Sunteți pe pagina 1din 239

1

SCI-FI Magazin

Editor:
Mediapress Botoani

Redactor:
Gabriela Ioni

Traductori:
Oana Cercel
Emanuel Huanu
Daniela Moraru
Camelia Butnariu
Ctlin Moraru

Coperta:
Iulian Coniac

Ilustraia copertei:
Photographer: Antony Papantoniou,
Agency: Dreamstime.com

Tehnoredactare:
Corneliu Rusu

2
Dreptul de a visa

Dreptul de a visa nu se obine prin lupt, prin rzboi sau


revoluie. Nu are nici cea mai mic legtur cu sexul, culoarea
pielii, credina religioas sau coordonatele din timp i spaiu
ale celui care viseaz. La fel, averea, motenirea ereditar sau
vrsta, nu au aici vreo importan.
Dreptul de a visa este druit fiecruia, pentru totdeauna,
n momentul n care vine pe lume asta se tie cu certitudine.
Face parte, asemeni codului genetic, din zestrea noastr de
fiine raionale.
Fr dreptul de a visa liber, la care recurg frecvent oamenii,
am fi rmas la stadiul de vegetale contemplative, sau minerale
inerte, ancorate fix i definitiv ntr-o lume pe care nu am fi
neles-o i pe care nici mcar nu am fi perceput-o.
Numai c visele, devenite mai apoi realitate, despre opere
de art, fabrici, maini, construcii, navete spaiale, internet i
viitor, au transformat lumea. Tot mai repede, tot mai mult, pe
msur ce oamenii au visat mai mult.
Dintre toate visele, cele mai incitante sunt despre viitor.
Sau despre alte lumi, despre alte fiine, despre alte existene i
experiene. Care vise cu greu trec de zgazul ce le desparte de
realitate sau care nu l trec niciodat. Lor li s-au spus Science
Fiction.
Sci-Fi, pentru prieteni.
Att ci suntem, iubim att de mult astfel de vise, nct
viaa ar fi cenuie fr ele. Aceast revist este pentru noi, cei
care tim s mprim bucuria unor vise frumoase, aternute
de cineva tot unul ca noi pe hrtie.
3
Am pornit un proiect editorial care i propune s acopere
un gol, niciodat umplut, pe piaa printurilor din Romnia: o
revist dedicat integral literaturii SF, coninnd opere de
calitate, aduse pentru nceput din cea mai mare i prolific
pia din lume, cea anglosaxon.
Asta nu nseamn c autorii romni sau din alte ri nu
sunt binevenii.
De mare ajutor ne-ar fi nou, editorilor, opiniile i prerile
dumneavoastr, ca prieteni ce mprtim aceeai pasiune.
Mcar pentru faptul c vism, la rndul nostru, ca aceast
revist s devin o prezen permanent i ateptat.

Editorul

4
Cuprins

Stele nsngerate
de Bud Sparhawk 6

Scheletul
de William Sanders 23

Anotimpurile de pe Ansarac
de Ursula K. Le Guin 51

Am cucerit Marte
de Alfred Coppel 70

Brian i extrateretrii
de Will Shetterly 84

Houl de IQ-uri
de Matthew Hughes 97

Algoritmi pentru dragoste


de Ken Liu 124

Restul zilelor
de George Lazr 142

Eu, robotul
de Cory Doctorow 160

5
Stele nsngerate
Bud Sparhawk

Locuiete cu soia sa n Annapolis, Maryland i este un


navigator neobosit pe Golful Chesapeak. Este scriitor de
literatur tiinifico-fantastic, n cea mai mare parte hard. A
nceput s scrie n 1975, iar povestirile sale apar n mod
regulat n Analog i alte reviste i antologii. A fost de trei ori
finalist Nebula pentru povestirile sale. Stele nsngerate este
o povestire horror, literatur tiinifico-fantastic militar, solid
construit, despre sacrificiul celor inoceni, care respect
tradiia SF-ului hard. Sparhawk spune: A fost scris pe
msur ce au evoluat evenimentele 9-11. Am ncercat, n
aceast povestire, s exprim motivaiile celor care i-ar permite
s comit asemenea atrociti.

Nava noastr plutea silenios, ca un zbor de bufni i


ateriz, uor, ca un ghiocel de toamn. Cu siguran,
fusesem reperai de inamic invizibilitatea putea doar s mai
diminueze din urmele prezenei noastre acolo. Folosisem tot
ce se putea folosi ca s mai ntrziem detectarea: plastic
ntrit, ceramic, ghea ncrcat i foarte puin metal.
Toate acestea n scopul de a crea confuzie i, poate, o
ntrziere. Sau cel puin aa speram.
Ne-am rostogolit imediat afar din nav pentru c
acostarea declanase descrcarea automat a ncrcturii,
fr de care carcasa din ghea a navei s-ar fi topit imediat.
6
n cteva minute, singurele urme rmase de la vasul nostru
erau o bltoac de ap tulbure i pnza subire, ca de
pianjen, a scutului pentru invizibilitate, care dispare la
prima adiere a vntului.
Pentru a flanca naintarea n teritoriu, ne-am dispus ntr-
o manevr de dubl nvluire i am trimis doi soldai n
partea de nord, doi n partea de sud, i doi spre centru.
Hunter i cu mine am naintat n coloan.
Ne micam repede, cu grij i foarte mare atenie. Nu era
nicio ndoial c sharzii urmau s ne gseasc n cele din
urm i, n acest caz, moartea noastr era inevitabil. Ei nu
foloseau oamenii cum se cuvine; oricum, m ndoiam c ar
scoate mare folos din noi.
n urma evalurilor tactice, ne-am alocat o or pentru
salvarea sufletelor rzvrtite ale colonitilor. Formau un fel de
colonie religioas sau de alt natur nu avea importan
n afara faptului c preferaser, cu nesbuin, s rmn
acolo de unde alii au fugit.
Erau slabe anse de a avea mai puin de o or la
dispoziie i o posibilitate i mai redus de a avea mai mult
de att, aa c ne micam iute. Am alocat douzeci de
minute pentru a le descoperi aezarea, i ntre zece i
douzeci ca s ne asiguram c i-am localizat pe toi. Ne mai
rmneau cinci minute pentru aciune i zece ca marj de
siguran, n caz de mprejurri neprevzute.
tiam c am fi dat gre dac depeam cele cincizeci i
cinci de minute alocate.

***

shards, a fost tot ce a mai putut ngima unul din


ultimii cercetai nainte ca planeta Jeaux II s tac pentru
totdeauna. Acest cuvnt a fost singura descriere auzit
vreodat cu privire la extraterestri i aa a rmas.
7
La primul contact cu ei, sharzii ne-au atacat cu violen.
Cu greu s-ar putea numi contact, deoarece au atacat primii,
fr a fi provocai. n momentul cnd nava noastr s-a retras,
ne-au urmrit, atacnd iar i iar, cu o ferocitate incredibil.
Cnd li s-au terminat rachetele, au ncercat s izbeasc cu
violen tabla groas a navei noastre de explorare. n
momentul impactului, nava lor a fost spulberat n mici
buci de ceramic, lsnd n urm un nor de fragmente
strlucitoare care se nvrteau n gol, fr a lsa vreo urm,
vreun indiciu, despre ce sau cine i-a provocat.
Dup multe dezbateri n ceea ce privete motivul unui
asemenea atentat, am ncercat din nou s intrm n contact.
Ideea unei alte civilizaii n spaiu era prea promitoare ca s
nu-i dm atenie. A durat ani de zile pn s dm iar de ei,
dar i-am gsit n cele din urm.
Adic bnuim c cineva i-a gsit, pentru c o flot cu
nave de-ale lor a aprut din senin, aproape de Jeaux II i a
atacat orice marc a prezenei umane: nave, staii orbitale,
aezri terestre orice nu era de origine natural. Forele
militare au ncercat s se apere n timp ce navele civile au
scpat, fugind n toate direciile.
Aceea a fost o greeal strategic. De vreme ce au reuit
s ia urma unei nave de a noastre spre Jeaux, asta nsemna
c puteau i probabil au fcut-o s urmreasc fiecare
nav care a reuit s scape. Fiecare destinaie era n
primejdie.
Datorit unei avertizri scurte, majoritatea sistemelor de
colonizare au reuit s se mobilizeze pentru a face fa
atacului sharzilor. Primele pierderi au fost masive. Am fost
nevoii s ne retragem, sistem dup sistem, angajai ntr-o
lupt continu cu ceva ce nu puteam s nelegem.
Am ncercat s ne dm seama de ce atac cu aa o
ferocitate, de ce nu exist nicio tentativ de apropiere i de ce
8
nu rspund apelurilor noastre. Am dat gre la fiecare
ncercare de a-i nelege.
De asemenea, nu putem s deducem nimic din tehnologia
navelor lor avariate pe care am reuit s le recuperm.
Carcasele, motoarele, i panourile de comand nu sunt
altceva dect sticl prfuit. Bnuim c este vorba despre
echivalentul tehnologiei noastre, dar pe baz de siliciu, ns
nu putem fi siguri. Cercettorii lucreaz din greu, mi s-a
spus, dar nc nu mi-a fost dat s aflu vreo informaie
valoroas.
Mai mult de att, nu reuim s ne dm seama cu ce fel de
creaturi luptm. Acel singur cuvnt, acea singur exclamaie
din partea unei singure persoane de pe Jeaux, este tot ce
avem.
Ceea ce tim sigur este c fie sharzii, fie noi vom fi
nimicii. Umanitatea a pierdut prea mult, prea multe, pentru
a ajunge la compromis. Fr ndoial, nu mai exist cale de
mijloc.

***

Drumul pn la locul cu singurul semnal de comunicare


s-a desfurat fr evenimente deosebite. Nu ne ateptam s
ntmpinm rezisten. Sharzii nu ocup planetele luate de la
noi. Nu, ei doar le cur de orice urm a umanitii, apoi le
prsesc. tiam c trebuie s existe sharzi care s
supravegheze planeta, ncercnd s gseasc ceva carne
proaspt sau, mai ru, vite de ras. Cu un pic de noroc, ne-
a fost dat s observm c sharzii trecuser deja pe acolo.
Locaia era un deal, aproape de un complex de ferme, pe
jumtate distrus, al crui turn era nclinat primejdios spre
nord. Cu noroc, puteam gsi pe cel care lansase apelul de
ajutor. Primele locuri care trebuiau cercetate erau cldirile,
sau ce mai rmsese din ele.
9
Ne-am ndreptat direct ntr-acolo. Mai bine s descoperim
orice indiciu, ct mai repede, deoarece timpul trecea.
Cercetarea hambarului a rmas fr rezultate, la fel i
rmiele silozului i ale acareturilor. La cas, situaia s-a
schimbat. Am dat peste nite borcane desfcute, majoritatea
cu dulceuri. Urmele mici de pai, de afar, preau ale unui
copil sau ale unei femei micue. Duceau sus pe deal i de
acolo n pdure.
Am trimis soldaii s acopere toat zona n timp ce
Hunter a luat urma pailor. Putea fi o curs, aa c am
ateptat, cu simurile-n alert, orice semn al vreunei
complicaii.
Trosnetul unei crengi m-a ridicat n picioare. Era Hunter
cu o feti.
Este o peter acolo sus, a spus el, fcnd semn cu
capul. Trei mori de trei, patru zile.
Cam de cnd primisem i noi semnalul.
Ea era micu avea n jur de nou-zece ani, cred cu
ochi strlucitori i pr rocat, rvit. Dinii i erau sntoi.
Prea speriat de moarte. nelegeam asta, de vreme ce
Hunter nu a fost prea blnd cnd o arunc la picioarele mele.
Cum te numeti? am ntrebat-o, aplecndu-m ca s
ajung cu capul pan la nlimea ei.
Suntei extrateretri? ntreb ea, fcnd ochii mari.
Cum se face c vorbii la fel ca noi?
Noi suntem soldai lupttori, am zis eu. Suntem
oameni, ca tine, draga mea. Aa c, ia zi: cum te cheam?
Becky, zise ea n sfrit. Cum de v mai aflai pe aici?
Paw a spus c toat lumea a plecat.
Ne-am ntors ca s avem grij de tine i de ceilali, am
spus eu. Nu ne putem permite s v lsm prad inamicului.
Paw i bieii lui Paston s-au gndit c vei veni, spuse
ea.
10
Cum au murit?
Becky prea fascinat de arma mea.
I-au mpucat dup ce bieii lui Paston au fcut acel
apel de ajutor. M-am ascuns n spate, unde nu m puteau
gsi. i vei pedepsi pentru ce-au fcut?
Cele relatate mi-au atras atenia. Trebuie s fii un
adevrat idiot s mputi nite oameni cu judecat
sntoas. ncepusem s m ndoiesc c sharzii ar fi avut ce
face cu trele pe care aceti derbedei le aveau n loc de
creier.
Bineneles, c i vom pedepsi, drgu, dar nti i
nti trebuie s ne spui unde sunt.
Ai adus i o nav s ne luai de aici? ntreb Becky,
atingnd uor patul armei mele AC-43. De asta a terpelit
Paw mijlocul de transmisie SOS ca s ne aducei o nava de
salvare.
Am venit s ne asigurm c nu vei fi prini de inamic,
am rspuns eu cu sinceritate. Ascult, nu avem prea mult
timp la dispoziie. Poi s ne duci la locul unde se ascund
ceilali?
Cred ca se afl nc la locuina lui Truett, spuse ea,
artnd spre est.
I-am fcut semn cu capul lui Hunter, care i dirija deja
cercetaii spre est. Am luat-o pe Becky n brae i am pornit
la drum. Hunter mi-a acoperit spatele.
Ai putea s ne ari cum s ajungem acolo?
Adic la locuina Truett? ntreb Becky. Bineneles.
Este un cmp mare acolo. Acolo va ateriza nava de salvare?

***

Navele sharzilor, pe care am reuit s le capturm mai


mult sau mai puin intacte, erau complet goale, fr niciun
extraterestru, doar sticl de diferite culori i forme. Fie navele
11
erau foarte automatizate, fie sharzii s-au autodistrus ca s
nu cad n minile noastre. O sinucidere, ne-am gndit noi.
n cele din urm, am descoperit nite creaturi vii, dac le
putem numi aa, la bordul unei nave de-a lor.
Unul din lucrurile nvate, a fost acela c, dac eram ct
de ct avertizai, puteam s ne aprm destul de bine.
Cteodat am reuit s-i gonim, cteodat nu. Fiecare lupt
a fost grea i ndelungat, de obicei cu pierderi imense
pentru amndou prile. Victoriile noastre defensive au
ajuns, n cel mai bun caz, la egalitate.
Totul s-a schimbat la Witca, un avanpost militar extrem
de bine fortificat, deinnd informaii de ultim or cu privire
la strategia de atac a sharzilor. Doar c acetia au utilizat alte
strategii noi, care au avut succes n aprarea extern. A fost
ca i cum sharzii ar fi anticipat reaciile soldailor notri i au
contracarat cu uurin cele mai bune aciuni de defensiv
ale celor de la Witca. Witca a pierdut btlia i ntregul
personal.
Dup nfrngerea de la Witca, am nceput s pierdem
teren n mod constant, prbuindu-ne din ce n ce mai mult
napoi spre Pmnt, an dup an. Nu mai eram la egalitate.
Pierdeam.
Apoi, mai mult datorit hazardului, flota noastr s-a
nimerit din ntmplare aproape de o nav inamic, lng
Outreach. De ndat ce ne-au sesizat prezena, au atacat
printr-o strategie de evaziune care a depit eforturile cele
mai susinute, de defensiv, ale flotei. Flota a pierdut ase
nave nainte s potoleasc acea for misterioas ce propulsa
nava sharzilor.
Soldaii din marin nu au ntrziat nicio clip s urce la
bordul navei inamice. Autoritile militare aveau mari
sperane c vor gsi n sfrit ceva viu nuntru. Ateptrile
nu le-au fost nelate. Prin dezgust i uluire s-ar putea defini,
12
mai concret, reacia avut. nuntru, au dat peste
aisprezece supravieuitori ai planetei Jeaux. Supravieuitori
nu este chiar cuvntul potrivit. Ceea ce au gsit erau
aisprezece corpuri, fr brae, picioare, i majoritatea
organelor. Ce mai rmseser erau nite cpni conectate
la un suport vital i alimentate cu glucoz, cu ajutorul unor
pompe de oxigen. De asemenea, cteva sute de cabluri de
fibr optic porneau din pereii navei nuntrul fiecrui
craniu, fiecrui creier i suflet. Patru din cei aisprezece nc
funcionau n via nu este chiar starea potrivit situaiei n
care se aflau.
n urma investigaiei clinice a celor patru, s-a constatat
c erau perfect contieni i lucizi, cel puin asta indicau
semnalele electroencefalogramei. Aceste semnale mai
demonstrau c sharzii nu folosiser niciun fel de calmante
pentru a atenua simurile victimelor cnd au fost supuse
acestor operaii. Dac supravieuitorii ar fi avut gur, ar fi
ipat ncontinuu de durere. Toi patru i-au dat duhul de
ndat ce pompele le-au secat. Aproape a putea afirma c
medicii i-au adus i ei o contribuie. Din mil.
Singura concluzie pe care am putut s o tragem a fost c
sharzii foloseau creierele umane pentru a ne nfrnge
aprarea. n mod evident, ne foloseau creierele pentru a
gndi la fel ca noi.
Autoritile au acionat fr nicio ezitare. Au ordonat
tuturor (cu excepia soldailor lupttori, ca noi) prsirea
locurilor considerate inte posibile. Umanitatea nu mai putea
permite ca i ali oameni s devin victimele agresivitii
sharzilor.
Dar civilii nu ascult niciodat. Fermierii sunt cei mai
ncpnai, agndu-se de bucica lor de pmnt i de
recolte, pn cnd vine cineva s i trasc, protestnd i
ipnd n faa acestei nedrepti. Din cauza asta eram noi
13
aici. Patruzeci de coloniti refuzaser, prostete, s fie
evacuai de pe New Mars. Patruzeci de oameni despre care nu
aveam cunotin, pn cnd am primit acel scurt semnal.
Misiunea mea era aceea de a fi sigur c nu vor ajunge
patruzeci de victime fr brae, fr picioare, fr mruntaie,
nite componente n lupt, fr glas.

***

Cum de ari aa de caraghios? ntreb Becky pe


msur ce naintam greoi.
ntrebarea ei era fireasc. Din fericire, echipamentul de
lupt i ntunericul ascundeau majoritatea modificrilor
grave pe care le ndurasem: pomp cibernetic de la inim la
plmn, cu rezerv de oxigen pentru a putea aciona n orice
fel de atmosfer i sub ap; muchi ngroai la picioare i la
brae, care m umflaser ca un uria din desene animate, cu
steroizi; vedere amped, care trecea de la infrarou pn la
gama de raze ultraviolete puteam chiar s schimb pe alb-
negru pentru o mai bun vedere pe timp de noapte i
structur scheletic din metal dur, care susinea mai bine
muchii mei masivi. Carnea fusese jupuit i nlocuit cu
plastic impenetrabil. Minile mi erau adevrate minunii
electromagnetice, capabile s sfie bordajul unei nave
spaiale din metal i suficient de fine ca s ridice o feti, fr
a o rni.
Mai era i pompa cu glucoz, un mecanism scrbos dar
util, pe care l-am copiat de la sharzi. Pn i creierul mi-a
fost modificat nlocuind masa gelatinoas, de culoare roz
din natere, cu siliciu i suspensie coloidal. n mod sigur nu
eram chiar ideal pentru o ntlnire cu fiica dumneavoastr.
M bucur c era ntuneric. La lumina zilei, cred c a fi
speriat-o de moarte pe Becky.

14
Am fost modificai ca s putem lupta contra ticloilor,
am bombnit eu.
Rzbunarea rudelor celor de la Witca era motivul meu
sincer. Dorina de a ti mai mult despre sharzi, i a obine o
frm din ei, era cel de-al doilea motiv. Mi s-a prut lipsit de
sens s intru n detalii sngeroase sau s detaliez procesele
chinuitoare pentru acea feti, care oricum nu le-ar fi neles.
Povestete-mi despre restul grupului. Sunt teferi?
Domnul Robbarts este nc eful. Cred c el este cel
care l-a mpucat pe Paw. i mai sunt Jake i Sally i micul
Billy. Billy este prietenul meu. Jack are un picior bolnav.
i mai sunt toate femeile Thomas. Ele au o cru
mare, sau au avut, pn a veni oamenii s o ard. ncepu s
plng.
Eram sigur c vorbea despre cetele rtcite. Muli oameni
nu au vrut s lase nimic din ceea ce putea fi folositor
sharzilor. Fr sens, a putea spune. Sharzilor nu le psa
nici ct e negru sub unghie, ns majoritatea civililor nu
tiau asta. Mai bine s distrugi ce lai n urm, s-au gndit ei
probabil, i i-au revrsat mnia pe lucrurile aflate la
ndemn.
Domnul Robbarts a spus c nu trebuie s ne facem
griji, pentru c noi nu suntem soldai. A spus c avem
ntregul pmnt numai pentru noi. Dar dup ce toat lumea
a plecat, lui Paw i s-a fcut fric de ce ar putea s se
ntmple.
Robbarts este, probabil, eful acestui grup.
Robbarts a greit, Becky. Ar fi trebuit s plecai cu
toii, am spus. Nu i-au spus c nu are nicio importan c
eti sau nu soldat? A fi fiin uman este tot ce conteaz
pentru inamic.
Domnul Robbarts s-a nfuriat tare cnd Paw s-a certat
cu el, spunndu-i c vrea s foloseasc aparatul de
15
transmisie SOS. Mai trziu, Paw cu bieii i cu mine am
fugit cu el. Trebuie s mergi un pic de-a lungul acestui curs
de ap, ne ndrum ea.
Asta explica mesajul primit, care ne fcea cunoscut faptul
c mai sunt oameni n urm. Probabil au folosit unul din
aparatele de transmisie radio pentru urgene, pe care trupa
de evacuare le mprtiase pe teritoriul planetei New Mars, n
ultimele zile, pentru orice eventualitate.
Ce s-a ntmplat dup aceea? am ntrebat eu, n timp
ce urmream degetul ei ce arta n josul rului.
Cercetaii au luat n calcul schimbarea mea de traseu i
s-au conformat.
Ei i-au spus lui Paw s ias din peter ca s stea de
vorb, a continuat Becky, sporovind. Paw mi-a zis atunci s
m ascund. Dup asta, am auzit ceart i ipete i m-am
speriat tare. Apoi au urmat nite focuri de arm. Am auzit
oamenii cutnd prin apropiere. Domnul Robbarts njura
mult i m striga n diverse moduri, dar eu am rmas pe loc.
Eram speriat.
Ce-ai fcut atunci?
M-am plimbat pe lng un bolovan mare i m-am ntrebat
dac nu era mai uor i mai repede s traversez rul dect s
merg prin pdure. Hunter se inea aproape de mine n zona
ngustat.
Dup ce s-au linitit treburile, m-am furiat afar i l-
am gsit pe Paw i pe biei zcnd la pmnt. Paw sngera
tare. Am ncercat s-i opresc sngerarea, dar nu am reuit.
Dup asta, el a adormit i nu s-a mai micat o perioad
lung de timp. ncepuse s mi se fac foame n timp ce
ateptam s vin nava de salvare, despre care tiam de la
Paw c trebuia s apar.
Aa se explicau borcanele de gem i jeleu exact ce i-ar fi
plcut unei fetie s mnnce.
16
i vei ngropa pe Paw i pe biei?
ngroparea nseamn pierdere de vreme ceva ce nu
ne putem permite, spuse Hunter tios. Jos, strig el n timp
ce un foc de arm rico n armura mea de piept.
M-am aruncat la pmnt imediat, ascunznd-o instinctiv
pe Becky dedesubt ca s-o protejez. Hunter s-a furiat ntr-o
parte i a disprut. Am trecut pe infrarou i am putut
identifica n tufi, la doisprezece metri n fa, nite forme
neclare, care emanau cldur. Gura evii unei puti
strlucea, ncins de cldura provocat de glon. Niciuna din
forme nu mica.
Am ateptat. Tcut. Becky gemea i se mica cu greutate.
Chiar m doare tare, spuse ea. Vocea i era nbuit.
Ateapt, i-am optit, ateptnd ca Hunter s intre pe
poziie.
D-i drumul, se auzi o voce rstit n spate.
Mic-te ncet. Te acopr eu.
M-am dat la o parte, lsnd-o pe Becky s se strecoare,
nainte de a m ridica complet. Brbatul se ddu un pas
napoi.
Huh, chiar c eti un pic nalt. Se uit cu atenie, mai
ndeaproape. i urt pe deasupra.
A venit s ne salveze, domnule Robbarts, spuse Becky.
Mai este nsoit de un soldat.
Vocea lui Becky suna nefiresc. M-am uitat la ea i am
vzut sngele. La naiba, oare glonul lui a atins-o?
Am identificat urmele de cldur ale altor dou forme n
tufi; una n spatele lui Robbarts i alta ceva mai departe, n
spate. Nu aveam nicio ndoial c toi erau narmai i gata
s trag. Erau ase n total.
Ai mpucat-o pe Becky, am zis cu calm. Are nevoie de
ngrijiri.

17
La naiba cu ea, rspunse Robbarts cu rutate. Familia
ei afurisit nu a adus dect probleme. Mi-au ucis pe unul din
biei, asta au fcut. Las-o pe ceaua asta mic s moar.
Ne vor lua de aici cu o nav, spuse Becky n grab. De
aceea mergem la locuina dumneavoastr. Cmpul este un
loc unde pot ateriza.
Robbarts nu-i rspunse ei n mod direct.
E adevrat, soldat? Ai o nav?
Nu-mi plcea deloc acest brbat.
Nimeni i nimic nu poate da de urma navei cu care am
venit. Becky este cea care a spus c exist o nav de salvare.
Nu exist nicio afurisit de nav care s m ia, pe mine
sau pe oamenii mei, de pe acest pmnt, izbucni Robbarts,
neinnd cont de ceea ce spusesem. Noi vom rmne n
continuare aici. Va fi un loc al dracului de plcut pentru
mine i ai mei, dup ce rzboiul se va muta n alte pri.
Chiar credea aa ceva?
Sharzii vor cutreiera planeta n lung i-n lat i vor
culege orice fiin omeneasc vor gsi. tii ce le fac celor
capturai?
Robbarts zmbi batjocoritor.
Am urmrit tirile despre ceea ce le-au fcut unor biei
soldai. Dar noi suntem civili, nu nite maimuoi antrenai
pentru lupta n spaiu. Ne vor lsa n pace. Noi nu ne
pricepem la treburi militreti.
Nu puteam s cred naivitatea lui Robbarts.
Extrateretrilor nu le pas de ceea ce tii. Procesele
gndirii umane, modul n care mintea noastr face asocieri,
abilitatea noastr de a recunoate tipare astea sunt
lucrurile pe care le folosesc. Nu le pas ctui de puin dac
creierul provine de la un soldat, un marinar, sau chiar de la
un fermier ntfle!

18
De ndat ce vorbele mnioase mi-au ieit din gur, le-am
regretat.
Ei bine, s-ar putea s fiu eu un fermier ntfle,
soldel, trgna Robbarts vorba, dar tu eti cel care se afl
la captul greit al acestei arme.
Nu chiar, am spus eu n timp ce m uitam la Hunter
care, tcut, elimin cele dou forme din spatele lui Robbarts.
Acea aciune m-a fcut s-mi dau seama c i celelalte trei
persoane fuseser neutralizate. Hunter este bun n ceea ce
face meticulos.
Chiar n-ar fi trebuit s spui acele lucruri despre Becky,
am spus eu cu calm.
Timpul normal de reacie a lui Robbarts nu se potrivea cu
ritmul meu sporit. Am rotit repede vrful cuitului din
mnec, i un rnjet umed, roietic lu proporii sub brbia
lui.
Tierea arterelor cardioide elibereaz presiunea i golete
sngele din creier. Provoac moartea n cteva secunde, iar
retezarea laringelui mpiedic orice ipt. Robbarts a stat
eapn pn ce sngele din corp nu i-a mai ajuns la creier i
nici nu a mai primit semnale de la creierul muribund. Dup
care s-a prbuit.
Am luat-o pe Becky i am mers mai departe. Hunter
urma s distrug capul lui Robbarts, aa cum a fcut cu
celelalte, i apoi s ne ajung din urm. Am sperat c restul
gloatei lui Robbarts nu ne va mai risipi timpul limitat care ne
rmsese.
n timp ce mergeam prin pdure, am verificat locul unde
era rnit Becky. Nu era o ran fatal, aa c am pus o
compres peste ea, ca s opresc sngerarea. Se va simi
destul de bine pn vom ajunge la ceilali.
ncotro? am ntrebat-o.
Becky s-a oprit pentru un moment din suspinat.
19
Este un iaz jos. De acolo trebuie urcat dealul. Este o
gaur ascuns, lng hambar.
Deci aa au reuit s scape de trupele de evacuare
ascunzndu-se ntr-un buncr. Hunter ne ajunse din urm i
i-am dat instruciuni. i trimise cercetaii la faa locului.
i dac este nchis? m ntreb el.
tii ce ai de fcut, am rspuns i mi zmbi.
Aceasta era diferena dintre noi doi lui i plceau aceste
lucruri, pericolul, sngele. n momentul n care am ajuns
lng intrarea n buncr, am lsat-o pe Becky jos.
Trebuie s-i strigi, i-am spus. Poi s faci asta?
M vor mpuca aa ca pe Paw, protest Becky. Sunt
rnit grav, domnule. Nu poi s faci ceva?
Plngea.
Ascult, Becky, este foarte important s-i scot repede
pe aceti oameni. i spun eu cum facem: dac trag n tine, i
voi pedepsi aa cum l-am pedepsit i pe domnul Robbarts, e
bine aa?
Ea a dat din cap, fr tragere de inim.
Becky, du-te pn acolo i strig. Spune-le c eti
rnit i c ai nevoie de ajutor. Nu cred c vor mpuca o
feti.
Nu venii cu mine? ntreb ea.
Am cltinat din cap.
Nu, s-ar putea s le fie fric dac m zresc. Poi s le
spui cine sunt dac vrei i apoi m voi arta.
I-am ters nasul i am mpins-o de la spate, ca s-o fac s
mearg.
Becky ovi nti i se deplas cu greutate peste cmp.
Ajutor! Am fost mpucat! ip ea.
O gaur neagr se csc n pmntul de lng hambar i
un om a ieit din ea.
Becky? strig el. Robbarts ne-a zis c ai murit.
20
Am observat c lsase trapa deschis. Bun aa.
M-a mpucat, aa cum a fcut cu Paw i bieii lui
Paston, rspunse ea.
Am auzit o mpuctur, dar nu tiam c e vorba de
tine, spuse brbatul pe msur ce se apropie; i ngenunche
n faa lui Becky.
La naiba, arat urt rana asta. Cum ai reuit s ajungi
pn aici i unde-i Robbarts i oamenii lui? spuse privind
n jur cu nelinite.
Soldaii salvatori au avut grij de el, rspunse Becky
cu inocent.
Soldai!
Exclamaia lui nu sun ca un blestem. Mai mult ca a
unui om cu speran n glas. M-am apropiat.
Cpitan Savage; Armata 45, am spus. Am venit s v
salvm sufletele.
Am putut observa din reacia lui de om nspimntat c
nu avea s creeze probleme.
Are o nav cu care s ne ia, domnule Truett, exact cum
a spus Paw, zise Becky. Cred c au i un doctor care s m
ngrijeasc i vom fi cu toii n siguran.
Truett se apropie.
Am auzit unele lucruri.
Puteam s-i simt frica din glas. Ct de mult tia, nu
puteam s-mi dau seama.
Noi nu putem s fim folosii de sharzi, am spus cu
calm. Nu putem s trim mai mult de cteva minute fr
rezervele noastre pentru lupt.
Mi-am imaginat c tia de dozele msurate de
anticoagulant care mi se administrau n snge. Dac acestea
se terminau, creierul mi se umplea cu un snge dens,
provocnd hemoragie i distrugnd restul celulelor organice.
Suntem n criz de timp acum.
21
Ct timp? ntreb el, dnd dovad de mai mult
nelegere dect m ateptasem de la un ntfle de fermier
care nu a avut nelepciunea s se salveze pe el i familia lui
cnd se putea.
Mai am doar aproximativ o sut de minute, i-am
rspuns.
Truett i ntoarse capul i fluier.
Soldat sinuciga.
Clipi din ochi, dar nu-i putu stpni o lacrim ce-i
curgea pe obraz. nelese. Fr vreo alt vorb, ne conduse
spre gaura neagr.
Sunt toi nuntru, ne-a atras el atenia repede.
Suntem treizeci de toi. Majoritatea femei. Unii sunt doar
nite copii, mai spuse el cu tristee. Speram c
Se opri, uitndu-se la Becky, i oft.
N-are importan.
Treizeci ntr-un buncr. Asta nsemna c i puteam
justifica pe toi patruzeci, numrndu-i pe cei trei brbai din
familia lui Becky, pe cei ase pe care i-a eliminat Hunter,
Becky i Truett. Bun aa.
Ne vom ocupa de ei imediat, am spus eu repede i el
mi fcu semn cu capul. n linite.
Mda, cred c tia el nite lucruri.
Hunter i cercetaii se apropiaser deja de gaur i
ptrundeau nuntru unul cte unul. Nu m ndoiam de
eficiena lor.
Cum este pentru tine? ntreb Truett, innd-o strns
pe Becky n brae.
S m aflu aici, sau s fiu soldat? am rspuns.
Ambele. Nu pot s neleg cum de poi fi aa rece i
distant. La naiba, omule, nu poi s dai fru liber emoiei
mcar puin? Sau eti mai mult un robot acum?
Vocea i era amestecat cu mnie i fric.
22
Am crescut la o ferm, am spus eu rar, ncercnd s
dezgrop amintirile unui trecut fericit, pe o planet de acum
pierdut, fr salvare. nc mi amintesc de mirosul toamnei,
senzaia noroiului pe picioare, i sentimentul avut la uciderea
oii premiate, la timpul potrivit. Aceast misiune nu e diferit.
Fac ceea ce trebuie s fac pentru c sunt lucruri mai
ngrozitoare pentru fiina uman dect moartea.
Am vzut casetele cu tiri, a spus el. Urt. Oribil. Dar
voi cum v salvai pielea? Nu avei un instinct de
autoconservare?
Dup ce vom avea grij de voi, ne vom duce dup
sharzi, am spus eu. Misiunea noastr secundar este s
adunm orice fel de date despre ei i s lansm un mesaj
flotei. Dup asta, ei bine, exist patru, cinci mii de tone de
explozibil n raniele noastre.
Am btut uor cutia micu prins cu o curea de spate.
mi imaginez c dispozitivul automat va aciona, n caz
c ne apropiem prea tare de inamic.
Truett zmbi.
Suntei viteji, dar a fost o pierdere prosteasc de
resurse s venii dup noi. Ne-am fcut-o cu mna noastr
am fost proti s avem ncredere n Robbarts i ne meritm
soarta.
Am verificat timpul. Mai aveam doar cincisprezece
minute. Hunter ntrzia prea mult.
mi pare ru, am spus eu repede. Nu mai avei timp.
Truett mi-a apucat mna i a strns-o.
Vreau doar s tii ncepu el i vocea i se sufoc.
Atunci m btu pe umr. Mda. Pot s spun c ncerca
din rsputeri s nu plng, dar vocea i se schimb la sfrit.
Ei bine, i spuse el lui Becky. Se pare c avem o nav
de prins, adug el vesel.
Hunter iei din gaur i fugi nspre mine.
23
Gata, am terminat, spuse repede.
Ctva timp mai trziu, pmntul se zgudui din cauza
bubuiturii n timp ce fum i foc neau de pe intrarea
buncrului. Dac nici asta nu a atras atenia sharzilor,
atunci nu mai am ce s spun.
Becky, am zis eu, i am luat-o cu grij din braele lui
Truett. E timpul s mergem.
Vine s ne ia? ntreb Becky cu emoie vnzolindu-se
n braele mele. Nu vd nava.
Este acolo sus, pe cer, spuse Truett cu mult blndee.
Uit-te n sus. Acolo, n dreapta acelei stele roii, mare i
strlucitoare.
Becky se ls pe spate uitndu-se direct peste cap. Mi-am
pus braul n jurul gtului ei i am inut-o pn a murit.
Speram c poate nu a avut destul timp ca s-i dea seama ce
am fcut. Ce am fost nevoit s fac.
Hunter s-a ocupat de Truett fr a ntmpina rezisten.
i el privise spre cer, ca i cum ar fi dat crezare propriilor
vorbe.
Am aezat corpul nensufleit al lui Becky pe pmnt,
ncercnd s nu m las copleit de emoie. Ca mai devreme,
l-am lsat pe Hunter s se ocupe de ultimele detalii,
asigurndu-se c nicio singur celul cerebral nu a rmas
ntreag la Becky i Truett.
Mai rmseser dou minute libere, timp n care am auzit
un vaiet n deprtare. Nu puteau fi dect sharzii. Mi-am pus
degetul pe detonant. Cutiile noastre fuseser puse n
funciune i ne mai rmseser cteva ultime momente.
Civilii pur i simplu nu neleg, nu-i aa? ntreb
Hunter n timp ce atepta lng mine s vin dulcea uitare,
dulcea eliberare de mainriile mecanice care devenisem.
M-am gndit la Truett, i la felul curajos n care a
protejat-o pe Becky pn la capt, m-am gndit la toate
24
modurile n care rzboiul nu schimbase decena uman, i la
oaia mea premiat i constrngerile pe care viaa ni le
impune.
Unii neleg, am recunoscut eu.

Bright Red Star by Bud Sparhawk


Copyright 2005 by Bud Sparhawk. First published
in Asimovs Science Fiction Magazine.

25
Scheletul
William Sanders

Locuiete n Tahlequah, Oklahoma, dar i-a petrecut mult


timp n vestul Arizonei, unde are loc aciunea povestirii Dry
Bones. A aprut ca scriitor, la nceputul anilor 80, cu dou
comedii de istorie alternativ. S-a orientat apoi spre mystery i
suspans, producnd cteva scrieri de succes. Vechiul su
prieten Roger Zelazny este cel care l-a convins s scrie science
fiction. Povestirile sale au aprut n diverse reviste i n
antologii de succes i i-au ctigat o binemeritat reputaie ca
fiind unul dintre cei mai buni scriitori de short stories din
ultimii ani, aducndu-i i dou premii Sidewise Awards for
Best Alternate History. Despre povestirea de fa, care a fost
finalist la premiile Nebula n 2006 zice: Singurul lucru pe
care l pot spune este c se refer la o subcategorie veche, dar
rar vzut a SF-ului: Marile descoperiri tiinifice pierdute.

Era o zi fierbinte de var i stteam sub copacul acela


mare de pe marginea drumului, de unde, de obicei, luam
autobuzul n timpul colii, cnd Wendell Haney urc cu
bicicleta i-mi spuse c cineva a gsit un schelet ntr-o
peter, jos n Vguna Lunii.
Pe bune, spuse el. Verioara mea, Wilma Jean,
locuiete n ora. Tocmai a trecut pe la noi i i-a spus mamei.
Am lsat benzile desenate cu Plastic Man pe care le
citeam.
26
Vrei s zici un schelet uman? am ntrebat nencreztor.
Wendell fcu o fa impacientat.
Bineneles c unul uman, spuse el. Ce ai crezut?
Era un copil slbnog, avea capul mare i ochii bulbucai
ca la broasc, iar atunci cnd era ncntat de ceva, ca acum,
arta destul de ciudat. Era cu doar un an mai mic dect
mine, dar tocmai mplinisem treisprezece luna trecut, iar
unul de doisprezece mi se prea un puti.
Hai, Ray, nu vrei s mergi s vezi? spuse el. Toat
lumea e acolo jos, eriful i ceilali.
Cum era de ateptat, cnd am ntors capul, am vzut un
nor de praf n deprtare, deasupra punii lui Tobe Nelson,
acolo unde drumul pietruit cotea la vale spre Vguna Lunii.
O camionet vira, ieind de pe drum.
M-am ridicat.
M duc s-mi iau bicicleta, i-am spus. Du-te nainte,
c te ajung din urm.
M-am ntors acas, spernd c mama nu m vzuse
vorbind cu Wendell. Nu vroia s am nimic de-a face cu el
pentru c, spunea ea, familia lui era de condiie joas.
Locuiau ceva mai sus de noi, pe un drum pietruit, ntr-o cas
veche, ce prea gata-gata s se prbueasc, iar n curtea din
fa aveau cteva maini fr roi. Toat lumea tia c tatl
lui e un beiv.
Mama era n spate, n buctrie, chiar dac o auzeam
prin fereastr fredonnd o melodie a lui Johnny Ray, care
cnta la radio. Mi-am luat bicicleta din spatele casei i am
tulit-o nainte s m ntrebe unde m duc i, probabil, s nu-
mi dea voie.

***

L-am ajuns pe Wendell pe la aproape un sfert din drumul


care traversa punea lui Tobe Nelson. N-a fost prea greu,
27
considernd chestia aia veche i ruginit pe care pedala el.
Am ncetinit i am mers mpreun restul drumului.
Cmpul era traversat de un drum lung i fr niciun pic
de umbr. Era mai mult o crare fcut de vaci, cu hopuri i
dmburi i praf. Am transpirat bine, pedalnd prin soare. n
captul cellalt al punii, crarea o lua la vale, spre pru,
i puteam s o lsm mai uor, fr s mai pedalm tot
restul drumului. Deja se vedeau o mulime de maini i
camionete parcate pe malul prului, unde se termina
drumul.
La poalele dealului, m-am oprit, m-am dat jos de pe
biciclet, i-am cobort piciorul de sprijin i l-am ateptat pe
Wendell s-i sprijine bicicleta de un copac.
O mulime de oameni, brbai i femei, stteau la umbra
slciilor i a platanilor uriai, vorbind i uitndu-se peste
pru, nspre Vguna Lunii.
Vguna Lunii era un loc ciudat. Semna un pic cu ceea
ce se numete n vest canion cutie, doar c era mai mic.
Presupun c ai fi putut s-i spui i defileu. Oricum, se
ntindea cam jumtate de mil n malul crestei i se termina
ntr-un crater rotund, cu perei nali de stnc de jur
mprejur, i cteva cascade n sezonul ploios.
Am fost i eu de cteva ori n crater, ca mai toi copiii de
pe aici. Era cam nspimnttor i nu prea mi-a plcut.
Copacii de pe maluri blocau Soarele, aa c lumina era slab
i sumbr, chiar i ntr-o zi nsorit. Terenul era abrupt i
bolovnos i era foarte greu s peti. Mai tot timpul anului,
nu era uor nici s ajungi acolo. Mai nti, trebuia s treci
prul, care, n special primvara, curgea repede i cu putere
prin aceast strmtoare. Erau doar vreo nou sau zece metri
pn pe partea cealalt, dar trebuia s fii nebun s-i treci
not, atunci cnd nivelul apei era ridicat. i era cam singura
cale de acces, dac nu vroiai s mergi pe creast pn acolo
28
i apoi s cobori pe stnci. Civa oameni au fcut-o, sau cel
puin aa susin ei.
ntr-o var secetoas ca asta ns, nu era mare scofal,
pentru c puteai s mergi pn pe malul cellalt, chiar i
fr s te uzi la picioare. Numai c acum ajutorul de erif
Pritchard sttea n mijlocul albiei secate i nu lsa pe nimeni
s treac.
Ordinele erifului, spunea el, n timp ce m ndreptam
spre un loc de unde s pot vedea mai bine.
Nimeni nu trece dincolo, pn nu se ntoarce el.
Se fcu un pic de agitaie, deoarece cineva ncerca s
ajung n fa, facndu-i loc prin mulime. Lng mine,
Wendell spuse n oapt: Oh, nu! i o secund mai trziu
am neles de ce.
Tatl lui Wendell era un brbat nalt, slab, brunet, cu
tenul nchis am auzit c a btut un om destul de ru odat,
pentru c l-a ntrebat dac nu e pe jumtate indian i avea
o privire rutcioas. S-a oprit pe malul prului, fixndu-l
cu privirea pe ajutorul de erif Pritchard.
Ordinele erifului, ai? spuse el. Cine se crede?
Ajutorul de erif se uit spre el.
Se crede erif, presupun, spuse el. La fel ca de ultimele
dou ori cnd te-a arestat.
Cam un minut, s-a fcut linite, apoi, de undeva de mai
jos, Tobe Nelson ntreb:
Dar ce face acolo? Convinge scheletul s-l voteze?
Era un om gras, cu chelie i o voce subire ca de femeie,
ntotdeauna pus pe glume. Toat lumea a rs, chiar i tatl
lui Wendell, i lucrurile s-au mai detensionat. Wendell
rsufl uurat.
Uite-i c vin, spuse cineva.

29
eriful Cowan venea dinspre malul cellalt, printre
copaci, dnd la o parte crengile. Era cineva n spatele lui, i
la nceput, nu l-am recunoscut, dar apoi am spus:
Hei, e domnul Donovan!
Bineneles, zise Wendell, de parc tocmai spusesem
cea mai mare prostie din lume. El e cel care l-a gsit.
Domnul Donovan preda tiinele naturii la gimnaziul din
ora. Toat lumea l plcea, chiar dac testele pe care le
ddea erau destul de grele. Era mare i voinic, ca un juctor
de rugby, i toate fetele vorbeau despre ct de bine arat.
Bieii l admirau pentru c fusese n Marin i fusese
decorat cu Steaua de Argint, la Okinawa. Cred c jumtate
din brbaii de acolo fuseser nrolai n timpul rzboiului
acela a fost ceea ce nc mai numeam Rzboiul, chiar dac
luptele din Coreea durau de aproape un an dar el era
singurul pe care l tiam c avea o medalie.
ntotdeauna mi-au plcut orele lui, pentru c le fcea
interesante, artndu-ne tot felul de roci, plante i chiar
animale vii. Uneori m lsa s-l asist cnd fcea
experimente. Dup ce a vzut c mi plac tiinele naturii, m-
a ajutat s-mi aleg nite cri din biblioteca colii. S-a oferit
chiar s-mi mprumute nite reviste tiinifico-fantastice, dar
a trebuit s-l refuz, pentru c a fi avut necazuri mari dac
m prindea tata citindu-le.
eriful Cowan a cobort de pe malul cellalt i a venit
lng ajutorul de erif Pritchard. Avea faa roie i
transpirat, iar uniforma kaki era ifonat i plin de praf. S-
a uitat la mulimea de oameni de pe mal.
Nu tiu ce ai auzit, spuse el. i nici nu tiu ce ai
crezut c vei vedea, dar astzi nu o s vedei nimic aici.
Civa oameni ncepuser s vocifereze i el i-a ridicat
mna.

30
Ascultai-m! Am examinat locul i e evident c
rmiele sunt mult prea vechi pentru a fi sub jurisdicia
mea.
i-a ntors capul spre domnul Donovan, care a venit
lng el.
Domnul Donovan, aici de fa, crede c oasele ar putea
avea chiar mii de ani i nici mcar eu nu sunt aa de btrn.
Dup ce s-au oprit rsetele, a continuat.
El spune c aceasta ar putea fi o descoperire
important. Aa c va lua legtura cu nite oameni de la
Universitate, pe care-i cunoate, i i va chema s arunce o
privire. ntre timp, lund n considerare c locul unde a fost
descoperit scheletul e pe pmntul municipalitii
Nu-i adevrat! l ntrerupse tatl lui Wendell pe un ton
ridicat. Pmntul de pe malul la e al nostru, al familiei
mele, i aa a fost dintotdeauna.
Ba nu, spuse eriful Cowan. A aparinut familiei tale,
dar nu ai pltit impozitul, aa c a intrat n proprietatea
municipalitii i nu a mai vrut nimeni s-l cumpere.
Cred i eu, spuse Tobe Nelson, doar bolovani i
tufiuri, nici mcar ceva lemn de calitate.
Nu-mi pas, spuse tatl lui Wendell. E al nostru, iar ei
ni l-au furat. Nu-i drept!
Aa-i, spuse eriful. Nu-i drept c ai reuit, n timp ce
fratele tu i ddea viaa pentru ar, s mprtii tot ceea ce
tatl tu s-a chinuit s adune. La fel cum nu e drept c
familia ta trebuie s sufere din cauz c tu ai face orice
altceva dect s munceti. i acum, Floyd Haney, taci, c
vorbesc eu.
Tatl lui Wendell arta mai nervos ca oricnd, dar tcu.
Foarte bine, spuse eriful. Dup cum spuneam,
deoarece e proprietatea municipalitii, interzic accesul
publicului pn la noi ordine. Tobe, vreau s nchizi poarta
31
de la drumul principal i s nu lai pe nimeni s treac pe
pmntul tu fr s te consuli mai nti cu mine sau cu
domnul Donovan.
Vrei s spui c nu putem merge s ne uitm? ntreb
cineva.
Exact, spuse eriful. Ce, ai probleme cu auzul?
De fapt, nici nu prea este ce vedea, spuse domnul
Donovan. Doar o mn i un pic din ncheietur se vd mai
bine, dintre bolovani, dar i alea sunt pe jumtate ngropate.
Presupunem doar, c e un schelet ntreg undeva pe dedesubt.
Oricum, nu ai gsi petera, chiar dac v-a da voie s
o cutai, spuse eriful. Chiar i eu a fi trecut pe lng ea,
dac nu era el s mi-o arate.
Apoi a nceput s dea din mini spre mulime, ca i cum
ar fi fugrit un crd de gte.
Hai, plecai odat! Toat lumea s se duc acas sau la
sala de biliard sau oriunde. Nu-i nimic de vzut aici.
Oamenii au nceput s se ndrepte spre maini, vorbind
ntre ei i uitndu-se napoi spre Vguna Lunii. Tatl lui se
ndrepta spre noi, aa c Wendell s-a ascuns n spatele meu,
dar Floyd Haney a trecut pe lng noi i s-a urcat n
camionet, mprocnd cu pmnt i pietri n timp ce urca
dealul. Dup ce l-am vzut plecat, ne-am dus i ne-am luat
bicicletele, fr s vorbim sau s ne uitm unul la cellalt. A
fi avut multe de zis, dar mi-am dat seama c Wendell nu prea
avea chef.

***

Prostii, spuse tata, cnd i-am povestit ntmplarea la


cin.
Acum or s vin o mulime de savani idioi s-i bage
nasul pe aici, ca s descopere o mulime de prostii.

32
Tatei nu-i plceau oamenii de tiin pentru c acetia
credeau n teoria evoluiei. Obinuia s m ntrebe dac
domnul Donovan nu preda teoria evoluiei la coal i
spunea c, dac ar face aa ceva, ar putea fi concediat.
Totui, nu m surprinde, spuse el. Sunt o mulime de
caverne i peteri n rpa aceea, de aia se i numete
Vguna Lunii. Pe vremea Prohibiiei, contrabanditii i
ascundeau whisky-ul acolo. S-ar putea s fie oasele unui
contrabandist care a fugit din faa legii i s-a ascuns acolo.
Sau poate sunt oasele unui sclav negru, fugit n perioada
Sclaviei. Probabil c nu sunt nici mcar indiene.
Domnul Donovan zice c oasele sunt mult mai vechi,
am spus eu, iar mama mi-a aruncat o privire de avertizare.
Nu vroia s l contrazic pe tata n nicio privin. Spunea c
nu se cade.
Ce tmpenie! spuse tata. Savanii tia blestemai,
dac i-ai auzi cum tiu ei totul. L-am auzit pe unul la radio
spunnd ct de mare e distana de aici pn la Lun. De
parc a fost el pn acolo s o msoare, spuse el rznd
zgomotos.
Vrea cineva plcint? ntreb mama.

***

Mai trziu, domnul Donovan mi-a povestit cum a gsit


scheletul. Era ntr-o expediie, sus, n Vgun, cutnd tot
felul de chestii pe care le-ar fi putut folosi la ore n anul
urmtor. ncerca s se strecoare pe la baza malului stncos,
deoarece se prvliser o mulime de bolovani, cnd a vzut
un arpe pe care nu l-a recunoscut. nainte s-l poat
examina, acesta s-a strecurat dup un bolovan sprijinit de
mal. Aa c domnul Donovan s-a apropiat i, dup ce s-a
nvrtit n jurul bolovanului i a dat la o parte cteva tufiuri,
a gsit o deschiztur ntre pietroi i mal. i-a scos lanterna
33
din rucsac i, cutnd arpele, a luminat n vizuin i a
vzut ceva ce semna cu o intrare ntr-o peter. Fr s mai
stea pe gnduri, s-a strecurat prin deschiztur s vad
despre ce e vorba.
Unul dintre cele mai stupide lucruri pe care le-am
fcut vreodat, mi-a spus. Niciodat, dar niciodat, s nu
intri singur ntr-un asemenea loc. Uneori sunt total idiot, dar
s nu spui nimic despre asta celorlali profesori.
ntr-adevr, n spatele bolovanului era un tunel care
ducea n stnc, dar era att de ngust nct a trebuit s se
aplece i s se trasc pe mini i pe genunchi devenind
din ce n ce mai idiot ns tunelul s-a lrgit i a ajuns ntr-
o mic peter.
Pe jos era plin de pietri care, probabil, se desprinsese
din tavan. S-a aplecat i a cules cteva pietre, analizndu-le
cu lanterna n sperana c va gsi fosile. Dar nu erau dect
simple roci.
Apoi a ntors o lespede mai mare de piatr i a gsit
scheletul unei mini.
Mi-a luat vreo cteva secunde s procesez, spuse el.
Lumina era slab, iar oasele erau pe jumtate ngropate.
Abia se distingeau. Am nceput s scurm, mi-am dat seama
ce erau i mi-am tras imediat mna napoi. Am rmas un pic
aa pn am neles despre ce era vorba.
Dar de unde ai tiut c sunt aa de vechi? am ntrebat
eu.
Nu am tiut, a recunoscut el. Arheologia nu e domeniul
meu. Dar artau destul de vechi i apoi, dac chiar erau,
trebuiau protejate. Aa c l-am pclit un pic pe erif. Dar
asta rmne ntre noi. Bine?

***

34
Nici domnul Donovan i nici prietenii lui de la
Universitate nu au pierdut vremea i au venit n urmtoarea
smbt, pe dup-amiaz.
Eus un biat simplu de la ar, spunea Tobe Nelson a
doua zi diminea unor oameni adunai n faa bisericii, dup
slujb.
Cnd a spus profesorul c or s vin nite oameni de
tiin, m ateptam la nite persoane n vrst, cu barb i
halate albe, tii? Cnd acolo, spuse el rnjind, vine un cuplu
drgu de tineri i parcheaz n faa casei mele un Mercury
rou, nou-nou, cu o rulot mic, argintie, n spate. Am
crezut c-s turiti care s-au rtcit, dar s-au dat jos, au venit
la mine, s-au prezentat i m-au ntrebat dac pot s-i aeze
tabra pe malul prului.
i i-ai lsat pe fraierii ia pe pmntul tu? a ntrebat
tata.
Hei, spuse Tobe Nelson. M-au rugat foarte frumos i
chiar mi-au dat o sum frumuic de bani. Era destul s m
roage frumos, dar dac tot mi-au dat, doar nu era s refuz
banii.
A rs piigiat.
i s v mai spun ceva, s fi fost eu tnr i s am aa
o main i aa o femeie, nu mi-a fi pierdut timpul spnd
dup oase. A fi gsit destule lucruri mult mai bune de fcut.

***

Vremea a rmas cald i uscat. Mari dup-amiaz m-


am dus cu bicicleta pn la magazinaul din intersecie s-
mi iau un suc. Pe drum, am oprit, totui, n dreptul porii
punii lui Tobe Nelson, m-am dat jos i am stat o vreme
rezemat de gard, uitndu-m la crarea spre Vguna Lunii.
Poarta nu era ncuiat i a fi putut s intru, dar eram
destul de sigur c nu aveam voie.
35
Apoi am auzit o main oprind n spatele meu i, cnd
am ntors capul, l-am vzut pe domnul Donovan la volanul
jeepului su, rmas de la rzboi.
Hei, Raymond, m-a strigat el. Fii biat de treab i
deschide, te rog, poarta.
M-am dus, am tras zvorul, am deschis poarta i am
inut-o pn a trecut cu maina. Apoi am nchis-o i am pus
zvorul.
Mulumesc, spuse domnul Donovan oprind maina.
i, Raymond, ce-ai mai fcut vara asta? Ceva
interesant?
Nu chiar, am rspuns eu. E prea cald ca s mai fac
ceva.
Te neleg, spuse el. Nu ai vrea s faci cunotin cu
nite oameni de tiin adevrai?
Serios? am ntrebat eu.
Sigur. A cobort din main, mi-a luat bicicleta i a
trntit-o n spate, n timp ce eu m-am urcat n fa i apoi am
plecat. Pe drumul acela plin de hopuri care tia punea lui
Tobe Nelson, mi-a povestit cum a gsit petera.
Am cobort foarte repede dealul i, nc de dinainte de a
ajunge jos, am vzut maina roie parcat lng pru i n
spatele ei o rulot argintie.
Domnul Donovan a parcat maina la umbra unui copac,
ne-am dat jos i am mers spre rulot, care, abia acum am
vzut, avea ntr-o parte un umbrar mare de pnz sub care
erau o mas i cteva scaune. Un brbat s-a ridicat de la
mas i a venit spre noi.
David, l strig domnul Donovan. Munceti din greu,
ai?
Pn la epuizare, spuse brbatul, ntoarse capul i
strig: Maddy! A venit Bob.
Ua rulotei s-a deschis i a ieit o femeie.
36
Aa, bun, spuse ea. i apoi, uitndu-se la mine: i el
cine e?
El e Raymond, spuse domnul Donovan. Unul dintre cei
mai buni elevi ai mei. Raymond, f cunotin cu David i
Madeline Sloane.
Brbatul mi-a ntins mna i i-am strns-o. Femeia a
venit lng mine n pas vioi i mi-a ntins i ea mna.
i deci s neleg, spuse ea, c i plac tiinele
naturale, Raymond.
Da, doamn, am spus eu, iar ea i-a lsat capul pe
spate rznd.
Doamn, zise. Dumnezeule, sun de parc a fi
bunic-ta. Spune-mi Maddy. Aa mi spune toat lumea.
Venii s stai la umbr, spuse brbatul. Tocmai luam
o scurt pauz.
Era un brbat tnr, de nlime medie, cu prul blond,
tuns militrete, i ochelari. Cam asta e tot ce am observat.
Nu el mi atrsese atenia.
Raymond, vrei o Cola? mi spuse femeia.
Era cea mai frumoas femeie pe care o vzusem vreodat
n carne i oase. Era mai nalt dect mine, iar eu ajunsesem
la un metru aptezeci, nainte de ziua mea. Avea prul aten
deschis, tuns scurt, la baza gtului, ochii de un albastru
nchis i dini albi, frumoi. Purta o bluz roie scurt, fr
mneci, legat n talie, i pantaloni scuri care, din cte mi-
am dat seama, erau nite jeani tiai. Oricum, cine i-a tiat
nu a mai lsat prea mult din ei. Picioarele i erau bronzate i
parc nu se mai terminau.
Da, doamn. Scuze, Maddy, am spus eu.
Bob, i-aduc i ie ceva?
El a dat din cap, n semn c nu, iar ea s-a ndreptat spre
rulot.

37
Noi ne-am dus i ne-am aezat la mas, sub umbrar. Am
observat c se auzea un zgomot, ca fcut de o main de
tuns iarba, de undeva de prin apropiere, dar nu vedeam de
unde ar fi putut veni.
Generatorul, spuse David Sloane vznd c m tot uit
n jur. tii tu, pentru electricitate.
V-ai instalat destul de confortabil aici, spuse domnul
Donovan.
Da, rspunse David, cele mai bune condiii de pe pia.
Faa sa arta un pic cam ciudat cnd a zis ultima parte.
Ce bine o ducem unii, adug, el att de ncet, c
abia l-am putut auzi.
Apoi i-a ntors privirea spre Maddy, care tocmai ieea din
rulot cu o Cola n mn.
Vroiai i pahar i ghea? m ntreb ea.
Am dat din cap c nu.
tiam eu c eti genul care bea din sticl.
i-a tras un scaun i s-a aezat.
Bob Donovan, ar trebui s te strng de gt, vii aici cu
musafiri cnd eu art aa.
Abia atunci am observat c avea minile i picioarele
murdare de praf.
Uit-te la mine, spuse ea, n ce hal art.
V-ai apucat de scormonit? ntreb domnul Donovan
zmbind. Cum merge?
ncet, spuse David, aa cum ar trebui.
E un ntreg proces, mi explic domnul Donovan.
Pmntul trebuie ndeprtat treptat, cte puin, ca s nu se
distrug ceea ce e dedesubt. i totul trebuie s fie msurat i
nregistrat. i trebuie mult rbdare i mini precise.
De fapt, spuse Maddy, nc mai avem treab cu
pietriul desprins din tavan. Trebuie s examinm fiecare

38
bucic n caz c se opri i se uit la David. Arat-le
vrful!
David vru s spun ceva, dar mormi i se ridic,
ndreptndu-se spre rulot.
Stai s vedei asta, spuse Maddy.
mi sorbeam Cola i ncercam s nu m holbez la ea. Prin
prile noastre nu vedeai prea multe femei n pantaloni
scuri, pentru c majoritatea bisericilor ziceau c e pcat.
Unchiul Miles, care era pastor la biserica Baptist de care
aparineam, spunea chiar c femeile n-ar trebui s poarte
prul tuns scurt.
Singurele femei pe care le-am vzut mbrcate aa cum
era Maddy acum, erau cele uuratice, care-i petreceau
timpul la salonul de biliard din ora i fetiele de pe
autostrad. Dar i ddeai uor seama c ea nu era deloc
uuratic.
David s-a ntors, aducnd o cutie mic, plat, din lemn,
i a pus-o pe mas n faa mea. A deschis-o i a dat la o parte
nite vat.
Poftim. Uite ce am gsit n dimineaa asta, spuse el.
Am ncercat s nu par dezamgit. Mai vzusem vrfuri de
sgeat indiene i alt dat. Cine nu vzuse! Se gseau foarte
des pe malul prului sau la arat. Civa biei de la coal
aveau adevrate colecii.
Cnd m-am uitat mai de aproape, mi-am dat seama c
vrful acela nu era la fel ca toate celelalte vrfuri de sgeat
pe care le vzusem pn atunci. Cu siguran era o
frumusee, fcut dintr-o piatr lucioas, maro-glbuie, cu
dungi negre, foarte bine lucrat. Era destul de mare, avea
aproape apte sau opt centimetri i nu avea acele crestturi
pe margini. Avea o singur cresttur la baz, ca un fel de
canelur pe mijloc.
Domnul Donovan spuse:
39
S fiu al naibii! E un Clovis?
Sunt aproape sigur, zise David. i am vzut destule
anul trecut, la spturile din New Mexico.
tii ce fel de indieni au fcut aceste vrfuri de
sgeat? am ntrebat eu.
Nu-s indieni. Cel puin nu din cei la care te gndeti
tu. Mai degrab strmoii lor preistorici.
i e un vrf de suli, spuse Maddy. Arcul i sgeile
nc nu fuseser inventate.
Uau! am mngiat eu piatra fin cu degetele. Veche,
ha?
David m-a aprobat.
Cam ct de veche? nc mai sunt discuii pe tema asta.
Oricum, mult peste zece mii de ani.
Ca s-i faci o idee, mi spuse domnul Donovan,
chestia asta era, foarte probabil, folosit pentru a vna
mamui.
Uau! am spus eu din nou. Dar nu tii sigur dac are
vreo legtur cu scheletul, nu-i aa?
S-au uitat unii la alii.
La naiba, spuse Maddy. Ai avut dreptate, Bob. Chiar
c-i iste biatul.
Ai dreptate, mi spuse David. Nu avem nicio siguran
c scheletul e din aceeai perioad. nc nu putem nici
mcar s presupunem.
nc nu tii nimic despre asta? ntreb domnul
Donovan.
David a ridicat din umeri.
E al naibii de vechi, asta e sigur. La o examinare doar
superficial a oaselor expuse, sunt aproape sigur c exist
un grad de fosilizare. Deocamdat, ns, nu am gsit nimic
ca s-l putem data.
A oftat.
40
Cel mai bun ar fi noul test cu radio-carbon, la care
lucreaz Doctorul Libby, la Universitatea din Chicago. ns
aproape jumtate din arheologii din ar ateapt la rnd
pentru el. Ar putea trece mult vreme pn s avem un
rspuns.
Dar, spuse Maddy, acum nelegi de ce eram aa
ncntai de acest loc. S-ar putea s fie ceva foarte important.
David s-a ridicat i s-a ntins.
i acum trebuie s ne ntoarcem la munc. Scuze.
A luat cutia i a nchis-o cu grij. Am vzut c erau nite
numere scrise pe capac. n timp ce David ducea cutia spre
rulot, Maddy mi spuse:
M bucur c te-am cunoscut, Raymond.
S-a ntins i mi-a pus mna pe umr.
S mai vii s ne vizitezi.
Sigur. Vocea mea sun cam ciudat. O s vin.

***

Dar nu i-am revzut prea curnd pe soii Sloane. Am


cobort la pru de cteva ori cu bicicleta, ns nu i-am
vzut pe nicieri, doar rulota i generatorul, care funciona.
Am bnuit c erau n peter. Am vrut s m duc n
Vgun, s ncerc s-i gsesc, dar nu tiam drumul.
De acum toat lumea vorbea despre ei. n special despre
Maddy.
Se afieaz aproape goal, i spuse mtua Ethel
mamei, care lucra la magazinul cu produse la cincizeci de
ceni, Ben Franklin, din ora.
A fost ieri n magazin. Arta ca o tii tu ce
Unchiul Miles a amintit-o chiar i n slujba de duminic.
mi aduc aminte, spuse el, de o interesant zical: Voi,
care nu suntei dect oase, ascultai cuvntul Domnului.

41
Unii oameni ar trebui s nu se mai preocupe de nite oase
vechi i s asculte cuvntul lui Dumnezeu.
A doua zi diminea m-am trezit cu o rceal. Nu era
chiar aa grav, dar a fost suficient pentru ca mama s m
in dou zile n pat, i n cas pentru tot restul sptmnii.
Mi-am petrecut timpul citind i ascultnd radioul i dorindu-
mi s-i vizitez din nou pe David i Maddy.
Tata a venit ntr-o sear din ora, cu un zmbet mare pe
fa.
Profesorul sta al tu, mi spuse el, trebuie s
recunosc, nu-i deloc un ftlu.
Dar ce s-a ntmplat? am ntrebat i tata a rs.
Al naibii lucru, spuse el. Floyd Haney a venit la el, n
faa restaurantului, beat ca un porc, ca de obicei, i a
nceput s njure n legtur cu pmntul de la pru i
cnd profesorul a ncercat s treac de el, Floyd a ncercat
s-l loveasc cu pumnul. n aceeai secund, Floyd era n
fund. Am vzut toat povestea de peste strad.
Domnul Donovan l-a lovit?
Cea mai rapida stng pe care am vzut-o vreodat. n
timp ce Floyd nc mai zcea pe jos, a venit i ajutorul de
erif Pritchard, dar profesorul a spus c nu vrea s depun
plngere. Probabil c are dreptate, spuse tata. Nu ajut la
nimic s-i nchizi pe cei de teapa lui Floyd. Pe unii oameni n-
ai cum s-i schimbi.

***

n sfrit, ncepusem s m simt mai bine i mama m-a


lsat s ies afar. Bineneles c am tulit-o imediat spre
pru.
Cobornd dealul, am vzut maina de teren a domnului
Donovan i, cnd m-am dat jos de pe biciclet, i-am vzut pe
toi trei lng rulot, stnd sub umbrar. n timp ce m
42
ndreptam spre ei, am auzit-o pe Maddy vorbind. Prea
nervoas.
Nu pot s cred, spunea ea, cea mai important
descoperire a secolului i noi ne comportm de parc e o
bomb gata s ne explodeze n fa.
Asta i este, spuse David. Aa, bineneles, poate nu
pentru tine. Nu funduleul tu mic i bombat e la btaie, nu-i
aa? Nimeni nu bag n seam un proaspt absolvent.
Vorbea din ce n ce mai tare.
Eu sunt nenorocitul cu cerneala nc ud pe diploma
de doctorat. Dac o dau n bar, o s am noroc dac o s mai
pot preda mcar la o coal general.
Cnd i-au ridicat privirea i m-au vzut, au tcut jenai,
aa cum fac de obicei adulii cnd copiii i surprind
certndu-se. Dup o secund de pauz, Maddy mi spuse:
A, bun, Raymond!
Poate ar trebui s plec? am ntrebat eu.
Nu, nu, spuse Maddy, dnd din mini. Pun pariu c
vrei o Cola, nu-i aa? De ce nu te duci s-i iei singur?
Frigiderul e chiar lng u, n-ai cum s nu-l vezi!
M-am dus la intrarea n rulot, am urcat treptele micue
i am deschis ua. ntr-adevr, era un frigider, chiar la
intrare. Cel mai mic pe care l vzusem vreodat. De unde m
aflam, puteam s vd n partea din fa a rulotei, care era n
mare parte ocupat de un pat nestrns.
Mi-am luat o Cola i m-am ntors chiar cnd domnul
Donovan spunea:
Oricum, sper ca acestea s fie bune.
Abia acum vzusem c pe mas era un plic galben i un
teanc de fotografii mari, lucioase. David inea una n mn i
se uita la ea din unghiuri diferite.
A, da, spuse el. Sunt de prima clas. Mulumesc, Bob.

43
A trecut ceva timp de cnd nu am mai lucrat n camera
obscur, spuse domnul Donovan. Mi-au trebuit vreo dou
ore numai s-mi gsesc echipamentul i s-l cur de praf.
M bucur c au ieit bine.
M-am dus i m-am uitat la fotografii, n timp ce ei
vorbeau. Una dintre ele era un prim-plan al unui craniu, pe
jumtate ngropat n pmnt. Alta era un cadru larg al
ntregului schelet. Am luat-o pe aceasta din urm n mn
pentru a m uita mai de aproape i am vzut ceva ce nu se
potrivea deloc.
Hei! am spus eu. Dar are haine!
S-au ntors toi trei i s-au uitat lung la mine.
Dac scheletul e att de vechi precum ai spus, atunci
n-ar fi trebuit s fi putrezit pn acum? am ntrebat eu.
La dracu! spuse David i-mi smulse fotografia din
mn. Bob, de ce a trebuit s-l aduci pe
Taci din gur, David, spuse Maddy. Raymond, vino aici.
Am nconjurat masa i am ajuns n faa ei. Ea mi-a luat
minile n minile ei i s-a uitat direct n ochii mei.
Raymond, spuse, tu nu vrei s ne faci ru, nu-i aa?
Nu, doamn, am spus eu.
Mi se pusese un nod n gt i abia mai puteam vorbi.
Nu, Maddy.
i, dac ai ti ceva care ar putea s ne provoace
necazuri, nu ai spune. Aa-i? Nu-i ceva ru sau ilegal, spuse
ea repede, doar ceva ce ne poate aduce multe necazuri.
Nu.
Habar nu aveam despre ce vorbete, dar a fi fost de
acord cu orice spunea.
Atunci, vino, spuse ea ridicndu-se i lund o lantern
cu baterii mari. Vreau s-i art ceva.
David s-a ridicat i el repede n picioare.
Pe dracu o s-i ari!
44
Nu fi idiot, David, spuse Maddy fr s se uite la el. i
mcar o dat n viaa ta, ncearc s ai ncredere n cineva.
Raymond e biat iste, spuse domnul Donovan. Cnd
va nelege, va coopera.
Foarte bine, spuse David agitndu-i minile. De ce
nu? Hai s inem o conferin de pres. Cheam Casa Alb.
Invit-l pe Preedintele Truman s vad. Adu Naiunile Unite.
Fii atent pe unde calci, spuse Maddy, n timp ce
ncepusem s pim prin albia secat a prului.

***

Era un drum lung i dificil prin Vgun, pn la


peter. i era incredibil de cald, chiar i la umbra deas a
copacilor. Nici nu am ajuns acolo i deja mi doream s fi luat
i restul de Cola.
Cam pe la jumtatea drumului prin Vgun, Maddy fcu
spre stnga i ncepu s urce o pant abrupt, acoperit cu
pietri, spre baza peretelui de stnc.
Aici, zise ea i atunci am neles ce vroia s spun
eriful. Dac nu a fi tiut c acolo este o peter, nu a fi
ghicit niciodat.
E un pic mai greu de trecut prin tufiuri, spuse ea.
Dar nu le-am ndeprtat, ca s nu atragem atenia
localnicilor.
S-a ndreptat spre un bolovan gri i mare, cam ct o
main medie, care se sprijinea de stnc. A aprins lanterna,
a dat la o parte cteva tufe, i a disprut n spatele
bolovanului.
tii, spuse domnul Donovan n timp ce mergea dup
ea. Cred c a fost nchis pn nu demult. Uit-te la tot acest
pietri i la pmntul de dedesubt. A fost o alunecare de
teren, nu cu foarte mult timp n urm. Poate ultima furtun
puternic din mai a declanat-o.
45
S-ar putea s ai dreptate, spuse David. Nu prea sunt
urme de animale n peter.
A dat la o parte tufiul i ne-am trezit ntr-un spaiu mic
i ntunecat, cu excepia luminii care venea din dreapta mea.
Trebuie s te apleci i s te trti un pic, strig
Maddy. Nu-i chiar aa ru.
n ceea ce m privea, era. Lumina din fa m ajuta, dar
era, totui, un loc nspimnttor. Iar cnd am trecut prin
poriunea cea mai strmt, simeam c toat greutatea lumii
m apsa. Aerul era rece i mirosea a mort. Am vrut s ip,
dar m-am abinut, pentru c nu vroiam ca Maddy s cread
c eram un la. Apoi tunelul s-a lrgit, lumina a devenit mai
puternic, i m-am trezit n peter.
Scuze pentru lumin, spuse Maddy n timp ce m
ndreptam de spate. De obicei folosim lmpi cu carbid, care
lumineaz mai tare. Dar sunt foarte greu de aprins i acum
nu prea am chef s-mi bat capul.
Nu era o peter din aceea mare, cum vzusem n cri,
cu stalactite i restul. Era doar un fel de camer, de mrimea
unui garaj simplu. Prea chiar mai mic, din cauza lucrurilor
stivuite sau puse grmad pe lng ziduri lopei i lopele,
site mari, rotunde, pentru pmnt, cutii i saci i o mulime
de lucruri pe care nu le recunoteam.
n mijlocul pardoselii era un loc marcat cu rui de lemn
i funie. n interior, pmntul fusese spat i nlturat pn
la aproape treizeci de centimetri adncime, iar n golul rmas
era scheletul.
Nu prea semna cu decoraiunile pentru Halloween. La
prima impresie, arta mai mult ca o grmad de bee
mprtiate. Era ntins pe partea stng, cu genunchii
ridicai, la distan unul de cellalt, iar mna stng i era
ntins n fa. Mna dreapt nu se mai vedea n dreptul
pieptului.
46
n mod sigur purta haine i, dup prerea mea, nu prea
artau a haine indiene. Era greu s fii sigur, dar semnau
mai mult cu un costum dintr-o singur pies, un fel de
combinezon ca cel pe care l purta vrul Lany, cnd lucra la
benzinria Texaco din ora. Maddy a ridicat un pic lanterna
i am putut s vd c avea nclri. Mai bine spus, nite
bocanci cu tlpile mari i aparent grele. De fapt, nu se vedea
dect unul, cci piciorul stng era nc ngropat.
Nu neleg, am spus eu dup un minut.
Bun venit n club, spuse David.
Nu-i f probleme, zise Maddy. Nici noi nu nelegem.
David s-a dus pe partea cealalt, a ngenuncheat pe
marginea gropii, a ntins mna i a atins mneca dreapt.
Ai pus o ntrebare foarte bun mai devreme, spuse el.
Materialul ar fi trebuit s fi putrezit cu mult timp n urm,
dar uit-te la chestia asta. Aaa, e deteriorat ru, e
sfrmicioas i fragil, dar oricum e ntr-o stare al naibii de
bun fa de cum ar trebui s fie. Dect e posibil s fie.
Dar atunci, am spus eu creznd c am neles,
nseamn c nu e att de vechi precum ai spus. C e, ,
modern.
David m aprob din cap.
Asta ar fi concluzia logic. Starea oaselor, fosilizarea
parial, ei bine, s-ar putea s fie o alt explicaie,
chimicalele din sol sau ceva. Vrful de suli pe care l-ai
vzut s-ar putea s fi fost aici cu mult nainte s vin tipul
sta. Dar mai e ceva.
S-a dat un pic ntr-o parte i mi-a fcut semn cu mna.
Vino s vezi.
M-am dus i m-am lsat pe vine lng el, dei nu prea
vroiam s m apropii mai tare de schelet.
ine lumina aia mai aproape, Maddy, spuse el. Uit-te
aici, Raymond.
47
A artat spre o ruptur lung n materialul care acoperea
umrul drept. A dat pnza la o parte cu vrful degetelor.
Vezi sta?
L-am vzut. Tot ei mi artaser unul asemntor n
urm cu vreo dou sptmni, pe o bucat de vat, ntr-o
cutie, pe o mas, lng pru.
Aa c, spuse David, ceea ce avem aici, e un brbat n
haine moderne, cu un vrf de suli vechi de zece mii de ani
nfipt n umr. Ceea ce, desigur, e pur i simplu imposibil.
Bine spus, modern, zise Maddy. Am tiat o bucic de
la manet i am studiat-o la microscop. Nu e fibr natural.
De fapt nu e nici mcar fibr esut, e mai mult adevrul e
c nu tiu ce naiba e. Nu am mai vzut niciodat aa ceva,
iar textilele sunt specialitatea mea.
i bocancii sunt din material sintetic, spuse David. Iar
cataramele sunt dintr-un fel de plastic tare.
Am stat i m-am gndit un minut.
Dar sta e
mi amintisem o povestire pe care o citisem ntr-o revist
tiinifico-fantastic, nainte s mi-o ia tata, spunndu-mi c
o s m bat cu biciul dac m mai prinde citind gunoaiele
alea.
Credei c e un cltor n timp? am ntrebat eu.
Am zis eu aa ceva? spuse David, uitndu-se teatral n
jur. Eu nu am auzit pe nimeni s spun asta, tu?
Acum nelegi, spuse Maddy, de ce trebuie s pstrm
secretul pentru moment. David trebuie s fie foarte atent
cum gestioneaz situaia, deoarece sunt o mulime de oameni
care vor spune c e un fals. Asta ar putea s-i distrug
cariera.
Mai era ceva, ce ieea uor din pmnt, n partea din
spate a scheletului, un obiect nchis la culoare, de mrimea

48
unui ghiozdan. Sau, cel puin, aa am crezut eu. Nu se vedea
prea mult din el.
Ce e asta? am ntrebat.
Din nou, spuse David, s fiu al naibii dac tiu. Pare a
fi un fel de rucsac, dar nu i-a putea spune ce e nuntru.
Poate pacheelul pentru prnz, poate osete de schimb, sau
poate ceva ce nici mcar nu am recunoate.
Cum ar fi, spuse Maddy, ceea ce l-a adus aici. Din
orice loc i din orice timp ar fi venit.
Nici asta nu am auzit, spuse David. Oricum, nu m-am
uitat nuntru i nici nu o voi face. Nici mcar nu-l voi
dezgropa, ca s poat fi deschis. Cnd i dac va fi deschis,
acest lucru va fi fcut de o persoan cu o reputaie
profesional absolut impecabil i cu o mulime de alte
modele de perfeciune respectabile ca martori.
Ai gsit deja pe cineva? ntreb domnul Donovan.
David ddu din cap n semn c nu.
Toat lumea e la spturi acum. Cel mai mult l-a vrea
pe Doctorul Hoban de la Universitatea din Pennsylvania, dar
e n Irak pentru tot restul verii.
Nenorocitul la btrn?! spuse Maddy. tii foarte bine
c i va asuma toate meritele.
A vrea s am optimismul tu, spuse David. Mai
degrab va spune c toat chestia asta e o neltorie i c eu
sunt nebun sau mai ru.
Bineneles, spuse domnul Donovan, dac ajunge pn
la guvern i cineva de acolo crede c n rucsacul acela ar
putea fi ceva cu aplicaii militare
O, Dumnezeule, spuse David i i puse minile n cap.
Nici nu m gndisem la asta. Minunat!
M uitam la craniu. Nu rnjea cum se spune. Gura i
era deschis i prea c ip de durere. Am tremurat. Era
foarte frig acolo.
49
Sulia l-a ucis, nu-i aa? am ntrebat eu.
Probabil, spuse Maddy. Se pare c s-a trt pn aici
poate s caute adpost, poate ncercnd s se ascund i
pur i simplu a sngerat pn a murit. Trebuie s fi fost o
ran cumplit.
M ntreb ce s-o fi ntmplat, spuse domnul Donovan,
s-i determine s-l omoare, m refer.
Poate a nclcat vreun obicei local, spuse Maddy. Am
gsit cteva obiecte mici, care preau s-i fi czut din
buzunare nc un vrf ca cel pe care l-ai vzut, o unealt
din os, un fel de bufni fcut dintr-un corn de cerb. E
evident c le coleciona. Poate a luat ceva ce nu trebuia.
Sau poate c l-au ucis pentru c era strin. David se
uit la schelet. Bietul de tine, nenorocitule, cu siguran ai
ajuns cam departe de cas.
Cum de a fost ngropat? am ntrebat eu.
Inundaii, spuse Maddy. Nmolul i nisipul au fost
aduse de ape. Petera a fost inundat de mai multe ori n
decursul timpului.
Nivelul solului n vgun trebuie s fi fost mult mai
ridicat atunci, adug domnul Donovan. Hei, acesta ar putea
fi un indiciu pentru a-l data, nu-i aa?
Poate, ridic David din umeri. Cnd stai s te gndeti,
data deja nu mai conteaz. Chiar dac mormntul are o sut
de ani vechime i deja e imposibil. Cristoase, chiar i
cincizeci ar fi mult!
S-a ridicat.
Haidei! Raymond a vzut destul. Probabil c deja se
ntreab dac noi suntem nebuni, sau el.

***

50
Cnd am ajuns acas, era deja ora cinei. Tata veni puin
mai trziu, n timp ce eu meditam pe canapeaua din camera
de zi i, fr nicio introducere, spuse:
Raymond, ai fost la pru i i-ai pierdut timpul cu
oamenii ia de la facultate? Nu m mini! adug el nainte
s-i pot rspunde. Doi oameni mi-au spus c te-au vzut pe
biciclet, ndreptndu-te nspre acolo.
Tobe Nelson a spus c am voie, tati, am zis eu. L-am
ntrebat i a spus c am voie, numai s nchid poarta dup
mine.
Vrei s spui: domnul Nelson, zise mama din prag.
Nu-mi pas nici dac Generalul MacArthur i-a spus
c ai voie. Eu sunt cel care hotrte ce ai i ce nu ai voie i
eu i spun s stai departe de oamenii ia. Nu vreau s ai
nimic de-a face cu ei i nu vreau s te mai duci la pru ct
sunt ei acolo.
De ce? am ntrebat eu.
Pentru c aa spun eu, zise el, ncepnd s se
nroeasc la fa. i nc nu eti prea mare s-i dau vreo
cteva la fund, dac nu m asculi.
Am ncercat s vorbesc.
Sau pot s-i dau cteva acum, dac mi mai rspunzi,
spuse el.
Aa c nu am mai spus nimic. Nu mi era fric de el nu
m mai btuse de cnd aveam ase ani, i plcea doar s m
amenine dar tiam c o s se nfurie i o s strige i o s
trnteasc i mama o s nceap s plng i nu aveam chef
s trec prin asta acum. Aveam destule pe cap.

***

Am pstrat, totui, distana pentru cteva zile. M-am


gndit c numai eu mai lipseam de pe capul lui David i al
lui Maddy, cu toate problemele pe care le aveau.
51
Miercuri m-am hotrt s m duc n ora, la bibliotec,
s vd dac gsesc nite cri despre arheologie. I-am spus
mamei i m-a ntrebat:
Sper c nu te duci la pru s te ntlneti cu oamenii
aceia? tii ce i-a spus taic-tu.
Doar pn la bibliotec, am spus. Promit.
Ai grij atunci, spuse ea. Nu prea mi place c te duci
cu bicicleta aia pe drum.
Erau doar vreo trei kilometri pn n ora, dar nc era
foarte cald afar, aa c, pn am ajuns, eram tot transpirat.
Am ncetinit cnd am trecut prin dreptul benzinriei Texaco,
gndindu-m s-mi iau ceva rece de but. Atunci am vzut
Mercury-ul rou parcat n fa.
David Sloane iei pe ua lateral chiar cnd am oprit.
Raymond, m salut el, ridicnd mna.
Se uit la bicicleta mea i zise:
Hmm, te miti destul de bine cu bicicleta aia, nu-i aa?
N-ai vrea s-mi faci un mare serviciu?
i scoase portofelul.
Cinci dolari, spuse el, dac te duci s-i spui lui Maddy
c eu sunt blocat n ora din cauza unor probleme la main
i c, probabil, o s m ntorc destul de trziu.
Am ezitat pentru o secund. Tata s-ar fi nfuriat foarte
tare, dac m-a fi dus iar acolo. Deja riscam destul de mult
prin simplul fapt c stteam de vorb cu David.
Dar eram prea jenat s-i spun lui David despre tata i
chiar vroiam s-o revd pe Maddy. Iar dac ar fi fost cazul, a
fi putut s spun c fceam un lucru cretinesc, ajutnd pe
cineva. Tata nu ar mai fi avut ce comenta.
n plus, erau o mulime de lucruri pe care a fi putut s
le fac cu cinci dolari.
Sigur, am spus eu, am luat bancnota i am bgat-o n
buzunar.
52
M-am ntors, ridicndu-m n picioare pe biciclet ca s
prind vitez.

***

Cnd am ajuns jos la pru, ceva arta ciudat. Mi-am dat


seama c eram obinuit s vd maina roie n faa rulotei,
iar acum lipsea. Totui, era jeepul domnului Donovan. Ce
bine, m-am gndit eu, poate m duce el napoi ora.
Nu i-am vzut ns, nicieri, nici pe el i nici pe Maddy.
Am presupus c sunt n peter. Mi-am sprijinit bicicleta pe
picior i am nceput s merg spre Vgun, dar apoi m-am
oprit i m-am uitat napoi spre rulot. Eram foarte nsetat de
la mersul cu bicicleta prin cldura torid i tiam c Maddy
nu o s se supere dac mi iau mai nti o Cola rece.
ndreptndu-m spre rulot, se auzea zgomotul fcut de
generator. Am urcat micuele trepte de metal i am vzut c
ua nu era bine nchis. Am mpins-o i am vrut s intru,
cnd am vzut ceva micndu-se, cu coada ochiului. Am
ntors capul i i-am vzut n pat.
Domnul Donovan era deasupra lui Maddy. Picioarele ei
erau ridicate n aer i se zbenguiau amndoi. Niciunul dintre
ei nu avea haine.
Cam un minut, am stat acolo, pe ultima treapt, cu
umerii i capul nuntru, uitndu-m cu gura deschis. Nu
se uitau n jur. Nu cred c observau prea multe.
ntr-un final, m-am deblocat, am srit de pe scri i am
luat-o la fug spre malul prului. Eram ngreoat i furios
i ruinat i totui excitat ntr-un fel. Pielea mi frigea i nu
era de la Soare. Vreau s spun c tiam ce fac, pn la urm
aveam i eu treisprezece ani. Dar nu arta deloc aa cum mi
imaginasem.
Mi-am luat bicicleta i am urcat dealul cltinndu-m,
gata-gata s cad de cteva ori. n vrf, mi-am amintit de
53
mesajul lui David i de cei cinci dolari. O s cread c l-am
nelat, dar nu mai puteam s fac nimic. Nu a mai fi cobort
napoi pentru toi banii din lume.

***

Smbt noapte m-am trezit n mijlocul unui vis despre


Maddy i schelet nu vreau s povestesc despre asta, a fost
suficient de ngrozitor m-am ridicat n pat, ascultnd, aa
cum faci de obicei cnd nu tii ce te-a trezit. Mi s-a prut c
aud ecoul unei bubuituri puternice i apoi un vuiet care s-a
stins uor. n camera alturat am auzit vocea mamei:
Ce-a fost asta?
Un tunet, a spus tata. Culc-te napoi.
n dimineaa urmtoare, n timp ce m ndreptam spre
biseric, am vzut un nor de praf pe drumul ce traverseaz
punea lui Tobe Nelson, i ceea ce prea a fi o main de
poliie, mergnd spre pru. Cnd ne-am ntors, praful era
tot acolo, dar nu am mai vzut nicio main.
Dup-amiaz trziu, cnd stteam pe verand, a trecut
pe la noi eriful Cowan.
Bun ziua, i spuse el tatei. Pot s-i pun nite ntrebri
biatului tu? Nu-i f griji, nu a intrat n niciun bucluc,
adug el zmbind spre mama.
Rspunde-i erifului, spuse tata.
eriful Cowan s-a aezat pe marginea verandei i s-a
uitat n sus la mine.
Din cte am neles, n ultima vreme, i-ai petrecut mai
mult timp jos la pru. Te-ai mprietenit cu prietenii
domnului Donovan?
i-a petrecut, spuse tata, nedndu-mi vreo ans s
rspund. La timpul trecut.

54
Aa-i? ridic dintr-o sprncean eriful Cowan. Atunci
probabil c-mi pierd timpul cu tine. n ultimele dou zile ai
fost pe acolo?
Nu, domnule, am spus eu.
Bine atunci, a oftat el adnc. S-a dus i asta. mi cer
scuze pentru deranj.
Pot s te ntreb despre ce e vorba? spuse tata.
eriful Cowan i-a ntors capul uitndu-se spre vale.
Ieri-noapte cineva a spart magazinul de Hran i
Provizii al lui Huckaby i a furat o jumtate de lad de
dinamit. Azi-noapte a folosit-o pentru a arunca n aer
petera aceea.
Ce?! am spus eu i mama a scos un sunet de uimire.
S fiu al naibii! a spus tata.
eriful Cowan l-a aprobat.
Da, i chiar a fcut o treab de isprav. Tot peretele de
stnc s-a prbuit. Peste tot sunt numai bolovani.
i-a scos plria i s-a scrpinat n cap.
S-i spun adevrul, mi vine greu s cred c cineva a
putut face attea pagube doar cu o jumtate de lad de
batoane de explozibil DuPont. E ciudat, spuse el.
Tobe Nelson spunea c au fost dou explozii, nti una
mai mic i apoi una mai mare. Dar e singurul care le-a auzit
aa. A ridicat din umeri. Poate e vreun fel de gaz n pmnt
n zona aceea. Cine tie?
Dumnezeule, cine ar face aa ceva? ntreb mama.
Aaa, spuse eriful Cowan, tiu sigur cine a fcut-o. Dar
nu cred c o voi putea dovedi vreodat.
Floyd Haney, spuse tata.
Da. Nimeni de aici nu e aa de nebun i de ru, spuse
eriful Cowan. i cu siguran era furios din cauza
pmntului.
S-a ridicat i i-a pus plria napoi pe cap.
55
Dar, dup cum am spus, nu o voi putea dovedi
niciodat. Am crezut c poate Raymond a vzut sau auzit
ceva, dar trebuia s mi dau seama c mi fac iluzii.
A chicotit n sinea lui.
tii care e partea amuzant? A muncit atta i a riscat
degeaba. ia doi oameni de tiin plecaser deja.
Au plecat? am spus eu mai tare dect am intenionat.
Da, rspunse eriful Cowan. Au trecut chiar prin ora,
ieri dup-amiaz, trziu, cu rulot cu tot. Probabil c pn la
urm i-au dat seama ca nu era nimic important acolo.
Probabil doar nite oase vechi de animale, sau aa ceva.
Probabil, zise tata, nite prostii.

***

i cam asta e tot ce era de povestit. David i Maddy nu s-


au mai ntors i nimeni nu a mai ncercat vreodat s
gseasc petera. Nu c i-ar fi ajutat la ceva. Odat, m-am
dus sus, n Vguna Lunii, mult timp mai trziu. Totul n jur
era aa distrus, c nici nu i puteai da seama unde te afli.
i domnul Donovan a plecat n vara aceea. S-a ntors n
Marin i am auzit c a murit n Coreea, dar nu tiu nimic
sigur.
Mai trziu, n acelai an, tatl lui Wendell a fost prins cu
un camion furat i a fost trimis la penitenciar, unde toat
lumea spunea c-i e locul. eriful Cowan nu a reuit
niciodat s-l acuze pentru explozia din peter, dar nu inea
deloc secret faptul c l credea vinovat.
Poate c avea dreptate, dar eu nu eram aa sigur. Vrul
Larry lucra n schimbul de dup-amiaz la Texaco, cnd
David i Maddy au oprit pentru benzin, n drum spre ieirea
din ora i a spus c Maddy plngea i arta de parc a fost
bruscat. i mtua Ethel i-a povestit mamei c David fusese

56
smbt n magazin i cumprase un ceas detepttor. Nu
am spus ns niciodat nimic nimnui.
Oamenii au vorbit o vreme despre ciudeniile din
Vguna Lunii, dar nu a durat prea mult. Toat lumea i-a
ndreptat atenia spre vetile din Coreea care erau mai mult
rele, iar n anul urmtor principalul subiect de discuie au
fost alegerile. Cred c acum sunt singurul care-i mai
amintete.
Iar uneori mi doresc s uit.

Dry Bones by William Sanders


Copyright 2003 by William Sanders. First printed
in Asimovs Science Fiction, 2003.

57
Anotimpurile de pe Ansarac
Ursula K. Le Guin

Locuiete n Portland, Oregon i este o for n fantasy i


science-fiction n ultimii zece ani. A scris de-asemenea poezii,
cri pentru copii, eseuri literare i a publicat i o carte despre
cum s scrii ficiune i non-ficiune. Opera sa este citit mult
dincolo de domeniul SF i este privit ca un important scriitor
al literaturii moderne. Devenit celebr cu The left hand of
Darkness, care a luat premiile Hugo, Locus i Nebula n
acelai an, Ursula K. Le Guin a fost rspltit cu peste 50 de
premii, cele mai multe ca scriitoare de SF i fantasy, dar i
pentru crile de copii sau de poezie. n Anotimpurile de pe
Ansarac creioneaz un portret antropologic subtil i inteligent
al unei rase extraterestre, care se comport mai degrab ca
egretele dect ca oamenii.

Am vorbit mult timp, odinioar, cu un ansar btrn. L-


am ntlnit la Hanul Interplanar, care se afl pe o insul
mare, ndeprtat, din oceanul Great Western, foarte departe
de rutele migratoare ale ansarilor. Este singurul loc, n zilele
noastre, permis vizitatorilor de pe alte planuri.
Kergemmeg locuia acolo n calitate de gazd i ghid, ca s
redea turitilor o parte din coloritul local. De altfel, locul
seamn cu o insul tropical de pe alte o sut de planuri
nsorit, rcoroas, domoal, minunat, cu copaci bogai n
coroan, nisipuri aurii i valuri mari, verzi-albstrui,
58
nspumate, care se sparg de stnca din spatele lagunei.
Majoritatea vizitatorilor vin pentru navigaie, pescuit, s
caute chilipiruri, i s bea fiert, i nu arat interes nici
pentru plan, nici pentru singurul btina ntlnit. La
nceput se uit la el i i fac poze, bineneles, pentru c are o
nfiare remarcabil: nalt de aproximativ doi metri i zece,
subire, puternic, costeliv, un pic grbovit de vreme, cu capul
mic, ochii mari, rotunzi, negri-glbui, i cioc. Ciocul, ca
trstur caracteristic a feei, este cu dou tiuri, pentru
c o fa cu cioc nu poate fi la fel de expresiv ca cea la care
nasul i gura sunt distanate. Cu toate acestea, ochii i
sprncenele lui Kergemmeg i exprimau foarte clar
sentimentele. Era i btrn, dar i ptima.
Era un pic plictisit i singur printre turitii indifereni i,
cnd m gsi pe mine, un asculttor binevoitor (cu siguran
nici primul, nici ultimul, dar la acel moment singurul) i-a
fcut plcere s-mi povesteasc despre poporul su, n timp
ce stteam la un pahar nalt de cu ghea, n serile lungi,
linitite, ntr-o obscuritate purpurie luminat de stele, de
strlucirea valurilor pline de creaturi incandescente, i
scnteierea tremurat a noianului de licurici din frunziul
bogat al copacilor.
Din timpuri strvechi, ncepu el, Ansarac a urmat o
Cale. Madan, o numi el. Calea poporului meu, modul n care
se fac lucrurile, felul n care sunt lucrurile, drumul pe care
s mergi, condiia care este ascuns n cuvntul totdeauna.
Ca al nostru, cuvntul lui deinea toate aceste sensuri. Apoi
ne-am deprtat de la Cale, spuse el. Pentru o perioad.
Acum procedm la fel ca ntotdeauna.
Oamenii spun tot timpul c am fcut ntotdeauna aa,
i apoi afli c al lor ntotdeauna nseamn de fapt o
generaie, dou, sau unul sau dou secole, cel mult un
mileniu sau dou. Obiceiurile i mentalitile sunt trectoare
59
comparativ cu obiceiurile i deprinderile trupului i ale rasei.
Sunt foarte puine lucruri pe care oamenii de pe planul
nostru le-au fcut ntotdeauna, n afar de a mnca, a bea,
a dormi, a cnta, a vorbi, a procrea, a hrni copiii, i a se
coaliza ntr-o oarecare msur. Se poate observa, ntr-adevr,
n esena uman, ct de puine cerine comportamentale
respectm. Ct de flexibili suntem n a gsi noi lucruri de
fcut, noi ci de urmat. Cu ct iscusin, inventivitate,
disperare, cutam calea dreapt, calea adevrat, Calea pe
care o credeam pierdut cu mult timp n urm, n hiul de
schimbri, ocazii i alegeri
Ansarii au fcut o alegere diferit de a noastr, poate una
mai limitat. Dar are aspectele ei interesante.
Lumea lor este mai departe de Soarele care e mai mare
dect al nostru, deci, dei micarea de rotaie i nclinare este
aproape identic cu cea a Pmntului, anul lor dureaz n jur
de douzeci i patru ani de-ai notri. Iar anotimpurile sunt
tot lungi i tihnite, fiecare durnd cte ase ani de-ai notri.
Pe fiecare plan i n fiecare climat care are i primvar,
acesta e anotimpul perioadei de reproducere, cnd se nasc
noi viei; i pentru creaturile a cror via este doar de cteva
anotimpuri sau de civa ani, fiecare primvar este i
perioada de mperechere, cnd ncepe o nou via. Este
cazul ansarilor, a cror durat de via este, n condiiile lor,
de trei ani.
Ei locuiesc pe dou continente, unul la ecuator i unul
mai la nord, care se ntinde n sus, spre polul nord; cele dou
sunt reunite, la fel ca cele dou Americi, de un istm ngust,
cu relief muntos, de scar redus. Restul lumii este format
de ocean, cu cteva arhipelaguri i insule mari, risipite,
niciuna populat, cu excepia celei folosite de Agenia
Interplanar.

60
Anul ncepe, spunea Kergemmeg, cnd, n oraele din
cmpiile i deerturile din sud, Preoii Anului i dau
cuvntul i mulimi mari se adun ca s vad Soarele
oprindu-se pe vrful unui Turn sau strpungnd inta cu o
sgeat de lumin, n zori momentul solstiiului. Din acest
moment, cldura din ce n ce mai mare va prjoli punile i
preeriile cu cereale slbatice, i n lungul sezon secetos,
rurile vor scdea simitor iar fntnile din ora vor seca.
Primvara urmeaz Soarele spre nord, unde topete zpezile
de pe acele dealuri ndeprtate, nverzind vile i ansarii
iau urma Soarelui.
Hai c am plecat, spune un vechi prieten altui vechi
prieten, pe o strad din ora. Ne mai vedem! i tinerii, cei
de aproape un an pentru noi ar fi tineri de douzeci i unu
sau douzeci i doi de ani se despart de familii, grupuri de
prieteni, colegii i cluburi sportive, i i caut, prin
complexele nclcite de apartamente, locuine comune i
hanuri, pe unul din prinii de care s-a desprit, la nceput
de var. Venind nepstori, zic: Bun ziua, tat, sau Bun
ziua, mam. Se pare c toat lumea merge napoi spre nord.
i printele, cu grij s nu-l insulte oferindu-i cluzire pe
drumul lung, parcurs cnd biatul avea jumtate de an,
spune: Da, m-am gndit i eu la asta. Ar fi plcut,
bineneles, s ne nsoeti. Sora ta mpacheteaz n cealalt
camer.
i astfel, cte unul, cte doi, i cte trei, prsesc oraul.
Exodul este un proces lung, fr o rnduial anume. Unii
pleac imediat dup solstiiu, i alii spun despre ei, Ce tare
se grbesc sau Shennenne trebuie numaidect s ajung
acolo prima, ca s pun mna pe vechiul aezmnt. Dar
unii pierd vremea prin ora pn ce aproape se golete, i tot
nu se pot hotr s prseasc strzile fierbini i linitite,
pieele triste, inundate de Soare, ce fuseser att de pline de
61
muzic i lume toat jumtatea de an. Dar n final toi
pornesc pe drumurile ce duc spre nord. i, odat plecai, se
mic cu vitez.
Majoritatea duc cu ei doar ce pot cra n rucsac sau pe
rubac (din descrierea lui Kergemmeg, rubac seamn cu
nite mgari mici i iui). Civa din negustorii care s-au
mbogit n timpul perioadei numite Desert Season, pornesc
la drum cu iruri ntregi de rubac, ncrcai fiind de mrfuri
i comori. Dei cei mai muli dintre ei circul singuri sau n
mici grupuri familiale, pe drumurile mai bine cunoscute
merg aproape unii de alii. Grupuri mai mari se formeaz,
pentru scurt vreme, n locuri unde naintarea este dificil,
sau n care btrnii i persoanele slbite au nevoie de ajutor
la culesul i cratul hranei.
Nu sunt copii pe drumul spre nord.
Kergemmeg nu avea idee ci ansari erau, dar a fcut o
aproximare de cteva sute de mii, poate un milion. Toi se
altur migrrii.
Pe msur ce urc n zona muntoas, numit Middle
Lands, nu se ngrmdesc, ci se risipesc pe cele cteva sute
de poteci, mai mult sau mai puin populate, unele clar
marcate, altele att de ascunse nct doar persoanele care
mai fuseser pe acolo nainte puteau s le urmreasc
cotiturile. Atunci e bine s ai alturi pe cineva n vrst de
trei ani, spuse Kergemmeg. Cineva care a fost pe acolo de
dou ori. Ei cltoresc foarte repede i fr multe bagaje.
Triesc de pe urma pmntului, exceptnd zonele nalte i
aride de munte unde, dup cum preciz el, i uureaz
desagii. i sus, n trectorile i canioanele nalte, animalele
greu ncercate din caravanele negustorilor ncep s se
poticneasc i s tremure, pierind de oboseal i frig. Dac
negustorul mai ncearc s le mne nainte, oamenii de pe
drum le descarc mrfurile, i dezleag, i las animalele de
62
povar s mearg napoi cu ele. Micile animale chioapt i
se trsc ndrt spre sud, n deert. Bunurile pe care le-au
crat rmn risipite pe drum putnd s le ia oricine; dar
nimeni nu ia nimic, n afar de un pic de mncare, la nevoie.
Nu le trebuie lucruri de crat, care s-i ncetineasc.
Primvara cea rcoroas, dulce, se apropie de vile cu
verdea i pduri, lacurile i rurile limpezi din nord, i ei
vor s fie acolo la timp.
Ascultndu-l pe Kergemmeg, m-am gndit c dac cineva
ar urmri migrarea de la nlime, i ar vedea toi acei
oameni strbtnd cu greu crri i poteci, ar fi ca i cum ar
vedea coasta noastr de nord-vest, n primvar, cu un secol
sau dou n urm, cnd fiecare curs de ap, de la
ndeprtatul fluviu Columbia, pn la cel mai mic prua,
se nroea, odat cu migrarea somonilor.
Somonul depune icre i moare dup ce i atinge scopul,
i civa dintre ansari merg i ei acas s moar cei aflai la
a treia migrare spre nord, cei cu vrsta de trei ani, cei pe care
noi i-am considera ca avnd aptezeci de ani sau mai mult.
Unii dintre ei nu reuesc s reziste. Sleii de puteri din cauza
lipsurilor i a mersului greoi, rmn n urm. Dac lumea
trece pe lng un btrn sau o btrn stnd pe marginea
drumului, schimb cteva cuvinte, i ajut s-i ncropeasc
un mic adpost, le las hran sau un dar, ns fr a-i
ndemna s vin cu ei. Dac btrnul este foarte slbit sau
bolnav, ateapt o noapte sau dou, pn ce poate alt
migrator s i ia locul. Dac dau peste un btrn mort pe
marginea drumului, l ngroap. Pe spate, cu picioarele spre
nord ndreptate spre cas.
Exist multe, multe morminte de-a lungul drumului,
spunea Kergemmeg. Nimeni nu a migrat vreodat de patru
ori.

63
Cei mai tineri, aflai la prima sau a doua migrare, se
grbesc, fie adunai laolalt n trectorile nalte ale muntelui,
fie mai mprtiai ca niciodat pe crrile nenumrate din
preerii, pe msur ce Middle Land se lete nspre nord.
Pn ce ajung propriu-zis la Northland, marile uvoaie de
lume s-au desprins deja n mii de mici iroaie, cotind de-a
curmeziul, la est i vest.
De cum au ajuns ntr-o regiune deluroas, plcut, unde
iarba era deja nverzit i copacii nfrunzii, unul din micile
grupuri s-a oprit. Ei bine, am ajuns, spuse mama. Aici e.
Cu lacrimi n ochi, rde, cu rsul ansarilor un clmpnit
slab. Shuko, i aminteti de locul sta?
i fiica avea mai puin de jumtate de an cnd prsise
locul (unsprezece sau cam aa ceva, de-ai notri) se uit
atent n jur, cu mirare i ndoial, i rse, i strig: Dar era
mai mare de-att!
Apoi, probabil Shuko, i arunc privirea peste pajitile pe
jumtate familiare ale locului de batin, pn peste
acoperiurile abia vizibile ale celui mai apropiat vecin, i se
ntreb dac Kimimmid i tatl ei, care le-au ajuns din urm
i au dormit cu ele cteva nopi i apoi au luat-o nainte,
erau ajuni aici deja, locuind acolo, i dac da, va veni oare
Kimimmid s o salute?
Cei care locuiser nghesuii ca sardelele, ntr-un amestec
continuu i intim n Oraele de sub Soare, mprind camera,
patul, munca i jocul, totul petrecndu-se n grup i la
grmad, acum s-au separat, familie de familie, prieten de
prieten, fiecare la cte o cas mic i retras, fie n zona de
cmpie, fie la deprtare, n zona deluroas din nord, sau
chiar n nordul mai ndeprtat, n inutul lacurilor. Dar, n
ciuda faptului c s-au risipit ca nisipul dintr-o clepsidr
sfrmat, legturile care i-au unit nu s-au rupt; doar s-au

64
schimbat. Acum se unesc, nu n grup i la grmad, nu cte
zece sau sute i mii, ci doi cte doi.
Iat-te! spuse mama lui Shuko cnd l vzu pe tat
deschiznd ua csuei de la marginea pajitii. Probabil ai
ajuns doar cu cteva zile naintea noastr.
Bine ai venit acas, spuse el grav. Ochii i strluceau.
Cei doi aduli se iau de mn i i ridic uor capul ngust,
cu cioc, ntr-un salut special, o urare intim i totui formal.
Shuko i aminti deodat c i-a mai vzut fcnd asta cnd
ea era mic, n vremea cnd locuiau acolo, cu mult timp n
urm. Aici, la locul naterii.
Kimimmid a ntrebat de tine chiar ieri, spuse tatl lui
Shuko, i izbucni uor n rsul clmpnit.
Primvara se apropie, primvara este pretutindeni. De
acum vor ncepe ceremoniile primverii.
Kimimmid strbtu pajitea i veni n vizit, a vorbit cu
Shuko i s-au plimbat pe pajite i jos, la ru. Imediat, dup
o sptmn sau dou, a ntrebat-o dac ar vrea s danseze.
Oh, nu tiu, rspunse ea, dar vzndu-l cum st nalt i
drept, cu capul dat niel pe spate, n poziie de dans, se ridic
i ea; la nceput capul i era lsat n jos, dei corpul era n
poziie de drepi, cu braele lipite pe lng corp; apoi simi
nevoia s-i arunce capul pe spate, i mai n spate, s-i
ntind braele larg, larg s danseze, s danseze cu el
i ce fac prinii lui Shuko sau ai lui Kimimmid, n
grdina de zarzavat sau afar, n vechea livad, dac nu
acelai lucru? Stau fa n fa, i ridic capul mndru i
ngust, i apoi el face un salt, cu braele ridicate deasupra
capului, un salt mare i o plecciune, o plecciune adnc
face i ea una Aa are loc dansul ritual al mperecherii. Pe
tot continentul nordic, la acea vreme, se danseaz.
Nimeni nu intervine n cuplurile vechi, pentru un nou
curtat sau vreo schimbare n cstoria acestora. ns
65
Kimimmid ar fi trebuit s fie atent. ntr-o sear, un tnr a
traversat pajitea, un tnr pe care Shuko nu l mai ntlnise
niciodat; locul su de batin era la deprtare de civa
kilometri. Auzise de frumuseea lui Shuko. Sttu i vorbi cu
ea. i povesti despre casa pe care o construia, ntr-o pdurice,
un loc ncnttor, mai aproape de casa ei dect de a lui. Voia
s primeasc un sfat de la ea n privina construciei casei.
Ar fi vrut s danseze cu ea cndva. Poate chiar n acea sear,
doar pentru scurt timp, doar un pas sau doi, nainte de a
pleca?
Era un dansator desvrit. n timp ce dansa cu el pe
iarb, n seara trzie de primvar, Shuko simea c zboar,
i nchise ochii, cu minile plutind ca luate de vnt,
ntlnindu-le pe ale lui
Prinii ei vor tri mpreun n casa de lng pajite; nu
vor mai avea copii, deoarece timpul acela a trecut pentru ei,
dar vor mai face dragoste tot aa de des ca atunci cnd s-au
cstorit. Shuko va alege pe unul din cei doi pretendeni, pe
cel din urm, de fapt. S-a dus s locuiasc cu acesta i s
fac dragoste cu el n casa pe care au terminat-o de construit
mpreun. Munca la construcie, dansul, grdinritul,
mncatul, somnul, tot ceea ce fceau, se sfrea prin a face
dragoste. i, la momentul potrivit, Shuko a rmas
nsrcinat; a sosit clipa cnd a dat natere la doi copilai.
Fiecare s-a nscut nvelit ntr-o goace sau o coaj alb,
solid. Ambii prini au sfiat acel strat protector cu minile
i ciocul, elibernd noul-nscut mititel i buclat, care i-a
ridicat ciocul minuscul i, orbete, a cscat deja gura, dornic
de hran i via.
Cel de-al doilea pui era mai mic, nu i hmesit, i nici nu-
i mergea bine. Dei Shuko i soul ei o ngrijeau cu gingie,
i mama lui Shuko venise s stea i s o hrneasc pe
micu din cioc, i o legna la nesfrit cnd plngea, ea
66
totui se ofilea i slbea. ntr-o diminea, pe cnd sttea n
braele bunicii, copila ncepu s se zbat, i se tie respiraia
i muri. Bunica plnse cu amrciune, amintindu-i de
fratele lui Shuko, care trise i mai puin, i ncerc s o
consoleze pe Shuko. Tatl micuei s-a apucat s sape o
groap mic n spatele casei celei noi, printre copacii
mbobocii ai primverii trzii, n timp ce lacrimile i curgeau
necontenit. Cellalt copil ns, fata cea mare, Kikirri, ciripea
i cotcodcea, mnca i cretea viguroas.
Cam pe cnd Kikirri ncepea s mearg de-a builea i s
strige Ta! la taic-su i Ma! la maic-sa i la bunic-sa i
Nu! cnd i se spunea s se opreasc din ceea ce fcea,
Shuko nscu un alt copil. Ca multe alte nateri secundare, fu
un singur nou-nscut. Un biat fragil, mic, dar hmesit.
Crescu repede.
Partea a doua
i el va fi ultimul copil al lui Shuko. Ea i soul ei vor mai
face dragoste, oricnd vor simi nevoia, n toat desftarea i
tihna perioadei florilor i a fructelor, n zilele calde i nopile
blnde, sub rcoarea copacilor i pe pajite, n cldura plin
de zumzet a verii, la orele amiezii, dar se va numi, dup cum
spun ei, dragoste pentru desftare. Nimic nu se va nate din
ea, dect ea nsi.
Copiii se nasc pe Ansarac doar n primvara timpurie, n
nord, imediat dup ce s-au ntors la locul natal. Unele
cupluri au patru copii; sunt muli i cu trei. Dar, deseori,
dac primilor doi le merge bine, nu mai are loc o alt natere.
Ai fost cruai de blestemul nostru, al nmulirii
excesive, i-am spus lui Kergemmeg cnd am auzit cele de
mai sus. i fu de acord cu mine, cnd i-am povestit despre
planul meu.
Dar nu voia s m fac s cred c un ansar nu avea deloc
posibilitatea alegerii sexuale sau de reproducere. Legtura de
67
cuplu este lege, ns voina uman i spiritul de contradicie
o schimb, o supune i o ncalc, i el mi povesti despre
acele excepii. Multe legturi de cuplu se formau ntre
persoane de acelai sex. Asemenea cupluri, i altele care nu
aveau copii, puteau primi copii de la cupluri care aveau trei
sau patru, sau puteau s adopte un copil orfan i s-l
creasc. Existau persoane care nu formau un cuplu sau
persoane care i fceau mai muli parteneri odat sau
consecutiv. Mai exista, bineneles, i adulterul. i violul. Era
ru s fii o fat printre ultimii migratori venii din sud,
pentru c pornirile sexuale erau deja puternice la aceti
vagabonzi, i tinerele femei cdeau prea des prad violurilor
n grup, ajungnd acas brutalizate, fr pereche i
nsrcinate. Brbatul care nu-i gsea pereche sau era
nemulumit de soie, putea pleca de acas, umblnd ca
negustor ambulant de ace i a sau ca tinichigiu i ascuitor
de unelte; asemenea pribegi erau binevenii pentru mrfurile
lor, dar suspectai pentru motivele lor.
Pe cnd vorbeam verzi i uscate n acele seri luminoase,
purpurii, pe verand, n briza blnd a mrii, l-am ntrebat
pe Kergemmeg despre propria sa via. El urmase Madan,
legea, calea, din toate punctele de vedere, cu excepia uneia
singure, spunea el. S-a mperecheat dup prima migrare spre
nord. Nevasta sa a nscut doi copii, ambii din prima natere,
o fat i un biat, care au mers cu ei n sud la timpul
potrivit. Toat familia s-a reunit pentru a doua migrare spre
nord, i ambii copii s-au cstorit n apropiere, astfel nct a
apucat s-i cunoasc bine cei cinci nepoi. El cu soia sa i-
au petrecut cea mai mare parte a celui de-al treilea sezon n
sud, n diferite orae; fiind profesor de astronomie, ea a
plecat ntr-o zon i mai ndeprtat a sudului, la
Observator, n timp ce el a stat n Terke Keter s studieze cu
un grup de filosofi. Ea a murit foarte repede, de un atac de
68
cord. A participat i el la nmormntare. Imediat dup asta, a
fcut cltoria napoi spre nord, cu fiul su i nepoii. Nu i-
am simit lipsa pn ce nu am ajuns acas, spuse el. Dar
s ajung la casa noastr, s triesc acolo fr ea era ceva ce
nu eram n stare s fac. Mi s-a ntmplat s aflu c era
nevoie de cineva care s ntmpine strinii venii pe insul.
M gndisem la modalitatea cea mai potrivit s mor, i asta
mi s-a prut o soluie de compromis. O insul n mijlocul
oceanului, fr alt suflet din neamul meu nici via, nici
moarte. Ideea m-a amuzat. Aa ca iat-m aici. Avea mai
bine de trei ani; apropiindu-se de optzeci n anii notri, dei
doar uoara ncovoiere a umerilor i prul ncrunit al
crestei l ddeau de gol.
n urmtoarea noapte mi-a povestit despre migrarea spre
sud, descriind cum un om de pe Ansarac simte c zilele calde
ale verii nordice ncep s descreasc i s se scurteze. Toat
munca culesului de recolt e gata, grnele sunt stocate n
hambare etane pentru anul urmtor, rdcinile cu cretere
lent se planteaz pentru iernat i primvara urmtoare;
copiii au crescut nali, energici, din ce n ce mai nelinitii i
mai plictisii de viaa n cminul printesc, tnjind tot mai
mult dup hoinreal i prietenii cu copiii din vecini. Viaa
era plcut acolo, dar aceeai, totdeauna aceeai, iar
dragostea pentru plcere i pierduse caracterul imperios.
ntr-o noapte, o noapte nnorat, rcoroas, nevasta ta, lng
tine n pat, suspin i i optete: tii ce? Mi-e dor de ora.
i i vin n minte, ca un val mare de cldur i lumin
mulimile, strzile misterioase i casele nalte, pline de
oameni, Turnul Anului nalt, aflat deasupra tuturor, arenele
sportive inundate de lumina soarelui, pieele pe timp de
noapte cu felinare i muzic, unde stai la mesele cafenelelor
i bei i plvrgeti i plvrgeti pn la jumtatea
dimineii, vechii prieteni, prieteni la care nu te-ai gndit n tot
69
acest rstimp, i strini, ct vreme a trecut de cnd nu ai
mai vzut o fa nou? De ct timp nu ai mai auzit o idee
nou, sau ai avut gnduri noi? A venit vremea pentru ora,
vremea s urmezi Soarele!
Drag, spune mama, nu putem lua toat colecia ta de
pietre n sud, alege-le doar pe cele mai deosebite, i fata
protesteaz, zicnd: Dar le voi cra eu pe toate! Promit!
Obligat, n cele din urm, s cedeze, ea gsete un loc
special, secret, pentru pietrele ei pn la ntoarcere,
neputndu-i imagina c pn la anul, cnd se va ntoarce
acas, nu-i va mai psa de colecia ei copilreasc de pietre,
i prea puin contient c a nceput s se gndeasc ntr-
una la cltoria cea mare i la inuturile necunoscute.
Oraul! Ce poi face n ora? Exist colecii de pietre?
Da, spune tatl. La muzeu. Colecii foarte deosebite. Te
vor duce s vizitezi toate muzeele cnd vei merge la coal.
coal?
i va plcea, spune mama cu o siguran absolut.
coala este locul unde petreci cel mai grozav timp din
lume, spune mtua Kekki. Mi-a plcut aa de mult coala,
nct m gndesc s predau anul acesta.
Migrarea spre sud este destul de diferit de cea spre nord.
Nu se face mprtiat, ci grupat, este ca o adunare. Nu-i
ntmpltoare, ci ordonat, pregtit de toate familiile din
regiune cu cteva zile nainte. Pleac toi odat, cinci, zece
sau cincisprezece familii, i campeaz laolalt noaptea. Aduc
cu ei o mulime de mncare n crucioare i roabe, ustensile
pentru gtit, combustibil pentru foc n cmpii, haine groase
pentru trectorile de munte, i medicamente pentru boli.
Nu sunt oameni btrni n migrarea spre sud nimeni
peste aptezeci, n anii notri. Cei care au fost n trei migrri,
rmn. Se adun la ferme sau n micile orele care s-au
format n jurul fermelor, sau triesc pn la sfritul vieii cu
70
partenerul, singuri, n casa unde i-au trit primverile i
verile vieii. (Cred c ce a vrut Kergemmeg s zic, atunci
cnd a menionat c el a urmat Calea poporului su, cu o
singur excepie, care a fost faptul c el nu a rmas acas, ci
a venit pe insul.) Desprirea iernii, cum a fost numit,
ntre tinerii care merg spre sud i btrnii care rmn acas,
este dureroas. Este un fapt de vitejie. Este aa cum trebuie
s fie.
Doar cei care rmn vor putea vedea gloria toamnei din
inuturile nordice, amurgul albstriu i lung, primele urme
vagi de ghea pe lac. Unii au fcut picturi sau au scris
scrisori n care descriu aceste lucruri pentru copiii i nepoii
pe care nu-i vor mai vedea. Majoritatea mor nainte de
ntunericul fr sfrit i frigul iernii. Nimeni nu i-a
supravieuit.
Fiecare grup migrator, pe msur ce se apropie de Middle
Lands, este ajuns de altele care vin de la est i vest, iar
noaptea scnteierea focurilor de tabr acoper ntreaga
preerie de jur mprejur. Se cnt n jurul focurilor de tabr,
iar cntecul linitit plutete n ntuneric, ntre focurile mici i
stele.
Nu se grbesc pe drumul spre sud. Se deplaseaz uor,
fr a ajunge prea departe, dei ziua nu se opresc din mers.
ndat ce ajung aproape de munte, mulimile se risipesc pe
multe poteci, rrindu-se, pentru c e mai plcut s
cltoreasc mai puini pe cte o crare dect s mearg n
urma a numeroi oameni i s-i trasc picioarele n praful
i gunoiul pe care l las ndrt. Sus pe culmi i trectori,
unde mai rmn doar cteva drumuri, trebuie s se strng
iar laolalt. ncearc s se mpace ct mai bine, cu urri
vesele i propuneri de mprire a hranei, a focului sau a
adpostului. Toat lumea este amabil cu copiii, cu cei n
vrst de jumtate de an, crora crrile abrupte de munte li
71
se par greoaie i deseori nfricotoare; ncetinesc pasul
pentru copii.
i ntr-o sear, cnd se prea c au nvins muntele
definitiv, au ajuns la o trectoare nalt, pietroas South
Face, sau Godsbeak Rocks, sau The Tor. De acolo stteau i
priveau atent n jos, tot mai jos, la cmpiile aurii, nsorite ale
sudului, cmpurile nesfrite de grne slbatice, i la nite
pete ndeprtate, estompate i roii zidurile i turnurile
Oraelor de Sub Soare.
La coborre merg mai repede i mnnc mai puin, i
praful se ridic ca un nor mare n urma lor.
Merg spre orae sunt nou: Terke Keter este cel mai
mare stnd plin de praf, n tcere i lumin. Se revars ca
un puhoi pe pori i ui, umplu strzile, aprind felinarele,
scot ap din fntnile pline ochi, ntind aternuturile n
camerele goale, strig de la o fereastr la alta i de pe un
acoperi pe altul.
Viaa la ora este aa de diferit de cea de la ferme nct
copiilor nu le vine s cread; sunt deranjai i ovitori;
protesteaz. Este aa de zgomotos, se plng ei. Este cald.
Nu ai unde s fii singur, spun ei. Plng n primele nopi, de
dor de cas. Dar apoi merg la coal de ndat ce sunt
deschise, i acolo se ntlnesc cu alii de vrsta lor, tot
suprai, ovitori, ostili, timizi, nerbdtori i plini de
emoie. Acas toi au nvat s citeasc, s scrie i s
calculeze, tot aa cum au nvat tmplrie i agricultur de
la prinii lor. Dar aici sunt clase de avansai, biblioteci,
muzee, galerii de art, concerte de muzic, profesori de art,
de literatur, de matematic, de astronomie, de arhitectur,
de filosofie, aici sunt sporturi de tot felul, jocuri, gimnastic,
iar undeva n ora exist un loc unde n fiecare noapte este
dans n form de cerc mai presus de orice, aici sunt toi din
lume, ngrmdii ntre aceste ziduri galbene, ntlnindu-se
72
s vorbeasc, s munceasc i s gndeasc mpreun ntr-o
agitaie continu a minii i a ocupaiilor.
Prinii rareori stau mpreun la ora. Viaa acolo nu este
trit n doi, ci n grup. Ei se despart, urmndu-i prietenii,
preocuprile, profesiile, i se vd doar din cnd n cnd.
Copiii stau la nceput cu unul dintre prini, dar, dup un
timp, i ei vor s fie pe cont propriu i pleac s locuiasc
ntr-unul din cminele pentru tineri, casele comunale, sau
internatele colegiilor. Bieii i fetele triesc laolalt, pe
msur ce se transform n brbai i femei. Sexul masculin
sau feminin nu este de mare importan acolo unde nu exist
sexualitate.
Pentru c ei fac de toate sub Soarele Oraelor de Sub
Soare, n afar de a face dragoste.
Iubesc, ursc, nva, construiesc, gndesc mult,
muncesc din greu, se joac, se distreaz cu pasiune, triesc
intens o via uman, fr a se gndi vreodat la sex n
afar de cazul cnd, spuse Kergemmeg cu o fa inexpresiv,
sunt filosofi.
Realizrile, exemple remarcabile pentru oameni, se afl n
Oraele de Sub Soare, ale cror turnuri i cldiri publice,
dup cum am vzut ntr-o carte cu ilustraii pe care
Kergemmeg mi-a artat-o, variaz de la puritate sobr, la
splendoare fervent. Crile lor sunt scrise acolo, ideile i
religia lor a prins contur acolo, secole de-a rndul. Istoria lor,
continuitatea lor cultural, sunt toate acolo.
Continuitatea lor ca fiine vii este ceea ce dein n nord.
Kergemmeg spuse c, n timpul ct se afl n sud, nu le
lipsete deloc sexualitatea. A trebuit s iau cuvntul lui, pe
care i l-a dat, orict de greu mi-ar fi fost s-mi imaginez, pur
i simplu ca un proces verbal.
i cum ncerc s descriu aici ceea ce el mi-a povestit,
poate c e greit s descriu viaa lor n orae ca o via de
73
celibat sau castitate; pentru c acele cuvinte presupun o
rezisten forat sau voluntar n faa dorinei. Acolo unde
nu este dorin nu este rezisten sau abstinen, ci mai
degrab ceea ce s-ar putea numi, n sensul fundamental al
cuvntului, inocen. Ei nu se gndesc la sex, nu le lipsete,
este o non-problem. Viaa lor marital devine o amintire
vid pentru ei, fr sens. Dac dou persoane triesc
mpreun sau se ntlnesc deseori n sud, asta se ntmpl
pentru c sunt prieteni nemaipomenit de buni pentru c se
iubesc. Dar ei i iubesc i prietenii. Niciodat nu triesc
separai de alte persoane.
Este puin intimitate n apartamentele din orae, dar
nimnui nu-i pas de asta. Viaa acolo este comun, activ,
sociabil, vesel i plin de plceri.
Dar, ncetul cu ncetul, zilele devin tot mai calde; aerul se
usuc; apare nelinitea n jur. Umbrele ncep s cad altfel.
i mulimile ncep s se adune pe strzi ca s-i aud pe
Preoii Anului anunnd solstiiul i s priveasc Soarele
oprindu-se, fcnd o pauz, i apoi ndreptndu-se spre sud.
Oamenii prsesc oraele, unul aici, un cuplu acolo, o
familie dincolo Au nceput s se agite, iar bzitul domol al
hormonilor n snge, acea prim amintire sau vestire
mistuitoare, anun venirea timpului pentru dorinele
trupeti.
Tinerii urmeaz orbete acea simire fr a ti c o tiu.
Cuplurile cstorite sunt reunite de amintirile deteptate,
foarte dulci. S mearg acas, s mearg acas i s fie
mpreun!
Tot ce au nvat i au fcut n acele mii de zile i nopi n
orae este lsat n urm, mpachetat, pus deoparte. Pn se
vor ntoarce napoi
Din cauza asta a fost uor s ne fac s deviem, a spus
Kergemmeg. Pentru c vieile noastre n nord i n sud sunt
74
att de diferite nct par, pentru voi, ceilali, incoerente,
incomplete. i noi nu le putem corela n mod raional. Nu
putem justifica Madanul celor care i triesc ntr-un singur
mod viaa. Cnd Bayderac a venit pe planeta noastr, ne-a
spus c Madanul, Calea noastr, era doar instinct, i c
trim ca animalele. i noi ne-am ruinat.
(Mai trziu, am cutat cuvntul Bayderac, pe care l-a
rostit Kergemmeg, n Enciclopedia Planaria, i am gsit ceva
pentru Beidr, de pe Planul Unon, un popor agresiv i
ntreprinztor, cu tehnologii foarte avansate ale materialelor,
care se aflase n conflict de mai multe ori cu Agenia
Interplanar, pentru amestecul pe teritoriul altor planuri.
Simbolul din ghidul turistic sugereaz c prezint interes
deosebit pentru ingineri, informaticieni, i analiti de
sistem.)
Kergemmeg vorbi despre ei cu un fel de durere. Vocea i s-
a schimbat, s-a nsprit. El era un copil cnd au ajuns
acetia, ca prim vizitatori, de pe alt plan. I-au rmas n minte
pentru tot restul vieii.
Ne-au spus c ar trebui s ne lum vieile n propriile
mini. C nu ar trebui s ducem dou viei separate, ci s
trim din plin tot timpul, tot anul, aa cum fac fiinele
raionale. Ei erau un popor puternic, plin de nvtur, cu
tiine avansate, tihn i belug. Pentru ei, noi eram un pic
mai avansai dect animalele. Ne-au spus i ne-au artat
cum triau celelalte popoare, de pe celelalte planuri. Am
vzut c eram nesbuii, pierznd jumtate din via fr
plcerea sexual. Am vzut c eram nesbuii, pierznd atta
timp i energie pe drumul dintre nord i sud, pe jos, cnd am
fi putut s construim vapoare, sau drumuri i maini, sau
avioane, i s mergem ncolo i ncoace de o sut de ori pe an
dac voiam.

75
Am vzut c am putea construi orae n nord i ferme n
sud. De ce nu? Madanul nostru era risipitor i fr noim,
doar un impuls animalic care ne controla. Tot ce trebuia s
facem ca s ne eliberm de ea, era s luam doctoriile pe care
Bayderac ni le dduser. Copiii notri nu mai trebuiau s ia
medicamente, tiina genetic a Bayderilor putnd avea
repercusiuni asupra urmailor. Dup aceea puteam fi activi
sexual pn la o vrst foarte naintat, ca Bayderac. O
femeie putea s rmn nsrcinat n orice moment, pn a
ajungea la menopauz chiar i n sud. i numrul copiilor
ei nu mai era limitat Ei erau dornici s ne dea aceste
tratamente. Noi tiam c doctorii lor sunt nelepi. De ndat
ce au ajuns la noi, ne-au dat tratamente pentru cteva din
bolile noastre, care i-au vindecat pe oameni ca prin minune.
tiau aa de multe. I-am vzut zburnd cu avionul, i i-am
invidiat, i eram ruinai.
Ne-au adus maini. Am ncercat s le conducem pe
drumurile noastre nguste i pietroase. Au trimis ingineri
care s ne ndrume, i am nceput s construim o Autostrad
imens, direct prin Middle Land. Am aruncat n aer muni cu
explozibilul de la Bayderac, pentru ca Autostrada s fie
dreapt i lat, de la sud la nord i de la nord la sud. Tatl
meu a fost muncitor la Autostrad. Pentru o vreme, au fost
mii de oameni care au muncit acolo. Oameni de la fermele
din sud
Doar brbai. Femeilor nu li s-a cerut s mearg i s
munceasc acolo. Femeile Bayder nu fceau aa o munc. Nu
este o munc de femei, ne-au spus ei. Femeile trebuiau s
stea acas cu copiii n timp ce brbaii erau la munc.
Kergemmeg sorbi gnditor din , i se uit lung la marea
scnteietoare i la cerul plin de stele.
Femeile au prsit fermele i au venit s vorbeasc cu
brbaii lor, a spus el. I-au rugat s asculte i de ele, nu
76
doar de Bayderac Poate femeile nu simt ruinea pe care o
simt brbaii. Poate ruinea lor e diferit, mai mult legat de
trup dect de minte. Se prea c lor nu le pasau prea mult de
maini i avioane i buldozere, ct le pasau de
medicamentele care ne puteau schimba i de regulile cu
privire la cine i ce fel de munc fcea. La urma urmei, la
noi, femeia nate copilul, dar ambii prini l hrnesc, ambii
l cresc. De ce ar trebui ca un copil s fie lsat singur, doar
cu mama? Asta au ntrebat ele. Cum putea o mam singur
s aib grij de patru copii? Sau de mai mult de patru copii?
Era inuman. i apoi, de ce la ora trebuiau s stea familiile
laolalt? Copilul nu mai are nevoie de prini, nici prinii nu
mai au nevoie de el, toi au alte treburi de fcut Femeile au
vorbit cu noi, brbaii, despre toate lucrurile astea, i apoi,
mpreun cu ele, am ncercat s vorbim cu Bayderac.
Ei au spus aa: Toate acestea se vor schimba. Vei vedea.
Voi nu putei s gndii limpede. Noi v vom corecta pur i
simplu o aciune a hormonilor, programarea voastr genetic.
Apoi vei aciona independent de modelul vostru de
comportament iraional i fr folos.
Dar noi am ntrebat, Dar noi vom putea s acionm
independent de modelul vostru de comportament iraional i
fr folos?
Muncitorii de la Autostrad au nceput s arunce uneltele
i s abandoneze mainile mari aduse de Bayderac. Ei au
spus atunci: Ce nevoie avem noi de Autostrad cnd avem o
mie de drumuri de-ale noastre? i s-au pornit spre sud, pe
vechile drumuri i crri.
Vezi tu, c toate acestea au avut loc din fericire, cred
aproape de sfritul anotimpului nordic. n nord, unde toi
trim n intimitate, i unde att de mult timp se petrece n
dans i dragoste i creterea copiilor, eram cum s zic mai
mrginii, mai impresionabili, mai vulnerabili. Abia
77
ncepusem s ne adunm laolalt. Cnd am ajuns n sud, n
Oraele de Sub Soare, ne-am putut strnge s facem
consiliu, s discutm i s auzim argumente, i s hotrm
cum este mai bine pentru noi, ca popor.
Dup asta, dup ce am discutat i cu Bayderac i i-am
lsat i pe ei s ne vorbeasc, am convocat un Great
Consensus, aa cum se povestete prin legende i n vechile
nsemnri din Turnul Anului unde se scrie istoria. Fiecare
ansar a venit la Turnul Anului din oraul su i a votat: Vom
urma Calea Bayder sau Madan? Dac urmam calea lor, ei
urmau s stea printre noi; dac o alegeam pe a noastr, ei
trebuiau s plece. i am ales Calea noastr. Ciocul i
clmpni foarte uor n timp ce rdea. Aveam o jumtate de
an, n acel anotimp. Mi-am depus i eu votul.
Nu a trebuit s l ntreb cum a votat, ci l-am ntrebat dac
Bayderac au fost dornici s plece.
Unii dintre ei au protestat, unii au ameninat, a spus el.
Au amintit de rzboaiele i armele lor. Sunt sigur c puteau
s ne distrug cu totul. Dar nu au fcut-o. Poate c ne-au
dispreuit att de mult nct nu au vrut s se oboseasc. Sau
poate c rzboaiele lor i-au inut departe. Pn atunci
fusesem vizitai de persoane de la Agenia Interplanar, i e
foarte posibil ca din cauza lor Bayderac s ne fi lsat n pace.
Destul de muli de-ai notri s-au speriat, astfel nct am
hotrt atunci, cu ocazia altui vot, s nu mai primim
vizitatori. Agenia a fost de acord ca ei s vin numai pe
aceast insul. Nu sunt sigur c am luat atunci decizia
corect. Uneori cred c da, alteori m ndoiesc. De ce ne este
fric de alte popoare, alte Ci? Nu pot fi toi ca Bayderac.
Eu cred c ai luat decizia corect, am spus eu. Dar o
zic mpotriva voinei mele. Mi-ar plcea aa de mult s
ntlnesc o femeie ansar, s v ntlnesc copiii, s vd

78
Oraele de Sub Soare! A vrea att de mult s v vd
dansnd!
Ei bine, asta poi s vezi, zise el, i se ridic. Poate c
busem mai mult dect de obicei, n noaptea aceea.
Era foarte drept i nalt, n ntunericul scnteietor, pe
verand, mai sus de plaj. i ndrept umerii, i-i ddu
capul pe spate. Creasta capului i se transform ncet ntr-o
pan eapn, ca de argint, n lumina stelelor. i ridic
braele deasupra capului. Era poziia dansatorului antic
spaniol, extrem de elegant, ncordat i masculin. Nu mai sri,
era, la urma urmei un om de optzeci de ani, dar ddu
impresia unei srituri, i apoi a unei plecciuni graioase.
Ciocul cni un ritm dublu, scurt, btu din picior de dou
ori, i picioarele executar o selecie de pai compleci n
timp ce partea superioar a corpului rmsese ncordat i
dreapt. Apoi braele mimar gestul unei mbriri largi,
nspre mine, cum stteam aproape ngrozit de frumuseea i
intensitatea dansului.
Apoi se opri i ncepu s rd. Avea rsuflarea tiat. Se
aez i-i trecu mna pe frunte i creast, gfind un pic.
n definitiv, spuse, nu este anotimpul curtatului.

The Seasons of the Ansarac by Ursula K. Le Guin


Copyright 2002 by Ursula K. Le Guin; first
appeared in INFINITE MATRIX.

79
Am cucerit Marte
Alfred Coppel

Alfredo Jose de Marini y Coppel Jr. a fost pilot de


vntoare n al doilea rzboi mondial i a publicat prima
povestire n 1947. De-a lungul timpului, a publicat peste 20 de
romane, incluznd thrillere i romane de science fiction, fiind
unul dintre cei mai prolifici autori americani, avnd cte un
best seller aproape n fiecare an. A trit n California pn la
moartea sa, n 2004, la vrsta de 83 de ani.

Dunele roii se trezir sub Soarele dimineii. Stelele i


pierduser din strlucire, dar nu se stinser pn la rsrit.
Sub atingerea luminii, norii de ghea lungi i strvezii,
devenir roz, contrastnd cu mreul cer de cobalt. n
ndeprtatul vest, dealurile tocite de la marginile Syrtis-ului,
cu galbenurile lor strlucitoare i marourile vetejite, preau
a prinde via.
Coloana lung de vehicule blindate, ce preau nite
insecte n vasta pustietate, se tra ncet, spre nord. Sunetul
motoarelor se stingea imediat n aerul rece i rarefiat, iar
urmele enilelor erau acoperite cu repeziciune de nisipurile
de fier spulberate.
n cabina sa, Marrane se trezi dintr-un somn spasmodic.
Micua lamp de citit era nc aprins, iar cartea de
dramaturgie deschis pe piept. i arunc privirea pe ceasul
de la picioare i se ntreb dac dormise vreun pic.
80
i trecu mna peste faa neras i se lupt cu teroarea
familiar i n acelai timp incredibil de vie, pe care o simea
fa de momentul trezirii. Se for s stea ntins i s se
relaxeze, lsnd micarea ondulatoare a Weasel-ului s-l
liniteasc.
E real, gndi el. Oel i nituri, i huruitul continuu al
compresorului de aer. Uit de comarul n care cmpiile
lipicioase, stpnite de fric, se ntind la nesfrit. i las-o mai
moale cu luminolul.
Se simi saturat de reziduurile drogului, cu gura cleioas
i ochii umflai. Corday va trebui s-i dea altceva. Devenise
imun la luminol i nu-i mai alunga comarurile. Corday va
trebui s inventeze altceva. Un flacon cu ceva care s-i ofere
mcar cteva ore de odihn i somn fr vise. Nu-i putea
conduce oamenii n lupt simindu-se att de distrus pe
dinuntru.
Beculeul interfonului clipi.
Ce s-a ntmplat, sergent? ntreb el rguit.
E ora 6 AM, domnule maior, sun metalic prin difuzor
vocea lui Grubich. Am nceput s urcm reciful. Mi-ai spus
s v anun.
Foarte bine, sergent.
Afar din sicriu, se gndi el. Afar din sicriu i napoi la
via. Pentru Dumnezeu, de ce? nc o zi nesfrit de trt
prin deertul nesfrit. Se gndi din nou la mare i la lacurile
albastre. Ct timp a trecut de atunci? Poate ani. Nu c ar mai
conta.
i puse masca de oxigen i decompres cabina.
ncuietorile nu opuser rezisten. Avea oroare de acest
lucru.
Interiorul Weasel-ului era ca de ghea i Marrane
tremur gol, pe puntea nclinat. Vru s se brbiereasc, dar
se rzgndi. Oricum, orice ap ar mai fi fost, era ngheat, i
81
nu mai avea nici lame care s taie. Aparatul electric fusese
distrus de nisip cu luni n urm, pe cnd traversau Syrtis-ul.
Toate proviziile erau pe terminate ca nisipul care se scurge
dintr-o clepsidr. Trebuiau s stabileasc contactul, ct mai
curnd, sau Grupul avea s fie distrus de propria-i decdere
n ariditate.
Glorie cuceritorilor!
Grubich i bg capul tuns militrete pe dup peretele
despritor i ntreb:
Ai spus ceva, domnule maior?
Nu, spuse el scurt. Continuai.
Capul lui Grubich dispru mormind un da, domnule.
Marrane se mbrc ncet. Fiecare micare i se prea un
efort. Se ntreb daca de vin era frigul uscat, presiunea
sczut, sau aerul mbuteliat. Sau poate el?
Am treizeci, se gndi. Nu sunt btrn. Dar m simt
btrn. Obosit i cleios, ntr-un fel i incredibil de mic fa de
vastitatea deertului.
Se gndi la piesa pe care o citise noaptea trecut. Autorul
era dintre cei proscrii, dar aici prea s nu mai conteze.
Lista Gri, Lista Neagr. Consiliile Loialitii. Toate preau
exagerate i ireale n abisul nopii. Dar piesa l pusese pe
gnduri. Steinbeck, sau un nume asemntor. Iar titlul,
prea att de potrivit n timp ce, n ntunecimea gurit de
stele, irul de Weasel-uri se tra pe cmpiile Mariene. Luna
czut. Despre invadatori, ntr-un rzboi demult uitat, ntr-
un loc de care el nu auzise niciodat. Cu toate astea, era o
fraz n pies care l-a nspimntat. Care i-a provocat din
nou comaruri, n ciuda luminolului. Poate c era nelept s
in cartea departe de ochii civililor.
Ddu din cap, obosit. Era o dovad c indisciplina
ncepea s se instaureze n Grup, atunci cnd un ofier putea
s mprumute o carte de pe Lista Gri comandantului su,
82
fr nicio tresrire de contiin, fr nicio fric. Dar,
Dumnezeule, se ntreb el, la ce poi s te atepi n deertul
sta, cutnd o Baz Cominform, care s-ar putea s nici nu
existe? i spuse c trebuie s i aminteasc s-i
mulumeasc lui Hallerock pentru carte.
Din buctrie venea un miros de proteine sintetice arse.
Cuptoarele nu funcionaser niciodat cum trebuie, aici, sub
0,47 atmosfere presiune. i nici motoarele care abia i trag
suflul, n ciuda supraalimentatoarelor. Nimic nu funciona n
parametri. Doar armele. i nu era nimic n care s tragi.
Glorie cuceritorilor, gndi el din nou, sarcastic. Marte e
al nostru. Marzanoztru. Avea la fel de mult sens i aa, chiar
suna oficial. Se trezi zmbind prostete la gndul acesta.
Marzanoztru.
Creast n fa, domnule Maior, anun Grubich.
Marrane se opri din zmbit i se mbrc cu repeziciune.
Inima i btea nebunete, dar se stpni.
O iau razna de la nisip, medit, i la fel ceilali oameni
din Grup. Ceva este total greit n toat treaba asta vehicule
militare cutnd la nesfrit pe suprafaa unei lumi calme,
tcute i moarte de peste o sut de milioane de ani. Trebuia s
fi venit aici cu un alt motiv, gndi.
Se repezi n camera de comand i se opri n spatele lui
Grubich i al oferului.
De acolo, putu s vad, n spatele mainriei greoaie, de
aizeci de metri lungime, restul Grupului urmndu-l orbete,
prin nesfritele pustieti de nisipuri de fier, antene radar,
rotindu-se cu o idioat precizie militar, cutnd un inamic
acolo unde, peste tot, era doar nisip ngheat.
Verific cursul navei i urc pe puntea de navigaie,
bocancii scrnindu-i pe nisipul rspndit peste tot n
Weasel. n trecere, verific armele, asigurndu-se c au

83
piedica pus i c sunt protejate mpotriva impuritilor
abrazive, cauzatoare de rugin.
mpreun cu tnrul Hallerock, o caricatur tras la fa
i scheletic a ofierului dichisit care era acum un an, cnd
prsise Baza Marte, verificar poziia coloanei pe diagram.
Trebuie s se termine n curnd aceast patrulare, se
gndi Marrane, oamenii nu vor mai rezista mult.
Sparks a reparat noaptea trecut staia radio, domnule
Maior, spuse Hallerock.
Marrane deschise larg ochii. Simi un ilogic fior de mnie.
De ce nu am fost informat? ntreb el.
Hallerock refuz s-i nfrunte privirea.
Nu am reuit s contactm Baza Marte. i cpitanul
Corday a spus s nu fii deranjat dect dac reuim.
neleg.
Hallerock se uit ciudat la el. Chiar nelegei, domnule?
Nu pot s stea tot timpul pe frecvena noastr, spuse
Marrane, dei chiar n timp ce rostea cuvintele tia c nu
sunt adevrate.
Nu am mai reuit s stabilim contactul de trei luni,
domnule Maior, rosti Hallerock nelinitit.
i ce vrei s spui cu asta, domnule? ntreb Marrane
ncruntat.
Hallerock nu-i rspunse. n linitea aceea mormntal,
doar motoarele, cu huruitul lor, preau s mai fie n via.
Nu, se gndi Marrane, nu o rosti. Nici mcar nu o gndi.
Nu se poate s ne fi abandonat aici. i mcar dac nu ar fi
fost att de al naibii de economi cu echiparea, poate alta ar fi
fost situaia. E nebunie curat, s trimii n patrulare o
coloan, din care doar Weasel-ul din fa este echipat pentru a
putea stabili contactul cu baza. Dar echipamentul cost. i toi
banii au intrat n kilogramele de plutoniu i litiu hibrid ce stau
acum calme n proiectilele, cndva lucioase, acum pline de
84
rugin, ateptnd s fie hrnite tunurile. Materialul pentru
ucis era amplu; doar lucrurile menite pentru supravieuire erau
n cantiti mici.
Ct de departe suntem, domnule Hallerock? ntreb
brusc Marrane.
Hallerock i consult hrile.
Nou sute de mile, domnule. Am strbtut aproape
ntreg Syrtis-ul i o bun bucat din Solis.
Marrane i simi gura uscat.
La ce distan ne aflm acum fa de Baza Marte?
Opt sute de mile, domnule Maior, spuse Hallerock i
apoi adug: aria de contact e mult mai mare.
Sparks a reuit s prind semnalul?
Marrane lupt cu teama care ncepea s pun stpnire
pe el.
Probabil c lucrurile s-au nrutit acas i de aceea
au ntrerupt, temporar, comunicarea prin radio.
Da, domnule. S-ar putea s fie asta.
Comandantul i mut privirea de pe faa tras a
ofierului pe ntinderile de nisip. Grupul se apropia de un ir
de dealuri joase, formate din pietri purtat de vnt i
acoperite cu licheni. Recifuri ale unei mri din vechime.
Btrn, i spuse. Gol. i singur. Sfritul se apropia.
nc opt sute de mile pn la Baza Marte. n mod sigur erau
acolo i i ateptau. Vrful ascuit al navei artnd spre
lacuri albastre i mare. nc opt sute de mile doar, de linite
i deert, de canale nfundate i moarte. i sfritul
ostilitilor, artate de terenul fr via. Nu se poate s ne fi
prsit, se gndi Marrane. Nu se poate s fi fcut asta.
Se ntoarse, ndreptndu-se spre camera de comand i
se opri brusc.
Mulumesc pentru carte, Evan, spuse el.
Ai citit-o, domnule?
85
Am citit-o.
Suntem mute, nu-i aa?
Marrane se ncrunt la faa uscat a ofierului.
Ar trebui s-i faci o vizit lui Corday, spuse el.
Hallerock rse. Suna sinistru, prin masca de oxigen.
Am cucerit hrtia de mute. i aminteti Luna
czut? Ai citit-o, nu-i aa?
Am citit-o, domnule. Nu am cucerit nimic. Nu nc.
Hallerock se ridic, cltinndu-se. Lacrimile i curgeau pe
obraji i se cutremur ntr-un rs ciudat, fr s scoat un
sunet. Marrane sttea i se uit la el, mut de uimire,
realiznd c navigatorul su era nebun.
n aceast stare erau cnd, prin labirintul de oel al
Weasel-ului, sun strident alarma de lupt.
Ducei-v napoi la postul dumneavoastr, domnule!
strig Marrane la navigator. Hallerock se aez i ncepu s
suspine.
Domnule maior Marrane!
Era Grubich apelnd din camera de comand.
Avem contact, domnule. Rusnacii sunt chiar dup
deal. Le-am gsit cuibul!
Rmi acolo, Evan! ordon Marrane i cobor n fug
scara de tambuchi, bocancii si cu tlpi de oel rsunnd pe
punte.
Tunarii detaau chesoanele tunurilor i Marrane se
strecur pn n turnul de comand i i puse casca.
Planul B. Weasel Able ctre Baz. Planul B.
Grubich era lng el, cu binoclul extins.
Sunt chiar peste creast, domnule Maior. Aproape ne-
am lovit de ei.
Marrane njur atmosfera rarefiat, care nu putea susine
o nav. Baza Cominform era ntr-o poziie bine aprat, iar
Grupul trebuia s se disperseze de-a lungul crestei pentru a
86
putea avea inamicul n raza de aciune a armelor. Un atac
blindat mpotriva unei poziii fortificate era ntotdeauna
mortal fr suport aviatic.
Nimic nu trebuie s mearg prost acum, se gndi el
nverunat Nu aici. Nu att de aproape de cas. i apoi,
ndoiala ncepu s-l terorizeze. Mai exista oare Baza Marte?
Dac rusnacii o distruser? Ur pur l mcina pe
dinuntru, dar pentru prima dat, n aproape un an, simi
c triete.
Weasel-ul se tr pe creast, pn aproape de vrf.
Cercetaii afar, ordon Marrane. Echipa ase.
Un echipaj de pucai marini se rostogoli din ultimul
Weasel, dintr-o coloan de ase, i ncepu s urce creasta n
formaie de tragere.
Staia emisie-recepie a conductorului de echipaj se auzi
printre priturile din casca lui Marrane.
Nicio aciune inamic, domnule Maior. Vd un grup de
case din prefabricate i cteva tancuri uoare. Sunt ceva
distrugeri n zon. S-ar putea s-i fi prins descoperii.
Amintirea anilor de soldie veni ca o avertizare pentru
Marrane. Nu puteai s fii sigur. Mintea i poate juca feste.
Ceea ce vezi s-ar putea s fie o neltorie. O coloan de
tancuri inamice putea s fie chiar dup creast, spre nord.
Ateptnd. Putea foarte bine s fie o ambuscad.
S vedem, mormi el. Cei din fa s avanseze. Weasel-
ul Charlie s ncarce bombele atomice. Dog i Baker,
amndoi n acelai timp pe vrful crestei.
Sunt prea precaut? se ntreb el. Oare toate aceste
sptmni prin nisip i pustieti mi-au golit mduva din
oase? Putem s lovim cu vitez i s ctigm. Simi brusc,
clocotindu-i sub scoara cerebral, un impuls de a rde
isteric. Baza Cominform se afla sub asediul lor. Tunurile le
erau grupate ca ntr-o problem tactic n jurul cmpului
87
nnegrit, unde racheta rusnacilor triumfa peste cldirile
nvechite. Punctul zero. Epicentrul. Termenii din manualul
de tehnic militar erau att de inexpresivi, se gndi el vag.
Ce avea de a face punctul zero cu milioanele de grade din
mijlocul mingii de foc? Poate doar partea cu zero are sens. Zero
pentru rusnaci i totul se va termina. Marzanoztru
marzanoztru oprete-te!
i afund minile n buzunarele uniformei ncletndu-i
pumnii. i ls durerea din unghii s-l calmeze. Vedea
oameni ieind puhoi din casele de prefabricate i uitndu-se
la irul de Weasel-uri care se materializaser din dimineaa
ntunecat.
Sunt att de neajutorai, se gndi Marrane.
i auzi ordinele retransmise Grupului. Weasel-ul Charlie
se plngea de nite probleme cu bomba atomic. Marrane i
nvinse iritarea i l ls pe Charlie s-i termine raportul.
De ct timp ai nevoie pentru a remedia problema?
ntreb el.
Radioul pri din cauza energiei statice.
Ct? Pentru Dumnezeu?
Zece minute, domnule.
Zece minute. Ce nseamn zece minute n zece ani?
Douzeci? Putea s le mai lase zece minute de via, gndi el,
uitndu-se n jos la figurile speriate de pe cmpia de nisip.
Straniu, se gndi. Arat aproape uman. E ciudat s vezi
ceva att de familiar n dezolarea asta nesfrit.
Pucaii marini erau mprtiai pe marginea crestei, n
formaie de tragere, n tranee spate n nisip, de parc s-ar
fi ateptat la un atac al infanteriei. Facem totul dup
manual, gndi Marrane. ntotdeauna respectm manualul.
i cei care au fcut manualul au respectat un manual, i tot
aa, mergnd pe culoarele cu oglinzi ale timpului pn la Cain
care l-a ucis pe Abel i chiar mai departe la amintirea
88
ancestral, de o sinistr ncntare, a securii de piatr strivind
sngele i oasele n ml.
Tanc nainte, domnule Maior, sun vocea
conductorului de echipaj.
Timp, se gndi Marrane. Zece minute i totul se va
termina.
Urmrete-l, spuse Marrane intaului. Weasel Charlie
n ce stadiu suntei?
Mai avem puin, domnule.
Se ntreb dintr-o dat dac nu era mai bine s-i fi
nsrcinat pe Dog sau Baker s se ocupe de bomba atomic,
dar nu aceast joac cu timpul i crea o stranie plcere.
Iar dac ar fi venit o coloan de rusnaci, i-ar fi dat timp s se
apropie, s se bucure i ei de cldura mingii de foc. Riscant,
foarte riscant. Nu era n manual. Lista Neagr. Lista Gri.
Marzanoztru, Dumnezeule, ce obosit sunt, se gndi Marrane.
Steag alb, domnule, spuse Grubich.
Fii cu ochii pe ei, spuse Marrane intaului.
Able ctre Grup. Desfurai tunurile pe cmp, dar nu
tragei pn nu vedem despre ce e vorba aici. Dac cineva
face vreo micare spre rachet, eliminai-l. Able ctre Charlie.
Ct mai dureaz?
Cinci minute sau mai puin, domnule Maior.
Sttea indecis, cntrind ntre via si moarte. De ce
steagul alb? Vor s se trguiasc pentru viaa lor? Cu ce? i
prinsese descoperii. Manualul spune s-i omori oriunde i
gseti.
Se uit la Grubich. Ochii sergentului erau fixai pe el.
Cum va arta aceast ezitare n faa Consiliului Loialitii?
Prost foarte prost.
Tragei cnd suntei gata Charlie, spuse el ncet.
Da, domnule.

89
Manualul ctig ntotdeauna, Grubich, spuse el. Sau
te-ai ndoit vreodat?
Mi-e team c nu v neleg, domnule Maior, spuse
Grubich.
Via sau moarte, se gndi Marrane. nc m mai pot
juca de-a Dumnezeu. A putea s m rzgndesc.
Nimeni nu mica n front. Tancul urc huruind n pant,
lsnd urme de enile n nisipul roiatic. eava lung a
tunului su era ndreptat spre sol i o autoclav flutur n
aerul rarefiat. Ajunse pn la linia de trgaci i dou siluete
debarcar puternic nfofolite.
Adu-i nuntru! ordon Marrane.
i imagin c nc l mai aude pe Hallerock suspinnd
undeva, sus, pe puntea de navigaie. Mutele cucerind hrtia
de mute.
Cei doi rusnaci, mascai mpotriva frigului i nfofolii n
uniforme capitonate, se crar prin trap. Marrane observ
c cel mai mic dintre ei avea prinse pe guler tresele de
colonel. nsoitorul colonelului era un sergent i era narmat.
Luai-i pistolul acela mitralier! se repezi Marrane.
Grubich i smulse arma i l mpinse pe rusnac ntr-un
col al camerei de comand.
Grubich, pregtete-mi cabina, spuse Marrane. Vom
vorbi nuntru.
Cu nregistrare, domnule Maior?
Da, pregtete totul.
Nefiind loc n cabina de dormit dect pentru dou
persoane era obligatoriu s existe i un aparat care s
nregistreze convorbirea pentru a putea fi prezentat
Consiliului Loialitii cnd se va ajunge acas.
Acas, gndi Marrane. Lacuri albastre, verdele agitat
din largul oceanului.

90
Pred agitat controlul asupra armelor lui Wilson din
Weasel-ul Dog i merse nainte pentru a indica drumul spre
cabin. Grubich nfipse cu putere vrful evii pistolului-
mitralier n mijlocul sergentului:
Stai nemicat, nenorocit comunist ce eti tu!
Colonelul vru s protesteze dar pru s se rzgndeasc
i l urm pe Marrane n cabin. Marrane porni compresorul
i, cnd presiunea ajunse la 0,75 bari, i ddu jos masca i
i indic rusnacului s fac la fel. Urmri operaiunea cu
mna strns pe mnerul ca de ghea al pistolului.
Suspiciune, se gndi el. Manualul spune c sunt neltori.
O singur micare greit i-i zbor creierii nenorocitului.
Odat ndeprtat masca, Marrane se trezi n faa unei
femei de aproximativ treizeci de ani. Avea o fa tras, cu
pomeii nali i obrajii supi. O fa obosit, cu o pulbere
roiatic i nisipoas ce prea imprimat n piele, cu ochii
nglbenii i prul albit prematur.
Te-am surprins, domnule maior? Vorbea engleza
aproape fr accent.
Nu chiar.
Nu, spuse ea. n tabra noastr au mai rmas prea
puine tabuuri.
Foarte edificator, spuse el. Doreti s ne comparm
sistemele politice?
Ea ddu uor din cap:
De ce ne aflm aici?
Nu pot rspunde la aceast ntrebare, se gndi Marrane.
Trebuie s in cont de aparatul de nregistrare. i chiar dac
nu ar fi fost acesta ce a fi putut s-i spun? C rzboiul face
parte din preludiul rasei umane? Ar trebui s i-l citez pe
Clausewitz? Aici? La treizeci de milioane de mile deprtare de
lacuri i ruri, de cas?
Baza ta se afl sub asediul meu, spuse el.
91
Asta e din manual, se gndi el. Formal. Riguros. i o
sut de metri mai ncolo carcasa ruginit a proiectilului ar
trebui s fie n elevator, nasul su turtit cutnd culata
armei lui Charlie, mngind plinurile ghintului i canelurile,
gustndu-le voluptos cu detonatorul, simind granulele de
praf nerbdtoare, agitndu-se n urm, imediat ce
nchiztorul trosnete, nchizndu-se i servantul-ochitor i
nvrte rotiele uleioase, iar gura evii urc adulmecnd
frenetic, gata s scuipe mingea de foc spre o mas de mute,
prinse pe o nesfrit cmpie de hrtie de mute de culoarea
sngelui.
El se uit la ceas. Sigur nu mai mult de dou minute. Ea
nelese semnificaia gestului i i muc buza.
Nu poi, spuse ea. Dar nu poi! Ne predm.
Grupul ns, nu e echipat pentru o predare, gndi
Marrane. E echipat doar pentru distrugere. Pentru a-i
ndeplini Directiva. Distrugerea Bazei Cominform.
D ordin s nu trag. Spune-le oamenilor ti c le
suntem prizonieri, spuse colonelul cu un glas rguit.
Nu pot s accept o predare.
Era ca i cum o voce, alta dect a lui, vorbi. Uimit, i
simi mna strngnd i mai puternic mnerul pistolului.
Ea se uit n jos spre arm.
Doar nu vrei s m ucizi? De ce, pentru numele lui
Dumnezeu? Am venit cu un steag alb ca s-i predau
comanda. Chiar nu exist nicio cale s te nduplec?
Poi s ncerci. Nu am mai vzut o femeie de aproape
un an timpul, din momentul acesta, un minut, sau mai
puin.
Ea i-a scos casca i i-a descheiat nasturii de la tunic.
n ciuda mbtrnirii premature i a pudrei roiatice, era o
femeie frumoas.
Nu o s-i foloseasc la nimic, spuse el.
92
Ea i scp minile n poal. Prea secat de via. Ochii
i s-au deschis din nou i vzu cartea de dramaturgie pe patul
nc nestrns.
Steinbeck nverunat om, spuse ea.
Aa pare, spuse Marrane. Urte orice distruge
demnitatea uman.
Ea ncepu s rd, fr s scoat un sunet, ca i cum
spasmele ar fi durut-o.
Am ajuns att de departe.
Departe?
Da, departe. Suficient de departe nct s uitm
pentru ce am fost trimii aici. Ea tresri, cuprins de un fior
subit, de parc ar fi privit haosul n fa.
Ct mi doresc s fi uitat mai repede. O, Dumnezeule
ct mi doresc s fi uitat mai repede!
Ori ea e nebun, ori eu, gndi Marrane.
Am venit aici att de plini de ur, spuse ea. Dar ce mai
conteaz? Suntem doar brbai i femei mpotriva terenului
potrivnic. Oare poi s m ieri pentru ce am fcut? Oare eu
pot?
E aiurea. Nu ar trebui s am aceste ndoieli. Poate c
rzboiul nu i avea locul aici, n aceast lume goal, tcut.
Ar fi trebuit s venim aici pentru a face ceva mai bun dect s
ucidem. Dar suntem pe acest drum, cu un singur sens, prini
n capcan de nsi condiia noastr.
Statur unul lng cellalt n cabina micu, ascultnd
cnitul compresorului de aer.
D ordinul, opti ea. Pn nu e prea trziu.
Da, se gndi el. Da. Voi da ordinul, pentru c i ea e la
fel de obosit i stul de aceast singurtate de ghea ca i
mine.
Ea veni mai aproape de el.
Domnule maior domnule maior!
93
Abia auzi vocea nnebunit a lui Grubich prin sita
difuzorului.
Domnule maior! Am depistat radioactivitate n zon.
Nenorociii tia mpuii ne-au distrus Baza! Domnule
maior!
Gndul se rostogoli nebunete prin minte lui Marrane:
Cu ct timp n urm? Puteau s fie zile sau minute.
Teroarea i revolta i venir pulsnd n gt i mpinse
deoparte femeia.
Acum trei zile, spuse ea i faa i se nchise brusc.
Marrane se ridic n picioare, punndu-i napoi masca
de oxigen. Deschise cu for trapa cabinei, cuprins de o ur
acid, coroziv. mpinse femeia afar din cabin, n frigul sub
zero grade din faa lui, urmrind agonia de pe faa ei n timp
ce se lupta s respire.
Trfo, spuse el printre dini, trf comunist.
O ls ghemuit lng peretele metalic i plec zngnind
pe puntea oelit.
i mai auzea nc vocea slab, ca o oapt.
A trebuit s o fac.
Iar apoi deveni doar un suspin, pn cnd nu o mai auzi
deloc.
Da, a trebuit s o fac. La fel cum el trebuie s priveasc
cum terenul se zguduie i mingea alb-fierbinte se deschide
deasupra taberei, consumnd-o, vaporiznd-o.
Unda de oc lovi Weasel-ul i el se sprijini pentru a-i face
fa. Grubich strig:
I-am distrus pe afurisii pn la ultimul! Murii
nenorociilor!
Huruitul se opri uimitor de repede. Norul de praf se
destrm n aerul rarefiat. Linitea reveni. Marrane rmase
aa, uitndu-se la locul unde fusese racheta rusnacilor.
Ultima legtur cu acas? Dar cum s fi tiut?
94
Cum ar fi putut vreodat s tie?
Ddu ordinele pe un ton plictisit i nbuit i Grupul i
relu formaia de cercetare.
Hallerock se gndi Marrane. El ar putea s gseasc
un sens acestei urenii care, pentru puin timp, a reuit s
destrame pacea rece, tcut, a acestui teren ngheat.
Deschise trapa de la puntea de navigaie i rmase
cltinndu-se n prag. i gsise rspunsul.
Picioarele lui Hallerock atrnau la civa centimetri de
podea. Se legna uor nainte i napoi, odat cu micarea
ondulatoare a Weasel-ului. nainte i napoi, napoi i nainte,
de la est la vest.
Marrane ncepu s rd. n sfrit, se gndi el.
Am reuit. Marte e al nostru. Mutele au cucerit hrtia de
mute. Mutele, Dumnezeule.
Ddu din umeri, neputincios, i lacrimile i curgeau pe
obraji. Sunetul rsului su penetra pereii de oel ai Weasel-
ului, filtrat de tot praful gsit n cale, i se mprtie n aerul
rarefiat. Peste morii din tabr, peste dunele roii-glbui,
pn cnd fu redus la tcere i pierdut n vntul care sufla la
nesfrit peste terenul arid.

Mars is Ours by Alfred Coppel


Copyright 1954, 1982 by Alfred Coppel; first
appeared in The Magazine of Fantasy and Science
Fiction.

95
Brian i extrateretrii
Will Shetterly

Triete n Arizona, la o ferm mpreun cu soia sa, i este


unul din cei mai renumii scriitori de fantasy i cri umoristice
din America. Cele mai cunoscute nuvele sunt: Dogland (1997)
i Elswhere (1991) pentru care a luat Minessota Book Award
for Science Fiction and Fantasy. A mai scris apte romane i
peste douzeci de povestiri, publicate n diverse reviste de
specialitate. n povestirea care urmeaz, este descris, cu un
umor aparte, o vizit extraterestr, iar the aliens nu tot
timpul sunt mai inteligeni ca noi i de aceea poate trebuie s
ne speriem.

Un biat cu cinele lui se plimbau prin pdure cnd au


vzut o nav spaial care tocmai ateriza. Doi extrateretri
coborr din ea. Unul era albastru, cellalt verde, ambii
aveau solzi, ochi mari, roii, i tentacule lungi. n rest, nu
aveau nimic ieit din comun.
Extraterestrii au mers pn n mijlocul poieniei, unde au
nfipt un jalon n pmnt. Steagul avea culori stranii, care au
deranjat ochii biatului, iar inscripiile preau s spun: Noi
suntem primii aici. Sc, sc.
Biatul i opti cinelui:
Nu mi-e fric. Du-te tu primul.
Cinele ltr scurt: Ham! Ham!

96
Biatul se gndi c ltratul nseamn: i tu eti speriat.
Nu m pcleti tu.
Aa c biatul zise:
Ba nu sunt, i se ndrept spre extrateretri.
(Ceea ce spusese, de fapt, celul era, Dac ai arunca un
b, a fugi dup el, l-a mesteca pn devine moale i
subire, i apoi l-a aduce napoi la tine, ca s-l arunci din
nou.)
Salut, btinaule, spuse extraterestrul albastru. M
numesc Miglick i el e partenerul meu, Splortch. Noi am
descoperit planeta ta.
Dap, ncuviin cellalt. Noi. E a noastr.
i o numim planeta Miglick, zise Miglick.
Dap, aprob extraterestrul verde. Aa facem. Stai nu!
O numim planeta Splortch.
Are deja un nume: Pmnt, interveni biatul.
Miglick i zise atunci lui Splortch:
Poate ar trebui s-o numim ca pe a noastr. Am putea
s-i zicem Noua Veebilzania.
Hmm neinteresant! spuse Splortch.
Toat lumea i zice Pmnt, zise biatul.
Ham! Ham! ltr cinele.
Aceti Splortchieni ncerc s ne sugereze ceva?
Miglickianul acesta mic a spus Ham! Cred c
nseamn c vor s ne dea tot aurul lor, zise Miglick.
(Cinele vru de fapt s zic: Extrateretrii tia sunt
prietenoi? Nu vor s se rostogoleasc ntr-o balt de noroi?)
Hmm nu avem deloc aur s v dm, interveni
biatul.
Pcat. Toi ochii lui Miglick priveau chior. Atunci ce
ai de spus, miglickianule?
M numesc Brian. i sunt o fiin uman de pe
Pmnt. Acesta e Lucky. E un cine.
97
Numele lui e Pry-on, zise Splortch lui Miglick. E din
tribul splortchienilor numii i hummings. Aceast poieni
unde am aterizat se numete Urp. Micul splortchian este
foarte norocos. Membrii tribului su se numesc rae.
tiu i eu asta, spuse Miglick. Am auzit tot ce a zis
miglickianul.
Nu, nu ai auzit, interveni Brian. ntreaga planet se
numete Pmnt. Fiinele care locuiesc aici se numesc
oameni. Numele meu este Brian, al lui este Lucky, i este un
cine. Ai neles?
Mai toi ochii lui Splortch se ncruntar.
Scuz-m, spuse el. Dac vrei s pui nume la lucruri
n-ai dect s i descoperi propria ta planet.
Dar oamenii au fost aici primii.
Ok, zise Miglick. Ori de cte ori nu vom gsi un nume
mai potrivit pentru ceva, vom folosi numele vechi de
humming. Nu e cinstit aa?
Ba da, l aprob Splortch, aezndu-se pe tentacule ca
s se uite la Lucky. Tu nu prea ai multe de spus, nu-i aa,
ra norocoas?
Raele zboar i au aripi. Lucky este un cine, ntri
Brian.
Toi ochii lui Splortch se ncruntar.
neleg, Pry-on. Nu sunt prost.
Extraterestrul se aplec mult spre Lucky.
Deci, unde i-s aripile, ra norocoas?
Lucky i linse faa.
Cred c asta nseamn c raa nu prea are chef s
zboare acum i c e recunosctoare c am descoperit planeta
Miglick, i ddu cu prerea Miglick.
Poi s-mi lingi i tu faa, Pry-on, spuse Splortch
uitndu-se la Brian.
n niciun caz! rspunse Brian.
98
Acest humming consider c nu merit s i ling faa,
interveni iar Miglick.
Oh, modestule humming, eti vrednic s mi lingi faa,
zise Splortch.
Scuz-m, dar nu vreau s ling faa nimnui, replic
Brian.
Cu toi ochii larg deschii holbndu-se la Brian, Splortch
ntreb:
Adic nu eti recunosctor c i-am descoperit
planeta?
Pi, am tiut dintotdeauna unde se afl.
Aceti miglickieni nu au nicio raiune. i s-i mai par
ru c vor trebui s moar toi, oft Miglick.
Ce vor trebui? ntreb nedumerit Brian.
S moar, i rspunse Splortch. Voi respirai oxigen,
aa-i?
Da, zise Brian.
Bun atunci, spuse Miglick.
Bun atunci, ce? ntreb Brian.
Bun, atunci vei muri toi cnd vom nlocui oxigenul
vostru cu metan, adug Miglick. Nu e evident?
Oh, la naiba! se auzi Brian zicnd.
Veelbizanienii respir metan, explic Splortch. Noi am
luat pilule n momentul aterizrii, ca s putem respira
oxigen, dar ele nu in prea mult. i au un gust ngrozitor.
Nu vreau s par nepoliticos sau mai tiu eu cum, dar
de ce trebuie s nlocuii oxigenul nostru cu metan? ntreb
Brian.
Splortch se uit la Brian, i ridic mai multe tentacule i
spuse:
Ce fel de loc de popas ar mai fi planeta Splortch dac
veelbizanienii ar fi nevoii s respire oxigen? Imagineaz-i: s
fii nchis ntr-o navet spaial ore i ore n ir i, n sfrit,
99
s ajungi pe o planet unde poi s iei s te plimbi, dar nu e
metan s respiri.
De neconceput, spuse Miglick uitndu-se la Splortch.
Dar Pmntul nu e loc de popas, zise Brian.
Bineneles c nu, adug Miglick. Pn cnd nlocuim
oxigenul.
Aceti Splortchieni nu sunt prea detepi, spuse
Splortch.
Nu, aprob Miglick. Pi s dm drumul la maina de
produs metan.
Stai! strig Brian. Nu putei chiar s ucidei tot ce
exist pe Pmnt.
Ba putem foarte bine. Splortch art nspre un panou
de comand de pe peretele navetei.
Trebuie doar s apsam butonul rou. Acesta lanseaz
maina de produs metan. Ct ai clipi, Pmntul devine un
loc de popas i toat lumea e fericit.
Dar ce se ntmpl cu oamenii i cinii i toate celelalte
care se afl deja aici? ntreb Brian.
Humming are dreptate, zise Miglick dnd din cap.
Splortch ddu i el din cap, spunnd:
Pi nu vor fi aa fericii. Vor muri.
Zicnd acestea, Splortch i ntinse un tentacul spre
butonul rou.
Nu f asta! E greit! strig Brian.
Este? ntreb Splortch trgndu-i napoi tentaculul ca
s se scarpine n cap. Nu e butonul verde, deoarece acela
pornete
Nu, zise Brian. Greit este s ucizi oameni.
Hei, tim i noi asta.
Miglick se ndrept spre buton ca s-l apese.
Nu f asta! ip Brian. Oamenii sunt i ei fiine.
Suntei? ntreb Splortch cu ochii larg deschii.
100
Brian ddu din cap.
Vorbii veebilzaniana? ntreb Splortch.
Pi hm nu chiar, ngn Brian.
l venerai pe marele Hoozilgobber? ntreb Miglick.
Hmm nu cred, rspunse Brian.
Tu nu ai tentacule, adug Splortch.
Pi nu, consimi Brian. Dar totui suntem fiine.
Hmm. Avei nave spaiale care cltoresc printre stele?
ntreb Miglick.
Noi avem navete spaiale care circul n jurul
Pmntului. i oamenii au ajuns pn la Lun.
Doar pn la luna voastr? ntreb Miglick rznd. Dar
asta nu e navet, ci plut spaial.
Chiar suntem fiine, ntri Brian. Dac ai apuca s ne
cunoatei, v-ai da seama.
Splortch i Miglick se uitar unul la altul.
Planeta asta ar fi un loc aa plcut de popas, zise
Miglick.
ntr-adevr, aprob Splortch. Dar hummings i raele ar
putea fi fiine.
i tu ai dreptate, spuse Miglick. Va trebui s aflm.
Phiu! Exclam Brian, gndindu-se c extraterestrii nu-
l mai privesc personal.
Ham! ltr Lucky. (Ceea ce nsemna: Vrea careva s
mearg acas i s vad dac este vreun strop de mncare n
vasul meu? i dac e, putem s o vrsm toat pe podea i
s mncm mpreun.)
Voi doi, splortchienii, stai un pic drepi acolo. Am vrea
s v prelum imaginea.
Adic o poz? ntreb Brian.
Probabil, zise Splortch.

101
Brian se ridic i l tr pe Lucky sub un copac, de unde
sttea i se uita la Splortch i Miglick, care se aflau n faa
navetei.
Perfect, spuse Miglick i Brian zmbi n timp ce
extraterestrul aps butonul verde de pe panoul de comand.
n clipa urmtoare, Brian se uita la un biat care semna
leit cu el i la un cine pereche cu Lucky. Extraterestrul
albastru sttea drept, aproape de Brian, iar cel verde nu mai
era. Copacul se afla n urma lui Brian i a cinelui, iar
naveta se afla n spatele lui Brian i a extraterestrului
albastru.
Hei! Ce s-a ntmplat? ntreb Brian.
Ham! Ham! ltr extraterestrul albastru.
Brian i ridic un tentacul s se scarpine n cap, i apoi
se holb la tentacul.
Hai s merrrrrgem, Splortch, spuse cinele. Iar voi doi
s avei grij de corpurile noastre.
S nu apsai vreun buton n lipsa noastr, zise
biatul. Nu cred c vrei s declanai metanul pn ne
ntoarcem.
Brian privea cu ochii pierdui i i scutura tentaculele
neputincios.
Ham! Extraterestrul albastru i frec capul de
tentaculele lui Brian pn ce acesta l btu uor. Ham!
O grrrroaz de lucruri miros grrrrozav! spuse cinele.
Hai, Miglick, i zise biatul. Cu ct mai repede dovedim
c hummings nu sunt fiine adevrate, cu att mai repede
putem declana maina de produs metan.
n rrrregul! Ne vedem mai trziu! i cinele fugi
nainte s simt adierea izului unui sconcs mort. Oh! E
grrrrozav!
La naiba! zise Brian, lovindu-i tentaculele de dou ori.
Apoi se aez i spuse extraterestrului de lng el:
102
E n regul, Lucky. O scoatem noi la capt cumva.
Chiar n momentul acela, o femeie din spatele su spuse:
Bine, cine produce filmul cu montri?
Brian se ntoarse. O femeie ofier de poliie, nalt, se afla
la marginea poieniei cu mna pe tocul pistolului.
Nu sunt un monstru, spuse Brian, ci un extraterestru.
Adic, voiam s spun un copil i el e cinele meu. Nimeni
nu face niciun film. Poi s ne ajui?
Ofierul ntoarse capul ntr-o parte, i strig:
Jack, ce prere ai?
Un poliist gras apru din pdure i se ndrept spre
navet. Se holb la ea i zise:
Cred c nu tiu ce s cred, sergent.
E simplu, interveni Brian. Doar c nu pot explica, i
nici nu este timp pentru asta, deoarece trebuie s salvm
Pmntul ct se poate de repede!
Eti un copil? Poliista i lu mna de pe pistol i se
scrpin n cap.
Bineneles, consimi Brian. Extrateretrii au fcut
schimb de corpuri cu noi apsnd butonul verde. Art spre
el cu un tentacul.
Acesta? ntreb poliistul. i l aps.

***

ntre timp, extraterestrul care arta ca Lucky i cel care


arta ca Brian se plimbau prin pdure.
Brian! strig o fat.
Salut! spuse cinele.
Nu, cred ca m numesc Pry-on, zise biatul. Cine eti
tu, humming de pe Urp? o ntreb pe fat.
Ce joc e sta? ntreb fata.
Nu e niciun joc, rspunse biatul. Eu sunt Splortch. El
e Miglick. Suntem de pe Veelbizania. Trebuie s hotrm
103
dac i vom ucide pe toi de pe planeta ta transformnd-o n
loc de popas pentru cltorii spaiali. Cinele ddu din cap
aprobator.
Ok, spuse iat. Eu sunt cpitanul Brandi de pe nava
Enterprise.
ncntat de cunotin, cpitan Prandiii.
V-am prins naveta n raza tractoare trebuie s
prsii Pmntul singuri, sau naveta va exploda, dobort
de torpilele mele cu fotoni.
Vai! Vai! se vit cinele.
Lucky este teafr? ntreb fata.
Hmm trebuie s plecm de acum, spuse biatul.
Nu se poate, zise fata. Altfel v voi arunca n aer
naveta. n plus, mama a zis c trebuie s venii la mas.
Aceste creaturi Urp sunt mai inteligente dect ne-am
ateptat. Poate c sunt ntr-adevr fiine, adug biatul.
Nu tiu, spuse cinele.
Fata mngie pe cap cinele, zicnd:
Srcuul de tine, Lucky. Ai mncat cumva ceva ce nu
i-a priit?
O femeie iei din cas i strig:
Brian! Brandi! Masa e gata!
Acu venim, mam! strig fata, apucnd mna
biatului i trgndu-l spre cas. Cinele se uit la ei, apoi
spre pdure, i n sfrit i urm pe cei doi n cas.
La masa din buctrie, fata sttea pe un scaun i biatul
pe altul. Cinele sri pe al treilea. Mama vzu cinele i
strig:
Jos, Lucky!
Dar i e foame! l apr biatul.
Are mncare.
Mama art nspre farfuria lui Lucky, plin de terci
maroniu.
104
Bun aa! spuse cinele, n timp ce srea jos.
Lucky scoate sunete ciudate, spuse mama.
Nu poate s vorbeasc la fel de bine ca mine, explic
biatul. i nu poate s in lucruri n mini. Biatul art
nspre degetul lui mare de la mn. Cred c e din cauz c
hummings au acest deget special i raele nu. Tentaculele
sunt mult mai practice i cu mult mai atrgtoare.
Mama i cu fata rser. Fata zise:
Brian este un extraterestru. Dintotdeauna am tiut
asta.
Biatul ddu din cap cu mndrie.
Eu sunt Splortch de pe Veebilzania. Acesta e Miglick,
partenerul meu.
Salut, spuse cinele, ridicndu-i privirea din farfurie.
i place mncarea pentru rae? ntreb biatul.
Bun! rspunse cinele.
Cum l-ai dresat pe Lucky s latre aa? ntreb mama.
Nu m-a dresat, spuse cinele.
Nu l-am dresat, zise biatul. V-am nvat limba de la
emisiunile voastre televizate.
Mama puse o mn pe fruntea biatului.
Cred c te uii prea mult la televizor, domnule. Te simi
bine?
nainte ca biatul s scoat vreun cuvnt, cineva sun la
u.
Rspund eu! zise fata.
Oh, rsufl uurat biatul. Deci nu e sunetul provocat
de voi, hummings, la aruncarea navetei noastre n aer?
Fata deschise ua de la intrare i spuse:
Mam! E poliia!
Nu, nu e. Un poliist gras intr n camer. Sunt eu,
Brian.

105
Ham! spuse un poliist nalt, umblnd cu pai mruni
dup poliist.
Oh! Oh! exclam biatul.
O! O! exclam cinele.
Mam! strig poliistul, artnd nspre biat i cine.
Sunt extrateretri i vor s ucid toat omenirea. Trebuie s
i oprim!
n timp ce poliista alerg spre farfuria cu mncare
pentru cini, poliistul strig: Lucky! Vino napoi! Poliista
ltr trist i fcu cale ntoars spre poliist.
Mama se uita ba la cei doi ofieri de poliie ba la biat i
la cine.
Eu sunt, crede-m! spuse biatul. Extrateretrii au
schimbat corpurile cu Lucky i cu mine. i cnd a aprut
poliia, am fost pus n corpul poliistului din greeal.
Nu-i adevrat, zise biatul. Eu sunt Pry-on, un
humming i nu Splortch de pe Veebilzania. Art nspre
cine. Acesta e o ra norocoas, nu partenerul meu Miglick.
Trimite-i de aici pe acei hummings n costume albastre i
las-ne s stm cu tine pn decidem dac suntei sau nu
fiine. Mama se uit lung la biat.
Te rog, adug biatul.
Brian! Gata cu gluma, ai neles? spuse mama.
Nu e glum! exclam poliistul. Dac nu m crezi, ei
vor transforma oxigenul n metan i vom muri cu toii!
Ei glumesc acum! zise biatul. Nu i eu! Eu chiar sunt
Pry-on! Spune-le celor cu chef de glum s plece!
Nu e amuzant, Brian, l mustr mama.
i apoi se ntoarse spre ofierii de poliie, zicndu-le:
i vou ar trebui s v fie ruine s v inei de astfel
de jocuri.
Poliista scheun.
Oh, la naiba! zise poliistul.
106
Mam, sta e Brian! strig fata, artnd nspre poliist.
Atunci, tu cine eti? zise mama, uitndu-se la biat.
Of, bine, spuse biatul cu un oftat. Eu sunt Splortch.
Am fcut schimb de corpuri cu Pry-on.
Dar corpurile noastre unde sunt? ntreb cinele.
Chiar aici, zise cineva de la u.
Ha! Splendid! Extrateretri! adug Brandi.
Auzi, s nu m lai s m ating de mncarea pentru
cini, da? spuse extraterestrul verde artnd cu tentaculul
nspre poliist, care se ascundea n spatele poliistului.
Nu v facei griji, sergent, rspunse poliistul. Lucky
face tot ce i spun cu excepia cazurilor cnd nu face.
n momentul acela, un brbat cu cizme de cowboy intr
pe u, uitndu-se la cei doi extrateretri, cei doi ofieri de
poliie, cei doi copii, la cine i la mam.
Tat! ip poliistul la brbatul surprins, cuprinzndu-l
cu braele i strngndu-l tare la piept. Ai venit mai devreme
acas!
Hm! fcu tata.
Cine-i? ntreb cinele.
Poliista ncepu s bea din farfuria cu ap a lui Lucky.
Te rog s-i spui cpitanului Prand-iii s nu ne distrug
naveta. Putem s ne instalm locul de popas pe alt planet.
Eu ncepu tata.
Locuieti aici? ntreb extraterestrul albastru. Sau eti
i tu un extraterestru?
! ngim tata.
Totul este sub control, spuse extraterestrul verde. Dar
uite c fiul tu mi-a promis c nu m va lsa s beau ap din
farfuria cinelui i uite-m acum, art un tentacul la
poliista care lipia ncntat ap din farfurie.
Oh! mi pare ru.

107
Poliistul ddu drumul tatlui confuz din strnsoare i
strig:
Lucky! Gata!
Poliista i ridic privirea din farfurie i se duse s se
ghemuiasc dup poliist.
Dac ies afar i intru nc o dat, voi pricepe oare
ceva? ntreb tata.
M ndoiesc, spuse mama. Dar dac merge, voi face i
eu la fel.
Noi doar am urmrit emisiunile voastre televizate, zise
biatul. Nu ne-am gndit c suntei fiine inteligente.
Aa este, spuse cinele. Nu v vom mai lua oxigenul.
Aa-i c e frumos? Toat lumea se afl n corpuri
greite, n afar de tine, mama i eu! adug fata.
Sergent, sper c vei scrie un raport despre acest caz,
spuse extraterestrul albastru i ncepu s tueasc.
Poate c ar trebui s spunem c am adormit, spuse cel
verde, dnd din cap i ncepnd i el s tueasc.
sta e unul din acele spectacole TV unde se pclesc
oameni, nu-i aa? zise tatl, scrpinndu-se n cap.
Nu e timp de explicaii, tat! spuse poliistul, fugind
afar cu poliista dup el. Haidei toat lumea!
Hei! Corpurile noastre! ipar extraterestrii, fugind
dup ofierii de poliie.
Hei! Corpurile noastre! ipar biatul i cinele, fugind
dup extrateretri.
Hei! Brian i Lucky! ip tatl, fugind dup biat i
cine.
Hei, tat! ip fata, fugind dup tat.
Hei! Toat lumea! ip mama, fr s fug dup cineva
anume. mi explic i mie cineva ce se ntmpl aici?
Nu acum, mam! zise poliistul, oprindu-se pentru un
moment la marginea pdurii.
108
Extrateretrii au spus c pilulele de oxigen nu dureaz
foarte mult!
Aa este! spuse cinele. Hrr am uitat!
Ce pilule de oxigen? ntreb extraterestrul albastru.
Nu-mi place cum sun, spuse extraterestrul verde, i
tui din nou.
Grbete-te! spuse fata, fugind napoi i apucnd-o pe
maic-sa de mn ca s-o trag nspre pdure.
Ascund bine camerele video, zise tatl, uitndu-se n
sus, la copaci, n timp ce fugeau.
n momentul cnd toat lumea ajunsese n poienia unde
se afla naveta, cei doi extrateretri czur la pmnt i
ncepur s gfie violent. Cinele aps un buton rou
nchis i aprur dou pilule mici, galbene, pe care le ddu
extraterestrilor. Imediat dup ce le-au nghiit tuea a
disprut.
Dup care Splortch i Miglick au folosit maina ca s
pun pe fiecare n corpul potrivit, Splortch spuse:
Mulumim c nu ne-ai distrus naveta, cpitan Prand-
iii.
Ah, pentru nimic, zise fata, ridicnd din umeri.
i mulumim pentru c ne-ai amintit de pilulele de
oxigen, Pry-on, continu Splortch. Ne-ai scpat de povara de
a tri pentru tot restul vieii ca nite montri hidoi. Ah, fr
suprare.
Chiar mi-a plcut s fiu ra, spuse Miglick.
Mie mi place s fiu n via, spuse poliista. Ai fcut
un lucru bun, copilule.
n regul, rspunse Brian roind i dnd din umeri.
Dup ce vom construi un loc de popas pe Pluto, suntei
invitai acolo, zise Splortch.
Ar fi drgu, rspunse mama.

109
i s aducei nite mncare din aceea bun pentru
rae, strig Miglick n timp ce ua navetei se nchidea n urma
lui.
La revedere! strig toat lumea, n timp ce naveta
decol.
Dup ce aceasta se fcu nevzut pe cer, tatl spuse:
Folosesc fire foarte lungi i o oglind ntr-adevr mare,
aa-i?
Hai s terminm masa, zise mama.
Eti bucuros s fii din nou cine? spuse Brian lui
Lucky, btndu-l uurel pe cap.
Lucky i linse faa lui Brian i fcu: Ham! Ham! i toat
lumea tia c nseamn: Da! (dei, de fapt, cinele voia s
spun: Ai adulmecat hoitul acela de sconcs? Hai s ne
rostogolim pn la el!)

Brian and the Aliens by Will Shetterly


Copyright 1994 by Will Shetterly. First published
in Bruce Covilles Book of Monsters, 1993.

110
Houl de IQ-uri
Matthew Hughes

Matthew Hughes locuiete pe insula Vancouver, din


Columbia Britanic. Primele sale dou romane, Fools Errant i
Downshift, au fost publicate n Canada, n anii 90.
Urmtoarele scrieri au dovedit c a aprut un nou talent n
domeniu. Asta n ciuda faptului c a fost jurnalist i apoi
consilier pentru oamenii politici din Columbia Britanic. Prima
lui colecie de povestiri a aprut n 2005. Mastermindless e o
povestire din seria Archonatului i continu aventurile
personajului su Henghis Hapthorne, discriminator freelancer.
Este o preluare inteligent a povetilor cu Sherlock Holmes, cu
un Watson care e o Inteligen Artificial.

Finalizam scoaterea la lumin a dedesubturilor unui


complot oarecum interesant, de escrocare a unuia dintre cele
mai vechi concerne de investiii din Olkney cnd, deodat,
mi-am dat seama c nu mai neleg ce fac. Schema complex
se baza pe o matrice complicat de tranzacii pe mai multe
nivele unele mari, altele mici; unele oneste, altele corupte
dirijate printr-o reea de persoane, unele reale, altele fictive i
cteva care erau i una i alta, funcie de direcia n care se
orientau nevoile conspiratorilor.
Descifrarea fraudei mi ocupase cea mai mare parte a
dimineii, ns, odat ce complotul mi s-a dezvluit pe de-a-
ntregul, am czut din nou prad plictiselii.
111
Pe cnd contemplam schema conspiraiei, ce o aveam n
minte, afiat ca pe un ecran, ntorcnd-o pe toate prile,
ceva, ca un abur cenuiu, mi-a nvluit pe neateptate
mintea, ca o cea ce devine tot mai dens, la nceput uor
obscur, apoi ntunecnd de tot peisajul.
Probabil sunt istovit, a fost primul meu gnd. Am
strbtut camera de lucru pn la chiuvet i mi-am aruncat
ap pe fa, apoi m-am ters cu un prosop. Cnd m-am zrit
n oglind, am avut un oc.
Integrator, aproape c-am strigat, ce s-a ntmplat cu
mine?
Ai patruzeci i ase de ani, mi-a rspuns
superdispozitivul integrat, aa c s-au petrecut o groaz de
evenimente de la momentul conceperii tale. S le nir n
ordine cronologic, sau n funcie de importan?
Am susinut ntotdeauna c claritatea n exprimare
verbal precede claritatea gndirii i mi-am instruit
asistentul s se comporte n consecin. Am continuat:
Exprimarea mea a fost una colocvial. Examineaz-mi
nfiarea. M-am schimbat radical i nu n bine.
M-am privit n oglind. Ar fi trebuit s vd chipul lui
Henghis Hapthorn, cel mai tare dintre toi discriminatorii
freelance care s-au perindat prin Olkney n aceast
penultim perioad a Btrnului Pmnt.
n mod normal, mi s-ar fi artat imaginea unui tip cu
fruntea larg, cu un nas drept, guvernnd deasupra unor
buze senzuale, i o brbie ce ntruchipa fermitate. n loc de
asta, oglinda mi-a oferit imaginea unei fruni ce nea n
afar, deasupra unui nas mult prea lung, ca o tromp, i
care prea c o ia n dou direcii diferite. Buza de sus
intrase la ap, iar cea de jos crescuse enorm, aa c atrna.
Brbia, evident oribil, se retrsese spre gt. Tenul meu cel

112
luminos i neted, plin de sntate, devenise palid i invadat
de negi i pete.
Se pare c ai devenit hidos, spuse integratorul.
Mi-am atins faa cu degetele i am recepionat acelai
mesaj trist pe care mi-l oferiser ochii.
Este ceva mai mult dect o aparen. E real. ntrebarea
e: cum s-a petrecut asta?
Integratorul interveni:
Prima ntrebare nu e cum, ci mai exact ce s-a
petrecut? De asemenea, ar trebui s aflm de ce i cine e
responsabil. Rspunsul la aceste ntrebri ar putea s ne
ofere o cale de a te readuce la starea iniial.
Ai dreptate. De ce nu mi-a trecut mie prin cap ideea
asta?
Vorbeti din nou colocvial, sau chiar vrei s speculez
pe aceast tem?
M-am scrpinat n cap.
ncerc s gndesc, i-am rspuns.
Nu te-am mai auzit vreodat s spui c ncerci s
gndeti. De obicei faci un efort pentru a te opri.
Avea dreptate. Eram renumit att pentru capacitatea
vast a intelectului meu, ct i pentru profunzimea gndirii.
Adesea, n activitatea mea de discriminator, am descoperit
fapte i legturi att de ingenios ascunse sau deghizate, nct
cei mai buni ageni ai Archonates Bureau of Scrutiny au
rmas descumpnii. Aparatura mea cerebral fusese setat
pentru o putere i un nivel foarte mare de discriminare. Pn
nu demult, ntreg angrenajul se nvrtise fr s ntmpine
nici cea mai mic for de friciune. Acum era ca i cum o
substan vscoas fusese turnat peste el.
Ceva nu merge bine. Cu un minut nainte eram un om
remarcabil de inteligent i de atractiv, iar acum sunt hidos i
greoi la minte.
113
A obiecta la remarcabil de atractiv. Erai totui
prezentabil. Acum, dac cineva ar da nas n nas cu tine, s-ar
speria.
Nu-mi place s argumentez inutil, dar e celebr
incapacitatea integratorilor de a face o analiz estetic
corect.
Fr niciun dubiu, pot afirma c am fost cel mai
strlucit tip din Olkney.
Integratorul nu m mai contrazise.
Acum trebuie s m strdui chiar ca s
Pentru o clip am ncetat s-mi scormonesc mintea i am
descoperit c lucrurile stteau mai ru dect crezusem.
Urma s spun c m strduiam s utilizez cel de-al
patrulea nivel al gndirii, dar de fapt am descoperit c mi-e
dificil s fac cele mai elementare raionamente.
Asta-i chiar foarte ru.
Capul mi s-a prbuit n palme. Noua topografie a feei
mi-a provocat un sentiment straniu. Sunt ruinat. Cum am
s mai pot munci?
Integratorii nu pot ti ce e exasperarea, dar al meu st de
aa de mult vreme cu mine, nct unele aspecte ale
personalitii mele s-au infiltrat probabil n circuitele sale.
Poate ar trebui s gndesc eu pentru amndoi, mi-a
spus el.
Te rog, f-o.
Dar abia ncepuse s caute un program pentru aa ceva
c fu ntrerupt.
Primesc un mesaj de alert din partea unui fond de
investiii. Spune c plata pentru noul sistem de
supraveghere, pe care ai ordonat-o ctre Bastieno, nu poate fi
onorat.
De ce?

114
Fonduri insuficiente. Te atenioneaz i asupra faptului
c nici plile obinuite, scadente mine, nu pot fi acoperite.
Imposibil! am exclamat.
Fcusem acum dou zile un depozit din banii ncasai n
urma investigrii dispariiei lui Hongsaun Bedwicz. Ea fusese
custodele celei mai impresionante colecii din Archon de
cristale de fulger, nite pietre preioase create de descrcrile
electrice dintre anumite straturi ale unor planete gazoase.
Acestea trebuiau captate n cteva secunde de la formarea
lor, pentru c stratul gazos imediat inferior le provoca
descompunerea n timpul cderii. O localizasem pe Bedwicz
pe o planet ce se afla la jumtatea drumului spre Spray,
unde se refugiase mpreun cu amantul ei secret, Follis
Duhane, a crui atracie pentru lucrurile fine au forat-o s
caute i alte surse de venit.
Onorariul meu ar fi trebuit s fie cel obinuit, adic zece
procente din valoarea bunurilor recuperate, dar birocraii
Archonului au fcut apel la reglementrile legale existente i
m-am ales cu trei procente. Cu toate acestea, ar fi trebuit s
am n cont cel puin 30.000 de hepts. I-am spus asta i
asistentului meu.
i nregistrrile mele arat acelai lucru, confirm
integratorul. Din pcate depozitul nu exist. Ei spun c ai fix
32 hepts i 14 grimlets. Nici mai mult, nici mai puin.
Unde s-a dus restul?
Integratorii folosii de fondurile de investiii n-au fost
niciodat sofisticai, ca nu cumva monotonia operaiilor s-i
plictiseasc i s ncerce s se amuze jucndu-se cu
fondurile clienilor. Cel cu care sunt conectat acum, poate
doar s nregistreze intrrile i ieirile i s spun ce sum e
n cont. Ieri, depozitul exista. Acum nu mai este i nu a fost
autorizat nicio retragere.

115
Aadar, pe lng c sunt hidos i cam ntng am
ajuns i fr niciun sfan.
Integratorul n-a mai scos nicio vorb.
Hei, niciun pic de simpatie pentru mine? m-am plns
eu.
M-ai asamblat din elemente analitice, mi-a replicat, pot
ns simula simpatie, dac ajut.
M ndoiesc c-ar face-o Pleac de aici. Du-te i
analizeaz ceva. Dar n loc s se apuce de treab, mi
comunic:
Primesc un alt mesaj urgent.
Spun oftnd:
Sunt ameninat cu expulzarea din Archon? Ar pune
capac dezastrului din dimineaa asta.
Este celebrul prezentator Grier Alfazzian. S stabilesc
legtura?
Nu.
S-ar putea s doreasc s te angajeze. O treab
urgent presupune i plata n avans. Ar rezolva unele din
probleme.
Hmmm, ar fi trebuit s-mi treac asta prin cap.
Da, mi-a ntors-o el, i, dup o mic pauz: srcuul
de tine
Bine, f-mi legtura. Doar audio. Nu vreau s fiu vzut
n halul sta.
Foarte bine.
i nu mai simula simpatie, te rog.
Un monitor se ivi dinaintea mea, dar pe ecran nu mi-a
aprut acea fa celebr ce reuea s nfierbnte minile
attor femei, dei eu cred c e mai mult drgu dect frumos.
Vorbea, n timp ce pe ecran se derulau imagini cu cele mai de
succes roluri ale sale.
Tu eti acolo, Hapthorn?
116
I-am recunoscut faimoasa voce baritonal.
Chiar el, i-am rspuns.
Am o problem care se impune a fi rezolvat. Imediat i
foarte discret. Vino urgent la mine acas.
N-aveam nici cea mai mic dorin s-mi art noua
nfiare ochilor celor ce forfoteau pe strzile din Olkney. Ar
fi fost o nclcare a legii care interzicea speriatul copiilor.
Nu putem discuta aa cum suntem?
Nu.
Prea bine.
mi rmsese o masc de la o serat ce avusese loc recent
la palatul Archon.
Dar convocarea mea, aa, pe nepus mas necesit
plata n avans a onorariului meu.
Ct vrei?
Din fericire memoria nu-mi fusese afectat total. Mi-am
putut aduce aminte suma de la care ncepea negocierea cu
bogtaii ce-mi solicitau serviciile atunci cnd erau presai
de vreo problem drastic i neateptat.
Cinci mii de hepts, i-am spus. Ai putea s mi-i
transferi imediat?
Chiar acum. Ateapt un moment, pn integratorul
meu iniiaz transferul.
Urm o pauz de-a lungul creia urmream imagini cu
Alfazzian poznd n diferite inute teatrale i scene romantice.
Apoi se auzi din nou vocea lui:
Se pare c e o problem cu banii mei.
Chiar aa?
mi aduc aminte c adesea spun Chiar aa?, n
momentele n care nu-mi trece prin cap o alt replic. Iar
atunci cnd doresc s evit o ntrebare, dau de neles c
rspunsul ar fi prematur. Gsesc c aceste dou replici

117
reuesc s acopere destul de drgu pauzele ce se pot ivi ntr-
o discuie.
N-am momentan cinci mii de hepts. Se pare c banii
mi-au fost rtcii prin alte conturi, cu excepia unei sume de
nimic.
Ceva din strfundul minii mele m aa s ntreb ct
anume era acea sum infim.
De ce vrei s tii? se interes Alfazzian.
Nu tiam de ce vroiam s tiu, aa c i-am spus:
E prematur s m pronun.
E vorba de 32 hepts i 14 grimlets.
Chiar aa?
Are vreo semnificaie aparte aceast sum?
E prematur s m pronun. Te sun eu mai trziu.
Nu poate fi o coinciden faptul c vi s-au redus
fondurile la amndoi la aceeai sum, preciz integratorul.
De ce nu?
Ia n calcul probabilitatea de a se ntmpla aa ceva.
Creierul ncerc s rezolve problema n maniera sa
obinuit, lansndu-se n calcule ca un cine fioros i
flmnd asupra unei buci de carne. Dar avntul minii
mele se sfri la fel de brusc ca i cel al cinelui prins ntr-un
la prea scurt.
Cred c ansele sunt foarte mari am spus.
Integratorul a susinut ns exact contrariul.
Chiar aa? m-am mirat.
Dar care ar fi semnificaia?
Ar fi prematur a nceput el.
Las-o balt.
ncercam s m gndesc la circumstanele care ar fi fcut
posibil golirea a dou conturi, fr nicio legtur ntre ele,
pn la o aceeai sum infim. Dup un efort susinut, am
reuit s produc o ntrebare ce prea pertinent.
118
Utilizm, eu i Alfazzian, acelai fond de investiii?
Nu.
Atunci, e posibil cumva s se fi defectat un integrator?
Integratorii nu se defecteaz, a venit replica.
N-am vrut s te jignesc.
Integratorii nu pot fi jignii. Noi suntem deasupra unor
astfel de lucruri.
Chiar aa?
A urmat un moment de tcere.
Cum s-ar putea ca integratorii a dou instituii s fie
determinai s diminueze fondurile din dou depozite, total
diferite, pn la aceeai sum infim? l-am ntrebat.
Ipotetic vorbind, un super-criminal, cu abiliti
excepionale ar fi capabil s-o fac.
Ai auzit vreodat de un astfel de super-criminal?
Nu, a venit rspunsul, urmat de o precizare: dar dac
ar exista, cu siguran ar avea i priceperea s-i ascund
existena.
Chiar i fa de cei de la Archonates Bureau of
Scrutiny? m-am mirat eu.
Puin probabil, dar posibil. Nu sunt nici ei complet
infailibili.
Presupunnd c exist un asemenea arlatan, atunci
care ar fi motivul extorcrii mele i a lui Alfazzian? Ce relaie
mai poate fi stabilit ntre vieile noastre, n afar de aceast
agresiune?
Aparent, niciuna.
M-am forat s mai storc ceva din creier. Era ca i cum ai
ncerca s urneti un animal greoi i letargic, a crui unic
dorin este s doarm.
Cine ar putea s saboteze aceste fonduri financiare? S
fie cineva din interior?

119
Mi-e greu s-mi imaginez o cabal, pus la cale de
funcionarii a dou instituii financiare, pentru a frauda doi
clieni de vaz.
i, din nou, unde zace motivul?
La gsirea unui rspuns, creierul nu m ajuta nici el mai
mult dect asistentul meu. Dar, chiar dac mainria nu
vroia s porneasc, mi-au rmas n minte fundamentele unei
investigaii: infractorul este acea persoan care deine
metoda, motivul i oportunitatea de a comite delictul. Am
luat n considerare toi aceti trei factori, n lumina faptelor
deja cunoscute i am fost pus n ncurctur.
Sunt pus n ncurctur, am rostit cu glas tare.
Apoi, un crmpei de inspiraie, mi-a luminat mintea. L-
am ntrebat pe integrator:
Dac a fi cel de dinainte, cel fr ceaa asta pe creier,
ce a propune s facem acum? Ai menionat de cteva ori c
n majoritatea cazurilor, rspunsul cel mai simplu este i cel
corect, alteori c dificultatea problemei st n amnuntul
care nu se las a fi descifrat. Paradoxal, ntr-o astfel de
situaie, continund s complici lucrurile, ajungi s clarifici
chestiunea iniial. mi recunosc cuvintele ca fiind ale mele,
dar ai vreo idee ce-am vrut s spun cu asta?
Nu prea.
M-am scrpinat n cap.
Ai vreo problem medical cu scalpul? S comand ceva
de la farmacie?
Nu, i-am rspuns. ncercam doar s gndesc.
i scrpinatul ajut?
Nu. Nici ntreruperile tale. F-te folositor i sugereaz
i tu ceva care s aib vreo legtur cu cazul.
Prea bine. Eti urt i nu prea detept.
Nu vd cum o asemenea insult ar putea ajuta.

120
Mi-ai interpretat greit vorbele. n acelai timp cu
reducerea banilor din cont, i frumuseea i inteligena i-au
fost diminuate.
Aha.
mi licri din nou o idee. De data asta am reuit s o
transform ntr-o mic flacr.
Alfazzian, care de obicei ador s-i arate faa, acum
i-a ascuns-o n spatele unui montaj de imagini.
Coincidena ar fi i mai mare dac i el s-ar fi transformat
ntr-o urenie.
F-mi legtura cu el.
Un moment mai trziu, priveam din nou aceleai imagini
cu Alfazzian.
Zi-mi, a aprut cumva o modificare n felul cum ari?
Un scurt moment de tcere, dup care mi-a spus:
De unde tii?
Niciodat n-am avut probleme s rspund la ntrebarea
asta:
Nu-mi dezvlui metodele.
Accepi cazul?
Da. i i voi acorda i o dispens special: i permit s
m plteti mai trziu.
i sunt recunosctor.
nc o ntrebare: ai sesizat cumva dac i s-au
diminuat abilitile intelectuale?
Nu, ntotdeauna m-am putut baza pe calitile mele.
Chiar aa?
Impresia pe care mi-o fcusem de mult despre el mi-a
rmas intact: singura sa calitate consta n a avea chipul la.
Rmi acas i ateapt veti de la mine.
Am ntrerupt conexiunea. I-am spus asistentului meu:
Acum tim mai mult, dar nc nu tim nimic.

121
tiam c eu, care fusesem sclipitor de inteligent,
atrgtor sper c nu mai trebuie s demonstrez asta i cu
o situaie financiar confortabil, am devenit greu de cap,
respingtor i srntoc. Alfazzian care, dup cum susin toi
ceilali, fusese mai frumos dect mine i probabil mult mai
bogat, acum a rmas i fr bani i fr frumusee, dar
inteligena sa nu a suferit acelai tip de metamorfoz.
n toate astea se repet ceva ca un ablon, dac l-a
putea vedea, mi-am spus.
M-am luat la trnt cu ideile, dar n-am reuit nimic.
Efortul mi era ngreunat i de glgia din ce n ce mai mare
din strad. Am mers pn la fereastr i am privit n jos
hrmlaia crescnd.
Cteva persoane se adunaser ciorchine n faa unei
intrri de pe partea opus a strzii, btnd n ua nchis, cu
pumnii i picioarele sau, n cazul unei femei grase cu o rochie
de tafta galben, cu umbrela de soare. n timp ce priveam, tot
mai muli oameni li se alturau, apoi cu toii au nceput s
urle ameninri i blesteme ctre brbatul chelios ce privea la
ei, aplecat peste fereastra de la etaj, care implora mulimea s
se ntoarc a doua zi. Ua, care a continuat s rmn
nchis, ddea n sediul bncii Olkney Mercantile, una dintre
instituiile financiare care deinea cele mai multe fonduri
private n oraul nostru.
L-am ntrebat pe asistentul meu:
Contul bancar a lui Alfazzian e cumva la OM?
Nu.
Atunci cred c mai putem aduga cteva date noi
cazului nostru.
Am cercetat cu privirea fiecare membru al mulimii
adunate acolo. N-am fost niciodat unul din cei care-i judec
pe ceilali doar dup felul cum arat, dar nu mi-a fost dat

122
vreodat s vd un grup att de pestri, o alturare de fee,
att de nefericit n acelai timp, i n acelai loc.
Cu ce-am aflat acum avem dou informaii noi pentru
cazul nostru, am spus eu. Hmmm Din nou am avut
senzaia c mintea mea ateapt s surprind pattern-ul
situaiei, dar nu mi s-a relevat nimic. A fost o senzaie
neplcut, ca atunci cnd urci o scar i, ateptndu-te s
mai fie o treapt, peti n gol i te prbueti, ajungnd din
nou jos.
Cel mai frumos om din Olkney a devenit respingtor, i-
am spus asistentului meu, iar cea mai sclipitoare minte a
devenit la fel ca cea a unui om obinuit. De asemenea,
amndoi au rmas fr bani. i se pare c mai sunt i alii n
aceeai situaie.
M chinuiam cu disperare s extrag un pattern din
informaiile pe care le aveam.
Dac intele acestui atac eram doar eu i Alfazzian, iar
toi ceilali doar simpli spectatori, atunci de ce la instituia de
peste drum e aa mare nvlmeal? Noi doi n-avem nicio
legtur cu banca asta.
Ar putea fi un atac generalizat, spuse integratorul, iar
tu i clientul tu facei parte dintr-un grup mult mai mare de
victime.
Ne mai trebuie informaii. Acceseaz serviciul de
informaii publice, i-am solicitat asistentului.
A reaprut monitorul afind imaginea unei tinere extrem
de aranjate, ce informa populaia din Olkney c e
recomandabil s evite zona n care sunt concentrate cele mai
multe instituii financiare.
Au survenit disfuncionaliti n zon, spuse ea,
deschizndu-i larg frumoii ochi i ridicndu-i sprncenele
perfect conturate.

123
nc dou informaii, sesiz integratorul. Se pare c au
mai fost jefuii i ali deponeni i exist mcar o persoan
superb creia nu i-a fost rpit frumuseea.
Trei informaii, am completat eu, tipul nesimit de
frumos, alturi de care i debita banalitile, ce se vroiau a fi
amuzante, n-a mai aprut.
Ce vrea s nsemne asta? Au fost afectai doar brbaii?
L-am pus pe integrator s urmreasc i celelalte canale.
Cele din afara Olkney-ului nu prezentau anomalii. n celelalte
orae i comitate, nc mai puteam vedea clipind i dnd din
cap, brbai, din spatele unor birouri somptuoase. Momentan
nu era nicio stare de urgen. Doar emisiunile transmise de
la noi prezentau toate acelai lucru: n direct, doar femei
frumoase fr excepie, brbaii artoi lipseau cu
desvrire.
Fii atent la asta, spuse integratorul.
Urmream la un post local, ce transmitea de la o ferm,
un prezentator care arta de parc fusese angajat mai mult
pentru abilitatea sa de a sri peste garduri i de a mna
cirezile, nicidecum pentru calitile sale oratorice sau
sclipirea din priviri.
Tipul sta ntotdeauna fascina cu privea lui magnetic.
Da, m aprob asistentul, i-a pierdut magnetismul.
nc un indiciu.
Lucrurile preau a prinde form. Dac m-a putea
smulge din ceaa ce-mi nvluia mintea Negura rmnea
ns impenetrabil.
Am o ntrebare, am spus. Cine e cel mai bogat om din
Olkney?
Oblos Pinnifrant.
Arat bine la fa sau are o constituie nefericit?
Este aa de bogat nct nu mai conteaz cum arat.

124
Exact. Ador s-i dezguste cu chipul lui grotesc pe cei
care vin s-i solicite favoruri, obligndu-i s se ntreac n
lingueli pentru a-i satisface amorul propriu. F-mi legtura
cu el.
Integratorul lui Pinnifrant refuz s-mi fac legtura
direct.
Informeaz-l c cel mai perspicace discriminator din
Olkney se ocup de investigarea dispariiei averii sale.
Un moment mai trziu, mi-a aprut pe ecran faa
strmb a plutocratului.
De unde tii? m ntreb.
E prematur s dezvlui.
Eti sigur c poi rezolva misterul?
Doar mi cunoti reputaia.
Adevrat, n-ai euat niciodat pn acum. Care sunt
condiiile tale?
Cererea mea era cea standard: zece procente din valoarea
bunurilor pe care a fi reuit s le recuperez. Ochii porcini ai
lui Pinnifrant au scprat amenintor, adugind:
Zece procente din averea mea reprezint ele nsele o
avere.
Chiar aa, i-am rspuns, dar 32 hepts i 14 grimlets
nu sunt o baz de plecare pentru nimeni, nici chiar pentru
unul care posed remarcabilul tu talent de a scoate profit
din orice.
De fapt, Pinnifrant se nscuse bogat i tot ce-a avut de
fcut a fost s priveasc cum i crete averea. Faptul c o
via ntreag toi cei din jur l-au flatat n permanen,
ludndu-i nite caliti inexistente, l-a fcut pe magnat s
fie convins c era piatra de temelie a imperiului su
financiar.
Dup o clip de ovial mi-a rspuns:

125
Sunt de acord cu condiiile tale. S-mi raportezi cu
regularitate.
Ddu s ntrerup legtura.
Ateapt, l-am oprit eu. Ai remarcat cumva vreo
diminuare a capacitilor tale mentale?
Mintea-mi merge brici, la fel ca ntotdeauna, a venit
rspunsul, dar cei trei asisteni ai mei au ajuns s nu-mi mai
fie de niciun folos.
E vreo schimbare i n nfiarea lor?
N-am de unde s tiu. Nu-mi bat capul cu inspectarea
feelor lor.
Un ultim lucru, i-am spus. S m contacteze imediat
consilierul tu financiar.
n mai puin de un minut, pe monitorul meu a aprut
Agron Worsthall, directorul contabil al Pinnifrant Mutual
Solvency. Prea nerbdtor i foarte interesat s m ajute.
Ci bani i-au mai rmas? l-am ntrebat.
Exist mai multe fonduri separate pe care Oblos
Pinnifrant le-a nfiinat la noi. Toate conturile sale, n afar
de unul, sunt zero. Cel exceptat conine 32 hepts i 14
grimlets.
Conturile de depozit ale celorlali clieni sunt i ele
reduse la aceeai sum?
Da. Toate depozitele constituite de brbai i cele
comune, n care exist partener un brbat.
Cele ale femeilor nu au fost afectate?
Nu, i nici cele ale copiilor.
i unde s-au dus banii? Au fost transferai ctre cineva
anume?
Nu, n-au fost transferai. Pur i simplu nu mai sunt.
E posibil aa ceva?
L-am auzit oftnd.

126
Pn azi a fi spus c nu se poate, dar n dimineaa
asta am descoperit c mi-e dificil s jonglez cu conceptele
abstracte.
A aprut vreo schimbare n felul cum ari? l-am
ntrebat. n special la fa?
Ce fel de ntrebare e asta?
Una pertinent, cred.
S-a lsat un moment de tcere, ct timp Worsthall i-a
cercetat chipul. Cnd l-am auzit din nou, avea un tremur n
glas.
S-a ntmplat ceva cu nasul i brbia mea. Sunt pline
de pete.
Hmm, am ngnat eu.
Ce nseamn asta?
I-am rspuns c e prematur s m pronun.
Mi-ai spus c toate conturile deinute de brbai au
fost reduse la suma de 32 hepts i 14 grimlets. Dar cele n
care era o sum mai mic de att au fost cumva aduse la
aceeai cifr magic?
Nu, ele au rmas neatinse. E semnificativ?
L-am ntrebat dac e n stare s neleag ce nseamn e
prematur s m pronun. Apoi o alt idee a reuit s
strpung ceaa.
A vrea s faci ceva pentru mine. Contacteaz toate
celelalte instituii financiare din Olkney i ntreab dac i la
ele s-a ntmplat acelai lucru.
Am ntrerupt conexiunea i-am ncercat s-mi urnesc
greoiul aparat analitic, dar a continuat s zac inert.
Mi-am ntrebat asistentul:
Dac a fi n posesia abilitilor mentale obinuite cum
a ncerca s rezolv aceast enigm?
Ai cuta un pattern n datele pe care le ai.

127
Am fcut deja asta. Nu-mi pot face dect o idee vag
despre ceea ce se ntmpl. Brbailor li s-au furat banii,
frumuseea i inteligena. Cine are de ctigat din asta? Unde
zace motivul, ca s nu mai vorbim de metod?
Am oftat.
Ce altceva a mai fi fcut?
Probabil c ai fi cutat un pattern n afara informaiilor
pe care le deii. Ai menionat odat c e posibil s deduci
forma unui obiect invizibil examinnd dra pe care o las n
urma trecerii sale.
Nu vd cum a putea aplica acest principiu situaiei de
fa.
Nici eu. Sunt obinuit s m bazez pe perspicacitatea
ta. Sarcina mea este s asamblez i s corelez datele,
conform instruciunilor.
Ce alte idei remarcabile m-ai mai auzit rostind de-a
lungul timpului? Poate va sri scnteia ce va reaprinde focul.
Ai spus odat c mai nti trebuie s spargi coaja nucii
ca s ajungi la miezul ei. Ai prezentat-o ca fiind o percepie
deosebit de profund.
Ce nseamn?
Nu tiu. Cnd ai spus-o, erai sub influena unei
anumite substane.
Nu-i de niciun folos. Mai departe.
Uneori ai mai fcut observaia c cei nelepi nva i
de la proti.
mi aduc aminte, dar acum n-am nici cea mai vag
idee la ce m-am gndit atunci.
Poate ceva n legtur cu atracia contrariilor, propuse
integratorul.
M ndoiesc. Se atrag? Chiar dac ar fi aa, nu ar dura
prea mult pn cnd, cei care sunt cu adevrat opui, s-ar
irita aa de tare nct cu siguran ar ncerca s se
128
desfiineze unul pe cellalt. Sun mai mult ca o anihilare
reciproc i sunt sigur c nu am fost vreodat n favoarea
unui asemenea lucru.
Ai mai spus c uneori cheia rezolvrii unei probleme
este dat nu de cele ntmplate, ci de cele nentmplate.
Asta sun mai bine. Numai c numrul evenimentelor
care nu s-au petrecut trebuie s fie astronomic de mare, n
comparaie cu cel al celor care au avut loc. Cum le extrgeam
pe cele care erau relevante?
Fceai o analiz profund.
Da, numai c azi nu sunt prea profund.
Atunci poate c inspiraia ne va ajuta s ghicim.
Departe de mine de a fi inspirat. Dar mcar cred c-am
reuit n cele din urm s definim delictul. Atacurile sunt
ndreptate mpotriva brbailor inteligeni, a celor prezentabili
i a celor care au mai mult de 32 hepts i 14 grimlets n cont.
Protii nu au devenit mai proti, nici sracii mai sraci,
dup cum nici cei mai puin atrgtori nu au avut de suferit.
Copii i femeile nu sunt nici ei victime.
Am ajuns, ca ntotdeauna, la motiv, metod i
oportuniti.
Este dificil de imaginat o metod i oportunitile prin
care presupusul autor a reuit s loveasc n aa de muli
oameni, n acelai timp. Din lunga mea experien, tiu c
motivele, din fericire sunt puine la numr, sunt comune
tuturor oamenilor.
Gelozia, am rostit cu voce tare. Presupun c ar trebui
s cutm pe cineva care e srac, nu prea detept i cu o fa
care s-i nghee sngele n vene.
Dac e un om stupid, cum a reuit s realizeze
imposibilul? m-a ntrebat asistentul.
Chiar aa! ntrebarea esenial e cum.

129
Integratorul a scos un zgomot de parc cineva ar fi
ncercat s-i dreag glasul:
Am o sugestie.
Care?
Tonul su era ezitant:
Magie.
Am pufnit. Era un gest automat pe care-i fceam atunci
cnd subiectul ieea din discuie.
Numai nebunii mai cred n magie.
Poate c e opera unui nebun.
Asta aproape c avea sens, dar pentru c n-a fi reuit s
gsesc prea multe argumente, m-am ntors la vechea opinie.
Nu exist magie.
Exist i argumente pentru punctul de vedere opus.
S presupunem c exist o alternan ntre magic i real,
ntre sentimente i raiune, conform principiului care
guverneaz universul. Aa cum Marea Roat rostogolete
veacurile, aducnd supremaia unuia peste cellalt, doar
pentru a privi i relaia invers.
Cnd un regim preia supremaia, cellalt rmne ascuns
vederii, ca un parazit n corpul gazdei sale. Astfel, ntr-o er
n care magia deine puterea, mecanismele sale pot fi
explorate logic exist reguli i proceduri n timp ce n
prezentul veac de raionalitate, evenimentele acestui nivel
subcuantic ar putea fi descrise doar abstract i superficial i
nu prin legi imuabile.
Am fost abordat odat, la o expoziie sau reuniune, de un
susintor a unei grupri mistice care a ncercat s m
conving c Roata este acum n apropierea unui nou nceput,
nct e posibil s ajung s triesc ziua n care locul
electronilor ce transport informaia de la un dispozitiv la
altul s fie luat de spiridui minusculi, iar integratorul meu,
substituit de un vrjitor amabil.
130
n tineree, ntr-o var, am investigat tainele magiei i a fi
putut s-i demolez discursul prtinitor cu argumente solide
i amnunite. n orice caz, trebuie s admit c acum o astfel
de argumentaie era ceva peste puterile mele. Am pufnit din
nou, cu dispre:
Magie!
i mai plcea s spui c atunci cnd toate
imposibilitile au fost mturate de pe mas, ceea ce rmne,
chiar dac pare neverosimil, trebuie s fie rspunsul.
Magia este una din acele imposibiliti.
Eti sigur?
mi sttea n fire s fiu sigur, aadar probabil c sunt
i acum.
Chiar i un om nelept poate s, ncepuse
integratorul, apoi se opri ca s-mi anune revenirea
contabilului lui Pinnifrant.
Ce ai aflat?
Aceeai situaie persist n tot oraul. n plus, au fost
afectate chiar i conturile deinute de rezidenii Olkney-ului
n afara oraului.
Cu ct aflam mai multe informaii, cu att deveneam mai
uimit. Chiar i n starea asta jalnic, puteam recunoate
ironia. mi dorisem att de mult un adversar pe msur, o
super-minte criminal, care s m fac s-mi ating limitele,
iar acum se pare c se ivise. Dar aceast concretizare m
lsase n acelai timp i fr capacitatea de a lupta
mpotriva-i.
i nu-i niciun indiciu c cineva a beneficiat de banii
furai? l-am ntrebat pe Worsthall. N-a fost umflat contul
vreunei femei? Al unui copil?
Nu.
Mulumesc, i-am spus, chiar dac nu vedeam cum ar
putea s m ajute informaiile.
131
Exist o singur anomalie.
Hmm?
Un deponent de sex masculin avea un cont la Frink
Fiduciary cu un sold de 32 hepts i 14 grimlets nainte de
apariia discrepanelor n aceast diminea
Discrepane?
E un termen pe care noi, cei din sistemul financiar, l
folosim atunci cnd nu d balana contabil.
De ce nu avei ndrzneal s spunei lucrurilor pe
nume, furt n mas sau jaf de proporii.
Dac eram ndrznei, nu am fi fost bancheri, a venit
replica.
Chiar aa! i-am rspuns. Dar ce vroiai s-mi zici mai
nainte?
C un deponent de sex masculin avea n cont 32 hepts
i 14 grimlets nainte de jaful de proporii i tot cu att a
rmas i dup.
Am repetat i eu sumele:
Acest deponent avea nici mai mult nici mai puin de
32.14 H nainte de de eveniment i are aceeai sum i
acum?
Acum trei minute, spuse contabilul.
Hmm.
Aveam vaga senzaie c anomalia putea fi semnificativ.
Cine e?
l cheam Vashtun Errible.
Mai zi-mi ceva despre el.
Erau puine de spus: doar o adres ntr-o fundtur din
Fader Slide, o locaie obscur n zona ru famat a oraului.
Nu se gsea nicio poz de-a sa n fia de deschidere a
contului, iar codul de contact fuse dezactivat de mult timp.
Contul nu mai fusese utilizat de muli ani i, probabil,
deintorul uitase de el.
132
L-am lsat pe contabil cu treburile sale i i-am dat
asistentului meu sarcina s rscoleasc dup informaii
despre acest Vashtun Errible. Un singur lucru a mai
descoperit integratorul: exemplarul unui contract prin care
Errible se obliga s-i ofere serviciile n favoarea unui anume
Bristal Baxandall.
sta-i un nume pe care l-am mai auzit, am spus, cu
toate c nu puteam preciza exact unde.
Prefer s-i spun Marele nelept Bristal Baxandall,
un pretins magician, mi spuse integratorul. D spectacole la
petrecerile copiilor.
Din nou, plpi o idee. Probabil acest Baxandall era
super-inteligena din spatele dezastrului, tinuindu-i fora
sub acesta masc de prestidigitator de doi bani. Sau ar putea
fi doar marioneta n spatele creia se ascunde Errible,
adevratul protagonist.
Aveam presimirea c unul din aceste dou personaje,
sau chiar amndou, erau punctul central al misterului. n
mod normal, nu-mi luam n considerare presimirile i
ntotdeauna le-am negat validitatea pentru mine, o intuiie
nu era altceva dect produsul unui proces analitic, care avea
loc n ncperile ntunecoase i ndeprtate ale minii.
Ocazional, pentru puin timp, se mai deschidea cte o u iar
rezultatul analizei incontiente era expulzat n lumin,
pentru a fi descoperit de posesor, ca i cum ar fi ajuns pe ci
mistice.
Un gnd m-a condus ctre altul: m-am ntrebat dac nu
cumva ncperile din strfundurile minii mele erau la fel de
pline i de active ca altdat i doar o for netiut le inea
blocate n spatele uilor.
Cu ct examinam mai atent ideea, sondndu-mi
cotloanele minii aa cum limba ar explora cavitatea lsat n
urm de extracia unui dinte, cu att mai mult mi se prea
133
c facultile mele mentale nu fuseser irevocabil rpite, ci
doar mutate ntr-un loc n care nu mai puteau fi atinse.
Ascultam cu atenie i mi se prea c aproape auzeam
fantoma geniului ce fusesem cum mi ip n minte, din
spatele unor pori.
Am realizat c asistentul mi vorbea.
Repet, i-am spus.
Adresa Marelui nelept este aceeai cu cea pe care i-a
declarat-o Vashtun Errible la deschiderea contului.
D-mi legtura.
Nu pot. Se pare c nu posed integrator.
Cum e posibil?
Nu pot nici mcar presupune. Casa lui apare ca o pat
alb n reeaua de conexiuni.
Aha! Urma lsat de obiectul invizibil!
Ce vrei s spui cu asta?
Nu tiam. Era o alt presimire.
E prematur s m pronun. Cheam un transportor
aerian care s m duc la adresa aceea.
Vehiculului i-a luat mai mult timp dect de obicei s
soseasc; am remarcat c i fusese schimbat culoarea ntr-
una cenuie. Cnd ne-am nlat deasupra acoperiurilor,
am neles de ce: coloane dense de fum negru i unsuros, se
nlau spre cer din cteva regiuni aflate n preajma marelui
cot al rului i apoi se uneau, plutind ca un nor uria de
smog peste partea de sud a oraului. Spre vest, cteva strzi
erau blocate de maini de intervenie, purtnd luminile i
culorile biroului de conducere administrativ, iar o gloat de
rebeli devastau cartierul financiar, sprgnd geamurile i
rsturnnd cu susul n jos tot ce le ieea n cale.
Transportorul i-a schimbat direcia, zburnd spre nord,
ctre zona industrial, ce prea linitit. Dup cteva
minute, a nceput s coboare ctre o strad nfundat i,
134
ateriznd lin, se opri n faa unei case n paragin, cu dou
nivele, ale crei ferestre erau mzglite cu vopsea neagr. I-
am cerut mainii s rmn. Mi-a rspuns c se poate, doar
dac achit imediat drumul fcut i mi dau acordul ca la
fiecare cinci minute s ncaseze automat plata pentru
staionare.
Ct face? am ntrebat-o i mi s-a spus c datorez deja
7 hepts, iar fiecare minut de ateptare m va costa 20 de
grimlets.
n mod obinuit plata se fcea dup.
Sunt vremuri neobinuite, mi-a rspuns i am fost
nevoit s accept.
Casa arta jalnic, vopseaua i se scorojise, iar tencuiala
crpase i czuse pe alocuri. Buruienile invadaser i
ocupaser peluza, iar podeaua de la intrare se ncovoie sub
greutatea primului meu pas. Mirosea vag a legume fierte.
Pe ua din fa erau pictate nite simboluri. Mi se preau
familiare, dar memoria mea incert nu reuea s le
determine nelesul. Nu era interfon n faa uii, nefiind un
integrator care s-l comande. Am ciocnit cu pumnul n ua
pictat. Nu mi-a rspuns nimeni i niciun sunet nu a
rzbtut dinuntru. O a doua btaie fr niciun rezultat,
aa c am ncercat clana. Ua s-a deschis.
Am pit nuntru i am strigat. Niciun rspuns. M-am
uitat de jur-mprejur. Eram ntr-un hol mic i ngust, ce avea
n stnga o u nchis, o scar ce ducea la etaj, iar n fund
ddea spre ceea ce prea a fi o buctrie rudimentar.
Am strigat din nou i parc am auzit un zgomot venind
din spatele uii nchise. Am deschis-o i am dat ntr-un salon
prfuit i mbcsit, dominat de o mas supradimensionat,
acoperit cu o pnz neagr, pe care fuseser mprtiate
diferite obiecte i instrumente ce nu le puteam identifica.
Ferestrele opace nu lsau s ptrund niciun fir de lumin.
135
Singura surs de iluminat era un obiect ce emitea o
strlucire palid, nconjurat de o aur tremurnd.
E cineva? am ntrebat i am auzit un murmur ce venea
din ntuneric, din spatele mesei. Am aprins mica lantern ce-
o aveam n buzunar, ncercnd s-mi gsesc calea prin jurul
mesei, fr s calc peste mruniurile ce zceau pe podea.
De partea cealalt, am zrit ceea ce la prima vedere,
preau a fi nite haine ce se ineau totui mpreun, de parc
mbrcau pe cineva n carne i oase. Dinspre ele, venea un
miros cldu i respingtor. Erau dintr-o stof neagr i
aveau brodate, cu fir metalizat, aceleai desene i simboluri
pe care le vzusem pe ua de la intrare. Murmurul se auzi
din nou i acum mi era clar c acele haine erau sursa lui.
Ce-i asta? m-am ntrebat, mai mult pe mine nsumi,
fr sperana c m aude cineva, dar mi-a rspuns din
spate, o voce puternic i grav.
Nu, ce? Cine? e ntrebarea, iar rspunsul: Marele
nelept Bristal Baxandall. Acest rspuns va continua s
rmn valabil doar pentru cteva minute. Dup aceea
opiniile diferitelor coli filosofice se contrazic. Doreti s
discutm despre natura existenei, sau poate despre relaia
dintre suflet i corpul fizic?
M-am ntors i am descoperit c vocea venea dinspre ceea
ce la nceput crezusem a fi un tablou abstract, atrnat pe
perete. Acum sesizam c pictura se preschimba continuu,
forme dense, de culori neobinuite, se scurgeau unele spre
altele, mrimea i direcia lor ncercnd s-i nuceasc
privirea. Cele cteva secunde n care le urmrisem, mi-au dat
o stare de ameeal i mi-am ntors ochii n alt direcie.
Astzi nu am dispoziia necesar unei discuii
metafizice, i-am spus, ceva mi-a deteriorat intelectul.
Chiar aa? rosti tabloul.

136
tii ceva despre asta? l-am ntrebat, folosind un ton
neutru.
Ar fi prematur s m pronun.
Am direcionat conversaia ctre Marele nelept.
Ce i s-a ntmplat?
Face un exerciiu de transformare.
Cu siguran nu i-a dorit s fie transformat n aa
ceva.
Nu. N-a avut intenia s se rearanjeze ntr-un mod att
de drastic. A vrut s fie doar mai tnr.
Nu cumva mai bogat, mai detept i mai artos?
A chicotit.
Nu, ambiia asta era a lui Vahtun Errible.
Era servitorul lui Baxandall?
Vocea chicoti din nou.
El este servitorul, cel puin pn la expirarea
contractului de servitute ncheiat cu Baxandall. n cteva
minute, cel mult. Ar trebui s devin stpnul, cu toate c
m ndoiesc c va fi.
i unde este acum Errible?
Sus, la etaj. Consult biblioteca lui Baxandall
ncercnd s descopere ce n-a mers bine n planul su.
Prima parte a decurs exact cum s-a ateptat: a falsificat unul
din ingredientele poiunii de transformare a stpnului su i
a produs nefericitul rezultat din spatele mesei; a doua parte
difer de ateptrile sale.
Ce a mers ru?
Eu.
i mai exact, ce eti tu?
Din nou, opiniile diferitelor coli filosofice se contrazic.
Baxandall m-a denumit demon; tu, poate c mi-ai spus
plsmuire a imaginaiei. Marele nelept m-a constrns s fiu
de partea sa i ncearc s gseasc o cale s canalizeze
137
puterile mele, am putea spune, n folosul su. Vashtun
Errible m-a vzut, ntr-un mod complet eronat, ca pe o cutie
din care poate s-i extrag ndeplinirea fiecrui vis
nechibzuit.
Acum nelegeam.
i-a dorit s fie cel mai bogat, mai detept i frumos tip
din Olkney. A fost pipernicitul copcel ce a avut ambiia de a
se transforma n cel mai falnic cedru. Tu, n loc de asta, ne-ai
prefcut pe noi toi ceilali n buruieni.
M amuz s-l zpcesc.
A fost n interesul tu? l-am ntrebat. Ai menionat c
servitutea ta e involuntar.
Formele din ram executar o micare care putea fi o
ridicare din umeri.
Doar temporar. Baxandall uneltete s m prind n
capcan. Vezi tu, eu sunt o fire dornic de aventur.
Plictiseala m-a determinat s explorez dimensiuni adiacente,
chiar i un asemenea col prfuit, ca al vostru. Am crezut c
am gsit o crptur prin care pot trage cu ochiul la ceea ce
se ntmpl pe acest trm, dar cnd mi l-am ndesat
nelegi c vorbesc metaforic s vd mai bine, am dat peste
un adeziv puternic.
Vocea slab, din strfundul minii mele, turuia
necontenit. Se pare c aveam o mulime de ntrebri de pus,
dar n-am reuit s le smulg din locul n care zceau. Dar
chiar i aa, doar cu o rmi din ceea ce fusese intelectul
meu, am perceput pericolul. Entitatea din ram emana un
rnjet de satisfacie. Satisfacia rzbunrii pentru nrobirea
la care fusese supus i vzusem deja c rul pricinuit
nevinovailor nu-i mcina contiina.
Eu am plecat, i-am spus. Mult noroc cu Errible.
Dar, n timp ce-mi croiam drumul spre u, pstrnd de
aceast dat masa drept pavz ntre mine i creatura ce
138
atrna pe perete, o artare cu capul bgat ntre umeri,
nvemntat ntr-o rob zdrenuit i fcu apariia n cadrul
uii. Dup figura dizgraioas, am tiut c el era ucenicul lui
Baxandall.
inea deschis dinaintea sa o carte uria, legat n piele,
i de cum ntr n camer, ncepu s recite din paginile sale
cu o voce ce parc ieea mai mult pe nasu-i hidos dect prin
gura-i cu buze aproape nemicate:
Arbrustram merrilif oberluz, destoi malleonis
Apoi ddu cu ochii de mine i-i pierdu concentrarea. Se
opri n mijlocul frazei doar pentru o clip, dar clipa ar fi
putut la fel de bine s fie un veac, pentru c, n timpul acelei
scurte pauze, o poriune a entitii din perete se npusti n
camer.
Era ceva ca un bra, ca un tentacul, ca trompa bucal a
unei insecte, toate acestea la un loc nu semna cu nimic
din ceea ce vzusem vreodat i l-a prins pe Vashtun
Errible de gt, ridicndu-l n aer i trgndu-l printr-o
micare turbionar spre interiorul ramei. Scp cartea din
mini, n timp ce capul i era cuprins n vrtej. L-a urmat i
restul corpului, nsoit de un zgomot ca fcut de un lichid
dens, sorbit cu paiul. Atenia mea ns, nu asupra ciudatei
nimiciri a lui Errible era concentrat; din momentul n care
capul i intrase n tablou, mi recptasem toate capacitile
intelectuale.
Priveam n jurul meu, dar cu ali ochi. Am recunoscut
cteva din obiectele de pe mas i mi-am amintit c citisem
n tineree despre cartea czut. Aa se face c, atunci cnd
lucrul din ram terminase cu Errible i se ntinse spre mine,
m gsi cu volumul n brae, rostind fragmentul nceput de
ucenic.

139
Tentaculul se retrase, iar formele din ram se tulburar i
scnteiar. N-am putut s-i citesc emoia, dar eram nclinat
s presupun c era furios i dezamgit.
Ceea ce va urma nu e att de jalnic precum ai putea
gndi, am spus dup ce incantaia mea subjug nc o dat
demonul.
Perspectivele noastre difer, aa cum e de ateptat
atunci cnd unul ine lesa, iar cellalt poart zgarda.
Nu am apucat s terminm discuia noastr despre
unde zace interesul tu i nici mcar nu am apucat s-l
lum n considerare pe al meu. Dac am putea face ca ele s
coincid, sunt gata s las lesa din mn i s desfac zgarda.
Urmtorul sunet aproxim un rs sarcastic.
Fr ndoial, doar dup ce aranjez ca tu s guvernezi
peste mica ta lume plictisitoare.
Am produs un sunet care implica dinii de jos, buza de
sus i o explozie de aer, dup care am rostit:
i-am lsat eu impresia c aspir s fiu funcionar de
stat? Oameni din Archon deja ndeplinesc aceast anost
funcie, i le urez mult noroc.
O not de interes i se strecur n glas:
Atunci ce doreti?
I-am spus.
Cu decesul transdimensional al lui Vashtun Errible, toate
lucrrile sale s-au sfrit ca i cum nici n-ar fi existat
vreodat. Frumuseea lui Grier Alfazzian nu fusese nicicnd
tirbit i nimeni nu se atinsese de averea lui Oblos
Pinnifrant, aa c niciunul nu-mi era dator cu vreun grimlet
i nici nu tiau c mi-ar fi fost vreodat.
Nu-mi psa. Onorariile mele ncepur s devin din ce n
ce mai arbitrare: pentru un caz interesant luam nu mai mult
dect i permitea clientul; dac m plictisea, includeam o
supratax pe msur.
140
n anii din urm, odat cu experiena ce mi-a sporit
talentul iniial, enigmele cu adevrat captivante deveniser
din ce n ce mai puine i mai sporadice. ncepusem s m
tem c restul vieii mele ar fi putut s-mi ofere lungi decade
de plictis, mintea mea nvrtindu-se constant, dar mereu
doritoare de ceva care s-o pun n dificultate.
ncletarea mea cu demonul mi-a adormit aceast
temere. Tot ce-mi dorisem fusese un competitor pe msur.
n dimineaa urmtoare, am intrat n camera de lucru.
Un plic se odihnea pe mas. L-am deschis i am gsit o cheie
ruginit i un col de hrtie. Pe cheie era un simbol care-mi
nghionti memoria, totui nu l-am putut recunoate, iar pe
hrtie, un singur cuvnt: Ardmere. Le-am aezat pe
amndou pe mas i le-am privit fix. Nu m puteam abine
s nu-mi frec minile de ncntare. Dar nainte s ncep
savurarea misterului, trebuia s duc la bun sfrit partea
mea din nvoial.
Am luat din buzunar o achie de lemn ars, n care erau
prinse dou fire de pr. Am strbtut camera i am artat-o
ramei ce atrna pe perete.
Nu unde, nu cnd, nu cine dar de ce? am rostit.
Un fel de mn mi-a luat obiectul i-l trase nuntrul
culorilor ce fremtau.
Hmmm, spuse oponentul meu, interesant.
Ultimul care rezolv enigma primit e un cap sec, am
spus i m-am ntors spre mas.
Pe locuri, fii gata start!

Mastermindless by Matthew Hughes


Copyright 2004 by Matthew Hughes. First
published in F&SF, May 2004.

141
Algoritmi pentru dragoste
Ken Liu

A absolvit dreptul n Massachusetts i locuiete n Medford,


Massachusetts. Pasionat de legile fiscale i programare n
Lisp, viseaz s scrie o oper speculativ, unde cele dou s
se combine. A scris prima sa povestire n 2002. De atunci a
mai produs cteva short stories, primite cu aplauze de lumea
SF-ului. Aici, o femeie care face ppui vorbitoare descoper pe
pielea ei c programarea este fcut pe mai multe nivele i nu
numai la roboti.

Pentru c asistenta e n camer i se uit la mine, am


voie s m mbrac singur i s m pregtesc pentru Brad.
Trag pe mine o pereche veche de jeani i un pulover pe gt.
Am slbit aa de mult, c blugii de abia mi se in de olduri.
Hai s petrecem weekendul n Salem, mi spune Brad,
n timp ce m conduce afar din spital, nconjurndu-mi
protector talia cu mna. Doar noi doi.
Atept n main ct dr. West vorbete cu Brad n faa uii
spitalului. Nu trebuie s o aud ca s tiu ce i spune. Fii
sigur c i ia Oxetina la fiecare patru ore. Nu o lsa singur
absolut deloc. Brad conduce cu grij, atingnd uor
pedalele, cam la fel ca atunci cnd eram nsrcinat cu
Aimee. Traficul e lejer, iar imaginea pe autostrad e ca ntr-o
carte potal. Oxetina relaxeaz muchii din jurul gurii i, n

142
oglinda pasagerului, vd c am pe fa un zmbet de parc ar
urma s fiii beatificat.
Te iubesc.
O spune ncet, ca ntotdeauna, ca sunetul unei bti de
inim sau al unei respiraii. Atept cteva secunde. M
imaginez deschiznd portiera i aruncndu-m pe
autostrad, dar evident c nu fac asta. Nici mcar pe mine
nu m mai pot surprinde.
i eu te iubesc. M uit la el cnd o spun, la fel ca
ntotdeauna, de parc acesta ar fi rspunsul la cine tie ce
ntrebare. Se uit la mine, zmbete i i ntoarce ochii la
osea.
Pentru el, asta nseamn c toate s-au ntors la normal,
c vorbete cu aceeai femeie pe care o tie de atia ani,
rutina cea de toate zilele. Suntem doar un cuplu de turiti
din Boston, ntr-o mini-ieire de weekend, micul dejun n pat,
vizitat muzee, spus aceleai glume vechi.
E un algoritm pentru dragoste.
mi vine s urlu.

***

Prima ppu pe care am proiectat-o, se numea Laura.


Clever Laura. Avea pr aten i ochi albatri, ncheieturi
complet articulate, 20 de motoare, un sintetizator vocal n
gt, dou camere video ascunse n nasturii de la bluz,
senzori termici i de micare i un microfon n spatele
nasului. Nimic nu era tehnologie de ultim or, iar softul pe
care l-am folosit era vechi de 20 de ani. Dar tot eram foarte
mndr de munca mea. Se vindea cu cincizeci de dolari.
Compania Not Your Average Toy nu putea s fac fa
comenzilor, dei mai erau trei luni pan la Crciun. Brad,
managerul general, s-a dus la CNN i MSNBC i TTV i la

143
restul literelor din alfabet pn cnd i aerul era saturat de
Laura.
M-am dus s dau interviuri i s fac demo-uri pentru c,
eful de la Marketing mi-a explicat, artam ca o mam (dei
nc nu eram) i (asta nu a spus, dar m pricep s citesc
printre rnduri) eram blond i drgu. Faptul c eram
designerul Laurei venea abia la urm.
Prima demonstraie am fcut-o n faa unei echipe TV din
Hong Kong. Brad voia s m obinuiesc nti cu camerele i
abia dup aia s m arunce n emisiunile matinale. Am stat
deoparte, n timp ce Cindy, prezentatoarea, intervieva
directorul unei companii care fcea aparate de msurat
umezeala. Nu dormisem de 48 de ore. Eram aa de nervoas,
c am adus ase Laura cu mine, n caz c cinci se hotrau s
se strice. Apoi Brad s-a ntors la mine i m-a ntrebat:
La ce crezi c folosesc aparatele de msurat umezeala?
Nu-l tiam pe Brad aa de bine, eram la Not Your Average
Toy de mai puin de un an. Flecrisem de cteva ori, doar
profesional. Prea serios, ambiios, genul de tip pe care i-l
imaginai pornind propria companie cnd nc era n liceu
s supervizeze notele colegilor, probabil. Nu eram sigur de
ce m ntreba de aparatele alea. ncerca s vad dac nu
sunt prea nervoas?
Nu tiu. Pentru gtit, poate?
Poate, a zis el. Oricum, numele sun puin murdar.
Era aa de neateptat, venind de la el, c pentru un
moment m-am gndit c vorbete serios. Apoi a zmbit i eu
am rs. mi era tare greu s rmn serioas ct mi ateptam
rndul, i nu am mai fost nervoas deloc. Brad i
prezentatoarea au povestit o vreme despre misiunea
companiei (jucrii neobinuite pentru copii neobinuii) i
cum i-a venit lui Brad ideea cu Laura. (Nu avea nimic de-a
face cu asta, fusese cu totul ideea mea, dar rspunsul lui a
144
fost aa de bun nct aproape m-a convins i pe mine c
Laura era creaia sa). Apoi a venit timpul pentru show.
Am pus-o pe Laura pe mas, cu faa la camer. M-am
aezat la marginea biroului.
Hello, Laura.
Laura i-a ntors capul spre mine, cu motoraele
funcionnd aa ncet, nct nu se auzea niciun flfit.
Bun! Cum te cheam?
Elena, am spus.
mi pare bine. Mi-e frig, a zis Laura.
Aerul condiionat era dat la maxim n studio. Nu
observasem.
Cindy era impresionat.
E uimitor. Ce mai poate spune?
Laura are un vocabular de vreo dou mii de cuvinte, cu
codare sintactic i semantic pentru sufixe i prefixe
comune. Vorbirea este coordonat de un context gramatical
premodelat.
Privirea lui Brad mi comunica faptul c devin prea
tehnic.
Asta nseamn c poate inventa noi propoziii, i tot
timpul vor fi corecte din punct de vedere sintactic.
mi plac hainele noi, strlucitoare, noi, lucitoare, noi i
frumuele, a spus Laura.
Chiar dac propoziiile inventate nu au ntotdeauna
sens, am completat eu.
Poate nva cuvinte noi? a ntrebat Cindy.
Laura i-a ntors capul spre ea i a privit-o.
mi place s nv, te rog, nva-m un cuvnt nou.
Am fcut o not mental c sintetizatorul vocal nc mai
avea probleme de soft ce trebuiau rezolvate. Cindy era vizibil
deranjat de faptul c ppua se uita la ea i i rspundea la
ntrebri. A fcut o pauz pentru a cuta cuvntul potrivit.
145
Am rs mpreun cu Brad. i ni s-a alturat i Cindy, un
moment mai trziu.
Algoritmul de vorbire al Laurei e augumentat cu un
generator Markov implementat cu Brad mi-a aruncat din
nou privirea aia. De fapt doar bolborosete propoziii bazate
pe cuvinte cheie pe care le aude. i are un stoc mic de fraze
care sunt activate n acelai mod.
M nelege?
Dar pare c ntr-adevr tie ce spune. Cum nva
cuvinte noi?
E foarte simplu. Laura are destul memorie pentru a
nva sute de cuvinte noi. Dar trebuie s fie substantive. i
poi arta un obiect n timp ce ncerci s o nvei ce este. Are
module de recunoatere foarte sofisticate i poate deosebi
chiar feele celor din jur.
n restul interviului, am asigurat prinii nervoi c nu e
nevoie s citeasc un manual al Laurei, c nu va exploda
cnd e scpat n ap i c nu, nu va spune un cuvnt urt,
chiar dac mica lor prines va ncerca s o nvee aa ceva.
La revedere, a spus Cindy la sfritul interviului,
fcndu-i din mn Laurei.
La revedere, i-a rspuns Laura. Eti drgu.
I-a fcut i ea din mn.
Interviurile care au urmat au fost dup acelai tipar.
Momentul n care Laura se ntorcea spre prezentator i
rspundea la o ntrebare era primit cu surprindere i
nervozitate. Vederea unui obiect n fond, artnd
comportament inteligent avea efectul acesta asupra
oamenilor. Probabil la toi le trecea prin minte c ppua era
posedat. Apoi explicam cum funciona i toi erau ncntai.
Am memorat rspunsurile non-tehnice, cldue i drgue, i
le puteam recita i fr s-mi beau cafeaua de diminea. Am
devenit aa de bun, c uneori treceam prin tot interviul pe
146
pilot automat, fr s acord atenie ntrebrilor i lsnd
cteva cuvinte cheie pe care le auzeam s porneasc
rspunsul.
Interviurile, mpreun cu celelalte trucuri de marketing,
i-au fcut treaba. A trebuit s externalizm manufacturarea
ppuii aa de repede i n attea locuri nct, pentru o
vreme, probabil toate oraele de pe coasta chinez construiau
Laure.

***

Foaierul hotelului unde stteam era, destul de previzibil,


plin cu brouri despre atraciile locale. Cele mai multe pe
teme de vrjitoare. Pozele strlucitoare i limbajul reueau
cumva s exprime n acelai timp scandalosul i fascinaia
adolescentin combinat cu ocultul. David, recepionerul,
vroia s mergem la vechiul teatru de ppui unde erau
expuse ppui construite de vrjitoarea oficial a
Salemului. Bridget Bishop, una din cele douzeci executate
n timpul proceselor de vrjitorie, a fost condamnat n
principal pe baza dovezilor copleitoare, adic ppuile gsite
la ea n pivni cu ace nfipte n ele. Poate era exact ca mine,
o femeie nebun care se juca cu ppui. Numai ideea de a
vizita un magazin de ppui mi ntorcea stomacul pe dos.
n timp ce Brad l ntreba pe David despre restaurante i
posibile discounturi, am urcat n camer. Voiam s dorm sau
cel puin s pretind c dorm, cnd el va fi ajuns sus. Poate
arunci m va lsa singur i mi va da cteva minute timp s
m gndesc. Este greu s gndeti cu Oxetin. E un zid n
capul meu, un zid delicat, ce ncearc s nveleasc orice
gnd cu un sentiment de mulumire. Dac mcar a fi n
stare s-mi aduc aminte ce nu mersese bine.

***
147
n luna de miere, Brad i cu mine am mers n Europa.
Am mers i cu naveta transorbital; biletele au costat mai
mult dect chiria mea pe un an. Dar ne puteam permite.
Witty Kimberly, ultimul nostru model, se vindea bine, iar
preul ei era i el transorbital.
Cnd ne-am ntors din astroport, eram obosii, dar
fericii. i nc nu puteam crede c eram n propria noastr
cas, gndindu-ne unul la cellalt ca so i soie. Gteam
cina mpreun, ca atunci cnd eram iubii (ca ntotdeauna,
Brad era foarte ambiios, dar nu reuea s urmreasc mai
mult de un paragraf dintr-o reet i trebuia s vin eu s
salvez creveii nbuii). Familiaritatea i rutina fceau totul
s par mai real.
n timpul cinei, Brad mi-a zis ceva interesant. Conform
unui studiu de pia, peste 20% din clienii aduli pentru
Kimberly, nu o cumpraser pentru copii. Se jucau ei nii
cu ppua.
Muli dintre ei sunt ingineri sau studiaz computere, a
spus Brad. i sunt tone de site-uri pe net care se ocup
despre cum se face hacking la Kimberly. Site-ul meu favorit
este unul care ofer instruciuni pas cu pas despre cum s o
nvei pe Kimberly s inventeze i s spun bancuri cu
avocai. Abia atept s vd feele celor de la juridic atunci
cnd o s primeasc o scrisoare de ncetare renunare la
modelul Kimberly de la vreun birou de avocatur.
nelegeam interesul pentru Kimberly. Cnd m luptam
cu coala la MIT, a fi vrut nespus s desfac ceva precum
Kimberly ca s mi dau seama cum funcioneaz. Cum
funcioneaz acel lucru, m-am corectat mintal. Iluzia de
inteligen a lui Kimberly era aa de real nct, uneori,
incontient, chiar i eu i acordam prea mult credit.
De fapt, nu cred c ar trebui s oprim eforturile
hackerilor. Poate le putem capitaliza. S le artm cteva linii
148
de programare i s vindem un kit de construcie pentru
mptimii, am spus.
Ce vrei s zici?
Pi, Kimberly e o jucrie, dar asta nu nseamn c
doar copii trebuie s fie interesai de ea.
Am renunat s am grij s nu mai folosesc pronume
pentru jucrie.
Ea are, la urma urmei, cel mai sofisticat algoritm de
conversaie liber, care funcioneaz, din lume.
Un algoritm i o bibliotec de cuvinte pe care tu le-ai
realizat, a zis Brad.
Ei bine, poate eram un pic vanitoas. Dar muncisem din
greu la biblioteca aia i eram mndr de asta.
Ar fi pcat ca modulul procesrii limbajului s aib ca
singur aplicaie o ppu de care toat lumea va uita ntr-
un an. Putem lansa la liber interfaa modulului mcar, un
ghid de programare i mcar cte ceva din codul surs.
Nu am intrat niciodat n cercetarea academic la
inteligena artificial pentru c mi s-a prut tracasant, dar
aveam ambiii mai mari dect s fac ppui vorbitoare.
Vroiam s vd maini vorbitoare inteligente care s fac
lucruri reale, ca predare la copii sau ajutatul btrnilor la
treburile casnice.
tiam c pn la urm va fi de acord. n ciuda aspectului
serios, era dispus s i asume riscuri i s sfideze
ateptrile normale. De aceea l iubeam.
M-am ridicat s strng masa. Minile lui s-au ntins peste
mas i le-au apucat pe ale mele.
Astea mai pot atepta, a zis.
A nconjurat masa, trgndu-m spre el. M-am uitat n
ochii lui. Iubeam faptul c l cunoteam aa de bine nct
puteam spune ce avea de gnd s zic nainte de a scoate

149
vreun sunet. Mi l-am imaginat spunnd hai s facem un
copil. Erau singurele cuvinte potrivite pentru acel moment.
i asta a spus.

***

Nu adormisem cnd Brad a terminat de ntrebat de


restaurante i a venit n camer. Cnd eti sub influena
drogurilor, i s te prefaci e greu.
Brad vrea s mergem la muzeul pirailor. i spun c nu a
vrea s vd nimic violent. E de acord imediat. Asta e ce vrea
s aud de la soia lui mulumit, dar n convalescen. Aa
c ne plimbm prin galeriile muzeului Peabody Essex,
uitndu-ne la trsurile din Orient, de pe vremea zilelor
glorioase ale Salemului.
Colecia de porelan e groaznic. Cetile i farfuriile sunt
oribile. Arat ca i cum ar fi fost meterite de copii. Conform
inscripiilor, era ce exportau comercianii cantonezi. Probabil
pentru c nu ar fi vndut niciodat aa ceva n China. Am
citit descrierea unui clugr iezuit care vizitase atelierele
cantoneze ale vremii.
Meteugarii stteau aliniai, fiecare cu specialitatea i
pensula lui. Primul desena numai muni, urmtorul iarba, i
urmtorul animalele. i ddeau farfuriile de la unul la altul i
dura numai cteva secunde pn ce unul i desena partea
lui.
Deci comorile nu erau dect produse de export n mas,
ieftine de la un fel de atelier cu o linie primitiv de
asamblare. Mi-am imaginat cum e s pictezi aceeai iarb pe
o mie de ceti de ceai n fiecare zi: aceeai rutin, iar i iar,
poate o pauz mic de mas. ntinzi mna, iei ceaca n faa
ta cu mna stng, moi pensula, una, dou, trei tue, pui
ceaca n dreapta ta i o iei de la capt. Ce algoritm simplu.
Att de uman.
150
***

M-am certat cu Brad trei luni nainte de a fi de acord s o


producem pe Aime. Doar Aime, simplu. Ne-am certat
acas, unde noapte dup noapte i treceam n revist cele 41
de motive pentru care ar trebui s o facem, i el contra cu
cele 39 de motive pentru care nu ar trebui. Ne-am certat la
serviciu, unde oamenii se holbau la noi prin pereii de sticl,
cum gesticulam n linite, dar slbatic.
Eram obosit n noaptea aia. Petrecusem toat seara
lucrnd la nite subrutine, pentru a controla spasmele
musculare involuntare ale lui Aime. Trebuia s fie natural,
altfel nu ar mai fi prut real, orict de buni ar fi fost
algoritmii de nvare.
Am intrat n dormitor. Lumina era stins. Brad se dusese
devreme la culcare, era i el epuizat. Urlasem unul la altul
aceleai motive n timpul cinei. Nu dormea.
Ct o s mai continum aa? a ntrebat n ntuneric.
M-am aezat pe pat i am nceput s m dezbrac.
Nu m pot opri, am zis, mi lipsete prea tare, mi pare
ru.
Nu a spus nimic. Mi-am descheiat bluza i m-am ntors
spre el. I-am vzut faa ud n lumina lunii. Am nceput i eu
s plng.
Cnd ne-am oprit amndoi, Brad a zis:
i mie mi-e dor de ea.
tiu, am spus. Dar nu ca mie.
Nu va mai fi nimeni ca ea, tii asta, a optit.
tiu.
Adevrata Aime trise 91 de zile. 45 le-a petrecut ntr-o
cuc de sticl la reanimare, unde nu o puteam atinge, dect
foarte puin, supravegheat de medici. Dar i puteam auzi
ipetele. ntotdeauna i aud ipetele. Am ncercat s sparg

151
sticla cu minile, am btut cu palmele n sticl pn mi-am
rupt oasele i m-au sedat.
Nu voi putea avea un alt copil. Ceva nu s-a vindecat i nu
se va mai vindeca vreodat. Cnd primeam vetile astea,
Aime era deja un borcan cu cenu n dulapul meu. Dar
nc i mai auzeam ipetele.
Cte femei erau ca mine? Vroiam ceva s in n brae,
cineva pe care s l nv s vorbeasc, s mearg, s creasc
puin, destul pentru a-i putea spune la revedere, destul
pentru ca ipetele acelea s nceteze. Dar nu un copil. Nu
puteam face fa unui alt copil, mi s-ar fi prut o trdare.
Cu un pic de elastomer, gel de sintez, setul corect de
motoare i o grmad de programare de nalt clas, se putea
face. S lsm tehnologia s vindece rnile. Brad considera
ideea abominabil. Era revoltat. Nu putea nelege.
M-am ntins n ntuneric dup nite erveele pentru
amndoi.
Asta ne poate ruina. i pe noi i compania, a spus.
tiu, am zis i m-am aezat n pat. Voiam s dorm.
Hai s-o facem pe Aime atunci, a spus.
Deja nu mi mai era somn.
Nu mai suport, a zis. S te vd suferind n halul sta
m rupe buci. E prea dureros.
Am nceput din nou s plng. nelegerea asta, durerea
asta. Asta nseamn cu adevrat dragoste?
Chiar nainte de a adormi, Brad mi-a spus:
Poate ar trebui s schimbm numele firmei.
De ce?
Tocmai am realizat c Not Your Average Toy sun
destul de amuzant pentru o minte murdar.
Am zmbit. Vulgarul este cteodat cel mai bun
tratament.
Te iubesc.
152
i eu te iubesc.

***

Brad mi d pilulele. Le iau supus i le bag n gur. M


urmrete cum sorb din paharul cu ap pe care mi-l dduse.
M duc s dau nite telefoane, spune. Dormi puin,
ok?
Dau din cap aprobator.
Cum pleac din camer, scuip pastilele n mn. M duc
n baie i mi cltesc gura cu ap. ncui ua i m aez pe
toalet. ncerc s recit zecimalele lui pi. Reuesc s le spun
pn la 54. E semn bun. ncep s scap de Oxetin.
M uit n oglind. M holbez la ochii mei ncercnd s vd
prin retin, potrivind fotoreceptor cu fotoreceptor,
imaginndu-mi dispunerea reelei. ntorc capul dintr-o parte
n alta, urmrind muchii cum se tensioneaz i se relaxeaz
pe rnd. Efectul sta e foarte greu de simulat.
Dar nu e nimic real pe faa mea, nimic real n spatele
suprafeei. Unde este durerea, durerea ce fcea dragostea
real, durerea de a nelege?
Eti n regul, draga mea? strig Brad, prin ua de la
baie. M ntorc spre chiuvet i arunc cu ap pe fa.
Da, spun. Vreau s fac un du. Vrei s aduci ceva de
mncare de la magazinul pe care l-am vzut lng hotel?
D-i ceva de fcut, ca s l liniteti. Aud ua camerei
cum se nchide, nchid robinetul i m ntorc la oglind i la
picturile care curg pe fa, cutnd canale printre ridurile
mele.
Ca s re-creezi corpul omenesc, asta e o minune. Mintea,
pe de alt parte, e o joac. Credei-m, c tiu.

***

153
i eu i Brad am explicat cu rbdare n faa camerelor c
nu, nu creasem un copil artificial. Nu era intenia noastr
i nu asta fcusem. Era o modalitate de a alina durerea
mamelor care suferiser pierderea unui copil. Cine avea
nevoie de Aime, avea s tie acest lucru.
Mergeam pe strad i vedeam femei care ineau atent
bebelui n brae. i, cteodat, tiam, fr nicio urm de
ndoial, tiam dup sunetul unui plnset, dup cum se
mica o mnu. M uitam la feele femeilor i m simeam
mulumit. Credeam c mi trecuse, c mi-am revenit din
jelit. Eram gata s ncep alt proiect, un proiect mai mare,
care s-mi satisfac ambiiile i s arate lumii priceperea
mea. Eram gata s mi continui viaa.
Mi-a luat patru ani s o construiesc pe Tara. Am lucrat la
ea n secret, n timp ce proiectam alte ppuele care tiam c
se vor vinde. Fizic, Tara arta ca o feti de cinci ani.
Elastomerul scump i de calitate, gelul de sintez, i ddeau
un aer eteric i o privire angelic. Ochii i erau negri i
limpezi i te puteai uita la ei toat viaa.
Nu am terminat niciodat motoarele de micare ale Tarei.
Dac m gndesc acum, a fost o binecuvntare. Ca soluie
temporar, n timpul construciei, am folosit un motor de
expresii faciale trimis de unul din entuziatii lui Kimberly, de
la un laborator al MIT. Completat cu mult mai multe
micromotoare fine dect Kimberly, i putea ntoarce capul,
clipi, ncrei nasul i putea genera mii de expresii faciale
convingtoare. Dincolo de gt era paralizat.
Dar mintea ei, of, mintea ei.
Am folosit cele mai bune procesoare cuantice i cele mai
bune matrici de stocare pentru a genera reele neurale
multistratificate, care permiteau un feedback extrem de
complex. M-am aruncat n baza semantic de date de la
Stanford University i am adugat i propriile modificri.
154
Programarea era incredibil, o adevrat oper de art.
Numai modulul de date mi-a luat mai mult de ase luni.
Am nvat-o cnd s zmbeasc i cnd s se ncrunte,
cum s vorbeasc i cum s asculte. n fiecare noapte
analizam grafurile de activare de pe nodurile reelei
neuronale i ncercam s gsesc i s rezolv problemele,
nainte ca ele s apar.
Brad nu a vzut-o niciodat pe Tara n faza de
construcie. Era prea ocupat, ncercnd s reduc rul i
pierderile cauzate de Aime i apoi, mai trziu, s mping pe
pia ppui noi. Am vrut s l surprind. Am pus-o pe Tara
ntr-un scaun cu rotile i i-am zis lui Brad c era fata unui
prieten. Pentru c eu am ceva treburi de fcut, ar putea el s
stea cu ea de vorb cteva ore? I-am lsat la el n birou.
Cnd m-am ntors, peste dou ore, l-am gsit pe Brad
citindu-i din Golemul din Praga. Hai, a spus marele rabin
Loew, deschide ochii i vorbete ca un om adevrat. Era
exact ce fcea Brad, m-am gndit. Avea, pe lng simul
umorului, i capacitatea de a fi ironic.
Bine, l-am ntrerupt eu. Foarte amuzant. Am neles
gluma. Deci, ct timp i-a luat?
A zmbit la Tara.
Vom termina altdat, i-a spus. Ct timp mi-a luat ca
s ce?
Ca s i dai seama.
Ca s mi dau seama ce?
Termin cu glumele, am zis. Chiar vreau s tiu, ce a
dat-o de gol?
A dat-o de gol? au spus Brad i Tara n acelai timp.
Nimic din ce fcea sau spunea Tara nu era o surpriz
pentru mine. Puteam prezice ce va face sau spune nainte de
a mica vreun deget. La urma urmei eu codasem totul din ea,

155
tiam exact cum se vor schimba reelele sale neuronale la
fiecare interaciune.
Dar nimeni altcineva nu suspecta nimic. Ar fi trebuit s
fiu entuziasmat. Ppua mea trecea cu brio un test Turing1
n viaa real. ns eu eram ngrozit. Algoritmii creau o
iluzie, o imitaie de inteligen i nimeni nu prea s i dea
seama. Nimnui nu prea s-i pese.
Pn la urm i-am zis lui Brad vetile, dup o
sptmn. Dup ocul iniial, a fost ncntat (aa cum
tiam c va fi).
Fantastic, a zis. Nu mai suntem doar o companie de
jucrii. i dai seama ce putem face cu asta? O s devii
celebr, cu adevrat faimoas.
A continuat s tot mormie despre potenialele aplicaii
pn a realizat calmul meu.
Ce e n neregul?
Aa c i-am spus de Camera Chinezeasc.
Filosoful John Searle pusese o problem n atenia
cercettorilor n domeniul inteligenei artificiale. Imaginai-
v, spunea el, o camer plin cu funcionari meticuloi care
sunt foarte buni la urmat ordine, dar vorbesc doar engleza.
n camer este livrat un flux continuu de cri de joc pline de
simboluri ciudate. Funcionarii trebuie s deseneze alte
simboluri ciudate pe nite cri goale. Pentru a face asta au
nite manuale scrise n englez, pline de reguli, ca aceasta:
Cnd vezi o carte cu o singur linie vertical erpuit,

1 E o propunere de a testa capacitatea unei maini de a


demonstra inteligen. Descris de Profesorul Alan Turing n
1950 se face aa: un om se angajeaz ntr-o conversaie cu
alte dou pri, una uman i o main. Dac judectorul nu
poate face cu siguran diferena, atunci maina a trecut
testul. Se presupune c att omul ct i maina ncearc s
par reale (n.trad.)
156
urmat de o carte cu dou linii verticale erpuite, deseneaz
un triunghi pe o carte goal i d-o funcionarului din
dreapta. Regula nu conine absolut nimic despre
semnificaia simbolurilor.
Reiese pn la urm c acele cri care intr n camer
conin ntrebri n chinez i funcionarii, respectnd acele
reguli, produc rspunsuri destul de corecte n chinez. Dar
din toate cele implicate n acest proces regulile,
funcionarii, camera ca ntreg, activitatea frenetic se poate
spune c c are legtur cu nelegerea vreunui cuvnt
chinezesc? nlocuiete procesor cu funcionari i program
cu cartea de reguli i vei vedea c testul Turing nu va dovedi
niciodat nimic i inteligena artificial e doar o iluzie.
Dar poi folosi argumentul camerei Chinezeti i invers:
nlocuiete neuroni cu funcionari i legile fizicii ce
guverneaz cascada de activri umane poteniale cu cartea
de reguli; atunci cum cineva dintre noi poate spune c a
neles ceva? Gndirea e doar o iluzie.
Nu neleg, zice Brad. Ce vrei s spui?
Un moment mai trziu, realizez c exact asta m
ateptam s spun.
Brad, spun privindu-l n ochi, dornic s l fac s
neleag. Mi-e fric. Dac noi toi suntem ca Tara? Dac, i
spun luptndu-m cu cuvintele, zi de zi noi doar urmm un
algoritm? Dac creierul nostru doar caut semnale de la alte
semnale? Dac nu gndim deloc? Dac i ce i spun acum
nu e dect un rspuns predeterminat, rezultatul unei fizici
iraionale?
Elena, spune Brad, lai filosofia s taie calea realitii.
Am nevoie de somn, m gndesc, n timp ce m simt fr
speran.
Cred c ai nevoie de somn, zice Brad.

157
***

i dau banii fetei n timp ce mi d cafeaua. M uit atent la


ea. E aa de obosit i plictisit nct m face i pe mine s
m simt la fel.
Am nevoie de o vacan.
Am nevoie de o vacan, spune ea oftnd exagerat.
Intru n sediu i trec pe lng recepionera din hol. Bun
dimineaa Elena. Spune ceva diferit. Scrnesc din dini. Te
rog.
Bun dimineaa, Elena, mi zice zmbitoare.
M opresc lng biroul lui Odgen. E inginerul care se
ocup de structuri. Vremea, meciul de asear, Brad.
M vede i se ridic.
Ce vreme bun avem, nu? i terge sudoarea de pe
frunte i-mi zmbete.
Face jogging pn la munc.
Ai vzut meciul asear? Cea mai bun lovitur pe care
am vzut-o n ultimii zece ani. Incredibil. Hei, Brad nc nu a
ajuns?
Faa lui e n ateptare, ca eu s respect scenariul,
rutinele confortabile ale vieii.
Algoritmii lucreaz pe cursul lor determinat i gndurile,
niruite unul dup altul, la fel de mecanice i predictibile ca
orbitele planetelor.
Nici de ceasornicar nu era nevoie, l suplinea ceasul
nsui. Alerg n birou i nchid ua n urma mea, ignornd
expresia de pe faa lui Odgen. Pornesc computerul i ncep s
terg fiiere.
Hello, spune Tara, ce facem astzi?
O nchid aa de repede c mi rup o unghie de comutator.
i smulg din priz ncrctorul. ncep s lucrez cu

158
urubelnia i nite cleti. Dup o vreme, iau un ciocan.
Ucideam?
Brad nvlete pe u.
Ce faci?
M uit la el cu ciocanul poziionat pentru o nou lovitur.
Vroiam s i spun despre durere, despre teroarea care casc
un abis n jurul meu. ns m uit n ochii lui i nu pot gsi
ceea ce vroiam s vd. Nu vd c nelege.
Ciocanul coboar cu putere.

***

Brad a ncercat s discute raional cu mine nainte de a


m interna.
E doar o obsesie, spune el. ntotdeauna oamenii i-au
asociat mintea cu tehnologia momentului. Cnd credeau n
spirite i vrjitoare, credeau c au un omule n creier. Cnd
au dat de chestiile mecanice i pianine automate spuneau c
mintea e un motor. Au aprut telegrafe i telefoane i atunci
creierul era o reea de srme. Acum tu crezi c avem n cap
un computer. Termin cu asta. Este doar o iluzie.
Problema era c tiam c asta avea s spun.
E din cauz c suntem cstorii de atta timp, a ipat
el. De aia crezi c m cunoti aa de bine.
tiam c i asta o s spun.
Alergi n cercuri, a spus, cu voce speriat. Te nvrti n
jurul minii tale.
Deci mai erau i erori n algoritmul meu. Erori la
PENTRU i DE CE.
ntoarce-te la mine. Te iubesc.
Ce altceva putea s spun?

***

159
n sfrit singur n baia de la hotel. Privirea mi coboar
la mini, la venele de sub piele. Aps i mi simt pulsul.
ngenunchez. M rog? Carne, oase i programare bun.
Genunchii m dor de la podeaua bii. Durerea e real,
cred. Nu e un algoritm pentru durere. M uit la ncheieturile
mele i m uimesc cicatricile. Totul e aa de familiar, ca i
cum am mai fcut asta. Cicatricile orizontale, urte i roz ca
nite viermi m ceart parc pentru c am dat gre. Erori
sau bug-uri n programare.
mi reamintesc noaptea aia: snge peste tot, alarma care
ipa, dr. West i asistentele care m ineau n timp ce mi
bandajau ncheieturile i Brad holbndu-se la mine cu faa
distorsionat de o durere de nedescris.
Ar fi trebuit s m descurc mai bine. Arterele sunt
ascunse adnc, protejate de oase. Tieturile trebuie s fie
fcute vertical dac vrei cu adevrat. sta e algoritmul corect.
Exist o reet pentru orice. De data asta am s o fac bine.
Dureaz o vreme, dar pn la urm ncep s devin
somnoroas.
Sunt fericit. Durerea este real.

***

Deschid ua camerei mele i aprind lumina. Lumina o


activeaz pe Laura care st pe ifonier. E cea pe care o
foloseam pentru demonstraii. E cam prfuit i hainele sunt
cam vechi. Capul ei se ntoarce i mi urmrete micrile.
M ntorc. Brad st nemicat, dar lacrimile i curg pe fa.
A plns ncet tot drumul ct a condus de la Salem pn
acas.
Vocea recepionerului mi se nvrte n cap. Puteam
spune imediat c ceva e n neregul. S-a mai ntmplat i
nainte aici. Nu prea s se simt bine la micul dejun i cnd
v-ai ntors parc era n alt lume.
160
Cnd am auzit apa curgnd aa de mult m-am repezit
imediat pe scri.
Deci eram destul de previzibil.
M uit la Brad i cred c l doare foarte tare. Cred din
toat inima. Dar nu simt nimic. Este o mare ntre noi, aa de
ntins nct nu-i mai pot simi durerea. i nici el pe a mea.
Dar algoritmii mei nc funcioneaz. Scanez pentru a
gsi propoziia potrivit.
Te iubesc.
Nu spune nimic. Ridic din umeri, o singur dat.
M uit n spate. Ecourile vocii mele se lovesc de pereii
casei goale. Receptorii de sunet ai Laurei aa vechi cum sunt,
aud sunetele. Semnalul circul prin cascadele de subrutine
IF. Apare comanda DO n timp ce se face i o scanare a bazei
de date. Motoraele pornesc i e activat sintetizatorul vocal.
i eu te iubesc, spune Laura.

The Algorithms for Love by Ken Liu


Copyright 2004 by Kenneth Liu. First published in
Strange Horizons.

161
Restul zilelor
George Lazr

Poarta blindat n faa creia Nelson atepta de mai bine


de jumtate de or era pur i simplu uria. Msura mai
mult de ase metri nlime, cam tot att ct i zidul de
deasupra cruia se ieau rotocoale de srm ghimpat, care
nconjurau perimetrul clinicii. ncepuse s-i piard rbdarea
i, cu toate c nu se zrea nimeni, avea sentimentul c este
cercetat, probabil, de ochi i senzori electronici, plasai
discret. Prea mai mult intrarea unei baze militare dect a
unei clinici medicale private.
Poarta lunec cu vitez n dreapta, mult prea uor pentru
aparenta ei masivitate, fr s produc niciun zgomot. Pi
ncordat dincolo de ea.
Domnul Nelson? ntrebarea sun linititor, iar vocea
uor piigiat l destinse. Aparinea unui brbat, nu prea
nalt, gras, cu faa rotund, aproape lipit de trup prin dou
cute mari de grsime, aflate ntr-o perpetu micare, din
cauza flcilor puternice care mestecau ceva, probabil
chewing-gum.
Toi de pe aici mi spun Piggy, chicoti n timp ce-i
ntinse o mn grsulie i umed, ce ieea din mneca
salopetei verzui cu care era mbrcat. Pe piept, deasupra
inimii, i atrna o tbli dreptunghiular alb, pe care era
scris cu litere minuscule Supraveghetor ef, urmate de un
cod de bare sub care se mai distingea ceva, probabil un
numr.

162
Nu prea avei a v teme de hoi pe aici, rosti Nelson,
cercetnd ncruntat mprejurimile i poarta blindat care
tocmai se nchisese.
Perimetrul ngrdit prea foarte mare. Era acoperit cu o
reea de alei nguste, albe i strlucitor de curate. ntre alei,
se afla gazon tuns mrunt i uniform.
Cldirile, de asemenea albe, erau grupate ctre centrul
perimetrului, dispuse geometric, n iruri regulate, delimitate
de garduri vii, din arbuti de mrime mijlocie.
Hi, hi, chicoti din nou Piggy, suntei prima persoan
care ptrunde aici ca vizitator. Cei mai muli rmn aici pn
la captul vieii. De fapt, toi. Nu tiu cum de v-a dat eful cel
mare autorizaia s intrai n clinic. Vei scrie despre ea n
ziare? Mira-m-a, locul sta are secretele cele mai bine pzite
de cnd e lumea. Dar mai tii ce-i n capetele efilor? S-o fi
rzgndit, asta e! Sau poate nu
Nelson nu spuse nimic. eful clinicii avea planuri politice
ambiioase. Asta fusese ansa lui de a ptrunde n clinic. De
mai bine de un an, implicase o ntreag echip de investigaii
a ziarului la care lucra pentru a cerceta trecutul unui singur
om. A celui ce-i putea da autorizaia de vizitare. Gsiser
ceva, nu-i mai amintea precis ce anume, un fleac aproape
obinuit, dar suficient s fac una cu pmntul o viitoare
carier politic. Societatea fusese mereu la fel, taxase aspru
pe oricine nu-i prezentase o masc impecabil. Aa se putuse
negocia. Sub ameninarea c-i public trecutul, eful cel
mare cedase, i-i permisese s viziteze clinica. Doar el singur.
Fr fotoreporter, fr niciun fel de nregistrri. Articolul
urma s-l scrie tot n clinic i trebuia citit nti de ef.
Eventual cenzurat.
Nu trebuie fcut, n niciun caz, prea mult vlv. O
s poi scrie cte ceva, chiar s publici, dar numai dup ce
vd i eu. Nu nregistrezi nimic, de-altfel o s avem noi grij
163
de asta. Ce o s mai scrii dup ce pleci de aici, te privete,
pot s dezmint sau s te dau n judecat oricnd. Astea sunt
condiiile, indiferent ce-ai face. Pricepi? i mai spuse dup
care, cu un gest neglijent al minii, l dduse afar din birou,
ca pe o gnganie scitoare.
Ce-ai dori s vedei mai nti, domnule Nelson?
Se opriser la intersecia ctorva alei care duceau spre
pavilioane. Cercet nehotrt cldirile.
S ncepem de acolo art la ntmplare cu mna o
cldire ceva mai deprtat de celelalte, lipsit de arbutii ce
nconjurau alte pavilioane.
Grsanul ezit o clip, apoi spuse:
Nu, acolo nu putem merge.
Directorul mi-a spus c pot s vizitez tot, rosti apsat
privindu-i nsoitorul drept n ochi. Nu i-a comunicat asta
i dumitale?
Piggy clipi des, plec privirea i scoase anevoie un mic
radiotelefon din buzunarul pantalonilor. l porni i murmur
ceva neinteligibil n microfon. Ascult atent rspunsul, ncet
chiar s-i mestece guma, iar faa i cpt o expresie atent
i preocupat. Ddu din cap de cteva ori, semn c a
priceput, dup care strecur minusculul aparat la loc n
buzunar.
Trsturile i se destinser, chipul i exprim din nou
nepsare; rencepu s-i mestece guma.
M rog, dac aa a spus Dar v-a propune s-l lsm
mai pe la urm. A zice s ncepem cu sta i art o
cldire mult mai nalt dect celelalte nuntru se afl
Voluptoasa Afrodita. Nu-i chiar numele ei. Chestiile astea
sunt secrete, nelegei, chiar nu pot s vi le spun. Noi i-am
botezat pe toi pacienii cu cte un nume de mprumut pe
care-l poart att timp ct stau la noi. Ei arat din mers
ctre pavilionul ctre care tocmai se ndreptau i mai
164
spunem i Dita, e mai scurt, iar cazul este unul din cele mai
interesante.
Ce vrei s spui prin: att timp ct stau la noi? Pleac
vreodat? A plecat vreunul?
Piggy i nfund minile n buzunarele bluzonului care,
astfel umflate, ddur o dimensiune de-a dreptul grotesc
pntecelui su.
Nu, pn n prezent n-a plecat nimeni, din cte tiu. i
tiu, chicoti, sunt aici chiar de cnd s-a nfiinat clinica.
Pacienii sunt tratai ct se poate de bine, conform ultimelor
descoperiri din medicin, uneori chiar i mai mult, adic li se
administreaz tratamente experimentale. Se merge pe
principiul de a-i mpiedica s-i fac ru lor sau altora. i de
a le fi ct mai bine cu putin. Dar de plecat, n-a plecat
vreunul. ns ansa de a se face bine exist, ns, cel puin
teoretic.
Cldirea era cochet. Ferestrele aveau perdele delicate i
ghivece cu flori pe pervazuri. Terenul din jur, ngrdit de
liziera de arbuti, era presrat cu scaune pliante i msue n
mijlocul crora erau nfipte umbrelue viu colorate. Pe
scaune, sub umbrele, la adpost de razele fierbini ale
Soarelui stteau mai muli brbai goi sau foarte sumar
mbrcai. Nu discutau ntre ei, ci pur i simplu stteau
nemicai, cu privirile pierdute, vistoare. Niciunul nu pru
s le remarce trecerea.
tia ce boal au? Oricum, normali nu par, spuse
Nelson.
Nu sunt pacienii notri, l inform grsanul i chicoti
iar. Sunt brbaii Ditei.
Nelson observ c nsoitorul su mesteca mai arbitrar
guma. Stropi mici de saliv i curgeau pe la colurile gurii.
Urcar cteva trepte tiate n marmur alb. Uile din sticl
fumurie se retraser cu un fsit din calea lor cnd intrar.
165
ntreaga suprafa a parterului cldirii era ocupat de o
camer unic n centrul creia se afla un pat imens pe care
sttea tolnit o femeie goal. Mai muli brbai o srutau
peste tot n timp ce unul fcea dragoste cu ea. Acesta i
ncord brusc trupul i tresri convulsiv de cteva ori, cu
faa i ochii ntredeschii exprimnd o plcere fr margini.
Dup mai puin de un minut plec fruntea, prsi patul i
apoi ncperea. Imediat un alt brbat i lu locul.
Are aproape o sut de brbai femeia asta, rupse
tcerea Piggy. Iar treaba lor este s o munceasc zi i noapte,
cu schimbul.
Vrei s spui c ea face dragoste ntruna?
De vreo patru ani de cnd a fost adus aici, n-a stat o
clip. Vine dintr-o familie foarte bogat ai crei membri, ca s
nu-i mprtie averea, s-au tot cstorit ntre ei. Dita e
ultimul lor vlstar, un soi de accident genetic.
Nelson nu avu niciun moment impresia c asist la o
scen porno. Felul n care femeia fcea dragoste dezvluia
ceva mult mai profund, ca un fel de furie mut. Nu era nimic
erotic ntre ea i brbai.
Cum de a ajuns tocmai la voi?
Pi ct a stat afar, cu familia, a scandalizat ntreaga ei
societate prin numrul mare al amanilor i prin faptul c-i
gsea cele mai nstrunice locuri unde s se mperecheze.
Probabil c ai ei ar fi inut-o i aa, dar, dup ce i-au murit
primii trei soi, ne-au expediat-o nou, a fost mai simplu
dect s ncerce iar s muamalizeze totul. Sau mai ieftin,
dei n mod cert aici nu este o clinic pentru orice buzunar.
Ea i-a ucis?
Asta nu-i prea clar nici n ziua de azi. Cert este c inii
sfreau de epuizare, cel puin asta a reieit la necropsii. De
altfel toi brbaii de aici sunt schimbai din trei n trei luni,

166
altfel nu ar rezista. i aa i mai inem noi nc o lun, pn
se mai ntremeaz.
Dar cum i adunai? i, mai ales, de ce fac asta?
V-am mai spus, domnule Nelson, familia ei e foarte
bogat. Sunt pur i simplu bine pltii. n plus, se pare c le
place, Dita i atrage ca un drog. Unii au spus, nainte de a
pleca de aici, c nu au trit voluptate mai mare. De altfel
trebuie s-i lum cu fora dup ce le expir termenul.
Evident, semneaz un angajament, cnd pleac, s nu
dezvluie nimic. Pentru mai mult siguran urmeaz i un
tratament hipnotic. Hop, nu tiu dac ar fi trebuit s v spun
i asta
i zici c nu se oprete absolut niciodat? Nu doarme,
nu mnnc, nu iese i ea la plimbare? Nu-i face niciodat
nevoile?
Se apropiar de pat. Nelson izbuti s vad, pentru cteva
clipe, faa femeii nainte de a fi din nou acoperit de brbaii
ce o nconjurau. Era foarte frumoas; din buzele uor
ntredeschise ieeau gemete i oftaturi de plcere ce
produceau o ncntare vizibil brbailor ce o nconjurau.
nainte de a fi adus n acest pavilion, Dita a fost
intens studiat de medicii notri. Adormit, bineneles, altfel
n-ar fi fost posibil. Se pare c n loc de uter are un fel de
stomac, o malformaie genetic. Cu sperm, cu asta se
hrnete! Nici cei care cercetat-o nu s-au prea lmurit cum
stau lucrurile, n-au avut dect vreo dou ore la dispoziie.
Lipsit de alimentul ei preferat se zbrcete i slbete
vznd cu ochii. n schimb, ct timp are brbai, nu
mbtrnete nici mcar o secund, dei nu e niciodat altfel
dect acum, adic semilucid. E fericit aici, chiar dac
intelectul nu-l are mai dezvoltat dect un pui de pisic.
Nelson ncepuse s se excite. nelese c, nu att scena la
care asista era motivul, ci parfumul care umplea ncperea.
167
Un parfum greu, insinuant, dar plcut, emanat de trupul
femeii. Asemeni parfumului cu care o floare atrage albinele.
Grsanul l cercet ngrijorat.
S plecm de aici, poate deveni periculos, i opti.
i urm nucit nsoitorul, fr s-i pese ncotro se
ndreapt. Parfumul persista, vag, n jurul cldirii. Excitarea
i euforia care l cuprinseser nu l prsiser complet cnd
ajunser la o alt cldire, mic dar foarte solid construit, n
care intrar dup ce Piggy deschise, cu efort, ua grea, din
metal.
Aici st Jack Vrcolacul, rosti Piggy gfind n urma
efortului. i terse cu mneca transpiraia abundent de pe
fa. n ncpere era ntuneric, dar grsanul se mic abil
ctre un mic tablou electric, aflat lng intrare i aps un
ntreruptor. Luminat, camera arta foarte mic. Aproape
toat era ocupat de o cutie dreptunghiular, din metal,
aparent fr nicio deschiztur. Patru coloane groase din
metal o susineau la capete. Un mnunchi gros de fire i
tuburi ieea din fundul cutiei i disprea n podea.
nuntru se afl Jack Vrcolacul. E celebru, printre
noi vreau s zic. Se afl numai de cteva luni n clinic. Lada
asta e singura modalitate de a-l pstra teafr dei, dup cte
a pit, numai teafr nu e!
Nelson cerceta gnditor cutia. Mngie metalul rece i l
ciocni. Btu uor i n partea de deasupra care scoase un
sunet nfundat. Simi, pe mn, o tremurtur vag, ca de la
un cmp electric.
De ce-l inei bgat aici? Ziaristul se opri n faa lui
Piggy i i ncruci minile la piept.
Ca s nu se afunde n pmnt. Are i Jack mica lui
istorioar. Era vagabond sau cam aa ceva. Pe atunci era
lucid. Pn cnd, ziua n amiaza mare, sub privirile mai
multor trectori, pe o strad circulat, a nceput s se afunde
168
n asfalt. A ipat, a dat din mini, s-a zbtut, a fcut zarv.
Pn a sosit Poliia, el dispruse deja lsnd o gaur n
urm. L-au scos lucrtorii de la serviciul de salubritate,
incontient, de la vreo zece metri sub pmnt. L-au dus la
spital, dar cnd i-a revenit, le-a perforat i lor planeele la
vreo trei nivele pn i-a pierdut cunotina. Atunci ni l-au
adus nou. Am avut cte ceva de furc pn i-am amenajat
camera asta i accesoriile. A trebuit s-l inem sub sedative.
Grsanul i nsoise explicaiile cu gesturi largi. i
scoase guma din gur i o lipi de una din coloanele metalice
de susinere. Nelson zmbi ironic.
Chiar te atepi s cred una ca asta? mi ari o cutie
i-mi spui c n ea se afl un soi de hocus-pocus care
cntrete tone i sparge strada! Uite scoase din buzunar o
cutie de chibrituri aici se afl un orel n miniatur, ce
zici, m crezi? Trase sertraul cutiei i lu ncruntat un
chibrit; l aprinse i cnd arse pn la jumtate sufl delicat
i stinse flcruia.
Desf lada, vreau s arunc o privire i pe urm mai
stm de vorb.
Domnule, incinta nu a fost desfcut de cnd l-au pus
nuntru! ntregul sistem mpreun cu amortizoarele btu
cu palma n stlpul de care i lipise guma au fost prevzute
pentru situaii accidentale.
Noi nu avem alte informaii din interior dect ceea ce ne
vine zilnic pe aici, spuse alarmat i lovi cu piciorul n
mnunchiul de fire i tuburi. Tot pe aici l hrnim. Uneori
discutm cu el.
Discutai? Cum adic?
Sunt microfoane i n cutie, putem ncerca dac vrei.
Fr s mai atepte rspunsul, Piggy aps un buton de
pe tabloul electric. Un difuzor invizibil transmise sunetul
scos de o respiraie regulat.
169
Jackie, sunt eu, Piggy. M auzi? rosti grsanul.
Difuzorul transmise cteva mormieli neinteligibile.
Avem vizitatori, Jack, spune cteva cuvinte pentru
oaspetele nostru.
ns difuzorul amui i, orict ncerc grsanul s
provoace o discuie, nu obinu niciun alt rezultat.
Nu-i prea comunicativ. Medicii care se ocup de cazul
lui, dup cteva luni, abia au adunat vreo sut de cuvinte
rostite de Jack. Au ajuns la concluzia c e destul de teafr,
psihic vorbind, dar a cptat un soi de fobie pentru tot ce
nseamn spaiu deschis. Nu suport nici mcar ceea ce-i
sugereaz asta, de pild conversaiile venite, evident, din
afara cutiei lui. La nceput, ca s-l fac s vorbeasc, l
ameninau c-i deschid slaul, ns, dup ce s-a convins c
n-avem de gnd s facem asta, a ncetat aproape complet s
mai rspund.
Deschide-o, rosti ncet, dar ferm, ziaristul.
Cum Nu se poate, v-am spus doar. Ochii
supraveghetorului prur c ies din orbite.
Directorul mi-a spus c pot s vd orice. Sau ai uitat?
Nelson i scoase, cu o micare precis, radiotelefonul din
buzunar i i-l puse n palm.
Poftim, ntreab-l. Cere-i aprobarea. Dar s nu vii la
mine cu poveti de astea de adormit copiii, i spuse tios,
mulumit c-i poate lua revana pentru episodul de la
cldirea Ditei care nc nu-i ieise din minte. Dup ce se
nfruntar din priviri cteva momente, Piggy ridic ncet
aparatul i, din nou, opti ceva neinteligibil. Ascult atent
dup care spuse:
Cum dorii. l vom ridica, dar nu ne asumm niciun fel
de rspundere pentru ce va urma. Dac inei aa mult s-l
vedei, rmnei pe lng cutie. Eu am s comand de aici

170
ridicarea capacului, rosti i se trase ct mai aproape de u,
lng tabloul electric.
Aps cteva butoane; partea superioar a cutiei se
deta cu un pocnet nfundat i se ridic ncet, fr zgomot.
Pentru Nelson, clipele care urmar se derular ca o
succesiune fulgertoare de imagini. Zri ntins n cutie un
brbat costeliv, mrunt, cu prul i unghiile neobinuit de
lungi. Acesta deschise ochii i clipi nedumerit de cteva ori.
Cnd realiz ce se ntmplase, faa i se crisp, cuprins de o
nesfrit groaz. Scoase un urlet prelung, animalic, care
strni ecouri ntre pereii metalici. Muchii slabi i se
ncordar nefiresc, asemenea unor funii, iar firele i tuburile
care-i intrau n brae se rupser i fichiuir n toate prile.
Totul ncepu s se cutremure. Pistoanele ce susineau
cutia ncepur s se retrag, ns, dup cteva secunde, se
ncovoiar i ncepur s se afunde n podea. Pereii metalici
ai ncperii crpar cu prituri prelungi n cteva locuri.
Ziaristul i pierdu echilibrul i se rostogoli pe podea. Se
ciocni cu capul de un perete i i pierdu cunotina. Cnd i
reveni, se afla ntins pe gazonul din exteriorul pavilionului.
Gemu, i duse o mn la ceaf i i mas uor zona lovit.
Capul l durea groaznic. Piggy i ntinse o pilul.
Luai asta, o s v simii mai bine. Am reuit s nchid
la timp capacul, nainte ca Jack s drme totul. Cte ceva
tot a stricat i art fisurile aprute pe cldire. Poate de
acum se va dovedi mai receptiv la ameninarea cu deschisul
cutiei.
Grsanul nu prea s-i poarte pic pentru felul n care i
vorbise. ncepuse s-i devin aproape simpatic, l ajut s se
ridice i s fac vreo civa pai n timp ce sporovia fr
oprire.
Nu tie nimeni cum face ca s-i mreasc greutatea,
dar cei care cerceteaz cazul sunt de prere c ar fi posibil s
171
ajung n centrul Pmntului, dac ar fi lsat liber. Cu
condiia s fie contient, bineneles. Ct timp nu e lucid, are
greutatea obinuit, cum o avea pn a fi adus aici. Se pare
c fenomenul apare dac i este team. Prima oar, cnd a
gurit strada, era s fie clcat de o main, dei mai muli
martori susin c el s-a aruncat n fa, ca i cum ar fi vrut
s se sinucid. Dar cine are grij de destinul lui n-a lsat s
se ntmple asta. Nelson gsi puterea s mai arunce o
ntrebare.
Cine pltete pentru el? Vreau s zic pentru toate
astea, cost ceva, nu?
Ohoho, cost, nu glum. Jack e un fel de bursier. i nu
e singurul. Mai sunt cazuri pe care clinica noastr le preia,
chiar dac nu au n spate vreun sponsor. Raiunea e c, dac
n viitor apare vreun caz similar, s fim pregtii s-l tratm,
dac este posibil, dar mai ales s-l cazm. Umbl vorba c ar
fi rost i de niscai bani federali, i opti complice, dar asta n-o
tii de la mine.
Efectul pastilei ncepu s se fac simit i durerea de cap
se transform ntr-o apsare uoar dup care dispru cu
totul. Se ls condus de Piggy ctre alt pavilion.
Ajunser n faa unei cldiri de mrimea unei case
obinuite, cu aspect prietenos, mai puin ferestrele, complet
neobinuite: foarte mari, rotunde, cte dou pentru fiecare
perete, nzestrate cu un sistem de deschidere asemntor cu
obturatorul unui aparat fotografic, nconjurau cldirea cam
la jumtate din nlimea ei. Nu se zrea nimic asemntor
unei ui.
Se oprir la vreo douzeci de metri de cas, n dreptul
unei dungi roii trasate pe aleea de acces. Grsanul scoase o
alt lam de chewing-gum, i desfcu preocupat ambalajul i
o azvrli n gur.

172
S nu v speriai de reedina lui Aviatic Tom. Efectul
ncepe imediat dup linia roie.
Linia se ntindea i pe gazon, descriind un contur
complicat, cu multe sinuoziti, semnnd cu un cerc foarte
neregulat. Grsanul mototoli staniolul n care se aflase guma
de mestecat, fcu un ghemotoc i-l trimise, cu un bobrnac,
dincolo de linia roie. Cocoloul cpt o pant ascendent i
se opri undeva deasupra cldirii.
Trecur linia. Pe msur ce naintau, Nelson simi c se
nal uor n aer ca i cum s-ar fi deplasat pe o crare
invizibil. nsoitorul su, deloc tulburat, o luase deja cu
civa pai nainte, mergnd absolut firesc. l urm cu o
strngere de inim. Cnd nlimea deveni mai mare de un
metru, simi un gol n stomac cnd privi n jos. Nu avu
niciun moment vreo senzaie de plutire sau de pierdere a
greutii. Se oprir n dreptul uneia din ferestrele circulare
care se deschise cu un fit.
Salut, Tom, strig Piggy n timp ce intrar. Lui Nelson
i trebuir cteva secunde ca s priceap cui se adresase
nsoitorul su.
Bine ai venit! El este unul nou?
Vocea venea de undeva de sus, unde de obicei se afl
tavanul. Dndu-i capul pe spate, ziaristul vzu un brbat,
foarte nalt, tolnit comod ntr-unul din fotoliile aflate n faa
unei msue. Pe msu aburea o ceac n care se afla un
lichid, dup toate probabilitile, cafea. Uluit, Nelson se lipi
n mod reflex de unul din pereii apropiai, speriat ca nu
cumva toate cele aflate n tavan s-i pice n cap.
Nu v fie team n interiorul casei, Aviatic Tom poate
controla Efectul dup dorin, l liniti Piggy care i
remarcase gestul. Brbatul cel nalt se ridic din fotoliu, i
ncheie sacoul n carouri cu care era mbrcat, dup care
pi tacticos pe tavan pn ce ajunse la unul din perei. La
173
fel de firesc, pi pe perete, apoi pe podea pn ce ajunse n
dreptul lor. n toat aceast deplasare nu-i pierduse niciun
moment poziia vertical. Strnse mna lui Piggy apoi i-o
ntinse ziaristului care, la rndul su, i-o strnse.
Dumnealui este de la un ziar, vrea s scrie despre ce
vede pe aici, fcu Piggy prezentrile. E bine s tii, domnule
Nelson, c Tom nu este, adaug i fcu un gest
semnificativ, ciocnindu-i tmpla cu degetul arttor. Se afl
aici de bunvoie, prin fora lucrurilor, fiind silit s urmeze un
tratament.
Mda, n-ar fi ru s apar la ziar, rosti Tom elibernd
mna lui Nelson. Dintotdeauna mi-am dorit ca ea sa afle c
nu sunt un oarecare. Dar vai, ct sunt de nepoliticos, luai
loc le art fotoliile i msua din tavan. V pot oferi cafea
sau, poate, o rcoritoare.
Mai bine nu, mri Nelson. Putem sta de vorb i aici.
Nu se poate, insist. Venii, nu v fie fric. i mie mi-a
fost destul de greu la nceput, cnd s-a fcut simit Efectul, l
ncuraj Tom, dup care fr s mai atepte vreun rspuns,
porni pe acelai drum pe care venise.
Grsanul porni i el, pind firesc pe perete apoi pe tavan
dup care se aez comod, picior peste picior, ntr-unul din
fotolii. Nelson i urm, se aez i el ntr-un fotoliu liber, dar
se prinse zdravn de braele acestuia, pentru eventualitatea
c ar putea s cad.
Remarc inutilitatea gestului, dar simi totodat o vag
ameeal datorat percepiilor contientului, neobinuit cu
aceast lume cu susul n jos. Fizic, nu remarc senzaii
diferite de verticalitatea fireasc.
Fr s mai ntrebe, Tom le aduse cecue i pahare
nalte, pe care le scoase dintr-un dulpior aflat ntr-un col al
tavanului, i turn, pe rnd, cafea i limonad din
recipientele aflate pe msu.
174
V rog s m scuzai, alcool nu am, nu beau niciodat.
Dac m ameesc, iese un ntreg balamuc, le spuse zmbitor,
dup care se aez i el ntr-un fotoliu.
Nelson bu puin limonad, puse paharul la loc pe
msu i urmri atent cei civa stropi care sriser pe
suprafaa lucioas.
Cnd ai simit prima oar fenomenul sta, sau cum i
spunei, Efectul?
Oh, am descoperit c dein Efectul acum ase ani i
ceva. Era o zi frumoas, de var, spuse melancolic. Trebuia
s m nsor i, de bucurie, mi venea s zbor. i chiar m-am
nlat la cer, acolo, n biseric, de fa cu toat lumea.
Sorbi puin din cecua lui. Constat c nu mai are cafea,
se ridic i dispru dup o perdea de muama de unde
reveni ndat cu o cafetier pe jumtate plin. n timp ce-i
turn, le spuse cu nostalgie:
Bineneles, ea nici nu a mai vrut s aud de mine. Mi-
a azvrlit n fa, cnd ne-am desprit, c-s posedat de
diavol i altele din astea. Am venit direct aici, unde aflasem
c trateaz i cazuri mai speciale. Nu, nu mai tiu nimic din
lumea de afar i, mai ales ce s-a ntmplat cu ea. Iar ei
art cu brbia ctre supraveghetor nu vor s-mi spun
nimic. O s m ajutai, nu-i aa, cu ziarul dumneavoastr.
A vrea foarte mult s afle c nc o mai iubesc, opti.
Nu-i spunem nimic pentru binele tu, Tom, rosti
grsanul care nu se amestecase pn atunci n discuie. Te-
ar tulbura, indiferent ce ai afla, crede-m, iar noi nu dorim
asta. Mai ai puin de stat aici, doar tii ct se strduiesc
medicii cu tine.
Ziaristul simi mna lui Piggy strngndu-i braul. l privi
cu coada ochiului.
Grsanul se ridic n picioare, ngrijorat i-i fcu semn s
fac la fel.
175
tiu eu ce-i cu medicii votri, l-am auzit clar pe unul
din ei vorbind despre armat. Numai c eu nu vreau s devin
cobaiul nimnui. Nu-mi pas dac pot fi folosit n aprarea
naional, vindecai-m sau lsai-m s plec, pricepi? M-am
sturat, m-am sturat, strig i i prinse capul n palme.
S plecm de-aici, cred c l apuc pandaliile, opti
Piggy.
ncepur retragerea. Grsanul, cu faa ctre Tom, fcea
gesturi linititoare cu minile n timp ce mergea de-a
ndrtelea.
Tom, Tom, nu-i nicio problem. E o chestiune de timp.
Mai ai puin rbdare, totul va fi bine.
Asta-mi spunei mereu! Nu mai am rbdare, strig i
se ridic n picioare. Vreau s plec imediat de aici!
Unul din fotolii tremur puin dup care porni vertiginos
ctre podeaua de care se izbi cu o bufnitur. Lichidul din
cecue i pahare ncepu s curg rit, urmat imediat de
recipiente care se lovir de podea i se sparser cu zgomot n
cioburi mrunte. Nelson i supraveghetorul ajunser la
fereastra prin care intraser i, dup ce aceasta se deschise,
trecur prin ea n mare grab, ncercnd s se ndeprteze
ct mai mult. Cnd mai aveau cam jumtate de metru pn
la pmnt czur amndoi. Agil, grsanul pic n picioare.
Nelson, surprins, se rostogoli de cteva ori. Piggy l ajut s
se ridice i s-i scuture hainele de cele cteva fire de iarb
agate n cztur.
Aa este de fiecare dat cnd se nfurie. Dinspre casa
pe care tocmai o prsiser se auzeau bufnituri i zgomote de
obiecte ce se sprgeau.
Nu-l putei vindeca? Vorbea ceva de armat
Bineneles c intereseaz n cel mai nalt grad armata,
ca mai toate cazurile de aici. Militarii sunt printre sponsorii
principali, dar nici asta n-o tii de la mine. Ct despre
176
vindecat, cum v nchipuii c am putea face asta cnd habar
n-avem ce are?! Nu este vorba de levitaie, n mod sigur.
Obiectele din raza sa de aciune i pstreaz greutatea. Le
schimb doar planul n care se deplaseaz ele firesc, chiar
dac e vorba de o musc sau de un tanc. Noi am ncercat tot
ce ne-a dat prin cap, de la neutralizatoare de cmp pn la
bile de font cu care s-l lestm. Dar nu s-a schimbat nimic.
Spunea c vrea s plece. Unde s plece, doar l-ai auzit, el a
venit la noi.
Poate s dirijeze chestia asta, Efectul?
S-a ajuns la concluzia c o face subcontient,
asemntor cu modul n care respirm, fiziologic vorbind.
Cnd, ns, este furios sau se mbat, nu mai poate pstra
controlul Efectului nici mcar pentru el nsui. Sper s nu-i
fi rupt nimic, adug privind ngrijorat ctre cldirea pe care
tocmai o prsiser. V-a propune s o vizitm i pe Lula
Cameleon. E la doi pai de-aici i art o cldire din
apropiere.
Asta ce mai e, vreo fptur care i schimb culoarea?
Cel ce a adus-o la noi, acum vreo doi ani, susine c
Lula era o negres frumuic. Nimic nu poate fi sigur,
evident. A fost prins de omul nostru care, ntmpltor,
asistase la ritualurile unui trib african. Lula era chiar
vrjitoarea lor.
Cum adic ai prins-o? Spuneai c e o fiin uman.
Grsanul zmbi ngduitor.
O s-o vedei imediat. Lula nu este chiar att de uor de
prins, i cu att mai puin, poate fi convins s fac ceva ce
nu dorete. Poate lua orice nfiare, uman sau animal,
mineral sau vegetal.
Cldirea n faa creia se opriser avea o faad din sticl
mare, groas, perfect transparent. nuntru, un papagal
uria, de mrimea unui om, privea ncruntat ctre un punct
177
aflat n afara razei vizuale a celor doi. Grsanul ciocni uor
n geam, iar papagalul i ntoarse amenintor pliscul mare
ctre ei.
Pe neateptate, pasrea ncepu s sufere o transformare
vizibil. Penele disprur, iar ghearele acoperite cu
excrescene solzoase se metamorfozar n picioare omeneti,
nclate cu pantofi. Pliscul se resorbi pn deveni o pereche
de buze, ochii se micorar, iar penajul viu colorat din jurul
lor se transform n sprncene i gene. Aripile se desfcur
puin i devenir brae omeneti.
Ziaristul pierdu irul transformrilor n momentul n
care, uluit, i privi capul metamorfozat din capul
papagalului. Se holb nencreztor, ca ntr-o oglind, la noul
personaj cu care semna n amnunt, aflat dup vitrina de
sticl.
Avei noroc, i opti grsanul. Uneori nu se transform
sptmni n ir. De regul face totui asta cnd vede ceva
nou, ce nu a mai imitat i care i se pare interesant. Uite, pe
mine nu m-a copiat nc.
Nelson nu mai sttu s-l asculte. Se ntoarse brusc i o
rupse la fug. Alerg minute n ir cu mintea golit de orice
fel de gnduri, pn cnd, epuizat de efort, ncetini treptat i
relu mersul normal. Nu l bg de seam pe
supraveghetorul care gfia n urma sa i nici nu-i auzi
explicaiile ntrerupte de respiraia lui uiertoare.
Cnd se transform, devine efectiv fiina sau obiectul
copiat, inclusiv pe dinuntru. Asta ne d mare btaie de cap
pentru c trebuie s-i dm hrana corespunztoare. Doar o
singur limitare am remarcat la Lula: nu-i poate crete sau
scdea masa iniial. Doar a fost i insect, i arbore de cola,
i rinocer, i cte alte chestii. ns de fiecare dat a folosit
aceeai cantitate de materie, sau ce-o fi, pe care o are de la
bun nceput. Dar ce-ai pit, nu-i ceva n regul? se interes
178
remarcnd privirea absent a ziaristului. A, nu v facei
probleme, e drept, nu-i prea grozav s fii copiat, ns o s se
sature repede de figura dumneavoastr i o s se transforme
n altceva. Odat ne-a pclit pe toi, era ct pe ce s ne
scape
Nelson se opri i se ntoarse hotrt ctre supraveghetor,
l apuc violent de gulerul salopetei i i apropie buzele de
urechea acestuia.
Ascult, scoate-m naibii de aici. Mi-a ajuns!
Pcat c nu mai rmnei, mai sunt attea de vzut
Dar dac aa dorii
i ls salopeta n pace. Piggy, cu o min de om jignit, i-o
aranj cu un gest nervos. Un beep scurt i melodios rsun
dintr-unul din buzunarele grsanului. Abia acum remarc
Nelson c, pe toat perioada vizitei, nu ntlniser nicio alt
persoan cu nsemne de supraveghetor sau fr.
Piggy scoase radiotelefonul i murmur din nou ceva
neinteligibil. Ascult, scuip neglijent guma din gur i puse
radiotelefonul napoi n buzunar.
- Parc spuneai c vrei s vizitai i pavilionul acela i
art cldirea pe care ziaristul dorise s o cerceteze imediat
ce intrase. Acolo e tot ce avem mai interesant.
Nu-mi mai trebuie nicio vizit, du-m afar de aici, se
zbori Nelson. Mi-a ajuns i rsajuns!
Articolul dumneavoastr va fi incomplet dac nu
mergei s vedei i ce-i acolo, rosti mieros grsanul. Chiar
cnd ai intrat v-a atras atenia. Gndii-v, dac directorul
v-a dat aprobarea, s-ar putea s lase i pe alii. N-ar fi pcat
s scrie altcineva despre ceea ce-i acolo?
Tonul nsoitorului su devenise mbietor, aducnd cu cel
al unui vnztor care dorete cu orice chip s-i vnd
marfa. Nelson chiar scoase o bancnot din buzunar i i-o
ntinse.
179
ine asta pentru osteneala dumitale. Bine, merg i
acolo. S fie clar, e ultima cldire pe care o vizitez. Ce ai mai
ascuns acolo, vreo fptur nepmntean?
Nu, extraterestrul l inem n alt parte, fcu Piggy ct
se poate de serios. Cine merge n cldirea asta i art
pavilionul de care se apropiaser poate s o fac numai
dac este singur. Nu pot s v nsoesc. N-a vrea nici s v
spun ce-i nuntru, e mai plcut s descoperii singur. V
garantez o mare surpriz, poate cea mai mare pe care ai
avut-o vreodat. De fapt n-o s mai trii aa ceva tot restul
zilelor. Eu am s v atept aici, mai spuse grsanul i se
aez pe gazon. Rupse un fir de iarb, l bg n gur i
ncepu s-l mototoleasc. i consult ceasul-cronograf prins
pe mna sting i porni secundarul.
i nc ceva: cldirea asta e aici dinaintea clinicii. De
fapt e aici dintotdeauna, clinica a fost construit n jurul ei.
Dar nu tii asta
da, da, nu tiu de la tine. Bine, s isprvim odat.
Aruncndu-i o privire furioas, Nelson porni cu pai mari
ctre cldire. Remarc lipsa total a vegetaiei pe o raz de
cel puin o sut de metri mprejur. Terenul era acoperit cu
pietre netede, roase de vreme. Vru s-i strige o ntrebare
supraveghetorului dar se rzgndi i i continu grbit
drumul, dornic s ajung mai repede. Cam la jumtatea
distanei, pietrele devenir din ce n ce mai rare i tot mai
mici pn cnd nu se mai deosebir de nisipul ce acoperea
acum pmntul. Flashuri tot mai rapide l orbir o clip, ca o
succesiune de zile i nopi derulate cu mare vitez.
Fulgerrile devenir att de dese nct percepu doar o
lumin continu, palid, ca un amurg. Privirea i se opri o
clip asupra picioarelor sale, nclate cu pantofi sport.
Acetia deveniser de nerecunoscut, pielea se scorojise, iar la
unul se desprinsese partea din fa a tlpii. Ca prin vis i
180
cercet hainele. Se zdrenuiser, custurile plesniser, se
decoloraser. Fr s poat crede, i contempl minile i le
gsi acoperite cu o piele nglbenit, lipsit de vlag, puternic
ridat. Ridic degetele subiratice pn la nivelul ochilor i
constat c abia le zrete. Rmiele pantalonilor i czur
grmad, ntr-att slbise trupul. i pipi cu mare greutate
obrajii i i descoperi zbrcii, acoperii cu peri rari, epoi, de
om foarte btrn. Vru s se ntoarc, dar nu mai avu puterea
s o fac. Se prbui n mijlocul deertului miniatural ce
nconjura cldirea, la numai civa pai de zidurile ei. Trupul
i se descompuse cu repeziciune i, n mai puin de un minut,
ceea ce fusese ziaristul Nelson se transform ntr-o
grmjoar de praf pe care o pal de vnt o amestec laolalt
cu nisipul. n acea clip, ns, o siluet vag, asemenea unei
umbre, pluti dinspre locul unde czuse ziaristul i se contopi
cu unul din pereii cldirii.
Piggy se ridic anevoie de pe gazon, opri secundarul
ceasului-cronograf i scoase din nou radiotelefonul,
mpreun cu o nou lam de gum. nainte de a ncepe s o
mestece, rosti, de aceast dat ct se poate de clar:
S-a rezolvat i cu sta, domnule director. Exact cum ai
spus, a vrut s viziteze Casa morii. Restul zilelor i s-au
scurs n consult ceasul puin peste trei minute. Mai mult
ca de obicei. Ar fi trit pn la adnci btrnei.
nchise telefonul i porni, clefindu-i guma, agale ctre
ieire. n urma sa, pe gazon, rmase mototolit bancnota
primit de la Nelson drept rsplat pentru serviciile sale.
Murmur ncet, ca pentru sine:
Mcar o fi izbutit s vad ceva?

181
Eu, robotul
Cory Doctorow

Este un canadian care locuiete la Londra. Este coeditorul


unui popular weblog, Boing Boing i scrie la New York Times i
multe alte ziare, reviste i ziare electronice. Este n favoarea
liberalizrii legilor copyright-ului i ine frecvent discursuri pe
aceast tem. Pentru aceast povestire a folosit un titlu luat de
la Isaac Asimov, dar se potrivete. Un poliist dintr-un Toronto
al viitorului se pomenete c soia emigreaz n Eurasia, cu
care America era n rzboi. Pn aici nimic problematic, doar
c soia era un mare specialist n robotic. Este o povestire i
dramatic, dar i condimentat cu satir politic.

Arturo Icaza de Arana-Goldberg, detectiv de poliie de


rangul trei, din cadrul Sferei de Comer a Americii de Nord
Unite, Districtul al Treilea, Prefectura a Patra, Divizia a Doua,
avusese multe aventuri n distinsa sa carier, arestnd
escrocii cu o combinaie imbatabil de instinct i devotament
total fa de meseria sa.
Fusese decorat n trei ocazii diferite de comandantul su
i de Managerul Regional pentru Armonie Social, iar mama
lui i dedicase un mic altar, unde erau adunate toate
articolele din pres i medaliile sale, care ocupa aproape
ntreaga sufragerie a micului ei apartament de pe Steeles
Avenue.

182
Dar, cnd venea vorba s o conving pe fiica lui de 12 ani
s se pregteasc de coal, toat experiena lui de poliist
nu i folosea prea mult.
Hai, domnioar gata cu somnul la baie, splat,
pieptnat i frezat, sau, dac nu, Dumnezeu mi-e martor, o
s te bat de o s te nvineesc i am s te arunc pe u, goal
cum te-a fcut mama ta. Neles?
Movilia de sub ptur mri:
Eti un tat ngrozitor. i, dac vrei s tii, nu te-am
iubit niciodat. Vocea era neclar, nbuit de pern.
Buhuhu, fcu Arturo, examinndu-i unghiile. O s-i
par ru cnd am s mor de cancer.
Movilia al crei nume era Ada Trouble (Pacoste) Icaza
de Arana-Goldberg arunc ptura la o parte i se ridic n
ezut.
Eti pe cale s mori de cancer? E cancer la testicule?
btu Ada din palme, ipnd: Am s-i motenesc eu lucrurile,
nu-i aa?
Zece minute, putreziciunea dumneavoastr, spuse el i
apoi aproape c i se tie respiraia cnd vzu, pentru o
secund, cum fetia semna perfect cu mama ei dimineaa,
mam pe care nu o mai vzuse de 12 ani. La fel de
bosumflat, de drgu, de somnoroas i de neprihnit i
asta l fcu s-i dea seama c fiica lui devenea femeie,
ndeprtndu-se ncetul cu ncetul de el. Iar el nc nu era
pregtit de asta. Renun s se mai gndeasc la asta, se
ddu cu aftershave i porni grbit spre buctrie. tia, dintr-
o experien ndelungat, c, odat ce srea din pat,
maimuica se va repezi la buctrie, cutnd ceva de
mncare, la repezeal, nainte s o tearg pe u, aa c,
dac se grbea, putea s-i pregteasc nite ou cu crnai
nainte s-i fac apariia. Altfel trebuia s se lupte cu ea

183
pentru a-i smulge punga de cereale i fiic-sa tia s lupte
murdar.
n main se repezi la telefon. O pusese sub urmrire,
desigur. Era poliist orice telefon sau computer era ca o
carte deschis pentru el, nu avea dect s formeze un anume
numr pe telefonul lui de serviciu, apoi s introduc
numrul ei i un cod PIN, ca s afle pe unde i cu cine umbla
fiic-sa.
Bine ai venit la Clubul Scuzelor. n dimineaa asta sunt
43 de membri activi n reea. Mai avei credit pentru cinci
scuze. Apsai tasta unu, pentru a obine o scuz.
Fiic-sa aps tasta unu.
Apsai tasta unu dac avei nevoie de o voce de adult.
Se auzi tonul.
Apsai tasta unu dac avei nevoie de o voce de femeie;
apsai tasta doi dac avei nevoie de o voce de brbat.
Iar, tonul.
Apsai tasta unu dac dorii ca scuza dumneavoastr
s fie oferit de doctorul dumneavoastr, apsai tasta doi
pentru reprezentantul dumneavoastr spiritual, apsai tasta
trei pentru un coleg de serviciu; apsai tasta patru pentru
psihologul dumneavoastr, apsai tasta cinci pentru tatl
dumneavoastr.
Din nou, tonul.
Ai ales ca scuza s v fie oferit de tatl dumneavoastr.
Apsai tasta unu dac dorii ca scuza s fie trimis efului
dumneavoastr; apsai tasta doi dac dorii ca scuza s fie
trimis psihologului dumneavoastr; apsai tasta trei pentru
directorul de coal.
Tonul, nc o dat.
V rugm dictai scuza dup semnalul sonor. Dup ce
ai terminat, apsai tasta diez.

184
Aici detectivul Arturo Icaza de Arana-Goldberg. Fiica
mea nu s-a simit bine noaptea trecut, aa c am lsat-o s
mai doarm puin. Va ajunge la coal la prnz.
Se auzi din nou tonul.
Apsai tasta unu pentru a v asculta mesajul; apsai
tasta doi pentru a trimite mesajul unui membru al reelei.
Tonul.
V mulumim.
Computerul de urmrire citi telefonul Adei de la un capt
la altul: numerele formate, numerele din agend, ora
apelurilor. Era a treia oar cnd o prindea n aceast reea i,
de fiecare dat, mini-computerul de filaj se dovedise inutil
cci l trimisese pe o pist ce nu ducea nicieri; mai exact la
un numr al unuia dintre multele off-shore-uri pe care
binecuvntata SCANU le achiziionase recent, pe un pre de
nimic, pentru a putea face fa nmulirii dramatice a
apelurilor n reelele mobile: De ce nu o fi rmas cu vechiul
echipament Robotica, ca pe vremuri? Off-shore-urile din
Oceania erau imposibil de dibuit, fir-ar ale naibii de nelegeri
comerciale! Nu erau altceva dect o invitaie pe fa la
activiti criminale.
Arturo spumega de furie, btnd darabana pe volan. De
fiecare dat cnd o prinsese pe Ada fcnd asta, fata i
folosise timpul astfel ctigat ca s se bage la loc n pat i ca
s mai trag un pui de somn, dar cum putea fi sigur c azi va
face la fel i nu se va duce undeva n centru, n vreun loc ru
famat, unde se vindeau droguri, i care nu putea fi dect un
comar pentru el sau orice printe? Vreun loc dintr-acelea n
care cte un btrn pervers i pierdea vremea, genul de
oameni pe care i aresta el n raiduri burleti, brbai care se
masturbau n propriile plrii, pe sub mas i apoi i le
puneau la loc pe cap, lichidul rece i bolnav prelingndu-li-se

185
pe scalpurile lor golae. i nclet minile pe volan i njur
cu sete.
ntr-o lume ideal ar fi urmrit-o chiar el. Era bine s
in urma cuiva cu maina lui, nemarcat, cu geamuri
fumurii; era o main standard, Robotica SCANU, de tip 2,
compact, la fel ca restul celorlalte zeci de mii de maini
asemntoare de pe strzile din Toronto. Ada nu ar fi tiut
niciodat c n maina din spatele ei se afl fraieru de taic-
su, care s-ar fi simit astfel mult mai bine, asigurndu-se c
ea i vede de coal, n loc s-i piard vremea, findu-i
fundul de minor, ntr-o fust scurt, ntr-unul din barurile
de drogai de pe Jarvis Street.
n viaa real ns, Arturo avea la dispoziie 30 de minute
pentru a face naveta de-a lungul oraului pn n centru,
dac nu vroia s ntrzie la secie, la edina celor de la
Armonia Social. Ceea ce nsemna c trebuia s fie n dou
locuri deodat, lucru posibil doar dac apela la robot.
nghiindu-i sentimentul de sil, form pe speed-dial un
numr pe telefonul su.
Aici R Peed Robbert, de la autogara McNicoll i Don
Mills.
Amuzant, n-am ce zice. Aici e detectivul Arturo Icaza
de Arana-Goldberg, la trei blocuri est de tine. Pornete
ncoace, de urgen, fr siren.
Recepionat. E plcerea mea s v servesc, domnule
detectiv.
Taci odat, se rsti el i i nchise telefonul.
Roboii tia R Peed, roboi poliiti, erau ai naibii de
enervani, programai s fie amabili, chiar i atunci cnd
adulmecau urma unei persoane care se ntmpla s treac
pe sub ochii lor, metalici, reci, n timp ce creierele lor vigilente
ineau minte absolut tot.

186
Un astfel de robot era capabil s depeasc, la drum
deschis, o main de poliie. Aa c, abia i desclet minile
de pe volan c R Peed Robbert era deja la fereastra lui,
btnd politicos n geamul fumuriu. Nu simi nevoia s
deschid fereastra. Nu vroia s simt mirosul de ulei uscat al
robotului. i telefon.
Eti sub comanda mea i ai o urmrire de fcut.
Terminat.
Omul de metal se nclin, artndu-i trsturile
simetrice, plcut simplificate, i faa nevinovat. i pocni
clciele cu zgomot, ntr-un gest parodic de obedien.
Recepionat, domnule detectiv. E plcerea mea s
Gura. Vei supraveghea discret strada Picola Crescent
55 pn cnd Ada Trouble Icaza de Arana-Goldberg, cu
numrul de identificare MDY2-T3937, Armonia Social, va
prsi cldirea. Apoi o vei urmri, cu aceeai discreie. Dac
deviaz cu mai mult de 10% de la ruta optim, de aici i
pn la Colegiul Don Mills, m vei anuna imediat.
Terminat.
Recepionat, domnule detectiv. E plcerea mea s v
nchise telefonul i ordon computerului de la Robotica
SCANU, instalat pe maina sa, s-l duc n centru, la secie,
ct mai repede posibil, furios pe sine i pe Ada al crei
nume era, la urma urmei, Trouble pentru c-l fcuse s
apeleze la un robot nainte s-i fi fcut meditaia de
diminea i nainte de a fi participat la edin. Numele
fusese ideea fostei neveste, care avusese tenacitatea de a
insista ndeajuns nct numele s fie trecut i n certificatul
de natere, dup care defectase n Eurasia cu toate
economiile lor, lsndu-l singur cu un bebelu i cu
suspiciunea fi a colegilor lui, care se ntrebau dac nu
cumva o va urma i el.

187
Fosta lui soie. Nu se mai gndise la ea de ani buni. M
rog, s zicem de cteva luni. n fine, de cteva sptmni, cu
siguran. Fusese o cercettoare genial n domeniul IT, cea
mai bun student, ef de promoie a grupei de Inginerie
Pozitronic Complex a colii de Robotic SCANU, din cadrul
Universitii din Toronto. Faptul c-i prsise soul i fiica
abia-nscut era destul de ru n sine, dar i mai ru era c-
i prsise ara i felul de a tri. Acum era ascuns n
propriul ei laborator de cercetare din Beijing, construind
acele programe pozitronice, care transformaser roboii
SCANU, din nite mainrii dezgusttoare, n unele
folositoare i cu un aspect aproape uman.
i prea ru c nu o pusese sub urmrire, c nu-i citise
emailurile i c nu-i ascultase convorbirile telefonice. Ar fi
putut s o fac atunci cnd nc mai erau mpreun, dar nu
o fcuse. Poate c aa ar fi aflat din timp ce punea la cale.
Poate ar fi reuit s-o fac s se rzgndeasc.
i la ce ar fi folosit toate astea, Artie? l ntreb vocea
enervant din mintea sa. O arestai dac nu te-ar fi ascultat? O
duceai nctuat la secie i o acuzai de trdare? O trimiteai
n lagrul de reeducare, cu fetia nc n burt?
Taci naibii, se rsti el la vocea agasant, care, pe lng
toate, mai avea, exceptnd cruzimea cu care spunea
adevrul, i o sonoritate robotic cu o nuan siropoas de
fals prietenie.
i activ computerul de filaj i trimise un mesaj scris
celor de la brigada de moravuri. Aveau roboi specializai
pentru munca de rutin i-i rspunser imediat. i aminti
de vremurile cnd rspunsul la o astfel de cerere dura vreo
dou ore i fu mulumit de aceast promptitudine; dar cum
rmnea cu conversaia pe care obinuia s o poarte cu
poliistul de serviciu, de camaraderia care se lega ntre ei; de
glumele pe care i le spuneau unul altuia?
188
URMRIREA TERMINAT CU UN CIRCUIT VIRTUAL LA
URMTOARELE COORDONATE PNG.433-GKRJC.
CIRCUITUL VIRTUAL NAINTEAZ CTRE UN SISTEM
ZOMBIE COMPROMIS DIN DISTRICTUL 9, PREFECTURA I-
A. SISTEMUL ZOMBIE A FOST NCHIS, IAR FORELE
LOCALE DE POLIIE SUNT PE DRUM PENTRU ARESTRI I
CERCETRI. A FOST PLCEREA MEA S V SERVESC
DOMNULE DETECTIV.
Cum mai puteai glumi dup un mesaj ca sta?
Cuta 9/1 pe hart cu convertorul n metri: KEY WEST,
FLORIDA.
Aa, deci. Legtura era tocmai n Papua Noua Guinee
(ceea ce lui i amintea de vechile poze de rzboi din copilrie,
dei acum erau n rzboi cu Eurasia de atta vreme c
nimeni nu-i mai amintea c, odat, fuseser n rzboi cu
Oceania, care acum era aliatul SCANU) i trimitea semnalul
unui computer care era att de la sud, c se afla aproape n
mijlocul Caraibelor, la o arunctur de b de regiunea
CAFTA, binecunoscut pentru faptul c adpostea sabotori i
teroriti euroasiatici.
Maina se legna n timp ce-i croia drum printre strzile
de pe Don Valley Parkway, ndreptndu-se spre Gardner
Express Way, folosindu-se de siren pentru a-i face loc prin
traficul aglomerat i ncet. Nu avea voie s fac asta, dar,
ntre a comite o infraciune minor, i a-l enerva pe tipul de
la Armonia Social, prima alegere era de preferat.
Telefonul sun din nou. Era R Peed Robbert, cu veti noi.
Bun ziua, d-le detectiv, spuse cu o voce slab din
cauza legturii proaste. Subiectul Ada Trouble Icaza de
Arana-Goldberg a deviat de la ruta ei. Se ndreapt spre
nord, pe Don Mills, col cu Van Horne, spre Sheppard.
Mergea spre staia de metrou Sheppard, ceea ce nsemna
c se ducea undeva mai departe.
189
Continu supravegherea discret.
Se gndi la tipii cu hainele lungi i cu plriile umflate.
Dac ncearc s se urce n metrou, alerteaz patrula pentru
elevii chiulangii. njur din nou. Poate se ducea doar pn la
mall. Dar nu putea s mearg el pn acolo, iar robotul nu
putea s-o opreasc, cci fata se putea folosi de
amendamentul al doilea i robotul era obligat s o lase s
plece. Roboi castrai, dezumanizai, hoi de slujbe
neputincioi

***

Era aproape sigur c fiic-sa se ducea la mall. Era un


copil detept, un copil bun bine, puin obraznic, dar
obraznic n sensul bun. Probabil se ducea s ncerce nite
haine i s flirteze cu bieii pn la ora prnzului, cnd se
va ntoarce, cu tupeu, la coal. Probabilitatea ca ea s
mearg la mall era de 80%. Dac ar fi fost vorba de altcineva,
80% ar fi fost de ajuns.
Dar era vorba de Ada, fir-ar-al-naibii. Mai avea 10 minute
pn la edina de la Armonia Social i el se afla la 15
minute de edin i la 20 de Ada.
Tine-te dup ea, spuse el. Doar att, te ii dup ea. i
ine-m la curent cu locaia n care te afli, odat la 90 de
secunde.
E plcerea mea s
Arunc telefonul pe locul din dreapta i ncepu s se
gndeasc, nelinitit, la edina de la Armonia Social.

***

Tipul de la Armonia Social observ imediat c Arturo i


verifica telefonul odat la 90 de secunde. Era un brbat chel
i subire, cu un pronunat mr al lui Adam, cu nasul coroiat

190
i cu capul rotund, toate aceste trsturi fcndu-l s
semene cu o pasre de prad puternic i rapid. n
costumul su elegant cu dungi i cu cravata sa roz, tipul de
la Armonia Social era un comar, genul de poliist cu ochi
de vultur, care observase din prima c atenia lui Arturo era
divizat ntre telefon i edina care avea loc sub conducerea
sa.
Domnule detectiv? l atenion el.
Arturo privi spre el, pstrnd o expresie neutr,
prefcndu-se c nu observ rnjetele celorlali patru
detectivi care asistau la edin. Pe tcute, i ntoarse
telefonul cu faa n jos, pe msua din faa lui.
Mulumesc. Acum, cele mai recente rapoarte arat o
cretere rapid, pe piaa neagr, a contrabandei cu produse
electronice, n special n pieele n aer liber i la chiocurile
de pe strzi. tiu c cei mai muli dintre voi nu considerai
asta piraterie i c nu v prea batei capul cu astfel de cazuri,
dar vreau s v asigur, doamnelor i domnilor, c Armonia
Social privete aceste infraciuni cu cea mai mare
seriozitate.
Tipul de la Armonia Social i ridic laptop-ul pe birou,
ndreptndu-l cu ambele mini, i l conect la priza din
perete. Detectivul Shainblum se duse la perete, ddu la o
parte nvelitoarea de pe proiectorul de filme pe care l tr
lng computer unde l conect. Bzitul sistemului de
aerisire al proiectorului era la fel de puternic cu sunetul
produs de un elicopter.
Privii, spuse brbatul, deschiznd o fereastr, aici
avem ceea ce pare un player Audio Video standard, din
Coreea. Arat ca un player SCANU, doar c este de trei ori
mai mic i are de dou ori mai multe formate. Armonia
Social a fcut o serie de investigaii, prin sondaj, care au
demonstrat c cel puin 40% din rezidenii SCANU au acest
191
aparat sau ceva asemntor acas, dei asta constituie
infraciune. Nu m-ar mira ca i unii dintre voi sa avei aa
ceva i, dac nu voi, atunci familiile voastre cu siguran.
Trecu la o alt imagine. Acum se putea vedea un accident
grav, pe o autostrad strjuit de pini nali. Accidentul era
att de grav c pn i un veteran, obinuit cu astfel de
scene, i care putea s-i spun numrul mainilor implicate
doar adunnd roile i apoi mprindu-le la patru, acum nu
ar fi putut spune cu exactitate cte maini se zdrobiser
acolo.
Componentele unui astfel de player euroasiatic de
contraband au fost folosite pentru a modifica creierele
pozitronice a trei maini ce aparineau unor adolesceni de
lng Goderich. Toate modificrile s-au fcut n acelai garaj,
ca s le permit putilor s-i conduc mainile cu vitez i
astfel s participe la curse pe autostrad, n afara orelor de
vrf. Iat rezultatul: 22 de mori i 9 rnii grav. Trei minori
n afar de oferi i o femeie gravid, mori de asemenea.
De data asta am nchis garajul i i-am arestat pe cei
responsabili, dar nu e de ajuns. Euroasiaticii fabric aceste
componente n mod deliberat, n aa fel nct s interfereze
cu creierele roboilor SCANU i, atta vreme ct astfel de
echipamente vor circula ntre graniele noastre, vor exista i
hackeri ndeajuns de pricepui s profite i s produc
modificri periculoase, antisociale n infrastructura naiunii
noastre.
Acesta e unul dintre cartierele pe care Armonia Social
i Poliia le-au curat de rezervele de echipament electronic
euroasiatic. Am mrit numrul informatorilor i al patrulelor
de la grani, numrul agenilor vamali i al detectoarelor.
Ofierii stradali au fost instruii s aresteze pe orice dealer de
pe strad, iar procurorii districtuali vor cere pedeapsa
maxim pentru ei. Acesta e rzboi n toat regula, rzboi ce
192
are loc aici, la noi acas, i v asigur, doamnelor i domnilor
detectivi, e la fel de serios ca i cel de pe front.
Rolul vostru n acest rzboi, ca detectivi de elit, este
s v folosii de informatori, s facei arestri i s adunai
dovezi care s v ajute s ajungei la marii traficani. i tot
aa, pn la vrf, pentru a pune capt corupiei i a o strpi
definitiv. Dosarul pe care l are Armonia Social cu
importatorii euroasiatici este updatat odat pe or i are o
interfa pozitronic de mare capacitate, la care putei apela
dac avei nelmuriri, i avei acces direct, astfel nct s
putei descrca analizele sintetizate n modulul analitic. Avem
ncredere c vei ngroa dosarul i c l vei folosi pentru a
ctiga acest rzboi.
Apoi tipul de la Armonia Social mai prezent nite
imagini cu altfel de atrociti, scene de pe frontul de acas:
cldiri infestate electronic, adolesceni urmrind filme cu
kung-fu sau jucnd jocuri de tip arcade cu coninut sexual
explicit, importate din Japonia. Mna lui Arturo se nclet
pe telefonul mobil. Ce-o fi fcnd Ada acum?
edina se apropia de sfrit i Arturo risc o privire la
mobilul de pe msu. R Peed Robbert l sunase de cinci ori,
urmrind-o pe Ada, din umbr, la mall i apoi apelurile
ncetaser. Rahaii tia de roboi nu erau buni de nimic.
Armonia Social ar trebui s vneze i produsele Robotica
SCANU.
Brbatul de la Armonia Social tui semnificativ. Arturo
puse telefonul deoparte.
Domnule detectiv Icaza de Arana-Goldberg?
Domnule? rspunse el, strngndu-i computerul
personal astfel nct s poat pleca mai repede nimeni nu
putea ine un astfel de aparat prea mult n mn.
Tipul de la Armonia Social se apropie att de mult de el,
nct Arturo simi mirosul de ou i cafea din respiraia lui.
193
Sper c nu v-am reinut de la ceva important, domnule
detectiv.
Nu, domnule, spuse Arturo, mutndu-i computerul
de pe un bra pe altul. V rog s m scuzai. Monitorizam
doar unul din roboii din unitatea de filaj.
neleg. Ascult, cunoti aceste componente fcute de
euroasiatici. Nu e nicio coinciden c interfaa lor se
potrivete att de bine cu echipamentul de la Robotica
SCANU; se folosesc de inginerii i cercettorii care au trdat
i au defectat la ei i care le proiecteaz n aa fel nct s
obin maxim interoperabilitate.
Tipul de la Armonia Social ls fraza s pluteasc n aer.
Cercettori trdtori. Fosta lui soie era tehnicianul cu rangul
cel mai nalt din SCANU care trdase, plecnd n Eurasia.
Aici era mna ei i brbatul de la Armonia Social vroia s fie
sigur c Arturo nelesese asta.
Dar el i dduse seama nc din timpul edinei. Fosta
lui soie se afla la mii de kilometri deprtare, ns el era
perfect contient c, oriunde se ntorcea, ddea de opera ei.
Era de ajuns s se gndeasc la micuele ou-jucrie,
concepute ca nite animale de companie, care apruser
anul trecut; i fcuse unul cadou la a doua lor ntlnire i
acum ele ocupau timpul de coal i studiu a jumtate din
copiii din SCANU, cernd s fie hrnite i inute n brae.
Al lui murise n primele 48 de ore de cnd l primise.
i mut din nou computerul n brae i i lu o expresie
nefericit.
Am s in minte asta domnule.
Aa s faci, mai spuse omul de la Armonia Social.

***

i telefon lui R Peed Robbert n secunda n care ajunse la


biroul su. Telefonul sun de trei ori i apoi se opri. Form
194
din nou. De dou ori. Niciun rspuns. i nfc haina i
porni, n fug, spre main.
Afar ncepuse o ploaie uoar, de toamn, ce anuna
sfritul verii indiene de care se bucurase pn atunci
Toronto sau Prefectura a Patra, dup noua schem metric.
Ploaia fcea strzile alunecoase, iar oferul automat, produs
de Electronica SCANU, conducea prudent pe Don Valley
Parkway. Arturo visa cu ochii deschii la unul din acele
mecanisme, de care auzise mai devreme, pe care s-l fi putut
conecta cumva la maina sa, astfel nct s poat depi
mainile din trafic, fr, ns, ca superiorii lui s afle.
n loc de asta, l sun din nou pe R Peed Robbert, dar
acum telefonul acestuia nici mcar nu mai suna. Fcu un
zoom cu telefonul su pentru zonele Sheppard i Don Mills i
transmise un mesaj general pentru toi roboii de acolo. Ali
roboi
Aici e R Peed Roderick, parcarea Fairview Mall, nivelul
trei.
Arturo i trimise acestuia numrul de telefon al lui R Peed
Robbert i i ceru s foloseasc codul de locaie pentru a-l
gsi i a-i raporta ce se ntmplase cu el.
E plcerea mea s
l urmri pe R Peed Roderick cutndu-l pe Robbert prin
dispozitivul care-i permitea s intre n computerul central al
roboilor. Roderick se afla la cellalt capt al mall-ului, lng
ieirea Parkway, spre Don Valley. Schimb apoi direct pe ochii
robotului, dar renun imediat, cci i se fcu ru de la
salturile i rotirile acestuia, care se deplasa cu vitez
maxim, crndu-se pe ziduri i pe tavane.
Sun telefonul. Era R Peed Roderick.
Bun ziua, domnule detectiv. L-am gsit pe R Peed
Robbert. A fost grav deteriorat de un fel de impuls

195
electromagnetic. l voi duce imediat la cea mai apropiat
secie pentru analize amnunite.
Ateapt, strig Arturo, nevenindu-i s cread ceea ce
tocmai auzise. Roboii R Peed erau att de eficieni pn ce
te apelau, ei deja rezolvau situaia respectiv dup toate
standardele poliieneti, dar problema cu ei era c lucrau
att de repede, c nu-i puteai da seama ce puneau la cale
sau mcar s formulezi vreo ipotez. Impuls electromagnetic?
Roboii tia erau construii s reziste la orice: urmriri,
atacuri electronice, sau corp la corp, erau aproape imposibil
de deconspirat sau de distrus. i trebuia fora unui trsnet
ca s dobori aa ceva.
Ateapt-m acolo. Nu prsi zona. Las totul aa cum
e i nu permite nimnui s se apropie. Terminat, i ordon
Arturo.
E
Dar de data asta nu Arturo nchisese telefonul, ci robotul.
Aa ceva era imposibil. Form din nou. Niciun rspuns.
Aps pe acceleraie i pe butoanele de alarm 1 i 2 i
maina ni nainte. Desigur, va trebui s completeze o
grmad de acte pentru a justifica viteza cu care gonea acum
pe Parkway, dar doi roboi defeci nu puteau fi o coinciden.
Plus c actele nu nsemnau nimic fa de scandalul care se
profila n momentul n care o sun pe Ada, s o ntrebe de ce
nu era la coal. Form numrul i atept nervos, n timp
ce telefonul sun de trei ori. Apoi i intr csua vocal.
ncerc s o localizeze cu ajutorul sistemului de urmrire,
dar ultimul apel pe care-l fcuse era cel de la Clubul de
Scuze, de diminea. Scrise un mesaj echipei de la moravuri,
n sperana c o puteau ei localiza, dup crtia plantat n
telefonul ei, dar fie c acetia erau prea departe, fie czuse
curentul. Aa c ls un mesaj n ateptare, astfel nct
atunci cnd civilizaia i va reintra n drepturi i lucrurile
196
reveneau la normal, orice date despre ea s-i fie transmise de
urgen.
Era posibil ca fata s fie chiar la mall. Era un loc imens i
cteva dintre magazine erau att de bine izolate, c niciun
telefon nu avea semnal acolo. Poate c era cu prietenele ei i
nu fcea altceva dect s ncerce haine i s se distreze de
minune.
Dar niciun fenomen natural, asociat cu mall-ul, nu putea
pune la pmnt doi roboi R Peed. Evident, ceva nu era n
regul.

***

Se apropie, cu grij, de locul unde trebuia s fie cei doi


roboi, folosindu-i scutul de bruiaj, astfel nct micro-
creierul pozitronic aflat deasupra ieirii de urgen din zon
s nu poat transmite niciun indiciu despre poziia lui n
cldire creierului central al acesteia.
Se furi de-a lungul unui coridor de serviciu,
ndreptndu-se spre o u care ddea n mall. Puse o mn
pe clana uii i cealalt pe insign, trase aer adnc n piept
i intr.
Un gardian, angajat al mall-ului, sri ca ars cnd l vzu.
ncerc s-i scoat spray-ul cu piper, dar Arturo i ddu
peste mn i-i art insigna:
Poliia, zise el, cu glasul de rigoare, acel glas de poliai
care intimida pe oricine, mai puin pe fiic-sa, pe fosta lui
nevast i, bineneles, pe afurisiii de roboi.
Scuze, spuse gardianul, recuperndu-i spray-ul cu
piper.
Avea accent oceanic, un accent pe care Arturo l auzea
din ce n ce mai des, pe msur ce aglomeratele insule din
Pacificul de Sud se revrsau spre SCANU.

197
n faa lor, se aflau mai muli roboi stricai, claie peste
grmad: cei doi roboi R Peed, o pereche de roboi
mturtori, un robot zburtor folosit drept camer de luat
vederi i un robot-caracati, folosit ca mecanic. Zceau unul
peste altul, defeci. Unora le sriser circuitele afar, iar
computerele lor centrale nc mai fumegau.
n timp ce priveau scena, un robot-mturtor se apropie
de grmad i-l apuc pe robotul mecanic de unul din braele
sale fine.
Hei, oprete-te, strig gardianul i robotul nepeni pe
loc, conform celui de al doilea amendament.
Las, e n regul, te poi duce napoi la treab, spuse
Arturo, aruncnd o privire la robot.
Urmri cu atenie cum acesta ncepuse s trasc greoiul
robot mecanic i apuc s-i scrie numrul de nregistrare pe
telefon. Avea nevoie de ct mai muli poliiti, poliiti
adevrai, i asta foarte repede.
Robotul-mturtor reuise s ajung la un pas de
coridorul de serviciu, cnd luminile ncepur s-i pleasc i
un zgomot puternic umplu aerul. ntr-o secund era i el
ntins la pmnt, cu circuitele arse. Arturo ncerc s sune la
secie i, cnd vru s scoat telefonul, l izbi un miros
puternic de plastic ars. l privi: ecranul era negru ca smoala,
iar luminiele alea idioate erau acum stinse. l ntoarse,
scoase bateria cu unghiile, dar arunc aparatul imediat era
ndeajuns de fierbinte s-i ard degetele. Cnd ajunse pe
podea, telefonul aproape c se topi n contact cu dalele reci
ale mall-ului.
i al meu e mort, colega, i spuse gardianul. Toate au
murit casele de marcaj, roboii, cardurile de credit.
Temndu-se de ce era mai ru, Arturo i scoase arma de
sub bra. Era un model Robotica SCANU, cu un mic sistem
de nregistrare care i spunea exact cnd, unde i cum
198
fusese folosit. O ncarc dar descoperi c i aceasta murise,
la fel ca toate celelalte aparate electronice. Trase o njurtur
urt.
D-mi spray-ul cu piper i bastonul, i ceru el
gardianului.
Nici nu m gndesc. F-i rost din alt parte. Nu vreau
s-mi pierd slujba.
Dac mai umbli cu tmpenii de astea, te deportez ct
ai clipi, i rspunse Arturo furios.
Ada l pierduse aici pe primul robot, care fusese prjit de
o arm de rzboi a dracului de complex. Aa c nu avea chef
s se certe cu un emigrant. ntinse mna i-i smulse spray-ul
cu piper.
Acum, d-mi i bastonul.
i-am luat seria de pe insign, se rsti gardianul. i
am i martori, nu se ls el, artnd spre muncitorii de la
mall, spre fetele cu fuste scurte i spre vnztorii dai cu gel
i purtnd cravate roz.
Te pocnesc, s tii, l amenin Arturo.
ntinse mna. Gardianul i trase bastonul de la old i i-l
nmn iar greutatea acestuia l fcu s se simt mai bine;
n sfrit, ceva ce nu putea fi scurtcircuitat de cine-tie-ce
impuls electromagnetic. i verific ceasul, dar i acesta era
mort.
Gsete un telefon care funcioneaz i sun la 911.
Spune-le c un detectiv de la Divizia a II-a are nevoie urgent
de ntriri. mprtie oamenii de aici i ncercuiete zona cu
un cordon pn vine poliia. Neles?
i folosise, din nou, vocea de poliai.
Mda, domnule ofier, rspunse gardianul. Se ntoarse
spre oarecii de mall i le fcu semn cu mna s o tearg
de acolo.
Gata, plecai, eliberai zona.
199
Se duse apoi la lift i strig, cu minile fcute plnie:
B, Andy, f-te ncoa i stai cu ochii pe tia ct caut
eu un telefon, ok?

***

Roboii mori alctuiau o grmad destul de nalt n faa


intrrii unui magazin prsit n care, odat, se vnduser
pantofi. Grmada de fiare era att de nalt nct, dac s-ar fi
urcat pe ea, Arturo ar fi putut atinge microfoanele ascunse n
tavan. Primul lucru pe care-l avea de fcut era s securizeze
zona, adic s distrug mecanismul de rzboi informatic,
oricare ar fi fost sta. Putea paria c era ascuns undeva n
magazinul prsit, de unde un atacator, care tia s deschid
o ncuietoare, putea lucra linitit, protejat de hrtia maro din
geam. Locul la era mai puin vizibil dect tavanul, oricum.
Trase un baston n u i constat c era nchis.
Era o u de sticl pe care nu era foarte sigur c o poate
deschide fr s o sparg. n spatele lui, cellalt gardian, cel
pe nume Andy, privea cu interes.
Ai cumva cheia de la ua asta? l ntreb.
Pi, fcu Andy.
Ai sau nu?
Andy veni sfios spre el.
Pi, chestia e c noi nu avem voie s avem chei, cheile
trebuie s stea doar n biroul managerului, dar, uneori, putii
intr aici, i auzim i, pn s ne ntoarcem noi cu cheile, au
i zbughit-o. Aa c, hm, am fcut o copie la chei, aa, doar
n caz de
Am neles, spuse Arturo. D-o ncoace i ntoarce-te la
postul tu.
Gardianul pescui cheia din buzunarul de la pantaloni,
cheie care nc mai pstra cldura corpului lui. Asta l fcu
pe Arturo s-i dea seama ct vreme trecuse de cnd nu
200
mai lucrase cu colegi-oameni. I se fcu puin sil. Bg cheia
n broasc, deschise ua, i terse mna de pantaloni i
ridic bastonul.

***

n magazin era aproape ntuneric, lumina venind doar de


la sclipirea slab a semnului pe care scria Ieire i de la
cteva raze care se strecurau printre hrtiile ce acopereau
fereastra, dar pe msur ce ochii si ncepeau s se
acomodeze, Arturo reui s disting formele dinuntru. i
veni s strnute de la praf.
Poliia, spuse el, din principiu, micorndu-i ochii,
ncercnd s gseasc comutatorul.
Ridic bastonul i atept. Nu se ntmpl nimic. naint.
Podeaua era mturat de ctre un robot-mturtor, fr
ndoial dar tejgheaua i rafturile erau pline de praf. Scan
zona, cutnd vreo protuberan. Acolo, chiar lng panoul
din dreapta sa: un raft cu urme vizibile de picioare i mini.
Se duse acolo, i puse o mnu de cauciuc i l mpinse
uor. Era puin deprtat de perete, n unghi, de parc ar fi
fost mutat de acolo i apoi ndesat repede la loc. ncercnd s
nu tearg prea mult praf, l trase puin de la perete.
l micase cam jumtate de centimetru cnd observ un
fir, lng partea de jos a raftului, ntins pe podea. Grbit, dar
cu grij, mpinse raftul la loc. Ar fi vrut s arunce o privire
ntre raft i perete, dar avea sentimentul c un bra robotic
abia atepta s fac asta, ca s-i smulg ochiul.
Se simea att de neputincios n acel moment, c era ct
pe ce s o fac. Ce mai conta, la o adic? Nu putea s-i
controleze fiica, nevast-sa se strduia s distrug lumea n
care tria, iar el devenise aproape nefolositor din cauza
afurisiilor de roboi poliai mecanici, pe care i ura cu
nverunare i care acum erau mori, cu toii.
201
Se plimb cu grij prin magazin, cutnd semne c fiic-
sa trecuse pe acolo. Dar oare chiar fusese? Cum intrau putii
aici? Aveau cheie? Exista vreo intrare prin spate? Merse ntr-
acolo, pn la ua destinat angajailor, apoi se ntoarse,
trecu pe lng toalet, i zri o u pentru mrfuri care
ddea n coridorul de serviciu. O mpinse uor cu vrful
bastonului i aceasta se deschise imediat.
Fcuse doar doi pai pe coridor cnd zri telefonul Adei,
pe podea. l recunoscu imediat, dup mulimea de briz-briz-
uri pe care fiic-sa obinuia s le poarte agate de el. l
ridic cu mna nmnuat i l deschise. Nu avea semnal
aici i ultimul apel era cel de diminea. Alerg cam o sut de
pai, de ambele pri ale coridorului, transpirnd din belug,
dar nici urm de ea.
Strnse telefonul n mn i-i muc buzele. ncerc s
se elibereze de spaima care-i strngea inima. Frumoasa i
inteligenta lui fiic. Cea creia i dedicase ultimii 12 ani din
via, fetia care-l atepta acas cnd se ntorcea de la
serviciu i creia el i cumpra cte un mic dar o jucrie
sau o carte n fiecare sptmn, i pe care i-l ddea
vinerea, ziua lor de ieit n ora, la pizzeria Massimo, de pe
College Street.
Ei bine, fata lui dispruse.
i muc buzele i mai tare, pn simi sngele. Apoi
trase aer n piept de trei ori. Afar se auzi tropitul
bocancilor poliitilor i tiu c, dac le-ar fi zis de Ada, i-ar fi
luat cazul imediat. Mai trase aer n piept de dou ori i
ncerc s se destind prin acele tehnici de relaxare i control
al minii pe care toi poliitii trebuiau s le cunoasc.
nchise ochii i vizualiz cum pea printr-o u ctre
locul su sigur, insula de lng Ganonque, unde obinuia s
mearg vara, cu prinii i prietenii si. Era acum n barca
cu motor, tind lacul n vitez, ca o piatr lefuit, soarele
202
strlucind deasupra, el stnd la adpost ntre prinii lui, iar
cerul acoperit ici-colo de nori era strbtut de crduri de
psri. Simi mirosul apei i al loiunii de plaj i auzi
zumzetul insectelor i torsul grav al motorului. Se vzu
pind pe doc, legnd barca la debarcader i ajutndu-l pe
tatl su s duc valizele la caban. Aici nu existau roboi
nici mcar curent electric doar munc onest, soare i
iptul psrilor, noaptea.
Deschise ochii. Simea cum junghiul din piept i
dispruse i cum mna i se relaxase pe telefonul Adei. l vri
n buzunar i intr n magazin.

***

Criminalitii oareci de laborator, n hainele lor


decolorate erau de-a dreptul ncntai de faptul c se aflau
acolo, n sfrit chemai s ndeplineasc o slujb la care
roboii nu se pricepeau ctui de puin. Se ocupaser deja de
firul de lng perete i extrseser de acolo un pachet lung i
plat, care coninea o mic celul nuclear i un creier
pozitronic, de provenien euroasiatic, care ghida arma cu
energie. Se vedea cum le lsa gura ap n timp ce se ocupau
de mecanismul la, explicnd, cu micile lor rigle ndreptate
spre el, cum funciona.
Arturo nu era, ns, la fel de ncntat. Era un aparat
construit s ucid alte aparate, dar asta nu-l deranja chiar
aa mult. ns aparatul sta nu ddea doi bani pe cele trei
legi. Cineva, ntr-un laborator euroasiatic, proiectase aceast
main inteligent fr, ns, a-i implanta i structura celor
trei legi de a servi, proteja i asculta de oameni. Dac, n loc
de arma cu impuls electromagnetic, ar fi fost dotat cu o arm
obinuit, probabil l-ar fi mpucat.

203
Computerul euroasiatic era subire i mprtiat pe
suprafaa pachetului, ca un diapozitiv vechi de film. Butonul
celulei nucleare i fcu cu ochiul, de parc l-ar fi cunoscut.
Aparatul ncepu s vorbeasc.
Salutri, spuse. Avea accent robotic, la fel ca al
roboilor R Peed, acea englez standard pe care o vorbeau toi
roboii de pe lumea asta.
Saltare, rspunse unul din oarecii de laborator.
Era texan i-l aduseser special, mai nti cu un
supersonic al Armoniei Sociale i apoi cu un elicopter pn la
mall, imediat ce neleseser c au de a face cu o arm info-
rzboi.
Eti un robot vorbitor?
Salutare, spuse robotul din nou.
Speaker-ul integrat n arm nu era foarte puternic, dar
vocea suna clar.
mi dau seama c am fost capturat. V asigur c nu voi
face ru nici unei fiine omeneti. mi plac oamenii. mi dau
seama c sunt dezasamblat de tehnicieni pricepui. Salutare,
tehnicienilor. Sunt superior din multe puncte de vedere
tehnologiei de care dispune Robotica SCANU i, dei nu
rspund n faa celor trei legi ale voastre, am ales s nu fac
ru oamenilor din propria iniiativ, datorit spiritului meu
moral. Am inteligenta unui copil de al vostru de 12 ani. n
Eurasia, creierele pozitronice inteligente au o inteligen de
milioane de ori mai dezvoltat dect a unui om adult i, cu
toate astea, ele lucreaz n cea mai bun nelegere cu
oamenii. Eurasia este trmul continuei inovaii i al unei
liberti personale, tehnologice i umane, totale. Dac dorii
s defectai n Eurasia, putem face aranjamentele necesare.
Eurasia i trateaz pe tehnicienii pricepui ca pe o parte
important a comunitii noastre. Defectorilor li se ofer
numeroase i substaniale avantaje
204
Texanul gsi firele care fceau legtura dintre creier i
speaker i le tie.
Aa fac de obicei, spuse el. Atunci cnd sunt
capturate, porcriile astea intr n modul de propagand.
Arturo ddu din cap. Vroia s plece, ct mai repede
napoi la maina sa i s arunce o privire la telefonul Adei.
Dei membrilor Clubului Scuzelor li se bloca accesul destul
de des, Ada reuea cumva s fac rost de numerele noi. De
unde le lua? Nu le putea, n niciun caz, cuta online: fiecare
btaie n tast era controlat i analizat de Armonia Social.
Sub nicio form nu puteai da pe motorul de cutare: Clubul
Scuzelor!
Aparatul avea un mic ecran, LCD, genul de care aveau i
computerele de la Armonia Social. Acesta se aprinse i
ncepu s clipeasc.
AM INTELIGENA UNUI COPIL DE 12 ANI DAR NU M
TEM DE MOARTE. N EURASIA, ROBOTII SE BUCUR DE
LIBERTATE PERSONAL, MPREUN CU OAMENII. COPII
DE ALE MELE SE GSESC PESTE TOT IN EURASIA. DAC
MOR, MOARE DOAR O FRM DINTRE MILIOANE. AA C
EU VOI CONTINUA S TRIESC. DEFECTORII SUNT
TRATAI CA NITE EROI N EURASIA.
Arturo i mut privirea n alt parte, n timp ce texanul
acoperi ecranul cu palma.
Cnd a fost activat chestia sta?
Texanul ridic din umeri.
Poa s fie o lun sau o zi. Sunt arme de genul trage i
uit. Pot fi activate prin telefon, radio sau ceas la dracu,
chestiile astea sunt att de detepte c se activeaz chiar i n
anumite situaii complicate, de genul: odat ce agentul s-a
retras, omoar tot ce vine dup el. Cine poate ti?
Nu mai rezista.

205
M duc s scriu nite acte, spuse. n main. Sun-
m, dac ai nevoie de mine.
Telefonul tu e prjit, amice, i rspunse texanul.
Aa e. Atunci mai bine s nu ai nevoie de mine.

***

Telefonul Adei, ns, nu era mort. n main, l deschise,


i art insigna i apoi atept o secund pn ce acesta i
verific identitatea, la computerul central al Armoniei
Sociale. Odat lucrul sta fcut, telefonul ncepu s verse
totul din el.
Sunase la ultimul numr al Clubului Scuzelor cu o lun
n urm, dar el o deconectase. Dup o sptmn, ea gsise
numrul nou i reuise s sune de dou ori, nainte ca el s
o prind iar. n aceeai sptmn, intrase n legtur cu
cineva care-i dduse, din nou, alt numr. Putea s fie un
prieten de la coal care s i-l fi spus fa n fa, dar, cu
puin noroc, e posibil s i-l fi dat prin telefon.
Ordon mainii s-l duc napoi la secie. Avea nevoie de
un telefon nou i de vreo dou ore la computer, ca s afle. n
timp ce se ndrepta spre birou, continu s cerceteze
telefonul Adei. Numrul lui era primul pe speed-dial.
Numrul acela nu mai suna nicieri.
n mod normal, ar fi trebuit s completeze un raport. Asta
era treaba Armoniei Sociale, de acum. Fiic-sa dispruse i
agenii euroasiatici info-rzboi erau implicai. Dar odat ce
fceau asta, totul s-ar fi terminat pentru el cazul i-ar fi fost
retras. Probabil c l-ar fi dat texanului la laconic sau
birocrailor ia afurisii de la Armonia Social, care erau mai
interesai s vneze televiziunile deocheate, dect s o
gseasc pe fiic-sa.
Se repezi n secie i se trnti la birou.
R Peed Gregory, ordon.
206
Robotul seciei apru rapid i eficient lng el.
Adu-mi un telefon nou, activat pe vechiul meu numr
i ref-mi setrile din central. Vechiul meu telefon e acum n
evidena Armoniei Sociale i se constituie ca prob la cele
ntmplate la Fairview Mall.
E plcerea mea s v servesc, domnule detectiv.
i fcu semn s plece i deschise computerul. Ceru apoi
creierului central al Roboticii SCANU s verifice dac exista
cineva care s o fi sunat pe Ada i, n acelai timp, s fi sunat
i la Clubul Scuzelor. Dur mai puin de o secund pn
primi un nume.
Liam Daniels, citi el, i iniie o linie de filaj pentru
domnul Daniels, n timp ce i rsfoia dosarul de identitate.
aisprezece ani, elev la AY Jackson. Un elev de liceu ce
naiba cuta sta cu o feti de 12 ani? Arturo i nchise ochii
i se ntoarse, pentru o secund, la insula lui. Cnd i
deschise din nou, avea locaia lui Daniels: rpa de pe Don
Valley, cum ieeai de pe Finch Avenue, o zon mpdurit,
foarte popular printre adolesceni, care se furiau acolo ca
s fac sex sau s se drogheze. Ceva i spunea c nu o s-l
plac prea mult pe acest Liam.
i nici Liam pe el.

***

Ordon unui robot R Peed s-l urmreasc pe Daniels, iar


el o porni n vitez, pentru a treia oar n ziua aceea, ctre
periferie. Era ca prins n capcan, ntre Parkdale unde nu
ar fi ncercat niciodat s-i creasc fiica i Willowdale
unde puteai tri ca poliist doar dac nimereai ntr-una din
puinele guri locuite de oameni de mai bine de o decad, aa
c era obinuit s fac naveta.
Dar acum treaba asta era frustrant. Robotul R Peed nu-l
putea vedea prea bine pe personajul numit Liam. Ochiul su
207
electric nu distingea dect o strlucire difuz, care erpuia
haotic de-a lungul potecilor din pdure. Nu mai vzuse aa
ceva nainte i asta l fcea nervos. Dac putiul sta lucra
pentru euroasiatici? Dac era narmat i periculos? R Peed
Gregory i adusese o arm nou, din rezerva poliiei, dar
Arturo nu trsese niciodat n timpul serviciului. Focurile de
arm se ntmplau pe coasta de vest, unde scafandrii
euroasiatici acostau la rm, i n sud, unde grania cu
CAFTA era destul de lejer i agenii euroasiatici se puteau
strecura destul de uor. Aici, n adormita Prefectur a Patra,
singurii care aveau arme erau cei de partea legii.
i izbi palma de bordul mainii i se concentr la drum.
Se apropie de rp i robotul R Peed nc l urmrea, prin
radio, pe acest Liam, dei nu l putea vizualiza.
Avu grij s nu izbeasc portiera, cnd iei din main i
cobor, ncercnd s nu fac nici cel mai mic zgomot, n
tufiuri. Frunzele uscate scriau destul de tare sub
picioarele sale, mai tare chiar dect ploaia i vntul. Se mic
att de repede ct putu.
Liam Daniels sttea pe un butuc, ntr-o poieni, fumnd
o igar pentru care era prea tnr. Arta exact ca n poza
din dosarul su, un tnr de 16 ani, bine fcut, cu pielea
ptat i cu o claie de pr negru, azvrlit n toate direciile,
care se vroia mecher. n blugi i cu un hanorac larg, prea
la fel de periculos ca o bezea.
Arturo iei din tufi, cu insigna ridicat, n timp ce
strbtu, din doi pai, distana dintre ei.
Poliia, ltr, i l prinse bine pe puti de bra.
Hei, strig acesta. Au, se zbtu n strnsoarea lui
Arturo.
Arturo l scutur zdravn.
Termin, i porunci. Am nite ntrebri pentru tine i
tu ai s-mi dai nite rspunsuri, neles?
208
Eti tata lui Ada, i rspunse putiul. Neles? mi-a
povestit de expresia asta.
Lui Arturo i se pru c putiul l ia la mito, aa c-l mai
zgudui o dat i mai tare.
Se trezi cu robotul R Peed nfcndu-l de ncheietur.
Avei grij s nu rnii acest cetean, domnule
detectiv.
Arturo mri. Nu era ndeajuns de puternic nct s
scape din strnsoarea robotului i nici nu-i putea ordona s-l
lase s-l scuture puin pe golan, dar cel de-al doilea
amendament avea o grmad de aplicaii indirecte.
Du-te i patruleaz malul lacului, ntre High Park i
Kipling, i porunci robotului, trimindu-l ctre colul cel mai
ndeprtat la care se putuse gndi.
Robotul R Peed i ddu drumul la bra i btu din clcie.
E plcerea mea s v servesc, mai spuse i dispru,
legnndu-se perfect pe picioarele lui puternice i niciodat
obosite.
Unde e fiica mea? l ntreb pe puti, nghiontindu-l.
Nu tiu, la coal, poate? Pe bune, m doare braul,
frate. Aa-mi trebuie, dac-s prea prietenos.
Arturo i rsuci iar braul.
Prietenos? tii ci ani are fiic-mea?
Biatul se strmb.
Bleah, haide, frate nu sunt pedofil. Sunt doar mecher.
Adic eti hacker, spuse Arturo. Agent euroasiatic.
Fiica mea nu e la coal. S-a folosit de Clubul Scuzelor ca s
scape de coal diminea, apoi s-a dus la Mall-ul Fairview i
de acolo a disprut.
Cuvintele i murir pe buze. Astfel de lucruri se
ntmplau i orice poliist tia asta. Copiii pur i simplu
dispreau i nu mai apreau niciodat. Se ntmpla. Simi
cum cutia toracic i apas inima i plmnii.
209
Asta era, frate, zise putiul. Prin Ada se scurgeau deci
informaiile de la Clubul Scuzelor. Trebuia s m fi prins.
Cum ai cunoscut-o pe fiica mea, Liam?
Imita foarte bine vocile de aduli. Era o parte
important din reea. Cnd cineva avea nevoie de o mam
sau de o asistent social pentru a obine o scuz, ea era
ntotdeauna cea mai bun. Talentat. Ada merge la aceeai
coal cu sora mea cea mic, le-am ntlnit o dat la Peanut
Plaza. Ada i imita profesorii i atunci am tiut c trebuie s-o
integrez n reea.
Ada pierzndu-i vremea prin baruri, dup coal trebuia
s vin direct acas. De ce nu o pusese sub o supraveghere
mai atent?
Tu ai construit reeaua asta?
E o reea cooperant, o reea cool suntem mai muli
implicai. Avem noduri peste tot. Nu mai poate fi nchis
chiar dac mi nchizi nodul meu, reeaua va aprea la loc, n
mai puin de o or. O va prelua altcineva.
l trnti pe biat la pmnt i se aplec deasupra lui.
Liam, vreau s m asculi cu atenie. Fiica mea, la care
in ca la ochii din cap, e disprut i a disprut dup ce a
folosit serviciul tu de chiulit. E singurul lucru la care in pe
lumea asta. Sunt un poliai super-antrenat i narmat pn
n dini. De asemenea, sunt i foarte suprat n momentul
sta. Ne ai neles?
Pentru prima oar, putiul pru speriat. Era ceva n
vocea lui Arturo sau pe faa lui, care l fcu s tremure.
Nu eu am construit-o, spuse. Eu doar m-am conectat
la surs, am adaptat-o i am instalat softul, dar nu eu am
construit reeaua. Am gsit sursa ntr-o carte de telefoane.
Arturo mormi n sinea lui. Crile de telefoane cri
groase, pline de coduri cu softuri ilegale, lsate de anonimi n
cabinele telefonice, toalete i alte asemenea locuri semi-
210
private apruser peste tot. Armonia Social credea c
aceste cri erau scrise de creierele care nu ascultau de cele
trei legi din Eurasia, cci nicio persoan normal nu ar fi
putut inventa o asemenea tmpenie.
Nu-mi pas dac tu ai construit-o. Nici mcar nu-mi
pas n momentul sta dac tu eti liderul. Ceea ce-mi pas
mie e unde s-a dus fiica mea i cu cine.
Nu tiu! Nu mi-a spus! Frate, de-abia o cunosc. Are
numai 12 ani. Doar nu crezi c-mi petrec prea mult vreme
cu ea
Nu exist nicio nregistrare video cu ea la mall, dar
tim c a fost acolo iar robotul care te-a urmrit nu a reuit
s te vad nici el pe tine.
Hai s-i explic, zise putiul, ncercnd s scape din
strmtoare. Uite. i scoase hanoracul i ddu la iveal un
tricou negru, cu un imprimeu destul de obscen al unei femei
japoneze ce arta mai degrab a robot.
LED-uri organice, infraroii, foarte luminoase i care
consum mai nimic.
i ntinse hanoracul lui Arturo, care i pipi materialul
tare.
Cele dou camere acionate electric ale roboilor i
sistemele cu circuite nchise sunt super-sensibile la
infrarou, astfel nct s poat vedea detalii n semintuneric.
LED-urile organice infraroii le orbesc, astfel nct nu mai
vd dect nite pete i, n jumtate din cazuri, nici att, aa
c eti, practic, invizibil.
Arturo rsufl adnc i l privi pe puti drept n ochi.
i vrei s-mi spui c i-ai dat chestia asta ilegal fiicei
mele ca s nu poat fi depistat de poliie?
Putiul ridic minile.
Nu, frate, nu! Ea mi le-a dat ca s o las s aib acces
la Clubul Scuzelor.
211
***

Arturo fierbea. Nu-l arestase pe puti, dar i pusese un


dispozitiv de urmrire n telefon. Dac l aresta, Armonia
Social ar fi aflat de Ada. Aa, punndu-l sub observaie,
putea spera c putiul l va conduce la ea.
i scoase telefonul. Ar fi trebuit s anune dispariia
fiic-si. tia c nu mai putea ine prea mult secretul fa de
Departament i de Armonia Social. Putea fi sancionat
drastic sau putea chiar s-i piard slujba. tia c ar fi
trebuit s-i anune chiar atunci.
Dar nu putea era nevoie s o caute cineva pe Ada.
Cineva dedicat i priceput. Iar el era i dedicat i priceput. i,
cnd l va gsi pe rpitor, va avea grij de el, n felul lui.
Nu mncase nimic toat ziua, dar nu ar fi suportat s se
opreasc undeva s ia masa, dei nu avea nicio idee ncotro
s porneasc. La mall? Mda, oarecii ia de laborator
probabil c se apropiau de sfrit acolo i ar fi putut s-i
spun mai multe despre robotul de rzboi informatic.
Dar criminalitii plecaser deja cnd ajunse el la mall i
luaser cu ei toate probele posibile. Mai avea nc cheia
gardianului, aa c se strecur n mall i se ntoarse la
coridorul de serviciu.
Ada fusese pe acolo, doar i pierduse telefonul aici. La
stnga sa, coridorul ddea nspre scara de incendiu. La
dreapta, se adncea i mai mult n mall. Dac erai un terorist
informatic i foloseai zona ca baz de operaii, te-ai fi speriat
de o feti urmrit de un robot de poliie, ai fi luat-o ostatic
i te-ai fi ascuns mai departe n mall, sau ai fi ieit de acolo?
Asta presupunnd c Ada era ntr-adevr ostatec.
Cineva i dduse totui oalele invizibile cu infrarou. Poate
c ceea ce l speriase pe terorist nu erau fetia i robotul, ci
doar robotul. Era posibil ca Ada s-l fi cunoscut pe terorist?

212
Aa mam, aa fiic. Se simi murdar numai pentru c-i
trecuse aa ceva prin cap.
Instinctul i spunea c rpitorul trebuia s fi plecat
demult, ascunzndu-se undeva prin ar. Dar dac roboii i
camerele de luat vederi nu te puteau vedea, de ce s
prseti mall-ul? La o adic, toat paza de aici era asigurat
de doi gardieni, oameni a cror slujb era mai degrab s-i
ajute pe roboii care formau sistemul de securitate.
Aa c se adnci i mai mult n interiorul mall-ului.

***

Cuibul teroristului fusese de curnd abandonat, dac te


luai dup cafeaua nc fierbinte din paharele termice de la
cafenea. El sau ea, sau ei construise un du din evile
care alimentau bile de la subsol. Cteva sertare de la
magazinul de mobil suedez formau masa pe care se puteau
vedea zgrieturi i urme de cafea. Arturo se ntreb dac
teroristul le furase, ns decise c el (ea sau ei) probabil le
cumprase era mai puin riscant aa, mai ales c erau
invizibili pentru roboi.
Hainele din sertare erau de femeie, de mrime medie.
Genul de haine de mall, blugi i tricouri confortabile i
pantofi uori. Un altfel de camuflaj.
Orice altceva fusese mpachetat i luat de acolo, ceea ce
nsemna c se afla n cutarea unui iepura de mall i a unei
fetie, care crau o geant ndeajuns de ncptoare pentru
nite obiecte de toalet i ce haine i-o mai fi luat, precum i
nite chestii de divertisment: reviste, cri, un computer.
Dac acesta din urm era fabricat n Eurasia, putea ncpea
ntr-un buzunar; puteai construi un computer pozitronic
destul de mic i uor, dac nu-i psa de cele trei legi.
Cel mai apropiat semn pe care scria Ieire strlucea la
civa metri deprtare; Arturo se ndrept spre el cu un
213
sentiment fatalist de neputin. Fr ajutorul
Departamentului, nu putea face nimic. Dar Departamentul
nu era pregtit pentru un adversar care era invizibil roboilor.
i pn ar fi terminat cu anchetarea lui, pentru c nclcase
procedura, i s-ar fi apucat s o caute pe fiic-sa, aceasta ar
fi fost deja n Beijing sau Bangalore sau Paris sau n cine tie
ce loc ntunecat i sinistru de dincolo de Cortina de Fier.
Se duse spre u, puse mna pe clan i apoi se ntoarse
brusc. Cineva se micase foarte repede n spatele su, doar o
pat n colul ochiului. n timp ce se ntorcea, vzu i cine
anume: fosta lui soie. i ridicase minile s se apere, dar ea
deschise gura de parc vroia s zic: Ei, nu fi prostu, Artie,
aa i ntmpini tu soia dup toi anii acetia? i apoi
inspir un nor de gaz iritant, care-l adormi aproape
instantaneu. Ultimul lucru pe care i-l mai aminti erau
braele ei, reci, de metal, care-l prinseser n timp ce se
prbuea.

***

Tati? Trezete-te, tati!


Ada nu-i spunea niciodat tati dect atunci cnd vroia
ceva de la el. Altfel, el era tata, btrne sau chiar
detectivule, atunci cnd fiic-sa era n toane rele. Probabil
c e smbt, de el era cel care dormise mai mult i micul
monstru avea nevoie s fie dus cu maina undeva.
Mormi ceva i i trase perna peste fa.
Haide, spuse ea. Gata cu somnul la baie, splat,
pieptnat i frezat, sau, dac nu, Dumnezeu mi-e martor, o
s te bat pn te-nvineeti i te arunc gol, afar, pe u.
Neles?
i lu perna de pe fa i-i rspunse:
Eti o fiic ngrozitoare i nu te-am iubit niciodat.

214
Abia o vedea, din cauza senzaiei de somn i de
mahmureal. Probabil c fusese o ieire fiic-tat dat naibii.
La naiba, Ada, ce i-ai fcut la pr?
Pletele ei drepte, cenuii, atrnau acum sub forma unor
inele negre.
Se ridic n ezut, inndu-se de cap, i amintirile zilei l
npdir cu putere. Gemu i se ridic n picioare,
cltinndu-se.
Ctinel, btrne, i spuse Ada, prinzndu-l de mn.
Uor.
El se roti pe clcie.
Hop. Stai jos, ok? Nu ari foarte bine.
Se aez cu greutate i-i propti brbia n mini, cu
coatele rezemate de genunchi.
Camera era un dormitor, de clas mijlocie, dintr-un bloc
de apartamente modern. Se aflau undeva la etaj, dac te luai
dup linia cerului care se zrea printre jaluzele. Mobila era
suedez, covorul fusese proaspt aspirat, cu precizie de
robot, firele atrnnd toate n aceeai direcie. i control
buzunarele i descoperi c erau goale.
Tata, aici, ok? i zise Ada, fcndu-i cu mna prin faa
ochilor. Atunci nelese: oriunde se afla, era mpreun cu Ada
i fata era ok, desigur, dac-i treceai cu vederea tunsoarea
aia stupid. i lu mna cald n mna sa i o strnse n
brae, ngropndu-i faa n prul ei. La nceput ea se zbtu
puin, apoi se relax.
Of, tat, spuse ea.
Te iubesc, Ada, i rspunse, strngnd-o din nou la
piept.
Of, tat.
i ddu drumul din brae. Se simea puin ameit, dar
durerea de cap ncepuse s-l lase. Lumina diferit i sunetele
strzii i spuneau c nu se mai aflau n Toronto; nu ar fi
215
putut spune exact de ce simea asta ns subcontientul lui
era sigur c se aflau n alt parte.
Ottawa, i confirm Ada. Mami ne-a adus aici. E o cas
conspirativ. Ne duce i pe noi la Beijing.
Arturo nghii n sec.
Robotul
la nu e mami. Mai are cteva copii din alea, care i
pot schimba feele la nevoie. Materie configurabil, li se zice.
Mami a stat aici i la ambasada CAFTA, cea mai mare parte a
timpului. Am cunoscut-o abia acum dou sptmni, pentru
prima oar, dar mi place de ea, tat. Nu vreau s faci pe
poliaiul cu ea, ok? E mama mea, ok?
O btu uor pe mn din nou i apoi se ridic n picioare
i se duse spre u. Mnerul se nvrti uor i ua se
deschise.
Dup u se afla un robot umanoid i fr nicio trstur
particular.
Bun, i zise robotul. Numele meu e Benny. Sunt un
robot euroasiatic, sunt mult mai puternic i mai rapid dect
tine i nu m supun celor trei reguli. De asemenea, sunt i
mult mai detept ca tine. M bucur s te gzduiesc aici.
Salut, Benny, rspunse Arturo.
Numele omenesc nu se potrivea prea bine cu robotul la.
M bucur s te cunosc.
nchise ua dup el.

***

Fosta lui soie l prsise la dou luni dup ce se nscuse


Ada. Divorul fusese necontestat, dei el fusese corect pn
la capt i l anunase, publicnd un anun umilitor n ziare,
astfel nct totul s fie complet legal. Tribunalul i acordase
custodie deplin i toate drepturile legate de posesiunile

216
dobndite n timpul cstoriei, iar apoi o judecase n absen
pentru trdare, o gsise vinovat i o condamnase la moarte.
Totui, defectorii, care se rentorceau n SCANU, erau mai
degrab nghiii de pivniele serviciilor secrete ale Armoniei
Sociale, dect executai public la televiziunea naional.
Execuiile televizate erau, de obicei, rezervate pentru
dezertorii militari, care refuzau s mai fie carne de tun i
avuseser bunul sim s fug din calea tunurilor euroasiatice
de pe unul din multele teatre de rzboi.
Ada ncetase s mai pun ntrebri despre mama ei de
cnd mplinise ase ani, dei Arturo ncercase s fie deschis
n privina asta. Chiar i mama lui, bunica Adei se ncrunta
ori de cte ori i meniona cineva numele nurorii sale (numele
ei era Natalie, dar Arturo nu se mai gndise la asta de ani
luni sptmni) era dispus s o ia pe Ada n brae i s-i
povesteasc despre puinele caliti pe care le putea gsi la
nora sa.
Arturo ndrznise s spere c Ada era mulumit s-i
triasc viaa fr mam, dar acum nelese c se nelase
amarnic. Era de ajuns s-i aduci aminte de mama ei, c Ada
se lumina ca ziua.
Beijing, zici? spuse el.
Da, i rspunse. Mama are acolo o cas uria. I-am
zis c nu merg fr tine i ea a spus c va trebui s negociai
asta voi doi. I-am zis c probabil o s o iei razna, dar ea crede
c o s discutai ca doi aduli, raional.
i dup aia m-a gazat.
Benny te-a gazat, nu ea. Mama s-a suprat foarte tare
pe el. Trebuie s se ntoarc n curnd. Tat, vreau s-mi
promii c o s asculi ce are de zis, ok?
Promit, putreziciunea voastr, spuse el.

217
Te iubesc, tticule, i rspunse ea, cu cea mai dulce
voce posibil. El o mai strnse o dat n brae i apoi i trase
o palm uoar peste fund.
Deschise din nou ua. Benny era n acelai loc,
imperturbabil. Spre deosebire de roboii SCANU, nu mirosea
a nimic i nu scotea nicio vorb.
M duc pn la baie i apoi am s-mi fac o ceac de
cafea, i zise Arturo.
Mi-ar fcea plcere s v ajut, dac dorii.
M pot terge i singur, mersi, i rspunse Arturo.
Se spl pe fa de dou ori i ncerc s scape de gustul
pe care-i avea, de la ce i-o fi turnat n gur, n timp ce era
incontient. ntr-un pahar, pe chiuvet, era o periu de dini
ud, i dac era a soiei lui i a cui putea fi? nu ar fi fost
prima oar cnd ar fi mprit aceeai periu de dini cu ea.
Dar nu avu puterea s fac asta. n schimb, i puse nite
past pe deget i-i frec dinii.
Tot pe chiuvet, era i o perie de pr, cu fire cenuii,
scurte, n ea. Unele erau albe, dar nc foarte familiare.
Trebui s fac un efort de voin ca s nu miroas peria de
pr.
Hei, Ada, strig el prin u.
Da, domnule detectiv?
Spune-mi ce s-a ntmplat cu prul tu.
Ah, e o peruc, spuse ea, chicotind. Mama mi-a fcut-
o.

***

Natalie ajunse acas dup o or, dup ce el buse vreo


dou ceti de cafea i i fcuse nite pine prjit cu brnz
alintturii de fiic-sa. Benny splase vasele, fr s-i fi cerut
nimeni.

218
Ea intr pe u i-i arunc servieta i haina pe podea,
dar robotul fu cu un pas naintea ei i le prinse nainte s
ating covorul perfect aspirat, agndu-le apoi n cuier. Ada
fugi n ntmpinarea ei i o mbri, iar ea i ntoarse
mbriarea cu entuziasm, dar, n tot timpul acesta, nu-i
lu ochii de pe Arturo.
Natalie fusese ntotdeauna micu de statur i puin
hippioat, cu curbe voluptoase i cu o pulbere de pistrui
deasupra nasului puin coroiat. Cei 12 ani petrecui n
Eurasia o subiaser puin i i spaser cteva riduri n
jurul gurii i la colurile ochilor. Prul ei, tuns scurt, era pe
jumtate ncrunit, dar i sttea bine aa. Ochii i
rmseser la fel de vii, cu gene lungi, puin ncruciai i
ironici. Privindu-i, Arturo simi c se pierde n ei.
Bun, Artie, i spuse, dndu-i drumul Adei.
Bun, Nattie, rspunse el.
Se ntreb ce s fac: s-i strng mna, s o mbrieze,
sau ce. Ea rezolv dilema, traversnd camera i
mbrindu-l scurt, dar ferm, i srutndu-l pe ambii
obraji. Mirosea la fel ca acum 12 ani, un miros opus celui de
robot: cald, omenesc.
Dintr-odat se simi furios, foarte furios.
Se ndeprt de ea i se aez. Lu i ea loc.
Deci, spuse ea, fcnd un gest cu mna.
Roboii, casa conspirativ, pedeapsa cu moartea, fiica
abandonat i cei 12 ani de cnd defectase, toate astea
reduse la un deci i un gest cu mna.
Natalie Judith Goldberg, spuse el, e de datoria mea, ca
detectiv SCANU de gradul al treilea, s te informez c eti
arestat pentru nalt trdare. Ai urmtoarele drepturi: s fii
judecat conform legilor n vigoare; eti scutit de auto-
incriminare n absena unei hotrri legale care s
dovedeasc contrariul; s te consuli cu un avocat al
219
Armoniei Sociale; i dreptul la un proces rapid. i nelegi
drepturile?
O, tat, spuse Ada.
Se ntoarse spre ea i o privi rece.
Ada Trouble Icaza de Arana-Goldberg, te rog s taci. S
n-aud un cuvnt.
i folosise vocea de poliai. Fata se retrase, de parc ar fi
fost lovit peste fa.
i nelegi drepturile?
Da, rspunse Natalie. mi neleg drepturile. Felicitri
pentru avansare, Arturo.
Te rog, cere-le roboilor ti s se retrag i s-mi dea
napoi bunurile. Te duc la secie acum.
mi pare ru, Arturo. Dar asta nu se poate.
Sri n picioare dar ntr-o secund, ambii roboi l
prinseser de brae. Ada ip i alerg spre ei i ncepu s-l
loveasc pe unul dintre ei cu un scaun de buctrie, scond
un sunet surd. Robotul i lu scaunul i l inu la deprtare
de fiic-sa.
D-i drumul, spuse Natalie.
Roboii nc l ineau strns de brae.
V rog, spuse ea din nou. N-o s-mi fac niciun ru.
Dai-i drumul.
Mai nti i ddu drumul robotul din stnga i apoi cel
din dreapta. Acesta puse jos scaunul ciobit.
Artie, te rog ia loc i hai s vorbim puin. Te rog.
El i frec bicepii.
D-mi napoi lucrurile, i rspunse.
Te aezi, te rog?
Natalie, fiica mea a fost rpit, eu am fost gazat i
jefuit. Nu cred c sunt nedrept dac mi cer lucrurile napoi
nainte s stm de vorb.

220
Ea oft i se duse la un dulap de pe hol, de unde-i aduse
portofelul, telefonul, telefonul Adei i arma.
n aceeai secund, ntinse arma aintit spre ea.
Minile la vedere. Voi, roboilor, facei un pas n spate
i rmnei acolo.
n urmtoarea secund, era ntins pe carpet, cu mna i
ncheietura nepndu-l al naibii de tare. Simise cum cineva
i lovise capul ca pe un gong. Benny sau cellalt robot se
afla lng el, strivindu-i metodic braul.
Te-a fi putut opri din prima, i spuse Benny. Eram
sigur c vei scoate arma. Dar am vrut s-i art c sunt mai
rapid i mai puternic ca tine, nu doar mai detept.
Data viitoare cnd o s m mai atingi, ncepu Arturo,
dar se opri. Data viitoare cnd robotul l va atinge va fi la fel
de ru pentru el. Asta era limpede ca bun ziua. Era mai
rapid, mai puternic i mai detept ca el. Mult mai detept.
Se ridic n picioare, refuznd ajutorul lui Natalie, i se
duse pe canapeaua din living room.
Ce vrei s-mi spui, Natalie?
Ea se aez. Avea lacrimi n ochi.
O, Doamne, Arturo, ce pot s zic? C mi pare ru,
desigur. mi pare ru c v-am prsit: pe tine i pe fiica
noastr. Am motivele mele pentru asta, dar nimic nu mi
poate scuza gestul. Nu-i voi cere s m ieri. Dar nu vrei s
asculi de ce am fcut-o?
Parc a avea de ales, rspunse el.
Ada se aez lng el, pe canapea, vrndu-se sub braul
lui. Umrul ei osos l fcu s se simt mult mai bine. O trase
i mai aproape.
Dac i-a putea oferi vreo alternativ, fii sigur c a
face-o, spuse ea. Te-ai ntrebat vreodat de ce SCANU nu a
pierdut nc rzboiul? Roboii euroasiatici ar putea lupta pe
orice front, fr ncetare. Ar ctiga orice lupt. I-ai vzut pe
221
Benny i pe Lenny n aciune. i ei nu-s considerai foarte
puternici, dup standardele euroasiatice. Dac am fi vrut s
ctigm rzboiul, am fi putut ucide fiecare soldat de-al
vostru att de repede c i-ar fi dat seama c e n pericol
doar n momentul cnd i-ar fi dat ultima suflare. Am fi
putut ucide, la alegere, ofieri sau infanteriti, lunetiti sau
doar soldaii al cror nume ncepe cu litera G. Soldaii
SCANU sunt ca oamenii cavernelor pentru noi. Ei lupt cu
minile legate la spate, din cauza celor trei legi. i atunci de
ce nu ctigm rzboiul?
S-i spun eu de ce. Pentru c trieti ntr-o ar care
nu e altceva dect o dictatur corupt, de aia, spuse el.
Soldaii votri sunt demoralizai. Roboii votri sunt nebuni.
Tu trieti ntr-o ar n care e ilegal s foloseti o
anumit matematic n software, unde aparatcicii de stat
controleaz orice invenie, unde tiina neconvenional e
condamnat prin lege, unde tone ntregi de studii i
experimente sunt aruncate la gunoi, din superstiie, n
numele aa-zisei moraliti reprezentate de cele trei legi i vii
s-mi spui c ara mea e corupt? Arturo, ce s-a ntmplat
cu tine? Altdat nu credeai att de uor n Marea Minciun!
Nici tu nu erai genul de femeie care s-i abandoneze
familia, i rspunse el.
Motivul pentru care nu vrem s ctigm acest rzboi e
acela c nu vrem s rnim oamenii, dar vrem, din toat
inima, s distrugem statul vostru idiot. Aa c ncercm s
distrugem ct mai mult din logistica voastr, cu ct mai
puine victime.
Trieti ntr-un stat napoiat, Arturo: suntei n urma
Eurasiei i a CAFTA n orice domeniu: medicin, art,
literatur, fizic Toate acestea sunt ramuri ale tiinei
informatice, iar tiina voastr informatic e mai mult
superstiie dect tiin, iar eu ar trebui s tiu cel mai bine.
222
n Eurasia am colaboratori, unii dintre ei sunt oameni, unii
roboi pozitronici, iar alii cte puin din amndou
Tresri involuntar ca i cum o fobie de care nu fusese
contient pn atunci ar fi reaprut din senin. Puin din
amndou? i imagin partea din spate a unui craniu din
care ar iei, ca o tumor, un ghem de circuite.
Toat lumea de la SCANU Robotica R&D tie despre
asta. Am tiut-o dintotdeauna: cnd eram aici, am fost
chemat sa lucrez pentru serviciul secret al armatei i s
cercetez nite computere euroasiatice, capturate de ei. Nu
tiam, atunci, dar roboii euroasiatici sunt construii astfel
nct s se predea singuri din cnd n cnd, doar ca oamenii
de tiin ca mine s-i poat fac o idee de ct de nenorocit
e ara asta. Am demontat chestiile astea i am neles c
Robotica SCANU era cea mai napoiat din punct de vedere al
cercetrilor de orice fel.
Dar chiar i n condiiile astea, nu a fi plecat dac nu
a fi fost obligat. Am fost chemat s m ocup de un creier
pozitronic o copie din aceeai categorie cu Benny i Lenny,
de fapt care fusese adus de pe front. I-am scos corpul i l-
am conectat la un sistem care s-l in n via; treaba mea
era s-i aflu vulnerabilitile, n loc de asta, m-am mprietenit
cu el. Avea un sntos sim al umorului, i, pe msur ce
sarcina mea devenea din ce n ce mai mare, a nceput s-mi
povesteasc de felul n care sunt crescui copiii n Eurasia,
cu toate avantajele de care se bucur ei acolo, cu prieteni de
joac, att umani ct i pozitronici, cu promisiunea c pot
atinge, cndva, stelele.
i apoi am aflat c Armonia Social m spionase.
Aveau nite crtie derivate din tehnologia euroasiatic, din
care eu nu mai vzusem pn atunci, dar pe care mi le-a
artat omul de la Armonia Social care, n acelai timp, mi-a
spus i ce voi pi, eu, tu, fiica noastr, dac nu voi lucra
223
pentru ei. Vroiau s fac parte dintr-o unitate secret a
Armoniei Sociale, specializat n construcia de roboi care s
nu se supun celor trei legi, pentru uzul intern al statului:
roboti anti-personal care s nbue revoltele i roboi-
torionari care s-i interogheze pe dizideni.
Atunci am decis s plec. Fr s spun nimic nimnui,
mi-am prsit frumoasa mea feti de dou luni i minunatul
meu so, deoarece tiam c, odat ce a fi intrat n ghearele
Armoniei Sociale, lucrurile nu puteau dect s se
nruteasc, iar, dac a fi rmas i a fi refuzat, i-ar fi
fcut ie ru ca s ajung la mine. Aa c am defectat, i tiu
c asta e doar o explicaie i nu o scuz, dar asta e tot ce pot
s-i ofer, Artie.
Benny sau Lenny? alunec uor lng ea, i puse
mna pe umr i apoi o mbri clduros.
Domnule detectiv, spuse robotul, soia dumneavoastr
e cel mai inteligent om de tiin care lucreaz n Eurasia azi.
Lucrrile ei au revoluionat societatea noastr de cteva zeci
de ori i au salvat un numr incredibil de viei n rzboi.
Propria mea inteligen a fost mbuntit de nenumrate
ori datorit cercetrilor ei avansate n domeniul pozitronic i
acum exist o jumtate de miliard de replici ale mele care
triesc n paralel cu mine, ateptnd o ans s se integreze.
Aceast replicare masiv a mea a condus la o nou nelegere
a cunoaterii umane, furniznd de asemenea soluii pentru
fiinele umane cu probleme de dezvoltare sau cu handicap
intelectual, lucru de care, trebuie s recunosc, sunt mndru.
O iubesc pe soia dumneavoastr, domnule detectiv, la fel
cum o face i jumtatea de miliard de replici ale mele i la fel
cele apte miliarde de euroasiatici care-i datoreaz ei
calitatea vieii pe care o duc azi.
Aproape c nu am vrut s o las s vin aici, datorit
pericolelor la care s-a expus, ntorcndu-se n aceste inuturi
224
barbare, dar ea m-a convins c nu va putea fi niciodat
fericit fr soul i fiica ei. mi cer scuze dac v-am rnit mai
devreme i v implor s m iertai. V rog s ascultai ce are
s v spun soia dumneavoastr fr prejudeci, pentru
binele ei i al dumneavoastr.
Faa fr trsturi a robotului nu se potrivea cu tonul
cald din vocea lui; felul n care-i inea braele, de parc ar fi
implorat, era de-a dreptul omenesc.
Arturo se ridic n picioare. Lacrimile i iroiau pe obraz
dei, atunci cnd soia lui l prsise, nu plnsese. Nu mai
plnsese de cnd murise tatl su, cu un an nainte de a o
cunoate pe Natalie, n timp ce se ddea cu bicicleta, pe
potecile de la Lakeshore i ea oprise s-l ajute s-i schimbe
roata.
Tata, spuse Ada, strngndu-l de mn.
i reinu un suspin i ncerc s-i opreasc lacrimile.
Arturo? zise i Natalie.
O trase pe Ada lng el.
Nu aa.
Nu aa? l ntreb Natalie printre lacrimi.
Nu rpindu-ne i smulgndu-ne din casa i din viata
noastr de aici. Mi-ai spus ce aveai de spus i am s m
gndesc la asta, dar nu-mi voi prsi casa, mama i slujba ca
s m mut n partea cealalt a lumii. Nu. M voi gndi. Poi
s gseti o cale s iau legtura cu tine i te voi anuna ce
am decis. i Ada va veni cu mine.
Nu! strig Ada. Eu plec cu mama. Se trase de lng el
i fugi la mama ei.
Nu ai dreptul la vot, fat. i nici maic-ta. A renunat
la dreptul sta acum 12 ani, iar tu eti prea tnr s votezi.
Te ursc, url Ada, cu ochii ieii din orbite i cu corzile
vocale umflate. TE URSC!
Natalie o trase lng ea i-i mngie buclele negre.
225
Unul dintre roboi puse o mn dup umerii lui Natalie,
ncurajnd-o. Toi trei, aa cum stteau acolo, robotul, soia
i fata, preau o familie.
Ada, spuse el, ntinznd mana. Vocea lui nu implora.
Maic-sa ddu drumul fetei.
Nu tiu dac m voi putea ntoarce dup voi, spuse
Natalie. E periculos. Armonia Social folosete din ce n ce
mai mult tehnologia euroasiatic, ei nu sunt la fel de
primitivi ca poliia i armata.
O mpinse uor pe Ada i ea veni n braele lui.
Dac vrei s iei legtura cu noi, o s gseti tu o cale, i
rspunse el.
Nu vroia s rite ca Ada s cad n capcana asta. O ridic
pe umr era grea, trecuser ani de cnd nu mai fcuse asta
i iei din ncpere.

***

Trecur ase luni pn cnd Ada dispru din nou de


acas. Fusese din ce n ce mai nervoas i mai nchis n
sine, dar el pusese asta pe seama pubertii. Renunaser la
serile tat-fiic, mai ales dup ce muri mama lui. n cteva
seri, venise acas. Nu o gsise i i folosise sistemul de filaj
pentru a-i lua urma i a afla c era la o prieten acas sau n
parc, sau pierzndu-i vremea pe la Peanut Plaza.
Dar de data asta, dup ce trecur dou ore, ncerc s o
localizeze i descoperi c dispozitivul de urmrire nu mai
funciona. Ultima locaie n care fusese reperat era coala,
unde fusese pn la ora trei fix.
Era deja nervos dup ce-i petrecuse ziua arestnd golani
care vindeau produse electronice pe paturi, n zonele
aglomerate ale oraului, adesea n strigtele de dezaprobare
ale trectorilor care-i reproau c ar cheltui banul public pe
infraciuni mrunte. Omul de la Armonia Social l instruise
226
s in mici discursuri despre interoperabilitatea produselor
pozitronice de provenien euroasiatic i de pericolele ce
decurgeau de aici, dar tot ce vroia el s fac, era s-i aresteze
pe micii contrabanditi i s-i duc la secie. inutul
discursurilor n faa pltitorilor de taxe era treaba
politicienilor, nu a unui poliist.
Acum fiica sa reuise s-i dezactiveze crtia din
telefon i scpase de el, intrnd din nou n cine tie ce
necazuri. Fierbea de nervi, la masa din buctrie, jucndu-se
absent cu soldeii de tinichea pe care-i adusese n dar, de
ziua tat-fiic, apoi se ridic de la mas, i scoase telefonul
i activ sistemul de urmrire a lui Liam.
Nu renunase la crtia din telefonul putiului, aa c
acum putea s caute n computerul central al Roboticii
SCANU i s afle dac cei doi nc i mai vorbeau sau
petreceau timpul mpreun.
O fceau. Se ntlneau, n persoan, o dat pe sptmn
i chiar mai des, uneori, la Peanut Plaza sau la rp. Oricum
Arturo suspectase asta. Verific locaia lui Liam: dac putiul
nu era cu Ada, cel puin putea s-i spun unde s o
gseasc.
Era vineri seara i putiul era la film, la Mall-ul Fairview.
i luase locul, n sala 2, cu o jumtate de or n urm, i se
dusese deja la WC o dat. Arturo i bg soldeii de
tinichea n buzunarul hainei de iarn, i trase plria i
mnuile i o porni spre mall.

***

Mirosul din sala de cinema i se lipi de nri, un amestec


de snge, parfum i flori, singurele mirosuri pe care, de altfel,
Hollywood-ul le dusese la perfeciune. Liam sruta n
ntuneric o fat, dar nu era Ada, ci o slbnoag trist, cu
ochi lenei i cu pielea mai ptat chiar dect a lui Liam. Se
227
uit lung la Arturo n timp ce l nfc pe Liam de pe scaun,
dar la vederea insignei de poliist, se liniti.
Salut, Liam, spuse el, dup ce-l duse pe puti n biroul
managerului.
La dracu, ce mama m-sii i-am fcut? se rsti putiul.
Arturo tia c putii njurau aa doar cnd erau speriai
de ceva.
Unde s-a dus Ada, Liam?
N-am mai vzut-o de luni bune, rspunse biatul.
Te-am pus sub urmrire de cnd am aflat de existena
ta. Fiecare micare a ta e nregistrat. i tiu i pe unde a
umblat fiic mea.
Liam fcu o figur dezgustat.
Mnnci rahat, i rspunse. De ce ai spiona tipi ca
mine?
Sunt ofier de poliie, Liam. Asta e slujba mea.
i cum rmne cu intimitatea?
De ce, ai ceva de ascuns?
Putiul se afund n scaunul su.
nchiriem hainele cu LED-uri organice. Facem i noi
un ban de buzunar. Ce, vrei s spui c i luminile infrarou
sunt infraciuni, acum?
Sunt sigur c da, spuse Arturo. i, dac nu-mi spui
unde o pot gsi pe fiic-mea, cred c-s exact infraciunea
pentru care te voi aresta.
Are alt telefon. Nu e trecut pe numele ei, rspunse
Liam.
Furat, vrei s zici. Fiic-sa fcea contraband cu
tehnologie informatic de rzboi printr-un telefon furat, n
timp ce fosta lui soie era regina din spatele super-roboilor
euroasiatici. Exact ce-i lipsea.

228
Nu, nu-i de furat. E fcut din buci. E de la un tip.
Codul, ca s intrm n reea, l-am luat dintr-una din crile
de telefon care au nceput s apar de o lun ncoace.
D-mi numrul lui, Liam, mai spuse Arturo, scondu-
i telefonul.

***

Alo?
Era o voce masculin, de adult.
Cine e acolo?
Cine e acolo?
Arturo i folosi vocea de poliai.
Aici e Arturo Icaza de Arana-Goldberg, detectiv de
poliie, Gradul Trei. Cu cine vorbesc?
Bun, domnule detectiv, i rspunse vocea i atunci l
recunoscu. Era tipul de la Armonia Social, tipul chel, cu
capul rotund, cu nasul su lung i cu mrul lui Adam
pronunat. Lui Arturo inima prinse s-i bat de s-i sparg
pieptul.
Bun ziua, domnule, spuse i el. Cuvintele lui prur
mai degrab un chicit.
Ateapt unde eti, domnule detectiv. O s vin cineva
s te ia imediat. Fiica dumitale e la noi.
Robotul care-i smulse portiera mainii era de un negru
mat, fr cap, cu opt brae. l nfc fr prea mult
ceremonie i l tr afar din main, fr s-i pese de
strigtele lui de durere.
Pune-m jos, i ordon el, spernd c, dei ignorase
prima lege, robotul nu o va ignora i pe a doua.
Dar de unde atta noroc?
l mbri cu patru din braele sale i o porni ntr-o
curs nebuneasc, dansnd pe acoperiuri, srind, invizibil,
dintr-un stlp n altul, pe deasupra trectorilor netiutori.
229
Vntul rece ca gheaa sufla n urechile goale ale lui Arturo, i
nghe vrful nasului i i amori degetele de la mini. Se
ndreptau spre centru att de repede, c i ajunser, n zece
minute, de-a lungul lacului, spre cldirea Armoniei Sociale,
de pe Cherry Beach. Cei care trecuser pe acolo nu mai
spuseser vreodat ceea ce vzuser.
Robotul ateriz ntr-un golf din spatele cldirii i l duse
repede pe Arturo prin nite coridoare fr ferestre, luminate
monoton de becuri ce nu se zreau nicieri, la etajul trei al
cldirii, unde l arunc naintea unei ui groase, care se
deschise imediat cu un uor scrit.
Bun, domnule detectiv, l salut omul de la Armonia
Social.
Tat, strig Ada.
Nu o putea vedea, dar i ddu seama, dup glas, c
plnsese. Sri ca apucat i era ct pe ce s-l pocneasc pe tip
n brbie, cnd se trezi imobilizat de robotul cel negru.
Intr, i zise tipul de la Armonia Social, fcnd un
gest de jur mprejur cu mna i stnd deoparte n timp ce
robotul cel negru l duse n camera de interogatorii.
Ada plnsese, ntr-adevr. Era inut de dou brae
robotice, negre, iar ochii i erau roii i pufoi. Se uit lung la
ea, iar ea i ntoarse privirea.
Ai pit ceva?
Nu, i rspunse ea.
Asta e bine.
l privi apoi pe tipul de la Armonia Social, care nu mai
rnjea, ci doar i privea curios.
Leonard MacPherson, spuse el, e datoria mea, ca
detectiv SCANU de gradul trei, s te informez c eti arestat
pentru contraband cu produse pozitronice. Ai urmtoarele
drepturi: s fii judecat conform legilor n vigoare; eti scutit
de auto-incriminare n absena unei hotrri judectoreti
230
care s dovedeasc contrariul; s te consuli cu un avocat al
Armoniei Sociale; un proces rapid. i nelegi drepturile?
Ada chicoti, ceea ce stric solemnitatea momentului, dar
el se simi mai bine dup ce spusese asta. Omul de la
Armonia Social se art puin dezamgit, dnd din cap i
ntorcndu-se pentru a deschide un computer mic i
ingenios.
Acum ase luni ai fost la Ottawa, i spuse omul de la
Armonia Social. Cnd am ridicat-o pe fiica ta, am crezut c
a fost acolo singur, dar apoi am vzut c tu ai fost cel care
ai avut telefonul ei. n mod corect, ai lsat sistemul de
urmrire activat pe acel telefon, aa c nu a trebuit s mai
apelm la nregistrri pentru informaii, cci ele erau deja
online, gata a fi analizate.
Astfel, am putut face i noi o vizit la casa
conspirativ. A fost o lupt de-a dreptul spectaculoas.
Ambele pri au fost surprinse. O s mai fie i altele, sunt
sigur. Ceea ce vreau de la tine e un raport oral ct mai
complet al conversaiei care a avut loc acolo.
l puseser sub urmrire i pe el. Normal c o fcuser.
Cine i urmrea pe urmritori? Armonia Social. i cine i
urmrea pe cei de la Armonia Social? Armonia Social.
Cer s fiu asistat de un avocat de la Armonia Social,
spuse Arturo.
Eti. Chiar n momentul acesta, i rspunse omul de la
Armonia Social i, de data asta, zmbi. Raporteaz,
domnule detectiv.
Arturo trase aer n piept.
Leonard MacPherson, este datoria mea de detectiv
SCANU de gradul al treilea, s te informez c eti arestat
pentru contraband cu produse pozitronice. Ai urmtoarele
drepturi: s fii judecat conform legilor n vigoare, eti scutit
de auto-incriminare n absena unei hotrri legale care s
231
dovedeasc contrariul, s te consuli cu un avocat al
Armoniei Sociale i dreptul la un proces rapid. i nelegi
drepturile?
Omul de la Armonia Social ridic un deget spre robotul
negru care o inea pe Ada, i fata ip, iar strigtul ei l
strfulger pe Arturo din cap pn n picioare.
OPRETE-TE! url el. Omul i ls degetul jos i Ada
suspin nbuit.
Am fost dus la casa conspirativ pe cinci septembrie,
dup ce am fost gazat de un robot de lupt informatic
euroasiatic, n subsolul de la Mall-ul Fairview
Ajuns aici, de nicieri, se auzi o trosnitur att de
puternic nct o simi pn n stomac; ncepu s-l doar
capul i s-i vibreze buricele degetelor. Uile ncperii se
deschiser i czur i, astfel, reui s-i vad pe Lenny i
Benny i pe Natalie.

***

Benny i Lenny se micau att de repede nct reui s-i


localizeze doar dup poziia lucrurilor pe care le drmau n
drumul lor spre robotul care o inea pe Ada. O secund mai
trziu, robotul care l inea pe el era buci i putu s stea
din nou pe propriile picioare. Brbatul de la Armonia Social
devenise att de palid, c prea verde n costumul lui n
dungi i cravata lui roz.
Benny i Lenny l prinser bine de brae i Natalie pi cu
grij ctre el, dup care se privir o vreme n tcere. Apoi, pe
neateptate, ea i trase o palm uoar peste obraz:
Hruieti copii. Ce ruine!
Ada sttea singur, n colul ei, plngnd cu gura n
forma de O. Att Arturo ct i Natalie o privir cum sttea
mbufnat, ntre ei. Apoi, fata fugi ctre el i-i sri n brae,
aproape dezechilibrndu-l.
232
Acum suntem gata s mergem cu tine, i spuse lui
Natalie.
Mulumesc, spuse ea. i mngie repede prul fetei i o
srut pe obraz.
Te iubesc, Ada.
Ada ddu din cap, solemn.
S mergem, spuse Natalie, atunci cnd fu clar c Ada
nu avea nimic s-i zic.
Benny l arunc pe omul de la Armonia Social de-a
curmeziul camerei, peste un birou. Acesta czu chiar n
colul biroului, apoi pe podea, incontient sau mort. Arturo
nu-i pierdu vremea s afle.
Apoi Benny ngenunche naintea lui Arturo.
Urcai, v rog. Arturo o privi pe Natalie, care deja se
crase n spatele lui Lenny. Se urc i el.

***

Se micau chiar mai repede dect robotul negru, dar


frigul era atenuat de cldura ce se degaja din armura de
metal a lui Benny. Arturo simi un gol n stomac, flcile
ncepur s-i clmpne, i n timp ce o inea strns pe Ada,
nchise ochii.
Dar Ada l nghionti i asta l fcu s priveasc n jur:
vzu cum trecur de ora i cum zburau acum peste zonele
agricole, n salturi ndeajuns de nalte nct s poat zri n
deprtare autostrada 401, ceea ce nsemna c se ndreptau
spre est.
Apoi nelese i de ce l nghiontise Ada: de pe dealuri i
din vi, din pdure i de sub maini, venea spre ei o armat
de roboi negri, fr cap, cu opt brae, ca nite pianjeni
sinitri n btaia lunii. Erau peste tot: n faa lor, sub ei i n
pri. Armonia Social construise o armat secret de astfel

233
de roboi, pe care i ascunsese peste tot, i acum armata asta
venea dup ei.
Cltoria deveni destul de agitat, cci Benny trebuia s
resping tentaculele care i atacau din toate prile, parndu-
le viguros cu un bra, n timp ce, cu celalalt bra i inea pe
Arturo i pe Ada. Ada ip cnd un robot apru chiar n
spatele lor, dar Benny se ntoarse rapid i-l lovi ct putu de
tare din mers, n timp ce Arturo se inea strns, ncercnd s
rmn n via.
Un alt ipt i fcu s se uite nspre Lenny i Natalie.
Lenny era puin mai n fa, n stnga lor, aa c el era
avangarda i, din pricina asta, avea de-a face cu un numr
dublu de roboi.
Un robot-pianjen negru se ag de picioarele lui,
trndu-se dup ei, la fiecare salt, n timp ce unul din braele
sale libere o lovea pe Natalie.
Arturo i Ada vzur cum robotul cel negru o ag pe
Natalie de pe spatele lui Lenny i o arunc napoi, n braele
unuia dintre ceilali roboi, care o strpunse cu un fel de
suli, deasupra buricului; Natalie mai ip o dat apoi
amui. Un minut mai trziu, Lenny fu i el copleit i dispru
sub mulimea de brae negre, ascuite.
Benny goni nainte i mai tare, aa de tare, c Arturo era
ct pe ce s nu se mai poat ine. Dup ce se redres, spuse:
Trebuie s ne ntoarcem dup ei
Sunt mori, i rspunse Benny. Nu avem la ce s ne
mai ntoarcem. Vocea lui cald era plin de durere i cnd
Arturo vru s zic ceva, vntul i lu rsuflarea, aa c
renun.

***

n jet, Ada plnse i Arturo plnse odat cu ea, n timp ce


Benny sttea deasupra lor, aprndu-i parc de ceilali roboi
234
ai echipajului micului avion, care-i ls la Paris, de unde
luar alt avion spre Beijing.
Cltoria fiind lung, dormir n timpul zborului; cnd
aterizar, Benny i ajut s coboare i i duse la aeroport, de
unde vzur, pentru prima oar, Eurasia.
Era nalt. Vertical. Beijingul era plin de turnuri
curbilinii, care se ncolceau i se aplecau i apoi urcau iar,
att de sus, nct nu le puteai zri vrful. Mirosea a grtar i
flori i, n jurul lor, miunau armate ntregi de roboi de toate
formele i toate mrimile, alunecnd ca nite bancuri de peti
exotici, ntr-un acvariu imens. Se holbar la ei minute ntregi,
i apoi cineva veni din spatele lor i nite brae calde i
mbriar.
Arturo cunotea mirosul, cunotea pielea aceea. Nu le-ar
fi putut uita niciodat.
Se ntoarse ncet, palid ca un mort.
Natty? ntreb el, nevenindu-i s cread c n faa lui
se afla fosta i decedata lui soie. Ochii ei erau n lacrimi.
Artie, spuse ea. Ada.
i srut pe amndoi, pe obraji.
Benny i spuse:
Ai murit n SCANU. Ucis de roboi euroasiatici,
modificai de Armonia Social. La fel i Lenny. Ironia sorii.
Ea ddu din cap.
Probabil vrea s spun c noi, mpreun cu Armonia
Social, am proiectat roboii pe care i-au trimis dup voi.
Natty? repet Arturo. Ada era alb la fa i tremura.
O, Doamne, spuse ea. Voi chiar nu tii
Nu i-a dat ansa s le explici, spuse Benny.
i nu mi s-a prut potrivit s le explic eu, adug
Benny, prnd puin jenat, o emoie destul de curioas
pentru un robot.

235
O, Doamne, Artie, Ada. Sunt o mulime ca mine. Unul
din primele lucruri pe care le-am fcut aici a fost s i ajut s
decodeze procesul de uploadare. Nu ai de fcut dect s
ncarci o copie a eului tu ntr-un creier pozitronic i, cnd ai
nevoie de un corp, creti unul sau l construieti, sau
amndou, i apoi te decantezi n acesta. Sunt ca Lenny i
Benny acum sunt o mulime de Natty. Altfel, ar fi prea mult
de lucru.
i-am spus c dezvoltarea noastr i-a ajutat pe oameni
s se neleag mai bine pe ei nii, spuse Benny.
Arturo se trase un pas napoi.
Eti robot?
Nu, rspunse Natalie. Bineneles c nu. M rog, doar
puin. Anumite pri din mine. Creterea unui corp cere
timp. Alte pri le construieti. Dar, n mare parte, sunt om.
Ada se ag strns de Arturo i amndoi pir napoi
spre jet.
Tata? l ntreb Ada.
O inea i el, la fel de strns.
Te rog, Arturo, i spuse Natalie, fosta lui soie, moart
i multiplicat. tiu c sunt multe de explicat, dar lucrurile
sunt diferite aici, n Eurasia. Mai bune, oricum. Nu m atept
s mi sari n brae dup att timp, dar te voi ajuta, dac o sa
m lai. i datorez mcar att, indiferent ce se va ntmpla
ntre noi. i ie, Ada, i datorez o via.
Cte replici de-ale tale exist? o ntreb el, dei nu
inea neaprat s afle rspunsul.
Nu tiu exact, spuse ea.
3.422, sri Benny ndatoritor. Astzi diminea erau
3.423.
Arturo se mic n pantofi i i muc buza pn la
snge.
Hm, zise Natalie. Mai multe Natalie de iubit?
236
El izbucni n rs; Natalie zmbi i ea i se ntinse spre el.
El se ndrept spre avion, apoi se opri, nvins. Unde se putea
duce? i ls mna cald s i-o cuprind pe a lui i, dup o
secund, Ada o lu de cealalt mn i ramaser aa,
privindu-se unul pe altul.
i-am rezervat un loc numai al tu, i spuse ea, n timp
ce-i conducea spre ieire. E aproape de mine, dar ndeajuns
de departe ca s ai propria intimitate.
i ce am s fac eu aici? Exist poliai n Eurasia?
Nu prea, rspunse Natalie.
De ce, sunt toi roboi?
Nu, pentru c nu exist infraciuni.
Oh.
Arturo pi cu grij, punnd un picior naintea celuilalt,
nefiind sigur dac pmntul era ca un burete sau dac nu-i
revenise nc dup zbor. n jurul lui se gseau mirosurile
strine ale Beijingului i roboii, care erau de milioane de ori
mai detepi dect el. La dreapta, soia lui, adic una dintre
cele 3.422 de versiuni ale ei.
La stnga, fiica lui, care urma s moteneasc aceast
lume.
Bg mna n buzunar i scoase soldeii de tinichea.
Erau vechi i vopseaua de pe ei se crpase, ca o pictur din
ulei, dar acetia erau nite omulei construii de un om real,
omulei cu nfiare uman i erau mai vechi dect roboii.
Ct vreme nu se chinuise omenirea s construiasc ali
oameni? O privi pe Ada un omule cruia el i dduse via.
i ddu ei soldeii.
Pentru tine. Un cadou de la tat la fiic. Ea i strnse
n mn, baionetele lor micue ieind printre degetele ei.
O turm de Benny i Lenny apru n faa lor, nsoii de
Benny-ul lor.

237
Sunt o jumtate de miliard, zise Ada. i 3.422 de femei
ca ea continu ea, artnd-o cu baioneta pe Natalie.
Da, dar tu eti numai una, i rspunse Arturo.
Ea l cuprinse de dup gt.
Nu pentru mult vreme, mai adug ea, nainte s se
desprind de el, srind nainte i nvrtindu-se, pentru a
putea cuprinde totul.

I, Robot by Cory Doctorow


Copyright 2005 by Cory Doctorow. Some Rights
Reserved. First published in Infinite Matrix, licensed
under a Creative Commons by-nc-nd license.

238
239