Sunteți pe pagina 1din 236

SCI-FI Magazin

Editor:
Mediapress Botoani

Director:
George Lazr

Redactor ef:
Ctlin Moraru

Traductori:
Emanuel Huanu
Mirela Oniciuc
Cristina Olariu

Tehnoredactare:
Corneliu Rusu

Ilustraia copertei:
Jesse-lee Lang
Agency: Dreamstime.com

2
Cum a omort Harry Potter SF-ul

de Nicolae C. Ariton

Nicolae C. Ariton este profesor de francez la Tulcea i


fost redactor al Jurnalului SF.

Cnd am citit articolul lui Ted Chiang Diferena dintre


tiin i magie, publicat n nr.7 al Sci-Fi Magazin, n care
aborda relaia dintre sf i fantasy, am exclamat: mare scriitor,
fain articol! Convins de apreciatul autor american, am nceput
s scotocesc prin bibliotec dup crile fantasy pe care le
aveam, ncepute i neterminate. Ca s fiu i mai sigur c nu
voi da un nou rateu n ncercarea mea de a m apropia de
fantasy, am achiziionat primele dou volume dintr-o serie
celebr, care numr deja vreo zece volume, i am purces la
lectur avnd n faa ochilor un citat din Ted Chiang:
povestirile despre magie ne reamintesc minunile din noi, cele
interioare. i dup prima sut de pagini, am renunat, cu
toate c textul era excelent scris, personajele bine conturate,
aciunea alert, dar fr ca atomii i moleculele mele de sf-ist
s intre n rezonan muzical cu ceea ce citeam.
Recunosc c sunt subiectiv cnd afirm c nu-mi place
fantasy i c sunt de-a dreptul fundamentalist, cnd n anul
2001, Harry Potter and the Goblet of Fire, scris de J.K.
Rowling, a luat Hugo-ul, acordat de fanii genului participani la
Worldcon, zicndu-mi cu tristee c nentinatul SF a fost ucis
mielete. Dac, la timpul respectiv, a fi avut ocazia unei
ntlniri cu micul ochelarist, probabil c nu ar fi scpat fr
3
cteva picioare n spate, att eram de afectat c un premiu SF
a fost acordat unui roman care nu avea nicio legtur cu
science-fiction.
ntre timp, lucrurile au mai evoluat sau involuat, astfel
nct i alte romane, cum ar fi Paladin of Souls de Lois
McMaster Bujold, un text fantasy a obinut mult rvnitul
premiu, fapt care, adugat la o introspecie cu atenie la istoria
acordrii premiilor Hugo, mai gsim Mirror Dance de Lois
McMaster Bujold, 1995, Barrayar de aceeai Lois McMaster
Bujold, 1992, The Vor Game de aceeai, Lois McMaster
Bujold, 1991, The Snow Queen de Joan D. Vinge, 1981, The
Left Hand of Darkness de Ursula K. Le Guin, 1971, acestea
doar la seciunea romane, pentru c la nuvele i povestiri,
aglomeraia de fantasy este i mai mare.
Adevrul este c, orict am fi de suprai, n ultimii ani,
numrul fanilor fantasy l-a depit cu mult pe cel al fanilor SF,
i raportul crete ameitor aproape zilnic. Ceea ce mai
salveaz aparenele i face ca termenii fantasy i science-
fiction s fie nc percepui ca genuri asemntoare, este o
anumit ambiguitate n teoria genurilor literare, astfel nct la
manifestrile de gen: sf sau fantasy, aproape aceiai fani s
participe cu aceeai bucurie a netiinei i inocenei.
Pentru sf-istul fundamentalist, lucrurile sunt foarte clare,
diferena dintre sf i fantasy este ca mersul la serviciu cu
automobilul ascultnd muzic la mp3-player sau clare pe un
cal alb i narmat cu o sabie ascuit.
Lucrurile sunt amestecate chiar n lumea teoriei literare, n
Literatura SF, Editura Univers 1980, criticul Florin
Manolescu spune despre fantasy (de fapt: heroic-fantasy) c
este un sub-gen al sf-ului, n ultima vreme, unii specialiti
afirm c fantasy-ul este un sub-gen al fantasticului, iar alii,
i mai tranani, c sf-ul este de fapt un sub-gen fantasy.
Culmea este c toi au dreptate, n felul lor:
4
1. fantasy este un sub-gen al sf-ului, pentru simplul motiv
c n anii 20, majoritatea autorilor scriau un SF care era mai
aproape de fantastic dect de tiinific, deoarece acetia nu
prea le aveau cu tiina i tehnica;
2. fantasy este un gen al fantasticului, deoarece ca i
acesta, accept supranaturalul, fr nicio explicaie tiinific,
ba chiar i amplific dimensiunile, dndu-i proporii mitice;
3. sf-ul este un sub-gen fantasy, pentru c de civa ani
raportul cantitativ dintre cele dou a devenit att de mare,
nct primul, din gen dominant a devenit sub-gen dominat.
Ajuni n acest punct al dizertaiei noastre, unii dintre
dumneavoastr s-ar putea s spun, plictisii, c pn la
urm nu conteaz absolut deloc dac, cartea pe care o citesc
are sigla sf sau fantasy, important este s le asigure o lectur
agreabil. i le dm dreptate i lor.
Problema care ne frmnt, ns, i care este de-a dreptul
existenial, de ce fantasy este mai apreciat dect sf, i
aceasta ntr-un raport att de covritor n favoarea primului.
Bineneles c afirmaia din titlul articolului c Harry Potter ar
fi ucis SF-ul nu este dect o figur de stil, pentru c
adevrata explicaie este alta.
Pasiunea pentru genul fantasy sau sf este rezultatul unei
atitudini personale fa de tiin i tehnologie. Adic, pn
prin anii 80 90, cam de cnd a nceput declinul sf-ului,
oamenii aveau fa de tiin i tehnologie o atitudine mai mult
dect pozitiv, acestea reprezentnd soluia ideal pentru
preluarea efortului de subzisten cotidian. Omenirea visa la
armate de roboi, cyborgi i androizi care munceau n locul ei,
producnd hran i bunuri, ea neavnd altceva de fcut dect
s leneveasc i s fie fericit.
ntre timp, lucrurile s-au mai schimbat i, din unele puncte
de vedere, visele acelor generaii de oameni au nceput s se
mplineasc. Tot mai multe maini au nceput s le ia locurile
5
de munc din uzine i fabrici, aruncndu-i ns n omaj,
biochimia i nano-tehnologiile au nceput s le fabrice hran
mult i ieftin, care, ns, i ngra i mbolnvete,
computerele se transform ncet, dar sigur, ntr-un fel de
inteligen artificial, iar informaia, la care avea acces att de
greu i scump, acum vine n valuri sufocante prin intermediul
televiziunii, Internetului, radioului, cablurilor, sateliilor etc. n
aceast lume devenit peste noapte sf, unde s mai poi
evada, pentru a reui s scapi de att tehnicism dac nu n
fantasy. O lume de basm, cu codri virgini, aer curat, montri,
eroi, totul ntr-o uria vraj, vrjitorie sau vrjeal fiecrui
cititor dup gust.
Din nefericire, scumpa noastr umanitate nu i-a gsit
fericirea n lumea tiinifico-fantastic creat de autorii sf i
care a nceput s se materializeze n ultima vreme pe Pmnt.
Lucrurile se opresc aici i trebuie s ne gndim la riscul
care poate aprea ntr-un viitor apropiat sau mai ndeprtat.
Aa cum din lumea imaginar a sf-ului au reuit s evadeze i
s se impun n lumea real explozii atomice, virui scpai
din laboratoare, poluare, suprapopulaie, ce sa va ntmpla
cnd din lumea fantasy vor evada montrii nsoii de elfi i
primele plutoane de amazoane.

6
Cuprins

Mlatini de tinichea
de Michael Swanwick 8

Un albinos n deert
de Neal Asher 31

Strigtul ngerului
de Douglas Smith 65

Ziua vntuirii
de Liviu Braicu 102

Persoana a II-a, timpul prezent


de Daryl Gregory 114

Elefanii de pe Neptun
de Mike Resnick 142

Ziua ncarnrii
de Walter Jon Williams 157

7
Mlatini de tinichea
Michael Swanwick

Nscut n 1950, locuiete n Philadelphia i a nceput s


publice n anii 80. A primit premiul Nebula pentru romanul
Stations of the Tide (1991) i a devenit celebru cu
urmtoarele The Iron Dragons Daughter (1993), Jack Faust
(1997) i Bones of the Earth (2002). A mai fost nominalizat
de dou ori la Nebula i o dat la premiul Hugo, pe care l-a l
primit de cinci ori, una din povestirile premiate Slow Life
fiind deja publicat n Sci-Fi Magazin. A mai primit i premiul
Locus pentru colecia Tales of the Old Earth. A aprut deja i
ultimul su roman The Dragons of Babel.
Povestirea care urmeaz a fost publicat n Asimovs,
revist la care Swanwick este un colaborator permanent.
Aceast nuvel, despre cutarea minereurilor valoroase, este
mai misterioas dect scrierile obinuite ale lui Swanwick i
povestete despre felul n care oameni care se plac, forai s
stea prea aproape unul de cellalt pentru prea mult timp,
ajung s se urasc i s se chinuie reciproc.

Canicula se lsa peste toat valea. Soarele era sus pe cer,


orbitor i nemilos de alb ntre norii nemicai, suficient de
puternic pentru a topi plumbul din pmnt. Cei doi oameni
coborau nlimile trndu-i picioarele, ducnd ntre ei
instalaia de foraj. La marginea drumului licrea o mic dr
de metal, scurs dintr-o cistern ce cra staniu din muni.
8
Din cealalt direcie venea un cltor nalt de zece
picioare, cu un costum negru, discret, care le-a fcut din
mn, dar, dei trecuser sptmni bune de cnd nu mai
vzuser o alt fiin uman, nu i-au rspuns. Cltorul
trecu pe lng ei i dispru n susul drumului. Canicula
prjolea terenul, care devenise negru i tare.
Patang i MacArthur mergeau de ore ntregi i se
ateptau s mai mearg nc pe att. Dar drumul coti
deodat i, la poalele dealului, la umbra unei stnci din
bazalt, se ivi un popas. De cele mai multe ori, munca lor i
inea departe de drumuri i popasuri. De mai mult de o lun
triau n propriile costume i dormeau inui tot de
harnaamentul costumelor.
Se uitau cu pruden unul la altul, fiecare oglindindu-se
n viziera de la casca celuilalt. Motoarele costumelor degajau
o cldur insuportabil. Fr s-i spun vreun cuvnt, au
fost de acord s se opreasc.
n timp ce se apropiau, popasul a transmis prin radio
tarifele. Funciile autonome ale costumelor au negociat n
locul lor, iar ei au aezat cu grij instalaia de foraj lng
cldire.
Scoate prelata ca s nu se deformeze, zise MacArthur,
apoi intr.
Patang desfur foaia aurie a prelatei, apoi l urm
nuntru. Cnd Patang intr, MacArthur i dduse deja
costumul jos i era aezat la o mas din fonta, cu dou cni
de ap n fa. Pentru o clip, ea ncerc s spere ca totul va
fi bine. Apoi el i ridic privirea:
Zece dolari cana.
O can era pe jumtate goal. Bu restul dintr-o singur
sorbitur i ntinse laba proas dup a doua. i crescuse
barba de cnd nu-l mai vzuse i l putea mirosi din partea
cealalt a camerei. Probabil c i el o putea mirosi.
9
Jigodiile te fac s fii numai pe drumuri.
Patang iei din costum. i ntinse braele ct erau de
lungi, umplnd spaiul camerei. Tot spaiul acela! Avea o
lime de douzeci de picioare i nu erau ferestre. Era doar o
mas cu ase scaune din fier. Jumtate de duzin de paturi
erau strnse lng perete. Un ir de rafturi oferea bunuri ale
Companiei, pe care niciunul din ei nu i le putea permite.
Mai erau o toalet cu plat i un du, tot cu plat. Era i un
dulap medical gratuit, dar dac ncercai s iei ceva doar
pentru propria plcere, Compania afla i te amenda
corespunztor.
Pe Patang o furnica i o mnca pielea din cauza
acumulrii transpiraiei.
Vreau s m scarpin, zise. Nu te uita!
Dar, bineneles c MacArthur se uit, porcul.
Ignorndu-l, Patang se scrpin ncet i senzual pe sub
bluz, de-a lungul spatelui. Nu se grbea deloc, spnd cu
unghiile destul de tare, nct aproape c i fcea pielea s
sngereze. Se simea grozav.
MacArthur se holba la ea, ca un lup flmnd pus fa n
fa cu un iepure dolofan.
Puteai s faci asta n costum, spuse dup ce termin
ea cu scrpinatul.
Nu e acelai lucru.
Nu era nevoie s faci asta n faa
Hei! Ce zici de puin conversaie? ntreb ea cu voce
tare. Apa a costat civa dolari. i ce dac?
Dup un clinchet, se auzi robotul care inea loc de
hangiu.
Nu m mai ateptam la ali musafiri att de aproape de
anotimpul prnzului, zise cu o voce prietenoas. Pentru ce
facei prospeciuni voi doi?

10
Aur, staniu, plumb, aproape orice care s neasc
dintr-o gaur de testare.
Patang nchise ochii, nchipuindu-i c era pe Lakshmi
Planum, ntr-un bar din Port Ishtar, vorbind cu o fiin
uman adevrat.
Ne-am gndit c majoritatea oamenilor vor lucra
dimineaa i dup-amiaza trziu. Astfel, baza noastr de date
este actualizat, iar noi nu vom clca pe o proprietate deja
revendicat de o lun.
Foarte nelept din partea voastr. Compania pltete
bine pentru o lovitur.
Ursc aceste lucruri de rahat.
MacArthur ntoarse spatele att hangiului, ct i lui
Patang, zgriind zgomotos scaunul de podea. Ea tia ct de
mult i-ar fi plcut s o rneasc.
Dar tia c asta nu se va ntmpla.

***

Compania avea trei reguli. Prima era Fr Violen A


doua era S Protejezi Echipamentul Companiei. A treia era
Protejeaz-te pe Tine.
Toate trei erau impuse prin implant neural.
Lunga experien legat de prospectori a determinat
Compania s ierarhizeze aceste reguli, aa nct prima o
anula pe a doua, a doua o anula pe a treia, iar a treia putea
s fie respectat doar n msura n care nu intra n
contradicie cu primele dou. Asta nsemna c un prospector
nu putea hotr, aa cum se ntmplase, ca supravieuirea lui
s depind de moartea partenerului. Sau, cu alte cuvinte, c
cellalt nu avea grija corespunztoare fa de echipamentul
Companiei, deci trebuia s fie eliminat.
Fusese nevoie de timp i de experien, dar Compania
venise, ntr-un final, cu un set inofensiv de algoritmi.
11
Rezultatul era o anarhie funcional. Nimeni nu putea rni
pe nimeni altcineva.
Indiferent ct de mult ar fi vrut.
Cnd Patang i MacArthur au semnat pentru prima dat
contractul, prea o idee bun. Semnaser pentru o zi
complet, dou sute cincizeci i cinci de zile pmntene. Un
pic mai mult dect un an venusian. Acum, cnd au mai
rmas cincizeci i nou de zile, ea nu mai era sigur c doi
oameni care se urau att de mult, puteau fi inui unul
departe de gtul celuilalt. Mai devreme sau mai trziu, unul
din ei va ceda.
n fiecare zi se ruga ca MacArthur s fie acela care s
trag semnalul de alarm, atrgnd astfel asupra lui plata
pentru naveta de salvare care s-i elibereze de contract.
MacArthur, care s rmn lefter, n timp ce ea i lua partea
i pleca. n fiecare zi el nu proceda aa. Era inuman ct de
multe abuzuri ndura fr s se dea btut. Doar ura putea s
fac un om s continue n acest fel.

***

Patang i bu apa ncet, cu sorbituri mici, oftnd i


plescind din buze. tia c MacArthur nu putea suferi asta,
dar nu se putea abine sub nicio form. Aproape c
terminase, cnd el i trnti minile pe mas, de o parte i de
alta a lui Patang, i zise:
Patang, sunt nite lucruri ntre noi pe care vreau s le
punem la punct.
Te rog, nu!
La naiba, tu tii ce simt n legtur cu rahatul la.
Nu-mi place cnd vorbeti aa. nceteaz!
MacArthur scrni din dini:
Nu. Vom rezolva aceast chestiune chiar aici i acum.
Vreau ca tu s ce a fost asta?
12
Patang se uita absent la partenerul su. Pe urm simi o
grea ameitoare, o senzaie de dezechilibru aproape
imperceptibil, ca i cum totul de pe Venus se deplasa uor,
sub picioarele ei.
Apoi planeta bubui, iar podeaua se ridic i o lovi n fa.

***

Cnd Patang i veni n fire, totul era o harababur.


Podeaua era rsturnat, rafturile se prbuiser,
mprtiindu-se peste tot cmi de mtase, fursecuri cu
lmie i calupuri de spun. Costumele lor erau rvite, iar
braul de metal al unuia dintre ele era prins ntre picioarele
celuilalt. Sistemele de meninere a vieii erau nc
operaionale, slav Domnului. Compania le-a fcut rezistente.
n mijlocul acestei priveliti, MacArthur sttea nemicat,
rnjind. De-a lungul gtului i se prelingea un firicel de snge.
i frec uor faa.
MacArthur? Eti ok?
O privire ciudat i apru n ochi:
Dumnezeule! zise ncet. La naiba!
Hangiu! Ce s-a ntmplat?
Nu se auzi nimic n difuzor. MacArthur explic:
L-am stricat eu. A fost uor.
Ce?
MacArthur se ndrept mpleticit spre ea, ca un marinar
pe un vapor n tangaj.
A fost o alunecare de roci.
El avea doctorat n geologie extraterestr. tia lucrurile
astea.
O bucat de bazalt mai moale s-a slbit i a cedat.
Hanul s-a aflat n cale. Suntem norocoi c am supravieuit.

13
Se aez n genunchi lng ea i fcu semnul de OK cu
degetul mare i cel arttor. Apoi, i lovi uor nasul cu
arttorul.
Au! Hei, n-ai dreptul s! exclam ea ocat.
Pe naiba, nu am. O plesni peste fa. Tare. Se pare c
nu mai funcioneaz implanturile, continu el.
Fiu de cea! url Patang plin de furie i i trase
braul napoi ca s-l opreasc.
i deodat, nimic.

***

i reveni dup cteva secunde. Dar era ca i cum ai


deschide o carte la mijlocul ei sau ai intra la o activitate
interactiv la o or dup ce a nceput. Patang nu avea nicio
idee despre ce se ntmplase sau cum a fost ea afectat.
MacArthur i fixa curelele de la costumul special.
E totul n regul? murmur ea. S-a ntmplat ceva?
Am vrut s te omor, Patang. Dar nu e suficient s te
omor doar. Trebuie s suferi mai nti.
Despre ce vorbeti? ntreb ea, dar i aduse aminte
imediat. MacArthur o lovise. Implantul lui nu funciona
corect. El nu mai putea fi controlat. Iar el o ura. Destul de
mult ca s-o omoare? Oh, da! Cu uurin.
MacArthur ndeprt ceva de pe casca ei. Apoi aps
butonul de alimentare i costumul ncepu s se nchid n
jurul ei. Chicoti i zise:
Ne vedem afar.

***

Patang fix ncuietoarea, dup care nu mai tia ce s


fac. Merse plin de team o mic distan apoi se opri
nelinitit. Nici nu atept, nici nu se ndeprt. Trebuia s

14
afle ce punea la cale MacArthur. ncuietoarea se deschise, iar
MacArthur nconjur taverna pn la locul n care se afla
instalaia de foraj de sub prelat. Se aplec pentru a separa
burghiul cu laser de suport, cutii cu informaii i dispozitive
de aliniament. Dup aceea trase uor foaia aurie a prelatei
napoi peste echipamentul rmas.
Se ridic n picioare i se ntoarse ctre Patang, cu
burghiul n brae. l ndrept spre ea. Cuvintele PERICOL DE
LASER strluceau pe viziera ei. Privi n jos i vzu la
picioarele ei piatra nnegrindu-se i fumegnd.
tii ce s-ar ntmpla dac a face o gaur n scutul
tu, spuse MacArthur.
tia. Tot aerul din costum ar exploda spre exterior, n
timp ce enorma presiune atmosferic ar face n acelai timp
implozie, iar nveliul de metal s-ar duce spre interior.
Sistemele mecanice de rcire ar ceda instantaneu. Ea s-ar
sufoca, ars i zdrobit, ntr-o singur clip.
ntoarce-te. Dac nu, i voi face o nou gaur.
Ea se supuse.
Iat regulile. Tu ai un avans de o jumtate de or. Apoi
vin dup tine. Dac te ntorci spre nord sau sud, te guresc.
ndreapt-te spre vest. Spre miazzi.
Spre miazzi?
Lovi cu piciorul n pietre. Nu era nimic n direcia aia
dect alte culmi ncreite i, dup ele, mozaic. Mozaicul era
marcat cu portocaliu pe hrile ei. Portocaliu nsemna
nepromitor.
Prospectorii trecuser pe acolo i nainte, dar nu au gsit
nimic.
De ce acolo?
Pentru c aa am spus eu. Pentru c ne vom distra un
pic. Pentru c nu ai alt alternativ. Ai neles?
Ea ncuviin din cap cu jale.
15
Du-te!

***

Ea mergea, el o urma. Era un comar care se strecurase


cumva n viaa real. Cnd Patang privi napoi, l vzu pe
MacArthur pind cu pai mari n urma ei, mic din cauza
distanei. Dar niciodat nu era suficient de mic, nct s aib
vreo ans de scpare.
El a vzut-o privind n spate i a ridicat un pietroi de jos.
i roti braul ca s capete elan i arunc. Chiar dac
MacArthur era departe n zare, pietroiul se izbi de pmnt la
o sut de iarzi n spatele ei, ntr-o parte. Nu era att de
aproape nct s o loveasc, desigur. Nu asta era intenia lui.
Piatra se sfrm cnd czu. Era ngrozitor ct de puternic
putea s fie costumul acela. Se umplea de furie cnd l vedea
pe MacArthur avnd atta putere, iar ea complet neajutorat.
S te ia naiba de sadic!
Nu se auzi niciun rspuns.
Era nebun. Trebuia s existe o clauz n contract care s
prevad aa ceva. Ei bine, atunci i set costumul pe
deplasare automat, scoase actele contractuale i ncepu s
caute. Opiuni. Avea clauze inofensive. Responsabiliti ale
Antreprenorului erau sute de acestea. ntreinerea fizic a
echipamentului Angajatorului.
n sfrit, gsi. Iat! n cazul unei urgene medicale, dup
cum susinea un tribunal de medici Derul submeniul
despre condiiile de calificare. Lista cu bolile psihice era
destul de lung i de cuprinztoare, nct era sigur c
MacArthur se ncadra pe undeva.
Desigur, i-ar pierde toat suma ctigat pn acum.
Dar, dac ar interpreta contractul corect, ar fi ndreptit s
primeasc o despgubire din investiia sa iniial. Asta, plus
viaa ei, era destul de bine.
16
i strecur un bra afar din hamurile de la costum i
ajunse la un spaiu dificil de atins aflat n spatele capului.
Era acolo un dispozitiv de siguran, l desfcu. Apoi a
acionat o tastatur virtual i a tastat mesajul SOS.
Att de simplu. Att de uor.
CHIAR VREI S TRIMII ACEST MESAJ? DA. NU. Aps
tasta DA.
Pentru o clip, nu se ntmpl nimic.
MESAJUL NU A FOST TRIMIS.
La naiba! ncerc din nou. MESAJUL NU A FOST
TRIMIS. A treia oar. MESAJUL NU A FOST TRIMIS. A patra.
MESAJUL NU A FOST TRIMIS. ncerc un program
suplimentar, apoi trimise iari mesajul. MESAJUL NU A
FOST TRIMIS.
Iar i iar.
MESAJUL NU A FOST TRIMIS.
MESAJUL NU A FOST TRIMIS.
MESAJUL NU A FOST TRIMIS.
Pn cnd suspiciunea ei devenise att de puternic,
nct a trebuit s verifice.
Pe spatele minii stngi a costumului su se afla un
aparat foto. l inea n sus ca s-i poat examina partea
lateral a ctii.
MacArthur i rupsese antena superioar.
Ce mgar! Acum chiar c era furioas. Ce porc!
Cretinule! Retardatule! Eti nebun, tiai asta? Smintit.
Dement total.
Niciun rspuns.
Ticlosul o ignora. Probabil c i fixase costumul pe
urmrire automat. Poate c sttea ntins n hamul lui,
citind o carte sau uitndu-se n vizier la un film vechi. Cam
aa fcea de obicei MacArthur. l ntrebai ceva i nu
rspundea pentru c nu era acolo. Probabil c avea un
17
algoritm de urmrire n sistemul su de navigaie, care l
avertiza dac ea fcea un pas spre nord sau spre sud sau
ncepea s se ndeprteze prea tare de el.
Hai s testm aceast ipotez.
Folosise algoritmul de urmrire destul de des, aa c tia
pe de rost toate caracteristicile lui. Un pas din cinci ntr-o
parte se nregistreaz imediat. Unul din ase, nu. Bine,
atunci S vedem dac putem s ntoarcem mecanismul
ncet, subtil, ctre drum. Fcu apte pai mari nainte, apoi
jumtate de pas lateral.
PERICOL DE LASER
Patang se grbi s comute pe auto-deplasare. Deci, asta
era. i urmrea fiecare pas. Un algoritm de urmrire ar fi
interpretat asta drept o mpleticeal n mers. Atunci, de ce nu
a vorbit? Evident, ca s o fac s sufere. Cu siguran c el
se gndea la ce s spun. Probabil c o ura aproape la fel de
mult pe ct l ura ea.
Fiu de cea! Am s i-o pltesc, MacArthur! O s fiu i
eu n avantaj odat i atunci
Nu-i pierduse sperana de tot. Avea explozibili. La naiba,
costumul ei putea s arunce o piatr cu destul energie ca s
fac o gaur drept prin costumul lui. Putea s

***

Folosind sistemul de auto-deplasare al costumului,


ajunse la panta ndeprtat a primei culmi. Auzi un bzit n
ureche. Cineva vorbea. Era MacArthur, la radioul cu raz
mic de aciune.
Ce-i? ntreb ea, vag. Spuneai ceva, MacArthur? Nu
prea am neles.
Ai avut un gnd prostesc, nu-i aa? zise MacArthur,
plin de veselie. Ce fat obraznic! Tati o s-i dea btaie.
PERICOL DE LASER
18
PERICOL DE LASER
Sgei treceau de fiecare parte a ei. Mersese direct spre
vest i totui el trgea asupra ei.
La naiba, nu-i corect!
Corect! Au fost corecte lucrurile pe care mi le-ai spus?
Plvrgeti. Tot timpul plvrgeti.
N-am vrut s spun nimic cu asta.
Ba ai vrut! Lucrurile acelea lucrurile pe care le-ai
spus sunt de neiertat!
Doar te sciam, MacArthur, spuse ea mpciuitoare.
Era un cuvnt din copilria ei; nsemna tachinare, felul
de tachinare pe care o sor o fcea fratelui.
Nu te-a tachina dac nu am fi prieteni.
MacArthur scoase un sunet pe care el l considera rs:
Crede-m, Patang, noi doi nu suntem prieteni.
Sciala fusese destul de inocent la nceput. O fcuse
doar ca s treac timpul. Cnd anume depise limita? Nu-l
urse pe MacArthur dintotdeauna. Cnd erau la Port Ishtar,
prea o companie plcut. Chiar se gndea c era simpatic.
Era dureros s se gndeasc la Port Ishtar, dar nu se
putea abine. Era ca i cum ncercai s nu te gndeti la Rai,
cnd te prjeai n Iad.
Bine, Port Ishtar nu era perfect. Mncai alge aromate i
dormeai pe piatr. n timpul zilei purtai mtase, pentru c
era ieftin i mergeai peste tot descul, pentru c
nclmintea costa bani. Dar existau fntni care pulverizau
apa n aer. Era muzic live n restaurante, cvartete de corzi
cntau pentru marii ctigtori, prospectori care dduser
lovitura i lsau s curg bogia pe unde mergeau. Dac nu
ieeai prea mult n eviden, puteai s stai n apropiere i s
asculi. Atunci gravitaia planetei era mic i toi erau tineri,
iar viitorul se ntrezrea a fi plin de bani.

19
Asta se ntmpla atunci. Acum avea cu un milion de ani
mai mult.
PERICOL DE LASER
Hei!
Continu s mergi, cea! Mergi sau mori!

***

Nu se putea ntmpla una ca asta.


Orele treceau i iar alte ore treceau, pn cnd pierdu
complet noiunea timpului. Mergeau. n susul vii. Peste
muni. Jos n urmtoarea vale. Din cauza ariei i pentru c
pietrele nu erau n general dure, toi munii aveau pante line.
Ca i cum ai urca i apoi ai cobor un deal foarte lung.
Pmntul era gri, iar norii de deasupra aproape
portocaliu ntunecat. Acestea erau adevratele culori ale lui
Venus. Putea s vad pietrele verzi ca iarba i cerul de un
albastru strlucitor, dac dorea viziera i permitea asta
dar singura dat cnd ncercase acele peisaje, comutase
repede napoi. Era destul falsitate nct s-i sfie inima.
Mai bine s vezi terenul aspru i cerul nemilos.
Cltoreau. Spre vest. Ctre miazzi. Era ca un vis
nesfrit i fr sens.
Hei, Poontang!
Tu tii ce simt eu pentru un astfel de limbaj, zise ea,
obosit.
Ce simi. Asta e ceva. Cum crezi c m-am simit eu la
unele lucruri pe care le-ai zis?
Putem s facem pace, MacArthur. Nu trebuie s fie
aa.
Ai fost vreodat mritat, Poontang?
tii bine c nu.
Eu am fost. nsurat i divorat.
tia deja asta. tiau aproape totul unul despre cellalt.
20
Chestia e, cnd o cstorie se destram, ntotdeauna
este cineva care se confrunt cu asta mai nti. Trece prin
toate durerile i suferinele, simte nenorocirea, jelete
moartea morii relaiei lui, apoi merge, mai departe. Cel care,
de obicei, a fost nelat. Aa c vine ziua cnd ea pleac din
cas i bietul fraier st doar i spune: Stai. Nu putem rezolva
asta? El nu a acceptat c s-a sfrit.
i?
i asta e problema ta, Poontang. Tu nu ai acceptat nc
faptul c s-a terminat.
Ce? Parteneriatul nostru, vrei s spui?
Nu. Viaa ta.

***

A trecut o zi, poate mai multe. A dormit. S-a trezit,


mergnd nc, cu mormiala plin de ur a lui MacArthur n
ureche. Radioul nu se putea nchide sub nicio form. Era
regulamentul Companiei. Erau straturi peste straturi de
sisteme i subsisteme construite n interiorul costumelor,
toate fiind proiectate s protejeze investiia Companiei.
Cteodat, sforitul lui o trezea dintr-un somn adnc.
Cunotea i grohitul acela urt pe care l fcea el cnd se
masturba. Se ntmplase ca ea s fie att de furioas, nct
imita acele sunete i l fcea s le asculte. Acum, i regreta
fapta.
Am avut visuri ndrznee. Am avut ambiii, spuse
MacArthur.
tiu c ai avut. i eu am avut.
De ce naiba a trebuit s apari tu n viaa mea? De ce
eu i nu altcineva?
Mi-a plcut de tine. Credeam c eti amuzant.
Ei bine, tu eti cea pclit acum.

21
Cnd era la Port Ishtar, MacArthur era un tip subirel,
bine fcut. Era nalt, iar cnd se mica, nu puteai s nu-i
observi genunchii i coatele, i erai mereu sigur c va da
peste cte ceva, dei niciodat nu o fcea. Avea un fel de
graie ciudat, plictisitoare. Cnd l-a ntrebat sfioas dac
vroia s fie parteneri, el a ridicat-o i a nvrtit-o n aer i a
srutat-o chiar pe buze nainte s o lase jos i s-i spun:
Da. Se simea ameit i fericit, sigur c a fcut
alegerea potrivit.
Dar MacArthur a fost slab. Costumul l-a distrus. n toate
acele luni a fost chinuit de propriile emoii, ntr-o perfect
izolare, i totui, niciodat singur Nici mcar nu mai arta
ca odinioar. Te uitai la faa lui i nu vedeai dect furie i
ochii aceia chinuii.
IEIREA DIN MUNI
INTRAREA N MOZAIC
Patang i aducea aminte ct de minunat prea peisajul
mozaicului la nceput. Teren striat l numea MacArthur. Avea
culmi nalte i galerii care se intersectau att de des, nct,
vzut de pe orbit, prea fcut din blocuri, ca un amestec de
igle. Trebuia s fii foarte atent cnd traversai aceast zon
pentru c stncile se nlau pe neateptate. Cnd fceai o
ntoarcere n zig-zag-ul vii, pereii se desprindeau i cdeau
n hu. Nu era nimic asemntor pe Pmnt. Cnd a trecut
pentru prima dat pe aici, tremurase tot drumul, copleit de
uimire.
Acum se gndea c ar putea profita de asta. Aceste
canioane intrau i ieeau unul din altul. S se furieze ntr-
unul i apoi s fug ca de naiba. S gseasc alt canion i s
se ascund acolo. S tot fac aa pn cnd el i pierdea
urma.
Tu chiar crezi c poi scpa de mine, Patang?
Ea ip fr s vrea.
22
i pot citi gndurile, Patang. Te tiu din cap pn-n
picioare.
Era adevrat i era nedrept. Nu se cuvenea ca oamenii s
se cunoasc att de bine. De vin era obligaia de a tri
mpreun, faptul c nu erai niciodat singur cu gndurile
tale, niciun moment. Dup un timp, auzeai fiecare poveste pe
care partenerul tu trebuia s o spun i mprteai fiecare
confiden pe care o aveai. Apoi, orice lucru, ct de mic,
ncepea s te calce pe nervi.
Ce-ai zice dac a recunoate c am greit? ncerc ea
s se justifice. Am greit. Recunosc.
Amndoi am greit. i ce-i cu asta?
Sunt dispus s cooperez, MacArthur. Uite! M-am oprit
ca s m poi ajunge din urm i s nu-i faci griji c am s
fug de tine. Asta nu te convinge c sunt de partea ta?
PERICOL DE LASER
Oh, n-ai dect s fugi ct de repede i ct de departe
poi, Patang. Sunt sigur c o s te ajung, n cele din urm.
Foarte bine, atunci, se gndi disperat. Dac asta vrei,
mgarule
S-a ascuns ntr-un canion umbros i a nceput s fug.

***

Canionul fcu o curb i, deodat, femeia se afla n afara


razei lui vizuale. MacArthur nu putea s-i vorbeasc i nici
s o aud. Nu putea s spun pe unde a luat-o. Patang
simea o linite minunat. Era primul moment de intimitate
pe care-l avea de nu mai tia cnd. i dorea s-i poat
permite s se bucure ct mai mult. Dar trebuia s se
gndeasc foarte bine. Un perete al canionului se prbuise
chiar n fa, dnd natere la o pant care nu crea nicio
problem costumului ei automat. Sau ar putea s mearg tot
nainte, prin canion.
23
Pe unde s o ia?
n sus pe pant.
Set costumul pe deplasare automat.
n acest timp, studia hrile. Imaginile descrcate gratuit
de pe satelit erau foarte bune. Dar nu destul de bune.
Prezentau caracteristicile terenului pe o distan de trei
metri, dar ea avea nevoie de informaii pentru fiecare yard.
Acea crptur era la doi kilometri nainte sau mai era o a
doua crptur pe care nu o vzuse? Nu tia sigur. Acum ar
fi pltit bucuroas pentru un serviciu de calitate, suficient de
detaliat pentru a gsi urmele pe o poriune mai ntins de
teren. Dar nu putea s fac nimic cu antena ei stricat.
Patang se ascunse ntr-o crptur att de ngust, nct
programul costumului ei i-ar fi permis s l sar, dac vroia.
Drumul se bifurca, iar ea o lu spre dreapta. Cnd pereii au
nceput s se apropie prea tare, se cr i iei afar. Apoi
fugi, cutnd alt crptur.
Trecuser cteva ore.
Dup un timp, frica era cea care o fcea s mearg mai
departe. i trase picioarele n partea de sus a costumului i
l set pe fug automat. n susul canionului. Peste aceast
culme. Rsucindu-se, ntorcndu-se. Cercetnd terenul din
fa, cutnd opiuni. Dou direcii pe care ar putea s le
urmeze. i imagina c ddea cu banul. Fcea o alegere.
Repeta procesul. inea radioul la minim ca MacArthur s nu-
l foloseasc i s-i dea de urm. i mergea.
i mergea.
i mergea

***

Trecuser ore sau zile? Patang nici nu mai tia. Poate s


fi fost i sptmni. n condiii de criz, costumul era
programat s o in n stare de alert prin stimularea
24
artificial a creierului. Era versiunea electric a
amfetaminelor. Dar, ca i n cazul amfetaminelor, aveai
tendina s pierzi irul lucrurilor. Lucruri, precum noiunea
timpului.
Aa c nu avea nicio idee ct trecuse pn s-i dea
seama c nimic nu avea niciun rost.
Problema era c avea un costum al naibii de greu! Dac a
fugit destul de repede ca s se ndeprteze de MacArthur, a
lsat urme evidente, deci putea fi urmrit cu cea mai mare
vitez. Dar dac ncetinea suficient de mult nct s calce pe
pietre atunci cnd putea, i s lase doar urme subtile i greu
de observat, el ar ajunge imediat chiar n spatele ei. i orict
ncerca, nu se putea ndeprta att de mult nct s
ndrzneasc s ncetineasc pentru a nu lsa urme.
Nu putea scpa de el.
Sentimentul de inutilitate pe care l simi atunci era
familiar i trist, ca o hain veche, uzat i decolorat, pentru
care nu ai banii necesari s o nlocuieti. Odat, demult,
trecuse de limita la care sperana disprea. De fapt, niciodat
nu recunoscuse fa de ea nsi c nu mai credea c ei vor
mai da marea lovitur doar o singur zi s fie trezit i s
tie c ateapt s se termine contractul, ncercnd cu
ncpnare s ndure suficient de mult ca s-i fac datoria
i s se ntoarc pe Pmnt, dar nu mai srac dect
plecase.
Asta a fost cnd buna sa dispoziie devenise rutcioas,
nu-i aa? Cnd ncepuse s se mngie i s-i povesteasc
lui MacArthur exact ce fcea. Cnd ncepuse s descrie cu
lux de amnunte toate lucrurile pe care nu o s i le fac
vreodat.
Era un fel de a trece de o alt zi. Era un mod de a simula
destul emoie ca s-i pese. Era o prostie mare s faci aa
ceva.
25
i aceasta era pedeapsa.
Dar nu putea s renune. Avea de gnd s Nu termin
acel gnd. Dac inteniona s fac acel lucru nerostit,
trebuia, mai nti, s analizeze regulile de baz.
Cele trei reguli erau: Fr Violen. S Protejezi
Echipamentul Companiei. Protejeaz-te Pe Tine. Erau
clasate ierarhic.
Bine, gndi Patang. Ca s mpiedic violena, va trebui s
distrug proprietatea Companiei.
Atept s vad dac va leina.
Nu se ntmpl nimic.
Bun.
Ajunse la o culme lung, cu pereii abrupi i arizi i fix
costumul pe urcare automat. n timp ce urca, analiza panta
din fa, gola i acoperit cu pietre, sub acopermntul
orbitor al norilor de acid sulfuric. La jumtatea urcuului,
MacArthur iei din zig-zag-ul vii de mai jos i i fcu semn
cu mna, plin de voioie.
Patang l ignor. Grmada de bolovani dinaintea ei era
prea mare. Bolovanii din dreapta erau prea mici. Era o zon
intermediar care prea promitoare, dar nu. ntr-un
sfrit, coti spre stnga, ctre o proeminen mic ce
adpostea pietre pe care le-ar putea dizloca, dar nu destul de
mari nct s fac stricciuni serioase costumului lui
MacArthur. Nu vroia dect s-l pun la pmnt. El putea s
supravieuiasc cu uurin unei alunecri n josul pantei.
Dar putea el s se in de burghiul cu laser n timpul cderii?
Patang nu credea acest lucru.
Bine, atunci. i deconect costumul de pe poziia
automat i urc spre destinaia ei cu grij i atenie. i inea
casca n sus, ndreptat spre vrful culmii, ca s evite s-i
dea lui MacArthur informaii despre inteniile ei. Urca piezi
pe pant. Apoi, drept n sus. Trase cu ochiul n urm i vzu
26
c l atrsese i pe MacArthur n direcia ei. Se afla chiar
dedesubt. Bun. Toate sistemele erau n funciune.
Ajunse sus, la proeminena aceea.
Se opri. Se ntoarse. Se uit la MacArthur, care era
surprinztor de aproape.
Lucrul pe care Patang l tia dup toate aceste luni era
ct de uor se putea declana o alunecare de teren. Te apleci
pe spate, i aduni toate puterile i ncepi s loveti cu
picioarele. i pietrele o iau la vale i o iau la vale
PERICOL DE LASER
Vai, Patang, eti att de previzibil. Urci n diagonal
pe o pant pe care orice om obinuit ar ataca-o piepti. Tu i
schimbi direcia la jumtatea drumului. Ce intenionezi s
faci, s porneti o avalan? Ce crezi c rezolvi cu asta?
Am crezut c a putea s te ndeprtez de laser.
i la ce i-ar folosi acest lucru? Tot a rmne cu
costumul. i tot a avea pietre la mine. Iar tu ai rmne la
mila mea. Nu te-ai gndit pn la capt, nu-i aa?
Nu, recunoscu ea.
Ai ncercat s fii mai deteapt dect mine, dar nu ai
dat dovad de ingeniozitate. Nu-i aa?
Ba da.
Tu doar sperai. Dar nu mai e nicio speran, nu-i aa?
Aa e.
El fcu un gest din mn, dispreuitor.
Ei, bine, continu s mergi. N-am terminat cu tine
nc.

***

Plngnd, Patang ajunse n vrful culmii i ncepu s


coboare spre o vale ca un castron mare. Povrniul neted de
pe ambele pri prindea undele infraroii reflectate de fundul
vii i le trimiteau napoi n vale. Temperaturile nregistrate
27
de viziera ei depeau scala. Era cu cel puin cincizeci de
grade mai cald acolo dect n oricare alt loc unde fusese
vreodat. Att de cald nct o expunere prelungit s-i strice
costumul? Poate. Dar MacArthur era n spate, iar singurul
drum nainte era o albie puin adnc ce ducea direct n jos.
Nu avea nicio alternativ.
La mijlocul drumului, n josul pantei, albia se adncea.
Perei stncoi se ridicau i o aruncau pe Patang n umbr.
Temperatura extern a costumului su sczu, dei nu att de
mult ct i-ar fi dorit. Apoi drumul deveni mai puin abrupt,
pn ce se aplatiz de tot. Albia se termina ntr-o poart
luminoas ntre stncile crestate.
Pi spre terenul deschis i se uit de-a lungul vii.
Terenul te orbea din cauza luminii.
Merse acolo. Se simea uoar ca un fulg. Picioarele i
pluteau i minile i se ridicau fr voie n aer. i braele
costumului su se ridicau n aer, ca la o balerin.
O reea de crpturi strbtea fundul vii, fiecare dintre
ele strlucind ca soarele. Metalul lichid se strecura afar din
pmnt. Nu mai vzuse niciodat aa ceva.
Patang mergea cu pai apsai pe mlatina de metal,
fcndu-l s sar sub form de picturi mici i declannd
alarma de avertizare a costumului. Pentru o clip, se cltin
somnoroas. Dar se scutur i alung somnul. Apuc din
stelajul de scule un beior pentru prelevarea probelor i l
introduse n metalul topit. A msurat temperatura metalului
i rezistena lui la presiune, a fcut cteva calcule i a
analizat rezultatul.
Era staniu.
Privi n sus. Peste tot erau firioare de staniu topit ce se
intersectau. Modelul format i amintea de copilria ei din
Eastern Shore, de momentele n care sttea la marginea unei
mlatini, cu binoclul n mn, visnd la un cine de
28
vntoare, cu strlucirea argintie a soarelui n ap aproape
dureroas pentru ochi. Aceasta arta chiar ca o mlatin,
doar c era cu staniu, n loc de ap.
O mlatin de staniu.
Pentru o clip, uimirea se trezi la via n ea. Cum putea
exista aa ceva? Din cauza crei multitudini de condiii
geologice complexe? Nu-i putea da seama dect c
principalul motiv era aria de amiaz. n timp ce se scurgea
ncet n pietre, staniul se dilata i i crea drumul printre
crpturi. Sau poate c pietrele se dilatau, fcnd s
neasc metalul topit. n ambele cazuri, efectul ar fi foarte
redus pentru orice volum dat. Nu reuea s-i imagineze ct
de mult era acolo nct s fie scos la suprafa n acest fel.
Mai mult dect visase vreodat c o s gseasc.
Suntem bogai! strig. Nu se putea abine. Toate lunile
acelea, toat suferina ndurat, dar iat-l n faa ei. Bogia
pe care porniser s o descopere, aceea la care renunase
demult s mai spere c o va gsi.
PERICOL DE LASER
PERICOL DE LASER
PERICOL DE LASER
Nu! Ateapt! Oprete-te! Nu mai e nevoie s faci asta.
Am gsit! E aici!
ntorcndu-se, a vzut costumul mare al lui MacArthur
ieind greoi din umbr. Era personificarea puterii animalice,
doar trup i fr cap.
Ce tot vorbeti? ntreb furios.
Dar Patang ndrznea s cread c prea s fie aproape
sntos. ndrznea s spere c va putea s se neleag cu el.
E unul mare, Mac! Nu-i mai spusese Mac de luni de
zile. Am dat naibii peste filonul mam. Tu nu ai altceva de
fcut dect s anuni prin radio i s revendici drepturile. S-

29
a terminat, Mac! Mine pe vremea asta, vei ine o conferin
de pres legat de asta.
Timp de o clip, MacArthur rmase fr grai i ovielnic.
Apoi, spuse:
Aa o fi. Dar trebuie s te omor mai nti.
Dac te prezini fr mine, Compania va avea nite
semne de ntrebare. Vor derula o prob de memorie. Nu,
MacArthur, nu le poi avea pe amndou. Trebuie s alegi:
banii sau eu.
PERICOL DE LASER
Fugi, cea ce eti! url MacArthur. Fugi ca i cum ai
avea o ans de scpare!
Ea nu se mic.
Gndete-te, MacArthur. O baie bun, rece. Apa se
rcete cu buci de ghea, iar ca s fie un pic mai rece, se
las gheaa n ap. i poi auzi clinchetul.
Tac-i gura!
i ngheat! continu nflcrat. O mie de arome
diferite de ngheat. O au pe toat depozitat: erbet, jeleu,
ghea Ah, ei tiu ce i place unui prospector, foarte bine
chiar. Bere n halbe mari, reci ca gheaa. Vodc att de rece,
nct e aproape mloas.
Taci naibii!
Ai fost cinstit cu mine. Mi-ai dat un avans de o
jumtate de or, aa cum ai promis, corect? Nu toi ar fi fcut
asta. Acum, voi fi eu cinstit cu tine. O s-mi demontez
costumul.
Ea ntrerupse alimentarea la brae i la picioare. Ar dura
mai mult de un minut s le repun n funciune. Continu:
Aa nu-i vei face griji c am s fug. Eu voi sta doar,
aici, neajutorat i fr s m mic, n timp ce tu te gndeti,
bine?
Apoi, disperarea fornd-o s fie onest, adug:
30
Am greit, MacArthur. De data asta vorbesc serios. Nu
ar fi trebuit s fac lucrurile acelea. Primete scuzele mele.
Poi s treci de asta. Eti un om bogat acum.
MacArthur url cu furie.
PERICOL DE LASER
PERICOL DE LASER
PERICOL DE LASER
PERICOL DE LASER
Mergi, naiba s te ia! scrni. Mergi!
PERICOL DE LASER
PERICOL DE LASER
PERICOL DE LASER
El nu se apropie prea mult. i, dei era ferm pe poziie,
sgeile de la raza laser nu au lovit-o niciodat. O icana
doar. Ea renunase, nu mai fugea, nici nu ar fi fost mcar
posibil s fug. Aa c, de ce nu a omort-o, pur i simplu?
Ce l oprea?
Atunci, revelaia o inund pe Patang, ca o raz brusc de
soare dup o lung iarn. Att de simplu!
Att de evident! Nu s-a putut abine s nu rd.
Nu m poi omor! Nu-i d voie costumul!
Era ceea ce tipii de la serviciul tehnic numeau o fosil de
software. nainte s obin Compania capacitatea de a-i
insera programele n fiinele umane, i programaser
uneltele astfel nct s nu fie folosite pentru sabotaj.
Oamenii, inventivi n ceea ce privete viruii, au gsit
modaliti de ocolire a programului aa nct acesta s
devin demodat. Dar nimeni nu-i btuse, vreodat capul s-
l scoat la suprafa din nivelurile adnci ale codului
mainriei. Ce rost ar fi avut?
Ea ip i url de bucurie. Costumul ei se cltina ntr-un
mic dans nervos al veseliei.

31
Nu poi s m omori, MacArthur! Nu poi! Nu poi i
tii asta! Pot s trec pe lng tine, s merg pn la staia
urmtoare, iar tu nu poi s faci nimic.
MacArthur ncepu s plng.

***

Nava cobor cu zgomot din albeaa orbitoare a cerului


pentru a ateriza chiar la picioarele lor. Au naintat
crndu-se obosii i l-au lsat pe pilot s le fixeze
costumele de barele transportorului. Nu era loc i pentru ei
n cabin, dar nici nu aveau nevoie.
Pilotul i reocup locul. Dup ce primele lui ncercri de
conversaie nu au dat roade, nu a mai spus nimic.
Transportase prospectori i nainte. tia c plvrgelile nu
aveau niciun rost.
Nava decol cu o acceleraie pe care costumele lor au
amortizat-o doar parial. Erau numai trei ore pn la Port
Ishtar. Aparatul se rsuci, iar Patang vzu planeta Venus
trecnd ameitor de repede pe sub ea. i acoperi viziera ca s
nu fie nevoit s o priveasc.
Patang i testa costumul. Multiplele motoare fuseser
deconectate. Era imobilizat.
Hei, Patang!
Da?
Crezi c o s m duc la nchisoare? Pentru toate
rahaturile pe care i le-am fcut?
Nu, MacArthur. Bogaii nu merg la nchisoare. Bogaii
fac terapie.
E bine, zise el. i mulumesc pentru c spui asta.
De nada, rspunse ea fr s se gndeasc.
Motoarele cu reacie huruiau n spatele ei, fcndu-i
costumul s vibreze. Peste dou, trei ore, vor ateriza la Port

32
Ishtar, i vor reclama drepturile, vor colecta banii i nu se
vor mai vedea niciodat. Deodat, ea spuse:
Hei, MacArthur!
Ce-i?
i, pre de o clip, se gndi s joace acel joc pentru
ultima dat. S-i fac lui n ciud, doar ca s-i aud dinii
scrnind. Dar
Nimic. Doar bucur-te de bogie, bine? Sper s ai o
via frumoas.
Da.
MacArthur trase aer n piept, apoi i ddu drumul, ca i
cum s-ar fi eliberat de ceva dureros i repet:
Da i tu.
i se avntar amndoi n zbor.

Traducere: Mirela Oniciuc


Tin Marsh by Michael Swanwick
Copyright 2006 by Michael Swanwick.

33
Un albinos n deert
Neal Asher

Nscut n 1961, locuiete n Chelmsford, Anglia i este


cunoscut mai degrab ca scriitor de short fiction, primele sale
romane, Gridlinked i The Skinner aprnd n 2001 i
2002. Scrierile sale se caracterizeaz prin aciune dinamic i
presrat cu violen. Dei scriitura s-ar apropia prin firul epic
de space opera, datorit aranjrii i tonului agresiv e mai
nrudit cu cyberpunk. E posibil ca ultimul su roman, Line
War, s apar n acest an. Romanul su, Cowl, a aprut i
n Romnia, la editura Lucman.
Povestea care urmeaz e scris ca o space opera n cel mai
clasic stil (apropiat de western). Eroul nostru, un pistolar
renumit, se ascunde pe o planet de frontier pentru c exist
o recompens pe testiculele sale. Pe care el vrea cu tot
dinadinsul s le pstreze.

Un rechin de nisip sri din vrful dunei doar pentru a fi


nfcat de o pasre-crab i sfiat. Hirald se trnti la
pmnt, nfurndu-se n mantie i trgndu-i gluga pe
cap. Mantia avea aceeai culoare ca i nisipul violet, astfel c
din ea nu se mai vedeau dect ochelarii Toshiba i tocul
pistolului. Era o pasre-crab mic, dar nvase demult s nu
le subestimeze. Dac prada era prea mare pentru a o putea
ucide, pasrea se mulumea i cu buci din ea. Pentru
psrile-crab nicio surs de protein nu putea fi prea mare
34
ca s nu o atace. Din pcate sau din fericire, toate formele de
via de pe Vatch se hrneau cu proteine ne-umane, aa c
pentru psrile-crab carnea omeneasc nu prezenta niciun
interes.
Pasrea sfie rechinul cu picioarele n form de lam i
cu mandibulele puternice i zbur cu restul sngernd,
probabil pentru a-l duce puilor. Hirald se ridic n picioare:
era o femeie nalt, mbrcat ntr-un costum strns pe corp,
mpnat cu tuburi de rcire i buzunare impenetrabile. n
spate avea un rucsac de supravieuire special conceput
pentru deert, pentru a crea impresia corect. Formidabilul
ei pistol era ascuns ntr-un toc nchis, prnd doar o simpl
arm cu proiectile. i scoase ochelarii i masca de protecie
i le ndes ntr-unul dintre multele buzunare, apoi o porni
mai departe de-a lungul dunelor. Trsturile ei fine, ochii
albatri i prul lung i blond erau expuse la temperaturi
foarte ridicate i la raze ultraviolete ce-i puteau arde pielea
pe loc. Mergea aa de cteva sptmni i, din cnd n cnd,
bea cte o gur de ap, n caz c cineva ar fi urmrit-o.

***

I se spunea, inevitabil, Snow. Dar, cu masca pe fa i cu


roba de culoarea nisipului, nu-i ddeai seama din prima c
era albinos. Masca, fcut din carapacea unui melc uria de
nisip, era cea care-l fcuse renumit. Masca i obiceiul de a
lsa cadavre n urm. Recompensa actual pentru sperma sa
ajunsese la douzeci de mii de ilingi sau la echivalentul lor
n cupru sau mangan sau oricare alt metal preios. Muli
ncercaser s o obin i acesta era i epitaful lor: ei au
ncercat.
Snow tia c s-ar putea s fie ateptat de vntorii de
recompense la staia de ap. Acetia erau de obicei narmai,
puternici i bine antrenai. Ce-i oprea pe muli era codul de
35
onoare al lui Andronache. Snow nu ddea niciun ban pe el.
Nscut pe Pmnt, cu att de mult vreme n urm c nici el
nu mai tia cnd, renunase demult la orice principii care l-
ar fi putut ucide. Moralitatea, spunea el adesea, este o
invenie pur omeneasc, care funcioneaz doar n vremurile
bune i de belug. Un alt aforism de-al lui suna cam aa:
Dac te trezeti fr vsle ntr-o mare de rahat, nu te atepta
s fii salvat de garda de coast. Contemporanii si de pe
Vatch nu reuiser niciodat s priceap ce vroia s spun,
dar era cumva de neles: pentru ei cuvinte de genul mare,
vsl sau coast nu aveau niciun sens.
Staia de ap era o cldire oval, ridicat la zece metri de
pmnt, pe o pdure de schele. Bine nurubat n pmnt,
era robinetul de energie geotermal care alimenta
transformatorul ceea ce fcea posibil existena oamenilor
pe aceast planet fr pic de ap. Transformatorul prelua
componentele complexe, extrgea hidrogenul elementar din
ele i l combina cu oxigenul, care se gsea din belug n
algele uscate care, de altfel, ddeau acea nuan de violet
nisipului de pe Vatch. Ce rezulta era ap, dar i alte sub-
produse: metale rare i compui ciudai de cremene, care
formau o parte din exporturile principale ale planetei.
n timp ce urca ultima dun, Snow porni amplificatorul
de imagini i scan mprejurimile. Staia era ca un mic
orel, era centrul comerului, centrul vieii. Se ncrunt sub
masc. Din nefericire, avea nevoie de ap n aceast ultim
etap a cltoriei i era singurul loc de unde putea s o
obin.
Cobor cu pai mari duna, ctre un drumeag prfuit care
se tra spre staie. Pe marginea drumului, un ho de ap
zcea n agonie, pe fundul unui container de condensare.
Degetele arse zgriau anevoie sticla ncins. Snow trecu pe
lng el, ignorndu-l. Era o pedeaps dur, dar cum altfel
36
putea fi tratat un astfel de individ, pentru care semenii nu
erau altceva dect nite butoiae de ap ambulante? Pe
msur ce se apropia de staie, ncepu s aud strigtele
vnztorilor de jos, de pe pmnt, i reui s vad agitaia
din labirintul de sub schele. Dup puin vreme intr n acel
vacarm; apoi mpinse ua Casei de Nisip.
Un chelner veni imediat:
Scuzai-m, domnule, dar trebuie s-mi artai actul
de identitate! Ordinul a fost emis chiar de Andronache n
persoan. Ideea e c sunt prea muli ticloi prin zon.
Brbatul nu se putea abine s nu se holbeze la ochii roz
i faa lipsit de snge a lui Snow.
Nicio problem, prietene.
i cut prin buzunare mini-cardul gravat i i-l nmn.
Chelnerul surprinse ciotul braului stng, mbrcat n piele,
dar se prefcu c nu l-a vzut. Trecu cardul prin maina de
identificare portabil i fu mult mai linitit cnd aceasta l
recunoscu ca fiind valabil. Snow tia foarte bine c nu toat
lumea era astfel verificat, ci doar cei care ddeau de bnuit.
Ce dorii s comandai, domnule?
Un litru de bere rece.
Chelnerul l privi nencreztor.
Pentru care i voi plti chiar acum, adug Snow i-i
ntinse o bancnot de zece ilingi.
Alarmat de o sum cash att de mare, chelnerul se grbi
s plece. O mulime de ochi l urmrir cnd se ntoarse cu
litrul de bere ntr-un termos, al crui capac putea fi deschis
doar cu ajutorul unui cifru, cci aa ceva pe aici era un semn
de bogie.
Snow nu vedea lucrurile aa. Un litru de ap costa cu
doar doi ilingi mai puin, i apa se evapora la fel ca i berea.
Pentru doi ilingi n plus, merita s bei un lichid mult mai
gustos, de vreme ce rezultatul era acelai.
37
Aproape c-i terminase litrul i se bucura de o bine-
meritat rehidratare, cnd cei trei intrar n Casa de Nisip.
i ddu seama imediat c erau ucigai dar, nainte de a le
acorda cea mai mic atenie, bu ultima gura de bere din
recipientul de alam.
Eti Snow, albinosul, spuse femeia, care venise la masa
lui.
Snow o privi i tiu c nu poate ocoli inevitabilul. Chiar i
dup toi anii acetia nu suporta s ucid femei sau, n
cazul de fa, fete tinere. Femeia din faa lui nu putea avea
mai mult de douzeci de ani. Sttea dreapt, mbrcat ntr-
un costum din monofilament, nesat cu curele i arme. Avea
o fa de spiridu, prul negru i bogat, ridicat n sus cu gel.
Nu, nu sunt, i rspunse i i ntoarse privirea de la
ea.
Nu f glume cu mine, spuse ea, cu o oboseal n voce
nefireasc pentru vrsta ei. tiu cine eti, eti albinos i i
lipsete mna stng.
El i ntoarse privirea spre ea.
M numesc Jelda Conley, dar lumea mi spune Albior.
Am fost adesea confundat cu acest Snow de care vorbeti i
tocmai ntr-o astfel de situaie mi-am pierdut braul. Acum,
te-a ruga s m lai n pace.
Fata se retrase zpcit. Codul de onoare Andronache nu
permitea minciunile creative. Snow o privi cum se
ndeprteaz i observ c unul dintre tovarii ei vorbea cu
proprietarul. Minciunile nu-l vor putea scoate din
ncurctur. Vzu cum proprietarul l chem pe chelnerul
nervos care-l servise i verific ecranul mainii de
identificare. Tovarul fetei se apropie de ea i-i opti ceva la
ureche.
M-ai minit! i spuse aceasta.
Ctui de puin.
38
Ba da, m-ai minit!
Situaia ncepea s devin ridicol. Snow i ntoarse
privirea de la ea i continu s o ignore.
Te provoc! strig fata.
n sfrit. Snow se fcu c nu o auzise.
Am spus c te provoc.
Conform codului, acum putea s-l ucid. Era mpotriva
legii, dar era o practic acceptat tacit. Snow simi o senzaie
de tristee cnd ea fcu un pas napoi.
Ridic-te i lupt, laule!
Cu o oboseal care era a naibii de real, Snow se ridic n
picioare. Ea ddu s-i scoat arma. Snow trase. Fata czu
pe spate, cu salopeta gurit ntre cei doi sni micui. Snow
sri peste ea i, pn s-i dea seama cineva, ajunsese deja
la u.

***

Se afla pe nisipurile violete de la marginea portului


spaial care era plin de navete cu aripi uriae, terminale i
hangare. Era ntre port i ntinderea de cldiri vatchiene,
legate printre ele prin trotuare i domuri de sticl suspendate
deasupra parcurilor de un verde ireal. i nu semna, sub
nicio form, cu celelalte structuri din jur. Putea fi gsit pe o
mie de planete din spaiul ocupat de oameni i era chiar
motivul pentru care acetia se rspndiser de-a lungul
galaxiei.
Cldirea era, de fapt, o sfer mbrcat n oglinzi, cu
diametru de 50 de metri, care era susinut pentru a nu se
rostogoli de dou suporturi n form de L. Peste tot n jurul
ei coridoarele de mbarcare din sticl erau inundate de
lumin. nuntrul sferei, poarta Skaidon fcea minuni o dat
la cteva minute; aducea sau trimitea grmezi ntregi de
cltori prin ntreaga galaxie.
39
Beck sttea ceva mai ncolo de intrarea de la Sosiri i
privea turnurile gemene ale sferei aezat pe piedestalul ei de
sticl mat. Urmri raza de lumin din vrf i, impacientat,
i verific ceasul nu c oaspeii si ar fi putut s ntrzie
sau s ajung mai repede. Toi pasagerii soseau la
nanosecund. Sfera, controlat de inteligen artificial, avea
grij de asta. Exact la ora anunat, un brbat iei din raza
de lumin, apoi o femeie, un alt brbat, nc o femeie. Se
potriveau cu descrierea pe care o avea el, aa c salutul su
fu prietenos n timp ce i ntmpin.
Transportorul v ateapt afar, le spuse, n timp ce se
grbeau spre ieire. Patronul lui Beck nu dorea ca ei s stea
n ora. Imediat cum ajunser n transportorul aerian,
brbatul pe care Beck l considera eful grupului, i puse
mna pe umr.
Armele! spuse acesta.
Nu aici, nu aici, rspunse Beck, nervos, i conduse
transportorul n afara oraului.
Ajuni n deert, Beck ateriz. Cei patru srir afar i el
i conduse n spatele mainii, de unde lu o serviet imens.
Transpirase, i nu doar din cauza cldurii.
Sunt aici, spuse i deschise servieta.
Brbatul se aplec i lu un pistol de mici dimensiuni,
lucios, cu eava scurt, care arta letal.
Negustorul v ateapt la locul tiut, dac reuete s
obin informaiile de care avei nevoie, i transmise Beck.
Nu tia unde era locul respectiv i habar nu avea despre
ce informaii era vorba. Negustorul nu-i acorda chiar atta
ncredere. Fusese destul de mirat i de faptul c-i spusese c
pe Vatch urmeaz s soseasc nite ucigai pltii.
Brbatul ddu din cap n timp ce inspecta pistolul cu
atenie. Apoi zmbi trist i ndrept arma spre Beck.
mi pare ru, spuse.
40
Beck ncerc s zic ceva i, dintr-odat, fu contient c
unul dintre ceilali brbai sttea n spatele lui. Simi cum
gtul i e strns ca ntr-o menghin. Czu pe nisip cu capul
ntr-un unghi care n via ar fi fost imposibil de atins, scoase
cteva sunete slabe, avu un spasm i i ddu ultima suflare.

***

Snow se opri cnd i vzu pe cei doi ageni venind spre el.
Acetia privir lung cadavrul din spatele lui. Cel mai n
vrst dintre ei, un tip cu barba crunt i foarte gras, dar
cu arme pe care le ngrijea la fel de bine pe ct prea s le
mnuiasc, i vorbi:
Eti Snow.
Da, rspunse el. Brbatul din faa lui nu era
Andronache.
O provocare?
Da.
Brbatul ddu din cap, i evalua pe cei doi Andronache de
la bar, apoi se ntoarse spre u. Nu era treaba lui s adune
cadavrele. De asta se ocupau alii. Fata avea s fie ntr-un
recipient de condensare n mai puin de o or.
Androche vrea s-i vorbeasc.
i spuse nsoitorului su:
Ocup-te de restul! Prietenii ei de la bar arat de parc
le-ar prinde bine ceva timp la nchisoare.
Snow l urm pe brbat afar din bar.
De ce vrea s m vad? ntreb, n timp ce mergeau
repede pe strada de sub schele.
Nu am ntrebat-o!
Conversaia se sfri aici.
Androche, ca toi cei aflai n poziii de conducere, avea
propriile apartamente pe staie. Agentul l conduse pe Snow

41
ctre o scar spiralat, acoperit cu o cuc de fier i descuie
poarta.
Te ateapt sus.
Poarta se nchise cu zgomot n urma lui Snow.
Scrile se terminau n faa unei ui masive, lng care se
afla un monitor. Snow aps lung butonul de pe u. Dup
cteva momente o femeie cu prul crunt, prins n coc, i cu
faa ascuit apru pe ecran.
Da?
Am neles c m-ai chemat.
Femeia ddu din cap i ua se deschise. Intr pe un
coridor scurt, cu perei de metal, care se termina n faa unei
ui din lemn de import. Snow i ddu cu prerea c probabil
lemnul era de stejar. Foarte scump. Deschise ua i intr.
Camera era plin de antichiti, care, probabil, costaser
o avere: o mas uria nconjurat de scaune de lemn, de
epoc, mobil din secolul al XVIII-lea; picturi n ulei pe
perei; covoare esute de mn pe jos.
Nu te lsa impresionat! Sunt doar nite cpii.
Femeia veni spre el de lng barul unde umpluse dou
pahare cu un lichid de culoarea chihlimbarului. Snow o
studie cu atenie. Era o femeie atrgtoare. Estim c vrsta
ei era pe undeva ntre 35 i 190 de ani. Purta o tog simpl
peste silueta atletic. La old avea o alt antichitate sau
copie un revolver.
mi tii numele, spuse Snow n timp ce lu butura.
Sunt Aleen, rspunse ea.
Aproape c nu o auzi. Era prea bucuros de butur.
Doamne, sta e whisky, articul n cele din urm.
Da, i spuse Aleen, nainte s-l invite pe o canapea din
apropiere.
Se mutar acolo i se aezar unul n faa celuilalt.
Ok, am venit. Ce doreti de la mine?
42
De ce exist o recompens de douzeci de mii de ilingi
pentru testiculele tale?
Ar fi mai bine s-l ntrebi asta pe Negustorul Baris.
Dar bnuiesc c a fost doar o ntrebare retoric i c tii deja
rspunsul.
Aleen i fcu semn c-l tia.
Snow se aplec spre ea.
A vrea s aflu i eu rspunsul.
Aleen zmbi. Snow se retrase, enervat.
Dar bnuiesc c exist un pre pentru asta, spuse
neutru.
ntotdeauna exist un pre. E vorba despre un brbat.
Este Agentul-ef de aici. Numele lui e David Songrel.
Vrei s-l ucid.
Desigur, nu la asta te pricepi cel mai bine?
Snow tcu, n timp ce Aleen se ntinse pe canapea i-l
privi peste pahar.
Asta nu e tot ce vreau de la tine.
Se ntoarse i o privi i el chiar n momentul cnd ea i
ridic picioarele pe canapea astfel nct s poat vedea c nu
purta nimic pe dedesubt. Se rade, se ntreb Snow, sau aa e
din natere? Se mai ntreb i ce anume o excitase: trupul
su alb i ochii roz? Unele femei i spuneau c atunci cnd
fac dragoste cu el au impresia c se culc cu un
extraterestru. Sau faptul c era un uciga? Probabil c puin
din amndou.
Asta face parte din pre?
Ea ddu din cap, puse paharul pe o msu de lng
canapea i alunec uor spre el.
Acum, spuse ea, ntinzndu-se i descheindu-i toga,
dnd la iveal nite sni mici, ca aceia ai fetei pe care tocmai
o ucisese.

43
Atept s vad dac nu simte vreo reacie advers. Nu
simi nimic de genul sta aa c se ridic i ncepu s se
descheie la roba prfuit.
Eti alb ca o coal de hrtie, rosti Aleen uimit, n
vreme ce el i scotea hainele, dar nu spuse nimic cnd i zri
ciotul de la braul stng.
Da, fu de acord Snow, n timp ce ngenunche ntre
picioarele ei i se aplec s o srute pe sfrcuri. Da, ca o
coal de hrtie goal, mai spuse n timp ce i cobora limba
pe stomacul ei.
Ea i prinse capul.
Nu vreau asta, te vreau n mine, acum.
Snow i fcu pe plac, dar fu puin uimit de felul cum
sunase vocea ei. Nu era vorba de fcut dragoste aici, ci doar
de actul n sine. Poate c-i dorea copii albinoi.

***

Hirald strig nainte s se apropie de foc. tia din proprie


experien c Andronache erau cam suprcioi, dac intrai
ntr-una din taberele lor fr s te anuni. Cnd intr, fu
surprins s vad c cei de acolo nu erau localnici. Hirald
observ doi brbai i dou femei, mbrcai n costume de
supravieuire din monofilament, ce preau de provenien
marian. Se fcu, de asemenea, c nu observ armele pe
care unul dintre brbai le acoperise n grab la sosirea ei. Se
duse lng foc i se aez. Una dintre femei arunc n foc
carapacea unei psri-crab i o privi printre flcri.
Brbatul care acoperise armele, un marian nalt cu
semne de cast tatuate pe tmpl, fu primul care vorbi.
Vii de departe? o ntreb.
Nu de aa de departe ca tine, i rspunse Hirald i i
lu privirea de la el, mutnd-o spre femeia de dup foc.

44
Cellalt cuplu era format dintr-un brbat negru cu nite
ochi albatri nefireti i o femeie care avea implanturile
neurale de dup urechi acoperite cu cti. Asta nsemna c
era o corporat, adic aparinea uneia dintre Familii.
Hirald continu.
Dar m ntreb ce cutai voi aici.
Cutm pe cineva, spuse brbatul apsat. Poate ne
poi ajuta. l cutm pe cel care-i spusese Snow. E un
albinos.
Cu toii o privir pe Hirald.
Am auzit de el. i am mai auzit c-l caut mult lume.
Dar nu tiu unde e.
Femeia cu implanturi neurale privea nencreztoare.
Hirald ntreb repede:
nseamn c ai venit dup recompens?
Cei patru se privir unul pe altul, apoi marianul zmbi
n sinea lui i, ca din ntmplare, se ntinse dup una din
armele acoperite de lng el. Hirald se uit lung la femeia
Corporat, care, la rndul ei, o studia cu atenie.
Nu f asta, Jharit.
Jharit rmase nemicat, cu mna sub ptur.
Canard Meck, ce e?
Femeia, acum identificat ca fcnd parte din Familia
Corporat Manx Canard, ddu ncet din cap, nc privind-o
pe Hirald.
Nu avem nicio treab cu tine, i spuse lui Hirald. Dar
te-am ruga s prseti tabra.
Ar putea s-l avertizeze, protest Jharit.
Canard Meck se ntoarse spre el:
E un android.
Jharit i trase imediat mna de pe arm i, dintr-odat,
pru foarte speriat. Tresri cnd Hirald se ridic n picioare.
Hirald zmbi.
45
Nu am nimic cu nimeni, dac nimeni nu are nimic cu
mine, mai spuse nainte s dispar, cu pai mari n
ntuneric, fr s priveasc napoi.
Nimeni nu fcu nicio micare. Nimeni nu se atinse de
arme.

***

Snow i scoase pistolul din toc i se uit s vad dac


era ncrcat. Ca de obicei, era aproape plin. Soarele
strlucitor de pe Vatch, acionnd asupra materialului foto-
voltaic din care era fcut roba sa, pstra arma permanent
ncrcat. Arma era un L, negru mat, iar n loc de trgaci
avea o mic despritur. Era codat. Nimeni n afar de
Snow nu ar fi putut trage cu ea. n loc de proiectile, aa cum
erau mai toate armele de pe Vatch, pistolul su elibera o raz
de protoni accelerai magnetic, care era ndeajuns de
puternic pentru a face o gaur destul de mare n oricine l-ar
fi atacat.
David Songrel era un om de cas. Snow l vzu cum inea
ridicat n aer un copil, n vreme ce o femeie l privea. Snow se
ntreb de ce Aleen l vroia mort. Ca proprietar al staiei de
ap, era o femeie influent, dar avea prea puin putere
asupra agenilor care reprezentau fora planetar. Probabil c
se implicase n afaceri necurate i Songrel aflase de ele. Nu
mai conta acum. Btu la u i cnd Songrel o deschise i
bg pistolul n fa i-l mpinse napoi n apartament,
nchiznd ua cu piciorul.
Tati, strig fetia, dar mama o lu imediat n brae i se
grbi s se ndeprteze de ei.
Songrel i inea minile n aer i privirea aintit la
pistol. Era speriat.
De ce, ntreb Snow, te vrea Androche mort?
Tu eti albinosul.
46
Rspunde la ntrebare, te rog.
Songrel i privi nevasta i fiica nainte s vorbeasc.
Colecteaz antichiti.
i de ce trebuie s mori?
Pentru c, dac vrea ceva, nu se d n lturi de la
crim. Am dovezi c a omort oameni. Intenionez s o
arestez ct de curnd.
Snow ddu din cap, apoi i vr pistolul n teac.
M gndeam eu c despre asta e vorba. Va trimite doi
ageni dup mine.
Songrel i cobor minile, dar le inu ct mai departe de
arma de la cingtoare.
Ca proprietar de staie are dreptul s se foloseasc de
unii dintre agenii notri. E de datoria noastr s o aprm
pe ea i proprietatea ei. Dar nu are dreptul s ucid pe
nimeni. De ce nu m-ai ucis? Se spune c ai omort o
grmad de oameni.
Snow se uit la soia i fetia lui.
Reputaia mea m precede, spuse i se aez pe
canapea. Dar povetile sunt puin deformate. Nu am ucis
niciun om care, la rndul lui, nu a ncercat s m ucid sau
cam aa ceva.
Songrel se ntoarse spre soia lui.
E timpul ca Tamtha s mearg la culcare.
Femeia ddu din cap i scoase fetia din camer. Snow
observ c aceasta l privea fascinat. Dar era obinuit cu
asta. Songrel se aez pe un scaun n faa lui.
Ai o familie frumoas.
Da. O s depui mrturie mpotriva lui Androche?
Da, dar s o facem sub form de nregistrare. Nu pot
rmne la proces. Dac rmn, locul acesta se va umple de
ucigai Andronache ct ai zice pete. Nu sunt sigur c a
scpa cu via.
47
Songrel l aprob din cap.
De ce ai venit aici, totui, dac nu aveai de gnd s m
omori, ntreb, puin nelinitit.
Vreau s faci pe mortul ct timp m voi ntoarce la ea.
Expresia lui Songrel deveni dur.
Bnuiesc c vrei s-i ridici recompensa.
Da, dar n cazul meu nu e vorba de bani, e vorba de
informaii. Androche tie motivul pentru care Negustorul
Baris m vrea mort. i sta e un subiect care e de neles c
m intereseaz.
Songrel i mpreun minile i le privi o perioad de
timp. Cnd i ridic privirea spuse:
Recompensa e pentru sperma ta. Probabil c i el e un
colecionar ca i Aleen, dar asta conteaz prea puin. O s
m prefac mort pentru tine, dar cnd te duci s o vezi pe
Aleen vreau s iei cu tine un holorecorder.
Snow aprob. Songrel se ridic i se duse ctre un dulap.
Se ntoarse cu aparatul de nregistrat, l puse pe mas i l
porni.
Acum, s auzim declaraia ta.

***

E mort, spuse Aleen zmbind.


Da, i confirm Snow i arunc cardul de identitate al
lui Songrel pe mas, dei am impresia c ai aflat de asta
nainte s ajung eu aici.
Aleen se duse la bar i i turn lui Snow un pahar de
whisky.
Am prieteni printre ageni. Imediat ce soia lui i-a
anunat moartea se pare c era isteric acetia m-au
informat.
De ce ai vrut s moar?

48
Asta nu e treaba ta. Bea-i whisky-ul i eu am s-i
aduc informaiile pe care le vrei.
Aleen se ntoarse cu spatele la el i se ndrept spre un
computer, elegant ascuns ntr-un dulpior Louis al XIV-lea.
Snow duse paharul la gur i chiar n acel moment deveni
suspicios. De ce trebuia s ia informaiile din computer?
Putea s i le zic direct. De ce nu-i turnase i ea un pahar?
Puse butura la loc pe mas, neatins. Aleen l privi cu un
zmbet ters i, cnd mna ei apru de dup consol, Snow
se arunc ntr-o parte. Pe peretele din spatele lui o pictur se
nnegri i lu foc. Snow se ridic n genunchi i trase o
singur dat. Femeia czu pe spate, cu faa arznd, la fel ca
i pictura ei.
Snow ncepu s caute cu nfrigurare. Agenii puteau s
soseasc din clip n clip. n baie gsi un dispozitiv ce arta
ca un penis din crom, cu cte o gaur la fiecare capt. Dintr-
una sri nite lichid, n timp ce cealalt gaur l absorbi. Era
vreun sistem de contracepie? Urmri tuburile dinuntru lui
i descoperi o sticlu plin cu lichid i nite dispozitive
foarte complicate, de filtrare. Spre mirarea lui, realiz c era
vorba de coninutul uterului femeii, probabil dup ce
fcuser sex. Coleciona sperma brbailor? Imediat, mai gsi
o sticlu cu sperm. Probabil c era chiar sperma lui. Brusc
avu o revelaie o posibil explicaie pentru situaia lui din
ultimii cinci ani. Lu sticlua i i vrs coninutul n
chiuvet nainte s prseasc apartamentul, dar era deja
prea trziu.

***

Hirald l privi pe brbatul din recipientul de condensare,


fr ca faa ei s trdeze vreun sentiment. Acesta nc tria,
dei ar fi trebui s moar de mult vreme; un sadic i
aruncase o sticl de ap, pentru a-i prelungi suferina. O
49
privea pe Hirald cu ochii stini, sticla de ap goal fiind
czut lng cap, cu corpul slbit i ars ngrozitor. Limba
neagr i era ieit n afar. Hirald privi njur cu atenie
ceea ce urma s fac era aspru pedepsit i apoi plas un
cilindru mic, cromat pe sticl, n dreptul amrtului de
dinuntru. Avu loc o mic explozie. Brbatul se convulsion,
iar recipientul se umplu de fum i aburi. Hirald puse
cilindrul la loc n buzunar i se ndeprt. Patronii ei nu ar fi
fost de acord ca ea s-i asume astfel de riscuri dar la o
adic, nu o puteau controla de-a ntregul.

***

Agentul cu barba crunt sttea ghemuit pe canapea, cu


arma alturi, ndreptat spre ua de la baie. Songrel era la
u, cu arma ndreptat spre Snow.
Privea cadavrul lui Androche.
Vei rmne la proces, spuse, i-i fcu un semn celuilalt
agent.
Brbatul se ridic i travers camera, nepierzndu-l pe
Snow nicio clip din ochi. Chiar n timp ce-i ndesa eava
pistolului sub brbie, Snow observ c agentul ncerca s
nu-i blocheze unghiul de tragere lui Songrel. Accept s fie
dezarmat. Poate c l-ar fi putut nvinge pe agent, dar pe
Songrel nu. Agentul fcu un pas napoi, uitndu-se mirat la
arma pe care tocmai i-o confiscase, nainte s o bage n
buzunar.
Songrel deschise ua i i fcu semn lui Snow s-l
urmeze. Poate afar, se gndi Snow. Iei i se uit repede n
spatele su. Agentul, aflat la o distan respectabil n urma
lui, ddu din cap i rnji. Transpirat, Snow i puse masca i
pi n ziua fierbinte.
Nu-i dduser nicio ans, nici pe scri, nici pe drumul
prfuit. Se acopereau permanent unul pe cellalt, de la o
50
distan de doi-trei pai. Snow era rapid; mult mai rapid
dect ar fi crezut oamenii, dar nici att de rapid nct s
ocoleasc un glonte sau o descrcare energetic.
i dai seama c m trimii la moarte, i spuse lui
Songrel.
Vei fi pzit pe perioada procesului i dup, i voi da o
escort, dac vei fi eliberat, i rspunse acesta.
Deschizndu-i ncet roba, pentru ca cei doi s-i poat
urmri orice micare, el scoase de dup curea holocorderul
pe care i-l dduse Songrel.
Ai toate probele de care ai nevoie aici i nu am cum s
nu m ntreb ci dintre agenii ti nu vor fi tentai de
recompensa Negustorului.
Songrel pru c nu se ateptase la asta; se apropie s ia
aparatul de nregistrat, cu arma ndreptat ctre masca lui
Snow.
Femeia apru de nicieri; pentru o clip strada pruse
pustie i, dintr-odat, o vzu smulgndu-i arma agentului,
care czu ca secerat la pmnt. Songrel i ndrept arma
spre ea.
Fu deajuns pentru Snow. i ridic piciorul fulgertor
lovindu-l n testicule, apoi l lovi dup ceaf, cnd acesta se
ncovoie de durere. Arma lui Songrel czu n nisip. Snow se
arunc la pmnt i se rostogoli, n direcia din care venise
femeia. Aceasta dispruse.
Cred c asta i aparine, i spuse ea aprut din nou
ca din senin n stnga lui.
ntoarse capul i o vzu. Cu o mn l acoperea cu
propria arm. n cealalt mn inea arma lui. i cobor
arma i i spuse:
Cred c sta e un moment potrivit s o tergem.
Lng recipientul de condensare, Snow fcu o pauz s-i
trag rsuflarea. Femeia, observ el, prea c nu are nevoie
51
de aa ceva, prea c nici mcar nu respir. Ddu din cap i
se uit la recipient. Brbatul dinuntru era mort acum,
druindu-i comunitii ultimele rezerve de ap. Snow
observ urme de funingine nuntrul recipientului. Cineva l
ajutase pe nenorocit s moar.
De ce m-ai ajutat? o ntreb pe femeie.
Pentru c aveai nevoie de ajutor.
Snow i reprim nervozitatea. Privi napoi spre staie i
apoi porni, din nou, femeia innd fr nicio problem pasul
cu el. Avusese o grmad de ocazii s-l ucid, deci nu era
vntor de recompense. Dar avea timp din belug s afle ce
urmrea, dup ce se vor fi ndeprtat ndeajuns de staie sau
de eventualii urmritori.
Dup ce staia dispru n zare, prsir drumul,
ndreptndu-se de-a lungul deertului, ctre o bucat de
inut bolovnos. Acolo, i spuse Snow, vor putea s-i piard
urma, asta dac vreun rechin de nisip nu le va veni de hac.
i scoase pistolul din mers i privi cu atenie n jur. Un
rechin i scoase antenele la suprafa, dar renun imediat.
Probabil c era stul; mncase ceva anul acela. Timp de un
an, avea s fie stul.
Ajungnd la bolovani i simind piatra sub picioare, Snow
i ncetini pasul i ncepu s-i studieze tovara de drum.
Era atrgtoare, ntr-un mod neconvenional, prea curat i
asta l fcu s o priveasc fascinat. Nu-i venea s-i spun
dup toate ct fcuse pentru el c obinuia s cltoreasc
de unul singur. Asta era de fapt problema, cltorea singur
de nevoie, nu din plcere. Fcu un gest larg cu mna i ea se
opri la un pas n faa lui. Oricare ar fi fost pericolul din
partea ei, mcar o avea n faa ochilor.
Studiind-o din spate zise:
Ne oprim aici. Vreau s facem un popas nainte de
Thira.
52
Femeia ddu din cap i nu spuse nimic.
Snow fcu un foc din carapacele psrilor-crab i-i
scoase masca la adpostul ntunericului. I se pru curios
faptul c femeia nu purta masc, dei pielea i era fin i
nears de soare. Ea se aez lng el, aproape de foc, cu o
graie care i scoase i mai mult n eviden condiia fizic de
invidiat.
Nu mi-ai rspuns la ntrebare.
Cu capul plecat, femeia i rspunse:
mi eti dator pe via. Aa c sper c o s m lai s-i
rspund cnd cred de cuviin.
Oamenii ncearc s m ucid de mult vreme, nu
sunt sigur c-mi permit s fiu att de generos.
Ea ridic din umeri:
A fi putut s te ucid.
Snow i muc buzele de draci; ntr-adevr, i datora
viaa. Putuse, ntr-adevr, s-l ucid i, fr ajutorul ei, pn
ce s-ar fi terminat procesul ucigaii s-ar fi adunat toi la
staia de ap. Respir adnc i ncerc s par ct mai calm.
Cum te cheam, ntreb n cele din urm.
Hirald.
Se hotr s rmn calm.
i de unde ai aprut? De unde veneai?
Din Thira.
Snow se ndoi de veridicitatea rspunsului. Traversase
Thira de cteva ori i tia ct de greu e. Hirald arta la fel de
proaspt ca cineva care se odihnise mcar o lun la staia
de ap.
Aha, spuse el.
Eti Snow, rspunse ea, ntorcndu-se i privindu-l fix,
cu ochii ei albatri, care n lumina apusului preau violei.

53
Simi un gol n stomac cnd i ntlni privirea, apoi i se
fcu mil de el nsui. Dup toi anii aceia, nc mai era atras
de femei, nc mai simea atracia fizic
Da, eu sunt.
A vrea s cltoresc cu tine o vreme.
Dac tii cine sunt, bnuiesc c nu i-e foarte greu s
nelegi de ce m faci s fiu puin bnuitor.
Ea zmbi i simi iar acel gol n stomac. Se ntoarse i
ncepu s nteeasc focul.
Am de gnd s traversez Thira, i rspunse.
Nu m deranjeaz.
Snow se ls pe spate i-i puse capul pe unul dintre
pachete. i trase o foaie de cort termal peste el i ncepu s
priveasc cerul. Dra de stele era nconjurat de asteroizii
nopii tot ce mai rmsese din luna planetei Vatch dup
cataclismul care avusese loc cu mult timp n urm. O
singur raz de lumin de la un impuls ionic tie apusul.
De ce, ntreb el.
Pentru c sunt singur i am nevoie de o schimbare.
Snow gemu uor i i nchise ochii. Femeia nu urmrea
s-l ucid, dar motivele ei erau altele dect cele enunate.
Oricum, nu va fi n stare s in pasul cu el i curnd va
trebui s renune, iar toate cele care-l tulburau aveau s
dispar. Adormi.

***

Lumina soarelui de pe faa care ncepuse s-l furnice, aa


cum se ntmpla de fiecare dat nainte s nceap s-l ard,
l fcu s-i pun masca nainte de a se fi trezit de-a binelea.
O privi pe Hirald care dormea lng ce mai rmsese din
focul din noaptea trecut i avu revelaia stranie c femeia
nu-i schimbase poziia toat noaptea. Se ridic n picioare
i, dup ce murmur printre dini un bun dimineaa, se
54
duse n spatele unei stnci i urin n condensator. Pstrnd
ritualul pe care-l urma de ani buni i goli i colectorii de
transpiraie ai costumului. Apoi vrs apa astfel obinut n
sticla lui de but, nainte s-i vre periua de dini n ea i
s nceap s se spele. Cnd, n cele din urm, termin cu
nevoile personale i iei de dup stnc, Hirald deja
desfcuse o raie de sup care ncepuse s bolboroseasc, n
cldura soarelui. Snow ddu s scoat un alt pachet, dar ea
l opri:
E pentru tine. Eu am mncat deja.
Ai dormit mcar puin?
Puin. Spune-mi, cum se face c ai o arm interzis?
Am luat-o de la cineva care a ncercat s m omoare.
Nu vru s-i spun c o adusese cu el nainte de a fi
interzis i c de-a lungul anilor o modificase singur. Se
aez s-i bea micul dejun.
Cnd termin cu micul dejun, pornir s traverseze
Thira. Hirald observ c el o urmrise atent timp de o or de
mers i-i puse masca. El nu se mai gndi la asta o
grmad de oameni urau mtile i erau gata s plteasc
preul, numai s nu le poarte tot timpul.
Aproape de amiaz, temperatura ajunse la 45 de grade i
continua s creasc. Un rechin de nisip iei la suprafaa unei
dune i veni rapid dup ei, urmrindu-i civa metri, apoi se
opri gfind ca un cine, obosit sau prea stul s mai
continue sau poate c mai mncase carne de om i tia c
nu i folosete la nimic.
Cnd temperatura ajunse la 50 de grade i sistemul de
rcire al costumului lui Snow ncepu s funcioneze la
maxim, observ c Hirald nu avea nicio problem n a ine
pasul cu el. Apoi o pasre-crab se npusti din senin asupra
lor i Hirald o dobor cu un singur foc nainte ca el s se fi

55
gndit mcar s-i scoat arma sau s vad arma cu care ea
trsese. Fu nevoit s recunoasc: era o femeie remarcabil.
La puin timp dup ora 12, Snow fcu o pauz:
Ne vom odihni pn la noapte i apoi vom merge toat
noaptea, pn dimineaa. Peste dou zile ar trebui s
ajungem n partea cealalt.
Hirald l aprob din cap, fr s par foarte atent.
Dormir n cortul de zi al lui Snow. Merser toat noaptea
i aproape toat dimineaa i, cnd n cele din urm au
ridicat cortul din nou, Snow era terminat de oboseal. Cu un
nceput de iritare, i spuse lui Hirald c el i dorea intimitate
n cort i i suger s-i ridice i ea unul. Odat singur n
cort, se dezbrc pn la piele. Apoi se spl pe sine i
costumul su cu un fel de burete cu care nu trebuia s
foloseasc mai mult de un sfert de litru de ap. Dup asta,
i trase nite pantaloni scuri i se ntinse pe micul lui sac
de dormit, care dispunea i de un fel de aer condiionat. Era
un lux pe care i-l putea permite. Dup ce dormi cam
jumtate de or, deschise cortul i privi afar. Hirald sttea
ntins pe nisip, cu masca deschis. Privea n zare, ntr-o
nemicare nefireasc.
Tu nu ai cort, spuse Snow.
Ddu din cap c nu.
Atunci intr la mine, i spuse, intrnd la loc n cort.
Hirald se ridic i veni spre cort, fr s par deranjat
de cldura puternic a soarelui. Intr n cort i trase
fermoarul dup ea. Dup ce i arunc o privire scurt lui
Snow, ncepu s-i dea jos costumul de supravieuire. Snow
se ntoarse iniial cu spatele, dup care i spuse, n sinea
lui: La dracu cu toate, i se ntoarse s o priveasc. Ea nu i
ceru s-i ntoarc privirea. Sub costum avea o singur pies
de mbrcminte. Materialul prea din mtase i era aproape
transparent. Snow nghii n sec, apoi se for s-i abat
56
atenia de la ea. Cnd ea i ridic picioarele s-i scoat
chiloii, avu posibilitatea s o vad n toat goliciunea ei i se
ntreb dac apucase s-l vad roind. Chiloii erau desfcui
ncepnd de la prul pubian i pn la coapse.
Cnd, n cele din urm, i scoase chiloii, Hirald observ
c era obiectul ateniei lui. El i ridic privirea i i-o ntlni.
Ea i zmbi i i scoase, tot zmbind, bretelele de la sutien,
pe care l rul foarte ncet. Snow tui scurt, ncercnd s
spun ceva inteligent. Era o Fata Morgana, fantezia oricrui
brbat care cltorea singur n deert. Cu zmbetul pe buze,
ea se tr n patru labe, prin cort, i puse mna pe piept i-l
mpinse uor napoi, se aez lng el i, cu prul czndu-i
pe umeri, se aplec i-l srut pe gur. Buzele i erau dulci i
fierbini. Snow i simi pe piept sfrcurile tari. i atinse pielea
de pe umeri: era uscat i cald. Ea se ridic n ezut i l
privi pentru o clip. Era ceva ciudat n privirea ei un fel de
curiozitate rece. Se ntinse peste el, apoi se ntoarse s-i
scoat pantalonii scuri. El se mir de ct de tare se putea ea
rsuci. Dup ce-i scoase pantalonii, se ls pe spate pn ce
penisul lui ajunse ntre coapsele ei. Apoi, dup ce se ridic
puin, se aplec din nou i cu o micare uoar a pelvisului,
se ls ptruns. Snow gemu, apoi strnse din dini cnd ea
ncepu s se unduiasc, privindu-l cu aceeai expresie
curioas.
Spre sear, cnd veni timpul s plece, Snow se simea
obosit pn n oase. Nu apucase s doarm cine tie ce n
dup-amiaza aceea. De fiecare dat cnd ncerca s se
relaxeze dup o partid de sex, Hirald venea cu ceva nou i
nu-i putea rezista. Ultimul ei orgasm fusese att de intens c
ipase i tremurase incontrolabil, dup care czu ntr-o stare
de uimire total. Dup aceea fu foarte grbit s repete
experiena. Snow se simea secat de orice urm de energie.

57
***

n timp ce mergeau de-a lungul dunelor de nisip violet,


prin ntunericul nopii, dei nu vorbiser prea mult, Snow
deveni suspicios cnd ea l ntreb:
Cum i-ai pierdut braul?
A fost o provocare Andronache. A fost spulberat de un
proiectil.
Cum e acum?
Snow se opri nainte s-i rspund. Oare tia?
Ce vrei s spui? Cum e acum? A fost amputat. Nu
mai e acolo.
Da, zise ea i tcu.
Soarele traversa orizontul i asteroizii nopii ncepeau s
se sting cnd ajunser la inutul pietros de la marginea
Thirei. Prea epuizat s mai poat vorbi, Snow i mont
cortul i se arunc nuntru, adormind pe loc. Cnd se trezi,
dup-amiaza trziu, observ c era dezbrcat i acoperit cu o
ptur. Hirald era ntins lng el. Sprijinit n cot, cu capul
n mn, i studia cu atenie faa. Cnd vzu c e treaz, i
ddu un pahar de suc. El se ridic, iar ptura alunec de pe
el. Observ c ea era goal. Bu sucul.
M bucur c ai intrat n cort, i spuse, i restul zilei i-l
petrecur n modul cel mai plcut cu putin.
n noaptea aceea, naintar mult n inutul pietros. Ziua
urmtoare se scurse la fel cu cea dinainte.
Cred c ar fi corect din partea mea s-i spun c am
un implant, spuse Snow, dup ce fcuser dragoste din nou.
Nu vei rmne nsrcinat cu mine. Sperma mea e compus
din ap i cteva proteine libere.
De ce ii s-mi spui asta? l ntreb Hirald.
Dup cum tii, exist o recompens pentru testiculele
mele. Asta nu nseamn c Negustorul Baris vrea neaprat

58
s m omoare. El are nevoie doar de esutul meu genetic. La
staia de ap am fost sedus de Androche. Snow nu se simi
prea bine cnd rosti aceste cuvinte. A fcut-o doar pentru a-
mi colecta sperma i a o vinde dup aceea.
tiu, spuse Hirald. Snow o privi ntrebtor i-i fcu
semn s continue. Baris i vrea testiculele sau orice alt esut
care i-ar putea furniza o rezerv nesfrit din materialul tu
genetic.
Snow deveni atent. Era clar c Hirald urmrea i ea ceva,
dar sexul i cam luase minile.
Cel mai bine pentru Baris ar fi s obin ntreg corpul
tu. Bnuiesc c Baris crede c aa ceva e imposibil, dar n
felul acesta foreaz piaa.
Vd c tii o grmad de lucruri despre acest Baris.
Hirald l privi drept n ochi.
Ce-i mai face mna?
Snow se uit la ciotul acoperit n piele. Deschise capsa i
scoase nvelitoarea din piele. Ddu la iveal un nceput de
mn, deformat, care nu putea fi folosit. nvelitoarea era
clar folosit pentru a o ascunde, pentru a da aparena c
mna nu mai era acolo.
n ase luni va fi la fel cu cea dreapt. Intenionam s
apar ntr-o staie de ap doar cu o mn, iar n urmtoarea
cu amndou i cu identitatea schimbat.
i cum e cu albinismul tu?
Vopsea de piele i lentile de contact.
Desigur. Nu poi face transplanturi, nu?
Nu Acum cred c e timpul s-mi dai i tu nite
explicaii.
Cei pentru care lucrez vor acelai lucru ca i Baris:
genomul tu.
Pi ai avut ansa s-l obii

59
Nu, ei vor varianta cea mai bun, adic pe tine i din
propria ta voin. Vreau s te teleportezi cu mine, napoi pe
Pmnt.
De ce?
Pentru c ai capacitatea de a te regenera. Asta e sursa
imortalitii tale. Acum tim i noi asta. Tu o tii de mai bine
de o mie de ani.
i totui de ce?
Am reuit s-i pstrm secretul trei sute de ani, de
cnd a fost descoperit. Acum zece ani cineva a trdat. Sunt
vreo cteva organizaii care l cunosc i care tiu ceea ce eti;
oricare dintre ele va reui s decodeze genomul tu va avea
acces la nemurire, i astfel acces la o putere i o bogie fr
precedent. Baris a fost doar primul care a nceput s te
caute. Vor urma i alii.
Lucrezi pentru Earth Central.
Da.
Nu ar fi mai simplu s m ucizi i s-mi distrugi
corpul?
Earth Central nu vrea s suprime cunoaterea, i
zmbi Hirald. Eti destul de btrn ca s nelegi c ar fi un
gest fr rost. Noi dorim s facem public aceast
cunoatere, astfel nct s nu ajung pe mini rele. Ar putea
face un bine imens tuturor. Estimm c, n aproximativ zece
ani, vom putea dezvolta un tratament prin care toat lumea,
n limitele posibile, va putea deveni regenerativ.
Cu toate astea, pn nu demult, ai inut lucrurile
ascunse, rspunse Snow.
Era vorba de intimitatea ta. S nu caui cunoaterea
nu e acelai lucru cu a o suprima.
A devenit Earth Central att de moral?
i ddu seama de prostia pe care o spusese. Desigur c
era. Numai oamenii i formele de inteligen artificial
60
subdezvoltate puteau s fie corupi, iar Earth Central era cea
mai puternic i dezvoltat form de inteligen artificial din
ntreaga galaxie uman. Observndu-i stnjeneala, Hirald nu
rspunse.
Vei veni cu mine, atunci?
Snow privea, prin foaia de cort transparent, inutul
pietros.
Va trebui s m gndesc la asta, nu pot lua o decizie
imediat. n dou zile ar trebui s ajungem acas. O s vedem
atunci.

***

Camuflat ca un cameleon, transportorul aerian dispru


printre dune. nuntru, Jharit scoase un pachet de cri de
joc i ncepu s joace un joc, pe care oamenii ca el l jucau n
astfel de situaii de sute de ani. Soia lui, Jharilla, dormea.
Trock cura un revolver antic pe care i-l cumprase la o
licitaie, la ultima staie de ap. Gloanele pe care le
cumprase odat cu el stteau frumos nirate pe masa din
faa lui.
Canard Meck se conectase la reeaua de comunicaii de
mare vitez la care aveau acces de obicei subminile AI,
ncercnd s afle informaii de ultim or. Apelul veni ca o
uurare pentru toi dar ei i pru ru s renune la lumea
aceea att de logic i cu o claritate de gndire perfect,
pentru atmosfera mirosind a transpiraie din transportor.
Sunt Baris, spuse faa zmbitoare de pe monitor.
Trecnd direct la subiect, Jahrit l ntreb:
Ai obinut informaiile?
Da, confirm Baris, fr s mai zmbeasc, i am s
vin i eu cu voi la vntoare.
Jharit i Trock schimbar o privire rapid.
Cum doreti. Tu eti cel care pltete.
61
Da, eu pltesc. ntoarcei-v la ale voastre i, ntr-o or,
am s fiu i eu acolo.
Cum ai de gnd s ajungi aici? ntreb Canard Meck.
Cu jetul personal, desigur, spuse Baris.
Toate zborurile sunt nregistrate. Toat lumea va ti
unde te afli.
Baris ddu din mn a lehamite.
Nu are importan. Vom porni din locul n care suntei
cu transportorul ctre ctre destinaia noastr.
n regul, rspunse Canard Meck.
Baris atept s aud i altceva. Cnd vzu c nimeni nu
mai are nimic de spus, dispru de pe ecran cu o figur
dezamgit.
Negustorul sosi ntr-un Macrojet retro, foarte elegant.
Cobor purtnd echipament de deert, la fel ca cele dou
femei care-l urmau. Una dintre ele ducea o carabin i o
cutie de muniie; cealalt cra i ea nite pachete. Baris se
opri ntre ele, ca pentru a fi pozat. Era un brbat atrgtor,
dar niciunul dintre cei patru nu reacion la gluma lui
prosteasc. tiau c oricine ajungea n poziia Negustorului
nu putea fi, n niciun caz, prost. Jharit i Jharilla l privir
cu ochi reci. Trock inspect carabina. Canard Meck se uit la
una dintre femei, i observ zmbetul imbecil, apoi i
ntoarse atenia ctre Negustor.
nseamn c putem s o lum din loc, nu? ntreb ea.
Baris ddu din cap i, nc zmbind, pocni din degete i
se ndrept spre transportor. Cele dou femei l urmar,
asculttoare ca nite cini. Ceilali patru venir i ei; dar ei
erau dintr-o ras diferit.

***

n zare, apru prima dintre coloanele de piatr, ce fusese


sculptat de vnt sub forma unei statui a unui brbat
62
ngropat pn la piept n pmnt. n crpturile capului,
mica i cuarul strluceau ca nite ochi de insect. Snow o
conduse pn la baza coloanei unde nite dale din aceeai
roc ca i coloana erau ncastrate n pmnt.
Am ajuns, spuse, artnd dalele cu mna.
Cu un zgomot puternic, dala de deasupra se ddu la o
parte, dnd la iveal o scar mic ce ducea ctre podeaua
unui tunel.
Bine ai venit n casa mea!
Locuieti ntr-o groap? ntreb Hirald, puin ironic.
Bineneles c nu. Vino dup mine.
n timp ce coborau, dala de deasupra se nchise la loc, iar
pe perei se aprinser nite lumini. Hirald observ c tunelul
era construit chiar sub coloan i pn s ajung la co i la
lift, nelesese deja cum era conceput totul. Urcar n lift,
care-i duse de-a lungul coului, prin centrul coloanei.
Cred c i-a luat ceva timp s construieti aa ceva.
Coul era deja aici. L-am gsit acum vreo dou sute de
ani. Au mai locuit i alii aici, dar n condiii primitive. Eu am
adus cteva mbuntiri.
Liftul ajunse la destinaie i intrar ntr-un complex de
camere, aflat chiar n capul coloanei.
Cu o butur n mn, Hirald sttea n dreptul unei
ferestre panoramice i privea inutul pietros. Dup cteva
momente se ntoarse s cerceteze camera i tot ce era n ea.
Pe un panou de sticl, de-a lungul unui perete, se aflau o
serie de arme, datnd din secolul al XXII-lea, iar n centrul
acestora se afla o sabie din epoca prespaial. Hirald se
ntreb de unde i cum fcuse Snow rost de ea. i ntoarse
privirea de la panoul cu arme cnd l auzi pe Snow intrnd n
camer. Acum purta nite pantaloni negri i largi i o cma
deschis la gt. Contrastul dintre aceste haine, pielea lui alb
i ochii roz l fcea s arate destul de fioros.
63
Dincolo sunt nite haine i pentru tine, dac ai nevoie,
i un du. Aici e ap din belug.
Hirald ddu din cap, ls butura pe o msu de sticl
i o porni ctre camera din care venise Snow. El o urmri
cum iese. Avea s fac du i s se schimbe, dar pentru ea
asta nu prea s nsemne mare lucru. Observase cu uimire,
de cnd erau mpreun, c ea nu se murdrea niciodat i
nici nu mirosea a transpiraie.
Ale cui sunt hainele astea, ntreb ea din camera
alturat.
Ale ultimei mele soii, rspunse Snow.
Hirald veni din camer cu hainele nfurate pe bra. l
privi ntrebtor.
S-a sinucis acum un secol. A plecat singur n deert
i i-a tras un glonte n cap. Am gsit-o naintea rechinilor i
a psrilor-crab.
De ce?
Ea mbtrnea, eu nu. Ura chestia asta.
Hirald nu spuse nimic. Se duse s fac du i se ntoarse
n scurt timp, purtnd un costum strns pe corp, dintr-un
material albastru, aproape transparent, pe care nu se atepta
s-l in prea mult pe ea, odat ce Snow avea s o vad. El,
ns, era ocupat cu altceva sttea ntr-un scaun rotativ i
studia un ecran. i pusese din nou roba cenuie i masca.
Se duse n spatele lui. Vzu pe ecran transportorul aerian i
doi oameni care-l acopereau cu o prelat. i recunoscu pe cei
patru ucigai pltii i pe Negustorul Baris.
Se pare c Baris m-a gsit n sfrit, spuse Snow pe un
ton rece.
l cunoti?
Ne-am ntlnit o dat, cnd era mai tnr. Nu s-a
schimbat prea mult. Art nspre ecran. Cei patru, care-l
nsoesc, par o gac destul de interesant.
64
I-am cunoscut: marianul i femeia-Corporat sunt
liderii sunt mercenari, i spuse Hirald. Locul sta are vreun
sistem de aprare?
Nu. Nu am simit niciodat nevoia s instalez unul.
Eti sigur c vin ncoace?
Ar fi ciudat s fi ales, din ntmplare, chiar locul sta
de pe ntreaga planet. Trebuie s m ocup de ei.
M duc s m schimb, i spuse Hirald i se duse s-i
ia costumul.
Cnd se ntoarse, Snow era deja plecat; ncerc s
coboare cu liftul, dar acesta era blocat.
Lua-te-ar dracu, njur ea pe un ton neutru, trgnd
un pumn n tocul uii i lsndu-i forma pumnului n
cadrul de metal.
Apoi se ddu napoi civa pai, se ntoarse, ncepu s
alerge i sri sub lift. Se prinse de cablurile acestuia, minile
ei prinzndu-le ca ntr-o menghin, cu un sunet metalic.
ncepu s coboare metodic.

***

Jharit i zmbi soiei sale i i fcu un semn lui Trock,


care era chiar n spatele ei, mbrcndu-i armura de
protecie. Acum era acum. Dup ce se vor fi terminat toate,
aveau s fie foarte bogai. Examin arma cu raz laser
scurt. Ar fi preferat ceva mai puternic, dar era esenial ca
trupul lui Snow s nu fie distrus. Se ntoarse spre Baris, care
tocmai i trimitea femeile napoi la transportor.
Ne vom mprtia. Probabil c are echipamente de
scanat mpnzite pe tot terenul de aici i, dac pregtete
vreo ambuscad, nu vrem s fim toi n acelai loc.
Baris zmbi i vr gloanele n carabin. Jharit se
ntreb ct de bine se pricepe Negustorul la astfel de treburi.
Ddu semnalul despririi i intr pe terenul pietros.
65
***

Veneau s-l ucid. Nu mai era loc de reguli sau provocri.


Snow strnse tocul pistolului n mn i ncepu s scruteze
inutul dinaintea lui.
Ai gsit ceva? ntreb Jharit prin transmitor.
Camere minuscule, rspunse Jharilla. Am ars cteva,
dar sunt sigur c mai sunt o grmad, tie c suntem aici.
S ai grij, tragi cu raza scurt. Dac-l prjim prea
tare, adio bani. Cel mai bine ar fi s-l mputi n cap, dac
poi.
Se auzi un fit ciudat, un strigt scurt, iar apoi
transmitorul ncepu s prie. Jharit se arunc la pmnt
i se ascunse dup o piatr.
Ce dracu a fost asta?
Are arm cu protoni. Armura nu folosete la nimic.
Jharit simi un gol n stomac. Se ateptaser la arme cu
proiectile, cel mult cu laser.
Cine?
Se ls tcerea.
Trock?
Jahrilla e moart.
Jharit nghii n sec i o porni pe terenul pietros.
Poziia?
Nu o tii?
Meck?
Nimic, deocamdat, i rspunse aceasta.
Baris?
Negustorul nu rspunse.
Snow se ls la baza blocului de piatr i scoase cteva
dintre grenadele mici, dar letale, de la centur. Fr o mn,
fu nevoit s se foloseasc de dini pentru a le scoate cuiele.
Cel cu pielea tuciurie era n stnga lui, marianul n dreapta.

66
Ceilali erau tot undeva n dreapta, dar la o distan mai
mare. Arunc grenadele n dreapta i n stnga i se retrase.
ncepu s priveasc mini-ecranul de pe ncheietur. Avea
plantate o grmad de camere, dar alese s o urmreasc pe
cea care-l filma pe marian. Se auzir dou explozii. Cnd
marianul se arunc la pmnt, i ddu seama c aruncase
prea tare. Se uit din nou la secvena de imagini i-l vzu pe
cellalt asasin mpleticindu-se printre stnci, cu faa zdrobit
de mici buci de roc. Aa deci.
Snow se mut la stnga, verificnd ecranul la fiecare
cteva secunde. Se opri n spatele unei dale i, dup ce mai
verific nc o dat ecranul, se trnti la pmnt i ncepu s
atepte. Fr s priveasc n jur, Trock mergea mpleticit prin
norul de nisip. Snow zmbi mohort sub masc i l inti,
dar, chiar nainte s trag, simi o durere ascuit n umr.
Mirosul de carne ars l nvlui imediat. Se rostogoli ntr-o
parte, apoi se ridic n picioare i o lu la fug. O stnc
explod n faa lui. Se arunc la pmnt i ncepu s se
trasc printre pietre. Focul se opri. Sunt mort, se gndi.
Pistolul i czuse undeva departe n spatele lui.
i-a pierdut arma, Trock. E n stnga ta. mpuc-l tu,
eu nu-l vd n acest moment.
Trock scuip un dinte rupt i se duse n direcia indicat,
cu revolverul antic ntr-o mn i laserul n cealalt. Pn
aici i fusese ticlosului la. Era mort. Am s-i tai braele i
picioarele, raza e destul de puternic s fac asta. Dar nu mai
apuc s trag. O siluet, nvluit ntr-o rob, apru de
nicieri i-l lovi cu picioarele n piept. Armura absorbi mare
parte din oc, dar Trock czu la pmnt. Nu apuc s se
ridice, c Snow era deja deasupra lui, nfigndu-i degetele n
ochi. Nu mai vzu nimic. i duse minile la ochi i simi
sngele nind prin vizorul mtii. O durere ngrozitoare l
fcu s urle.
67
Snow tui ct de ncet putu, i deschise masca i se
nec de durere. Umrul ncepuse s-l ard, apoi durerea i
cobor n piept dar, din fericire, roba lui absorbise mare parte
din lovitur. nc o secund i ar fi fost mort. Durerea l
nnebunea. tia c nu mai avea puterea s fac fa nc
unui atac de genul celui de mai nainte i nici c nu mai
putea s-i ia pe ceilali prin surprindere. Adversarul acesta
fusese lovit de explozia grenadei i nnebunit de furie. Snow o
porni napoi spre inutul pietros, micndu-se din ce n ce
mai ncet. Cnd simi umbra de deasupra lui, se hotr s
nfrunte inevitabilul.
De ce nu i-ai luat arma, ntreb Jharit, artnd spre
Trock, care acum nu mai urla. Sttea ncolcit n jurul unei
pietre, cu o estur pe ochi i corpul plin de sedativele pe
care i le administrase singur.
Nu am mai avut timp i nici putere noroc c avea
vizorul ridicat, reui Snow s ngaime.
Jharit ddu din cap i vorbi n transmitor.
L-am prins. Ne ntoarcem la baz la semnalul meu.
Snow atept s moar, dar Jharit se trnti n nisip,
neprnd prea grbit s-l ucid.
Jharilla era o femeie pe cinste, spuse el, scond un
recipient din sticl de la cingtoare pe care l puse lng el, n
nisip. Ne-am cstorit n Viking City, acum douzeci de ani.
Scoase un cuit din cizm i l inu deasupra feei lui Snow.
Asta e pentru ea, m nelegi, nu? Dup ce-i voi tia
testiculele, am s-i cauterizez rnile. Nu vreau s mori prea
curnd, am attea s-i povestesc despre ea i vreau s treci
i tu prin cteva lucruri. tii, ea
Jharit auzi un sunet i se ntoarse, srind n picioare cu
arma cu laser n mn. Se ndeprt de Snow i privi atent n
jur. Snow se uit i el, dar nu vzu nimic.
Dac pleci acum, marianule, nu te voi ucide.
68
Era vocea lui Hirald.
Am o arm cu dezintegrator i sunt camuflat. Te pot
ucide n orice moment. Arunc arma.
Jharit se opri, indecis pentru o clip, apoi se roti rapid i
i ndrept arma cu laser ctre Snow. Expresia de pe faa lui
spunea totul. Nu apuc s apese pe trgaci c pur i simplu
dispru, dezintegrat. n locul unde sttuse cu o clip mai
nainte, nu mai rmsese dect o grmjoar de cenu care,
la rndul ei, fu spulberat de un fel de fulger n miniatur.
Snow se ridic, anevoie, privind nucit locul pe care sttuse
Jharit. Auzise de astfel de arme, dar nu crezuse niciodat n
existena lor. Privi n fa. Hirald reintrase n viaa lui i se
afla la doar civa metri distan de el. Ea i zmbi, dar, dup
o secund, jumtate de fa i fu spulberat de o
mpuctur puternic.
Snow tia c ipase, poate chiar urlase. Urmri
neputincios i nfricoat cum o a doua mpuctur o lovi n
spate i o trnti la pmnt. Apoi i vzu pe Baris i pe femeia-
Corporat, venind de-a lungul inutului pietros. Baris inti din
mers i i zbur lui Hirald i cellalt obraz, chiar n momentul
n care trecu pe lng ea.
Snow simi c-l las picioarele. Czu n genunchi. Baris
veni n faa lui, cu un rnjet satisfcut pe fa. Snow l privi,
ncercnd s-i adune ultimele frme de energie, pentru un
ultim atac disperat. tia c Baris atta atepta, dar era
singurul lucru pe care-l mai putea face n situaia dat. Snow
se uit dup femeia care era cu el i o vzu, la civa pai n
spate, mpietrit de groaz. Privea dincolo de Baris, n locul
n care ar fi trebuit s se afle Hirald. Snow nu vru s se uite
ntr-acolo, nu vroia s tie.
O, Doamne! Ea e!
Snow se ridic n picioare, ameit. Baris ntoarse capul,
zpcit, spre femeia-Corporat, apoi i ndrept carabina
69
ctre capul lui Snow. Momentul su de fericire nu dur mai
mult de jumtate de secund. Mna l strpunse din spate,
fcndu-l s scape carabina din mn, l ridic n aer i l
arunc, cu o for incredibil, ntr-o stnc, de care rmase
lipit o secund, dup care czu ntr-o balt de snge. Era
Hirald. n locul unde carnea sintetic fusese spulberat, se
vedeau nite circuite clipind i dinii albi din ceramic. Unul
din ochii ei albatri i atrna din orbit. l privi o secund pe
Snow, apoi se ntoarse spre femeia-Corporat. Snow lein.

***

Era n patul lui acum i, ncet-ncet, memoria i revenea.


Avea gtul uscat i pieptul i era amorit. Dup cteva clipe,
ndrzni s deschid ochii. Hirald sttea lng pat i, cnd
vzu c s-a trezit, l ajut s se ridice n ezut, aranjndu-i
pernele la spate. Snow i privi faa. O refcuse cumva, dar i
rmseser cteva cicatrici. Arta ca o femeie ce fusese
desfigurat ntr-un accident. n timp ce o studia, ea i aduse
un pahar de ap i apoi i atinse obrazul rnit. Aceast
manifestare de vanitate l zpci. Recunosctor, goli paharul
dintr-o sorbitur.
Eti un android-Golem, spuse ntr-un final, nu foarte
sigur pe el.
Hirald zmbi i, dintr-odat, nu mai arta aa de ru.
Aa a crezut i Canard Meck, i rspunse ea. Cnd
vzu c nu nelege, i explic. Femeia-Corporat. Ea m-a
numit produs, ceea ce e o greeal de neles. Sunt aproape
identic cu un android Golem-22.
Atunci ce eti? ntreb Snow, n timp ce ea i turna un
alt pahar cu ap.
Sunt un cyborg care a descoperit c e mult mai uman
dect credea. Nu am niciun stpn.

70
Snow sorbi din pahar, gnditor. Nu era prea sigur de
sentimentele sale.
Vii cu mine pe Pmnt? ntreb ea.
Snow se ntoarse i o privi lung. i aminti momentele din
cort, n care probabil c ea descoperise c nc mai putea
simi ca un om.
Eu nu voi mbtrni i nu voi muri niciodat, spuse ea.
neleg.
i nclin capul ntr-o parte i atept rspunsul lui. Un
zmbet slab lumin faa lui Snow.
O s vin cu tine.
Puse paharul pe noptier i i ntinse mna. Sub unghii,
ea mai avea nc snge, iar tubul lacrimar din ochiul stng
nu funciona corect.
Asta nu-l deranja ctui de puin.

Traducere: Emanuel Huanu


Snow in the Desert by Neal Asher
Copyright 2002 by Neal Asher. First published in
Spectrum SF.

71
Strigtul ngerului
Douglas Smith

Scriitor canadian, cu povestiri publicate n peste 70 de


reviste i antologii din 26 de ri. A fost finalist la John W.
Campbell Award i a ctigat de dou ori premiul Aurora, care
se acord n Canada pentru cea mai bun povestire de science
fiction.
Unul din premiile Aurora a fost primit de Doug Smith
pentru povestirea care urmeaz. n care oamenii nu sunt
nvini n explorarea spaiului, ci nvingtori. i sunt prezentai
aa cum i cunoatem: ri, cruzi, nemiloi, nepstori la
distrugerile i dezastrele lsate n urm. Iar conductorii
trebuie s aib grij ca soldaii lor s nu cumva s redevin
oameni.

ncetar s-l mai bat pe Trelayne cnd vzur c-i place.


Golanii care treceau drept poliiti n oraul acela de pe Long
Shot se retraser de lng el, lsndu-l ncovrigat pe podeaua
murdar, de parc ar fi murit sau ar fi avut o boal
contagioas. i urmri nchiznd ua celulei sale mici i reci.
n ochii lor se putea citi dezgust i un fel de team. Gustul
dispreului lor se amestec cu asprimea propriului snge
care i inundase gura. i Strigtul din vene i provoc un alt
junghi de plcere n tot corpul.
Se ateptase la reacia lor. Entitatea Corporat Unit i
pstra bine secretele, iar Strigtul era cel mai preios dintre
72
ele. Planeta Long Shot era departe de orice proiect mondial al
Entitii i la o distan considerabil de ruta care ducea
spre Pmnt sau spre frontiere. Nimeni de pe planeta asta
uitat de lume nu tia nimic de drogul acela, ca s nu mai
zicem c nimeni nu ntlnise vreodat un Strigtor sau un
nger. De aceea i alesese locul sta.
Paii btuilor se ndeprtar, iar ua exterioar a
depozitului de oel i plastic, care inea loc de pucrie n
acel ora, se nchise sec. Rmas singur, se rostogoli pe podea,
pe o parte, bucurndu-se de durerea ngrozitoare astfel
provocat. ncerc s-i aminteasc felul n care ajunsese
acolo, dar Strigtul care-i curgea prin vene transforma orice
ncercare de a gndi ntr-o experien emoional. Dup ceva
vreme, ns, reui s-i aminteasc de ceva care ardea,
ardea
cznd.

***

Fusese unul dintre cele mai bune spectacole ale lor.


Acum i amintea. i amintea seara trecut, stnd n
centrul ringului circului su construit n form de dom
anunnd artitii n faa unei mulimi nepstoare, strignd
numele celor blestemai, numele celor nvini. Fiecare
membru al trupei sale de refugiai ieea n fug din spatele
unei cortine roii roase de vreme i se manifesta, n funcie
de rasa din care fcea parte sau de rolul ales, n sau
deasupra ringului.
Dar el tia c rolurile acelea nu nsemnau mare lucru
pentru public. Acesta nu venea pentru demonstraiile
acrobatice sau de for, ci pentru a se uita prostit la felul n
care extrateretrii se nclinau n faa atotputernicei rase
umane. Circul lui Trelayne era format din rmiele raselor
subjugate de pe alte planete, victime ale extraciilor de
73
resurse sau ale proiectelor de formare a noi Terre ale
Entitii: Ppuile de Piatr, bestii acoperite cu cremene i
plate ca nite farfurii; Guppert cel Puternic, un refugiat cu
membrele ca nite bulbi turtii pe care-l salvase de pe
Mendlos II, o planet adus n pragul distrugerii din cauza
mineritului; Feran, copilul-vulpe, pe care oamenii lui l
vnaser ca pe un animal pe Fandor IV.
i ngerii. ntotdeauna ngerii.
Dar, ncolcit pe podeaua rece a celulei, Trelayne ncerc
s alunge toate gndurile despre ngeri care i-ar fi putut trece
prin cap. i despre ea.
Da, fusese un spectacol pe cinste. Pn cnd murise
Talona, explodnd sngeros i strlucitor, sus deasupra
ringului, dup ce zburase prea aproape de o tor. Trelayne i
cumprase libertatea creaturii acelea, care era ca un rezervor
de gaz zburtor, doar cu o sptmn nainte, de la un
informator pi, tiind c specia lor era pe cale de dispariie.
n timp ce buci arznd din extraterestrul umflat cdeau
peste mulime, contactul lui Trelayne cu realitatea se fcu
buci, ca o oglind spart de un baros. Nu-i mai putea
aminti dect frnturi din ce urmase: oamenii care ardeau
strigtele panica mbulzeala ctre ieire i arestarea.
Nu-i putea aminti nici mcar dac luase vreo doz de
Strigt. De obicei prefera s rmn lucid pn dup
spectacol. Dar, din ceea ce simea acum, zcnd pe podeaua
celulei plcerea durerii provocate de btaie, extazul
provocat de umilin era sigur c-i injectase o doz. Cel
mai probabil o fcuse cnd ncepuse haosul i cnd mirosul
de carne ars i ajunsese la nas. Pentru a scpa de groaz.
Sau pentru a o simi. Cci, atunci cnd te drogai cu
Strigt, groaza i deschidea ua spre paradis.
Auzi pe cineva tuind n celul. Sri n picioare,
tremurnd de uimire. Gemnd, se ntinse la loc pe podea, pe
74
spate i deschise ochii, ncercnd s-i dea seama unde se
afl.
Vzu un brbat care sttea pe singurul pat din celul.
Avea faa slab i nite ochi care i aminteau lui Trelayne de
proprii ochi. Purta o manta cenuie pe umerii creia se
puteau vedea nsemnele de maior; pe piept avea o insign pe
care se puteau citi iniialele RPI, scrise deasupra unei planete
verzi rupte n dou de un fulger.
Era uniforma standard a Forelor RPI. O uniform pe care
o purtase i Trelayne cu mult, mult vreme n urm.
Culoarea cenuie nsemna Serviciile Speciale SS: brbatul
era un RPI, dar nu un Strigtor. RPI i inea ofierii superiori
i pe cei din SS departe de drog.
Brbatul studia cu atenie un aparat de comunicaie pe
care-l inea n mna protejat de o mnu neagr, din piele.
Dup o vreme, i ntoarse privirea n jos, spre Trelayne. i
zmbi i spuse cu un glas blnd, de parc s-ar fi adresat
unui copil:
Bun, cpitane Trelayne!
Trelayne nghii n sec. Tremura puternic i, acum i
ddu seama, fcea asta chiar din momentul cnd
recunoscuse uniforma.
Nu m cheam Trelayne.
Eu sunt Weitz, continu brbatul.
Aparatul de comunicaie dispru ntr-unul din
buzunarele mantalei.
Mostra de snge pe care am luat-o de la tine mi-a
confirmat c eti Jason Lewiston Trelayne, fost cpitan din
Aripa de Conducere a Forelor Armate ale Entitii,
specializat n Relocaia Populaiilor Indigene, sau, mai pe
scurt, n RPI. Condamnat n lips pentru trdare acum trei
ani, adic pe 05-12-2057 Anno Domini. Dat disprut dup

75
raidul MCE asupra bazei rebelilor de pe Darcon III, din 26-
08-2057.
Trelayne i linse buzele, savurnd gustul fricii.
Eti un proscris i eti cutat, Trelayne!
Vocea lui Weitz era, n continuare, blnd.
Sau ai fi cutat, dac Entitatea ar fi tiut, cu
siguran, c nc mai trieti.
Strigtul din Trelayne transform ameninarea din
vorbele brbatului ntr-un fior rece pe ira spinrii. Chicoti de
plcere.
Weitz oft.
Nu am vzut niciodat, pn acum, un Strigtor care
s reziste trei ani dup ce a prsit RPI. Cei mai muli se
sinucid n maxim o lun. Dar, dac te gndeti, sunt foarte
puini cei care au o surs proprie, nu crezi?
Sensul acestor cuvinte trecu de zidurile ridicate de Strigt
n mintea lui Trelayne. Weitz era periculos, cu adevrat
periculos pentru el, pentru cei de la circul su care
depindeau de el. Pentru ea. Trelayne se strdui s asculte
cuvintele brbatului.
o alegere bun, spunea acesta. Mai ales c cei din
Entitate habar nu au de tine. Nu ai s gseti prea muli
ofieri RPT pe aici, desigur, asta dac nu li se stric nava.
Eram ntr-unul din oraele din apropiere, ateptnd s se
termine reparaiile, cnd am auzit de un fel de revolt la un
circ de PI.
PI Populaii Indigene. Termenul argotic folosit de cei din
RPI pentru extrateretri.
Weitz se ridic n picioare.
Ai o pereche de ngeri fertili cpitane i eu am nevoie
de ei.
Deschise ua celulei i iei afar, lsnd-o deschis n
urma lui.
76
Am aranjat s fii eliberat. Eti liber s pleci. Nu c ai fi
n stare s ajungi prea departe. Vom vorbi din nou, ct de
curnd.
Privind napoi, spre locul n care Trelayne zcea,
tremurnd din toate ncheieturile, Weitz ddu amrt din
cap.
i cnd te gndeti c ai fost eroul meu, Trelayne.
Trelayne se lsa din nou pe spate zmbind, cnd simi
mirosul rnced de urin amestecat cu noroi, care-i inund
gtlejul.
Am fost o grmad de lucruri, spuse el, mai mult
pentru sine.
Weitz ddu din cap, din nou.
Vorbim ct de curnd, Cpitane, i mai spuse, dup
care se ntoarse i prsi depozitul.

***

Gndete-te la rspunsul emoional ca la o funcie n sine.


Culmi i vi. Culmile reprezint plcerea, iar vile durerea. Cu
ct mai mare i-e bucuria, cu att mai nalt este culmea; cu
ct mai mare i-e durerea, cu att mai adnc e valea.
Imagineaz-i un drog care poate face din vi, culmi. Vei
reaciona, n cazul acesta, la un eveniment bazat nu pe
plcerea sau pe durerea inerent, ci doar pe intensitatea
emoiei create. Durerea aduce plcere, suferina aduce bucurie,
groaza aduce extaz.
D drogul acesta cuiva care trebuie s ndeplineasc o
sarcin neplcut. Nu. Mai ru. O fapt imoral. i mai ru.
Un act ngrozitor de brutalitate rece i ucigtoare. D drogul
acesta unui soldat. Spune-i s ucid. Nu n sensul acceptat
istoric de crim de rzboi, ci n sensul unei strategii
sistematice, ca parte a unui ntreg planificat din timp, n
sensul unui genocid.
77
Soldatul va ucide. i se va simi bine fcnd-o.
Bun venit n lumea Strigtului!
Extras din materialele de propagand lansate pe
Fandor IV ComCon de forele rebele, la data de 05-10-2056
AD. Atribuit Cpitanului Jason L. Trelayne, n timpul judecrii
procesului su n lips pentru trdare.

***

Feran se gndi c spectacolul din seara aceea fusese cel


mai reuit de cnd minunatul Talona murise, cu cinci zile n
urm. Din spatele cortinei roii, care ascundea intrarea
artitilor, micuul extraterestru, ndesat ca un sac de cartofi,
i urmrea pe cei doi ngeri, Philomela i Procne, agai n
vrful domului, pregtii s zboare deasupra mulimii
format numai din brbai. Amintindu-i de ct de frumos
arsese extraterestrul cel umflat, Feran i aminti totui i de
faptul c Trelayne, Cpitanul, i explicase c, de fapt, seara
aceea nu fusese una prea bun. Din cauza exploziei
grsanului, Cpitanul fusese obligat s plteasc pentru
oamenii ari i s mai dea n plus i alte lucruri, dar partea
aceea Feran nu o mai nelesese prea bine.
ngerii terminar de executat o cdere n spiral,
complicat, rotindu-se n aer unul pe lng cellalt.
Prinzndu-se de brae, chiar nainte s ajung pe ring, cei doi
i ncheiar reprezentaia cu o hor ameitoare, aa cum i
nvase Cpitanul. Se aplecar pentru a culege aplauzele,
desfurndu-i i nfurndu-i continuu aripile diafane,
colorate acum de spoturile de lumini care cdeau drept pe
ele.
Feran btu i el din palmele lui mblnite, aa cum i
artase Mojo, nchiznd ochii pentru a nu mai auzi zgomotul
neplcut, fcut de brbaii-oameni din public. n timp ce
artitii se adunau n centrul ringului, pentru a adresa un
78
ultim salut publicului, Feran fugi s-i ia locul n spatele
Ppuilor de Piatr. Guppert cel Puternic l ridic grijuliu i-l
depuse pe umerii si, acoperii cu cremene cenuie.
Fain spectacol, prietene! strig Guppert.
Trupul su ptros se legn sub Feran, ridicndu-se
uor n aer. Lui Guppert i plcea pe Long Shot, cci aici
putea s pluteasc, un lucru care nu se ntmplase niciodat
pe planeta lui natal, Mendlos.
Desigur, acum Guppert nu se mai poate ntoarce
niciodat acas, i spusese odat lui Feran, pielea sa
colorndu-se n negru, aa cum i se ntmpla ntotdeauna
cnd era trist. Planeta mea prea departe. Mendlos l
terminase pe Guppert, aa cum l-ar fi terminat Ppuile de
Piatr pe Feran, dac l-ar fi clcat din greeal. Dar acum, c
soldaii de pe Pmnt erau pe Mendlos, n costumele lor
spaiale, oricum Mendlos nu mai putea fi casa nimnui.
Fcnd semne din mn, artitii disprur, unul cte
unul, prin cortina roie. Feran sri de pe Ppua de Piatr, i
strig la revedere lui Guppert i se grbi s o caute pe
Philomela. n afara domului, adulmec aerul rece al nopii,
ncercnd s-i prind parfumul, apoi se ntoarse i fugi
nspre Cioplitor.
Mai ncet, Roiorule! Ce te mn aa?
Brbatul nalt i slab se aplec spre Feran, ca un vultur
furios. Cioplitorul era vraciul circului. Mai degrab v ajut
s murii mai repede aa se prezentase lui Feran, cnd
acesta se alturase circului.
O caut pe Regina Psrilor, Cioplitorule, i rspunse
Feran.
Oftnd, Cioplitorul i art cu degetul spre cele cteva
corturi mici n care locuiau artitii. Feran considera zona
aceea ca fiind mai degrab un fel de vizuin.
Nu-l lsa s ia prea multe doze, ai neles?
79
Feran ddu din cap c da i o lu din nou la fug, pn
cnd o voce cristalin ca apa de izvor l fcu s se opreasc.
Ai fost bun n seara asta, urechi ascuite.
Feran se ntoarse. Philomela i zmbea de sus, cu prul ei
alb i pielea palid, nalt i subire ca o femeie de pe Pmnt
alungit de o oglind fermecat. Chiar i cnd mergea, l
fcea pe Feran s se gndeasc la zborul lin al unei psri.
Philomela era frumoas. Cpitanul i spusese asta de
nenumrate ori. Probabil c avea s i-o spun i n seara
aceea, dup ce va fi inhalat praful de la ea, pe care Feran
trebuia s i-l duc de obicei.
Mulumesc, Regin a Psrilor, i rspunse Feran,
fcnd o plecciune, aa cum l nvase Cpitanul.
Philomela rse i Feran i dezgoli dinii de fericire. O
fcuse pe frumoasa pasre s rd. Cpitanul avea s fie
mulumit.
Procne veni lng Philomela, punndu-i palma cu degete
de pianjen, pe talia ei subire.
Unde te duci acum, Feran? nc faci comisioane pentru
Mojo?
Arta ca i ea, poate mai nalt i mai puternic, dar
trsturile feei i erau la fel de delicate, aproape feminine.
Pielea de pe marsupiul aflat pe stomacul su, n care cloceau
oule, se unduia odat cu acestea.
Se duce la Cpitan, spuse Philomela. S-i aminteasc
de vremurile cnd Cpitanul zbura cu navele spaiale, nu-i
aa?
Feran ncuviin din cap. Pleoapele lui Procne se
nchiser aproape de tot, lsnd doar o mic tietur la
iveal.
Vrei s spui de vremurile cnd acele nave zburau pe
deasupra caselor noastre, nu? i pe deasupra casei tale,
Feran.
80
Procne se roti i se ndeprt mndru, cu aripile strnse
pe spate.
Feran l privi o vreme apoi se uit, n sus, la Philomela.
Am fcut ceva ru, Regin a Psrilor?
Philomela i flutur aripile.
Nu, micuule, nu! Tovarul meu nc i amintete
prea multe lucruri, dei pe unele le-a uitat. Exact ca i
Cpitanul, continu ea dup o pauz.
Apoi l btu prietenete pe blana roie i moale dintre
urechi i i ddu un mic scule.
Feran, n seara asta nu-l lsa pe Cpitan s inspire
prea mult din praful meu. Trimite-l la culcare ct mai
devreme. Arat att de obosit.
Feran lu sculeul i ddu din cap c aa va face. n
sinea lui decise s nu-i spun nimic Cpitanului de felul cum
artase Philomela n momentul acela.

Entitatea Corporat Unit, Inc.


Proiectul de Cercetare Cutat

Data cutrii: 02-06-2059


Solicitant: Maior Weitz David R., Serviciile Speciale ale
RPI
Criterii de cutare Planete: Toate
Divizia: Pharmacorps
Produsul cutat: Strigtul
Contextul cutrii: Operaiuni de lupt
Nivel de securitate necesar: AAA
Nivel dvs. de securitate: AAA

Acces permis. Rezultatele cutrii

81
Strigtul imit cteva din clasele de psihotropi, inclusiv
cele ale stimulanilor psihomotori, antidepresivele i
analgezicele narcotice. Acioneaz att asupra
neurotransmitorilor stimulatori ct i ai celor inhibatori,
dar evit efectele halucinogene, prin pstrarea echilibrului
dintre neurotransmitori. Sporete abilitile senzoriale,
viteza de reacie i ncetinete rspunsurile nervoase la
senzaiile dureroase. Afecteaz toi receptorii, inducnd o
stare de euforie puternic, fr ameeala narcotic asociat
de obicei cu aceasta.
Dependena fizic apare dup patru pn la ase doze,
aa cum sunt acestea prescrise n Operaiuni de Lupt, cap.
2.21.7.1. Consumatorii prezint o opoziie foarte redus la
folosirea violenei. Beneficiile secundare pentru operaiunile
de lupt mai includ: rezisten la oboseal, rezisten la
privarea prelungit de somn i capaciti mentale sporite.
Efectele secundare negative includ tendine masochiste i
sadice incontrolabile, cum ar fi automutilarea sau atacurile
asupra camarazilor de arme.
De aceea Strigtul nu va fi administrat dect dup
absolvirea programului de ascultare i disciplin militar din
taberele specializate. Complicaiile pe termen lung includ
psihoze paranoice i depresie cu tendine suicidale. Sevrajul
este caracterizat prin halucinaii, delirium-tremens i friguri
i poate conduce la atacuri cerebrale sau infarcturi.
ncercrile de sintez continu, dar, n prezent, singura
noastr surs rmne extragerea drogului de la femelele
umanoizilor dominani de pe Lania II, Xeno sapiens lania var.
Angelus (denumirea popular fiind aceea de ngeri Strigtori).
Lichidul obinut se cristalizeaz sub forma unei pulberi fine.
De vreme ce drogul e legat de reproducere (vezi: Xenobiologia:
Lania: Forme de Via: 1275), asigurarea unei rezerve

82
consistente presupune un inventar al perechilor gestante, cu
datele de natere.

Cerere de transfer a fiierului. Aprobat


Dosar Xenobiologia: Lania: Forme de Via: 1275

Femela adult produce drogul tot timpul, la nivelul


glandelor mamare, avnd o productivitate crescut n timpul
ciclului reproductiv. Actul sexual apare att la nceputul, ct
i la sfritul ciclului. Primul act duce la impregnarea
femelei. Sarcina se dezvolt n ea timp de treizeci de
sptmni, pn la natere, n ceea ce Jurnalul original al lui
Teplosky a numit forma larvar, dup care este transferat
n marsupiul masculului, prin nite orificii din cavitatea sa
abdominal. Urmtoarele sptmni, larvele se hrnesc de la
mascul, care, la rndul lui, ingereaz mari cantiti de
Strigt de la femel. Cnd larvele sunt pregtite s ias din
ou, masculul iniiaz acuplarea final.

***

Trelayne zcea ntins n modulul su spaial, ateptndu-l


pe Feran cu poria de Strigt, pe care i-o aducea regulat, n
fiecare sear. ntlnirea cu Weitz aruncase n aer barajul pe
care l pusese ntre el i trecut, iar acum amintirile l
inundau, una dup alta. nchise ochii, cu faa scldat n
lacrimi delicioase. Dei toate visele sale erau nite comaruri,
nu se temea de ele. Groaza devenise acum doar o alt form
a plcerii. Iar somnul l elibera, cel puin, de tirania deciziilor.
Aveam douzeci de ani din nou. Prima mea misiune de
lupt. mi amintesc Ce mi amintesc? Mi-a da sufletul s
uit, dac a mai avea unul. Corpurile care cdeau unul dup
altul, din naltul cerului cenuiu

83
Transportoarele RPI de pe Fandor IV erau uriae,
aplatizate i aveau o form sferoidal, mai turtite i mai largi
n mijloc dect la capete. Trelayne i ceilali aproape o sut de
soldai RPI stteau pe locurile pentru srituri, fa n fa,
aliniai pe coridorul principal, n timp ce ofierii ocupau
locurile de lng cabina piloilor. ntre ei, vreo sut de nativi
de pe Fandor stteau ghemuii pe podeaua de metal, cu ochii
semi-nchii, dar care aruncau constant sgei la cei care i
capturaser. Adulii aveau aproape un metru aptezeci
nlime i erau humanoizi, dar prul lor facial, rou i moale
i nasurile i urechile ascuite le ddeau un aspect
nepmntesc. Copiii lor i aminteau lui Trelayne de o jucrie
pluat pe care o avusese n copilrie.
Proaspt ieit din tabra de pregtire, aceasta urma s fie
prima lui misiune. Fandorienii proveneau dintr-un sat aflat
pe un depozit bogat de minerale, pe care Entitatea urma s le
exploateze ct de curnd. Aa c indigenii trebuiau relocai
pe o insul de pe coasta de vest. Adugase ghilimelele n
urma unor suspiciuni crescnde, hrnite de glumele pe care
le auzise prin preajma veteranilor RPI. De asemenea, i mai
amintise i de faptul c, atunci cnd sosise pe Fandor,
scanase oceanul pentru a gsi baza RPI de pe coasta de vest.
Pe coasta de vest nu exista nicio insul.
Ceilali soldai RPI se foiau i se micau nervoi, n
ateptarea primei doze din ziua aceea. Sistemul de oxigenare
al costumelor de lupt elibera Strigtul direct n snge,
imediat ce computerele ataate la costume primeau
comanda, transmis de liderul unitii din cadrul Forelor
RPI. Dac vroiai o doz, te mbrcai n costum i urmai
instruciunile. i, Doamne, ct i mai doreai o doz de
Strigt.
Unitatea sa ncepuse s se drogheze nc de la sfritul
programului de pregtire din tabr. Trelayne tia c
84
devenise dependent. Mai tia i c RPI asta i vroia: ca el i
toi din unitatea sa s fie dependeni de Strigt. Nu tia i de
ce se vroia acel lucru. Mai observase totodat c nimeni din
unitatea sa nu avea familie. Aa c nimeni nu le-ar fi dus
dorul, la o adic. sta era un alt motiv s urmezi ordinele.
La douzeci de minute de zbor pn la coast, un maior
i dezleg centurile de siguran i fcu un semn din cap
cpitanului din dreapta sa. Fiecare soldat RPI urmri
momentul cnd maiorul aps pe butonul aflat pe maneta
costumului.
Strigtul se propag n snge ca neptura unei rni mai
vechi, ca un prieten pe care nu-l mai vzusei de ani buni i
cu care, o dat reunit, te ntrebai de ce i-a luat att timp s-l
caui.
Vocea cpitanului ltr n cti, ordonndu-le s-i
scoat centurile de siguran. Trelayne se ridic odat cu
ceilali camarazi, cu bastonul electric pregtit i cu drogul
rsucindu-se nuntrul su, cu o groaz ce cretea din ce n
ce mai tare, n anticiparea extazului. Fandorienii se
strnseser unii n alii, n mijlocul coridorului.
Cpitanul aps un alt buton. Trelayne simi puntea
tremurndu-i sub picioare cnd n centrul coridorului se
deschise o trap. Fandorienii srir care ncotro, inndu-i
copiii strns la piept i ncercnd s se ndeprteze de hul
care se csca sub picioarele lor. Dar n faa i n spatele lor se
ridicau dou ziduri de soldai RPI cu bastoanele electrice
pregtite.
Unii dintre ei aleser s se arunce singuri. Alii fur
mpini chiar de compatrioii lor, n panica creat. Cei mai
muli murir, strpuni de curentul din bastoane, ncolcii
deasupra copiilor lor.
Trelayne trase unul dintre acetia ce nu avea probabil mai
mult de un an, de sub o femel moart. inu copilul n brae,
85
ateptnd s-i vin rndul s-l arunce. Cnd ajunse la
marginea trapei, Trelayne l ridic pe micul extraterestru de
pe umr i l inu deasupra hului ce se deschidea dedesubt.
Copilul nu plngea, nu se zbtea, doar l privea acuzator.
Trelayne i ddu drumul i apoi se aplec peste margine.
O pal de vnt srat i rece l nep prin casc. Urmri
cderea copilului spre marea cenuie, aflat la dou sute de
metri dedesubtul lor. Cele mai multe dintre corpuri
dispruser deja sub valuri. Copilul li se altur i el, la
scurt timp dup ce se zdrobi de ap.
Pe Trelayne l apuc o stare de grea, pe care nici mcar
Strigtul nu i-o putuse ndeprta. Se trase de pe marginea
trapei i i ridic vizorul ctii pentru a trage aer n piept.
Soldatul din faa lui se ntoarse spre el i, pentru o secund,
reui s-i vad propria reflecie n vizorul lucios care-i
acoperea faa acestuia. Propria imagine i ardea acum n
amintire n vreme ce ncerca s se obinuiasc cu groaza pe
care i-o strnise propriul rnjet de atunci
Visa nc cdea apoi veni dragostea
Trelayne ajunse cpitan dup numai un an i acesta era
cel mai mare grad n care putea ajunge un RPI. Nu se
mndrea cu asta. Cnd Strigtul i nceta efectul, vina se
ridica n el, neagr i fr sfrit. Dar dependena lui era
acum total. Renunarea la Strigt presupunea sptmni de
agonie i apoi moartea. Entitatea era singura lui surs. Fcea
tot ceea ce i se cerea.
Soldaii RPI ardeau repede n astfel de proiecte, aa c
Entitatea i rotea o dat la ase luni, trimindu-i n misiuni
de transport, cte o lun, ntr-una dintre lumile
transformate. Prima astfel de misiune a lui Trelayne, dup
ce devenise cpitan, fu pe Lania, Planeta ngerilor, unde avea
de aranjat un transport de ngeri gestani ctre lumile aflate
nc n proiect, mpreun cu unitatea sa de RPI. Entitatea
86
descoperise c, odat ce pe o astfel de planet aduceai o
pereche de ngeri, grijile n ceea ce privea rezerva de Strigt
dispreau.
S faci sex cu un nger, spuneau veteranii, aceea era cea
mai tare experien. Dar, cnd ajunse pe Lania, acetia i
prur lui Trelayne prea diferii, prea strini i prea slabi.
Hotr, n sinea lui, c reputaia lor se datora, probabil,
faptului c, n timpul unei partide de sex cu aceste frumusei
eterice, puteai ingera Strigt, n cantiti nelimitate.
Dar apoi o vzu pe ea.
Era unul dintre cei o sut de ngeri mnai ntr-un cargo
ce avea s fac jonciunea cu alt nav, de pe orbit. ngerii
treceau cltinndu-se pe lng Trelayne, cu ochii n jos.
Tocmai se pregtea s plece cnd o vzu: mergea cu pai
mari i siguri, privind grzile n ochi. Cnd trecu pe lng el,
se ntoarse. Ochii li se ntlnir.
Ddu ordin s fie scoas de pe cargo. Aa o cunoscuse.
Ca invadator. Apoi ca eliberator i apoi ca iubit.
Numele pmntesc pe care i-l alesese era Philomela.
Numele ei de nger nu putea fi rostit de coardele vocale
omeneti. i aducea bucurie i durere. De fapt, nu fusese
niciodat sigur ce anume i ddea ea. I se oferise de
bunvoie, iar plcerea pe care o artase n timp ce fceau
dragoste prea att de sincer, nct uneori i venea s
cread c ea se agase de el n aceste momente i nu de
sperana disperat de libertate. i venea s cread chiar c ea
nu-l ura pentru tot ce-i fcuse el poporului ei.
i venea s cread c l iubea.
Dar apoi Strigtul l trezea la realitate. Dei nu mai lua
doze de lupt, avea nevoie de drog pentru a-i trata
dependena fizic. n doze mici, depresia se aternea
deasupra vieii lui ca o cea cenuie. Cum putea ea s-l
iubeasc, dac el nsui nu era sigur pe sentimentele lui? Ce
87
l atrgea la ea? Sexul? Faptul c avea propria lui surs de
Strigt? Sau c astfel i mai splase o parte din vin,
salvnd una dintre victime? n plus, ntre ei rmnea
ntotdeauna o barier, un fapt de necontestat: erau specii
diferite, care nu se puteau mpreuna, cu adevrat.
Vestea ajunse la el ntr-una din rarele dup-amiezi n care
stteau amndoi ntini, n cabina lui. Aparatul de
comunicaie, care era agat pe peretele de deasupra patului,
ncepu s bzie ca un bondar suprat. l trase i citi
mesajul pe care i-l trimisese Cioplitorul, medicul unitii
sale.
Ea l privea cu atenie.
Jase, s-a ntmplat ceva?
Se obinuise ca ea s-i citeasc gndurile. Habar nu avea
cum reuea, probabil c i citea expresiile feei sau i simea
cumva strile. Arunc aparatul de comunicaie de parc l-ar
fi fript i i acoperi faa cu minile.
Mojo, unul din oamenii mei, un prieten. A czut.
E?
Nu, triete. Nu a suferit nicio ran grav.
De parc asta ar mai fi contat.
Crezi c a vrut s-i ia viaa?
Nu, spuse, dei drogul din el strig contrariul.
Muli o fac
Nu! Nu i Mojo.
Dar tia c ea avea dreptate. Sinuciderea era un lucru
obinuit printre Strigtori i Cderea era metoda lor
favorit de a o duce la ndeplinire o scufundare din care nu
aveai cum s mai scapi. Entitatea i pedepsea aspru pe
supravieuitori. Strigtorii erau uor de nlocuit, dar
prbuirea unui jet LASh ar fi putut pune n pericol
proiectele Entitii.
i acum urmeaz s fie judecat de oamenii ti?
88
ntreb ea.
De Curtea Marial. Peste dou sptmni.
Dac l gseau vinovat pe Mojo, acesta avea s fie lsat la
vatr. Nu avea s-i mai poat procura Strigtul. Mai bine ar
fi murit, se gndi el. Se ddu jos din pat i ncepu s se
mbrace.
Trebuie s prsesc Lania i s m ntorc la baz.
Trebuie s-l ajut.
l vor condamna oricum. Nu poi schimba asta.
tiu. Dar trebuie s ncerc. Nu are pe nimeni altcineva
care s-l ajute.
Se ntoarse spre el.
Nu mai avem dect cteva momente mpreun.
Tremura i el i ddu seama c plnge. O nelese greit.
M ntorc ct pot de repede. O s fie mai bine atunci.
Ea ddu din cap i i ridic privirea spre el.
Am vrut s zic c mai avem puine momente rmase.
Mi-a sosit vremea.
Sttea n picioare, privind-o fr s neleag.
Ce vrei s spui?
Sunt la ovulaie, i rspunse i se ntoarse cu spatele.
Vrei s spui c ai nevoie de un partener. De unul din
specia ta.
l cheam Procne, i zise, tot fr s-l priveasc.
Nu tiu ce s-i rspund sau ce s fac aa c se mbrc
n continuare.
n cele din urm, ea se ntoarse spre el i i spuse, ncet:
Te iubesc.
El se opri. Ea atept. El nu spuse nimic. Ea ncepu s
suspine. El nghii n sec, n timp ce n minte i se nfiripa un
gnd, ddu s-i spun c o iubete i el, cnd ea vorbi din
nou:
i cu mine ce se va ntmpla?
89
Toate dubiile pe care i le fcuse n legtur cu ea
nvlir peste el, facndu-l s-i nghit cuvintele. Nu era
dect singura ei cale de a scpa. Nu-l iubea. Urma s se
druiasc unuia de-al ei. Era o extraterestr. ngerii i urau
pe soldaii RPI pentru ce le fcuser. i ea l ura.
i trase geaca pe el i plec

***

Procesul. Am ncercat, Mojo dar nimic nu ne mai poate


scpa atunci cnd cdem i cderea ncepe de la prima doz
de Strigt
A doua zi dup procesul lui Mojo, Trelayne intr n baraca
lupttorilor RPI. Cioplitorul i ali doi soldai stteau pe bnci
urmrindu-l pe Mojo, n timp ce-i strngea ntr-un rucsac
puinele obiecte personale. Mojo era mbrcat n hainele
civile, care acum i erau cu cel puin o mrime mai mici. nc
mai purta un plasture pe unul din brae i mergea
chioptnd.
Cei doi soldai srir n poziie de drepi cnd l vzur
intrnd. Cioplitorul ddu doar din cap. Trelayne le rspunse
la salut i apoi se ndrept spre u. Dup cteva vorbe de
ncurajare i o btaie fr vlag pe umerii lui Mojo, ceilali
prsir ncperea, lsndu-i singuri.
Mojo se aez pe o banc.
Mulumesc, Cpitane! A fost o ncercare a dracului de
frumoas.
Se aez i Trelayne, ncercnd, fr prea mare succes, s
zmbeasc.
Ai uitat c am pierdut?
Mojo ddu din umeri.
Nu am avut nici cea mai mic ans, tii asta. Nimeni
nu are. E doar o chestiune de timp. Dac nu te ucide

90
Strigtul, te ucid ei. Nicio scpare pentru cei de teapa
noastr.
Trelayne privi atent faa lat a camaradului su. Trebuie
s ncerc, i spuse n sinea lui. Alt ans nu o s mai
prindem.
Ar mai fi o cale, ncepu el.
ngustndu-i ochii, Mojo privi nspre u i apoi spre
cpitan. Era ncordat.
Sunt cu tine, Cpitane. Orice, oriunde, pn la capt.
Trelayne ddu din cap.
Ne vor ucide, dac ne vor prinde.
Eu sunt deja mort. Cu toii suntem.
Trelayne oft i ncepu s vorbeasc
i aa cei czui au visat s se ridice la loc, nu, Mojo? Ce
proti am putut fi. Dar o vreme le-am dat ceva bti de cap,
nu-i aa?
Trelayne se ntorsese pe Lania. n absena sa, Philomela
i-l luase ca partener pe Procne. Refuz s-l ntlneasc. i
puse pe ea i pe Procne pe urmtorul cargo cu ngeri care
urmau s fie trimii ctre lumile-proiect i se numi pe sine
nsui cpitanul acelui transport.
Nu reui s o vad dect dup ce nava lor decol.
Philomela fu adus n cabina Cpitanului, pentru a i se
comunica spre ce planet avea s fie trimis.
Deveni foarte nepat cnd l vzu.
Tu, i strig, cu repro.
El ddu din cap i nu zise nimic.
Nu i-a fost de ajuns s ne faci sclavi, s fim muli ca
nite vaci, nu? Trebuia s vezi cu ochii ti una ca asta, nu-i
aa, Jason?
Privi n jur.
Unde e Cpitanul?
Eu sunt Cpitanul acestui transport.
91
Ea pru zpcit.
Dar tu nu participi niciodat la astfel de transporturi
El oft i i spuse:
Ia loc, te rog! Am multe s-i povestesc
De ce am riscat totul pentru ea? Din dragoste? Dintr-un
sentiment de vin? Ca s m autopedepsesc? Din sperana c
ntr-o bun zi se va ntoarce la mine? Sau pentru c tiam c
sunt n cdere i ncercam s m ag de orice, chiar dac
astfel i-a fi tras i pe cei care-i iubeam dup mine?
De pe puntea de observaie a navei, Trelayne i Philomela
urmrir cum un modul spaial se ndeprta, ducnd un
transport de douzeci de perechi de ngeri ctre lumea-
proiect de dedesubt.
tii de ce mi-am ales un nume pmntean? ntreb ea.
Vocea ei era lipsit de orice nuan, moart, dar el simi
durerea pe care fiecare dintre aceste lumi o adusese asupra
ei, cci, n timp ce tot mai muli din semenii ei erau
transportai spre ele, ea rmnea n siguran.
Nu, spune-mi!
Exist o legend pe Pmnt despre Philomela, o fat
care a fost transformat n privighetoare de zeii votri. Mi-a
plcut legenda asta i aa m-am considerat i eu, aleas de
zei i ridicat la Ceruri. Dar, mai trziu, am aflat c
privighetoarea, pentru voi, nseamn, de asemenea, i
vestitoarea morii.
Trelayne ddu din cap:
Phi, nu nseamn
Nu, dar d-mi te rog voie s fiu trist i s m simt
vinovat.
Vinovat de a fi salvat. De ctre el. Ea i Procne, salvai
doar pentru c un dependent de droguri i un uciga, i,
foarte curnd, un trdtor, avea nevoie de sursa lor personal
de drog. n fond, se gndi, la asta se reducea totul. Orice
92
urm de onoare sau de intenie nobil era tears de rsetele
pe care doza zilnic de Strigt i le provoca.
Sora mea e pe cargoul pe care tocmai l-ai trimis pe
planeta aia, spuse Philomela, pe un ton sczut.
Trelayne nu spuse nimic, cci nu era nimic de spus.
Amndoi urmrir modulul care se ndrepta cu vitez ctre
planeta de dedesubt.

***

Pe fiecare planet pe care am aterizat atunci, am adunat


toi rebelii, pe toi cei nedorii, rmiele a aproape
dousprezece rase, fr s-i mai pun la socoteal pe cei
Czui. i, apoi, dintr-odat, nu a mai fost cale de ntoarcere
Urmtoarea n rang, dup Trelayne, era o tnr
locotenent, pe nume Glandis. Ea fu prima care l interpel
pe nav i de data asta nu avea de gnd s cedeze:
Cpitane, trebuie s-i spun c sunt destul de
ngrijorat de modul n care se desfoar aceast misiune.
Trelayne privi monitorul fr ca nimic s se poat citi pe
faa lui. Chiar atunci, Mojo i ali unsprezece foti lupttori
RPI se mbarcau pe nav. Peste dou minute aveau s fie pe
podul care fcea legtura dintre nave. Tast un ordin, prin
care dezactiva toate comunicaiile interne i toate sistemele
de alarm. Apoi, se ntoarse spre Glandis.
Ce vrei s spui?
M refer la cargoul cu populaiile indigene pe care le tot
ncrcm
Oamenii aceia trebuie transportai la Centrul pentru
Studierea Extrateretilor de pe Pmnt, i rspunse Trelayne.
Glandis l privi dispreuitoare:
Ce s studieze la ei? Entitatea nu se ocup de astfel de
lucruri, spuse ea i i deschise aparatul de comunicaii. Nu
se ocup de cei de pe Mendlos
93
Adaptarea fizic la gravitaiile mari, i rspunse
Trelayne.
Cine? Un pitic Fandore? Cine? Oule de viper?
Da, e vorba de designul receptorului biologic aural i
otrava neuronic care duce la mutaii genetice.
nc un minut, se gndi el.
Glandis avu un moment de ezitare. Nu mai prea foarte
sigur pe ea, acum.
Da, dar n acelai timp, protejezi o anumit pereche de
ngeri. i, sincer, nu-mi dau seama de ce o faci.
O fac pentru c aa mi-a cerut Entitatea, spuse
Trelayne pe un ton ridicat. E vorba de a obine sintetizarea
Strigtului.
Bine, i atunci de ce ne-am oprit acum? Asta nu era n
plan.
Pentru c am primit ordine de ultim or, de la Forele
RPI.
Mai avea nevoie de nc cincisprezece secunde.
Mie nu mi s-a transmis nimic.
Ei bine, astea sunt ordinele i tocmai le-ai aflat.
Glandis se nroi ca un rac.
i la ce folosesc cei doisprezece foti membri RPI?
Acum, se gndi Trelayne. Trapa podului cobor. Mojo i
ali patru ex-lupttori RPI srir pe ea, cu putile Tanzer
ncrcate i ndreptate spre Glandis i restul echipajului.
Glandis se ntoarse surprins spre Trelayne, dar nghe.
Trelayne avea i el arma ndreptat spre ea.
Uite la ce folosesc. V vor lua locul pe aceast nav.
i aa cei Czui se ridicaser din nou, pe o scar att de
nalt, c nu mai exista nicio cale de ntoarcere, i cu ct
urcam mai sus, cu att cderea avea s fie mai dureroas

***

94
Dup ce se despri de Regina Psrilor, Feran trecu n
fug pe lng cei care jucau alba-neagra i pe lng barcile
de dormit ale artitilor. Micuul extraterestru se mica cu
uurin printre echipamentele i frnghiile adunate n jurul
circului, drumul fiindu-i luminat de torele sfrinde i de
cte un glob luminos care plutea n aer.
Cnd Feran se alturase circului, n spectacol se foloseau
doar cteva astfel de globuri. Cpitanul spusese c erau prea
scumpe. Asta nu-l deranjase pe Feran, care nu avea nevoie de
prea mult lumin pentru a vedea n ntuneric. n plus, i
plcea mai mult mirosul emanat de tore i felul n care
trosneau din cnd n cnd.
Dup ce ddu colul, Feran se opri ca trsnit de fulger.
Omul Nevstuic sttea chiar n faa modulului Cpitanului.
Cpitanul i spusese c pe brbat l chema Weitz, dar lui
Feran i amintea de animalele pe care le vna n pdurile din
jurul circului. Ua se deschise i Omul Nevstuic intr.
Feran se furi la fereastra deschis a modulului. De
acolo, putea auzi ce vorbeau cei doi. ncepu s-l mnnce
nasul. Urechile sale mari se lovir una de alta, apoi se
deschiser larg, adaptndu-se pn cnd sunetele se auzir
clar.
Trelayne zcea pe patul din modul, tremurnd din cauza
sevrajului. n seara aceea, Feran ntrziase s-i aduc drogul.
Weitz se aezase pe un scaun, privindu-l. Trecuser cinci zile
de la ntlnirea lor, de la nchisoare.
Unde ai fost pn acum, Weitz, hri Trelayne.
Am avut nite aranjamente de fcut. Ai nevoie de o
doz, nu?
Trebuie s vin ct de curnd, murmur Trelayne. Ce
vrei?
Weitz ridic din umeri.
i-am mai zis. i vreau pe cei doi ngeri.
95
Dar nu ai de gnd s-i dai pe mna Entitii. Ai fi
fcut-o pn acum, dac era aa.
Cci, dac Weitz avea nevoie de ngeri, i-ar fi luat deja.
Avea proprii lui soldai i o nav.
Weitz zmbi.
tii c pe Fandor IV exist rebeli?
Rebeli? Ce tot spui acolo? Unde era Feran, se ntreb n
sinea lui.
Rebeli, foti soldai RPI, ca i tine, sau, mai degrab,
aa cum erai i tu cndva.
Weitz se aplec nainte.
Eu sunt unul dintre ei.
Trelayne rse.
Tu eti un RPI SS.
Da, dar eu lucrez dinuntru. i aprovizionez cu Strigt.
Trelayne l privi lung pe Weitz. Omul sta era mult mai
periculos dect se ateptase.
Ai reuit s m uimeti, domnule Maior. De ce i-ai
risca viaa pentru o mn de rebeli?
Weitz ddu din umeri.
i-am spus c ai fost eroul meu. Omul care a sfidat un
ntreg imperiu. Nu vreau dect s particip i eu la aa ceva,
nimic mai mult.
Trelayne rse dispreuitor.
O faci doar pentru c ai o inim mare, nu-i aa?
Weitz se nroi.
Nu-mi iese cine tie ce, doar ct s-mi acopr
cheltuielile.
Sunt sigur, gndi Trelayne.
De unde faci rost de Strigt?
Am achiziionat un depozit, n timp ce fceam un
control SS pentru RPI.

96
Adic l-ai furat. Un depozit? De cnd se ine Strigtul
n depozite?
Weitz zmbi.
E rezultatul unor cercetri intense, fcute din cauza
dezertrii tale. Atunci cnd ai fugit cu ngerii, Entitatea i-a
dat seama de riscurile pe care le presupuneau transporturile
de ngeri gestani. Acum, acetia sunt inui n locuri bine
pzite de pe Lania i alte dou planete, producnd Strigt,
care, apoi, este transportat ctre lumile-proiect de forele RPI.
ngerii triesc i mor acolo, nu mai e nevoie s fie
transportai nicieri.
Pe Trelayne l trecur fiorii. Toate astea se ntmplau din
cauza lui. Dar drogul din el era att de slab acum, nct nu
mai reui s gseasc nicio plcere n aceast nou senzaie
de groaz.
Tcur amndoi. Dup o vreme, Weitz fu cel care
redeschise discuia.
Deci? Ce s-a ntmplat pn la urm, Trelayne? Cu
Marele Lider al Rebelilor? Cu omul care a nfruntat Entitatea
de unul singur? Cum de s-a dus totul dracului?
Strigtorii sunt deja n Iad. Noi am ncercat doar s
ieim de acolo.
Da, i ai ieit ntr-o nav furat de la Entitate. i dup
aceea?
Tremurnd violent, Trelayne se chinui s se ridice n
ezut. Unde naiba era Feran?
Ne-am dus pe o planet pe care Entitatea o prsise
deja. O planet de pe care nu era nimic de extras.
i acolo v-ai fcut o baz pentru atacurile de gheril
asupra Entitii, nu?
Nu, mai degrab a zice c am format o colonie. O cas
pentru rasele rmase fr cas.

97
Dar ai atacat planete-proiect ale Entitii, rspunse
Weitz.
Nu, am trimis mesaje. Nu am luptat niciodat n plan
fizic.
Dar viruii informatici au infestat sistemele de
comunicaii de pe toate planetele.
Am ncercat doar s-i facem pe oameni contieni de
lucrurile cu care se ocup Entitatea. Era ct pe ce s reuim.
Trelayne se lupt cu starea de sevraj, ncercnd s
rmn atent la Weitz. Omul se temea de ceva? Dar nu-i
ddea seama de ce anume.
Aa e. Aciunile tale i-au costat trilioane. Le-a luat ceva
vreme s curee toate sistemele. Dar apoi ce s-a ntmplat?
Rapoartele au disprut.
Entitatea nc mai are un dosar despre noi?
Lucrul acesta i fcu plcere lui Trelayne.
Un dosar despre tine, l corect Weitz. Exist o ntreag
seciune care i este dedicat numai ie. Ai nevoie de o
mulime de parole ca s ajungi la dosarul tu. Ei bine?
Trelayne tcu, amintindu-i de ziua aceea, amintindu-i
de propria vinovie.
Am devenit neglijeni. Ne-au dat cumva de urm, au
gsit colonia i au bombardat-o de pe orbit.
Au distrus o ntreag planet? Doamne-Dumnezeule!
opti Weitz.
Au scpat puini dintre noi.
Dar nu i copiii lui Phi, prima ei sarcin, se gndi
Trelayne. Asta l fcea s se simt i mai vinovat, dei ea nu-l
acuzase niciodat.
Ai scpat pe o nav bine narmat, cu un echipaj
format din ex-lupttori RPI.
l privi pe Weitz cu atenie. Asta era. Chiar i prin ceaa
care i acoperea creierul din cauza sevrajului, i ddu seama
98
c acesta era rspunsul corect: Weitz credea c el, Trelayne,
dispunea nc de un grup de ex-lupttori RPI, criminali bine
antrenai, cu experien de lupt, cu reflexe supraomeneti i
cu propria lor rezerv de Strigt. Un mic sentiment de
speran se nfirip n interiorul lui, ncercnd s lupte cu
disperarea neagr provocat de lipsa drogului. Weitz va
ncerca, mai nti, s negocieze.
i ce-i cu toate astea? ntreb Weitz despre circ.
Dup ce am pierdut baza, a trebuit s ne mutm din
loc n loc. Pentru a avea o acoperire, am format acest circ
numai din extrateretri. Apoi banii s-au terminat i a trebuit
s o fac pe bune.
Dar dac te-ar fi recunoscut cineva? Sau dac ar fi
aflat de ngeri?
Trelayne se chinui s rspund.
Am evitat orice planet pe care s-ar fi putut afla fore
ale Entitii, ne-am ferit de rutele principale. ncepu s
tremure din nou. Dar ce nevoie ai de ngeri din moment ce
dispui de un ntreg depozit?
Rezervele mele sunt pe terminate i nu cred c pot s
mai fur altele.
Trelayne l privi fix pe Weitz:
Deci, ce propunere ai pentru mine?
Weitz zmbi:
De ce nu crezi c pot s-i iau pur i simplu?
Ai de gnd s lupi cu un grup de ex-lupttori, drogai
cu Strigt?
Lui Weitz i pieri zmbetul. l studie, la rndul lui, pe
Trelayne.
Ok, spuse el. Hai s vedem n ce poziie te afli. Unu: voi
anuna forele aeriene care patruleaz deasupra acestei
planete c eti aici. Dac vei ncerca s fugi, te vor prinde.
Trelayne nu spuse nimic.
99
Doi: dac vei fi prins, amicii ti extrateretri vor fi
trimii napoi pe planetele lor. i tii exact ce nseamn asta.
Trelayne continu s tac, dar fiori de ghea ncepur
s-i strbat trupul.
Trei: tu, medicul i Mojo vei fi executai pentru nalt
trdare.
Te mai ntreb o dat: care e propunerea ta?
Weitz l privi din nou pe Trelayne i, n cele din urm,
spuse:
Vreau amndoi ngerii la schimb cu depozitul meu de
Strigt. Asta nseamn o rezerv de drog pe via, pentru tine
i oamenii ti. Apoi te las s pleci cu tot cu circul tu. Viaa
ta merge mai departe, cu Strigt, dar fr ngeri.
Viaa ta, dac asta se putea numi via, merge mai
departe. O cantitate aa de mare de Strigt valora o avere.
Dar nici nu se compara cu o pereche de ngeri gestani.
Deci aici ajunsese. S-i trdeze iubita sau s moar. Ce
alt alegere ar mai fi avut? Dac ar fi refuzat, Weitz l-ar fi dat
pe mna Entitii i ar muri cu toii. Dac ar fi fugit, ar fi fost
prini sau ucii de flota planetar. Aa putea s-i predea pe
Phi i pe Procne i ceilali ar fi scpat cu via. n plus, ea l
prsise, i alesese unul de al ei. Se folosise de el doar ca s
scape, de la bun nceput. Era o extraterestr i l urse
ntotdeauna pentru ce le fcuse alor ei.
Nu l iubise cu adevrat.
Tot ce sttea mpotriva acestui plan erau rmiele
dragostei lui pentru ea i amintirea vag a brbatului care
fusese cndva.

***

Afar, Feran atepta rspunsul Cpitanului la


propunerea Omului Nevstuic. Nu tia ce avea Cpitanul de
gnd s fac, dar era sigur c nu putea fi dect un act
100
curajos i nobil. Feran atept s-l aud pe Cpitan srind
din pat i punndu-l la pmnt pe Omul Nevstuic. Dar nu
auzi dect vocea slbit i rguit a acestuia.
n regul, fu tot ce spuse Cpitanul.
Deci eti de acord?
Acum vorbise Omul Nevstuic. Feran nu auzi niciun
rspuns.
Rmne pe mine diminea, atunci.
Cuvintele erau tot ale Omului Nevstuic. Ua se
deschise i Feran se ascunse sub modul. Omul Nevstuic
iei afar rnjind. Feran vzuse erpi de nisip pe Fandor,
chiar nainte s-i scuipe veninul n ochi. Aveau acelai rnjet
ca Omul Nevstuic.
n timp ce-l privea pe maior ndeprtndu-se, ceva
nuntrul lui Feran se frnse. Rmase aa, privind aiurea n
ntuneric o bun bucat de vreme, apoi se ntoarse i intr n
modul. Cpitanul era ntins pe pat i nu pru s-l observe pe
Feran. Micuul extraterestru puse sculeul de la Regina
Psrilor pe mas, dup care plec, fr s spun o vorb.
Cpitanul nu-l chem napoi.
Nu tia ct timp rtcise prin mprejurimi. Dar, dup o
vreme, i gsi pe Mojo i pe Cioplitor, n faa unui foc care
ardea pe un vechi panou de nclzire de pe nav.
L-ai vzut pe Cpitan, Feran? l ntreb Mojo.
Ddu din cap c da.
I-ai dus drogul? E pregtit de somn? ntreb i
Cioplitorul.
Feran ddu din nou din cap, n timp ce Mojo se ncrunt
la Cioplitor.
Dup aia, nimeni nu mai spuse nimic o vreme.
Doare cnd pierzi pe cineva drag? ntreb Feran,
ruinat de spaima care i se putea citi n glas, de frica pe care
o simea cnd se gndea c avea s o piard pe Philomela.
101
i rspunse Cioplitorul.
Doare i mai mult atunci cnd i pierzi ncetul cu
ncetul, bucat cu bucat, pn nu mai rmne nimic din ei.
Feran tiu c Cioplitorul se referea la Cpitan.
Taci din gur, Cioplitorule, se rsti Mojo. Tu nu ai fost
niciodat acolo. Numai un Strigtor tie ce nseamn s
trieti cu aa ceva.
Apoi, l mngie pe Feran pe cap.
Nu-i f griji, putiule.
Cioplitorul ddu din cap, dar nu mai zise nimic. Feran se
ridic i se ndeprt de ei, ncepnd s rtceasc din nou
prin jurul circului. De data asta, ns, lu o hotrre aa c,
atunci cnd se trezi n faa modulului n care dormeau
ngerii, interpret acest lucru ca pe un semn c planul lui era
bun.
Regina Psrilor era singur. Vorbi puin cnd el i
povesti totul, adresndu-i doar cte o ntrebare, din cnd n
cnd, atunci cnd cuvintele lui erau prea srace. Apoi i
mulumi i rmase cu ochii ei ciudai privind afar, pe
micua fereastr rotund a modulului.
Atunci Feran o prsi, netiind dac a fcut bine sau ru,
dar contient c lumea, aa cum o cunoscuse pn acum o
or, se schimbase substanial.

Continuarea rezultatelor cutrii


Dosarul Xenobiologie: Lania: Forme de Via: 1275

Cnd masculul simte c e vremea s-i elibereze puii,


iniiaz actul sexual final. Aceasta duce la producerea, de
ctre femel, a drogului Strigt, de o concentraie mai mare.
Strigtul este singura modalitate de a-i hrni puii i, n
plus, micoreaz durerile masculului, dup eliminarea puilor
din marsupiu. Femela trebuie s primeasc puii n cteva ore
102
de la actul sexual, altfel existnd riscul de a muri, din cauza
nivelului ridicat de Strigt din snge, pe care puii trebuie s
l primeasc de la ea.
Avantajul evoluionar al acestei metode de reproducere
vine din gradul ridicat de anse de supravieuire a sarcinii,
atunci cnd aceasta e dus de un mascul puternic i de
faptul c ambii prini sunt implicai n naterea puilor. Dei
Teplosky face o paralel cu Thendotae de pe Thendos IV,
considerm c

***

Neputnd s doarm, Feran se trezi devreme a doua zi.


Cerul cenuiu era acoperit de o cea groas i rece. Timp de
or, rtci pe lng domul principal, netiind cum s-l
ntiineze pe Cpitan de ceea ce fcuse n noaptea
precedent. Se opri. n faa lui venea chiar Cpitanul, cu pai
mari, nsoit de Mojo. Amndoi purtau nite mantale vechi,
negre, iar de picioare aveau legate arme. Metalul din care
erau fcute strlucea rece i albastru, la fel ca i privirea
Cpitanului.
Feran simi cum toate temerile pe care le avusese cu o
noapte nainte disprur pe loc. Cpitanul avea s lupte. Avea
s-l nfrng pe Omul Nevstuic i totul va fi bine din nou.
Cioplitorul iei din dom, chiar n momentul cnd cei doi
ajunser n dreptul lui Feran. Cpitanul se aplec s-l
mngie pe capul mblnit, apoi privi nspre Dom:
Suntem gata? ntreb el.
Cioplitorul ddu din cap c da.
Trimite-l nuntru, art apoi spre Feran.
Un strigt i fcu s se ntoarc. Procne venea fugind spre
ei, mpiedicndu-se de marsupiul care acum era mai umflat
dect de obicei.
A plecat! A plecat!
103
Se prbui plngnd n braele Cioplitorului. Feran simi
cum i nghea sngele n vine.
Cutia vorbitoare de la centura Cpitanului scoase un
beep prelung. El o ridic s citeasc ecranul.
E un mesaj de la Phi. Mi l-a trimis azi noapte.
Ateptar cu toii, n timp ce l citea. Cnd, n cele din
urm, vorbi, vocea i era scrnit, ca atunci cnd se droga
prea tare.
S-a predat lui Weitz. tie c nu voi renuna la ea i la
Procne fr lupt. Nu vrea s murim cu toii.
Arunc aparatul de comunicaie n rn.
M cunoate mai bine dect m cunosc eu, se pare.
Puii notri, ncepu Procne.
Spune c prefer s-i moar copiii dect s triasc
precum sclavii i s-i hrneasc cu drog pe montrii care i-au
distrus rasa.
Nu! Asear am avut ultimul act sexual! Se nasc puii!
Procne i puse mna pe marsupiu.
Drogul cu care trebuie s se hrneasc e n sngele ei.
Dac nu va fi aici cnd vor iei puii, vor muri. Dac vor muri
fr s-i absoarb drogul din snge
Va muri i ea, complet Cpitanul. tia lucrul acesta.
Mojo se ncrunt.
De unde tia ea de Weitz? Nu ne-ai spus dect mie i
Cioplitorului i asta abia azi diminea.
Cpitanul ddu din cap. Cioplitorul ridic din umeri.
Feran se simi de parc i-ar fi prsit trupul i ar fi privit
toat scena de undeva de sus, incapabil s reacioneze n
vreun fel. Dar, cu toatea acestea, se auzi spunnd, dei parc
nu era vocea lui:
Eu i-am spus.
i ddu seama de asta abia cnd ceilali se ntoarser
uimii spre el.
104
Apoi se ls tcerea. Cpitanul ngenunche lng el i
toate cuvintele pe care Feran nu le gsise pn atunci
ncepur s se reverse afar. i ntoarse capul, oferindu-i
gtul Cpitanului, oferindu-i viaa sa. Dar nu simi dect
nite brae calde, nconjurndu-l i inndu-l strns. Feran
tia c asta era o mbriare i i se pru foarte linititoare.
Cpitanul i opti Doamne, Feran i el ncepu s plng.
i acum ce facem? se rsti Cioplitorul.
Ateptar cu toii. Cnd, n cele din urm, Cpitanul
vorbi, vocea lui era la fel de calm ca atunci cnd i spunea o
poveste lui Feran.
Acelai plan, cu o singur schimbare. Trebuie s-l
lum i pe Pro cu noi.
Se ntoarse spre Pro i Feran simi o ncordare n aer, ca
atunci cnd doi masculi alfa se pregteau de lupt.
Noi doi nu am rezolvat niciodat lucrurile aa cum ar fi
trebuit, spuse Cpitanul. tiam doar c ea are, cumva,
nevoie de amndoi. Nu m-ai iertat niciodat, nu ai avut
niciodat ncredere n mine. Aa era i firesc i nu te
nvinovesc pentru asta. Ei bine, acum i cer s ai ncredere
n mine. Mcar i pentru faptul c tii c nu a putea face
ceva care s o rneasc.
Procne l privi pe Cpitan pre de cteva bti de inim
ale lui Feran, apoi ddu din cap afirmativ. Cpitanul se
ntoarse spre Cioplitor.
Du-l pe Pro nuntru. F s par c are minile legate.
Apoi le vorbi lor.
Nu face nimeni nicio micare pn nu dau semnalul.
Iar eu voi da semnalul doar dup ce aflu unde a dus-o pe
Phi. i inei minte: avem nevoie de Weitz viu.
Murmurnd printre dini, Cioplitorul l trase pe Pro n
dom. Feran privi napoi. Cpitanul i Mojo mergeau grbii
ctre intrarea principal, cu mantalele nchise acum,
105
ascunzndu-i armele i ferindu-se de ploaia care ncepuse
s cad, rece i puternic.

***

nuntru, Feran l vzu pe Guppert stnd lng dou


Ppui de Piatr. Se duse spre ei, fericit s plece de lng
morocnosul de Cioplitor, apoi se opri. Nite arme erau legate
ntr-o parte a bestiilor de cremene, partea care nu se vedea
dinspre u. Ppuile erau ntinse pe pmnt, iar pe spatele
lor se putea vedea umrul lui Guppert.
Acesta rnji i trase un pumn n spinarea de piatr a
celui mai apropiat monstru.
Guppert crede c ppuile astea sunt bune ca ziduri
de aprare.
Art nspre pmnt.
Acolo trebuie s te arunci, micuule, cnd i dau
semnalul.
Se ntoarse pe partea cealalt a Ppuilor, unde erau
nite glei cu ap i nite perii.
Acum trebuie s ne prefacem c nu suntem periculoi.
Amndoi ncepur s frece cu periile cremenea de pe
spatele bestiilor. Cioplitorul sttea cu Procne ntre ei i ua
de la intrare. Procne avea ambele mini la spate.
Feran fu primul care i auzi venind.
Au ajuns, opti el.
Cioplitorul ddu din cap. Dup cteva secunde, doi
brbai mbrcai n uniforma RPI SS intrar, cu armele la
vedere. Privir n jur, dup care unul dintre ei strig pentru
cei de afar:
Totul e n regul.
Atunci intrar, pe rnd, Omul Nevstuic, Mojo,
Cpitanul i ali brbai, n uniformele Serviciilor Secrete.
Feran i numr, iar speranele lui ncepur s se
106
mpuineze. Zece plus nc doi i Omul Nevstuic. Patru
dintre ei purtau o cutie de metal i toi aveau armele la
vedere.
Treipsrezece, la dracu, ursc numrul sta, murmur
Cioplitorul, prsindu-l pe Procne i ndreptndu-se spre
una dintre Ppui.
Continund s-i frece pe spate, Guppert se mut ctre
partea sigur a bestiilor. Feran fcu i el acelai lucru.
Omul Nevstuic privi n jur.
Unde e restul echipajului tu?
Cpitanul ridic din umeri:
Au murit sau au dezertat.
Omul Nevstuic ridic o sprncean i i privi oamenii.
Cpitanul fcu un semn ctre cutia de fier.
Acolo e marfa noastr? ntreb el, ridicndu-i mneca
i dnd la iveal un bandaj Medistim.
Apoi aps un buton de pe acesta. Feran i ddu seama
c tocmai i injectase o doz. Mojo fcu i el acelai lucru.
Omul Nevstuic se ncrunt.
Va fi.
Cpitanul zmbi.
Dar i-ai reconsiderat oferta
Pi deja avem femela, rspunse Omul Nevstuic.
Numele ei e Philomela, spuse Cpitanul.
i, n plus, suntei puini la numr, continu Weisz.
Cpitanul l aprob.
Aa e, suntem doar un grup de ruine.
Aa c, n condiiile date, m gndesc c o s-l iau i
pe sta.
Numele lui e Procne.
Cpitanul lovi butonul de pe bra din nou. La fel fcu i
Mojo.

107
Feran nu-l vzuse niciodat pe Cpitan lund dou doze
la rnd.
Deci vrei s ne lai, pe mine i pe Mojo, s murim
ncet?
Omul Nevstuic se foi. Feran i mirosi frica. Brbatul
art spre cutie.
Asta valoreaz o avere
i tu trebuie s-i acoperi cheltuielile, nu? Unde e
Philomela? ntreb Cpitanul, fcndu-i o a treia doz.
Pe nava mea, care zboar chiar deasupra noastr,
ateptnd mesajul meu, rspunse Omul Nevstuic, btnd
cu mna n aparatul de comunicaie. Acum, ce-ar fi s
Fiind el nsui un prdtor, Feran fu primul, dup
Cpitan, care tiu c sosise momentul. Momentul luptei. i,
tot atunci, Feran mai realiz un lucru.
Cpitanul era i el un prdtor.
Micndu-se mai repede dect toi oamenii pe care i
vzuse Feran pn atunci, Cpitanul i Mojo i ddur
mantalele la o parte i i scoaser armele. Cpitanul l
mpuc de dou ori pe Omul Nevstuic, o dat cu arma din
mn i o dat cu cea de pe picior. Aerul sfri cnd Mojo
trase i el, ucignd trei dintre soldai, nainte ca acetia s-i
poat scoate mcar armele. Cpitanul mai mpuc i el ali
trei soldai, nainte ca Omul Nevstuic s ating pmntul,
urlnd. Feran i strnse urechile, s nu mai aud urletele;
nasul ncepu s-l mnnce de la mirosul de carne ars.
Cioplitorul i Guppert mpucar i ei cte un soldat, din
spatele Ppuilor. Ultimii patru murir i ei, nainte de a
apuca s-i scoat armele.
n timp ce privea toate acestea, Feran se simi nfricoat.
Nu de morii de acolo, cci i el tia ce nseamn moartea, ci
de expresia de pe faa Cpitanului. Expresia unui animal de
prad.
108
Cpitanul sri peste cadavre i se duse spre locul n care
zcea Omul Nevstuic, prins ca ntr-o capcan. i puse
pistolul la cap i i zise:
Cheam-i nava! Spune-le s aterizeze lng dom, ca
s-l ridice i pe cellalt nger.
Omul Nevstuic scuip snge.
Du-te dracului! fu tot ce spuse.
Cpitanul i lipi arma de fruntea lui. Brbatul nghii n
sec, dar ddu din cap c nu.
Nu poi ucide un om nenarmat, cu snge rece,
Trelayne. Nu eti capabil de aa ceva.
n afar de faptul c clipea, Cpitanul prea cioplit n
piatr. Apoi ncepu s rd. Rse i rse, pn cnd lui
Feran i se fcu fric din nou fric, pentru c-i ddea
seama c nu-l cunotea deloc pe Cpitan. Brusc, Cpitanul
se aplec i l ridic n aer, de gulerul mantalei, pe Omul
Nevstuic. Feran rmase fr cuvinte cnd vzu privirea
Cpitanului din acea clip, n timp ce vorbele sale rsunau
asurzitor, n interiorul domului:
AM SMULS COPII DIN BRAELE MAMELOR LOR. AM
UCIS MII DE COPII I AM RS CND FCEAM ASTA. AM
DISTRUS RASE NTREGI. MICUULE, SUNT CAPABIL DE
LUCRURI PE CARE TU NICI MCAR NU I LE POI
IMAGINA!
Apoi Cpitanul l arunc pe brbat la pmnt i Feran
auzi tristeea din glasul su, cnd opti:
Sunt capabil de orice.
Omul Nevstuic zcea, sufocndu-se n praful de pe jos.
Apoi, cnd privi n sus, Feran nelese c victoria era de
partea Cpitanului. Omul Nevstuic scoase, cu mna
tremurnd, de la bru, aparatul vorbitor i spuse ceva.
Feran nu auzi cuvintele, dar Cpitanul le fcu semn cu capul
celorlali.
109
Feran se relax. Guppert i Cioplitorul se bteau unul pe
altul pe spate. Mojo sttea trntit pe pmnt, plngnd, cu
capul ntre picioare, dar nu prea rnit.
Un strigt sfie aerul. Feran se ntoarse, cu dinii
dezgolii. Deasupra lui, Procne zbura, dnd din aripi, cu
capul dat pe spate i faa contorsionat de durere. Marsupiul
se deschise i un nor de aripi nsngerate iei de acolo,
cznd nspre ei.
Se nscuser puii.

***

Trelayne nu mai luase doze de lupt de vreo doi ani.


Moartea celor pe care i ucisese i provocase plcere i l
tulburase. Acum, cnd puii coborau nsngerai din naltul
domului, simi cum pierde contactul cu realitatea. tiind c
puii trebuie s triasc astfel nct Phi s nu moar, ncerc
s vad ce fceau, dar Strigtul l fcea s priveasc spre
cadavrele soldailor. Atunci i ddu seama c i puii erau
atrai de acestea.
Nite creaturi cu aripi, cu fee umanoide, subiri i
cenuii, puii se ndreptar spre cadavre, nfignd un fel de ac
lung, care le ieea din abdomen, n fiecare ran deschis. Dar
nu rmneau dect o secund astfel, i, cu fiecare astfel de
micare, deveneau din ce n ce mai agitai. Strigt, se gndi
el, au nevoie de snge cu Strigt.
Trelayne!
Urletul l fcu s se ntoarc. Weitz, care se ridicase n
genunchi, i inea arma ndreptat spre el. Avea un bra i
un picior pline de snge i la fel i era i fruntea.
Unul dintre pui l atac pe Weitz nainte s trag,
vrndu-i acul n fiecare ran i chiar i n ochi, cci acetia
fuseser i ei acoperii de sngele care i curgea din frunte.

110
Urlnd, Weitz ncerc s se opun dar, imediat, nepeni i
czu la pmnt.
Puii srir de pe cadavre i se ridicar, formnd un cerc
nsngerat, deasupra ringului. Se micau din ce n ce mai
ncet. Mureau. Aveau nevoie de snge i de Strigt, snge i
Strigt.
i rupse cmaa. Scoase un cuit de la centur i se tie
pe piept i pe brae. Apoi arunc cuitul la pmnt i
deschise, larg, braele, cu sngele curgndu-i abundent,
ateptnd ca mirosul de snge i de Strigt s ajung la pui.
Acetia coborr deasupra lui, ca un roi de albine,
nfigndu-i acele n fiecare ran pe care i-o provocase.
Cpitanul simi cum totul se ntunec i czu la pmnt.

***

Trelayne se trezi, ntins pe spate, cu lumina de un verde


palid czndu-i pe fa. Greutatea corpului l inea lipit de
pat. Apoi auzi i zgomotul motoarelor i i ddu seama c se
afla pe o nav, n plin acceleraie.
Ceva nu era n regul. De fapt, ceva era n regul. n
sfrit, se simea bine. Se simea bine. Se simea ca un om.
Simea
Durere. Durere adevrat. O durere care nu-i provoca
plcere. ncerc s se ridice.
Cpitanul s-a ntors printre noi. Era vocea lui Feran.
n mai multe feluri dect i poi tu imagina, vulpio, n
mai multe feluri.
Vzu faa Cioplitorului aplecndu-se deasupra lui.
Stai nemicat, ce naiba. Ai s-i redeschizi rnile.
Trelayne se ls, oftnd, pe spate.
Ce s-a ntmplat? ntreb el.
Am nvins. I-am luat nava lui Weitz.
Mojo? Procne? Phi? Unde e Phi? hri el.
111
Auzi vocea ei, din cealalt parte a ncperii.
Toat familia ta e n siguran, Guppert, Ppuile, sunt
cu toii aici.
Trelayne i ntoarse capul spre ea. Sttea pe un alt pat,
cu Procne, care dormea lng ea.
Nu am tiut c am familie, opti el, de abia auzit.
Noi am tiut, Jason Trelayne. Am tiut tot timpul c
noi suntem familia ta.
Cioplitorul se ddu la o parte i Trelayne putu s vad
puii, agai de ea. Ea i zmbi.
Da, mi-ai salvat copiii.
Nu am mai vzut demult zmbetul sta, Phi.
Nu am avut mult vreme niciun motiv s zmbesc.
M simt m simt
Simi durerea adevrat. i te ntrebi de ce. Privirea ei
czu pe ceva de lng el.
Abia atunci Trelayne realiz c unul dintre pui sttea
ntins lng el i c micua creatur nc avea acul nfipt n
el. ncerc s se mite din nou.
Stai linitit, pentru numele lui Dumnezeu! i strig
Cioplitorul. Urenia asta de aspirator nu a terminat nc de
fcut curenie.
Despre ce naiba vorbeti?
Cioplitorul se uit pe un monitor de deasupra patului.
Puiul care se hrnete acum din tine i-a redus nivelul
de Strigt din snge pn aproape de zero. Iar marele bonus
e faptul c nu ai simptomele asociate, de obicei, cu starea de
sevraj. ii minte c ai vrut s te lai o dat, atunci cnd am
nceput colonia?
Trelayne ddu din cap, nfiorat de amintirea acelui
moment.
Cioplitorul i frec brbia.

112
Probabil c vampirii tia mici las ceva n urma lor, o
substan care i ajut corpul s se adapteze la nivele din ce
n ce mai sczute de Strigt. ngerii au nevoie i ei de
substana aceea atunci cnd i hrnesc puii.
l privi pe Trelayne.
Tocmai ai dat o nou via fiecrui Strigtor pe care
Entitatea l-a fcut dependent.
n timp ce Trelayne ncerca s neleag implicaiile ce
decurgeau de aici, Mojo apru n u.
Suntem aproape de punctul de intrare pe orbit.
ncotro, Cpitane?
Se ls tcerea i Trelayne i ddu seama c toi
ateptau, ncordai, rspunsul lui. i aminti de ce-i spusese
Weitz i un zmbet i lumin faa.
Am auzit c pe Fandor IV s-ar gsi nite rebeli
Mojo rnji i dispru, mpreun cu Cioplitorul, din
ncpere. Trelayne se ntoarse spre Feran. Acesta se ddu la o
parte. Zmbetul lui Trelayne dispru n timp ce privea mic
artare. i vorbi, apoi, aproape n oapt.
Feran, Cpitanul Trelayne pe care l-ai vzut azi n dom
a murit, a murit odat cu toi ceilali. nelegi ce vreau s
spun?
Trecu o eternitate. Apoi Feran veni n fug spre el i l
mbri aa de strns, c l duru. Toate rnile l dureau.
Puiul din dreapta lui l durea. Doamne, l durea tot corpul i
era minunat c acum i dorea ca durerea s dispar.
Mai trziu, cnd nava intr pe orbit, apru fenomenul
de levitaie. Dar, pentru Trelayne, de data asta senzaia nu
mai fu una de cdere. Nu, acum simea cum se ridic
deasupra a ceva care rmsese n urma lui, pentru
totdeauna.

113
Traducere: Emanuel Huanu
Scream Angel by Douglas Smith
Copyright 2003 by Douglas Smith. First appeared
in Low Port 2003.

114
Ziua vntuirii
Liviu Braicu

E bucuretean de batin, nscut n 1969. A absolvit


Facultatea de Automatizri i Calculatoare n 1993 i de
atunci lucreaz n domeniul computerelor, actualmente n
domeniul asigurrii calitii programelor software. E de prere
c imaginaia trebuie inut la mare cinste i este un cititor
ahtiat de science fiction. Pn de curnd nu i-a pus problema
de a publica ceva, chiar dac a comis de-a lungul vremii mai
multe povestiri. Dar aflnd de cenaclul online AtelierKult, s-a
hotrt s-i ncerce puterile dup arhicunoscutul principiu de
ce n-ar putea i inginerii s scrie?
n cele ce urmeaz e vorba de agricultur cu copyright, o
idee nu chiar departe de ce se ntmpl n zilele noastre, iar
consecinele sunt i ele foarte apropiate de realitate.

Hai, m! D pas, m!
Jucau fotbal n colbul drumului, cu o minge din pungi de
plastic fcute cocolo, i cu tot att avnt ca orice junior de la
vreun mare club. Nu erau pe vreun teren de antrenament
adevrat, nici mcar nu erau nconjurai de blocurile gri de
periferie care s indice un ora ct de amrt. n jurul lor,
doar cmpia ntins, dealurile molcome cu satele rsfirate pe
ele i, n deprtare, munii.

115
Btur mingea vreo jumtate de ceas pn cnd Nic,
prichindelul, ntors cu spatele la joc, art cu degetul spre
trmba de praf din zare:
Ute, ute, soldaii! Io fug acas, m, io fug acas, c aa
mi-a zis frati-miu l mare, m!
B Nic, ne lai aci, b? S jucm trei la doi?
Dar putiul fugea de-i sfriau clciele, cum nu fugise
niciodat n timpul jocului, gfind, mpleticindu-se din cnd
n cnd i lovindu-se de pietrele ascunse sub smocurile de
iarb rsrite ici i colo pe drum.
Taic-su nu era acas, doar maic-sa i cu bunicul
trebluiau de zor prin gospodrie, dar Nic tia prea bine
unde s-l gseasc: la birtul popular din faa Primriei, locul
neoficial de ntrunire obteasc.
Unde fugi, b, c?!?
Diadea Ioca, bine c te-am gsit i pe matale! Hai c
venir soldaii, bre! Azi-mine e ziua vntuirii, bre!
Ce zici, m? Brbatul duse la ochi binoclul atrnat de
gt. Ia uite, m! Bine zici! Cum dracu ai ajuns aa iute n sat,
b Nic?
Nic, nu Nic, bre diadea Ioca! Nic-i al doilea frate
al meu. Pi am ajuns iute, c io nghit pmntul cnd alerg,
i cnd o s fiu mare o s fiu vrf de atac n naional, bre!
Zu? Bine, m, hai la crm s-i dai vestea i lu tac-
tu. Hai cu mine!
Pe tatl su l chema Nicolae, btea spre aizeci de ani i,
parte din lips de imaginaie, parte din mndrie personal,
i botezase cei patru copii cu acelai prenume. Taica Nicu,
dup cum l tia lumea, sttea la o mas schiload, cu faa
de mas n culori dubioase, i bea vrtos dimpreun cu fiul
cel mare, Niculea, care era i cel mai umblat prin lume din
toat familia, ba chiar din tot satul, c doar slujise ani buni
n armat nc de la vremea majoratului, i ctigase bani la
116
fel de buni umblnd prin toate colurile lumii, prin coclauri
uitate de Dumnezeu unde stpnirea zicea c e nevoie de
ostaii romni. Noroc cu noua armat de profesioniti, c
altfel ce ndejde de mai bine putea s trag un biat simplu
de la ar? Dar aa, Niculea se ntorsese n sat cu o mic
avere i cumprase pmnt bun la un pre bun i se apucase
temeinic de agricultur. De aici porniser de fapt i
necazurile.
Dei abia trecuse miezul zilei, crciuma se umpluse deja.
Muncile cmpului nu ncepuser nc mai precis, stenii
aveau s atepte rezultatul celor trei-patru zile urmtoare.
Cine tie, poate nu va mai fi nevoie de munc Btrnii
satului se mirau mereu de aceast stare de lucruri, dar ei
erau doar att, btrni, incapabili s se adapteze la noile
condiii n care satul lor i nu numai satul lor era nevoit
s practice agricultura.
Tocmai de aceea hrmlaia domnea n ncperea larg i
scund, i protagonitii erau nelepii satului, nelepi
autoproclamai al cror sfat nu era cerut de nimeni dar care,
potenai de cteva phrele de trie, i expuneau gratis
prerile oricui vroia s-i asculte i erau destui dornici de
spectacol gratis.
Uti, uti, iar au venit nenorociii! S ne sufle iar vnt
cu microbi s ne prpdeasc tot ce-am semnat! Arz-i-ar
focu pe ei i pe copritu lor!
Se zice copirait, mo Axente! Copirait!
Ce, m?!? Ce tot
Niculea nu se putuse niciodat abine s nu-l tachineze
pe mo Axente, poate n amintirea btilor ncasate cnd,
copil fiind, fura caise din livada lui, sau poate a ncrncenrii
cu care btrnul refuzase s-i vnd pmntul mnos
pmnt! sau s se asocieze cu el n ntreprinderea
agricol. i acuma terenul acela zcea prloag, mo Axente
117
susinnd sus i tare c nu-i irosete el banii i munca
numai ca s aib vntuitorii ce strica.
Din pcate, n mare parte avea dreptate.
Copirait! C, o, p, igrec, r, i, g, ha, t! i se pronun
copirait!
Pe dracu! Ce m freci la cap? Coprit, fumrit, vinrit,
vcrit, tot nite nenorocite de dri sunt, cum i zicea
strbunelu meu, Dumnezeu s-l ierte tu l tii, mi
neamule, este?!?
Neamul, de-o vrst cu Axente, era poreclit aa fiindc
avusese norocul s se umble o vreme prin fosta Germanie
Democrat ntr-un schimb de experien agricol pe vremea
cnd Romnia nc nu se nchisese n sine, ba chiar sttea
cu coada pe sus n interiorul lagrului socialist. Politrucii
est-germani avuseser grij s-i inoculeze pe veci o sfnt
ur fa de capitalism, n special capitalismul vest-german,
aa c ideea de copyright i provoca repulsie organic, i se
grbi s-i in hangul prietenului su.
Dar cum de nu!
Da, da, strbunelu meu s fi tiut el c grul nostru
i porumbul i toate cele ce cresc pe la noi i care sunt date
de la Domnul-Dumnezeu, n vecii-vecilor, i sunt crescute de
la sine Gfi i tui, speriat de propria incoeren. Da!
Cretei i v nmulii, zice Sfnta Scriptur, i grnele
creteau i se nmuleau, i dup aia vine un cercettor din
tia i zice, nu! i grul i orzul i celelalte sunt fcute de
mine, prin invenia aia drceasc, arz-o-ar focul
Inginerie genetic! psalmodie Neamul; se vedea de la o
pot c repetase ndelung aceste cuvinte cvasi-magice
pentru el.
Dar deja taica Nicu se enervase.
Dar mai tcei, mi, odat! Behii aci toat ziua i v
bei minile ca nite tmpii! Axente Tmpu, c aa i zicea
118
pe vremuri. Numa tmpenii scoi din tine, n loc s vii s ne-
ajui s-ntindem prelata aia, sau s-l trimii pe pacostea de
fi-tu, dac tu nu mai eti n puteri.
Fi-miu e-n bun regul, b! N-are de ce s se
nhiteze cu voi! A cumprat semine dn gru d-la bun, cu
copritu pe el, b! Ce tii voi! Fi-miu e om cu carte i cu
fric de lege, el tie ce s cumpere i cnd i ct, nu ca alde
voi!
A cumprat pe dracu! Tot semine de-alea proaste a
luat, dect c a dat o cru de bani pe ele. O s le ia i pe
ele molima. Dac nu ne ntovrim, murim cu zile acia.
Neamul fcu un semn spre crciumar s mai aduc un
rnd.
Las-m, bre, c am vzut cum e cu ntovritul sta.
Au fcut asta srbii, acolo n Srbia lor, i s-a dus dracului
toat recolta cinci ani unul dup altul, c au venit jndarii
lor i le-a prpdit tot-tot-tot, c deh! i-a pltitr bine
oamenii lu injinerii ia genetici, i n-a fost unul cinstit s
cumpere gru din sta nou, c aa sunt ei, cpoi. i nici la
noi n-a scpat mult lume s se vad cu sacii-n cru, era
s murim de foame, ce, v facei c nu mai tii? Scuip lat
pe jos. Ne-am ndatorat pe zece ani nainte, i cum draci
blai o s pltim datoria, c se duce i anul sta i tot ne
prigonesc
Spui numai prostii, moule! Diadea Ioca ddu din
mn a lehamite spre Axinte i spre Neam, chit c n sinea
lui le ddea dreptate. Se ntoarse spre taica Nicu care
tocmai l expedia acas pe Nic i spre Niculea.
Suntei gata? c deja i-am vzut pe soldai cum i
pregtesc tabra. Azi e prea trziu ca s nceap vntuirea,
dar mine la prima gean de lumin o s-i dea drumul. Au i
un elicopter cu ei. i sunt cam muli

119
Zi-i tu, Niculeo, cum facem? c tu le tii tipicul la
soldaii tia?
Mgulit, Niculea i cntri cu grij cuvintele. Satul lor
era departe de a fi unul patriarhal, n care cuvntul
btrnilor s fie lege, dar chiar i aa invitaia de a-i da cu
prerea nestingherit i de a concepe planuri l ungea pe
suflet.
Pi ce s facem? tii ca i mine c la noi pe tarla avem
numai gru vechi i ceva porumb, dar tot vechi. Nu-s aa
rezistente i nu dau aa producie ca cerealele astea noi, cu
copyright-ul lor, dar dac n-avem bani s facem rost de aa
minunii, asta e! Trei ani la rnd au venit oamenii stpnirii
s fac vntuirea i tii cu toii ce am crezut noi, c o s vin
cu secertoare, coase i tractoare s smulg din rdcini tot
ce-am nsmnat de cu toamn i i-am ateptat i noi ca la
nousuteapte, tot satul, cu ce topoare i furci am mai avut.
Dect c ei au venit cu elicopterele i au mprtiat vnt
peste noi i peste nc apte sate, cu microbi din ia care tiu
s deosebeasc ntre grul lor i grul nostru i s usuce
numai ce nu e cu copyright. i noi am rmas ca protii,
fluiernd a pagub, cu topoarele n mn, n vreme ce recolta
se vetejea sub ochii notri.
tim asta, mi Niculeo. Cum facem s scpm de data
asta de mnicrobii ia?
Pi io am gndit aa: c ei trebuie s in microbii ia
ntr-o sticl, ceva, la loc sigur, nainte s-l toarne din
elicopter peste tot inutul. Sau n mai multe sticle. Noi trebuie
s ne strecurm nevzui n tabra lor, s gsim i s lum
sticlele i s le punem n loc sticle cu aer obinuit. C doar n-
or s stea s vad ce-i n ele nainte s le arunce peste noi!
Pi cum? N-o s se mire c tot satul are gru bun,
cnd trei ani la rnd nimeni n-a avut?

120
S se mire! Dac-ntreab, avem acte doveditoare.
Facturi pentru smn de cereale cu copyright. i dac vor
s ia mldie s le cerceteze mai cu de-a mruntul, noi nu-i
lsm i gata!
i cum ne strecurm? i de unde tim ce sticle d-alea
s lum cu noi ca s le schimbm, c nu cred c are vreunul
habar cum i n ce fel?
Las, bre diadeo, c ne-om descurca noi, vznd i
fcnd. Lum sticle d-alea de doi litri. Numai s nu ne-aud
careva i s ciripeasc s ne dea n gt. Dac se-ntmpl
aa, tiu doar c nu ne-a fi uor
Pn s pun la cale planul i s discute toate
amnuntele, reprezentantul prefectului adunase deja oamenii
n piaa mare ca s le citeasc decizia guvernamental,
devenit n ultimii ani o parte tradiional, ritualic, sinistr,
a nceputului muncilor agricole de primvar. Individul
privea n gol n timp ce citea, de parc tia pe dinafar textul
i n plus i psa prea puin de dezastrele pe cale s se abat
asupra comunitii. i, la drept vorbind, chiar i psa prea
puin. n dreapta sa, dar puin mai n spate, sttea omul-
cheie, reprezentantul companiei deintoare a patentului
cerealelor, companie a crei contribuie discret la bugetul
judeean i la bugetul su personal l sensibilizaser
corespunztor pe reprezentantul prefectului. La fel ca i pe
prefect. La fel ca i pe primul-ministru, de altfel.
este o msur preventiv care permite agricultorilor
cinstii, cumprtori ai seminelor de cereale supuse regimului
de copyright, s beneficieze din plin de avantajele cultivrii
unor soiuri rezistente la duntori i mai ales la secet, cu
productivitate ridicat. Ca atare, Guvernul Romniei, n
conformitate cu normele Uniunii Europene i ale Fondului
Naiunilor Unite pentru Alimentaie i Agricultur, n vederea
combaterii pirateriei agro-biologice, hotrte: n perioada 15
121
martie 1 mai anul curent se vor executa operaiuni de
combatere a cultivrii plantelor, de orice natur ar fi ele, care
contravin reglementrilor n vigoare referitoare la proprietatea
intelectual. Reprezentantul i drese glasul i vocea lui,
odat ncheiat citirea actului oficial, deveni aproape
omeneasc. Aciunea de vntuire va fi executat mine,
ncepnd cu orele zece dimineaa. Contravenienii vor fi
amendai. Asta-i tot.
i apoi veni nserarea.
Din fericire, luna era doar o secer subire, n noaptea
precedent fusese lun nou. Cei trei conspiratori se
desprir la marginea satului, diadea Ioca pornind pe calea
sa.
Auzi? Ce bzie acolo-a? opti taica Nicu.
Nu era la drept vorbind un bzit, nu se ducea att de
sus n spectrul audibil; dimpotriv, sunetul era profund,
aproape de infrasunete, nu de ultrasunete, genul de fenomen
care irit i nfricoeaz. Odat intrai n raza sa de aciune,
zgomotul prea s vin de peste tot i de niciunde, dar cnd
trecur de prima linie a santinelelor chiar dac santinele
era prea mult spus i ajunser n tufiurile dese ale
povrniului, inta lor, el dispru cu totul.
Vntul btea uurel, ct s agite rmuriul i s
mascheze strecuratul mai degrab nendemnatic al tatlui
i al fiului. Ajunser nedetectai pn la liziera arbutilor.
Ei, cum facem, mi Niculeo? opti l btrn. Vezi
santinelele cum s-au aezat?
Vd, taic! Nu-s ele chiar santinele adevrate, c-s
jandarmi, nu soldai cu plat. i vd c nu-s narmai, care
va s zic sunt mai mult plantoane. Uite acolo, n stnga.
Elicopterul. i, puin mai n dreapta, cortul cpeteniilor.
Vd! Ce elicopter uria! Niciodat n-au adus unul aa
mare. Oare ce-au pus la cale, c aici nu-i lucru curat?
122
Hm! Nu tiu. Dar mainria de mprtiat microbii,
vnturtorul, trebuie s fie deja montat acolo. O s-ncerc s
m strecor nevzut pn sub burt i s gsesc sticlele alea
cu microbi. P-orm oi vedea cum m descurc cu ele. Matale,
taic, ar trebui s ajungi la cort, s-ncerci s afli cte ceva de
la grangurele la cu bani.
Care, belcuigatul care sttea mai n spate acolo la
tribun?
la, la! El e omul care reprezint firma a mare, tii
matale, care a pus copyright-ul pe gru i pe celelalte. St cu
ochii pe oamenii trimii de guvern, n-are ncredere n ei, c-i
nchipuie c ar putea cdea la pace cu noi
i n-are dreptate?!? Auzeam c mai spre prile
muntoase chiar aa s-a-ntmplat, soldaii au vntuit cu vnt
i att, i muntenii de pe-acolo au scpat cu faa curat i
recolta nedijmuit.
Ba n-au scpat pe de-a-ntregul cu faa curat, i-au
cinstit pe soldai i pe mai marele lor, nici vorb! Dar au
scpat ieftin i, dac puteam fceam i noi la fel. Dect c
anul sta tia-s mai ri ca de obicei, i au i fiara aia cu ei.
Fiara de la firm, zici? Pi oare degeaba am luat eu cu
mine brica asta?!?
Stai, taic, ce, ai cpiat? Doamne iart-m! Cum s-l
omori?!? Pi atunci nici l de Sus nici l de Jos nu ne mai
scap, matale nfunzi ocna i peste sat vine urgia, acum i-n
vecii vecilor. Doar afl de la el cum e cu bidoanele sau sticlele
alea, dac oi putea. Hai! Fiecare s mearg pe drumul lui. i
dup-aia s-l vedem i pe diadea Ioca pe unde-o fi i ce-a
izbutit
Pe diadea Ioca l prinser primul. Fusese puin but
cnd plecase la atac i nu gsise alt metod mai de
Doamne-ajut dect s se duc int la unul din jandarmi i
s-i cear voie s-l caute pe nepotu-su, care se pierduse de
123
cnd cu miua copiilor, i poate se ascunsese de fric n
tabr. Santinelele rseser cu poft, i arseser cteva
centuri pe spinare, aa, ca s-i in minte, i-l legaser
fedele ntr-un cort, sub paz.
Niculea avu ghinion, pur i simplu, de necontestat. Se
strecurase destul de adnc nuntrul perimetrului de paz,
se holba la aparatul de zbor aflat la civa metri, i tocmai
ncepuse o serie de salturi care s-l aduc lng fuselaj;
chiar atunci unul dintre jandarmi i prinse cu coada ochiului
micarea, puse fasciculul lanternei pe el, i asta fu tot.
De fapt, nu chiar tot, pentru c mpotrivirea sa zadarnic
i caraghioas, cu sticla goal de rcoritoare n mn, ridic
n picioare ntreaga tabr i taica Nicu fu la rndul su
descoperit.
i legar i pe ei, dar i puser n corturi diferite.
Comandantul se uit la ei ca la nite animale curioase, rnji,
pe urm anun vesel c Niculea va fi pedepsit aspru n
dimineaa urmtoare, ca pild pentru cei care se mpotrivesc
legii.
Vntuirea putea de-acum ncepe fr nicio oprelite.
Dimineaa i dezlegar pe toi trei i pe tnr l bgar cu
de-a sila ntr-o cuc strmt ca o carcer, n care nu avea
loc nici s stea n picioare nici s se ntind. Crezuse nti c-
l vor dezbrca i-l vor biciui, chit c nicio structur militar
sau paramilitar romneasc nu mai folosea pedepsele fizice
i umilirea, cel puin nu n vzul lumii. Clar, avea s urmeze
ceva mai subtil.
Cnd comandantul fcu semnul, elicopterul hurui din
strfundurile sale metalice i smuci funiile groase de oel
mpletit care susineau nchisoarea sa. nchisoarea deveni
ntr-o clipit zburtoare, i Niculea, prad agorafobiei
datorate nlimii mari, nchise ochii i-i nclet degetele pe
zbrelele reci, reci, tot mai reci. Acum i explica de ce i
124
lsaser hainele, urcaser sus de tot, mult mai sus dect
celelalte elicoptere din ceilali ani, i era foarte frig, i Niculea
se rug ca asta s-i fie singura pedeaps, s degere un pic i
apoi s-l lase liber s se duc s ntind prelata ct mai bine,
s apere grul acela nenorocos, ieit de sub protecia
copritului, cum ar fi zis cineva din sat, cineva ale crui
trsturi nu i le mai putea readuce n minte cu niciun chip,
i nici mcar dac faa aia era neted sau ridat. ncepu s-
i frece extremitile ca s se nclzeasc, atent totui s nu
zguduie prea tare cuca dac legturile alea, orict de
oelite, erau deja ubrezite, o cdere de la aproape o mie de
metri ar fi fost cu adevrat bomboana pe coliv pentru seria
de ntmplri n care se bgase de bunvoie.
Deasupra sa, o trap se deschise i suflantele pornir
vrtejul nprasnic de aer. Vntuirea ncepuse. Rmneau s
intre n scen actorii principali, agenii de descurajare a
cultivatorilor de plante-pirat ilegale: microorganismele
modificate genetic, capabile s discearn ntre gru bun i
gru ru i s-l mbolnveasc i s-l ucid doar pe acesta
din urm.
Pentru prima dat din seara precedent ncoace, Niculea
respir uurat. Microorganismele nu aveau niciun efect
advers asupra oamenilor firete, altfel Guvernul nu s-ar fi
ncumetat s le arunce deasupra zonelor locuite de fapt
deasupra oricror zone.
La att se rezuma pedeapsa o plimbare incomod la
mare altitudine, ntr-un frig ca de Boboteaz.
i atunci, bzitul acela profund care i nedumerise i pe
el i pe tatl su apru iar, mai puternic, mai profund, mai
terifiant. Un nor negru clocotitor pornit chiar din burta
elicopterului cobor asupra lui i-l nvlui, l inund din cap
pn-n picioare, milioane de insecte de mrimea unui purice,
i mii dintre ele i acoperir faa, ochii, i intrar pe sub
125
haine, l mucar pn la snge ca nite piranha aerieni
minusculi. Nu putea urla de groaz, cci gngniile i-ar fi
ptruns n gur, ddea din mini disperat ncercnd s le
mture de pe corp, dar nu avea loc nici s-i smulg hainele,
nici s se scarpine, nici s-i acopere nasul i urechile, se
zbtea doar nencetat incapabil s scape de invadatori apoi
norul negru se fcu alb, toat lumea se fcu alb, i trupul
lui Niculea atrn fr vlag n cuca lui, ct vreme
giganticul roi de insecte cobor n cea mai mare vitez spre
sol, spre cldur, spre holdele n devenire pe care trebuia s
le distrug sau s le crue.
Cnd cuca ajunse napoi pe pmnt, taica Nicu vru s
se repead la trupul fr vlag, dar comandantul l prinse de
bra.
N-are nimic! Zvrli dou flacoane spre btrn. Cu sta
s-l ungei, din sta s bea. O s-i treac repede. E tnr.
Cred c a nvat lecia.
O s o s povestim la toat lumea ce ai fcut aici.
Barbarilor!
Foarte bine, povestii! S le fie pild la toi, s nu mai
ncerce ce-ai ncercat voi.
O s ajungem pn la Bucureti, dac e nevoie, sau i
la Brucsel. O s ne facem dreptate!
Sigur c da! Suntei invitaii mei! Venii la Bucureti.
Colonel Moroanu, Ministerul de Interne, etaj 3, camera nu
v-o pot spune c se tot schimb. Rse sinistru. Vedei s nu
v rtcii!
Niculea fusese picat zdravn, dar mulumit leacurilor
n jumtate de or fu napoi pe picioarele sale. Se scrpina n
disperare, de-i dduse sngele, dar insist s mearg la cmp
s vad cu ochii si calamitatea.
Prelata odat scoas, insectele i fceau de cap n voie.

126
Niculea czu n genunchi i porni s le storceasc cu
palmele goale, nroite.
Sttu mult pe cmp.
Reveni spre sear, cltinndu-se ca beat i poposi n
crcium. Discuiile ncetar, ochii se ntoarser ca la
comand spre el.
Bu cu sete o cinzeac chiar la tejghea, apoi se ntoarse
spre auditoriul su.
Da. E tare uor s scpm de prdtorii tia. Prindei
nite gngnii d-astea. Cu ct mai multe cu att mai bine i
punei-le s v ciupeasc. Asta nu-i greu, uite ce mi-au fcut
mie fr s le zgndr deloc. D-apoi dac le zdrti
olecu Aa. Pe urm v luai snge din vreo vn i
stropii la rdcina grului.
Na, da de unde atta snge n noi ca s udm toat
recolta, bre Niculeo?!? ntreb btrnul Colea.
ndoii-l cu ap, c merge i-aa! Patru-cinci picturi
de snge la un chil de ap. Merge, am probat io.
O fi mergnd, mi biete, dar de unde timp s udm
atta amar de pmnt? Acu trebuie s scoatem i amrta
aia de prelat, c n-are cum s fie bun la ceva, aa gurit
i peticit cum e. De unde timp?
O s fie timp dac ncepem de pe-acum. Haidei, nu v
mai codii! S prindem ct de multe gze d-astea. Hai, diadea
Ioca, hai, tat, hai, vecine Vasile, i voi, copii, haidei la
treab! C altfel, la ct de nfometate sunt, o s rad tot!
Mda! Taica Nicu i mngie gnditor barba neras de
trei zile. O s stropim. Dar vedei voi anul trecut i acu doi
ani ne-au prpdit de tot grnele; anul sta se poate s
scpm dac stropim cu snge pmntul, aa cum zicea
bunicul bunicului c-am fcut de attea ori. Eu cred c era un
pic dus cu capul, dar cine tie? Se poate s fi avut dreptate.
Dar la ce ne-a folosit? i lor i nou? Uite unde suntem
127
acuma! Prinse una din insecte, rtcit prin gulerul cmii,
i o storci cu sete pe faa de masa murdar. i dac azi ne-
om ajuta vrsndu-ne sngele, oare mine ce-or s mai
nscoceasc?

Ziua vntuirii by Liviu Braicu


Copyright 2008 by Liviu Braicu.

128
Persoana a II-a, timpul prezent
Daryl Gregory

Locuiete n State College, Pennsylvania, mpreun cu soia


psiholog i profesor universitar i cei doi copii. Este scriitor
cu norm ntreag, dei jumtate din timp scrie linii de cod
pentru o companie de software. A absolvit Clarion n 1988. A
publicat dou povestiri n anii 90, alte dou n 2004, una n
2005 i alte cteva n 2006. n august 2008 va aprea primul
su roman, Pandemonium, o proz tiinifico-fantastic
despre posedarea demonic i perioada de glorie a benzilor
desenate. Povestirile sale au aprut n Asimovs Science
Fiction Magazine, The Magazine of Fantasy & Science Fiction,
Amazing Stories i altele. n numrul 7 al Sci-Fi Magazin a fost
publicat una din cele mai bune povestiri ale sale, Damasc.
Aici Gregory vorbete despre un drog care poate distruge
integritatea sinelui. O adolescent a luat o supradoz, iar
neurologul ei a avut grij de alter ego-ul ei timp de civa ani.
Acum ea trebuie s se ntoarc la familia care i-a format
personalitatea original, dar pe care nu o recunoate.

Dac tu gndeti, eu respir, eu este n plus. Nu exist


niciun tu care spune eu. Ceea ce numim noi eu este doar o
u care se balanseaz atunci cnd inspirm sau cnd
expirm.
Shun Ryu Suzuki

129
Obinuiam s cred c cel mai important organ din corp
este creierul, pn cnd am realizat cine mi spunea asta.
Emo Phillips

Intru n cabinet, iar dr. S se sprijin de birou, vorbind cu


toat convingerea cu prinii fetei moarte. Nu este fericit, dar
cnd i ridic privirile spre mine, faa i zmbete.
i iat-o! spune ca o gazd a unui spectacol de
divertisment care dezvluie marele premiu. Cei doi oameni se
ntorc pe scaunele lor, n timp ce dr. Subramaniam mi face
cu ochiul ntr-un mod ncurajator.
Mai nti se ridic n picioare tatl, un brbat cu faa
ptrat, plin de pete i cu o burt strns, pe care o poart
ca pe o minge de baschet. Ca i n vizitele anterioare, se
ncrunt, luptndu-se s exprime ce simte. Mama, pe de alt
parte, a plns deja, iar faa ei e ca o carte deschis n care se
citete bucurie, team, speran, uurare.
Oh, Therese! spune ea. Eti pregtit s vii acas?
Fiica lor se numea Therese. A murit din cauza unei
supradoze cu aproape doi ani n urm, i de atunci Mitch i
Alice Klass au vizitat acest spital de zeci de ori, cutndu-i
fata. i doresc cu disperare ca eu s fiu fiica lor, aa c, n
mintea lor, sunt deja.
Mna mea este nc pe clana uii.
Am de ales?
Am doar 17 ani n acte. Nu am niciun ban, nici cri de
credit, slujb sau main. Am doar o mn de haine. Iar
Robierto, cel mai solid paznic din pavilion, st pe coridor n
spatele meu, blocndu-mi fuga.
Mama Theresei pare c a ncetat, pentru o clip, s mai
respire. Este o femeie supl, cu oase subiri, care pare nalt

130
pn cnd se ridic n picioare lng altcineva. Mitch i
pune o mn pe umrul ei, apoi o las n jos.
Ca de obicei, de cte ori vin n vizit Alice i Mitch, eu m
simt ca i cum a intra n mijlocul unei telenovele, fr ca
cineva s-mi dea replicile. M uit direct la dr. S, cruia i s-a
ntiprit pe fa un zmbet profesional. Anul trecut i-a
convins pe prini de cteva ori s m lase s stau mai mult,
dar ei nu l mai ascult acum. Sunt tutorii mei legali i au
Alte Planuri. Dr. S se ferete s se uite la mine i se freac la
nas.
Aa m gndeam i eu, continui.
Tatl se ncrunt. Mama izbucnete n lacrimi proaspete
i plnge tot drumul pn iese din cldire. Din u, dr.
Subramaniam ne privete cu minile n buzunare n timp ce
ne ndeprtm spre main. n viaa mea nu am fost mai
furioas pe el, n niciunul din cei doi ani ai mei.

***

Drogul se numete Zen sau Zombi sau simplu Z. Datorit


lui dr. S, tiu destul de bine cum a omort-o drogul pe
Therese.
Uit-te spre stnga, mi-a spus el ntr-o dup-amiaz!
Acum privete spre dreapta! Ai vzut camera n cea atunci
cnd i micai ochii?
A ateptat pn cnd am repetat micarea.
Nicio cea. Nimeni nu o vede.
Genul sta de lucruri i face pe doctori s se simt
stnjenii. Nu numai c nimeni nu putea s vad ceaa, dar
creierul o elimina complet. Srea peste ea imaginea din
stnga, apoi cea din dreapta, fr nimic ntre ele dup care
se juca cu noiunea de timp a persoanei, aa nct nici mcar
nu prea c lipsete.

131
Cercettorii au ajuns la concluzia c mintea elimina tot
timpul prostii de acest fel. Ei au fixat nite fire pe pacieni i
le-au spus s ridice un deget i s-l mite oricnd doreau. De
fiecare dat, creierul a declanat semnalul care se transmite
la deget cu pn la 120 de milisecunde nainte ca pacientul
s decid n mod contient s-l mite. Dr. S spunea c se
poate vedea creierul cum se nclzete, chiar nainte de a
contientiza pacientul micarea.
E ciudat, dar devine i mai ciudat cu ct te gndeti mai
mult la acest lucru. Iar eu m-am gndit foarte mult la asta.
Mintea contient acel eu care gndete: hei, mi-e sete,
voi lua acea can cu ap rece nu a decis cu adevrat
nimic. Semnalul de a ncepe s i miti mna a ajuns deja la
jumtatea drumului pn la bra, pn s-i dai tu seama c
i-e sete. Gndul este ceva ulterior. A propos, spune creierul,
am decis s i miti braul, aa c te rog s ai i tu gndul de
a-l mica.
Intervalul de timp e, n mod normal, de 120 de
milisecunde, maximum. Zen l extinde la nivel de minute.
Ore.
Dac dai peste cineva care ia Zen, nu vei observa mare
lucru. Creierul persoanei ia nc decizii, iar corpul nc
urmeaz comenzile. Poi vorbi cu el, iar el poate vorbi cu tine.
V putei spune unul altuia glume, putei s ieii la un
hamburger, s facei temele sau s facei sex.
Dar persoana respectiv nu este contient. Nu exist
niciun eu. Ai putea, foarte bine, s vorbeti unui computer.
i doi oameni care iau Zen tu i eu sunt doar
marionete vorbind altor marionete.

***

Sunt n camera unei fetie ce trece spre adolescen.


Animale de plu sunt ngrmdite pe rafturi i pervazul
132
ferestrelor, alturi de grmezi de CD-uri cu muzic rock
cretin, perii de pr i sticlue cu oj. Poze decupate din
revista Teen People sunt lipite pe perete, lng un avizier
plin de panglicile medaliilor de la fotbal i gimnastic, primite
nc din clasa a doua. Deasupra biroului, se afl o plac
intitulat Eu Promit recomandnd tineretului cretin s
se abin de la sex nainte de cstorie. i pe toi pereii sunt
prinse sau lipite fotografii: Therese n tabra religioas,
Therese balansndu-se pe brn, Therese cu braele n jurul
prietenilor ei. n fiecare diminea i deschidea ochii n faa a
o mie de lucruri care i aminteau de ceea ce este ea, ce
fusese, ce trebuia s devin.
Am ridicat marele urs panda ce ocup locul de onoare pe
pat. Pare mai btrn dect mine, iar blana de pe fa este aa
roas, nct se vede vatelina. Ochii i atrn de un fir de a
au mai fost cusui i nainte, poate de mai multe ori.
Tatl Theresei las jos micul bagaj cu tot ce am luat de la
spital: lucruri pentru igiena personal, vreo dou schimburi
de haine i cinci cri de-ale dr. S.
Vd c btrnul Boo Bear te atepta, zice el.
Boo W. Bear.
Da, Boo W.
i face plcere c tiu despre asta. De parc ar nsemna
ceva.
tii, mama ta tergea praful n camera asta n fiecare
sptmn. Nu s-a ndoit niciodat c te vei ntoarce acas.
Eu nu am fost niciodat aici, i ea nu se mai ntoarce, dar
deja am obosit s corectez pronumele.
Ei, bine, foarte drgu din partea ei.
I-a fost greu o perioad. tia c oamenii vorbesc,
probabil o gseau pe ea responsabil pe amndoi, de fapt.
i era ngrijorat, pentru c spuneau multe lucruri despre
tine. Nu putea suporta c ei te considerau o fat slbatic.
133
Ei?
El clipete.
Biserica.
A, Biserica. Pentru Therese, termenul pstra att de
multe sentimente i conotaii, nct, cu multe luni n urm,
am renunat s le mai triez. Biserica era cldirea cu crmizi
roii ce aparinea de Biserica Cretin din Davenport, cu
iruri de ferestre nalte, strlucitoare, n form de pietre
funerare, prin care se strecurau razele de lumin. Biserica
reprezenta Dumnezeu i Sfntul Spirit (nu Iisus, El era
separat, ntr-un fel). Totui, reprezenta, de fapt, congregaia,
zeci de oameni care o cunoteau nc nainte de a se nate. Ei
o iubeau, aveau grij de ea, i o evaluau la fiecare pas pe care
l fcea. Era ca i cum ai avea o sut de prini prea
protectivi.
Aproape c mi vine s rd:
Biserica o considera pe Therese slbatic?
El se ncrunt, ori pentru c am insultat Biserica, ori
pentru c m refer la fiica lui folosindu-i numele, nu sunt
sigur.
Bineneles c nu. Doar c ai cauzat o mulime de griji.
Vocea sa are tonaliti sobre i probabil ntotdeauna
reuea s-i nspimnte fiica.
tii, continu el, Biserica se ruga pentru tine n fiecare
sptmn.
Da?
O cunoteam pe Therese destul de bine ca s fiu sigur
c asta ar fi umilit-o. Ea inea predici, nu i se ineau predici.
Tatl Theresei cuta pe faa mea o umbr de ruine,
poate i cteva lacrimi. De la pocin la confesiune ar fi fost
un pas mic. E greu pentru mine s iau toate astea n serios.
M aez pe pat i m cufund adnc n saltea. Nu va
funciona. Patul dublu ocup cea mai mare parte a camerei,
134
lsnd doar foarte puin spaiu n jurul lui. Unde voi medita
eu?
Ei, bine, cred c vrei s te schimbi, zice tatl Theresei
cu vocea mai blnd, creznd poate c a ctigat.
Se duce spre u, dar nu pleac. Stau n picioare lng
fereastr i i simt prezena acolo, ateptnd. Pn la urm,
ciudenia situaiei m face s m ntorc.
i ine o mn dup cap i fixeaz cu privirea
duumeaua. E posibil ca Therese s fi fost capabil s-i
intuiasc starea de spirit, dar pe mine m depea.
Noi vrem s te ajutm, Therese. Dar sunt att de multe
lucruri pe care nu le nelegem. Cine i-a dat droguri, de ce ai
plecat cu biatul acela, de ce ai i mic minile ca i cnd
ar nbui un sentiment de furie sau poate doar frustrare. E
pur i simplu greu.
tiu, i eu simt la fel.
nchide ua cnd pleac, iar eu dau jos ursul panda de pe
pat i m trntesc pe spate, rsuflnd uurat. Srmanul
domn Klass. El vrea doar s tie dac fiica lui a czut n
dizgraie sau dac a fost mpins.

***

Cnd vreau s fiu ntr-o stare de surescitare, eu m


gndesc la mine gndindu-m s am un eu. Singurul
lucru mai idiot dect marionetele care vorbesc cu marionete
este o marionet care vorbete cu ea nsi.
Dr. S spune c nimeni nu tie ce este mintea, sau cum o
genereaz creierul, i nimeni nu tie cu adevrat ce este
contiina. Vorbeam aproape n fiecare zi atunci cnd eram n
spital, i dup ce a vzut c m interesau astfel de lucruri
cum s nu m intereseze? mi-a dat cri i discutam despre
creier i despre cum pregtete gndurile i ia deciziile.

135
Cum s explic? ncepe el, apoi ncearc metaforele la
care lucreaz pentru carte. Preferatele mele sunt
Parlamentul, Pajul i Regina.
Creierul nu reprezint un singur lucru, desigur, mi
spunea, ci milioane de celule care alctuiesc sute de zone
active. La fel e i cu mintea. Exist zeci de noduri n minte,
fiecare ncercnd s le anuleze pe celelalte. Pentru orice
decizie, mintea erupe cu zgomot, iar asta atrage dup sine
cum s explic eu asta Ai vzut vreodat Parlamentul
Britanic pe postul C-SPAN?
Bineneles c am vzut: n spital, televizorul este un
companion permanent.
Aceti membri ai parlamentului minii strig toi prin
elemente chimice i ncrcturi electrice, pn cnd suficient
de multe voci strig la unison. Ding! Acesta e un gnd, o
decizie. Parlamentul trimite imediat un semnal ctre corp
ca s acioneze conform deciziei, i n acelai timp, spune
Pajului s preia vestea
Stai puin, cine e Pajul?
El d din mn:
Nu este important asta, acum.
(Cteva sptmni mai trziu, ntr-o alt discuie, dr. S va
explica faptul c Pajul nu e un singur lucru, ci o cascad de
evenimente neuronice din zona temporal a sistemului, care
face legtura dintre harta neural a noului gnd i cea
existent deja dar, pn atunci, tiu c harta neural este
o alt metafor pentru alt lucru sau proces complex, i mai
tiu c aa nu o voi mai scoate niciodat la capt. Dr. S a
spus s nu mi fac griji, pentru c nimeni nu o scoate la
capt.)
Pajul preia vestea despre decizie i o duce Reginei.
Bine, atunci, cine e Regina? Contiina?
Exact! Sinele nsui.
136
Se uit zmbind la mine, elevul lui atent. Cnd vorbete
despre astfel de chestii, dr. S se aprinde mai tare ca oricnd
i nu i d seama de modul n care mi las gulerul s se
desfac, atunci cnd m ntind pe canapea. De-a fi putut
s-mi bag cele dou emisfere ale creierului ntr-un sutien de
dantel!
Pajul, zice n continuare, trimite mesajul Maiestii
Sale, spunndu-i ce a hotrt Parlamentul. Nu e nevoie ca
Regina s tie despre toate celelalte discuii care au avut loc
sau posibilitile care au fost excluse. Ea trebuie s tie doar
ce s-i anune pe supuii ei. Regina spune prilor corpului
s acioneze conform deciziei luate.
Stai, eu credeam c Parlamentul a trimis deja
semnalul. Ai spus mai devreme c poi vedea creierul cum se
nclzete nainte ca sinele s tie mcar.
Asta-i toat mecheria. Regina anun decizia i crede
c supuii si i ndeplinesc ordinele, dar n realitate, lor li s-
a spus deja ce s fac. Ei se ntind deja dup paharele cu
ap.

***

Cobor n buctrie n picioarele goale, purtnd treningul


Theresei i un tricou care mi e cam strmt; Therese,
campioan de nivel olimpic la diete i la folosit purgative, era
un pic mai mic dect mine.
Alice, mbrcat deja, se afl la mas, cu o carte deschis
n fa.
Ei, ai dormit bine dimineaa asta, spune cu senintate.
E machiat i are prul aranjat cu fixativ. Ceaca de
cafea de lng carte e goal. Ateapt de cteva ore.
M-am uitat n jur dup un ceas i am gsit unul
deasupra uii. Arat ora nou doar. La spital dormeam
ntotdeauna mai mult de att.
137
Mor de foame, zic eu.
Exist un frigider, un aragaz i zeci de dulpioare.
Niciodat nu mi-am pregtit singur micul dejun. Nici
prnzul sau cina. Toat viaa mea, mesele mele au fost
servite pe tvi de cantin cu autoservire.
Ai ou omlet?
Ea clipete.
Ou? Tu nu Se ridic brusc n picioare. Sigur. Ia loc,
Therese, i i pregtesc eu.
Spune-mi Teny, bine?
Alice se oprete, se gndete s spun ceva aproape c
aud zngnitul roilor dinate i angrenajelor cnd,
deodat, se ndreapt cu pai mari spre dulap, se ghemuiete
i scoate o tigaie de teflon.
ncerc s ghicesc n ce dulap ine cnile de cafea,
nimeresc, apoi scurg ultimele picturi de cafea din ibric.
Nu trebuie s mergi la serviciu?
Alice lucreaz ceva la o companie de aprovizionare a
restaurantelor; Therese a fost ntotdeauna rezervat n
legtur cu aceste detalii.
Mi-am luat liber.
Sparge un ou de marginea tigii, face ceva subtil cu cojile
n timp ce glbenuul se scurge i cade n tigaie, apoi pune
jumtile de coaj una n alta. Totul cu o singur mn.
De ce?
Zmbete.
Nu puteam s te abandonm pur i simplu dup ce ai
ajuns acas. Am crezut c putem sta puin mpreun. n
timpul acestei perioade de acomodare.
Deci, cnd trebuie s m duc la doctorul terapeut?
Cum l-o fi chemnd.
Clul meu.

138
Este o doctori. Dr. Mehldau, e n Baltimore, aa c
vom merge cu maina mine.
Acesta e marele lor plan. Dr. Subramaniam nu a putut s
o aduc pe Therese napoi, iar ei alearg la oricine spune c
poate s fac acest lucru.
tii, a avut multe succese cu oameni n aceeai situaie
ca a ta. Asta e cartea ei, zice artnd spre mas.
i ce? i dr. Subramaniam scrie una.
Ridic cartea. Drumul spre cas: Cum s gseti copiii
rtcii din cauza drogului Zen.
i dac nu sunt de acord?
Nu spune nimic, amestec oule. Voi avea 18 ani peste
patru luni. Dr. S a spus c va fi mult mai greu pentru ei s
m ia atunci. Ticitul ceasului mi sun n cap fr
ntrerupere i sunt sigur c e destul de tare ca s-l aud i
Alice cu Mitch.
Hai s ncercm mai nti s vorbeti cu dr. Mehldau.
Mai nti? i dup aia?
Nu rspunde. mi trece prin cap o imagine cu mine legat
de pat, iar un preot face semnul crucii peste corpul meu
chircit. E o nchipuire, nu o amintire a Theresei pot s fac
diferena. n plus, dac asta i s-a ntmplat deja Theresei, nu
ar mai fi fost i un preot acolo.
Bine, atunci, spun eu. Dar dac fug?
Dac te transformi ntr-un pete, zice ea linitit, eu
m voi transforma n pescar i te voi pescui.
Ce? ncep s rd. Nu o auzisem pe Alice s rosteasc
dect propoziii serioase, directe. Zmbetul ei e trist.
Nu-i aduci aminte?
Ah, ba da. Iepurele fugar1. i plcea ei asta?

1 Runaway Bunny, carte ilustrat scris n 1942 de


Margaret Wise Brown n care un iepura vrea s fug de
acas iar mama lui i spune c, dac fuge, ea va fugi dup el
139
***

Cartea dr. S se refer la mine. Ei, bine, la cei care iau n


general Zen, dar suntem doar vreo dou mii. Z nu este un
drog foarte cunoscut, nici n SUA, nici n alt parte. Nu este
un halucinogen. Nici euforic sau sedativ. Nu accelerezi, nu te
nmoi i nu te ameeti n adevratul sens al cuvntului. E
greu s-i dai seama care este atracia. Sincer, eu am
dificulti n a vedea asta.
Dr. S spune c majoritatea drogurilor nu te fac s te simi
bine, ci te fac s nu simi absolut nimic. Ele in de amoreal,
de evadare. Iar Zen este un fel de poart de evadare. Zen
dezactiveaz Pajul, l ncuie n camer, astfel nct s nu
poat transmite mesajul Reginei. Harta neural nu este
reactualizat, iar Regina nu mai aude ce pune la cale
Parlamentul. Fr ordine pe care s le dea, ea devine tcut.
Tocmai dup aceast tcere tnjesc oameni precum Therese.
Dar adevrata plcere tot pentru oameni ca Therese
este supradoza. nghite mult Zen i Pajul nu mai poate iei la
suprafa sptmni de-a rndul. Cnd, ntr-un sfrit, iese,
nu-i mai aduce aminte drumul spre castelul Reginei.
ntregul proces de reactualizare a sinelui, care dureaz de ani
de zile, este brusc deraiat. Tcuta Regin nu poate fi gsit.
Pajul, srmanul, face singurul lucru pe care poate s-l
fac. Merge i transmite decretele primei fete pe care o vede.
Regina e moart! Triasc Regina!

***

Bun, Terry. Eu sunt dr. Mehldau.


E o femeie scund i ndesat, cu o fa rotund plcut
i pr negru scurt, puin grizonat. mi ntinde mna. Are
degetele subiri i reci.

(n.trad.)
140
Mi-ai zis Terry.
Mi s-a spus c aa preferi tu. Vrei s i spun altfel?
Nu M ateptam s m determini s repet la
nesfrit numele de Therese.
Rde i se aeaz pe un scaun din piele roie care pare
moale i rezistent.
Nu cred c ar fi de prea mare ajutor, nu-i aa? Nu te
pot determina s faci nimic din ce nu vrei s faci, Terry.
Deci sunt liber s plec.
N-am s te opresc. Dar trebuie s le spun prinilor ti
cum decurge ntlnirea noastr.
Prinii mei.
Ea ridic din umeri.
Asta e slujba mea. Ce-ar fi s iei un loc i s vorbim
despre motivul pentru care te afli aici?
Scaunul din faa ei este acoperit cu stof, nu cu piele, dar
tot e mai drgu dect orice altceva din cabinetul dr.
Subramaniam. ntregul cabinet este mai frumos dect cel al
dr. S. Are narcise galbene n ferestrele albe, mari i ngrijite,
ce strlucesc n spatele draperiilor, tot albe, dar cu desene
viu colorate.
Nu m aez.
Slujba ta e s m transformi n fiica lui Mitch i a lui
Alice. Nu am de gnd s fac asta. Aa c tot timpul pe care l
petrecem vorbind nu e dect rahat.
Terry, nimeni nu te poate transforma n ceva ce nu
eti.
Ei, atunci ne-am terminat treaba aici.
Traversez camera ca ntr-o plimbare i iau din
bibliotec o ppu african din lemn. Rafturile sunt
decorate cu suficiente cri ca s par serioase, dar sunt i
spaii mari, deschise, pentru aranjamentele artistice din
lumnri i evantaie i plci japoneze care fac reclam la
141
premii i aprecieri. Rafturile dr. S sunt pentru susinerea
crilor care se adunau unele peste altele. Rafturile dr.
Mehldau erau fcute s vnd ideea de dr. Mehldau.
i ce eti tu, psihiatru sau psiholog, sau ce?
n spital am ntlnit tot felul de doctori. Psihiatrii sunt
medici, precum dr. S, i pot da medicamente. Nu mi dau
seama la ce sunt buni psihologii.
Niciuna, nici alta, rspunde ea. Sunt consilier.
i eti doctor n ce?
Educaie.
Nu i s-a schimbat vocea, dar am impresia c ntrebarea a
deranjat-o. Asta m face ciudat de fericit.
OK, dr. Consilier, despre ce trebuie s m consiliezi?
Nu sunt nebun. tiu cine a fost Therese, tiu ce a fcut, tiu
c obinuia s se plimbe folosindu-mi corpul.
Aez ppua la locul ei lng un cub de sticl ce ar putea
fi un suport pentru hrtii.
Dar nu sunt ea. Acesta e corpul meu i nu am de gnd
s m sinucid doar ca Alice i Mitch s-i poat lua napoi
fetia.
Terry, nimeni nu i cere s te sinucizi. Nici mcar nu
te poate transforma n ceea ce ai fost nainte.
Nu? Atunci, ei pentru ce te pltesc?
Las-m s ncerc s-i explic. Te rog, stai jos! Te rog!
M uit n jurul meu dup un ceas i gsesc n sfrit
unul sus, pe un raft. mi fixez mental cronometrul la cinci
minute i m aez n faa ei, cu minile pe genunchi.
D-i drumul!
Prinii ti m-au rugat s stau de vorb cu tine pentru
c am ajutat i ali oameni n situaia ta, oameni care au luat
o supradoz de Z.
Cu ce i ajui? S pretind a fi ceva ce nu sunt?

142
i ajut s revin la ceea ce sunt. Experiena ta despre
lume i spune c Therese era o alt persoan. Nimeni nu
neag acest lucru. Dar tu eti ntr-o situaie n care, din
punct de vedere biologic i legal, eti Therese Klass. Ai vreun
plan pentru a face fa acestui lucru?
De fapt, chiar am, i implic faptul de a iei dracului de
aici ct de curnd posibil.
Voi face fa, spun eu.
Dar Alice i Mitch?
Dau din umeri.
Ce-i cu ei?
Sunt nc prinii ti, iar tu eti nc fiica lor.
Supradoza te-a convins c eti o persoan nou, dar asta nu
schimb cu nimic cine sunt ei. Rspund nc i au grij de
tine.
Nu prea am ce s fac n legtur cu asta.
Ai dreptate. Este un fapt din viaa ta. Ai doi oameni
care te iubesc i vei fi mpreun tot restul vieii. Va trebui s
i dai seama cum s relaionai. Se poate ca Zen s-i fi
ntrerupt legtura dintre tine i trecutul tu, dar tu poi
reface aceast legtur.
Eu nu vreau s refac legtura. Uite, Alice i Mitch par
oameni simpatici, dar dac a fi n cutare de prini, a
alege pe altcineva.
Dr. Mehldau zmbete.
Nimeni nu i alege prinii, Terry.
Eu nu am chef de rs. Art spre ceas.
E o pierdere de timp.
Ea se apleac nainte. Cred c intenioneaz s ncerce s
m ating, dar nu o face.
Terry, nu vei disprea dac vorbim despre ce i s-a
ntmplat. Tot aici vei fi. Singura diferen e c vei recunoate

143
acele amintiri ca fiind ale tale proprii. Poi s recuperezi
vechea ta via i s o alegi pe cea nou.
Sigur, e foarte uor. Ajung s-mi vnd sufletul i s mi-l
pstrez n acelai timp.

***

Nu mi amintesc de primele sptmni din spital, dei dr.


S spune c eram treaz. La un moment dat, mi-am dat
seama c timpul trece sau mai degrab, c era un eu care
trecea prin timp. Eu am mncat lasagna ieri la cin, eu
mnnc friptur azi. Eu sunt fata asta din pat. Cred c mi-
am dat seama de asta i am uitat-o de cteva ori, nainte de a
mi se fixa n minte.
Fiecare zi era extenuant din punct de vedere mental,
deoarece totul era implacabil de nou. M uitam int la
telecomand vreo jumtate de or, avnd pe vrful limbii
numele ei, dar numai cnd asistenta o lua i-mi deschidea
televizorul, eu gndeam: Telecomand. Uneori, urma o
mulime de alte idei: Televizor. Canal. Spectacol.
Oamenii erau mai ri. Mi se adresau cu un nume ciudat
i ateptau anumite lucruri de la mine. Dar pentru mine,
fiecare vizitator, de la asistenta din schimbul de noapte la
omul de serviciu, la Alice i Mitch Klass, prea la fel de
important adic, deloc important.
Cu excepia dr. S. El era acolo de la nceput, aa c mi
era familiar nainte de a-l cunoate. mi aparinea ca i
propriul meu corp.
Dar restul lumii numele, detaliile, faptele au trebuit s
fie crate n lumina soarelui, rnd pe rnd. Creierul meu era
ca o mansard, ticsit cu lucruri vechi i interesante,
amestecate haotic.
Treptat, am neles c cineva a avut aceast cas naintea
mea. i atunci mi-am dat seama c era bntuit.
144
***

Dup slujba de duminic, sunt prins ntr-un uvoi de


lume. Se apleac peste stranele din biseric s-i mbrieze
pe Alice i Mitch, apoi pe mine. M mngie pe spate, m
strng de brae, m srut pe obraji. tiu din scurtele
incursiuni n amintirile Theresei c muli dintre aceti
oameni sunt la fel de apropiai emoional ca unchii i
mtuile. i oricare dintre ei, dac Therese ar avea vreodat
probleme, ar lua-o, ar hrni-o i i-ar da un pat n care s
doarm.
Toate acestea sunt foarte frumoase, dar alintrile
nencetate m fac s urlu.
ot ce vreau s fac este s m ntorc acas i s-mi dau
jos aceast rochie. Nu am avut de ales i a trebuit s port
haine de-ale Theresei. Dulapul ei era plin de haine
extravagante, dar am gsit ceva care mi se potrivea, chiar
dac nu era confortabil. i plceau mult aceste rochii. Avea i
jachete cu imprimeuri florale. Cine putea s pun la ndoial
puritatea unei fete care se mbrca ntr-o rochie Laura Ashley
nchis pe gt?
Ne ndreptm spre vestibul, apoi spre trotuar i parcare,
fiind asaltai tot drumul. Nu mai ncerc s asociez feele
celorlali cu amintirile Theresei.
n dreptul mainii noastre, un grup de adolesceni fac cu
rndul pentru ca fetele s m mbrieze strns, iar bieii
s se aplece spre mine cu jumtate de mbriare: cu umerii
apropiai, dar pelvisurile deprtate. Una dintre fete,
pistruiat i cu bucle rocate czndu-i pe umeri, st puin
retras, apoi deodat m prinde i mi optete n ureche:
Sunt att de fericit c eti OK, Miss T.
Vocea ei e intens, de parc ar transmite un mesaj secret.

145
Un brbat se mic n mulime, cu braele deschise i cu
un zmbet larg. Are n jur de treizeci de ani, cu prul tuns
asimetric, dat cu gel, ntr-un stil cu zece ani prea tnr
pentru el. Poart uniform kaki, un pulover albastru suflecat
pn la antebrae, o cravat n carouri lsat lejer la gt.
M sufoc ntr-o mbriare, apa de colonie acionnd ca
o alt pereche de brae. E uor de gsit n amintirile Theresei:
este Jared, Pastorul Tinerilor. El era persoana cea mai
vibrant din punct de vedere spiritual pe care o cunotea
Therese i obiectul pasiunii ei.
Ce bine e s te avem iari printre noi, Therese! zice
apsndu-i obrazul de al meu. Ne-a fost dor de tine.
Cu cteva luni nainte de a lua supradoza, grupul de
tineri se ntorcea dintr-o vacan de un weekend cu
autobuzul colii. n timpul excursiei, aproape de miezul
nopii, Jared s-a aezat lng ea, iar ea a adormit sprijinit
de el, respirnd aceeai colonie.
Simt convins, spun eu. Ai grij la mini, Jared.
El pstreaz acelai zmbet, minile i le ine tot pe
umerii mei.
Cum?
O, te rog, m-ai auzit foarte bine.
Ia minile de pe mine i se uit ntrebtor la tatl meu.
Exprim destul de bine sinceritatea.
Nu neleg, Therese, dar
I-am aruncat o privire care l face s se dea un pas
napoi. n excursie, la un moment dat, Therese s-a trezit tot
lng Jared, care sttea tolnit pe scaun, cu ochii nchii i
gura deschis. Braul lui se odihnea ntre coapsele ei, iar
degetul mare atingea genunchiul fetei. Ea purta pantaloni
scuri, i simea carnea lui fierbinte lipit de a ei. Antebraul
lui era la civa centimetri de locul cald dintre picioarele ei.
Therese credea c el dormea. Credea, de asemenea, c din
146
cauza zgomotului fcut de autobuzul colii, braul lui Jared
i-a schimbat poziia ajungnd n contact cu pliul de la
pantalonii ei. Therese nghe, mbujorat de jen.
ncerc s m descurc, Jared, spun i intru n main.

***

ntrebarea la care te pot ajuta s gseti un rspuns, zice


dr. S, este de ce exist contiin. Sau, ntorcndu-ne la
metafora mea preferat, dac Parlamentul ia toate deciziile,
de ce s mai ai o Regin, la urma urmei?
El are multe teorii, desigur. Crede c Regina are legtur
cu povetile. Creierul are nevoie de o poveste care s dea
tuturor acestor decizii un scop, un sens al continuitii, ca s
le poat in minte i s le foloseasc la luarea deciziilor
viitoare. Creierul nu poate urmri trilioanele de alte decizii
posibile pe care le ia n fiecare clip; el are nevoie de o
decizie, de un cine i un de ce. Creierul aeaz amintirile, iar
contiina le marcheaz cu o identitate: eu am fcut asta, eu
am fcut aia. Amintirile acestea devin nregistrri oficiale,
adic precedentul pe care Parlamentul l folosete ca s ia
deciziile viitoare.
Regina, vezi tu, este o personalitate, spuse dr. S. Ea
reprezint regatul, dar nu este regatul nsui, nici mcar nu
l controleaz ea.
Eu nu m simt ca o personalitate, am zis.
Dr. S rse.
Nici eu. Nimeni nu se simte.

***

Terapia dr. Mehldau implic uneori edine mpreun cu


Alice i Mitch, cnd citete cu voce tare din vechile jurnale
ale Theresei sau nregistrri video. n filmul video de azi este

147
prezentat pre-adolescenta Therese nfurat n cearafuri,
nconjurat de copii n halate de baie, uitndu-se fix la o
ppu ntr-o iesle.
Dr. Mehldau m ntreab la ce se gndea Therese atunci.
O amuza s joace rolul Mariei? i plcea s fie pe scen?
De unde s tiu eu?
Imagineaz-i, atunci. Ce crezi tu c gndea Therese?
mi spune de multe ori s fac asta. Imagineaz-i ce
gndete ea. Pune-te n locul ei. n cartea sa, numete acest
lucru recuperare. Ea inventeaz muli termeni, apoi i
definete dup cum dorete, fr s se bazeze pe cercetri. n
comparaie cu textele despre neurologie pe care mi le-a
mprumutat dr. S, crulia dr. Mehldau este o comedie cu
note de subsol.
tii ceva, Therese era o bun cretin, aa c probabil
i-a plcut.
Eti sigur?
Magii vin pe scen, de fapt trei biei mai mici. Ei scap
repede de darurile i de replicile lor, iar privirea de pe faa
Theresei e circumspect. Urmeaz replica ei.
Theresei i era groaz s nu o dea n bar. Toi se uitau la
ea. Aproape c pot s vd enoriaii n ntuneric, n spatele
luminilor. Alice i Mitch sunt undeva acolo i ateapt fiecare
replic. Simt o strnsoare n piept i mi dau seama c mi in
respiraia.
Ochii dr. Mehldau aintii asupra mea vor s par
nepstori.
tii ceva?
Nu am nici cea mai mic idee despre ce voi vorbi n
continuare. ncerc s trag puin de timp. Mi-am schimbat
poziia pe scaunul mare i bej i mi pun un picior sub mine.
Ceea ce-mi place la budism este c buditii neleg c
au fost trai pe sfoar de un ntreg ir de euri anterioare. Eu
148
nu am nimic de-a face cu deciziile luate de Therese, cu
karma bun sau rea pe care a cptat-o.
Asta e fraza la care m-am gndit n dormitorul Theresei.
Vezi tu, Therese era cretin, deci probabil credea c
lund o supradoz va renate, iar toate pcatele ei vor fi
iertate. E drogul perfect pentru ea: sinucidere fr cadavru.
Se gndea la sinucidere n noaptea aia?
Nu tiu. A putea s cercetez dou sptmni
amintirile Theresei, dar sincer, nu m intereseaz. Orice ar fi
gndit, ea nu a renscut. Eu sunt aici, i sunt nc
mpovrat de bagajele ei. Sunt mgarul Theresei. Sunt un
mgar cu karma.
Dr. Mehldau d din cap.
Dr. Subramaniam e budist, nu-i aa?
Da, dar ce?
Mi se aprinde becul. mi dau ochii peste cap. Dr. S i cu
mine am vorbit despre transfer afectiv, i tiu c pasiunea
mea pentru el a fost reciproc. i e adevrat c am petrecut
mult timp totui gndindu-m s fac sex cu el. Dar asta
nu nseamn c nu am dreptate.
Acest lucru nu are nicio legtur, spun eu. M-am
gndit singur la asta.
Nu m contrazice.
Un budist nu ar spune c tu i Therese mprii
acelai suflet? Eul e o iluzie. Aa c nu e nimeni rspunztor,
nimeni mgar. Nu eti dect tu.
Las-o balt.
Hai s vedem, Terry. Nu simi c ai o responsabilitate
pentru vechiul tu eu? Pentru prinii vechiului tu sine,
pentru vechii ti prieteni? Poate c ai karma.
i tu cui dai socoteal, Dr. Mehldau? Cine e pacientul
tu? Therese sau eu?
Nu spune nimic cteva clipe, apoi:
149
i dau socoteal ie.

***

Tu.
Tu nghii, surprins c pastilele au gust de scorioar.
La nceput, efectul drogului este intermitent. Realizezi c te
afli pe bancheta din spate a unei maini, cu celularul n
mn, iar prietenii rd n jurul tu. Tu vorbeti cu mama ta.
Dac te concentrezi, i aminteti cnd rspunzi la telefon i
c i spui n casa crui prieten vei sta la noapte. nainte s
spui la revedere, iei din main. Maina e parcat, telefonul
tu e departe iar tu i aminteti cum spui noapte bun
mamei tale i mai conduci jumtate de or nainte de a gsi
acest garaj. Joelly i mic buclele roii i te trage spre casa
scrii: Haide, Miss T!
Apoi i ridici privirea i constai c te afli pe trotuarul din
faa unui club pentru toate vrstele, c ii o bancnot de zece
dolari, gata s i-o dai namilei de la intrare. Muzica te
asurzete de fiecare dat cnd se deschide ua. Te ntorci
spre Joelly i
Te afli n alt main. Pe autostrad. oferul e un biat
pe care l-ai ntlnit n urm cu cteva ore, l cheam Rush,
dar nu ai ntrebat dac e numele sau prenumele lui. n club
v-ai rezemat unul de cellalt i ai vorbit despre prini i
mncare i despre diferena dintre gustul unei igri
proaspete i mirosul sttut al fumului. Apoi i dai seama c
ai n gur o igar pe care ai luat-o singur din pachetul lui
Rush, iar ie nu-i plac igrile. Acum i plac? Nu tii. S o
scoi din gur sau s continui s o fumezi? i scormoneti
amintirile, dar nu descoperi niciun motiv pentru care te-ai
hotrt s aprinzi igara sau de ce ai intrat n main cu
acest biat. ncepi s-i spui o poveste: el trebuie s fie o

150
persoan de ncredere, altfel nu te-ai fi urcat n main. Ai
luat o singur igar ca s nu rneti sentimentele biatului.
Nu te simi n apele tale n aceast noapte. i i place.
Tragi alt fum de igar. Te gndeti la ultimele ore i te
minunezi de toate lucrurile pe care le-ai fcut, fr apsarea
aceea a auto-reflectrii: griji, anticipare, regret imediat. Fr
vocea interioar care te critic nencetat.
Acum biatul nu poart dect boxeri i se ntinde spre un
raft s ia o cutie de cereale i are un spate frumos. E o
lumin ceoas dincolo de mica fereastr de buctrie. El i
toarn nite cereale Froot Loops ntr-un castron, rde ncet,
deoarece mama lui doarme n camera alturat. Se uit la
faa ta i se ncrunt. Te ntreab ce s-a ntmplat. Tu
priveti n jos i vezi c eti complet mbrcat. Te gndeti
bine i i dai seama c te afli n apartamentul acestui biat
de cteva ore. V-ai giugiulit n dormitorul lui, el i-a scos
hainele, tu l-ai srutat pe piept i i-ai plimbat minile pe
picioarele lui. L-ai lsat s-i pun mna sub bluza ta i s-i
cuprind snii, dar nu ai mers mai departe. De ce nu ai
fcut sex? El nu te intereseaz? Nu, erai umed. Erai
excitat. Te-ai simit vinovat? i-era ruine?
La ce te gndeai?
Cnd ajungi acas va fi iadul pe pmnt. Prinii ti vor fi
furioi, i, mai ru, se vor ruga pentru tine. Toat biserica se
va ruga pentru tine. Toat lumea va ti. i nimeni nu se va
mai uita la tine n acelai fel.
Acum ai n gur un gust de scorioar i stai din nou n
maina biatului, n faa unui magazin. E dup-amiaz. i
sun celularul. l nchizi i l pui napoi n poet. nghii, iar
gtul i-e uscat. Biatul acela Rush i cumpr o alt
sticl cu ap. Ce ai nghiit? Ah, da. Te gndeti i i
aminteti cum ai pus toate acele mici pastile n gur. De ce ai
luat att de multe? De ce ai mai luat nc una? Ah, da.
151
***

Se aud voci din buctrie. Nu e nc ora 6 diminea, iar


eu vreau s merg la baie i s m culc la loc, dar atunci
realizez c se vorbete despre mine.
Nici mcar nu mai merge la fel. Felul n care se poart,
felul n care vorbete
Din cauza crilor pe care i le-a dat dr. Subramaniam.
St treaz pn dup ora unu n fiecare noapte. Therese
niciodat nu citea aa, nu ceva tiinific.
Nu, nu-i vorba doar de cuvinte, ci cum vorbete ea.
Vocea aceea joas O, drag, nu tiam c va fi aa. De parc
ar avea dreptate, de parc nu ar fi deloc vina ei.
El nu spune nimic. Alice plnge din ce n ce mai tare. Se
aude zngnitul farfuriilor din chiuvet. Fac un pas napoi i
Mitch ncepe din nou s vorbeasc.
Poate ar trebui s ncercm n tabr, spune el.
Nu, nu, nu! Nu nc. Dr. Mehldau spune c face
progrese. Noi trebuie s
Bineneles c asta va spune.
Ai zis c vei ncerca, ai zis c i vei acorda o ans.
Furia o ntrerupe din plns, iar Mitch murmur ceva ca o
scuz. M strecor spre dormitorul meu, dar tot trebuie s
merg la baie, aa c ncep s fac mai mult zgomot. Alice vine
n dreptul scrilor.
Te simi bine, scumpa mea?
M prefac adormit i m duc la baie. nchid ua i m
aez n ntuneric pe scaunul de toalet.
Care tabra naibii?

***

S ncercm din nou, a spus dr. Mehldau. Ceva plcut


i plin de via.
152
Mie mi-e greu s m concentrez. Broura este ca o bomb
n buzunarul meu. Nu a fost greu s o gsesc, odat ce m-am
hotrt s o caut. Vreau s o ntreb pe dr. Mehldau despre
tabr, dar tiu c odat ce deschid subiectul, voi produce o
demascare ntre ea i cei doi Klass, la mijloc fiind eu.
ine ochii nchii, spune ea. Gndete-te la Therese
cnd a mplinit zece ani. n jurnalul ei, scria c a fost cea mai
frumoas zi de natere pe care a avut-o vreodat. i
aminteti de Sea World?
Vag.
Vedeam delfinii srind cte doi, apoi trei deodat.
Fusese o vreme cald i nsorit. Devenea din ce n ce mai
uor pentru mine, la fiecare edin, s ptrund n amintirile
Theresei. Viaa ei era pe DVD, iar telecomanda era la mine.
i aduci aminte c te-ai udat la spectacolul lui Namu
i Shamu?
Am rs.
Aa cred.
Puteam s vd bncile de metal, peretele de sticl chiar n
faa mea, acele forme imense din apa verde-albstruie.
Au pus balenele s-i fluture nottoarele de la coad.
Ne-am udat leoarc.
Poi s vizualizezi cine era cu tine? Unde sunt prinii
ti?
Era o fat de vrsta mea, nu-mi aduc aminte cum o
cheam. Valurile de ap veneau spre noi, iar noi ipam i
rdeam. Dup aceea prinii mei ne tergeau cu prosoape.
Probabil c ei stteau mai sus, departe de zona cu stropi.
Alice arta mult mai tnr: mai fericit i puin mai mare.
Avea oldurile mai late. Asta se ntmpla nainte s nceap
ea cura de slbire i exerciiile fizice, cnd era mare ca o
mam. Am deschis ochii.
O, doamne!
153
Te simi bine?
Da, doar c e aa cum ai spus. Plin de via.
nc mai simt acea imagine din tineree a lui Alice. Pentru
prima dat, mi dau seama de ct de trist este acum.
A vrea s facem o edin mpreun cu ei data
viitoare, spun eu.
Adevrat? Bine. Voi vorbi cu Alice i Mitch. Vrei s
vorbeti despre ceva anume?
Da. Trebuie s vorbim despre Therese.

***

Dr. S zice c toat lumea vrea s tie dac harta neural


original, vechea Regin, se poate rentoarce. Odat ce harta
este pierdut, poi s o mai gseti? i dac da, ce se
ntmpl cu noua hart neural, noua Regin?
Un bun budist i-ar spune acum c aceast ntrebare
este lipsit de importan. La urma urmei, ciclul existenei
nu e doar ntre viei. Fiecare moment e Samsara. Sinele
moare ncontinuu i se recreeaz singur.
Tu eti un bun budist? l-am ntrebat.
A zmbit.
Doar duminicile dimineaa.
Mergi la biseric?
Merg la golf.

***

Se aude o btaie n u i deschid ochii. Alice pete n


camera mea, ducnd un teanc de lenjerie mpturit.
O!
Eu am reamenajat camera, mpingnd patul n col ca s
mi fac civa metri ptrai de spaiu. Faa ei sufer mai
multe schimbri.

154
Presupun c nu te rogi.
Nu.
Ofteaz, dar e un oftat n btaie de joc.
Aa m gndeam i eu.
M nconjoar i aeaz lenjeria pe pat. Ridic o carte,
Ptrunznd n flux.
Dr. Subramaniam i-a dat asta?
Se uit la un pasaj pe care l-am subliniat. Dar buntatea
iubirii fa de noi nine nu nseamn s scapi de toate. Ideea
e s nu ncercm s ne schimbm. Practica meditrii nu are
legtur cu ncercarea de a renuna la noi i a deveni mai
buni. Este vorba despre a ocroti ceea ce suntem deja.
Bine.
Aeaz cartea jos, atent s o lase deschis la aceeai
pagin.
Asta aduce a dr. Mehldau.
Rd.
Da, aa e. i-a spus c vreau ca tu i cu Mitch s
participai la urmtoarea edin?
Vom fi acolo.
i face de lucru prin camer, strngnd tricouri i chiloi.
M ridic i i fac loc. Reuete s stea dreapt cnd se mic
ridicnd cri care au czut, aezndu-l pe Boo W. Bear la
locul lui pe pat, mturnd o pung goal de chips-uri aa
c, atunci cnd mi adun rufele murdare, face curenie n
toat camera.
Alice, la ultima edin mi-am adus aminte cnd am
fost la Sea World, dar era i o fat lng mine. Lng Therese.
Sea World? Ah, era fata familiei Hammel, Marcy. n acel
an, te-ai dus cu ei n vacan la Ohio.
Cu cine?

155
Cu familia Hammel. Ai fost plecat toat sptmna.
Tot ce ai vrut de ziua ta a fost s ai bani de cheltuial pentru
acea excursie.
Voi nu ai fost?
Ea ridic de jos blugii pe care i-am lsat la marginea
patului.
ntotdeauna ne-am gndit s mergem la Sea World, dar
tatl tu i cu mine n-am fost niciodat acolo.

***

Aceasta e ultima noastr edin, zic eu.


Alice, Mitch, Dr. Mehldau; mi se acord ntreaga lor
atenie.
Dr. Mehldau, desigur, e prima care i revine.
Se pare c vrei s ne spui ceva.
O, da.
Alice pare o stan de piatr, Mitch i maseaz ceafa,
privind covorul.
Nu am de gnd s mai continui cu asta.
Fac un gest vag i spun mai departe:
Cu toate acestea: exerciiile de memorie, s-mi tot
imaginez ce simea Therese. n sfrit, mi-am dat seama.
Pentru voi nu conteaz dac sunt Therese sau nu. Voi doar
vrei ca eu s cred c sunt ea. Nu mai sunt de acord cu
aceste manipulri.
Mitch d din cap.
Scumpo, ai luat droguri.
Se uit la mine, apoi i privete din nou picioarele.
Dac ai luat LSD i L-ai vzut pe Dumnezeu, nu
nseamn c L-ai vzut cu adevrat. Nimeni nu ncearc s
te manipuleze, noi ncercm s desfacem aceast
manipulare.

156
Prostii, Mitch. Toi v purtai de parc a fi
schizofrenic, sau c nu tiu ce e real i ce nu. Ei bine,
problema e cu ct vorbesc mai mult cu dr. Mehldau aici de
fa, cu att sunt mai n cea.
Alice suspin adnc.
Dr. Mehldau ntinde o mn spre ea ca s o liniteasc,
dar are ochii aintii asupra mea.
Terry, tatl tu ncearc s spun c chiar dac te
simi o nou persoan, exist acea tu care a fost i nainte de
droguri. Aceea este acum.
Da? tii toi acei foti eu din cartea ta care spun c s-
au recuperat? Poate c ei doar simt ca vechiul lor eu.
E posibil, spune ea. Dar cred c nu se amgesc ei
singuri. Au ajuns s accepte prile din ei pe care le-au
rtcit, membrii familiei pe care i-au lsat n urm. Ei sunt
oameni ca tine.
Se uit la mine cu acea privire plin de preocupare pe
care doctorii o obin odat cu diploma.
Chiar vrei s te simi ca un orfan toat viaa? continu
ea.
Cum?
De nicieri, lacrimi ncep s-mi inunde ochii. Tuesc
pentru a-mi cura gtlejul, iar lacrimile continu s vin,
pn cnd le terg cu mna. M simt ca lovit.
Hei, uite, Alice! La fel ca tine, spun eu.
Este normal, spune dr. Mehldau. Cnd te-ai trezit n
spital, te-ai simit complet singur. Te-ai simit ca o persoan
nou, fr familie, fr prieteni. i nc mai eti pe acest
drum. Din multe puncte de vedere, tu nu ai nici mcar doi
ani.
La naiba, te pricepi, zic eu. Nici nu mi-am imaginat c
o s spui asta.
Te rog, nu pleca. Hai s
157
Fii fr grij, nu plec nc.
Sunt la u i mi trag rucsacul din cuiul de pe u. Caut
n buzunar i scot broura.
tii ceva despre asta?
Alice vorbete pentru prima dat:
O, scumpa mea, nu
Dr. Mehldau se ncrunt i mi ia broura din mn. Pe
copert e o poz drgu cu un biat adolescent zmbitor
care i mbrieaz prinii. Se uit apoi la Alice i Mitch.
Te referi la asta?
Este marea lor dilem, dr. Mehldau. Dac tu nu poi s
o scoi la capt, sau eu s scap din aceast situaie, atunci
bum. tii ce se ntmpl aici?
Deschide paginile, se uit la pozele cu csue, la cursa cu
obstacole, la cabana aceea mare unde copii ca mine sunt
prini n edine intense de grup cu consilieri pregtii unde
pot s-i recupereze adevratele lor identiti. Ea d din cap
i spune:

Abordarea lor e diferit de a mea


Nu tiu, dr. Mehldau. Abordarea lor seamn foarte
mult cu o recuperare. A trebuit s m dau btut, m-ai
pclit pentru o clip. Exerciiile acelea de vizualizare?
Devenisem att de bun, nct puteam chiar s vizualizez
lucruri care nu au avut loc niciodat. Pun pariu c m
puteai vizualiza n mintea Theresei.
M ntorc spre Alice i Mitch.
Trebuie s luai o hotrre. Programul dr. Mehldau
este un eec total. Deci, m trimitei n tabra de splare a
creierului sau nu?
Mitch i ine braul n jurul soiei lui. Alice, n mod
surprinztor, are ochii uscai. Ochii si sunt larg deschii i
m fixeaz cu o privire de strin.
158
***

Plou tot drumul la ntoarcerea de la Baltimore, plou i


cnd oprim n faa casei. Alice i cu mine alergm, n lumina
farurilor, spre verand. Mitch ateapt pn cnd Alice
descuie ua i noi intrm nuntru, apoi pornete iar maina.
Face des acest lucru?
i place s conduc atunci cnd e suprat.
A!
Alice trece prin camere, aprinznd luminile. O urmez n
buctrie.
Fii fr grij, i va reveni.
Deschide frigiderul i se apleac.
Doar c nu tie cum s procedeze cu tine.
Vrea s m trimit n tabr, atunci.
Oh, nu-i asta. Nu a avut niciodat o fat care s-i
rspund pn acum.
Duce o caserol de tort la mas.
Am fcut tort de morcovi. Poi s aduci farfuriile?
E o femeie att de mic. Dac stm fa n fa, mi
ajunge doar pn la brbie. Prul din vrful capului este
subire, devenit mai subire din cauza ploii, iar pielea capului
este roz.
Eu nu sunt Therese. Niciodat nu voi fi Therese.
Ah tiu asta spune, aproape suspinnd.
i chiar tie; se poate citi pe faa ei.
Dar semeni att de mult cu ea.
Rd.
Pot s-mi vopsesc prul. Poate chiar s-mi fac o
operaie la nas.
Nu ar avea niciun efect, tot te-a recunoate.

159
Desface capacul i l pune deoparte. Tortul este circular i
are o glazur groas de civa centimetri. Pe margine sunt
aezate ornamente sub form de morcovi n miniatur.
Ai fcut tortul nainte de a pleca? De ce?
Alice ridic din umeri i taie desertul. ntoarce cuitul
orizontal i folosete lama ca s pun o imens felie
triunghiular pe farfuria mea.
Am crezut c o s avem nevoie de ceva bun, ntr-un fel
sau altul.
Aeaz farfuria n faa mea i mi atinge uor braul.
tiu c vrei s te mui de aici. tiu c poate nu te vei
mai ntoarce niciodat.
Nu, dar
Noi nu te vom opri. Dar oriunde vei merge, tu vei
rmne fiica mea, fie c-i place sau nu. Nu hotrti tu cine
te iubete.
Alice
. Mnnc-i tortul!

Traducere: Mirela Oniciuc


Second Person, Present Tense by Daryl Gregory
Copyright 2005 by Daryl Gregory. First appeared
in Asimovs Science Fiction.

160
Elefanii de pe Neptun
Mike Resnick

Nscut n 1942 n Chicago, este unul din cei mai prolifici i


populari scriitori americani. Soia sa Carol i fiica Laura sunt
i ele autoare de science fiction. A scris ntr-o varietate de
domenii, dar este cunoscut ca scriitor de sf. E i un editor
cunoscut, din 1988 a editat peste 40 de antologii de science
fiction. A obinut cinci premii Hugo i, din 2007, este scriitorul
care a obinut cele mai multe premii Locus pentru short fiction
i al patrulea la premii Locus obinute pentru science fiction.
Unele din povestirile sale au fost premiate cu mai multe premii
n acelai an, cum este nuvela sa Seven Views of Olduvai
Gorge care a obinut n 1995 i 1994 premiile Hugo, respectiv
Nebula. Ultimele sale romane sunt: World Behind the Door: An
Encounter with Salvador Dali (2007) i The Other Teddy
Roosevelts (2008).
Povestirea care urmeaz poate fi privit i ca o povestire
amuzant. Dar e vorba de un rs n ntuneric, pentru c avem
de-a face cu oameni i cu faptele lor.

Elefanii de pe Neptun duceau o via idilic. Niciunul nu


a suferit vreodat de foame sau de vreo boal. Nu existau
animale de prad. Nu au luptat niciodat ntr-un rzboi. Nu
aveau prejudeci. Rata natalitii era egal cu rata
mortalitii. Nu aveau parazii pe piele sau n intestine.
Turma se deplasa cu o vitez care se adapta la membrii cei
161
mai tineri i la cei mai slabi. Niciun elefant bolnav sau infirm
nu a fost lsat vreodat n urm.
Erau o ras remarcabil, elefanii de pe Neptun. i triau
viaa n pace i linite, nu se certau niciodat ntre ei, cei
btrni erau ntotdeauna drgui cu cei tineri. Cnd se
ntea un nou membru, ntreaga turm se aduna pentru a
srbtori. Cnd murea unul, ntreaga turm l jelea. Nu
existau animoziti, gelozii meschine sau nenelegeri
nerezolvate.
Un singur lucru o mpiedica s fie Utopia. Faptul c un
elefant nu uit niciodat.
Niciodat. Orict de mult ar ncerca.
Cnd oamenii au aterizat n sfrit pe Neptun n anul
2473 a.d., elefanii erau foarte temtori. Totui, s-au apropiat
de nava spaial prietenoi i binevoitori.
Oamenii erau i ei un pic temtori. Toate cercetrile
asupra planetei Neptun artau c era un uria din gaze i
totui ei aterizaser pe teren solid. i dac cercetrile lor
erau greite, cine tie ce altceva mai era greit?
Un brbat nalt pi pe suprafaa ngheat. Apoi altul.
Apoi al treilea. Cnd n sfrit ieir toi, erau aproape la fel
de muli oameni ct elefani.
Mi, s fiu al naibii! spuse comandantul oamenilor. Voi
suntei elefani!
i voi suntei oameni, spuser elefanii iritai.
Exact, rspunser oamenii. Pretindem aceast planet
n numele Federaiei Unite a Pmntului.
Suntei unii acum? ntrebar elefanii, simindu-se
uurai.
Ei bine, cei care au supravieuit sunt.
Purtai nite arme periculoase, spuser elefanii,
simindu-se incomod.

162
Fac parte din uniform, au zis oamenii. Nu v facei
griji. De ce s vrem s v facem ru? A existat dintotdeauna o
legtur puternic ntre oameni i elefani.
Nu era chiar ceea ce i aminteau elefanii.

***

326 .c.
Alexandru cel Mare l-a ntlnit pe Porus, regele statului
Punjab din India, n lupta de la rul Jhelum. Porus avea primii
elefani soldai pe care i-a vzut vreodat Alexandru. El a
studiat situaia, apoi i-a trimis oamenii n timpul nopii s
trag mii de sgei n torsurile i partea de dedesubt a burilor
elefanilor care erau foarte sensibile. Elefanii au nnebunit de
durere i au nceput s-i ucid pe cei mai apropiai oameni pe
care i-au gsit, care s-au nimerit a fi ngrijitorii i dresorii lor.
Dup aceast mare victorie, Alexandru a mcelrit elefanii
supravieuitori, ca s nu-i mai ntlneasc vreodat n lupt.

217 .c.
Prima ciocnire ntre dou specii de elefani. Ptolemeu al IV-
lea i-a condus elefanii si africani mpotriva elefanilor
indieni ai lui Antiochus cel Mare. Elefanii de pe Neptun nu
erau siguri cine a ctigat rzboiul, dar tiau cine a pierdut.
Niciun elefant, din niciuna din tabere, nu a supravieuit.

Mai trziu, n acelai an 217 .c.


n timp ce Ptolemeu se lupta n Siria, Hannibal a condus
treizeci i apte de elefani peste Alpi pentru a se lupta cu
romanii. Paisprezece dintre ei au murit ngheai, iar restul au
supravieuit destul de mult pentru a ncasa loviturile de suli
ale inamicului, n timp ce Hannibal ctiga Btlia de la
Cannae.

163
***

Avem lucruri importante de discutat, spuser oamenii.


De exemplu, atmosfera de pe Neptun este singura care nu are
oxigen. Voi cum respirai?
Cu nasul, spuser elefanii.
A fost o ntrebare serioas, spuser oamenii, pipindu-
i armele amenintor.
Noi suntem incapabili de a fi altfel dect serioi,
explicar elefanii. Umorul cere ca cineva s fie inta glumei,
iar noi considerm acest lucru prea crud pentru a-l lua n
considerare.
n ordine, spuser oamenii, care erau vag nemulumii
de rspuns, poate pentru c nu l neleser. S ncercm
alt ntrebare. Care este mecanismul prin care comunicm?
Voi nu purtai transmitoare radio i, din cauza ctilor, noi
nu auzim alte sunete dect cele de la radiourile noastre.
Comunicm printr-o legtur mental, explicar
elefanii.
Nu e un rspuns prea tiinific, spuser oamenii
dezaprobator. Suntei siguri c nu v referii la o legtur
telepatic?
Nu, dei se ajunge la acelai lucru n final, rspunser
elefanii. tim c vou vi se pare c noi vorbim n englez, cu
excepia omului din stnga care crede c vorbim n ebraic.
i voi cum ne auzii pe noi? ntrebar oamenii.
V auzim ca i cum ai face sunete fine huruite n
stomacurile i intestinele voastre.
E fascinant, spuser oamenii, care gndeau n
particular c era mai mult dezgusttor dect fascinant.
tii ce e cu adevrat fascinant? rspunser elefanii.
Faptul c avei un evreu cu voi. Vzur c oamenii nu au
neles, aa c adugar:

164
ntotdeauna am simit c suntem la ntrecere cu evreii
pentru a vedea care dintre noi vor fi exterminai primii.
Obinuiam s ne numim evreii regatului animal.
Se ntoarser pentru a-l privi pe cosmonautul evreu.
S-au gndit i evreii la ei fa de regatul oamenilor, aa
cum au gndit elefanii?
Nu pn ce tocmai ai menionat acest lucru, spuse
cosmonautul evreu, care, dintr-odat, era de acord cu ei.

***

42 .c.
Romanii au adunat prizonierii evrei n arena din
Alexandria, apoi au eliberat elefanii nnebunii de fric asupra
lor. Spectatorii au nceput s sar n sus i-n jos i s cear
vrsare de snge, iar elefanii, fiind fiine contradictorii, au
atacat spectatorii n locul evreilor, dovedind o dat pentru
totdeauna c nu poi avea ncredere ntr-un pachiderm.
(Cnd praful s-a aezat, evreii au simit c evenimentele
acelei zile erau o confirmare a afirmaiei lor c erau poporul
preferat al lui Dumnezeu. Totui, nu erau i poporul preferat al
romanilor. Dup ce soldaii au omort elefanii, au mcelrit i
toi evreii.)

***

Nu e vina lui c este evreu, cum nu este nici vina


voastr c suntei elefani, spuser restul oamenilor. Noi nu
v facem vin din asta.
Gsim acest lucru greu de crezut, spuser elefanii.
Adevrat? spuser oamenii. Atunci considerai asta:
indienii adic indienii buni, cei din India, nu indienii ri din
America venerau pe Ganesh, un zeu cu cap de elefant.

165
Nu tiam asta, admiser elefanii, care erau mai
impresionai dect lsau s se vad. Indienii nc l mai
venereaz pe Ganesh?
Ei bine, cred c ar face-o, dac nu i-am fi omort pe
toi n timp ce apram Raj-ul, spuser oamenii. Elefanii nu
mai fceau parte din armat atunci, adugar ei. sta e un
lucru pentru care merit s fii recunosctor.

***

Ultima lor btlie a fost cnd Tamerlan cel Mare a pornit la


rzboi mpotriva sultanului Mahmoud. Tamerlan a ctigat
legnd crengi de copac de coarnele bivolilor, dndu-le foc i
apoi mpingnd turma bivolilor n elefanii lui Mahmoud,
micare ce a pus capt carierei de maini de rzboi a
elefanilor, bivolii fiind mai puin costisitori i mai uor de
hrnit.
Toi elefanii domesticii rmai au fost apoi antrenai s fie
elefani de lupt. Semna exact cu luptele de cocoi, dar la o
scar mai mare. Mult mai mare. A devenit un sport foarte
popular timp de treizeci sau patruzeci de ani, pn cnd au
rmas fr participani.

***

Nu numai c v-am venerat, continuar oamenii, ci


chiar am i numit o ar dup voi Coasta de Filde. Asta ar
trebui s dovedeasc bunele noastre intenii.
Nu ai numit-o dup noi, spuser elefanii. Ai numit-o
dup prile din corpurile noastre pentru care ai continuat
s ne omori.
Suntei prea critici, spuser oamenii. Puteam s-o
numim dup vreun politician local al crui nume nu
coninea nicio vocal.

166
C veni vorba de Coasta de Filde, spuser elefanii,
tiai c primii extrateretri care au vizitat Pmntul au
aterizat acolo n 1883?
Cum artau?
Aveau exo-schelete de filde, rspunser elefanii. Au
privit o singur dat spre carnagiu i au plecat.
Suntei siguri c nu inventai toate astea acum?
ntrebar oamenii.
De ce v-am mini tocmai acum?
Poate aa este firea voastr, sugerar oamenii.
Oh, nu, spuser elefanii. Firea noastr ne ndeamn
s spunem ntotdeauna adevrul. Tragedia noastr este s ne
amintim acest lucru ntotdeauna.
Oamenii deciser c era timpul s se despart pentru
cin, s rspund la chemarea naturii i s ia legtura cu
Turnul de control, pentru a raporta ce au gsit. S-au ntors
toi pe nav, cu excepia unui om, care a mai zbovit n
urm.
i elefanii plecar toi, cu excepia unui exemplar
singuratic.
Am intuit c ai o ntrebare.
Da, rspunse omul. Avei un sim al mirosului foarte
dezvoltat, cum poate cineva s se furieze pn la voi n
timpul vntorii?
Cei mai mari vntori de elefani fceau parte din
tribul Wanderobo din Kenya i Uganda. i ungeau corpurile
cu balega noastr, pentru a-i ascunde propriul miros, apoi
se puteau apropia de noi linitii.
Ah, spuse omul, dnd din cap. Aa se explic totul.
Poate, admise elefantul. Apoi adug cu toat
demnitatea pe care o putu strnge. Dar dac situaia ar fi
invers, a prefera s mor dect s m acopr cu murdria
voastr.
167
Se ntoarse i plec s se alture camarazilor lui.

***

Planeta Neptun este unic printre toate lumile din


galaxie. Recunoate singur truismul c schimbarea este
inevitabil i acioneaz n consecin, n moduri care par
desprinse din magie.
Din motive pe care elefanii nu le puteau nelege sau
ptrunde, Neptun ncuraja metamorfoza. Nu doar adaptarea
la mediu, dei nimeni nu putea nega c ei se adaptaser la
atmosfera, climatul, i la suprafaa schimbtoare a planetei,
i la lipsa salcmilor ci chiar metamorfoz. Elefanii
neleser n sinea lor c Neptun a mprit cu ei cumva
abilitatea de a evolua dup plac, dei ei fuseser ntotdeauna
ateni s nu abuzeze de aceast facilitate.
i pentru c erau elefani, i prin urmare incapabili de a
ine dumnie, s-au gndit c era pcat c oamenii nu
puteau evolua pn n punctul n care s poat lsa deoparte
costumele lor spaiale voluminoase i ctile ciudate, i s se
plimbe n voie, nestnjenii de-a lungul acestei planete
perfecte.
Elefanii ateptau cnd oamenii ieir din nava lor i
pir pe suprafaa Neptunului s-i ntlneasc.
E curios, spuse comandantul.
Ce e? ntrebar elefanii.
Comandantul se uit fix la ei, amenintor.
Prei mai mici.
Tocmai vroiam s v spunem c prei mai mari,
replicar elefanii.
E la fel de stupid ca i conversaia pe care tocmai am
avut-o cu Turnul de control, spuse comandantul. Ei spun c
nu exist elefani pe Neptun.
i ce cred c suntem noi? ntrebar elefanii.
168
Halucinaii sau montri din spaiu, rspunse
comandantul. Dac suntei halucinaii, ar trebui s v
ignorm.
Prea c ateapt ca elefanii s ntrebe ce ar trebui s
fac oamenii n cazul n care erau montri din spaiu, dar
elefanii pot fi la fel de ncpnai ca i oamenii atunci cnd
vor, i asta era o ntrebare pe care nu aveau intenia s o
pun.
Oamenii se uitar la elefani n linite timp de aproape
cinci minute. Elefanii se uitar i ei.
ntr-un trziu, comandantul vorbi din nou.
Putei s m scuzai o clip? Dintr-odat am poft s
mnnc ceva verde.
Se ntoarse i merse napoi la nav, fr s mai spun un
cuvnt.
Restul oamenilor se micar de pe un picior pe altul
pentru alte cteva secunde.
S-a ntmplat ceva? ntrebar elefanii.
Cretem noi sau v micorai voi? replicar oamenii.
Da, rspunser elefanii.
M simt mai bine acum, spuse comandantul,
alturndu-se colegilor lui.
Ari mai bine, fur de acord elefanii. Mai chipe,
cumva.
Chiar crezi asta? ntreb comandantul, evident flatat.
Eti cel mai frumos specimen din rasa ta pe care l-am
vzut vreodat, spuser elefanii pe drept. Ne plac n mod
special urechile tale.
Da? ntreb el, fluturndu-le uor. Nimeni nu le-a mai
observat.
Evident e vorba de o omisiune din partea lor, spuser
elefanii.

169
Vorbind de urechi, spuse comandantul, suntei elefani
africani sau indieni? Diminea credeam c suntei africani
ei au urechile mai mari, nu? dar acum nu mai sunt sigur.
Suntem elefani neptunieni, rspunser ei.
Oh.
Au mai schimbat glume timp de nc o or, apoi oamenii
se uitar la cer.
Unde a disprut soarele? ntrebar ei.
E noapte, explicar elefanii. Ziua noastr are numai
paisprezece ore. Avem apte ore de lumin i apte ore de
noapte.
Oricum, soarele nu era chiar aa de luminos, spuse un
om cu o ridicare din umeri care i fcu urechile s fluture
tare.
Noi nu vedem prea bine, aa c abia observm,
spuser elefanii. Ne bazm pe simurile noastre de miros i
auz.
Oamenii preau foarte agitai. ntr-un trziu se ntoarser
spre comandantul lor.
Ne putei scuza cteva momente, domnule? ntrebar
ei.
De ce?
Dintr-odat ne e foarte foame, spuser oamenii.
i eu trebuie s folosesc toaleta, spuse unul dintre ei.
La fel i eu, spuse al doilea.
i eu, se auzi ca ntr-un ecou altul.
V simii bine? ntreb comandantul, iar nasul lui
enorm se ncrei de grij.
M simt grozav, spuse cel mai apropiat om. A putea
mnca un cal!
Ceilali oameni l dezaprobar.
n orice caz, o pdure mic, concluzion el.

170
Se aprob, spuse comandantul. Oamenii ncepur s
mearg rapid napoi la nav. i aducei-mi i mie cteva
salate verzi, i poate un mr sau dou, strig el.
Poi s mergi i tu dac vrei, spuser elefanii, care
concluzionar c a mnca un cal nu era o idee att de
dezgusttoare cum credeau c ar fi.
Nu, misiunea mea e s stabilesc un contact cu
extrateretrii, explic comandantul. Dei, dac m gndesc
bine, nu suntei chiar att de diferii cum ne ateptam.
n schimb voi suntei exact aa cum ne ateptam,
replicar elefanii.
O s iau asta ca pe un mare compliment. Dar nici nu
m ateptam la ceva mai puin din partea unor prieteni
tradiionali aa ca voi.
Prieteni tradiionali? repetar elefanii, care credeau c
nimic din ce ar putea spune un om nu i-ar mai putea
surprinde.
Cu siguran. Chiar i dup ce ai ncetat s mai fii
partenerii notri n rzboi, am avut ntotdeauna o relaie
special cu voi.
Adevrat?
Desigur. Un exemplu este felul n care P.T. Barnum a
fcut din originalul Jumbo un star internaional. Animalul
acela a trit ca un rege pn cnd a fost clcat accidental
de o locomotiv.
Nu vrem s prem cinici, spuser elefanii, dar cum
calci accidental un animal de apte tone?
Se poate, spuse comandantul, cu faa strlucind de
mndrie, inventnd n primul rnd o locomotiv. Oricum am
fi, trebuie s admitei c noi suntem o ras care se poate
mndri cu realizri magnifice: motorul cu combustie intern,
divizarea atomului, zborul n spaiu, tratarea cancerului. Se

171
opri. Nu vreau s v denigrez, dar sincer, cu ce putei egala
toate astea?
Noi ne trim viaa fr pcate, rspunser elefanii
simplu. Respectm credinele celuilalt, nu facem ru
mediului nconjurtor i niciodat nu ne-am luptat cu ali
elefani.
i vrei s compari astea cu transplantul de inim,
cipul de silicon i ecranul TV tridimensional? ntreb
comandantul cu doar un strop de amabilitate.
Aspiraiile noastre sunt diferite de ale voastre, spuser
elefanii. Dar suntem la fel de mndri de eroii notri ca i voi
de ai votri.
Avei eroi? ntreb comandantul, incapabil s-i
ascund surprinderea.
Desigur. Elefanii nirar lista celor czui n rzboi:
Elefantul de pe Kilimanjaro. Selemundi, Mohamed din
Marsabit. i cei apte magnifici din Parcul Krueger:
Mafunyane, Shingwedzi, Kambaki, Joao, Dzombo,
Ndlulamithi i Phelwane.
Sunt aici pe Neptun? ntreb comandantul, pe cnd
oamenii lui ncepur s se ntoarc de pe nav.
Nu, spuser elefanii. I-ai omort pe toi.
Trebuie s fi avut un motiv, insistar oamenii.
Erau acolo, spuser elefanii. i aveau nite fildei
magnifici.
Vezi? spuser oamenii. tiam c am avut un motiv.
Elefanilor nu le prea plcu rspunsul, dar erau prea
politicoi s o spun, i cele dou specii continuar s fac
schimb de impresii i minciuni nevinovate pe durata ntregii
nopi scurte de pe Neptun. Cnd soarele rsri din nou,
oamenii i exprimar surpriza.
Ia privete! spuser ei. Ce se ntmpl?

172
Ne-am sturat s mergem pe patru picioare, spuser
elefanii. Am decis c e mai confortabil s stai drept.
i unde sunt trupurile voastre? ntrebar oamenii.
Ne incomodau.
Ei bine, dac nu este cel mai afurisit lucru! Spuser
oamenii. i ei se uitar unul la altul. Dac stau s m
gndesc, sta e cel mai afurisit lucru! Aproape c ieim din
ctile noastre!
i urechile noastre flutur, spuse comandantul.
i nasurile noastre cresc, spuse alt om.
E foarte confuz, spuse comandantul. Tcu. Pe de alt
parte, nu simt aceeai animozitate mpotriva voastr pe care
am simit-o ieri. M ntreb de ce.
Nu tim, spuser elefanii, care deveneau enervai de
sunetul de nvingtor din vocea lui.
Totui, e adevrat, continu comandantul. Astzi simt
c fiecare elefant din univers este prietenul meu.
Pcat c n-ai simit la fel atunci cnd ar fi contat,
spuser elefanii cu iritare. tiai c ai omort aisprezece
milioane de elefani numai n secolul douzeci?
Dar am i compensat, precizar oamenii. Am amenajat
parcuri de joac pentru a v proteja.
Adevrat, recunoscur elefanii. Dar pe parcurs ne-ai
luat aproape tot habitatul. Apoi ai decis s ne selectai
pentru sacrificare, ca s nu terminm rezerva de hran a
parcului. Tcur dramatic. Asta a fost cnd Pmntul a
primit a doua vizit a extrateretrilor. Extrateretrii au
examinat teoria prezervrii prin selectare pentru sacrificare
i au decis c Pmntul era un adpost nesntos i au fcut
pregtiri s-i trimit toi bolnavii incurabili n viitor.
Lacrimi strbtur obrajii mari ai oamenilor.

173
Ne simim groaznic n privina asta, plnser ei. Civa
se terser la ochi cu degete scurte i butucnoase, care
preau s creasc unite.
Poate ar trebui s ne ntoarcem la nav i s ne
gndim la toate astea, spuse comandantul oamenilor,
uitndu-se n jur n zadar dup ceva destul de mare n care
s-i sufle nasul. n plus, trebuie s folosesc toaleta.
Sun bine pentru mine, spuse unul dintre oameni. Am
poft de varz.
Biei? spuse altul. tiu c sun stupid, dar e mai
confortabil s mergi pe patru picioare.
Elefanii ateptar pn cnd oamenii urcar toi pe nav
i apoi plecar s-i vad de treab, ceea ce li se pru ciudat,
pentru c nainte de venirea oamenilor nu aveau nicio treab
de fcut.
tii, spuse unul din elefani, dintr-odat mi-e poft de
un hamburger.
Eu vreau o bere, spuse al doilea. Apoi: M ntreb dac
se transmite vreo partid de fotbal la radioul subspaial.
E ntr-adevr curios, remarc al treilea. Am aceast
pornire de a-mi nela nevasta i nici mcar nu sunt
nsurat.
Vag deranjai fr s tie de ce, curnd czur ntr-un
somn neodihnitor, fr vise.

***

Sherlock Holmes a spus cndva c dup ce se elimin


ceea ce e imposibil, ceea ce rmne, orict de improbabil ar fi,
trebuie s fie adevrul.
Joseph Conrad a spus c adevrul este o floare care face
s vestejeasc totul n jur.
Walt Whitman a sugerat c adevrul este cel care satisface
cu adevrat sufletul.
174
Neptun i-ar fi nnebunit pe toi trei de furie.
Adevrul este un vis, cu excepia cazului n care visul meu
este adevrat, a spus George Santayana.
El era destul de nebun pentru a supravieui pe Neptun.

***

Ne ntrebam, spuser oamenii cnd cele dou grupuri


se ntlnir a doua zi diminea. Ce s-a ntmplat cu ultimul
elefant de pe Pmnt?
Numele lui era Jamal, rspunser elefanii. Cineva l-a
mpucat.
Este expus undeva?
Urechea lui dreapt, ce seamn cu forma
continentului Africa, are pictat pe ea o hart i se afl n
Cldirea prezidenial din Kenia. I-au luat urechea stng
ai fi surprini ct de multe urechi stngi au fost aruncate
de-a lungul secolelor, nainte ca cineva s se gndeasc s le
dea o utilizare i pe ea a fost desenat alt hart, care
acum atrn ntr-un muzeu din Bombay. Picioarele i-au fost
transformate n taburete asortate de bar i n prezent
mpodobesc salonul Aces High Show Lounge din Dallas,
Texas. Scrotul lui folosete drept chisea pentru tutun pentru
politicienii scoieni btrni. Un col de filde este expus la
Muzeul Britanic. Cellalt susine o sculptur din filde i este
expus ntr-o vitrin din Beijing. Coada i-a fost transformat
n plici de mute i este proprietatea unuia dintre ultimii
vaqueros din Argentina.
Nu tiam asta, spuser oamenii, sincer ngrozii.
Ultimele cuvinte ale lui Jamal nainte de a muri au fost
Te iert, continuar elefanii. El a fost ridicat imediat la un
nivel nalt, la care oamenii nici mcar nu pot aspira.
Oamenii privir n sus i studiar cerul.
Putem s-l vedem de aici? ntrebar ei.
175
Ne ndoim.
Oamenii privir napoi spre elefani doar c ei
evoluaser din nou. De fapt, eliminaser orice caracteristic
fizic pentru care fuseser vnai nainte. Coli de filde,
urechi, picioare, cozi, chiar scroturi, toate suferiser
schimbri majore. Elefanii artau exact ca fiinele umane,
pn la costume spaiale i cti.
Oamenii, pe de alt parte, ieiser din costumele lor
spaiale (care le czuser n fii i zdrene), ncepur s le
creasc coli i conversau prin sunete huruite formate n
burt.
E foarte enervant, spuser oamenii care nu mai erau
oameni. Acum cnd se pare c am devenit elefani,
continuar ei, poate ne putei spune ce fac elefanii?
Ei bine, spuser elefanii care nu mai erau elefani, n
timpul nostru liber crem noi sisteme etice bazate pe
altruism, iertare i valori familiale. i ncercm s sintetizm
operele lui Kant, Descartes, Spinoza, Thoma DAquino i
episcopul Berkeley n ceva mult mai sofisticat i logic,
ncercnd s nu uitm s ncorporm valorile emoionale i
estetice n fiecare etap.
Ei bine, presupunem c asta e destul de interesant,
spuser noii elefani fr prea mult entuziasm. Putem face i
altceva?
Oh, da, i asigurar noii cosmonaui, scondu-i
armele lor Nitro Express 550 i Holland & Holland 475
Magnum i ochindu-i. Putei muri.
Asta nu se poate ntmpla! Voi niv ai fost elefani
ieri!
Adevrat. Dar acum suntem oameni.
Dar de ce ne omori? ntrebar elefanii.
Din obinuin, spuser oamenii n timp ce apsau pe
trgaci.
176
Apoi, pentru c nu mai aveau nimic de ucis, oamenii care
au fost elefani se mbarcar n nava lor i plecar n spaiu,
cutnd cu curaj noi forme de via.

***

Neptun a vzut multe specii venind i plecnd. De-a


lungul anilor, de nou ori s-au generat spontan microbi. A
fost vizitat de extrateretri de treizeci i apte de ori. A vzut
patruzeci i trei de rzboaie, cinci dintre ele atomice, i a
asistat la crearea a 1.026 de religii, niciuna dintre ele
neposednd vreun adevr universal. Pe suprafaa
prevestitoare de ru de pe Neptun s-au desfurat mai multe
episoade din istoria galactic dect pe oricare alt lume din
sistemul solar.
Planetele nu pot s-i spun prerea, desigur, dar dac ar
putea, Neptun ar spune cu siguran c cele mai interesante
creaturi pe care le-a gzduit vreodat au fost elefanii, ale
cror metode blnde i perspective unice au rmas proaspete
i clare n memoria sa. Jelete faptul c au murit de mna
lor. ntr-un fel.
Problema apare n momentul n care ntrebi dac Neptun
se refer la elefanii cei noi care i-au nceput viaa ca i
criminali, sau la cei vechi care i-au ncheiat viaa ca i
criminali.
Neptun pur i simplu urte astfel de ntrebri.

Traducere: Cristina Olariu


The Elephants on Neptune by Mike Resnick
Copyright 2000 by Mike Resnick.

177
Ziua ncarnrii
Walter Jon Williams

Nscut n 1953, a absolvit University of New Mexico n


1975 i este scriitor sf cu norm ntreag. A explorat diverse
stiluri, de la post-cyberpunk space opera la istorie alternativ
i military science fiction. Primul su roman Ambasador of
Progress aprut n 1984, a fost urmat de Harwired (1986),
publicat i la noi de editura Nemira cu titlul Supercablat,
Aristoi, Metropolitan, City on Fire. Pentru City on Fire
(1997) a ctigat premiul Hugo i a fost nominalizat la Nebula.
Cele mai recente romane din cele 26 scrise sunt The
Sundering i Conventions of War n 2005. Este, ns,
considerat, datorit talentului su, un maestru al short fiction
i chiar unul dintre cei mai prolifici autori ai genului. A ctigat
dou premii Nebula pentru Daddys World i The Green
Leopard Plague (publicat n numrul 2 al Sci-Fi Magazin), iar
pentru alte dou povestiri a obinut nc dou premii Hugo. A
mai fost nominalizat de 14 ori la Hugo sau Nebula pentru
romanele sau povestirile sale. n acest an apare i ultimul su
roman Implied Spaces.
n povestirea care urmeaz, aprut n 2005, e vorba
despre copii. Care sunt la fel de neasculttori i teribiliti, chiar
dac o bun parte a vieii lor sunt doar programe de computer.

Ceea ce m face s vorbesc cu tine, doctor Sam, e modul


tu de a nelege lucrurile i nelepciunea de care dai
178
dovad. Cci trebuie s-i vorbesc de felul n care Fritz a
cunoscut-o pe Doamna n Albastru i despre ce s-a ntmplat
cu Janis, de ce mama ei a decis c e cazul s o ucid i unde
au dus toate astea. Trebuie s pun lucrurile n ordine i
pentru asta am nevoie de un prieten. i acela eti tu, doctor
Sam!
Janis se distreaz de cnd m tiu pe seama mea pentru
c vorbesc cu o persoan imaginar. i se distreaz i mai
grozav cnd se gndete la faptul c prietenul meu imaginar
e un englez care a murit cu sute de ani n urm.
Te neli, i-am spus. Doctorul Samuel Johnson chiar a
existat, a fost o persoan n carne i oase. El nu e o persoan
imaginar, imaginare sunt conversaiile mele cu el.
Totui, nu cred c Janis nelege diferena.
Dar tiu c tu, doctore Sam, tu nelegi. M-ai neles nc
de cnd ne-am cunoscut, la ora de Epoca Raiunii, cnd mi-
am dat seama de faptul c nu numai c ai fcut i zis o
grmad de lucruri care te-au fcut nemuritor, dar c ai
fcut toate acestea n timp ce-i petreceai timpul prin taverne,
nconjurat de actori i poei.
Ceea ce, dac m ntrebi pe mine, e viaa perfect.
Cred c Janis ar fi mai puin frustrat dac ar ncerca i
ea s aib o discuie cu doctorul Sam.
Vreau sa zic c, atunci cnd sunt foarte obosit,
ncercnd s neleg ecuaiile rezonanei paramagnetice prin
electroni i cnd nu mai suport s mi se vre n creier nici
mcar un gram de tiin, m pot gndi ntotdeauna la
dragul meu doctor Sam un brbat solid i gras (dei
cuvntul pe care-l foloseau pe atunci era corpolent), cu o
peruc stupid i fcnd un gest magnific cu mna n timp
ce-mi spune, ca de obicei, cu nelepciune i gravitate:
Educaia intelectual, de orice natur, domnioar Alison, vine
din petrecerea plcut a timpului.
179
Cine altcineva ar fi putut rosti o fraz mai adevrat ca
asta? Cine altcineva ar fi putut fi mai sensibil i mai nelept?
Cine m-ar putea nelege mai bine?
Cu siguran niciunul dintre cei pe care i cunosc.
(i i-am zis vreodat ct de mult mi place faptul c mi
spui domnioar Alison?)
Am putea ncepe cu Ziua ncarnrii lui Fahd de pe Titan.
A fost prima ncarnare care a avut loc printre Cadrele
Destinului Glorios aa c, normal, am fost prezeni cu toii.
Srbtoarea fusese atent planificat pentru a prezenta
frumuseile celei mai mari luni a planetei Saturn. Mai nti
urma s fim downloadai pe Cassini Ranger, nava amplasat
pe orbita Saturnului pentru a deservi toate coloniile de pe
diverse luni. Apoi urma s fim trimii n module spaiale
individuale, n atmosfera groas din jurul Titanului. Aa
aveam ocazia s facem diverse cascadorii n aer, ieind i
ascunzndu-ne n norii de metan, n timp ce trebuia s ne
urmrim unii pe alii de-a lungul cerului noros, fotochimic al
Titanului. Dup asta urmau o partid de schi pe ghearul
Tomasko, cina oferit n cinstea lui Fahd i, n sfrit, o alt
partid de patinaj, de data asta pe ghea metanic.
Cu toii urma s purtm corpuri potrivite pentru
gravitaia sczut i presiunea crescut a lunii Titan nite
corpuri ndesate i scunde, acoperite cu blan, cu ase
picioare i un cap n form de dom, aezat ntre dou brae.
Dar corpul meu era doar mprumutat pentru aceast
ocazie, era unul dintre acele corpuri folosite pentru turiti.
Pentru Fahd lucrurile aveau s fie diferite. El avea s-i
petreac urmtorii cinci sau ase ani pe orbita din jurul
Saturnului, dup care probabil urma s plece n alt parte.
Corpul cu ase picioare avea s fie chiar corpul lui,
primul su corp. El urma s fie ncarnat ca adult, din punct
de vedere legal, i ca om, n ciuda celor ase picioare i a
180
blnii. Urma s aib proprii lui bani i propriile lui lucruri, o
slujb i drepturi la fel cu ale oamenilor.
Spre deosebire de noi, care nu ne bucuram nc de
niciunul dintre aceste avantaje.
Dup cina, la care Fhad avea s fie n mod formal
recunoscut ca adult i ca cetean de drept, urma s mergem
s patinm pe gheaa metanic a lacului de sub ghear, dup
care trebuia s plecm acas.
Toi, n afar de Fhad, care avea s nceap o nou via.
Astfel, Cadrele Destinului Glorios vor fi contribuit cu primul
su membru la civilizaia interplanetar.
l invidiam pe Fhad pentru ncarnarea sa, pentru cele
ase picioare, pentru blana sa, pentru independena de care
avea s se bucure, chiar i pentru slujba sa, care, sincer s
fiu, nu era chiar aa de stelar. Dup paisprezece ani n care
nu fusesem dect o mn de electroni bzind printr-o
matrice cuantic, mi doream o via real, chiar dac asta
presupunea s am doisprezece picioare.
Dar acum cred c trebuie s m opresc puin i s-i
explic, de vreme ce tu te-ai nscut ntr-o er cnd
electricitatea era produs cu ajutorul zmeelor de pe cer, c n
ziua n care Fahd a fost ncarnat nu eram chiar ceea ce s-ar
putea numi o fiin uman. Nici legal, dar mai ales, nici din
punct de vedere fizic.
Pe vremuri, cnd oamenii tocmai formau primele colonii
din spatele planetei Marte, pe centura asteroidal i pe lunile
lui Jupiter i mai trziu pe cele ale lui Saturn, resursele de
care dispuneau erau foarte limitate. Rezerve elementare, ca
apa i aerul, trebuiau aduse din alte locuri i lucrul acesta
era foarte scump. i, desigur, mediul nconjurtor era extrem
de periculos rata mortalitii n anii aceia de nceput era
incredibil de ridicat.

181
Noroc c oamenii sunt tmpii de la natur, cci altfel
nimeni nu s-ar fi ncumetat s se mute aici.
n ciuda acestor obstacole, coloniile trebuiau s se
extind. Trebuiau s devin independente de lumile-mam de
pe Pmnt, de pe Marte i de pe Lun, care mai devreme sau
mai trziu aveau s nu mai poat trimite resurse, ca s nu
mai menionez de nlocuirea colonitilor care i pierdeau
viaa n diverse accidente stupide. i, ca parte a acestei
independene, creterea populaiei, era un factor important.
Dar i copiii, la rndul lor, consumau o grmad de
resurse, care, aa cum i-am zis, erau puine. Aa c primii
coloniti au trebuit s se mulumeasc cu copii virtuali.
Cred c la nceput le-a fost destul de greu. Ca printe
trebuia s-i pui un costum spaial, o casc i nite mnui
pentru a te putea juca cu copilul tu, care nu era altceva
dect un trilion de linii de cod dintr-un computer ce s o
mai lungesc, probabil c trebuia s-i doreti foarte mult un
astfel de copil.
Mai ales c nu puteai s-l atingi, n carne i oase, dect
la maturitate, cnd era downloadat ntr-un corp, crescut
special pentru el. Ideea era c nu avea rost s ii n colonie pe
cineva care nu putea contribui la economia i dezvoltarea
acesteia. Aa c trebuia s-i ncarnezi copilul numai cnd
acesta era deja un adult i i putea lua o slujb, prin care s
plteasc pentru oxigen i celelalte resurse.
Cred c e destul de evident, din tot ce i-am zis, c viaa
acolo, la ultima frontier, nu era chiar aa de uoar.
Acum lucrurile sunt mult mai simple. Oamenii pot
cltori n lumile virtuale doar printr-un simplu declic
mental. Primeti input-uri senzoriale prin diversele
nanocomputere implantate n creier, aa c nici nu mai ai
nevoie de mnui sau alte aparate pentru a-i putea simi
copilul. Acum poi s-l legeni, s te joci cu el, s-l nvei s
182
vorbeasc i chiar s-l hrneti. Se spune c viaa n
universul virtual e sut la sut real, dei eu a zice doar
nouzeci i cinci la sut i asta doar n universurile care i
propun s imite realitatea, cci cele mai multe nu o fac.
Anumite elemente din realitate au fost lsate pe dinafar
i, de ce s nu o spun, exist i avantaje mai ales dac eti
printe. Nu tu pamperi murdari, nu tu vom. Cnd
bebeluii se mpiedic i cad, ei simt durerea pentru c
trebuie s vrei s-i nvei s nu cad sau s dea cu capul de
perei sau mai tiu eu ce dar, pe de alt parte, nu exist
rni sau oase rupte. Nici accidente fatale.
n plus, mai exist i alte accidente de care prinii au
fcut totul s ne pzeasc: sarcini nedorite, beii i droguri.
Jocuri de noroc. Vandalism. Sinucidere. Furtul unui vehicul
intrastelar i plimbri de plcere printre asteroizi. Mai precis,
de orice metod care ne-ar putea, accidental, distra. Pentru
c, i te rog s m crezi pe cuvnt, adulii au programat
distracia aici cum au vrut ei i pe o perioad lung n avans.
Da, doctore Sam, viaa e destul de bun dac eti adult.
Copiii i sunt sntoi, inteligeni i foarte educai. Triesc n
siguran, ntr-o lume organizat perfect, plin de excelente
oportuniti educaionale, de echipe de sport atletice, de
programe de divertisment pentru ntreaga familie i de jocuri
care recompenseaz efortul colectiv, cooperarea i valorile
morale ceteneti.
Toate acestea pe mine m fac s vomit. Desigur, dac a
putea s vomit (pentru c nu pot). (i-am zis c n lumea
noastr nu exist nici bulimie? Nici mcar accidental?)
Trupul e supus viciilor, domnioar Alison, i mintea
virtuii.
Exact, doctore Sam. i tot ce mi doresc e s descopr
viciile. n momentul cnd voi primi un corp, desigur.

183
tiam c nu o s ne bucurm de prea multe vicii la Ziua
ncarnrii lui Fahd dar, cu toate astea, toat lumea din
Cadrele Destinului Glorios era emoionat i, probabil, puin
geloas pe faptul c Fahd avea s devin, n sfrit, un adult
i s se ncarneze n lumea real i s se distreze pe bune.
Nimeni nu-i punea problema c se alesese cu o slujb de doi
bani, ca inginer electrician pe o lun ngheat.
Dup mine, toate slujbele sunt cam de doi bani, aa c el
nu nimerise mai ru dect alii.
Zile ntregi nainte de petrecere am ncercat s-l evit pe
Fritz. De vreme ce suntem doar nite fiine electronice, lucrul
acesta nu a fost foarte greu; nu ai dect s te faci invizibil
pentru cellalt i s nu rspunzi la mesajele pe care i le
trimite. Dar nu am vrut s fiu nepoliticoas.
La urma urmei, Fritz era un cadru.
Aa c am ncercat s fiu ct mai ocupat ca s nu-l
ntlnesc pe Fritz prea ocupat la coal sau la slujba mea
de la Dane, sau lucrnd cu alte cadre la un proiect comun.
Dar, chiar cu cteva ore nainte de plecarea noastr spre
Titan, n timp ce eram n sala de conferine cu Bartolomeo i
Parminder lucrnd la tema pentru ora de Inteligen
Artificial, Fritz a btut la u i Bartolomeo l-a lsat s intre
nainte ca eu i Parminder s apucm s-i facem semn s nu
o fac.
i aa Fritz a dat de mine. De vreme ce suntem fiine
electronice, putem aprea n faa celorlali aa cum vrem, de
exemplu Regina Mary a Scoiei, ca nite fulgi de zpad i
chiar ca tine, doctore Sam. ncercm s tragem concluzii din
felul n care artm. Acum folosesc un avatar ce imagineaz o
femeie asemntoare cu cele din picturile lui Picasso care
obinuia s distorsioneze figurile omeneti n tablourile sale,
astfel nct s ai un fel de vedere a lor de 360 de grade sau
doar ale unor anumite pri din ele i eu cred c asta e
184
destul de interesant, deoarece aspectul meu se schimb n
funcie de unghiul din care sunt vzut.
Avatarul lui Fritz consta n imaginea unui actor de mna
a doua, pe nume Norman Ishafan, care arat ok, dac nu iei
n considerare produciile sale idioate. Doar c Fritz i-a
adugat o not personal, sub forma unei plrii roii, cu
aspect de balon. Probabil c a crezut c asta l face s par
mai cool, dar nu a reuit dect s arate ridicol i puin trist.
Fritz m privi lung, cu un rnjet mare i prostesc pe fa,
i Parminder, folosind un canal privat, mi trimise o noti de
simpatie. n ultimele luni, Fritz devenise animalul meu de
companie i m urmrea pretutindeni i ori de cte ori avea
ocazia. Uneori sttea ore ntregi cu mine, fr s scoat
niciun cuvnt, alteori vorbea ncontinuu, fr ca eu s pot
zice ceva.
Mi-am dat toat silina cu el, dar am i eu, la urma
urmei, o via. i prieteni. i familie. Nu-mi doream ca
aceast persoan s fie permanent cu mine cci, dei mi
prea ru de el, prezena lui m fcea s m simt i mai ru.
Prietenia nu vine din obligaie.
Aleluia, dr. Sam, adevrat ai grit!
Fritz era singurul membru al grupului nostru care se
nscuse, cum s zic, cu defecte. Eram construii m refer la
softurile noastre n funcie de ADN-urile prinilor notri i
de fapte luate din realitate. Se cuta amestecul potrivit din
genele ambilor prini, dup care sociologii i ddeau cu
prerea n legtur cu modul n care ar trebui s arate i s
fie o persoan din generaia urmtoare. Toate aceste date
erau procesate de un computer superinteligent, iar produsul
final era copilul virtual.
Dar, uneori, n ciuda inteligenelor extraordinare,
artificiale sau umane, implicate n acest proces, apreau i
greeli. Ei bine, Fritz era una dintre ele. Nu pot s zic c era
185
prost era la fel de detept ca restul lumii doar c reflexele
sale mentale nu se aflau n planul potrivit. Cnd era mic,
petrecea ore ntregi fr s vorbeasc sau fr s
interacioneze cu niciunul dintre noi. Prinii lui Fritz, Jack
i Hans, erau amndoi ingineri de software i credeau sincer
c problema era rezolvabil. Aa c au fcut o plngere i ei
sau Inteligenele Artificiale sau altcineva au corectat
software-ul pentru a rezolva problema i dintr-odat Fritz a
devenit activ i furios, lundu-se la btaie cu oricine i
urlnd, uneori fr niciun motiv, ore ntregi.
Aa c Hans i Jack s-au apucat s lucreze din nou la
codul su; o nou corectur i Fritz s-a apucat de furat,
impropriu vorbind, pentru c e imposibil s furi ceva cnd
eti doar o fiin electronic, de vreme ce proprietarul i
poate gsi obiectul disprut doar printr-un mic impuls
electronic.
Fritz a trebuit reparat din nou i chestia asta s-a repetat
ani la rndul. i, dac era adevrat c niciunul dintre noi nu
era n sine o persoan, ei bine, Fritz era mai puin om chiar
i dect noi.
Ne-am dat cu toii silina s-l ajutm. La urma urmelor,
eram cadre i trebuia s avem grij unul de cellalt. Dar, la
un moment dat, orice ncercare de-a noastr devenea
zadarnic. Auzisem i noi de eecuri datorate unor feedback-
uri i de subsisteme care o luau razna din senin sau de
transferuri cuantice stranii. Cred c experii tiau la fel de
puine ca i noi n legtur cu asta.
Mult lume se ntreba ce se va ntmpla n momentul
cnd Fritz va trebui s se ncarneze. Dac toate acestea nu
erau dect nite erori de proiectare, aveau s dispar cnd el
va fi primit un corp? Sau aveau s-i scurtcircuiteze creierul?
Studiile fcute asupra unor cazuri similare din trecut nu
produser rspunsuri prea ncurajatoare la aceste ntrebri.
186
i apoi Fritz deveni problema mea pentru c se ata de
mine i ncepu s m urmreasc pretutindeni.
Bun, Alison, mi spuse el.
Salut, Fritz.
Am ncercat s par foarte concentrat asupra a ceea ce
fceam, ceea ce e destul de dificil cnd avatarul tu e al unei
femei pictate n stil Picasso, adic abstract.
Peste puin timp plecm spre Titan, m anun Fritz.
h, i-am rspuns.
Ai vrea s joci cu mine jocul umbrelor?
n acel moment m-am bucurat c eram femeia Picasso i
nu eram ncarnat, cci dac a fi fost, cu siguran a fi
roit.
Da, de ce nu, i-am rspuns. Dac modulele noastre vor
fi unul lng altul cnd vom intra n atmosfer. S-ar putea,
totui, s fie separate.
Am exersat la simulri, mi rspunse Fritz. i acum
m pricep destul de bine la jocul umbrelor.
Fritz, interveni Parminder, acum lucrm la proiectul
pentru ora de Inteligen Artificial. Nu se poate s discutai
mai trziu, pe Titan?
Sigur c da.
I-am trimis un mesaj de mulumire lui Parminder, care
era pe felie cu mine i cu Janis i care tia c Fritz nu putea
face parte din echipa noastr.
La scurt timp dup asta, fiina mea electronic fu
transmis din Ceres prin lasere de comunicaie de mare
putere i downloadat ntr-un corp real, chiar dac avea ase
picioare i nu era al meu. Corpul era deja echipat cu un
costum pentru vid, care se afla n modulul de coborre cci
nimeni nu-i dorea ca noi s plutim aiurea prin Cassini
Ranger, la gravitaia zero, n corpuri pe care nu le cunoteam
aa c nu prea era loc de distracie.
187
Dar asta nu m-a deranjat prea tare. Era prima oar cnd
m aflam ntr-un corp i eram absorbit s observ micile
diferene dintre realitate i simulrile n care crescusem pn
atunci.
n realitate, mi-am zis, lucrurile par ceva mai linitite, n
situaiile simulate existau ntotdeauna prea multe lucruri la
care trebuia s fii atent. Acum, nu aveam nimic altceva de
fcut dect s-mi ascult propria respiraie.
Apoi urm o explozie puternic, ocul fiind imediat
absorbit de cptueala cu spum a modulului spaial, i iat-
m lansat n spaiu, spre balonul portocaliu care era Titan,
n spatele cruia se zrea gigantica sfer a Saturnului.
Privelitea era destul de dezamgitoare. n mod normal,
vedeam Saturnul n culori alterate electronic, astfel nct s
se poat evidenia ct mai bine diversele detalii ale planetei.
n realitate, Saturn prea mai degrab o sfer pstoas,
strbtut de nite dungi maronii i de o pat roie
provocat, probabil, de o furtun n emisfera sudic.
Din nefericire nu am reuit s vd inelele foarte bine
pentru c erau aezate pe margini, semnnd cu nite
tieturi de cuit pe o pnz pictat.
Lng Titan am observat cel puin vreo alte dousprezece
luni. Am reuit s le recunosc pe Dione, Rhea i pe
Enceladus, aceasta din urm fiind foarte luminoas. Iapetus
a fost tot uor de recunoscut, cci era pe jumtate n
ntuneric i pe jumtate luminat. Se mai vedeau i alte
luminie care puteau la fel de bine s fie Atlas sau Pan sau
Prometheus sau Pandora sau oricare dintre celelalte.
Nu am avut timp s le aflu identitatea, cci Titan devenea
din ce n ce mai mare. Avea o culoare oranj tears, cu
excepia uneia dintre margini, unde ceaa era de un albastru
deschis. n afar de acel arc albastru, Titan era la fel de oranj
pe ct e Marte de rou.
188
Fahd avea s-i petreac primii ani ai adolescenei ntr-un
loc destul de plictisitor.
Mi-am dat seama c, dac a fi fcut aceast cltorie
virtual, a fi srit peste partea asta. Dac realitatea era, ntr-
adevr, att de tern, atunci nu m puteam luda cu prea
mult noroc.
Lucrurile s-au mbuntit, ns, destul de repede, cnd
am intrat n atmosfer. Totul era foarte zgomotos i modulul
se legna n toate prile, n timp ce prin faa ecranului
zburau flcri provocate de radiaiile de ioni. Mi-am simit
inima btnd tot mai tare, n timp ce respiraia mi-a luat-o
razna. Trupul meu era aruncat ntr-o parte i n alta,
impulsurile nervoase mi strbteau propria-mi coloan
vertebral i toate astea erau foarte interesante. Aceasta era
diferena dintre realitate i virtual, dei nu a putea s explic
exact n ce anume consta aceast diferen.
Diferena, domnioar Alison, const n mreia pe care
cineva o poate simi la vederea naturii nobile i slbatice i
cea produs de un actor pe scen, care pufnete i url,
ncercnd s redea acelai lucru.
Mulumesc, doctore Sam!
Nou, celor care trim pentru plcere, trebuie s ne plac
s trim.
O vreme nu am putut vedea dect flcri, dup care am
simit cum am fost proiectat n aer i cum parauta capsulei
individuale s-a deschis. n linitea care s-a lsat brusc, am
nceput s plutesc, legnndu-m frenetic ntr-o parte i n
alta, n timp ce inima mi btea din ce n ce mai tare, din
cauza vnturilor din atmosfer care ncercau s ia n posesie
capsula. Deasupra mea am vzut drele de foc lsate de
capsulele celorlalte cadre, care se ndreptau drept spre mine.
Acela a fost momentul n care, dup ce am zrit ceaa
portocalie, mi-am amintit c am fost att de copleit de ceea
189
ce vzusem nct am uitat s fiu atent la lucrurile din jur.
Aa c am ncercat s-mi revin i s m concentrez ct am
putut de bine.
Nu ajunge s te holbezi la lucruri atunci cnd vrei s
devii un artist vizual i asta e ceea ce mi doresc eu s devin.
Natura slbatic i nobil (cum ai numit-o tu, doctore Sam)
nu e doar un peisaj glorios, presupune i o grmad de
probleme tehnice. Culori, texturi, idei, cadre, medii, precizie.
Decizii. Nu m gndisem deloc pn atunci la aceste aspecte
i acum era prea trziu s o fac.
Am hotrt s fiu mai atent, dar afar nu se ntmpla
mai nimic n afara crustei de acetilen care se topea pe
exteriorul capsulei. Mi-am verificat monitorul de urmrire i
cel cu harta suprafeei lui Titan. Aa c eram pregtit cnd
am primit un mesaj, pe canalul privat, de la Janis.
Alison, eti gata de joac?
Mai pregtit ca oricnd.
O s fie genial!
Aa speram i eu. Dar, n acelai timp, continuam s aud
vocea doctorului Sam: Amintete-i c toate farsele sunt fie
ticloase, fie copilreti.
Farsa pe care i-am jucat-o lui Fritz a fost i una i alta.
Fcusem nite lucrri de exterior pentru Dane, care era
un inginer de comunicaii, cci lucrrile de exterior erau
pltite cu bani adevrai i nu cu Puncte de Cetenie, aa
cum erau pltite lucrrile din realitatea simulat. i Dane
mi permisese s lucrez i n Ziua ncarnrii lui Fahd, aa c
am reuit s stabilesc chiar eu ordinea n care urmau s fie
lansate capsulele.
Pe Fritz l-am pus n ultima dintre capsulele ce urmau s
fie lansate spre Titan. i restul, care fceam parte din
schema lui Janis, adic eu, Janis, Parminder i Andy, am fost
lansai primii.
190
Asta nsemna c noi trebuia s ajungem pe Titan cu
cinci, ase minute naintea lui Fritz, ceea ce-i lsa puine
anse s ne ajung din urm. Mcar pentru o vreme, avea s
fie problema altcuiva.
Am promis n sinea mea c am s fiu foarte drgu cu el
mai trziu, dar asta nu m-a mpiedicat s m simt n acelai
timp ticloas i copilroas.
Dup ce am intrat n atmosfera Titanului i dup o serie
de rotiri i cltinturi destul de serioase, am dat de o
sprtur printre nori prin care am reuit, n sfrit, s zresc
suprafaa coluroas a planetei. Muni rigizi, vi acoperite cu
zpad metanic, lacuri portocalii i strlucitoare, cte un
crater ici i colo. n deprtare, n valea dintre doi muni
butucnoi, se zrea, ca un tobogan neted, ghearul
Tomasko. i, undeva mai la dreapta, pe un platou, am zrit
luminiele care marcau locul n care trebuia s aterizm.
i chiar dedesubtul meu era un nor de etan, n care
capsula mea a disprut imediat. Acolo a fost i locul n care
parauta s-a desprins de capsul, provocndu-mi un gol
destul de serios n stomac. Nu eram obinuit cu aa ceva
amintete-i de remarcile mele despre vom aa c au
trecut vreo cteva secunde bune pn am reuit s-mi revin
i s preiau controlul a ceea ce acum se transformase ntr-un
planor mare i agil.
Nu, nu mai pilotasem un planor pn n acel moment.
Dar mi petrecusem ultimele sptmni fcnd simulri i,
oricum, totul era att de bine pus la punct nct ar fi fost
imposibil s m prbuesc. Ar fi trebuit ca att eu ct i
consola principal a modulului s facem nite greeli uriae
ca s se ntmple ceva cu adevrat ru. Aadar, am preluat
comanda modulului i am pornit spre ntlnirea secret cu
Janis.

191
Exist o multitudine de jocuri pe care le poi juca cu
module spaiale care cad prin atmosfera unei planete. Poi
s-i miti aripile i s obii cele mai ciudate i complicate
modele vzute vreodat. (Dar mie, una, jocul acesta mi se
pare destul de stupid, mai ales dac ncerci s-l joci n
mijlocul unor nori groi). Apoi, mai exist un joc, numit al
umbrelor, cel pe care Fritz voise s-l joace cu mine, n care
trebuie s ncerci s te aezi chiar deasupra aripilor unui alt
modul, astfel nct s nu poi fi vzut de cel de sub tine i n
care trebuie s imii, la perfecie, manevrele pe care le face
cel de dedesubtul tu. Acesta, de obicei, ncearc fie s scape
de tine, fie s se ridice deasupra ta. Mai exist i cursele de
module, n care tu trebuie s ajungi ntr-un punct teoretic de
pe cer naintea adversarului tu. La fel de distractiv e i
simplul fapt de a zbura n sus i n jos, n dreapta sau n
stnga, oricum i trece ie prin cap.
Dar Janis avea alte planuri. i Parminder, Andy i cu
mine, care formam, de obicei, grupul virtual al lui Janis,
alesesem s facem parte din schema ei, pentru c aa ne
fusese voia. (i place felul n care am folosit acest cuvnt
voia, doctore Sam?) Alte dou cadre, Mei i Bartolomeo s-au
alturat grupului nostru fr s tie, ns, care era planul
nostru secret.
Planul nostru era deghizat sub forma unui joc al
umbrelor la care m-am dovedit foarte bun. Nu e vorba doar
de cum zbori, e un joc al relaiilor spaiale i la acestea,
artitii trebuie s se priceap cel mai bine. Am condus jocul
mai bine dect oricine din grupul nostru.
M gndesc totui c ceilali nu erau foarte ateni la joc.
Cci, dei cu toii fceam complicatele manevre n spiral
pentru a ne acoperi planul secret, n acelai timp eram foarte
ateni i la felul n care bteau vnturile la diferite altitudini
pentru aceasta dispuneam de lasere care puteau citi printre
192
nori, ca s nu mai vorbesc de datele meteorologice care ne
veneau constant de la baz i ne foloseam de vnturile
disponibile astfel nct, ncetul cu ncetul, s ne ndeprtm
de locul de aterizare care ne fusese indicat i s ne apropiem
ct mai mult de inta aleas de noi.
Am tot ateptat s-l aud pe Fritz c vrea s intre i el n
jocul nostru. Nu m-a chemat. Bnuiesc c gsise ceva mai
amuzant n alt parte.
Tot timpul ct am fcut acele manevre de nvluire, Janis
ne-a trimis regulat cursul i coreciile de altitudine i,
datorit ei, am reuit s prindem o margine cu presiunea
sczut, care ne-a aruncat cu o vitez de aproape dou sute
de kilometri pe or ctre obiectivul nostru. n acel moment,
Mei a cotit-o i a nceput s coboare spre terenul de aterizare.
Tocmai am primit avertizarea c suntem chiar la limita
zonei de zbor admise, ne raport ea.
Recepionat, am rspuns.
Mda, a zis i Janis. tim.
Mei dispru, urmat la scurt timp de Bartolomeo. Noi,
ceilali, am continuat s alunecm pe curenii de vnt. De
acum, nu ne mai bteam capul s pretindem c jucm jocul
umbrelor. Era evident pentru toat lumea c, de fapt,
ncercam s ne ndeprtm de locul de aterizare.
Tumul de Control de la Sol, de pe aria de aterizare, ne-a
contactat mult mai trziu dect ne-am ateptat noi.
Capsulele numrul ase, douzeci i unu i treizeci, ne
chem un controlor de la sol. Femeia avea una din acele voci
blnde i ademenitoare pe care oamenii le folosesc atunci
cnd ncearc s pcleasc un copil s renune la
bomboan i s ia o lingur de spanac.
Ai depit limita de siguran permis de zona de
aterizare. ntoarcei-v imediat!
Am ateptat rspunsul lui Janis.
193
E mai uor s ajungem la Tomasko de aici, spuse ea.
Ne ducem direct la ghear i ne ntlnim cu toii acolo.
Planul de zbor presupune aterizarea lng Lacul
Southwood, i rspunse vocea. V rog s trecei pe pilot
automat i s revenii la planul de zbor stabilit!
Janis i rspunse pe un ton destul de nervos:
Citete planul de zbor pe care i-l trimit acum! E mai
uor i mai rapid s ajungem de aici la ghear. Vntul ne
mpinge din spate cu peste o sut optzeci de click-uri.
Urmar dou-trei minute de tcere. Cnd vocea reveni, fu
destul de morocnoas.
Avei permisiunea s schimbai planul de zbor!
Am suspinat de uurare n costumul meu spaial, cci
tocmai fusesem scutit de o dilem moral. Jurasem cu toii
c vom urma planul de zbor al lui Janis, cu sau fr
aprobarea Turnului de Control, dar asta nu nsemna
neaprat c aveam s o i facem. Bineneles, Janis ar fi
fcut-o, dar eu, una, e posibil s m fi rzgndit. A fi avut o
scuz pentru asta dac ar fi fost i Fritz cu noi pentru c,
n acest caz, ar fi trebuit s-l conduc la terenul de aterizare
dinainte stabilit cci nu-l vroiam n echipa noastr pentru
c era posibil ca el s nu reueasc s aterizeze cu bine pe o
suprafa care nu era n ntregime neted.
mi place s cred c a fi urmat-o pe Janis, orice s-ar fi
ntmplat. La urma urmei, nu ar fi fost prima oar.
i, sincer vorbind, cam asta a fost tot. Dac am fi fost
ntr-unul din filmele urmrite cu aprobarea adulilor, genul
de drame cu care crescusem, ar fi trebuit s se ntmple ceva
ngrozitor i s aib loc o prbuire oribil. Parminder ar fi
murit i Andy i cu mine am fi fost ngropai ntr-o crevas,
sub tone de ghea metanic. Janis ar fi depus eforturi
supraomeneti, eroice, pentru a ne salva. n cele din urm,
Janis ar fi nvat o Lecie Important de Via despre felul n
194
care trebuie s urmm Sfaturile nelepilor notri, al
Btrnilor Experimentai n loc s facem cascade slbatice i
s o facem pe independenii.
n realitate nu s-a ntmplat nimic spectaculos. Am lsat
frontul atmosferic s ne mping pn n apropiere de ghear
i apoi am cobort ntr-o zon cu vreme mai calm. Am luat-
o, n spiral, spre o zon lin, acoperit cu zpad, din vrful
ghearului Tomasko. Aripile capsulelor s-au strns, cumini,
presiunea atmosferic din interior s-a adaptat la cea a lunii
i carlingile s-au deschis pentru a ne permite s pim, n
costumele noastre vidate, pe Titan.
Am fost cuprins pe loc de un sentiment de bucurie.
Pn atunci nu mai pisem niciodat n lumea real i, n
timp ce sream fericit prin zpad, am nceput s rein n
cel mai mic detaliu tot ce era n jurul meu.
Scritul zpezii metanice de sub bocancii mei. Felul n
care vntul arunca mici valuri de zpad, care se sprgeau,
cu mici zgomote, de ecranul de protecie al costumului.
Sistemul de nclzire al costumului care nu funciona corect,
astfel nct o parte din corpul meu era ngheat, iar o alt
parte era inconfortabil de fierbinte.
Nimic din toate astea nu se ntmpla la fel de repede ca n
situaiile simulate, dar nici nu am fost att de atent, n
realitatea virtual, pe ct fusesem acum. Pn i mirosul
poliamidic al ncheietorilor costumului era mai ascuit dect
ceea ce ni se oferea de obicei n timpul simulrilor.
Totul era acum real i era minunat aa i, chiar dac
eram ntr-un corp de mprumut, m bucuram de cele mai
fericite clipe din viaa mea.
M-am grbit spre Janis, pe cele ase picioare ale mele, i
m-am izbit n ea cu o bucurie afectuoas. (Ne-ar fi fost greu
s ne mbrim n costumele alea vidate.) Apoi, Parminder
veni i ea i o izbi uor din cealalt parte.
195
n sfrit, am scpat din Petera lui Platon! strig ea n
stilul ei obscur consacrat. (Mai trziu am cutat s vd ce a
vrut s zic i am realizat c avusese dreptate.)
Gazdele noastre din vrful ghearului nu ne ateptau aa
de repede, aa nct am avut timp s tragem o btaie cu
zpad. Bnuiesc c o bulgreal fr costume spaiale e
mult mai interesant, dar, cum pentru mine aceea a fost
prima bulgreal din viaa mea, mi s-a prut extrem de
amuzant i de plcut.
Naveta cu restul cadrelor a sosit chiar n momentul n
care terminasem de montat schiurile. I-am vzut privindu-ne
prin fereastra portocalie a navei, aa c le-am fcut semn i
ne-am dat drumul n josul ghearului, mpreun cu un adult
care s-a hotrt s ne nsoeasc, n caz c am fi ncercat s
mai facem i alte lucruri care nu erau nscrise n programul
oficial.
Schiatul nu e un sport prea periculos atunci cnd ai un
corp foarte scund, cu ase picioare. Schiurile noastre erau
scurte, aproape ca nite patine de ghea, astfel nct s nu
se nclceasc; era aproape imposibil s cazi, cel mai ru
lucru care se putea ntmpla era s ncepi s te nvri pe
loc, cci era greu s revii la normal. i, cum toi fcuserm
practic pe simulator, nu s-a ntmplat nimic ru.
Cele mai interesante au fost pragurile pentru srituri,
aezate la intervale regulate de-a lungul ghearului.
Gravitaia sczut de pe Titan fcea ca, atunci cnd sreai,
s zbori destul de sus i s rmi n aer pentru o perioad
destul de ndelungat. Iar atmosfera grea a planetei fcea ca,
atunci cnd i ntindeai picioarele i minile, ca un sritor n
lungime, s pluteti n aerul gros, mai ales dac te ajuta i
vntul i btea din fa. Aa c a fost o experien slbatic
i care ne-a dat fiori, aa cum pluteam n aer, cu vntul
uiernd pe la ncheieturile costumului i zpada de un
196
portocaliu strlucitor venindu-ne n ntmpinare i cu ecoul
strigtelor noastre de ncntare.
Sunt de acord cu distraciile n public, pentru c i in pe
oameni departe de vicii.
Pi, da, poate. O s vedem.
Cea mai bun parte a partidei de schi a fost c de data
asta nu m-am mai lsat att de impresionat de tot ce era n
jurul meu, nct s uit s observ. Aa c m-am putut gndi
la modalitile prin care s redau stratul de zpad portocalie
de pe ghear, urmele lsate n zpad de ase perechi de
schiuri, care se nvrt nebunete sub un corp ptrat i micile
cruste de la suprafa produse de btaia vntului.
Nici ghearul, nici lacul nu rmn ngheate tot timpul.
Uneori planeta genereaz un front de aer cald care topete
suprafaa ghearului, astfel nct lichidul metanic ncepe s
curg la poalele muntelui, unde formeaz un lac. Cnd se
ntmpl lucrul acesta, staiunea montan modular se
desface automat i se ridic n aer. Dar, mai devreme sau mai
trziu, totul nghea din nou i staiunea se reinstaleaz la
fel cum a fost.
Am schiat apoi de-a lungul unei fii largi de zpad
portocalie, strlucitoare, direct spre lac i de acolo am reuit
s vedem luminile staiunii modulare. Am intrat ntr-un
hangar presurizat, n form de balon, fcut dintr-un fel de
pnz foarte solid, unde echipajul ne-a scos costumele i
ne-a dat nite ghete uoare, s le punem n picioare. Totul
fusese extraordinar pn atunci, dar orele treceau repede i
ncepusem s m simt puin cam obosit. Banchetul de Ziua
ncarnrii era exact ceea ce mi trebuia n acel moment.
Discutnd tare i rznd, ne-am adunat n jurul unei
mese cu gustri i am nceput s mncm o grmad de
lucruri gustoase de care, pn atunci, nu mai avusesem
niciodat parte. (Ne pun s mncm i n simulri pentru a
197
ne obinui cu ideea de mncare, astfel nct s nu murim de
foame n momentul cnd ne vom ncarna, dar i pentru a ne
nva cum s ne comportm la mas, dar mncrurile din
simulator au toate cam acelai gust.)
Ce mncare bun! strig Janis, gustnd dintr-o chestie
pufoas pe care o ncercasem i eu mai devreme i care mi se
pruse dezgusttoare. Ne ntinse castronul s gustm cu
toii. ncercai i voi! O s v plac!
Am refuzat-o.
Mda, mi rspunse ofuscat, dac i-e fric s ncerci
lucruri noi
Aa era firea lui Janis insista s-i mpart experienele
cu toat lumea i se supra dac nu i se prea c viaa era
la fel de excitant cum i se prea ei.
Andy i Parminder ncepur s scuipe mncarea pe care
Janis i obligase s o mnnce i Janis ncepu s rd, ca de
o glum bun.
Celelalte cadre sosir cam o or mai trziu i abia atunci
ncepu srbtoarea cu adevrat. Am privit de-a lungul mesei
lungi n jurul ei erau adunai cei patruzeci de membri
stranii ai Cadrelor Destinului Glorios, cu capetele lor mici,
ataate la nite corpuri proase, cu ase picioare, mncnd
pentru prima oar n viaa lor mncare adevrat. Pe
vremuri, asta ar fi constituit o scen dintr-un film de groaz.
Acum nu era dect o fresc a societii postumane,
descendenii Pmntenilor petrecnd pe o planet ngheat,
departe de planeta strmoilor.
Dar, din cauz c toat lumea, n afar de Fahd, era
mbrcat n haine de mprumut, nu puteam recunoate pe
nimeni, aa c a trebuit s trimit nite mesaje n unitile lor
de comunicaie implantate, pentru a putea afla cu cine
stteam de vorb.

198
Fahd sttea pe locul de onoare, n captul mesei. Blana
lui era cenuie i avea un fel de mo care-i ddea capului su
o form geometric.
mi plcea de Fahd. Era cel cu care fcusem sex atunci
cnd Janis reuise s m conving s fur un program de
simulare sexual de la Dane, tipul pentru care lucram n
timpul liber. (Trebuie s-i spun, doctore Sam, c trupurile
noastre virtuale aveau toate organele, inclusiv cele sexuale,
doar c adulii se asiguraser s nu le putem folosi pentru
astfel de activiti.)
Probabil c programul nu a fost prea bun. Ceea ce am
fcut eu cu Fahd nu a fost minunat, nu a fost extaziant, a
fost ciudat. Dup o vreme am renunat i ne-am gsit ceva
mai bun de fcut.
Bineneles, Janis mi-a spus c s-a simit n al noulea
cer. Ea era lidera noastr i tot ce fcea trebuia s fie fabulos.
La fel ca i cu mncarea aia oribil pe care o ncercase asta
nu fusese doar cea mai bun mncare pe care o ncercase
vreodat, era cea mai bun mncare din toate timpurile i, de
aceea, trebuia s o gustm i noi.
Sper ca lui Janis s-i fi plcut, cu adevrat, partida de
sex simulat, cci ea a fost cea care a fost prins cu
programul i asta dei i spusesem s-l tearg. Uneori mi
vine s cred c i place s fie prins fcnd prostii.
n timpul cinei, cei crora prinii le-au permis aa ceva,
au primit dou porii de lichior, pentru a toasta n cinstea lui
Fahd o butur tare, care se numea Ring Ice i era produs
pe plan local. Mie, una, mi-a ars esofagul.
Dup ce s-a but, totul a devenit mai zgomotos i mai
animat. Rsetele i veselia s-au ndesit i mai tare cnd
membrii echipajului staiunii au descoperit c o serie de
cadre se mutaser ntr-o camer din spate, pentru a afla,
concret, ce nseamn sexul, mai ales c acum aveau trupuri
199
reale. Rdeam i eu mpreun cu ceilali, cnd am privit-o pe
Janis i am observat c era neobinuit de tcut i nu fcea
nicio micare. Ea, care de obicei era cea mai zgomotoas
dintre toi. Aa c mi-am dat seama c ceva nu era n regul.
I-am trimis un mesaj privat prin implant. Mi-a rspuns
printr-un singur cuvnt.
Mama
I-am aruncat o privire de ncurajare n timp ce m
ntrebam dac nu cumva mama ei aflase deja de mica
noastr aventur. ntr-un fel era i de mirare cci de abia
fusese timp ca un semnal, trimis cu viteza luminii, s fi ajuns
pn la Ceres i napoi.
Probabil c Turnul de Control se enervase destul de tare.
Sau poate c mama lui Janis i controloarea din turn erau,
amndou, Soldai Constani ai Celor Cinci Principii ale
Micrii i se ocupau cu spionatul celorlali desigur, n
numele binelui.
Orice mesaj o fi primit, Janis i reveni destul de repede.
n clipa urmtoare, se nfiina lng mine, zicndu-mi:
Uite cum st treaba, sper c poi s-mi mprumui
costumul tu vidat, nu-i aa?
Sclipirea din ochii ei uriai i plai m fcu s devin
prudent.
De ce a face una ca asta?
Mama mi-a zis c sunt pedepsit i c nu am voie s
merg la patinaj cu restul grupului. i, cum nu ne putem
deosebi unii de ceilali m-am gndit s facem schimb i s-i
artm cine e, cu adevrat, eful.
Iar eu ce s fac? S rmn de una singur aici?
Rmi cu chelnerii unii dintre ei sunt chiar drgui,
desigur, dac i plac brbaii proi. Vocea ei redeveni
serioas. E timpul s fim solidare, Alison. Nu o putem lsa pe
mama s ne nving.
200
M-am gndit pentru o clip i apoi i-am rspuns:
Ar fi mai bine s faci schimb cu altcineva.
Ochii imeni i se umplur de mnie.
Eram sigur c ai s spui asta! ntotdeauna i-a fost
fric s-i nfruni pe aduli!
Janis, am oftat. Crezi c numai mama ta a primit
mesajul de la Turnul de Control? Prinii mei vor cerceta, i
ei, foarte ndeaproape nregistrrile a ceea ce s-a ntmplat
aici. Cred c cel mai bine e s vorbeti cu altcineva, cu cineva
care nu a fcut parte din grupul nostru.
ntreg trupul ei pros se pleoti. Aproape c am izbucnit
n rs.
M tem c ai dreptate, recunoscu ea.
i tii c mama ta o s-i in o predic pe cinste cnd
ne vom ntoarce acas, nu-i aa?
Da, normal. Sunt sigur c-i scrie discursul chiar
acum ca nu cumva s piard ceva din vedere.
Poate c ar fi mai bine s m lai s trag cu urechea, i-
am zis. Ai grij s nu-i pierzi calmul.
Pru i mai pleotit, dac aa ceva era posibil.
Facem asta pentru c suntem cadre. Pe vremuri, cnd au
aprut primii amri de copii crescui n realitatea virtual,
o mare parte din ei au cedat n momentul n care au fost
ncarnai. Unii au nnebunit de-a binelea, alii au nceput s
aib o serie de obsesii ciudate i au ncercat s se sinucid
sau au dezvoltat un fel de autism, neputnd s se raporteze
la lucrurile din jurul lor dect printr-o interfa
computerizat.
Ca urmare, n zilele noastre prinii nu-i mai cresc de
unii singuri odraslele. Majoritatea copiilor nc au doi prini
deoarece e nevoie de dou persoane pentru a plti punctele
pentru cetenie i taxele necesare creterii unui copil i,
uneori, dac dou persoane nu sunt de ajuns, se adun
201
chiar trei, patru sau cinci. Odat ce punctele sunt pltite,
bieii prini trebuie s atepte pn se adun ndeajuns un
numr de aplicani pentru a deveni cadre. Astfel se formeaz
un singur grup de copii virtuali care sunt crescui i educai
mpreun de prini i de staff-ul educativ. Unii dintre
acetia, dup ce devin maturi, devin la rndul lor profesori.
Ideea e c fiecare cadru trebuie s aib grij de cellalt.
Nimnui nu-i este permis s se retrag n propria lui lume.
Dac vreun copil d semne de individualism, ne unim
eforturile pentru a-l readuce pe calea cea bun.
Prinii notri sunt cei ce au creat acest iad n care trim.
De aceea, e treaba noastr s ne ajutm unul pe altul,
pentru a putea supravieui.
Cel obinuit cu vicisitudinile vieii nu e uor de nfrnt.
Cu siguran nici Janis nu e, dei a vorbit cu mai multe
din cadre i nimeni nu a vrut s schimbe locul cu ea. Mi-a
prut ru pentru ea numai pe jumtate la urma urmei,
avusese deja o victorie i am uitat toate problemele ei n
secunda n care mi-am pus din nou costumul presurizat i
m-am ntors pe ghea.
Patinajul pe ghea nu a fost la fel de incitant ca partida
de schi, dar ne-am distrat oricum. Dac joci leapa pe ghea
metanic poi trimite, dintr-o simpl lovitur, o persoan la
vreo doi kilometri deprtare de grup.
Dup care a venit vremea s ne ntoarcem la staiune. Am
fcut cu toii du, n timp ce personalul staiunii a fcut
curenie i ne-a controlat costumele. Apoi, ne-am pus din
nou costumele, astfel nct urmtoarea grup de turiti s
gseasc trupurile de mprumut curate i pregtite pentru o
nou aventur.
Ne-am nchis ctile astfel nct scanner-ele s poat
intra n minile noastre. Nite aparate cuantice
superconductoare ne-au controlat celulele nervoase,
202
recupernd tot ce era de recuperat, iar apoi creierele noastre
esena noastr au fost transmise unui program de
calculator care, prin comunicaii laser, ne-a trimis napoi n
Ceres i n lumea virtual n care trisem pn atunci.
Aceasta mi s-a prut strin fa de realitatea de pe
Titan, pe care tocmai o experimentasem. Dar nu am avut
timp s nregistrez diferenele prea bine, pentru c a trebuit
s o salvez pe Janis.
Aa suntem noi, cadrele. Toi pentru unul i unul pentru
toi.
i, n plus, Janis e prietena mea de cnd m tiu.
Anna-Lee, mama lui Janis, o atepta, bineneles, n
camera comun de lng dormitorul lui Janis. (i-am zis,
doctore Sam, c i noi dormim? Nu dormim la fel de mult ca
oamenii ncarnai, ci doar cteva ore, dar prinii notri vor
s ne obinuiasc cu ideea, astfel nct atunci cnd ne vom
ncarna s tim s mergem la culcare cnd suntem prea
obosii i s nu cumva s leinm n timp ce lucrm la ceva
important sau periculos.)
(Singura diferen dintre visele noastre i ale voastre e c
noi nu vism. Ce rost ar avea s o facem? Suntem, oricum,
blocai n visele prinilor notri.)
(Aa c nici bine nu am ajuns cu corpul meu virtual n
dormitorul meu virtual c Janis a i nceput s ipe, pe
canalul privat de comunicare.)
Mama e aici! Am nevoie de tine, acum!
Am apsat cteva butoane n creierul meu i iat-m, n
mintea lui Janis, primind aceleai informaii i senzaii ca i
ea. Am privit-o i i-am zis:
Hei, nu poi vorbi cu mama ta n halul n care ari!
Janis avea avatarul ei obinuit care arat ca i cum un
nebun s-ar fi apucat s deseneze cu creioane colorate. Un

203
corp subire, fcut din linii, cu nite pantofi galbeni, uriai i
cu capul ca un balon de spun, cu prul rou, srmat.
Ia-i nfiarea omeneasc! i-am zis. Acum!
Aa c i-a schimbat avatarul cu unul comun,
asemntor cu cel al oamenilor de pe aici: un corp cu patru
brae, dou pornind din umeri i alte dou, din coapse. Prul
ns i l-a pstrat rou. Oricare ar fi avatarul ei, Janis are
ntotdeauna prul rou.
Aa e mai bine, aa e normal.
Normal pe Ceres, vreau s zic. Ceres e un asteroid fr
prea mult gravitaie i, de aceea, nu are niciun rost s ai
picioare. Cnd gravitaia e att de mic, picioarele mai mult
te ncurc, i atrn fr rost, lovindu-se de lucruri i
provocndu-i tieturi i vnti. ns oricui i prind bine
nc dou brae, nu-i aa? Aa c, majoritatea oamenilor care
triesc pe planete cu microgravitaie prefer astfel de corpuri,
care sunt mult mai practice dect modelele cu dou picioare.
i iat-o pe Janis fcndu-i vnt cu setul stng de brae
direct n camera n care o ateapt mama ei. Anna-Lee are i
ea un corp cu patru brae, doar c al ei nu e un avatar, ci o
scanare holografic tridimensional a corpului ei real. i se
vede de la o pot c e suprat buzele i sunt strnse i la
fel i pleoapele; faa i e ncruntat, iar ambele seturi de brae
sunt ncruciate pe partea de mijloc a corpului ei, cu degetele
btnd darabana, de parc abia s-ar abine s nu nceap
s-i dea vreo cteva scatoalce lui Janis.
Bun, mam, i zise Janis.
Nu numai c te-ai pus pe tine n pericol, i rspunse
ea, dar ai riscat i viaa colegilor ti.
Aeaz-te nainte de a rspunde, i-am optit n urechea
interioar lui Janis. Nu te grbi!

204
Sincer, am fost destul de surprins cnd am vzut-o pe
Janis ascultndu-mi sfatul. Se aez pe un scaun i abia
apoi vorbi.
Nimeni nu a fost n pericol, a rspuns ea, pe un ton
rezonabil.
Nrile lui Anna-Lee s-au ngustat.
Ai deviat de la planul de zbor, care a fost special
conceput pentru sigurana voastr.
Dar am fcut un nou plan de zbor. Turnul de Control l-
a acceptat. Dac era periculos, nu ar fi fcut-o.
Vocea lui Anna-Lee lu acea tonalitate plat, pe care o au
cei care-i urmresc logica interioar. Uneori mi vine s cred
c ea e un program de calculator, nu noi.
Dar tu nu eti autorizat s faci planuri de zbor!
Turnul de Control l-a acceptat, i repet Janis. Vocea i
se ascuise puin, aa c i-am optit s se calmeze.
Da, i Turnul de Control m-a informat imediat pe mine!
Erau ct pe ce s cheme o navet de salvare!
Dar nu au fcut-o pentru c nu a fost nicio problem!
izbucni Janis, dup care urm o pauz n care i-am repetat,
din nou, s se calmeze.
Turnul de Control mi-a acceptat planul revizuit,
continu ea. Am aterizat conform planului i nimeni nu a
fost rnit.
Ai planificat totul de la bun nceput! Aceeai voce
placid. A fost un act deliberat de sfidare!
Ceea ce, desigur, era adevrat.
Dar nu am fcut nimic ru! i rspunse Janis.
(Ascult, i-am zis lui Janis, spune-i c-i pare ru i c
ai greit i c nu o s se mai repete.)
(Nu vreau s mint, mi rspunse pe canalul nostru privat
de comunicaii. Orice ar face, nu am de gnd s mint pentru
nimic n lume.)
205
n timpul acesta, Anna-Lee i ddea nainte:
Cu toii trebuie s luptm pentru binele comun! Actul
tu de sfidare nu a fcut dect s-i abat pe colegii ti de la
adevrata lor misiune! Turnul de Control de pe Titan are
lucruri mai bune de fcut dect s-i fac griji pentru tine!
Nu mai puteam face nimic s-o calmez pe Janis, din
momentul acela.
Tu ai vrut s nv navigaie! i am nvat pentru c
tu ai vrut asta! i acum c am dovedit c m pricep, tot tu te-
ai suprat!
Janis i flutur braele att de puternic nct i pierdu
echilibrul, czu de pe scaun, ns, i mai furioas, ncepu s
se nvrte, gesticulnd, prin camer.
i tii de ce te compori aa, mam? o ntreb ea.
Pentru numele lui Dumnezeu, taci din gur! am urlat.
tiam ce avea s urmeze, dar Janis era prea furioas ca s-
mi mai dea vreo atenie.
Din cauz c eti o ratat! strig ea la mama ei. Tata a
plecat pe Planeta Bernard, dar tu nu ai trecut testele. i pot
s fac toate lucrurile pe care mi le ceri i s le fac mai bine ca
tine i asta te nfurie!
Vrei, te rog, s ncetezi? i-am zis lui Janis. Nu uita c
eti proprietatea ei!
Am acceptat decizia comitetului! striga Anna-Lee. Sunt
un Soldat Constant, duc o via productiv i nu vreau s fiu
responsabil pentru creterea unui copil care va fi o povar i
o risip de resurse!
Cine spune c voi fi o povar? o ntreb Janis. Tu eti
singura care zice asta! Dac m-a ncarna, mine mi-a gsi
o slujb bun n zece minute!
Nu i dac i faci reputaia de rebel i de anarhist!
n acel moment mi-am dat seama c, de vreme ce Janis
nu m mai asculta, iar Anna-Lee nu putea s m asculte, nu
206
mai avea rost s m implic n ceea ce avea s se transforme
ntr-o ceart urt. Aa c mi-am nchis canalul de
comunicaie cu Janis i mi-am pregtit propriile scuze
pentru inevitabila discuie cu prinii mei.
Mi-am schimbat avatarul de femeie Picasso ntr-unul
obinuit, cu patru brae, pe care l folosesc ntotdeauna cnd
discut cu prinii mei, cel puin atunci cnd vreau s obin
ceva de la ei. Avatarul meu era cel al unei fete ceva mai tinere
dect vrsta mea propriu-zis, purtnd o uniform colar,
cu guler alb i cu prul strns ntr-o panglic. Iar minunaii
mei ochi cprui erau ceva mai mari dect cei obinuii,
deoarece am descoperit c exist o chestie, numit
neotonie, care nseamn c, atunci cnd ari ca un copil
drgla, eti irezistibil pentru aduli.
i, crede-m, doctore, chestia asta funcioneaz. Uneori
nu trebuie dect s clipesc din ochii mei mari i cprui i s
obin tot ce-mi doresc.
Chiar atunci m-a sunat tata i mi-a zis c el i cu mama
vor s vorbeasc cu mine despre aventura mea de pe Titan,
aa c m-am trimis la locuina alor mei, unde am aprut, n
form holografic, n sufragerie.
Prinii mei sunt nite oameni destul de rezonabili.
Desigur, am grij s-i pstrez aa, pe ct mi st n putin.
Sunt prieten cu nelepii, cum zice doctorul Sam, dar stau la
mas cu cei bogai. mi in prerile pentru mine i fac tot
posibilul s nu-i supr pe cei care au putere asupra mea.
De ce m-am alturat lui Janis pe Titan? vru tata s tie.
Pentru c am tiut c, singur, nu avea s fac ce a
fcut, i-am rspuns.
Dar ai ncercat s o convingi s renune? m ntreb i
mama.

207
Pe Janis nu o poi convinge s nu fac ce vrea, am zis.
Iar prinii mei, care o cunoteau bine pe Janis, m-au
neles.
Dup care mi-au zis s fiu mai atent i cam asta a fost
toat discuia noastr.
Ceea ce demonstreaz c nu toi prinii de pe aici sunt
nebuni.
Ai mei sunt chiar mai sensibili dect majoritatea. Nu cred
c sunt muli prini care s fie de acord cu ambiia mea de a
deveni artist. Aa ceva nu se face aici, ca s nu mai zic de
ceea ce vreau eu s fac, adic s m ncarnez pe Pmnt i
s devin un pictor adevrat sau poate chiar un sculptor. Aici
se folosesc doar camere de filmat sau de fotografiat, iar ideea
lor de art original e s fac poze, pe care apoi le
prelucreaz pe computer, combinndu-le n diverse forme sau
procesndu-le cum le trece prin cap.
Eu vreau s pictez normal, pe pnz, cu acuarele. Cu
pensule adevrate, nu cu spray-uri computerizate. Cci, dac
m ntrebi, consider c textura este un lucru foarte
important i, de aceea, mi i place s lucrez cu uleiuri. Sau,
mai bine zis, cu ideea de uleiuri pentru c pn acum nu am
avut vreodat, ocazia s lucrez cu aa ceva.
i, n plus, aa cum zici i tu, doctore Sam: Cel care nu a
vizitat Italia va fi ntotdeauna contient de inferioritatea sa,
pentru c va ti ntotdeauna c nu a vzut ceea ce orice om
trebuie s vad. Scopul nobil al unei astfel de cltorii este s
vezi rmul Mrii Mediterane.
Aa c, atunci cnd le-am spus prinilor ce-mi doresc s
fac, ei au dat din umeri i m-au pus s le promit c voi nva
i ceva mai practic. Astfel c, n timp ce specialitatea
secundar n care mi voi da licena e arta, specialitatea
principal este programare i design pe computer, ceea ce e
destul de interesant n sine, cci programele noastre, care
208
sunt ntr-adevr foarte complexe, sunt scrise de inteligenele
artificiale care, normal, sunt mai inteligente dect noi i, prin
urmare, ca s le determini s fac ce vrei tu, aduce mai mult
a voodoo dect a tiin.
Astfel c am ajuns la un compromis cu ai mei, care ne
mulumete i pe mine i pe ei i de aceea cred c am nite
prini de treab.
Cam la douzeci de minute dup discuia cu ai mei, Janis
a btut la u i am fcut ca ua s dispar, apoi ea a intrat
n camera mea, iar eu am pus ua la loc. (E destul de comod
s trieti n realitatea virtual, nu?)
Nu a mers prea bine, nu-i aa? m-a ntrebat ea.
n familia ta, gradul de politee e destul de sczut, i-am
rspuns. Adineauri a sczut la limit.
Ochii i se ngustar (era att de suprat c uitase pn
i s-i schimbe avatarul i, de aceea, nc mai avea ochi care
s se poat ngusta.)
Las c-i vin eu de hac, m anun ea.
Nu cred c ar fi prea detept din partea ta s faci una
ca asta, i-am spus.
ncepu s trag cu pumnii n perei, n podea i chiar n
tavan, nvrtindu-se frenetic prin toat camera, ceea ce era
destul de enervant, chiar dac pereii erau virtuali i nu-i
putea distruge n niciun fel.
Ascult, i-am zis. Tot ce trebuie s faci e s reziti pn
ce-i vei lua licena i te vei ncarna. Dup aceea nu o s-i
mai poat face nimic. Nu mai sunt dect cteva luni, Janis!
Licena! Un zmbet glorios, specific marilor descoperiri
i nflori pe fa. Exact de asta am s m i folosesc, de
licen. Am s o lovesc acolo unde o doare mai tare!
M-am ntins i am prins-o de brae, oblignd-o s m
priveasc n fa.

209
Ascult-m bine! i-am zis. Nu poi continua s-i joci
feste.
Vocea ei explod de bucurie:
Las c vede ea!
Te rog, i-am zis, te implor. Nu f nimic pn nu te
ncarnezi!
Dar n ochii ei nu se putea citi dect sentimentul victoriei.
Nu m vedea, nu m auzea.
Va trebui s admit c ea s-a nelat i eu am avut
dreptate tot timpul, mi spuse n cele din urm. Am s-i bat
n cuie lucrarea de licen drept n frunte aa cum l-au fixat
pe Karl Marx de ua bisericii.
Vrei s spui Martin Luther. (Uneori, pur i simplu, nu
m pot abine s fac asta.)
Ea m privi dispreuitor.
Cui i pas?
Mie. Am schimbat subiectul. Pentru c nu vreau s
mori.
Pufni din nou.
Nu am s cedez n faa ei. Am s-o strivesc. Am s-i art
ct de stupid i de inutil e. Am s-i demonstrez c nu e
dect o ratat.
n acel moment am auzit un semnal n u, dar l-am
ignorat.
Puterea pedepsei e s tii cnd s taci, nu s te
confruni, i-am zis.
Faa i se ncrei de parc ar fi nghiit ceva amar.
Nu pot s cred c iar mi citezi din btrnul la mort!
i-am dat un argument, am vrut s-i spun, mpreun cu
doctorul Sam, dar nu sunt obligat s te fac s-l i nelegi.
Semnalul de la u se repet i, de data asta, fu nsoit i
de un semnal electronic care nsemna Urgen! Foarte
surprins, am deschis n sfrit ua.
210
Era Mei, cu avatarul ei uman i cu o expresie de furie
ntiprit pe fa.
Dac voi dou ai terminat s v felicitai pentru farsa
voastr genial, spuse ea, poate ai vrea s aflai c a
disprut Fritz.
Disprut? Nu puteam nelege cum cineva dintre noi ar
fi putut disprea. Cum adic? Programul lui nu a mai ajuns
napoi de pe Titan? Chiar dac s-ar fi ntmplat ceva n
timpul transmisiei, ar fi putut s-l rencarce din arhiv.
Expresia de pe faa lui Mei era de nedescifrat.
N-a fost niciodat acolo. S-a ntlnit cu Doamna n
Albastru.
Dup care i-a fcut vnt cu dou din braele ei i a
plecat val-vrtej lsndu-ne ntr-o tcere neateptat i
nfricotoare.
Nu ne-am zis nimic, dar am urmat-o pe Mei n sala
comun. Celelalte cadre erau acolo deja i ne-au privit cu
toii, n momentul n care am intrat.
Cnd eti mic auzi prima oar de Doamna n Albastru de
la ali copii din grupul tu. Nimeni nu poate spune precis
cum am aflat cu toii despre Doamna n Albastru i nu m
refer aici doar la cadrele de pe Ceres, ci i la cele de pe Vesta,
de pe Ganymede sau de peste tot.
i, cu toii tim c s-ar putea s ntlneti cndva, o
femeie bun i zmbitoare, mbrcat ntr-o rob albastr,
care s-ar putea s-i ntind mna. i pentru c i va prea
att de bun, o vei lsa s te ia de mn.
Doar c, numai cnd va fi prea trziu, vei observa c n
loc de ochi are nite spaii goale, negre, pline de stele.
Te va lua cu ea i prietenii ti nu te vor mai vedea
niciodat.
i, bineneles, cei care o trimit pe Doamna n Albastru,
atunci cnd faci lucruri rele, sunt chiar prinii ti.
211
Cu toii tim c, de fapt, Doamna n Albastru nu exist cu
adevrat, e doar un program ntr-o camer oarecare, care d
comanda ca programul tu, mpreun cu arhiva ta, s fie
ters definitiv, dar cu toii credem n ea i nu doar cnd
suntem copii.
Ceea ce m face s m ntorc la lucrurile pe care i le-am
spus despre ncarnare mai devreme. Odat ce te-ai ncarnat,
eti considerat fiin uman i ai drepturi la fel ca orice alt
om.
Dar numai din acel moment. Pn nu te ncarnezi nu eti
dect un program de computer care aparine prinilor ti i,
dac acetia consider c programul este greit sau corupt
sau, pur i simplu, prea ciudat ca s-i bat capul cu el, te
pot terge cnd doresc.
Am zis terge, nu ucide. Adulii insist c ntre aceti
doi termeni exist diferene apreciabile, dei, eu una, nu vd
niciuna.
Cci, pn la urm, Doamna n Albastru tot vine dup
anumii copii, aa cum a venit dup Fritz, cnd Hans i Jack
au renunat n cele din urm s ncerce s-l mai repare. Cele
mai multe cadre reuesc s nu o ntlneasc niciodat. Dar,
n unele grupuri de cadre, au existat i situaii cnd nu doar
un copil a fost vizitat de ea. Pe Vesta, a existat un grup de
cadre din care au disprut opt copii i, dup ncarnarea celor
rmai, o parte din acetia s-au sinucis. A urmat un scandal
imens i toi adulii au decis s nu vorbeasc despre acest
subiect.
Nicio clip nu am crezut i nu cred c prinii mei ar
putea s o trimit pe Doamna n Albastru dup mine, dar
chestia asta nu-mi poate iei din minte, s-a pitit undeva ntr-
un ungher i de aceea situaia actual mi se pare att de
ngrozitoare. Cci lucrul acesta le d prinilor o putere prea

212
mare, pe care nu ar trebui s o aib i duce la o ruptur
fundamental ntre copii i prini.
De altfel, principala nemulumire a prinilor n ceea ce
privete sistemul de cadre e c, n loc s se ataeze de ei,
copiii se ataeaz de colegii lor. Poate c asta se ntmpl i
din cauz c tovarii lor nu-i pot ucide.
Toate cadrele au primit un mesaj oficial despre Fritz n
care se spunea c era pur i simplu ireparabil i c ansa ca
el s se transforme ntr-o ncarnare de succes era zero.
Mesajul mai spunea i c niciunul dintre noi nu avea nicio
vin pentru ceea ce se ntmplase, ba mai mult, c fiecare
cadru fcuse tot ce-i sttuse n putin pentru a-l ajuta.
Mesajul era n acelai fiier cu cel pe care i-l trimisesem
eu lui Fritz, chiar nainte de a fi ters. Iat-l privindu-m,
zmbind, cu plria lui caraghioas.
Mulumesc c vrei s joci cu mine jocul umbrelor, mi
rspunsese el. Cred, sincer, c eti minunat. Apoi a rs. Ne
vedem n curnd, pe Titan.
Aa c am izbucnit n plns i am ters mesajul ca s nu
fiu tentat s-l mai citesc i alt dat.
Cu toii am simit pierderea. Era treaba noastr s-l
schimbm n bine pe Fritz i nu am reuit s o facem.
Crescusem mpreun i, chiar dac uneori era greu de
suportat, era unul dintre ai notri. Cel puin eu, una, mi
petrecusem ultimele zile evitndu-l i asta m fcea s m
simt nefericit; dar toat lumea fcuse acelai lucru, ntr-un
moment sau altul.
Acum, i simeam lipsa cu toii.
Am decis s purtm doliu i ne-am mpotmolit ntr-o
ceart idioat dac s purtm alb, care e culoarea
tradiional n Asia, sau negru, culoarea din btrna Europ.

213
Hai s purtm albastru, propuse Janis. i aa am i
fcut. Din acel moment, n toate avatarurile pe care le aveam
am inclus, mai mult sau mai puin, i culoarea albastr.
Nu am auzit ca prinii s fi discutat sau s se fi plns
despre asta. Probabil c nici nu au observat.
Am nceput s m gndesc tot mai mult care e poziia
mea fa de oamenii ncarnai i mi-am dat seama c poate
sunt puin cam prea asculttoare i mai adorabil dect a
vrea de fapt s fiu, pentru c vreau s evit consecinele ce ar
putea aprea dac a fi altfel. i cred c i Janis, n alte
circumstane, ar fi mai puin rebel, cci ea vrea s
demonstreze doar c nu i este fric. Hai, mam, spune ea,
trage dac ai curaj!
i n felul acesta o subestimeaz pe Anna-Lee. Pentru c
Anna-Lee e Soldatul Constant al Micrii celor Cinci Principii
i asta e un lucru serios.
Primul Principiu dintre Cele Cinci spune c Umanitatea e
un model de gndire, nu un efect secundar al taxonomiei, ceea
ce nseamn c eti om dac gndeti ca un om, indiferent
dac ai ase picioare sau patru brae sau dou picioare ca
oamenii de pe Pmnt sau Marte.
i Principiile continu tot aa pn la ultimul, care
afirm c umanitatea n diversele ei forme are misiunea de a
ocupa fiecare ecosistem din Univers sau cel puin pe acelea la
care se poate ajunge. De aceea i Micarea a fost ntotdeauna
foarte preocupat de experimentele genetice i de expediiile
ctre planetele din apropiere.
Eu personal nu am nicio problem cu Micarea celor
Cinci Principii. n comparaie cu alte grupuri, cum ar fi Copiii
de pe Venus sau cu cel din Meniul lui Dumnezeu, e destul de
raional.
n plus, dac aceste cinci principii nu nseamn chiar
nimic, noi ce mai cutm aici?
214
Problema mea o reprezint oamenii care sunt atrai de
Micare, mai exact oamenii de genul lui Anna-Lee. Oameni
obsesivi, fr umor i total incapabili s neleag alte puncte
de vedere n afar de al lor. Acest tip de oameni nu numai c
se dedic trup i suflet oricrui astfel de grup, dar insist ca
toat lumea s fac la fel ca ei. Cine nu e ca ei, e o Persoan
Rea.
Aa c, dei n principiu sunt de acord cu Micarea, m
ndoiesc c vreodat am s intru n ea. Am s in minte
sfatul bunului meu doctor Sam: Majoritatea micrilor politice
sunt doar nite glume.
Dar s ne ntoarcem la Anna-Lee. Pe vremuri s-a mritat
cu Carlos, care era i el membru al Micrii, i mpreun au
lucrat ani la rnd pentru a se califica pentru o expediie pe
Planeta Barnard din galaxia True Destiny. Au creat-o pe Janis
pentru c a avea un copil face parte din principiul ocuprii
universului i aa mai departe.
Dar numai Carlos a fost acceptat s plece. i el a ales
planeta Barnard n locul Annei-Lee, aa c acum e la vreo
dou luni-lumin deprtare. i el i restul celorlali coloniti
sunt n format electronic nu avea niciun rost s se cheltuie
resurse pentru a trimite corpuri ntr-un alt sistem solar de
vreme ce e mai simplu s transmii doar datele i s
construieti corpul cnd ajungi acolo i, n cea mai mare
parte a timpului dorm, deoarece nu pot face nimic pn nu
ajung la destinaie. Dar, o dat pe sptmn, Carlos se
trezete i-i mai trimite cte un mesaj electronic fiicei sale.
Mesajele sale sunt de-a dreptul plicticoase, aa cum e i
de ateptat de la cineva aflat departe n spaiu unde nu
exist nimic de vzut i unde toat lumea doarme.
Janis i trimite mesaje mai lungi, majoritatea despre
certurile ei cu Anna-Lee. La rndul ei, Anna-Lee i trimite
mesaje i mai lungi dect ale lui Janis despre ieirile fiicei lor.
215
Aflat la dou luni-lumin, Carlos refuz s medieze conflictul
dintre ele, ceea ce le scoate din mini pe amndou.
Aa c Anna-Lee e furioas c soul ei a prsit-o, e
furioas pe Janis pentru c aceasta nu e un Soldat perfect.
Janis e furioas pe Carlos pentru c nu a gsit o cale s o ia
i pe ea cu el i e furioas pe Anna-Lee pentru c nu a reuit
s fie aleas n echipajul navei care acum se ndreapt spre
True Destiny i pentru c, nefcnd asta, nu a reuit s-i
in soul acas.
i mai e furioas pe Anna-Lee pentru c s-a mritat din
nou, de data asta cu Rhee, un tip bogat din Micare, care a
reuit s strng taxele necesare pentru a crea nc dou
fiice, ambele fiind, bineneles, vedetele grupurilor lor de
cadre i viitori perfeci Soldai, destinai s duc omenirea n
noile habitate de pe planetele cele mai ndeprtate.
Sau, m rog, aa pretinde Anna-Lee.
i, de aceea, cred c Janis o subestimeaz pe mama ei.
Din punctul meu de vedere Anna-Lee vede lucrurile n felul
urmtor: are doi copii noi care sunt tot ce-i dorete ea. O
mai are bineneles i pe Janis, dar ea nu-i face dect
necazuri i o poate da oricnd Doamnei n Albastru, fr s
aib remucri, de vreme ce ntr-un fel a pierdut-o mai
demult. i, la o adic, a dat deja stelelor un so.
i toate acestea m fac s-mi doresc i mai mult s m
ncarnez pe Pmnt, unde o mulime de oameni nc mai fac
copii ca pe vremuri. Prinii creeaz un embrion care este
apoi pus ntr-un incubator i, dup nou luni, nu trebuie
dect s deschizi incubatorul i s scoi un copil real, nu un
software. i chiar dac aceast metod ia mai mult timp i
nu e foarte igienic, eu tot cred c e cea mai bun.
Aa c am aplicat pentru slujbe pe Pmnt, att n
domeniul computerelor, ct i al artelor. Dar pentru orice
slujb de acolo lista de ateptare e destul de mare, iar taxele
216
de intrare sunt exorbitante, asta, desigur, dac nu au ei
nevoie de tine. Aa c nu trag prea multe sperane i, n plus,
nici mcar nu mi-am terminat lucrarea de licen.
Vreau s absolv colegiul mpreun cu restul cadrelor din
grupul meu, la vrsta de paisprezece ani. Din cte tiu, pe
vremea ta, doctore Sam, tinerii terminau colegiul mult mai
trziu. Cred c exist cteva motive importante pentru
schimbrile de azi: 1) noi, copiii virtuali, nu dormim la fel de
mult pe ct o fceai voi i, ca urmare, avem mai mult timp
pentru studiu; 2) oricum, nici nu avem ce s facem altceva;
3) suntem foarte, foarte, foarte inteligeni. Cci dac ai fi
printe i ai avea un cuvnt de spus despre modul n care
vrei s ajung copilul tu (mpreun cu doctorii, sociologii i
mainile voodoo) ai spune: Nu mulumesc, a vrea ca al meu
s fie prost?
Nu prea cred.
i creierele reale din corpurile n care urmeaz s ne
ncarnm sunt, la rndul lor, la fel de inteligente. Asta n caz
c i-ai pus o astfel de ntrebare.
Dac am vrea, am putea s ne maturizm mai repede.
Computerele n care trim sunt att de rapide nct am putea
ajunge de la concepere pn la maturitate n doar trei luni.
Dar vrem s interacionm cu prinii notri sau cu oricine
altcineva, care fiind ncarnai, ar mbtrni mult mai greu.
Aa c, pentru a avea o relaie cu ei sau orice fel de via
social trebuie s cretem odat cu prinii notri. Trebuie
s-i spun c sunt de acord cu lucrul acesta.
Pentru a absolvi colegiul a trebuit s scriu o lucrare de
licen i, din pcate, nu am putut s o fac pe cea pe care mi-
o doream, referitoare la picturile lui Brueghel, aa cum s-au
reflectat ele n teologia epocii respective. Toate cunotinele
despre computere i sisteme computerizate, mpreun cu
studiile de art i de istorie a artei, m-au fcut s m
217
gndesc la modul n care funcioneaz sistemele abstracte,
cum erau cele teologice i la modul n care poi reprezenta
vizual, pe pnza tabloului, conceptele abstracte.
Dar, probabil, toate astea le voi folosi pentru o diplom
postuniversitar, cci specialitatea mea principal e n
computere, aa c am scris o lucrare plictisitoare despre
interoperabilitatea sistemelor care, dac te intereseaz, este
tiina de a face diverse mainrii i sisteme de operare
supraspecializate s comunice ntre ele, o chestie care e cu
att mai dificil cu ct mainriile n chestiune sunt mult
mai inteligente dect noi.
Dac te gndeti, e un subiect interesant. Doar c n
lucrarea mea nu pare foarte atractiv.
n timp ce m-am ocupat de lucrare am muncit n paralel
i pentru Dane, un fost cadru, ncarnat cu civa ani naintea
noastr i pe care l-am cunoscut cnd grupul nostru s-a
ntlnit cu cel din care a fcut parte el, pentru a ne ajuta la
lecii i pentru a ne nva s socializm (ideea fiind c
trebuie s tim s interacionm i cu altcineva n afar de
colegii, prinii i profesorii notri, lucru pe care, odat
ncarnai, s-ar putea s nu-l mai putem face, dac nu tim
cum).
n sfrit, Dane a primit o slujb ca programator la
centrul de comunicaii de pe Ceres i a fost de acord s-mi
lase mie prile mai plictisitoare din munca lui, desigur
pentru o anumita sum de bani. Aa am nceput s strng
banii necesari pentru o slujb pe Pmnt sau, dac m-ar fi
chemat ei, s-i pstrez pentru leciile de pictur pe care am
de gnd s le iau cnd voi ajunge acolo.
Ai s sfreti prin a fi primul designer de interior de
pe Ceres, mi-a zis Janis ntr-o zi.
i chiar crezi c sta ar fi un lucru ru? i-am rspuns.
Uit-te n jur! Cci totul e att de funcional i de plictisitor.
218
Ar fi putut totui s gseasc o culoare mai interesant dect
gri, pentru numele lui Dumnezeu!
Aceasta a fost una dintre puinele di n care am reuit
s vorbesc cu Janis de la aventura noastr de pe Titan.
Amndou aveam de lucru la licen, trebuia s mergem n
acelai timp i la coal, iar eu mai i lucram n timpul liber.
Cred, ns, c ncerca s m evite dinadins pentru c nu
vroia s-mi spun ce fcea, ca s nu-i spun s nu o fac.
Ceea ce, ntr-un fel, m durea. Cci fusesem prietene att
de bune pn n momentul n care i spusesem c nu vreau
s fie omort. i apoi, dup ce i spusesem asta, nu mai
voise s vorbeasc cu mine deloc.
Singurele momente n care reueam s o mai vd erau
Zilele ncarnrii pentru ceilali colegi din grupul nostru. Aa
am reuit s vizitm Ganymede, Iapetus, apoi Titan, din nou,
Rhea, Pluto, Callisto i Io i generaia antimaterie de pe inelul
dintre Venus i Mercur i, n sfrit, Titanul, pentru a patra
oar.
Grupul nostru avea, probabil, o afinitate special pentru
culoarea portocalie.
Am mai fost i pe Vesta, Pallas i Juno. Dei, dac m
ntrebi, dup ce ai vzut una dintre coloniile de pe asteroizi,
le-ai vzut pe toate.
Am mers i n Al Treilea Cer, care este un habitat al
oamenilor din Meniul lui Dumnezeu, construit la L2. i
crede-m, doctore, au o grmad de chestii n meniu.
Am vizitat i Luna, pe care obinuiai s o priveti tu,
doctore Sam. i am avut ocazia s vedem i Dinastia
Nemuritoare, nava aflat n construcie pe orbita lunar
pentru expediia ctre Tau Ceti, colonia n care se strduiete
Anna-Lee s o trimit pe Janis.
Am ajuns i pe Marte de trei ori. Aa c printre alte
distracii am avut ocazia s privesc aceast planet din vrful
219
muntelui Mons Olympus, cel mai nalt munte din sistemul
solar i am privit i n cel mai adnc canion din acelai
sistem solar i apoi am privit n sus, de la baza aceluiai
canion.
Am ncercat, cu toii, s purtam albastru, n memoria
aceluia dintre noi care nu a putut fi prezent.
Pe lng excursii, petrecerile de Ziua ncarnrii erau
foarte reuite cci veneau i ceilali membri ai grupului
nostru, care se ncarnaser deja, n trupuri mprumutate, de
ocazie. Eram, desigur, nc foarte apropiai unii de ceilali i
ncercam s inem legtura ct de des, dar uneori lucrul
acesta era dificil, cci mijloacele noastre de comunicare erau
limitate, din pricina vitezei luminii i oricum, cel mai mult ne
bucuram cnd ne ntlneam n persoan i puteam s ne
mbrim.
Pe Pmnt nu am ajuns. Eram singura din grupul meu
care aplicase pentru o slujb acolo i nc nu primisem
niciun rspuns. Nu m puteam, totui, abine s m gndesc
la cum ar putea fi Ziua ncarnrii mele, dac a fi putut s o
in pe Pmnt oare unde m-a fi dus? Ce a fi vizitat?
Roma? Muntele Everest? Habitaturile oceanice? Cmpiile din
Africa, acolo unde s-a nscut rasa uman?
Era destul de dureros s m gndesc c exista riscul s
nu ajung s vd niciodat aceste locuri.
n aceste excursii, Janis nu a mai ncercat s organizeze
niciuna dintre obinuitele ei rebeliuni. n primul rnd, de la
aventura de pe Titan, eram foarte atent supravegheate. Janis
se comporta acum exact aa cum i dorise dintotdeauna
Anna-Lee. Dar eu tiam c sub aceast aparen de fat
cuminte pregtea ceva teribil.
Am ncercat s vorbesc cu ea despre asta. I-am povestit
despre lucrarea mea de licen n sperana c mi va vorbi i

220
ea despre a ei. Degeaba. A schimbat subiectul ct ai zice
pete.
Oricare ar fi fost proiectul ei, o inea foarte ocupat,
ntotdeauna punea ntrebri despre tot felul de lucruri, oricui
se nimerea.
Dar nu am reuit s deduc nimic din aceste ntrebri.
Preau c acoper toate domeniile: sociologie, statistic,
minerologie, criminologie, economie, astronomie, designul
navelor spaiale etc. Proiectul ei se anuna a fi de mare
anvergur.
Singurul lucru care-l aflasem despre proiectul ei este
acela c trebuia s fie despre managementul resurselor. Era
domeniul pe care o forase Anna-Lee s-l aleag, cci putea fi
folositor n eventualitatea plecrii spre Tau Ceti. i, chiar
dac asta nu ar fi reuit, Anna-Lee se asigurase ca Janis s
aib, ca a doua specialitate, navigaia i pilotarea navelor
spaiale.
n cele din urm, mi-am terminat i eu lucrarea de
licen i apoi am nceput s atept ca slujbele s m
npdeasc. Dar singura ofert pe care am primit-o a fost
aceea venit de la cineva care dorea s m ocup de reciclarea
deeurilor de pe Iapetus. Dac tipul s-ar fi obosit s-mi
citeasc CV-ul i cererea de angajare, i-ar fi dat seama c nu
puteam dect s-l refuz.
Probabil c era n gunoi pn peste cap i era disperat.
Nu tiu ce s zic.
i apoi mi s-a ntmplat cel mai uimitor lucru posibil. n
loc de o slujb n domeniul computerelor, am primit o ofert
s studiez la Academia din Pisa.
Care este o coal de art. Care e n Italia, de unde i vin
cele mai multe tablouri.
Comitetul de admitere mi-a scris c lucrarea mea a
demonstrat o fuziune naiv, dar extrem de original a
221
criticismului social asociat cu formalitile ordinii
geometrice. Nici mcar nu pretind c am neles ce au vrut
s spun cu asta, dar bnuiesc c, pur i simplu, nu erau
obinuii cu ideea de a avea o student care-i petrecuse
aproape ntreaga via ntr-un computer, pe Ceres.
Am transmis strigtele mele de bucurie fiecrui cadru din
grupul nostru, chiar i celor care deja prsiser Ceres i
care, probabil, au rmas destul de uimii, cnd strigtele
mele au ajuns pe planetele pe care triau acum.
Apoi m-am dus n camera comun, srind n sus de
bucurie, i toat lumea a venit s m felicite. Chiar i Janis,
care acum avea un avatar nici pe departe omenesc, un ciocan
imens care zdrobea, la nesfrit, o piatr.
Subtilitatea nu fusese niciodat punctul ei cel mai tare.
Felicitri, mi-a spus. Ai obinut ce i-ai dorit.
Apoi mi-a transmis ceva, pe canalul privat. Ai s fii
faimoas, mi-a zis ea, dar eu am s devin o legend!
Am privit-o pentru un moment, dup care i-am rspuns:
Nu putem vorbi despre asta?
Peste cteva zile, cnd mi voi susine lucrarea.
Nu f asta! am implorat-o.
E prea trziu acum.
Ciocanul ncepu s loveasc piatra din nou, sfrmnd-o
n mii de bucele, care apoi disprur odat cu Janis.
Urmtoarele cteva zile mi le-am petrecut planificndu-mi
Ziua ncarnrii, dar nu prea mi sttea mintea la asta. Nu m
puteam abine s nu m ntreb dac Janis avea s mai fie n
via pn atunci.
n cele din urm m-am hotrt s fac petrecerea n
Thailanda cci erau attea lucruri interesante ntr-un singur
loc, ca s nu mai zic de Marele Buddha. i am gsit i un
furnizor de mncare, despre care mi s-a spus c e foarte bun.

222
Am decis i ce fel de corp mi doream i specialitii n
ncarnare de pe Pmnt au nceput s-l fabrice n
laboratoarele lor. Nu vroiam corpul unui pmntean de
paisprezece ani, ci al unuia de optsprezece, s zicem. Ochii
cprui, prul aten i ochii aceia imeni care m ajutaser de
attea ori.
i, bineneles, dou picioare. Aa cum are toat lumea de
acolo.
Am stabilit i data. Cadrele au intrat n alert. Am fcut
cu toii exerciii, pentru a ne obinui s ne descurcm numai
cu dou brae. Toat lumea era pregtit.
i apoi, Janis i-a terminat lucrarea de licen. Am
downloadat o copie n secunda n care a trimis-o comitetului
de examinare i am citit-o umplndu-m, cu fiecare rnd, de
oroare.
Janis publicase o critic bine argumentat a ntregii
noastre societi! Era o lucrare pe ct de genial, pe att de
otrvit.
Societatea postuman i distruge proprii copii, spunea
Janis, i lucrul acesta poate fi dovedit de procentul ridicat de
aduli nevrotici i disfuncionali. Problemele pe care au
trebuit s le nfrunte primele generaii de copii care i-au
petrecut copilria i adolescena sub form de programe de
calculator autism, manii obsesiv-compulsive, dependena
de realitatea virtual nu au disprut, au fost doar reduse
pn la punctul n care au devenit parte a unui haos
motenit, o parte a civilizaiei noastre att de comun, nct
am ncetat s o mai observm.
Janis a dat i o grmad de date. Numrul de oameni
aflai sub tratament pentru vreo boal sau alta. Procentul de
copii cu dificulti n adaptare dup ncarnare sau care nu
au mai dorit s comunice cu nimeni, n afar de fotii lor
colegi sau care nu puteau s adoarm dect dac reveneau
223
n realitatea simulat. Numrul de copii care s-au sinucis.
Sau care au murit n accidente n lucrarea sa, Janis s-a
ntrebat dac toate acele accidente au fost rezultatul
mediului nconjurtor dur. Cci tehnica i coloniile noastre
erau, pe atunci, mult mai sigure dect n zilele de nceput i
cu toate astea rata accidentelor rmnea destul de mare.
Cte accidente nu fuseser oare provocate de operatori
distrai sau nefericii sau, dac e s ajungem aici, cte dintre
aceste accidente nu fuseser cumva sinucideri asistate de
calculator?
Apoi Janis a descris una dintre victimele acestui sistem
nemilos de cretere a copiilor. Fr urm de afeciune
emoional, dependent de ordine i incapabil s se
descurce n situaii neprevzute, incapabil s funcioneze n
afara unui sistem de valori la fel de artificial i de restrns ca
acela n care a fost crescut.
Cnd mi-am dat seama c, de fapt, Janis o descria pe
Anna-Lee aproape c am luat-o razna.
Janis a oferit i o soluie pentru a rezolva aceast
problem i anume aceea de a renuna la realitile virtuale
i de a rencepe s producem copii ncarnai n mod real. n
sprijinul acestei soluii, a adus i numeroase statistici care
demonstrau c locurile care fcuser acest pas mai ales,
Pmntul preau s fie populate cu mai muli aduli de
succes. De asemenea, mai scria ea, criza iniial de resurse,
care dusese de fapt la crearea copiilor virtuali, trecuse de
mult vreme n zilele noastre exist suficient ap provenit
din gheaa adus de pe Centura Kuiper ca s nu mai vorbim
de mineralele din subsolul planetei. Aa c singurul motiv
pentru care acest sistem a continuat a fost acela c era cel
mai comod pentru prini. Dar copiii adevrai, spre
deosebire de programele de computer abstracte, vor fi
capabili s-i ajute prinii. Acetia nu vor mai fi tentai s
224
devin nite mici dictatori, cu putere absolut asupra
odraslelor. Janis trase de aici concluzia c adulii aveau s
devin nite fiine omeneti mai bune.
ntreaga lucrare era susinut de o multitudine de
statistici, grafice, filme etc. Cnd am terminat de citit mi-am
dat seama c, dac vreodat Cadrul Destinului Glorios
produsese vreodat un geniu, acela nu putea fi dect Janis.
Adevratul geniu este o minte care poate cuprinde o
mulime de generaliti i care, accidental, se hotrte s
mearg ntr-o direcie particular.
Cea care o determinase pe Janis s aleag aceast
direcie era, fr ndoial, Anna-Lee i problema era c Janis
nu mai avea, probabil, prea mult de trit. n afar de faptul
c o caricaturizase n tue att de groase, era imposibil ca
Anna-Lee s nu fi observat c ntreaga lucrare era o lovitur
mpotriva Micrii celor Cinci Principii. Conform celor din
aceast Micare, toate resursele disponibile trebuiau
ndreptate spre expansiunea rasei umane n afara sistemului
solar, ctre ntreg universul. Nu conta c acum aceste
resurse erau mult mai numeroase dect n trecut, dar a le
direciona spre creterea copiilor, n loc de le folosi pentru
cucerirea noilor planete, era mpotriva principiilor lor.
i dei chiar i cei din Micare erau de acord c rata
mortalitii era destul de ridicat, puneau lucrul acesta pe
seama mediului nconjurtor dur. Tot ce trebuia s facem era
s ncercm s modificm genetic oamenii, pentru a se putea
adapta mai uor la mediile periculoase i astfel ntreaga
problem era rezolvat.
Am srit peste appendix i am plecat din camera mea,
prin camera comun, pn la ua lui Janis, unde am apsat
butonul de alarm pentru a o anuna c are un vizitator. Ua
dispru i iat-o pe Janis care, pentru prima oar de la cearta

225
cu mama ei, folosea din nou avatarul omenesc. mi zmbi cu
rutate.
Minunat, nu-i aa?
E genial! Dar nu poi s o lai pe Anna-Lee s vad aa
ceva.
Fii serioas! I-am trimis mamei lucrarea chiar eu.
Am rmas fr cuvinte. Probabil c vzuse felul n care
faa mea de femeie Picasso se strmbase de groaz, pentru c
ncepu s rd.
Dar te va ucide! i-am strigat.
Dac o va face, mi rspunse ea, atunci nu va face
dect s-mi dea dreptate. mi puse o mn pe umr
ncercnd s m consoleze. mi pare ru dac asta nseamn
c nu voi putea veni la ncarnarea ta.
Cnd Anna-Lee nvli ca o furtun n camer asta a
fost la scurt timp dup discuia noastr Janis ncepu s
transmit ntreaga confruntare pe un link unidirecional
ctre toate cadrele. Puteam s privim totul, dar nu puteam
interveni. Ea nu mai avea nevoie de sfatul nostru, la fel cum
nu mai avea nevoie de cel al mamei sale.
Eti un monstru, url Anna-Lee. Nu ai scris dect
calomnii! Ai trdat adevrul suprem!
Am spus adevrul! i rspunse Janis. i tii i tu c
sta e adevrul, altfel nu ai fi att de furioas.
Anna-Lee nepeni.
Sunt un Soldat Constant al celor Cinci Principii.
Cunosc adevrul i mi cunosc i datoria.
De fiecare dat cnd spui asta, nu faci dect s-mi dai
dreptate.
Vei retrage aceast lucrare i i vei cere scuze
comitetului pentru rutile pe care le-ai scris.

226
Anna-Lee nu nelesese c lucrul acesta era imposibil,
pentru c Janis trimisese documentul ctre toat lumea pe
care o cunotea.
Janis i rse n fa:
Nici nu te gndi, mam!
Atunci Anna-Lee o lu razna complet. ncepu s-i agite
pumnii n aer.
mi cunosc datoria i nu voi permite ca aceste calomnii
s fie citite de toat lumea! Ai trei zile s retractezi totul!
Janis pufni dispreuitoare.
i dac nu o fac?
Atunci am s hotrsc c eti incorigibil i am s
distrug softul tu!
Janis rse.
D-i drumul, mam, f-o chiar acum! Nimic nu
servete mai bine unei idei noi dect martiriul. i deprt
toate cele patru brae. F-o, mam! Ursc viaa din iadul
sta! Sunt pregtit.
Voi fi cucerit, dar nu voi capitula.
Da, doctore Sam, ai perfect dreptate.
Ai trei zile, i rspunse Anna-Lee cu vocea ei plat,
amenintoare, dup care dispru.
Janis privi spre locul n care sttuse mama ei i un
zmbet prostesc i se ntinse pe fa. i schimb imaginea cu
vechiul ei avatar, cel cu prul rou i ncepu s danseze
caraghios, ca un personaj dintr-un desen animat de proast
calitate.
Hei, cnt ea, pn la urm tot o s merg la petrecerea
lui Allison!
Fusesem att de prins de toat scena nct uitasem c
petrecerea mea de ncarnare urma s aib loc peste dou
zile.
Dar de acum nu mai era o petrecere. Era un priveghi.
227
Doctore Sam, am zis, trebuie s o salvez pe Janis.
Triumful speranei asupra experienei.
Speran am, am zis, apoi m-am gndit mai bine. i
poate i puin experien.

***

Petrecerea de Ziua ncarnrii mele a decurs bine. Am


cobort la fel ca prima dat pe Titan doar c, de data asta, le-
am cerut celor din Turnul de Control s lase pe toat lumea
s aterizeze acolo unde vroia. Asta ne-a permis s-l vedem pe
Marele Buddha, un brbat subire cu un zmbet atottiutor,
care sttea cu picioarele ncruciate i avea monturile
degetelor pronunate. E nalt de doi kilometri jumtate i
mpachetat cu un numr mare de procesoare cuantice
paralele, care trimit cantiti impresionante de date, cu
gndurile sale profunde, potrivite pentru a fi ncorporate
inteligenelor artificiale i repetnd milioane de sutre, care
reprezint scripturile buditilor, toate acestea ntmplndu-
se cu viteza luminii.
Statuia alunec doi sau trei centimetri pe zi i va ajunge
la captul Peninsulei Kra peste multe mii de ani.
Dup asta, am zburat deasupra a mii de kilometri de
jungl verde i am aterizat pe plaj. Surprinztor, toat
lumea a preferat plaja. i apoi, la fel, toat lumea i-a dat
silina s nvee s fac surf i vreau s fie clar de la
nceput, simulatorii pentru surf sunt total inadecvati. Nu am
reuit s stau pe plac mai mult de douzeci de secunde.
Eram uimit de toate senzaiile pe care le triam. De
briza oceanului care mi pica pielea, de mirosul apei, de
vegetaia luxuriant i de mirosul de crbune pe care se
gtea mncarea pentru banchet. De nisipul fierbinte de sub
picioarele mele goale. De gustul srat al oceanului de pe

228
buzele mele. De nepturile meduzelor de pe braele i
picioarele mele i de mirosul de iod al algelor prinse n pr.
Ce vreau s spun e c habar nu aveam de toate acestea.
Simulatoarele noastre erau total nepregtite pentru
experiena trit pe Pmnt.
i asta nu era dect o parte a Pmntului, doar o mic
bucic din el. Cred c am convins o mulime de cadre s se
mute aici, dup ce vor reui s strng bani i s-i gseasc
o slujb.
Dup partida de not i jocurile de pe plaj am luat cina
festiv. Senzaiile provocate de mncarea de acolo au fost
prea intense ca urmare, nu am putut mnca prea mult.
Dac urma s mnnc vreodat mncare pmntean,
atunci trebuia s ncep cu ceva mult mai uor.
i iat-m, cu ochii mei cprui, n capul mesei, privindu-i
pe membrii Cadrelor Destinului Glorios care toastau pentru
mine cu buturi tropicale, de genul acela care au umbrelue
n ele.
Mi-au dat lacrimile i lacrimile acelea au fost mult mai
puternice i mai fierbini dect cele din realitatea virtual. Nu
tiu de ce, dar lucrul acesta m-a fcut s plng i mai tare.
Au venit i prinii mei la cin, deoarece atunci a fost
prima dat cnd au putut s m mbrieze cu adevrat. S-
au downloadat n corpurile acelea cu dou picioare i dou
mini care artau att de diferit de cele de pe Ceres, dar asta
nu a contat ctui de puin. Cnd mi-am pus braele n jurul
lor, am nceput s plng din nou.
Dup ce mi s-au uscat lacrimile, ne-am pus costumele de
scafandri i am notat spre recif, ceea ce a fost minunat. Am
gsit acolo mai multe culori i forme i texturi dect mi-a fi
putut imagina vreodat sau dect mi-a fi imaginat c pot fi
transpuse ntr-o oper de art.

229
O oper de art care cuprinde totul, dar nu selecteaz
nimic, nu e art, ci doar imitaie.
Mam! Ai dreptate, doctore Sam.
Dup recif, am fcut o vizit n coloniile subacvatice, cele
locuite de oamenii care se adaptaser s respire ap.
Problema era c noi trebuia s ne pstrm echipamentele de
scafandru i niciunul nu se pricepea prea bine la limbajul
prin semne pe care cei de acolo l preferau ca mijloc de
exprimare.
Apoi am ieit din ocean, ne-am uscat i am mai tras o
tur de mbriri, nainte de a fi uploadai ctre
habitaturile noastre normale. Pe Janis am mbriat-o cel
mai strns i i-am optit la ureche.
Ai grij de tine!
Cine? rnji ea. Eu?
i apoi micul corp cu pr aten rmase n urm, prnd
foarte singur, cci restul lumii i montase deja electrozii i se
transportaser napoi pe planetele lor ndeprtate.
Imediat ce am ajuns napoi pe Ceres, le-am trimis
prinilor mei un avatar cu mine nsmi. M-au privit de
parc eram o stafie.
Ce caui aici? reui mama s m ntrebe dup o vreme.
mi pare ru s v cer una ca asta, le-am zis, dar cred
c voi avea nevoie de un avocat.

***

Ceea ce am fcut atunci a fost surprinztor de uor de


realizat. i aminteti, doctore Sam, c lucrasem pentru
Dane, care era specialist n comunicaii i care fusese
responsabil cu trimiterea noastr pe Pmnt. i, de
asemenea, te rog s-i mai aminteti c sunt specializat n
interoperabilitatea sistemelor ceea ce implic, nu-i aa, ca
trebuie s fiu specialist i n neoperabilitatea lor.
230
Aa c nu mi-a fost foarte greu s dereglez cteva dintre
programele din sistemul lui Dane, chiar n timp ce ne
ncrca. i lucrul acesta i-a distras atenia att de tare, c nu
a avut nimic de obiectat cnd i-am zis c m ocup eu de
restul.
i, odat ce am avut acces, nu a durat foarte mult s
schimb cteva serii de numere.
Rezultatul final al acestei manevre, a fost acela c Janis
s-a ncarnat n corpul meu cu ochi cprui, ea a fost cea care
a primit mbririle i toasturile i cea care s-a mbriat
cu prinii mei. i care acum e pe Pmnt, ncarnat, cu un
set complet de drepturi umane i la adpost de Anna-Lee.
Mi-a dori s fi putut spune acelai lucru i despre mine.
Bineneles, Anna-Lee nu putea s m ucid, cci nu
eram proprietatea ei. Dar putea s-i dea n judecat pe
prinii mei, care, din punctul ei de vedere, permiser unui
soft care le aparinea s o mpiedice s se rzbune pe fiica ei,
adic pe softul care i aparinea.
i, normal, Anna-Lee o lu razna n momentul n care
afl de toat povestea ceea ce nu dur foarte mult, cci
Janis i trimisese un mesaj ironic n momentul n care
ajunsese la al patrulea sau la al cincilea pahar cu umbrelu
n el.
Janis mi-a trimis i mie un mesaj.
Puteai, cel puin, s-mi fi fcut prul rou.
Prul rou. Uneori m ntreb de ce mi-am mai btut
capul cu ea.
Un efect secundar spectaculos al acestei ntmplri a fost
acela c am devenit, cu toii, celebri. S-a dovedit c acesta
era un caz legal fr precedent, cu personaje pitoreti i cu o
mulime de oameni interesai de el. Janis era o vedet media
i la fel eram i eu i Anna-Lee.

231
Dar lui Anna-Lee aceast celebritate nu-i fcu niciun
bine. ntregul ei sistem de gndire era att de rigid nct nu
fcu fa atunci cnd fu expus public. Imediat ce fu
provocat, i pierdu controlul. l njur pe unul dintre cei
mai cunoscui comentatori media cu nite cuvinte pe care,
doctore Sam, a prefera s nu le repet.
Indiferent de faptul c, legal, ntr-un fel avea dreptate,
reportajul n care Anna-Lee urla c i-am rpit dreptul
inalienabil de a-i ucide fiica nu-i aduse prea muli prieteni.
n cele din urm, pn i tovarii ei din Micare i-au dat
seama c Anna-Lee le punea cauza ntr-o lumin
nefavorabil, aa c o nlocuir cu un purttor de cuvnt,
care ncerc s vorbeasc ct mai rar.
Janis ddu i ea cteva interviuri, dar nu att de multe
pe ct, probabil, i-ar fi plcut, pentru c se afla n arest la
domiciliu, deoarece venise pe Pmnt fr viz i fr s
plteasc taxa de imigraie. Poliitii au venit dup ea chiar
n timp ce ncerca s se refac dup mahmureala provocat
de buturile cu umbrelue. i poate a fost mai bine c nu a
avut timp s vorbeasc prea multe cci, dac ncepea cu
declamaiile ei sforitoare, i-ar fi pierdut celebritatea la fel
de repede ca Anna-Lee.
Janis fu programat s fie deportat napoi pe Ceres, dar
era mult mai dificil s trimii napoi un corp ncarnat, dect
s trimii un program printr-un laser de mare putere. Aa c
nu avea altceva de fcut dect s atepte o nav de pasageri
care s zboare ntr-acolo i asta putea s dureze luni ntregi.
Se oferi s piloteze chiar ea o astfel de nav, c tot se
pregtise n domeniu, dar oferta i fu refuzat.
O mulime de oameni i-au citit lucrarea de licen, de
care altfel nu ar fi auzit niciodat. Milioane de oameni au
nceput s discute pe marginea ei. Unii susineau c lucrurile
scrise de Janis erau corecte, alii spuneau c da, Janis
232
avusese dreptate, dar c exagerase puin. Mai erau i o serie
de cititori care susineau c aspectele prezentate de ea nici
mcar nu exist dect, poate, doar n statistici.
Mai erau i cei care susineau c problema consta, n
ntregime, n modul n care funcionau computerele, n
sensul c acestea ar trebui s prezinte situaii simulate ct
mai real cu putin. Aici, trebuie s-mi exprim dezacordul,
cci simulrile erau exact ca i realitatea, dar numai pentru
anumii oameni.
Problema e c fiinele umane percep realitatea n mod
diferit unele de altele, chiar i atunci cnd se ntmpl s fie
doar nite programe de calculator. Un softist poate s fac tot
posibilul pentru a crea o realitate artificial care s imite
perfect modul n care percepe el lumea real, doar c aceasta
nu poate fi la fel de real pentru o alt persoan, ci, poate,
doar aproximativ. E ca i cum te-ai atepta ca minile
tuturor oamenilor s ncap n aceeai mnu.
n cele din urm, cineva de la Universitatea Adelaide i citi
lucrarea i i oferi lui Janis o slujb de profesor la catedra de
sociologie. Ea accept i, astfel, arestul su la domiciliu
ncet.
Vai de Australia, mi-am zis, cnd am auzit vestea.
i eu apream destul de des pe la programele de tiri. mi
foloseam avatarul meu de fat cu ochii cprui imeni, cu care
clipeam destul de des. nc mai purtam panglica albastr n
amintirea lui Fritz.
De ce, m-a ntrebat cineva, am salvat-o pe Janis?
Pentru c suntem cadre i trebuie s avem grij unul
de cellalt.
Care era prerea mea despre Anna-Lee?
Nu neleg de ce se mai plnge. Am avut grij ca Janis
s nu mai fie problema ei.
Nu se putea numi furt ceea ce fcusem?
233
A elibera un sclav nu nseamn a fura.
i tot aa. Era acelai gen de joc pe care l practicasem,
timp de paisprezece ani, pe prinii mei i tactica mergea n
continuare. Sute de grupuri de cadre au semnat petiii ca
aciunea legal mpotriva mea s nceteze. O mulime de
aduli au fcut i ei acelai lucru.
Sper s aib succes, dar judectorul care instrumenteaz
cazul nu poate s se ia dup opinia public, ci trebuie s
respecte legea.
i toat lumea uit c, de fapt, nu eu, ci prinii mei vor
fi judecai, pentru c au permis software-ului lor s-l fure pe
cel al lui Anna-Lee. i, desigur, eu, i prin urmare ei, sunt
vinovai aa c, cel mai probabil, prinii mei vor fi amendai
i i vor pierde i banii i Punctele de Cetenie.
Mie chiar mi pare ru de asta, dar ei nu par prea afectai.
Cum va reui judectorul s pun un pre pe un software
furat, pe care proprietarul lui intenionase s-l distrug, asta
e greu de spus. Oricum procesul se anun a fi unul
interesant, indiferent de deznodmntul lui.
Nu tiu dac voi mai pune vreodat piciorul pe Pmnt.
Nu m pot duce la Pisa, cci nu sunt ncarnat i nu tiu
dac mi vor mai face o alt ofert.
i, orice s-ar ntmpla, Fritz tot ters e i eu tot mai port
albastru.
Mi-am pierdut i slujba pe care am avut-o n colegiu.
Dane nu mai vrea s-mi vorbeasc, pentru c superiorul lui
l-a acuzat c mi-a fost complice i l-a retrogradat. i chiar i
cei care mi poart simpatie nu au de gnd s-mi dea
computerele pe mn.
Dar, chiar i dac a obine o slujb, oricare ar fi aceea,
nu m pot ncarna pn nu se termin procesul.
Prerea mea e c, din toat povestea asta, singura care a
scpat basma curat e Janis. Dar asta era de ateptat.
234
Aa c, acum, principala mea problem e plictiseala. Mi-
am petrecut paisprezece ani din via ntr-un program rigid,
tocmai pentru ca, mai apoi, s-mi pot umple timpul cu
activiti intelectuale i mree i acum toate astea s-au dus
pe apa smbetei.
Nu m pot apuca nici mcar de activiti plictisitoare
pn nu se termin procesul.
Cu toii suntem sau sperm s devenim lenei.
Mulumesc, doctore Sam!
Am ales, totui, s fiu lene pictnd. Poate voi putea
vinde tablouri i voi reui s-mi pltesc taxele pentru a m
ntoarce pe Pmnt.
Le-am numit colecia Doctor Johnson. Sam Johnson pe
Marte. Sam Johnson viziteaz Neptunul. Sam Johnson
gndind pe Ghearul Tomasko. Sam Johnson printre asteroizi.
i mai am o grmad de idei pe tema asta.
Desigur, dac eti de acord, doctore Sam!

Traducere: Emanuel Huanu


Incarnation Day by Walter Jon Williams
Copyright 2006 by Walter Jon Williams.

235
236