Sunteți pe pagina 1din 191

1

Gerard de Villiers

Moarte n Afganistan
(Omul din Kabul)

2
ISBN:
973-597-027-9

Ediia a II-a 2003


Ediia I aprut n 1999 cu titlul Omul din Kabul
Malko Productions Paris,

3
Lhomme de Kabul
Grard de Villiers,
Pentru versiunea romneasc.
TINERAMA 2001

4
Grard de Villiers

Moarte n Afganistan
(Omul din Kabul)
n romnete de
Anca Pisica

2001
5
Capitolul I

Cei doi crui care tocmai se pregteau s pun ncrctura


mai nalt de trei ori dect ei pe parapetul podului, ce trecea peste,
albia unui ru acum secat, se uitar curioi la albul ce alerga spre
bariera postului pakistanez de grniceri, aflat la o sut de metri
mai departe. Cu faa congestionat i cu sufletul la gur, prea
adus de spate din cauza burii, iar sandalele pocneau cu stngcie
pe asfalt. Era un brbat n puterea vrstei, mbrcat ntr-un
costum gri, fr cravat. De regul, brbaii care treceau grania
pe jos erau mult mai tineri i nu se grbeau deloc fiindc aveau tot
timpul.
Puin mai departe de pod, un subofier afgan, ce sttea de paz
ntr-un foior, l urmrea i el cu privirea pe acel alb. La urma
urmei, nimic nu interzicea s strbai n fug fia de frontier
dintre Afganistan i Pakistan. Dac omul nu s-ar prezenta la
controlul paapoartelor, s-ar auzi strigte, ar fi urmrit. Soarele
asfinea peste Pasul Khaybar, scldnd munii ntr-o ciudat
lumin movulie. n fa, pe un vrf de munte ca o fantom
chinezeasc, se nla un imens fort pakistanez, ce data de pe
vremea armatelor din India. Vreo dousprezece autobaze i
camioane staionau n faa ultimei benzinrii afgane, pregtite s
plece La Kabul i la Djalalabad.
n partea afgan, drumul erpuia pe un platou deertic. Prnd
nghiit de o barier de stnci imens i plin de hrtoape.
ncepnd de la grani, serpentinele din Pasul Khaybar care
coborau spre cmpia din Peshawar erau invizibile.
Soldatul pakistanez n uniform gri-fier, specific celor din
Khaybar Rifles1, asculta exaltat muzica religioas, ce urla n
megafonul de la postul de grniceri, n clipa n care l vzu pe
strin ndreptndu-se n fug spre el. Acesta ajunse n dreptul
barierei, exact nainte de micua fie de frontier pakistanez i

1
Pucaii din Khaybar (n.t.).
6
ncetini. De-abia respira, fruntea era acoperit de sudoare, iar
minile i tremurau. Strinul se ntoarse. Trei brbai veneau spre
el cu pai leni. Erau afgani, mbrcai n nite pantaloni bufani i
tunici fr form. Doi dintre ei aveau putile puse de-a curmeziul
la piept. Feele lor mustcioase nu exprimau nimic. Vznd c se
apropie, strinul prea i mai ngrozit. Se post n faa soldatului
pakistanez.
Help me2, zise el implorndu-l, help me!
Soldatul din Khaybar Rifles i zise c omuleul acesta fcuse
abuz de haiul afgan ns teroarea care i schimonosea chipul nu
venea dect dintr-o team visceral. Trebuia s se poarte politicos
cu strinii. Surznd, i art cu mna ntins cafeneaua i
cldirile de la grania pakistanez, fcndu-i semn s treac.
Welcome, i ur el.
Doar atta englez tia el. Cei trei afgani se aflau acum la civa
metri. Strinul l implor din nou:
Help me, help me
Pakistanezul cltin din cap cu nelegere, apoi se cufund
iari n muzica lui.
Donald Mac Millan slobozi un mrit gtuit. Frica l sufoca. Nu
va ajunge n vecii vecilor la Peshawar. Cei trei urmritori ateptau
la civa metri de el, sub pancarta cu inscripia: Bun venit n
Pakistan. Erau patu, membri ai unui trib ce tria la grania
dintre Pakistan i Afganistan. Ei nici nu aveau nevoie de paaport
ca s treac frontiera. Cnd vameul afgan i explicase lui Mac
Millan c nu avea voie s treac grania cu maina, australianul
nelese imediat c nu va scpa de ei. De la Djalalabad. Unde i
dduse seama c este urmrit, reuise s in Mercedesul la
distan. ns. Fusese nevoit s-i lase Fordul la vama afgan.
Acum mergea pe jos i nu avea nici o arm. Iar Peshawar se afla
la optzeci de kilometri. De ntors, nici nu se punea problema. Prin
prile acestea, membrii patu fceau ce voiau.
Singura lui ans era s se deprteze de ei, cci i acetia
mergeau acum tot pe jos.
Brusc, el ncepu. S alerge, trecnd prin faa barului-
2
Ajutai-m, (n.a.).
7
restaurant, jegos i cu terasa plin de tineri hippie. Un biniar
care agita un teanc gros de rupii l prinse de mnec i zise cu glas
piigiat:
Nine raupiahs for one dollar, Sir, good money3.
La banca din lemn, care se gsea la trei metri de acolo,
schimbau doar ase rupii. Donald Mac Millan se smulse i trase o
njurtur. Taxiurile erau prea departe.
Deodat, zrind n stnga cldirea vmii, minuscul i sordid,
i veni o idee. Se ndrept ntr-acolo i intr. Vreo doisprezece
hippies stteau la coad. Donald li se altur. Aici se simea puin
mai n siguran. Apoi se ntoarse i i vzu pe cei trei urmritori
intrnd calmi i linitii pe u.
Aici nu aveau curaj s-i fac nimic ru. Dar era sigur c l-ar fi
ucis de ndat ce ar fi plecat mai departe, pe drumul pustiu, pzit
din loc n loc de forturile construite chiar pe pilonii din bazalt.
Donald Mac Millan se blestema n gnd c fusese extrem de
imprudent cnd telefonase la Kabul. Ar fi trebuit s-i nchipuie c
oamenii din Masounillate Midi4 i cunoteau foarte bine meseria.
ncerca din rsputeri s-i nfrng teama, s par mai curajos. Se
uit n jurul lui. Un hippie blond cu prul zburlit, cu nite ochelari
cu o ram prpdit din fier, agita un paaport olandez. Trebuia s
neleag engleza. Arunc o privire, ca s verifice dac cei trei
urmritori l vedeau. Apoi, se aplec spre tnrul hippie i i opti:
Vrei s ctigai douzeci de dolari?
Cnd auzi cuvntul dolari, ochii tnrului strlucir. Se
ntoarse i l msur pe alb de sus pn jos, fiindc era prea bine
mbrcat pentru locurile astea.
Buruian?
Tinerii hippie erau solicitai ntruna de traficanii de hai.
Donald scutur din cap. Bg mna n hain i scoase o caset
nvelit ntr-o folie de plastic transparent.
Nu, ducei acest obiect la hotelul Deans din Peshawar,
ntrebai de Thomas Sands.
Asta-i tot?
3
Nou rupii pentru un dolar, domnule, pre bun, (n.a.).
4
Serviciile Speciale Afgane, (n.a.).
8
Da.
Se vedea clar c tnrul nu pricepea, ncrunt sprncenele, n
timp ce cuta capcana, lu banda, o cntri n mn, dar era prea
uoar ca s fie trucat. Donald Mac Millan despturi o hrtie de
douzeci de dolari, o rupse n dou i i ddu o jumtate tnrului
hippie.
Ei, vrei sau nu?
Dac l vedeau ceilali, era un om terminat.
Tnrul olandez ridic din umeri. La Khaybar Pass, ntlneai tot
felul de oameni ciudai. Lu jumtatea de bancnot i o ndes n
buzunarul hainei mpreun cu banda.
Cnd plecai?
Hippie fcu un gest evaziv. Era la cheremul oferilor de
camioane pakistanezi. Deja Donald Mac Millan nu mai prezenta
nici un interes pentru el. Se ntreba dac vameul l gsise plcua
cu hai ascuns n bocanc. Altminteri, nu mai avea ce s duc la
Khatmandou.
Donald Mac Millan l examina pe vameul mustcios i solemn.
Trebuia s tie puin englez Dar erau puine anse s-l ajute.
Se ntoarse i observ c cei trei patu dispruser, ns
australianul tia c l ateptau afar. Desigur c exista o soluie.
Se nchidea aici, provoca un scandal i, pn la urm, tot reuea
s telefoneze la Peshawar. ns era prea familiarizat cu lenea
pakistanezilor. Dup tot felul de vorbe linguitoare, se debarasau
de el, trimindu-l la plimbare. Peste dou ore, se lsa nserarea.
Plec de la coad i se duse la u ca s se uite afar.
i zri pe cei trei patu aezai pe terasa cafenelei, n partea
cealalt a oselei. Donald Mac Millan lu o gur de aer proaspt i
iei repede pe u. Vizavi, lng un bistrou, staionau vreo
dousprezece camioane Bedford nveselite de picturi naive. Dac
reuea s se ascund n vreunul dintre ele, ntre mrfuri, era
salvat. ns urmritorii erau prea aproape de el. La trei sute de
metri mai departe, dup cldirea unde erau controlate
paapoartele, se afla un ir de taxiuri rablagite, maini vechi
americane, cu zeci de mii de kilometri la or i numeroi
proprietari la activ.

9
Mai muli biniari care schimbau valut nconjurar
instantaneu prada izolat, fluturnd prin aer rupiile i strignd
tarifele. Australianul i alung i se ndrept n fug spre taxiuri.
Prea trziu, ns.
Scena atrsese atenia celor trei urmritori. Se ridicar, lsnd
ceaiul pe mas. nnebunit, Donald Mac Millan era ct pe ce s fie
strivit de un camion plin pn la refuz cu oameni. Cei trei patu
naintau n ir indian, fr grab. Dup cele cteva cldiri ce
alctuiau postul de grniceri, pn la Landicotal, primul sat
pakistanez fieful contrabanditilor nu mai era nici o localitate.
Nimic, n afar de serpentinele din bazalt negru i strlucitor din
Pasul Khaybar. Martore venice i mute ale attor nfruntri
sngeroase
Donald Mac Millan ajunse gfind n dreptul unui taxi care
tocmai pornea i se aplec peste geamul deschis s vorbeasc cu
oferul. nuntru era o nghesuial de nedescris. Pe cele dou
banchete se nghesuiau ca sardelele vreo doisprezece pakistanezi.
Vreo cinci se chinuiau s se urce pe capot, agndu-se de bare.
Itaraf Peshawar?5
oferul nici nu se sinchisi s-i rspund. Taxiul se blngni.
Imediat, nc patru pasageri. Se strecurar n portbagaj. Ultimul
rmase n picioare pe bara de protecie din spate, inndu-se de
portiera deschis Btrnul Dodge reui s ia puin vitez i se
angaj pe drumul drept nainte de a ncepe serpentinele.
Donald Mac Millan alerg la cel de-al doilea vehicul care prea
gol. Dar, cnd se apropie de main, vzu doi oameni ntini chiar
pe podea. Era locul de baz Pe aici, celebra poveste a taxiului cu
ptrele negre care a czut ntr-o rp, cauznd moartea a
cincisprezece persoane, era uor depit Flutur un pumn de
dolari prin faa oferului care moia la volan.
Itaraf Peshawar?
Bancnotele verzi avur asupra acestui credincios efectul pietrei
negre de la Mecca. nviorndu-se brusc, nfca hrtiile i i fcu
semn australianului s urce. Donald Mac Millan se trnti pe
bancheta desfundat. n taxi mirosea a mizerie i a transpiraie.
5
Mergei la Peshawar? (n.a.).
10
oferul nu prea c vrea s porneasc. Australianul se aplec spre
el i spuse:
Go, go
Dar acesta nu reaciona n nici un fel. Donald Mac Millan se
ntoarse i vzu c cei trei afgani se apropiau cu pai leni. n afar
de oferii de taxi, nu mai era nimeni. Australianul l zguduia din
cnd n cnd pe ofer, aruncndu-i n poal cte o hrtie de
douzeci de dolari i urla:
Go! Now!
De data aceasta, pakistanezul porni cu prere de ru, cci nu
mai avea i ali pasageri. Cu toate c, atunci cnd demar, doi
cltori srir n portbagaj, iar un puti se ag din mers,
rmnnd n picioare. Motorul se nec, cutia de vitez scri. n
fine, pornir. Prin parbrizul din spate, Donald i vzu pe cei trei
urmritori ezitnd. Dup aceea, se urcar ntr-un taxi la fel de
prpdit ca i al lui, o vechitur de Dodge verde.
Vehiculul n care se afla el se balansa din ce n ce mai tare pn
ajunse la primele serpentine din Pasul Khaybar. Australianul se
gndi c, dac ajungea la Landicotal mcar cu civa metri mai
repede, s-ar putea s scape. Chiar dac ar fi s-o ia pe jos pn la
Peshawar, la lsarea nopii.
*
* *
Drumul ngust i asfaltat erpuia printre pereii stncoi din
bazalt strlucitor. Un imens camion Bedford de un verde iptor, ce
se ndrepta spre Afganistan, se terse de taxi, mai-mai s-l
rstoarne n rp. Locul era ncnttor, aproape fiecare pilon avea
n vrf un mic fort ptrat deasupra cruia flutura steagul alb cu
verde al Pakistanului, de parc armatele reginei Victoria s-ar
pregti de atac. Nu era un copac sau mcar un tufi, ci numai
perei de stnc abrupi i golai.
Donald Mac Millan se ntoarse din nou. Atta timp ct se aflau
pe serpentine, nu aveau de ce s se team. Camioanele i depeau
ntruna. Taxiul care i urmrea nainta prea ncet ca s-i poat
depi. Era la o sut de metri n urma lor, iar din radiator ieea
fum. Doi patu stteau nuntru i cel de-al treilea pe capot
11
ntins pe burt, cu puca alturi. ns distana dintre cele dou
vehicule nu se micora
Donald Mac Millan i terse podul palmei transpirate de
vinilinul banchetei. nainte de a disprea dup un pinten stncos,
drumul prea aproape drept. Australianul vzu cum urmritorii se
apropie metru cu metru. Din nou teama puse stpnire pe el. Se
aplec spre ofer i l zgudui.
Go, go!
Bg mna n buzunar i scoase nite bancnote mototolite pe
care le flutur sub nasul oferului. Acesta ncetini ca s ia o curb,
dar motorul vechi scrni de mama focului. Deasupra cii ferate pe
unde ar fi trebuit s treac trenul spre Landicotal i care nu ducea
nicieri, era un pod ngust. Englezii i dduser osteneala de
poman.
Postul de frontier nu se vedea. Drumul erpuia ctre
Landicotal ntr-un peisaj maiestuos i deertic. oferul acceler.
Dodge-ul verde pierdea teren. Donald Mac Millan observ n trecere
o inscripie n partea dreapt: o main i o cmil stilizate aezate
deasupra a dou sgei orientate n sens opus. Era vechiul drum
neasfaltat din Pasul Khaybar care era folosit acum de caravane. O
dat cu lsarea nopii, traficul oficial se oprea, iar contrabanditii
erau stpni aici.
Ddur iari peste o serie de viraje brute, uor n pant.
Dezlnuit, pakistanezul cobora drumul, atingnd chiar marginea
prpastiei. Donald Mac Millan se ntoarse ca s supravegheze
Dodge-ul verde, ascuns vederii de viraje. Drumul urca drept, ntre
dou stnci. Australianul pndea capota verde, dar nu apru.
Dodge-ul se pierduse n virajele brute. i venea s strige de
bucurie. Cellalt taxi rmsese probabil n pan. Se relax pentru
prima dat de cnd plecase. La un kilometru, n partea stng,
zrea deja crmizile roii ale imensului fort Shasar, unde stteau
membrii din Khaybar Rifles. Landicotal se afla undeva n spate.
oferul frn ntr-un scrit disperat. Donald Mac Millan njur
cu sufletul la gur. Un camion rmsese n pan, iar cltorii
coborser pe marginea drumului. Un patu clare, cu o arm
veche Lee-Enfield pus de-a curmeziul pe piept, supraveghea

12
mndru i distant vehiculul oprit. Taxiul plec ntr-un scrit
lugubru. Mainal, Mac Millan se uit n stnga lui. iptul l fcu
pe ofer s se ntoarc. Dodge-ul verde venea nvluit ntr-un nor
de praf pe drumul pentru cmile ce se gsea puin deasupra pistei
asfaltate, pe aceast poriune, iar la treizeci de metri mai departe
se intersectau. Apoi acesta continua s coboare. Australianul se
repezi cu disperare la portier, ns mnerul acesteia dispruse de
mult. Pakistanezul frn brusc, iar taxiul se opri chiar n mijlocul
interseciei, exact n momentul n care Dodge-ul verde se ndrepta
cu vitez spre ei.
ocul fu teribil. Botul vehiculului verde se nfund n partea
stng a taxiului i l proiect de-a curmeziul drumului. Acesta se
lovi de parapetul din piatr cu un zgomot de fiare turtite, trecu
peste el, pierdu o roat, apoi se prvli pe panta stncoas i
abrupt, exact n clipa n care patu care sttea pe capota Dodge-
lui zbur pe deasupra drumului, fr s lase puca din mn.
Termin cursa n mod graios lovindu-se de placa comemorativ
a celui de-al Doilea regiment Penjabis cu litere spate n piatr.
Dei era protejat de turban, easta se lovi cu un zgomot surd, iar
el alunec pe pmnt ca o ppu stricat. Din cauza vitezei,
Dodge-ul travers drumul i se opri pe pist.
Un camion Bedford care venea n urma taxiului vir brusc,
surprins de accident. Dar nu avu timp s o ia la stnga, fiindc din
fa apru un autobuz supraaglomerat. Cele dou vehicule se
ciocnir frontal cu un zgomot asurzitor. Din cele dou main
izbucnir urlete. Botul autobuzului era un amalgam de carne i de
fiare. Supravieuitorii srir din vehicule. Nimeni nu i ddea
atenie Dodge-lui verde..
*
* *
Donald Mac Millan deschise portiera izbind-o cu umrul i se
prbui n praful gri. Simea n cap nite junghiuri puternice, i
trebui ceva timp ca s-i dea seama unde se afla. Taxiul se
rostogolise pn la albia rului secat, la aproximativ dou sute de
metri mai jos i se oprise cu rotile n sus. Doi pakistanezi fuseser
proiectai afar i zceau acum nemicai pe pant. Ceilali
13
rmseser n taxi, mori sau grav rnii.
Australianul reui s se ridice i se sprijini de caroserie. i
pipi urechea stng i url de durere. Cartilajul era extrem de
sensibil, iar capul l simea gol. Privi munii fr s-i vad. Fr s
neleag unde se gsea, apoi privirea i se opri la faa plin de
snge a oferului pakistanez. Se lovise la ceaf i nu mai respira.
Deodat, un zgomot asurzitor de claxoane ajunse pn la el de pe
drumul blocat din cauza accidentului.
nl capul i i aminti brusc absolut totul. Primul gnd l
duse la panta stncoas pe care o va urca cu greutate ca s cear
ajutor. Sngele i curgea pe fa dintr-o ran adnc la cap, iar
picioarele parc erau din crp.
Zri deodat dou siluete care coborau panta spre el alergnd.
Una dintre ele avea o puc n mn.
Dumnezeule!
n mintea lui Mac Millan se derul imediat filmul evenimentelor
precedente. Afganii! Veneau s-l lichideze. Se uit n jurul lui.
Taxiul se izbise la marginea unei serpentine ce se pierdea printre
piloni. La dou sute de metri mai ncolo, erau cteva colibe n
preajma crora pteau cteva cmile.
O lu la goan. ns pantofii lui de ora alunecau pe pietri, iar
capul l durea la fiecare pas. Auzi cum se rostogoleau nite pietre
n urma lui. Se ntoarse: cei doi brbai erau doar la douzeci de
metri distan. Alergau cu suplee, n ciuda pantalonilor bufani.
Australianul nelese c nu va ajunge niciodat n sat. O lu brusc
spre stnga, ca s urce panta.
O piatr mai mare l lovi n umr i se prbui. Durerea i
alung frica pentru cteva clipe. n timp ce se lupta s se ridice,
ntoarse capul i vzu braul ridicat al unuia dintre afgani. Se
opriser la civa pai de el. Cel cu puca o inea neglijent pe umr
chiar de captul evii. Chipurile lor linitite nu trdau nici un
sentiment. Brbatul narmat prea btut cu talpa unui fier de
clcat, aa de turtit i era faa. Amndoi aveau trsturi ascuite
i dure, fiind obinuii cu pericolele.
Mac Millan zgrie pietroiul cu unghiile i strig ct l inu gura
dup ajutor.

14
ns strigtul lui se lovi de pilonii abrupi din Pasul Khaybar,
dar ecoul nu ajunse pn la drum. Circulaia era paralizat n
ntregime de cele dou iruri lungi de vehicule care blocau
trecerea. O caravan de cmile se strecura printre mainile oprite,
indiferente la acest vacarm
Piatra cu coluri ascuite l lovi pe australian n chic.
Sprgndu-i obrazul pn la os. Cu gura plin de snge, se strdui
s mai strige, dar nu scoase dect un glgit slab, piciorul i
alunec i se rostogoli nspre cei doi afgani. Vzu patul putii
ridicat i i apr faa instinctiv. ns arma l lovi ntr-o parte cu o
for nemaipomenit, sprgndu-i splina.
ncovoiat de durere, slobozi un strigt slab. Unul dintre afgani
lu de jos un bolovan i i strivi faa cu el. Ca pe o ploni.
ntr-o tresrire de agonie. Donald Mac Millan se destinse puin,
apoi rmase nemicat. Avnd fruntea strivit, era n com. Dou
firioare de snge se prelingeau din nrile strivite. Brbatul
narmat i strivi nc o dat tmpla cu o piatr, dar nu chiar att
de tare ca prima dat. Omorse destui oameni ca s tie cnd o
persoan avea s moar. La ce bun s-i iroseasc forele?
Ls arma i ngenunche lng muribund. l scotoci cu rbdare
i cu grij, i lu stiloul din aur, banii, portofelul i un carneel cu
coperi negre. i desfcu centura i l scotoci pe dedesubt, apoi i
scoase pantofii ca s vad dac nu ascundeau casete. l ntoarse
cu faa n jos i i goli buzunarul de la spate de teancul de bani
afgani. Donald Mac Millan tresri nc o dat, apoi muri cu faa n
rn.
Cellalt afgan fluier ncetior. Un grup de poliiti pakistanezi
discutau i gesticulau la marginea drumului, artnd spre taxiul
rsturnat n rp. Nu vor ntrzia s se ocupe i de ei. Se
ndeprtar cu grij de cadavrul australianului i plecar de-a
lungul rului, ndreptndu-se spre grania afgan. Nimeni nu le va
face greuti. Patu, fraii lor, erau foarte discrei cnd auzeau de o
poveste sngeroas. Aproape o mil o parcurser n tcere.
Cei doi afgani se oprir s aprind cte o igar. Peste o
jumtate de or se nnopta. Cel fr arm i art cu degetul un
fort mic la aproximativ cinci sute de metri i o umbr care se

15
profila n asfinit.
E prea departe pentru tine
Brbatul cu faa turtit nu zise nimic, dar puse arma pe umr,
trase culasa i se aez. i sprijini cotul stng de coaps i ridic
ncetior eava putii Lee-Enfield.
mpuctura rsun pn departe. Silueta din fort pru c se
ncovoaie, apoi dispru. Afganul nenarmat chiui de bucurie i i
ddu o palm zdravn n spate brbatului cu faa turtit. Acesta
se ridic i zmbi cu modestie. Cu arma sa Lee-Enfield, putea
ucide i o vulpe de la trei sute de metri cu un singur glon.
Darmite un om
Cei doi plecar din nou. Brbatul cu faa turtit ncepu s
fredoneze cu voce groas un cntec patu, n care era vorba de o
fat frumoas, cu faa acoperit de un vl, care se ducea s ia ap,
iar iubitul ei o pndea nsoitorul lui avusese dreptate s se
ndoiasc de el. Moartea pakistanezului necunoscut o compensa
ntr-un fel pe aceea a camaradului lor. Sngele cerea tot snge.

16
Capitolul II

Chelnerul pakistanez i zise lui Malko cu un zmbet servil i plin


de regret:
mi pare ru, sir, azi fr carne. Nici mine. Suntem n
rzboi.
Malko oft.
Atunci un curry cu pui. i Pepsi-Cola.
Nu avem Pepsi. Numai Lemon Squash.
Bunvoina chelnerului era la fel de dezarmant ca i penuria
ce domnea n Peshawar. Thomas Sands schi un zmbet rece:
Doar nu putem s halim i indieni i carne de oaie n acelai
timp
Chipul frumos al celui de-al aptelea secretar al Ambasadei
americane din Kabul era att de inexpresiv, nct prea sculptat n
cear. Era aiu, vorbea puin i rar i prea mereu cu mintea n
alt parte. Partea stng a feei era brzdat de numeroase urme
fine de cicatrice, ca nite tieturi adnci de lam de ras.
Tnrul rotofei cu ochelari care l nsoea prea absolut fascinat
de elegana rafinat, de dezinvoltura i de ochii aurii ai lui Malko.
Acesta i plimba privirea prin salonul trist al hotelului Deans.
Nite ventilatoare nostalgice fceau un aer cldu. De ce naiba l
smulseser din confortabilul Intercontinental de la Teheran ca s-l
aduc la Peshawar, orelul acesta adormit din Pakistanul
occidental?
Ce ar! Nici mcar nu au auzit de votc
Pakistanul se afla n isteria rzboiului. Peste tot se puteau vedea
inscripii cu lozinca: Crush India6, erau multe restricii i obsesia
acut a spionajului universal. Fortul vechi de dou sute de ani,
care domina oraul, era mai bine pzit dect Fortul Knox. De parc
armata indian ar fi atacat fr ncetare.
Thomas Sands l fixa pe Malko cu ochiul stng cu un soi de

6
S nimicim India (n.a.).
17
ironie.
V ntrebai poate de ce v-am smuls de la caviar i din braele
frumoaselor persane. Fii sigur c v vom lsa n curnd s v
ntoarcei la sruturile dumneavoastr, prine Malko
Costumul din alpaca albastr a lui Malko, care era turnat pe el.
Distincia i mai ales detaarea puin ironic l cam scoteau din
srite. Ca i cum fiecare gest, fiecare atitudine voiau s-i
aminteasc faptul c n faa lui nu se afla un agent vulgar din
Central Intelligence Agency, ci Altea Sa Serenisim Prinul Malko
Linge, autentic nobil austriac, de a crui colaborare serioas erau
foarte siguri, ns nu i puteau altera i sufletul. Faptul c
rmnea mereu aceeai persoan cu o moral de netirbit i c
nfricotoarea Lume Paralel nu l alterase i uluia nespus pe
efii lui. Au verificat chiar i banii ctigai de la CIA i bgai n
castelul din Liezen.
Dar Malko nici nu se sinchisea? Se simea att de diferit de
aceti profesioniti cu orizontul lor limitat, obscuri soldai ai unui
rzboi nesfrit.
Unde este omul pe care l ateptai? ntreb el.
Thomas Sands i trecu mna prin prul negru, ca de fiecare
dat cnd avea o problem. Apoi i pironi privirea pe faa de mas
gurit.
Nu tiu nimic Are o zi ntrziere. Dac nu ajunge pn
mine, eu m voi duce la Kabul, iar dumneavoastr la Teheran.
Malko culese o firimitur de pe costumul de alpaca. Nu prea i
plcea la Peshawar, un ora plat i lipsit de farmec, n afara celor
cteva alei umbroase din cartierul rezidenial, strbtute de
scooter-taxis vopsite n culori iptoare.
Punei-m i pe mine n tem, zise el. Astfel timpul va trece
mai repede.
Cei doi ochi ai lui Thomas Sands fcur un efort disperat s se
apropie. Cel de-al aptelea consilier al ambasadei din Kabul avea
grij de destinele CIA n Afganistan. n numele acestei funcii l-a
chemat pe Malko la Peshawar. Acesta era la Teheran, tot ntr-o
misiune a CIA, ca s ia legtura cu responsabilii unor emirate din
Golful Persic, mari productori de petrol.

18
Dac este adevrat, aceast informaie poate schimba
raporturile de fore ntre noi i China, zise americanul ncetior.
Tnrul cu ochelari se foi pe scaun, cu ochii strlucind de
curiozitate. Sinolog la Departamentul de Stat i stagiar la Kabul,
era de-a dreptul ngrozit s tie c este amestecat ntr-o astfel de
afacere.
Se uita la chelnerii pakistanezi de parc ar fi fost din grzile
roii.
Acum ce mai e?
Thomas Sands i aprinse o igar Winston i ncepu, aproape
fr s-i mite buzele:
Sptmna trecut au circulat nite zvonuri prin Kabul. Un
avion care venea din China s-a prbuit undeva n Pamir. ntre
grani i oraul Wakhan, n plin deert Noi am ncercat s aflm
mai multe, ns afganii au susinut c nu sunt la curent cu acest
lucru. Podiul Pamir este o zon interzis, cu terenuri de cultur
cuprinse ntre cinci sau ase mii de metri i un lan muntos care
mergea pn n China. Aici, iarna ncepe din luna august Atunci,
am trimis chiar i o not la Washington, semnalnd aceast
informaie. Dup aceea, acest Mac Millan mi-a telefonat
Cine este?
Americanul ridic din umeri.
Un tip ciudat care i face veacul pe acolo. Un australian, fost
radio-transmisionist, nscut din ntmplare la Tehung-King.
Vorbete chineza. Lucreaz cu contrabanditii de arme i de opiu
din Nuristan. Se folosesc de relee radio clandestine pentru
expediiile lor. Mac Millan este burduit cu marf pe unde nu te
atepi. Mi-a i vndut cteva mici informaii despre nomazii
chinezi i despre alii Acum trei zile, mi-a telefonat la Djalalabad.
A pretins c i este team s vin la ambasad, c voia s ne
ntlnim aici pe un teren neutru i c avea o informaie care valora
mii de dolari Firete c mie nu-mi ardea s m duc tocmai la
Peshawar. Atunci mi-a povestit ceva de necrezut. Cu dou nopi n
urm, asculta pe undele radio clandestine cnd auzi din
ntmplare o discuie n chinez v-am spus doar c vorbete
limba. Dup prerea lui, era un pilot care i ordona pilotului altui

19
avion s se ntoarc din drum. Undeva deasupra Chinei, foarte
aproape de Pamir Dup aceea, aparatul a intrat n spaiul aerian
al Afganistanului. Imediat, radiooperatorul a ncercat s ia
legtura cu turnul de control de la Faizabad, aeroportul cel mai
apropiat i a anunat n englez c fuseser atini. Dup aceea nu
s-a mai auzit nimic. Cred c avionul s-a prbuit undeva la est de
Wakhan, ntr-o vale pustie. Aceasta este abia prima parte a
povetii. A doua e c Mac Millan voia s-mi spun acest lucru
personal i s aduc dovezi.
Malko uitase cu totul de puiul cu sos curry.
Cine era la bordul acelui avion?
Thomas Sands zise:
S-ar putea s fi fost Lin Piao.
Sinologul rmase cu furculia n aer. Iar Malko crezu c nu aude
bine.
Cum?! Fostul ministru chinez al aprrii, urmaul lui Mao!
Americanul nclin solemn din cap.
Da, n urm cu doi ani i jumtate, Mao l-a desemnat drept
motenitorul lui, tovarul cel mai apropiat i succesorul su.
ns dup aceea, Drapelul Rou l-a denunat ca fiind revizionist i
criminal. n ntreaga Chin a fost retras de pe pia micua Carte
Roie, pentru c Lin Piao i scrisese introducerea. Ultima oar
cnd s-a mai auzit ceva despre el, tria la reedina forat din
cartierul Hung Nai Hai. Poate c a ncercat s fug.
Malko ridic din sprncene cu ndoial.
Povestea dumneavoastr este prea umflat. A fi crezut-o
dac Mac Millan se afla aici, n faa noastr cu dovezile
O umbr de tristee strbtu ochii negri ai lui Thomas Sands.
La Kandahar, n sudul Afganistanului, avem o baz, zise el pe
un ton grav. De cnd am primit informaia de la Mac Millan, am
trimis un avion n recunoatere. A survolat zona i a fcut
fotografii, printre care i a unui aparat Trident echipat cu un radar
special pentru zborurile la joas altitudine. S-a prbuit ntr-o
vale, la est de Wakhan. Era exact tipul de aparat folosit de
oficialitile chineze de rang nalt.
i asta nu e tot; n ziua n care Mac Millan a spus c a captat

20
mesajul acestuia, toate zborurile particulare chineze fuseser
suspendate fr preaviz i fr nici o explicaie. L-am descoperit cu
ajutorul postului nostru de ascultare Este tulburtor.
Atunci de ce nu ai captat i apelul misteriosului avion
Trident?
Pentru c zbura prea jos, n Pamir, comunicaiile radio se
prind foarte slab. Iar noi nu avem nici un post de ascultare n acea
zon. Mac Millan se gsea la trei sute de mile de Wakhan.
Nu vd de ce ai venit aici fcu Malko. Mai ales c tii
attea lucruri..
Thomas Sands scutur din cap agasat i i ddu prul peste
cap.
Eu nu tiu nimic. Sunt numai presupuneri. Vreau s tiu
sigur cine erau persoanele de la bord i ce s-a ntmplat cu ele.
Mac Millan le cunoate?
Aa a susinut.
Se aternu tcerea. Pakistanezul lu farfuria cu pui din faa lui
Malko de care abia se atinsese. Dac versiunea lui Thomas Sands
era adevrat, nsemna c descoperiser ceva extraordinar. Pn
acum nici un conductor chinez nu alesese libertatea. Cu att mai
mult urmaul lui Mao!
n ciuda tonului su flegmatic, Malko se simi inclus n aceast
afacere.
De ce nu ai pus mna pe omul dumneavoastr? l ntreb el.
Nici mcar nu m-a lsat s vorbesc, zise Thomas Sands
agasat. i era fric.
Poate c avea un motiv serios, spuse Malko vistor.
Thomas Sands se uit la ceas.
S mergem la culcare, nu mai vine n seara asta.
Ei erau ultimii clieni din restaurant. n curnd vor pune
scaunele pe mese. La Peshawar activitatea de noapte nceta la ora
zece.
Am chef s iau puin aer. Vrei s m nsoii?
Americanul plti i ieir, urmai de sinologul tcut. Cnd
ajunser pe strada ntunecat, aretele cu cai treceau fr zgomot.
Legnndu-se, fermectoare i desuete. Cldirile din lemn gri, doar

21
cu parter, ce alctuiau hotelul Deans, erau de-a dreptul sinistre.
Nici chiar pajitea care le nconjura nu reuea s le imprime un aer
mai vesel. Intrar pe poart i merser civa pai pe bulevardul
pustiu i neluminat. n aer plutea un miros ptrunztor de blegar
de la cai. Thomas Sands se scutur. Noaptea era rcoare la
Peshawar.
S ne ntoarcem.
n clipa n care intrau n micuul hol, izbucni o discuie aprins,
venind din locul unde sttea paznicul de noapte. Strigau n englez
i n arab. Curioi, cei trei brbai se ndreptar spre colul de
unde se auzea glgie. Un pakistanez brbos se lupta din rsputeri
cu un hippie cu barb la fel ca el, cu nite blue-jeans jerpelii, iar
ochelarii i czuser pe jos. Vzndu-i pe brbaii albi, strig:
Spunei-i maimuoiului stuia s m lase n pace. Eu nu
vreau s dorm n hotelul lui jegos!
nelegtor, Thomas Sands se apropie de el.
Ce dorii?
Hippie i ddu un picior pakistanezului i strig:
Caut un tip care trebuie s-mi dea douzeci de dolari. Ai
putea s-l chemai?
*
* *
Thomas Sands ascult banda pentru a nu tiu cta oar. Cu
faa lui buclat, ncordat de atenie i tensiune, sinologul i lipi
urechea de difuzor n timp ce confrunta notiele cu nregistrarea.
n ncperea de alturi, consulul american de la Peshawar aipise
n fotoliu. Era fericit c gsise un magnetofon
Era patru dimineaa ns lui Malko nu i era somn. Thomas
Sands asculta cu nfrigurare cuvintele care nu se nelegeau prea
bine de pe banda de magnetofon. i trecea mereu mna prin pr.
Repetai, spuse el.
Nu neleg chiar toate cuvintele, domnule, fcu sinologul
blbindu-se de emoie. Dar sunt dou voci care l oblig pe pilot
s se ntoarc. l amenin c trag asupra lui. Dup aceea, se
aude
tiu, tiu, i-o tie Sands. Mai redai-mi a doua parte.
22
Sinologul cobor i mai mult vocea, gtuit parc de enormitatea
mesajului pe care tocmai l asculta.
Este vocea pilotului, zise el. Dup aterizarea forat. D
coordonatele i cere ajutor la Wakhan. Spune spune c l are la
bord pe generalul Lin Piao rnit, dar n via
Tnrul tcu. Rmase nmrmurit de importana acestui secret.
Dup aceea, nu se mai nelegea nimic, puterea acumulatoarelor
de rezerv trebuie s fi sczut foarte repede din cauza frigului.
Oare chinezii au avut timp s ajung la avionul prbuit? l
ntreb Malko.
Chipul ca de cear ai lui Thomas Sands tresri.
Nu. n acest anotimp nu se poate trece prin psuri. Nici chiar
cu ajutorul gndirii nflcrate a lui Mao.
Prin urmare, dac mai era n via, generalul Lin Piao se gsea
nc n Afganistan.
Thomas Sands opri magnetofonul i nfur banda cu grij.
Ochii lui descentrai aveau o lucire de nebun.
Acum m credei?
Este extraordinar, recunoscu Malko.
Americanul se ridic.
Trebuie s-l gsim cu orice pre pe Donald Mac Millan. Sunt
sigur c tie mult mai mult. Poate c a trecut din nou n
Afganistan i se ascunde la Landicotal.. Noroc c l-am luat ofer pe
Yacoub. Ne va ajuta foarte mult.
Cine este Yacoub?
Contabilul-ef de la ambasad. Ne face o groaz de mici
servicii Este patu i vorbete dialectul de prin prile astea.
Unchiul lui locuiete n Landicotal.
*
* *
Maina Plymouth gri urca serpentinele din Pasul Khaybar,
lsnd n urm cmpia de la Peshawar i fortul Jamrod. Privelitea
era de basm. Malko se gndea la regimentele armatelor. Indiei care
fuseser nimicite aici n urm cu un secol Aproape la fiecare
curb, o plac spat n stncile negre sau roiatice amintea de
eroismul lor: Regimentul II Penjabis i I Khaybar Rifles. Thomas
23
Sands moia de cnd plecaser. Pn n zori, trimisese la
Washington un lung raport codificat. Banda va pleca din Kabul
prin valiza diplomatic, pzit, mai ceva ca celebrul diamant Koh-
I-Nor l trezise repede pe Malko la ora apte. Yacoub atepta deja
afar cu maina ambasadei. Era un omule cu tenul msliniu, cu
nas acvilin, cu ochi inteligeni, maliios i tcut ca un pete
Serpentinele fur nlocuite cu un platou pustiu, presrat din loc
n loc cu coloane de stnc. n fund, se zreau cteva csue
construite n pant. Yacoub se ntoarse:
This is Landicotal: sir.
Dup cinci minute, maina se opri ntr-un loc murdar i agitat,
aflat n faa unei cldiri oribile cu trei etaje creia i se spunea
Khaybar Hotel. Landicotal se ntindea ntre cele dou pri ale
Pasului Khaybar, pn la altitudinea de 3 518 picioare. Era o
aglomerare de case i de cocioabe pe nite strzi ntortocheate,
urt mirositoare i pline de nmol. Aici era Mecca contrabandei
pakistano-afgane. Toate crrile ce coborau din muni ajungeau n
Landicotal.
ndrumai de Yacoub, Thomas Sands i Malko se afundar pe
strduele bazarului, care se gsea mai jos de pia. Nite buci
negricioase, ce se voiau a fi carne, atrnau de nite sfori i erau
acoperite de mute. Aproape la fiecare pas ntlneai un patu cu
puca la piept sau cu pistolul la bru. Anul trecut, n acest sat, au
fost nregistrate aptesprezece asasinate. Patu puneau serios n
aplicare vechiul proverb afgan: E mai bine s te ntorci acas plin
de snge.
Mergem la un vr de-al lui Yacoub, i explic Thomas Sands.
tie tot ce mic n Landicotal.
n locul prvliilor cu mirodenii i cu esturi aprur
dughenele gata s se prbueasc sub povara armelor de toate
felurile i de toate calibrele: pistoale, mitraliere mici Sten, dar mai
ales puti de rzboi. Un btrnel alerg dup Malko, agitnd un
amrt de Parabellum meterit chiar de el
Yacoub opri n faa unei barci din lemn. Un putan de vreo
doisprezece aniori, cu un chitoc de igar n colul gurii, cura
cu duioie un pistol Beretta. Vzndu-i pe strini, se ridic i le

24
fcu semn s intre. Pereii erau acoperii n ntregime cu pachete
pline cu batoane de dinamit de toate lungimile i grosimile. n
aceast dughean modest, gseai tot ce i trebuia ca s aduci
Khaybar Pass la nivelul mrii. Malko zri sub tejghea o ldi cu
grenade de fabricaie englezeasc numai bune de folosit. Yacoub i
spuse ceva putiului, iar acesta o i zbughi.
De unde provin toate aceste arme? ntreb Malko simind c
se sufoc.
Sunt arme pakistaneze fabricate n zona liber, spuse
Thomas Sands. Oamenii tia sunt n stare s copieze orice... O
puc o cumperi cu treizeci de dolari.
Putiul apru nsoit de un adult care se arunc imediat n
braele lui Yacoub.
Este vrul meu, zise acesta.
Cei doi brbai i fcur tot felul de complimente, apoi ncepur
s discute n oapt. Chiar de la primele ntrebri puse de Yacoub,
faa vrului su se mbujor. Le fcu semn celor doi albi s intre n
barac. Se aezar cu toii pe jos. Malko se ruga n gnd s nu-i
vin cuiva nefericita idee s aprind un chibrit Yacoub se
ntoarse spre Sands cu regret:
Alaltieri nite oameni, venii de la Kabul au ucis un alb. L-
au omort cu pietre El venea de la Djalalabad. A trecut grania
pe jos. A lsat maina dincolo de grani.
Cum arta?
Yacoub traduse.
Gras, aproximativ cincizeci de ani.
El este, murmur Thomas Sands.
Cicatricele lui fine fremtar din cauza nervozitii. Yacoub se
uita la el cu prere de ru, ca i cum ar dori s se scuze.
Unde este?
Yacoub traduse rspunsul:
Corpul a fost ridicat de poliie i dus la fortul din Jamrod, la
pakistanezi.
De-a dreptul fascinat, Malko se lupta cu un crcel care i se
pusese. Dac Donald Mac Millan fusese asasinat, nsemna c
aceasta era nc o dovad n plus c povestea era adevrat i c

25
Lin Piao, urmaul lui Mao Tze-Dong se gsea bine mersi undeva n
Afganistan.
Yacoub i vrul su discutau n oapt, n fine, contabilul-ofer
se aplec spre Thomas Sands:
Se pare c au venit de la Kabul, dar erau patu. Oamenii
colonelului Kurt Pilz. Acum au plecat. Au omort un soldat
pakistanez ca s se distreze.
Americanul se ridic. Nu mai avea ce s afle n Landicotal.
Haidei s plecm!
Putiul voia neaprat ca Malko s primeasc un pachet cu
dinamit n clipa n care se pregteau s plece, l vzu pe Yacoub
ndesnd n buzunar un teanc imens de rupii pakistaneze. Piaa
neagr era n floare.
Vei lua un taxi ca s v ntoarcei la Peshawar, spuse
Thomas Sands. Eu m duc la Kabul. Nu vreau s venii cu mine
Afganii nu tiu c noi am aflat. Este singura noastr ans. De la
Peshawar, ducei-v la Karachi. Iar de acolo, napoi la Kabul.
n ce calitate vin eu?
De ziarist. Ca la Teheran.
Lui Malko nu-i prea convenea s se ntoarc la Khaybar Pass
ntr-un taxi pakistanez. ns omul de la CIA avea dreptate.
Ce credei c vor s fac afganii? l ntreb el.
S-l dea pe mna ruilor, care le-au invadat ara, sau
chinezilor de care au o fric visceral. Nu ne mai rmn dect
lacrimile amare. Ucigaii venii de la Kabul lucrau pentru Serviciul
afgan de contraspionaj.
Ce am putea face n aceast situaie?
Thomas Sands ddu peste un ceretor, fiind atent la discuie.
S-l gsim i s-l recuperm cu orice pre, spuse el.
E puin cam prea trziu
Americanul cltin din cap.
Nu cred. Regele lipsete n acest moment, iar ei trebuie s fie
mai degrab otrvii. Dilema naibii. Nu vor lua nici o hotrre ct
timp este plecat. V ducei dumneavoastr acolo, la Kabul nu v
cunoate nimeni, iar n treaba asta e nevoie mai mult de
inteligen dect de for. Sunt ncredinat c nu ducei lips

26
Ajunser n faa hotelului Khaybar. Imediat fur nconjurai de o
ceat de oferi de taxi, unii mai murdari dect alii. Yacoub se
tocmi cu un ofer pentru Malko i ajunse la optzeci de rupii.
Acesta se urc ntr-o main att de rablagit, nct nici marc nu
mai avea. Sands se aplec i bg capul pe geam n clipa n care
vehiculul demara.
Chinezul la valoreaz enorm, fcu el. Am nevoie de el.
Trebuie s mi-l aducei cu orice pre, m nelegei? Dac e nevoie,
ucidei. Facei compromisuri, minii, dar numai s-l gsii!
i dup aceea?
Americanul i zmbi cu rceal.
Dac va fi nevoie, vom spa un canal pn la Kabul ca s-l
aducem i Flota a aptea. Dar nti i nti, trebuie s-l gsii.
*
* *
Aezat confortabil n fotoliul aparatului DC 8 al companiei
Scandinavian Airlines, Malko savura votca rece i cristalin care
tocmai i fusese adus. Cina fusese perfect o friptur de viel
udat cu un vin excelent Pommard din 1963 iar prosopelele calde
i umede, dup moda japonez, destinate tergerii minilor i a
feei, l ajutaser s se mai destind puin. Serviciul plin de
rafinament i confortul curselor Transorient ale companiei
Scandinavian contrastau n mod plcut cu deertul dezolant din
Pakistan, care se zrea acum la aproximativ o mie de metri sub el.
Malko luase superaparatul DC 8 la Karachi cu destinaia
Teheran. Compania Scandinavian nu avea curse la Kabul, ca de
altfel majoritatea liniilor aeriene civilizate de prin alte pri. Malko
nu prea avea chef s se ntoarc la Teheran. i examin vecinii de
cltorie. Erau turiti veseli i bronzai, lipsii de griji. Avionul
companiei Scandinavian ajungea la Tokio prin Hong Kong,
Bangkok i Rangoon. Era ruta cea mai lung din Europa spre Asia,
ns anumii oameni o preferau din cauza escalelor. Stewardesa
blond i nalt se aplec spre el.
Cobori la Teheran, nu-i aa? Acesta este tichetul
dumneavoastr de mbarcare V mulumim c ai ales compania
noastr.
27
El lu tichetul cu prere de ru. Simea o nevoie nebun s se
duc pn la Zurich, iar de acolo la Viena. n lipsa lui Alexandra,
apetisanta i romantica lui logodnic, conducea castelul u o mna
de fier, secondata de Elko Krisantem. ns i era dor de vechile lui
pietre. Se temea ca nu cumva, n absena lui, lucrtorii de la
compania de termoficare, ce gureau zidurile cu meticulozitate de
furnici ca s pun evile pentru nclzire central, s fac vreo
prostie. Fidelul Krisantem i ameninase c i va pedepsi drastic
chiar la prima greeal
Aparatul DC 8 albastru cu argintiu ncepea s coboare. Malko
bu dintr-o dat votca Stalicinaia. Peste cteva ore, va pleca ntr-o
zon friguroas i plin de primejdii, adic la Kabul, n Afganistan.

28
Capitolul III

Consilierul numrul doi de la Ambasada Marii Britanii era


numai n cma, iar detectorul de metale iuia ntruna. Furios la
culme, nefericitul flutura n van paaportul diplomatic, njurndu-i
pe poliitii afgani care l nconjurau. Neclintii, acetia i fcur
semn s-i scoat cmaa
Ordinul era ordin. Toi pasagerii zborului Iranair erau nevoii
s treac prin dispozitivul de detectare a metalelor. n ultimul
timp, irakienii returnaser cam multe avioane iraniene. Dac
aparatul iuia, nsemna c suspectul ascundea vreo arm pe
undeva. Doi poliiti solizi l ineau pe consilier, n timp ce altul i
descheia nasturii cmii
Malko urmrea scena prin geam. Era nc nuc dup cele dou
ore i jumtate de zbor pe aparatul Boeing 727 al companiei
Ariana Airlines. Nu se tie din ce motive, cursele cu destinaia
Kabul plecau toate la ora cinci sau ase dimineaa. Or la care nu
dai nici un cine afar, darmite un prin
Zborul deasupra Kabulului era de-a dreptul superb. Avionul
survola piscurile munilor, apoi se lsa n depresiunea deertic n
care era construit oraul. Aeroportul micu, alctuit din cldiri
vechi din lemn i funcionari adormii, parc s-ar afla la capt de
lume. La Teheran, Malko obinuse viza foarte uor. Afganii nu erau
prea vigileni. Oricum, el era oficial trimisul special al revistei
economice Financial World and Markets, publicat n Illinois, unde
CIA avea cteva afaceri
Se ntreba ce se ntmplase cu generalul Lin Piao i dac nu
ajungea prea trziu. La Teheran, acest lucru nu avusese nici un
ecou, dar nu se tie niciodat
Funcionarul afgan i lu paaportul, i control i i-l restitui cu
un surs abia schiat. Dincolo de ua cu geam, n sala plecrilor,
consilierul nu mai avea nimic pe el, ns detectorul suna ntruna.
Nedumerit, eful poliitilor se uita cnd la diplomat, cnd la
detector. Pn la urm, i ddu un ut detectorului, iar soneria
29
acestuia se opri imediat
ncntat, poliistul i fcu semn diplomatului s se mbrace.
Scena fusese observat i de ali pasageri. Nebun de furie, englezul
i puse cmaa, n timp ce i tot amenina pe afgani. Era vnt de
frig i de turbare.
Malko se duse la microbuzul hotelului Intercontinental i se
urc. nc era somnoros. Mulumea lui Dumnezeu c nimeni nu
trecuse valiza n care avea pistolul extraplat prin dispozitivul de
detectare Misiunea aceasta i se prea mult prea grea pentru un
singur om. Dac generalul Lin Piao se mai afla n Afganistan, era
imposibil s le in singur piept chinezilor, ruilor i afganilor
*
* *
Orchestra filipinez a localului Ora 25 cnta cu foc, de parc de
acest lucru depindea viaa membrilor ei. Lui Malko i vibrau
dureros timpanele, dei sttea n captul opus. Ora 25 era i
restaurant i bar i discotec, dar i club de noapte. Mobilat destul
de sumar, cu o armat de chelneri chinezi i luminat ca o pivni,
era singura insuli de civilizaie din Kabul, unde se putea
supravieui dup apusul soarelui.
Malko gsise localul cu uurin, cci era situat exact vizavi de
singura benzinrie din ora, n cartierul Shar-I-Nau, nu departe de
Moscheea Albastr. Cu trotuarele lui late, dar neasfaltate, cu vacile
care rtceau pe acolo i csuele din paiant, era totui centrul
capitalei.
Se uit la ceas. Se fcuse ora unsprezece. Acum era momentul.
Pe ringul de dans era doar o pereche. Fata era nalt cu ochi
albatri i picioare groase, cu o fust crpat i dansa cu un
brbat pe care Malko l asemui cu o prun uscat, dar care, n
realitate, era un afgan de familie foarte bun. Fu nevoit s urle de
trei ori ca s i se aduc nota de plat.
Cnd iei, aproape c se ciocni de o afgan ncnttoare, cu
nite ochi negri imeni, cu trsturi fine ale feei i picioare lungi,
care se iveau dintr-o rochie foarte scurt. Era un exemplar rar
ntlnit la Kabul. n Nuristan, sufletele cucernice mai azvrleau cu
pietre n femeile care nu purtau voal
30
Afar era frig. Toyota lui nchiriat era parcat dup benzinria
Monopol. Aici se vindea benzin cu cifra octanic cincizeci i
cinci, care neca orice fel de motor. ns parcul afgan de automobile
se compunea mai cu seam din vechile Volga ruseti, nalte ca
nite camioane. n clipa n care Malko ajungea la Toyota lui, o
main oprit puin mai departe semnaliz de dou ori cu farurile.
Thomas Sands venise la ntlnire.
El se apropie. Era un Ford negru. Lumina din interior se
aprinse cteva secunde. Dar avu timp s-l recunoasc pe
american. Se ntoarse. n afar de portarul localului Ora 25, pe
strad nu mai era nimeni.
Urcai!
Malko l ascult. Maina demar imediat. Thomas Sands merse
pe aceeai strad pn la bulevardul Bebe Magh, apoi continu
drumui pe o strdu neluminat. Dup aceea, trecur pe un pod
peste rul Kabul, acum secat i se oprir pe cheiul ntunecos ca
un codru.
Ce facem? l ntreb Malko.
Thomas Sands i trecu degetele prin pr. Apoi oft.
Nimic. Dei la afgani, am legturi la cel mai nalt nivel. Dar
nu a rsuflat nimic. Iar eu m-am abinut s insist Singura
noastr ans este ca afganii s nu fi aflat c suntem la curent cu
prezena lui Lin Piao n ara lor.
Poate a plecat deja n Rusia.
V-am spus c afganii nu fac nici o micare fr regele lor, zise
Thomas Sands agasat. Nici mcar ca s le fac ruilor hatrul.
Malko i ntinse picioarele amorite. ncepuser s-i nghee.
De ce nu jucm cu crile pe fa: n loc s ne ascundem
dup deget? suger el.
Thomas Sands uier printre dini:
Din punct de vedere diplomatic, nu facem doi bani. Afganii
nu i dau osteneala s ne agreeze. Ei sunt vecini cu ruii, nu cu
noi. Numai o operaiune neagr ne-ar putea ajuta. Dar cu
condiia s reuii.
Prilej foarte bun de a sufoca o alte serenisim dublat un
agent cu state vechi de plat. Malko pipi pe ntuneric

31
pantalonului ca s se asigure c nu viseaz.
M luai drept Superman, fcu el. Adic s le in singur piept
i chinezilor i ruilor i afganilor?
Nu v enervai, l calm Sands. Nu vei fi singur.
Malko zmbea pe ntuneric.
Ai face mai bine s chemai divizia Americal de la
Washington. Se pare c nu mai are ce face n Vietnam. n plus,
membrii lor vor cumpra haiul mult mai ieftin dect la Danang
Thomas Sands nu mai adug nimic. Era ocat.
Generalul Lin Piao a fost cu siguran reinut de colonelul
Kurt Pilz. Acesta este un neam, fost membru n Gehlen, stabilit
aici nc din 1945. Are slbiciune pentru tinerele strine. De
fiecare dat cnd o tnr hippie are probleme cu serviciile afgane,
poate s aranjeze cu Pilz. Eu am auzit c are o amant
permanent dup care este nnebunit. Trebuie s-o gsim i s o
ademenim cumva. Cu droguri, cu bani, sau prin tortur.
Cine este fata?
Este treaba dumneavoastr s aflai Nu cred c e prea greu,
dac tratai puin cu acei hippie. Un ziarist de talia
dumneavoastr
Ar trebui s-mi las plete, dar mi va lua ceva timp.
O glum nevinovat care l aduse pe Thomas Sands n pragul
nebuniei. njur printre dini i mormi:
Dar pentru Dumnezeu! V dai seama ce nseamn acest
lucru? Chiar generalul Lin Piao i absolut tot ce tie i ce poate s
fac! Iar acest om este n Kabul, chiar sub nasul nostru. Orice
agent de-al nostru ar face i pe dracu-n patru ca s reueasc o
asemenea lovitur
Eu nu mi voi vinde sufletul diavolului, zise Malko, pentru c
sunt sigur c nu mi l-ar mai da napoi
n sinea lui mprtea starea de nervozitate a omului de la CIA.
ns, a pune mna pe generalul Lin Piao, urmaul lui Mao, i se
prea curat nebunie. Dac nici pentru asta CIA nu i va da destui
bani ca s-i repare acoperiul castelului, atunci chiar c nu mai
merita s rite. ns ansele de reuit erau infime.
Voi face tot ce mi va sta n puteri, spuse el.

32
Puin mai linitit, Thomas Sands continu:
ncepei chiar de mine diminea, fcu Sands. Plimbai-v
prin Kabul, facei turul tuturor hotelurilor unde stau tinerii hippie,
ca s se obinuiasc cu figura dumneavoastr. La urma urmei,
suntei ziarist. Putei s venii i la ambasad ca s vorbii cu
ataatul nostru de pres L-am anunat. Joi sear, este o
reuniune semioficial acas la un afgan monden, Mohammed
Parvan. O s-l rog s cear o invitaie pentru dumneavoastr. Avei
ocazia s cunoatei persoane interesante.
M voi strdui.
Dac totul merge bine, adug americanul, v vor ajuta i
alte persoane. ns, pentru moment, singura noastr ans const
n faptul c afganii nu tiu c suntem la curent cu afacerea asta.
Demar i merse civa metri fr lumin, apoi aprinse farurile.
Rular mult timp pe malul rului, strbtur tot Kabulul ctre
vest, apoi americanul vir la dreapta pe un bulevard larg ce mergea
spre sud.
A vrea s v art ceva, spuse americanul.
Mai merser aproximativ dou mile, dup care Thomas Sands
ncetini.
Iat Ambasada URSS, zise el.
O lu pe lng grilajul lung de trei sute de metri, vir la stnga,
mai naint cam aceeai distan, vir nc o dat, apoi trecu pe
lng un zid care nu se mai termina. Ambasada sovietic se
ntindea lejer pe dousprezece hectare Terenul din spatele ei era
ocupat cu locuine ieftine.
Locuiesc cu toii acolo, i explic Thomas Sands. Aceast
ambasad te face s nelegi ce putere au. n ara asta fac ce vor.
Trebuie s v temei de ei. Reprezentantul KGB la Kabul este
colonelul Pukin. Poate c l vom cunoate vreodat
n timp ce se ndreptau spre centru, fur ct pe ce s dea peste
o turm de oi care mergea pe mijlocul drumului n ntunericul
absolut.

33
Capitolul IV

Malko privea oraul Kabul de la fereastra camerei sale.


Intercontinental era construit deasupra aezrii care se ntindea pe
un platou nconjurat de muni. Deertul ncepea exact de la
ultimele case. Iar colinele aride se nlau ntre diferite cartiere
precum bine cunoscutele morros7 din Rio de Janeiro.
Ziua, privelitea nu era prea mbietoare. n imediata apropiere a
hotelului Intercontinental se gsea Bagh-I-Bala, restaurantul ce
funciona n fostul palat regal, strlucitor luminat noaptea, ns
ziua, nefiind dect o modest construcie alb i lipsit de farmec.
Mai departe, se zrea aglomerarea da case roiatice din chirpici,
iar ici i colo mai vedeai cte o moschee i forturile vechi datnd de
pe vremea cuceritorilor englezi. Numai domul Moscheei Albastre,
ce i amintea c te afli n centrul capitalei, mai ddea o pat de
culoare acestui peisaj auster.
Rul Kabul nu era dect o albie secat plin de bolovani, ns
cu mai puin praf dect restul aezrii. Din Evul Mediu, cetatea nu
a mai evoluat deloc. Vacile i turmele pteau libere pe strzi,
nomazii i instalau corturile n plin centru i i adpau cmilele.
Numai tinerii hippie care se plimbau ct era ziua de lung pe
trotuarele murdare reprezentau singura noutate.
Afganii nu aveau de ce s se team nc de relele produse de
civilizaie Nu erau televizoare i aproape deloc maini
particulare, iar viaa de noapte era practic inexistent. Strinii care
se aventurau n restaurantele afgane ieeau de acolo ngrozii. n
afar de alc i palau, orez i carne fiart, afganii nu mai tiau
nimic altceva.
Malko se ntoarse deprimat. Trecuser deja trei zile. Cu o
ambian ca asta, nu era de mirare c tinerii hippie se sinucideau
ca mutele. Rolul lui de jurnalist ncepea s devin apstor.
Cunotea pe dinafar toate strzile fr nume din cartierul Shar-I-

7
Movile (lb. spaniol), (n.t.).
34
Nau din centrul oraului, cu nenumraii negustori de arme i de
cojoace. Aproape toate hotelurile unde locuiau tinerii hippie se
gseau n acelai loc. Se plimbau de diminea pn seara singuri
sau n grupuri, cu privirea n gol i mersul nesigur. Cteodat mai
cereau pe lng pot. n restul timpului, stteau nchii n
camere i fumau hai, care era foarte ieftin la Kabul.
Contiincios, Malko fcea zilnic turul hotelurilor hippie Green,
Sigis, Nadjib, Helal. Dar nimeni nu prea s-i dea atenie, iar cei
civa hippie cu care fcuse cunotin nu l ajutaser cu nimic n
ancheta lui. nc nu aflase cine era amanta colonelului Kurt Pilz,
nici mcar dac ea exista.
n ajun se dusese la Ambasada american gzduit ntr-o
cldire masiv gri, cu vitralii, situat pe bulevardul ce ducea la
aeroport, chiar la marginea unui cartier cu vile nou construite, n
timp ce se afla n biroul ataatului de pres, Thomas Sands veni
s-l ntmpine.
Nici o noutate?
Dumneavoastr avei?
Americanul ezit.
Puin mai mult animaie la Ministerul de Externe afgan. i
de asemenea, la chinezi.
Telegramele de la Washington se ngrmdeau pe biroul
secretarului numrul apte, la fel ca i pe biroul colonelului
Pukin. Dac Statelor Unite nu le-ar fi pstrat o neutralitate
aparent, atunci, o divizie de pucai marini ar debarca imediat la
Kabul. Dar pn atunci, toate speranele Americii se bazau pe
filiera hippie i pe Malko.
Acesta se deghiz n sfrit n inuta hippie: jeani, o cma
veche i o vest din piele. Gnd chem ascensorul, se curent ca
de obicei. Tot hotelul era o imens cuc a lui Faraday. Ca
ntotdeauna, holul era pustiu. Se urc n Toyota i se ndrept spre
Shar-I-Nau.
La intrarea n ora, nite nomazi i instalaser corturile peticite
de culoare maro. Cteva cmile rahitice ncercau s pasc asfaltul
n lips de altceva. Malko le ocoli. Brusc, Toyota fu apucat de
streche. Afganii rezolvaser n felul lor problema benzilor de pe

35
mijlocul drumului. Acestea fuseser nlocuite cu un ir de pietre
albe cam de douzeci de centimetri nlime Moarte sigur
pentru cauciucuri. Malko gsi un loc de parcare n faa
supermagazinului Aziz i travers strada ca s ajung la hotelul
Green. Nu i fcea sperane prea mari.
*
* *
Duhoarea fad i acr a haiului se impregnase n pereii
hotelului Green, o cldire micu doar cu parter, construit n
fundul unei curi. Pe peluz, i fceau siesta trei tineri hippie.
Noaptea i-o petreceau tot aici, n sacii de dormit. Alii se
adposteau n autobuze Volkswagen parcate chiar n curte. Cele
unsprezece camere ale hotelului erau ocupate de bogai, adic de
aceia care i permiteau s plteasc un dolar pe zi.
Malko arunc o privire plictisit asupra tabloului pe care l
ofereau acei hippie. Unii vindeau maini, alii erau n cutare de
nouti sau vreun prieten sau hai. n salonaul hexagonal, trei
tineri hippie citeau. Nici mcar nu ridicar capetele cnd intr
Malko. Simi c nimeni nu are chef de vorb.
Cnd iei, Malko zri pe o fereastr fr perdea un tnr blond
gol, care sttea la o msu joas luminat de dou lumnri.
Fuma cu o figur grav o pip cu hai, cufundat ntr-o meditaie
adnc. Pe culoar, doi hippie discutau cum s treac grania.
Perseverent, Malko se duse apoi la Sigis, hotelul de alturi. Ca
s-i mai omoare timpul, se duse la bazarul de bijuterii, aflat pe
malul rului Kabul. Srcii din pricina secetei, membrii triburilor
i vindeau cele mai frumoase bijuterii turkmene din argint lucrate
de mn. Nu vedea n ce fel i va continua misiunea.
O familie de australieni gtea ntr-un microbuz. n faa hotelului
Green, la supermagazinul Aziz, civa hippie ncercau s fure nite
ziare recente i nite cutii de conserve, dar fr succes. Malko
trase cu voluptate n piept aerul proaspt. Cerul de deasupra
Kabulului era senin i nstelat. Dar se simea puin cam trist. nc
o dat, se gsea pe panta periculoas care l va duce ntr-o bun zi
la cimitir, cu toate c aici domnea un calm aparent. Poate c
Donald Mac Millan i spusese n sinea lui c lucrurile mergeau
36
bine. Dar nu te poi juca cu focul la infinit.
*
* *
Mohammed Parvan locuia puin mai departe de Moscheea
Albastr, la captul unei fundturi. Mai multe maini staionau
deja n faa casei. Malko opri Toyota i se gndi cteva clipe.
Tot nu aflase cine este amanta colonelului Kurt Pilz. Iar stropul
de informaie de care dispunea, plus ce avea de fcut n continuare
ca s-l poat lua pe generalul Lin Piao de la afgani, i ddea
ameeli. CIA nu investise niciodat att de mult ntr-un singur om.
Tot att de adevrat era c nu avea de ales O intervenie masiv
ar fi avut consecine imprevizibile i catastrofale.
nainte de a cobor din main, verific nodul papionului. Se
mbrcase n smoching din cochetrie. Chiar i la Kabul un
gentleman trebuia s fie un gentleman.
*
* *
Era cea mai frumoas femeie de la petrecere. Malko recunoscu
imediat faa prelung i fin, cu nasul uor acvilin, ochii mari de
gazel, silueta elegant i picioarele interminabile. Un adevrat
ogar afgan Era chiar necunoscuta de la Ora 25. Malko simi c
cineva i d cu cotul. Mohammed Parvan i fcu cu ochiul i i
ntinse un pahar cu J&B.
E frumoas, nu-i aa? Este Afsaneh Khatun, cumnata
generalului Arfan. A fost puin timp manechin la New York. Am
impresia c regret perioada aceea. Tnra afgan sttea pe nite
pernue, cu picioarele ndoite graios sub ea i cu spatele sprijinit
de perete. Brbatul cu ochi bulbucai care edea lng ea l
observa pe Malko cu o privire ostil.
Malko se uit insistent la ea i i zmbi. Constat surprins c i
afgana i zmbi la rndul ei, apoi i continu discuia. Afganul i
arunc o privire neagr.
Se duse la bar, cuprins de o uoar ciud. Pe perete era prins o
foaie de hrtie cu buturile disponibile. Lista se termina cu ap
american. Malko se ntoarse ctre gazd:

37
O aducei din Statele Unite?
Afganul izbucni n rs.
Nu, o tragem dintr-un pu de o sut douzeci de metri, spat
n grdina sediului USIS8 Apa din Kabul este poluat, cci nu
exist canalizare. Atunci, servesc apa asta musafirilor mei ca s
nu se team c se vor mbolnvi de holer, dac o pun n whisky.
Oricum este mai ieftin dect cea de Vichy sau de Contrex.
Perechile din jurul lor beau i discutau. Femeile nu erau prea
frumoase: afgane, franuzoaice i americance. Malko ntlni
privirea lui Thomas Sands. Dar americanul ntoarse numaidect
capul n alt parte.
Cineva puse muzic i o pereche ncepu s danseze. Malko se
ntoarse i o vzu pe Afsaneh Khatun cu ochii aintii la el. El avu
impresia c l privete cu oarecare interes. Puse paharul jos i veni
lng ea.
Vrei s dansai?
Brbatul cu ochi bulbucai tresri de parc Malko ar fi njurat.
Ea se codi, dar se ridic. Cnd ajunser n ring, ea rmase la
distan de Malko, abia atingndu-i umrul cu mna, ns l privea
fix n ochi. nsoitorul ei nu-l slbea din priviri, ca i cum ar fi
violat-o acolo. El observ gestul i spuse:
Cavalerul dumneavoastr pare ngrijorat.
Tnra afgan i zmbi cu puin rceal.
Este vrul meu, Walli Gohar. Pe la noi, fetele nu danseaz cu
strini. Eu am stat doi ani la New York. Am fost manechin la Eileen
Ford. Atunci era altceva Totui, nu ar trebui s m invitai la
dans a doua oar.
Malko crezu c nu aude bine.
De ce nu facei ce dorii?
Ea l fixa amuzat.
Pentru c tata m-ar omor, spuse ea pur i simplu. Pe aici
lucrurile nu au prea evoluat. n urm cu un an, nici nu mi-a fi
permis s dansez cu dumneavoastr
ncnttor.
Discul se opri. Lui Malko i veni pe dat o idee. Avea numeroase
8
United State Information Service, (n.a.).
38
motive s o ntlneasc din nou. Generalul Arfan era marele ef al
Serviciilor secrete afgane, superiorul colonelului Kurt Pilz.
Alaltsear, la Ora 25, am observat ct de frumoasa suntei,
zise el puin cam distant.
Da?
Ea pru flatat i recunoscu acest lucru puin jenat.
i eu v-am vzut.
A dori s ne ntlnim i n alt parte, spuse el.
Ea ridic sprncenele mirat.
Singur?
Da.
Este cu neputin n Kabul totul se afl repede.
Din fericire i alte perechi discutau n ateptarea urmtorului
disc. Ochii vrului preau gata s ias din orbite. Aveau simul
familiei, nu glum. Malko nu se ls.
Vreau s v revd. Spunei-mi repede unde?
Nu v e fric? l ntreb ea cu un zmbet misterios. Dar
adug imediat:
tii unde sunt Cheile Bagrani, pe drumul spre Djalalabad?
La treizeci de kilometri de Kabul, la intrarea ntr-o uzin electric,
pe dreapta. Are un promontoriu. Poate c voi fi acolo pe la nou
seara.
Ea l ls i plec la locul ei. Malko se duse la bar, unde i
turn puin ap american n whisky. Nu vzuse pe nicieri
votc. Jucndu-se distrat cu inelul, l pndea pe Thomas Sands.
n fine, omul de la CIA ncepu s dea mna cu invitaii. Imediat,
Malko i lu rmas bun i plec primul. Era ntuneric bezn i fu
nevoit s aprind un chibrit ca s gseasc Fordul lui Thomas
Sands. Acum era momentul. Americanul ieea nsoit de gazd.
Aceasta intr imediat n cas. Sands l depi pe Malko.
Ei, ce ai aflat? l ntreb el.
Vocea i tremura de nerbdare. Malko i mrturisi c avusese un
strop de succes. Omul de la CIA gfia pe ntuneric.
Trebuie s o gsim repede pe fat. Regele se ntoarce
sptmna viitoare.
Malko se urc n Toyota i se ndrept spre Intercontinental, Abia

39
sosise de zece minute, c telefonul ncepu s sune. O voce de
brbat ntreb n englez, dar cu accent foarte pronunat.
Prinul Malko Linge?
Da.
Nu ncercai s o revedei pe fata aceasta. Sau vei sri n aer.
Necunoscutul nchise. Malko fcu la fel dus pe gnduri. Cine
putea s-l amenine chiar att de repede? Cu siguran c era un
afgan. S aib oare vreo legtur cu misiunea lui sau era pur i
simplu reacia unui vr gelos? Va afla a doua zi cnd se ducea la
ntlnirea cu Afsaneh Khatun.
*
* *
Cheile Bagrani erau de-a dreptul nspimnttoare. Dup ce, de
la Kabul, strbtea un platou, drumul intra brusc ntr-un defileu
ngust mbrind cursul rului Kabul, cuprins ntre pereii de
stnc abrupi i deertici.
n afar de uzina electric, nu era nici o lumini, nici o vietate.
Din cnd n cnd, trecea cte un camion pe drum. Era locul ideal
pentru o reglare de conturi. Malko nu era prea linitit. Se simea
vinovat. Dup ce trecuse prin ciur i prin drmon toate hotelurile
n care locuiau tinerii hippie, nu gsise nici cel mai mic indiciu. n
loc s fie acum n cheile astea sinistre, trebuia s se gseasc la
Ora 25. De ce i dduse ntlnire n pustietatea asta, dac tot nu
avea intenii bune?
Portiera din dreapta se deschise brusc, iar el tresri att de
tare, nct se lovi cu capul de tavan. Bg repede mna n buzunar
dup pistol. Din fericire, o mireasm plcut i gdil nrile.
Mirosea a parfum discret, mrturie a civilizaiei. Afsaneh il privea
zmbind. n picioare avea cizme, pantaloni de clrie i un pulover
gros din ln.
Nu am auzit cnd ai venit, zise el furios. Unde v-ai lsat
maina?
n spatele uzinei. Eu am sosit acum o or.
Ea se urc n main lng el, iar Malko i srut vrful
degetelor. Mna era tnr i parfumat.
Dumneavoastr care ai locuit i la New York, cum ai reuit
40
s v adaptai obiceiurilor retrograde din aceast ar?
Ea cltin din cap.
Tatl meu a fost diplomat acolo. Dup aceea, eu am rmas la
studii. Nu voiam s m mai ntorc. Dar nu mi-au mai trimis bani i
am lucrat ca manechin. A fost distractiv.
De ce nu ai rmas?
Zise cu o umbr de regret n glas:
Nu am avut curaj. Fratele meu a venit dup mine i m-a
ameninat. mi dezonoram familia. Atunci, am cedat. Sunt de ase
luni la Kabul. Este foarte greu.
Malko o credea fr probleme. Ea rmase tcut. Vorbea engleza
la perfecie i avea farmec.
De ce ai vrut s m vedei?
ntrebarea l lu pe Malko prin surprindere. Tnra l fixa cu o
privire senin.
Dar dumneavoastr? replic el.
Ea se sprijini de scaun i oft.
Ca s vorbesc despre o lume pe care o regret. La Kabul nu am
ce face. Suntei ziarist i trebuie s cunoatei multe ri. De ce ai
venit n Afganistan?
Brusc Malko nu se simi n largul lui.
Oh, scriu un articol despre hippie, despre droguri Mereu
acelai lucru.
Ea l privi cu o und de ironie.
Dar nu chiar att de neplcut. Kabulul este plin de fete hippie
foarte drgue care nu vor dect s se distreze. Mai ales dac avei
ceva bani
Malko prinse ideea din zbor.
Se pare c afganii nu sunt ultimii care profit de acest lucru.
Ea ncrunt sprncenele.
Ce vrei s spunei?
Se pare c un anume colonel Pilz este foarte ndrgostit de o
nemoaic superb.
Afsaneh rse cu poft.
Ai aflat ultimele brfe din Kabul! Este adevrat, e vorba
despre un prieten de-al unchiului meu, generalul Arfan. Este

41
toarte ndrgostit. Se spune c se gndete chiar la nsurtoare.
Doar e brbat i e liber Dar acest lucru nu e vzut cu ochi buni
pe aici. Se pare c regele e furios.
Malko i sorbea cuvintele.
Pilz? Nu pare a fi un nume afgan.
Afsaneh i aprinse o igar i i ntinse picioarele de gazel.
Este neam. A venit aici la sfritul rzboiului. Doar tii c
noi i agrem foarte mult pe nemi.
Atunci de ce idila cu aceast nemoaic a provocat atta
scandal?
Ea se strmb cu dezgust.
Pentru c fata asta se drogheaz, face tot soiul de porcrii, iar
el ocup un post foarte important n Securitatea Naional,
adic, mai pe neles, Poliia secret.
Este frumoas? o ntreb el pe un ton degajat.
Afsaneh ridic din umeri cu un gest ironic.
Dac v tenteaz s o vedei, danseaz n fiecare sear la Ora
25 cu alt amant. Asta l nnebunete pe Kurt Pilz. O cheam
Birgitta i e ras n cap.
Tnra afgan tcu, apoi zise pe un ton sec:
Trebuie s plec...
Deodat, Malko i aminti de ameninarea pe care o primise.
Asear, am primit un telefon, ncepu el. Un brbat m-a
ameninat c m omoar dac m ntlnesc cu dumneavoastr.
Imenii ochi negri l privir cu admiraie.
i cu toate astea ai venit?
El i zmbi.
Da, dar mi-a fost team.
Trebuie s fi fost vrul meu. S tii c a vorbit serios.
Trebuie s fii atent. Cred c e puin ndrgostit de mine.
Ea se oglindea n ochii aurii ai lui Malko. Urm un moment de
tcere, apoi se aplec spre el i buzele lor se atinser. Atunci el o
srut cu adevrat, iar ea i rspunse cu frenezie.
Ea se ndeprt brusc, puin sufocat, inndu-l nc de gt pe
Malko i zise pe un ton grav.
Trebuie s v mrturisesc ceva. Dup aceea sunt sigur c

42
nu o s mai vrei s v ntlnii cu mine. Ar fi trebuit s v fi spus
mai nainte
Malko simi cum inima i bate mai tare. tia ce avea s-i spun.
Ea lucra pentru Pilz Toate eforturile lui ca s rmn n umbr
fuseser zadarnice.
Sunt virgin, spuse Afsaneh. i vreau s rmn aa pn
cnd m mrit.
Lui Malko nu-i veni s cread. n misterele de alcov ale
spionajului, nu se ntlneau multe fecioare. i mai ales frumoase
cum era Afsaneh Khatun.
La Kabul, sunt multe strine care pot s fac orice adug
tnra afgan.
Cnd ne mai vedem? o ntreb pur i simplu Malko. n gndul
lui se blestema. ntr-o zi, cerul l va pedepsi pentru asta
Ea puse mna peste a lui.
nc nu tiu. V voi telefona la hotel. Nu plecai imediat i nu
spunei nimnui c ne-am ntlnit.
Ea se aplec i l srut, apoi deschise portiera i dispru n
noapte.
*
* *
Walli Gohar puse cu un gest dezinvolt mna lui grea i proas
pe coapsa partenerei. Dar fr s o pipie, cci fusese totui
educat la Eton. Tnra american nu se clinti, jucndu-se distrat
cu paharul gol. Din ortul maro se iveau picioarele, ns n limitele
decenei, iar ciorapii de aceeai culoare se mulau perfect pe
formele fine.
Pentru moment, nu avea nici pe departe gnduri erotice
ncurajat totui de acordul ei tacit, Walli Gohar simi o und
delicioas strbtndu-i pntecele. De cnd o cunoscuse pe
Gillian, nu se gndea dect cum s-o ademeneasc n patul lui. Cu
ochii ei cenuii, cu pomeii nali, oldurile nguste i picioarele
lungi, tnra aceasta reprezenta visul oricrui afgan de condiie
modest. Numai c. Walli Gohar nu era un afgan modest. Fcnd
parte din cele mai nstrite familii din ar, el tria la Kabul o via
dulce de playboy, ntre plimbrile cu Pontiacul Firebird i
43
cucerirea n special a strinelor.
Dei tria ntr-un inut muntos, tainele alpinismului pentru
Walli Gohar se opreau doar la Muntele lui Venus. n momentele lui
de sinceritate, recunotea c se gndea numai la satisfacerea
capriciilor sale erotice. Moda orturilor l mpinsese ntr-o
permanent stare de excitare, ajungnd pn la obsesie
Cu ochii lui bulbucai, cu pielea foarte nchis i plin de pr
negru, trsturile ascuite i corpul cam ndesat, Walli Gohar nu
semna chiar cu Adonis. ns avea bani, multe vise i braul lung,
datorit relaiilor familiei sale.
Numai Gillian i rezistase pn acum. Dar n seara asta, simea
c i va ceda. Url la barman ca s acopere zgomotul orchestrei.
ampanie! ceru el.
Avea s cheltuiasc o mic avere, dar nu avea ncotro. n rile
civilizate, vinul afgan era folosit ca otrav pentru obolani
Minile se plimbau nencetat pe ciorapii lui Gillian, dar fata tot nu
se clintea. Barmanul aduse o sticl de Moet et Chandon i o
destup. ndat ce i umplu paharul, Gillian l ddu pe gt dintr-o
dat, apoi i-l ntinse lui Walli Gohar:
Mai vreau!
El i turn cu generozitate. Acum mna executa un dans
ndrcit pe coapsa partenerei. Cnd i ntinse paharul, i atinse
uor sfrcul cu dosul palmei, fiind ct pe ce s-i verse ampania.
Terminar toat sticla fr s mai scoat o vorb. Puin cte
puin, mna afganului se aventur pe tot corpul lui Gillian, fr s
ntmpine nici un gest de aprare din partea ei. Walli Gohar nu se
mai putea abine. Nu dorise n viaa lui aa de mult o femeie. Sticla
de ampanie era goal.
Dac ne-am duce n alt parte? suger el. Aici este prea mult
zgomot.
Gillian ridic din umeri.
Dac vrei tu.
O invitase deja la cin de cteva ori. De fiecare dat cnd ieeau
din restaurant, ea pleca. De data asta, el se gndi c va fi altfel. n
alt parte nu putea s nsemne dect la el acas. Iar la ora asta,
n Kabul, nu mai era nici o crcium deschis. Se ridic grbit.

44
Haide s plecm!
Vznd-o c s-a ridicat de pe scaun, dorina fu i mai mare.
*
* *
Localul Ora 25 era aproape gol, n afar de doi francezi care
stteau la bar. Cnd intr, Malko ntlni o pereche, un afgan
nsoit de o fat nalt cu faa ascuit. Orchestra filipinez cnta
cu foc, dar pentru perei. Chelnerul chinez ntocmea nite note de
plat. Malko se aplec la urechea lui.
Ai auzit de o fat, Birgitta?
Acesta ridic sprncenele.
Ah, da, nemoaica ras n cap. n seara asta nu a venit.
tii unde locuiete?
Cred c la Sigis ncepu din nou s-i numere banii. Malko
plti i iei n frigul de afar. Sigis era puin mai departe, pe partea
dreapt, lng Green. ns poarta masiv din lemn era nchis, ca
n fiecare noapte la ora dousprezece, pentru ca tinerii hippie s
nu plece cu mobilierul n clipa n care voia s se urce la volan,
auzi strigtul unei femei. Se ntoarse.
Chiar n faa localului Ora 25, un brbat i o femeie se luptau
lng o main a crei portier era deschis, sub privirea
nepstoare a portarului. Malko ntoarse i se apropie. Cnd l
vzu, femeia strig n englez:
Help me!
Brbatul o inea de mn, ncercnd s o bage n main, un
Pontiac albastru fast-back. Ea se aplec brusc i l muc, iar
brbatul url. Eliberat, fugi la Malko i se ag de el.
Aprai-m, l implor ea, vrea s m ia cu fora. V rog!
Dei rimelul i cursese pe fa, era nc atrgtoare.
Afganul veni spre ea ameninnd-o. Malko recunoscu perechea
care ieea din local exact cnd el intra. Brbatul era cavalerul lui
Afsaneh Khatun din seara precedenta, adic veriorul.
Go away, mormi afganul. Nu e treaba dumitale.
ncerc s o trag pe fat dup el. Malko simi cum i sare
mutarul. Nu putea s sufere bdranii. Malko l strnse zdravn
de nas pe afgan. Cu ochii plini de lacrimi, afganul se zbtea s
45
scape. Atunci Malko l aduse trndu-l de nas lng main.
nainte de a-i da drumul, l amenin:
Las femeia n pace c va fi vai de capul tu!
El o ajut pe tnr s se urce n Toyota lui, iar adversarul nu
fcu nici o micare. ndat ce se aez, fata izbucni n plns. Malko
demar n momentul n care Pontiacul zvcnea de lng trotuar,
lsnd dre negre pe asfalt. Afganul era turbat.
ndat ce fata se liniti, Malko o ntreb:
Unde mergei?
La Helal, murmur ea. Dar pot s m duc pe jos
V mai arde de glume, dup ce ai avut destule necazuri n
seara asta? Ce s-a ntmplat?
Ea se smiorci i zise:
Oh. Este vina mea Acel Acel biat mi face curte de mult
vreme. n seara asta eram prost dispus i am acceptat s ies cu
el. M-a pipit tot timpul, dar eram prea obosit ca s m mai apr.
Am but i el a crezut c n sfrit, v mulumesc: De obicei,
brbaii sunt lai. Mai ales cnd e vorba de el. E bogat i se bucur
de putere, de aceea portarul nu a micat un deget
Ajunser n piaa Patukistan. Khaybar, restaurantul preferat al
tinerilor hippie, era nchis.
Ce facei ia Kabul? o ntreb Malko.
Tnra ridic din umeri.
Of, e o poveste lung i neinteresant. De altfel, am i ajuns.
Se gseau n faa hotelului Helal. Malko era surprins c fata
sttea n slaul tinerilor hippie. Nu era stilul ei. Opri i fata
deschise portiera imediat, de parc s-ar fi temut de el.
Bun seara, spuse ea. Eu Sunt mndr de fapta
dumneavoastr.
Aproape coborse.
Nu mi-ai spus cum v cheam
Ea sttu puin pe gnduri, apoi ncerc s zmbeasc.
Aa este. Gillian. Gillian Denver. Bun seara.
O vzu cum urc scrile hotelului Helal i cum dispare n
ntuneric.
Ce naiba cuta ea la Kabul? Dar pentru moment, el avea alte

46
griji. Se hotr s-i fac o vizit lui Thomas Sands.
La acea or, era foarte uor s-i dai seama dac eti urmrit
sau nu. Americanul locuia n sudul oraului, n cartierul seh. n
partea cealalt a Kabulului, n apropiere de Ambasada URSS, Cum
strzile nu aveau nici numere, nici nume, fiecare angajat al
Ambasadei americane avea scris pe u numele i numrul de cod.
Sands avea numrul 659.
Malko strbtu strzile pustii, merse pe malul rului Kabul i
vir la stnga prin faa pucriei, pe bulevardul larg Darulaman.
n fine, dup ce s-a hurducat pe o strdu pietruit, opri lng
vila americanului.

47
Capitolul V

Craniul complet ras scotea n eviden trsturile proeminente


i senzuale, ndulcite de genele extraordinar de negre i lungi.
Aezat direct pe covorul ros din salonul comun al hotelului Sigis,
chiar lng soba triunghiular din aram, tnra femeie se juca
distrat cu inelul cu chihlimbar. Pe Malko l fascinar imediat
minile ei. Cu degete lungi, extrem de ngrijite, cu unghii mari
roii, dar, mai ales, de o suplee nemaintlnit. Degetele se
micau, flexibile i graioase, ca ale unei dansatoare cambodgiene.
Ea ridic privirea la Malko, care sttea n faa ei n picioare. Era
o privire adnc, uimitor de pur, cu cte o lucire fugar de
nelinite i de nedumerire.
Produsul perfect al ncrucirii unui nger cu o panter, se
gndi Malko.
Astfel o gsise n sfrit pe Birgitta! Nu prea avea sperane, cnd
intrase n hotel, aa cum i spusese barmanul de la Ora 25. Dar
capul ras al tinerei i atrsese imediat atenia.
Acum trebuia s treac la partea a doua a planului su, pus la
punct mpreun cu Thomas Sands seara trecut. Era lucrul cel
mai dificil.
Brusc, inocena din ochii precum aluna se transform pe dat
ntr-o privire provocatoare. Birgitta se apropie de sobi i i fcu
loc lng ea.
Vrei s te aezi?
Vorbea rar, apsnd pe fiecare silab, aproape n oapt. Unul
dintre tinerii hippie puse o caset cu Rapsodia ungar a lui Liszt
i ascultau cu toii n tcere. Privirea lui Malko i alunec pe trupul
ei. Puloverul din ln fin lsa s i se ghiceasc pieptul pe
dedesubt i fusta scurt i descoperea picioarele musculoase ca de
sportiv.
Degetele continuau s se onduleze ca nite erpi. ns nu i lua
ochii de la Malko. Avea impresia c erau atrai de o reea invizibil
de unde. Birgitta i dezvlui dinii albi i regulai de animal
48
carnivor ntr-un surs fermector, dar absent. Din nou ochii ei
erau nevinovai.
Un tnr afgan puse la picioarele lui Malko un ceainic vechi i o
ceac. La Sigis, tinerii hippie primeau ceaiul gratuit. O rmi a
vechilor obiceiuri din caravanseraiuri. El i turn ncetior lichidul
fierbinte. n ciuda vestei din piele i aspectului su neglijent, se
simea totui diferit de ceilali. Birgitta nu trebuia s-i dea seama.
nchise ochii pentru o clip concentrndu-se la ce avea de fcut.
n fiecare sear, salonul de la parter n care se aflau se umplea
de o gloat dispersat care, dup ce se descla, fuma, cnta i
asculta muzic n timp ce mnca alc de treizeci de afgani
poria. Malko scoase uurel din buzunarul vestei o batist, un
pachet de Winston i o plachet de hai. Lu o igar i ncepu s-
i goleasc tutunul n batist, apoi o rul ntre degete. Aprinse un
chibrit, nclzi puin haiul ca s obin, o pulbere, apoi o
amestec cu tutunul. Parc ar fi fost singur.
Mirosul drogului l acoperi pe acela al zecilor de picioare
nesplate. ntiul precept al moralei hippie prea s fie urmtorul:
Iarna, spal-te ct mai rar cu putin. Nrile Brigittei se lrgir i
nu se mai juca cu colierul din chihlimbar Malko i ntoarse spre
ea ochii aurii.
Vrei i tu?
Ea nclin doar din cap, fr s spun nimic. El pregti alt
igar. Dup ce tutunul fusese amestecat cu haiul, i ntinse una
nemoaicei, apoi aprinse ambele igri. Ea trase un fum i nchise
ochii cu capul sprijinit de perete, n extaz.
El profit de acest lucru ca s sufle fumul afar. Nu avea nici un
chef s se drogheze. i aa viaa lui era destul de complicat. Timp
de cteva minute, fumar n linite. Muzica se oprise, iar tinerii
hippie discutau fr se le pese de ceilali. Birgitta termin prima
igara. Brusc, se ntinse, i sprijini capul de coapsa lui Malko i
nchise ochii.
Simt cum m nvluie, spuse ea cu vocea ei grav i stranie.
Vorbise nemete ca pentru sine. Malko i rspunse n aceeai
limb:
Deja?

49
Ea se uit la el surprins.
i tu eti neam?
Austriac. Dar tu?
Eu sunt nemoaic, m cheam Birgitta.
Ea tcu i se scutur.
Mi-e frig
Sttea totui rezemat de sob. Haiul ncepea s-i fac
efectul. Timp de cteva minute, Birgitta rmase tcut. Uneori
buzele se micau de parc ar fi vrut s spun ceva. La un moment
dat tresri i i ascunse faa ntre picioarele lui Malko. Corpul ei
era uor, parc nu avea nici un os i l apsa ca o cuvertur
plcut i clduroas. Mri, se scutur i i nl capul.
mi revin, zise ea. Nu a fost destul. Mi-e foame.
Hai s mncm, i propuse Malko.
Ai bani?
Tinerii hippie aveau deseori obiceiul s triasc pe spinarea
fetelor. Malko zmbi. Birgitta nici nu prea s fi observat c era
mult mai n vrst dect tinerii care l nconjurau.
Da.
Ea se uit mai atent la el, dei se afla nc sub efectul
haiului.
La ce hotel stai? Nu te-am mai vzut. La Najib?
La Intercontinental.
Trsturile feei nu schiar nici un gest, ns genele ei lungi i se
zbteau rapid.
i bai joc de mine?
El cltin din cap.
Nu.
Tnra nemoaic i schimb puin atitudinea. Ea l privea pe
Malko cu indiferen aproape rutcioas.
i ce caui la Sigis?
Ochii aurii ai lui Malko fixar buzele groase, apoi se ridicar
ncet spre cei ai Brigittei.
Cutam pe cineva
Eti la agat?
Nu.

50
Ea miji ochii. Degetele ei pline de inele cutar din nou
mrgelele de chihlimbar ca s se joace cu ele.
Pe cine caui?
Malko cobor puin vocea.
Pe cineva cruia s-i dau un pachet ca s-l duc n Europa.
Pentru cinci mii de dolari, i fac rost i de paaport.. Jumtate din
sum la plecare, iar cealalt cnd se ntoarce.
Birgitta rmase cu ochii n gol. Malko o ntreb:
Te intereseaz cumva?
Ea cltin din cap.
Nu, dar i gsesc eu pe cineva dac primesc i eu ceva.
O mie de dolari.
Birgitta rse vesel i nepstoare, de parc i-ar fi propus s
petreac sfritul de sptmn la Karachi.
Ca s vezi, tu eti un tip bine. Nu-mi vinzi gogoi, nu-i aa?
Fr s zic nimic, Malko se scotoci n buzunarul jeanilor i
scoase un sul imens de dolari pe care l vr imediat la loc. Ochii
nemoaicei strlucir.
Bine, atunci hai s mncm.
Kabulul este plin de personaje ciudate, traficani care ncercau
s recruteze tineri hippie ca s treac peste grani drogurile sau
pietrele preioase furate din India. n fiecare sear, pe terasa de la
Khaybar, tinerii hippie i vindeau cu uurin paapoartele ca s
cumpere droguri. Un franc pentru douzeci de dolari, o lir
sterlin, pentru dou sute de verziori. Iar cei care le cumprau nu
o fceau pentru a le oferi Crucii Roii.
Malko o urm pe Birgitta. Se ntreba cum va aborda subiectul
care l interesa cu adevrat. n orice caz, ea nu pruse ocat de
propunerea lui.
*
* *
Salonul vopsit n culori iptoare de la Marco Polo era sinistru.
Dumnezeu tie pentru ce unul dintre pereii interiori era din
chirpici. Iar frigruile abia se puteau mnca. Mai prudent,
Birgitta se mulumise cu un palan, mncarea tradiional i
afgan, fcut din bucele de carne fiart ascuns sub o movil
51
de orez cu mirodenii.
n privina restaurantelor. Kabulul nu sttea deloc bine Ca s
gseti o mncare decent, trebuia s te duci tocmai la
Intercontinental. n toate celelalte localuri, un strin ieea inndu-
se de burt.
Birgitta buse trei pahare cu J & B i o caraf mic cu vin afgan
care i-ar fi dat greuri i unui stru. Ochii i strluceau, degetele se
ondulau, buzele i se umflaser. Fceai abstracie de capul ras i
surprinztor. Nemoaica se aplec peste mas i zise n oapt:
Mi-a dori s fumez i s fac dragoste cu tine, dar nu am
timp. Trebuie s m ntlnesc cu Jules al meu.
Se pare c uitase cu totul de aspectul business al relaiilor
dintre ei.
Cine este?
Vocea lui Malko prea indiferent. Birgitta fcu o mutr
plictisit.
Un colonel.. Un compatriot. Nu este prea drgu, dar mi face
unele servicii. Acte, chestii dintr-astea. Mi-a nchiriat i o
garsonier. Dar m-am sturat pn peste cap.
Ea lu mna lui Malko ntr-ale sale i o strnse cu putere.
Nu am chef s m vd cu el. M simt bine cu tine.
Asta mai lipsea!
Du-te, o sftui Malko. Nu are rost s-l necjeti. Poate c o s
ai necazuri din cauza asta.
Birgitta fcu o mutr dur i amuzat.
Ba nu, e nebun dup mine. L-am fcut chiar s i fumeze
(Rse.) Ascult, vreau s vii i tu. M voi plictisi singur cu el.
Vrei?
Malko ezit. Era totui riscant.
Nu-i spune ce fac aici
Ea ridic din umeri.
Doar nu sunt nebun. Vino i tu peste un sfert de or la Ora
25.
Ieir amndoi. Cnd ajunser pe trotuar, ea se lipi de el. Limba
lung i ascuit ca de arpe i atinse n treact buzele i dinii.
Dup aceea, fata plec alergnd. Malko se afund sub copacii din

52
parcul Shar-I-Nau. Ora 25 se afla la o sut de metri mai ncolo.
Ridic privirea spre cerul nstelat. Poate c n sfrit se gsea pe
urmele generalului Lin Piao. ns Birgitta prea imprevizibil i
greu de manipulat.
*
* *
Birgitta dansa singur n mijlocul ringului, agitndu-i braele-n
toate direciile, dezlnuit, n ochi cu o lucire de nebun.
ncurajat, orchestra filipinez cnta de mama focului. Trebuia s-
i apropii gura de urechea vecinului ca s te poi nelege. Tnra
nemoaic se zbnuia de parc ar fi fost conectat la un
transformator. Uneori, oldurile erau zguduite de micri brute i
ritmice ca i cum ar fi n culmea orgasmului. Mndr i absent,
prea c nu i pas nici un pic de cei din jur.
Doi afgani o contemplau de parc ar fi fost rencarnarea
Profetului. Faa extrem de mult machiat fcea s ias i mal tare
n eviden ciudenia capului ras.
Asurzit de propriul zgomot, orchestra se opri i ea. Birgitta se
mi balansa un moment, apoi se ndrept n pai de dans spre
Malko, ce sttea la bar pe un taburet. Ea lu de pe tejghea un
pahar cu whisky simplu i l ddu pe gt dintr-o dat, apoi l lu
pe Malko de mn.
Vino s dansm. nc nu a venit.
Era o melodie lent. Nemoaica dansa cu minunata neruinare
a unei maimue, lipit strns de Malko. Era destul de stranie acea
atingere a capului fr pr de brbia lui. Malko i simea pubisul n
burt. Ea i murmur la ureche, cu o voce cald cu arom de
whisky:
M simt bine cu tine.
Cu braele ncolcite n jurul gtului lui Malko, ea se lsa
complet n voia muzicii. La un moment dat, el o recunoscu pe
Afsaneh n penumbra unui separeu, nsoit de trei afgani negri
precum tciunele. Privirea tinerei afgane se opri asupra lui, mat
i de neptruns. Apoi i lu paharul i ntoarse repede capul n
alt parte.
O cunoti pe fata aceea? sufl Birgitta.
53
Nu, spuse Malko.
Atunci ar trebui Adineauri te sorbea din priviri
Ea nl capul i l srut ndelung i cu pricepere, apoi se opri
din dansat i se lipi mai tare de Malko.
Vreau s te prezint cuiva, zise ea brusc. Este un francez. Poi
s tratezi cu el pentru afacerea ta. Dac merge, i duc eu pachetul
pn la grani, dup aceea o s m ntorc. Chiar mi dai o mie de
dolari?
Malko vru s se distreze puin.
Dac nu i dau banii, mai faci dragoste cu mine?
Ea se ddu brusc napoi cu o expresie att de rutcioas, nct
el crezu c o s-i trag o palm.
Eu nu sunt o trf. Am chef s m culc cu tine fiindc mi
placi. Haide, vino!
Unde?
Ea l trase ctre u cu for de brbat.
Vino acum, dac nu. Poi s te cari Nu o s ne mai vedem
niciodat.
Din cauza whisky-ului i se mpleticea limb n gur, iar dup
expresia din priviri, el nelese c nu avea nici un rost s mai
discute.
Afar era frig. Birgitta se ntoarse spre el.
Ai main?
Da.
Ea se urc n Toyota alturi de el.
Unde mergem?
Ea rse gras.
Aici, dac vrei.
Portarul localului avea s se delecteze Malko se grbi s
porneasc, ndreptndu-se spre Moscheea Albastr.
De ce atta grab? o ntreb el.
Ca s nu m iei drept o trf.
Vir la stnga, ca s ias din Kabul.
Unde te duci? l ntreb ea.
La Intercontinental.
Ea, tcu pn n momentul cnd ajunser la ieirea din ora. i

54
aprinse o igar i puse mna pe coapsa lui Malko. Sttea
nemicat i tcut, nct el se ntreb dac nu cumva adormise.
Deodat, ea zise:
Nu vreau s merg la Intercontinental Toat lumea m va vedea
i Kurt va afla. S mergem la mine. ntoarce.
Malko o ascult. Ct rular o sut de metri, Birgitta rmase
linitit, apoi njur printre dini.
Nu putem s mergem la mine. Prostul meu de batcha9 o s
m prasc lui Kurt.
S ne ntoarcem la Ora 25.
Nu, haide la Green, zise Birgitta pe un ton ce nu admitea
replic.
Fcur cale ntoars. Nemoaica ncepu s cnte.
La hotelul Green, ea trecu nainte, btu ntr-o u, o deschise i
l mpinse pe Malko ntr-o ncpere. Un tnr blond cu plete, ca
Iisus Hristos, sttea jos lng o msu scund, complet gol, cu
excepia unei pnze nfurate n jurul oldurilor. O melodie
hindus se auzea n camer. Fuma hai.
Era tnrul hippie pe care l zrise deja n hotel n decursul
incursiunilor lui pe aici. ntoarse capul spre ei cu o privire
indiferent.
Birgitta l srut pe obraz.
Putem s folosim patul tu?
Fr s-i scoat pipa din gur, zmbi i i art patul mare din
fundul camerei. Birgitta ddu muzica puin cam tare i se
dezbrc de pulover. n cteva clipe, fu goal puc. Sri vesel n
pat i l strig pe Malko.
Tnrul hippie fuma n continuare ca i cum ar fi fost singur.
Malko i scoase vesta. Aceast cuplare la comand nu prea i
ddea ghes. Cu toate astea, Birgitta era extrem de atrgtoare, l
observa cu ironie pe Malko n timp ce se dezbrca. Imediat l lipi de
pat.
S nu te miti, i zise ea.
Atingerea capului ei pleuv de pielea lui i ddea o senzaie
ciudat. Ea ncepu s-i srute uor tot corpul, stnd ca un cine
9
Servitor (n.a.).
55
n patru labe. n fine, se culc peste Malko. Avea corp de brbat
tnr, cu o talie subire de tot. Mngierile Brigittei l fcur pn
la urm s uite unde se afla.
Vino, l ndemn ea.
ndat ce o penetr, Birgitta l cuprinse cu braele i cu
picioarele cu o for nemaipomenit, fr nici un strop de pudoare.
Ea nu i dezlipea gura de el dect ca s opteasc vorbe fr ir,
jurminte, obsceniti.
Se rostogolir la marginea patului. Deodat Malko avu o
senzaie ciudat. Nemoaica aproape c nu se mai agita. Ea se
nghesuia cu disperare n el, ca i cam ar fi vrut s-i declaneze
propria plcere. Dar Malko ajunse primul la orgasm. Imediat, ea l
srut cu furie, tandr, recunosctoare.
Ea se desprinse puin i se uit la el. Printre genele lungi, el
ntlni o privire rece i lucid. Nu era deloc tulburat. Ea mimase
plcerea extraordinar. De bine. l srut pe gt i spuse:
Nu m bga n seam. Aa sunt eu. Dar te-am dorit. Tnrul
hippie se oprise n sfrit din fumat i privi nspre pat. Apoi
murmur zmbind:
Far out!
*
* *
Birgitta se machiase din nou, dar i mai strident. Ochii dai cu
dermatograf, iar buzele foarte roii i confereau un aer provocator,
aproape vulgar. Malko ntreb:
De ce te-ai ras n cap?
Ea zmbi.
Pentru c am avut pduchi. Dup aceea, Kurt nu a vrut s-
mi mai las prul s creasc. l excit mai mult aa. mi spune c e
extrem de indecent.
Ea se aplec, i opti ceva la ureche, apoi izbucni n rs.
Orchestra ncepu brusc s cnte. Cu totul, nu lipsiser dect o or
din barul Ora 25. Malko era nervos i ncordat. i fcuse o
cunotin extrem de folositoare. Acum trebuia s o poat
exploata.
Birgitta se uita la el ca la ultimul brbat care mai rmsese pe
56
pmnt. Puse mna pe piciorul lui pe sub mas.
La ce te gndeti?
Ar trebui s-i spun. Dar ar fi fost obligat s se deconspire i
pentru CIA era singurul As din Kabul. Dac ar da gre, Thomas
Sands nu ar avea timp s pun la punct alt dispozitiv Ua
crciumii se deschise brusc. O simi pe Birgitta cum se ncordeaz.
Un brbat nehotrt se uita cu atenie prin ncperea cufundat
n semintuneric. Era grizonat, cu prul pieptnat pe o parte, un
nas drept i ascuit, cu o ciudat rigiditate a prii stngi i o
cicatrice, nspimnttoare pe buza superioar. Privirea i alunec
la Malko, apoi se fix pe Birgitta. Cu un zmbet ivit numai pe buza
de jos, brbatul se ndrepta ctre ei.
Iat-l, opti nemoaica. El este Kurt.
Malko l privea venind pe colonelul Pilz. n orbita uimitor de
larg avea un ochi de sticl. Dar nici cellalt nu exprima mai
mult Deci, astfel arta omul care l inea n fru pe generalul Lin
Piao, fostul urma al lui Mao Tze-Dong i amantul fermectoarei
Birgitta. Malko se ridic i i ntinse mna.

57
Capitolul VI

Am chef s fumez
Colonelul Kurt Pilz rmase nemicat, cu ochii pironii la scara
ce ducea la toaletele de la primul etaj. Birgitta oft agasat i
stinse igara. De la nceputul serii, ea fumase un pachet ntreg.
Conversaia nu atinsese punctul care l interesa pe Malko. Tnra
nemoaic nu folosise dect prenumele cnd fcuse prezentrile.
Din cauza muzicii nebune, cei doi brbai, care o ncadrau pe
Birgitta, discutaser numai lucruri banale. Se vedea ct de colo c
Pilz nu aprecia deloc prezena lui Malko
De vreo cteva ori, Afsaneh Khatun veni dansnd pe lng masa
lui. ns se uitase la el precum la o mobil. Fr voia lui, fusese
nevoit s bea i lupta acum s rmn lucid. Reuise acest
contact dincolo de cele mai nebune sperane ale lui Thomas
Sands, dar se afla n gura lupului.
Am chef s fumez, repet Birgitta, mpingnd farfuria cu
boeuf a la chinoise, specialitatea casei, care de fapt, era carne de
vac pregtit de buctari afgani. Kurt Pilz i ainti ochiul sntos
asupra ei fr nici un pic de indulgen.
Nu-mi place s fumezi porcria asta, spuse el n german.
Vino, plecm.
Degetele prelungi ale tinerei se ddur peste cap aproape de tot,
iar vrful capului se nroi. Ea spuse i mai ncet ca de obicei:
Nu am chef s plecm. M duc s fumez.
Unde?
Neamul zbier ca i cum ar fi vrut s acopere muzica. Birgitta
zmbi cu ironie.
Dac vrei s tii, n-ai dect s vii cu mine, iubiel
Colonelul Pilz puse capul ntre umeri. Maxilarul se ncord i
zise cu voce joas:
tii bine c nu pot.
Dndu-i seama imediat de prezena lui Malko, se aplec peste
Birgitta cu un zmbet crud care i deforma buza rnit.
58
V rog s ne scuzai pentru aceast discuie. Uneori Birgitta
este foarte mofturoas.
Cuminte, tnra nemoaic zise:
Eu nu sunt mofturoas, tu eti un moneag prost
Din fericire orchestra cnta. Malko se strdui s se prefac c
nu a auzit. Faa colonelului Pilz deveni de o imobilitate
nspimnttoare. Orbita rnit semna cu un ochi de bufni.
Tcerea se prelungi cteva clipe, apoi trsturile Brigittei se
ndulcir de o senzualitate controlat. Ea l lu pe neam de gt i
l srut.
Vino s fumezi cu mine, dragule, murmur ea. Dup aceea
facem dragoste.
Pe lng ea, Dalila era un ngera nevinovat
O lucire fulgertoare strbtu ochiul sntos al colonelului Pilz.
Mna strnse coapsa tinerei, progres i i atinse sexul. Malko i
ntoarse cu pudoare privirea. Sttea pe un vulcan nestins.
Dimpotriv, Birgitta nota precum petele n ap n aceast situaie
tulbure. Se ntoarse spre Malko i se uit la el printre genele lungi
ca i cum i-ar fi spus: Te doresc. Colonelul Kurt Pilz apsa cu
degetele lui uscate, dar ngrijite muntele lui Venus.
Haidei la mine, zise neamul cu prere de ru.
Birgitta i zmbi lui Malko.
Vii i tu, nu-i aa?
Malko avu impresia c neamul l va lina pe loc. Tnra insist:
Vino..
Suna aproape ca un ordin. Ca de ghea, colonelul Pilz se aplec
peste mas:
Suntei bine venit
nc un candidat la medalia de aur pentru cea mai bun
minciun. Malko i zmbi cu politee.
Da, dar nu voi sta mult, sunt foarte obosit.
Birgitta i recpt voia bun. nfac nc un pahar de whisky
plin ochi i l goli dintr-o rsuflare. Nu era o femeie, era un butoi
fr fund. ncercnd s-i pstreze capul limpede, Malko se
mulumi s bea un pahar plin cu ap mineral. Se ridicar. Cnd
Malko ceru nota de plat, colonelul l opri cu un gest sec:

59
Lsai. Aici nu pltesc niciodat.
Privirea l strbtu pe Malko de parc ar fi vrut s ghiceasc
cine era acest nsoitor care i impunea, lui capriciile Brigittei.
Haiul sta, oft el. Ce porcrie! Acum neleg de ce iranienii
i mpuc pe traficani
Malko l aprob i l ntreb cu naivitate:
Dumneavoastr nu ai fumat niciodat?
Ba da, dar puin. Din cauza ei. ns nu mi place. A doua zi
m trezesc cu dureri de cap.
Malko i ddu paltonul. Era pe cale s urzeasc un plan
nebunesc. Undeva n acest ora plin de praf. Se ascundea chinezul
ce a deinut a doua funcie n stat
Un Mercedes 200 negru atepta afar, cu oferul la volan. Se
aezar toi trei n spate.
*
* *
Malko i Kurt o priveau pe Birgitta cum pregtete igrile cu o
dexteritate nemaintlnit. Ea aliniase cilindrii goi de hrtie i
acum amesteca tutunul cu haiul tiat n buci mici. Stnd
turcete, cu trsturile feei relaxate, era imaginea pur a
senzualitii animalice. Kurt nu i lua nici o clip privirea de la ea,
mngindu-i ntruna coaps goal. ns, momentan, pe Birgitta o
interesa numai haiul.
Malko nu tia unde se afla. Maina prsise bulevardul Bebe
Magh nainte de a ajunge la Ambasada american, dup ce trecuse
prin faa hotelului Khaybar. Erau ntr-un cartier nou, rezidenial.
Salonul colonelului Pilz era plcut, decorat cu covoare, cu multe
perne i msue joase. n afar de paznic, se pare c nu mai era
nimeni altcineva.
Dorina neamului era aproape palpabil. Mna lui urca
ncetior pe coaps. Birgitta se scutur, nchise ochii o secund,
apoi zise cu repro, dar i cu tulburare:
Stai c nu pot s mai pregtesc igrile. Dup aceea.
Mna neamului rmase nepenit pe coapsa ei ca un pianjen
n ateptarea przii. Era momentul mult ateptat de Malko. Se
aplec puin i lu din mna Brigittei igara pe care o umplea cu
60
amestecul de tutun i de hai.
Lsai c o fac eu.
El se deplas i se ntoarse n mod ostentativ cu spatele la cei
doi. Imediat vzu n micua oglind octogonal fixat de tavan,
cum mna colonelului naint mai mult i se apropie cu faa de
gura Brigittei. Ea l srut n sil. Degetele ei artau puina plcere
pe care o simea din acest flirt. Nu avea dect un singur lucru n
minte: s fumeze.
Malko lu haiul curat i umplu pe trei sferturi ase igri. Era
o doz tripl Restul ei l umplu cu amestecul de tutun i hai.
Dup aceea, umplu ultimele dou igri cu tutun aproape pur.
Termin exact n clipa n care Birgitta plec de lng colonel i se
aplec peste umrul lui Malko.
Bravo, ai fcut treab bun!
Ea l srut pe gur.. Nu i ddea seama ct de mult i risca
viaa de acum nainte, cel puin att ct rmnea n Kabul. Ochiul
sntos al colonelului era injectat de snge.
Birgitta i aprinse imediat o igar. nchise ochii i trase fumul
n piept. Malko o observa, ateptndu-se s spun ceva.
Dimpotriv ns, ea ddu fumul afar dup cteva clipe cu un
suspin de voluptate:
Ce bine e
Cu asemenea igar puteai s adormi i o turm de elefani. Ea
lu i igara pe care i-o ddea Malko, o aprinse i i-o ntinse
colonelului Pilz.
Fumeaz, mein liebe
Malko o aprinse pe a lui i trase fumul n piept. Cu ochii pe
jumtate nchii, el l observa pe neam. Nu numai c se bgase n
gura lupului, dar se distra cu colii lui.
Neamul trase adnc un fum de hai i l inu n piept. Aproape
imediat, faa se fcu vineie i avu un acces violent de tuse. Cu
ochii plini de lacrimi. ncerca s-i pstreze calmul.
Porcrie, mri el.
Birgitta izbucni n rs:
Din cauz c nu eti obinuit Trage n continuare
Ascultnd-o, colonelul lu din nou igara. Malko l observa

61
printre gene. Adversarul nghiea fumul. Birgitta ajunsese deja la
jumtatea igrii. El scotea uurel fumul pe nas i i sprijini capul
de perete, ca i cum drogul ncepea s-i fac efectul.
n cas nu se auzea nici un zgomot, n afar de accesul de tuse
al colonelului Pilz. Mirosul fad i acrior al haiului plutea n
salon intoxicndu-l pe Malko. Se strduia s rmn lucid.
*
* *
Mi-e frig, gfi Birgitta. Ah, ct de frig mi este!
Ea alunec pe podea i se nfur ntr-o cuvertur. Cu ochii
nchii, tnra nemoaic ncepu s delireze. Starea asta o
cuprinsese acum cteva minute, dup ce fumase a doua igar.
Tolnit pe perne colonelul Pilz nu mai tuea deloc. Dup gesturile
mecanice i prea lente, Malko i ddu seama c drogul ncepea s-
i fac efectul. Birgitta se ridic brusc, duse mna la ureche i
ip:
Oh, m doare urechea, o s-mi cad!
Trsturile feei exprimau o durere adevrat. Parc i genele
mai crescuser. n pupilele extraordinar de dilatate, nu se vedea
nici o licrire de via. Parc ar ti ochiul de sticl al colonelului. Ea
deschise ochii, se uit la Malko, dar fr s-l vad. i ntinse mna
spre peretele din spatele lui.
Ia uite ce culori, ce frumos este
El ntoarse mainal capul i vzu doar zidul alb. Deodat
Birgitta se culc pe o parte, gemnd i rostind cuvinte fr neles.
Malko decise c a venit vremea s arunce zarurile. Se aplec peste
fat i i mas ncet urechea, optind:
tii, de fapt nu te doare.
Faa crispat de durere rmase astfel cteva clipe, apoi
trsturile Brigittei se destinser treptat. ntredeschise gura.
Aa este, nu m mai doare, zise ea ncet. Oh, ce bine m simt!
Ea se ridic, l cuprinse pe Malko de gt i l srut pe gur.
ngrozit, el vru s o resping. Kurt Pilz izbucni atunci ntr-un rs
dement, artnd oglinda cu degetul. Pentru el, ei nici nu existau.
Ce semn! Ce mai semn!
Malko se abinu cu greu s nu rd. Neamul rdea ct l inea
62
gura. Doza mare pe care o inhalase i fcea efectul. Se ridic i
ncerc s execute civa pai de dans. Timp de un minut, se
dezlnui ntr-un mod grotesc, pe o muzic pe care numai el o
auzea, apoi se prbui pe perne.
mi place s dansez, decret el pe un ton grav. Nu dansez
destul..
Pe figura serioas, nu era nici cel mai vag zmbet. Cicatricea
alb i mic de lng tmpl devenise mai nchis la culoare, iar
maxilarul inferior parc se ls i mai mult n jos.
Malko o ndeprt pe Birgitta de lng el, iar ea se ls n voia
lui. Sttea jos, eapn, cu minile ncruciate la piept, iar degetele
se micau lent, aproape mainal. Malko se aez lng colonel.
tia c haiul acioneaz la fel ca Penthotalul. Elibernd
gndurile din subcontient, depind toate barierele mintale. De
tactul i de inteligena lui depindea reuita misiunii. Deodat,
colonelul se ncord i ridic mna.
Raus, url el. Sofort!
Malko i lu inima n dini.
Colonele, vorbii cu chinezii?
Kurt Pilz ls braul n jos. Ochiul sntos avea privirea fix i
era injectat de vinioare roiatice.
Ba nu, mie mi plac chinezii, spuse el. Sunt rasa superioar a
Asiei.
Malko simi imediat un nod n gt. Neamul vorbea cu glas stins
i fr vlag. Malko avea senzaia c se joac cu un tub de
dinamit aprins. Dac neamul i revenea, era pierdut.
El aprinse repede i ultima igar umplut cu mai mult hai i
o ntinse colonelului. Acesta o lu i ncepu s fumeze cu gesturi
mecanice, trgnd fumul n piept.
Birgitta se ls uurel pe spate i se ntinse. Cu ochii larg
deschii, ea ncepu s-i legene, uor oldurile, rostogolindu-se
uneori chiar pe podea. Scena era att de sugestiv, nct Malko se
gndi c Pilz se va npusti imediat la ea. ns acesta se uita fix la
Birgitta. Vocea blnd l fcu pe Malko s tresar.
Birgitta face dragoste. Cu cine faci dragoste, Birgitta?
Un surs angelic lumin trsturile tinerei femei. Fr s-i

63
ntrerup micrile, ea zise oftnd:
Cu El. Cu Iisus Hristos.
Asta mai lipsea. Dac se credea Bernadette Soubirous
Impresionat probabil de aceast legtur, colonelul nu mai insist.
El i duse mna brusc la gt ca i cum s-ar fi sufocat i deschise
gura larg, cu trsturile ncordate.
Oh, m doare, se umfl, se umfl ngrozitor!
Malko se strdui s nu inspire norul de fum care l nconjura pe
colonel. i atinse uor gtul cu degetele.
O s v simii mai bine, zise el cu voce convingtoarei V-ai
ostenit prea mult n ultimul timp
ncet, ncet, trsturile neamului se relaxar.
Da, este adevrat, admise el, am muncit mult
Micrile Brigittei se accelerar, cu capul dat pe spate i
pntecele n afar, fcnd amor cu o fantom.
O s ip, zise ea deodat, ip, ip. Oh, Dumnezeule!
Ea se rostogoli ntr-o parte scuturat de hohote de plns i de
spasme. mpreun cu colonelul Kurt Pilz care sttea eapn pe
scaun, scena prea ieit dintr-un comar psihedelitic. n plus,
fumul de hai ncepea s ptrund n plmnii lui Malko i i era
greu s se concentreze. i ddu seama cu groaz c nu mai avea
chef de vorb sau s fac vreun efort, ci voia numai s doarm
Trebuia cu orice pre s reia discuia.
Chinezii v-au obligat s muncii att de mult, i spuse el lui
Kurt.
Neamul ddu din cap, cu privirea fix.
E adevrat. Dar acum s-a terminat.
El pleac?
Da, da, pleac! Pfuf, fertig!
n China?
Ochiul cenuiu al colonelului pru brusc plin de voioie.
Bineneles c pleac n China. Dar nu imediat
Malko inspir adnc ca s-i domoleasc btile inimii.
Avea impresia c face acrobaie deasupra cascadei Niagara.
Informaia colonelului era nepreuit. Astfel, generalul transfug Lin
Piao se ntorcea n China, iat cine le fcea pe plac ruilor, n

64
starea n care se gsea, Malko era sigur c neamul era incapabil
s mint. ns efectul drogului avea s se risipeasc n curnd.
Avea la dispoziie doar cteva minute ca s afle modalitatea prin
care Lin Piao se va ntoarce n ara lui.
Este o idee foarte bun, spuse el.
Colonelul aprob cu gravitate.
Wunderbar. A fost ideea mea. Imbecilii de afgani voiau pur i
simplu s-l urce n avion.
Imbecilii, repet Malko.
Da, imbecilii! Avionul nu ar fi ajuns niciodat n China Se
aplec spre Malko. Prietenii notri rui au Mig-uri 23. Nimeni nu
poate s ias din Afganistan fr acordul lor. Iar ei nu vor permite
n veci acest lucru
Se ntrerupse brusc.
Ea unde este?
Malko se ncorda, gata s fac orice.
Cine?
Colonelul i arunc o privire plin de mil.
Birgitta.
Tnra sttea acum la doi metri de ei. n timp ce discutau, ea i
scosese ncetior puloverul i i mngia snii, absent i fericit.
Cred c e acolo, spuse Malko foarte prudent.
Colonelul se uit la ea i spuse:
Cred c a plecat. Vrei s-o aducei napoi? Eu sunt cam
obosit
Malko ezit. Contrazicndu-l pe colonel, putea s-l trezeasc,
iar el nu aflase destul.
M duc, zise el.
El se scul i iei din camer. n antreu ddu peste cei doi
paznici care se ridicar imediat n picioare. Erau doi afgani
morocnoi care pzeau ua. Malko era nchis aici, obligat ca Pilz
s-i revin ca s poat pleca din vil. Le zmbi, apoi se ntoarse n
salon i se apropie de Birgitta pe care o ridic. Ea l urm
asculttoare.
Iat-o pe Birgitta, i spuse vesel colonelului, am gsit-o
De data asta, neamul o vzu. Zmbi i zise cu voce blnd:

65
Unde ai fost, nebunatico? tii bine c e periculos s te
ndeprtezi
Am fcut baie, rspunse Birgitta ncntat. Apa era cldu
i cu muli petiori colorai Trebuia s vii i tu.
Ea se ntoarse ctre Malko.
i tu trebuia s vii cu mine, am fi fcut dragoste n ap.
Colonelul Pilz se sufoc de rs.
Asta era, v-ai iubit n ap Cu petiorii
Rdea cu atta poft, nct Malko se ntreb dac nu cumva i
btea joc de ei. Dar nu reui s afle ce l fcuse pe neam s rd
cu lacrimi. Acesta deveni iari serios.
Eu nu am timp s fac dragoste n ap. Dei m simt att de
uor
Se ridic i fcu cteva salturi groteti.
Uitai-v ct de uor sunt!
Malko l aprob cu seriozitate.
Foarte uor, Kurt. Dac nu ar fi chinezii ia, am putea s
facem dragoste n ap
Ah, chinezii ia!
Neamul era att de contrariat nct i apru un rid pe frunte.
Malko se grbi s adauge:
Bine c se va termina totul mine.
Spusese asta la ntmplare. Colonelul se uit la el cu repro.
Ba nu, mine. Poimine, va fi la Peshawar, l apuc din nou
rsul. Birgitta l privea mirat.
Kurt, nvelete-te c i-e frig!
Neamul se uita la ea fix, nenelegnd i spuse ca pentru sine:
Acolo e foarte frig. Mai ales nainte de Khaybar Pass.
Dar n main nu este frig, observ Malko.
Kurt Pilz se uit la el ca i cum ar fi spus o inepie.
Ah, doar n-o s mergem cu mainile pe drumurile alea.
nlnd sprncenele, l fixa pe Malko cu expresia grav cu care un
profesor se uit la elevul su. i terse fruntea cu mna i spuse:
M doare capul.
Putea s-i revin dintr-o clip ntr-alta. Malko fcu rezumatul
n minte. Acum tia c Lin Piao va pleca poimine la Peshawar, dar

66
nu va merge pe drumul obinuit. Thomas Sands va trebui s afle
restul. El se jucase prea mult cu norocul Se lungi i el i nchise
ochii. Lng el, Birgitta repeta ntruna:
Ce soare, ah, ce soare!
Epuizat, Malko i pierdu aproape imediat cunotina: i trecu
fulgertor prin minte gndul c putea s uite tot atunci cnd se va
trezi.
*
* *
Cmila mergea la galop ndreptndu-se spre un munte care se
ndeprta nencetat. De jur-mprejur, se ntindea ct vedeai cu
ochii deertul n nuane de roiatic i mov.
Crat pe spinarea animalului, Malko suporta legnarea cu
greutate. Deschise ochii brusc. Colonelul Pilz sttea aplecat
deasupra lui i l scutura de umr.
Trezii-v!
Total nucit. Malko ncepu s se dezmeticeasc. Neamul mai
avea ochiul sntos injectat, dar se prea c i revenise. Birgitta
sttea pe un scaun, mbrcat i mbufnat.
Ct e ceasul? ntreb Malko.
Cinci, rspunse neamul.
Dormise aproape dou ore. Se ridic i i trecu mna prin pr.
V rog s m scuzai.
Kurt Pilz ncerc s zmbeasc:
Nu face nimic. i eu am dormit un pic. Porcria asta de
drog
Birgitta nl capul, li arunc o privire ucigtoare neamului
printre genele lungi.
Ba nu este o porcrie, zise ea cu agresivitate n glas. Dac am
fi prieteni cu adevrat, ar fi fost extraordinar. Am fi povestit ce a
visat fiecare.
Kurt se scrpin pe gt, uitndu-se insistent la Malko.
Totui am vorbit, observ el. Eu mi aduc aminte c am
discutat cu prietenul nostru. Dar nu mai tiu exact despre ce
anume. Dar dumneavoastr?
Ochiul sntos era aproape nchis. Malko simi o neptur n
67
podul palmei de fric. Neamul se pregtea s-i ntind o curs. La
ce bun se strduise s afle ce a aflat, dac avea s fie omort n
aceast vil pustie Zmbi cu amabilitate. Era hotrt s joace i
ultima carte.
Nu tiu dac ar trebui s v spun Sunt lucruri care
nseamn mult pentru dumneavoastr. Poate v vor stingheri. Eu
aproape c le-am uitat
Colonelul Kurt Pilz se transformase n statuie.
V rog, zise el cu rceal.
Malko lu o atitudine ct putu de jenat.
E vorba despre lucruri foarte personale, nu-i aa
Da, da, neleg, fcu nerbdtor colonelul. i altceva?
Ei bine, spuneai s facei dragoste n ap cu mine i cu
domnioara
Trsturile neamului se destinser pe dat. Izbucni n rs:
Dar este foarte sntos, foarte sntos, nu-i aa, Birgitta?
Tnra nemoaic se uit la Malko cu nedumerire. Malko simea
c l dorete.
Da, spuse ea cu un aer absent.
Kurt Pilz i frec minile. Era relaxat i se transformase ntr-o
gazd bun.
V dau maina i oferul ca s v duc la hotel, spuse el.
Cred c Birgitta este obosit i va rmne aici.
Malko rsufl uurat, dar nu ls s se vad acest lucru.
Dragul meu, la ora asta n Kabul nu mai gseti nici un taxi.
l conduse pe Malko n antreu, ddu un ordin celor dou gorile,
apoi i strnse mna.
Sper ca data viitoare s petrecem o sear mult mai vesel.
Birgitta e grozav cu drogul ei. Iau i eu puin ca s-i fac pe plac.
A fost o sear excelent, spuse Malko.
Abia dup ce se urc n Mercedes, respir uurat. Se strdui s
in minte vila nconjurat de un grilaj nalt, aflat n apropierea
unui spital n construcie.
Rmnea s afle pe unde avea s treac grania generalul Lin
Piao ca s poat fi interceptat. Era ngrozitor s vezi ce putea face
drogul dintr-o fiin rece i stpn pe ea cum era colonelul Pilz. O

68
marionet fr voin.

69
Capitolul VII

Tmplele lui Malko zvcneau de o migren scitoare. i ochii l


dureau. Dou faruri puternice l orbir i puse o frn brusc. i
trebuir cteva secunde ca s-i dea seama c n faa lui nu se
vedea dect fasciculul de lumin al farurilor propriei maini care
se reflecta n vitrina restaurantului Khaybar. Demar plin de furie.
Ateptase pn cnd Mercedesul colonelului Pilz se ndeprt ca
s se duc la Toyota lui parcat n faa localului Ora 25. nainte de
toate, trebuia s-i dezvluie lui Thomas Sands ce a aflat. Nu se tie
ce i s-ar putea ntmpla. Nu i venea s cread c neamul s-a
lsat pclit. Cu condiia ca, n mod contient, s nu-l fi pus pe o
pist fals.
Coborse puin geamul ca s intre aerul rcoros i continua s
mearg ncet pe strzile pustii din Kabul. Cartierul seh era
ntunecat i linitit. Pe bulevardul Darulaman se ntlni cu o Volga
numai cu oferul la volan, cu o band roie ca taxiurile, care rula
la fel de ncet ca i el. Inima i btea cu putere n piept fie din
cauza altitudinii oraului Kabul, fie a drogului sau a strii de
anxietate.
Cnd ajunse n faa casei americanului, aprinse brusc faza
mare a farurilor. ns drumul pietruit era pustiu. Opri prudent
maina la dou sute de metri mai nainte i se ntoarse pe jos.
Soneria nu se auzea de afar. Malko rmase cu degetul pe
buton pn cnd vzu o lumin aprinzndu-se la parterul vile.
Ua se deschise i auzi vocea lui Thomas Sands ntrebnd n
englez:
Cine este?
Malko.
Ua se deschise. Americanul era mbrcat ntr-un halat de cas
rou aprins din care ieeau dou picioare proase. Prea c se uit
i mai c ca de obicei. Pungile mari de sub ochi l mbtrneau.
inea mna dreapt n buzunarul halatului. i trecu agasat mna
prin prul ciufulit.
70
Ce se ntmpl? E abia cinci dimineaa.
Am fcut ore suplimentare, spuse Malko.
*
* *
Nenorociii, izbucni Thomas Sands. Eram sigur c nu vor face
nimic pn la ntoarcerea regelui!
Azi e luni. Cel trziu smbt, Lin Piao va fi la Beijing, zise
Malko. Via Pakistan.
Thomas Sands prea nuc i distrus. Cu un gest mecanic
scoase din buzunarul halatului un mic Colt Cobra 38. Salonul
ora mobilat fr farmec, cu cteva cuverturi afgane aruncate
neglijent pe fotolii. ntr-un col, era un teanc de reviste Playboy i
alte publicaii. Pentru un celibatar, viaa la Kabul nu era prea
amuzant. Pe msua joas zcea o sticl de whisky pe trei sferturi
goal. Americanul i turn o porie zdravn i o ddu pe gt. Se
cutremur i figura cenuie cpt un pic de culoare. Se ridic i
zise:
Asta e tot ce ai aflat?
Malko i zise c i va turna whisky-ul n cap i i va da foc.
Dac vrei, eu pot s mai fumez hai mpreun cu colonelul
Pilz. Cu siguran c i va face plcere s-mi destinuie ora plecrii
i itinerarul...
Americanul sughi i i ceru scuze.
S stm i s judecm puin. El a spus poimine. Eu cred
c asta se va petrece n timpul nopii, deci n noaptea de miercuri
spre joi. Iar de aici nu pot s plece dect la Peshawar. Dor dup
cum a spus, nu vor merge pe drumul din Khaybar Pass...
Aa este, fcu Malko. Asta nseamn c rmn doar vreo sut
de kilometri de supravegheat...
Sincer vorbind, nici nu vedea ce ar ncerca s fac. Frontiera
muntoas dintre Pakistan i Afganistan era un labirint do crri i
de psuri care nici mcar nu apreau pe hart... Extraordinara lui
fapt de vitejie risca s fie total nefolositoare. Thomas Sands
reflecta cu capul n mini. Brusc se cutremur.
M duc s m mbrac, zise el. Ateptai-m cinci minute.
Se fcu nevzut pe scar nainte ca Malko s aib rgazul s-l
71
ntrebe ce avea de gnd. Pe mas mai era i o sticl de votc
Krepskaia. i turn o porie dubl, puse o sticlu de Gini i i
fcu un cocteil pe care l bu dintr-o dat.
La ora aceea, nu se simea n stare s bea votc simpl n
schimb, acest amestec l rcorea.
*
* *
Toyota nimeri ntr-o groap i se opri. Strada se nfunda n
deert ca de altfel toate drumurile din Kabul. Cu toate astea, se
aflau doar la trei sute de metri de Intercontinental, n partea de
nord-vest a oraului, n apropiere de drumul spre Charikar.
Thomas Sands cobor primul i btu la ua unei case din chirpici.
Fii atent, opti Malko.
Pe partea cealalt a drumului, un afgan nfurat ntr-o
cuvertur sttea pe jos cu o puc veche ntre picioare. Sforitul
lui fcea la fel de mult zgomot ca i btile n u
Este paznicul de noapte, spuse Thomas Sands. Trebuie s
supravegheze casa unor bogtani.
Se auzir, voci nuntru i o voce de brbat ntreb de dup u
ceva n afgan. Thomas Sands i rspunse n aceeai limb. Ua se
deschise i apru imediat Yacoub, micuul patu pe care i-l
prezentase americanul la Peshawar. Omul factotum al ambasadei.
Ciufulit, cu urdori la ochi, era mbrcat cu o cma de noapte
lung din bumbac. Se ddu la o parte ca s-i lase s intre pe cei
doi musafiri. ncperea era mobilat! Srccios. Yacoub prea
nucit de-a binelea. Thomas Sanda spuse n englez:
O s-i vorbesc n persan cci nu nelege bine engleza.
ncepu un lung monolog. Yacoub l asculta i se trezea vznd
cu ochii. Cnd americanul termin ce a avut de spus. E i puse
cteva ntrebri, apoi sttu pe gnduri i spuse n sfrit:
Baleh, baleh10.
Thomas Sands se ntoarse ctre Malko.
Yacoub ne va ajuta. i cunoate pe toi contrabanditii din
Nuristan. Spune c cei care trec fraudulos folosesc ntotdeauna

10
Da, da, (n.a.).
72
acelai drum ntr-o zon de douzeci de mile, la nord de Pasul
Khaybar i crede c poate s gseasc drumul pe care merg ei.
Va pleca imediat spre Pasul Khaybar. Se pare c n acest anotimp
un singur drum este practicabil.
De ce naiba afganii nu folosesc un convoi militar pe drum?
ntreb Malko. Doar sunt acas la ei, nu trebuie s se ascund.
Thomas Sands cltin din cap:
Pentru c nu sunt nebuni Armata este dezbinat de rui.
n spatele fiecrui gradat afgan, se ascunde un ofier rus. Cu
siguran c ruii le vor face o mgrie. Nu uitai c i ei l vor pe
generalul Lin Piao. Afganii care i ursc ntr-adevr trebuie s fie
ncntai ns cu contrabanditii patu nu se ntmpl acelai
lucru. De vreme ce sunt pltii, nu se amestec n politic. Pe
urm, dac Lin Piao va pleca cu un convoi militar i nu va putea fi
nsoit n partea cealalt a graniei. Eu nu cred c pakistanezii
sunt dornici s se amestece oficial n aceast, afacere.
Malko se uit la ceas. ntr-o jumtate de or se va lumina.
Yacoub se mbrca n tcere. Peste cmaa afgan i puse o hain
n stil european. Nevast-sa nici nu se clintise din loc. Prin
semintuneric, Malko zri doi ochi negri plini de nelinite.
Sunt gata, zise patu.
S presupunem c identificai convoiul. n acest caz, ce avei
de gnd s facei? l ntreb Malko.
Profilul de grec al lui Thomas Sands rmase mpietrit.
l atacm i l rpim pe generalul Lin Piao, rspunse el pe un
ton calm.
*
* *
Colonelul Kurt Pilz nu reuise s adoarm. Cu creierul mbibat
cu hai, se chinuia s-i aduc aminte ce se ntmplase seara
trecut. Birgitta dormea cu faa n sus, pe jos, pe perne. Neamul
se gndi c ea era singura care tia s i rspund la ntrebrile
care l frmntau. Se aplec i o scutur. Birgitta mormi i
deschise ochii fr s l vad.
Cine este brbatul care a venit cu tine?
Neamul i apropie faa de a ei. Nu simi nici o reacie din
73
partea ei. Apoi tnra i mic imperceptibil buzele, iar faa i
recpta imobilitatea. Kurt Pilz repet ntrebarea. Dar de data asta
nu obinu chiar nimic. Birgitta dormea cu ochii deschii
Se ls ntr-un fotoliu suspinnd i ncepu s se gndeasc. Cu
ct reflecta mai mult, avea impresia c discutase i altceva cu
strinul dect despre sex. Dar, n ciuda eforturilor, nu reuea s-i
aduc aminte. Se ridic. Peste patru ore, trebuia s fie la birou.
Starea de anxietate i enervarea l fceau s se simt i mai obosit.
Se duse n baie i i vzu n oglind imaginea, ochiului sntos
rou i umflat, buza mutilat i cicatricea de pe tmpl.
Se ntoarse n living-room i o contempl pe nemoaic dormind.
Un val de ur l fcu s simt un ghem n stomac. Era obinuit cu
trsnile i cu aventurile ei. Nu ignora faptul c era n stare s se
dea primului venit dac era beat sau drogat. Pn la urm o s-l
determine s fac o prostie. Birgitta se mic n timpul somnului,
dezvelindu-i picioarele pn sus. Colonelul Pilz nghii n sec.
Acest corp care i se oferea n toat splendoarea lui l nnebunea
pur i simplu.
Colonelul Pilz sttu pe gnduri. Se dezbrc repede i se ntinse
lng Birgitta. Nu reacion nici atunci cnd el i scoase fusta i
slipul Cnd o ptrunse, ea gemu uor, l cuprinse n brae, dar
nu deschise ochii. Neamul o posed cu furie, gndindu-se c
pentru ea nu reprezenta dect un mascul oarecare n plus.
Epuizat, rmase lungit lng ea. Se gndi iari la strinul
blond. Nu avea dect s dea un telefon ca s fie imediat urmrit,
filat sau chiar arestat. Dar avea o ezitare. Pn acum dduse
destule ordine s fie urmrii diveri brbai pe care i cunoscuse
prin intermediul Brigittei. Dar nu primise dect rapoarte despre
aventuri amoroase i despre beii n care fusese amestecat mereu
i tnra nemoaic. De fiecare dat a trebuit s suporte n tcere
ironia abia disimulat a subordonailor si afgani. i venea s urle
de furie. De data asta, se hotr s fac singur cercetrile. Nu mai
voia s fie ridicol.
*
* *
Glumii, zise Malko..
74
Thomas Sands nu-i lua nici o clip privirea de la drum. i
spate, Yacoub prea adormit, dei se lumina de ziu.
V este fric?
Malko ridic din umeri.
Nu, dar nu sunt pltit ca s atac diligene. i nu mi dau
seama cum putei s ducei pn la capt o operaiune de
anvergur numai cu trei persoane.
Americanul i zmbi cu ironie.
Cine v-a spus c sunt numai trei? Yacoub va recruta civa
nafari11 ca s atace convoiul.
Albi?
Nu, nite patu ca el. Nu a mai plouat de vreo optsprezece
luni, iar turmele, mor de foame. Aceti tipi sunt gata s fac orice
pentru un pumn de bani. Sunt puternici i cei mai buni trgtori
din lume. Englezii au simit pe pielea lor aceast trist experien
acum douzeci i patru de ani, n Khaybar Pass. O mn de patu
au nimicit Regimentul al doilea de la Gurkhas.
Malko nici nu se strduia s neleag.
Vrei s spunei c vor masacra tot convoiul doar ca s l
prind pe chinez?
Dac va fi nevoie, zise Thomas Sands cu rceal. Jocul
merit osteneala. Nu avem dreptul s-l lsm pe Lin Piao s ne
scape.
Malko frn i parc pe marginea bulevardului pustiu.
Nu sunt de acord. Nu sunt un asasin.
Thomas Sands se ntoarse uor spre el i zise pe un ton egal:
Fie c suntei sau nu de acord, este exact acelai lucru. Eu
comand la Kabul. S plecm, suntem grbii.
Ochii aurii ai lui Malko cptar nuane de verde, ceea ce era
semn ru
A putea s v nruiesc toate proiectele, amenin el.
Frumosul profil al lui Thomas Sands abia se mic.
Dac m-a fi gndit c facei aa, v-a fi eliminat, spuse el.
Aps intenionat pe ultimul cuvnt. Malko reflect cteva clipe.
Se gsea n ncurctur. Cel mai bine era s elimine pagubele.
11
Oameni n limba afgan, (n.a.).
75
Plec fr s rspund.
Pn la vila americanului nu mai scoaser nici o vorb. Acesta
cobor, iar Yacoub veni n urma lui.
Malko plec fr s-i strng mna. Cinismul rece al
americanului era mpotriva moralei sale. tia c exist o raiune de
stat, dar refuza s i se supun.
*
* *
Kurt Pilz o contempla pe Birgitta care se spunea sub du. Ca
de obicei, dup ce fuma mult, tnra era morocnoas i prost
dispus. Avea oroare de faptul c amantul ei profita fr ca ea s
simt nici cea mai mic plcere. Ca s-l sfideze, ea i freca pubisul
cu buretele pndindu-l pe Pilz printre genele lungi. ns neamul
avea alte preocupri acum.
Ce am mai spus asear? o ntreb el strduindu-se s par
vesel.
Birgitta se opri din spunit.
Cum adic, ce ai mai spus?
El strivi igara de peretele duului.
Da, despre ce am vorbit ct am fost n cltorie.
Avea oroare de aceast expresie. Tnra nemoaic ridic
sprncenele sincer mirat.
Nu tiu nimic, zise ea cu umor. i eu eram n cltorie n
fond, ce e cu asta?
Pilz se strdui s adopte un ton lejer, fr s o priveasc.
Eu nu l cunosc pe prietenul tu. Am multe responsabiliti
n meseria mea. Cea mai mic indiscreie este extrem de
periculoas.
Brigittei puin i psa de indiscreiile lui. Se spunea mecanic,
ncercnd s-i aminteasc! Seara precedent. Pilz insist:
Cine este acest brbat blond? Ce face la Kabul?
Cred c este ziarist, fcu Birgitta morocnoas. Peste cinci
minute o va ntreba dac s-a culcat cu el, iar ea va nega, apoi el o
va acuza c minte i va pleca
Un ziarist!
Kurt i ncord maxilarele. Lui nu i plceau ziaritii. Tocmai
76
fiindc prin natura meseriei lor, ddeau la iveal exact ceea ce voia
el s ascund cu atta grij
Mi se pare c am discutat despre multe lucruri care l-ar
putea interesa pe un ziarist, insist el.
Brusc, n mintea Brigittei se produse un declic. Deseori haiul
i ascuea atenia n loc s-o diminueze. Discuia dintre cei doi
brbai i revenea acum n frnturi, ns cu o claritate
surprinztoare. Avea impresia c o band magnetic i se derula n
cap.
n mintea ei, vocea rece i energic a lui Malko contrasta cu
aceea a colonelului Pilz. nelese pe dat c se petrecuse ceva
anormal. Nu nelegea unde voia s ajung cu chinezii lui, dar l va
ntreba.
Nu mi mai aduc aminte nimic, spuse ea. Cred c ai vorbit
despre amor, cum faci tu de obicei, nu te gndeti dect la asta.
Eti obsedat de psric.
nc o expresie de care i era groaz colonelului. Birgitta se uita
la el cu ironie i nevinovie n acelai timp, iar Kurt i ddu
seama imediat c l minea.
Se obinuise de mult cu minciuna. Doar asta i era meseria. Nu
mai insist fiindc nu ndrznea s o atace pe Birgitta n mod
direct, cu att mai mult cu ct nu tia n legtur cu ce minte.
Pe disear, zise el cu amabilitate. Te invit s cinm la Ora 25,
la nou.
*
* *
Malko contempla o vac ce ptea melancolic ntr-o rigol, n
faa Moscheei Albastre. De patru ore se plimba prin Kabul fie pe
jos, fie cu maina, iar acum era sigur c nu fusese urmrit. Acest
lucru nsemna c neamul nu i dduse seama de nimic. Chem
un taxi i se urc. Era un Plymouth antic cu parbrizul crpat,
jegos, fr tapierie. oferul brbos, mbrcat n zdrene se
ntoarse ctre el cu un zmbet larg.
No good!
Era tot ce se putea spune. Malko i spuse prin gesturi s-l duc
la Ambasada american. Din fericire, ncepuse s cunoasc oraul
77
Kabul. Dup aceea, fr s se ascund, se opri i intr n
ambasad. Thomas Sands era n birou. ndat ce secretara nchise
ua, zise triumftor:
Asta e!
Asta e, ce?
Yacoub a identificat convoiul. l conduce un vr de-al lui.
Un vr de-al lui! Pi atunci...
Astfel a putut s obin mai uor informaii. Afganii au pltit
patru sute de-mii n bani de ai lor. n afar de protecia obinuit,
mai sunt doisprezece oameni din Masounillate Milli, poliia
secret, echipai cu toii cu arme modeme. Puti de asalt G-3 i
dou mitraliere. Se tem mai ales de rui, cci ei i-au recomandat
efului caravanei s nu asculte de nici un ordin expres al oricrui
detaament militar.
Yacoub va trage n vrul lui? ntreb Malko ngrozit.
Thomas Sands murmur ceva urt la adresa legturilor de
familie. Se pare c Yacoub nu murea dup vru-su.
Malko se gndi imediat la altceva.
Nu le este team c Lin Piao va fugi?
Americanul cltin din cap.
Este rnit. l transport pe o targ, escortat de mai muli
chinezi. Caravana se ntlnete cu ali chinezi pe teritoriul
pakistanez.
Malko ridic privirea la cer.
Ei bine, nu v rmne dect sa ridicai o mic armat.
Yacoub a gsit cinci oameni de ncredere.
Americanul prea extrem de serios. Crezu c nu a neles bine.
Cinci oameni! O s atacai nite tipi narmai cu mitraliere i
cu puti de asalt?
O lucire aproape sadic trecu fulgertor prin ochii aii ai lui
Thomas Sands.
Facem o mecherie, zise americanul laconic.
Ce mecherie?
Yacoub v va explica la timpul potrivit.
Sper s mearg. Dac nu, nu vei mai avea ocazia s-o luai de
la nceput.

78
Dumneavoastr, nu eu.
Malko rmase fr grai.
Vrei s spunei c dumneavoastr nu vei participa la
aceast expediie?
Exact.
Americanul zmbi nevinovat.
Eu sunt al aptelea secretar din Ambasada Statelor Unite la
Kabul. Cum credei c se va simi guvernul meu dac mi vor gsi
cadavrul acolo? n schimb, dumneavoastr suntei un ziarist free-
lance12. Cred c asta sare n ochi numaidect.
Malko se simea ntotdeauna puin dezarmat de pragmatismul i
francheea americanilor. Dei luciditatea i era puin impregnat de
cinism, nu reuea niciodat s se dezbare de atavismul su de
mare senior.
Sper c vei avea grij s am o nmormntare aa cum se
cuvine, spuse el.
Nu vorbii prostii, i-o tie brusc Thomas Sands. Totul va
merge ca pe roate. Toat lumea mi-a mpuiat capul c suntei un
tip formidabil. i, mai ales, c avei un noroc chior.
O s am mare nevoie, oft Malko. S presupunem c nu vom
fi masacrai. Ce va trebui s fac cu generalul Lin Piao?
Pe perete era prins n piuneze o hart mare a Afganistanului.
Sands lu o linie i i art dou piuneze albastre nfipte n
apropierea graniei pakistaneze.
Acesta este cu aproximaie locul interveniei, zise el punnd
linia pe prima piunez. De acolo, Yacoub v va conduce la locul de
ntlnire cu elicopterele noastre. Am reuit s obinem dreptul de
survol al Pakistanului, sub pretextul c executm unele manevre.
Aparatele vor pleca din Kandahar, se vor ndrepta spre sud i vor
merge paralel cu frontiera. O vot traversa pe lng Hesarak
Radarele ruilor nu pot s le depisteze cci vor zbura la mai puin
de o mie de picioare. V vor atepta de la ase dimineaa i se vor
ntoarce la amiaz. Dac totul merge bine, generalul Lin Piao va
pleca imediat la bordul unui Boeing 707 aparinnd companiei Air
France, iar dumneavoastr v vei ntoarce la Kabul mpreun cu
12
Profesionist independent, (n. t.).
79
Yacoub.
Malko privea harta. Era un plan cam ndrzne. De civa ani
ncoace, CIA nu a mai realizat astfel de performane dect foarte
rar. Dac aciunea aceasta ddea gre, consecinele erau uor
catastrofale.
Nu v este team c ruii vor ataca Boeing-ul 707?
Thomas Sands avu un zmbet rece.
Prin preajm vor fi dousprezece Phantoms ca s-l apere.
Au ajuns n dimineaa asta la Teheran. Ruii nu vor risca s-i
trimit Mig-urile 23 ca s atace nite avioane americane deasupra
unei ri neutre.
Malko rmase pe gnduri. Diferena dintre mijloacele puse la
btaie pentru partea oficial a aciunii i cele neoficiale era de-a
dreptul strigtoare la cer
Care va fi versiunea oficial?
Dumneavoastr nu existai, bineneles, fcu Sands. Oficial,
generalul Lin Piao se va prezenta la ambasada noastr ca s cear
azil politic. Dac reuim s punem mna pe chinez, David Wise v
va rmne recunosctor toat viaa.
Recunotina lui David Wise Malko nu credea n aa ceva.
eful Diviziei Planuri din cadrul CIA avea sentimentalismul unui
computer. Spera numai s ctige destui dolari ca s plteasc
factura acoperiului castelului i s-i cumpere cteva lzi cu Dom
Perignon i de Moet et Chandon ca s-i primeasc prietenii cu
demnitate. Dar Thomas Sands nu nelegea astfel de lucruri.
Mai trebuie s punem la punct cteva detalii, spuse
americanul. V ntlnii cu Yacoub la bazarul de bijuterii, peste o
or.
*
* *
Birgitta nchise telefonul nedumerit. Nu rspundea nimeni n
camera lui Malko de la Hilton.
i puse cojocul i iei din hotelul Green unde venise special ca
s-i dea telefon. Se ntunecase deja. Sttu o clip pe gnduri cnd
ajunse faa Ambasadei Pakistanului. i era fric. Mai avea timp s-l
gseasc pe Kurt i s-i mrturiseasc bnuielile ei, s-i spun ce
80
ntrebri i pusese blondul.
Ea ocoli mobilierul expus chiar pe trotuar. Un negustor de
cojocele o strig. Era ora la care centrul Kabulului era foarte
animat, ns Birgitta se simea foarte singur. Dei lua droguri,
pentru prima oar de cteva luni de zile avea sentimentul c voia
s plece din acest ora trist, nconjurat de muni, n care nu vedea
o vitrin mai elegant. Se sturase pn peste cap de arme vechi,
de bijuterii turkmene i de cojocele. Ca i de colonelul Kurt cu
poftele lui cu tot.
La naiba, i zise Birgitta, am douzeci de ani i sun
frumoas. Oare ce caut eu aici?
Se ndrgostise nc o dat. Acum de Malko. l mai dorea nc i
voia s se oglindeasc n ochii lui aurii
Se ntoarse brusc, de parc ar fi presimit ceva. Simise prezena
cuiva. Zri un afgan care urina lng un copac. Tristeea o
enervase. tia c, dac l nela pe colonelul Pilz i risca viaa.
Sttu pe gnduri. La marginea trotuarului un taxi Volga ncetini.
Asta o fcu s se hotrasc. l opri i se sui n el.
La hotelul Hilton, ceru ea.

81
Capitolul VIII

Ghemuit n spatele magazinului, unde nici mcar nu putea s


stea drept n picioare, Malko se pitulase dup mormanul de
bijuterii turkmene din argint masiv. i pereii erau acoperii cu ele,
iar negustorul le scotea cu pumnul din cutiile lor de carton.
Deodat, prin ua ntredeschis, zri silueta lui Yacoub.
Malko puse imediat brrile la loc i iei scuzndu-se.
Mulimea compact defila pe strduele bazarului, dar numai el
era singurul european. Patu i zmbi.
You need a rifle, sir13.
Vocea lui Yacoub era blnd, ns dominatoare. Malko se gndi
c Thomas Sands nu l pusese n tem.
Am un pistol, spuse el.
Patu scutur din cap cu un zmbet politicos i umil.
Nu vor asculta de dumneavoastr dac v ducei doar cu
asta. Ei zic c e o arm pentru femei. Haidei.
Malko renun s mai discute i l urm pe patu cel scund. Cu
mustcioara lui, cu tenul msliniu i nasul coroiat, Yacoub ar fi
putut juca cu succes rolul unui trdtor n filmele americane de
dinainte de rzboi. Virar la stnga i ieir din bazar, dup ce
trecuser prin faa zecilor de magazine cu arme vechi.
Marele bulevard Jadimaiwan, mrginit pe ambele pri de
bazare, era plin de lume. Malko zri vreo sut de oameni care luau
cu asalt o dughean amrt. Coada ajunsese pe osea, fr s se
sinchiseasc de mainile Volga ce mergeau pe lng trotuare.
Se bat? l ntreb Yacoub.
Patu zise dezamgit:
Nu, stau la coad la zahr. La Kabul nu se mai gsete deloc.
Vir imediat la stnga, pe o alee cu noroi ce venea pn n
mijlocul bazarului. Malko recunoscu intrarea n bazarul de
bijuterii. Dar patu se angaj la dreapta, ndreptndu-se n direcia

13
Avei nevoie de o puc, domnule, (n.a.).
82
opus.
Iat bazarul de arme, zise Yacoub.
Vreo ase dughene mizerabile din lemn expuneau puti de
vntoare i de lupt, pistoale i o mulime de tocuri pentru arm
din piele bej. La civa metri de acolo, civa afgani confecionau de
mama focului haine la nite maini de cusut vechi de cnd lumea.
Yacoub se duse la a treia dughean. Negustorul scoase apca
jegoas cnd l vzu pe Malko i i mbri pe Yacoub. Dup
aceea, i conduse pe cei doi n spatele dughenei. Lsnd armele n
paza unui biea.
Partea din spate era plin de lzi cu muniie fcute din lemn
alb. Afganul scoase un cui i aproape imediat se deschise o ui
pe care se ajungea ntr-o ascunztoare ntunecoas. Negustorul
intr i le fcu semn lui Malko i lui Yacoub s-l urmeze. Aprinse
un bec. ncperea era plin de lzi. O pnz cauciucat acoperea
un obiect care ocupa tot centrul. Cu mndria unui sculptor care i
dezvelete prima oper de art, afganul o trase i scoase la iveal o
mitralier aezat pe un trepied.
Yacoub ngenunche lng ea i i mngie eava cu gingia unei
tinere cstorite care i iubete soul. Malko se grbi s
lmureasc lucrurile.
Este cam mare pentru ce ne trebuie nou, i se adres el lui
Yacoub..
Face n jur de apte sute de dolari, zise patu. Plus ase lzi
cu muniie
Malko se prefcu c nu aude. ntristat, negustorul ls la o
parte mitraliera i scoase o lad plin cu pistoale de toate calibrele.
Llama, Beretta, Colt, Herstall i alte cteva imitaii pakistaneze
Yacoub lu un Colt mare automat i i-l art lui Malko.
Numai cincizeci de dolari.
Ochii i strluceau de dorin.
Luai-l, i spuse Malko, vi-l fac cadou. Patu doar c nu i
srut mna.
*
* *
Malko iei n sfrit din dugheana negustorului de arme copleit
83
de temenelele afganului. Yacoub l convinsese s cumpere o puc
Lee-Enfieid semiautomat, care cntrea pe puin o ton i Colt-ul
45 cu muniia aferent. Mai nti, negustorul le oferise vreo ase
grenade din Pakistan. Le-ar fi furnizat armele direct n locul ales
de Yacoub, iar Malko pltea n avans.
Mitralierele se vnd la liber? ntreb el.
Yacoub abia schi un zmbet.
Nu, nu chiar. Iar grenadele, nici att. ns n Afganistan,
toat lumea are arme. Mai d omul din cnd n cnd cte un pistol
unui poliist i are linite
Yacoub era foarte ncntat de trguielile fcute. ntunericul se
lsase, iar Malko se simea mai n siguran. n cteva ore, va ti
dac Pilz se lsase tras de limb sau nu.
Acum trebuie s ne ntlnim cu cei ce vor veni cu noi, zise
patu.
Se urcar n Toyota. Condus de Yacoub, Malko strbtu iari
tot centrul cartierului Shar-I-Nau. Trecur prin faa Ambasadei
Japoniei ca s ajung n captul unei strdue care se pierdea pe
un teren viran.
Acolo, la poalele zidului fortului din Kollola Koshta, nite nomazi
i instalaser corturile peticite. Copiii se jucau primprejur, iar
femeile pzeau cteva oi i cteva cmile. Yacoub intr n cortul cel
mai mare urmat de Malko. nuntru puea de te trsnea. Pielicelele
de oaie care serveau drept mobilier absorbiser sudoarea a zeci de
generaii Dou lmpi cu gaz aruncau o lumin anemic. Vreo
ase brbai preau identici, cu mustile stufoase, cu turbanele i
toi tirbi stteau pe jos n jurul unei tvi din aram plin cu
cecue i cu farfurioare. Toi erau mbrcai cu costume patu, cu
cartuiere i centuri late. i cnd dormeau, ineau puca lng
ei Yacoub l invit pe Malko s se aeze i l servi cu un ceai
cldu ntr-o cecu ciobit.
*
* *
Domnul Linge nu s-a ntors nc.
Birgitta se uit printre genele lungi la funcionarul de la recepie
care o sorbea din ochi. Dup aceea, ea se duse la Bamyan Bar.
84
Imediat ce se aez, ceru al treilea whisky. Era nou seara i l
atepta pe Malko de la apte. Cu ct se nnopta mai tare, cu att
avea mai mult chef s fumeze. Se lupta cu aceast poft nebun
s-i fac o igar cu hai. ns la Intercontinental nu era voie s
faci aa ceva. i aa ceilali clieni se holbau la capul ei ras i la
picioarele lungi care se iveau dintr-un ort fcut din nite jeani
vechi. Ruinat, i acoperi genunchii cu pieptarii cojocelului.
O voce i optea s mai rmn. Voia s afle ce voia noul ei
amant i cine era. n mintea ei ncolise un plan. Va accepta s nu
i spun absolut nimic colonelului Pilz, dac Malko o va scoate din
Afganistan i i va da ceva bani.
Excitat de alcool, simea nite furnicturi n pntece.
Gndindu-se la Malko, i veni chefui s fac dragoste.
*
* *
Cnd plecm din Kabul?
Imediat, fcu Yacoub. Trebuie s mergem vreo patru ore, apoi
pe jos, cam o or. Trebuie s fim pe poziii nainte de ivirea zorilor.
Malko se uit la cei cinci patu zdrenroi.
Chiar putem avea ncredere n ei?
Yacoub pru sincer ocat.
Sunt oameni de cuvnt. Se vor lsa ucii, dac va fi nevoie. n
plus, vor primi i mrfurile caravanei.
Jaf la drumul mare! Asta mai lipsea. Malko simi cum roete.
El, o Alte Serenisim, Cavaler al Ordinului de Malta, se pregtea
s atace o caravan ca un bandit oarecare.
Afar se auzi un zgomot de motor, iar Yacoub iei din cort.
Cteva clipe mai trziu, se ntoarse vesel. Cei cinci patu nu se
micaser din loc.
Jeep-ul Toyota a sosit cu armele, zise el. Putem s plecm.
Zise ceva n patu i cei cinci mercenari se ridicar toi odat,
apoi ieir pe rnd din cort. Cnd trecur pe lng Malko, cel mai
vrstnic se opri, se scotoci n curea i scoase un Mauser de calibru
mic, legat cu sfoar. i zmbi lui Malko i zise cteva vorbe de
neneles pentru el, dar pe care Yacoub le traduse numaidect:
Spune c este pentru rnii ca s nu risipim muniia
85
destinat putilor
Ce biat prevztor. Malko prefer s nu rspund. Patu se
nghesuiau deja n Jeep sub privirile nedumerite ale femeilor
adunate n jurul focului. Se urcaser toi cinci n spate cu putile
lor. Malko se urc n fa lng Yacoub care conducea.
Nu mai trecem pe la hotel? ntreb el.
Patu ocoli dou cmile care mergeau n ntuneric i spuse:
Nu, fiindc nu e n drumul nostru.
*
* *
Birgitta ridic din sprncene mirat cnd chelnerul i aduse
nota de plat. O costa opt sute de afgani! La optzeci de afgani
pentru un dolar, asta nsemna o mic avere numai pentru cinci
pahare de whisky J & B. Dar nu avea nici un chef s plteasc. Era
ora zece i Malko tot nu venise. Colonelul Pilz o atepta de o or.
Se ridic, iei din Bamyan Bar, se duse la recepie i ceru o foaie
de hrtie i un plic.
Sunt la Ora 25. Vino. Trebuie s-i spun ceva.
Semn biletul i nmn plicul lipit afganului de la recepie.
Dup aceea, se ndrept cu pas lejer spre hol, dar nu mai intra n
bar. Cobor n grab scara ce ducea la subsol. Cunotea bine locul.
Dup ce merse pe un coridor, ptrunse n sala de bal ntunecat i
iei pe ua din dos.
ndat ce se vzu departe de privirea portarului, ncepu s
alerge prin labirintul care ducea la strada n pant. Colonelul Pilz
trebuie s fie extrem de furios. Mcar de-ar gsi un taxi.
*
* *
Pe strzile din Djalalabad pu era nimeni, n afar de civa
oameni care se nvrteau pe lng trei camioane pregtite s plece
la Kabul, aflat la o sut optzeci i cinci de kilometri. Afganilor le
plcea s conduc noaptea. Yacoub conducea ncet i
regulamentar. Pe jumtate adormit, Malko privea casele negre ce
defilau prin faa lui. Era sleit i amorise. Prin psurile din Kabul,
Toyota mergea cu treizeci de kilometri la or.

86
Yacoub claxon brusc, pentru a evita o cmil adormit pe
marginea drumului. Acest incident l trezi complet pe Malko.
Mai avem mult?
O or de mers pe pist, zise Yacoub.
Patu avea sub ochi cearcne vineii. Era a doua noapte cnd nu
dormea. Lui Malko i era ruine c aipise. n spate, cei cinci
mercenari dormeau dui, ghemuii unii n alii.
*
* *
Colonelul Pilz se aezase la masa cea mai ferit din restaurantul
Ora 25, nct Birgitta crezu la nceput c nu venise. Cnd o zri, i
fcu semn cu mna, un gest foarte obinuit la el. Gfind nc,
tnra se ls pe banchet i l srut.
Am adormit, zise ea. Am venit ntr-o goan.
Pentru mai mult siguran, ea i ceruse taximetristului pe care
l oprise pe drumul ce cobora de la Intercontinental s o lase n faa
Moscheei Albastre. De acolo, venise pe jos. Pe Kurt Pilz l apuca
groaza cnd ntrzia. ntr-o zi, o plmuise n public. ns n seara
asta prea foarte bine dispus. Lu mna Brigittei i i-o srut.
Nu-i nimic, acum eti cu mine.
Birgitta se relax. Figura lui Malko i juca obsesiv n faa ochilor.
Orchestra filipinez ncepu s cnte, iar acest lucru i. Goli mintea
de orice gnd. Cu o sclipire n ochi, ea opti la urechea colonelului:
Pot s dansez?
Firete.
Se ridic imediat i ncepu s danseze singur, cu furie ridicnd
braele n sus. Cu ct dansa mai mult, cu att avei chef srac
dragoste. Dar nu cu colonelul. n acest moment ajunse la concluzia
c era ndrgostit de Malko.
Puin ntristat, veni s se aeze. Kurt Pilz comandase deja
venica friptur de viel gtit dup o reet chinezeasc, ca acea
butur roiatic pe care afganii se ncpnau s-o numeasc
vin Ea ceru o bere Heineken.
*
* *

87
Ai chef s fumezi?
De vreo jumtate de or, pofta de hai i zgndrea mintea, dar
nu ndrznea s-o spun direct. Degetele lungi se ndoir
spasmodic, jucndu-se cu inelele, cnd scondu-le, cnd
punndu-le la loc.
ntrebarea colonelului o luase prin surprindere. n local erau
numai ei doi. Chiar i orchestra se oprise acum o or pentru ca
membrii ei s se nfrupte cu resturile buctriei chinezeti, cu
riscul de a crpa. Birgitta fcu un mare efort de voin i spuse:
Nu, n seara asta, nu. Vreau s fac dragoste cu tine.
Dar se gndea la Malko. Nu era cazul s precizeze acest
amnunt. Colonelul i puse mna uscat pe coaps i strnse cu
degetele carnea tare. n ochiul sntos plutea o licrire de veselie.
Da, da, dac insiti. Nu vreau s te lipsesc de aceast
plcere. S mergem la mine. Ai hai?
Ea ddu din cap afirmativ. El se ridic imediat i ea l urm
cuminte.
*
* *
ncepnd cu a treia igar, voina Brigittei ncepu s se nmoaie.
Era o senzaie extraordinar de eliberare i de bunstare. Silueta
lui Kurt Pilz pe care o vedea n faa ochilor se nceo brusc,
dispru de tot, apoi apru iar foarte clar. Dar nu era acelai Kurt.
Avea ochii aurii ai brbatului de care era ndrgostit, prul blond
i expresia linitit, dulce i cinic. Ea zmbi ncntat.
De ce mi zmbeti? o ntreb Kurt.
Fiindc eti frumos, spuse Birgitta. mi plac ochii ti.
Kurt Pilz se simea rece ca un pete congelat. igrile pe care le
fuma el nu conineau nici un gram de hai. Era interogatoriul cel
mai greu pe care l-a condus vreodat! Spre bucuria lui, Birgitta
fuma ntruna. i privea corpul superb, ncercnd s se conving c
putea s triasc i fr el. De ce oare i plceau ochii lui?
i mie mi plac ochii ti, zise el.
Birgitta era prea drogat ca s simt tensiunea i rceala din
glasul lui.
Ea rse fr ca el s-i dea seama de ce, se ridic i veni s-i
88
mngie cu gingie obrajii.
ngeraul meu, murmur ea.
Nu-i spusese niciodat aa.
i aminteti ce am spus ieri? l ntreb el.
Ea rse i spuse cu voce blnd:
Nu ai spus mare lucru. El a vorbit ntruna.
Care el?
Kurt.
Neamului i se opri inima n loc. Se abinu cu greu s nu se
repead la ea. Dar se stpni i o ntreb:
Ce a spus Kurt?
Avea ciudata senzaie c vorbea despre el la persoana a treia.
Birgitta deschise din nou buzele ntr-un surs senzual.
tii prea bine ce a spus, dragule.
Tcu i se ddu brusc napoi, prinzndu-i capul n mini, cu
ochii larg deschii.
Mi-e frig, spuse ea. Mi-e tare frig. nclzete-m.
Kurt se apropie de ea. Era tras la fa din cauza tensiunii
nervoase. Era aproape de capt, ns, la cea mai mic greeal,
Birgitta se va nchise n ea i iar va suferi umilina de a-i pune pe
subordonaii lui s-l cerceteze pe blond. Se aez pe vine i o
cuprinse de umeri pe Birgitta, fornd-o s se ridice.
Vorbete cu mine!
Tnra cltin din cap fr s rspund. Cu ochii dai peste
cap, era cufundat n visele ei. Nu se mai putea discuta cu ea.
Clocotind de furie, colonelul Pilz lu de pe perete o crava scurt
i nainta spre Birgitta. n ultima clip, el se rzgndi i se aez la
loc, jucndu-se cu cravaa. Noaptea nu se terminase nc...

89
Capitolul IX

O lucire vag lumina orizontul la est, n spatele defileului. Malko


se zgribuli. nfurai n boarfele lor, cei cinci mercenari patu nici
nu se micau, prnd cu toii adormii cu putile lor lungi, culcai
pe solul bolovnos. Stnd alturi de Malko. Yacoub bea cafea
fierbinte din termos.
Ochii lui Malko se obinuiser cu semintunericul i distingea
acum ntr-o vale albia unui ru secat care se pierdea n zare. n
stnga lor, albia ajungea ntr-un es pietros, cu un stei izolat n
mijlocul ei. Pe partea dreapt, ea se afunda. n masivul muntos ce
desprea Afganistanul de Pakistan, paralel cu Pasul Khaybar.
Cei apte oameni erau ascuni vederii de cavitile din
aglomerarea uria de stnci golae. Se lumin mai mult. Piscurile
munilor ncepur s-i arate contururile clare, grandioase, cu
nuane superbe de violet. n deprtare se auzi un foc de arm, apoi
linitea se ls din nou, apstoare i impresionant. Nu zbura
nici o pasre, nu vedeai urm de animal. Malko se ntreba la ce
distan i se puteau auzi btile inimii. Yacoub i lu puca Lee-
Enfield i o examina.
Este ncrcat?
Nu.
Trebuie s o ncrcm imediat. Ei au auzul foarte fin.
Patu lu uurel un ncrctor dintr-o traist de pnz. l mont
i introduse un glon pe eava. Dup aceea, o aez lng Malko.
S se mai nclzeasc, acesta lu o gur de cafea fierbinte. Avea
senzaia c se ntorcea cu o sut de ani n urm, c era un englez
care fcea parte din armata Indiei. Dar era n 1972 i lucra pentru
Central Intelligence Agency.
Lsaser Toyota la aproximativ doi kilometri, la captul unei
crri pline de hrtoape, pe care le-ar fi greu s duc i o targ
n cazul n care generalul Lin Piao era incapabil s mearg pe
picioarele lui.
Se vor apra, spuse Malko.
90
Yacoub l aprob cu gravitate:
Cu siguran. Sunt oameni curajoi i le place s se bat.
Malko se gndi la mitraliere i la escorta pe care o avea
chinezul. Era curat nebunie s atace un asemenea convoi doar cu
cinci patu.
O s fim masacrai, spuse el.
Yacoub zmbi misterios.
Ba nu. Dumneavoastr nu trebuie nici mcar s tragei. Ne
ajutai doar s-i terminm pe rnii.
Ce perspectiv ncnttoare
De ce nu vrei s trag i eu?
Dac strbunii lui ar fi ascultat aceast discuie, s-ar fi rsucit
n morminte. S-i termine pe rnii! El, Cavalerul Ordinului
Suveran al Mormntului Sfnt
Nu tiu dac suntei n stare s tragei cu puca, spuse
Yacoub. Nu putem s riscm.
Tcur. Zorii se lsau ateptai. Cu toate c acum se distingeau
mai bine contururile munilor. Malko vzu n vrful unui munte,
cam la trei sau patru kilometri n dreapta lor, un fort ptrat cu un
steag ce flutura n vnt.
Ce este acolo?
Yacoub ridic din umeri.
Primul fort pakistanez.
Dar oamenii din el vor vedea totul! Vor interveni.
Patu izbucni n rs.
Cu siguran c nu. n primul rnd, noi ne aflm pe teritoriu
afgan. Apoi, ei tiu foarte bine c este periculos s ias din fort.
Unul dintre cei cinci mercenari mormi ceva i se duse lng
Yacoub cruia i opti cteva cuvinte. Patu deveni pe dat serios.
Iat-i!
Malko ciuli urechile, dar nu auzi nimic. i plimb privirea peste
cmpie i distinse pn la urm o mas compact n micare,
puin mai nchis la culoare fa de solul roiatic. Trebuia neaprat
s ai privirea ager ca s ghiceti c era o caravan. Cei cinci
mercenari se desfurau tcui la vreo zece metri distan unul
fa de cellalt, trndu-se precum omizile. evile putilor erau

91
acum ndreptate spre albia rului. Yacoub se ndeprt i el. Malko
ridic privirea la cerul movuliu. Respira adnc ca s-i domoleasc
btile inimii.
Dac totul mergea bine, generalul Lin Piao va fi n minile lui.
Era totui mgulitor. Se gndi ce furioi vor fi chinezii i ruii.
*
* *
Colonelul Kurt Pilz arunc cravaa ntr-un col. ntristat i
dezgustat. Birgitta nu mai ipa. Spinarea i pieptul erau brzdate
de dungi sngerii, dar i cruase faa. Se ntreb nc o dat de ce
fcuse toate astea.
O singur dat o lovise n cretetul ras. Lacrimile i curseser
mpreun cu creionul dermatograf. Respira cu greutate, leinat,
cu bustul gol. O lovise i peste ortul care era murdar de dungile
sngerii. Din fericire pentru ea, drogul acionase ca un anestezic.
Urlase doar la prima lovitur. El ncepuse s-o bat dup ce aflase
ceea ce dorea. Neamul se aez, aprinse o igar, apoi se uit la
ceas.
Era patru i zece minute. Nu avea prea mult timp la dispoziie.
La ora asta, nu avea nici un rost s-l trezeasc pe ministru ca s-i
spun despre ce este vorba. i era foarte uor s ia singur o
hotrre.
nchise ochiul sntos i se ntreb ce ar fi fcut generalul
Gehlen, fostul lui ef, n asemenea mprejurri. Un zgomot uor l
fcu s-l deschid. Birgitta sttea n patru labe i se uita la el cu
ur nermurit. nainte ca el s fac o micare, ea se repezi la el,
lund din zbor o scrumier din bronz cu care l lovi n cap cu toat
puterea.
Colonelul czu ntr-o parte, paralizat de durere. O vzu pe
Birgitta nfcnd puloverul i cojocul i iei ca o vijelie pe u.
mpietrii, cei doi paznici de la intrare o lsar s treac. Asistaser
deja i la alte certuri i nu mai voiau s se amestece n treburile
lor. Tnra fugea ca o nebun pe strada pustie. Cnd neamul
ajunse n prag, pe jumtate ameit, ea dispruse.
Se ntoarse n living i ridic receptorul. Ca s-o gseasc pe
Birgitta nu era o problem. Nu se pleca din Kabul chiar att de
92
uor Dect c va primi o pedeaps foarte aspr. Acum avea alt
grij. Se chinui s-i adune gndurile, dei capul l durea
nfiortor.

93
Capitolul X

Caravana nainta ntr-o linite desvrit, nirat pe o distan


de o sut de metri. Chiar i clreii din fruntea coloanei, cu
putile la piept, preau c i mn caii n vrful copitelor. Ochii lui
Malko se obinuiser cu lumina slab a zorilor i distingea acum
fiecare animal i fiecare om.
Malko i simea spatele rece cci sttea lipit de o stnc. Cu
toate astea, avea impresia c era foarte expus. Cinci cmile, la o
distan de vreo doisprezece metri una de alta, mergeau n spatele
oamenilor. Practic, animalele dispreau sub mulimea baloturilor.
Pe lng fiecare cmil mergeau ase brbai narmai cu puti i
burduii cu cartuiere. Pe cea de-a treia cmil, Malko zri eava
neagr a unei mitraliere uoare, prins ntr-o parte a animalului.
Un brbat mergea alturi, gata s o foloseasc. O alt mitralier
era i pe a cincea cmil. n urma lor mergeau agale vreo
doisprezece catri ncrcai cu bagaje, iar pe lng ei mergeau
nite copilandri care i bteau fr mil.
n fine, puin mai n spate, Malko zri o cmil singur, mai
puin ncrcat cu bagaje. Inima btu mai repede. Pe lng animal
mergeau cinci oameni mai mici de statur dect ceilali. Aveau cu
toii n mini cte o puc de asalt. ntr-o parte a cmilei era
agat o targa improvizat pe care sttea culcat un brbat
Malko fcu ochii mari ca s disting mai multe detalii. Nu putea
fi dect generalul Lin Piao, odinioar atotputernic, iar acum
transportat ca un sac de orez
Bucuria i fu curmat de o constatare nfricotoare: nu avea
nici cea mai mic ans s pun mna pe chinez. Ce puteau face
cei cinci patu ai lui, chiar dac erau vitejii vitejilor, mpotriva a
treizeci de oameni narmai cu puti i cu mitraliere? Thomas
Sands l bgase ntr-o lupt fr speran de izbnd.
Se ntoarse i l cut pe Yacoub din priviri ca s-i fac semn s
nu atace. Nu avea nici un chef s se sinucid. Deodat se auzi
ltratul unui cine. Era un sunet att de neateptat nct se
94
pregti s apese pe trgaciul armei. Zri animalul oprit lng
caravan i ltra de mama focului la ei. Cei doi oameni din frunte
se oprir brusc. Totul se petrecu cu viteza fulgerului.
n spatele lui izbucni un urlet gros. Era Yacoub. Se auzi un foc
de arm tras dinspre caravan, dar nu reuise s vad cine a tras.
Dup aceea se mai auzir cinci mpucturi att de apropiate.
nct avu senzaia c era o rafal de arm automat. Cei cinci
patu trseser toi odat.
Cinci detonaii nfiortoare fcur s se cutremure stncile din
defileu. Sub privirea nuc a lui Malko, cele cinci cmile mpreun
cu oamenii narmai ce mergeau lng ele prur c dispar
instantaneu ntr-o jerb de flcri, risipind n toate prile
trupurile oamenilor i ale cmilelor. Una dintre mitraliere zbur n
sus i czu pe stnci, la civa metri de ei, cu eava ndoit, n
locul unde fuseser cmilele, adic n albia rului, nu mai
rmseser dect cinci pete negricioase. Animalele fuseser
spulberate cu cine cu tot.
Unul dintre clrei sri jos i lu puca de pe umr. Cellalt fu
nimerit de un glon tras de Yacoub direct n piept. Se aplec peste
a, apoi czu, iar calul plec la galop.
Cei cinci patu trgeau acum cu o rapiditate demonic asupra
trupurilor ntinse pe jos, zguduite de impactul loviturilor. Unul
dintre ei ncerc s se ridice, dar czu imediat la loc, cu un glon
n cap.
Malko nu avu timp s trag nici un singur foc cu puca lui.
Cum fumul ncepea s se risipeasc, cut s zreasc cmila care
l cra pe generalul Lin Piao. Chinezii care l nconjurau se grbir
s trag cmila dup o stnc. Doi dintre ei traser cteva rafale la
ntmplare nspre el. Ripost i Malko cu puca lui Lee-Enfield.
Arma grea i scp din mini i l vzu pe unul dintre chinezi
prbuindu-se, dar nelsnd puca din mn.
Ceilali reuiser s o fac pe cmila de dup stnci s
ngenuncheze. Acum se vedeau doar catrii chinuii de copiii care
se opriser i ateptau. Malko tot nu reuea s neleag cum
explodaser cmilele.
Un puti se ivi brusc dintre asini i alerga spre ei. Se auzi un foc

95
de arm. Biatul se rostogoli i rmase nemicat. Lsnd puca
din mn, Malko alerg la patu care trsese.
Este doar un copil, zbier. El, las-l n pace! Trage n chinezi.
Ali doi puti veneau n goan spre ei. Deodat, aruncar un
obiect n direcia lor i se culcar la pmnt. Unul dintre ei fu
nimerit imediat de un glon i se chirci ipnd de durere.
Fr s-i rspund lui Malko. Patu l trase cu un gest violent
de curea, culcndu-l peste el. Aproape instantaneu, dou explozii
seci fcur s se cutremure solul din apropierea lor. Fur acoperii
de o ploaie de pietre i de praf. Suflul l proiect pe Malko n patu
i se lovi cu falca de patul putii. Ameit, i ddu seama de
cruntul adevr: putii ncercau s-i omoare aruncnd n ei cu
dinamit.
Ali doi alergau cu ndrzneal spre ei printre stnci. n acelai
moment, aruncar tuburile de dinamit. De data asta, Malko vzu
clar cum descriau cu graie o parabol prin aer. Fiind preocupat s
trag n chinezi, unul dintre patu nu i vzuse. Un tub de
dinamit czu la un metru de el. Avu loc o explozie surd, iar omul
pru ridicat de la sol de o for nevzut. Cnd ateriz, nu mai
avea cap i braul drept zcea la zece metri de corp.
Malko l vzu pe ultimul biat aprnd la un metru de el cu trei
tuburi n mn. l recunoscu imediat pe micuul negustor de
dinamit din Landicotal. Aruncndu-se ntre patu i puti,
alunec ntre picioarele acestuia din urm, mpiedicndu-l pe
patu s trag.
Copilul czu la pmnt fr s lase dinamita din mn. Yacoub
se repezi la el cu pumnalul. Malko i ddu una peste mn
putiului i acesta scp dinamita.
Lsai-l, i ordon el lui Yacoub.
Patu l ascult. n aer se simea miros de snge, de fum i de
viscere. n trectoare, n afar de asini i de chinezi, peste tot erau
numai cadavre. Ascuni dup stnci, chinezii nu mai trgeau ca s
nu atrag asupra lor atenia teribililor patu cu putile. Malko l
inea strns pe biatul cu dinamita i l scotoci sumar. Nu avea nici
o arm. Yacoub veni lng ei ngrijorat.
Trebuie s-l omorm, spuse el.

96
Spunei-i biatului c nu va pi nimic dac nu ncearc s
fug, rspunse Malko.
Yacoub i arunc o privire neagr. Traduse propunerea lui Malko
abia micndu-i buzele. Copilul l msur pe salvatorul su plin
de mirare, apoi ddu cu gravitate din cap.
Este de acord.
Ceilali patu mprtiau cu gloane buci de stnc n jurul
chinezilor. Dar nu reuir s-i scoat de acolo. Yacoub adun
tuburile de dinamit i. I le art lui Malko.
Astea ne ajung doar un minut.
Malko l contrazise politicos. n mod cert patu nu avea simul
nuanelor. El l voia pe Lin Piao teafr, nu o ciorb de chinezi
Trebuie s ne ducem dup el, spuse Malko.
Bine, l aprob Yacoub.
Se ntoarse i ddu un ordin celor patru patu care scpaser
cu via. Acetia ncepur s nainteze imediat spre stnca dup
care se ascundeau chinezii. Malko i Yacoub venir naintea lor.
Doi chinezi traser imediat n acelai timp. Un patu se ridic ca
un hopa-mitic, iar capul chinezului se fcu ndri, ns cel de-al
doilea trase o rafal lung n stnci cu puca de asalt. Patu i
duse mna la gt, scp arma din mn i se prbui. Malko se
duse la el. Sngele curgea ca un izvor din carotida atins de glon.
Era pe moarte.
Unul dintre tovarii si se apropie dintr-un salt i lu
cartuiera i puca muribundului. Ghemuii dup stnc, Malko i
Yacoub i pndeau pe chinezi.
Mai sunt nc trei, zise Malko.
Acum nimeni nu mai trgea. Malko i terse fruntea de sudoare
cu toate c era frig. I se fcea ru cnd vedea attea cadavre. El
avea oroare de violen. Dac nu reuea s pun mna pe Lin Piao,
toate eforturile fuseser n zadar
Trebuie s-i atacm, spuse el.
Yacoub ridic braul. Brusc Malko ciuli urechile.
Ateptai!
Patu auzise i el. Dinspre cmpie se auzea un huruit. Aproape
imediat, un elicopter imens i fcu apariia, zburnd foarte jos pe

97
deasupra albiei rului secat, venind dinspre es. Malko se ridic.
Cei de la CIA i aduceau ntriri.
Elicopterul execut un viraj i se apropie de ei. Malko zri
nsemnele afgane n partea stng a aparatului. Un patu
ndreptase deja puca spre el. ndemnatic cum era, putea foarte
uor s-l nimereasc pe pilotul din carling. Dar Malko vzu eava
unei mitraliere care ieea n afar ntr-o parte a elicopterului. Dac
patu rata, ei erau intuii pe stnc de gloanele armei automate.
Ateptai! strig el. Nu tragei.
Culcai la pmnt, ncercau s se confunde cu solul. Pe Malko l
chinuia o ntrebare:
Ce s-a ntmplat cu cmilele? De ce au explodat?
Patu avu un zmbet larg.
Am aflat de la vrul meu c ei transport gaz refrigerent
pentru Pakistan. E de ajuns un singur glon ca s
Faa rotund se nveseli de parc ar fi fcut o glum bun.
Patu aveau un sim al umorului foarte aparte.
Privii! strig Yacoub.
Elicopterul se oprise deasupra locului n care se aflau chinezii.
Palele lui ridicau un nor de praf glbui care ascundea stncile.
Chinezii trebuie s fi avut un radio i chemaser ajutoare. Malko
avea la dispoziie doar cteva secunde ca s ia o hotrre.
Dobori elicopterul, dac putei, ordon el brusc.
Yacoub traduse ordinul n limba lui. Doi patu puser armele pe
umeri i ochir, ateptnd ca praful ridicat de pale s se
risipeasc. Deodat se auzi o rafal de arm automat. Din
instinct, Malko i patu se culcar la pmnt. Dar nici un glon nu
mprtie praful din jurul lor.
Aproape imediat zri o siluet n norul de praf. Aceasta alerga
spre locul n care se gseau Malko i oamenii lui. Era unul dintre
chinezi cu puca de asalt n mn. Se auzir iar focuri de arm.
Chinezul se cltin, czu pe burt i rmase nemicat. Malko se
ridic n coate. Nici Yacoub, nici patu nu trseser un singur
glon.
Elicopterul se ls n spatele stncilor. Dar palele nu se opriser
i praful era la fel de gros. Aparatul rmase astfel un singur minut.

98
Apoi se nl vertical. Malko nu avu timp s-i opreasc pe oamenii
lui care ncepur s trag.
Nu! strig el.
De-abia acum nelesese. Yacoub se uita fix la el, mut de
surpriz.
Lin Piao este n elicopter, zise el simplu. Cred c sunt ruii.
Elicopterul se ndrepta cu toat viteza spre Kabul. Nu trsese
nici un foc de arm asupra lor. Ori nu fuseser vzui, ori cei din
elicopter aveau un motiv serios s-l crue Malko se ridic primul
i alerg spre stnca unde se ascundeau chinezii. Elicopterul
rmsese un punctule negru deasupra cmpiei.
*
* *
Asinii ncrcai cu bagaje rtceau printre cadavre. Malko
ngenunche lng cadavrul chinezului care czuse ultimul. Fusese
nimerit n spate de mai multe gloane. Patu l urmar n linite.
Unul dintre ei ntoarse cadavrul cu piciorul, innd puca
ndreptat spre el.
Malko ajunse primul dup stnc. Cmila care l transportase
pe Lin Piao fugi cnd se apropiar. Targa agat de ea era goal.
Chinezii erau acolo, dar mori cu toii. Unul dintre ei fusese
nimerit n plin de o rafal care i transformase faa ntr-un terci
sngeriu. Mai sttea nc n picioare sprijinit de stn c i cu
capul ridicat. Asta era opera oamenilor din elicopter. Dezamgii c
nu au gsit nimic interesant, patu se distra ncercnd s adune
asinii. Malko auzi dou focuri de arm. Rniii fuseser scutii de
suferin de nite oameni contiincioi.
Acum nu mai era nimic de fcut Malko nelese de ce i
cruaser cei din elicopter. Cineva fie rus, fie afgan i-l suflase pe
Lin Piao de sub nas. Aceti necunoscui avuseser vdita intenie
s lase s se cread c CIA a reuit s-l rpeasc pe chinez. Nu
avuseser de gnd s rite viaa prizonierului lichidndu-l pe
Malko.
Patu reuiser s adune asinii. Cel mai vrstnic veni lng
Malko. Era att de linitit de parc atunci se trezise din somn.
Discut cteva clipe cu Yacoub, apoi acesta i spuse lui Malko:
99
Este ngrijorat fiindc nu v-a reuit aciunea. Suntei pregtit
s le dai aceeai sum?
Malko nu avea chef s discute cu asemenea trgtori.
Pltii-i. zise el. Nu pleac o dat cu noi?
Nu, se duc n Pakistan ca s-i vnd asinii i marfa. Dup
aceea se vor ntoarce la Kabul cu autobuzul...
Nu erau numai ucigai, ci nite oameni foarte economi. Yacoub
scoase din buzunarul ascuns al hainei un teanc de bani, sub
privirile vigilente ale celor trei patu. Malko l zri atunci pe putiul
cruia i salvase viaa care nu l slbea nici o clip din ochii iui
negri.
Spune-le s-l ia i pe copil cu ei, i ceru el.
Yacoub traduse i putiul izbucni imediat n plns. Yacoub se
simea stnjenit.
Lal spune c l vor omor imediat dup ce vei pleca. Vrea s
rmn cu dumneavoastr...
Este adevrat?
Yacoub ls ochii n pmnt ruinat:
Da. Ar fi trebui s-l omorm adineauri.
Malko sttu pe gnduri plin de furie. Nu putea s-i lase s-l
omoare pe copil. Asta ar fi fost prea de tot.
Bine, atunci l lum noi pe Lal, spuse el. S plecm imediat.
Yacoub terminase de numrat banii. Cei trei patu erau n
culmea fericirii. Se nclinar cu solemnitate pe rnd n faa lui
Malko, ducndu-i mna la piept, n vreme ce putiul se grbi s
adune tuburile de dinamit mprtiate
Sunt foarte mulumii c au lucrat pentru dumneavoastr, i
explic Yacoub. V doresc s reuii n aciunile dumneavoastr.
Mulumesc, zise Malko.
Thomas Sands va fi extrem de ncntat cnd va vedea c n locul
generalului Lin Piao i aduce un pui de patu orfan

100
Capitolul XI

Soneria telefonului l fcu pe Malko s se trezeasc tresrind.


Bjbi dup aparat, gata s cad din pat. l dureau toate oscioarele
n urma exploziilor tuburilor de dinamit de acum cteva ore.
Alo?
Credea c este Thomas Sands sau poliia afgan. Cnd se
ntorsese din misiunea ratat, Malko se dusese direct la
Intercontinental nsrcinndu-l pe Yacoub s-l anune pe
responsabilul de la CIA. n primul rnd avea nevoie de un somn
bun. Jeep-ul l lsase la hotel la nou dimineaa. Protejatul lui
nici nu voise s intre n hotel. Malko i artase Toyota lui i putiul
se ghemuise lng ea ca un cine de paz.
Dar auzi doar vocea portarului:
Suntei chemat n hol, domnule, spuse acesta, apoi nchise
imediat.
Malko se ridic. Ceasul arta ora trei i jumtate. n oglinda din
baie vzu c era tras ia fa i avea ochii roii. Se ntreba cum vor
reaciona afganii dup masacrul caravanei. i toate astea pentru
nimic! Generalul era acum n drum spre Uniunea Sovietic.
Lovitura fusese bine regizat. Se mbrc rapid, dar nu avu timp s
se rad, se mbrc cu haina de alpaca i iei din camer.
*
* *
n hol erau vreo douzeci de turiti nemi i americani. Malko se
duse la recepie.
Cine a ntrebat de mine?
Funcionarul i art pe cineva care sttea n spatele lui.
Aceti domni.
Malko se ntoarse spre ei. Trei chinezi mbrcai la fel cu
pardesie albastre se uitau la el nepstori, cu minile n buzunare.
Dei inima i btea cu putere, ncerc s-i pstreze sngele rece.
Dup ce pise n deert, ce i se mai putea ntmpla n holul

101
hotelului Intercontinental? naint spre chinezi i i ntreb n
englez:
Pe mine m cutai?
Fr s rspund, cei trei chinezi l nconjurar. Unul dintre ei l
ntreb n englez cu glas fonfit:
Dumneavoastr suntei prinul Malko Linge?
Da.
Venii cu noi.
Semna mai mult cu un ordin dect cu o rugminte
Ce dorii de la mine?
S venii.
Malko nu se clinti din loc. Reflect repede. Aceast venire
neateptat nu putea s nsemne dect un singur lucru. Birgitta l
trdase. Tnra nemoaic era singura persoan care avea legtur
cu atacul, lat de ce afganii nu se manifestaser n nici un fel.
Preferau s-i lase pe chinezi s-l lichideze pe Malko. Dac mergea
cu chinezii, era un om mort.
Nu v cunosc, spuse el cu blndee. Trebuie s fie o greeal.
Chinezul scoase tacticos din buzunarul interior un stilou negru
i un carneel, ca i cum ar fi vrut s noteze ceva. Dar ndrept
vrful stiloului spre Malko. Acesta observ o tij din metal care
depea cptui stiloului cu vreo doi centimetri i se termina cu o
roti. Chinezul apsa cu degetul mare pe agtoarea stiloului.
Dac refuzai s venii, zise el tot aa fonfit, v omor.
Malko se uit mai atent la stilou. n locul peniei era un
orificiu negru. nelese pe dat c aceti chinezi nu mineau.
Oamenii din jurul lor nu i ddeau seama de nimic. Priveai
mpietrit orificiul negru al armei n miniatur.
Ce vrei de la mine? repet el ntrebarea.
Chinezul miji ochii.
Ai omort cinci ceteni de-ai notri i ne-ai rpit unul! V
vom da n schimbul acelei persoane. De nu, vei fi executat
Spusese aceste lucruri fr patim i fr ur. Malko se
strduia s-i domoleasc panica n care intrase. Czuse n curs.
Colonelul Pilz era fr doar i poate un foarte bun profesionist.
Persoana la care v referii nu este la noi, zise el. Ai fost

102
greit informat. Afganii au rpit-o dup ce v-au lichidat oamenii...
Chinezul se ncrunt furios.
M minii, fcu el cu glas ascuit. Autoritile din aceast
ar sunt foarte corecte. Bandiii imperiali aflai la ordinele
dumneavoastr l-au rpit pe acel om.
Dac i nite amri de nomazi patu erau considerai
imperialiti... Deodat chinezul mic un pic braul, dar Malko nu
avu timp s se sperie. Se auzi un zgomot sec, mna chinezului se
cutremur imperceptibil i ntr-o oglind mare de lng piscin
apru o mic gaur rotund. n aceeai clip, un alt chinez scoase
un stilou i l ndrept spre Malko. Acesta se uit n jurul lui. n
aceast vnzoleal, nimeni nu observase nimic.
Noi nu glumim, spuse chinezul. Dac nu venii imediat cu
noi, v omor.
Apsase deliberat pe cuvntul imediat Malko nelese c i va
duce ameninarea la bun sfrit. Chiar i un glon de calibrul 6,35
putea s ucid de la doi metri.
V urmez, spuse el.
Doi chinezi l ncadrar numaidect Cel cu care discutase
mergea n spatele lui. Un Mercedes 300 sclipitor staiona n faa
slii de dans, iar doi chinezi stteau n fa. Paznicii si i fcur
semn lui Malko s se urce n spate.
n clipa n care se urca n main, l zri brusc pe Lal, putiul
pe care l salvase din masacrul caravanei. Sttea pe vine i vorbea
cu un ofer de taxi, dar l pndea. Malko ntoarse capul i se uit
n ochii lui cu toat intensitatea de care era capabil. Poate i
folosea la ceva. Dar nu putea s fac mai mult. Chiar dac
americanii l-ar fi avut pe generalul Lin Piao, nu ar fi fcut
niciodat schimb cu un modest agent colaborator, fie el i un prin
austriac, Cavaler de Malta sau mare voievod al Voievodatului
Serbiei. La drept vorbind, CIA nu l-ar fi schimbat nici dac ar fi fost
preedintele Americii.
n momentul n care Mercedesul demara. l zri pe Lal
ridicndu-se repede. Apoi hotelul i parcarea disprur dup o
curb. oferul conducea ncet. Malko cercet din priviri portierele.
Erau ncuiate. Toate grzile sale de corp erau narmate. Nici nu ar

103
fi apucat s sar din main.
Cnd ajunser la semaforul de la intersecia cu drumul spre
Charikar, au fost nevoii s opreasc fiindc un poliist afgan
nenarmat dirija circulaia. Dac Malko reuea s-i atrag n vreun
fel atenia, probabil c ar fi putut s scape de rpitorii si. Se
blestem n gnd c se lsase prins att de uor. ns Mercedesul
plec fr ca afganul s-i dea cea mai mic atenie.
Trecur prin faa Ministerului de Externe, o cldire nou-nou.
Ambasada Chinei se gsea puin mai departe, lipit chiar de
Palatul Regal Dilkusha, cu un teren imens mprejmuit cu ziduri
nalte i cu o poart roie ca sngele. Cldirea ambasadei n sine
era destul de mic, ns n mijlocul parcului se construia alt sediu
mult mai mare.
Poarta ambasadei era deschis. Mercedesul intr i se opri n
partea dreapt, vizavi de antier. Pe peluz fusese instalat o
mas. Trei chinezi mbrcai n albastru metalic i beau ceaiul i i
luar n primire pe nou-venii. Se ridicar de la mas i
nconjurar maina.
Cobori! i ordon chinezul lui Malko.
n afar de ofer, ceilali chinezi coborser deja din Mercedes.
Malko se ddu jos ct putu de ncet ca s trag de timp. Se uit
mainal spre poarta deschis. Dar i se opri inima n gt. Lal se afla
acolo. Dumnezeu tie cum o fi ajuns. Propit chiar n poart, l
privea pe Malko cu un aer ntrebtor i nelinitit. Oare cum naiba
reuise s vin dup el?
Malko se ncord. Dac ncerca s fug, chinezii l mpucau
nainte de a ajunge n strad. Nu vedea ce ar putea face Lal, n
afar de a-i anuna pe americani. Dar pentru asta, trebuia s-l
fac s neleag c era n pericol. S-l alerteze ntr-un fel, dar
chinezii s nu i dea seama. Nici un chinez nu i ddea atenie.
Copiii afgani de vrsta lui veneau mereu s cereasc. Deodat lui
Malko i veni o idee. Totul depindea de inteligena putiului. Se
ntoarse cu faa la chinezi i ridic minile ca i cum ar fi fost
ameninat cu o arm.
Chinezii se uitau la el mirai i nelinitii. Malko nu se mai
mica. Deodat, unul dintre chinezi slobozi un schellit i art

104
cu mna nspre poart. Malko se ntoarse i el, dar nu ls braele
n jos.
Lal nainta linitit spre ei cu un chitoc de igar n colul gurii.
n mna dreapt avea un baston lung glbui Se opri n loc cu un
gest foarte firesc, apropie captul bastonului de chitoc i imediat
ncepur s sar mici scntei cu zgomot ca de artificii.
Putiul ridic braul care descrise graios o parabol, iar
bastonul glbui ateriz ntre Mercedes i grupul de chinezi,
nlemnii de surpriz. Malko se ascunsese deja dup un copac,
innd capul n mini. Dup trei secunde, avu senzaia c este
rostogolit de un val puternic i c i se sprseser timpanele. Se lovi
cu capul de trunchiul copacului i amei. Se strdui din rsputeri
s se ridice. Cracul pantalonului fusese smuls i achii de pietre i
rniser faa. Nu mai rmsese nici un chinez n picioare. Zceau
mprtiai pe peluz, mori, rnii sau ameii. n locul n care
explodase cartuul de dinamit, rmsese un cerc mare i negru.
Mercedesul fusese mpins zece metri, dup care se izbise de zid.
Geamurile ambasadei se mai zgliau nc. Dinuntru, rzbteau
ipete i chemri.
Malko se ndrept chioptnd uor ctre ieire. Lal se
adpostise de suflul exploziei dup poarta masiv cu grilaj. n clipa
n care Malko ajungea, putiul aprinse un alt cartu de dinamit i
l arunc n mijlocul chinezilor dintre care unii ncercau s se
ridice.
Explozia i culc din nou la pmnt n momentul n care Malko
ieea pe poarta ambasadei. Se pomeni n strad, gata-gata s fie
lovit de un Jeep aparinnd Naiunilor Unite care ieea din curtea
cldirii vecine. Se produsese o hrmlaie de toat frumuseea.
Hlizindu-se, Lal l mpinse pe Malko n taxiul care atepta n faa
ambasadei. nc nu i recptase complet auzul. ntreg cartierul
fusese zguduit de explozii. Se ntoarse spre puti ca s-i
mulumeasc, dar i ddu seama c nu poate s scoat un sunet.
Atunci i zmbi din toat inima. Taxiul vir la dreapta pe
bulevardul unde se afla Ambasada Franei.
*
* *
105
Privii! murmur Thomas Sands, sunt acolo de azi-diminea.
De la fereastra biroului su, Malko zri un Mercedes negru oprit
n faa ambasadei, pe partea cealalt a bulevardului larg.
Americanul ls perdeaua. Faa lui, de obicei ntins, acum era
crispat de ticuri mrunte. Nici el nu dormise prea mult. Malko nu
l vzuse niciodat att de nervos. Dar i el era nc destul de
ocat ca s reacioneze n vreun fel. ntr-un col al ncperii, jos
pe podea, Lal se juca cu o cutie de chibrituri. Thomas Sands avu
un zmbet ncordat i ls perdeaua.
Afganii i-au btut joc de noi cu vrf i ndesat. Chinezii sunt
furioi foc pentru c sunt convini c Lin Piao e n drum spre
Washington n acest moment
i cnd colo, el zboar spre Moscova, adug Malko.
ntristat i suprat, se uita la cmaa rupt i la pantalonii
gurii.
Poate c nu, puse Thomas Sands.
Malko se uit la el nedumerit.
Totui nici nu se amuz s-l in la rcoare
Americanul cltin din cap.
Faptul c Rusia l-ar preda pe general Chinei este o decizie
politic. Regele se ntoarce poimine. Eu cred c Pilz, care i
detest pe rui, a fcut exces de zel cnd l-a predat chinezilor. n
mod sigur l va atepta pe rege ca s-l predea ruilor. Dac nu
cumva va reui ns s-l conving pe suveran c ar fi mai bine s-l
predea tot chinezilor.
Dac Lin Piao aterizeaz n Rusia, interveni Malko, chinezii
i vor da seama imediat c au fost trai pe sfoar de afgani.
Americanul cltin din cap, strmbndu-i uor gura frumoas:
Vor susine sus i tare c noi am fcut un schimb ca ruii.
Malko se gndea la eecul expediiei.
M ntreb cum de a aflat Pilz de mecheria noastr?
Thomas Sands ridic din umeri.
Poate c i-a spus fata.
Acum ce-am putea face?
Malko era descurajat. Asemenea ocazii nu se iveau de dou ori.
Se gndi la Birgitta. Se vedea clar c era singura persoan care i

106
trdase. Mai era i acel mesaj lsat la hotel. Oare ce voise s-i
spun?
Thomas Sands se ls pe sptarul fotoliului.
Dac Lin Piao se mai afl nc n ar, exist o mic ans s
punem mna pe el. ncercai s gsii o soluie. Dar fii atent la
chinezi!
Malko se ridic.
Mai nti, m voi odihni. Dup aceea ; poate mi vor veni
cteva idei.
Fr s recunoasc, l ngrijora totui tnra nemoaic.
Luai-l i pe puti cu dumneavoastr, i suger americanul,
se pare c e descurcre...
Spunei-i c sunt n pericol, zise Malko. Nu este obligat s
vin cu mine.
Thomas Sands traduse. Copilul se duse val vrtej la Malko, i
lu mna i i-o srut. Dup aceea, se lans n nite explicaii
volubile pe care americanul le traduse.
Zice c i-ai salvat viaa i nu vrea s v prseasc.. Atta
doar c vrea s treac pe la bazar, c i s-au terminat explozibilii.
Are nevoie de bani.
Malko se gndi c putiul s-ar nelege de minune cu Elko
Krisantem. l btu uor n cretet.
Ci ani are?
Doisprezece.
Biatul promitea.
*
* *
Cu privirea plin de ncntare ca un copila n faa pomului de
Crciun, Lal mngia tuburile noi-noue de dinamit. Cu astea ar
fi aruncat n aer tot centrul Kabulului. Negustorul din bazarul de
unde cumprase Malko puca Lee-Enfield vzu n Lal un bun
cunosctor i discuia se derut firesc. Mercedesul chinezilor nu se
micase din loc de cnd plecase Malko din Ambasada Statelor
Unite. Se pare c el nu i mai interesa. Nici din partea afganilor nu
se simea vreo reacie Era calmul de dinaintea furtunii
Malko opri n faa hotelului Green. Era singurul loc unde putea
107
s dea de urma Brigittei. Mirosul de hai plutea pe coridoare.
Malko nu tia ce atitudine s adopte cnd directorul cu figur de
japonez iei din biroul din fund.
Cnd l zri pe Malko i zmbi cu iretenie. naint spre el cu
mna ntins i i-o scutur zdravn pe a lui Malko n timp ce zicea:
Bun ziua, frate.
Era n plin epoc hipist. Malko nu pierdu timpul. Oricum
acoperirea lui era deconspirat.
O caut pe Birgitta, nemoaica, zise el. Fata ras n cap
Japonezul ridic sprncenele ca i cum s-ar gndi. Apoi
trsturile coluroase se destinser brusc.
A plecat n India mpreun cu trei. Australieni.
El nu citea ziarele. Chiar i Kabul Time, care semna cu o carte
de telefon, scrisese c frontiera indo-pakistanez era nchis
Malko i mulumi nepstor i trist. Birgitta l trdase pur i
simplu i se ascundea de frica urmrilor. i mulumi japonezului i
se pregti s ias, trecnd prin faa avizierului cu mesaje de la
tinerii hippie.
Privirea se opri brusc pe o foaie mare de hrtie lipit lng un
anun care cerea nsoitori de cltorie pentru Nepal. Pe ea era
scris: Ajutor. Birgitta.
Se apropie, nevenindu-i s-i cread ochilor. Directorul intrase
n birou, iar pe coridor nu era nimeni. Smulse mesajul; l bg n
buzunar. Ce s fac cu acest mesaj? Unde s se duc?
Deodat i veni n minte acel hippie blond care i gzdui si sttea
n camera numrul cinci. Poate tia el ceva. Se ntoarse i btu la
ua cu numrul cinci.
Come on n, se auzi o voce de brbat dinuntru.
Malko mpinse ua. Vzu profilul tnrului hippie, care era gol,
doar cu un prosop nfurat n jurul coapselor, stnd turcete
lng o msu joas pe care ardeau dou lumnri, ntoarse
capul spre Malko cu o total indiferen. Se auzea o muzic de jaz
n surdin.
Ce dorii?
Tnrul hippie rosti ntrebarea cu o voce blnd, fumnd n
continuare.

108
O caut pe Birgitta.
Blondul pru c se gndete o clip.
Birgitta nu-i aici.
Malko simi n vocea lui puin ncordare. Parc i-ar fi fost
team. Lu iari pipa i trase adnc un fum.
Se ntrerupse o clip, lu o plcu maro de pe mas i i-o
ntinse lui Malko.
ine, fcu el politicos, ia un pic de hai
Nu, mulumesc.
Tnrul american ridic din umeri:
Nu refuzai, porcria asta este mult mai ieftin dect mizeria
de aici.
Eu nu fumez, spuse Malko.
Tnrul l msur pe Malko din cap pn-n picioare sincer
stupefiat. Un strin venit la Kabul care nu fuma nu putea fi dect
bolnav sau nebun.
Far out! murmur acesta.
Unde este Birgitta? repet Malko ntrebarea. O cunoatei, am
venit aici mpreun, alaltieri sear.
Tnrul hippie clipi des i repede de parc atunci i recptase
memoria.
A plecat.
Unde?
Nu tiu. i nici nu m privete
ncepu s fumeze din nou. Pe Malko simea c l apuc furia. Se
apropie i smulse din gur eava pipei.
Nu mi arde de glume, l amenin el. Unde este fata?
nspimntat, tnrul clipi din ochi.
Nu tiu absolut nimic, protest el. Lsai-m n pace!
i lu pipa furios. Malko scoase cu gesturi calme foaia de hrtie
ce coninea strigtul de ajutor al Brigittei i o vr sub nasul
americanului.
Uite ce a scris. Am gsit-o pe culoar. Eti sigur c nu ai
vzut-o?
Tnrul hippie ntoarse capul ctre u cu un aer speriat. Apoi
duse degetul la buze i i fcu semn lui Malko s se apropie de el.

109
Suntei prietenul Brigittei? opti el printre buze la urechea lui
Malko.
Da, rspunse Malko. Vreau s o ajut.
Acesta medit cteva clipe, apoi ncepu s-i povesteasc ncet,
aruncnd din cnd n cnd cte o privire speriat spre u.
Ieri, pe la ase dimineaa, Birgitta a venit la mine plin de
snge. Eu fumasem enorm i nu am prea neles ce mi-a spus.
Fugise de undeva. Voia s se ascund n camera mea. Am crezut
c un afgan voise s-o violeze sau cam aa ceva. Dup dou ore, am
auzit bti n u. M-am dus s deschid. Birgitta s-a ascuns dup
pat. Era directorul cu trei tipi n civil. Nite afgani El m-a
ntrebat unde este Birgitta. Eu i-am spus c nu tiu. Atunci,
directorul a urlat c a vzut-o intrnd n camer
i dup aceea?
Au intrat. Au btut-o pentru c a ncercat s fug pe
fereastr. Am ncercat s o apr, dar un tip mi-a spus c m vor
expulza dac m amestec. Atunci i-am lsat n pace. Cnd au luat-
o, Birgitta mi-a suflat un cuvnt.
neleg, spuse Malko.
Clocotea de furie. Dup ce i mulumi tnrului hippie, plec
din hotel. Oare unde era Birgitta acum? Ce putea face pentru ea?
i spuse c prinderea generalului Lin Piao era de o mie de ori mai
important dect s tie. Ce s-a ntmplat cu nemoaic. Cu toate
astea, nu o putea lsa n voia acest fapt nu corespundea eticii sale
profesionale. n rnd, trebuia s se ocupe de director
Cineva ddu peste el. Ridic privirea i zri o siluet de femeie
nfurat n chadri din cap pn-n picioare. n loc s fie negru
ca de obicei, voalul era de un rou deschis.
Venii cu mine, zise n englez o voce deformat de grosimea
pnzei.
Malko se opri uluit. Era imposibil s spun dac vocea era a
unei femei sau a unui brbat. Fantoma n chadri se ndrept
ctre un mic Ford Escort i se urc la volan. Malko sttea pe
gnduri. Dup aceea, se urc i el n Toyota. Oare cine se
ascundea sub voalul rou?

110
Capitolul XII

Fantoma n chadri rou intr ntr-un magazina cu broderii.


Malko se opri pe strdu. Se afla doar la o sut de metri de
bulevardul Jadimaiwan, dar era deja cu totul alt lume.
ngrijortoare i secret, de care Malko era strin. ns prezena lui
Lal l linitea. Uimitorul puti l urma peste tot. Fiind mereu n
gard.
n timp ce sttea pe gnduri, fantoma n chadri i fcu un
semn discret, apoi dispru n spatele magazinaului. Malko intr.
Afganul care avea buticul se prefcu c nu-l vede, ocupat s
serveasc nite femei n negru.
Se pomeni fa n fa cu silueta roie ntr-o ncpere ticsit de
baloturi cu pnz brodat. Doi ochi mari i negri l fixau insistent
prin pnza mai subire.
Afsaneh!
Era ultima persoan pe care se ateptase s-o vad sub
vemintele astea. Se strduia s ghiceasc pe sub estura grea
corpul subire i picioarele interminabile ale tinerei afgane.
De ce v-ai deghizat aa?
Trebuie s plecai neaprat din Kabul, spuse fata cu
ncordare n glas. Suntei n pericol de moarte.
tiu, spuse Malko. Astzi au vrut s m asasineze. Cum de
m-ai gsit?
V urmresc de cnd ai plecat de la Hilton. Mi-a fost foarte
fric pentru dumneavoastr cnd i-am vzut pe chinezi. Dup ce
ai fugit din ambasad n goan, am rsuflat uurat. Dar nu din
cauza chinezilor am venit eu aici. l cunoatei pe colonelul Kurt
Pilz?
Malko se strdui s-i ascund surpriza.
Da.
El ine mori s v lichideze. Se pare c suntei un spion
periculos i c i-ai omort muli oameni.
Vorbea n oapt, aproape de faa lui ca s nu se aud n
111
magazin.
Cum ai aflat toate astea? o ntreb Malko.
Cunosc mult lume n Kabul Plecai ct mai repede din
ora. Poate chiar astzi.
Nu pot.
Afsaneh suspin ntristat.
V vor ucide i pe dumneavoastr!
Trebuie s plec, zise ea deodat. i aa am riscat prea mult
ca s v gsesc. Nu ne vom mai vedea niciodat. Dar v implor s
plecai.
Ea i frmnta minile pe sub chadri. Malko o ntreb cu
blndee:
De ce v-ai asumat un asemenea risc? Abia m-ai cunoscut
Afsaneh zise ntr-un suflet:
Nu voiam s v omoare. Acum lsai-m s plec.
n gestul ei de a se ndrepta spre u, ea se pomeni lipit de el.
Amintirea ntlnirii n Cheile Kabulului i reveni brusc n minte. O
cuprinse n brae pe fantoma roie i o strnse. Era att de
aproape, nct i simea rsuflarea pe buze.
Lsai-m, zise fata.
Dar ea nu cuta s scape. Ba dimpotriv, se lipi i mai tare de
Malko cu un geamt slab. Pe sub chadri trebuie s fi purtat ceva
foarte uor, cci i ghicea toate formele trupului.
El atinse cu buzele voalul din dreptul gurii. Simi imediat buzele
fetei care i venir n ntmpinare. Din pcate, acest vemnt pudic
nu fusese prevzut pentru ndrgostii. Rmaser nlnuii cteva
clipe. Ea l nvluia cu minile pe sub chadri ca o mantie mare i
roie, strngndu-i spatele cu degetele.
Trebuie s m ajutai, murmur Malko. Am nevoie de
dumneavoastr.
i spuse repede ce voia s afle. ntre timp, Afsaneh se cuibrea i
mai mult n braele lui.
Dar este imposibil, gemu ea.
ncercai, o implor el. Deja au murit prea muli oameni
pentru asta. Nu a dori s fi fost n zadar.
De ce l vrei neaprat pe generalul chinez? Suntei nebun

112
Malko fu tentat s-i spun c avea perfect dreptate.
Mai vreau s aflu nc ceva, spuse el. Ce s-a ntmplat cu
Birgitta, fata care a dansat cu mine la Ora 25. A fost rpit de
oamenii lui Kurt Pilz.
Afsaneh se desprinse o clip din braele lui.
De asta vrei s mai rmnei, murmur ea.
Intonaia din glas avea atta durere, nct Malko se tulbur.
V jur c nu este adevrat:
Strecurase n vocea lui toat intensitatea de care era capabil.
Durerea lui Afsaneh era mgulitoare i de neneles.
Birgitta mi-a fcut un mare serviciu, i explic el. i din
cauza asta este n pericol de moarte. Dac nu cumva a i murit.
Vreau s o ajut.
Este amanta dumneavoastr, zise cu durere n glas Afsaneh.
Unde a putea s o gsesc?
Afgana reflect cteva momente.
Nu trebuie cu nici un pre s fim vzui mpreun. Venii
mine sear n apropiere de Kabul, vizavi de fabrica de bere, la ora
zece. Nu este niciodat luminat. Aprindei de trei ori farurile i
ateptai. La revedere.
Voalul, rou i atinse buzele, iar ea se duse n magazin. O vzu
ndeprtndu-se prin mulime, atept un minut, apoi plec i el.
Lai l atepta n fa stnd pe vine. Malko se hotr s nu o atepte
pe Afsaneh ca s-i sar Brigittei n ajutor. La naiba cu generalul
Lin Piao.
*
* *
Zidul lung i cenuiu al Komandaniei14 ocupa toat strada;
Thomas Sands oprise Jeep-ul ntr-o nfundtur, n faa unui
magazin de arme care era nchis. Pe aici treceau puine maini i
pietoni. Din locul n care se aflau, supravegheau poarta mare. Ca
n fiecare sear, la Kabul, temperatura era sczut.
Un taxi trecu hurducndu-se, iar un Mercedes iei din
Komandanie. Thomas Sands se uit la ceas.

14
Prefectura Poliiei din Kabul, (n.a.).
113
Cred c se culc aici, mormi el.
Malko nu spuse nimic. Era nerbdtor s dea ochii cu directorul
hotelului Green. Afganul tia ce se ntmplase cu Birgitta. Malko i
convinsese pe american c i el tia cte ceva despre generalul Lin
Piao. Brusc, Thomas Sands se hotrse s participe i el la aceast
expediie, cu un Jeep nchiriat. Directorul intrase acum o jumtate
de or n Komandanie ca s aduc paapoartele persoanelor nou-
venite, aa cum fcea n fiecare sear.
Iat-l!
Dei era semintuneric. Malko recunoscuse silueta afganului. Se
ndrepta spre ei pe jos. cu minile n buzunare. Cnd Malko se
ddu jos din Jeep, ei ridic privirea. Avu timp s schieze un
zmbet nainte de a zri pistolul extraplat din mna lui.
Venii cu mine, zise Malko. Dac nu, v omor.
l prinse de bra, iar afganul se ls n voia lui. Chiar dac nu
nelesese cuvintele, sensul lor nu avusese cum s-i scape... Malko
l mpinse n spatele mainii. Poarta mare a prefecturii se afla la
numai douzeci de metri.
Malko se urc lng director, ameninndu-l ntruna cu arma.
Thomas Sands se ntoarse ctre el. Figura lui frumoas era extrem
de rece.
Ticlos mic ce eti... murmur el n limba afgan.
Directorul se fcu mic de tot. Nu i se mai vedeau dect ochii.
Trecur prin faa intrrii sinistrului palat regal din marmur gri,
masiv i lipsit de elegan, apoi ieir din ora pe drumul spre
Khaybar Pass. Malko se uitase de nenumrate ori n urm, ca s
vad dac nu erau urmrii. Thomas Sands conducea cu abilitate
pe strdua ngust. Directorul spuse ceva n afgan. Americanul i
rspunse cu o fraz scurt.
Ne-a ntrebat ce vrem de la el. l-am spus c va afla imediat...
Malko vzu iar micile cicatrice albe de pe faa americanului i se
gndi c Sands putea s se comporte ca un monstru rece, nemilos
i fr sentimente. Malko ntreb n englez:
Ce i s-a ntmplat Brigittei?
Acesta cltin din cap ca i cum nu nelegea. Sands strig de la
volan:

114
Ateptai, va vorbi!
Treptat, treptat, drumul ngust ncepea s urce i intrar ntr-o
zon muntoas. Timp de o jumtate de or, nu mai schimbar nici
un cuvnt. Dup aceea, Thomas Sands ncetini. Malko vzu c se
angajaser pe un drumeag neasfaltat care erpuia printre pereii
golai de stnc: n jurul lor totul era ntunecat. Jeep-ul aproape
c se opri ntr-un scrit ngrozitor de motor.
Atenie c o s v zguduie! i avertiz el.
Malko avu impresia c vehiculul i lua zborul precum un avion.
Poteca pentru capre era puin mai lat dect maina. n fine, Jeep-
ul fu zdruncinat pe o suprafa aproape neted, apoi se opri.
Thomas Sands cobor, urmat de Malko, care avea pistolul extraplat
n mn. Americanul i porunci directorului s coboare. Acesta se
supuse vicrindu-se i rmase n picioare n lumina farurilor.
Luna lumina ntreaga vale a Kabulului care se vedea mai jos, iar
piscurile se conturau de jur-mprejur. Locul era grandios i
totodat sinistru, format dintr-un platou care se termina cu un
vrf nalt de trei sute de metri. Jos de tot, lumina alb a farurilor
unui camion erpuia ncet n defileu.
Ne aflm la treizeci de kilometri de Kabul, zise Thomas
Sands. Aproape c este un pelerinaj. Acum ase luni, nite soldai
afgani au violat aici trei fete din Peace Corps.
Dei rostise aceste cuvinte pe un ton normal, sunaser totui
sinistru. Era un frig ptrunztor i uscat. Malko auzi brusc un
zgomot sacadat. Directorului i clnneau dinii. Sands se apropie
de el i l ntreb ceva n limba afgan. Cellalt mormi ceva i ls
capul n pmnt. Americanul se ntoarse ctre Malko.
Zice c nu tie nimic i c nu o cunoate pe Birgitta.
Atunci el scoase un imens Colt automat de la curea i l izbi cu
toat puterea pe director n tmpl. Acesta ip i czu n
genunchi. Americanul i mai trase un picior obligndu-l s se
lungeasc.
Nu-l lsai s se mite, i spuse el lui Malko.
Acesta puse eava pistolului n ceafa afganului. Voia s afle cu
orice pre ce s-a ntmplat cu Birgitta. Thomas Sands se urc n
Jeep i se ndrept spre director gata s-l calce. Acesta url ct l

115
inu gura cnd roata din stnga i strivi gtul de solul pietros. Din
instinct, Malko sri napoi.
Afganul se zbtea ca o rm, dar nu putea s se mite mai mult,
urlnd i gemnd. Thomas Sands cobor din vehicul, dar nu opri
motorul. ngenunche lng director care era lungit pe burt.
Dac nu spui adevrul imediat, mai naintez douzeci de
centimetri i i strivesc gtul
Directorul se zbtea uurel. Malko se abinu s intervin. Avea
oroare de violena rece, ns tia c uneori era singurul mod de a
ajunge la adevr. Acum era n joc viaa Brigittei.
Afganul mormi o njurtur, apoi nu mai scoase o vorb.
Thomas Sands atept cteva secunde, apoi se ridic i se urc din
nou la volan. Motorul scrni i maina ncepu s nainteze civa
centimetri iptul atroce al directorului se lovi de piscurile
negre. Lui Malko i venea s-i astupe urechile.
Oprii-v! i strig el lui Sands.
Acesta cobor furios din Jeep.
Vrei s o las pe fat s se descurce singur?
l examin pe afgan cu minile n old. Dac mai nainta un
centimetru, acesta era mort. Sands cltin din cap.
Prostul sta vrea s moar
Deodat pocni din degete. Intrigat, Malko vzu c ridic capota
i scotocete prin portbagaj. Scoase dou srme pe care le leg la
baterie, iar celelalte dou capete le ls s atrne pe gtul inert al
directorului. Thomas Sands se aez n genunchi pe spatele
afganului i i ddu pantalonii i slipul n vine, lsndu-i pntecele
liber. nfur cu grij un capt al srmei n jurul sexului,
strngnd att de tare, nct afganul url. Dup aceea se pierdu n
ntuneric i reveni cu un pietroi pe care l puse pe accelerator.
Motorul scrni numaidect. Stinse farurile.
Trebuie s facem economie de curent pentru ticlosul sta,
zise el linitit. Cu o micare brusc, nfund captul celeilalte
srme n urechea afganului, innd-o de partea izolat.
Spasmele i urletele brbatului torturat i fcur grea lui
Malko. Thomas Sands numr linitit pn la cinci, apoi scoase
srma. Directorul gfia. Americanul se aplec i i opti ceva la

116
ureche. Dup aceea, ridic din umeri, apuc srma i i-o bg
ntre fese.
Afganul fu zguduit din nou de spasme i urla ca din gaur de
arpe. Mirosul acru de sudoare se combinase cu cel de benzin.
Americanul se ridic. Afganul i pierduse cunotina.
Mine nu va mai avea nimic, zise el. Dar i-am spus c va
rmne impotent
l prinse pe prizonier de pr i i introduse captul srmei n
gur, cutndu-i limba. Afganul tresri puternic, arcuindu-se, apoi
czu la loc i strig ceva n persan. Americanul scoase srma
imediat din gur.
O s vorbeasc.
Directorul ncepu s nire fraze ntrerupte de hohote i de
suspine. Thomas Sands se uit la Malko cu un chip mpietrit.
Este un informator al Securitii Naionale. A denunat-o pe
Birgitta alaltieri. Au dus-o n beciurile de lng Preedinie, n
apropiere de hotelul Nadjib. Colonelul Pilz l-a felicitat.
Ce vor face cu ea?
Vocea lui Thomas Sands deveni mai puin sigur.
Spune c mine, colonelul Pilz o va duce la Kulangar s o dea
n dar efului tribului Kuchi.
i ei ce i vor face?
Nu vrea s-mi spun. Ateptai puin.
Thomas Sands lu din nou srma. De data asta, atinse ochiul
prizonierului, de parc ar fi vrut s i-l scoat. Directorul ip de
mama focului, iar minile se crispar n praf.
Baleh, baleh15.
ncepu s vorbeasc sacadat, fcnd spume la gur, cu srma
lng faa lui. Americanul se uit la Malko. Un tic nervos i
strmba colul drept al gurii.
Ai auzit vreodat de Buz-Kacbi?
Ceva, ceva. Un fel de polo afgan?
Cam aa ceva. Ei bine, s zicem c vor s se distreze ntr-un
mod mai special

15
Da, da (n. a.).
117
Dup expresia feei lui Thomas Sands. Malko nelese c acest
divertisment avea s fie puin cam infam. Se uit la afgan plin de o
ur rece i detaat.
Dar chinezul?
L-am ntrebat. Nu tie nimic. Nu este att de important.
Se urc n Jeep i ddu napoi. Imediat, directorul se rostogoli
ntr-o parte. Dup cteva clipe se ridic i rmase n picioare n
lumina farurilor. Motorul hurui i vehiculul naint. Afganul o lu
la goan mecanic, ca un iepure hituit, direct spre buza prpastiei.
Totul se petrecu att de repede, nct Malko nu reui s
intervin. Jeep-ul se opri la civa centimetri de marginea
prpastiei. Silueta directorului pru nghiit de ntuneric. Nu se
putea ti dac fusese mpins de main sau czuse singur. De jos
se auzea un strigt slab.
Thomas Sands cobor din Jeep. Dup ce opri motorul, se sprijini
de portier i i aprinse o igar. Linitea era absolut i dac nu
s-ar fi vzut srmele ieind din capot, ai fi crezut c nu s-a
ntmplat nimic.
Nu puteam s-i dm drumul, fcu Thomas Sands fr s-l
priveasc pe Malko. Sunt o persoan oficial aici i
Malko tcu. Auzea nc n urechi ipetele afganului. Se gndea
la Birgitta. Ce putea face pentru ea?
Afganistanul este o ar slbatic, zise americanul gnditor,
Oamenii sunt omori pentru nimica toat. Pn acum doi ani,
strinul care ieea cu o femeie afgan, chiar i n Kabul, era
condamnat la moarte. Tipul la era un ticlos. A avut neansa s
se afle n mijlocul unei afaceri prea important pentru el.
O s-i gseasc corpul?
Thomas Sands ridic din umeri.
Vor crede c l-a clcat un camion. Pentru colonelul Pilz nu
era chiar att de important, nct s-i fac griji din pricina lui.
Americanul trase un fum n piept i spuse cu un pic de
amrciune:
Nu prea v place s v murdrii pe mini. Avei perfect
dreptate. ns trebuie s-o faci uneori. Nici mie nu mi place s

118
omor.
Malko nu spuse nimic. Se simi brusc departe de aceast gur
stncoas aflat la capt de lume. i puin i psa lui de generalul
Lin Piao.
tii unde o va duce colonelul Pilz pe Birgitta? ntreb el.
nainte de a-i rspunde, Thomas Sands strivi mucul de igar.
Da. De ce m ntrebai?
Ca s merg acolo.
Suntei nebun, izbucni americanul.
Aa sunt eu, zise Malko cu rceal.

119
Capitolul XIII

Femeia Kuchi16 sri mndr de pe cmil, cu puca la piept i i


arunc o privire curioas Brigittei, ghemuit pe sol, lng Jeep-ul
rusesc.
Tnr nemoaic drdia fiindc era mbrcat doar cu ortul
vechi i cu un pulover. Nu tiuse pn acum ce nseamn frigul i
lipsa drogului. i clnneau dinii. i scoseser cojocelul.
Sfoara groas cu care i legaser minile i gleznele i intra n
carne. Tot corpul era acoperit de vnti, iar spatele era numai o
ran. Cojile formate de sngele nchegat o dureau la fiecare
micare.
Numai faa i fusese cruat, cu excepia unei vnti de sub
ochiul stng. Era nspimntat. l cuta din priviri pe colonelul
Pilz, singura persoan cunoscut din aceast aezare pustie. De
cnd o adusese cu Jeepul masiv rusesc, nimeni nu i dduse
atenie. n afar de acest vehicul, erau numai cmile i vreo treizeci
de corturi.
La vreo sut de metri mai ncolo, curgea un ru. Pe malul
cellalt, solul era stncos, pustiu i slbatic. Dei soarele rsrise
de mult nu se fcuse cald. Birgitta se strduia s-i domoleasc
panica. La nceput, i spusese c tot era mai bine aici dect n
celula aceea n care dormea pe un pat fcut din bolovani coluroi.
ns, cnd au legat-o i au aruncat-o n spatele vehiculului,
colonelul Kurt Pilz nici nu se uitase la ea. Drumul de la Kabul
pn aici durase o or i jumtate. El nu scosese un cuvnt i nici
mcar nu ntorsese capul. Parc nici nu ar fi existat. Aceast
tcere o nspimntase cel mai tare pe Birgitta.
Nu tia de ce o adusese neamul aici. Aceti oameni slbatici i
femeile viclene, narmate ca nite brbai i ddeau fiori. Cel puin
la Kabul, erau case, un pic de civilizaie, pe cnd aici, n
pustietatea asta plin de stnci, era o natur anacronic i

16
Trib afgan (n.a.).
120
slbatic unde viaa unui om nu valor prea mult.
Kurt Pilz iei brusc dintr-un cort nsoit de o namil cu o hain
din pnz albastr, o cciul de oaie i un bru rou foarte lat.
Acesta strig ceva femeii care era lng Birgitta. Apoi scoase un
fluierat modulat i sonor. Imediat, din toate corturile ieir brbai
mbrcai la fel ca el. Chiuind de bucurie.
Se ndreptar fr grab spre arcul unde erau nchii caii.
Femeia se apropie de Birgitta i puse arma jos. Dup aceea, prinse
puloverul cu minile i l smulse de pe ea. Cu un singur gest, i
rupse i ortul. Ezit puin c nu tia ce s fac cu colanii.
Birgitta url i ncerc s scape. Dezbrcatul acesta brutal i
nghe sngele n vene. Ar fi preferat s fie violat. Femeia avea la
fel de mult putere ca i un brbat. Foarte repede, Birgitta
rmsese doar cu ghetele i cu ciorapii negri att ct mai rmsese
din ei.
Namila mai ddu un ordin. Fr nici o tresrire, femeia o culc
pe Birgitta la pmnt ca pe un cine asculttor. Dup aceea, i
desfcu legturile care i imobilizau gleznele. Nemoaica vru s se
ridice. Dar femeia i trase un genunchi n stomac, iar tnra se
ncovoie de durere, cu lacrimi n ochi.
Femeia mai slbi nodurile astfel nct s poat desface picioarele
ca s mearg. Apoi se ridic, i lu puca, dar nu se uit la
Birgitta. Pentru prima dat n via i se fcuse ruine da
goliciunea ei. De cnd o luaser, se obinuise cu gndul violului,
zicndu-i c nu era mai ru dect n cazul tinerelor hippie care se
vindeau afganilor, pentru un dolar ns acum, spaim difuz o
nghea uor, uor. Oare ce voiau de la ea?
Colonelul Pilz se apropie de ea. Ca de fiecare dat cni era
obosit, ochiul sntos prea extraordinar de mare. Buz crpat i
pru Brigittei de-a dreptul oribil.
Kurt, zise ea n nemete, ce mi vor face?
La nceput, fata crezu c nici nu i va rspunde. Pe urm. Rosti
aproape fr s-i mite buzele:
M-ai trdat i m-ai fcut de rs. i vei primi pedeapsa
cuvenit, apoi vei fi liber.
Se ntoarse imediat cu spatele i se ndeprt. Birgitta auzi

121
galopul cailor. Ridic privirea i ip. Vreo treizeci de clrei
veneau ca vntul spre ea, mnnd caii stnd n picioare n ei. Ea
se chirci, vzndu-se deja fcut terci sub copitele lor. ns
mulimea se deschise n faa ei i o ncadr. Namila de brbat veni
ultimul, innd cravaa ntre dini, aproape atrnnd n a.
ncetini puin. Birgitta avu senzaia c este ridicat cu macaraua
ntr-o fraciune de secund ea se pomeni culcat de-a curmeziul
ntr-o a, iar fruntea se freca de pielea aspr a unei cizme.
Dup o sut de metri, clreul se opri brusc. Birgitta simi o
mn enorm care trecu printre picioarele legate. Dintr-o singur
micare, brbatul o ridic i o trnti la pmnt. Pe jumtate
ameit, Birgitta se uit n jurul ei.
Clreii fcur cerc de jur-mprejur, la vreo zece metri de ea. Le
vedea ochii strlucind de nerbdare i le auzea rsetele i
exclamaiile. Toi erau mbrcai la fel: cizme scurte, negre, cu
pantalonii bufani bgai n ele, haine din pnz i cciuli de
astrahan.
Un mic grup de femei, de copii i de btrni sttea pe jos la o
sut de metri distan. Birgitta nelese imediat ce avea s se
ntmple cu ea. Va servi drept miz pentru Buz-Kachi, jocul
naional afgan. De regul, dou echipe de clrei se bteau pentru
strvul unui ap pe care trebuiau s-l bage ntr-un cerc Namila
se ridic n a i strig cu o voce rguit:
Wardar!17
Pmntul se zgudui sub copitele cailor. Birgitta sttea n
picioare. Clreii veneau spre ea cu namila n frunte, cu cravaa
ntre dini i artnd cu mna spre ea. Tnra nchise ochii.
Cnd i deschise din nou, un afgan micu cu mustaa lung i
pleotit apru n stnga namilei. Acesta, cu o lovitur zdravn de
cravaa, l ndeprt pe cellalt animal. Se i aplecase ctre
Birgitta, prinznd-o de mijloc.
Clreii se nvrteau n jurul tinerei nemoaice. Namila execut
o ntoarcere pe loc i avu timp s o prind pe fat de o glezn,
trgnd-o cu un rcnet de bucurie. Piticul cu mustaa pleotit nu
se osteni pentru atta lucru. O prinse pe Birgitta de pielea de pe
17
S-o prindem! (n. a.).
122
burt, innd frul cu dinii i fichiui aerul cu cravaa, ncercnd
s-i ating adversarul. Biciuca atinse coapsa Brigittei care url
de durere. Avea senzaia c trupul ei se despic n dou.
Timp de cteva secunde rmase rstignit astfel. Apoi, piticul se
arcui n a. Prins pe picior greit, namila fu nevoit s-i dea
drumul. Cellalt profit i o urc pe Birgitta n a ca pe un sac.
Lovi puternic aua cu cravaa i calul plec la galop. n urma lui,
Birgitta auzea strigtele celorlali clrei care veneau dup ei.
S-o prindem! S-o prindem!
innd friele cu dinii, afganul o ridic pe fat cu ambele mini
i o aez pe cal n faa lui. Semna cu o slbticiune, rdea i
striga. Gloata se apropia. Brusc, i oblig calul s se cabreze i s
se ntoarc pe loc, apoi o lu n sens opus.
ns ceilali l nconjurar, lovind cu biciurile i mpingndu-l cu
o brutalitate nemaintlnit. Lovind cu mnerul cravaei, reui s
scape de cel de lng el. Birgitta se lipea de pieptul lui pentru c i
era fric s nu cad sub copitele cailor dezlnuii. Atingerea
aceasta produse un efect extraordinar asupra afganului.
Pentru un nomad care nu fcuse niciodat dragoste dect cu o
femeie ascuns sub nenumrate straturi de voaluri, contactul cu
acest corp gol cu pielea alb era un lucru de neimaginat i de
necrezut.. Sexul lui ni pur i simplu din pantaloni, ns era
ncolit de doi adversari. Unul dintre ei se aplec i o apuc pe
Birgitta de picior. Dezechilibrndu-se, tnra fu ct pe ce s cad
sub copitele calului, ns rpitorul o prinse la timp. Stnd n
picioare pe scrie, nvrtea mnerul cravaei deasupra capului.
Lovit chiar n fa, afganul care a inea pe Birgitta czu ca un
bolovan de pe cal. Timp secunde, clreul rmase singur.
nfipse adnc degetele n oldurile fetei. O ridic i o lipi de
pieptul lui i o rsturn peste el. Fata avu impresia c era
despicat de un ru ncins. Afganul slobozi un urlet slbatic.
Atinse spatele Brigittei cu cravaa, dar fr rutate, ca i cum i-ar
biciui calul.
Simind o usturime n tot corpul, Birgitta ncepu s urle. Sfoara
care i lega gleznele i se nfipsese n carne i o mpiedica s desfac
picioarele. Din cauza asta, clreul nu o putea ptrunde complet.

123
Atunci, lu pumnalul din cizm i eliber dintr-o micare gleznele
tinerei.
ocul i tie rsuflarea Brigittei. Se simea sfrtecat, despicat
n dou de acest afgan. Fr s lase cravaa din mn, i frmnta
cu slbticie pieptul. Ceilali clrei se adunaser. n jurul lui i
opiau. Asta era regula jocului.
Calul se cabr, ceea ce l fcu s se afunde i mai mult n
Birgitta. Zdruncinturile animalului acceler i plcerea afganului.
Slobozi un mrit surd n momentul n care i mprtie smna
i o deprt imediat pe Birgitta de el. O azvrli la pmnt fr nici
o mil. Se ndeprta deja dnd bice calului. Chinuit i nucit de
durere i de fric, Birgitta auzea ca ntr-un comar urletele gloatei:
S-o prindem! S-o prindem!
Ea se fcu ghem. Sngele i curgea pe picioare. Vzu cu oroare
cum clreii se npusteau din nou spre ea slbatici i indifereni.
*
* *
Malko ls binoclul n jos. Era alb ca varul.
Sunt nite slbatici, zise el cu glas stins. Nite slbatici.
Puca Lee-Enfield pe care o cumprase acum patru zile din
bazar era sprijinit pe ncheietura braului. Introdusese deja un
glon pe eav. Acolo, clreii fugeau n goana cailor, luptndu-se
pentru Birgitta. Malko duse puca la umr, ochindu-l pe colonelul
Kurt Pilz care sttea n picioare mai la o parte de terenul de joc.
Vocea rece a lui Thomas Sands l opri:
Nu facei pe prostul. Nu in neaprat s m trezesc cu armata
afgan pe urmele mele. Oricum, asta nu schimb nimic. Ne-ar
trebui o mitralier.
Americanul, Yacoub i Malko stteau ascuni pe un mic platou
stncos, ce se afla deasupra spaiului deschis n care se
confruntau clreii ca s intre n posesia Brigittei. n linie
dreapt, nu se aflau dect la vreo patru sute de metri distan.
Fcuser o or pe jos pn acolo. Yacoub era singurul care privea
jocul fr nici un resentiment. Vzuse destule astfel de cruzimi n
viaa lui. Probabil c se gndea c, pentru fat, nu era chiar att
de neplcut Pentru ei, aceste strine care i artau picioarele i
124
chipurile nu puteau fi dect nite trfe
Privii! fcu Malko.
Acum i prea ru c venise. Privea neputincios aceast
slbticie fr margini.
n picioare n a, unul dintre clrei o inea pe Birgitta lipit de
el, fiind nconjurat de ceilali juctori. Ploua cu lovituri de
crava, ns afganul rezista. Pe ultimul su adversar l plesni
peste fa. n momentul n care se pregtea s-o pun pe Birgitta n
a, namila apru lng el cu un pumnal cu lama lung n mn.
Dintr-o micare, el l nfipse n gtul adversarului care i ddu
drumul fetei urlnd. Namila reui totui s-o prind de bra. Timp
de cteva secunde, ea rmase lipit de harnaament, fr ca
namila s-o poat ridica n a. n final, cu un urlet triumftor, o
ridic ca pe un trofeu.
Vederea sngelui i nnebuni de tot pe ceilali afgani. Trei dintre
ei se luptau cu cravaele, iar caii se loveau cu copitele. Orbit de
lovitura de bici, unul dintre ei se apr brusc, altul czu, ns al
treilea reui s prind sfoara care prindea ncheieturile Brigittei.
Se ddu napoi i trase.
Namila, care i bgase minile ntre picioarele fetei, nu i ddu
drumul. Ba dimpotriv, o inea i mai strns. Acum corpul ei era
suspendat n aer i aproape sfrtecat. Birgitta urla nnebunit.
Un al doilea clre se apropie biciuind mna namilei ca s-i dea
drumul fetei. ns cravaa o lovea pe nemoaic cu cruzime peste
burt, peste fese i peste coapse. Rcnind de excitare, namila
trgea de ea ntruna, fr s se sinchiseasc de lovituri. Sexul i
nise deja din pantaloni imens i umflat. Prefera s-o despice n
dou dect s-i dea drumul.
Din fericire, harnaamentul clreului care o inea de mini se
desfcu puin, iar acesta se dezechilibra i o ls ca s nu cad din
a. Namila o nfc degrab i o lipi de el cu o precizie diabolic.
De data asta, Birgitta avu senzaia c se va rupe n dou.
Pntecele ajunsese o ran care o ustura. Namila o inea lipit de el
cu toat puterea, ridicndu-se n a ca s-o ptrund mai bine.
Ceilali clrei dansau o saraband nebun mprejurul lor, excitai
de aceast mpreunare bestial.

125
Dup aceea, namila plec galopnd drept nainte. Nu trebuia s
se mite, cci galopul o ridica pe Birgitta i o fcea s revin cu
regularitatea unui metronom. n culmea plcerii, el o lovi cu
cravaa pe spinare. Fata nici nu mai avea putere s ipe. Fiecare
prticic din corpul martirizat o durea, iar sexul o ustura. Nu i
nchipuise vreodat c unii brbai puteau s se foloseasc de o
femeie cu atta violen, cu atta slbticie, fr nici un strop de
blndee.
Trecu n vitez prin faa colonelului Pilz, care sttea nemicat n
picioare, lng Jeep. Dup expresia feei ndurerat, dar totodat
feroce ea nelese pe dat din ce cauz o pedepsea astfel. i
exorciza propriile sentimente i-o smulgea astfel din minte i din
suflet, transformnd-o n jucria acestor clrei.
Namila o lsase deja n pace. Birgitta czu pe spate, cu
picioarele deprtate n timp ce n urechi i rsuna strigtul slbatic
al celui care se pregtea s-o violeze.
Gloata se nvrtea n jurul ei att de compact, nct nimeni nu
reui s-o ia pe Birgitta. Ea urla chircit pe pmnt. O copit o lovi
rupndu-i antebraul stng. Clreii se npustir din nou asupra
ei. Unul dintre ei o prinse de subsuoar i o tr civa, metri cu
picioarele pe sol i cu capul strivit de a. Scria o rni la picior.
Cravaele pocneau n aer, strigtele o asurzeau. Cel care o inea
nu reuise s o ridice n a. Cu picioarele atrnnd n gol, Birgitta
urla ct o inea gura. Dar nimeni nu o bga n seam, de parc nu
valora nici ct apul fr cap din adevratul joc Buz-Kachi
n ncercarea ei de a scpa, reui s se agae cu un picior de o
scri. Afganul url de bucurie. Dar nu dur prea mult, cci alt
clre se ivi i o prinse de cellalt picior. Chinuit astfel, ea se lovi
cu capul de sol. Cei doi clreau paralel i se loveau cu cravaele.
Birgitta avu senzaia c picioarele i ies din ncheieturi. Cel
dinti afgan se ntoarse brusc la dreapta. ntr-o fraciune de
secund, i simi ligamentele rupndu-se i se gndi c va muri,
apoi cei doi i ddur drumul. Se lovi att de tare cu capul de
pmnt, nct i pierdu cunotina.
*
* *
126
Thomas Sands se aez n fata putii lui Malko.
Nu!
Omul de la CIA era la fel de palid ca i Malko. Chiar i Yacoub
prea ocat. Patu i trecu nervos limba peste mustaa subire.
Dac Malko trgea acum, se vor pomeni cu tribul Kuchi i cu
armata pe urmele lor. Altfel spus, cu un bilet sigur spre cimitir.
Dac i las s se ntmple asta, nu voi mai avea somn
niciodat.
Thomas Sands cltin din cap. i el simea o greutate n suflet.
Nu o vor omor, zise el. Ceea ce avem noi de fcut n
Afganistan este mult mai important dect soarta Brigittei. Doar
tii bine. V promit c nu vei pleca din aceast ar fr s le-o
pltii.
Malko nu i putea lua ochii de la aceast scen nfiortoare.
Acolo jos, corpul Brigittei tresrea, era trecut de la unul la altul,
rmnea cteva clipe pe cal, apoi cdea din nou, n repetate
rnduri, crezuse c acest joc nspimnttor se vai termina.
Tnra leinat rmsese la pmnt, fr s se ma mite. ns
afganii voiau s-i readuc trupul la via cu lovitul de crava.
Vreo ase dintre clrei o ctigaser deja, da nici unul de dou
ori. Stnd mai la o parte, colonelul Pilz era o stan de piatr.
Exist datorii pe care un gentleman nu le uit, se gndi Malko.
Exact ca la Rio de Janeiro, n urm cu civa ani, cnd omorse
un om pentru prima oar n viaa lui.
Sarabanda infernal continua. Un alt clre reuise s-o urce pe
Birgitta n a. Malko ls n jos eava putii, amrt i plin de o
ur fr margini.
*
* *
Birgitta nu mai era dect o ppu de paie inert, plin de
snge i de lovituri. n puinele momente de luciditate, junghiurile
din braul rupt se confundau cu cele pe care le simea n pntece.
Nici nu mai tia ci clrei o violaser toi cu aceeai violen i
bestialitate. Fusese doar miza unui joc plin de cruzime, ajuns n
contemporaneitate din ndeprtatul Ev Mediu.
Tmplele i se zbteau din cauza febrei, confundndu-se cu
127
tropotul copitelor. Neobosii, clreii se nvrteau n jurul ei i se
luptau cu acelai fanatism, stnd n picioare i cu cravaele ntre
dini. i ei pltiser un tribut greu pentru Buz-Kachi. Doi dintre ei
muriser njunghiai, iar ali trei aveau rni grave.
Begeer! Begeer!
Strigtul rsun chiar lng ea. Doi afgani se aflau n fruntea
gloatei Cravaele lor se nnodau ntr-o lupt; nemiloas. Birgitta
se uita la clii ei care se apropiau. Nu mai avea putere s se lupte
i s se zbat. n clipa asta nu-i dorea dect s moar. Cei doi cai
o atinser, dar nici un clre nu reuise s-o urce n a.
Veni un al treilea care o prinse din zbor de sfoara de la
ncheieturi i o aez n picioare. Fata avu senzaia c umerii i
ieeau din articulaii. Spinarea i umerii nu erau dect carne vie.
Sosi i namila. Calul su se cabr. Lovindu-l cu cravaa, l oblig
pe cel care o inea pe Birgitta s-i dea drumul. Aceasta era prea
moale ca s se poat ine pe picioare.
Se auzeau strigte amestecate cu huiduieli. Unii juctori
ncepuser s se plictiseasc. i-apoi, Birgitta nu mai era att de
apetisant ca la nceput Dac nu ar fi fost colonelul de fa,
ceilali ar fi ntrerupt jocul, cu excepia namilei, Tafik, eful de trib.
Acesta simea c pntecele i luau foc i voia s mai profite o dat
de strin.
Trase de frie cu toat puterea. Copitele calului su l azvrlir
ct colo pe clreul care era lng Birgitta. Ceilali se ddur n
lturi ca s nu fie strivii. Namila se aplec n partea stng,
inndu-i echilibrul doar ntr-un picior, cu cravaa n dini i
corpul paralel cu solul. Ceilali juctori urlar cnd vzur c se
apropie:
Wardar! Wardar!
O biciui pe nemoaic n goana calului i, n ciuda greutii sale,
se aez iar n a dintr-o singur micare, suind-o n acelai timp
i pe tnr n a n faa lui.
Beat de poft, se dezlnui. De o parte i de alta. Ceilali clrei
galopau urlnd de bucurie, mprtind plcerea efului lor.
Namila se ridic n a. O biciui pe fata rmas nemicat. Era o
umilin ngrozitoare s o posede fr ca ea s fie contient de

128
acest lucru. De durere, Birgitta ncerc s se ndrepte.
Afganul se aplec brusc n fa, ca i cnd ar fi vrut s-i
loveasc animalul, se orient rapid ntre coapsele fetei i se ls
peste ea cu toat greutatea, fornd-o cu brutalitate.
iptul tinerei nemoaice acoperi rumoarea jocului. Fr mil,
namila i termin cavalcada ct putu mai adnc. Cheful i veni pe
loc. Aproape imediat se auzi o mpuctur. Colonelul Pilz trase un
foc n aer ca s anune sfritul jocului. Namila i struni calul i
reveni la pas lng corturi..
Bucuria se risipi pe dat. Oamenii i nconjurar eful. Acesta
o aez pe Birgitta pe a, cu capul ntr-o parte, iar cu corpul i cu
picioarele n cealalt. Era mndru c se artase mai puternic dect
ceilali i c i rspndise de dou ori smna n ea.
Nevasta lui femeia care o dezbrcase pe Birgitta i fcu vesel
un semn cu puca, apoi trase i ea un foc n aer.
*
* *
Colonelul Kurt Pilz privea n tcere corpul inert i martiriza al
Brigittei. Unicul su ochi fixa namila. Acesta i spuse c, cellalt
ochi cel din sticl avea mai mult cldur n el.
A murit, bigui el.
Inima Brigittei nu rezistase. Uzat de atta drog i de attea
traume, ea se stinsese. Acum o examinau. Kurt Pilz oft.
ngropai-o! le zise el.
Se ntoarse i se ndrept cu pai mari spre Jeep-ul masiv
rusesc..

129
Capitolul XIV

Putoarea era att de ngrozitoare, nct Malko se ddu jos din


Toyota ca s numere cadavrele care se descompuneau la umbr. Se
duse dup miros i ajunse la o gaur ntr-un zid. Ddu peste un
WC public plin de excremente. Bun loc de ntlnire alesese
Afsaneh. Nimeni nu i va deranja aici. n cazul n pare ea va veni.
nainte de a gsi aceast poriune de drum negru ca un cavou,
chiar pe malul Kabulului acum secat, Malko se nvrtise n jurul
cozii ntr-o imens parcel plin de cldiri noi, aflat n partea de
nord a oraului.
Un autobuz trecu pe lng el hurducndu-se prin gropi. Se sui
din nou n main. Ghemuit n spatele vehiculului, Lal atepta cu
un pachet cu dinamit pe genunchi i cu venicul chitoc de igar
n gur. Era linitit ca un clugr. Malko introdusese deja un glon
pe eava pistolului su extraplat, pe care l ascunsese ntre scaune.
Moartea oribil a Brigittei i conferea misiunii sale o nou
dimensiune. Va face tot posibilul s pun gheara pe generalul Lin
Piao.
Dar nu numai din obligaie fa de CIA Afsaneh era singura
lui ans. Regele se ntorcea a doua zi la Kabul. Prin urmare, nu
va ntrzia s ia o hotrre
Se auzi o zgrietur n portier, iar el se ncord imediat, fiind
gata s se apere. Distinse vag o siluet n ntuneric. Ls pistolul
ncetior jos. Silueta trecu prin faa mainii, iar el aprinse o dat
farurile i o recunoscu pe Afsaneh. De data asta, nu era mbrcat
n chadri, ci ntr-o tunic albastr i cu pantaloni asortai.
Ea deschise portiera i se aez lng el. Ochii ei mari de gazel
preau i mai nspimntai ca de obicei. Imediat ntinse obrazul
lui Malko. Buzele erau reci de frigul de afar tremura lipit de el.
Ar fi trebuit s nu vin, murmur ea n timp ce se dezlipea de
el.
El nu tia dac se gndea la pericol sau la simmintele ei.
M bucur nespus c ai venit. Ai aflat ceva?
130
Da, spuse ea dintr-o suflare. n legtur cu tnra aceea.
Se afl ntr-o nchisoare special a Securitii naionale, care se
afl lng Preedinie, n apropiere de hotelul Nadjib. O
interogheaz colonelul Pilz.
Inima lui Malko se strnse.
A murit azi-diminea, spuse el. Nu putem s mai facem
nimic pentru ea.
i povesti faptele pe scurt. Afsaneh i muc buzele vznd ct
este de tulburat.
n rest, zise ea, omul pe care l cutai se afl n paza
colonelului Pilz. Iar acesta primete ordinele direct de la palat. Se
vorbete c va fi predat ruilor. Mai circul i zvonul c l-au rpit
americanii. Dumneavoastr suntei, nu-i aa?
Ea l fixa cu ochi strlucitori.
Da.
tiu pe cineva care ar putea s v ajute, adug ea. V mai
amintii de brbatul care m-a nsoit la petrecere? Walli Gohar.
Lucreaz cu unchiul meu, generatul Arfan. I-am spus ce problem
avei.
Lui Malko i se zburli prul n cap.
Bine, dar
Nu v fie team, l ntrerupse ea. Nu m va trda. Sper prea
mult c o s-l iau de brbat. Susine c tie unde i cnd va fi
predat chinezul ruilor.
V-a spus el?
Nu, dar vrea s v ntlnii amndoi.
De ce?
Ca s facei schimb de informaii.
Pentru bani?
Afsaneh zmbi.
Nu. Vrea n schimb o femeie. O americanc de care este
ndrgostit nebunete. Mi se pare c i-ai vzut mpreun ntr-o
sear la Ora 25.
Malko o revzu brusc pe fata cu ochii mari i cenuii, cu nite
pomei superbi, plinu, care se lupta s nu o urce n Pontiac Se
uit cu atenie la Afsaneh ca s vad dac nu glumete. ns

131
tnra afgan era extrem de serioas.
Walli e puin cam nebun, spuse ea. Are muli bani i crede c
nimeni nu i poate rezista. Pe urm, el tace parte dintr-o familie
foarte bun.
Cum o cheam pe americanc?
Gillian. Dac vei reui s o convingei, mergei mpreun
mine sear la hotelul Spinzar. La etajul apte, este o ncpere
unde nite muzicani interpreteaz cntece afgane. n fiecare sear
de la opt la zece. Walli Gohar va fi acolo.
Malko rmase perplex. Avea o ncredere oarb n Afsaneh.
Instinctul i dicta acest lucru. Ceea ce i propunea ea nu i se prea
foarte periculos, chiar dac l ducea pe o pist fals. Cum nu era
vorba s se duc el s-l smulg cu fora pe generalul Lin Piao din
ghearele paznicilor lui
Mulumesc, spuse el. Voi ncerca s-o gsesc pe aceast
Gillian.
Culcai-v cu ea, l sftui cu amrciune Afsaneh i dup
aceea cerei-i acest favor. Nu va ndrzni s v refuze.
n glasul ei se simea o gelozie fr margini. Malko i lu mna,
dar ea i-o retrase.
Nu vreau s v mai vd niciodat, fcu ea.
ns ochii ei spuneau exact contrariul. Malko i arunc o privire
aurie care ar fi topit i cel mai dur metal.
Cnd toate astea se vor sfri, sunt sigur c ne vom revedea.
Poate c v vei ntoarce la New York
Ea cltin din cap cu tristee.
Nu m voi ntoarce niciodat la New York. Nu m vor lsa s
ies din ar. Mai nti trebuie s-mi gsesc un so. Poate c ntr-o
bun zi voi pleca n cltorie i ne vom ntlni din nou. Dar vei fi
cu siguran n compania altei femei
Malko se gndi la apetisanta Alexandra. Ar fi fost n stare s i
omoare pentru ochii frumoi ai lui Afsaneh El nu rspunse. Era
inutil s-o mai fac pe tnr s sufere. Se ntoarse spre el cu ochii
plini de lacrimi.
Adio!
Brusc, ea se arunc n braele lui i l srut cu pasiune. Limba

132
ascuit i explora fiecare colior din gur, iar bazinul se ondula
lipit de al lui. i atinse coapsa cu mna i ea gemu.
Apoi, pe neateptate, ea se ndeprt gfind ciufulit, cu ochi
strlucitori. Deschise portiera dintr-o micare i cobor, ntunericul
o nghii de parc nici nu ar fi existat.
*
* *
Micile cicatrice de pe faa lui Thomas Sands devenir i mai
albe. Figura lui prea mai mult ca oricnd cioplit n piatr. Era
terminat.
Nu vei reui n vecii vecilor, oft el. Suntem terminai. David
Wise va fi nebun de turbare O cunosc pe Gillian Denver. Dac o
convingei s se culce cu acel afgan, nseamn c eu m proclam
pap.
Lui Malko i venea s-i spun c mai avea pn acolo. David
Wise l sunase la trei dimineaa de la Washington plin de disperare.
Povestea chinezului din Kabul ncepuse s fac nconjurul lumii.
Prin ambasade se optea c americanii l suflaser de sub nasul
chinezilor i c, pentru prima dat. CIA merita s fie pus la
panoul de onoare. Thomas Sands abia ndrznise s-i spun
adevrul
Cine este aceast Gillian? l ntreb Malko.
Americanul oft:
Eh, o tip bine. Face nconjurul lumii mpreun cu brbatu-
su. Au avut un accident de main, iar un camion aproape c i-a
smuls braul tipului. Acum este la spital n Kabul. Gillian se zbate
ca tigroaic ca s-l trimit n State pentru o operaie de urgen.
Aici se mai folosete nc ferstrul pentru tiat i ciocanul ca
anestezic Vine foarte des la Consulat. Din pcate, eu nu am nici
o influen n astfel de treburi Le-a scris tuturor prietenilor ei
Dispune de destule mijloace, iar afganii tiu acest lucru Dac
voia, nu avea nici o problem.
Da, ns nu a vrut. Malko tia i el cte ceva. Se ridic i se
duse la fereastr. Mercedesul chinezilor dispruse. Se pare c
descoperiser mecheria afganilor. Se mai ntmpl cteodat. Dar
tot nu tiau unde se afla generalul Lin Piao sau dac mai era n
133
via
Nu v urez noroc, zise Thomas Sands. tii unde s-o gsii
pe fat?
Malko ddu din cap afirmativ. Lal l atepta n main, burduit
ca ntotdeauna cu dinamit. ns n cazul lui Malko, explozibilul
nu era de mare ajutor. Iei din ambasad i se ndrept spre
restaurantul Khaybar. Hotelul Helal se gsea la doi pai de el.
*
* *
Cum?
Gillian Denver se aplec peste mas, fixndu-l pe Malko cu ochii
ei cenuii, plini de uimire.
Vreau ntr-adevr s v scap de necazuri, repet el. S fac n
aa fel nct dumneavoastr mpreun cu soul s prsii
Afganistanul imediat. i s dispunei de banii necesari ca s fie
operat ntr-un spital bun.
Buzele frumoase ale tinerei femei se uguiar a nencredere.
Oare unde s fie capcana? ntreb ea cu rceal.
Ea mnca singur la o mas cnd Malko urcase scara dreapt a
hotelului Helal, care ddea direct n salon. Elegana lui Gillian
contrasta cu neglijena tinerilor hippie care o nconjurau. Rochia
dintr-o ln alb, despicat n fa pn sus i dezvelea picioarele
puin cam puternice, dar cu o form frumoas. Cu pomeii nali,
cu ochii ei cenuii, mari i migdalai, semna mai degrab cu o
turcoaic. Cnd se apropie, Malko observ cearcnele de sub ochi,
tristeea din priviri i nervozitatea minilor. Americanca rezista
nc, dar nu prea mult vreme. Cum Malko tcea, ea i adres un
surs amar.
i dumneavoastr vrei s v culcai cu mine?
Nu, rspunse Malko. Ceea ce vreau s v cer este cu mult
mai infam.
i povesti absolut totul, fr s-i ascund nimic, inclusiv despre
personalitatea lui Lin Piao. Gillian l asculta n tcere. Dup ce
termin, ea i puse picior peste picior cu un aer sfidtor, nct
tnrul hippie din faa ei nghii ceaiul cu noduri.
Dac sunt de acord, spuse ea, cine mi garanteaz c v vei
134
ine de cuvnt?
Ea fixa ochii aurii ai interlocutorului ei cu atta dispre nct
Malko fu ct pe-aci s roeasc.
V dau cuvntul meu, spuse el. V voi da banii din
buzunarul meu, dac va fi nevoie.
Gillian se juca cu ceaca de ceai goal. Cnd ridic privirea,
Malko vzu c avea ochii plini de lacrimi.
Ai picat la anc, zise ea cu glas obosit. Tocmai am fost la
spital. Dac Jim nu este operat din nou n opt zile, va rmne
infirm pentru toat viaa
nseamn c acceptai?
Da, accept. Dar cu o condiie.
Care?
Dup asta, nu vreau s v mai vd niciodat. Vei trimite pe
cineva cu banii i cu biletele de avion.
Ea se ridic, iar Malko o ajut s-i pun cojocul. Stteau fa
n fa. Ochii ei erau infinit de triti.
De ce facei meseria asta oribil? murmur ea. Pstrasem o
amintire att de frumoas despre dumneavoastr.
Malko i spuse c btrnele pietre ale castelului su din Liezen
l costau ntr-adevr foarte scump

135
Capitolul XV

Walli Gohar dansa ntr-un mod grotesc pe muzica strident a


celor doi muzicani ghemuii ntr-un colior al ncperii. Cu
braele deprtate de corp, ridicnd picioarele foarte sus. El opia
printre mesele joase, mimnd un dans patu. Acompaniat de o
tamburin.
Ochii lui bulbucai erau luminai de o bucurie prosteasc. El se
nclin n faa lui Gillian. Tnra american era absolut superb.
Rochia lung i despicat i descoperea coapsele strnse n. Nite
ciorapi negri, care i ddeau un aer total impudic. Ochii cenuii
machiai i alungii cu dermatograf ar fi ispitit chiar i pe un preot
ce mprtete viaa muncitorilor. i conturase gura n mod voit
agresiv. Afganul prea fascinat. Muzica se opri, iar el se ls greoi,
pe o pern n faa tinerei americane.
Micul salon era linitit i izolat, aflat sus n hotelul Spinzar. Era
mobilat exclusiv cu perne i msue din aram. Aici nu erau
dect muzicanii, Gillian, Malko i Walli Gohar. Strinii nu aflaser
de acest loc, iar pe localnici nu-i interesa. Chelnerul se retrase
discret imediat dup ce i servise. Malko se uit la afgan i i fcu
un semn discret din cap. Brbatul se aez imediat lng el.
tii de ce m aflu aici?
Cellalt ddu din cap. O sorbea din priviri pe Gillian. Semna
din profil cu regina din Saba, cu nasul ei egiptean. Tnra prea
detaat i cu gndul n alt parte, de parc nu ar fi prta la
aceast tranzacie neobinuit.
Afganul nu i lua ochii de la Gillian. Se ridic i o invit la
dans. Tnra l consult pe Malko din priviri. El i fcu semn s
accepte. Muzicanii adoptar un tempo mai lent. Walli Gohar
profit de acest lucru i se lipi ca o ventuz de americanc. i
strecur un picior ntre ale ei. Ea se lsa n voia lui cu stoicism,
avnd o privire rece ca de ghea. Afganul se legna cu graia unui
elefant, afundndu-i nasul n gtul partenerei sale. Avea picturi
mari de transpiraie pe frunte. Gillian l ls n pace cteva
136
minute, apoi se ndeprt cu un zmbet rece i se aez din nou
lng Malko. Exact ce trebuia s fac. Malko atept ca afganul s-
i recapete suflul i se apropie de el.
Suntei gata s v ndeplinii o parte din contract?
n acest moment se detesta, ns pe afgan l detesta i mai mult.
i cerea iertare n gnd tuturor strmoilor lui i bineneles lui
Gillian. Meseria asta a lui avea uneori i cerine abjecte.
Ea este de acord?
Scrbosul, saliva.
Da..
Era un lucru destul de dificil. Afganul i umezi buzele cu limba.
Malko simea c este foarte tentat, dar i speriat.
Se va ntmpla peste trei zile, spuse el, seara la ora
unsprezece, pe colina din Top-I-Chashit.
Unde este?
La Kabul. Este o colin pustie. Se ajunge pe o potec foarte
greu de strbtut cu maina.
Malko l fix cu ochii lui aurii. I se prea ciudat faptul c acest
om i furniza o informaie att de important doar ca s aib o
femeie. Cu siguran c resorturile umane vor fi mereu aceleai.
Dac m minii, v voi ucide, zise el cu rceal.
Afganul se foi stnjenit.
Este adevrat. Eu lucrez cu generalul Trebuia s particip la
schimb, dar am cerut s m nlocuiasc altcineva
Cui l vor preda?
Afganul pru surprins.
Ruilor, bineneles!
E rnit?
Da. Are grij de el medicul personal al regelui.
tii cumva cum se gndesc ei s-l scoat din ar?
Walli Gohar se strmb. Cu minile lui prea lungi i nasul
coroiat, semna din profil cu o pasre de prad.
Nu este prea greu. l vor urca ntr-un avion chiar de mine
diminea. Au mai multe aparate la Kabul.
Altfel spus, dac ratau schimbul acum, trebuiau s se duc
dup generalul Lin Piao la Kremlin, adic direct n iad. Malko se

137
aplec la urechea lui Gillian.
Tot mai acceptai trgul?
Ea spuse calm i apsat:
Este puin cam trziu s refuz, nu-i aa?
n vocea ei era atta amrciune, nct lui Malko i venea s o ia
de mn i s-o duc departe de aici. Apoi Gillian puse mna pe a
lui i i zmbi cu tristee.
Scuzai-m. tiu c nu avei nici o vin.
El nu rspunse, dar se ridic. Jocurile fuseser fcute. Cnd
deschise ua, Walli Gohar se i apropiase de Gillian.
Coridoarele hotelului Spinzar erau foarte reci. i rmneau
aizeci i dou de ore ca s organizeze o a doua tentativ de rpire
a generalului Lin Piao. Dar de data asta cu afganii pe urmele lor.
S nu mai vorbeasc despre chinezi sau despre rui.
La prima vedere, acest lucru prea imposibil de realizat. Se urc
n Toyota i plec la ntmplare pe strzile pustii, cu sperana c
sacrificiul lui Gillian nu era n zadar.
*
* *
Malko se opri n spatele vechiului tun ruginit, apoi cobor. Ca s
ajung la mica platform de pe Top-I-Chashit, numit mai simplu
colina tunului de la amiaz, drumul era nspimnttor: o potec
ngust care erpuia pe coasta colinei, pe alocuri att de strmt,
nct rmneau doar cinci centimetri de la roata mainii pn la
rp.
n plus, colina se surpa ncontinuu. ntr-o bun zi, se va urca
numai cu piciorul. Thomas Sands se cutremur.
Poteca asta s-a degradat i mai tare, spuse el. Ultima oar se
mergea mai bine.
Malko admira privelitea. Colina se afla exact fa n fa cu
oraul Kabul i cu cartierul american. Avea un singur loc de acces:
poteca pe care urcau acum. n afar de un masiv gola mult mai
nalt, care o ascundea n partea de sud, nu se compunea dect
dintr-un platou ngust de treizeci de metri pe treizeci, cu o casa
ruinat i dou tunuri.
Nu exista nici balustrad de protecie, nici parapet, iar solul se
138
oprea brusc n faa unei prpstii adnci de dou sute de metri, cu
pereii abrupi. n fiecare zi se trgea o salv de tun ca s se
anune miezul zilei. Colina mai servea turitilor ca loc de unde se
putea vedea panorama oraului Kabul. Numai cartierul Shar-I-Nau
era ascuns de alt colin, Koh-I-Azamai. Mai jos, n partea dreapt
a colinei, se ntindea o grdin mic, plin de farmec. Thomas
Sands ntinse braul.
i-au ales bine locul, spuse el. Este nconjurat de o zon
militar, interzis publicului. Este cu neputin s ajungi aici n
alt fel dect pe potec.
Sau cu elicopterul.
Americanul cltin din cap.
Nici vorb. Nu pot s angajez elicoptere americane ntr-o
operaiune ilegal care risc s mai fie i sngeroas.
Malko se uit n jos. Chiar n faa lui era o moschee micu i o
cldire mare ptrat, nconjurat de ziduri nalte: nchisoarea. n
dreapta, se vedea foarte clar cldirea imens a Ambasadei URSS.
Cu siguran c exista un motiv pentru care ruii aleseser
acest loc de ntlnire. Nici nu trebuiau s se duc mai departe.
Malko se gndea, dar nu gsi nici o soluie. Cu toate astea, nu
aveau dect patruzeci i opt de ore, dac Walli Gohar le spusese
adevrul. Gillian nu apruse i Malko i fcea griji din pricina ei.
Din pcate, nu se putea duce dup ea. Nici mcar nu tia unde se
afl playboy-ul afgan.
n aparen, Kabulul era la fel de linitit cu vacile i cu tinerii
hippie care se vnturau pe strzi. Chinezii se ascundeau n
ambasada lor. n fiecare diminea, masivul Mercedes 600 al
ambasadorului lua drumul Ministerului de Externe. Ambasadorul
chinez se aeza, bea puin ceai verde i atepta s i se spun
aceleai minciuni ca i ieri.
Ei, ce facem?
Malko tresri. Se uita mainal la colina din spatele lui, de parc
soluia ar ni din praful cenuiu. Afganii vor veni cu siguran
primii ca s supravegheze mprejurimile
Dac reueau s-i neutralizeze pe rui i s le ia locul, mai
aveau o mic ans s-i ia pe afgani prin surprindere. La primul

139
foc de arm, afganii i-ar mbarca imediat prizonierul
O scen i se art lui Malko n minte i nelese c, teoretic,
rezolvase jumtate din problem Se aez pe unul din tunuri i
continu s se gndeasc. Thomas Sands se roti n jurul lui nervos
i nelinitit. Malko nl capul. O lucire de emoie i lumina ochii
aurii.
Mi-a venit o idee, zise el. Dar am nevoie de oameni de
ncredere, nu de patu. Ai putea s-i chemai pe oamenii de care
am nevoie?
Cerei tot ce dorii.
Bine. M voi ntoarce la noapte.
Malko se gndea la Elko Krisantem i la cele dou gorile de la
CIA, Chris Jones i Milton Brabeck. i cunotea de foarte mult
vreme. Se ntoarse i l zri pe Lal care scotocea prin casa prsit.
Avea i el rolul lui. Ideea lui ncepea s prind contur.
Eu cobor pe jos mpreun cu Lal, spuse el. Nu m ateptai.
Nu are rost s atragem atenia.
Thomas Sands nu insist. Se urc n Toyota i merse cu spatele
deoarece era singura modalitate de a iei de pe platou. Malko se
angaj fr grab pe potec. n vrful colinei, se aflau la ase mii
de picioare altitudine i aerul era curat. Solul se afunda moale sub
paii lor.
*
* *
Noaptea, poteca era i mai impresionant. Malko i lsase
maina pe drumeagul de lng pod ca s nu atrag atenia. Avea o
lantern, dar prefera s nu o foloseasc. Gfind, simi n fine c
nu mai era urcu. Distingea n ntuneric umbra neagr a casei
ruinate. l durea plmnul drept. De cnd fusese rnit la Hong
Kong, nu mai putea s fac efort ndelungat.
Merse pn la primul tun i se aez pe el. Spectacolul era
feeric. n spatele lui, se vedea masa ntunecat a colinei Koh-I-
Sher. n fa. ntunericul era strpuns de mii de puncte luminoase,
desprite de umbra neagr a colinei Koh-I-Azarrrai. Nu se auzea
nici un zgomot, doar cte o main mai trecea din cnd n cnd pe
bulevardul Darulaman, pe ia marginea cartierului american.
140
Calmul chinezilor l ngrijora. i ei se strduiau s afle unde i
cnd va avea loc schimbul. Lu o piatr de jos i o arunc n hu.
Aceasta fcu un zgomot nfundat cnd czu n praf. Dac afganii
foloseau proiectoare - lucru puin probabil - puteau s se ascund
foarte uor pe colina din faa lor.
ntunericul era absolut. Va fi o lupt de negri ntr-un tunel. Iar
la mijloc se afla un om rnit, dar foarte important... Dac totul se
petrecea aa cum prevzuse el, i va lua revana de la colonelul
Kurt Pilz. Atunci l va omor.

141
Capitolul XVI

Malko nconjur masivul vehicul Volga cu roi foarte nalte i i


admir caroseria neagr i strlucitoare. Mai mirosea nc a
vopsea. n cteva ore, fusese nevoit s acopere cele dou dungi
roii. Munca fusese fcut n subsolul Ambasadei americane.
Acum fostul taxi semna cu una dintre mainile oficiale din
Ambasada URSS. Numai c ambasadorul avea un Zim imens. Noile
Volga cu linii moderne erau foarte rare n Kabul.
Credei c o s mearg? l ntreb Thomas Sands plictisit.
Consilierul de la CIA strivi cu nervozitate igara pe cimentul din
garaj. Malko i recptase ntreaga energie fizic.
Dac d Dumnezeu, zise el mai n glum, mai n serios.
Se uit la ceas. Era nou i jumtate. n zece minute, trebuiau
s plece. Totul depindea de un cronometraj perfect. De trei zile,
muncea ca un apucat, punnd cap la cap elementele planului su.
Chris Jones i Milton Brabeck erau la post de la apte seara.
ngheate i obosite de atta mers pe jos, cele dou gorile
adormeau din picioare. Dar erau totui n stare s-i foloseasc
armele. Acestea fuseser declarate la vam ca fiind arme de
vntoare. O vntoare mai puin obinuit
Lal i zmbea de pe bancheta din spate. mbrcat ntr-o salopet
neagr, croit pe msura lui, putiul era foarte mndru. Pe umr
avea o muschet capabil s arunce n aer tot centrul Kabulului.
Elko Krisantem, majordomul castelului din Liezen, nainte un
uciga n Istanbul, sttea pe scaunul din fa.
Juca cu laul aductor de moarte. Vechiul lui Parabellum Astra.
Proaspt uns i curat, se odihnea n curea. Avea tenul pmntiu
din cauza oboselii, fiindc zburase de la Viena pn la Kabul.
Odinioar fusese unul dintre cei mai de temut ucigai din Istanbul,
iar acum, slav Domnului, nu-i pierduse ndemnarea. Rolul lui
era primordial.
Malko porni motorul. Volga fcea zgomot ca un tractor. i fcu
semn lui Thomas Sands. Acesta inea n mn un mic walkie-
142
talkie cu care comunica cu cea de-a treia echip i poate cea mai
important, condus de Yacoub.
Volga iei din curtea ambasadei cu farurile stinse. Un Ford o
urm pn n piaa Patukistan ca s se asigure c nu era sub
urmrire, apoi acesta se ntoarse. Malko se angaja pe cheiul ce
mergea de-a lungul rului Kabul. Era ncordat i trist. Planul lui
era att de ndrzne, nct prea de-a dreptul incontient. Dac
unul dintre elemente cdea, era un om mort.
i mai rmsese de parcurs aproximativ o mil, nainte de a
ajunge la colina tunului de la amiaz. Cnd ajunse n faa
nchisorii, inu drumul drept pe bulevardul Sher-Shar-Mina, apoi
vir la stnga pe Aliabad Street i ajunse n fine n bulevardul
Darulaman pe o strdu ntunecat i plin de praf. Apoi o lu
spre nord, de parc ar veni de la Ambasada URSS.
Elko Krisantem tui discret. Silueta sa nalt prea i mai
aplecat.
Dac altea sa mi permite s fac o observaie, spuse el n
nemete, eu cred c nu va fi chiar att de uor.
n momentele de mare tensiune, Elko Krisantem devenea foarte
stilat. n restul timpului, se purta foarte degajat.
Malko oft, dar nu i lua ochii de la drum.
Dragul meu, Krisantem, noi nu suntem pltii ca s facem
lucruri uoare.
Acest noi l mguli foarte tare pe turc. Strngea laul aflat n
fundul buzunarului.
Volga rula cu vitez mic pe bulevardul larg i pustiu, slab
luminat. Malko ncetini i mai mult. n dreapta lui se deschidea
drumul care ducea la colina tunului de la amiaz.
*
* *
Malko puse o frn brusc, Farurile Volgi luminau hul. Poteca
fcea un viraj brusc att ct s ncap o main. Continu s
mearg cu viteza nti. Vrful se gsea la mai puin de o sut de
metri. nc nu vzuse pe nimeni. De jos, era imposibil s se
zreasc platoul. Se uit la ceas. Era zece fr zece. Ruii trebuiau
s plece chiar acum din ambasad.
143
Aprinse faza mare a farurilor i ntoarse volanul spre stnga. n
spatele lui, se deschidea ultima poriune de drum drept. Efectu o
manevr uoar, apoi se angaj pe potec n mararier. Acest lucru
era vital pentru cursul evenimentelor. Pe platou nu putea s
ntoarc fr s fac manevre Imediat, farurile luminar o
main oprit lng tunurile vechi. i simi inima n gt. Era un
Jeep mare rusesc. Dar nu era nimeni pe lng el. Puse frna de
mn, i strecur pistolul extraplat la centur i opri motorul.
nainte, i zise el lui Elko Krisantem.
Lal dispruse de mult n noapte, pe cnd urcau, n timpul
mersului. Cobor cu lanterna n mn, lsndu-l pe turc n
main. Luminile din Kabul formau un halou luminos pe fundalul
cruia se distingeau foarte vag siluetele. n spate, masa
impresionant a colinei Koh-I-Sher era i mai ntunecat. Malko se
aez n spatele Volgi i atept. Nu tia dac exista vreo parol
Aceasta era prima capcan
Se scurseser cteva secunde. Parc ar fi fost singur pe platou.
Se apropie de Jeep-ul rusesc, l ocoli i inima i mai tresri o dat.
Nu era nimeni nuntru.
Deodat, ceva se mic lng casa prsit. Malko se ntoarse.
Un fascicul de lumin mtur rapid platoul, oprindu-se o secund
asupra lui, apoi se stinse. Erau acolo. Malko rmase nemicat
lng Jeep. i lsa pe ei s se arate mai nti. i erau obligai s
ias din cas, altminteri tot planul se ducea de rp.
Mai mult ghici dect vzu mai multe siluete care naintau spre
el. El ntreb imediat n rusete cu voce seac i autoritar:
Unde este persoana dup care am venit?
Vorbea rusa la perfecie. Cineva i rspunse tot n aceeai limb:
Unde este colonelul Pukin? Numai lui i vom preda persoana.
Vine i colonelul Pukin, fcu Malko. S nu mai pierdem
timpul.
Uniforma ruseasc pe care i-o gsise Thomas Sands i venea ca
turnat. Afganul din faa lui prea impresionat.
Foarte bine, zise el n sfrit. Colonelul Pilz vi-l pred
personal.
Necazul prevzut nu ntrziase s apar. De fric, Malko ncepu

144
s simt nepturi n mini. Rmase nemicat n mijlocul
drumului, ntre jeep i Volga. Fiecare secund conta. Trebuia ca
generalul Lin Piao s se arate imediat. Altfel lucrurile se vor
complica enorm
*
* *
Volga colonelului Pukin iei pe poarta lateral a Ambasadei
URSS, trecu prin faa reclamei care fcea publicitate
restaurantului din apropiere i se ndrept spre bulevardul
Darulaman.
La bord erau cinci oameni din KGB. Doi dintre ei veniser
special din Takent, n misiune excepional i nite sinologi care
vorbeau un dialect al limbii chineze. Rolul acestora era s-l
identifice pe generalul Lin Piao. Unul dintre ei l ntlnise pe Lin
Piao la Beijing, cu ase ani n urm. Putea s-l ntlneasc din
ntmplare.
Erau cu toii narmai cu pistoale. oferul avea sub scaun o
puc de asalt de fabricaie cehoslovac. Ordinele erau s se duc
direct la aeroportul militar din Kabul ndat ce le erau verificate
actele i s se urce la bordul unui aparat Iliuin 18 care i atepta.
ase Mig-uri 23 staionau la Takent ca din ntmplare, decolnd
imediat ce aparatul Iliuin i lua zborul. Raza lor de aciune le
permitea s acopere aparatul sovietic pn n momentul n care
intra n spaiul aerian sovietic.
Colonelul Pukin se uit la ceas. Era zece fr zece. Vor ajunge
la timp la ntlnire. oferul puse brusc frn. Colonelul se aplec
peste scaunul din fa, furios c s-a lovit la genunchi.
Ce s-a ntmplat?
oferul era absolut surprins.
Tovare colonel, bigui el, nite oi
Pukin njur printre dini fr s se uite afar.
Ocolete-le, imbecilule!
Dar nu pot, mrturisi oferul, sunt prea multe.
De data asta, colonelul Pukin se uit pe geam. Tot bulevardul
Darulaman era acoperit cu oi! O turm imens de mioare ce
veneau de la Kabul i mergeau legnndu-se i behind,
145
nconjurnd Volga precum marea o stnc aflat n mijlocul ei. Se
ntindeau pe osea ct vedeai cu ochii.
Erau mii de oi murdare i slbnoage, ocupnd mijlocul strzii
i trotuarele. Dac ateptau dup ele, ar fi trecut o jumtate de
or.
Furios la culme, colonelul Pukin sri din Volga, alung oile din
apropiere lovindu-le cu piciorul, asurzit de behiturile disperate i
se ndrept spre un om care mergea n mijlocul lor. ndat ce putea
fi auzit, strig ct l inea gura n persan:
Elibereaz drumul! Pleac de aici cu oile tale blestemate!
Ciobanul se uita la el cam nuc. Pe Yacoub l prindea bine rolul
de idiot. S adune attea oi i costase pe cei de la CIA o mic avere.
Ca s nu-i mai pun la socoteal pe falii ciobani, tot patu ca i
el. ns rezultatul merita cheltuiala Rusul agit o arm Tokarev
grea i url:
Eliberai bulevardul imediat!
Yacoub i zmbi prostete, se bg printre oi i dispru n
ntuneric, lsndu-l pe colonelul Pukin s vorbeasc cu oile
Nebun de furie, se ntoarse la main lovind animalele cu piciorul.
Rmase fr cioban, oile se nvrteau n cerc pe bulevard. Acum
maina nu mai putea nici s dea napoi. Colonelul se urc n Volg
la fel de rou ca i epoleii.
Mergi printre ele, i ordon oferului.
Acesta trecu n viteza nti i aps pe accelerator. Volga ni
nainte. Pasagerii ei avur impresia c navigau pe un ocean de
ln. Behiturile de agonie a oilor clcate acopereau zgomotul celor
patru cilindri. Dup puin timp, roile din spate patinar brusc i
Volga aproape c se nvrti pe loc. Motorul cal. Oile erau mult
prea numeroase.
Colonelul Pukin simea c nnebunete. Afganii nu-l vor atepta
toat noaptea. Cobor iari din main i i chem n ajutor pe
ceilali. Acetia se aezar n fa i ncepur s ndeprteze oile cu
lovituri de picior. n spatele lor, Volga nainta ncet. Colonelul
Pukin ar fi vrut s gtuie cu minile lui fiecare oaie care i sttea
n drum. n sfrit, animalele se mai rrir. Cei patru oameni se
urcar n maina care o lu rapid din loc. Se fcuse zece i zece.

146
*
* *
Mai multe siluete se ivir din casa n ruine. Ochii lui Malko
ncepur s se obinuiasc cu ntunericul. Mai nti distinse o
form subire, ncadrat de doi brbai, apoi altele n spatele
acestora. Elko Krisantem cobor linitit din Volga i se post ca o
felin n spatele lui Malko. El era n civil. Micul grup se opri la un
metru de Malko. El aprinse lanterna imediat i ndrept fasciculul
de lumin nspre silueta mai subire.
i luaser ochelarii fostului demnitar chinez, ns Malko
recunoscu numaidect sprncenele stufoase i negre, nasul
aproape european, faa prelung i brbia puin moale. Generalul
Lin Piao clipi din ochi orbit de lumin. Cum era mbrcat n
costumul acesta mai mare dect el, prea mai slab i bolnav. Doi
afgani l susineau de subsuori. Privirea lui trecu repede peste
Malko fr s arate nici cel mai mic interes, de parc era drogat. n
spatele chinezului se afla colonelul Kurt Pilz, n civil, nsoit de ali
trei afgani. Orbit de lantern, nu putea distinge trsturile lui
Malko i nici prul blond ascuns sub cascheta ruseasc.
Elko! strig Malko.
Imediat, Krisantem naint. Mainal, cei doi gardieni se
ndeprtar de generalul Lin Piao. Turcul veni lng chinez. Ct ai
zice pete, el i trecu laul n jurul gtului i strnse uor. Chinezul
slobozi un sunet strangulat i ncerc n zadar s scape. n
privina asta, Elko Krisantem era nentrecut. Din dou micri,
laul i-ar fi strns carotidele generalului Piao, omorndu-l n cteva
clipe. Scrnetul colonelului Pilz destrm linitea
Ce vrea s mai nsemne i asta?
Imediat, se aprinse lumina unei lanterne care se opri asupra lui
Malko. Acesta scosese pistolul extraplat i l inea ndreptat spre
neam care exclam:
Dumneavoastr!
Da, eu sunt, spuse Malko. Vd c m-ai recunoscut,
colonele
Neamul njur printre dini.
Suntei nebun! Spunei-le oamenilor dumneavoastr s-l lase
147
n pace imediat pe generalul Lin Piao.
Cei doi afgani care l ncadrau pe chinez, artar ostentativ,
dou pistoale automate Tokarev. Linitit, Krisantem nu slbi nici o
clip laul.
l lum cu noi pe acest om, zise Malko. Am plasat de jur-
mprejurul colinei oameni narmai cu puti dotate cu lunet cu
infrarou. Dumneavoastr nu i distingei, ns ei v vd ca ziua.
Sunt trgtori de elit i v pot omor pe toi la semnalul meu.
Glumii, izbucni Kurt Pilz.
Malko ridic uor braul stng. Se auzi o mpuctur nfundat
din cauza amortizorului i parbrizul Jeep-ului se fcu ndri. O
alt mpuctur mprtie praful de lng piciorul colonelului. Se
auzise clar ricoeul glonului. n spatele lor, pe Koh-I-Sher se
zreau dou luminie. Chris Jones i Milton Brabeck se aflau la
posturile lor. Malko ls braul n jos.
Am tot timpul s-l omor pe omul acesta, zise deodat
colonelul Pilz. Nu m vei putea mpiedica. Prefer s-l vd mort
dect czut n minile voastre
Pistolul neamului se afla la un metru de capul generalului Lin
Piao, iar Malko tia c Pilz nu va ezita s trag. Chiar i cu preul
propriei viei. Era momentul cel mai delicat al operaiunii
i ncord auzul. Spera ca ruii s fi avut destule ncurcturi ca
s ntrzie mai mult de zece minute. Deodat, auzi un zgomot de
motor. O main urca cu for poteca ce ducea la colin. Lui Malko
i venea s zmbeasc de bucurie. Dac ar ti colonelul Pukin ce
l atepta n vrful colinei, nu s-ar grbi att de tare. Trebuia s-l
mai ntrzie mcar un minut.
Poate nu toat lumea e de aceeai prere, colonele, zise el cu
blndee.
*
* *
Chris Jones i Milton Brabeck ncepur s aib crampe, ntini
de mai bine de trei ore pe o pnz, pe o pant stncoas a colinei,
mbrcai complet n combinezoane, cu cagule i mnui negre,
erau ngheai bocn. n plus, putile cu infrarou cntreau o
ton fiecare. Lng el, Chris Jones i pusese Gyrojet-ul, micul
148
lansator de rachete de buzunar. Asta doar ca s-i descurajeze pe
cei care i luau prin surprindere. Milton i alesese o mitralier
scurt Uzi, cu vreo dousprezece ncrctoare.
Ecoul celor dou focuri de arm mai struia nc ntre coline.
Americanii vedeau nc prin vizor cele dou siluete verzi. Cu
armele lor. Puteau s omoare cinci afgani n mai puin de zece
secunde, ns colonelul ar fi avut timp s-l mpute pe generalul
Lin Piao. Brusc, auzir un zgomot de motor, iar nite faruri
luminar colina.
Uite-i pe rui, opti Chris Jones. Milton i dusese deja puca
la umr.
Volga apru pe platou i se opri la zece centimetri de primul
tun. Cele patru portiere fur deschise n acelai timp i ruii
coborr grbii.
*
* *
Colonelul Pukin rmase intuit locului de surpriz cnd ddu
cu ochii de imaginea din faa lui. Malko i se adres n rusete:
Colonele Pukin, colonelul Pilz vrea s-l mpute pe generalul
Lin Piao. Suntei de acord cu acest lucru?
Din trei pai, rusul se apropie i vzu pistolul ndreptat spre
ceafa chinezului. Pli i prinse mna neamului, ntorcnd arma
cu eava n sus.
Ai nnebunit! izbucni el.
Acum colonelul Pilz clocotea de furie.
Imbecilule, i arunc el. Vor s-l rpeasc! Nu putem s
facem nimic pentru c au oameni peste tot narmai cu puti cu
infrarou.
Rusul se uit la Malko strngnd din buze.
V batei joc de mine!
Malko ridic braul stng.
Dou focuri de arm se auzir unul dup altul de parc ar fi
fost unul singur. Pistoalele Tokarev cu care erau narmai afganii le
srir imediat din mini. Unul dintre ei scoase un urlet sfietor.
Osul cubit ieise din locaul lui. Malko i binecuvnt n gnd pe
Chris i pe Milton. Erau adevrai profesioniti
149
Ruii nepenir pe loc i nu mai ndrznir s scoat armele.
Malko se grbea s termine odat. Aceste focuri de arm puteau s
atrag atenia celor din fort.
l iau cu mine pe generalul Lin Piao, i zise el n rusete
colonelului Pukin. Dac ncercai s v opunei, vei fi mpucai
fr s avei timp s ripostai. Dumneavoastr trebuie s-i dai
ordine colonelului Pilz
Totul se juca acum pe o carte. Malko chibzuise ndelung.
Cunoscnd greutatea i ineria birocraiei sovietice, era convins c
niciodat colonelul Pukin nu i va asuma responsabilitatea de a
lsa s fie mpucat un ostatic de valoarea chinezului.
Venele rusului se umflar, se uit pe rnd la chinez, la colonelul
Pilz i la Malko, apoi deschise gura s spun ceva. Strngea nc
mna neamului.
Foarte bine, fcu el dintr-o suflare. Dar nu vei iei din
aceast ar. Nici el, nici dumneavoastr.
Auzite din gura ofierului din KGB, acestea nu erau vorbe n
vnt. ns trebuia s profite de momentul de relaxare. Malko i
ordon lui Krisantem n turcete:
Du-l n Volga.
Cu vechiul lui Astra n mna dreapt i cu laul n cea stng,
turcul ncepu s se deplaseze ncet ctre main, lipit de generalul
Lin Piao, astfel nct nimeni s nu-l poat mpuca fr s-l ating
i pe chinez.
Malko nici nu mai respir pn nu l vzu pe acesta urcat n
main. Nu fcuse nici cel mai slab gest de aprare. Cu pistolul n
mn, el se ddu napoi, fr s-l slbeasc pe rus din ochi.
Simea c acesta pndete prima greeal, primul moment de
neatenie.
Cnd ajunse la Volga, era transpirat tot. Dei temperatura
depea cu puin zero grade. Ridic mna cu pistolul puin mai
sus.
Dac v micai nainte ca eu s ajung la poalele colinei, vei
fi mpucat.
Se urc n vehicul i porni motorul. Era momentul cel mai
delicat. Dac prezena lui nu valora prea mult, mcar rmnea

150
ideea trgtorilor de elit ascuni pe colin.
Un rus ncerc s nainteze un pas ctre Volga. Glonul rico
pe eava veche din bronz, la zece centimetri de pieptul lui.
Colonelul Pukin njur n oapt, cu o ur atroce ntiprit pe
chip. Avea impresia c tria un comar. S peasc una ca asta
chiar la el acas!
Cele dou stopuri ale mainii lui Malko disprur dup curb
pe potec. Timp de aproape un minut, ruii i afganii rmaser
cumini ca nite menhiri. Dup aceea, colonelul Pukin se repezi la
maina lui njurnd. Nici un glon nu l opri.
Parc se aflau n basmul cu Frumoasa din pdurea adormit,
n clipa n care era atins de bagheta magic. Colonelul Pilz se
repezi la marginea prpastiei, urmat de doi afgani. Farurile aprinse
ale Volgi lui Malko se vedeau foarte clar.
oferul de la KGB ntoarse maina furios, gata-gata s cad n
prpastie. Cnd se urca n main, colonelul Pukin se ntoarse i
i art pumnul lui Kurt Pilz.
M-ai trdat, url el. Totul a fost numai din vina
dumneavoastr!
Palid, neamul nu scoase o vorb. Se urc i el n Jeep-ul
rusesc. Ar fi vrut s scotoceasc toat colina ca s-i prind pe
trgtorii de elit, dar merita mai mult s-i prind pe fugari.
Ascuns dup o stnc, Lal vzu Volga lui Malko hurducndu-se
pe crarea ngust. Imediat aprinse cu chitocul fitilul Bickford.
Volga ncetini, iar el se urc din mers. Era ncntat.
Dup trei minute, n clipa n care roile mainii ruseti intrau n
poriunea surpat, se auzi o explozie. Botul Volgi se ridic ntr-o
ploaie de pietre, de flcri i de praf. Apoi ca ntr-un film dat cu
ncetinitorul, vehiculul greu se rsturn ntr-o parte i se rostogoli
n rp. Prin portierele deschise din cauza ocului, dou corpuri
zburar prin aer i se prbuir puin mai jos.
Jeep-ul colonelului Pilz abia avu timp s frneze, ca s nu se
prvleasc n prpastie dup maina ruilor. Volga se rsturn cu
roile n sus i rmase aa. Pe portiera smuls, colonelul Pukin
iei din vehicul, se ridic i plec cltinndu-se pe picioare,
netiind ncotro se duce.

151
Neamul se duse repede njurnd de mama focului s-i ajute pe
rui. Dar se mpiedic de o piatr i czu ct era de lung.

152
Capitolul XVII

Cele dou Mercedesuri negre nir cu toat viteza din


intersecia strzii Bebe Mahrg cu Strada Potei. Surprins, Malko
strivi frna cu violen i ntoarse volanul spre dreapta. Lumina
alb a farurilor l orbi. Iar el nchise ochii. ocul avea s fie
ngrozitor.
oferul celuilalt vehicul reui s-l evite. Dar nu putu s-i
redreseze maina care se izbi de un felinar ntr-un zgomot
ngrozitor de fiare turtite. Se auzi o explozie, iar Mercedesul fu
nghiit de o jerb de flcri. Din el reuir s ias trei brbai.
Erau chinezi.
Cellalt Mercedes se oprise de-a curmeziul strzii Bebe Mahrg,
blocndu-i lui Malko drumul spre ambasad. Acesta njur ncet.
Chinezii fuseser alertai de focurile de arm i veneau s vad ce
se ntmpl. Unul dintre ei cobora deja din Mercedesul care nu
pise nimic i alerg spre Volga. l va recunoate imediat pe
generalul Lin Piao.
Malko ddu napoi i travers n zigzag intersecia. n cteva
clipe, afganii i ruii vor fi pe urmele lor.
Tot n mararier, Malko se angaj pe podul Moscheei Pol-I-Besti.
Dup aceea, vir i se ndrept n vitez spre cartierul bazarului.
Surprini, chinezii sttur pe gnduri destul ct el s poat
disprea. ns, n acest ora pustiu, lipsit de un trafic intens. l vor
gsi cu uurin.
Deodat Lal l btu pe umr. i fcu semn cu mna spre partea
stng a bulevardului pustiu. Putiul spuse o fraz de neneles i
i fcu semn s opreasc n faa unei pori din lemn. Malko se
ntoarse spre Krisantem.
Pzii maina. Lsai-o mai ncolo i ncercai s ajungei la
ambasad. Spunei-i lui Thomas c suntem undeva prin bazar.
Cobor i deschise portiera din spate, apoi l prinse pe generalul
Lin Piao de bra. Chinezul se ls cuminte n voia lui. Parc era
drogat, Krisantem demar imediat. Malko nu i fcea griji pentru
153
el. n Coreea, turcul scpase din situaii mult mai dificile.
Deocamdat el era iepurele hituit de vntori. Undeva n Kabul,
Chris i Milton erau n drum spre Intercontinental.
Lal deschise poarta care ddea ntr-o strdu mrginit de
magazine nchise. n urma lui Malko auzi scrnetele cauciucurilor
unei maini ce intra pe bulevard cu toat viteza. Trecu prin faa
porii din lemn fr s ncetineasc.
Susinndu-l n continuare pe chinez, Malko l urm pe Lal.
Merser vreo dou sute de metri pn ajunser la un grdule care
nconjura un imens teren viran. Micuul patu ddu la o parte trei
panouri i trecu naintea lui Malko. Acesta se lovi de un obiect din
metal. Ghici de jur-mprejur formele impresionante i negre
nvluite n ntuneric. Se aplec i recunoscu cutia. De viteze a
unui camion. Se aflau ntr-un cimitir de maini.
n noapte se auzi deodat un zgomot, cineva strig i un omule
brbos se ivi cu o lantern i cu o ditamai bta n mn Lal fugi
spre el. Avu loc o discuie ntre cei doi, apoi Lai l invit pe Malko
s-l urmeze. Se strecurar printre bucile de caroserii strivite,
printre piese separate i ruginite i ajunser n spatele unui
antier. Lai o lu pe o scar ce se balansa i care ducea la o galerie
unde erau pstrate mainile reparate. Putiul deschise portiera
unui Opel vechi care mirosea a mucegai.
Malko l mpinse pe chinez nuntru i se aez lng el. Dei
era un frig teribil, el era lac de sudoare. Lai se ghemui afar dup
obiceiul lui, cu o grmad de batoane de dinamit alturi de el.
Ocupau o poziie strategic fiindc singurul acces la galerie era
scara. Cu Lal, ar fi fost nevoie de un regiment ca s-i scoat de
acolo. n noaptea asta mai mergea, dar ce vor mine diminea? Cu
ruii, chinezii i cu afganii pe urmele nu vor reui niciodat s
ajung la ambasad. Malko ochii sfrit. Nici nu i ddu seama
cnd a adormit.
*
* *
Elko Krisantem opri Volga n ntuneric i se strecur afar.
Urmritorii lui erau la mai puin de o sut de metri. Cobor n
albia rului secat, se poticni printre bolovani i urc pe malul
154
cellalt. Se auzi pocnetul unor portiere, strigte i apeluri n
chinez. Apoi o rafal de arm automat. Dar el se adpostise deja
n spatele unui zid fcut din pietre. Se instal confortabil n
aceast ascunztoare cu Astra pe genunchi. Oricum, era mai puin
periculos dect dac s-ar plimba pe strzile necirculate. Cnd se
va lumina de ziu, se va duce la ambasad. Noaptea, i era
imposibil s gseasc locuina lui Thomas Sands. n plus, aceasta
putea fi supravegheat.
Turcul se zgribuli. Era aproape la fel de frig ca i n Coreea. Se
strduia din rsputeri s nu adoarm. Pe cellalt mal nu se mai
auzea nici un zgomot de motor. Chinezii terminaser de inspectat
Volga i plecaser. Krisantem regret sincer c nu avusese timp s.
O transforme ntr-o main-capcan. De cnd fusese n Coreea, nu
i mai putea suferi pe chinezi.
*
* *
Malko se trezi tresrind, netiind unde se-afla. Avu nevoie de
mai multe secunde ca s-i dea seama: generalul Lin Piao dormea
lng el ca un butean, cu capul lipit de portier i cu gura
deschis care i dezvelea dinii inegali.
Cineva btu n geam. Era Lal, proaspt ca un boboc de
trandafir. Lui Malko i se fcu ruine De data asta, putiul l
aprase. l privi gnditor pe chinez. Dac cineva i-ar fi spus
vreodat c va dormi ntr-o bun zi alturi de urmaul lui Mao, n
mijlocul unui cimitir de maini din Kabul
Se fcuse ziu. Uurel, ca s nu-l trezeasc pe Lin Piao, el
deschise portiera i cobor. Piciorul stng i amorise i trebui s-l
maseze puin ca s poat merge Lal l privea zmbind.
Cimitirul de maini era pustiu. Malko se uit la ceas. Era apte
dimineaa. Oraul se trezea, se auzeau mainile pe bulevard, n
fa, pe o colin gola, se nlau nite metereze n genul Marelui
Zid Chinezesc. O dat cu ridicarea soarelui ncepeau i problemele.
Nu puteau s stea aici la nesfrit, iar s umble prin ora fr
protecie era curat nebunie. Nu-i rmnea dect s se roage ca
Elko s fi ajuns la ambasad.
Se urc din nou n main. Lal ncerc s-i explice ceva prin
155
semne, apoi dispru pe scara din lemn. Malko l vzu strecurndu-
se printre mainile i camioanele stricate.
i era foame i sete, iar oboseala i accentua golul din stomac. Se
uit cu tristee la uniforma lui ruseasc, ifonat i murdar. Asta
nu era o meserie pentru un gentleman.
*
* *
Malko lu pistolul extraplat. O femeie ascuns ntr-un chadri
negru se ndrepta direct spre scara lor. Brusc, o siluet se furi n
spatele ei. Lui Malko i venea s strige de bucurie. Era Yacoub
urmat ndeaproape de Lal.
Femeia ajunse prima lng main. Yacoub rmase la baza
scrii. Malko naint. ndat ce femeia fu la adpost de privirile
celor de jos, i scoase chadri-ul cu un gest rapid.
Dei se afla ntr-o situaie tragic, lui Malko i venea s
izbucneasc n rs cnd l recunoscu pe Thomas Sands.
Americanul ns nu avea o mutr prea vesel. Mnerul pistolului
automat i ieea din curea i prea epuizat.
Unde este?
Acolo, n main.
Thomas Sands se aplec i l cercet pe chinezul care dormea.
Aproape un minut rmase nemicat, apoi se ridic schimbat la
fa.
Ei este, murmur el, este chiar el.
Malko i mai domoli entuziasmul.
Poate, ns deocamdat suntem blocai aici. Doar dac nu
avei o baghet magic s ne fac invizibili
Americanul prea dus la mii de mile deprtare.
Ascultai, ncepu el. Chiar dac ar trebui s spm, un canal
ca s aducem un portavion, v promit c vei iei de aici amndoi.
Malko nu aprecia acest gen de licene poetice n momentele cele
mai dificile. i era a doua oar cnd americanul i pomenea de
ideea cu portavionul.
V mulumesc pentru portavion, zise el cu rceal, dar ar
trebui s-ncepei cu un ceai cald. Oricum, ar fi mult mai simplu.
Ceai, fcu Thomas Sands cu un aer absent.
156
Ca i cum eroii i-ar srbtori victoriile cu ceai.
Este un dezastru. Oraul a fost ntors pe dos. Ast-noapte,
am crezut c ambasada va fi asediat de chinezi. Se nvrteau n
jurul ei vreo douzeci, precum pisicile pe lng un canar
Afganii l-au trezit pe ambasador pe la ora apte ca s-i spun c
oamenii din CIA au comis un atentat oribil asupra unor militari
afgani.
i ambasadorul ce le-a spus?
C nu a fost CIA.
Asta aranja totul, n afar de principala problem. Malko oft.
n afar de ultimele nzdrvnii, avei vreo idee cum s
scpm de aici?
Thomas Sands scutur din cap.
Momentan, nu am nici una. Scotocesc prin tot oraul i
bineneles, au plasat cte un agent afgan dup fiecare copac de pe
Bebe Mahrg Road. A avea nevoie de un tanc s v duc la
ambasad
Ce s-a ntmplat cu ceilali?
Chris Jones i Milton Brabeck sunt la Intercontinental. Le-am
spus s nu ias n ora. Elko Krisantem este la ambasad. i lui i-
am interzis s se mite de acolo.
Ai fcut foarte bine, spuse Malko.
La nevoie, putea s mai gseasc un general chinez, dar nu i
un majordom ca Elko Krisantem.
Capul caraghios al lui Yacoub se ivi de pe scar. Era foarte
mndru de ceea ce fcuser oile. Iar pierderile fuseser
nensemnate Deodat, auzir strigte i urlete care veneau din
bulevard. Yacoub i ncord auzul, apoi zise:
Nu este nimic deosebit. O demonstraie pentru un student
care a fost ucis n urm cu cinci ani
Acum se distingeau clar sloganurile ieite din gtlejurile sutelor
de tineri. Lui Malko i veni o idee.
Ce fac? ntreb el.
Yacoub ridic din umeri.
Oh. Nu sunt ri. Defileaz prin ora cu pancarte i din cnd
n cnd se opresc s asculte discursurile. Dup aceea, se duce

157
fiecare la casa lui.
i poliia?
i las n pace. Poliitii nu sunt narmai. Altfel, ar fi un
masacru.
Ochii aurii ai lui Malko strluceau de parc dormise
dousprezece ore.
Yacoub, zise el, ducei-v i cumprai trei chadri. De
preferin, negre.
*
* *
Banderola din pnz plin de sloganuri n afgan flutura n timp
ce primul rnd de demonstrani se opri n loc. Generalul Lin Piao
fusese mbrncit i era ct pe ce s cad. nfurat n chadri, lui
Malko nu i mai era deloc frig. Chinezul era ncadrat de el i de
Thomas Sands, sprijinindu-l fiecare de subsuoar. Lai se nvrtea
pe lng ei, fiind atent s nu le adreseze nimeni nici un cuvnt i
fiind pregtit s organizeze o diversiune la primul semn de pericol.
Yacoub se mut n primul rnd. De el depindea acum succesul
ntregii operaiuni. Brusc, Thomas Sands i ddu un cot lui Malko
i sufl:
Privii!
Un Mercedes negru se oprise ca s lase loc demonstranilor s
treac. n el erau patru chinezi morocnoi. Oraul trebuie s
geam de afgani, de rui i de chinezi care i cutau. De cnd se
amestecaser printre manifestani fr nici o neplcere,
parcurseser deja doi kilometri, traversnd rul Khaybar i trecnd
prin faa hotelului Spinzar. Acum se opriser n mijlocul parcului
Zarnegar. n spatele lor se gsea piaa Patukistan de unde pleca
bulevardul Bebe Magh ce ducea la Ambasada SUA. ns
manifestanii nu preau c au de gnd s-o ia pe acolo. La treizeci
de metri de ei, lng o moschee roz, vizavi de hotelul Kabul, se
oprise un alt grup de manifestani. Nite poliiti panici i
indifereni ncadrau cortegiul, de departe, dar fr s intervin.
Puin mai ncolo, veneau patrule clare. Dac schimbau drumul, o
peau. Iar la vreo posibil razie, Malko nici nu voia s se
gndeasc.
158
Deodat, Yacoub se strecur lng ei. Aproape fr s-i mite
buzele, patu zise:
Asta e.
Dup aceea, plec spre primele rnduri. La un moment dat,
generalul Lin Piao se fcu greu n braele lui Malko. Thomas Sands
njur printre dini. Chinezul leinase.
Malko l scutur puin de braul de care l susinea, dar nu
observ nici o reacie. Asta mai lipsea! Nu putea nici s-i ridice
chadri c s vad ce avea. Poate c era mai simplu: din cauza
foamei i oboselii.
Din fericire, chinezul era uor, iar mulimea foarte dens, nct
nimeni nu i putea da seama Ce se petrecea. Deodat Thomas
Sands njur printre dini:
Privii, spuse el. Tipul n costum deschis este un agent de-al
colonelului Pilz.
Malko zri un brbat cu o musta groas care i examina cu
grij pe toi manifestanii. Privirea se opri asupra lui Malko,
ntrzie, apoi continu s se uite la ceilali. Malko avu impresia c
inima i va sta pe loc. Apoi agentul se pierdu prin mulime,
observndu-i pe agitatori.
Un strigt n englez i biciui brusc auzul lui Malko, neateptat
i nepoliticos: U. S., go home!
Acesta venea din primele rnduri. Accentul nu era formidabil,
ns afganii se strduiau s se pun la punct cu limbile strine.
Linitit i elegant, manifestanii pornir din nou, ntorcnd
spatele cartierului Shar-I-Nau. Malko crezu c recunoate vocea lui
Yacoub care striga: U. S., go home! Thomas Sands oft:
Doamne, de s-ar ndrepta spre ambasad!
nc o dat, o demonstraie antiamerican va servi cu prisosin
interesele CIA.
*
* *
Doar o sut de metri i desprea de poarta cu grilaj a
ambasadei. ns, cea mai periculoas sut de metri. Malko i inu
respiraia. Nu departe de ambasad, erau nite civili ntr-un Jeep
rusesc, care nu puteau fi dect ageni din KGB.
159
Lin Piao aproape c i revenise, dar prea foarte slbit. Malko
ncercase s vorbeasc cu el n englez i n rus, dar nu reuise.
Yacoub urla n continuare U. S., go home! gata s-i sparg
pieptul. Ajunsese s conduc el manifestaia. Cei care purtau
banderole l urmar asculttori.
Treptat, treptat, distana se micora. Cu o infinit uurare,
Malko zri colul grilajului. Thomas Sands njur. Porile nalte
erau nchise. Dup ele, doi pucai marini narmai cu M 16
stteau de paz. Iar n fa, staiona un Ford pe care putea foarte
bine s scrie cu litere de foc: ageni. Erau afgani.
Cei cu banderole se oprir. Primul rnd se gsea la douzeci de
metri de poart. Un orator ncepu s asmut mulimea, dar nu era
vocea lui Yacoub. Acesta se ivi lng Malko ngrijorat.
Repede, spuse el. Poliia a primit ordin s mprtie
manifestanii. Plecai!
Thomas Sands i Malko i mbrncir amndoi odat pe vecinii
lor. n cteva clipe, ajunser n primul rnd.
Va trebui s ne suim pe gard, sufl americanul, numai s nu
trag tmpiii tia n noi
O parte din personalul ambasadei se adunase n grdin i
urmrea manifestaia. Unii dintre ei fceau chiar i fotografii.
Deodat, Malko simi o mn care l prinse de bra. Se ntoarse.
Era mustciosul. Acesta i spuse ceva n persan. Apoi, simind
rezistena braului, strig. Malko se desprinse din strnsoare cu
brutalitate. Comedia luase sfrit.
Protejai-m, i strig el lui Thomas Sands.
Ct ai clipi, acesta l puse pe umr pe generalul Lin Piao i se
npusti n spaiul deschis. Thomas Sands se ncaier cu afganul.
Deodat, acesta ip i i ddu drumul americanului. Lal i
mplntase un cuit n rinichi. Sands se eliber i, din trei salturi,
veni lng Malko. inndu-se cu minile de grilaj. i strig pe
pucaii marini:
Deschidei, pentru Dumnezeu, sunt eu, Thomas Sands!
Dar uit c se deghizase Se debaras n sfrit de chadri i
ajunse lng poart n culmea isteriei. Speriai, pucaii marini
sttur pe gnduri. n spatele lor, portiere la Mercedesului pocnir.

160
Patru afgani nir din el narmai cu pistoale i se npustir
printre manifestani.
Ajutai-m! strig Malko.
mpreun cu Sands l ridic pe Lin Piao ca pe un sac i l trecu
peste gard. Chinezul czu n partea cealalt pe peluz i rmase
nemicat. Unul dintre ageni trase un foc de arm n aer. Malko i
ddu seama c nu vor reui s ajung la poarta cu grilaj.
nchisorile din Kabul nu se bucurau de o reputaie prea bun
Dar neobositul Lal se ivi dintr-o dat. Se ntoarse, strig ceva n
patu i agit un baton de dinamit. Imediat, cei din primele
rnduri se ddur napoi urlnd. Prini n nvlmeal, agenii
afgani fur clcai n picioare. Cele cteva secunde fur de ajuns ca
pucaii marini s deschid poarta. Thomas Sands i terminase
repertoriul de njurturi. Lal, tot agitnd batonul de dinamit,
intr la timp pe poart nainte de a fi nchis.
Epuizat, Malko crezu c o s leine. Dup ce i scosese chadri-
ul, ngenunche lng Lin Piao i l eliber i pe el de acel vemnt.
Chinezul era galben ca ceara i avea buzele vinete. Malko se aplec
i i ascult inima: btea foarte slab.
Un medic, repede! strig el. O s moar!

161
Capitolul XVIII

Thomas Sands rdea ca un apucat. Un rs dement care i


nghe lui Malko sngele n vene. De cnd l cunotea, nu l
vzuse niciodat depind stadiul unui rs cuviincios. n ce hal
putuse aceast veselie s-i deformeze chipul frumos ns acest
acces de rs nervos i sec avea ceva nspimnttor.
Americanul se uit la Malko cu o privire pierdut, absent, cu
ochii i mai aii ca de obicei.
Poftim, zise el pur i simplu.
i ntinse lui Malko textul btut la main al unei telegrame
descifrate. Malko citi cu atenie, oprindu-se asupra fiecrui cuvnt
i simi cum tot sngele i se scurge n picioare.
Telegrama era trimis de secretarul de stat ctre Ministerul de
Externe. n termeni fr echivoc, Departamentul de Stat ddea
ordin expres autoritilor americane de la ambasada din Kabul s-l
predea pe generalul Lin Piao omologilor chinezi. Singura condiie
suspensiv era s fie eliberai treizeci de prizonieri americani
reinui n nordul Vietnamului. Malko arunc foaia de hrtie pe
birou. Era o aberaie. Acum cnd Lin Piao se afla ntr-o ncpere
din ambasad, cnd era de ajuns s-l urce ntr-un elicopter
american aflat n grdin ca s-l duc la Kandahar
Dei foarte slbit, chinezul era n siguran. Fusese ndopat cu
calmante i era greu s te nelegi cu el. Interogat de sinologul
ambasadei; el refuza s poarte un dialog. ns generalul Lin Piao,
urmaul lui Mao Tze-Dong se simea foarte bine.
Luai-o i pe asta, zise Thomas Sands dndu-i alta telegram.
Aceasta venea de la David Wise i l felicita cu cldur pi Malko
i pe Thomas Sands pentru fantastica lor reuit Nu tie stnga
ce face dreapta Malko zise cu o voce pe care reui s o
controleze:
Sunt sigur c l-au schimbat pentru un lucru foarte
important, m refer din punct de vedere politic. Iar n legtur cu
prizonierii, nu este n zadar.
162
Thomas Sands l aprob.
Bineneles. Dar e greu de nghiit aa ceva. Cel puin ar fi
trebuit s-l pstreze pn cnd preedintele se ducea la Beijing. L-
ar fi pus n bagaje drept cadou de reconciliere
Ceea ce se petrece e puin cam ciudat.
n orice caz, fcu americanul, rolul nostru nu s-a ncheiat.
Trebuie s veghem ca totul s fie bine
Ruii stteau mereu la pnd, iar CIA va lucra mn n mn
cu chinezii din Beijing. Lumea s-a ntors cu susul n jos.
Sper c Mao ne va trimite mica lui carte roie cu dedicaie,
zise cu amrciune Malko.
Americanul oft cu foc.
Sper mcar s nu avem necazuri.
Malko i lu rmas bun de la american i se sui n Toyota.
Merse ca un automat pe Bebe Mahrg Road i se pomeni n faa
palatului regal. Se simea gol i epuizat. Chris Jones i Milton
Brabeck dormeau la Intercontinental, iar Elko Krisantem n
cartierul bazarului. Malko i spuse c posibilitatea de a-l preda pe
Lin Piao chinezilor era un atu enorm pentru Statele Unite. Dar se
simea totui frustrat. Gillian plecase chiar n dimineaa asta din
Afganistan mpreun cu soul ei. Dar nu i luase rmas bun de la
Malko.
Brusc simi o nevoie acut s o revad pe Afsaneh. Dar nu ca
s-i mulumeasc. Avusese i ea un mic rol n recuperarea
chinezului.
*
* *
Lungit n patul lui, Malko visa. Dup tensiunea nervoas din
ultimele zile, simea nevoia s se odihneasc, s stea la soare i n
lux. Dac ar putea s-o ntlneasc din nou pe Afsaneh! Cu ea
putea s plece la Karachi, s ia un Transorient i s se ndrepte
spre Bangkok Dup aceea, vor vedea ei Cteva zile la Pattaya,
sub soarele din Golful Siam nu i vor face ru. n schimb, era
tentant s mearg cu Transasian al companiei Scandinavian
Airlines la Bali. Cu siguran c i-ar plcea i lui Afsaneh. Dac nu
cumva o ducea s guste luxul i rafinamentul de la Mandarin, n
163
Hong Kong. L-ar fi oferit o adevrat cin chinezeasc, alctuit
din nousprezece feluri de mncare
De acolo, de ce nu ar trage o fug i pn la Tokio? Iarna, n
Japonia era uimitor de frumos. De acolo s-ar fi desprit,
ducndu-se fiecare ncotro voia. El putea s aleag ntre cele dou
modaliti de a ajunge n Europa: fie prin Scandinavian Airlines,
cu Transpolarul Tokio-Copenhaga. Pe la Pol, fie cu Transsiberianul,
via Moscova-Siberia.
Gndurile i vagabondau n continuare, apoi se hotr c, pn
la urm. Se va duce doar la Pattaya. Un loc ideal pentru luna de
mire. Dup ce fcea turul anticarilor din Bangkok, lua din nou
Transasian cu destinaia Copenhaga i Viena, n singura escal la
Takent, putea s-i rennoiasc provizia de caviar i de votc
ruseasc. Caviarul rusesc nu avea fineea celui iranian, ns ce s-
i faci, la rzboi, ca la rzboi Numai c, nainte de a pleca din
Afganistan, mai avea de reglat nite conturi cu colonelul Kurt Pilz..
Un etaj mai jos, Chris Jones i Milton Brabeck ncercau s se
conving c tot ce mncau n acest hotel nu era otrvit. Pentru mai
mult siguran, Chris luase de la ambasad o canistr cu ap din
America ca s se spele pe dini i s-i fac un du sumar. ara
asta plin de praf, fr canalizare, i ngrijora extrem de mult.
Telefonul sun. Cnd recunoscu vocea optit i blnd a lui
Afsaneh, lui Malko i veni s strige de bucurie.
Tocmai m gndeam la dumneavoastr, spuse el cu
sinceritate. Nu tiam cum s v gsesc.
Vrei ntr-adevr s m vedei?
Vocea era ncordat i trist. Dar i cald.
Da.
Ea oft, de parc i era greu s se hotrasc.
Bine. V explic imediat. ntrebai de Ambasada Japonia! Se
afl n cartierul Shar-I-Nau. Vizavi, este o porti verde de lemn.
Batei, eu v voi atepta.
*
* *
Afsaneh prea i mai fragil i mai delicat, mbrcat ntr-un
compleu tunic, pantalon dintr-un brocard albastru i greu. i
164
ls liber prul lung care i ajungea pn la coapse. Degetele erau
ncrcate de inele, iar n urechi avea nite cercei splendizi cu
rubine. Se vedea c se machiase cu mult grij, nct ochii preau
aproape stilizai.
Intrai, l invit ea cu timiditate.
Ea nchise portia din lemn i strbtur o grdin ca s ajung
la o cas joas n stil californian. nuntru era cald i plutea n aer
un miros necunoscut. Livingul mare era plin de covoare, de perne
i de platouri din aram puse direct pe podea. Afsaneh se aez cu
graie pe o pern, cu picioarele sub ea.
Malko veni lng ea puin surprins. De obicei, tnra afgan era
grbit, nelinitit, reinut i ngrozitor de sfioas. Or, acum l
primea ca o adevrat curtezan. El se aplec i i srut mna.
Parc suntei regina din Saba.
Afsaneh rse ca o feti.
Cred c sunt mai puin frumoas ca majoritatea femeilor pe
care le-ai ntlnit pn acum.
Ea se uita la Malko cu o intensitate aproape dureroas. El se
aplec i o srut. Ea i napoie srutul imediat, cu pasiune,
sprijinindu-se de el. Trebuie s se fi parfumat din belug, cci tot
corpul i mirosea puternic. Pe nesimite, ea se ls puin pe spate,
antrenndu-l i pe Malko. Pentru prima dat, i simi corpul
rspunzndu-i, aproape cu furie, fr nici o reinere. Ca s
prentmpine pericolul, el o ntreb:
Suntem acas la dumneavoastr?
Afsaneh scutur din cap.
Nu. Este casa unei prietene. A plecat pentru cincisprezece zile
la tribul Kuchi.
Nu v e team singur cu mine?
Ea l msur din nou din cap pn-n picioare.
Nu.
A vrea s v mulumesc, spuse Malko. Dac am reuit, a
fost i datorit dumneavoastr. Mi-ar plcea s v ofer ceva
frumos! La care visai de mult timp.
Buzele tinerei tremurar.
Putei s-mi druii ceva care m-ar face fericit mult timp de

165
acum ncolo
Ochii ei de gazel erau umezi de emoie. Apoi, ea ntoarse capul
n alt parte i deschise o sticl de votc pus pe o tav.
tiu c v place votca, spuse ea.
Dumneavoastr nu bei?
Nu am nevoie de alcool ca s fac dragoste, spuse ea cu voce
grav.
De data asta, era clar. Iat de ce se gtise i se machiase. Se
repezi brusc la Malko. oldurile dansau lipite de el o saraband
neateptat, nduiotoare i stngace.
El i mngie cu blndee pieptul, iar ea se ls n voia lui
gemnd de fericire. Cnd mngierea i atinse curba oldurilor, ea
se ddu uor napoi, apoi se destinse imediat i l srut ptima,
cu o abilitate neateptat, n timp ce l dezbrca. Totul se petrecu
foarte repede. Pe sub compleu nu mai purta nimic. Tot trupul era
parfumat. Malko strnse tot prul n pumn i l rspndi n fa,
ascunzndu-i snii i sexul.
V iubesc, spuse Afsaneh. Vreau s fiu a dumneavoastr.
Acum.
Ea l contempla pe Malko cu aviditate tandr i patetic. Minile
ei lungi abia ndrzneau s-i ating pielea, de parc i-ar fi fost
team. Lui i venea greu s cread c era fecioar, cci era att de
fericit, att de mulumit, att de vesel. Era subire, cu snii
mici, cu olduri nguste, pntece plat i picioare foarte lungi
Cu o blndee nfiorat, ea i plimb degetele pe corpul lui
Malko. El vru s se ridice. El trebuia s-o mngie, nu ea. Dar fata
rezist i murmur:
Las-m pe mine.
Uurel, cu obstinaie i rafinament, minile i gura i mngiau
trupul lui Malko. Lungit lng el, cu capul n dreptul pulpelor, ea
l agasa cu mii de atingeri, cu opriri brute, cu sinuoziti, ca s-l
excite mai tare, fr un cuvnt, cu ndemnare i cu tandreea
unei femei adevrate. Zri printre gene sfrcurile snilor ntrite i
simi un val brusc de dorin.
Plcerea l subjuga, violent i ireversibil. Deodat, gura tinerei
n cuprinse ca pe o prad. Mngierea se prelungi cteva secunde,

166
stngace, dar de nenvins. Apoi Afsaneh, l ridic i gura ei o atinse
pe a lui Malko. Se oglindi n ochii lui aurii cu o expresie totodat
naiv i plin de ncntare.
i scutur capul i i rsfir prul pe pntecele lui Malko, de
parc ar fi vrut s-i ascund opera Prin zidul acesta mtsos,
ea l mngie cu o blndee nepmntean. Din cnd n cnd, gura
ei se oprea asupra lui, simindu-i cldura prin pr.
Malko nu se mulumea prea uor. Plcerea i cretea nencetat,
populat de viziuni de toate culorile, de ncordri, de relaxare.
Uneori prul negru l biciuia ca o crava de catifea, alteori l
nvluia ca o blni cald i mtsoas. Nu mai avusese niciodat
o senzaie att de stranie, ca i cnd Afsaneh ar fi vrut s-i spun,
prin intermediul acestei mngieri sofisticate, tot ce simea pentru
el.
Malko simea c nu va putea rezista mult timp acestui
tratament. Exist limite pe care nici un gentleman nu poate s le
treac. O smulse cu fermitate pe Afsaneh de lng el. Pletele i
alunecar pe pntece, ns ea se ls, se ntinse pe spate gfind,
cu ochii nchii, acoperindu-i faa cu minile. Nu el o poseda, ci
ea i se oferea.
Cnd Malko se ntinse ncetior lng ea, l cuprinse n brae,
iar dinii se nfipser n gtul lui, ca i cum ar fi dorit s rmn
prins de el pentru totdeauna. El vru s o mngie, dar ea nu-l
ls. Ea l dorea pe el. nvins, Malko se ls n voia ei. Cu cea mai
mare grij i blndee, el o atinse, de parc ar fi fost un ritual, apoi
se afund mai mult i mai mult. Cu ochii deschii, cu privirea vie,
trist i fericit, Afsaneh se oglindea n ochii lui aurii.
Malko i trecu braul pe sub ea, cuprinznd-o de mijloc i o lipi
brusc de el. Ea ip, apoi i muc buzele. i nfipse unghiile n
umerii brbatului care tocmai i devenise amant. n privirea ei se
citea cea mai mare bucurie din lume.
Malko ncepu s se mite din nou. ncet, ncet, tnra se cabr,
i veni n ntmpinare, rmase nemicat ca o scndur, pe urm
se lipi iari strns de el. Gemur i ipar amndoi odat. Ea
optea cuvinte de neneles, att de lipit de el, de parc ar fi vrut
s-i intre sub piele. Multe minute n ir, nu l ls s se desprind

167
de ea nici mcar cu civa milimetri, cu o for nebnuit la o
fiin att de fragil. Parc se prbuise orbit ntr-o stare de
incontien. Cnd Malko se mic, ea l reinu murmurnd:
Nu vreau s plecai.
Lacrimile i inundaser ochii, iar buzele tremurau. Lui Malko i
era team c i se fcuse ru. Dar ea cltin din cap cu un surs de
ncntare.
Nu. Asta este ultima oar cnd fac dragoste cu un brbat
care mi place.
El o mngie pe pr.
Nu fii att de pesimist.
O s m mrit cu Walli Gohar, spuse ea linitit. Din
dimineaa asta, sunt oficial logodnica lui. Prinii mei au fost de
acord.
Malko crezu c nu a auzit bine.
Walli Gohar! Credeam c nu-l putei suferi!
Dar nu pot s-l sufr!
Atunci de ce v mritai cu el?
Ea se codi, apoi zise ncetior:
Nu pot s fac altfel. M va pr. M-a ameninat c le spune
tatlui i unchiului meu c din cauza mea ai reuit s dai
lovitura. C eu v-am furnizat informaiile Dac m prte. M
vor ucide sau m vor nchide muli ani de acum ncolo Aa c
prefer s-l iau de brbat
Malko rmase mut de dezgust.
Fugii din ar, m ocup eu de asta. La New York, nimeni nu
poate s v fac nimic ru.
Ea cltin din cap.
Nu pot. Aici este patria mea. n America sunt o strin i nu
cunosc pe nimeni. mi iubesc familia i sunt obligat s rmn.
Acest lucru ar omor-o pe mama. O s m mrit cu Walli Gohar.
Numai c va suferi o umilin cumplit din partea mea cnd i va
da seama c nu sunt virgin. n fiecare zi i voi aminti c am fost a
dumneavoastr. Va nnebuni de furie.
Ochii tinerei femei scprar de plcere. Era i mai frumoas.
Dac se va plnge familiei dumneavoastr?

168
Afsaneh zmbi rece i cu rutate.
Nu va ndrzni vreodat. i va fi prea ruine. Toat viaa va
trebui s triasc cu aceast tain. Va regreta c m-a luai de
nevast.

169
Capitolul XIX

Drumul se ramifica, i intersecta serpentinele i se ntrerupea,


escaladnd colinele roiatice i pleuve de pe platourile nalte.
Cerul era de o limpezime neobinuit. Malko privi n spatele lui.
Cadillac-ul negru lsa n urma lui o dr glbuie de praf care
forma nori groi deasupra solului. Trebuia s fac un efort serios
ca s-i dea seama c se aflau la trei mii cinci sute de metri
altitudine, chiar n centrul Afganistanului.
n acest peisaj dezolant i slbatic, luxoasa limuzin prea
absolut nepotrivit. Strngnd volanul, Chris Jones se lupta cu
gropile i ncerca s nu strice suspensia mainii.
n spate, generalul Lin Piao prea s fi adormit ntre Thomas
Sands i Milton Brabeck. Malko nu tia cum reacionase cnd
ambasadorul i adusese la cunotin c l va preda pe chinez
compatrioilor si. Cu alte cuvinte, l condamna la moarte De la
nceputul acestei cltorii, nu scosese o vorb. Uneori privea n
deprtare prin geamurile fumurii, apoi nchidea din nou ochii
negri. Malko prefera s nu se ntoarc spre el. Murea de ruine.
Ct vedeai cu ochii, drumul era pustiu. Bine c, din cnd n
cnd, se mai vedea n deprtare dra de praf lsat de vreun
vehicul. Afganii promiseser c vor bara singura pist ce ducea la
Band-I-Mir i la Bamian. Asta n cazul n care ruii vor avea chef
s ncerce ceva.
Malko zri deodat jos petele albstrui formate de lacurile din
Band-I-Mir. O salb de cinci lacuri cu apa limpede de un albastru
nchis, izolate ntr-un peisaj selenar, departe de tot i, de toate.
Ajungem imediat, zise el.
Drumul erpuia pe deasupra lacurilor. O caravan de cmile i
o turm de oi aprur la o curb. Chris Jones frn brusc.
Animalele se mprtiar fugrite de dou fetie. ndat ce i
adunar turma, ele se ntoarser ca s priveasc limuzina lung,
neagr, lucru neobinuit n lumea lor linitit i anacronic.
n faa lor apru o falez nalt, roiatic. Semna puin cu
170
munii golai din Arizona. Jos, clipocea apa extraordinar de
cristalin i de albastr a salbei celor cinci lacuri, spate la trei mii
cinci sute de metri altitudine.
Malko ls geamul n jos i imediat n main ptrunse un nor
de praf glbui. Milton Brabeck cu o mitralier Seggern pe
genunchi, se sufoc. Era o arm experimental, cu un ncrctor
masiv asemntor cu cel al btrnelor Thomson, dar de calibrul
douzeci i doi. Amortizorul imens o fcea s semene cu o arm de
marian. i duse repede batista la nas. Praful dintr-o asemenea
ar trebuia s fie plin de microbi.
Oprii, ordon Thomas Sands.
Chris Jones staion pe un refugiu aflat la marginea drumului.
Tot portbagajul era ocupat de un puternic radioemitor, capabil s
bat la mai mult de cinci sute de kilometri. O anten lung se
balansa n vnt, n spatele mainii.
Thomas Sands i Malko se ddur jos din limuzin. Afar btea
un vnt puternic i rece. Vrtejuri de praf se ridicau la civa metri
de sol. Peisajul era grandios. Ct vedeai cu ochii, se ntindeau
numai piscuri pleuve i fr vegetaie, de un rou superb. Din loc
n loc, cteva turme de capre pteau o iarb aproape inexistent
Se gseau la numai cinci sute de kilometri de Kabul i se
pomenir deja n alt lume, slbatic i neospitalier. n timpul
nopii, temperatura scdea repede la minus cincisprezece grade.
Americanul se duse la marginea falezei. Mai erau cteva dune,
apoi o pant abrupt pn la lacul din mijloc ce prea safirul unui
inel. Pe malul cellalt al lacului, se zrea o moschee micu la care
veneau s se roage ciobanii din ctunele rare nirate pe aceast
ntindere deertic de pmnt. Thomas Sands njur.
Unde naiba sunt?
Chinezii ar fi trebuit s fie aici cel puin de o or. Nu erau ei
oamenii care s ntrzie. Malko simea o ghear n piept, avnd o
presimire rea. S fie mcar din cauza altitudinii. Oare ce se va
ntmpla n continuare? Se apropie de Thomas Sands care scruta
deprtrile.
Ce facem n cazul n care nu vin?
Americanul prea ngheat de frig.

171
Vor veni, spuse el. Totul a fost aranjat la New York. l vor pe
tipul sta cu tot dinadinsul. Dac ar aprea pe Fifth Avenue, s-ar
aduna mai mult lume dect ca s vad o farfurie zburtoare
Dar ce v mpiedic s chemai prin radio un elicopter?
suger Malko. Nici mcar nu ar trebui s mai trecem prin Kabul.
Pn la Kandahar nu sunt mai mult de dou ore de zbor
Thomas Sands cltin din cap.
S-au stabilit termenii schimbului.
Dar cum vei ti c s-au inut de cuvnt?
Prin radio. ndat ce primesc semnalul. l predau pe
generalul Lin Piao.
i dac nu-l primii?
Figura americanului se schimonosi de o strmbtur.
l iau napoi i l expun pe Fifth Avenue ntr-o vitrin cu
geamuri blindate. Haidei s ne apropiem de lacuri.
Se urcar din nou n Cadillac. Geamurile se acoperiser deja de
o pelicul glbuie de praf. Maina rul vreo zece minute, apoi
ajunse la captul opus al falezei. Dup aceea, merser pe o pist
plin de curbe care cobora la cel de-al doilea lac.
S rmnem aici, propuse americanul. O s vedem cnd vin.
Vntul sufla din ce n ce mai tare. Un cioban se ivi de nicieri,
se nvrti puin pe lng main, apoi dispru la fel de repede cum
apruse. Malko i spuse c acest final de misiune avea ceva
neadevrat. Pentru ce ceruser chinezii o ntlnire att de stranie,
cnd era mult mai uor s-l predea pe generalul Piao la ambasada
lor din Kabul? Poate i pentru c ruii supravegheau drumul spre
Pakistan i la Kabul aveau braul lung.
Iat-i, zise deodat Malko.
De ctva timp, el supraveghea colinele roiatice din spatele lor.
Un nor de praf galben se vedea avansnd pe pist. Sands alerg la
Cadillac i se ntoarse foarte ngrijorat cu binoclul.
Ei sunt, spuse el. ns, n loc de o singur main cum ne-
am neles, vd dou Mercedesuri i trei Jeep-uri.
Se repezi la Cadillac i ridic receptorul. n cteva secunde
obinu Kabulul i ncepu s vorbeasc repede n casc. Norul de
praf se mrea vznd cu ochii, Malko lu binoclul, apoi i strig

172
americanului:
Au mitraliere!
Thomas Sands nchise imediat.
Ne trimit ajutoare din Kandanar, spuse el. Dar cred c vor
ajunge prea trziu. n cel puin dou ore.
S plecm, suger cu pruden Chris Jones. Avem cel puin o
jumtate de or avans.
Cu toate astea, gorilei nu i lipsea curajul. ns peisajul acesta
grandios i chinezii l inhibau. Thomas Sands se uit ta el cu mil.
Unde s ne ducem? Doar nu avem aripi. Drumul se oprete
aici. Mai departe nu merge nici o main.
S nu ne pierdem cumptul, interveni Malko. Aceast
desfurare de fore poate c nici nu este ndreptat mpotriva
noastr. La urma urmelor, sunt i rui pe aici
Americanul strnse buzele.
S v aud Dumnezeu!
Malko ncepea s neleag de ce chinezii ceruser s se
ntlneasc n acest loc pustiu. La Kabul nu prea puteau s se
plimbe cu mitralierele pe capota mainii.
ncpnat ca un catr, Chris Jones porni i prsi pista. Solul
era acoperit cu un strat gros de praf i de noroi, presrat din loc n
loc cu nite tufe ciudate pe care le pteau caprele. Merse
aproximativ dou sute de metri, apoi opri. n fa se deschidea o
pant lent, lung cam de o sut de metri pn la marginea
falezei. La trei sute de metri mai jos, apa linitit i albastr a celui
de-al treilea lac sclipea n soare.
Se ntoarse pe jos pn la pist, lsnd maina generalului Lin
Piao n paza lui Milton. Cei trei brbai se uitau cum se mrete
norul de praf glbui. Mercedesul 300 mergea ncadrat de dou
Jeep-uri. Era maina ambasadorului Chinei. Acum se vedeau cu
ochiul liber mitralierele uoare montate n Jeep-urile chinezilor.
Mercedesul 300 se opri pe pist la douzeci de metri de grupul
americanilor. Cele trei Jeep-uri ncadrau maina din fa. Malko
observ ntr-unul din ele o mitralier cu eava ndreptat spre cer.
Una dintre portierele din spate se deschise i cobor un chinez
mbrcat ntr-un pardesiu albastru. i ceilali erau tot n albastru

173
tip Mao. n afar de oamenii din Jeep-uri, nici unul nu prea s fie
narmat. Chinezul care coborse din Mercedes se ndrept cu pai
repezi spre americani, escortat de trei compatrioi. Avea prul
destul de lung, pieptnat pe spate, o fa rotund i buze foarte
subiri. Thomas Sands ridic sprncenele i l art cu degetul.
Dumneavoastr nu suntei ambasadorul! Suntei oferul lui.
Unde este ambasadorul?
Chinezul scutur din cap.
Ba eu sunt ambasadorul. Am fost ntotdeauna. oferul meu a
fost ucis adineauri de rui
Vorbea prost engleza, cu un accent siflant i nazal ngrozitor.
De rui?
Acum era rndul americanului s se mire. Chinezul adug
nepstor:
Colonelul Pilz le-a dezvluit ora i locul ntlnirii. Ne-au
ateptat nainte de Charikar. Noroc c escorta noastr nu a
ntrziat la ntlnire. Trebuie s ne grbim cci tiu c ne vor ataca
cu elicoptere.
Ce mai nseamn i povestea asta cu ruii? ntreb sec
Thomas Sands. Guvernul meu mi-a dat ordin s-l predau pe
generalul Lin Piao ambasadorului Chinei din Kabul. Unde este
ambasadorul? Eu l cunosc, nu suntei dumneavoastr! Cine mi
garanteaz c dumneavoastr reprezentai ntr-adevr Guvernul
Republicii Populare Chineze?
Venii cu mina, spuse simplu chinezul.
Se ntoarse. Sands i Malko venir n urma lui, lsndu-l pe
Chris de vorb cu trei chinezi care i ajungeau pn la mijloc.
Mercedesul 300 era gurit n partea stng ca o strecurtoare.
Geamurile fuseser spulberate, iar portbagajul avea urme de
gloane. Malko nconjur vehiculul. Se uit i nuntru. Pe
bancheta din spate era ghemuit un cadavru. Un chinez plin de
snge, intuit locului de moartea neateptat.
A fost oferul meu, se auzi o voce n spatele lui Malko. Noi
inem ascuns funcia pe care o avem n realitate n ambasad.
Thomas Sands i Malko se privir uimii. Din partea chinezilor
te puteai atepta la orice. Oricum, asta nu avea prea mare

174
importan acum.
nc nu am primit unda verde, zise americanul.
Dumneavoastr ai aranjat totul n legtur cu schimbul?
Chinezul pru profund ocat.
Noi nu ne lum niciodat cuvntul napoi, spuse el pe un ton
sec. i nici prietenii notri nord-vietnamezi. (Se uit la ceas.)
Prizonierii au fost eliberai acum o jumtate de or. Putei s v
interesai.
M duc.
Americanul alerg la Cadillac, n timp ce Malko se apropie de
Chris Jones. Toate astea nu nsemnau nimic. Erau nconjurai de
chinezi, izolai la sute de kilometri de orice ajutor imediat. n ciuda
vntului rece, chinezii din Jeep, mbrcai doar n cmue subiri
albastre, preau s nu sufere de frig. Chiar i la aceast altitudine
gndirea neleapt a lui Mao i dovedea eficacitatea
Americanul se ntoarse cu pai mari, crispat i cu ochii mai
saii ca oricnd. Se propi n faa ambasadorului.
Tot nimic, l anun et laconic.
O expresie plin de nedumerire strbtu privirea chinezului.
Trebuie s avei ncredere n noi, spuse el cu voce enervat.
Ruii pot sosi dintr-o clip n alta. V-am spus c sunt pe urmele
noastre
Americanul i zmbi cu rceal i i plimb privirea peste
colinele pleuve. Pe marginea prpastiei, Cadillacul prea
minuscul.
Fr prizonieri, nu facem schimbul, spuse el.
O rafal de vnt strni praful glbui care nvlui brusc Cadillac-
ul. Tensiunea crescuse n mod imperceptibil. Una dintre mitraliere
pivot i se ndrept spre grupul de americani. Chris Jones trase
sigurana mitralierei lui. La nevoie, putea s elimine una dintre
armele automate. Dup aceea, era numai bun de dus ia Arlington,
cimitirul agenilor merituoi. Parc se fcuse dintr-o dat cald.
Predai-ni-l pe generalul Lin Piao, se rsti chinezul.
Tonul nu mai era conciliant ca la nceput. Americanul cltin
din cap.
Nu.

175
Deodat, unul dintre chinezi se aplec la urechea
ambasadorului. Acesta ntoarse capul imediat. Exclam ceva i
faa i se lumin.
Uitai-v, le spuse el celor trei americani cu un ton
triumftor.
Subit, sute de furnicue aprur pe crestele din spate, la vreo
doi kilometri distan. Se vedeau i dincolo de lacuri, pe drumul
care erpuia la poalele falezei nalte.
Toate furnicuele se ndreptau spre locul n care se gseau ei.
Malko zri coloane de oameni care mergeau cu pai repezi. Erau
nc departe ca s poat distinge amnuntele. Malko i Sands se
privir ngrijorai.
Ce nseamn asta? ntreb americanul.
Vin compatrioii, spuse blnd ambasadorul chinez. tiai de
existena lor fiindc ai fcut o sintez n acest sens. Sunt nomazi
din Nuristan. Le-am cerut s ne vin n ajutor. Sunt cu sutele, iar
muli dintre ei au arme.
De aceea ceruser chinezii ca ntlnirea s aib loc la Band-I-
Mir. Aveau aici serviciul de securitate. Bineneles, la scara lor. Nici
mcar ruii nu veneau aici s de cu ochii de ei. Deci aceti nomazi
misterioi cu tranzistoare i ngrijorau att de tare pe afgani.
Avangarda armatei chineze!
Americanii priveau n tcere furnicile care se deplasau ncet i
aliniate. n mai puin de o or, ajungeau pe marginea lacului.
Chiar dac cei din Kandahar trimiteau elicoptere, ei vor fi
nconjurai deja de aceast mas uman. Thomas Sands i aminti
de chinezii care au cobort pe fluviul Yalu i au mturat pur i
simplu trupele generalului Mac Arthur, n urm cu, douzeci de
ani. Foloseau exact aceeai metod. Se schimb la fa, iar Malko
observ imediat acest lucru, nbuindu-i furia. Chinezii le
ntinseser o plas n care czuser cu succes! Brusc i veni o idee.
nainte ca Thomas Sands sa apuce s deschid gura, el zise:
Cred c este absurd s le inem piept. l aduc pe generalul Lin
Piao.
Fr s-i lase timp americanului s protesteze, porni spre
Cadillac, nfundndu-se pn la glezne n praful gros.

176
Cnd l vzu, Milton cobor din main. Malko i spuse repede
cteva cuvinte. Gorila se uita la el uimit..
Suntei nebun de legat! protest el.
Nu avem timp de discuii, rspunse Malko pe un ton sec.
Transmitei-i mesajul lui Thomas Sands.
Gorila plec n goan. Milton era nmrmurit. Malko i arunc o
privire generalului Lin Piao. Acesta se uita la compatrioii lui. Cnd
l vzu pe Malko, lu atitudinea de la nceput, plin de indiferen.
ns buzele abia i se micau i respira cu greutate.
Mainal, Malko se aez pe scaunul moale i porni motorul.
Capota vibr imperceptibil. Acion ncuietoarea electric a
portierelor. Milton uotea ceva la urechea americanului. Brusc
dezndejdea lui se transform ntr-o bucurie slbatic. ntoarse
capul i zri fumul albstrui care ieea din eava de eapament. Se
ntoarse imediat ctre ambasadorul chinez.
Domnule ambasador, ncepu el, vi-l voi preda pe compatriotul
dumneavoastr numai atunci cnd se va ncheia trgul i v vei
ine promisiunea.
Chinezul cltin din cap viclean i sigur pe el.
Nu avei unde s fugii. Nici mcar pe jos. Suntem peste tot.
Thomas Sands cut privirea diplomatului i spuse rar,
apsnd pe fiecare cuvnt:
Dac ncercai s facei ceva, persoana care, se afl la volanul
mainii o va arunca n lac. Nu vei avea timp s v opunei.
Pentru prima oar chinezul rmase descumpnit.
Doar nu vrea s se sinucid?
Ba da, dac trebuie.
Aceste vorbe l fcur pe ambasador s rmn pe gnduri. Se
ntoarse i ncepu s discute cu compatrioii lui. Dar n acest timp,
furnicile se apropiau tot mai mult.
Brusc, aprur pe cer, venind dinspre vest, cinci punctulee
negre. Erau elicoptere. Inima lui Thomas Sands i treslta n piept.
Acest lucru nu schimba cu nimic situaia, dar ajuta totui la o
echilibrare de fore. Cei din Kandahar acionaser repede.
*
* *
177
Malko ncerca s nu se mai gndeasc, urmrind ce se ntmpl
n oglinda retrovizoare. Staia radio-recepie era deschis n
permanen i se mai auzea din cnd n cnd cte un prit.
Mai apsa cteodat pe pedala acceleratorului ca s se asigure
c motorul mergea n continuare. Dac trebuia s acioneze, era
vorba doar de o secund. naintea lui, imaginea grandioas i
irezistibil a falezei roiatice i atrgea n permanen privirea. O
prticic din el striga c era stupid s se omoare n acest mod,
ns era contient c o va face. Uneori, n mprejurri tragice,
fatalismul lui de tip slav rbufnea la suprafa. Miza era imens.
Chinezii nu trebuiau s-i nele adversarii atrgndu-i n
negocieri care vor veni. Deodat, el zri elicopterele.
*
* *
Sunt ruii, strig Thomas Sands.
Aparatele masive se nvrteau acum deasupra lor, la nlime
foarte mic. Nite elicoptere de mare capacitate de fabricaie
sovietic, cu nsemnele armatei afgane. Ambasadorul chinez strig
la rndul lui ajuns n pragul isteriei:
Trebuie s ni-l predai imediat pe generalul Lin Piao. O s o
s
Nu v pierdei cu firea, spuse americanul, sunt afganii.
Probabil c sunt surprini s vad atta lume n colul sta de
deert. De obicei, aici nu vin dect tinerii hippie
Deodat, un elicopter cobor ncetior la dou sute de metri i se
aez pe sol ntr-un nor gros de praf. Celelalte patru continuau s
se nvrt cu un bzit nfundat. n vrful coastei apru o coloan
de nomazi. Ambasadorul chinez ltr un ordin scurt. Mitralierele
din Jeep-uri se rotir i luar drept int aparatul care tocmai s-a
aezat pe sol.
Praful glbui se mai domoli puin.. Ua lateral era deschis.
Mai muli brbai n costume de zbor i narmai srir jos:
Chinezul fcu ochii i mai mici. Erau albi. Nu afgani Fr s
se mite, ambasadorul lans un ordin i eava uneia dintre
mitraliere se ls pe orizontal.
Pcniturile seci l fcur pe Thomas Sands s tresar. Mici
178
vrtejuri de praf nir n jurul elicopterului. Chinezii trseser n
mod voit cu rafale foarte scurte. Cai nite viespi uriae, celelalte
elicoptere se lsar pe vrfurile ce nconjurau pista. Unul dintre ele
bara drumul primei coloane de chinezi. Ambasadorul ridic
degetul galben i fin, ndreptndu-l spre Thomas Sands:
Predai-mi-l imediat pe generalul Lin Piao.
Americanul ridic braul fr s se ntoarc. Era semnalul
convenit cu Malko:
Nu!
Nu o fceau pentru cei treizeci de prizonieri. Dar, dac i vor
obinui pe chinezi s nu i in promisiunile, s-a terminat definitiv
cu soarta negocierilor viitoare.
Oamenii din cele cinci elicoptere coborr cu grij. Erau cu toii
albi. Nomazii se apropiaser i veneau ncet spre punctul n care
se adunase un numr incredibil de mare de oameni. n spatele
brbatului din fruntea coloanei, Malko zri eava unei mitraliere
uoare Ruii aveau s fie secerai de aceast gloat de oameni.
Dar existau puine anse ca ei s fi venit aici s asiste la
deznodmnt. Unul care se va amuza copios va fi colonelul Kurt
Pilz. Nu se descurcase prea ru.
Vom pune mna pe general cu fora, l avertiz ambasadorul
chinez cu o voce grav. Suntei proti. Asta nu e soluia corect.
Soluia corect, i-o tie americanul, este s respectai
termenii schimbului.
Chinezul nu l mai asculta. Ddu un ordin. Una dintre
mitraliere se roti i l amenin pe Thomas Sands. Cu gura uscat
i ncet, americanul ls braele n jos. Nu i va rezista mult timp
lui Malko. Era o prostie pentru un tnr i strlucit membru al
CIA s sfreasc n acest col grandios, dar pierdut n inima
Afganistanului. Ambasadorul Chinei slobozi un strigt gtuit cnd
auzi motorul Cadillac-ului scrnind.
*
* *
Lui Malko i trebui o fraciune de secund ca s-i dea seama ce
semnificaie avea semnalul lui Thomas Sands. Minile asudate i se
lipiser de volan. Avea s moar. Furios: se strdui s nu se
179
gndeasc. Aps cu ferocitate acceleratorul Cadillac-ului.
Vehiculul greu fcu un salt nainte, iar roile dinapoi aruncar un
val de praf galben care i nvlui pe chinez.
Ca un automat, el crmi volanul, virnd uor, astfel nct
maina s ajung perpendicular pe falez. Apoi se ls pe spate i
izbucni n rs. Ce moarte stupid!
Cadillac-ul prea c plutete n praf. i mai rmneau cteva
secunde pn la prpastie. Kilometrajul indica patruzeci i cinci de
mile. Din cauza prafului, avea impresia c merge mai repede. Mai
aps pe accelerator. Faleza se apropia de el cu toat viteza.
nchise ochii..
Reducerea brusc a vitezei, l proiect pe Malko cu capul n
parbriz. Se uit instinctiv la piciorul drept: pedala de acceleraie
era apsat la maximum. ns indicatorul kilometrajului arta
spre zero. El lu imediat piciorul de pe pedal, apoi l aps brusc.
Motorul puternic scrni, se auzi scritul cauciucurilor din spate
i un miros de ars. Maina se opri de tot de-a curmeziul
drumului, ntr-un nor gros de praf care acoperi i parbrizul. Malko
avu impresia c tocmai a aterizat pe Lun.
Deschise portiera dndu-i un brnci cu umrul i privi n jurul
lui. Cadillac-ul se oprise la zece metri de prpastie, cu roile de
dinapoi nfundate n praf pn la jumtate. Nu observase c
stratul se ngra spre margine. Ar fi avut nevoie de un elefant ca
s urneasc din loc cele trei mii de livre ct cntrea limuzina.
Praful se aez ncet. ncet, iar el reui s disting grupul de
chinezi i pe cei trei americani.
Se auzi o rafal. Mitraliera chinezilor porni s trag. Praful srea
la doi metri deasupra capotei. El se arunc n main i escalad
scaunul din fa. Un singur lucru i mai rmnea de fcut: s-l
execute pe generalul Lin Piao ca s nu cad viu n minile
chinezilor. Scoase pistolul extraplat i l ndrept spre prizonier.
Dar nu apuc s apese pe trgaci. Nu omorse niciodat cu snge
rece fr s fie ameninat.
Chinezul se uita la el ngrozit. Murmur singurul cuvnt
englezesc pe care l tia:
Please

180
Apoi, fr s mai stea pe gnduri, deschise portiera i ni
afar. Malko nu avu timp s fac nici o micare. Generalul Piao
btu aerul cu braele i se prbui n praf la civa metri de
main, exact n momentul n care se auzi o voce n staia radio.
Printre mpucturi, Malko auzi vocea clar i apsat a unui
american care ntreba:
Thomas Sands, Thomas Sands, suntei pe recepie?
Parc s-ar fi aflat la douzeci de metri de el. Malko aps pe
buton.
Aici adjunctul lui Thomas Sands, spuse el. Cine suntei?
Legtura dumneavoastr din Kabul, zise acesta. Totul este
bine, repet: totul este bine. Putei s facei schimbul. Noi am
obinut ce am cerut
Era puin cam trziu.
Dar au ntrziat, observ Malko.
Urm o mic pauz, apoi vocea grav relu:
Nu. Noi am comis o greeal. Ei au ales ca punct de reper ora
dup GMT. ns noi nu ne-am gndit c s-a trecut deja la ora de
iarn. Oricum, asta nu are prea mare importan.
Malko prefer s ntrerup legtura. Nu de alta, dar ar fi fost
nepoliticos. Deschise portiera i se trnti n praf, la adpostul
mainii. Generalul Lin Piao era culcat pe burt n faa Cadillacului.
Se aplec i l ntoarse cu grij.
Ochii omului numrul doi din China popular erau larg
deschii. Buzele se mai micau nc, ns glonul l nimerise chiar
sub ochiul drept i i ptrunsese n creier. Un firicel de snge i se
prelingea pe gt.
Malko se simi cuprins de o imens oboseal. nfruntase toate
primejdiile i fcuse toate eforturile ca s se ajung aici! l lu pe
chinez n brae i l ridic. Dei murise, era teribil de uor.
ncetior, ca s nu fie observat de chinezi, iei din adpostul pe
care i-l oferise limuzina, se ntoarse i se ndrept spre ei, purtnd
cadavrul pe brae. Picioarele i alunecau n stratul gros de praf,
aerul rarefiat nu i oxigena ndeajuns plmnii i i se prea c
respir foc.
Era ntr-adevr ziua greelilor tragice. Care om din lumea

181
civilizat putea s se ndoiasc de drama care se petrecea acum pe
acest platou pierdut undeva n Afganistan. ntr-unul dintre cele
mai frumoase coluri din lume?
Elicopterele ruseti nu se micaser din loc. Vreo cincisprezece
oameni erau adunai lng fiecare dintre ele. ncet, ncet, coloanele
de nomazi ncepur s-i nconjoare, invadnd platoul ncet i
inevitabil. Vreo treizeci de chinezi cu apa rece pn la genunchi,
traversau mlatinile dintre lacuri ca s ajung n spatele lor
narmai pn n dini. Capul generalului Lin Piao se legna n
ritmul pailor lui Malko. Praful i intrase deja n gura cscat.
*
* *
Ambasadorul Republicii Populare Chineze era pmntiu la fa.
Contempla trupul compatriotului su zcnd n praful galben de
parc ar fi fost o fantom. Se aplec i pipi carnea din jurul rnii.
Un strop de snge nchegat i rmase pe degete, dar nu ndrzni s
se tearg de paltonul mortului.
ncet, ncet, nomazii fcur roat n jurul grupului, la vreo
sut de metri, fr s scoat un sunet, exact n faa elicopterelor
ruseti. Acestea nu manifestaser nc nici o intenie de ofensiv.
Erau acolo i ateptau, tiind c, mai devreme sau mai trziu,
chinezii tot aveau s plece din Band-I-Mir. Oricum, era locul ideal
pentru o rpire
mi pare ru, spuse Thomas Sands.
i el privea cu mil cadavrul generalului Lin Piao. I se zbtea
ochiul stng. Tensiunea fusese prea violent. Malko sttea nc la
volan Din cnd n cnd, se ntorcea spre limuzina neagr,
masiv, care fusese ct pe ce s-i serveasc drept cociug. Thomas
Sands tui discret.
Trebuie s plecm, zise el. V aparine. Ai putea s ne
mprumutai civa oameni s ne ajute s scoatem maina din
nisip?
Ateptai, spuse chinezul. Eu nu pot s iau cadavrul cu mine.
Suntem nevoii s-l ardem.
S-l ardei?
Ambasadorul nu i lua ochii de la cadavru.
182
Dac vrem s-l lum, m va costa viaa multor oameni de-ai
mei. A fi sacrificat-o bucuros pentru cineva viu, nu pentru un
cadavru. Acum, cu ct va disprea mai repede, cu att va fi mai
bine
Thomas Sands ridic din umeri puin mirat.
Cum dorii.
*
* *
Malko i terse fruntea plin de sudoare. Cnd soarele era la
amiaz, era aproape ia fel de cald ca n Kabul. Aezaser corpul
chinezului pe un pat de pietre. De o jumtate de or, chinezii se
strduiau s stropeasc cadavrul cu benzin scoas din rezervorul
Cadillac-ului i al Mercedesului. Se aezar cu toii n cerc, cu
figuri grave.
Ambasadorul aprinse un pumn de chibrituri i le arunc pe
pieptul fostului urma al lui Mao. O flacr glbuie ni trosnind,
apoi tot corpul fu cuprins de vlvtaie dintr-o dat. Prul arsese n
cteva secunde, iar pielea ncepu s-i schimbe culoarea i s se
umfle.
Astfel se termina aventura omului care voise s-l sfideze pe Mao
Tze-Dong. Datorit paltonului mbibat cu benzin, corpul ardea
mocnit i uniform. O rafal de vnt i nvlui pe cei de fa ntr-un
nor de fum acru. Chinezii rmaser nemicai.
Dup un sfert de or, ambasadorul ddu ordin s se arunce i
ultimele dou canistre cu benzin ca s anime focul. Faa ajunsese
deja de nerecunoscut.
Descumpnii, ruii nu reacionaser n nici un fel. Oricum, era
prea trziu. Generalul Lin Piao nu mai era dect un trup anonim.
Fumul devenise acum negru, acru i neccios Depii de
situaie, Chris Jones i Milton Brabeck nu mai scoteau o vorb.
Thomas Sands se ntoarse ctre ambasador:
O s-l lsai aici?
Chinezul se uit la el ocat.
Corpul va fi dus n China i predat familiei.
Asta nsemna ceva. Imediat, doi chinezi aduser o cuvertur pe
care o ntinser lng rugul improvizat. Fr menajamente, nvelir
183
n ea cadavrul care mai ardea nc, apoi ridicar macabrul pachet
i l duser n Mercedesul n care zcea deja oferul ucis.
Ambasadorul Chinei populare execut un salut sec.
Cred c ar fi mai bine s plecai dumneavoastr primii.
Thomas Sands i Malko se neleseser din priviri.. Era mai
prudent aa.
Nu se desprir eu strngeri de mini. Se urcar n Cadillac
mpreun cu gorilele. Ddur napoi i intrar pe pist.
*
* *
Cadillac-ul ajunse abia trndu-se sus pe creast. Drumul se
bifurcase n aa fel nct devenise invizibil. Malko, se ntoarse ca s
admire pentru ultima oar lacurile din Band-I-Mir, n limba afgan
nsemnnd Barajul Sfinilor.
Cinci nori de praf se ridicar la cer. Ruii renunaser. n locul
unde fusese ars chinezul rmsese doar o pat neagr. Capota se
aplec n fa. Dinaintea ochilor se ntindea o cmpie mic i
ciudat de verde. Apoi ajunser din nou ntr-un peisaj stncos pn
la Bamyan.

184
Capitolul XX

Colonelul Pilz ncrunt sprncenele agasat. Ltratul furios al


cinelui zglia geamurile vilei. Era un doberman imens i feroce,
pe care l adusese din Europa n urm cu trei ani. Neamul le
dduse liber grzilor sale de corp i servitorului, dar pstr
cinele. Voia s fie singur.
Ltratul ncet brusc, ca un disc care s-a terminat. Trebuie s fi
fost un vagabond care dduse trcoale casei luxoase. Oricum,
colonelului Pilz nu-i mai psa de nimic.
Se instal din nou linitea i i se pru c btile inimii se
nteir. Se juca distrat cu pistolul Parabellum, mngindu-i
mnerul aspru. Pstra aceast arm preioas nc din 1943, de la
Smolensk. Se for cu grij s-i ridice braul drept i aez eava
puin mai n stnga sternului. i era team c, dac i trgea un
glon n tmpl, va rmne orb i tmpit ca un prieten de-al lui
nchise ochii cteva secunde, ncercnd s se concentreze asupra
figurii Brigittei. Ea i adusese destule clipe frumoase. A doua zi
diminea era chemat la rege ca s dea socoteal despre eecul lui.
De cnd murise tnra nemoaic, o visa n fiecare noapte, o vedea
rstignit, brutalizat, ucis. Se trezea tresrind, cu gust de leie
n gur.
Era prea mult pentru un singur om. Fiind un supravieuitor al
unei generaii nimicite, muli dintre prietenii lui erau acum oale i
ulcele. Trebuia s se duc alturi de ei.
*
* *
Elko Krisantem tr cadavrul cinelui n spate i scoase laul
din jurul gtului. Dup aceea i desfcu sulul din piele cu care i
nfurase braul stng ca s nu fie mucat. Se duse ncetior la
poarta cu grilaj i o deschise. Malko i Lal se strecurar n grdin.
Casa colonelului Pilz era linitit, iar strzile din mprejurimi
erau pustii. Malko se mir c nu ddu peste paznic. Cu pistolul

185
extraplat n mn, se atepta la orice. Inspir adnc i se uit la
dra de lumin care rzbtea de la una dintre ferestre. Neamul
era acas. De altfel, Mercedesul se afla n garaj. Chiar dac acest
lucru ar declana o catastrof, era hotrt s-l execute pe
colonelul Pilz nainte de a pleca din Afganistan. Pentru o anumit
impresie pe care i-o fcuse despre el. Nu voise s-l anune pe
Thomas Sands de inteniile sale de team ca acesta s nu-l
denune. nainte de toate, erau la mijloc raiuni de stat.
La viitorul cocteil diplomatic, l-ar fi ntlnit pe colonelul Pilz i i-
ar fi strns mna fr ranchiun. El i neamul purtau un rzboi
ntre gentlemani, fr ur i fr pasiune. Numai c, spre
deosebire de ei, Malko nu ddea acelai sens cuvntului
gentleman. Birgitta, nemoaica ras n cap, se odihnea acum ntr-
un col din deert, fr s aib mcar o cruce la cpti. i asta
din cauza lui Kurt Pilz. Se apropie de Krisantem.
Nu mai am nevoie de dumneata, Elko. Ducei-v la hotel
Turcul nici nu se clinti.
i dac sunt mai muli? ntreb el n oapt.
Este treaba mea, spuse Malko cu fermitate. Ducei-v i
pregtii-mi o baie bun. Cu mult spumant. O s am nevoie.
Cnd Malko adopta tonul acesta fals detaat, Elko Krisantem
tia c nu mai avea rost s discute. Se ndeprt bombnind n
ntuneric i iei din grdin.
Malko nainta ncetior spre u, iar Lal veni n urma lui. i
poruncise putiului s plece, dar acesta se prefcuse c nu aude.
Cnd ajunse la u, era lac de sudoare. Era cu neputina ca un om
att de important precum colonelul Pilz s nu fia pzit. Fulgertor
i trecu prin minte c neamul i ntinsese o curs i c totul se va
lmuri n clipa n care va cdea sub ploaia de gloane tras de
grzile de corp. Privi cerul i trase adnc aerul rece n piept.
Fie ce-o fi. Acum doar n-o s dea napoi. Atinse uor clana, cu
pistolul n mn, gata s trag. n aceeai clip, o mpuctur
venit dinuntru l fcu s-i simt inima n gt.
Se aternu din nou tcerea, tulburat doar de ecourile focului
de arm. Malko aps pe clan i ua se deschise.
*
186
* *
Colonelul Kurt Pilz sttea n fotoliul su cu capul n piept, cu
ochii deschii i cu o pat mare de snge pe cmaa albastr.
Mna dreapt i atrna, innd nc revolverul. n ncpere mai
plutea mirosul prafului de puc.
Malko rmase ncremenit n pragul uii. Acum nelegea de ce
neamul era singur acas n seara asta Ochiul lui de sticl prea
c-l sfideaz pe Malko. Lal apru n spatele lui. Se apropie de mort
i i lu pistolul pe care l strecur la centur. Apoi scoase un
baton de dinamit din buzunar, se for s descleteze gura
neamului, apoi l bg n gur.
Primul imbold al lui Malko fu s smulg dinamita i s-l certe
pe biat. Fiindc tot murise, colonelul Pilz avea dreptul la puin
pace. Apoi se gndi c nimeni nu ar ti c el avusese intenia s o
rzbune pe Birgitta. Prefera s fie acuzat de omor i fcu semn
lui Lal dintr-o privire c era de acord.
Putiul scoase o brichet i aprinse fitilul scurt. Amndoi ieir
imediat. n clipa n care se pregteau s ias pe u, Lal se
ntoarse i arunc pe genunchii colonelului Pilz nc un baton care
exploda de la cellalt prin simpatie. Dup aceea i fcu mortului cu
ochiul. Lipsit total de sensibilitate, aceast scen i se prea
comic
*
* *
Apucar s ajung n capul strzii. O explozie surd fcu s se
nale o jerb de flcri pe cerul negru din Kabul Colonelul Pilz
murise a doua oar.
*
* *
mpuctura rsun ndelung n deert. n fruntea unei
caravane, namila de Tafik i duse mna la gt. Un firicel de snge
se prelingea printre degetele butucnoase.
Calul fremt la mirosul sngelui i se opri. Extrem de ncet,
namila alunec ntr-o parte, apoi czu greoi pe sol. nsoitorii lui
srir de pe cai i se grbir s-i vin n ajutor. Tafik avea deja

187
ochii sticloi i nu mai putea s vorbeasc. Sufocat de propriul
snge, el se stinse n mai puin de un minut, fr s scoat un
sunet.
Brbaii i femeile din trib se adunar n jurul cadavrului,
cercetnd colinele ca s vad de unde plecase glonul. Nu mai
nelegeau nimic. Tribul nu avea dumani. Tafik fusese un om de
temut i respectat. O femeie agit puca n aer strignd c Tafik
trebuie rzbunat.
*
* *
Culcat ntre dou stnci, Malko atepta cu sufletul la gur.
Dac membrii tribului Kuchi se hotrau s-l rzbune pe uriaul
Tafik, era terminat. Cu vechea puc Lee-Enfield, nu putea rezista
dect un sfert de or cu toate petardele lui Lal. Putiul nu voise s-
l prseasc. Timp de trei zile, el l cluzise pe crrile
ntortocheate i stncoase de deasupra taberei tribului Kuchi.
Elko Krisantem luase avionul mpreun cu Chris i Milton, ns
Malko nu voise s prseasc Afganistanul fr s-i plteasc
datoriile
Lal strngea n curea un sul gros de rupii. Acum putea s-i
cumpere dugheana cu explozibili pe care o pzea n Landicotal. Era
visul lui. Srutase minile lui Malko cnd i dduse banii. Acum
atepta cu ochii strlucind i cu baloanele de dinamit pregtite
alturi de el. ndrzneala lui Malko l fascina.
Deodat, mai muli clrei ridicar corpul lui Tafik i l puser
peste a. Caravana plec n sens invers, renunnd s-i mai
rzbune mortul. Lal slobozi un strigt nbuit. Malko crezu c va
arunca n aer o petard Dar se mulumi s-i frece capul de el i
s-i srute mna cu o ploaie de vorbe. Printre ele, Malko auzi un
cuvnt pe care l recunoscu: Tureh care nsemna curaj.
Clreii se ndeprtau. n locul unde czuse uriaul Tafik, mai
rmsese doar o pat roie. Culoarea trandafirilor pe care Malko
nu putea s-i pun niciodat pe mormntul Brigittei.

Sfrit

188
189
Cuprins

Capitolul I..................................................................................................5

Capitolul II..............................................................................................15

Capitolul III.............................................................................................25

Capitolul IV.............................................................................................30

Capitolul V..............................................................................................42

Capitolul VI.............................................................................................51

Capitolul VII............................................................................................61

Capitolul VIII..........................................................................................72

Capitolul IX.............................................................................................79

Capitolul X..............................................................................................82

Capitolul XI.............................................................................................89

Capitolul XII............................................................................................98

Capitolul XIII........................................................................................106

Capitolul XIV........................................................................................115

Capitolul XV..........................................................................................120

Capitolul XVI........................................................................................125

Capitolul XVII.......................................................................................134

Capitolul XVIII.....................................................................................142

Capitolul XIX........................................................................................149

190
Capitolul XX.........................................................................................162

Cuprins..................................................................................................166

191