Sunteți pe pagina 1din 243

SCI-FI Magazin

Editor:
Mediapress Botoani

Director:
George Lazr

Redactor ef:
Ctlin Moraru

Traductori:
Emanuel Huanu
Adriana Mooiu
Cristina Olariu
Oana Cercel
Gabi Ioni

Tehnoredactare:
Corneliu Rusu

Ilustraia copertei:
Janos Miklos
Agency: iStockphoto.com

2
Paradoxul SF-ului

de Nicolae C. Ariton

Nicolae C. Ariton este profesor de francez la Tulcea i


fost redactor al Jurnalului SF.

Dac o iei la pas prin lumea ntreag, ca fan SF, vei


descoperi c peste tot se scrie literatur SF sau, m rog,
aproape peste tot. Fanii din ntreaga lume, dac discui cu ei,
recunosc c cel mai bun SF se scrie n rile vorbitoare de
englez. Unii dintre ei, mai crcotai, afirm cu nu neaprat
cel mai bun, ci, mai bine spus, cel mai mult, cu mii de
titluri publicate de fiecare an, i, de obicei, unde este mult,
se gsete i bun. Toi scriitorii de SF, ns, fr nicio
excepie, viseaz c ntr-o zi vor ctiga unul din marile premii:
Nebula sau Hugo, fie c locuiete n ara de Foc, fie la Tulcea.
n mod logic, acest lucru nseamn recunoaterea valorii n
fandomul internaional, deschiderea uilor editurilor de peste
tot, celebritate, bani i, aproape n majoritatea cazurilor,
renunarea la o slujb plictisitoare pentru a se dedica n
totalitate scrisului.
Cum ar trebui, ns, s scrie un scriitor de SF, neanglofon
i neanglofil, pentru a avea anse de a ctiga unul din marile
premii ale genului, sau, cobornd puin tacheta, s publice n
marile reviste i edituri de peste ocean, care domin autoritar
genul. Rspunsul ar fi: cu talent. Hai s lum, ns, un caz
concret i s presupunem c textul este scris de un SF-ist din
Babadag, artnd cam aa:
3
Personajul principal este Ahmed Ivanov, copil din flori al
unei lipovence din Sulina i al unui cpitan de vas iranian.
Fost poliist de frontier n zon, a fost dat afar din slujb
deoarece devenise un fel de pastor pentru o comunitate de
credincioi ortodoci de rit vechi, pe care biserica ortodox de
stat, obligatorie n Romnia, nu-i recunotea ca religie,
persecutndu-i i vnndu-i cu slbticie. Ocupaia lui este
cea de pirat de Dunre, atacnd din cnd n cnd lepuri
ncrcate cu stuf modificat genetic, care treceau pe marele
fluviu, pentru a ajunge la Porto Franco din Sulina, unde o
uzin subacvatic separ anumite secvene ADN din care se
obine o super protein de care depind alimentar i energetic
coloniile umane de pe Lun i Marte. De pe astroportul din
Sulina, nave spaiale pleac spre miile de colonii, construite pe
cei doi atri.
ntreaga Delt a fost reterraformat n cmpuri nesfrite
de stuf transgenetic, stpnite de dou super-concerne:
Agricola Bacu i Crevedia. Un grup de mafioi ucraineni, foti
constructori la canalul Bstroe, nchis i colmatat de cele dou
concerne, i ofer lui Ahmed o sum frumoas, pltit n ruble
de aur, pentru a-l aduce n Sulina pe Oedip Mihilescu, un
cercettor evadat din Institutul de Cercetri Genetice din
Tiraspol i care tria ascuns undeva n orelul ucrainean
Ismail. Acesta reuise s decodifice secvena ADN a super-
proteinei i s o produc artificial, ceea ce ar fi fost un
dezastru pentru cele dou concerne agricole, eliberarea
coloniilor spaiale, bogie i putere pentru cine punea mna
pe formul. KGB-ul, CIA-ul i temutul SRI se sfie ntre ele
pentru a-l descoperi pe misteriosul inventator.
n final, Ahmed Ivanov l descoper pe Oedip Mihilescu,
care, pentru a nu fi demascat, i fcuse operaie de sex, acum
numindu-se Ofelia Mihilescu i se ascundea pe un submarin
atomic sovietic, dezafectat, ancorat n portul din Ismail. Tria
4
fabricnd virui umani, boli exotice, scriindu-le codul genetic
pe computer i imprimndu-l apoi pe hrtie biologic. Amatorii
cumprau peticul de hrtie care era suficient s fie apoi
dizolvat ntr-un pahar cu butur (mai puin vodca), iar cel
care consuma se cptuea cu boala respectiv.
Cei doi se cunosc, se ndrgostesc i i unesc forele
pentru fabricarea faimoasei super-proteine n laboratoarele din
Chiinu, banii ctigai urmnd a fi folosii pentru plata
datoriilor externe ale Republicii Moldova i pentru
independena acestei ri fa de Rusia i Romnia.

mi place chiar s cred c rezumatul de mai sus este un


posibil exemplu de text SF romnesc, scris ntr-o manier
clasic, fcnd parte uor din subgenul distopic.
Motivele pentru care nu ar avea un succes fulminant
printre fanii SF anglomani sunt mai multe:
n primul rnd, intriga ideologic cu ortodoci de rituri
diferite i independena Moldovei nu prea ar nelege-o, fiind
cam departe de problemele americane;
locaia din Delta Dunrii, Sulina, Ismail i Chiinu ar fi
destul de interesant ca exotism, dar destul de confuz din
punct de vedere geografic pentru americanul cu o cultur
medie.
Un editor american disperat sau binevoitor ar putea
accepta textul dac autorul ar fi de acord cu cteva modificri,
fcndu-l n final s arate cam aa:
Personajul principal este John Steel. Aciunea se petrece
de-a lungul fluviului Mississippi, ntr-un viitor distopic al
Americii, care, dup uraganul Katrina i nclzirea global, nu
i-a mai revenit economic niciodat. John a fost i el poliist,
dar apartenena sa la Klux-Klux-Klan, susinnd cu arogan
c este cel mai adevrat american din zon, l-a fcut s-i
piard slujba pe motive de intoleran etnic.
5
ntr-o atmosfer de marasm economic, principala ocupaie
a lui John Steel este pirateria pe Mississippi, vnnd, cu un
sistem de plase, mini submarine chinezeti, care fac trafic cu
baterii voltaice, special construite pe baza unui extras din orez
i care pot oferi spre consum ntre 1 megawatt i 10 megawai
americanilor sraci, deconectai de la un sistem naional
electric, din cauza preului prohibitiv. n plasele vajnicului pirat
de Mississippi, eueaz un batiscaf, la bordul cruia se afla o
tnr chinezoaic, care reuise s substituie dintr-un
laborator de cercetri dintr-un orel din statul Louisiana,
formula de obinere a unui precipitat sintetic, care ar fi nlocuit
cu succes extrasul de orez, bateriile voltaice obinute fiind de o
mie de ori mai puternice i mai ieftine dect cele chinezeti.
ncepe un adevrat rzboi ntre serviciile de spionaj
chineze i piraii lui John Steel, n ncercarea de recuperare a
agentei chineze i a nepreuitei formule. Lupte high-tech pe
vapoare i submarine de-a lungul fluviului lui Mark Twain,
amor total ntre frumoasa chinezoaic i vajnicul pirat de ap
dulce, prima ncepnd s aib o reinere privind rentoarcerea
la Beijing, un ora cyberpunk sau rmnerea lng un brbat
viteaz, ntr-un mediu aproape curat biologic, mpreun cu care
s lupte pentru reechilibrarea balanei energetice a USA.

De aici apare, ns, paradoxul SF-ului: Acest ultim text, cu


personaje, probleme i mentaliti americane, mai poate fi
considerat un produs al genului science fiction autohton? Sau
este o realizare tipic american?
Cele dou recenzii ale unor povestiri SF sunt pur
imaginare, avndu-i rdcinile n sutele de lecturi de gen.
Scopul acestui articol a fost acela de a sublinia ideea c
autorul de SF neangloman se afl n faa unei mari dileme
atunci cnd se apuc de scris. Dilem care se transform ntr-
un adevrat paradox: s scrie un SF cu identitate autohton,
6
care are anse minime de a se impune internaional, sau un
SF cu identitate anglofil, care este, n final, un fel de clon a
SF-ului american, fr identitate, un produs al globalizrii.

7
Cuprins

Dincolo de linia orizontului


de Mark A. Rayner 8

Numrnd zilele
de Allen Steele 23

Xenoformarea Pmntului
de Tom Gerencer 56

Recuperare
de Orson Scott Card 71

Oamenii autostrzii
de Ken MacLeod 97

Violare de cod
de William Meikle 137

Montri pentru software


de Vernor Vinge 149

8
Dincolo de linia orizontului
Mark A. Rayner

Scriitor canadian din London, Ontario, spune c de copil a


vrut s devin pirat, apoi o mulime de alte lucruri pn s-a
oprit la povestitor. Povestirile sale au fost publicate n
numeroase reviste i n mediul online. Primul su roman,
Amadeus Net, a fost publicat n 2005. A fost de trei ori
nominalizat pentru premiul Aurora, care se acord anual
scriitorilor de F&SF canadieni.
ntr-o lume unde toi sunt supercablai i superconectai
ntre ei, mai apar oameni care vor s triasc normal i sunt
vzui de ceilali ca fiind demni de mil. Dar celor demni de
mil, le este mil la rndul lor de oamenii cu existene false,
care au uitat s triasc.

Cnd Elisa se aez pentru prnz, Henry Overduin nu


bnuia ct de mult avea ea s-i schimbe viaa.
Ea i colegii ei de la Departamentul pentru
Supravegherea Corporaiilor se aezar n sectorul lui Henry,
dar el ar fi observat-o oricum. Era ceva diferit i magnetic la
Elisa Taper. Restul mesenilor de la Le Fou en Mer erau
cyborgi declarai. Majoritatea i purtau implanturile
craniene ntr-un stil iptor, care era la mod printre bogai;
Henry gsea moda de prost gust. Dar uvoiul de pr negru al
Elisei era tiat ntr-o tunsoare rotund care i acoperea
implantul. Era elegant. Ochii ei erau de un verde smarald
9
surprinztor i ceva din inteligena reflectat n ei capt
atenia lui Henry.
Prea complet natural exact ca Henry.
Desigur, el nu avea niciun fel de implanturi. Chiar i din
salariul su de osptar i-ar fi putut permite unul, dar nu
avea niciun rost, pentru c Henry era neconectat. Nu putuse
s acceseze datasfera toat viaa lui. Cnd era tnr, lumea
ncepuse s se integreze n ea, i acum lumea era datasfera.
Ultima generaie de implanturi le permitea oamenilor s
acceseze att experiene senzoriale, ct i informaii.
Aparent, era mai real dect realitatea, aa cum i spuseser
clienii si obinuii.
Henry nu a vrut niciodat s fie osptar el vroia s
spun poveti. Dar nu avea asculttori. Fr datasfer, nu
avea nici mcar un agent. Nu existau cri, reviste sau ziare.
Nu mai exista nicio industrie cinematografic n adevratul
sens al cuvntului fusese nghiit de o supermedia
atotcuprinztoare. Chiar i conversaia a fost inclus n ea. n
mod ironic exista o nevoie disperat de originalitatea lui
Henry, n ceea ce germanii numeau weltgeschichte lumea
povetilor. Dar povetile lui Henry nu fceau parte din ea,
pentru c nu putea fi auzit.
Cel puin, nu dincolo de rutina de a prelua comenzi i de
a pregti buturi. Henry ncerca s nu-i urasc slujba. ntr-
un fel era norocos c mcar putea s lucreze. Le Fou en Mer
nu era la fel de scump ca un restaurant cu buctrie
condus de un om, dar era destul de la mod, pentru c
clientela era servit de oameni i nu de roboi. n afar de
Henry, restul personalului din acea zi includea doi studeni
de la academia principal din ora. Pentru ei slujba era ceva
de care i vor aminti cu drag, dup ce vor reui s lucreze de
departe sau n mod dinamic n datasfer, n funcie de
abilitile lor.
10
Dar pentru Henry asta era una dintre puinele slujbe pe
care le putea pstra, din cauza minii sale defecte,
neconectate la reea.
ncerc s nu se gndeasc la asta n timp ce se deplasa
spre masa unde stteau Elisa i colegii ei. Anun
specialitile buctarului din acea zi, ncercnd s fie plcut
i ntreb de comenzile pentru buturi; poate era evident c o
gsea pe Elisa atractiv, dar ncerc s nu se observe asta.
Degeaba, pentru c Elisa vzu. l ntreb cum l cheam i fu
cumva tulburat, cnd el ignor complet ntrebarea ei
politicoas, dar neauzit.
Colegii ei nu primir nici ei rspuns la ntrebrile despre
specialiti i unul dintre ei spuse:
Hei, prietene. E cam nepoliticos s nu fii cuplat cnd
preiei comenzile.
mi cer scuze, domnule, spuse Henry. Nu sunt conectat
la reea, aa c nu pot s v aud ntrebrile dect dac le
exprimai fizic.
Trecu un moment de linite cu adevrat nfiortoare, cnd
mesenii realizar c Henry nu are niciun implant cerebral i
c era pe deplin i complet deconectat.
Elisa zmbi cu cldur.
Este n regul. Care este numele tu?
Henry.
Bine, Henry. Eu sunt Elisa i a vrea un pri.
Ceilali meseni murmurar comenzile lor de buturi,
evitnd privirea lui Henry, dar lui nu-i psa. Avea ochi doar
pentru Elisa.

***

Cnd devenir iubii, Elisa tia deja c lui Henry i plcea


s spun poveti. Mai tia de asemenea c era minunat la
asta. Credea c lipsa abilitii lui de a fi conectat la reea era
11
compensat de o imaginaie incredibil. Putea s-i spun
lucruri pe care niciodat nu le experimentase n datasfer
i puteai experimenta att de multe acolo. i plcea senzaia
stranie de a asculta cu ochii nchii vocea lui baritonal, fin,
iar el era ncntat s gseasc, n sfrit, un auditoriu, chiar
dac era format dintr-o persoan.
ntr-o noapte, Elisa i spuse:
Dragule, te-ai gndit vreodat s foloseti pe altcineva
drept cale de transmitere pentru povetile tale?
Altcineva?
Eu. M refeream la mine. De ce nu mi spui mie
povetile i eu voi gsi o modalitate s le fac cunoscute.
tii mcar cum s faci asta?
S produc divertisment? Bineneles c nu, dar voi gsi
oameni care tiu i voi vedea dac ei vor s m ajute.
Cnd?
Ce zici de chiar acum? Ce ar fi s vd dac cineva ar fi
interesat de povestea pe care mi-ai spus-o asear despre
lumea n care nimeni nu auzea?
Ei bine ok.
Ochii ei verzi, frumoi, cptar acea privire ndeprtat
care arta c se scufundase n datasfer, pentru a cuta
oamenii potrivii.
Privind-o, Henry se simi ca o form de via inferioar
erau att de multe lucruri pe care nu le putea ti despre
societate. Era un pete, blestemat s i dea vag seama c
exista o atmosfer plin cu creaturi interesante i poveti
acolo, dincolo de linia orizontului lumii sale, dar pe care nu
le va putea tri niciodat. Limitarea sa nu era raiunea, ci
cunoaterea.
Dintr-odat Elisa deschise ochii i spuse:
Am gsit pe cineva s produc povestea. Le place foarte
mult!
12
Era att de emoionat i Henry att de fericit nct
fcur dragoste chiar acolo, n scaunul ei de cuplare cu
sptar rabatabil. n afar de faptul c n sfrit i-a fcut
auzit una din poveti, au aprut i banii. Dei Elisa a fost
creditat pentru poveste i scriere, ea transfer toate
ctigurile obinute din vnzare n contul lui Henry.
Elisa era scrupuloas n a trimite toate profiturile nspre
Henry, chiar dac trebuise s fac unele adaptri la poveti
pentru a fi potrivite. Dar era complet loial viziunii lui i de
aceea productorilor le plcea att de mult s lucreze cu
ea/el.
Henry era emoionat s aib n sfrit un auditoriu mai
larg, dei el nu putea ti cu adevrat ce credeau ei despre
povetile lui, n afar de fragmentele ocazionale de
conversaie pe care le auzi la Le fou en Mer.
Ai experimentat ultima Viziune a Elisei? spuse un
client ntr-o zi.
A fost divin. Are cea mai creativ minte i ai vzut
comentariul se ntrerupse cnd interlocutorul trecu pe
nonverbal.
Dar Henry era fericit, chiar dac nu auzi lauda.
Pentru prima dat n via, Henry se simi ca i cum ar
aparine de ceva mai mare. Avea iubirea Elisei. Petreceau
fiecare noapte adncii n conversaie i Henry i spunea
poveti Elisei, n timp ce ea asculta fascinat. Henry nu tia
c Elisa nregistra aceste conversaii, pentru a putea retrimite
povetile productorilor ei. Erau lacomi dup materiale noi i
Elisa i dezvolta deja un adevrat fan club.
i pe msur ce iubirea lui Henry pentru ea cretea, Elisa
ncepu s tnjeasc dup aceti fani.
Afacerea lor nflori i pru natural s se mute mpreun.
Casa lui Henry era micu cu toate indemnizaiile de autor
ce curgeau din poveti aa c i mut lucrurile n casa
13
Elisei. n curnd avu destui bani s-i prseasc slujba de
la Le Fou en Mer, dei era, n mod straniu, trist n ziua n
care o fcu. Elisa continu s lucreze la Departamentul
pentru Supravegherea Corporaiilor, dar czur de acord ca
ea s ocupe o poziie cu jumtate de norm, astfel nct s
aib mai mult timp disponibil pentru a-i face contacte
importante n industria de divertisment. Henry consimi din
toat inima ca i ea s primeasc o parte din indemnizaiile
de autor.
Dimineile se trezeau i Henry o conducea pe Elisa la
sediul biroului ei din centru; majoritatea corporaiilor mari
nc preferau s-i in angajaii la un loc. Dup aceea, se
plimba de-a lungul rului un timp i se oprea la o cafenea
mic pentru a mzgli n jurnalul su o activitate care
ntotdeauna atrgea priviri curioase.
La cteva luni dup ce se mutaser mpreun, n una din
plimbrile lui, Henry ntlni un vagabond care se spla n
ru. Henry tia c omul era fie un dependent de informaii,
incapabil s se decupleze de la programele de divertisment
gratuite destul de mult timp pentru a avea o slujb, fie era
neconectat. Era un brbat mai tnr, evident bolnav i avnd
nevoie de ajutor. Henry nu vzu niciun implant, aa c se
apropie cu atenie. Majoritatea celor neconectai, spre
deosebire de Henry, sufereau de o varietate de probleme
psihologice.
Bun, spuse Henry cnd se apropie, n ceea ce credea
el c este o manier prietenoas, numele meu este Henry.
Pot s te aud! ip tnrul. Pot
Strigtele sale fur ntrerupte de un spasm de tuse.
Ce tuberculoz puternic, gndi Henry. Pentru un scurt
moment ruinos, Henry se gndi s-l prseasc acolo, dar
tuea nu ncet i era evident c omul suferea cu adevrat.
Nu era nimeni altcineva n preajm, aa c i folosi datapad-
14
ul pentru a chema o ambulan i apoi se apropie pentru a-l
ajuta.
O pictur de snge se prelinse pe brbia brbatului
cnd se prbui la pmnt, aproape alunecnd n ru. Henry
trase vagabondul departe de ap i l cr pn la o banc
apropiat de unde se vedeau rul i vechile cldiri ale
parlamentului de dincolo. Brbatul era uor, probabil nu mai
mult de 50 de kilograme, i Henry se ruin din nou pentru
teama de mai devreme. Tnrul se uit n ochii lui Henry cu
un amestec de ezitare i uurare. Pentru un moment Henry
simi o legtur cu el care, ns, fu ntrerupt de sosirea
ambulanei; medicii-roboi luar vagabondul din braele lui
Henry. Cltori n spatele ambulanei cu brbatul, care era
deja incontient. Henry asculta sunetul mainilor i
respiraia grea de sub masca de oxigen. n drum spre spitalul
public, tnrul i recpt cunotina. i ddu masca jos de
pe gur.
tii c ei nu ne pot auzi, nu?
Poftim?
Ceilali. Cei conectai. Nu ne pot auzi gndurile. O,
ncearc s ne citeasc gndurile, dar nu pot. Nu aa ca tine.
Tu ai un spirit minunat, Henry. Minunate poveti, dar se
irosesc pe
Medicul-robot i puse din nou masca i vagabondul o
ddu iar la o parte.
Se irosesc pe cei conectai. Pentru ei nu e dect praf
pentru minte. Umple golul pe care l-au creat. E medicul-
robot i puse din nou masca, de data asta cu o enervare
dur, gndi Henry, sau doar se comporta ct mai asemntor
cu un om?
Tnrul nchise ochii, iar respiraia i se ncetini i, ntr-un
final, se opri cu o inspiraie huruit oribil, ce se termin cu

15
un suspin lung. Roboii ncercar s-l resusciteze, dar Henry
vzu din datele de pe monitoare c nu mai era nimic de fcut.
O lacrim alunec pe obrazul lui i se ntreb ce nsemna
asta. i chiar n acel moment, auzi o voce n minte, spunnd:
Ei nu ne pot auzi, Henry. Asta nseamn.
Semnele vitale se transformar n linii. Henry iei din
ambulan, n timp ce roboii pregteau corpul tnrului. Se
simea sleit. Era ngrozit, nu de moartea omului, ci din cauza
acelei voci din capul su. Att de muli neconectai i
pierduser sntatea mintal, iar Henry nu vroia s fie unul
dintre ei. Existau o ntreag ramur de cercetare psihologic,
care studia sindromul i o comunitate terapeutic mic
dedicat ajutorrii celor incapabili s noate n marea de
informaii a lumii.
Oare dac a auzit o voce n capul su era semn c i
pierdea sntatea mintal? Decise s nu mearg la doctor.
Dac ei ar ti, i-ar prescrie un tratament. Cine tie ce efect ar
avea acest lucru asupra abilitii sale de a spune poveti?
Cine tie cum ar reaciona Elisa? n acea noapte, i spuse o
poveste despre un om condamnat s-i piard identitatea
ntr-o lume plin de oameni care deja i-o pierduser pe a lor.
n loc s devin nverunat sau furios, omul decise s
triasc fiecare moment la maxim, s savureze tot ceea ce
viaa i-a oferit, att ct mai putea. i, cnd n sfrit sosi
acea zi fatidic, cnd nu-i mai aminti cine era, momentul
trecu panic, pentru c el era fericit.
Elisa gndi c era minunat i vru s o vnd imediat.
Mine, spuse Henry. Poate atepta pn mine.
Nu! spuse Elisa. E prea bun. Va influena oamenii.
Jay o va adora.
Jay era principalul productor al Elisei. Folosea i alii,
dar el prea s fie cel mai des menionat.

16
Nu, spuse Henry. Asta a fost doar pentru noi doi. i, n
plus, speram s putem iei afar pe verand i s privim
stelele.
Dar nu le poi vedea dect pe cele mai strlucitoare,
iubitule. E prea mult lumin. Ar fi mai bine s le priveti
n, spuse, i se opri.
Cteodat uita. Henry prea att de normal.
Henry tia ce vroise s spun i o iert imediat.
E n ordine. tiu. Cteodat uii.
Se mbriar, apoi Elisa se retrase.
Ok, mergi s priveti stelele pentru un timp, iar eu voi
vorbi cu Jay.
Apoi Elisa prsi camera, chiar dac nc sttea acolo.

***

Povestea a fost un triumf. A fost cel mai emoionant lucru


pe care cineva l experimentase vreodat, dei nimeni nu
putea s spun de ce. Faima i bogia Elisei crescur pn
n punctul n care era caraghios s mai munceasc n
departament, aa c renun. Cumprar o cas frumoas
aproape de ru. Henry spera s petreac mai mult timp
mpreun, dar Elisa petrecea din ce n ce mai mult timp n
datasfer; plimbrile de diminea ale lui Henry erau din ce
n ce mai lungi.
n aceste plimbri, auzea ocazional voci n capul su i, n
urmtoarele cteva luni, Henry ncepu s se ngrijoreze c
sntatea sa mintal se deteriora mai repede. Cnd auzea
vocile, vorbeau despre cum cei conectai la reea erau mori
pentru lume. Ei nu puteau auzi, spuneau vocile. Henry i
spuse c resentimentele sale vechi mpotriva celor conectai
i puseser amprenta asupra sa.
i, ntr-o plimbare de diminea, exact la un an de cnd o
ntlnise pe Elisa, o voce linitit de femeie i spuse:
17
tii c are o aventur mai multe aventuri nu?
Vocea era att de clar, att de lipsit de psihoz, nct
Henry se opri din mers. O btrnic micu sttea pe banc,
acolo unde Henry l aezase pe muribund cu cteva luni n
urm. Era acelai loc i i aminti de moartea tnrului.
Parc trecuse o eternitate.
Femeia avea pe puin 100 de ani, dar ochii ei strlucitori
i vii l privir cu tristee.
Era nepotul meu, tii. A fost foarte drgu ceea ce ai
fcut pentru el la sfrit.
Henry era sigur c acelea erau cuvintele ei, dar ea nu
vorbise.
Stai jos, spuse vocea din mintea sa, aa c se aez.
Femeia avea ochi albatri. Nite ovale de un albastru
deschis cu pete de albastru nchis n ele care strluceau ca
safirele. Faa i era blnd i, dei hainele ei erau jerpelite,
mirosea minunat, ca pinea proaspt coapt.
Mulumesc, spuse vocea n mintea sa. Nici tu nu ari
ru.
Cum Henry era un pic speriat de sunetul vocii sale,
cum te pot auzi?
n acelai fel n care i auzi i pe ceilali n minte, cred.
Deci nu nnebunesc?
Ei, nu sunt n msur s judec acest lucru. Dar a
spune c nu. Doar dac vorbeti cu un psiholog care nu
crede n telepatie.
Dar dac ntr-adevr exist telepatie, de ce oamenii de
tiin nu au explicat-o?!
Cine spune c nu au fcut-o? sun vocea btrnei.
Poate c nu au anunat pe toat lumea.
De ce eti aici?
Ai fcut un lucru drgu pentru nepotul meu. El nu a
putut accepta niciodat cum stau lucrurile i era nefericit
18
muli dintre noi suntem. Dar cel puin a avut o alt minte cu
el atunci cnd a murit. I-ai artat atta omenie i att de
mult din ea s-a pierdut. Nu vroiam s crezi c eti pe cale s
nnebuneti orict de drgu i romantic este filosofia ta
triete fiecare zi ca i cum ar fi ultima.
Atunci ea se ridic i Henry gndi:
Ateapt!
Ea se ntoarse i-i zmbi.
Trebuie s tiu cum s controlez asta, gndi Henry
spre ea. Trebuie s tiu ce s fac n continuare.
Ea i fcu cu ochiul apoi plec, i Henry sri de pe banc
i ip cu voce tare:
Cel puin spune-mi, cum de tii c Elisa are aventuri!
Btrna se ntoarse din nou i spuse cu voce tare:
Pentru c tu crezi asta, de aceea!
Henry o privi cum se deprteaz i se ntreb dac tocmai
i oferise o speran c era sntos la minte sau l-a convins
c se ndrepta spre nebunie.

***

n sptmna care a urmat, Henry era sigur c Elisa nu


avea o aventur cel puin, nu una care se petrecea n lumea
fizic. Nu avea de unde s tie dac i era necredincioas n
lumea virtual i ncerc s nu se gndeasc la asta. Chiar i
cnd erau mpreun, Henry simea din ce n ce mai des c ea
era n alt parte. Rspundea la conversaie, dar nu prea cu
adevrat angajat dect atunci cnd asculta o poveste.
Aa c i spuse mai multe poveti. Ieeau din el frenetic,
aproape la foc automat, att de mult vroia s-o aib cu el. Dar
trebuia s se opreasc din vorbit la un moment dat i, cnd
se oprea, ea era deja plecat.
O parte din mintea lui Henry i spunea c o pierde, c
acest comportament obsesiv, aceast nevoie de compania
19
Elisei era un semn sigur. Alte pri sau erau voci i
spuneau c se datoreaz faptului c nc o iubea i ea
ncepea s nu-l mai iubeasc. Vocile i spuser lui Henry c
nu era vina ei, de fapt. Ea era moart ntr-un fel, pentru c
nu a trit cu adevrat n aceeai lume cu el.
Henry se gndi s se sinucid, dar vocile i spuser s n-o
fac. Se gndi c ar putea s-o fac oricum, dar vocile preau
ntotdeauna mai raionale dect el n acele momente
ntunecate. ntr-un final, inevitabilul se ntmpl.
Am decis s te prsesc, Henry, spuse Elisa ntr-o
noapte, dup povestea sa de sear.
Lovitura era dureroas, chiar dac se atepta la ea. Henry
simi cum umerii i se nmoaie, simi o implozie n piept i
lacrimi fierbini, neptoare se formar n colurile ochilor
si. Buzele i tremurau incontrolabil, dar nu plnse. Atept.
i voi lsa ie casa, explic ea. i, desigur, toate
drepturile de autor pentru povestirile care se afl n producie
i vor reveni tot ie, minus procentul meu. tiu c nu asta e
ceea ce vrei, Henry, dar nu pot sta cu contiina curat. Sunt
ndrgostit de altcineva.
Fu un moment de linite i Elisa adug:
nc vreau s fim prieteni. i sper din tot sufletul c
acest lucru nu va afecta relaia noastr de afaceri.
Acest lucru aproape l dobor, dar suport bine. Inima i
era ca un erveel, dar suport i asta.
Vom vedea, a fost tot ce a putut s spun.
Vroia s-i spun c povetile nu mai erau pentru nevoia
lui de a spune poveti, ci erau pentru iubirea lui pentru ea.
Despre cum avea el nevoie de ea. Dar tia c nu are niciun
rost. Pierduse n favoarea datasferei sau a unei ficiuni
moarte din interiorul ei.

***

20
n mod straniu, casa pru mai puin goal dup ce Elisa
plec. La nceput acest lucru l ntrist i mai mult pe Henry,
dar reui s-i revin. nainte de a o ntlni pe Elisa, Henry
fusese blocat ntr-o slujb fr viitor, pe care o suporta cu
greu. Niciodat nu fusese mai izolat. Acum era singur, dar nu
era izolat. Cnd Elisa plec, pierdu legtura cu ea, dar nu i
sentimentul c fcea parte din ceva mai mare.
Era un mister. Ceva pe care trebuia s-l deslueasc,
nainte de a-i continua viaa.
Continu plimbrile i n ciuda faptului c o pierduse pe
Elisa, pierduse dragostea i auditoriul, ncepu s se simt
mai bine cu fiecare zi ce trecea. Existau nite mpunsturi de
regret. n mod sigur ar fi putut face ceva pentru a o
determina s rmn. Dar, de obicei, o voce cteodat a lui,
cteodat a altcuiva l reasigura c plecarea ei era
inevitabil. Cnd era vocea altcuiva, de obicei i reamintea c
cei conectai erau mori pentru lumea real.
Timpul trecu i popularitatea povestirilor pe care Elisa le
vnduse continu s genereze venit. Casa a fost achitat i
Henry tiu c nu mai trebuia s munceasc din nou, dect
dac dorea acest lucru.
La un an dup desprirea lor, Elisa veni s vorbeasc cu
Henry.
Speram c vei vrea s-mi spui o poveste, spuse ea.
Sigur, spuse Henry.
El i spuse despre plimbarea lui din acea diminea. Ct
de idilic era s fii afar ntr-o zi nsorit de toamn. Plcerea
de a privi cznd n ru frunzele de arar rou aprins i
aurii. Nu era genul de poveste pe care ea putea s o vnd n
weltgeschichte. Subtilitile sale nu aveau neles pentru ea.
Henry ncerc s o atrag n conversaie s-o ntrebe
despre ce se ntmpla n datasfer, dar rspunsurile ei
preau de neneles. Oamenii au nceput s poarte alte
21
corpuri, care semnau cu extrateretrii sau cu creaturile
mitologice, i ultimul rcnet era un joc numit phantromorph
scopul era de a vedea cine se schimba mai repede din
condiia prezent de existen n una determinat de o
inteligen programabil de date. Ea ncerc s i-l descrie,
dar era ca i cum ar fi vorbit prin ap; totul era deformat, n
surdin i fals.
Cum merg produciile tale? o ntreb Henry.
Bine. nc mai produc cu Jay, spuse ea.
Dar reiei c Elisa pierduse mult din popularitate de cnd
se epuizaser povestirile lui Henry. Propriile ei povestiri erau
banale i previzibile. Ea ncerc s gseasc vocea care fcea
povestirile lui Henry att de pline de via, dar ncercrile
fuseser n van.
Nu am alte poveti pentru tine chiar acum, spuse
Henry.
i era adevrat. Nu mai avea alte poveti pentru ea.
Dar el mai avea poveti de spus. Trebuia doar s gseasc
pe cineva cruia s i le spun.
Ei bine, dac mai ai, sunt sigur c vor fi bine primite
i vei ctiga muli bani. D-mi de tire, spuse Elisa nainte
de a pleca.

***

Btrna era la ru n ziua urmtoare, pe aceeai banc


unde Henry ncercase s-i salveze nepotul.
Aadar ai decis c nu mai ai nevoie de ea? l ntreb.
Dumneata nu stai la palavre niciodat? spuse Henry.
Ah, sunt prea btrn pentru conversaie politicoas.
Deci, ce ai de gnd s faci?
Nu tiu, spuse Henry. S gsesc ali asculttori, cred.
Vrei s auzi o poveste?

22
Da, te rog! spuse vocea ei n mintea lui. Dar spune-o
cu voce tare, e mai bine aa.
Atunci i dumneata va trebui s-i foloseti vocea,
spuse Henry.
tiu, consimi ea. Altfel vor ncepe s bnuiasc.
Ce s bnuiasc?
C noi evolum, rsun vocea ei n mintea lui i dintr-
odat realiz c aceste voci mentale telepatia erau
periculoase, nu pentru c ar putea fi considerai nebuni, ci
pentru c, n cele din urm, lumea conectat se va simi
ameninat.
Ei, cnd ncepi povestea? ntreb ea cu voce tare.

***

n ziua urmtoare, btrna era acolo, mpreun cu ali


civa oameni, toi neconectai, toi telepai. ndemnarea lui
Henry n folosirea noului su talent era n cretere i el afl
tot despre ei ntr-un moment de nelegere. De comun acord,
ei salutar cu voce tare, apoi Henry le spuse o poveste.
Ei nu ncercar s priveasc n mintea lui pentru a vedea
ce se va ntmpla. O parte din plcerea din povetile lui
Henry era surpriza de a afla ce se ntmpl n continuare.
Dup alte cteva zile, auditoriul era prea mare pentru ca
Henry s mai stea cu spatele la ru, aa c se urc pe un
terasament deasupra unui grtar de lemn i spuse povestea
aa. i mbunti tehnica de orator, nvnd cum s-i
dozeze vocea, chiar i cnd btea vntul.
Majoritatea auditoriului su era format din neconectai i
asta prea normal. Cei conectai aveau sfera lor de date. i
puteau s i-o pstreze, din punctul de vedere al lui Henry.
Abilitile sale mentale crescur pn n punctul n care putu
s vad n minile oamenilor cnd navigau n lumea virtual
i i se pru nucitor, inutil. Stearp ca un orizont gol.
23
Gndul de a o prsi pe Elisa captiv acolo l bntuia.
Aa c o invit s asculte una din povetile lui. Auditoriul
crescu pn n punctul n care Henry i spunea acum
povetile ntr-un amfiteatru de lng ru. nainte de
weltgeschichte oamenii jucaser acolo Shakespeare pe timpul
verii. Desigur, era demult plin de blrii, dar la o sptmn
dup ce Henry l transformase n loc de ntlnire, civa
dintre asculttorii si l curar i i-au redat vechea
strlucire bucolic.
Uau, spuse Elisa, privete ce de oameni! Nu am vzut
niciodat att de muli la un loc Vreau s spun, n carne i
oase.
Majoritatea sunt neconectai sau prea sraci s aib
implanturi, explic Henry.
Te superi dac eu, uh, nregistrez povestea ta?
Bineneles, dac o vnd productorului meu, voi mpri
ctigul cu tine, spuse Elisa.
Jay?
Jay? ntreb Elisa. Oh, nu, nu mai lucrez cu el. S-a
retras. De fapt, acum i petrece tot timpul n datasfer.
Ce vrei s spui?
Oh, exist civa oameni care o fac. Sunt extrem de
bogai, desigur, pentru c au nevoie de personal medical
angajat care s aib grij de corpul lor n timp ce minile lor
sunt libere.
Libere? se cutremur Henry.
Da. El nu va trebui s mai mnnce sau s doarm
sau s mearg vreodat.
Henry nu avu ce s rspund la asta, dar auzi vocea
btrnei:
Da, i mie mi se pare ca un infern.
Ei bine, sper c-i va plcea povestea.

24
Henry urc pe scen i spuse o poveste veche, despre o
prines care fusese vrjit de un vrjitor ru. Prinesa fu
obligat s doarm att de adnc nct visele devenir
realitatea ei, i era captiv. Dar nu exista niciun prin care
pur i simplu s vin s-o srute i astfel s-o elibereze din
nchisoarea ei virtual. Tot ce putea el face era s-i opteasc
la ureche n timp ce ea dormea, spernd c ea l va auzi.
Trebuia s se salveze singur.
Pe msur ce Elisa asculta povestea lui Henry Overduin,
i ddu seama c ascult un mare artist. i inea pe toi n
suspans doar cu vocea sa. tia c asculta ceva adnc i
tulburtor, dar nu bnuia ct de mult avea aceast poveste
s-i schimbe lumea.

Traducere: Cristina Olariu


Under the Blue Curve by Mark A. Rayner
Copyright 2007 by Mark A. Rayner.

25
Numrnd zilele
Allen Steele

Este un autor american nscut n 1958, care a publicat


prima sa povestire n 1988. nainte de a deveni scriitor full-
time a lucrat mai muli ani ca jurnalist. n 1996 a primit un
Hugo pentru nuvela The Death of Captain Future. A ctigat
premiul din nou n 1998 pentru povestirea Where Angels
Fear to Tread. Romanul su, Orbital Decay, a primit n 1990
premiul Locus pentru cel mai bun roman de debut. A mai fost
nominalizat de cteva ori att la Hugo, ct i la Nebula.
Ultimele sale dou romane sunt Oceanspace (2000) i
Chronospace (2001), n ultima perioad, ns, dedicndu-se
exclusiv povestirilor.
Multe din povestirile sale se refer la explorarea spaiului.
i aceast povestire finalist pentru Hugo n 2002 i
nominalizat pentru Nebula n 2003 se ocup tot de aa
ceva. Numai c mijloacele de a cltori n spaiu sunt limitate,
oamenii sunt n hibernare de-a lungul cltoriei. Asta pn se
trezesc i mai au de ateptat cteva sute de ani pn la
destinaie.

La trei luni dup ce prsise Pmntul, USS Alabama


tocmai atinsese viteza de croazier, cnd avu loc accidentul:
Leslie Gillis se trezi.
i recapt cunotina ncet, de parc s-ar fi trezit dintr-
un somn lung i fr vise. Corpul su, gol i fr pr, plutea
26
prin gelul albastru-verzui care umplea interiorul celulei sale
biostatice; o masc de oxigen i acoperea partea de jos a feei,
n timp ce n brae avea nfipte nite tuburi subiri din
plastic. Pe msur ce i revenea vederea, Gillis observ c
celula fusese cobort pe orizontal, iar capacul din fibr de
sticl fusese deschis. Dei lumina de pe puntea de hibernare
era slab, trebui s deschid i s nchid ochii de cteva ori,
nainte de a se obinui.
Primul gnd care-i trecu prin cap cnd, n sfrit, reui
s gndeasc limpede fu: Slav Domnului, am reuit.
i simi corpul slbit, iar minile i picioarele amorite.
Aa cum fusese instruit n timpul antrenamentelor de zbor,
ncerc s se mite ct mai ncet, cu pauze. n timp ce-i
flexa grijuliu braele i picioarele, Gillis se ntreb mirat cum
de nu venise nimeni s-l ajute. Probabil c doctoria Okada
era foarte ocupat cu ceilali pacieni care se trezeau din
biostaz. Totui nu auzi nimic n afara unui bzit electric
subliminal; nicio voce, nicio micare.
Urmtorul lui gnd fu: Ceva nu e n regul.
l durea spatele i i se prea c braele aveau s-i ias din
umeri n orice clip; cu toate astea, se prinse cu minile de
marginea celulei i ncerc s se ridice n ezut. Timp de un
minut i ceva se lupt cu lichidul care parc l trgea napoi;
cnd n sfrit reui s se ridice puin, se auzi un plescit sec
apoi tuburile din brae l traser napoi; uitase c trebuie s
le scoat. Strngnd din dini, Gillis i scoase tuburile dintre
degetul mare i arttor i apoi, unul cte unul, pe cele din
brae. n cele din urm reui s-i scoat i masca de oxigen;
aerul era rece i i nepa gtul i plmnii; ncepu s
tueasc spasmodic i cu ultimele puteri se cr afar din
container. Dar picioarele i erau prea slbite, aa c se
prbui pe podeaua rece a punii.

27
Nu-i putu da seama ct timp zcuse n poziia fetusului,
cu minile mpreunate n poal. Nu-i pierduse cunotina
propriu-zis, dar, pentru mult vreme, mintea lui rtcise
undeva ntre starea de veghe i cea de somn, ochii si privind,
fr s vad, plcile de metal care alctuiau podeaua. Dup
un timp, frigul i trezi simurile adormite; gelul rmas pe
piele ncepu s nghee i i ddea seama vag, c, dac avea
s mai zac acolo, curnd, urma s intre n hipotermie.
Gillis se ls pe spate i ncerc s se ridice n ezut.
Fluidul acvamarin i se prelingea pe corp, formnd o bltoac
n jurul coapselor; i prinse umerii, frecndu-i pielea
ngheat. Se ntreb din nou cum de nimeni nu-i ddea
nicio atenie. Ce-i drept, nu era dect un simplu ofier de
comunicaii, dar ar fi trebuit ca mcar o parte din ofierii
superiori s fi fost deja trezii. Kuniko Okada fusese ultima
persoan pe care o vzuse nainte ca medicamentele somatice
s-i fie administrate; ca Medic-ef, trebuia s fie ultima care
intra n hibernare i prima care se trezea. Apoi trebuia s o
trezeasc Gillis ncerc s-i aminteasc precis pe Dana
Monroe, Inginerul-ef, care trebuia s se asigure c sistemele
majore ale navei erau funcionale. Dac nava era n stare
bun, urmtorul pe list era Cpitanul Lee, urmat la scurt
timp de Primul Ofier, Shapiro, de Ofierul Executiv Tinsley,
de Navigatorul Principal, Ullman, i, n sfrit, de el nsui,
Gillis. Da, asta era procedura corect.
Atunci unde era toat lumea?
Trebuia s ia lucrurile n ordine. Era ud i dezbrcat i
temperatura intern a navei fusese cobort pn la 10 grade
Celsius. Trebuia s gseasc nite haine. Dinii i clnneau
de frig. Se ridic cu greu n picioare i o porni pe punte, pn
la cel mai apropiat dulap. l deschise i gsi un teanc de
prosoape i de halate mpturite. n timp ce tergea gelul de
pe el, i aminti ct de jenat fusese cnd i venise rndul ca
28
doctoria Kuniko s-l pregteasc pentru hibernare. Fusese
destul de ru c trebuise s se lase ras pe tot corpul, dar,
cnd aparatul ei de ras electric coborse ctre zona pubian,
se simise excitat de atingerea ei uoar. Amuzat de reacia
lui, ea i zmbise i spusese, cu voce matern: Relaxeaz-te,
gndete-te la altceva
Se ntoarse i observ c restul celulelor erau n
continuare ridicate n niele lor. Treisprezece sicrie albe din
fibr de sticl, aflate la patruzeci i cinci de grade nclinare
fa de pereii Punii C2A. Ecranele electroforetice de pe
capace emiteau o strlucire cald, indicnd statusul
membrilor echipajului aflai n ele. Acolo erau toate cadrele
de comand de pe Alabama, exact aa cum le vzuse ultima
oar: Lee, Saphiro, Tinsley, Okada, Monroe, Ullman
Dormeau cu toii, n afar de el.
Apuc grbit un halat i strbtu cu pai mari puntea,
pn la cea mai apropiat fereastr. Oblonul era cobort, dar
dup ce aps butonul, se ridic i tot ce putu vedea fu
spaiul ntunecat, luminat slab de stelele din deprtare.
Desigur, s-ar fi putut s nu poat vedea Ursae Majoris 47 din
aceast poziie. Trebuia s mearg la centrul de comand i
s verifice instrumentele de navigaie.
Cnd se ntoarse de la fereastr, privirea i fu atras de
ceva: era monitorul de la cea mai apropiat celul biostatic.
Tremurnd att de emoie, ct i de frig, Gillis se apropie s-l
priveasc mai atent. Pe ecran era afiat identitatea celui
care hiberna nuntru: Cortez, Raymond B. Ray Cortez, cel
care rspundea de alimentarea cu oxigen a navei i toate
semnele sale vitale preau normale, cel puin att ct i
putea da seama. Dar nu asta i atrsese atenia. n partea de
sus, stnga, era un cod temporal:
E/:7.8.70/22:10:01 GMT

29
8 iulie, 2070. Aceea era data la care toat lumea intrase
n hibernare, la trei zile dup ce Alabama decolase,
neprogramat, de la Highgate. ns, n partea din dreapta sus
era un alt cod temporal:
P/:10.3.70/00:21:23 GMT
3 octombrie, 2070. Adic azi.
Alabama zbura de numai trei luni. Doar trei luni dintr-o
cltorie de-a lungul a 46 de ani lumin, care, la 20% din
viteza luminii, ar fi trebuit s dureze mai mult de 230 de ani.
Cteva minute bune, Gillis rmase holbndu-se la
monitor, nevoind s cread ceea ce vedea cu proprii ochi.
Apoi se ntoarse i travers compartimentul spre trap. Cu
picioarele goale lipind pe podea, urc scara spre urmtoarea
punte a modulului de hibernare.
Aici ddu peste nc paisprezece celule biostatice, toate
aezate corect n niele lor. Niciuna din ele nu era deschis.
ncercnd s nu intre n panic, Gillis cobor scara spre
Puntea C2C. Gsi alte paisprezece celule nchise.
Fr prea multe sperane, Gillis cercet rapid Puntea
C2D, apoi urc iar pe scar i intr ntr-un tunel scurt care
ducea spre cel de-al doilea modul de hibernare al navei. Cnd
ajunse la Puntea C1D, verificase deja fiecare dintre celulele
biostatice aparinnd celor o sut trei pasageri care se mai
aflau pe nav i niciuna dintre acestea nu era deschis.
Se trnti pe o banc i o vreme nu fcu nimic altceva
dect s tremure de fric.
Era singur.
n sfrit, hotr c e timpul s-i vin n fire. Era clar,
ceva mersese prost. Computerele care controlau sistemele
biostatice fcuser o eroare grav i l treziser prematur. Ok,
n cazul sta, tot ce avea de fcut era s se introduc napoi
n starea de hibernare.

30
Halatul pe care l purta nu era foarte clduros, aa c i
croi drum prin holurile circulare care fceau legtura ntre
cele apte module n form de inel ale navei pn ajunse la
C4, unul din cele dou module care urmau s fie sediul
echipajului odat ce Alabama avea s ajung la Ursae
Majoris 47. ncerc s nu dea atenie paturilor goale n timp
ce cuta dulapul n care i pusese lucrurile personale.
Costumul su spaial albastru era acolo unde l lsase cu trei
luni n urm, atrnnd lng echipamentul izolator pe care l
purta cnd prsise Centrul Spaial Gingrich pentru a se
mbarca la bordul navetei pentru Highgate; pe sertarul de
sus, lng adidaii lui cu toc nalt, se afla mica lui cutie cu
cteva amintiri preioase pe care primise permisiune de a le
lua cu el. n mod deliberat o ignor, n timp ce-i punea
costumul; avea s se uite n ea cnd va ajunge la destinaia
final i asta nu avea s se ntmple mai devreme de dou
sute treizeci de ani de fapt, dou sute douzeci i ase de
ani, dac lua n considerare i factorul de dilatare al
timpului.
Centrul de comand, aflat pe Puntea H4, n centrul
cilindric al navei, era ntunecat i rece. Luminile fuseser
stinse, iar ferestrele ptrate din jurul ncperii rotunde
fuseser acoperite; singura lumin de acolo era dat de
strlucirea slab a ctorva panouri de control. Gillis aprinse
luminile din tavan, descoperind staia de control a mediului
din nav. Se gndi, pentru o clip, s ajusteze termostatul
pentru a face puin cldur, apoi se decise c e mai bine s
nu umble acolo. Era specializat n comunicaii; cunotinele
sale despre celelalte sisteme principale de pe Alabama erau
destul de subiri i nu prea i venea s fac schimbri care ar
putea influena condiiile de funcionare ale navei. n plus,
nu avea s rmn acolo prea mult vreme; odat ce se va

31
ntoarce n celula sa biostatic, frigul nu avea s-l mai
deranjeze.
n orice caz, era de datoria lui s verifice statusul navei,
aa c se ndrept spre panoul de navigaie, trase nvelitoarea
de plastic care i proteja tastatura i ceru poziia actual a
navei. O raz de lumin apru deasupra panoului, iar apoi se
zri holograma cu modelul n miniatur al navei. Plutea la
marginea unei curbe lungi care ieea n afara centrului unui
halou tridimensional ce reprezenta orbitele planetelor
sistemului solar. Micndu-se cu o acceleraie constant de 1
g, Alabama trecuse deja de orbita lui Neptun; zbura acum
prin orbita nclinat a lui Pluto i, peste numai cteva
sptmni, avea s traverseze heliopauza, scpnd astfel de
ultimele faze ale atraciei gravitaionale a soarelui, intrnd n
spaiul interstelar.
n acel moment, Alabama ajunsese mai departe dect
orice nav construit vreodat de oameni; doar cteva sonde
spaiale se aventuraser att de departe. Gillis zmbi la acest
gnd. Era singura persoan n via m rog, singura
persoan n via i contient care cltorise att de
departe de Pmnt. Se simi destul de mndru, dei, dac se
gndea mai bine, ar fi preferat s fie la fel de incontient ca
restul echipajului.
Se duse n sala motoarelor, trase la o parte nvelitoarea de
pe consol i ceru o schem a motorului principal. Cele trei
rezerve de deuteriu/heliu, care fuseser ncrcate n
rezervorul sferic principal al navei, fuseser consumate
aproape n ntregime n timpul ascensiunii de nouzeci de
zile, dar acum c nava ajunsese la viteza de croazier,
cmpul magnetic proiectat de capcana de hidrogen Bussard1

1 Fizicianul Robert Bussard a propus n anii 60 o metod


de propulsie n spaiu ce folosea un cmp electromagnetic
enorm pentru a colecta i comprima hidrogenul din spaiul
32
atrgea hidrogenul i heliul ionizat interstelar pe o raz de
patru mii de kilometri, n faa navei, ncrcnd reactorul de
fuziune aflat n spate i meninnd astfel o vitez constant
de 0,2 c. Pulsaiile la distan de microsecunde ale aceluiai
cmp magnetic l fceau s acioneze n acelai timp ca un
scut ce ndeprta praful interstelar, care la viteze foarte mari
ar fi distrus n scurt vreme nveliul Alabamei. Cunotinele
lui Gillis despre sistemele de propulsie ale navei erau
limitate, dar reui s-i dea seama, dup un scurt examen,
c acestea funcionau la nouzeci la sut din capacitatea lor.
Auzi un tropit discret pe podea, n spatele su.
Speriat, Gillis se ntoarse i ncerc s priveasc n
semintuneric. Cteva secunde nu vzu nimic, apoi o umbr
mic se ii din spatele panoului de navigaie: era unul dintre
roboii autonomi de ntreinere n form de pianjen care
patrulau n mod constant prin nav, inspectnd toate
compartimentele i efectund mici reparaii unde era cazul.
Fusese, probabil, atras de prezena lui Gillis pe puntea de
comand; ochii holbai strlucir spre intrus, apoi robotul
dispru.
Cu att mai bine, i spuse el. Robotul era la fel de
inteligent ca un oarece, dar raporta tot ce vedea ctre
Inteligena Artificial care superviza totul pe nav. Acum c
aceasta tia c unul din pasagerii ei se trezise, era timpul ca
Gillis s-i rezolve problema.
Travers puntea ctre postul lui obinuit de la
departamentul de comunicaii. Se aez n scaun i scoase
nvelitoarea de plastic; dup cteva bti n tastatur,
consola sa se lumin revenind la via. Vznd monitoarele

interstelar, viteza mare fornd masa reactiv spre un cmp


magnetic comprimat treptat, pn ce are loc fuziunea
termonuclear, energia rezultat fiind folosit pentru
naintarea navei (n.trad.)
33
care i erau att de familiare, se simi ceva mai n siguran;
cel puin aici tia ce avea de fcut. Tast comenzile care
deschideau interfaa ctre administratorul de reea bazat pe
inteligen artificial al navei.
Gillis, Leslie, Lt. Com. I.D. 86419-D. Parola Scotland.
Rspunsul veni imediat: I.D. confirmat. Parola acceptat.
Bun dimineaa, domnule Gillis! Cu ce v pot ajuta?
De ce am fost trezit? tast Gillis.
Urm o scurt pauz, apoi: Gillis, Leslie, Lt. Com. e nc
n hibernare.
Gillis rmase cu gura cscat: Ce naiba?
Nu, nu e adevrat. Sunt aici, la centrul de comand.
Tocmai ai confirmat lucrul acesta.
De data aceasta, rspunsul computerului veni, cu o
fraciune de secund mai ncet. Lt. Com. Leslie Gillis e nc n
hibernare. V rugm s reintroducei ID-ul i parola pentru
reconfirmare.
Nervos, Gillis tast din nou: I.D. 86419-D. Parola
Scotland.
Computerul i rspunse imediat: Identificare reconfirmat.
Suntei Locotent Comandant Leslie Gillis.
Deci eti de acord c nu mai sunt n starea de hibernare.
Nu. Lt. Com. Leslie Gillis rmne n starea de hibernare. V
rugm reintroducei ID-ul dumneavoastr i parola pentru
reconfirmare.
Gillis lovi consola furios. nchise ochii i trase aer adnc
n piept, apoi se for s se gndeasc la aceast situaie cu
tot calmul de care dispunea. Avea de a face cu un computer,
cu o inteligen artificial; o fi fost el programat s rspund
la ntrebri puse n englez, dar la urma urmei era doar o
main care funciona dup o logic mecanic. Dei trebuia
s joace dup regulile computerului, hotr c el avea s fie
cel care va impune regulile.
34
I.D. 86419-D. Parola Scotland.
Identificare reconfirmat. Suntei Lt. Com. Leslie Gillis.
Te rog, localizeaz-l pe Lt. Com. Leslie Gillis.
Lt. Com. Leslie Gillis se afl n celula biostatic C1A-07.
Bun, aa mai venim de acas dar ceva era n neregul,
n mai multe sensuri dect unul. El coborse dintr-o celul
aflat pe Puntea A a modulului C2.
Cine este ocupantul celulei biostatice C2A-07?
Gunther, Eric, ofier/ASF.
Numele i era necunoscut, dar iniialele indicau faptul c
acesta era ofier al Ageniei Spaiale Federale. Un membru al
echipajului de zbor care fusese mbarcat pe Alabama chiar
nainte de lansare, dar foarte probabil, nu unul din
conspiratorii care deturnaser nava.
Tast din nou: Undeva e o greeal. Eric Gunther nu e n
celula C2A-07 i eu nu sunt n C1A-07. nelegi?
Urm o alt pauz. Apoi pe ecran i apru rspunsul: Am
luat la cunotin. Aezarea celulelor biostatice a fost
reverificat cu un sistem de date secundar. Corecie: celula
C1A-07 este, n prezent, ocupat de Eric Gunther.
Gillis i muc, distrat, unghiile; dup cteva minute
gsi o posibil explicaie pentru aceast eroare. Cpitanul
Lee i ceilali conspiratori mbarcaser, pe ascuns, aproape
cincizeci de dizideni intelectuali chiar nainte ca Alabama s
prseasc Pmntul; cum niciunul dintre acetia nu fusese
nregistrat pe lista cu echipajul iniial al navei, a trebuit ca
I.D. (intelectualii dizideni) s fie pui n hibernare n celulele
rezervate membrilor echipei de colonizare, care fuseser
lsai pe Pmnt. Gillis presupuse c, la un moment dat, n
confuzia general, cineva introdusese informaii greite n
computerul care controla sistemele biostatice. De aceea, dei
el fusese iniial programat pentru celula C1A-07, iar Ofierul
Gunther n celula C2A-07, cineva schimbase celula lui cu cea
35
a lui Gunther i, de asemenea, uitase s mai anune i
sistemul de control biostatic al computerului central al navei.
La urma urmei, nu era vorba dect de a schimba un numr
cu altul
Dar asta nu-i ddea rspunsul la ntrebarea care-l
mcina: de ce fusese trezit mai devreme din hibernare? Sau,
mai degrab, de ce trebuia trezit Gunther mai repede?
CLASIFICAT/TS. ASI Ordinul 7812-DA.
Ce naiba? De ce era nchis accesul de ctre cei de la
Agenia de Securitate Intern? Dar tia cum s procedeze
chiar i aa.
Numr de securitate AS-001001, Gillis, Leslie, Lt. Com.,
parola Scotland. Repet ntrebarea: de ce l-ai trezit pe
ocupantul celulei C2A-07?
CLASIFICAT/TS: DESCHIS. Ofierul Gunther trebuia s
confirme autorizaia de lansare Prezidenial printr-un canal
de comunicare securizat. n caz de neconfirmare a autorizaiei
pn la data de 7.5.70/00:00, Ofierul Gunther urma s fie
trezit din hibernare la data de 10.3.70/00:00, pentru a-i
ndeplini misiunea de ncetare a zborului.
Gillis privi mult vreme ecranul, nelegnd ceea ce
tocmai citise, dar nevenindu-i s cread. Asta nu putea
nsemna dect un singur lucru: Gunther era o crti ASF
plasat la bordul Alabamei cu misiunea de a se asigura c
nava nu avea s fie lansat fr autorizaia Prezidenial.
Totui, pentru c Lee, cpitanul navei, i ordonase lui Gillis
s nchid toate canalele de comunicare ntre Controlul
Misiunii i Alabama, Gunther nu mai putuse realiza
transmisiunea secret spre Pmnt. De aceea fusese
computerul programat s-l trezeasc din hibernare la
nouzeci de zile dup lansare.
Dar n acest moment, Gunther nu ar mai fi putut ntoarce
nava spre Pmnt, orict i-ar fi dorit asta. Alabama era deja
36
prea departe, iar viteza de deplasare prea mare. O singur
persoan nu ar fi putut realiza una ca asta. Aa c nu mai
ncpea nicio urm de ndoial ce nsemna terminarea
misiunii; Gunther trebuia s distrug nava.
Un cetean att de loial al Republicii Unite a Americii ar
fi fost gata s-i dea i viaa pentru ea. Gillis nu mai avea
nicio ndoial c agenia de pres oficial a Republicii
anunase deja pierderea navei Alabama i c purttorii de
cuvnt ai ASF ddeau deja comunicate n care anunau c
nava suferise un accident catastrofal.
Pentru c nimeni altcineva de pe nav nu tiuse de
ordinele lui Gunther, programul ascuns al computerului
central nu fusese ters din memorie. Pe de o parte, fusese cel
puin oprit s-i duc la bun sfrit misiunea sinuciga. Pe
de alt parte, Gunther avea s rmn n hibernare pentru
urmtorii dou sute treizeci de ani n timp ce el, Gillis, era
treaz-trezu.
Foarte bine. Tot ce avea de fcut era s se duc i el la
culcare. Dup ce se va fi trezit din nou, avea s-l informeze
pe Cpitanul Lee de toat situaia i s-l lase pe el s decid
ce trebuie fcut cu Ofierul Gunther.
S-a fcut o greeal. Nu trebuia s fiu trezit acum. Trebuie
s reintru n hibernare imediat.
Computerul fcu o pauz, apoi i rspunse: Imposibil. Nu
putei reintra n hibernare.
Inima lui Gillis ncepu s bat nebunete.
Repet: s-a fcut o greeal. Persoana din celula C2A-07 nu
trebuia trezit. Eu sunt ocupantul celulei C2A-07 i trebuie s
reintru n hibernare imediat.
neleg situaia dumneavoastr. Lista personalului a fost
modificat i s-a nregistrat aceast schimbare. Dar este
imposibil s reintrai n hibernare.
Minile i tremurau pe taste: De ce?
37
Protocolul nu permite ocupantului celulei C2A-07 s reintre
n hibernare. Aceast celul a fost dezactivat pentru
totdeauna. Reintrarea n hibernare este interzis.
Gillis se simi de parc cineva i-ar fi pus pe fa un
prosop fierbinte.
Numr de securitate B-001001, Gillis, Leslie, Lt. Com.
Parola Scotland. terge protocolul imediat!
Parola acceptat, Locotente Gillis. Protocolul nu poate fi
ters fr confirmarea direct a autorizaiei Prezideniale de
lansare i nu poate fi anulat de nimeni altcineva n afar de
Ofierul Gunther.
Simi cum l apuc furia. Tast din nou: Trezete-l pe
Ofierul Gunther imediat. E o urgen.
Niciun membru al echipajului nu poate fi trezit din
hibernare pn cnd nava nu ajunge la destinaie, dect n
cazul unei defeciuni majore. Toate sistemele funcioneaz
corect n acest moment; nu se impune o situaie de urgen.
Eric Gunther. Eric Ghunter dormea pe Puntea C1A. Chiar
i dac ar fi putut fi trezit din hibernare i obligat s-i
mrturiseasc misiunea, nu prea se mai puteau face multe
acum. Norul gros de particule ionizate pe care Alabama l
lsa n urm fcea imposibil comunicarea radio cu
Pmntul; orice semnal primit sau trimis de nav avea s fie
bruiat de motoarele de fuziune i Alabama avea s zboare cu
aceeai vitez timp de dou sute treizeci de ani.
Dac nu reintru n hibernare, voi muri. Asta este o urgen.
nelegi lucrul acesta?
V neleg situaia, domnule Gillis. Totui, situaia actual
nu impune luarea de msuri de urgen. mi cer scuze pentru
eroarea survenit.
Citind rspunsul, Gillis se trezi zmbind. Zmbetul se
transform n rnjet i simi c i vine s chicoteasc.

38
Chicotitul se transform, la rndul lui, ntr-un rs isteric,
cci tocmai realizase ironia situaiei.
El, Gillis, era Ofierul-ef al Comunicaiilor de pe
Alabama. i era sortit s moar tocmai pentru c nu reuea
s comunice eficient.
Inspect fiecare cabin de pe nav, inclusiv cabina
privat a Cpitanului Lee, dar alese s stea n cabina ce-i
fusese repartizat; aa i se prea corect. Reset termostatul
la 21,7 grade Celsius apoi fcu un du fierbinte i prelungit.
Dup ce se mbrc, se duse n cabin, se ntinse pe pat i
ncerc s adoarm. Dar, de fiecare dat cnd nchidea ochii,
mintea i era npdit de tot felul de gnduri, aa c sfri
prin a se holba la tavan. Rmase aa mult vreme, cu
minile ncruciate pe piept, analiznd situaia n care se
afla.
Nu avea s se asfixieze i nici nu avea s moar de sete.
Sistemul nchis de meninere a vieii al navei avea s purifice
dioxidul de carbon din aer i s-l fac respirabil, iar urina sa
putea fi, la fel, transformat n ap potabil. Nici nu avea s
moar ngheat de frig n ntuneric; motoarele de fuziune
generau energie n exces, astfel nct avea s fie capabil s
foloseasc sistemul electric intern al navei, fr a se teme c
va rmne fr resurse. Nu trebuia s-i fac griji nici n
privina mncrii: la bord se afla suficient mncare pentru a
hrni un echipaj de o sut douzeci de membri, timp de
dousprezece luni, ceea ce nsemna c o singur persoan
avea raia asigurat pentru mai mult de un secol.
Cu toate acestea, ansele ca s rmn n via pentru
mult vreme erau mici. n celulele lor biostatice, ceilali
membri ai echipajului aveau s fie rentinerii n mod
constant, procesul natural de mbtrnire fiindu-le stopat
prin regenerarea homeostatic a celulelor-stem, prin terapie
cu enzime teleomerasice i prin coreciile nanotehnice fcute
39
asupra organelor vitale n timp ce infuzia de medicamente
somatice avea s-i menin ntr-o stare de com care i
mpiedica s aib vise. Dup ce vor fi ajuns pe Ursae Majoris
47, aveau s se trezeasc din hibernare la fel de tineri i de
sntoi cum erau atunci cnd s-au mbarcat pe nav.
Pentru el ns lucrurile aveau s fie cu totul altfel. Acum,
c ieise din hibernare, nu putea dect s mbtrneasc n
mod normal. Sau, cel puin, att de normal ct se putea
atunci cnd cltoreai la viteze relativiste; dac, prin absurd,
ar fi putut s se rentoarc pe Pmnt i s-ar fi ntlnit cu un
ipotetic frate geamn ceea ce nu era cazul, cci, la fel ca
majoritatea celor de pe nav, Gillis fusese singur la prini
ar fi descoperit c nu ar fi fost mai btrn dect fratele acela
cu mai mult de cteva ore. Dar aceast diferen avea s se
mreasc pe msur ce Alabama se ndeprta tot mai mult
de Pmnt i nici mcar factorul Lorentz nu putea s-l
salveze pe termen lung, pentru c toat lumea de pe nav
mbtrnea la fel; singura diferen dintre el i ceilali era c
trupurile lor aveau s rmn tinere, pe cnd al lui urma s
se degradeze, ncetul cu ncetul, mbtrnind
Nu. Gillis se for s-i nchid ochii. Nu te gndi la asta.
Dar nu avea nicio scpare: tria cu sabia deasupra
capului. Un om condamnat la nchisoare are mcar un fel de
contact cu lumea din jur, chiar dac acesta nseamn doar
mna gardianului care i ntinde printre gratii tava cu
mncare. Gillis nu se putea bucura nici mcar de att. El nu
avea s mai aud niciodat o voce omeneasc i nici s mai
vad pe nimeni. Avea i el vreo civa oameni pe care i iubea
acas, vreo civa pe care i ura i nenumrate cunotine pe
care le ntlnise n cei douzeci i opt de ani petrecui pe
Pmnt. i pierduse pe toi, pentru totdeauna
Se ridic brusc. Puin prea brusc, pentru c se lovi cu
capul de tavan. njur printre dini i i frec cretetul
40
fcuse deja un cucui apoi sri n picioare i i deschise
dulapul. Cutia cu amintiri era acolo unde o lsase ultima
oar; o lu de pe raft i ddu s o deschid
Se opri. Nu. Dac o va deschide; lucrurile adunate acolo
aveau s-l fac s se simt i mai nenorocit. Degetele i
tremurau pe capac. Nu avea nevoie de aa ceva acum.
mpinse cutia la loc pe raft i trnti ua dulapului. Apoi,
neavnd nimic altceva mai bun de fcut, hotr s fac o
plimbare.
Coridorul circular l conduse la ieirea spre Modulul C7,
unde urc o scar spre puntea de mese; aici gsi bnci lungi
i goale i pereii pictai n tonuri pmntene. Puntea de
dedesubt adpostea sala de mese propriu-zis: mese de
crom, buctria cu aragazuri i frigidere goale. Gsi filtrul de
cafea, dar nu gsi n schimb nicio pung de cafea, aa c se
aventur mai departe pe scar spre puntea-spital a navei.
Compartimente albe, antiseptice, paturi acoperite cu
cearafuri plasticate; dulapuri coninnd instrumente
chirurgicale nfurate n celofan, truse de prim ajutor i fae
pentru bandaje i rnduri nesfrite de flacoane cu
medicamente, toate etichetate. Avea o uoar durere de cap
aa c, dup o scurt cutare, gsi nite pilule de ibuprofen;
lu una cu ap i se ntinse pentru cteva minute.
Dup o vreme durerea de cap l ls, aa c se hotr s
verifice camera de gard, aflat la ultimul nivel. Era o
ncpere cu foarte puin mobilier, doar cteva scaune sub o
pereche de ecrane amplasate pe perete i o singur canapea
n faa unui hublou. Una dintre mese se putea ntinde;
descoperi o tabl de ah, holografic; aps un buton i
imediat apru un set de piese de ah. Ca adolescent,
obinuise s joace ah cteva ore pe zi, dar, cu timpul, i
pierduse interesul. Poate c era timpul s se apuce din nou

41
Se duse apoi la hublou. Ridic panoul i privi afar n
spaiu. Dei se pricepea prea puin la astronomie, nu reui
s descopere nicio constelaie cunoscut; la distana la care
se afla fa de Pmnt, stelele i schimbaser poziia att de
radical, nct numai subprogramele computerului central
puteau s le localizeze cu acuratee. Pn i stelele erau
ciudate acum, i zise, i aceast revelaie l fcu s se simt
i mai singur, aa c nchise hubloul. Nu se mai obosi s
nchid jocul de ah i prsi ncperea.
n timp ce strbtea coridorul circular, se ntlni cu un
robot. Acesta se feri rapid din calea lui cnd se apropie, dar
Gillis se ghemui i ncepu s bat darabana n podea,
ncercnd s-l ademeneasc spre el. Ochii holbai ai
robotului sclipir scurt n direcia lui; o clip pru c ezit,
apoi se ntoarse repede i o porni nspre ieire. Nu avea
niciun motiv s interacioneze cu oamenii, nici mcar cu
aceia care i-ar fi dorit compania. Gillis privi cum robotul se
ndeprteaz urcnd scara, apoi se ridic nemulumit de pe
podea i i continu plimbarea de-a lungul coridorului.
Modulele cargou, C5 i C6, erau reci i ntunecate, o
punte peste alta, ambele ocupate cu depozite i containere.
Gsi raiile de mncare pe Puntea C5A; deschise unul dintre
congelatoarele de acolo i ncepu s inspecteze coninutul lui:
pungi de plastic sigilate, cu substane uscate ce puteau fi
identificate doar dup etichetele lor criptice. Niciuna dintre
ele, ns, nu arta prea apetisant; materia vscoas dintr-o
pung pe care o alesese la ntmplare putea fi orice, de la
carne de vit procesat pn la tort de ciocolat. Cum nu-i
era foame, arunc punga la loc i nchise ua congelatorului.
Se ntoarse apoi pe coridorul circular i se ndrept spre
trapa de acces, ctre centrul de comand al navei. n timp ce
deschise trapa, avu o ezitare nainte de a se prinde de scar.
Coborse deja o dat acolo, dar fusese att de hotrt s
42
ajung pe puntea de comand c nu dduse atenie la hul
care se csca sub el i care era adnc de aproape o sut
cincizeci de metri. Ct timp Alabama staionase la Highgate,
toat lumea considerase accesul spre puntea de comand
drept un tunel, dar ceea ce atunci fusese pe orizontal era
acum pe vertical.
Privi n jos. Departe, la cinci nivele sub el, se zrea
podeaua din metal dur a Punii H5. Dac, din ntmplare,
minile i-ar fi alunecat de pe scar, dac picioarele i s-ar fi
dezechilibrat, ar fi czut ca un sac de cartofi n hul ce se
csca sub el. Trebuia s fie atent ori de cte ori avea s
coboare acolo, cci un accident i-ar fi putut fi fatal
Ideea era s nu priveasc n jos. De aceea, nu-i privi
dect minile tot timpul ct efectu coborrea.
Gillis se gndise s se opreasc pe puntea H2 i H3, unde
se aflau motoarele i sistemele de meninere a vieii dar, fr
s-i dea seama cum, se trezi cobornd pn la ultimul nivel,
pe H5.
Pe puntea AEV (pentru activiti extravehiculare) se aflau
dou navete de cercetare. n dreapta i n stnga sa se zreau
trapele care duceau ctre ele. Se numeau Wallace i Helms i
erau identice. Gillis arunc o privire prin hubloul trapei ctre
Helms; naveta era aezat pe puntea de lansare, cu aripile
delta strnse sub fuselajul ei larg i cu carlinga acoperit.
Pre de cteva secunde simi nevoia imperioas de a o fura i
de a zbura napoi spre cas, dei lucrul acesta era cu totul
imposibil; navele de cercetare aveau rezerve de energie i de
oxigen suficiente doar pentru ieirile orbitale. Nu ar fi ajuns
nici mcar pn pe Neptun, ca s nu mai vorbim de Pmnt.
i, n plus, habar nu avea cum s o piloteze.
ntorcndu-se de la hublou, vzu o alt trap amplasat
n partea cealalt a punii. Nu ducea spre nicio alt nav de

43
cercetare, ci era trapa prin care puteai intra n
compartimentul de evacuare al navei.
Fr tragere de inim, aproape mpotriva propriei voine,
Gillis se trezi mergnd spre ea. Rsuci mnerul trapei apoi o
deschise i pi nuntru. Spaiul n care intrase era un
compartiment mic, vopsit n alb, att de nghesuit c de-abia
ar fi ncput doi oameni, mbrcai n costume spaiale. Pe
partea opus se afla trapa de ieire care avea un mic panou,
montat deasupra ei. Panoul avea doar trei butoane
Presiune, Purific i Deschide deasupra crora se aflau trei
leduri colorate n: verde, portocaliu i rou. Acum era aprins
ledul verde artnd c trapa interioar era deschis i c
ncperea era corect presurizat.
Mica ncpere era foarte rece. Restul navei se nclzise
deja, dar aici Gillis simea frigul arctic ptrunzndu-i prin
costum, pn n oase. Din gur i ieeau aburi groi, ce luau
nite forme ciudate, ca nite stafii. Nu tia ct timp sttuse
acolo, dar tia c rmsese cu privirea aintit asupra celor
trei butoane mult vreme.
n sfrit, realiz c l roade stomacul de foame, aa c
iei de acolo. nchise cu grij trapa i mai sttu lng ea cam
un minut, timp n care hotr c asta era o alt zon a navei
pe care nu avea s o viziteze foarte des.
Apoi ncepu s urce scara aceea nesfrit.
Peste tot n nav, erau cronometre care afiau att ora
dup meridianul Greenwich ct i timpul relativ al navei. n a
doua zi, dup ieirea din hibernare, Gillis hotrse c era
mai bine s nu tie, aa c gsise nite role negre i
strbtuse ntreaga nav, acoperind fiecare ceas pe care l
ntlnise.
La bordul navei nu exista zi sau noapte. Dormea cnd era
obosit i se trezea cnd avea chef. Dup un timp, observ c
cea mai mare parte din timp i-o petrecea zcnd n pat,
44
nefcnd altceva dect s se holbeze la tavan, fr s se
gndeasc la nimic. Nu era bine, aa c-i alctui un
program ct mai strict.
Reset lumina intern de pe nav pentru a se aprinde i a
se stinge la un interval de dousprezece ore, dndu-i astfel
impresia de rsrit i apus. i ncepea dimineile alergnd pe
coridorul circular pn cnd picioarele ncepeau s-l doar i
i se tia respiraia, dup care efectua sprintul final.
Apoi fcea du i i fcea toaleta personal. Cnd ncepu
s-i creasc barba din nou, i fcu un obicei din a se
brbieri n fiecare zi i cnd prul i cretea prea mult i-l
scurta cu un foarfece chirurgical pe care-l luase de pe puntea
medical; rezultatul acestei operaiuni estetice era destul de
nefericit, dar att timp ct prul nu-i cdea n ochi, era
mulumit. n general, ns, evita s se priveasc prea mult n
oglind.
Dup ce se mbrca, mergea n sala de mese, unde i lua
micul dejun: cereale reci, suc de vegetale rehidratat, vreo
cteva bucele de fructe i o can mare de cafea fierbinte. n
timp ce mnca i plcea s stea la un hublou i s priveasc
n spaiu.
Se ducea apoi n camera de gard i activa panourile de
pe perei. Putea s acceseze toate datele stocate n
programul-librrie al computerului central al navei, dei
puine erau destinate relaxrii. n schimb, gsi acolo cele mai
variate manuale de instruciuni: cum s operezi sistemele
majore ale navei, texte despre agricultur, astrologie,
managementul terenurilor, studii academice despre coloniile
istorice de pe Pmnt i aa mai departe. Se hotr s
studieze ct de mult putea, pretinznd c era din nou
student n primul an la Academia Republicii, memornd tot
ce citea i dndu-i n tcere teste, pentru a fi sigur c
reinuse corect. Poate c toate astea nu aveau niciun rost
45
cci nu vedea la ce i-ar fi putut folosi s cunoasc metodele
de cultivare la soia dar cel puin reuea s-i in mintea
ocupat.
Dei aflase mult mai multe lucruri despre sistemele
biostatice ale navei dect tiuse nainte, nu descoperi nimic
din ce ar fi putut s-l ajute s se rentoarc n starea de
hibernare. n cele din urm, se ntoarse pe Puntea C2B,
nchise capacul la fosta lui celul i o mpinse la loc n nia
ei. Dup aceea, ncerc s nu se mai ntoarc acolo vreodat:
ca i compartimentul AEV de pe Puntea H5, i acesta era un
loc care-l fcea s se simt inconfortabil.
Cnd se stura s studieze, juca ah ore ntregi,
mpotriva computerului. Rezultatul era inevitabil acelai, cci
computerul nu putea fi nvins, dar, ncetul cu ncetul, nv
mcar s-i anticipeze micarea urmtoare astfel nct
partidele ncepur, cel puin, s dureze ceva mai mult.
Mncarea era fad, format din alimente procesate,
substitute artificiale pentru carne, fructe sau legume, menite
s rmn comestibile ani la rnd n congelatoare, dar i
ddu toat silina s-i fac mesele ct mai tolerabile. Dup
ce nv s citeasc etichetele, alese o varietate de diferite
mncruri i le duse n sala de mese. Petrecea mult timp i
fcea eforturi considerabile pentru a-i face fiecare mas mai
bun sau, cel puin, diferit de cea dinainte; adeseori
rezultatele erau dezamgitoare, dar, din cnd n cnd, reuea
s obin cte un fel de mncare pe care l-ar fi putut repeta
i a doua oar puiul prjit cu ananas i paste, de exemplu,
nu era att de straniu pe ct ar fi putut prea. Dup aceea,
salva reetele n computerul slii de mese, pentru a le mai
putea folosi.
n timp ce rtcea pe nav n cutarea unor preocupri
noi, gsi un rucsac de pnz. Aparinea lui Jorge Montero,
unul dintre ID (Intelectualii Dizideni) care ajutase la
46
evadarea Alabamei de pe Pmnt; se pare c reuise cumva
s-i aduc cu el o mic rezerv de cri. Majoritatea erau
manuale despre cum s supravieuieti n medii
nconjurtoare neprietenoase, dar printre ele gsi i civa
clasici ai secolului douzeci: J. Bronowski (Ascensiunea
Omului), Kenneth Brower (Nava spaial i canoea) sau Frank
Herbert (Dune). Gillis le duse n cabina sa i le puse la capul
patului, pentru a le citi nainte de culcare.
Din cnd n cnd se ducea pe puntea de comand. A treia
oar cnd ajunse acolo, panoul de navigaie i art c
Alabama trecuse de heliopauz i acum zbura n spaiul
interstelar, n ntunericul dintre stele. Din cauz c
dispozitivul Bussard bloca vederea, nu exista nicio fereastr
n partea din fa a navei, dar nv s manevreze camerele
amplasate pe rezervorul de combustibil astfel nct acestea s
i arate imagini n timp real din faa navei. Stelele preau s
se fi adunat ciorchine n faa lui, efectul Doppler fcndu-le
s formeze nite cozi scurte, ca ale cometelor, cu nuane de
albastru. Dar cnd roti camerele spre partea din spate a
navei, nu vzu dect gaura neagr neregulat care se
deschisese n spatele Alabamei; Soarele i toate planetele
sale, inclusiv Pmntul, deveniser invizibile.
Asta l tulbur destul de mult, aa c nu mai activ
camerele dect foarte rar.
Dormea, alerga, mnca, studia, juca interminabile i
inutile partide de ah, ntr-un cuvnt, fcea tot posibilul s-i
umple timpul ct mai bine cu putin. Din cnd n cnd se
surprindea vorbind de unul singur, conversnd cu el nsui;
cnd se ntmpla aa ceva, i impunea s tac din gur. Dar,
orict de mult ncerca s scape de el nsui, nu gsea n
schimb dect aceleai coridoare goale i tcute.
Atunci nu-i ddea seama, dar ncepea s-i piard
minile.
47
Costumul ncepu s i se uzeze. Era singurul lucru pe care
l avea de purtat, n afar de halat, aa c verific depozitele
de pe nav i afl c hainele se aflau pe Puntea C5C i, n
timp ce se apuc s le caute, ddu peste rezerva de butur.
Pe nav nu ar fi trebuit s existe niciun fel de buturi
alcoolice, dar cineva reuise s strecoare dou cutii de
whisky, dou de vodc i o cutie de ampanie. Erau aduse,
evident, pentru ca echipajul s srbtoreasc sosirea n
siguran pe Ursae Majoris 47; Gillis le gsi ascunse printre
haine.
ncerc s ignore butura ct putu de mult; nu buse
niciodat foarte mult i nu avea de gnd s nceap acum.
Dar dup cteva zile, dup o alt ncercare nereuit de a
gti stroganoff de vit (i ieise un amestec, fr gust, de
tiei i substitut de carne de vit), se trezi ndreptndu-se
spre C5C i lund de acolo o sticl de whisky. O duse n
camera de gard i i turn cteva degete ntr-un pahar,
amestecnd butura cu ap de la robinet. Apoi se aez s
joace o nou partid de ah. Dup al doilea pahar, se simi
mult mai relaxat; de fapt se simi cel mai bine de cnd ieise
din hibernare; seara urmtoare, fcu acelai lucru.
Acela fu nceputul vremurilor negre.
Ora de cocktail deveni, curnd, partea cea mai
important a zilei; dup o vreme, ns, nu vedea de ce
trebuia s atepte pn dup cin i bu primul pahar dup-
amiaz, la o partid de ah. ntr-o diminea, hotr c cel
mai fericit mod de a-i ncepe ziua era s bea un pahar de
ampanie, aa c deschise o sticl, agitnd-o i pocnindu-i
dopul i o inu tot aa toat ziua. Descoperi, de asemenea, c
sucul din concentrat de portocale merge foarte bine cu vodca,
aa c i adug i asta pe meniul de la micul dejun i, nu
dup mult vreme, ncepu s poarte o sticl de vodc cu el,
oriunde s-ar fi dus. ncerc s raionalizeze rezerva de
48
butur ct de mult putu, dar, de fiecare dat cnd termina
o sticl, se simea deprimat, dar i uurat cnd observa c
ntotdeauna gsea o alta plin. La nceput i spusese c ar
trebui s le lase i celorlali ceva la urma urmei butura
fusese adus pe nav pentru o eventual srbtoare dar, cu
timpul, ideea aceasta i se ascunse undeva n minte, pentru
ca apoi s o uite cu totul.
Se ducea beat la culcare i adeseori adormea n camera
de gard i se trezea cu o mahmureal ngrozitoare a doua zi.
Hainele ncepur s-i miroas a butur sttut; cu timpul
se plictisi s le mai spele i pur i simplu schimba costum
dup costum. Farfuriile nesplate i oalele se adunaser
morman n chiuveta din sala de mese i n ntreaga nav
puteai gsi aruncat cte un pahar gol sau pe jumtate plin.
Dup o vreme renun s mai alerge, dar nu se ngr foarte
mult, cci i pierduse apetitul i nu mai mnca aproape
nimic. i, n fiecare zi, se enerva din cauza a cte ceva:
lumina se stingea, i se prea lui, cnd vroia ea,
compartimentele de pe nav erau fie prea reci, fie
supranclzite i niciodat nu reuea s gseasc un lucru
atunci cnd avea nevoie de el.
ntr-o sear, frustrat c pierduse la ah din nou, apuc
un scaun i l izbi de ecranul de sticl al mesei. nc se mai
uita la masa distrus, cnd unul dintre roboii de ntreinere
veni s vad ce s-a ntmplat; hotrnd c i un robot e mai
bun dect nimic, Gillis se aez pe podea i ncerc s-l
ademeneasc aa cum i chema celul cnd era copil. Dar
robotul l ignor complet i asta l fcu s-i piard minile de
furie. Aa c nfc o sticl goal de ampanie i ncepu s
loveasc n robot cu toat puterea de care mai dispunea. n
mod remarcabil, sticla rmase intact chiar i dup ce
robotul se stric, prbuindu-se pe podeaua camerei de

49
gard. i, mai remarcabil, nu reui s sparg hubloul atunci
cnd Gillis o arunc ntr-acolo.
Nu-i aminti ce se mai ntmplase dup aceea; uitase tot.
Se trezi ntins pe podeaua compartimentului de evacuare a
navei.
Sunetul strident al unei alarme amenina s-i sparg
capul. Privi n jur, surprins s vad locul n care se afla, apoi
se ridic greoi ntr-un cot i privi mprejurimile cu ochii
mpienjenii. Era dezbrcat; costumul era aruncat pe podea,
lng trapa intern, care era nchis. n stnga lui era o
bltoac de vom, dei nu-i amintea s i fi fost ru, la fel
cum nu-i amintea cum ajunsese acolo.
n micul compartiment clipeau nite luminie.
Rostogolindu-se pe o parte, privi panoul de control de
deasupra trapei exterioare. Butonul portocaliu din centru era
aprins, iar cel rou clipea intermitent. Compartimentul de
evacuare al navei era pregtit s se deschid, fr a mai fi
depresurizat; asta l trezi din beie.
Gillis nu avea nici cea mai vag idee cum ajunsese acolo,
dar era evident ce voise s fac. Se tr pe podea i aps
butonul verde; alarma se opri. Apoi, deschise trapa interioar
i, fr a se mai obosi s se mbrace, iei mpleticindu-se din
compartiment. Nu reui s-i in echilibrul i czu n patru
labe, dup care ncepu s vomite din nou.
Cnd termin, se rostogoli ntr-o parte i se ghemui,
ncepnd s plng isteric, pn cnd adormi. Gol i
nefericit, lein pe podeaua punii AEV.
A doua zi, Gillis cercet metodic ntreaga nav, adunnd
cele cteva sticle de butur care mai rmseser, dup care
le duse napoi n dulapul cu haine n care le gsise. Dei i
venea s le arunce n spaiu, i era fric s se rentoarc pe
Puntea H5. n plus, nici nu mai rmsese prea mult
butur; de-a lungul chefului su prelungit, reuise s dea
50
gata tot n afar de dou sticle de whisky, una de vodc i
patru sticle de ampanie.
Faa care-l privea din oglind era neras i slbit, cu
ochii nconjurai de cearcne adnci. Era prea obosit ca s se
mai rad aa c-i tie doar vrfurile brbii, iar prul i-l
ls s cad pe umeri. sta era un look nou pentru el i nu
se putu decide dac i plcea sau nu. Nu c i-ar fi psat prea
mult.
i trebuir vreo dou zile pn rencepu s mnnce i
mult mai mult de att pn reui s doarm bine. De cteva
ori se simi tentat s bea ceva, dar amintirea ultimei beii era
de ajuns s-l in departe de butur.
Nu se mai ntoarse, ns, niciodat la vechiul su
program. i pierduse orice interes pentru studii, aa c i
petrecea timpul urmrind cele cteva filme salvate n
memoria computerului central pn reui s recite, pe
dinafar, replicile tuturor personajelor. Masa de ah nu mai
putu fi reparat, aa c nu mai juc ah niciodat. Din cnd
n cnd mai alerga, dar numai atunci cnd se plictisea
ngrozitor i nici atunci nu foarte mult.
Petrecea ore ntregi, ntins pe pat, cercetndu-i cele mai
vechi amintiri. Revzu evenimente din copilria sa micile
certuri cu prinii si, lucrurile amuzante sau stupide pe
care le fcuse pe cnd era doar un puti i, apoi, se gndi
intens la greelile pe care le fcuse n trecerea de la copilrie
la adolescen. Se gndi i la fetele pe care le cunoscuse,
retri vechile certuri cu fotii si dumani, i aminti de
vremurile bune pe care le petrecuse cu prietenii si cei mai
buni, dar ntotdeauna se ntorcea n cabina sa.
Din cnd n cnd mai cobora pe puntea de comand.
Renunase demult s ncerce s mai converseze cu
computerul central al navei; acesta nu rspundea dect la
ntrebri directe i chiar i atunci ntr-un mod foarte
51
superficial. n schimb, ridicase obloanele i se aeza, de
fiecare dat, n scaunul Cpitanului Lee, uitndu-se, ore
ntregi, la stelele ndeprtate i nemicate.
ntr-o zi, pe neateptate, se ridic din scaun i se duse
spre cea mai apropiat consol. Ezit o clip, apoi se aplec
i dezlipi uor banda neagr pe care o lipise peste
cronometru. Acesta arta:
P:/4.17.71/18:32:06 GMT
17 aprilie, 2071. Nu trecuser mai mult de ase luni de
cnd se trezise.
Ar fi putut s jure c fuseser ase ani.
n seara aceea, Gillis i pregti cina cu o atenie
deosebit. Alese cea mai bun bucat de carne de vit
procesat pe care o putu gsi n congelator i o marin ntr-
un sos de piper pe care l inventase chiar el. Apoi prji cu
grij usturoiul, nainte de a-l aduga n piureul de cartofi; n
timp ce sparanghelul fierbea n sucul de lmie, prji la
perfecie carnea pe grtar. Mai devreme alesese o sticl de
ampanie din rezerva de butur si o pusese la rece pn ce
avea s termine de gtit. Fcu curenie n camera de gard
i nu ls dect un scaun la mas, aezat n aa fel nct s
poat privi stelele prin hublou.
Mnc ncet, savurnd fiecare nghiitur, nchiznd ochii
din cnd n cnd, ncercnd s-i aminteasc toate
restaurantele bune la care mncase vreodat: cel din centrul
oraului Kansas City, restaurantul italian de cinci stele din
Boston, restaurantul cu fructe de mare de pe Insula St.
Simon, unde homarul era adus direct de pe navele de
pescuit. n timp ce privea prin hublou, nu se mai chinui s
aleag vreo constelaie anume, ci se bucur, pur i simplu,
de maiestatea tcut a stelelor; dup ce termin de mncat,
i puse cu grij cuitul i furculia pe farfurie, i umplu din

52
nou paharul de ampanie i se duse spre canapeaua pe care
lsase ultimul lucru care avea s-i fac seara perfect.
Gillis se abinuse n mod deliberat s nu deschid cutia
cu amintiri din dulapul su; nici mcar n cele mai rele i
triste momente ale beiilor sale prelungite nu ncercase s se
apropie de ea. Acum venise vremea s o deschid.
Scoase fotografiile pe rnd, una dup alta, studiindu-le
cu atenie n timp ce-i amintea locurile unde fuseser fcute
i anii din viaa sa crora le corespundeau. Iat-l pe tatl
su; iat-o pe mama; i iat-l i pe el, cnd avea apte ani,
stnd n curtea din spatele casei sale din Carolina de Nord i
innd mndru, n mn, o nav spaial de jucrie pe care o
primise de ziua lui. Iat i fotografia primei fete pe care o
iubise; erau, de fapt, mai multe poze cu ea, pe care i le fcuse
ntr-o excursie cu cortul n muni. O alt fotografie l nfia
pe el n uniform, n timpul ceremoniei de absolvire a
Academiei Republicii; apoi era tot el, n timpul
antrenamentelor de zbor din Texas. Imaginile acestea i
multe altele erau tot ce adusese cu el de pe Pmnt; poze din
trecut, mici amintiri ale locurilor prin care trecuse, oamenii
pe care i cunoscuse i i iubise.
Privindu-le, ncerca s nu se gndeasc la ceea ce avea de
gnd s fac. Resetase termostatul la temperatura iniial a
navei, de zece grade, i programase computerul central al
navei s ignore ciclul artificial de zi-noapte pe care l ceruse
pn atunci. Lsase un bilet Cpitanului Lee, prin care l
informa c Eric Gunther era un sabotor i n care i cerea
scuze c se folosise de rezerva de alimente i butur a
echipajului. ns avea de gnd s termine sticla de ampanie
nceput; nu avea niciun rost s o iroseasc i probabil c,
beat, i va fi fost mai uor s apese butonul rou.

53
Viaa lui se sfrise. Nu mai avea de ce s triasc.
Cteva momente de agonie erau de preferat unui numr
nesfrit de zile petrecute ntr-o singurtate dureroas.
Hubloul era plin de stele nemicate n afar de una.
Un punct luminos, att de strlucitor c putea fi o
planet sau, poate, chiar o comet. Dar Alabama era acum
departe de sistemul solar i de Pmnt, iar stelele erau prea
ndeprtate pentru a se putea mica la aceeai vitez cu
viteza navei. Pe msur ce continu s o studieze, lumina
deveni ceva mai strlucitoare i pru c-i schimb direcia,
de parc
Scp fotografiile din mn, apoi se repezi la scar.
Dar, pn ajunse pe puntea de comand, obiectul
dispruse deja.
Gillis i petrecu urmtoarele cteva ore cercetnd cerul,
folosindu-se de telescopul navigaional, n ncercarea de a
zri din nou steaua mictoare. Cnd metodele optice ddur
gre, se duse la staia de comunicare i mut selectorul de
band larg n susul i n josul spectrului radioului cu
intenia de a localiza un semnal repetat pe fondul zgomotelor
obinuite ce veneau din spaiu. Nici mcar nu-i ddu seama
c pe punte se fcuse frig i c luminile din tavan se
stinseser; cum nu mai avea de gnd s se sinucid, uitase
s anune computerul central c se rzgndise.
Obiectul dispruse la fel de repede pe ct apruse dar, cu
toate acestea, era sigur de ceea ce vzuse. Nu fusese o
halucinaie, de asta era perfect contient i, cu ct se gndea
mai mult, cu att mai convins era c zrise o nav spaial,
care trecuse pe lng el la o distan pe care nu putea s o
estimeze o mie de kilometri? Zece mii? Un milion?
Dar de unde putea s vin aceast nav? n niciun caz de
pe Pmnt, pentru asta putea s-i bage mna n foc. Cine
era la bordul ei i ncotro se ndrepta? Mintea sa procesa
54
nenumrate variante de rspunsuri n timp ce spla vasele i
i pregtea un mic dejun pe care nu se mai ateptase s-l
apuce. Cum de nu se apropiase de el mai mult? Se gndi la
asta n timp ce sttea ntins n patul su, cu minile
mpreunate sub ceaf. Poate c nu vzuser nava Alabama.
Aveau s o mai vad din nou? Puin probabil, decise el n cele
din urm dar dac exista o nav undeva acolo, n spaiu,
de ce nu ar fi putut fi mai multe?
Realiz c trebuia s nregistreze acest incident, astfel
nct restul echipajului s tie la ce s se atepte. Dar, cnd
se ntoarse pe puntea de comand i ncepu s tasteze un
raport, descoperi c nu gsea cuvintele potrivite. Pe ecranul
larg, tot ceea ce scrisese prea gol i lipsit de via fr a
evoca nimic din experiena misterioas pe care o trise.
Atunci fu momentul n care i ddu seama c, de-a lungul
celor ase luni pe care le petrecuse pe nav, nu-i venise nicio
clip n minte ideea de a ine un jurnal de bord.
Nu c ar fi fost prea multe de lsat pentru posteritate;
trezirea, micul dejun, alergatul, orele de studiu, beiile
prelungite i, n sfrit, tentativa de sinucidere. Totui,
cumva, i se prea c dintr-odat totul se schimbase. Nu
trecuse dect o zi de cnd se gndise s se duc n
compartimentul de evacuare al navei i s apese butonul
rou pentru a fi aruncat n vid. Acum, se simea de parc
descoperise o nou motivaie pentru a tri dar aceast
motivaie avea sens numai dac avea s lase n urma sa ceva
mai mult de un pat nefcut i o sticl de ampanie pe
jumtate goal.
Dar nu putea s scrie la computer, aa c ncepu s
caute prin depozitele din cargoul navei pn gsi ceea ce avea
nevoie: o rezerv de registre groase, pe care cel responsabil
cu aprovizionarea le adusese pe nav pentru a ine evidena
rezervelor de tot felul i o cutie de pixuri. Spre surprinderea
55
sa, mai descoperi i cteva blocuri de desen, crbune de
desenat i o trus de acuarele; cineva de pe Pmnt avusese
prevederea de a pune pe nav i cteva kilograme de rezerve
de art rudimentar.
Gillis lu un registru i dou pixuri cu el, n camera de
gard. Dei masa de ah era distrus, se potrivea perfect ca
birou, dac o strngea n dou. Rearanj mobila astfel nct
masa s fie cu faa la hublou. Fr s tie de ce, scrisul de
mn i se pru mult mai confortabil; dup cteva nceputuri
greite, pe care le scrisese nerbdtor, fu, n sfrit, capabil
s atearn pe hrtie o descriere, mai mult sau mai puin
elaborat, a ceea ce vzuse cu o noapte nainte, urmat de
cteva pagini n care i ddea cu prerea despre ce ar fi
putut s nsemne.
Cnd termin, spatele l durea de ct de mult sttuse
aplecat deasupra mesei i ntre arttor i degetul mijlociu i
apruse o bttur, n locul n care inuse pixul. Dei nu mai
avea nimic de zis, simea nevoia s continue s scrie; scrisul
i dduse o senzaie de uurare pe care nu o mai simise
niciodat; fusese o experien care-l transportase, dei
numai temporar, din acest loc n alt lume. Trupul i era
obosit, dar mintea i era vie; n ciuda oboselii fizice, dorea s
gseasc i alte lucruri despre care s poat scrie.
Pe atunci nu-i ddea seama, dar ncepea s-i ctige
minile napoi.
n timp ce Gillis ncepu s-i reia programul zilnic, de
dinaintea vremurilor negre, ncerca n acelai timp, s
gseasc lucruri noi despre care s poat scrie. Vru s in
un jurnal de bord, dar i se pru inutil i deprimant. Pe
cteva pagini i ncepu autobiografia, dar i ddu seama c,
scriind despre propria via, nu-i fcea niciun bine, aa c
rupse foile din registru i le arunc. Poezia pe care ncerc s
o scrie era ridicol; aproape c-i veni s se sinucid din nou
56
cnd reciti cteva dintre versificrile colreti pe care le
compusese. Disperat, scrise o list cu lucrurile de care i era
dor, numai ca s-i dea seama c nu era doar trivial, ci
chiar mai jenant dect autobiografia sa. i aceast list
sfri n cutia de gunoi.
Rmase ore ntregi la biroul su privind aiurea prin
hublou, n timp ce desena, fr s se concentreze prea mult,
steaua luminoas pe care o zrise n acea noapte. De cteva
ori, se simi tentat s se duc i s-i aduc o sticl de
whisky, dar amintirea a ceea ce aproape c reuise s fac, l
inu departe de butur. Mai mult dect orice, vroia s scrie
ceva nsemnat, care s aib sens mcar pentru el, dac nu i
pentru altcineva, dar se prea c mintea i se golise de orice
idee. Inspiraia l ocolea.
Apoi, ntr-o diminea, nainte ca luminile s se aprind,
se trezi brusc cu amintirea unui vis extraordinar de viu.
Majoritatea viselor sale de pn atunci fuseser mai mult
nite amintiri de pe Pmnt locurile n care fusese, oamenii
pe care i iubise dar visul de acum era diferit; nu era despre
el i nici nu se petrecuse ntr-unul din locurile pe care le
vizitase n viaa sa.
Nu-i putea aminti toate detaliile, dar n minte i
rmsese o imagine clar: un tnr, n picioare, ntr-un
peisaj extraterestru, privind cerul albastru dominat de o
planet ncercuit de inele, urmrind neputincios cum o
lumin strlucitoare Gillis o recunoscuse, era nava pe care
o vzuse el se ndeprta, disprnd n spaiul ntunecat.
Vru s se culce la loc, dar, n schimb, se trezi srind din
pat i ntinzndu-se dup halat. Fcu un du, i n timp ce
apa fierbinte i curgea pe corp, imaginaia sa ncepu s umple
locurile goale. Tnrul era un prin, un nobil de pe o planet
foarte ndeprtat de Pmnt; de altfel, istoria Pmntului
nici nu fcea parte din poveste. Regatul tatlui su czuse
57
sub tirania unui despot i el fusese nevoit s fug pentru a-i
salva viaa, refugiindu-se la bordul unei nave ce aparinea
unei alte planete locuite. Dar echipajul acesteia, temndu-se
de mnia tiranului, l alungase, lsndu-l pe luna locuibil a
unei planete ce nu era trecut pe hart, singur i fr hran.
nc absorbit de povestea ce se derula n mintea lui, Gillis
se mbrc, apoi se duse n camera de gard. Aprinse cteva
lumini i se aez la biroul su, apucnd stiloul. Nu avu nicio
ezitare cnd deschise registrul i ncepu o pagin nou; ca n
trans, ncepu s scrie.
i nu se mai opri.
De multe ori, ns, Gillis punea stiloul pe mas.
Trupul su avea totui nite limite i nu putea rmne la
masa de scris la infinit: foamea sau oboseala l doborau. i
mai erau i momentele n care nu tia cum s continue un
paragraf: atunci strbtea frustrat camera, chinuindu-se s-
i imagineze urmtoarea scen sau s gseasc urmtorul
cuvnt.
ns, dup o vreme, i se pru c prinul tia ce avea de
fcut chiar nainte de a ti el. n timp ce explora noua sa
lume, Gillis ntlni numeroase creaturi cu unele dintre ele
se mprieteni, altele i devenir dumani de moarte iar
locurile prin care cltorea i puneau la ncercare limitele
imaginaiei sale bogate. Astfel, Gillis i Prinul Rupurt, care
ncetul cu ncetul se transformase n alter-ego-ul su, se
trezir prini ntr-o aventur grandioas, aa cum nu-i
imaginase niciodat c ar fi fost posibil.
Pn s ajung la sfritul primei aventuri a eroului su,
umplu un registru; fr ezitare, ncepu unul nou i continu,
fr ntrerupere; cnd primul pix i termin pasta, l nlocui
cu altul, fr s stea prea mult pe gnduri. ntre arttorul i
degetul mijlociu al minii drepte i crescuse o umfltur, dar
el de abia o observ. Cnd i al doilea registru se umplu, l
58
aez deasupra primului, pe birou. Nu citea dect arareori
ceea ce scria, doar atunci cnd avea nevoie s-i aminteasc
numele unui personaj sau al unui anumit loc; dup o vreme
nv s-i ia notie ntr-un caiet separat ca s nu mai
trebuiasc s reciteasc ceea ce scrisese deja.
Cnd venea seara, i pregtea cina, citea puin i i
petrecea restul timpului privind prin hublou. Din cnd n
cnd, mai cobora pe puntea de comand pentru a verifica
tabloul de navigaie. n cele din urm, distana dintre
Alabama i Pmnt putu fi msurat n parseci i nu ani
lumin, dar lucrul acesta l lsa rece.
Gillis ls cronometrele acoperite; nu-i mai dorea ctui
de puin s tie ct timp trecuse de la plecarea de pe Pmnt.
Nu se mai mbrca n tricou i ort, ci doar n halat; uneori
i petrecea ntreaga zi gol, stnd la biroul su, fr niciun
articol de mbrcminte pe el. i tia unghiile de la mini i
de la picioare i se spla ntotdeauna pe dini, dar renunase
s-i mai taie barba sau prul. Fcea du o dat sau de dou
ori pe sptmn sau chiar mai rar.
Cnd nu scria, desena schie ale personajelor pe care le
crease i ale oraelor i peisajelor stranii pe care acestea le
vizitau. Umpluse deja patru registre cu aventurile prinului
su, dar cuvintele nu-i mai ajungeau pentru a transpune n
via fructele imaginaiei sale. Cnd se duse dup un nou
registru i alte pixuri, descoperi setul de acuarele pe care l
gsise mai demult i l lu cu el n camera de gard.
n aceeai sear ncepu s picteze pereii.
ntr-o diminea se trezi mai devreme ca de obicei. Fcu
un du i i mbrc halatul care deja era ros la mneci i
la coate i i ncepu lunga cltorie spre camera de gard.
n ultima vreme i venea din ce n ce mai greu s urce i s
coboare scrile; ncheieturile l dureau de fiecare dat cnd
fcea asta, iar aspirina nu-i lua durerea dect temporar.
59
Apruser i alte schimbri: n timp ce-i fcea patul
descoperi, nu foarte surprins, cu vreo cteva zile nainte, un
fir de pr alb pe pern.
n timp ce mergea pe coridorul circular, nu se putu abine
s nu-i admire opera. Pdurea mural, pe care o ncepuse
cu ceva vreme n urm, era aproape terminat; se ntindea
de-a lungul Modulului C1 pn la Modulul C3 i era plcut
privirii, dei mai trebuia s adauge nite detalii la frunze.
Asta avea s dureze; nu demult i terminase rezerva de
acuarele i folosea vopselele obinute din hainele sale vechi,
nmuiate n ap.
Lu un mic dejun uor, apoi urc cu grij scara spre
atelierul su; ncetase de mult vreme s se mai gndeasc
la el ca fiind camera de gard. Registrul su sttea deschis pe
birou, cu pixul lng el, aa cum l lsase noaptea trecut.
Rupurt urma s se lupte n duel cu stpnul inutului de
sud i abia atepta s vad cum aveau s se desfoare
lucrurile.
Trase un pr zgomotos n timp ce se aeza pe scaun,
ceea ce l fcu s se amuze puin, apoi lu stiloul n mn.
Citi ultimul paragraf pe care l scrisese, tie cteva cuvinte
care i se prur de prisos i apoi ridic ochii spre hublou,
dndu-i un rgaz pentru a-i pune gndurile n ordine.
O stea luminoas se mica n spaiu, mai strlucitoare
dect orice stea pe care o vzuse n ultima vreme. O privi
concentrat. Apoi, foarte ncet, se ridic de la birou, cu
picioarele tremurndu-i sub halat. Nu-i lu nicio clip
privirea de pe stea, n timp ce se ndeprta, mergnd cu
spatele, de hublou, ndreptndu-se cu pai mici spre scara
din spatele su.
Steaua se rentorsese. Sau poate c era alta. n orice caz,
semna foarte bine cu obiectul misterios pe care l vzuse
cndva, cu mult vreme n urm.
60
Pixul i czu din mn, n timp ce se ag de treptele
scrii. Ignornd durerea articular care-i sgeta braele i
picioarele, ncepu s urce spre ieire, dup care alerg pe
coridor ctre trapa ce ddea n modulul principal. De data
asta tia ce avea de fcut; trebuia s ajung la vechea lui
staie de comunicaie i s transmit un mesaj vocal pe toate
frecvenele
Ajunsese aproape la jumtatea urcuului cnd i ddu
seama c nu tia ce anume s spun. Un simplu salut de
ntmpinare? Un mesaj de prietenie? Da, asta ar fi mers
dar cum avea s se prezinte pe el nsui?
n momentul acela realiz c nu mai tia cum l cheam.
Nucit de aceast descoperire, se ag de scar. Numele
su. Trebuia s i-l aminteasc.
Gillis, desigur. l chema Gillis, Leslie Gillis. Locotenent
Comandant Leslie Gillis. Ofierul ef al comunicaiilor de pe
a, da de pe nava Alabama. Zmbi, urcnd o alt treapt.
Trecuse att timp de cnd nu mai auzise pe cineva rostindu-i
numele cu glas tare nct, probabil, c nici el nu o mai putea
face
Chiar aa?
Deschise gura, forndu-se s zic ceva. Din gt nu iei
nimic n afar de un murmurat uscat.
Nu. Putea s vorbeasc; era doar lipsa de exerciiu. Tot ce
avea acum de fcut era s ajung la staie. Dac i amintea
comenzile corect, putea s trimit un semnal ctre nava
Prinului Rupurt nainte ca aceasta s treac, din nou, pe
lng el. Trebuia doar s
Piciorul stng rat urmtoarea treapt a scrii.
Dezechilibrat, privi n jos s vad ce greise i, n
momentul urmtor, mna dreapt i alunec de pe scar. Se
trezi cznd pe spate, cu minile i picioarele fluturndu-i
neputincios prin aer. Jos, tot mai jos
61
O, nu! mai apuc s zic, n oapt.
O secund mai trziu, se lovi de podeaua de metal. O
durere scurt i sget ceafa, apoi ntunericul se npusti
asupra lui. Totul se sfrise.
Dup cteva ore, unul dintre roboi descoperi trupul lui
Gillis. l lovi de cteva ori cu unul dintre picioarele sale
subiri, asigurndu-se c forma organic rece ce zcea pe
podeaua Punii H5 nu mai avea pic de via n ea, apoi se
conect la computerul principal al navei. Inteligena
artificial pe baz de molecule ADN analiz situaia cu
atenie timp de cteva fraciuni de secund, apoi i ordon
robotului-pianjen s arunce cadavrul n spaiu. Nu dur
mai mult de dou minute; ejectat din nav, Gillis dispru,
nvrtindu-se n vid, un alt deeu pierdut printre stele.
Computerul central al navei hotr c nu mai era cazul ca
ncperile echipajului s rmn locuibile i reset
termostatul la temperatura iniial de 10 grade. Unul dintre
roboi cercet ntreaga nav, fcnd curenie n urma lui
Gillis. Ls neatinse cele treisprezece registre pe care le
scrisese mpreun cu al paisprezecelea, care rmsese
deschis pe mas. Nu putu, ns, s fac nimic n legtur cu
picturile de pe pereii Modulului C7 i ai coridorului circular
de acces, aa c le ls aa cum erau. Dup ce robotul i
termin treaba, computerul principal al navei nchise
panourile de la hublouri pe care Gillis le lsase deschise,
apoi, metodic, nchise luminile, una cte una.
Data arta 25 februarie, 2102, GMT. Restul zborului
decurse normal, fr alte incidente.

Traducere: Emanuel Huanu


The Days Between by Allen Steele

62
Copyright 2002 by Allen Steele.

63
Xenoformarea Pmntului
Tom Gerencer

E un scriitor american, n vrst de 34 de ani. A absolvit


creative writing i a studiat i teatru radiofonic la Londra. A
publicat zece povestiri n diverse antologii i reviste.
Povestirea care urmeaz trateaz, cu umor, ca toate
povestirile lui Gerencer, catastrofele plnuite de extrateretri
mpotriva pmntenilor.

M-am oprit o clip s-mi construiesc corpul cu ajutorul


carbonului ce plutea n atmosfer, ntruct ultimele zile le
petrecusem sub form de particule n electricitatea static de
pe ecranul televizorului, draperii i de pe orice alt suprafa
fr mpmntare, chiar i de pe blana pisicii. Evident, o
metod de a m relaxa i de a rmne ascuns, doar c m
stresa de fiecare dat cnd intra servitoarea.
Am fost pe o planet numit Pmnt, dincolo de
Centaurus. I-au dat numele dup rna de la suprafa. Am
ajuns acolo cu cteva sptmni n urm, n mijlocul unei
implozii mascate, i imediat mi-am deschis o afacere. Am
nchiriat un apartament, am cumprat o main i mi-am
fcut nite cri de vizit. De asemenea, mi-am modificat
ntreaga structur de cltorie.
Mi-am schimbat fiziologia, fizicul, limbajul, preferinele
vestimentare, opiniile politice i am cptat ndemnare n a
face gargar. Pentru ca tabloul s fie complet, mi-am indus o
64
uoar alergie la fructele de mare. Dar oricum i-ai spune
trandafirului, el ar mirosi la fel de frumos, cam aa se spune
pe Pmnt, i cu siguran este foarte adevrat i n cazul
extrateretrilor.
Am fost trimis s prind un criminal. Mai exact, pe Naag.
O form de via complet mintal, ai crei strmoi nu au
fost nite animale mici i cu blan, sau mari i lipicioase, ci
nite melodii atrgtoare, rmase n mintea altor fiine dotate
cu contiin. Apoi au evoluat n nite supra-euri complet
independente, care controlau n ntregime organismele pe
care hotrau s le posede. Pur i simplu, Naag era o varietate
parazit i foarte specializat a sentimentului de vinovie.
Cel pe care fusesem trimis s l prind susinea c i
petrecea vacana pe Pmnt, n civa din cei mai grozavi
catolici. N-am crezut niciun cuvnt. l cunoteam prea bine.
Era un xenoformer. Asta nsemna c altera lumile ilegal, le
schimba atmosferele, topografiile i biosferele pentru sume
mari de bani lichizi ilegali. Pmntul era urmtoarea lui
int.
Nu mi-a luat mult timp s l gsesc. De fapt, el m-a gsit
pe mine. A dat buzna n apartamentul meu, cu un corp
uman de mprumut i o urubelni. M-am materializat chiar
n spatele lui i l-am btut uor pe umr.
Bun, Naag, am spus.
Pcat c nu l-ai vzut ntorcndu-se. Fora centrifug i-a
reaezat frizura. Am decis c i sttea bine.
Cum sunt catolicii? am spus.
S-a albit.
Sunt minunai, a rspuns. mi plac i mamele evreice.
De fapt, i majoritatea umanitii. Dei m streseaz civa
oameni din marketing i ncerc s stau departe de Los
Angeles.
Am dat din cap.
65
Aiurea, am zis. Xenoformezi Pmntul.
Ba nu.
Ba da. De data asta ce mai faci? O planet cu oceane
pentru Hyrrioni? Sau ceva mai picant, pentru Nuwa
Chyticani?
Scutur din cap.
Nu tiu despre ce vorbeti.
Serios? Atunci de ce ai venit aici?
Se uit n jos, la urubelnia pe care o inea strns.
Privirea i mpietrise.
Nici s nu te gndeti, am spus.
n acelai timp, i-am lipit de cap un cilindru gri mic.
tii ce e asta?
i holb ochii pmnteni mprumutai.
Un injector psihologic?
Exact. tii ce-i nuntru?
La cte ncercri am dreptul?
Patruzeci milicogi de iertare brut, pur, de la
clugrii din Xalia.
Nici nu m-ai lsat s ghicesc.
Cele mai vinovate fiine care exist, am continuat.
Consider c totul e din vina lor.
Chiar i brbieritul?
Mai ales brbieritul.
Sun fantastic. Va trebui s-i vizitez cndva. O s duc
i copiii. Acum te rog s m scuzi
L-am lipit de perete.
i pregtesc de secole auto-iertarea. Este adunat cu
migal i concentrat n colectoare mintale. Bnuieti ce
poate face asta unui Naag?
Evident, bnuia, pentru c a scpat urubelnia i nu s-a
mpotrivit cnd am folosit o frnghie de la jaluzelele veneiene
ca s-l leg de servant.
66
***

Nu, nu, a spus. Nu m bga n seam. O s-mi fie


bine. Tu du-te s te distrezi! mi place s fiu legat de
servant.
Nu l-am ascultat, pentru c, pe de o parte, era un
comportament tipic pentru un Naag, iar pe de alt parte
pentru c m ncuiasem n baie, unde am luat o tablet de
material standard, psihoactiv, de acid cu apel pre-pltit. Cu
alte cuvinte, era timpul s chem armata mobil i m-am
gndit s o fac printr-o halucinaie telecomunicativ.
Pereii se topir. Capul mi se transform ntr-o
grmjoar de afine. Afinele crescur i luar forma unui
birou cu cteva tapiserii inspiraionale, o plant n ghiveci
din sectorul Dehutan, o mas de scris, la care sttea Remsee,
superiorul meu.
Ultimul termen l folosesc cu pruden. Vezi tu, Remsee
era un Wiee o form de via evoluat n ntregime din
ppui de mn. Se numea evoluie inert i, cu cteva
secole n urm, era foarte la mod. Manufacturierii o
iniiaser pentru ca produsele lor s se mbunteasc prin
selecie natural. Au introdus evoluia recombinant
accelerat n obiectele casnice, apoi au lsat natura s-i
urmeze cursul. Aceast mod a disprut ntr-un vrtej de
procese, cnd un grup de supozitoare inteligente, active n
plan politic, au atacat un prnz monden cu caracter istoric,
dar cteva indicii despre mod tot au rmas.
Xzchsthyl! spuse Remsee. M bucur s te vd!
Mi-am pstrat prudena, n ciuda remarcii amabile din
partea lui. Se spunea c Wiee nu sunt nzestrai cu
inteligen, astfel c obineau hrana mintal din creierele
tuturor celor cu care conversau. Procesul nu era neles

67
complet, dar de fiecare dat cnd vorbeam cu Remsee aveam
impresia clar c m tmpesc.
Unde eti?
Pe Pmnt. i-aminteti? Am fost trimis s-l prind pe
Naag?
i nclin capul ntr-o parte i ochii i se blbnir.
Ah, da. Cic pe planeta asta sunt nite mini
minunate.
Nu m pricep, am recunoscut.
Fantastice articulaii, continu el. Foarte bun
structur osoas. Cteodat se rup unghiile, dar pe
ansamblu este excelent.
Exact. Ascult, Remsee, l-am prins pe Naag.
O mtu de-a mea a lucrat acolo cu un ventriloc. I-a
bgat pe toi n speriei. Ce spuneai?
Am spus c l-am prins pe Naag. L-am nchis.
Pru c a czut pe gnduri. Asta pentru c i scrpina
blana roie de pe frunte.
Bun, bun, spuse. Xenoformer, nu?
Peste o sut de lumi, am spus.
ncuviin din cap.
mi amintesc. Xzchsthyl, problema e c trebuie s-i dai
drumul.
Oricum a fi privit lucrurile, nu nelegeam ce vrea s
spun. Era ca i cum a fi ateptat suc de portocale de la o
capr.
Ai spus cumva s-i dau drumul?
Aa am spus.
Dar este un cunoscut xenoformer. i pune la cale
xenoformarea Pmntului. Conform articolului ase milioane
trei sute de mii opt sute cincizeci i doi, orice planet care
adpostete forme de via indigene inteligente

68
Ddea din cap ca atunci cnd cineva i permite s fac o
concesie pentru c tie c are dreptate.
Iar rasa uman nu ndeplinete criteriul de inteligen.
Deja respiram pe gur.
Ce-ai spus?
Consiliul a avut o edin special, spuse Remsee. Au
fcut referire la mini-mall-uri. Supra-dezvoltare. Poluare. i
Minnesota.
Ai spus Minnesota?
Mmm. Consiliul consider c Minnesota a fost o idee
deosebit de proast.
Mi-am pierdut toat energia. Era destul de evident ce se
ntmplase. Naag i mituise pe toi. Nu era pentru prima
dat. Doar cu un an n urm, de exemplu, l-am arestat
pentru xenoformarea unei mici lumi crmizii din Nebuloasa
Crabului, dar judectorul a respins cazul, spunnd c
martorii acuzrii erau o aduntur de clovni. Avea dreptate
erau actori de mna a doua de pe planeta victim.
ncontinuu l trgeau pe aprod de bretele i aruncau cu
prjituri spre jurai. Dar Naag l-a mituit i pe judector, i
beleaua era c Naag chiar avea bani. n astfel de mprejurri,
biata birocraie este neajutorat.
Xzchsthyl, trebuie s te ntorci imediat la baz, spuse
Remsee. i data viitoare adu cu tine vreo dou mini, dac
poi.
Am ncercat s-l conving, dar era de nenduplecat, i
atunci cnd ne-am desprit nici nu-mi mai aminteam cum
s-mi leg ireturile.

***

Dup discuia cu Remsee, am stat i m-am uitat pe


fereastra de la baie. Civa copii se aflau pe terenul de joac
de lng blocul meu. Cntau, rdeau, sreau coarda. Unul
69
din ei l mpinse pe altul cu faa n noroi. Mi-am adus aminte
de un alt copil, pe o alt planet, cu muli ani n urm. Acel
copil eram eu. E drept, aveam mai multe membre, schelet
extern i m deplasam cu ajutorul aerului expulzat printr-o
nar uria, dar eram la fel de nepstor i inocent.
Naag mi xenoformase lumea. Atunci, ca modus operandi,
ajungea ntr-un loc, fcea s creasc preul proprietilor,
masacra 98% din populaia indigen, dup care l npdea
un oarecare sentiment de vinovie i, ca despgubire
parial, i lsa pe supravieuitori s deschid cazinouri.
Membrii familiei mele au reuit s devin exceleni crupieri,
dei eu nu am fost niciodat prea talentat i, din cauza
asta, tatl meu era ct pe ce s crape. La propriu. Zarul pe
care l foloseam cntrea cteva tone, i am scpat unul care
l-a lovit n torace.
De atunci l tot vnam pe Naag, ntr-o lun aveam
branhii, luna urmtoare tentacule, iar apoi pene, pn cnd
n-am mai putut s-mi amintesc cum artam sau m
simeam la nceput. i, ntr-un final, mi-am dat seama c nu-
l voi prinde niciodat. Pentru c xenoformarea era o afacere
profitabil. Pentru c i permitea s-i miruiasc pe toi.
Pentru c (aa cum se spune i pe Pmnt), banii vorbesc. i
mai exist un corolar referitor la materiile fecale de bovine
ambulante.
Dar am hotrt, atunci i acolo, privind pe fereastra bii
mele nchiriate la acei copii pmnteni care rdeau se
jucau, sreau, i lipeau gum de mestecat unul n prul
celuilalt ei bine, am hotrt c Naag nu avea voie pe
Pmnt. i dac nu-l puteam opri cu metode legale
M-am ntors n camera de zi i-am ndreptat injectorul
psihologic spre capul lui.
Renun! am spus.
La ce s renun?
70
La a da mit.
Ce mit?
Vorbesc serios, Naag. Nu mi-e fric s folosesc chestia
asta.
Tcu o secund, probabil s evalueze ct sunt de serios.
Bine, spuse. O s te ajut. Dar nu pot s renun la mit.
Acum e prea trziu pentru asta.
Am ezitat, i degetul mi tremura pe trgaci.
Ascult.
Rasa uman. Poi s-i protejezi n mod legal. Vorbea n
oapt. Produc antidotul pentru ullnik cronic.
Ullnik cronic. O boal groaznic i complet ipotetic.
Ataca organele pe care victimele nu se preocupaser
niciodat s le dezvolte. Se spunea c durerea fantomatic
era o adevrat tortur.
Rasa uman produce antidotul, continu Naag. Din
ntmplare. Este un amestec de secreii galbene ceroase,
ciuperci urte de unghii i clbuci de spun. L-am
descoperit, din ntmplare, ntr-o toalet public.
i vrei s te cred?
Am dovada. Se afl la partenera mea.
Care partener?
Rspunse imediat, probabil fiindc i pusesem captul
injectorului n urechea stng.
Sublukhar, spuse. Lucrez cu Sublukhar.
M-am cutremurat auzind asta. tiam ce este un
Sublukhar. Tot xenoformer, enorm i cu aspect de melc,
brutal de eficient.
Este n afara oraului, continu Naag. ntr-un loc
numit Breakneck Mountain. Pmntenii i spun aa pentru
c o vac a czut odat acolo i i-a frnt gtul. Dup
prerea mea, e bine pentru comunitatea local c vaca nu i-

71
a lovit organele reproductive. Asta n-ar fi sunat nici pe
departe att de rustic.
Ce face acolo? am ntrebat.
Scutur din umeri.
tii cum sunt Sublukharii. Ea e temperamental, dar
se descurc excelent cu mainriile. Asambleaz
echipamentul de xenoformare. i mai are i alte treburi.
Mi-am nfcat geaca i un blaster.
Ce fel de treburi?
Nenaturale. Cu nite maimue. Nu m bag n treburile
unui Sublukhar. N-ai de gnd s m lai aici, nu-i aa?
spuse ncruntat.
Nu i-am rspuns. M-am ndreptat spre u. Dac rasa
uman avea ntr-adevr antidotul pentru ullnik cronic,
atunci problemele mele erau ca i rezolvate. Dac a putea
pune mna pe dovad s i-o duc lui Remsee nicio mit
din tot universul nu m va opri s salvez Pmntul.
Bine, strig Naag n urma mea. Sfoara mi-a fcut rni
la ncheieturi, dar nu-i nimic. i oricum, sunt sigur c ai
lucruri mai importante de fcut.

***

Breakneck Mountain se ridica n suburbie, o grmad


amrt de pietre i copaci, dovad rtcit a faptului c
pmntenii erau inteligeni. Cnd am ajuns acolo, noaptea
czu ca o vac dinspre munte, i se ag spart de miile de
felinare portocalii de pe marginea autostrzii.
Am parcat pe banda de urgen i m-am crat pe
versant, naintnd prin ntunericul cu miros de mosc dintre
copaci. Aproape de vrf, o cea albstrie plutea printre
crengi. Cnd am vzut mainria, am naintat tr. M-am
apropiat de o poieni. n centrul ei se contura Sublukhar.
Lipia n noroi, njurnd, scnteind i meterind ceva. Dintr-
72
un motiv pe care nu-l puteam pricepe, nite maimue erau
agate de crengile de deasupra capului.
Am ieit la lumin.
Ce noapte frumoas! am spus.
Se ntoarse destul de repede pentru un Sublukhar, i
cioturile ei de antene se micorar.
Mi, mi. Marele Xzchsthyl! mi pronun ea greit
numele. Credeam c eti mai slab.
Nu m-am simit bine, am spus.
Nu o mai ntlnisem niciodat, dar tiam totul despre ea.
Fcea parte dintr-o ras de creaturi ca nite melci, incredibil
de posesive. n vocabularul lor nu exista cuvntul al tu,
dar aveau peste apte mii de termeni pentru al meu. Atunci
cnd noiunea de proprietate a cuiva a fost explicat pentru
prima dat lingvitilor lor, acetia au rs isteric timp de mai
multe sptmni i, ntr-un final, au trebuit internai n
spital.
Am auzit c xenoformezi Pmntul, am spus.
sta-i planul, recunoscu ea, clipocind spre mine. l
vom transforma ntr-o planet fiier.
Fiier?
ncuviin din capul su lucios i lipsit de ochi.
n trei zile, mainria pe care o vezi n jurul tu va face
posibil apariia cataclismic i simultan a peste trei
trilioane de miliarde de trilioane de dosare din manil,
nglobnd toate continentele de pe Pmnt. Este pentru
Griggoni. Ai auzit de ei?
Nu auzisem.
Am fost ocupat n ultima vreme.
Interesant civilizaie. Au redus patruzeci de secole de
istorie i nvtur la o simpl i frumoas ecuaie
matematic, pe care apoi au pierdut-o. De atunci, i in cpii
pe hrtie.
73
i aceste cpii vor fi pstrate pe Pmnt.
Doar de la G la H. Ne trebuie alte planete pentru ce
rmne. Asta, adug ea, dac termin treaba.
S-a ntmplat ceva?
Am probleme, recunoscu ea. i nu m refer la tine.
i nclin capul n direcia dispozitivului pe care l
repara.
Trebuia s iau form uman cu trei sptmni n
urm, dar somatorificul meu ZrrfCo nu merge bine.
Transform totul n maimue.
Aa se explicau multe chestii. Dar ea se tra n
continuare ncet spre mine, i mi-am ridicat blasterul astfel
nct s l poat vedea.
Eti destul de aproape, am spus. Am venit pentru
antidotul la ullnik cronic.
Ah, pentru asta, spuse ea. De ce n-ai spus aa? E
acolo, n acel compartiment.
M-am uitat spre locul pe care mi-l artase, i am vzut o
deschiztur n laterala unui mecanism cu capac. M-am
ndreptat spre acesta, fr s o scap din ochi. A trebuit s
gonesc un gibon cu creast, dar am tras de deschiztur, am
scos un dosar de manil i m-am uitat n el.
Nu sunt om de tiin, dar hrtiile din dosar preau a fi
ceea ce cutam. Exista chiar i o analiz de buget pentru
costul recoltrii antidotului la ullnik cronic. Evident, Naag se
gndise s vnd el antidotul, dar hotrse c scoate mai
muli bani din xenoformare.
Asta era. Dac a putea duce guvernului aceast prob,
a putea proteja rasa uman. L-a opri pe Naag. Eram att
de surescitat de idee, nct nici n-am bgat de seam cnd
Sublukhar a apsat pe butonul somatorificului ZrrfCo defect
i c m aflam n zona activ.

74
***

Metamorfozarea ntr-o maimu e cam la captul listei


mele de senzaii plcute. Partea cea mai nasoal a fost
creterea prului de parc cineva m-ar fi nepat cu un
milion de ace prin toi porii de pe corpul meu, simultan. A
trebuit s o muc pe Sublukhar ca s scap, i toate celelalte
maimue m-au urmrit prin copaci. Am reuit s fug cu
dovada, dar nu eram n stare s conduc, i nici s nu te
gndeti c o maimu ar putea folosi transportul public.
Personal, uram n mod deosebit situaia asta, pentru c, dei
nu mai ntlnisem vreodat o maimu pmntean,
petrecusem cndva trei sptmni pe Ratcheon ca maimu
proas, drept pedeaps pentru multe parcri ilegale, astfel
c sentimentele mele pentru primate erau, n cel mai bun
caz, unele de scrb.
Ari bine, spuse Naag n momentul n care intram pe
fereastr.
Am ipat spre el.
neleg, spuse el. Cu toii avem probleme. Uit-te la
mine. Am stat legat ore ntregi de servanta asta. Nu c i-ar
psa de suferina mea, desigur.
Iar ncerca s m fac s m simt vinovat. Tipic. M-am
ntors pe labe i am srit n baie, lsndu-l n urm. Ajuns
acolo, am mai luat o tablet de acid cu apel pre-pltit, i
dup ce m-am holbat la culorile frumoase rezultate, m-am
trezit iar fa n fa cu Remsee.
Dumnezeule mare, spuse el, reacionnd surprins.
Xzchsthyl! Tu eti?
Am ipat. Halucinaia se echilibra, cptnd sens.
ntocmai, am spus.
Dumnezeule. Ce s-a ntmplat?
Am fost transformat n maimu.

75
Ddu din cap.
Parcare ilegal? ntreb intenionat.
De data asta, nu. Dar nu conteaz. I-am artat dosarul
din manil.
Ce naiba e asta? spuse el.
Dovada. Rasa uman produce antidotul pentru ullnik
cronic. Remsee, acum va trebui s-i protejm, fie c sunt
inteligeni sau nu.
nh dosarul din halucinaia noastr reciproc i l
rsfoi. Apoi pru uurat.
Slav Domnului, spuse. ncepusem s cred c nu o s
vd niciodat acele mini. Azi diminea m-am uitat pe
studiile tale. Am gsit un show de televiziune cred c se
cheam. i spunea Howdy Doody
Deja m simeam mai prost. L-am ntrerupt nainte de a
continua.
Remsee, trebuie s plec. Trimite ntriri, da? Va trebui
s-i aduc aici pe Naag i pe partenera lui i nu sunt n stare
s fac asta singur.
Conversaia s-a terminat. Nu era vorba c nu a fi avut
ncredere n Remsee Sau poate despre asta era vorba.
Oricum, am mai dat cteva telefoane i am artat dovada
antidotului unor persoane sus-puse din guvern. Cu alte
cuvinte, situaia se mbuntea. M-am aezat pe canapeaua
mea pmntean nchiriat i am ateptat armata mobil.
M-am curat de pureci, ca s mai treac timpul.

***

Cteva ore mai trziu terminasem toi purecii i


ncepusem s devin nervos. Mai ales privirea lui Naag m
clca pe nervi. Dac ar fi rnjit mai mult, ar fi putut face
embolie.
i se pare ceva ciudat? spuse el.
76
M-am gndit la asta. n afar de faptul c fusesem
transformat ntr-o maimu, mai era vorba i de patrula care
nu se materializa n camera de zi.
Nu vin, zise Naag cu nflcrare. i tii de ce?
S fiu sincer, ncepusem s am unele bnuieli.
Pentru c prietenii ti tiu acum c sunt de partea ta.
Au primit deja un mesaj de la Sublukhar. tiu c am toate
motivele s protejez rasa uman.
Am srit pe fotoliu, privindu-l mnios.
Ah, da, spuse. i nclin capul ntr-o parte. Rasa
uman. Nu i se pare ciudat?
ncerc s se ridice, dar frnghiile l intuir la podea.
Oricum, continu s vorbeasc.
Gndete-te! Dup un miliard de ani de evoluie
competitiv, n care organism dup organism s-a luptat
pentru o ni pe ici, pe colo, o specie din multe altele ctig
ntr-o clip evolutiv.
Ba da, mi se prea ciudat. Dar fusesem ocupat cu
prinderea lui Naag i nu m gndisem prea mult la asta.
A fost ideea lui Sublukhar. A acestei specii, n orice
caz. Au vizitat acest loc acum o sut de mii de ani, i au
vzut c era ru. Prea frig. Prea mult ozon. Prea puin
radioactivitate latent. Oceanele erau prea mici, prea srate
i nu aveau nivele corespunztoare de PCB sau mercur.
Existau prea multe specii nepotrivite de plante i animale.
Prea muli muni. Pduri.
Am simit cum mi se scurge inima prin labele mele moi.
Aadar, continu Naag, Sublukhar a spus: Hei! De ce
s nu mbuntim ADN-ul uneia din speciile existente? O
conectm n mod hardwire i xenoformm planeta. Aa au
fcut, apoi au spus creaiei lor: D roade. nmulete-te. Du-
te i stpnete ntreg Pmntul. Desigur, asta se ntmpla
nainte de epoca mainriei de xenoformare rapid i uoar.
77
M-am prbuit peste pernele canapelei. Fusesem pclit.
De ce nu vzusem asta? Rasa uman nsi, organismul
perfect pentru xenoformare intra-biosferic. Indiferent ce-ar fi
gndit, indiferent ce-ar fi vrut s fac sau ar fi spus c face, a
fost proiectat pentru un singur lucru: s-i transforme
propria lume ntr-un paradis n care ei nu ar putea locui.
Simplu. Elegant, continu Naag. Recunosc, dureaz
mult timp, dar rezultatele vorbesc de la sine. Peste cteva
secole, munca lor va fi ncheiat. Se vor auto-distruge n
atacuri biologice devastatoare, iar Sublukhar va cpta
paradisul lor, chicoti el. Exista o singur problem. n urma
cercetrii atente din ultima vreme a xenoformrii,
Sublukharii erau ngrijorai c cineva i-ar putea gsi i opri.
Aa c m-au angajat pe mine s protejez rasa uman.
Desigur, pentru a proteja o specie este nevoie de cineva cu
relaii n interiorul guvernului. Fcu jumtate de plecciune.
i mulumesc pentru ajutor.
n acel moment, m ajunser din urm secole ntregi de
vinovie. Lumea mea, distrus. Tatl meu, strivit (la propriu)
de o aruncare de zaruri. Sute de planete, xenoformate chiar
sub nasul meu. Iar acum euasem n ncercarea de a salva
Pmntul.
i n acel moment, Naag se instal nuntru.
Bun, Xzchsthyl, spuse el din interiorul capului meu.
Corpul lui de catolic se prbui pe servant. tii, m-am
sturat s-mi sufli mereu n ceaf. M-am sturat s mituiesc
judectorii din cauza ta. n general, m-am sturat de tine.
Acum o s m distrez. O s te devorez, Xzchsthyl, i cnd voi
termina, i voi folosi coaja goal s m car de pe planeta
asta.
Plec, servindu-se de corpul meu ca o ppu din carne
i oase. Nu am ncercat s m mpotrivesc. La urma urmei, o
meritam. Asta era suficient de clar. Din vina mea, Pmntul
78
urma s fie xenoformat, i nu mai puteam face nimic s
schimb asta.
Dar mai existau alte planete viitoare pe care Naag le va
xenoforma, i, oricum, m clcase foarte tare pe nervi. Astfel
c, dei mi meritasem partea de vin, tiam c trebuia s
renun la ea.
Ai scpat, mi-am spus.
Nu sunt clugr Xalian, i iertarea mea nu nsemna mare
lucru. Dar a fost suficient s recapt puin controlul asupra
muchilor.
Ce faci? ntreb Naag.
Drept rspuns, am ntins mna i am apucat injectorul
psihologic, apoi mi l-am ndreptat spre cap.

***

Dup ce i-a revenit, Naag a fost pus sub acuzaie,


conform articolului cinci milioane trei sute de mii opt sute
treizeci i unu: conspiraie pentru folosirea unui jandarm ca
mod de transport interstelar. Desigur, a mituit judectorul,
dar deja mi se acrise de el. Cu alte cuvinte, eu i-am mituit pe
jurai. Mi-am cheltuit toate economiile, dar a meritat ca s-l
vd adus n faa justiiei. A fost nchis pe Pmnt, n Pismo,
California, n mintea unui fumtor de marijuana, un surfer
retras din competiii, a crui fraz preferat era: Hei, frate,
nu conteaz!
Remsee veni s supravegheze procedura, i, dup ce i s-a
spus c surferul avea spectacole cu ppui la carnavalurile
locale, se ndrgostir unul de altul i Remsee se retrase din
armat.
ntre timp, Sublukhar a fost grav rnit atunci cnd,
urmrit fiind pe Breakneck Mountain de un grup de
maimue turbate, a lovit-o un camion al lucrrilor publice,
care transporta cincizeci de tone de sare pentru drumuri.
79
n ceea ce privete Pmntul, ei bine, prin nsi natura
ei, rasa uman l va transforma ntr-un paradis pe care ea
nu-l poate popula, dar chiar i dac nu ar fi fost protejat, ce
trebuia s fac? S o distrug? Se mai ntmpl. i oricum,
exist mereu o raz de speran. Nu foarte mare, e drept, dar
exist. Am vizitat planeta civa ani mai trziu, i ntre timp
consumul de inteligen al lui Remsee topise jumtate din
populaie pn n statul Idaho, iar ulterior micarea
ecologist din acea zon crescu rapid. i provoc necazuri
mari lui Naag, care devenise att de imbecil, nct ultima
dat cnd l-am vzut i-a cerut scuze pentru c fusese un
ticlos.
M-am simit foarte puin vinovat.

Traducere: Adriana Mooiu


Xenoforming Earth by Tom Gerencer
Copyright 2005 by Tom Gerencer.

80
Recuperare
Orson Scott Card

Este un autor american care lucreaz n mai multe


domenii, dar a devenit celebru datorit scrierilor sale de
science fiction. Romanele sale Jocul lui Ender i continuarea
Vorbitor n numele morilor au ctigat premiile Hugo i
Nebula, Card fiind singurul scriitor de sf care a ctigat
ambele premii doi ani consecutiv. Card spune c: Ne pas de
aspectele morale, decen, fericire, buntate lucruri care
conteaz n lumea real, dar care pot fi abordate n toat
puritatea lor, doar n science fiction.
Pe site-ul su Hatrack River (http://www.hatrack.com/) i
prezint pe larg motivaiile i noile sale apariii editoriale.
i-a continuat seriile cu Xenocid, Copiii minii, Umbra
lui Ender, Umbra Hegemonului, Umbra marionetelor,
Umbra Uriaului. n 2007 a publicat romanul A War of
Gifts. A anunat i lansarea crii Shadows in Flight ce
leag seriile lui Ender i a Umbrelor, i Ender in Exile o carte
ce are loc dup Umbra Uriaului i povestirea Investment
Counselor. n 2013 va aprea i filmul Enders Game cu
scenariul scris tot de Orson Scott Card. A mai ctigat dou
premii Hugo i un premiu Locus, alturi de multe altele, mai
fiind i nominalizat de cteva ori la Hugo i Nebula. Scrie i
ficiune contemporan, ultimul su roman Empire avnd ca
tem un viitor rzboi civil n SUA.

81
Povestirea care urmeaz e despre vise i comori, pe un
Pmnt rvit de rzboaie atomice. Dar visele rmn vise, iar
comorile arat altfel dect cele pe care le cutm.

Drumul urca abrupt ctre feribot, aa c maina nu avea


cum s aib vitez. Deaver conducea relaxat, clipind din
cnd n cnd la scrnetul scos de pavaj. Pentru el,
transmisia mai avea puin i devenea una cu pietriul. O
inuse aa de cnd plecase din Nevada i, dac feribotul nu
ar fi fost la datorie, s-l treac spre Marea Mormonilor, ar fi
avut de fcut un drum lung cu autostopul. Dar avusese
noroc. sta era un semn bun. Lucrurile au mers cum a vrut
Deaver. Cel puin pentru o vreme.
Mecanicul l privi suspicios cnd urc pe ramp
camionul.
Te-a apucat viteza, flcu?
Deaver sri din cabin:
Vitez? Ce vrei s spui?
Pe faa mecanicului nu se putea citi nimic.
Adic, vrei s spui c nu i s-a prut nimic n neregul
cu transmisia?
Pi, toi mecanicii din Nevada i pn aici mi-au zis s-o
repar, dar m-am gndit s o fac cnd ajung la tine.
Mecanicul l privi ca pe un nebun.
n Nevada nu exist mecanici.
Dac nu ai fi att de tntlu, gndi Deaver, i-ai da
seama c am glumit. Mormonii tia btrni, cel puin unii
dintre ei, nu tiau de glum. Dar Deaver nu zise nimic i se
mulumi doar s zmbeasc.
Camionul sta o s rmn aici o vreme, i spuse
mecanicul.
Nu m deranjeaz, i spuse Deaver. Oricum, am treab.
82
n cte zile crezi c e gata?
Mcar vreo trei, din ce vd eu aici. Va trebui s
completezi un formular. Cum te cheam?
Deaver Teague.
Spune-i supraveghetorului, o s i-l scrie el.
Mecanicul ridic capota pentru a face verificrile de
rutin, n timp ce docherii descrcau mainile de splat i
frigiderele vechi i alte asemenea lucruri. Deaver se duse la
ghieu, supraveghetorul i citi kilometrajul i l plti.
apte dolari pentru cinci zile de condus i ncrcat,
dormit n cabin i mncat ce rmnea de la fermieri. Era
mult mai bine dect ce ctigau ali oameni n zilele acelea,
dar nu era, totui, o meserie de viitor. Campaniile de
recuperare nu aveau s dureze la nesfrit i, ntr-o bun zi,
avea s ncarce i ultima main de splat vase, rmas din
zilele bune. i atunci va rmne fr slujb.
Ei bine, el, Deaver Teague, nu avea de gnd s atepte
ziua aceea cu minile n sn. tia unde e aurul, plnuise
sptmni la rnd cum s-l obin, i, dac Lehi fcuse rost
de echipamentul de scafandru, aa cum promisese, atunci a
doua zi diminea aveau s fac o aciune de recuperare pe
cont propriu. i, cu puin noroc, aveau s se ntoarc acas
bogai.
Picioarele i erau nepenite, dar le dezmori repede i
ncepu o alergare uoar pe coridoarele Centrului de
Recuperare. Sri cte dou-trei trepte odat, apoi travers un
hol pn ajunse n faa unui semn pe care scria SALA DE
COMPUTERE A CENTRULUI DE RECUPERARE, mpinse ua
i sri nuntru:
Salut, Lehi! strig el. E timpul s-i dai demisia!
Lehi McKay nu-i ddu nicio atenie. Sttea n faa
ecranului unui televizor i se masturba deasupra unei cutii
negre pe care o inea n poal.
83
Dac mai faci asta, ai s orbeti, i spuse Deaver.
Gura, fraiere!
Lehi nu-i ridic privirea de pe ecran. Aps un buton de
pe cutia neagr i roti stickul care ieea din aceasta. Un cerc
colorat apru pe ecran i se sparse n patru cercuri mai mici.
Am trei zile libere pn mi repar transmisia la
camion aa c mine putem face o mic expediie la templu,
spuse Deaver.
Lehi aps pe ultimul cerc de pe ecran. Acesta explod i
se transform ntr-o mulime de cercuri mai mici.
E amuzant chestia asta, zise Deaver, privind ecranul.
E ca i cum ai mtura pe strad i apoi aceasta s-ar umple
imediat cu mizerie, din nou.
sta e un Atari. E din anii cincizeci sau aizeci. Sau
optzeci. O vechitur. Nu prea pot face multe cu el. Nu are
dect vreo opt bii. Dar, dup atta vreme n care a stat ntr-
un pod din Logan, e remarcabil c nc mai merge.
Btrnii ia cred c nici nu tiau c-l mai au.
Probabil.
Deaver urmri jocul. Acesta se repeta la nesfrit.
Ct costau chestiile astea pe atunci?
Destul de mult, cred c vreo cincizeci, aizeci de dolari.
Nu a fi dat un rgit pe ele. i, acum, uite, n faa lui
st Lehi McKay, cu jucria lui amrt n mn, aa cum
probabil au stat i moii de dinaintea lui. Asta e legtura
dintre vechi i nou. O puulic amrt. i minte puin.
Termin! ncerc s m concentrez.
n cele din urm, jocul se sfri. Lehi puse cutia neagr
pe o banc din lemn, nchise computerul i se ridic n
picioare.
Ai fcut rost de costumele de scafandru pentru mine?
l ntreb Deaver.

84
Mi-a plcut jocul. Cred c tipii de pe vremuri se
distrau destul de bine. Mama mi-a spus c un copil nu avea
voie s lucreze dect dup ce mplinea aisprezece ani. Aa
era legea.
Ai vrea tu! i spuse Deaver.
Dar e adevrat.
Habar nu ai ce vorbeti, Lehi! Mintea ta e scurt ca un
pr.
Vrei s ne dea pe amndoi afar de aici, de vorbeti n
felul sta?
Nu mai trebuie s urmez regulile colii acum, am
absolvit clasa a asea. Am nousprezece ani i sunt pe cont
propriu de cinci ani.
Scoase cei apte dolari din buzunar i i flutur n aer,
apoi i ndes nepstor.
Ia loc! mi merge bine aa c vorbesc cum mi vine.
Crezi c mi-e fric de Preot?
Nici eu nu m tem de Preot. M duc la biseric numai
ca s-o fac fericit pe maic-mea. Sunt doar o grmad de
idioi.
Lehi rse, dar Deaver vzu c nu-i venea chiar la
ndemn s vorbeasc n felul acela. Are aisprezece ani, se
gndi Deaver, e puternic i detept, dar tot copil a rmas.
Habar nu are ce nseamn s fii brbat.
O s plou.
ntotdeauna plou. Cum dracu crezi c s-a umplut
lacul? rnji Lehi i ncepu s scoat toate aparatele de pe
mas din priz
Vine i Lorraine Wilson.
Are propria ei barc?
Da, i i-a tras i dou bobine tari. Deaver se prefcu
c mngie nite sni. Trebuie doar puin lefuite.

85
De ce trebuie s vorbeti aa de urt? De cnd ai
nceput s conduci camionul la nu spui dect tmpenii.
Plus c Lorraine arat ca un sac de cartofi.
Pi are aproape cincizeci de ani, ce vrei?
Deaver avu senzaia c Lehi trage de timp. Ceea ce
nsemna c, probabil, o dduse n bar, ca de obicei.
Deci poi s faci rost de echipamentul de scafandru
sau nu?
Am fcut rost deja. Credeai c am s-o dau n bar, nu?
rnji Lehi din nou.
Cine, tu? S o dai n bar? Doamne ferete, tu nu o dai
niciodat n bar.
Deaver pomi spre u. l auzi pe Lehi n spatele lui,
nchiznd nc aparatele. Trebuiau s foloseasc mult curent
n ncperea aceea. Normal, deoarece aveau nevoie de
computere tot timpul, iar campaniile de recuperare erau
singurul mod prin care puteau face rost de ele. Dar cnd
Deaver vedea ct curent se consuma, se gndea la viitorul
lui. Atunci va avea orice computer i-ar fi dorit i va consuma
ct curent va dori. Va avea hainele lui, deosebite de ale
celorlali, propriul lui cal i un camion sau poate chiar o
main. Poate chiar el va fi cel care va ncepe s construiasc
maini din nou. Lui nu-i trebuiau jocurile alea cretine din
trecut, cu cerculee care se sparg la nesfrit.
Alea-s istorie, duc-se dracului! se trezi vorbind singur.
Ce tot spui acolo? ntreb Lehi.
Ziceam c toate vechiturile astea de computere sunt
moarte i ngropate, nite porcrii.
Asta fu de ajuns s-l scoat pe Lehi din srite, aa cum
se ntmpla de obicei. Deaver rnji i se simi ru i puternic
auzindu-l pe Lehi mormind n spatele lui. Acesta vorbea
despre felul n care ei, cei de azi, foloseau computerele mult
mai inteligent dect cei de pe vremuri, cci, ele, computerele,
86
erau cele care fceau ca lucrurile s funcioneze i tot aa.
Era simpatic cum btea cmpii i lui Deaver i plcea de Lehi,
cci biatul era att de pasionat. Dar Deaver cunotea lumea
mai bine. De fapt, lumea murise, se terminase demult i
toate astea nu mai contau, din partea lui, puteau s se duc
toate dracului.
Ieir din Centru i ncepur s se plimbe de-a lungul
zidului de retenie. Departe, la orizont, se zrea portul, un
mic cerc de ap pe fundul castronului, pe marginea cruia se
gsea oraul Bingham. Aici fusese o min de aram, dar,
cnd apa crescuse, construiser un canal spre ea i aa se
formase portul de pe Insula Oquirrh, din mijlocul Mrii
Mormonilor, unde uzinele puteau mpui aerul i ntreaga
zon, fr ca vreun vecin s se plng.
O grmad de oameni li se alturau, n timp ce coborau
drumul abrupt i noroios care ducea spre port. Nimeni nu
locuia de fapt n Bingham, era mai mult un fel de zon
industrial, n care se lucra zi i noapte. O tur intra, o alta
ieea. Lehi lucra n tura de zi. Locuia cu familia lui, pe
Jordan Strait n Point of the Mountain, un loc nenorocit. Lua
feribotul n fiecare diminea la cinci i se ntorcea la patru
dup-amiaza. Apoi trebuia s mearg vreo dou ore la coal,
dar Deaver credea c asta e prostie i i-o spunea de fiecare
dat cnd avea ocazia, aa cum i-o spunea i acum: coala
nu era bun de nimic, nu aveai ce s nvei acolo, era doar
pierdere de timp.
Dar trebuie s merg la coal, i rspunse Lehi.
Zi ct e doi plus doi, mai mult de att nu-i trebuie.
Dar tu ai terminat coala, nu-i aa?
Dup clasa a patra nu mai ai ce nva acolo, zise
Deaver i l mpinse uor pe Lehi.
De obicei, acesta i rspundea la fel, dar acum nu o fcu.

87
ncearc tu s obii o slujb bun fr diploma de
absolvire, e imposibil. Nu mai am mult pn termin.
Ajunser la debarcader. Lehi i lu permisul de trecere.
Deci vii mine cu mine sau nu?
Lehi se strmb.
Nu tiu ce s zic, Deaver. Putem fi arestai pentru asta.
E o prostie. Se spune c se ntmpl lucruri ciudate n
zgrie-norii de acolo.
Dar noi nu vom intra n zgrie-nori.
E i mai periculos acolo. Nu vreau s merg acolo.
Da, i-e fric de ngerul Moroni, s nu-i sar n fa i
s-i zic bu-hu-hu!
Nu vorbi aa, Deaver!
Deaver ncepu s-l gdile. Lehi rse i ncerc s scape.
Termin-o, cap ptrat! Las-m. i, n plus, statuia lui
Moroni a fost mutat la Monumentul Salt Lake, sus, pe
munte. i e pzit tot timpul.
Statuia aia e numai suflat cu aur. Dar, ascult-m pe
mine, vechii mormoni au ascuns tone de aur n Templu, care
nu ateapt dect s fie luate de cineva care nu se teme de
fantoma Tnrului Bigam
Taci, tmpitule. Ne-ar putea auzi cineva. Uit-te n jur!
Nu suntem singurii de pe aici.
Ceea ce era, desigur, adevrat. Unii dintre oamenii din jur
i priveau deja. Dar Deaver observase mai demult c
oamenilor btrni le place s se holbeze la cei mai tineri. Se
pare c asta i fcea s se simt mai bine fa de ei nii. Era
ca i cum ar fi zis: Eu am s mor, dar cel puin nu-s un prost
ca tine. Aa c Deaver o privi i el fix pe btrna care se holba
la el i murmur: Ok, eu sunt un prost, dar, cel puin, nu
am s mor.
Deaver, chiar trebuie s spui asta? Doar tii c te pot
auzi, nu?
88
Da, tiu, dar sta e adevrul.
n primul rnd, nu-s pe moarte. i, n al doilea rnd,
tu nu eti prost, eti de-a dreptul idiot. i n al treilea rnd, a
venit feribotul.
Spunnd astea, Lehi i trase uor un pumn n stomac.
Deaver se ndoi de parc ar fi fost lovit de moarte.
Auliu, donoara e o nerecunosctoare, io i dau
cmaa de pe mine i uite cum mi mulumete ea
Nimeni nu vorbete cu accentul sta, Deaver, i strig
Lehi.
Feribotul ncepu s acosteze.
Ne vedem mine la cinci jumtate, i strig Deaver.
Nu te trezeti tu la patru jumtate cum nu sunt eu
tii c nu ai s te trezeti!
Dar zgomotul produs de feribot i de fabricile din jur i de
camioane acoperir ultimele cuvinte ale lui Lehi. ns Deaver
le tia pe de rost de acum. O fi avnd Lehi numai aisprezece
ani, dar era un tip de treab. ntr-o zi, cnd el, Deaver, avea
s se nsoare, soia lui avea s-l plac i ea pe Lehi. i cnd
Lehi se va nsura, soiei acestuia avea s-i plac de el,
Deaver. Asta, bineneles, dac nu avea de gnd s se
ntoarc acas notnd.
Lu troleul pn la Fort Douglas i apoi merse pe jos
pn la barcile vechi de cnd lumea unde l lsase Rain s
stea. Acestea trebuiau s fie un fel de depozit, dar ea i inea
mopurile i detergenii acas aa c avea i el un loc acolo.
Nu era cine tie ce, dar mcar era pe Insula Oquirrh, departe
de zgomotul i fumul ru mirositor al fabricilor. Avea unde s
doarm i asta i era de ajuns, cci oricum cea mai mare
parte din timp i-o petrecea pe drum.
Dar, bineneles c nu se simea ca acas n camera lui.
Acas se simea la Rain, n camera ei n care trgea curentul,
de la captul barcilor, unde femeia aceea leampt i ddea
89
s mnnce mncare bun i din belug. Acolo se duse i
acum, intr i o gsi n buctrie. Ea ip la el pentru c o
speriase, ip c era murdar i c-i murdrea podeaua i l
ls s ia o bucat de mr nainte de a ipa din nou, pentru
c se furiase n felul acela, nainte ca masa de sear s fie
gata.
Aa c se duse i schimb becurile n cinci camere pn
s se fac mncarea. Familiile de acolo se nghesuiau n
maxim dou camere de fiecare i cu toii trebuiau s
foloseasc buctriile la comun i s mnnce n ture. Unele
dintre aceste familii se opreau din ceart doar cnd venea el
s schimbe becurile sau s repare ceva, i uneori nici atunci.
Altele, dei locuiau n camere i mai mici, se nelegeau bine.
Deaver era sigur c familia lui fusese una dintre acestea,
cci, dac s-ar fi certat, i-ar fi amintit cu siguran.
Rain i Deaver mncar, iar apoi stinser toate luminile
pentru ca Rain s poat pun n funciune pick-up-ul, pe
care Deaver l luase de la Lehi. n mod normal, nu aveau voie
s aib aa ceva, dar, se gndiser ei, att timp ct l
ascultau cu luminile stinse, nu se putea spune c fac risip
de curent. n plus, l nchideau imediat ce auzeau c vine
cineva.
ntre timp, Rain adusese nite discuri de pe vremea cnd
era doar o fetican. Cntecele erau foarte ritmate i, n seara
aceea, aa cum mai fcea uneori, Rain ncepu s danseze cu
micri scurte i ciudate, pe care Deaver nu le putea nelege
dect dac reuea s i-o imagineze ca pe o fat tnr, s-i
imagineze trupul ei aa cum, probabil, l avusese pe atunci.
i asta nu era foarte greu de fcut, datorit ochilor ei i
zmbetului pe care l avea totdeauna pe fa, iar micrile ei
ddeau la iveal secrete pe care anii n care mncase
mncruri pline de amidon i n care nu mai fcuse micare
deloc le ascunseser bine.
90
Apoi, ca ntotdeauna, gndurile i-au zburat la unele
dintre fetele pe care le vzuse pe fereastra camionului, cnd
trecea pe lng cmpurile pe care stteau ele aplecate,
muncind din greu, pn cnd auzeau camionul, se ndreptau
de ale i i fceau cu mna. Toat lumea fcea cu mna
cnd trecea camionul de recuperare cci, de cele mai multe
ori, acesta era singurul lucru motorizat care trecea pe acolo,
singurul lor contact cu vechile maini. Toate tractoarele,
toat electricitatea era rezervat pentru Noile Pmnturi;
vechile locuri mureau, ncetul cu ncetul. Aa c, ntr-un fel,
fceau cu mna la propriile lor amintiri. Asta l ntrista pe
Deaver i el ura s fie trist, cnd i vedea pe toi oamenii aceia
agndu-se de un trecut care nici mcar nu existase.
Nu a existat niciodat, vorbi el, cu glas tare.
Ba da, a existat, opti Rain. Girls just want to have
fun murmur ea, odat cu discul. Cnd eram fat, uram
cntecul sta. Sau, poate, mama mea l ura.
Locuiai i atunci pe aici?
n Indiana, rspunse ea. Unul din statele din est.
Deci i tu eti o refugiat?
Nu, noi ne-am mutat aici cnd aveam vreo aisprezece
ani sau cam aa ceva. Cnd lucrurile au luat-o razna peste
tot, o mulime de mormoni au revenit acas. Pentru ei, aici a
fost ntotdeauna acas.
Discul se sfri. Ea nchise pick-up-ul i aprinse lumina.
Ai pregtit barca? ntreb Deaver.
Nu cred c vrei s mergi acolo, i rspunse ea.
Dac gsim aur acolo, normal c vreau s merg.
Dac ar fi existat aur, l-ar fi luat nainte s-l acopere
apa. Nu e, cci nimeni nu l-a gsit pn acum. Marea
Mormonilor nu a aprut dintr-odat, s tii.
Atunci de ce toat lumea vorbete despre el? De ce
sunt patrule care nu te las s te apropii de locul acela?
91
Nu tiu, Deaver. Poate pentru c mult lume consider
c acela e un loc sfnt.
Deaver era obinuit cu astfel de rspunsuri. Rain nu
mergea niciodat la biseric, dar nc vorbea ca un mormon.
De fapt, cam toi vorbeau la fel, dac i provocai. Lui Deaver
nu-i plceau lucrurile astea religioase.
Dar ce, ngerii au nevoie de protecia poliiei?
Pe vremuri, acolo era un loc foarte important pentru
mormoni, Deaver. Rain se aez pe podea, sprijinindu-se de
peretele de sub fereastr.
Ei bine, acum nu mai nseamn nimic. Doar nc au
vechile lor temple, nu-i aa? i mai construiesc unul nou n
Zarahemla, nu?
Nu tiu, Deaver. Cel de acolo era considerat cel
adevrat. Centrul.
Se aplec i sprijinit n mini, ncepu s priveasc
podeaua.
i nc e, mai spuse ea.
Deaver observ c ncepea s devin tot mai mohort,
tot mai trist. Asta li se ntmpla multor oameni cnd i
aduceau aminte de zilele de demult. Era ca o boal fr leac.
Dar Deaver avea propria lui metod de a o vindeca. Cel puin,
pe Rain.
E adevrat c obinuiau s omoare oameni acolo?
Ca de fiecare dat, metoda lui funciona. Ea l privi fix, n
timp ce tristeea i dispru treptat.
Despre asta vorbii voi, oferii, toat ziua?
Deaver rnji.
Aa umbl vorba. Cic le luau gtul oamenilor dac
spuneau cuiva unde e aurul.
Ai ajuns s cunoti o grmad de mormoni pn
acum, Deaver. Chiar crezi c suntem n stare s ucidem pe
cineva, pentru c nu tie s in un secret?
92
Nu tiu, depinde de secret, nu-i aa?
Deaver sttea n mini, legnndu-se pe canapea.
Observase c Rain se cam enervase de data asta, dei se
strduia s ascund asta, ncercnd doar s par c e
suprat. Se ridic de pe podea i arunc o pern spre el.
Nu, nu! ip el. Nu m tia! Nu m da de mncare la
peti!
Perna l lovi n fa i el se prefcu mort.
Nu mai glumi cu lucruri dintr-astea, i spuse ea.
Ce fel de lucruri? Doar nu mai crezi n chestiile astea
btrneti, nu? Nimeni nu mai crede n ele.
Poate c nu.
Dar Iisus trebuia s coboare pe pmnt nc o dat,
nu? Au aruncat cu bombe atomice peste tot i el trebuia s fi
aprut deja.
Profetul spune c am fost prea ri. Iisus nu a venit
pentru c noi am iubit prea mult lucrurile pmnteti, n loc
s-l iubim pe El.
Da, da, dac avea de venit ar fi fost deja aici.
Nu se tie, s-ar putea s vin, totui.
Nimeni nu mai crede n asta, rspunse Deaver.
Mormonii reprezint guvernul acum. n fiecare ora, Preotul e
ales judector, nu? eful sfatului nelepilor devine
ntotdeauna primar. Totul nu e dect politic, nimeni nu mai
crede n ei. Capitala e la Zarahelma acum, nu n locul sfnt.
Nu o putea vedea, cci se ntinsese cu faa n sus, pe
canapea. Cnd vzu c nu-i rspunde, se ridic n ezut i o
cut cu privirea. Era la chiuvet, aplecat deasupra ei. Se
strecur n spatele ei, cu gndul s o gdile, dar ceva din
felul cum sttea ea l fcu s se rzgndeasc. Cnd se
apropie mai mult de ea, vzu lacrimile care i curgeau pe
obraz. Toi oamenii btrni o luau razna n ultima vreme.
Am glumit, spuse el.
93
Ea ddu din cap.
Dar e vorba de vremurile de demult. tii ce prere am
eu despre ele. Poate dac mi-a aminti ceva, a gndi altfel.
Uneori mi doresc s-mi pot aminti ceva.
Asta era o minciun. Nu-i dorea s-i aminteasc de
timpurile acelea. n general, prefera s uite tot ce inea de
vremea aceea. Avea doar o singur amintire, despre felul n
care mergea clare pe un cal, n spatele unui brbat care
transpira din belug. Apoi, avea amintirile mai recente, de
cnd mergea la coal, de cnd era mutat de la o familie la
alta, despre ziua cnd absolvise coala i i gsise prima lui
slujb. Dar niciuna din aceste amintiri nu-l fcea s
lcrimeze. i erau perfect indiferente. Din punctul lui de
vedere, nu avusese niciodat un loc al lui, n afar de acesta
de acum, dar nici de el nu era prea sigur. Cumva, ns, aici
se simea acas.
Scuz-m, i spuse.
Nu-i f probleme.
Dar ai s m duci acolo?
i-am zis c da, deja, nu-i aa?
Suprarea din glasul ei nu mai era att de puternic i el
tiu c poate s o necjeasc din nou.
Sper ca Iisus s nu vin chiar n timp ce suntem noi
acolo, cci, dac e aa, o s trebuiasc s-mi pun cravata.
Ea zmbi, se ntoarse spre el i l mpinse.
Du-te la culcare, Deaver.
Mine m trezesc la patru jumtate. i apoi, Rain, ai
s vezi ce ai s te mai distrezi.
Nu cred c melodia aia era despre excursii matinale cu
barca.
Cnd iei din buctrie, ea se apuc s spele vasele.

***

94
Lehi fu punctual, sosi exact la cinci jumtate, a doua zi.
Nu-mi vine s cred, spuse el cnd l vzu pe Deaver.
Eram sigur c ai s ntrzii.
Norocul tu c ai venit la timp, altfel nu te alegeai cu
nimic.
Nu o s gsim aur, Deaver Teague.
Atunci de ce ai mai venit? Nu umbla cu de astea, c la
mine nu ine. tii c viitorul tu depinde de Deaver Teague i
nu vrei s ratezi aa ceva. Unde e echipamentul se
scafandru?
Pi nu l-am dus acas, nu crezi c mama m-ar fi
ntrebat ce e cu el?
Ea ntotdeauna te ntreab cteva ceva, i rspunse
Deaver.
Asta e meseria ei, spuse Rain.
Mie nu-mi convine s fiu ntrebat ce fac, zise Deaver.
Nici nu e nevoie s te ntrebe cineva, rse Rain. Ai tu
grij s ne ii la curent, chiar dac vrem s tim sau nu.
Dac nu ai chef s m asculi, nu o face.
Eh, acum devii sensibil.
Nu, dar amndoi ai srit, dintr-odat, pe mine. E din
cauz c v e fric de templu, nu-i aa?
Pe mine nu m deranjeaz cnd mama mi pune
ntrebri, s fie clar, spuse Lehi.
Feriboturile treceau zi i noapte dinspre Point spre
Bingham aa c trebuir s ocoleasc prin nord, nainte de a
o coti spre vest, spre Insula Oquirrh.
Topitoriile i oelriile scoteau nori groi de fum, iar
ncrcturile de crbune erau descrcate una dup alta, la
fel ca i ziua. Norul negru de crbune era att de gros, nct
arta ca o cea alb, sub lumina reflectoarelor.
Tata a murit chiar acolo, cam pe la ora asta, spuse
Lehi.
95
La ncrcat de crbune?
Da. Cndva a fost vnztor de maini, dar meseria asta
a disprut.
Nu erai acolo, nu-i aa?
Nu, dar am auzit bufnitura. Dormeam i m-a trezit.
Apoi am auzit ipete. Atunci locuiam pe insul i ntotdeauna
auzeam ce se ntmpl n port. A murit ngropat sub o ton
de crbune, care a czut de la 100 de metri peste el.
Deaver nu tiu ce s spun.
Tu nu vorbeti niciodat despre familia ta, i zise Lehi.
Eu mi-l amintesc pe tata, dar tu nu vorbeti, niciodat,
despre tatl tu sau mama ta.
Deaver ddu din umeri.
Asta pentru c nu-i mai amintete nimic de ei, spuse
Rain, ncet. L-au gsit, singur, rtcind pe cmpuri. Mafioii
i-au ucis toat familia, oricare o fi fost aceea, iar el a scpat
ascunzndu-se sau aa ceva.
Deci cum a fost? Chiar te-ai ascuns? l ntreb Lehi.
Lui Deaver nu-i fcea nicio plcere s vorbeasc despre
asta, cci nu-i putea aminti dect ceea ce-i spuseser alii.
tia c majoritatea oamenilor aveau amintiri din copilrie i
nu-i plcea cnd acetia rmneau surprini cnd le spunea
c el nu are niciuna. Dar acum l ntrebase Lehi i Deaver
tia c, fa de prieteni, nu trebuie s ai secrete.
Cred c da, i rspunse el. Sau poate c pream prea
tmpit ca s m omoare. Rse. Cred c am fost un copil de-a
dreptul idiot, nici mcar nu-mi puteam aminti cum m
cheam. La cinci, ase ani toi copiii tiu cum i cheam, eu,
unul, habar nu aveam cnd m-au gsit cei doi tipi. Pe tia i
chema Deaver i Teague.
Dar trebuie s-i aminteti ceva.

96
Lehi, nici mcar nu tiam s vorbesc. Mi s-a spus c
am scos primul cuvnt cnd am mplinit nou ani. Cred c,
n privina asta, nu am fost prea iste.
Mam, zise Lehi i apoi tcu o vreme. Cum de nu ai
vorbit pn atunci?
Nu mai conteaz, interveni Rain. Recupereaz acum,
cci nu-i tace melia niciodat.
Navigar de-a lungul coastei insulei pn trecur de
Magna. Lehi i conduse la un depozit pe care Recuperarea
Submarin l amplasase n captul de nord al Insulei
Oquirrh. Era descuiat i nuntru gseai o grmad de
costume de scafandru. Prietenii lui Lehi umpluser
rezervoarele cu aer. Luar de acolo dou costume i lanterne
subacvatice. Cum Rain nu avea s coboare n adncuri, nu
avea nevoie de aa ceva.
Se ndeprtar de insul, pe linia obinuit a vaselor de
la Wendover. Cel puin, n direcia aceea oamenii nu se
ncumetau s cltoreasc noaptea, deci nu avea cum s fie
prea mult trafic. Dup scurt timp, erau departe, pe mare.
Atunci, Rain opri motorul pe care Deaver l gsise i pe care
Lehi l reparase.
E timpul s transpirai puin, spuse ea.
Deaver sttea pe banca din mijlocul brcii. Fix vslele la
locul lor i ncepu s dea din ele.
Nu aa de repede. O s faci btturi, i zise Rain.
Nu zrir dect o barc, care ar fi putut fi a Patrulei
Lacului, dar att. Apoi ncepur s apar zgrie-norii, care
blocau cerul nstelat al nopii.
Se spune c acolo nc mai triesc oameni care nu au
putut fi salvai, opti Lehi, nfiorat.
Rain pufni din nas.
Crezi c a mai rmas ceva acolo care s-i in n via?
Pn i apa e prea srat ca s poat fi but.
97
Dar cine zice c sunt n via? ntreb Deaver pe cel
mai misterios ton posibil.
Cu doi ani n urm asta l-ar fi speriat teribil pe Lehi, dar
acum acesta nu pru dect dezgustat.
Las-o balt, Deaver. Nu mai sunt un puti.
Cel care se sperie puin fu chiar Deaver. Gurile mari i
negre care, cndva, inuser loc de ferestre, preau c vor s-
l nghit, s-l trag sub ap, acolo unde i fusese oraul.
Uneori visa c mii i mii de oameni locuiau sub ap. Acetia
continuau s-i conduc mainile, spre i dinspre serviciu,
continuau s mearg la magazine pentru cumprturi sau la
filme. n visele lui, oamenii acetia nu fceau niciodat nimic
ru, doar i vedeau de treburile lor. Dar, cu toate acestea,
ntotdeauna dup astfel de vise, se trezea transpirat i
speriat. Fr niciun motiv anume. Pur i simplu, visele l
ngrozeau.
Cred c ar trebui s arunce n aer cldirile astea
nainte s se prbueasc i s rneasc pe cineva, spuse el.
Poate c e mai bine s le lase aa, i rspunse Rain.
Cred c sunt muli cei care vor s-i aminteasc de vremurile
cnd eram puternici.
Ce s-i mai aminteasc? C au putut s construiasc
astfel de cldiri i apoi s le scufunde? Mare scofal, coment
Deaver.
Era modul lui de a o determina s nu mai aminteasc de
vremurile trecute, dar Lehi pru interesat de subiect.
Ai fost pe aici i nainte de inundaie? o ntreb el pe
Rain.
Aceasta ddu din cap c da.
Am vzut o parad chiar pe strada care trecea pe aici.
Nu mai mi amintesc dac era Strada Trei Sud sau Patru
Sud. Cred c era Trei. Am vzut douzeci i cinci de cai la un

98
loc. tiu c pe atunci asta mi s-a prut ceva impresionant.
Nu prea mai vezi cai n ziua de azi.
Am vzut i eu o grmad, spuse Lehi.
Eu i ursc pe cei pe care nu am timp s-i vd,
coment Deaver. Ar trebui s-i oblige s poarte scutece.
nconjurar o cldire i privir nspre nord-sud, cutnd
un loc prin care s treac printre turnuri. Rain era la pup i
fu prima care-l zri.
Uite acolo. Se vede de aici.
Deaver vsli spre trectoare. Erau ase turnuri care
ieeau de sub ap, dar primele patru erau att de mici, nct
doar acoperiurile mai rmseser afar. Celelalte dou, care
erau mai nalte, aveau ferestrele sparte. Deaver rmase
dezamgit. Asta nseamn c oricine putea intra acolo. Prea
mult mai puin periculos dect se ateptase el. Poate c Rain
avusese dreptate, poate c nu era nimic ascuns aici.
Aruncar ancora n partea de nord i ateptar s rsar
soarele.
Dac tiam c va fi att de uor a mai fi dormit mcar
o or, spuse Deaver.
De ce nu dormi acum? ntreb Rain.
Chiar, de ce nu? rspunse Deaver.
Se ntinse n spatele brcii, pe o banc.
Nu reui, totui, s adoarm. Fereastra deschis a
clopotniei era doar la civa metri deprtare, o gaur neagr,
nconjurat de cenuiul nstelat al templului de granit. Aurul
era acolo, undeva n adncuri, ateptndu-l; era viitorul su,
o ans de mai bine pentru el i prietenii si. Poate o bucat
de pmnt n sud, unde era mai cald i zpada nu era de doi-
trei metri n fiecare iarn, unde nu ploua i unde nu vedeai
ap oriunde te-ai fi uitat. Un loc n care ar fi putut locui o
via ntreag, amintindu-i de vremurile bune, petrecute cu

99
prietenii si. Toate astea erau acolo jos, n adncuri, i l
ateptau.
Desigur, nu aflase de la prieteni de aur. Auzise prima
dat de comoar pe drum, ntr-un mic local din Parowan,
unde camionagiii obinuiau s se opreasc tot timpul, cci
era non-stop, din cauza turelor nentrerupte de la minele de
fier. Aveau chiar i cafea acolo, fierbinte i amar, deoarece
nu erau foarte muli mormoni pe acolo, iar minerilor nu le
prea psa de Preot. De altfel, acetia nici nu-i ziceau Preotul,
ci Judectorul. Nimeni nu-i spusese lui Deaver direct de
comoar, oferii vorbeau ntre ei. Unul dintre acetia a
povestit odat de faptul c n timpul Goanei dup Aur, cu
mult timp n urm, mormonii adunaser tot aurul pe care l
gsiser n ncperile de sus ale templului, unde nu puteau
intra dect profetul i cei doisprezece apostoli. La nceput
Deaver nu crezu nicio iot din poveste, dar apoi l vzu pe Bill
Horne dnd din cap ca i cum tia i el de ea i l auzi pe Cal
Silber spunnd c el, unul, nu avea de gnd s caute
comoara, ct o fi fost ea de mare, cci asta ar fi fost o
modalitate sigur s fii ucis. Iar felul n care vorbeau cu toii
n oapt i speriai, l fcu pe Deaver s-i cread. Ceea ce nu
tiau toi oferii aceia era c, dac cineva avea s gseasc
aurul acela, ei bine, acel cineva nu putea fi dect el, Deaver.
Faptul c fusese att de uor s ajung pn aici nu
nsemna mare lucru. tia felul n care gndeau mormonii
despre templu. Pusese cteva ntrebri la diveri oameni i
nimeni nu voise s vorbeasc despre asta. De asemenea,
nimeni nu se aventurase vreodat pn aici; cnd i ntrebase
dac fuseser vreodat la templu, oamenii tcuser sau
schimbaser subiectul. De ce-l mai pzea atunci Patrula
Lacului dac toat lumea era aa de speriat s vin aici?
Toat lumea, n afar de el i de prietenii lui, desigur.
Ce frumos! o auzi pe Rain.
100
Deaver se trezi din visare. Soarele tocmai rsrise
deasupra munilor; probabil c se luminase de ceva vreme.
Privi spre locul n care se uita Rain. Era turnul Moroni de pe
vrful muntelui de deasupra vechiului Capitol, unde
amplasaser statuia templului, acum civa ani. Era
strlucitoare, un btrn i trompeta lui. Dar cnd mormonii
ateptaser ca trompeta s rsune, aceasta rmsese tcut,
iar credina lor sczu. Acum, se gndea Deaver, mai credeau
doar de dragul vremurilor de demult. Ei bine, Deaver tria n
viitor.
Lehi i art cum s foloseasc echipamentul de
scafandru i fcur cteva scufundri de prob, pe lng
barc, o dat cu centura cu greuti i o dat fr. Deaver i
Lehi notau ca nite peti notul era singurul mod de a te
recrea gratis. Totui, acum, cu masca pe fa i cu tubul
pentru aer, nu era chiar acelai lucru.
Tubul sta are gust de rahat, spuse Deaver, ntre dou
scufundri.
Lehi se asigur c centura lui Deaver era bine strns.
Nu-i nimic, tu eti singurul de pe Insula Oquirrh care
tie asta, i mai zise i se rostogoli n ap.
Deaver sri dup el, dar se duse prea drept i butelia de
oxigen l lovi puin n cap; nu-l duru foarte tare i reui s nu
scape nici lanterna din mn.
not pe lng templu, cu lanterna ndreptat spre pietre.
Pe prile laterale ale templului se gseau o mulime de
plante de mare, dar acesta nu era acoperit ntru totul. Pe
partea din fa a cldirii era o plac mare de metal, despre a
Treia Venire. Pe ea scria CASA DOMNULUI. Deaver i-o art
lui Lehi.
Cnd revenir n barc, Deaver o ntreb pe Rain ce era
cu semnul acela.
Prea din aur, spuse el.
101
E nou, acolo era alt semn pe vremuri, i rspunse
Rain. Acela poate c o fi fost din aur. Cel de acum e din
plastic. Cred c l-au pus doar aa ca s nu lase locul gol.
Eti sigur c nu e aur?
Da. mi amintesc precis cnd l-au pus acolo.
Dup alte cteva scufundri de prob, Deaver se simi, n
sfrit, n stare s intre n templu. Trebuir s-i scoat
nottoarele pentru a se cra pe fereastra clopotniei. Rain
le culese din ap. n lumina soarelui, fereastra nu avea nimic
nfricotor. Se aezar pe traversa de lemn i i scoaser
buteliile de oxigen.
n timp ce se dezbrcau, la un moment dat, Lehi se opri.
Nu pot s fac asta, spuse el.
Nu ai de ce s te temi, i rspunse Deaver. Hai, c nu
exist stafii aici.
Nu pot.
Bine faci, i strig Rain din barc.
Deaver se ntoarse spre ea.
Ce tot vorbeti acolo?
Nu cred c ar trebui s intrai acolo.
Atunci de ce ne-ai mai adus aici?
Pentru c m-ai rugat.
Deaver nu mai nelegea nimic.
Aici e pmnt sfnt, Deaver, continu Rain. i Lehi i-a
dat seama de asta. De aceea nu vrea s intre acolo.
Deaver l privi pe Lehi.
Simt c nu e bine, spuse acesta.
Nu-s dect nite crmizi, i rspunse Deaver.
Lehi nu-i rspunse. Deaver i puse ochelarii de
scafandru, lu o lantern, i puse tubul de respirat n gur
i sri.
Descoperi c podeaua era doar la un metru mai jos. Asta
l lu prin surprindere i czu n fund, n apa de civa
102
centimetri. Lehi fu i el la fel de surprins, dar apoi ncepu s
rd i la fel fcu i Deaver. Deaver se ridic n picioare i
ncepu s umble prin jur, cutnd scara. Mergea greu din
cauza labelor de scafandru.
Mergi cu spatele! l sftui Lehi.
i cum mi mai dau seama unde sunt?
Bag-i faa n ap, deteptule!
Deaver i vr faa n ap. Fr reflecia luminii, acum
putea vedea lucrurile mult mai clar. Zri scara.
Se ridic i l privi pe Lehi. Acesta ddu din cap. Tot nu
vroia s intre acolo.
F cum vrei, i spuse Deaver.
Merse cu spatele pn la prima treapt. Apoi i puse, din
nou, tubul de respirat i cobor.
Nu era un lucru uor s cobori treptele acelea. Dac nu
ar fi plutit, nu ar fi fost nicio problem, i zise el, dar aa, nu
era chiar o bucurie s-i izbeasc rezervorul de oxigen de
tavan, tot timpul. n cele din urm, realiz c era mult mai
uor dac se inea de balustrad. Treptele se nirau una
dup alta. Cnd, n sfrit, se terminar, un munte de gunoi
adunat la captul lor bloca parial accesul spre u. not pe
deasupra lui, era o grmad de fiare i buci de lemne i
intr ntr-o ncpere mare.
Lanterna nu btea prea departe n apa ntunecat, aa c
trebui s noate pe lng perei. Apa de aici era foarte rece, de
aceea not ct de repede putu, pentru a se nclzi. Pe
ambele pri erau rnduri de ferestre arcuite, deasupra
crora se aflau alte rnduri de ferestre, rotunde, dar care
fuseser acoperite cu lemne pe dinafar; singura lumin era
cea de la lanterna lui Deaver. Dup ce ddu cteva ture prin
jurul ncperii, nelese c nu era nimic de gsit acolo, n
afar de gunoaiele adunate pe podea.

103
Avu un puternic sentiment de dezamgire, dar se strdui
s-l ignore. La urma urmei, era o comoar secret, nu erau
s-o ascund n chiar prima ncpere, nu?
Ddu peste alte dou ui. Cea mic, din mijlocul
peretelui, era larg deschis. Probabil, cndva nite scri
duceau spre ea. Deaver not acolo i o lumin cu lanterna.
Nu era nimic, doar o ncpere mai mic. Mai gsi nc dou
ncperi, dar erau goale-golue, totul fusese mutat din ele.
ncerc s cerceteze zidurile, cu gndul c va gsi vreo
intrare secret, dar renun destul de repede lumina
lanternei era prea slab pentru a putea descoperi vreo
crptur, chiar dac ar fi existat aa ceva. De data asta nu-
i mai putu ascunde dezamgirea. n timp ce nota aiurea,
ncepu s se ntrebe dac nu cumva oferii tiau c el i
asculta i inventaser povestea cu comoara pe loc, pentru a-l
determina s vin s o caute. Ce s zic, mare glum, de
parc acetia ar fi putut afla vreodat c el chiar s-a dus s o
caute.
Dar nu, nu se poate s fi fost o glum. Era clar c ei
credeau n existena comorii. Dar acum el tia ceea ce ei nu
tiuser. Orice or fi fcut mormonii de pe vremuri, aurul nu
era ascuns n camerele de sus. Se dusese dracului viitorul
lui. Dar, la dracu cu asta, i spuse el n sinea lui, mcar
coborse aici i vzuse cum sttea treaba, i cu ceva tot avea
s se aleag pn la urm. Nu avea de ce s-i par ru.
Totui, degeaba ncerca s se pcleasc pe sine. Toate
astea i lsaser un gust amar. Petrecuse ani la rnd
gndindu-se la sacii i lingourile de aur pe care urma s-i
gseasc aici. Visase c nu avea dect s trag o cortin
deoparte i s coboare aici s scoat tot aurul acela, doar
pentru el. Dar nu gsise nicio cortin, nicio intrare secret,
nu era nimic aici i nelese c, dac vroia s-i caute un
viitor, nu aici era locul.
104
not napoi spre ua care ddea nspre scri. Acum
putea vedea mai bine grmada de fiare i lemne de pe podea
i se ntreb cum ajunsese aceasta acolo. Toate celelalte
ncperi erau goale, n afar de aceasta. Nu puteau fi aduse
de ap, cci singurele ferestre care erau deschise erau cele
din clopotni, care erau deasupra nivelului apei. Se apropie
de grmad i lu o bucat de metal. Erau numai buci de
metal cu excepia ctorva pietre i atunci i veni ideea c,
totui, aici s-ar putea s fie ceea ce-i dorea att de mult.
Dac vrei s ascunzi o comoar nu o pui n saci, o ascunzi
sub o grmad de gunoi i oamenii trec mai departe,
ignornd-o.
Adun ct mai multe buci din metalul subire i not
grijuliu la suprafa, pe scri. Acum, Lehi trebuia s coboare
cu el, s-l ajute s scoat totul la suprafa; puteau s-i
foloseasc tricourile drept saci, astfel i-ar fi uurat munca.
Iei la suprafa i ultimele trepte le parcurse cu spatele.
Lehi era tot pe travers, dar acum i se alturase i Rain, care
se juca cu picioarele goale n ap. Nu le putea vedea feele
foarte bine, cci masca i era nc acoperit de ap i soarele
btea drept n ea.
i-ai julit genunchiul, i spuse Rain.
Deaver i ddu lanterna i, acum c avea o mn liber,
reui, n sfrit, s-i scoat masca i s-i priveasc.
Amndoi erau foarte serioi. Le ntinse o bucat de metal.
Privii ce am gsit jos!
Lehi lu dou buci de metal din mn de la el. Rain nu-
i lua privirea de pe faa lui Deaver.
Nu-s dect nite buci de metal de la vechi cutii de
conserve, Deaver, i spuse Lehi, ncet.
Nu-i adevrat, i rspunse Deaver.

105
Dar privi bucile din mna lui i i ddu seama c Lehi
avea dreptate. Fuseser tiate i presate, dar era clar c nu
erau dect nite buci de conserve.
Pe asta scrie ceva, zise Lehi. Scrie: Doamne
Dumnezeule, te rog, vindec-o pe fiica mea, Jenny.
Deaver puse restul de buci de metal pe traversa
clopotniei. Apoi, alese una, o ntoarse pe cealalt parte i
citi: Iart-m c mi-am nelat soia, nu o s-o mai fac
niciodat.
Lehi mai citi i el, nc una: Te rog, Doamne, f ca
biatul meu s se ntoarc sntos acas.
Fiecare dintre aceste mesaje fusese scrijelit cu unghia sau
cu o bucat de sticl i literele de abia se puteau citi.
Aa se fcea nainte. Se spuneau rugciuni toat ziua
n temple i oamenii aduceau astfel de acatiste, ca preoii s
se roage pentru cei dragi lor, le explic Rain. Acum nu se mai
roag nimeni aici, dar oamenii tot aduc acatiste, scrijelite pe
metal, ca s dureze.
Nu ar trebui s le citim, spuse Lehi. Ar trebui s le
punem la loc.
Erau sute sau chiar mii de astfel de mesaje, acolo, jos.
Probabil c, de fapt, oamenii veneau aici tot timpul, se gndi
Deaver. Probabil c mormonii veneau aici n mod regulat s
aduc aceste mesaje. Dar nimeni nu mi-a spus nimic despre
asta.
Tu tiai despre aa ceva? o ntreb el pe Rain.
Rain ddu din cap c da.
Ai adus i tu mesaje de-astea aici?
Cteva. De-a lungul anilor.
Deci tiai ce e acolo, jos.
Ea nu rspunse nimic.
Doar i-a zis s nu vii aici, spuse Lehi.
Vrei s spui c i tu tiai de asta? l ntreb Deaver.
106
tiam c oamenii vin aici, dar nu tiam de ce.
Deaver avu o revelaie. Amndoi, i Lehi i Rain, tiuser
de asta. nseamn c toi mormonii tiau. tiau cu toii i
doar i ntrebase pe toi. Nimeni nu-i spusese nimic, nici
mcar prietenii lui.
Atunci de ce m-ai mai lsat s vin aici?
Am ncercat s te oprim, i spuse Rain.
Dar de ce nu mi-ai spus nimic?
Ea l privi drept n ochi.
Deaver, ai fi putut crede c ncerc s te pclesc! i
oricum, dac i-a fi zis de rugciuni, ai fi rs. M-am gndit
c e mai bine s te convingi singur. Poate aa nu vei mai
spune tuturor ct de tmpii sunt mormonii.
Asta credeai c voi face? Lu o alt bucat de metal i
citi cu glas tare: Vino mai repede, Doamne Iisus, nainte s
mor.
I-o art i lui Rain.
Crezi c a putea rde de oamenii tia?
Tu rzi de oricine, Deaver.
Se ntoarse spre Lehi. Nu mai spusese niciodat asta
pn atunci. Dar, el, Deaver, nu ar fi rs niciodat de un
lucru important. i pentru ei, pentru amndoi, acesta era un
lucru important.
Astea-s ale voastre, rspunse el, artnd bucile de
metal cu rugciuni. Toate astea sunt ale voastre.
Nu am lsat niciodat o rugciune aici, i spuse Lehi.
Dar cnd spusese ale voastre nu se referise doar la ei doi,
la Lehi i la Rain. Se referise la toi, la toi oamenii de pe
Marea Mormonilor, la toi cei care tiuser despre ele i care,
dei i ntrebase de nenumrate ori, nu-i spuseser nimic. Se
referise la toi oamenii de aici.
Am venit s caut ceva pentru mine i voi ai tiut tot
timpul c aici nu sunt dect lucrurile voastre.
107
Lehi i Rain se privir unul pe altul, apoi se uitar
amndoi la Deaver.
Nu sunt lucrurile noastre, i rspunse Rain.
Eu nu am mai fost niciodat aici, spuse i Lehi.
Ba da, sunt ale voastre!
Deaver se aez pe podeaua inundat i ncepu s-i
scoat echipamentul de scafandru.
Nu te supra! i spuse Lehi. Nu am tiut.
Ai tiut mai multe dect mi-ai spus. i tot timpul sta
eu am crezut c suntem prieteni, dar m-am nelat. Voi doi i
restul lumii de pe aici avei locul sta, care e numai al vostru,
nu i al meu.
Lehi lu bucile de metal i le duse cu grij spre scri,
unde le ls s cad n ap. Se scufundar imediat i i
reluar locul lng celelalte acatiste.
Lehi vsli printre zgrie-nori, spre partea de est a
vechiului ora, apoi Rain porni motorul i barca ncepu s
alunece pe ape. Patrula Lacului nu-i vzu, dar acum Deaver
tia c oricum, chiar dac i-ar fi vzut, nu ar fi avut nicio
importan. Patrula Lacului era format aproape n ntregime
numai din mormoni. Era imposibil ca acetia s nu tie de
toi oamenii care veneau aici s aduc rugciunile, dar
probabil preferau s trateze ntreaga situaie cu discreie.
Singurii oameni pe care, probabil, i opreau erau cei care nu
erau mormoni.
Tot drumul pn la Magna, unde trebuiau s lase
costumele de scafandru, Deaver sttu n fa i nu scoase
niciun cuvnt. De acolo de unde sttea, Deaver vzu c barca
nu atingea apa, cu ct prindea tot mai mare vitez. Doar din
cnd n cnd o ciupea, fcnd cteva valuri mici, dar apoi
apa se linitea imediat.
Pentru cei doi din spatele su, Deaver simea un fel de
mil, acum. Ei nc mai triau n oraul inundat, amintirile
108
lor erau tot acolo i faptul c nu putuser cobor acolo le
sfrmase inimile. Dar lui nu-i prea ru de nimic. Oraul
su nc nu fusese construit. Oraul lui era ziua de mine.
Fusese ofer pe camioanele de recuperare i locuise ntr-o
cmar prea mult. Poate c va pleca spre sud, spre Noile
Pmnturi. Poate i va lua o bucic de pmnt, pe care s
o lucreze singur, poate c acolo i va gsi un loc, care s fie
doar al lui. Ct despre cele de aici, ei, bine, nu se simise
niciodat ca acas, cu toate familiile acelea adoptive la care
trebuise s locuiasc i cu toate colile pe care trebuise s le
urmeze, fr vrerea lui; avea s mai stea aici maxim doi-trei
ani, de asta era sigur, ct s mai adune nite bani. Nu avea
s-i mai fac nici prieteni de acum, pentru c nu ar fi fost
corect, ca dup o vreme, s plece i s-i dezamgeasc. Nu
avea niciun rost s le fac una ca asta.

Traducere: Emanuel Huanu


Salvage by Orson Scott Card
Copyright 1986 by Orson Scott Card. First
appeared in Asimovs, February 1986.

109
Oamenii autostrzii
Ken MacLeod

S-a nscut n 1954 i locuiete lng Edinburgh. A avut


mai multe locuri de munc, de la reparator de drumuri la
programator de calculatoare, e absolvent de Zoologie i teza de
master este despre biomecanic. Acum este scriitor full-time i
a scris deja nou romane de science fiction, cele mai multe
explornd idei socialiste, comuniste sau chiar anarhiste. Face
parte din generaia scriitorilor britanici specializai n hard
science fiction i space opera. A ctigat mai multe premii de
science fiction n Marea Britanie. Ultimele sale romane sunt
Learning the World: A Novel of First Contact (2005) i The
Execution Channel (2007), nominalizat pentru Arthur C.
Clarke Award. n Romnia a aprut doar un roman de-al su,
Vntorii de fulgere, n 2006 la Editura Triton.
n cele ce urmeaz, dintr-o eroare, rzboiul devine mondial,
terorismul e ceva obinuit, clima din Anglia se schimb radical
i, pe undeva, printre ruine, mai triesc i oameni. Chiar dac
nu prea i observ nimeni.

I. Diamant de tiat sticla

Murdo Mac a fost cel care a observat primul. Se afla pe


scaunul de afar i putea s vad la mai mare deprtare. Eu
trebuia s fiu atent la drum. Am aflat cnd Murdo a lovit n
cupola mainii. Semnal s opresc. Am frnat uor. Dis-de-
110
diminea, drumul era ngheat i neltor. Ne aflam la
jumtate de kilometru de sat, un pic mai departe de
Dingwall. Un sat mic, mprtiat, ca majoritatea satelor din
Highlands. i, ca majoritatea, era prsit. tiam i noi acest
lucru.
Am cobort geamul portierei. Aerul rece ptrunse
nuntru. Murdo i-a vrt capul n cabin. Era nfofolit n
gluga hainei mblnite i avea faa roie.
Ce s-a ntmplat? ntrebai eu.
Ceva nu e n regul cu casele de acolo. Cu toate astea,
nu pot s-mi dau seama nici n ruptul capului despre ce este
vorba.
M uitai la Euan Campbell, care se afla lng mine. El
mi ntinse binoclul. Mi-am sprijinit cotul de volan i am
potrivit lentilele pentru focalizare. Cele cinci sau ase case se
aflau la o curb a drumului, sus, chiar n fa. Le puteam
zri pe toate. Artau nelalocul lor ca i Highland-ul propriu-
zis, de altfel. Asemeni caselor periferice, lipite i aezate pe
terenuri mltinoase. Grdini acoperite de blrii, magazii
descompuse, ferestre mari n arcad, ntunecate i goale.
Despre asta era vorba.
N-au sticl la ferestre, spusei eu. La niciuna dintre ele.
i nici nu sunt sparte. Lipsesc pur i simplu.
I-am dat binoclul lui Murdo.
Uit-te i tu.
El se lupt cu comutatorul de focalizare. l mnuia greu
cu mnuile groase. Inspir scurt n timpul ct se uit.
Asta e, spuse i el, n timp ce mi ddea binoclul
napoi.
Nu prea avem cu ce s mergem mai departe, spuse
Euan.
Nu arat bine, spuse Murdo.
Rmi culcat, am zis. Mergem ncet.
111
Murdo dispru de la geam. Cnd am controlat oglinda
lateral l-am zrit lsndu-se n jos n postul de observare.
Asemenea unei canistre de ulei, postul era fixat n spatele
cabinei, chiar n spatele oferului. Avea un scaun mic i un
nveli blindat n interior. Nu foarte confortabil. De obicei
fceam cu rndul.
Am micorat viteza i camionul mare al autostrzii rul
nainte. Trei sute de metri. Dou sute. O sut. Prima cas
avea o pereche de scorue nalte ce creteau n locul unde
fusese odat poarta. Nu a putea spune c au adus mai mult
noroc. Am frnat i am oprit motorul.
Nu se auzea nimic n afar de cntecul unei mierle i
croncnitul unei ciori pe deal.
Arunc o privire, spusei. Am srit din cabin cu zgomot
nbuit de cizme de cauciuc i pritura impermeabilului.
Acoper-mi spatele, Murdo!
i mie mi sun un pic cam rsuflat.
Suntem n China sau ce? spuse Murdo n batjocur.
Tu eti cel care ne-a umplut de draci.
Cum spui tu, Jase.
Murdo i ddu gluga la o parte i-i puse casca pe cap.
Sttea cu captul evii de la puc peste marginea lcaului
de veghe.
M-am ndreptat spre dra de iarb unde fusese odat
crarea. O triciclet de plastic, decolorat, zcea n blrii
rsturnat. Am lovit o minge de fotbal turtit care se afla n
drum i am trecut peste un ghiveci de flori spart ca s m uit
pe fereastra mare din partea dreapt a uii. Am aruncat o
privire n camer de dup fereastra goal, doar de control.
Am vzut o canapea putrezit, sprijinit pe peretele cel mai
ndeprtat, un ibric pentru cafea, o can mucegit. Nimic
periculos. M-am uitat n jos la rama geamului. n jurul
lemnului crpat i a vopselei scorojite mai exista n jur de un
112
centimetru de sticl. Era la fel de jur mprejurul ramei. Sticla
fusese tiat. M-am deplasat la fereastra din cealalt parte
alt camer goal, cu un scaun de plastic n mijlocul camerei
i la fel ca dincolo. Mai departe de cas se afla gemuleul de
la toaleta de la parter. Un centimetru de sticl ngheat de
jur mprejurul celor patru laturi ale geamului.
Cizmele mi scriau sub numeroasele soiuri de ferig i
urzici ngheate. Mi-am pus piciorul pe srma ndoit de la
gard i am srit n curtea urmtoarei case goale. Aceeai
situaie la ferestre.
Cineva a tiat toat sticla cu un diamant de tiat
sticla, am spus, n camion.
Cu un diamant de tiat sticla! spuse Euan n
batjocur. Ce mai urmeaz acum?
De ce s-ar chinui cineva? am ntrebat. Ar putea s
cumpere orict sticl ar vrea n Inverness.
Ca s evite un drum la Inverness, spuse Murdo.
Ne pierdem timpul aici, spuse Euan.
Mai putem sta un minut, am zis.
M-am ntors i m-am ndreptat spre cea de-a cincea cas.
Era mai mic dect celelalte i nu avea grdin. Fereastra
camerei din fa era tiat la fel ca la celelalte. n camer se
afla un pat sprijinit de peretele din spate. Nu arta ca un fost
dormitor. Mi-am imaginat o persoan bolnav zcnd acolo,
stnd i uitndu-se lung.
Uitndu-se lung. Deodat mi-am dat seama c priveam
greit problema. Chiar greit. Am mers la u i am mpins-o.
Se deschise. nuntru, am dat peste un hol ngust cu cteva
trepte un pic mai departe. Erau nenumrate zgrieturi pe
perei, balustrad i podea. Cnd m-am uitat cu atenie am
observat c zgrieturile duceau drept spre picioarele patului.
Patul fusese trt nuntru dup ce fuseser luate
covoarele i toate celelalte lucruri fuseser scoase din cas.
113
M-am aezat pe arcurile scritoare i am privit pe
geam. Puteam observa drumul i un perete mic de zidrie
uscat. Un petec de blrii de cealalt parte. i mlatina din
spate i dealurile din deprtare. Umbre prelungi ale stlpilor
scuri de gard. Iarba nglbenit i ngheat de pe crare
devenea probabil o pajite plcut verde primvara i vara.
Oile slbatice coborau de pe dealuri la pscut. Sau
cprioarele. Cprioarele trebuie s fi cobort deja dealurile,
direct n vile nguste de munte.
M-am prins!
ntr-un minut eram afar, pe drum. Am srit peste an i
peste zid direct pe pajite i am cercetat la baza zidului n
partea mai deprtat. tiam dup ce anume m uit, dar am
observat-o doar din noroc: o strlucire de oel. M-am aplecat
i am ridicat o sgeat de 15 centimetri cu un capt tocit.
Cellalt capt era ngustat i avea patru aripioare cu dini
nguti. Arta ca o rachet de jucrie. O sgeat.
Casa este o ascunztoare, le-am spus lui Euan i
Murdo, cnd m-am ntors la camion. Poate chiar pentru o
duzin de oameni. Scot ferestrele, amplaseaz scaune i
canapele sau orice altceva confortabil pentru ei, stau n
camer i ateapt turmele de cprioare sau de oi s vin i
s pasc. Animalele nu i observ, nici mcar nu-i simt. Nu
trebuie dect s atepte i apoi s trag n ele cu sgei. Poi
s dobori cte zece odat n felul acesta. Poate mai multe.
Foarte drgu, spuse Murdo.
N-a putea spune c se referea la munca mea de detectiv
sau la mcelul pe care l constatasem.
De ce s nu spargi pur i simplu ferestrele? ntreb
Euan.
Ca s pstrezi linitea, spuse Murdo.
Din cauza cui? Cprioare? ntreb Euan.
Poate, am spus.
114
Nu eram sigur.
Nu e aa mare amuzament n tragere, spuse Euan.
Nici nu se face pentru amuzament, am zis eu.
Da, zise Murdo. i apropo de mncare, micul dejun se
afl la Lochcarron, adic la dou ore deprtare, dac ne
micm repede.
Mic dejun? Atunci bucata de bacon pe care ai servit-o
la Dingwall, cum se numete?
Gustare.
Un osp la miez de noapte, spuse Euan. Era att de
ntuneric c am crezut c-mi simt nevasta.
Eram doar eu, am zis. M-ai pus pe gnduri.

II. Pistol fumegnd

Euan a fumat o igar nainte de a ne ntoarce n cabin.


Nimeni nu a avut de obiectat. Toi priveam mai cu indulgen
prostul su obicei i pe el nsui de cnd se ntmplase
povestea. Poate c n momentul n care citii astea, totul a
fost deja dat uitrii. ns, fr ndoial, trebuie s inei
minte numele de Jin Yang.
Da, Jin Yang. Tipul de la care a pornit totul. Era un
promotor al muzicii rock, care se afla la a doua sa vizit la
Edinburgh Fringe. Un mare succes, din toate punctele de
vedere. Fiind un adevrat dealer i wheeler, a semnat mai
multe acte pentru concerte n Beijing. Era n drum spre cas,
ntr-un avion care decolase de pe Edinburgh Airport. Sare n
sus n timp ce semnul de la centura de siguran nc
clipete i se ia la ceart cu nsoitoarea de bord. Devine
lupt corporal. El nu tie c ea are pregtire n arte
mariale. Politica anti-deturnare, nelegei? Ea nu tie c el
este un maestru kung-fu. Lucrurile scap puin de sub
control i, de ndat ce el prinde fata de dup gt, primete
un glon cu vrf semi-blindat direct n cap de la un poliist
115
sub acoperire, n haine civile. i mai mult tactic anti-
deturnare. De la un erif al aerului, cum i spun americanii.
Chinezul se prbuete i ceilali se uit unul la altul.
Snge, buci de oase i creier zac mprtiate peste tot.
Copiii ip. Adulii ip. oc i panic absolut. i eriful
aerului observ n buzunarul de la scaunul rposatului
domn Yang cteva cri. Sunt n chinez, dar au titluri n
englez n interior. Una din ele este Coranul. Cealalt conine
discursurile selectate ale unui lider chinez.
eriful aerului transmite toate acestea superiorilor si de
la sol, prin aparatul de radio-recepie al avionului. Toat
lumea l aude. Dup care, un alt pasager chinez, aflat cu
cteva scaune mai n spate, se ridic i ncepe s ipe. eriful
se ntoarce cu arma intit spre el. n acest timp, jumtate
din pasageri povestesc rudelor lor, prin intermediul
telefoanelor mobile. Toi cred c sunt pe cale s moar, i au
dreptate.
Asta datorit faptului c semnul micu care v avertizeaz
s nu folosii telefonul mobil i altele asemntoare la
aterizare sau la decolare este acolo dintr-un motiv. Aparatele
pasagerilor pot interfera cu comenzile avionului. De data
aceasta, chiar s-a ntmplat. Avionul i-a revenit, evident.
Dar ceva a mers ru. Era o cea deas peste Fifth of Forth.
Piloii zburau fr vizibilitate, ajutai doar de computerul de
bord. Care fusese dereglat de telefonul mobil de ultim
generaie al vreunui ndrgostit de computere, n timp ce-i
povestea prietenei sale c o iubete sau altceva.
Se numete zbor controlat n teren. n acest caz, terenul
este antierul naval de la Rosyth. Acolo unde avionul cel mai
bun de transport al Marii Britanii se afl garat pentru o
reparaie nainte de a porni ntr-o misiune n Marea Chinei de
Sud. i n Marea Chinei de Sud era o problem cu Taiwan o

116
insul mare independent de China i al crei subiect era
foarte delicat pentru chinezi.
Kaboom.
Un titlu dintr-un ziar din ziua urmtoare: CHINEZ AL
QAEDA BOMBARDEAZ ROSYTH. i acesta a fost din The
Guardian, omule. The Record a spus doar c BOMBARDAI-I
PE ROII ACUM.
Majoritatea armatei Marii Britanii se afla deja n Iran.
China nu se afla chiar la aa mare deprtare. Yankeii s-au
ocupat de lucrurile complicate, ca de obicei. Japonia s-a pus
i ea pe treab, fr alt motiv, a crede eu, dect cel al
obinuinei.
n doi ani de rzboi, bieii notri au ajuns n rahat pn
peste cap. Netiind de la cine va veni urmtorul atac
comuniti, musulmani, japonezi sau alii de pe acolo.
ntre timp, structura oficial lucreaz serios. Investigaiile
guvernamentale analizeaz rmiele incidentului de la
Rosyth. nainteaz cu greu, cu ajutorul fiecrui martor n
via. ntocmete un raport.
Ne relateaz trei lucruri importante despre Jin Yang.
Primul el provine din minoritatea musulman din
China. De aici i Coranul de pe scaunul su.
Al doilea este un om de afaceri i un membru de Partid.
De aici i cartea de discursuri ale unui oficial comunist. Totul
despre cum s construieti o afacere i s devii bogat pentru
c este calea spre un viitor glorios. Jin Yang a trebuit s
nvee pe dinafar aceste lucruri i s le repete ca un papagal
din cnd n cnd, ca s-i menin efii mulumii.
Al treilea Jin Yang era un fumtor nrit, asemenea
multor chinezi. Cu ocazia primei sale vizite la Festivalul
Fringe, a petrecut un timp foarte plcut. Afaceri n camere
pline de fum de igar i toate celelalte. La aeroport a
consumat jumtate de pachet de igri n terminalul plecri
117
pentru calmarea nervilor. Exista un spaiu special pentru
acest scop precis. Totul era bine. A doua oar, civa ani mai
trziu, s-a introdus interdicia la fumat. Aa c a avut parte
de o vizit mai puin distractiv. Multe din afaceri le-a
ncheiat n hol. n drumul spre cas, trece prin punctul de
control i, aflat n terminalul plecri din aeroport, i d
seama c locul pentru fumat fusese de mult timp distrus.
Zborul este amnat. Nimeni nu tie ora plecrii. Chiar dac
reuea s treac napoi dincolo de punctul de control, i era
fric c putea s piard avionul i, odat cu el, i zborul de
legtur. Aa c era blocat.
Pentru trei ore i jumtate.
Nu era vorba de ncercri de deturnare a avionului. Nici
vreo afacere Al Qaeda. i nici vreo legtur cu Guvernul
chinez.
Erau doar turbulene.
Iat cum a nceput rzboiul.
i de aceea am ateptat toi cu rbdare ca Euan s-i
termine igara nainte de a ne ntoarce la camion pentru
cltoria lung spre Lochcarron.

III. Frankenoameni

Am ajuns la Lochcarron cteva ore mai trziu. Cltoria a


fost destul de bun. Razele soarelui se reflectau pe zpad
cnd eram sus pe deal, dar am avut aprtoare bune contra
luminii puternice. Gheaa ntunecat e foarte periculoas n
vale, ns camionul avea cauciucuri bune. Dintr-un tip nou,
de fibr de carbon. Alunecarea era magic. i nu am dat nici
peste bandii sau lupi.
Cnd eram mic, zpada era topit deja de mult timp
pn n aceast perioad, spuse Euan. Linie de zpad la
cincizeci de metri n martie! Odat era la aproape dou sute.

118
Lochcarron se afla la o mil sau dou deprtare. Am
trecut pe la captul drumului care ducea spre locul unde
mergeam la lucru. Drumul se intersecta cu capul lacului,
spre vechea linie de cale ferat. De-a lungul unei mile puteai
zri cabinele galbene ale muncitorilor, i bobina mare, neagr
ce susinea cablul care ieea din ap. Casele din Lochcarron
se ntindeau pe un kilometru de-a lungul rmului nordic. n
acea diminea, lacul era ca sticla. irurile lungi de dealuri
ce porneau de pe ambele rmuri se oglindeau ca dou lame
ondulate. Coastele dealurilor erau nnegrite de cioatele
copacilor ce fuseser secerai n Marele nghe i apoi ari n
incendiile de pdure din vara urmtoare. Pe vrfurile
acoperite de zpad ale dealurilor se aflau elice de vnt
impuntoare. Dac vreuna dintre pale se mica ctui de
puin, micarea era prea lent ca s poat fi observat.
Civa dintre pilonii de susinere erau nclinai. Alii zceau
drepi pe poziie. mi amintesc de vremurile cnd centralele
eoliene erau considerate invenie important.
Am ncetinit de ndat ce am ajuns, trecnd pe lng
parcela cu iarb ce fusese odat un teren de golf i pe lng
terenul mprejmuit unde este nc un cimitir. n jurul coastei
dealului, ctre satul propriu-zis. Pietrele maronii i bolovanii
cenuii de piatr rotunjit ale caselor vechi erau amestecate
cu culorile vii ale caselor noi. Albastru, roz, galben, verde.
Artau mai degrab ca nite maini dect ca locuine. evi i
antene ieeau din ele. Zidurile erau acoperite cu un material
gros, izolator. Acoperiurile abrupte, proeminente, semnau
cu plrii de vrjitoare. Casele vechi erau acoperite cu
panouri solare.
Cldirea hotelului era una din cele vechi. Beton sfrmat
peticit cu material izolant. Nu prea mai semna a hotel. Era
mai mult o cafenea i o oprire pentru benzin i service.
Cteva camioane de aprovizionare i dou sau trei maini
119
mici alimentau, conectate la cabluri roii i conducte verzi de
biocombustibil. Dincolo de plasticul gros al ferestrei se zrea
ncperea plin ochi. Am parcat lng hotel, celulele noastre
de alimentare erau ncrcate i rezervorul pentru
biocombustibil era plin pe jumtate. Am intrat toi trei n
restaurant. Aer cald cu miros de cafea i unc prjit. La
mese se aflau vreo doisprezece oameni. Ca de obicei, toat
lumea se holb la noi. Asta se ntmpla din cauza salopetelor
noastre mari de culoare galben cu inscripia AUTOSTRAD
pe fa i pe spate. n timp ce-mi scoteam gluga i ncepusem
s-mi desfac fermoarul de la salopet am auzit prima
remarc obraznic. Unul din indivizii ai crui autocamion era
rencrcat cu combustibil afar am observat asta din cauza
hainei sale Tesco de pe sptarul scaunului pe care era aezat
se aplec i spuse oferului Fed-Ex cu care sttea la mas:
Izolatori. Prea proti ca s fie recrutai.
Vorbele, venite de la un ofer de camion mi s-au prut
cam preioase. Nu l-am bgat n seam. Nu am replicat cu:
oferi de camion. Prea speriai ca s lupte.
M-am dus direct la tejghea i am comandat o can de
java i ase buci de unc.
Adevrul e c ar fi fost adevrat. Poi s evii recrutarea,
dac eti ofer de camion. ns oferul de camion avea
dreptate. Att doar c noi suntem recrutai. Doar c nu
pentru armat. Armata are nevoie de oameni care pot
manevra tehnologii nalte. La fel ca industriile civile, toate
chestiile alea de gen Carbon Glen. Oameni care fuseser buni
la coal. Restul cei care nu pot sau nu se vor angaja ca
soldai sau ca muncitori high-tech sunt nghiii de
Autostrad. Nu poi s fii omer sau s te mbolnveti n

120
vremurile acestea. Its my way or the highway2, cum
obinuia s spun Primul Ministru.
Cu siguran c nu mai nseamn doar construcie de
drumuri. Vechiul departament Autostrzi a preluat toate
lucrrile publice. Una dintre ele fiind izolaia. Izolarea evilor
a fost prima lucrare urgent. Muni de material izolator s-au
aplicat n ultima var nainte de Marele nghe. De aceea toi
cei care lucreaz pentru Autostrad sunt numii izolatori.
Acesta este un motiv. Cellalt este faptul c acest cuvnt3 era
odat njurtura pentru oameni ca noi. A ajuns la mod
imediat ce a disprut tocilar.
Nu c a fi suprat. Am vrut dintotdeauna s fiu izolator.
nc de cnd aveam opt ani, apropo. Atunci s-a ntmplat ca
nite conducte principale de ap, noi i din plastic, s fie
instalate dup colul strzii. Eu i ceata mea de mititei eram
nite teroriti. Nu eram chiar aa ri cum spunea lumea. E
adevrat c, ntr-o noapte, am spart toate geamurile
excavatorului JCB. ns eram toi de prere c indivizii care
instalau evile erau demni de laud. Aveau cti de protecie
din plastic de culoare galben i veste din plastic de un
galben strlucitor i cizme mari, mprocate cu noroi. Erau
duri. Erau aa cum doream i noi s fim cnd creteam mari.
Ei, piloii de vntoare i personajele din Grand Theft Auto.
Trebuia s ai facultate ca s ajungi pilot de vntoare. Doi
dintre prietenii mei au murit, cinci ani mai trziu,
transpunnd Grand Theft Auto n viaa real. Manevrele cu
frna de mn nu funcioneaz aa bine pe drumuri de ar.
Curios.

2 Joc de cuvinte similar expresiei facei ca mine sau


valea! (n.trad.)
3 n textul original cuvntul folosit este laggers cineva
cruia i ia mai mult timp dect necesar pentru a termina
ceva (n.trad.)
121
n fine.
Cu excepia oferilor de camion, ceilali privitori erau de-
ai locului. Cinci localnici i cinci nou-venii, coloniti.
Localnicii formau obinuita lor aduntur suspicioas. Ne-au
privit o dat lung ca s-i dea seama dac aveam intenii de
atac. Apoi s-au ntors cu spatele. Spatele lor era tot aa de
primitor ca al unor arici.
Patru dintre colonitii albi stteau ntr-o poziie mai
relaxat n jurul altei mese. Dou cupluri, am presupus.
Accent englezesc sau poate standard scoian.
i apoi Malcolm i-a vndut apartamentul su din
New Town i a cumprat
Pauz brusc. Ne-au aruncat o privire i apoi i-au privit
nasurile. La rdcina fiecrui nas se afla cte o bucl neagr,
ca jumtatea inferioar a unei rame pentru ochelari. Ultima
drcie de la Carbon Glen. Se prea c persoanele noastre nu
se aflau n eviden pe undeva online ca tipi ri, pentru c
localnicii i-au ridicat privirile, au clipit, i au continuat
convorbirea.
ea este nc n Organizaia Mondial a Comerului,
i este foarte ngrijorat
Privirea cercettoare asupra noastr a fost tot aa de
insulttoare ca vorbele oferului de camion. O privire spre
chipurile lor mi-a spus c se aflau sub tratamentul Reverse.
Se presupune c d timpul napoi, dar de fapt nu este aa.
Nu chiar. Netezete pielea i ntrete muchii. Ajut i oasele
i ncheieturile, din cte mi s-a spus. Dar nu poate terge
toate semnele de mbtrnire. Este considerat ilegal n Scoia,
pentru c afecteaz genele. Exist legi ndreptate mpotriva
culturilor modificate genetic, slav Domnului. Oamenii
modificai genetic prezint i mai mari interdicii. Poliitii,
puini la numr, din Highland, sunt prea ocupai sau au

122
prea mult bun sim ca s-i prind pe indivizii tia,
Frankenoameni. Aa c tot locul este mpnzit de ei.
Femeia de dup tejghea, o localnic cu olduri late, care
nu se afla cu siguran sub tratament Reverse, tia unca n
felii subiri, foarte proaspete dup miros, cnd am observat
privirea cercettoare al unui al cincilea nou-venit.
Feticana era o colonist a noii ere. Prul ei negru era
mpletit n codie. Nu arta ru la fa, i se splase cu o zi
sau dou n urm. Peste sptarul scaunului se afla o hain
din piele. Purta un pulovr de ln larg. Picioarele lungi erau
bgate n nite pantaloni de tweed. Era nclat cu cizme cu
catarame pe pri, proptite de un scaun de plastic. Sttea la
o msu, de una singur, lng fereastr, de-o parte a
tejghelei. Avea n fa un ceainic alb i o ceac de ceai verde.
Pe mas se mai aflau i cteva pagini mprtiate, printate,
din ziarele zilei respective.
Ne msur din cap pn-n picioare, domol, apoi i
ntoarse privirea spre hrtii. Cnd ne-am aezat la masa
goal de lng ea, nu se sinchisi deloc. i legna picioarele
pe scaun i aeza foile printate n faa ei. Puteam s-i simt
mirosul. Nu era un miros urt. Transpiraie i ln i ceva
marin.
Mi-am terminat unca i eram deja la a doua cafea. M
jucam cu sgeata, ntorcnd-o pe toate prile. Discutam
despre jobul din ziua respectiv cnd am simit o privire fix
n ceaf. M-am ntors i am vzut-o pe fetican uitndu-se
foarte atent la mine, i apoi la minile mele. Nu, se uita de
fapt la obiectul din mna mea. Apoi se uit n alt parte. Se
mbrc cu haina ei mare, ridic de jos o pung voluminoas
de hrtie, se ridic i iei.

IV. Ailiss

Drgu fund, spuse Euan.


123
Ei bine, biei, am zis n timp ce o urmream toi cu
privirea, este timpul s ne micm i noi.
Dar nu o s ne putem mica la fel ca ea, spuse Euan,
lundu-i privirea de la fat.
Am dat din cap lsnd s se neleag faptul c eram de
acord cu el. Euan deja i rula igara. i freca limba nainte
i napoi de buza superioar. Una singur, dup zisele lui.
Mic-i fundul, i-am spus. Poi s stai n locul de
observare i s fumezi tot ce vrei.
Nu puteam s fiu sigur c va fuma doar una.
De ndat ce am ieit n strad, am zrit fata de la
cafenea trindu-i picioarele pe drum. Punga Tesco i ndoia
o parte a corpului. Am micorat viteza camionului i am scos
capul pe geam.
Vrei s urci?
Fata deschise gura i spuse ceva. Cu colul ochiului am
zrit dou siluete grbite, negricioase i ascuite ca nite
cuite ninja. De ndat ce mi-am ntors capul s le urmresc,
le-am vzut trecnd peste suprafaa lacului, la distan de
aproape douzeci de metri. Zgomotul avioanelor cu reacie ne
asurzi pentru un moment, nainte s dispar.
Ce-ai spus?
Am spus, ncotro te ndrepi?
Spre Strathcarron.
Bine, spuse ea.
Travers drumul i apru n faa mainii. Murdo deschise
portiera i se nghesui pe locul din mijloc. Fata urc n
camion. i puse sacoa jos, ntre cizme i trnti ua. Cnd se
ntoarse, zmbi i mulumi. Prul i se ddu la o parte i am
putut observa c nu avea telefon n ureche.
Am pornit iar motorul i am deblocat frna. Am luat-o
nainte spre ieirea din sat. M-am uitat n lateral. Murdo
strmb din nas. Pe mine nu m-a deranjat deloc mirosul.
124
Cum te cheam? am ntrebat-o.
Ailiss, spuse ea, privind nainte i de jur mprejur ca
un copil pe platforma superioar a unui autobuz.
Eu sunt Jase. i el este Murdo.
Tu nu eti de prin partea locului.
Puteam s spun acelai lucru despre ea. Accentul ei era
asemntor cu cel al lui Euan.
Sunt din Glasgow, am rspuns. Murdo este din
Stornoway.
Cei de la Autostrad vin de pretutindeni, interveni
Murdo. Nici tu nu pari a fi de pe aici.
M-am nscut la Strome. Fcu semn cu degetul mare
peste umr. Cinci mile n josul drumului.
Un colonist alb din a doua generaie, afirm Murdo.
Crezi c tii multe despre mine, nu-i aa?
M pricep, spuse Murdo. Tu ai
tiam ce urma s spun n clipa urmtoare. Eram
bucuros c eram destul de aproape de el ca s-l lovesc cu
cotul.
Ce-i? ntreb el.
Las fata n pace!
Fceam conversaie.
Da, bine, f-o altfel! mi concentram privirea la drum.
mi pare ru de asta, Ailiss!
Ea flutur o mn i spuse:
Nicio problem! Se ntoarse spre Murdo. Ai dreptate,
prinii mei erau din sudul ndeprtat. i erau aa de tipici
nct culegeau rin de pin pentru aromaterapie
i continu s vorbeasc despre asta o vreme.
Dar puteam s vd unde i se ndrepta mna n timp ce
vorbea, poate chiar fr s-i dea seama. Se ndrepta spre
genunchi i apoi aluneca spre partea superioar a cizmelor.

125
Locuiesc lng Strathcarron, spuse cnd am ncetinit
la schimbarea vitezei.
Bine, am zis. Te lsm la antier. Va trebui s mergi pe
jos sau s faci autostopul de acolo.
Voi merge pe jos.
Nu e departe? ntreb Murdo. Tot indiscret.
Nu e departe deloc. Chiar dup Strathcarron.
Acum, ca s v spun drept, tiu sigur c nu mai este
nimic dincolo de Strathcarron. Nu este nimic la Strathcarron,
n afar de vechea linie ferat, cteva case goale i ruinele
unui restaurant. Pe dealurile din spate e o pustietate
nfiortoare. Era pustiu i nainte de nghe. Populaia de aici
i pn la Kintail a plecat. Au plecat i animalele. Ar fi foarte
greu s gseti o oaie moart pentru hrana corbilor.
Mi-am inut gura despre toate astea i m-am uitat la
Murdo ca s fac la fel. Am traversat podul Carron i am
oprit chiar nainte de terminarea drumului de antier, dou
sau trei sute de metri de la vechea staie de cale ferat.
Mersi, spuse Ailiss. Sri afar, trgndu-i i sacoa
dup ea, fcu cu mna, nchise ua i porni la drum. Coada
lacului era la dreapta ei i antierul la stnga. Nu se uita nici
n lateral, nici n spate.
Ei, bine, spuse Euan cnd cobor din locul de
observare ca s stea pe scri, iat o fat creia nu-i este fric
de bandii.
Eu i Murdo am nceput s rdem.
Care-i treaba? ntreb Euan i ntinse puca pe geamul
cabinei.
Am prins puca n cutia din spatele scaunelor.
Este narmat, spusei. Cel puin un cuit, poate i
pistol. i triete sus, pe dealurile de dincolo de
Strathcarron. Am fluturat mna ctre cmpul din faa
noastr.
126
i nu are mncare n desag, spuse Murdo, n afar de
nite zahr i un pachet de biscuii Rich Abernethy. Nu are
dect baterii i dezinfectant.
La ce i folosesc? ntreb Euan.
Am pornit iar motorul i am nceput s m ndrept spre
un pode acoperit de pmnt din direcia antierului.
Deoarece echipajul de paz i protecie flutur un scanner n
direcia noastr, am privit cu bgare de seam la traficul de
pe drum. Nu era nimeni. Fata se afla la cteva sute de metri
deprtare, naintnd cu pas iute.
Este un bandit, am spus.

V. antier

Am adus un buldoexcavator Caterpillar cu camionul.


Descrcarea a fost dificil. Mnuile noastre groase ne-au
ngreunat manevrarea lanurilor care, ns, erau prea reci ca
s poat fi atinse cu mna goal. Lactele grele i clemele
erau extrem de solide. A fost nevoie de multe lovituri de
ciocan s le desprindem. Rampele de descrcare din spate
erau nepenite. Am fost nevoii s topim gheaa de pe ele cu
o lamp de sudur, nainte ca Euan s poat muta
buldoexcavatorul la sol. De ndat ce dirij enilele i naint
puin cte puin, ateptnd s ajung la planul nclinat al
rampelor, am zrit un nor negru n vest. n josul lacului.
Cnd buldoexcavatorul a ajuns la sol, nu se mai putea vedea
satul Lochcarron.
M-am uitat de jur mprejur. Era ciudat s stau n razele
puternice ale soarelui cu acel nor negru n cale. Pe tot
antierul erau vreo douzeci de oameni care lucrau acolo
oamenii ipau, trgnd prelate peste echipamente, oprind
mainile i cutnd adpost. Doar echipajul de protecie i
paz sttea pe loc. Armura lor avea nevoie de mai mult de o
furtun ca s fie avariat.
127
E timpul s-o lum din loc, biei, am zis.
Euan sri din buldoexcavator i ncuie portiera. Murdo i
trase gluga peste cap i se ndrept spre cel mai apropiat
depozit. Am ridicat cele dou planete din spatele
camionului, am ridicat i rampa de descrcare din spate i
am fixat-o cu bolarii.
Auzeam nite pocnituri ce veneau de la marea aflat la
cteva sute de metri deprtare.
Am fugit dup Euan spre intrarea unde Murdo sttea n
picioare, printre ali oameni, privind spre noi i fcnd cu
mna. Chemndu-ne, insistnd. O rafal de vnt ne-a mpins
ca o mn gigantic de la spate. Pocnetul se transform ntr-
un bubuit de tobe. De-abia am avut timp s ajungem sub
acoperi c grindina de dimensiunea mingilor de golf ncepu
s loveasc drumul. Lovea att de tare c sfrma. Am simit
o neptur de ghea pe obraz i mi-am acoperit ochii.
Toat lumea s-a retras i mai mult nuntru, nghesuit
printre maini, unelte i conducte.
Timp de zece minute a fost la fel de ntuneric ca noaptea.
Pmntul din faa noastr s-a fcut alb. Pietrele de grindin
au sfrmat acoperiul. Le vedeam srind pe geamul lateral
al depozitului i m ntrebam cum de nu se sparge. Apoi mi-
am amintit c era probabil din sticl mai solid, la fel ca
parbrizele camionului i buldoexcavatorului. Acest gnd mi
aminti de ceva, dar nu tiam exact de ce anume. Cu tot acel
zgomot, abia puteam s gndesc.
Grindina a trecut tot aa de repede cum a venit. Cerul era
n continuare ntunecat i vntul era puternic, ns rafala de
vijelie prsise valea. Cnd am ieit afar, cizmele noastre
scriau pe bucile de ghea.
Pmntul avea nevoie de aa ceva, spuse Euan.
Da, ntr-adevr, le va prii culturilor de cereale, spuse
Murdo.
128
Da, i semnatul de primvar are nevoie, am zis eu.
Am continuat aa cu discuia despre agricultur pn ce
a ncetat s mai fie amuzant. Nu a durat mult.
Am plecat spre acoperiul galben al biroului de pe antier.
De la intrare, o fetican de prin partea locului se uit la noi
din spatele unui birou.
Inginerul antierului? am ntrebat.
Se ntoarce ntr-un minut.
Bine.
Minile i se micau pe o tastatur n timp ce se uita la
tiri. Zapa la un ecran prins n perete alturi de un calendar.
Martie era o fat goal pe o stnc ud ntr-un climat cald.
Aprilie nfia o fat atrgtoare pe o stnc gola ntr-un
climat umed. Pe ecran, tirea principal era despre un ora
din Siberia care se scufundase doi metri peste noapte. La ei
era dezghe i la noi nghe. Copii de origine rus, n
uniform, i ajutau semenii s urce n camioane lungi cu
roi groase, mari. Restul tirilor nu erau ieite din comun.
Camion cu bomb n Teheran. Ambuscad la Kabul.
Bodach are de lucru, spuse Euan.
Bodach btrnul este cel ce pentru localnici nseamn
Osama Bin Laden. Nimeni nu tie dac este viu sau mort.
Poate c se afl sub tratament Reverse, dar activeaz ntr-un
domeniu de munc sntos. nregistrrile sale video pline de
bucurie maliioas apar cnd i cnd. Dar asta nu dovedete
nimic. Ai putea spune acelai lucru despre Mick Jagger.
Un brbat n costum i cizme de cauciuc intr n grab,
cu privirea unuia care tocmai fusese s fac pipi. Cureaua lui
era mai scurt cu o gaur dect burta, iar prul su rar
fusese presat, timp de douzeci de ani chinuii, de plrii
tari. Obraji rumenii, sprncene roiatice i ochi albatri
tioi.
Liam Morrison, spuse strngndu-ne minile.
129
Am adus buldoexcavatorul, am spus, dup ce ne-am
prezentat.
Bun, spuse el. Merse ncet pn la birou i cut prin
nite hrtii volante.
Unde e harta, Kelly?
Este aici pe undeva. Uite-o.
Lng peretele curbat se auzi o imprimant. Kelly se
ridic i se ntoarse cu un metru de hrtie. Liam se uit n
jur dup ceva cu care s o ntind, i apoi o inu lipit de
perete.
Aici se afl linia voastr pentru an. Totul este marcat
la sol. De la ru pn la calea ferat. Avei grij, stlpi
galbeni i sfoar verde. Cea roie este pentru reeaua de
canalizare a antierului.
Noi ne-am uitat cu atenie la desen i am reinut
informaiile.
Bine, am spus.
Mai bine ai lua-o cu voi, spuse Liam. S nu o udai.
Am rs toi i Liam a salutat cu capul i am plecat.
S nu o udai, bombni Euan.
Cnd ne pim, am spus. Dar este politicos ca ef.
Acest gentleman va avea i el parte de o mic glum,
zise Murdo.
Lipsa apei era cauza pentru care ne aflam noi aici n
primul rnd. Grindina era ploaia obinuit n aceast zon.
Nu mult grindin, nu mult ploaie, nici mcar prea mult
zpad. Dac plou, plou cu uvoaie i descrcri electrice.
Ninsoarea care cade pe culmi, nu se topete prea repede n
apropiere. Highlands sufer de secet. Aa c hidrocentralele
care furnizau energia electric n Highlands pe vremuri nu
mai primesc ap suficient pentru funcionare. Energia
eolian s-a dovedit a fi nendestultoare de ndat ce vremea
a luat-o razna. Vremea este ori prea calm, nct palele nu au
130
putere s se nvrt, ori att de furtunoas c pilonii nu
rezist.
Iat-ne aadar, urcnd n excavator, gata s spm un
an pentru instalarea unui cablu. Un capt al cablului era
sub form de colac pe malul lacului Carron. Restul se
ntindea de-a lungul albiei i al plajei i la fundul lacului,
pn la noua central de energie nuclear, aflat pe o insul
micu ntre gura lacului Carron i Insula lui Skye. Insula
micu se numete Eilean Mor, ceea ce nseamn Insula
Mare. Centrala nuclear a fost construit pe acea insul,
deoarece nimeni nu locuiete acolo, ca s nu aib obiecii. i
este i uor de aprat. Pe Insula lui Skye exist suficiente
fore militare i navale ca s-l sperie pn i pe Bodach.
Prima etap a jobului nostru era s spm un an de la
Carron pn n spatele vechii staii de cale ferat. Linia de
cale ferat era o rut de-a gata, de-a latul rii, pn la lacul
Luichart. La lacul Luichart, la aproape douzeci de kilometri
n interiorul rii, se afla una dintre hidrocentralele afectate
de secet, despre care v-am amintit. Cineva a decis c acesta
era locul potrivit pentru amplasarea noii centrale n grafic.
Era echipat cu toate utilajele necesare, dar funciona n gol.
Trenurile nu mai circul pe linia asta din cauza prea
multor alunecri de teren astfel c inele erau libere pentru
crarea utilajului cu gabarit depit. De pe o zi pe alta
maina era ateptat s ajung pufind din Inverness. Pe
urm pleca tot pufind, spnd anul de-a lungul liniei de
cale ferat pe care venise. La fel i cu ntinderea cablului. Tot
ce aveam de fcut era s mergem n urm i s aruncm cu
lopata noroiul n an i s aezm plci de beton prefabricat
peste sectoarele unde cablul trebuia s fie urcat peste
stncile golae.
Totul se fcea foarte direct i simplu. Dar nainte de toate,
noi trebuia s spm acest an de cteva sute de metri n
131
pmnt tare ca piatra. ngheul permanent de mine. i
mlatina de poimine, n caz c Alaska i Siberia vor fi
depite. Dar asta e problema de poimine.
Liam Morrison i fcuse partea lui de treab cu staia i
ruleta cu laser. Cei doi asisteni ai si (observasem numele
lor pe schi) i fcuser treaba cu jaloanele i corzile. Linia
o trasar pentru anul care trebuia s se ntind drept de la
malul stng al lacului Carron pn la partea estic a staiei
de cale ferat. Uor.
Singura noastr ndatorire era s spm la un metru
adncime pe toat lungimea anului. Pn ce Murdo duse
excavatorul la ru, eram aliniai i gata de plecare. Punct
ochit, punct lovit.
Nimic mai simplu de att.

VI. Atenionare

Buldoexcavatorul era att de nou c nc se mai vedeau


poriuni din vopseaua galben i neagr neacoperite de praf.
Era un model nou. Avea un troliu mare cu lan. Avea i o
forez ataat la cup. n afar de forez mai avea i duza
unei conducte de cldur instalate printr-un furtun de
cauciuc de la motor, pentru dezghearea pmntului.
Atunci de ce m aflam eu n an cu un trncop, un
hrle i o rang de fier? De ce la sfritul celei de-a doua zile
de cnd ne aflam acolo, spasem doar cincizeci de metri din
distan?
ntrebam aceste lucruri, ntr-un mod nu chiar politicos.
Ne aflm n Era Glaciar, omule, explic Euan,
sprijinindu-se n lopat, innd un lan, fumnd o igar i
dnd sfaturi de la nlime. Ghearii au lsat o mulime de
bolovani, odat cu dispariia lor.

132
n felul acesta, am spus, fixnd captul unui drug de
fier de unul din aceste blocuri, vor putea rmne pe loc pn
se vor ntoarce ghearii.
Nu ai prea mult de ateptat, spuse Murdo, de dup
manetele din cabin.
D-mi flexiurile, am spus.
Euan zorni lanul. La unul din capete avea o grmad de
cabluri dintr-un fel de carbon realizat cu tehnologie de ultim
or. Acestea erau flexiurile. Dac ntindeai oricare dou
dintre ele, le nfurai n jurul vreunui obiect i apoi le uneai
capetele, se puteau rsuci ca erpii ntr-un nod. Aceasta era
soluia la problema cu care ne confruntam: bolovani
ngropai. (Aceeai situaie i pentru trunchiurile de copaci i
mainile blocate i altele de genul acesta.)
Problema era c trebuia s ai destul spaiu liber n jurul
obstacolului ca s nfori cabluri n jurul acestuia. Am
sltat ranga. Bolovanul se urni civa centimetri. Pmntul,
care fusese tare pn i pentru forez, se sfrm brusc i
alunec n gaur. O umplu complet. Am sltat iar. tiam c
se putea rezolva problema. Mai fcusem asta deja de
douzeci de ori. Oamenii cultivau ovz i cartofi i ceap pe
acest cmp de sute de ani. Ai fi crezut c n felul acesta
scpaser de toi bolovanii. Se pare c au scpat doar de cei
pn la care ajungea plugul, ceea ce nu nseamn un metru,
nici mcar jumtate de metru.
De ce nu sapi anul pur i simplu n jurul
bolovanilor? ntreb Liam. i mic mna iute ca un pete.
tii de ce dm cnd facem asta?
Ali bolovani?
Te-ai prins.
Ei bine. Continuai atunci, domnilor.

133
i am continuat. A doua sltare a drugului de fier a
micat iar bolovanul. Puteam s zresc spaiul negru din
spatele lui.
D-ne o mn de ajutor, am spus.
Euan arunc ce avea n mn, sri n an i nfur o
pereche de cabluri n jurul bolovanului. Capetele s-au
nnodat mpreun. n acelai timp nite cleti mici de
prindere alunecar pe cablu i se prinser de bolovan ca o
caracati. Am lsat ranga. Am stat i ne-am uitat la bolovan
timp de un minut.
Nu va ine, am spus. Este prea aproape de vrf.
Euan strnse nc vreo cinci cabluri peste suprafaa
expus i apoi smuci lanul.
Se va lipi ca o caracati de o masc pentru protecia
feei, declar el.
Ei bine, eu m dau deoparte, am spus.
Am ieit din an, am lsat loc i i-am dat lui Murdo
aprobarea. Troliul scri. Lanul se ndrept. Tensiunea
spori. Lanul i cablurile se nlar n aer ca o pisic cu
nou cozi i se lipir cu rsunet de cabin.
Att a fost, spuse Euan. Mai ncercm?
M-am uitat n jur. Soarele se afla dincolo de Atlantic. La
est, cerul roz contura una din crestele muntelui. Localnicii o
numeau Nasul lui Wellington.
S-a terminat i ziua de azi.
Ne-am splat i am mncat la cantin. Pe urm am fost
luai cu maina de un refugiat irakian, disperat s-i fac
prieteni, pn la hotelul cu bar. Slav Domnului c exist
musulmani. Bine, m refer la musulmani panici, dac
nelegei ce vreau s zic. Ei nu se plng c trebuie s
conduc maina la ntoarcere. Am pltit primul rnd de
buturi i am cumprat un pahar nalt cu suc de portocale
pentru tnrul Farhad i cte o jumtate pentru mine i
134
biei. Sticlele de whisky aveau toate etichete ce artau
ficatul bolnav al lunii respective. erveelele de bere artau o
serie de rni provocate de accidentele de main. Barul era
construit n stilul unei sere. Ferestrele sale mari fuseser
stropite de mult timp cu spum izolatoare. Prea jalnic sau
prea srac chiar i pentru sistemul de geam dublu. Lumina
era glbuie. Erau n jur de douzeci de oameni acolo,
amestectura uzual de beivi de-ai locului i strini mai
puin voioi. Alte cteva echipe de pe antier. Majoritatea
muncitorilor preferau s bea n barci, unde nu se aflau
detectoare de fum, aflate n legtur eficient cu poliia
local. O mai bun atmosfer din toate punctele de vedere, a
putea spune. Oamenii ncetaser s se mai uite lung la noi
dup prima noapte. M-am uitat la ei cnd m ntorceam la
mas cu tava.
Caui pe cineva? ntreb Euan.
Tnjete dup banditul lui, spuse Murdo.
Era adevrat, dar am negat. O regseam pe Ailiss mereu
n gndurile mele, de cteva zile. Am fost atent, dar nu am
zrit-o nici pe drum, nici n sat.
Am vrut s ntreb, spuse Euan. De ce o numeti
bandit?
Farhad se uit speriat i spuse:
Avei bandii pe aici?
Doar civa rebeli pe dealuri, spuse Murdo.
Nu bga n speriei copilul, i-am spus i m-am ntors
spre Farhad. Ei nu sunt asemenea kurzilor ti sau altcuiva.
Formeaz grupuri mici de tineri care locuiesc majoritatea
sus, n muni. i spun colonitii noii ere. Unii dintre ei mai i
fur. Unul sau doi dintre ei mai reine cteodat cte un
autocamion de aprovizionare pe cte un drum singuratic. De
aceea ajung s fie numii bandii.
Dar de ce fac aceste lucruri? ntreb Fahrad.
135
Am ridicat din umeri zicnd:
Ca s obin diferite lucruri.
Nu, adic de ce triesc n muni?
Ca s scape am fcut semn cu mna de jur mprejur
de toate acestea.
Nu tiam la ce m refeream exact, la ce artam cu mna.
Erau etichetele de avertizare i detectoarele de fum i
camerele de supraveghere. Sau localnicii necai n butur i
strinii ngmfai. Sau poate televizorul zgomotos i aerul
teribil de apstor, mirosul de transpiraie i parfum,
mncare i butur. Lumina galben i ferestrele cptuite.
Toate acestea i toat afacerea prosteasc de a fi izolator.
Imoralitate? ntreb Farhad privind n continuare
uimit.
Da, despre asta e vorba, spuse Murdo. Imoralitate i
beie.
La ora nchiderii am ieit afar, n noapte, sub cerul plin
de stele. Nu erau prea multe lumini pe acolo care s in
piept stelelor. De pe dealuri n sud, peste lac, o scnteie slab
se ridic i urc repede n naltul cerului. Aproape pe
deasupra lor, ni strlucitoare pentru o secund sau dou
i apoi dispru.
Ce-a fost asta? am ntrebat.
Staia Spaial, spuse Murdo.
A fost prsit.
Da, zise Murdo, dar se mai afl acolo.
Chinezii au trimis un brbat pe Marte nainte de
rzboi, spuse Euan.
Doi brbai i o femeie, spuse Farhad, deschiznd
portiera furgonului.
Poate c se mai afl acolo i aa mai departe, spuse
Murdo.

136
Da. Cu un ciocan de lipit i o main de cusut.
Fabricnd articole pe care s ni le vnd dup rzboi.
Dup rzboi m imit Euan.
Am auzit asta, spuse Murdo, cnd eram mic copil.
Cnd am ajuns napoi la antier, m-am oprit la computer
i am fcut cerere pentru o zi liber. Nu s-a putut pn
duminic, aa c am luat duminica.

VII. Dealurile ntunecate

antierul era linitit duminic, dei m ndoiesc c


mergeau prea muli la biseric. Am pit pe poart n
dimineaa proaspt i senin. Cer albastru, lac albastru.
Neted, linitit. Unul sau dou versuri din vechile cntece ale
tatlui meu mi zbrniau prin minte: du-m napoi la
dealurile ntunecate, ntunecatele dealuri ale
Dealurile ntunecate din Lochcarron. Oh, da.
M jucam cu sgeata n buzunarul de la hain, zornind
cnd se atingea de mruni sau de cuit. O pisic scoase un
sunet specific de la o fereastr goal a vechii staii i m fcu
s tresar. n afar de alte mirosuri ale ruinelor cenu ud,
urin de pisic, mucegai i buruieni mai era i izul slab de
dezinfectant. Odat cu podelele nmuiate de o sut de ani.
mi aduse aminte de coridoarele colii i birourile Autostrzii.
Am traversat inele ruginite i am dat peste o poart
prbuit printre stlpii de gard ndoii. O crare npdit de
buruieni ducea spre dealuri. Am urmat-o. Eram ncntat de
cizmele mele mari. Iarba acoperea pietre alunecoase ce
puteau provoca entorse. Pe pantele mai joase am zrit civa
iepuri i ici colo cte o turm de oi slbticite. Preau
fioroase i prevztoare, cu ln deas i picioare lungi. Nu
semnau deloc cu oile domestice. Evoluia exist, omule,
orice ar spune yankeii. Fiecare turm era aprat de cte un
berbec negru i fioros, cu ochi galbeni, ce m priveau fix n
137
timp ce treceam pe lng el. Parc eram supravegheat de
Satana.
M uitam des n spate s admir privelitea. Dup o vreme
curbura dealurilor ascunse de tot lacul. Eram sus, deasupra
liniei zpezii, ntr-o lume dominat de alb i negru. nghe,
zpad trecut i buruieni arse. Exista culoare doar ici colo.
Licheni portocalii creteau pe stnci ca nite pete de vopsea
mprtiat. Civa muguri verzi se aflau ntr-un petec
cldu, aflat n btaia soarelui cea mai mare parte a zilei i
unde apa picura din ururi de ghea pe maldrul de iarb
vetejit.
Pe la zece trecusem deja de cteva lacuri mici ngheate i
m plimbam de-a lungul unei vlcele. Dealurile se ntindeau
la dreapta i la stnga. Cele mai nalte se ridicau la orizont.
Locul se numea Attadale Forest. Ca majoritatea locurilor
intitulate pduri n Highlands, nu avea deloc copaci. Nimic
nu crete mai nalt dect buruiana. Crarea se termin ntr-o
urm ce putea foarte bine s fie de la oi. Oile, ns, nu
puteau ajunge att de sus, iar crarea fusese bttorit nu
cu mult timp nainte. i asta nsemna oameni. Eram pe
drumul cel bun, a putea spune.
Nu m temeam de lupi sau uri. De-a lungul vii lacului
Carron puteau cauza probleme, ns nu aici. Nu n acest
inut sterp. Chiar dac Attadale Forest i Glen Affric de mai
la sud erau printre locurile care fuseser recuperate cu ani n
urm. Era mare lucru la acea vreme, la fel ca energia eolian.
Au euat din acelai motiv. Schimbrile climatice. Toat
lumea asociaz Highlands cu lupii, ns acetia sunt o
problem n sud. n Glasgow fac incursiuni la courile de
gunoi.
Am continuat s urc. Dup puin timp am nceput s
gsesc indicii c acea crare fusese fcut de oameni. Pietre

138
aezate pe pri pentru a face un mic zid, sau mprtiate pe
o lungime de un metru sau doi, pentru a uura naintarea.
Un rotocol de fum plutea n aer naintea mea. Am
adulmecat aerul i am simit foc de lemne cu un iz ciudat de
chimicale.
Am urcat o pant ce ddea spre o poian cu vederea spre
un deal nalt, abrupt. M-am oprit i m-am uitat atent.
Un lac ngheat se ntindea pe fundul vgunii. Pe
margine se afla un ir de cldiri. Cea mai apropiat arta ca
o cas negricioas veche, cu perei cu zidrie uscat.
Acoperiul de stuf era nvelit cu panouri solare. Panoul era
susinut de bolovani ce atrnau de frnghii la coluri. Fumul
provenea de la coul acelei case. Urmtoarea cas era o ser
lung. Dup aceea urma o alt cas neagr, i alt ser. n
spatele lor se aflau nite hambare, cu perei de piatr i
acoperiuri de turb, cu panouri solare. Alte panouri solare
erau ntinse pe coteele pentru gini. Cteva capre costelive,
priponite, pteau pe coasta dealului.
Abia am avut timp s remarc toate acestea, cnd am auzit
un zbrnit i un clinchet zgomotos. M-am ntors de ndat
ce am observat cu colul ochiului o micare. Un copil sri din
spatele unui bolovan. intea spre mine cu o arbalet.
Mi-am inut minile la vedere.
Pune-o jos, am spus.
inea arma aintit spre mine cu o singur mn.
Tremura puin, dar nu suficient ca s m fac s sar la el.
Cu mna liber cut n hain i scoase un fluier. Fluier din
rsputeri. uieratul mi rsun n urechi i dup ce s-a
disipat ecoul de pe dealuri.
Stai linitit, spuse ncercnd s par dur. Asta doar i
ascuea vocea.
Pot s-i dau o sgeat la schimb pentru asta.

139
Se auzir ui trntite i am vzut oameni venind din case.
Am zrit micri brute pe coasta dealului, nite siluete
negre micndu-se i apoi disprnd.
Trei oameni se apropiau n fug pe crare i se oprir n
spatele biatului. Doi tipi cu barb i Ailiss.
Bun, Ailiss.
l cunoti pe tipul sta? ntreb brbosul numrul
unu. Nu prea prea ncntat.
L-am ntlnit. Se uit ncruntat la mine. Jase?
Eu sunt.
Este unul dintre izolatori.
Ce te aduce aici? ntreb brbosul numrul doi. Avea
accent englezesc.
Am dat din umeri i am spus:
La o plimbare. E ziua mea liber.
Sabatul, spuse Ailiss, ca i cnd i-ar fi amintit de ceva
amuzant. Ah, bine. Nu e nimic ru n asta.
Vrei s-i spui copilului s nu m mai inteasc cu
obiectul acela?
Da. Strnge-l, Nichol.
Copilul se ncrunt, dar execut ordinul. i cobor
arbaleta i scoase sgeata.
Nu este nelept, am spus. Nu poi s amenini pe
oricine se afl n trecere.
Nu facem asta, zise Ailiss. n mod normal. Suntem
niel cam nervoi.
Da, poi s-o mai spui o dat. Nu aveam nici cea mai
mic idee de ce trebuiau s fie nervoi. Ei bine, nu-mi plac
obiectele ascuite care intesc spre mine.
Am crezut c eti un bandit, spuse Nichol. Sau un
refugiat, sau un soldat.
Brbosul numrul unu m privea ciudat. Spuse:
Copiii observ lucruri.
140
Vino n cas s serveti un ceai, spuse Ailiss.
M-am gndit c ncercau s se revaneze pentru primirea
ru-voitoare.
Mulumesc. Nu-mi displace ideea.
Copilul veni alturi de mine pe crare.
Ce fel de nume e Jase? ntreb el.
Prescurtarea de la altul.
Care?
Jason.
Nu e un nume ru.
Este dac numele de familie este Mason.
Jason Mason, Jason Mason, ngn el.
Nu aa tare.
Cum ai de gnd s-mi plteti tcerea? m ntreb
fudul.
Te uii mult la televizor?
Fr televizor. Citesc mult.
Am scos sgeata din buzunar i am fluturat-o prin faa
lui.
Ai s taci din gur?
Da, sigur.
I-am nmnat-o.
Mulumesc. O inu drept, sri nainte, strignd: Uitai
ce am primit de la Jason Mason!
Copii.

VIII. Locul cu verdea

Copilul fcu stnga mprejur i porni n plimbare napoi


pe crarea de unde venise, fcndu-mi din mers un semn cu
capul. Cei doi brbai i Ailiss m-au condus pn la ua
principal a primei case. Am intrat toi pe ua joas. n vatr
ardeau scnduri groase rupte i alte bucele de lemn. Unele
erau vopsite sau lcuite. De aici venea mirosul de chimicale.
141
Dar flacra era destul de vioaie i pe sob se afla un ceainic.
L-am servit negru i tare, cu zahr. Nimeni nu m-a servit cu
biscuii i nici nu am cerut. Brboii s-au prezentat. Martin
i Angus. Cred c aveau n jur de douzeci de ani i m
ntrebam cum de nu fuseser recrutai. Artau i preau
destul de istei pentru armat. Nu am ntrebat. Am sorbit
ceaiul i m-am uitat n jurul meu.
Becul care atrna de tavan era ars, aa c toat lumina
venea de pe fereastr. Mobila era compus din fotolii deirate
i o canapea uzat, un dulap vechi i o comod. Covoare i
carpete erau ntinse pe podele i altele atrnate pe perei. Pe
carpetele de pe perei erau aplicate fotografii, tieturi din
ziare i vederi. Multe dintre fotografii preau a fi imagini luate
de pe Internet. Peisaje cu verdea luxuriant tii la ce m
refer istorice. Copaci i flori, psri i albine. n alte cuie
btute n perete se aflau trei sgei, o puc de vntoare sus
de tot, i cteva puti cu aer comprimat. Pe un raft se aflau
cutii ntregi de alice i uruburi, o cutie de cartue. Cutia era
maronie i ceruit ca pe timpuri. Toate acestea erau de
dinainte de a fi interzise, am bnuit. Cu siguran nu erau
furate de la armurierii Autostrzii, sau de la poliie.
Niciun televizor, cum spusese i copilul. i nici Internet
wireless la vedere. Cri, ns, pe suport de hrtie adic, se
aflau pe fiecare perete. Puteai crede c fceau parte din
izolare.
O buctrie neprimitoare n spate. Conductele de ap
erau nfurate cu buci de carpete vechi prinse cu sfoar.
Un trncop, o cazma i o sap, toate ruginite, zceau
proptite de chiuvet. O coas atrna de perete. Am fcut
semn ctre ea.
La ce folosete?
Ailiss se uit atent.

142
Ah, la coas te referi. Zmbi. i va gsi utilitatea. Vor fi
din nou culturi de cereale. Ovzul este rezistent. Sunt unul
sau dou cmpuri cu ovz crescut n netire.
Ailiss este o optimist, spuse brbosul numrul unu.
Prea enervat dintr-un motiv anume. Ridic din umeri. Am
gsit-o ntmpltor. Ailiss se gndete la ntrebuinrile ei.
Ailiss se uit la el ca i cnd tocmai se mai gndise la
nc una. Dar dup aceea s-au uitat unul la altul, apoi la
mine i au zmbit ca nite mormoni.
N-ai vrea s-i ari mprejurimile, Ailiss? spuse Angus,
tipul scoian. Eu i cu Martin trebuie s ne ntoarcem la
munc. Ne ntlnim la cellalt capt.
Pe curnd, biei, spuse Ailiss.
i nchiser fermoarele la haine, i traser glugile i
ieir pe u. Eu mi-am terminat ceaiul.
Ei bine, spuse Ailiss, uitndu-se cam ciudat, hai s-i
art mprejurimile, Jason Mason.
Jase.
OK.
M conduse la ua din spate. Spatele casei era spat n
deal. Ailiss se ndrept spre stnga i m conduse pe un
canal ngust nconjurat de ziduri, pe lng un dulap cu plas
contra mutelor i narilor ce mirosea nu numai a carne.
Brnz de capr, spuse Ailiss cnd am strmbat din
nas.
Voi ai construit toate acestea?
Ea privi napoi i spuse:
Doar serele. Nu i casele negre. Aveau perei cnd le-
am gsit.
Cte persoane locuiesc aici?
De aceast dat nu se mai uit napoi.
Nu pot s spun. Aa mi s-a spus.
ncepu s rd fr s dea explicaii.
143
Dar mi art totul. Sera avea roii i alte zarzavaturi, cu
iarb printre rnduri. Ap din evi picura peste tot, nclzit
de soare i energie solar. Aveau i civa metri ptrai de
pmnt plivit. ngrmntul provenea de la iepurii i caprele
din grajdurile din spate. Alte tipuri de carne carne de vnat
de la cprioare i carne de oaie de la oile slbatice atrnau
ntr-o colib cu fum sau nmuiate n saramur. n cea de-a
doua cas i-am ntlnit pe prinii lui Nichol, care coseau piei
de animale cu nylon de undi la o main de cusut
manual. Doar i ridicar privirile i nu spuser mare lucru.
Pe drum am vzut poate vreo ase oameni ntr-un du-te vino
de pe dealuri, unii cu buci de lemne, unii cu iepuri vnai.
Nicinul nu mi-a oferit mai mult dect o privire ptrunztoare.
Toat aceast sticl ntrit trebuie s fi costat o avere,
am spus, n timp ce ne aflam n cea de-a doua ser.
Am obinut-o din casele abandonate, spuse Ailiss.
Exact cum ghicisem i eu mai devreme.
Diamantele de tiat sticla sunt obiecte mici i uor de
mnuit, am spus. i o cas goal e o ascunztoare bun.
Ah, ai observat i tu?
Da, n drum spre Dingwall. Cum ai trt toat
carnea?
Ea ridic din umeri i spuse:
Am mprumutat o main.
mprumutat, ha, ha. Dar nu am spus nimic.
Nu, serios, chiar a fost mprumutat. Am rezolvat
problema cu ali civa coloniti nou-venii din Black Isle.
Sttea n picioare, foarte aproape de mine, mirosul ei
ciudat, srat, amestecat cu aerul proaspt de pmnt i
plante.
Ailiss
Era pe cale s rspund, cnd ua serei se deschise i cei
doi tipi brboi, Martin i Angus, intrar. Ailiss fcu un pas
144
napoi, lovindu-i coapsa de un ghiveci de flori. Bolborosi
ceva i se ntoarse s aeze napoi n glastr pmntul i
planta. Martin i Angus se aezar pe marginea unei mese de
lemn.
Ei bine, spuse Angus, te-ai familiarizat cu
mprejurimile.
Da, ntr-adevr, mulumesc frumos, am replicat. Avei
un loc pe cinste. ns nu tiu de ce trii n felul acesta.
Angus se uit la Martin. Martin se ridic n picioare i se
aplec puin. i puse minile la spate i-i mic barba.
Supravieuire, spuse. Lumea se duce pe apa smbetei.
Zona american de grne este curat de tornade. Gheaa
se topete pretutindeni unde se afla i produce nghe unde
nu era deloc. Petrolul e pe sfrite, i noi suntem implicai
ntr-un rzboi care ar putea deveni nuclear n orice moment.
Gheaa din Groenlanda este pe cale s se scurg n mare.
ntr-un fel sau altul, oraele sunt sortite pieirii. Noi trim aa
cum toi vor fi nevoii s triasc, mai devreme sau mai
trziu.
Ce aberaii, am spus.
Cum? Prea un pic cam nesigur.
Vou chiar v place s trii astfel. Destul de corect. Nu
exagerai cnd spunei c vei supravieui orice s-ar
ntmpla, att timp ct putei s fabricai panourile solare i
oelul pentru sgei i toate celelalte. Fr a mai meniona
modul n care bate vntul.
Martin m privea ca i cnd mi prelua ideile.
Ce vrei s spui?
Am artat cu degetul.
Din vest. i ce se afl la vest de aici? O central
nuclear i cea mai important colecie de rachete nucleare
de cnd a explodat Rosyth. Dac acestea sunt lansate v vei
duce de rp ca noi ceilali, doar c mai repede.
145
Ascult ncepu Angus. Martin flutur mna.
Nu este nimic de adugat, spuse el. Nu are sens s
discui cu asemenea oameni.
Bine, am spus. Am ters-o de aici. Mulumesc pentru
ceai.
M-am uitat peste umr din cadrul uii.
Sper s ne revedem prin sat cteodat, Ailiss.
Poate, spuse ea uitndu-se n alt parte. Pa.

IX. Duminic noapte

M aflam la jumtate de drum spre antier cnd am


primit un telefon de la Murdo ntrebndu-m unde naiba m
aflu. I-am rspuns c m plimbasem pe dealuri i c eram pe
drumul de ntoarcere. Mi-a spus c eram un prost. I-am
rspuns c nu era maic-mea i i-am nchis. Dar m-am
bucurat de restul plimbrii i am ajuns napoi la antier
dup amiaz. Am servit o mas trzie de prnz cu plcint
de carne de porc i o cutie de bere. M-am ndreptat spre
patul meu din baraca izolatorilor, mi-am scos cizmele i m-
am ntins ca s trag un pui de somn de sabat.
La ora apte seara, n cantin, se afla doar o mn de
oameni, eu, Murdo, Farhad, Kelly secretara i inginerul Liam.
Am stat toi la aceeai mas, cu cina noastr semipreparat.
i-ai gsit banditul? ntreb Murdo.
Da, am spus. Au o aezare micu dincolo de Attadale.
Ai ajuns undeva cu ea?
A mai fi aici dac ajungeam?
Murdo ncepu s rd.
Liam puse furculia jos i se uit la mine.
Care-i treaba cu bandiii?
Nu e vorba de niciun bandit, spuse Murdo, nainte de a
apuca s spun eu ceva. Doar nite braconieri i nite
tinichigii.
146
Totuna, spuse Liam. Hai s auzim i versiunea lui
Jase.
I-am povestit despre aezare, omind toate momentele
ciudate.
Este ngrijortor, spuse el.
De ce constituie motiv de ngrijorare?
O band narmat aflat la civa pai de linia noastr
electric? Asta nu te ngrijoreaz?
Hai, las-o balt. Nu prezint nicio ameninare pentru
nimeni. i oricum, exist coloniti ai noii ere la tot pasul. n
toat valea, ca s zicem aa.
Liam ddu din cap aprobator.
Exact. Nu am luat problema destul de n serios.
Prezint risc pentru sigurana celorlali.
Nu e adevrat! am spus. Ce motiv ar avea s distrug
linia electric? Ei sunt de prere c ntreaga lume deja se
duce pe apa smbetei, fr a mai fi nevoie s contribuie i ei.
Grupurile cu astfel de convingeri pot degenera n ceva
foarte grav, rspunse Liam. Cultele care propovduiesc
sfritul lumii nu ateapt tot timpul pn la capt, nelegi.
Uneori ncearc s-l provoace. Sunt influenai sau facu o
pauz, i mpunse cu degetul se amestec cu ali indivizi
militani.
Murdo ncepu s rd zgomotos.
Credei c ar putea s ajung s lucreze pentru
Bodach?
Sau pentru ali extremiti, da, spuse Liam. Fie c i
dau sau nu seama.
Mi-am stricat pofta deodat.
ia nu formeaz un cult i nici nu sunt extremiti.
Sunt doar am spus ridicnd din umeri nite aiurii.
Chiar tu ai spus c ai fost ameninat de un copil,
spuse Liam.
147
Care era doar un bieel ce se juca de-a soldelul!
Da, cu o arm letal.
Liam prea c se gndete intens i apoi continu:
tii m ntreb oare ce fel de educaie primete acel
copil.
Poate s citeasc, am spus.
Liam schi un zmbet i spuse:
Am s m gndesc la asta. Se uit la Kelly. Ai notat
asta n agend?
Secretara ddu din cap afirmativ.
Mai trziu n seara respectiv l-am zrit pe Liam ntr-un
col al coridorului i am crezut c vorbete singur. Apoi am
realizat c vorbea la telefon. Am sperat c sunase acas, dar
tiam c nu pot s fiu sigur de asta.

X. Presentimentul de luni diminea

M-am trezit pe la ora apte, de ndat ce se fcuse


lumin. Dar nu lumina fu cea care m trezise. i nici ceasul
nu sunase. Stteam ntins holbndu-m la numerele mici
roii de pe ceasul agat deasupra mea pe patul suspendat i
m ntrebam ce anume m trezise. Apoi l-am auzit: o pulsaie
adnc, ndeprtat, crescnd din minut n minut. Un
elicopter. Zgomotul produs m sperie ntotdeauna. Ca o
main de tocat care vine s-i toace creierul.
Mi-am dat jos picioarele de pe pat i am stat n capul
oaselor. Toi ceilali din barac dormeau dui. M-am
ndreptat spre u, am ieit pe furi i m-am uitat njur. Mi-
era frig, ns puteam s vd direct pe toat lungimea lacului,
care avea o culoare cenuie i se afla nc sub un plafon
sczut de nori. Elicopterul arta ca o bulin neagr care se
ndrepta direct spre mine. De ndat ce trecu la acelai nivel
cu satul se nclin spre stnga mea i apoi schimb direcia

148
spre sud. Era unul din cele dou mari elicoptere de tip
Chinook, cu dou motoare. Transportor de trupe.
Zgomotul produs cuprinse tot antierul. Elicopterul zbur
peste Strathcarron i parcurse n grab linia orizontului.
Dispru dup dealuri, dar zgomotul nc mai era persistent.
Huruitul apstor al elicopterului rmase constant: probabil
c ddea trcoale.
A venit pentru bandiii ti, spuse Murdo, n spatele
meu.
M-am ntors. Ca i mine, i el sttea tremurnd, n maiou
i pantaloni lungi de pijama, uitndu-se n zare.
mi venea s-i trag acestui originar de pe insula Lewis o
palm peste faa lui mohort. Aa e cu oamenii de pe insula
Lewis, se gndesc la ce-i mai ru i nici nu dau semne de
dezamgire.
Au trimis soldai dup colonitii noii ere? Ce vorbeti?
Este doar un exerciiu.
Murdo cltin din cap.
Nu te pcli singur. tii prea bine la ce dau trcoale.
Pufni. Sunt sigur c serviciile sociale vor ajunge i ele n
curnd. De ndat ce soldaii au asigurat locul.
Mai bine mi ineam gura nchis.
Te prinzi repede, avnd n vedere c eti din Glasgow,
spuse Murdo.
Am vrut iar s-l pocnesc, dar nu am fcut dect s-mi
pocnesc pumnul cu mna cealalt.
Trebuie s facem ceva!
Se uit la mine amuzat.
S facem, zici? Vorbete pentru tine. Dar ce putem noi
face?
Putem s mergem pe deal i s vedem dac putem fi de
ajutor.
Nu ne putem lupta cu soldaii.
149
Nu, dar putem s culegem pe oricine care reuete s
scape. Sau s-i ajutm s-i mute lucrurile.
Se poate, spuse Murdo. Voi veni cu maina.
Am dat s plec spre camion. Murdo mi prinse umrul.
mbrac-te nti. i f i pipi.
Zece minute mai trziu eram deja n cabina camionului,
cu Murdo i Euan. Niciunul din ei afar, cu puca n mn.
Sau poate c toi ne aflam acolo, dac nelegei unde vreau
s ajung. Euan umplea aerul de fum, oxigenndu-i creierul
dis-de-diminea. Am deschis geamul i am dat cldura la
maxim. Patrula somnoroas de la poart ne ddu drumul.
Poate c fuseser cam surprini cnd am luat-o spre stnga,
n direcia Strathcarron.
Am trecut peste ine la pasajul de nivel. Am schimbat iar
direcia spre stnga, apoi la dreapta, peste vechea cale ferat.
Roile, pe ambele pri erau n afara inelor de cale ferat,
dar cauciucurile i-au fcut treaba.
Pn unde putem ajunge? ntreb Euan cnd am
trecut de primul versant abrupt.
Oricum mai departe de att, am spus.
Camionul hurduca n toate prile. Noi sream pe scaune.
Eram ngrijorat de ceea ce ne atepta, ns m distram.
Cteva minute mai trziu treceam deja printr-un nor. Pe
urm, din nor se isc o burni rece ca gheaa care pica ca
nisipul. Am nchis geamurile i am pornit tergtoarele i
faza mare. Scritul i zgomotul surd al tergtoarelor
produceau cel mai mare zgomot din cabin. Puteam s
vedem la o sut de metri nainte. naintam suind i
cobornd, mai mult suind.
Pe urm am ajuns sus i am privit n jos n vlceaua
unde se afla aezarea. Am oprit acolo, cu motorul pornit i cu
piciorul pe frn. Aveam cale lung. Elicopterul aterizase

150
chiar sub noi pe malul lacului ngust, o pat mare i neagr
lng fia de ghea.
n jur de doisprezece soldai n costume blindate i cti
cu vizor nconjuraser aezarea. Aproape acelai numr de
oameni din cei care locuiau acolo se aflau pe crare ntr-o
mas confuz. Sticla spart a serelor scnteia. Fum negru i
neccios se ridica de la dou case.
Dumnezeule, omule, tia le ard casele! spuse Murdo.
Prea ocat. Euan i lovi pumnul de tblia de motor. Faa
i era alb i ncordat cum erau i articulaiile sale.
Lichidri, spuse el. Lichidri!
Se ntinse n spate ca s ia puca din cutie. L-am apucat
de ncheietura minii i l-am mpiedicat.
Doi dintre soldai venir n fug spre noi, pe coast.
Venir n ambele pri ale camionului, urcar pe scar i
btur n geam. Am cobort geamul. O casc cu vizor se
art spunnd:
Oprete motorul i ieii din cabin imediat!
Imediat, am spus.
Soldaii se ddur napoi i rmaser cu putile intite
spre noi. M-am uitat la ceilali.
Ei bine, biei. E timpul s plecm.
Am deschis uile. Murdo i Euan srir pe partea lor. Eu
am oprit motorul i am srit pe partea mea.
Camionul alunec nainte de a apuca s pun piciorul la
sol.
V jur c nu am plnuit aa ceva. Eram att de buimcit
c am fcut exact ce au spus soldaii. Am oprit motorul i am
ieit.
Nu a spus nimic de frna de mn.
Camionul mare al Autostrzii cobor panta rostogolindu-
se. Am auzit ipete i apoi mpucturi. Pentru un moment se
prea c soldaii credeau c au de-a face cu un bombardier
151
sinuciga. Pe urm am vzut c trgeau n cauciucuri. Am
avut timp suficient s-mi dau seama c fusese o micare
inteligent.
Cele dou cauciucuri din fa au explodat de ndat ce
roile s-au rostogolit pe marginea potecii i s-au oprit pe
malul lacului, n faa uneia dintre case. Botul camionului
czu cu zgomot. Oh, da, acea prticic nu se mai mic aa
bine. Restul camionului, ns, se mica n continuare.
Spatele lui se ridic n aer i pru c rmne acolo pentru o
clip. Apoi se rsturn i se zdrobi ca un copac czut, exact
pe elicopter. Combustibilul Chinook-ului i circuitele electrice
ale camionului au avut nevoie doar de cteva secunde s se
regseasc. Nu are importan, pentru c oricum toat
lumea era ntins la pmnt cnd a explodat rezervorul de
combustibil. Nu a fost tipul de explozie care arunc resturi
pretutindeni. A fost o explozie mare de vapori de carburant n
flcri, care mi-a prlit i dosul nasului.
Cnd mi-am ridicat privirea rmiele camionului i ale
elicopterului zceau ntr-o mas enorm de flcri i fum.
Era ca ceea ce vedei zilnic la televizor din Teheran. Soldaii
au fugit ntr-acolo, ns s-au oprit din cauza cldurii prea
puternice. Pe urm lng mormanul n flcri apru o siluet
ud leoarc. Era pilotul, care trebuie s fi srit afar i s fi
aterizat n lacul ngheat, n momentul n care a observat
camionul rostogolindu-se. M-am simit uurat.
M-am ridicat n picioare, m-am uitat n jur i am observat
c n timpul acelei agitaii oamenii locului i luaser
tlpia. Prsiser mica vale, cobornd i apoi urcnd
pantele ca nite cprioare. Am zrit un ofier uitndu-se
atent dup ei, cu binoclul. Apoi ls jos binoclul, ddu din
cap i art nspre noi.
Soldaii formar un cordon i ncepur s urce dealul la
noi.
152
Se pare c am dat de bucluc, spuse Murdo.
Fugii! spuse Euan.
Nu are rost, am spus. Ne vor mpuca.
Bun plan, spuse Murdo.
Dar nu eram aa de disperai. Nu atunci.
Am ridicat minile deasupra capului i am ateptat s
vin soldaii.

XI. Cel de-al doilea Jin Yang

Cnd soldaii se aflau la aproape douzeci de metri de


noi, jos, pe pant am auzit un vjit ciudat i am zrit
scntei de lumin pe partea opus a dealului. Urm apoi un
al doilea vjit, un did-did-did constant
M-am aruncat la pmnt. Am vzut ase brbai rotindu-
se i prbuindu-se n faa mea. Apoi i-am vzut i pe ceilali
de lng lac prbuindu-se. S-a terminat totul n cteva
secunde. Dup ce am zcut cu minile deasupra capului, m-
am ridicat i am vomat.
Figuri ntunecate rsrir pe deal n partea ndeprtat a
lacului i ncepur s coboare. Brbai, femei, copii, njur de
douzeci cu totul, mult mai muli dect vzusem cu o zi
nainte. Doi dintre ei crau o mitralier. Erau Martin i
Angus. M ntrebasem de ce nu fuseser recrutai. Greisem.
i fcuser treaba. i odat ce ai fost n armat, mi-au spus
ei mai trziu, nu este att de greu s gseti o cale s faci
rost de arme. Poi s le obii de pe piaa neagr.
Dar asta a fost mai trziu.
ns atunci, n timp ce copiii s-au ocupat de prdarea
morilor, Ailiss a venit la noi cu faa alb ca varul i cu o
puc n mn. Zmbetul ei era slab, pe chipul murdar de
noroi.
A fost genial! spuse. Martor mi-e cerul c suntei nite
eroi! S trimii camionul pe ei n felul acesta!
153
El a fost cu ideea, spuse Murdo, artnd spre mine.
Ailiss mi-a oferit o mbriare periculoas, cu puca
aflat nc n cealalt mn.
M-am uitat spre Euan i Murdo. Ei se uitar napoi spre
mine. tiam ce gndesc. Nu mai puteam pleca de acolo. De
acum, nu era chip ca ceata asta s ne lase s plecm. Pentru
motivul ntemeiat c am fi spus tuturor ceea ce tiam. ntr-
un fel sau altul.
Ca i bietul Jin Yang, tipul din avion, care a fost
confundat cu un terorist, nu am intenionat s pornesc un
rzboi. Dar asta s-a ntmplat. Rzboiul de acas, rzboiul
veteranilor i al colonitilor, al evacuailor i al izolatorilor. Un
rzboi care a nceput tot aa de inconsecvent ca nivelul mrii.
Rzboiul n care suntem nc implicai. Dac a fi tiut ce
urma s se ntmple, poate a fi plecat asumndu-mi riscul,
chiar dac ar fi nsemnat un glonte n spate. Nu mai tiu
acum, nici dup toi aceti ani. i nu am tiut nici atunci cu
siguran. Tot ce tiu este c Ailiss se uita la mine ntr-un fel
cum nimeni nu se mai uitase pn atunci. Ca i cum ar fi
fost mndr de mine.
Izolatori, mi-am spus. Prea proti s fie recrutai. Dar nu
att de fricoi nct s nu lupte.
O, da, am spus. A fost ideea mea.

Traducere: Oana Cercel


The Highway Men by Ken McLeod
Copyright 2006 by Ken McLeod. First published as
a chapbook, The Highway Men (Sandstone Press).

154
Violare de cod
William Meikle

Este un scoian de peste 40 de ani i are apte romane


publicate, plus nc dou care au aprut n 2007. Spune
despre el c scrie cri tehnice ziua i ficiune noaptea. Scrie
SF i povestiri horror scoiene. Are peste 150 de povestiri
publicate n presa de specialitate, care au aprut nu doar n
Anglia i SUA, ci i n India, Grecia sau Canada.
Povestirea de fa ne arunc n sistemul penitenciar al
viitorului, o privire sumbr i deloc asemntoare cu ce tim.

AVERTISMENT NCLCAREA TEMPERAMENTULUI


AVERTISMENT NCLCAREA TEMPERAMENTULUI
AVERTISMENT NCLCAREA TEMPERAMENTULUI

ATI PRIMIT O PENALIZARE DE 20 DE PUNCTE


MAI AVEI 30 DE PUNCTE PN LA REAJUSTAREA
OBLIGATORIE

Mark Walters a privit n jos, la cioburile de sticl de la


picioarele sale i s-a stpnit cu greu s nu sar pe ele, s le
frmieze i mai mult.
Vocea monoton de la brara sa i-a oprit acatistul i s-a
fcut tcere din nou. S-a strduit s i controleze din nou
respiraia, fcnd exerciiile pe care a fost nvat s le fac
pentru calmare, rugndu-se ca, de data asta, s funcioneze
155
i spernd c senzorii vor rmne tcui. De data asta a
reuit. Nu s-a mai aprins ledul rou i vocea nu s-a mai fcut
auzit.
Ea a nceput s rd din nou. Tot lucrul sta l-a enervat
i prima dat rnjetul la i privirea urt din ochii ei. Cum
a putut vreodat s se ndrgosteasc de ea?
Ai vrea s-o fac, nu? a spus, ncercnd s i pstreze
calmul. Ai vrea s m bagi din nou acolo, nu?
Ea a izbucnit n rsete, mai zgomotos de data aceasta, iar
el a fcut un pas spre ea, dup care s-a oprit, nlemnit, n
timp ce ledul rou a nceput s clipeasc. i inea respiraia.
Lumina clipea n continuu.
S-a ntors i a prsit camera, ncercnd s ignore rsul
ce l urmrea.
30 de puncte. nc o astfel de izbucnire l desprea de
programul de reabilitare i nc mai avea n fa trei
sptmni din aceast lun. tia c va trebui s rmn
calm, dar era ncreztor c o va putea face. Va trebui s
reueasc n niciun caz nu ar mai fi putut rezista n clinic.
Ultima internare aproape c l omorse medicamentaia,
exerciiile, ncercrile repetate de splare a creierului i, cea
mai rea dintre toate, brara stigmatizarea ce l fcea un
paria, lesa ce l inea sub control.
Avea nevoie de ceva de but, dar nu prea avea ncredere
n el s o fac. Butura a fost dintotdeauna cea mai mare
problem a sa i a fost i cauza ultimelor dou internri
prima dat din cauza beiei i a tulburrii linitii publice, iar
a doua oar din cauza unei bti cu un tip ntr-un bar,
cruia i-a rupt mandibula i care l-a costat dou luni de
reajustare.
Lumina roie de la brar a nceput s clipeasc din
nou, lucru ce l-a fcut s se lupte s i pstreze controlul. O
auzea pe Sandra n buctrie, dar s-a gndit c nu ar fi o
156
idee prea bun s stea n aceeai camer cu ea. Poate o
butur ar fi rul cel mai mic.
n bar era linite i ntuneric la acea or. n asemenea
vremuri grele, din ce n ce mai puini oameni i puteau
permite acest lux, lucru ce fcea ca numai cei mai mptimii
butori s fie acolo. Pe cei mai muli dintre ei i-a recunoscut
de fapt pe muli dintre ei obinuia s i considere prieteni
nainte de a fi etichetat de brar. i-a inut mna cu
brara n buzunar cnd a ntins cardul.
Bere, a cerut el, ct mai rece.
Barmanul a trecut cardul prin scanner, dup care i l-a
dat napoi.
mi pare ru, Mike, a spus n timp ce i arta display-
ul.

NU SUNT FONDURI SUFICIENTE

S-a uitat la el cu nencredere. Abia ieri depusese 1000 de


lire, salariul pe o lun. I-a dat napoi cardul barmanului.
D-mi o list cu ultimele 10 extrageri.
A ateptat rbdtor, ncercnd s i pstreze controlul, n
timp ce imprimanta din spatele barului a nceput s
zdrngne. Era folosit la imprimarea bonurilor, dar putea
accesa i istoricul creditului, dac era necesar. Mnia a
nceput s l cuprind, n timp ce se uita la coala de hrtie.
Ea i-a fcut-o a golit contul, n urm cu zece minute,
probabil imediat dup ce a prsit casa. Cnd i-a scos mna
din buzunar a vzut c lumina roie clipea. A rupt foaia n
buci, n timp ce vocea monoton a nceput din nou.

AVERTISMENT NCLCAREA TEMPERAMENTULUI


AI PRIMIT O PENALIZARE DE 10 PUNCTE

157
MAI AVEI 20 DE PUNCTE PN LA REAJUSTAREA
OBLIGATORIE

La dracu! a izbucnit, dup care brara i-a rspuns.

AVERTISMENT NCLCAREA TEMPERAMENTULUI


AI PRIMIT O PENALIZARE DE 10 PUNCTE
MAI AVEI 10 DE PUNCTE PN LA REAJUSTAREA
OBLIGATORIE

A luat un pahar de pe bar, pe care l-a aruncat n cellalt


capt al ncperii, sprgndu-l de perete.

COMPORTARE VIOLENT
AI NCLCAT ELIBERAREA CONDIIONAT
RMNEI PE LOC
ORICE NCERCARE DE A EVITA REAJUSTAREA VA FI
PEDEPSIT

De data aceasta, lumina roie a rmas aprins, fiind


nsoit i de un zgomot ascuit. Barul era acum gol toi
clienii au plecat cnd Mark a sfrmat paharul de perete.
Barmanul se uita la el cu o expresie ce trda mnia i, n
acelai timp, mila mila la gndul la ceea ce vor face forele
de ordine i mnie la gndul c toate acestea se vor ntmpla
n barul su. Mark s-a gndit s fug, dar asta numai pentru
o clip. Ultima dat fugise pn cnd a simit c i-au luat foc
plmnii i picioarele l-au lsat. Dar tot dup dou minute a
fost prins brara i-a condus la el.
Cnd au intrat, s-a luptat cu ei, cu sticle, cu pumnii i cu
dinii, dar erau muli i, pe deasupra erau i bine protejai de
costumele ce le purtau. Pe doi dintre ei i culcase la pmnt,
dup care a czut sub loviturile de baston, mai nti n
158
genunchi, dup care la pmnt ca, pn la urm, s i
piard cunotina. Abia mai trziu, dup ce a fost dus n
celul i btut din nou, cu bastoanele i picioarele, a aflat c
unul dintre cei doi pe care-i lovise, a murit.
Dup trei sptmni era n spaiu, pe drum spre Colonia
Marian, unde avea s i ispeasc pedeapsa cu
nchisoare pe via. Fr iertare, fr posibilitate de liberare
condiionat, fr nicio cale de ntoarcere.
Judectorul folosise termenii ia vechi: munc silnic pe
toat perioada vieii sale naturale. Cu toat vorbria asta, se
bucura c era nc n via. I se dduse s aleag
posibilitate ce li se oferea tuturor n aceste vremuri ntre
lobotomie, injecie sau Marte: legum, viermi sau praf, aa
cum se spunea n clinici. El a ales praful, considernd c cel
mai bine e s fii n via i contient de tine. Se gndea c nu
se tie ce poate aduce viitorul i era mulumit c mcar
scpase de Sandra.
Dup o or de la debarcare, se ntreba, n timp ce l legau
de pat pentru operaie, dac a luat decizia cea mai bun.
Auzise, desigur, de plmnul artificial. Fusese inventat la
sfritul secolului 20, cnd era doar un copil. Colonia din
Pacificul de Sud l folosise timp de douzeci de ani, fr efecte
secundare, dar era uor s-i ncredinezi respiraia unui
aparat cnd erai la civa metri sub ap. Lucrurile se
complicau cnd, la milioane de kilometri de cas, erai nevoit
s l foloseti pe o alt planet.
Inima i btea tare, n timp ce primea anestezicul, dar a
observat c ledul de la brar nu mai clipea. Era, n sfrit,
eliberat de stigmatul su, dar un altul, de care nu va mai
putea scpa, avea s primeasc n urma acestei operaii. A
mai tras o dat aer n piept, dup care medicamentul i-a
fcut efectul.

159
Mark s-a trezit cu un bzit n piept, lucru ce nu i-a
provocat niciun sentiment neplcut. A privit la supapa dintr-
un material ca de cauciuc, ce pulsa pe umrul su stng, n
ritmul respiraiei. i-a deschis gura i a ncercat s trag aer,
dar nu a mai simit nimic i-a dat seama c i fcuser ceva
i la muchi. Cnd a ncercat s vorbeasc, toat mainria
aia a pornit, trimindu-i vibraii ctre corzile vocale, dar nu
i-a dat seama cum funciona. Tehnologia asta l depea.
Att timp ct asta l meninea n via, nici nu i psa.
L-au dus la munc a doua zi. Ridic lopata, cerne i
examineaz praful, arunc praful, ridic lopata. i tot aa, n
timp ce praful i se bga ntre degete, sub pleoape i forma o
crust groas n jurul supapei. Dar niciodat nu i-au spus ce
cuta, de fapt. O s afli cnd o s gseti. Tot ce vedea n
faa ochilor era praful i cerul acela mohort i ntunecat,
pucriaii i armele ce erau tot timpul ndreptate spre ei. n
primele dou zile, corpul su se mpotrivea muncii,
rspunznd cu febr muscular i dureri de spate, dar n
curnd, s-a obinuit. Nu era prea diferit de experiena sa din
copilrie, de la orfelinat: sap cartofii, scoate cartofii, ridic
iar cartofii, mpacheteaz cartofii. Era la fel i atunci cine
mai consuma cartofi n acele vremuri? Nu a aflat niciodat
unde mergeau acei cartofi i nu tia nici ce se afla sub tot
praful acela.
Tot ce mai simea era plictiseala aceea ce te mcina,
respiraia grea a celor mai vechi deinui i bolboroselile
uiertoare ale plmnilor artificiali i praful acela ce se bga
peste tot. Cnd paznicii se uitau n alt parte, putea s se
uite n sus sus pe cerul negru, scnteietor. Cineva i artase
Pmntul i, n primele zile, petrecuse mult timp uitndu-se
la el. Sandra era acolo.
Sandra, care l salvase de la reabilitare n tineree, Sandra
care a avut ncredere n el cnd a fost pus n rezervorul acela,
160
aceeai Sandra care, pn la urm, l-a trdat ca toi
ceilali, un ir lung de binevoitori care erau hotri s l
ndrepte. Sandra, cea cu trupul ei ademenitor i cu limba sa
iute.
Fanteziile erau dese atunci i nfingea un cuit n gt,
distrugea casa, i ddea foc la main fantezii roii, fantezii
ptimae i nsngerate, pline de moarte i distrugere. Dar, n
cele din urm, praful a ptruns i n visele sale i rutina a
nvins, robindu-i i mintea, care a ncetinit, innd pasul cu
munca. Seara cdea extenuat pe patul su de metal i era
adormit de un tranchilizant, ca apoi s se trezeasc la
aceeai munc grea cotidian. Cea mai ateptat zi era cea
de odihn. Una pe lun pentru fiecare deinut, n care li se
permitea un timp n care puteau bea, relaxa, se puteau pune
la punct cu ultimele nouti de pe Pmnt i puteau
transmite mesaje acas.
Mark nu avea nimic de trimis, nu avea pe nimeni cu care
s vrea s vorbeasc i nici nu dorea s afle ce se mai
ntmpla pe acolo. n prima lun, a reuit s stea departe de
bar.
Li se permitea doar echivalentul a dou pahare de whisky,
dar el nu i putea permite nici mcar att. Dar a doua lun,
simea c avea nevoie de o butur orice ar fi putut s i
scoat gustul acela de praf din gur. Barul era simplu. O
tejghea, protejat de o plas din srm groas, cu doar o
gaur mic unde puteai arunca paharul. O duzin de mese
scorojite erau aruncate grmad n mijloc, dar cei vreo
douzeci de deinui erau adunai n jurul holovideoului. Vreo
brf nou de acas, se gndea el, n timp ce i lua butura.
A observat c cea mai mare parte din conversaie era cu
privire la ce se ntmpla pe Pmnt, dar a ncercat s o
ignore, pentru c tia c nu se va mai ntoarce niciodat
acolo. Unii dintre ceilali deinui nu i dduser seama de
161
aceast atitudine a lui i l-au catalogat drept un singuratic,
lucru ce lui i convenea.
A but primul pahar. Nu prea uor. Pe Pmnt, chestia
aia nu ar fi putut fi numit niciodat whisky. A simit, totui,
cum i se nclzete stomacul i a nceput s simt cum
butura i face efectul. Tocmai se pregtea s bea al doilea
pahar, cnd a simit o mn pe umrul su. S-a ntors i a
vzut o fa rvit. n locul ochiului stng era acum o
gaur, astupat aproape de praf. Ochiul drept a scnteiat
albastru, moment n care a recunoscut acea privire. Era
cineva care o cuta cu lumnarea se ntlnise de prea
multe ori cu acea privire ca s se nele. S-a ntors spre
paharul su. Mna apsa tot mai tare pe umrul su, dup
care un deget s-a ncolcit n supap i a nceput s trag. n
timp ce-i ntorcea capul, a auzit o voce groas.
Bei din poria mea. Nu tii c asta nu e frumos?
Durerea din piept i-a crescut, n timp ce era tras din
scaun. Cu colul ochiului l-a vzut pe barman apsnd
alarma, dar tia c ajutorul va veni prea trziu. Simea cum
mnia l cuprinde. S-a uitat repede la brar, ateptnd
parc s se aprind lumina i vocea s i transmit amenda
primit. Ezitarea a fost de ajuns ca deinutul s trag mai
tare de supap, provocndu-i o durere ascuit n piept, n
timp ce un geamt se fcu auzit. A vzut c era mult
agitaie lng bar, dar nc nu era niciun semn c va primi
vreun ajutor. S-a decis s rezolve singur problema. A mpins
mna de pe umr cu o lovitur puternic, simind c ceva s-a
rupt n pieptul su, n timp ce cellalt cdea la pmnt. S-a
ntors i a vzut c era gata s se ridice. Mark i-a aplicat o
lovitur peste picioare i, n acelai timp, i-a aruncat restul
de butur n ochiul su bun. Faa rvit s-a schimonosit,
dup care, cu minile sale mari, brbatul a nceput s
tearg lichidul acela usturtor. Mark rdea, cu acea furie
162
veche n ochii si. Apoi a nceput s i loveasc atacatorul
tare, cu pumnul drept, ca un berbec, sub stern. Brbatul cu
un ochi a czut, peste mese, ntr-o balt de bere, amestecat
cu praf i scrum de igar. Ochiul cel bun l fixa pe Mark,
prfuit, cernd iertare, n timp ce uieratul din plmnul su
artificial se auzea tot mai tare, iar el se neca.
Acum, se ndreptau spre ei mai multe grzi cu armele
fluturnd, dar Mark nu mai vroia s atepte. S-a ntors
repede i i-a aplicat o lovitur grea de bocanc, ca s l in jos
i o a doua s se asigure c va rmne acolo. Se pregtea s
mai loveasc o dat, dar a simit c ceva greu l-a lovit n cap,
iar ultimul lucru pe care l-a mai vzut nainte de a cdea n
nesimire a fost bocancul su, murdar de snge i praf.
De data aceasta nu a mai avut n fa un juriu, nici
aprare, nici posibilitatea s i expun varianta sa. Ieise
din sal n mai puin de cinci minute. Prospector cea mai
apropiat pedeaps de cea cu moartea, n afar de un glonte
n cap.
S-a luptat cu ei n timp ce l legau, s-a opus cnd l-au
dus, n zbor, peste deertul rou i i-a blestemat cnd l-au
lsat singur pe creast cu provizii pentru o lun, un
nclzitor, un cort i un tracker. tia ce are de fcut
folosete trackerul, gsete lucrul pe care acesta l caut,
apropie-te de el, ei vor veni s te ia, dup care vei avea
dreptul la o zi, doar una, de odihn, nainte de a fi trimis
napoi.

***

n cele dou luni de cnd era deinut, trei au fost trimii.


Doi dintre ei s-au ntors n saci, iar al treilea nu a mai dat
niciun semn de via i nu a mai putut fi gsit. S-a gndit c
va sta n acelai loc timp de o lun i va atepta. Vor trebui

163
s vin dup el, le va spune c nu a gsit nimic i va
continua aa.
A reuit s i instaleze cortul nainte de cderea nopii.
L-au lsat pe creasta unui lung ir de muni, care se ntindea
spre sud i de pe care privelitea, n timp ce soarele asfinea,
era magnific. S-a nfurat cu folia n timp ce sttea la
intrarea n cort i privea asfinitul. Se gndea c va avea
nevoie de nclzitor, dar acum era mulumit s admire
peisajul. Dealurile strluceau, mai nti portocaliu, apoi rou
i purpuriu, ca n urm s se transforme n negru, lsnd
cerul s se reveleze n toat splendoarea sa. S-a trt n cort,
a pornit nclzitorul i s-a rugat ca n proviziile primite s
gseasc i ceva igri.
A doua zi, s-a trezit nainte ca temperatura s se ridice
prea mult i a strns cortul. tia la ce trebuia s se atepte
acolo vzuse hologramele instrucionale, trebuia s se mute
la umbr nainte s se pomeneasc cu arsuri. A gsit o
crptur n creasta muntelui, ce prea s se ntind mult
nspre sud i care oferea mult umbr n partea estic. nc
nainte de prima amiaz, gsise locul perfect unde avea s se
instaleze i s atepte.
Abia dup ce i-a instalat cortul i a nceput s mnnce
a observat c trackerul clipea. L-a aruncat n spatele
cortului, sub folie. A mpins materialul subire i argintiu la o
parte, observnd, n acelai timp, c lumina clipea tot mai
des. S-a vzut nevoit s admit c era cel puin intrigat. Toi
oamenii aceia scormoneau n praf, fr s tie ce cutau.
Erau multe zvonuri, desigur.
Diamante. Cele mai mari pe care le-ai vzut vreodat.
Uraniu. Ai vzut cum grzile poart echipamente de
protecie. Aia nu e armur, e protecie contra radiaiilor.
Artefacte. Artefacte mariene John Carter de pe Marte
i toate porcriile alea.
164
Le auzise pe toate, dar nu a crezut niciuna nu aveau
sens. Problema era c nici el nu avea vreo alt ipotez. Muli
dintre ei credeau c era doar munc n van. O tactic folosit
pentru a-i ine sub control. Dar acum avea n fa trackerul
care clipea. A lsat cortul n spate. I se spusese c trackerul
are o raz de aciune de un kilometru, aa c nu credea c se
poate rtci. S-a ntors n cerc n jurul cortului, cutnd
direcia din care semnalul era mai puternic. Oricare ar fi fost
originea acestuia, se prea c era undeva nspre sudul
canionului. Soarele tocmai ncepea s nclzeasc pereii de
stnc, n timp ce el se porni. Dup 15 minute, avea n fa
un perete gol de piatr, parte dintr-un canion ptrat, aflat n
afara vii. Trackerul pulsa puternic n faa stncii, dar nicio
intrare nu se putea vedea. Se gndea deja c ceea ce cuta
era dup peretele de stnc, dar acesta avea n jur de o sut
de metri i nu putea lua n calcul posibilitatea de a-i risca
viaa. Nervos, a izbit cu piciorul stnca.
Piatra se deschise spre un tunel spat n stnc, luminat
de ceea ce semnau a fi nite neoane subiri. A privit njur,
ntrebndu-se dac l vedea cineva. A strigat, dar nu i-a
rspuns nimeni n afara ecoului propriei voci. A fcut primul
pas. Trackerul a nceput s i se nclzeasc n mini, iar
bzitul din piept i-a cobort tonalitatea. A ncercat s se
ntoarc, dar a simit c trupul nu l mai ascult, ca i cum
ar fi fost tras de fora unui viciu necunoscut. Cnd a pit n
fa, din nou, a simit c o for l conduce nainte. Tracker-ul
se nclzi prea mult i a fost nevoit s l arunce jos. A
observat c ledul nu mai era aprins, dar acum era prea
preocupat de plmnul su artificial.
Nu mai avea oxigen, iar gura ncerca n zadar s nghit
aerul, n timp ce el era tras nainte. Simea cum slbete tot
mai mult, iar privirea i se nceoa. Cu ultimele puteri, a

165
reuit s se arunce nainte, n afara zonei de presiune, dup
care a czut pe piatra rece.
De un lucru era sigur nu exista nicio tehnologie
pmntean care s poat pune o astfel de presiune asupra
unui corp cel puin din cte tia el. Se prea c teoria
artefactelor avea cele mai multe anse s fie adevrat. Mai
avea vreo dou ore pn cnd forele de ordine aveau s
apar i inteniona s le foloseasc. n timp ce nainta tot mai
mult prin pasaj, nu observa c pereii de piatr se nchideau
n spatele su.
Tunelul, dei prea destul de curat, avea gust a praf,
acelai gust pe care l cunotea att de bine i din cauza
cruia trebuia s scuipe des, pentru ca gtul s nu i se
nfunde. Simea cum filtrele plmnului artificial ddeau
semne c cedeaz, dar nu avea de gnd s se ngrijoreze
rezistase pn acum i la mai ru. Mergea de cinci minute
cnd a ajuns la prima bifurcaie i nc cinci minute au
trecut pn a ajuns n ncpere.
Era vast i prea sculptat manual n stnc, ceea ce i
amintea lui Mark de ruinele pe care le vizitase odat cu
micuele de la orfelinat Capela Sf. Pavel? ceva de genul
sta, oricum. Dar ceea ce i-a atras atenia erau luminile ce
dansau la cteva sute de metri deasupra lui.
Acolo sus, o duzin de stele dansau, stele ce preau acum
a aluneca n jos, spre el. n timp ce se apropiau, a observat
c erau nite sfere, de aproape cincizeci de centimetri n
diametru, pline de nite luminie plpinde, albastre, roii i
portocalii. Dintr-odat, au czut, accelernd spre el i s-au
oprit, la un metru deasupra capului lui, sfidnd legea
ineriei.
Au nceput s zumzie, fiecare scond o not joas, de
bas, care oscila, n timp ce se micau, formnd astfel
acorduri i arpegii, vrtejuri de lumin, muzic i dans. Mark
166
sttea n picioare, ca n trans, n timp ce jocurile acestora
continuau deasupra lui.
Apoi l-a simit: fiorul, ntrebarea din mintea sa.
Cine?, a ntrebat, ntr-un singur glas, o voce ca o fie
de mtase peste tiul unui cuit.
De ce?
Apoi iar, Cine?
i mintea sa a rspuns, cu un torent de amintiri i
imagini, plcere i durere, viaa sa ntreag fiindu-i supt i
digerat, apoi, judecat. Sferele au dansat, iar toat istoria
lui i s-a artat ca un dans de umbre ce dansau n culori roii
i portocalii, gri i negru.
S-a sfrit, parc prea repede. ntrebrile au ncetat, iar
dansul s-a oprit. Luminile din sfere au nceput s slbeasc,
devenind reci. Muzica a ncetat i ea. n tcere, au nceput s
se nale.
Fr s se gndeasc, s-a aplecat i a ridicat o piatr
mic. S le atrag atenia s-a gndit, o s le nv eu s m
mai ignore. A aruncat piatra, care s-a ndreptat n sus lovind
n plin ultima sfer, sprgnd-o ntr-o mulime de scntei,
care au nceput s coboare ncet, aezndu-i-se pe cap,
brae, pe ntregul su corp.
ntr-un moment, erau toate n jurul lui, unsprezece sfere
pline de mnie, strlucind, nvrtindu-se din ce n ce mai
repede, pn cnd au format un inel ca de foc, cu trupul su
chircit n mijloc.
Apoi a simit din nou i sondau din nou mintea. Dar de
data asta, le simea altfel, ca un inel de fier lovind piatra, n
timp ce deveneau una cu el, remodelndu-i amintirile i
legndu-l de durerea lor. Dup aceea a simit durerea din
mandibul, n timp ce aceasta se sprgea. i apoi bocancul
greu lovindu-l n fa, o dat, apoi mai tare, apoi a simit
moartea, nvrtindu-i mintea, nvrtindu-l i pe el, n timp ce
167
cdea rupndu-se n buci, n bezn, iar durerea l-a fcut s
ipe, gndindu-se c nu poate suporta mai mult.
Abia mai realiza c sferele se ndeprtau de el spre
plafon, dar i ddea seama acum de ceea ce i fcuser,
forndu-l, pentru prima i ultima dat n viaa lui, s simt
cu adevrat consecinele faptelor sale. A mai auzit un ultim
cuvnt, o oapt, plin de chin i remucri, dar puternic i
hotrt.
Dreptate, au spus, n timp ce se ndeprtau, iar el a
nceput s plng, tocmai nainte de a simi bocancul
lovindu-l sub ochiul stng. A ipat, cznd n bezn i
murind iar i iar i iar.
Iar n ultimul su gnd, a putut s aud vocea
judectorului, sentina sa ce se repeta n bezn, n jurul su.
Pentru tot restul vieii tale naturale
Pentru tot restul vieii tale naturale
Pentru tot restul vieii tale naturale

Traducere: Gabi Ioni


Code Violation by William Meikle
Copyright 1993 by William Meikle.

168
Montri pentru software
Vernor Vinge

Vernor Steffen Vinge s-a nscut n 1944, n Wisconsin,


USA. A fost profesor de matematic la Universitatea din San
Diego i specialist n computere i este i scriitor de science
fiction. A publicat prima povestire n 1966 i a devenit
cunoscut cu nuvela True Names, una din primele povestiri
despre cyber-space. Celebru, ns, l-au fcut romanele sale A
Fire Upon the Deep (1992), A Deepness in the Sky (1999) i
Rainbows End (2006), toate trei ctigtoare ale premiului
Hugo, ultimul roman fiind premiat i cu Locus Award. A mai
obinut acest premiu de dou ori pentru dou nuvele i pentru
eseul su din 1993 The Coming Tehnological Singularity n
care argumenteaz c dezvoltarea exponenial a tehnologiei
va ajunge la un punct dup care nici mcar nu putem specula
vizavi de consecine.
Povestirea care urmeaz (premiat cu Hugo i Locus pentru
2004) este specialitatea lui Vinge. Singularitate, personaliti
uploadate n computere, un software care face prizonieri i
oameni de tiin nebuni. Destul de nfricotoare, dar mai
las loc de speran.

Deci, cum i place noul job?


Dixie Mae i ridic privirea din tastatur i zri un chip
plin de couri, care o privea atent de dup peretele
despritor al biroului.
169
E mult mai bine dect la nvrtit hamburgeri, Victor,
spuse ea.
Victor se ridic i se art n ntregime.
Da? O s te plictiseti foarte repede.
De fapt, Dixie Mae era de aceeai prere. Dar consultant
clientel la Lotsa Tech era o slujb adevrat, un picior n
ua celei mai mari companii high-tech din lume.
Mai slbete-m, Victor! E prima noastr zi.
Mda, era prima zi dac nu ineai cont i de cele ase zile
de cursuri pentru familiarizarea cu produsele.
Dac nu supori asta, nseamn c nu te poi
concentra mai mult dect un greiere, mai spuse ea.
sta e un semn de inteligen, Dixie Mae. Sunt destul
de detept ca s-mi dau seama cnd ceva nu merit atenia
unei mini deosebit de creative.
Grr.
Atunci, pn la sfritul verii mintea ta deosebit de
creativ o s-i prseasc trtcua.
Victor zmbi cu superioritate.
Ai dreptate. Se gndi o secund, apoi continu mai
linitit. Dar vezi, fac asta ca s am material pentru articolele
mele din Bruin. tii tu, titluri de-o chioap gen Noi ateliere
ilegale sau Mort de plictiseal. Nu m-am hotrt dac s
fie ceva amuzant sau cu adnci implicaii sociale. n orice
caz, spuse el coborndu-i vocea cu nc un ton, pn la
sfritul sptmnii viitoare, eu o terg de aici, toat aceast
experien sordid mi-a provocat destule leziuni cerebrale.
i nu ajui deloc clienii, nu-i aa, Victor? Le dai doar
nite indicaii ilare, dar greite?
Victor se ncrunt.
Te anun c voi fi clar n exprimare i cu adevrat de
ajutor cel puin pentru nc o zi-dou. Rnjetul de

170
nevstuic i reapru pe fa. Nu voi fi Jigodia de Consultant
din Iad dect cu puin timp nainte de a-mi da demisia.
Asta e clar. Dixie Mae se ntoarse la tastatura ei.
Bine, Victor. ntre timp, ce-ar fi dac m-ai lsa s-mi
fac treaba pentru care sunt pltit?
Tcere. Tcere furioas, ofensat? Nu, era mai degrab o
tcere pofticioas, gen te-dezbrac-din-priviri. Dar Dixie Mae
nu-i ddu atenie. Putea tolera o astfel de tcere att timp ct
pofticiosul pstra distana.
Dup o clip, se auzi cum Victor se arunc pe scaun, n
cubicului alturat.
Btrnu Victor fusese de la nceput o pacoste. Se
pricepea la nvrtit cuvintele; dac vroia, putea s explice
ceva la fel de bine ca orice alt persoan ntlnit vreodat de
Dixie Mae. n acelai timp, meniona ntruna ce educat era i
ce pierdere de vreme era acest contract de consultan
pentru clieni. Dl. Johnson tipul care conducea cursurile de
familiarizare era un bun profesor, dar toat sptmna
deteptul de Victor pusese la ncercare rbdarea bietului om.
Mda, Victor nu prea avea ce s caute aici, dar nu din motivele
cu care se luda.
Lui Dixie Mae i lu aproape o or s rspund la nc
apte ntrebri. Pentru una din ele a fost nevoie de ceva
cutri, era o ntrebare foarte ciudat despre Voxalot pentru
norvegieni. Bun, poate c te saturi de slujba asta n cteva
zile, dar faptul c ajui oamenii i d un sentiment de
moralitate. i, din prelegerile domnului Johnson, tia c dac
pred rspunsul n seara asta pn la ora nchiderii, poate
s-i petreac toat dup-amiaza ncercnd s afle cum
poate face programul de voce al LotsaTech s recunoasc
vocalele norvegiene.
Dixie Mae nu mai fusese niciodat consilier clientel;
pn s treac testele de sptmna trecut ale Profesorului
171
Reich, cea mai bun slujb a ei fusese ntr-adevr la nvrtit
hamburgeri. Dar, la fel ca o lume ntreag i atia api
ispitori, Dixie a fost adesea victima consultanei pentru
clieni. A cumprat o carte nou sau o rochie drgu, care s-
a rupt sau nu a fost mrimea potrivit aa c a scris celor
de la serviciul de consultan, dar nu i-a rspuns nimeni sau
i-au trimis nite rspunsuri standard nefolositoare, sau au
ncercat s-i mai vnd ceva n tot acest timp spunndu-i
c scopul lor principal era satisfacerea clientului.
Dar acum, LotsaTech schimba totul. efii cei mari i
dduser seama ct de important era ca oameni n carne i
oase s ajute clieni n carne i oase. Angajau sute i sute de
persoane ca Dixie Mae. Nu era o slujb foarte bine pltit, iar
prima sptmn fusese cam dificil, ntruct toi erau
nchii aici, pe durata cursurilor pregtitoare.
Dar lui Dixie Mae nu i psa. LotsaTech e Fora Tech.
nainte, acest motto i se pruse stupid. Dar LotsaTech era o
companie mare, pe lng care IBM i Microsoft preau
nensemnate. Din cauza asta fusese puin nervoas, i
imaginase c va ajunge ntr-o ncpere mai mare dect un
teren de fotbal, n care se ntindeau mici separeuri pentru
birouri ct vedeai cu ochii. Cldirea 0994 avea ntr-adevr
separeuri mici, dar echipa ei numra doar 15 oameni drgui
momentan cu excepia lui Victor. Etajul unde lucrau acetia
avea ferestre pe toi pereii, oferind o vedere panoramic
asupra munilor din Santa Monica i golfului Los Angeles. i
donoara Dixie Mae Leigh se pricopsi cu un birou chiar lng
una din aceste ferestre imense! Pun pariu c exist directori
care nu au o vedere aa frumoas ca a mea. Aici puteai vedea
cam ce nsemna fora LotsaTech. Lng Cldirea 0994 se
aflau terenuri de tenis i o piscin. Zeci de cldiri similare se
nirau pe partea cealalt a dealului. Pe dealul urmtor se
ntindea un teren de golf, i dincolo de el alte terenuri ale
172
firmei. Tipii tia aveau bani s cumpere tot Runyon Canyon
i apoi s se ngroape n el. i asta era doar filiala din Los
Angeles.
Dixie Mae crescuse n Tarzana. ntr-o zi senin puteai
vedea munii din Santa Monica nlndu-se deasupra ceei.
Preau foarte ndeprtai, ca ceva dintr-o poveste. Iar acum
ajunsese aici. Sptmna viitoare i va aduce binoclul la
serviciu, va urca pe versantul nordic i poate l va zri pe
tatl ei undeva, acolo jos.
Pn una alta, napoi la munc. Urmtoarele ase
ntrebri au fost uoare, veneau de la nite persoane care nici
mcar nu se obosiser s citeasc pagina cu instruciuni
care nsoea Voxalot. Era imposibil s mai rspund politicos
la nite Scrisori care cuprindeau aceleai solicitri de mii de
ori. Dar se strduia i azi ncerc nite explicaii
prietenoase care artau ce era evident i le spuse cu blndee
clienilor unde pot gsi mai multe informaii. Apoi ddu de
nite probleme mai nclcite. La naiba. Nu va putea s
termine astzi. Dl. Johnson spusese: termin n aceeai zi ce
ai nceput dar poate o va lsa s lmureasc acele lucruri
luni diminea. Dorea foarte mult s se descurce bine la
ntrebrile dificile. n fiecare zi veneau aceleai ntrebri
prosteti. Dar erau i ntrebri noi, mai grele. i ntr-un final
va deveni expert n Voxalot. Mai mult, va reui s fac fa
problemelor i organizrii. Ce dac pierduse ultimii apte ani
din via i nu terminase facultatea? Puin cte puin se va
perfeciona, astfel nct, peste civa ani, prostiile fcute n
trecut nu vor mai avea importan. Unii i spuseser c astfel
de lucruri nu erau posibile n ziua de azi, c avea cu adevrat
nevoie de diploma de licen. Dar ntotdeauna oamenii
reueau dac munceau foarte mult. n secolul douzeci,
multe secretare reuiser. Dixie Mae se gndi c era cam
acelai lucru i consilierea clienilor.
173
n apropiere, cineva fluier ncetior. Era Victor. Dixie Mae
l ignor.
Dixie Mae, trebuie s vezi asta.
Ignor-l!
Jur, Dixie, n-ai mai vzut aa ceva. Cum ai fcut? Am
primit o solicitare pentru tine, pe numele tu! Ei bine,
aproape.
Ce?! Trimite-mi-o i mie, Victor!
Nu. Vino aici s vezi. E chiar n faa mea.
Dixie Mae era prea scund ca s priveasc peste peretele
despritor. Iisuse!
Ajunse din trei pai pe coridor. Ulysse Green scoase capul
din biroul ei, cu o privire iscoditoare pe fa. Dixie Mae ridic
din umeri i-i ddu ochii peste cap, iar Ulysse se ntoarse la
treaba ei. Sunetul degetelor pe tastatur era ca nite stropi
de ploaie (programul Voxalot nu era permis n birouri). Dl.
Johnson trecuse mai devreme pe acolo, rspunsese la
ntrebri i, n general, se asigurase c lucrurile stau bine.
Acum probabil se ntorsese n biroul su din partea cealalt a
cldirii; n aceast prim zi nu trebuia s-i fac griji c
exist chiulangii. Dixie Mae se simi puin vinovat s spun
o minciun, dar
Intr rapid n biroul lui Victor i nh un scaun liber.
Sper c e ceva serios, Victor.
Judec singur, Dixie Mae. Se uit spre monitor. Ups,
a disprut fereastra. O secund. Victor mic puin mouse-
ul. Deci, ai trimis mesaje cu numele tu? Doar aa mi explic
ce s-a ntmplat.
Nu, n-am trimis. Am rspuns la 22 ntrebri pn
acum, i am semnat mereu AnnetteG.
Semntura fals fusese introdus pe tasta Send. Dl.
Johnson spunea c n felul sta identitatea angajatului era
protejat, iar clienii aveau un sentiment de continuitate,
174
chiar dac ntrebrile urmtoare ajungeau rareori la acelai
angajat. Nu era nevoie s mai spun c era un mod n care
consilierii clientel din LotsaTech puteau fi nlocuii, chiar
dac lucrau n centrul din Lahore sau Londonderry sau n
Los Angeles. Pn acum, asta fusese una din dezamgirile lui
Dixie Mae legate de acest job; nu va putea avea niciodat o
relaie cu adevrat util cu clienii.
Aadar despre ce naiba era vorba?
Ah! Am gsit. Victor art spre ecran. Tu ce nelegi din
asta?
Mesajul venise pe adresa de email a serviciului. Era n
formatul standard impus de pagina de acceptare a solicitrii.
Dar cmpul respondent anterior nu era completat cu una
din semnturile firmei. n schimb, aprea: Ditzie May Lay.
Maturizeaz-te, Victor!
Victor ridic minile ca i cum s-ar fi aprat, dar vznd
expresia de pe faa ei, i pieri zmbetul superior.
Dixie Mae, nu trage n mesager. Asta e ce-am primit
chiar acum.
Imposibil. Scriptul de la server ar fi respins un nume
de expeditor invalid. Tu ai falsificat mesajul.
Pentru o fraciune de secund, Victor pru nesigur. Hah!
spuse Dixie Mae n sinea ei. Fusese atent la leciile dlui.
Johnson; tia mai multe despre ce se petrecea aici dect
Victor-minte-strlucit. Astfel c gluma lui a euat
lamentabil. Dar Victor i reveni i zmbi uor.
Nu l-am trimis eu. De unde s tiu eu porecla asta a
ta?
Da, spuse Dixie Mae, trebuie s fii un geniu ca s
gseti aa un joc de cuvinte de inteligent.
Sincer, Dixie Mae, nu l-am trimis eu. La naiba, nu tiu
nici mcar cum s folosesc programul de editare ca s
schimb vreun cmp din mesaj.
175
Aceast afirmaie prea ntr-adevr sincer.
Ce se ntmpl?
i ridicar privirile i o zrir pe Ulysse la intrarea n
birou.
Victor scutur din umeri.
Dit Dixie Mae. Cineva de la LotsaTech se folosete de
numele ei.
Ulysse se apropie i se aplec s se uite pe monitor.
Bleah. i care e mesajul?
Dixie Mae se ntinse peste birou i derul fereastra de pe
ecran. Adresa de rspuns era lusting@freemail.sg. Subiectul
mesajului era Formatare voce. Primeau multe mesaje pe
aceast tem; funciile de formatare ale programului Voxalot
nu erau chiar aa de intuitive pe ct te lsau s crezi
clipurile publicitare.
Dar, la naiba, sta nu era un rspuns la vreun mesaj al
lui Dixie Mae:

Bun, Honey Chile!4 A fi cu adevrat recunosctor dac


mi-ai spune cum s scriu urmtoarele rnduri cu italice:
i-aduci aminte de Tarzanarama, csua din copac? Cea
creia i-ai dat foc? Dac vrei s faci un foc i mai mare, atunci
gndete-te de unde tiu toate astea. i dau un indiciu: 999
este 666 rsturnat.
Am ncercat toate variantele, dar nu reuesc s scriu
fraza de mai sus cu caractere italice spaiate cel puin fr
ajutorul tastaturii. Te rog, ajut-m!
Tnjind dup puin ospitalitate sudic, prietenul tu cel
mai bun.
Lusting (mereu al tu)

4 Honey Chile este un single din 1967 al grupului


Martha and the Vandellas (n.trad.)
176
Ulysse spuse cu voce aspr:
Deci, Victor, ai reuit s afli cum se editeaz mesajele
primite.
La naiba, sunt nevinovat!
Bineneles. Dinii albi ai Ulyssei sclipir pe faa ei
neagr. n spatele acestui cuvnt era un dispre nemsurat.
Dixie Mae ridic mna, fcnd semn spre amndoi s
tac.
Nu tiu E ceva cu adevrat straniu n acest email.
Se uit cteva secunde la mesaj. Un tremurat neplcut i
cretea n stomac. Mama i Tata i construiser acea csu
n copac atunci cnd avea apte ani. Lui Dixie Mae i plcuse
la nebunie. Timp de doi ani fusese Tarzana din Tarzana. Dar
numele csuei Tarzanarama fusese un secret. Cnd avea
nou ani, Dixie Mae incendiase minunata cas din copac.
Fusese un accident teribil. De fapt, o manifestare ieit de
sub control. Dar nu intenionase s lase focul s se extind
att de mult. Focul aproape cuprinsese i casa prinilor.
Timp de aproape doi ani dup acel incident, Dixie Mae se
comport ca cea mai bine crescut feti.
Ulysse citi cu atenie email-ul. O atinse uor pe umr pe
Dixie Mae.
Oricine ar fi, nu pare deloc prietenos.
Dixie Mae ncuviin din cap.
Ticlosul sta tie exact cum s m enerveze.
Inclusiv cum s-i ae curiozitatea. Tata era singura
persoan care tia cine dduse foc, dar de patru ani el nu
mai avea vreo adres a fiicei lui i Tati nu ar fi folosit
niciodat acest ton josnic i lipsit de respect.
Victor se uita de la una la cealalt, simindu-se poate
jignit c nu mai era obiectul suspiciunilor acestora.
Deci, cine crezi c este?
n biroul alturat, Don Williams i ntinse gtul.
177
Cine este ce?
Doar cteva minute i toat lumea de pe etaj s-ar fi
bulucit n biroul lui Victor.
Ulysse spuse:
Dac nu eti surd, nseamn c tii deja mare parte,
Don. Cineva se joac cu noi.
Pi atunci, raportai-i lui Johnson. Frailor, e prima
noastr zi. Nu e momentul s facem greeli.
Asta o aduse pe Ulysse cu picioarele pe pmnt. Ca i n
cazul lui Dixie Mae, pentru ea acest job la LotsaTech era
ultima ans real de a-i ncepe activitatea profesional.
Uitai, spuse Don. E deja vremea prnzului. Dixie Mae
i privi ceasul. Era ntr-adevr ora mesei. Putem discuta
despre asta la bufet, dup care ne ntoarcem i ne apucm
zdravn de treab la Minunata Lotsa. Apoi vom ncheia prima
sptmn de lucru!
Williams plnuia s dea o petrecere n apartamentul
prinilor lui n acea sear. Ar fi fost prima dat mpreun
altundeva dect n campusul LotsaTech, de cnd ncepuser
serviciul.
Da, spuse Ulysse. Dixie Mae, o s ai tot weekend-ul la
dispoziie ca s afli cine face asta i s pui la cale
rzbunarea.
Dixie Mae mai privi o dat imposibilul cmp respondent
anterior.
Eu nu tiu. Pare ceva pus la cale chiar aici, n
campusul LotsaTech.
Rmase cu privirea pierdut pe fereastra lui Victor. Era
aceeai privelite ca cea din biroul ei, desigur dar acum
vedea totul dintr-o alt conjunctur. Undeva n cldirile cu
terenuri de sport se afla o adevrat jigodie. Care se juca de-
a ghicitul cu ea.

178
Cu toii tcur pentru o clip. Poate asta fu de folos
Dixie Mae realiz la ce se uita: la urmtoarea cas n josul
dealului. De unde sttea, se putea vedea doar partea
superioar a etajului doi. Ca toate cldirile din campus, la
fiecare col avea un numr auriu de identificare format din
patru cifre. Aceasta era Cldirea 0999.
i dau un indiciu: 999 este 666 rsturnat.
Doamne, Ulysse. Privete: 999. Dixie Mae art n josul
dealului.
Ar putea fi o coinciden.
Nu, e prea la fix. Se uit la Victor. Era chiar genul de
lucruri pe care unul ca el le-ar fi pus la cale. Dar oricine
scrisese acel mesaj tia prea multe. O s sar peste prnz azi i
o s fac o mic plimbare prin campus.
E o nebunie, spuse Don. LotsaTech este un spaiu
deschis, dar nu putem umbla aiurea prin alte cldiri.
Atunci n-au dect s m dea afar.
Da, ce mod minunat de a-i ncepe noul serviciu, spuse
Don. Nu cred c voi trei v dai seama ce afacere bun avem
aici. tiu c niciunul din voi nu a mai lucrat la consilierea
clientelei. Se uit provocator n jurul lui. Eu am mai lucrat.
Aici e raiul. Avem birourile noastre, terenuri de tenis i club
de sntate. Suntem tratai ca nite programatori de sistem
valoroi. Avem la dispoziie tot timpul necesar pentru a da
clienilor sfaturi de cea mai bun calitate. Ce ncearc s fac
LotsaTech aici este revoluionar! Iar voi, protilor, vei irosi
toate astea. Mai privi o dat n jurul lui. Pi, facei ce vrei,
eu unul m duc la mas.
Urm un moment de tcere stnjenitoare. Ulysse iei din
birou i i privi pe Don i pe ceilali mergnd ncet spre scri.
Apoi se ntoarse.
Dixie Mae, vin cu tine, dar te-ai gndit c poate Don
are dreptate? N-ai putea amna asta pn sptmna
179
viitoare? Pe faa ei se putea citi tristeea. Ulysse semna mult
cu Dixie Mae, doar c era mult mai sensibil.
Dixie Mae scutur din cap. i ddu seama c mai avea
cam 15 minute pn cnd simul practic o va opri.
Vin i eu, Dixie Mae, spuse Victor. Mda ar putea fi o
poveste interesant.
Dixie Mae zmbi spre Ulysse i i ntinse mna.
E n regul, Ulysse. Du-te s mnnci. Fata pru
nesigur. Serios. Dac dl. Johnson ntreab de ce nu am
venit la mas, ar fi mai bine dac ai fi acolo s i spui ce fat
cuminte sunt.
Bine, Dixie Mae. Aa voi face.
Nu se simea pclit, dar aceast soluie era
convenabil. Dup plecarea ei, Dixie Mae se ntoarse spre
Victor.
Printeaz-mi un exemplar din afurisitul de mesaj!

***

Ieir printr-o u lateral. n hol era un automat de


buturi rcoritoare i dulciuri. Victor se aprovizion cu
rezerve de cltorie i ncepur s coboare dealul.
Ce zi fierbinte, spuse Victor, molfind cu gura plin un
baton de ciocolat.
Mda. n prima parte a sptmnii, vremea fusese
mohort, dar cald. Acum norii se risipiser, i era nsorit
iar Dixie Mae i ddu seama ce agreabil fusese viaa n
atelierul LotsaTech. Simul practic nu o oprise nc, dar era
aproape.
Victor bu i un Dr. Fizz ca s-i alunece mai uor
ciocolata pe gt, apoi arunc cutia goal n spatele leandrilor
din apropierea aleii.
Deci, cine crezi c se afl n spatele acestei scrisori?
Sincer?
180
Nu tiu, Victor! De ce crezi c-mi risc jobul ca s aflu?
Victor rse.
Nu te teme c-i pierzi jobul, Dixie Mae. Ha. Oricum n-
ar fi durat nici mcar pn la var. Afi iar rnjetul lui
atottiutor.
Eti un prost, Victor. Dac i consiliezi clienii cum
trebuie, ctigi o mulime de bani.
Ah, poate dac te afli unde trebuie. Se opri, de parc
s-ar fi gndit ce s-i spun. Dar pentru tine, uite:
consultana cost bani. Cu mult timp n urm, clienii au
spus cam ct sunt dispui s plteasc. Fcu o pauz, ca i
cum ar ncerca s nchege o poveste pe nelesul ei. Mda i
chiar dac ai dreptate, viziunea ta asupra proiectului este
condamnat. tii de ce?
Dixie Mae nu i rspunse. Probabil motivul lui era slaba
calitate a personalului angajat.
Firete, Victor continu:
O s i spun de ce. i asta va fi ideea-surpriz care va
face s strluceasc articolele mele din Bruin: poate c
LotsaTech este bine intenionat. Ar fi de mirare, dac ne
gndim ce brutal s-a purtat cu Microsoft. Dar poate au lsat
acest idealism bizar s mearg prea departe. Ha. Pentru
aciunile pe termen lung i-au ales prost angajaii.
Dixie Mae i pstr calmul.
Am trecut tot felul de teste psihologice. Nu crezi c
Profesorul Reich tie ce face?
Ah, pun pariu c tie ce face. Dar dac LotsaTech nu
folosete rezultatele lui? Noi, de exemplu. O parte din noi
cum este cazul dvs. sincer suntem mult prea bine pregtii.
n curnd mi dau masteratul n Jurnalism; este evident c
nu voi rmne prea mult timp aici. Apoi sunt persoane ca
Don i Ulysse. Au un nivel de educaie potrivit pentru
consilierea clientelei, dar sunt prea detepi. Da, Ulysse
181
spune c i face treaba att de bine nct talentul ei este
recunoscut, i este o fat harnic. Dar pun pariu c nici
mcar ea nu va rezista o var. Ct despre ceilali ei bine,
pot s fiu sincer, Dixie Mae?
l salv de la a primi un pumn n fa doar faptul c Dixie
Mae nu reuise niciodat s fie suprat din mai multe cauze
odat.
Chiar te rog s fii sincer, Victor!
Ai aceeai strategie ca i Ulysse dar sunt sigur c ai
stabilitatea fulminatului de mercur. Dac n-ar fi acest email
interesant de la Dl. Lusting, ai rezista o sptmn, dar mai
devreme sau mai trziu ai da peste ceva att de enervant
nct ar fi nevoie de aciune direct i vei ateriza exact n
fund.
Dixie Mae se fcu c gndete.
Pi, da, spuse ea. La urma urmei, vei mai fi aici
sptmna viitoare, nu-i aa?
Victor rse.
Mi-am ncheiat pledoaria. Dar pe bune, Dixie Mae, asta
e situaia angajailor de aici. Avem un grup de oameni
detepi i motivai, dar motivaiile lor sunt mprtiate i
mare parte din entuziasmul lor nu poate fi susinut pe o
durat realist de timp. Ha! Bnuiesc c singura explicaie
raional i sincer, nu cred c va funciona este c
LotsaTech consider
i prezent teoria conform creia LotsaTech dorea numai
s-i fac puin publicitate rapid i s demonstreze c o
consultan de calitate poate rectiga foarte muli clieni.
Apoi, dup ce va scpa de noii angajai pe care nu se poate
bizui, va putea ncetini ritmul i gsi o soluie mai ieftin pe
termen lung.
Dar atenia lui Dixie Mae era foarte departe. La stnga ei
se afla panorama familiar a Los Angeles-ului. La dreapta, la
182
cteva sute de metri, se aflau dealurile. De pe vrful acestora
probabil ar putea vedea valea, i chiar ar putea zri strzile
din Tarzana. Ar fi frumos s se ntoarc acolo ntr-o zi, poate
ca s-i dovedeasc tatlui ei c i putea ine firea i putea
avea succes. Toat viaa am dat-o n bar, ca azi. Dar acel
mesaj de la Lusting a fost ca i cum ar fi gsit un ho n
dormitorul ei. Tipul tia despre ea mai mult dect ar fi
trebuit i i btea joc de trecutul i de familia ei. Dixie Mae
crescuse n sudul Californiei, dar se nscuse n Georgia i
era mndr de originile sale. Poate c Tati nu i-a dat seama
niciodat de asta, ntruct cea mai mare parte a timpului era
o rzvrtit. El i Mami spuneau ntotdeauna c se va potoli
ntr-o bun zi. Dar ea se ndrgosti de cine nu trebuia i
prinii s-au suprat foarte tare. S-au rostit cuvinte. i, dei
lucrurile nu au mers ntre ea i iubitul ei, nu mai avea cum
s se ntoarc napoi. Cam pe atunci a murit Mami. Acum,
jur c nu m ntorc la Tati pn cnd nu pot s-i art c am
ajuns cineva.
Atunci de ce renuna la cel mai bun job pe care l avusese
vreodat? i ncetini mersul, apoi se opri, i rmase acolo, n
mijlocul aleii; simul practic i punea n sfrit frn. Dar
deja ajunseser aproape de Cldirea 0999. Mare parte din
aceasta era ascuns dup nite ienupri contorsionai, dar se
puteau vedea scri care coborau spre intrarea de la parter.
Ar trebui s ne ntoarcem. Scoase din buzunar email-ul de
la Lusting i se uit la el pentru o secund. Mai trziu. Poi
continua mai trziu. Citi nc o dat mesajul. Literele se
estompau sub lacrimile de furie i ncepu s tremure n
lumina fierbinte a soarelui de var.
Victor scoase un zgomot de nerbdare.
Hai, copilu, s mergem! i strecur o ciocolat n
mn. Scoate-i glucoza de sub nivelul mrii.

183
***

Coborr scrile de beton pn la intrarea n C0999.


Doar o privire rapid, hotr Dixie Mae.
Sub copaci i teras era umbr i rcoare. Se uitar prin
ferestrele de la parter, spre ncperile goale. Victor deschise
ua. Dispunerea era aceeai ca n cldirea lor, cu excepia
faptului c n C0999 lucrrile nu prea erau terminate: se
simea mirosul lsat de bormain, iar becurile i firele de
reea atrnau stinghere pe perei.
Locul era populat. Se auzir oameni vorbind pe etajul
principal, care n C0994 era zona de birouri. Fata sri iute pe
scri, arunc o privire nu era niciun birou aici. Drept
urmare, locul prea ca o peter. ase sau opt mese fuseser
trase una lng alta n mijlocul ncperii. Vreo doisprezece
oameni i priveau intrnd.
Aha! bubui unul din ei. Cadavre calde. Bun venit, bun
venit!
Pir n direcia meselor. Don i Ulysse i fcuser griji
pentru violarea legilor companiei i secretului acestui proiect.
Nu ar fi trebuit s se deranjeze. Aceti oameni preau a fi
nite intrui. Trei din ei i cocoaser picioarele pe mese.
Peste tot erau sandviuri i sticle de ap.
Programatori? opti Dixie Mae spre Victor.
Ha. Nu, par mai degrab studeni n ultimul an.
Cel mai zgomotos dintre ei avea prul rocat prins n
coad. Rnji larg spre Dixie Mae.
Mai avem cteva locuri libere. Luai nite scaune.
Art cu degetul mare spre peretele unde se afla un morman
de scaune pliante. Cu ajutorul vostru, s-ar putea s
terminm astzi!
Dixie Mae privi nesigur spre ecranul i tastatura care
tocmai se aprinseser.

184
Dar ce
tiin Cognitiv 301. Examenul final. O sut de dolari
ntrebarea, dar avem 107 caiete de evaluat, iar Gerry vrea n
principal eseuri.
Victor rse.
Primii o sut de dolari pentru fiecare caiet?
Pentru fiecare ntrebare din fiecare caiet, omule. Dar
nu mai spune la nimeni. Bnuiesc c Gerry pltete din banii
pe care LotsaTech crede c-i cheltuie pe cercetare.
Art cu mna spre ncperea aproape goal din aceast
cldire aproape terminat.
Dixie Mae se aplec s priveasc ecranul, literele albe de
pe fundalul albastru. Era un caiet standard, ca acelea de la
Colegiul Valley. Doar c aici ntrebrile nu aveau niciun sens:

7. Comparai i artai diferenele dintre dezacordurile


cognitive din condiionarea operant cu meninerea ateniei
Minsky-Love. Descriei un algoritm pentru construirea
izomorfismului asociat.

Deci, spuse Dixie Mae, ce este tiina cognitiv?


Rnjetul dispru de pe faa celuilalt.
Cristoase. Nu ai venit s ne ajutai la evaluare?
Dixie Mae scutur din cap. Victor spuse:
Nu ar trebui s fie prea greu. Eu am fcut nite cursuri
de psihologie.
Rocatul nu pru ncurajat.
l cunoate cineva pe acest tip?
Eu, spuse o fat din captul cellalt al mesei. Este
Victor Smaley. A terminat Jurnalismul i nu e prea bun la
asta.
Victor privi peste mese.
Hei, oricel! Ce mai faci?
185
Rocatul arunc o privire imploratoare spre tavan.
Nu-mi trebuie astfel de ntreruperi! Privirea i cobor
spre cei doi vizitatori. Vrei s plecai, v rog?
Nici gnd, spuse Dixie Mae. Am venit cu un scop aici.
Cineva probabil cineva de aici, din Cldirea 0999 ne
deranjeaz activitatea de consiliere a clienilor. Intenionez s
aflu cine-i la.
i s i aranjez gratis dantura.
Uite ce e. Dac nu terminm de evaluat astzi, Gerry
Reich ne va pune s venim i mine i
Nu cred c-i adevrat, Graham, spuse un tip de pe
partea cealalt a mesei. Intenia Prof. Reich era s nu ne
simim presai de timp. Este un experiment, compararea
evalurii ntr-un timp dat cu individualizarea complet.
Da! spuse Graham rocatul. Exact din acest motiv
Reich ne-ar mini. Luai-o ncetior, facei bani frumoi, ne
spune el. Dar pun pariu c, dac nu terminm azi, o s ne
fac s pierdem weekend-ul.
Se uit spre Dixie Mae. Ea se uit spre el. Graham era pe
cale s afle ce nsemna cu adevrat ncpnarea i
ndrtnicia. Urm un moment de tcere, dup care
Vorbesc eu cu ei, Graham. Era fata de la captul
ndeprtat al mesei.
Bine, dar nu aici.
Desigur, ieim pe teras. Fcu semn cu capul spre
Dixie Mae i Victor s o urmeze pe ua lateral.
i Ellen, strig Graham n timp ce ieeau, nu sta toat
ziua! Avem nevoie de tine aici.

***

Pe terasa de la 0999 era un automat de sandviuri mai


mare dect cel pe care l aveau la Consultan Clieni. Pentru

186
Dixie Mae, asta nu compensa lipsa bufetului, dar lui Ellen
Garcia nu prea i psa.
Suntem aici doar pentru o zi. Eu nu m mai ntorc i
smbt.
Dixie Mae i cumpr un sandvi i o ap i se aezar
cu toii pe nite fotolii de exterior ponosite.
Aadar, ce vrei s afli? ntreb Ellen.
Vezi tu, oricel, suntem pe urma celui mai ciudat
Ellen i fcu semn lui Victor s tac, avea o expresie
similar cu cea a tuturor cunotinelor de sex feminin ale lui
Victor. O privi ncreztoare pe Dixie Mae.
Pi, numele meu e Dixie Mae Leigh. Azi diminea am
primit acest email pe adresa serviciului de consultan. Pare
un fals. i sunt cteva lucruri care i nmn mesajul
printat.
Ellen se uit pe hrtie.
Data e destul de suspect, i spuse n sinea ei. Apoi se
opri, cu privirea la antetul Expeditorului. Se uit la Dixie
Mae. Mda, este un abuz. Am mai vzut chestii de-astea cnd
am fost asistent. Un tip care i fcea avansuri unei fete din
clasa mea. l privi gnditoare pe Victor.
De ce toat lumea m bnuiete pe mine? rspunse el.
Ar trebui s fii mndru, Victor. Ai o reputaie att de
solid. Ridic din umeri. Dar, de fapt, nu prea e stilul tu s
faci asta. Continu s citeasc. Restul este amuzant de
lasciv, dar nu nseamn nimic pentru mine.
nseamn foarte mult pentru mine, spuse Dixie Mae.
Tipul sta vorbete despre lucruri pe care nimeni n-ar trebui
s le tie.
Da? Reveni la nceputul mesajului i l mai citi o dat.
Nu tiu ce secrete sunt n corpul mesajului, dar unul din
hobby-urile mele sunt antetele rfc9822. Ai dreptate, este ceva

187
putred. Numrul mesajului i stringul de identificare sunt
prea lungi; cred c mai ascund ceva.
i napoie email-ul.
Nu pot s-i spun mare lucru. Dac vrei s-mi lai o
copie, o s mai studiez n weekend string-urile din antet.
A, bun, mulumesc. Era singurul ajutor concret care i
se oferise pn n acel moment, dar Uite ce e, Ellen,
speram s gsesc nite indicii aici, n Cldirea 0999.
Scrisoarea m-a adus aici. Uneori dau de persoane care m
insult. Nu-i las s scape aa uor! Pariez pe ci bani vrei c
cel care a fcut asta e unul dintre acei studeni. i care acum
probabil rde de noi.
Ellen se gndi o clip, apoi scutur din cap.
mi pare ru, Dixie Mae. i cunosc destul de bine. Unii
din ei sunt puin ciudai, dar nu fac astfel de lucruri. n plus,
pn ieri dup-amiaz nici nu tiam c vom fi aici. i azi nu
am avut timp de trsni.
n regul, se sili Dixie Mae s zmbeasc. Apreciez c
m-ai ajutat.
i va da o copie lui Ellen i se va ntoarce la Consilierea
Clientelei, simindu-se puin mai bine dect dac s-ar fi
purtat raional de la nceput. Dixie Mae se pregtea s se
ridice, dar Victor se aplec n fa i i puse agenda pe masa
dintre ei.
Acest email a venit de undeva. oricel, tii pe cineva
care a avut un comportament ciudat?
Ellen l intui cu privirea i, dup o clip, acesta rectific:
Adic, Ellen. nelegi c vreau doar s o ajut pe Dixie
Mae. A, da, i poate s obin o poveste bun pentru Bruin.
Ellen ridic din umeri.
i-a spus Graham, facem i evaluarea pentru Gerry
Reich.

188
Aha. Victor se ls pe spate. De cnd eram la UCLA,
Reich avea o reputaie de persoan fr scrupule. A pus
mna pe nite contracte importante cu guvernul i pe treaba
asta cu consultana la LotsaTech. ncearc s par un super-
geniu, dar de fapt este vorba numai de banii cu care cumpr
mii i mii de muncitori cu ziua. Aadar, ce crezi c pune la
cale?
Ellen ridic din umeri.
Din punct de vedere tehnic, sunt sigur c Gerry
abuzeaz de contactele cu LotsaTech. Dar m ndoiesc c le
pas; lor le place de el. Se nvior. i sunt de acord cu ceea
ce face Prof. Reich prin acest proiect de evaluare. Cnd am
fost asistent, mi-am dorit s existe un mod n care s
transform cititul tezei fiecrui student ntr-un proiect de o zi.
Era o dorin imposibil; nu exista niciodat suficient de
mult timp. Dar, cu contactele pe care le are la LotsaTech,
Gerry Reich aproape a reuit. Pltete cu muli bani civa
studeni istei din ultimul an care noteaz i comenteaz
fiecare ntrebare din tez. Ne spune c timpul nu conteaz.
Studenii din aceste grupe vor primi un feedback cu adevrat
important.
Tipul sta, Reich, apare peste tot, spuse Dixie Mae. A
fost i n spatele programului de testare care ne-a ales pe
mine, Victor i alii pentru consilierea clientelei.
Pi, Victor nu se neal n privina lui. Reich este un
manipulant. tiu c a efectuat teste toat sptmna. A
ocupat tot Amfiteatrul Olson n acest scop. Noi nu am aflat
de aceast operaiune dect ulterior. I-a prins pe Graham i
pe ceilali din gaca noastr cu acest job de o zi. Se pare c
are tot felul de proiecte.
Mda, i noi am dat testul n Amfiteatrul Olson.
Primiser un mic avans cash i cteva indicii despre
perspectivele acestui job Iar Dixie Mae s-a ales poate cu cea
189
mai bun ofert pe care a avut-o vreodat. Dar noi am fcut
asta sptmna trecut.
Nu poate fi vorba de acelai loc. Amfiteatrul Olson e o
sal de sport.
Da, aa mi s-a prut i mie.
Sptmna trecut a fost folosit de Asociaia Sportiv
Universitar Naional pentru probele eliminatorii.
Victor se ntinse s-i ia agenda.
n fine. Trebuie s plecm, oricel.
Nu-mi mai spune aa! Probele eliminatorii de la ASUN
au fost pe 4 iunie. Eu am fcut chestionarul lui Gerry ieri, joi
14 iunie.
mi pare ru, Ellen, spuse Dixie Mae. Ieri a fost ntr-
adevr joi, dar 21 iunie.
Victor fcu un gest de linitire a spiritelor.
Nu e mare lucru.
Ellen se ncrunt, dar nu contrazise pe nimeni. i privi
ceasul de la mn.
Victor, hai s ne uitm n agenda ta. Ce dat scrie?
Scrie iunie hm. Scrie 15 iunie.
Dixie Mae i privi i ea ceasul. Cifrele erau corecte, doar
data era greit: Vi 15 Iun 12:31 PDT 2012.
Ellen, m-am uitat la ceas cnd am venit aici. Scria 22
iunie.
Ellen se aplec deasupra mesei i se uit cu atenie la
agenda lui Victor.
Pariez c aa a fost. Dar i ceasul i agenda preiau
data instalaiilor din aceast cldire. Aici i se arat data
noastr local i ceea ce i se arat este adevrat.
Acum Dixie Mae era cea furioas.
Uite ce este, Ellen. Indiferent ce spun mecanismele
temporale, eu nu a fi inventat o ntreag sptmn din
viaa mea. Toate acele cursuri de familiarizare cu produsele.
190
Nu, n-ai fi inventat.
Ellen i strnse picioarele sub scaun. Mult timp nu
spuse nimic, doar se uita prin cea la oraul de dedesubt.
ntr-un final, spuse:
tii, Victor, ar trebui s fii mulumit.
Cum aa? ntreb el suspicios.
S-ar putea s fi dat peste o tire cu adevrat
important. Spunei-mi, n timpul acestei sptmni
suplimentare pe care ai trit-o, ct de des ai folosit
telefonul?
Niciodat, spuse Dixie Mae. Dl. Johnson instructorul
nostru a spus c nu avem voie s-l folosim n prima
sptmn.
Ellen ncuviin din cap.
Deci bnuiesc c nu se ateptau ca neltoria s
dureze mai mult de o sptmn. Noi nu avem restricii aici.
LotsaTech ne limiteaz destul de mult accesul la Internet, dar
azi diminea am dat cteva telefoane.
Victor i arunc o privire ptrunztoare.
Aadar de unde crezi c a aprut sptmna n plus?
Ellen ezit.
Cred c Gerry Reich a mers mai departe dect i-ar fi
ngduit vreodat comisia pentru subieci umani din cadrul
UCLA. Probabil ai petrecut o noapte sub influena
narcoticelor, ndopai pn la refuz cu detalii despre
produsele LotsaTech.
A! Vrei s spui Pregtirea n-Ultimul-Moment? Victor
i consult agenda. Credeam c asta a fost acum civa ani.
ntr-adevr, dac joci dup regulile Administraiei
Alimentelor i Drogurilor. Dar exist medicamente i
tratamente care pot grbi procesul de nvare. Citii ziarele
i vei vedea c ntr-un an sau doi va fi un scandal monstru.
Cred c Gerry s-a lansat n ceva foarte, foarte util. Nu avei
191
niciun efect secundar. Avei tot felul de cunotine noi, de
specialitate chiar dac se refer la un subiect fr
importan. i, dup cte se pare, avei amintiri detaliate
despre o experien de via care nu a avut loc niciodat.
Dixie Mae se gndi la cele ntmplate n ultima
sptmn. Nu era nimic ciudat n legtur cu experiena
din Amfiteatrul Olson: examenele, interviul pentru job.
Adevrat, toaleta era incredibil de curat ca ntr-un spital,
acum cnd se gndea la asta. Intrase o dat acolo, imediat
dup ce acceptase oferta de serviciu. Dup aceea ce a fcut
dup aceea? A luat autobuzul direct spre Lotsatech fr ca
mcar s mai treac pe la apartamentul ei? Apoi, totul era
din nou limpede. i putea aminti glumele fcute la orele de
Voxalot. i putea aminti ce a mncat i discuiile nocturne
cu Ulysse despre cum s profite de aceast ocazie.
Ni s-au splat creierele, spuse ea ntr-un trziu.
Ellen ncuviin din cap.
Se pare c de data asta Gerry a mers mult prea
departe.
i este i prost. Echipa noastr merge la o petrecere
disear, n centru. Dintr-o dat, 16 oameni vor ti ce li s-a
ntmplat. Vom fi suprai foc Dixie Mae remarc privirea
comptimitoare de pe faa lui Ellen.
Ah. Aadar disear, n loc s se distreze, echipa lor de
consultani clientel va fi ntr-o apatie medicamentoas, fr
s-i aminteasc de sptmna care nu a existat niciodat.
Nu ne vom aminti nimic, nu-i aa?
Ellen ddu din cap.
Bnuiesc c v va plti foarte bine, i vei avea amintiri
despre un job de o zi aici la LotsaTech.
Ei bine, asta nu se va ntmpla, spuse Victor. Am o
poveste i o ranchiun. Eu nu m mai ntorc.
Trebuie s-i avertizm pe ceilali.
192
Victor scutur din cap.
E prea riscant.
Dixie Mae l privi.
Ellen Garcia i mbri genunchii pentru o clip.
Dac ar fi vorba numai de tine, Victor, a fi sigur c
m pcleti. Se uit o secund la Dixie Mae. Mai arat-mi o
dat acel email.
ntinse hrtia pe mas.
LotsaTech are destule contracte de aprare i
securitate. N-a vrea s cred c ar ncerca s ne bage la
rcoare dac afl c suntem pe urmele lor. Fluier o melodie
de ru augur. Se va dezlnui paranoia V-ai gndit c
acest email ar putea veni de la cineva care ncearc s v
avertizeze despre ce se ntmpl?
Victor se ncrunt.
Cine, Ellen? Fata nu i rspunse, aa c el continu.
Ce crezi c ar trebui s facem?
Ellen nu-i ridic privirea de pe hrtie.
n principal, ncercai s nu v comportai ca nite
idioi. Tot ce tim cu siguran este c cineva s-a jucat cu
minile voastre. n primul rnd, trebuie s plecm cu toii
ntregi de la LotsaTech, fr efecte medicale secundare. n al
doilea rnd, trebuie s-l oprim pe Gerry sau Mai citi o dat
antetele mesajului. Sau pe oricine se afl n spatele acestei
afaceri.
Dixie Mae spuse:
Nu cred c tim suficient de mult ca s nu ne purtm
ca nite idioi.
Ai dreptate. Bun, o s dau un telefon, s las un mesaj
inofensiv care ar trebui s aib un neles pentru poliie, n
caz c lucrurile evolueaz nasol. Apoi o s vorbesc cu ceilali
din echipa noastr de evaluare. Ct timp suntem nc la
LotsaTech nu spunem nimic, dar de ndat de ieim de aici
193
ipm ct ne in puterile. Voi doi ar fi mai sigur s stai
ascuni pn se ntunec i ne ntoarcem noi n ora.
Victor fu de acord.
Dixie Mae art spre email-ul misterios.
Ce anume ai remarcat, Ellen?
Cred c este doar o coinciden. Dac nu ai mai multe
modele, ncepi s vezi fantome.
Spune.
Pi, adresa de email, lusting925@freemail.sg. Cldirea
0925 se afl n vrful dealului de colo.
De acolo de unde am pornit nu se putea vedea.
Exact. Ca i cum Lusting trebuia s te aduc nti
aici. i mai e o chestie. Prof. Reich are un student n ultimul
an, pe nume Rob Lusk.
Lusk? Lusting? Pentru Dixie Mae, legtura dintre aceste
nume nu prea relevant.
Ce fel de om este?
Rob nu este un tip extraordinar de prietenos, dar este
de dou ori mai detept dect studentul obinuit din anul
terminal. Datorit lui Gerry se pricepe la hardware. Gerry se
folosete de el de cinci sau ase ani, i pun pariu c Rob vrea
cu disperare s-i termine studiile. Tcu. Uite cum facem. Voi
intra i i voi spune totul lui Graham i celorlali. Apoi vom
gsi un loc n care s v ascundei n restul zilei.
Se ndrept spre u.
Nu am de gnd s m ascund, spuse Dixie Mae.
Ellen ezit.
Mcar pn la ora nchiderii. Ai vzut poliitii
nchiriai stnd la intrarea principal. Nu e locul unde s te
plimbi ca pe bulevard. n seara asta, grupul meu va putea
pleca acas fr probleme. De ndat ce ieim din campus, o
s facem un tmblu de o s vin aici toat presa i Poliia.
Vei ajunge n siguran acas, n cel mai scurt timp.
194
Victor ncuviina.
Ellen are dreptate. De fapt, ar fi mai bine s nu
rspndim aceast poveste printre ceilali evaluatori. Nu e
nimic de povestit
Eu nu am de gnd s m ascund! Dixie Mae privi spre
deal. O s fac nite verificri la 0925.
E o nebunie, Dixie Mae! Eti n siguran dac te
ascunzi pn la sfritul zilei de munc i dup aceea
poliitii pot investiga mai bine dect ai putea investiga tu. F
ce spune Ellen!
Nimeni nu mi spune ce s fac, Victor! spuse Dixie
Mae, n timp ce gndea: Mda, ce fac acum seamn puin cu
intriga unui joc ieftin: adolescenii au intrat n casa bntuit,
apoi s-au desprit i au fost mcelrii
Dar Ellen Garcia fcea i ea presupuneri. Dixie Mae i
privi pe amndoi.
O s merg pe urmele acestui email.
Ellen o privi lung. Nu era clar dac privirea ei exprima
dispre sau meditaie.
Ateapt s-i spun lui Graham, bine?

***

Douzeci de minute mai trziu, cei trei erau din nou


afar, urcnd panta lung spre Cldirea 0925.
Poate c Graham Rocatul era un tip detept, dar se
dovedi de fapt un neghiob. Era convins c misterul
calendarului era doar o neltorie pus la cale de Dixie Mae
mpreun cu Victor. Ellen prea nu se pricepu s-i vorbeasc
i cei doi ntflei de consilieri clientel erau demni de
dispre. Din fericire, mare parte din ceilali evaluatori au fost
de acord s i asculte. Unul din ei chiar gsi o bre
neplcut n presupunerile lor:

195
i dac ar fi att de important, nu i-ar supraveghea
Gerry pe tia doi? tii, Gestapo-ul Conspiraiilor poate
ajunge aici n orice clip!
Urm un moment de tcere i team, toat lumea atepta
sosirea bieilor ri cu bastoane. n cele din urm toi,
inclusiv Graham, au fost de acord s nu spun nimic pn la
sfritul zilei. Civa dintre ei lsar mesaje telefonice cifrate
unor prieteni, n caz de nevoie. Dup prerea lui Dixie Mae,
majoritatea nclina spre punctul de vedere al lui Ellen, dar
orict de detepi ar fi fost, nu vroiau s-l supere pe Graham.
Pe de alt parte, Ellen era persona non grata pentru c
ncercase s dea peste cap programul lui Graham. n final, se
enerv pe dobitocul rocat.
Aa se face c acum Ellen, Victor i Dixie Mae mergeau pe
drumul de crmizi galbene adic aleea cu asfalt pentru
econo-carturi care ducea spre Cldirea 0925.
Campusul LotsaTech era nou i nu foarte populat, dar
erau i alte persoane prin preajm. Chiar la ieirea din 0999
au dat peste trei tipi n sacouri sport cum purtau poliitii de
la intrarea principal. Victor o apuc pe Dixie Mae de bra.
Poart-te natural, i opti el.
Pir agale i Victor i salut graios cu capul. Cei trei
abia dac l-au remarcat.
Victor i ddu drumul lui Dixie Mae.
Vezi? Trebuie doar s fii tare.
Ellen mergea n faa lor. ncetini, pn cnd cei doi o
ajunser i continuar umr la umr.
Ori se joac cu noi, spuse ea, ori nu ne-au remarcat.
Dixie Mae pipi mesajul din buzunar.
Ei bine, cineva chiar se joac cu noi.
tii, sta e cel mai mare indiciu pe care l avem. Eu tot
mai cred c poate cineva ncearc s

196
Ellen tcu, doi tipi din conducere veneau din sens opus.
Acetia le ddur i mai puin atenie dect poliitii.
poate cineva ncearc s ne ajute.
Poate, spuse Dixie Mae. Cel mai probabil, e vreun sadic
care ncearc s foloseasc ce a aflat atunci cnd m aflam
sub influena narcoticelor.
Uf. Mda. Analizar posibilitile. Straniu. Era amuzant
s discui cu Ellen Garcia, ca i cu Ulysse de altfel, dei era
poate de cinci ori mai deteapt dect Ulysse sau Dixie Mae.
Erau acum suficient de aproape ca s vad ferestrele de
jos de la 0925. Ca mrime, cldirea era de dou ori ct 0999
sau 0994. La parter era parcat o main a firmei de
catering. Dincolo de paravanele verzi putur vedea cteva
cupluri jucnd tenis pe terenurile aflate la sud de cldire.
Victor privi pe furi.
Ciudat. Au un fel de camuflaj la ferestre.
Mda. Ar trebui s putem vedea mcar luminile din
tavan.
Se ndeprtar de aleea principal i merser pe acolo pe
unde nu puteau fi zrii din maina de catering. Chiar i de
aproape, pe sub consol, ferestrele semnau cu acelea aflate
n celelalte cldiri. Dar nuntru nu era doar ntuneric. Era
bezn total. n interior, geamul fusese acoperit cu un plastic
negru, ca cel care se pune n vitrinele nchise.
Victor i scoase rapid agenda.
Fr telefoane, Victor.
Vreau s transmit o tire n direct, n caz c cineva se
supr c suntem aici.
i-am mai spus, accesul la Internet este limitat. De
altfel, dac suni de aici se declaneaz baliza logic 911.
Doar un apel scurt, la
Privi n sus i le vzu pe cele dou fete stnd lng el.
A, bine. O s folosesc doar camera.
197
Dixie Mae ntinse mna spre el.
D-mi agenda, Victor. Filmm noi.
Pentru o clip, pru c are de gnd s refuze. Apoi i vzu
pumnul ncletat. i i-a adus aminte, poate, de povetile
spuse la prnz, n timpul sptmnii. Sptmna care nu a
existat niciodat? Indiferent de motiv, i nmn agenda.
Crezi c lucrez pentru tipii cei ri? ntreb el.
Nu, rspunse Dixie Mae (65% adevrat, dar
procentajul era n scdere). Dar nu am ncredere c vei face
mereu ce spune Ellen. n acest mod vom filma noi i vom fi n
siguran. Datorit autocontrolului superior de care dau
dovad. Mda.
Vru s-i dea agenda lui Ellen, dar aceasta scutur din
cap.
nregistreaz tu, Dixie Mae. Victor, i-o vei recupera
mai trziu.
A, bine, dar mai nti vreau drepturile de emisie. Se
nvior. Dixie, tu o s fii operatorul meu. Revino asupra mea
de fiecare dat cnd am ceva important de spus.
Aa o s fac, Victor. Roti camera cu o micare ampl,
departe de el.
Nu i deranj nimeni n timp ce nconjurau parterul.
Camuflajul era perfect, dar ca i la cldirile 0994 i 0999,
exista o u obinuit cu un banal acces pe baz de card.
Ellen se uit mai de aproape.
Am scos din funciune ncuietorile de la 0999, aa, ca
s ne distrm. Dar am vaga bnuial c tipii tia cu plastic
negru nu sunt prea neglijeni.
Cred c doar pn aici putem merge, spuse Victor.
Dixie Mae se apropie de u i o mpinse. Nu se auzi
niciun semnal de eroare, nicio alarm. Ua se deschise pur i
simplu.
Se uitar uimii unul la cellalt.
198
Cinci secunde mai trziu, erau tot n pragul uii. Puinul
pe care-l zreau semna cu parterul tipic de la LotsaTech.
Ar trebui s nchidem ua i s ne ntoarcem, spuse
Victor. Dac stm aici, vom fi prini n flagrant delict.
Ai dreptate. Ellen pi nuntru, urmat vrnd-
nevrnd de Victor, apoi de Dixie Mae care filma.
Stai! Dixie Mae, nu nchide ua.
Iisuse.
E ct o cutie! Se aflau ntr-o camer foarte mic.
Deasupra nivelului taliei, pereii erau din sticl. La cellalt
capt al camerei mai era o u.
Ellen naint.
Anul trecut am lucrat la Livermore. Erau i acolo cuti
ca astea. Intri destul de uor dar dup aceea dai peste tot
de paznici narmai care te ntreab politicos dac te-ai
rtcit. Aici nu se zrea niciun paznic. Ellen mpinse ua
interioar. Era ncuiat. Atinse ncuietoarea. Prea a fi dintr-
un plastic ieftin. S-ar putea s nu mearg, spuse ea,
ncercnd s-o deschid.
Se auzir voci, venind de undeva de sus. Pe etajul lor nu
se zrea nimeni. Totui, planul cldirii le era cunoscut, n
Cldirea 0994, de exemplu, holul din dreapta duce la toalete,
micul bufet i dormitorul comun.
Ellen ezit i se opri s asculte. i privi pe ceilali.
E ciudat. Parc ar fi Graham!
Poi sparge ncuietoarea, Ellen? Ar trebui s urcm i
s-l strngem de gt pe trdtorul la cu propria lui coad.
Alt sunet. Se deschisese o u! Dixie Mae privi dincolo de
Ellen i zri un tip ieind de la toalet. Dixie Mae reui s-l
trag n jos pe Victor i amndoi czur pe podeaua
cmruei.
Hei, Ellen, spuse strinul, nu prea ari bine. Graham
te calc i pe tine pe nervi?
199
Ellen rse strident.
D-da nu-i nicio noutate.
Dixie Mae rsuci agenda i o inu astfel nct obiectivul
ncorporat s vad dincolo de geam. Vzu pe ecranul micu
c strinul zmbea. Purta un tricou i pantaloni pn la
genunchi, i avea un fel de legitimaie agat de gt.
Ellen deschise i nchise gura de cteva ori, dar nu reui
s spun nimic. Nu-l cunoate deloc pe tipul sta.
Strinul era tot n cea, dar
Hei, spuse el, unde i-e legitimaia?
Ei, la naiba Cred c am lsat-o la toalet, spuse
Ellen. i acum am rmas ncuiat pe dinafar.
tii regulile, spuse strinul, dar tonul lui nu era
amenintor. Meteri ceva pe partea lui dinspre u. Dup ce
se deschise, Ellen pi fr s-l lase s vad ceva n spatele
ei.
mi pare ru. Eram nervoas.
Nicio problem. Graham o s se potoleasc ntr-un
final. A vrea s fie mai atent cu solicitrile profesionitilor.
Ellen ncuviin din cap.
Mda, aa e. De parc era ntr-adevr de acord cu el.
Vezi tu, Graham nu desparte problemele aa cum
trebuie. Ideea e s fie deopotriv clar i profund.
Ellen scotea ntruna nite sunete prin care arta c
nelege. Strinul vorbre tia o mulime de detalii legate de
un proiect al NSA5, dar habar n-avea de cei trei intrui.
Se auzir pai uori pe scri i o voce cunoscut.
Michael, mai dureaz mult? Vreau s Vocea se opri
brusc ntr-un chiit.
Pe ecranul agendei, Dixie Mae vzu dou brunete care se
holbau una la cealalt, afind expresii identice de uimire.
Cele dou i ddur ocol pentru o clip, lovindu-se uor cu

5 Agenia Naional de Securitate (n.trad.)


200
palmele. Nu se bteau era ca i cum fiecare din ele credea
c cealalt este un efect video. Ellen Garcia, f cunotin cu
Ellen Garcia.
Strinul Michael? se holba la fel de uimit, mai nti la
o Ellen, apoi la cealalt. Cele dou Ellen scoteau sunete
nearticulate, suficient de puternice pentru a o ntrerupe pe
cealalt i s o ntrte mai tare.
n cele din urm, Michael spuse:
neleg c nu ai o sor geamn, Ellen?
Nu! rspunser amndou.
Aadar una din voi este o impostoare. Dar v-ai sucit de
attea ori, c nu mai tiu care este originalul. Aha. Art
spre una din cele dou Ellen. nc un bun motiv s pori
legitimaiile de securitate.
Dar Ellen i Ellen nu vedeau pe nimeni n afar de ele
nsele. Cu excepia corului de Nu!, cuvintele lor erau doar
ntreruperi reciproce, neinteligibile. n final, i aruncar
ezitnd un zmbet obraznic. Amndou bgar mna n
buzunar. Una din ele scoase o moned de un dolar, iar
cealalt nu gsi nimic.
Ha! Verde stop, un dolar pe loc. Cealalt rnji i ddu
din cap. Ellen-cu-dolarul se ntoarse spre Michael. Uite,
amndou suntem reale. i amndou suntem doar copii.
Michael se uita pe rnd de la una la alta.
Cu siguran nu suntei nici clone.
Evident, spuse cea-cu-dolarul. Se uit la cealalt Ellen
i o ntreb: Cocain?
Cealalt ddu din cap i spuse:
n aprilie am fcut ceva mai ru. i amndou
izbucnir n rs.
Cea-cu-dolarul:
Examen cu Gerry n Amfiteatrul Olson?
Da.
201
Cea-cu-dolarul:
Michael?
Dup aceea, rspunse cealalt, i roi. Dup o
secund, roi i cea-cu-dolarul.
Michael spuse cu voce seac:
i nu suntei perfect identice.
Ellen-cea-cu-dolarul zmbi cu jumtate de gur.
Aa e. Nu te-am mai vzut niciodat. Se ntoarse i
arunc dolarul celeilalte Ellen, din mna sa stng n mna
ei stng.
Acea Ellen deinea acum controlul. Era, de asemenea,
versiunea care avea legitimaia de securitate. S-i spunem
NSA Ellen.
Din cte mi dau ne dm seama, am avut aceeai
contiin pn n ziua n care am trecut examenul de
recrutare al lui Gerry Reich. De atunci, am avut viei
separate. Ne-am fcut chiar i prieteni noi diferii. Privea n
direcia obiectivului lui Dixie Mae.
Ellen-evaluatoarea se ntoarse s-i urmreasc privirea.
Putei iei, prieteni. V-am vzut obiectivul camerei.
Victor i Dixie Mae se ridicar i ieir din celula de
siguran.
O adevrat invazie, spuse Michael, i nu prea c
glumete.
NSA Ellen l prinse de bra.
Michael, cred c nu mai suntem n Kansas.
Aa e! Pur i simplu visez.
Probabil. Dar dac nu schimb nite priviri cu Ellen-
evaluatoarea poate ar fi bine s aflm ce s-a ntmplat cu
noi. Sala de edine e liber?
Era cnd m-am uitat. Da, acolo nu vom fi deranjai. i
conduse pe hol spre ceea ce n Cldirea 0994 era ghereta
portarului.
202
***

Michael Lee i NSA Ellen lucrau la un alt proiect al


Profesorului Reich.
Vezi tu, spuse Michael, Profesorul Reich are contract
cu colegii mei pentru compararea software-ului de
supraveghere cu ceea ce poate realiza analiza uman
intensiv.
Da, spuse NSA Ellen, marea problem cu
supravegherea a fost ntotdeauna cantitatea enorm de
material care trebuie urmrit. Ageniile secrete folosesc
echipamentele automatizate i au o mulime de buni
specialiti oameni precum Michael, aici de fa dar sunt
pur i simplu copleite. n orice caz, Gerry a avut ideea c,
dei problema nu poate fi rezolvat, o echip de ageni secrei
i studeni din ultimul an ar putea mcar s estimeze ceea ce
le scap programelor NSA.
Michael Lee ncuviin.
Ne petrecem ntreaga var studiind intervalul dintre
orele 13 i 14 UTC6, din 10 iunie 2012, nainte i napoi i
sus i jos, dar urmrim numai trei teme restrnse.
Ellen-evaluatoarea l ntrerupse.
i asta e prima ta zi de lucru, nu-i aa?
A, nu. Facem asta de aproape o lun. Zmbi uor.
Toat cariera mea s-a axat pe studiul Chinei contemporane.
Dar acesta e primul contract n care am avut suficient timp
s m uit peste datele pe care trebuie s le comentez. Ar fi o
adevrat plcere dac n-am fi nevoii s chemm paza
pentru aceti studeni indisciplinai din ultimul an.
NSA Ellen l btu uor peste umr.
Dar dac nu ar fi fost Michael, a fi fost i eu la fel de
obosit ca Graham. A trecut o lun, mai sunt dou.

6 Abreviere pentru Timpul Universal Coordonat (n.trad.)


203
Crezi c suntem n luna august? ntreb Dixie Mae.
Sigur c da. Se uit la ceasul lui. Suntem n 10
august.
Ellen-evaluatoarea zmbi i i povesti despre celelalte
variante de dat la care se gndiser ceilali.
E un fel de halucinaie provocat de droguri, spuse
Victor. Am crezut mai nainte c este doar opera lui Gerry
Reich. Acum cred c statul se joac cu creierele noastre.
Cele dou Ellen se uitar la el; se vedea c amndou l
cunoteau pe Victor de mult timp. Dar se prea c luau n
serios ceea ce spunea.
E posibil, spuser amndou.
Scuze, Ellen-evaluatoarea spuse ctre NSA Ellen.
Dolarul e la tine.
S-ar putea s ai dreptate, Victor. Dar cunoaterea este
specialitatea mea a noastr. Noi dou suntem departe de
visarea normal sau halucinaie.
Doar c i asta ar putea fi o iluzie, spuse Victor.
Tac-i fleanca, Victor, spuse Dixie Mae. Dac totul este
un vis, am putea foarte bine s-o lsm balt. Se uit la
Michael Lee. Ce are statul de gnd?
Michael ridic din umeri.

***

Detaliile sunt secrete, dar este doar o supraveghere


post hoc. Regulile de izolare par lucrate de Profesorul Reich
mpreun cu agenia mea.
NSA Ellen arunc o privire spre dublura ei. Cele dou
avur o conversaie scurt i ciudat, cu jumti de cuvinte
i fraze. Dup aceea, NSA Ellen continu:
Dl. Savant Gerry Reich pare a se afla n centrul tuturor
problemelor. A folosit nite teste standard de personalitate
pentru a alege oameni comunicativi, motivai pentru
204
posturile de consilieri clientel. Pun pariu c fac treab bun
din prima zi de lucru.
Mda. Dixie Mae se gndi la Ulysse. i la ea nsi.
NSA Ellen continu:
Gerry a constituit i un alt grup de studeni n anul
terminal care s evalueze diversele lui examene i proiecte.
Noi am lucrat la un singur examen, spuse Ellen-
evaluatoarea. Dar nu se plngea. Pe faa ei era un zmbet
ciudat, avea privirea cuiva care a aflat o veste foarte proast.
Apoi a inclus o mulime de ageni secrei i absolveni
de la Consiliere Clientel n acest proiect de supraveghere din
care facem parte i eu i Michael.
Michael era perplex. Victor prea oarecum suprat,
propriile lui teorii erau clcate n picioare.
Dar, spuse Dixie Mae, grupul vostru de supraveghere
funcioneaz de o lun, spuneai
i evaluatorii au legtur telefonic cu exteriorul!
spuse Victor.
M-am gndit i eu la asta, spuse Ellen-evaluatoarea.
Azi am dat trei telefoane. Al treilea a fost dup ce ai aprut
tu i Dixie Mae. A fost un mesaj vocal pentru o prieten de la
MIT. Am vorbit cifrat, dar am ncercat s-i spun suficient de
multe astfel nct prietena mea s fac scandal dac dispar.
Celelalte apeluri au fost
Tot mesaje vocale? ntreb NSA Ellen.
Doar unul din ele. Cellalt a fost un apel ctre Bill
Richardson. Am avut o discuie ncnttoare despre
petrecerea pe care o d smbt. Dar Bill
Bill a trecut testul de angajare al lui Reich, la fel ca noi
toi!
Exact.
Lucrurile se ndreptau ntr-o direcie mai nasoal dect
teoria visului formulat de Victor.
205
A-aadar ce s-a ntmplat cu noi? ntreb Dixie Mae.
Michael csca ochii mari, dei lans cu voce uscat doar
o afirmaie modest:
Scuzai un demodat specialist n limba dinastiei Han.
Te gndeti c suntem doar upload-uri de personalitate? Eu
credeam c asta e science-fiction.
Cele dou Ellen rser. Una din ele spuse:
A, dar este science-fiction, nu doar cel mai nou episod
din Kywrack. Genul sta e vechi de aproape un secol.
Cealalt spuse:
Dumnezeul microcosmic al lui Sturgeon.
Ar fi ceva; s te pzeti atunci, Gerry! Dar mai e i
Tunelul pe sub lume al lui Pohl, spuse prima.
Christoase. Ne-am ars dac sta-i scenariul.
Bun, dar ce zici de Cecuri fr acoperire la Memory
Bank" al lui Varley?
Sau de Darwinia lui Wilson?
Porcii n spaiul virtual ai lui Moravec?
Simulacron-3 al lui Galouye?
Cuburile morii ale lui Vinge?
Acum, c gemenele nu se mai sincronizau perfect,
cuvintele lor formau un cor din ce n ce mai puternic, care
culmin cu:
Pietrele cu tlc ale lui Brin!
Sau Incineratorii!
Nu, nu poate fi asta. Se oprir brusc i ddur din cap
aprobator, una spre cealalt.
Cam sinistru, gndi Dixie Mae. Per ansamblu, discuia
fusese la fel de misterioas ca i crizele lor auto-ntrerupte de
mai devreme.
Din fericire, Victor era acolo ca s salveze minile
prozaice.

206
Nu conteaz. De fapt, uploadarea este numai sci-fi.
Este mai rea dect cltoria cu vitez superioar vitezei
luminii. Nici mcar nu exist o baz teoretic pentru upload-
uri.
Cele dou Ellen fluturar mna stng.
Nu e chiar aa, Victor.
Cea-cu-dolarul continu:
A spune c exist o baz teoretic conform creia
upload-urile sunt teoretic posibile. Zmbir cu jumtate de
gur. i cine credei c este responsabil pentru asta? Gerry
Reich. n anul 2005, cu mult nainte de a deveni celebru ca
geniu periculos, a scris cteva referate despre mecanismele
uploadrii. Teoria era o aiureal i chiar cel mai simplu demo
ar fi consumat mult mai mult electricitate dect orice
supercomputer din acea vreme.
Numai pentru uploadarea unei singure personaliti.
Astfel c Gerry i Metoda Reich erau un fel de
pcleal.
Dup aceea, Gerry a abandonat ideea la ce altceva v-
ai fi ateptat, innd cont c este un mscrici. Dar acum a
devenit dintr-odat celebru n toat lumea i are succes n
vreo ase domenii diferite. Cred c ceva s-a ntmplat. Cineva
a rezolvat n locul lui problema hardware-ului.
Dixie Mae studia emailul.
Rob Lusk, spuse ea ncet.
Exact, spuse Ellen-evaluatoarea. Le explic ce era cu
emailul.
Michael nu era convins.
Nu tiu, Ellen. De acord, avem de-a face cu un miracol
extraordinar gesticul spre ambele Ellen dar s facem
speculaii asupra motivului e ca i cum o vrabie ar ncerca s
neleag ce e cu Autostrada 405.

207
Ba nu, spuse Dixie Mae, i toi se ntoarser spre ea.
Se simea foarte ameninat i foarte furioas mai degrab
furioas. Cineva ne-a fcut o nscenare! A nceput n acele
toalete super-curate din Amfiteatrul Olson
Amfiteatrul Olson, spuse Michael. i tu ai fost acolo?
Toaletele miroseau ca ntr-un spital! Mi-amintesc c m
gndeam la asta cnd am intrat acolo, dar hei, mi-amintesc
c dup aceea eram n autobuz, veneam ncoace.
Ca ntr-un spital. Dixie Mae se simea cuprins de panic.
P-poate c doar noi am rmas. Se uita la gemene.
Chestia asta cu uploadarea ucide originalele?
Era un fel de ntrebare de baraj; pentru o clip, tcur cu
toii. Apoi, Ellen-cu-dolarul spuse:
Eu eu nu cred asta, dar referatele lui Gerry erau n
mare parte teoretice.
Dixie Mae i nfrnse teama; furia i folosise la ceva. Ce
putem afla din asta?
Pn n acest moment, tim c peste treizeci dintre cei
care au trecut testele de la Amfiteatrul Olson au ajuns aici.
Dac am fi fost cu toii omori, ar fi fost greu de
muamalizat afacerea. S presupunem c suntem nc n
via. Idee: i poate ne putem da seama de nite lucruri!
Putem compara trei din experimentele lui Reich. Exist
cteva diferene i asta nseamn ceva. Le privi pe gemene. V-
ai dat seama deja, nu-i aa? Ellen pe care am ntlnit-o
prima evalueaz referate un job de o zi, i s-a spus. Dar
pariez c n fiecare noapte, atunci cnd ei cred c merg acas
Lusk sau Reich sau oricine face asta i oprete i i ntoarce
iar la un job de o zi.
Ca i n cazul nostru, la consilierea clientelei, fu nevoit
Victor s recunoasc.
Aproape. Am avut ase zile de familiarizare cu
produsele, apoi prima zi de serviciu. Am fost cu toii att de
208
entuziasmai. Ai dreptate, Ellen, n prima zi suntem
fantastici! Sraca Ulysse, sraca de mine; am crezut c vieile
noastre au un sens. Sunt sigur c disear disprem i noi.
Ellen-evaluatoarea ncuviin din cap.
Consiliere-clientel-la-pachet, restartat la infinit, ca
s fie proaspt.
Dar mai exist cteva probleme, spuse cealalt. n cele
din urm, diferenele dintre date ar putea da de bnuit.
Poate c da sau poate c antetele mail-urilor sunt
falsificate automat.
Dar contextul intern ar putea contrazice
Sau poate c Gerry a rezolvat problema labirintului
cognitiv Cele dou se lansar iar n limbajul lor semi-
privat.
Michael le ntrerupse.
Nu toi sunt reciclai. Scopul proiectului nostru de
urmrire a reelei este de a petrece toat vara studiind o
singur or de trafic din reea.
Gemenele zmbir.
S-o crezi tu, spuse cea-cu-dolarul. Da, n aceast
cldire nu suntem rebootai la sfritul fiecrei zile
imaginare. n schimb, ne folosesc toat vara minute ale
timpului din computer n loc de secunde? ca s analizm o
or din traficul reelei. Apoi ne folosesc din nou, pentru o or
diferit. i tot aa.
Nu-mi imaginez o tehnologie att de performant,
spuse Michael.
De fapt, nici eu, spuse cea-cu-dolarul, dar
Victor i ntrerupse.
Poate c sta e scenariul din Darwinia. tii care:
suntem doar jucriile unei inteligene super-avansate.
Nu! spuse Dixie Mae. Nu e super-avansat. Consilierea
clientelei i supravegherea reelei sunt lucruri importante din
209
lumea noastr real. Cel care se afl n spatele acestei afaceri
i folosete sclavii foarte, foarte rapid.
Ellen-evaluatoarea se ncrunt.
i noi evalum testele pentru el! E genul de lucruri
care mi-arat c ntr-adevr Gerry e autorul. Ne prostete pe
toi i ne refolosete nainte de a ne da seama sau de a ne
plictisi.
NSA Ellen avea aceeai expresie, dar o alt nemulumire:
Noi ne-am plictisit serios aici.
Michael ncuviin i el.
Cei care lucreaz pentru stat sunt fiine rbdtoare; i-
am controlat pe studenii din anii terminali. Rezistm trei
luni. Dar e dureros s aflu c drept rsplat pentru
rbdarea noastr suntem pui s o lum de la capt. La
naiba. Scuze, Ellen.
Dar acum tim! spuse Dixie Mae.
i la ce i folosete asta? rse Victor. De data asta i-ai
dat seama. Dar la sfritul zilei care dureaz de fapt o
microsecund, pac!, totul se rebooteaz i ce ai nvat
dispare.
De data asta nu va fi aa. Dixie Mae privi iar mesajul.
Hrtia ieftin era ifonat i ptat. Un fals digital, ca i noi.
Nu cred c suntem singurii care i-au dat seama. mpinse
hrtia de-a lungul mesei, spre Ellen-evaluatoarea. Ai crezut
c nseamn c Rob Lusk se afl n aceast cldire.
Da, aa e.
Cine e Rob Lusk? ntreb Michael.
Un ciudat, spuse absent NSA Ellen. Cel mai bun
student din ultimul an al lui Gerry. Cele doua Ellen se
holbau la email.
Referirea la 0999 a condus-o pe Dixie Mae spre echipa
mea de evaluare. Dup aceea i-am artat adresa
expeditorului.
210
lusting925@freemail.sg?
Da. i astfel am ajuns aici.
Dar aici nu este niciun Rob Lusk, spuse NSA Ellen.
Ha! mi plac aceste antete de mail false.
Mda. Sunt mai lungi dect corpul mesajului!
Michael se opri s se uite peste umerii celor dou Ellen.
Art cu degetul pe mesaj.
Vedei aici, la mijlocul celui ce-al doilea? Pare o
transliterare a ideogramelor chinezeti cu separatoare i
scrise n linie.
i ce nseamn?
Pi, dac e n mandarin, ar putea fi numrul 917.
Victor se sprijini pe coate.
Trebuie s fie o coinciden. Cum ar fi putut ti
Lusting cu cine o s ne ntlnim?
tie cineva ce e cu Cldirea 0917? ntreb Dixie Mae.
Eu nu, spuse Michael. Nu ieim din cldirea noastr
dect ca s mergem la piscin i la terenurile de tenis.
Gemenele scuturar din cap.
Nu am vzut-o i n momentul sta nu vreau s risc
o cutare pe intranet.
Dixie Mae se gndi la harta LotsaTech prezent n
brourile de bun-venit.
Dac acest loc exist, ar trebui s fie mai sus pe deal,
poate chiar n vrful acestuia. Eu zic s mergem acolo.
Dar, spuse Victor.
Nu-mi spune rahaturile cum c trebuie s ateptm
Poliia, Victor, sau c s nu fim idioi. Nu mai suntem n
Kansas, iar acest email este singurul indiciu pe care l avem.
Ce-ar trebui s le spunem celor de aici? ntreb
Michael.

211
Nu le spunei nimic! Ne strecurm afar. Vrem ca
operaiunea s decurg normal, s nu dea de bnuit lui
Gerry sau altcuiva.
Cele dou Ellen se privir una pe alta, pe feele lor se
citea o expresie bizar de tristee. Brusc, ncepur amndou
s cnte Home on the Range7, dar cu versuri mai ciudate:

Ah, o clon a vrea,


Carne din carnea mea,
Cu

Se oprir simultan i roir.


Ce minte murdar avea acel Garrett.
Murdar, dar profund. NSA Ellen se ntoarse spre
Michael i pru c roete i mai tare. Nu conteaz, Michael.
Cred c tu i cu mine ar trebui s rmnem aici.
Nu, stai puin, spuse Dixie Mae. Acolo unde mergem s-
ar putea s fie nevoie s convingem pe cineva c aceast
nebunie este adevrat. Voi dou, Ellen, suntei cea mai
bun dovad.
Disputa continu. La un moment dat, Dixie Mae remarc
uimit c cele dou Ellen preau a se contrazice una pe
cealalt.
Nu tim suficient de mult ca s ne hotrm, se plngea
ntruna Victor.
Victor, trebuie s facem ceva. tim ce ni se va ntmpla
dac nu facem nimic pn la ora nchiderii din aceast dup-
amiaz.
ntr-un final, Michael rmase pe loc. Avea mai multe
anse s fie crezut de ctre colegii lui de echip. Dac cele
dou Ellen, Dixie Mae i Victor vor reui s adune vreo
informaie real, poate c grupul din NSA ar putea face ceva.

7 Imnul statului Kansas (n.trad.)


212
Vom fi o reea de oameni care ncearc s sparg
aceast clepsidr. Michael se strduia s par oarecum
amuzat, dar dup ce rosti acele cuvinte se opri, i niciunul
dintre ceilali nu gsi ceva mai bun de spus.

***

Aproape de creasta dealului nu erau att de multe cldiri,


iar cele vzute de Dixie Mae aveau un singur etaj, de parc ar
fi fost intrarea ntr-o construcie ce se ascundea sub deal.
Copacii erau pipernicii i iarba glbuie.
Victor avea o explicaie.
E din cauza vntului. Se ntlnete la multe din
terenurile expuse din apropierea coastei. Sau poate c aici
sus nu le ud prea mult.
O Ellen din spate, Dixie Mae nu tia exact care era
spuse:
n orice caz, este o invenie extraordinar.
Exact. O invenie.
Nu neleg ceva, spuse Dixie Mae. Cele mai tari efecte
speciale nu se compar cu ce vedem aici. Cum pot fi
computerele lor att de bune?
Pi, spuse cealalt Ellen, unul din motive ar fi acela c
e mai uor s pcleti atunci cnd simulezi i observatorii.
Adic noi.
Exact. Peste tot unde te uii vezi detalii, dar
ntotdeauna acestea sunt n centrul ateniei tale. Noi, fiine
umane, nu pstrm n mintea noastr tot ce am vzut i tot
ce am nvat, n acelai timp. Am investit milioane de ani de
evoluie ca s ignorm aproape totul i ca s gsim un sens
acolo unde nu exist.
Dixie Mae privi prin cea, spre sud. Totul era att de
real: adierea uscat i fierbinte, scnteierea unui avion

213
ndreptndu-se spre aeroportul LAX, masiva Empire State
Building conturndu-se printre zgrie-norii din centru.
Probabil n fiecare clip sunt zeci de omisiuni i
contradicii n jurul nostru, dar nu le observm dect dac
ne atrag atenia toate n acelai timp.
Ca i discrepana de dat, spuse Dixie Mae.
ntocmai! De fapt, problema principal a teoriilor
noastre nu este modul n care am fost nelai, ci cum poate
aceast fraud s funcioneze simultan la mai multe
persoane care comunic ntre ele. Este nevoie de un
hardware mult mai bun dect tot ce exist, o sut de litri de
condensata Bose8.
Un fel de bre n cuantica computaional, spuse
Victor.
Cele dou Ellen se ntoarser spre el, ridicnd din
sprncene.
Hei, sunt jurnalist. Am citit despre asta n rubrica de
science fiction din Bruin.
Replica gemenelor semna mai mult cu un monolog i
mai puin cu un dialog:
Pi chiar i aa, ai dreptate. De fapt, n primvara
asta au circulat nite zvonuri conform crora Gerry ar fi
reuit s modeleze schema de coeren a cetii de cafea a lui
Gershenfeld9.

8 Condensata Bose (i a lui Einstein) se refer la faptul c


sub o anumit temperatur critic, numit temperatur de
condensare, atomii nu se mai pot distinge unul de altul,
comportndu-se asemenea unui atom gigant (n.trad.)
9 Aluzie la Internet Zero Protocol, pentru comunicarea
dintre micile aparate electronice de cas, pus la punct de
ctre soft-istul Neil Gershenfeld, care folosete Internetul
pentru a lega ntre ele combina muzical, home cinema,
televizorul, consola cu jocuri, telefonul, frigiderul, maina de
214
Mda, i c ar fi avut cinci sute de condensata Bose la
temperatura camerei.
Dar aceste poveti au aprut cu mult dup ce el
devenise deja Dl. Savant. E ilogic.
Nu suntem primii trai pe sfoar.
Poate, spuse Dixie Mae, poate a nceput cu ceva
simplu, cum ar fi un singur om super-rapid. Ar fi putut Gerry
s fac un singur upload cu genul de supercomputere din
zilele noastre?
Pi, asta ar fi mai plauzibil ah. Bun, aadar un geniu
izolat a fost folosit pentru a crea un secol sau cam aa ceva
de munc genial legat de cuantica computaional.
Seamn cu scenariul cubului morii. Dac a fi n locul lui,
dup o sut de ani de tras pe sfoar n halul sta, i-a
pregti lui Gerry o surpriz pe cinste.
Mda, de pild n loc de un remediu pentru cancer,
primete virusul turbrii transmis prin aer de proteinele unor
dezgusttori profesioniti de vrst mijlocie de la Consiliere
Clientel.
Dup cum au rostit vorbele, gemenele preau a fi la fel de
nsetate de snge ca i Dixie Mae.

***

Mai merser cteva sute de metri. Peluza se transform n


insulie de buruieni i noroi. O briz fierbinte plutea peste
dealuri. Gemenele se opreau la fiecare civa pai ca s
priveasc mai atente ba vegetaia, ba indicatoarele de pe alee.
Mormiau una spre cealalt, comentau detaliile observate, de
parc ar fi ncercat s descopere nepotrivirile:
foarte, foarte bine. Suntem de acord cu tot ce
vedem.

splat (n.trad.)
215
Poate c Gerry salveaz nite cicluri, dac ne folosete
ca subrutine cognitive din acelai proces.
Ha! Nu-i de mirare c nc ne sincronizm att de
mult.
Mormie, mormie.
Putem deduce multe
dac acceptm premiza nebuneasc a acestei
situaii.
nc nu gsiser nicio Cldire 0917, dar cldirile
ntlnite aveau numere din ce n ce mai mici: 0933, 0921
Un grup glgios trecu prin faa lor. Cntau. Preau a fi
programatori.
Stai calm, spuse ncet Ellen. irul sta de conga face
parte dintr-un program de motivare a angajailor de la
LotsaTech. Programatorii au petreceri n campus cnd ating
puncte importante din proiect.
Alte victime? spuse Victor. Sau inteligene artificiale?
Ar putea fi victime. Dar pun pariu c toi cei pe care i-
am ntlnit pe drum sunt doar decor de nivel inferior. Nu
exist nimic n teoriile lui Reich care s fac posibil
inteligena artificial.
Dixie Mae i privi pe cntrei cobornd dealul. Era a treia
oar cnd ntlneau pe drum nite persoane ce preau a fi
oameni.
Nu are nicio noim, Ellen. Credem c suntem doar
Procese de simulare.
Mda, procese de simulare, n interiorul unui
supercomputer. Dar, dac este adevrat, atunci oricine se
afl n spatele lor ar trebui s fie n stare s ne spioneze mult
mai bine dect orice Big Brother din lumea real. Ar fi trebuit
s fim prini i rebootai n momentul n care am nceput s
fim suspicioi.

216
Cele dou Ellen venir cu rspunsul. Se oprir, apoi se
ntrerupser iar una pe cealalt.
Legtura la cea-cu-dolarul, spuse una din ele, care
inea n mn moneda. Dixie Mae, este aici un mister, dar nu
e chiar att de mare. Dac Reich folosete tehnicile de upload
i simulare de care tiu eu, atunci ceea ce ajunge n mintea
noastr nu poate fi interpretat n mod direct. Gndurile sunt
prea idiosincratice, prea mprtiate. Dac suntem simulri
ntr-un mare computer cuantic, ar fi greu de rulat cercetrile
mediului nconjurtor.
Te referi la camerele de spionare?
Da. Ar fi dificil de implementat, pentru c, de fapt, ar
trebui s-i bage nasul n reprezentrile noastre interne. Este
complicat, pentru c noi probabil funcionm de mii de ori
mai rapid dect n timp real. Ar putea fi trei moduri n care
Gerry ne-ar putea spiona: ar putea urmri rezultatele
echipei, care dac eueaz, i-ar da seama imediat c e ceva
n neregul i ar putea reboota principiile generale.
Dixie Mae era dintr-odat foarte mulumit c nu mai
luaser i ali voluntari cu ei.
A doua metod ar fi s se uite la ce scriem sau la
rezultatul software-ului pe care l folosim n mod explicit.
Sunt sigur c tot ceea ce percepem ca text analog poate fi
interpretat din exterior. Se uit la Victor. De aceea nu scriem
nimic. Dixie Mae inea nc agenda lui.
Dar e stupid, spuse Victor. Mai nti nu putem filma
nimic, iar acum nu putem scrie nimic.
Privii! exclamar cele dou Ellene. C0917! Dar nu era
o cldire, doar un mic indicator nghesuit ntre stnci.
Se crar pe o potec prfuit care ducea de-a dreptul
n vrful dealului.
Ajunser acum att de aproape de vrf, nct orizontul
era la civa metri deprtare. Dixie Mae nu mai vedea niciun
217
teren n zare. i aminti de un film n care nite amri ca ei
ajunseser la captul simulrii i gsiser zidul de la
marginea universului lor. Dar mai fcur civa pai i Dixie
Mae putu vedea dincolo de vrf. Dealurile se ntindeau pn
n San Fernando Valley. Zri prin cea familiara linie
erpuit a Autostrzii 101. Tarzana.
Ellen i Ellen i Victor nu admirau panorama. Studiau
indicatorul de pe marginea potecii. Dincolo de acesta, la vreo
50 metri, era un antier. Materialele de construcii erau
depozitate cu grij pe marginea gropii, iar un robo-excavator
era parcat n captul ndeprtat. Ar fi putut fi fundaia unui
model-standard de cldire LotsaTech doar c n captul
ndeprtat al gropii, aproape ascuns n umbr, se afla o u
metalic rotund, ca ua unui seif bancar dintr-un film vechi.
Am o idee, spuse cea-cu-dolarul. Dac intrm pe ua
aceea, s-ar putea s aflm despre ce e vorba n emailul tu.
Exact. Gemenele srir pe panta abrupt ce ducea
spre fundul gropii.
Dixie Mae i Victor le urmar, ciocnindu-se unul de altul.
Fundul gropii nu semna cu nimic cunoscut. Nu existau nici
ferestre, nici cititor de carduri. De aproape, Dixie Mae putu
vedea c ua seifului era gurit i zgriat.
Au amestecat imaginile, spuse cea-cu-dolarul. Intrarea
asta pare a fi mai veche dect groapa.
Pare la fel de veche ca i dealurile, spuse Dixie Mae,
atingnd cu mna metalul cu asperiti o parte din ea
ateptndu-se s gseasc vreo liter ciudat. Cineva
ncearc s ne dea nite indicii sau cineva este un mare
sadic. Aadar, ce facem? Spunem o vraj?
De ce nu? Cele dou Ellen luar email-ul ifonat i l
ntinser pe ua metalic. Studiar antetul mesajului timp de
un minut, mormind una spre cealalt. Cea-cu-dolarul
ciocni uor n metal, apoi mpinse.
218
mpreun, spuser ele, ciocnind la ntmplare, dar
perfect sincronizate.
Asta avu acelai efect la care te atepi cnd bai cu
degetele n zece tone de oel.
Cea-cu-dolarul i ntinse emailul napoi lui Dixie Mae.
ncearc i tu ceva.
Dar ce? Dixie Mae se apropie de u. Rmase acolo,
complet pierdut. La civa pai de ea, aproape ascuns de
ua metalic, Victor se ntoarse cu spatele.
Avea agenda.
Hei! i ddu un brnci. Victor o mpinse la rndul lui,
dar cele dou Ellen tbrr pe el. ntr-o nghesuial nebun,
gemenele ncercau s-i fac aceleai lucruri n acelai timp.
Poate c asta l derut. n orice caz, Dixie Mae avu ocazia s
se ntoarc i s-l pocneasc n fa.
Am prins-o! Una din gemene sri din ncierare. inea
n mini agenda.
Se ndeprtar de Victor. Nu-i va mai primi agenda
napoi.
Deci, Ellen, spuse Dixie Mae, fr a-i lua privirea de
pe cel ntins la pmnt, care era a treia metod pentru a ne
spiona?
Cred c ai ghicit deja. Gerry putea s pcleasc un
idiot i s-l uploadeze ca spion. Privi spre umrul gemenei
sale, la ecranul agendei.
Victor se ridic. Pentru o clip, pru posac, dar apoi
zmbetul lui de superioritate i apru iar pe fa.
Ai nnebunit. Vreau doar s transmit povestea asta
lumii reale. Nu credei c dac Reich ar fi folosit spioni, i-ar
fi fcut un upload pentru el nsui?
Depinde.
Cea care inea agenda citi cu voce tare:

219
Ai scris: 925 999 994 cunoate, rebooteaz. Victor,
asta nu-mi sun a jurnalism.
Ei, ncercam s fiu mai dramatic. Se gndi pentru o
clip, apoi rse. Oricum nu mai conteaz! Ai vzut
avertismentul. Dup ce vei fi rebootate, nu v vei mai aminti
nimic din toate astea.
Dixie Mae pi spre el.
Iar tu nu-i vei mai aminti c i-am rupt gtul.
Victor ncerc s par curtenitor i sri napoi.
De fapt, eu mi voi aminti, Dixie Mae. Vezi tu, dup ce
dispari, eu voi fuziona iar cu corpul meu din laboratorul
Doctorului Reich.
i vom fi mori din nou!
Ellen ridic agenda.
Poate nu att de repede pe ct crede Victor. Am
observat c nu a scris mai mult de un rnd n mesajul su;
nu a apucat s-l trimit. Acum, n funcie de ct de fidel este
emulat hardware-ul vechii sale agende, trdarea lui este nc
prins ntr-un cache local i Reich nc habar nu are de
noi.
Pentru moment, Victor pru ngrijorat. Apoi ridic din
umeri.
O s trii pn la sfritul acestei ture, i poate o s
mai corupei cteva proiecte care sunt mult mai importante
dect suntei voi. Pe de alt parte, eu am aflat de email. Cnd
m ntorc i i spun Doctorului Reich, el va ti ce s fac. Pe
viitor nu vei mai pcli pe nimeni.
Tcur cu toii o clip. Vntul uier, gonind pe cerul
glbui de deasupra gropii.
Dup aceea, gemenele i aruncar lui Victor acelai
zmbet pe care l afiase i el de attea ori.
Cred c gura ta e mai deteapt dect tine, Victor,
spuse cea-cu-dolarul. Cu o secund mai nainte ai pus
220
ntrebarea potrivit: de ce nu face Gerry Reich un upload
pentru el nsui? De ce trebuie s te foloseasc pe tine?
Pi, se ncrunt Victor, Doctorul Reich este o persoan
important. Nu are timp de pierdut pentru o treab de
securitate cum e asta.
Serios, Victor? Nu se poate lipsi de o copie a lui?
Dixie Mae avea dreptate. Se apropie de Victor.
De cte ori ai fuzionat tu cu originalul?
E prima dat!
Toi rser, n afar de Victor, i el se grbi s adauge:
Dar am vzut cum se face fuzionarea!
Atunci de ce nu l-ar face Reich pentru noi?
Fuzionarea este prea scump ca s fie cheltuit pe
nite gunoaie de subrutine de lucru ca voi. Dar Victor nu se
convinse nici mcar pe el nsui.
Cele dou Ellen rser din nou.
Chiar eti absolvent de Jurnalism, Victor? M
ateptam s fii mai detept. Zici c Gerry i-a artat o
fuzionare, nu-i aa? Pun pariu c ceea ce ai vzut de fapt a
fost o grmad de echipamente i cineva trecnd prin nite
convulsii dramatice. Dup care subiectul i-a spus o
poveste frumoas despre toate lucrurile pe care le-a vzut n
mica noastr lume virtual. i n tot acest timp rdeau de
tine. Vezi tu, teoria lui Reich referitoare la upload necesit o
int foarte exact i complet. Cunosc aceast teorie:
problema fuzionrii ncrcarea unei mini existente crete
exponenial n funcie de numrul de neuroni. Nu mai exist
cale de ntoarcere, Victor.
Victor btea n retragere. Expresia lui se schimba de la
sarcasm la dezndejde i panic.
Nu conteaz ce credei voi. La ora 5 PM vei fi
rebootate. i nu tii totul. ncepu s se joace cu fermoarul
de la pantaloni. Vedei, eu eu pot scpa!
221
Prinde-l!
Dixie Mae era cea mai aproape de el. Degeaba.
Nu urm nicio lumin ceoas, niciun pocnet brusc. Dixie
Mae czu pur i simplu, exact pe locul unde sttuse Victor.
Se ridic i se holb n pmnt. Nite urme de praf erau
singurul semn c Victor fusese acolo. Se ntoarse spre
gemene:
Aadar ar reversa fuzionarea pn la urm?
Nu prea, spuse cea-cu-dolarul. Fermoarul lui Victor
era probabil un mecanism cu rutin de auto-terminare.
Fermoarul de la pantalonii lui?
Ridicar din umeri.
Nu tiu. Pentru scurgere? Gerry are un pervers sim al
umorului. Dar niciuna din gemene nu prea amuzat.
ncercuir locul unde fusese Victor i lovir nemulumite cu
piciorul n rn.
La naiba, spuse cea-cu-dolarul. Victor a fost toat
viaa lui priceput la a-i lua tlpia. Nu cred c mai avem
timp nici mcar pn la 5 PM. Un semnal de terminare este
genul de lucru uor de detectat din afar. Astfel c Gerry nu
va ti detaliile, dar
echipamentul lui
va ti n curnd unde se afl problema, i
c este probabil o problem de siguran.
Deci, ct timp mai avem nainte de a pierde ziua?
ntreb Dixie Mae.
Dac rebootarea de urgen se face manual, atunci mai
avem pn la ora 5 PM. Dac se face automat, ei bine, tiu c
nu te vei simi jignit dac lumea se termin n mijlocul unei
silabe.
Indiferent cum se face, eu am de gnd s folosesc acest
timp. Dixie Mae i lu emailul care rmsese la intrarea n

222
seif. Agit hrtia spre oelul impasibil. Nu m ntorc! Sunt
aici i vreau nite explicaii!
Nimic.
Cele dou Ellen stteau nemicate, n pan de idei i
nefericite sau poate era acelai lucru.
Eu nu renun, le spuse Dixie Mae, btnd n ua de
metal.
Vd c nu renuni, spuse cea-cu-dolarul. Dar acum o
priveau n mod ciudat. Cred c noi tu, cel puin am mai
trecut prin aa ceva.
Mda. i probabil am dat gre de fiecare dat.
Nu Nu cred asta. Artar spre emailul pe care-l
mototolea n pumn. De unde crezi c vin acele secrete urte,
Dixie Mae?
De unde naiba s tiu? Tocmai din cauza asta eu Se
simi deteapt i proast n acelai timp. i sprijini capul de
ua metalic. Ah. A-haa!
Se uit la mesajul printat. Partea de jos era rupt,
murdar, aproape neinteligibil. Nu conta; memorase acea
parte. Cele dou Ellen citiser pe rnd antetele. Dar acum
poate c nu ar trebui s cutm secrete tehnice sau glume de
studeni. Poate c ar trebui s cutm nite cifre care
nseamn ceva pentru Dixie Mae Leigh.
Dac au fost uploadate suflete care s pzeasc ua, ar
trebui s fie suficient ceea ce voi dou ai fcut deja. Cred c
avei dreptate. Ar trebui s ciocnesc cu un anumit ritm.
Dac nu va funciona, va ncerca altceva, i va continua
s ncerce pn la ora 5 PM, sau pn cnd se va ntoarce n
Cldirea 0994, unde era att de fericit s aib un serviciu
cu perspective
Csua din copac din Tarzana. Pe vremea aceea, lui Dixie
Mae i plceau codurile secrete. Ideea ei copilreasc de
criptografie. Ea i micile sale prietene foloseau un cod de
223
ciocnituri ca s transmit numere. Nu a durat foarte mult
timp, pentru c numai Dixie Mae avea rbdare s l
foloseasc. Dar
Acel numr, 7474, spuse ea.
Da? Chiar n mijlocul numrului fals din mesaj?
Da. Cndva, l foloseam ca cerere de parol. Ca n
jocurile combat Cine este acolo. Restul irului ar putea fi
rspunsul.
Cele dou Ellen se privir una pe alta.
Pare prea scurt ca s nsemne ceva, spuser ele.
Dup care scuturar amndou din cap, ca i cum nu ar
fi fost de acord cu ele nsele.
ncearc, Dixie Mae.
Schema ei cu ciocnituri pentru numere era simpl, dar
pe moment nu i-o aminti. Puse hrtia lng u i se uit la
numere. Ah. ncet, ncet, ncepu s bat cifrele care urmau
dup 7474. irul era mult prea lung ca prietenele ei din
copilrie s-l suporte. Era mai mult dect orice ar fi folosit ea
nsi.
Mito, spuse cea-cu-dolarul. E un fel de blestem?
Eh?
La ce te ateptai, Ellen? Aveam doar opt ani.
Privir spre u.
Nimic.
Bun, trecem la Planul B. Apoi la C i D i E, etc, pn
se termin timpul.
Se auzi un sunet ca i cum ceva foarte vechi s-ar fi spart.
Ua seifului se mic sub mna lui Dixie Mae, i ea sri
napoi. Ua curbat se roti, se roti i iar se roti. Dup cteva
secunde, ua de metal czu cu zgomot n faa intrrii i
zrir un coridor pustiu care se ntindea pn n adncuri.

***

224
Dup primele sute de metri nu ntlnir pe nimeni.
Decorul interior nu era dup standardele LotsaTech. Furnirul
cald de sequoia i neoanele dispruser. Aici, tuburile
luminoase fluorescente fuseser montate pe tavanul din plci
acustice, iar pereii fuseser vopsii ntr-un bej tipic
instituiilor.
Asta mi-aduce aminte de laboratoarele de la subsol din
Amfiteatrul Norman, spuse o Ellen.
Dar n Amfiteatrul Norman sunt oameni, spuse
cealalt. Amndou vorbeau n oapt.
Iar aici erau scri care duceau numai n jos. n jos i
numai n jos.
Nu avei senzaia c, indiferent cine se afl aici, st pe
termen lung?
Da?
Pi, evaluatorii din C0999 erau acolo pentru o zi, i ei
credeau c au acces telefonic real cu exteriorul. Grupul meu
de la Consiliere Clientel a avut ase zile de cursuri, dup
care probabil nc una, n care am rspuns la solicitri i
nu am avut niciun alt contact cu exteriorul.
Aa e, spuse NSA Ellen. Grupul meu funciona de o
lun, i probabil va mai funciona nc vreo dou. Am fost
izolai oficial. Fr telefoane, fr email, fr weekend-uri
libere. Cu ct e mai mare perioada de timp, cu att izolarea
este mai mare. Altminteri, bieii fraieri i-ar da seama de
anumite chestii.
Dixie Mae se gndi pentru o secund.
Victor nu vroia deloc ca noi s ajungem att de
departe. Poate Poate, cumva, putem schimba situaia.
Trecur pe un alt coridor, apoi pe altul. O u deschis pe
jumtate lsa s se vad un aa-zis dormitor comun.
Lenjeria de pat curat era pus cu grij pe saltele. Se muta
cineva aici?
225
n faa lor era un alt dormitor comun, de unde se auzeau
voci, o ceart. Se furiar ntr-acolo, fr s scoat nici
mcar un sunet.
Vocile ddeau natere la cuvinte:
Un an este suficient, Rob?
Cellalt vorbitor prea suprat.
Pi, ar trebui s fie. Dup aceea, Gerry nu mai are
bani, iar eu nu mai am timp.
Cele dou Ellen i fcur semn lui Dixie Mae s se
ntoarc, ntruct aceasta se ndrepta spre u. Poate c
vroiau s mai trag puin cu urechea. Dar ct timp mai
avem? Dixie Mae trecu pe lng ele i intr n camer.

***

Acolo se aflau doi tipi, unul din ei era aezat lng un


monitor obinuit.
Iisuse! Cine eti?
Dixie Mae Leigh. Dup cum probabil tii.
Tipul de lng terminal rnji larg spre ea:
Rob, credeam c suntem izolai.
Aa a spus Gerry.
Tipul sta Rob Lusk? prea a avea aproape treizeci de
ani. Era nalt i suplu i prea oarecum disperat.
n regul, Domnioar Leigh. Pentru ce ai venit aici?
Asta o s-mi spui tu, Rob. Dixie Mae scoase emailul
din buzunar i i flutur n fa bucata ifonat de hrtie.
Vreau nite explicaii!
Rob se posomor, avea o expresie gen nimeni-nu-mi-
spune-ce-s-fac.
Dixie Mae se uita la el. Rob Lusk era o bucic prea
mare pentru a primi un pumn n figur, dar Dixie Mae se
pregtea pentru asta.
n acel moment i fcur apariia gemenele.
226
Bun, spuse vesel una din ele.
Lusk miji ochii de la una la alta, apoi la legitimaia NSA.
Bun. Te-am mai vzut prin departament. Eti Ellen
Gomez?
Garcia, l corect NSA Ellen. Exact. Eu sunt. O btu
uor pe umr pe Ellen-evaluatoarea. Ea este sora mea,
Sonya. Se uit spre Dixie Mae. Intr n joc, pru c spune
privirea ei. Gerry ne-a trimis.
Serios? Tipul de lng computer rnjea i mai mult.
Vezi, i-am spus eu, Rob. Poate c Gerry e brutal, dar nu ne-
ar lsa niciodat fr asisteni un an ntreg. Bine ai venit,
fetelor!
Taci, Danny. Rob le privi ncreztor, dar spre deosebire
de Danny, prea a fi destul de serios. V-a spus Gerry c
proiectul sta va dura un an?
Cele trei ncuviinar.
Avem destule dormitoare i toalete separate. Prea
Dumnezeule, prea stnjenit. Ce specialitate avei?
Sonya i cu mine suntem n anul doi, lucrm la
modelarea cognitiv, spuse cea-cu-dolarul.
Rob pru dezamgit.
tiu c asta e o chestie important pentru Gerry, dar
aici ne ocupm n principal de hardware. Se uit la Dixie
Mae.
Specialitatea mea f-o sunt condensaii Bose.
Cel puin, se pricepu s pronune cuvintele.
Cele dou Ellen o priveau ngrijorate.
Este n echipa Satya de la Georgia Tech, ciripi una din
ele.
Faa lui Rob se lumin de zmbet. Expresia de suprare
de dinainte se transformase n expresia de fericire a unui
bieel pe drum spre Disneyland.

227
Serios? Nici nu pot s v spun ce nseamn asta
pentru noi! tiam c trebuie s fie cineva ca Satya n spatele
noilor formulri. Ai participat la astea?
A, da. La unele din ele, oricum. Dixie Mae i ddu
seama c nu va putea spune mai mult de douzeci de cuvinte
fr s se dea de gol. Dar la naiba ct va mai dura arada
asta, n orice caz? Victora i rutina lui cu auto-terminare
Minunat. Aici nu avem buget pentru echipamente
reale, doar pentru simulatoare
Cu colul ochiului, le vzu pe cele dou Ellen schimbnd
o privire ce prea c spune cu siguran.
astfel c oricine poate s-mi explice teoria va fi
foarte binevenit. Nu-mi dau seama cum a reuit Satya s
obin att de multe, ntr-un timp att de scurt, i fr ca noi
s aflm.
Pi, i voi explica bucuroas tot ce tiu despre asta.
Rob i fcu semn lui Danny s plece de lng monitor.
Stai jos, stai jos. Am att de multe ntrebri!
Dixie Mae veni agale spre birou i se trnti n scaun.
Pentru aproximativ treizeci de secunde, tipul sta va crede c
este un geniu.
Cele dou Ellen venir lng ea s o salveze.
De fapt, a vrea s tiu mai multe despre cel cu care
lucrm, spuse una din ele.
Rob le privi, confuz, dar Danny era mai mult dect fericit
s fac prezentrile.
Suntem doar noi doi. Pe Rob Lusk l-ai cunoscut deja.
Numele meu este Dan Eastland. Le strnse jovial minile. Nu
sunt de la UCLA. Lucrez pentru LotsaTech, la chimie
cuantic. Dar pe Gerry Reich l tii. Are cunotine peste tot
i nu m supr s fiu sechestrat pentru un an. Trebuie,
s m dau la fund o perioad.

228
A! Dixie Mae citise n Newsweek despre acest tip. i nu
avea nicio legtur cu chimia. Dar eti Mort.
Nu era deloc un semn bun, deloc.
Danny nu observ confuzia ei.
Rob este cel cu probleme. De cnd mi-aduc aminte,
Gerry l-a folosit pe Rob ca pe departamentul lui propriu de
cercetare hardware. mi pare ru, Rob. tii c sta e
adevrul.
Lusk nu-l bg n seam.
Da! Spune-le c eti un fraier i mai mare! Vroia
neaprat s o ia la ntrebri pe Dixie Mae.
Danny ridic din umeri.
Dar acum, Rob mai are un an pn s ajung la limita
de apte ani. La Georgia Tech e la fel, Dixie Mae? Dac nu i-
ai dat doctoratul n apte ani, eti dat afar?
Nu, nu pot spune c am auzit de aa ceva.
Atunci zi mersi, pentru c din 2006 asta e o regul
ferm la UCLA. Astfel c, atunci cnd Gerry i-a spus lui Rob
de acest contract secret de hardware cu LotsaTech i i-a
promis doctoratul n schimbul unor noi rezultate Rob a fost
imediat de acord.
Mda, Danny. Dar nu mi-a spus niciodat ce departe
ajunsese Satya. Dac nu reuesc s aflu, m-am ars. Acum
las-m s vorbesc cu Dixie Mae! Se aplec peste tastatur i
afi un foarte frumos screen saver. Apoi Dixie Mae remarc
nite numere mici n contururile colorate i-i ddu seama c
probabil la asta trebuia s fie expert. Am o groaz de
documentaie, Dixie Mae, mult prea mult, spuse Rob. Dac
ai putea s-mi dai mcar o idee cum ai scalat coerena. Art
spre imagine. Aici sunt aproape o mie de litri de condensat,
un bilion de qubii operativi. Este extraordinar faptul c
grupul tu i poate ine coereni pentru aproape 50 de
secunde odat.
229
NSA Ellen fluier uimit.
Miculi, la ce i-ar folosi atta putere?
Danny art spre legitimaia lui Ellen.
Tu eti tocilara de la NSA Ellen, ce prere ai?
Criptografia, ultima frontier a mainframe-urilor! Chiar i cu
cea mai slab form a algoritmului Schor-Gershnfeld, Gerry
poate sparge un cod de zece kilobii n mai puin de o
milisecund. i sunt sigur c sta e motivul pentru care nu
ne d echipamente reale. Zi i noapte, el sparge coduri i
profit de banii statului.
Ellen-evaluatoarea adic Sonya strmb din buze ntr-
o expresie naiv.
Ce mai vrea Gerry?
Danny ridic minile.
Parial, nici noi nu nelegem. Parial, este aa cum v-
ai atepta: vrea de o mie de mii de ori mai mult din tot. Vrea
s scaleze operaiunea prin qulink, astfel nct s obin
iruri de sticle de o mie de litri de condensat.
i avem doar un an ca s mbuntim rezultatele
voastre, Dixie Mae. Dar soluia voastr este mult mai
avansat. Rob i pleda cauza.
Atitudinea volubil a lui Danny pentru-impresionarea-
fetelor se topise. Pentru o clip, pru puin trist i stnjenit.
Gsim noi ceva, Rob. Nu-i f griji.
De cnd eti aici, Rob? ntreb Dixie Mae.
i ridic privirea, oarecum surprins de tonul vocii ei.
De-abia am nceput. Azi e prima zi.
A, da, acea faimoas prim zi. n cei 24 ani ai si, Dixie
Mae se ntrebase uneori dac exista o furie mai mare dect
flacra roie pe care o vzuse atunci cnd ncepuse s
neleag cum stau lucrurile. Pn azi, nu aflase niciodat.
Dar nu era doar o persoan furioas. Nu arunc monitorul

230
de pe mas i nici nu pocni pe nimeni. Rmase acolo pentru
o clip, simindu-se pustiit. Privi spre gemene.
Am cutat nite ticloi, dar tipii tia sunt doar nite
victime. Mai ru, sunt complet pe dinafar! Ne-am ntors de
unde am pornit azi-diminea. Unde vom fi din nou, foarte
curnd.
Hm. Poate c nu. Vorbeau n acelai timp, ca un cor
perfect sincronizat. Gemenele privir n jurul lor, studiind
decorul. Apoi privirea lor reveni asupra lui Rob.
S-ar crede c LotsaTech ar face mai mult pentru tine,
Rob.
Lusk o privea fix pe Dixie Mae. Ridic din umeri, nervos.
Acesta este vechiul laborator al Homeland Security de
sub Amfiteatrul Norman. Nu-i f griji suntem izolai, dar
avem un laborator i computere bune.
Nu m ndoiesc de asta. i care e data la care ai
nceput munca?
Tocmai i-am spus: azi.
Nu, vreau s zic data calendaristic.
Danny se uita la toi pe rnd.
Iisuse, toi copiii sunt att de tipicari? Azi e luni, 12
septembrie 2011.
Nou luni. Nou luni adevrate. i poate c exista un
motiv bun pentru care asta era prima zi. Dixie Mae atinse
mneca lui Rob.
Cei de la Georgia Tech nu au inventat un nou
hardware, spuse ea ncet.
Atunci cine a fcut descoperirea?
Ridic mna i lovi intenionat, de cteva ori, pieptul lui
Rob.
Rob prea din ce n ce mai suprat, dar Danny deschise
ochii mari. Danny nelesese. Dixie Mae i aminti articolul
din Newsweek despre el. Danny Eastland fusese un tip
231
priceput la toate. Pusese capt celui mai mare caz de spionaj
industrial al deceniului. Dar din anumite puncte de vedere
era prost ca noaptea. Dac nu ar fi fost att de dornic s fac
sex, nu ar fi plecat pe furi de lng bodyguarzii de la
Protecia Martorilor i nu ar fi fost omort.
Voi v gndii numai la hardware, spuse NSA Ellen.
Uitai de aplicaiile de criptografiere. Gndii-v la upload-ul
de personalitate. Lund n considerare tot ceea ce tii despre
hardware-ul actual al lui Gerry, cte metode Reich de upload
credei c poate asigura condensatul Bose?
De unde s tiu eu? Metoda Reich a fost o aiureal.
Dac nu le-ar fi fcut probleme criticilor, acele hrtii nu ar fi
fost niciodat publicate.
Dar ntrebarea l fcu s se opreasc. Se gndi pentru o
clip.
Bun, dac aceast fals metod ar fi funcionat cu
adevrat, atunci o simulare de un trilion de qubii ar putea
asigura zece mii de upload-uri.
Cele dou Ellen zmbir uor spre el. Un zmbet uor,
identic. De data asta, nu se mai chinuir s-i separe
personalitile. Pronunar simultan cuvintele, n acelai
ritm, cu aceeai voce, ntr-un cor ciudat:
A, cu mult mai puin de zece mii dac vrei s asiguri
o realitate decent. Amndou ntinser mna stng ntr-un
sincron inuman de precis, cu exactitatea copiilor digitale, i
artar spre camera unde se aflau i coridorul din faa
acesteia. Desigur, poi economisi resurse dac se folosete
acelai tipar de baz pentru separarea rutinelor Fiecare
art spre ea nsi.
Cei doi brbai le privir pentru o secund. Apoi Rob se
prbui pe cellalt scaun.
Dumnezeule
Danny le privi pe cele dou alte cteva secunde.
232
n toi aceti ani, ne-am gndit c teoriile lui Gerry nu
sunt dect o genial neltorie.
Cele dou Ellen nchiser o clip ochii. Dup aceea, pru
c se trezesc. Se uitar una la cealalt, i Dixie Mae i ddu
seama c sincronizarea perfect dispruse. NSA Ellen scoase
dolarul din buzunar i i-l ddu celeilalte. Fata zmbi spre
Rob.
Ah, aa a fost, dar cu mult mai genial i cu mult mai
frauduloas dect i-ai fi imaginat vreodat.
M ntreb dac Danny i cu mine ne-am fi dat seama
vreodat.
Cineva i-a dat seama, spuse Dixie Mae, i art spre
ce rmase din emailul ei.
Fata cu dolarul preciz:
Gerry ne folosete pe toi ca pe sclavii nimnui. Pe unii
pentru cicluri foarte scurte. Cred c voi suntei pentru un
ciclu de un an, probabil mai mult dect ceilali. Descoperirile
voastre i-au permis lui Gerry s creeze un sistem din ce n ce
mai mare.
Bun, spuse Lusk, s presupunem c una din victime
ghicete un secret. Ce putem face? La sfritul ciclului,
suntem oricum rebootai.
Danny Eastland gndea mai iute.
Putem face ceva. Cu siguran o parte din informaii
este preluat de la un ciclu la altul, cel puin n cazul n care
Gerry ne folosete pe noi doi s dezvoltm soluiile
anterioare. Dac n acele informaii am putea ascunde
secretele descoperite
Gemenele zmbir.
Exact! Cookies. Dac le-ai putea recupera n siguran,
atunci n fiecare tur ai putea plnui nite contra-msuri din
ce n ce mai amnunite.
Rob Lusk pru n continuare uluit.
233
Am putea avertiza generaia urmtoare la nceputul
turei.
Da, de exemplu chiar n prima zi! Danny le privea pe
cele trei fete i ncuviina n sinea lui. Doar c nu-mi dau
seama cum am fcut asta.
Rob art spre emailul lui Dixie Mae.
Pot s m uit? Puse foaia pe mas, iar el i Danny
studiar mesajul.
Acest email s-a dovedit a avea mai multe indicii dect o
slab poveste poliist, spuse fata cu dolarul. De cte ori
suntem n ncurctur, gsim urmtoarea soluie ascuns n
mesaj.
Bineneles, spuse Eastland. Pun pariu c a fost
mbuntit n mai multe ture
Dar de data asta s-ar putea s avem o problem
aparte Dixie Mae le povesti despre Victor.
La naiba, spuse Danny.
Rob ridic din umeri.
Nu putem face nimic pn nu aflm. El i Danny
studiar antetele. Fata cu dolarul explic prile care
fuseser deja folosite. ntr-un final, Rob se ls n scaunul
lui.
Al doilea antet ca lungime seamn cu tag-urile de pe
unul din fiierele cu date brute pe care ni le-a dat Gerry.
Da, cntar gemenele. Care este chiar munca voastr
de data trecut.
Majoritatea fiierelor trebuie s fie ntocmai cum crede
Gerry, altfel ne-ar fi prins. Dar acel fiier cu date brute
bnuiesc c este chiar un cookie. Atunci, antetul acestui
email ar putea fi cheia criptogramei.
Danny scutur din cap.
Nu e credibil, Rob. Gerry ar putea face aceeai analiz.
Fata cu dolarul rse.
234
Doar dac ar fi tiut ce s analizeze. Poate de aceea ni
l-ai trimis nou. Mesajul este adresat lui Dixie Mae o
persoan irelevant, dintr-o parte irelevant a simulrii.
Dar cum am fcut asta prima dat?
Rob nu-i mai ddea atenie. Tasta irul de date din antet.
S ncercm cu datele din fiier Se opri, verific ce
scrisese i aps tasta enter.
Se holbar la monitor. Secundele treceau. Cele dou Ellen
discutau ntruna. Preau ngrijorate pentru executarea
oricrui program text; ca i agenda lui Victor, ar fi putut fi
citit din lumea exterioar.
Este un risc foarte mare, dac Rob-ii anteriori nu au
tiut strategia memoriei cache.
Dixie Mae asculta doar pe jumtate. Dac funciona, era
o dovad destul de bun c Rob i Danny din trecut fcuser
treab bun. Dac funcioneaz. Chiar i dup tot ce se
ntmplase, chiar i dup ce l vzuse pe Victor disprnd
pur i simplu, Dixie Mae tot se simea ca o feti care atepta
o vraj n care nu prea credea.
Danny rse nervos.
Ct de mare este acest cookie?
Rob i sprijini coatele de mas.
Mda. De cte ori am trecut printr-un disperat an
apte? Vocea lui prea tioas. i-l puteai imagina fcnd
una din acele cascadorii din cubul morii descrise de cele
dou Ellen.
Dup aceea, monitorul se lumin. Literele aurii aprur
pe un desen fractal negru cu rou.
Hei, fraierilor! Bun venit n a 1.237-a tur din viaa
voastr.

***

235
La nceput, Danny refuz s cread c petrecuser 1.236
ani n ocna lui Gerry. Rob ridic din umeri.
Eu cred. I-am spus ntotdeauna lui Gerry c progresul
real ia mai mult timp dect elaborarea teoriei. Astfel c
ticlosul mi-a dat tot timpul din lume.
Cookie-ul avea aproape un milion de megabii. n mare
parte, erau descrieri detaliate ale unor Easter Eggs, coduri de
acces i secrete de soft care subminau proiectul creat de Rob
i Danny pentru Gerry Reich. Dar mai erau i mii de
megabytes de istorie i tactici, meterite i legate cu link-uri
de-a lungul a peste o mie de ani de simulare. Mare parte era
munca lui Danny i a lui Rob, dar erau i cuvintele celor
dou Ellen i ale lui Dixie Mae, capturate n scurtele ore
petrecute cu Rob i Danny. Era nelepciune adunat
pictur preioas cu pictur preioas, de-a lungul
ciclurilor aproape identice. Era trecutul lor i de asemenea
viitorul apropiat.
Coninea chiar i speculaii cu privire la perioadele
dinainte ca Rob i Danny s pun n aplicare sistemul bazat
pe cookie-uri. Acele ture fuseser probabil n vara lui 2011,
un singur upload de Rob Lusk. Pe atunci, cel mai performant
hardware din lume, sistem cu tastatur i monitor, nu ar fi
suportat mai mult de un singur Rob. Poate c ghicise
adevrul; chiar i aa, ce ar fi putut face? Cookie-urile ar fi
fost prea greu de observat atunci. Dar hardware-ul lui Rob se
mbuntise de la o tur la alta, ntruct Gerry Reich se
baza pe geniul timpuriu al lui Rob. Apoi Danny a venit la
bord. Prima lor ncercare reuit cu un cookie fusese
probabil rezultatul uneia din multele lor bjbieli, cnd
speculau bei n ultima noapte a nc unui an n care Rob nu
reuise s respecte termenul limit i se gndea c va
rmne pe vecie fr doctorat. Cei doi strecuraser un mesaj
obscen n intrasistemul de pot electronic folosit pentru
236
comunicaiile lor lunare cu Reich. Adresa pe care o
folosiser pentru acest crlig ntmpltor fusese
help@lotsatech.com.
n lumea real, asta se ntmpla probabil n jurul datei de
15 iunie 2012. De ce? Ei bine, ghici cine apruse la nceputul
turei urmtoare?
Dixie Mae Leigh. Scond flcri pe nri.
Mesajul ajunsese n coada de lucru a lui Dixie Mae i o
jigni suficient pentru a o face s porneasc turbat prin
campus. Dixie Mae petrecuse ntreaga zi plimbndu-se de la
o cldire la alta, fcndu-i mai mereu dumani. Nici mcar
cele dou Ellen nu fuseser convinse s o nsoeasc. Pe de
alt parte, n turele timpurii, realitatea peisagistic fusese
mai simpl. Dixie Mae fusese n stare s intre n brlogul lui
Rob direct de pe aleea de asfalt.
Danny o privi pe Dixie Mae.
i putem doar s bnuim de cte ori nu ai vzut acest
email, sau ai hotrt c acele obsceniti ntmpltoare nu i
se adreseaz ie, sau ai mers n direcia greit. ntr-un final,
norocul prostesc a ieit nvingtor.
Poate. Dar nu-mi place s fiu jignit, i merg pn la
capt.
Rob le fcu semn amndurora s tac, n timp ce el era n
continuare absorbit de fiierul ce coninea cookie-ul. Dup
primul lor succes, Rob i Danny mbuntiser mesajul,
aflaser de la fiecare nou Dixie Mae mai multe despre cine
se afla n celelalte cldiri de pe deal i cum precum cele
dou Ellen puteau fi ceilali folosii.
Victor! Rob i gemenele vzur diferena n acelai
timp. Rob opri derularea automat i studiar paragraful.
Da. L-am vzut pe Victor mai nainte. Cu cinci ture n urm,
a reuit s ajung la fel de departe ca i acum. i atunci s-a
auto-terminat. Rob urm un link marcat cu avut grij de
237
Victor. Ah. n regul. Danny, va trebui s ajustm fiierele-
jurnal

***

Au mai stat aproape nc trei ore. Poate prea mult, dar


Rob i Danny au vrut s aud tot ce Dixie Mae i cele dou
Ellen puteau s le spun despre simulare, i despre celelalte
persoane ntlnite. Istoricul cookie-urilor le art c lucrurile
se schimbau mereu, se dezvoltau, implicnd folosirea tot mai
profitabil a persoanelor uploadate de Gerry.
Cu toii vroiau s vorbeasc ntruna. Cu excepia bietului
Danny, cookie-ul nu spunea dac ei mai existau nc afar.
ntr-un fel, faptul c se cunoteau unul pe cellalt i fcea s
se simt reali.
Dup prerea lui Dixie Mae, asta simea Danny, chiar i
atunci cnd se plngea:
Nu e bine s contactm persoane nerelevante, s
depindem de ele pentru a ajunge aici.
Aadar, Danny, vrei ca noi trei s fim folosii i
refolosii i s nu aflm niciodat adevrul?
Nu, Dixie Mae, dar este periculos i pentru tine. De
fapt, n marea parte a turelor, tu n-ai niciun indiciu. Art
spre istoricul cookie-urilor. Te vedem doar o dat la fiecare
tur de-a noastr de un an. Eu cred c asta e cea mai
bun dovad c e riscant s ne vizitezi.
Cele dou Ellen se aplecar n fa.
Bun, atunci haidei s vedem cum ar sta lucrurile fr
ajutorul nostru. Cei patru studiar cele mai vechi intrri din
istoric i se contraziser cu privire la jargonul care nu
nsemna nimic pentru Dixie Mae. Asta pe lng faptul c
orice indiciu local uitat n informaiile lui Rob ar fi fost uor
de detectat de ctre Gerry Reich. Pe de alt parte, era
posibil implicarea capacitii nefolosite a sistemului de
238
pot din intranet, i era mult mai uoar ascunderea
indiciilor care s-ar fi putut rspndi printre mai multe alte
proiecte.
Cele dou Ellen rnjir.
Aadar ai cu adevrat nevoie de noi sau cel puin ai
nevoie de Dixie Mae. Dar nu te ngrijora; noi avem nevoie de
tine, i ai mult de lucru n urmtorul tu an. n acest timp,
trebuie s progresezi n mod credibil cu ceea ce dorete
Gerry. Ai vzut ce nseamn asta. Poate c tipurile tale de
hardware nu realizeaz asta, dar aps pe un link ctre
lista de scopuri minime pe care Reich o ntocmise pentru
Rob i Danny. Profesorul Reich v cere mbuntiri ale
sistemului care s simplifice partiionarea proiectelor. i
vedei chestia asta despre decoerena selectiv: Ai auzit
vreodat de ceaa cognitiv? Sunt sigur c, odat aduse
mbuntirile, Reich ar putea s se amestece, n anumite
limite, n statusul inteligenelor uploadate. Aa ar reui s
elimine nepotrivirile de date i memorie. S-ar putea ca atunci
s nu mai recunoatem indiciile din cookie-uri!
Danny privi lista.
Decoeren controlat? Urm link-ul spre o discuie
extins. M ntreb ce-a fost asta. Trebuie s discutm.
Da ateapt! Dou din noi vor fi rebootate
Dumnezeule, n treizeci de minute. Cele dou Ellen se privir
una pe alta, apoi o privir pe Dixie Mae.
Danny pru copleit, toat analiza lui strategic fusese
uitat.
Dar una din voi funcioneaz ntr-un ciclu de trei luni.
Ar trebui s rmn aici.
La naiba, Danny! Tocmai am vzut c sunt puncte de
control n fiecare zi de simulare. Dac din echipa NSA un
membru lipsete mai mult de un anume timp, vom avea
probleme serioase.
239
Poate c ar trebui s plecm cu toii, spuse Dixie Mae,
chiar i noi tia cu via scurt. Ar fi bine dac am reui
s ajungem napoi n cldire nainte de a fi rebootate.
Mda, ai dreptate. mi pare ru, spuse Rob.
Se ridic i porni spre u. ntoarcerea la Consiliere
Clientel era singurul lucru pe care l putea face pentru a fi
de folos.
Rob o opri.
Dixie Mae, ar fi bine dac ne-ai lsa un mesaj pe care
s i-l trimitem data viitoare.
Scoase hrtia ifonat din buzunar. Partea de jos a
mesajului era rupt i murdar.
Cu siguran ai totul n cookie.
Cu toate acestea, ar fi bine s tim ce crezi tu c i-ar
atrage mai tare atenia. Conform istoricului, detaliile din
fundal se schimb treptat.
Se ridic i fcu o plecciune spre ea.
n regul. Dixie Mae se aez i se gndi timp de o
clip. Mda, chiar dac nu memorase mesajul, tia ce gen de
insulte ar enerva-o cel mai tare. Nu era chiar o cltorie n
timp, dar acum era sigur cine tiuse toate secretele
ngrozitoare, cine tiuse cum s o jigneasc foarte profund.
Tatl meu spunea mereu c eu sunt cel mai mare duman
pentru mine nsmi.

***

Rob i Danny le conduser pn la ua seifului. Toate


astea erau ceva nou pentru cei doi. Danny se tr afar i
csc ochii spre dealurile care i nconjurau.
Rob, am putea merge pn la celelalte cldiri! Ezit i
se ntoarse spre ceilali. Mda, tiu. Dac ar fi fost att de
uor, am fi fcut-o mai devreme. Trebuie s studiem acel
cookie, Rob.
240
Rob ncuviin. Prea oarecum trist apoi observ c
Dixie Mae l privea i zmbi. Rmaser un moment n ceaa
dup-amiezii, ascultnd vntul. Aerul se rcise i groapa se
afla acum n umbr.
E timpul s plecm.
Dixie Mae zmbi spre Rob i i ntinse mna.
Hei, Rob. Nu-i fa griji. Ani ntregi am ncercat s devin
o persoan mai drgu, mai neleapt, mai puin
ncpnat. Nu am reuit. Poate c nu voi reui niciodat.
Cred c asta trebuie s se ntmple acum.
Rob i lu mna ntr-a lui.
ntr-adevr, dar jur c nu va fi o rutin nesfrit.
Vom analiza acel cookie i vom proiecta ceva mai bun dect
avem n prezent.
Mda. Fii la fel de ncpnat ca i mine, amice.
Rob i Danny strnser minile tuturor i le urar numai
bine.
Bun, spuse Danny, mult noroc. Rob, ar trebui s
nchidem ua i s ne ntoarcem. Am vzut nite referine n
acel cookie. Dac fetele sunt rebootate nainte de a ajunge la
locul lor, putem face nite chestii.
Mda, spuse Rob.
Dar cei doi nu plecar imediat de lng u. Dixie Mae i
gemenele se trr afar din groap i merser spre aleea de
asfalt. Cnd Dixie Mae privi napoi, cei doi erau tot acolo. Le
fcu cu mna, dup care acetia disprur sub marginea
gropii.
Cele trei fete merser trindu-i picioarele, cele dou
Ellen erau mai puin n verv dect de obicei.
Nu-i f griji, spuse NSA Ellen ctre geamna sa, n
programul Cldirii 0994 mai sunt 2 luni. O s in minte
pentru amndou. Poate voi reui s fac ceva cu acea echip.

241
Mda, spuse cealalt, tot cu voce joas. Apoi rser
brusc amndou la fel i zmbir. Hei, tocmai mi-a venit o
idee. Poate c o fuzionare real va fi mereu imposibil, dar ce
avem noi aici e un fel de transfer. Poate, poate Dar ultima
lor ans din acest ciclu dispruse. O privir pe Dixie Mae i
toate trei se ntristar. A fi vrut s avem mai mult timp s
ne gndim ce vrem s obinem. Nu va fi ca n acele povestiri
SF n care la fiecare tur te trezeti plin de presimiri rele i
informaii n subcontient. Vom porni de la zero.
Dixie Mae ncuviin din cap. Vor porni de la zero. n
urmtoarele ture, n care nu se va ntmpla nimic dup
prima sptmn la Consiliere Clientel, n care l vor
suporta pe plictisitorul de Victor i n care nu vor afla nimic.
Zmbi.
Dar de fiecare dat cnd ajungem la Dan i Rob, lsm
mai multe n urma noastr. De fiecare dat cnd ne vd, au
la dispoziie un an n care s se gndeasc. i totul se petrece
de o mie de ori mai rapid dect crede Btrnu Gerry. Suntem
cu adevrat montrii cookie-urilor. i ntr-o bun zi ntr-o
bun zi te vom prinde, Gerry. Mai devreme dect i imaginezi.

Traducere: Adriana Mooiu


The Cookie Monster by Vernor Vinge
Copyright 2004 by Vernor Vinge.

242
243