, dar n cele din urm avea s
moar.
Nu-i spusesem lui Sam nc, dar cred c tia.
Isabel trnti un erveel pe mas n faa mea, lng prosopul
ptat de snge al lui Sam. Mi-a luat un pic s recunosc erveelul ca
fiind graficul mzglit de mine la cafea. Scria cu litere mari METH,
iar asta mi amintea ct de multe i mrturisisem lui Isabel. Se trnti
pe scaunul de plastic de lng mine. Prea cu o falc n cer i una n
pmnt. Nu era deloc machiat, cu excepia stratului gros de rimel
care probabil fusese aplicat acum mai mult vreme.
Unde e Sam?
Am artat spre ferestre. Sam era un punct negru pe fundalul unui
cer nc ntunecat. Avea minile mpreunate la ceaf i privea n gol.
n ncpere ptrunsese treptat lumina, reflectat de rsritul lent pe
pereii portocaliu aprins. Scaunele i schimbaser poziia n
vnzoleala de dup micul dejun a personalului de la spital. Apruse
un om de serviciu cu un mop i un semn de PODEA UD. Sam
era singura pies care rmnea mereu nemicat.
Isabel trnti o alt ntrebare:
Tu de ce eti aici?
Tot nu tiam.
Ca s fiu de ajutor, am rspuns eu ridicnd din umeri.
Atunci fii de ajutor, zise Isabel mpingnd erveelul mai
aproape de mine. Apoi strig: Sam!
Acesta i cobor minile, dar nu se ntoarse. Sincer, eram
surprins c se micase ctui de puin.
315
Sam! repet ea, iar de data aceasta, chiar se ntoarse. Adu-ne
nite cafea, zise Isabel artnd spre zona de autoservire i casa din
cellalt capt al ncperii.
Nu tiam ce era mai incredibil: faptul c Isabel i-a zis s ne aduc
nite cafea sau faptul c el s-a conformat, cu toate c n continuare
prea cu mintea n alt parte. M-am ntors spre ea:
Nu credeam c poi fi mai fr suflet de att<
Adineauri am fost chiar drgu, izbucni ea. La ce-i folosete
dac se holbeaz n gol?
Nu tiu, poate c i aduce aminte de toate momentele
minunate pe care le-a trit mpreun cu prietena lui, nainte ca ea s
moar.
Isabel m privi fix n ochi.
Crezi c asta o s te ajute pe tine cu Victor? Pentru c pe mine
nu m ajut deloc cnd m gndesc la Jack.
Aps erveelul cu degetul.
Spune-i despre chestia asta.
Nu neleg ce are de a face cu Grace.
Sam puse dou pahare de cafea pe mas, unul n faa mea i altul
n faa lui Isabel. Nu luase nimic i pentru el.
Ceea ce se ntmpl cu Grace e ce s-a ntmplat cu lupul acela
pe care l-ai gsit voi dou, zise Sam cu o voce uscat. Se simea c
nu mai rostise niciun cuvnt de ceva vreme. Mirosul e mult prea
clar. E aceeai chestie.
Rmase lng mas, fr s se aeze.
Am privit-o pe Isabel.
Ce te face s crezi c a putea face ceva ce doctorii tia nu
pot?
Faptul c eti un geniu.
Oamenii ia sunt geniile.
Dar tu tii, zise Sam.
Isabel mpinse erveelul spre mine. Din nou, eram eu i cu tatl
meu la masa din sufragerie, iar el mi ddea o problem de rezolvat.
316
Sau asistam la unul din cursurile lui la aisprezece ani i el se uita
peste notiele mele, pe lng soluii, cuta semne c a putea s calc
pe urmele lui. Sau eram la vreo festivitate de premiere, nconjurat
de oameni la patru ace, iar tata le spunea pe un ton care nu putea fi
contrazis c voi ajunge o somitate.
M-am gndit la acel gest simplu de mai devreme, cnd Sam o
mngiase pe Grace pe gt.
M-am gndit la Victor.
Am luat erveelul.
O s am nevoie de mai mult hrtie, am zis eu.

317
Cincizeci i unu
Sam

Nu exista o noapte mai lung ca asta, Cole i cu mine n bufet,


analiznd fiecare detaliu pe care l cunoteam despre lupi pn
cnd Cole i-a dat seama c tia tot ce putea ti i ne-a trimis pe
mine i pe Isabel n alt parte, ca s poat rmne singur cu capul
sprijinit n palme i o foaie de hrtie n fa. Mi se prea incredibil c
tot ceea ce-mi doream, tot ceea ce-mi dorisem vreodat depindea
acum de Cole St. Clair, aezat la o mas, cu un erveel mzglit n
fa. Dar ce altceva mi mai rmnea?
Am ieit din bufet i m-am dus s stau n dreptul camerei ei,
sprijinit de perete, cu capul n mini. Fr s vreau, reineam fiecare
detaliu al locului, pereii, podeaua, noaptea aceasta.
Eram convins c nu aveau s m lase s o vd.
Aa c m-am rugat s nu ias nimeni din camer s-mi spun c
s-a stins. M-am rugat ca ua s rmn nchis. Rmi n via,
att.

318
Cincizeci i doi
Sam

Isabel m trase dup ea pe holuri, trecnd prin forfota matinal,


pn n locul ferit din casa scrilor de incendiu unde m atepta
Cole. Prea agitat i nu-i afla locul, avea pumnii ncletai i i tot
ciocnea unul de altul.
OK, nu promit nimic, zise Cole. E doar o bnuial. Dar am o<
teorie. Faza e c i dac am dreptate, tot nu pot dovedi asta, ci pot fi
doar contrazis. Cum nu am zis nimic, adug: Care e chestia
evident pe care o au n comun Grace i lupul la?
Atept. Probabil se atepta s rspund.
Mirosul.
Asta mi s-a prut i mie, zise Isabel. Dar chiar e destul de
evident.
Transformrile, zise Cole. Att lupul, ct i Grace nu s -au
transformat de ct timp< vreun deceniu? la e numrul magic
pentru lupii care nu se mai transform, nu? i mor. tiu c ai zis c e
o durat normal de via pentru un lup, dar nu cred c e. Cred c
fiecare lup care a murit fr s se mai transforme o perioad
ndelungat a murit ca lupul la. A murit dintr-o cauz anume. Nu
de btrnee. i cred c asta se ntmpl i cu Grace.
Lupul n care nu s-a transformat niciodat, am zis eu,
dintr-odat amintindu-mi ce-mi spusese cu o sear nainte.
Exact, zise Cole. Cred c mor pentru c nu se mai transform.
Nu cred c transformarea n sine e blestemul. Cred c ceea ce
dicteaz corpurilor noastre transformarea e de vin.
Am clipit nedumerit.

319
Nu e aceeai chestie. Transformarea ca boal ar fi un lucru.
Dar dac te transformi pentru a lupta cu boala, e cu totul altceva.
Aa c uite teoria mea, iar chestia asta e total empiric, n mod
evident. E tiin fr microscoape, fr probe de snge. n fine.
Grace a fost mucat. Cnd eti mucat, intr n organism toxina de
lup, altfel nu tiu cum s-i zic momentan. Orice ar fi n saliva aia de
lup, e ceva duntor. Iar transformrile sunt chestiile bune, toxina
de lup declaneaz un rspuns defensiv din partea corpului asta
sunt transformrile, te ajut s controlezi toxina. De fiecare dat
cnd te transformi, o menii sub control. Iar dintr-un motiv sau
altul, transformrile astea sunt sincronizate cu vremea. Asta dac
nu cumva<
Ai reuit s-i blochezi transformrile.
Da, zise Cole privind n jos spre etajul unde se afla camera lui
Grace. Dac distrugi cumva capacitatea corpului tu de a s e folosi
de temperatur ca declanator, pari vindecat, dar nu eti. De fapt,
eti n descompunere.
Eram obosit. i nici nu m pricepeam la tiine exacte. Cole ar fi
putut la fel de bine s-mi explice c toxina de lup te face s depui
ou i mi s-ar fi prut o explicaie rezonabil n clipa aceasta.
OK. Sun bine, dei vag. Care-i rezultatul, totui? Ce sugerezi?
Cred c trebuie neaprat s se transforme.
Mi-a luat o vreme s-mi dau seama ce zicea.
S devin lup?
Cole ridic din umeri.
n cazul n care am dreptate, da.
Ai dreptate?
Nu tiu.
Am nchis ochii. Fr s-i mai deschid, am ntrebat:
S neleg c ai o teorie despre cum am putea s -o facem s se
transforme?
Doamne, Grace. Nu-mi venea s cred ce spuneam.
Varianta cea mai simpl e cea mai uoar, zise Cole.
320
Dintr-odat am avut n minte imaginea ochilor lui Grace
ncadrai de un cap de lup. Mi-am nfurat braele pe lng corp.
Trebuie s fie mucat.
M-am holbat la Cole cu ochii larg deschii.
Mucat?
O presupunere destul de logic. Ceva s-a stricat la dinamica
transformrilor, iar dac introduci declanatorul iniial, ar putea s
reporneasc procesul. Dar de data asta, ncercai s n-o prjii n
main.
Toat fiina mea prea s se opun acestei idei. De a o pierde pe
Grace. De a pierde ceea ce o fcea pe ea Grace. De a o ataca atunci
cnd era pe moarte. De a lua decizii ca aceasta, pe loc, cci timpul se
scursese.
Dar dureaz cteva sptmni sau luni pn s te transformi,
odat ce eti mucat, am zis eu.
Cred c att dureaz ca toxina s se instaleze n organism,
spuse Cole. Dar n cazul ei, e deja acolo. Dac am dreptate, o s se
transforme imediat.
Mi-am mpreunat minile la ceaf i m-am ntors cu spatele la ei,
holbndu-m la peretele albastru de beton.
Dac n-ai dreptate?
O s se aleag cu saliv de lup ntr-o ran deschis. i probabil
va muri de la sngerare, avnd n vedere c se pare c toxina i
distruge capacitatea de coagulare a sngelui, adug el dup un
moment de linite.
M-au lsat s m plimb cteva momente, apoi Isabel, cu o vocea
joas, spuse:
Dac ai dreptate, atunci i Sam va muri.
Da, zise Cole, pe un ton care mi ddea de neles c se gndise
deja la asta. Dac am dreptate, peste vreo zece-treisprezece ani,
vindecarea lui Sam nu va mai fi o vindecare.
Era cazul s m ncred n teorii nscocite i scrise pe erveele n
bufetul unui spital, la o ceac de cafea rece?
321
Era tot ce aveam.
M-am ntors n cele din urm i am privit-o pe Isabel. Cu
machiajul ntins i prul nepieptnat, umerii cocoai de
nesiguran, prea s fie o alt fat cu totul, deghizat n pielea lui
Isabel.
Cum putem intra la ea n camer? am ntrebat eu.

322
Cincizeci i trei
Isabel

Mie mi-a revenit sarcina de a-i scoate din camer pe prinii lui
Grace. l urau pe Sam, deci el era exclus, iar de muchii lui Cole
aveam nevoie n alt parte. Mi-am dat seama, naintnd pe hol spre
camera lui Grace, c toi speram ntr-un fel ca soluia lui Cole s nu
funcioneze. Dac funciona, am fi avut mari probleme.
Am ateptat ca una din asistente s ias din camer i am crpat
uor ua. Aveam noroc, mama ei era singura care sttea lng pat,
privind spre fereastr, i nu la Grace. Am ncercat s nu m uit la
Grace, care zcea fr glas i complet palid, cu capul plecat ntr-o
parte.
Doamn Brisbane? am rostit eu pe tonul cel mai colresc de
care eram n stare.
Ridic privirea i am observat c avea ochii roii de plns.
Am venit de ndat ce am auzit, am spus eu. A putea, a
putea s vorbesc cu dumneavoastr n legtur cu ceva?
M privi un moment, iar abia apoi pru s i dea seama ce
ntrebasem.
Desigur.
Am ovit pe lng u. Haide, Isabel, toarn-o.
< nu n preajma lui Grace. tii, ar putea s< am minit
eu, gesticulnd cu degetul spre ureche.
O, n regul, spuse mama ei. Era probabil curioas s afle ce
aveam de zis. Sincer, i eu eram. Palmele mi se umeziser de
ncordare.
Mngie grijuliu piciorul lui Grace, apoi se ridic. Cnd a ieit n

323
hol, i-am fcut semn pe sub mn lui Sam, care atepta, dup cum
ne sftuiserm, la civa metri de cealalt parte a uii. Prea gata s
vomite i tot cam aa m simeam i eu.
Nici n preajma lui, am optit eu, amintindu-mi dintr-odat c
i spusesem lui Sam c nu este pregtit pentru suferin. Stomacul
mi se strnse gndindu-m la ce aveam s-i mrturisesc mamei lui
Grace, iar n tot acel timp mi ddeam seama c ceea ce numim
karma este un lucru ngrozitor.

Cole

Imediat ce Isabel a scos-o pe doamna Brisbane din sal era oare


singura persoan de acolo? nu exista dect o cale s aflm mi-a
venit mie rndul. n timp ce Sam avea grij s nu intre vreuna din
asistente, m-am strecurat n camer. Mirosea a snge, a
putreziciune, a fric, iar instinctele mele de lup mi s -au nnodat n
stomac, optindu-mi s fug de acolo.
Le-am ignorat i am mers direct spre Grace. Prea c e compus
din pri diferite care fuseser asamblate incorect n acel pat. tiam
c nu aveam mult timp la dispoziie.
Cnd am ngenuncheat lng ea, am fost surprins s observ c
avea ochii deschii, dei pleoapele i atrnau grele.
Cole, zise ea. Timbrul vocii era slab, ca al unei fete adormite,
cineva care pierdea lupta cu somnul. Unde e Sam? ntreb.
Aici, am minit eu. Nu te uita.
Sunt pe moarte, nu? opti ea.
Nu-i fie fric, am zis, dar nu n legtur cu ce spusese nainte.
Am scotocit prin sertarele de lng pat pn ce am gsit ceea ce
cutam, un set de obiecte ascuite din metal. L-am ales pe cel care
prea cel mai folositor i am apucat-o pe Grace de bra.
Ce faci? ntreb ea, dei era prea pierdut ca s-i mai pese.
Te fac lup, am rspuns. Nu tresri, nici mcar nu prea
curioas. Am inspirat adnc, i-am ntins pielea de pe mn i am
324
fcut o mic incizie. Din nou, nici mcar nu tresri. Rana sngera
ngrozitor. mi cer scuze, e dezgusttor. Din pcate sunt singurul
care poate face asta, am optit eu.
Grace pru s deschid ochii un pic mai mult, n timp ce eu
adunam n gur saliv. Habar nu aveam de ct ar fi fost nevoie
pentru a o reinfecta. Adic, Beck tia lucrurile astea la perfecie, se
gndise la tot, avea o mic sering pe care o inea n frigider i tot.
Crede-m, e mult mai puin traumatic n felul sta, mi
spusese el.
Gura mi se usca gndindu-m c Isabel nu avea cum s o mai
rein mult timp pe mama lui Grace. Sngele iroia n continuare
din mica ran, de parc atinsesem o ven.
Ochii lui Grace se nchideau ncet, dei puteam vedea c se lupta
s-i in deschii. Pe podea se formase o balt de snge. Dac nu
aveam dreptate, eu a fi fost clul ei.

Sam

Cole veni la u, m apuc de cot i m trase nuntru. Bloc ua


i propti n dreptul ei un cru cu instrumente chirurgicale, de parc
asta ar fi fost o soluie.
Acum e momentul adevrului, zise el, iar vocea i tremura.
Dac nu funcioneaz, va muri, dar mcar vei fi lng ea. Dac
funcioneaz, va trebui s-o scoatem de aici imediat. Acum, vreau s
te pregteti pentru c<
Am fcut un pas n fa, iar vederea mi se nceo. Mai vzusem
att de mult snge cnd lupii vnau ceva, att de mult snge nct
pta zpada pe o suprafa uria. i mai vzusem sngele lui
Grace, cu ani n urm, cnd eu eram doar un lup i ea era doar o
feti i era pe moarte. Dar nu eram pregtit s vd aa ceva din
nou.
Grace, am optit, dar nu era nici mcar o oapt. Am rostit
cuvintele fr sunet. Eram lng ea, dar la o mie de kilometri
325
deprtare.
Acum tremura i tuea i trgea de barele patului de spital.
n captul cellalt al camerei, Cole privi spre u. Cineva ncerca
s intre.
Fereastra, zise el.
L-am privit cu ochi goi.
Nu o s moar, spuse Cole, i el avea ochii mari. Se
transform.
M-am uitat din nou la fata de pe pat, iar ea m privi la rndul ei.
Sam, spuse ea. Tremura, umerii i se ncovoiau. Nu puteam
privi. Grace trecea prin chinurile transformrii. Grace devenea lup,
ca Beck i ca Ulrik i ca toi ceilali lupi de dinaintea ei, care
dispruser n pdure.
O pierdeam.
Cole alerg la fereastr i se urc pe pervaz. Drm panourile
din dreptul geamului cu piciorul. Eu rmsesem nemicat.
Sam, vrei s-o gseasc aa?
Se repezi spre noi i mpreun o ridicarm pe Grace de pe pat.
Mai mult lume ncerca s sparg ua de partea cealalt, i
puteam auzi strignd.
Trebuia s srim cam un metru i jumtate pn jos. Ziua era
incredibil de nsorit, o diminea senin, perfect normal, cu
excepia faptului c nu era. Cole sri primul, njurnd cnd ateriz
ntr-un tufi. Am aezat-o pe Grace pe pervaz. Rmnea din ce n ce
mai puin din adevrata Grace n braele mele cu fiecare clip ce
trecea. Cnd Cole o cobor de pe pervaz, vomit n iarb.
Grace, am strigat-o. Sngele ei pe ncheieturile mele mi
nceoa vederea. M poi auzi?
Cltin din cap i se poticni n genunchi. M-am ghemuit lng ea,
avea ochii mari i speriai i mi frngea inima.
O s te gsesc, am spus eu. i promit c te voi gsi. Nu m
uita. Nu< te pierde.
Grace ncerc s m prind de mn, dar nu-i putu coordona
326
micarea, czu la pmnt.
Apoi strig, iar fata pe care o tiam dispruse. Rmsese doar un
lup cu ochi cprui.
Nu m puteam ridica. Am rmas n genunchi, devastat, iar lupul
gri-nchis se ndeprt ncet de noi, de umanitate. Simeam c nu
pot respira.
Grace.
Sam, spuse Cole. Te pot trimite cu ea. Pot s-i repornesc i ie
transformrile.
Pentru moment, puteam vedea asta. M puteam vedea
cutremurndu-m i devenind din nou lup. mi vedeam salturile,
locurile n care m feream, puteam auzi sunetul pe care l scoteam
atunci cnd m pierdeam. ineam minte momentul n care am tiut
c e ultimul meu an i c pentru tot restul vieii aveam s fiu nchis
n trupul altcuiva.
Mi-am amintit clipa n care, stnd n mijlocul strzii n faa
librriei, am fost cuprins de contiina unui viitor sigur. Auzisem
lupii urlnd n spatele casei i mi-am adus aminte ct de mult m
bucuram s fiu om.
Nu puteam. Grace trebuia s neleag. Nu puteam.
Cole, dispari de aici pn nu te mai vede cineva, am zis eu. Te
rog s<
O s o duc eu la pdure, mi complet el propoziia.
ncet, m-am ridicat n picioare i am pornit napoi spre urgene,
trecnd prin uile automate de sticla, cu hainele mbibate de sngele
prietenei mele. Pentru prima dat n viaa mea, am minit perfect:
Am ncercat s o opresc.

327
Cincizeci i patru
Sam

Aadar, s-a ajuns la asta. A fi pierdut-o oricum.


Dac nu ar fi reinfectat-o Cole, ar fi murit n acel pat de spital. Iar
acum toxina de lup i curge prin vene i ea s-a pierdut n pdure, ca
toi cei pe care i iubesc.
Aa c, iat-m, sunt un biat urmrit de ochii suspicioi ai
prinilor ei, din moment ce nu pot dovedi c am rpit-o, dar cred
asta oricum i n acelai timp sunt un biat care urmrete cci
nefericirea lui Tom Culpeper devine tot i tot mai palpabil n acest
orel, iar eu nu voi ngropa trupul lui Grace i mai sunt un biat
care ateapt cldura i fructele verii. Atept s vd cine va iei din
pdure pentru mine. Atept acea fat din var.
Undeva departe, soarta rde de mine. Acum sunt eu cel uman,
iar Grace e cea pe care o voi pierde din nou i din nou, immer wieder,
mereu la fel, n fiecare iarn, voi pierde tot mai mult din ea n
fiecare an, asta dac nu reuesc s gsesc o cale de vindecare. O
vindecare adevrat de data aceasta, nu doar un truc ieftin.
Dar nu numai pentru ea. n cincisprezece ani, va fi i pentru
mine, i pentru Cole i Olivia. Iar Beck oare n pielea lui de lup i-a
mai pstrat mintea uman?
nc veghez asupra ei, la fel ca ntotdeauna, iar ea vegheaz
asupra mea cu ochii cprui privind ncadrai de acel chip de lup.
Aceasta este povestea unui biat care a fost cndva lup i a unei
fete care a devenit unul.
Acesta nu va fi un rmas-bun. Am mpturit mii de cocori de
hrtie din amintirile noastre mpreun i mi-am pus dorina.

328
Voi gsi o cale de vindecare. i apoi o voi gsi pe Grace.

329
Mulumiri
Din nou m simt copleit n faa misiunii de a mulumi tuturor
celor implicai n crearea crii ovire. Atia oameni au fcut parte
din procesul de creaie al acestor dou cri, Fior i ovire, nct
mi-e team c nu-i voi putea meniona pe toi.
n primul rnd, doresc s-i mulumesc unui redactor incredibil,
David Levithan, care m-a ajutat s rd cu lacrimi, transformnd
romanul dintr-o pisic inofensiv ntr-un tigru fioros. Am nvat
att de multe scriind aceast carte mpreun cu tine! i trebuie s
mulumesc ntregii echipe de la Scholastic, pentru sprijinul lor
nencetat pe care mi l-au acordat mie i acestei serii. Meniuni
speciale pentru Tracy van Straaten (ntotdeauna vom ine minte
Chicago), Janelle DeLuise i Rachel Horowitz (Europa de Est e la
picioarele tale), Stephanie Anderson (tehnoredactorul meu neobosit,
pentru efortul enorm depus la aceste cri) i lui Rachel Coun
(membru fondator al fan clubului Fior). A vrea s i trec pe toi cei
de la Scholastic care m-au fcut s rd i m-au ajutat s transform
crile ntr-un succes, ns ar dura o zi ntreag. M limitez la a
spune c v iubesc pe toi.
Mulumiri speciale lui Chris Stengel, designerul copertei, pe care
n-a putea s nu-l amintesc. Chris, eti un zeu al graficii i ai ales s
lupi de partea binelui. i mulumesc pentru asta.
Agentul meu, Laura Rennert, i cinele ei, Lola, au fost campioni
nenfricai la a m asculta i fr ei m-a fi prbuit complet, iar din
asta nu ar fi rezultat o carte prea bun.
Mulumesc i acestor oameni: Jennifer Laughran, pentru
NARKOTIKA. Marian, pentru ceaiul cu extract de migdale. Beau
Carr, pentru strigtul de pe acoperiuri. Tuturor acelor Gothic Girls
330
care mi-au redat sntatea mintal. Vera, pentru proviziile de
paracetamol. i unor nemi care au murit de mult, pentru c au scris
poezie excelent.
Nu a fi putut scrie aceast carte fr ajutorul partenerelor mele
de critic, Tess Gratton i Brenna Yovanoff. tiu c suntei pe fiecare
pagin de mulumiri pe care o scriu, dar pe bune, meritai. Ai putea
s chicotii maliios cnd v implor s-mi aruncai un colac de
salvare, dar n schimb mi l-ai ntins de fiecare dat.
Familiei mele: Kate, tii c eti primul meu cititor i prietena mea
cea mai bun. Tata, ai fcut logica vrcolacilor posibil. Mama,
ntotdeauna i dai seama cnd am ajuns la captul puterilor.
Andrew, pentru c m-ai ajutat s-mi dau seama cum s-l scriu pe
Cole. Jack, pentru nenumratele plimbri cu maina. Mama-soacr
Karen, pentru c ai purtat acea discuie cu 1&2 ct timp eu umblam
prin NYC. Mulumesc.
Iar n final, Ed, ntotdeauna Ed. ntotdeauna ajung napoi la tine.

331
332