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SIETE COSAS QUE HAY QUE SABER SOBRE LOS RADIOISTOPOS

1. Qu son los radioistopos? utilizados en medicina oscilan entre algunos minutos y


algunos das.
Cada elemento atmico sabe exactamente cuntos
protones y neutrones necesita tener en su centro (ncleo) Por ejemplo, el rubidio 82, que se usa para la
para ser estable (para permanecer en su forma elemental). imagenologa de perfusin miocrdica, tiene un perodo
Los radioistopos son elementos atmicos que no de semidesintegracin de 1,26 minutos, mientras
tienen la proporcin correcta de protones y neutrones que el yodo 131, que se usa en el tratamiento y las
como para permanecer estables. Con un nmero pruebas de diagnstico de tiroides, tiene un perodo
desequilibrado de protones y neutrones, el tomo emite de semidesintegracin de ocho das. En total, existen
energa en un intento de volverse estable1. alrededor de 1 800 radioistopos y aproximadamente 50 se
usan en medicina.
Por ejemplo, un tomo de carbono estable tiene seis
protones y seis neutrones. El carbono 14, su istopo
inestable (y, por consiguiente, radiactivo) tiene seis 3. Cmo usamos los radioistopos en medicina?
protones y ocho neutrones. El carbono 14 y todos
los dems elementos inestables se denominan Algunos radioistopos emiten radiacin alfa o beta, que se
radioistopos. utiliza para tratar enfermedades como el cncer.

Este movimiento hacia la estabilidad, que entraa la Otros emiten radiacin gamma y/o de positrones, que se
emisin de energa desde el tomo en forma de radiacin, utiliza en conjuncin con potentes escneres y cmaras*
se conoce como decaimiento radiactivo. mdicos para tomar imgenes de procesos y estructuras en
el interior del cuerpo y para el diagnstico de enfermedades.
Esta radiacin se puede rastrear y medir, lo que hace Los radioistopos tienen diversos usos en los entornos
que los radioistopos sean muy tiles en la industria, la hospitalarios (clnicos). Se usan para tratar las enfermedades
agricultura y la medicina. tiroideas y la artritis, para aliviar el dolor de artritis y el dolor
asociado al cncer de hueso, y para tratar los tumores de
hgado. En la braquiterapia para el cncer, una forma de
2. De dnde vienen los radioistopos? Cmo radioterapia interna, se usan radioistopos para tratar el
cncer de prstata, mama, ojo y cerebro. Tambin son muy
se fabrican?
eficaces para el diagnstico de la aterosclerosis coronaria y la
necrosis de miocardio.
Existen tanto radioistopos naturales como radioistopos
En medicina, dos de los radioistopos ms comnmente
hechos por el hombre. Pero para uso mdico slo
utilizados son el tecnecio 99m y el yodo 131. El tecnecio 99m,
empleamos los producidos mediante reactores nucleares
un emisor gamma, se usa para la formacin de imgenes
y ciclotrones2, porque son fciles de fabricar, tienen
del esqueleto y el miocardio, en particular, pero tambin del
las caractersticas necesarias para la imagenologa y
cerebro, la tiroides, los pulmones (perfusin y ventilacin),
tpicamente tienen perodos de semidesintegracin
el hgado, el bazo, el rin (estructura y velocidad de
mucho ms cortos que sus hermanos naturales.
filtracin), la vescula biliar, la mdula sea, las glndulas
El perodo de semidesintegracin es el tiempo necesario salivales y lagrimales, acumulacin de sangre en el corazn
para que el radioistopo decaiga a la mitad de su actividad y las infecciones, as como para otros numerosos estudios
original, lo que nos indica el tiempo que durar. Los mdicos especializados. El yodo 131 es ampliamente
radioistopos con perodos de semidesintegracin muy utilizado para tratar la hiperfuncin de la glndula tiroides, el
largos son ms estables y, por tanto, menos radiactivos. cncer de tiroides y la formacin de imgenes de la tiroides.
Los perodos de semidesintegracin de los radioistopos Es un emisor beta, por lo cual es til para uso teraputico3.
Los radioistopos tambin se usan en la investigacin
mdica para estudiar el funcionamiento normal y anormal
de los sistemas y aparatos orgnicos. Tambin puede ser til
1
Tambin existen istopos estables, pero estos trascienden el
en las investigaciones para desarrollar medicamentos.
mbito del presente artculo.
2
Un ciclotrn es una mquina compleja que acelera partculas *Entre estos potentes aparatos de imagenologa se incluyen las cmaras
cargadas en un espacio vaco, desde el centro hacia fuera de tomografa computarizada por emisin de fotn nico y de tomografa
siguiendo una trayectoria en espiral. Durante el proceso de por emisin de positrones, que suelen utilizarse con escneres de
aceleracin, las partculas cargadas adquieren una energa tomografa computarizada e imagenologa por resonancia magntica.
considerable. Las partculas cargadas energizadas interaccionan
luego con materiales estables que se interponen en su camino. Asociacin Nuclear Mundial | Los radioistopos en la medicina
3
La interaccin transforma los materiales estables en www.world-nuclear.org/info/Non-Power-Nuclear-Applications/
radioistopos tiles para fines mdicos que se utilizan para Radioisotopes/Radioisotopes-in-Medicine
fabricar radiofrmacos.

8 | Boletn del OIEA 55-4/Diciembre de 2014


4. Por qu usamos radioistopos en Se emplean radioistopos de perodo corto y muy corto al
medicina? Qu tienen de especial? objeto de reducir al mnimo la ya de por s pequea dosis
de radiacin que el paciente recibe a travs del uso de
Los radioistopos son especiales porque ciertos rganos radiofrmacos.
del cuerpo tienen maneras nicas de responder a
distintas sustancias. Por ejemplo, la tiroides absorbe
yodo, ms que cualquier otra sustancia qumica, de modo 6. Son peligrosos para el pblico los
que el radioistopo yodo 131 se usa ampliamente en el
radioistopos que el paciente tiene en
tratamiento del cncer de tiroides y la imagenologa de
tiroides. De forma similar, otros rganos, como el hgado, su interior?
el rin y el cerebro, captan y metabolizan sustancias El personal mdico sigue reglas estrictas y est
qumicas radiactivas especficas. Pero para que los adiestrado para asegurar que los pacientes a los que se
radioistopos lleguen al rgano deseado, en la mayora administran dosis teraputicas de radioistopos (solo se
de los casos necesitan ser transportados a cuestas de otra administran para el tratamiento del cncer y otras clases
cosa (una molcula biolgicamente activa). Por ejemplo, de tratamiento, nunca para el diagnstico) se mantengan
para que el tecnecio 99m llegue a los tejidos cardacos aislados en sus habitaciones de hospital hasta que la
a fin de diagnosticar enfermedades del corazn, suele exposicin de los trabajadores y el pblico a la radiacin
adherirse a seis molculas de metoxi-isobutil-isonitrilo. del paciente se reduzca a un nivel seguro. Los enfermeros,
mdicos y camilleros encargados de su atencin tambin
Las formulaciones de molculas marcadas con mantienen una distancia segura durante cualquier
radioistopos (denominadas radiofrmacos) se inhalan, interaccin y llevan dosmetros personales que registran
ingieren o inyectan para ayudar a los mdicos a medir las dosis de radiacin que reciben en el trabajo para
el tamao y el funcionamiento de los rganos, detectar asegurar que no excedan de un lmite especificado, que
alteraciones y dirigir el tratamiento a una zona concreta. est muy por debajo del umbral de seguridad.

Los radioistopos tambin son especiales porque su Ni bien los radioistopos decaen a un nivel en el cual la
empleo proporciona a pacientes y mdicos la opcin de exposicin a la radiacin es suficientemente baja, los
utilizar tcnicas quirrgicas mnimamente invasivas en pacientes quedan libres para retomar su vida normal y
vez de las operaciones quirrgicas a gran escala mucho volver a su rutina habitual.
ms arriesgadas, con un difcil perodo de recuperacin,
que se hacan en el pasado para tratar la mayora de las
afecciones. Los radioistopos permiten el tratamiento 7. Si se advierte al personal mdico que
selectivo de todos los focos visibles e invisibles de
mantenga una distancia, por qu entonces
enfermedad existentes en el cuerpo.
estn estos tratamientos permitidos para
los pacientes?
5. Son los radioistopos peligrosos para
En el tratamiento del cncer, los pacientes se benefician
los pacientes?
de las propiedades de la radiacin. El procedimiento
Los radioistopos que se administran a los pacientes est justificado para quienes lo necesitan. Todo se trata
durante el diagnstico o el tratamiento decaen de la justificacin, un concepto clave en medicina
y enseguida se vuelven elementos estables (no nuclear. Justificacin significa que el beneficio resultante
radiactivos), al cabo de minutos u horas, segn su del uso de la radiacin debe ser mayor que el eventual
perodo de semidesintegracin, o se eliminan del cuerpo dao al paciente. Y , para alguien que tiene cncer, la
rpidamente. utilizacin de un radioistopo de perodo corto durante
el tratamiento podra significar la cura del cncer o la
Los mdicos eligen para su utilizacin los radioistopos prolongacin de su vida. Los trabajadores de la atencin
que tienen el perodo de semidesintegracin y la energa de salud estn adiestrados en las prcticas clnicas para
adecuados a fin de obtener el mejor tratamiento, gestionar adecuadamente la exposicin mientras asisten
diagnstico o informacin posibles sin daar en forma a los pacientes sometidos a radioterapia. Por tanto, estos
alguna el tejido normal de los rganos. Por ejemplo, el tratamientos suelen tener justificacin tanto a los ojos del
tecnecio 99m tiene un perodo de semidesintegracin de paciente como de su mdico.
seis horas y emite 140 keV (kiloelectronvoltios) de energa,
que es un valor muy bajo e insuficiente para causar dao a
los pacientes.
Sasha Henriques, Oficina de Informacin al Pblico y
Los mdicos tambin son muy cuidadosos con respecto Comunicacin del OIEA
a la cantidad de radioistopos que administran a los
pacientes, para aplicar la mnima dosis de radiacin que
asegure la obtencin de imgenes de calidad aceptable.

Boletn del OIEA 55-4/Diciembre de 2014 | 9