Sunteți pe pagina 1din 370

- MAIMUA DE PIATR -

Descrierea CIP a Bibliotecii Naionale a Romniei


DEAVER, JEFFERY
Maimua de piatr / Jeffery Deaver; trad.: Daniela Truia Bucureti: RAO International
Publishing Company, 2009

ISBN 978-973-54-0040-8

I. Truia. Daniela (trad.)


821.111 (73)-31 = 135.1

RAO International Publishing Company


Grupul Editorial RAO
Str. Turda 117-119, Bucureti, ROMNIA

Jeffery Deaver
The Stone Monkey
2002 by Jeffery Deaver
Toate drepturile rezervate

Traducere din limba engleza


DANIELA TRUIA
RAO International Publishing Company, 2007
pentru versiunea n limba romna

septembrie 2009

ISBN 978-973-54-0040-8

2
- JEFFERY DEAVER -

JEFFERY DEAVER
MAIMUA DE PIATR
Lincoln Rhyme 4

Titlul original: Stone Monkey, 2002

Traducere din limba englez de DANIELA TRUIA

3
- MAIMUA DE PIATR -

Cuprins
Nota autorului
I Capul-de-arpe
Capitolul 1
Capitolul 2
Capitolul 3
Capitolul 4
Capitolul 5
Capitolul 6
Capitolul 7
Capitolul 8
II ara cea frumoas
Capitolul 9
Capitolul 10
Capitolul 11
Capitolul 12
Capitolul 13
Capitolul 14
Capitolul 15
Capitolul 16
Capitolul 17
Capitolul 18
Capitolul 19
Capitolul 20
Capitolul 21
Capitolul 22
III Cartea viilor i a morilor
Capitolul 23
Capitolul 24
Capitolul 25
Capitolul 26
Capitolul 27
Capitolul 28
Capitolul 29
IV Tind coada Dragonului
Capitolul 30
Capitolul 31
Capitolul 32
4
- JEFFERY DEAVER -
Capitolul 33
Capitolul 34
Capitolul 35
Capitolul 36
Capitolul 37
Capitolul 38
Capitolul 39
Capitolul 40
V Toate la timpul lor
Capitolul 41
Capitolul 42
Capitolul 43
Capitolul 44
Capitolul 45
Capitolul 46
Capitolul 47
Capitolul 48
Capitolul 49
Capitolul 50
MULUMIRI

5
- MAIMUA DE PIATR -

n memoria celor pe care i-am pierdut la 11 septembrie 2001, a cror singur vin a fost
dragostea pentru toleran i libertate, i care vor rmne de-a pururi n inimile noastre.

6
- JEFFERY DEAVER -

Nota autorului

Includ aici unele informaii care ar putea fi utile cititorilor nefamiliarizai cu anumite
aspecte ale vieii chinezilor, descrise n aceast carte.
GEOGRAFIA. Majoritatea chinezilor imigrani ilegal n Statele Unite provin de pe coasta de
sud-est a rii, de regul din dou provincii: provincia Guangdong, situat mult la sud, unde
se afl i Hong Kong, apoi, imediat la nord, provincia Fujian, al crei ora principal este
Fuzhou, un mare centru maritim i probabil cel mai mare punct de mbarcare pentru
imigranii ilegali care-i ncep cltoria spre alte inuturi.
LIMBA. Limba chinez scris este aceeai pe tot cuprinsul rii, ns cea vorbit prezint
mari diferene de la o regiune la alta. Principalele dialecte sunt cel cantonez, n sud,
minnanhua n Fujian i Taiwan, mandarin sau Putonghua la Beijing i n nord. Puinele
cuvinte chinezeti folosite n cartea de fa sunt n dialectul Putonghua, care este limba
oficial a rii.
NUMELE. Prin tradiie, numele chinezeti sunt atribuite invers dect cele din SUA i din
Europa. De exemplu, n cazul lui Li Kangmei, Li este numele de familie, iar Kangmei, cel de
botez. Unii chinezi din zonele mai urbanizate ale Chinei sau care au legturi strnse cu Statele
Unite ori alte culturi occidentale pot adopta un nume de botez occidental, care fie nlocuiete,
fie se adaug la numele de botez chinezesc. n astfel de cazuri, numele anglicizat precede
numele de familie, de exemplu Jerry Tang.

J.D.

7
- MAIMUA DE PIATR -

I
Capul-de-arpe

Mari, de la Ora Tigrului, 4.30 A.M.,


pn la Ora Dragonului, 8 A.M.

Cuvntul Wei-Chi const din dou cuvinte chinezeti Wei, care


nseamn a ncercui, i Chi, care nseamn bucat. Cum jocul
reprezint o lupt pentru supravieuire, el s-ar putea numi jocul de-a
rzboiul.

Danielle Pecorini i Tong Shu


Jocul Wei-Chi

8
- JEFFERY DEAVER -

Capitolul 1

Ei erau dispruii, ei erau nefericiii.


Pentru contrabanditii de fiine umane numii i capete-de-arpe care-i crau prin lume
ca pe nite baloturi de marf stricat, ei erau ju-jia, purcei.
Pentru agenii americani ai INS 1, care le opreau brcile, i arestau i-i deportau, ei erau
indivizii fr acte.
Ei erau cei plini de speran. Cei care lsau n urm case i familii i o mie de ani de tradiie
pentru certitudinea aspr a unor ani de riscuri i munc grea pe viitor.
Cei care aveau fie i cea mai palid ans de a prinde rdcini ntr-un loc n care familiile
lor s poat prospera, un loc n care libertatea, banii i fericirea erau, dup cum mergea vorba,
la fel de fireti ca lumina soarelui i ca ploaia.
Ei erau marfa lui fragil.
Strduindu-se s-i menin echilibrul n condiiile unor valuri furioase, nalte de cinci
metri, cpitanul Sen Zi-jun i croi drum de pe punte pn la dou niveluri mai jos, n cala cea
ntunecoas, pentru a duce vestea trist c sptmnile de chinuitoare cltorie riscau s fie n
zadar.
Era o zi de mari, luna august, chiar nainte de revrsatul zorilor. Cpitanul cel ndesat, ras
n cap i cu musta stufoas, tuns cu migal, se strecur pe lng containerele goale, prinse
cu odgoane de puntea lung de aptezeci i doi de metri a vaporului Dragonul din Fuzhou,
drept camuflaj, i deschise ua grea de oel a calei. Privi n jos la cei douzeci i ceva de
oameni nghesuii acolo jos, n spaiul acela mohort i lipsit de ferestre. n apa care bltea sub
paturile ieftine pluteau gunoaie i jucrii de plastic.
n pofida valurilor puternice, cpitanul Sen un lup de mare cu o vechime de treizeci de
ani cobor treptele metalice fr s se sprijine de balustrad i pi pn n mijlocul calei.
Verific aparatul pentru msurarea nivelului de dioxid de carbon, pe care-l gsi acceptabil,
dei aerul era mbcsit de duhoarea motorinei i a corpurilor umane care triser ngrmdite
laolalt vreme de dou sptmni.
Spre deosebire de muli ali cpitani i echipaje care lucrau pe glei vapoare cu
imigrani ilegali i care, n cel mai bun caz ignorau pasagerii, dac nu cumva se ntmpla
chiar s-i bat sau s-i violeze, Sen se purta frumos cu ei. Era chiar convins c face o fapt
bun transportndu-i pe aceti oameni dintr-un loc unde duseser o via plin de lipsuri
spre altul care promitea, dac nu certitudinea mbogirii, cel puin sperana unei viei mai
fericite n America, Meiguo n chinez, adic ara cea Frumoas.
Totui, n aceasta cltorie, majoritatea imigranilor l priveau cu nencredere. i de ce n-ar
fi fcut-o? Oamenii i nchipuiau c era neles cu contrabandistul care nchiriase vaporul
Kwan Ang, cunoscut de toi sub porecla de Gui, Strigoiul. Din pricina vestitei violene a

1 Serviciul de Imigrare i Naturalizare (n.tr.).


9
- MAIMUA DE PIATR -
acestuia din urm, eforturile cpitanului Sen de a nfiripa o conversaie cu imigranii nu
dduser roade, cu excepia unei singure persoane, cu care se mprietenise. Chang Jingerzi
care prefera numele occidental de Sam Chang fost profesor de colegiu n vrsta de patruzeci
i doi de ani, dintr-o suburbie a uriaului ora-port Fuzhou, din sud-estul Chinei. Acesta i
ducea ntreaga familie n America: soia, cei doi fii i pe tatl su, rmas vduv.
De vreo ase ori n timpul cltoriei, Chang i Sen ezuser n cal, sorbind din rachiul tare
mao-tai, din care cpitanul avea pe vas provizii ndestultoare, i discutaser despre viaa din
China i din Statele Unite.
Acum cpitanul Sen l zri pe Chang aezat pe un pat pliant, ntr-unul din colurile
ndeprtate ale calei. Brbatul cel nalt i linitit se ncrunt, drept rspuns la expresia din
privirea cpitanului. Chang i ddu fiului su adolescent cartea din care citise familiei i se
ridic s-l ntmpine pe Sen.
Toi cei din jur amuir.
Radarul ne arat un vas care se apropie n vitez ca s ne intercepteze.
Cei care-l auziser l privir cu chipuri ngrozite.
Americani? ntreb Chang. Paza de Coast?
Aa-mi nchipui, rspunse cpitanul. Ne aflm n apele teritoriale americane.
Sen se uit la figurile nspimntate ale imigranilor din jurul lui. La fel ca n numeroase
alte asemenea transporturi ilegale fcute de Sen, i ntre aceti pasageri muli dintre ei
ntlnindu-se aici pentru prima oar se legase o relaie strns de prietenie. Acum se ineau
de mini sau uoteau ntre ei, cutnd sau oferind vorbe de linitire. Privirea cpitanului se
opri asupra unei femei care inea n brae o feti de vreun an i jumtate. Mama cu faa
brzdat de cicatrici de pe urma btilor ncasate ntr-un lagr de reeducare i plec fruntea
i ncepu s plng.
Ce-i de fcut? ntreb nelinitit Chang.
Cpitanul Sen tia c Chang fusese disident activ n China i c ncercase cu disperare s
fug din ar. Dac era deportat de Serviciul de Imigrare din SUA, probabil avea s sfreasc
ntr-una dintre temutele pucrii din vestul Chinei, ca deinut politic.
Nu suntem departe de punctul de debarcare. Navigm cu vitez maxim. Ar fi anse s
ajungem suficient de aproape ca s v trimitem la rm cu brcile de salvare.
Nu, nu, protest Chang. Cu valuri ca astea? Am muri cu toii.
M ndrept ctre un port natural. Apa ar trebui s fie destul de linitit ca s putei sui n
brci. Pe rm v ateapt camioane care urmeaz s v duc la New York.
i dumneata? ntreb Chang.
Eu am s m pierd din nou n furtun. Pn cnd valurile le vor permite americanilor s
urce la bord, voi vei goni deja n vitez pe osele de aur, ctre oraul diamantelor Spune-le
tuturor s-i adune lucrurile. Numai lucrurile cele mai importante. Ia-i banii i fotografiile.
Renun la toate celelalte. Drumul pn la rm va trebui parcurs n mare grab. Rmnei
sub punte pn cnd eu sau Strigoiul v spunem s urcai.
10
- JEFFERY DEAVER -
Cpitanul Sen urc grbit scara abrupt, ndreptndu-se spre punte. n timp ce suia
treptele, rosti o scurt rugciune pentru supravieuire, adresat zeiei protectoare a
marinarilor, Tian Hou, abia reuind s se fereasc de un zid de ap cenuie care se prvlea
peste bordul vasului.
Pe punte l gsi pe Strigoi aplecat deasupra radarului, cu ochiul lipit de manonul de
protecie. Sttea absolut neclintit, bine proptit pe picioare, ca s fac fa zbuciumului mrii.
Unii contrabanditi se mbrcau ca nite gangsteri cantonezi nstrii din filmele lui John
Woo, ns Strigoiul purta ntotdeauna inuta clasic adoptat de majoritatea chinezilor:
pantaloni simpli i cma cu mnec scurt. Era musculos, dar mic de statur, cu obrazul ras,
cu prul ceva mai lung dect clasicul om de afaceri, dar niciodat dat cu gel sau spray.
Ne vor intercepta n cincisprezece minute, zise contrabandistul.
Chiar i acum, cnd se confrunta cu interdicia i cu arestul, rmnea la fel de impasibil ca
un vnztor de bilete dintr-o staie de autobuz provincial.
Cincisprezece minute? se mir cpitanul. Imposibil. Cu ce vitez nainteaz?
Sen se duse la masa cu hri, punctul central al oricrui vas care traverseaz oceanul. Pe
mas se gsea o hart nautic a zonei, emis de Agenia Topografic a Departamentului
Aprrii din SUA. Trebuia s determine poziia relativ a celor dou vase, bazndu-se pe
hart i pe radar. Din cauza riscului de a fi detectat, GPS-ul Dragonului, radioemitorul de
urgena EPIRB2 i GMDSS3 erau deconectate.
Cred c le trebuie cel puin douzeci de minute s ne ajung, zise cpitanul.
Nu, am calculat distana pe care au parcurs-o de cnd i-am detectat.
Cpitanul Sen arunc o privire spre marinarul de la crma vasului Dragonul din Fuzhou,
nduit, cu minile ncletate pe crm, n efortul de a menine ct de ct crma n ax printr-o
parm nfurat n jurul unuia dintre cavilele timonei, adic aliniat cu coca vasului.
Motoarele mergeau cu toat puterea nainte. Dac Strigoiul nu se nela n privina
momentului n care cuterul avea s-i intercepteze, nsemna c nu vor avea suficient rgaz s
ajung la adpostul portului. Tot ce puteau spera era s se apropie la mai puin de un
kilometru de rmul stncos ndeajuns de aproape ca s lanseze brcile la ap, la cheremul
valurilor nvolburate i neierttoare.
Ce fel de arme ar putea avea la ei? ntreb Strigoiul.
Nu tii?
Nu mi s-a ntmplat niciodat s fiu ntors din drum, rspunse Strigoiul. Spune-mi tu.
Lui Sen i se ntmplase de dou ori ca vase aflate sub comanda lui s fie oprite i verificate
din fericire, n cltorii legale, nu cnd transporta imigrani pentru contrabanditi. Totui,

2 Emergency Position Indicating Radiobeacon radiobaliza de indicare a poziiei sinistrului


(n.tr.).
3 Global Maritime Distress and Safety System Sistemul Global de Alarm i Siguran
Maritim (n.tr.).
11
- MAIMUA DE PIATR -
fusese o experien traumatizant. Vreo doisprezece membri ai Pazei de Coast nvliser
narmai pe vas, n timp ce un altul, rmas pe puntea cuterului, aintea o mitralier cu dou
evi asupra lui i a echipajului. Ba chiar aveau i un mic tun.
i spuse Strigoiului la ce se puteau atepta.
Acesta ncuviin din cap.
Trebuie s ne analizam opiunile.
Care opiuni? ntreb la rndul su cpitanul Sen. Doar nu-i trece prin minte s opui
rezistena? Nu. Sunt categoric mpotriv.
Contrabandistul nu rspunse. Rmase nemicat la masa radarului, cu privirea aintit
asupra ecranului.
Omul prea calm, dar, din cte presupunea Sen, trebuie s fi fost furios la culme. Niciun
contrabandist dintre toi cei cu care colaborase pn acum nu luase attea msuri de precauie
pentru a nu fi prins sau detectat, cum fcuse Strigoiul n cltoria de acum. Cei douzeci i
patru de imigrani fuseser adunai ntr-un depozit prsit de la marginea oraului Fuzhou,
unde ateptaser vreme de dou zile, supravegheai de un acolit al Strigoiului un
contrabandist mrunt. Acesta i suise pe chinezi ntr-un Tupolev 154 nchiriat, care se
ndreptase ctre un aerodrom militar prsit din apropierea oraului Sankt Petersburg din
Rusia. Acolo chinezii urcaser ntr-un container de mrfuri, n care fuseser transportai pe o
distan de 120 km, pn n oraul Viborg, unde fuseser mbarcai pe Dragonul din Fuzhou,
adus de Sen n portul rusesc cu numai o zi nainte. nsui cpitanul completase actele i
documentele vamale totul ca la carte, pentru a nu trezi suspiciuni. Strigoiul li se alturase n
ultima clip, iar vasul pornise n cltorie la ora programat. Dragonul navigase pe Marea
Baltic, pe Marea Nordului, prin Canalul Mnecii, dup care traversase cunoscutul punct de
plecare pentru voiaje transatlantice din Marea Celtic 49 N 7 V apoi pornise n vitez
spre sud-vest, n direcia Long Island, New York.
Nici mcar un singur detaliu al cltoriei n-ar fi putut trezi suspiciunea autoritilor
americane.
Cum de ne-a descoperit Paza de Coasta? se mir cpitanul.
Poftim? ntreb absent Strigoiul.
Cum de ne-au gsit. Nimeni nu avea cum s ne descopere. E absolut imposibil.
Strigoiul i ndrept spatele i iei din cabin, n mijlocul urgiei, strignd peste umr:
Cine tie? O fi fost vreo vrjitorie.

12
- JEFFERY DEAVER -

Capitolul 2

I-am ajuns, Lincoln. Vasu se ndreapt spre rm, da n-o s-ajung acolo. Nu, domne,
nici vorba. Auzi, da chiar merit s-l numesc vas? Io cre c da. E prea mare pentru un
barcaz.
Nu tiu, rspunse Lincoln Rhyme cu un aer absent, adresndu-se lui Fred Dellray. Nu
m prea pricep la navigat.
Dellray, un lungan deirat, era agentul FBI nsrcinat de autoritile federale cu misiunea de
a-l gsi i aresta pe Strigoi. Nici cmaa galben pai, nici costumul negru, la fel de nchis la
culoare ca pielea lui lucioas, nu vzuser prea de curnd fierul de clcat, dar de fapt nimeni
dintre cei din camer nu arta prea odihnit. n ultimele douzeci i patru de ore, cei ase
oameni adunai n jurul lui Rhyme locuiser practic aici, n acest sediu greu de imaginat
sufrageria locuinei din ora a lui Rhyme, din Central Park West, care amintea nu de salonul
victorian de odinioar, ci mai curnd de un laborator criminalistic, plin de mese, echipament,
computere, substane chimice, tot felul de srme, precum i de sute de cri i reviste de
criminalistic.
Echipa includea oameni ai legii, reprezentnd att autoritile locale, ct i pe cele federale.
Din partea statului New York venise locotenentul Lon Sellitto, detectiv la Brigada Omucideri a
NYPD, cu hainele mult mai ifonate dect Dellray i mult mai corpolent (se mutase de curnd
n Brooklyn, mpreun cu prietena sa, care, dup cum i informase cu mndrie i tristee n
glas poliistul, gtea la fel de bine ca Emeril 4). Era de fa i tnrul Eddie Deng, detectiv
american de origine chinez, care lucra la Secia 5 a NYPD, de care inea i Chinatown. Deng
era un brbat ngrijit, elegant i atletic, cu ochelari de soare Armani i pr negru, modelat cu
gel n epi ca de arici. Deng era partenerul provizoriu al lui Sellitto: colegul uriaului detectiv,
Roland Bell, plecase acas, n Carolina de Nord, n urm cu o sptmn, la o reuniune de
familie cu cei doi fii ai si, ocazie cu care, din cte se aflase, se mprietenise cu o poliist de
prin partea locului, Lucy Kerr. Ca atare, i prelungise vacana cu nc vreo cteva zile.
Din partea federalilor venise Harold Peabody, n vrst de vreo 50 de ani, un mrunt
director administrativ cu corpul ca o par i ager la minte, care ocupa un post de conducere la
secia din Manhattan a Serviciului de Imigrare i Naturalizare. Peabody nu vorbea prea mult
despre el nsui, lucru obinuit la toi funcionarii din administraie n preajma vrstei de
pensionare, ns vastele lui cunotine n probleme de imigrare atestau o lung i frumoas
carier n acest serviciu.
Peabody i Dellray avuseser mai multe altercaii n decursul acestei investigaii. Dup
incidentul cu vasul Golden Venture cnd zece imigrani ilegali se necaser odat cu euarea
vasului de contraband n dreptul Brooklynului preedintele Statelor Unite ordonase ca FBI

4 Emeril John Lagasse, maestru buctar celebru, patron de restaurante, personalitate de


televiziune i autor de cri de bucate (n.tr.).
13
- MAIMUA DE PIATR -
s preia de la INS jurisdicia asupra principalelor cazuri de ptrundere ilegal, urmnd s
beneficieze i de sprijinul CIA. Serviciul de Imigrare avea mult mai mult experien cu
contrabanditii i activitile lor de transportare a imigranilor dect FBI, aa c nu fusese prea
ncntat s cedeze jurisdicia ctre alte agenii n special uneia care insista s lucreze cot la
cot cu NYPD i, s zicem, cu consultani din afara instituiei, ca Lincoln Rhyme.
Peabody era secondat de un tnr agent INS, pe nume Alan Coe, un tip trecut de treizeci
de ani, cu pr rocat i tuns scurt. Energic, ns acru i mbufnat, Coe era i el o enigm: nu
vorbea deloc despre viaa sa personal i prea puin despre carier, cu excepia cazului
Strigoiul. Rhyme remarcase c toate costumele lui Coe erau cumprate de la magazinele de
tip outlet elegante, dar cu custuri vizibile n timp ce pantofii lui negri i prfuii aveau
tlpi groase de cauciuc, tipice pentru oamenii de paz: nclmintea perfect pentru a prinde
un ho de magazin asupra faptului. Singurele ocazii cnd Coe devenea mai vorbre erau
atunci cnd inea cte o predic spontan i plicticoas despre neajunsurile imigraiei
ilegale. Cu toate acestea, Coe muncea fr rgaz i i ddea toat silina s pun mna pe
Strigoi.
n ultima sptmn mai apruser i dispruser civa ali funcionari mruni, cu
diverse atribuii legate de caz.
Dracu s-i ia pe ia de la sediu, i spusese Lincoln Rhyme ba chiar afirmase cu glas
tare de nenumrate ori n ultimele douzeci i patru de ore.
Acum, la ora 4:45 AM, n aceasta diminea cu furtun, i manevr scaunul cu rotile Storm
Arrow acionat de baterie prin ncperea aglomerat, pn la avizierul cu situaia prezent a
cazului, pe care era prins una dintre puinele fotografii existente ale Strigoiului, poz de
foarte proast calitate luat n timpul supravegherii, precum i fotografia lui Sen Zi-jun,
cpitanul vasului Dragonul din Fuzhou, i o hart cu estul insulei Long Island i cu poriunea
de ocean din jurul ei. Spre deosebire de zilele n care zcuse la pat, n izolare autoimpus, n
urma unui accident petrecut la o scen a crimei, cnd rmsese paralizat de la gt n jos,
Rhyme i petrecea acum jumtate din orele de veghe n scaunul su Storm Arrow de culoare
sngerie, echipat cu o telecomand cu taste MKIV de ultim generaie, pe care subalternul su
Thom o gsise la Invacare. Telecomanda, pe care i inea singurul deget valid, i oferea mult
mai mult mobilitate n manevrarea scaunului dect vechea telecomand, acionat printr-un
tub n care trebuia s sufle aer.
La ce distan de rm e vasul? ntreb el, fr s-i ia ochii de la hart.
Lon Sellitto, care vorbea la telefon, ridic privirea.
Tocmai verific.
Rhyme lucra adesea n calitate de consultant pentru NYPD, ns majoritatea colaborrilor
erau n domeniul investigaiei judiciare clasice sau criminalistic, dup cum prefera s-o
denumeasc lumea oamenilor legii, ahtiat dup un jargon specific. Misiunea de fa era ceva
neobinuit. n urm cu patru zile, Sellitto, Dellray, Peabody i tnrul i tcutul Alan Coe i
fcuser o vizit la locuina lui din ora. Rhyme i ascultase cu un aer absent principalul
14
- JEFFERY DEAVER -
eveniment din viaa sa n acel moment fiind o procedur medical pe cale de a-i fi
administrat ns Dellray i captase atenia spunnd:
Eti ultima noastr sperana, Linc. Avem o mare problem i nu tim la cin s apelm.
Zi mai departe.
Interpol banca internaional de informaii pentru criminalistic emisese un ordin de
arestare i extrdare pe numele Strigoiului. Din spusele informatorilor, contrabandistul care le
scpa mereu printre degete i fcuse apariia n Fuzhou, China, apoi zburase spre sudul
Franei, dup care pornise ctre un port oarecare din Rusia, pentru a lua n primire un
transport de imigrani ilegali chinezi ntre care i bangshou sau mna dreapt a Strigoiului,
un spion care se ddea drept unul dintre pasagerii imigrani. Destinaia lor prea a fi New
York. Dup aceea Strigoiul dispruse. Nici poliia din Taiwan, nici cea din Frana, nici cea din
Rusia nu reuise s-i dea de urm. i nici FBI sau INS.
Dellray adusese cu sine singura dovad de care dispuneau o serviet-diplomat cu cteva
obiecte personale ale Strigoiului, provenite din seiful su din Frana, n sperana c Rhyme le-
ar putea sugera unde s-l gseasc.
Ce-i cu atta lume? ntrebase Rhyme, cu ochii la grupul reprezentnd trei mari instituii
nsrcinate cu aplicarea legii.
E un nenorocit de psihopat, replicase Coe.
Rspunsul lui Peabody fusese ceva mai cumpnit.
Strigoiul e probabil cel mai periculos contrabandist de carne vie din lume. E cutat
pentru unsprezece omoruri imigrani, precum i poliiti i ageni. Dar noi tim c a ucis mai
multe persoane. Imigranii ilegali figureaz ca disprui dac ncearc s trag pe sfoar
un contrabandist sunt lichidai. Dac se plng, sunt lichidai. Pur i simplu, dispar fr urm.
n plus, adugase Coe, a violat cel puin cincisprezece femei din rndul imigranilor.
Asta din cte cunoatem noi. Sunt convins c-i vorba de mai multe.
Se pare c majoritatea contrabanditilor de prim mn, aa ca el, nu se implic direct,
intervenise Dellray. Singurul motiv pentru care-i aduce el nsui pe oamenii tia aici e c vrea
s-i extind aria de aciune.
Dac intr n ar, spusese Coe, o s moar oameni. Oameni muli.
i de ce eu? ntrebase Rhyme. N-am nici cea mai mic idee despre contrabanda de carne
vie.
Am ncercat pe toate celelalte ci, Lincoln. Dar n-am ajuns la niciun rezultat. N-avem
nicio informaie personal despre el, nicio poz mai ca lumea, n-avem amprente. Absolut
nimic. n afar de asta.
Fcuse un semn cu capul ctre servieta-diplomat cu obiectele personale ale Strigoiului.
Rhyme aruncase o privire sceptic spre serviet.
i unde anume s-a dus n Rusia? Avei vreun nume de ora? Un stat, o provincie sau ce-
or mai fi avnd ei acolo? Din cte tiu, e o ar mare.

15
- MAIMUA DE PIATR -
Sellitto rspunsese printr-o ridicare din sprncean, care trebuia s nsemne habar n-
avem.
Am s fac tot ce-mi st n putin. Dar s nu v ateptai la miracole.
Dou zile mai trziu, Rhyme i chemase la el. Thom i nmnase agentului Coe servieta-
diplomat.
Ai gsit n ea ceva care s-i fie de folos? ntrebase tnrul.
Nu, rspunsese vesel Rhyme.
La dracu! murmurase Dellray. Nu mai avem nicio ans.
Fusese cel mai potrivit moment ca Rhyme s intervin.
i lsase capul pe perna moale, montat de Thom pe scaunul cu rotile, i spusese dintr-o
suflare:
Strigoiul i aproximativ douzeci-treizeci de imigrani ilegali chinezi se gsesc la bordul
unui vas numit Dragonul din Fuzhou, cu punct de plecare Fuzhou, provincia Fujian, China.
Este vorba despre un vas de marf lung de aptezeci i doi de metri, care transport
ncrctura att n containere, ct i n lzi. Are dou motoare diesel, e comandat de cpitanul
Sen Zi-jun Sen fiind numele de familie n vrst de cincizeci i ase de ani i numr un
echipaj de apte oameni. Vasul a ridicat ancora din portul Viborg, Rusia, la ora 8:45, n urm
cu paisprezece zile, i n momentul de fa se afl sunt doar date relative la circa patru sute
cincizeci de kilometri n largul rmului newyorkez. Acum se ndreapt spre docurile din
Brooklyn.
Cum dracu ai aflat toate astea? biguise uluit Coe.
Pn i Sellitto, obinuit cu capacitatea de deducie a lui Rhyme, izbucnise ntr-un hohot de
rs.
Simplu. Am presupus c vor naviga dinspre est spre vest, altfel ar fi plecat direct din
China. Am un amic n poliia moscovit, care se ocup cu investigaiile de la scena crimei. Am
scris mai multe lucrri mpreun. Fiindc veni vorba, e expert n soluri cel mai bun din
lume. L-am rugat s ia legtura cu cpitniile porturilor din vestul Rusiei. A tras nite sfori i
a obinut toate documentele de pe vasele chinezeti plecate din port n ultimele trei
sptmni. Ne-au trebuit cteva ore s le studiem pe toate. i fiindc veni vorba, o s primii
nite facturi dolofane pentru convorbirile telefonice. Ah, i-am mai zis s v taxeze i pentru
serviciile de translaie. Eu, unul, aa a fi fcut. Ei bine, am descoperit c doar un singur vas
i-a asigurat combustibil pentru un voiaj de 12.000 km, cnd n acte figura cu unul de 6.600
km. ase mii de kilometri nsemna de la Viborg la New York i napoi la Southampton,
Anglia, pentru realimentare. Nu aveau de gnd s acosteze n Brooklyn sub nicio form.
Urma doar s-i lase la rm pe Strigoi i pe imigrani, apoi s-o ntind napoi spre Europa.
Poate-i prea scump combustibilul la New York, comentase Dellray.
Rhyme nlase din umeri unul dintre puinele gesturi de indiferen pe care i le ngduia
corpul i spusese acru:

16
- JEFFERY DEAVER -
Toate-s prea scumpe la New York. Dar asta nu-i tot: din acte reieea c Dragonul
transporta maini industriale n America. Numai c exist obligaia de a raporta pescajul
navei pentru tiina voastr, asta nseamn ct de adnc se scufund n ap coca asta ca s
fii sigur c nu euezi n porturile cu ap puin adnc. Dragonul figura cu un pescaj de trei
metri. Dar, o dat ncrcat, o nav de capacitatea asta ar fi trebuit s se scufunde cel puin
apte metri i jumtate. Prin urmare, era goal. Cu excepia Strigoiului i a imigranilor. Sper
c nimeni nu are ceva mpotriv dac vorbesc de ea la feminin 5. Aa se obinuiete. Oh, a zice
ntre douzeci i treizeci de imigrani, pentru c Dragonul a ncrcat ap i hran cam pentru
attea persoane, dei, cum spuneam, echipajul numr numai apte oameni.
La dracu! exclam admirativ Harold Peabody, altfel un tip destul de sobru.
Mai trziu n aceeai zi, sateliii-spion detectaser Dragonul la circa 400 de kilometri n larg,
exact aa cum anticipase Rhyme.
Cuterul Evan Brigant, aparinnd Pazei de Coast i avnd la bord douzeci i cinci de
marinari, narmai cu mitralier cu dou evi, calibrul 50 mm i un tun calibrul 80 mm, era
pregtit de intervenie, dar se inea la distan, ateptnd ca Dragonul s se apropie mai mult
de rm.
n momentul de fa mari, chiar nainte de ivirea zorilor vasul chinezesc se gsea n
apele teritoriale americane, urmrit de Evan Brigant. Planul prevedea capturarea Dragonului,
urmat de arestarea Strigoiului, a acolitului su i a ntregului echipaj. Paza de Coast avea
apoi s nsoeasc vasul pn n portul Jefferson, Long Island, unde imigranii urmau s fie
transferai ntr-un centru federal de detenie, n ateptarea deportrii sau a audierilor n
vederea acordrii azilului politic.
n clipa urmtoare, sosi un apel radio din partea cuterului Pazei de Coast, care se apropia
de Dragon. Thom comut pe microfonul exterior.
Agent Dellray? Sunt cpitanul Ransom de pe Evan Brigant.
Te ascult, cpitane.
Am impresia c ne-au detectat. Au un radar mai bun dect ne-am nchipuit. Vasul se
ndreapt cu toat viteza ctre rm. Avem nevoie de indicaii privind planul de atac. Ne
temem c, dac urcm la bord, ar putea avea loc un schimb de focuri. Asta dat fiind individul
cu care avem de-a face. Ne temem s nu avem pierderi. Terminat.
Ce fel de pierderi? ntreb Coe. Din rndul indivizilor fr acte?
n glasul lui se citea limpede nota de dispre cu care rostea de fiecare dat cuvintele menite
s denumeasc imigranii.
ntocmai. Ne gndeam s obligam vasul s se ntoarc din drum i apoi s ateptm
pn cnd se va preda Strigoiul. Terminat.

5 n mod obinuit, n limba englez, vaporul este personificat i socotit ca fiind de genul
feminin (n.tr.).
17
- MAIMUA DE PIATR -
Dellray i duse mna dup ureche i strivi ntre degete igara pe care o inea acolo, ca
amintire din vremea n care nc era fumtor.
Rspunsul nostru este nu. Respectai regulile de angajare iniiale. Oprii vasul, urcai la
bord i arestai-l pe Strigoi. Avei aprobarea s recurgei la arme. S-a neles?
Dup o clip de ezitare, tnrul rspunse:
S-a neles perfect, domnule. Am ncheiat transmisia.
Linia amui i Tom deconect radioul. Tcerea care se lsase avea o ncrctur emoional
aproape electric. Sellitto i terse palmele de pantalonii lui venic neclcai, apoi i potrivi
n centur pistolul din dotare. Dellray ncepu s umble de colo-colo. Peabody sun la sediul
INS, s le comunice c nu avea nimic de comunicat.
Cteva clipe mai trziu se auzi sunnd telefonul pe linia privat a lui Rhyme. Thom ridic
receptorul din colul camerei. Ascult un moment, apoi ridic privirea.
E doctor Weaver, Lincoln. n legtur cu operaia. Arunc o privire spre ncperea plin
de oameni ai legii. i spun c ai s-o suni tu mai trziu.
Nu, rspunse Rhyme pe un ton hotrt. Vorbesc acum.

18
- JEFFERY DEAVER -

Capitolul 3

Vntul se nteise, astfel c valurile se arcuiau acum mult peste copastia ndrzneului
Dragon din Fuzhou.
Strigoiul detesta cltoriile pe mare. Era obinuit cu hotelurile de lux i cu confortul.
Contrabanda cu oameni nsemna cltorii murdare i periculoase, n frig i mizerie de
carburant. Omul n-a mblnzit marea, i spuse el, i n-o va face niciodat. Marea e un nveli
ngheat al morii.
Privi cu atenie spre pupa vasului, dar nu-l zri nicieri pe bangshou. Se rsuci din nou spre
prova, scrutnd deprtarea printre pleoapele strnse mpotriva vntului, dar nu distinse nici
uscatul doar alte i alte valuri furioase, adevrai muni de ap ntunecat. Urc pe puntea
de comand i btu cu for n fereastra uii din spate. Cpitanul Sen ridic privirea i
Strigoiul i fcu semn s ias.
Sen i trase pe cap un fes tricotat i iei, asculttor, n ploaie.
Paza de Coast va fi n curnd aici, i strig contrabandistul, ca s acopere urletele
vntului.
Nu, rspunse Sen. M pot apropia de rm ndeajuns de mult ca s descrcm marfa
nainte de a fi interceptai. Sunt sigur c pot s-o fac.
Strigoiul l pironi cu privirea pe cpitan i spuse:
Uite ce-o s faci. Ai s-i lai pe poliiti s suie pe punte, iar tu i echipajul o s cobori
n cal cu purceii. V ascundei mpreun cu ei; trimite pe toat lumea n cal.
Bine, dar de ce?
Pentru c eti un om cumsecade, rspunse Strigoiul. Prea cumsecade ca s mini. Am s
m dau eu drept cpitan. Eu pot privi pe cineva n ochi, fcndu-l s cread ceea ce-i spun. Tu
nu poi face asta.
Strigoiul i smulse lui Sen fesul de pe cap. Sen vru instinctiv s protesteze, dar renun.
Strigoiul i trase fesul peste urechi.
Poftim, zise el ct se poate de serios. Art a cpitan? Cred c a fi un cpitan pe cinste.
Este vasul meu.
Ba nu, l repezi Strigoiul. n aceast cltorie Dragonul este vasul meu. Te pltesc n dolari
americani.
Dolarii americani erau mult mai valoroi i mai negociabili dect yuanii chinezeti, moneda
n care plteau muli contrabanditi mruni.
Doar nu vrei s te lupi cu ei? Cu Paza de Coast?
Strigoiul rse nervos.
Cum m-a putea lupta cu ei? Au zeci de oameni, nu? Fcu un semn din cap spre
membrii echipajului, aflai pe punte. Spune-le oamenilor ti s se supun ordinelor mele.

19
- MAIMUA DE PIATR -
Cum Sen ovia, Strigoiul se aplec spre el, fixndu-l cu acea privire calm, dar
nfricotoare, care tulbura profund pe oricine i se uita n ochi.
Voiai s spui ceva?
Sen i feri privirea i urc pe punte pentru a da instruciuni echipajului.
Strigoiul se napoie la pupa vasului, cutndu-i iar din ochi secundul. Apoi i trase fesul
mai jos peste urechi i porni cu pai mari spre puntea de comand, pentru a lua n primire
vasul ce se zbtea n voia valurilor.

Cei zece judectori ai infernului


Omul se tr de-a lungul punii principale, ctre pupa vasului, unde se aplec peste
copastia Dragonului i vomit din nou.
Toat noaptea, de cnd se nteise furtuna, zcuse lng o barc de salvare, dup ce fugise
de duhoarea calei, ca s-i curee trupul rscolit de legnarea valurilor.
Cei zece judectori ai infernului, repet el n gnd. Pntecele i era sfiat de crampe
dureroase dup attea opinteli zadarnice, se simea mai nfrigurat i mai disperat ca niciodat
n viaa lui. Se prbui lng parapetul ruginit i nchise ochii.
Numele su era Sonny Li, dei cel ales fr cruare de ctre tatl su era Kangmei, care
nsemna rezist n faa Americii. Era un lucru obinuit ca pruncii nscui n vremea lui Mao
s primeasc astfel de nume cu implicaie politic i de-a dreptul ruinoase. Cu toate
acestea, aa cum se ntmpla adeseori cu tinerii din zona de coasta a Chinei Fujian i
Guangdong Li i luase i un nume occidental. Era numele dat de grupul lui de prieteni:
Sonny, dup periculosul i imprevizibilul fiu al lui Don Corleone din filmul Naul.
La fel ca personajul al crui nume l purta, Sonny Li vzuse i provocase mult violen
n viaa lui, dar nimic nu-l ngenunchease vreodat, la propriu, cum o fcuse rul de mare.
Judectori ai infernului
Li era pregtit s se abandoneze n ghearele acelor fiine infernale. Mrturisise toate relele
comise ntr-o via, toat ruinea abtut asupra tatlui sau, toat nebunia, tot rul. Zeul
Taishan poate s m arunce n iad! Numai s nceteze nenorocitul sta de ru de mare!
Slbit dup aproape dou sptmni de hran insuficient i chinuit de ameeal, i
nchipuia c zbuciumul mrii se datora furiei unui dragon. Ar fi vrut s-i smulg pistolul din
buzunar i s goleasc ncrctorul n corpul fiarei.
Li arunc o privire n spate, spre puntea vasului. I se pru c-l zrise pe Strigoi, dar n
aceeai clip stomacul i se ntoarse pe dos i trebui s se ntoarc din nou spre balustrad.
Sonny Li uit de contrabandist, de existena lui periculoas din provincia Fujian, uit de toi i
de toate, cu excepia celor zece judectori ai infernului, care ndemnau rznd demonii s-i
nfig lncile n pntecele lui sfiat de dureri.

20
- JEFFERY DEAVER -
Femeia cea nalt se sprijini de main, o apariie plin de contraste: prul rou zbtndu-
se n vnt, vechea main Chevy Camaro de culoare galben, centura neagr de nailon de la
old, de care atrna un pistol tot de culoare neagr.
Amelia Sachs, mbrcat n jeani i o canadian cu glug avnd pe spate inscripia NYPD
SCENA CRIMEI, privi peste apele rscolite ale golfului de lng Port Jefferson, de pe rmul
nordic al insulei Long Island. Supraveghea pregtirile din jurul ei. INS, FBI, poliia districtului
Suffolk i colegii ei izolaser o parcare, n mod normal ticsit n luna august de familii i de
adolesceni adunai aici ca s se bucure de razele soarelui. ns furtuna tropical inuse turitii
departe de rm.
n apropiere erau parcate dou autobuze mari pentru deinui, mprumutate de INS de la
Departamentul Penitenciarelor, ase ambulane i patru furgonete cu trupe operative de la
diverse agenii. Teoretic, la ancorare, Dragonul s-ar fi aflat deja sub controlul echipajului de pe
cuterul Evan Brigant, Strigoiul i secundul su fiind ntre timp arestai. Exista ns un interval
de timp din momentul n care Strigoiul avea s observe cuterul i pn cnd Paza de Coast
urma s urce la bord de vreo patruzeci de minute. Suficient timp pentru ca Strigoiul i
bangshou-ul su s se deghizeze n imigrani i s-i ascund armele, tertip folosit adesea de
contrabanditi. Poate c Paza de Coast nu avea posibilitatea s verifice temeinic imigranii i
vasul nainte de a-l aduce n port i atunci contrabandistul i acoliii si ar fi putut ncerca s
foreze barajul cu ajutorul armelor.
Pentru Sachs avea s fie o misiune deosebit de riscant. Sarcina ei era s aplice grila,
adic s scotoceasc vasul pentru dovezi incriminatorii, n baza crora s fie formulate
capetele de acuzare la adresa Strigoiului, precum i dup diverse indicii care s conduc la
acoliii si. Dac se cerceteaz locul unde a fost gsit, de pild, un cadavru, sau unde a avut
loc o tlhrie, la mult vreme dup ce infractorul a disprut, atunci detectivul risc relativ
puin. Dar dac locul respectiv este chiar scena crimei i dac nu se cunoate numrul
infractorilor, nici de unde i-ar putea face apariia, riscurile pot fi foarte mari, ndeosebi n
cazul contrabanditilor de carne vie, care au acces nelimitat la armament performant.
Se auzi sunnd celularul i Sachs se trnti pe scaunul strmt al automobilului Chevy ca s
rspund.
Era Rhyme.
Suntem toi la locurile noastre, l inform ea.
Cred c ne-au depistat, Sachs, spuse Rhyme. Dragonul se ndreapt ctre rm. Cuterul l
va intercepta nainte de-a ajunge la mal, dar ne bate gndul c Strigoiul se pregtete de o
confruntare armat.
Sachs se gndi la bieii oameni aflai la bord.
Ea te-a sunat? ntreb poliista cnd Rhyme sfri ce avea de zis.
Urm o tcere de cteva secunde, apoi Rhyme rspunse:
Da. Acum vreo zece minute. Exist o posibilitate pentru sptmna viitoare, la Spitalul
din Manhattan. Urmeaz s revin cu detalii.
21
- MAIMUA DE PIATR -
Aha! exclam Sachs.
Ea era doctor Cheryl Weaver, renumit medic neurochirurg, venit la New York din
Carolina de Sus, pentru a preda un semestru la Spitalul din Manhattan. Posibilitatea se
referea la programarea lui Rhyme pentru un procedeu de chirurgie experimental, operaie
care i-ar fi putut ameliora condiia de cvadruplegic.
Operaie cu care Sachs nu era de acord.
Eu, unul, a mai chema cteva ambulane n zon, adug Rhyme.
Tonul lui devenise sec nu-i plcea s amestece problemele personale cu cele de serviciu.
M ocup eu de asta.
Te mai sun eu, Sachs.
Convorbirea se ncheie.
Sachs alerg prin ploaia torenial pn la unul dintre membrii poliiei locale din districtul
Suffolk i aranj s fie suplimentat asistena medical. Apoi se napoie la Chevy i se instal
pe scaunul din fa, ascultnd ropotul neostoit al ploii pe parbriz i pe acoperiul de pnz.
Umezeala fcea ca interiorul s miroas a plastic, ulei de motor i covoare vechi.
Operaia lui Rhyme o duse cu gndul la o discuie recent avut cu un alt medic,
nespecializat n chirurgie spinal. Nu voia s-i aminteasc de acea ntrevedere, dar gndul o
purta cu ncpnare ntr-acolo.
n urm cu dou sptmni, Amelia Sachs sttea lng automatul de cafea dintr-o sal de
ateptare a spitalului, cteva ncperi mai departe de cea n care era consultat Lincoln Rhyme.
i amintea cum razele soarelui de iulie ncingeau nemilos pardoseala verde de gresie. Un
brbat n alb se apropiase de ea i i se adresase cu un aer solemn, care-i nghease sngele n
vine.
Ah, domnioara Sachs. Aici erai.
Bun ziua, domnule doctor.
Tocmai am discutat cu doctoria lui Lincoln Rhyme.
i?
Trebuie s vorbesc ceva cu dumneavoastr.
Se pare c avei veti proaste, domnule doctor, spusese ea, cu inima btnd s-i sparg
pieptul.
Ce-ar fi s ne aezm acolo, n col? ntrebase el, pe un ton care amintea mai curnd de
un antreprenor de pompe funebre dect de un medic.
Aici e foarte bine, replicase ea cu fermitate. Spunei-mi ce avei de spus. Fr ocoliuri.
O rafal de vnt cltin maina i Sachs privi din nou spre port, spre docul cel lung unde
urma s acosteze Dragonul.
Veti proaste
Spunei-mi ce avei de spus Fr ocoliuri

22
- JEFFERY DEAVER -
Sachs comut aparatul Motorola pe frecvena sigur a Pazei de Coast, nu numai ca s afle
ce se ntmpla cu Dragonul, dar i ca s-i ia gndul de la acea sal de ateptare scldat n
lumin.

Ct mai e pn la rm? i ntreb Strigoiul pe cei doi membri ai echipajului rmai pe


punte.
Cam un kilometru, poate i mai puin.
Brbatul suplu de la crm arunc o privire scurt spre Strigoi.
Vom schimba direcia chiar nainte de a ajunge la ap puin adnc i vom ncerca s
ajungem n portul natural.
Strigoiul privea int nainte. De pe culmea unui val reui s disting linia cenuie a
uscatului.
Menine exact aceeai direcie. M ntorc ntr-o clip.
Iei din cabin, proptindu-se bine pe picioare. Se ndrept spre puntea cu containere, apoi
cobor pe cea de dedesubt, cu obrazul biciuit de ploaie i de vnt. Ajunse la ua metalic a
calei. Pi nuntru i privi n jos la purcei. Chipurile tuturor se ntoarser ctre el, cu spaim
i disperare. Brbai vrednici de mil, femei urte, copii murdari, chiar i cteva fete care nu
fceau trebuin nimnui. Oare ce-i mai btuser capul familiile ca s le aduc i pe ele?
Ce e? ntreb cpitanul Sen. Se vede cuterul?
Strigoiul nu rspunse. Cuta cu privirea printre purcei, cu ochii dup bangshou. Dar acesta
era de negsit. Se ntoarse, mnios, pregtit s plece.
Ateapt, se auzi glasul cpitanului.
Contrabandistul iei din cal i nchise ua n urma lui.
Bangshou! strig el.
Niciun rspuns. Strigoiul nu se obosi s strige nc o dat. Prinse ncuietorile calei n
uruburi, astfel ca ua s nu poat fi deschis dinuntru, apoi se napoie grbit n cabina sa,
aflat pe puntea de comand. n timp ce se lupta s suie treptele, scoase din buzunar o cutie
uzat din plastic negru, semnnd cu telecomanda vilei sale luxoase din Xiamen.
Deschise cutia, apas un buton, apoi un altul. Semnalul radio strbtu cele dou niveluri,
ajungnd la sacul de voiaj amplasat n cala de bagaje de la pupa vasului, sub linia de plutire.
Semnalul nchidea circuitul, trimind sarcina electric de la bateria de nou voli la
detonatorul fixat pe dou kilograme de exploziv C-4.
Rsun o bubuitur asurzitoare, mult mai puternic dect se ateptase, i un uvoi de ap
ni n aer, mai sus dect cele mai nalte valuri.
Strigoiul fu proiectat n jos pe scri, pe puntea principal, unde rmase trntit pe o parte,
nucit.
Prea mult! nelese el. Fusese prea mult exploziv. Vasul ncepea deja s se ncline pe o
parte, pe msur ce apa ptrundea n cal. Crezuse c va dura jumtate de or pn cnd
Dragonul avea s se scufunde. Dar era o chestiune de cteva minute. Privi spre puntea de
23
- MAIMUA DE PIATR -
comand, spre cabina micu unde i avea armele i banii, apoi din nou spre celelalte puni,
n cutarea lui bangshou. Nici urm de el. Dar nu-i rmnea timp s-l mai caute. Strigoiul se
ridic n picioare i porni cltinndu-se spre cea mai apropiat barc de salvare, ncepnd s-i
dezlege legturile.
Dragonul se cltin din nou, aplecndu-se i mai tare pe o parte.

24
- JEFFERY DEAVER -

Capitolul 4

Bubuitura fusese asurzitoare. Ct o sut de baroase izbind simultan un drug de fier.


Aproape toi imigranii fuseser azvrlii pe podeaua rece i umed. Sam Chang se ridic
n picioare i-i lu n brae mezinul, czut ntr-o balt de ap unsuroas. Apoi i ajut pe
rnd soia i tatl btrn s se ridice.
Ce-a fost asta? strig el ctre cpitanul Sen, care ncerca s-i croiasc drum printre
oamenii nspimntai, spre ua care ddea spre punte. Ne-am lovit de stnci?
Nu, nu sunt stnci, strig la rndul lui cpitanul. Aici apa are vreo treizeci de metri. Fie
c Strigoiul a aruncat n aer vasul, fie c Paza de Coast a deschis focul asupra noastr. Nu
tiu.
Ce se ntmpl? ntreb ngrozit un brbat care sttea lng Chang.
Era capul familiei aciuite, chiar de lng familia Chang. l chema Wu Qichen. Soia lui
zcea nemicat pe patul de alturi. Pe toat durata cltoriei suferise de febr i de
somnolen. Chiar i acum, aproape c nu contientiza explozia i haosul din jur.
Ce se ntmpl? repet Wu ntrebarea cu glas ridicat.
Ne scufundm! url cpitanul i, mpreun cu civa membri ai echipajului, apuc
zvoarele uii, luptndu-se s le deschid.
Acestea ns nu se clintir.
Le-a blocat!
Civa imigrani, brbai i femei, ncepur s jeleasc, legnndu-se nainte i napoi.
Copiii ncremeniser de spaim, cu obrajii murdari brzdai de lacrimi. Sam Chang i civa
membri ai echipajului se alturar cpitanului i mpreun ncercar s foreze ncuietorile.
Dar barele groase de metal nu se clinteau din loc niciun milimetru.
Chang zri o valiz pe podea. Valiza se nclin uor i izbi podeaua, mprocnd ap n jur.
Dragonul se apleca din ce n ce mai mult pe o parte. Apa rece a oceanului nvlea n cal prin
crpturile dintre plcile de metal. Bltoaca n care czuse fiul lui Wu era acum adnc de
jumtate de metru. Civa imigrani alunecaser n apa din ce n ce mai adnc, n care
pluteau gunoaie, bagaje, resturi de mncare, pahare de plastic, ziare, i acum ipau i ddeau
din mini i din picioare.
Brbai, femei i copii disperai loveau zadarnic cu bagajele n perei, spernd s sparg
metalul, se mbriau, plngeau n hohote, ipau dup ajutor, rosteau rugciuni Femeia cu
cicatrici pe fa i strngea n brae fetia, care, la rndul ei, strngea la piept o jucrie
Pokemon murdar, de culoare galben. Amndou plngeau n hohote.
Un scrnet ptrunztor al vasului muribund umplu aerul fetid, n timp ce apa murdar i
uciga urca tot mai sus.
Brbaii ncercau zadarnic s deschid ua calei. Chang i ddu la o parte prul de pe
frunte.

25
- MAIMUA DE PIATR -
Aa nu merge, i se adres el cpitanului. Trebuie s gsim alt ieire.
Exist o trap de acces n podea, n spatele calei, rspunse Sen. D spre sala motoarelor.
Dar dac sprtura s-a produs tocmai acolo, nu vom reui s-o deschidem. Presiunea e prea
mare
Unde? i retez vorba Chang.
Cpitanul art ctre o u micu, prins n patru uruburi. Era ngust ct s ncap o
singur persoan. Cpitanul i Chang i croir drum spre ea, luptndu-se s se in pe
picioare pe podeaua puternic nclinat.
Costelivul Wu Qichen i ajut nevasta bolnav s se ridice n picioare. Trupul femeii era
zglit de frisoane. Chang se aplec spre soia lui i-i spuse cu glas ferm:
Ascult ce-i spun. Ai grij s fie toat familia laolalt. Rmi n preajma mea, lng u.
Da, brbate.
Chang se altur cpitanului lng ua de acces i, folosind briceagul lui Sen, reui s
desfac uruburile. Chang mpinse ua cu putere, trntind-o fr efort de partea cealalt. Apa
invada treptat i sala motoarelor, dar nu atinsese nivelul din cal. Chang putea vedea treptele
abrupte care duceau pe puntea principal.
Dnd cu ochii de calea de scpare, pasagerii ncepur s strige i s ipe. Toi se npustir
spre u, cuprini de panic, strivind pe civa dintre ei de peretele de metal. Chang dobor
doi dintre brbai cu pumnul lui uria.
Nu! Numai cte unul, altfel murim toi.
Ali civa se repezir la Chang, cu priviri disperate. Dar cpitanul se rsuci spre ei, cu
cuitul n mn, i oamenii se traser napoi. Cpitanul Sen i Chang rmaser umr la umr,
cu faa spre mulime.
Unul cte unul, repet cpitanul. Traversai sala motoarelor i urcai treptele. Pe punte
sunt brci de salvare.
Fcu semn din cap spre imigranii aflai cel mai aproape de u i acetia se strecurar
afar. Primul fusese John Sung, medic i disident, cu care Chang discutase n cteva rnduri
pe parcursul cltoriei. Sung se opri de cealalt parte a uii i se ls pe vine, ca s-i ajute pe
ceilali s ias. Urmar doi tineri, so i soie, care alergar ctre trepte.
Cpitanul prinse privirea lui Chang i-l ndemn cu o micare a capului:
Hai!
Chang fcu semn cu mna spre tatl su, Chang Jiechi, i btrnul se strecur afar din
cal, prins de bra de doctorul John Sung. Urmar la rnd fiul lui Chang: adolescentul William
i mezinul Ronald. Apoi soia lui. Chang iei ultimul i-i conduse familia ctre scar, dup
care se napoie ca s-l ajute pe Sung s-i scoat i pe ceilali.
Urm la rnd familia lui Wu: Qichen, soia sa bolnav, fiica adolescent i fiul cel mic.
Chang se ntinse spre interiorul calei ca s prind de mn un alt imigrant, dar doi dintre
membrii echipajului se npustir ctre u. Sen ncerc s-i opreasc.
nc sunt la comand, strig el furios. Dragonul e vasul meu. nti pasagerii!
26
- JEFFERY DEAVER -
Pasagerii? Idiotule, tia sunt nite vite! url unul dintre marinari i, mbrncindu-le
ntr-o parte pe femeia cu cicatrici i pe fetia ei, iei tr prin deschiztur.
Cellalt marinar porni imediat pe urmele lui, l trnti pe Sung la podea i alerg spre scar.
Chang l ajut pe doctor s se ridice n picioare.
E n regul! i strig Sung, prinznd ntre degete o amulet pe care o purta la gt i
murmurnd o rugciune scurt.
Chang l auzi rostind numele lui Chen-wu, zeul cerurilor nordice i protectorul mpotriva
rufctorilor.
Vasul se cltin puternic i ncepu s se ncline tot mai rapid. Aerul ieea uiernd pe u,
n timp ce apa nvlea nuntru, umplnd cala. De pretutindeni rsunau ipete sfietoare,
curnd urmate de icnetele celor care se necau. Vasul se scufund, i zise Chang. Abia dac
mai rmn cteva minute. n spate auzi un vuiet ca un uierat. Ridic privirea i vzu cum
apa nvlea pe treptele ce coborau spre motoarele masive i murdare de funingine. Unul
dintre motoarele diesel se opri i totul se cufund n ntuneric. Cteva clipe dup aceea ncet
s funcioneze i al doilea motor.
John Sung fu smuls din locul n care se gsea i alunec pe podea, izbindu-se de perete.
Iei afar! i strig Chang. Aici nu mai avem ce face.
Doctorul ncuviin din cap, apoi i croi cu greu drum spre scar i urc pe punte. Chang
ns se napoie la u, n ncercarea de a mai salva una sau dou persoane. Simi cum l trec
fiori de groaz la privelitea pe care o avea n faa ochilor: uvoiul de ap se npustea prin
u, dincolo de care se zreau patru brae ntinse cu disperare nspre sala motoarelor,
implornd ajutor. Chang prinse braul unuia dintre imigrani, dar omul era att de imobilizat
ntre celelalte trupuri, nct nu reui s-l trag afar. Braul mai zvcni o dat, apoi Chang
simi cum degetele devin inerte. Prin perdeaua de ap care ptrundea nvolburat n sala
motoarelor, izbuti s disting chipul cpitanului Sen. i fcu semn cu mna, ndemnndu-l s
ncerce s ias, dar cpitanul dispru n ntunericul din cal. Dar numai cteva secunde mai
trziu, capul su ras se ivi deasupra apei i cpitanul not napoi spre u, ntinzndu-i ceva
lui Chang prin uvoiul de ap.
Despre ce era vorba?
Prinzndu-se de o eav, ca s nu fie smuls din loc, Chang ntinse mna prin apa
nspumat, pentru a apuca obiectul pe care i-l ntindea cpitanul. Mna lui musculoas se
nclet pe o bucat de stof, de care trase cu putere. Era un copil mic, fetia femeii cu cicatrici.
Fetia se ivi n cadrul uii, printre brae fr via. Micua tuea, dar era contient. Chang o
strnse cu putere la piept, apoi se desprinse de eav. i fcu drum prin ap pn la perete,
apoi not pn la scar i urc prin uvoiul de ap pn sus pe punte.
Tabloul care i se nfi privirii i tie respiraia: pupa vasului abia dac se mai zrea din
ap, valurile cenuii i agitate deja acoperiser jumtate din punte. Wu Qichen, mpreun cu
tatl i fiii lui Chang se luptau s dezlege o barc de cauciuc mare i portocalie, prins de
pupa vasului. Acum barca plutea, dar curnd avea s fie acoperit de ap. Chang naint cu
27
- MAIMUA DE PIATR -
pai poticnii, i ntinse soiei sale fetia i ncepu s-i ajute pe ceilali s dezlege odgonul.
Curnd ns nodul cu care era prins barca ajunse sub ap. Chang se scufund i ncepu s
trag cu disperare de nodul de cnep, cu muchii tremurnd de efort. Apoi o mn se ivi
lng a lui. Era fiul cel mare, William, narmat cu un cuit gsit probabil pe punte. Chang
nfc cuitul i i trecu tiul peste odgon pn cnd reui s-l reteze.
Chang i fiul su revenir la suprafa, unde, gfind, ajutar familia Wu, pe John Sung i
pe cealalt pereche s suie n barc. Peste cteva clipe, barca se ndeprta de vas, purtat de
valurile uriae.
Chang se rsuci spre locul n care se gsea motorul brcii. Trase de sfoar pentru a porni
motorul, dar fr rezultat. Trebuia cu orice pre s-l porneasc imediat: fr controlul
motorului, barca avea s fie rsturnat de valuri n cteva secunde. Chang ncepu s trag cu
furie de sfoar i, n cele din urm, motorul porni.
Chang i gsi o poziie sigur n partea din spate a brcii i crmi repede mica
ambarcaiune cu faa ctre valuri. Barca slta violent pe valuri, dar fr s se rstoarne. Chang
acceler, apoi crmi cu grij n cerc i porni prin cea i ploaie napoi spre vasul muribund.
Unde te duci? l ntreb Wu.
La ceilali, i striga Chang. Trebuie s-i gsim pe ceilali. Unii poate c
n aceeai clipa un glon uier prin aer la numai un metru de ei.

Strigoiul era turbat de furie.


n picioare la prova Dragonului pe cale s se scufunde, cu mna pe odgonul brcii sale de
salvare, scruta cu privirea marea, cale de cincizeci de metri n larg, unde tocmai zrise civa
blestemai de purcei care scpaser.
Trase nc un foc de pistol. Nici de data asta nu nimeri inta. Valurile care se ridicau i
coborau fceau imposibil ochirea de la aa o deprtare. Se ncrunt mnios, n timp ce
imigranii manevrau barca de salvare n spatele Dragonului, ieind din raza lui vizual.
Strigoiul cntri din ochi distana pn la puntea de comand, unde fusese cabina sa i unde
i lsase arma i banii: peste o sut de mii de dolari. Se ntreb o clip dac avea timp s
ajung pn la cabin.
Ca un rspuns, un uvoi uria de aer ni prin coca Dragonului, care ncepu s se scufunde
i mai rapid, lsndu-se i mai mult pe o parte.
Era o pierdere considerabil, dar nu merita s-i rite viaa. Strigoiul sri n barca de
salvare i ncepu s vsleasc, ndeprtndu-se de vas. Cercet din ochi apa din jur,
strduindu-se s disting ceva prin cea i prin ploaie. Dou capete sltau purtate de valuri,
n timp ce braele celor doi se agitau n aer, cu degetele larg desfcute a disperare.
Acum, acum! strig Strigoiul. Vin s v salvez!
Cei doi brbai se ntoarser spre el, clcnd apa cu putere pentru a fi vzui mai bine. Erau
cei doi membri ai echipajului ntlnii pe punte. Strigoiul ridic din nou pistolul automat
militar Model 51 i-i lichid pe cei doi marinari, trgnd un singur glon n fiecare.
28
- JEFFERY DEAVER -
Porni motorul brcii i, sltnd peste valuri, l cut nc o dat din ochi pe bangshou. Dar
nici de data asta nu-l vzu pe nicieri. Asociatul lui era un uciga lipsit de scrupule,
netemtor n faa unui schimb de focuri, ns atunci cnd nu era n elementul su, fcea
numai prostii. Probabil czuse n ap i se necase, pentru c nu voise s renune la arm i
muniie. Oricum, Strigoiul avea treburi mai importante de fcut. ntoarse barca spre locul n
care vzuse ultima oar purceii i ambal motorul.

Nu mai avusese timp s caute o vest de salvare.


Nu mai avusese timp de nimic.
Imediat dup ce explozia sfrmase coca ruginit a Dragonului, azvrlindu-l pe Sonny Li cu
burta n jos, vasul ncepuse s se ncline, iar apa nvlise peste el, trgndu-l cu putere peste
copastie. Dintr-odat se trezise peste bord, singur i neajutorat ntre munii de ap nspumat.
Cei zece blestemai judectori ai infernului, gndi el n englez, copleit de amrciune.
Apa era rece, apstoare i srat de-i tia rsuflarea. Valurile l izbeau cu putere,
azvrlindu-l pe spate, apoi sltndu-l sus n aer i prvlindu-l n prpstiile dintre ele. Li
reui s se menin la suprafa i-l cuta din priviri pe Strigoi, dar, din pricina ceii i a ploii
care-i nepa ochii, nu zri pe nimeni. nghii o gur de ap greoas i ncepu s se sufoce i
s tueasc. Fuma trei pachete de igri pe zi i bea litri ntregi de bere Tsingtao i mao-tai, aa
c obosi repede i ncepu s simt crcei dureroi n muchii picioarelor, neobinuii cu
efortul.
i duse mna la bru, fr prea mare tragere de inim, i trase afar pistolul automat. i
ddu drumul dintre degete i arma se scufund rapid. Fcu acelai lucru i cu cele trei cutii
de muniie din buzunarul de la spate. Greutatea de care scpase l ajut cumva s se menin
la suprafa mai uor, dar nu ndeajuns. Avea nevoie de o vest de salvare, de ceva care s
pluteasc, de orice i-ar fi preluat efortul supraomenesc de a nu se duce la fund.
I se pru c aude duduitul unui motor i se lupt s se rsuceasc n loc pe ct posibil. La
treizeci de metri deprtare vzu o barc de salvare portocalie. Ridic braul, dar un val l izbi
n plin obraz tocmai cnd inspira adnc i plmnii i se umplur cu ap neptoare. Simi o
durere sfietoare n piept.
Aer Am nevoie de aer.
Un alt val l plesni cu putere. Se scufund, trt cu for de braele cenuii ale oceanului. i
arunc ochii spre propriile mini. De ce oare nu se micau?
D din mini! Calc apa! Nu lsa oceanul s te trag la fund!
Se lupt s mai ajung o dat la suprafa.
Nu lsa
Alt val de ap i nvli n plmni.
Nu lsa
Un vl negru ncepu s-i nceoeze privirea.
Judectorii iadului
29
- MAIMUA DE PIATR -
Sonny Li nelese c n curnd avea s-i ntlneasc.

30
- JEFFERY DEAVER -

Capitolul 5

Zceau la picioarele lui cam doisprezece oameni n supa rece de pe fundul brcii de
salvare, prini ntre munii de ap de sub ei i ploaia biciuitoare de deasupra. Toi se agau cu
disperare de frnghia care nconjura marginea brcii.
Sam Chang, ajuns fr voie cpitan al fragilei ambarcaiuni, cercet cu privirea pasagerii.
Cele dou familii a lui i a lui Wu edeau ngrmdite n jurul lui, n partea din spate a
brcii. n fa se gseau doctorul John Sung i ceilali doi oameni care reuiser s se salveze
din cal, dar pe care Chang i cunotea doar dup numele mic: Chao-hua i soia lui, Rose.
Un val se prvli asupra brcii, udndu-i nc o dat pn la piele pe nefericiii dinuntru.
Soia lui Chang, Mei-Mei, i scoase puloverul i-o nveli cu el pe fetia femeii cu cicatrici pe
fa. Fetia, i aminti Chang cu o strngere de inim, se numea Po-Yee, nume care nsemna
Copil Multiubit. Fetia fusese mascota norocoas n cltoria lor.
nainte! strig Wu. ndreapt-te spre rm!
Trebuie s vedem ce-i cu ceilali.
Trage n noi!
Chang privi spre marea nvolburat. Dar Strigoiul nu se zrea nicieri.
Plecm imediat. Dar trebuie s salvm pe oricine mai poate fi salvat. Vezi dac zreti pe
careva.
William, tnrul n vrst de aptesprezece ani, se chinui s se ridice n genunchi i scrut
cu privirea prin puzderia de stropi care-i nepau ochii. Fiica adolescent a lui Wu fcu acelai
lucru.
Wu strig ceva, dar cum avea capul ntors, Chang nu auzi ce spune.
Chang se prinse bine de frnghie cu amndou braele i-i propti cu ndejde picioarele n
tachetul unei vsle, ca s-i poat menine spatele drept, n timp ce se opintea s fac un ocol
cu barca n jurul Dragonului din Fuzhou, aflat la douzeci de metri deprtare. Vasul se
scufunda din ce n ce mai tare i, de fiecare dat cnd aerul scpa printr-o sprtur lateral,
hublou sau chepeng, nea n aer cte un uvoi nalt de ap nspumat. Vaporul gemea din
toate ncheieturile, cnd mai tare, cnd mai slab, ca un animal.
Uite acolo! strig William. Mi se pare c vd pe cineva.
Nu! se opuse Wu. Trebuie s plecm. Ce mai ateptai?
William arta cu degetul ntr-o anumit direcie.
Da, tat. Acolo!
Chang reui s disting o pat ntunecat alturi de alta alb, mult mai mic, la zece metri
de ei. Poate un cap i o mn.
Lsai-i! insista Wu. O s ne vad Strigoiul! O s ne mpute!
Fr s-l ia n seam, Chang crmi barca, apropiindu-se de cele dou pete, care se dovedir,
ntr-adevr, a fi un om. Acesta era palid i gfia dup aer, dnd cu disperare din mini, cu

31
- MAIMUA DE PIATR -
faa schimonosit de groaz. Chang i aminti c numele lui era Sonny Li. n timp ce
majoritatea imigranilor i petrecuser timpul stnd de vorb sau citindu-i unul altuia cte
ceva, o parte dintre brbaii care cltoreau fr familii se inuser deoparte. Li era unul
dintre acetia. Omul avea ceva ce te ndemna s te fereti de el. Sttuse singur i posomort pe
toat durata cltoriei, privind din cnd n cnd furios la copiii care fceau glgie n jurul lui,
i adesea se furia sus pe punte, lucru strict interzis de Strigoi. n rarele ocazii cnd deschidea
gura, Li le punea excesiv de multe ntrebri despre ce aveau de gnd s fac odat ajuni la
New York i unde anume aveau s locuiasc subiecte pe care cei mai nelepi dintre
imigranii ilegali se abinuser s le discute.
Cu toate acestea, Li era o fiin omeneasc aflat n primejdie, iar Chang era decis s
ncerce s-l salveze.
Omul dispru din vedere, nghiit de alt val.
Lsai-l! uier furios Wu. S-a dus!
V rog, haidei s plecm, strig i Rose, tnra soie aflat n partea din fa a brcii.
Chang ndrept ambarcaiunea cu botul ctre un val uria, pentru a o mpiedica s se
rstoarne. n momentul cnd i recptar echilibrul, Chang zri ceva portocaliu jucnd pe
valuri, la vreo cincizeci de metri deprtare. Era barca Strigoiului. Contrabandistul porni spre
ei. Un zid de ap se nl ntre cele dou brci, care pentru moment se pierdur din vedere
una pe cealalt.
Chang ambal motorul i porni spre omul care se neca.
Culcat! Culcat, toat lumea!
ncetini imediat ce ajunser lng Li, se aplec peste bordul gros de cauciuc, l prinse pe
imigrant de umeri i-l trase n barc. Omul se prbui, tuind violent. Rsun alt foc de arm.
Glonul mproc ap chiar lng Chang, care se grbi s duc barca n spatele Dragonului,
astfel nct vasul ce se scufunda s fie din nou ntre ei i Strigoi.
Contrabandistul i lu ochii de la barca lor cteva clipe, ndreptndu-i atenia spre ali doi
oameni din ap membri ai echipajului, care sltau pe valuri n vestele portocalii de salvare,
la vreo douzeci-treizeci de metri de uciga. Strigoiul porni n vitez spre cei doi, cu motorul
ambalat la maximum.
nelegnd n sfrit c Strigoiul avea de gnd s-i lichideze, marinarii ncepur s fac
semne disperate cu braele spre Chang, strduindu-se s se ndeprteze de barca Strigoiului,
care venea spre ei. Chang aprecie distana dintre el i cei doi marinari, ntrebndu-se dac
avea anse s ajung acolo nainte ca Strigoiul s se apropie ndeajuns de mult ca s nu rateze
inta. Ceaa, ploaia i valurile uriae l mpiedicau pe Strigoi s inteasc cu precizie. Da,
Chang avea anse de reuit. Ambal motorul.
Deodat, n urechea lui, auzi un glas:
Nu. E timpul s plecam.
Cel care vorbise era tatl su, Chang Jiechi. Btrnul se ridicase cu trud n genunchi i
vorbea, aplecat spre fiul su:
32
- JEFFERY DEAVER -
Du-i familia ntr-un loc sigur.
Chang ncuviin din cap.
Bine, Baba, rspunse el, folosind apelativul afectuos din chinez pentru tat.
ndrept barca spre rm i ambal motorul la maximum.
Un minut mai trziu rsun un foc de arm, apoi un altul, semn c Strigoiul i lichidase pe
cei doi membri ai echipajului. La auzul celor dou mpucturi, lui Chang i se strnse inima
de durere. Iertai-m, i zise el, cu gndul la marinari. Iertai-m.
Aruncnd o privire n urm, vzu o siluet portocalie naintnd prin cea: era barca
Strigoiului, care pornise dup ei. l cuprinse disperarea. Ca disident n China, Sam Chang tia
ce e frica. Dar n Republica Popular frica era o nelinite ce-i ptrundea n suflet i cu care te
nvai s trieti. Nu semna nicicum cu teroarea de a vedea un uciga nebun venind pe
urmele familiei iubite i a nsoitorilor lui.
Culcat! Toat lumea s rmn culcat.
Se strdui s menin barca dreapt i s nainteze cu toat viteza.
Rsun o nou mpuctur. Glonul rico pe ap, undeva n apropiere. Dac Strigoiul ar
fi nimerit barca, toi s-ar fi scufundat n cteva minute.
Se auzi un scrnet puternic, care le nghe sngele n vine. Dragonul din Fuzhou se
rsturn complet pe o parte i dispru sub ap. Valul uria creat de scufundarea navei se
rspndi n jur la fel ca unda de oc rezultat din explozia unei bombe. Barca imigranilor era
prea departe pentru a fi atins de val, n schimb cea a Strigoiului se gsea mult mai aproape
de locul scufundrii. Contrabandistul privi n urm i vzu valul gigantic care se ndrepta
spre el. Crmi barca, pentru a se ndeprta de val i, dup cteva momente, dispru din
vedere. Dei profesor, artist i activist politic, Chang era, la fel ca muli ali chinezi, mai
nclinat s accepte lumea spiritual i supranatural dect un intelectual occidental. Se gndi
o clip c Guan Yin, zeia milei, poate intervenise n favoarea lor i-l trimisese pe Strigoi la
moarte n valurile oceanului.
Dar dup numai cteva minute, John Sung, care privea n urm, strig:
E tot acolo! Vine dup noi! Strigoiul vine dup noi.
Prin urmare, Guan Yin are alte treburi azi, gndi cu amrciune Sam Chang. Dac vrem
s supravieuim, va trebui s ne bizuim numai pe forele noastre. Porni direct spre rm,
ndeprtndu-se de cadavrele lsate n voia valurilor i de resturile navei, care pluteau ca nite
lespezi funerare peste mormintele cpitanului Sen, ale echipajului su i ale multor oameni
devenii n ultimele sptmni prietenii lui Chang.

A scufundat vasul.
Vocea lui Lon Sellitto se topi ntr-o oapt.
Isuse!
Scp din mn receptorul pe care-l inuse la ureche.
Ce? exclam ocat Harold Peabody.
33
- MAIMUA DE PIATR -
i ridic mna grsun i-i scoase ochelarii cu rame groase.
A scufundat vasul?
Detectivul ddu din cap, confirmnd vestea cea rea.
Dumnezeule, nu! exclam Dellray.
Capul lui Lincoln Rhyme, una dintre puinele pri ale corpului care-i pstrase
mobilitatea, se ntoarse ctre poliistul cel corpolent. ocat de veste, simi un val de
fierbineal n tot trupul bineneles, o simpl senzaie emoional, care cobora de la gt n
jos.
Dellray ncet s se mai plimbe prin ncpere, iar Peabody i Coe rmaser privindu-se ochi
n ochi. Sellitto se uit n jos, la parchetul glbui, ascultnd n continuare ce i se spunea la
telefon, apoi ridic ochii.
Isuse, Linc, vasul s-a dus la fund. Cu toi care erau la bord.
Ah, nu
Paza de Coast nu tie exact ce s-a ntmplat, dar au detectat o explozie sub ap i, zece
minute mai trziu, Dragonul a disprut de pe ecranul radarului.
Sunt victime? ntreb Dellray.
N-am idee. Cuterul nc se afl la civa kilometri deprtare. n plus, nu se cunoate
poziia vasului, nimeni de la bordul Dragonului nu a lansat vreun semnal de alarm. Astfel de
semnale comunic poziia exact.
Rhyme privea int harta zonei Long Island, cu cele dou fii, estic i vestic, despicate n
coad de pete. Nu-i lua ochii de la punctul rou care marcase cu aproximaie poziia
Dragonului.
Ce distan e pn la rm?
Cam un kilometru jumtate.
Lucrnd cu febrilitate, creierul lui Rhyme rulase deja vreo ase posibile scenarii logice a
ceea ce s-ar fi putut ntmpla din momentul n care Paza de Coast luase n vizor Dragonul din
Fuzhou unele optimiste, altele implicnd rnirea i chiar moartea celor aflai la bord.
Prinderea unui infractor era un soi de troc, n care puteai reduce riscurile, fr a le elimina n
ntregime. Dar chiar s se nece toi cei aflai la bord? Attea femei i atia copii? Nu, aa ceva
nu-i trecuse prin minte nicio clip.
Dumnezeule, ezuse ntins pe patul lui de lux, n valoare de 3.000 de dolari, ascultnd mica
problem a INS privind posibila locaie a Strigoiului, de parc ar fi privit un joc amuzant la o
petrecere. Dup aceea trsese concluziile i le oferise n prip o soluie.
Se mulumise doar cu att nu mersese cu gndul mai departe, nu se gndise c imigranii
ar fi putut ajunge ntr-o situaie att de cumplit.
Imigranii ilegali sunt denumii dispruii dac ncearc s trag pe sfoar un
contrabandist, sunt ucii. Dac se plng, sunt ucii. Pur i simplu dispar. Pentru totdeauna.
Lincoln Rhyme era furios pe sine nsui. tia ct de periculos era Strigoiul, ar fi trebuit s
prevad aceast dezastruoas rsturnare de situaie. nchise o clip ochii i, n adncul
34
- JEFFERY DEAVER -
sufletului, ncerc s accepte lucrurile aa cum erau. Las n urm morii, i spunea el
adesea, cum le spunea i colaboratorilor si din serviciul de criminalistic ndemn pe care i-
l repeta n gnd acum. Numai c nu-i putea lsa n urm pe nefericiii de acum. Scufundarea
Dragonului era cu totul altceva. Morii acetia nu erau cadavre descoperite la scena crimei, al
cror rictus i ai cror ochi nepenii te obinuiai cu timpul s le ignori pentru a-i face
meseria. Aici muriser familii ntregi din cauza lui.
i nchipuise c, dup sechestrarea i cercetarea vasului, dup arestarea Strigoiului, nu va
mai fi implicat n acest caz, ci va fi liber s se pregteasc pentru intervenia chirurgical.
Acum ns i ddea seama c nu putea abandona cazul. Vntorul din el trebuia s gseasc
vinovatul i s-l defere justiiei.
Telefonul lui Dellray sun i acesta rspunse. Dup o scurt conversaie, nchise mobilul cu
unul dintre degetele lui lungi.
Uitai cum st treaba. Paza de Coast crede c dou brci de salvare cu motor se
ndreapt ctre rm. Se duse cu pai mari spre hart i puse degetul pe ea. Probabil undeva
pe-aci: Easton un orel pe oseaua ctre Orient Point. N-au cum s trimit un elicopter, cu
furtuna asta pctoas, dar au trimis cteva cutere la locul naufragiului, s vad dac sunt
supravieuitori. Noi urmeaz s ne postam oamenii la Port Jefferson, unde se pare c vor
acosta brcile.
Alan Coe i trecu degetele prin prul lui rocovan, doar o idee mai nchis la culoare dect
cel al lui Sachs, i-i zise lui Peabody:
Vreau s merg acolo.
Nu eu iau decizii n privina oamenilor aici, rspunse tios eful INS.
Comentariu deloc subtil la adresa faptului c Dellray i FBI erau cei care ddeau ordine i
una dintre numeroasele nepturi dintre cei doi ageni n ultimele zile.
Ei, ce zici, Fred? ntreb Coe.
Nu! rspunse preocupat agentul.
Dar eu
Dellray scutur capul cu putere.
N-ai nicio treab acolo, Coe. Dac-l nfac, te poi duce s-l interoghezi la pucrie.
Atunci poi s-i trncneti despre ce vrei tu. Acu ns avem de-a face cu o operaiune tactic
de prindere a unui infractor, or sta nu-i domeniul tu.
Tnrul agent fcuse o munc de informaii excelent n ce-l privea pe Strigoi, dar Rhyme l
socotea un tip dificil. nc mai era suprat i le purta ranchiun c nu i se ngduise s mearg
la bordul cuterului care urma s sechestreze vasul alt lupt pe care Dellray o avusese de
purtat cu el.
Ei na, asta-i o tmpenie!
Coe se trnti mbufnat pe un scaun de birou.
Fr s-i rspund, Dellray adulmec igara neaprins, apoi o puse dup ureche i ddu
nc un telefon. Dup ce nchise telefonul se adres echipei:
35
- MAIMUA DE PIATR -
ncercm s instalm blocaje rutiere pe oselele mai mici din zon: 25, 48 i 84. Numai c
e or de vrf i nimeni n-are curajul s nchid Autostrada Long Island sau Autostrada
Sunrise.
Putem lua legtura telefonic cu funcionarii de la punctele de taxare dinainte de tunel i
de la poduri, spuse Sellitto.
Dellray ridic din umeri.
E o idee, dar nu-i suficient. La dracu, n Chinatown individu e pe terenu lui. Dac
ajunge acolo, o s nnebunim pn-i dm de urm. Dac se pune problema s facem ceva,
atunci trebuie s-l prindem pe rm.
i cnd vor ajunge brcile la mal? ntreb Rhyme.
Paza de Coast zice c-n douzeci-douzeci i cinci de minute. Iar bieii notri sunt la
aptezeci i cinci de kilometri de Easton.
Exist vreo cale s trimitem pe cineva acolo mai curnd? ntreb Peabody.
Rhyme se gndi cteva clipe, apoi vorbi n microfonul montat pe scaunul lui cu rotile:
Comand: telefon.

Maina tip safety car de la ediia din 1969 a raliului Indianapolis 500 era un Camaro Super
Sport decapotabil, fabricat de General Motors.
Pentru aceasta onoare, GM l alesese pe cel mai puternic dintre automobilele lor de for
acel Super Sport echipat cu un motor V-8 Turbojet avnd capacitatea cilindric de 6.500 cm3 i
care putea nsuma 375 de cai putere. Iar dac mai metereai puin la automobil adic i
ndeprtai amortizoarele de sunet, stratul izolator de dedesubt, barele de stabilizare, cavitile
metalice pentru roi i te mai jucai puin cu transmisia i cu capetele cilindrilor, puteai crete
puterea efectiv la 450 de cai putere.
Asta fcea ca maina s fie excelent pentru cursele de vitez.
Numai c era o nenorocire s-o conduci cu 200 de km la or pe vijelie.
Cu minile ncletate pe volanul mbrcat n piele, chinuit de dureri n degetele suferinde
de artrit, Amelia Sachs gonea spre est, pe Autostrada Long Island. Pusese girofarul albastru
pe bord ventuzele nu aderau bine pe mainile decapotabile i erpuia periculos prin irul
de maini care circulau ntre Long Island i New York.
Dup cum hotrse mpreun cu Rhyme cu cinci minute n urm, cnd o sunase el s-i
spun s porneasc naibii ctre Easton, Sachs reprezenta jumtate din avangarda echipei de
intervenie, avangard care dac aveau noroc ar fi putut ajunge pe rm odat cu Strigoiul
i cu posibilii supravieuitori din rndul imigranilor. Cealalt jumtate a echipei improvizate
era tnrul agent ESU6 a NYPD, care edea lng ea. Aceast brigad era secia tactic a
departamentului de poliie, echipa SWAT, iar Sachs de fapt, Rhyme hotrse ca ea s

6 Emergency Services Unit Brigada de Intervenie Rapid (n.tr.).


36
- JEFFERY DEAVER -
beneficieze de oarecare sprijin armat, de genul celui aflat acum n poala tnrului, un pistol
automat Heckler & Koch MP5.
n urma lor, la kilometri distan, veneau echipa ESU, camioneta Seciei de criminalistic,
ase poliiti locali din districtul Suffolk, ambulane i diverse vehicule ale INS i FBI, care se
luptau s-i deschid drum prin furtuna violent.
OK, zise tnrul agent ESU. E bine acum.
Era rspunsul lui la un scurt incident de acvaplanare.
Sachs recpt imperturbabil controlul asupra vehiculului, amintindu-i c ndeprtase i
plcile de oel din spatele scaunului, instalase un dispozitiv de conversie n locul
voluminosului rezervor de benzin i nlocuise roata de rezerv cu o butelie de Fix-a-Flat 7 i
un dispozitiv de conectare. Maina era acum cu vreo 250 de kilograme mai uoar dect
atunci cnd o cumprase tatl ei, n anii aptezeci. Mi-ar fi util acum o parte din acel balast,
se gndi ea, redobndind controlul asupra mainii dup o nou derapare.
OK, acum suntem OK, repet tnrul poliist, din ct se pare, mult mai familiarizat cu
un schimb de focuri dect cu aceast curs auto pe ntinsa Autostrad Long Island.
Se auzi sunnd telefonul ei. Sachs reui s apuce telefonul i rspunse.
Ia zi, domnioar, n-ai de gnd s foloseti dispozitivul la hands-free? o ntreb ofierul
ESU. M gndeam c aa ar fi mai bine.
Iar ntrebarea venea din partea unui brbat mbrcat ca Robocop.
Ea rse, conect dispozitivul de pus n ureche i mut schimbtorul de viteze n treapta
superioar.
Cum merge, Sachs? ntreb Rhyme.
mi dau toat silina. Dar mai avem civa kilometri i ieim de pe autostrad. S-ar putea
s fiu nevoit s ncetinesc la semafoare.
S-ar putea? murmur tnrul de la ESU.
Sunt supravieuitori, Rhyme? ntreb Sachs.
Nu am aflat nimic n plus, rspunse el. Paza de Coast nu face dect s confirme
prezena a dou brci de salvare. Se pare c majoritatea celor aflai la bord n-au reuit s
prseasc vasul.
Te citesc dup glas, Rhyme, i zise Sachs criminalistului. Nu-i vina ta.
Apreciez vorbele tale, Sachs, dar nu asta e problema. Conduci cu atenie?
Ah, sigur, rspunse ea, redresnd calm maina, care se rsucise ntr-un unghi de
patruzeci de grade.
Inima i btea regulat, de parc nimic nu s-ar fi ntmplat. Automobilul Camaro se ndrepta
ca tras cu cabluri i-i continua drumul pe autostrad, mrind viteza pn la 140 km la or.
Tnrul poliist nchise ochii.
O s fie probleme, Sachs. S ii arma la ndemn.

7 Dispozitiv de umflare i sigilare a anvelopelor (n.tr.).


37
- MAIMUA DE PIATR -
Aa o in ntotdeauna.
Maina scp din nou de sub control pentru o fraciune de secund.
Avem mesaje de la cuterul Pazei de Coast, Sachs. Trebuie s nchid. Fcu o scurt
pauz, apoi zise: Cerceteaz cu atenie, dar ferete-i spatele.
Ea rse.
Asta mi place. Va trebui s-o imprimm pe nite tricouri pentru echipa de criminalistic.
Convorbirea se ncheie.
Ajunser la captul autostrzii i Sachs vir, intrnd pe o osea mai mic. Se aflau la
patruzeci de kilometri de Easton, locul unde aveau s acosteze brcile de salvare. Sachs nu
fusese niciodat aici: fiind crescut la ora, se ntreb care era topografia locului. Avea s
gseasc o plaj? Stnci ascuite? Va trebui s se caere? n ultima vreme o chinuise artrita, iar
umiditatea sporit i intensifica durerea i nepeneala din ncheieturi.
Totodat se ntreba: dac Strigoiul era nc pe plaj, oare existau multe locuri unde s se
ascund pentru a deschide focul?
Arunc o privire spre vitezometru.
S ncetineasc?
Dar piciorul apsat pe acceleraie era o realitate i singura umezeal din palme era de la
ploaia care o udase pn la piele n Port Jefferson. Continu s menin pedala apsat la
podea.

Pe msur ce barca nainta, izbit de valuri, stncile se conturau din ce n ce mai clar.
i mai coluroase.
Sam Chang i ncord privirea prin ploaie i prin stropii de ap srat. n faa lor se
vedeau cteva fii scurte de plaj, acoperite cu pietre i nisip murdar, dar o bun parte din
rm era format din stnci ntunecate i din faleza ce se nla mult deasupra capetelor lor. Dar
pentru a ajunge ntr-o poriune de plaj unde s poat acosta, Chang se vedea nevoit s fac
diverse manevre printre stncile ascuite care ieeau din valuri.
E tot pe urmele noastre! strig Wu.
Chang privi n urm i zri barca Strigoiului, ca un mic punct portocaliu. Barca se ndrepta
direct spre ei, dar nainta mult mai ncet. Problema era modul n care Strigoiul mnuia
ambarcaiunea. Contrabandistul ncerca s ajung direct la rm i nfrunta valurile, ceea ce i
ncetinea naintarea. n schimb Chang, credincios nclinaiilor sale taoiste, i conducea barca
ntr-un mod cu totul diferit. El se lsa dus de valuri, nu li se mpotrivea, ci ncerca s le
ocoleasc pe cele mai nalte, urmnd o traiectorie erpuit i folosindu-se de talazurile care se
rostogoleau spre mal, ca s-i duc ntr-acolo mai rapid. Distana dintre ei i contrabandist
cretea vznd cu ochii.
Chang estima c, pn s ajung Strigoiul la mal, vor avea suficient timp s gseasc acele
camioane care-i ateptau ca s-i transporte n Chinatown. oferii nu aveau cum s fie la curent
cu naufragiul, iar Chang inteniona s le spun c Paza de Coast era pe urmele lor i s le
38
- JEFFERY DEAVER -
cear s demareze imediat. Dac oferii ar fi insistat s mai atepte, Chang, Wu i ceilali urma
s-i imobilizeze i s conduc ei nii camioanele.
Cercet linia rmului i uscatul de dincolo de ea. Dincolo de plaj creteau copaci i iarb.
Era greu de vzut prin ploaie, vnt i cea, totui Chang deslui ceva ce prea s fie o osea.
Ba chiar i nite lumini, nu prea departe. Mai multe la un loc: dup toate aparenele, un sat.
tergndu-i ochii de ap srat, Chang se uit la oamenii de la picioarele lui, tot mai
tcui, pe msur ce priveau la rmul din faa lor, la curenii nvolburai de acolo, la vrtejuri
i la valurile care se retrgeau n larg, la stncile din ce n ce mai apropiate, tioase ca nite
cuite i ntunecate ca sngele nchegat.
Deodat, chiar n faa lor, de sub ap se ivi o stnc. Chang manevr barca napoi i coti
brusc ntr-o parte, trecnd razant pe lng vrful de piatr. Acum barca era ntoars paralel cu
rmul i izbit de valurile neregulate, care o umpleau de ap. De dou ori la rnd erau ct pe
ce s se rstoarne. Chang ncerc s crmeasc printr-o despictur dintre stnci, dar motorul
se opri brusc. Chang apuc funia i o smuci cu putere. Un duduit, apoi tcere. Repet
manevra de vreo zece-dousprezece ori. Niciun rezultat. Motorul nici mcar nu se nvrtea.
Fiul cel mare se lupt s ajung pn lng el i se uit n rezervorul de benzin.
E gol! strig William.
Disperat i mcinat de teama pentru sigurana familiei, Chang privi peste umr. Ceaa
devenise mai deas i i ascundea vederii dar la fel de bine l ascundea i pe Strigoi. Oare ct
de aproape se gsea?
Barca slt pe creasta unui val nalt, apoi se prvli ntr-o genune de ap, scrnind din
toate ncheieturile.
Culcat! Culcat, toat lumea! striga Chang. Rmnei toi jos!
Se ls n genunchi n apa neagr, care plescia pe fundul brcii. nfc vsla, ncercnd s-
o foloseasc drept crm. ns valurile i curentul apei erau prea puternice, iar barca prea
grea. Un val l mproc i-i smulse vsla din mn. Chang se prvli pe spate. Arunc o
privire n direcia n care se ndreptau i zri un ir de stnci la numai civa metri n faa lor.
Valurile sltar ambarcaiunea ca pe o plac de surf i o purtar cu vitez nainte. Barca se
izbi frontal de stnci cu o for nucitoare. Cauciucul se sfie cu un uierat i barca ncepu s
se dezumfle. Sonny Li, John Sung i tnra pereche din fa Chao-hua i Rose fur
proiectai n vltoarea de dincolo de stnci i purtai de valuri ctre mal.
Cele dou familii Wu i Chang se gseau la pupa brcii, care rmnea parial umflat,
aa c reuir s se menin la suprafa. Barca se lovi din nou de stnci. Soia lui Wu fu izbit
cu for de o lespede de piatr, ns fr a fi azvrlit peste bord. Czu ipnd napoi n barc,
cu sngele iroind din bra, i rmase nucit pe fundul ambarcaiunii. Niciunul dintre ceilali
nu suferise de pe urma izbiturii.
Dintr-odat, barca depi bariera de stnci i valurile o purtar spre rm, n timp ce se
dezumfla rapid.

39
- MAIMUA DE PIATR -
Chang auzi n deprtare un strigt de ajutor probabil, unul dintre cei patru nghiii de
valuri cnd barca se lovise de stnci dar nu-i putu da seama dincotro venea glasul.
Barca lunec peste alt stnc, acoperit de valuri, la cincisprezece metri de rm. Acum
erau prini de fora valurilor care se rostogoleau spre mal, lovii i tri spre plaja presrat
cu pietre. Wu Qichen i fiica sa se strduiau s-o menin la suprafa pe soia bolnav, pe
jumtate contient, cu braul sfiat i sngernd abundent. Po-Yee, fetia cea mic, inut n
brae de Mei-Mei, ncetase s mai plng i privea apatic n jur.
Motorul brcii se ag de un col de piatr, nepenind barca pe loc, la numai opt sau nou
metri de rm. Aici apa nu era adnc vreo doi metri ns valurile continuau s-i loveasc
slbatic.
La rm! striga Chang, tuind i scuipnd ap. Acum!
Parcurgerea not a ultimei poriuni pn la rm dur o venicie. Chiar i Chang, cel mai
puternic dintre ei, rsufla greu, cu trupul chinuit de crcei. n cele din urm, simi sub tlpi
pietre alunecoase din pricina algelor i a vegetaiei marine, i iei la mal, cltinndu-se pe
picioare. Czu greoi, dar i recpt imediat echilibrul i se ntoarse s-i ajute tatl s ajung
pe plaj.
Sfrii, se ndreptar cu pai poticnii ctre un adpost de pe rm, deschis din toate
prile, dar al crui acoperi din tabl ondulat i apra de ploaia nemiloas. Cele dou familii
se prbuir pe nisipul ntunecat, scuipnd ap, plngnd, gfind, rugndu-se. ntr-un
trziu, Sam Chang reui s se ridice n picioare. Cercet cu privirea ntinsul oceanului, dar nu
vzu nici urm de barca Strigoiului, nici de imigranii care fuseser azvrlii peste bord.
Se ls n genunchi i-i ngrop fruntea n nisip. nsoitorii i prietenii lor muriser, ei
nii erau rnii, epuizai dincolo de orice nchipuire i urmrii de un uciga ns, se gndi
Sam Chang, scpaser cu via i ajunseser pe uscat. El i familia lui se aflau n cele din urm
la captul ndelungatei cltorii n care ocoliser aproape jumtate din glob pentru a ajunge la
noua lor cas: America, ara cea Frumoas.

40
- JEFFERY DEAVER -

Capitolul 6

La jumtate de kilometru de rm, Strigoiul sttea aplecat deasupra celularului, ncercnd


s-l fereasc de ploaie i de valuri, n timp ce barca lui nainta printre talazuri n direcia
purceilor.
Legtura era proast semnalul care pornea din telefonul lui era transmis prin satelit,
ajungnd la Fuzhou, apoi la Singapore totui reui s comunice cu Jerry Tang, un bangshou
de care se folosea uneori n Chinatown, la New York, i care acum l atepta undeva pe rm,
prin apropiere.
Rsuflnd greu din pricina valurilor care zgliau barca, Strigoiul izbuti s i descrie cu
aproximaie oferului locul n care urma s acosteze vreo trei-patru sute de metri la est de
ceea ce prea a fi un ir de case i de magazine.
Ce arme ai la tine? strig n receptor contrabandistul.
Ce? strig i Tang de la cellalt capt al liniei.
Strigoiul trebui s repete ntrebarea de cteva ori.
Arme!
Tang ns era doar recuperator mai curnd afacerist dect uciga pltit aa c nu avea
asupra sa dect un pistol.
Gan! se rsti Strigoiul! La dracu!
Neavnd la el dect vechiul revolver Model 51, sperase s gseasc vreo arm automat.
Cei de la Paza de Coast, ncepu s-l informeze Tang, dar vorbele lui fur acoperite de
bruiaj i de uierul vntului sunt undeva, pe aici ascult scanner trebuie s plec
unde..?
Dac vezi purcei, ucide-i! url Strigoiul. M-ai auzit? Sunt undeva pe rm, n preajma ta.
Gsete-i! Lichideaz-i!
S-i lichidez? Vrei
Un val se abtu peste barc, udndu-l pe Strigoi din cap pn n picioare. Telefonul amui.
Strigoiul privi spre afiaj. Era mort. Scurtcircuitat. Furios la culme, l azvrli pe podeaua
brcii.
n deprtare se zrea un zid de stnci i Strigoiul manevr astfel nct s-l ocoleasc i s
ndrepte barca spre plaja mai lat aflat puin mai la stnga de micul orel. Avea s-i ia ceva
timp pn s ajung napoi la locul n care acostaser purceii, dar nu voia s rite s se
loveasc de stncile care ieeau din ap. Cu toate acestea, manevra de acostare se dovedi
extrem de dificil. n timp ce se apropia de mal, mica ambarcaiune se ridic pe creasta unui
val, ct pe ce s se rstoarne, ns Strigoiul o manevr repede napoi i barca i recapt
echilibrul. Un alt val l lovi din spate, azvrlindu-l la podea, udndu-l pn la piele i rotind
barca ntr-o parte. Barca se izbi de mal mprocnd apa din jur cu putere, i Strigoiul fu
aruncat cu for pe nisip. Elicea iei din ap i motorul ncepu s scrneasc, rotindu-se n

41
- MAIMUA DE PIATR -
continuare. Speriat c zgomotul l-ar fi putut da de gol, Strigoiul se tr disperat pn la motor
i reui s-l opreasc.
l vzu pe Jerry Tang, ntr-un BMW argintiu 4x4, parcat pe un drum asfaltat, dar plin de
nisip, undeva la vreo douzeci de metri de rm. Se ridic i alerg nspre main. Tang,
grsun i nebrbierit, l zri i demar, venind n ntmpinarea lui. Strigoiul se aplec spre
geamul din dreptul oferului:
I-ai vzut pe ceilali?
Trebuie s plecm, rspunse Tang, nelinitit.
Fcu semn din cap spre scannerul comutat pe frecvena radio a poliiei.
Paza de Coast tie c suntem aici. Au trimis poliia n cutarea noastr.
I-ai vzut pe ceilali? repet rstit Strigoiul. Pe purcei?
N-am vzut pe nimeni. Dar
Nu-l gsesc nici pe bangshou. Nu tiu dac a reuit s scape de pe vas.
Strigoiul cercet cu privirea linia rmului.
N-am vzut pe nimeni, repet Tang, cu un glas n care se ghicea teama. Dar nu mai
putem rmne aici.
Cu colul ochiului, Strigoiul zri o micare chiar la mal: un om n haine cenuii ieea din
ap, trndu-se pe stnci, ca un animal. Contrabandistul se ndeprt de main i-i scoase
pistolul de la bru.
Ateapt aici.
Ce vrei s faci? ntreb disperat Tang. Nu mai putem rmne! Vine poliia! n zece
minute vor ajunge aici. Nu nelegi?
Strigoiul nu-i acord nicio atenie acolitului su, ci travers oseaua i se napoie pe plaj.
Purcelul ridic privirea i-l vzu pe Strigoi apropiindu-se, numai c omul probabil i rupsese
piciorul n timpul naufragiului i nu era n stare s se ridice, necum s fug. ncepu s se
trasc disperat spre ap. Strigoiul se ntreb de ce oare i mai ddea atta osteneala.

Sonny Li deschise ochii i mulumi celor zece judectori ai infernului nu pentru c


supravieuise naufragiului, ci pentru c, pentru prima oar dup dou sptmni, senzaia
insidioas de grea care-i torturase intestinele dispruse.
Cnd barca se lovise de stnci, el, John Sung i tnra pereche fuseser azvrlii n ap i
purtai de curentul puternic. Li i pierduse imediat din vedere pe cei trei i fusese crat de-a
lungul plajei cam un kilometru, pn cnd reuise, n sfrit, s ajung cu tlpile pe nisip.
Apoi, trndu-se ct mai departe cu putin de ocean, Li se prbuise pe nisip.
Zcuse inert sub fichiul ploii, n timp ce greaa i se risipise puin cte puin, iar zvcnetul
din tmple se mai domolise. Li se chinui s se ridice n picioare i porni ncet spre osea, cu
pielea iritat de jeani i de tricou, ambele pline de nisip i mbibate de ap srat i
usturtoare. Nu vedea nimic n nicio direcie. i aminti totui de luminile unui sat, undeva n
dreapta lui, i o porni ntr-acolo pe drumul acoperit cu nisip.
42
- JEFFERY DEAVER -
Se ntreb pe unde era Strigoiul.
n aceeai clip, parc drept rspuns, rsun un pocnet scurt, pe care Li l recunoscu
imediat a fi un foc de pistol. Pocnetul strni ecouri n umezeala i ntunericul dinaintea
zorilor.
Dar oare era Strigoiul? Sau vreun localnic? (Toat lumea tia c americanii poart arme.)
Poate fusese un poliist de la serviciul american de siguran public.
Era mai bine s se asigure. Dorea din suflet s-l regseasc pe Strigoi ct mai curnd, ns
tia c trebuie s fie cu bgare de seam. Prsi oseaua, afundndu-se n tufiuri, unde era
mai puin vizibil, i porni nainte, pe ct de repede i ngduiau picioarele istovite i chinuite
de crcei.
La auzul pocnetului, membrii celor dou familii amuir.
sta a fost ncepu Wu Qichen.
Da, ntri Sam Chang. A fost un foc de arm.
Vine s ne lichideze. Ne-a dat de urm i vrea s ne ucid.
tiu, replic tios Chang.
I se strngea inima de mila celorlali doctorul Sung, Sonny Li, tnra pereche de mila
aceluia dintre ei care tocmai murise. Dar cu ce putea s-i ajute?
Chang privi spre tatl su i observ c Chang Jiechi rsufla greu. Totui, n ciuda
izbiturilor suferite n barc i a efortului de a nota pn la rm, btrnul nu prea s sufere.
Chang Jiechi fcu semn din cap fiului su c totul era n regul. Grupul de imigrani porni din
nou la drum prin ploaie i prin vijelie.
Nu fusese cazul s-i fac probleme c vor fi nevoii s se roage sau s-i oblige pe oferi s-i
duc n Chinatown, pentru c nu-i ateptase niciun camion. Chang presupunea c vehiculele
se gseau n cu totul alt loc ori poate c Strigoiul telefonase i le ordonase s fac iute cale
ntoars de ndat ce scufundase vasul. Chang i Wu pierduser cteva minute strigndu-i pe
nume pe Sung, pe Li i pe ceilali care fuseser aruncai peste bordul brcii. Apoi ns Chang
zrise venind spre ei barca portocalie a Strigoiului i ndemnase cele dou familii s
prseasc oseaua i s nainteze prin tufiuri i prin iarb, unde nu puteau fi vzui, n
direcia luminilor, unde spera s poat gsi un camion.
Luminile ctre care se ndreptau se dovedir a fi un ir de restaurante, o staie de benzin i
mai multe magazine de suvenire, la fel ca pe faleza din Xiamen, precum i zece-dousprezece
case i o biseric.
Era n zorii zilei s fi fost 5:30 sau 6 dar se vedea micare: n faa celor dou restaurante
erau parcate o duzin de maini, printre care una fr ofer, dar cu motorul n funciune, ns
era o main mic, ori Chang avea nevoie de un vehicul n care s ncap zece persoane. n
plus, i trebuia unul a crui lips s nu fie remarcat cel puin dou sau trei ore att ct i se
spusese c dura cltoria pn n Chinatown, New York City.
i ndemn pe ceilali s atepte n spatele unui gard viu mai nalt, apoi le fcu semn fiului
su William i lui Wu s-l urmeze. Se furiar, ghemuii, pe dup cldiri. n spatele
43
- MAIMUA DE PIATR -
benzinriei se vedeau dou camioane mari, amndou ns n raza vizual a unui tnr care
lucra n garaj. Ploaia plesnea n ferestre, reducnd vizibilitatea, totui tnrul i-ar fi zrit
imediat ce unul dintre camioane ar fi demarat.
Douzeci de metri mai ncolo se gsea o cas cufundat n ntuneric, iar n spatele ei o
furgonet. Totui, Chang nu voia s-i expun tatl sau pe copii la ploaie i intemperii. n
plus, zece naufragiai chinezi gonind spre New York ntr-un vehicul vechi i rablagit ar fi fost
imediat reperai ca populaie migratoare muncitori itinerani, care n China cltoreau din
ora n ora n cutare de lucru.
Ferii-v de noroi, le spuse Chang fiului su i lui Wu. Pii numai pe iarb, pe crengi
sau pe pietre. Nu vreau s lsm urme.
Chang era prudent din instinct: cu biroul de siguran public i cu agenii Armatei
Populare de Eliberare n permanen pe urmele lor, disidenii din China se obinuiau repede
s-i camufleze orice micare.
Continuar s nainteze printre copaci i tufiuri scuturate de vntul dumnos, trecur de
mai multe case, unele ntunecate, altele n care locatarii deja ncepeau s se trezeasc: vreo
cteva televizoare plpind, cte un mic dejun n curs de pregtire. La vederea acestor semne
de normalitate, Chang simi cum i se strnge inima de disperare pentru situaia lor fr ieire.
ns, aa cum se nvase s procedeze n China, unde guvernul l privase de attea lucruri, i
nvinse pornirile sentimentale i-i ndemn fiul i pe Wu s se mite mai repede. n cele din
urm, ajunser la ultima cldire de pe fia locuit: o bisericu cufundat n ntuneric, dup
toate aparenele pustie.
n spatele cldirii roase de intemperii, gsir un vechi microbuz alb. Din orele petrecute pe
internet i n faa televizorului, Chang cunotea ceva englez, ns cuvintele acestea nu le
nelegea. Totui, la ndemnul lui, amndoi fiii studiaser limba i cultura american ani la
rnd. William arunc o privire ctre microbuz i-i explic:
Acolo scrie Biserica Baptist Penticostal din Easton.
n deprtare rsun un alt pocnet stins. Auzindu-l, Chang ncremeni. Strigoiul lichidase pe
nc unul dintre ei.
S mergem, i ndemn Wu, nelinitit. Grbete-te. Vezi dac-i deschis.
Dar portiera microbuzului era ncuiat, n timp ce Chang cuta prin jur ceva cu care s
poat sparge geamul, William cercet cu atenie ncuietoarea.
Ai cuitul meu? l ntreb pe tatl su, ridicnd glasul ct s acopere uierul vntului.
Cuitul tu?
Cel pe care i l-am dat pe vas, ca s tai frnghia brcii de salvare.
Era al tu?
Ce naiba fcea fiul lui cu o astfel de arm? Era vorba de un i.
l ai? repet biatul ntrebarea.
Nu, l-am scpat cnd m-am suit n barc.

44
- JEFFERY DEAVER -
Tnrul se strmb, dar Chang nu-i lu n seam grimasa un gest aproape impertinent
i cercet atent pmntul btut de ploaie. Gsi o eav metalic, pe care o izbi cu putere n
geamul microbuzului. Sticla se sparse n puzderie de cioburi ca de ghea. Chang sui pe locul
din dreapta i se uit n torpedou, cutnd cheile. Nu le gsi i cobor din microbuz, pe
pmntul noroios. Privi scurt spre biseric, ntrebndu-se dac n interior exista vreun set de
chei. i daca da, unde? ntr-un birou? nuntru ar fi putut da de vreun paznic. Dac i auzea i
le opunea rezisten? Chang era convins c n-ar fi fost n stare s fac ru unui om nevinovat,
chiar dac
Auzi o plesnitur puternic i se rsuci n loc, speriat. Fiul su sttea ghemuit pe scaunul
oferului, unde sprsese carcasa de plastic a contactului cu o lovitur de picior. Sub ochii
uimii i ndurerai ai lui Chang, tnrul trase afar firele i ncepu s le frece unul de altul.
Brusc, radioul porni cu volumul la maximum.
El te va iubi de-a pururi. Las-l pe Mntuitor s ptrund n inima ta
William aps un buton de pe bord i reduse volumul. Apoi atinse alte dou srme. O
scnteie Motorul ncepu s duduie. Chang l privea fr s-i cread ochilor.
Unde ai nvat s faci asta?
Biatul ridic din umeri.
Spune-mi
Wu l prinse de bra pe Chang.
S mergem! Trebuie s ne lum familiile i s plecm. Strigoiul e pe urmele noastre.
Tatl l sget pe fiu cu o privire ocat. Se atepta ca tnrul s-i coboare ochii, ruinat.
Dar William i susinu privirea cu rceal, ceea ce Chang n-ar fi ndrznit s fac fa de tatl
su, la nicio vrst.
V rog, i implor Wu. Hai s ne ntoarcem s-i lum pe ceilali.
Nu, decise Chang dup cteva momente. S vin ei aici. S mearg pe acelai drum ca
noi i s nu lase urme.
Wu porni grbit s-i aduc pe ceilali.
n microbuz William gsise o mic map cu hri ale zonei i acum le studia cu atenie,
dnd din cap ca i cum ar fi memorat direciile.
nfrngndu-i pornirea de a-i iscodi fiul n legtur cu modul n care pornise motorul de
la srme, Chang l ntreb:
tii ncotro s-o apuci?
Am s m descurc.
William ridic privirea.
Vrei s conduc eu? Oricum nu te pricepi, adug el cu brutalitate.
La fel ca pentru muli ali chinezi din zona urban, principalul mijloc de transport al lui
Sam Chang fusese bicicleta.

45
- MAIMUA DE PIATR -
Chang clipi uluit auzind cuvintele biatului, rostite pe acelai ton aproape insolent. Dar
chiar atunci i fcu apariia Wu, mpreun cu restul imigranilor, i Chang alerg spre ei, ca
s-i ajute soia i tatl s suie n microbuz.
Apoi se adres fiului su:
Bine, tu conduci.

46
- JEFFERY DEAVER -

Capitolul 7

Lichidase doi dintre purcei pe plaja: brbatul rnit i o femeie.


Dar n barc se aflaser vreo doisprezece oameni. Unde erau ceilali?
Se auzi un claxon strident. Strigoiul se rsuci n loc. Era Jerry Tang, care voia s-i atrag
atenia. Tang ridic n aer scannerul pus pe frecvena poliiei, gesticulnd disperat.
Poliia poate ajunge aici n orice clip! Trebuie s plecm!
Strigoiul i ntoarse spatele i cercet nc o dat cu privirea plaja, apoi oseaua. Unde se
duseser? Poate c
Cu un scrnet de cauciucuri, maina lui Tang iei pe osea i acceler.
Nu! Oprete-te!
Furios, Strigoiul ochi i trase un foc de pistol. Glonul lovi portiera din spate, dar vehiculul
i vzu de drum, fr s ncetineasc, i, odat ajuns n intersecie, lu virajul, derapnd uor,
i se fcu nevzut. Strigoiul rmase ncremenit, cu braul n care inea pistolul czut pe lng
corp, cu privirea aintit prin perdeaua de ploaie la oseaua pe care tocmai dispruse calea lui
de scpare. Se gsea la o sut douzeci de kilometri de locuinele secrete din Manhattan,
asociatul lui era de negsit, probabil mort, nu avea bani la el, i nici telefon celular. Zeci de
poliiti de la poliia federal i local erau n drum spre el. Iar Tang tocmai l abandonase. Ar
fi putut
Se crisp. Nu departe de el, un microbuz alb i fcu brusc apariia din cmpul aflat de
cealalt parte a bisericii i iei pe osea. Erau purceii! Strigoiul ridic din nou pistolul, ns
vehiculul se pierdu n cea. Strigoiul cobor pistolul i rsufl adnc de cteva ori. Dup un
minut, i recpt calmul. Pe moment ghinioanele se ineau lan, e adevrat, dar n viaa lui
avusese parte de situaii mult mai rele dect cea de acum.

Faci parte din lumea veche.


i vei schimba obiceiurile.
Vei muri pentru vechile tale credine

Experiena l nvase c o rsturnare de situaie nu era dect un dezechilibru temporar:


pn i cele mai oribile evenimente din viaa lui fuseser n cele din urm compensate de
noroc. Principiul dup care se cluzea dintotdeauna era concentrat ntr-un singur cuvnt:
naixin. n limba chinez asta nsemna rbdare, dar pentru Strigoi cuvntul avea i un alt
sens. Echivalentul englezesc ar fi fost toate la timpul lor. Contrabandistul supravieuise
vreme de peste patruzeci de ani tocmai pentru c depise greutile, pericolele i suferina.
Deocamdat purceii reuiser s scape. Moartea lor era doar amnat. Pentru moment,
prioritatea era s scape de poliie i de INS.

47
- MAIMUA DE PIATR -
i vr vechiul pistol n buzunar i porni de-a lungul plajei, naintnd cu greu prin ploaie i
prin vnt, n direcia luminilor micului orel. Cldirea cea mai apropiat era un restaurant, n
faa cruia se gsea o main cu motorul n funciune.
Ah, iat c norocul i surdea deja!
n clipa urmtoare, aruncnd o privire ctre mare, zri ceva ce chiar i strni rsul. Alt
dovad de noroc: nu departe de mal vzu un alt purcel, un brbat care se lupta s se menin
la suprafa. Mcar avea ocazia s lichideze nc unul dintre imigrani, nainte s-i fac
pierdut urma n marele ora. Scoase pistolul din buzunar i porni ctre rm.

Vntul l istovise.
Sonny Li i tra picioarele prin nisip, naintnd spre orel. Nu era un om puternic, astfel
c n lumea aspr i periculoas n care era nevoit s se descurce se bizuia mai curnd pe
prefctorie, surpriz i iretenie (desigur, i pe arme), dect pe fora fizic. Acum ns
ajunsese la captul puterilor, epuizat de ncercrile prin care trecuse n aceast dimineaa.
Vntul Pur i simplu l trntea n genunchi.
Nu mai pot, i zise el. Dei risca s fie vzut, mersul anevoios prin nisip era pur i
simplu peste puterile lui, aa c se napoie, poticnindu-se, pe asfaltul splat de ploaie i-i
continu drumul spre luminile micului orel. For pasul pe ct putea, temndu-se c
Strigoiul va pleca nainte s dea de urma lui.
O clip mai trziu ns, cpt confirmarea c cel pe care-l cuta se afla nc prin apropiere:
alte cteva mpucturi.
Li se chinui s urce un dmb i scrut mprejurimile prin uvoaiele de ploaie i prin vnt,
dar nu zri pe nimeni. Dup toate aparenele, zgomotul fusese adus de vnt de la o oarecare
distan.
Descurajat, continu s mearg nainte. Timp de zece minute, care-i prur fr de sfrit,
se lupt s nainteze pe osea, lsnd din cnd n cnd capul pe spate, ca ploaia s-i ptrund
n gtlejul uscat. Dup ct ap de mare nghiise, l chinuia o sete arztoare.
Deodat zri n dreapta sa, pe plaj, o mic barc de salvare portocalie. i imagin c era
barca Strigoiului. Privi n susul i n josul plajei, n cutarea contrabandistului, dar ploaia i
vntul l mpiedicau s vad prea departe.
Porni n direcia brcii, gndindu-se c ar fi putut merge pe urmele lsate n nisip de
Strigoi, dnd de locul unde se ascundea n orel. Dar chiar cnd voia s ias de pe osea, zri
un fulger de lumin. i terse ochii umezii de ploaie i-i ncord privirea. Era o lumin
albastr, care nainta rapid pe drum, venind spre el.
S fi fost INS? Poliitii de la Biroul Siguranei Publice?
Li se grbi s se ascund ntr-un tufi des, de cealalt parte a oselei. Se ghemui la pmnt
i urmri cu privirea lumina care devenea tot mai strlucitoare, pe msur ce vehiculul pe
care era montat o main sport decapotabil, de culoare galben se contura tot mai clar

48
- JEFFERY DEAVER -
prin ploaie i prin zloat, ca n cele din urm s opreasc, scrnind din cauciucuri, la o sut
de metri mai departe. Li rmase ghemuit i porni cu bgare de seam n direcia mainii.

Amelia Sachs se oprise pe plaja btut de ploaie, privind int trupul femeii surprinse de
moarte ntr-o poziie grotesc.
i lichideaz, Rhyme, opti ea ndurerat n microfonul ctii aparatului de emisie-
recepie Motorola SP-50. A mpucat doi dintre ei, un brbat i o femeie. I-a mpucat n spate.
Sunt mori amndoi.
I-a mpucat?
Glasul criminalistului era rguit de emoie i Sachs tia c Rhyme i asuma rspunderea
pentru nc nite mori.
Poliistul ESU alerg grbit spre ea, cu pistolul automat n mn.
Nici urm de el, strig tnrul, ca s acopere uierul vntului. Lumea de la restaurantul
de colo zice c cineva a furat o maina n urm cu vreo douzeci de minute.
Poliistul i descrise Ameliei Sachs o main Honda, dndu-i i numrul de nmatriculare,
iar ea i transmise datele lui Rhyme.
Lon o s dea maina n urmrire, zise el. Tipul era singur?
Cred c da. Din pricina ploii, n-am gsit niciun fel de urme pe nisip, n schimb am
descoperit cteva n noroi, pe locul unde se gsea cnd a mpucat femeia. n acel moment era
singur.
Prin urmare, trebuie s presupunem c bangshou e dat tot disprut. Poate a ajuns la rm
cu alt barc. Sau poate se afla n cea care s-a sfrmat de stnci.
Cu mna gata s apuce arma, Sachs cercet mprejurimile. Peste tot se vedeau stnci, dune
i tufiuri, nvluite ntr-o perdea de cea alburie. Un om narmat ar fi rmas neobservat.
Mergem s cutm imigranii, Rhyme, anun ea.
Se atepta ca Rhyme s nu fie de acord, s-i cear ca mai nti s cerceteze locul, nainte ca
natura dezlnuit s tearg toate urmele. Dar el se mrgini s-i spun:
Succes, Sachs. Sun-m cnd ncepi s aplici grila.
i nchise telefonul.
Cerceteaz cu atenie, dar ferete-i spatele.
Cei doi poliiti alergar de-a lungul plajei. Descoperir o a doua barc de salvare, mai
mic, aruncat pe nisip la vreo sut de metri de prima. Sachs simi pornirea instinctiv de a
cerceta barca, n cutare de probe, dar decise s duc la bun sfrit misiunea mai urgent i,
cu ncheieturile chinuite de artrit, alerg cu vntul n spate, uitndu-se n toate prile dup
imigrani i dup posibile semne ale unei ambuscade sau ale unei ascunztori n care s-ar fi
putut refugia Strigoiul.
Nu gsir nici una, nici alta.
Deodat, Sachs auzi sirene n deprtare, sunetul lor fiind purtat de vnt, apoi vzu un alai
de vehicule de intervenie rapid intrnd n vitez n ora. Cei zece-doisprezece localnici care
49
- MAIMUA DE PIATR -
se adpostiser n restaurant i la benzinrie acum sfidau intemperiile, curioi s afle ce
nouti interesante adusese furtuna n micul lor orel.
Prima sarcin a unui poliist criminalist este aceea de a izola scena crimei, astfel nct s
rmn pe ct posibil necontaminat, iar probele s nu dispar accidental, din pricina unor
persoane ahtiate dup suvenire sau chiar s fie subtilizate de ctre infractorul amestecat n
mulimea privitorilor. Sachs se vzu nevoit s renune la cutarea altor imigrani sau membri
ai echipajului acum erau destui care s preia aceasta misiune i alerg spre microbuzul alb
cu albastru al NYPD, n care se aflau specialiti i tehnic pentru examinarea scenei crimei.
Specialitii izolar imediat plaja cu band galben, iar Sachs i trase peste jeani i peste
tricoul ud ceva ce reprezenta ultima mod n materie de echipament criminalistic. Noul
costum ntreg, cu glug, pentru specialitii n criminalistic ai NYPD, fabricat din Tyvek 8 alb,
evita o posibil contaminare a locului faptei de ctre investigator, cu pr, piele sau
transpiraie.
Lincoln Rhyme era de acord cu aceast costumaie i el susinuse ideea unui costum
asemntor, pe vremea cnd condusese Divizia de Resurse i Investigaii, care avea n
subordine echipele de criminaliti.
ns Sachs nu era la fel de ncntat. Nu pentru c, astfel echipat, semna cu un
extraterestru dintr-un film SF de duzin: ceea ce o deranja era albul strlucitor al costumului,
uor vizibil pentru orice rufctor care, dintr-un motiv sau altul, ar fi dorit s zboveasc la
locul faptei i s-i testeze calitile de ochitor pe poliitii aflai n cutare de dovezi. De unde
i denumirea pe care agenta o dduse costumului: costum pentru tragere la int.
Scurta interogare a patronilor restaurantului, a angajailor de la benzinrie i a localnicilor
care stteau n cele cteva case de pe plaj nu aduse niciun element de noutate, n afar de
ceea ce se cunotea deja despre Honda cu care fugise Strigoiul. Nu mai fusese furat niciun alt
vehicul i nimeni nu fusese vzut notnd spre mal sau ascunzndu-se pe uscat. Nu se
auziser nici mcar focuri de arm care s fi acoperit ropotul ploii sau uierul vntului.
Aadar, sarcina de a extrage de la scena crimei orice informaie posibil despre Strigoi,
despre echipaj i despre imigrani le revenea exclusiv Ameliei Sachs i lui Lincoln Rhyme.
i ce scen nc! Una dintre cele mai ample cu care avuseser vreodat de a face: un
kilometru i jumtate de plaj, o osea i, de cealalt parte a fiei de asfalt, un labirint de
tufiuri dese, de neptruns. Tufiuri n care era posibil s se ascund n continuare un
infractor narmat.
E un loc prost, Rhyme. Ploaia s-a mai domolit niel, dar toarn n continuare cu gleata,
iar vntul bate cu treizeci de kilometri la or.
tiu. Urmrim canalul meteo.

8 Material sintetic rezistent i impermeabil (n.tr.).


50
- JEFFERY DEAVER -
Glasul lui suna altfel acum, era mai linitit. Tonul vocii o sperie puin. i amintea strania
detaare cu care i vorbise despre sfrit, despre posibilitatea de a-i pune capt zilelor, despre
punctul final.
Un motiv n plus s ne continum cutrile, nu crezi? insist el.
Ea privi n susul i n josul plajei.
E vorba c E o suprafa mult prea mare. Prea mult de cercetat.
Cum poate fi prea mare, Sachs? Noi cercetam locul faptei centimetru cu centimetru. Nu
conteaz dac-i vorba de un kilometru ptrat sau de un metru ptrat. E pur i simplu o
chestiune de durat. i pe urm, nou ne plac la nebunie suprafeele mari. Sunt atta locuri n
care putem gsi dovezi.
Grozav treab! i zise ea, zmbind ironic.
Prin urmare, Sachs ncepu s cerceteze minuios scena crimei, pornind de la barca aceea
mare i dezumflat i urmrind o gril de cutare. Expresia desemneaz o tehnic de
cercetare a locului faptei n cutare de probe, tehnic prin care specialistul parcurge suprafaa
respectiv ntr-o singur direcie, nainte i napoi, ca i cum ar tunde o peluz, dup care
cerceteaz din nou aceeai suprafa, dar pe direcie perpendicular. Teoria care st la baza
acestei metode de cercetare este c, dintr-un anume unghi, poi descoperi lucruri pe care le
omii atunci cnd le priveti dintr-un alt unghi. Dei existau zeci de alte metode de examinare
a locului faptei, toate mai rapide, grila cea mai obositoare procedur de cercetare era cea
care oferea cele mai multe anse de a descoperi ceva relevant. Acesta era genul de examinare
pe care Rhyme dorea ca Sachs s-l pun n practic i pe care l impusese n egal msur
poliitilor sau specialitilor care colaboraser cu el la Secia de criminalistic a NYPD. Graie
lui Lincoln Rhyme, pentru poliitii din zona metropolitan termenul de gril devenise
sinonim cu cercetarea scenei crimei.
Curnd Sachs pierdu din ochi localitatea Easton i singurul semn c nu se gsea singur
rmaser girofarurile mainilor echipei de intervenii, care pulsau intermitent, stranii i
nelinititoare, ca sngele prin transparena pielii.
Curnd ns, i aceste lumini se topir n cea. Singurtatea o nvlui cu totul, nsoit de
un sentiment sumbru de vulnerabilitate. Doamne, asta nu-mi place deloc. n locul n care se
gsea, ceaa era mai dens ca oriunde, iar rpitul ploii pe gluga costumului, valurile i vntul
o mpiedicau s aud apropierea unui posibil atacator.
Btu uor cu palma peste mnerul negru al pistolului Glock, ca s se mbrbteze, i
continu s parcurg grila.
N-am s mai vorbesc un timp, Rhyme. Am senzaia c nc se mai afla cineva prin
apropiere. Cineva care st cu ochii pe mine.
Sun-m cnd termini, rspunse el.
Tonul lui ovielnic i ddu a nelege c ar fi vrut s mai adauge ceva, dar dup cteva
clipe telefonul se nchise cu un declic.
Ferete-i spatele
51
- MAIMUA DE PIATR -
Timp de o or, Sachs examin plaja, oseaua i tufiurile de pe laturi, prin vnt i prin
ploaie, ca un copil n cutare de scoici. Cercet barca rmas intact, n care gsi un celular, i
barca dezumflat, pe care doi poliiti ESU o trseser pe plaj. n cele din urm, reui s
adune o serie de probe: cartue goale, snge, amprente i fotografii fcute cu Polaroidul,
reprezentnd urme de pai.
Se opri i privi n jur, apoi aps butonul radioemitorului, obinnd legtura cu o cas
confortabil din ora, aflata la ani-lumin deprtare.
E ceva ciudat, Rhyme.
Nu-mi spui mare lucru, Sachs. Ciudat? Ce vrea s nsemne asta?
Imigranii vreo zece la numr. Pur i simplu au disprut. Nu pricep. Au plecat din
locul n care se adpostiser pe plaj, au traversat oseaua i s-au ascuns n tufiuri. Vd
urmele lor de pai n noroi, de cealalt parte a oselei. Dup asta, urmele pur i simplu
dispar Presupun c s-au ndeprtat de plaj, cu gnd s se ascund, dar nu gsesc nicio
urm. Nimeni din zon n-ar lua n main cltori ca ei i nimeni din ora n-a vzut vreun
vehicul care s-i fi ateptat. Oricum, aici nu exist nicio urm de anvelope.
Bravo, Sachs, tocmai ai dat de urmele Strigoiului. Ai constatat ce-a fcut, tii cine este, ai
fost n locurile n care a fost i el. La ce te gndeti?
Eu
nchipuie-i c eti Strigoiul, insist Rhyme cu glas linitit. Eti Kwan Ang, poreclit Gui,
Strigoiul. Eti multimilionar, traficant de carne vie contrabandist de oameni. Asasin. Tocmai
ai scufundat un vas i ai omort mai mult de doisprezece oameni. Ce-ai de gnd acum?
S-i gsesc pe ceilali, rspunse ea imediat. S-i gsesc i s-i suprim. Nu vreau s plec.
Nu nc. Nu sunt sigur din ce motiv, dar trebuie s-i gsesc.
Pentru o fraciune de secund i veni n minte o imagine. Se vzu cu adevrat n postura
Strigoiului, cuprins de dorina irezistibil de a-i gsi i lichida pe imigrani. Era un sentiment
tulburtor.
Nimic nu m va opri, murmur ea.
Bravo, Sachs, rspunse ncet Rhyme, de parc s-ar fi temut s nu rup firul fragil care
lega o parte din sufletul ei de cel al contrabandistului. Acum gndete-te la imigrani, care au
pe urmele lor un asemenea individ. Ei ce-ar face?
Agenta avu nevoie de cteva momente ca s se transforme dintr-un contrabandist i un
uciga lipsit de suflet ntr-unul dintre bieii pasageri aflai la bordul vasului, ngrozit c omul
pe care-l pltise cu economiile ei de-o via o trdase n asemenea msur, omorse persoane
cu care ea se mprietenise, ba poate chiar i membri ai familiei. Omul care era acum pornit s-o
lichideze i pe ea.
N-am s m ascund, spuse ea categoric. O ntind naibii de aici ct mai curnd. Pe orice
cale i ct mai departe. Nu ne putem ntoarce pe ocean. Nu putem merge pe jos. Avem nevoie
de o main.
i cum putei face rost de una? ntreb Rhyme.
52
- JEFFERY DEAVER -
Nu tiu, rspunse ea, frustrat s se vad att de aproape de un rspuns care totui i
scpa.
Exist ceva case dincolo de osea? ntreb Rhyme.
Nu.
Vreun camion la benzinrie?
Da, dar poliia local i-a ntrebat pe oamenii de acolo. Nu lipsete niciun vehicul.
Altceva?
Sachs cercet atent strada.
Nimic.
Nu se poate s nu fie nimic, Sachs, o dojeni el. Oamenii acetia fug ca s-i salveze viaa.
Cumva tot au reuit s scape. Rspunsul e undeva acolo. Ce altceva mai vezi?
Ea oft i ncepu s relateze:
Vd un maldr de anvelope uzate, o barc rsturnat cu fundul n sus, o naveta cu sticle
goale bere Sam Adams. n faa bisericii se vede o roab
Exist i o biseric? ntreb brusc Rhyme. Pn acum n-ai pomenit de nicio biseric.
E mari diminea, Rhyme. Biserica e nchis, iar cei de la ESU au cercetat-o.
Du-te acolo, Sachs. n clipa asta!
Pind anevoios, poliista porni spre biseric, fr s tie prea bine ce indicii utile ar fi putut
gsi acolo.
Rhyme i explic:
N-ai fost la Vacation Bible School9, Sachs? Biscuii Ritz, punch hawaian i predici despre
Isus n dup-amiezele de var? N-ai fost la picnicuri unde fiecare aducea cte ceva de
mncare? La ntlniri ale grupurilor de tineri?
O dat sau de dou ori. Dar cele mai multe duminici mi le-am petrecut reconstruind
carburatoare.
Cum crezi c-i transport bisericile grupurile de copii la i de la micile lor diversiuni
teologice? Cu microbuze, Sachs. Microbuze adic locuri pentru dousprezece persoane.
Poate, ncuviin ea fr prea mare convingere.
Sau poate nu, admise Rhyme. Totui, imigranii n-au prins aripi i nu i-au luat zborul,
nu? Prin urmare, hai s cercetm posibilitile mai realiste.
i, aa cum se ntmpla de attea ori, se dovedi c Rhyme avea dreptate.
Sachs se duse n spatele bisericii i examin pmntul mocirlos: urme de pai, mici cioburi
provenind de la un geam de main, o eav folosit pentru a sparge geamul, urmele unor
anvelope de microbuz.
Am gsit, Rhyme. Mai multe urme recente. Au procedat foarte inteligent Au pit pe
pietre, pe iarb i pe alge. Au evitat mlul i noroiul, ca s nu lase urme. Se pare c s-au suit n

9 VBS Forma specializat de educaie religioas adresat ndeosebi copiilor, n cadrul creia,
de regul, bisericile desfoar felurite activiti pe timpul verii (n.tr.).
53
- MAIMUA DE PIATR -
microbuz i au condus pe cmp nainte de a iei pe osea. Ca s nu fie vzui de pe strada
principal.
S obii de la preot toate datele despre microbuz.
Sachs rug un poliist local s ia legtura cu preotul care oficia la acea biseric. Dup cteva
minute primir toate detaliile: era vorba de un Dodge alb, vechi de cinci ani, avnd
inscripionat pe o parte numele bisericii. Sachs not numrul de nmatriculare i i-l comunic
lui Rhyme, iar acesta o asigur c va cere s fie dat n urmrire i acest vehicul, nu numai
Honda, i c va anuna poliia portuar s dea de tire la punctele de taxare de pe poduri i
tunele, n ideea c imigranii probabil se ndreptau spre Chinatown, Manhattan.
Sachs parcurse grila cu mare atenie n spatele bisericii, dar nu mai descoperi i alte indicii.
Nu cred c mai am mare lucru de fcut aici, Rhyme. ncep s nregistrez datele, apoi vin
acolo.
Sachs ncheie convorbirea.
Se napoie la microbuzul Seciei de criminalistic, mpturi i puse deoparte costumul
special, apoi introduse datele n computer i anex nenumratele etichete care nsoesc orice
obiect descoperit la locul faptei. Le spuse specialitilor s transporte ct mai curnd posibil
toate probele la casa din ora a lui Rhyme. Dei i se prea inutil, totui ar fi vrut s mai fac o
ncercare de a-i gsi pe supravieuitori. Avea dureri atroce n genunchi, din pricina artritei
cronice motenite de la bunicul ei. Boala o chinuia adeseori, ns acum, fiind singur, i
ngdui luxul de a se mica ncet. Ori de cte ori se gsea alturi de colegii ei din poliie, se
strduia din rsputeri s-i ascund durerile. Se temea c, dac efii vor afla de starea ei de
sntate, o vor trece la munca de birou, pe motiv de incapacitate fizic.
Dup un sfert de or, nedescoperind nicio urm lsat de supravieuitori, se ndrept spre
automobilul Camaro, singurul vehicul rmas n aceast parte a plajei. Era singur: poliistul
ESU care o nsoise pn aici optase pentru un ofer mai sigur ca s se ntoarc n ora.
Ceaa se mai risipise. La mai puin de un kilometru deprtare, n cealalt parte a orelului,
Sachs distinse siluetele a dou camionete de salvare aparinnd districtului Suffolk i un Ford
fr nsemne specifice, parcat n apropierea lor. Probabil un vehicul al INS.
Agenta se ls greoi pe scaunul din fa al automobilului Camaro, gsi o bucat de hrtie i
ncepu s-i noteze ce vzuse la locul faptei, cu gnd s prezinte datele lui Rhyme i restului
echipei, care atepta la locuina lui din ora. Vntul lovea n rafale maina uoar, iar ploaia
rpia cu nverunare pe caroseria de oel. Sachs ridic ntmpltor ochii, tocmai cnd o
tromb spectaculoas de ap nspumat nea n aer la o nlime de vreo trei metri,
sprgndu-se apoi de o stnc neagra i coluroas.
i ncord privirea i terse cu mneca parbrizul aburit.
Ce s fie? Un animal? Vreun fragment desprins din Dragon i azvrlit la mal?
Nu, nelese ea, strbtut de un fior: era un om. Un om care se aga cu disperare de
stnc.

54
- JEFFERY DEAVER -
Sachs apuc n grab radioemitorul Motorola, aps butonul pentru frecvena
operaiunilor locale i comunic prin radio:
NYPD, 5885, echipa special, ctre echipa de salvare a districtului Suffolk din Easton
Beach. M auzii?
Te auzim, 5885. Vorbete.
Sunt la 500 de metri est de ora. Una dintre victime este n ap. Am nevoie de ajutoare.
OK, sosi rspunsul. Am pornit ntr-acolo. Terminat.
Sachs cobor din main i porni spre rm. Sub ochii ei, un val uria mtur omul de pe
stnc i-l azvrli n ap. El ncerca s noate, dar era rnit, avea cmaa ptat de snge i nu
reuea dect s-i menin capul deasupra apei, dar i asta cu mare efort. La un moment dat
dispru sub valuri, dar se lupt s ias din nou la suprafa.
Ah, Doamne! murmur Sachs, aruncnd o privire spre osea.
Camioneta galben a echipei de salvare tocmai pornise n direcia lor.
Imigrantul scoase un strigat rguit i dispru sub valuri. Nu mai era timp de ateptat
profesionitii.
La Academia de Poliie Sachs nvase regula numrul unu n acordarea primului ajutor:
Gsete-l, arunc-i colacul, du-te la el cu barca i, abia n ultimul rnd, sari dup el n ap.
Adic atunci cnd salvai pe cineva de la nec, mai nti trebuia s ncerci s-o faci de pe mal,
apoi dintr-o barc i, abia n al treilea rnd, s te duci dup el n ap. Ei bine, primele trei
opiuni nu intrau n discuie.
Prin urmare, i spuse Sachs, sar n ap dup el.
Fr s ia seama la durerea arztoare din genunchi, alerg spre ocean, aruncndu-i din
mers arma i centura cu muniie. Ajuns pe mal, i dezleg ireturile pantofilor standard
pentru poliie, i zvrli ct colo i, cu ochii la omul care se lupta cu valurile, ncepu s noate
prin apa rece i nvolburat.

55
- MAIMUA DE PIATR -

Capitolul 8

Trndu-se afar din tufiuri, Sonny Li reui s-o vad mai bine pe femeia cu prul rou care
tocmai i scosese pantofii i se aruncase n apa nspumat, ndeprtndu-se de rm, n
direcia cuiva care se lupta cu valurile.
Li nu vedea prea bine despre cine era vorba John Sung sau tnrul care ezuse lng el,
mpreun cu soia n orice caz, i ndrept imediat atenia ctre femeie, pe care o studiase
din tufiurile unde rmsese ascuns nc de la sosirea ei pe plaj, n urm cu o or.
Nu era genul lui. Nu-i plceau femeile occidentale, cel puin nu cele ntlnite la Fuzhou.
Acelea fie se gseau la braul unor afaceriti bogai (nalte i frumoase, aruncnd priviri
dispreuitoare spre chinezii care le sorbeau din ochi), fie erau turiste nsoite de soi i de copii
(prost mbrcate, privind scrbite la brbaii care scuipau pe trotuar i la biciclitii care nu le
lsau niciodat s traverseze strada).
ns femeia aceasta i strnise curiozitatea i interesul. La nceput nu reuise s-i dea
seama ce caut acolo: sosise n maina ei de un galben lucitor, nsoit de un poliist narmat
cu un pistol automat. Pe urm ea se ntorsese cu spatele i Li zrise inscripia NYPD pe geaca
n care era mbrcat. Prin urmare, o poliist la secia de siguran public. Rmas la
adpostul tufelor din cealalt parte a oselei, Li o urmrise cum cuta supravieuitori i
indicii.
O femeie sexy, constatase el, n ciuda preferinei pe care o manifesta pentru chinezoaicele
tcute i elegante.
Iar prul ei! Ce culoare! i dduse i o porecl, Hongse, pronunat hoankseh, cuvnt care n
limba chinez nseamn rou.
Privind de-a lungul oselei, Li vzu o dub de intervenie rapid gonind n direcia lor. De
ndat ce duba intr ntr-o mic parcare i opri, Li se tr pn la marginea oselei. Desigur,
risca s fie observat, dar trebuia neaprat s acioneze nainte ca femeia s se ntoarc. Atept
pn cnd echipa de salvare i ndrept toat atenia ctre Hongse, apoi travers oseaua n
patru labe i se opri lng maina galben. Era un automobil vechi, de genul celor pe care le
vedeai n filmele de televiziune americane gen Kojak sau Hill Street Blues. Nu-l interesa s fure
maina n sine (majoritatea poliitilor de la sigurana public plecaser, dar mai rmseser
destui prin preajm care puteau s-l urmreasc i s-l prind, mai ales la volanul unei maini
de culoarea glbenuului de ou). Nu, n acel moment avea nevoie doar de o arm i de nite
bani.
Deschise portiera din dreapta, se furi nuntru i ncepu s scotoceasc prin torpedou.
Nu gsi nicio arm. Se gndi furios la pistolul Tokarev care zcea pe fundul oceanului. Nu
gsi nici igri. Nenorocita Cut i n poeta femeii, unde descoperi vreo cincizeci de
dolari. Li vr banii n buzunar i-i arunc ochii pe foaia de hrtie pe care ea fcuse cteva
nsemnri. Chinezul vorbea destul de bine englezete, graie filmelor americane i emisiunii
56
- JEFFERY DEAVER -
Follow Me de la Radio Beijing, n schimb cu cititul sttea ct se poate de prost (fapt deloc
mbucurtor, dat fiind c engleza avea doar 25 de litere, n tip ce chineza vreo 40.000). Dup
cteva bjbieli, recunoscu numele real al Strigoiului, Kwan Ang, ortografiat n englez,
precum i alte cteva nsemnri. mpturi foaia i o vr n buzunar, apoi risipi celelalte foi pe
jos, lng portiera oferului, rmas deschis, ca i cum ar fi fost mprtiate de vnt.
Se mai apropia o main, de culoare neagr, i Li presupuse c aparinea unei instituii de
stat. Se ls la pmnt i se napoie lng osea. Se ascunse din nou n tufe i arunc o privire
spre valurile nspumate, unde Hongse prea s lupte cu oceanul furios la fel de mult ca omul
pe cale s se nece. Simi un junghi n inim la gndul c o femeie aa frumoas se afla n
pericol. Dar nu era problema lui: principala lui preocupare era acum s-l gseasc pe Strigoi i
s rmn n via.

Efortul de a nota mpotriva valurilor care o izbeau fr mil, n ncercarea de a ajunge la


imigrantul care risca s se nece, aproape o istovise de puteri pe Amelia Sachs. Poliista i
ddu seama c trebuia s calce apa din rsputeri, pentru a se menine amndoi la suprafa.
ncheieturile genunchilor i oldurilor protestau, chinuite de durere. Imigrantul nu-i era de
mare ajutor. Era de talie medie, zvelt, fr prea mult grsime care s-l ajute s pluteasc.
Omul ddea din picioare fr for, iar braul lui stng nu-i era de niciun folos, din pricina
rnii de glon de la piept.
Gfind i scuipnd apa srat i greoas care-i umplea nrile i gtlejul, Sachs se lupt s
ajung la rm. Apa i nepa ochii i-i nceoa privirea, totui reui s disting pe nisip, chiar
la mal, doi paramedici, cu o targ i un tub mare i verde de oxigen, amndoi fcndu-i semne
s noate ctre ei.
Mulumesc, biei Fac tot ce-mi st n putin
Se orient n direcia lor, dar valurile de dedesubt o trgeau cu o for slbatic spre larg.
Privi peste umr la stnca de care se agase imigrantul i vzu c, n ciuda eforturilor ei
supraomeneti, nu naintaser dect vreo trei metri.
Mic-i picioarele mai cu for! Mai cu for!
ncepu s recite n gnd una dintre frazele ei favorite: Cnd te miti, nu poi fi prins
nc vreo doi, trei metri. n cele din urm ns, trebui s se opreasc i s-i trag sufletul,
privind cu disperare cum valurile de la fund i trau pe amndoi napoi spre larg.
Haide, pleac de aici
Imigrantul, acum inert i aproape incontient, o trgea mereu n jos. Sachs ncepu s-i
mite picioarele cu i mai mult for. Simi un crcel n gamb, scoase un ipt i se scufund
rapid. Apa cenuie i murdar, ncrcat de alge i nisip, se nchise deasupra ei. inndu-l pe
imigrant cu o mn, n timp ce cu cealalt i masa puternic gamba ca s scape de crcel,
poliista se sili s-i in respiraia ct mai mult posibil.
Oh, Lincoln! i fulger prin minte. M duc la fund Tot mai la fund, n apa cenuie ca un
giulgiu.
57
- MAIMUA DE PIATR -
Apoi, deodat: Isuse! Ce-i asta?
O baracud, un rechin, un tipar negru ni din apa mloas i se ncolci n jurul ei.
Instinctiv, ntinse mna dup iul pe care-l purta ntotdeauna n buzunarul de la spate, dar
temutul pete i intuia braul pe lng corp. Petele o trase n sus i, cteva secunde mai
trziu, ajunse la suprafa, trgnd mult-rvnitul aer n plmnii ndurerai.
Privi n jos. Petele se dovedi a fi braul unui brbat n costum de scafandru.
Scafandrul din echipa districtului Suffolk i scoase din gur mutiucul tubului de la
butelia de oxigen i spuse:
E-n regul, domnioar. Te-am prins. Eti n siguran.
Un al doilea scufundtor l apucase strns pe imigrant, avnd grij s-i in la suprafa
capul care atrna inert.
Am un crcel, icni Sachs. Nu-mi pot mica piciorul. M doare.
Scafandrul vr mna n ap, i ndrept piciorul, apoi i pres degetele n sus, ca s-i
ndrepte muchii gambei. Dup o clip durerea dispru. Sachs ddu din cap.
Nu mai mica picioarele. Stai linitit. Te duc eu.
Scafandrul porni cu ea spre mal i poliista i ls capul pe spate, silindu-se s-i recapete
respiraia. Picioarele lui puternice, ajutate de labele de scafandru, i purtau rapid spre rm.
Ai avut mare curaj s iei n larg. Majoritatea n-ar fi fcut dect s se uite la om cum se
neac.
Calea ntoars pn la mal prin apa rece ca gheaa pru s dureze o venicie. n cele din
urm, Sachs simi pietre sub talp. Iei din ap, cltinndu-se pe picioare, i lu ptura pe
care i-o ntinsese unul dintre paramedici. Dup ce-i recpt suflul, se duse pn la imigrant,
care zcea pe o targ, cu faa acoperit de o masc de oxigen. Avea privirea nceoat, dar era
contient. Cmaa i fusese descheiat i un paramedic i cura cu tampoane i dezinfectant
rana nsngerat.
Sachs i terse picioarele i tlpile de nisip att ct s se poat ncla din nou i-i prinse la
bru centura cu pistolul.
Cum se simte?
Rana nu-i chiar att de grav. Cel care a tras l-a nimerit n piept, dar dintr-o parte. Va
trebui ns s fim cu ochii pe el, din pricina hipotermiei i a gradului de epuizare.
Pot s-i pun cteva ntrebri?
Deocamdat doar strictul necesar, rspunse primul paramedic. Are nevoie de oxigen i
de odihn.
Cum te cheam? l ntreb Sachs pe imigrant.
Omul i ddu deoparte masca de oxigen:
John Sung.
Eu sunt Amelia Sachs, de la Departamentul de Poliie din New York. i prezenta insigna
i legitimaia, dup cum era uzana. Ce s-a ntmplat? l ntreb ea.
Chinezul i ndeprt din nou masca de oxigen.
58
- JEFFERY DEAVER -
Am fost azvrlit afar din barca de salvare. Contrabandistul aflat la bordul vasului noi
i spuneam Strigoiul m-a zrit i a venit pn la rm. A tras spre mine, dar nu m-a nimerit.
Am notat pe sub ap, dar tot a trebuit s ies la suprafa s respir. El m atepta. A tras din
nou i de data asta m-a atins. M-am prefcut mort i, cnd m-am uitat din nou spre el, l-am
vzut suind ntr-o main roie i lund-o din loc. Am ncercat s ajung not pn la rm, dar
n-am putut. Aa c m-am agat de stnci i am ateptat.
Sachs l cercet cu privirea. Era un brbat frumos i prea s fie ntr-o form bun. De
curnd vzuse la televizor un reportaj special despre China, din care aflase c, spre deosebire
de americani, care fceau sport ocazional, de regul ca s arate bine, muli chinezi fac sport
toat viaa lor.
Cum te vru s ntrebe chinezul, dar l cuprinse un acces de tuse violent.
Paramedicul l ls s scuipe afar apa timp de cteva momente, apoi, cnd Sung se liniti,
ngenunche lng el i-i puse la loc masca de oxigen.
mi pare ru, domnioar, dar chiar are nevoie s inhaleze oxigen.
Procedura NYPD nu prevedea divulgarea de informaii ctre martori, dar Sachs vzu
ngrijorarea din ochii chinezului, aa c-i spuse:
mi pare ru. Doi dintre voi sunt mori.
Sung nchise ochii i-i nclet degetele minii drepte pe amuleta atrnat la gt de un
nur de piele.
Ci oameni se aflau n barc? ntreb ea.
Chinezul se gndi cteva clipe.
n total, paisprezece. Dar Strigoiul? A scpat? ntreb el.
Facem tot ce ne st n putin s-l gsim.
Chipul lui Sung se umbri din nou de tristee i degetele lui se strnser iar pe amuleta de la
gt.
Paramedicul i nmn poliistei portofelul imigrantului. Ea ncepu s-l cerceteze. Cea mai
mare parte a coninutului era mbibat de ap srat i aproape toate actele erau scrise n
limba chinez. Doar o carte de vizit rmsese lizibil, aceea fiind n limba englez. De acolo
reieea c imigrantul era doctorul Sung Kai.
Kai? Acesta e numele de botez?
El ncuviin din cap.
Dar de cele mai multe ori mi se spune John.
Eti medic?
Da.
Medic uman?
El ncuviin din nou.
Sachs ramase cu ochii la o fotografie n care se vedeau doi copii mici, un biat i o feti. Se
nfior la gndul c i copiii se aflaser la bordul vasului.
Ai fost cu vru ea s ntrebe, dar nu reui s-i duc fraza pn la capt.
59
- MAIMUA DE PIATR -
Sung nelese.
Copiii mei? Sunt acas, n Fujian. Stau la prinii mei.
Paramedicul sttea n picioare lng pacientul su, nemulumit c acesta i ridica mereu
masca de oxigen. Dar i Sachs trebuia s-i fac meseria.
Doctore Sung, ai cumva idee ncotro s-ar putea ndrepta Strigoiul? Are vreo cas, vreun
apartament n Statele Unite? Vreo afacere? Prieteni?
Nu. El nu ne adresa niciodat cuvntul. N-a avut nimic de-a face cu noi. Ne trata ca pe
nite animale.
Dar ceilali imigrani? tii cumva ncotro ar fi putut s apuce?
Sung cltin din cap.
Nu. mi pare ru. Urma s mergem la nite locuine undeva n New York, dar nu ni s-a
spus niciodat unde anume. i ntoarse privirea spre ocean. Ne-am nchipuit c Paza de
Coast a tras n noi cu tunul. Pe urm ns ne-am dat seama c Strigoiul nsui a vrut s
scufunde vasul. n glasul lui se strecur o und de uimire. A ncuiat ua calei i a aruncat n
aer vasul. Cu toi cei aflai la bord.
Un brbat mbrcat n costum un agent pe care Sachs i aminti c-l ntlnise n Port
Jefferson cobor din maina neagr care tocmai oprise lng duba de la intervenie rapid
parcat pe plaj. Omul i trase pe el o geac i se apropie de ei, cu nisipul scrind sub tlpi.
Sachs i ntinse portofelul lui Sung. El i rsfoi coninutul i se ls pe vine lng targ.
Doctore Sung, sunt de la Serviciul de Imigrare i Naturalizare al Statelor Unite. Ai un
paaport valabil i viz de intrare?
Sachs se gndi c ntrebarea era absurd, dac nu cumva provocatoare, dar presupuse c
era una dintre formalitile ce se cereau ndeplinite.
Nu, domnule, rspunse Sung.
Atunci regret, dar va trebui s te reinem pentru intrare ilegal pe teritoriul Statelor
Unite.
Voiam s cer azil politic.
Foarte bine, zise plictisit agentul. ns tot va trebui s te reinem pn la audierile n
vederea acordrii de azil politic.
neleg, ncuviin Sung.
Cum se simte? l ntreb agentul pe paramedic.
Se va face bine. Trebuie totui s-l transportm la un centru de diagnostic i tratament
pentru traumatisme. Unde va fi interogat?
Sachs l ntrerupse i-l ntreb pe agentul INS:
l putei duce la Centrul de detenie din Manhattan? E martor n cazul pe care-l
anchetm, iar n Manhattan avem o secie de poliie.
Agentul INS ridic din umeri.
Mie mi-e totuna. Am s m ocup de hrtiile necesare.

60
- JEFFERY DEAVER -
Sachs se legna de pe un picior pe cellalt, strngnd pleoapele din pricina durerii care-i
sgeta genunchiul i oldul. Continund s in ntre degete amuleta, Sung o privi atent.
Mulumesc, domnioar, i spuse el ncet i din tot sufletul.
Pentru ce?
Pentru c mi-ai salvat viaa.
Ea ncuviin din cap, privind o clip n ochii lui negri. Apoi paramedicul i puse din nou
masca.
O umbr alb undeva n apropiere i atrase privirea. Amelia Sachs ridic ochii i vzu c
lsase deschis portiera automobilului Camaro, iar acum vntul i purta spre ocean foile cu
nsemnri despre scena crimei. Cu obrazul crispat de durere, alerg spre maina.

61
- MAIMUA DE PIATR -

II
ara cea frumoas

Mari, de la Ora Dragonului, 8 A.M.,


pn la Ora Cocoului, 6.30 P.M.

Lupta e ctigat de juctorul care vede cel mai departe cu alte cuvinte,
cel care poate ghici intenia din spatele mutrilor adversarului, i poate
intui i contracara planul, cel care, cnd atac, anticipeaz toate mutrile
defensive ale adversarului.

Jocul Wei-Chi

62
- JEFFERY DEAVER -

Capitolul 9

Viaa unui funcionar din cabinele de taxare de la intrarea n New York City nu este
deosebit de spectaculoas.
Cnd i cnd, se mai petrece cte ceva interesant de pild, atunci cnd un ho imobilizase
un taxator i-i furase 312 dolari, singura problem fiind aceea c houl dduse lovitura la
intrarea pe podul Triborough, astfel c la captul cellalt singura ieire de pe pod l
ateptau doisprezece poliiti uimii de ntmplare.
Funcionarul de serviciu la punctul de taxare din tunelul Queens Midtown n aceast
diminea cu vijelie, puin dup orele 8 un poliist pensionat, care lucra cteva ore pe zi ca
taxator nu avusese de-a face cu evenimente serioase de ani de zile i era ncntat c, n
sfrit, se ntmpla ceva care s rup monotonia: toi taxatorii din Manhattan primiser un
apel de urgen din partea Autoritii Portuare, referitor la un vas cu imigrani care se
scufundase n largul coastei Long Island, ca attea altele. Se presupunea c un numr de
chinezi aflai la bord se ndreptau acum ctre ora, la fel i contrabandistul care-i adusese n
ar. Imigranii cltoreau ntr-un microbuz alb, cu emblema unei biserici, iar contrabandistul
se afla ntr-o Honda roie. De asemenea, o parte dintre cei dai n urmrire erau narmai.
Existau mai multe modaliti de transport rutier ntre Long Island i New York: poduri sau
tuneluri. Unele dintre aceste ci de acces erau gratuite de pild, la podurile Queensboro sau
Brooklyn nu se pltea nicio tax ns calea cea mai direct, pornind din captul insulei Long
Island, era cea care trecea prin Tunelul Queens Midtown. Poliia i FBI obinuser aprobare s
nchid toate drumurile expres i benzile de schimbare a traseului, ca atare cei aflai sub
urmrire nu puteau trece dect prin faa unui funcionar de la un punct de taxare.
Fostul poliist nu-i imaginase niciodat c tocmai lui i va fi dat s-i depisteze pe imigrani.
Se pare totui c exact aa avea s se ntmple. Omul i terse de pantaloni palmele
asudate, cu ochii la microbuzul alb inscripionat pe o parte, condus de un chinez i care se
ndrepta chiar spre cabina lui.
nc zece maini pn la ei. nc nou
i scoase din toc vechiul revolver, un Smith & Wesson 357, cu eava de zece centimetri, i-l
aez pe registrul de ncasri, ntrebndu-se cum s procedeze. S comunice sosirea lor? Dar
ce se va ntmpla dac indivizii aveau de gnd s reacioneze violent sau dac vor ncerca s
fug? Ajunse la concluzia c va cobor la ei i-i va obliga s se dea jos din microbuz.
Dar dac vreunul dintre ei va vr mna n torpedou sau ntre scaune?
La naiba, el se gsea ntr-o cabin de sticl, deci lipsit de aprare, absolut singur, fa n fa
cu un microbuz plin de gangsteri chinezi care se apropiau de el. Nu era exclus s aib asupra
lor chiar i acea contribuie suprem a Rusiei n materie de arme mici: un pistol mitralier AK-
47.
La dracu! i zise el. Ei bine, o s deschid focul.

63
- MAIMUA DE PIATR -
Taxatorul nu o lu n seam pe femeia care i se plngea c benzile de trecere E-Z erau
nchise i cercet cu privirea mainile aliniate. Mai erau trei vehicule i microbuzul avea s
ajung n dreptul lui.
Vr mna la bru i scoase ncrctorul Speedloader, un inel metalic cu ase gloane, cu
care i putea ncrca pistolul n cteva secunde. Puse ncrctorul alturi de pistol i-i terse
nc o dat mna dreapt de pantaloni.
Se gndi o clip, apuc pistolul, l arm i-l puse napoi pe birou. Proceda mpotriva
regulamentului, dar aici era vorba de viaa lui, nu de a efilor care elaboraser regulamentul.

La nceput, Sam Chang se temuse c irul lung de maini nsemna un blocaj rutier, apoi
ns vzu cabinele de taxare i-i ddu seama c ajunseser la un punct de trecere.
Paapoarte, acte, vize Nu aveau nimic din toate astea
Panicat, cut o cale de ieire de pe autostrad, dar nu exista niciuna: oseaua era mrginit
de ziduri nalte.
Trebuie s pltim, spuse calm William.
S pltim? De ce? l ntreb Sam Chang pe specialistul lor n obiceiuri americane.
Suntem la un punct de taxare, rspunse tnrul, dndu-i a nelege c era ceva de la sine
neles. Am nevoie de civa dolari. Trei dolari i cincizeci de ceni.
n centura de la bru Chang avea cteva mii de yuani uzi i mbibai de ap srat dar
nu ndrznise s schimbe banii n moned american pe pieele negre din Fuzhou, gest care ar
fi dat de neles autoritilor c intenionau s fug din ar. Din fericire, ntre cele dou
scaune din fa gsiser o bancnot de cinci dolari.
Microbuzul nainta ncet spre punctul de taxare. Mai aveau dou maini n faa lor.
Chang ridic privirea spre omul din cabin i observ c acesta era foarte agitat. Taxatorul
privea mereu cu coada ochiului spre microbuz, tot ncercnd s mascheze acest lucru.
Mai aveau n fa o singur main.
Omul din cabin i studia acum atent cu coada ochiului. i umezea buzele cu limba i se
lsa de pe un picior pe cellalt.
Nu-mi place chestia asta, spuse William. Tipul bnuiete ceva.
Nu-i nimic de fcut, rspunse tatl su. D-i nainte.
Accelerez i nu opresc.
Nu! se opuse n oapt Chang. Poate e narmat. O s trag n noi.
William naint ncet pn n dreptul cabinei i opri. Chang se ntreb dac biatul, cu noua
sa atitudine rebel, i va nesocoti ordinul i va demara n vitez.
Omul din cabin nghii n sec i puse mna pe un obiect aflat lng un registru voluminos
de ncasri. Chang se ntreb dac nu cumva era un buton de alarm.
William cobor privirea i scoase bancnota american din lcaul de plastic dintre cele dou
scaune din fa. Funcionarul pru s aib o scurt tresrire. Se ls brusc ntr-o parte, cu
braul ntins spre microbuz.
64
- JEFFERY DEAVER -
Apoi rmase cu ochii la bancnota pe care i-o oferea William.
Ce nu era n regul? i dduse prea mult? Prea puin? Se atepta la mit?
Omul din cabin clipi de cteva ori. Lu bancnota cu mna tremurnd, se aplec n fa i
privirea i lunec spre latura microbuzului, pe care erau inscripionate cuvintele:

ARTICOLE PENTRU LOCUINA DUMNEAVOASTR

n timp ce numra restul, taxatorul arunc o privire n spatele microbuzului. Tot ce reui s
vad cum se ruga Chang din tot sufletul erau civa arbuti i puiei pe care Chang,
William i Wu i dezgropaser dintr-un parc de pe marginea oselei dinspre plaj i-i suiser
n microbuz, ca i cum ar fi transportat plante pentru un magazin local. Ceilali membri ai
familiilor stteau culcai la podea, ascuni sub frunzi.
Funcionarul i ddu restul lui William.
E un magazin grozav. Articole pentru Locuina Dumneavoastr. mi fac mereu
cumprturile acolo.
Mulumim, rspunse William.
Urt zi pentru livrri de marf, nu-i aa? l ntreb el pe Chang, fcnd semn din cap
spre cerul acoperit cu nori negri de furtun.
Mulumim, repet Chang.
William urni din loc vehiculul. Apoi aps acceleraia i cteva clipe mai trziu intrar n
tunel.
OK, am scpat, am trecut de punctul de taxare, i anun Chang pe ceilali pasageri, care
se ridicar n capul oaselor, scuturndu-i hainele de frunze i rn.
Trucul lui Chang funcionase perfect.
n timp ce goneau pe osea, ndeprtndu-se de plaj, Chang i dduse seama ca poliia
american va proceda la fel cum procedau frecvent Armata de Eliberare a Poporului i Biroul
Siguranei Publice din China atunci cnd ncercau s prind disideni dai n urmrire: va
instala blocaje rutiere.
Prin urmare, opriser la un mare centru comercial, n centrul cruia se gsea magazinul
Articole pentru Locuina Dumneavoastr. Acesta funciona non-stop i, cum dimineaa
devreme nu erau prea muli angajai, Chang, William i Wu se strecuraser fr probleme n
parcarea pentru marf. Furaser din magazin cteva bidoane de vopsea, cteva bidinele i alte
unelte, apoi se furiaser din nou afar, nu nainte ca Chang s se apropie tiptil de ua ce
ddea spre interiorul magazinului, rmnnd uluit de privelite: zeci de metri ptrai de
rafturi cu diverse articole. I se tiase respiraia. Chang nu vzuse n viaa lui attea unelte,
furnituri i aparate de uz casnic. Mobilier de buctrie, mii de articole electrice, mobilier de
grdin, articole pentru grtar n aer liber, ui, ferestre, covoare. Rnduri ntregi de rafturi cu
piulie, uruburi i cuie. Prima reacie a lui Chang fusese s-i cheme lng el pe Mei-Mei i pe
tatl su, ca s le arate magazinul. Dar se rzgndise: va fi timp pentru asta mai trziu.
65
- MAIMUA DE PIATR -
Iau aceste lucruri pentru c avem nevoie de ele ca s supravieuim, i spusese el lui
William. Dar de ndat ce voi face rost de bani, le voi plti. Am s le trimit banii.
Eti nebun! se mpotrivise biatul. tia nvrt mai muli bani dect au nevoie. Chiar se
ateapt s li se mai fure din marf. E un risc inclus n pre.
Le vom plti! repetase tios Chang.
De ast dat tnrul nici nu se mai obosise s rspund. ntr-un teanc de ziare de pe rampa
de descrcat marf Chang gsise unul mai viu colorat. Chinuindu-se s-i aminteasc puina
englez pe care o tia, nelesese c avea sub ochi o reclam pentru produse, unde figurau
adresele mai multor magazine din acelai lan comercial. Cnd avea s primeasc prima leaf
sau s schimbe o parte din yuani, le va trimite banii.
Se napoiaser la microbuz i vzuser c n apropiere era parcat un camion. William
schimbase ntre ele plcile de nmatriculare, dup care i continuaser drumul spre ora,
pn cnd ntlniser o fabric prsit. Parcaser maina pe rampa de mrfuri, apoi Chang i
Wu acoperiser emblema cu numele bisericii. Dup ce vopseaua alb se uscase, Chang, care
scrisese caligrafic toat viaa, desenase cu pricepere cuvintele ARTICOLE PENTRU
LOCUINA DUMNEAVOASTR, cu litere asemntoare celor din prospectul de reclam luat
din magazin.
Da, mecheria reuise i iat c acum ieeau din tunel i se pierdeau pe strzile din
Manhattan, fr s fi fost oprii de poliiti sau de funcionarul de la punctul de taxare. n
timp ce ateptau s le vin rndul la cabina de taxare, William studiase cu atenie harta i, n
linii mari, tia cum trebuia s ajung n Chinatown. Strzile cu sens unic l derutau ntru
ctva, dar curnd se orient i gsi autostrada de care aveau nevoie.
Merser prin traficul intens de la acea or de vrf, ncetinit i mai mult de ploaia
intermitent i de valurile de cea plutind de-a lungul fluviului de aceeai culoare cu oceanul
din care, nu de mult, scpaser cu via.
Un inut cenuiu, i zise Chang. Nici urm de osele aurite, nici urm de un ora al
diamantelor, cum le promisese srmanul cpitan Sen.
n timp ce privea strzile i cldirile din jurul su, Chang se ntreb ce-i atepta de acum
nainte.
Teoretic, nc i datora Strigoiului o mulime de bani. Tariful curent pentru a scoate ilegal
un om din China i a-l aduce n Statele unite era 50.000 de dolari. Cum Chang fusese disident,
deci disperat s plece, se atepta ca individul care lucra pentru Strigoi la Fuzhou s-i cear o
sum i mai mare. Cu toate acestea, spre surprinderea lui, Strigoiul i percepuse doar 80.000
de dolari pentru toat familia, inclusiv tatl su. Chang i pusese la btaie bietele lui
agoniseli, mprumutnd restul de la prieteni i de pe la rude, ca s adune zece la sut din
sum, drept avans.
n contractul ncheiat cu Strigoiul, Chang czuse de acord ca el, Mei-Mei i William
ulterior, i fiul mai mic al lui Chang, atunci cnd avea s mplineasc vrsta potrivit s
plteasc recuperatorilor Strigoiului o sum lunar, pn cnd avea s fie achitat ntreaga
66
- JEFFERY DEAVER -
datorie. Muli imigrani lucrau pentru contrabandistul care-i adusese ilegal n SUA
majoritatea brbailor n restaurante din Chinatown, majoritatea femeilor n fabrici de
confecii i se ascundeau n locuine puse la dispoziie contra unei taxe oneroase. Dar Chang
nu avea ncredere n contrabanditi, mai ales n Strigoi. Umblau prea multe zvonuri despre
imigrani btui, femei violate, oameni inui prizonieri n ascunztori pline de obolani. Prin
urmare, i aranjase singur s fac rost de lucru pentru el i pentru William, iar prin
intermediul fratelui unui prieten din China, gsise i un apartament la New York.
Sam Chang intenionase tot timpul s-i achite obligaiile. Acum ns, dup scufundarea
Dragonului din Fuzhou i dup tentativele Strigoiului de a-i lichida, contractul era nul, toi fiind
scutii de povara unei datorii imense desigur, cu condiia s rmn n via pn cnd
Strigoiul i acoliii lui aveau s fie prini sau ucii de ctre poliie ori pn cnd aveau s fug
napoi n China. Ca atare, trebuia s se ascund ct mai curnd posibil.
William se strecur cu ndemnare printre irurile de maini. (Unde oare nvase s fac
asta? Familia lui nici mcar nu avea main.) Sam Chang privi peste umr la ceilali pasageri
ai microbuzului. Toi aveau prul n dezordine i miroseau cumplit a ap de mare. Soia lui
Wu, Yong-Ping, se simea ru. i inea ochii nchii, scuturat de frisoane, i avea faa scldat
n sudoare. i fracturase braul cnd se ciocniser de stnci i rana sngera n continuare prin
bandajul improvizat. Frumoasa adolescent Chin-Mei, fata lui Wu, prea s nu fi suferit nicio
lovitur, dar se vedea limpede c era nspimntat. Fratele ei, Lang, avea aceeai vrst ca
fiul cel mic al lui Chang i cei doi biei, amndoi tuni aproape identic, rotund, de jur
mprejur, edeau lipii unul de cellalt, privind pe geam i uotind ntre ei.
Btrnul Chang Jiechi edea nemicat n partea din spate a microbuzului, cu picioarele
ncruciate i braele lsate pe lng corp, cu prul alb i rar dat pe spate, fr s rosteasc
vreun cuvnt, dar observnd totul n jur printre pleoapele pe jumtate lsate. Pielea
btrnului prea mai nglbenit dect la plecarea din Fuzhou, cu peste dou sptmni n
urm, sau poate aa i se prea lui Chang. n orice caz, Chang decise c primul lucru pe care
trebuia s-l fac dup ce vor ajunge la apartament era s cheme un doctor s-l vad pe btrn.
Microbuzul ncetini, apoi opri, din pricina traficului. William claxon, nerbdtor.
Uurel! l dojeni tatl su. Nu atrage atenia asupra noastr.
Tnrul claxon nc o dat.
Chang privi cu coada ochiului la fiul lui, la obrazul lui supt, la prul lung care-i cdea mult
peste urechi.
Microbuzul cum ai nvat sa porneti o main n felul sta? opti el cu asprime.
Ce conteaz? l repezi biatul.
Vreau s-mi spui.
Am auzit pe cineva vorbind la coal.
Nu-i adevrat. M mini. Ai mai fcut asta i alt dat.
Nu fur dect de la subsecretari de partid i de la efi locali. Asta nu te-ar deranja, aa-i?
Ce-ai spus c faci?
67
- MAIMUA DE PIATR -
Dar tnrul se mulumi s zmbeasc ironic i Chang nelese c glumea. Cu toate acestea,
comentariul avusese o int precis: William se referise la scrierile politice anticomuniste ale
lui Chang, care n China cauzaser familiei attea necazuri, silindu-i s se refugieze n
America.
Cu cine v petrecei timpul, voi, hoii?
Of, tat!
Tnrul cltin din cap cu un aer de superioritate i Chang i stpni cu greu pornirea de
a-l plmui.
i la ce-i trebuia cuitul la? continu Chang.
Mult lume are cuit. i Yeye are unul.
Yeye era apelativul afectuos pentru bunic, folosit de muli copii chinezi.
Acela e un cuit cu care-i cur pipa, rspunse Chang, nu o arm. Pn la urm i
pierdu rbdarea. Cum poi sa fii aa impertinent? strig el.
Dac n-a fi avut cuit, rspunse furios tnrul, i dac n-a fi tiut cum s pornesc
motorul, probabil c la ora asta am fi fost cu toii mori.
Traficul cpta ceva vitez i William se adnci ntr-o tcere mbufnat.
Chang ntoarse capul, cu o senzaie de durere aproape fizic n urma vorbelor fiului su,
care i dezvluia cu totul alt fa. Fr ndoial, mai avusese probleme cu William i n
trecut. Pe la aptesprezece-optsprezece ani devenise morocnos, irascibil i nchis n el.
ncepuse s chiuleasc de la coal. Cnd venise acas cu o scrisoare de la profesorul su, n
care acesta i fcea moral pentru rezultatele proaste la nvtur, Chang avusese o discuie
cu biatul, a crui inteligen fusese testat i se dovedea a fi mult peste medie. William i
spusese c nu el era de vin. La coal era persecutat i tratat prtinitor, pentru c tatl lui era
un disident care nesocotise legea de a avea un singur copil, care vorbea laudativ la adresa
independenei Taiwanului i care cel mai mare sacrilegiu dintre toate critica Partidul
Comunist Chinez i ngrdirile impuse de acesta asupra libertii i drepturilor omului. Att
el, ct i fratele su erau tot timpul hruii de putii minune unicii copii ai unor familii
bogate i nstrite din ptura comunist de mijloc, rsfai de nenumrate rude iubitoare i
avnd tendina de a-i hrui pe ali elevi. Nu conta faptul c William fusese botezat cu numele
celui mai renumit om de afaceri american din ultimii ani sau c Ronald primise numele unui
preedinte al SUA.
Totui, nici comportamentul lui William, nici explicaia primit nu-i pruser lui Chang a fi
foarte grave, aa c nu acordase prea mare atenie toanelor fiului su. n plus, creterea
copiilor era sarcina lui Mei-Mei, nu a lui.
Cum de-i schimbase William att de brusc comportamentul?
Deodat, Chang avu revelaia c cele zece ore de munc pe zi la o tipografie i activitile
sale de disident, care-i ocupau cea mai mare parte a nopii, nu-i lsaser practic niciun rgaz
s stea n compania fiului su, pn la cltoria din Rusia spre Meiguo. Poate c aa s-a
comportat biatul ntotdeauna, i zise el nfiorat.
68
- JEFFERY DEAVER -
O clip simi cum l cuprinde iar mnia, dei doar n parte la adresa lui William. Chang nu-
i ddea seama ce anume l nfuria. Privi cteva minute la strzile aglomerate, apoi se adres
fiului su:
Ai dreptate. Eu n-a fi reuit s pornesc maina. i mulumesc.
William nu ddu semne c l-ar fi auzit, ci se aplec deasupra volanului, adncit n propriile
gnduri.
Zece minute mai trziu ajunser n Chinatown i pornir pe o strad larg, denumit att n
chinez, ct i n englez, Canal Street. Ploaia ncepea s se mai domoleasc i trotuarele pe
care se nirau sute de bcnii, magazine de suveniruri i bijuterii, piee de pete i brutrii
erau nesate de lume.
Unde trebuie s ajungem? ntreb William.
Parcheaz aici, i ceru Chang i William trase microbuzul lng un col de strad.
Chang i Wu coborr i intrar ntr-un magazin, unde l ntrebar pe vnztor de
asociaiile din cartier, numite tong. Aceste organizaii erau de regul alctuite din oameni
provenind din aceeai zon geografic din China. Chang cuta un tong din Fujian, ntruct
ambele familii veneau din aceast provincie. Presupunea c nu ar fi fost bine primii ntr-un
tong cu rdcini n provincia Canton, de unde proveneau majoritatea primilor imigrani
chinezi. Spre surprinderea lui, afl c o mare parte din Chinatown, n Manhattan, era locuit
de numeroi chinezi din Fujian, n timp ce muli cantonezi prsiser cartierul. La numai
cteva cvartale deprtare se gsea un tong din Fujian.
Chang i Wu i lsar familiile n microbuzul furat i pornir pe strzile aglomerate, pn
gsir locul pe care-l cutau. Cldirea prginit, cu trei caturi, vopsit n rou i avnd un
acoperi tipic chinezesc, ridicat la capete ca aripile deschise ale unei psri, prea
transplantat aici direct din cartierul srccios de lng staia de autobuz Nord din Fuzhou.
Cei doi brbai intrar repede n sediul tong-ului, cu capetele plecate, de parc cei aflai n
hol ar fi fost gata s pun mna pe celulare i s cheme INS sau pe Strigoi pentru a anuna
sosirea lor.

mbrcat ntr-un costum cenuiu, presrat cu scrum de igar i gata s plesneasc la toate
custurile, Jimmy Mah i ntmpin i-i invit n biroul su de la etaj.
n calitate de preedinte al Societii Fujian din East Broadway, Mah era practic i primarul
acestei zone din Chinatown.
Biroul lui era o ncpere mare, dar simpl, n care se gseau dou mese i ase scaune
desperecheate, teancuri de hrtii, un computer modern i un televizor. Pe un raft lsat ntr-o
parte se vedeau vreo sut de cri chinezeti. Pe perete erau lipite afie decolorate i ptate de
mute, reprezentnd peisaje din China. Chang nu se ls pclit de acest aspect srccios:
bnuia c Mah era multimilionar.
Luai loc, v rog, li se adres Mah n chinezete.

69
- MAIMUA DE PIATR -
Brbatul cu fa ltrea i pr negru, pieptnat pe spate, le oferi igri. Wu lu una, dar
Chang cltin din cap, n semn de refuz. Se lsase de fumat dup ce-i pierduse slujba de
profesor i ncepuse s simt lipsa banilor.
Mah le studie hainele murdare i prul nclcit.
Hm, am impresia c voi doi avei ceva s-mi povestii. Ceva interesant? Captivant?
Despre ce-ar putea fi vorba? Sunt foarte curios s v ascult.
ntr-adevr, Chang avea ceva de povestit. N-ar fi putut spune dac povestea lui era
interesant sau captivant, dar tia un singur lucru: era o minciun de la cap la coad.
Decisese s nu dezvluie nici unui strin c venise la bordul Dragonului din Fuzhou i c era
posibil ca Strigoiul s-i caute.
Tocmai am sosit n port cu un vapor din Honduras, i zise el lui Mah.
Cine s-a ocupat de voi?
Nu i-am aflat niciodat numele. El i spunea Moxige.
Un mexican? cltin Mah din cap. Nu lucrez cu contrabanditi latino-americani.
Dialectul lui avea un pronunat accent american.
Ne-a luat banii, urm Chang plin de amrciune, i ne-a abandonat pe chei. Trebuia s
ne procure acte i un mijloc de transport. Dar s-a fcut nevzut.
Wu l urmarea plin de curiozitate cum i depna povestea. Chang i ceruse s tac i s-l
lase pe el s discute cu Mah. La bordul Dragonului, Wu obinuia s bea cam mult i s devin
impulsiv. n cal nu-i inuse gura i ndrugase imigranilor vrute i nevrute.
Aa se ntmpl cteodat, zise binevoitor Mah. Oare de ce nal oamenii? Nu le
duneaz n afaceri? Dracu s-i ia de mexicani. De unde suntei?
Din Fuzhou, rspunse Wu.
Chang se foi nelinitit. Intenionase s dea numele unui alt ora din Fujian, ca s reduc
ansa unei posibile legturi ntre Strigoi i imigrani.
Chang i continu relatarea, cu mnie prefcut:
Am doi copii i un bebelu. Cu mine e i tatl meu. E om btrn. Iar soia prietenului
meu, aici de fa, e bolnav. Avem nevoie de ajutor.
Ah, ajutor. Pi, e o poveste interesant, nu-i aa? Ce fel de ajutor vrei voi? Eu pot s fac
unele lucruri. Altele, nu. Sunt oare unul dintre Cei Opt Nemuritori? Nu. Bineneles c nu. De
ce anume avei nevoie?
Acte. Acte de identitate. Pentru mine, pentru soia mea i pentru fiul meu cel mare.
Sigur, sigur. Pot rezolva cte ceva. Permise de conducere, carduri de asisten social,
legitimaii pentru unele companii mai vechi, care au dat faliment, astfel c nimeni nu v poate
verifica. Aa-i c sunt detept? Numai lui Jimmy Mah i putea veni n gnd asemenea idee.
Aceste legitimaii v vor face s prei c avei cetenie, dar cu ele nu vei obine de lucru.
Nenorociii tia de la INS cer s se verifice fiecare amnunt.
Am aranjat deja pentru locuri de munc, spuse Chang.
Nu m ocup de paapoarte, adug Mah. E prea riscant. Nici de cri verzi.
70
- JEFFERY DEAVER -
Astea ce sunt?
Permise de edere.
O s ne ascundem i o s ateptam s se prescrie termenul, zise Chang.
Zu? S-ar putea s avei cam mult de ateptat.
Chang nl din umeri. Apoi zise:
Tatl meu are nevoie de un doctor.
Art din cap spre Wu.
La fel i soia lui. Ne poi face rost de cri de sntate?
Nu m ocup de cri de sntate. Sunt prea uor de detectat. Va trebui s mergei la un
cabinet particular.
E scump?
Da, foarte scump. Dar daca n-avei bani, mergei la un spital municipal. O s v
primeasc.
Au ngrijire bun?
De unde s tiu daca au ngrijire bun? i-n plus, avei cumva de ales?
Bine, ncheie Chang. Atunci pentru celelalte acte. Ct ne cost?
O mie cinci sute.
De yuani?
Mah ncepu s rd.
De dolari.
Chang i stpni emoia. O mie cinci sute de dolari americani! i zise el. Era o nebunie!
n centura de la bru avea echivalentul n yuani a aproape cinci mii de dolari. Toi banii de
care dispunea familia lui. Cltin din cap.
Nu, mi-e cu neputin.
Dup cteva minute de trguial nverunat, czur de acord cu suma de 900 de dolari
pentru toate documentele.
i tu?
Brbatul cel slbnog ddu din cap, dar adug:
Numai pentru mine. O s m coste mai puin, nu?
Mah trase cu nesa din igar.
Cinci sute. Nu las mai puin de att.
Wu ncerc s negocieze, dar Mah rmase ferm pe poziie. n cele din urm, chinezul cel
slbnog ncuviin, fr prea mare tragere de inim.
Va trebui s-mi aducei fotografia fiecruia, pentru permisele de conducere i pentru
legitimaiile de serviciu. Mergei la un centru de distracii, acolo vei putea face fotografiile.
Chang i amintea perfect de noaptea n care sttuse cu Mei-Mei ntr-o astfel de cabin, la
un mare centru de distracii din Xiamen, cu ani n urm, la scurt timp dup ce se cunoscuser.
Acum fotografiile zceau ntr-o valiz, n pntecele Dragonului din Fuzhou, disprut pe fundul
oceanului ntunecat.
71
- MAIMUA DE PIATR -
Avem nevoie i de un microbuz. Nu-mi permit s cumpr aa ceva. A putea nchiria
unul de la tine?
eful de tong pufni dispreuitor.
Nu-i aa c am de toate? Desigur, desigur.
Dup o nou trguial, czur la nvoial cu condiiile de nchiriere. Mah calcul suma
total pe care i-o datorau cei doi i rata de schimb pentru a fi pltit n yuani. Le comunic o
cifr exorbitant i ei acceptar, nu prea ncntai.
Dai-mi numele i adresele, pentru documente, le ceru Mah.
Se ntoarse spre computer i ncepu s tasteze repede datele dictate de Chang.
Chang petrecuse multe ore n faa vechiului su laptop. Internetul devenise principalul
mijloc prin care disidenii din China comunicau cu lumea din afar, dei acest lucru se
dovedea dificil de realizat. Modemul lui Chang era exasperant de lent, iar serviciile Siguranei
Publice i agenii Armatei Populare de Eliberare cutau n permanen e-mailuri sau postri
aparinnd disidenilor. Chang avea computerul prevzut cu un firewall care emitea un bip
ori de cte ori oficialitile ncercau s-i acceseze sistemul. n astfel de situaii ieea imediat de
pe net, fiind nevoit s-i fac un nou cont. Acum i laptopul dormea pentru totdeauna n
interiorul Dragonului din Fuzhou.
n timp ce Chang dicta adresele, eful de tong ridic privirea de pe tastatur:
Deci vei locui n Queens?
Da. Un prieten mi-a aranjat o locuin.
E un spaiu mare? E confortabil pentru toi? Nu crezi c omul meu i-ar putea gsi ceva
mai bun? Eu zic c da. Am relaii n Queens.
E vorba de fratele celui mai bun prieten al meu. Deja a aranjat pentru nchiriere.
Ah, fratele prietenului. Bun. Ei bine, exist acolo o asociaie afiliat nou. Asociaia
Negustorilor i Cartierelor Prospere. Foarte mare. i puternic. E noul Chinatown din zona
New Yorkului. nfloritor. Poate n-o s-i plac apartamentul. Poate copiii nu vor fi n
siguran. E posibil, nu crezi? Dac-i aa, du-te la asociaie i folosete-te de numele meu.
Am reinut.
Mah fcu semn din cap ctre computer i-l ntreb pe Wu:
Amndoi locuii la aceast adres?
Chang vru s rspund afirmativ, dar Wu i-o lu nainte:
Nu, nu. Eu vreau s stau n Manhattan, aici, n Chinatown. Omul tu ne-ar putea gsi o
locuin?
Bine, dar ncepu Chang, ncruntndu-se.
Sper c nu vrei o cas, zise Mah, amuzat. Nu exist case. Pe care s i le poi permite,
adug el.
Atunci un apartament?
Da, omul meu dispune de camere pe durat limitat. O poi lua n primire azi i poi
rmne acolo pn i gsete ceva permanent.
72
- JEFFERY DEAVER -
Mah continu s tasteze i ncperea se umplu de bzitul modemului. Chang puse mna
pe braul lui Wu i opti:
Nu, Qichen, trebuie s vii cu noi.
Rmnem n Manhattan.
Aplecndu-se i mai mult, ca sa nu poat fi auzit de Mah, Chang murmur:
Nu fi naiv! Strigoiul o s-i dea de urm.
Wu rse.
Nu-i face griji n privina asta.
S nu-mi fac griji? Tocmai a lichidat doisprezece dintre prietenii notri.
Dac Wu inea neaprat s-i pun pielea la btaie era problema lui, dar s rite viaa
copiilor i a soiei era de neconceput. Wu ns rmnea nenduplecat.
Nu. Rmnem aici.
Chang tcu. Mah nchise computerul, apoi scrise ceva pe o foaie pe care i-o nmna lui Wu.
Aici ai numele omului meu. Locuiete la numai cteva cvartale mai ncolo. Ai s-i
plteti un onorariu. Eu n-am s te taxez pentru serviciu, adaug el. Nu-i aa c sunt generos?
Toat lumea zice c Jimmy Mah are inima larg. i acum, s vedem maina pentru domnul
Chang.
Ddu un telefon i ncepu s vorbeasc repede n receptor. Fcu aranjamente s fie adus un
microbuz. nchise telefonul i se ntoarse spre cei doi brbai.
Gata. Afacerea e ncheiat. Nu-i aa c-i o plcere s lucrezi cu oameni de neles?
Se ridicar toi trei i-i strnser minile.
Vrei s iei cu dumneata o igar? l invit el pe Wu, care lu trei. nc ceva, mai spuse
Mah cnd imigranii ajunser la u. Contrabandistul la mexican. Sper c n-are motive s
vin dup voi. Ai ncheiat socotelile cu el?
Da, totul e n regul.
Bine. N-avei i-aa destule motive s fii cu ochii n patru? zise jovial Mah. Nu-s destui
demoni pe urmele noastre n viaa asta?

73
- MAIMUA DE PIATR -

Capitolul 10

n deprtare, un uier de sirene sfie linitea dimineii.


Sunetul devenea tot mai puternic i Lincoln Rhyme spera s fie semnalul c sosea Amelia
Sachs. Dovezile adunate de ea pe plaj i parveniser deja, aduse de un tnr specialist care
ptrunsese cu timiditate n legendarul brlog al lui Lincoln Rhyme i, fr s sufle o vorb, se
grbise s lase pungile i teancurile de fotografii, dup cum i indica morocnos criminalistul.
Numai c, venind dinspre plaj, Sachs fusese reinut din drum pentru a cerceta a doua
scen a crimei. Microbuzul aparinnd bisericii i furat la Easton fusese descoperit n
Chinatown cu patruzeci i cinci de minute n urm, abandonat pe o alee, lng o staie de
metrou de la periferie. Microbuzul izbutise s treac de blocajele rutiere nu numai pentru c
avea placi de nmatriculare furate, dar i pentru c unul dintre imigrani acoperise numele
bisericii, nlocuindu-l cu o reproducere reuit a emblemei unui magazin local pentru
amenajri interioare.
Istea treab, comentase Rhyme, oarecum dezamgit.
Nu-i plceau infractorii istei. O sunase pe Sachs, care gonea spre ora pe autostrada Long
Island Expressway, i-i ceruse s ia legtura cu o dub special din ora, ca mpreun s
cerceteze microbuzul.
Harold Peabody de la INS plecase, fiind chemat s se ocupe de conferinele de pres i de
telefoanele primite de la Washington n legtur cu eecul misiunii.
Alan Coe, Lon Sellitto i Fred Dellray rmseser, la fel i elegantul Eddie Deng, cel cu
prul modelat cu gel n epi de arici. Li se alturase Mel Cooper, un tip zvelt, cu nceput de
chelie i foarte rezervat. Era unul dintre cei mai buni specialiti ai laboratorului de
criminalistic din NYPD i Rhyme apela adesea la serviciile lui. Pind silenios n pantofii cu
talp de crep, pe care-i purta n timpul zilei fiindc se simea bine n ei, i n timpul nopii
fiindc avea priz bun pe podeaua slii de dans, Cooper tocmai aduna echipamentul, aranja
locurile n care urma s fie studiate probele i ordona dovezile culese de pe plaj.
La indicaia lui Rhyme, Thom lipi pe perete o hart a oraului New York, alturi de harta
zonei Long Island, cu apele nconjurtoare, folosit de ei pentru a urmri traseul Dragonului
din Fuzhou. Privirea lui Rhyme zbovi asupra punctului rou care marca vasul i criminalistul
simi din nou cum l ncearc sentimentul de vinovie, la gndul c lipsa lui de prevedere
dusese la moartea attor imigrani.
uierul sirenelor crescu n intensitate, apoi ncet chiar sub fereastra lui, care ddea spre
Central Park. Cteva clipe mai trziu ua se deschise i Amelia Sachs intr grbit n camer,
chioptnd uor. n prul nclcit se vedeau fragmente de alge i pmnt, iar jeanii i
cmaa de lucru erau jilave i pline de nisip.
Cei din ncpere o salutar, fr s-i ia ochii de la ocupaiile lor. Dellray i studie hainele i
ridic din sprncean.
74
- JEFFERY DEAVER -
Am avut puin timp liber, zise ea. M-am dus s not. Salut, Mel.
Bun, Amelia, rspunse Cooper, mpingndu-i ochelarii n sus pe nas i clipind uimit
de nfiarea ei.
Rhyme privi nerbdtor la ce adusese Sachs: o navet cenuie pentru cutii de lapte, plin cu
pungi de plastic i de hrtie. Ea i nmn probele lui Cooper i porni spre scri, strignd
peste umr:
M ntorc n cinci minute.
Cteva clipe mai trziu, Rhyme auzi apa de la du i, ntr-adevr, dup cinci minute Amelia
se napoie, purtnd cteva dintre hainele pe care le inea n dulapul din dormitor: jeani
albatri, un tricou negru i adidai.
Cu minile vrte n mnui de cauciuc, Cooper scotea pungile din cutie, aranjndu-le n
funcie de locul faptei: plaja i microbuzul gsit n Chinatown. Rhyme se uita atent la dovezi i
simi n tmple nu n pieptul amorit cum i se iueau btile inimii, aceeai emoie ca a
vntorului pe cale s porneasc dup prad. Nepasionat de sport i atletism, Rhyme
presupunea totui c acest sentiment de emoie i bucurie era cel trit, de pild, de schiorii
aflai n captul de sus al pistei n clipa cnd priveau n jos, la panta muntelui. Le era dat s
ctige? Cursa era cumva peste puterile lor? Vor face vreo greeal tactic i vor rata victoria
la o fraciune de secund? Vor fi rnii, i vor pierde viaa?
OK, zise el. Hai s ne apucm de treab. Privi n jurul lui. Thom! Thom! Unde s-a dus?
Acum un minut era aici. Thom!
Ce s-a ntmplat, Lincoln? ntreb nelinitit asistentul lui Rhyme, aprnd n prag cu o
tigaie ntr-o mn i o crp de buctrie n cealalt.
Fii scribul nostru noteaz-ne ideile inteligente Rhyme fcu semn din cap spre tabla
alb cu caligrafia ta elegant.
Da, bwana.
Thom vru s se napoieze la buctrie.
Nu, nu, las alea, mormi Rhyme. Scrie!
Oftnd, Thom puse deoparte tigaia i-i terse minile cu crpa de buctrie. i vr
cravata purpurie n despictura cmii, ca s n-o murdreasc de marker, i se ndrept spre
tabl. Fusese cooptat neoficial n mai multe echipe de criminaliti adunate aici i tia ce avea
de fcut.
Ai denumit cazul n vreun fel la FBI? l ntreb el pe Dellray.
FBI denumea ntotdeauna cazurile importante cu variaii acronimice ale cuvintelor-cheie
care descriind cazul: de pild ABSCAM10.
Dellray ciupi igara pe care o inea dup ureche.

10 Prescurtare de la Abdul scam (escrocherie), provenind de la numele companiei Abdul


Enterprise Ltd, implicat ntr-un scandal de corupie de la sfritul anilor 1970 (n.tr.).
75
- MAIMUA DE PIATR -
Nu, rspunse el. nc nu. Dar hai s-i dam noi un nume, Washingtonul nu va avea
ncotro i va fi nevoit s-l accepte. Ce zicei de numele flcului nostru? GHOSTKILL 11. Toat
lumea de acord? E ndeajuns de sinistru?
E sinistru ct ncape, se declar de acord Sellitto, pe tonul cuiva care se speria arareori.
Thom scrise numele cazului n partea de sus a tablei i se ntoarse ctre aprtorii legii.
Avem dou scene ale crimei, zise Rhyme. Plaja Easton i microbuzul. Mai nti plaja.
n timp ce Thom scria titlul, se auzi sunnd telefonul lui Dellray i acesta rspunse. Dup o
scurt conversaie nchise telefonul i comunic echipei datele pe care tocmai le aflase.
Deocamdat nu exist ali supravieuitori, zise el. Paza de Coast n-a gsit nici vasul.
Totui, au recuperat cteva cadavre purtate n larg de valuri. Doi mpucai i unul necat.
Actele gsite la unul dintre ei l identific drept negustor. Nimic despre ceilali doi. Ne vor
trimite amprente i fotografii, copiile urmnd a fi trimise n China.
Adic a lichidat i echipajul? ntreb nencreztor Eddie Deng.
La ce te ateptai? i-o ntoarse Coe. tim deja ce-i poate pielea. Crezi c ar lsa n via fie
i un singur martor? rse el fr veselie. n plus, dac echipajul e mort, nu mai trebuie nici s
plteasc pentru nchirierea vasului. Iar la ntoarcerea n China, va pretinde probabil c Paza
de Coast a tras n ei i a scufundat Dragonul.
Dar Rhyme nu avea vreme s se nfurie pe Strigoi, nici s se ntristeze la gndul c inima
omeneasc era n stare de asemenea cruzime.
OK, Sachs, zise el scurt. Plaja. Povestete-ne ce s-a ntmplat.
Ea se sprijini de o mas de laborator i-i cercet nsemnrile.
Paisprezece oameni au ajuns la rm cu o barc de salvare, la mai puin de un kilometru
est de Easton, pe oseaua ctre Orient Point. Se duse la perete i puse degetul pe un punct de
pe harta insulei Long Island. Lng farul Horton Point. n apropiere de mal, barca s-a lovit de
nite stnci i a nceput s se dezumfle. Patru dintre imigrani au fost aruncai n ap i adui
de valuri la mal. Ceilali zece au rmas mpreun. Au furat microbuzul bisericii i au fugit.
Ceva fotografii cu amprente? ntreb Rhyme.
Poftim, rspunse Sachs, ntinzndu-i lui Thom un plic.
Asistentul lipi pe tabl nite poze luate cu Polaroidul.
Le-am descoperit ntr-un adpost de lng barc. Era prea mare umezeal ca s folosesc
transferul electrostatic, explic ea membrilor echipei. A trebuit s fac fotografii.
i chiar sunt reuite, declar Rhyme, plimbndu-i scaunul cu rotile nainte i napoi
prin dreptul lor.
Eu numr numai nou, zise Dellray. De ce spui zece, Amelia?
Pentru c exist i un copila, rspunse Rhyme. Corect?
Sachs ncuviin din cap.

11 Denumire compus din cuvintele englezeti ghost (strigoi) i kill (a ucide) (n.tr.).
76
- JEFFERY DEAVER -
Corect. Sub adpost, pe nisip, am gsit i nite urme pe care nu le-am putut identifica,
de parc cineva ar fi trt un obiect, numai c nu se vedeau urme de pai n fa, doar n
spate. Am tras concluzia c este vorba de un copil mergnd de-a builea.
OK, spuse Rhyme, studiind msura nclrilor. Se pare c avem apte aduli i/sau
tineri, doi copii mai mici i un bebelu. Unul dintre aduli ar putea fi mai n vrst: trie
picioarele. Spun unul, pentru c, dup mrimea pantofilor, e vorba de un brbat. Mai este
cineva rnit, probabil o femeie, tot dup mrimea pantofilor. Brbatul care o nsoete o ajut
s mearg.
Pe plaj i n microbuz am gsit urme de snge, adug Sachs.
Ai luat mostre? ntreb Cooper.
n barc i pe plaj nu era prea mult, ploaia l-a splat n mare parte. Am trei mostre
luate din nisip. i o mulime din microbuz, astea sunt nc umede.
Gsi punga n care se gseau cteva eprubete i i le ntinse.
Laborantul pregti mostrele pentru analiz i complet un formular. Solicit examinarea
grabnic a probelor de snge pentru expertiza ADN la Laboratorul de serologie al seciei de
medicin legal i aranj ca un poliist n uniform s duc mostrele n ora.
Sachs i continu relatarea despre cum presupunea ea c s-ar fi desfurat evenimentele:
Acum, Strigoiul plecat cu a doua barc, a acostat la o distan de vreo dou sute de
metri de imigrani.
i trecu degetele prin coama de pr rou, scrpinndu-se aproape cu furie. Sachs se rnea
adeseori n acest fel. Dei o femeie frumoas, cndva fotomodel, i se ntmpla frecvent s aib
unghiile roase pn n carne, ba chiar nsngerate. Rhyme renunase s mai neleag de unde
i se trgea acest obicei dureros, dar, n mod ciudat, o i invidia. i pe el l mna aceeai
tensiune inexplicabil. Deosebirea era c lui i lipsea supapa ei de siguran, ticul nervos prin
care se nsngera pentru a scpa de stres.
Adresa n gnd o rugminte ctre doctor Weaver, neurochirurgul al crui pacient era: F
ceva pentru mine. Elibereaz-m ct de puin din nemicarea asta ngrozitoare. Te rog
Apoi trnti ua peste sentimentele personale, furios pe sine nsui, i-i ndrept atenia din
nou spre Sachs.
Atunci, continu ea cu o urm de emoie n glas, atunci a nceput s-i caute pe imigrani
i s-i lichideze. A gsit doi, care czuser din barc, i i-a ucis. I-a mpucat n spate. Pe altul
l-a rnit. Al patrulea nc e dat disprut.
Unde-i rnitul? ntreb Coe.
A fost transportat la urgen, de unde va merge la centrul de detenie al INS din
Manhattan. Mi-a spus c nu avea idee ncotro s-ar fi putut ndrepta Strigoiul sau imigranii,
odat ajuni aici.
Sachs i consult din nou nsemnrile ude de ap srat.
A mai existat i un vehicul pe oseaua de lng plaj, dar a plecat n mare grab: roile s-
au nvrtit n loc i au derapat cnd a ntors maina. Cred c Strigoiul a tras cu arma dup
77
- MAIMUA DE PIATR -
acest vehicul. Aadar, s-ar putea s avem un martor, asta dac reuim s aflm marca mainii
i modelul. Am msurat distana dintre roile din fa i cele din spate, deci
Ateapt, o ntrerupse Rhyme. Lng ce era maina?
Lng ce? repet ea. Lng nimic. Era pur i simplu parcat la marginea oselei.
Criminalistul se ncrunt.
De ce-ar parca maina cineva ntr-un asemenea loc, n zorii zilei, pe furtun?
S fi fost n trecere i s fi vzut brcile? suger Dellray.
Nu, spuse Rhyme. n cazul sta s-ar fi dus dup ajutoare sau ar fi telefonat. Or la 911 nu
s-a primit niciun apel n acest sens. Nu. Eu cred c maina se afla acolo ca s-l atepte pe
Strigoi, dar cnd oferul i-a dat seama c Strigoiul nu se grbea s plece i-a luat tlpia.
Deci Strigoiul a fost abandonat, interveni Sellitto.
Rhyme ncuviin din cap.
Sachs i ntinse o foaie lui Mel Cooper.
Ai aici distana dintre roile din fa i cele din spate. Iar astea sunt fotografii cu urmele
de anvelope.
Specialistul scan urmele i le introduse n calculator, apoi trimise imaginea, mpreun cu
dimensiunile, la baza de date a Seciei Identificri Vehicule a NYPD.
N-ar trebui s dureze prea mult, anun calm Cooper.
Cum rmne cu celelalte camionete? ntreb tnrul detectiv Eddie Deng.
Care camionete? se mir Sachs.
Coe interveni cu lmuririle necesare.
Clauzele contractului de aducere ilegal n ara includ i transportul pe uscat. Trebuie s
fi existat cteva camionete care s-i duca pe imigrani pn n ora.
Sachs cltin din cap.
N-am vzut nicio urm de aa ceva. Dar probabil c atunci cnd a scufundat vasul,
Strigoiul l-a sunat pe ofer i a trimis camionetele napoi n ora.
Cut din nou printre pungile cu probe.
Uite ce am gsit
Ridic n aer o pung n care se afla un telefon mobil.
Excelent! exclam Rhyme.
Denumise astfel de dovezi Probe NASDAQ, dup numele sistemului de burs puternic
computerizat. Calculatoare, celulare, agende electronice. Aceast nou categorie de probe,
care vorbeau de la sine, cuprindea aparatur capabil s furnizeze cantiti impresionante de
informaii despre infractori i despre persoanele cu care acetia veniser n contact.
Fred, pune-i oamenii s-l cerceteze.
S-a fcut!
De curnd, FBI crease la secia din New York o echip de specialiti n computere i
electronic. Dellray ddu un telefon i aranj ca un agent s vin s ia celularul i s-l duc la
Laboratorul federal de criminalistic din sediul central, pentru analiz.
78
- JEFFERY DEAVER -
OK, spuse Rhyme gnditor, deci vneaz imigranii, i mpuc, trage dup oferul care-l
abandonase. Face toate astea de unul singur, aa-i, Sachs? Nici urm de misteriosul asistent?
Ea fcu semn din cap spre urmele fotografiate cu Polaroidul.
Nu. Sunt convins c Strigoiul era singurul pasager din cea de a doua barc i singurul
care a tras cu arma.
Rhyme se ncrunt.
Nu-mi place s tiu c infractori neidentificai umbl liberi prin preajm atunci cnd
cercetm locul faptei. Chiar niciun indiciu despre unde ar putea fi acest bangshou?
Nu, mormi Sellitto. Nici cea mai mic urm. Strigoiul are zeci de asemenea acolii n
toat lumea.
i niciun indiciu despre cel de-al patrulea imigrant? Al doilea om czut din barc?
Nu.
Criminalistul se ntoarse ctre Sachs.
Ce probe balistice avem?
Sachs ridic n aer o pung de plastic cu cartue goale, ca Rhyme s le poat examina.
Calibrul 7,62, zise el. Dar eava are o lungime neobinuit. i nici nu-i neted. O arm
ieftin.
Dei nu-i putea mica trupul, avea privirea la fel de ager ca a oimilor care-i fceau
veacul pe pervazul ferestrei sale de la dormitor.
Verific online cartuele, Mel.
Pe vremea cnd fusese eful Seciei de criminalistic a NYPD, Rhyme petrecuse luni ntregi
corobornd bazele de date i probele standard: mostre de substane i materiale, precum i
sursele din care proveneau ulei de motor, a, fibre, pmnt i aa mai departe pentru a
facilita analizarea probelor prelevate la locul faptei. Una dintre cele mai ample i mai frecvent
utilizate baze de date era colecia de informaii despre gloane i cartue. Aceast colecie
reunit a FBI i NYPD coninea mostre i imagini digitale cu aproape toate proiectilele trase
vreodat dintr-o arm n ultimii o sut de ani.
Cooper deschise punga de plastic i introduse n ea dou beioare gest foarte potrivit,
dat fiind natura cazului la care lucrau. Dup cum descoperise Rhyme, acestea erau
instrumentele care lezau cel mai puin probele, prin urmare criminalistul ordonase tuturor
specialitilor si s nvee s se foloseasc de beioare, pe care el, unul, le prefera pensetei sau
cletiorului, acestea putnd lesne distruge mostrele mai fragile.
Hai s ne ntoarcem la captivanta ta poveste, Sachs.
Agenta i continu relatarea:
ntre timp, situaia devenea tensionat. Strigoiul se afla deja la rm de ceva vreme. tia
c Paza de Coast cunoate n linii mari pe unde ar putea fi el. l gsise n ap pe cel de al
treilea imigrant, John Sung, i-l mpucase, aa c a furat automobilul Honda i a fugit.
Arunc o privire ctre Rhyme.
Ai vreo veste despre Honda?
79
- MAIMUA DE PIATR -
Toate instituiile nsrcinate cu aplicarea legii primiser deja o ntiinare de urgen prin
care se cerea reperarea vehiculului. De ndat ce Honda roie furat avea s fie zrit undeva
n New York, Sellitto sau Dellray urmau s fie anunai prin telefon. Dar, din cte i relat
criminalistul, pn acum nu primiser nicio veste.
Strigoiul a mai fost la New York, adug Rhyme, i nc de multe ori. Cunoate traficul
din zon. Presupun c a apucat-o spre vest, pe drumuri lturalnice, pn spre periferie, dup
care a abandonat maina i a luat metroul pn n ora. La ora asta probabil e aici.
Rhyme remarc o umbr de ngrijorare pe chipul agentului FBI.
Ce este, Fred?
A fi vrut s-l prindem pe nemernic nainte s intre n ora.
De ce?
Oamenii mei mi-au raportat c are la New York o reea ntins i bine organizat. Tong-
uri i bande de strad n Chinatown, desigur. Da-i vorba de mai mult dect att. Pe statu lui
de plat sunt i persoane din guvern.
Din guvern? ntreb uimit Sellitto.
Aa mi s-a raportat, rspunse Dellray.
Eu sunt convins, declar cinic Deng. Dac n China are la degetul mic zeci de demnitari,
de ce nu i aici?
Prin urmare, cuget Rhyme, avem de-a face cu un acolit neidentificat, probabil narmat,
i un contrabandist uciga, la care se adaug spioni din rndurile noastre. Niciodat nu-i prea
simplu, dar asta chiar c
Arunc o privire ctre Sachs, care voia s nsemne Continu.
Ceva mostre de piele? ntreb el, referindu-se la amprente digitale, palmare i plantare.
Pe plaj era un dezastru, explic ea, din pricina ploii i a vntului. Am gsit cteva
amprente pariale pe motorul exterior, pe marginile de cauciuc ale brcilor, precum i pe
celular.
Ridic lamelele cu amprentele prelevate.
Nu sunt de calitate.
Scaneaz-le i introdu-le n AFIS, ceru Rhyme.
Sistemul Automatizat de Identificare a Amprentelor era o uria reea de fiiere digitale
federale i locale. AFIS reducea timpul de identificare a amprentelor de la luni ntregi la
cteva ore sau, n unele cazuri, la cteva minute.
Am mai gsit i asta.
Sachs ridic o pung de plastic n care se vedea o eav metalic.
Unul dintre ei a folosit-o ca s sparg geamul microbuzului. Nu avea amprente vizibile,
aa c m-am gndit c e de preferat s prelevm amprentele aici.
Treci la treab, Mel.
Brbatul cel zvelt lu punga, i puse mnuile de bumbac i scoase dinuntru eava,
innd-o doar de capete.
80
- JEFFERY DEAVER -
12
Am s folosesc VMD .
VMD este considerat un fel de Rolls-Royce al sistemelor de amprentare. El const n
aplicarea unui strat microscopic de metal pe obiectul de pe care urmeaz a fi prelevate
amprentele, strat care apoi este nclzit. n cteva minute, Cooper obinuse o imagine clar a
ctorva amprente latente. Poliistul le fotografie i le scan, apoi le trimise la AFIS. La sfrit, i
ntinse fotografiile lui Thom, care le prinse pe perete.
Cam att despre plaj, Rhyme, ncheie Sachs.
Criminalistul arunc o privire la hart. Probele nu-i spuneau nc mare lucru. Dar nu se
simea descurajat: aa mergeau lucrurile n criminalistic. Era ca i cum ai fi rsturnat pe mas
o mie de piese de puzzle, care la nceput nu aveau niciun sens i abia dup multe ncercri i
greeli, dup multe analize, ncepeau s se ntrevad legturile.
Acum microbuzul, zise el.
Sachs prinse fotografiile cu microbuzul pe tabla alb. Coe recunoscu locul din fotografiile
luate cu Polaroidul i spuse:
n jurul staiei de metrou e mare aglomeraie. Trebuie s fi existat ceva martori.
Nimeni n-a vzut nimic, rspunse sec Sachs.
Am mai auzit asta i alt dat, interveni Sellitto.
Era de-a dreptul uluitor i Rhyme tia asta foarte bine ce amnezie l cuprindea pe
simplul cetean la fluturarea insignei de poliist.
Cum e cu plcuele de nmatriculare? ntreb Rhyme.
Au fost furate de la un camion aflat ntr-o parcare din districtul Suffolk, rspunse
morocnosul poliist de la Secia omucideri. Nici aici n-au existat martori.
Ce-ai gsit n microbuz? o ntreb Rhyme pe Sachs.
Au dezgropat cteva plante, pe care le-au pus n partea din spate a mainii.
Plante?
Ca s-i ascund pe ceilali, aa cred, i ca s par doi simpli angajai care livrau marf
pentru magazinul respectiv: Articole pentru Locuina Dumneavoastr. Cam asta-i tot ce am
gsit. Doar amprentele, nite crpe i urmele de snge. Petele erau mprtiate pe geam i pe
portier, de unde am tras concluzia c rana e undeva mai sus de talie. Cel mai probabil la bra
sau la mn.
N-ai gsit bidoane cu vopsea? ntreb Rhyme. Pensule? De cnd au desenat emblema
magazinului pe o latura a microbuzului.
Nu, s-au descotorosit de toate.
Sachs ridic din umeri.
Asta-i tot, cu excepia amprentelor papilare.

12 Vacuum Metal Deposition depunere de metal fcut n vid procedeu de colectare a


amprentelor latente (n.tr.).
81
- MAIMUA DE PIATR -
i ntinse lui Cooper mostrele i fotografiile de amprente luate cu Polaroidul n microbuz,
iar el le scan i le prelucr i pe acestea, introducndu-le n computer, ca s le expedieze la
AFIS.
Rhyme nu-i lua ochii de la tabl. Studie cteva clipe obiectele, la fel ca un sculptor care
contempl un bloc de marmur brut nainte de a ncepe s-o lucreze. Apoi se ntoarse ctre
ceilali i se adres lui Dellray i Sellitto:
Cum vrei s v ocupai de caz?
Sellitto l ls pe agentul FBI s rspund, iar acesta zise:
Va trebui s ne mprim eforturile. Nu vd alt cale. n primu rnd, vom porni n
urmrirea Strigoiului. n al doilea rnd, trebuie s dm de familiile alea nainte s le gseasc
el.
Arunc o privire ctre Rhyme.
Vom menine centru de comanda aici, eti de acord?
Rhyme ncuviin din cap. Nu-i mai psa de deranj, nu-i mai psa c locuina lui devenise
un fel de Grand Central Station13. Indiferent de situaie, criminalistul era decis s dea de urma
celui care suprimase cu asemenea cruzime attea viei omeneti.
Uite ce m gndesc eu, zise Dellray, msurnd ncperea cu paii lui mari. Cu individu
sta nu-i de glum. Am s repartizez nc doipe ageni la cazu nostru, aci, n partea de sud
i de est, i am s cer s ne trimit i o echip SPEC-TAC din Quantico.
SPEC-TAC era prescurtarea de la Special Tactics 14, dei se pronuna la fel ca i cuvntul
spectaculos. Aceast echip puin cunoscut din cadrul FBI era cea mai bun unitate tactic
din ar. De regul, participa la antrenamente mpreun cu Delta Force i Navy Seals, pe care,
de regul, le i ntrecea. Rhyme era ncntat s afle c Dellray le mrea efectivele. Din cte
cunoteau acum despre Strigoi, resursele lor actuale erau insuficiente. De pild, Dellray era
singurul agent FBI desemnat s se ocupe n totalitate de cazul Strigoiului, iar Peabody nu era
dect un funcionar de rnd la INS.
Va fi greu s-i punem la treab pe toi cei de la sediu, continu agentul, dar am s m
asigur c aa se va ntmpla.
Se auzi sunnd telefonul lui Coe. El ascult cteva momente, ncuviinnd din cap. Dup ce
nchise telefonul, se ntoarse spre ceilali:
Era centrul de detenie INS din Manhattan n legtur cu imigrantul fr acte valabile,
John Sung. Tocmai a fost eliberat pe cauiune de ctre un om de al nostru din Comisia de
Audiere.
Coe ridic din sprncean.
Toi cei prini pe rm cer azil politic: e procedura standard. Dar se pare c Sung chiar l
va obine. E un disident bine-cunoscut n China.

13 Principala gar din New York (n.tr.).


14 Tactici Speciale (n.tr.).
82
- JEFFERY DEAVER -
Unde-i acum? ntreb Sachs.
E cu avocatul care i-a fost repartizat din partea Centrului Juridic pentru Drepturile
Omului, din centrul oraului. Avocatul o s-l instaleze pe Sung ntr-un apartament n
apropiere de Canal Street. Am adresa. Va fi acolo n jumtate de or. M duc s-i pun nite
ntrebri.
A prefera s merg eu, se grbi s se ofere Sachs.
Tu? se mir Coe. Tu eti criminalist!
Are ncredere n mine.
Are ncredere n tine? De ce?
I-am salvat viaa. Se poate spune i aa.
nc este un caz al INS, insist nenduplecat tnrul agent.
ntocmai, sublinie Sachs. Ct crezi c-i va deschide inima ctre un agent federal?
Las-o pe Aye-melia s se duc, interveni Dellray.
Coe i ntinse adresa, fr prea mare tragere de inim. Ea i-o art lui Sellitto.
Ar trebui s punem un RMP15 s stea de paz n faa locuinei lui.
RMP era termenul utilizat n poliie pentru mainile de supraveghere.
Dac Strigoiul afl c Sung e nc n via, va ncerca s-l ucid i pe el.
Detectivul i not adresa.
OK, m ocup de asta chiar acum.
OK, i acum, pentru toat lumea: care-i deviza investigaiei? li se adres Rhyme.
Cerceteaz cu atenie, dar ferete-i spatele, i rspunse rznd Sachs.
inei bine minte asta. Nu tim unde se afl Strigoiul, nu tim unde sau cine este
bangshou-ul lui.
Apoi atenia lui se ndrept spre alte lucruri. Observ n treact cum Sachs i lua geanta i
pornea spre u, la fel cum remarc i oftatul lui Coe, nemulumit c i se limitase jurisdicia,
plimbatul lui Dellray prin ncpere i figura amuzat a lui Eddie Deng la gndul c ostilitile
vor fi conduse din acest loc bizar. Dar impresiile imediate i se terser treptat din minte, pe
msur ce privirea lui ager studia pe rnd probele culese de la cele dou scene ale crimei.
Ochii lui zbovir insistent asupra probelor, de parc ar fi implorat acele obiecte nensufleite,
adunate n faa lui, s capete via, s-i dezvluie secretele i s-i conduc la asasin i la
nefericita prad pe urmele creia pornise contrabandistul.

GHOSTKILL
Easton, Long Island, Scena crimei

Doi imigrani ucii pe plaj; mpucai n spate.


Un imigrant rnit doctor John Sung. Unul disprut.
Bangshou (mna dreapt) la bord; identitate necunoscut

15 Remote Mobile Patrol main a poliiei cu echipaj nsrcinat cu supravegherea (n.tr.).


83
- MAIMUA DE PIATR -
Zece imigrani reuesc s fug; apte aduli (unul n vrst, o femeie rnit), doi copii, un bebelu.
Fur un microbuz aparinnd unei biserici.
Mostre de snge trimise la laborator pentru expertiza ADN.
Vehiculul care-l atepta pe Strigoi pe plaj a plecat fr el. Se presupune c Strigoiul a tras un foc
de arm spre vehicul. S-a cerut identificarea mrcii i a modelului mainii, pe baza urmelor de
anvelope i a distanei dintre roile din fa i cele din spate.
Nu a fost localizat niciun vehicul care s-i fi ateptat pe imigrani.
Telefon celular, probabil aparinnd Strigoiului, trimis pentru analiz la FBI.
Arma Strigoiului este un pistol calibrul 7,62 mm. Cartue neobinuite.
Se spune c Strigoiul are pe statul lui de plat persoane din guvern.
Strigoiul a furat o Honda roie pentru a fugi cu ea. A fost trimis o cerere de localizare a
vehiculului.
Trei cadavre au fost recuperate din ocean: doi oameni mpucai, unul necat. Fotografiile au fost
trimise la Rhyme i la poliia chinez.
Amprentele au fost trimise la AFIS.

Microbuzul furat, Chinatown

Camuflat de ctre imigrani cu emblema magazinului Articole pentru Locuina Dumneavoastr.


Petele de snge sugereaz c femeia rnit are leziuni la nivelul minii, braului sau umrului.
Mostrele de snge au fost trimise la laborator pentru expertiza ADN.
Amprentele au fost trimise la AFIS.

84
- JEFFERY DEAVER -

Capitolul 11

Strigoiul i atepta pe cei trei brbai ntr-o ambian decadent.


Fcuse du i se mbrcase cu haine curate, nebttoare la ochi, iar acum edea pe
canapeaua de piele i privea peste portul New York de la nlimea apartamentului de la
etajul optsprezece, principala sa ascunztoare din ora. Apartamentul se gsea ntr-un zgrie-
nori elegant, lng Battery Park City, n captul sud-vestic al Manhattanului, nu departe de
Chinatown, dar departe de strzile aglomerate ale acestuia, de mirosul de fructe de mare, de
duhoarea de ulei rnced rzbtnd dinspre restaurantele pentru turiti. Se gndea cum de
asemenea elegan i confort, pe care le obinuse cu mare greutate, fuseser blamate de
Partidul Comunist.
De ce urmezi calea decadenei?
Faci parte din lumea veche! Te cieti pentru obiceiurile tale?
Trebuie s te lepezi de vechea cultur, de vechile tradiii, de vechile obiceiuri, de vechile
idei! Trebuie s te lepezi de valorile tale decadente.
Te-ai molipsit de un mod de gndire eronat i de dorine greite.
Dorine greite? reflect el, zmbind cinic. Dorine? Zvcnetul bine cunoscut din vintre.
Un instinct care-i fusese extrem de familiar i care-l dominase adesea toat viaa lui.
Acum c supravieuise dup scufundarea vasului i dup ce fugise de pe plaj, gndul i
revenea la prioritile din vremurile normale: avea mare nevoie de o femeie.
Nu avusese niciuna timp de peste dou sptmni, de cnd fusese cu o prostituat rusoaic
din Sankt Petersburg, o femeie cu gur mare i sni ce se blbneau alarmant spre subiori
cnd sttea culcat pe spate. ntlnirea fusese satisfctoare att i nimic mai mult.
Iar la bordul Dragonului din Fuzhou? Nimic. De regul, traficantul avea dreptul s ordone
s-i fie adus n cabin una dintre imigrantele mai frumuele, cu promisiunea c-i va reduce
taxa de transport, n schimbul unei nopi n patul lui. Dac femeia cltorea singur sau cu un
brbat lipsit de iniiativ, atunci putea pur i simplu s-o trasc n cabina lui i s-o siluiasc. n
definitiv, ce putea ea s fac? S anune poliia la sosirea n ara cea Frumoas?
ns bangshou, spionul lui ascuns n cal, i relatase c femeile de pe Dragon nu artau cine
tie ce, n schimb brbaii erau ndrznei i istei, perfect capabili s-i creeze probleme. Prin
urmare, fusese o cltorie lung i marcat de abstinen.
Se ls din nou prad fanteziilor legate de femeia pe care o numea Yindao, cuvnt
chinezesc ce denumea organul sexual femeiesc. Desigur, porecla era peiorativ, dar nu prea
mult n cazul ei ntruct, cu excepia ctorva femei de afaceri i traficante pe care le respecta,
Strigoiul aprecia toate femeile numai pentru trupul lor. i venir n minte fel i fel de imagini
despre legtura pe care plnuia s-o aib cu Yindao: ea culcat sub el, sunetul inconfundabil al
vocii ei murmurndu-i la ureche, spatele ei arcuit, minile lui ncletate n prul ei lung un
pr frumos i mtsos Simi o erecie dureroas. O clip se gndi s dea uitrii pe toi

85
- MAIMUA DE PIATR -
Chang i Wu din lume. O putea ntlni pe Yindao era aici, la New York i fanteziile lui ar fi
devenit realitate. Dar, desigur, nu-i sttea n fire s procedeze astfel. Mai nti, trebuiau s
moar familiile de purcei. Dup aceea va putea petrece ore ntregi cu ea.
Naixin.
Toate la timpul lor.
Arunc o privire ctre ceasul de mn. Era aproape 11 dimineaa. Unde erau cei trei turci?
se ntreb el.
Odat sosit la locuina secret, nu cu mult timp n urm, folosise unul dintre celularele
furate pe care le pstra aici, ca s telefoneze la un centru comunitar din Queens, cu care fcuse
afaceri de mai multe ori pn atunci. Angajase trei oameni care s-l ajute s gseasc i s
lichideze purceii. Extrem de precaut i dornic s pun o distan ct mai mare ntre el i
crimele lui, Strigoiul nu apelase la niciun tong tradiional din Chinatown, ci angajase uiguri.
Din punct de vedere rasial, marea majoritate a populaiei Chinei continentale este Han,
descendent a dinastiei cu acelai nume, instaurat prin anul 200 .Hr. Restul de circa opt la
sut din populaie este reprezentat de grupuri minoritare ca tibetanii, mongolii i
manciurienii. Una dintre aceste minoriti erau uigurii, care triau n vestul Chinei. n cea mai
mare parte musulmani, zona lor de batin este considerat a fi Asia Central, care nainte de
a fi alipit Chinei se numea Turkestanul de Est. De unde i numele de turci cu care se
referea Strigoiul la cei trei.
La fel ca alte minoriti din China, uigurii erau adesea persecutai i silii de Beijing s se
integreze n cultura chinez. Separatitii erau adesea agresai i ucii, ntruct uigurii i
cereau cu insisten independena; majoritatea actelor de terorism din China erau atribuite
lupttorilor pentru libertate uiguri.
Comunitatea uigur din New York era tcut, credincioas i linitit. Dar acest grup de
brbai din Comunitatea Turkestanului i Centrul Islamic din Queens era la fel de necrutor
ca oricare triad cu care avusese de-a face Strigoiul. i cum aceast misiune implica uciderea
unor familii chineze Han, uigurii respectivi reprezentau alegerea perfect pentru a-l ajuta pe
traficant: uigurii erau motivai att de anii de oprimare, ct i de rsplata generoas oferit de
Strigoi, parte din bani urmnd s ajung n provincia Xinjiang din vestul Chinei, ca ajutor
financiar pentru micarea de independen a uigurilor, acum pe cale de destrmare.
Zece minute mai trziu sosir i cei trei. i strnser minile i se prezentar: Hajip, Yusuf
i Kashgari. Aveau pielea nchis la culoare i erau slabi i tcui mai mici de statur dect
Strigoiul, care nici el nu era prea nalt. Purtau costume negre, brri sau lanuri de aur, iar ca
semn distinctiv toi purtau la old celulare ultimul tip.
Uigurii vorbeau un fel de turc limb pe care Strigoiul n-o nelegea i nu cunoteau
niciunul dintre dialectele chineze. Prin urmare, recurser la englez. Strigoiul le explic rapid
ce anume dorea de la ei i-i ntreb dac aveau ceva mpotriv s lichideze oameni nenarmai,
ntre care femei i copii.

86
- JEFFERY DEAVER -
Yusuf, un brbat spre treizeci de ani, cu sprncene mbinate, era purttorul de cuvnt,
engleza lui fiind mai bun dect a celorlali:
Nicio problem. Facem i asta. Facem tot ce doreti, rspunse el fr s-i ntrebe
nsoitorii, ca i cum ar fi fost ct se poate de firesc s ucid femei i copii.
i poate chiar aa era, i zise Strigoiul.
Contrabandistul le ddu 10.000 de dolari dintr-o cutie pe care o inea n seif, apoi telefon
efului Comunitii Turkestanului i-i ntinse receptorul lui Yusuf, care-i raport efului ci
bani le oferise Strigoiul, astfel nct s nu existe discuii cum c ar fi fost pltii prea puin sau
c banii ar fi ajuns cine tie unde.
Convorbirea se ncheie.
Am s ies puin n ora. Trebuie s obin nite informaii.
Ateptm. Putem servi nite cafea?
Strigoiul le fcu semn s mearg n buctrie, apoi se ndrept ctre un mic altar. Aprinse
un beior parfumat cu tmie i murmur o rugciune ctre Yi, vslaul sfnt din mitologia
chinez, pe care Strigoiul l adoptase ca zeu personal. Apoi i puse pistolul n tocul de la
glezn i iei din apartamentul su decadent.

Sonny Li edea pe bancheta unui autobuz care fcea legtura ntre New York i Long Island
i care nainta cu greu prin traficul matinal i prin ploaie, n timp ce siluetele blocurilor din
Manhattan se apropiau vznd cu ochii.
Cinic i dur de felul su, Li era totui copleit de privelite. Nu att vastitatea oraului spre
care se ndrepta Li provenea de pe coasta de sud-est a Chinei, zona cu cele mai populate
orae din lume. Shanghai era de dou ori mare ca New York, iar n Pearl Delta dintre Hong
Kong i Guangzhou triau 50 de milioane de oameni.
Nu, ceea ce-l fascina era autobuzul cu care cltorea.
n China principalul mijloc de transport erau autobuzele: nite vehicule murdare i
nghesuite, care adesea rmneau n pan, nbuitoare n lunile caniculare, friguroase
toamna i iarna, cu geamurile unsuroase de fum, briantin i funingine. Autogrile erau i ele
vechi i drpnate. Li mpucase un om n spatele Autogrii Nord, de trist faim, din
Fuzhou, el nsui fiind njunghiat nu departe de locul cu pricina.
Prin urmare, Li nu vzuse n viaa lui un asemenea vehicul-mamut: uria i luxos, cu
tapierie groas pe scaune, cu podele lun i cu ferestre impecabil de curate. Chiar i n
aceast zi umed i apstoare de august, aerul condiionat funciona perfect. Timp de dou
sptmni, lui Li i fusese cumplit de ru n fiecare zi, era practic falit i nu avea nici cea mai
mic idee pe unde s-ar putea afla Strigoiul. Nu avea arm, nu avea nici mcar un pachet de
igri. ns cel puin autobuzul era o adevrat binecuvntare.
Dup ce fugise de pe plaja pe care acostaser supravieuitorii Dragonului din Fuzhou, Li
implorase un camionagiu ntlnit la un popas aflat la civa kilometri mai departe s-l duc n
ora. Omul i studiase cu atenie hainele ude i dezordonate, apoi i ngduise s cltoreasc
87
- MAIMUA DE PIATR -
n remorc. Dup vreo jumtate de or, oferul l lsase ntr-o staie elegant de autobuz dintr-
o parcare uria. Aici Sonny Li putuse s ia autobuzul spre destinaia la care voia s ajung:
Manhattan.
Li nu tia prea bine ce anume i trebuia ca s cumpere un bilet, dar dup toate aparenele,
nu avea nevoie nici de paaport, nici de alte acte. i ntinsese casierului una dintre bancnotele
de douzeci de dolari furate din maina rocatei Hongse i spusese New York, v rog. Se
strduise s vorbeasc puin, cu accent ct mai convingtor, imitndu-l pe actorul Nicholas
Cage. De fapt, vorbise att de rspicat nct casierul, care probabil se ateptase la ceva
neinteligibil, clipise uimit i-i ntinsese biletul imprimat la computer, mpreun cu restul de
ase dolari. Li numrase banii de dou ori i ajunsese la concluzia c fie casierul l pclise, fie
bombnise el n englez se gsea ntr-o ar a dracu de scump.
Se dusese la un chioc de ziare din autogar i-i cumprase un aparat de ras i un
pieptene. Apoi, la toaleta brbailor, se brbierise, i splase prul de ap srat i-l uscase cu
prosoape de hrtie. Pe urm i pieptnase pe spate uviele rrite, se scuturase de nisip cum
putuse mai bine i se alturase celorlali navetiti de pe peron.
n apropiere de ora autobuzul ncetini n dreptul unui punct de taxare, apoi i continu
drumul printr-un tunel lung. n cele din urm i fcu intrarea n ora. Zece minute mai trziu
vehiculul parc pe o strad comercial aglomerat.
Li cobor, la fel ca toi ceilali pasageri, i se opri pe trotuar.
Unde sunt toate bicicletele i motocicletele? se ntreb el din prima clip. n China
acestea erau principalele mijloace de transport i Li nu-i putea imagina o asemenea
metropol gigantic fr biciclete Seagull gonind pe strzi.
Apoi l sget un alt gnd: De unde a putea cumpra nite igri?
Gsi un chioc care vindea ziare i cumpr un pachet de igri.
De ast dat, privind banii primii ca rest, i zise: Pe cei zece judectori ai Infernului!
Aproape trei dolari pentru un singur pachet! Li fuma cel puin dou pachete pe zi, ba chiar
trei, cnd l atepta o misiune periculoas i avea nevoie s-i calmeze nervii. Se gndi c aici
nu-i trebuia dect o lun s ajung srac lipit pmntului. Aprinse o igar i trase adnc
fumul n piept, naintnd prin mulime. ntreb o asiatic frumoas cum putea ajunge n
Chinatown i ea l ndrum ctre metrou.
Luptndu-se s-i croiasc drum prin mulimea de navetiti, Li cumpr o fis de la casier.
i aceasta era scump, dar Li renunase la orice comparaii ntre cele dou ri. Vr fisa n
turnichet, trecu dincolo de bar i ncepu s atepte pe peron. Tri un moment neplcut cnd
un brbat ncepu s strige la el. Li i imagin c omul nu era n toate minile, dei mbrcat
ntr-un costum scump. Apoi nelese brusc ce voia brbatul. Se pare c fumatul n metrou era
interzis.
Li i zise c era ceva lipsit de sens. Nu-i venea s cread. Dar cum nu voia s atrag atenia
asupra lui, i stinse igara i o vr n buzunar, murmurnd alt remarc apreciativ: ar
nenorocit i cretin!
88
- JEFFERY DEAVER -
Cteva minute mai trziu, trenul intr duduind n staie i Sonny Li urc n vagon cu aerul
c asta ar fi fcut de o via ntreag. Privi atent n jur dei nu de teama oamenilor de paz,
ci pur i simplu ca s vad dac mai fuma cineva, astfel nct s-i poat aprinde iar igara.
Spre marea lui dezamgire, nu mai era niciun fumtor.
La staia Canal Street, Li cobor din vagon i urc scrile, ieind n aglomeraia
caracteristic orelor dimineii. Ploaia se oprise i Li i aprinse igara pe care o stinsese, apoi se
pierdu n mulime. Muli dintre cei din jurul sau vorbeau n dialectul cantonez, din sud, dar,
lsnd deoparte limba, cartierul arta exact ca anumite zone din oraul su, Liu Guoyuan, sau
ca oricare alt orel din China: cinematografe cu filme chinezeti de aciune i de dragoste,
tineri cu prul lung, dat pe spate cu ulei sau pieptnat cu o bucl mare chiar deasupra frunii
i care zmbeau arogant i provocator, fete cu braul petrecut pe dup mijlocul mamelor sau
bunicilor, oameni de afaceri n costume ncheiate la toi nasturii, lzi cu pete proaspt
ngropat n ghea, brutrii care vindeau chifle pentru ceai i prjituri de orez, rae afumate
atrnate de gt la ferestrele unsuroase ale restaurantelor, prvlii cu plante medicinale i
cabinete de acupunctur, doctori chinezi, vitrine cu rdcini de ginseng rsucite ca nite
trupuri omeneti contorsionate.
i, undeva n apropiere spera Li ceva care-i era extrem de cunoscut.
Nu avu nevoie dect de zece minute ca s gseasc iute ce cuta. Remarc un indiciu fr
gre: paznicul, un tnr cu celular, care fuma i studia atent trectorii, n timp ce patrula n
dreptul unui apartament de la parter, cu ferestrele vopsite n negru. Era o sal de jocuri de
noroc cu program non-stop.
Se apropie de paznic i-l ntreb n englez:
Ce se joac aici? Fan tai? Poker? Poate Treipe puncte?
Paznicul i studie hainele i nu-i ddu nicio atenie.
Vreau s joc, insist Li.
Du-te dracu! se stropi paznicul.
Am bani, i strig furios Li. Las-m s intru!
Eti din Fujian, i recunosc accentul. N-ai ce cuta aici. terge-o, altfel o peti.
Dolarii mei sunt la fel de buni ca i cei cantonezi, url Li. efu tu tie c-i alungi
clienii?
Car-te, piticule. Nu atepta s-i spun de dou ori.
Paznicul i trase deoparte pulpana uniformei negre i frumoase, dnd la iveal mnerul
unui pistol automat.
Excelent! Exact asta ndjduia i Li.
Prefcndu-se speriat, pru c se trage deoparte, apoi se rsuci brusc, cu braul ntins. l
pocni cu pumnul n piept pe tnrul paznic, care rmase fr suflare. Tnrul se ddu napoi,
cltinndu-se pe picioare, i Li l lovi peste nas cu palma deschis. Paznicul url i se prbui
greoi pe trotuar, unde rmase lat, gfind disperat dup aer, cu sngele iroind din nas. Li l
lovi cu piciorul n coaste.
89
- MAIMUA DE PIATR -
i lu arma, un ncrctor cu muniie i igrile, apoi privi ntr-o parte i n cealalt a strzii.
Dou femei care treceau bra la bra se prefcur c nu vzuser nimic. n afar de ele nu mai
era nimeni pe strad. Li se aplec peste srmanul paznic i-i desprinse ceasul de la mn,
dup care i lu i vreo trei sute de dolari bani ghea.
Dac spui cuiva ce i-am fcut, i opti Li n Putonghua, am s te gsesc i-n gaur de
arpe i am s te omor.
Omul ddu din cap i-i terse sngele cu mneca. Li fcu vreo civa pai, apoi arunc o
privire n urm i se napoie lng paznic. Tnrul se chirci de fric.
Scoate-i pantofii, i ceru tios Li.
Eu
Pantofii. Scoate-i pantofii.
Tnrul i dezleg ireturile pantofilor Kenneth Cole i-i mpinse ctre Li.
i osetele.
osetele negre i scumpe poposir lng pantofi.
Li i scoase pantofii plini de nisip i nc uzi i-i azvrli ct colo, dup care se ncl cu
pantofii cei noi. Alt via, i zise el fericit.
Porni grbit napoi spre una dintre strzile comerciale. Aici gsi un magazin de haine ieftin
i-i cumpr o pereche de jeani, un tricou i un bluzon subire Nike. i schimb hainele n
spatele magazinului, achit cumprturile i arunc hainele vechi ntr-o lad de gunoi. Apoi
se duse la un restaurant chinezesc i comand ceai i un castron de tiei. n timp ce mnca,
scoase din portofel o foaie de hrtie, foaia pe care o terpelise pe plaj, din maina lui Hongse.

8 august
De la: Harold C. Peabody
Director adjunct al Departamentului de Aplicare a Legii
Serviciul de Imigrare i Naturalizare al SUA
Ctre: detectiv cpt. Lincoln Rhyme (ret)
Referitor la: Forele comune de intervenie ale INS/FBI/NYPD n problema Kwan Ang, zis Gui, zis
Strigoiul

Prin prezenta se confirm ntlnirea de mine-diminea, ora 10:00, pentru discutarea planurilor de
capturare a suspectului menionat mai sus. Pentru date suplimentare, v rugm s consultai
materialul anexat.

Prinsa cu o caps de notia respectiv se gsea o carte de vizit, pe care scria:

Lincoln Rhyme
345 Central Park West
New York, NY 10022

90
- JEFFERY DEAVER -
Li chem chelneria i-i puse o ntrebare. Ceva din nfiarea lui Li pru s-o sperie,
avertiznd-o c nu trebuia s-l ajute. Dar cnd vzu chipul lui, nelese c ar fi fost mai grav
s-l refuze. ncuviin din cap i, cu ochii n pmnt, i ddu indicaii excelente, n opinia lui
Li despre cum s ajung la strada cunoscut sub numele de Central Park West.

91
- MAIMUA DE PIATR -

Capitolul 12

Ari ceva mai bine, zise Amelia Sachs. Cum te simi?


John Sung i fcu semn s pofteasc n apartament.
Am dureri mari, rspunse el, nchiznd ua i urmnd-o n sufragerie.
Mergea ncet, schind din cnd n cnd cte o grimas de durere lucru de neles, avnd
n vedere c fusese mpucat, observ agenta.
Apartamentul pregtit pentru el de ctre avocatul de la Biroul imigrri era un loc sordid,
pe Bowery Street, constnd din dou camere ntunecoase, cu mobilier desperecheat i
deteriorat. Chiar dedesubt, la etajul nti, se gsea un restaurant chinezesc i mirosul de ulei
acru i de usturoi se impregnase n toat casa.
Sung, un brbat solid, cu cteva uvie de pr crunt, pea aplecat n fa, din pricina
rnii. Amelia i urmri paii ovielnici i simi un val de compasiune. Ct timp trise n
China, ca medic, probabil se bucurase de oarecare respect din partea pacienilor, ba chiar i de
oarecare prestigiu, dei disident. Aici ns Sung nu avea nimic. Sachs se ntreb cum oare avea
el s-i ctige existena: va conduce un taxi, va munci ntr-un restaurant?
M duc s fac nite ceai, se oferi el.
Nu, rspunse ea. Nu-i nevoie. Nu pot sta mult.
Oricum, fac i pentru mine.
Apartamentul nu avea buctrie, ci doar un aragaz, un frigider micu i o chiuvet ptat
de rugin, toate aezate pe acelai perete al sufrageriei. Sung puse un ibric uzat pe flacra din
care neau scntei i scoase o cutie de ceai Lipton dintr-un dulpior de deasupra chiuvetei.
l mirosi cu un zmbet curios.
Nu-i ceai din care bei de obicei? ntreb Sachs.
Am s ies la cumprturi mai trziu, rspunse el cu tristee.
INS te-a eliberat pe cauiune? ntreb ea din nou.
Sung ncuviin din cap.
Am fcut cerere oficial de azil politic. Avocatul meu mi-a zis c majoritatea procedeaz
aa, dar nu ntrunesc condiiile. Eu ns am petrecut doi ani ntr-un lagr de concentrare. n
plus, am publicat articole n care criticam Beijingul pentru nclcarea drepturilor omului. Am
scos cteva de pe internet, ca dovad. Funcionarul din comisie nu ne garanteaz nimic, totui
ne-a spus c e un caz cu anse mari de a obine azil politic.
Cnd e audierea? ntreb Sachs.
Luna viitoare.
Sachs urmri cu privirea minile lui Sung, care lu dou cecue din dulap, le spl i le
terse cu grij, apoi le puse pe o tav. Toate gesturile lui ddeau impresia unui ceremonial.
Rupse pacheelele de ceai, puse coninutul lor ntr-un vas de ceramic, turn deasupra ap
fierbinte i amestec totul cu o linguri.
92
- JEFFERY DEAVER -
Atta trud pentru o ceac de ceai Lipton, care se vindea la supermarket
Sung aduse vasul de ceramic i cetile n sufragerie, apoi se aez, inndu-i corpul
eapn. Umplu cele dou ceti i-i ntinse Ameliei una din ele. Ea se ridic s-l ajute. Lu
ceaca din minile lui Sung, descoperind c erau delicate, dar foarte puternice.
S-a mai aflat ceva despre ceilali? ntreb doctorul.
Cred c sunt pe undeva prin Manhattan. Microbuzul abandonat de ei a fost gsit nu
departe de aici. A vrea s-i pun cteva ntrebri legate de ei.
Sigur. Ce vrei s tii?
Orice mi-ai putea spune. Nume, descriere orice.
Sung duse ceaiul la gur, dar abia dac-l atinse cu buzele.
Au supravieuit dou familii Chang i Wu i alte cteva persoane al cror nume nu
mi-l amintesc. Civa membri ai echipajului au reuit i ei s scape de pe vas. Chang a ncercat
s-i salveze, era la crma brcii noastre de salvare, dar au fost mpucai de Strigoi.
Sachs gust din ceai. I se pru c avea un gust cu totul deosebit fa de ceaiul cumprat din
bcnii, cu care era obinuit. Probabil doar n nchipuirea mea, i zise ea.
Sung continu:
Echipajul s-a purtat frumos cu noi. nainte de plecare auzisem zvonuri ngrijortoare
despre echipajele de pe vasele cu imigrani ilegali. Dar la bordul Dragonului am fost tratai
bine, ne-au dat hran i ap proaspt.
i aminteti ceva legat de locul spre care ar fi putut s se ndrepte familiile Chang sau
Wu?
Nimic n afar de ce i-am spus pe plaj. Tot ce-am auzit era c urma s fim lsai pe o
plaj din Long Island. i c nite camioane aveau s ne transporte de acolo la New York.
i Strigoiul? mi poi spune ceva care ne-ar ajuta s-l prindem?
El cltin din cap.
Micii contrabanditi din China, oamenii Strigoiului, spuneau c, odat ajuni n
America, nu-l vom mai ntlni niciodat. Ba chiar ne-au prevenit s nu ncercm s-l cutm.
Se crede c a avut un om al lui pe vas, care s-a dat drept unul dintre imigrani, i spuse
Sachs. Aa procedeaz de regul Strigoiul. Ai idee cine putea fi?
Nu, rspunse Sung. n cal au existat mai muli care se ineau deoparte. Abia dac
vorbeau cu ceilali. Se poate s fi fost unul dintre ei. Dar niciodat nu le-am acordat atenie.
Nu tiu cum i chema.
Dar echipajul a menionat ceva despre inteniile Strigoiului, odat ajuns n Statele Unite?
Sung se ncrunt, prnd c se gndea la ceva anume. Apoi spuse:
Nimic deosebit. Cred c i lor le era team de Strigoi. Totui, ceva Nu tiu dac o s v
fie de folos, dar am auzit ceva. Cpitanul vasului tocmai vorbea despre Strigoi i a folosit
expresia Po fu chen zou. Asta se traduce cuvnt cu cuvnt sparge cazane i scufund vase.
Adic nu exist cale de ntoarcere. Vorbele se refer la un rzboinic din dinastia Qin. Dup
ce trupele lui trecuser un ru ca s lanseze atacul asupra dumanilor, el le-a ordonat
93
- MAIMUA DE PIATR -
oamenilor si exact acest lucru: s sparg cazanele i s scufunde vasele. Astfel nct s nu-i
mai poat face tabr i nici s se retrag. Dac voiau s scape cu via, trebuiau s nainteze
i s distrug inamicul. Un astfel de adversar este i Strigoiul.
Vaszic nu se va liniti pn nu va gsi i ucide familiile, i spuse ngrijorat Sachs.
ntre ei se aternu tcerea, ntrerupt doar de zgomotul strident al traficului de pe Canal
Street.
Soia ta e n China? ntreb Sachs pe neateptate.
Sung o privi n ochi i rspunse cu voce lipsit de orice intonaie:
A murit anul trecut.
mi pare ru.
ntr-un lagr de reeducare. Autoritile au declarat c s-a mbolnvit. Dar nu mi-au spus
niciodat despre ce boal a fost vorba. N-a existat niciun fel de autopsie. Eu chiar sper s fi
fost cu adevrat bolnav. Mai curnd aa dect s tiu c a fost ucis prin tortur.
La auzul vorbelor lui, Sachs simi cum o treceau fiorii.
A fost i ea disident?
El ncuviin din cap.
Aa ne-am cunoscut. Cu zece ani n urm, la o manifestaie de protest din Beijing. La
comemorarea evenimentelor din Piaa Tiananmen. Cu timpul, ea a nceput s vorbeasc i
mai liber dect mine. nainte s fie arestat, luasem hotrrea s venim aici, mpreun cu
copiii
Amui i ls tcerea s explice tristeea adnc din viaa lui actual. n cele din urm zise:
Am ajuns la concluzia c nu mai puteam rmne n ar. Din punct de vedere politic,
bineneles c era riscant. ns, pe lng aceasta, existau prea multe lucruri care mi aminteau
de soia mea. Am decis s vin aici, s cer azil politic i apoi s-mi aduc copiii.
Zmbi vag.
Dup ce se va termina perioada de doliu, am s-mi gsesc o femeie care s fie mama
copiilor mei.
Ridic din umeri i sorbi din ceai.
Dar asta mai trziu.
i duse mna la amuleta pe care o purta la gt. Ea i urmri gestul din ochi. Sung i observ
privirea, i desprinse amuleta de la gt i i-o ntinse.
Amuleta mea norocoas. Poate c aa i este, rse el. Te-a adus spre mine cnd eram pe
cale s m nec.
Ce reprezint? ntreba Sachs.
O sculptur provenind din Qingtian, la sud de Fuzhou. Steatitul de acolo e bine-
cunoscut. Amuleta e un dar de la soia mea.
E spart, observ Sachs, frecnd uor cu unghia fisura.
Cteva fragmente se desprinser ca nite fulgi.
S-a lovit de stnca de care m agasem cnd ai venit s m salvezi.
94
- JEFFERY DEAVER -
Amuleta nfia o maimu stnd pe labele din spate. Avea o expresie aproape omeneasc.
ireat i inteligent.
E un personaj celebru din mitologia chinez, i explic Sung. Regele Maimu.
Ea i napoie amuleta. Sung o puse napoi la gt i amuleta poposi din nou pe pieptul lui
musculos i fr fir de pr. Bandajele aplicate peste rana lsat de glonul Strigoiului abia se
mai zreau sub cmaa albastr. Sachs deveni brusc contient de prezena lui Sung la numai
civa centimetri de ea. i ptrundea n nri mirosul de spun dezinfectant i detergent ieftin,
rspndit de hainele lui. Omul acesta i inspira un inexplicabil sentiment de linite i pace
omul acesta, care era practic un strin.
O s lsm o main de poliie n faa apartamentului, i spuse ea.
S m apere?
Da.
tirea l amuz pe Sung.
Biroul Siguranei Publice din China n-ar face asta niciodat. S-ar mulumi s staioneze
la ua mea, ca s m spioneze sau s m intimideze.
Nu mai eti n Kansas, John.
n Kansas?
E o zical. Acum trebuie s m ntorc la Lincoln.
La cine?
E persoana cu care lucrez. Lincoln Rhyme.
Sachs se ridic, dar un junghi i sget genunchiul.
Ateapt, o opri Sung.
O prinse de mn. La atingerea lui, o inund o senzaie de linite i for.
Deschide gura, i ceru Sung.
Poftim? rse ea.
Apleac-te spre mine. Deschide gura.
De ce?
Sunt doctor. Vreau s-i vd limba.
Amuzat, ea se conform i Sung arunc o privire rapid spre limba ei.
Ai artrit, i zise el, dndu-i drumul la mna i lsndu-se din nou pe spate.
Cronic, confirm Sachs. Cum de i-ai dat seama?
i-am spus ca sunt doctor. S vii din nou la mine i am s te tratez.
Ea rse.
Am fost la zeci de doctori.
Medicin occidental. Doctorii din Occident i au rostul lor. Medicina chinez se
pricepe cel mai bine s vindece bolile cronice i durerea probleme care apar fr o cauz
vizibil. Totui, ntotdeauna exista o cauz. Sunt anumite lucruri pe care le pot face ca s te
ajut. i sunt ndatorat. Mi-ai salvat viaa. Mi-ar fi ruine dac nu mi-a putea plti aceast
datorie.
95
- MAIMUA DE PIATR -
Ai fost salvat de cei doi vljgani n costume negre de cauciuc.
Nu, nu, fr tine m-a fi necat. Aa c te rog s revii aici i s m lai s te ajut.
Ea ovi cteva momente.
Dar n clipa urmtoare durerea o fulger n genunchi, de parc ar fi ndemnat-o s ia o
hotrre. Strduindu-se s rmn calm i s nu-i trdeze suferina, poliista i scoase
stiloul i-i ddu lui Sung numrul ei de celular.

Li se oprise dezorientat n Central Park West.


Ce se ntmpla cu Biroul Siguranei Publice de aici? Hongse conducea o main galben
rapid, bang, bang, ca un poliist din filmele de televiziune, iar poliia l vna pe Strigoi dintr-
o cldire luxoas ca aceasta? Niciun poliist al Siguranei Publice din China nu i-ar fi permis
un asemenea apartament, nici chiar cei mai corupi (i printre ei erau unii al naibii de
corupi!).
Arunc mucul de igar, scuip n iarb, apoi, cu capul n piept, travers grbit strada,
pornind pe aleea care ducea spre spatele cldirii. Pn i aleea era de o curenie impecabil!
n oraul n care locuia Li, Liu Guoyuan mai bogat ca majoritatea oraelor din China o
astfel de alee ar fi fost plin de grmezi de gunoaie i electrocasnice aruncate.
Se opri, arunc o privire dup colul cldirii i vzu c ua din spate era deschis. Un tnr
blond, cu tunsoare perfect, mbrcat n pantaloni negri i purtnd la gt o cravat nflorat,
iei afar, innd n mn doi saci verzi de plastic cu gunoi, pe care-i duse la un container
mare de metal albastru i-i arunc nuntru. Omul privi de-a lungul aleii, vzu cteva hrtii
rtcite i le arunc i pe acestea n container. i scutur minile una de alta, apoi intr din
nou n cldire i nchise ua. Dar fr s-o ncuie.
Mulumesc, domnule.
Sonny Li se strecur la subsol, inspirnd mirosul ptrunztor de umezeal care domnea
acolo i trgnd cu urechea la cel mai mic zgomot. Auzi paii tnrului, care urca scara. Li
atept n spatele unui vraf de cutii de carton, n ideea c tnrul s-ar fi putut ntoarce, dar
acesta plecase probabil dup alte treburi. De sus rzbteau scrieli i zgomot de ap
curgnd dintr-un robinet. Li cercet grbit coninutul cutiilor de carton de pe podea. Unele
erau pline cu mbrcminte, altele cu diverse obiecte de valoare personal. Plachete, medalii,
diplome de coal. Universitatea din Illynoise, pronun Li n gnd, n englez. Medalia de
Merit a Institutului American de tiine Criminalistice, o scrisoare laudativ din partea FBI,
semnat de nsui directorul instituiei. i zeci de asemenea lucruri.
Numele care se repeta pe toate aceste obiecte era Lincoln Rhyme.
Dup toate probabilitile, tnrul nu mai avea de gnd s duc alt gunoi, aa c Li prsi
ascunztoarea. Porni n sus pe trepte, urcndu-le una cte una. Lemnul era vechi i Li pea
atent, ca s nu-i scrie sub tlpi. Se opri n dreptul uii din capul scrii i o ntredeschise.
Deodat auzi pai apsai venind spre el: din cte se prea, mai multe persoane. Li se lipi
de zid, dup un snop de mturi i mopuri.
96
- JEFFERY DEAVER -
Rsunar voci:
Ne ntoarcem peste cteva ore, Linc. O s le spunem legitilor s sune
i alte cteva cuvinte pe care Li nu reui s le neleag. Apoi zgomotul de pai ncet i Li
auzi pe cineva ntrebnd:
Auzi, Linc, vrei s rmn careva dintre noi?
Un alt glas rspunse, agasat:
S rmn? De ce-a vrea s rmn cineva? Vreau s lucrez. i nu vreau s fiu ntrerupt.
Voiam s zic c ar fi bine s rmn cineva narmat. Nemernicul la de Strigoi a
disprut. La fel i omul lui de pe vas. Tu singur ne spuneai s ne ferim pielea.
Dar cum ar putea s dea de mine? De unde s tie unde locuiesc pe planeta asta? N-am
nevoie de ddac. Am nevoie s-mi facei rost de blestematele alea de informaii pe care le-am
cerut.
OK, OK.
Deasupra se auzir iari pai, apoi o u deschizndu-se i nchizndu-se. Pe urm se
aternu tcerea. Sonny Li ascult cteva clipe. Deschise ua de perete i privi afar. n faa lui
se ntindea un coridor lung, care ducea la ua din fa, cea prin care tocmai ieiser cei civa
brbai probabil poliiti de la Biroul Siguranei Publice.
n dreapta lui Li se vedea intrarea spre ceea ce era probabil o sufragerie. inndu-se
aproape de perete, ca s nu fac zgomot, Li naint pe coridor. Se opri n dreptul sufrageriei i
arunc o ochead nuntru. I se dezvlui o privelite bizar: ncperea era plin de aparatur
de cercetare, computere, tabele, diagrame i cri de tot felul. Ultimul lucru pe care s-ar fi
ateptat s-l gseasc n aceast cldire veche i frumoas.
Dar i mai bizar era brbatul brunet aezat ntr-un complicat scaun cu rotile din mijlocul
sufrageriei i aplecat spre monitorul unui computer, pare-se vorbind de unul singur. n clipa
urmtoare Li i ddu seama c omul vorbea ntr-un microfon montat lng gur. Probabil c
microfonul trimitea semnale spre computer, comandndu-i ce trebuia s fac. Ecranul
monitorului se conforma comenzilor.
Acesta s fi fost Lincoln Rhyme?
Ei bine, lui Li puin i psa cine era omul i, n plus, nici nu avea prea mult timp la
dispoziie ca s fac presupuneri. Ceilali poliiti se puteau ntoarce n orice moment.
Li ridic arma i pi n ncpere.

97
- MAIMUA DE PIATR -

Capitolul 13

Un pas nainte. i nc unul. Sonny Li era mic i slbu, aa c se mica uor.


Se furi mai aproape, prin spatele scaunului cu rotile, privind pe mesele din jur dup vreo
dovad sau informaie legat de Strigoi. Avea de gnd s
Nici nu apuc s-i dea seama de unde apruser cei doi brbai.
Unul din ei, mult mai nalt ca Li, era negru ca tciunele i purta costum i o cma de un
galben strlucitor. Fusese n sufragerie, lipit de perete. Cu o micare sigur, zbur pistolul din
mna lui Li i lipi eava propriei arme de tmpla chinezului.
Cellalt brbat, scund i gras, l trnti pe Li la podea i-l intui acolo cu genunchii, golindu-i
plmnii de aer i provocndu-i o durere ascuit n pntece i n coaste. Ct ai clipi, Li avea
ncheieturile prinse n ctue.
Vorbeti englezete? l ntreb negrul.
Li era prea ocat ca sa rspund.
Te mai ntreb o dat, slbnogule. Vor-beti en-gle-ze-te?
Un chinez, care fusese i el ascuns n ncpere, fcu un pas nainte. Purta un costum
elegant, de culoare nchis, iar la gt se vedea insign prins de un lnior. i adres i el lui
Li aceeai ntrebare, de data aceasta n chinez. Era dialectul cantonez, dar Li reui s
neleag.
Da, rspunse gfit Li.
Omul din scaunul cu rotile se rsuci cu faa ctre ei.
Ia s vedem pe ce-am pus mna.
Negrul l slt pe Li n picioare, aproape ridicndu-l de la podea, fr s-i ia n seam
gemetele i icnetele de durere. inndu-l sus cu o mn, ncepu s-i pipie buzunarele cu
cealalt.
Ascult, piticanie, sper s nu-i gsesc niscaiva ace prin buzunare. Ai ceva n care s m
nep?
Eu
Rspunde la ntrebare i s nu te prind c tragi vreo minciun. Dac m nep cumva, n-
are s-i fie bine.
l scutur pe Li de guler i-i strig:
Ai la tine ace?
Adic droguri? Nu, nu.
Negrul i scoase din buzunare banii, igrile, muniia i foaia terpelit de pe plaj.
Aha, se pare c biatu nostru a mprumutat ceva de la Aye-melia. i asta nici mai mult,
nici mai puin dect n timp ce ea ncerca s salveze viaa unui om. Ruine!
Aa a dat de noi, se dumiri Lincoln Rhyme, dup o privire scurt spre foaia la care
fusese ataat cartea lui de vizit. Chiar m ntrebam.
98
- JEFFERY DEAVER -
n prag i fcu apariia blondul cel elegant.
Vaszic, ai pus mna pe el, zise blondul, deloc surprins.
Li nelese c, atunci cnd dusese gunoiul, tnrul l zrise pe alee i nadins lsase ua
descuiat. Ca s-l atrag n sus pe scri. Iar ceilali fcuser glgie, chipurile pregtindu-se s
plece i s-l lase pe Lincoln singur.
Vaszic, ai pus mna pe el
Omul din scaunul cu rotile remarc dezgustul din privirea lui Li.
Ai dreptate, zise el. Thom al meu, cruia nu-i scap nimic, te-a vzut pe alee cnd a dus
gunoiul. Pe urm Fcu un semn din cap ctre computer i rosti: Comand: siguran. Ua
din spate.
Pe ecranul monitorului apru imaginea video a uii din spate a cldirii, mpreun cu aleea.
Dintr-odat, Li nelese cum de localizase Paza de Coast Dragonul din Fuzhou plutind n
nemrginirea oceanului: datorit acestui om. Lincoln Rhyme.
Judectori ai Infernului murmur el.
Poliistul cel gras ncepu s rd.
Aa-i c-i una dintre zilele tale cu ghinion?
Negrul scoase portofelul din buzunarul lui Li i apas ntre degete pielea nc umed.
Piticania noastr a notat. Eu aa trag coon-cluzia.
Intrar doi brbai, probabil cei pe care Li i auzise plecnd cu cteva minute mai nainte.
Cel slab i cu nceput de chelie nu-i acord nicio atenie lui Li, ci se ndrepta spre unul dintre
computere i ncepu s apese cu repeziciune tastele. Cellalt purta costum i avea prul de un
rou aprins. Acesta clipi uimit i exclam:
Stai aa, sta nu-i Strigoiul!
Atunci e omul lui, care a fost dat disprut, interveni Rhyme. Bangshou.
Nu, insist rocovanul. l cunosc. L-am mai vzut undeva.
La rndul su, Li i ddu seama c rocatul i se prea cunoscut.
L-ai mai vzut? repet negrul.
Anul trecut, eu i civa ageni INS am fost la o ntlnire cu Biroul Siguranei Publice din
Fuzhou. Ceva legat de contrabanda cu persoane. Era i tipul sta acolo. Era unul de-ai lor.
Unul de-ai cui? mormi negrul.
Poliistul chinez rse i, artnd o legitimaie scoas din portofelul lui Li, compar chipul
acestuia cu fotografia.
Unul de-ai notri, zise el. E poliist.
La rndul su, Rhyme studie legitimaia i permisul de conducere, ambele avnd fotografia
celui prins. n acte, acesta figura cu numele de Li Kangmei, detectiv la Biroul Siguranei
Publice din Liu Guoyuan.
Criminalistul se ntoarse spre Dellray:
Vezi dac vreunul dintre oamenii notri aflai n China poate s confirme.

99
- MAIMUA DE PIATR -
n mna uria a poliistului i fcu apariia un celular micu. Dellray ncepu s apese
tastele.
Rhyme l studie atent pe chinezul cel pirpiriu.
Li e numele de botez sau de familie? ntreb el.
De familie. i nu place la mine numele Kangmei. Mi se spune Sonny. Nume occidental.
Ce caui n Statele Unite? continu Rhyme.
Pe Strigoi. Anul trecut el ucis trei persoane din oraul meu. Avea ntlnire, nelegi?
ntlnire cu contrabanditi mici, n restaurant. tii ce e contrabandist mic?
Rhyme ncuviin din cap.
Zi mai departe.
Contrabandist mic nal la Strigoi. Btaie mare. Strigoiul omoar pe el, i pe femeia lui,
i pe fat. i btrn care st pe banc. St n drum i Strigoiul omoar pe ei s scape. nelegi?
A lichidat simpli privitori?
Li ddu din cap.
Noi ncercat s arestm pe el, dar foarte puternic
Se chinui s gseasc un cuvnt potrivit. n cele din urm, se ntoarse spre Eddie Deng i
zise:
Guanxi.
Asta nseamn relaii, explic Deng. Plteti pe cine trebuie i-i faci rost de guanxi
potrivite.
Li ncuviin din cap.
Nimeni nu vrea depune mrturie contra lui. Dovezile c el mpucat oameni dispar de la
sediul central. eful de la mine pierdut interes pentru caz. Caz colectivizat.
Colectivizat? repet Sellitto.
Li zmbi amar.
Cnd de ceva se alege praf, noi zicem c-a intrat n colectiv. Pe vremuri, n regim la Mao,
cnd statul transforma o ferm n gospodrie colectiv, ferm dus curnd de rp.
Bine, dar cazul nu s-a colectivizat pentru tine, spuse Rhyme.
Nu, confirm Li, cu pupilele mrite ca nite mici cercuri de ebonit. Strigoi omort
oameni din oraul meu. Am s fac tot ce pot ca s trimit pe el n faa tribunalului.
Cum ai ajuns pe vas? ntreba Dellray.
Avut puzderie de informatori n Fuzhou. Luna trecut eu aflat c Strigoiul ucis doi
oameni n Taiwan, doi tipi importani, mari mahri, i c pleac din China o lun, pn cnd
poliia din Taiwan va nceta s-l caute. El vrut s mearg n sudul Franei, s ia imigrani din
Viborg, Rusia i s aduc la New York, cu vas numit Dragonul din Fuzhou.
Rhyme pufni n rs. Mititelul sta deinea informaii mai bune dect FBI i Interpol la un
loc.
Deci, continu Li, eu mers ca poliist sub acoperire. Eu ascuns printre purcei, printre
imigrani.
100
- JEFFERY DEAVER -
Ai aflat ceva despre Strigoi? ntreb Sellitto. Unde locuiete la New York? Niscaiva
acolii?
Nu, nimeni nu spus la mine prea multe. Eu urcat la bord fr s fiu vzut i vomitat tot
timpul.
Cltin din cap, vdit marcat de amintirea neplcut a voiajului.
Dar nu putut apropiat de Strigoi.
i ce aveai de gnd s faci? ntreb Coe. Noi nu l-am fi extrdat n China.
De ce cerut eu extrdare? rspunse Li, nedumerit. Tu nu atent la mine. Guanxi, nelegi?
n China Strigoi pus n libertate. Eu vrut arestez la el la debarcare. Dat pe mn la Biroul
Siguranei Publice la voi.
Chiar vorbeti serios, rse Coe.
Da. Asta vrut s fac.
l avea lng el pe bangshou, mai erau i membrii echipajului. Aici l ateptau micii
contrabanditi. i-ar fi fcut felul.
Adic riscant pentru mine? Sigur, sigur. Dar asta-i meseria noastr, nu? Noi riscm
mereu.
ntinse mna dup igrile pe care i le luase Dellray.
Aici nu se fumeaz, l opri Thom.
Ce vrei s spui?
Nu se fumeaz.
De ce?
Pentru c nu se poate, i-o tie sec asistentul.
Asta culmea! Asta fost o glum?
Nu.
Destul c nu se fumeaz n metrou. Aici cas, nelegi?
Da, o cas n care nu se fumeaz.
Mito al dracu! bombni Li, punnd deoparte pachetul, fr tragere de inim.
Din cealalt parte a ncperii se auzi un bip discret. Mel Cooper se ntoarse lng
computerul su. Citi ceva cteva clipe, apoi ntoarse monitorul astfel nct ecranul s poat fi
vzut de toat lumea. Biroul FBI din Singapore trimisese un e-mail prin care confirma c Li
Kangmei era, ntr-adevr, poliist la Biroul Siguranei Publice al Republicii Populare Chineze
din Liu Guoyuan. n prezent, era plecat n misiune sub acoperire, ns Biroul pstra tcerea
asupra naturii acestei misiuni. Mesajul anexa o fotografie a lui Li n uniform albastr de
marin. Fr ndoial, era vorba despre omul care se gsea lng ei.
Li explic n ce fel fugise Strigoiul de la bordul Dragonului. Sam Chang, Wu Qichen i
familiile lor, precum i doctorul Sung, ali civa emigrani i bebeluul unei femei aflate la
bord prsiser vasul ntr-o barc de salvare. Toi ceilali se necaser.

101
- MAIMUA DE PIATR -
Sam Chang ajuns ef la cei din barc. El tip de treab, inteligent. El salvat viaa la mine.
El tras pe mine n barc atunci cnd Strigoiul nceput s mpute oameni. Wu era cap la
cealalt familie. i el iste, dar impulsiv. Dezechilibru ntre ficat i splin.
Deng observ c Rhyme se ncruntase, aa c spuse:
Medicin chinez. E greu de explicat.
Wu prea emoional, continu Li. nelegi? Face tot cum taie capul.
Ca specialist n tiine concrete, Rhyme nu era prea familiarizat nici cu activitatea experilor
n profiluri comportamentale. Cu att mai puin avusese timp s se documenteze n problema
dezechilibrului splinei.
S ne limitm la fapte, spuse el.
Li le relat cum barca se lovise de stnci i cum ceilali fuseser zvrlii peste bord i purtai
de-a lungul rmului. Pn s ajung Li n locul n care euase barca, Strigoiul deja lichidase
doi dintre imigrani.
Eu grbit s arestez pe el, dar pn cnd ajuns, el plecat. Eu ascuns n tufe, de partea
cealalt a oselei. Eu vzut femeie cu pr rou cum salvat un brbat.
John Sung, zise Rhyme.
Doctor Sung, ddu din cap Li. El stat lng mine n barc. E sntos?
Strigoiul l-a mpucat, dar se va face bine. n momentul de fa, Amelia femeia pe care
ai vzut-o tocmai i pune unele ntrebri.
Hongse, eu aa zic la ea. Frumoas fat. Sexy, nelegi?
Sellitto i Rhyme schimbar o privire amuzat. Rhyme i nchipuia ce-ar fi urmat dac Li
ar fi fcut aceeai declaraie de fa cu Sachs.
Li privi n jurul su prin cas.
Eu luat adres din maina ei i venit aici, gndit c poate gsesc ceva care condus pe
mine la Strigoi. Informaii, nelegi? Dovezi.
Adic s le furi? ntreb Coe.
Da, sigur, rspunse el, fr nicio jen.
Pi, de ce ai fcut asta, bi, pitic? ntreb Dellray amenintor, folosind un cuvnt
frecvent n limbajul poliitilor, prescurtarea de la piticanie, care nsemna n esen
ginar.
Trebuie s le am pentru mine. Pentru c voi nu lsat pe mine s v ajut, aa-i? Voi trimis
pe mine napoi. i eu am de gnd s arestez la el. S nfac la el, aa-i? Aa zicei voi, s
nfac.
Pi, cam ai dreptate, rspunse Coe. Nu ne ajui. Se prea poate s fii poliist n China. Dar
aici nu eti dect un individ fr acte n regul. Aa c ai s te napoiezi n ar.
Cu ochii scnteind de furie, Sonny Li fcu un pas spre Coe, care se aplec spre micuul
chinez.
Sellitto oft i-l trase pe Li napoi, apucndu-l de cma.
Las tmpeniile.
102
- JEFFERY DEAVER -
Amuzat de curajul chinezului, Coe ntinse mna dup ctue.
Li, eti arestat pentru intrare ilegal pe teritoriul Statelor Unite
Nu, l ntrerupse Lincoln Rhyme. Am nevoie de el.
Ce? exclam uluit agentul.
Va fi consultant. La fel ca mine.
Imposibil.
Cnd cineva i d atta silina s prind un rufctor merit s lucreze alturi de noi.
Fii sigur c eu ajut la tine, Loaban. Eu de mare folos, nelegi?
Cum mi-ai zis?
Loaban, i explic Li lui Rhyme. nseamn ef. Trebuie s pstrezi pe mine. Eu pot
ajut. tiu cum gndete Strigoiul. Eu i el venit din aceeai lume. Eu fcut parte band, cnd
eu tnr, la fel ca el. Eu petrecut mult timp sub acoperire pe docurile din Fuzhou.
Nici vorb, izbucni Coe. Pentru numele lui Dumnezeu, nu are acte. De cum i vom
ntoarce spatele, o s-o tearg, o s se mbete i o dea fuga la jocurile de noroc.
Rhyme se ntreb dac nu cumva avea s asiste la un meci de kung fu. Dar de data aceasta
Li nu-l lu n seam pe Coe i vorbi pe un ton stpnit:
n ara mea patru categorii de oameni. Nu bogai i sraci, ca voi aici. n China important
ce faci, nu ci bani ai. i tii care-i onoarea cea mai mare? S lucrezi pentru ar, pentru
popor. Asta fac eu i eu poliist al dracu de bun, nelegi?
Acolo toi luai pag, murmur Coe.
Eu nu pag, nelegi? zmbi Li cu gura pn la urechi. Nu n caz important ca sta.
i noi de unde tim c nu-i pe statele de plat ale Strigoiului? ntreba Coe.
Li rse.
i eu de unde tiu c voi nu lucrai pentru el?
Du-te dracului!
Coe era furios de-a binelea.
Problema tnrului agent INS, i zise Rhyme, era c se lsa prea uor prad emoiilor
pentru a fi eficient ca om al legii. Criminalistul i remarcase adesea tonul dispreuitor cnd
pomenea de indivizii fr acte. Prea s ia drept o jignire personal cnd astfel de persoane
nclcau legea federal i se strecurau n ara lui, ba chiar se ntmplase s sugereze c
imigranii ajungeau aici mnai de lcomie, nu de dragul libertii i democraiei.
Pe lng atitudinea dispreuitoare fa de strini, Coe avea i un motiv personal pentru a-l
prinde pe Strigoi. Cu civa ani n urm lucrase n Taipei, capitala Taiwanului, ca ef al
agenilor sub acoperire din China continental, care ncercau s-i descopere pe principalii
traficani de persoane. n timpul unei anchete ntreprinse asupra Strigoiului, unul dintre
informatori o femeie dispruse, probabil ucis. Ulterior se aflase c femeia avusese doi
copii mici i c fusese att de disperat dup bani nct se artase dispus s-l trdeze pe
Strigoi. INS n-ar fi folosit-o niciodat ca informator dac ar fi tiut c avea copii. Coe primise

103
- MAIMUA DE PIATR -
mustrare i fusese suspendat timp de ase luni. De atunci devenise obsedat de ideea de a-l
prinde pe Strigoi.
Dar pentru a fi un bun poliist, trebuia s-i reprimi asemenea sentimente. Era absolut
necesar s fii detaat. O variaie a principiului lui Rhyme de-a da uitrii morii.
Ia ascultai! interveni Dellray. N-am niciun chef s v pun la col pe coji de nuc, aa c
potolii-v. Li rmne cu noi ct timp o s vrea Lincoln. Fii i tu de ajutor, Coe Sun pe
careva la Interne i cere-le o viz temporar. Ne-am neles cu toii?
Nu, murmur Coe. Nu ne-am neles. Nu poi include pe niciunul din tia ntr-o echip
de intervenie.
Niciunul din tia? repet Dellray, rsucindu-se pe picioarele lui lungi. i, m rog, cine
sunt tia?
Indivizii fr acte n regul.
Agentul cel nalt plesci din limb.
tii, Coe, vorba asta e pentru mine ca o piatr-n mixer. Adic lipsit de respect. Nu sun
frumos. Mai ales cum o rosteti tu.
Pi, aa cum mi-ai dat a nelege n permanen, sta nu-i un caz al INS. Aa c n-avei
dect s v pstrai chinezul. Dar eu, unul, nu-mi asum rspunderea.
Tu luat o hotrre bun, i se adres Sonny Li lui Rhyme. Am s ajut mult, Loaban.
Li se ndrept spre mas i-i lu arma.
Ne, ne, ne, l opri Dellray. P-aia las-o acolo.
Hei, eu poliist. Ca voi.
Nu, nu eti poliist ca mine i ca niciunul dintre cei de aici. Fr arme.
OK, OK. Pstreaz arma, Heise.
Asta ce mai nseamn? se rsti Dellray. Heise?
nseamn negru. Stai, stai, fr suprare. Nu ceva de ru, nu de ru.
Atunci abine-te.
Bine, abin. Sigur.
Bun venit printre noi, Sonny, i ur Rhyme.
Arunc o privire ctre ceasul din perete. Era amiaz. Trecuser ase ore de cnd Strigoiul
pornise cu nverunare n cutarea imigranilor. La ora asta poate ajunsese n preajma
nefericitelor familii.
Bun, hai s pornim de la probe.
Sigur, sigur, ncuviin Li, nsufleindu-se dintr-odat. Dar mai nti eu avut nevoie de o
igar. Hai, Loaban. Tu dai voie la mine?
Bine, i rspunse ncruntat Rhyme. Dar fumeaz afar. i, pentru numele lui Dumnezeu,
s mearg cineva cu el.

104
- JEFFERY DEAVER -

Capitolul 14

Wu Qichen terse de sudoare fruntea soiei sale.


Ea zcea pe o saltea din dormitorul micului apartament, scuturat de frisoane i ars de
febr.
Camerele de la subsol se gseau pe o alee ce ddea din Canal Street, chiar n inima
cartierului Chinatown. Cel care le fcuse rost de locuin era un misit trimis la ei de Jimmy
Mah de fapt, un escroc, se gndi furios Wu. Chiria era o nimica toat, la fel i suma pe care o
pretinsese individul acela dubios. Apartamentul mirosea oribil, era practic nemobilat, iar pe
podea miunau gndacii, chiar i acum, n lumina difuz de amiaz care se strecura prin
ferestrele murdare.
i privi soia plin de ngrijorare. Migrena cumplit de care suferise Yong-Ping la bordul
Dragonului, somnolena, frigurile i accesele de transpiraie, pe care el le atribuise rului de
mare, persistaser i dup ce ajunseser la rm. Era vorba de cu totul alt boal.
Yong-Ping deschise ochii lucind de febr.
Dac mor murmur ea.
N-ai s mori, o liniti Wu.
Dar Wu nu era nici el prea convins de propriile cuvinte. i aminti de doctorul John Sung,
pe care-l ntlnise n cala Dragonului, i regret c nu-i ceruse s-o consulte pe soia lui.
Doctorul se ocupase de mai muli imigrani care sufereau de diverse afeciuni, dar Wu se
temuse c-i va cere bani ca s-o consulte pe Yong-Ping.
Dormi, o ndemn el cu voce ferm. Ai nevoie de odihn. Dac te odihneti, ai s te simi
mai bine. De ce nu vrei s dormi?
Dac mor, va trebui s gseti o femeie. Cineva care s aib grij de copii.
N-ai s mori.
Unde-i biatul? ntreb Yong-Ping.
Lang e n sufragerie.
Wu arunc o privire prin ua deschis i vzu biatul stnd pe canapea i pe adolescenta
Chin-Mei atrnnd rufe pe o sfoar ntins n toat ncperea. Dup ce se instalaser, membrii
familiei fcuser pe rnd du i se mbrcaser cu hainele curate cumprate de Wu la un
magazin cu pre redus de pe Canal Street. Dup ce mncaser cte ceva fr ca Yong-Ping s
ia mcar o singur nghiitur Chin-Mei i trimisese fratele s se uite la televizor, iar ea se
apucase s spele n chiuveta de buctrie rufele pe care apa srat prinsese un fel de crust.
Aceleai rufe pe care acum le aga la uscat.
Soia lui Wu privi n jurul ei prin ncpere, ngustndu-i pleoapele, de parc ar fi ncercat
s-i aminteasc unde se afla. Renun i-i lsa capul din nou pe pern.
Unde unde suntem?
n Chinatown, Manhattan, la New York.

105
- MAIMUA DE PIATR -
Dar se ncrunt femeia, n timp ce mintea ei bntuit de febr pricepea vorbele lui cu
oarecare ntrziere. Strigoiul, brbate. Nu putem rmne aici. Nu suntem n siguran. Sam
Chang a zis c nu trebuie s rmnem aici.
Ah, Strigoiul Wu schi un gest indiferent. Strigoiul s-a napoiat n Chiria.
Nu, se opuse Yong-Ping. Nu cred. M tem pentru copiii notri. Trebuie s plecm.
Trebuie s plecm ct mai departe de acest loc.
Niciun contrabandist n-ar risca s fie arestat sau mpucat doar ca s dea de urma
ctorva imigrani fugii, observ el. Eti chiar aa naiv nct s crezi asta?
Te rog, brbate. Sam Chang spunea
Las-l n pace pe Chang. E un la. Rmnem pe loc, spuse el rstit.
Enervarea produs de rzvrtirea soiei se mai potoli la vederea srmanei femei i la
gndul suferinei prin care ea trecea.
Ies n ora, adug el ceva mai blnd. M duc s-i fac rost de ceva medicamente.
Ea nu-i rspunse, iar Wu se ridic i se duse n sufragerie. Arunc o privire spre copii, care
se uitau cu ngrijorare spre ncperea n care zcea mama lor.
Se simte mai bine? ntreb Chin-Mei.
Da. i va reveni. M ntorc n jumtate de or, adaug Wu. M duc dup medicamente.
Ateapt, tata, l opri Chin-Mei, ovind, cu ochii n pmnt.
Ce e?
Pot s te nsoesc? ntreb fata.
Nu, ai s rmi cu mama i cu fratele tu.
Dar
Dar ce?
Am nevoie de ceva.
O revist de mod? se ntreb el cu ironie amar. Cosmetice? Fixativ? Vrea s-mi
cheltuiesc pe mutrioara ei banii necesari supravieuirii noastre?
Ce anume?
Te rog, las-m s vin i eu. mi cumpr singur, insist ea, roind puternic.
Ce-i trebuie? ntreb el autoritar.
Am nevoie de cte ceva pentru opti ea, cu capul plecat.
Pentru ce? ntreb el cu asprime. Rspunde.
Ea nghii cu greutate.
Pentru ciclu. tii Tampoane.
Brusc, Wu nelese. i ntoarse privirea de la fat i arat suprat spre baie.
Folosete ceva de acolo.
Nu pot. M jeneaz.
Wu se nfurie de-a binelea. Era treaba soiei s se ocupe de astfel de probleme. Niciunul
dintre brbaii pe care-i cunotea nu cumpra asemenea obiecte.
Bine! se stropi el. Bine. Am s-i cumpr ce-i trebuie.
106
- JEFFERY DEAVER -
N-o ntreb ce fel de tampoane. Avea de gnd s cumpere prima cutie, din primul magazin,
indiferent ce s-ar fi aflat n ea. Fata va trebui s le foloseasc pe acelea. Iei din cas i ncuie
ua n urma lui.
Wu Qichen porni pe strzile aglomerate din Chinatown, pe care rsunau nenumrate limbi
i dialecte: Minnanhua, cantonez, Putonghua, vietnamez i coreean. Desigur, i englez,
dar pronunat cu cele mai variate accente i presrat cu vorbe din mai multe dialecte dect
auzise n viaa lui.
Privi admirativ magazinele i prvliile, mormanele de marf, zgrie-norii care strjuiau
oraul. New York prea de zece ori mai mare dect Hong Kong i de o sut de ori mai vast
dect Fuzhou.
M tem pentru copiii notri. Trebuie s plecm. Trebuie s plecm ct mai departe de
acest loc.
Dar Wu Qichen nici nu se gndea s plece din Manhattan. Acest brbat n vrst de
patruzeci de ani nutrise toata viaa lui un vis la care nu accepta s renune nici de dragul
soiei bolnave, nici de teama unei vagi ameninri venite din partea unui contrabandist
agresiv. Wu Qichen avea s devin un om bogat, mai nstrit dect oricare altul din familia lui.
Pe la douzeci de ani lucrase ca hamal la un hotel, apoi ca director adjunct stagiar la
Paradise Hotel pe strada Hundong, lng parcul Hot Springs, n centrul oraului Fuzhou,
servind chinezi i europeni bogai. nc de atunci, Wu decisese s fac i el o frumoas carier
ca om de afaceri. Muncise din greu la hotel i, dei druia prinilor un sfert din ctig,
reuise s pun deoparte suficieni bani ct s cumpere, mpreun cu ceilali doi frai ai lui, un
magazin de suveniruri i diverse mruniuri lng faimoasa statuie a lui Mao-Tse-Dun, pe
strada Gutian. Cu banii ctigai la magazin cumpraser o bcnie, apoi nc dou.
Intenionau s se ocupe de aceast afacere timp de civa ani, s strng ct mai muli bani,
apoi s cumpere o cldire i s fac avere din imobiliare.
Dar Wu fcuse o singur greeal.
Situaia economic a Chinei se schimba radical. Zonele libere din punct de vedere
economic prosperau, chiar i vrfurile politice vorbeau n favoarea afacerilor private. nsui
liderul chinez Deng Xiao Ping declarase: Este un lucru extraordinar s fii bogat. ns Wu
uitase principala regul a vieii n China: c PCC, Partidul Comunist Chinez era atotputernic.
Wu susinuse mult prea insistent i categoric strngerea legturilor economice cu Taiwanul,
abolirea sistemului imuabil al bolului de orez ceea ce nsemna garantarea unui loc de munc
indiferent de productivitate i-i criticase dur pe demnitarii din partid i guvern care
primeau mit i care instituiau taxe arbitrare pe diverse afaceri. n mod paradoxal, lui Wu nici
mcar nu-i psa de principiile pe care le susinea: el nu voia dect s atrag atenia
partenerilor comerciali din Occident America i Europa care, spera el, aveau s vin la el
s investeasc, el fiind vocea noii economii chineze.
ns nu Occidentul ascultase vorbele costelivului Wu, ci cadrele i secretarii Partidului
Comunist. Dintr-odat, n magazinele lui Wu ncepuser s-i fac apariia inspectori
107
- MAIMUA DE PIATR -
guvernamentali, care descopereau zeci de nclcri ale normelor de igien i siguran, multe
fiind pur i simplu nscocite pe loc. Incapabili s achite amenzile usturtoare, fraii dduser
curnd faliment.
Dei ruinat de situaia n care ajunsese, Wu nu renunase la visul su de a se mbogi.
Astfel, sedus de ansele uriae oferite de ara cea Frumoas, Wu Qichen i mpachetase
familia i alesese calea riscant a imigraiei ilegale. Intenia lui era s ajung unul dintre marii
potentai din Chinatown. S mearg la lucru cu limuzina i cnd, ntr-un trziu, avea s se
napoieze n China, voia s mearg la Paradise Hotel i s se instaleze n cel mai luxos
apartament, la ultimul etaj, exact acolo unde, n tineree, crase sute de valize.
Nu, visul lui fusese amnat prea mult vreme. Strigoiul nu-l va izgoni din oraul banilor.
Wu gsi o farmacie chinezeasc. Intr i discut cu specialistul n plante medicinale,
relatndu-i starea soiei. Medicul l asculta cu atenie i puse diagnosticul de qi deficitar qi
fiind spiritul vieii i blocaj de circulaie sangvin, ambele agravate de frigul excesiv. Puse la
un loc mai multe plante medicinale, pentru care Wu plti nemulumit suma uria de
optsprezece dolari, furios nc o dat c fusese exploatat.
Iei din farmacie i porni mai departe pe strad, n cutarea unei bcnii chinezeti. Intr
grbit, nainte s-i piar curajul, gsi un co i puse nuntru cteva articole de care nu avea
nevoie. Trecu repede pe lng raionul de medicamente, de unde lu un pachet de tampoane
pentru fiica lui. Se duse la tejghea i, ct timp dur tranzacia, nu-i lu ochii de la o rdcin
de ginseng inut ntr-un recipient de sticl. Femeia cu pr crunt nregistr cumprturile i,
dei nu zmbi i nu acorda nicio atenie articolelor din co, Wu tia c n sinea ei rdea de el.
Iei din magazin cu capul n pmnt i rou la fa ca drapelul chinezesc.
Porni napoi spre cas, dar dup cinci minute de mers grbit ncetini pasul i ncepu s
colinde strduele ntortocheate. Desigur, era ngrijorat pentru soia sa i pentru copiii lsai
singuri, dar, zei din ceruri, ziua fusese un adevrat comar. Ct pe ce s-i piard viaa ntr-un
naufragiu, nu mai avea nimic din ce agonisise, fusese escrocat de Jimmy Mah i de omul
acestuia, care-i gsise locuin. i, colac peste pupz, ndurase ruinea i umilina de a
cumpra obiectul din sacoa pe care o ducea n mna dreapt. Decise c avea nevoie de o mic
schimbare, de tovria unor brbai.
n cteva minute gsi ce cuta: o sal de jocuri de noroc a comunitii Fujian. Art banii
paznicului de la intrare i i se ddu voie s intre.
Un timp rmase tcut, jucnd treisprezece puncte, fumnd i bnd baijiu. Ctig ceva bani
i ncepu s se simt mai n largul lui. Mai goli o ceac de alcool tare i limpede, apoi nc
una i ntr-un trziu se relax, avnd totui grij s in sacoa de cumprturi complet
ascuns sub scaun.
n cele din urm, intr n vorb cu brbaii din jur i, cu cei treizeci de dolari ctigai o
sum uria pentru el le fcu cinste cu butur. Ameit i binedispus, le spuse o glum i
civa dintre ei rser n hohote. Pe tonul conspirativ pe care-l adopt brbaii cnd sunt

108
- JEFFERY DEAVER -
singuri i relatar mici istorioare despre neveste nesupuse i copii neasculttori, despre casele
n care locuiau i slujbele pe care le aveau sau le cutau.
Wu ridic ceaca.
n cinstea lui Zai Chen, anun el cu limba mpleticit.
Era vorba de zeul prosperitii, unul dintre cei mai venerai n ntreaga Chin. Wu era
convins c are o legtur special cu aceast zeitate popular.
Toi brbaii ddur pe gt buturile.
Eti nou prin partea locului, zise un btrn. Cnd ai sosit?
ncntat c se afla n centrul ateniei, Wu ncepu s se laude n oapt:
Chiar azi-diminea. La bordul vasului care s-a scufundat.
Dragonul din Fuzhou? se mir unul dintre brbai, ridicnd din sprncean. Am auzit la
tiri. Cic a fost o furtun ngrozitoare.
Oh, exclam Wu. Erau valuri nalte de cincisprezece metri! Contrabandistul a vrut s ne
omoare, dar am reuit s salvez din cal vreo doisprezece oameni. Pe urm a trebuit s not
sub ap i s tai funia brcii de salvare, ca s-o desprind de punte. Ct pe ce s m nec. Dar am
reuit s-i aduc pe toi la rm.
Chiar tu ai fcut asta?
Wu cobor privirea cu tristee.
Nu i-am putut salva pe toi. Dar mcar am ncercat.
Familia ta e bine, sntoas? ntreb un altul.
Da, rspunse Wu, tot mai ameit.
Locuieti prin apropiere?
Ceva mai ncolo, tot pe strada asta.
Cum arat Strigoiul? vru s tie unul dintre ei.
Numai gura e de el. Pe deasupra, mai e i la. Niciodat nu umbl fr arm. Dac ar fi
lsat pistolul deoparte i ar fi luptat brbtete, cu cuitul, l-a fi ucis ct ai clipi.
Wu tcu brusc, amintindu-i vorbele lui Chang. i ddu seama c poate nu ar fi trebuit s
vorbeasc despre toate aceste lucruri. ncerc s schimbe subiectul.
Ar putea cineva s m ndrume? Vreau s vd o statuie. Poate mi spune careva unde
este.
O statuie? ntreb omul de lng Wu. Care anume? Aici sunt statui la tot pasul.
Una foarte cunoscut. O femeie care ine n mn o list de conturi.
Conturi? ntreb un altul.
Da, explic Wu. O vezi n toate filmele despre ara cea Frumoas. E undeva, pe o insul
i ine ntr-o mn o tor i n cealalt o list de conturi. Tora o are ca s poat citi lista la
orice or din zi i din noapte, s vad ci bani are. E aici, la New York?
Da, e aici, rspunse unul dintre brbai, izbucnind n rs.
Ali civa ncepur i ei s rd. Rse i Wu, dei habar nu avea ce era att de comic.

109
- MAIMUA DE PIATR -
Trebuie s ajungi ntr-un loc numit Battery Park i de acolo iei vaporul, dac vrei s vezi
statuia.
Aa am s fac.
n cinstea doamnei cu conturile! rse un alt brbat.
Toi i golir paharele i reluar jocul.

110
- JEFFERY DEAVER -

Capitolul 15

Amelia Sachs se napoie din Chinatown, de la locuina martorului, i Rhyme urmri


amuzat expresia sever a poliistei n timp ce Sonny Li se prezenta, mndru nevoie mare,
drept detectiv de la Biroul Siguranei Publice al Republicii Populare Chineze.
Ce vorbeti? exclam ea cu rceal.
Sellitto i relat povestea poliistului chinez.
L-ai verificat? ntreb ea, cercetndu-l cu privirea pe chinez, care era cu aproape treizeci
de centimetri mai scund.
Li i-o lu nainte detectivului.
Ei verificat, Hongse. Totul n regul.
Hoankseh? Asta ce dracu nseamn? se rsti ea.
El ridic minile mpciuitor.
nseamn rou. Att, nimic mai mult. Nu ceva ru. Prul la tine, nelegi? Eu vzut la
tine pe plaj, vzut prul la tine.
Lui Rhyme i se pru c zmbetul ce dezvelise dinii strmbi ai chinezului ascundea o
tentativ de flirt.
Eddie Deng confirm c acel cuvnt se referea numai la culoare i nu avea n el nimic
denigrator.
E OK, Amelia, ntri i Dellray.
Dei ar trebui s zac ntr-un centru de detenie, nu se putu abine Coe.
Sachs ridic din umeri i se ntoarse spre poliistul chinez.
Ce-ai vrut s spui cu plaja? Adic m-ai spionat?
Eu nu suflat o vorb. De team tu trimii n ar. Voiam ocazie prind la Strigoi.
Sachs i ddu ochii peste cap, exasperat.
Stai, Hongse, uite aici.
Li i ntinse cteva bancnote mototolite.
Ce-i asta? se ncrunt ea.
Pe plaj. Geanta de la tine. nelegi? Eu nevoie bani. mprumutat la tine.
Sachs se uit n poet, apoi o nchise cu zgomot.
Isuse! Privi scurt spre Sellitto. Acum pot s-l arestez?
Nu, nu, eu dau banii napoi. Eu nu ho. Uite. Aici toi banii. Chiar zece dolari n plus.
Zece n plus?
Dobnda, nelegi?
De unde i ai? ntreb ea pe un ton ironic. Vreau s spun, de unde i-ai furat?
Nu, nu, sunt bani curai.
Bine, gestul e n favoarea ta. E n regul.
Sachs oft, lu banii i-i napoie lui Li cei zece dolari de provenien dubioas.

111
- MAIMUA DE PIATR -
n continuare, poliista povesti echipei cele aflate de la martorul John Sung. Auzind c Sung
confirma informaiile obinute de la Sonny Li, fapt ce sporea credibilitatea poliistului chinez,
Rhyme se convinse i mai mult c avusese dreptate s-l pstreze. Cu toate acestea, relatarea
Ameliei Sachs despre cele aflate de la John Sung n legtur cu portretul fcut de cpitan
Strigoiului l tulbur profund.
Spargei cazanele i scufundai vasele, repet ea, explicnd sensul expresiei.
Po fu chen zu, zise i Li, dnd din cap cu amrciune. ntr-adevr, aa-i Strigoiul. Nu
odihn, nu retragere pn nu ctigi rzboi.
Sachs se apuc s-l ajute pe Mel Cooper s introduc n computer probele culese din
microbuz, catalogndu-le i completnd cu grij etichetele care urmau s dovedeasc la
proces c probele erau nregistrate i nu fuseser falsificate. Tocmai punea ntr-o pung de
plastic crpa nsngerat gsit n microbuz, cnd Cooper zri ziarul pus pe mas, sub punga
cu care lucra Sachs, i se ncrunt. i trase mnuile de latex i scoase din pung crpa
murdar de snge. Lu o lup i ncepu s examineze crpa cu atenie.
E ceva ciudat aici, Lincoln, zise Cooper.
Ciudat? Ce nseamn ciudat! D-mi amnunte, spune-mi ce nu-i n regul. Vorbete la
obiect.
Mi-au scpat fragmentele astea. Uite.
ntinse crpa pe foaia de ziar i o netezi grijuliu cu o perie. Rhyme nu observ nimic
deosebit.
E vorba de o roca poroas, spuse Cooper, aplecndu-se deasupra ziarului, cu lupa la
ochi. Cum de mi-a scpat?
Prea descumpnit.
De unde proveneau fragmentele? Fuseser ascunse ntr-o cut a crpei? Ce erau?
Oh, la dracu! murmur Sachs, privindu-i minile.
Ce e? ntreb Rhyme.
Ea se nroi i-i ridic degetele.
Eu sunt de vin. Am apucat crpa fr s port mnui.
Fr mnui? ntreb Rhyme cu o umbr de mnie n glas.
Pentru un criminalist, era o greeal grav. Pe lng faptul c acea crp pstra urme de
snge care putea fi purttor de virui HIV sau hepatit, Sachs contaminase proba. n calitate
de ef al brigzii de criminaliti ai NYPD, Lincoln Rhyme concediase oameni pentru astfel de
omisiuni.
mi pare ru, zise Sachs. Dar tiu ce sunt fragmentele. John doctorul Sung mi-a artat
o amulet pe care o purta la gt. Era ciobit i probabil c fragmentele mi-au intrat sub unghii.
Eti sigur c despre asta este vorba? ntreb cu severitate Rhyme.
Li ncuviin din cap i zise:

112
- JEFFERY DEAVER -
mi amintesc Sung lsa copii de pe Dragon s se joace cu amuleta. E steatit de
Qingtian. Valoreaz ceva bani. nelegi? Adus noroc. Rege Maimu, adug el. Foarte
cunoscut n China.
Eddie Deng ddu i el din cap.
Sigur, Regele Maimu O figur legendar. Tata mi citea poveti despre el.
Dar pe Rhyme nu-l interesau niciun fel de mituri. El era preocupat s prind un uciga i s
salveze nite viei.
i mai voia s neleag cum de Sachs comisese o eroare de asemenea proporii.
O greeal de nceptor.
Greeala cuiva cu mintea n alt parte. Ce anume e n mintea ei? se ntreb detectivul.
Arunc ncepu el.
mi pare ru, repeta Amelia.
Arunc prima pagin a ziarului, zise Rhyme cu glas lipsit de orice intonaie. S trecem
mai departe.
n timp ce Cooper rupea foaia de ziar, computerul su scoase un bip.
Mesaj, citi Cooper cuvntul afiat pe ecran.
OK, ne-au trimis rezultatul pentru mostrele de snge. Toate provin de la aceeai
persoan, probabil femeia rnit. Grupa AB negativ, iar testul Barr 16 confirm c este snge de
femeie.
Scrie pe tabl, Thom, ceru Rhyme.
Asistentul fcu ce i se indicase.
Nici nu termin bine de scris c se auzi din nou computerul lui Mel Cooper.
Rezultatele AFIS.
Spre dezamgirea lor, rezultatul analizei amprentelor prelevate de Sachs era negativ. Dar,
n timp ce examina imaginea digital de pe ecranul din faa lor, Rhyme remarc brusc ceva
neobinuit la cele mai clare amprente obinute, cele de pe eava cu care fusese spart geamul
microbuzului. tiau c era vorba de amprentele lui Sam Chang, deoarece le comparaser cu
alte cteva gsite pe motorul brcii de salvare, iar Li le confirmase c Chang era acela care
crmise barca pn la rm.
Privii aceste linii, zise Rhyme.
Ce-ai vzut, Lincoln? ntreb Dellray.
Rhyme nu-i rspunse, n schimb i apropie scaunul de monitor i ordon:
Comand, cursor jos stop. Cursor stnga stop.
Sgeata cursorului de pe ecran se opri pe o linie o adncitur pe buricul degetului
arttor al minii drepte a lui Chang. Degetul mijlociu i cel mare prezentau urme
asemntoare, ca i cum Chang ar fi inut strns n pumn o sfoar subire.
Ce-i asta? se ntreb cu voce tare Rhyme.

16 Test genetic pentru determinarea cromatinei sexuale (n.tr.).


113
- MAIMUA DE PIATR -
O bttur? O cicatrice? i ddu cu presupusul Eddie Deng.
N-am vzut de cnd sunt aa ceva, coment Mel Cooper.
Poate fi o tietur sau o ran.
Sau o urm de funie, suger Sachs.
Nu, atunci ar trebui s existe i bici. Trebuie s fie o ran. Ai vzut ceva rni pe minile
lui Chang? l ntreb Rhyme pe Li.
Nu, eu nu vzut ran.
Adnciturile, btturile i cicatricile de pe degete i din palme pot indica profesiile sau
obiceiurile celor care las amprente, astfel de semne fiind la fel de relevante cnd apar pe
degetele suspecilor sau ale victimelor. Totui, asemenea indicii nu mai sunt la fel de utile n
zilele noastre, cnd singura abilitate fizic necesar n attea profesii este aceea de a mnui
tastele calculatorului sau de a face nsemnri. Totui, oamenii care presteaz munc fizic sau
care practic anumite sporturi au adesea pe mini semne distinctive.

Rhyme nu avea nici cea mai mic idee ce puteau reprezenta semnele, dar poate c unele
informaii suplimentare ar fi lmurit enigma. i ceru lui Thom s noteze pe tabl i aceast
remarc. Apoi vorbi la telefon cu agentul special Tobe Geller, unul dintre cei mai mari experi
ai FBI n materie de electronic i computere, detaat pentru moment la sediul din Manhattan.
Geller terminase de analizat celularul Strigoiului, gsit de Sachs n cea de-a doua barc de pe
plaja Easton. Criminalistul comut telefonul pe microfon exterior i, o clip mai trziu, n
ncpere rsun vocea vioaie a lui Geller:
Ei bine, trebuie s v spun c e un telefon din cale-afar de interesant.
Rhyme nu-l cunotea prea bine pe tnrul Geller, dar i amintea prul lui cre, felul lui
prietenos de-a fi i pasiunea arztoare pentru orice obiect cu microcipuri.
Cum vine asta? ntreb Dellray.
n primul rnd, nu v punei prea multe sperane. Practic, e imposibil de detectat. Noi
numim astfel de aparate telefoane invizibile. Cipul de memorie a fost dezactivat, aa nct
telefonul nu nregistreaz ultimul numr format, i nici apelurile primite: setrile de logare au
fost complet anulate. n plus, e un telefon prin satelit: poi suna oriunde n lume, fr s treci
prin reeaua furnizorilor locali. Semnalul este preluat printr-o reea de stat din Fuzhou.
Strigoiul sau cineva care lucreaz pentru el a spart sistemul i a activat telefonul.
Atunci, hai s sunm pe careva din nenorocita aia de Republic Popular i s le spunem
c individu sta se folosete de reeaua lor, se rsti Dellray.
Am ncercat i asta. Dar punctul de vedere al chinezilor este c nimeni nu le poate
sparge reeaua, prin urmare ne nelm. V mulumim pentru bunvoin.
Chiar dac asta nseamn s-i ajutm s pun mna pe Strigoi?
Am pomenit numele lui Kwan Ang, zise Geller. S-au artat la fel de dezinteresai. Ceea
ce nseamn c probabil sunt n solda lui.
Guanxi
114
- JEFFERY DEAVER -
Rhyme i mulumi tnrului agent i nchise telefonul. Unu la zero pentru Strigoi, i zise
el furios.
Avur oarecum mai mult succes cu baza de date pentru arme de foc. Mel Cooper descoperi
c tubul de cartu se potrivea cu una din arme, ambele vechi de aproape cincizeci de ani, una
din ele fiind un Tokarev rusesc automat, calibrul 7,62.
Totui, continu Cooper, sunt convins c a folosit un Model 51, versiunea chinezeasc a
pistolului Tokarev. Practic e vorba de aceeai arm.
Da, da, confirm Sonny Li. Trebuie s fie 51, nelegi? Eu avut Tokarev, dar pierdut n
ocean. Majoritate chinezi au 51.
i muniia? ntreb Rhyme. Ar putea avea nevoie s-i ncarce arma undeva, prin zon.
Se gndea c, dac muniia era greu de gsit, ar fi putut ine sub supraveghere locurile cele
mai probabile unde Strigoiul ar fi mers s se aprovizioneze.
Dar Cooper cltin din cap.
Gloane din astea poi cumpra la orice magazin de arme mai actrii.
La dracu!
i fcu apariia un mesager care aducea un plic. Sellitto l lu i-l rupse la un capt. Scoase
dinuntru un teanc de fotografii i se uit la Rhyme, ridicnd o sprncean.
Cele trei cadavre recuperate din ocean de Paza de Coasta. Doi mpucai. Unul necat.
Fotografiile nfiau chipurile morilor, cu pleoapele ntredeschise i ochii sticloi. Unul
avea o gaur de glon n tmpl. Ceilali doi nu prezentau leziuni vizibile. Plicul coninea i
carduri cu amprente.
Acetia doi, arat Li, membri ai echipajului. Cellalt era imigrant. Stat jos n cal, cu noi
toi. Nu tiu nume la el.
Pune-le pe tabl, ceru Rhyme. i trimite amprentele la AFIS.
Sellitto lipi fotografiile pe tabl, sub numele cazului, GHOSTKILL, i Rhyme i ddu
seama c n ncpere se aternuse o tcere apstoare, toi cei din jur rmnnd cu privirile
aintite asupra macabrelor dovezi ce se adugau celor deja existente. i imagin c Deng i
Coe aveau mai puin experien cu cadavrele. Iat ce nseamn s lucrezi cu detalii de la
scena crimei, gndi el: devii rapid imun la tot ce ine de moarte.
Sonny Li continu s priveasc n tcere fotografiile timp de cteva momente, apoi
murmur ceva n chinez.
Ce-ai zis? ntreb Rhyme.
Li se uit scurt spre criminalist.
Eu zis judectori ai infernului. Expresie potrivit. n China exist legend: cei zece
judectori ai infernului hotrsc unde scris nume de la tine n Cartea Viilor i a Morilor.
Judectorii hotrsc cnd tu vii pe lume i cnd tu mori. Orice om de pe pmnt, nume este n
Carte.
Rhyme se gndi o clip la recentele programri la medici i la apropiata intervenie
chirurgical. Se ntreb unde anume figura numele lui n Cartea Viilor i a Morilor
115
- MAIMUA DE PIATR -
Un alt bip al computerului rupse tcerea. Mel Cooper privi scurt spre ecran.
Avem marca mainii care atepta pe plaj. BMW X5. Un jeep din alea de fie Eu, unul,
am un Dodge vechi de zece ani, adug el. Am strns ceva kilometri la bord.
Punei i asta pe tabl.
n timp ce Thom scria, Li se uit pe tabl i ntreb:
A cui maina asta?
Noi credem c cineva l atepta acolo pe Strigoi, rspunse Sellitto. Asta era maina lui,
art el cu o micare a capului spre tabl.
Ce ntmplat la el?
Se pare c i s-a fcut fric i a ntins-o, rspunse Deng. Strigoiul a tras dup el, dar
individul a reuit s fug.
Adic el abandonat Strigoi? se ncrunt Li.
Mda, confirm Dellray.
Trimitei datele mainii la Vehicule Motorizate, ceru Rhyme. n statele New York, Jersey
i Connecticut. Se poate limita cutarea la, s zicem, dou sute cincizeci de kilometri dincolo
de Manhattan?
Da.
Cooper intr pe internet, n cutarea unor site-uri sigure ale Departamentului de Vehicule
Motorizate.
ii minte cnd o treab ca asta ne-a luat sptmni ntregi? ntreb el gnditor.
Cu un bzit uor, scaunul cu rotile al lui Rhyme se deplas pn lng ecranul din faa lui
Cooper. n clipa urmtoare, criminalistul vzu cum ecranul se umplea de numele i adresele
tuturor posesorilor de X5.
La dracu! bombni Dellray, apropriindu-se i el. Ci sunt?
Speram s nu fie o main att de cutat, rspunse Cooper. Avem cteva sute.
Dar numele? ntreba Sellitto. Ceva nume chinezeti?
Cooper rul lista de nume.
Sunt doi. Ling i Zhao.
Privi spre Eddie Deng, care ncuviin din cap.
Da, e vorba de chinezi. Totui, continu el, niciunul nu locuiete aproape de centru. Unul
e din White Plains, iar cellalt din New Jersey, Paramus.
Rugai poliia local din New York i Jersey s-i verifice, ordon Dellray.
Informaticianul continu s ruleze lista.
Aici ar fi o posibilitate: vreo patruzeci de X5 nregistrate la diverse corporaii i nc vreo
cincizeci nregistrate la agenii de leasing.
Exist vreo corporaie cu nume chinezesc? ntreb Rhyme, regretnd c nu putea aciona
el nsui tastele, ca s ruleze lista i mai repede.

116
- JEFFERY DEAVER -
Nu, rspunse Cooper. Dar toate sunt cam la fel: companii particulare. Pi, o s fie mare
btaie de cap, totui am putea lua legtura cu fiecare dintre ele. La fel i cu firmele de leasing.
Ca s vedem exact cine conduce mainile.
Prea puine anse, interveni Rhyme. E un efort inutil. Va dura zile ntregi. Trimitei
civa poliiti de la sediul central s verifice companiile cele mai apropiate de Chinatown,
dar
Nu, nu, Loaban, l ntrerupse Sonny Li. Trebuie gsit maina. E primul lucru care trebuie
tu faci. Repede.
Rhyme ridic ntrebtor din sprncean.
Gsete maina acum, continu poliistul chinez. BMW, da? Aa le zicei. Pune la treab
muli oameni. Toi poliitii ti, nelegi? Pe toat lumea.
Va lua prea mult timp, murmur Rhyme, agasat de ntrerupere. Nu avem atia oameni.
Ar trebui s gsim persoana din cadrul firmei care s-a ocupat de cumprri, iar dac maina e
n leasing, ar trebui s discutm cu agentul de vnzri al dealerului respectiv, s facem rost de
evidene or jumtate dintre firme nu vor coopera fr ordin judectoresc. Vreau s m axez
pe gsirea familiilor Chang i Wu.
Nu, Loaban, insist Li. Strigoiul o s omoare la ofer. Asta face acum, caut ofer.
Nu, eu, unul, cred c te neli, se opuse Dellray. Prima lui grij acum e s suprime
spectatorii de pe vas.
Cum adic spectatorii?
Martorii, explic Sellitto.
Sachs se declar de acord.
Dup prerea mea, sigur c-i furios pe oferul care l-a abandonat i poate va porni n
cutarea lui, dac i gsete timp, dar mai trziu. Nu acum.
Nu, nu, insist Li, cltinnd din cap cu nverunare. E important, nelegi? Gsii om cu
BMW.
De ce? ntreb Sachs.
E clar. E limpede. Gsii ofer. El duce pe voi la traficant. Poate folosii ofer momeala s
gsii Strigoi.
i pe ce te bazezi cnd tragi concluzia asta, Sonny? bombni posomort Rhyme. Pe ce
date contezi?
Multe date, nelegi?
i anume?
Mrunelul ridic din umeri.
Cnd eu venit cu autobuz diminea, vzut semn.
Semn de circulaie? ntreba Rhyme. Ce vrei s spui?
Nu, nu, cum zicei voi la asta? Nu tiu
i spuse ceva n chinezete lui Eddie Deng.
Vrea s zic profeie, explic tnrul detectiv.
117
- MAIMUA DE PIATR -
Profeie? se stropi Rhyme, de parc ar fi scuipat din gur pete stricat.
Li se ntinse dup igri, cu un aer absent, dar cnd vzu privirea sever a lui Thom, i
retrase mna.
Veneam la ora cu autobuz, continu el. nelegi? Vzut corb pe drum, ciugulete hrana.
Alt corb ncearc fur hran, dar primul corb nu doar alung cellalt, ci fuge dup el i vrea
s scoat ochii. Nu las scape ho.
Li i ridic palmele. Se pare c aici se sfreau argumentele sale.
i?
Nu clar, Loaban? Nu clar ce spun?
Nu, ce spui tu acolo e al dracu de neclar!
OK, OK. Acum aduc aminte corb i ncep gndesc la Strigoi, cine este el, i gndesc la
ofer, la om n BMW elegant, cine este el. Pi, este duman la Strigoi. La fel cum corb care fur
hran. Familiile Wu i Chang nu fcut nimic ru la Strigoi, adic personal, nelegi? n schimb,
oferul
Li se ncrunt, nciudat c nu-i gsea cuvintele, i se adres din nou lui Deng, care l ajut:
L-a trdat?
Da, l-a trdat. Acum el duman la Strigoi.
Lincoln Rhyme abia i stpni rsul.
Am reinut, Sonny. Se ntoarse spre Dellray i Sellitto. i acum
i-am vzut faa, Loaban, zise Li. Eu nu spun c zei cobort i dat la mine semn prin
corbi. Dar amintesc de psri i gndesc altfel, minte deschis. Aerisit. sta lucru bun, nu
crezi?
Nu, eu cred c-i o superstiie, i-o tie Rhyme. Woo woo17 i noi n-avem vreme pentru
De ce dracu rzi?
Woo woo. Ai zis woo woo. Vorbeti chineza. Woo nseamn cea. Deci, dac zici ceva woo
woo, atunci ceva ceos, neclar.
Ei bine, pentru noi asta nseamn tmpenii supranaturale.
Dar Li nu ddu napoi nici mcar n faa izbucnirii aproape violente a lui Rhyme.
Nu, astea nu tmpenii. Gsete ofer. Trebuie, Loaban.
Sachs nu-i lua ochii de la chinezul cel pirpiriu i insistent.
Nu tiu ce s zic, Rhyme.
Nici vorb!
Eu idee a dracu de bun! l asigur Li pe criminalist.
O clip se ls o tcere apstoare.
Ce-ar fi s-i punem pe Bedding i pe Saul s fac treaba asta? interveni Sellitto. Le dm
vreo juma de duzin de oameni de la Patrule, Linc. Ar putea verifica nregistrrile de X5 de la
companii i firme de leasing din Manhattan i Queens, numai att, plus cele din Chinatown i

17 Credine primitive, superstiii (n.tr.).


118
- JEFFERY DEAVER -
cea din Flushing. Iar dac mai dm de vreun fir i avem nevoie de oameni, i repartizm la
alt misiune.
Bine, bine, accept Rhyme suprat. Numai micai-v o dat.
Juma de duzin nseamn ase, da? se vicri Li. E nevoie de mai muli.
Dar vznd privirea lui Rhyme, amui instantaneu.
OK, OK, Loaban.
Ciori ciugulind mncare, maimue de piatr, Cartea Viilor i a Morilor
Rhyme oft i privi pe rnd spre fiecare membru al echipei.
i acum, dac nu cumva v cer prea mult, ne-am putea ocupa i de lucruri serioase?

GHOSTKILL

Easton, Long Island, Scena crimei

Doi imigrani ucii pe plaj; mpucai n spate.


Un imigrant rnit doctor John Sung.
Bangshou (mna dreapt) la bord; identitate necunoscut
Zece imigrani reuesc s fug; apte aduli (unul n vrst, o femeie rnit), doi copii, un bebelu.
Fur un microbuz aparinnd unei biserici.
Mostre de snge trimise la laborator pentru expertiza ADN.
Vehiculul care-l atepta pe Strigoi pe plaj a plecat fr el. Se presupune c Strigoiul a tras un foc
de arm spre vehicul. S-a cerut identificarea mrcii i a modelului mainii, pe baza urmelor de
anvelope i a distanei dintre roile din fa i cele din spate.
Vehiculul e un BMW X5. De verificat posesorii nregistrai.
Nu a fost localizat niciun vehicul care s-i fi ateptat pe imigrani.
Telefon celular, probabil aparinnd Strigoiului, trimis pentru analiz la FBI.
Telefon prin satelit, setat pentru a nu fi localizate apelurile. Sistemul de stat din China a fost
spart n acest scop.
Arma Strigoiului este un pistol calibrul 7,62 mm. Cartue neobinuite.
Pistol automat chinezesc Model 51.
Se spune c Strigoiul are pe statul lui de plat persoane din guvern.
Strigoiul a furat o Honda roie pentru a fugi cu ea. A fost trimis o cerere de localizare a
vehiculului.
Trei cadavre au fost recuperate din ocean: doi oameni mpucai, unul necat. Fotografiile au fost
trimise la Rhyme i la poliia chinez.
Amprentele au fost trimise la AFIS.
Niciun set de amprente nu este luat n eviden, dar degetele lui Sam Chang prezint nite
urme neobinuite (rni, urme de frnghie?)
Profilurile imigranilor: Sam Chang i Wu Qichen, mpreun cu familiile, John Sung, bebeluul
femeii care s-a necat, un brbat neidentificat i o femeie (ucii pe plaj).

119
- MAIMUA DE PIATR -
Microbuzul furat, Chinatown

Camuflat de ctre imigrani cu emblema magazinului Articole pentru Locuina Dumneavoastr.


Petele de snge sugereaz c femeia rnit are leziuni la nivelul minii, braului sau umrului.
Mostrele de snge au fost trimise la laborator pentru expertiza ADN.
Femeia rnit are grupa AB negativ.
Amprentele au fost trimise la AFIS.
Niciun set de amprente nu este luat n eviden.

120
- JEFFERY DEAVER -

Capitolul 16

Numele de familie Chang nseamn arca.


Cu tatl, soia i copiii aezai n jurul lui, Sam Chang caligrafia cu miestrie literele
numelui su pe o bucat de scndur gsit n curtea din dos a noii locuine. Caseta de
mtase n care se aflau nepreuitele lui pensule din pr de lup, capr i iepure, tocul i
cerneala, se scufundase odat cu Dragonul, iar acum Chang se vedea silit s foloseasc un
nenorocit de pix american din plastic.
Totui, Chang nvase caligrafia n tineree de la tatl lui i practicase aceast art toat
viaa, astfel c, dei grosimea liniilor era aceeai, literele erau perfect desenate, dup prerea
lui, la fel ca studiile artistului Wan Li din secolul al XVI-lea, care obinuia s fac o schi a
unei scene oarecare, pictnd-o apoi pe ceramic: schi simplist, dar de o mare frumusee n
sine. Chang lu scndura pe care nscrisese numele familiei i o rezem de altarul de carton,
improvizat pe consola emineului din sufragerie.
China este un mare supermagazin de articole teologice, o ar unde Buddha este cea mai
recunoscut zeitate tradiional, unde filosofii Confucius i Lao-tz sunt socotii semizei, unde
cretinismul i religia islamic au numeroi adepi i unde marea majoritatea a populaiei i
ia toate msurile de precauie, rugndu-se cu regularitate i aducnd sacrificii la att de multe
zeiti populare, nct nimeni nu le cunoate cu precizie numrul.
Dar pentru cei mai muli chinezi, pe primul loc n panteonul zeilor sunt strmoii.
Astfel, i altarul rou era nchinat strmoilor lui Chang, fiind ornat cu unicele imagini care
supravieuiser naufragiului: cteva fotografii pstrate n portofelul lui Chang, acum ptate
de ap de mare i reprezentndu-i pe prinii i pe bunicii lui.
Ei bine! anun el. Iat casa noastr!
Chang Jiechi strnse mna fiului su, apoi fcu semn s i se aduc ceaiul, pe care i-l turn
Mei-Mei. Btrnul prinse n palme butura fierbinte i privi n jur, spre ncperile cufundate
n ntuneric.
Mai bine dect n alte locuri.
n ciuda vorbelor lui, Chang simi cum l cuprinde iar ruinea, ca un val de fierbineal, la
gndul c-i adusese tatl ntr-un loc att de srccios. Cea mai nsemnat datorie, dup
aceea fa de conductorul rii, spune Confucius, este cea a fiului fa de tatl su. Din clipa
n care hotrse s fug din China, Chang i fcuse griji cum va suporta cltoria btrnul
su printe. Mereu calm i linitit, Chang Jiechi primise n tcere tirea c urmau s fug din
ar, lsndu-l pe Chang s se frmnte dac, n ochii btrnului, luase decizia cea mai
neleapt.
Acum, dup scufundarea Dragonului, viaa lor nu avea s se amelioreze prea curnd.
Apartamentul era sortit s fie o nchisoare pn cnd Strigoiul avea s fie prins sau se va
napoia n China, ceea ce ar fi putut nsemna luni ntregi.

121
- MAIMUA DE PIATR -
Se gndi din nou la locul unde se opriser s fure vopseaua i pensulele Articole pentru
Locuina Dumneavoastr. La irurile de czi de baie, oglinzi i lumini sclipitoare, la dalele de
marmur. Ar fi vrut s-i poat instala familia ntr-o locuin utilat cu minuniile pe care le
vzuse acolo. Apartamentul lor era mizerabil. Era
Cineva btu tare n u.
O clip, niciunul dintre ei nu ndrzni s mite. Apoi Chang privi pe dup perdea i se
liniti. Deschise ua i zmbi larg brbatului ntre dou vrste, mbrcat n jeani i tricou.
Joseph Tan intr i brbaii i strnser minile. Chang arunc o privire pe strada linitit, dar
nu vzu pe nimeni care s-i fi sugerat c ar fi fost unul dintre oamenii Strigoiului. n aerul
umed i nbuitor plutea un miros urt: dup toate aparenele, apartamentul se gsea nu
departe de o uzin de tratare a apelor reziduale. Chang pi nuntru i nchise ua n urma
lui.
Tan, fratele unui bun prieten al lui Chang din Fujian, venise n America n urm cu vreo
civa ani. Acum era cetean american i, cum nu fusese disident, putea cltori liber din
State n China i invers. Chang petrecuse cteva seri n compania lui i a fratelui su la
Fuzhou, primvara trecut, i n cele din urm relaiile deveniser ndeajuns de apropiate ca
s-i dezvluie lui Tan c inteniona s-i duc familia n ara cea Frumoas. Tan se oferise s-l
ajute. Fcuse rost de acest apartament i gsise de lucru pentru Chang i pentru fiul su cel
mare la una dintre firmele lui Tan, o mic tipografie, nu departe de apartament.
Chinezul cel volubil l salut respectuos pe btrnul Chang Jiechi, apoi pe Mei-Mei, dup
care se aezar s serveasc ceaiul. Tan le oferi igri. Sam Chang refuz, dar tatl su lu una
i amndoi ncepur s fumeze.
Am auzit la tiri ce s-a ntmplat cu vasul, zise Tan. Am mulumit lui Guan Yin c ai
scpat.
Au murit muli. A fost ngrozitor. Ct pe ce s ne necam cu toii.
La televizor s-a spus c traficantul care v-a adus a fost Strigoiul.
Chang i rspunse c aa era i c Strigoiul ncercase s-i lichideze chiar i dup ce
ajunseser la rm.
Atunci va trebui s fim foarte ateni. N-am s pomenesc nimnui numele voastre. Dar la
tipografie am lucrtori care vor fi curioi s afle cine suntei. M gndeam c ar trebui s
ncepei lucrul imediat, dar acum, cu Strigoiul Ar fi mai bine s ateptm. Poate sptmna
viitoare. Sau peste nc o sptmn. Atunci am s v spun i ce avei de fcut. Cunoatei
mainile de tiprit americane?
Chang cltin din cap. n China fusese profesor de art i cultur, pn cnd l dduser
afar din pricina statutului su de disident. La fel ca toi ceilali artiti alienai i dispreuii,
care-i pierduser slujba n timpul Revoluiei Culturale a anilor 1960, Chang se vzuse nevoit
s accepte munca de reeducare: munca manual. i, la fel ca muli caligrafi i artiti din
acele vremuri, gsise de lucru ca tipograf. Dar lucrase numai cu aparatur veche, chinezeasc
sau ruseasc.
122
- JEFFERY DEAVER -
Vorbir un timp despre viaa din China i cea de aici. Apoi Tan not pe o hrtie indicaii
despre cum se putea ajunge la tipografie i programul de lucru pentru Chang i fiul su. n
sfrit, se art curios s-l cunoasc pe William.
Chang deschise ua care ddea spre camera biatului i rmase nmrmurit, nti de
surpriz, apoi de suprare, vznd camera goal. William nu era acolo.
Se ntoarse spre Mei-Mei.
Unde-i biatul?
Era n dormitor. Nu l-am vzut ieind.
Chang se duse grbit la ua din spate i vzu c era descuiat. William renunase s-o ncuie
cnd se furiase afar.
Nu!
Curtea era pustie. La fel i aleea din spate. Chang se napoie n sufragerie.
Unde s-ar putea duce un adolescent n cartierul asta? l ntreb el pe Tan.
Vorbete englezete?
Mai bine ca noi.
La col e un Starbucks, l tii?
Da, cafeneaua.
Acolo merg muli biei chinezi de vrsta lui. Sper c nu va pomeni nimic despre
Dragon.
Nu, sunt sigur de asta, rspunse Chang. tie c suntem n pericol.
Tan, care avea i el copii, spuse:
El va fi cea mai mare problem a voastr. Se va uita la sta fcu semn spre televizor i
va rvni la tot ce va vedea acolo. Jocuri video, maini i haine. i le va vrea fr s munceasc
pentru ele. Pentru c la televizor vezi doar c oamenii au lucruri, nu-i vezi muncind pentru ele.
Ai btut atta cale, ai scpat cu via din Atlantic, ai scpat de Strigoi. Avei grij s nu fii
deportai pentru c fiul vostru e arestat pentru furt din magazine i dat pe mna INS.
Chang nelese la ce se referea Tan, dar pe moment era speriat, nu se putea concentra
asupra sfatului. Strigoiul putea avea bangshoui pe toate strzile de aici. Sau oameni gata s-i
vnd secretul ascunztorii n care se refugiase el i cu familia.
Trebuie s-mi gsesc fiul. Acum.
Iei n strada mpreun cu Tan. Tan i art colul unde se gsea cafeneaua.
Acum te las. Fii autoritar cu fiul tu. Acum c ai ajuns aici, va fi mai greu. Dar trebuie
neaprat s-l controlezi.
Cu capul n piept, Chang porni pe strad, trecnd prin dreptul unor apartamente ieftine,
spltorii automate, prvlii de delicatese, restaurante i magazine universale. Cartierul era
mai puin aglomerat dect Chinatown, n Manhattan, trotuarele mai late, mai puin lume pe
strzi. Mai mult de jumtate din populaie era de origine asiatic, dar amestecat: chinezi,
vietnamezi i coreeni. Mai erau i destui hispanici, precum i numeroi indieni i pakistanezi.
Albi aproape deloc.
123
- MAIMUA DE PIATR -
Mergea cercetnd cu privirea interiorul magazinelor, dar fiul su nu era n niciunul.
Se rug la Chen-wu ca biatul s fi ieit doar la plimbare, s nu fi ntlnit pe careva cruia
sa-i fi spus cum ajunseser acolo fie i pentru a face impresie asupra vreunei fete.
Un prcule nici urm de William.
Un restaurant. Nimic.
Intr n cafeneaua Starbucks, unde mai muli adolesceni circumspeci i btrni cu un aer
satisfcut ntoarser ochii spre figura tulburat a imigrantului. William nu era nici aici. Chang
iei grbit.
n clipa urmtoare, privind ntmpltor pe o alee ntunecat, i zri fiul. Biatul sttea de
vorb cu doi tineri chinezi, amndoi mbrcai n scurte de piele neagr. Aveau prul lung,
ridicat n sus i pieptnat pe spate cu gel sau briantin. William i ddu unuia ceva, dar Chang
nu reui s vad ce anume. Tnrul ncuviin din cap ctre nsoitorul lui, i strecur un
scule n palma lui William. Apoi cei doi i ntoarser grbii spatele i se ndeprtar pe alee.
William se uit n pungu, verific ceea ce tocmai primise, apoi vr sculeul n buzunar.
Nu! i zise Chang, ocat. Ce-i asta? Droguri. Fiul lui i cumpra droguri?
Chang iei repede de pe alee i, cnd William ajunse n dreptul su, l nfc de bra pe
biatul uluit i-l lipi de zid.
Cum ai putut s faci una ca asta? exclam Chang.
D-mi pace.
Rspunde-mi!
William arunc o privire spre cafeneaua aflat la doi pai, unde trei-patru persoane edeau
afar, bucurndu-se c pe moment ploaia ncetase. l auziser pe Chang ridicnd vocea i
ncepuser s se uite la cei doi, tat i fiu. Chang i observ i-i ddu drumul lui William din
strnsoare, fcndu-i semn din cap s-l urmeze.
Nu tii c Strigoiul e pe urmele noastre? C vrea s ne omoare?
Am vrut s ies din cas. Acolo e ca la pucrie! nchis ntr-o chichinea de camer, cu
frate-meu cel mic!
Chang l apuc din nou de bra.
S nu vorbeti aa cu mine. Nu-i permit s fii att de nesupus.
E un loc infect! Vreau s am camera mea, zise biatul, ncercnd s-i elibereze braul.
Mai trziu. Cu toii trebuie s facem nite sacrificii.
Dumneata ai vrut s venim aici. N-ai dect s te sacrifici dumneata!
S nu te aud vorbind aa cu mine! se rsti Chang. Sunt tatl tu.
Vreau o camer a mea. Vreau s fiu singur.
Ar trebui s-i par bine c ai unde s stai. Niciunul dintre noi nu are o camer a lui.
Bunicul tu doarme cu mine i cu mama ta.
Biatul nu rspunse.
n ziua aceea Chang aflase multe lucruri despre fiul lui. C era obraznic, c fura maini, c
legturile puternice ale responsabilitii fa de familie nu nsemnau mare lucru pentru biat.
124
- JEFFERY DEAVER -
Chang se ntreb, superstiios, dac nu cumva greise la nceperea colii, cnd i dduse
biatului un nume occidental, dup geniul american al computerelor, Gates. Poate tocmai asta
l fcuse cumva pe William s devin un rebel.
Cine erau indivizii? ntreb Chang n timp ce se ndreptau ctre apartament.
Care indivizi? i-o ntoarse biatul, ocolind rspunsul.
Cei cu care erai mai devreme.
Nimeni.
Ce i-au vndut? Droguri?
Agasat, tnrul se mulumi s pstreze tcerea.
Ajunser n faa apartamentului. William vru s treac n faa tatlui su, dar Chang l opri
i-i vr mna n buzunar. William ridic braele ntr-un gest plin de dumnie i, pentru o
clip, Chang i nchipui, ocat, c fiul su voia s-l mbrnceasc sau chiar s-l loveasc. Dar
dup un moment care prea s nu se mai sfreasc, tnrul cobor braele.
Chang scoase pungua din buzunarul lui William i, cercetndu-i coninutul, rmase nucit
la vederea unui mic pistol argintiu.
La ce-i trebuia aa ceva? uier el. Ca s jefuieti oameni?
Tcere.
Spune-mi, fiule.
Mna lui puternic de caligraf se nclet pe braul biatului.
Spune-mi!
L-am cumprat ca s ne putem apra, strig biatul.
De protecia familiei m ocup eu. i nu cu asta.
Dumneata? rse batjocoritor tnrul. Dumneata ai scris articole despre Taiwan i despre
democraie i ne-ai distrus viaa. Dumneata ai decis s venim aici i acum nenorocitul la de
contrabandist umbl s ne lichideze. Asta numeti protecie?
Ct ai pltit pentru sta? ntreb Chang, ridicnd sculeul n care se afla pistolul. De
unde ai avut banii? C doar n-ai slujb.
Biatul se prefcu c nu auzise ntrebarea.
Strigoiul i-a ucis pe ceilali. Dac ncearc s ne omoare i pe noi? Atunci ce vom face?
Ne vom ascunde de el pn cnd l va gsi poliia.
i dac poliia nu-l gsete?
De ce m dezonorezi n acest fel? l ntreb Chang furios.
William i fcu loc pe lng el i intr n apartament, cltinnd din cap exasperat. Se duse
n dormitor i trnti ua dup el.
Chang lu ceaca de ceai oferit de soia lui.
Unde a fost? ntreb Chang Jiechi.
Pe strad. Uite ce-a cumprat.
Chang le art pistolul i btrnul l apuc ntre degetele sale noduroase.
E ncrcat? ntreb Chang.
125
- MAIMUA DE PIATR -
Tatl lui fusese soldat i luptase mpotriva lui Mao Zedong, pe timpul Marului Celui
Lung, care alungase pe Cian Kai-i i pe naionaliti spre mare 18, aa c se pricepea la arme.
Btrnul studie cu atenie pistolul.
Da. Fii cu bgare de seam. ine sigurana n poziia asta.
i napoie fiului sau pistolul.
De ce mi arat atta lips de respect? ntreb Chang suprat.
Ascunse arma pe raftul cel mai de sus al dulapului din faa sa i-l conduse pe btrn spre
canapeaua mucegit.
Un timp tatl su rmase tcut. Pauza dur att de mult nct Chang ridic spre el o privire
ntrebtoare. n cele din urm, cu o sclipire de iretenie n ochi, btrnul rspunse:
De unde ai adunat atta nelepciune, fiule? Cine i-a format mintea i inima?
nvtorii mei, crile, colegii. Dar n primul rnd dumneata, Baba.
Ah, eu? Ai nvat de la tatl tu? ntreb Chang Jiechi cu prefcut surpriz.
Da, bineneles, se ncrunt Chang, netiind unde voia s ajung btrnul.
Acesta nu zise nimic, dar pe chipul su cenuiu se aternu un vag surs.
Trecur cteva clipe. Apoi Chang zise:
Vrei s spui c William a nvat de la mine? Eu n-am fost niciodat impertinent fa de
dumneata, Baba.
Nu fa de mine. Dar, cu siguran, ai fost fa de comuniti. Fa de Beijing. Fa de
autoritile din Fujian. Fiule, eti disident. Toata viaa ta ai fost un revoltat.
Dar
Dac Beijingul te-ar ntreba: De ce ne arat Sam Chang atta lipsa de respect, tu ce-ai
rspunde?
A rspunde: Ce-ai fcut voi ca s-mi ctigai respectul?
i William i-ar putea rspunde acelai lucru.
Chang Jiechi i ridic minile, n semn c-i ncheiase demonstraia.
Dar dumanii mei au nsemnat exploatare, violen, corupie.
Sam Chang iubea China din toata inima. i iubea poporul. Cultura. Istoria. n ultimii
doisprezece ani, viaa lui fusese o lupt nsufleit i acerb pentru a-i ajuta ara s peasc
ntr-o epoc mai luminat.
Tot ce vede William n tine este un om aplecat peste computer la ore trzii din noapte,
atacnd autoritile, fr s-i pese de consecine.
Lui Chang i venir n minte cteva vorbe de protest, dar se abinu s le rosteasc. Deodat
i ddu seama, ocat, c probabil tatl lui avea dreptate. Rse fr convingere. Se gndi s
mearg i s stea de vorb cu fiul lui, dar ceva l mpiedic. Furia, nedumerirea poate chiar
teama de ce i-ar fi putut replica biatul. Nu, cu William va vorbi mai trziu. Atunci cnd

18 Referire la retragerea n Insula Taiwan a rmielor nfrnte ale armatei lui Cian Kai-i,
conductorul Partidului Naionalist Gomindan (n.tr.).
126
- JEFFERY DEAVER -
Deodat btrnul schi o grimas de durere.
Baba! strig Chang, speriat.
Unul dintre puinele lucruri salvate dup naufragiul Dragonului era o sticlu aproape plin
cu morfin, aparinnd lui Chang Jiechi. Chang i dduse tatlui su o tablet chiar nainte ca
vasul s se scufunde i de atunci pstrase sticlua n buzunar. Dopul fusese bine strns i apa
de mare nu ptrunsese nuntru.
i administr btrnului alte dou pastile i-l nveli cu o ptur. Chang Jiechi se lungi pe
canapea i nchise ochii.
Sam Chang se trnti greoi pe un scaun jilav.
i pierduser toata agoniseala, tatl lui avea nevoie disperat de medicamente, un criminal
nrit era pe urmele lor, iar fiul lui se dovedise a fi un renegat i un infractor
Prea multe necazuri se abtuser asupra lor.
Ar fi vrut s dea vina pe cineva anume: pe Mao, pe Partidul Comunist Chinez, pe soldaii
Armatei Populare de Eliberare
Dar motivul dificultilor i pericolelor cu care se confruntau acum prea s fie unul singur,
aa cum spusese William: Chang nsui.
Numai c regretele nu foloseau la nimic. Tot ce putea face Chang era s se roage ca
povetile despre via s fie adevrate, nu legende, ca ara cea Frumoas s fie, ntr-adevr, un
inut al miracolelor, unde rul era dat la iveal i nlturat, unde cele mai primejdioase
slbiciuni ale fiinei omeneti puteau fi grabnic ndreptate i unde generoasa libertate i
ndeplinea fgduiala ca sufletele npstuite s nu sufere pe mai departe.

127
- MAIMUA DE PIATR -

Capitolul 17

La ora 1.30 dup-amiaz Strigoiul mergea grbit prin Chinatown, cu capul aplecat,
ngrijorat ca ntotdeauna c ar putea fi recunoscut.
Pentru majoritatea occidentalilor era, desigur, invizibil, trsturile lui fcnd parte din
prototipul brbatului asiatic. Americanii albi rareori fceau deosebirea ntre un chinez, un
japonez, un vietnamez i un coreean. Printre chinezi ns trsturile lui erau unice, or
Strigoiul era decis s rmn n anonimat. Cu civa ani n urm dduse mit 10.000 de dolari
unui magistrat de la Serviciul Circulaie din Hong Kong ca s nu fie arestat ntr-un scandal
minor i fotografia lui s nu apar ntr-un cazier. Nici mcar Secia de Arhive i Eviden
Computerizat a Interpolului sau Unitatea de Analiz a Informaiilor despre Infractori nu
dispunea de vreo imagine clar a lui obinut n urma activitii de supraveghere (Strigoiul
tia acest lucru, deoarece se folosise de un hacker din Fuzhou pentru a sparge baza de date a
Interpolului prin sistemul de e-mail X400, teoretic sigur).
Aadar, acum pea grbit, innd aproape n permanen brbia n piept.
Dar nu chiar tot timpul.
Din cnd n cnd ridica privirea s studieze femeile, pe cele tinere i frumoase, pe cele
voluptuoase, pe cele zvelte, pe cele rezervate, pe cele amatoare de flirturi i pe cele timide.
Funcionare, adolescente, soii, femei de afaceri, turiste. Nu conta dac erau asiatice sau
occidentale. Dorea un trup care s geam sub el de plcere sau de durere (nici asta nu
conta), pe care s-l ptrund iar i iar, inndu-i capul strns ntre palme.
O femeie cu prul castaniu-deschis trecu pe lng el, o femeie alb. Strigoiul ncetini pasul
i se ls nvluit de parfumul ei. O dorea dei i ddea seama c nu pe femeia aceasta o
dorea, ci pe Yindao a lui.
Dar acum nu avea timp pentru fantezii: venise la asociaia negustorilor, unde l ateptau
turcii. Scuip pe trotuar, gsi intrarea din spate, pe care acetia o lsaser deschis, i pi
nuntru. Urc pn la ultimul etaj. Venise timpul s se ocupe de nite treburi serioase.
n biroul cel spaios i gsi pe Yusuf i pe ceilali doi turci. Nu-i trebuise mult doar cteva
telefoane, o ameninare i o pag ca s afle numele brbatului aezat pe scaun, n spatele
propriului birou, speriat, gata-gata s-i dea lacrimile.
Cnd Strigoiul ptrunse n ncpere, Jimmy Mah ls ochii n pmnt. Contrabandistul i
trase un scaun i se aez alturi de el. Apuc indiferent mna lui Mah gest destul de
obinuit la brbaii chinezi simind tremurul muchilor i zvcnetul unei inimi
nspimntate.
N-am tiut c au sosit la bordul Dragonului. Nu mi-au spus! Jur! M-au minit. Cnd au
venit aici, nici mcar nu auzisem despre vas. Nu urmrisem tirile de diminea.
Strigoiul continu s-l in de mn, strngndu-i-o ceva mai tare, dar fr s rosteasc
vreun cuvnt.
128
- JEFFERY DEAVER -
Ai s m omori? ntreb Mah att de ncet nct simi nevoia s repete ntrebarea, dei
Strigoiul l auzise perfect.
Unde sunt familiile Chang i Wu?
Strigoiul strnse mna lui Mah i mai puternic, fiind rspltit cu un scncet de durere.
Unde sunt?
Mah furi o privire ctre turci, ntrebndu-se ce arme cumplite aveau asupra lor: cuite,
lanuri sau pistoale.
n cele din urm ns, simpla strnsoare a minii n palma Strigoiului se dovedi de ajuns
pentru ca Mah s-i dezlege limba.
n dou locuri diferite, domnule. Wu Qichen se afla ntr-un apartament din Chinatown.
Un cunoscut de-al meu i-a fcut rost de locuin.
Adresa!
N-o tiu. Jur! Dar o tie omul meu. O s v-o spun el.
Unde-i omul tu?
Mah i ddu repede numele i adresa. Strigoiul i ntipri informaiile n memorie.
i ceilali?
Sam Chang i-a dus familia n Queens.
n Queens? repet Strigoiul. Unde anume?
Urm o strngere deosebit de delicat. O clip, Strigoiul i imagin c atingea snul lui
Yindao. Mah fcu semn cu capul spre birou.
Uitai, acolo! Adresa e pe foaia aia de hrtie.
Strigoiul lu foaia, arunc o privire la adres, apoi puse foaia n buzunar. Eliber mna
efului comunitii i-i frec uor degetul mare de sudoarea care nclise palma lui Mah.
Nu care cumva s sufli vreo vorb despre ce te-am ntrebat, murmur Strigoiul.
Nu, nu. Sigur c nu.
Strigoiul zmbi.
Mi-ai fcut o favoare, drept care i port recunotin. i sunt ndatorat. Am s-i fac i eu
un serviciu.
Mah tcu. Apoi ntreb circumspect, cu glas tremurat:
Un serviciu?
Ce alte afaceri mai ai, domnule Mah? n ce alte activiti eti amestecat? Ajui purcei,
ajui traficani. De saloane de masaj te ocupi?
De cteva.
Mah prea ceva mai linitit. i terse palma de pantaloni.
M ocup mai cu seam de jocuri de noroc.
Ah, jocuri de noroc. Desigur. Aici n Chinatown se joac mult. mi plac jocurile de noroc.
Dumitale nu?
Mah nghii n sec i-i terse faa cu o batist alb.
Cui nu-i plac jocurile de noroc? Da, da.
129
- MAIMUA DE PIATR -
Atunci spune-mi: cine i st n cale n afacerea cu jocurile de noroc? Alt tong? Vreo
triad? Vreo band de Meiguo? Poliia? Pot vorbi cu oricare dintre ei. Am relaii n tot
guvernul. Relaii la nivel foarte nalt. Pot face n aa fel ca nimeni s nu se lege de slile
dumitale de jocuri de noroc.
Da, domnule, da. Cine nu are probleme? Sigur, nu-i vorba de chinezi, nici de poliie. E
vorba de italieni. De ce ne dau att de furc? Nu tiu. Tinerii arunc bombe incendiare, ne bat
clienii, jefuiesc slile de jocuri.
Italienii, czu pe gnduri Strigoiul. Cum le zice? E un cuvnt denigrator Nu-mi vine
acum n minte.
Wops, rspunse Mah n englezete.
Wops.
Mah zmbi.
Se refer la domeniul dumneavoastr de activitate.
Domeniul meu?
Imigrani. Wops nseamn fr paaport. Cu ani n urm, cnd au venit aici, imigranii
italieni fr acte au fost poreclii WOP. E un cuvnt foarte jignitor.
Strigoiul privi ncruntat n jurul lui prin ncpere.
Avei nevoie de ceva, domnule? ntreb Mah.
Ai cumva un marker mai gros? Sau poate nite vopsea?
Vopsea?
Mah l privi n ochi pe Strigoi.
Nu. Dar o pot chema pe secretara mea de la parter. Pot s-o trimit pe ea s cumpere. Pot
face rost de orice dorii. Absolut orice.
Ateapt, l opri Strigoiul. Nu-i nevoie. Am alt idee.

Lon Sellitto ridic privirea de la celularul Nokia i anun echipa GHOSTKILL:


Avem un cadavru n Chinatown. La telefon e un detectiv de la Secia 5.
Duse din nou telefonul la ureche.
ngrijorat, Rhyme ridic privirea ctre el. Oare Strigoiul gsise i lichidase alt imigrant? Pe
cine? se ntreb el. Pe Chang, pe Wu? Pe fetia cea mic?
Sellitto nchise telefonul i zise:
Nu pare a fi cineva legat de cazul Strigoiului. Victima se numete Jimmy Mah.
l cunosc, interveni Eddie Deng. E eful unui tong.
Coe ncuviin din cap.
Am auzit i eu de el. Nu e implicat n contraband, dar face parte din comitetul de
primire.
Asta ce vrea s nsemne? ntreb tios Rhyme, vznd c Alan Coe nu ofer o explicaie.
Cnd imigranii fr acte ajung n Chinatown, rspunse agentul, acolo i ateapt cineva
care-i ajut: i duce ntr-o ascunztoare, le d ceva bani. Acesta este comitetul de primire al
130
- JEFFERY DEAVER -
imigranilor ilegali. Majoritatea celor care ntmpin imigranii lucreaz pentru
contrabanditi, dar unii o fac pe cont propriu. Ca Mah. Atta doar c nu-i o activitate prea
profitabil. Dac eti corupt i vrei bani muli, atunci te apuci de droguri, jocuri de noroc sau
saloane de masaj. sta-i domeniul lui Mah. Sau, mai bine zis, era.
De ce crezi c nu are legtur cu Strigoiul? ntreb Rhyme.
Pe peretele din spatele biroului lng care a fost gsit cadavrul era scris un mesaj: Ne
numii WOPS, ne luai casele. Fiindc veni vorba, mesajul era scris cu sngele lui Mah.
Deng ddu din cap n semn de ncuviinare.
E dumnie mare ntre a treia generaie de mafioi tii bine, Clanul Soprano i
comunitile tong. Motivul sunt slile de jocuri de noroc i saloanele de masaj ale chinezilor,
ba chiar i unele afaceri cu droguri. Practic, chinezii i-au izgonit pe italieni din peisajul crimei
organizate din Manhattan.
Repartizarea demografic a crimei organizate era la fel de fluid ca structura demografic a
oraului n sine Rhyme tia acest lucru foarte bine.
Oricum, zise Coe, cei care au scpat de pe Dragon probabil se vor grbi s se ascund.
Vor ncerca s se fereasc de o persoan public de soiul lui Mah. Eu, unul, aa a proceda.
Afar de cazul cnd sunt disperai, interveni Sachs. Or ei chiar sunt. Agenta se uit la
Rhyme. Poate c Strigoiul l-a lichidat pe Mah, fcnd s par c ar fi mna mafiei. S merg s
examinez scena crimei?
Rhyme chibzui o clip. Da, familiile erau disperate, dar Rhyme constatase deja
inventivitatea imigranilor, probabil mna lui Chang. S cear ajutorul lui Mah ar fi nsemnat
s lase prea multe indicii, gndi el.
Nu, am nevoie de tine aici. Trimite totui o echip special de criminaliti i spune-le s
ne informeze n legtur cu ce descoper acolo. Apoi se ntoarse ctre Eddie Deng: Sun-i pe
Dellray i pe Peabody la sediul FBI. Spune-le de crim.
Da, domnule, rspunse Deng.
Dellray plecase n ora, n ncercarea de a obine mai muli ageni de la cele dou principale
jurisdicii din New York, cea din est i cea din sud, care acopereau zonele Manhattan i Long
Island. Totodat, se strduia s fac uz de influena sa pentru a chema echipa SPEC-TAC la
faa locului, ceea ce Washingtonul nu prea voia s accepte, aceast unitate special ocupndu-
se n general de cazuri majore de luare de ostatici i ocupri de ambasade, nu de cutri de
persoane. Cu toate acestea, Rhyme tia c Dellray era un tip prea uns cu toate alifiile ca s fie
refuzat i c, dac exista cineva n stare s aduc mult-rvnita for tactic la New York, acela
era agentul cel deirat.
Rhyme i mpinse scaunul cu rotile pn n dreptul probelor i tablei.
Nimic, nimic, nimic
Ce altceva mai putem face? se ntreb el. Ce posibiliti mai avem? Studie cu atenie
tabla n cele din urm spuse:
S ne mai uitm o dat la mostrele de snge.
131
- MAIMUA DE PIATR -
Examin mostrele gsite de Sachs: cea provenind de la femeia cu fractur sau ran la bra,
la mn sau la umr.
Lincoln Rhyme iubea sngele ca instrument criminalistic. Era uor de detectat, adera
perfect la tot felul de suprafee i-i pstra neatinse caracteristicile relevante pentru criminalist
ani ntregi.
De fapt, istoria sngelui n investigaia criminalist reflect istoria criminalisticii ca atare.
Prima ncercare de a folosi sngele ca prob la mijlocul secolului al XIX-lea consta ntr-o
simpl clasificare, respectiv n a stabili dac o substan necunoscut era ntr-adevr snge i
nu, s zicem, vopsea cafenie uscat. Cincizeci de ani mai trziu, cercetrile s-au axat pe
identificarea sngelui ca fiind de provenien uman, nu animal. La scurt vreme dup aceea,
detectivii au nceput s caute o cale de a diferenia diverse tipuri de snge i de a stabili un
numr limitat de categorii, efort la care oamenii de tiin au rspuns crend o tipologie a
sngelui (sistemul grapelor A, B i 0, precum i categoriile MN i Rh), aceasta contribuind la
reducerea numrului de surse. n anii 1960 i 1970 criminalitii s-au gndit s fac un pas mai
departe, s individualizeze sngele, adic s-i determine caracteristicile individuale unice, la fel
ca n cazul amprentelor. Primele strdanii de a realiza acest lucru pe cale biochimic, prin
identificarea enzimelor i a proteinelor, puteau elimina multe posibile surse, dar nu pe toate.
Abia odat cu descoperirea ADN-ului s-a ajuns la individualizare absolut.
Clasificare, identificare, difereniere, individualizare aceasta era pe scurt istoria
criminalisticii.
Dar sngele nsemna mai mult dect asocierea cu un singur individ. Modul n care se
mprtia pe suprafeele de la scena crimei cum era mprocat, dup cum se spunea oferea
un mare numr de indicii despre natura atacului. Iar Lincoln Rhyme examina adesea
coninutul sngelui, s vad ce-ar mai fi putut afla despre persoana respectiv.
S vedem dac femeia asta se drogheaz sau ia vreun medicament mai rar. Sunai
medicul i cerei-i s efectueze o analiz complet. Vreau s tiu tot ce se poate afla despre
sngele ei.
n timp ce Cooper vorbea la cabinet, se auzi sunnd telefonul lui Sellitto, care rspunse.
Rhyme citi pe chipul lui c vetile nu erau prea bune.
Oh, Doamne nu nu
Criminalistul percepu un tremur ciudat n adncul trupului ntr-un punct n care, n mod
normal, n-ar fi putut simi nimic. Persoanele paralizate i nchipuie adesea c au dureri n
membre sau n pri ale corpului care sunt complet inerte. Rhyme nu numai c avusese
aceast senzaie, dar simise un oc i un val de adrenalin, dei raiunea i spunea c acest
lucru era cu totul imposibil.
Ce e, Lon? ntreb Sachs.
Din nou Secia 5 din Chinatown, rspunse Sellitto, strngnd din pleoape. Alt crim.
De data asta e fr doar i poate mna Strigoiului.
Arunc o privire ctre Rhyme i cltin din cap.
132
- JEFFERY DEAVER -
Nu-i a bun, zu aa.
Ce vrei s spui?
Vreau s spun c e al dracului de neplcut, Linc.
Neplcut nu era un cuvnt pe care-l auzeai adesea din gura unui detectiv NYPD, mai ales
de la Lon Sellitto, un poliist care vzuse multe la viaa lui.
Sellitto not cteva date, apoi nchise telefonul i privi n sus spre Sachs:
mbrac-te, domnioar, avem de cercetat o scen a crimei.

GHOSTKILL

Easton, Long Island, Scena crimei

Doi imigrani ucii pe plaj; mpucai n spate.


Un imigrant rnit doctor John Sung.
Bangshou (mna dreapt) la bord; identitate necunoscut
Zece imigrani reuesc s fug; apte aduli (unul n vrst, o femeie rnit), doi copii, un bebelu.
Fur un microbuz aparinnd unei biserici.
Mostre de snge trimise la laborator pentru expertiza ADN.
Femeia rnit are grupa AB negativ.
Vehiculul care-l atepta pe Strigoi pe plaj a plecat fr el. Se presupune c Strigoiul a tras un foc
de arm spre vehicul. S-a cerut identificarea mrcii i a modelului mainii, pe baza urmelor de
anvelope i a distanei dintre roile din fa i cele din spate.
Vehiculul e un BMW X5. De verificat posesorii nregistrai.
Nu a fost localizat niciun vehicul care s-i fi ateptat pe imigrani.
Telefon celular, probabil aparinnd Strigoiului, trimis pentru analiz la FBI.
Telefon prin satelit, setat pentru a nu fi localizate apelurile. Sistemul de stat din China a fost
spart n acest scop.
Arma Strigoiului este un pistol calibrul 7,62 mm. Cartue neobinuite.
Pistol automat chinezesc Model 51.
Se spune c Strigoiul are pe statul lui de plat persoane din guvern.
Strigoiul a furat o Honda roie pentru a fugi cu ea. A fost trimis o cerere de localizare a
vehiculului.
Trei cadavre au fost recuperate din ocean: doi oameni mpucai, unul necat. Fotografiile au fost
trimise la Rhyme i la poliia chinez.
Amprentele au fost trimise la AFIS.
Niciun set de amprente nu este luat n eviden, dar degetele lui Sam Chang prezint nite
urme neobinuite (rni, urme de frnghie?)
Profilurile imigranilor: Sam Chang i Wu Qichen, mpreun cu familiile, John Sung, bebeluul
femeii care s-a necat, un brbat neidentificat i o femeie (ucii pe plaj).

Microbuzul furat, Chinatown

133
- MAIMUA DE PIATR -
Camuflat de ctre imigrani cu emblema magazinului Articole pentru Locuina Dumneavoastr.
Petele de snge sugereaz c femeia rnit are leziuni la nivelul minii, braului sau umrului.
Mostrele de snge au fost trimise la laborator pentru expertiza ADN.
Femeia rnit are grupa AB negativ. S-au cerut mai multe date despre sngele ei.
Amprentele au fost trimise la AFIS.
Niciun set de amprente nu este luat n eviden.

134
- JEFFERY DEAVER -

Capitolul 18

Amelia Sachs i lsase automobilul Camaro pe strada din apropierea reedinei lui Rhyme
i acum se gsea n centru, pe strada FDR 19 la volanul unui microbuz al Seciei de
criminalistic.
Era un vehicul utilitar, proprietate municipal, marca Ford, dar ea l conducea aproape la
fel ca pe maina ei sport cea bttoare la ochi, de culoare galben. Era 2:45 PM, nc nu
ncepuse ora de vrf, dar traficul era aglomerat i Sachs avea nevoie de toat priceperea ei de
ofer ca s-i croiasc drum printre celelalte maini.
Ascult, Hongse, i se adres nelinitit Li, n timp ce ea ocolea un taxi, scrnind din
cauciucuri, cu o vitez de 70 km/or.
Totui, chinezul prefer ca ea s se concentreze asupra volanului, aa c tcu.
Pe bancheta din spate edeau Eddie Deng, care nu-i fcea probleme cu maniera de a
conduce a agentei, i Alan Coe, pare-se la fel de speriat ca poliistul chinez. Coe i nclet
degetele pe centura de siguran de la piept, de parc s-ar fi inut de coarda unei paraute n
timpul unei lansri n aer.
Ai vzut? ntreb Sachs impasibil, n timp ce un taxi nesocotea sirena i girofarul
microbuzului special i se aez chiar n faa ei, cu gnd s vireze pe Houston Street.
Mergem cu vitez mare, zise Li, apoi i aminti c nu voia s-i distrag atenia Ameliei i
tcu din nou.
Pe unde o lum, Eddie? ntreb Sachs.
La Bowery faci stnga, mai mergi dou cvartale i coteti la dreapta.
Ea vir pe pavajul alunecos dup ploaie de pe Canal Street, la o vitez de cincizeci la or,
reui s controleze deraparea nainte s se izbeasc de o main de gunoi, apoi acceler,
intrnd n Chinatown, cu anvelopele mainii de poliie scond fum pe sub aripa roilor.
Li murmur ceva n chinez.
Ce-ai zis?
Zece judectori ai infernului, traduse el n englezete.
Sachs i aminti: cei zece judectori ai infernului, care pstrau Cartea Viilor i a Morilor,
unde era trecut numele fiecrei fiine omeneti de pe pmnt. Cartea care inea evidena vieii
i a morii.
Tatl meu, Herman, e deja trecut pe lista morilor, i zise ea.
Dar numele meu oare unde figureaz? se ntreb poliista.
Sau numele oamenilor de care m-am apropiat? Sau al celor care se vor nate?
Cu gndul la via i la moarte
Ah, domnioara Sachs. Aici erai.
Bun ziua, domnule doctor.

19 Franklyn Delano Roosevelt (n.tr.).


135
- MAIMUA DE PIATR -
Tocmai am discutat cu doctoria lui Lincoln Rhyme.
i?
Trebuie s vorbesc ceva cu dumneavoastr.
Se pare c avei veti proaste, domnule doctor.
Hm-hm, domnioar! i ntrerupse Deng irul gndurilor. Am impresia c semaforul din
faa noastr e rou.
Am vzut, rspunse ea, ncetinind la 30 de km/or, pentru a-i face loc prin intersecie.
Gan, opti Li, apoi traduse pentru Sachs prin ceea ce el considera a fi echivalentul n
englez: La dracu!
Zece minute mai trziu, microbuzul opri cu scrnet din cauciucuri n dreptul unei alei
nesate de curioi, inui la distan de panglica galben a poliiei i de cei ase poliiti n
uniform de la Secia Patrulare. Ua de la intrarea n ceea ce prea a fi un depozit era
deschis. Sachs cobor din main, urmat de Deng, care se adres brbatului blond, mbrcat
n costum, cu vorbele: Salut, domnule detectiv. Blondul rspunse dnd din cap i Deng o
prezent pe Sachs unui detectiv de la Brigada omoruri a Seciei 5.
Dumneata examinezi scena crimei? ntreb detectivul.
Sachs ncuviin din cap.
Ce e locul acesta?
Un depozit. Se pare c proprietarul n-are niciun amestec. Am luat legtura cu el i nu
tie nimic altceva dect c victima un anume Jerry Tang lucra aici Opt arestri, dou
condamnri. Se ocupa n principal cu furtul de anvelope i maini. Face fcea mai mult
munc fizic.
Detectivul fcu semn din cap spre BMW-ul 4x4 argintiu de pe alee. Un X5. Era SUV-ul cu
care, n aceeai dimineaa, Tang venise n Long Island ca s-l atepte pe Strigoi. Pe portiera din
spate se vedea o urm de glon, de la focul de arm tras de Strigoi cnd Tang fugise, lsndu-l
pe plaj.
Un poliist care patrula n zon fusese alertat de nite ipete i vzuse un BMW 4x4 ultimul
tip chiar lng cldirea din care se auzea scandalul. Atunci remarcase gaura de glon de pe
portiera din spate i, mpreun cu colegul su, intrase n depozit.
Aici gsise ce mai rmsese din Jerry Tang. Acesta fusese torturat cu un cuit sau cu un
brici lipseau poriuni ntregi de piele, inclusiv pleoapele dup care fusese lichidat.
Sachs tia c Rhyme nu suporta ca infractorii s i-o ia nainte, i nici ali reprezentani ai
legii. Acum cnd se adeverea c Sonny Li avusese dreptate prima micare a Strigoiului
fusese s-l ucid pe omul care-l abandonase criminalistul se indispuse i mai mult.
Bineneles, la asta contribuise din plin i Li, care spusese: Hei, tu trebuia asculi la mine,
Loaban. Tu trebuia asculi.
Detectivul de la Secia 5 i continu relatarea:
Am chemat doi oameni de la sediu, s caute posibili martori. Ah, uite-i c s-au ntors.

136
- JEFFERY DEAVER -
Sachs salut din cap pe cei doi detectivi, cu care mai lucrase i n alte ocazii. Nu mai era
nevoie de Bedding i Saul ca s verifice proprietarii de BMW X5 nregistrai, aa c cei doi se
ntorseser la munca lor obinuit: cutarea de elemente relevante n cazul unor omucideri
sau munca de jos, cum i se mai spunea. Erau renumii pentru tehnica lor de examinare
simultan a martorilor. Dei se deosebeau ca nlime, constituie i culoarea pielii (unul din ei
avea pistrui), prul blond-deschis al ambilor i comportamentul lor aproape identic le
ctigase porecla de Gemenii, fiind cunoscui i sub denumirea de Cei Doi Duri.
Am ajuns aici la douzeci de minute dup ce a fost gsit, zise unul dintre ei, Bedding
sau Saul, oricum lunganul.
L-a descoperit o adolescent care se ntorcea de la cercul de teatru organizat la coal. A
auzit ipete n depozit. Dar n-a anunat poliia dect atunci cnd a ajuns acas. Era
speriat, desigur. E lesne de neles, dat fiind ce au gsit nuntru cei care au rspuns
la apel. La fel m-a fi simit i eu.
Vrea s zic speriat. Snge peste tot. i fragmente de corp omenesc.
Sachs se crisp, dar nu din pricina tabloului sngeros, ci fiindc trebuia s-i ridice
genunchii ca s mbrace costumul alb de protecie, micare la care ncheieturile ei suferinde de
artrit protestau vehement.
Am discutat cu aproape opt persoane din cldire zise Bedding sau Saul.
i din mprejurimi. Mai mult ca niciodat, nimeni n-a vzut i n-a auzit nimic.
Pi da, majoritatea locatarilor au obloane la ferestre.
Noi credem c l-au auzit pe Strigoi chinuindu-l pe Tang i asta i-a speriat de moarte.
Nimeni nu va sufla o vorb. Tot ce-am putea scoate de la ei ar fi c doi
sau trei sau patru
oameni, probabil brbai, au spart ua depozitului de colo.
i c timp de vreo zece minute s-au auzit ipete. Pe urm dou focuri de arm. Dup
care s-a aternut tcerea.
Mama fetei a sunat la 911.
Dar pn la sosirea mainii de poliie indivizii dispruser deja.
Sachs privi ntr-o parte i n cealalt a aleii i a strzii din dreptul depozitului. Dup cum se
temuse, ploaia le spulberase orice anse de a gsi urme de anvelope ale mainii cu care
veniser Strigoiul i acoliii si.
Cine a intrat n depozit? l ntreb ea pe detectivul blond de la Secia 5.
Doar un singur poliist, ca s constate dac victima mai tria. Ni s-a comunicat de ctre
efi c voiai ca scena crimei s rmn necontaminat, aa c n-am permis nici mcar
legistului s intre.
Bine, rspunse ea. Vreau s discut cu poliistul care a fost nuntru.
M duc s-l caut.
Cteva minute mai trziu se napoie nsoit de o poliist n uniform.
Eu am intrat prima. Voiai s m vedei?
137
- MAIMUA DE PIATR -
Numai pantoful dumitale.
Da, sigur.
Poliista i scoase un pantof i i-l ntinse agentei Sachs, care fotografie talpa i-i not
mrimea, astfel nct s poat face diferena fa de urmele lsate de Strigoi i de complicii lui.
i nfur apoi propriii pantofi cu benzi de cauciuc, ca s i se deosebeasc urmele.
Ridicnd privirea, ddu cu ochii de Sonny Li, care sttea n ua depozitului.
Scuz-m, i se adres ea. Ai ceva mpotriv s rmi afar?
Sigur, sigur, Hongse. Camer mare. Mam-mam, mult de cercetat. tii scrieri de la
Confucius, da?
Nu chiar, rspunse ea, concentrndu-se asupra scenei crimei.
El scris: Chiar i cltoria cea mai lung trebuie ncepi cu primul pas. Cred c el a scris
asta. Poate altcineva. Eu citit Mickey Spillane mai mult dect Confucius.
Poi atepta afar, domnule poliist Li?
Spune-mi Sonny, nelegi?
Chinezul se ddu deoparte i Sachs intr n depozit. Puse n funciune ctile i aparatul de
emisie-recepie Motorola ncepu s bzie.
Scena crimei 5885 ctre Dispecerat. Am nevoie s-mi facei legtura cu un numr. Ai
recepionat? Terminat.
neles, 5885. Ce numr? Terminat.
Sachs dict numrul de telefon al lui Lincoln Rhyme i, o clip mai trziu, i auzi vocea.
Sachs, unde eti? Ai ajuns deja la scena crimei? Trebuie s rezolvm ceva mcar aici.
Ca de fiecare dat i la fel de inexplicabil nerbdarea lui i insufla un sentiment de
siguran. i roti privirea peste tabloul sngeros din jurul ei.
Isuse, Rhyme, aici e dezastru.
Spune, o ndemn el. Mai nti descrie-mi locul.
O combinaie de depozit i camer de lucru. Circa nou pe cincisprezece metri, partea
cu camera de lucru aproximativ trei pe ase. Cteva birouri i
Cteva? Dou sau optsprezece?
Rhyme era neierttor cu oricine se arta neglijent cu datele.
Iart-m, zise ea. Patru birouri de metal, opt scaune, nu, nou unul rsturnat.
Scaunul de care l legaser pe Tang ct timp fusese torturat i apoi ucis de Strigoi.
Rafturi metalice pline de cutii din carton, n care se afl alimente. Conserve i pachete
ambalate n celofan. Provizii pentru restaurante.
OK. Thom e pregtit s scrie. Eti pregtit, Thom, da? Scrie ct mai mare, s pot vedea i
eu. Nu neleg cuvintele de colo. Scrie-le din nou. Aa, aa Te rog, scrie din nou. Glasul lui
se auzi din nou n receptor: Aplic grila, Sachs.
Ea ncepu s examineze scena crimei, gndind: Primul pas cea mai lung cltorie.
Dup douzeci de minute de cercetare pas cu pas nu descoperise practic nimic relevant.
Gsi dou tuburi de cartu, aparent identice cu cele provenite din arma aruncat de Strigoi pe
138
- JEFFERY DEAVER -
plaj. Nimic ns care s le indice unde anume n New York s-ar fi putut ascunde
contrabandistul. Nici igri, nici cutii de chibrituri, nici amprente atacatorii purtaser
mnui de cauciuc.
Studie tavanul i adulmec locul dou dintre principalele indicaii date de Rhyme celor
care examinau scena unei crime dar nu descoperi nimic interesant. Tresari auzind n ureche
glasul lui Rhyme:
Vorbete, Sachs. Nu-mi place cnd taci.
Aici e dezastru, repet ea.
Asta ai mai spus. n primul rnd, cuvntul dezastru. Pi, asta nu ne spune mare lucru,
aa-i? Vreau detalii.
Totul a fost rscolit, sertarele trase, afiele smulse de pe perei, toate obiectele mturate
de pe birouri: statuete, figurine, acvariu, ceti, pahare, toate fcute praf.
A fost o lupt?
Nu cred.
A fost furat ceva anume?
Poate, dar n cea mai mare parte a zice c-i vorba de vandalism.
Cum sunt urmele de pai?
Purtau pantofi cu talpa neted.
Ticloi mecheri, murmur Rhyme.
Sachs tia c Rhyme spera s gseasc fire de praf sau fibre care s-i fi putut conduce la
ascunztoarea Strigoiului, dar n timp ce pantofii cu rizuri adnci pe talp pot reine astfel de
probe, pantofii cu talpa neted sunt mult mai greu de depistat.
OK, Sachs, continu. Ce poi spune despre urmele de pai?
M gndesc c
Nu te gndi, Sachs. Nu aa trebuie neleas o scen a crimei. Doar tii asta. Scena crimei
trebuie simit.
Glasul lui grav i seductor aproape o hipnotiza i, cu fiecare cuvnt rostit de Rhyme, ea se
simea condus spre nsui momentul crimei, ca i cnd ar fi asistat la ce se ntmplase.
Palmele poliistei ncepur s transpire abundent n mnuile de latex.
E aici. Jerry Tang e aici i ei
Nu ei, ci noi, o corect sever Rhyme. Acum tu eti Strigoiul, nu uita.
noi spargem ua. Tang se ridic i fuge spre ua din spate, dar noi punem mna pe el
i-l trm napoi la scaunul pe care fusese aezat.
S trecem la obiect, Sachs. Tu eti contrabandistul. L-ai gsit pe omul care te-a trdat. Ce-
ai s faci acum?
Am s-l omor.
Eu vzut corb pe drum, ciugulete hran. Alt corb ncearc fur hran, dar primul corb nu
doar alung cellalt, ci fuge dup el i vrea s scoat ochii.
Dintr-odat, o inund un val de furie oarb. Aproape c i se tie rsuflarea.
139
- MAIMUA DE PIATR -
Nu, Rhyme, ateapt. Parc moartea lui n-ar fi lucrul cel mai important. Ceea ce vreau
de fapt e s-l fac s sufere, am fost trdat i vreau s-l fac s sufere amarnic.
i cum anume? Spune-mi exact.
Ea ovi, transpirnd din belug n costumul nbuitor. Simea furnicturi pe tot corpul. i
venea s-i sfie costumul i s se scarpine.
Eu nu pot
Eu, Sachs. Cine adic eu? Eti Strigoiul, i aminteti?
Dei contient de adevrata ei identitate, Sachs rspunse:
Mi-e foarte greu s fac asta, Rhyme. E ceva legat de el, de Strigoi. E nebun de-a binelea.
Ezit o clip. M simt cumplit n lumea lui.
O lume n care mor familii, n care copiii rmn nchii n calele vaselor ce se scufund,
unde brbaii i femeile sunt mpucai n spate n timp ce lupt disperai s afle adpost n
unicul sanctuar la ndemna lor: un ocean rece i nendurtor. Un loc unde ei mor pentru
simplul motiv c deranjeaz i c sunt obstacole n calea altora.
Sachs privi lung la ochii deschii pe vecie ai lui Jerry Tang.
Du-te acolo, Sachs, murmur Rhyme. Continu. Am s te aduc napoi. Nu-i face griji.
Ea i dori s-l poat crede.
L-ai gsit pe cel care te-a trdat, vorbi n continuare criminalistul. Eti furios pe el. Ce
faci?
Ceilali trei care sunt cu mine l leag pe Tang de un scaun i toi ncepem s-l crestm
cu brice i cuite. Tang e nspimntat la culme, url Noi nu ne grbim. De jur mprejurul
meu sunt buci de carne. Fragmente de ureche, fii de piele. i tiem pleoapele. ovi o
clip. Dar nu vd niciun indiciu, Rhyme. Nimic care s ne ajute.
i totui, acolo sunt indicii, Sachs. tii bine c sunt. Adu-i aminte de Locard.
Edmond Locard a fost unul dintre primii criminaliti care au afirmat c la fiecare scen a
crimei exist un schimb de probe ntre victim i autor sau ntre acesta din urm i locul n
sine. Poate este dificil de identificat n ce const schimbul respectiv, nc i mai dificil de
depistat sursa, dar aa cum Rhyme repetase de zeci de ori un criminalist trebuie s nu ia n
seam aparentele greuti ale meseriei.
Mergi mai departe continu, continu Eti Strigoiul. ii n mn un brici sau un
cuit.
Brusc, furia imaginar care o cotropise pe Amelia dispru, fiind nlocuit de o linite
stranie. Simi cum o inund aceast senzaie ocant, dar bizar i fascinant. Privi la Jerry
Tang, rsuflnd greu, leoarc de sudoare, posedat pe de-a ntregul de spiritul ru al lui
Kwan Ang, Strigoiul. Simea cu adevrat tririle lui: o satisfacie visceral n faa suferinei i
morii lente a trdtorului.
Gfind, i ddu seama de dorina irezistibil de a vedea mai mult, de a auzi ipetele lui
Tang, de a-i privi sngele iroind pe membrele scuturate de convulsii
Odat cu acest gnd, veni i un altul: Sunt
140
- JEFFERY DEAVER -
Ce e, Sachs?
Nu eu l torturez pe Tang.
Nu?
Nu. Vreau s-o fac totui ceilali. Ca eu s pot privi. n felul acesta, satisfacia e i mai
mare. Ca o caset porno. Vreau s vd i s aud tot. Nu vreau s-mi scape nici mcar un
singur detaliu. Dar mai nti trebuie s-i tai lui Tang pleoapele, ca s m poat vedea cum l
privesc. Vocea ei se topi ntr-o oapt. A vrea s poat dura la infinit.
Bravo, Sachs, spuse Rhyme tot n oapt. Asta nseamn c exist un loc din care priveti?
Da. E aici un scaun, chiar n faa lui Tang, la vreo trei metri de el. Privesc, zise ea cu glas
rguit. mi place. i nghii nodul din gt i simi cum transpira la rdcina prului. ipetele
dureaz de vreo cinci-zece minute. n tot acest timp eu stau n faa lui, bucurndu-m de
fiecare ipt, de fiecare pictur de snge, de fiecare cresttur de pe pielea lui.
Respiraia i se acceler.
Cum te simi, Sachs?
OK, rspunse ea.
Dar nu-i era bine deloc. Era prins n curs, exact acolo unde nu voia s fie. Dintr-odat, tot
ce era bun n viaa ei se topi i poliista alunec i mai adnc n lumea Strigoiului.
Se pare c avei veti proaste.
Minile i tremurau. Era disperat i singur.
Se pare c avei veti
nceteaz! i impuse ea.
Sachs? o chem Rhyme.
Totul e n regul.
Nu te mai gndi la asta, nu te mai gndi la fiile spiralate de carne vie, la petele de
snge Nu te mai gndi ct plcere i face durerea lui.
Brusc, Sachs i ddu seama c Rhyme nu spunea nimic.
Rhyme?
Niciun rspuns.
Eti OK? ntreb ea.
Nu chiar, rspunse el ntr-un trziu.
Ce s-a ntmplat?
Nu tiu La ce ne folosete s tim unde anume a stat Strigoiul? Purta blestemaii ia de
pantofi cu talpa neted. E singurul loc n care tim c a petrecut ceva timp, dar ce fel de probe
avem acolo?
Chinuit n continuare de senzaia de grea i murdrit de spiritul Strigoiului dinluntrul
ei, Sachs privi spre scaun. Dar ntoarse ochii, incapabil s se concentreze.
Nu pot gndi, continu el, descurajat i furios.
Eu
Trebuie s existe ceva, urm Rhyme.
141
- MAIMUA DE PIATR -
Ea i ghici frustrarea din glas i-i nchipui c Rhyme ar fi vrut s poat veni la locul crimei,
ca s aplice el nsui grila.
Nu tiu, rspunse poliista cu glas abia auzit.
Privi fix scaunul, dar cu ochii minii nu reuea s vad dect cuitul care cresta n sus i n
jos carnea lui Tang.
La dracu! exclam Rhyme. Nici eu nu tiu. Scaunul e n picioare?
Cel pe care a stat Strigoiul s priveasc? Da.
Dar cum putem interpreta acest detaliu?
n glasul lui se ghicea neputina.
Era ceva ce nu-i sttea n fire. Lincoln Rhyme avea o prere despre fiecare lucru. Atunci de
ce vorbea de parc ar fi dat gre? Tonul lui o nelinitea. Oare i mai fcea reprouri pentru
rolul su n moartea imigranilor i a echipajului de la bordul Dragonului din Fuzhou?
Sachs se uit din nou la scaunul marcat de urmele vandalismului, l examin cu atenie.
Am o idee. Ateapt.
Se apropie de scaun i se uit sub el. Inima i se zbtea de emoie.
Aici sunt nite scame, Rhyme. Strigoiul a stat jos i s-a aplecat n fa, s vad mai bine.
i-a ncruciat picioarele sub scaun.
i? ntreb Rhyme.
Asta nseamn c-i posibil s fi czut niscaiva scame din custura dintre talp i cput.
Am s aspir locul. Dac avem noroc, poate gsim ceva care ne va conduce exact la ua lui.
Excelent, Sachs, se bucura Rhyme. Ia aspiratorul.
ncntat de descoperire, poliista se duse la trusa de instrumente pentru examinarea
scenei crimei, ca s-i ia aspiratorul. Deodat se opri i rse ncet.
M-ai fentat, Rhyme.
Ce-am fcut?
Nu mai face pe nevinovatul.
Abia acum i ddea seama c el tiuse tot timpul de probele de sub scaun, nc din clipa n
care ea ajunsese la concluzia c Strigoiul ezuse acolo, urmrind mcelul. Rhyme nelesese
ns c Sachs nc mai rtcea n lumea nfricotoare a Strigoiului i c trebuia s-o aduc ntr-
un loc mai bun: limanul meseriei pe care o practicau mpreun. Lsase impresia c se simea
frustrat, ca s-i atrag atenia din nou asupra lui i s-o smulg din ntuneric.
O interpretare eronat, presupunea Sachs, dar iubirea se dezvluie tocmai n astfel de
subterfugii.
Mulumesc.
i-am promis c te aduc napoi. Acum, du-te i d cu aspiratorul.
Sachs aspir podeaua sub scaun i mprejurul lui, apoi scoase filtrul aspiratorului portabil
i-l puse ntr-o pung de plastic pentru probe.
Ce s-a ntmplat mai departe? ntreb Rhyme.

142
- JEFFERY DEAVER -
Ea studie unghiul din care fusese mprocat sngele n momentul n care Tang fusese
mpucat.
Se pare c, atunci cnd Tang a leinat de durere, Strigoiul s-a ridicat de pe scaun i l-a
mpucat. Pe urm el a plecat, iar oamenii lui au ntors ncperea cu susul n jos.
De unde tii c evenimentele s-au succedat n ordinea asta?
Pentru c unul din tuburile de cartu era acoperit de sfrmturi. De asemenea, pe
scaunul pe care a stat Strigoiul sunt cioburi de sticl i buci de afie.
Bine.
Acum am s realizez un transfer electrostatic pentru tlpile pantofilor, anun Sachs.
Nu-mi mai spune mie, Sachs, bombni Rhyme, redevenind cel dintotdeauna. F-o i
gata.
Ea iei din depozit i se ntoarse cu instrumentele necesare. Conform acestui procedeu, o
urm de talp este acoperit cu o folie de plastic, prin care se aplic o sarcin electric.
Rezult o imagine a urmei de picior sau de pantof, asemntoare unei copii xerox.
n timp ce se lsa pe vine, cu spatele spre depozitul ntunecos, i veni n nri fum de igar.
Oh, Doamne, tresri ea, s-a ntors unul dintre asasini, poate chiar n clipa asta st cu arma
aintit asupra costumului de un alb fosforescent.
Poate nsui Strigoiul
Ba nu, nelese ea brusc, era acel bangshou dat disprut!
Sachs scp din mini cu zgomot echipamentul electrostatic i se ntoarse brusc, cznd
greoi pe spate, cu pistolul Glock calibrul 40 n mn, aintit cu precizie spre pieptul
intrusului.
Ce dracu caui aici? ntreb ea furioas, chinuit de dureri dup cderea care-i zguduise
tot trupul.
Cu igara n mna, Sonny Li se plimba prin depozit, privind de jur mprejur.
Ce fac? Eu investighez, ca tine.
Ce se petrece acolo, Sachs? ntreb Rhyme.
Li e aici. Fumeaz.
Ce? Scoate-l dracului de acolo.
ncerc. Se ridic ns cu greu, din pricina durerilor, i se duse furioas spre poliistul
chinez. Contaminezi locul crimei.
Eu fumez un pic. Voi, americani, facei griji prea mult
Dar urmele de pantofi, hainele, paii Distrugi probele!
Nu, nu, eu investighez.
Scoate-l dracului de acolo, Sachs! ceru din nou Rhyme.
Ea l prinse de bra i-l conduse la u, unde strig la Deng i Coe:
Nu-l mai lsai s intre!
mi pare ru, zise Deng. Spunea c vrea s te ajute s examinezi locul crimei.
Asta i fac, confirm Li, nedumerit. Unde problem?
143
- MAIMUA DE PIATR -
inei-l aici. Cu ctue, daca trebuie.
Hei, Hongse, tu nervoas. tii?
Ea se ntoarse furioas la scena crimei i ncheie transferul electrostatic.
Eddie Deng e acolo? ntreb Rhyme.
E afar, rspunse Sachs.
tiu c, dup toate aparenele, firma respectiv e curat, totui spune-i s verifice toate
dosarele. Presupun c sunt scrise n chinez. Vezi dac poate gsi ceva legat de Strigoi, de
contraband sau de ali traficani. Orice ne-ar putea fi de folos.
Ea iei i-i fcu semn cu mna lui Eddie Deng. El i scoase casca telefonului din ureche i
se apropie. Sachs i transmise cererea lui Rhyme i, n timp ce echipele de fotografiere i
identificare preluau investigaia de unde o lsase Sachs, Deng ncepu s caute prin birouri i
prin fiete. Dup jumtate de or de munc intens, i spuse:
Nimic relevant. Toate se refer la aprovizionarea restaurantului.
Ea i transmise tirea lui Rhyme i adug:
Am aici tot. M ntorc n douzeci de minute.
ntrerupser legtura radio.
Cum rmne cu bangshou, omul Strigoiului? se ntreb Sachs, masndu-i coloana
ndurerat. Oare era n ora? Era o ameninare pentru ei?
Ferete-i spatele
Tocmai ajunsese n prag, cnd sun celularul. Rspunse la apel, surprins i ncntat s-l
aud pe interlocutor prezentndu-se ca fiind John Sung.
Ce mai faci? l ntreb ea.
Bine. Rana mi mai d ceva mncrimi. Voiam s-i spun, adug el, c am fcut rost de
nite ierburi pentru artrita dumitale. La parterul cldirii n care locuiesc e un restaurant. Ne
putem ntlni acolo?
Sachs se uit la ceas. Ce putea fi ru n asta? Nu avea s ntrzie prea mult. Le ncredin lui
Deng i Coe probele, spunndu-le c trebuia s mearg undeva i c va ajunge la locuina lui
Rhyme n jumtate de or. Cei doi detectivi i Sonny Li acceptar oferta altui poliist de a-i
duce cu maina acas la Rhyme. Li prea fericit c la volan nu mai era Amelia Sachs.
Poliista i scoase costumul special i-l mpturi, punndu-l n microbuzul Seciei de
criminalistic.
Se trnti pe scaunul oferului, aruncnd o privire n interiorul depozitului, unde putea
distinge cu claritate cadavrul lui Jerry Tang, cu ochii venic deschii, aintii n tavan.
Un alt cadavru lsat n urm de Strigoi. Un alt nume trecut dintr-o coloan n cealalt n
Cartea Viilor i a Morilor.
S se sfreasc o dat, se rug ea celor zece judectori ai infernului. V implor, s se
sfreasc o dat.

144
- JEFFERY DEAVER -

Capitolul 19

Amelia Sachs se strecur cu microbuzul Seciei de Criminalistic pe strzile nguste din


Chinatown i opri pe o alee din apropierea apartamentului lui John Sung.
Cobornd din main, arunc o privire la firma pictat de mn a unui florar de la parterul
cldirii, chiar lng restaurant. N VIA AVEI NEVOIE DE NOROC. CUMPRAI
BAMBUSUL NOSTRU NOROCOS!
n clipa urmtoare l zri pe Sung prin fereastra restaurantului. Chinezul i fcu semn cu
mna, zmbind.
Ea intr i el se ridic s-o ntmpine, schind o uoar grimas de durere.
Nu, nu, l opri Sachs. Nu te ridica.
Se aez n faa lui, n separeul spaios.
Vrei s mnnci ceva?
Nu, nu pot sta prea mult.
Atunci, ceai.
Umplu o ceac i o mpinse ctre ea.
Restaurantul era ntunecos, dar curat. n separeuri se vedeau civa brbai, aplecai unii
ctre alii i vorbind n chinezete.
L-ai gsit? Vorbesc de Strigoi.
Nedorind s discute despre investigaie, Sachs se mulumi s rspund c nu i c aveau
doar unele indicii.
Nu-mi place aceast nesiguran, zise Sung. Aud pai pe coridor i simt c-mi nghea
sngele n vene. E la fel ca n Fuzhou. Frneaz o main n faa casei tale i nu tii dac sunt
vecinii sau oamenii securitii, trimii de eful de partid local s te aresteze.
Ei i veni n minte ce se ntmplase cu Jerry Tang i, ca s se liniteasc, arunc o privire pe
fereastr la maina de poliie parcat peste drum de cldire, cu misiunea de a-l pzi pe Sung.
Dup cte s-au scris n pres despre Dragonul din Fuzhou, ai crede c Strigoiul s-a
napoiat n China. Oare nu tie ct e de cutat?
Spargei cazanele i reaminti Sung.
i scufundai vasele.
Ea ncuviin din cap i adug:
Ei bine, nu-i singurul care se conduce dup acest principiu.
Sung o cntri din priviri cteva clipe.
Eti o femeie puternic. ntotdeauna ai lucrat la Biroul Siguranei Publice?
Noi ne numim poliiti. Sau copoi. Cei de la siguran public sunt o companie
particular.
Aha.
Nu, am urmat Academia de Poliie dup ce am muncit civa ani.

145
- MAIMUA DE PIATR -
i povesti despre scurta perioad ct fusese fotomodel la o agenie de pe Madison Avenue.
Ai fost model? o privi el amuzat.
Eram tnr. Un timp mi s-a prut interesant. Maic-mea a fost cu ideea. mi amintesc
cum o dat lucram la o main mpreun cu tata. i el a fost poliist, dar pasiunea lui erau
mainile. Reconstruiam mpreun un motor al unui vechi Thunderbird. Un Ford. O main
sport. Cunoti modelul?
Nu.
tii, aveam vreo nousprezece ani, lucrasem un timp ca liber-profesionist pentru o
agenie de modelling din ora. Eram vrt sub main i tatei i-a czut o cheie hexagonala.
Cheia m-a lovit drept n obraz.
Aoleu!
Ea ddu din cap.
Dar marea durere a fost cnd mama a vzut rana. Nu tiu pe cine a fost mai furioas: pe
mine, pe tata sau pe compania Ford Motor.
i mama dumitale? ntreb Sung. Ea st cu copiii cnd eti la serviciu?
Ea sorbi o nghiitur de ceai i-l privi fix.
Nu am copii.
El se ncrunt.
Dumneata Iart-m.
n glasul lui se ghicea comptimirea.
Nu-i sfritul lumii, zise ea cu stoicism.
El cltin din cap.
Sigur c nu. Am reacionat nepotrivit Occidentul i Orientul au vederi diferite n
privina familiilor.
Nu neaprat, i zise ea, dar nu-i ls gndul s rtceasc prea departe.
n China, continu Sung, copiii sunt foarte importani. Sigur, avem problema excesului
demografic, dar una dintre cele mai detestate msuri ale autoritilor centrale e legea care
oblig la un singur copil. Ea se aplic numai rasei majoritare n China, Han, aa nct
locuitorii din zonele de grani se pretind a fi minoriti, pentru a avea dreptul la mai muli
copii. ntr-o bun zi i eu voi avea mai muli. Am s-mi aduc copiii aici i, cnd voi ntlni
femeia potrivit, am s mai fac doi sau trei.
Ct timp vorbise, nu-i luase ochii de la ea i pe Sachs o ncerc din nou senzaia de linite
ce radia din privirea lui. i din sursul lui. Nu tia ct se pricepea Sung la practicarea
medicinii chineze, dar chipul lui singur ar fi fcut minuni, calmnd un pacient i contribuind
la vindecare.
tii c limba noastr e alctuit din pictograme. Semnul pentru cuvntul iubire
reprezint o mam cu un copil n brae.
Ea simi imboldul de a-i spune mai mult, de a-i mrturisi c da, dorea din toat inima s
aib copii. Dintr-odat i veni s plng. Se lupt s-i stpneasc lacrimile. Cnd pori la
146
- JEFFERY DEAVER -
old una dintre cele mai bune arme i un spray paralizant nu te apuci s boceti. i ddu
seama c se priveau intens unul pe cellalt, n tcere, de cteva momente. Cobor ochii i sorbi
nc o nghiitur de ceai.
Eti mritat? o ntreb Sung.
Nu, dar exist cineva n viaa mea.
Asta-i bine, zise el, continund s-o priveasc. Intuiesc c i el lucreaz n acelai
domeniu. Se ntmpl s fie vorba de brbatul despre care mi-ai povestit? Lincoln
Rhyme, rse Sachs. Ai un sim de observaie excelent.
n China, doctorii sunt un fel de detectivi ai sufletului. Sung se aplec spre ea i-i zise:
ntinde braul.
Poftim?
D-mi braul dumitale. Te rog.
Ea se supuse i Sung i puse dou degete pe ncheietura ei.
Ce faci?
Ssst! i iau pulsul.
Dup cteva clipe se rezem din nou de scaun.
Diagnosticul meu a fost corect.
Te referi la artrit?
Artrita e numai un simptom. Noi credem c-i greit s vindeci numai simptomele.
Scopul medicinii trebuie s fie reechilibrarea armoniilor.
Atunci, ce anume e n dezechilibru?
n China ne plac numerele. Cele cinci binecuvntri, cele cinci animale de sacrificiu.
Cei zece judectori ai infernului, adug ea.
El rse.
ntocmai. Ei bine, n medicin avem liu-yin: cele ase influene periculoase. Acestea sunt:
umezeala, vntul, focul, frigul, uscciunea i aria verii. Ele afecteaz organele corpului
omenesc i qi, adic spiritul, precum i sngele i esena. Excesul sau absena lor duce la
dizarmonie, ceea ce creeaz probleme. Excesul de umezeal trebuie uscat. Excesul de frig
necesit cldur.
Cele ase influene periculoase, cuget ea. Sunt curioas cum ar suna asta pe un formular
Blue Cross/Blue Shield20.
Limba i pulsul dumitale mi arat c ai exces de umezeal n splin. Asta duce, printre
altele, la artrit.
n splin?
Nu-i vorba de splina propriu-zis, din medicina occidental, explic Sung, observndu-i
ndoiala. Splina e mai curnd un sistem de organe.

20 Organizaie nonprofit, care ofer membrilor asigurri de sntate care acoper spitalizarea,
asistena medical i interveniile chirurgicale (n.tr.).
147
- MAIMUA DE PIATR -
Deci ce-i de fcut cu splina mea? ntreb Sachs.
Trebuie eliminat excesul de umezeal, rspunse Sung cu aerul c era ceva de la sine
neles. i-am adus astea.
mpinse spre ea un scule. Ea l deschise i vzu nuntru ierburi i plante uscate.
F-i ceai din ele i bea-l puin cte puin n decursul a dou zile. i nmna i o cutioar.
Astea sunt tablete Qi Ye Lien. O aspirin pe baz de plante medicinale. Ai indicaiile n
englez. i acupunctura te-ar ajuta mult, adug Sung. Nu am autorizaie s practic
acupunctura aici, n State, i nu vreau s risc s am necazuri nainte de audierea de la INS.
Nici eu n-a vrea s ai probleme.
Dar pot s-i fac masaj. Mi se pare c voi numii asta presopunctur. E o tehnic foarte
eficient. Am s-i art. Apleac-te spre mine. ine-i minile n poal.
Sung se aplec peste mas i maimua de piatr se desprinse de pieptul lui puternic,
ncepnd s se legene n aer. Sachs i vedea pe sub cma pansamentele recent aplicate peste
rana provocat de glonul Strigoiului. Degetele lui gsir nite puncte de pe umrul ei i
apsar cu for pielea timp de cteva secunde, apoi se mutar n alte locuri, repetnd
procedura.
Dup vreun minut, Sung se ls napoi pe spate.
Acum ridic braele.
Ea fcu ce i se spusese i, dei mai simea dureri n ncheieturi, totui i se prea c acestea
sunt mult mai suportabile fa de cele din ultima vreme.
A funcionat! exclam ea, mirat.
Efectul e doar de moment. Acupunctura are efecte mult mai de durat.
Am s m gndesc la asta. Mulumesc. Arunc o privire la ceas. Trebuie s m ntorc.
Ateapt, o opri Sung, aproape imperativ. N-am terminat cu diagnosticul.
i lu mna, studiindu-i unghiile roase i pielea aspr. n mod normal, Sachs era perfect
contient de acest obicei prost. Dar acum, nu simea nici cea mai mic reinere fa de omul
care o examina.
n China, doctorii privesc, ating i vorbesc, ca s determine suferina unui pacient. E de
o importan vital s-i cunoti starea de spirit, s tii dac e fericit, trist, ngrijorat, ambiios,
frustrat. O privi atent n ochi. n dumneata exist mult dizarmonie. Vrei ceva ce nu poi avea.
Sau crezi c nu poi avea. De aici toate problemele, ncheie el, fcnd semn din cap spre
unghiile ei.
De ce armonie am nevoie?
Nu tiu precis. Poate o familie. Poate iubire. Am impresia c prinii dumitale au murit.
Doar tata.
i ai trecut cu greu prin asta.
Da.
Dar dragostea? Ai avut probleme n dragoste.
La coal i speriam pe toi, pentru c ofam mai repede dect cei mai muli dintre ei.
148
- JEFFERY DEAVER -
Sachs intenionase s fac o glum, dei era adevrat, ns Sung nu rse.
Continu, o ncuraj el.
Cnd lucram ca model, brbaii cumsecade erau prea speriai ca s-mi cear o ntlnire.
De ce s-ar speria un brbat de o femeie? se mir sincer Sung. Ca i cum yin s-ar speria de
yang. Noaptea i ziua. Cele dou elemente nu trebuie s fie n competiie, ci s se completeze
i s se mplineasc unul pe cellalt.
Iar cei care aveau curaj s m invite n ora nu urmreau dect un singur lucru.
Ah, lucrul acela!
Da, lucrul acela.
Energia sexual, spuse Sung, este foarte important, e unul dintre cele mai importante
elemente ale puterii spirituale, qi. Dar nu este sntoas dect integrat ntr-o relaie
armonioas.
Sachs rse n sinea ei. Iat o fraz care merita testat la prima ntlnire: Te intereseaz o
relaie armonioas? Mai sorbi o dat din ceai, apoi continu:
Pe urm, am trit un timp cu un brbat. Cu un confrate.
Un ce? ntreb Sug.
Adic tot un poliist, explic ea. A fost o relaie frumoas. Intens, a zice chiar
stimulativ. Ne ntlneam la poligonul de tragere i fceam ntreceri de tir. O dat tipul a fost
arestat. Pentru mit. nelegi ce vreau s spun?
Am trit toat viaa mea n China, rse Sung. Sigur c neleg ce nseamn mit. i acum,
continu el, eti cu omul cu care lucrezi?
Da.
Poate c aici e rdcina rului, spuse el linitit, privind-o cu i mai mare atenie.
De ce spui asta? ntreb ea stnjenit.
A zice c dumneata eti yang cuvntul se refer la acel versant al muntelui care-i
venic scldat n soare. Yang nseamn strlucire, micare, cretere, interes, nceputuri,
delicatee, primvar i var, natere. Clar, dumneata eti toate acestea. Dar mi se pare c
trieti n lumea lui yin. Adic pe versantul aflat mereu n umbr. Asta nseamn nchidere n
sine, ntuneric, introspecie, duritate i moarte. Este sfritul tuturor lucrurilor, toamn i
iarn. Tcu o clip. Cred c lipsa de armonie s-ar putea trage din faptul c nu trieti aa cum
i este firea, adic yang. Ai lsat ca yin s ptrund prea adnc n viaa dumitale. N-ar putea
fi asta problema?
Nu nu sunt sigur
Tocmai am discutat cu doctoria lui Lincoln Rhyme.
i?
Trebuie s vorbesc ceva cu dumneavoastr.
Se auzi sunnd celularul ei i Sachs tresri violent. Vru s-i ia mobilul, dar i ddu seama
c mna lui Sung continua s rmn pe braul ei.
Sung se ls pe sptarul banchetei din separeu i Sachs rspunse la telefon:
149
- MAIMUA DE PIATR -
Alo?
Pe unde dracu umbli, domnioar?
Era vocea lui Lon Sellitto.
Sachs n-ar fi vrut s-i dezvluie unde se gsea, dar vzu maina de poliie de peste drum i
se gndi c poate poliitii dinuntru i comunicaser detectivului unde era.
Sunt mpreun cu martorul, cu John Sung.
De ce?
Aveam nevoie de mai multe detalii n legtur cu unele lucruri.
Nu era o minciun, i zise ea. Nu chiar.
Ei bine, termin cu detaliile, replic mbufnat detectivul. Avem nevoie de tine acas la
Rhyme. Trebuie examinate nite probe.
Isuse! i spuse ea. Ce naiba l-a apucat?
Ajung imediat! anun Sachs.
F bine i nu ntrzia, se rsti detectivul.
Nedumerit de atitudinea lui, poliista nchise telefonul i i se adres lui Sung:
Trebuie s plec.
Doctoral o privi cu un licr de speran n ochi.
I-ai gsit pe Sam Chang i pe ceilali care au scpat din naufragiu?
nc nu.
Sachs se ridic i, spre uimirea ei, l auzi spunnd grbit:
M-a simi onorat dac ai veni s m vezi din nou. A putea continua s te tratez.
mpinse sculeul cu plante i tabletele n direcia ei. Ea ovi o clip, apoi spuse:
Sigur, mi-ar face plcere.

150
- JEFFERY DEAVER -

Capitolul 20

Sper c n-am ntrerupt nimic important, domnioar, i se adres morocnos Lon Sellitto
n clipa n care ea intr n sufrageria lui Rhyme.
Sachs tocmai voia s-l ntrebe pe detectiv ce voia s spun, cnd deodat Rhyme ncepu s
adulmece aerul. Sachs ridic spre el o privire ntrebtoare.
ii minte cartea mea, Sachs? Personalul de la scena crimei nu trebuie s foloseasc
parfumuri, pentru c
pentru c parfumurile care nu in de scena crimei pot ajuta la identificarea celor care
au fost prezeni acolo.
Bravo!
Nu-i parfum, Rhyme.
Atunci tmie? suger el.
M-am ntlnit cu John Sung la un restaurant din blocul lui. Acolo ardea nite tmie.
Miroase urt, trase el concluzia.
Nu, nu, interveni Sonny Li. D linite. Foarte mult linite.
Ba nu, duhnete! i zise iritat Rhyme. Arunc o privire spre sculeul din mna ei i
strmb din nas.
Aia ce mai e?
Medicamente. Pentru artrita mea.
Miros i mai urt dect tmia. Ce faci cu ele?
Le fierb i-mi fac ceai.
Probabil va avea un gust att de ru c ai s-i uii durerea din ncheieturi. Sper s-i
plac. Eu, unul, prefer scotch-ul. O studie atent o clip. i-a fcut plcere vizita la doctorul
Sung, Sachs?
Eu ncepu ea stnjenit, tulburat de tonul lui agasat.
Cum se simte? ntreb vesel Rhyme.
Ceva mai bine, rspunse ea.
Vorbete mult despre casa lui din China? Unde cltorete? Cu cine i petrece timpul?
Unde vrei s ajungi? ntreb ea circumspect.
Sunt doar curios dac i ie i-a trecut prin minte acelai lucru la care m-am gndit i eu.
i anume?
C Sung era bangshou al Strigoiului. Mna lui dreapt. Partenerul lui de conspiraii.
Ce? icni ea.
Se pare c nu i-a dat prin gnd, remarc Rhyme.
Nici vorb! Am stat mult timp de vorb mpreun. Imposibil s aib vreo legtur cu
Strigoiul. Vreau s spun

151
- MAIMUA DE PIATR -
De fapt, o ntrerupse Rhyme, nici n-are. Tocmai am primit un raport de la biroul FBI din
Singapore. Bangshou-ul de pe Dragon era Victor Au. Amprentele i fotografiile se potrivesc cu
unul dintre cele trei cadavre gsite azi-diminea de Paza de Coast la locul naufragiului.
Fcu semn din cap ctre computer.
Sachs privi fotografia afiat pe ecran, apoi se uit la tabla alb pe care erau prinse
fotografiile cadavrelor. Au era unul dintre necai, nu fusese mpucat.
Sung e curat, declar categoric Rhyme. Dar n-am tiut asta pn acum zece minute. i-
am spus s fii cu bgare de seam, Sachs. Iar tu te-ai dus la Sung s-i faci o vizit. S nu mai fi
neglijent cnd lucrezi cu mine. Ridic glasul. i asta e valabil pentru toat lumea!
Cerceteaz cu atenie, dar ferete-i spatele.
mi pare ru, murmur ea.
Oare ce-i distrgea atenia? se ntreb din nou Rhyme. Totui se mulumi s spun doar
att:
i acum, napoi la treab, biei i fete!
Fcu un semn din cap spre amprentele electrostatice prelevate la locul unde fusese ucis
Tang i pe care Thom le adugase pe tabla cu probe. Nu aveau prea multe indicii, doar c
urmele de tlpi lsate de Strigoi, dei aparinnd unor pantofi de mrime medie, aproximativ
msura 8 n America21, erau mai mari dect cele lsate de cei trei complici.
Cum e cu probele gsite pe pantofii Strigoiului, Mel?
OK, Lincoln, rspunse fr grab specialistul, privind ecranul cromatografului. Am gsit
ceva. Particule de fier, foarte vechi i oxidate, vechi fibre de ln, particule de cenu i silicon
parc ar fi praf de sticl. Dar descoperirea cea mai important este o cantitate mare de
substan mineral de culoare nchis i aproape lipsit de luciu: montmorilonit. n plus, am
gsit i oxid alcalin.
OK, chibzui Rhyme. Asta de unde dracu a mai aprut? Ddu ncet din cap, apoi nchise
ochii i ncepu o plimbare imaginar.
Pe cnd era ef al DIR Divizia de Resurse i Investigaii din cadrul NYPD, adic Secia de
criminalistic Rhyme colindase pretutindeni prin New York. Avea n buzunare mici pungue
i flacoane pentru mostre de sol, beton, praf i vegetaie, pe care le culegea ca s-i completeze
cunotinele despre ora. Un criminalist trebuie s-i cunoasc teritoriul ntr-o mie de feluri
diferite: s fie i sociolog, i cartograf, i geolog, i inginer, i botanist, i zoolog, i istoric.
i ddu seama c urma descris de Cooper i prea cunoscut. Dar prin ce anume?
Stai aa, i venise un gnd. Nu-l lsa s scape.
La naiba, i fugise.
Ascult, Loaban, se auzi chemat de la o oarecare deprtare.
Rhyme nu-l lu n seam pe Li i continu s parcurg cu pai imaginari diversele cartiere
ale oraului, apoi s planeze n gnd deasupra lor.

21 Circa numrul 42, n Europa (n. red.).


152
- JEFFERY DEAVER -
Este
Ssst! l opri categoric Sachs.
l ajuta pe Rhyme s-i continue cltoria.
Criminalistul pluti peste turnul Universitii Columbia, peste Central Park, plin de pmnt
argilos, piatr de var i excremente de pasri, peste strzile din Midtown, murdare de tonele
de funingine depuse zilnic pe ele, peste docuri, cu amestecul lor caracteristic de motorin i
combustibil diesel sau propan, peste zonele drpnate ale Bronxului, date cu vopsea cu
plumb, unde tencuiala veche era amestecat cu rumegu ca s mai umple crpturile
Mai sus, mai sus
Pn ajunse ntr-un anume loc.
Deschise ochii.
n centru, zise el. Strigoiul e n centru.
Bineneles, confirm Alan Coe. E n Chinatown.
Nu, nu n Chinatown, protest Rhyme. n Battery Park City sau ntr-unul dintre
cartierele de locuine din preajm.
Cum de i-ai dat seama? l ntreb Sellitto.
Montmorilonitul? E bentonit. Adic o argil folosit ca strat izolator, care mpiedic
ptrunderea apelor freatice la temelie atunci cnd se excaveaz fundaii adnci. De pild,
cnd s-a construit World Trade Center, fundaia a ajuns la dou sute de metri sub pmnt.
Constructorii au folosit milioane de tone de bentonit. n zona aia se gsete la tot pasul.
Bine, dar bentonitul se folosete n nenumrate locuri, sublinie Cooper.
Desigur, dar i celelalte urme materiale gsite de Sachs provin tot de acolo. Toat zona e
o groap de gunoi, plin de metal ruginit i sticl sfrmat. De unde provine cenua? Ca s
scape de vechii piloni, constructorii i-au ars.
n plus, locul se afl la numai douzeci de minute de Chinatown, le aminti Deng.
Thom trecu i aceste detalii pe tabla cu probe.
Totui, era vorba de o suprafa ntins, cu multe cldiri extrem de populate: hoteluri,
blocuri de locuine i birouri. Aveau nevoie de mai multe informaii, pentru a putea restrnge
aria cutrilor la exact la locul unde s-ar fi putut afla Strigoiul.
Sonny Li se plimba de colo-colo prin faa tablei.
Ascult, Loaban, am i eu cteva idei.
n legtur cu ce? mormi Rhyme.
Individul duhnea a fum de igar. Rhyme nu fumase niciodat, dar, ca infirm, simea o
invidie nemsurat fa de omul acesta, care i putea satisface viciile de unul singur, fr a
conspira cu cineva ca s-l ajute.
Ar fi bine ca nenorocita aia de operaie s reueasc, i zise el.
Hei, Loaban, asculi la mine?
Zi-i, Sonny, l ndemn Rhyme, cu gndul n alt parte.
Mers i eu la locul faptei.
153
- MAIMUA DE PIATR -
Mda, confirm Sachs, aruncndu-i o privire exasperat. Te-ai preumblat pe acolo, ai
fumat
Vezi tu, i explic Rhyme, strduindu-se s se arate rbdtor, ceea ce nu-i sttea n fire.
Orice intervine la scena crimei, dup autor, risc s-o contamineze. Asta face ca probele care ar
putea conduce la suspect s fie mai greu de gsit.
Auzi, Loaban, tu crezi eu nu tiu toate astea? Sigur, sigur, culegi praf i rn, pui la
cromatograf, apoi la spectrometru i scanezi cu microscopu electronic, spuse Li, pronunnd
cu mare greutate complicatele cuvinte englezeti. Pe urm compari cu baze de date.
Te pricepi la instrumentele folosite n criminalistic? exclam Rhyme, clipind uimit.
Dac eu pricep? Bineneles, i noi folosim astfel de aparate. Ascult aici, eu studiez la
Institutul de Criminalistic din Beijing. Eu primit i medalie frumoas. Eu al doilea n clas.
Cunosc toate aceste lucruri, nelegi? Noi nu trit acum n dinastia Ming, Loaban, adug el
argos. Am i computer, Windows XP. i tot felul de baze de date. Am i celular, i pager.
OK, Sonny, am priceput. Deci, ce-ai vzut la scena crimei?
Dizarmonie. Asta am vzut.
Explic-te, i ceru Rhyme.
n China armonia este foarte important. Chiar i crima are armonie proprie. n locul
acela, la depozit, deloc armonie.
Ce nseamn un omor armonios? ntreb insinuant Coe.
Strigoiul gsit om care l-a trdat. Strigoiul torturat la el, apoi omort i plecat. Dar,
Hongse, i aminteti? Loc distrus complet. Rupt afie China, spart statui Buddha i dragoni
Chinezi Han nu fac aa ceva.
Han e etnia majoritar din China, explic Deng. Dar Strigoiul e Han, nu?
Da, dar nu el fcut asta. Depozit distrus dup ce Strigoi plecat. Am auzit la ea spunnd
aa.
Sachs confirm.
Probabil c Strigoi plecat i oameni care lucreaz pentru el distrus birou. Cred c Strigoi
angajat minoritate etnic drept ba-tu.
Btui, ciomgari, traduse Deng.
Da, da, btui. Angajat pe ei de la minoriti. Mongoli, manciurieni, tibetani, uiguri.
Asta-i o nebunie, Sonny, exclam Rhyme. Armonie?
Nebunie? repet Li, ridicnd din umeri. Sigur, ai dreptate, Loaban. Eu nebun. Ca atunci
cnd spus la tine s gseti nti pe Jerry Tang. Eu tot nebun. Dar dac ascultai la mine atunci,
poate gseai Tang viu, legat la el i btut vn de bou pn spunea la noi unde-i Strigoiul.
Toi se ntoarser spre el, ocai. Li ovi o clip, apoi rse.
Ei, Loaban, eu glumit.
Dar Rhyme nu era prea convins c Li fcuse o glum. Chinezul continu, artnd spre
tabl.

154
- JEFFERY DEAVER -
Vrei dovezi? OK, uite dovezi. Urme de pantofi. Mai mici dect urme de la Strigoi. Han
chinezi nu oameni mari. Mici, ca mine. Nu mari ca voi. Dar minoriti din vest i nord, muli
chiar mai mici ca noi. Ei, i plac probe criminalistice date de mine? Bnuiam c da. Aa c voi
mergei, gsii minoriti. Aa ajungei la Strigoi. nelegi?
Rhyme privi scurt spre Sachs i-i ddu seama c i ea se gndea la acelai lucru. Ce putea
fi ru n asta?
Ce prere ai? l ntreb el pe Eddie Deng. i tii pe membrii acestor minoriti?
Habar n-am, rspunse el. Cei mai muli cu care avem de-a face la Secia 5 sunt Han:
fujianezi, cantonezi, mandarini, taiwanezi
Coe confirm, apoi adug:
De regul, minoritile sunt cercuri nchise.
Atunci, cine s tie? se rsti Rhyme, pierzndu-i rbdarea, acum c se ivise un indiciu
pe care-l puteau urma. Vreau s merg pe firul sta. Cum?
Comuniti tong, i rspunse Li. Comuniti tiu tot. Han, nu Han, tot.
i ce anume este un tong? ntreb Rhyme, care i amintea doar vag ceva dintr-un film
prost vizionat pe cnd era n convalescen dup accident.
Eddie Deng ncepu s-i explice c tong erau comuniti de chinezi cu interese comune:
oameni provenii dintr-o anumit zon a Chinei sau care practicau aceeai meserie sau acelai
tip de comer. Comunitile tiau s-i pstreze secretele i pe vremuri se ntlneau pe ascuns
tong nsemnnd camer. n Statele Unite ele luaser fiin pentru a-i proteja pe chinezi de
albi i pentru a le asigura autonomie. Prin tradiie, chinezii i rezolvau disputele ntre ei, iar
eful unui tong avea mai mult autoritate asupra membrilor comunitii dect preedintele
Statelor Unite.
Dei marcate de un lung ir de violene i infraciuni, continu Deng explicaia, n ultimii
ani comunitile tong fcuser curenie n interiorul lor. Cuvntul tong fusese eliminat i
treptat nlocuit cu sintagme ca asociaii publice, societi de binefacere sau bresle
comerciale. Multe erau n continuare implicate n jocuri de noroc, saloane de masaj, extorcare
i splare de bani, dar nu mai practicau violena. Pentru aceasta angajau tineri din afara
comunitii.
Din exterior, aa e mai rentabil, glumi Deng.
Ai fcut i tu parte dintr-o astfel de comunitate, Eddie? ntreb Rhyme.
Detectivul i lustrui ochelarii elegani i rspunse pe un ton defensiv:
Un timp. Pe vremea cnd eram putan.
Exist careva n vreun tong cu care s putem sta de vorb? ntreb Sachs.
Deng se gndi o clip.
Am s-l sun pe Tony Cai. El ne mai ajut ntr-o oarecare msur i e unul dintre
loaban-ii cu cele mai mari relaii din zon. Multe guanxi. E eful Asociaiei Publice a Chinezilor
din Est. Sediul lor e pe Bowery.
Sun-l, ordon Rhyme.
155
- MAIMUA DE PIATR -
Coe cltin din cap.
Nu va vorbi la telefon.
Are microfoane?
Nu, nu, rspunse Deng. ine de cultura noastr. Pentru a rezolva anumite lucruri
trebuie s discui fa n fa. Dar exist o problem. Cai nu va vrea s fie vzut n compania
unui poliist, mai ales c-i vorba de Strigoi.
Lui Rhyme i veni o idee.
F rost de o limuzin i adu-l aici.
Ce? exclama Sellitto.
efii de tong sunt orgolioi, nu?
Ba bine c nu, coment Coe.
Spune-i c avem nevoie de ajutorul lui i c primarul trimite o limuzin s-l aduc.
n timp ce Sellitto telefona dup main, Eddie Deng sun la asociaia public a lui Cai.
Conversaia se desfur n cadena sacadat i muzical a chinezei vorbite rapid. Eddie
acoperi receptorul cu palma.
Deci, s ne nelegem, i spun c l-a rugat primarul.
Nu, rspunse Rhyme. Spune-i c-i vorba de o solicitare a guvernatorului.
Ar trebui s fim mai cu bgare de seam, Linc, interveni cu discreie Sellitto.
O s fim discrei dup ce punem mna pe Strigoi.
Deng ncuviin din cap, apoi relu convorbirea i mai discutar cteva minute, dup care
nchise.
OK. E de acord.
Sonny Li se btea peste buzunarele pantalonilor cu un aer absent, fr ndoial n cutare
de igri. Nu prea s fie n largul lui.
Hei, Loaban, vreau s rog ceva la tine. Poate faci la mine o favoare.
Ce?
Eu pot dau un telefon? n China. Costa ceva i eu nu bani. Dar pltesc la tine datorie.
Bine, accept Rhyme.
Pe cine suni? ntreb Coe cu asprime.
Problem personal.
Nu. Aici nu ai probleme personale, Li. Ori ne spui, ori nu dai niciun telefon.
Chinezul arunc o privire rece spre agentul INS i rspunse:
Eu sun la tatl meu.
Cunosc chineza, murmur Coe. Putonghua i Minanhua. neleg hao. Am s ascult ce
vorbeti.
Rhyme fcu un semn din cap spre Thom, care apel centrala pentru convorbiri
internaionale i ceru oraul Guoyuan din provincia Fujian. i ntinse receptorul lui Li, care-l
apuc cu un aer nesigur. Se uita la receptorul de plastic cteva momente, apoi se ntoarse cu
spatele la Rhyme i la ceilali i duse ncet receptorul la ureche.
156
- JEFFERY DEAVER -
Rhyme constat brusc c avea n faa ochilor un alt Sonny Li. Unul dintre primele cuvinte
pe care le auzi era Kangmei numele oficial al lui Sonny. Chinezul adoptase o atitudine
servil, cu umerii plecai, i vorbea agitat, dnd din cap ca un student nceptor. n cele din
urm, puse receptorul n furc i rmase o clip cu privirea n podea.
S-a ntmplat ceva? l ntreb Sachs.
Poliistul chinez deveni brusc contient c cineva i adresase cuvntul. Drept rspuns,
cltin din cap, apoi se ntoarse ctre Rhyme:
OK, Loaban, i acum ce facem?
Acum ne vom uita la cteva dovezi de armonie, replic Rhyme.

157
- MAIMUA DE PIATR -

Capitolul 21

Jumtate de or mai trziu se auzi soneria i Thom dispru pe coridor. Se napoie nsoit de
un chinez corpolent, n costum cenuiu ncheiat la toi nasturii, cma alb i cravat n
dungi. Chipul lui nu trda nici urm de surpriz la vederea lui Rhyme n scaunul cu rotile
Storm Arrow sau a coleciei de aparatur criminalistic adunat n strania cas n stil
victorian. Totui, n ochi i licri o umbr de emoie cnd o vzu pe Sachs sorbind din ceaiul
parfumat de ierburi, arom pe care pru s-o recunoasc.
Eu sunt domnul Cai.
Rhyme se prezent.
V convine dac discutm n limba englez?
Da.
Avem o problem, domnule Cai, i sper s ne putei ajuta.
Lucrai pentru guvernator?
Da.
ntr-un fel, chiar e adevrat, se gndi Rhyme, ridicnd ironic din sprncean spre Lon
Sellitto, care nc nu se simea n largul lui.
Cai se aez i Rhyme ncepu s-i relateze despre Dragonul din Fuzhou i despre imigranii
care se ascundeau n ora. n ochii chinezului se ivi din nou o sclipire de emoie cnd Rhyme
pomeni numele Strigoiului, dup care chipul lui redeveni impasibil. Rhyme fcu semn din
cap spre Deng, care povesti despre ucigai i despre bnuiala lor c acetia aparineau unei
minoriti etnice chineze.
Cai ncuviin din cap, chibzuind la cele auzite, n spatele ochelarilor bifocali mari, cu rame
subiri, metalice, ochii lui jucau n toate direciile.
Despre Strigoi am auzit i noi. Ne face mult ru tuturor celor de aici. Am s v ajut
Minoriti etnice? n Chinatown nu exist niciuna, dar am s fac unele cercetri n alte zone
din ora. Am multe relaii.
E foarte important, i se adres Sachs. Acele zece persoane, martorii Strigoiul i va
lichida dac nu-i gsim noi mai nti.
Sigur, ncuviin Cai nelegtor. Am s fac tot ce-mi st n putin. Iar acum, dac
oferul dumneavoastr m poate duce napoi, am s i ncep investigaiile.
V mulumim, spuse Sachs.
Sellitto i Rhyme ddur i ei din cap n semn de mulumire.
Cai se ridic i strnse mna fiecruia dintre ei, dar, spre deosebire de majoritatea celor
care-i vizitau, nici mcar nu schi gestul de a-i ntinde mna lui Rhyme, mulumindu-se s
ncline capul, fapt care-l convinse pe criminalist c omul din faa lui ddea dovad de o mare
stpnire de sine i c era mult mai inteligent i mai perceptiv dect ar fi lsat s se cread
felul lui de-a fi, oarecum absent.
158
- JEFFERY DEAVER -
Se bucura c domnul Cai urma s-i ajute.
Ting! spuse deodat Sonny Li, n timp ce Cai se ndrepta spre u.
Asta nseamn Ateapt! i opti Deng lui Rhyme.
Cai se ntoarse, cu o figur uor ncruntat. Li se apropie de el i ncepu s-i vorbeasc
rstit, gesticulnd frenetic. eful de tong se aplec mai mult spre Li i amndoi ncepur o
conversaie animat.
Rhyme se temu c aveau s ajung la btaie.
Hei! l strig Sellitto pe Li. Ce dracu faci acolo?
Li nu-i acord nicio atenie i, rou la fa, continu s se stropeasc la Cai. n cele din
urm, acesta tcu. i ls capul n piept i ochii n pmnt.
Rhyme se uit la Deng, care ridic din umeri.
Au vorbit prea repede. N-am neles nimic.
Li continu s vorbeasc, dar ceva mai linitit. Cai ncepu s dea din cap i s rspund.
ntr-un trziu, Li i puse o ntrebare, drept care eful de tong i ntinse mna, iar Li i-o strnse.
Cai ddu nc o dat scurt din cap n direcia lui Rhyme, cu chipul lipsit de orice emoie,
apoi plec.
Ce dracu a fost asta? ntreb Sachs.
De ce voi lsat s plece? se ntoarse Li spre Rhyme, cu o figur mbufnat. El nu ajutat.
Ba da.
Ba nu. Nu conteaz ce spus la voi. Pentru el, periculos s ajute. Are familie, nu vrea
familia pete ceva ru. Nu avut niciun ctig de la voi. El nu pclit de limuzin.
Dar a spus c ne va ajuta, protest Sellitto.
Chinezi nu place spune nu, explic Li. Pentru noi uor de gsit scuze sau spus da, dar
nu fcut nimic. Cai mers birou i nu fcut nimic. nelegi? El spus ajut, dar de fapt spus
Mei-you. Voi tii ce nseamn mei-you? nseamn nu ajut, plec.
Ce i-ai spus? De ce v-ai certat?
Nu, nu, nu certat. Negociat. Adic, afaceri. Acum, Cai caut minoriti la voi. Chiar
caut.
De ce? ntreb Rhyme.
Voi pltii bani la el.
Ce? exclam Sellitto.
Nu mult. Cost doar zece mii. Dolari, nu yuani.
Nici vorb! protest Alan Coe.
Isuse Cristoase! se cruci Sellitto. Nu dispunem de atia bani.
Rhyme i Sachs se privir unul pe cellalt i izbucnir n rs.
Voi ora mare, voi bogai, replic dispreuitor Li. Voi dolar puternic, Wall Street, voi
condus Organizaia Mondial a Comerului. i, s tii, la nceput Cai cerut mai mult.
Dar nu putem plti ncepu Sellitto.

159
- MAIMUA DE PIATR -
Linitete-te, Lon, interveni Rhyme. Avei un fond pentru informatori. Oricum, din
punct de vedere tehnic, asta-i o operaiune federal. INS va vrsa jumtate din sum.
Nu tiu ce s spun, zise Coe stingherit, trecndu-i o mn prin prul rocovan.
E n regul, am s semnez chiar eu chitana, l liniti Rhyme i agentul clipi de cteva ori,
netiind dac se cuvenea s rd sau nu la auzul acestor vorbe. Sun-l pe Peabody. O s-l
punem i pe Dellray s contribuie. Arunc o privire ctre Li. Care sunt termenii nelegerii?
Eu ncheiat trg avantajos. nti el dat nume, apoi noi pltit la el. Sigur, el vrut bani
ghea.
Bineneles.
OK, simt nevoia de igar. Fac scurt pauz, da, Loaban? Trebuie la mine igri bune. La
ara voastr igri proaste ru. Nu gust de nimic. Eu cumpr i ceva mncare.
Du-te, Sonny. i-ai ctigat dreptul.
Ce s scriu pe tabl? ntreb Thom, n timp ce chinezul ieea din ncpere. Art din cap
spre tabla alb: n legtur cu Cai i cu comunitile tong.
Nu tiu, rspunse Sachs. Eu una a scrie De verificat probele woo-woo.
Dar Lincoln Rhyme opt pentru ceva mai funcional.
Ce zicei de asta: Se presupune c cei trei complici aparin unei minoriti etnice
chineze. Se fac investigaii n acest sens.

Strigoiul, nsoit de cei trei turci, tocmai intra n Queens, la volanul unui Chevrolet Blazer,
ndreptndu-se spre apartamentul familiei Chang.
n timp ce nainta pe strzi, conducnd atent, ca ntotdeauna, aa nct s nu fie oprit de
poliie, se gndea la moartea lui Jerry Tang. Nicio clip nu-i trecuse prin minte s-l lase
nepedepsit pe cel care-l trdase. Nici s amne ncheierea socotelilor cu el. n filosofia
confucianist, lipsa de loialitate fa de superiori era considerat cel mai mare pcat. Tang l
abandonase pe Long Island situaie din care scpase numai fiindc avusese norocul s
gseasc la restaurantul de pe plaj o main cu motorul pus n funciune. Prin urmare, Tang
trebuia s moar n chinuri. Strigoiul se gndi la mpratul Zhou Xin din dinastia Shang.
Cndva, ghicind necredina unuia dintre supui, mpratul pusese ca fiul acelui om s fie
cspit, apoi ceruse s fie gtite bucile i s fie servite la cina trdtorului, care nu bnuia
nimic, iar la sfrit i dezvluise ce fel de carne mncase la felul principal. Strigoiul socotea c
o astfel de pedeaps era perfect justificat, nemaivorbind de satisfacia de a o pune n aplicare.
La un cvartal distan de locuina familiei Chang, opri automobilul Blazer la un col de
strad.
Mtile! porunci el.
Yusuf scormoni ntr-un sac i-i ntinse mtile de schiori.
Strigoiul chibzui cum era cel mai bine s atace familia. I se spusese c Sam Chang era
mpreun cu soia i un printe n vrst mama sau tatl. Totui, principalul risc aveau s fie
copiii mai mricei, de pild biei adolesceni. Pentru ei viaa nu era dect un joc video, iar
160
- JEFFERY DEAVER -
cnd Strigoiul i oamenii si aveau s sparg ua, un adolescent s-ar fi putut npusti asupra
lor cu un cuit n mn.
Mai nti ucidei-i fiii! le ceru el turcilor. Apoi tatl i orice alt btrn. l sget un gnd.
Nu-i omori nevasta nc. O lum cu noi.
Probabil c turcii neleser motivul, fiindc ddur din cap n semn de ncuviinare.
Strigoiul cercet strada linitit i cele dou depozite lungi de vizavi. Pe la jumtatea
cvartalului se vedea o alee ntre dou blocuri. Conform hrii, apartamentul lui Chang se
gsea chiar peste drum de depozite. Era posibil ca Chang, fiii lui ori tatl s fi supravegheat
intrarea n locuin, aadar Strigoiul inteniona s parcurg repede aleea, s ajung n spatele
cldirii i s-i fac brusc intrarea pe ua din spate, n timp ce unul dintre turci avea s dea
fuga pn la ua din fa, ca nu cumva familia s ncerce s scape pe acolo.
Punei-v mtile pe cap ca nite fesuri, pn ajungem n dreptul casei, li se adres el
turcilor n englez.
Ei ncuviinar din cap i fcur precum li se ceruse. Cu chipurile lor ntunecate i cu
mtile elastice artau ca nite gangsteri negri dintr-un straniu clip video cu rapperi.
Strigoiul i puse i el masca.
O clip l sgeta un fior de team, cum i se ntmpla uneori nainte de a porni la atac. Exista
riscul ca Chang s aib o arm sau ca poliia s fi gsit deja familia, s-o fi transportat la centrul
de detenie i acum s fi pndit n apartament, n ateptarea Strigoiului.
i aminti ns c frica inea de umilin, iar umilii erau cei care reueau n aceast lume. i
veni n minte unul dintre pasajele sale preferate din Tao.

Cedeaz i va trebui s te frngi,


Apleac-te i te vei putea ndrepta,
Golete-te i te vei putea umple.
Rupe-te i te vei putea ndrepta.

Acum Strigoiul adug un vers propriu: Teme-te i vei putea fi curajos.


Arunc o privire spre Yusuf, aezat n dreapta lui, pe locul pasagerului. Uigurul i rspunse
cu un semn hotrt din cap. Cu ndemnarea unor meteugari cu experien, toi ncepur
s-i verifice armele.

161
- MAIMUA DE PIATR -

Capitolul 22

ntr-adevr, Sonny Li gsise nite igri de calitate.


Camel fr filtru, cu gust apropiat de cel al mrcii pe care o cumpra n China. Trase fumul
adnc n piept i zise:
Pariez pe cinci.
mpinse jetoanele n fa i-i privi pe ceilali juctori de poker, care chibzuiau la micarea
urmtoare, n timp ce miza circula de jur mprejurul mesei ieftine din placaj, ptat de
sudoare veche i de trie vrsat peste ea de-a lungul anilor.
Sala de jocuri de noroc se gsea pe Mott Street, n inima cartierului Chinatown, unde
mersese Li s-i cumpere igrile. Probabil c Loaban nu avusese n vedere o plimbare att de
lung atunci cnd i dduse lui Li ngduina de a-i cumpra igri. Dar nu conta. Se va
napoia destul de curnd. Nu era nicio grab.
Salonul era spaios, frecventat ndeosebi de chinezi din Fujian (Li voise s evite o posibil
ntlnire cu paznicul cantonez pe care-l lovise i-l atacase n acea diminea) i se compunea
dintr-un bar bine garnisit i trei automate de igri. ncperea era ntunecoas, cu excepia
lmpilor discrete de deasupra meselor, dar cu ochiul lui ager de poliist de la Biroul
Siguranei Publice, Li depistase cinci paznici narmai.
Totui, faptul nu prezenta o problem. De data asta nu avea de gnd s fure arme i nici s
bat tineri artoi. Se gsea aici doar ca s joace, s bea i s stea la taclale.
Ctig o mn i rse, apoi turn mao-tai n paharele tuturor celor de la mas, cu excepia
dealerului, care nu avea voie s bea. Brbaii ridicar paharele i ddur repede pe gt
butura limpede i tare. Mao-tai era versiunea chinezeasc a alcoolului distilat ilegal i nu
trebuia sorbit, ci turnat pe gt ct mai rapid.
Li intr n vorb cu brbaii din jur, care chibiau, aplecai deasupra mesei. Dup nc o
sticl de trie i vreo dousprezece igri Camel, Li aprecie c pierderile sale se ridicau la
numai apte dolari.
Renun s mai bea nc un pahar i se ridic, pregtit s plece.
Civa dintre brbaii din jur insistar s mai rmn. Le fcea plcere compania lui.
Dar Li le spuse c-l atepta iubita, la care brbaii ncepur s dea din cap entuziasmai.
Te reguleaz n toate felurile posibile, zise un btrn beat, fr ca Li s-i dea seama dac
era o ntrebare sau o afirmaie.
Sonny Li se ndrept spre u, adresndu-le tuturor un zmbet care confirma calitatea de
excepie a vieii lui amoroase. Adevrul era ns c aceast sal de jocuri se dovedise prea
puin interesant, aa c Li voia s ncerce o alta.

Automobilul Blazer acceler pe aleea care ducea spre intrarea din spate a blocului unde
locuia Chang.
162
- JEFFERY DEAVER -
Strigoiul strnse cu o mn pistolul Model 51 i cu cealalt volanul mbrcat n piele.
Turcii erau pregtii s sar din main.
Din alee intrar n tromb ntr-o parcare mare, unde le rsri n fa un camion uria cu
remorc. Colosul venea n vitez drept spre ei.
Deodat camionul derap, cu un scrnet puternic de roi.
Strigoiul clc brusc frna, lovind instinctiv podeaua i cu piciorul stng, n locul n care se
gsea pedala de ambreiaj a mainii lui BMW sport. Automobilul Blazer se rsuci i derap,
oprindu-se portier la portier cu camionul. Strigoiul icni i simi cum i se oprete inima n
loc, la gndul c scpase ca prin urechile acului.
Ce mama dracului faci? i strig oferul camionului, aplecndu-se spre geamul de pe
partea oferului. E sens unic, japonez mpuit! Dac tot vii n ara asta, nva-i dracu regulile!
Strigoiul era prea ocat ca s rspund.
Camionagiul ddu napoi i trecu pe lng Chevrolet.
Strigoiul mulumi zeului su protector, arcaul Yi, c-l salvase de la moarte. nc zece
secunde i s-ar fi izbit frontal de camion.
Strigoiul porni nainte cu vitez redus, trgnd cu coada ochiului la turci, care priveau n
jur ncruntai. Toi trei erau speriai i tulburai.
Unde e? ntreb Yusuf, studiind parcarea spaioas n care ajunseser. Unde-i locuina
lui Chang? N-o vd.
n zon nu exista niciun fel de locuin.
Strigoiul verific adresa. Numrul era corect: se aflau la locul indicat. Numai c numai c
era vorba de un mare centru comercial de vnzri cu amnuntul. Aleea pe care cotise
Strigoiul era una dintre ieirile din parcare.
Gan! pufni Strigoiul.
Ce s-a ntmplat? ntreb unul dintre turcii care edeau n spate.
Ce se ntmplase nelese Strigoiul era c Chang nu avusese ncredere n Jimmy Mah. i
dduse efului de tong o adres fictiv. Probabil c vzuse vreo reclam pentru acest loc.
Ridic ochii spre firma uria de deasupra capetelor lor.

ARTICOLE PENTRU LOCUINA DUMNEAVOASTR


Tot ce avei nevoie pentru cas i gradin

Strigoiul chibzui ce avea de fcut. Probabil c cellalt imigrant, Wu, nu fusese la fel de iste.
Apelase la omul lui Mah pentru a-i face rost de o locuin. Strigoiul avea numele acelui om,
aa c puteau da rapid de urma familiei respective.
Vom pune mna pe familia Wu, declar Strigoiul. Pe urm i vom gsi i pe alde Chang.
Naixin.
Toate la timpul lor.

163
- MAIMUA DE PIATR -
Sam Chang nchise telefonul.
Rmase nucit o clip, cu ochii int la emisiunea TV, care prezenta o sufragerie foarte
diferit de cea n care se afla el, precum i o familie mulumit i anost, foarte diferit de a
lui. Arunc o privire spre Mei-Mei, care-l fixa cu o expresie ntrebtoare. Chang cltin din
cap i ea se napoie supus lng feti, lng Po-Yee. Chang se ls pe vine lng tatl su i-i
opti:
Mah e mort.
Mah?
Loaban din Chinatown, cel care ne-a ajutat. Am sunat s ntreb de actele noastre. Prietena
lui mi-a spus c-i mort.
Strigoiul? El l-a ucis?
Cine altul?
Mah tia unde suntem noi? ntreb tatl.
Nu.
Chang nu avusese ncredere n Mah. Ca atare, i dduse adresa unui magazin prezentat n
prospectul gsit la centrul comercial de unde furaser vopseaua i pensulele.
n realitate, familia lui Chang nu se gsea n Queens, ci n Brooklyn, ntr-un cartier numit
Owls Head, chiar lng port. Faptul c aceasta fusese destinaia lor rmsese un secret pentru
toi, n afar de tatl lui.
Btrnul ncuviin din cap i strnse pleoapele de parc l-ar fi sgetat o durere.
Morfin?
Tatl su cltin din cap i rsufl adnc o clip.
Vestea asta despre Mah E o confirmare c Strigoiul ne caut.
Da.
Brusc, lui Chang i veni n minte un gnd nelinititor.
Familia Wu! Strigoiul i poate gsi. Au fcut rost de apartament prin omul lui Mah.
Trebuie s-i previn.
Porni ctre u.
Nu, l opri tatl su. Nu poi salva un om de propria prostie.
Are i el familie. Copii, soie. Nu-i putem lsa s moar.
Chang Jiechi czu pe gnduri cteva momente. n cele din urm zise:
Bine, dar nu te duce tu n persoan. D-i telefon. Sun-o din nou pe femeia aia. Spune-i
s-i transmit un mesaj lui Wu, avertizeaz-l.
Chang ridic receptorul i form un numr. Vorbi din nou cu femeia din biroul lui Mah i o
rug s-i transmit un mesaj lui Wu.
Spune-i c trebuie s se mute imediat de acolo. i el, i familia sunt n mare pericol. Vrei
s-i transmii acest mesaj?
Da, da, rspunse ea, dar era limpede c nu-i revenise din oc, aa c Chang nu avea
nicio garanie c va face aa cum o rugase.
164
- JEFFERY DEAVER -
Tatl lui nchise ochii i se lungi din nou pe canapea. Chang i nveli picioarele cu ptura.
Btrnul avea nevoie de un doctor ct mai curnd.
Attea lucruri de fcut, attea precauii. O clip se simi copleit de sentimentul c totul era
n zadar. Se gndi la amuleta pe care o purta doctorul John Sung: Regele Maimu. n cala
vasului, doctorul i ngduise micului Ronald s se joace cu amuleta i-i povestise despre
Regele Maimu. Una dintre istorisiri relata cum Regele Maimu fusese pedepsit de zei
pentru ndrzneala sa i ngropat sub un munte uria. La fel se simea i Sam Chang
ngropat sub un munte de temeri i incertitudini.
n clipa urmtoare ns, privirea i lunec spre familia lui i povara i deveni mai uoar.
William rdea de ceva ce urmarea la televizor; Chang avu impresia c era pentru prima
oar cnd fiul lui cel mare se simea eliberat de furia i amrciunea care-l mcinaser toat
ziua. Acum rdea privind acea emisiune, cu adevrat binedispus. La fel i Ronald.
Apoi Chang privi ctre soia sa, cu totul absorbit de grija pentru micua Po-Yee. Ce uor i
venea s se ocupe de copii. Chang nu se simea la fel de n largul su cnd era vorba de copii.
ntotdeauna i cntrea cuvintele: oare trebuia s se arate sever ntr-o privin? ngduitor n
alta?
Mei-Mei aez fetia pe genunchi i ncepu s-o legene, fcnd-o s rd.
n China familiile se roag s aib un fiu care s le duc numele mai departe (conform
tradiiei, dac o femeie nu nate un motenitor, acesta poate fi motiv de divor). Desigur,
Chang fusese ncntat la naterea lui William, apoi a lui Ronald, mndru c-i putea asigura
propriul tat de continuarea stirpei Chang. Totui, dezamgirea lui Mei-Mei c nu avea i o
fiic fusese i pentru el o surs de tristee. Astfel, Chang se trezise ntr-o postur stranie
pentru un brbat chinez de vrsta lui, aceea de a spera s aib o fat, n caz c Mei-Mei ar fi
rmas din nou nsrcinat. Ca disident persecutat, care nesocotise legea copilului unic,
partidul nu l-ar fi putut pedepsi suplimentar pentru un copil n plus, aa c Chang era
pregtit s-i druiasc soiei sale o feti.
Numai c ea fusese foarte bolnav n timpul sarcinii cu Ronald i-i trebuiser luni ntregi ca
s-i revin dup natere. Mei-Mei nu mai era tnr, avea o constituie fragil i doctorii o
sftuiser, din motive de sntate, s nu mai aib ali copii. Ea acceptase verdictul cu stoicism,
la fel cum acceptase decizia lui Chang de a veni n ara cea Frumoas fapt ce le spulbera
ansa de a adopta o fat, din pricina statutului de imigrani.
Cu toate acestea, situaia lor grea avea i o latur pozitiv, care compensa dificultile. Zeii,
soarta sau spiritul vreunui strmo le-o druise pe Po-Yee, fiica pe care n-ar fi putut s-o aib
niciodat, restabilind astfel armonia dinluntrul lui Mei-Mei.
Yin-yang, lumin i ntuneric, brbat i femeie, necaz i bucurie.
Lips i druire Chang se ridic i se duse lng fiii si, ca s priveasc mpreun la
televizor. Se mic foarte ncet i foarte tcut, ca i cum cel mai nensemnat gest brusc ar fi
sfrmat aceast fragil atmosfer de linite familial, la fel ca o piatr scpat n apa
neclintit a unui eleteu n zorii zilei.
165
- MAIMUA DE PIATR -

166
- JEFFERY DEAVER -

III
Cartea viilor i a morilor

Mari, de la Ora Cocoului, 6:30 P.M.,


pn miercuri, Ora obolanului, 1 A.M.

n Wei-Chi cei doi juctori care au n fa tabla goal ncep prin a


ocupa poziiile pe care le consider avantajoase. ncet, ncet zonele libere
dispar. Apoi urmeaz ciocnirea ntre masele aflate n conflict; au loc lupte
defensive i ofensive, exact aa cum se ntmpl n realitate.

Jocul Wei-Chi

167
- MAIMUA DE PIATR -

Capitolul 23

Soia lui se simea din ce n ce mai ru.


Era spre sear i de vreo or Wu Qichen edea pe podea, lng saltea, i umezea fruntea
soiei. Fiica lui fiersese cu grij plantele medicinale cumprate de el i amndoi o ajutaser pe
femeia dobort de febr s bea lichidul fierbinte. Luase i pastilele, dar starea ei nu prea s
se amelioreze.
Wu se aplec din nou i-i terse pielea de transpiraie. Oare de ce nu se simea mai bine? se
ntreb el furios. S-l fi nelat cel care-i vnduse plantele medicinale? i, n primul rnd, de ce
era soia lui att de slab? Nu s-ar fi mbolnvit n timpul cltoriei dac ar fi mncat cum
trebuie, dac ar fi dormit mai mult nainte de plecare. Fragil i palid cum era, Yong-Ping ar
fi trebuit s fac un efort i s se ngrijeasc mai bine. Avea nite responsabiliti
Mi-e team, spuse ea. Nu mai tiu ce-i real i ce nu. Totul mi se pare un vis. Capul,
durerea
Femeia ncepu s murmure, apoi tcu.
Deodat Wu i ddu seama c i lui i era team. Pentru prima oar de cnd plecaser din
Fuzhou, acum o via de om, lui Wu Qichen i ncoli n minte gndul c s-ar putea s-o piard.
Sigur, erau multe lucruri pe care nu le nelegea la Yong-Ping. Se cstoriser sub impulsul
momentului, fr s tie mare lucru unul despre cellalt. Ea era cu toane i uneori i arta
soului mai puin respect dect ar fi ngduit, de pild, tatl lui. Dar era o mam bun pentru
copiii lor, gtea bine, se purta frumos cu prinii lui, era priceput la pat. n plus, era
ntotdeauna gata s se aeze i s-l asculte n tcere s-l ia n serios. Nu existau prea muli
dispui s fac asta.
Brbatul cel slab ridic privirea i-l vzu n prag pe fiul lor. Lang avea ochii larg deschii i
se vedea limpede c plnsese.
Du-te napoi i uit-te la televizor, l ndemn Wu.
Dar biatul nu se clinti din loc. O privea int pe mama lui. Wu se ridic n picioare.
Chin-Mei! se rsti el. Vino aici!
ntr-o clipa fata se ivi n prag.
Da, tat.
Adu-mi cteva haine noi de-ale mamei tale.
Fata dispru i se ntoarse cteva momente mai trziu cu o pereche de pantaloni albatri
elastici i un tricou. Se apucar mpreun s-o mbrace pe Yong-Ping. Chin-Mei aduse o crp
curat i terse fruntea mamei ei.
Wu se duse la magazinul de electronice de lng locuina lor. l ntreb pe vnztor unde se
gsea cel mai apropiat spital. Omul i spuse c exista o clinic, nu prea departe, i not adresa
n englez, aa cum l rugase Wu. Chinezul decisese s cheltuiasc bani pe un taxi ca s-i

168
- JEFFERY DEAVER -
transporte soia la spital, aa c avea nevoie de adres, ca s i-o dea oferului, ntruct el
vorbea englezete foarte prost. Cnd se napoie acas, i spuse fiicei sale:
Ne ntoarcem repede. Ascult-m cu atenie. S nu deschizi ua la nimeni. nelegi?
Da, tat.
Tu i fratele tu vei rmne aici. S nu plecai de acas sub niciun motiv.
Ea ncuviin din cap.
Dup ce plecm noi, s ncui ua i s pui lanul.
Wu deschise ua, i ddu braul soiei sale, ca s-o sprijine, i iei din apartament. Rmase pe
loc pn auzi ua ncuindu-se, apoi zngnitul lanului. Pornir amndoi pe Canal Street, o
strad att de plin de oameni, de ocazii, de bani numai c, pentru moment, nimic din toate
acestea nu mai avea nicio valoare pentru chinezul cel mrunel i speriat.

Ia uitai! exclam surprins Strigoiul, dnd colul i intrnd cu automobilul Blazer pe


Canal Street, lng Mulberry, Chinatown. Soii Wu!
Dar pn cnd el i turcii ajunser s-i pun mtile i s coboare din main, Wu i ajut
soia s urce ntr-un taxi. Sui i el, apoi taxiul demar. Curnd maina cea galben se pierdu n
traficul de pe Canal Street, aglomerat la acea or de vrf.
Strigoiul reintr la rndul lui n trafic i parc ntr-un spaiu aflat exact peste drum de
apartamentul a crui adres i cheie de la intrare tocmai le primise de la omul lui Mah cu o
jumtate de or n urm adic nainte de a-l mpuca.
Unde crezi c s-au dus? l ntreb pe Strigoi unul dintre turci.
Habar n-am. Nevast-sa prea bolnav. Ai vzut cum mergea. Poate s-au dus la doctor.
Strigoiul scrut cu atenie strada. Msura distanele i remarc n primul rnd numrul
magazinelor de bijuterii aflate la intersecia dintre Mulberry i Canal. Era o versiune n
miniatur a cartierului diamantelor din Midtown. Constatarea l tulbur pe Strigoi. Asta
nsemna c pe strzi erau zeci de paznici narmai dac lichidau familia Wu nainte de
nchiderea magazinelor, era posibil ca vreunul dintre paznici s aud focurile de arm i s
dea fuga la locul de unde rsunaser mpucturile. Chiar i dup nchiderea magazinelor, tot
existau riscuri: se vedeau zeci de camere video care supravegheau trotuarele. n locul n care
se aflau acum nu puteau fi vzui, dar dac se apropiau de locuina familiei Wu, intrau n raza
de aciune a camerelor. Trebuia s se mite repede i s poarte mti.
Uite cum trebuie s procedm, zise Strigoiul, vorbind rar n englez. M ascultai?
Toi trei turcii i ndreptar atenia spre el.

Dup plecarea prinilor, Wu Chin-Mei fcu ceai pentru fratele ei i-i oferi o chifl de ceai i
nite orez. i aminti n ce situaie penibil o pusese tatl ei fa de tnrul cel artos de la
bcnie, atunci cnd se trguise pentru alimentele cumprate n acea diminea, dup ce
sosiser n Chinatown.
i totul pentru a economisi civa yuani dai pe chifle de ceai i tiei!
169
- MAIMUA DE PIATR -
l aez pe micul Lang, n vrst de opt ani, n faa televizorului, cu mncarea alturi, apoi
se duse n dormitor s schimbe cearafurile mbcsite de sudoare de pe patul n care zcuse
mama ei.
Se uit n oglind i-i studie nfiarea. Imaginea din oglind i fcu plcere: pr lung i
negru, buze pline, ochi ptrunztori.
Mai mult lume remarcase c semna cu actria Lucy Liu, iar Chin-Mei constat c era
adevrat. Ei bine, va semna i mai mult dup ce va slbi cteva kilograme i, bineneles,
dup ce-i va opera nasul. Nemaivorbind de hainele astea caraghioase! Salopet vernil ce
dezgusttor! Pentru Chin-Mei hainele erau importante. Att ea, ct i prietenele ei vizionau cu
sufletul la gur transmisiunile paradelor de mod din Beijing, Hong Kong i Singapore, pe
fotomodelele nalte care peau pe podium, legnndu-i oldurile. Fetele, n vrst de
treisprezece i paisprezece ani, i organizau propriile parade de mod, mergnd de-a lungul
unui podium improvizat i ascunzndu-se n spatele unor paravane, ca s-i schimbe hainele.
Odat, nainte ca partidul s porneasc represaliile mpotriva tatlui ei, fiindc nu-i inea
gura, ntreaga familie cltorise la Xiamen, la sud de Fuzhou. Era un orel ncnttor, un
punct turistic care atrgea numeroi vizitatori din Taiwan i din Occident. La o tutungerie n
care tatl ei intrase s-i cumpere igri, Chin-Mei rmsese nucit n faa celor peste treizeci
de reviste de mod de pe rafturi. Zbovise n magazin jumtate de or, n timp ce familia avea
treburi prin mprejurimi, iar mama ei l dusese pe Lang n parc. Rsfoise toate revistele.
Majoritatea erau occidentale, dar multe erau publicate la Beijing sau n alte orae din Zonele
Libere de pe coast i prezentau cele mai recente creaii ale designerilor chinezi, la fel de
elegante ca i cele din Milano sau Paris.
Adolescenta Chin-Mei i propusese s studieze moda la Beijing i s devin ea nsi o
celebr creatoare de mod poate dup un an sau doi de modelling.
Acum ns tatl ei i distrusese acest vis.
Se trnti pe pat i-i nclet degetele pe materialul ieftin al treningului de duzin, trgnd
cu furie de el, de parc ar fi vrut s-l sfie.
Ce avea s se aleag acum de viaa ei?
Va munci ntr-o fabric, nsilnd haine de proast calitate, ca acelea de pe ea. Va ctiga
dou sute de yuani pe lun, pe care-i va da prinilor ei amri. Poate c aa avea s-i
petreac tot restul vieii.
Asta va fi cariera ei n lumea modei. Sclavie Era
O btaie puternic n u i curm irul gndurilor.
Icni speriat i se ridic repede n picioare. i veni brusc n minte imaginea Strigoiului n
barc, innd n mn un pistol. Apoi pocniturile nfundate, pe msur ce contrabandistul
mpuca oamenii gata s se nece. Se duse repede n sufragerie i ddu televizorul mai ncet.
Lang o privi ncruntat, dar ea i duse un deget la buze, fcndu-i semn s tac.
Domnu Wu? se auzi o voce de femeie. Suntei acas, domnu Wu? Am un mesaj de la
domnu Chang.
170
- JEFFERY DEAVER -
Fata i aminti de Chang, brbatul care-i salvase din cala vasului i care adusese barca la
rm. i plcuse de acest om. i plcuse i de fiul lui, cel care avea un nume occidental,
William. Era un tnr sobru, suplu i frumos. Artos, dar periculos: oricnd putea cdea n
plasa triadelor.
E important, continu femeia. Dac suntei acas, deschidei. V rog. Domnul Chang a
spus c suntei n pericol. Eu am lucrat pentru domnul Mah. El e mort. Suntei i
dumneavoastr n primejdie. Trebuie s cutai o alt locuin. Eu v pot ajuta s gsii una.
M auzii?
Chin-Mei nu reuea s-i scoat din minte pocniturile pistolului. Nici pe acel om
nfricotor, care trgea n ei. Nici explozia de pe vas, nici valurile.
Oare trebuia s plece cu femeia aceasta? se ntreb Chin-Mei.
V rog
Btile n u devenir i mai insistente.
n clipa urmtoare i aminti ordinul tatlui ei de a rmne n cas i de a nu deschide ua
nimnui. Orict de suprat ar fi fost, orict de convins c tatl ei greea din multe puncte de
vedere, totui nu putea s-i ias din cuvnt.
Va rmne ncuiat n cas, n linite deplin i nu va deschide nimnui. Cnd se vor
napoia prinii ei, le va comunica tot ce auzise.
Probabil c femeia plecase, pentru c btile din u ncetaser. Chin-Mei mri din nou
volumul sunetului la televizor i-i pregti o ceac de ceai.
Se aez pentru cteva minute, studiind mbrcmintea actrielor dintr-un serial american.
Deodat auzit clinchetul unei chei care se rsucea n broasc.
Oare se i ntorsese tatl ei? Sri n picioare, ntrebndu-se ce se petrecea cu mama ei. Oare
acum se simea mai bine? Fusese nevoit s rmn n spital?
Ajunse lng u i apuc s spun Tat iar n secunda urmtoare ua se deschise
brusc i n camer ddu buzna un brbat mic de statur i negricios la fa, care trnti ua n
urma lui, aintind un pistol asupra fetei.
Chin-Mei ip i vru s fug spre Lang, dar omul fcu un pas nainte i o prinse de mijloc,
trntind-o la podea. l nfc de guler pe fratele ei, care plngea n hohote i-l tr prin
camer pn la baie, mbrncindu-l nuntru.
Tu stai acolo i ii gura, obrznictur! mri el ntr-o englez stricat, nchiznd ua.
Fata i ncruci braele la piept i se tr ct mai departe de el, privind int cheia.
Cum de unde o ai? bigui ea, temndu-se c omul acela i ucisese prinii i le luase
cheia.
Cum era limpede c el nu nelegea chineza, fata repet ntrebarea n englezete.
Gura! Dac mai ipi, omor la tine. Scoase din buzunar un celular i tast un numr. Eu
intrat. Copii acas.

171
- MAIMUA DE PIATR -
Brbatul un ins negricios, cu trsturi arabe, probabil originar din vestul Chinei ascult
vocea din receptor, dnd din cap i msurnd-o pe Chin-Mei din cap pn n picioare, apoi
rnji dispreuitor.
Nu tiu, aptepe, optpe destul de drgu neles.
ncheie convorbirea.
Mai nti, zise el n englez, ceva mncare.
O nfc de pr pe fata care plngea cu sughiuri i o tr n buctrie.
Ce ai mncare aici?
Dar n mintea ei reveneau iar i iar numai acele patru cuvinte: Mai nti, ceva mncare
mai nti, ceva mncare
i apoi?
Wu Chin-Mei ncepu s plng.

La locuina lui Lincoln Rhyme, cenuie i mohort n ntunericul lsat devreme din
pricina furtunii, cazul nu progresa deloc.
Sachs edea prin preajm, sorbind linitit ceaiul acela cu miros dezgusttor, fapt care pe
Rhyme l scotea din srite, fr un motiv anume.
Fred Dellray se ntorsese i umbla de colo-colo prin ncpere, strivind ntre degete igara
neaprins, la fel de indispus ca toi ceilali.
N-am fost prea ncntat atunci i nu-s nici acu. Nu. Sunt. ncntat.
Se referea la ceea ce-i fusese prezentat ca fiind probleme de alocare a personalului din
cadrul FBI, care amna decizia de a repartiza mai muli ageni pentru echipa GHOSTKTLL.
Dac v vine-a crede, chiar aa mi-au zis: PAP 22, exclam dispreuitor lunganul. Da, da.
E o situaie PAP. Isus i iubete mama, murmur el, dnd ochii peste cap.
Presupunerea lui Dellray era c nimeni de la Departamentul de Justiie nu considera
contrabanda cu persoane o infraciune cu adevrat interesant, ca atare nu merita s-i pierzi
timpul cu ea. n realitate, n pofida ordinului executiv din anii 1990, prin care se schimbase
jurisdicia, FBI nu avea la fel de mult experien ca INS. Dellray ncercase s explice
adjunctului nsrcinat cu problema respectiv c traficantul de care se ocupau era un uciga n
serie. Reacia la aceasta precizare fusese la fel de rezervat. Asta nsemna un rspuns gen
SODA, precizase Dellray.
Adic? ntrebase Rhyme.
Adic S se Ocupe Dracu Altcineva. Bine, chestia asta din urm e de la mine, dar ai
neles ce vreau s zic, mai spuse agentul, adugnd posomort c nici echipa SPEC-TAC nu-
i micase nc fundul din Quantico.
Iar ei bteau pasul pe loc cu probele culese de la cele dou scene ale crimei.

22 Prescurtare pentru probleme de alocare a personalului (n.tr.).


172
- JEFFERY DEAVER -
OK, deci cum rmne cu Honda furat lng plaj? ntreb rstit Rhyme. Doar e
nregistrat. N-o caut nimeni prin provincie? Vreau s spun c datele au fost introduse n
sistemul de localizare urgent a vehiculelor.
mi pare ru, Linc, rspunse Sellitto, dup ce verific la sediul central. Nu au nimic.
mipareruLincnimic
Ce mama dracului, i fusese mai uor s gseasc un vas ntr-un port rusesc dect zece
oameni n propria ograd.
Sosi i raportul criminalistic preliminar referitor la locul n care fusese ucis Mah. Thom
ridic datele n dreptul ochilor lui Rhyme i-i ntoarse paginile. Nu exista nimic care s
sugereze c n spatele acestui omor s-a fi aflat Strigoiul. Niciun fel de probe care s-l
asocieze termenul din criminalistic pentru a lega pe Strigoi cu scena crimei. Nu
existau probe balistice lui Mah i se tiase gtul iar pe covoarele din birou i de pe
coridoare nu se gsise nicio urm de pai. Specialitii prelevaser sute de amprente latente i
aproape patruzeci de posibile urme, dar analiza lor avea s dureze ore ntregi.
Toate celelalte probe trimise la AFIS amprentele digitale culese de Sachs la precedentele
scene ale crimei dduser rezultate negative, cu excepia amprentelor lui Jerry Tang, dar
bineneles c identitatea lui ncetase s mai fie o problem.
Vreau s beau ceva, ceru Rhyme, descurajat. E ora de cocktail. Pe dracu, e trecut de ora
de cocktail.
Doamna doctor Weaver a spus c nu ai voie niciun strop de alcool nainte de operaie, i
atrase atenia Thom.
Doamna doctor mi-a spus s evit alcoolul, Thom. Sunt absolut sigur c aa s-a exprimat:
s evit. S evii nu nseamn s te abii.
N-am de gnd s m contrazic cu tine pe ce scrie n dicionarul Webster, Lincoln. Fr
butur.
Operaia e programat abia sptmna viitoare. D-mi dracului ceva de but.
Asistentul rmase nenduplecat.
Ai muncit prea mult la cazul sta. i-a crescut tensiunea i ai un program epuizant.
Hai s facem un compromis. Doar un phrel.
Asta nu nseamn compromis. Asta nseamn c eu pierd i tu ctigi. N-ai dect s bei
dup operaie.
Thom se fcu nevzut n buctrie.
Rhyme nchise ochii i se rezem furios cu capul de sptar. Admind, ntr-un moment de
fantezie absurd, c operaia ar fi reuit s-i restabileasc nervii care acionau ntregul bra,
Rhyme nu spusese nimnui nici mcar Ameliei Sachs c, dei era exclus s mai mearg
vreodat, el tot spera uneori c intervenia chirurgical i va permite mcar s mnuiasc
obiecte. i nchipui acum c nfca sticla de Macallan i c trgea o duc direct din sticl.
Aproape c-i simea degetele strngndu-se n jurul gtului rotund i rece.

173
- MAIMUA DE PIATR -
Un clinchet undeva pe masa de lng el l fcu s clipeasc. Aroma neptoare de fum,
aroma de whisky, se rspndi n aer, invadndu-i nrile. Deschise ochii. Sachs pusese un
phrel de scotch pe braul scaunului cu rotile.
Nu-i chiar plin, bombni criminalistul.
Dar amndoi tiau c ceea ce voia de fapt s spun Rhyme era cuvntul mulumesc.
n loc de rspuns, ea i fcu cu ochiul.
Rhyme sorbi prin pai o nghiitur zdravn, simind cum butura i ardea buzele i gtul.
Sorbi nc o nghiitur.
i plcea butura, totui i ddu seama c nu-l ajuta prea mult s ndeprteze sentimentul
de nerbdare i de frustrare pricinuit de progresul mult prea lent al cazului. Privirea i se opri
pe tabla alb. Ceva i atrase atenia.
Sachs! o chem el. Sachs!
Da?
Am nevoie de un numr de telefon. Repede!

Strigoiul i inea eava pistolului Model 51 lipit de obraz.


Metalul fierbinte, mirosind dulceag a vaselin, i ddea un sentiment de siguran. E drept,
i dorea o arm nou, mai mare i mai bun ca Uzi i ca Beretta pe care le pierduse pe
Dragon. Dar pistolul din mna lui era o arm norocoas, o avea de ani de zile. O considera
norocoas datorit modului n care intrase n posesia ei: undeva lng Taipei, cnd se dusese
s se roage la un templu. Cineva informase poliia despre prezena lui acolo i fusese oprit de
doi poliiti n momentul n care coborse treptele. Unul din poliiti ovise s foloseasc
arma ntr-un templu budist i, tulburat, scpase acest pistol n iarb. Strigoiul l nfcase, i
mpucase mortal pe cei doi tineri poliiti i reuise s fug.
ncepnd din ziua aceea, pistolul fusese amuleta lui norocoas, un dar de la protectorul lui,
zeul arca Yi.
Trecuse aproape o or de cnd Kashgari intrase n apartament, ca s se asigure c cei doi
copii ai familiei Wu vor sta cumini. Pe partea aceasta a Canal Street magazinele se
nchiseser. Strigoiul era convins c plecaser i paznicii narmai, iar trotuarele erau n mare
msur pustii. S terminm o dat, i zise el i se ntinse. Se sturase s mai atepte. La fel
i Yusuf, i cellalt turc. Amndoi se plngeau c le era foame, dar Strigoiul bnuia c unele
restaurante i magazine fast-food din jur aveau camere video, i nu avea de gnd s rite ca el
sau acoliii lui s apar pe vreo nregistrare, pentru un motiv att de ridicol ca mncarea. Vor
trebui s
Ia privii! murmur el.
La colul cvartalului vzu dou persoane cobornd dintr-un taxi, cu brbia n piept, cu un
aer nelinitit. Erau soii Wu. Strigoiul i recunoscu uor dup mbrcmintea ieftin. Cei doi
pltir oferului i intrar ntr-o farmacie din col, soul sprijinindu-i soia cu braul pe dup

174
- JEFFERY DEAVER -
mijloc. Femeia avea braul pus n ghips sau nfurat ntr-un bandaj gros. Wu ducea n mn o
saco cu cumprturi.
Pregtii mtile. Verificai-v armele.
Cei doi turci se supuser ordinului.
Cinci minute mai trziu, soii Wu ieir din farmacie. Mergeau ct puteau de repede, dat
fiind starea femeii. Strigoiul se ntoarse spre Hajip:
Tu rmi n main. Las motorul pornit. Eu i cu el fcu semn din cap ctre Yusuf
vom urca n urma soilor Wu. i vom mbrnci n apartament i vom nchide ua n urma
noastr. Vom folosi pernele drept amortizoare. Vreau s lum fata cu noi. O s-o pstrm un
timp.
tia c Yindao i va ierta aceasta dovad de infidelitate.
Cei doi Wu ajunser la cinci metri de intrare. Peau grbii, cu capul n piept, fr s
observe c zeii morii pluteau att de aproape.
Strigoiul se scotoci dup celular i-l sun pe turcul din apartament.
Da? rspunse Kashgari.
Soii Wu au ajuns aproape n faa casei. Unde sunt copiii?
Biatul e n baie. Fata e cu mine.
Cum intr pe alee, pornim n urma lor.
nchise complet telefonul, ca nu cumva s sune n momentul cel mai nepotrivit. Strigoiul i
Yusuf i puser mtile pe fa i coborr din main. Cellalt turc se aez pe locul
oferului.
Soii Wu se apropiau de u.
Strigoiul cobor de pe trotuar i porni direct spre victime.
Teme-te i vei putea fi curajos.

GHOSTKILL

Easton, Long Island, Scena crimei

Doi imigrani ucii pe plaj; mpucai n spate.


Un imigrant rnit doctor John Sung.
Bangshou (mna dreapt) la bord; identitate necunoscut.
Identificat n cadavrul unui necat descoperit n apropierea locului n care s-a scufundat
Dragonul.
Zece imigrani reuesc s fug; apte aduli (unul n vrst, o femeie rnit), doi copii, un bebelu.
Fur un microbuz aparinnd unei biserici.
Mostre de snge trimise la laborator pentru expertiza ADN.
Femeia rnit are grupa AB negativ. S-au cerut mai multe date despre sngele ei.

175
- MAIMUA DE PIATR -
Vehiculul care-l atepta pe Strigoi pe plaj a plecat fr el. Se presupune c Strigoiul a tras un foc
de arm spre vehicul. S-a cerut identificarea mrcii i a modelului mainii, pe baza urmelor de
anvelope i a distanei dintre roile din fa i cele din spate.
Vehiculul e un BMW X5.
ofer: Jerry Tang
Nu a fost localizat niciun vehicul care s-i fi ateptat pe imigrani.
Telefon celular, probabil aparinnd Strigoiului, trimis pentru analiz la FBI.
Telefon prin satelit, setat pentru a nu fi localizate apelurile. Sistemul de stat din China a fost
spart n acest scop.
Arma Strigoiului este un pistol calibrul 7,62 mm. Cartue neobinuite.
Pistol automat chinezesc Model 51.
Se spune c Strigoiul are pe statul lui de plat persoane din guvern.
Strigoiul a furat o Honda roie pentru a fugi cu ea. A fost trimis o cerere de localizare a
vehiculului.
Nu s-a descoperit nimic n legtur cu maina Honda
Trei cadavre au fost recuperate din ocean: doi oameni mpucai, unul necat. Fotografiile au fost
trimise la Rhyme i la poliia chinez.
Unul dintre necai a fost identificat ca fiind Victor Au, bangshou al Strigoiului
Amprentele au fost trimise la AFIS.
Niciun set de amprente nu este luat n eviden, dar degetele lui Sam Chang prezint nite
urme neobinuite (rni, urme de frnghie?)
Profilurile imigranilor: Sam Chang i Wu Qichen, mpreun cu familiile, John Sung, bebeluul
femeii care s-a necat, un brbat neidentificat i o femeie (ucii pe plaj).

Microbuzul furat, Chinatown

Camuflat de ctre imigrani cu emblema magazinului Articole pentru Locuina Dumneavoastr.


Petele de snge sugereaz c femeia rnit are leziuni la nivelul minii, braului sau umrului.
Mostrele de snge au fost trimise la laborator pentru expertiza ADN.
Femeia rnit are grupa AB negativ. S-au cerut mai multe date despre sngele ei.
Amprentele au fost trimise la AFIS.
Niciun set de amprente nu este luat n eviden.

Uciderea lui Jerry Tang

Patru brbai au spart ua, l-au torturat i apoi l-au ucis.


Dou tuburi de cartue aparinnd unui pistol Model 51. Tang a fost mpucat n cap de dou
ori.
ncperea distrus cu slbticie.
Cteva amprente digitale.
Singurele amprente identificate aparin lui Tang.

176
- JEFFERY DEAVER -
Cei trei complici poart la pantofi numere mai mici dect Strigoiul, probabil sunt i mai mici de
statur.
Urmele sugereaz c ascunztoarea Strigoiului se afl probabil n centru, zona Battery Park City.
Se presupune c cei trei complici aparin unei minoriti etnice chineze. Se fac investigaii n acest
sens.

177
- MAIMUA DE PIATR -

Capitolul 24

Soii Wu ajunser n faa uii. Cei doi copiii erau n apartament.


Strigoiul i Yusuf, cu mtile trase pe fa i armele inute pe lng corp, parcurser grbii
Canal Street. Strigoiul simea cum i pulsa sngele n vene, aa cum se ntmpla ntotdeauna
cnd se pregtea s ia viaa cuiva. Minile i tremurau uor, dar tremurul avea s nceteze n
clipa n care avea s ainteasc arma asupra victimei.
Se gndi din nou la fata lui Wu. aptepe, optpe destul de drgu. Ei bine, el o s
n aceeai clip, un pocnet rsuntor strni ecouri pe ntreaga strad i un glon se nfipse
n maina parcat chiar n spatele Strigoiului, declannd alarma.
Isuse, strig o voce de brbat. Cine a tras?
Strigoiul i Yusuf ncremenir pe loc i se lsar pe vine. Amndoi ridicar armele,
scrutnd atent strada, s vad cine-i atacase.
La dracu! se auzi o alt voce. Nu mai tragei!
Apoi o a treia:
Care mama dracului
Soii Wu se oprir i se ghemuir la pmnt.
Pe Strigoi l cuprinse ameeala. Se ag de braul lui Yusuf. Un glas de brbat vorbi prin
megafon:
Kwan Ang! Rmi pe loc! Suntem Serviciul de Imigrare al Statelor Unite!
Urm imediat un al doilea glon, dup toate probabilitile tras de brbatul care strigase, i
geamul unui automobil parcat n apropiere explod ntr-o puzderie de cioburi.
Cu inima nc btnd nebunete din pricina ocului, contrabandistul se trase napoi, cu
arma lui norocoas ridicat n aer, n cutarea unei inte. INS era aici? Dar cum?
E o capcan, uier el furios ctre Yusuf. napoi la main!
Pe Canal Street se dezlnui haosul. Alte strigte, trectori i negustori din magazine
ghemuii la pmnt. Ceva mai departe de cvartal se deschiser portierele a dou microbuze
albe i dinuntru srir brbai i femei n uniforme negre i cu arme n mini.
Dar asta ce mai era? i soii Wu i scoteau armele! Brbatul trase un pistol automat din
sacoa de plastic pe care o inea n mn. Soia scotea i ea un pistol din buzunarul
treningului n clipa aceea Strigoiul i ddu seama c cei doi nu era soii Wu, ci doar
momeala: poliiti sau ageni americani de origine chinez, mbrcai cu hainele soilor Wu.
Cumva poliia i gsise pe cei doi i trimisese poliiti n locul lor, ca s-l ademeneasc pe
Strigoi afar din ascunztoare.
Jos armele! strig brbatul care se dduse drept Wu.
Strigoiul trase la ntmplare cinci, ase focuri de arm, pentru a-i obliga pe poliiti s
rmn ghemuii la pmnt i s semene panic. Trase n vitrina unui magazin de bijuterii i o
nou alarm se adaug zgomotelor de pe strad, sporind vacarmul.
178
- JEFFERY DEAVER -
Turcul de pe locul oferului deschise portiera i ncepu s trag asupra celor dou
microbuze albe. Poliitii se mprtiar pe Canal Street, cutnd s se ascund, dar cu ochii
dup inte.
Strigoiul se ghemui n spatele mainii lor 4x4.
Cine a tras? auzi el. Ajutoarele nu i-au ocupat nc poziiile Ce dracu s-a ntmplat?
Atenie la trectori, pentru numele lui Dumnezeu!
Chiar n faa locuinei familiei Wu, un ofer speriat acceler ca s ias din btaia gloanelor.
Strigoiul trase dou focuri spre locul din fa. Geamul portierei se pulveriz i maina derap,
izbindu-se cu zgomot asurzitor de un ir de vehicule parcate.
Kwan Ang! rsun o voce metalic dintr-un megafon de mn sau montat pe vreun
vehicul. Suntem de la FBI. Arunc
Strigoiul l fcu pe agent s amueasc, trgnd alte dou focuri n direcia lui, apoi sri n
automobilul Blazer. Uigurii urcar n spate.
Kashgari! A rmas nuntru! strig Yusuf, artnd din cap spre apartamentul lui Wu,
unde atepta al treilea turc.
E mort sau arestat, se rsti Strigoiul. Ai priceput? Nu mai ateptm.
Yusuf ncuviin din cap. Dar n clipa n care Strigoiul rsucea cheia n contact, pornind
motorul, turcul vzu un poliist ieind dintre maini i fcnd semn trectorilor s se ntoarc
din drum i s se adposteasc. Poliistul ridic pistolul, aintindu-l spre parbrizul
automobilului 4x4.
Jos! url Strigoiul, n timp ce poliistul trgea foc dup foc.
Toi trei se aplecar, ateptndu-se ca parbrizul s se fac ndri.
Dar nu auzir dect zgomote metalice repetate, de la gloanele care izbeau partea din fa a
mainii. Opt sau nou la rnd. n cele din urm, rsun un zngnit puternic i lamele
ventilatorului se ndoir, nfigndu-se n diverse pri ale motorului, care scrni asurzitor, n
timp ce din radiatorul perforat ncepur s ias nori de aburi. Motorul se opri.
Jos din main! ordon Strigoiul, srind afar i trgnd mai multe focuri de arm n
direcia poliistului, ca s-l oblige s se ascund n spatele unui ir de maini.
Cei trei brbai se ghemuir pe trotuar. Urmar cteva clipe de tcere. Poliia i agenii FBI
ncetaser focul, probabil ateptnd sosirea unor fore suplimentare: n acel moment, mai
multe maini de intervenie goneau spre ei pe Canal Street, cu girofarurile puse n funciune.
Aruncai armele i ridicai-v n picioare! strig din nou vocea metalic prin megafon.
Kwan, arunc arma!
Renunm? ntreb Hajip, cu ochii mrii de spaim.
Strigoiul nu-l lu n seam i-i terse palma transpirat pe pantaloni, apoi vr un nou
ncrctor n arma Model 51. Arunc o privire n spate.
Pe aici!
Se ridic i trase de cteva ori n direcia poliitilor, apoi o lu la fug spre piaa de pete
din spatele lor. Mai muli negustori i vnztori se ascundeau dup lzi cu pete i ipari,
179
- MAIMUA DE PIATR -
dup navete cu alimente sau lzi frigorifice. Strigoiul i cei doi turci alergar spre aleea din
spate, unde vzur un btrn stnd lng un camion de marf. La vederea armelor i mtilor,
btrnul czu n genunchi, ridicnd braele.
Nu-mi facei niciun ru! ncepu el s se tnguie. V rog! Am familie
Glasul i se topi ntr-un plns cu sughiuri.
Suii! le ordona Strigoiul celor doi turci.
Acetia srir n camion. Contrabandistul privi n spate prin portiera deschis i vzu
civa poliiti care se apropiau de magazin, cu mare bgare de seam. Se ntoarse i trase
cteva focuri de arm n direcia lor. Poliitii se mprtiar, cutnd s se adposteasc.
Strigoiul se ntoarse brusc i nmrmuri. Btrnul nfcase un cuit lung de curat pete i
fcuse un pas spre el. Acum se opri pe loc, clipind speriat. Strigoiul ndrept pistolul spre
fruntea ptat de btrnee. Cuitul i czu la picioare, pe dalele de piatr. Btrnul nchise
ochii.

Cinci minute mai trziu Amelia Sachs sosi la faa locului. Alerg spre apartamentul familiei
Wu, cu pistolul n mn.
Ce s-a ntmplat? strig ea unui poliist care sttea lng o main cu urme de gloane.
nc ocat, tnrul poliist se mulumi s-o priveasc, lipsit de orice reacie.
Ea merse mai departe pe strad i-l gsi pe Fred Dellray aplecat peste un poliist mpucat
n bra i apsndu-i pe ran un bandaj improvizat. Infirmierii se apropiar n grab i
ncepur s se ocupe de rnit.
Dellray era furios.
E de ru, Amelia. Ct pe ce s-l prindem. Aproape pusesem gheara pe el.
Unde e? ntreb ea, vrnd pistolul Glock n toc.
A furat un camion de marf din piaa de pete de peste drum. Toi poliitii din ora sunt
pe urmele lui.
Sachs nchise ochii, descurajat. Toate deduciile strlucite ale lui Rhyme i eforturile
supraomeneti de a aduna n timp util o echip de intervenie se duseser pe apa smbetei.
Ceea ce Rhyme, frustrat de lipsa probelor, observase pe tabl era referirea la sngele
imigrantei rnite. Numrul de telefon cutat de Sachs fusese cel de la cabinetul medical. i
cum laboratorul nu sunase ca s comunice rezultatele analizelor, Rhyme insistase pe lng
patologul criminalist s efectueze rapid testul de snge.
Doctorul descoperise cteva elemente utile: prezena unor fragmente de mduv n snge,
indicnd o fractur grav; apoi o infecie, sugernd o tietur adnc sau o julitur; n sfrit,
prezena unei bacterii, Coxiella burnetii, care provoca Febra Q, o boal zoonotic, transmis de
la animal la om. Bacteriile se luau adesea din locuri unde erau inute mult vreme animale, de
pild arcurile din porturi sau calele vapoarelor.
Aadar, imigranta era foarte grav bolnav.
Iar Rhyme socotise c i acest detaliu le putea fi de folos.
180
- JEFFERY DEAVER -
Povestete-mi despre Febra Q, l rugase el pe patolog.
Astfel aflase c, dei nu era molipsitoare, nici letal, boala putea prezenta simptome grave.
Dureri de cap, frisoane, febr, posibile disfuncii ale ficatului.
E o boala rar?
Prin prile noastre, da. Foarte rar.
Excelent! exclamase Rhyme, entuziasmat de vestea primit.
Imediat le ordonase lui Sellitto i Deng s organizeze o echip de cutare cu oameni de la
sediul central Police Plaza No. 1, n centru i de la Secia 5.
Echipa se apucase s telefoneze la toate seciile de urgen ale clinicilor din Chinatown,
Manhattan, precum i la cea din Flushing, Queens, ca s vad dac fusese internat vreo
pacient de etnie chinez, suferind de Febra Q i avnd un bra fracturat, cu infecie acut.
Dup numai zece minute primiser un telefon de la unul dintre poliitii care recepionau
apeluri la sediul central. Li se comunicase c un chinez tocmai i adusese soia la secia de
urgen a unei clinici din Chinatown. Profilul femeii se potrivea perfect: Febr Q acut i
fracturi multiple. Numele ei era Yong-Ping. Femeia fusese internat, iar soul ei se gsea la
spital.
Poliitii de la Secia 5 porniser n grab spre spital, mpreun cu Sachs i Deng, ca s-i
interogheze. Soii Wu, extrem de tulburai n urma arestrii, destinuiser poliiei unde
locuiau i c cei doi copii ai lor se gseau nc n apartament. Pe urm Rhyme telefonase
Ameliei s-i spun c tocmai primise rezultatele AFIS n legtur cu uciderea lui Jimmy Mah:
o parte dintre amprente se potriveau cu cele gsite la precedentele scene ale crimei din cazul
GHOSTKILL: ntr-adevr, contrabandistul fusese cel care comisese crima. Wu explicase c
obinuse apartamentul prin intermediul omului lui Mah, iar Rhyme i Sachs i dduser
seama c Strigoiul aflase unde locuia familia Wu i c probabil tocmai pornise ctre ei, cu
gnd s-i lichideze.
Cum echipa special SPEC-TAC nc nu fusese constituit pentru a da o mn de ajutor la
acest caz, Dellray, Sellitto i Peabody formaser o echip de capturare comun, alctuit din
propriii oameni, la care se adugaser doi poliiti americani de origine chinez de la Secia 5,
care se dduser drept soii Wu.
Dar iat c, din pricina unui foc de arm tras nainte de vreme, toate eforturile lor fuseser
zadarnice.
Mai tii i altceva de furgoneta pescriei? se rsti Dellray la un alt poliist. Cum se face
c n-a vzut-o nimeni? Doar are pe-o parte numele blestematei leia de pescrii, scris cu litere
mari i urte!
Poliistul lu legtura prin radio.
Nimic, domnule, raport el dup cteva momente. Vehiculul n-a fost semnalat nici pe
osea, nici ca fiind abandonat.
Dellray rsucea ntre degete nodul cravatei negru cu purpuriu, abia vizibil pe sub vesta
antiglon.
181
- MAIMUA DE PIATR -
Ceva. Nu-i. n. Regul.
Ce vrei s spui, Fred? ntreb Sachs.
Dar poliistul nu-i rspunse. Privi peste umr ctre pescrie, apoi porni n direcia
magazinului. Sachs l urm. n faa pescriei se vedeau trei chinezi probabil vnztori,
presupuse Sachs stnd n picioare lng o lad mare cu ghea, n timp ce doi poliiti
NYPD le puneau ntrebri.
Dellray i studie pe rnd pe cei trei vnztori i privirea i se opri asupra unuia mai n
vrst, care ls imediat ochii n jos, spre patul de ghea pe care odihneau vreo zece,
dousprezece pltici.
Dellray art cu degetul spre chinezul mai vrstnic.
El v-a zis c Strigoiul a furat furgoneta, nu-i aa?
Da, domnule Dellray, rspunse unul dintre poliiti.
Ei bine, v-a minit cu neruinare!
Dellray i Sachs alergar n spatele pescriei, apoi pe aleea din dosul magazinului. Gsir
furgoneta pescriei la vreo sut de metri mai departe, ascuns dup o lad mare de gunoi.
Dellray se napoie n faa prvliei i se adres chinezului mai vrstnic:
Ascult, slbnogule, spune-mi ce s-a ntmplat i s nu te joci cu mine. Ai priceput?
O s omoare la mine, suspin btrnul. Trei brbai cerut eu zic c ei furat furgoneta.
Pus pistol la capul meu. Ei dus furgoneta pe alee, ascuns main, cobort i luat la fug. Nu
tiu unde fugit.
Dellray i poliista se napoiar la punctul de comand improvizat.
Nu-l putem nvinui. Dar toat povestea e un rahat i jumtate!
Prin urmare, cuget ea, au fugit pe o strad lturalnic i au furat alt main.
Cam aa. i au lichidat oferul.
ntr-adevr, dup cteva minute sun un poliist, care le spuse c i se raportase furtul unei
maini. Trei brbai narmai, cu feele acoperite cu mti de schi, acostaser un Lexus care
atepta la semafor, ordonaser celor dou persoane dinuntru s coboare i demaraser n
tromb. Contrar ns previziunilor lui Dellray, oferul i pasagerul scpaser teferi i
nevtmai.
Cum de nu i-a omort? se mir Dellray.
Probabil c a evitat s foloseasc pistolul, opin Sachs. Ar fi atras prea mult atenia. i
asta ar fi fost n defavoarea lor, adug ea cu amrciune.
Mai multe vehicule speciale frnar n apropiere.
Cine a fost? l ntreb ea pe Dellray. Cine a tras focul de arm care l-a speriat pe Strigoi?
nc n-am aflat. Dar am s cercetez cu lupa chestia asta.
Se dovedi ns c nu era nevoie s caute prea departe. Doi poliiti n uniform se apropiar
de agentul FBI i toi discutar cteva minute. Dellray se ntunec la fa. Ridic ochii i se
ndrept spre vinovat. Fusese Alan Coe.
Ce mama dracu s-a ntmplat? se stropi el.
182
- JEFFERY DEAVER -
Cu un aer defensiv, dar sfidtor, agentul cel rocovan i susinu privirea.
A trebuit s trag. N-ai vzut c Strigoiul voia s-i lichideze pe falii Wu?
Nu, n-am vzut. i inea arma pe lng corp.
Din locul n care eram eu nu se vedea aa.
mi bag picioarele n locu tu! se rsti Dellray. i inea. Arma. Pe. Lng. Corp.
M-am sturat s-mi tot faci moral, Dellray. A fost o inspiraie de moment nefericit.
Dac te-ai fi ngrijit ca toi oamenii ti s fie la locurile lor, oricum l-am fi putut prinde.
Ne-am neles s-l prindem pe trotuar, nu cu atia trectori nevinovai n juru lui, nu n
mijlocu unei strzi aglomerate.
Dellray cltin din cap.
nc juma de minut i acu ar fi fost legat fedele, ca un cadou de Crciun.
Agentul cel deirat fcu semn din cap spre pistolul Glock calibrul 45 atrnat la oldul lui
Coe.
i chiar dac ar fi vrut s atace pe careva, cum dracu puteai s-l ratezi cu o arm ca asta
de la numa cinpe metri? Pn i eu puteam s-l nimeresc, eu care nu trag cu amrta mea de
arm dect o dat ntr-un an! La dracu!
Aerul sfidtor dispru de pe faa lui Coe i agentul zise cu prere de ru:
Am crezut c era lucrul cel mai nimerit, date fiind mprejurrile. Eram ngrijorat, voiam
s salvez nite viei.
Dellray i smulse de dup ureche igara neatins, prnd gata s-o aprind.
De data asta ai depit msura. De azi ncolo eti numai consultant INS. Nu mai
participi la echipe tactice, nici de aplicare a legii.
Nu-mi poi face una ca asta, protest Coe cu o privire rea.
Conform Ordinului Executiv, chiar pot, fiule! Am s merg la centru i am s fac cele
necesare ca s reglez aceast stare de lucruri.
Se ndeprt, negru de suprare. Coe bombni ceva, dar Sachs nu nelese ce anume.
Poliista l urmri din ochi pe Dellray, care sui n main, trntind portiera dup el i
demar n vitez.
S-a ocupat careva de copii? se ntoarse ea spre Coe.
De copii? repet el cu un aer absent. Vrei s spui, copiii lui Wu? Habar n-am.
Prinii ceruser cu disperare s le fie adui copiii la spital ct mai curnd.
Am vorbit la centru despre ei, spuse nepstor Coe i Sachs presupuse c se referea la
INS. Probabil vor trimite pe cineva s-i ia n custodie. Asta-i procedura.
Eu nu vorbesc de procedur, replic tios Sachs. n apartament sunt doi copii singuri,
care tocmai au auzit mpucturi sub fereastr. Nu crezi c s-ar putea s fie cam speriai?
Coe primise destul reprouri pentru acea zi. Se rsuci pe clcie, fr un cuvnt, i se
napoie la main, scondu-i celularul din buzunar. Demar furios, cu telefonul la ureche.
Sachs l sun pe Rhyme i-i comunic vestea cea proast.
Ce s-a ntmplat? ntreb Rhyme, i mai suprat dect Dellray.
183
- MAIMUA DE PIATR -
Unul dintre oamenii notri a tras nainte s ne ocupm poziiile. Strada nu era blocat,
aa c Strigoiul a reuit s fug Rhyme, cel care a tras a fost Alan.
Coe?
Da.
Oh, nu!
Dellray tocmai le trage un perdaf celor de la INS.
Lui Peabody n-o s-i plac asta.
n momentul de fa, lui Fred puin i pas dac i place cuiva sau nu.
Foarte bine, ncuviin Rhyme. E nevoie de cineva care s preia conducerea operaiunii.
Nu facem dect s bjbim prin ntuneric. Ceva pierderi? ntreb el.
Au fost rnii civa poliiti i civa civili. Nimic grav. l zri pe Eddie Deng. Trebuie s
ajungem la copiii lui Wu, Rhyme. Te sun din nou dup ce examinez scena crimei. nchise
telefonul i se ntoarse spre Deng. Am nevoie s m ajui cu traducerea, Eddie. E vorba de
copiii lui Wu.
Sigur.
Sachs se adres altui poliist, indicnd maina 4x4 gurit de gloane:
Sigilai-o. Peste cteva minute ncep s examinez scena crimei.
Poliistul ncuviin din cap.
Deng i Sachs pornir spre apartament.
Nu vreau ca cei doi copii s mearg singuri la sediul INS, Eddie. Poi s-i scoi de aici pe
furi i s-i duci la spital, la prinii lor?
Bineneles.
Urcar cele cteva trepte care duceau ctre apartamentele de la parter. Aleea era plin de
gunoaie i Sachs tia c locuinele de aici erau ntunecoase, probabil colcind de gndaci i
fr ndoial urt mirositoare. Ca s vezi, se gndi ea, familia Wu a riscat moartea i
nchisoarea, a ndurat suferina fizic a unei cltorii chinuitoare, doar pentru privilegiul de a
numi acest loc mizerabil casa lor.
La ce numr? ntreb Deng, lund-o naintea Ameliei Sachs.
Unu B, rspunse ea.
Deng se ndrept spre u.
n aceeai clip, Sachs observ o cheie n broasca uii de la apartamentul familiei Wu. O
cheie? se ncrunt ea. Deng vru s pun mna pe clan.
Nu! ip ea, scond arma din toc. Stai!
Era ns prea trziu. Deng tocmai deschisese ua. Fcu un salt napoi, ferindu-se de
brbatul scund i negricios, cu braul petrecut pe dup mijlocul unei adolescente care plngea
n hohote i cu pistolul lipit de gtul ei.

184
- JEFFERY DEAVER -

Capitolul 25

Ting, ting! strig nspimntat Eddie Deng.


Detectivul nenarmat ridic amndou braele deasupra capului cu pr epos.
Nimeni nu fcu nicio micare. Urechea Ameliei Sachs prinse o multitudine de sunete:
scncetul fetei, vuietul ndeprtat al traficului, claxoane de pe strad. Ordinele disperate ale
brbatului narmat, ntr-o limb pe care n-o nelegea. Btile propriei inimi.
Se rsuci ntr-o parte, ca s fie mai puin expus i poziion ctarea pistolului Glock astfel
nct capul individului s se afle ct mai mult n btaia armei. Regula suna aa: orict de greu
i-ar fi fost, niciodat nu trebuia s te sacrifici. Niciodat nu trebuia s renuni la arm,
niciodat nu trebuia s accepi s cobori arma, la nelegere cu adversarul, niciodat nu
trebuia s lai infractorul s-i fixeze inta undeva pe corpul tu. Trebuia s-i dai a nelege c
luarea de ostatici nu va duce la salvarea lui.
Brbatul pi nainte, foarte ncet, fcndu-le semn s se retrag i continund s mormie
ceva n limba lui greu de neles.
Nici Sachs, nici tnrul detectiv nu se clintir.
Ai vest antiglon, Deng? opti ea.
Da, rspunse el cu glas tremurat.
i Sachs purta o vest american Body Armor, cu plac Super Shock n dreptul inimii, dar
de la aceast distan un glon putea provoca rni grave oricrei poriuni neprotejate a
corpurilor lor. O simpl atingere a arterei femurale putea ucide mai rapid dect o ran n
piept.
Iei cu spatele, i opti ea. Am nevoie de lumin mai bun ca s trag.
Vrei s tragi? ntreb el nesigur.
Tu iei cu spatele.
Sachs fcu un pas napoi. Apoi nc unul. Tnrul detectiv, cu stropi de sudoare lucind
printre epii tunsorii lui moderne, nu se clinti. Sachs se opri. El murmur ceva, poate o
rugciune.
Eddie, m-ai auzit? opti ea, apoi, dup cteva clipe: Eddie, ce dracu!
El cltin din cap.
Iart-m. Da, sigur.
Haide, ncetior.
Sachs se adres brbatului care o inea strns pe fat i-i vorbi foarte rar, pe un ton blnd i
convingtor:
Pune jos arma. S nu fie nimeni rnit. Vorbeti engleza?
Ea i Deng se traser napoi. Brbatul veni dup ei.
Vorbeti engleza? l ntreb ea din nou.
Niciun rspuns.

185
- MAIMUA DE PIATR -
Eddie, spune-i c vom ncerca s ajungem la o nelegere.
Nu-i Han, rspunse Deng. Nu vrea s vorbeasc chinezete.
Tu ncearc.
Deng ncepu deodat s vorbeasc mult i repede. Ritmul n care rostea cuvintele era
uluitor.
Omul nu rspunse.
Cei doi poliiti se retraser napoi spre captul aleii. Nu-i zrise niciun poliist, niciun
agent, i spuse Sachs. Unde dracu sunt toi oamenii notri?
Atacatorul i fata nspimntat, cu eava armei lipit de gt, mai fcur civa pai i ieir
din cldire.
Tu, se rsti individul la Sachs ntr-o englez stricat. Tu jos! Voi doi jos!
Nu, rspunse Sachs. Nu ne trntim la pmnt. i cer s arunci arma. N-ai cum s scapi.
n zon sunt sute de poliiti. nelegi?
n timp ce vorbea, fix mai bine ctarea asupra intei obrazul lui lumina fiind acum ceva
mai bun. Dar era o int mult prea mic. Iar tmpla fetei se gsea la numai doi-trei centimetri
mai la dreapta. Brbatul era foarte slab i Sachs nu avea cum s inteasc n alt parte a
corpului.
Omul privi peste umr, spre aleea ntunecoas.
O s trag i apoi o s-o ia la fug, zise Deng cu un tremur n glas.
Ascult, vorbi calm Sachs. N-o s-i facem niciun ru. Noi
Nu!
Individul nfipse i mai tare eava pistolului n gtul fetei. Ea ncepu s ipe.
Deng duse mna spre arma de la old.
Eddie, nu! strig Sachs.
Bu! url atacatorul i, lund arma de la gtul fetei, trase un foc n pieptul lui Deng.
Detectivul icni puternic sub impactul glonului i czu pe spate, peste Sachs, trntind-o i
pe ea la pmnt. Deng se rostogoli pe burt i ncepu s vomite sau s scuipe snge Sachs
nu-i ddea seama prea bine. Distana fiind foarte mic, era posibil ca glonul s fi strpuns
vesta. Nucit, Sachs ncerca s se ridice n genunchi. Numai c, nainte s poat ridica arma,
atacatorul ndrept pistolul ctre ea.
Dar se opri, ovind. n spatele lui se petrecea ceva. Privi peste umr. n ntunericul aleii,
Sachs deslui un brbat care alerga spre ei, cineva mic de statur, innd ceva n mn.
Negriciosul ddu drumul fetei i se rsuci n loc, ridicnd arma, dar nainte s poat
deschide focul, silueta care alerga l lovi peste tmpl cu obiectul pe care l inea n mn: o
crmid.
Hongse! o strig Sonny Li pe Sachs, dnd drumul crmizii i trgnd fata de lng
atacatorul care nc nu-i ddea seama ce se ntmplase.

186
- JEFFERY DEAVER -
Li mpinse fata la pmnt i se ntoarse ctre negricios, care i inea mna pe tmpla
nsngerat. Deodat ns individul sri n picioare i-i ndrept arma ctre Li, care se trase
napoi cu pai mpleticii i se lipi de zid.
Sachs trase scurt de trei ori i atacatorul se prbui ca o ppu de crpe pe pietrele
pavajului, unde rmase nemicat.
Judectori ai infernului, gfi Li, privind int omul czut la pmnt. Se apropie de el, i
lu pulsul i-i desprinse arma dintre degetele fr via. E mort, Hongse! strig el.
Chinezul se ntoarse spre fat i o ajuta s se ridice. Tnra o lu la fug pe alee, plngnd
n hohote i se opri n braele unui poliist chinez de la Secia 5, care ncepu s-o liniteasc,
vorbindu-i n limba lor nativ.
Civa membri ai personalului medical se apropiar n fug de Deng, s vad n ce stare se
afla. ntr-adevr, vesta oprise glonul, dar fora impactului risca s-i fi fracturat vreo coast-
dou.
Iart-m, articul el cu greu, adresndu-se Ameliei Sachs. A fost o reacie spontan.
E prima ta confruntare armat?
El ncuviin din cap.
Sachs zmbi.
Ai trecut botezul focului.
Medicul l ajut pe Deng s se ridice i-l conduse la un vehicul al serviciilor medicale de
urgen, pentru a fi examinat n amnunt.
Sachs i nc doi poliiti din echipa de intervenie cercetar apartamentul, unde gsir un
bieel de vreo opt ani nchis n baie, speriat de moarte. Cu un poliist american de origine
chinez de la Secia 5 pe post de interpret, medicii verificar starea celor doi frai, ajungnd la
concluzia c niciunul din ei nu fusese lovit sau rnit de omul Strigoiului.
Sachs arunc o privire scurt spre alee, unde un alt medic, mpreun cu doi poliiti n
uniform, se aplecaser deasupra cadavrului atacatorului.
Va trebui s examinez cadavrul, le reaminti ea. Nu-l micai mai mult dect e cazul.
Da, doamn, rspunser ei.
Nu departe, Sonny Li se btea peste buzunare, dnd n sfrit peste pachetul de igri. Dac
n-ar fi avut igri la el, Sachs nu s-ar fi mirat s-l vad cutnd prin buzunarele mortului.

n timp ce-i punea costumul de protecie din Tyvek, Sachs ridic privirea i-l vzu pe Li
apropiindu-se.
Dnd cu ochii de zmbetul fericit al mrunelului, o pufni rsul.
Cum de i-ai dat seama? l ntreb ea.
Cum dat seama ce?
Cum i-ai dat seama c soii Wu locuiau aici?
Asta ntreb i eu la tine.
Mai nti rspunde tu.
187
- MAIMUA DE PIATR -
l ghici ce fericit era c putea s se laude, aa c-l ls n pace.
OK.
Li i termin igara i aprinse nc una.
Uite cum lucrez eu n China. Eu merg ici, colo, eu vorbesc cu lume. Seara asta eu mers
sli de jocuri, mers la trei. Eu pierdut ceva bani, ctigat civa, eu but. i stat de vorb, mult
stat de vorb. La un moment dat eu ntlnit un tip, masa de poker, el tmplar, el Fuzhou. El
zice la mine c venit om mai devreme, nimeni nu tiut la el. Omul plns la toi de femei, de ce
trebuia fcut pentru familie, finc soia de la el bolnav, ea rupt un bra. El ludat ce muli
bani o s fac. Pe urm spus c venit pe vas Dragon azi-diminea i c salvat pe toat lumea
cnd vas s-a scufundat. Precis era Wu. Dezarmonie splin-ficat. nelegi? El spus c locuiete
n apropiere. Eu ntrebat i aflat de acest bloc. Muli traficani care aduc i instaleaz oameni
abia sosii n ar dau camere aici. Eu venit, uitat bine, ntrebat lume, s vd dac tie careva
ceva i gsit familie ca familia Wu care mutat aici chiar azi. Eu verificat cldire, uitat
fereastr din spate i vzut brbat cu arma. Auzi, tu uitat nti fereastr spate, Hongse?
Nu, nu m-am uitat.
Poate era bine dac tu uitat. Asta regul bun. Mereu uitat nti fereastra spate.
Aa ar fi trebuit sa fac, Sonny, zise ea, fcnd un semn din cap spre cadavrul
atacatorului.
Pcat el nu viu, spuse mohort Li. El folosit la noi.
Doar nu torturezi cu adevrat oamenii ca s le smulgi informaii? ntreb ea.
Dar poliistul chinez se mulumi s zmbeasc enigmatic i s ntrebe:
Cum gsit tu pe Wu, Hongse?
Sachs i explic lui Li cum l descoperiser pe Wu datorit rnii suferite de soia lui.
Li ddea din cap, impresionat de deduciile lui Rhyme.
Dar ce ntmplat cu Strigoi?
Sachs i povesti despre focul de arm tras prea devreme i despre fuga contrabandistului.
Coe? ntreb chinezul.
ntocmai, confirm ea.
Mare porcrie Eu nu plac la acest om. nelegi? Cnd el venit n China, la ntlnire din
Fuzhou, noi nu avut ncredere n el. El intrat i nu plcut pe noi, nu plcut pe nimeni acolo. El
vorbit la noi ca la copii, el vrut rezolvat caz Strigoi de unul singur. Vorbit urt de imigrani.
Uneori el disprut chiar cnd noi avut nevoie de el.
Li studie costumul de protecie al poliistei.
De ce purtat aa costum, Hongse?
Ca s nu contaminez probele.
Culoare proast. Nu trebuie pori alb. n ara mea alb culoarea morii, culoare
nmormntri, nelegi? Scoate costum. Trebuie pori culoare rou. Rou culoare cu noroc n
China. Albastru nici el bun. Tu s pori costum rou.
i albul e o int foarte bun, darmite rou
188
- JEFFERY DEAVER -
Alb nu bun, repet el. Presimiri rele.
i aminti un cuvnt nvat nu de mult de la Deng.
Alb semn ru, nelegi?
Nu sunt superstiioas, l liniti Sachs.
Eu da, replic Li. n China mult lume crede superstiii. Spus mereu rugciuni, fcut
sacrificii, tiat coad la demon
Tiat ce? l ntrerupse ea.
Tiat coad la demon. nelegi, demoni urmresc mereu la tine, deci tu treci strada i
alergi repede prin faa unei maini. Atunci tai coad la demon i iei la el puterea.
i nu d maina peste tine niciodat?
Uneori.
Pi, i atunci lumea nu nelege c metoda nu funcioneaz?
Nu, dar lume tie c uneori tu tai coad la demon, uneori demon pus ghear pe tine.
Tiat coad la demon
Sachs i ceru lui Li s promit c nu se va apropia de scena crimei cel puin pn cnd i
va termina ea treaba apoi se apuc s examineze cadavrul atacatorului, s aplice grila n
interiorul apartamentului i, n sfrit, s cerceteze SUV-ul ciuruit de gloane al Strigoiului.
Puse n pungue toate probele, le etichet i, n cele din urm, i scoase costumul de protecie.
Urc n main mpreun cu Li i se duser la spital, unde gsir familia Wu reunit ntr-o
ncpere pzit de doi poliiti n uniform i o agent INS cu figura imobil. Cu ajutorul lui
Li i al agentei, Sachs ncerc s obin ct mai multe informaii. Dei chinezul cel slbnog i
necjit nu tia unde anume n ora s-ar fi putut ascunde Strigoiul, totui le relat cte ceva
despre familia Chang, inclusiv numele fetiei rmase la ei, Po-Yee, care nsemna Copil
Multiubit.
Ce nume frumos! i zise Amelia Sachs.
Urmeaz s fie nchii? o ntreb ea pe agenta INS.
Da, pn la audiere.
Avei ceva mpotriv s-i ducei ntr-unul dintre locurile voastre de maxim siguran?
NYPD dispunea n ora de cteva locuine aparent banale, dar de maxim siguran,
destinate proteciei martorilor. Centrele de detenie INS pentru imigrani ilegali erau
renumite pentru lipsa lor de strictee. n plus, Strigoiul se atepta ca Wu i ai lui s fie
transportai la un astfel de centru i, cu guanxi de care dispunea, putea foarte bine s plteasc
vreun funcionar sau vreun bangshou din interior ca s-i omoare pe toi membrii familiei.
Nicio problem.
Sachs tia c locuina din Murray Hill era disponibil. i ddu agentei adresa i numele
poliistului NYPD care supraveghea casa.
Agenta INS se uita la Wu.
De ce naiba nu rmnei voi acas? ntreb ea, ca o profesoar suprat. Rezolvai-v
problemele acolo. Uite c era ct pe ce s-i omori soia i copiii.
189
- MAIMUA DE PIATR -
Engleza lui Wu nu era prea grozav, dar se prea c nelesese, fiindc se ridic de pe
marginea patului soiei, ncepnd s gesticuleze vehement.
Nu noi de vin! se rsti el, aplecndu-se spre femeia cea suprat. Dac venit aici, nu noi
de vin!
Nu-i vina voastr? se mir amuzat agenta INS. Pe cine vrei s dai vina?
Pe ara voastr!
Cum vine asta?
Nu vezi? Uite-te n jur! La voi muli bani, multe bogii, la voi reclame, calculatoare, la
voi Nike i Levis, la voi maini, spray de pr La voi Leonardo di Caprio, la voi femei
frumoase. La voi pastile pentru tot, la voi cosmetice, televizor! Voi spus la toat lumea c aici
avei dracu de toate! Meiguo plin de bani, aici libertate, aici siguran. Voi spus la toi ce bine
e aici. Voi luat bani de la noi, da spus la noi mei-you, plecai! Voi spus c noi n China n-avem
drepturi, dar cnd vrem venit aici, voi spus mei-you!
Mrunelul mai adug cteva fraze n chinezete, apoi se calm. O msur pe agenta INS
din cap pn n picioare i fcu semn din cap spre prul ei:
Tu ce strmoi? Italieni, englezi, germani? Ei sosit primii n ara asta? Mm? Ia zi.
Agenta cltin din cap, zmbind ngduitor, parc mirat c imigrantul nu-i ddea seama
de un lucru att de evident.
Sachs ls n urm srmana familie de chinezi i-i fcu semn lui Li s-o urmeze spre ieire.
Se oprir la col, apoi trecur n goan strada printre dou taxiuri n vitez. Sachs se ntreb
dac fusese ndeajuns de aproape de al doilea ca s taie coada oricrui demon aflat pe urmele
ei.

Cldirea i garajul de dedesubt erau teoretic inexpugnabile, ns garajul auxiliar, aflat ntr-
un subsol de peste drum, nu prezenta aceleai garanii.
ngrijorarea pentru posibile bombe teroriste determinase Administraia de Stat pentru
Servicii s limiteze accesul n garajul de sub Manhattan Federal Plaza. Erau att de muli
funcionari federali nct, dac s-ar fi procedat la verificarea fiecrui vehicul care intra n
garajul de sub cldirea propriu-zis, s-ar fi creat blocaje incredibile. Prin urmare, accesul n
acest garaj fusese limitat la cteva oficialiti de prim-rang, pentru ceilali salariai
construindu-se garajul auxiliar. Desigur, i acesta beneficia de paz, dar cum se gsea sub un
prcule, chiar i o deflagraie major ar fi produs pagube nesemnificative.
n seara aceea, la ora 9, paza nu era prea grozav, ntruct singurul om de serviciu la
ghereta de la intrare urmrea un spectacol captivant: o main care ardea pe Broadway. Un
vechi microbuz era mistuit de flcri pn la anvelope incendiu urmrit cu interes de sute
de gur-casc.
Paznicul cel corpolent tocmai ieise din gheret, cu ochii la panglicile de fum negru i la
limbile de foc portocalii care erpuiau prin geamurile microbuzului.

190
- JEFFERY DEAVER -
Aadar, nu-l observ pe brbatul cel subirel, mbrcat n costum i innd n mn o
serviet-diplomat, care intrase grbit pe poarta unde scria Numai pentru maini i acum
cobora repede rampa, disprnd n garajul pe jumtate pustiu.
Brbatul memorase numrul de nmatriculare al mainii pe care o cuta, aa c nu-i
trebuir dect vreo cteva minute s-o gseasc. Vehiculul guvernamental de culoare
bleumarin se gsea foarte aproape de ieirea principal. oferul parcase acolo fiindc sosise
abia cu jumtate de or n urm, mult dup nchiderea tuturor birourilor i dup plecarea
celor mai muli angajai federali.
La fel ca aproape toate mainile federale aa primise asigurri nici microbuzul nu avea
alarm. Dup ce privi scurt n jurul lui, prin garaj, brbatul i puse nite mnui de pnz,
vr o rang ntre geam i partea lateral a portierei, strecur n spaiul astfel format o rang
mai subire, i ncuietoarea ced cu un pcnit uor. i deschise servieta-diplomat i scoase
dinuntru o pung grea din hrtie, n care arunc o ultim privire de verificare. Vzu
mnunchiul de batoane galbene, lungi de vreo treizeci de centimetri, pe care scria:
EXPLOZIV. PERICOL. CITII INSTRUCIUNILE NAINTE DE UTILIZARE.
De la detonatorul nfipt ntr-unul dintre batoane se vedeau ieind cteva srme, care
duceau la o baterie i de acolo la un comutator acionat prin simpl apsare. Omul puse
pachetul sub scaunul oferului, descolci srma i strecur comutatorul ntre arcurile
scaunului. Orice corp mai greu de patruzeci i cinci de kilograme ar fi nchis circuitul prin
simpla aezare pe scaun, declannd astfel detonatorul.
Brbatul mut cursorul bateriei de la OFF la ON, nchise fr zgomot portiera
microbuzului i o ncuie la loc, apoi iei din garaj, trecnd nepstor pe lng paznicul n
continuare neatent, care nu avea ochi dect pentru pompierii newyorkezi ocupai s sting
flcrile vehiculului mistuit de foc i care se simea cumva dezamgit, parc regretnd c
rezervorul de benzin nu explodase spectaculos, aa cum se ntmpla ntotdeauna la televizor
i n filmele de aciune.

191
- MAIMUA DE PIATR -

Capitolul 26

edeau n tcere, cu ochii la micul televizor, n timp ce William traducea cuvintele pe care
prinii lui nu le nelegeau.
tirile speciale nu ddeau numele persoanelor care scpaser cu via din incidentul de pe
Canal Street, dar niciunul dintre ei nu se ndoia c era vorba de Wu Qichen i de familia lui. n
reportaj se afirma c acetia sosiser n aceeai diminea, la bordul vasului Dragonul din
Fuzhou. Unul dintre oamenii Strigoiului fusese ucis, dar contrabandistul reuise s fug,
mpreun cu ali doi complici.
Reportajul lu sfrit i pe ecranul televizorului aprur diverse reclame. William se ridic
i se duse la fereastr, de unde privi afar, la strada ntunecoas.
Pleac de acolo, se rsti Chang la fiul su.
Dar biatul continu s rmn pe loc, sfidtor, nc vreo cteva momente.
Copiii i zise n gnd Chang.
William!
n cele din urm, biatul plec de la fereastr i se duse n dormitor. Ronald ncepu s
schimbe canalele la televizor.
Nu, l opri Chang pe fiul cel mic. Acum citete. Ia-i o carte i nva la englez.
Biatul se ridic, asculttor. Se duse la raft, gsi o carte i se ntoarse pe canapea, ncepnd
s citeasc.
Mei-Mei termin de cusut un mic animal din crpe pentru Po-Yee pare-se o pisic. Femeia
slt micul animal pe braul fotoliului i fetia cea mic lu jucria cu amndou minile, cu
ochii sclipind de bucurie. ncepur amndou s se joace cu pisica i s rd.
Chang auzi un geamt venind dinspre canapea, unde sttea culcat tatl su, nvelit cu o
ptur, la fel de cenuie ca obrazul lui.
Baba, opti Chang i se ridic imediat.
Gsi medicamentele btrnului, deschise flaconul i-i ddu o tablet de morfin. inu
ceaca de ceai rece astfel ca btrnul s poat nghii pastila. Cnd se simise ru ntia oar,
cnd fierbineala i umezeala se rspndiser rapid n organele yang ale trupului su, n
stomac i n intestine, merseser la medicul de cartier, care le prescrisese plante medicinale i
tonice. Curnd ns, leacurile acestea nu mai fcuser faa durerilor i un alt medic dduse
diagnosticul de cancer. Dar din pricina statutului de disident al lui Chang, tatl lui figura doar
la coada lungilor liste de ateptare pentru internarea n spital, la tratament. n China situaia
serviciilor medicale era n curs de schimbare. Spitalele de stat cedau locul clinicilor
particulare, care ns erau extrem de scumpe, o simpl consultaie putnd s coste ct dou
salarii, aa c un tratament mpotriva cancerului ar fi fost cu desvrire imposibil pentru o
familie la limita supravieuirii. Cea mai bun soluie pe care reuise s-o gseasc Chang fusese
un doctor descul de ar, undeva la nord de oraul Fuzhou, unul dintre oamenii etichetai
192
- JEFFERY DEAVER -
de ctre stat drept infirmieri i care practicau medicina avnd la baz o pregtire minim.
Acesta i prescrisese lui Chang Jiechi morfin, neputnd face mai mult pentru el.
Flaconul cu pastile era mare, dar nu avea s ajung mai mult de o lun, or starea tatlui su
se nrutea vznd cu ochii. Chang se informase mult pe internet cu privire la Statele Unite.
La New York exista un spital renumit, care se ocupa numai de pacieni bolnavi de cancer. tia
c tatl lui se afl ntr-un stadiu avansat, dar Jiechi nu era btrn nu dup standardele
americane avea doar aizeci i nou de ani i era vnjos, urmare a unei viei de micare
zilnic i exerciii fizice. Chirurgii l-ar fi putut opera ca s extirpe acele poriuni din corp
distruse de umezeala cancerului, l-ar fi putut trimite la raze, i-ar fi putut prescrie un
tratament care s in n fru cancerul. Chang Jiechi ar fi avut ansa de a tri nc muli ani.
n timp ce-i privea tatl, acesta deschise ochii brusc.
Acum Strigoiul e furios c unul dintre oamenii lui a fost ucis. i c n-a reuit s lichideze
familia Wu. Va veni dup noi. Cunosc soiul acesta de indivizi. Nu se va liniti pn nu ne va
gsi.
Aa era tatl lui: tcea i asculta, ca apoi s-i rosteasc prerile, ntotdeauna corecte. De
exemplu, Chang Jiechi l considerase ntotdeauna pe Mao-Zedong un psihopat i prezisese c
regimul lui va duce ara de rp. i avusese dreptate: n anii 1950, economia fusese distrus
aproape n ntregime din pricina Marelui Salt nainte al lui Mao, urmat la zece ani distan de
Revoluia Cultural, creia i czuse victim i tatl su, la fel ca toi artitii i gnditorii
progresiti.
Dar Chang Jiechi supravieuise acestor dezastre. n anii 1960 spusese familiei: Toate astea
vor trece. Nebunia nu poate dura la nesfrit. Nu trebuie dect s rmnem n via i s
ateptm. Acesta trebuie s fie scopul nostru.
Dup zece ani Mao murise, Banda celor Patru ajunsese la nchisoare i se dovedise c
Chang Jiechi avusese nc o dat dreptate.
La fel ca i acum, se gndi disperat Chang. Avea dreptate: Strigoiul va veni dup ei.
nsi porecla cap-de-arpe dat contrabanditilor de oameni vine de la felul n care ei se
furieaz peste grani pentru a-i livra marfa uman la destinaia final. Chang intuia c
exact acelai lucru fcea acum Strigoiul: ddea trcoale, cerea favoruri, apela la guanxi,
amenina, poate chiar tortura oameni ca s descopere unde se ascundea familia Chang. Ar fi
putut
Afar rsuna un scrnet de frne.
Chang, soia lui i btrnul ncremenir.
Se auzir pai.
Stinge luminile. Repede, ceru Chang.
Mei-Mei intr n grab n fiecare ncpere i stinse luminile.
Chang merse repede la dulap, scoase pistolul lui William din locul n care-l ascunsese i se
apropie de fereastra de la strad, care avea perdeaua tras. Cu mna tremurnd, ddu puin
perdeaua la o parte i privi afar.
193
- MAIMUA DE PIATR -
Peste drum vzu o camionet de marf, avnd la geam o emblem mare pentru pizza.
oferul ducea la cineva o cutie de carton.
E-n regul, spuse el. O livrare vizavi.
Se uit n jur prin apartamentul cufundat n penumbr, distinse silueta printelui su, pe
cele ale soiei i fetiei, luminate doar de sclipirea albstruie a televizorului. Zmbetul lui
uurat se topi i, la fel ca un nor negru de cerneal risipit dintr-un stilou muiat n ap, l
npdi un regret amarnic pentru consecinele deciziilor lui asupra acestor oameni pe care-i
iubea att de mult. Chang nvase c n America pe om l mustra cugetul atunci cnd ncalc
legea. n China ns, chinul cel mai mare este ruinea de a-i fi dezamgit familia i prietenii.
Or acesta era i sentimentul lui acum: o ruine fr margini.
Deci aa va fi de acum viaa pe care le-am oferit-o tatlui meu i familiei mele: fric i
ntuneric. Nimic altceva dect fric i ntuneric
Nebunia nu poate dura la nesfrit.
Poate c nu, se gndi Chang. Dar asta nu nsemna c, atta vreme ct exista, nu putea fi
fatal.

Aezat pe o banc din Battery Park City, Strigoiul privea luminile ambarcaiunilor de pe
Hudson River, mult mai odihnitoare, dar mai puin pitoreti dect privelitea de pe faleza din
Hong Kong. Pe moment ploaia ncetase, dar vntul continua s fie aspru, mpingnd cu vitez
norii joi i purpurii, colorai de infinita diversitate a luminilor oraului.
Cum i gsise poliia pe Wu i pe ai lui? se ntreb Strigoiul.
Tot rsucea n minte ntrebarea, fr s ajung la un rspuns. Probabil prin omul lui Mah,
pe care l lichidase, i prin Mah nsui: cu tot mesajul scris de Strigoi cu sngele lui Mah,
detectivii nu se lsaser convini c eful de tong fusese ucis de italieni. Contrabandistul
auzise c uigurul lsat n apartament era mort, ceea ce nsemna c acum i datora efului
comunitii respective o sum considerabil drept despgubire.
Cum de gsiser familia?
Poate s fi fost magie
Nu, nici vorb de magie. Era nc o dovad c adversarul i cei care lucrau cu el erau
nenduplecai i buni profesioniti. De data aceasta, cei care se aflau pe urmele lui erau total
diferii. Mai buni dect taiwanezii, mai buni dect francezii, mai buni dect un agent INS
obinuit. De n-ar fi existat acel prim foc de arm pe Canal Street, la ora asta el ar fi fost arestat
sau mort.
i cine, mai exact, era acest Lincoln Rhyme, despre care i relatase informatorul lui?
Oricum, n momentul de fa socotea c se gsete n siguran. El i turcii ascunseser cu
mare grij automobilul Lexus sechestrat n plin strad ca s poat fugi cu el, l ascunseser cu
mult mai bine dect Honda furat de pe plaj. Cei trei se despriser imediat. Strigoiul
purtase masca pe fa la locuina familiei Wu, dup schimbul de focuri nu-l urmrise nimeni,

194
- JEFFERY DEAVER -
iar Kashgari nu avusese asupra lui niciun fel de acte care s fac legtura ntre el i Strigoi sau
ntre el i comunitatea din Queens.
Mine va da de urma familiei Chang.
Dou tinere americance trecur agale pe lng el, savurnd privelitea i plvrgind ntr-
un fel care i se prea agasant, totui Strigoiul fcu abstracie de vorbria lor i le studie cu
atenie trupurile.
S rezist? se ntreb contrabandistul.
Nu, decise el. i scoase celularul i, nainte s se poat rzgndi, o sun pe Yindao, cu care
aranj s se ntlneasc mai trziu. Observ c ea era ncntat s-l aud. Oare cu cine se
gsea n acel moment? se ntreb Strigoiul. Ce fcea, ce spunea? Nu avea prea mult timp
pentru ea n seara aceea, era istovit dup o zi care-i pruse nesfrit i trebuia s doarm.
Dar dorea cu disperare s fie alturi de ea, s-i simt trupul tare n brae, s-o vad cum se
culc sub el S-o ating, s uite de ocul i de furia a ceea ce putea s fi fost o catastrof, nu
de mult, pe Canal Street.
nchise telefonul, dar vocea ei senzual i strui n minte, n timp ce continua s priveasc
norii fugrindu-se pe cer, valurile care se zbteau la mal

Pierde-i sperana i te vei mplini.


Flmnzete i te vei stura.
Accept nfrngerea i vei nvinge.

La ora 9:30 seara, Fred Dellray se ridic i se ntinse, apoi culese cele patru pahare de cafea
goale de pe masa de lucru din biroul sediului FBI, Manhattan, i le arunc n coul de gunoi
plin ochi.
Era timpul s-i ncheie ziua sau noaptea de lucru. Rsfoi raportul despre mpucturile
de strad de pe Canal Street. Era aproape gata, totui tia c va trebui s-l revad a doua zi.
Lui Dellray i plcea s scrie i se pricepea la scris (n decursul anilor colaborase la diverse
reviste de istorie i filosofie, cu articole pe diferite teme, semnate sub pseudonim), dar
raportul urma s necesite o cizelare serioas. Aplecat peste birou, arunc o privire rapid
peste fiecare pagin, notnd ici-colo cte o modificare i ntrebndu-se tot timpul de ce anume
lucra la GHOSTKILL.
Absolvent de criminalistic, psihologie i filosofie, Frederick Dellray evita s aplice legea la
modul teoretic. Era la fel de expert n munca sub acoperire ca Rhyme n tiinele
criminalistice. Cunoscut sub porecla de Cameleonul, putea juca rolul oricui, din orice cultur,
desigur, cu condiia ca omul personificat de el s msoare peste un metru optzeci i s aib
pielea obrazului nchis la culoare ca un etiopian. Dar i aa, i rmnea o larg varietate de
roluri, munca de detectiv fiind poate singurul aspect al societii unde cineva este judecat
dup competen, nu dup culoarea pielii.

195
- MAIMUA DE PIATR -
Talentul lui Dellray i pasiunea lui de-o via pentru respectarea legii se dovediser a fi n
egal msur punctul lui nevralgic. Fusese prea bun. Pe lng misiunile sub acoperire n
cadrul instituiei la care lucra, FBI, fusese solicitat cu regularitate de Departamentul Antidrog,
de Biroul pentru Alcool, Tutun i Arme de foc i de seciile de poliie din New York, L.A.,
Washington D.C. Bineneles c i bieii ri aveau computere, celulare i pot electronic, aa
c micul Dellray ajunsese celebru i n lumea interlop. Ca atare, devenise prea periculos
pentru el s fie trimis n teren.
Fusese avansat i pus s rspund de detectivii i agenii sub acoperire, precum i de
informatorii confideniali din oraul New York.
Ct despre Dellray, el ar fi preferat alte sarcini. Partenerul lui, agentul special Toby
Doolittle, fusese ucis n atentatul cu bomb din cldirea federal din Oklahoma City, moartea
lui determinndu-l pe Dellray s insiste la infinit s fie readus n secia antiterorist a FBI.
Totui recunotea, fr prea mare tragere de inim, c dorina de a prinde un rufctor nu
era ndeajuns pentru a fi un as n acest domeniu de aplicare a legii ca i n cazul lui Alan
Coe aa nct se mulumise s rmn n continuare la munca pentru care avea talent.
La nceput, repartizarea lui n ceea ce avea s devin cazul GHOSTKILL l nedumerise pe
Dellray: pn atunci nu se mai ocupase de contrabanda cu carne vie. Presupunea c fusese
ales pentru ampla lui reea sub acoperire din Manhattan, Queens i Brooklyn, unde se gseau
comunitile chinezo-americane din zon. Dar curnd Dellray aflase c tehnicile lui
tradiionale de monitorizare a informatorilor i agenilor sub acoperire nu funcionau.
Pasionat de filme care puneau creierul la treab, Dellray vizionase celebra pelicul Chinatown,
din care reieea clar c zona cu acelai nume din vechiul Los Angeles opera n afara legilor
occidentale. Descoperise c nu era vorba de o gselni a scenaristului. Constatarea se
dovedise la fel de adevrat i n cazul cartierului Chinatown din New York. Aici justiia se
aplica prin intermediul comunitilor tong, iar apelurile la numrul 911 erau mult mai puine
dect n alte cartiere. Nimeni nu sufla o vorb faa de strini, iar agenii sub acoperire erau
depistai aproape imediat.
Aadar, n cazul GHOSTKILL, Dellray ajunsese s conduc o operaiune complicat,
centrat pe un gen de infraciune cu care nu era familiarizat. Dar dup eforturile depuse n
acea sear la birou se simea mult mai bine. A doua zi urma s-i ntlneasc pe agenii speciali
rspunztori de zonele sud i est, precum i pe unul dintre directorii adjunci de la
Washington. Avea s fie numit ef peste agenii speciali, ceea ce nsemna o deschidere a
resurselor FBI ctre el i ctre echipa care lucra la cazul GHOSTKILL. n noua sa calitate,
Dellray putea negocia i insista s obin toate cele necesare pentru caz: jurisdicia complet a
FBI deci, a lui colaborarea echipei SPEC-TAC din ora, limitarea INS la simplul rol de
consultant, ceea ce nsemna de fapt ndeprtarea lor total n soluionarea acestui caz.
Peabody i Coe aveau s se supere, dar nu avea ce le face! Dellray i pregtise deja
justificarea. Da, INS era esenial n culegerea de informaii despre traficanii de oameni i
operaiuni de contraband, precum i n interzicerea ambarcaiunilor implicate n astfel de
196
- JEFFERY DEAVER -
activiti. Acum ns, cazul GHOSTKILL devenise operaiunea de urmrire i de prindere a
unui uciga. Asta era de competena FBI.
Dellray nu se ndoia c efii i vor accepta argumentaia: agenii sub acoperire, cum era i el,
se pricepeau grozav la munca de convingere i de obinere a ceea ce doreau.
Dellray ridic receptorul telefonului din birou i sun acas, la apartamentul su din
Brooklyn.
Alo? se auzi o voce de femeie.
Ajung n treizeci de minute, spuse el cu blndee. Cnd vorbea cu Serena, nu folosea
niciodat acel limbaj unic pe care-l dezvoltase lucrnd pe strzile New Yorkului i care-l fcea
inconfundabil.
Ne vedem atunci, dragule.
nchise telefonul. Nimeni din FBI sau din NYPD nu cunotea nimic despre viaa personal
a lui Dellray: nimic despre Serena, coregraf la Academia de Muzic din Brooklyn, cu care se
ntlnea de ani de zile. Ea muncea ore ntregi i cltorea mult. La fel i el.
Acest aranjament le convenea amndurora.
Mergnd pe coridoarele cldirii FBI, aducnd cu sediul unei mari corporaii cu realizri
mediocre, Dellray i salut din cap pe cei doi ageni n cma, cu nodul cravatei desfcut
ceea ce Marele ef, J. Edgar Hoover n-ar fi tolerat cu niciun chip (la fel cum nici el nsui, se
gndi Dellray, n-ar fi fost tolerat de btrnul director al FBI).
Attea infraciuni, zise el, trecnd pe lng paznici cu picioarele lui lungi, i aa de puin
timp.
i fcur semn cu mna, urndu-i noapte bun.
Lu liftul pn la parter i iei pe ua din fa. Travers strada, ndreptndu-se spre garajul
auxiliar al cldirii FBI.
Remarc scheletul prjolit al unui microbuz mistuit de flcri ceva mai devreme n cursul
serii i care nc mai ardea mocnit. i aminti c auzise sirenele i c se ntrebase ce se
ntmpla.
Trecu de ghereta paznicului i cobor rampa n garajul slab luminat, mirosind a beton
umed i gaze de eapament.
i gsi Fordul standard i descuie portiera. O deschise i-i arunc n main servieta
uzat, n care se gseau o cutie de muniie calibrul 9 mm, o agend galben plin cu
nsemnri, diverse notie referitoare la cazul Kwan Ang i o ediie din poemele lui Goethe,
ferfeniit de atta citit.
Vrnd s urce n automobilul Ford, observ pe partea oferului chederul care era desprins
i nelese imediat c cineva forase geamul ca s deschid portiera. La dracu! Privi n jos i
vzu firele ieind de sub scaunul lui. ntinse mna dreapt, vrnd s se prind de partea de
sus a portierei, ca s nu se lase cu toat greutatea pe scaun, peste ceea ce tia c era
comutatorul unei bombe cu detonare prin presiune. Prea trziu.

197
- MAIMUA DE PIATR -
Vrfurile degetelor lui lungi ncercar s apuce rama portierei, dar alunecar. Se prvli pe
o parte peste scaunul de dedesubt.
Pzete-i ochii! i fulger prin minte, acoperindu-i instinctiv obrazul cu minile lui
lungi.

198
- JEFFERY DEAVER -

Capitolul 27

Familia Chang e undeva n Queens, spuse Sachs, notnd informaia pe tabla alb. Au un
microbuz albastru, nu se tie marca, nici numrul de nmatriculare.
Avem vreun detaliu specific legat de main? murmur Rhyme. Albastru de care? Bleu
pal, albastru-deschis, bleumarin, pastel?
Wu nu-i amintete.
Of, Doamne, mai mare ajutorul!
Sachs ncepu s se plimbe prin ncpere, iar Thom i lu locul n faa tablei.
Informaiile despre automobilul 4x4 al Strigoiului, abandonat de contrabandist lng
locuina familiei Wu, unde avusese loc schimbul de focuri, nu oferea nici el mai multe indicii.
Maina Blazer fusese furat i avea plci de nmatriculare actualizate, dar false. Numrul de
identificare al vehiculului nu dezvluia dect c fusese furat din statul Ohio, cu luni n urm.
Sonny Li edea n apropiere, dar pe moment nu oferea niciuna dintre cugetrile lui asiatice:
scotocea ntr-o saco mare de cumprturi pe care o crase din Chinatown ceva mai
devreme. Lon Sellitto vorbea la telefon: dup figura lui ncruntat, probabil tocmai primea
vestea c Strigoiul reuise s scape dup schimbul de focuri de pe strad.
Sachs, Mel Cooper i criminalistul se ntoarser la urmele descoperite de poliist n
automobilul Blazer. Sachs gsise cteva fibre de covor mici i cenuii sub pedalele de frn i
acceleraie, precum i alte dou fibre asemntoare n maneta brbatului narmat ucis n faa
locuinei familiei Wu. Fibrele nu se potriveau cu covorul automobilului i nici cu cele gsite la
celelalte scene ale crimei, prin urmare, proveneau probabil din ascunztoarea Strigoiului.
Prelucreaz-le i hai s verificm baza de date.
Cooper trecu dou dintre fibre prin gaz cromatograf/ spectometru de mas, care nregistra
cu precizie substanele intrate n componena acelui tip de covor.
n timp ce ateptau rezultatele, se auzi o btaie n ua de la intrare i dup cteva clipe
Thom conduse vizitatorul n camer.
Era Harold Peabody.
Rhyme i nchipui c Peabody venise s discute despre neglijena lui Coe n evenimentele
de strad petrecute n faa locuinei familiei Wu. Dar acesta avea o expresie ntunecat, semn
c era vorba de ceva mai grav. n spatele lui se ivi nc un brbat. Rhyme l recunoscu pe
adjunctul agentului special care rspundea de biroul FBI din Manhattan: un tip excesiv de
prezentabil, cu brbie perfect i foarte infatuat. Rhyme colaborase cu el de cteva ori i
constatase c era eficient i lipsit de imaginaie, nclinnd totodat dup cum se plngea
Dellray s foloseasc din belug jargonul FBI. Agentul special era la fel de ntunecat la fa.
i fcu apariia i un al treilea. Costumul bleumarin, cu croial sobr, i suger lui Rhyme
c i acesta lucra la FBI, dar omul se prezent scurt ca fiind Webley de la Departamentul de
Stat.

199
- MAIMUA DE PIATR -
Prin urmare, acum se implic i Departamentul de Stat, i zise Rhyme. Era semn bun.
Mai mult ca sigur, Dellray i folosise guanxi de la vrf spre a obine ntriri.
Ne cerem scuze c dm buzna peste voi, Lincoln, ncepu Peabody.
Trebuie s stm de vorb, interveni i agentul special. S-a ntmplat ceva la sediul central
ast-sear.
Ce?
Are legtur cu cazul? ntreb Sachs.
Nu credem c are legtur. Dar m tem c va avea unele implicaii.
Foarte bine, atunci dai-i drumul, i ndemn n gnd Rhyme, spernd c privirea lui
sever i nerbdtoare exprima acelai mesaj.
Ast-sear cineva a pus o bomb n garajul aflat vizavi de cldirea FBI.
Dumnezeule! opti Mel Cooper.
n maina lui Fred Dellray.
Oh, Doamne, nu! gndi Rhyme.
Nu se poate! ip Sachs.
O bomb? ngim Sellitto, nchiznd brusc capacul celularului.
Fred a scpat, se grbi s-i liniteasc agentul special. ncrctura principal n-a
explodat.
Rhyme nchise ochii. i el, i Dellray pierduser persoane dragi din pricina dispozitivelor
cu explozibili. Chiar i Rhyme, care de felul lui nu se lsa prad emoiilor, socotea c era cel
mai insidios i mai la mod de a ucide un om.
Nu-i rnit? ntreb Li, ngrijorat.
Nu.
Poliistul chinez murmur ceva, poate o rugciune.
Ce s-a ntmplat? ntreb criminalistul.
Cineva a pus dinamit cu senzor de presiune. Dellray l-a declanat, dar n-a explodat
dect detonatorul. N-o fi fost bine prins capsula. nc nu se tie.
Echipa noastr a dezamorsat dispozitivul i a predat componentele la PERT 23.
Rhyme i cunotea i-i respecta pe majoritatea agenilor i specialitilor PERT, din cadrul
FBI. Dac era ceva de gsit, nu se ndoia c acetia o vor face.
De ce nu credei c exist o legtur?
La 911 s-a primit un apel anonim cu vreo douzeci de minute nainte de explozie. O
voce de brbat, fr accent specific, a anunat c familia Cerenko punea la cale o rzbunare
pentru arestrile de sptmna trecut. Spunea c vor urma i alte atentate.
Rhyme i aminti c Dellray tocmai coordonase o ampl operaiune sub acoperire n
Brooklyn, sediul mafiei ruseti. Capturaser trei capi internaionali ai splrii de bani, bandele
lor, precum i civa presupui ucigai pltii, confiscnd totodat milioane de ruble i dolari.

23 Physical Evidence Response Team Echipa de Reacie Rapid pentru Probe Fizice (n.tr.).
200
- JEFFERY DEAVER -
De unde s-a primit apelul?
De la o cabin telefonic din Brighton Beach. Cea mai mare comunitate ruseasc din
zon.
Eu nu cred n coincidene, declar Rhyme. Strigoiul a petrecut un timp n Rusia, v
amintii? Ca s-i preia pe imigrani.
Privi scurt spre Sachs, cu o sprncean ridicat ntrebtor.
Strigoiul i oamenii lui erau grbii ru s-o tearg dracului de la locuina lui Wu, unde a
avut loc schimbul de focuri, interveni Sachs. Nu-i vd abtndu-se din drum pn la sediul
FBI ca s plaseze o bomb. Asta nu nseamn c n-au tocmit pe careva.
Rhyme observa c Webley de la Departamentul de Stat nu scosese o vorb de cnd sosiser
cei trei. Rmsese tcut n faa tablei albe, privind fix probele, cu braele ncruciate.
Cum au plasat dispozitivul? l ntreb Sellitto pe agentul special.
Noi credem c au fost doi. Cineva a dat foc unui microbuz n faa garajului. Asta a
distras atenia paznicului. Cellalt a intrat n garaj i a pus bomba.
Brusc, Rhyme i ddu seama cu tristee la ce implicaii se referise agentul.
Deci Fred vrea s se retrag din cazul Strigoiul, aa-i?
Agentul special ncuviin din cap.
Chestia cu fostul lui partener, tii bine.
Toby Doolittle, i aminti Rhyme, partenerul ucis n atentatul cu bomb din Oklahoma City.
Deja se pregtete de aciune i-i ia la ntrebri informatorii din Brighton Beach.
Rhyme nu-l putea nvinovi cu nimic. Totui, spuse:
Avem nevoie de ajutor, Harold. Fred tocmai organiza o echip SPEC-TAC i aduna mai
muli ageni.
Rhyme tia i c Dellray aranjase ca rolul INS s se reduc la culegerea de informaii i la
consiliere fapt pe care pn i el, care nu fusese niciodat adeptul diplomaiei, i ddea
seama c nu era cazul s-l aduc n discuie tocmai acum.
Reeaua Strigoiului e mult prea bine pus la punct. Secretul lui e extrem de bine pzit.
Se ascunde prea bine. Avem nevoie de mai muli oameni, de ajutor suplimentar.
Asta i facem, Lincoln, l liniti agentul special. Mine-diminea i vom trimite un nou
agent de teren i veti despre echipa SPEC-TAC.
Peabody i descheie sacoul, dnd la iveal o cma cu pete mari de transpiraie.
Am auzit ce s-a ntmplat cu Alan Coe, zise el. La locuina familiei Wu. mi pare ru.
Dac agent Coe nu tras, noi putut prins pe Strigoi, spuse Li.
tiu. Totui, e un om de baz. Nu avem muli ageni att de dedicai ca el. Muncete de
dou ori mai mult dect oricare dintre oamenii mei. Atta doar c-i impulsiv. ncerc s fiu mai
ngduitor cu el. A trecut prin clipe grele dup ce informatoarea lui a disprut. Am impresia
c-i face reprouri. Dup suspendare, i-a luat concediu. Nu vrea s discute despre asta, dar
am auzit c ar fi mers n Europa s vad ce s-a ntmplat cu ea. A cltorit pe banii lui. n cele

201
- MAIMUA DE PIATR -
din urm s-a ntors la birou i de atunci e ca un ogar la pnd. E unul dintre cei mai buni
ageni ai mei.
Afar de unele mici defecte, cum ar fi s lase s-i scape un suspect, i zise ironic Rhyme.
Peabody i agentul special plecar, asigurndu-i nc o dat pe Rhyme i pe Sellitto c a
doua zi de diminea vor avea un nou agent de legtur FBI i c echipa SPEC-TAC era n curs
de organizare.
Fii siguri c-i una dintre preocuprile noastre, le mai zise din u agentul special.
Noapte bun, le ur Webley de la Departamentul de Stat, ieind n urma celorlali.
OK, i acum napoi la treab, i ndemn criminalistul pe Sachs, Cooper i Li.
Eddie Deng era acas, ngrijindu-i vntaia zdravn de pe piept.
Ce altceva i-au mai spus soii Wu, Sachs?
Poliista i relat amnuntele aflate la spital. Familia Wu se compunea din Qichen, soia lui,
Yong-Ping, o fat adolescent, pe nume Chin-Mei i un fiu mai mic, Lang. Familia Chang era
alctuit din Sam, Mei-Mei, William i Ronald, precum i din tatl lui Chang, cu numele lui
chinezesc ntreg, Chang Jiechi. n China, Sam aranjase dou locuri de munc, pentru el i
William, dar Wu nu tia nici unde, nici ce fel de munc. Sachs adug c familia adoptase i o
feti mic, a crei mam se necase pe Dragon.
Numele ei e Po-Yee: Copil Multiubit.
Lui Rhyme nu-i scp expresia din ochii ei atunci cnd amintise de feti. tia ct de mult
i dorea Sachs s aib un copil un copil cu el. Orict de bizar i s-ar fi prut ideea cu civa
ani n urm, acum era ncntat n sinea lui. Totui, o parte din motive nu ineau de paternitate.
Amelia Sachs era una dintre cele mai bune specialiste n scena crimei din cte ntlnise
vreodat. Dar i mai important era capacitatea ei de empatie. Mai mult ca oricare alt expert
n scena crimei cunoscut de el, poliista se putea transpune n mintea infractorului, la locul
faptei, reuind cu ajutorul acestui alter ego s descopere probe care le-ar fi scpat majoritii
poliitilor. Cu toate acestea, exista i un alt aspect al psihicului Ameliei Sachs. Aceeai
empatie care o fcea s ating perfeciunea cnd cerceta scena crimei o expunea i pericolelor.
Expert la tir i la volan, ajungea adesea prima la locul unde urma s aib loc capturarea,
pregtit s scoat arma i s opun rezisten infractorului. Ca i n acea sear, pe aleea din
faa locuinei soilor Wu.
Rhyme nu i-ar fi cerut niciodat s renune la acest aspect al meseriei. Dar avnd un copil
acas, spera c Sachs s-ar fi limitat doar la cercetarea scenei crimei, munc n care excela ca
poliist.
Mel Cooper i ntrerupse irul gndurilor.
Rezultatele cromatografice pentru covor.
Cooper i inform c era vorba de o combinaie de ln i fibre sintetice. Determin
temperatura cromatic pentru culoarea cenuie, apoi intr pe internet, logndu-se la baza de
date a FBI pentru fibre de covor.
Cteva minute mai trziu, pe ecranul monitorului aprur rezultatele.
202
- JEFFERY DEAVER -
Marca e Lustre-Brand, fabricat de Arnold Textile and Carpeting din Wallingham,
Massachusetts. Am numerele lor de telefon, adug agentul cel subirel.
Pune pe careva s-i sune, ceru Rhyme. Ne intereseaz fabricile din Lower Manhattan.
Crezi c-i de producie recent, Mel?
Probabil. Sunt prea puine fibre
Cum aa? ntreb Li.
Majoritatea fibrelor ncep s se desprind din covoare cam la ase luni dup darea n
folosin.
M ocup eu, se oferi Sellitto. Dar s nu v ateptai la miracole, dat fiind c fabrica
trebuie s-i fi ncheiat programul acum vreo cteva ore.
Fcu semn din cap spre ceas. Era aproape 11 noaptea.
E o firm industrial. Asta ce nseamn?
Nu tiu, Linc. Spune-mi tu, mormi Sellitto.
Nimeni nu avea chef de demonstraii practice.
Pi, nseamn c probabil exist un schimb de noapte. Iar un schimb de noapte are un
maistru, i un maistru cunoate numrul de acas al efului. n caz de incendiu i altele
asemenea.
S vd ce pot face.
Cooper examin urma gsit de Sachs n automobilul Blazer.
Mai curnd bentonit, zise el. Apare pe ambele tlpi ale Strigoiului i ale complicilor lui.
Specialistul cel subirel se rsuci spre microscop i studie alt fragment de material.
Tu ce crezi, Lincoln? Astea-s frunze ude? Ridic privirea de la microscop. Provin de pe
covorul automobilului SUV, pe partea oferului.
Comand: preluare microscop! ceru Rhyme.
Imaginea de microscop la care se uita Cooper apru i pe monitorul computerului lui
Rhyme. Criminalistul recunoscu imediat urme de frunze umede de cedru, din cele folosite n
grdinile decorative. Bun!
Toat zona Battery City Park e plin de plante, le atrase atenia Sellitto, referindu-se la
amplele zone rezideniale din centrul Manhattanului, unde, conform probelor gsite mai
devreme, s-ar fi putut ascunde Strigoiul.
Chiar prea multe plante, se gndi Rhyme.
Poi identifica un antreprenor anume?
Nu! rspunse Cooper. Aa ceva gseti oriunde.
Pi, asta nsemna c mostra cu pricina nu indica o locaie precis. Totui, faptul c frunzele
erau nc umede le putea fi de ajutor.
Dac gsim mai multe posibile locaii, le putem elimina pe cele unde n ultimele zile n-
au fost acoperite plantele mpotriva frigului. E o ans minim, dar tot mai bun dect nimic.
Ce poi spune despre cadavru? ntreb Rhyme.
Nu mare lucru, rspunse Sachs.
203
- MAIMUA DE PIATR -
i explic lui Rhyme c individul nu avusese niciun fel de acte asupra lui, doar nite bani,
vreo 900 de dolari, muniie de rezerv pentru arm, igri i o brichet.
Ah. i un cuit, cu urme de snge pe el.
Cooper dduse deja sngele la analiz. Rhyme ns tia c sngele provenea de la Jerry
Tang sau de la Jimmy Mah.
Sosir rezultatele AFIS referitoare la automobilul Blazer i la cadavrul brbatului. Toate
negative.
Sonny Li art ctre o fotografie realizat cu Polaroidul i nfind chipul mortului.
Hei, Loaban, eu avut dreptate. Faa lui. Verific. E kazah, kirghiz, tadjik, uigur. O
minoritate, aa cum spus la tine, i aminteti?
mi amintesc, Sonny, i rspunse Rhyme. Sun-l pe amicul nostru ef de tong: Cai. Spune-
i c noi considerm c banda e format din membri ai minoritilor de care ai amintit tu,
Sonny. Poate l va ajuta s-i restrng aria cercetrilor. Rezultatele balistice? ntreb el.
Strigoiul a folosit acelai pistol Model 51, rspunse Sachs.
Arm bun, tare ca piatra, nelegi? i ddu cu prerea Li.
Am gsit i cteva tuburi goale de cartu, calibrul 9 mm. Ridic punga cu probele. Dar
nu prezint urme distincte de ejectare. Probabil o arm nou: Beretta, SIG Sauer, Smittie sau
Colt.
i arma mortului?
Am examinat-o, explic ea. N-am gsit dect amprentele lui. E un vechi Walther PPK.
Calibrul 7,65.
Unde e? ntreb Rhyme, cercetnd punga cu probe i nevznd arma.
Sachs schimb o privire cu Sonny Li privire care, cu siguran, nu-l includea i pe Lon
Sellitto.
Cred c au luat-o federalii, zise ea.
Ah!
Li evit s se uite la Rhyme i el nelese imediat c Sachs i dduse poliistului chinez arma
pe furi, dup ce o examinase.
Ei, bravo lui, i spuse criminalistul. Fr detectivul chinez, ast-sear Deng, Sachs i fiica
lui Wu ar fi putut s fie ucii. Las s aib i el parte de protecie.
Sachs i ddu lui Cooper seria pistolului Walther i el o compar cu informaiile din baza
de date pentru arme de foc.
Gata, anun Cooper. Fabricat n 1960. De atunci pare s fi fost furat de vreo zece ori.
Tocmai am fost pus n legtur cu un prim-vicepreedinte de la Arnold Textile, anun
Sellitto. L-am trezit din somn, cu toate astea a fost foarte ndatoritor. Acel tip de covor e
produs numai la scar industrial, pentru dezvoltatori i antreprenori, fiind principalul
produs al firmei. Mi-a dat o list cu doisprezece dezvoltatori mai importani din zon, care
cumpr direct din fabric, i cu douzeci i ase de distribuitori, care vnd la antreprenori i
la prile subcontractante.
204
- JEFFERY DEAVER -
La dracu! se enerv Rhyme. O s alergm contra cronometru s gsim adresele unde a
fost instalat covorul Lustre-Rite. Punei pe careva s se ocupe de asta, ceru el.
O s le spun s trezeasc lumea din somn, zise Sellitto. Ce dracu, eu nu dorm, restul
lumii de ce naiba ar trebui s doarm?
Sellitto telefon la sediu, s cear civa detectivi n ajutor, apoi le trimise lista prin fax.
Se auzi sunnd linia privat a lui Rhyme. Criminalistul rspunse.
Lincoln? rsun un glas de femeie n microfonul exterior.
Rhyme fu ncntat s aud cine i telefonase.
Doctor Weaver!
Doctoria neurochirurg care urma s-l opereze pe criminalist peste o sptmn.
tiu c-i trziu. Te rein de la ceva? Eti ocupat?
Nu m deranjezi ctui de puin, rspunse Rhyme, nelund n seam privirea
semnificativ a lui Thom spre tabla alb, semn c totui erau destul de ocupai n momentul
respectiv.
Am sunat ca s-i comunic detaliile operaiei. Spitalul din Manhattan, de vineri ntr-o
sptmn, la ora 10 dimineaa. Secia de neurochirurgie, salonul preoperator. Etajul trei.
Excelent! se bucur el.
Thom not datele, dup care Rhyme i doctoria i urar noapte bun.
Tu mergi doctor, Loaban?
Da, rspunse Rhyme.
Pentru
Chinezul nu reui s gseasc un cuvnt pentru condiia lui Rhyme, aa c fcu doar semn
spre corpul lui.
ntocmai.
Sachs nu spuse nimic, mulumindu-se s priveasc int foaia cu instruciunile dictate lui
Thom de doctoria Weaver. Rhyme tia c poliista ar fi preferat ca el s nu se supun acestei
operaii. Majoritatea reuitelor acestei tehnici chirurgicale se nregistraser la pacieni cu
probleme mult mai puin grave dect ale lui Rhyme, persoane la care mduva spinrii era
lezat mult mai jos, n zona lombar sau toracic. Dup cum i spusese Sachs, probabil c
intervenia chirurgical nu avea s dea prea mari rezultate i, n plus, era riscant: l putea
aduce ntr-o stare i mai rea. Pe de alt parte, dat fiind c plmnii erau afectai, Rhyme ar fi
putut muri pe masa de operaie. ns Sachs tia ct era de important operaia pentru el, aa
nct era decis s-i susin moralul.
Aadar, zise ea cu un zmbet forat, va trebui cu orice chip s-l prindem pe Strigoi pn
vinerea viitoare.
Rhyme observ c Thom l studia cu atenie.
Ce e? se rsti criminalistul.
Asistentul i lu tensiunea.
Tensiunea e prea mare. i nu ari prea bine.
205
- MAIMUA DE PIATR -
Ei bine, mersi din toata inima, l repezi Rhyme. Dar nu cred c felul cum art are vreo
legtur cu
E cazul s ne oprim, spuse ferm asistentul.
Vorbele lui nu-i erau destinate efului, ci celorlali.
Sellitto i Cooper se declarar i ei de acord c munciser de ajuns pentru noaptea aceea.
Rscoal, murmur Rhyme.
Nu, replic Thom. Chibzuin.
Sellitto ddu un telefon, ca s afle ultimele nouti despre familia Wu i despre John Sung.
Familia Wu se gsea acum ntr-o locuin sigur a NYPD din zona Murray Hill, New York.
John Sung refuzase invitaia Ameliei Sachs de a li se altura, de team c o astfel de situaie i-
ar fi reamintit numeroasele locuri de detenie ale securitii unde fusese reinut ca disident.
Aa c Sellitto supliment cu nc un poliist echipa trimis s-l pzeasc. Toi poliitii
nsrcinai cu protecia declarar c imigranii se aflau n siguran.
i iei ierburile alea cu tine? i se adres Rhyme Ameliei Sachs. Sper c da. Miros
ngrozitor.
Voiam s i le las, ca s mprospteze aerul, dar dac nu-i plac Se aplec spre el. Cum
te simi? Eti cam palid.
Doar obosit, rspunse el.
Era adevrat. Se simea ciudat de obosit. Presupunea c oboseala ar fi trebuit s fie un
motiv de ngrijorare, dar i nchipuia c ea se datora doar solicitrilor cazului la care lucra i
la care trudea de zile ntregi. Totui, tia c ar fi trebuit s-l preocupe starea de epuizare: nu
cumva semnala ceva mai grav? Nu paralizia este principala problem a celor suferinzi de
leziuni ale mduvei spinrii. Exist probleme conexe, din pricina faptului c nervii nu
rspund la comenzi: sunt afectai plmnii i apar infecii, dar poate c cel mai grav lucru este
absena durerii. Nu exist niciun sistem de avertizare precoce pentru boli cum ar fi cancerul,
boala de care muriser att tatl lui Rhyme, ct i al Ameliei Sachs. Rhyme i aminti c tatl
su aflase de boal cnd se dusese la doctor pentru o durere abdominal.
Noapte bun! le ur Mel Cooper.
Wan an! zise i Li.
Fie cum zici tu, mormi Sellitto i iei pe coridor.
Sonny, l chem Rhyme. Tu rmi aici noaptea asta.
Eu nu avut unde dus n alt parte, Loaban. Sigur.
Thom o s-i pregteasc o camer. Eu am s fiu la etaj, unde mai am cteva lucruri de
fcut. Treci pe la mine, dac ai chef. D-mi douzeci de minute.
Li ncuviin din cap i se ntoarse lng tabla alb.
Te duc sus, se oferi Sachs.
Rhyme i manevr scaunul cu rotile n micul ascensor cndva o debara care circula
ntre etajele unu i doi. Sachs urc lng el i nchise ua. Rhyme ridic privirea ctre ea.
Poliista avea o expresie concentrat, dar el intui c fr legtur cu cazul.
206
- JEFFERY DEAVER -
Vrei s vorbim despre ceva anume, Sachs?
Ea nu-i rspunse, ci nchise ua ascensorului i aps pe butonul pe care scria SUS.

GHOSTKILL

Easton, Long Island, Scena crimei

Doi imigrani ucii pe plaj; mpucai n spate.


Un imigrant rnit doctor John Sung.
Bangshou (mna dreapt) la bord; identitate necunoscut.
Identificat n cadavrul unui necat descoperit n apropierea locului n care s-a scufundat
Dragonul.
Zece imigrani reuesc s fug; apte aduli (unul n vrst, o femeie rnit), doi copii, un bebelu.
Fur un microbuz aparinnd unei biserici.
Mostre de snge trimise la laborator pentru expertiza ADN.
Femeia rnit are grupa AB negativ. S-au cerut mai multe date despre sngele ei.
Vehiculul care-l atepta pe Strigoi pe plaj a plecat fr el. Se presupune c Strigoiul a tras un foc
de arm spre vehicul. S-a cerut identificarea mrcii i a modelului mainii, pe baza urmelor de
anvelope i a distanei dintre roile din fa i cele din spate.
Vehiculul e un BMW X5.
ofer: Jerry Tang
Nu a fost localizat niciun vehicul care s-i fi ateptat pe imigrani.
Telefon celular, probabil aparinnd Strigoiului, trimis pentru analiz la FBI.
Telefon prin satelit, setat pentru a nu fi localizate apelurile. Sistemul de stat din China a fost
spart n acest scop.
Arma Strigoiului este un pistol calibrul 7,62 mm. Cartue neobinuite.
Pistol automat chinezesc Model 51.
Se spune c Strigoiul are pe statul lui de plat persoane din guvern.
Strigoiul a furat o Honda roie pentru a fugi cu ea. A fost trimis o cerere de localizare a
vehiculului.
Nu s-a descoperit nimic n legtur cu maina Honda
Trei cadavre au fost recuperate din ocean: doi oameni mpucai, unul necat. Fotografiile au fost
trimise la Rhyme i la poliia chinez.
Unul dintre necai a fost identificat ca fiind Victor Au, bangshou al Strigoiului
Amprentele au fost trimise la AFIS.
Niciun set de amprente nu este luat n eviden, dar degetele lui Sam Chang prezint nite
urme neobinuite (rni, urme de frnghie?)
Profilurile imigranilor: Sam Chang i Wu Qichen, mpreun cu familiile, John Sung, bebeluul
femeii care s-a necat, un brbat neidentificat i o femeie (ucii pe plaj).

Microbuzul furat, Chinatown

207
- MAIMUA DE PIATR -
Camuflat de ctre imigrani cu emblema magazinului Articole pentru Locuina Dumneavoastr.
Petele de snge sugereaz c femeia rnit are leziuni la nivelul minii, braului sau umrului.
Mostrele de snge au fost trimise la laborator pentru expertiza ADN.
Femeia rnit are grupa AB negativ. S-au cerut mai multe date despre sngele ei.
Amprentele au fost trimise la AFIS.
Niciun set de amprente nu este luat n eviden.

Uciderea lui Jerry Tang

Patru brbai au spart ua, l-au torturat i apoi l-au ucis.


Dou tuburi de cartue aparinnd unui pistol Model 51. Tang a fost mpucat n cap de dou
ori.
ncperea distrus cu slbticie.
Cteva amprente digitale.
Singurele amprente identificate aparin lui Tang.
Cei trei complici poart la pantofi numere mai mici dect Strigoiul, probabil sunt i mai mici de
statur.
Urmele sugereaz c ascunztoarea Strigoiului se afl probabil n centru, zona Battery Park City.
Se presupune c cei trei complici aparin unei minoriti etnice chineze. Se fac investigaii n acest
sens.

Schimbul de focuri de pe Canal Street


Scena crimei

Alte urme care atest o ascunztoare n zona Battery Park City.


Chevrolet Blazer furat nu s-a dat de urma lui.
Amprentele nu au fost identificate.
Covorul din ascunztoare: Lustre-Rite, produs de firma Arnold, instalat n ultimele ase luni. Se
telefoneaz la clieni, pentru a obine lista locuinelor n care a fost instalat acest tip de covor.
S-au gsit frunze moarte, din cele ntlnite n grdinrit.
Cadavrul complicelui Strigoiului: minoritate etnic din vestul sau nord-vestul Chinei. Amprentele
nu exist n baza de date. narmat cu un Walther PPK.
Detalii privind imigranii:
Familia Chang: Sam, Mei-Mei, William i Ronald; tatl lui Chang, Chang Jiechi i fetia Po-
Yee. Sam are de lucru, dar nu se tie nici unde, nici la cine. Conduce un microbuz albastru, nu
se cunoate marca, nici numrul e nmatriculare. Familia locuiete n Queens.
Familia Wu: Yong-Ping, Chin-Mei i Lang.

208
- JEFFERY DEAVER -

Capitolul 28

n limba chinez, multe cuvinte sunt combinaii ntre sensuri opuse. De exemplu,
naintare-retragere nseamn a se mica.
Un astfel de cuvnt este i cel care nseamn a face afaceri, tradus literal prin a cumpra-
a vinde.
Cu asta se ocupau i cei patru brbai aezai n biroul mbcsit de fum, cu vedere la strad,
al Asociaiei Muncitorilor din East Broadway, n aceasta sear de august, rvit de furtun:
cumprau i vindeau.
Faptul c obiectul negocierilor erau nite viei omeneti i se vindea Strigoiului adresa
familiei lui Sam Chang nu prea s-i afecteze pe cei patru.
Desigur, n Chinatown existau multe comuniti tong legitime, care ofereau membrilor lor
servicii importante: rezolvau conflicte ntre firme concurente, protejau copiii de bande,
administrau centre pentru ngrijirea btrnilor i copiilor, descurajau intruziunea sindicatelor
din domeniul restaurantelor i confeciilor i serveau ca legtur cu celelalte autoriti,
respectiv primria i NYPD.
Dar aceast comunitate tong nu se ocupa cu nimic din toate acestea. Ea avea un singur
obiect de activitate, i anume s funcioneze ca baz a operaiunilor de contraband cu carne
vie din zona oraului New York.
Acum, aproape de miezul nopii, cei trei efi ai asociaiei muncitorilor toi trecui de
patruzeci sau cincizeci de ani edeau de o parte a mesei, fa n fa cu un brbat pe care
niciunul dintre ei nu-l cunotea, dar care s-ar fi putut dovedi foarte valoros, ntruct tia unde
se ascunde familia Chang.
De unde-i cunoti pe oamenii acetia? l ntreb directorul asociaiei pe brbatul din faa
sa, care-i dduse numai numele de familie, Tan, probabil de team ca Strigoiul s nu-i dea de
urm i s-l tortureze ca s afle adresa familiei Chang.
Chang e un prieten de-al fratelui meu din China. Am fcut rost de un apartament
pentru familie i le-am gsit de lucru lui Chang i fiului su.
Unde-i apartamentul? ntreb dezinvolt eful de tong.
Asta am i venit s vnd aici, rspunse Tan, cu un gest brusc. Dac Strigoiul vrea aceast
informaie, atunci trebuie s plteasc pentru ea.
Nou ne poi spune, l ndemn zmbind asociatul. Nu va mai afla nimeni.
Nu negociez dect cu Strigoiul.
Bineneles c efii de tong cunoteau acest lucru. Oricum, merita ncercat. Erau muli proti
pe lume.
Trebuie s nelegi, interveni amabil unul dintre asociai, c Strigoiul e greu de gsit.
Ah! pufni dispreuitor Tan. tii bine c nu suntei singurii cu care pot s fac afaceri.
Atunci de ce-ai venit aici? replic imediat cellalt asociat.

209
- MAIMUA DE PIATR -
Tan tcu o clip.
Pentru c mi s-a spus c voi suntei cel mai bine informai.
E riscant, i se adres directorul lui Tan. Poliia e pe urmele Strigoiului. Dac afl c am
luat legtura cu el pi ne-ar putea desfiina organizaia.
Tan ridic din umeri.
Dar avei i ci sigure de a intra n contact cu el, nu?
Hai s vorbim despre bani. Ct ne plteti ca s te punem n legtura cu Strigoiul?
Zece la sut din ct mi va da el.
Directorul i flutur braul.
ntrevederea s-a ncheiat. Du-te i caut ali intermediari.
i ct ai fi vrut voi s v dau? ntreb Tan, rznd dispreuitor la auzul comentariului.
Jumtate.
Asta-i o glum proast!
Acum c fusese trasat linia de btaie, cele dou pri trecur la afaceri. Negocierea
continu pentru nc aproape jumtate de or. n cele din urm, czur de acord pentru
treizeci la sut, cu condiia s fie vorba de dolari americani.
Directorul scoase un celular i tast un numr. i rspunse Strigoiul i directorul se
prezent.
Ce doreti? l ntreb contrabandistul.
Am aici pe cineva care a nchiriat un apartament ctorva supravieuitori de pe Dragon.
Familia Chang. Vrea s-i vnd aceast informaie.
Strigoiul tcu o clip.
Spune-i c vreau dovezi, zise el.
Directorul i transmise lui Tan dorina contrabandistului.
Numele occidental al capului familiei este Sam, spuse Tan. Mai e cu ei un btrn, tatl
lui Chang, i doi biei. Oh, i soia. Mei-Mei. Au cu ei i o feti. Nu-i copilul lor. Era i ea pe
vas. Mama ei s-a necat.
De unde-i tie?
E fratele unui prieten de-al familiei Chang, din China, explic directorul.
Strigoiul chibzui cteva momente.
Spune-i c-i pltesc o sut de mii de dolari pentru informaie.
Directorul l ntreb pe Tan dac era de acord. Tan rspunse imediat c accept. Cu anumite
persoane nu trebuia negociat.
ncercnd s rmn serios, cu toat bucuria care-i ncolise n suflet la auzul sumei,
directorul i se adres cu diplomaie Strigoiului.
Omul nostru a fost de acord s ne plteasc i nou un onorariu. Dac nu-i prea mare
deranjul
Bine, vou am s v pltesc direct partea voastr. Dac informaia se va dovedi corect.
Ct v-ai neles s v cedeze?
210
- JEFFERY DEAVER -
Treizeci la sut.
Eti mare fraier, rse dispreuitor Strigoiul. Ai fost pur i simplu jecmnii. n locul
vostru, a fi cerut aizeci i cinci la sut.
Directorul se nroi la fa i ncerc s se justifice, dar Strigoiul i tie vorba.
Trimite-l la mine mine-dimineaa la opt i jumtate. tii unde.
i nchise telefonul.
Directorul i comunic lui Tan termenii nelegerii i cei doi i strnser minile.
n ierarhia confucianist a ndatoririlor fa de alii, prietenia figureaz pe ultima treapt:
dup relaia conductor-supus, tat-fiu, so-soie i frate mai mare-frate mai mic. Cu toate
acestea, i zise directorul, acest act de trdare era cu totul detestabil.
Dar nu conta. Cnd avea s ajung n iad, Tan urma s fie judecat pentru faptele sale. Ct
despre director i asociaii lui, ei bine, suma de 30.000 de dolari nu era un ctig ru pentru o
jumtate de or.

Cu minile tremurnd i rsuflarea ntretiat, Sam Chang prsi biroul de la strad al


Asociaiei Muncitorilor din East Broadway i merse pre de trei cvartale pn ntlni un bar,
barurile fiind rare n Chinatown. Se aez pe un taburet care se cltin pe picioare i ceru o
bere Tsingtao. O bu pe nersuflate i comand nc una.
Era nc uimit ba nu, uluit c cei trei brbai din tong l crezuser a fi Joseph Tan i chiar
i dezvluiser unde se putea ntlni cu Strigoiul a doua zi de diminea.
Rse n sinea lui. Ce idee ngrozitoare: de fapt, se trguise cu acei indivizi pentru preul
vieii propriei familii.
Cu cteva ore n urm, n apartamentul lor ntunecos din Brooklyn, Chang se gndise:
Deci aa va fi viaa noastr aici. ntuneric i team
Tatl su i ngustase pleoapele.
Ce-ai de gnd s faci? i ntrebase el fiul.
Strigoiul ne caut.
tiu.
Nu se ateapt s-l caut eu pe el.
Chang Jiechi i privise fiul cteva momente, apoi ochii lui se opriser pe placa de pe
altarul improvizat, pe care figura numele lor. Chang arca.
i ce-ai s faci dac ai s-l gseti?
Am s-l ucid.
De ce s nu te duci la poliie?
Chang zmbise amar.
Ai mai mult ncredere n poliia de aici dect n cea din China?
Nu, rspunsese tatl su.
Am s-l ucid, repetase Chang.

211
- MAIMUA DE PIATR -
Niciodat n viaa lui nu ieise din cuvntul tatlui i se ntreba dac acum btrnul i va
interzice ceea ce el hotrse c trebuia s fac.
Dar, spre mirarea lui, tatl su se mulumise s-i pun o singur ntrebare:
Ai fi tu n stare s faci asta?
Da, pentru familia mea, da.
Chang i mbrcase geaca.
M duc n Chinatown. S vd ce pot face ca s dau de el.
Ascult-m, i spusese n oapt tatl su. tii cum poi gsi un om?
Cum, Baba?
Poi gsi un om dac profii de punctele lui slabe.
Care-i punctul slab al Strigoiului?
Nu poate accepta eecul, i spusese Chang Jiechi. Trebuie s ne ucid, altfel viaa lui va
suferi de o dizarmonie grav.
Prin urmare, Sam Chang fcuse exact ce-i sugerase tatl su: i oferise Strigoiului ansa de
a-i gsi prada. Tertipul funcionase.
innd sticla de bere rece lipit de obraz, Chang reflecta c el probabil va muri. Inteniona
s-l mpute pe Strigoi pe loc, chiar n clipa n care acesta avea s deschid ua. Dar cu
siguran c individul avea acolii i paznici, care l vor ucide la rndul lor.
Cugetnd la acest aspect, primul lucru care-i veni n minte fu chipul fiului su, William,
primul nscut, tnrul care avea s devin motenitorul familiei Chang, ba chiar mai curnd
dect i-ar fi nchipuit.
Tatl i aminti vorbele sfidtoare ale fiului, dispreul din privirea lui
Oh, William, i zise el. Aa e, nu m-am ocupat de tine. Dar dac ai nelege c am fcut
asta doar n sperana de a v duce ntr-o patrie mai bun pentru tine i pentru copiii ti. Cnd
viaa n China a devenit prea riscant v-am adus aici, mi-am prsit ara iubit ca s-i ofer ce
nu-i puteam oferi acas.
Iubirea, fiule, nu nseamn s druieti aparatur electronic, mncruri sofisticate sau
camere separate. Iubirea se manifesta prin disciplin, exemplu i sacrificiu chiar sacrificiul
propriei viei. Ah, fiule
Sam Chang plti berea i iei din bar.
Dei se fcuse trziu, cteva magazine erau nc deschise, spre a-i ademeni pe ultimii
turiti. Chang intr ntr-un butic de cadouri i cumpr o cutie mic, o plac de alam,
candele electrice cu becuri roii i puin tmie. Pierdu ceva timp n cutarea celei mai
potrivite statui a lui Buddha. Alese una cu faa zmbitoare, ntruct, dei a doua zi avea s
omoare un om i s fie el nsui omort, un Buddha vesel va oferi mngiere i consolare, ba
chiar i noroc familiei pe care o lsa n urm.

Vezi tu, Amie

212
- JEFFERY DEAVER -
Amelia Sachs conducea maina spre ora, respectnd viteza legal de pe indicatoare, lucru
care nu-i sttea n fire.
Vezi tu, draga mea, i spusese tatl ei, n starea de sfreal n care se afla, mistuit de
celulele lacome care-i rodeau trupul. Vezi tu, va trebui s-i pori singur de grij.
Sigur, tticule.
Nu, nu, ai spus Sigur, dar de fapt n-ai gndit aa. i-ai spus Sunt de acord cu
btrnul pentru c arat n ultimul hal.
Nici mcar zcnd n spitalul West Brooklyn de pe Fort Hamilton Parkway, la un pas de
moarte, tatl ei nu-i iertase nimic.
Te asigur c n-am gndit aa.
Oh, ascult, Amie, ascult.
Ascult.
Mi-au ajuns la ureche fel de fel de relatri ale tale despre cum patrulezi ca poliist de
sector.
La fel ca tatl ei, Sachs fusese cndva poliist de sector. De fapt, era poreclit FS, prescurtare
de la Fata Sectoristului.
Eu inventez o groaz de chestii, tticule.
Fii serioas.
Zmbetul ei se topise i, ntr-adevr, devenise serioas. Simea briza prfoas de var
adiind prin fereastra ntredeschis i ciufulindu-i prul rocovan despletit pe spate, precum i
aternutul decolorat de pe patul tatlui ei, n timp ce unul edea i cellalt zcea n acel loc
insuportabil.
Spune mai departe, l ndemnase ea.
Mulumesc. Aud fel de fel de isprvi despre cum patrulezi ca poliist de sector. Nu eti
suficient de prudent. Trebuie s ai grij de tine, Amie.
De unde i-a venit ideea asta, tticule?
Amndoi tiau de unde i venise ideea: de la cancerul care curnd avea s-i pun capt
vieii i din nevoia lui de a lsa motenire unicului copil ceva mai mult dect insigna de
poliist newyorkez, un pistol Colt cu mnerul nichelat i un vechi automobil Dodge Charger,
la care trebuia schimbat transmisia i capetele de cilindri. Dar rolul lui de tat l obliga s
spun: F-i pe plac unui om btrn.
Atunci hai s spunem bancuri.
ii minte cnd ai zburat prima oar?
Am mers n Florida, n vizit la bunica Sachs. Erau 40 C lng piscin i am fost atacat
de un cameleon.
Iar stewardesa sau cum i se mai zice acum, continuase netulburat Hermann Sachs, ne-a
spus: n caz de urgen, punei-v masca de oxigen i acordai ajutor oricui are nevoie.
Aceasta este regula.
Aa se spune ntotdeauna, admise ea, rscolit de emoii.
213
- MAIMUA DE PIATR -
Btrnul poliist, cu palmele ridate, venic ptate de ulei de motor, continuase:
Asta trebuie s fie regula pentru sectoristul de pe strad. Mai nti tu, pe urma victima.
Asta trebuie s fie regula i pentru tine. Indiferent ce se ntmpl, mai nti ai grij de tine.
Dac tu nu eti teafr, atunci nu vei putea s ai grij nici de alii.
Conducnd maina prin burni, Sachs auzi tot mai slab vocea tatlui, pn cnd un alt
glas i lu locul. Glasul doctorului cu care discutase n urm cu cteva sptmni.
Ah, domnioara Sachs. Aici erai.
Bun ziua, domnule doctor.
Tocmai am discutat cu doctoria lui Lincoln Rhyme.
i?
Trebuie s vorbesc ceva cu dumneavoastr.
Se pare c avei veti proaste, domnule doctor.
Ce-ar fi s ne aezm acolo, n col?
Aici e foarte bine. Spunei-mi ce avei de spus. Fr ocoliuri.
Tot universul ei se rsturnase, toate planurile ei de viitor se schimbaser.
Dar ce putea s fac?
Ei bine, i zise ea, oprind lng bordur, o posibilitate ar fi
Amelia Sachs rmase aezat cteva minute bune. E o nebunie, i spuse ea. Se decise brusc
i cobor din automobilul Camaro, dup care, cu capul n pmnt, ddu repede colul i intr
ntr-un bloc. Urc scrile i btu la u.
Ua se deschise i Sachs zmbi ctre John Sung. El i rspunse la surs i-i fcu semn din
cap s intre.
Indiferent ce se ntmpl, mai nti ai grij de tine. Dac tu nu eti teafr, atunci nu vei
putea s ai grij nici de alii.
Brusc simi cum i se ia o piatr de pe inim.

214
- JEFFERY DEAVER -

Capitolul 29

Miezul nopii.
n ciuda zilei epuizante, care ncepuse cu scufundarea unui vas i se sfrise tocmai n
cellalt capt al lumii, ntr-un apartament din Central Park West, Sonny Li nu prea obosit.
Intr n dormitorul lui Lincoln Rhyme, cu o saco de cumprturi n mn.
Cnd eu fost n Chinatown cu Hongse, Loaban, eu cumprat cteva lucruri. Eu cadou
pentru tine.
Un cadou? se mir Rhyme de pe tronul su, un pat Hill-Rom Flexicar, excesiv de
confortabil, din cte i se spusese.
Li scoase din saco un obiect i se apuc s ndeprteze hrtiile n care era nfurat.
Uite ce avut eu aici.
n minile lui era o mic statuet de jad, reprezentnd un brbat cu figur fioroas, care
inea n mini un arc i o sgeat. Li arunc o privire prin ncpere.
Unde este nord?
ncolo, i indic Rhyme.
Li aez statueta pe o msu lipit de perete. Se napoie lng saco i scoase dinuntru
cteva beioare cu tmie.
Doar n-ai de gnd s aprinzi aa ceva aici.
Trebuie, Loaban. Asta nu omoar la tine.
Dei Li explicase c pentru un chinez este greu s se mpotriveasc absolut categoric, se
pare c n cazul lui lucrurile stteau cu totul altfel.
Li puse tmia ntr-un mic bol i o aprinse. Lu apoi din baie un pahar de plastic i-l umplu
cu un lichid dintr-o sticlu verde pal, scoas i ea din saco.
Ce vrei s faci acolo, un templu?
Un altar, Loaban. Nu un templu, rspunse Li, amuzat c Rhyme nu sesiza o deosebire
att de evident.
Cine-i la? Buddha? Confucius?
Cel cu arcul i sgeata? pufni n rs Li. Loaban, tu tii aa de mult despre aa puin i aa
puin despre aa de mult.
Rhyme rse, amintindu-i c, pe cnd era cstorit, soia lui i spunea adesea cam acelai
lucru, dei cu glas ceva mai ridicat i cu mai multe vorbe.
Arca este Guan Di zeul rzboiului. Noi aducem sacrificii la el. La el place vin dulce i
ce eu cumprat pentru el.
Rhyme se ntreb cum aveau s reacioneze Sellitto i Dellray, fr a mai vorbi de Sachs, la
vederea dormitorului transformat ntr-un altar nchinat zeului rzboiului.
Li se nclin n faa statuetei i murmur cteva vorbe n chinez. Scoase o sticlu din
saco i se aez pe scaunul de rafie de lng patul lui Rhyme. Umplu un pahar de plastic

215
- MAIMUA DE PIATR -
pentru el, apoi lu unul dintre recipientele speciale ale lui Rhyme, i scoase capacul, umplu
recipientul pe jumtate, puse la loc capacul i vr un pai prin orificiul din capac.
Asta ce mai e?
Ceva bun, Loaban. Chu yeh ching chiew. Acum facem sacrificiu pentru noi. Asta bun. Asta
ca whisky.
Nu, nu semna deloc cu whisky, era departe de aroma delicat de fum a unui scotch vechi
de optsprezece ani. Dar dei gustul era destul de neplcut, avea totui ceva cu totul special.
Li fcu semn din cap spre altarul improvizat.
Eu gsit Guan Di la magazin n Chinatown. El zeu foarte iubit la noi. Mii de altare n
China dedicate la el. Dar eu nu cumprat Guan pentru rzboi. Guan este i zeu la detectivi.
nelegi?
Asta ai pus-o de la tine.
Adic glum? Nu, eu spun adevr. Fiecare birou al siguranei unde mers eu are Guan
Di. Cnd caz nu rezolvat, detectivi aprins lumnri la altar, ca noi acum.
i mai turn alcool. Li adulmec butura.
Asta butur tare, nelegi? Baijiu.
Bai cum?
Li fcu semn din cap spre sticla de chu yeh ching chiew.
Ce fel de rugciune ai spus? ntreb Rhyme.
S-i traduc: Guan Di, ajut la noi s gsim Chang i s gsim Strigoi netrebnic.
Bun rugciune, Sonny.
Rhyme mai sorbi o nghiitur de butur. Cu fiecare sorbitur, gustul prea s devin tot
mai bun poate pentru c treptat uitai ce prost era.
Operaia de care spus tu, face la tine mai bine? continu s ntrebe poliistul chinez.
Posibil. Ceva mai bine. N-am s pot merge, dar a putea s m mic ct de ct.
Cum adic?
Rhyme i povesti lui Li despre doctorul Cheryl Weaver, a crei Secie de neurologie de la
Spitalul Universitar din Carolina de Nord practica chirurgie experimental pe pacieni cu
leziuni ale mduvei spinrii. i amintea aproape cuvnt cu cuvnt explicaiile doctoriei
privind tehnica respectiv.
Sistemul nervos este format din axoni, care sunt purttorii impulsurilor nervoase. n cazul
unor leziuni ale mduvei, axonii sunt retezai sau zdrobii, deci distrui. Prin urmare,
nceteaz s mai transporte impulsuri nervoase i comanda creierului nu mai ajunge la restul
corpului. Se spune c nervii nu se regenereaz. Nu-i ntru totul adevrat. n sistemul nervos
periferic braele i picioarele axonii lezai se pot regenera. Nu i n sistemul nervos central
creierul i mduva spinrii. Cel puin, nu de la sine. Aadar, cnd te tai la deget, pielea
crete la loc i-i recapei simul tactil. n cazul mduvei spinrii asta nu se ntmpl. Exist
totui lucruri pe care nvm s le facem i care ajut la regenerare.

216
- JEFFERY DEAVER -
Ce facem noi aici, la institut, este s atacm cu orice mijloace posibile locul leziunii. Atacm
leziunile mduvei spinrii pe toate planurile. Utilizm chirurgia tradiional de
decompresiune pentru a reconstrui structura osoas a vertebrelor i pentru a proteja locul n
care mduva a fost lezat. Pe urm procedm la dou grefe: una cu un fragment de esut din
sistemul nervos periferic al pacientului, iar cealalt cu cteva celule embrionice dintr-un
sistem nervos central.
Provenind de la un rechin, adug Rhyme.
Adic pete? rse chinezul.
ntocmai. Rechinii sunt mai compatibili cu fiinele umane dect alte animale. Pe urm,
ncheie criminalistul, voi lua medicamente care s ajute la regenerarea mduvei spinrii.
Ascult, Loaban, spuse Li, privindu-l cu atenie, operaia la tine e periculoas?
Lui Rhyme i rsunar din nou n urechi vorbele doctoriei Weaver.
Bineneles c exist riscuri. Medicamentele n sine nu sunt periculoase. Sunt ns riscuri
asociate cu tratamentul. La orice cvadruplegic plmnii vor fi afectai. Nu vei fi conectat la
aparate, dar din pricina anestezicelor, exist riscul de stop respirator. n plus, stresul operaiei
n sine poate duce la disreflexie autonom, deci la o cretere sever a tensiunii arteriale, ceea
ce tii bine c poate duce la hemoragie cerebral sau alt leziune a creierului. Exist i riscul
unei traume chirurgicale la locul leziunii iniiale n momentul de fa nu avei chisturi, nici
unturi dar operaia i acumularea de fluid aferent ar putea spori presiunea, cauznd i
alte leziuni.
Da, e periculoas, i rspunse Rhyme.
Mie mi se pare c yi luan tou shi.
Adic?
Li se gndi o clip, apoi spuse:
Asta nseamn: arunci cu ou ntr-o stnc. Adic e ceva ce nu poate reui. nelegi? De
ce mers tu la operaie?
Lui Rhyme rspunsul i se prea evident: s fac un pas ctre independen. Poate ca s
poat apuca paharul ntre degete i s-l duc la buze. Ca s se scarpine n cap. Ca s devin
mai normal termen foarte incorect politic n cazul persoanelor cu dizabiliti. Ca s fie mai
aproape de Amelia Sachs. Ca s fie un tat mai bun pentru copilul pe care Amelia i-l dorea
att de mult.
Pur i simplu, e ceva ce simt ca trebuie s fac, Sonny, zise el. Schi un semn din cap spre
sticla de whisky Macallan. i acum, hai s gustm baifu al meu.
Li rse scurt.
Baijiu, Loaban. Ce spus tu nseamn s mergem acum la magazinul meu.
Baijiu, se corect Rhyme.
Li umplu paharul i recipientul special cu whisky vechi.
Rhyme sorbi prin pai. Ah, da, era mult mai bun.
Li goli paharul lui de plastic dintr-o nghiitur i scutur din cap.
217
- MAIMUA DE PIATR -
Tu nu trebuie s mergi la operaia asta, nelegi?
Am analizat riscurile i
Nu, nu. Tu accepi ce eti acum. Tu accepi limite la tine.
Bine, dar de ce? Cnd nu sunt obligat s-o fac?
Eu vd toate prostii la tiina voastr aici, n Meiguo. Noi nu avut tiin peste tot n
China, ca voi. Da, sigur, Beijing, Hong Kong, Guangdong, Fuzhou, acolo noi avut cam tot ce
avei voi, poate mai puin, i mulumim la preedinte Mao pentru asta. Dar i noi avut
computere, internet, rachete. Da, uneori mai explodeaz, dar altfel ajung n spaiu fr
probleme. Doctori la noi ns nu mult tiin. Doctori la noi aduc napoi armonie. Doctori n
China nu sunt zei.
Aici vedem lucrurile altfel.
Da, da, rse dispreuitor Li. Doctori fac la voi mai tineri. Dau la voi pr. Dau la femei
xiong mai mari nelegi?
Art spre pieptul lui.
Noi nu nelegem asta. Asta nu armonie.
i crezi c, aa cum sunt acum, n mine exist armonie? rse exasperat Rhyme.
Soarta adus pe tine n starea asta, Loaban. i asta cu scop. Poate tu cel mai bun detectiv
tocmai pentru c ntmplat aa. Viaa la tine acum n echilibru, nelegi?
Rhyme nu se putu abine s nu rd.
Nu pot s merg, nu pot s adun probe Cum dracu s fie mai bine?
Poate creierul la tine, creierul lucreaz mai bine acum. nelegi? Poate la tine acum voin
mai puternic. Poate jizhong atenie la tine e mai bun acum.
mi pare ru, Sonny, dar eu nu cred asta.
Numai c, din cte i dduse seama pn atunci, cnd Sonny susinea o cauz, nu se ddea
btut cu una cu dou.
S-i explic, Loaban. Tu aminteti John Sung? Aminteti amuleta cu Regele Maimu?
mi amintesc.
Tu Maimu.
Eu ce?
Tu la fel ca Maimu. nelegi? Maimu face miracole, magie, el detept, neierttor, el
calm. nelegi? Ca tine. Dar el nu neles c nu era n firea lucrurilor: el cutat s nele zei i s
triasc venic. El furat piersicile nemuririi, el ters nume din Cartea Viilor i a Morilor. i el
dat de belea. El ars, btut i ngropat sub munte. Pn la urm, Maimu renunat la viaa
venic. Gsit prieteni i toi fcut pelerinaj n ara sfnt din vest. El fericit. n armonie,
nelegi?
Vreau s pot merge din nou, spuse n oapt, dar foarte ferm Rhyme, ntrebndu-se de
ce i deschidea sufletul n faa acestui omule ciudat. Nu cred c cer prea mult.
Ba poate este mult, l contrazise Li. Ascult, Loaban, uit-te la mine. Eu mi-a dori s fiu
nalt, s art ca Chow Yun-Fat, s umble fete dup mine. S conduc ora mare, s primesc sute
218
- JEFFERY DEAVER -
de medalii pentru realizri la mine i s respecte la mine toat lumea. Mi-a putea dori s fiu
bancher la Hong Kong. Dar nu mi-e dat aa. Pentru mine, este n firea lucrurilor s fiu un
poliist al dracu de bun! Poate ncepi s mergi din nou, dar ai s pierzi altceva, poate chiar
mai important. De ce bei porcria asta?
Art din cap spre sticla de whisky.
E baijiu meu preferat.
Zu? i ct cost?
Vreo aptezeci de dolari sticla.
Li schi o strmbtur. Totui, i goli paharul i-l umplu din nou.
Ascult, Loaban, tu cunoti Tao?
Eu? Tmpeniile alea New Age24. Drept cine m iei?
OK, eu spun ceva la tine. n China noi avut doi mari filosofi: Confucius i Lao Tse.
Confucius credea c cel mai bine pentru oameni e s asculte de superiori, s supun la ordin,
kow tow la cei mai buni ca ei, adic gura nchis. Dar Lao Tse spunea exact invers. Pentru om
cel mai bine e s urmeze drumul lui n via. S gseasc armonie i natur. n englez Tao
nseamn Drum n via. El scris ceva ce eu ncerc s spun la tine. Ceva despre tine, Loaban.
Despre mine? repet Rhyme, amintindu-i c interesul lui pentru ce-i spunea chinezul
cel mrunel se trgea probabil de la cantitatea impresionant de alcool but pn atunci.
Li i ngust pleoapele i ncepu s traduc:
n Tao, Lao Tse spus: Nu-i nevoie plecat de acas ca s vezi mai bine. Nu-i nevoie
pndit de la fereastr. Trebuie trit n miezul fiinei tale. Calea spre a face este s exiti.
Oare toat lumea n China are cte o blestemat de zical pentru fiecare lucru? ntreb
agasat Rhyme.
Avem multe zicale, adevrat. Tu trebuie pus Thom s scrie asta i lipit pe perete, lng
altar pentru Guan Di.
Amndoi tcur cteva momente. Nu-i nevoie plecat de acas ca s vezi mai bine. Nu-i nevoie
pndit de la fereastr
n cele din urm, reluar conversaia i Li ncepu s povesteasc n detaliu despre viaa din
China.
Cum arat casa ta? l ntreb Rhyme.
Apartament. Mic, cam ct camera asta.
i unde este?
Oraul meu, Liu Guoyuan. Nume la el nseamn ase livezi, dar livezi nu exist acum,
tiate toate. Cam cincizeci de mii locuitori. Lng Fuzhou. Acolo muli locuitori. Peste un
milion, nelegi?
Nu cunosc zona.

24 Micarea New Age (Noua Er), curent modern i umanist, care susine o viziune comun a
unei noi ere a iluminrii, cunoaterii i armoniei (n.tr.).
219
- MAIMUA DE PIATR -
Provincia Fujian, sud-estul China. n dreptul insula Taiwan. Muli muni. Pe acolo trece
fluviul Min, ap mare. Noi, zon independent. Beijing fcut griji multe pentru noi. n Fujian
creat prima triad band organizat, nelegi? San Lian Hui. Foarte puternic. Mult
contraband: sare, opiu, mtase. n Fujian muli marinari. Negustori, importatori, nu muli
fermieri. n oraul meu Partidul Comunist este puternic, pentru c secretar de partid este
capitalist privat. Are firm de internet, ca AOL. Mare succes. Ha, capitalist blestemat! Face
bani muli, muli de tot. Aciuni la el nu scad, ca la NASDAQ.
Ce fel de infraciuni avei n Liu Guoyuan? ntreba Rhyme.
Mult mit, taxe de protecie. n China, dac neli firme sau oameni e OK. Dar dac
neli la partid sau la guvern, atunci mori. Tu mers la pucrie, tu glon n ceaf. Avem i
multe alte infraciuni. Aceleai ca aici. Crim, jaf, viol.
Li sorbi din nou din butur.
Eu gsit brbat care omora femei. El omort patru, vrut omort mai multe, dar eu prins
la el. Un strop de snge, rse el. Eu gsit un strop pe roata de la biciclet, un strop ct un fir de
nisip. Asta lega brbat de scena crimei. El mrturisit tot. Vezi, Loaban, nu este doar woo-woo.
Sunt convins c nu, Sonny.
Rpit femei mare problem n China. Brbai mai muli dect femei. La suta de femei,
o sut douzeci brbai. Oameni nu vrut copii fetie, vrut numai biei. Atunci de unde mirese?
Aa c muli rpitori fur femei i fete i vnd. Familii venit la noi i cerut la noi gsim soii i
fiice rpite. Muli poliiti nu sinchisesc au cazuri grele. Uneori dus femei la mii de kilometri
deprtare. Anul trecut eu gsit ase. Un record la mine la birou. E un sentiment grozav cnd
gsit rpitor i arestat la el.
Aici e toat frumuseea, confirm Rhyme.
Li ridic paharul i un timp bur n tcere. Rhyme se gndi c se simea mulumit.
Majoritatea celor care veneau s-l viziteze l tratau ca pe un infirm. Sigur, n-o fceau din
rutate. Dar fie se prefceau a nu lua n seam starea lui cum se exprimau cei mai muli
fie i ridicau n slvi infirmitatea, glumind i comentnd pe seama ei, ca s-i arate ct l
nelegeau de bine. De fapt, nu-l nelegeau deloc i, de ndat ce ddeau cu ochii de cateter
sau de cutia cu pampers pentru aduli pus n colul dormitorului, ncepeau s numere
minutele pn la plecare. Oamenii acetia nu-l contraziceau niciodat, nici nu-i ntorceau
vorba. Niciodat nu treceau dincolo de aparena unei relaii.
Dar, n ce-l privea pe Sonny Li, Rhyme citea pe chipul lui o detaare total fa de situaia
lui. Ca i cum ar fi fost ceva ceva ntr-adevr natural.
i ddu seama c, n afar de Amelia Sachs, aproape toi oamenii pe care-i cunoscuse n
ultimii civa ani nu fuseser dect simple cunotine. Pe Sonny Li l tia de mai puin de-o zi,
dar chinezul deja prea a fi mai mult dect o cunotin.
Ai pomenit de tatl tu, spuse Rhyme. Cnd ai vorbit cu el mai devreme, nu mi s-a
prut o discuie prea plcut. Care-i povestea lui?
Ah, tatl meu
220
- JEFFERY DEAVER -
Li mai lu cteva nghiituri de scotch, care prea s-i plac din ce n ce mai mult, la fel cum
i Rhyme se obinuise cu baijiu. Globalizarea prin butur, i zise ironic Rhyme,
Li i umplu din nou paharul.
Ar trebui s sorbi puin cte puin, l sftui Rhyme.
E timp s sorbi dup ce mori, declar chinezul i goli paharul de plastic trandafiriu cu
floricele. Tatl meu El nu plcut pe mine foarte mult. Eu cum zic la asta? Nu reuit n
via cum vrut el.
Adic l-ai dezamgit?
Da, eu dezamgit la el.
De ce?
Ah, multe motive. Eu spun la tine istoria noastr pe scund.
Pe scurt.
n anii douzeci, dr. Sun Yat-sen unificat China, dar izbucnit rzboi civil. Kuomintang
Partidul Naional condus de Chiang Kai-shek. Dar Gongehantang comunitii luptat
mpotriva lor. Atunci invazia nipon, vremuri grele pentru toat lumea. Cnd Japonia
pierdut, n China mult rzboi civil i n sfrit ctigat Mao Zedong i comunitii, care alungat
naionaliti n Taiwan. Tata luptat alturi de Mao, n octombrie 1949, el stat lng preedintele
Mao la Poarta Pcii Cereti din Beijing. Ah, Loaban, eu auzit la el povestea asta de un milion
de ori. Cum el stat acolo i cum orchestra cntat Marul Voluntarilor. La dracu, mari patrioi
fost noi la vremea aia!
Aa c tatl meu avut guanxi. Relaii sus de tot. El devenit mare tab n Partidul Comunist
la noi, n Fujian. El vrut s fiu i eu la fel. Dar eu vzut ce fcut comunitii n 66 Marea
Revoluie Cultural Proletar Unic n Istorie ei distrus tot, ei omort oameni. Guvern i
partid nu fcut ce trebuie.
Nu era n firea lucrurilor, zise Rhyme. Nu era n armonie.
Exact corect, Loaban, rse Li. Tata vrut la mine s intru partid. Chiar ordonat la mine.
Ameninat. Dar mie nu psat de partid. Nu psat de colectiv. i flutur braele. Mie nu psat
de idei mree. Ce plcut la mine era munca de poliist. Mie plcut s prind infractori
Mereu alte enigme, mereu alte provocri, nelegi? Sora mea avut poziie nalt n partid. Tata
mndru de ea, dei femeie. Tata spus ea nu adus dizgraie n familie, ca mine. Tata repetat
asta tot timpul. Se ntunec la fa. La fel de ru la mine e c nu avut un fiu nu avut copii
cnd eu cstorit.
Eti divorat? l ntreba Rhyme.
Soia mea murit. mbolnvit i apoi murit. Febr mare, ceva ru. Noi mpreun numai
civa ani, dar nu avut copii. Tata spus c vina mea. Noi ncercat, dar nu avut copii. Pe urm,
ea murit.
Se ridic i se duse cu pai mari ctre fereastr, rmnnd cu ochii aintii la luminile
oraului.

221
- MAIMUA DE PIATR -
Tata, foarte strict. Mereu btut la mine pn cnd eu crescut. Nimic din ce fcut nu fost
destul de bun n ochii lui. Note bune eu bun student. Medalii la armat. Eu nsurat cu fat
bun, respectuoas, slujb la Biroul Siguranei Publice, eu devenit detectiv, nu poliist la
circulaie, nelegi? Eu mers s vizitez pe tata n fiecare sptmn, dat bani la el, mers la
mormnt la mama. Dar niciodat ce fcut eu nu fost ndeajuns. Dar prinii ti, Loaban?
Au murit amndoi.
Mama mea nu aa sever ca tata, ea niciodat nu vorbit prea mult. El nu dat voie Aici,
n ara cea Frumoas, voi nu legat mult de prini?
Bine spus, i zise Rhyme.
Poate nu prea mult. Unii da.
Respect pentru prini, pe primul loc la noi. Fcu semn din cap ctre statueta lui Guan
Di. Dintre toi zeii, strmoii cei mai importani.
Poate c tatl tu are o prere mai bun despre tine dect las s se vad. Poate nu vrea
s-i arate. Poate socotete c aa-i mai bine pentru tine.
Nu, el pur i simplu nu ca mine. Nimeni nu duce mai departe numele familiei. Asta
lucru foarte ru.
ntr-o bun zi ai s ntlneti pe cineva i ai s-i ntemeiezi o familie.
Unul ca mine? pufni Li. Nu, nu. Eu doar poliist, eu nu avut bani. Cei mai muli brbai
de vrsta mea din Fuzhou muncit la firme, avut muli bani. Grmezi de bani. ii minte cum
eu spus la tine mai muli brbai dect femei? De ce ales femeie un btrn srac cnd putut s
aib un tnr bogat?
Eti de-o vrst cu mine, l liniti Rhyme. Nu eti btrn.
Li privi din nou pe fereastra.
Poate c eu rmn aici. Eu vorbit englez bun. Eu poliist aici. Lucrat n Chinatown. Sub
acoperire.
Prea s vorbeasc serios. Deodat ns pufni n rs i spuse cu voce tare un lucru la care se
gndeau amndoi:
Nu, nu, prea trziu pentru asta. Mult prea trziu Nu, noi prins Strigoi, eu mers acas
i fost n continuare un poliist al dracu de bun. Guan Di i eu rezolvat caz important,
publicat fotografie n ziar din Fuzhou. Poate c preedinte dat la mine o medalie. Poate c tata
urmrit tiri i vzut la mine i gndit eu nu fost fiu att de ru. i goli paharul. OK, eu but
destul. Acum, tu i cu mine jucat un joc, Loaban.
Nu joc jocuri.
Atunci ce joc acela pe computer la tine? ntreb repede Li. ah. Eu vzut.
Nu joc prea des, preciz Rhyme,
Jocuri fac om mai bun. Eu art la tine cum jucat joc cel mai bun.
Se ntoarse la sacoa de cumprturi.
Nu pot juca aproape niciun joc, Sonny. Nu am cum ine crile n mn, nelegi?

222
- JEFFERY DEAVER -
Ah, cri de joc? exclam Li, zmbind dispreuitor. Cri de joc, jocuri de noroc. Bun
numai pentru fcut bani. Vezi, aa cri tu inut secret, ferit cri s nu vad ceilali juctori.
Cele mai bune jocuri sunt cnd tu inut toate secretele n mintea ta. nelegi? Wei-Chi? Tu auzit
de el? I se mai spune Go.
Lui Rhyme, numele jocului i se prea vag cunoscut.
Seamn cu ahul?
Cu ahul? rse Li. Nu, nu.
Rhyme privi cu atenie tabla pe care Li o scosese din saco, aeznd-o pe mas, lng pat.
Era un fel de gril tiat de mai multe linii perpendiculare. Li mai lu din saco dou
sculee, unul cu sute de piese mici i albe, cellalt cu piese negre.
Brusc, lui Rhyme i veni un chef nebun s joace i se sili s fie atent la explicaiile date cu
nsufleire de Sonny Li, privitor la regulile i scopul jocului Wei-Chi.
Pare destul de simplu, spuse Rhyme.
Juctorii trebuiau s plaseze pe rnd piesele pe tabl, strduindu-se s le ncercuiasc pe
ale adversarului i s le elimine din joc.
Wei-Chi la fel ca toate jocurile mari: reguli simple, ctigi greu.
Li separ piesele n dou grmezi, continund s explice:
Joc vechi de muli ani. Eu studiat cel mai bun juctor care existat vreodat: Fan Si-pin. El
trit n secol XVIII cum spus voi la date. Nimeni niciodat nu fost mai bun ca el. El avut
multe ntreceri cu Su Ting-an, care fost aproape la fel de bun. De regul, ei terminat egal, dar
Fan avut mai multe puncte, aa c juctor mai bun. tii de ce el mai bun?
De ce?
Su jucat n aprare, dar Fan el jucat ntotdeauna n atac. ntotdeauna mers nainte,
impulsiv, nebun, nelegi?
Rhyme i simi entuziasmul din glas.
Joci des?
Eu membru club acas. Eu jucat mult, da.
Vocea i tremura puin i tcu pentru o clip, copleit de nostalgie. Rhyme se ntreb de ce.
Apoi Li i trecu degetele prin prul unsuros i spuse:
OK, jucm. S vezi c joc place la tine. Poate dura mult timp.
Nu sunt obosit, rspunse Rhyme.
Nici eu, l asigur Li. Tu nu jucat pn acum, aa c eu dat avantaj la tine. Dat la tine trei
piese n plus. Prut puin, dar n wei-chi mare, mare avantaj.
Nu, refuz Rhyme. Nu vreau niciun fel de avantaj.
Li l privi scurt, nchipuindu-i c refuzul lui avea probabil de a face cu infirmitatea, aa c
adug pe un ton grav:
Eu dat avantaj la tine numai pentru c nu jucat nainte. sta-i motivul. Juctori cu
experien fcut aa ntotdeauna. Aa e obiceiul.
Rhyme nelese i aprecie precizarea lui Li. Totui, rspunse cu glas ferm:
223
- MAIMUA DE PIATR -
Nu. Tu faci prima mutare. D-i drumul.
Vzu cum Li i cobora privirea, concentrndu-se asupra tablei de joc dintre ei.

224
- JEFFERY DEAVER -

IV
Tind coada Dragonului

Miercuri, de la Ora Dragonului, 7 A.M.,


pn la Ora Cocoului, 6.30 P.M.

n Wei-chi, cu ct nivelul a doi juctori e mai apropiat, cu att mai


interesant devine jocul.

Jocul Wei-Chi

225
- MAIMUA DE PIATR -

Capitolul 30

n dimineaa zilei n care urma s moar, Sam Chang se trezi i-i vzu tatl n curtea din
spate a blocului lor din Brooklyn, executnd micrile lente de tai-chi.
l urmri pe btrn cteva clipe, apoi l sget un gnd: peste trei sptmni Chang Jiechi
urma s mplineasc aptezeci de ani. n China fuseser o familie att de srac i de
persecutat, nct Chang nu reuise s-i serbeze tatl la mplinirea a aizeci de ani aceasta
cuvenindu-se s fie, prin tradiie, o mare petrecere, simbol al trecerii la anii btrneii,
moment din care omul ncepea s fie venerat. Dar familia trebuia s fac acest lucru la
aniversarea celor aptezeci de ani.
Trupul lui Sam Chang nu avea s apuce aceast aniversare, dar poate spiritul lui, da.
Continu s-l priveasc pe btrn, care se mica n curte, fr grab, ca un dansator.
Tai-chi era benefic trupului i spiritului deopotriv, totui Chang se ntrista ntotdeauna la
vederea acestor exerciii. i aminteau de o noapte umed de iunie, cu ani n urm. Chang,
mpreun cu civa studeni i profesori, se gseau la Beijing, privind un grup de oameni din
apropiere, care executau micrile ca de balet. Era trecut de miezul nopii i toi se bucurau de
vremea plcut i de prezena unor prieteni care mprteau modul lor de a gndi i asta n
inima a ceea ce era pe cale s devin cea mai mrea ar de pe glob, China nou, China
luminat.
Chang se ntorsese ctre un tnr student de lng el ca s-i arate o btrn ager,
cufundat n magia exerciiului tai-chi, cnd deodat pieptul tnrului explodase i el se
prbuise la pmnt. Soldaii Armatei Populare de Eliberare ncepuser s trag n mulimea
adunat n Piaa Tiananmen. Cteva clipe mai trziu i fcuser apariia i tancurile, vnnd
oamenii aflai n calea lor i zdrobindu-i pe muli dintre ei sub enile (celebra imagine
televizat a studentului care oprea un tanc innd o floare n mn fusese singura excepie n
noaptea aceea).
Chang nu putea privi niciodat tai-chi fr s-i aminteasc acel moment, care-i
consolidase poziia de disident criticnd deschis guvernul i care-i schimbase viaa la fel ca
pe a tatlui su i a ntregii familii pentru totdeauna.
Se uit la soia lui i la fetia care dormea alturi, cu braul petrecut pe dup pisica alb
meterit de Mei-Mei. Le privi cu drag pe amndou cteva momente. Apoi se duse n baie i
ddu drumul la robinet la maximum. Se dezbrc i intr sub du, rezemndu-i capul de
plcile de faian pe care Mei-Mei i gsise cumva timp s le spele cu o sear n urm.
Fcu du, nchise apa fierbinte i se terse cu prosopul. Ls capul ntr-o parte, la auzul
unui zgomot metalic venind dinspre buctrie.
Mei-Mei nc dormea, iar bieii nu se pricepeau la gtit. Alarmat, se duse i lu pistolul de
sub saltea, apoi intra tiptil n sufragerie. Ajuns aici, pufni n rs. Tatl su pregtea ceaiul.
Baba, zise el. M duc s-o trezesc pe Mei-Mei. Se ocup ea de ceai.
226
- JEFFERY DEAVER -
Nu, nu, las-o s doarm, rspunse btrnul. Dup ce-a murit mama ta, am nvat s fac
ceai. tiu s pregtesc i orez. i legume. Dei nu prea bine. Hai s bem ceaiul mpreun.
Chang Jiechi ridic ceainicul de metal, innd toarta nfurat ntr-o crp, lu dou ceti
i veni cu pai chioptai n sufragerie. Se aezar amndoi, iar btrnul turn ceaiul n ceti.
Cu o sear n urm, cnd Chang se napoiase acas, el i tatl su luaser o hart i
localizaser blocul Strigoiului, care, spre mirarea lor, nu se ascundea n Chinatown, ci mult
mai spre vest, n apropiere de fluviul Hudson.
i cnd ai s ajungi la locuina Strigoiului, cum ai s faci ca s intri? l ntreb tatl su.
N-o s te recunoasc?
Chang sorbi o nghiitur de ceai.
Nu cred c m va recunoate, nu. N-a intrat n cal dect o singur dat. n plus, era i
ntuneric.
i cum ai s intri?
Dac exist portar, am s-i spun c am venit cu treburi i am s-i spun c m cheam
Tan. Toat noaptea am exersat n englez cuvintele pe care am s le spun. Pe urm am s iau
liftul pn la apartamentul lui i am s bat la u.
Dar dac are paznici? ntreb Chang Jiechi. O s te percheziioneze.
Am s ascund arma n ciorap. N-o s m verifice prea atent. N-o s se atepte s fiu
narmat.
Chang ncerc s-i imagineze ce se va ntmpla. tia c i paznicii vor avea arme. Chiar
dac-l mpucau n clipa n care vedeau arma, tot ar fi reuit s trag un glon sau dou n
Strigoi. i ddu seama c tatl su l privea atent i-i cobor ochii.
Am s m ntorc, rspunse el cu convingere n glas. Am s m ntorc s am grij de
dumneata, Baba.
Eti un fiu bun. Nici nu mi-a fi putut dori un fiu mai bun ca tine.
Nu te-am cinstit pe ct ar fi trebuit.
Ba da, ba da, rspunse btrnul, turnnd din nou ceai n ceti. i-am dat un nume
potrivit.
Jingerzi, numele de botez al lui Chang, nsemna fiu iste.
Duser cetile la buze i Chang o goli pe a sa.
Mei-Mei apru n prag i arunc o privire ctre ceti.
Ai servit deja orezul? ntreb ea, expresie care nsemna pur i simplu Bun
dimineaa, fr nicio legtur cu mncarea.
Trezete-l pe William, i ceru Chang soiei sale. Vreau s-i spun cteva lucruri.
Dar tatl su o opri cu un gest.
Nu, zise el.
De ce? se mir Chang.
Va vrea s te nsoeasc.
Am s-i spun c nu.
227
- MAIMUA DE PIATR -
i crezi c asta l va opri? rse Chang Jiechi. Nestpnit cum e biatul tu?
Chang tcu o clip, apoi spuse:
Nu pot pleca fr s vorbesc cu el. E important.
De ce ar face un brbat ceea ce eti pe cale s faci tu? Ceva att de ndrzne i de
riscant? ntreb btrnul.
De dragul copiilor lui, rspunse Chang.
Da, fiule, da, zmbi btrnul. S nu uii asta niciodat. Aa ceva se face de dragul
copiilor.
Chipul i se nspri. Ce bine cunotea Sam Chang aceast expresie a printelui su!
Suveran, nenduplecat. N-o mai vzuse de ceva timp, de cnd btrnul se mbolnvise de
cancer.
tiu exact ce vrei s-i spui fiului tu. Am s-i vorbesc eu. Dorina mea e s nu-l trezeti
pe William.
Chang ncuviin din cap.
Cum spui dumneata, Baba.
i privi ceasul de mn. Era apte i treizeci de minute. ntr-o or trebuia s fie la locuina
Strigoiului. Tatl su i mai turn ceai, pe care Chang l bu grbit, apoi se ntoarse spre Mei-
Mei:
Trebuie s plec curnd. Dar vreau s vii s stai lng mine.
Femeia se aez alturi de soul ei, culcndu-i capul pe umrul lui.
Rmaser aa, fr un cuvnt, dar dup vreo cinci minute Po-Yee ncepu s plng i Mei-
Mei se ridic s se ocupe de ea. Chang se mulumi s stea pe loc, n tcere, urmrindu-i din
ochi soia i fiica adoptiv. Apoi se fcu vremea s plece i s-i ntlneasc moartea n fa.

Lui Rhyme i veni n nri miros de fum de igar.


Asta-i dezgusttor! exclam el.
Ce anume? ntreb Sonny Li, singurul din ncpere n afar de criminalist.
Poliistul chinez era ameit i prul i se zbrlise caraghios. Era 7:30 dimineaa.
igrile, spuse Rhyme.
Tu trebuie fumezi, replic rstit Li. igara relaxeaz la tine. Fcut bine.
i fcu apariia Mel Cooper, nsoit de Lon Sellitto i de Eddie Deng. Tnrul poliist
american de origine chinez abia mergea. Pn i prul i sttea pleotit, fr epii elegani n
care era modelat de obicei.
Cum te simi, Eddie? l ntreb Rhyme.
Ar trebui s-mi vezi vntaia, rspunse Deng, referindu-se la impactul glonului de
plumb din ajun, n toiul schimbului de focuri de pe Canal Street. N-am vrut s i-o art soiei.
Mi-am pus pijamaua n baie.
Sellitto avea ochii injectai i inea n mn un teanc de foi primite de la echipa de poliiti
care lucrase peste noapte, verificnd furnizorii care instalaser covoare cenuii Lustre-Rite
228
- JEFFERY DEAVER -
fabricate de firma Arnold n ultimele ase luni. Verificarea nc nu se ncheiase, dar numrul
de beneficiari era deja descurajant de mare: treizeci i dou de locuine din zona Battery Park
City.
La dracu! bombni Rhyme. Treizeci i dou. i fiecare ar putea avea mai multe etaje
unde au fost puse covoare.
Treizeci i dou? Sperase s nu fie mai mult de cinci sau ase.
Sosi i agentul INS Alan Coe, care pi sprinar n laborator. Prea s nu aib nici cea mai
mic remucare, dimpotriv, ncepu s ntrebe cum progresau investigaiile, ca i cum
schimbul de focuri petrecut pe strad n ajun nici n-ar fi avut loc, iar Strigoiul n-ar fi reuit s
fug tocmai din pricina lui.
Pe coridor rsunar din nou pai.
Salut! zise Sachs, intrnd n camer.
l srut pe Rhyme. El vru s-i spun despre lista de cldiri n care fuseser puse covoare,
dar Sellitto l ntrerupse.
Te-ai odihnit ct de ct azi-noapte? o ntreb el pe un ton n care se ghicea iritarea.
Poftim? ntreb ea.
Te-ai odihnit? Ai dormit? Ai dormit bine?
Nu chiar, rspunse ea circumspect. De ce?
Am sunat la tine pe la ora unu. Voiam s-i pun nite ntrebri.
Rhyme se ntreb care era motivul acestui interogatoriu.
Pi, am ajuns acas pe la dou, explic ea cu ochii scprnd de enervare. Am fost n
vizit la un prieten.
Adevrat?
Adevrat.
Pi, n-am reuit s dau de tine.
S tii, domnule detectiv, c am s-i dau numrul mamei mele. i poate oferi ea
informaii atunci cnd vrei s m verifici. Dei n-a mai fcut asta de vreo cincisprezece ani.
Ha, fratele meu, asta mi-a plcut! exclam Sonny Li.
Ai grij, domnioar! o avertiz Sellitto pe Sachs.
Grij la ce? l repezi ea. Dac ai ceva de spus, spune.
Detectivul de la Omucideri se potoli.
N-am reuit s dau de tine, murmur el, atta tot. Aveai celularul nchis.
Zu? Pi, aveam la mine pagerul. Ai ncercat pe pager?
Nu.
Atunci? i-o ntoarse ea.
Disputa l nedumeri pe Rhyme. E adevrat, cnd Sachs lucra, Rhyme insista s fie n
permanen uor de contactat. Dar dup program era cu totul altceva. Amelia Sachs era
stpn pe timpul ei. i plcea s plece n curs cu maina, mai avea i alte probleme sau
prieteni n afar de el.
229
- MAIMUA DE PIATR -
Acelai impuls care o fcea s se scarpine pn la snge, s-i jeleasc tatl, s-i plng
fostul iubit un poliist dat afar pentru c fusese unul dintre marii corupi ai ultimilor ani
i care o atrgea la scena crimei, acelai impuls o determina cteodat s se izoleze.
Totodat, existaser momente n care el o izgonise, uneori cu vorbe frumoase, alteori pur i
simplu dnd-o afar. Un infirm are nevoie s rmn singur. Ca s-i ncarce bateriile, ca s-i
permit asistentului s-i arunce plosca i ca s chibzuiasc asupra unor ntrebri de genul:
Oare a sosit momentul s-mi iau zilele?
Rhyme telefon la FBI i ceru s discute cu Dellray, dar acesta se gsea n Brooklyn, cutnd
indicii legate de atentatul cu bomb din seara precedent. Vorbi cu agentul special de
serviciu, care-l ntiin c n aceeai diminea urma s aib loc o edin pentru repartizarea
altui agent la cazul GHOSTKILL, n locul lui Dellray. Rhyme era furios: presupunea c FBI
deja numise un agent care s intre n echip.
Cum rmne cu SPEC-TAC?
i asta figureaz n programul de spectacol din dimineaa asta.
Programul de spectacol?
Avem nevoie de oameni, i nc urgent, se rsti Rhyme.
Am stabilit prioriti, rspunse diplomat agentul.
La dracu, cu asta m-ai linitit!
mi pare ru, domnule Rhyme. N-am auzit ce-ai spus.
Am spus s ne sunai de ndat ce aflai ceva. Avem nevoie de ntriri.
Nici nu nchise bine c telefonul sun din nou.
Comand, rspunde la telefon, ceru scurt Rhyme.
Se auzi un clic, apoi un glas cu accent chinezesc:
Cu domnul Li, v rog.
Li se aez i, cu un aer absent, scoase o igar, ns Thom se repezi ca un uliu i i-o smulse
din mn. Li se aplec spre microfon i ncepu s vorbeasc repede n chinez. ntre el i cel
care sunase avu loc un schimb de replici vehemente. Rhyme i nchipui c se certau, dar n
cele din urm Li se aez, notnd ceva cu caractere chinezeti. Apoi nchise telefonul i zmbi.
OK, OK, zise el. Am ceva aici. Era Cai, eful de tong. El ntrebat dreapta i stnga de
minoriti. Este grup de chinezi numii uiguri. Ei musulmani, turci. Tipi duri. Ei ocupai de
China la fel ca Tibet i asta nu place la ei. Ei tratai ru. Cai aflat c Strigoi pltit oameni
din Comunitatea Turkestanului i Centrul Islamic din Queens. Brbat mpucat de Hongse
fost unul dintre ei. Aici adres i numr de telefon. Ei, nu avut dreptate, Loaban? Eu zis c din
minoriti.
Ai avut dreptate, Sonny.
Eddie Deng traduse informaiile n englez, notndu-le pe o foaie separat.
S facem o descindere? suger Sellitto.
Nu nc. I-ar putea da de bnuit Strigoiului, spuse Rhyme. Am o idee mai bun.
Deng i ddu dreptate.
230
- JEFFERY DEAVER -
Adu registrul.
Imediat.
Erau nite liste furnizate de companiile de telefonie, unde figurau apelurile date sau
preluate de un anumit numr. Cum coninutul convorbirilor nu se nregistra, pentru poliie
era mult mai simplu s fac rost de aceste liste dect s monitorizeze convorbirile ca atare, n
baza unor ordine judectoreti federale sau locale.
i ce realizm cu asta? ntreb Coe.
Ieri-diminea Strigoiul a ieit n ora i la un moment dat a telefonat la Centrul Islamic,
probabil ca s fac rost de oameni. Vom verifica toate apelurile date sau primite la numrul
lor de telefon ncepnd, s zicem, de ieri de la 9 diminea.
n jumtate de or, compania de telefonie le trimisese o list cu vreo treizeci de numere la
care sau de la care se telefonase la Centrul Uigur din Queens. Majoritatea acestor numere
puteau fi eliminate imediat: dup cum remarcase Rhyme, erau apeluri primite nainte de
sosirea Strigoiului. ns patru numere aparineau unor celulare cu centrale locale.
Telefoane furate, aa-i? M refer la celulare.
Furate artistic, la fel ca mingea ntr-un teren la fotbal, replic Sellitto.
ntruct telefoanele fuseser furate, nsemna c nu exista o adres la care Strigoiul ar fi
primit facturile. Totui, compania de telefonie le oferi poliitilor informaii despre locul din
care se efectuase fiecare convorbire, indiferent c apelul fusese dat sau preluat. Unul dintre
celulare se gsea n zona Battery Oak City i, n timp ce eful pazei de la compania de
telefonie dicta interseciile care delimitau zona apelului, Thom le reprezenta pe hart. Era
vorba de o poriune de vreun kilometru ptrat, situat n centru, lng Fluviul Hudson.
Ei, i acum! exclam Rhyme ctre Sachs, cuprins de entuziasmul vntorului pe cale s-
i ncoleasc prada. Exist vreo cldire n zon unde s-au instalat covoare Lustre-Rite de la
Arnold?
Doamne ajut!! zise Eddie Deng.
n cele din urm, Sachs ridic privirea de pe list i exclam:
Da! Este una!
Acolo se ascunde Strigoiul, declar Rhyme.
E o cldire nou, spuse Sachs. Patrick Henry Street, nr. 805. Nu departe de fluviu.
ncercui locul pe hart. Apoi oft, studiind informaiile primite de la firma Arnold.
La dracu! murmur ea. Au pus covoare pe nousprezece etaje. Avem de verificat o
groaz de apartamente.
Atunci, ncheie Rhyme, e cazul s v apucai de treab.

GHOSTKILL

Easton, Long Island, Scena crimei

231
- MAIMUA DE PIATR -
Doi imigrani ucii pe plaj; mpucai n spate.
Un imigrant rnit doctor John Sung.
Bangshou (mna dreapt) la bord; identitate necunoscut.
Identificat n cadavrul unui necat descoperit n apropierea locului n care s-a scufundat
Dragonul.
Zece imigrani reuesc s fug; apte aduli (unul n vrst, o femeie rnit), doi copii, un bebelu.
Fur un microbuz aparinnd unei biserici.
Mostre de snge trimise la laborator pentru expertiza ADN.
Femeia rnit are grupa AB negativ. S-au cerut mai multe date despre sngele ei.
Vehiculul care-l atepta pe Strigoi pe plaj a plecat fr el. Se presupune c Strigoiul a tras un foc
de arm spre vehicul. S-a cerut identificarea mrcii i a modelului mainii, pe baza urmelor de
anvelope i a distanei dintre roile din fa i cele din spate.
Vehiculul e un BMW X5.
ofer: Jerry Tang
Nu a fost localizat niciun vehicul care s-i fi ateptat pe imigrani.
Telefon celular, probabil aparinnd Strigoiului, trimis pentru analiz la FBI.
Telefon prin satelit, setat pentru a nu fi localizate apelurile. Sistemul de stat din China a fost
spart n acest scop.
Arma Strigoiului este un pistol calibrul 7,62 mm. Cartue neobinuite.
Pistol automat chinezesc Model 51.
Se spune c Strigoiul are pe statul lui de plat persoane din guvern.
Strigoiul a furat o Honda roie pentru a fugi cu ea. A fost trimis o cerere de localizare a
vehiculului.
Nu s-a descoperit nimic n legtur cu maina Honda
Trei cadavre au fost recuperate din ocean: doi oameni mpucai, unul necat. Fotografiile au fost
trimise la Rhyme i la poliia chinez.
Unul dintre necai a fost identificat ca fiind Victor Au, bangshou al Strigoiului
Amprentele au fost trimise la AFIS.
Niciun set de amprente nu este luat n eviden, dar degetele lui Sam Chang prezint nite
urme neobinuite (rni, urme de frnghie?)
Profilurile imigranilor: Sam Chang i Wu Qichen, mpreun cu familiile, John Sung, bebeluul
femeii care s-a necat, un brbat neidentificat i o femeie (ucii pe plaj).

Microbuzul furat, Chinatown

Camuflat de ctre imigrani cu emblema magazinului Articole pentru Locuina Dumneavoastr.


Petele de snge sugereaz c femeia rnit are leziuni la nivelul minii, braului sau umrului.
Mostrele de snge au fost trimise la laborator pentru expertiza ADN.
Femeia rnit are grupa AB negativ. S-au cerut mai multe date despre sngele ei.
Amprentele au fost trimise la AFIS.
Niciun set de amprente nu este luat n eviden.

232
- JEFFERY DEAVER -
Uciderea lui Jerry Tang

Patru brbai au spart ua, l-au torturat i apoi l-au ucis.


Dou tuburi de cartue aparinnd unui pistol Model 51. Tang a fost mpucat n cap de dou
ori.
ncperea distrus cu slbticie.
Cteva amprente digitale.
Singurele amprente identificate aparin lui Tang.
Cei trei complici poart la pantofi numere mai mici dect Strigoiul, probabil sunt i mai mici de
statur.
Urmele sugereaz c ascunztoarea Strigoiului se afl probabil n centru, zona Battery Park City.
Se presupune c cei trei complici aparin unei minoriti etnice chineze. Se fac investigaii n acest
sens.
Este vorba de uiguri aparinnd Comunitii din Turkestan i Centrului Islamic din Queens.
Apelurile telefonice au fost trasate la un celular din centrul oraului, Patrick Henry Street, nr.
805.

Schimbul de focuri de pe Canal Street


Scena crimei

Alte urme care atest o ascunztoare n zona Battery Park City.


Chevrolet Blazer furat nu s-a dat de urma lui.
Amprentele nu au fost identificate.
Covorul din ascunztoare: Lustre-Rite, produs de firma Arnold, instalat n ultimele ase luni. Se
telefoneaz la clieni, pentru a obine lista locuinelor n care a fost instalat acest tip de covor.
S-au gsit frunze moarte, din cele ntlnite n grdinrit.
Cadavrul complicelui Strigoiului: minoritate etnic din vestul sau nord-vestul Chinei. Amprentele
nu exist n baza de date. narmat cu un Walther PPK.
Detalii privind imigranii:
Familia Chang: Sam, Mei-Mei, William i Ronald; tatl lui Chang, Chang Jiechi i fetia Po-
Yee. Sam are de lucru, dar nu se tie nici unde, nici la cine. Conduce un microbuz albastru, nu
se cunoate marca, nici numrul e nmatriculare. Familia locuiete n Queens.
Familia Wu: Yong-Ping, Chin-Mei i Lang.

233
- MAIMUA DE PIATR -

Capitolul 31

Faci parte din lumea veche! Te cieti pentru obiceiurile tale?


Strigoiul sttea la fereastra apartamentului din blocul zgrie-nori de pe Patrick Henry
Street, Lower Manhattan, i privea ambarcaiunile care treceau prin port, la cincizeci de metri
sub el i la un kilometru jumtate deprtare.
Unele treceau rapid, lsnd n urm o dr de spum, altele se legnau greoi.
Unele era nou-noue, altele ruginite, ca Dragonul din Fuzhou.
parte din lumea veche. Felul tu de via decadent e dezgusttor
i plcea la nebunie s admire panorama de sub el. n China rareori avea parte de asemenea
priveliti: n afar de Beijing i de marile orae din provinciile Fujian i Guangdong, existau
puini zgrie-nori. Pentru c erau puine lifturi.
Situaie pe care tatl Strigoiului fusese pe cale s-o remedieze n anii 1960.
Tatl lui fusese un om binecuvntat cu acea rar combinaie de ambiie nedomolit i
proiecte bine chibzuite. Corpolentul afacerist fusese implicat n multe afaceri: vnzare de
produse militare ctre vietnamezii care luptau s-i nfrng pe americani n bucica lor de
ar din sudul peninsulei, administrarea unor cimitire de maini, camt, construirea de
reedine particulare, importul de aparatur ruseasc, cele mai profitabile fiind lifturile
Lemarov, care erau ieftine, funcionale i rareori fceau victime.
Sub auspiciile unui comitet din Fuzhou, Kwan Baba porecla nsemnnd Tat semnase
contracte de cumprare a mii de asemenea ascensoare, urmnd ca ele s fie instalate de
tehnicieni rui. Avea toate motivele s cread c strdaniile lui vor schimba profilul oraelor
din China, totodat fcndu-l i mai bogat dect era.
i de ce n-ar fi reuit? Purta costume conformiste, cu croial neutr, participa la fiecare
miting al Partidului Comunist Chinez, avea guanxi n toat zona de sud-est i afacerile lui erau
cele mai prospere din provincia Fujian, o parte substanial din ctig ajungnd la Beijing.
Totui, cariera lui era condamnat. Motivul era simplu: un fost soldat devenit politician, un
ins ndesat i lipsit de umor, pe nume Mao Zedong, a crui capricioas Revoluie Cultural
din anul 1966 incitase studenii din ntreaga ar s se revolte i s distrug cei patru piloni
ancestrali vechea cultur, tradiiile, ideile i obiceiurile.
Casa n care locuia tatl Strigoiului, situat ntr-o zon elegant a oraului Fuzhou, fusese
una dintre principalele inte ale tinerilor zurbagii, care ieiser n strad debordnd de
idealism, la ordinele Marelui Crmaci.
Facei parte din lumea veche! spumega conductorul. V cii pentru asta? Mrturisii c
susinei vechile valori?
Kwan Baba i ntmpinase n sufrageria casei sale, devenit dintr-odat la fel de strmt ca
o celul de nchisoare, din pricina numrului de tineri care vociferau, adunai n jurul

234
- JEFFERY DEAVER -
membrilor familiei. Nu-i putea lua ochii de la ei, nu doar de team, dar i de uimire: el unul
chiar nu nelegea ce era ru n ceea ce fcuse.
Mrturisii, ncercai s v reeducai i v vom crua viaa! strigase un altul.
V facei vinovai de vechi mentaliti, de vechi valori, de vechea cultur!
Ai construit un imperiu de slugoi, pe spinarea poporului!
n realitate, studenii habar nu aveau cum anume i ctigase existena Kwan Baba sau
dac afacerile lui se bazau pe principiile cele mai autentice ale capitalismului lui J.P. Morgan
sau pe cele ale comunismului marxist-leninist. Ei tiau doar un singur lucru: c locuina lui
era mai artoas dect a lor i c-i putea permite s cumpere opere de art dintr-o epoc
veche i detestat art care nu mobiliza nicicum poporul s lupte mpotriva forelor
exploatatoare ale Occidentului.
Kwan, soia lui, micua Ang, n vrst de doisprezece ani, i fratele ei mai mare stteau
ncremenii n faa mulimii furibunde.
Facei parte din lumea veche
Pentru tnrul Ang, o bun parte din ce se ntmplase n acea noapte era doar un vlmag
de imagini.
Un singur moment rmsese ntiprit n memoria lui, un moment la care se gndea acum,
stnd n apartamentul su luxos de la etaj, cu vedere spre port, n ateptarea celui care-l
trdase pe Chang i familia acestuia.
Tnrul cel nalt, conductorul studenilor, sttea n mijlocul sufrageriei, purtnd ochelari
cu ram neagr i lentile uor strmbe, fcute la una dintre ntreprinderile colective. Vorbea
mprtiind n jur stropi de saliv, angajat ntr-o dialectic furibund cu tnrul Kwan Ang,
care sttea cuminte lng msua de cafea cu coluri rotunjite unde, cu ani n urm, tatl lui l
nvase s foloseasc numrtoarea.
Faci parte din lumea veche! i strigase furios studentul, apropiindu-i obrazul de al lui.
Te cieti?
Ca s-i ntreasc spusele, la fiecare fraz ridica n aer bastonul gros din mn, greu ca o
bt de baseball, izbindu-l de podea cu o bufnitur surd.
Da, m ciesc, rspunsese calm biatul. Cer iertare poporului.
Ai s-i ndrepi modul de viaa decadent.
Buf.
Da, am s-mi ndrept modul de via decadent, repetase biatul, dei nici nu tia ce
nseamn cuvntul decadent. Vechile mentaliti sunt o ameninare pentru binele ntregului
popor.
Dac-i pstrezi vechile credine, ai s mori!
Buf.
Atunci, renun la ele.
Buf, buf, buf

235
- MAIMUA DE PIATR -
Scena continuase astfel vreme de cteva minute nesfrite, pn cnd ploaia de lovituri
date de student cu bta lui cu cap metalic luase viaa prinilor Strigoiului, zcnd pe podea,
la picioarele mulimii, legai i cu clu n gur.
Biatul nu aruncase nici mcar o singur privire la trupurile nsngerate n timp ce recita
mecanic frazele pe care studenii ateptau cu ardoare s le aud.
M ciesc pentru obiceiurile mele. Renun la lumea veche. mi pare ru c m-am lsat
ademenit de gndirea decadent i pguboas.
I se cruase viaa, ceea ce nu se ntmplase ns i cu fratele lui mai mare, care fugise pn
n opronul grdinarului, de unde se ntorsese cu o grebl singura arm gsit de biat, n
naivitatea lui. n cteva minute, studenii l transformaser ntr-o grmad de carne
nsngerat, zcnd pe podea, lng cadavrele prinilor.
Tinerii entuziati l luaser pe Kwan Ang cu ei, ducndu-l la sediul brigzii de tineret
Drapelul Rou Glorios din Fuzhou, dup care i petrecuser restul nopii vnnd i mai muli
susintori ai primejdioaselor mentaliti depite.
Niciunul dintre studeni nu remarcase c a doua zi Ang plecase pe furi din sediul lor
improvizat. Cu attea reforme care se cereau aplicate, nici nu-i mai amintiser de el.
ns el nu-i uitase. i petrecuse scurta perioad de doar cteva ore n care fusese
revoluionar maoist, duman al lumii vechi, memornd numele tinerilor din organizaie i
punnd la cale lichidarea lor.
Dar atepta momentul potrivit.
Naixin.
Dotat cu un puternic instinct de supravieuire, biatul se refugiase ntr-un cimitir de maini
al tatlui su, undeva lng Fuzhou. Rmsese acolo luni de zile. Colinda acel spaiu imens,
n cutare de cini i obolani cu care s se hrneasc, vnndu-i printre schelete de
automobile i muni de gunoaie cu ajutorul unei lnci improvizate i al unei bte
confecionate dintr-o bar de protecie ruginit, luat de la un camion rusesc.
Cnd devenise mai ncreztor n sine i se convinsese c nu mai era cutat, ncepuse s fac
incursiuni n ora, unde fura mncare din lzile de gunoi ale restaurantelor din Fuzhou.
Datorit tradiiei lor de cltori pe mare i a numeroaselor contacte cu restul lumii,
locuitorii oraului Fuzhou se numrau dintotdeauna printre cei mai independeni chinezi.
Adolescentul Kwan Ang descoperise c Partidul Comunist i cadrele maoiste evitau cheiul i
docurile, unde traficanilor de persoane i contrabanditilor nu le psa nici ct negru sub
unghie de masele exploatate i unde propovduirea unor ideologii era o cale sigur s-i
pierzi viaa. Biatul fusese adoptat neoficial de civa traficani i ncepuse s le fac unele
servicii, ctigndu-le ncrederea, ca ntr-un trziu s i se ngduie s se ocupe de unele
treburi mai puin importante, de pild furturi din docuri sau colectarea taxei de protecie de
la magazinele din ora.

236
- JEFFERY DEAVER -
Ucisese primul om la vrsta de treisprezece ani un traficant de droguri vietnamez care-l
jefuise pe contrabandistul pentru care lucra Ang. n sfrit, la paisprezece ani, i descoperise,
i torturase i-i ucisese pe studenii care-l lsaser fr familie.
Tnrul Ang nu era un naiv: privea n jur i nelegea c traficanii cu care lucra nu
ambiionau s-i depeasc condiia, i asta n mare parte din pricina lipsei lor de educaie.
tia c avea nevoie de cunotine solide de economie, contabilitate i englez, care era pe cale
s devin limba comun a infracionalitii mondiale. Se furia n colile de stat din Fuzhou,
att de aglomerate nct profesorii nu tiau niciodat dac vreunul dintre elevi nu era nscris
oficial.
Muncise din greu, punnd bani deoparte, nvnd ce infraciuni trebuia s evite (furtul de
la stat, importul de droguri, ambele deinnd un loc de frunte la execuiile publice
sptmnale de mari dimineaa, organizate pe stadionul de fotbal local i cu mare cutare la
public) i ce infraciuni erau considerate acceptabile: furtul de la firme strine care fceau
imprudena de a se afia pe piaa chinez, comerul cu arme i traficul de persoane.
Graie experienei ctigate n port, se specializase n contraband, extorcare i splare de
bani, domenii n care se mbogise, mai nti n Fuzhou, apoi la Hong Kong, ulterior n toat
China i n Orientul ndeprtat. i fcuse un crez din a rmne n umbr, evitnd s fie
fotografiat, fcnd eforturi disperate s nu fie descoperit i cu att mai puin arestat. Fusese
ncntat s afle c cineva de la Biroul Local al Siguranei publice l poreclise Gui, Strigoiul.
Adoptase porecla imediat.
Reuise pentru c ceea ce-l atrgea nu erau banii, ci mai curnd provocarea n sine. S
piard era o ruine. S ctige nsemna o cinste i o onoare. Principiul cluzitor din viaa lui
era ideea de vntoare. De pild, n slile de jocuri de noroc juca doar jocuri de ndemnare.
Dispreuia oamenii fr minte care cheltuiau bani pentru a-i ncerca norocul la rulet sau la
loterie.
Provocri
La fel ca i gsirea familiilor Wu i Chang.
Strigoiul nu era nemulumit de felul n care decurgea vntoarea. Aflase de la informatorii
lui c familia Wu se gsea ntr-o locuin pzit nu una aparinnd INS, ci administrat de
NYPD lucru la care nu s-ar fi ateptat. Yusuf vorbise cu un coleg, care urma s verifice locul,
s vad ct de bine pzit era, poate chiar s lichideze familia Wu, dac i se ivea ocazia.
Ct despre familia Chang, acetia aveau s fie mori nainte de lsarea serii, trdai de
propriul prieten, acel individ pe nume Tan, pe care Strigoiul desigur urma s-l lichideze de
ndat ce afla adresa la care locuia familia.
Totodat, fusese ncntat s afle de la informator c poliia nu prea fcea progrese n
ncercarea de a-i da de urm. Pe partea FBI cazul stagna, cea mai mare parte a investigaiei
revenind poliiei municipale. Norocul lui era pe cale s se schimbe.
O ciocnitur n u i ntrerupse irul gndurilor.
Sosise trdtorul.
237
- MAIMUA DE PIATR -
Strigoiul fcu semn din cap ctre un uigur, care-i scoase arma de la bru, apoi deschise
ncet ua, cu arma aintit spre vizitator.
Eu sunt Tan, spuse omul din prag. Am venit s-l vd pe cel care-i spune Strigoiul.
Numele lui adevrat e Kwan. Am o nelegere cu el. E vorba de familia Chang.
Intr, l invit Strigoiul, fcnd un pas nainte. Vrei nite ceai?
Nu, rspunse btrnul, intrnd cu pai chioptai i privind de jur mprejur. Nu stau
mult.

238
- JEFFERY DEAVER -

Capitolul 32

Cu privirea fix n spatele pleoapelor pe jumtate lsate, Chang Jiechi i studia atent pe cei
din ncpere: Strigoiul nsui i ali doi brbai, aparinnd unei minoriti chineze uiguri
sau cazaci. La fel ca muli chinezi Han mai vrstnici, Chang Jiechi i denumea pe acetia
barbari.
Btrnul naint civa pai n ncpere, gndindu-se la cltoria fcut ca s ajung aici, n
locul unde avea s moar. Gndindu-se i la fiul lui, care spera el nu-i revenise nc dup
ceaiul n care Chang Jiechi turnase o cantitate apreciabil de morfin.
De ce ar face un brbat ceea ce eti pe cale s faci tu? Ceva att de ndrzne i de riscant?
De dragul copiilor lui.
Desigur, niciun printe nu i-ar fi lsat cu bun-tiin copilul s mearg la moarte. De
ndat ce Sam se napoiase din Chinatown, Chang Jiechi hotrse s-i drogheze fiul i s
mearg la ntlnire n locul lui. Sam era abia la jumtatea vieii, mai avea ani buni de trit aici,
n ara cea Frumoas. Avea doi fii de crescut, iar acum printr-o minune avea i fiica pe care
Mei-Mei i-o dorise ntotdeauna. Aici gsise libertate, linite, o ans de a reui n via. Era
decis s nu-i ngduie fiului s rateze toate acestea. Cum drogul i fcea efectul asupra lui
Sam, cruia ncepuser s i se nchid pleoapele, el scpase ceaca din mn i Mei-Mei srise
n picioare, speriat. Dar Chang Jiechi i povestise despre morfin i despre inteniile lui. Ea
ncercase s-l opreasc, dar era femeie i era nora lui, aa nct se nclinase n faa vrerii
btrnului. Chang Jiechi luase pistolul i nite bani, apoi o mbriase pe Mei-Mei i,
atingnd pentru ultima oar fruntea fiului, ieise din apartament, lsnd instruciuni ca
William s nu fie trezit sub niciun motiv. Gsise un taxi i folosise harta luat din microbuzul
bisericii pentru a-i arta oferului unde voia s mearg.
Pi anevoios n apartamentul elegant al Strigoiului. Barbarul cu arma se apropie i Chang
Jiechi nelese c trebuia s par inofensiv n ochii lor, pn se va ivi gsi ocazia s scoat arma
i s trag un glon n inima contrabandistului.
Te cunosc de undeva? l ntreb Strigoiul, privindu-l cu atenie.
Posibil, rspunse btrnul, oferind o explicaie pe care o socotea rezonabil i care avea
s-l fac pe Strigoi mai puin suspicios. Fac parte din comunitile tong din Chinatown.
Aha! exclam Strigoiul, sorbind din ceai.
Barbarul rmase n preajm, studiindu-l pe btrn cu o privire bnuitoare. Cellalt brbat,
mai tnr, negricios i posomort la fa, se aez undeva, n cellalt capt al ncperii.
n prima clip de neatenie a pistolarului de lng el, Chang Jiechi era decis s-l mpute pe
Strigoi.
Ia loc, btrne, l pofti Strigoiul.
Mulumesc. M supr picioarele. Umezeal i fierbineal n oase.
i zici c tii unde-i familia Chang?

239
- MAIMUA DE PIATR -
Da.
De unde tiu c pot avea ncredere n tine?
n ce privete ncrederea, cred c eu am mai multe motive s-mi fac griji dect ai tu, rse
Chang Jiechi.
Te implor, se rug el la spiritul tatlui su, plecat dintre cei vii cu patruzeci i ase de ani
n urm i principalul zeu din panteonul lui Chang Jiechi, mai important chiar dect Buddha.
Tat, f-l pe omul sta s pun deoparte arma i d-mi cinci secunde. Ajut-m s-mi salvez
familia. D-mi ocazia s trag un singur glon. E tot ce-i cer. ntre noi nu sunt dect trei metri.
Imposibil s ratez.
De unde-i cunoti pe membrii familiei Chang? ntreb Strigoiul.
Printr-o rud din Fuzhou.
tii c vreau s le fac ru. Ce motiv ai s-i trdezi?
Am nevoie de bani pentru fiul meu. E bolnav. i trebuie un doctor.
Strigoiul ridic din umeri i se adres barbarului.
Percheziioneaz-l. Vreau s vad toate actele pe care le are la el.
Nu! i zise n gnd Chang Jiechi, speriat. Barbarul fcu un pas spre el, blocndu-i
vederea i inta spre Strigoi.
Chang Jiechi ridic mna i-l opri pe barbar.
Te rog. Sunt om btrn. Merit respect. Nu m atinge. Am s-i dau singur actele.
Barbarul privi peste umr, spre Strigoi, cu o sprncean ridicat. n aceeai clip, Chang
Jiechi scoase pistolul din buzunar i, fr s ezite, l mpuc pe barbar n tmpl. Acesta se
prvli greoi peste un taburet, unde rmase nemicat, cu braele i picioarele desfcute.
Strigoiul reacion imediat i, dintr-un salt, ajunse n spatele canapelei masive, chiar n
momentul n care Chang Jiechi trgea al doilea foc. Glonul trecu prin tapieria de piele, dar
btrnul nu tia dac-l lovise pe contrabandist sau nu. Se rsuci spre barbarul din cellalt
capt al ncperii, dar acesta i ridicase deja arma, ndreptnd-o ctre el. Chang Jiechi auzi o
mpuctur i avu senzaia c fusese lovit n coaps de un pumn gigantic. Glonul l rsuci n
loc i btrnul czu pe spate, rmnnd ntins la podea. Barbarul alerg spre el. Btrnul ar fi
putut trage n el, poate chiar l-ar fi nimerit. n schimb, el se ntoarse ctre canapea i trase mai
multe focuri spre locul n care se ascundea Strigoiul.
Brusc, i ddu seama c arma lui nu-l mai asculta.
Rmsese fr gloane.
Oare l nimerise pe Strigoi?
Oh, te implor, Guan Yin, zeia milei te implor!
Dar pe perete se profila o umbr. Strigoiul se ridic de dup canapea, teafr i nevtmat,
cu propriul pistol n mn. Rsuflnd greoi, ndrept eava neagr spre Chang Jiechi i ocoli
canapeaua. Arunc o privire scurt spre barbarul mort.
Eti tatl lui Chang.
Da, iar tu eti diavolul pe cale s ajung n iad.
240
- JEFFERY DEAVER -
Dar nu cu bilet de la tine, replic Strigoiul.
Cellalt barbar sttea aplecat deasupra cadavrului conaionalului su, jelind i optind
disperat ntr-o limb pe care Chang Jiechi n-o nelegea. Deodat, barbarul se ridic i se
apropie de btrn, cu arma ndreptat asupra lui.
Nu, Yusuf, spuse agasat Strigoiul, fcndu-i semn s se dea napoi. Trebuie s ne spun
unde-s ceilali.
Niciodat, veni rspunsul sfidtor.
N-avem prea mult timp, i se adres Strigoiul acolitului su. Probabil c cineva a auzit
focurile de arm. Trebuie s fugim. Coboar pe scri. Nu cu liftul. Ateapt-m n microbuz,
la ieirea din spate.
ocat, barbarul continua s-l priveasc int pe Chang Jiechi, cu ochii holbai i tremurnd
de furie.
M-ai auzit? rcni enervat Strigoiul.
Da.
Atunci terge-o. Vin i eu ntr-o clip. Pleac.
Chang Jiechi ncepu s se trasc disperat spre ua cea mai apropiat, care ddea ntr-un
dormitor luminat discret. Arunc o privire napoi. Strigoiul se dusese n buctrie i acum
scotea dintr-un sertar un cuit cu lam lung.

Chiar n faa Ameliei Sachs, aflat la volanul automobilului Camaro de culoare galben pai
care rula cu 100 km/or, se nla blocul unde se ascundea Strigoiul. Cldirea era uria,
nalt, larg, cu multe etaje. Avea s fie mare btaie de cap pn s gseasc apartamentul.
n difuzorul Motorola se auzi un pcnit.
Atenie, ctre toate echipajele de poliie din zona Battery Park City: s-au semnalat focuri
de arm n perimetrul zece-treizeci i patru25. Fii pe recepie Ctre toate echipajele din afara
acestui perimetru. Avem i adresa. Patrick Henry Street, numrul 805. Toate echipajele din
zon sunt rugate s confirme.
Era vorba chiar de cldirea spre care Sachs se ndrepta acum. Blocul Strigoiului. S fi fost o
coinciden? Sachs se ndoia. Ce se ntmplase? Oare Strigoiul adusese familia Chang n
apartament? i ademenise cumva? Familiile, copiii Sachs aps i mai mult pedala de
acceleraie i deschise microfonul prins de geac.
Echipajul 5885 de la Brigada Criminalistic cheam Centrala. M apropii de perimetrul
menionat. Altceva?
Nimic nou, 5885.
Vreun numr de apartament?
Negativ.
OK.
25 Coordonate de delimitare a zonei de interes (n.tr.).

241
- MAIMUA DE PIATR -
Cteva secunde mai trziu, automobilul Camaro al Ameliei Sachs parca la col, lsnd loc
pentru ambulane i alte vehicule de intervenii, care n curnd aveau s opreasc lng
cldire.
n timp ce ddea fuga nuntru, atent s nu alunece pe dalele de marmur trandafirie,
observ c straturile de flori de la intrare erau acoperite cu maldre de frunze uscate, din care
o parte czuser i pe trotuar. Fr ndoial, aa se explica urma gsit la precedenta scen a
crimei.
n cldire nu exista paznic, nici portar, totui n holul de la intrare se gseau cteva
persoane care priveau nelinitite ctre lifturi.
Dumneavoastr ai anunat c ai auzit focuri de arm? l ntreb Sachs pe un brbat
ntre dou vrste, mbrcat n trening.
Am auzit ceva, dar nu pot s precizez de unde veneau mpucturile.
Le-a mai auzit cineva? se adres Sachs celorlali locatari.
Cred c veneau dinspre aripa de vest, spuse o femeie mai n vrst. Undeva de sus, dar
nu pot s v spun de unde anume.
n faa cldirii oprir alte dou echipaje de poliie care recepionaser mesajul i mai muli
poliiti n uniform alergar nuntru. Sellitto, Li i Alan Coe veneau n urma lor. i mai fcu
apariia o ambulan, apoi dou camionete ESU.
Am recepionat i noi apelul, zise Sellitto. E blocul lui, nu? Blocul Strigoiului.
Da, confirm Sachs.
Isuse! murmur detectivul de la Omucideri. Aici tre s fie vreo trei sute de
apartamente.
Sellitto se sftui cu Sachs. Numele nscris n cartea de imobil era probabil fals. Singura
modalitate de a da de urma Strigoiului era una riscant i anume verificarea fiecrui
apartament n parte.
Bo Haumann, poliistul tuns militrete, intr grbit n hol, mpreun cu mai muli poliiti
ESU.
Am blocat toate ieirile, anun el.
Sachs ncuviin din cap.
Ce etaj? o ntreb ea pe femeia n vrsta.
Eu eram la etajul nousprezece. Aripa de vest. Mi s-a prut foarte aproape.
Un tnr mbrcat n costum veni lng ei.
Nu. Nu, se opuse el. Sunt sigur c s-au auzit de la etajul cincisprezece. Aripa de sud, nu
cea de vest.
Suntei sigur? ntreb Haumann.
Absolut.
Nu cred, protest cu blndee femeia mai n vrst. Focurile de arm au venit de undeva
mai sus. i sunt convins c din aripa de vest a cldirii.

242
- JEFFERY DEAVER -
Grozav! bombni Haumann. Haidei, trebuie s ne micm. Ar putea exista rnii. Vom
cuta peste tot.
Din nou se auzi radioemitorul Motorola al Ameliei Sachs.
Centrala cheam 5885, Brigada Criminalistic.
Ascult.
V fac legtura.
Atept.
Sachs, eti acolo? rsun glasul lui Lincoln Rhyme.
Da, spune. Sunt aici cu Lon, cu Bo i cu ESU.
Ascult, vorbi criminalistul. Am discutat cu centralista i am coroborat relatrile
locatarilor care au sunat la 911. Se pare c focurile de arm s-au tras de la etajul optsprezece
sau nousprezece, undeva n centrul aripii de vest a cldirii.
Difuzorul era exterior, nu montat la casc, aa c oricine dintre cei din jur putea asculta
convorbirea.
OK, ai auzit? se adres Haumann oamenilor si.
Acetia ncuviinar din cap.
Mergem s verificm cldirea, Rhyme, spuse Sachs. Te sun mai trziu.
Haumann i mpri oamenii n trei echipe, cte una pentru fiecare etaj optsprezece i
nousprezece cea de a treia urmnd s se mpart la rndul ei, pentru a verifica scrile.
Sachs l observ n apropiere pe Alan Coe. i verifica pistolul din dotare acelai Glock
mare, cu care i ratase inta i se lipise de una dintre echipele ESU.
ine-l departe de intrare, i opti ea lui Haumann. E o belea n situaii tactice.
Sachs se bucura de oarecare credibilitate n faa efului ESU, care o vzuse acionnd n
timpul unui schimb de focuri, aa c Haumann ncuviin din cap. Se duse la Coe i discut
cu el. Sachs nu auzi conversaia, dar cum era vorba de o operaiune a NYPD, probabil c
Haumann invocase argumentul jurisdiciei i-i ordonase agentului s ias din dispozitiv.
Dup cteva momente de discuie aprins, obrazul agentului INS era la fel de rou ca i prul.
Dar Haumann nu-i pierduse autoritatea i prestana sergentului de instrucie de
odinioar, aa nct Coe renun curnd la protestele sale inutile.
Se rsuci pe clcie i iei furios pe ua principal, scondu-i celularul, fr ndoial
pentru a protesta la Peabody sau la cineva din cldirea FBI.
eful ESU ls civa oameni s pzeasc holul, apoi el, Sachs i un grup de poliiti urcar
ntr-unul din lifturi i pornir spre etajul optsprezece.
Cnd se deschise ua apartamentului, se traser deoparte, apoi un poliist cercet interiorul
cu ajutorul unei oglinzi pe suport metalic ataat la un baston.
E-n regul.
Intrar n apartament, pind cu grij pe covor i ncercnd s nu fac zgomot, dei
echipamentul lor zornia la fel ca al unor alpiniti de performan.

243
- MAIMUA DE PIATR -
Haumann le fcu semn cu mna s se mprtie. Doi poliiti narmai cu pistoale automate
MP5 i se alturar Ameliei Sachs i toi trei ncepur s cerceteze apartamentul. Flancat de
doi poliiti solizi, cu armele pregtite, Sachs alese o u i ciocni n ea.
Dinuntru rsun un zgomot bizar, o bufnitur surd, ca i cum undeva n apropierea uii
ar fi fost trntit un obiect greu. Sachs arunc o privire spre poliitii ESU, care-i aintir
armele spre u. Sachs desprinse nchiztoarea cu arici i-i scoase pistolul din toc, apoi se
trase puin napoi.
Dinuntru se auzi o nou bufnitur, apoi zgomot de metal zgriat.
Ce dracu nsemna zgomotul? Clinchetul unui lan metalic.
Sachs rmase cu degetul ncordat pe sigurana armei, nu pe trgaci, i privi crispat cum se
deschide ua.
n prag se ivi o femeie micu, cu prul crunt, care ridic ochii ctre ei.
Suntei de la poliie, spuse ea. Ai venit pentru focurile alea de artificii pentru care am
fcut reclamaie.
Rmase cu ochii la armele mari din minile poliitilor ESU.
Ah, ia te uit!
E n regul, doamn, o liniti Sachs, dndu-i seama c bufnitura venise de la taburetul
pe care femeia l pusese pe podea ca s se poat uita prin vizor.
Femeia i privi bnuitoare.
Dar dac ar fi vorba numai de nite artificii, n-ai avea arme, aa-i?
Nu tim precis despre ce-i vorba, doamn. ncercm s ne dm seama de unde au venit
zgomotele.
Cred c de la 18 K, ceva mai nainte pe coridor. De aceea am crezut c sunt artificii
acolo locuiete un oriental. Sau asiatic sau cum i s-o mai spune acum. n religia lor se folosesc
artificii. Cic s sperie dragonii. Sau poate strigoii. Nu tiu.
Mai locuiesc i ali asiatici la etajul dumneavoastr?
Nu, nu cred.
Bine, doamn, v mulumim. Acum, v-am ruga s intrai napoi n casa i s ncuiai ua.
S nu deschidei, orice ai auzi.
Vai de mine.
Se uit din nou la poliitii narmai i ncuviin din cap, nu prea convins.
Ai putea s-mi spunei
Intrai n cas, v rog, insist Sachs zmbind, dar pe un ton foarte ferm.
nchise ea nsi ua n urma femeii.
Cred c-i 18 K, opti ea ctre Haumann.
Haumann fcu semn cu mna la echip s porneasc spre apartament.
Btu cu putere n u.
Poliia! Deschidei!
Niciun rspuns.
244
- JEFFERY DEAVER -
Haumann repet ordinul.
Nimic.
Haumann l ndemn din cap pe poliistul care cra berbecul masiv al echipei. Acesta
apuc mnerele tubului gros de metal, ajutat de un alt poliist. Oamenii se uitar la Haumann,
care fcu un semn afirmativ din cap.
Amndoi i luar avnt i izbir berbecul cu putere n u, lng clan. Broasca ced
imediat i ua se deschise de perete. Cei doi poliiti trntir berbecul la podea, ciobind dalele
de marmur. Vreo ase poliiti, cu armele ridicate la umr, ddur buzna n apartament.
Amelia Sachs alerg i ea nuntru, dei n urma celorlali, protejai cu echipament complet
antiglon: cagule din fibre Nomex, cti i vizoare. Cu arma n mn, poliista se opri n prag
i-i plimba privirea prin apartamentul de lux, zugrvit n nuane delicate de gri i
trandafiriu.
Echipa ESU se mprtie, verificnd fiecare camer i fiecare cotlon n care s-ar fi putut
ascunde o fiin omeneasc. Apoi vocile lor aspre ncepur s se aud de prin toate colurile
apartamentului.
Aici nimic Nimic. Nici n buctrie Nu exist intrare secundar. Nimic
Strigoiul fugise.
Dar, la fel ca i pe Easton Beach cu o zi n urm, lsase n urm moarte.
n sufragerie zcea cadavrul unui brbat care semna cu cel mpucat de Sachs n seara
precedent, n faa locuinei lui Wu. Poliista presupuse c era tot un uigur. Fusese mpucat
de aproape. Cadavrul se gsea lng o canapea de piele, ciuruit de gloane. Pe podea, n
dreptul canapelei, se vedea un pistol de duzin: o arm automat ieftin, cu seria tears.
n dormitor se afla un alt cadavru.
Acesta era un chinez n vrst, trntit pe spate, cu privirea sticloas. Pe picior avea o ran
de glon, dar glonul nu nimerise nicio arter sau ven important. Rana nu sngerase mult.
Sachs nu observ alte rni, dei lng btrn era un cuit lung de buctrie. Poliista i puse
mnuile de cauciuc i verific pulsul. Pulsul era inexistent.
Sosir i specialitii ESU, care verificar trupul chinezului, confirmnd c acesta era mort.
Care e cauza decesului? ntreb unul dintre specialiti.
Sachs cercet cadavrul. Apoi se aplec n fa.
Aha! tiu! exclam ea, fcnd semn din cap spre mna chinezului, cu degetele ncletate
pe o sticlu maronie.
Sachs i desclet degetele i lu sticlua. Eticheta era scris att n chinez, ct i n englez.
Morfin, zise ea. S-a sinucis.
Poate era unul dintre imigranii de la bordul Dragonului din Fuzhou: poate tatl lui Sam
Chang, venit aici cu gnd s-l ucid pe Strigoi. ncerc s-i imagineze ce se ntmplase: tatl
l omorse pe uigur, dar Strigoiul se adpostise n spatele canapelei, iar btrnul rmsese fr
gloane. Apoi Strigoiul luase cuitul, cu gnd s-l tortureze ca s afle unde se gsea restul
familiei, numai c imigrantul i luase singur viaa.
245
- MAIMUA DE PIATR -
Haumann ascult mesajul primit n cti i-i anun colegii c toata cldirea fusese
verificat: Strigoiul scpase.
Oh, nu! murmur Sachs.
Sosir i specialitii criminaliti, doi dintre ei crnd valize mari, metalice, pe holul
blocului, la intrarea n apartament. Sachs i cunotea i-i salut din cap. Deschise valizele i-i
puse costumul special.
Trebuie s cercetez toata camera, i anun ea pe cei din echipa ESU. V-a ruga mult s
prsii apartamentul.
Timp de jumtate de or cercet scena crimei i, dei reui s culeag unele probe, niciuna
dintre ele nu oferea vreun indiciu asupra locului spre care s-ar fi putut ndrepta Strigoiul.
Cnd se apropia de sfritul cercetrilor, Sachs simi n nri miros de igar. Ridic privirea
i-l vzu n prag pe Sonny Li, care studia cu atenie ncperea.
l cunosc de pe vapor, zise Li, cltinnd din cap, cu ochii triti. Este tatl lui Sam Chang.
Mi-am nchipuit. Oare ce l-a mpins s fac un astfel de gest? Un om btrn nfruntndu-
l pe Strigoi i pe ceilali?
Pentru familie, rspunse linitit Li. Pentru familie.
Presupun c vrei i tu s cercetezi scena crimei, i se adres Sachs, fr urm de ironie n
glas.
Prediciile corecte ale lui Li n privina lui Jerry Tang i apariia lui neateptat n ziua
precedent la locuina familiei Wu i sporiser credibilitatea ca detectiv.
Tu ce crezi fac eu acum, Hongse? Eu aplic gril.
Ea rse.
Loaban i cu mine avut discuie asear. El spus la mine despre cum aplic grila. Numai c
eu acum aplic gril n mintea mea.
Cam cum face i Rhyme, i spuse Sachs.
Ai gsit ceva interesant?
Oh, multe, nelegi?
Ea se ntoarse spre probele concrete i ncepu s le pun n pungi de plastic i s scrie
etichetele, pregtindu-le pentru transport.
Observ n colul camerei un mic altar i cteva statuete ale unor zei chinezi. i venir n
minte vorbele femeii de pe coridor.
n religia lor se folosesc artificii. Cic s sperie dragonii.
Sau poate strigoii.

246
- JEFFERY DEAVER -

Capitolul 33

Cldirea era nconjurat de zeci de girofaruri. Strigoiul se rsuci pe loc, privind spre ele.
Yusuf, turcul cel tcut, conducea maina pe Church Street, ndeprtndu-se de bloc. Era
ncruntat i profund ocat de pierderea nc unui tovar, totui conducea calm, grijuliu s nu
atrag atenia asupra microbuzului Windstar furat.
Dup sinuciderea btrnului, nainte s apuce s dezvluie ceva (nu avusese nimic relevant
nici n buzunare), Strigoiul coborse n fug scrile i alergase spre parcare de ndat ce auzise
sirenele n faa cldirii. nc nu-i recptase suflul i inima i btea s-i sparg pieptul.
Poliia sosise mult prea curnd ca s fi reacionat la focurile de arm: se tia c el era acolo.
Dar cum? Chibzuia asupra acestei ntrebri, privind absent la trectorii de pe strad la orele
dimineii. Ascunztoarea nu era n niciun fel legat de persoana lui. n cele din urm, ajunse
la concluzia c probabil poliia i descoperise locuina secret datorit apelurilor telefonice
date i primite de la Centrul Uigur din Queens. Astfel, poliia obinuse numrul lui de celular
i localizase apartamentul. Se prea poate s fi existat i alte indicii. Informaiile lui despre
Lincoln Rhyme sugerau c poliistul era perfect capabil s fac o astfel de deducie. Cu toate
acestea, l tulburase faptul c nu fusese avertizat c poliia era n drum spre el. i imagin c
Rhyme avea guanxi mai bune dect ale lui. Yusuf spuse ceva pe limba lui.
Mai spune o dat, i ceru Strigoiul n englez.
Unde vrei mergi tu?
Strigoiul mai avea cteva ascunztori n ora, dar numai una prin apropiere. i ddu
turcului instruciuni cum s ajung acolo. Apoi i nmna nc cinci mii de dolari.
Du-te i gsete pe altcineva care s ne ajute. Ai s faci asta?
Yusuf ovia.
mi pare ru de prietenii ti, continu Strigoiul, mascndu-i dispreul printr-un ton ct
mai comptimitor. Dar au fost neglijeni. Tu nu eti neglijent. Am nevoie de ajutorul tu. i
mai dau zece mii de dolari. Bani ghea, numai pentru tine. Nu va trebui s-i mpari cu
nimeni.
Yusuf ncuviin din cap.
OK, acum du-te i gsete pe altcineva. Dar nu la Centrul Uigur. Nu te napoia acolo.
Probabil e supravegheat de poliie. i f-i rost de alt celular. Pe urm sun-m i d-mi noul
tu numr.
i spuse i el uigurului numrul noului su telefon mobil, pe care-l avusese n ascunztoare
i pe care-l luase la el, mpreun cu banii, cu cteva minute mai nainte, cnd fugise.
Las-m acolo, la col.
Turcul frn pe Canal Street, nu departe de locul unde n ajun fuseser la un pas de a
lichida familia Wu. Strigoiul cobor i se aplec spre turc, punndu-l s repete instruciunile n
englez, ca s se asigure c reinuse noul lui numr de celular.

247
- MAIMUA DE PIATR -
Microbuzul demar n vitez.
Strigoiul se ntinse, cu ochii la o chinezoaic adolescent mbrcat cu o bluz tricotat,
mulat pe corp, fust scurt i tocuri incredibil de nalte, nct abia i inea echilibrul.
O urmri din priviri pn cnd fata se pierdu n mulime. Nu era singurul brbat care
ntorcea capul dup ea, dei Strigoiul bnuia c era singurul care ar fi vrut ca mai nti s-o
chinuie cumplit i abia pe urm s-o posede.
Porni n partea opus, prin harababura de pe Canal Street. Mai avea mult de mers pn s
ajung la noua ascunztoare aflat aproape un kilometru mai spre est. n timp ce mergea,
cugeta la ce avea de fcut. Mai nti, i trebuia o alt arm ceva mare, un SIG sau un Glock.
Dup toate aparenele, urma s fie o curs contracronometru: cine avea s pun primul mna
pe familia Chang? El sau poliia? Iar dac se ajungea la un schimb de focuri, voia s aib o
arm redutabil. De asemenea, avea nevoie i de alte haine. i nc vreo cteva lucruri.
Confruntarea devenea din ce n ce mai strns. i aminti de anii tinereii, cnd se
ascunsese de oamenii lui Mao n cimitirul de maini, pndind rbdtor obolani i cini, ca s
se hrneasc. i aminti i cum i cutase pe ucigaii tatlui su, membri n brigada de tineret.
Vremurile acelea l nvaser multe despre arta vntorii i una dintre acele lecii de via era
urmtoarea: un adversar mai puternic se ateapt s-i gseti i s-i exploatezi punctele slabe,
aa c-i pregtete aprarea pe acest principiu. ns singura modalitate eficient de a nvinge
un asemenea adversar este s foloseti mpotriva lui propria-i putere. Exact aa inteniona s
procedeze i Strigoiul.
Naixin? se ntreb el.
Nu. Vremea ateptrii i a rbdrii trecuse.

Chang Mei-Mei puse o ceaca de ceai n faa soului ameit.


El clipi des spre ceaca verde pal, dar i concentr toata atenia la fel ca soia i cei doi fii
asupra televizorului.
Cu ajutorul lui William, care traducea, aflar tirile despre doi brbai gsii mori n Lower
Manhattan.
Unul din cei doi brbai era un imigrant din Turkestanul chinez, domiciliat n Queens.
Cellalt era un chinez de aizeci i nou de ani, despre care se credea c ar fi cltorit la
bordul Dragonului din Fuzhou.
Cu jumtate de or n urm, Sam Chang se trezise din somnul lui greu, dezorientat i cu
gura nclit. ncercase s se in pe picioare, dar se prvlise cu zgomot pe podea, ceea ce-i
fcuse pe soie i pe copii s alerge ntr-un suflet la el. De cum observase lipsa pistolului,
nelesese ce fcuse tatl lui i pornise cu pai mpleticii spre u.
Dar Mei-Mei l oprise.
E prea trziu, i spusese ea.
Nu! strigase Chang, prbuindu-se din nou pe canapea.

248
- JEFFERY DEAVER -
Se ntorsese spre soie. Pierderea i durerea l fcuser s-i ias din fire i s strige furios la
ea.
i tu l-ai ajutat, aa-i? Ai tiut ce avea de gnd s fac!
Femeia privise n jos, la pisoiul de plu al lui Po-Yee, pe care-l inea n mn, fr s
rosteasc vreun cuvnt.
Chang i retrsese pumnul strns, cu gnd s-o loveasc. Mei-Mei se crispase i se ferise,
anticipnd lovitura. William se lsase de pe un picior pe cellalt. Ronald ncepuse s plng.
Dar Chang coborse braul. I-am nvat pe ea i pe copii s-i respecte pe cei vrstnici,
gndise el. Probabil c Chang Jiechi i-a poruncit lui Mei-Mei s-l ajute, iar ea l-a ascultat.
n timp ce efectul puternicului drog se risipea, Chang rmsese un timp aezat, mistuit de
ngrijorare, spernd c totul avea s se termine cu bine.
Numai c reportajul televizat i confirma cele mai cumplite temeri.
Turcul fusese mpucat mortal de ctre brbatul cel vrstnic, explica reporterul, iar acesta
murise ulterior din pricina unei supradoze de morfin, dup toate aparenele fiind vorba de o
sinucidere. Se credea c apartamentul ar fi fost o ascunztoare a lui Kwan Ang,
contrabandistul de oameni cutat de poliie n legtur cu scufundarea vasului Dragonul din
Fuzhou, petrecut n zorii zilei precedente. Kwan reuise s fug nainte de sosirea poliiei i
se afla nc n libertate.
Ronald continua s plng, privind cnd la televizor, cnd la mama i la tatl su.
Yeye repeta el. Yeye
Cu picioarele ncruciate sub el, legnndu-se nainte i napoi nelinitit, William traducea
scurt, cu glas plin de amrciune, vorbele reporterului de televiziune. Coincidena fcea ca
reporterul s fie un american de origine chinez.
Reportajul se ncheie. Ca i cum confirmarea televizat a morii lui Chang Jiechi ar fi fost
un semnal, Mei-Mei se ridic i se duse n dormitor, de unde se ntoarse cu o foaie de hrtie, i
ntinse soului ei foaia, apoi o slt pe Po-Yee pe genunchi i terse faa i mnuele fetiei.
nc amorit, Chang lu foaia i o despturi. Scrisoarea fusese scris cu creionul, nu cu o
peni ncrcat de cerneal, totui literele erau frumos desenate: adevratul artist aa l
nvase btrnul pe fiul su i poate dovedi miestria cu orice mijloace, orict de
rudimentare.

Dragul meu biat,


Viaa mi-a fost mai plin dect a fi sperat. Sunt btrn i bolnav. Un an sau doi mai mult pe
lumea asta nu-mi aduc nicio mngiere. Mai curnd m consoleaz datoria de a m rentoarce n
snul Naturii la ceasul nscris pentru mine n Cartea Viilor i a Morilor.
Ceasul acesta a sosit.
i-a putea spune multe lucruri, relatndu-i pe scurt toate nvmintele din viaa mea, tot ce-
am nvat de la tatl meu, de la mama mea i chiar de la tine, fiul meu. Dar nu voi face asta.
Adevrul nu poate fi schimbat, dar calea pn la el este adesea un labirint n care trebuie s ne

249
- MAIMUA DE PIATR -
zbatem ca s ne gsim propria cale. Eu am sdit bambus sntos, care a crescut bine. Continu-i
cltoria, ndeprtndu-te de pmnt i strduindu-te s mergi ctre lumin, ngrijete-i la rndul
tu propriile recolte. Fii grijuliu, ca orice fermier, dar las-le suficient spaiu. Eu le-am vzut soiul:
vor crete drept.
Tatl tu

Pe Sam Chang l npdi o furie fr margini. Se ridic repede de pe canapea i, ameit de la


drog, se strdui s se in drept. Izbi ceaca de ceai de perete i o sparse. Ronald se feri,
speriat de furia tatlui su.
Am s-l omor! url Chang. Strigoiul trebuie s moar!
Urletele lui trezir fetia. Mei-Mei le opti ceva fiilor ei. William ovi, apoi fcu semn din
cap spre Ronald, care o ridica pe Po-Yee. Toi trei se duser n dormitor. Ua se nchise n urma
lor.
L-am gsit o dat, l voi gsi i a doua oar, i spuse Chang. De data asta
Nu, l opri Mei-Mei cu voce ferm.
El se rsuci ctre soia lui.
Ce?
Ea nghii n sec, cu privirea n pmnt.
N-ai s faci asta.
Mie s nu-mi vorbeti aa. Eti soia mea.
ntocmai, replic ea cu glas tremurat. Sunt soia ta. Sunt mama copiilor ti. Ce se va
ntmpla cu noi, dac tu mori? La asta te-ai gndit? Am ajunge pe strzi, am fi deportai. Ai
idee ce-ar nsemna pentru noi viaa n China dac ne-am napoia n ar? O vduv de
disident, fr locuin i fr bani? Asta vrei s se ntmple cu noi?
Tatl meu e mort! spumeg Chang. Cel vinovat pentru asta trebuie s moar!
Ba nu, rspunse ea cu sufletul la gur, adunndu-i din nou tot curajul. Tatl tu era un
om btrn. Era bolnav. Nu era centrul universului nostru, aa c trebuie s ne continum
viaa.
Cum poi s spui una ca asta? url Chang, ocat de ndrzneala ei. El e cel care m-a adus
pe lume.
A trit o via plin i acum e mort. Trieti n trecut, Jingerzi. Prinii notri merit
respectai, e drept, dar att i nimic mai mult.
Chang i ddu seama c ea i se adresase pe numele chinezesc de botez. Din cte i
amintea, nu mai fcuse asta de ani de zile, dinainte de cstorie. Cnd i vorbea, ntotdeauna
folosea cuvntul respectuos zhangfu so.
Mei-Mei continu, ceva mai sigur pe ea:
Nu-i vei rzbuna moartea. Vei rmne ascuns aici, cu noi, pn cnd Strigoiul va fi prins
sau ucis. Pe urm, tu i William vei merge s lucrai la tipografia lui Joseph Tan. Iar eu voi
rmne acas, unde am s m ocup de educaia lui Ronald i Po-Yee. Vom studia toi engleza,

250
- JEFFERY DEAVER -
vom face bani Iar cnd va avea loc o nou amnistie, vom cpta cetenie. Tcu o clip i-i
terse obrazul ud de lacrimi. L-am iubit i eu, tii bine. E o pierdere i pentru mine.
Apoi se apuc s curee sufrageria.
Chang se trnti pe canapea, unde rmase mult vreme n tcere, cu ochii int la covorul
ponosit, rou cu negru, de pe podea. Apoi se duse n dormitor. William privea afar pe
fereastr, cu Po-Yee n brae. Chang vru s-i vorbeasc, dar se rzgndi i-i fcu semn fiului
mai mic s ias afar din dormitor. Biatul se duse n sufragerie, netiind la ce s se atepte, i-
l urm pe tatl su pn la canapea. Se aezar amndoi. Dup cteva clipe Chang reui s-i
recapete stpnirea de sine.
Fiule, tii rzboinicii din Qin Shi Huang? l ntreb el pe Ronald.
Da, Baba.
Era vorba de miile de statui din teracot n mrime natural, reprezentnd soldai, cai i
cruai, sculptate lng Xian de primul mprat al Chinei n secolul al III-lea .Hr. i puse n
mormntul lui. Armata urma s-l nsoeasc n viaa de apoi.
Vom face i noi acelai lucru pentru Yeye. Aproape l podidi plnsul. Vom trimite n cer
cteva lucruri, ca bunicul tu s le aib alturi.
Ce anume? ntreb Ronald.
Lucruri importante pentru el pe cnd era n via. Noi ne-am pierdut toate agoniselile
odat cu scufundarea vasului, aa c vom desena acele obiecte.
Se poate i aa? ntreb biatul, ncruntndu-se.
Da. Dar am nevoie de ajutorul tu.
Ronald ncuviin din cap
Adu aici nite hrtie i creionul de colo.
Fcu semn din cap spre mas.
Ce-ar fi s desenezi pensulele lui preferate, cea din pr de lup i cea din pr de capr? i
climara lui. Mai ii minte cum artau?
Ronald lu creionul n mna lui micu. Se aplec deasupra foii de hrtie i ncepu s
deseneze.
i o sticl din vinul de orez care-i plcea, suger Mei-Mei.
i un purcel? ntreb biatul.
Un purcel? se mir Chang.
i plcea s mnnce porc cu orez, ii minte?
Deodat, Chang simi n spate o prezen. Se ntoarse i-l vzu pe William privind la
desenele fratelui su.
Cnd a murit bunica, am ars bani, zise el posomort.
La nmormntrile chinezeti exista tradiia de a arde buci de hrtie imprimate ca s
semene cu bancnotele de un milion de yuani emise de Banca Iadului, ca rposatul s aib
bani de cheltuit pe lumea cealalt.
Poate reuesc eu s desenez civa yuani, se oferi William.
251
- MAIMUA DE PIATR -
La auzul vorbelor lui, pe Chang l npdi un val de emoie, totui nu-i mbri fiul, aa
cum dorea cu patim s fac. Se mulumi s-i spun simplu:
Mulumesc, fiule.
Tnrul cel slbu se ghemui alturi de fratele lui i ncepu s deseneze bancnotele.
Cnd cei doi copii terminar de desenat, Chang i conduse familia n curtea din spatele
noii lor locuine. Ca i cnd ar fi fost vorba de nmormntarea real a lui Chang Jiechi, nfipse
n pmnt dou beioare cu tmie, pentru a nsemna locul n care ar fi zcut mortul, apoi
ddu foc desenelor realizate de fiii lui i mpreun urmrir fumul nlndu-se spre cerul
cenuiu i fiile de hrtie ars ncreindu-se i devenind cenu.

252
- JEFFERY DEAVER -

Capitolul 34

Cineva a ncercat din nou s ajung la familia Wu, anun Sellitto, ridicnd privirea de
pe celular.
Ce? exclam Sachs, uimit. La locuina sigur din Murray Hill?
Rhyme i nvrti scaunul cu rotile ca s ajung fa n fa cu detectivul.
Una dintre camerele video de pe alee a nregistrat un individ negricios la fa, subirel,
cu mnui. ncerca s vad dac e deschis vreo fereastr din spate. Credei c-i o simpl
coinciden?
Cnd vine vorba de Strigoi, nu exist coincidene, rse amar Sonny Li.
Rhyme ncuviin din cap i ntreb:
Ce s-a ntmplat?
Doi oameni de-ai notri s-au luat dup el, dar tipul s-a fcut nevzut.
Cum naiba a descoperit Strigoiul unde se afl Wu? se mir criminalistul.
Cine tie? replic Sellitto.
Sachs czu pe gnduri.
Dup schimbul de focuri din Canal Street, poate c unul dintre bangshou-i m-a urmrit
pn la spital, apoi a urmrit familia Wu pn la locuina secret. Greu de realizat, dar nu
imposibil. Se duse la tabla alb i btu cu degetul pe una dintre informaii. Sau ce zicei
despre asta?

Se spune c Strigoiul are pe statul lui de plat persoane din guvern.

Te gndeti la un spion? ntreb Sellitto.


Nimeni din FBI nu tia c i-am trimis la Murray Hill. La vremea cnd mi-a venit n
minte aceast ascunztoare, Dellray deja plecase. Ceea ce nseamn c-i vorba de cineva din
INS sau NYPD.
Pi atunci, zise Sellitto, e al dracului de clar c nu mai putem ine familia Wu acolo. Am
s telefonez la Asociaia Naional a erifilor Americani i am s le cer s-i duc la o instituie
de protecie a martorilor, undeva, n nordul statului. Privi n jur, la membrii echipei. Iar
informaia asta trebuie s rmn ntre zidurile acestei ncperi.
Form un numr i aranj ca familia Wu s fie transportat ntr-un microbuz blindat.
Rhyme ncepea s-i piard rbdarea.
Cineva s verifice la FBI. Unde dracu e nlocuitorul lui Dellray? Eddie, d-le telefon.
Deng lu legtura cu adjunctul agentului special care se ocupa de caz. Se pare c
intervenise o oarecare ntrziere n acel pow-wow 26 care ar fi trebuit s decid trimiterea mai
multor ageni drept ntriri n cazul GHOSTKILL.

26 Adunare a indienilor nord-americani (n.tr.).


253
- MAIMUA DE PIATR -
Spuneau c totul se rezolv n dup-amiaza asta.
Ce nseamn totul? ntreb sarcastic Rhyme. i ce mama dracului se rezolv nainte s
primim ntririle? tia nu neleg c avem de-a face cu un uciga?
Vrei s-i mai sun o dat?
Nu, rspunse el tios. Vreau s m uit la probe.
Cercetrile efectuate de Sachs la scena crimei din locuina Strigoiului de pe Patrick Henry
Street aveau rezultate amestecate. Un element descurajant era acela c celularul care
contribuise esenial la depistarea Strigoiului fusese abandonat n blocul zgrie-nori. Dac
Strigoiul ar fi continuat s-l foloseasc, poliia poate ar fi reuit s-l localizeze. Mai mult dect
att, faptul c-l abandonase nsemna c i nchipuia probabil c aa i dduser de urm, ca
atare pe viitor avea s fie mult mai circumspect cu apelurile de pe mobil.
Spre deosebire de pistolarul ucis pe Canal Street, uigurul ucis n ascunztoare avusese acte
la el: un permis de conducere i o carte de vizit cu adresa Centrului Cultural Turc din
Queens. Bedding i Saul, mpreun cu echipa de ageni tactici, se gseau acum la centru, dar
eful organizaiei nu le spusese dect c, din cte auzise, un chinez neidentificat angajase
civa oameni din cartier ca s-l ajute s mute nite mobil. Era tot ce tia. Gemenii dduser
toate asigurrile c vor continua s fac presiuni asupra lui, dar, dup prerea lor, omul mai
degrab ar fi mers la pucrie dect s-l trdeze pe Strigoi.
Nici numele din contractul de nchiriere a apartamentului n care se ascunsese Strigoiul nu
oferea mai multe indicii: Harry Lee. Numrul de asigurri sociale i referinele erau false, iar
cecul cu banii de chirie provenea de la o banc din Caraibe. Lee era un nume la fel de
comun ca Smith din englez, i inform Deng.
Totui, cadavrul btrnului mort din pricina supradozei de morfin oferea unele indicii.
Chinezul avusese n portofel o carte de identitate, foarte splcit din pricina apei srate, din
care reieea c era vorba de Chang Jiechi. n spatele crii de identitate, detectivii
descoperiser i o bucat de hrtie foarte veche.
Deng zmbi cu tristee.
Ia privii aici. E un autograf de la Chiang Kai-Shek, liderul naionalist. Acesta i
mulumea lui Chang Jiechi pentru strdania lui de a opune rezisten comunitilor i de a
apra poporul chinez de dictatur.
Privirea lui Rhyme lunec spre irul de fotografii de sub cele care nfiau cadavrul
btrnului. Acestea erau prim-planuri ale minilor btrnului. Criminalistul i mic uor
degetul i-i ridic scaunul Storm Arrow la nivelul tablei.
Ia privii aici, zise el. Uitai-v la minile lui.
Le-am fotografiat pentru c erau ptate, explic Sachs.
Degetele i palmele lui Chang Jiechi erau acoperite cu pete negre-albstrui. Vopsea sau
cerneal. Fr ndoial, nu era vorba de lividitate cadaveric: aceasta avea o nuan roiatic i
n niciun caz nu s-ar fi instalat att de curnd dup deces.
Degetele! repeta Rhyme. Privii la degete.
254
- JEFFERY DEAVER -
Ea i ngust pleoapele i se apropie de fotografii.
Adncituri!
Desprinse de pe tabl fotografia amprentelor lui Sam Chang i o puse lng cea a minii
tatlui sau. Palmele i degetele lor aveau dimensiuni diferite minile btrnului erau mult
mai ridate dar adnciturile observate de Rhyme pe degetele lui Sam Chang erau prezente i
pe minile tatlui su.
i nchipuiser c semnele de pe degetele lui Sam Chang proveneau de la nite rni. Dar
era limpede c aveau de-a face cu altceva.
Ce s nsemne asta? se mir Mel Cooper. S fie ceva genetic?
Nu, nu poate fi aa ceva, declar Rhyme, studiind atent fotografia minii btrnului.
nchise o clip ochii i-i ls gndul s rtceasc, la fel ca unul dintre oimii pelerini care-
i lua zborul de pe fereastra de la dormitor. Cerneal pe mini, adncituri Brusc i ddu
capul pe spate, privind spre Sachs.
Sunt pictori! i tatl, i fiul, amndoi sunt artiti. V amintii emblema de pe microbuz?
Articole pentru Locuina Dumneavoastr. A fost pictat de unul din ei.
Nu, se opuse Li, privind fotografia. Ei nu pictori. Ei caligrafi. n China caligrafia e foarte
important. Pana inut aa.
Apuc un stilou i-l inu perfect vertical, prins cu putere n triunghiul format din degetul
mare, arttor i mijlociu. Cnd ddu drumul stiloului i-i ridic mna, adnciturile roietice
de pe degetele lui erau identice cu cele de pe mna lui Chang i a tatlui su.
n China, caligrafia considerat art, continu Li. Dar n timpul Revoluiei Proletare,
artitii persecutat cumplit. Muli caligrafi obinut slujb tipografii i pictat firme. Fcut lucruri
utile. Bun pentru societate. Pe vas, Chang spus la noi c el disident i c el concediat din post
de profesor. Nimeni nu angajat la el n coli. Normal c el lucrat tipografie, pictat firme.
Cnd eram la spital, Wu a spus c Chang avea deja aranjat un loc de munc, le aminti
Sachs.
tim c familia Chang locuiete n Queens, zise Rhyme. S ncercm s obinem de la
Secia 5 ct mai muli poliiti care vorbesc chineza, ca s ncepem s sunm la tipografii sau
la ateliere de pictat firme care au angajat de curnd un imigrant.
Alan Coe rse pare-se de naivitatea lui Rhyme.
Vor refuza s coopereze. Nu avem guanxi.
Hai s-i spun eu cum stm dracului cu relaiile! se rsti Rhyme. Spune-le c dac mint i
noi prindem de veste, INS le va verifica firma, iar dac familia Chang este lichidat, i vom
bga la pucrie pentru complicitate la omor.
Ei, acum tu gndeti la fel ca poliist chinez! zise rznd Sonny Li. Mni boul cu biciul
unic n istorie al Poporului.
Deng i scoase celularul i sun la sediu.
Mel Cooper introdusese n cromatograf o parte dintre urmele gsite n ascunztoarea de pe
Patrick Henry Street i acum studia rezultatul.
255
- MAIMUA DE PIATR -
Avem aici ceva interesant.
Arunc o privire spre punga de plastic marcat de Sachs cu carioca.
Asta avea pe tlpi tatl lui Chang. Nitrai, potasiu, carbon, sodiu Biosolide. i nc n
cantiti apreciabile.
Rhyme ciuli urechile. Biosolid era un termen fr ndoial inventat de vreun expert n
relaii cu publicul, suficient de iste ca s-i dea seama c posibilitile de comercializare a
produsului ar fi fost sever limitate dac l-ar fi vndut sub numele sau real: excremente umane
procesate.
Cele paisprezece uzine newyorkeze de tratare a deeurilor produceau zilnic peste o mie de
tone de biosolide, pe care le comercializau n ntreaga ar, drept ngrmnt. Dac pe tlpile
victimei se gsea o cantitate apreciabil din acest produs, nsemna c familia Chang locuia
probabil n vecintatea unei asemenea uzine.
Putem verifica fiecare locuin din zona uzinelor? ntreb Sellitto.
Rhyme cltin din cap. n Queens existau cteva uzine de procesare a deeurilor i, date
fiind vnturile capricioase din zona oraului New York, familia Chang ar fi putut locui pe o
raz de cteva cvartale n jurul fiecreia dintre ele. Dac nu reueau s restrng aria
cercetrilor de pild, descoperind tipografia unde urma s lucreze Chang verificarea
fiecrei locuine ar fi durat o venicie.
Celelalte probe nu erau de prea mare folos. Morfina cu care i luase zilele btrnul
provenea de la o policlinic din China, prin urmare, din punct de vedere criminalistic, nu le
era de niciun ajutor.
Morfina te poate ucide? ntreb Sellitto.
Se zice c aa s-a sinucis Jack London, interveni Rhyme, care era la fel de expert n
modaliti de sinucidere pe ct de bun cunosctor al diverselor momente din istoria
criminalisticii. n plus, orice te poate ucide, cu condiia ca doza s fie suficient.
Sachs i inform c btrnul nu avusese asupra lui nici bilete de metrou, nici chitane care
s ofere vreun indiciu despre domiciliul lui.
Dar, dup cum Rhyme avea s afle imediat, Amelia Sachs nu era singurul poliist care
verificase scena crimei din ascunztoarea Strigoiului.
Ascult, Loaban, i eu gsit ceva cnd cercetat apartament de la Strigoi. Vrei s auzi?
D-i drumul.
Eu gsit ceva interesant. OK, acolo statueta Buddha, n faa uii. n dormitor nu combin
audio, nu culoare roie. Hol zugrvit n alb. Biblioteci cu ui. Statuie cu opt cai. Toate oglinzile
foarte nalte, nu tiat cap cnd privit n ele. Clopoei alam cu mner de lemn ei inut n
partea de vest a ncperii. Ddu din cap, subliniind evidenta semnificaie a acestor elemente.
nelegi, Loaban?
Nu, bombni Rhyme. Continu.
Li i pipi cmaa n cutare de igri, apoi ls s-i cad braele pe lng corp.

256
- JEFFERY DEAVER -
Deasupra la masa mea de lucru de la Biroul Siguranei Publice din Liu Guoyuan este
inscripie.
Alt zical?
Ju yi fan san. Adic: tu nvei trei lucruri dintr-un singur exemplu. De la vorbe spuse de
Confucius: Dac eu art cuiva un col de obiect i el nu-i d seama cum arat celelalte trei,
atunci eu nu art la el nc o dat.
Nu e un motto ru pentru un detectiv criminalist, i zise Rhyme.
i vrei s spui c atunci cnd ai vzut statuia cu opt cai i clopoeii de alam ai dedus
ceva util, un indiciu de care s ne putem servi?
Feng-shui, nelegi?
Cum s aranjezi mobilierul i obiectele ca s-i poarte noroc, interveni Thom.
Rhyme i arunc o privire i asistentul continu:
Am vzut o prezentare pe canalul TV Cas i gradin. Nu te neliniti, am privit emisiunea
n timpul meu liber.
Bun, Li, deci Strigoiul locuiete ntr-un apartament care-i poart noroc, spuse nerbdtor
Rhyme. i ce-i relevant n asta?
Eee, felicitri, Sonny! zise Thom. i s-a adresat pe numele de familie. Nu face asta dect
cu cei mai buni prieteni. Mie-mi zice Thom i att.
Fiindc veni vorba, Thom, am impresia c te gseti aici doar ca s scrii. Nu s-i dai cu
prerea.
Relevant, Loaban? Pi, la mine pare foarte clar, continu Li. Strigoiul angajat cineva
pentru aranjat camera i omul acela fcut treaba al dracu de bun. El tiut meserie. Poate tiut
alte locuine la Strigoi.
OK, zise Rhyme. Asta e ceva util.
Eu merg verific decoratori feng-shui n Chinatown. Ce zici?
Rhyme prinse privirea Ameliei Sachs i rse.
Va trebui s scriu o nou carte de criminalistic. De data asta am s adaug un capitol
despre woo-woo.
Ascult, tii ce spus conductor la noi, Deng Xiaoping? El spus c nu conteaz culoare la
pisic, alb ori neagr, dac prinde oareci.
Bine, du-te i prinde-i oarecele, Li. Pe urm ntoarce-te aici. Simt nevoia de mai mult
baijiu. Ah, nc ceva, Sonny.
Poliistul chinez l privi scurt.
Zaijian.
Rhyme pronunase cu grij cuvntul nvat de pe un site de traduceri din chinez. Li
ncuviin din cap.
La revedere. Da, da. Tu chiar pronunat bine, Loaban. Zaijian.

257
- MAIMUA DE PIATR -
Poliistul chinez plec, iar ceilali se concentrar din nou asupra probelor. Totui, echipa nu
fcea niciun progres i mai trecu o or fr vreo veste de la poliitii care verificau tipografiile
din Queens.
Rhyme i rezem capul pe pern. El i Sachs priveau int tabla, Rhyme fiind animat de o
senzaie familiar: o ultim speran c probele att de ndelung analizate vor da la iveal
ceva interesant, dei era limpede c nu puteau dezvlui nimic nou.
S vorbesc iar cu familia Wu sau cu John Sung? ntreb Sachs.
Nu avem nevoie de mai muli martori, murmur Rhyme. Avem nevoie de mai multe
probe. mi trebuie ceva concret.
Mai multe probe, lua-le-ar naiba Aveau nevoie
ntoarse brusc capul spre hart harta original, a zonei Long Island. Privirea i se opri
asupra micului punct rou, aflat la vreun kilometru jumtate n larg, n dreptul Orient Point.
Ce e? l ntreb Sachs, vzndu-l cum i ngusteaz pleoapele.
La dracu! murmur el.
Ce e?
Mai avem o scen a crimei. i am uitat cu totul de ea.
Poftim?
Vasul. Dragonul din Fuzhou.

GHOSTKILL
Easton, Long Island, Scena crimei

Doi imigrani ucii pe plaj; mpucai n spate.


Un imigrant rnit doctor John Sung.
Bangshou (mna dreapt) la bord; identitate necunoscut.
Identificat n cadavrul unui necat descoperit n apropierea locului n care s-a scufundat
Dragonul.
Zece imigrani reuesc s fug; apte aduli (unul n vrst, o femeie rnit), doi copii, un bebelu.
Fur un microbuz aparinnd unei biserici.
Mostre de snge trimise la laborator pentru expertiza ADN.
Femeia rnit are grupa AB negativ. S-au cerut mai multe date despre sngele ei.
Vehiculul care-l atepta pe Strigoi pe plaj a plecat fr el. Se presupune c Strigoiul a tras un foc
de arm spre vehicul. S-a cerut identificarea mrcii i a modelului mainii, pe baza urmelor de
anvelope i a distanei dintre roile din fa i cele din spate.
Vehiculul e un BMW X5.
ofer: Jerry Tang
Nu a fost localizat niciun vehicul care s-i fi ateptat pe imigrani.
Telefon celular, probabil aparinnd Strigoiului, trimis pentru analiz la FBI.
Telefon prin satelit, setat pentru a nu fi localizate apelurile. Sistemul de stat din China a fost
spart n acest scop.

258
- JEFFERY DEAVER -
Arma Strigoiului este un pistol calibrul 7,62 mm. Cartue neobinuite.
Pistol automat chinezesc Model 51.
Se spune c Strigoiul are pe statul lui de plat persoane din guvern.
Strigoiul a furat o Honda roie pentru a fugi cu ea. A fost trimis o cerere de localizare a
vehiculului.
Nu s-a descoperit nimic n legtur cu maina Honda.
Trei cadavre au fost recuperate din ocean: doi oameni mpucai, unul necat. Fotografiile au fost
trimise la Rhyme i la poliia chinez.
Unul dintre necai a fost identificat ca fiind Victor Au, bangshou al Strigoiului.
Amprentele au fost trimise la AFIS.
Niciun set de amprente nu este luat n eviden, dar degetele lui Sam Chang prezint nite
urme neobinuite (rni, urme de frnghie?)
Profilurile imigranilor: Sam Chang i Wu Qichen, mpreun cu familiile, John Sung, bebeluul
femeii care s-a necat, un brbat neidentificat i o femeie (ucii pe plaj).

Microbuzul furat, Chinatown

Camuflat de ctre imigrani cu emblema magazinului Articole pentru Locuina Dumneavoastr.


Petele de snge sugereaz c femeia rnit are leziuni la nivelul minii, braului sau umrului.
Mostrele de snge au fost trimise la laborator pentru expertiza ADN.
Femeia rnit are grupa AB negativ. S-au cerut mai multe date despre sngele ei.
Amprentele au fost trimise la AFIS.
Niciun set de amprente nu este luat n eviden.

Uciderea lui Jerry Tang

Patru brbai au spart ua, l-au torturat i apoi l-au ucis.


Dou tuburi de cartue aparinnd unui pistol Model 51. Tang a fost mpucat n cap de dou
ori.
ncperea distrus cu slbticie.
Cteva amprente digitale.
Singurele amprente identificate aparin lui Tang.
Cei trei complici poart la pantofi numere mai mici dect Strigoiul, probabil sunt i mai mici de
statur.
Urmele sugereaz c ascunztoarea Strigoiului se afl probabil n centru, zona Battery Park City.
Se presupune c cei trei complici aparin unei minoriti etnice chineze. Se fac investigaii n acest
sens.
Este vorba de uiguri aparinnd Comunitii din Turkestan i Centrului Islamic din Queens.
Apelurile telefonice au fost trasate la un celular din centrul oraului, Patrick Henry Street, nr.
805.

Schimbul de focuri de pe Canal Street

259
- MAIMUA DE PIATR -
Scena crimei

Alte urme care atest o ascunztoare n zona Battery Park City.


Chevrolet Blazer furat nu s-a dat de urma lui.
Amprentele nu au fost identificate.
Covorul din ascunztoare: Lustre-Rite, produs de firma Arnold, instalat n ultimele ase luni. Se
telefoneaz la clieni, pentru a obine lista locuinelor n care a fost instalat acest tip de covor.
Au fost determinate locurile n care s-au pus covoare: 32 de cldiri, lng Battery Park City
S-au gsit frunze moarte, din cele ntlnite n grdinrit.
Cadavrul complicelui Strigoiului: minoritate etnic din vestul sau nord-vestul Chinei. Amprentele
nu exist n baza de date. narmat cu un Walther PPK.
Detalii privind imigranii:
Familia Chang: Sam, Mei-Mei, William i Ronald; tatl lui Chang, Chang Jiechi i fetia Po-
Yee. Sam are de lucru, dar nu se tie nici unde, nici la cine. Conduce un microbuz albastru, nu
se cunoate marca, nici numrul e nmatriculare. Familia locuiete n Queens.
Familia Wu: Yong-Ping, Chin-Mei i Lang.

Schimbul de focuri din ascunztoarea Strigoiului


Scena crimei
Amprentele i fotografiile minilor lui Chang Jiechi atest c tatl i fiul su, Sam, sunt caligrafi.
Sam Chang s-ar putea ocupa cu munca de tiprire sau cu pictura de firme.
Se verific firmele i atelierele din Queens.
Biosolidele de pe talpa decedatului sugereaz c familia locuiete n apropierea unei uzine de
tratare a apelor reziduale.
Strigoiul a apelat la serviciile unui decorator feng-shui pentru a-i aranja locuina.

260
- JEFFERY DEAVER -

Capitolul 35

Dar probele de pe vas sunt distruse, nu, Linc? ntreb Sellitto. Din pricina apei de mare.
Dei statul n ap poate distruge ori degrada anumite categorii de probe, cum ar fi
substanele chimice solubile n ap, totui alte tipuri de probe fizice sau chiar urme se pot
conserva i chiar depista rapid, n funcie de cureni, de adncimea i temperatura apei,
rspunse Sachs. ntr-adevr, unele probe se conserv mai bine n ap dect pe uscat. Ei, cum a
fost, Rhyme?
Bravo, Sachs. Sunt impresionat.
Pasajul provenea din manualul de criminalistic al lui Rhyme.
S sune cineva la Paza de Coast i s-mi fac legtura cu cei care se ocup de salvare,
ceru Rhyme.
Sellitto reui n cele din urm s obin legtura i comut telefonul pe microfon exterior.
La telefon Fred Ransom. Sunt cpitanul vasului Evan Brigant.
Omul efectiv striga, ca s se fac auzit: vntul uiera cu putere n microfonul
radioemitorului.
La telefon detectiv Sellitto, NYPD. Am mai vorbit cu dumneavoastr.
Aa e, domnule. mi amintesc.
Sunt aici cu Lincoln Rhyme. Unde v gsii n clipa asta?
Chiar deasupra Dragonului. nc mai cutm supravieuitori, dar pn acum fr
rezultat.
Care-i starea vasului, domnule cpitan? ntreb Rhyme.
E aplecat spre tribord, la o adncime de vreo treizeci de metri.
Cum e vremea n momentul de fa?
Mult mai bun dect pn acum. Valuri de trei metri, viteza vntului vreo treizeci de
noduri. Burni. Vizibilitatea cam dou sute de metri.
Avei scafandri disponibili care s cerceteze interiorul vasului? ntreb Rhyme.
Da, domnule.
Se pot scufunda n asemenea condiii meteo?
Condiiile nu sunt dintre cele mai bune, dar sunt acceptabile. S tii, domnule, c am
cutat deja supravieuitori. N-am gsit niciunul.
M refeream la cutarea de probe.
neleg. Am putea trimite jos civa oameni. Problema este totui c scafandrii mei n-au
fcut niciodat aa ceva. Ei se ocup doar de C & S.
Cutare i salvare, i aminti Rhyme.
Le-ar putea explica cineva ce au de fcut? ntreb cpitanul.
Sigur, rspunse Rhyme, dei nu-i fcea prea mari sperane cum ar fi explicat unui
novice experiena lui de o via n investigarea scenei crimei.

261
- MAIMUA DE PIATR -
M duc eu, se auzi vocea Ameliei Sachs.
E vorba de vas, Sachs, o atenion Rhyme.
Am neles asta.
Se afl la treizeci de metri adncime.
Ea se aplec i vorbi n microfon:
Domnule cpitan, pot fi la Battery Park n treizeci de minute. Avei posibilitatea s
trimitei un elicopter care s m transporte n locul unde va gsii acum?
Pi, pe vremea asta se poate zbura. ns
Am atestat RADI27.
Sachs se referea la faptul c urmase cursuri de scafandri la Asociaia Profesionist a
Instructorilor de Scafandri. Rhyme tia ca poliista fcuse cursurile mpreun cu fostul ei
prieten, Nick, i c amndoi aveau la activ cteva scufundri. Totui, nu era deloc surprins c
Sachs, cu pasiunea ei pentru vitez, preferase vedetele rapide i schiul nautic.
Dar n-ai mai fcut scufundri de ani de zile, Sachs, i atrase el atenia.
E la fel ca mersul pe biciclet.
Domnioar
Detectiv Sachs, domnule cpitan.
Domnioar Sachs, e o mare deosebire ntre scufundrile de agrement i ce trebuie s
facem astzi. Oamenii mei se scufund de ani ntregi i totui nu mi-e deloc uor s-i trimit pe
o epav instabil, pe o astfel de vreme.
Sachs, interveni Rhyme. Nu se poate. Nu ai pregtirea necesar pentru aa ceva.
Le vor scpa milioane de indicii. tii bine asta. Vor aciona exact ca nite profani. Iertai-
m, domnule cpitan, e o realitate.
Am neles, domnioar. Dar eu tot consider c e prea riscant.
Sachs tcu o clip, apoi ntreb:
Domnule cpitan, avei copii?
Poftim?
Avei familie?
Da, rspunse el. Am familie.
Rufctorul pe care-l cutm este individul care a scufundat vasul i i-a ucis pe cei mai
muli dintre cei aflai la bord. n clipa de fa ncearc s lichideze civa imigrani care i-au
scpat: o familie cu doi copii i o feti mic. Nu voi lsa s se ntmple aa ceva. La bordul
vasului s-ar putea gsi unele probe care s ne indice locul unde se afl el acum. Specialitatea
mea e s gsesc probe, indiferent n ce condiii.
S folosim scafandrii notri, interveni Sellitto.
Att NYPD, ct i Brigada de Pompieri a oraului dispuneau de scafandri profesioniti.

27 Professional Association of Diving Instructors (n.tr.).


262
- JEFFERY DEAVER -
Nu sunt experi n cercetarea scenei crimei, protest Sachs. Ei nu sunt dect simpli
scafandri de cutare i salvare.
Privi spre Rhyme, care ovi cteva momente, apoi ncuviin, dndu-i a nelege c o va
susine.
Ne putei ajuta, domnule cpitan? ntreb Rhyme. Ea trebuie s fie cea care coboar n
epav.
Glasul cpitanului rzbtu peste uierul vntului:
Bine, domnioar detectiv. Dar ascultai aici, elicopterul va ateriza pe heliportul Hudson
River. Aa mai economisim ceva timp. E mai aproape dect Battery Park. tii unde vine asta?
Bineneles, rspunse Sachs. Dar mai e ceva, domnule cpitan, adug ea.
Ascult, domnioar.
O mare parte dintre scufundri le-am fcut n Caraibe.
neleg.
Ei bine, pe vas, la napoiere, echipajul pregtea punci cu rom pentru toat lumea: era
inclus n costul scufundrii. Pe cuterele Pazei de Coasta avei aa ceva?
Pi, domnioar, cred c a putea aranja ceva pentru dumneavoastr.
ntr-un sfert de or sunt la heliport.
Convorbirea se ncheie i Sachs privi scurt ctre Rhyme.
Am s te sun s-i spun ce-am gsit.
Erau attea lucruri pe care Rhyme ar fi vrut s i le spun, dar nu se simea n stare. Se
mulumi s-i dea un sfat:
Cerceteaz cu atenie.
Ea i mngie mna dreapt, ale crei degete nu simeau absolut nimic. Cel puin, nu nc.
Poate dup operaie.
El privi spre tavan, apoi spre dormitor, unde zeul detectivilor, Guan Di, edea cu ceaca lui
de vin dulce pe cale s se evapore. Bineneles c Lincoln Rhyme se abinu s nale o
rugciune ctre un zeu popular, mulumindu-se s-i ureze Ameliei Sachs drum bun, mesaj pe
care i-l trimise direct, dei fr cuvinte.

Tu nvei trei lucruri dintr-un singur exemplu


Confucius, parc? mi place cum sun, i zise Lincoln Rhyme, apoi se adres
asistentului:
Am nevoie de ceva de la subsol.
Ce anume?
Un exemplar din cartea mea.
Nu tiu exact unde sunt crile, rspunse Thom.
Atunci e cazul s ncepi s le caui, nu crezi?
Cu un oftat din rrunchi, asistentul se execut.

263
- MAIMUA DE PIATR -
Rhyme se referise la o carte cu coperi cartonate, scris de el cu civa ani n urm: Scena
crimei. n aceast lucrare analizase cincizeci i una de scene ale crimei din oraul New York,
cazuri rezolvate sau nu. Cartea includea i un studiu al celor mai celebre cazuri din ora,
pornind de la mcelul din Five Points, considerat a fi unul dintre cele mai periculoase locuri
de pe glob n secolul al XIX-lea, trecnd prin crimele triunghiului amoros al arhitectului
Stanford White din Madison Square Garden sau nefericita ultim mas a lui Joey Gallo ntr-
un restaurant pescresc din Little Italy i pn la asasinarea lui John Lennon. Cartea,
mbogit cu ilustraii, avusese mare cutare, dei nu ntr-att nct s nu ajung vndut cu
pre redus. Exemplarele nevndute fuseser trimise pe rafturile cu oferte ale diverselor
librrii din ar, pentru a fi vndute la pre redus.
Cu toate acestea, n sinea sa, Rhyme se mndrea cu aceast carte. Era prima lui ncercare de
revenire n lumea real dup accident, un semn c, n pofida celor ntmplate, era capabil s
fac i altceva dect s zac i s-i plng soarta.
Dup zece minute, Thom se ntoarse cu dre de murdrie pe cma i cu obrazul mnjit
de sudoare i de praf.
Erau tocmai n colul din fund. Sub vreo doupe cutii de carton. Uite n cel hal art!
Pi, dac lucrurile de acolo ar fi fost puse n ordine, ai fi avut mai puin de lucru,
murmur Rhyme, cu ochii la carte.
Asta poate dac n-ai fi cerut s fie mpachetate i puse deoparte: ziceai c nu vrei s le
mai vezi n ochi, c citez urti blestematele astea de cri Poate atunci a fi avut mai
puin de furc.
Mai bine spune, e rupt coperta?
Nu, coperta e ntreag.
Ia s vd! ceru Rhyme. ine-o sus.
Istovit, asistentul i terse cu palma o dr de murdrie de pe pantaloni, apoi inu cartea
ridicat, ca Rhyme s-o poat privi.
Merge, declar criminalistul.
Privi nelinitit n jur. i zvcneau tmplele, ceea ce nsemna c inima, pe care n-o putea
simi, btea cu putere.
Ce e, Lincoln?
M uitam dup touchpad. l mai avem?
Cu cteva luni n urm, Rhyme comandase un touchpad n loc de mouse, n ideea c i-ar fi
putut folosi singurul deget valid inelarul stng ca s acioneze computerul. Nu le
mrturisise nici lui Thom, nici Ameliei Sachs, ct de important era pentru el s utilizeze acel
touchpad. Numai c nu fusese n stare. Posibilitatea de a-i mica degetul fusese mult prea
redus pentru a deplasa cursorul n mod semnificativ, spre deosebire de comanda touchpad a
scaunului cu rotile Storm Arrow, realizat anume pentru persoane n situaia lui.
Cumva, acel eec l tulburase profund.

264
- JEFFERY DEAVER -
Thom iei cteva clipe din ncpere i se napoie cu accesoriul mic i cenuiu. Instal
dispozitivul, punndu-l n dreptul inelarului lui Rhyme.
Ce vrei s faci cu el? ntreb Thom.
Tu ine-l nemicat, bombni Rhyme.
Bine.
Comanda: cursor jos. Comanda: cursor stop. Comand: dublu clic.
Pe ecranul monitorului apru un program de grafic.
Comanda: deseneaz linie.
Cnd ai nvat sa faci asta? ntreb Thom surprins.
Taci. Trebuie s m concentrez.
Rhyme rsufl adnc, apoi ncepu s-i mite degetul pe touchpad. Pe ecran apru o linie
tremurat. Din pricina ncordrii, fruntea criminalistului se acoperise de broboane de
sudoare.
Respirnd greu, cu inima strns, de parc ar fi dezamorsat o bomb, Rhyme i se adres lui
Thom:
Mut touchpad-ul ctre stnga, Thom. ncetior.
Asistentul fcu ce i se ceruse, iar Rhyme continu s-i dea instruciuni.
Trecur zece minute de ncordare maxim, zece minute de eforturi supraomeneti
Rhyme privi ecranul monitorului, n sfrit mulumit de rezultat. i rezem capul de sptarul
scaunului.
Comanda: printeaz.
Thom se duse la imprimanta.
Vrei s vezi ce-ai realizat?
Sigur c vreau, se stropi Rhyme.
Thom lu foaia i o ridic n dreptul ochilor lui Rhyme.

Prietenului meu, Sonny Li


De la Lincoln

Cred c-i prima oar cnd scrii dup accident. Cu litere de mn.
E o blestemat de mzgleal, ca la un copil de coal, murmur Rhyme, ncntat de
realizare. Aproape ilizibil.
Vrei s lipesc asta pe carte? ntreb Thom.
Da, te rog. Mulumesc, rspunse Rhyme. Pe urm, pune cartea deoparte, s i-o dm lui
Li cnd se ntoarce.
Am s-o mpachetez, se oferi asistentul.
Nu cred c-i nevoie s ne dm chiar atta osteneala, se rsti Rhyme. i acum, napoi la
probe.

265
- MAIMUA DE PIATR -

Capitolul 36

OK, sunt n stare s fac asta.


Amelia Sachs sttea pe podeaua ondulat a elicopterului Sikorsky HH-60J, aparinnd
Pazei de Coast, la cincisprezece metri deasupra antenei ndoite de vnt a cuierului Evan
Brigant, n timp ce un membru al echipei i potrivea chingile echipamentului.
Cnd ceruse s fie transportat pe vas cu elicopterul, nu-i trecuse prin minte nicio clip c
singura modalitate de a ajunge la bord va fi prin coborre cu macaraua pe o punte ncontinuu
legnat de valuri.
De fapt, se ntreb ea, la ce se ateptase, la o scar rulant?
Elicopterul era izbit fr ncetare de vntul nemilos, iar sub ei, prin cea, Sachs desluea
apa cenuie sprgndu-se de bordajul cuierului n talazuri nspumate.
Echipat cu vest de salvare portocalie i o casc uzat, Sachs sttea agat de mnerul de
lng ua deschis, repetndu-i: OK, sunt n stare s fac asta.
Cel care o echipase i strig ceva, dar ea nu auzi i-i strig la rndul ei s repete rugminte
pe care se pare c omul n-o auzi, interpretnd vorbele ei drept confirmare. i prinser un
crlig de chingi i i verificar legtura nc o dat. Omul i mai strig ceva. Sachs art spre
ea, apoi spre u i i se rspunse cu un semn din deget c totul era n regul.
OK
Sunt n stare s fac asta.
Principala ei spaim era claustrofobia, nu nlimile, i totui
n clipa urmtoare i fcu vnt i sri, inndu-se de cablu, dei parc i se spusese s n-o
fac. De cum ajunse n aer ncepu s se legene violent. Imediat balansul se domoli i Sachs
ncepu s coboare, izbit de suflul vntului i de curentul puternic creat de paletele elicei.
Mai jos, tot mai jos
Brusc, o nvlui ceaa i nu mai reui s vad unde se afl. Se trezi atrnnd n aer, fr s
poat distinge nici elicopterul de deasupra, nici vasul de dedesubt. Ploaia i btea drept n
fa, orbind-o. i venea ameeal i nu-i ddea seama dac se legna ca un pendul scpat de
sub control sau se prvlea spre punte cu o sut de kilometri pe or.
Ah, Rhyme
ndat, cuterul se contura dedesubtul ei.
Evan Brigant slta i se legna pe valuri, dar marinarul de la crm reuea s menin vasul
perfect orizontal, cu toate c valurile erau att de nalte nct preau ireale, create parc de o
echip de efecte speciale pentru un film. Picioarele ei atinser puntea, dar exact cnd apsa
butonul de pe ching pentru a se elibera din crlig, vasul se prvli n golul dintre dou valuri
i Sachs czu pe punte n patru labe, lovindu-se cu putere i ndurerndu-i cumplit picioarele
suferinde de artrit. n timp ce doi membri ai echipajului alergau spre ea ca s-o ajute s se

266
- JEFFERY DEAVER -
ridice, Sachs i spuse c probabil asta avusese n minte omul din elicopter, cnd ncercase s-o
previn.
Navigaia nu-i un sport pentru bolnavii de artrit, i zise Sachs. Se ndrept spre puntea de
comand, fiind nevoit s-i ndoaie n permanen genunchii, ca sa-i menin echilibrul.
Fcu n gnd un comentariu adresat doctorului John Sung, anume c leacurile chinezeti mai
aveau mult pn s ajung la fel de eficiente ca Percoset sau antiinflamatoarele.
Pe puntea de comand o ntmpin un cpitan neverosimil de tnr, Fred Ransom, care o
salut cu un zmbet i o strngere de mn. Cpitanul i ur bun venit la bordul vasului i o
conduse la masa hrilor.
Uitai, avei aici imaginea vasului scufundat i locul unde zace.
Sachs se concentr asupra imaginii vasului. Ransom i spuse unde anume se gsea puntea
de comand i unde erau cabinele: la acelai nivel, dar situate pe un coridor lung care ducea
spre pupa.
nc ceva, domnioar, ca s fii n tem, spuse cpitanul cu discreie. Din cte tim, la
bord se gsesc vreo cincisprezece cadavre, care au suferit n oarecare msur aciunea unor
vieti marine. Tabloul ar putea fi destul de neplcut. Chiar i unii dintre oamenii mei suport
greu privelitea
Privirea poliistei l fcu s-i nghee vorbele pe buze.
Am apreciat avertismentul, domnule cpitan. Dar meseria mea este tocmai cercetarea
scenei crimei.
Sigur, domnioar, am neles. E n regul, haidei s v echipai.
Alt plimbare afar, n ploaie i vnt. i croir drum spre pupa cuterului. ntr-o mic
magazie, deschis n partea din spate, Sachs fu prezentat altor doi membri ai echipajului, un
brbat i o femeie, amndoi mbrcai n costume de scafandri umede 28, galben cu negru. Era
vorba de scafandrul principal de la bordul vasului i de adjuncta sa.
Am neles c ai fcut pregtire PADI, i se adres brbatul. Cte scufundri avei la
activ?
Cred c vreo douzeci i cinci.
Cei doi scafandri rsuflar oarecum uurai.
Ultima fiind cnd?
S tot fie vreo civa ani.
Acest rspuns avu un efect contrar celui ateptat.
Pi, o s v mai facem o dat tot instructajul, ca la nceptori, i spuse brbatul.
Chiar aa speram.
Care a fost cea mai mare adncime la care v-ai scufundat? ntreb femeia.

28 Costume de neopren folosite n general n apele cu temperatur ntre 10 i 25 C. Apa


ptrunde n costumul de neopren ntr-o pelicul foarte subire, care se nclzete la
temperatura corpului (n.tr.).
267
- MAIMUA DE PIATR -
Douzeci i patru de metri.
Cam ca aici. Singura diferen e c acum va fi mai ntuneric. Curenii rscolesc mlul de
pe fund.
i explicar c apa nu era prea rece, pentru c mai pstra o bun parte din cldura verii, dar
scufundarea ndelungat consuma rapid cldura corpului, aa c Sachs trebuia s poarte un
costum special, cu rol izolator, nu numai datorit cauciucului, dar dup cum sugera i
numele de costume umede datorit stratului subire de ap dintre piele i costumul propriu-
zis.
Sachs se dezbrc n spatele unui paravan i-i puse costumul.
Suntei siguri c nu-i msura pentru copii? ntreb ea, gfind n urma efortului de a-i
trage peste coapse i umeri costumul strmt din cauciuc.
Toat lumea pune ntrebarea asta, i rspunse femeia.
i ataar i restul echipamentului: lestul cu greuti, masca vizor i butelia cu aer,
conectat la dispozitivul de control al flotabilitii sau vesta compensatoare o vest care
putea fi umflat sau dezumflat printr-un buton acionat cu mna stng, fcnd scafandrul
s se scufunde sau s se ridice n ap.
Tot conectat la butelia de aer era i regulatorul principal cel prin care avea s respire
Sachs precum i un regulator secundar, poreclit caracatia, care putea fi folosit dac alt
scafandru rmnea fr aer i ar fi vrut s respire din butelia ei. Totodat, i montar pe casc
i o lantern.
i reamintir principalele semne de mn pentru comunicarea cu ceilali scafandri.
Erau multe informaii, informaii importante, i Sachs se strdui s le rein.
Nu-mi dai i cuit? ntreb ea.
Avei unul, i rspunse brbatul, artnd spre vesta compensatoare.
Sachs trase afar cuitul, ns descoperi c acesta nu avea vrf.
Nu va trebui s nfigei cuitul n nimic, i explic femeia, vznd ngrijorarea de pe
chipul ei. Doar s tiai. Srm, ori altele asemenea, n care e posibil s v ncurcai.
De fapt, m gndeam mai degrab la rechini, spuse poliista.
Arareori vezi vreun rechin n apele astea.
Sunt foarte rari, confirm colegul ei. i oricum, nu sunt mari.
V cred pe cuvnt, declar Sachs, punnd la loc cuitul. Nu aici s-au fcut filmrile
pentru Flci?
Scafandrul principal i nmn poliistei o plas mare, mpletit, pentru probele pe care
urma s le adune. Ea puse nuntru pungile de plastic aduse pentru colectarea probelor. Apoi
scafandrul i colega lui i puser propriul echipament i, ducnd n mn labele de
scafandru, toi trei pornir cu pai cltinai spre pupa cuterului, care slta pe valuri.
Vntul e prea puternic ca s srim de pe punte, strig scafandrul principal, ca s acopere
uierul vntului. Ne suim n barca de cauciuc, acolo ne punem labele de scafandru i ne lsm

268
- JEFFERY DEAVER -
n ap pe spate. Cu o mn inei pe fa masca vizor i regulatorul. Cealalt mn st pe
butonul centurii cu lest.
Sachs se btu uor pe cretet: semn c nelesese. Scafandrul fcu acelai gest.
Urcar n barca de cauciuc de culoare galben, care se gsea deja n ap, sltnd n sus i n
jos ca un cal nrva. Se aezar pe laturile brcii, verificndu-i echipamentul.
La ase metri mai ncolo se vedea o geamandur portocalie. Scafandrul principal art spre
ea i zise:
Exist un cablu care coboar de la geamandur pn jos la vas. notm pn acolo i
coborm pe cablu. Cum intenionai s facei cercetarea?
Vreau s culeg de pe coc mostre din rezidurile exploziei, dup care s cercetez puntea
de comand i cabinele.
Ceilali doi scafandri ncuviinar din cap.
Interiorul l fac singur.
Era o nclcare a regulii fundamentale a scufundrilor, care cerea ca scafandrii s nu se
deprteze prea mult unii de alii. Scafandrul principal se ncrunt.
Suntei sigur?
N-am ncotro.
OK, accept el, nu prea convins, apoi adaug: nc ceva. Sunetul nu se transmite bine
sub ap, e greu de spus dincotro vine, dar dac avei probleme, batei cu cuitul n butelia de
aer i vom veni dup dumneavoastr.
Ridic n sus manometrul submersibil, care indica ce cantitate de aer se gsea n butelie.
Avei aici o mie cinci sute de kilograme de aer. l vei consuma rapid, pentru c vei avea
nivelul adrenalinei ridicat. Cnd indicatorul arat dou sute cincizeci de kilograme, v ridicai
la suprafa. Aceasta este limita. Este o regul btut n cuie. Nu exist excepii. Ne ridicm
ncet, la fel de ncet ca bulele de aer din regulator i cnd ajungem la cinci metri adncime ne
oprim timp de trei minute.
Sachs tia c, n caz contrar, exista riscul bolii de decompresie, cunoscut sub numele de
boala de cheson29.
Ah. i nc un lucru: care-i cea mai important regul a scufundrii?
Sachs i-o amintea de la cursul fcut cu ani n urm.
S nu-i ii niciodat respiraia sub ap.
Bun! De ce?
Altfel riti s-i explodeze plmnii.
Cei doi coechipieri i pornir aerul, iar Sachs i puse labele de scafandru, apoi masca, i-i
nclet cu putere dinii pe regulator. Scafandrul principal i fcu semnul OK un cerc format
din degetul mare i cel mijlociu la care ea rspunse n acelai fel. Pomp puin aer n vesta

29 Denumire consacrat pentru durerile osteoartro-musculare cauzate de expansiunea bulelor


de gaze ce apar n cazul bolii de decompresie (n.tr.).
269
- MAIMUA DE PIATR -
compensatoare, ca s-i permit s pluteasc la suprafa. Cei doi i fcur semn s-i dea
drumul n ap pe spate.
i apuc strns cu mna masca i regulatorul, ca s nu-i fie smulse de pe fa la impactul
cu apa, i-i puse degetul pe butonul de eliberare a centurii cu lest, astfel nct, dac
dispozitivul de flotabilitate nu funciona i ea s-ar fi dus la fund, s poat abandona lestul i
s noate ctre suprafa.
OK, Rhyme, uite ceva demn de Cartea Recordurilor: cercetarea unei scene a crimei situat la
adncime.
Unu, doi, trei
Se rostogoli pe spate n apa nspumat.
Pn s-i recapete echilibrul, ceilali doi scafandri erau deja n ap lng ea, gesticulnd n
direcia geamandurii. n cteva minute ajunser la geamandur. Toat lumea fcu semnul OK.
Urm semnul cu degetul mare n jos, nsemnnd scufundare. Toi apucar cu mna stng
dispozitivul de control al vestelor i le dezumflar.
Imediat, zgomotul se preschimb n tcere, micarea n ncremenire, greutatea ncet s
mai existe i toi trei ncepur ncet s coboare de-a lungul cablului gros, spre fundul marii.
O clip, Sachs resimi ca pe un oc linitea absolut a vieii submarine. Apoi aceast
senzaie de pace dispru brusc, n momentul cnd ddu cu ochii de silueta difuz a
Dragonului din Fuzhou.
Privelitea era chiar mai tulburtoare dect se ateptase. Vasul zcea culcat pe o parte, cu o
ran neagr n coc, urmare a exploziei, cu carcasa mncat de rugin, cu vopseaua jupuit,
cu crustacee prinse de plcile metalice. ntunecat, sfrmat i amenintor, adpostind
trupurile attor nevinovai.
Un sicriu, se gndi ea cu inima strns. Un uria sicriu de metal.
Simi o durere ascuit n urechi i-i prinse nrile ntre degete, prin poriunea de plastic
moale a mtii, suflnd ca s egalizeze presiunea. Continuar s se scufunde. Pe msur ce se
apropiau de vas, ncepur s aud zgomotele: hrieli i scrnete provenind de la plcile
groase de metal care se frecau de stnci.
Ursc zgomotul sta. l ursc, l ursc. i sugera o vietate imens, care trgea s moar.
nsoitorii Ameliei Sachs erau foarte ateni. Din cnd n cnd se opreau din coborre i
verificau starea ei. Schimbau ntre ei semnele OK, apoi continuau coborrea.
Ajungnd pe fund, Sachs ridic privirea i descoperi c suprafaa din jurul ei nu era nici pe
departe aa cum se ateptase, dei i amintea c apa acioneaz ca o lentil care mrete tot.
Arunc o privire la profundimetru. Treizeci de metri. Ct o cldire cu nou etaje. Se uit i la
manometru. Isuse, deja consumase 75 de kilograme de aer, i asta pur i simplu cobornd fr
efort.
Amelia Sachs pomp aer n vest, ajustndu-i flotabilitatea astfel nct s pluteasc la
orizontal. Mai nti art spre sprtura din coc i toi trei notar ntr-acolo. Dei deasupra

270
- JEFFERY DEAVER -
lor, la suprafaa apei, valurile rmneau la fel de nepotolite, aici curenii erau blnzi i
scafandrii se puteau deplasa cu uurin.
La locul exploziei, Sachs folosi cuitul cel bont pentru a rzui reziduri de pe metalul ndoit
n afar. Puse o parte din materialul negru i carbonizat ntr-o pung de plastic, o sigil i o
vr n plasa mpletit.
Se uit spre ferestrele ntunecate ale punii de comand, aflate la vreo zece metri mai
ncolo. OK, Rhyme, am pornit. Cei trei scafandri notar ntr-acolo.
Manometrul i afia un mesaj lipsit de orice emoie: 1.750 kilograme.
La 250 de kilograme trebuia s se ridice la suprafa. Fr excepie.
Cum vasul era culcat pe o parte, acum ua punii de comand se deschidea n sus, spre
suprafa. Era o u de metal, foarte grea. Cei doi scafandri ai Pazei de Coast se luptar s-o
ridice, iar Sachs se strecur prin deschiztur n interiorul punii de comand. Cei doi
scafandri coborr ua, nchiznd-o. Ua se trnti cu o bufnitur care-i nghe sngele n vine
i Sachs nelese c era acum prizonier n pntecele vasului. Fr cei doi coechipieri probabil
c n-ar fi reuit s mai deschid ua.
Nu te mai gndi, i zise ea, ntinznd mna spre lanterna montat pe casc i aprinznd-
o. Raza de lumin nu-i oferi prea mare mngiere. Se rsuci i prsi puntea de comand,
notnd de-a lungul unui coridor ntunecat, care ducea la cabine.
Deslui n bezn o micare vag. Ce s fie? Peti, ipari, o caracati?
Nu-mi place deloc, Rhyme.
Apoi ns i aminti de Strigoi, aflat n cutarea familiei Chang, de fetia cea mic, Po-Yee,
Copilul Multiubit.
Iat la ce trebuie s te gndeti, nu c eti n ntuneric, ntr-un spaiu nchis. F asta pentru
ea, pentru Po-Yee.
Amelia Sachs continu s noate de-a lungul coridorului.

Ajunsese n iad.
Nu exista alt cuvnt mai potrivit.
Coridorul ntunecos era plin de sfrmturi mnjite de funingine, gunoaie, buci de
material, hrtii, mncare, peti cu ochi galbeni i sfredelitori. Iar deasupra ei ceva care sclipea
ca gheaa: un strat subire de aer rmas prizonier n epav. Zgomotele o umpleau de fiori:
hrituri, gemete, scrnete. Sunete ascuite, asemntoare unor ipete de durere omeneti,
pocnete i trosnituri. Zngnit de metal frecat de metal.
Un pete cenuiu i subire trecu pe lng ea ca o sgeat. Micarea o fcu s icneasc de
surpriz i-i ntoarse capul s-l urmreasc rapid cu privirea.
Se trezi uitndu-se ntr-o pereche de ochi omeneti, ncremenii pe un chip alb, fr via.
Sachs ip prin regulator i se trase instinctiv napoi. Lng ea plutea cadavrul unui brbat
descul, cu braele deasupra capului, ca un infractor care se preda. Picioarele lui

271
- MAIMUA DE PIATR -
ncremeniser n poziia unui alergtor, iar cnd petele sget pe lng el, curentul slab l
ndeprt ncet de ea.
Bang, bang.
Nu, i spuse ea. Nu pot face asta.
Deja pereii preau s se strng n jurul ei. Chinuit toat viaa de claustrofobie, Sachs nu
putea s nu se gndeasc la ce s-ar fi ntmplat dac ar fi rmas blocat ntr-unul dintre aceste
pasaje minuscule. i-ar fi pierdut minile.
Respir adnc de dou ori aer uscat prin regulator.
Se gndi la familia Chang. Se gndi la fetia cea mic.
Continu s noate.
Manometrul arta 1.150 de kilograme presiune.
Te descurci bine. Mergi nainte.
Bang.
Zgomotul sta blestemat, ca nite ui trntite, care o ferecau nuntru.
Haide, nu-i da nicio atenie, i spuse ea. Nu trntete nimeni nicio u.
Deduse c ncperile de deasupra ei, din acea parte a vasului ndreptat ctre suprafa, nu
erau cele locuite de Strigoi: dou preau s nu fi avut niciun ocupant n timpul cltoriei, iar
una fusese a cpitanului. n aceasta din urm Sachs gsi cteva amintiri din cltorii pe mare
i fotografii ale unui brbat chel, cu musta, pe care-l recunoscu drept cpitanul Sen din
pozele prinse pe peretele din apartamentul lui Lincoln Rhyme.
Bang, bang, bang
not n jos, ca s verifice i cabinele de pe cealalt parte a coridorului ngust: cele care
ddeau spre fundul mrii.
n timp ce nainta, butelia de aer se ag de un stingtor de incendii montat pe perete i
Sachs rmase intuit locului. Prizonier pe coridorul cel strmt, simi cum o cuprinde panica.
E n regul, Sachs, i rsun n urechi glasul lui Lincoln Rhyme, cu acel ton adnc i
linititor pe care-l folosea ntotdeauna cnd i se adresa prin cti, ea fiind la scena crimei. E
n regul.
i stpni panica i-i ndrept spatele, eliberndu-se de stingtor.
Manometrul arata 1.050 de kilograme. Trei dintre cabinele de sub ea nu fuseser ocupate.
Mai rmnea una singur: aceea trebuia s fi fost a Strigoiului. O trosnitur nfiortoare. Alt
zgomot metalic.
Apoi un scrnet att de puternic nct l simi de-a dreptul n piept. Ce se ntmpla? Vasul
se apleca pe-o parte. Toate uile aveau s se blocheze. Va rmne prizonier aici pentru
totdeauna. Se va sufoca puin cte puin Va muri singur Oh, Rhyme
Dar geamtul ncet, fiind urmat de un zgomot metalic i mai insistent.
Se opri n ua cabinei Strigoiului, aflat la picioarele ei.
Ua era nchis. Se deschidea spre interior, adic n jos. Sachs apuc clana i o aps.
nchiztoarea ced i ua grea de lemn se lsa ncet n jos. Privi sub ea, n ntuneric. Obiectele
272
- JEFFERY DEAVER -
pluteau prin ncpere. Isuse Simi un fior pe ira spinrii i rmase pe loc, suspendat n
mijlocul coridorului ngust.
Dar n minte i rsun din nou vocea lui Lincoln Rhyme, la fel de limpede de parc ar fi
auzit-o n cti. E o scen a crimei, Sachs. Att i nimic mai mult. Iar noi ne ocupm cu
cercetarea scenei crimei, da? Aplici grila, caui, observi, culegi probe.
OK, Rhyme. Dar m-a simi mai bine dac n-ar fi ipari.
i dezumfl puin vesta i se strecur ncet n cabin.
Dou priveliti o fcur s icneasc.
Drept n faa ei, un brbat plutea n apa ntunecat, cu gura cscat, cu braele ntinse n
lturi, cu haina fluturnd pe lng corp. Chipul lui era alb ca hrtia.
A doua privelite era mult mai puin macabr, dar i mult mai bizar: bancnote nsumnd
vreo sut de mii de dolari pluteau prin ap, umplnd ncperea ca fulgii de zpad dintr-un
glob de iarn.
Bancnotele explicau moartea brbatului. Buzunarele lui erau pline de bani i Sachs deduse
c n momentul n care vasul ncepuse s se scufunde, omul fugise n cabin, cu gnd s
adune ct mai muli din banii Strigoiului, numai c rmsese blocat nuntru.
Sachs naint i mai mult n cabin, cu un vrtej de bancnote n urma ei.
n scurt timp, banii se dovedir a fi o mare pacoste. Se lipeau de ea, ntunecau scena ca o
perdea de fum. (S adaugi asta n cartea ta, Rhyme: excesul de bani la scena crimei poate face
cercetarea extrem de dificil.) Sachs nu reuea s vad dect la vreun metru, doi dincolo de
norul de bancnote. Prinse n pumn mai multe bancnote, ca probe, i le puse n plas. n timp
ce ddea din picioare ca s ajung n ceea ce era acum partea de sus a cabinei de fapt, latura
observ o serviet-diplomat deschis, care plutea n punga ngust de aer. nuntru gsi i
mai muli bani, dup toate aparenele, chinezeti. Puse i cteva astfel de bancnote n plasa cu
probe.
Bang, bang.
Isuse, e chiar sinistru. ntunericul din jur, obiectele invizibile care-i atingeau costumul.
Nu vedea dect la civa pai n faa ei, att ct inea fascicolul slab de lumin aruncat de mica
lantern de pe casc.
Apoi zri dou arme: un pistol automat Uzi i un Beretta calibrul 9 mm. Le cercet mai
ndeaproape i constat c seria pistolului Uzi fusese tears. Ls arma s cad la fund.
Beretta ns avea serie, ceea ce nsemna c ar fi putut oferi unele indicii menite s stabileasc o
legtur cu Strigoiul. Puse pistolul n plasa cu dovezi. Arunc o privire la manometru: 900
kilograme de aer. Doamne, l consuma rapid. Respir mai rar.
Haide, Sachs, concentreaz-te.
Ai dreptate, Rhyme, iart-m.
Bang, bang, bang.
Ursc zgomotul asta blestemat!
Cercet prin buzunarele cadavrului. Nu avea nici portofel, nici acte.
273
- MAIMUA DE PIATR -
Din nou simi cum o treceau fiorii. Oare de ce era locul acesta att de oribil, att de
sinistru? Doar avusese de-a face cu zeci de cadavre. Brusc, i ddu seama: cadavrele de la alte
scene ale crimei zceau ntotdeauna ca nite jucrii stricate, nensufleite, neclintite pe beton,
pe iarb, pe covor, datorit gravitaiei. Nu erau reale, ns omul acesta nu sttea nemicat. La
fel de rece ca apa din jur, alb ca hrtia, se mica lent, cu elegana unui dansator.
Cabina era foarte mic i cadavrul o incomoda la cercetri. Ca atare, cu un respect pe care
nu l-ar fi simit nicieri n alta parte, ci doar n acest ngrozitor mausoleu, ridic ncet cadavrul
ctre coridor i-i fcu vnt mai departe. Apoi se napoie n cabina Strigoiului.
Bang, bang bang.
Privi n jurul ei, fr s ia n seam scrnetele sinistre i zgomotul metalic. Unde ar fi
ascuns cineva ceva ntr-o ncpere att de mic?
Tot mobilierul era prins de perete i de podea. Nu exista dect un dulap foarte mic.
nuntru se gseau cteva articole de toalet chinezeti, nimic care s fi putut constitui o
prob.
Cut prin debara, doar, doar ar fi gsit ceva ascuns, dar nuntru nu erau dect haine.
Bang, bang
Ce s credem, Rhyme?
Pi, eu cred c nu i-au rmas dect stai s vad, vreo 700 de kilograme de aer. A zice c,
dac nu gseti curnd ceva, mai bine iei dracului de acolo.
nc nu plec nicieri, decise ea. ncepu s calce apa, rotindu-i ncet privirea prin cabin.
Unde s-ar fi putut ascunde ceva? Strigoiul i lsase armele, i lsase banii Asta nsemna c
explozia l luase i pe el pe nepregtite. Totui, trebuie s fie ceva aici. Se uit din nou spre
debara. Poate. i fcu vnt n direcia dulapului.
ncepu s caute prin fiecare hain. Nu gsi nimic n niciun buzunar. Totui i continu
cutrile i descoperi o tietur fcut n cptueala unuia dintre sacourile Armani. i
strecur mna prin tietur i trase afara un plic, n care se gsea un document, ndrept raza
lanternei asupra lui. Nu tiu dac asta ne ajut sau nu, Rhyme. E scris n chinezete.
Asta vom vedea cnd te ntorci acas. Tu l-ai gsit, Eddie o s-l traduc, eu am s-l
analizez.
Vr plicul n plas.
ase sute de kilograme de aer. Dar s nu-i ii niciodat respiraia, sub niciun motiv.
De ce aa?
Aha, altfel o s-i explodeze plmnii.
Bang.
OK, am plecat.
Prsi cabina strmt i iei pe coridor, cu preioasele probe n plasa prins de centur.
Bang, bang, bang bang bang bang
Fcu cale ntoars pe coridorul nesfrit, singura rut pe unde putea scpa din acest loc
ngrozitor. Puntea de comand prea s fie la kilometri deprtare.
274
- JEFFERY DEAVER -
Cea mai lung cltorie, primul pas
Brusc se opri, prinzndu-se de cadrul uii. Isuse Doamne! exclam ea n gnd.
Bang, bang, bang
Brusc, Amelia Sachs i ddu seama ce nsemna straniul zgomot metalic pe care l tot auzise
de cnd ptrunsese n interiorul vasului. Trei lovituri scurte, trei lungi.
Era semnalul S.O.S. n codul Morse. i venea de undeva din pntecele vasului.

275
- MAIMUA DE PIATR -

Capitolul 37

S.O.S.
Semnalul internaional de ajutor.
S.O
Cineva tria! Paza de Coasta nu-l gsise pe acest supravieuitor. Oare trebuia s mearg
dup ceilali doi scafandri? se ntreb Sachs.
Ar fi durat prea mult. Dup ritmul neregulat al btilor, Sachs i imagin c punga de aer
din care respira supravieuitorul era pe terminate. n plus, btile preau s vin de undeva
de aproape. Nu i-ar fi luat dect vreo cteva minute s-l gseasc pe cel care btea.
Dar de unde anume veneau btile?
Era clar c nu din direcia punii de comand, pe unde ptrunsese ea n interiorul vasului.
Nici dinspre cabine. Probabil c dintr-o magazie a vasului sau din sala motoarelor, ambele
situate la cel mai de jos nivel al vasului. Acum, c Dragonul era culcat pe o parte, zona cu
pricina se gsea la acelai nivel cu ea, undeva n stnga.
Da? Nu?
De data asta nu se putea sftui cu Lincoln Rhyme.
Nu mai era nimeni care s-o ajute.
Oh, Isuse, chiar va trebui s fac asta, nu-i aa?
Rmneau mai puin de ase sute de kilograme de aer.
Aa c d-i drumul, fetio!
Sachs se uit n direcia luminii slabe, unde se afla puntea de comand, apoi i ntoarse
spatele i porni n sens opus, ctre ntuneric i claustrofobie lovind din rsputeri apa cu
picioarele. Porni n direcia din care se auzeau btile.
S.O.S.
Dar cnd ajunse la captul coridorului ntunecat, de unde i se prea c aude semnalul
Morse, descoperi c nu avea cum s ptrund n burta vasului. Se gsea la captul
coridorului. i lipi capul de lemn i auzi clar btile.
O-S.
ndrept raza lanternei spre perete i descoperi o ui. O deschise i icni, dnd cu ochii de
un ipar verzui, care trecu alene pe lng ea. Atept s i se potoleasc btile inimii i privi n
spatele uiei, spre stnga, n pntecele vasului. Ajunsese probabil la un lift de aprovizionare,
care transporta proviziile de la punile inferioare spre cea la care se gseau cabinele i punctul
de comand. Liftul msura cam aizeci de centimetri pe aizeci.
La gndul c ar fi trebuit s-i fac loc n acel spaiu ngust, o fulger ideea de a se duce
dup ajutoare. Dar i aa pierduse prea mult timp pn gsise uia.
Oh, Doamne
Cinci sute de kilograme de aer.
276
- JEFFERY DEAVER -
Bang, bang
nchise ochii i cltin din cap.
Nu pot s fac asta. Imposibil.
S.O.S.
Amelia Sachs, de un calm imperturbabil cnd gonea cu o sut la or la volanul
automobilului Camaro, se trezea plngnd n hohote dup vreun vis n care se vzuse blocat
n incinte, tunele i puuri de min.
Nu pot s fac asta! i zise ea din nou.
Oft prin regulator, se strecur n spaiul strmt, se rsuci spre stnga i-i fcu vnt n
adncimile iadului.
Doamne, ursc asta.
Patru sute cincizeci de kilograme de aer, att arta manometrul.
nainta de-a lungul tunelului att de ngust nct abia ncpeau ea i butelia de aer. Trei
metri. Brusc, butelia se ag de ceva de deasupra ei. Sachs se lupt s-i nving panica,
ncletnd slbatic dinii pe mutiucul regulatorului. Se rsuci ncet, gsi srma de care se
agase i se eliber. i relu naintarea i ddu cu ochii de alt chip alb-albstrui, n dreptul
celeilalte deschizturi a liftului de aprovizionare.
Oh, Doamne
Ochii opaci ai cadavrului erau aintii asupra ei, lucind gelatinos n lumina strlucitoare.
Prul plutea desfcut n ap, ca epii unui porc spinos.
Sachs mai naint puin i-i fcu ncet loc cu picioarele pe lng cadavru, luptndu-se s
ignore senzaia oribil produs de cretetul lui care-i atinsese corpul.
S
Dei nc vag, aici zgomotul se auzea mai tare.
O
Continu s nainteze n tunel ctre captul de jos al puului de ascensor, strduindu-se tot
mai mult s-i nving panica pe msur ce se apropia de ieire, i ptrunse n ceea ce fusese
buctria Dragonului, impunndu-i s rmn calm.
S
Apa neagr de aici era plin de gunoaie i de resturi de mncare, plus cteva cadavre.
Bang.
Oricine ar fi bocnit acum nu mai era n stare s bat o liter ntreag.
Vzu deasupra capului suprafaa sclipitoare a unei pungi mari de aer i picioarele unui
brbat blngnindu-se n jos, prin ap. Picioarele nclate cu osete se micau lent, abia
zvcnind. Sachs not repede pn n dreptul lor i mic capul n ap. Brbatul chel, cu
musta, agat de nite rafturi prinse n peretele devenit acum tavanul buctriei, se feri cu
un urlet de spaim i, fr ndoial, cu ochii ndurerai de lumina orbitoare aintit asupra lor.

277
- MAIMUA DE PIATR -
Sachs i ngust pleoapele. l recunotea. De unde? Deodat, i ddu seama c-i vzuse
fotografia pe tabla cu probe din locuina lui Rhyme, apoi poza din cabin, cu cteva minute n
urm. Era Sen, cpitanul Dragonului din Fuzhou.
Brbatul murmura vorbe incoerente i tremura din toate ncheieturile. Era att de vnt
nct prea cianotic: culoarea victimelor prin asfixiere. Sachs i scoase din gur mutiucul
regulatorului, trgnd n piept aerul din punga de aer, ca s economiseasc oxigenul din
butelie, dar mirosul era att de oribil, iar aerul att de viciat, nct o cuprinse o stare de lein.
i nclet din nou dinii pe mutiuc, ncepnd s respire din rezerva ei de oxigen.
Scoase al doilea regulator din vest i vr mutiucul n gura lui Sen. El respir adnc,
prnd s-i vin ct de ct n fire. Sachs i fcu semn n jos, spre ap. El ncuviin din cap.
O privire scurt spre manometru: 350 de kilograme. i acum erau dou persoane care
foloseau rezerva de oxigen.
Dezumfl puin vesta i, nconjurnd cu braul trupul inert al brbatului, se scufund spre
fundul buctriei, dnd la o parte cadavrele i cartoanele cu mncare ce pluteau n jurul lor.
La nceput nu reui s gseasc intrarea n liftul de aprovizionare. O fraciune de secund i se
muiar picioarele de spaim, nchipuindu-i c scrnetul pe care-l auzise nsemna c vasul se
lsa pe o parte, aezndu-se pe fundul marii i c intrarea era acum blocat. Apoi ns vzu
plutind n dreptul uii cadavrul unei tinere. mpinse cu blndee trupul deoparte i deschise
larg ua de intrare n puul liftului.
Nu ncpeau amndoi n tunel umr la umr, aa nct l mpinse pe cpitan n faa ei, cu
picioarele nainte. Strngnd din pleoape i scuturat n continuare de frisoane, el apuc
disperat regulatorul cu amndou minile. Sachs veni dup el, dndu-i seama prea bine ce s-
ar fi putut ntmpla dac el ar fi intrat n panic i i-ar fi smuls regulatorul din gur, i-ar fi
rupt masca sau i-ar fi stins lanterna: se vzu prizonier n locul acela strmt i oribil, dnd din
mini i din picioare, n ghearele panicii, trgnd n plmni apa aceea mizerabil
Nu, nu, nceteaz, nu te mai gndi! Continu s naintezi. ncepu s dea din picioare cu
putere, ncercnd s nainteze ct mai repede. Cpitanul, care plutea cu picioarele nainte, se
nepeni de dou ori i Sachs trebui s-l deblocheze.
O nou privire la manometru: 200 de kilograme de aer.
Cnd indicatorul arat dou sute cincizeci de kilograme, v ridicai la suprafa. Aceasta
este limita. Este o regul btut n cuie. Nu exist excepii.
n cele din urm ajunser pe puntea superioar, unde se aflau cabinele i coridorul care
ducea la puntea de comand, dincolo de care ncepea acel inegalabil Exterior, cu frnghia
portocalie urcnd la suprafa, unde-i atepta o rezerv nesecat de aer curat. Dar cpitanul
era nc ameit i Ameliei Sachs i lu cteva minute ca s-l mping prin deschiztur,
asigurndu-se totodat c Sen continua s in regulatorul n gur.
Prsir puul liftului de aprovizionare i ncepur s nainteze de-a lungul coridorului
principal. Sachs nota pe lng cpitan, inndu-l strns de cureaua de piele. Dar chiar cnd
era pe punctul de a-i face vnt nainte, se opri brusc. Robinetul buteliei de oxigen se
278
- JEFFERY DEAVER -
nepenise. ntinse mna n spate i-i ddu seama c se agase de haina cadavrului ntlnit
n cabina Strigoiului.
Manometrul arata 150 kilograme de aer.
La dracu! i zise ea, trgnd cu furie de hain i dnd din picioare. ns cadavrul era
nepenit n cadrul unei ui, iar poala hainei se nfurase strns n jurul robinetului buteliei.
Cu ct trgea mai tare, cu att haina se nfura mai strns.
Acul manometrului coborse acum sub linia roie: mai rmneau o sut de kilograme.
Iar ea nu putea ajunge la haina care se agase de robinet.
OK, nu mai era nimic de fcut
Desprinse banda adeziv i-i scoase vesta compensatoare. Dar n clipa n care voia s-i
concentreze atenia asupra hainei agate, cpitanul intr n criz. ncepu s dea violent din
picioare i o izbi pe Sachs cu talpa n obraz. Lanterna se stinse i regulatorul i scp din gur.
Lovitura o proiect napoi.
ntuneric, lips de aer
Nu, nu
Rhyme
ncerc s apuce regulatorul, dar acesta plutea undeva n spatele ei, unde nu-l putea
ajunge. S nu-i ii respiraia. Pi, la dracu, n-am de ales
ncepu s se nvrt n cerc iar i iar, nconjurat de bezn, bjbind disperat dup
regulator.
Unde erau cele dou ddace de la Paza de Coast?
Afar. Le-am spus c voiam s fac cercetrile eu singur. Cum le-ar fi putut da de tire c
avea probleme?
Repede, fetio, repede
Pipi cu palma plasa cu probe i vr disperat mna nuntru. Scoase pistolul Beretta
calibrul 9 mm. Introduse un cartu i propti eava de peretele de lemn, ca s fie sigur c nu-l
va rni pe Sen, apoi aps pe trgaci. Urmar o strfulgerare i o explozie puternic. Reculul
aproape c-i rupse ncheietura, fcnd-o s dea drumul armei n norul de sfrmturi i
resturi de praf de puc.
V rog, implor ea n gnd V rog
N-am aer
Aer
Nite lumini se aprinser n tcere i scafandrul principal ptrunse grbit pe coridor, urmat
de coechipiera lui. i introduser n gur alt regulator i Sachs ncepu din nou s respire.
Scafandrul principal vr cel de-al doilea regulator ntre buzele lui Sen. Dra de bule era slab,
dar mcar respira.
Schimbar ntre ei semne c totul era n regul.
Apoi toi patru lsar n urm punctul de comand, ndreptndu-se spre frnghia
portocalie. Semne cu degetul mare n sus. Mai linitit acum, cnd nu mai exista riscul de
279
- MAIMUA DE PIATR -
blocare n spaiu nchis, Sachs se concentr asupra urcrii la suprafa: lent, nu mai repede
dect bulele de aer, continund s inspire i s expire adnc i lsnd n urm vasul cu
cadavre.

Sachs sttea culcat n camera de gard a cuterului, umplndu-i plmnii cu aer. Preferase
s trag n piept aer natural, n locul mtii de oxigen de culoare verde pe care i-o oferise
asistentul. Se temea c masca alt obiect lipit de corpul ei n-ar fi fcut dect s-i sporeasc
senzaia de claustrofobie.
De ndat ce suise pe puntea cuterului care juca pe valuri, i scosese costumul umed
echipamentul strns pe corp devenise un alt potenial declanator al temutei claustrofobii i
se nfurase cu o ptur militar, groas. Doi marinari o nsoiser la cabinetul medical
pentru un control al ncheieturii, care se dovedi a nu fi fost deloc afectat.
n cele din urm, se simi destul de bine ca s se aventureze pe punte. nghii dou pastile
de Dramamine i urc scrile care duceau pe punte, remarcnd c elicopterul se napoiase i
se legna n aer, deasupra vasului.
De data asta elicopterul nu venise pentru Sachs, ci pentru a-l evacua pe cpitanul Sen, aflat
n stare de incontien, transportndu-l la un centru medical din Long Island.
Ransom ncerc s-i explice cum se fcea c, n timp ce cutau supravieuitori, cumva l
omiseser pe cpitan.
Scafandrii notri au cutat ndelung, au btut n coca vasului, dar n-au primit niciun
rspuns. Ulterior am efectuat o scanare ultrasonic, dar rezultatul a fost tot negativ. Probabil
c Sen s-a strecurat n punga de aer, apoi a leinat i i-a venit n fire abia dup ncetarea
cutrilor.
Unde-l ducei? ntreb ea.
La Clinica Marinei din Huntington, e o secie a spitalului. Acolo au camera hiperbaric.
Va scpa?
Nu arat prea grozav, spuse Ransom. Dar dac a rezistat douzeci i patru de ore n
asemenea condiii, atunci mi nchipui c totul e posibil.
Treptat, senzaia de frig dispru. Sachs se usc bine i-i puse din nou blugii, tricoul i
cmaa, apoi porni n grab spre puntea de comand, ca s-l sune pe Rhyme. Trecu sub tcere
o parte din aventurile ei subacvatice i-i spuse c gsise unele probe.
i poate chiar un martor.
Un martor?
Am gsit un supravieuitor n pntecele vasului: cpitanul Sen. Se pare c dup
scufundare cteva persoane au rmas blocate n buctrie. El e singurul care a scpat cu via.
Cu puin noroc, ne va putea da informaii despre afacerile Strigoiului la New York.
A spus ceva?
E incontient. nc nu se tie dac va supravieui, din pricina hipotermiei i a bolii de
decompresie. Cei de la spital vor lua legtura cu noi de ndat ce vor avea nouti. Mai bine
280
- JEFFERY DEAVER -
spune-i lui Lon s trimit oameni care s-l pzeasc i pe el. Dac Strigoiul va afla c nc mai
triete, va veni dup el.
ntoarce-te ct mai curnd, Sachs. i simim lipsa.
Sachs tia c, la Rhyme, pluralul seniorial noi nsemna de fapt eu.
i adun probele gsite sub ap i usc scrisoarea luat din cabina Strigoiului, folosind
nite erveele din buctria cuterului. Proba avea s fie n oarecare msur contaminat, dar
poliista se temea c o expunere prelungit a hrtiei la aciunea apei de mare risca s-o
deterioreze n asemenea msur nct s devin ilizibil. Dup cum i repetase adesea Rhyme,
munca la scena crimei era ntotdeauna un compromis.
Cpitanul Ransom i fcu apariia pe puntea de comand.
Urmeaz s soseasc un alt elicopter, care s v transporte pe dumneavoastr,
domnioar.
inea n mini dou pahare mari de plastic, cu capac, n care se gsea cafea. i ntinse unul
Ameliei Sachs.
Mulumesc.
Amndoi scoaser capacele. n paharul lui se afla cafea neagr, aburind.
Ea pufni n rs. n paharul ei era suc de fructe, dup miros, amestecat cu o doz generoas
de rom.

281
- MAIMUA DE PIATR -

Capitolul 38

Feng-shui, n traducere literal vnt i ap, este arta de a reine energia pozitiv i
norocul, totodat ndeprtnd energia negativ.
Este practicat frecvent n ntreaga lume, dar din pricina uluitorului numr de reguli i a
raritii priceperii de a estima dinamica binelui i a rului, exist foarte puini specialiti feng-
shui cu adevrat talentai. Dup cum sugerase asistentul lui Loaban, feng-shui implic mult
mai mult dect simpla aranjare a mobilierului, iar apartamentul Strigoiului era nendoielnic
opera unui maestru. n China, Li cunotea o mulime de practicani feng-shui, dar habar nu
avea cine ar fi putut aranja apartamentul Strigoiului att de bine aici, n New York.
Dar, dect s goneasc prin ora ca Hongse n maina ei cea galben, n cutarea cuiva care
s-l ajute, Li prefera s rmn credincios principiilor sale taoiste.
Calea de a folosi viaa nseamn s nu faci nimic prin aciune, calea de a folosi viaa nseamn s faci
totul prin simplul fapt c exiti
Prin urmare, detectivul Sonny Li se duse la cea mai elegant ceainrie pe care reuise s-o
descopere n Chinatown, se aez la o msu i se tolni pe scaun. Comand o ceac din
butura aceea bizar: ceai ndulcit cu zahr i subiat cu lapte. La fundul cetii nalte se gseau
boabe mari, negre i gelatinoase de tapioca, pe care le absorbeai printr-un pai gros i le
mncai. La fel ca celebrul i tot att de scumpul ceai spumos cu ghea din Fuzhou, i
aceasta era tot o invenie taiwanez.
Sonny nu se prea ddea n vnt dup ceai, dar continu s-l in n faa lui, ca s-i ctige
dreptul de a rmne pe loc un timp ndelungat. Privi cu atenie interiorul cochet, proiectat de
un designer excesiv de iste. Scaunele erau din metal i piele purpurie, lumina discret iar
tapetul o imitaie de Zen. Turitii intrau pe fug, i beau ceaiul, apoi se grbeau s vad noi
atracii ale cartierului Chinatown, lsnd n urm baciuri generoase, pe care la nceput
Sonny Li le lu drept restul la bani, uitat pe mas: n China rareori se d baci.
Continu s stea pe scaunul lui, sorbindu-i ceaiul Trecur treizeci de minute. Patruzeci
i cinci de minute.
S faci totul prin simplul fapt c exiti
n cele din urm, rbdarea i fu rspltit. n ceainrie i fcu apariia o chinezoaic
atrgtoare, abia trecut de patruzeci de ani, care gsi un scaun n apropierea lui i comand
un ceai.
Femeia purta o rochie frumoas, de culoare roie i pantofi cu tocuri subiri i nalte. Citea
ziarul New York Times, privind prin ochelarii elegani, cu lentile dreptunghiulare, nguste, i
rame subiri ca firul de pr. Majoritatea chinezoaicelor care-i fceau cumprturile aici, n
Chinatown, duceau n mn sacoe ieftine de plastic, ifonate de prea mult folosin. Femeia
aceasta ns avea o saco de hrtie alb, nou-nou. nuntru se gsea o cutie legat cu nur
auriu. Li descifr emblema de pe saco: SAKS FIFTH AVENUE.

282
- JEFFERY DEAVER -
Era exact genul de femeie pe care i-o dorea Li, numai c tia c va fi refuzat. Zvelt,
elegant, frumoas, cu prul sclipitor i des ca penajul negru al unui corb, cu obrazul supt, cu
trsturi vag vietnameze, care le completau de minune pe cele chinezeti de tip Han, cu
privirea ager, cu buzele roii, strlucitoare i unghii foarte lungi, de aceeai culoare.
Li i studie din nou rochia, bijuteriile, prul dat cu fixativ i decise c era femeia potrivit.
i lu ceaiul, se apropie de masa ei i se prezent. Se aez, alegnd un scaun din apropiere,
dar nu chiar la masa ei, n aa fel nct femeia s nu se simt ameninat de prezena lui.
ncepu o conversaie inofensiv i discutar despre ara cea Frumoas, despre New York,
despre ceaiul cu tapioca i despre Taiwan, unde se nscuse ea.
Motivul pentru care v-am deranjat, i v rog s m iertai, spuse el dezinvolt, este c mi-
ai putea fi de ajutor. Omul pentru care lucrez e ghinionist. Eu, unul, cred c asta se
ntmpl din pricina felului n care e aranjat apartamentul lui. Se vede limpede c
dumneavoastr avei un bun specialist feng-shui.
Fcu semn din cap spre obiectele care dovedeau c, ntr-adevr, femeia urma cu sfinenie
principiile feng-shui: o brar pretenioas, confecionat din nou monede chinezeti, un ac
de pr reprezentnd-o pe nu prea graioasa zei Guan Yin i o earf imprimat cu un pete
negru. Li o alesese tocmai datorit acestor elemente i pentru c, fr ndoial, era bogat,
ceea ce nsemna c se adresa doar celor mai buni maetri ai acestei arte, genul de specialiti pe
care i-ar fi angajat i Strigoiul.
Dac i-a putea da efului meu numele cuiva priceput care s-i aranjeze locuina i
biroul, poate ar avea o prere mai bun despre mine. Asta m-ar ajuta s-mi pstrez slujba i
m-ar ridica n ochii lui.
Spunnd acestea, Li i plec fruntea, continund ns s-o priveasc int, ocat de expresia
ei: mil pentru ruinea lui. ns ceea ce-l tulbur cel mai mult n privirea ei era faptul c
pretinsa ruine afiat de poliistul sub acoperire Sonny Li era similar cu ruinea real
resimit zilnic de omul Sonny Li n faa torentelor de critici venite dinspre tatl lui. Poate c
tocmai de aceea ajunsese femeia s-l cread, i zise el.
Frumoasa chinezoaic zmbi i vr mna n poet. Scrise un nume i o adres desigur,
pe o bucat de hrtie pe care nu figurau nici numele, nici adresa ei. i ntinse hrtia lui Li i-i
retrase grbit mna, nainte ca el s-i poat atinge palma sau prinde degetele ntr-ale lui cu
patim i disperare, ceea ce de fapt Li fusese la un pas de-a face.
Domnul Wang, spuse ea, artnd din cap numele de pe hrtie. E unul dintre cei mai
pricepui din ora. Dac eful dumitale are bani, o s-l ajute. Are preuri foarte mari. Dar o s
fac treab bun. Pe mine m-a ajutat s-mi gsesc un so bun, dup cum vezi.
Da, eful meu are bani.
Atunci, va putea i el s-i schimbe soarta. La revedere.
Se ridic n picioare, i lu sacoa lucitoare i poeta, i iei din ceainrie pe tocurile fr
cusur, lsnd pe mas, la vedere, un cec cu care Sonny s achite consumaia.

283
- MAIMUA DE PIATR -
Sachs!
Rhyme i lu privirea de la monitorul computerului.
Ghici cu ce a aruncat Strigoiul vasul n aer?
N-am idee, i rspunse ea, amuzat de expresia ncntat de pe chipul lui Rhyme.
Grade A, un exploziv C4 nou-nou, zise Mel Cooper.
Felicitri.
Descoperirea l ncnta pe Rhyme deoarece dei componenta de baz a bombelor teroriste
din filme C4 era de fapt un exploziv foarte rar. Substana era disponibil numai pentru
militari i pentru cteva instituii elitiste de aplicare a legii. Aceasta nsemna c existau relativ
puine surse de C4 de calitate, aadar ansele de a descoperi o legtur ntre surs i Strigoi
erau mult mai mari dect dac ar fi utilizat un exploziv obinuit: TNT, Genelex sau oricare alt
exploziv comercializabil.
Lucru i mai important, C4 este att de periculos nct, conform legii, trebuie marcat:
fiecare productor adaug substane chimice inerte, dar distincte, la tipul de exploziv produs
de el. Analiza urmelor gsite la locul unei explozii dezvluie prezena unui anumit marker, n
funcie de care detectivii pot determina productorul. La rndul ei, firma respectiv trebuie s
dein o eviden detaliat a locurilor unde a fost depozitat sau utilizat explozivul.
Dac ar fi putut gsi persoana care-i vnduse Strigoiului exploziv C4, poate c aceasta ar fi
cunoscut i alte ascunztori sau baze de operaii ale contrabandistului la New York.
Cooper trimisese probele de explozibil la Quantico.
n cteva ore ar trebui s avem un rspuns.
Unde-i Coe? ntreb Sachs, privind n jurul ei.
La INS, rspunse Rhyme, adugnd sarcastic: Nu cobi, vorbind de el. S sperm c
rmne acolo.
Sosi i Eddie Deng din ora.
Am venit de cum am primit telefonul de la tine, Lincoln.
Bravo, Eddie. Pune-i ochelarii de citit. Trebuie s ne traduci ceva. Amelia a gsit o
scrisoare n sacoul Strigoiului.
Nu zu! exclam Deng. Unde anume?
La treizeci de metri sub ap. Dar asta-i alt poveste.
Deng avea ochi buni, nu-i trebuiau ochelari de citire, n schimb, avea nevoie de o lamp de
citit cu ultraviolete, pentru a contura cerneala din scrisoare: literele fuseser decolorate de apa
de mare i abia se mai puteau distinge.
Deng se aplec deasupra scrisorii, studiind-o cu atenie.
E greu de descifrat, murmur el, ncordndu-i privirea. OK, OK E adresat
Strigoiului. Cel care a scris-o se numete Ling Shui-bian. Tipul l informeaz pe Strigoi cnd
urmeaz s plece avionul charter din Fuzhou, apoi unde i cnd s-l atepte la baza militar
Nagorev de lng Sankt Petersburg. Mai spune c-i transfer bani ntr-un cont din Hong
Kong dar nu menioneaz nici numrul, nici banca. l mai informeaz despre costul
284
- JEFFERY DEAVER -
charterului. O parte din bani, dolari, sunt anexai la scrisoare. La sfrit avem o list a
victimelor: pasagerii de la bordul Dragonului.
Asta-i tot?
Din pcate.
Pune civa oameni de-ai notri aflai n China s vad ce-i cu individul asta, Ling, i
ceru Rhyme lui Sellitto. Apoi criminalistul se ntoarse spre Mel Cooper: Ceva urme pe hrtie?
Doar ce era de ateptat s gsesc: ap srat, excremente de vieti marine, poluare,
fragmente de plante, ulei de motor, motorin.
Ci bani erau acolo, Sachs?
Muli. Cam o mie de dolari. Dar e greu de spus cu precizie, cnd bancnotele plutesc n
jurul tu.
Dolarii americani adunai de ea erau hrtii de cte o sut, emise recent.
Fali?
Cooper examin una dintre bancnote.
Nu.
Yuanii bancnotele chinezeti descoperii de Sachs erau decolorai i ifonai.
Erau acolo vreo treizeci de teancuri de mrimea asta, explic ea.
Eddie Deng calcul suma din teancul de care dispuneau.
Dac inem cont de rata de schimb, treizeci de teancuri nseamn cam douzeci de mii
de dolari americani, estim tnrul detectiv.
Am mai gsit o arm Uzi i un pistol Beretta, continu Sachs, numai c Strigoiul a ters
seria la Uzi, iar pistolul l-am pierdut pe vas.
Din cte-l cunoatem pe Strigoi, spuse Rhyme, orice arm de-a lui, chiar dac are serie,
nu ne va duce nicieri. Criminalistul privi spre coridor. Thom! Avem nevoie de scrib! Thom!
Tnrul intr grbit n camer. Scrise informaiile dictate de Rhyme cu privire la exploziv,
la scrisoare i urmele de pe ea, precum i la cele dou arme.
Se auzi sunetul electronic al unui celular i, gest tipic n zilele noastre, toi privir n jos, s
vad dac nu cumva era vorba de propriul mobil. Ctigtoarea era Sachs, care-i scoase
telefonul de la bru.
Alo?
Amelia?
Ea recunoscu glasul lui John Sung. O clip i se strnse stomacul, cu gndul la seara
precedent.
Bun, John.
Ce mai faci?
n afar de partida de not n fundul iadului, sunt bine, rspunse ea n gnd.
Bine, spuse cu glas tare. n clipa asta sunt cam ocupat.
neleg, zise doctorul.
Ce voce are! se minun Sachs. Ca la cptiul unui bolnav.
285
- MAIMUA DE PIATR -
Ai reuit s dai de Sam Chang i de familia lui?
Nu nc. La asta lucrm acum.
M ntrebam dac mai trziu ai puin timp s treci pe aici.
Cred c da. Pot s te sun eu mai ncolo, John? n momentul de fa sunt acas la Lincoln
i avem treab pn peste cap.
Sigur. Iart-m c te-am deranjat.
Nu, nu, mi pare bine c-ai sunat. Te caut eu peste ctva timp.
nchise telefonul, cu gnd s se concentreze din nou asupra probelor. Dar, ridicnd ochii, l
vzu pe Lon Sellitto fixnd-o cu o privire pe care n-o putea defini altfel dect furioas.
Domnule detectiv, i se adres ea, putem sta de vorb un minut afar?
Ce avem de..? ncepu el, morocnos.
n clipa asta! rosti tios poliista.
Rhyme i privi curios o clip, apoi i pierdu interesul fa de ciudatul schimb de replici i-
i ndrept din nou atenia spre probe.
Sachs iei pe coridor, urmat de Sellitto, cu pai greoi i apsai. Thom remarcase i el c
ceva nu era n regul.
Ce se ntmpl..?
Dar vocea nu i se mai auzi, ntruct Sachs trntise furioas ua n urma ei. Pornir pe
coridor pn n partea din spate a casei, unde ea i fcu semn i amndoi intrar n buctrie.
Sachs se rsuci n loc, cu minile pe oldurile nguste.
Ce tot ai cu mine de vreo dou zile, domnule detectiv?
Brbatul cel mthlos i trase cureaua peste pntece.
i-ai pierdut minile. Bai cmpii.
Pe dracu! Dac ai ceva s-mi spui, spune-mi drept n fa. Merit mcar att.
Merii? repet el pe un ton batjocoritor.
Ce nseamn asta? se rsti ea.
Urmar cteva clipe de tcere, timp n care el rmase cu ochii int la toctorul din
buctrie, pe care Thom pusese ase roii i o mn de busuioc. n cele din urm rspunse:
tiu unde ai fost asear.
Nu zu? replic ea.
Ddacele care stau de paz n faa locuinei lui Sung mi-au spus c dup ce-ai plecat
de aici te-ai dus acolo i ai stat pn la dou fr un sfert.
Nu-i treaba nimnui ce fac n viaa mea particular, replic ea cu rceal.
Poliistul cel mthlos se uit n jur, apoi i opti furios:
Atta doar c nu mai este numai treaba ta, Amelia. E i treaba lui.
A lui? se ncrunt ea. A cui?
Rhyme. A cui credeai?
Ce tot spui acolo?

286
- JEFFERY DEAVER -
E un om puternic. Cel mai puternic din ci cunosc. Dar singura care-l va distruge
iremediabil eti tu: dac o ii tot aa.
Ea rmase fr replic.
Dac o in aa?
Uite ce e, pe vremea aia tu nu-l cunoteai e vorba de femeia pe care o iubea, Clare.
Cnd a murit ea, i-a trebuit o venicie pn s-i revin. Venea la birou, i fcea meseria, dar
a trecut un an pn cnd ochii lui i-au recptat licrul de via. Ct despre soia lui Sigur,
au mai avut unele nenelegeri, vreau s spun genul de certuri din superproduciile Metro
Goldwyn Meyer. N-a fost chiar cea mai reuit csnicie de pe lume, dar dup accident, cnd
el i-a dat seama c mariajul lor nu avea cum s continue i a divorat, i-a fost greu, tare greu.
Nu tiu unde vrei s ajungi, de-mi spui toate astea.
Nu tii? Pi, pentru mine e foarte limpede. Tu eti pentru el centrul universului. Fa de
tine i-a deschis sufletul cu totul. Ai s-l distrugi. Iar eu n-am s admit s se ntmple una ca
asta. Cobor glasul i mai mult. Ia gndete-te dac ai s continui s te vezi cu tipul asta,
Rhyme va fi distrus. E de ce dracu rzi?
Te referi la mine i la John Sung?
Da, la individul pe care te-ai tot dus s-l vezi pe ascuns.
Sachs i acoperi obrazul cu palmele i ncepu s rd n hohote.
Oh, Lon
n clipa urmtoare, ntoarse repede capul, fiindc exact cum i dduse brusc seama c se
va ntmpla rsul i se preschimb n lacrimi.
Trebuie s vorbesc ceva cu dumneavoastr.
Se pare c avei veti proaste, domnule doctor.
Ce-ar fi s ne aezam acolo, n col?
Isuse! exclam Sellitto, fcnd un pas nainte. Se opri, stnjenit, cu braele czute pe
lng corp. Amelia, ce?
Ea ridic mna i-i feri faa.
Ce se ntmpl?
n cele din urm, ea i recapt suflul, i terse obrazul i se ntoarse din nou spre detectiv.
Nu-i ce crezi tu, Lon.
El i slt din nou cureaua.
Continu.
tii c eu i Rhyme am discutat c ar fi fost bine s avem copii.
Da.
Ea rse amar.
Ei bine, n-a mers. Nu c nu ne-am fi strduit, ns nu rmneam nsrcinat. Eram
ngrijorat c-i ceva n neregul cu Lincoln. Prin urmare, acum cteva sptmni am mers
amndoi la medic pentru un control.
Da, in minte c a mers la medic.
287
- MAIMUA DE PIATR -
Ei i veni n gnd ziua aceea i sala de ateptare.
Ah, domnioara Sachs. Aici erai.
Bun ziua, domnule doctor.
Tocmai am discutat cu doctoria lui Lincoln Rhyme.
i?
Trebuie s vorbesc ceva cu dumneavoastr.
Se pare c avei veti proaste, domnule doctor.
Ce-ar fi s ne aezm acolo, n col?
Aici e foarte bine. Spunei-mi ce avei de spus. Fr ocoliuri.
Pi, doctoria lui Lincoln mi-a spus c rezultatele testului de fertilitate sunt ntre limitele
normale. Un numr uor diminuat de spermatozoizi, lucru obinuit pentru un brbat n
starea lui, dar care n zilele noastre nu mpiedic o sarcin. M tem ns c dumneavoastr
avei o problem mult mai grav.
Eu?
Fr s-i ia ochii de la toctorul de buctrie de alturi, Sachs ncepu s-i relateze lui
Sellitto conversaia avut cu medicul.
Sufr de ceva care se cheam endometrioz, adug ea. ntotdeauna am avut probleme,
dar nu mi-am nchipuit niciodat c e att de grav pe ct mi-a spus doctorul.
Se poate vindeca?
Ea cltin din cap.
Nu. Se poate interveni chirurgical, se poate face terapie hormonal, dar asta n-ar ajuta
prea mult fertilitatea.
Doamne, Amelia, mi pare ru.
Ea i terse din nou obrazul. Pe chip i apru un zmbet trist.
Uscciune i fierbineal n rinichi.
Poftim?
Sachs rse rguit.
Asta fceam acas la John Sung. Uscciune i fierbineal n rinichi: conform medicinii
chineze, astea sunt cauzele infertilitii. Asear, Sung m-a consultat i mi-a fcut
presopunctur. Mi-a fcut rost i de nite plante medicinale, care crede el c m vor ajuta. De
asta m-a sunat. Ateapt aici.
Sachs iei pe coridor, scotoci n poet i se napoie cu ceva ce cptase de la John Sung cu o
sear nainte, cnd se ntlniser. i ntinse detectivului cartea. Titlul ei era Tratamente cu plante
medicinale i tehnici de presopunctur n sprijinul fertilitii.
Se pare c o mulime de medici occidentali recomand femeilor suferinde de
endometrioz s apeleze la medicina chinez pentru tratament. Asear, cnd l-am dus sus pe
Lincoln, am discutat amndoi problema asta. El a zis c-i o prostie, ns a remarcat ct de
necjit am fost n ultima vreme din pricina asta. Are dreptate, mi-a spus c de la un timp nu

288
- JEFFERY DEAVER -
m concentrez. Asta m deranjeaz, n special cnd examinez scena crimei. Aa c am hotrt
s merg nainte i s vd cum m poate ajuta Sung.
Tcu un timp i ntr-un trziu, spuse:
E atta moarte n jurul meu, Lon tata, relaia cu fostul meu prieten, Nick cnd a
intrat n nchisoare, pentru mine a fost ca i cum ar fi murit. Pe urm, toate scenele crimei pe
care le analizez. Eu i Lincoln am vrut s avem n jurul nostru via. Am inut cu tot
dinadinsul s repar ceea ce nu funcioneaz n corpul meu.
Indiferent ce se ntmpl, mai nti ai grij de tine. Dac tu nu eti teafr, atunci nu vei
putea s ai grij nici de alii.
Sachs spera c tratamentul lui Sung era calea de a realiza exact acest lucru: s redevin un
om ntreg.
Sellitto ridic palmele i zise:
N-am tiut. Ai inut totul numai pentru tine.
Pentru c nu-i treaba nimnui, n afar de Lincoln i de mine, replic ea furioas. Fcu
semn din cap spre camera lui Rhyme. Nu tii ce nsemnm unul pentru cellalt? Cum i
nchipui c a putea s fac una ca asta?
Detectivul cel rzvrtit i plec privirea.
Cu Betty care m-a prsit i cu toate celelalte necazuri ale mele, pur i simplu m-am
gndit la ce-am pit eu.
Csnicia uriaului detectiv se destrmase cu civa ani mai nainte. Nimeni nu cunotea
amnunte despre divorul lui Sellitto, dar se tie dintotdeauna c e greu s fii soie de poliist
i c multe neveste i gsesc pe cineva mai grijuliu. Sachs i nchipuia c Betty avusese o
aventur.
mi pare ru, domnioar, ar fi trebuit s-mi nchipui.
i ntinse palma i ea i strnse mna uria, fr prea mare tragere de inim.
O s aib vreun efect? ntreb el, fcnd semn din cap spre carte.
Nu tiu, rspunse Sachs, apoi zmbi, plin de speran. Poate.
Ne ntoarcem la treab? ntreb Sellitto.
Sigur.
Poliista i terse ochii pentru ultima oar i amndoi se napoiar n sufrageria lui Rhyme.

GHOSTSKILL

Easton, Long Island, Scena crimei

Doi imigrani ucii pe plaj; mpucai n spate.


Un imigrant rnit doctor John Sung.
Bungshou (mna dreapt) la bord; identitate necunoscut.

289
- MAIMUA DE PIATR -
Identificat n cadavrul unui necat descoperit n apropierea locului n care s-a scufundat
Dragonul.
Zece imigrani reuesc s fug; apte aduli (unul n vrst, o femeie rnit), doi copii, un bebelu.
Fur un microbuz aparinnd unei biserici.
Mostre de snge trimise la laborator pentru expertiza ADN.
Femeia rnit are grupa AB negativ. S-au cerut mai multe date despre sngele ei.
Vehiculul care-l atepta pe Strigoi pe plaj a plecat fr el. Se presupune c Strigoiul a tras un foc
de arm spre vehicul. S-a cerut identificarea mrcii i a modelului mainii, pe baza urmelor de
anvelope i a distanei dintre roile din fa i cele din spate.
Vehiculul e un BMW X5.
ofer: Jerry Tang
Nu a fost localizat niciun vehicul care s-i fi ateptat pe imigrani.
Telefon celular, probabil aparinnd Strigoiului, trimis pentru analiz la FBI.
Telefon prin satelit, setat pentru a nu fi localizate apelurile. Sistemul de stat din China a fost
spart n acest scop.
Arma Strigoiului este un pistol calibrul 7,62 mm. Cartue neobinuite.
Pistol automat chinezesc Model 51.
Se spune c Strigoiul are pe statul lui de plat persoane din guvern.
Strigoiul a furat o Honda roie pentru a fugi cu ea. A fost trimis o cerere de localizare a
vehiculului.
Nu s-a descoperit nimic n legtur cu maina Honda.
Trei cadavre au fost recuperate din ocean: doi oameni mpucai, unul necat. Fotografiile au fost
trimise la Rhyme i la poliia chinez.
Unul dintre necai a fost identificat ca fiind Victor Au, bangshou al Strigoiului.
Amprentele au fost trimise la AFIS.
Niciun set de amprente nu este luat n eviden, dar degetele lui Sam Chang prezint nite
urme neobinuite (rni, urme de frnghie?)
Profilurile imigranilor: Sam Chang i Wu Qichen, mpreun cu familiile, John Sung, bebeluul
femeii care s-a necat, un brbat neidentificat i o femeie (ucii pe plaj).

Microbuzul furat, Chinatown

Camuflat de ctre imigrani cu emblema magazinului Articole pentru Locuina Dumneavoastr.


Petele de snge sugereaz c femeia rnit are leziuni la nivelul minii, braului sau umrului.
Mostrele de snge au fost trimise la laborator pentru expertiza ADN.
Femeia rnit are grupa AB negativ. S-au cerut mai multe date despre sngele ei.
Amprentele au fost trimise la AFIS.
Niciun set de amprente nu este luat n eviden.

Uciderea lui Jerry Tang

Patru brbai au spart ua, l-au torturat i apoi l-au ucis.

290
- JEFFERY DEAVER -
Dou tuburi de cartue aparinnd unui pistol Model 51. Tang a fost mpucat n cap de dou
ori.
ncperea distrus cu slbticie.
Cteva amprente digitale.
Singurele amprente identificate aparin lui Tang.
Cei trei complici poart la pantofi numere mai mici dect Strigoiul, probabil sunt i mai mici de
statur.
Urmele sugereaz c ascunztoarea Strigoiului se afl probabil n centru, zona Battery Park City.
Se presupune c cei trei complici aparin unei minoriti etnice chineze. Se fac investigaii n acest
sens.
Este vorba de uiguri aparinnd Comunitii din Turkestan i Centrului Islamic din Queens.
Apelurile telefonice au fost trasate la un celular din centrul oraului, Patrick Henry Street, nr.
805.

Schimbul de focuri de pe Canal Street


Scena crimei

Alte urme care atest o ascunztoare n zona Battery Park City.


Chevrolet Blazer furat nu s-a dat de urma lui.
Amprentele nu au fost identificate.
Covorul din ascunztoare: Lustre-Rite, produs de firma Arnold, instalat n ultimele ase luni. Se
telefoneaz la clieni, pentru a obine lista locuinelor n care a fost instalat acest tip de covor.
Au fost determinate locurile n care s-au pus covoare: 32 de cldiri, lng Battery Park City
S-au gsit frunze moarte, din cele ntlnite n grdinrit.
Cadavrul complicelui Strigoiului: minoritate etnic din vestul sau nord-vestul Chinei. Amprentele
nu exist n baza de date. narmat cu un Walther PPK.
Detalii privind imigranii:
Familia Chang: Sam, Mei-Mei, William i Ronald; tatl lui Chang, Chang Jiechi i fetia Po-
Yee. Sam are de lucru, dar nu se tie nici unde, nici la cine. Conduce un microbuz albastru, nu
se cunoate marca, nici numrul e nmatriculare. Familia locuiete n Queens.
Familia Wu: Yong-Ping, Chin-Mei i Lang.

Schimbul de focuri din ascunztoarea Strigoiului


Scena crimei

Amprentele i fotografiile minilor lui Chang Jiechi atest c tatl i fiul su, Sam, sunt caligrafi.
Sam Chang s-ar putea ocupa cu munca de tiprire sau cu pictura de firme.
Se verific firmele i atelierele din Queens.
Biosolidele de pe talpa decedatului sugereaz c familia locuiete n apropierea unei uzine de
tratare a apelor reziduale.
Strigoiul a apelat la serviciile unui decorator feng-shui pentru a-i aranja locuina.

291
- MAIMUA DE PIATR -
Dragonul din Fuzhou
Scena crimei

Strigoiul a folosit exploziv C4 pentru a arunca n aer vasul. Se verific proveniena explozivului,
prin intermediul markerilor chimici.
n cabina Strigoiului s-a gsit un mare numr de bancnote americane noi.
n cabin s-au gsit i aproximativ 20.000 de yuani, n bancnote chinezeti uzate.
O lista a victimelor, detalii privind un avion charter i informaii referitoare la un depozit bancar.
Se verific numele expeditorului din China.
Cpitanul triete, dar nc nu i-a recptat cunotina.
Pistol Beretta 9 mm, arm Uzi. N-au putut fi identificate.

292
- JEFFERY DEAVER -

Capitolul 39

Fred, salut Rhyme, n clipa cnd n sufrageria transformat n laborator i fcu apariia
Dellray, mbrcat acum cu o cma de un portocaliu att de aprins cum Rhyme nu mai
vzuse n viaa lui.
Salut! l ntmpin Sachs pe agent. V las s purtai asemenea cmi? Auzi, culoarea
asta e natural?
Ne-ai tras o spaim cumplit, zise Rhyme.
nchipuii-v prin ce-am trecut eu, stnd cu fundu pe niscai creaii ale domnului Noble.
Privi n jurul su, prin ncpere. Unde-i Dan?
Dan? se mira Rhyme.
Agentu coordonator?
Remarcnd privirile lor nedumerite, Dellray continu:
Agentu coordonator, tipu care m-a nlocuit pe mine. Dan Wong. De la birou nostru din
San Francisco. Voiam s-i mulumesc c mi-a inut locu.
Rhyme i Sachs se uitar unul la altul.
Nu te-a nlocuit nimeni, spuse criminalistul. nc mai ateptm un nlocuitor.
nc ateptai? murmur Dellray, neputnd s-i cread urechilor. Chiar eu am vorbit cu
Dan, asear. E exact omu de care avei nevoie. S-a ocupat de zeci de cazuri de contraband cu
persoane. E expert n genu sta de contrabanditi i n cultura chinez. Urma s-i telefoneze
i s ajung aici n dimineaa asta, cu un avion al armatei.
N-am primit niciun semn de la el.
Uimirea de pe chipul lui Dellray se preschimb n furie.
Dar SPEC-TAC? ntreb el, bnuitor. tia sunt aici, nu?
Nu, rspunse Rhyme.
Cu un mormit nervos, Dellray i smulse telefonul de la bru de parc i-ar fi scos arma.
Aps butonul de conectare rapid i imediat obinu legtura.
Aici Dellray D-mi-l la telefon Puin mi pas. Vreau s vorbesc cu el n clipa asta
i-am mai zis, poate n-ai auzit bine. Vreau. S vorbesc. Cu el. n clipa asta. Oft scrbit. Bine,
s m sune el. Iar tu s-mi spui ce s-a ntmplat cu Dan Wong.
Ascult cteva clipe, apoi nchise brusc celularul, fr s mai spun la revedere.
Dan a primit o misiune urgent n Hawaii. Ordinu a venit de la Washington, aa c a
avut prioritate fa de o tmpenie de caz, lipsit de importan, ca al nostru. Cineva ar fi trebuit
s ne anune, pe mine i pe voi dar se pare c i-a scpat din vedere.
i SPEC-TAC?
Agentu special de serviciu o s revin cu un telefon. Dar dac n-au ajuns pn acum,
atunci s-a produs o ncurctur ca la balamuc.
Nou ne-au spus c problema figura pe agenda unei edine de astzi.

293
- MAIMUA DE PIATR -
Detest s aud toate scornelile lor, se rsti Dellray. M ocup eu de asta cnd m ntorc la
birou. N-au nicio scuz.
Mulumesc, Fred. Avem nevoie de ajutoare. Am pus jumtate din Secia 5 s caute
tipografia sau atelierul de pictat firme unde lucreaz Sam Chang, dar n-am gsit nimic.
Asta nu-i bine.
Unde ai ajuns cu cercetrile legate de bomb? ntreb Sellitto.
sta-i alt motiv pentru care am trecut pe aici. Zero barat. N-am progresat nici ct negru
sub unghie. Detectivii mei au rscolit Brighton Beach, dar n-au gsit absolut nimic. Nici. Un.
Indiciu. i doar am trimis acolo o groaz de oameni.
Eti sigur c e de provenien ruseasc?
Cnd dracu putem fi noi siguri de ceva?
Asta era adevrat. Rhyme fcu semn din cap spre punga de hrtie din mna lui Dellray.
Ce ai acolo?
Dellray scoase dinuntru o pung de plastic n care se gsea un baton de exploziv galben
strlucitor i i-l arunc Ameliei Sachs, care se gsea n cellalt capt al camerei.
Ea l prinse din zbor cu o singur mn.
Doamne sfinte, Fred! exclam ea.
E simpl dinamit. i dac n-a explodat cu detonator, atunci fii sigur c n-o s
explodeze dintr-o simpl arunctur. Ascult, Aye-melia, nu vrei s joci n echipa FBI? Ai
prins grozav!
Ea studie batonul de dinamit.
Ceva amprente papilare? ntreb Sellitto.
E curat. Nicio amprent.
l inu ridicat, ca s-l vad i Rhyme, care observ nite numere inscripionate pe o parte.
Ce nseamn numerele astea? l ntreb el pe Dellray.
Nimic. Bieii nostru zic c sunt prea vechi ca s li se dea de urm. Alt pist moart.
O pist moart pentru unul e o u deschis pentru altul, spuse Rhyme, punndu-i n
gnd s-i mprteasc zicala proaspt nscocit i lui Li, cnd acesta avea s se napoieze.
Au examinat dinamita, s vad dac nu exist markeri?
Nu. Au zis c e prea veche i ca s aib aditivi distinctivi. Probabil c aa i e. Dar vreau
s-o examinez oricum. Trimite-o la laborator chiar n clipa asta, i strig el lui Mel Cooper.
Vreau s fie analizat. La uzin.
Cromatografia procedeul analitic preferat n cazul testrii dinamitei necesita de obicei
ca mostrele s fie arse. Numai c Rhyme nu avea de gnd s aprind exploziv n propria cas.
Laboratorul NYPD din ora deinea echipament special n acest scop.
Mel Cooper telefon unuia dintre tehnicienii de la sediu i fcu aranjamentele necesare
pentru test, dup care i napoie batonul lui Dellray, cu instruciuni unde anume s-l duc.
Ne dm toata silina, Fred.

294
- JEFFERY DEAVER -
Pe urm Cooper se uit la cea de-a doua pung de plastic pe care i-o ntindea Dellray.
nuntru se afla o baterie Duracell, srme i un comutator.
Toate standard, nimic semnificativ. Alctuirea obinuit a unei bombe, anun
specialistul. Detonatorul?
Apru i cea de-a treia pung. Cooper i Rhyme examinar ce mai rmsese din bucata de
metal parial topit.
Rusesc, de provenien militar, spuse Rhyme.
Detonatorul era n esen o capsul detonatoare cu un miez din fulminat de mercur sau alt
exploziv similar, precum i srme care se nclzeau cnd circula prin ele o sarcin electric,
declannd astfel un exploziv primar, care la rndul su detona ncrctura principal.
Nici din detonator nu rmsese mare lucru: era singura parte a bombei care explodase
propriu-zis atunci cnd Dellray se aezase pe dispozitiv. Cooper l puse sub microscopul
comparator.
N-avem cine tie ce. Un A i un R, ambele ruseti. Apoi numerele unu i trei.
i nu exist o eviden a lor n nicio baz de date?
Nu. i am verificat peste tot: NYPD, ATF30, DEA31 i Ministerul de Justiie.
Atunci, s vedem ce primim de la laborator.
i rmn dator, Lincoln.
Achit-te de datorie gsind pe cineva de-al tu ca s ne ajute la GHOSTKILL, Fred.

La patru cvartale deprtare de ceainrie, Sonny Li descoperi adresa domnului Wang,


primit de la femeia n rochie roie.
Faada nu trda prin nimic ocupaia proprietarului, dar n vitrina prfuit de la strad se
vedea un altar luminat de un bec rou i nite beioare de tmie, stinse cu mult vreme n
urm. Literele chinezeti decolorate exprimau urmtorul mesaj: SOART PREVESTIT,
ADEVR DEZVLUIT, NOROC PSTRAT.
Tnra chinezoaic dinuntru ridic privirea ctre Li. Pe birou, n faa ei, se aflau o
numrtoare i un laptop. Biroul era srccios, ns ceasul Rolex cu diamante de pe mna
fetei ddea a nelege c afacerile mergeau bine. Tnra l ntreb pe Li dac venise ca s-l
angajeze pe tatl ei s-i decoreze casa sau biroul.
Mi-a plcut mult un apartament pe care cred c l-a aranjat tatl dumitale. Poi s-mi spui
dac e creaia lui?
Cui i aparine apartamentul?

30 Bureau of Alcohol, Tobacco, Firearms and Explosives Biroul pentru Alcool, Tutun, Arme
de foc i Explozivi (n.tr.).
31 Drug Enforcement Administration Departamentul de Combatere a Traficului cu Droguri
(n.tr.).
295
- MAIMUA DE PIATR -
E vorba de cunotina unui prieten care, din pcate, a fost nevoit s se napoieze n
China. Nu-i cunosc numele. Dar tiu adresa.
i care e adresa?
Patrick Henry Street, numrul 508.
Nu, nu, zise ea. Tata nu lucreaz n zona aceea. Nu ia apartamente la sud de Midtown.
Lucreaz numai pentru clieni din nordul oraului.
Dar firma se afl n cu totul alt parte.
Pentru c aici se ateapt oamenii s fie. Toi clienii notri se gsesc n zonele Upper East
i Upper West. i numai o parte dintre ei sunt chinezi.
Pi, nu locuii n Chinatown?
Ea rse.
Locuim n Greenwich, Connecticut. Cunoatei zona?
Nu, rspunse Li. Mi-ai putea spune cine s fi aranjat acel apartament? ntreb el
dezamgit. Era foarte frumos fcut.
Prietenul dumneavoastr e bogat?
Da, foarte bogat.
Pi, a zice c domnul Zhou. El decoreaz multe apartamente ale bogailor din centru.
Uitai aici numele i adresa. Are un birou n spatele unui magazin de plante medicinale i
produse de bcnie. Cam la cinci cvartale de aici.
Scrise numele magazinului pe o bucat de hrtie, notnd alturi i cum se putea ajunge
acolo.
Li i mulumi i tnra i ndrept din nou atenia ctre computer.
Odat ieit n strad, ca s aib parte de noroc, Sonny Li atept pn cnd un taxi care
venea n vitez ajunse la numai trei metri de el, apoi trecu n fug prin faa mainii. oferul l
njur i-i art degetul mijlociu.
Li rse. Tiase scurt coada dragonului, fcndu-l inofensiv. Acum, c devenise invulnerabil,
putea porni n cutarea Strigoiului.
Arunc nc o privire la foaia de hrtie i porni pe strada n direcia magazinului Lucky
Hope32.

Purtnd o geac, pe sub care i putea ascunde noul Glock 36, calibrul 45, Strigoiul mergea
pe Mulberry Street, sorbind lapte dintr-o nuc de cocos ntreag, cumprat la prvlia din
col. n orificiul fcut de vnztor cu un cuit lat n vrful nucii era nfipt un pai.
Tocmai fusese ntiinat de ctre uigurul tocmit de Yusuf s se strecoare n locuina sigur a
NYPD din zona Murray Hill, unde era inut familia Wu. Numai c paza se dovedea mai
bun dect se ateptase omul i paznicii l depistaser. Ct pe ce s pun mna pe el, ns

32 Speran norocoas (n.tr.).


296
- JEFFERY DEAVER -
turcul reuise s scape. Fr ndoial c poliia deja mutase familia n alt parte. Era un mic
obstacol, dar pn la urm tot avea s afle unde anume se gseau.
Trecu pe lng un magazin care vindea statuete, altare i beioare parfumate. n vitrin era
expus efigia protectorului su, zeul arca Yi. Strigoiul i plec uor capul i-i continu
drumul.
Mergnd, se ntreb: oare credea n spirite?
Credea c dragonii triau n dealuri?
Se ndoia c ar fi adevrat. La urma urmei, Tiyn Hou, zeia marinarilor, ar fi putut mica un
deget spre marea bntuit de furtun, ca s-o liniteasc, dar nu fcuse asta dect n legend.
n realitate, nu-i salvase nici pe purceii prizonieri n cala Dragonului din Fuzhou.
Nici rugciunile adresate de el zeiei ndurrii, Guan Yin, cu ani n urm, nu cptaser
rspuns. Zeia nu oprise mna studentului cu faa plin de couri care-i omorse n btaie
prinii i fratele pentru vina nebuloas de a fi aparinut lumii vechi.
Pe de alt parte, Strigoiul credea fr rezerve n qi energia vital care circul prin orice
fiin omeneasc. Simise n el aceast for de mii de ori. O simise ca un transfer ntre el i
femeia cu care fcea sex, o simise ca o putere a victoriei n clipa cnd ucisese un duman, o
simise avertizndu-l s nu intre ntr-o anume ncpere sau s nu se ntlneasc poate cu un
anume afacerist. Cnd fusese bolnav sau n pericol, simise c energia qi din el era afectat.
Energie qi bun i energie qi rea.
Ceea ce nsemna c puteai canaliza energia bun, ndeprtnd-o sau blocnd-o pe cea rea.
Parcurse o strdu, apoi nc una, dup care travers o arter aglomerat. Intr pe alt
strdu pietruit i slab luminat. n cele din urm, ajunse la destinaie. i termin laptele
din nuc de cocos i azvrli coaja ntr-un co de gunoi. i terse grijuliu degetele cu un
erveel i trecu pragul, salutnd cu un semn al minii pe specialistul n feng-shui, domnul
Zhou, aezat undeva n spatele magazinului Lucky Hope.

Sonny Li i mai aprinse o igar i-i continu drumul pe strada numit Bowery.
Cunotea traficanii de oameni i tia c dispuneau de bani i de un teribil instinct de
supravieuire. Fr ndoial c Strigoiul avea i alte ascunztori n zon i cum feng-shui conta
pentru el att de mult, dac fusese mulumit de ce realizase Zhou la adresa din Patrick Henry
Street, cu siguran urma s apeleze la serviciile lui i pentru celelalte locuine.
Se simea n form. Semne bune, putere benefic.
El i Loaban aduseser sacrificii zeului detectivilor, Guan Di.
El nsui retezase coada demonului.
n plus, avea n buzunar un pistol automat nemesc.
Dac expertul n feng-shui era contient c lucreaz pentru unul dintre cei mai periculoi
traficani de oameni din lume, probabil c va refuza s dea relaii despre el. Dar Sonny Li va
ti s-l conving.

297
- MAIMUA DE PIATR -
Judectorul Dee personaj din literatura chinez, care era detectiv, procuror i judector
i desfura investigaiile cu totul altfel dect Loaban. Tehnicile erau asemntoare celor
practicate n China contemporan. Accentul cdea pe interogarea martorilor i a suspecilor,
nu pe probele fizice. Elementul esenial n cercetrile criminalistice era, ca n attea alte
situaii din cultura chinez, rbdarea, rbdarea i iar rbdarea. Chiar i sclipitorul i
perseverentul judector Dee interoga suspectul de zeci de ori, pn cnd n depoziia sau
alibiul acestuia aprea o fisur. Atunci judectorul demonta versiunea suspectului pn cnd
obinea ceea ce reprezenta principalul scop al investigaiei criminalistice n China: nu
verdictul unui juriu, ci mrturisirea, urmat de la fel de importantul jurmnt de pocin.
Orice mijloc putnd conduce la confesiune era admis chiar i tortura (dei, pe vremea
judectorului Dee, dac un suspect era supus torturii i mai trziu se dovedea c fusese
nevinovat, nsui judectorul era torturat i condamnat la moarte).
Numele de Sonny Li provenea de la numele unui celebru gangster american, Sonny
Corleone, fiul Naului Vito Corleone. Li era detectiv-ef la Prefectura de Poliie, Biroul
Popular al Siguranei Publice din Liu Guoyuan, provincia Fujian i, totodat, un om umblat
prin lume i prieten cu loaban Lincoln Rhyme. Li inteniona s obin de la specialistul n feng-
shui celelalte adrese ale Strigoiului, i asta cu orice pre.
i continu drumul, fcndu-i loc prin mbulzeal, trecnd de pieele de pete cu couri
de crabi albatri nc vii i lzi de scoici i peti pe pat de ghea, unii deja despicai n dou,
cu inimile mici i negre nc pulsnd.
Ajunse la magazinul Lucky Hope, nu prea mare, dar foarte bine aprovizionat: borcane cu
rdcini rsucite de ginseng, pachete cu sepie uscat, jucrii i lumnri pentru copii, tiei i
mirodenii, saci prfoi cu orez, cutii cu semine de pepene galben, paste n form de stelue,
ceai pentru bolile de ficat i rinichi, broate uscate, sos de stridii, lotus, jeleuri i gum, chifle
de ceai congelate i pungi cu mruntaie.
n spatele magazinului gsi un brbat aezat la un birou, fumnd i citind un ziar n limba
chinez. Cum se ateptase i Li, ncperea era perfect aranjat: oglinzi convexe care s capteze
energia negativ, un dragon mare din jad transparent (mai bun dect lemnul sau ceramica) i
lucru important pentru succesul n afaceri un mic acvariu lipit de perete, probabil peretele
din nord. n acvariu notau peti negri.
Dumneavoastr suntei Zhou?
Da, eu.
E o onoare s v cunosc, domnule, spuse Li. Am fost n apartamentul unui prieten, pe
Patrick Henry Street, numrul 508. neleg c dumneavoastr suntei cel care l-a decorat.
Zhou i ngust imperceptibil pleoapele, apoi ddu din cap cu pruden.
Un prieten
ntocmai, domnule. Din pcate, trebuie s dau de el i nu mai locuiete acolo. Speram c
poate mi spunei dumneavoastr unde se gsete acum. Numele lui e Kwan Ang.
Sprncenele chinezului se micar aproape imperceptibil.
298
- JEFFERY DEAVER -
mi pare ru, domnule, nu cunosc pe nimeni cu acest nume.
Pcat, domnule Zhou. Pentru c, dac l-ai cunoate i mi-ai spune unde-l pot gsi, ai
putea ctiga bani buni. Trebuie neaprat s iau legtura cu el.
Nu v pot ajuta.
tii c Kwan Ang e traficant de oameni i uciga. Presupun c tii asta foarte bine. Se
vede din privirea dumneavoastr.
Li se pricepea s descifreze expresia de pe chipurile oamenilor la fel de bine cum se
pricepea Loaban s descifreze probele.
Nu, v nelai.
Domnul Zhou ncepu s transpire. Pe frunte i aprur broboane de sudoare.
Prin urmare, continu Li, banii cu care v-a pltit sunt bani mnjii de snge. Snge al
unor femei i copii nevinovai. Asta chiar v las rece?
Nu v pot ajuta, repet Zhou, privind n jos, la un teanc de hrtii de pe birou. i acum,
trebuie s m apuc de lucru.
Tap, tap
Li btea uor cu pistolul n tblia mesei. Zhou rmase cu ochii la arm, nspimntat.
Aadar, trebuie s fii considerat complice. Poate chiar asociat. De fapt, suntei i
dumneavoastr traficant. Eu aa cred.
Nu, nu, zu c nu tiu despre ce vorbii. Eu nu sunt dect expert feng
Ah! exclam Li. M-am sturat. Am s sun la INS, s preia ei cazul. Ei se pot ocupa de
dumneavoastr i de familia dumneavoastr.
Fcu semn din cap spre fotografiile de familie de pe perete, apoi se ntoarse i porni spre
u.
Nu-i nevoie s facei asta! se grbi s spun Zhou. Domnule Ai pomenit cumva de
bani?
Cinci mii de dolari.
Dac el
Kwan nu va afla niciodat despre dumneavoastr. Vei fi pltit bani ghea de ctre
poliie.
Zhou i terse faa cu mneca hainei. Ochii i fugeau de colo-colo, n timp ce se lupta s ia
o hotrre. Tap tap tap
Nu sunt sigur de adres, bigui n cele din urm Zhou. El i asociatul lui au venit s m
ia de aici i m-au dus la apartament pe strdue lturalnice. Dar dac-l vrei pe el, v pot
spune un lucru: a fost aici acum cinci minute. A plecat chiar nainte de venirea
dumneavoastr.
Cum? Chiar Kwan Ang?
Da.
Pe unde a luat-o?

299
- MAIMUA DE PIATR -
Cnd a ieit din magazin, l-am vzut c o lua la stnga. Dac v grbii, l putei ajunge
din urm. Are n mn o pung galben, cu numele magazinului meu. A Stai aa,
domnule! Banii mei!
Dar Li deja ieea n fuga din magazin.
Ajuns afar, o lu la stnga i porni cu pai mari pe strad. Privea n jur cu disperare. La
vreo sut de metri n fa, zri un brbat potrivit de statur, cu pr negru i scurt, ducnd n
mn o pung de plastic galben. Mersul lui i prea cunoscut. i-l amintea de pe vas. Da, i
zise Li, cu inima tresltnd de emoie, era Strigoiul.
Presupunea c ar fi trebuit s-i anune pe Loaban sau pe Hongse. Dar nu putea risca s-i
scape cel pe care-l urmrea. Li porni dup el, cu degetele ncletate pe pistolul din buzunar.
Alerg cu sufletul la gur, reducnd rapid distana dintre ei. Gfia tare, aa nct, cnd
ajunse n apropiere de Strigoi, acesta se opri i ntoarse capul s priveasc n urm, dar Li se
ascunse repede n spatele unei lzi de gunoi. Cnd poliistul se uit din nou, Strigoiul i
continu drumul pe strdua pustie.
n Liu Guoyuan, Sonny Li purta o uniform de culoare albastru-deschis, mnui albe i
chipiu standard cu cozoroc de piele. Aici ns arta ca un osptar. Nimic din nfiarea lui nu
trda faptul c lucra mpreuna cu NYPD i cu Lincoln Rhyme. Se temea c cine l-ar fi vzut
arestndu-l pe Strigoi l-ar fi luat drept un tlhar, un bandit i atunci poliia l-ar fi putut aresta
chiar pe el, iar contrabandistul ar fi reuit s scape, profitnd de nenelegerea creat.
Prin urmare, Li decise s pun mna pe Strigoi chiar acolo, pe strada pustie.
Cnd Strigoiul coti pe alt strdu, Li se uit n jur, ca s se asigure c nu era nimeni prin
preajm i ncepu s alerge ct l ineau picioarele, cu pistolul n mn.
Pn s-i dea seama contrabandistul c era urmrit, Sonny Li se npustise asupra lui,
nfcndu-l de guler i proptindu-i pistolul n spate.
Ucigaul scp din mn punga galben i vru s bage mna sub haina, dar Li i ndes
pistolul n gt.
Nicio micare!
Poliistul chinez scoase un pistol mare de la brul celui pe care-l imobilizase i-l vr n
propriul buzunar. Apoi l rsuci pe traficant cu faa spre el.
Kwan Ang, ncepu el s recite bine cunoscuta formul. Eti arestat pentru nclcarea
legilor organice ale Republicii Populare Chineze.
Tocmai se pregtea s nire delictele de care era incriminat traficantul, dar cuvintele i se
oprir n gt. Privi spre gulerul cmii Strigoiului, care se descheiase cnd omul ncercase s-
i scoat arma.
Li vzu un bandaj alb lipit de pieptul celui din faa lui.
La gtul Strigoiului, legnndu-se pe un nur de piele, era o amulet din steatit, de forma
unei maimue.

300
- JEFFERY DEAVER -

Capitolul 40

Cu ochii mrii de uimire, Sonny Li fcu un pas napoi, aintind pistolul spre obrazul
Strigoiului.
Tu tu
Gndurile i se nvlmeau n minte, tot ncercnd s-i dea seama ce se petrecea. n cele
din urm opti:
L-ai ucis pe John Sung pe plaj i i-ai luat actele i amuleta cu Regele Maimu. Te-ai dat
drept el!
Strigoiul l privi dispreuitor. Apoi chipul i se destinse ntr-un zmbet.
Se pare c amndoi ne-am prefcut. Tu erai unul dintre purceii de la bordul Dragonului
din Fuzhou. Ddu din cap, ca s-i ntreasc spusele. Ateptai s ajungem pe pmnt
american, s m dai pe mna poliiei de aici.
Li nelese cum procedase contrabandistul. Furase Honda de la restaurantul de pe plaj.
Loaban i poliia i nchipuiser c ajunsese cu maina n ora. n schimb, el nghesuise
cadavrul lui John Sung n portbagaj i-l ascunsese nu departe de plaj, unde nimeni nu s-ar fi
gndit s-l caute. Apoi i fcuse singur o ran superficial, folosindu-i propriul pistol, i
notase napoi n ocean, ateptnd s fie salvat de poliie i de INS, care l duseser chiar ei n
ora, mai nti la spital, apoi la funcionarul de la biroul Imigrri, nsrcinat cu audierile.
Zece judectori ai infernului, repet Li n gnd. Hongse nu avea habar c doctorul era
nsui Strigoiul.
Te-ai folosit de poliist ca sa afli unde erau familiile Chang i Wu.
Strigoiul ncuviin.
Aveam nevoie de informaii. Ea mi le-a oferit fr ezitare.
l studie pe Li mai ndeaproape.
De ce-ai fcut asta, mititelule? De ce-ai venit atta cale dup mine?
Ai omort trei oameni n oraul meu, Liu Guoyuan.
Zu? Nu-mi amintesc. Am fost acolo cu un an n urm. De ce i-am omort? Poate chiar
meritau.
Sonny Li era ngrozit c individul nici mcar nu-i amintea de acele crime.
Nu, tu i un contrabandist mai mrunel ai deschis focul. Ai omort trei trectori.
Atunci a fost un accident.
Nu, a fost o crim.
Uite ce e, mititelule. Rbdarea mea a ajuns la limit i nici n-am prea mult timp la
dispoziie. Poliia e pe cale s-i gseasc pe Chang i pe ai lui, iar eu trebuie s ajung la ei
naintea poliiei i apoi s plec din ara asta i s m ntorc acas. Deci, o sut de mii de dolari,
spuse Strigoiul. i-i pot da aici pe loc, bani ghea.
Eu nu sunt ca majoritatea celor de la Biroul Siguranei Publice cu care ai tu de-a face.

301
- MAIMUA DE PIATR -
Vrei s spui c eti i mai lacom? Atunci dou sute de mii. n Liu Guoyuan ar trebui s
munceti o sut de ani pentru banii tia, rse Strigoiul.
Eti arestat.
Zmbetul de pe chipul Strigoiului se topi, nelegnd c omul vorbea serios.
O s ias urt pentru soia i copiii ti, dac nu-mi dai drumul.
Culcat pe burt! Acum!
Am neles. Un poliist de la Biroul Siguranei Publice, cinstit i onorabil. M mir Cum
te cheam, mititelule?
Numele meu nu te privete.
Strigoiul ngenunche pe pietrele de pavaj.
Li decise s-i lege ncheieturile cu ireturile de la pantofi. Apoi Brusc i ddu seama,
ocat, c punga de cumprturi se gsea ntre ei doi i c mna Strigoiului dispruse undeva
sub ea.
Nu! strig el.
Punga cu emblema magazinului Lucky Hope explod n direcia lui Li. Strigoiul trsese
prin ea cu cea de-a doua arm, pe care o inuse ascuns n tocul de la glezn sau n ciorap.
Glonul uier pe lng coapsa lui Li. Acesta ridic mna ntr-un gest instinctiv de aprare,
lsndu-se ntr-o parte. Dar pn s-i ndrepte propriul pistol ctre Strigoi, acesta i-l zbur
din mn. Li i nclet degetele pe ncheietura Strigoiului, ncercnd s-i smulg arma
Model 51. Se rostogolir amndoi pe pietrele lunecoase i cea de-a doua arm czu i ea pe
jos.
Se agar cu disperare unul de cellalt, prinzndu-se i lovindu-se ori de cte ori puteau,
dar mai ales luptndu-se corp la corp i ncercnd s ajung la una din armele care zceau pe
pietre, n apropierea lor. Strigoiul l plesni pe Li cu palma peste fa, nucindu-l, apoi se
rsuci, vrnd s ia pistolul Glock din buzunarul poliistului.
Li i reveni rapid i-l atac pe Strigoi, aruncnd i aceast arm la pmnt. Genunchiul
poliistului l izbi pe contrabandist n spate, lsndu-l fr aer. Continund s rmn cu
spatele la Li, contrabandistul se strdui s se ridice n picioare, gfind i gemnd. Li i inea
n continuare braul strns pe dup gtul Strigoiului, gata-gata s-l sufoce.
Fr s se dea btut, Strigoiul tot ncerca s ajung la pistol.
Oprete-l, oprete-l, i spuse furios Li. E omul care o va ucide pe Hongse, omul care va
ucide familia Chang.
Care-l va ucide i pe Loaban.
Oprete-l!
Apuc nurul de piele de la gtul Strigoiului, de care atrna amuleta cu Regele Maimu, i
ncepu s trag de el cu putere. Fia de piele se strnse n jurul gtului. Braele Strigoiului se
zbteau neputincioase i din gtul lui ieeau sunete bolborosite. Contrabandistul ncepu s
zvcneasc spasmodic. Clciele lui aproape c nu mai atingeau pmntul.
D-i drumul, i impuse Li. Aresteaz-l. Nu-l ucide.
302
- JEFFERY DEAVER -
Dar nu-i ddu dramul, ci continu s trag de nur din ce n ce mai tare.
Deodat, nurul plesni.
Amuleta n form de maimu czu pe jos i se sfrm. Li se ddu napoi cu pai poticnii,
apoi se prvli greoi pe strad, lovindu-se cu capul de pavaj, la un pas de a-i pierde
cunotina.
Judectori ai infernului
Poliistul reuea s disting silueta Strigoiului: n patru labe, gfind i tuind, inndu-i
gtul cu o mn i bjbind pe jos cu cealalt n cutarea unei arme.
Lui Li i veni n minte o imagine: cea a tatlui su, dojenindu-l pentru vreo nerozie pe care
o spusese.
Apoi o alta: cadavrele victimelor Strigoiului din oraul lui din China, zcnd nsngerate
pe trotuar n faa unei cafenele.
i mai imagin o scen, una care nc nu se ntmplase: Hongse moart, zcnd n
ntuneric. La fel i Loaban, cu chipul la fel de ncremenit n moarte pe ct fusese trupul lui n
via.
Sonny Li se rostogoli n genunchi i ncepu s se trasc spre dumanul lui.

Microbuzul Seciei de Criminalistic derap, lsnd urme de cauciucuri pe o distan de


vreo ase metri pe strada din Chinatown, lunecoas din pricina gheii topite, prelinse din
lzile pieii de pete din apropiere.
Din microbuz cobor ncruntat Amelia Sachs, nsoit de agentul INS Alan Coe i de Eddie
Deng. Toi trei alergar pe aleea mirosind ptrunztor, n direcia grupului de poliiti n
uniform de la Secia 5. Acetia, brbai i femei, ateptau calmi, cu acel aer nepstor pe care
poliia l afieaz ntotdeauna la scena crimei.
Chiar i la scena unor omucideri.
Sachs ncetini pasul i privi n jos, la cadavru.
Sonny Li zcea pe burt pe piatra de pavaj murdar. Cu ochii pe jumtate deschii, cu
palmele desfcute de o parte i de alta a corpului, la nivelul umerilor, ca i cum s-ar fi pregtit
s execute nite flotri.
Sachs se opri n loc, simind brusc pornirea de a se lsa n genunchi i de a-i strnge mna.
n anii de cnd lucra cu Rhyme aplicase grila n numeroase rnduri, ns era pentru prima
oar cnd la scena crimei gsea un coleg, un poliist i acum l putea numi astfel un
prieten.
Totodat, un prieten al lui Rhyme.
Cu toate acestea, i nfrn pornirile sentimentale. n definitiv, era vorba de o scen a
crimei, cu nimic diferit de celelalte i, dup cum subliniase Lincoln Rhyme de attea ori,
unul dintre factorii cu cel mai mare risc de contaminare a scenei crimei era poliistul neglijent.
Treci peste acest moment, nu te gndi cine e victima. Amintete-i sfatul lui Rhyme: las n
urm morii.
303
- MAIMUA DE PIATR -
Ei bine, e al dracului de greu. Pentru amndoi. n special pentru Lincoln Rhyme. Sachs
remarcase c n ultimele dou zile Rhyme legase o incredibil relaie cu acest om, cea mai
apropiat de una de prietenie, de cnd l cunotea ea. Acum era contient de tcerea
dureroas a mii de conversaii care nu aveau s se mai poarte niciodat, a mii de clipe vesele
cnd nu le era sortit s mai rd mpreun.
Apoi se gndi la altcineva: Po-Yee, urmnd curnd s fie o nou victim a celui care
comisese aceast crim, dac nu reueau s-i dea de urm. Aadar, Sachs i ls deoparte
durerea, la fel cum nchidea i ncuia cutia n care i inea pistolul de tir Colt calibrul 45.
Am fcut ce ne-ai cerut, spuse un alt poliist, un detectiv n costum de culoare cenuie.
Nimeni n-a avut acces aici. Numai echipa EMS33.
Fcu semn din cap ctre cadavru.
E DCDS.
Iniialele folosite de poliie pentru definiia de rutin a categoriei n care se ncadra mortul:
deces confirmat la scena crimei. Agentul Coe se apropie ncet de ea.
mi pare ru, zise el, trecndu-i degetele prin prul stacojiu.
Totui, tonul lui nu denota tristee adevrat.
Mda.
A fost un tip de treab.
Da, a fost, repet ea cu amrciune, adugnd n sinea ei: i un poliist de mii de ori mai
bun ca tine. Dac n-ai fi fcut tmpenia de ieri, l-am fi prins pe Strigoi. Sonny ar fi n via, iar
Po-Yee i familia Chang ar fi n siguran. Fcu semn cu mna ctre poliiti. Trebuie s
examinez scena crimei. Putei ndeprta pe toat lumea?
Ah, Doamne, i zise ea, nfiorat la gndul a ce urma s fac, dei nu era vorba de
misiunea trist i dificil de a analiza scena crimei, ci de ceva mult mai chinuitor.
i puse ctile i le conect prin muf la radioemitor.
OK. D-i drumul. F-o.
Sun Centrala i i se fcu legtura.
Un declic.
Alo? se auzi glasul lui Rhyme.
Sunt aici, spuse ea.
O pauz, apoi:
i?
Sachs l ghici dup ton c ncerca s nu-i fac iluzii.
E mort.
Criminalistul tcu o clip.
neleg.
mi pare ru, Lincoln, spuse ea ncetior.

33 Emergency Medical Services Serviciul Medical de Urgen (n.tr.).


304
- JEFFERY DEAVER -
Urm iari o tcere, apoi el vorbi din nou:
Fr nume, Sachs. Ghinion, ii minte?
Vocea aproape i se nec.
Bine. D-i btaie. Examineaz scena. Pentru familia Chang timpul este limitat.
Sigur, Rhyme, m apuc de treab.
i puse repede costumul de protecie i se apuc s cerceteze scena. Culese particulele de
sub unghii, mostrele de substane, probele balistice, cartuele goale, prelev urmele de pai.
Fcu fotografii i lu amprente.
Numai c se mica la fel ca un robot. Vino-i n fire, se cert ea n gnd. Te pori ca un
prpdit de nceptor. Nu avem timp doar s culegem probe i atta tot. Gndete-te la Po-
Yee, gndete-te la familia Chang. D-i lui Rhyme ceva cu care s poat lucra. Gndete!
Se napoie la cadavru i-l examin cu i mai mare atenie, analiznd tot ce gsea, fornd n
minte fiecare prob s ofere o explicaie, s arate de unde provenea i ce semnificaie ar fi avut
proveniena ei.
Unul dintre poliitii n uniform se apropie de ea, dar vzndu-i expresia mpietrit, se
grbi s se ndeprteze.
Jumtate de or mai trziu terminase de pus totul n pungi, scrisese numele pe fiecare
etichet i adunase toate probele.
Telefon nc o dat criminalistului.
Te ascult, zise el posomort.
Ce mult resimea durerea din glasul lui. Ani la rnd vocea lui Rhyme sunase lipsit de
emoie, letargic i resemnat. Pentru ea fusese greu, dar nimic nu se compara cu suferina
din tonul lui de acum.
A fost mpucat n piept de trei ori, ns avem patru tuburi goale. Unul provine de la un
Model 51, probabil cel pe care l-am mai vzut. Celelalte sunt calibrul 45. Se pare c asta-i
arma cu care a fost ucis. Am mai gsit i pistolul Walther pe care l avea Sonny la el. Pe
piciorul lui am descoperit nite urme: particule de hrtie galben i de plante uscate. Pe piatra
de pavaj mai era o grmad din aceleai plante.
Cum crezi c s-a ntmplat, Sachs?
Cred c Sonny l-a vzut pe Strigoi ieind dintr-un magazin i ducnd ceva ntr-o pung
galben. Sonny a pornit pe urmele lui. Ajuni pe strdua asta, a pus mna pe el i i-a smuls
arma cea nou, calibrul 45. i-a nchipuit c nu mai avea i alte arme. Sonny a stat linitit i i-a
ordonat Strigoiului s se culce la pmnt. Atunci Strigoiul a scos arma de rezerv, Model 51,
i a tras prin pung, mprtiind plantele uscate i proiectnd particule de hrtie peste Sonny.
Glonul nu l-a nimerit, ns Strigoiul s-a npustit asupra lui. A avut loc o lupt. Strigoiul a pus
mna pe pistolul calibrul 45 i l-a omort pe Sonny.
Dac particulele de hrtie galben i de plante se gseau pe picioarele lui Sonny, zise
Rhyme, atunci nseamn c Strigoiul inea arma Model 51 ascuns ntr-un toc la glezn, aa c

305
- MAIMUA DE PIATR -
a tras de jos. Particulele de praf de puc se afl n partea superioar a corpului lui Sonny.
Adic provin de la arma calibrul 45.
Aa se pare.
i acum, n ce fel putem utiliza acest scenariu?
Indiferent de unde a cumprat Strigoiul ceea ce avea n pung, este posibil ca vreun
vnztor s-l cunoasc i s tie unde locuiete.
Vrei s verificm toate prvliile din zon, s vedem cine ambaleaz n pungi galbene?
Nu, ar dura prea mult. Ar fi de preferat s vedem mai nti ce fel de plante erau n
pung.
Adu-le ncoace, Sachs. Mel o s le analizeze la cromatograf.
Nu, am o idee i mai bun, spuse ea.
Privi scurt spre cadavrul lui Sonny Li. Apoi se sili s se uite n alt parte.
Probabil c-i vorba de ierburi sau mirodenii chinezeti. Am s trec pe la John Sung, s-i
duc o mostr. El o s-mi spun imediat despre ce-i vorba. Locuiete la numai cteva cvartale
de aici.

306
- JEFFERY DEAVER -

V
Toate la timpul lor

De miercuri, Ora Cocoului, 6:45 P.M.,


pn luni, Ora Maimuei, 3 P.M.

Pentru o victorie spectaculoas piesele adversarului trebuie ncercuite


complet, fr nicio posibilitate de scpare La fel ca n rzboi, atunci
cnd o poziie este ncercuit, soldaii sunt luai prizonieri de ctre
inamic.

Jocul Wei-Chi

307
- MAIMUA DE PIATR -

Capitolul 41

Privi afar pe fereastr la amurgul cenuiu, mult prea timpuriu, din pricina furtunii
prelungite. Capul i czu n piept, greu, greu de tot, nemicat. Nu din pricina nervilor distrui,
ci de durere. Rhyme se gndea la Sonny Li.
Pe vremea cnd era eful Seciei de Criminalistic avusese ocazia s angajeze poate sute de
persoane, apelnd la diverse trucuri sau la presiuni pentru a aduce n echipa sa oameni
din alte secii, tiindu-i nentrecui ca poliiti. N-ar fi putut spune cu certitudine ce anume i
plcuse la oamenii aceia. Sigur, aveau toate calitile necesare meseriei: perseveren,
inteligen, rbdare, curaj, un ascuit sim al observaiei, capacitate de empatie.
Dar mai exista o calitate. Una pe care Rhyme, cu toat firea lui raional, n-ar fi putut-o
defini, dei o recunotea din prima clip. Cea mai potrivit denumire a acestei nsuiri era
dorina ba chiar plcerea de a urmri prada cu orice pre. Oricare ar fi fost defectele lui
Sonny Li faptul c fuma la scena crimei, c se baza pe semne prevestitoare, pe woo-woo
totui el fusese nzestrat cu aceast calitate. Poliistul cel singuratic mersese cu adevrat pn
la captul pmntului pentru a pune mna pe suspect. Rhyme ar fi schimbat o sut de novici
pui pe treab i o sut de veterani cinici pentru un singur poliist ca Sonny Li: un omule care
nu-i dorea nimic mai mult dect s ofere cetenilor din circumscripia sa o compensaie
pentru neajunsurile de care suferiser, un strop de dreptate, puin consolare dup atta ru.
Iar pentru acest fel de rsplat, Li se mulumise cu plcerea unei vntori pe cinste, cu
provocarea i poate cu puin respect din partea oamenilor la care inea.
Arunc o privire spre cartea pe care scrisese dedicaia pentru Li.
Prietenului meu
OK, Mel, spuse el cu glas lipsit de orice intonaie. S punem lucrurile cap la cap. Ce
avem aici?
Mel Cooper sttea aplecat peste pungile de plastic aduse n mare grab de un poliist de la
scena crimei din Chinatown.
Urme de pai.
Suntem siguri c a fost vorba de Strigoi? ntreb Rhyme.
Da, confirm Cooper, privind amprentele electrostatice prelevate de Sachs. Urmele sunt
identice.
Rhyme se declar i el de acord c era vorba de aceleai urme.
Acum gloanele, spuse el, examinnd cele dou proiectile, unul turtit, unul intact,
amndou mnjite de snge. Verific ghinturile i distana dintre ele.
Termenii se refereau la urmele unghiulare lsate pe glonul de plumb moale de sistemul de
ghinturi din interiorul evii unei arme ghinturi n spiral care nvrt glonul, mrindu-i
viteza i precizia. Prin studierea numrului de ghinturi i a vitezei de rotaie, un expert n
balistic poate adesea determina tipul de arm cu care se trsese.
308
- JEFFERY DEAVER -
Cu minile protejate de mnui din latex, Cooper msur glonul rmas intact i semnele
lsate pe el de ghinturi.
E un ACP calibrul 45. Profil octogonal pe ghinturi i distana dintre ele, rotire spre
dreapta. A zice o rotaie complet la fiecare 35-40 cm. Am s verific i
Nu te osteni, i tie vorba Rhyme. E un Glock.
Acele pistoale austriece, nu prea artoase, dar extrem de bune, erau tot mai cutate n
ntreaga lume, att de infractori, ct i de poliiti.
Care-i uzura evii?
Profil ascuit.
Aadar, e nou. Probabil un G 36.
Rhyme era surprins. Acel pistol compact, dar de mare for, costa o avere i nc nu putea fi
gsit la orice pas. n Statele Unite era folosit ndeosebi de ctre ageni federali.
E oare un detaliu util? E util? se ntreb el.
Nu nc. Tot ce le dezvluia aceast prob era tipul de arm, nu i locul de unde fusese
cumprat pistolul sau muniia. Totui, era vorba de o prob, aa c trebuia afiat pe tabl,
alturi de celelalte.
Thom Thoom! strig Rhyme. Avem nevoie de tine!
Asistentul i fcu imediat apariia.
Mai sunt i alte treburi
Nu, l ntrerupse Rhyme. Nu mai sunt i alte treburi. Pune mna i scrie.
Probabil c asistentul ghicise tristeea profund pricinuit lui Rhyme de moartea lui Sonny
Li, aa c nu coment n niciun fel acel ordin categoric. Lu carioca i se duse la tabla alb.
Cooper despachet hainele lui Li deasupra unei hrtii de ziar albe i curate. Trecu o perie
peste fiecare dintre ele i examin particulele czute pe hrtia de ziar.
Pmnt, particule de vopsea, fragmentele acelea galbene, probabil provenite de la
pung, i plantele uscate mirodenii sau plante medicinale de care a pomenit Amelia, spuse
Cooper.
Chiar n clipa asta ea verific despre ce e vorba. Deocamdat pune plantele n pung i
las-le deoparte.
Dei cu trecerea anilor devenise imun fa de ororile prezente la scena unei crime, totui
Rhyme simi o strngere de inim la vederea sngelui uscat de pe hainele lui Li. Aceleai
haine pe care le purtase chiar n ncperea aceea, nu cu mult timp n urm.
Zaijian, Sonny. Adio.
Asta-i ce s-a gsit sub unghii, anun Cooper, studiind eticheta de pe alt pung de
plastic.
Puse particulele pe o lamel a microscopului comparator.
Proiecteaz, Mel, ceru Rhyme i se ntoarse spre monitorul computerului.

309
- MAIMUA DE PIATR -
n clipa urmtoare, pe ecranul mare i lat apru o imagine clar. Ce avem aici, Sonny? Te-
ai luptat cu Strigoiul, l-ai nfcat. A existat oare ceva pe hainele sau pe pantofii lui care a
rmas la tine?
i, dac e aa, ne poate duce acest ceva chiar la ua lui?
Tutun, spuse criminalistul cu un surs trist, amintindu-i patima poliistului chinez
pentru fumat. Ce altceva mai vedem aici? Ce-s mineralele de colo? Ce prere ai, Mel? Silicai?
Aa se pare. S le trecem prin gazcromatograf.
Gazcromatograful/spectrometrul de mas urma s determine cu exactitate natura
substanei. Curnd avur rezultatele: magneziu i silicat.
Asta nseamn talc, nu?
Mda.
Criminalistul tia c pudra de talc era utilizat curent de unele persoane ca deodorant, de
muncitorii care purtau mnui strmte de protecie din cauciuc, precum i n anumite practici
sexuale implicnd costume din latex.
Intr pe internet i afl ct mai multe despre talc i despre silicatul de magneziu.
S-a fcut.
n timp ce degetele lui Cooper zburau pe tastele calculatorului, sun telefonul lui Rhyme.
Thom rspunse i comut telefonul pe microfon exterior.
Alo? se auzi un glas de brbat.
Cu domnul Rhymes, v rog.
Numele corect e Rhyme. Cine ntreab, v rog?
Doctorul Arthur Winslow de la Central Medical Huntington.
V ascult, domnule doctor.
Avem aici un pacient, un chinez. Numele lui e Sen. Ne-a fost adus la urgen, dup ce l-a
salvat Paza de Coast de pe un vas scufundat n dreptul North Shore.
Nu chiar de Paza de Coast, coment n gnd Rhyme, dar zise cu glas tare:
Continuai.
Ni s-a spus s lum legtura cu dumneavoastr dac avem nouti.
Aa e.
Ei bine, cred c este ceva ce-ar trebui s tii.
Ce anume? ntreb rar Rhyme, dei de fapt voia s spun: Trecei la subiect.

Sorbi din cafeaua amar, dei i displcea profund.


Tnrul William Chang, n vrst de aptesprezece ani, edea n partea din spate a cafenelei
Starbucks, nu departe de apartamentul familiei din Brooklyn. i-ar fi dorit un ceai fcut aa
cum l pregtea mama lui, fiert ntr-un ibric vechi de fier dar continua s-i bea cafeaua de
parc ar fi fost dependent de butura aceea acr, cu aspect noroios. Pentru c asta consuma i
ba-tu din faa lui, cel cu prul pieptnat drept n sus. Pentru William, s bea ceai ar fi fost un
semn de slbiciune.
310
- JEFFERY DEAVER -
mbrcat cu aceeai geac de piele pe care o purtase i n ajun, putiul care se prezentase
doar cu numele de Chen termin de vorbit la minusculul celular Nokia i vr aparatul din
nou la bru. Nu nainte de a se uita i ct era ora la Rolexul su de aur.
Ce s-a ntmplat cu pistolul pe care i l-am vndut ieri? ntreb el n englez.
Mi l-a gsit tata.
Dobitocule! Biatul se aplec n fa, cu un aer amenintor. Sper c nu i-ai zis de unde-l
ai.
Nu.
Dac pomeneti cuiva de noi, te omorm.
Clit de anii n care trise ca fiu de disident, William Chang tia s nfrunte astfel de
indivizi fr s clipeasc.
N-am zis dracului nimic la nimeni. Dar am nevoie de alt arm.
Tac-tu o s dea i de asta.
Nu, de asta n-o s dea, am s-o in la mine. Doar n-o s m percheziioneze.
Chen arunc o ochead spre o chinezoaic tnr, cu prul lung, care edea nu departe de
ei. Vznd ns c fata citea ceva ce prea s fie un manual de coal, i pierdu orice interes. l
msur pe William din cap pn n picioare, apoi ntreb:
Auzi, nu vrei un DVD player? Toshiba. E mito. Dou sute. Un televizor cu plasm? Opt
sute.
Vreau un pistol. Att i nimic mai mult.
i de ce nu-i iei nite oale mai ca lumea? Ari ca dracu!
O s-mi iau i oale.
Hugo Boss, Armani. Pot s-i fac rost de tot ce vrei l studie atent pe William, sorbind
din cafea. Ai putea veni cu noi ntr-o noapte. Sptmna viitoare mergem la un depozit din
Queens. Sosete un transport. tii s conduci maina?
Da, tiu.
William privi afar pe fereastra cafenelei. Nici urm de tatl lui.
Ai curaj, aa-i? l ntreb ba-tu.
Probabil.
Triada ta a dat vreo lovitur n Fujian?
William nu avusese chiar o triad, doar civa amici care din cnd n cnd furau maini sau
terpeleau buturi i igri de prin magazine.
La dracu, zeci, nu una!
Care era treaba ta?
S stau de ase i s-i car ct mai iute cu maina.
Chen se gndi o clip, apoi spuse:
OK, s zicem c suntem ntr-un depozit i tu stai de paz. La un moment dat vezi un
paznic venind spre noi. Ce faci? l lichidezi?
Ce dracu e asta? Dau examen?
311
- MAIMUA DE PIATR -
Tu doar rspunde. Ai mae-n tine s-l omori?
Ba bine c nu. Numai c n-a face-o.
De ce, m rog?
William zmbi ironic.
Pentru c numai un cretin s-ar lsa omort pentru nite trene.
Cine a zis de trene?
Tu, cine? replic William. Armani, Boss.
Ascult aici, s zicem c vine un paznic. Rspunde-mi. Ce dracu ai face atunci?
Pi, m-a apropia pe la spate, i-a lua arma i l-a ine culcat pe burt pn ai ncrca
voi marfa n maini. Pe urm, m-a pia pe el.
Chen se ncrunt.
Te-ai pia pe el? De ce?
Pentru c primul lucru pe care l-ar face ar fi s-i schimbe hainele, n loc s cheme
poliia. Ca s nu cread poliitii c s-a scpat n ndragi. Asta ne-ar da rgaz s-o ntindem.
Paznicul n-ar pi nimic, aa c poliia nu ne-ar putea acuza de atac armat.
Aa auzise William c procedase o band din port, lng Fuzhou.
Chen se sili s nu se arate impresionat. Totui spuse:
Ai s vii cu noi n Queens. Ne ntlnim aici mine-noapte. Am s mai aduc civa biei.
M mai gndesc. Acu tre s m duc acas. Altfel o s se prind tata c m-am crat.
Scoase din buzunar un teanc de bancnote i-l flutur pe sub nasul lui ba-tu: Ce-mi oferi?
i-am vndut cel mai bun pistol pe care-l aveam, spuse Chen. Bijuteria aia cromat.
Aia a fost un gunoi. Vreau o arm adevrat.
Zu c ai curaj. Dar ai i gura mare. Ai face bine s i-o ii. Nu am dect un Colt calibrul
38. Dac-l vrei, bine. Dac nu, nu.
ncrcat?
Chen pipi arma din punga aflat n faa lui.
Trei gloane.
Numai att? ntreb William.
i-am mai zis: dac-l vrei, bine. Dac nu, nu.
Ct cost?
Cinci sute.
William rse rutcios.
Trei sau m-am crat de aici.
Chen ovi, apoi ncuviin din cap.
Asta numai finc-mi place de tine.
Amndoi tinerii se uitar n jur prin cafenea, apoi fcur schimbul: punga cu pistolul
contra bani. William se ridic, fr un cuvnt.
Mine. La opt. Tot aici, zise Chen.
Am s ncerc.
312
- JEFFERY DEAVER -
Auzi colo, s te pii pe el! rse Chen i se ntoarse la cafeaua lui.
Odat ieit din cafenea, William porni pe trotuar cu pai grbii, ndeprtndu-se de
Starbucks.
O siluet iei de pe o strdu i veni iute ctre el.
William se opri. Sam Chang se apropie de fiul su.
Biatul i relu mersul grbit, cu capul n piept.
Ei, bine? ntreb Sam Chang, ajungndu-l din urm.
Am rezolvat, Baba.
D-mi-l, ceru tatl su.
Tnrul i nmn punga, care dispru n buzunarul lui Chang.
Sper c nu i-ai spus cum te cheam.
Nu.
i n-ai pomenit nimic de Strigoi, sau de Dragon.
Nu sunt un idiot, spuse tios William. Habar n-are cine suntem.
Merser n tcere cteva minute.
i-a luat toi banii?
William ezit o clip, vrnd s spun ceva. Apoi vr mna n buzunar i-i ddu tatlui su
sutele de dolari rmase din suma pe care i-o ncredinase Chang pentru a cumpra arma.
n timp ce se apropiau de cas, Chang spuse:
Am s-l ascund n dulapul de la intrare. l vom folosi numai dac Strigoiul va ncerca s
ptrund n apartament. S nu-l iei nicieri cu tine. Ai neles?
Ar trebui s avem fiecare cte unul, pe care s-l pstrm asupra noastr.
Ai neles? repet tatl lui pe un ton ce nu admitea replic.
Da.
Chang puse mna pe braul fiului su.
Mulumesc, fiule. Ai fcut un act de curaj.
Ai mae-n tine
Yeye ar fi fost mndru de tine, adaug tatl lui.
Yeye ar fi fost i acum n viaa de n-ai fi fost tu, fu pe punctul s spun William. Dar se
abinu. Ajunser n faa uii de la strad. Chang i William privir n jur. Nimeni nu-i
urmrise pe drumul de la cafenea. Intrar repede n bloc.
Chang ascunse arma pe raftul cel mai de sus al dulapului, unde numai el i William puteau
ajunge, iar tnrul se trnti pe canapea, lng fratele su i lng feti. Lua o revista i ncepu
s-o rsfoiasc.
Dar gndul nu-i sttea la articolele din revist. Chibzuia la ntrebarea pe care i-o pusese
Chen. Oare merita s-i ntlneasc pe ceilali membri ai triadei n seara urmtoare?
Socotea c nu. Totui, nu era prea convins. nvase c totdeauna prindea bine s-i pstrezi
nite opiuni.

313
- MAIMUA DE PIATR -

Capitolul 42

John Sung i schimbase hainele. Acum purta un pantalon de trening nou i un pulover pe
gt, care prea oarecum ciudat, dat fiind cldura, dar care-i ddea o nfiare elegant. Era
aprins la fa, rsufla greu i prea cu gndul dus n alt parte.
Eti bine? l ntreb Amelia Sachs.
Yoga, explic el. Tocmai mi fceam exerciiile. Bei un ceai?
Nu pot sta mult.
Eddie Deng se ntorsese la Secia 5, dar Alan Coe o atepta la intrare, n microbuzul Seciei
de Criminalistic. El ridic o pung.
Iat ce voiam s-i dau. Plantele medicinale despre care i-am vorbit asear, pentru
stimularea fertilitii.
Ea lu punga cu un aer absent.
Mulumesc, John.
Ce s-a ntmplat? ntreb el, privind cu atenie chipul ei tulburat.
tii poliistul acela din China, care ne-a ajutat? Acum vreo or a fost gsit mort.
Sung nchise ochii o clip i oft.
A fost un accident? Sau a avut de-a face cu Strigoiul?
A fost mna Strigoiului.
Vai de mine, mi pare ru.
i mie.
Vorbise tios, ca s-i alunge emoia, la fel cum proceda i Lincoln Rhyme. Vr mna n
buzunar i scoase o pung de plastic cu plantele luate de la scena crimei.
Am gsit asta n locul unde a fost ucis.
Unde anume? ntreb el.
n Chinatown. Nu departe de aici. Noi credem c ar fi vorba de nite plante medicinale
sau mirodenii cumprate de Strigoi. Rhyme sper c, dac aflam ce anume sunt, am putea da
i de magazinul de unde au fost cumprate. Poate c vreun vnztor tie unde locuiete
Strigoiul.
El ncuviin din cap.
D-mi s vd.
Sung deschise punga i scutur o parte din substana pe tblia mesei din buctrie. Se
aplec, trase adnc n piept aroma i examin substana. Ea i spuse c Lincoln Rhyme ar fi
folosit gazcromatograful/spectrometrul de mas pentru a face exact acelai lucru: s separe
amestecul n prile lui componente i apoi s le identifice.
Disting arom de astragalus, ghimbir, poria, poate i ceva ginseng i alisma, spuse el
ntr-un trziu, apoi cltin din cap. tiu c ai vrea s-i spun c aa ceva se vinde doar n vreo

314
- JEFFERY DEAVER -
dou magazine. Din pcate, n China asta se poate cumpra din orice prvlie de plante
medicinale, farmacie sau bcnie. Presupun c i aici se ntmpl exact la fel.
Descurajat, Sachs se gndi la altceva.
i la ce ajut amestecul de plante?
Poate c Strigoiul suferea de vreo boal sau avea o ran, i atunci i-ar fi putut da de urm
prin intermediul unor doctori, la fel cum se ntmplase n cazul soiei lui Wu Qichen.
E mai degrab un tonic improvizat dect un medicament. Amelioreaz rezistena
organismului, tonific energia qi. Mult lume l folosete pentru a-i mbunti performanele
sexuale. Se pare c prelungete erecia la brbai. Nu trateaz o boala propriu-zis.
S-a zis cu teoria mea, i zise Sachs posomort.
Ai putea verifica magazinele din apropierea locului n care a fost ucis poliistul, suger
Sung. Dar presupun c deja v-ai gndit la asta.
Ea ddu din cap.
Aa va trebui s facem. Poate reuim s dm de vreo urm.
Vru s se ridice i obrazul i se crisp de durerea care o fulgerase n umr: o ntindere de
muchi suferit cnd cercetase Dragonul din Fuzhou.
i iei medicamentele? o ntreb el pe un ton dojenitor.
Da, le iau. Dar tii ce gust infect au?
Dac vrei un gust plcut, n-ai dect s bei bere. Ia aaz-te din nou.
Sachs ovi o clip, apoi se ls greoi pe canapea. El se trase mai aproape. Sachs intui c
venise lng ea, din faptul c n ncpere nu se mai auzea niciun zgomot. Apoi i simi minile
masndu-i umrul, la nceput cu blndee, apoi cu mai mult for, n cutarea punctului
dureros.
Obrazul lui aproape c-i atingea ceafa, i simea rsuflarea pe gt. Minile lui Sung se
micau n sus i n jos pe pielea ei, apsnd cu putere, dar oprindu-se nainte s ajung la
punctul dureros. ntr-adevr, se simea relaxat, totui tri o clip de derut cnd palmele i
degetele lui aproape i ncercuir gtul.
Relaxeaz-te, i opti el cu glasul lui linitit.
Ea se strdui s fac precum i se spusese.
Minile lui i coborr pe umeri, apoi de-a lungul spatelui. Degetele naintar de-a lungul
coastelor, oprindu-se nainte de a-i atinge snii, apoi revenir pe coloan i pe spate.
Se ntreb dac doctorul chiar putea s-o ajute, sporindu-i ansele de a avea copii cu Rhyme.
Uscciune n rinichi
nchise ochii i se ls masat de minile puternice.
l simi trgndu-se i mai aproape, pare-se ca s-i poziioneze minile mai bine. Acum se
gsea la numai civa centimetri. Minile lui urcar din nou de-a lungul irei spinrii pn la
gt, cuprinzndu-l iari ntre degete. Sung rsufla precipitat, probabil din pricina efortului,
i spuse Sachs.
De ce nu-i scoi centura cu pistolul? i opti el.
315
- MAIMUA DE PIATR -
Karma rea? ntreb Sachs.
Nu, rse el. i blocheaz circulaia.
Ea duse mna la cataram i ncepu s-o desfac. i simi mna lng a ei, pe fia groas de
nailon, cutnd s-o ajute.
Brusc, i ntrerupse un sunet ascuit. Celularul de la brul poliistei ncepu s sune. Ea se
trase ntr-o parte i scoase telefonul din centur.
Alo? La telefon
Sachs, pornete ct mai iute ncoace.
Ce-ai gsit, Rhyme?
O clip nu primi niciun rspuns i auzi cum cineva din ncpere i se adresa criminalistului.
Imediat dup aceea el reveni la telefon.
Sen, cpitanul vasului, i-a recptat cunotina. Eddie Deng e pe cealalt linie, tocmai i
pune ntrebri Ateapt puin.
Se auzir voci, strigate, apoi ordinul lui Rhyme: Ei bine, nu avem timp. Acum, acum,
acum!
Ascult, Sachs, cpitanul a stat un timp n cala Dragonului. L-a auzit pe Chang vorbind
cu tatl lui. Se pare c o rud le-a aranjat pentru un apartament i pentru slujbe n Brooklyn.
n Brooklyn? Cum rmne cu Queens?
Sam Chang e isteul numrul unu, ai uitat? Sunt convins c a pomenit de Queens doar
ca s induc pe toat lumea n eroare. Am restrns zona n care cred c s-ar putea afla: Red
Hook sau Owls Head.
De unde tii?
Cum de unde, Sachs? Dup urmele de pe tlpile btrnului, dup biosolide. ii minte?
n Brooklyn exist dou puncte de tratare a deeurilor. Eu, unul, nclin s cred c-i vorba de
Owls Head. E o zon de locuine i se gsete mai aproape de Sunset Park, comunitatea
chinez de acolo. Eddie Deng i-a pus echipa de la Secia 5 s sune la tipografiile i la
atelierele de pictat firme din Owls Head. Lon a alertat ESU. i INS a pregtit o echip. Vreau
s mergi acolo. Te anun de cum fac rost de adres.
Ea ridic privirea ctre Sung.
John, Lincoln a gsit cartierul unde st familia Chang. Plec ntr-acolo chiar acum.
Unde anume?
n Brooklyn.
Ah, foarte bine, spuse el. Chang i ai lui sunt bine?
Pn acum, da.
Pot veni i eu? A putea ajuta la traducere. Eu i Chang vorbim acelai dialect.
Sigur. John Sung vine cu mine i cu Alan Coe, vorbi ea n receptor. O s ne ajute cu
traducerea. Am pornit, Rhyme. Sun-m cnd ai adresa.
Amndoi nchiser telefonul i Sung se duse n dormitor. O clip mai trziu se napoie,
mbrcat cu o geac voluminoas.
316
- JEFFERY DEAVER -
Nu-i chiar att de frig afar, spuse Sachs.
ntotdeauna m ngrijesc s-mi fie cald: e important pentru energia qi i pentru snge.
Sung o privi i o prinse de umeri. Sachs i adres un surs ntrebtor.
Ai fcut un lucru foarte bun dnd de urma acelor oameni, Yindao, spuse el cu
sinceritate n glas.
Ea fcu o pauz i-l privi, ncruntndu-se uor.
Yindao?
E numele de alint pe care i-l dau eu n chinez. Yindao. nseamn prieten apropiat.
Sachs era micat. i strnse mna, apoi se ndeprt un pas de el.
S mergem s gsim familia Chang.

Pe strada din faa locuinei n care se ascundea, omul cu multe nume Ang Kwan,
Strigoiul, John Sung ntinse mna i o strnse pe cea a lui Alan Coe, pare-se agent al INS.
Faptul l ngrijora oarecum: i nchipuia c Alan Coe fcuse parte din grupul de
reprezentani ai autoritilor americane i chineze care-l urmriser peste ocean. Echipa de
intervenie ajunsese aproape de el, suprtor de aproape, numai c bangshou al Strigoiului
fcuse la rndul lui unele cercetri, aflnd c o tnr angajat la o firm cu care Strigoiul
fcea afaceri furnizase poliiei i INS informaii despre operaiunile contrabandistului.
Bangshou rpise femeia, o torturase ca s afle ce anume dezvluise INS, apoi i ngropase
cadavrul pe un antier de construcii.
Se pare ns c Alan Coe nu tia cum arat Strigoiul. Contrabandistul i aminti c atunci
cnd ncercase s suprime familia Wu, pe Canal Street, purta o masc de schi. Nimeni nu
reuise s-l vad la fa.
Yindao i explic lui Coe ce aflase Rhyme i toi trei suir n microbuzul poliiei, Coe
reuind s ocupe bancheta din spate nainte ca Strigoiul s se poat aeza el nsui pe acel loc,
care oferea o poziie mai bun, ca i cum agentul n-ar fi avut ncredere s lase un imigrant
ilegal s stea n spatele lui. Demarar i microbuzul se ndeprt de bordur.
Din cte i spunea Yindao lui Coe, Strigoiul nelese c la locuina lui Chang urmau s se
afle i ali poliiti i ageni INS. Dar el i fcuse deja planul cum s rmn cteva minute
singur cu familia Chang. Cu puin vreme n urm, cnd Yindao venise la el acas, Yusuf i
un alt uigur se aflau acolo. Turcii se strecuraser n dormitor nainte ca Strigoiul s deschid
ua de la intrare, iar cnd se dusese s-i ia geaca i arma, le ordonase s vin dup maina de
poliie a lui Yindao. Odat ajuni n Brooklyn, turcii mpreun cu Strigoiul aveau s lichideze
familia Chang.
Arunc o privire peste umr i vzu c automobilul Windstar al lui Yusuf venea n urma
lor, la cteva maini deprtare.
Cum rmnea cu Yindao? Trebuia s atepte pn a doua zi, ca s-i reia momentul de
intimitate.
Naixin, se gndi el.
317
- MAIMUA DE PIATR -
Toate la timpul lor.
Nu mai avea n minte dect imagini n care fcea sex cu ea: curnd uit de el, pierzndu-se
n fantezii despre Yindao, care deveniser tot mai obsedante de cnd o vzuse pe plaj pentru
prima oar, aruncndu-se n ap s-l salveze. Cu o sear n urm se mulumise s-i aplice
doar un tratament cast prin presopunctur, ndrugndu-i verzi i uscate despre efectul
acestuia asupra fertilitii. Dar urmtoarea ntlnire avea s fie cu totul altfel. O va duce ntr-un
loc n care va putea da curs tuturor fanteziile care-i umpleau gndurile zi i noapte.
Yindao, imobilizat sub trupul lui, zbtndu-se i scncind.
Scncind de durere.
ipnd.
Acum intrase n erecie puternic i pretext c voia s stea de vorb cu Alan Coe, ca s se
poat ntoarce spre scaunul din spate, ascunzndu-i dovada dorinei. ncepu s converseze
cu agentul despre cerinele INS n vederea acordrii de azil politic. Agentul era brutal i
nepoliticos, vizibil dispreuitor, chiar i fa de omul pe care credea c-l are n faa lui: nu
Strigoiul, ci un biet medic vduv, un disident iubitor de libertate, n cutarea unui cmin mai
bun pentru familie, inofensiv i dornic s pun umrul la treab.
Purceii trebuie inui dincolo de granie cu orice pre, spunea agentul. Mesajul din spatele
vorbelor lui era acela c imigranii chinezi nu meritau s devin americani. Pentru Strigoi,
politica i moralitatea imigraiei ilegale nu nsemnau nimic, totui se ntreba dac Alan Coe
tia c numrul americanilor de origine chinez care primeau ajutor social era mai mic dect
al oricrei alte naionaliti conlocuitoare, mai mic chiar dect al albilor nscui pe pmnt
american. Oare Coe tia c nivelul de educaie al chinezilor era mai ridicat, iar frecvena
cazurilor de srcie i evaziune fiscal mult mai mic?
Va fi ncntat s-l lichideze pe omul acesta, ns regreta c nu avea ndeajuns de mult timp
ca s-i prelungeasc agonia.
Strigoiul arunc o privire spre picioarele lui Yindao i simi din nou aceeai tulburare n
vintre. i aminti cum ezuser amndoi la restaurant cu o zi n urm, iar el i fcuse tot felul
de confidene
Spargei cazanele i scufundai vasele
Oare de ce i deschisese astfel sufletul fa de ea? Fusese o nebunie. Ea ar fi putut ghici cu
cine avea de a face sau ar fi putut deveni bnuitoare. Niciodat nu vorbise att de sincer
despre filosofia lui de via n faa nimnui.
Oare de ce?
Explicaia trebuia s fie alta, pe lng irezistibila dorin fizic. La viaa lui, dorise ptima
sute de femei, dar i pstrase sentimentele pentru sine, att n timpul, ct i dup actul
sexual. Nu, n cazul lui Yindao era vorba despre altceva. Presupunea c n ea i recunotea o
parte din propriul suflet. Erau att de puini cei care-l nelegeau cu care putea sta de vorba.
Avea convingerea c Yindao era exact genul acesta de femeie.

318
- JEFFERY DEAVER -
n timp ce Coe btea cmpii la infinit despre bugetul pe cap de locuitor i despre povara
cheltuielilor sociale cauzate de imigraia ilegal, aducnd n discuie cifre i statistici,
contrabandistul se gndea ce pcat era c n-o putea lua pe femeia aceasta napoi cu el, ca s-i
arate frumuseile oraului Xiamen, ca s se plimbe mpreun prin templul Nanputou o
uria mnstire buddhist i apoi s savureze mpreun o sup de arahide sau tiei,
undeva la malul apei.
Dar tia cu siguran c nu va ezita s fac exact ceea ce-i pusese n gnd: s-o duc ntr-un
depozit sau o fabric abandonat, s petreac un ceas lsndu-se prad fanteziilor care nu-i
ddeau pace. Ca apoi, desigur, s-o omoare. Aa cum i spusese chiar Yindao, i ea ar fi spart
cazanele i ar fi scufundat vasele. Dup ce ar fi aflat c el era Strigoiul, nu i-ar fi gsit linitea
pn nu l-ar fi ucis sau arestat. Trebuia s moar.
Strigoiul privi peste umr, la Coe, zmbind, ca i cum ar fi aprobat trncneala individului.
Dar ochii lui urmreau de fapt ce se ntmpla n spatele agentului. Yusuf i cellalt uigur se
ineau scai de microbuzul poliiei. Yindao nc nu observase maina lor.
Strigoiul se ntoarse din nou cu faa nainte i-i plimb privirea peste Sachs. Apoi
murmur cteva cuvinte.
Ce-a fost asta? l ntreb Yindao.
O rugciune, rspunse Strigoiul. Sper c Guan Yin ne va ajuta s gsim locuina familiei
Chang.
Cine-i Guan Yin?
Zeia milei, veni rspunsul, dar nu de la Strigoi, ci de la sritorul agent Alan Coe, care
edea pe bancheta din spate.

319
- MAIMUA DE PIATR -

Capitolul 43

Zece minute mai trziu se auzi sunnd telefonul lui Lon Sellitto.
Rhyme i Cooper i aintir privirile asupra aparatului, abia stpnindu-i nerbdarea.
Detectivul rspunse. Ascult. Apoi nchise ochii i chipul i se destinse ntr-un zmbet.
Au gsit adresa la care locuiete Chang! exclam el i nchise telefonul.
Vorbise cu unul dintre poliitii de la Secia 5 care supravegheau zona. Acesta gsise n
Owls Head pe cineva care deinea dou tipografii. Numele lui era Joseph Tan. Poliistul i
spusese lui Tan c familia Chang avea s moar n cteva ore dac autoritile nu vor da de
urma lor. Tan se lsase convins i recunoscuse c fcuse rost de slujbe pentru Chang i pentru
biatul lui, pe lng faptul c le gsise un apartament.
V-a dat i adresa?
Da. La dou cvartale de uzina de tratare a deeurilor. Ce s spun, binecuvntat fie
mizeria aia!
Rhyme i aminti rugciunea la fel de irelevant a lui Sonny Li ctre zeul poliitilor.
Guan Di, Guan Di, ajut la noi s gsim Chang i s gsim Strigoi netrebnic.
i mic scaunul cu rotile astfel nct s-l orienteze cu faa ctre tabla alb. Privi cu atenie
schemele i fotografiile probelor.
Am s sun la Bo i la INS, s trimit acolo toat echipa, zise Sellitto.
Ateapt o clip, l opri criminalistul.
Ce s-a ntmplat?
E ceva aici ce nu-mi d pace, spuse ncet Rhyme.
Bucuria resimit la vestea gsirii familiei Chang se topise.
Capul i se mica lent dintr-o parte ntr-alta, n timp ce privea pe rnd nsemnrile atente ale
lui Thom, fotografiile i alte probe ale cazului, fiecare contribuind la ntregirea acelei poveti
macabre, la fel ca hieroglifele dintr-o veche piramid egiptean.
nchise ochii, lsnd informaiile s i se nvrt n minte cu aceeai vitez ameitoare ca
automobilul Camaro al Ameliei Sachs.
Rspunsul e undeva aici, i spuse Rhyme, deschiznd din nou ochii i studiind tabla.
Singura problem e c nu cunoatem ntrebarea.
Thom apru n cadrul uii.
E timpul pentru gimnastic, anun asistentul.
Gimnastica medical pentru amplitudinea micrilor e foarte important la cvadruplegici.
Exerciiile feresc musculatura de atrofiere, amelioreaz circulaia, pe lng efectul psihologic
benefic fapt pe care Rhyme l negase public. Cu toate acestea, edinele de gimnastic se
bazau n parte pe premisa c ntr-o bun zi el nsui i va pune n micare muchii.
Prin urmare, dei bombnea i se plngea, aducndu-l la exasperare pe Thom, care-l ajuta
cu pricepere s-i fac exerciiile, msurnd apoi rezultatele, n realitate Rhyme atepta cu
320
- JEFFERY DEAVER -
nerbdare gimnastica zilnic. Numai c de data aceasta criminalistul i arunc asistentului o
privire sever, iar tnrul pricepu mesajul i se retrase pe coridor.
Ce ai n gnd? l ntreb Sellitto.
Rhyme nu rspunse. Implicat n propria gimnastic, mintea lui, spre deosebire de
membrele inerte, nu era limitat de nimic. Beneficia de nlime i de profunzime infinit, de
trecut i viitor. Criminalistul porni n gnd pe urma probelor culese de cnd ncepuser s
lucreze la cazul GHOSTKILL, calea fiind uneori larg ca East River, alteori ngust i abia
vizibil, ct un fir de a, unele informaii fiind utile, altele aparent la fel de inutile ca nervii
distrui care legau creierul lui Rhyme de trupul lui inert. Dar el nu le ignora nici pe acestea.

Autostrada ocolea baza militar din Brooklyn i Yindao manevr microbuzul ctre una
dintre ieiri, la fel de rapid cum i-ar fi condus Strigoiul mainile BMW sau Porsche, ajungnd
ntr-un cartier cochet, cu grdini ngrijite i cldiri din crmid roie.
Strigoiul privi ca din ntmplare n oglinda lateral i vzu c Yusuf se afla tot n urma lor.
Apoi se uit la Yindao, la profilul ei frumos, la prul rocat i strlucitor prins n cretet, la
conturul snilor ascuni de tricoul negru.
Tresari auzind din nou telefonul poliistei.
Ea rspunse.
Rhyme da, am ajuns n zon. Spune.
Tcu cteva clipe.
Excelent!
Se ntoarse ctre Strigoi i ctre Coe.
I-au gsit. Un amic al lui Chang le-a fcut rost de un apartament i de o slujb prin
apropiere. Nu departe de aici.
i relu convorbirea. Dar n timp ce asculta ce-i spunea Rhyme, pe chipul ei trecu o umbr.
Strigoiului i se pru c poliista se ncordase ca reacie la ceea ce auzea n receptor. Strigoiul se
ntreb dac nu cumva Rhyme aflase ceva despre el. Deveni atent.
Sigur, Rhyme, spuse ea n cele din urm. Am neles.
Yindao nchise telefonul.
La dracu! exclam Coe. Nu mi-am nchipuit niciodat c va reui.
Strigoiul o privi pe Sachs.
Deci a aflat adresa exact.
O clip ea nu rspunse. Apoi confirm:
Da.
Brusc, poliista ncepu s plvrgeasc la fel ca o colri despre perioada n care locuise
n Brooklyn. Strigoiul i ddu imediat seama c asta nu-i sttea n fire i deveni i mai
bnuitor. Acum nelegea c, indiferent ce-i spusese Rhyme ctre sfritul convorbirii, nu avea
nicio legtur cu familia Chang.

321
- MAIMUA DE PIATR -
Observ cum mna ei alunec spre picior, pe care-l scrpin cu un aer absent. Mna rmase
lng old i el nelese c gestul nu era dect un pretext ca s ajung lng arm.
Fr s-i ia ochii de la osea, Strigoiul i ls mna pe lng corp, apoi o duse la spate
pn cnd apuc mnerul pistolului Glock, prins n cureaua pantalonilor, pe sub geac.
naintar n tcere cteva minute pe strduele mrginite de locuine. Strigoiul avea
impresia c Yindao nu fcea altceva dect s se nvrt n cerc. Se ncord i mai mult,
rmnnd cu ochii n patru.
nc un viraj, apoi, privind la numerele caselor, ea trase lng bordur, opri maina n
parcare i trase frna de mn. Art ctre un bloc mic din piatr de construcie.
Acolo e.
Strigoiul arunc o privire scurt spre cldire, rmnnd ns cu atenia ndreptat asupra
lui Yindao.
Nu-i o vgun, cum m-am ateptat, zise cinic Coe. Hai s terminm o dat.
Ateapt, l opri Yindao, pe un ton neutru.
Se rsuci spre dreapta, privind spre Coe pe deasupra sptarului.
Strigoiul i ddu seama imediat c era un truc. Dar ea se mic rapid, mai rapid dect se
ateptase Strigoiul. nainte ca traficantul s fi apucat s-i ncleteze degetele pe propriul
pistol, Yindao l scosese pe al ei din toc i acum l aintea spre el.

GHOSTKILL

Easton, Long Island, Scena crimei

Doi imigrani ucii pe plaj; mpucai n spate.


Un imigrant rnit doctor John Sung.
Bangshou (mna dreapt) la bord; identitate necunoscut.
Identificat n cadavrul unui necat descoperit n apropierea locului n care s-a scufundat
Dragonul.
Zece imigrani reuesc s fug; apte aduli (unul n vrst, o femeie rnit), doi copii, un bebelu.
Fur un microbuz aparinnd unei biserici.
Mostre de snge trimise la laborator pentru expertiza ADN.
Femeia rnit are grupa AB negativ. S-au cerut mai multe date despre sngele ei.
Vehiculul care-l atepta pe Strigoi pe plaj a plecat fr el. Se presupune c Strigoiul a tras un foc
de arm spre vehicul. S-a cerut identificarea mrcii i a modelului mainii, pe baza urmelor de
anvelope i a distanei dintre roile din fa i cele din spate.
Vehiculul e un BMW X5.
ofer: Jerry Tang
Nu a fost localizat niciun vehicul care s-i fi ateptat pe imigrani.
Telefon celular, probabil aparinnd Strigoiului, trimis pentru analiz la FBI.

322
- JEFFERY DEAVER -
Telefon prin satelit, setat pentru a nu fi localizate apelurile. Sistemul de stat din China a fost
spart n acest scop.
Arma Strigoiului este un pistol calibrul 7,62 mm. Cartue neobinuite.
Pistol automat chinezesc Model 51.
Se spune c Strigoiul are pe statul lui de plat persoane din guvern.
Strigoiul a furat o Honda roie pentru a fugi cu ea. A fost trimis o cerere de localizare a
vehiculului.
Nu s-a descoperit nimic n legtur cu maina Honda.
Trei cadavre au fost recuperate din ocean: doi oameni mpucai, unul necat. Fotografiile au fost
trimise la Rhyme i la poliia chinez.
Unul dintre necai a fost identificat ca fiind Victor Au, bangshou al Strigoiului.
Amprentele au fost trimise la AFIS.
Niciun set de amprente nu este luat n eviden, dar degetele lui Sam Chang prezint nite
urme neobinuite (rni, urme de frnghie?)
Profilurile imigranilor: Sam Chang i Wu Qichen, mpreun cu familiile, John Sung, bebeluul
femeii care s-a necat, un brbat neidentificat i o femeie (ucii pe plaj).

Microbuzul furat, Chinatown

Camuflat de ctre imigrani cu emblema magazinului Articole pentru Locuina Dumneavoastr.


Petele de snge sugereaz c femeia rnit are leziuni la nivelul minii, braului sau umrului.
Mostrele de snge au fost trimise la laborator pentru expertiza ADN.
Femeia rnit are grupa AB negativ. S-au cerut mai multe date despre sngele ei.
Amprentele au fost trimise la AFIS.
Niciun set de amprente nu este luat n eviden.

Uciderea lui Jerry Tang

Patru brbai au spart ua, l-au torturat i apoi l-au ucis.


Dou tuburi de cartue aparinnd unui pistol Model 51. Tang a fost mpucat n cap de dou
ori.
ncperea distrus cu slbticie.
Cteva amprente digitale.
Singurele amprente identificate aparin lui Tang.
Cei trei complici poart la pantofi numere mai mici dect Strigoiul, probabil sunt i mai mici de
statur.
Urmele sugereaz c ascunztoarea Strigoiului se afl probabil n centru, zona Battery Park City.
Se presupune c cei trei complici aparin unei minoriti etnice chineze. Se fac investigaii n acest
sens.
Este vorba de uiguri aparinnd Comunitii din Turkestan i Centrului Islamic din Queens.
Apelurile telefonice au fost trasate la un celular din centrul oraului, Patrick Henry Street, nr.
805.

323
- MAIMUA DE PIATR -

Schimbul de focuri de pe Canal Street


Scena crimei

Alte urme care atest o ascunztoare n zona Battery Park City.


Chevrolet Blazer furat nu s-a dat de urma lui.
Amprentele nu au fost identificate.
Covorul din ascunztoare: Lustre-Rite, produs de firma Arnold, instalat n ultimele ase luni. Se
telefoneaz la clieni, pentru a obine lista locuinelor n care a fost instalat acest tip de covor.
Au fost determinate locurile n care s-au pus covoare: 32 de cldiri, lng Battery Park City
S-au gsit frunze moarte, din cele ntlnite n grdinrit.
Cadavrul complicelui Strigoiului: minoritate etnic din vestul sau nord-vestul Chinei. Amprentele
nu exist n baza de date. narmat cu un Walther PPK.
Detalii privind imigranii:
Familia Chang: Sam, Mei-Mei, William i Ronald; tatl lui Chang, Chang Jiechi i fetia Po-
Yee. Sam are de lucru, dar nu se tie nici unde, nici la cine. Conduce un microbuz albastru, nu
se cunoate marca, nici numrul e nmatriculare. Familia locuiete n Queens.
Familia Wu: Yong-Ping, Chin-Mei i Lang.

Schimbul de focuri din ascunztoarea Strigoiului


Scena crimei

Amprentele i fotografiile minilor lui Chang Jiechi atest c tatl i fiul su, Sam, sunt caligrafi.
Sam Chang s-ar putea ocupa cu munca de tiprire sau cu pictura de firme.
Se verific firmele i atelierele din Queens.
Biosolidele de pe talpa decedatului sugereaz c familia locuiete n apropierea unei uzine de
tratare a apelor reziduale.
Strigoiul a apelat la serviciile unui decorator feng-shui pentru a-i aranja locuina.

Dragonul din Fuzhou


Scena crimei

Strigoiul a folosit exploziv C4 pentru a arunca n aer vasul. Se verific proveniena explozivului,
prin intermediul markerilor chimici.
n cabina Strigoiului s-a gsit un mare numr de bancnote americane noi.
n cabin s-au gsit i aproximativ 20.000 de yuani, n bancnote chinezeti uzate.
O lista a victimelor, detalii privind un avion charter i informaii referitoare la un depozit bancar.
Se verific numele expeditorului din China.
Cpitanul triete, dar nc nu i-a recptat cunotina.
Cpitanul i-a venit n fire, actualmente reinut de INS.
Pistol Beretta 9 mm, arm Uzi. N-au putut fi identificate.

324
- JEFFERY DEAVER -
Uciderea lui Sonny Li
Scena crimei

Ucis cu un pistol Glock 36, calibrul 45 (standard?)


Tutun
Particule de hrtie galben
Plante uscate neidentificate (plante medicinale, mirodenii, droguri?)
Silicat de magneziu (talc) descoperit sub unghiile cadavrului.

325
- MAIMUA DE PIATR -

Capitolul 44

Strigoiul se feri instinctiv, aproape ateptndu-se ca Yindao s-l mpute fr avertisment


ceea ce el, fr ndoial c ar fi fcut, dac ar fi fost n locul ei.
Numai c eava armei negre trecu de el i se ainti asupra omului de pe bancheta din spate.
Nicio micare, Coe. Nu cumva sa te clinteti din loc. ine-i minile la vedere.
Ce Ce nseamn asta? ntreb Coe, trgndu-se deoparte, uluit.
Nicio micare, repet ea tios. Dac nu-i vad minile, te mpuc.
Agentul clipea des, nedumerit.
Dar eu nu
M-ai neles?
Da, te-am neles al dracului de bine, se rsti el, furios. F bine i spune-mi ce nseamn
asta.
ii minte c am vorbit la telefon cu un minut n urm? Lincoln a avut i altceva s-mi
spun, n afar de cum s ajung la locuina familiei Chang. A mai examinat o dat probele i a
dat nite telefoane. i-ai nchipuit c nimeni n-o s-i dea seama, aa-i?
Las arma, detectiv! Nu poi
Lincoln tie tot. tie c tu eti cel care lucreaz pentru Strigoi.
Agentul simi un nod n gt.
Ce mama dracului, i-ai pierdut minile?
Tu eti ngerul lui pzitor. Tu eti cel care-i asigur protecie. De aia ai tras focul de arm
n faa locuinei lui Wu, pe Canal Street: nu voiai s-l dobori. Voiai s-l previi. i i-ai dat tot
timpul informaii, i-ai spus c familia Wu se gsea n locuina pzit din Murray Hill.
Coe se uit n jur nelinitit, apoi arunc o privire afar.
Asta-i o tmpenie.
Strigoiul se lupta s-i recapete suflarea. i tremurau minile. Transpirase abundent. i
terse palmele de pantaloni.
Nu te teme, John, i se adresa Yindao. Nu va mai face ru nimnui. Se ntoarse din nou
ctre agent. Tot tu eti cel care i-a fcut rost de o alt arm: frumuseea aia de Glock. Un pistol
nou, calibrul 45. Care se ntmpl s fie arma standard n INS.
Ai nnebunit, detectiv!
Tot timpul am primit ntiinri c Strigoiul pltea oameni din rndul autoritilor
americane. Dar niciodat nu ne-am fi nchipuit c ar putea fi vorba de un agent INS. Ce-a fost
cu toate drumurile alea n China, Coe? Din cte spune Peabody, niciun alt agent de teren n-a
mers acolo att de des ca tine. Uneori, se pare, chiar pe banii ti. Te ntlneai cu oamenii
efului.
M-am dus fiindc informatoarea mea din China dispruse i voiam s-l prind pe
ticlosul care i fcuse felul.
326
- JEFFERY DEAVER -
Ei bine, la ora asta Rhyme ncearc s ia legtura cu Biroul Siguranei Publice din
Fuzhou. Vrea s studieze i probele din acel caz.
Vrei s zici c mi-am lichidat propria informatoare? O femeie cu copii?
Vom cerceta probele, replic ea cu rceal.
Dac cineva a afirmat c m-a vzut vreodat n compania Strigoiului, atunci minte.
Asta nu nseamn nimic. Strigoiul nu se ntlnete niciodat personal cu cineva care ar
putea depune mrturie mpotriva lui. Pentru asta are oamenii lui.
Bai cmpii, domnioar detectiv.
Nu, pur i simplu examinam dovezile, rspunse Yindao. Rhyme tocmai a studiat lista
convorbirilor tale telefonice. ase apeluri la un serviciu de post-restant din New Jersey numai
n ultimele dou zile.
Oh, la dracu! Pe sta l folosesc pentru informatorii mei locali.
Nu ne-ai spus niciodat c lucrai cu informatori.
Pentru c asta nu avea nicio legtur cu cazul nostru.
Intenia ta era s-l suni pe Strigoi cnd ajungeam la locuina familiei Chang? l repezi
Yindao. Sau pur i simplu i-ai fi lichidat chiar tu? Poate i pe noi.
Coe nghii n sec.
Nu-i mai adresez niciun cuvnt. Vreau s vorbesc cu un avocat.
O s ai timp berechet pentru asta. Acum, pune mna dreapt pe mnerul portierei. Dac
o clinteti de acolo un milimetru, te trezeti cu un glon n bra. Ai neles?
Ascult
Ai neles?
Strigoiul i vzu privirea de ghea i simi i el un fior pe ira spinrii. Se ntreb dac ea
chiar i dorea ca agentul s duc mna la arm, s aib motiv s trag n el.
Da, bombni furios Coe.
Mna stng pe arm, numai degetul mare i arttorul, cu patul nainte. Foarte ncet.
Cu o figur scrbit, Coe scoase arma din toc i i-o ntinse. Yindao o vr n buzunar i
spuse:
Coboar din main.
Deschise portiera i cobor ea prima. Apoi deschise portiera din dreptul agentului, cu
pistolul aintit n continuare spre pieptul lui.
ncet.
Coe se ddu jos. Ea i fcu semn cu mna spre trotuar.
Faa la pmnt.
Inima Strigoiului, care se zbtuse ca o pasre captiv ntr-o colivie de sticl, ncepu s-i
mai domoleasc btile.
Teme-te i vei putea fi curajos
Era culmea ironiei, i zise el. ntr-adevr, pltea americani, chiar i din INS, printre care pe
cineva de la Audieri, de aceea i se dduse drumul att de repede i de uor n dimineaa
327
- MAIMUA DE PIATR -
precedent. Dar nu cunotea numele agenilor pe care-i mituise. i, dup cum tocmai i
explicase Yindao lui Coe, el, unul, rareori avea contact direct cu vreunul dintre ei. Ct despre
adresa locuinei pzite a familiei Wu din Murray Hill, Yindao nsi i furnizase informaia,
cnd l ntrebase dac nu voia s-i nsoeasc pn acolo.
Iar dac agentul Coe lucra pentru el, oare nu trebuia s ncerce s-l salveze?
Nu, era mai bine s se lepede de el. Arestarea lui era o diversiune bine-venit. Iar Yindao i
ceilali se vor arta mai puin circumspeci, convini fiind c au descoperit trdtorul.
Privi spre trotuar, la Yindao, care prinse cu ndemnare ctuele la ncheieturile lui Coe,
dup care i puse arma n toc i slt fr menajamente prizonierul n picioare. Strigoiul
cobor geamul portierei i fcu semn din cap ctre o locuin.
Vrei s stau eu de vorb cu familia Chang?
Nu-i asta adresa, spuse Yindao. La vreo cteva cvartale mai ncolo. Am minit, ca s-l
induc n eroare pe Coe. Am indicat cldirea aceea pentru c dup col e o secie de poliie. O
s-l rein acolo pn vin cei de la FBI ca s-l ridice.
Strigoiul l msur pe Coe din cap pn n picioare i spuse, cutnd s se arate ct mai
ndurerat:
Aveai de gnd s-i spui Strigoiului unde era familia asta. Copiii l-ai fi lsat s ucid i
copiii. Eti un om de nimic.
Agentul l privi furios cteva clipe, apoi Yindao l mpinse ctre colul strzii, unde i
ntmpinar trei poliiti n uniform, care preluar prizonierul. Strigoiul arunc o privire n
spate i vzu microbuzul lui Yusuf oprit lng bordur, n cellalt capt al cvartalului.
Cinci minute mai trziu, Yindao se ntoarse, sui n main i ambal motorul. Pornir mai
departe. Ea se uit la Strigoi i cltin din cap, rznd fr veselie.
mi pare ru. Eti bine?
Dei incidentul o tulburase n oarecare msur, acum prea s fi redevenit cea
dintotdeauna. Relaxat i ncreztoare.
Da, rse i Strigoiul. Te-ai descurcat grozav. Eti o artist n meseria ta. Zmbetul i se
topi. Un trdtor din INS?
Toate minciunile alea, cum c Strigoiul i-ar fi ucis informatoarea. Ne-a dus de nas pe toi.
Lu celularul i tast un numr. OK, Rhyme. Coe e reinut la secie Nu, nu sunt probleme.
Eu i John suntem n drum spre locuina familiei Chang Unde sunt echipele? OK, ajung
n trei minute. Nu mai ateptam ESU. Strigoiul ar putea fi pe aproape.
Chiar aa, i spuse contrabandistul.
Yindao nchise telefonul.
Prin urmare, vor ajunge naintea tuturor. La urma urmei, relaia lui cu Yindao nu va avea
de ateptat. Va omor familia Chang, o va sui pe Yindao n microbuzul turcilor i se va face
nevzut. Strigoiul i puse mna pe umrul ei i o aps uor. Simi cum erecia devenea i
mai puternic.
Mulumesc c ai venit cu mine, John, i zmbi ea. Cum se spune prieten? Yindao?
328
- JEFFERY DEAVER -
El cltin din cap.
Aa i spune un brbat unei femei. Tu trebuie s spui Yinjing.
Era cuvntul care denumea n chinez organul sexual brbtesc.
Yinjing, zise ea.
Sunt onorat, spuse el, nclinnd uor capul.
i plimb privirea peste prul ei rocat, pielea deschis la culoare, picioarele ei lungi
Prietenul tu Rhyme e un detectiv priceput. Mi-ar face plcere s-i fac o vizit, cnd se
termin toate astea.
Am s-i dau cartea lui de vizit. Am una n poet.
Bine.
i Rhyme trebuia s moar. Strigoiul tia c i criminalistul era genul de om care nu se
oprea pn nu-i zdrobea dumanul. Po fu chen zhou Spargei cazanele i scufundai vasul.
Era prea riscant s-l lase n via. Ea i spusese c Rhyme era paralizat. Oare cum putea fi
torturat? se ntreb Strigoiul. Obrazul, ochii, limba Existau suficiente modaliti, depinde
ct timp va avea la dispoziie. Focul rmnea ntotdeauna un mijloc excelent.
Yindao coti brusc pe o strdu cu sens unic i frn. Verific numrul de pe adres, apoi
continu s nainteze pn la jumtatea cvartalului. Parc paralel cu alt main i ls pe
bord o legitimaie de poliie.
Acolo e, art ea nspre o cas din crmid roie, cu trei etaje, la cteva intrri mai
departe, unde luminile erau aprinse n apartamentul de la parter.
Modest, i zise Strigoiul, dar mult mai luxos dect casele acoperite cu i de un galben-bej
sau cele din cofraje de beton, pentru care atia chinezi trebuiau s-i fie recunosctori lui Mao.
Coborr din main i pornir pe trotuar, apoi se oprir.
ncearc s nu fii vzut, opti ea, conducndu-l lng un gard viu de merior.
Strigoiul se uit repede n urm. Yusuf parcase i Strigoiul abia i putea distinge, pe el i pe
cellalt turc, n lumina slab a nserrii.
Se aplec i simi n nri mirosul pielii ei, un amestec de spun parfumat i transpiraie.
Erecia nu i se domolise i se lipi de braul i de oldul ei, n timp ce ea examina locuina.
Yindao fcu semn din cap spre fereastra boltit de la intrare.
Vom intra pe ua din spate, dac este descuiat. Prin fa s-ar putea s ne vad i s
fug.
i fcu semn s-o urmeze pn n spatele casei celei mai apropiate, apoi strbtur mpreun
curile pn la intrarea n locuina familiei Chang. Peau cu bgare de seam, ca s nu se
mpiedice de nimic n semintuneric i astfel s-i trdeze prezena.
Ajuni la ua din spate a apartamentului purceilor, se oprir i Yindao privi pe fereastra
care ddea ntr-o buctrie micu. Nu se vedea nimeni.
ntotdeauna trebuie s te uii mai nti prin fereastra din spate, i opti ea. E noua mea
regul tactic n munca de poliie. Zmbi trist, dar nu-i spuse de ce. Haide, l ndemn ea.

329
- MAIMUA DE PIATR -
Pete ncet. S nu-i sperii. Spune-le de la bun nceput c suntem aici ca s-i ajutm. C vrem
s-i aprm de Strigoi. i mai spune-le c au anse mari s primeasc azil politic.
Strigoiul ncuviin din cap, ncercnd s-i imagineze reacia lui Sam i a soiei lui cnd i
vor da seama cine era traductorul lor pentru poliie.
Yindao ncerc ua. Era nencuiat. O mpinse brusc, probabil ca s nu scrie, se gndi el.
Se ntreb cum trebuia s procedeze. i ddea seama c probabil va trebui din prima clip
s-o fac inofensiv pe Yindao. Era prea riscant s se limiteze la o simpl ameninare. Cel mai
bine, decise el, era s-o mpute n picior: n spatele genunchiului ar fi fost locul cel mai
nimerit, dat fiind povestea cu artrita. El i turcii i vor ucide pe Chang i pe ai lui. Pe urm se
vor napoia la microbuzul Windstar. Se vor ndrepta n vitez spre una dintre ascunztori sau
spre un depozit prsit, unde el va putea petrece cteva ore cu Yindao.
Pir fr zgomot prin buctria nbuitor de mic.
Pe aragaz era o oal cu ap pus la nclzit. Pe un toctor se vedea o jumtate de ceap, iar
alturi o legtur de ptrunjel. Oare ce pregtete doamna Chang pentru cin? se ntreb el.
Yindao travers buctria. Se opri la ua dinspre coridorul care ducea n sufragerie,
fcndu-i semn i lui s rmn pe loc.
Strigoiul observ c turcii erau afar, pe strdua din dreptul casei. Yindao se gsea cu
spatele la el, aa c le fcu semn s mearg la ua din fa. Yusuf ddu din cap n semn c a
neles i amndoi turcii disprur din raza lui vizual.
Strigoiul decise s-o lase pe Yindao s intre naintea lui. Dup ce va intra n sufragerie, i va
da un minut sau dou ca s-i liniteasc pe Chang i pe ai lui i ca s lase timp turcilor s
ajung la ua din fa. Apoi va da buzna n ncpere i o va mpuca pe poliist, acesta fiind
semnalul ca turcii s nvleasc n cas i s-l ajute s lichideze ntreaga familie.
Strigoiul rmase n urm i-i strecur mna sub geac, scond afara pistolul din cureaua
pantalonilor.
Singur, Yindao porni ncet pe coridorul cufundat n ntuneric.

330
- JEFFERY DEAVER -

Capitolul 45

Undeva se auzi un zgomot.


Pai? se ntreb Sam Chang, care edea pe canapea, alturi de mezin.
n faa casei? n spate?
edeau n sufrageria slab luminat a apartamentului, adunai n jurul televizorului, unde
rula un talk-show. Televizorul era dat tare, totui Chang era convins c auzise un zgomot.
Un trosnet.
Da, zgomot de pai.
Ce putea s fie?
O pasre Phoenix renviat din cenu, un dragon mniat c aceast cas greoaie fusese
ridicat peste slaul lui?
Spiritul tatlui su, revenit ca s le aduc alinare?
Sau poate ca s-i previn de ceva.
Sau poate nsui Gui, Strigoiul, care le dduse de urm.
Mi s-a nzrit, i spuse Chang.
Numai c, privind spre cealalt parte a ncperii, l vzu pe William, care pn atunci citise
o revist de automobilism veche de un an. Biatul edea n capul oaselor, cu gtul ntins,
rotindu-i ncet capul dintr-o parte n alta, ca un cocostrc care ar fi ncercat s descopere de
unde venea pericolul.
Ce s-a ntmplat, brbate? opti Mei-Mei, vzndu-i pe amndoi.
O trase pe Po-Yee la pieptul ei.
Un declic.
Din nou pai. Nu-i ddea seama din ce direcie.
Sam Chang sri n picioare. William i urm exemplul. Ronald vru i el s se ridice, dar
tatl i fcu semn s se duc n dormitor. Un alt semn categoric spre soie. Ea l privi n ochi o
clip, apoi porni tiptil spre dormitor, mpreun cu fetia i cu fiul cel mic, i nchise ua fr
zgomot.
S faci ce i-am spus, fiule.
William se post lng ua care ddea spre partea din spate a apartamentului, innd n
mini eava de fier gsit de Chang n curte. Tatl i fiul plnuiser mpreun ce aveau de
fcut, n caz c Strigoiul venea dup ei. Chang urma s mpute prima persoan, prin ua: asta
nsemna fie pe Strigoi, fie pe bangshou. Auzind focul de arm, probabil c cellalt individ ar fi
rmas pe loc, ceea ce i-ar fi dat rgaz lui William s nface pistolul celui dobort, astfel ca
fiecare din ei s aib o arm.
Chang stinse dou dintre luminile din sufragerie, ca s nu fie o int prea vizibil, putnd
n schimb s vad silueta atacatorului profilat n cadrul uii. Inteniona s trag n cap: din
locul n care se afla, nu avea cum s rateze.

331
- MAIMUA DE PIATR -
Sam Chang se ghemui n spatele unui scaun. Fcu abstracie de oboseala care pusese
stpnire pe el dup ncercrile prin care trecuse scufundarea vasului, moartea tatlui su,
uzura sufleteasc suferit n ultimele dou zile i ndrept arma ctre u, cu minile lui
sigure, de caligraf.

n interiorul casei, Amelia Sachs pai ncet pe coridorul cufundat n ntuneric.


Ateapt aici o clip, John, opti ea.
Am neles, rspunse el, la fel de optit.
Ea naint pe coridor. ovi cteva momente, apoi spuse:
Acum!
Poftim? ntreb nesigur Strigoiul.
Dar n loc s-i rspund, Sachs se rsuci spre el, ridicnd pistolul att de rapid nct
micarea armei negre se reduse la o cea cenuie. Acum golul infinit al evii era ndreptat
ferm spre pieptul Strigoiului, i asta nainte ca el s fi apucat mcar s-i ridice propriul
Glock.
Comanda Ameliei Sachs nu-i fusese adresat Strigoiului, ci celor ase brbai i femei n
echipament complet de lupt Bo Haumann i ali poliiti de la brigada tactic ESU care
nvlir n buctria nencptoare. Acetia ddur buzna pe ua din spate, n timp ce alii
ieir din sufragerie, trecnd pe lng ea, cu armele ndreptate spre chipul ocat al Strigoiului,
toi rcnind acelai i acelai ordin:
Jos, jos, jos, poliia, arunc arma, la podea, jos!
i smulser pistolul din mn i-l trntir la podea, cu faa n jos, prinzndu-i ctuele i
percheziionndu-l. Strigoiul simi o smucitur la glezn i arma lui norocoas, Model 51,
ajunse n minile poliitilor, care i golir i buzunarele.
Suspectul e la podea, strig un poliist. Cale liber.
Afar am prins doi, amndoi sunt la pmnt i imobilizai.
Ceea ce nsemna: culcai pe burt, cu ncheieturile prinse n ctue sau n legturi de
plastic. Erau cei doi indivizi din microbuzul Windstar pe care Sachs l observase venind n
urma lor. Tot uiguri de la Centrul Cultural din Queens, presupuse ea.
Mai ai i ali oameni? uier cu asprime Sachs, aplecndu-se la urechea Strigoiului.
i ali
I-am prins pe cei doi care ne urmreau. Mai sunt i alii?
Strigoiul nu rspunse, aa c Sachs vorbi n aparatul de emisie-recepie:
N-am observat dect un microbuz. Probabil c asta-i tot.
Lon Sellitto i Eddie Deng coborr de la etaj, unde ateptaser ca s nu stea n calea
echipei de intervenie. Privir la Strigoi, care zcea trntit la podea, fr suflare din pricina
ocului i a mbrncelilor. Amelia Sachs i spuse c prea inofensiv: un asiatic frumos i nu
prea nalt, cu prul uor ncrunit la tmple.
O voce rsun brusc i tare n radioemitorul lui Sellitto.
332
- JEFFERY DEAVER -
Lunetist Unu i Doi ctre Baz. ncetm alerta.
Sellitto reduse sunetul bruiat de parazii din aparatul Motorola i rspunse:
Baza ctre Lunetiti. Am recepionat mesajul.
Detectivul cel uria se ntoarse spre Strigoi.
Te-au avut n ctarea armei din clipa n care ai cobort din main. Dac ai fi ndreptat
arma asupra ei, la ora asta ai fi fost un om mort. Mare noroc ai avut!
l traser pe Strigoi n sufragerie i-l mpinser pe un scaun. Eddie Deng i citi drepturile n
englez, Puntonghua i Minnanghua. Ca s fie sigur c le nelege.
El confirm c nelesese, neateptat de stpn pe el, date fiind mprejurrile, dup cum
constat Sachs.
Ce face familia Chang? se adres Sachs lui Sellitto.
E bine. n apartamentul lor sunt dou echipe INS. Ct pe ce s ias prost. Tatl pusese
mna pe o arm, gata-gata s trag, dar agenii l-au zrit pe fereastr, prin ochelarii de noapte.
Au fcut rost de numrul de telefon i i-au sunat ca s-i anune c erau ncercuii. De ndat ce
i-a dat seama c avea de a face cu o echip adevrat a INS, i nu cu Strigoiul, Chang s-a
predat autoritilor.
i fetia?
E bine i ea. Asistenta social e n drum spre noi. O s-i rein n casa din Owls Head,
pn cnd terminm cu gunoiul sta.
Fcu semn din cap ctre Strigoi.
Pe urm putem merge acolo, s le relatm ce s-a ntmplat.
Locuina n care se aflau acum, aflat la vreun kilometru jumtate de casa n care sttea
familia Chang, era frumos decorat, plin de flori i bibelouri n culori vii lucru surprinztor
pentru Sachs, dat fiind c locatarul era unul dintre cei mai buni detectivi ai Seciei Omucideri
din ntreg oraul.
Deci, asta-i casa ta, Lon? ntreb ea, lund n mn o statuet de porelan reprezentnd o
pstori.
E a jumtii mele semnificative, rspunse el pe un ton de scuz, folosind numele de
alint pe care i-l ddea prietenei lui, Rachel (combinaie ntre jumtatea mai bun i eul
semnificativ, realizat ntr-unul dintre rarele lui momente de veselie).
Se mutaser mpreun de cteva luni.
Jumtate din chestiile astea le-a motenit de la mama ei.
Lu figurina din mna Ameliei Sachs i o puse grijuliu pe raft.
Era singurul loc unde puteam pune la cale o capcan ntr-un timp att de scurt. Ne-am
gndit c, dac ne ndeprtam prea mult de Owls Head, javra de colo ar fi nceput s aib
bnuieli.
Deci totul a fost o fctur, spuse amuzat Strigoiul.
Ameliei Sachs i se pru c engleza lui era mai bun dect dialectul pe care-l abordase ct
timp se dduse drept John Sung.
333
- MAIMUA DE PIATR -
Mi-ai ntins o curs.
Cam aa ceva.
Scopul telefonului dat de Lincoln Rhyme n timp ce mergeau cu maina prin Brooklyn, n
drum spre locuina real a familiei Chang, fusese s-i comunice Ameliei Sachs bnuiala lui c
Strigoiul se ddea drept John Sung. O alt echip de poliiti INS i NYPD pornise spre
apartamentul propriu-zis al familiei Chang, ca s-i rein acolo. ntre timp, Sellitto i Eddie
Deng puseser la cale o capcan la reedina lui Sellitto, unde puteau pune mna pe
contrabandist fr a risca victime din rndul unor privitori ocazionali, ntr-un posibil schimb
de focuri cu ucigaul, i unde puteau captura orice bangshou s-ar fi aflat alturi de el. Rhyme
presupusese c acoliii Strigoiului aveau s-o urmreasc pe Sachs nc de la ascunztoarea din
Chinatown sau c vor fi chemai prin telefon de contrabandist de ndat ce vor fi ajuns la
locuina familiei Chang.
n timp ce asculta vorbele lui Rhyme, Amelia fcuse un uria efort de voin pentru a-i
stpni emoia, mulumindu-se s ncuviineze din cap, apoi pretinsese c Alan Coe lucra
pentru Strigoi i c cel pe care-l socotea prietenul i medicul ei, omul aezat la numai un
metru distan i probabil narmat, nu era ucigaul pe care-l cutaser n ultimele dou zile.
i aminti i de edina de presopunctur din seara precedent, de faptul c-i dezvluise
acestui brbat secretul ei, n sperana nebun c o va putea vindeca. Se cutremur de repulsie
la gndul minilor lui pe spatele i pe umerii ei. Apoi se gndi cu groaz c, de fapt, ea nsi
i dduse adresa locuinei pzite a familiei Wu, atunci cnd l invitase s-i nsoeasc.
Cum de i-a dat seama amicul tu, acest Lincoln Rhyme, c nu eram John Sung? ntreb
Strigoiul.
Ea lu punga de plastic n care se gsea coninutul buzunarelor Strigoiului. nuntru se
vedeau sfrmturile amuletei reprezentndu-l pe Regele Maimu. Sachs i ridic punga n
dreptul ochilor.
Maimua de piatr, explic ea. Am gsit cteva fragmente sub unghiile lui Sonny Li. Era
silicat de magneziu, un fel de talc. Rhyme i-a dat seama c proveneau de la steatitul din care
a fost sculptat amuleta.
Sachs ntinse mna i trase brusc n jos gulerul rulat al puloverului pe care l purta
Strigoiul, dnd la iveal urma roie lsat de nurul de piele.
Ce s-a ntmplat? i-a smuls amuleta de la gt i atunci s-a spart?
Ddu drumul gulerului i fcu un pas napoi.
Strigoiul ncuviin ncet din cap.
nainte s-l mpuc, l-am vzut zgriind pmntul cu unghiile. Am crezut c cerea
ndurare, dar a ridicat ochii spre mine i mi-a zmbit.
Deci Li adunase nadins fragmente de steatit sub unghii, pentru a lsa s se neleag c
John Sung era de fapt Strigoiul.
De ndat ce analiza silicatului de magneziu, efectuat de Cooper, le indicase c materialul
putea fi steatit, Rhyme i amintise urmele vzute n ajun pe minile Ameliei Sachs. i dduse
334
- JEFFERY DEAVER -
seama c acestea ar fi putut proveni de la amuleta lui Sung. Luase legtura cu poliitii care
pzeau apartamentul lui Sung, iar acetia i confirmaser c locuina mai avea o intrare n
spate, fapt care-i permisese Strigoiului s plece i s vin fr s fie vzut. Rhyme i mai
ntrebase i dac prin apropiere nu exista cumva vreun magazin cu articole pentru grdinrit
posibil surs pentru plantele uscate pe care le gsiser i aflase c la parterul cldirii se
gsea o florrie. Rhyme verificase apoi apelurile primite pe celularul Ameliei Sachs: printre
ele figura i numrul de la care fusese apelat Centrul uigur.
Adevratul John Sung fusese medic, n timp ce Strigoiul nu era. Dar, aa cum i spusese
Sonny Li lui Rhyme, n China toat lumea cunotea cte ceva despre medicina oriental.
Diagnosticul dat de Strigoi bolii de care suferea Sachs i ierburile pe care i le recomandase
erau lucruri cunoscute de oricine se trata cu regularitate la un medic chinez.
i prietenul vostru de la INS? ntreb Strigoiul.
Coe? rspunse Sachs. tiam c n-avea nicio legtur cu tine. Dar trebuia s pretind c
Alan Coe era spionul, s fim siguri c nu bnuiai c de fapt tu erai cel urmrit. n plus, voiam
s nu-l avem n linia nti. Dac i-ar fi dat seama cine eti, s-ar fi repezit la tine din nou, exact
cum a fcut pe Canal Street. Noi am vrut s-i ntindem o capcan sigur. Pe deasupra, n-am fi
vrut s-l vedem intrat la pucrie pentru omor. Nici mcar dac ar fi fost vorba s te omoare
pe tine, nu se putu ea abine s nu adauge.
Strigoiul se mulumi s zmbeasc imperturbabil.
Cnd l dduse pe Coe pe mna poliitilor de la secia local, Sachs i explicase ce se
ntmpl. Bineneles, agentul fusese ocat s afle c sttuse la niciun metru de omul care-i
ucisese informatoarea din China i ncepuse s cear vehement s fac parte din operaiune.
Dar ordinul de a-l reine pe Coe fusese emis de sediul central al poliiei newyorkeze, aa nct
agentul nu putea pleca nicieri pn la capturarea Strigoiului.
Sachs l studie cu atenie pe contrabandist, apoi cltin din cap scrbit.
L-ai mpucat pe Sung, ai ascuns cadavrul, pe urm te-ai rnit singur i ai notat napoi
n ocean. Ct pe ce s te neci.
Pi, nu prea aveam de ales, nu? Jerry Tang m abandonase. N-a fi avut cum s scap de
pe plaj dac nu m-a fi dat drept Sung.
i ce-ai fcut cu arma?
Am ascuns-o n ciorap pe cnd eram n ambulan. Pe urm am ascuns-o la spital i am
recuperat-o cnd am fost pus n libertate de agentul INS.
Agentul INS? repet ea cu un aer gnditor. i-au dat drumul foarte repede.
Strigoiul nu spuse nimic, iar Sachs adug:
nc o problem de care va trebui s ne ocupm. Deci tot ce mi-ai spus despre John
Sung era pur nscocire? ntreb ea.
Strigoiul ridic din umeri.
Nu, ceea ce i-am spus despre el era adevrat. nainte s-l lichidez, l-am fcut s-mi
spun totul despre el, despre cei aflai n barca de salvare, despre Chang i despre Wu.
335
- MAIMUA DE PIATR -
Suficient ct s pot fi credibil. Am aruncat actele cu fotografia lui, am pstrat numai portofelul
i amuleta.
i unde-i cadavrul?
Strigoiul i adres acelai zmbet placid.
Indiferena lui o scotea din srite. Fusese capturat de poliie, urma s putrezeasc n
nchisoare pentru tot restul zilelor, poate chiar executat, iar el nu prea mai afectat dect dac
i-ar fi ntrziat trenul. Sachs se nfurie i-i lu avnt s-l plmuiasc peste fa. Dar el nu
reacion n niciun fel nu se feri, nu ls s i se clinteasc niciun muchi al obrazului aa c
poliista cobor braul, refuznd s-i ofere satisfacia de a primi lovitura cu stoicism.
Se auzi sunnd celularul ei. Se deprt civa pai i rspunse.
Da?
V distrai cu toii? se auzi glasul sarcastic al lui Rhyme.
Eu
Poate suntei la vreun picnic. Sau v uitai la film. Ai uitat cu totul de noi ceilali?
Rhyme, am fost n toiul unei operaiuni.
Presupun c pn la urm cineva avea s m sune i pe mine ca s m anune ce s-a
ntmplat. Poate, la un moment dat nu, nu vreau, Thom. Sunt suprat la culme.
Am fost cam ocupai aici, Rhyme, rspunse ea.
Pur i simplu, m ntrebam ce se ntmpl acolo. Nu am puteri paranormale, tii bine.
Ea i ddu seama c Rhyme deja aflase c nimeni din echipa lor nu era rnit, altfel n-ar fi
copleit-o cu sarcasmele.
Poi s-i pstrezi34 atitudinea
S-o pstrez? Ai vorbit ca un adevrat matroz, Sachs.
pentru c l-am prins. Am ncercat s-l fac s-mi spun unde e cadavrul lui John Sung,
adaug ea, dar
Pi, putem ghici i singuri, Sachs, nu-i aa? n definitiv, e la mintea cocoului.
Poate pentru unii, i spuse poliista, dei ncntat s aud din nou ironia lui
caracteristic, n locul tonului distant de mai nainte.
n portbagajul Hondei furate, continu criminalistul.
Vrei s spui c maina e i acum tot n captul estic al insulei Long Island? ntreb ea,
nelegnd n sfrit.
Bineneles. Unde n alt parte? Strigoiul a furat maina, l-a lichidat pe Sung, apoi a mers
spre est ca s ascund cadavrul, tiind c noi nu vom cuta n direcia aceea. Ne-am fi ateptat
s-o ia spre vest, ctre ora.
Sellitto i nchise celularul i fcu semn spre strad.
Sachs ncuviin din cap i spuse:
Trebuie sa m ntlnesc cu nite persoane, Rhyme.

34 n englez, stow nseamn a stoca ntr-un container (n.tr.).


336
- JEFFERY DEAVER -
Nite persoane? Vezi c te pori ca i cum toat treaba asta blestemat ar fi un simplu
picnic? Cu cine?
Ea se gndi cteva clipe.
Nite prieteni.

337
- MAIMUA DE PIATR -

Capitolul 46

Familia atepta adunat n faa unei csue drpnate din apropiere de Owls Head Park.
n aer plutea un miros greu de canalizare provenit de la uzina de tratare a reziduurilor,
aceeai uzin care le dezvluise ascunztoarea, dar n acelai timp le salvase i viaa.
Niciunul dintre ei nu avea ctue, spre mulumirea Ameliei Sachs. O mai ncnta i faptul
c doi poliiti NYPD plvrgeau binedispui cu un puti, care prea s fie fiul cel mic al
familiei Chang.
Tatl, Sam Chang, sttea cu braele ncruciate, posomort i tcut, cu capul n piept, n
timp ce un american de origine asiatic, mbrcat la costum probabil un agent INS,
presupuse poliista discuta cu el, notndu-i din cnd n cnd cte ceva.
Lng Chang era o femeie corpolent n jur de patruzeci de ani, cu chipul trist, care o inea
de mn pe Po-Yee. Sachs simi cum i tresalt inima la vederea Copilului Multiubit. Fetia era
adorabil: cu feioara rotund, cu prul negru i mtsos tuns scurt i cu breton. Purta
pantaloni roii de catifea reiat i o bluz Hello Kitty, cu vreo dou numere mai mare.
Un detectiv l recunoscu pe Sellitto i se apropie de el i de Sachs.
Familia e OK. i ducem la centrul de detenie INS din Queens. Se pare c trecutul de
disident al lui Chang, care a participat la manifestaiile din Tiananmen i a fost persecutat ani
la rnd, i d anse mari s obin azil politic.
Voi ai prins pe Strigoi? o ntreb Sam Chang pe Sachs ntr-o englez aproximativ,
apropiindu-se de ei.
Probabil c aflase vestea, dar lucru explicabil nc nu-i venea s cread c ucigaul se
gsea n minile poliiei.
Da, rspunse ea, fr s-l priveasc pe cel cu care vorbea, ci pe Po-Yee. E reinut de
poliie.
Tu avut rol important la prins Strigoi? ntreb Chang.
Da, am fost i eu la petrecere.
Mulumesc.
Prea c voia s mai adauge ceva, ns engleza pe care o tia nu-i ngduia acest lucru. Se
gndi o clip, apoi ntreb:
Eu pot ntreb ceva? Omul btrnul, omort n cas la Strigoi Unde e cadavrul?
E tatl dumitale?
Da.
La morga oraului. n centrul Manhattanului.
El trebuie nmormntat cum se cuvine. E foarte important.
Am s le spun s-l pstreze acolo, l asigur Sachs. Dup ce rezolvai cu INS putei
aranja s fie preluat de o firm de pompe funebre.
Mulumesc.
338
- JEFFERY DEAVER -
n apropiere opri un Dodge mic, albastru, cu emblema oraului New York. Din main
cobor o femeie de culoare, mbrcat n pantaloni cafenii i innd n mna o serviet-
diplomat. Femeia se adres agentului INS i Ameliei Sachs:
Sunt Chiffon Wilson, asistent social de la Serviciul pentru Copii, zise ea, fluturnd o
legitimaie.
Ai venit pentru feti?
Da.
Chang arunc o privire scurt soiei sale.
Vrei s luai copilul? ntreb Sachs.
N-avem ncotro.
Nu poate rmne cu ei?
Wilson cltin din cap, cu un aer nelegtor.
M tem c nu. Ei nu pot ridica pretenii asupra fetiei. E un copil orfan, cetean al altei
ri. Va trebui s se napoieze n China.
Sachs ncuviin ncet din cap, apoi fcu semn asistentei sociale s vin mai deoparte.
E feti. tii ce se ntmpl cu fetiele orfane n China?
Va fi adoptat.
Poate, rspunse Sachs nu prea convins.
Nu tiu nimic despre asta. Tot ce tiu eu e c trebuie s m supun legii. De fiecare dat
procedm aa i n-am auzit s fi fost vreo problem cu copiii trimii napoi n ara de
provenien.
ara de provenien Expresia o tulbur pe Sachs la fel de mult ca i cuvntul tios rostit
de Coe, indivizii fr acte.
Dar mai auzii ceva despre ei dup ce se ntorc n ar?
Wilson ovi o clip.
Nu.
Asistenta social fcu semn din cap spre agentul INS, care se adres n chinez soilor
Chang. Chipul lui Mei-Mei ncremeni, totui femeia ddu din cap i ndemn fetia s se duc
spre asistenta social.
O s ncepu Mei-Mei.
Se ncrunt, strduindu-se s-i gseasc cuvintele n englez.
Poftim? ntreb asistenta social.
O s fie bine ngrijit?
Da, o s fie.
Ea copil foarte bun. Ea pierdut mama. Voi facei tot ca s fie bine ngrijit.
V promit.
Mei-Mei privi fetia cteva clipe, apoi se ntoarse spre fiul ei cel mic.

339
- MAIMUA DE PIATR -
Wilson o lu n brae pe Po-Yee. Fetia rmase cu ochii int la prul rocat al Ameliei Sachs,
apoi ntinse mna, curioas, i prinse o uvi ntre degete. Trase cu putere, iar Sachs ncepu
s rd. Asistenta social se ndrept spre main.
Ting! rsun un glas rugtor de femeie.
Sachs recunoscu cuvntul chinezesc pentru Ateapt! sau Stai! Se ntoarse i-i vzu pe
Chang i pe soia lui venind spre ei.
Da?
Uite. ine asta.
Mei-Mei i ntinse un animal de jucrie, cusut grosolan. Probabil o pisic, i spuse Sachs.
Fetia place asta. Face fericit.
Wilson lu jucria i i-o ddu lui Po-Yee.
Copilul nu avea ochi dect pentru jucrie. Mei-Mei nu-i lua ochii de la copil.
Asistenta prinse centura de siguran n jurul fetiei i demar.
Sachs mai petrecu jumtate de or discutnd cu soii Chang, relatndu-le cele ntmplate,
ncercnd s afle i alte amnunte care le-ar fi putut permite s construiasc un dosar de
acuzare mpotriva Strigoiului. Apoi epuizarea ultimelor dou zile i spuse cuvntul i-i
ddu seama c venise momentul s plece acas. Sui n microbuzul Seciei de criminalistic i
mai privi o dat n urm, la familia Chang, care urca ntr-un microbuz INS. Prinse o clip
privirea lui Mei-Mei, apoi portiera se nchise, iar microbuzul iei n strad. Dispruii, purceii,
indivizii fr acte familia i ncepu cltoria ctre o alt locuin provizorie.

Dovezile exist, desigur, independent de infractori i, dei Strigoiul se gsea n minile


poliiei, Lincoln Rhyme i Amelia Sachs i petrecur dimineaa urmtoare analiznd
informaiile care continuau s le parvin n legtur cu cazul GHOSTKILL.
O analiz a markerilor chimici din C4, efectuat de FBI, determinase ca potenial surs a
explozivului utilizat pentru a arunca n aer vasul un traficant de arme nord-coreean, care
vindea cu regularitate armament n China.
Scafandrii de la bordul cuterului Evan Brigant scoseser la suprafa cadavrele membrilor
echipajului i ale altor imigrani de pe Dragonul din Fuzhou, precum i restul banilor: circa
120.000 de dolari. Banii fuseser declarai probe i depozitai n siguran la FBI. Sachs i
Rhyme mai aflaser i c Ling Shui-bian, omul care pltise aceti bani Strigoiului i-i trimisese
scrisoarea gsit de Sachs la bordul vasului, avea o adres n Fuzhou. Rhyme presupunea c
era vorba de unul dintre asociaii sau acoliii mai puin importani ai Strigoiului, aa c
trimise prin e-mail numele i adresa la Biroul Siguranei Publice din Fuzhou, mpreun cu un
mesaj care explica legtura dintre Ling i Strigoi.
Vrei s introduc i asta n schem? ntreb Thom, fcnd semn din cap spre tabl.
Scrie, scrie! l ndemn agasat Rhyme.
Urma s prezinte procurorilor probele, iar cel mai util i mai concis mod de a o face era s
reproduc informaiile aa cum figurau ele pe tabl.
340
- JEFFERY DEAVER -
Asistentul lu markerul i not datele care tocmai le parveniser.

Strigoiul a folosit exploziv C4 pentru a arunca n aer vasul. Se verific proveniena explozivului,
prin intermediul markerilor chimici.

Sursa este un traficant de armament nord-coreean.

n cabina Strigoiului s-a gsit un mare numr de bancnote americane noi.

n total, aproximativ 120.000 de dolari.

n cabin s-au gsit i aproximativ 20.000 yuani, n bancnote chinezeti uzate.

O list a victimelor, detalii privind un avion charter i informaii referitoare la un depozit bancar.
Se verific numele expeditorului din China.

Ling Shui-bian locuiete n Fuzhou. Numele i adresa au fost expediate poliiei din localitate.

Cpitanul triete, dar nc nu i-a recptat cunotina.

Cpitanul i-a venit n fire, actualmente reinut de INS.

n timp ce Thom scria pe tabl, rsun un bip emis de computerul lui Rhyme.
Comand, e-mail, spuse el tios.
Computerul accept fr s se supere aceast comand rstit i-i prezent lista de mesaje
noi.
Comand: cursor jos. Comand: dublu clic.
Rhyme citi mesajul care tocmai sosise.
Ah, exclam el. Am avut dreptate.
i explic Ameliei Sachs c trupul lui John Sung fusese, ntr-adevr, descoperit n
portbagajul mainii Honda de culoare roie, furat de Strigoi. Dup cum anticipase Rhyme,
maina fusese gsit ntr-un lac, la mai puin de o sut de metri de Easton Beach.
Prin urmare, la lista capetelor de acuzare mpotriva lui Kwan Ang se mai aduga o crim.
Mai era un mesaj de interes pentru criminalist. Expeditorul era Mel Cooper, care se
napoiase n laboratorul de criminalistic din Queens, aparinnd NYPD.

De la: M. Cooper
Ctre: L. Rhyme
Re: Rezultatele testelor cromatografice i spectrometrice efectuate de PERT, Departamentul de
Justiie. Eantion de prob no. 3452-02

341
- MAIMUA DE PIATR -
Antetul oficial contrasta cu mesajul informal de dedesubt.

Lincoln,
Am verificat dinamita, e fals.
Fundul lui Dellray n-a fost nicio clip n pericol. Fptaul a ncurcat borcanele i a folosit
dinamit fals, din cea utilizat n aplicaii. Am ncercat s dau de urma sursei, dar nu exist
nicieri o baz de date pentru substane explozive false.
O chestie care ar trebui s dea de gndit.

Rhyme pufni n rs. Un traficant de arme l escrocase pe atentatorul lui Fred Dellray,
vnzndu-i exploziv fals. Rsufl uurat c agentul nu fusese n pericol de a-i pierde viaa.
Se auzi soneria i Thom se duse s vad cine venise.
Pe scar rsunar pai apsai. Dou persoane. Rhyme i nchipui c erau Sellitto i
Dellray: poliistul avea un mers greoi, inconfundabil, iar agentul, cu picioarele lui lungi, suia
treptele dou cte dou.
Pentru o clip, Rhyme, de felul lui un singuratic, se bucur de venirea lor. Voia s le
povesteasc despre bomba fals. Vor face cu toii mare haz de ntmplare. Brusc ns sesiz
ceva i n creierul lui se aprinse un becule de alarm. Cei doi se opriser n dreptul uii i
vorbeau n oapt. Ca i cum s-ar fi sftuit ntre ei cine s fie purttorul vetilor proaste.
ntr-adevr, recunoscuse paii. n secunda urmtoare, poliistul cel dezordonat i agentul
FBI cel deirat ddur buzna n camer.
Salut, Linc, zise Sellitto.
Lui Rhyme i fu de ajuns o simpl privire ca s-i dea seama c avusese dreptate i n
privina vetilor proaste. Sachs i Rhyme schimbar o privire ngrijorat. Criminalistul se uit
de la unul la altul.
Isuse, spunei ceva o dat, unul din voi!
Dellray oft adnc.
n cele din urm, detectivul spuse:
Strigoiul L-au scos de sub jurisdicia noastr Va fi trimis napoi n China.
Poftim? icni Sachs.
Va fi escortat la avion ceva mai trziu, n cursu zilei de azi, explic furios Dellray. Din
clipa n care decoleaz avionu, va fi liber.

342
- JEFFERY DEAVER -

Capitolul 47

Extrdat? ntreb Rhyme.


Asta-i gselnia lor, mri Dellray. Dar noi n-am vzut nici urm de mandat de arestare
emis de vreun tribunal chinez pe numele lui.
Ce nseamn asta, c nu exist mandat de arestare? ntreb Sachs.
nseamn c blestematele lui de guanxi i salveaz fundul, spuse cu amrciune Rhyme.
Dellray ncuviin.
Dac ara care cere extrdarea nu prezint documente valabile, noi nu trimitem
niciodat pe nimeni napoi. Nici pomeneal.
Pi, l vor judeca, nu? ntreb Sachs.
Nu. Am stat de vorb cu oamenii notri de acolo. Grangurii din China l vor napoi, d-
mi voie s-i reproduc exact: pentru a fi anchetat n legtur cu unele iregulariti din
comerul cu strintatea. Niciun cuvnt despre contraband, niciun cuvnt despre crime,
nimic. Tcere. Total.
Rhyme era nucit.
ntr-o lun de zile se va ntoarce la afacerile lui.
Familiile Chang, Wu i cine tie ci alii erau dintr-odat iari n pericol.
Fred, chiar nu poi s faci nimic? ntreb el.
Dellray era bine vzut la FBI. Avea prieteni la sediul din intersecia Pennsylvania Avenue
cu Tenth, n Washington, i dispunea de numeroase guanxi proprii.
ns agentul cltin din cap, strivind ntre degete igara pe care o inea dup ureche.
Decizia a fost luat la Departamentu de Stat din Washington. Nu n sfera de aciune a
relaiilor mele de aici. n situaia asta n-am nicio putere.
Rhyme i aminti de brbatul cel tcut, mbrcat n costum. Webley de la Departamentul de
Stat.
La dracu! opti Sachs. tia.
Ce tia? ntreb Rhyme.
Strigoiul tia c e n siguran. Cnd l-am capturat, prea surprins, dar nu ngrijorat. La
naiba, mi-a i relatat cum l-a omort pe Sung i cum i-a preluat identitatea. Era chiar mndru
de asta. Un altul care ar fi fost nfcat aa, ar fi ascultat cum i se citeau drepturile i i-ar fi
inut gura. Ori el se luda!
Asta nu se poate ntmpla, spuse Rhyme, gndindu-se la bieii oameni ale cror cadavre
pluteau n interiorul Dragonului din Fuzhou sau zceau nsngerate pe nisipul plajei Easton
Beach.
Gndindu-se la tatl lui Sam Chang.
Gndindu-se la Sonny Li.

343
- MAIMUA DE PIATR -
Ei bine, uite c se ntmpl, declar Dellray. Va pleca n aceast dup-amiaz. i nu
putem face absolut nimic.

n cldirea Centrului Federal de Detenie pentru brbai, aflat n inima Manhattanului,


Strigoiul edea la o mas, fa n fa cu avocatul su, ntr-o sal rezervat, pe care avocatul o
verificase cu scannerul su manual, dndu-i contrabandistului asigurri c nu erau plantate
microfoane.
Discutau ncet i grbit, n dialectul chinez Minnanhua.
Cnd avocatul termin ce avea de spus n legtur cu procedura de transfer n custodia
biroului siguranei publice din Fuzhou, Strigoiul ncuviin din cap i se aplec spre el.
Vreau s-mi faci rost de nite informaii.
Avocatul lu un blocnotes. Strigoiul privi spre teancul de foi o singur dat i se ncrunt.
Avocatul puse blocnotesul deoparte.
E vorba de o femeie care lucreaz la poliie. Am nevoie de adresa ei. Adresa ei de acas.
Se numete Amelia Sachs i locuiete undeva, n Brooklyn. S-A-C-H-S. Mai vreau adresa lui
Lincoln Rhyme. Se scrie la fel ca i cuvntul rim35 din poezie. El locuiete n Manhattan.
Avocatul ddu din cap n semn c nelesese.
Pe lng asta, mai trebuie s dau de urma a dou familii.
Chiar i n absena unor dispozitive de ascultare, i se pru prudent s evite orice aluzie c
inteniona s-i ucid pe aceti oameni, aa nct se mrgini s spun:
Familiile Wu i Chang. De pe Dragon. S-ar putea s fie la vreun centru de detenie al INS,
dar nu neaprat.
Ce vrei
Nu-i cazul s-mi pui astfel de ntrebri.
Brbatul cel suplu tcu. Dup cteva clipe de gndire ntreb:
Cnd avei nevoie de aceste informaii?
Strigoiul nu tia prea bine ce-l atepta n China. Presupunea c peste trei luni se va ntoarce
ntr-unul dintre apartamentele lui de lux, poate chiar i mai curnd.
Ct mai curnd posibil. Dac i schimb cumva adresele, s fii cu ochii pe ei i s-mi lai
vorb prin oamenii mei din Fuzhou.
Da. Desigur.
Strigoiul i ddu deodat seama c era obosit. Tria pentru lupt, pentru jocuri pe via i
pe moarte ca acesta. Tria ca s ctige. Dar, vai, ct de obosit erai cnd sprgeai cazane i
scufundai vase, cnd pur i simplu nu acceptai nfrngerea. Acum avea nevoie de odihn.
Trebuia s-i rencarce bateriile cu energie qi.

35 Rhyme, n englez, se traduce prin rim (n.tr.).


344
- JEFFERY DEAVER -
i spuse avocatului c putea pleca i se lungi pe patul din celula ptrat, curat i
dezinfectat, care-i amintea de o sal de pompe funebre chinezeasc, fiindc avea pereii
vopsii alb i albastru. Strigoiul nchise ochii i i-o imagin pe Yindao.
Zcnd ntr-o ncpere, ntr-un depozit, ntr-un garaj aranjat de un maestru n feng-shui cu
totul altfel dect ar fi fcut majoritatea celor care practicau aceast art: natura ncperii unde
avea s-i dea curs fanteziilor trebuia s ating culmile mniei, rului i durerii. Arta vntului
i apei era capabil i de aa ceva, Strigoiul nu se ndoia de acest lucru.
Yin i yang, dou contrarii unite n armonie.
Femeia cea zvelt legat la podeaua tare.
Pielea ei alb n ntuneric.
Dur i catifelat
Plcere i agonie.
Yindao
Gndul la ea avea s-l ajute s nfrunte greutile din sptmnile care urmau. nchise
ochii.

Am avut unele nenelegeri, Alan, spuse Rhyme.


Presupun c da.
Agentul INS era circumspect. edea n dormitorul lui Rhyme, pe unul dintre scaunele
neconfortabile din rchit cu care criminalistul i mobilase camera, n sperana c acestea vor
descuraja vizitatorii s zboveasc prea mult timp. Coe se art suspicios n privina invitaiei,
ns Rhyme voia s nu-i asume riscul de a fi auzii ntmpltor de cineva. Conversaia lor
trebuia s fie numai ntre patru ochi.
Ai aflat c Strigoiul va fi pus n libertate?
Sigur c-am auzit de Strigoi, bombni agentul, suprat.
Spune-mi, care e cu adevrat interesul tu n acest caz? ntreb Rhyme. Fr prostii!
Coe ovi, apoi spuse:
Mi-a fost ucis informatoarea. Asta-i tot.
Te-am rugat s nu-mi ndrugi prostii. E vorba de mai mult, aa-i?
Da, recunoscu agentul ntr-un trziu. E vorba de mai mult.
Anume?
Informatoarea mea, Julia Era Era iubita mea.
Rhyme l privi cu mare atenie. Dei credea cu trie n valoarea suprem a probelor
concrete, nu respingea total mesajul transmis prin expresia feei i prin privire. n ochii lui
Coe se citeau tristeea i durerea.
Dup ce depi momentul dificil, agentul zise:
A murit din pricina mea. Ar fi trebuit s fim amndoi mai prudeni. Ne-am afiat n
public. Am mers la Xiamen, oraul acela turistic aflat la sud de Fuzhou. Acolo vin sumedenie

345
- MAIMUA DE PIATR -
de turiti din Occident i m-am gndit c nu ne va recunoate nimeni. Dar probabil c n-a fost
aa.
Ochii lui notau n lacrimi.
Niciodat nu i-am cerut s fac nimic periculos. Doar s se uite din cnd n cnd la
calendarele cu programri. Niciodat n-a purtat asupra ei vreun microfon, niciodat n-a intrat
ntr-un birou strin. Dar ar fi trebuit s-l cunosc mai bine pe Strigoi. Nu iart nimnui
trdarea, orict de nensemnat ar fi ea.
Veneam la ora cu autobuz nelegi? Vzut corb pe drum, ciugulete hran. Alt corb
ncearc fur hran, dar primul corb nu doar alung cellalt, ci fuge dup el i vrea s scoat
ochii. Nu las scape ho.
Strigoiul a pus mna pe ea, continu Coe. A lsat dou fete orfane.
Asta ai fcut peste ocean ct timp ai lipsit?
El ncuviin din cap.
Am cutat-o pe Julia. Pe urm am renunat i mi-am petrecut timpul ncercnd s iau
copiii, care fuseser dui ntr-un orfelinat ngrijit de catolici. Era vorba de fete i tii ce ru
sunt tratate fetele orfane n ara asta.
Pentru moment, Rhyme nu spuse nimic, dei se gndea la un incident trit de el,
asemntor cu tragedia de care vorbea Coe. O femeie de care se apropiase nainte de accident
i pe care o iubise. Era i ea poliist, specialist n criminalistic. Murise pentru c el i
ordonase s mearg la o scen a crimei unde se afla o bomb artizanal. Bomba o ucisese pe
loc.
i ai reuit? ntreb criminalistul. Vorbesc de fete.
Nu. Au fost luate de stat i nu le-am mai vzut. Ridic privirea i-i terse ochii. De asta
am ce am cu indivizii fr acte. Ct vreme oamenii vor plti cincizeci de mii de dolari pentru
o cltorie ilegal n America, vom continua s avem contrabanditi cum e Strigoiul, care
suprim pe oricine le st n cale.
Rhyme i manevr scaunul cu rotile mai aproape de Coe.
Ct de mult i doreti s-l opreti? i opti el.
Pe Strigoi? Cu orice pre.
Prima ntrebare fusese uoar. Acum urma cea dificil.
Ct eti dispus s riti pentru asta?
ns agentul rspunse fr s ezite nicio clip:
Totul.

346
- JEFFERY DEAVER -

Capitolul 48

Ar putea fi o problem, spuse un glas de brbat n telefon.


Aezat pe rndul din mijloc, n interiorul unui microbuz ncptor al INS, aflat n drum
spre aeroportul Kennedy, Harold Peabody, transpirat tot, ncuviin din cap, ca i cum
interlocutorul l-ar fi putut vedea.
Nu-i trebuiau probleme, nu n acest caz.
O problem. neleg. Spune.
Auzind aceste cuvinte, omul de lng Peabody se foi nelinitit: era brbatul cel tcut, n
costum bleumarin, Webley, care lucra la Departamentul de Stat i care-i fcuse lui Peabody
viaa un adevrat infern nc de cnd sosise cu avionul de la Washington, n dup-amiaza
zilei n care se scufundase Dragonul. Webley ntoarse capul spre Peabody, pstrndu-i aceeai
expresie de neptruns, lucru la care se pricepea grozav de bine.
Alan Coe a disprut, anun omul de la telefon, adjunctul agentului de serviciu din
sediul FBI, Manhattan. Ni s-a raportat c a discutat cu Rhyme. Dup care a disprut din nou.
OK, rspunse Peabody, strduindu-se s neleag ce putea s nsemne asta.
n spatele lui Peabody i Webley se gseau doi ageni INS narmai, aezai de o parte i de
cealalt a Strigoiului, care-i sorbea cafeaua Starbucks n clinchetul ctuelor ce se loveau una
de alta. Contrabandistul nu prea deloc ngrijorat s afle c se iviser probleme.
Spune mai departe, vorbi n receptor Peabody.
Am fost cu ochii pe Coe, aa cum ne-ai cerut. Asta pentru c ne temeam s nu ncerce s
lezeze persoana n cauz.
S lezeze persoana n cauz Ce mama dracului mod de a vorbi mai era i sta? se ntreb
Peabody.
i?
Pi, nu reuim s dm de el. i nici de Rhyme.
Rhyme e ntr-un scaun cu rotile. Ct poate fi de greu s tii unde se afl?
Corpolentul Peabody era lac de sudoare. Furtuna se potolise i, dei cerul continua s
rmn acoperit, temperatura se meninea n jur de 40 de grade. Iar microbuzul proprietate
de stat avea aer condiionat ca la stat.
N-a existat niciun ordin de supraveghere, i reaminti calm adjunctul agentului de
serviciu. A trebuit s ne ocupm de asta neoficial.
Peabody i ddea seama c atitudinea lui detaat i conferea agentului controlul asupra
situaiei i-i propuse s se arate mai autoritar.
Birocraia era o adevrat nenorocire.
i care este evaluarea situaiei n viziunea dumitale? ntreb Peabody, spunndu-i n
gnd: Ce prere ai de formularea mea, dobitocule?
tii c pentru agentul Coe prioritatea absolut era s-l captureze el nsui pe Strigoi.

347
- MAIMUA DE PIATR -
Adevrat. i?
Rhyme este cel mai bun detectiv criminalist din ar. Noi am mirosit ca el i Coe pun la
cale s-l captureze pe Strigoi.
Oare cum miroi aa ceva? se ntreb Peabody.
Ce vrei s spui?
La ct de bine se pricepe Rhyme n probleme de criminalistic, poate au gsit vreo
modalitate de a evita punerea sub acuzare a lui Coe. De a manipula cumva probele.
Ce? pufni dispreuitor Peabody. Asta-i ridicol. Rhyme n-ar face niciodat aa ceva.
Vorbele lui trezir o umbr de emoie pe chipul lui Webley, care se ncrunt.
De ce nu? replic agentul. De cnd cu accidentul, nu e chiar cel mai echilibrat om din
lume. ntotdeauna l-a obsedat gndul sinuciderii. n plus, se pare c se ataase mult de
poliistul chinez. Poate c atunci cnd Strigoiul l-a mpucat pe Li, pentru el a fost ultima
pictur.
Prea o nebunie, dar cine, cine putea ti? Meseria lui Peabody era s-i prind pe cei care se
strecurau n ar ilegal i s-i trimit napoi acas. Nu tia ce se petrece n mintea unui
infractor. De fapt, singura lui legtur cu psihologia o reprezentau facturile la psihiatru ale
fostei lui soii, pe care trebuia s le achite.
Ct despre Coe, fr ndoial c era suficient de dezechilibrat ca s ncerce s-i fac felul
Strigoiului. Mai ncercase o dat s-l suprime, n faa apartamentului familiei Wu, pe Canal
Street.
Dellray ce zice? ntreb Peabody.
La ora asta e pe teren. Nu rspunde la telefon.
Pi nu lucreaz pentru voi?
Dellray lucreaz n mare parte pentru Dellray, rspunse agentul.
i ce propui s facem? ntreb din nou Peabody, tergndu-i faa cu poalele sacoului bej
i ifonat.
Crezi c ai putea fi urmrii de Coe?
Peabody privi n jur, la milioanele de maini de pe oseaua expres Van Wyck.
Cum dracu s-mi dau seama? rspunse el, renunnd complet la limbajul elevat al unui
nalt slujba de stat.
Dac are de gnd s ncerce ceva, asta nu se poate ntmpla dect la aeroport. Spune-le
oamenilor ti s fie cu ochii n patru. Am s anun i paza aeroportului.
Nu vd cum se poate ntmpla una ca asta.
Mulumesc pentru asigurare, Harold. Dar nu uita c Rhyme a fost cel care a pus mna
pe nemernic. Nu tu.
Telefonul se nchise. Peabody se rsuci n loc i-l privi cu atenie pe Strigoi, care ntreb:
Ce s-a ntmplat?
Nimic, rspunse Peabody, apoi ntreb pe unul dintre ageni: Avem n spate ceva veste
antiglon?
348
- JEFFERY DEAVER -
Nu, rspunse unul dintre ei, apoi adug: Eu am vest.
i eu, spuse cellalt.
Din tonul vocii lor reieea c niciunul nu avea de gnd s renune la ea.
Nici Peabody nu le-ar fi cerut aa ceva. Dac Alan Coe ncerca un atac asupra Strigoiului i
reuea, ei bine, asta era i gata. El i Rhyme vor trebui s suporte consecinele.
Se aplec n fa i se rsti la ofer:
Nu poi face ceva cu blestematul sta de aer condiionat?

Ctuele care-i prindeau ncheieturile preau uoare ca un fulg.


Urma s scape de ele ct de curnd, de ndat ce avea s ajung n ua avionului care-l va
lua din ara cea Frumoas pentru a-l duce acas i, pentru c tia asta, fierul care-i atrna de
mini deja ncetase s mai existe.
Pind pe coridorul internaional al Aeroportului JFK, se gndea ct se schimbase
transportul aerian n Extremul Orient. Se gndea la zilele cnd zbura cu compania naionala
chinez: CAAC sigl despre care orice chinez vorbitor de englez tia c nseamn
Compania Aerian A Catastrofelor. Lucrurile stteau acum cu totul altfel. La ora actual exista
o linie aerian spre L.A, Northwest Airlines, i un zbor China Air spre Singapore, cu legtura
la Fuzhou, numai business class.
Grupul lor srea n ochi: Strigoiul, doi paznici narmai i doi nsoitori Peabody de la INS
i tipul de la Departamentul de Stat. Acum li se alturaser i doi oameni de la Paza
Aeroportului, doi indivizi solizi, cu ochii n patru ca nite veverie, care supravegheau
mulimea, pregtii n orice clip s scoat armele.
Strigoiul nu nelegea prea bine motivul ngrijorrii i ntririi pazei, ns presupunea c se
primiser ameninri cu moartea la adresa lui. Nicio noutate. Trise sub ameninarea morii
din noaptea n care cele Patru Vechi Valori36 i uciseser familia.
Auzi pai n spatele lui.
Domnule Kwan domnule Kwan!
Toi se ntoarser, dnd cu ochii de un chinez slbu, mbrcat la costum, care se apropia
grbit de ei. Oamenii de paz i scoaser armele i cel care venea spre ei se opri n loc, cu
ochii mrii de spaim.
E avocatul meu, explic Strigoiul.
Eti sigur? l ntreb Peabody.
Cum adic dac sunt sigur?
Peabody fcu semn chinezului s se apropie, l percheziion cu toate protestele Strigoiului,
apoi le ngdui, lui i contrabandistului, s treac lng perete. Strigoiul i aplec urechea
spre buzele avocatului.
Spune.

36 Referire la vechile tradiii, vechea cultur, vechile obiceiuri i vechile idei (n. tr.)
349
- MAIMUA DE PIATR -
Familiile Chang i Wu au fost eliberate pe cauiune, pn la audiere. Se pare c vor primi
azil politic. Wu i ai lui sunt n Flushing, Queens. Familia Chang s-a ntors la Owls Head. n
acelai apartament.
i Yindao? opti Strigoiul.
Omul clipi auzind acel cuvnt obscen.
Vreau s spun, poliista, Sachs, se corect Strigoiul.
Oh, am i adresa ei. i pe cea a lui Lincoln Rhyme. Vrei s vi le scriu pe ceva?
Nu, doar spune-mi-le, dar rar. Am s le in minte.
Dup ce le repet numai de trei ori, Strigoiul reui s le memoreze.
Ai s-i gseti banii n cont, spuse el.
Nu fusese nevoie s menioneze nici suma, nici care cont anume.
Avocatul ncuviin din cap i, aruncnd o privire spre paznicii Strigoiului, se ndeprt.
Grupul continu s nainteze pe coridor. Strigoiul putea vedea n fa terminalul,
funcionarele atrgtoare de la ghieul de verificare a taloanelor de mbarcare. Zri pe
fereastr o poriune din avionul 747 care avea curnd s-l poarte ctre vest, la fel cum Regele
Maimu, n pelerinajul su, gsise n final iluminarea i pacea luntric.
Din buzunarul cmii se vedea ieind un capt al talonului de mbarcare. n portofel avea
10.000 de yuani. Era escortat de oamenii legii. Mergea acas, la apartamentele lui, la femeile
lui, la banii lui
Era liber. Era
Brusc, simi micare n preajm.
Cineva venea repede spre el i paznicii l traser deoparte, cu armele scoase din nou din
toc. Strigoiul icni ocat, nchipuindu-i c era pe punctul s moar. Murmur repede o
rugciune ctre zeul lui pzitor, arcaul Yi.
Dar atacatorul se opri brusc. Rsuflnd greu, Strigoiul ncepu s rd.
Bun seara, Yindao.
Era mbrcat n jeani, tricou i geac, iar la gt avea ecusonul de poliie. Sttea cu minile
n olduri, una dintre ele rmnnd aproape de pistol. Poliista nu-i acord nicio atenie
Strigoiului, ci privi spre tinerii ageni INS, care rmneau la fel de ncordai.
Ar fi bine s avei un motiv solid ca s scoatei armele la mine.
Ei se pregtir s vre armele n toc, dar Peabody le fcu semn c nu.
Strigoiul privi dincolo de Yindao. n spatele ei era un negru nalt, n costum alb i cravat
de un albastru iptor. Se gsea acolo i poliistul cel gras care-l arestase n Brooklyn, precum
i civa poliiti newyorkezi n uniforme. Dar din ntreg grupul, persoana care-i reinea cel
mai mult atenia era un brbat frumos, cu prul negru, cam de vrsta Strigoiului, cu braele i
picioarele imobilizate ntr-un scaun cu rotile sofisticat, de un rou strlucitor. n spatele
scaunului sttea un tnr cu nfiare ngrijit, probabil asistentul sau infirmierul lui.
Fr ndoial, era Lincoln Rhyme. Strigoiul l privi cu atenie pe omul acela bizar, care
descoperise n mod miraculos unde anume naviga Dragonul din Fuzhou, care gsise familiile
350
- JEFFERY DEAVER -
Chang i Wu i care, de fapt, reuise s-l captureze pe el nsui. Ceea ce nu izbutise niciun alt
poliist din lume.
Harold Peabody i terse faa cu mneca, cntri situaia i fcu semn paznicilor si s se
dea un pas napoi. Acetia i puser armele la loc n tocuri.
Ce nseamn asta, Rhyme?
Dar criminalistul nici nu-l lu n seam, continund s-l examineze cu luare-aminte pe
contrabandist. Strigoiul se simi vag stingherit. n clipa urmtoare ns i control aceast
senzaie. Avea guanxi la cel mai nalt nivel. Era imun, chiar i n prezena unei legende ca
Lincoln Rhyme, pe care-l ntreb fr ezitare:
Cine eti dumneata? Consultant? Detectiv particular?
Eu? rspunse infirmul. Eu sunt unul dintre cei zece judectori ai infernului.
Strigoiul ncepu s rd.
Deci scrii nume n Cartea Viilor i a Morilor?
Exact asta fac.
i ai venit s m conduci la plecare?
Nu, rspunse Rhyme.
Atunci ce vrei? l ntreb circumspect Peabody.
i-acum, v-a ruga s plecai cu toii de aici, li se adres agasat oficialul de la
Departamentul de Stat.
Omul acesta nu va urca n avion, spuse Rhyme.
Ba da, va urca, l contrazise imperturbabil oficialul.
Fcu un pas nainte, lu talonul din buzunarul Strigoiului i porni cu pai mari ctre
funcionara de la poart.
Dac mai faci un pas spre avion, interveni poliistul cel gras, poliitii aici de fa au
ordin s te aresteze.
Pe mine? bombni furios Webley.
Peabody rse nervos, uitndu-se spre agentul de culoare.
Dellray, ce-i toat porcria asta?
Cre c-ar trebui s asculi ce zice amicu meu, Harold. Zu c e n interesu tu.
Ai cinci minute, accept Peabody.
Lincoln Rhyme se ncrunt uor, cu o umbr de regret.
M tem c ar putea dura ceva mai mult.

351
- MAIMUA DE PIATR -

Capitolul 49

Contrabandistul era mult mai scund i mai solid dect se ateptase Lincoln Rhyme. Era un
fenomen pe care i-l amintea din vremea cnd conducea Secia de criminalistic a NYPD:
fptaii pe care-i urmrea luau proporii n mintea lui, iar cnd i vedea pentru prima oar n
realitate de regul, la proces adesea rmnea surprins ct de mruni erau.
Strigoiul sttea cu ctuele la mini, nconjurat de oameni ai legii. Era ngrijorat, dar nc
nu-i pierduse stpnirea de sine, i pstrase senintatea, umerii i braele lui rmseser n
continuare relaxate. Criminalistul nelese imediat cum de se lsase nelat Sachs: ochii
Strigoiului erau ochii unui vindector, ai unui doctor, ochii unui om de spirit. Privirea lui
oferea mngiere i invita la confidene. Acum ns c-l cunoscuse personal, Rhyme nelegea
din acea privire calm c avea de a face cu un om extrem de vanitos i de necrutor.
OK, domnule, ce nseamn toate astea? ntreb prietenul lui Peabody, Webley de la
Departamentul de Stat, cum l numea acum Rhyme, ca un ecou la prezentarea pompoas pe
care i-o fcuse oficialul nu de mult, n sufrageria lui Rhyme.
tii ce se ntmpl uneori n meseria noastr, domnilor? li se adres Rhyme celor doi
brbai. M refer la criminalistic.
Webley de la Departamentul de Stat vru s spun ceva, dar Peabody i fcu semn s tac.
Rhyme nu admitea s-l zoreasc cineva. Nimeni nu-l grbea pe Lincoln Rhyme cnd nu voia
s fie grbit.
Uneori pierdem din vedere imaginea de ansamblu. De acord, recunosc c eu sunt cel
care pete asta mai mult dect, s zicem, Sachs, colega mea de colo. Pe ea o intereseaz
motivele, de ce fac oamenii ceea ce fac. Dar stilul meu e altul. Stilul meu e s examinez fiecare
prob i s-o aez acolo unde-i este locul. Privi zmbind ctre Strigoi. La fel cum pui o pies pe
tabla de Wei-Chi.
Contrabandistul care adusese atta suferin n viaa attor oameni nu zise nimic i nici nu
schia vreun semn de confirmare. Funcionara de la poart anun pasagerii zborului
Northern Airlines cu destinaia Los Angeles s se pregteasc de mbarcare.
Am interpretat indiciile foarte bine. Un semn din cap ctre Strigoi. n definitiv, uite-l
acolo, capturat, aa-i? Mulumit nou. i deinem suficiente probe ca s fie gsit vinovat i
condamnat la moarte. Cnd colo, ce se ntmpl? E pus n libertate.
Nu-i pus n libertate, l contrazise Peabody. E trimis s fie judecat n China.
Scos de sub jurisdicia rii n care a comis o serie de fapte grave n ultimele cteva zile, l
corect tios Rhyme. Chiar trebuie s ne certam?
Era prea mult pentru Webley de la Departamentul de Stat.
Trecei la subiect sau l urc n avion.
Rhyme continu s nu-i acorde nicio atenie. Acum el era n lumina reflectoarelor i nu
avea de gnd s renune prea curnd la poziia asta.
352
- JEFFERY DEAVER -
Imaginea de ansamblu imaginea de ansamblu m gndeam ce lovitur am primit.
Pi, am descoperit unde se afla Dragonul din Fuzhou, am trimis Paza de Coasta s caute vasul
i, ce se ntmpl? Individul scap, dup ce omoar atia oameni.
Peabody cltin din cap.
Bineneles c a fost o lovitur pentru tine, spuse el oarecum comptimitor. Toi am
rmas ocai. Dar
Rhyme continu n for.
Imaginea de ansamblu Pi, s ne gndim. E mari, chiar nainte de revrsatul zorilor,
suntem la bordul Dragonului. S ne punem n pielea Strigoiului, un om urmrit de poliie,
cutat pentru delicte dintre cele mai grave, iar Paza de Coast mai are vreun ceas pn s
interzic acostarea vasului lui de contraband. Ce-i de fcut n situaia asta?
Funcionara de la poart continua s verifice taloanele de mbarcare.
Peabody oft. Webley de la Departamentul de Stat bombni ceva abia auzit. Rhyme tia c
nu erau cuvinte dintre cele mai frumoase. Strigoiul se foi puin, dar continu s tac.
Cum nimeni nu-i rspundea, Rhyme vorbi mai departe:
n locul lui, eu mi-a fi luat banii, a fi dat ordin ca Dragonul s se napoieze n larg cu
vitez maxim i a fi ajuns la rm cu una dintre brcile de salvare. Paza de Coast i INS ar
fi fost ocupai cu echipajul i cu imigranii, aa c nu mi-ar fi fost greu s ajung la rm i,
pn s-i dea ei seama c disprusem, a fi ajuns deja la jumtatea drumului spre
Chinatown. n schimb, Strigoiul ce-a fcut?
Rhyme privi scurt spre Sachs, care continu spusele lui:
Strigoiul i-a ncuiat pe imigrani n cal, a scufundat vasul i apoi i-a vnat pe
supravieuitori. Asta cu riscul de a fi prins sau ucis.
i cnd nu i-a ucis pe toi pe rm, prelu Rhyme istorisirea, i-a urmrit n ora i a
ncercat s-i lichideze acolo. De ce dracu a vrut s fac asta?
Pi, erau poteniali martori, spuse Peabody. Era nevoit s-i lichideze.
Ah, i de ce? exclam Rhyme. Iat ntrebarea pe care nu i-o pune nimeni. Ce ctiga din
asta?
Peabody i Webley de la Departamentul de Stat rmseser tcui.
Tot ce ar fi putut face pasagerii Dragonului era s depun mrturie ntr-un caz de
contraband cu persoane, continu Rhyme. Dar deja n ntreaga lume existau zeci de mandate
de arestare pentru contraband pe numele Strigoiului. Era acuzat i de omucidere uitai-v
la notificarea Interpolului. N-avea niciun sens s-i dea osteneala s-i omoare numai pentru c
erau martori. Fcu o pauz de cteva secunde, pentru efect. Dar faptul c a inut s-i ucid
devine logic dac ne gndim c pasagerii au fost de la nceput sortii s fie victimele lui.
Rhyme observ pe chipurile lor dou reacii diferite. Peabody era surprins i nedumerit. n
ochii lui Webley de la Departamentul de Stat se citea cu totul altceva. Acum oficialul tia
perfect unde voia s ajung Rhyme.

353
- MAIMUA DE PIATR -
Victimele, continu Rhyme. Acesta e cuvntul-cheie. Vedei, cu ocazia partidei de not n
pntecele Dragonului, detectiva mea, Sachs, a gsit o scrisoare.
Auzind acestea, Strigoiul, care tot timpul o fixase cu privirea pe Sachs, se ntoarse ncet spre
Rhyme.
O scrisoare? se mir Peabody.
Acolo scria ceva de genul aici ai banii i lista victimelor pe care urmeaz s le transpori
spre America Ai nceput s nelegei imaginea de ansamblu, domnilor? n scrisoare nu se
pomenea de pasageri, imigrani, purcei sau, cum le spunei voi, destul de dur, Peabody,
indivizii fr acte. Scria, citez: victime. La nceput, cnd mi s-a tradus scrisoarea, n-am
neles c exact acesta era cuvntul folosit de autorul scrisorii. Iar imaginea de ansamblu
devine i mai limpede cnd ne uitm cine erau acele victime: numai disideni chinezi, cu
familiile lor. Deci, Strigoiul nu-i doar un simplu contrabandist. E i uciga pltit. A fost angajat
anume ca s-i lichideze.
Omul sta-i nebun! interveni tios Strigoiul. i disperat. Vreau s plec chiar n clipa asta.
Dar Rhyme continu s vorbeasc:
Strigoiul a avut tot timpul de gnd s scufunde Dragonul. A ateptat doar pn s-au
apropiat destul de mult de rm ca el i bangshou s poat ajunge teferi la mal. Numai c unele
lucruri n-au ieit chiar conform planului: noi am descoperit unde se afla vasul i am trimis
acolo Paza de Coast, prin urmare Strigoiul a fost nevoit s acioneze mai curnd dect
intenionase. Pe urm, civa imigrani au reuit s scape. n plus, explozivul a fost prea
puternic i vasul s-a scufundat nainte ca el s apuce s-i ia armele i banii i s-i gseasc
acolitul.
E absurd, murmur Webley de la Departamentul de Stat. Beijingul n-ar angaja pe cineva
care s lichideze disidenii. Nu mai suntem n anii 1960.
Nici n-a fcut-o Beijingul, replica Rhyme, dup cum presupun c tii i dumneata,
domnule Webley. Nu, numai c noi am aflat cine i-a trimis Strigoiului instruciunile i banii.
Numele acestei persoane este Ling Shui-bian.
Strigoiul se uit cu disperare spre poarta terminalului.
Am trimis poliiei din Fuzhou un e-mail cu numele i adresa lui Ling i le-am spus c,
dup prerea mea, era unul dintre colaboratorii Strigoiului. ns ei mi-au rspuns c probabil
m nelam. Adresa lui Ling era o instituie de stat din Fuzhou. Ling este consilier al
guvernatorului provinciei Fujian nsrcinat cu dezvoltarea comerului.
i asta ce nseamn?
nseamn c-i un lord al rzboiului i un corupt, rspunse cu asprime Rhyme. Nu-i clar?
El i oamenii lui scot milioane cot parte din afacerile desfurate pe ntreaga coast sud-
estic a Chinei. Probabil c lucreaz mn n mn cu guvernatorul, dar nu am niciun fel de
dovezi n acest sens. Oricum, nu nc.
Imposibil, coment Webley, dar cu mult mai puin emfaz ca mai devreme.

354
- JEFFERY DEAVER -
Ba deloc, replic Rhyme. Sonny Li mi-a povestit despre provincia Fujian. ntotdeauna a
fost mai independent dect era pe placul autoritilor centrale. Fujian are cele mai multe
legturi cu Occidentul i cu Taiwanul i cei mai muli bani. Totodat, i cei mai activi
disideni. Beijingul amenin tot timpul c va impune provinciei restricii, c va naionaliza
din nou firmele i c-i va aduce la putere propriii oameni. Dac se ntmpl aa ceva, Ling i
ai lui i pierd principala surs de venituri. Aadar, ce trebuie fcut ca Beijingul s fie
mulumit? Te descotoroseti de cei mai aprigi disideni. i ce cale mai bun dect s angajezi
un contrabandist? Dac disidenii mor n timpul cltoriei, e numai vina lor, nu a autoritilor.
i ceea ce-i mai mult dect probabil, interveni Sachs, nimeni nu va ti vreodat c au
murit. E vorba doar de nc un vas cu disprui.
Fcu un semn din cap spre Webley, dndu-i cuvntul lui Rhyme.
Ah, da! Ultima pies a jocului. De ce e pus n libertate Strigoiul? Voi l trimitei napoi n
China ca s facei pe placul lui Ling i al oamenilor lui din Fujian, se adres el lui Webley. Ca
s v asigurai c nu sunt afectate interesele noastre economice. Sud-estul Chinei e zona n
care SUA are cele mai multe investiii
Asta-i o prostie! se rsti Webley.
E ridicol! interveni i Strigoiul. E minciuna unui disperat. Fcu semn din cap spre
Rhyme. Avei ceva dovezi?
Dovezi? Pi, avem scrisoarea lui Ling. Dar dac vrei i altele ii minte, Harold? Tu mi-
ai spus c de vreun an ncoace au mai disprut i alte vase cu imigrani de care s-a ocupat
Strigoiul. Am verificat declaraiile rudelor, aflate n baza de date a Interpolului. i n aceste
cazuri, majoritatea erau disideni din Fujian.
Nu-i adevrat, se grbi s spun Strigoiul.
Pe urm banii, continu Rhyme, fr s-i acorde nicio atenie contrabandistului.
Banii?
Taxa de contraband. Cnd s-a dus s noate n Atlantic, Sachs a gsit 120.000 de dolari
i o sum aproape echivalent n yuani. L-am invitat pe un amic de-al meu de la INS la mine
acas, ca s examinam probele mpreun. El
Pe cine? ntreb cu asprime Peabody.
Brusc nelese.
Alan Coe? Despre el e vorba, nu?
Un amic. S-o lsm aa.
De fapt, amicul fusese ntr-adevr Alan Coe, care-i petrecuse ziua subtiliznd dosare
secrete ale INS, ceea ce probabil avea s-l coste slujba. Acesta era riscul la care se referise
Rhyme nu cu mult vreme n urm i pe care Coe i-l asumase fr ezitare.
Primul lucru pe care l-a remarcat prietenul meu au fost banii. Mi-a spus c, atunci cnd
ncheie o nelegere cu contrabanditii, imigranii nu au cum s plteasc n dolari, pentru c
n China nu exist dolari, n orice caz nu suficieni ct s plteti un drum pn n America.
Plata se face ntotdeauna n yuani. Cum la bord se aflau vreo douzeci i cinci de imigrani,
355
- MAIMUA DE PIATR -
asta nsemna c Sachs ar fi trebuit s gseasc pe puin jumtate de milion de yuani bani
ghea. i atunci, de ce erau att de puini bani chinezeti pe vas? Pentru c Strigoiul le ceruse
o sum derizorie, ca s se asigure c disidenii de pe lista neagr i vor permite cltoria.
Profitul lui erau banii primii ca s-i omoare. Iar cei 120.000 de dolari? Ei bine, acetia erau
banii ghea primii de la Ling. Am verificat seriile ctorva bancnote i, din evidena Rezervei
Federale, reiese c banii au fost nregistrai ultima oar ca transferai la Banca Chinei de Sud
din Singapore. ntmpltor, o banc folosit cu regularitate de oficialitile din Fujian.
Pasagerii continuau s urce la bordul avionului. Acum Strigoiul era disperat de-a binelea.
Peabody tcuse, chibzuind la cele auzite. Prea s ezite. Dar reprezentantul
Departamentului de Stat rmase neclintit.
Omul nostru va urca n avion i cu asta, basta.
Rhyme i ngust pleoapele i-i ls capul ntr-o parte.
Ct de departe am ajuns cu dovezile, Sachs?
Ce-ar fi s zici de C4?
Aa e, explozivul cu care a fost aruncat n aer vasul. FBI l-a depistat ca provenind de la
un traficant de arme nord-coreean, care vinde cu regularitate ghicii cui? Bazelor militare
ale Armatei de Eliberare a Poporului din Fujian. C4 i-a fost dat Strigoiului de ctre autoriti.
Rhyme nchise ochii o clip. Apoi i deschise brusc.
Pe urm, celularul gsit de Sachs pe plaj Era un telefon prin satelit, de tipul celor
folosite de oficialii din conducerea statului. Reeaua la care era conectat i avea baza la
Fuzhou.
Camioanele, Rhyme, i aminti Sachs. Spune-le despre camioane.
Rhyme ncuviin din cap. Niciodat nu rezista tentaiei de a ine o prelegere legat de
meseria lui.
Un element interesant n ce privete munca la scena crime