Sunteți pe pagina 1din 262

Carolyn MacCullough

Cnd eti vrjitoare


PROLOG

M-AM NSCUT n noaptea de Samhain, cnd bariera


dintre lumi e fragil ca o oapt i cnd magia vechea
magie i ngn cntecul ameitor i dulce pentru oricine
dorete s-l asculte. Mama s-a chinuit toat noaptea, iar
cnd n cele din urm m-a adus pe lume, bunica s-a aplecat
deasupra mea, rsucindu-i degetele misterios i
murmurnd ceva ntr-o limb pe care numai ea o tia.
Ce este? a spus mama ngrijorat, ntorcndu-se cu faa
spre perna cu miros de levnic. Ce nu e bine?
n cele din urm, bunica i-a rspuns, cu o voce plin i
triumftoare:
Fiica ta va fi una dintre cele mai puternice vrjitoare pe
care le-am avut vreodat n familia noastr. Va fi ca un far
cluzitor pentru noi toi.
Dintotdeauna m-am ntrebat cum a reacionat sora mea,
Rowena, creia i se permisese accesul n camer. Nimnui nu
i-a trecut prin gnd s cerceteze aceast parte din poveste,
dar chiar a fi savurat momentul cnd eu, i nu Rowena, a fi
fost soarele, luna i stelele laolalt.
Au spus c n-am plns deloc la natere i n-am scos
niciun sunet, dar am deschis ochii imediat i i-am privit pe
toi cu linite i calm.
De parc ar fi vzut deja destule, a optit mama,
mngindu-mi degetele, apoi obrazul.
Ei bine, dac vzusem ceva, am uitat de mult ce-a fost; ct
despre spusele bunicii, i ele sunt de mult uitate. Sau nu
uitate, dar cu siguran fcute frme.
Chiar i acum, aptesprezece ani mai trziu, nc o mai
surprind pe mama privindu-m lung i tiu c se gndete
cum de a reuit s o piard pe copila care-i fusese promis i
s m capete n schimb pe mine. i eu m ntreb dac bunica
i amintete vreodat de vorbele ei: una dintre cele mai
puternice un far cluzitor. M ndoiesc.
Povestea a fost spus de nenumrate ori, ca o anticipare
febril, pn la aniversarea mea de opt ani. Atunci, ntreaga
familie s-a adunat i a cntat, iar mama a aprins cele opt
lumnri conice, aurii, care reprezentau cele patru elemente
i cele patru puncte cardinale. Atunci m-au privit cu toii,
unii drept n fa, alii pe furi.
Iar eu ce-am fcut?
Nimic. Absolut nimic.
Oricum, nimic din ceea ce ar fi trebuit s fac. Dup o
vreme, am obosit ca toi s se holbeze la mine i apoi unul la
altul, aa c am suflat n lumnri, gsind alinare n lumina
slab, n timp ce mi-am mncat cele dou felii mari de tort cu
glazur de zahr. n cele din urm, au plecat cu toii la casele
lor.
Provin dintr-o familie de vrjitori. Toi membrii familiei,
pn la cel mai mic verior, i manifest n mod cert Talentul
nainte i cu siguran nu mai trziu de mplinirea vrstei
de opt ani.
Cu excepia mea.
Au trecut nou ani de la acea petrecere de aniversare i eu
nu am nimic de artat. Niciun strop, nicio jumtate de strop,
nici mcar un sfert dintr-o jumtate de jumtate de strop de
magie nu-mi curge prin venele extrem de prozaice, se pare.
Iar ce a spus bunica despre mine una dintre cele mai
puternice un far cluzitor etc. Etc. Etc. , toate astea nu fac
dect s arate c, n ciuda credinei populare, chiar i cea
mai btrn i mai neleapt dintre vrjitoare se poate nela
crunt.
UNU

NC DOUZECI DE MINUTE, Hector, spun eu, i scap


din iadul sta.
Hector, care a deschis larg ochii si maro-rocai n timp
ce-i vorbeam, acum casc i i arat dinii ascuii ca nite
ace. Mai clipete o dat, apoi se cuibrete din nou s
doarm, acoperindu-i lbuele din fa cu coada.
Iad nu este tocmai o descriere adecvat, recunosc eu n
timp ce privesc n jur, n librria bunicii, asigurndu-m c
totul e n ordine. Dar n ultima vreme, iad a devenit cuvntul
meu preferat. Trebuie s m duc n iad, mi place s-i spun
Agathei, colega mea de camer, de fiecare dat cnd sunt
chemat acas pentru o srbtoare sau pentru weekend. i
tot de fiecare dat, Agatha mi arunc drept rspuns o privire
lipsit de orice expresie.
Cred c trebuie s fie grozav s fii crescut ntr-o
comunitate a spus ea odat.
Nu m-am deranjat s-i explic c de fapt nu e o comunitate
reala. Am priceput cumva c aa prea dup descrierea
trunchiat pe care i-o oferisem. O cas de piatr ntr-o ferm
mare aflat la nord de New York, cu multe coridoare, cu o
u pe care intr mereu veri i mtui i unchi, i cu
hambarul i ogoarele i grdinile dimprejur, de unde se
hrnete afacerea familiei, Greenes Herbal Supplies 1. Peste
care prezideaz mama i bunica, cu fustele lor colorate,
alurile i iragurile de mrgele.
Adic, eu am crescut n Pine Park, Illinois, Tamsin. Vino
cu mine acas o dat i-o s vezi atunci iadul! i, apropo,
sta nici mcar nu mai e un cuvnt expresiv.
Mi-ar plcea, am rspuns nerbdtoare la acea vreme.
i vorbeam serios. Mi-ar plcea s vd cum e s trieti
ntr-o cas american, real, normal. Unde mama i bunica
nu ghicesc din dou n dou secunde n frunze de ceai i
mruntaie. Sau nu fac fierturi puternic mirositoare din
ierburile din grdin pentru zeci de fete i femei din sat. Ele
vin dup lsarea ntunericului, btnd timid la ua din
spate, cerind ceva de strecurat n cafeaua sau n berea unui
brbat, cnd acesta nu se uit. Ochii lor se umplu de lacrimi
de recunotin, sunt aceiai ochi care se uit n alt parte
atunci cnd v ntlnii pe strad n plin zi.
ntr-o cas adevrat, normal, oamenii srbtoresc Ziua
Recunotinei i Crciunul sau Hanuca. De Halloween, copiii
se deghizeaz. Nu este o srbtoare cnd toat familia ta se
adun n pdurea deas din spatele casei i nal un rug i
arde ierburi dulci pe altarul construit din cele patru
elemente. Nu este o srbtoare cnd toat familia danseaz
pn ce d prima geana de lumin deasupra dealurilor i te
poi ntoarce acas mpleticindu-te, cu picioarele goale,
zgriate i nvineite, cu minile i tlpile ngheate,
ngreoat de la vinul de cas al unchiului Chester.
Iadul, repet eu, de data asta cu sentiment, n timp ce
ploaia bate n geamurile supradimensionate.
Bine mcar c nu mai este dect o sptmn pn ce voi
lua trenul napoi spre Grand Central. Casc i mi ntind
degetele spre tavanul elegant din plci metalice. Clopoelul de
1
Depozitul de ierburi Greene (lb.engl.) (n.tr.).
la u i cnt blnd cele trei note, iar eu, tresrind, mi las
n jos braele aflate la jumtatea micrii de ntindere. Nu
sunt singura. Hector sare de pe tejghea, aterizeaz mieunnd
nemulumit i dispare ntre dou teancuri de cri de poezie,
despre care tocmai mi-am amintit c trebuia s le schimb
preul i s le aez n cealalt jumtate a seciunii.
Dar n loc s fac asta, arunc o privire spre brbatul care
tocmai a intrat. E nalt i, de vreme ce eu nsmi sunt nalt,
asta chiar nseamn ceva. E nalt i subire, nfurat ntr-o
pelerin neagr de ploaie, care pare s-l acopere din cap
pn-n picioare. i nchide politicos umbrela i o pune n
ghiveciul de aram de lng u care servete drept suport.
Privirile ni se intersecteaz.
mi cer scuze, spune el, iar vocea lui e o oapt plin de
emoie, aproape pierdut n vnt.
Ua se nchide, izolndu-ne nuntru.
Pentru ce? ntreb voioas. Nici mcar nu ne-am
cunoscut nc.
Mi-o imaginez pe Agatha mormind. Am adus-o la
disperare cu evidentele mele replici nelepte.
Brbatul arat spre picioarele sale. Pe podeaua din lemn
de esen tare se ntind bltoace, apa picurnd de pe pelerina
lui de ploaie.
Ah, spun eu. Apoi, nu-mi mai vine nimic iste n cap.
Am un mop, nchei eu strlucitor.
El d din cap afirmativ, i scutur puin haina, apoi pare
puin fstcit cnd pe podea mai curg cteva picturi de ap
de ploaie.
nchidei?
Are un accent vag, cunoscut, iar eu ncerc s-l ghicesc.
Nu, mint eu vitejete, cci la urma urmelor e vorba de
un client, iar eu am vndut azi doar de vreo douzeci i doi
de dolari.
Trec n spatele casei de marcat i m apuc s ndrept
teancul de registre de-acolo, prefcndu-m c nu m uit la
brbatul care trece pe lng standul de ficiune. Cnd se
apropie de seciunea de magie i ezoterism, tresar resemnat.
Aadar, e unul dintre ei. Un strin de ora, n mod cert, care
crede c magia poate fi gsit ntr-o carte. Oftez. Credei-m,
a vrea s strig la el, dac magia s-ar putea gsi ntr-o carte,
eu a fi gsit-o de mult.
mi fac de lucru cu banda casei de marcat, apoi mi ridic
iar privirea, ateptndu-m s-l vd pe brbat cufundat cu
totul n ultima carte a lui Starling Ravenwood, Vrji pentru a
tri o via plin de noroc, bestsellerul nostru. Dar el nu e de
vzut. mi ntind gtul, balansndu-m pe un picior. Se
materializeaz deodat ntre rafturile de poezie i i croiete
drum spre mine, n timp ce-mi ntinde o carte subire, de
culoarea bronzului. Inexplicabil, m trezesc fcnd un pas
napoi. Lovesc cu cotul aparatul de cafea pe care am
insistat s-l cumpere bunica dac lucram la librrie toat
vara. Vasul scoate un uierat, mprocnd puin din
coninutul su aromat cnd smucesc braul n fa.
Au!
Brbatul nu pare s observe. De-aproape, vd firioarele
aurii ale brbii nerase i remarc c prul su ud de ploaie e
blond-nchis. Ochelarii lui stilai, cu rame negre, reflect
lumina, dar nu m las s-i vd culoarea ochilor. A zice c
are cam treizeci de ani. Nu arat bine, n sens convenional,
dar e ceva la el, ceva ce m face s privesc n alt parte, iar
apoi s m uit iar la el.
Mai avei i altele n genul sta? ntreab el, iar originea
accentului su m preocup din nou.
Silabele scurtate, pronunia perfect. Englez, decid. Asta
cu certitudine l face i mai atrgtor. Agatha, de exemplu, e
nnebunit dup cei care vorbesc cu accent.
Deschid cartea, o rsfoiesc.
Pe asta n-am citit-o, spun surprins, cci am citit
aproape tot din librrie cel puin, tot ce merit citit.
Cartea pare a fi un montaj foto despre originile oraului
meu. Schie n creion i desene n tu ale conacelor vechi fac
loc fotografiilor lucioase cu frunziul tomnatic, piaeta
oraului, cascadele i cimitirul. Sub fiecare fotografie se
gsete un scurt text, de un paragraf sau dou, cu explicaii
istorice.
Interesant, spun, cu un zmbet care nu oblig la un
rspuns, dndu-i cartea napoi.
El i potrivete ochelarii pe nas i zice:
Interesant este unul dintre cele mai banale cuvinte din
limba englez. Ce nseamn de fapt?
Zmbetul mi nghea pe buze.
nseamn c nu am nimic mai bun de spus, aa c doar
interesant mi-a venit n minte.
El clatin o dat din cap.
Nu mi se pare c eti genul de persoan care s fie n
situaia s nu aib nimic mai bun de spus.
Cana de cafea uier din nou, iar eu mi trec la ntmplare
palma peste ceaf ca s alung fiorul de ghea. Din senin,
Hector sare iar pe tejghea, arcuindu-i spatele i mpingnd
frenetic cu capul cartea pe care o ine brbatul. Pre de o
secund, acesta pare surprins, apoi, deodat, zmbete,
aproape fcnd gropie n obraji.
Pentru Hector, toate crile sunt potenialii lui rivali n
ce privete atenia oamenilor.
Atunci, sta nu e cel mai bun loc n care s triasc,
comenteaz brbatul.
Cere rzbunare n moduri subtile. Asta e tot? ntreb,
artnd spre carte.
ntr-o clipit, Hector ntinde lbua spre brara de argint
de la ncheietura minii mele i i nfige ghearele n pielea
mea.
Au! ip eu, smucindu-mi mna. nelegei ce am vrut s
spun despre rzbunare, bombn eu, uitndu-m urt la cele
trei mrgele de snge care au izvort pe pielea mea de culoare
deschis.
D-mi voie, zice brbatul, i iute, att de iute nct nu
am timp s reacionez scoate o batist albastr din
buzunarul pelerinei sale de ploaie i mi-o apas pe
ncheietur.
i zresc vrful limbii iindu-se n colul gurii. mi retrag
mna, zmbind ovitor.
Cine mai poart batist n zilele noastre?
Vocea mi tremur slab, egal. M uit la colul batistei,
unde sunt brodate literele AEK.
El ridic stnjenit din umeri i vr batista napoi n
buzunarul pelerinei.
Da, mi dau seama, nu e un obicei prea american.
Deci suntei englez, concluzionez eu.
Pare uor deranjat.
Scoian, zice.
Regret, optesc ironic. Greeal grav. Dumani de
moarte i tot tacmul, nu?
mi duc mna la gur, apsndu-mi buzele pe nepturile
din piele. El m privete lung i eu las, stnjenit, mna n
jos.
Suntei n vacan? l ntreb, umplnd tcerea.
Sunt la NYU2.
Suntei student? insist.
Obrajii i se mbujoreaz.
Profesor.
Da? ntreb, dndu-mi seama, cu ntrziere, ct de
2
New York University (n.tr.).
nepoliticos a sunat. Adic suntei, dau eu din cap a
ncuviinare. Sigur. mi pare ru, prei att de tnr!
Acum, eu sunt cea care roete. Simt asta pe obraji i pe
frunte. Pn i nasul mi-l simt fierbinte.
n primul an, spune el, apoi adaug, zmbind uor:
bnuiesc c o s mbtrnesc acolo.
Ce predai? ntreb.
Istoria artei. Eti student?
nc nu, i rspund eu. Frecventez New Hyde Prep.
M privete fr nicio expresie.
E o coal cu internat din ora. n Upper East Side.
Acum, vara, stau acas, n Hedgerow, adaug.
mping un teanc de semne de carte din carton mai aproape
de casa de marcat, aliniindu-le perfect.
NYU e n topul meu. Deci, dac intru, poate c anul
viitor o s nimeresc n clasa dumneavoastr.
Ar fi grozav, spune el.
Apoi i ridic privirea spre mine, aproape cu rutate.
Atta timp ct promii c n-o s foloseti cuvntul
interesant n nicio discuie.
N-a ndrzni, i spun.
mi flutur genele. M-am plictisit toat vara i simt nevoia
s flirtez un pic. Micuul orel Hedgerow, orict de mare i-ar
fi farmecul rustic, nu ofer o prea mare diversitate
masculin. Chiar i dac n-a fi fost membr a uneia dintre
familiile cele mai infame din ora, opiunile ar fi fost limitate.
Dar timpul trece, aa c iau din nou cartea de la el i caut
bulina cu preul scris de bunica, cu creionul.
apte dolari, i spun, lund bancnota de douzeci dintre
degetele lui ntinse.
Ia restul pe care i-l dau, fr ca mcar s-l verifice, dup
care l bag n portofel. i n tot acest rstimp afieaz o vag
nelinite. i scoate ochelarii, i maseaz puntea nasului, i
se uit la mine, iar eu hotrsc c ochii lui oscileaz ntre
albastru i gri.
Mai caut i altceva, zice deodat. Nu e vorba de o carte.
Arunc o privire spre u, de parc mediteaz dac s se
rzgndeasc i s fug n ploaie. Eu mi las greutatea de pe
un picior pe cellalt, lipindu-i uor lui Hector urechile de cap
aa cum i place lui.
Atunci, despre ce e vorba?
Cumva, nu sunt surprins c am ajuns la asta. Cei mai
muli dintre cei strini de ora ajung, n cele din urm, i la
partea asta.
O veche amintire de familie. Un ceas. I-a aparinut
familiei mele timp de multe generaii, apoi l-am pierdut.
i pune ochelarii la loc pe nas.
Pierdut?
Flutur din mn, lumina cznd pe brara de oel a
ceasului su. Hector face ochii mari, iar eu pun o mn pe
gtul lui pn se linitete din nou i moie.
La un joc de cri sau la un rmag sau ceva de genul
sta, n ultimii ani ai secolului al optsprezecelea, n New
York. Juctorii din familie, m tem.
i eu cum pot s v ajut? l ntreb i atept s se uite la
mine, ceea ce se i ntmpl, dar cu o oarecare ezitare.
Albastru glacial, m hotrsc eu ntr-un final.
Este doar pi am auzit c acest loc
Acest loc? repet eu.
n timp ce strecor cartea ntr-o pung, trec cu degetul peste
logo-ul familiei: GREENE CRI PIERDUTE I GSITE, NOI
I VECHI. M simt oarecum asemenea lui Hector cu un
oarece prins ntre labe. Se nroete din nou.
Am auzit c locul sta este specializat n astfel de
treburi. Gsirea lucrurilor, adic. A lucrurilor pierdute.
Un lucru este rareori pierdut pentru totdeauna, spun eu
enigmatic, cci aa le spune mereu i bunica potenialilor si
clieni.
Apoi m simt puin obosit de jocul sta i puin obosit
de mine nsmi. Bietul om a cltorit tocmai de la New York
ntr-o sear ploioas pentru a gsi un obiect pierdut, fr
ndoial lipsit de orice valoare, cu excepia celei sentimentale,
i ultimul lucru de care are nevoie este s se joace cu el o
fat de aptesprezece ani, agasat de Talentele speciale care
exist n familia ei.
De anul trecut de cnd Agatha a fcut cursul introductiv
de psihologie, am fost ndemnat s devin mult mai
contient de mine nsmi.
Bine, uitai ai venit n locul potrivit, dar
Callum, m ntrerupe el. Alistair Callum. Iar dumneata,
desigur, eti domnioara Greene?
Da. T
Dar acum cuvintele ies nval din el.
Sincer, am avut ceva ndoieli c un loc ca sta exist.
Adic, ce fascinant! Vreau s vreau doar s spun ce
lucru minunat faci, domnioar Greene!
Nu sunt persoana de care avei nevoie. tiu c trebuie s-i
spun asta. Dar se ntmpl rar s se uite cineva la mine aa
cum se uit Alistair acum. Cu admiraie i cu evlavie. Simt
concomitent o strlucire i o ntunecare n capul meu, de
parc ar fi aprins cineva lumina i, la fel de rapid, ar fi stins-
o. Brusc, vreau s fiu n patul meu de la cmin, citind n
diagonal pasajele dintr-o carte proptit pe piept, nainte de a
renuna la teme i de a merge agale spre holul studenilor,
unde s m uit la TV mpreun cu oricine s-ar ntmpla s
fie pe-acolo. Oameni normali. Oameni care habar n-au
despre Talentele familiei mele. Oameni care nu se uit piezi
la mine, cu mirare sau cu dezgust, cu team ori cu o
combinaie din toate trei. i totui, Alistair se uit la mine
plin de speran, strngnd cu putere marginea tejghelei, n
timp ce se apleac spre mine. M imaginez spunnd lucrul
potrivit, lucrul pe care ar trebui s i-l spun unui client dac
acesta mi-ar cere ajutorul, exceptnd cum s gseasc
ultima carte de enigme a lui Pat Griffith. Cu bunica trebuie
s vorbii. O s fie mine aici. Eu doar pzesc magazinul. Nu
eu sunt persoana potrivit. Nu de mine avei nevoie. n
schimb, m aud spunnd:
V pot ajuta. Apoi m opresc. Drege-o, drege-o acum,
ip n mine un firior de voce. Acesta este magazinul bunicii.
Aa, aa, d napoi. Inspir adnc, mi potolesc vocea,
reducnd-o la tcere. Dar o ajut ntotdeauna i eu la acest
gen de treab, adaug.
Cuvintele sunt ferme, neovitoare. Hector nu mai toarce
i deschide ochii, oferindu-mi o privire lung i mirat,
galben.
Am auzit de familia ta ntr-o prvlie de antichiti
Asta rspunde urmtoarei mele ntrebri. Care anume a
fost
Du-te la doamna Greene, mi-au spus. Sau la Rowena,
nepoata ei. De Rowena Greene ai nevoie.
i apoi zmbete iar, dar de data asta e un zmbet ciudat,
o jumtate de zmbet, i adaug calm:
Cuvintele pe care am ateptat att de mult s le aud.
Rowena Greene.
Gtul pur i simplu mi s-a uscat, genul de uscciune rt-
cit-prin-deert-timp-de-o-sptmn-fr-ap. Avem o gr-
mad de nume ciudate n familie. Chiar i aa, pe al meu l
ursc n mod special. Tamsin. Sun att de dur i lipsit de
muzicalitate! Spre deosebire de Rowena, care i susur pe
buze, Tamsin cade ca un pleoscit. Cnd eram mic, am
ntrebat-o pe bunica n repetate rnduri de ce m potcovise
cu un asemenea nume, dar ea doar zmbea i spunea c e o
poveste pe care e mai bine s-o lsm pe alt dat. Acum
nghit i ncerc s spun:
de fapt, num
i cnd am intrat pe u n seara asta, am avut pur i
simplu senzaia c tu eti cea cu care trebuie s vorbesc.
ndeas sacoa ntr-unul dintre buzunarele interioare ale
hainei sale. Probabil c m consideri nebun. Poate c sunt
nebun.
i ciupete uor puntea nasului cu dou degete.
Nu cred c suntei nebun, spun dup o clip, cnd pare
c a terminat de vorbit.
Am impresia c noua mea nsrcinare este s-l linitesc.
Am vzut-o pe bunica linitindu-i ntr-o clipit pe clienii
emoionai.
Sunt flatat, zu.
Spun asta pe un ton sincer, abinndu-m s adaug:
Habar n-avei ct de flatat. Nimeni nu m-a mai confundat
niciodat, dar niciodat, cu extrem de Talentata mea sor.
El se apleac peste tejghea, m ia de mn i mi-o strnge,
scuturndu-mi-o de cteva ori. Hector miaun ofensat i se
ndeprteaz de minile noastre unite, dar Alistair nu pare s
observe.
Sunt att de ncntat s aud asta! Am senzaia c tu
chiar o s poi s m ajui.
Eu nghit, abinndu-m s-i art c m apas pe
ncheietura rnit.
Ascultai, domnule Callum
Alistair, insist el.
Alistair, repet eu. Trebuie s-i spun c
Da? m ndeamn el, iar cnd nu-i rspund imediat,
umerii i se strng uor i brusc mna i cade inert.
Nu suport s-l vd dezamgit.
A Voiam s spun c nu-i pot promite nimic.
De fapt, i pot promite c, cel mai probabil, nu voi putea
rezolva treaba asta. Poate c ar fi trebuit s formulez n felul
n care o face bunica atunci cnd se confrunt cu un anume
client agasant sau cu un caz excepional de greu. Ceea ce
vrea s fie gsit va iei la lumin. Nu voi avea odihn pn ce
nu voi fi aruncat lumina n toate colurile i nu voi fi alungat
toate umbrele.
Nu c ar fi spus de multe ori n ultima vreme aa ceva. n
vara asta, cnd m-am ntors de la coal, am gsit-o
petrecndu-i cea mai mare parte a timpului eznd linitit
n grdin sau n camera ei, cu un abur de vis mprtiat pe
chipul i pe minile ei linitite. Nimeni altcineva nu va
recunoate asta. Cel puin, nu pe fa. n schimb, mama mi-a
spus c aveam s lucrez la librrie cea mai mare parte a
verii, n timp ce Rowena o s stea acas i o s ajute la
celelalte treburi. Celelalte treburi nsemnnd modul de via
al vrjitoarelor ntr-o lume care nu tie despre ele c exist cu
adevrat.
Nu, nu. Desigur, desigur, spune Alistair, iar eu m
concentrez din nou asupra lui. neleg pe deplin. Faci ce poi.
Se ntoarce cu spatele la u i ntinde mna s-i ia
umbrela fr s-i ia privirea de la mine, de parc s-ar teme
c sunt pe punctul s m-apuc s ciopresc aripi de liliac i
s murmur incantaii.
Ateapt! Nu vrei s-mi spui mai multe despre acel
obiect? Ce anume ar trebui s caut?
El se oprete i nchide ochii o clip, iar colurile gurii i
ridic ntr-un zmbet vag.
Ba da, cum s nu. Dar
Arunc o privire la ceas.
n cinci minute trebuie s prind trenul. Putem stabili o
ntlnire la biroul meu, cnd ncepe semestrul?
Sigur, i spun, luptndu-m s nu se vad n glasul meu
uurarea pe care-o simt.
Cunosc genul sta de oameni. Odat ce o s se ntoarc la
birou i o s nceap coala, seara asta o s i se par lui
Alistair din ce n ce mai ireal, pe msur ce o s uite
amnuntele legate de ea. O s se ntrebe destul de curnd
dac el chiar a purtat aceast conversaie cu o fat, ntr-o
sear ntunecat, ploioas. Poate c toate astea se vor
transforma ntr-o poveste pe care o s-o spun cuiva ntr-o
bun zi c, odat, cndva, a ncercat s contracteze
serviciile unei vrjitoare pentru ca aceasta s-i gseasc un
obiect ce fusese destinat oricum s rmn pierdut.
O s te caut. NYU, bine? Scotocete n buzunarul
hainei, o expresie alarmat traversndu-i chipul. Aveam o
carte de vizit pe-aici pe undeva, adaug. Abia le-am primit.
Se bate peste buzunare cu micri tot mai agitate.
Nu-i face griji, i spun eu n cele din urm, cu un
zmbet larg. Te gsesc eu. Vreau s spun, dac nu o s
reuesc, probabil c nu vrei cu adevrat s m angajezi
pentru serviciul sta, nu-i aa?
El pare speriat i apoi rde, i din nou i se formeaz vag
gropie n obraji.
Adevrat. i ei bine, ct vrei, care este preul tu
obinuit?
Cel obinuit?
Oare cum se descurc bunica la partea asta? Ea nu face
niciun efort, niciodat.
discutm cnd o s am o idee mai clar despre
munca pe care trebuie s-o fac, spun eu pe tonul meu cel mai
oficial.
Asta pare s-l satisfac, cci d din cap a ncuviinare i,
n cele din urm, dispare n ploaia deas.
ntorc plcua cu NCHIS, rsucesc cheia mare din aram
n ncuietoare i apoi m ndrept fr grab spre casa de
marcat. M simt de parc ar fi ceva ce am uitat s fac, aa
nct m uit n jur, ochii mei srind peste teancurile de cri
de poezie crora nc trebuie s le schimb preul. Brusc,
ultima pictur de plcere pe care am simit-o la
presupunerea lui Alistair, la ncrederea lui n mine, se scurge,
lsndu-m aplatizat. Mi-a dori s-i pot spune Agathei
povestea asta, dar, cumva, nu cred c povestea va supravieui
editrii serioase prin care ar trebui s treac.
Telefonul zbrnie strident. i arunc o privire malefic n
timp ce continu s sune zgomotos. Nu am nevoie de niciun
Talent al familiei mele ca s tiu cine e. n cele din urm,
ridic receptorul.
Greene cri pierdute i gsite, noi i vechi, cu ce v pot
ajuta? cnt n receptor.
Tam, spune Rowena, iar vocea ei e plin de autoritate.
Avem nevoie s cumperi zece kilograme de ngheat de
vanilie de la McSweeney. Aparatul nostru de ngheat s-a
ars.
mi dau ochii peste cap.
Nu poate s-l repare unchiul Chester?
Unchiul Chester poate repara orice se stric. Aparatur
casnic, sticl, porelan, oase.
A ncercat. Mtua Minna ncearc s controleze
situaia. Se aude un oftat scurt, exasperat. E beat, adaug
Rowena, fr s fie necesar.
Deja?
Pur i simplu, nchide mai devreme i cumpr ce i-am
zis, da?
Poate c am clieni, i spun pe un ton foarte important.
Gesticulez cu minile spre magazinul pustiu.
Nu ai clieni.
Orict de Talentat ar fi, sora mea vede numai ce st n
faa ei, aa c mint cu o dezinvoltur perfect.
Ba chiar am.
Pe cine? vrea ea s tie. i, n plus, nu poate fi nimeni
important. Cel puin nu cineva pe care tu s-l poi ajuta,
adaug ea.
Tac. i ating nasul lui Hector cu un deget. El deschide ochii
i ne privim lung unul pe cellalt.
Am s aduc ngheata, spun pe un ton searbd. Dup ce
nchid aici.
Mda, bine.
Tam, spune sora mea, i pare i mai enervat dect
nainte N-am vrut
Ba ai vrut, i spun, avnd din nou un ton vesel. Altceva?
Nu uita c mtua Lydia i Gabriel vin aici n seara
asta.
Fac o micare circular n aer cu un deget.
Grozav!
Dar mi nbu un junghi. Gabriel.
Nu te bucuri? vrea ea s tie. Adic nu i-am vzut de
ani buni.
Mtua Lydia nici mcar nu e mtua noastr, dar face
parte din reeaua larg care s-a format n jurul familiei mele
de-a lungul anilor, i de vreme ce le spuneam tuturor
femeilor mai n vrst mtu i tuturor brbailor mai
vrstnici unchi, pur i simplu ne-am transformat ntr-o mare
familie fericit. Sau ceva de genul sta.
Gabriel e fiul ei. El a fost cndva i cel mai bun prieten al
meu, pe cnd eram doar copii. Apoi i-a dezvoltat Talentul de
a putea localiza orice: chei, portmonee, cri, bijuterii i
nenumrate alte lucruri care ajung s fie puse ntr-un loc i
devin instantaneu pierdute. La fel i oamenii. Pe vremea
aceea, Rowena i verioara noastr, Gwyneth, au decretat c
nu se mai puteau juca de-a v-ai ascunselea cu noi. n semn
de protest, n-am mai jucat nici eu niciodat jocul sta.
S-au mutat cnd el avea zece ani i eu tocmai mplineam
opt. Mtua Lydia czuse de acord s se mute n cealalt
parte a rii, probabil pentru a-i salva csnicia cu
Netalentatul unchi Phil. Asta a pricinuit ceva suprri mamei
i bunicii, cci lor nu le place nimic mai mult pe lume dect
ca toi cei din familia noastr, ba chiar i din familia extins,
s fie mpreun. Aparent, mutatul n-a dat roade. Iar n seara
asta, mtua Lydia i Gabriel erau ateptai s-i fac
apariia, unde probabil c vor fi din nou bine-venii n
legendarul arc.
Grozav, repet eu.
l mngi pe Hector pe cap, iar el nchide ochii i se
arcuiete puin sub palma mea deschis. La cellalt capt al
firului aud pe cineva cntnd. Sun aidoma unchiului
Chester, vocea sa puternic de bariton cednd i pierzndu-
se pe alocuri.
Trebuie s nchid, spune Rowena pe un ton ferm, de
parc eu a fi vorbit ntruna, mult i zgomotos. Nu uita de
ngheat!
Ce s nu uit? ntreb, dar ea deja a nchis, aa c ultima
mea glumi s-a irosit.
DOI

STROPI MARI DE PLOAIE rpie pe braele i picioarele


mele n timp ce m ndrept spre cas pe biciclet. Picioarele
mele pedaleaz, oglinzile captnd i reflectnd luminile de pe
strad. O dat sau de dou ori, cte o main trece find
pe lng mine, vocile trmbind zgomotos, acoperind
muzica.
Ciudato! strig cineva de la o fereastr, iar cuvntul m-a
pocnit n fa.
nghit n sec i pedalez mai repede, pn ce ajung la ultima
fie de drum de ar care duce spre cas. Apoi, brusc,
perdeaua de ploaie se ridic i greierii dau semne de via.
mi dau ochii peste cap. mi nchipui c Rowena n-a putut
suporta ideea ca puin ploaie s-i strice petrecerea de
logodn. mi imaginez c tata a cedat n numai trei secunde
cererilor ei linguitoare i a cerut cer senin i briz
nmiresmat care s adie din orice colior al casei noastre.
Salt ntruna i merg cu vitez pe aleea lateral, fcnd tot
ce-mi st n puteri s evit numeroasele gropi, care par s se
nmuleasc de fiecare dat cnd vin acas clare pe
biciclet. Toate ferestrele sunt luminate, proiectndu-se ca
nite custuri pe ntunericul care nvluie peluza ca o
mantie. n aer se nal mirosul dulce-neptor al focului de
afar. Se pare c srbtoarea a nceput deja. Mi-o imaginez
pe bunica aezat n jilul ei mre, o adevrat regin pe
tron. Spune-i, ba nu-i spune, spune-i, ba nu-i spune! Spune-i
c ai minit! Chiar i n caz c Alistair Callum se va ntoarce
vreodat la magazin, a putea oricnd s le spun membrilor
familiei mele c am uitat de solicitarea lui. Deoarece ar fi ct
se poate de credibil. Roata din fa a bicicletei mele se afund
n nite turb care pot s jur c azi-diminea nu era acolo,
iar dinii mi clnne. Virez brusc, ncerc s frnez, i apoi
bum! m ciocnesc de ceva foarte solid. i uman. n secunda
urmtoare sunt n cdere, i cnd ajungem amndoi ntini
pe jos, exact n acelai timp, persoana n care m-am izbit
ntinde braul i mpiedic bicicleta s cad peste noi.
Of, sunt aa de ncep eu, i imediat o voce masculin,
extrem de iritat, m ntrerupe:
Poate c ar trebui s te uii pe unde mergi?
Nedreptatea celor spuse m mboldete i, nainte s pot s
m abin, rostesc:
Poate c ar trebui s te uii unde stai?
mi dau seama cu ntrziere c nc stau deasupra
persoanei respective, i m ridic cu greu n picioare. Este att
de ntuneric, nct nu pot s vd toate pagubele, dar simt c
braul drept mi este acoperit de noroi i simt i o durere
usturtoare n genunchiul drept. M scutur de piatra ce mi s-
a ncrustat n piele. Grozav! Pot s-mi nchipui privirile care
se vor ainti asupra mea cnd voi intra la petrecerea Rowenei.
Cnd ntind mna s-mi iau bicicleta, roata din fa nc
se mai nvrtete.
Poftim, zice tipul. D-mi voie s
Nu, am prins-o!
Umerii notri se ciocnesc cnd ne repezim amndoi spre
biciclet, iar eu izbesc ghidonul n ceea ce pare a fi oldul lui.
Lng mine, brbatul expir puternic. Sper mcar c a fost
oldul.
Bine, atunci, zice el cu vioiciune, de parc-ar vorbi
printre dini, i brusc m bucur c ntunericul mi ascunde
faa.
Intenionez s pstrez o distan de civa metri ntre noi.
Cel puin doi.
mi pare ru! murmur eu n timp ce ne ndreptm spre
cas.
Bicicleta mea scoate un cnit care nu pare s fie de bine.
i taman atunci mi trece prin minte c am uitat s iau
ngheat. ncerc s nu oftez prea tare. Unica mea consolare
este c Rowena se va fi ateptat ca eu s uit. Ceea ce nu e
ctui de puin o consolare.
Cnd ajungem n faa verandei, mi reazem bicicleta de
balustrad, m ntorc spre el i deschid gura s spun ceva de
genul mi pare ru, dar cuvintele mi se evapor din gtlej.
Tipul care st lng mine este incredibil de frumos. Are prul
negru, lung pn la umeri, ochii negri i o fa alungit.
Buzele lui suple, elegante, schieaz un zmbet, n timp ce el
spune:
Cine a tiut c ai s devii att de nendemnatic,
Tamsin?
Fac o ncercare euat de a-mi terge noroiul de pe
antebra n timp ce m holbez la luna albastr tatuat n
partea dreapt a gtului su. Cine a tiut c ai s devii att
de sexy? nghit n sec i spun doar:
Bun, Gabriel!

De ndat ce intrm n cas, mtua Beatrice se repede


spre noi.
L-am pierdut, mormie ea i l apuc pe Gabriel de
ncheietura minii. O clip, studiaz minile lor unite i apoi
l examineaz i pe el. Te cunosc, optete ea.
El e Gabriel, mtu Beatrice, spun eu cu voce tare,
pentru a mprospta memoria, care de vreo zece ani e tot mai
slab.
Mtua Beatrice pare s-i fi pierdut i auzul. i totui, la
o sut unu ani, ea este cea mai btrn membr a familiei. i
ea chiar face parte din familie, fiind sora bunicii mele. Nu l-
am cunoscut pe soul ei, unchiul Roberto. A murit cu puin
timp nainte ca eu s m nasc i, dup prerea mamei, de
atunci a nceput ea s-i piard busola.
tiu cine este, rspunde ea, iar nasul ei lung tremur de
parc m-ar adulmeca. Apoi adaug: i te cunosc i pe tine.
ncuviinez cu o micare a capului. De trei ani ncoace tot
spune c m cunoate. Nu conteaz c am vzut-o zilnic
toat viaa mea, cu excepia anului trecut, cnd am fost
plecat la coal.
O, scncete ea i d drumul minii lui Gabriel. Chiar
am pierdut-o.
Ce-ai pierdut? o ntreab Gabriel cu mult rbdare.
N-o ai la mn, mtu Beatrice? i sugerez eu, iar cnd
ea mi arunc o privire zpcit, art spre ncheietura minii
ei osoase i spre brara cu diamante.
Uneori poate fi pclit s cread c tocmai ai gsit ceva ce
ea crede c a pierdut. Atunci va fi fericit o vreme, dup care
se prbuete iar i ncepe s-i frmnte minile.
Pre de o clip, i examineaz cu ochi strlucitori brara,
apoi clatin cu tristee din cap.
Nu, drag, rspunde ea cu glas tremurat. Am pierdut-o.
mi zmbete un zmbet dulce care-i ntinde milioanele
de riduri de pe fa. Apoi mi aplic un srut distrat pe obraz,
cu miros de pudr de talc i de ciree, iar eu o mbriez cu
afeciune adevrat. Mi-e mil de mtua Beatrice. Se pare
c ea a fost cndva o vrjitoare puternic, care putea face
oamenii s nu mai mite doar atingndu-i cu degetul. Totui,
ceva s-a ntmplat cu mult timp nainte de naterea mea,
chiar i nainte ca mama s se fi nscut, dar nimeni nu
vorbete despre asta. Acum, ea i petrece cea mai mare parte
a timpului bntuind prin lumea ei, cutnd ceva pierdut.
Iat-v, spune Silda, verioara mea, venind lng noi.
i d uor ochii peste cap nainte s spun cu o voce vesel:
Uite ce i-am adus, mtu Beatrice. Preferata ta.
ine n cuul palmei o minitart cu fructe. Mtua
Beatrice pufnete uor.
Mie mi place ciocolata, spune ea.
Silda clipete, nchide palma, apoi o deschide iari pentru
a scoate la vedere un fursec rotund, mare, cu fulgi de
ciocolat.
Preferatul tu, i spune din nou, din ton rzbtnd
lingueala. i mai sunt o grmad acolo de unde vine sta.
Pierdut, murmur febril mtua Beatrice, dar ngduie
s fie condus.
Eu clatin din cap.
N-ai putea dau s-l rog.
N-a pierdut nimic din ce a putea eu s gsesc, mi
rspunde Gabriel, ridicnd uor din umeri. Am ncercat mai
devreme. Era ceva cu un ceas de buzunar. Dar cnd am gsit
un ceas de buzunar ntr-un sertar, nu era ceea ce voia ea.
M scarpin pe mn. Bucelele de noroi cad pe covorul
uzat. Cu coada ochiului o vd pe mama stnd n captul
opus al ncperii. ntoarce capul n direcia mea i deodat
devin foarte contient de gurile din dreptul genunchilor
jeanilor mei i din tricoul meu decolorat, My Little Pony,
articolul meu de mbrcminte preferat, la mna a doua,
achiziionat ast-primvar.
Eu ar trebui s m duc s m schimb, i zic. Iar tu ar
trebui s te alturi celorlali. Probabil c nu e o idee prea
bun s petreci atta timp stnd de vorb cu oaia neagr a
familiei, adaug pe un ton nepstor.
Gabriel ridic din sprncene.
Oaia neagr a familiei?
Ridic din umeri.
tii care e treaba, i spun, cci sunt sigur c pn
acum a aflat de la toat lumea.
Ba nu. Iar acum m-ai fcut curios.
Face un pas mai aproape de mine. Nivelul de agitaie al
discuiilor din camer rmne destul de ridicat, dar deodat
am senzaia c suntem ca etalai ntr-o vitrin.
Haide, Gabriel. Te-ai ntors de ct a trecut n total?
Patruzeci de minute? Trebuie s fi obinut informaii
preioase n legtur cu tot ce s-a ntmplat de cnd ai
plecat.
El pare c se gndete o clip i m atept s-mi spun
ceva fals n semn de consolare. n schimb, el zice:
Poate c a fi fost la curent dac m-ai fi informat de-a
lungul anilor.
Poftim? l ntreb, cu o expresie confuz pe chip.
Dar tiu la ce se refer. Se pare, Gabriel crede c i eu
tiu, cci spune exact ceea ce gndesc.
tii la ce m refer. Ce-a fost asta, s nu-mi rspunzi
niciodat la scrisori? Ce-a fost cu tcerea asta din partea ta?
Se uit la mine lung, cu ochii mijii, de parc m-ar provoca
s nu cumva s ndrznesc s m uit n alt parte. Dar o fac.
Cnd mtua Lydia ne-a anunat c pleac n California,
Gabriel i cu mine am ncercat tot ce s-a putut ca s-o
convingem s nu-l ia i pe el. Argumente raionale, ipete,
greva foamei (am rezistat doar cinci ore, dup care am cedat)
i refuzul de a vorbi. Nimic n-a mers. n ziua n care au
plecat, i-am smuls o promisiune unui Gabriel mut, alb la
fa, c ne vom scrie reciproc sptmnal. Apoi au pornit la
drum cu maina, Gabriel ntorcndu-i faa de la cas i de
la noi toi adunai pe peluz. n schimb, de pe canapeaua din
spate a mainii, privea neclintit ceafa mamei sale, de parc
ar fi sperat s-i perforeze craniul. Norocul ei a fost c nu sta
era Talentul lui.
Dou luni mai trziu, mi-a trimis o hart, desenat cu o
mn expert, a noului su ora, plin de cranii i de oase
ncruciate marcnd toate locurile n care jura el c se
gseau comori ngropate, de vreme ce eram nnebunii dup
aa ceva. Dar cam pe atunci avusese loc cea de-a opta
aniversare infam a mea, iar eu eram ntr-o stare prelungit
de oc. La cteva sptmni dup hart, mi-a trimis o
scrisoare lung despre coala lui i despre cum nu semna
cu vechea noastr coal. Apoi mi-a trimis un bilet n care
scria cu trei semne de ntrebare fcute cu rou: De ce nu-mi
rspunzi??? Dup aceea, nimic. nc mai aveam cele trei
scrisori.
Dar acum ridic din umeri.
Gabriel, ascult, eram doar nite copii. Du-te!
Amestec-te printre ceilali! Zu! Am fcut un pas n spate,
ncercnd s ignor privirea pe care mi-o arunca, acel
binecunoscut Ce pui la cale? care pare c nu s-a schimbat
deloc. M topesc n mulime.
Tamsin, m strig mama materializndu-se n faa mea.
I-ai felicitat pe sora ta i pe James?
Abia am ajuns aici, i reamintesc, cu toate c tiu c e
perfect contient de asta.
Cum a fost la magazin? Aglomerat?
Brusc, chipul sincer al lui Alistair mi reapare n minte.
Uitasem de tot de el, cu toat trenia asta cu bicicleta i
ciocnirea de Gabriel. Clatin din cap pentru a scpa de
imagine. Peste cteva sptmni o s-i treac, mi spun.
Nu prea.
Ea inspir, apoi pune mna pe braul meu.
Vrei te rog s ncerci n seara asta s fii drgu cu sora
ta?
Mereu ncerc s fiu drgu.
Mama clatin din cap. O uvi argintie se desface din
cocul n care i-a prins prul rebel.
ncearc mai mult, mi spune ea, iar adncitura aceea
dintre sprncene i se accentueaz.
Da, mami.
Oftez, contient c asta sun ca din manualul pentru
adolesceni frustrai. Mcar de-ar fi aa.
Altceva? Tocmai voiam s m duc s m schimb, adaug.
Mama pare uurat.
A, bine, spune ea plin de speran, iar eu rezist
imboldului de a rde.
Zmbete n timp ce eu m ndeprtez, dar simt cum
urmrete cu privirea.
La civa metri, unchiul Morris apare i dispare spre
amuzamentul unui copila, care strig i rde n braele
mamei sale. Fetia i tot ntinde mnuele pentru a-l apuca
pe unchiul Morris de barbionul cenuiu, iar el o las s se
apropie dup care dispare iar. Nu m pot abine s nu
zmbesc. Mi-l amintesc jucnd acelai joc cu Rowena i cu
mine, atunci cnd eram mici.
Merg trindu-mi picioarele, trecnd pe lng grupuri de
alte mtui, unchi, veri i prieteni de familie. Cu toii
zmbesc i/sau mi fac cu mna, iar eu zmbesc i/sau mi
fac cu mna, dar nu m opresc. tiu ce priviri mi se arunc
pe la spate sprncene nlate ntrebtor, ridicat din umeri,
mai mult dect gritor, oapte de compasiune. Biata Camilla
fiica ei, ce pierdere, att de incredibil. Nu s-a mai ntmplat
n familie nici nu se mai tie de cnd. Iar ea se presupunea
c va fi, se presupunea c va fi, se presupunea c va fi
Mic! spun, mpingnd cu gheata la o parte din calea
mea un bieel n timp ce urca scara masiv din stejar.
El se lipete repede de perete, dar se uit urt la mine,
mijindu-i ochii cprui. Nu-mi pot aminti numele lui, dar tiu
c este fiul uneia dintre extrem de enervantele mele verioare
de gradul al doilea sau al treilea, Gwyneth, care poate face
numai cu o micare din deget ca orice lucru s fie acoperit de
chiciur. Un ursule de plu plutete n apropierea oldului
meu, rostogolindu-i ochii din sticl, n timp ce o putoaic
se ntinde disperat dup el. Reuete s-i ating o lbu cu
vrful degetelor, nainte ca ursuleul s se ndeprteze de ea.
i arunc o cuttur urt biatului, cu i mai mult ur.
La fel ca mama ta, rzgiat mic ce eti! mri eu,
nfcnd animluul din aer i pocnindu-l cu el pe biat
peste cap.
Au! scncete el, ducndu-i mna n sus s-i frece
fruntea.
Nu te-a durut, i spun, aruncndu-i o privire
nimicitoare.
Jucam un joc, murmur el.
Aceasta era replica favorit a lui Gwyneth pentru a se
apra ori de cte ori adulii ne gseau acoperii de ghea, cu
buzele vinete de frig.
Tu jucai, i-o trntesc eu. Ea, nu.
i dau ursuleul fetiei cu faa brzdat de lacrimi, care m
privete nesigur, cu ochii ei mari, cprui.
Eti geloas, murmur el. C nu poi s faci nimic.
nainte s m pot opri, smulg jucria dintre degetele
ovielnice ale putoaicei i-l lovesc pe biat de cteva ori
peste cap.
Au! strig el din nou.
M jucam doar, i spun apsat nainte de a-i ntinde iar
ursuleul fetiei.
De data asta, ea l nfac din mna mea.
Cu plcere, i spun i urc apsat restul treptelor.
O privelite a New Yorkului vara saci cu gunoi
ngrmdii pe trotuarele crpate, iruri strlucitoare de
vehicule n trafic i cete de oameni mpingndu-se, cu sacoe
de cumprturi Century 21 mi trece prin gnd. O oaz
minunat, pentru scurt timp.
Trebuie s m ntorc la coal.
TREI

N SANCTUARUL TEMPORAR al camerei mele, m opresc o


clip n faa oglinjoarei cu ram poleit de deasupra scrinului
meu pentru a-i zmbi pozei cu Agatha mbrcat cu o
cma cu volnae. Cuvintele MI-E DOR DE TINE.
CHICAGO E NASOL! sunt scrise cu marker negru pe partea
de jos a fotografiei. mi trec mna prin prul negru i
crlionat, mi caut rapid peria de pr, renun, i, n loc de
asta, nfig un pumn de agrafe strlucitoare n toat
nclceala. Pipi marginea tricoului meu My Little Pony, m
ncrunt i mi caut pachetul de igri de urgen pe care l-am
dosit ntre noptier i perete. Deschiznd fereastra, suflu
rotocoalele de fum prin gurile din plasa uzat.
Ah, Tam, ce scrbos! se aude din spatele meu vocea rece
a surori mele.
Ultimul meu rotocol de fum iese strmb, deirndu-se n
mici fuioare, dup care m ntorc spre ea.
Nu tii ct de ru i afecteaz sntatea?
Fac ochii mari.
Zu? Mi-a dori s tipreasc avertismente sau ceva
asemntor pe pachete. Ct de iresponsabil din partea lor!
Sora mea clatin din cap, reuind cumva s-i in prinse
n cocul elegant toate uviele prului ei blond strlucitor.
Poart o rochie neagr, lung pn la genunchi, fr mneci,
pantofi negri cu tocuri nalte, un irag de perle i nu e
machiat deloc, n afar de luciul roz de pe buze. M uimete
cum Rowena reuete s arate att de proaspt n fiecare zi
n mijlocul grmezii de farfurii ciobite, gresie crpat, tapet
care se cojete i podele de scnduri inegale.
E toat numai suprafee lustruite i reflexii strlucitoare,
cineva care nu are nevoie de machiaj i care probabil c nici
nu va avea vreodat. n plus fa de Talentele ei
extraordinare, se ntmpl s fie i frumoas de-i st inima
n loc. M simt leampt numai uitndu-m la ea. Acum i
mijete spre mine ochii mari i verzi, mrginii de gene dese,
cu numai o nuan mai nchise la culoare dect prul.
Cu asta te mbraci?
M uit la mine i ridic din umeri:
Mda, tocmai m-am schimbat. i place?
Inspir i expir, ignornd uoara tuse a surorii mele.
N-ar trebui s fii jos, primind felicitri i toate cele?
Am venit s vd dac mai vii jos.
Tonul vocii ei a urcat de-abia simit. Dar am nvat s-i
urmresc toate inflexiunile vocii. Rowena este extrem de
Talentat n arta discursului. Vocea i este miere amestecat
cu scorioar i cu vin. Ea poate fermeca n timp ce
vorbete, vocea ei fcnd lupinguri i rsucindu-se n minile
oamenilor pn ce ei ar sari i de pe stnci n mare, dac ea
le-ar cere. De parc asta n-ar fi de-ajuns, ea poate s dea
putere cuvntului i obiectelor fr via. Cnd eram mici,
obinuia s m ncnte ore n ir fcnd statuile din grdin
s vorbeasc, cu vocile lor pline de piatr i praf. Apoi, cnd
am mplinit opt ani i nimic din ceea ce trebuia s se
ntmple nu s-a ntmplat, obinuita distan dintre surori a
crescut la dimensiunea unui canion. De fiecare dat cnd
ncerca s-i foloseasc puterea asupra mea se ncurca
singur, mi arunca o privire pe care cu greu puteam s o
suport, i se ndeprta n grab.
Ce prere ai despre Gabriel? m ntreab ea?
tiu c dac ovi sau m mbujorez sau fac orice altceva
n afar de a-i rspunde imediat, Rowena m va prinde n la,
aa c-i rspund pe ct de normal posibil:
E OK, aa cred. Pare s fie acelai Gabriel de altdat.
Zu?
Rowena m studiaz de parc a fi o insect ciudat pe
care n-a mai vzut-o pn acum.
Cred c s-a schimbat total. E att de chipe acum!
Vreau s spun flutur o mn , dac i place genul acesta
de nfiare.
Nu m pot abine.
Ce nfiare?
Ea zmbete.
tii tu. nfiarea de muzician ciufulit.
E muzician?
Nu tiai? Merge la Juilliard semestrul sta. Aa c o s
fii amndoi n ora. i aranjeaz colierul, degetele ei
alunecnd peste perlele lucioase. Vezi tu, spune ea
gnditoare, unchiul Chester i mtua Rennie vor fi plecai
aproape toat toamna. Ai putea s stai la ei, n loc s mergi
la cmin.
Felul n care rostete cuvntul cmin face s par c e mai
degrab o colonie de leproi.
Trebuie s locuiesc la cmin. Asta e regula.
Cel mai fericit moment din viaa mea a fost atunci cnd am
primit scrisoarea de acceptare de la New Hyde Prep. Cel de-al
doilea moment fericit a fost cnd am citit una dintre multele
brouri groase i lucioase i am aflat c toi elevii sunt
obligai s locuiasc n cmin.
i-mi i place la cmin.
Chipul surorii mele tresare de-abia vizibil.
De ce? m ntreab ea, cuvintele fiindu-i pline de
dispre. De ce s vrei s locuieti acolo printre
Printre ce? Printre cine? o ntreb calm.
igara mi arde vrful degetelor i o las s cad ntr-un
pahar cu ap de pe noptier, privind-o cum se stinge
instantaneu.
Printre oameni care nu tiu cine eti.
Sora mea i alege cuvintele cu grij, lsndu-le s cad
aa cum au czut multe pietre ntre noi. O privesc lung.
Rowena, la coal nu sunt un monstru. Nu ies n
eviden. M amestec printre ei. Tu nici nu-i poi imagina ct
este de minunat s te amesteci printre ceilali.
Eu n-a vrea, declar ritos sora mea, ndreptndu-se de
spate.
Privesc mucul de igar scufundndu-se n paharul cu
ap.
Sigur c n-ai vrea. Nici n-ai avea nevoie s o faci, i spun
calm.
Una dintre condiiile care mi-au fost impuse, ca s fiu
lsat s merg la coal n New York, a fost s locuiesc cu
unchiul Chester i mtua Rennie, n casa lor veche de un
secol din Washington Square Park. Dar cnd am informat-o
pe mama c n-o s pot s stau acolo, din pricina regulilor
colii, am avut parte de cea mai urt ceart din viaa mea.
Bine, cea de-a doua ceart urt. Cea mai urt fusese cea
legat de coal. Am ipat amndou pn cnd cerul a
cptat culoarea unei prune putrede i o combinaie ciudat
de ploaie i grindin a nceput s cad pe Pmnt. Cteva
minute mai trziu, s-a strnit un vnt ngrozitor, care a
zglit ferestrele i uile de parc ar fi cutat o cale de
intrare. n cele din urm, tata a intrat n buctrie i ne-a
explicat cu o voce calm c vremea avea s continue s se
nruteasc dac nu ncetam s ne certm. Chiar i atunci,
mama prea pregtit s continue, pn ce a intrat bunica n
buctrie i zis simplu: Ajunge. Las-o s se duc.
mi amintesc c m-am simit recunosctoare i trist, n
acelai timp. Recunosctoare pentru c mama avea s m
lase s plec, i trist pentru c bunicii, n mod evident, nu
prea s-i pese prea tare unde m duceam. Pentru c, stnd
n preajma ei, probabil c-i aminteam de faptul c se nelase
cndva.
Dac nu ai niciun Talent nu nseamn c eti unul
dintre ei, mi spune sora mea, iar eu m simt deodat
epuizat.
Zu, Ro, n-ai putea s te ntorci la petrecerea ta i s
m lai pe mine s-mi poluez plmnii n pace?
Sora mea se ndreapt spre u.
tiu c mi-ai spus c abia te-ai schimbat, dar, dac a fi
n locul tu, m-a mai gndi o dat. Tricoul la zu c nu
te prinde.
n pofida faptului c Rowena nu are darul mamei de a se
mica att de repede, cu viteza luminii, se poate totui mica
destul de repede. Mai ales cnd tocmai aruncasem spre ea
coninutul paharului cu ap, cu tot cu mucul de igar. Apa
se izbete de cadrul gol al uii, curgnd n priae prin
crpturii lemnului vopsit.
Obraznico!
Strigtul surorii mele, un sunet lipsit de armonie, vine de
undeva de la jumtatea holului. Drept rspuns, trntesc ua.
Nu m pot abine s nu zmbesc.

Trag de timp ct pot de mult, dar n cele din urm ies din
camera mea purtnd o rochie de stewardes de la American
Airlines din 1960. E o rochie alb, mulat, nchis cu
fermoar, cu un paspoal cu rou i albastru la tiv, i e ceva
deosebit de vesel n legtur cu logoul brodat pe buzunarul
de la piept. Nu mai trebuie s spun ct sunt de ncntat de
ea i c sunt ct se poate de sigur c voi fi singura creia i
place. Cu o posibil excepie Gabriel.
Oprindu-m pe palierul pustiu, zresc capul Rowenei cu
prul ei blond perfect coafat, st intenionat cu spatele la
mine. St lng James, cu o mn aezat uor pe braul lui,
nu fiindc ar fi avut nevoie de sprijin. James o urmrete pe
sora mea aa cum un copil urmrete o lamp de veghe
dintr-o camer ntunecat. Pare s se team c n orice clip
ea ar putea s zboare de lng el. Pe mine m-ar nnebuni s
fiu privit ntruna, dar Rowena pare s accepte cu graie,
firesc, la fel ca tot ce i cade n poal.
La vremea asta, pn i vinul de cas al unchiului Chester
ncepe s par bun. Dar nainte ca eu s pot gsi nite vin, o
vd pe bunica n colul ncperii, aezat n jilul ei masiv,
tapiat cu catifea albastr. Acolo prefer ea s stea n timpul
oricrei reuniuni de familie. Rudele circul pe lng ea,
prezentndu-i omagiile. La nouzeci i trei de ani, este n
mod oficial capul familiei.
mi fac drum spre ea, ateptnd pn ce mtua Linnie o
srut pe obrajii pergamentoi i se ndeprteaz, scprnd
scntei, aa cum se ntmpl de fiecare dat cnd se
emoioneaz.
Tamsin, spune bunica.
Vocea ei profund, bogat, pornind din trupul ei mic,
niciodat nu nceteaz s m surprind. Dac i dorete, nu
trebuie dect s ridice vocea cu numai un semiton pentru a
le cuceri atenia tuturor celor aflai n ncpere.
Bunico, i spun, aplecndu-m s o srut.
Miroase a tincturi i a cataplasme pe care le prepar
permanent, un amestec de ceva iute i dulce, ca prima adiere
de primvar. n seara asta e mbrcat toat n alb, agrafe
cu diamante prinzndu-i prul argintiu n cretetul capului.
Dar n pofida efortului evident, nu m pot abine s nu
remarc c pielea ei are nuana glbuie a satinului vechi, iar
ochii ei par s se fi scufundat i mai adnc n orbite.
Aaz-te lng mine, m invit ea, iar eu m las n
genunchi.
Discret, mi aez poalele mpodobite ale rochiei,
concentrndu-m asupra senzaiei pe care mi-o d atingerea
pielii ntoarse, golindu-mi mintea de orice altceva.
Bunica poate intra n mintea oamenilor asemenea celui
mai mic i mai uor pianjen de pe pielea lor. Ei nu simt
aproape niciodat impactul. Ultima dat cnd a intrat n
mintea mea s-a ntmplat cnd aveam ase ani.
Vrul meu Jerom tocmai i descoperise recent Talentul de
a-i ncetini sau de a-i accelera micrile, astfel c l-am
convins c ar trebui s zburm (sau, de fapt, s cdem cu
ncetinitorul) de pe acoperi. Cred c greutatea mea adugat
pe spinarea lui Jerom a stricat calculele, cci mai trziu, cu o
glezn rupt, m-am gsit n faa mamei i a bunicii, care
veniser alergnd alarmate de plnsetul lui Jerom,
spunndu-le ntruna c nu fusese ideea mea. Mama i fcea
de lucru deasupra lui Jerom strigndu-l pe unchiul Chester,
iar eu o priveam, cnd, brusc am simit cea mai fin atingere
nluntrul meu, asemenea primei picturi de ploaie. M-a luat
un iure i viziunea mi s-a ntunecat, iar apoi mi-am
recptat acuitatea vizual. Bunica a cltinat din cap nspre
mine, iar eu m simeam de parc nghiisem mult rn.
Oricum, nu cred c mi-a mai fcut-o de atunci, dar pentru
orice eventualitate, n caz c mai ncearc, sunt ntotdeauna
atent.
Scrutez ncperea, apoi ochii mi se opresc asupra lui
Gabriel, care vorbete cu Rowena. Ea zmbete are acel
zmbet vag, rece care o face s par c e n posesia unui
secret delicios , iar faa i este nclinat n jos, pe jumtate
ntoars spre el.
Aceasta este una dintre poziiile favorite ale Rowenei, fr
doar i poate fiindc le permite oamenilor s absoarb
frumuseea profilului ei fr cusur. mi muc buza. Nu pot s
privesc aa ceva, deci m uit n jos, la propriile-mi mini.
Am auzit c te-ai ntlnit din nou cu Gabriel, zice
bunica.
Mda. Mai degrab am dat peste el. Cu bicicleta.
Bunica se uit la mine, apoi i nchide rapid ochiul drept.
E derutant modul cum i poate nchide complet un ochi, n
timp ce cellalt rmne larg deschis, fr s clipeasc.
De ce ai fcut aa ceva?
Nu dinadins, protestez, nainte s-mi dau seama c
rde.
Cum a fost la librrie? Ai avut clieni?
Civa, i rspund, gndindu-m pentru o fraciune de
secund la Alistair Callum. Spune-i, spune-i acum! Apoi mi
golesc mintea. N-am apucat s schimb preturile acelor cri
de poezie, i zic. Ridic o sprncean, iar drept efect, fruntea i
se umple de riduri. Dar o s-o fac mine, adaug repezit.
Las ncet sprnceana n jos.
Munceti mult, mi spune n cele din urm, cu vocea
aspr.
Mda. Eu mulumesc.
Un zgomot strident m face s privesc n sus. Unchiul
Chester a deschis dulapul cu serviciile de porelan i arunc
farfurii pe podea, iar apoi mrunete cioburile sub tlpile
pantofilor ca s fie sigur. l privesc pn ce dulapul e gol.
Apoi i trece minile peste cioburi i nmneaz farfuriile
ntregi publicului su de copii rmai cu gura cscat. Din
gesturile sale elaborate pot doar s ghicesc c i ncurajeaz
s zdrobeasc farfuriile, pentru ca distracia s renceap.
Brusc, mama apare n raza mea vizual, lund i cu
dreapta i cu stnga farfuriile din minile copiilor. Pe chip i
se citete ncrncenarea i n orice moment m atept s
nceap s sparg farfuriile n capul unchiului Chester. Dar
chiar atunci se deschide ua de la intrare. Tocmai a sosit
tata, direct de la sere, judecnd dup nfiarea sa.
Continund s strng la piept farfuriile, mama dispare de
lng unchiul Chester, pentru a se materializa lng tata. Se
apleac spre el, buzele micndu-i-se rapid. Fr ndoial c
e furioas c el a ntrziat i e murdar de pmnt.

Mai trziu, mrluim cu toii spre curtea din spate, unde


troneaz altarul de piatr. Nu mai exist nici cea mai mic
urm a ploii care a czut torenial mai devreme sau a
umezelii care a persistat toat vara. n schimb, cerul e senin
i stelele strlucesc, peste curte adiind o briz cu parfum de
regina-nopii, nfoind uor fustele, cmile i prul
deopotriv. Dar eu sunt incapabil s m bucur vzndu-l pe
tata cum face mari eforturi s fie vesel, influenat de vremea
bun. Sunt prea contient de Gabriel i de faptul c nu s-a
uitat la mine, excepie fcnd o scurt privire pe care mi-a
aruncat-o atunci cnd am ieit pe ua din spate. Bine, da, l-
am respins mai nainte, dar asta nu nseamn c trebuie s
se in deoparte. Sunt sigur c Agatha ar fi avut un
adevrat regal analiznd acest lucru.
nainte ca mcar s m gndesc s-i zmbesc, Rowena i
Gwyneth l iau de bra i l trag mai la o parte. Prin urmare,
merg alturi de mtua Beatrice, care se tot oprete pentru a
privi lung la vrfurile pantofilor ei aurii, de parc nu nelege
cum de au ajuns asemenea obiecte n picioarele ei.
i chiar i atunci cnd alctuim un cerc n jurul altarului
de piatr, eu nc mai sper c Gabriel se va uita n direcia
mea i mi va face cu ochiul sau ceva de genul sta. Pentru a-
mi distrage singur atenia, studiez blocul masiv de piatr al
altarului, venele negru-albstrui care strbat piatra de
culoare nchis, stratul gros de petale de flori de var i cele
opt lumnri neaprinse fcute din cear cremoas de la
albinele din stupii tatlui meu.
Bun sear, zice mama, iar briza dispare deodat, vocea
ei rsunnd n linitea limpede i curat. Fericirea ne-a ieit
n cale n seara asta, ca n fiecare sear.
Fericirea ne-a ieit n cale, repet toi ceilali aidoma
unui cor.
Mai puin eu. N-am chef.
Seara asta e una special, continu mama, deviind uor
de la deschiderea obinuit n genul bla, bla, bla a acestor
ceremonii, n timpul crora eu nu mai bag n seam nimic. n
seara asta srbtorim uniunea a doi oameni dragi, Rowena i
James.
Mama face o pauz i se uit entuziasmat n direcia lor,
aa cum de altfel fac toi ceilali.
Privirea mea, nceoat i nuc, trece peste chipuri.
De asemenea, le mulumim celor doi membri ai familiei
noastre care n cele din urm s-au ntors acas: Lydia i
Gabriel. Pentru a-i onora n seara asta, i rog s aprind cele
opt lumnri.
Un murmur slab strpunge aerul. Clipesc. Asta chiar c
este o onoare. N-am vzut niciodat pn acum pe altcineva
n afar de bunica sau de mama care s aprind lumnrile,
exceptnd Ritualul de Iniiere. Fascinat, o studiez pe
Rowena i roeaa care i apare n obraji. Apoi se aude un
zgomot, cnd toi i unesc minile.
Mna mtuii Beatrice i face loc ntr-a mea, iar eu o
prind uor, temndu-m c o strnsoare prea puternic i-ar
zdrobi oscioarele ca de pasre fragil. De cealalt parte a
mea, vrul meu Jerom mi cuprinde mna cu a lui, care este
mai mare i, din nefericire, i transpirat.
Au! Nu aa de tare, uier eu, dorindu-mi s-mi pot
elibera mna i s mi-o terg de rochie.
Desigur, m aleg cu o privire dezaprobatoare din partea
mamei, care cu o mn o ine pe bunica i cu cealalt pe
tata. n timp ce Gabriel i mama lui pesc n cerc i se
apropie de altarul celor patru elemente, bunica ncepe
ritualul de rugciune, vocea fiindu-i bogat i plin, n ciuda
nfirii ei ofilite.
Trupul meu e din Pmnt, Sngele din Ap.
M ntreb dac sunt singura care observ poticneala din
respiraia ei.
Repet cu toii dup ea, vocea Rowenei nlndu-se
limpede i puternic deasupra rspunsurilor murmurate.
Plin de gratie Lydia ia prima lumnare i aprinde Vestul i
Sudul, apoi se ntoarce i i nmneaz flacra lui Gabriel. i
studiez faa ndeaproape, dar el pare calm, relaxat, ca i cnd
aceasta ar fi cea mai fireasc mprejurare i, cu un junghi
subit, mi dau seama c pentru el chiar este. Acum este cu
adevrat acas, ntr-un fel n care eu nu voi fi nicicnd. mi
odihnesc privirea pe unica ppdie zdrobit n iarb, lng
piciorul meu stng. Strlucirea pantofilor mtuii Beatrice se
nceoeaz n timp ce ochii mi se umplu de lacrimi.
Sufletul meu este din Foc, iar Spiritul din Aer, rostete
bunica n timp ce Gabriel aprinde Estul i Nordul.
Buzele mi se mic automat formnd cuvintele, dar niciun
sunet nu-i poate fora drumul dincolo de blocajul din
gtlejul meu.
Iar acum, Rowena, spune mama.
Sora mea pete nainte, n timp ce Gabriel i Lydia se
rentorc n cerc. Rowena se duce s stea n picioare n faa
altarului, apoi se oprete. Cercul din jurul meu e strbtut
de un fior de dorin. Ea deschide gura-i arcuit i ncepe s
incanteze vorbele de mulumire pentru stelele i cerurile de
deasupra noastr. Fr vreun efort aparent, vocea ei se ridic
i susine notele pure i dulci care se mprtie prin curte,
aa cum trebuie s sune o harp fcut din nouri i raze de
lun.
Toi ceilali in ochii nchii, dar eu m uit drept la chipul
surorii mele, n vreme ce ea incanteaz ntruna. i ntre timp
cuvintele ei de mai devreme mi ard pielea. Dac nu ai niciun
Talent Dac nu ai niciun Talent Dac nu ai niciun Talent
i atunci, asemenea unui balsam care acoper muchiile
aspre ale acestor cuvinte, mi amintesc de vocea lui Alistair i
de felul n care m-a privit ast-sear. Am senzaia c tu vei
putea cu adevrat s m ajui.
i, n acest moment, nu-mi pas de ce trebuie s fac dar
jur c voi gsi ceasul lui Alistair Callum.
PATRU

TREI, PATRU, CINCI, ASE, numr repede Agatha, n


timp ce ne plimbm pe Ninety-Third Street. Iat-l, sta e
viitorul tu so.
M uit la brbatul scund i rotofei care se ndreapt spre
noi. i leagn servieta n mna stng, de parc ar vrea s
pocneasc pe cineva peste urloaie, iar cravata lui albastr cu
ptrele i flutur n vnt ca i cum ar ncerca s-i ia
zborul. Afieaz o expresie plin de panic n timp ce se
scotocete prin buzunare. Dac Gabriel ar fi aici, ar putea s-
i spun tipului unde anume i-a lsat Blackberry-ul. Chiar i
eu pot ghici ce anume caut. Apoi clatin uor din cap. Nu e
nevoie s m gndesc la Gabriel.
Nu. Nu e deloc nevoie s m gndesc la el. Sau la faptul c
n-am mai vorbit de sptmna trecut, de la petrecerea de
logodn a Rowenei cu James. Probabil c el s-a hotrt s-mi
urmeze sfatul i s stea departe de oaia neagr a familiei.
OK, acum e rndul meu, spune Agatha, lund o
sorbitur din sucul de zmeur. Nousprezece.
Ridic o sprncean.
inteti sus? Apoi ncep s numr ct de repede pot
cincisprezece, aisprezece of, ce pcat c la e
aptesprezece spun cnd trece un tip cu rolele chiar pe lng
noi, tergnd cu braul stng sacoa mea de cumprturi.
ntorcndu-m, l urmresc cum nainteaz, studiindu-i
muchii ncordai ai braelor i ai gambelor.
Optsprezece, nousprezece. Hmm!
sta e proaspt brbierit, cu maxilar ptros, i poart
costum negru i ochelari de soare. n mod normal, nu-mi
plac brbaii n costum. Dar sta pare cumva s se
potriveasc.
Arat ca un bancher, se plnge Agatha.
Ea prefer hipsterii nali, slbnogi, care poart ochelari
cu rame groase i tricouri Ramones.
Nu se tie niciodat. Ai putea s le ai pe toate. Cas cu
gard alb, din rui, main de teren i copii blonzi n
proporie de doi virgul patru, cu ochi albatri.
Agatha se strmb la mine.
Asta sun perfect hidos.
i zmbesc. De cnd cu orele ei de literatur britanic din
semestrul trecut, n vocabularul ei au ptruns o mulime de
cuvinte ca perfect i probabil.
Totui, care este ideea ta de via perfect?
Ocolete un crucior dublu, apoi revine lng mine. Sorb
din sucul meu de banane i cpuni, zdrobind gheaa ntre
dini.
Acum, i spun.
Acum? Ce vrei s spui?
Agatha se uit confuz la mine. Gesticulez cu minile
pentru a cuprinde aerul luminos, cafenelele de pe trotuar,
plvrgelile, clmpnitul i agitaia din jur.
Acum. Asta. E perfect.
Ea mijete ochii spre mine, cam cum o face n faa unei
probleme dificile din manualul ei de matematic.
Vreau s spun, plimbndu-m pe aici, bnd suc,
cumprnd toate crile astea, gndindu-m la orele mele din
toamna asta i, nu tiu pur i simplu s fiu aici, asta e tot
ce atept, asta e tot ce pot eu s fiu.
OK, acum ncepe s sune ca un slogan al armatei
E rndul meu, adaug voioas. Aleg numrul, rostesc
puin mai tare, spernd c Agatha nu m va mai privi aa.
apte.
apte s fie, zice Agatha. Unu, doi, trei, patru, ncepe
ea, i apoi face: Hmmm cnd pe lng noi trece un tip
purtnd o bandan i un tricou albastru-nchis.
Ce pcat c nu e dect numrul cinci!
ntinde mna i m oprete s traversez strada. Agatha ia
traficul foarte n serios. Doi bicicliti trec ca fulgerul pe lng
noi, n timp ce ateptm s se schimbe culoarea semaforului.
ase, apte. Hmmm, face ea i plescie din buze a
admiraie.
Cu o micare nu-att-de-subtil a minii, arat spre
viitorul meu so.
Aproape c m nec cu paiul. Alistair Callum traverseaz
strada spre noi, innd la subra un sac de la curtorie i
un teanc de foi. Eu clipesc, mai clipesc o dat, dar nu, e el cu
adevrat, n carne i oase, i nu un produs al imaginaiei
mele hiperactive. Apare un taxi i, cu toate c se pare c el
are de gnd s-l opreasc, brusc se uit n sus i privirile ni
se ntlnesc.
Oh, Doamne Dumnezeule! murmur Agatha. Viitorul
tu so vine direct spre noi. Fii drgu! m instruiete ea,
aranjndu-mi prul.
, ascult, mda, mulumesc, i spun, dndu-i mna
la o parte. l cunosc. i, apropo, el crede c numele meu este
Rowena. S nu spui nimic!
Ce
i apoi, slav cerului, ea i nghite restul cuvintelor, cnd
Alistair ajunge lng noi.
Rowena, spune el, mutnd hrtiile dintr-o mn n
cealalt. Ce surpriz plcut!
Bun, Alistair! rostesc pe un ton optimist, i-i zmbesc.
Un autobuz trece pe lng noi i urcm din nou pe trotuar.
Barba cu fire aurii a disprut, lsnd la iveal brbia, uor
despicat.
Nostim s dau peste tine n Upper East Side. Eti
departe de NYU.
Da, uneori chiar evadez n alte pri ale oraului, spune
dnd politicos din cap spre Agatha. A fost dificil s-mi gseti
biroul?
Pe chip i nflorete un zmbet i mi dau seama c
ncearc s fac o glum.
Poftim? A, nu, nu, deloc!
Grozav! Acum crede c nu vreau s-l ajut.
Nu, m-am ntors abia ieri, iar azi a fost prima zi de
cursuri, i a trebuit s cumpr toate crile astea, i spun,
ridicnd sacoa drept dovad. Jur c veneam s te vd
sptmna asta, adaug, pe deplin contient de privirile
cercettoare ale fascinatei Agatha, pe care o vd cu coada
ochiului. Apropo, ea i Agatha, colega mea de camer.
Agatha, dumnealui este Alistair Callum.
ncntat, spune Agatha, iar eu ncerc s nu-mi dau
ochii peste cap.
Probabil c e nucit c el e britanic.
Alistair i zmbete.
Plcerea e de partea mea, Agatha. Apoi se ntoarce spre
mine. nc mai vrei s-o faci?
Nota de speran din vocea lui m face s rspund imediat.
Desigur. Miercuri am nite ferestre una dup alta. Tu
eti?
Perfect. Am ore de consultaii miercurea, de la zece la
dousprezece. M gseti n Lerner Hall. Waverly Street,
numrul 245. tii unde este?
Nu. Adic, da, pot s gsesc adresa.
Strng captul paiului ntre dou degete.
Miercuri, repet, cci pare din nou ngrijorat. Waverly
Street. Stai fr grij, voi fi acolo.
Minunat, spune Alistair, oferindu-ne cte un zmbet
mie i Agathei. napoi la birou, acum. Trebuie s continui,
indiferent ct de obosit sau suprasolicitat eti, adaug, i,
ntorcndu-se i face loc prin vrtejul de oameni.
l privesc cum i croiete drum, cu ambalajul de la
curtorie fluturndu-i pe un umr, mnecile de plastic
ondulndu-se acum vesel.
Numai din pur curiozitate, ncepe Agatha.
OK, iat c ncepe.
De ce, rogu-te
Alte chestii britanice. Oare n-o s se mai termine niciodat?
viitorul tu so i-a spus Rowena?

Duc paiul la gur i beau jumtate din suc dintr-o singur
sorbitur. La civa metri, un omule se apleac deasupra
unui container de gunoi de la colul strzii i ncepe s
scormoneasc prin el. Pescuiete o cutie de suc, o scutur cu
putere, apoi o ndeas n buzunarul salopetei lui
zdrenroase, de culoare neagr. Cnd m ntorc iar spre
Agatha, ea nc mai ateapt rspunsul meu. Mijete ochii n
dosul ochelarilor ei verzi, cu rame ochi-de-pisic, poate din
pricina soarelui, dar mai degrab mpotriva mea.
E profesor la NYU i a venit la librrie ast-var i a
crezut c sunt Rowena.
Ooo! gngurete Agatha ncntat. Profesor la NYU.
Arat prea tnr ca s fie profesor. Dar am tiut eu c e un
intelectual. Apoi mi arunc o privire critic. Stai puin! S
revenim. El a crezut c eti Rowena i tu nu l-ai contrazis,
fiindc?
Fiindc el crede c sunt o vrjitoare care l poate ajuta s-i
recupereze o amintire de familie, folosindu-m de Talentul meu
i de Talentele specifice familiei mele.
Pur i simplu, spun nefericit, lsnd un pic capul n
jos.
Agatha ntinde mna i m mngie afectuos pe cretet, cu
ncheieturile degetelor.
Ai farmecul tu. Nu numai sora ta, bine? i, oricum, ce
voia de la tine?
Ridic din umeri.
Am pomenit de interesul meu pentru arta medieval, iar
el vrea s-mi mprumute nite cri.
Minciunile mi las un gust uleios pe limb i nghit
lacom restul de suc. Agatha ncuviineaz din cap.
Pariez c asta nu e tot ce vrea s-i mprumute, spune
ea, fcndu-mi cu ochiul ntr-un mod exagerat.
Eu pufnesc mprocnd cu suc, de-abia reuind s nu
stropesc totul n jur. Agatha flutur din gene, apoi continu
pe un ton normal:
Poate c o s-i dea o scrisoare de recomandare. Nu vrei
ca s mergi la NYU?
Eu vreau s merg oriunde, atta timp ct nu trebuie s m
ntorc n Hedgerow.

Dou zile mai trziu, cobor din vagonul de metrou n care


aerul condiionat funcioneaz prea tare i ptrund n zarva
din staie. Urc irul nesfrit de trepte nnegrite de gum de
mestecat veche, i n cele din urm ies n intersecia dintre
Bleeker i Lafayete. Dup ce parcurg o nclceal de strzi, n
timp ce studiez plin de speran toate cldirile care
arboreaz drapelul purpuriu al NYU deasupra uii, reuesc
n cele din urm s ajung la Lerner Hall.
Mtur cu privirea holul de la intrare i m nfior uor. La
anul a putea s fiu student aici. l evaluez pe tipul
slbnog care e proptit de peretele exterior al unei sli de
curs a crei u e nchis. E mbrcat cu jeani cu talie joas
i poart lapi. Pe brae i erpuiesc mai multe tatuaje cu
dragoni, n diferite forme i nuane de auriu i verde. M
decid c, dac am noroc, la anul ar putea s fie prietenul
meu.
M vede c-l privesc, mi ntoarce privirea, apoi face o
micare pentru a-i scoate din ureche casca iPodului. i ofer
un zmbet plin de regrete, din care s neleag c sunt
foarte grbit, i m ndeprtez, cu inima btndu-mi puin
prea repede. ntotdeauna m pricep la partea iniial. Nu m
pricep la fel de bine la partea de ncheiere. Dar ca la
majoritatea lucrurilor, mi nchipui c e doar o chestiune de
exerciiu.
Parcurg holul, trecnd de birourile ale cror ui sunt n
mare parte nchise. nuntru, profesorii stau jos, artnd ca
profesorii, examinnd foile cu o atenie grav sau fcnd
adnotri furioase pe marginile unei cri ori vorbind cu
emfaz la telefon. ntr-un birou, o fat st aezat cu spatele
la mine, perfect dreapt, vocea ei sunnd spart n timp ce
spune:
Dar dac-n semestrul sta nu merg la curs, toat
specializarea mea se duce de rp. Trebuie s nelegei asta!
Ajung la captul holului, la o u ntredeschis pe care
exist o plcu cu numele ALISTAIR CALLUM. Ridic mna
s bat dar m opresc i studiez din nou numele. Ceva n
legtur cu literele face apel la memoria mea, dar apoi
dispare nainte s-mi dau seama. Scutur din cap i bat
hotrt la u nainte de a o deschide.
Intr! O, bun! Salut! Da, fii binevenit, spune, i se
ridic n picioare. Ce ce mai faci?
i trece mna peste fa de parc ar vrea s verifice dac
s-a brbierit de diminea. Judecnd dup fitul slab al
palmei peste brbie, n-a fcut-o.
Micul su birou ptrat este n mare parte ocupat de o
mas de lucru masiv i de un scaun mare, tapiat cu piele
verde, ale crui brae sunt ornamentate cu nituri de aram
lustruit. Biroul e plin de hrtii i cri, unele deschise la
nite pasaje marcate. Pe perei sunt aliniate mai multe
fotografii nrmate i schie, iar pe msur ce naintez, calc
pe un covor antic, uzat. Zmbesc n sinea mea. E ca i cnd
cineva ar fi cutat n dicionar birou de profesor i l-ar fi
decorat conform definiiei gsite acolo.
Ceai?
Clatin din cap.
Nu, mulumesc.
Pstrm o clip de tcere deplin, stnjenitoare, i, apoi,
de parc i-ar fi adus aminte, Alistair spune:
Ia loc, ia loc! mi indic un scaun negru, mai mic,
nainte s se instaleze la loc n cel verde. Sunt foarte bucuros
c ai venit, spune el.
Trebuie s-i spun, trebuie, trebuie, trebuie. Cum anume,
asta e o cu totul alt chestiune.
i unete degetele ntr-o poz clasic de profesor. M face
s m ntreb dac i se pred acest gest nainte s i se
permit s-i iei doctoratul.
Trebuie s-i spun ceva.
Nu m poi ajuta? m ntreab Alistair, disperarea din
vocea sa fiind att de vibrant, nct privesc lung la minile
mele, rsucind ntruna inelul de argint de pe degetul mare de
la mna stng.
Nu pot s-o fac. Nu-i pot spune. Nu nc. Mai trziu, mi
promit mie nsmi. Cnd o s-i gsesc ceasul. Atunci n-o s-i
mai pese c l-am minit.
Eu da. Voiam doar s te ntreb dac tu tii ceva
despre cum gsim noi lucrurile?
El i schimb poziia n scaun, un deget longilin
ncercuind conturul unui nit.
Nu am vrut s par lipsit de buncuviin, spune n
cele din urm. E vorba de magie, ceva de genul sta.
i zmbesc.
Ceva de genul sta, sunt eu de acord. Dei, noi cei din
familie nu-i spunem magie. i spunem Talent. Adic avem cu
toii anumite Talente.
nghit n sec. Acum e rndul meu s par stnjenit, iar
scaunul meu nu are nituri de aram ca s-mi fac de lucru cu
ele. M rezum la a-mi frmnta minile n poal.
Te pot ajuta, dar s-ar putea s dureze. Eu nu sunt
Eti sigur c nu vrei un ceai? Eu chiar a vrea o
ceac.
Pare din nou extrem de emoionat.
Sigur.
Se ridic n picioare, zdrngne ceva ntr-un sertar i
scoate dou cni care par cam prfuite.
M ntorc ntr-o clipit avem ap fiart n holul
facultii, explic el, i iese practic n fug din birou.
M las pe spate n scaun i, din aceast poziie, pot vedea
punctele unde vopseaua de pe peretele de lng calorifer s-a
umflat.
Asta e epuizant. Garantat, subiectul Talentelor i face pe
toi oamenii normali s se simt ciudat dac te cred ctui de
puin, i nu-i arunc privirea aceea care sugereaz c exist
locuri unde oamenii ca tine primesc ajutor. i totui n-am
ncercat s explic nimnui cum e familia mea, nc din clasa
a treia, cnd Denise Winters a spus ntregii clase c de fapt
casa mea e un azil pentru bolnavi mintal i c m las s ies
numai pentru a merge la coal. Nu c a nvinui-o. i eu am
avut aceeai impresie ani de zile.
Poftim, spune Alistair, ntorcndu-se cu dou cni
aburinde i cu o farfurie cu felii de lmie. Ceai English
Breakfast e n regul? m ntreab, iar eu dau din cap
afirmativ. Zahr, lmie?
Zahr, te rog.
Se ntoarce, mi ntinde o can i i pune lmie n cana
sa.
Zahrul e aici. M tem c nu sunt un fan al zahrului
alb, spune el ntr-o manier confidenial, coborndu-i
privirea spre birou drept scuz, de parc informaia asta
despre el era aproape o ruine.
Dintr-un alt sertar scoate o cutie de zahr fr capac i mi-
o nmneaz mpreun cu o linguri de plastic.
Mulumesc.
Iau zahr i-l pun n can, privind cum cristalele se
nvrtejesc i coboar lent n ceai n timp ce amestec.
Aadar, ncep dup o clip, acest ceas pe care vrei s-l
gsesc Ai putea s-mi mai spui cte ceva despre el?
Alistair i las cana jos, mpingnd-o uor mai departe el.
A fost n familie timp de trei sute de ani. Era chiar o
pies frumoas. Un ceas de perete, mpodobit cu sidef i cu
rubine pentru ore.
Ridic din sprncene i dau din cap a ncuviinare.
Pare drgu.
Drgu nu e cuvntul potrivit, spune el, iar vocea sa
capt accente profesorale.
Bnuiesc c nu e mai bun dect interesant.
El zmbete uor i apoi continu:
Se pare c ne-a fost dat de un rege drept rsplat
pentru vreun serviciu. Cine mai tie cu povetile astea vechi?
Oricum, s-a pierdut acum mai bine de o sut de ani la un joc
de cri ntre membrii familiei mele i o alt familie. Asta s-
a ntmplat la New York n 1887. i, dup cum i poi
imagina, dup aceea i s-a pierdut urma.
Aadar, aici intervin eu, adaug, cci se pare c s-a oprit
din vorbit.
Da, m fixeaz el cu privirea. Aici intervii tu.
i mut privirea de la mine, apoi ntinde mna i pune pe
birou o caset mic, neagr. Sunetul produs de mecanismul
de deschidere care cedeaz se pare c l face s tresar o
clip, iar eu vd c degetele i tremur uor.
Suflu n ceai pentru a-l rci, privind cum frunzele se unesc
sub forma unui semn de ntrebare nainte de a se disipa. N-
ar fi drgu ca acesta s fie Talentul meu s ghicesc
viitorul, n aa fel nct s vd ce s fac n aceast situaie?
Poftim, spune Alistair, i mi ntinde o bucat de hrtie
peste birou.
M aplec pentru a o lua i o studiez n tcere. Este o
reproducere a unei picturi, una veche, dup textura hrtiei,
uzat i destrmar pe margini. Arat de parc la un
moment dat a fost nrmat; se vede conturul nglbenit al
ramei, pe marginea ei. Un ceas simplu i direct, este pus n
mijlocul paginii. Cadranul este ncrustat cu numerale
romane din pietre preioase scumpe, iar limbile sunt din aur.
Pe margini are o ornamentaie fantezist, n spiral; mi trec
degetele peste partea de jos a reproducerii. E ceva familiar la
acest ceas, dar nu tiu exact ce anume. Aparent, faa m-a
trdat, cci l simt pe Alistair aplecndu-se mai aproape de
mine.
Ce este? m ntreab i, deodat, accentul su e mai
rsuntor i mai intens.
Ridic ochii pentru a putea s-i susin privirea i, o
secund, simt de parc m-a uita la altcineva. Sau, mai
curnd, de parc alt persoan privete dindrtul ochilor
lui, uitndu-se cu nerbdare la mine.
Impacientat, m smucesc incontrolabil ntr-o parte, lovind
ceaiul cu mna i rsturnnd cana pe covor. Aceasta
aterizeaz cu zgomot.
mi pare tare ru, strig eu, lsndu-m ntr-o clipit n
genunchi, ridicnd cana.
Mnerul i s-a desprins.
Am spart cana, dar mcar ceaiul n-a ajuns pe covor.
Sunt
Nu e nicio problem, zu. Stai s vd, am nite erveele
pe undeva A, da, aici.
i mi se altur pe podea cu un mnunchi de ervetele n
fiecare mn. Iau cteva i ncep s tamponez lichidul care se
scurge n crpturile dintre scndurile podelei.
Ah! se aude o voce de femeie de undeva de deasupra
capetelor noastre i instantaneu privim amndoi n sus.
Subit, faa mi arde i nu m ajut c Alistair se blbie.
A, d da. Doamn Barnes, pot pot s v fac ceva? Pot
s fac ceva pentru dumneavoastr?
M nec i mi fac de lucru recupernd mnerul cnii, care
a ajuns sub birou.
Copiile dumneavoastr, spune doamna Barnes i glasul
ei e rece ca gheaa.
Da, exact, mulumesc. Excelent, excelent, mai zice
Alistair de cteva ori i, slav Domnului, cnd ies de sub
birou doamna Barnes a plecat, fusta apretat findu-i.
Pi, a fost memorabil, spun pe cel mai normal ton, dar
sunt convins c nc sunt roie la fa.
A fost, nu-i aa? spune Alistair i se ndreapt de spate,
ntinznd mna s m ajute.
O accept nendemnatic, aproape cznd napoi. Palma
lui e cald i uscat, de parc un foc i arde sub piele. Pentru
a-mi masca stnjeneala, m ridic n picioare i-mi scutur cu
mna praful imaginar de pe jeani.
mi poi da asta? zic i art spre pictur.
Desigur, desigur. i aparine.
Dau afirmativ din cap.
Am s vd ce pot face. inem legtura, i spun, cci asta
suna suficient de profesionist, cu toate c nu sunt foarte
convins de ce la momentul sta mi fac attea probleme n
legtur cu a fi profesionist, de vreme ce am minit din
prima clip n care l-am ntlnit pe acest brbat.
Da i el din cap spre mine, ochii lui fiind deodat dou
buci dure i strlucitoare de piatr lustruit.
Atept cu nerbdare.
Mai dau o dat din cap.
Bine, spun n cele din urm.
Trebuie s ncetez imediat s mai dau din cap. Ne zmbim
scurt unul celuilalt, dup care dau s plec. La u m opresc
i m ntorc spre el.
Doar din curiozitate
Da? spune Alistair, iar eu privesc cum i se destinde tot
corpul.
E ceva n felul n care i trage coatele n lateral, asemenea
unui oim pe cale s plonjeze.
mi aduc aminte c mi-ai spus c ai auzit de noi prin
intermediul unui magazin de antichiti. Poi s-mi mai spui
o dat, te rog, care anume?
A! zmbete el. Cred c se numea Pinkerton.
Dau din cap cu un aer meditativ. Angus Pinkerton mi
trece ca un fulger prin minte. Arat ca un soi de iepure cu
ochii lui nroii pe margini, cu nasul mic i cu ticul nervos
pe care-l are. mi revine n minte vizita pe care am fcut-o la
magazinul lui, cu bunica, acum civa ani. Nu i-a luat ochii
de la mine n tot timpul ct a vorbit cu ea i a prut gata s
izbucneasc n lacrimi cnd mi-am trecut degetele peste un
glob prfuit de sticl albastr. Totui, bunica a gsit o
mulime de lucruri pentru el de-a lungul anilor, iar el, la
rndul lui, i-a trimis o grmad de clieni.
Mi-a spus c dac eram n cutarea a ceva ce nu putea
fi gsit, ei bine, puteam s ncerc la magazinul bunicii tale.
Se pare c familia ta are reputaia asta.
i zmbesc.
N-ai idee ce reputaie are!
CINCI

NU TE MAI MICA ATTA!


Nu m mic deloc!
i miti faa.
Agatha, se cheam respiraie!
M uit urt la colega mea de camer. Se ncrunt i ea la
mine, apoi privete n jos la carnetul ei de schie i trage trei
linii hotrte pe pagin. Am senzaia c tocmai mi-a barat
faa.
Nu merge. N-am ce s fac cu faa ta.
Mulumesc, mormi eu. Acum pot s m mic?
Da, ofteaz ea, fluturndu-i creionul ca pe o baghet
de dirijor. Ia o pauz!
Apoi m mpunge cu creionul, privindu-m concentrat cu
ochii ei albatri de sub sprncenele negre.
Dar mai ncercm peste zece minute. Mine e termenul
i nu caut alt subiect acum. Deschide minifrigiderul. Mi-ai
but cola?
Aaa nu.
Reao! spune Agatha i ia o mn de monede
strlucitoare de pe biroul meu, pe care le adunam pentru
spltorie. Vrei i tu una? m ntreab ea generoas, iar eu
dau din cap afirmativ, privind-o cum iese din camer, cu
mersul ei legnat.
M ridic de pe fotoliul umplut cu polistiren expandat pe
care l-am fixat n colul de sub geam drept versiunea noastr
de loc de stat jos la fereastr. E locul n care mi place s
citesc, ascultnd zgomotul fcut de trafic cu unsprezece etaje
mai jos.
M ndrept spre biroul meu, m ntind i privesc pictura
cu ceasul, pe care am ascuns-o pe jumtate sub un teanc de
manuale. nc ncerc s-mi dau seama unde am mai vzut-o.
O, DOAMNE DUMNEZEULE!!! exclam mnioas o voce
de femeie de undeva de pe hol.
New Hyde Prep este o coal numai de fete i se pare c n
fiecare minut, dintr-un motiv sau altul, url cineva. Atept
ascultnd n continuare, dar cum nu se mai ntmpl nimic,
studiez din nou pictura.
Mai devreme, Agatha o declarase drgu, dar n-o
recunoscuse. Prin urmare, am dedus pe baza superioarelor
mele abilitai detectivistice c nu e ceva ce s fi vzut la
cursul de introducere n istoria artei de anul trecut, de vreme
ce ea a urmat cursul mpreun cu mine. Ieri am petrecut
dou ore la bibliotec scotocind printr-o selecie de cri de
istoria artei, ncercnd fr succes s o gsesc. Apoi m-am
ntors acas i am privit lung peretele, ncercnd din
rsputeri s-mi amintesc unde mai vzusem ceasul sta. O
roti se nvrtete undeva, n mintea mea, dar este prea
Un ciocnit energic la u m trezete din reverie. Trag
nite dosare peste pictur, apoi m ntorc. Ua, ca s ncep
cu asta, care era ntredeschis, se deschide acum de tot. mi
ridic privirea i-l vd pe Gabriel stnd dincolo de prag. ine
ambele mini la ochi.
Se poate? ntreab el
Gabriel. Aici. n camera mea de la cmin! Am timp doar ct
s regret cu adevrat c port jeanii care mi plac cel mai
puin, lapii ponosii i un simplu tricou albastru pe care nu
scrie absolut nimic.
Se poate? ntreb i eu.
Gabriel i rsfir degetele i privete printre ele.
Ai auzit iptul de pe hol?
Da, i rspund ntr-o doar. Vrei s-mi spui c ai ceva
de-a face cu asta?
Se pare c n-am btut la ua care trebuia i am dat peste o
fat care nu purta mare lucru. Srea n sus i n jos pe
pat, cntnd Respect. De fapt, l cam urla.
Mary, spun pe loc. Url ntruna de sptmna trecut
de cnd a rupt-o cu prietenul ei.
Mda, nu m-am oprit s culeg informaii. Cuta ceva s
arunce n mine.
Nu m pot abine i rd.
Oricum, cum ai trecut de Hags?
Hags?
Jos, la recepie. O femeie masiv. ntind minile n
lateral. Cu un neg pe brbie? Trebuie ca toi vizitatorii s fie
anunai. Mai ales domnii, nchei eu graios.
Poate c sunt att de domn, nct m-a lsat s urc
pentru c prezint ncredere.
Pufnesc.
Crui fapt datorez onoarea? Face parte din programul
extins al familiei?
Gabriel mi zmbete ntr-un mod plcut.
De fapt, obraznico, am trecut pe aici s-i spun de
spectacolul pe care-l dau la Silver Tree weekendul viitor. Ar
trebui s vii i tu.
Scoate din rucsac un flutura galben fosforescent.
Grozav, mulumesc, ovi eu, apoi m ntorc spre birou.
Oh, fir-ar s fie! Oricum m-am pierdut cu totul.
M bucur c ai trecut pe-aici M ntreb dac n-ai
putea s m ajui cu ceva.
Despre ce e vorba?
Vezi tu, nu e ceva la care nu m-a descurca de una
singur. Faptul c te rog nu nseamn nimic, spun la
repezeal. Bine? Trebuie s-o spun pe leau.
Gabriel m studiaz.
Asta ncepe s sune a ceva amuzant, spune el, cu o voce
complet lipsit de inflexiuni.
Scuze, mormi eu.
nainte s m pot rzgndi, trag pictura de sub dosare i i-
o bag sub nas.
i se pare cunoscut?
El o ia, i arunc o privire scurt, apoi se uit iar la mine
ridicnd n acelai timp din sprncean.
Cumva, nu asta speram s m rogi.
Ce sperai Oh, Doamne, nu conteaz. D-mi-o napoi!
Schiez un gest pentru a lua hrtia. Dar el o trage s nu
mai pot ajunge la ea, fluturndu-mi-o deasupra capului.
Schimb tactica i ncerc s m reped la el, dar cu braul liber
m fenteaz cu destul uurin.
Cum am putut s uit ct eti de enervant? spun printre
dinii ncletai.
A, habar n-am! Poate fiindc ai uitat s-mi scrii i astfel
s ii minte cum sunt, spune el vesel, uitndu-se iar la
pictur. Ce vrei s tii despre asta?
l poi gsi?
Adic s-l gsesc pe bune?
Da.
i las brusc braul n jos.
Mai nti spune-mi de ce.
A Tem pentru acas?
Gabriel mi arunc o privire mhnit.
Tam, nu ine. Mai ncearc!
La naiba!
Eu nu pot.
Bine, spune-mi de ce nu poi.
Nu-i pot spune de ce nu pot.
Oftez Nu tiu la ce m ateptam. Dac vechiul Gabriel
nu m-ar fi lsat niciodat s fiu att de laconic, n-ar fi
trebuit s sper ca noul Gabriel avea s-o fac.
De ce n-ai ncredere n mine, Tam?
Am.
Ba n-ai. De cnd m-am ntors, te pori ciudat. Bine, n-ai
vrut s inem legtura. Dar nu mai suntem nite copii, i ce e
cu
Ai vzut cum se uitau cu toii la mine. Toat lumea din
familie. tii ce mi s-a ntmplat.
tiu ce nu i s-a ntmplat, mda, dar
Eu nu sunt ca tine.
Adevrat. Eu sunt biat, tu eti fat
Eti prost, l informez i nfac hrtia din mna lui. i
las-o balt n legtur cu asta
Dar el mi-o smulge napoi.
O, te asigur c acum o s-l gsesc pentru tine. Apoi o s
fii nevoit s-mi spui ce se ntmpl.
Rnjete la mine.
S nu te-atepi la cine tie ce! i spun, dar nu m pot
abine s nu-i zmbesc i eu. Vezi tu, chestia nostim este c
pot s jur c l-am mai vzut undeva.
N-a zice, dar e ceva cu asta.
Bag hrtia n rucsac, apoi i sprijin piciorul de scaunul
de la biroul Agathei pentru a-i lega iretul care i s-a
dezlegat. Eu deschid gura s spun ceva stupid, fr ndoial,
dar sunt salvat de Agatha, care intr n camer aducnd
dou doze de cola. Se oprete, se uit de la Gabriel la mine,
apoi napoi la Gabriel.
Bun, zice ea. mi plac brbaii care se simt liberi s-i
pun picioarele mpuite pe mobila mea.
Dar i folosete vocea de budinc cald, dulce i
familiar. Agatha poate spune orice pe tonul sta i nimeni
nu se simte jignit. Prin comparaie cu Rowena, e doar o
amatoare, dar chiar i-aa, e destul de greu s compari pe
oricine cu Rowena, i am mai vzut Efectul Agatha n
aciune.
Iar Gabriel nu face excepie. Scutur de praf scaunul, cu
micri ample, n timp ce i spune:
Uau, mi pare ru pare a fi o amintire de familie.
Poate c este, i spune Agatha, ntinzndu-mi doza de
cola nainte de a o deschide pe a ei.
Apoi i ofer zmbetul ei trsnet i i ntinde cutia de cola.
Vrei i tu? Stai s iau o ceac, nu vreau s dau peste
tot de microbi de la tine. Poate dac ne tiam mai bine
Am priceput aluzia.
Gabriel, ea e Agatha. Agatha, el e Gabriel.
Cei doi i dau mna braele lor sunt lungi i
musculoase. Aps muchia dozei de suc n palm pn-mi
rmne semn pe piele.
Deci, de unde o cunoti pe Tam? l ntreab Agatha.
Eu cu Tam ne tim de mult timp.
Pre de o secund, privirile ni se ntlnesc. Simt c m
mbujorez i beau repede din cutia de cola.
A, da? ntreab Agatha.
Prieteni de familie, spun eu. Gabriel i mama lui s-au
mutat napoi aici.
Grozav, spune Agatha. Deci, ce crezi, i-am surprins
esena? l ntreab, i, spre groaza mea, i ntinde caietul de
schie. Asta e tema mea. Surprindei esena modelului vostru.
A nu e nevoie ca el s vad asta, zic eu, dnd s-i
smulg caietul din mn Agathei.
Dar ea face un pas ntr-o parte i oricum e prea trziu
Gabriel deja examineaz cu interes desenul ei.
Nu-i chiar att de bun, nu-i aa? intervine ea n timp ce
studiaz amndoi pagina i apoi pe mine, cu att de mult
atenie, nct mi-a dori s m nghit pmntul.
Nu e vina ta, spune Gabriel ntr-un trziu. i spun
drept, Tam e destul de greu de imortalizat pe hrtie.
Ai dreptate, spune Agatha, de parc sta ar fi cel mai
profund lucru pe care l-a auzit toat ziua.
mi amintesc la timp c probabil nu e deloc atrgtor s
pufneti.
Ce-i asta?
E spectacolul meu. Ar trebui s vii.
Agatha d entuziasmat din cap. Asemenea mie, i ei i
place s asculte formaii n weekenduri.
Unde?
Silver Tree.
Grozav. Crdurile noastre de identitate false merg acolo.
Mai bea puin cola, pune doza pe birou i scotocete prin
jur cteva minute.
Unde am pus afurisitul la de crbune?
Probabil c este n dulapul tu. Pe raftul de sus, i sare
Gabriel n ajutor.
Agatha i arunc o privire plin de nencredere, dar se
duce la dulap i ntinde mna spre raftul de sus. Apoi se
rsucete clcie, cu crbunele n mn, cu ochii larg
deschii de mirare.
De unde ai tiut?
Gabriel ridic din umeri.
acolo mi place s-mi in toate chestiile
importante. n dulap.
i mulumesc c ai trecut pe-aici, i spun pe un ton
vesel, prinznd fluturaul pe panoul din plut, ticsit de
bileele, de deasupra biroului meu.
Deci vii weekendul viitor?
Dau din cap afirmativ. Mi-a dori ntr-adevr s spun ceva
iste acum, dar el nu-mi d rgazul.
Mi-a fcut plcere s te cunosc, i spune Agathei, dup
care mi face cu ochiul i iese pe u.
Asta nseamn c e homosexual? cuget Agatha dup ce
auzim ua de la hol nchizndu-se.
M nec cu suc.
Comentariul despre dulap pe care l-a fcut, mi explic
ea cnd vede c o privesc lung.
Nu cred, spun cu rsuflarea tiat, n timp ce m mnnc
nasul.
Agatha m bate pe spate.
Bine nu de alta, dar e un tip sexy. Sexy cu trei de y.
M aez iar pe fotoliu, cu picioarele ntr-o poziie mai
confortabil.
Aa crezi? spun dup un minut, pe un ton neutru.
Inelul se desprinde de pe doza de cola. Metalul e cald
acum n palma mea.
Tu nu crezi la fel?
E, OK, i spun.
Agatha mi arunc o privire confuz peste marginea
caietului ei de schie.
i e ndrgostit lulea de tine.
Poftim? sar eu n picioare.
Nu te mica, spune Agatha, ridicndu-i creionul i
zmbind.
Dar tu nu
i d ochii peste cap, btnd cu creionul peste pagin.
Este evident, fraiero.
M las pe spate, ncercnd s diger informaia, ncercnd
s desluesc ceea ce simt. Apoi clatin din cap.
E prieten de familie.
Agatha se ncrunt la mine.
i ce dac?
Cum a putea s-i explic Agathei c trebuie s evit cu orice
pre aa ceva? Dac m-a ndrgosti de Gabriel, chiar c s-ar
face pulbere orice speran de a scpa din braele cumplit de
sufocante ale familiei mele. Rsucesc ntre degete inelul de la
doza de suc.
Nu e genul meu.
Hmm, face Agatha, studiindu-mi puin cam prea mult
chipul. De data asta, ncearc s nu te mai miti.
Oftez n sinea mea, uurat c a renunat la subiectul
Gabriel.
Dar chiar atunci, adaug:
i nceteaz s mai roeti!
ASE

O SPTMN MAI TRZIU, cnd are loc spectacolul lui


Gabriel, m simt pregtit s fac o pauz de la coal.
Agatha i cu mine ne-am tot dat reciproc teste de vocabular
SAT3, n fiecare sear nainte de culcare. n consecin, visez
c deschid o brouric plin de termeni pe care nu i-am mai
vzut n viaa mea. Iar la recepie sosesc zilnic din ce n ce
mai multe cataloage cu oferte de faculti n care s ne
uitm. Agatha tot pomenete de Reed i de Stanford i de
Universitatea din San Diego. N-am inima s-i spun c
prinii mei nu m vor lsa nicicum s prsesc statul,
darmite s merg n cealalt parte a rii.
Ca timp, ne pregtim ca i pn acum. Eu: zece minute.
Agatha o or, cci tot ncearc i arunc toate bluzele din
dulap nainte de a trece la ale mele.
Asta arat grozav, i spun pentru a patra oar, cu nasul
n carte, citind Furtuna.
M ngra cumva? suspin Agatha.
St n faa oglinzii n mrime natural pe care am lipit-o pe
dosul uii. Cine tie cum o s-o dezlipim la finele anului?
Nu, i rspund automat, apoi nchid iute cartea.
M duc i-mi iau din trusa de machiaj fardul verde
strlucitor i decid s mai aplic nc un strat pe pleoape.

3
Testul standard pentru admiterea la facultate n SUA (n.tr.).
Sunt relativ fericit de inuta mea, o rochie-salopet mini din
denim verde peste un top mulat, verde cu auriu.
OK. Asta cum mi vine?
Agatha a asortat tricoul meu My Little Pony cu o fust mini
alb.
Grozav! Gata?
M privete oripilat.
Trebuie s m machiez!

Cnd ajungem la bar, nu mai sunt locuri dect n picioare,


i spectacolul a nceput deja. Gabriel e pe scen, mbrcat cu
jeani i cu un tricou negru fr mneci. Are o chitar
acustic, iar chipul i e iluminat de un mic spot aflat
deasupra capului. O fat care poart o bluz roz cu negru
peste jeanii incredibil de strmi cnt n oapt, aproape
fr s respire, la microfon, unduindu-i oldurile i
ntorcndu-se lent n ritmul muzicii. Notele chitarei se
potrivesc cu vocea ei cristalin n timp ce cnt ceva despre
mare i o umbr pe care n-o va uita niciodat. Ascult
cuvintele i ncerc s ignor gndul c probabil ea este iubita
lui Gabriel.
Bere? m ntreab Agatha la ureche, iar eu dau din cap
c da, cu ochii nc aintii spre scen.
Gabriel continu s cnte i fata interpreteaz alt cntec,
uneori lund un flaut pentru a acompania chitara. Barul este
aglomerat, oamenii findu-se ncoace i ncolo n
semintuneric, uneori ciocnindu-se de mine. Agatha se
ntoarce dup un timp i mi vr n mn un pahar rece,
apoi refuz cu un gest din mn banii pe care-i dau.
Sunt destul de buni, spune ea n cele din urm, iar eu
sunt recunosctoare c nu spune c ea este destul de bun.
ncuviinez i iau o gur de bere, i chiar atunci fata
anun cu o voce ct se poate de normal c vor lua o
pauz. Apoi vocea i mai coboar cu un ton i le reamintete
celor din mulime ca CD-urile de pe msua din spate sunt
un adevrat chilipir la zece dolari bucata. Schieaz un
zmbet i i fie corpul cnd spune asta, iar peste tot n
jurul meu oamenii bat din palme i civa tipi fluier. Se
aprind luminile i un val de oameni se ndreapt ctre barul
din cealalt parte a ncperii.
Baie, anun Agatha. Vrei s mi-l ii?
i iau paharul cu bere i rmn n picioare n mulime,
ignornd-o cnd Gabriel apare n faa mea.
Ai reuit, spune el simplu, apoi ia unul dintre paharele
din mna mea.
Dac mai bei, i datorezi Agathei o bere, i spun dup ce
ia o nghiitur.
Rnjete, dar mi d paharul napoi, iar eu i studiez cteva
secunde curbura gtului i felul n care tatuajele par s
strluceasc pe pielea lui uor transpirat.
Deci, ncepe el.
n aceeai clip m reped:
Eti grozav! Pe scen. Ari bine.
Taci, taci, mi spun n sinea mea.
Mulumesc. M studiaz o clip, apoi spune brusc:
Ceasul pe care vrei s-l gsesc. Eti sigur c sta-i obiectul
pe care-l caui?
Rmn cu gura cscat.
Poftim? Da, sunt sigur. De ce?
Ridic din umeri.
Nu tiu. E ca i cum nu exist.
Trebuie s existe, spun cu ncpnare.
De ce m-ar fi rugat Alistair s gsesc ceva ce nu exist? mi
trece prin minte o imagine cnd Alistair nu arta ca Alistair.
Ce este? m ntreab Gabriel ncordat, privindu-m fix.
Nimic.
Golesc paharul i, neatent, ncep s beau din berea
Agathei.
Oricum, am gsit ceva, ncepe el.
Poftim? ntreb aproape necndu-m cu berea. De ce nu
spui aa?
Sar pe vrful picioarelor pn ce berea mi se vars pe
ncheietura minii.
Deoarece nu am gsit ceasul adevrat, spune Gabriel,
iar fanteziile mele fericite iau sfrit brusc. Voiam s-i spun
c am gsit ceva i poate c vrei s vezi, dar este complicat.
Nu e ceea ce m-ai rugat s gsesc.
Pi, asta e de ajutor, murmur, ncercnd fr folos s-mi
terg berea de pe mn.
Privirile ni se intersecteaz, apoi mi spune:
Poate c dac mi-ai spune adevrul despre
Fata cu care cnta apare lng el.
Trebuie s mergem pe scen, iubire, i gngurete ea la
ureche.
mi arunc un zmbet pasager, un spasm al buzelor,
serios, dup care-l cuprinde de gt pe Gabriel cu braele ei
lungi i albe, de parc s-ar pregti s-l trag napoi spre
scen.
Mine?
Dau din cap afirmativ.
Unde?
Acas la Chester i Rennie.
M ncrunt.
De ce acolo? E, a, tu stai acolo? Am crezut c stai n
cmin la Juilliard.
Am crezut c eti la fel ca mine.
Stau. Uneori repet acolo cu formaia. Oricum, pe mine.
La opt?
Sigur, strig n timp ce el o urmeaz pe fat napoi pe
scen inndu-se de mn.
APTE

ZGOMOTUL SLAB AL STRZII strbate prin pereii groi ai


casei unchiului Chester i ai mtuii Rennie: cte un
claxonat, cte o frntur de cntec atunci cnd trece cineva
pe sub ferestre. Dar nuntru, casa e tcut, ateptnd.
Gabriel privete att de insistent pictura de pe perete,
nct am senzaia c a intrat n trans. E o scen cu un
salon, foarte asemntor cu salonul de la etaj. Draperii grele,
galbene, legate cu nururi aurii ncadreaz o fereastr mare,
iar prin ncperi sunt mprtiate canapele i scaune cu
sptar. n emineu arde focul, flcrile artnd de parc ar fi
pe punctul de a se revrsa dincolo de ecranul de protecie.
Totui, cele trei persoane care stau n picioare n tablou nu
par s bage de seam. Sunt doi brbai, mbrcai n
redingote negre. Stau cu spatele la privitor, n timp ce cea de-
a treia persoan, o femeie, e surprins din profil. i privesc
trsturile fine, rochia de un rou strlucitor care este ecoul
perfect al micuelor puncte roii, poate rubine, de pe
cadranul ceasului atrnat chiar deasupra capului ei. Ceasul
arat exact precum ceasul pe care Alistair vrea s i-l gsesc.
sta nu e acelai ceas, spune Gabriel ntr-un trziu.
Fr s-mi dau seama mi-am inut respiraia, iar acum,
expirnd grabnic, sunetul pe care-l scot e ceva ntre uau i
hm.
Uau hm!
Zmbindu-mi pentru prima dat de cnd am intrat n
cas, el m ntreab:
Uau hm? Ei bine
Dar eu n-am chef.
Uite! i bag sub nas pictura lui Alistair, hrtia fonind n
timp ce i-o flutur n fa. Este exact la fel. i asta explic de
ce mi era att de familiar, adaug, agitnd hrtia i mai
zgomotos. Evident, am mai vzut pn acum tabloul
unchiului Chester i mtuii Rennie.
Gabriel se uit la copia pe care i-o ntind i apoi la pictura
de pe perete.
Mda, tiu, spune el cu o rbdare exagerat, a zice.
D-mi voie s-i mai explic o dat. Acel obiect i arat spre
ceasul din tablou nu este ceea ce mi-ai spus tu s gsesc.
Ce vrei s spui? l ntreb, ncercnd s nu par ursuz.
Gabriel se duce spre scrile masive i se aaz pe a doua
treapt. Are o gaur n jeani i genunchiul drept i se iete
prin ea n timp ce i ndoaie picioarele ntr-o poziie relaxat.
l urmez i m aez lng el. Dup un minut, i lipete
genunchiul de al meu i spune blnd:
Nu m cheam, aa cum m cheam de regul un
obiect. Nu pare real. Poate c n-a existat niciodat n
realitate.
Dar s-ar putea s fi existat, i spun aproape optit.
Corect?
Gabriel ridic din umeri.
Posibil.
Bine, bine, zic, mai mult pentru mine, n timp ce n
minte se contureaz o idee. Ceasul din pictur i ceasul de
pe hrtie sunt unul i acelai. Sunt sigur de asta. Dar tu nu
poi gsi ceasul sta.
i fac vnt cu hrtia.
Nu e
t l lovesc cu dosul palmei peste bra: Procesez.
(sta e un alt termen pe care l-am nvat de la Agatha.)
Pictura de pe perete e veche, spun rar. Am verificat data.
1899. Iar el spus c acest ceas a fost pierdut n 1887. Deci,
poate c tu nu-l poi gsi acum, deoarece nu mai exist. Dar
exist n tablou. ncerc s nu ridic tonul: Gabriel, nu crezi c
asta e? C a existat dar c acum nu mai exist?
Gabriel i nclin uor capul ctre mine.
Cine a spus c acest ceas a fost pierdut n 1887?
Deschid gura i o nchid la loc.
Tam, spune-mi ce se ntmpl! zice el.
Cum nu-i rspund, m prinde cu degetele de brbie,
ntorcndu-mi faa spre el.
Te rog, adaug simplu.
Bine, bine, spun n cele din urm i m aplec puin,
cci degetele lui sunt prea calde pe pielea mea. Ast-var a
venit n librrie, un profesor de la NYU n seara n care de
fapt ai venit i tu acas. n fine, auzise de librrie m rog,
de agenia de obiecte pierdute i m-a ntrebat dac pot s-l
ajut s caute ceva, o amintire de familie care a fost pierdut
cu mai bine de o sut de ani n urm. Iar eu am fost de acord
s-o fac.
M opresc, aruncndu-i o privire plin de speran.
Gabriel ateapt s continui.
nu i-am spus c nu am niciun Talent. A, dar i-
am spus c sunt Rowena.
Dar asta a sunat mai mult ca: AdariamspuscsuntRowena.
Poftim?
Mda, bine, a fost o prostie, tiu. Dar el a crezut c sunt
Rowena i apoi am cam
Continuat n felul sta?
Exact.
Dar i-ai spus mai trziu, nu?
Nu sunt sigur dac se refer la partea cu Talentul sau la
faptul c nu sunt Rowena, dar m hotrsc s le abordez pe
amndou.
Nu, optesc, privindu-mi insistent degetele de la
picioarele nclate cu sandale verde-neon. Ar fi trebuit, dar
poate c apoi nu ar mai fi vrut s m ocup de caz. S-ar fi dus
napoi i ar fi ntrebat de Ro. i eu am vrut s dovedesc
familiei c Of, las-o balt! E o prostie.
De ce s te dai drept Rowena? m ntreab Gabriel. Eti
mult mai drgu.
Acum e rndul meu s m ntorc i s m uit lung la el.
Poftim?
Dar el continu:
Deci asta explic de ce nu l-am putut gsi, spune i bate
n hrtie cu degetul mare. Nu mai exist. Chiar dac e acelai
ceas cu cel din tablou, tot nu e ceea ce vrea profesorul. Cel
puin, nu acum.
Explic-mi cum funcioneaz.
Cum func adic, cum gsesc lucrurile?
Din nu tiu ce motiv, acum pare ngrijorat.
Vreau s tiu, spun eu simplu.
i, pentru prima oar, chiar vreau s tiu. Gabriel nu-mi
rspunde imediat. Dar ntr-un final, spune:
Bine. Se ntmpl aa: atunci cnd cineva vrea s caute
ceva, eu aud obiectul respectiv.
Nu-l vezi?
Clatin uor din cap.
Nu. i aud e cel mai potrivit cuvnt la care m pot
gndi, dar e mai curnd ca a simi un ecou. Simt acest ecou
al lucrului sau al persoanei sau al locului care este pierdut i
apoi l urmez.
Chiar i prin timp? ntreb n oapt.
Pe chipul lui Gabriel nu se citete nimic.
De ce m ntrebi asta?
Nu tiu. Fr niciun motiv. Pur i simplu credeam c
M opresc, fixndu-l cu privirea i, dei chipul nu i s-a
schimbat deloc, nici mcar cu o tresrire, cumva tiu.
Poi, nu-i aa?
O siren rsun afar, aruncndu-i luminile de avertizare
n ntunericul desvrit.
N-am spus nimnui niciodat c pot s fac asta. La
nceput n-am tiut. Mi-au trebuit civa ani ca s-mi dau
seama c pot urmri ceva prin timp. Dar
Dar ce?
N-ar trebui s-o facem, spune el pe un ton simplu.
i brusc mi dau seama de nuana acelui noi.
De ce nu?
Nu i s-a explicat niciodat?
l privesc.
Aparent, ei fac asta n timpul Ritualurilor de Iniiere,
adaug el.
Cnd o persoan mplinete doisprezece ani, este Talentat
de patru ani. Patru ani este termenul general de care este
nevoie ca puterile unei persoane s se consolideze complet.
Aa c, de Samhain, ntreaga familie se adun i i
srbtorete pe noii Iniiai. n anul n care am mplinit
doisprezece ani, au mplinit i doi dintre verii mei, i, desigur,
a fost planificat o mare srbtoare. n noaptea de Samhain
m-am ncuiat n camera mea. De data asta, mama nu a venit
s m certe, Rowena nu a ncercat s m conving cu vorbe
nmuiate n sirop de zahr, iar bunica nu mi-a poruncit s
cobor. Singur n casa tcut, i-am urmrit pe toi cum
mrluiau spre pdure nainte s deschid manualul de
tiin i s ncerc s nv pentru testul despre ecosisteme
pe care l aveam n acea sptmn. Mai trziu, am ncercat
s nu-mi forez ochii urmrind fuioarele de fum care ar fi
indicat faptul c focul n aer liber fusese aprins. n schimb,
am colorat cu verde imaginile deertului arid din manualul
meu, nepsndu-mi c deterioram un manual colar, i am
ncercat s mpiedic sunetele incantaiilor s-mi ajung la
urechi, n pofida faptului c buzele mi se micau din reflex,
mimnd cuvintele celor patru rugciuni. nc mai vd n
minte dra de culoare ntinzndu-se din vrful markerului pe
pagina poroas. Ar trebui s spun c asta a fost cea de-a
doua aniversare ngrozitoare a mea, dup cea de la opt ani.
Eu n-am trecut niciodat prin aa ceva, subliniez eu, cu
toate c el tie asta.
Nici eu, rspunde Gabriel, iar eu clipesc surprins.
Nu? De ce nu?
O, da, de parc tatei i-ar fi plcut prostia aia. Vocea lui
este batjocoritoare. Aia au fost anii cnd mama pretindea c
suntem de fapt oameni normali. O familie tipic american.
Fceam lucruri normale de Halloween. Mama se costuma n
fiecare an n dovleac sau n altceva la fel de stupid.
Am ncercat s nu zmbesc.
Nu n vrjitoare?
Gabriel cltin din cap.
La dracu, nu! Niciodat n vrjitoare. Asta l-ar cam fi
afectat pe tata. Nu, am colindat pn pe la treisprezece ani,
apoi ieeam cu prietenii i fceam lucrurile obinuite
Am citit despre asta, spun nostalgic. Lipind hrtie
igienic pe case i dnd cu crem de ras.
Mai degrab furnd dulciuri de la copiii mici. Asta, i
aprinsul rahatului de cine.
Oh! M gndesc la asta cteva secunde i zic: E patetic
i dezgusttor.
Gabriel ridic din umeri.
Ce pot s spun? Aveam treisprezece ani.
Deci mama ta nu i-a spus niciodat despre
Era ciudat n ceea ce privete Talentul. Se oprete i se
freac la ceaf: Avea un minialtar pe care l strica zilnic,
nainte s vin tata acas. Pmnt din curtea din spatele
casei, petale de flori. Un vas cu ap. tii schema.
Dau din cap afirmativ.
n orice caz, ea continua s cread n orice, dar prea s
se ascund ori de cte ori era tata acolo. Pur i simplu, s-a
transformat. i eu n-am putut niciodat s pricep de ce.
De ce ce?
De ce s fi vrut vreodat s fie cu cineva dac n faa lui
nu putea s fie dect un sfert din ceea ce era cu adevrat? i
n-am putut niciodat s neleg de ce tata a acceptat asta
de ce i-a cerut asta. E ca i cum ai fi cu cineva i braele sau
picioarele i lipsesc i tu nici mcar nu observi. Era o
nebunie. Gabriel clatin din cap, apoi m privete i
zmbete: Bine, asta e probabil mai mult dect aveai nevoie
s tii.
Nu, eu
mi aez bareta sandalei acolo unde m apas pe picior.
mi place s vorbesc cu tine despre asta. E drgu,
nchei eu jalnic.
N-am vorbit niciodat cu nimeni despre Talentul su.
De ce nu? Eu
Aps cu degetele pe locul sensibil, pn ce simt durerea
puternic n terminaiile nervoase.
Doare prea tare, spun n cele din urm. Nu m pot uita
la el n timp ce continui: Simt c familia m tolereaz, dar
sunt un eec constant pentru ai mei.
i n loc s-mi spun lucruri de genul Nu eti un eec sau
Nu e adevrat, Gabriel nu spune nimic, dar i pune o mn
pe braul meu.
Sunt cuprins de un val de cldur.
Lucrurile n-ar trebui s fie n felul sta, adaug eu.
Rmnem tcui o vreme, ascultnd cum casa scrie n
jurul nostru.
mi pare ru c ne-am mutat, spune Gabriel. i atunci
i nteete strnsoarea minii sale pe braul meu. De ce nu
mi-ai rspuns la scrisori? m ntreab.
M-am simit ciudat.
Ca i cnd aveai s nu m mai placi.
Chiar i cu mine?
Ridic din umeri.
Chiar i cu tine.
Feele noastre sunt destul de aproape nct s pot s
remarc c ochii lui nu sunt att de negri cum mi s-au prut
prima dat. n schimb, exist mici particule de verde radiind
din irisurile lui.
i atunci, pendula din hol bate jumtatea de or i eu
tresar ntorcndu-m la treaba mea:
Bine, ce se ntmpl dac vreau s gsesc obiectul de-
acolo? spun i art spre tabloul de pe perete. Uit de bucata
de hrtie. Ce se ntmpl dac vreau s gsesc ceasul din
tablou?
Cumva, tiam c ai s spui asta.
Gabriel ofteaz i se las pe spate, ndeprtndu-se de
mine.
i dac vreau s vin cu tine?
Iar acum mi in respiraia, fiindu-mi prea fric de ceea ce
mi va rspunde.
Hm! n primul rnd, cine a spus c m duc?
Te rog! mi las picioarele pe prima treapt. tiu c n-ar
trebui s modificm timpul sau cum o fi regula aia, dar
Sprncenele lui Gabriel se unesc.
Nu e numai asta, spune el ntr-un fel n care m face s
m gndesc c i pas prea puin sau deloc de nclcarea
legilor. E periculos. Am citit destul despre timp pentru a ti
c, n ansamblu, nu e o idee bun s te amesteci n mersul
su.
Dar dac am fi foarte, foarte prudeni? i n-am face-o
dect de data asta? Nimeni nu trebuie s afle, nu?
n forul meu interior, mi nchipui expresiile feelor mamei,
bunicii i Rowenei cnd o s apar acas cu plata fcut de
Alistair dup ce i voi fi gsit ceasul. A putea lsa banii s
cad pe mas. Ce e asta? A, un flecute pe care mi l-a dat un
client dup ce
Scara scrie puin de parc ar cumpni, iar eu tresar.
Slav Domnului c Gabriel nu pare s observe! E prea
ocupat s se holbeze la tablou.
tii, spune Gabriel meditativ, oricum mama nu mi-a
explicat niciodat regula aia. A fost una dintre acele
conversaii pe care trebuia s le purtm neaprat, dar tata a
venit acas peste zi n timp ce noi discutam i n-am mai
reluat niciodat subiectul.
i nici mie nu mi-a explicat nimeni niciodat. Adic, ce
s ne batem capul? ntreb, fcnd cea mai nevinovat mutr
cu putin.
Gabriel i duce un deget la brbie, ntr-o atitudine excesiv
de gnditoare.
Prin urmare, nimeni nu ne-a interzis s facem asta i
nimeni nu ne-a explicat de ce ar fi o idee deosebit de rea?
Nu. Clatin din cap cu mhnire. Nimeni.
Ne zmbim reciproc i el se ridic deodat i m trage i pe
mine n picioare. Pierzndu-mi echilibrul, m clatin lng el
un minut. Suficient de aproape, nct s descopr c miroase
a lenjerie proaspt splat. Minile lui zbovesc o secund pe
braele mele i ncerc s fac un pas napoi, dar el i nteete
strnsoarea.
Chiar vrei asta?
Vocea lui este grav i i-a disprut orice urm de zmbet.
Dau afirmativ din cap.
mi promii c dac facem asta nu vei atinge nimic? C
te vei lsa mereu condus de mine?
A confirma militrete, cu palma dus la tmpl, dar el
mi ine minile prizoniere pe lng corp, deci nu pot dect s
dau iari aprobator din cap. ns Gabriel nu pare convins,
aa nct ntr-un final spun:
Da, i promit.
Bine.
mi d drumul i face un pas napoi pentru a studia din
nou tabloul. Pe furi, mi frec braele. Nu m pot abine, dar
m zgiesc la el. Pare att de concentrat, att de hotrt i
att de venit din alt lume, nct mi-e greu s-mi amintesc c
el este persoana care obinuia s se joace cu mine cu ppui
din crp pe cnd avea ase ani i eu patru.
Apoi se ntoarce i ntinde braul spre mine. Dau mna cu
el, simind strnsoarea ferm a degetelor lui.
Eti gata?
Nu! a vrea s spun deodat. i, apropo, va durea? vreau
eu s-l ntreb. De parc a fi gndit cu voce tare, Gabriel mi
scutur uor mna.
tii, nu trebuie s facem asta.
Vreau s-o fac, i rspund. Chiar vreau.
El ncuviineaz dnd din cap, uitndu-se din nou la
tablou. nchide ochii, aa c i nchid i eu. Deodat, am
senzaia c m aflu ntr-un montaigne russe, exact n clipa n
care vagonetul a ajuns n vrful pantei celei mai nalte i este
cabrat, ateptnd s plonjeze i s se repead n jos, n jos,
n jos. Apoi totul se schimb i se nvrtejete pe lng mine,
iar eu am senzaia c stau n picioare n ocean, nisipul de
sub mine disprndu-mi de sub tlpi, lsndu-m s m
legn n aer.
Ochii mi se deschid brusc. Concentreaz-te, gndesc
disperat, agndu-m de Gabriel, de braele lui solide i
adevrate. M concentrez la umbrele care se preling pe
podeaua din lemn dur care se adun n colurile vestibulului.
De undeva ptrunde o briz. Probabil c este o fereastr
deschis i acum face ca flacra lumnrii s plpie i s se
legene.
Flacra lumnrii?
ntorc capul. iruri peste iruri de lumnri sunt aliniate
pe perei, luminile lor dansnd i oscilnd. Undeva deasupra
capetelor noastre se aude muzic viori i poate un pian.
Ai reuit! i spun, iar Gabriel zmbete. Aa e mereu?
Gabriel ridic o sprncean spre mine.
i Pmntul s-a micat pentru tine?
O, mai taci din gur! i-o trntesc eu.
Apoi mi ngdui s privesc o secund n jurul meu.
Gabriel, asta e casa mtuii Rennie i a unchiului
Chester.
Privesc la tavanul cunoscut, acoperit cu plci metalice care
fac s curg o ploaie de lumin pe pereii albi. Ferestrele sunt
mari i boltite, cu obloane din lemn prinse la partea
inferioar, iar podelele din mahon lustruit, strlucitor, sunt
ntrerupte aici i acolo de covoare persane care cu certitudine
par mai moi n secolul sta dect n secolul nostru. Iar
cavalerul din metal n mrime natural, care de obicei se
gsete la al doilea etaj, st acum ca o santinel la baza
scrilor.
Alistair a spus c familia lui a pierdut ceasul la un joc
de cri cu alt familie. Probabil c a fost a noastr i
Zu, Miranda, se aude o voce de undeva din stnga
noastr. Consider c eti chiar ridicol. El e cel mai vnat
burlac din ora. E firesc s dansez cu el.
Da, dar ai dansat de trei ori cu el i tii c, dup regulile
mamei privitoare la dans, nu e permis i
Repede, mi optete Gabriel la ureche, i nim spre o
debara.
Ne nghesuim la timp n spaiul ntunecat, n care miroase
copleitor a naftalin. Lsnd ua ntredeschis, ncerc s nu
respir zgomotos.
n raza noastr vizual apar dou fete i eu nu m pot
abine s nu-mi doresc ca Agatha s fi fost aici s vad
rochiile ar fi murit. Simt un fior de tristee c nu voi putea
niciodat s-i povestesc despre asta.
Amndou poart rochii lungi, albe, cu tren, fcute dintr-
un material mtsos. Una are prul negru prins ntr-un coc
sculptat parc, din bucle complicate, iar o pan mare i
atrn pe partea stng. Ea este mai nalt dect cealalt i,
n mod cert, mai frumoas, iar dup cum stau lucrurile,
nsoitoarea ei pare s tie asta. Rochia ei este la fel de
elegant, dar nu pare s i se potriveasc pe trup, care este
mai scund i mai ndesat. Pe un ton linguitor, fata mai
scund spune:
Da, dar am vrut s dansez valsul cu el. tii c valsul m
pune perfect n valoare, iar tu ai luat dinadins dansul sta.
Prima fat scoate un hohot mic de rs, care se frnge
brusc, asemenea ururilor de ghea.
Ba n-am fcut aa ceva. I-am fcut cumva semn cu
carneelul meu de bal? Nu, el s-a apropiat i mi-a cerut s-i
acord dansul. Ce ai fi vrut s fac? Spune-i lui iar aici ea
alege un falsetto dulce: Nu, surioara mea ar vrea s danseze
dansul acesta cu dumneavoastr, iar eu ar trebui s v
condamn la aceast experien cu pai greii, degete de la
picioare nvineite i conversaie insipid?
Ahh!
Fata mai tnr i strnge pumnii, apoi iute precum un
fulger ntinde mna i nfac pana din prul surorii ei,
rupnd-o.
Ticloas mic! exclam cealalt fat.
Deodat, bucile de pan din mna fetei izbucnesc n
flcri, iar ea le d drumul cu un mic ipt. i suge degetul,
privind-o pe sora ei pe sub gene. Dar nainte s poat s se
rzbune, n vestibul intr o femeie mai n vrst. Pot s o vd
evalund scena rapid nainte ca rmiele penei s dispar
ntr-un norior de fum. Ea nainteaz lent spre cele dou fete,
fusta ei din tafta albastr fonind la fiecare pas.
Mami, se plnge cea mai mic, Lavinia iar a fcut-o.
Ea a nceput, murmur cealalt fat.
i trece mna peste pr de parc ar vrea s se asigure c
totul e la locul su.
Fetelor, ce v-am spus despre folosirea Talentelor una
mpotriva celeilalte?
Vocea mamei lor este grav, puternic, i pn i eu simt
c mi vine s fac un pas napoi n debara.
Exist i-aa suficient dezbinare i dihonie ntre noi
toi, fr s v mai ntoarcei i voi una mpotriva celeilalte.
N-ai nvat nimic din istoria noastr?
Fetele privesc podeaua din mahon, adoptnd poziia de
vinovie, iar n cele din urm chipul mamei se mblnzete.
Acum se va servi cina. Lavinia, domnul Collins te ateapt
s te conduc.
O und de triumf trece pe chipul fetei mai mari nainte ca
ea s-i compun o masc imobil. Sora ei nu este att de
abil, cci se uit n sus, cu gura deschis, ntr-un bocet
mut.
Vino, Miranda, i spune mama ei pe un ton repezit. Te va
conduce fratele tu.
Miranda nchide gura, dar ntinde mna i o ciupete pe
sora ei cnd mama lor ntoarce capul pentru a le conduce pe
hol. n cele din urm pleac, iar holul este din nou liber.
Uau! optesc atunci cnd ieim din debara.
i tu credeai c Rowena e rea, murmur Gabriel, care
i freac oldul. M-a mpuns ceva n debaraua aia.
Gabriel, i spun eu. Ce a vrut mama lor s spun cu
dihonia dintre noi toi?
Gabriel ridic din umeri.
Nu tiu.
Erau vrjitoare, nu-i aa?
M ncrunt, ncercnd s iau n calcul implicaiile, n timp
ce m gndesc la istoria noastr. Vreau s spun, tiu c
puritanii n-au fost singurii care au venit cu Mayflower4.
Unchiul Morris a gsit urme ale rdcinilor familiei noastre
n anii 1600, dar nregistrrile sunt superficiale.
nsa Gabriel are deja alt preocupare.
Bine, se pare c vor fi cu toii la cin, aa nct avem
puin timp s verificm ce ne intereseaz.
Deodat, privesc n jur.
De ce nu am aterizat n salonul cu pictura?
Gabriel pare uor stingherit.
, uneori pot s ajung pe-aproape, dar nu
funcioneaz mereu.
Dau din cap aprobator, apoi spun pe un ton ncurajator:
Nu te ngrijora! Li se ntmpl multor tipi.
Rnjind, face un pas mai aproape de mine.
Cnd ieim de-aici
Dar deja merg n faa lui.
Sus.
Traversm holul, ne aplecm prin dreptul multor ui
deschise i ne furim pe scri dup ce frec coiful
cavalerului, pentru a avea noroc.
Aici, optesc, iar Gabriel, care este cu civa pai
naintea mea, se ntoarce i vine napoi.
4
Vas cu care primii englezi au venit pe continentul american, ntemeind
primele colonii (n.tr.).
Intrm n ncperea pe care i-am indicat-o eu. Slav
cerului c nu sunt oameni nuntru! Navigam printre
canapele i sofalele din catifea, printre toate mnerele mobilei
decorate.
Uau! Am da lovitura pe piaa antichitilor dac am
putea lua astea cu noi. Poi
Nu atinge nimic! m avertizeaz Gabriel.
Doar captul acesta de mas. L-am putea vinde la
Trgul din Chelsea i
Gabriel mi arunc o privire de avertisment.
O, bine! Fie i-aa! adaug eu.
Dar el nu rspunde, cci privete int la ceas.
Tam, optete el. sta e.
tiu c sta e. i-am spus
Ba nu, spune el, strngndu-m de bra, s m fac s
tac. sta e ceasul. Asta e ceasul pe care-l vrea. De ce, de ce?
ntreab el, rsucind cuvintele de parc ar fi cutat o cale n
ele. De ce aici, n acest timp, dar nu i n al nostru?
Nu am niciun rspuns de oferit, n timp ce studiez ceasul.
De aproape e i mai frumos dect n orice pictur. E mic, de
circa aizeci de centimetri lungime i cincizeci lime. Lemnul
este biuit pn la o nuan de culoarea cireului, iar
fragmentele de rubine de pe cadran strlucesc.
l putem da jos? optesc spre Gabriel. Vreau s spun,
pentru el am venit.
El pare nesigur, apoi nainteaz, ntinznd mna pentru a
ajunge la el.
Oprete-te imediat! rsun o voce din spatele nostru.
OPT

NE UITM AMNDOI n spate i vedem un brbat nalt


mbrcat ntr-o redingot neagr i o cma alb,
strlucitoare stnd n cadrul uii. n pofida faptului c prul
i mustaa rsucit i sunt cenuii ca fierul, faa nu i este
ridat, dnd impresia nelinititoare c ar putea avea orice
vrst. Venind spre noi pare s ne studieze nfiarea cu un
amestec de uluial i hotrre neclintit.
Cine suntei i ce cutai aici? vrea el s tie, oprindu-se
la civa metri de noi.
Privirea i cade pe sandalele mele i deschide gura de parc
ar vrea s vorbeasc iar, dar apoi i verific inuta i se
holbeaz la noi, iar ochii i sunt de culoarea gheii de pe ru.
Noi eu voiam doar s ne uitm mai ndeaproape la
asta, protestez eu. Cineva l caut.
Cine? Cine v-a trimis?
Un profesor, spun n mod prostesc, de parc aceast
profesie onorabil ar putea s-i reduc ndoielile brbatului.
El clatin din cap, studiindu-ne n linite. De jos se aud
rsete slabe.
Suntei copii, spune el n cele din urm i tristeea din
vocea lui m face s nu m simt n largul meu.
Gabriel i cu mine schimbm priviri.
i presupun aici privirea i hoinrete pe jeanii uzai
ai lui Gabriel i din nou pe sandalele mele c ai Cltorit
destul de mult. Totui, ceea ce trebuie s fie trebuie s fie,
spune i apoi buzele lui subiri se strng ntr-o linie, i ridic
o palm.
Flcrile din emineu salt i se nal ca i cnd ar
rspunde, iar apoi privirea mi este atras napoi de mna
brbatului, unde o scnteie prinde subit via.
Tam, spune Gabriel pe un ton grav i m prinde cu
braul de talie exact cnd brbatul face un gest cu mna de
parc ar arunca mingea la baseball.
Focul bubuie n aer i se repede spre noi ca o comet mic,
exact cnd m cuprinde un val de ameeal. Legnndu-m
lng Gabriel, ridic un bra ntr-un gest instinctiv pentru a-
mi proteja fata, ateptndu-m n orice clip s simt flcrile
arzndu-mi pielea.
i atunci, focul dispare ntr-un punct nalt din spaiu, fr
ca mcar s ne ating.
Aerul licrete cu o intensitate ciudat. Este att de
limpede, nct mi rsun n urechi i, tresrind, mi dau
seama c aceeai intensitate clar reverbereaz nluntrul
meu.
Cum imposibil, uier brbatul i ridic mna
cealalt.
De data asta, mingea de foc zboar spre noi cu o vitez de
dou ori mai mare dect prima. Dar nimic nu m atinge.
Focul dispare din nou.
Gabriel i trage braul de pe talia mea i eu m uit la el.
Ochii lui par enormi.
Ce naiba s-a ntmplat? optete slbatic spre mine.
A ncercat s
Ba nu! Eu am ncercat s te duc pe tine i pe mine
napoi. i n-am putut.
nainte s diger asta, brbatul ridic iari mna i focul
erupe din palma sa.
Numai pentru a se evapora o secund mai trziu.
Clipesc, apoi fac un pas ovitor mai aproape de ceas, cu
privirea atras de ornamentaiile n spiral din partea
inferioar. Cu coada ochiului, vd cum brbatul i scutur
degetele de parc ar fi arse de propriul su foc. Se d napoi
cltinndu-se cu buzele rotunjite perfect, de surpriz. Nu
pierd ocazia i m duc i mai aproape de ceas, privirea
fiindu-mi atras de acul care indic ora, ce pare suficient de
ascuit nct s taie carnea. Arat spre cifra XII.
Tam, nu! murmur Gabriel, iar eu l privesc piezi,
uimit s vd teama zugrvit pe chipul su.
Poftim?
Nu cred c-ar trebui.
De ce?
Sunt perfect contient c brbatul aflat la civa metri ne
ascult. Gabriel clatin din cap.
Ceva n legtur cu sta D-mi voie!
M privete lung. Apoi continu:
Te rog, Tam! Tu nu trebuie
nghit i nu spun nimic. Desigur. Eu pot ajunge cu adevrat
numai pn aici. ncruntndu-se, Gabriel se duce mai
aproape ceas i ntinde o mn pentru a-l atinge.
Nu, spune brbatul, iar eu arunc o privire napoi, i-l
vd din nou n picioare, drept, fermitatea spnd linii adnci
pe fruntea lui.
Chiar nainte ca degetele lui Gabriel s ating marginea
decorat, brbatul ridic din nou mna.
Se aud nite prituri n timp ce mna lui Gabriel dispare
n suprafaa de mahon a ceasului. De unde stau, pare c
braul lui se termin la ncheietur. n acelai timp, el ip
un singur ipt scurt, de durere.
Sunt blocat. Braul meu. Scoate-l!
Umerii i tremur, dar nu pare s poat s-i trag braul
napoi.
Tam!
Pielea i se decoloreaz.
Furioas, m ntorc spre brbat.
D-i drumul, ticlosule! D-i drumul!
Brbatul clatin din cap, cu o expresie ferm pe chip.
V-am avertizat. Nimeni nu poate s ating acest ceas
fr s suporte consecinele.
M ntorc spre Gabriel. Din nas i curg dou firioare de
snge.
Fugi! mi optete el.
n schimb, l apuc de bra i trag tare. Cdem deodat pe o
canapelu. Gemnd, Gabriel i strnge mna la piept, dar
m las s i-o iau ntre palmele mele. i examinez degetele.
Par s fie ntregi i drepte.
E OK, e OK, optesc n timp ce el tremur lng mine.
Imposibil, l aud pe brbat optind din nou, i ridic
capul uitndu-m urt la el.
Pare i mai zguduit dect nainte.
Te-ai decis s-i fie mil de noi? i-o trntesc eu.
Se uit urt la noi.
N-am fcut aa ceva!
l privesc lung. Ceva optete undeva n mintea mea i se
instaleaz acolo cu un clic. Sar de pe canapea, npustindu-
m spre ceas.
Tam, nu! strig Gabriel.
Se aude o mic bufnitur, de parc un scaun s-ar fi
rsturnat i simt micndu-se ceva n spatele meu, ca i cum
ceva sau cineva vine spre mine.
Dar eu ntind ambele mini i iau ceasul de pe perete, la
fel de uor cum mi-a scoate o agraf din pr.
NOU

I ACUM? l ntreb sfidtoare pe brbatul n redingot.


Acum ce mai ai de spus?
Dar cuvintele mele sun ciudat, de parc acum, subit, ar fi
aprut un ecou n ncpere. mi trebuie trei secunde s
neleg ce nu e bine.
Nu exist niciun sunet n afar de vocea mea. Focul nu
mai trosnete i nu mai pocnete n spatele meu. Nici chiar
respiraia lui Gabriel, greoaie i ntretiat acum cteva
secunde, nu se mai aude. E ca i cum o u s-ar fi nchis i
toate sunetele s-ar fi evaporat. M uit la Gabriel. Ochii i sunt
lucioi, gura strns ntr-o linie dreapt, degetele lui lungi
nemicate, de parc nu ar mai avea via n ele. Brusc, mi se
face mai fric dect mi-a fost vreodat.
Gabriel? optesc, pind spre el.
Ce am fcut?
M rsucesc s m uit la brbatul n redingot. l privesc
concentrat, ateptnd, ateptnd, pn ce n cele din urm
clipete.
Eti treaz! l acuz. Ce i s-a ntmplat lui Gabriel?
Dac e cu putin, brbatul arat i mai zguduit dect m
simt eu.
Presupun c tiai ce faci.
Art de parc a ti ce fac? i-o trntesc eu.
Privesc n jos la ceasul pe care l in n mini, apoi mi
mijesc ochii i clatin din cap. Litere palide au nceput s se
deruleze pe partea de jos a cadranului, dar de fiecare dat
cnd ncerc s m concentrez asupra lor, ele sclipesc i se
rearanjeaz, alctuind cuvinte nedesluite.
El ovie, apoi spune rar:
Tu nu habar n-ai
i trece o mn peste gur i m fixeaz cu privirea. n
cele din urm, rostete o fraz ntreag.
Tu chiar nu tii ce ai fcut, nu-i aa? m ntreab, iar n
vocea lui e o not i mai ntunecat, disperat.
i mpreuneaz degetele lungi, le lipete de buze i m
privete plin de ndoial, de parc ar atepta ceva.
M uit lung la el.
ntr-un final, face un pas napoi i ofteaz.
Minutul a expirat. Puterea a disprut. Presupun c
pagubele ar fi putut fi i mai rele.
Dar sun de parc nici el nu crede.
Despre ce vorbeti?
Strng i mai tare ceasul n brae, iar el mi zmbete pe
jumtate, ca i cnd ar fi prea slbit pentru a-i duce efortul
pn la capt.
O nu, domnioar. Greeti. Nu mai vreau ceasul.
Ba acum cteva minute l-ai vrut. Preai gata s ne
omori pentru el!
Da, este el de acord. Dar asta a fost acum un minut.
Acum este doar un ceas. i nclin capul ntr-o parte i
adaug: Cred c profesorul tu va fi dezamgit. Iar acum se
ndreapt de spate, netezindu-i redingota trebuie s plec.
i voi la fel.
i, zicnd acestea, dispare. Niciun nor de fum, nicio
lumin orbitoare. Doar o subit i complet ieire din
existen ct ai clipi din ochi.
Tam? O voce slab venind dinspre canapea mi distrage
atenia de la colul acum pustiu: Ce s-a ntmplat? m
ntreab.
Eti viu, i spun i, spre marea mea ruine, vocea mi
tremur i se frnge.
Pun ceasul pe o msu cu picioare fusiforme de lng
mine, i apoi m duc spre canapea, ntinzndu-m lng
Gabriel. Capul i-a czut pe spate i are ochii nchii. Cel
puin, nasul nu-i mai sngereaz.
Eti bine? l ntreb.
La asta deschide ochii i se uit la mine.
Odat am participat la un maraton de beie de ziua
Sfntului Patrick. Ai fcut de-astea?
Clatin din cap.
Mda. Ei bine, am vomat bere ore n ir. Bere verde.
Clipesc.
La vremea aceea, credeam c singurul lucru mai ru
dect a voma bere este s vomii bere verde pe bancheta din
spate a unui taxi. Arunc din nou o privire spre ceas. Dar aia
n-a fost nimic prin comparaie cu ceea ce tocmai am simit.
Se ridic n ezut i i pune mna teafr pe genunchiul
meu, o secund.
Hai s plecm de-aici. M-am sturat de 1899.
Eu dau aprobator din cap i iau din nou ceasul. Din el
aude un ticit slab, ritmic.
l iei?
Gabriel se uit la mine de pe canapea.
De ce nu? Acum e doar un ceas. L-ai auzit.
Gabriel se apropie precaut, dar n cele din urm m ia de
mn i nchide ochii. De data asta, in ochii deschii.
Culori i lumin trec nceoate pe lng mine ntr-un
caleidoscop ameitor. Mami, eu de ce nu pot? aud o voce
capricioas, dar nu mai aud i rspunsul, cci un brbat
rde. Vei arde pentru vecie ca o vrjitoare, spune altcineva pe
un ton rece i precis apoi, ntrerupnd orice altceva ar fi
putut s spun vocea, se aude fluieratul lung i singuratic al
unui tren. Toate sunetele prind vitez i trebuie s nchid
ochii, cci nu pot s-mi nchid urechile, i simt deodat
lemnul rece lipindu-mi-se de piele. Deschid iar ochii. Zac pe
podea, ntins n braele lui Gabriel. Evident, el nc nu se
simte bine, deoarece comentariile ateptate nu sosesc. n
schimb, are ochii nchii i pielea lui a cptat o nuan vag
cenuie. Din poziia avantajoas n care m aflu pot s vd c
mtua Rennie i unchiul Chester nu prea dau cu mopul pe
podea.
Mtua Rennie i unchiul Chester! M desprind de
Gabriel, sar pe podea i dau buzna la fereastr. Se pare c a
czut nserarea i, odat cu ea, o ploicic. Stlpii de iluminat
din Washington Square Park lumineaz viu, iar taxiurile
galbene, unele dintre ele avnd lmpile cu liber clipind, trec
find. Ici i colo, unii oameni i deschid umbrelele, n
vreme ce alii doar trec n fug, pantofii uzi clmpnind pe
trotuar, cu capetele acoperite de cri sau ziare.
M ntorc i m uit la Gabriel i descopr c st n ezut,
uitndu-se la mine. Privindu-m altfel.
De parc i-ar fi team de mine.
De ce s-a ntmplat asta? ntreb eu ntr-un trziu, vocea
fiindu-mi nefiresc de sonor n atta linite. De ce eu am
putut s ating ceasul, i tu nu?
Nu tiu, Tam, mi rspunde el, iar vocea lui e grav.
Ba da, tii, insist eu. E ceva ce nu-mi spui. mi ascunzi
ceva.
ntinde ambele mini i i rsfir larg degetele.
Tam, nu tiu. Nu tiu de ce nu ai simit nimic atunci
cnd l-ai atins. Nici mcar nu tiu ce este obiectul sta.
Privirea i se ndreapt acum spre ceasul pe care nc l mai
ocrotesc n braele mele.
Eu clatin din cap.
Acum nu mai este nimic. Doar l-ai auzit pe brbat.
Puterea a disprut, orice o fi nsemnnd asta.
Stai, ce anume? Despre ce vorbeti?
tii tu, insist, i apoi m opresc, ncruntndu-m. Nu-
i ce i aminteti?
Mna mea. Arznd. Iar apoi, tu ai atins ceasul i dup
aceea nimic.
M gndesc la linitea din ncpere, dup ce am luat
ceasul de pe perete.
Ai ncremenit, spun pe un ton mirat.
Aa nct ncerc s i reproduc lui Gabriel conversaia,
dac poate fi numit aa, pe ct de bine pot, ncheind cu:
Iar apoi a spus c puterea a disprut, iar brbatul s-a
nevzut.
Pe parcursul monologului meu, Gabriel nu-i ia ochii de la
ceas. Cnd nchei, el d uor din cap, apoi spune:
Poate c asta explic de ce i pot spune nc o dat c
este doar un ceas. Nu este ceea ce vrea profesorul tu. Nu-l
mai vrea.
Ne privim lung unul pe cellalt i apoi privim amndoi
spre tabloul aflat deasupra capetelor noastre. M ncrunt.
Acum numai dou persoane mai sunt n ncperea pictat,
un brbat i o femeie. Ocup nc aceleai poziii, dar femeia
e mbrcat ntr-o rochie de un albastru intens, exact aceeai
nuan a cerului n amurg, i este cu faa ntoars spre
peretele care acum este gol.
Gabriel, bolborosesc eu. A disprut.
Se las un moment de tcere dens i apoi ne ndreptm
amndoi spre buctrie, fr s scoatem o vorb. Dup ceva
cutri, descopr o tigaie din cupru i examinez coninutul
unui frigider cu nfiare antic. De vreme ce mtua Rennie
i unchiul Chester sunt plecai de numai cinci zile, decid c
vasul emailat cu ou pe care l gsesc n frigider trebuie s fie
rezonabil de sigur. Iar bucata de brnz de pe raftul de sus
are numai cteva pete de mucegai albastru-verzui, pe care
reuesc s le rad cu un cuit nainte s continui. n timp ce
Gabriel introduce feliile de pine n prjitorul care arat de
parc n-ar mai fi fost curat de trei ani, eu rad brnza care a
mai rmas i bat oule, o spum galben. Curnd rstorn
omletele groase pe farfuriile din porelan delicat, de grosimea
cojii de ou, ale mtuii Rennie.
Aadar, spun eu, ntinznd restul de unt pe pinea
prjit, ce s fac cu ceasul sta?
Gabriel i ndeas n gur nite omlet i mestec mai
mult timp, suficient de mult ct s cred c evit s-mi
rspund.
Cine este tipul sta? m ntreab el ntr-un final.
E profesor la NYU. Numele lui este Alistair Callum. Deja
i-am spus toate astea.
Spune-mi iar, zice Gabriel, aplecndu-se peste mas
pn ce sunt obligat s l privesc n ochi. Suflu n ceaiul pe
care l-am fcut, cci nu am gsit cafea, i l gust. nc e
fierbinte.
Bine. Ridic o mn i ncep s numr faptele pe degete.
A venit la magazin. A cumprat o carte despre istoria local.
Totul prea n regul. Apoi m-a ntrebat dac n-a putea s-i
gsesc un obiect, cci auzise c noi gsim adesea diverse
lucruri pentru oameni i
De unde tia de asta?
Ridic din umeri.
i-l aminteti pe Angus Pinkerton? Are un magazin de
antichiti tii tu, tipul despre care ziceam c arat ca un
iepure plouat?
Tipul transpirat? Care zicea s nu atingem nimic,
niciodat. Anal Pinkerton?
Uitasem de porecla asta.
I-a plcut mereu de Rowena, cuget eu.
Cui nu-i place? spune Gabriel, iar eu i arunc o
cuttur urt.
Se apleac peste farfurie, dar nu nainte ca eu s vd c
zmbete.
Eti la fel ca toi ceilali. Te lai dus de un chip drgu
i
Bine, bine, spune Gabriel cu blndee. tiu c Rowena
este o scorpie.
Sunt oarecum mulumit, pn ce adaug:
Mi-ai spus asta de vreo dou sute de ori. Dar napoi la
oile noastre. Profesorul sta al tu ce a spus mai exact
despre ceas?
A spus c e o amintire de familie a fost pierdut la un
joc de cri, n 1887.
nvrt pe mas farfuria goal.
Dar de ce
Vocea mi se frnge. Nu tiu cu care de ce s ncep.
Gabriel bate uor cu furculia pe marginea farfuriei, apoi
mai tare, pn ce, fr s stau pe gnduri, m ntind i i iau
furculia din mn.
Cred c trebuie s vorbeti cu bunica ta despre toate
astea, zice el.
Eu oftez profund, mping farfuria la o parte i mi las capul
pe masa mare, de lemn. De ce, de ce, de ce am crezut
vreodat c a-l ajuta pe Alistair era o idee bun?
Frate, m simt de parc a putea dormi o sptmn,
spune Gabriel n timp ce se ridic i strnge farfuriile de pe
mas. Ai gsit ce te-a rugat el. Nu e vina ta c nu este ce-i
dorete el cu adevrat.
nconjoar masa i observ c ocolete cu grij ceasul
atunci cnd se duce spre buctrie.
Oprindu-se n u, se uit la mine i spune:
Aadar
Tonul i s-a schimbat cu totul, fcndu-m s intru n
alert.
Poate c ar trebui s ieim uneori. tii tu. La o cin, la
un film. S facem ceva firesc.
Simind c urechile mi sunt n mod cert de un roz aprins,
studiez un nod deosebit de interesant din lemnul mesei.
Credeam c ai o prieten. tii tu, fata de la club. Cea
care
Callie? Suntem doar prieteni. E grozav i aa mai
departe. ns nu e genul meu.
Iau n considerare cele spuse, amintindu-mi de toi tipii
care fluierau n seara aia la bar, de felul n care ea cntase.
Mie mi se pruse aproape perfect.
Deci, continu Gabriel, cin?
Nu tiu. Adic, doar ce m-ai dus napoi cu o sut de ani.
Cina ar fi probabil att de banal acum.
Se las un moment de tcere i ntr-un final ndrznesc s-
l privesc. El ridic o sprncean.
Dac tu i cu mine ieim la o ntlnire, ar fi oricum, dar
nu banal.
Stomacul mi tresalt puin, dar nu are nimic de a face cu
oule, cel mai probabil expirate, pe care tocmai le-am
consumat. i apoi, fr nicio legtur, imaginea lui Gabriel n
cerc, stnd pe locul de onoare de lng bunica, n timp ce
aprindea lumnrile, mi nvlete n gnd. Felul n care a
intrat att de degajat n casa familiei mele, n seara aceea,
att de sigur de primirea clduroas care avea s-i fie fcut.
Familiei mele i-ar plcea asta la nebunie, spun ntr-un
trziu.
Acum se ncrunt.
Tam! Nu putem s lsm deoparte familia pentru un
minut?
l privesc cu disperare. Cum? vreau s-l ntreb. Spune-mi
cum! Linitea se coboar i se ntinde ntre noi asemenea
unei benzi de cauciuc. Apoi pocnete.
Mare brnz, spune el cu o nuan de indiferen, dei
are umerii ncordai.
Se ntoarce.
Peste scritul i clincnitul farfuriilor care sunt splate,
m zgiesc la ceas. mi imaginez chipul lui Alistair atunci
cnd i-l voi da i m ntreb dac nu cumva cellalt Alistair va
licri ndrtul ochilor si. ntind un deget i ating rubinul
cifrei doisprezece. Cumva, tiu c asta nu e ultima dat.

Luni sear, dup ce m trezesc citind pagina 143 din


manualul meu, Arta dup 1945, timp de cincisprezece minute
n ir, nchid cartea cu zgomot. Apoi privesc spre partea de
camer aparinnd Agathei. Patul ei este o nvlmeal de
haine, cri i caiete, iar n mijlocul dezordinii ea doarme pe o
parte, ghemuit, mna dreapt acoperindu-i fruntea de
parc ar fi o exclamaie de neputin.
Deschid cartea i o nchid iar, cu zgomot. N-am noroc. Nici
mcar nu clipete. Oftnd sonor, ntind mna dup mobil i,
ca msur de precauie, m ascund n dulap. Dup ce dau
deoparte cu un ut nite pantofi, m ndes ntr-un col i
nchid ua, dar aproape c-mi sare inima din piept cnd ceva
fonete lng braul meu. Dar nu este dect rochia de voal
pe care am cumprat-o anul trecut i pe care nc n-am
purtat-o. Agatha i cu mine bntuiam prin East Village cnd
am dat peste un mic depozit. Cea mai mare parte din marf
nu era dect gunoi, i nu folosesc cuvntul n sens figurat,
dar n spate am descoperit un stand pe rotile, cu rochii din
1920 i 1930. Nu tiu cum se face, dar n acea zi am plecat
ducnd cu mine rochia asta roz, datnd de prin 1935, care
mi venea perfect, dac nu in cont de faptul c avea o pat
pe poale i mirosea toat a naftalin. O, da, i c m costase
mai mult dect mi puteam permite.
n ntunericul din dulap, tastele mobilului meu strlucesc,
iar eu formez numrul. Telefonul sun o dat, de dou ori.
Alo?
La telefon, vocea mamei este ezitant, de parc nu ar fi
sigur c vrea s spun ceea ce spune.
Bun, mami, i zic eu.
Tamsin!
Acum, din vocea ei rzbate surprinderea. Dau la o parte o
pereche de pantaloni colani cu care m-am trezit n cap.
sta nu este obinuitul tu
Alo? spune o voce n acelai timp lent, metodic.
Scrnesc din dini.
La telefon, Rowena, spun voioas.
Mi, mi, rostete Rowena trgnat. Cu ce ocazie? Eti
la nchisoare?
Sunt convins c aude cum mi scrnesc molarii.
Tamsin, ce se ntmpl? intervine mama.
Fr ndoial, cuvntul nchisoare i-a strnit agitaia.
Nimic. Voiam doar s
Tam, rostete peste mine Rowena, de fapt m bucur c
ai sunat. Peste cteva zile vin n ora i
Poftim? Aici?
Da. La New York, pronun Rowena lent i cu grij
fiecare cuvnt. Acolo unde locuieti. Bine? Bine, se aprob ea
de una singur.
Iau telefonul de la ureche i verific semnalul, plin de
speran. Fir-ar! Trei linii zdravene. Nicio ans de convorbire
ntrerupt.
n orice caz, continu Rowena, am stabilit cteva
ntlniri cu saloane pentru mirese i a vrea s vii i tu.
Saloane pentru mirese, repet eu.
Da. Rowena vorbete iar foarte lent. i aminteti? Eu i
James? Ne cstorim. Tam, tam, ta, ta, tam, tam
Nu m face ntng, spun slab.
Ea ofteaz i, n acelai timp, mama ncepe cu:
Ei, fetelor
Chiar dac noi dou avem gusturi total diferite n materie
de mbrcminte, cred c ar trebui s vii. n plus, de vreme
ce vei fi domnioar de onoare
Ateapt, nimeni nu mi-a spus asta, zic speriat. N-ar
trebui s m ntrebi? i de cnd au vrjitoarele domnioare
de onoare?
Ei bine, nu, ncepe mama din nou.
Da, mam! Ba au, intervine Rowena i, brusc, am
senzaia c trag cu urechea.
Adevrul este c familia mea nu prea a avut parte de
nuni. Cel puin nu de felul celor de la TV. Exist o ceremonie
de legare a minilor mirilor cu o panglic, dar care se
transform rapid n aceeai petrecere de care avem parte n
majoritatea ocaziilor. Dansnd, cntnd, invocnd cele patru
elemente, arznd flori pe un rug n pdure. Bnd
dezgusttoarea butur a unchiului Chester.
Facei nunt? ntreb, fascinat ntru totul.
Cine i-ar fi nchipuit c Rowena va avea vreodat de gnd
s o rup cu tradiia?
nc se mai discut. n orice caz, i trebuie o rochie
frumoas, la fel i ie, zice mama repezit. Apoi i trage
rsuflarea. tii tu, mtua Linnie se pricepe tare bine s
coas la main i
Te sun mine diminea, Tam, spune Rowena brusc apoi
nchide.
Aadar, o ia mama de la capt din nou, apoi face o
ncercare de conversaie normal: Cum merge coala?
Bine, i zic.
i ce studiezi semestrul acesta?
Istoria artei, englez, ecuaii, tii tu.
Ecuaii? ntreab mama nesigur, de parc ar fi vreun
fel de boal.
Algebr.
A, pi, bine. Asta sun foarte interesant, spune ea n
cele din urm.
Stomacul mi se strnge la auzul cuvntului interesant.
De fapt, m ntrebam dac a putea vorbi cu bunica. E
prin zon?
Pi, n-a plecat s joace bingo, spune mama, iar eu
clipesc apoi ncep s rd.
mi trece prin minte imaginea bunicii cu ciorapi de nailon
i pantofi elegani, strngnd o poet la piept i mijind ochii
la o tabel de scor. Mi se pare aproape un sacrilegiu, aa c
m calmez.
Dar
Mama ovie i eu ncerc s umplu golul. Poate c nu vrea
s vorbeasc acum cu tine. Sau e n distilerie, ocupat cu
prepararea unor filtre de dragoste pentru cteva femei idioate
din ora care
S-ar putea s doarm. n ultima vreme nu s-a simit
prea bine.
Sunt deodat mult prea contient de propriile-mi bti de
inim.
Cum adic nu se simte bine? Cum e
E btrn, Tam, spune mama, de parc ar fi vreo
informaie nou. Curnd i va sosi ceasul. Ea tie asta.
Mami asta e o mare prostie, bine? Ce zici de un
doctor?
Bunica ta e doctor.
Nu zu? Scuz-m, dar eu nu-mi amintesc exact unde a
absolvit Medicina.
Mama las s-i scape un oftat scurt i furtunos care
trosnete din firele telefonice pn la timpanele mele.
tii c bunica ta este priceput la vindecare. i nainte
ca eu s-i dau replica, mama adaug abrupt: Ateapt, stai
s vd dac e treaz, zice, i pune receptorul jos cu un cling.
mi schimb poziia i mai mping nite pantofi, nainte s
ntredeschid ua i s arunc o privire prin camer. Un sforit
uor venind dinspre Agatha m linitete. De la cellalt capt
al firului se aude un fonet i o und de respiraie, dup care
aud:
Alo?
Vocea profund a bunicii mi inund urechea. n aceeai
clip, m concentrez asupra hainelor. Tricouri la mna a
doua i ciorapi din plas, preferabil purpurii, culoarea mea
preferat,
Bun, spun printre toate astea. Iart-m c te deranjez.
Bunica tace.
Dar am ceva ce trebuie s
Mrturisesc? Nu, deja sun prea vinovat.
Am ceva ce trebuie s-i spun.
Tcere n continuare.
Respir adnc. Telefonul se nfierbnt la ureche, dar mi-am
pierdut ctile n urm cu mai bine de o sptmn.
Am cunoscut pe cineva la magazin, n seara petrecerii
de logodn a Rowenei. A intrat un brbat care cuta ceva.
A, face bunica.
Este unul dintre cuvintele ei preferate. n funcie de
inflexiune, nseamn o mulime de lucruri diferite. Ar putea
s nsemne: Chiar m ntrebam cnd aveai de gnd s-mi
spui; sau Continui s m amuzi cu necazurile tale att de
predictibile; sau Eu vd soluia problemei tale, chiar dac tu n-
o vezi.
n clipa de fa, sper s nsemne puin din toate trei.
n orice caz
Se aude o bufnitur deasupra capului meu i isprvesc n
grab.
Nu i-am spus c nu pot. I-am spus c-l ajut s gseasc
obiectul pe care l cuta.
i ai fcut-o?
Am fcut-o, i spun, i n glas mi se strecoar mndria.
N-am avut nevoie de ajutorul tu sau al Rowenei. Bine, am
avut nevoie de ajutorul lui Gabriel, dar ajung i la asta ntr-
un minut.
ns nainte s pot s continui, bunica spune:
Felicitri! i atunci, care e problema?
cum s-i rspund la asta? S vedem. Am pretins c
sunt Rowena, am minit c pot s gsesc ceva pentru un
strin, l-am gsit n 1899 i aproape c era s mor n timpul
desfurrii evenimentelor. ntr-un trziu, optesc:
Cred c totui ce am gsit pentru el nu este ce-i
dorete. i oricum, cred c nici nu trebuia s-l fi gsit.
A, spune ea din nou, iar eu atept parc o or pn ca
ea s vorbeasc din nou. n acest caz, se pare c ai primit
una dintre cele mai importante lecii de via.
Cumva, aceast conversaie nu merge n direcia n care ar
trebui.
Dar nainte s apuc s spun ceva, ea ofteaz i eu mi-o
imaginez cu telefonul lipit de ureche, cu faa ridat de o
sfreal incontestabil.
Tamsin, indiferent de ce ar fi trebuit s faci, ai pornit pe
drumul sta. Acum consider c singurul lucru care-i mai
rmne de fcut este s mergi pn la capt. Trebuie s
mergi pn la capt. Dac n-o faci, nu vd alt cale pentru
tine. Sau pentru noi toi, legat de treaba asta.
i, cumva, vocea ei e un amestec de tristee i resemnare.
Respir, apoi spun pe un ton pe care l consider destul de
calm:
Ce tot spui?
Se poate ca ea s nu neleag? Adaug:
Nu sunt
Nu sunt vrjitoare, vreau eu s urlu.
Dar, aparent, asta e tot ceea ce voi cpta, cci spune pe
un ton cu totul diferit:
Acum, te rog s m scuzi. Trebuie s nceap Jeopardy!
i, cu un clic uor, bunica a nchis.
ZECE

CE PRERE AI DE ASTA? m ntreab Rowena, fcnd


o piruet n faa mea.
Reflexia ei din oglinda tripl e un vrtej ameitor de mtase
i dantel de culoarea fildeului.
E grozav, i rspund. Ari ca o adevrat mireas.
Rowena se oprete din nvrtit, fustele aezndu-i-se lent.
Se zgiete la mine, cu ochii mijii.
La fel ai spus i despre ultima, i despre penultima, i
despre cea de dinaintea ei.
Ridic minile ntr-un gest de aprare prefcut.
Ari grozav n toate.
Ce pot s spun? Rowena cu pletele ei blonde, cu tenul
deschis la culoare i cu ochii verzi a fost nscut s valseze
n rochii lungi, albe, cu tren.
De ce nu e mami aici pentru chestia asta? Nu e ceva la
care ea ar trebui s-i dea cu prerea?
Rowena pufnete.
Ea urte oraul. tii prea bine.
E adevrat. Anul trecut, Rowena a fost cea care m-a adus
cu maina la New Hyde Prep. Nu m-ar fi deranjat s iau
trenul, dar mama a insistat s mergem cu maina. Ea a stat
n scaunul din dreapta oferului, cu capul lipit de geam, cu
ochii fixai asupra ptrelelor de cer dintre cldirile nalte.
Cnd consilierul meu rezident mi-a nmnat o hart a
metroului, mama a prut luat prin surprindere i speriat
i m-a sftuit s nu cltoresc cu metroul dup ora nou
seara. Rowena i cu mine am schimbat priviri complice,
dndu-ne ochii peste cap, lucru care se ntmpl rar, dar am
fost n perfect concordan. Dup ce Rowena a instalat-o din
nou pe mama n main, i-a lipit, o clip, obrazul rece de
faa mea fierbinte i transpirat. Apoi au plecat. Au stat exact
patruzeci i dou de minute.
i nu se gsete nimic n jurul lui Hedgerow. Numai
dac nu cumva vreau s-mi caut rochia la vreo consignaie.
Se nfioar delicat, de parc i-ar imagina oroarea de a se
mbrca n dantel prfuit.
n consignaii am gsit unele dintre cele mai grozave
articole din garderoba mea. Cum ar fi colierul sta. L-am
cumprat sptmna trecut cu numai douzeci de dolari.
Ridic medalionul rotund care atrn pe lniorul de argint
de la gtul meu.
i, privete! Se deschide i nuntru are un ceas.
Examinez cadranul ceasului din medalion. Delicatele sale
ace sunt blocate la ora dousprezece.
Nu funcioneaz, dar chiar i-aa, e drgu. Eu i spun
giuvaierceas. Pricepi? E i ceas, i bijuterie?
Sora mea m privete n oglind.
ncnttor! spune ea i apoi i face de lucru la un
volna crem de la corsetul rochiei. Ce prere ai, dac scot
sta i
Din fericire, nu trebuie s m gndesc, cci exact atunci
apare vnztoarea i nu mai contenete cu admiraia
manifestat zgomotos, pn ce Rowena radiaz i eu apuc s
m uit pe furi n exemplarul meu din Macbeth dup care ar
trebui s scriu un eseu de cinci pagini pentru luni. Dup
prerea mea, cele trei vrjitoare sunt supraevaluate. Poate c
sta va fi subiectul lucrrii mele.
Cnd plecm de la magazin, un vnt insistent nvrtejete
de-a lungul trotuarului fluturai, erveele boite i cteva
capace murdare de la paharele de cafea. n aer plutete un
miros de tmie care arde att de intens, nct i simt gustul
n gt.
Aruncnd o privire n jur, identific sursa: o mas la col,
unde un brbat mbrcat ntr-o rob multicolor agit
pacheele purpurii i galbene i strig preurile tuturor care
trec pe acolo.
Doidolaridoidolaridoidolari.
Privesc la turnul ceasului filialei Jefferson a Bibliotecii
publice din New York. Cu turla sa din crmid roie, mi s-a
prut ntotdeauna c seamn cu un castel, dar se pare c
odinioar a fost nchisoare pentru femei, i de-abia dup
aceea a devenit filial de bibliotec. nchide la ora ase.
Soarele apune deja, iar eu vreau s m furiez spre cmin,
cci i-am promis Agathei c vom merge la film n campus.
Dar chiar acum, Rowena spune:
Hai s lum un cappuccino. Niciodat nu ai parte de
unul bun acas.
nu pot. Trebuie s ajung undeva.
Chiar trebuie? m ntreab Rowena, apoi adaug
aproape cu nostalgie: Tam, nu prea te mai vd.
Eu clipesc:
Vin acas la fiecare dou sptmni.
Mda, dar i scoate o uvi care i s-a prins sub bareta
poetei puse pe umr i mi zmbete prefcut: Numai pentru
c trebuie s vii.
M gndesc s-o mint i s-i spun c trebuie s fiu la cmin
pn la ase. Dar apoi m ntreb dac e posibil ca Rowena s
se simt singur n Hedgerow, acum, c sunt plecat. n
secunda urmtoare, rd de mine nsmi. Ea l are pe James
i o are pe Gwyneth (dei cine ar vrea-o pe Gwyneth, zu
aa?). E adevrat, nu are o versiune proprie a Agathei
(Gwyneth nu se pune), dar le are cam pe toate celelalte.
ns n momentul de fa, e att de dornic s stea jos i
s bea o cafea cu mine, nct nu am inima s-o mint.
Bine. Le Petit Caf e dup col, i spun, spernd n sine
mea c se ridic la standardele Rowenei.
Grozav! zice ea cu un zmbet care m bucur, indiferent
ct de tare a vrea eu s nu fie aa. Fac cinste, adaug,
rsucindu-m i pe mine odat cu ea i pornind n direcia
pe care i-o artasem eu.
Dup cum era de ateptat, Le Petit Cof este aglomerat la
ora asta. ntr-un trziu, gsesc locuri la fereastr, mtur
firimiturile de pe suprafaa zgriat a mesei i atept ca sora
mea s se ntoarc. Cnd vine, aduce graios buturile
noastre i o farfurie de prjituri.
Tipul de la tejghea mi-a dat prjituri gratis. A spus c
abia au fost scoase din cuptor.
Privirea mi alunec spre partea din fa a ncperii.
Siluete. E blondul drgu cu care anul trecut crezusem c
flirtam cu succes. nc nu-l vzusem trimestrul sta i
ajunsesem la trista concluzie c fusese dat afar sau c
plecase. Dar nu, iat-l. Copleind-o pe Rowena cu deserturi.
Muc din picotul pe care mi l-a ntins sora mea, apsnd pe
limb o margine ascuit a prjiturii.
Aadar, Tam, ncepe Rowena ncet dup ce s-a aezat.
Te-ai gndit ce ai de gnd s faci dup ce termini liceul?
Iau o nghiitur din cafeaua mocca, rup colul unui
pacheel de zahr nerafinat i-l torn n ceac.
Vreau s spun, vei veni s locuieti acas sau
Nu, i rspund, mai vehement dect ar fi trebuit.
Sprncenele subiri ale Rowenei se unesc.
De ce nu? Mamei i-ar face plcere.
i ce s fac? Eu nu sunt ca tine, Rowena. Nu m simt
n apele mele acolo. i, n plus, vreau s merg la facultate.
Nu este niciun secret c mama i bunica o pregtesc pe
Rowena s preia conducerea familiei ntr-o bun zi. Ea va fi
cea la care vor veni toi atunci cnd va trebui s se ia o
decizie; ea va fi cea care va conduce ritualurile i riturile n
fiecare primvar i anotimp de recoltat; i ea va fi cea care
va diagnostica brbaii i femeile din orel atunci cnd
acetia vor veni dup cderea ntunericului, mergnd cu pai
mruni spre ua din spate, cutnd ajutor. E o afacere
bun, una sigur, din care te poi susine de una singur.
Tam, spune ea blnd acum. E casa ta. ntotdeauna vei
avea loc. James i cu mine mereu vom
Eu ncremenesc. Deja e James i cu mine asta i James i
cu mine aia. Eu i cu James vrem s construim un website
pentru Greene Herbals n loc s folosim acele cataloage de
comand demodate.
Rowena, o ntrerup eu, nu vrei niciodat mai mult de la
via dect mi arunc minile n sus, n aer familia
noastr i casa i
i ce? m ntreab ea, pe un ton perplex.
Totul, a vrea s spun, dar sigur c nu pot. Cine i-ar dori
mult dect s fie Talentat aa cum este ea, aa cum sunt toi,
mai puin eu.
Nimic, murmur.
Arunc o privire n jur prin cafeneaua aglomerat, spernd
din tot sufletul c va schimba subiectul, i atunci l vd pe
Alistair Callum citind par s fie lucrri de-ale studenilor ,
cu o can alb lng cot.
El ridic privirea, se ntoarce ncet i mi zmbete.
Oh, nuuuuuuuuu!
UNSPREZECE

IMEDIAT, M ASCUND dup paharul meu nalt i subire


de mocca, o parte din mine tiind c e inutil s m ascund, i
nu numai fiindc un pahar nalt i subire nu poate asigura
cine tie ce acoperire.
Tam, spune sora mea, iar eu am senzaia c m strig
de o bun bucat de vreme.
Alistair i mpinge scaunul napoi, adunndu-i hrtiile i
aezndu-le ordonat n serviet.
l l cunosc pe profesorul la.
M ridic brusc n picioare, astfel c mi rstorn scaunul n
spate, unde o mam gngurete deasupra unui crucior de
bebelu. mi arunc o cuttur urt.
mi pare ru, i spun, ridicnd scaunul.
ntorcndu-m, m aplec n afar n sperana c-l blochez
pe Alistair nainte de a ajunge la masa noastr. Dar e prea
trziu.
Rowena, mi spune Alistair i, cu toate c i-aa este
destul de nalt, am brusca senzaie c atinge tavanul dac i
ntinde minile.
Cu coada ochiului o vd pe Rowena privind de la Alistair la
mine, napoi la Alistair, cu buzele ntredeschise de surpriz.
Ne-am mai, spune ea.
Domnule profesor Callum, o ntrerup eu, strduindu-m
s adopt stilul formal. Se pare c dau tot timpul de
dumneavoastr. Nu mi-am dat seama c venii aici, adaug,
realiznd prea trziu ct de idiot a sunat.
Da, ei bine, uneori cnd stau la birou e prea mult
linite.
Nu-mi dau seama ce poate fi aa de amuzant, dar desigur
c sora mea rde n hohote, cu rsul ei de uit-te-la-mine-i-
te-vei-ndrgosti-de-mine-pe-vecie, i, ca un fcut, Alistair
chiar se uit la ea.
Iar ea este sora mea, Rowena, spun, concentrndu-m
la modelul cravatei lui Alistair, romburi roii pe fundal negru
pn cnd mi se face uor grea. Rowena, domnul profesor
Callum.
Alistair i trece servieta dintr-o mn n cealalt, se uit la
mine prin ochelarii si, apoi i nclin capul n direcia
Rowenei. n acest moment, tot zumzetul i trncnitul din
cafenea par s fi disprut, lsnd un iuit dogit n urechile
mele.
Sunt ncntat s te cunosc, Rowena, spune Alistair n
cele din urm.
Numele ei i se onduleaz pe limb, apoi iese lent, trei
silabe att de distincte, nct ridic capul pentru a m zgi la
ei. Rowena face o micare pentru a se ridica i, desigur,
Alistair face un gest pentru a-i face semn c nu, s nu se
ridice, iar ea se conformeaz.
Ce drgu s-l ntlnesc, n sfrit, pe unul dintre
profesorii lui Tam, spune Rowena, de parc eu i-a fi ascuns
n mod deliberat pe toi profesorii mei de ea.
Dnsul nu este
Dar Rowena deja i spune lui Alistair:
V rog, luai loc!
A, nu, domnule profesor Callum, nu vrem s v reinem,
i ntrerup eu, dar el deja i-a tras un scaun.
Att de formal, m dojenete el. i cnd te gndeti c
eram sigur c ne spuneam pe numele mic, domnioar
Greene.
i i dezvelete dinii n ceea ce ar putea trece drept un
zmbet. nghiind n sec, mi trag i eu scaunul, atent s nu
mai dau peste nimeni de data asta. M aez, studiind fulgii
de scorioar din paharul de mocca.
i tu eti elev aici Alistair se oprete ateptnd o
confirmare din partea mea la New Hyde Prep, parc?
Rowena rde vesel i vd doi tipi de la o mas nvecinat
cum se uit la ea. Amestec cu linguria n resturile mloase
de pe fundul paharului.
A, nu, eu sunt mai mare dect Tamsin, spune ea,
aplecndu-se uor de parc ar dezvlui un secret.
ntr-adevr? ntreab Alistair politicos. N-a putea
spune care e mai mare.
Mulumesc, spun eu.
Alistair m privete, amuzat de tonul meu.
Eti mult prea tnr pentru a-i face griji c ai putea
prea n vrst, domnioar Gr, a, da, Tamsin.
El i Rowena i zmbesc, iar mie mi vine s trag un ut n
scaunul lui.
S-a ntmplat s fiu n ora, iar Tamsin m ajuta s-mi
cumpr rochia de mireas, l informeaz de parc ar fi
prieteni vechi.
Amestecnd cu paiul, imprim cuburilor de ghea din
pahar o micare de rotaie, suficient de tare nct acestea s
clincne audibil.
A, da? Cnd are loc fericitul eveniment?
n timp ce Rowena trncnete ntruna dnd detalii i
Alistair scoate exclamaiile potrivite cnd i cnd, eu l
studiez pe ascuns. Pare obosit i degetele i tremur cnd i
le strnge i le ndoaie pe toarta cnii de ceai, la fel cum mi
se ntmpl i mie cnd nghit o doz prea mare de cofein.
Dar m tem c o plictisim pe Tam, mi taie Rowena firul
gndurilor. Ea nu gsete rochiile de mireas la fel de
fascinante. Sau rochiile, n general.
M uit lung la ea. Gata cu camaraderia dintre surori, pe
care mi-a tot strecurat-o n discursul din ultimele dou ore.
Alistair zmbete politicos i se ntoarce spre mine.
Aadar, spune el, ai avut ct de ct succes cu
proiectul?
Strng paiul ntre degete.
Da, dar mai bine a veni mine la birou i
A, dar dac l-ai gsit, de ce s nu
Ce e asta? se bag Rowena, aplecndu-se peste mas. E
o tem pentru acas? ntreab ea i mai ofer o mostr din
rsul ei delicat.
Tocmai i-am spus c nu e profesorul meu, i zic.
ncerc s o calc pe picior pe sub mas, dar, n loc de asta,
sfresc prin a da un ut piciorului mesei.
Nu i-ai spus surorii tale? m ntreab acum Alistair pe
mine, iar eu renun la orice speran de a scpa cu via din
situaia asta.
Alistair m-a rugat s-i gsesc ceva, izbucnesc eu.
S-i gseti Ah! Rowena scoate un mic icnet de parc
tocmai s-ar fi ars. Dar Tam
M zgiesc la ea, dorindu-mi ca unul dintre darurile ei s
fie telepatia, astfel nct s pot urla n tcere la ea i s-i
spun s tac.
Cum s reueti tu s
Nu mai spune nimic, iar acum m simt de parc a avea
chef s m ntind peste mas i s-o plmuiesc pn ce
nfiarea de confuzie, i dispare de pe chipul perfect.
L-am gsit, uotesc spre ea.
N-a putea spune c i cade falca, dar face ochii mari, iar
eu ncerc s memorez clipa, de vreme ce probabil c este
unica satisfacie pe care o voi cpta vreodat. Alistair m
intuiete cu privirea.
L-ai gsit? m ntreab el calm.
Degetele i tremur din nou i mpinge cana la o parte.
Eu dau afirmativ din cap i, brusc, nu mai am chef de
vorb.
Ce este? l ntreab Rowena, jucndu-se cu pacheelele
de zahr de pe mas, n timp ce adaug: Desigur, dac preferi
s nu
Nu, nu, e n regul. La urma urmelor, suntei surori,
spune Alistair, i ceva n legtur cu felul n care accentueaz
cuvntul surori, similar felului n care i-a pronunat numele
Rowenei, m face brusc s m ndrept de spate. Vreau s
spun c este afacerea familiei, nu-i aa?
i-l aduc mine. Ai ore de consultaii?
Privesc cum trsturile chipului i se schimb.
Da, dar
De ce nu acum? intervine Rowena.
De data asta, reuesc s-i nimeresc gamba cu vrful
tenisului meu, dar ea nu prea reacioneaz. Cminul tu e n
apropiere nu-i aa?
Nu. i nu este la cmin, i spun printre dinii ncletai.
Atunci, unde e? ntreab Alistair, aplecndu-se puin n
fa.
Da, Tam, unde este? repet i Rowena. Apoi pune
lucrurile cap la cap. A, e acas la unchiul Chester.
Acas la unchiul tu?
Alistair strecoar n glas doza perfect de confuzie i
evident c Rowena dezvolt rspunsul.
Da, mtua i unchiul locuiesc n ora. Pe Washington
Square Park. ntr-o minunat cas care este veche de peste o
sut de ani. Mereu am socotit c ar trebui s fie un muzeu n
toat regula.
Zu?
Alistair se las pe spate n scaunul su, nelundu-i
privirea de pe chipul Rowenei.
Poate tii c sunt profesor de istoria artei. Obiectele
medievale constituie specialitatea mea, dar chiar mi plac, n
egala msur, i arta i artefactele din epoca victorian.
Minunat, spune Rowena. Arta medieval este aa de
fascinant!
M uit fix la ea. Nu m pot abine.
Tu nici mcar nu tii s scrii cuvntul medieval.
Se las un moment de tcere, dar apoi Rowena zmbete,
se apleac nainte i i pune mna pe braul lui Alistair.
Iart-o pe sora mea. Prinii notri au crescut-o cum
trebuie, dar uneori nu se vede. ntinde mna i se uit la
ceas. Desigur, am pierdut trenul, spune ea senin. Iar acum
va trebui s-l atept pe urmtorul, ceea ce nseamn mai
mult de o or. Am putea s-i artm domnului profesor
Callum casa i s recuperam obiectul. Sunt convins, Tam,
c l-ai fcut s atepte destul.
Sora mea mi adreseaz acel zmbet pe care eu l consider
de tipul mr otrvit.
Cum de-am ajuns aici? Plnuisem s-i duc ceasul lui
Alistair a doua zi, la birou. i s-i pun cteva ntrebri. Nu
tiu ce m ateptam s realizez sau de ce Alistair ar putea s
fac lumin n misterul meu legat de faptul c am putut s
pun mna pe el iar Gabriel, nu. Dar cu Rowena alturi n
cltorie nu va fi nicio iluminare n seara asta.
DOISPREZECE

I AICI ESTE COLECIA DE CLIMRI a mtuii


Rennie. Ea se simte cu adevrat atras de aceste obiecte pe
care nimeni nu le nelege cu adevrat.
M in dup Rowena i Alistair n timp ce ea ne conduce
prin cas, dintr-o camer ntr-alta, artnd spre fiecare
comoar. E n elementul ei, fiind deosebit de fermectoare.
Vocea i s-a rotunjit i i s-a nmuiat pn a ajuns de
moliciunea mierii. Ar putea foarte bine s discute despre
ingredientele din lichidul corector Wite-Out i toat lumea i-
ar absorbi cuvintele de parc ar fi picturi de aur.
Dar nu i Alistair. Face toate micrile potrivite d din
cap aici, zmbete dincolo i n-am nicio ndoial c Rowena
este pe deplin convins c el o gsete irezistibil. Dar Alistair
este foarte linitit, o linite care induce n eroare, o linite
subire ca o pojghi de ghea care s-ar putea sparge
oricnd.
n timp ce ne ndreptm spre vestibul, m feresc deliberat
s privesc tabloul n care cndva se afla i ceasul.
Sunt sigur c vrei s vezi ce a gsit Tam pentru tine,
spune Rowena ntr-un final.
Dup cum i eu a vrea, aproape c o pot auzi pe Rowena
adugnd.
Pi, spune Alistair uor nucit, de parc acest gnd
tocmai i-ar fi trecut prin minte. A fost fascinant. Ce cas
veche minunat! Ct de norocoi suntei s o avei!
Apoi se ntoarce nerbdtor spre mine.
Bine, i spun, ncercnd s-mi menin vocea calm. Este
aici.
i conduc spre buctrie. Ceasul e pe mas, acolo unde l-
am lsat smbta trecut. Alistair i ine respiraia n timp
se duce i ia ceasul cu mini tremurnde.
Minunat, spune el i atinge cu un deget limba ceasului
care indic ora. Pur i simplu minunat. Privirea i alunec
peste cadran i apoi vocea sa capt un dinamism profund
cnd repet: Da, minunat!
sta e? ntreab Rowena, iar eu zmbesc n sinea mea.
Aproape c-o pot auzi gndind: Ce e aa de deosebit la
asta?
Unde cum l-ai gsit?
Alistair se ntoarce spre mine, cu ochii strlucindu-i
ciudat, iar impulsul de a-i zmbi mi piere imediat.
O, pi, nu-mi pot dezvlui sursele, spun, cznindu-m
s adopt un ton nepstor.
Un spasm uor i trece peste chip i Alistair arat cu totul
altfel. Dar se ntmpl att de repede, nct aproape c i eu
am ndoieli. Iar apoi Alistair arat ca Alistair din nou. Dar de
data asta nu m mai pclete.
Cine eti tu? i ce vrei de fapt? Este evident c nu ceasul,
indiferent de ct de ncntat te prefaci c eti. Nu tiu ct am
mai fi prelungit concursul de zgit reciproc, dar Rowena l
ntrerupe cu un hohot de rs.
Ei bine, trebuie s spun c e cu certitudine o pies
deosebit. Sunt att de bucuroas c Tam a reuit s-l
gseasc pentru tine! i m bucur c tu ne-ai putut gsi pe
noi. Nu toat lumea tie calea cea bun pentru a ntreba.
Da, spune ncetior Alistair. mi dau seama ct de
norocos am fost. Se ntoarce spre ea, i zmbete, i apoi se
uit ct e ora. Cred c dac nu te grbeti, trenul tu va
pleca fr tine.
Da, desigur. Iar logodnicul meu se va ntreba unde sunt.
Dau ochii peste cap. Rowena are o relaie de dragoste cu
acest cuvnt. Ba chiar simuleaz un uor accent ciudat
atunci cnd l pronun.
n cazul sta, vrei s lum mpreun un taxi? Te duci la
gara Grand Central, nu-i aa? Sau poate plnuieti s mergi
cu trenul subteran?
Trenul subteran? Trei linii curbe i apar Rowenei pe
frunte, dar dispar aidoma literelor scrise pe ap. A, vrei s
spui metrou. A, nu! Nu sunt prea mndr s recunosc c n-
am mai cltorit niciodat cu metroul pn acum. i
ncreete nasul ca un drcuor: Masele nesplate, se preface
ea c i optete lui Alistair.
Ar trebui s ncerci odat, i spun eu cu voce tare. Nu
mirosim chiar aa de ru.
Rowena de-abia mi arunc o privire.
Desigur c putem lua mpreun un taxi, spune ea plin
de graie, iar apoi: Tam, vrei s te lsm undeva?
Nu, merg pe jos, i-o retez eu.
Ieim grbii din cas n ploaia care a nceput s cad.
O, vai de mine, spune Alistair, nu am umbrela la mine.
Ct de englez eti! l necjete Rowena i vr mna n
poeta ei supradimensionat.
Nu e englez, murmur eu. E
Poftim, spune triumftoare Rowena.
Scoate o umbrel mic i neagr i acum ncearc s o
deschid n timp ce ploaia ncepe s se nteeasc.
Desigur, e nepenit. Nu pot, adaug ea.
Las-m pe mine, spune Alistair nerbdtor, de parc ar
fi ateptat toat viaa lui s o serveasc. i pune degetele
lungi peste ale ei i amndoi se lupt cu umbrela timp de o
secund nainte ca aceasta s se deschid brusc.
Oh!
Rowena scoate un mic ipt de neputin, care mi sun n
urechi ca un clopot. Este primul sunet sincer pe care l
scoate de cnd Alistair s-a aezat la masa noastr. i ridic
mna cu un gest ciudat lipsit de graie, apoi se oprete s i-
o examineze. De unde stau, pot s vd o mic zgrietur care
sngereaz.
O, mi pare ru! spune Alistair, cu o voce blnd.
M trec fiori reci, dar asta nu are nimic de-a face cu ploaia.
n mna lui apare o scnteie albastr, apoi apas cu batista
pe mna Rowenei, aceeai batist pe care a apsat-o pe
ncheietura minii mele la librrie.
E numai vina mea.
i mulumesc, murmur ea, iar el i tamponeaz mna
i apoi ndeprteaz batista. E mai bine acum.
Rowena, spun eu, cu o voce aspr i plin de
avertisment.
Dar cnd ea se ntoarce spre mine, cuvintele mi rmn n
gat. Acest disconfort psihic din mintea mea crete, dar eu nu
pot articula nimic acum i aici.
Eu nimic.
Uite, n sfrit un taxi, zice Alistair.
Face semn cu mna i taxiul ntoarce printr-o bltoac de
lng trotuar i oprete lng el. Pe gleznele mele sclipesc
picturi de ap mprtiate de taxi.
Tamsin, i mulumesc pentru tot.
Deschide portiera i o invit pe sora mea s urce prima.
Rowena m srut pe ambii obraji, apoi se d napoi i m
privete.
O s te sune mama, murmur ea. Va fi n mod deosebit
interesat s aud totul despre ceas i despre cum l-ai gsit.
i eu la fel.
Dndu-mi umbrela, ea coboar de pe trotuar, se ndreapt
de spate i se urc n taxi. Alistair pune un picior n taxi i e
pe punctul de a se urca dup ea.
Voi trece pe la tine pentru a discuta despre pre, spun
cu tupeu cnd deja e cu spatele la mine.
El se ntoarce i mi ofer un zmbet strlucitor.
O, de-abia atept! Chiar avem cteva lucruri de discutat.
Portiera se nchide i taxiul se ndeprteaz, iar eu rmn
contemplnd toate bltoacele de pe pavaj care conin mici
lumi nceoate.
TREISPREZECE

MAMA TA A NROIT FIRUL DE TELEFON, spune


Aghata cnd deschid ua cu cotul, avnd braele pline de
cri.
Ea st aezat la biroul ei, prnd c muncete din greu,
cu un caiet deschis n fa i cu un marker galben n mn.
Doar c n camer miroase a aceton i eu observ c unghiile
de la picioare ale Agathei, care erau roz fosforescent, sunt
acum de un albastru strlucitor.
Pfff, rspund n timp ce arunc crile pe patul meu
nefcut. Majoritatea nimeresc, dar dou alunec pe podea.
Spune-mi ceva ce nu tiu, adaug.
De o sptmn evit telefoanele mamei.
Lucrare? m ntreab Agatha, vznd teancul.
Trei, i rspund, cufundndu-m n fotoliul din
polistiren expandat. M uit la frigiderul miniatural i tresar
uor. Ochii mei se holbeaz napoi la mine.
Agatha! strig, i sar s dezlipesc schia ei de pe ua
frigiderului.
A, asta, zice ea, fluturnd markerul spre mine. i place?
in schia la o lungime de bra.
Mi-ai fcut nasul strmb.
Agatha se uit la mine, apoi examineaz schia.
O, da! Dar ce prere ai despre aia? m ntreab, artnd
spre ua dulapului, care este n mod necaracteristic nchis.
mi displace s m gndesc la hainele, pantofii, curelele i
poetele cldite n spatele ei ateptnd s se rostogoleasc la
prima deschidere a uii. M studiez n cea de-a doua schi
lipit pe u.
n asta am ochii prea apropiai unul de altul.
Dezgusttor! Aa m vezi tu pe mine?
Bine, cusurgioaico, ce prere ai despre aia?
Care anume?
Cea de pe oglind. Lui Gabriel i-a plcut cel mai mult.
Ce? Unde? A venit aici?
M rsucesc de parc el ar putea iei n orice moment de
dup comod.
De ce nu m-a cutat pur i simplu? mi ntreb imaginea
reflectat n oglind.
Apoi observ c Agatha se zgiete la mine.
Cred c tocmai de-asta a venit aici.
A, da Vreau s spun, de ce nu m-a sunat pe mobil?
A zis c te-a sunat. Era nchis.
Cotrobi dup mobil i m uit la ecranul lui negru.
O, da! L-am nchis cnd m-am dus la bibliotec.
l redeschid i m uit cum se lumineaz ecranul. Trei
apeluri ratate. Gabriel. IAD. i altul de la IAD.
Deci, ce-a vrut Gabriel?
Probabil c e prea trziu s sune nepstor, dar ncerc.
Se aude cum Agatha rupe cu dinii o pung bomboane
gumate Twizzlers.
Pe tine, rspunde ea cu gura plin de plastic.
Poftim?
Zmbete n timp ce face o gaur n punga de bomboane.
Glumeam. A spus c era prin zon. Ceva de genul sta.
Voia s vad ce mai faci. Mestecnd n timp ce mediteaz,
adaug: E tare drgu. Dac nu-l vrei, pot s-l iau eu?
Poftim?
Aa am crezut c ai spus. Vrei un Twizzler? m ntreab,
ntinzndu-mi punga.
Mulumesc, dar nu m dau n vnt dup plastic rou.
Fluturnd o sfoar roie spre mine, mi spune:
Puritano!

Dup ce Agatha pleac la grupul ei de studiu la algebr,


ndrept toate revistele din camer, aliniindu-le perfect
marginile. Apoi scot lavetele Swiffer ale Agathei i terg de
praf birourile noastre, noptierele i scrinul pe care l
mprim. Desclcesc toate colierele din cutia de bijuterii,
aranjez inelele, brrile pentru mn i pe cele pentru
glezn, apoi ncep s trec prin cartoanele mele pentru SAT.
Cnd cuvintele prind a se nceoa n mintea mea, ridic n
cele din urm receptorul i formez numrul de acas, lsnd
s treac aproape cte un minut ntre dou cifre apsate.
Mama mi rspunde nainte ca primul apel s fi ajuns la
jumtatea lui.
Alo! zice ea stpn pe situaie, iar eu aproape c scap
telefonul.
Apoi respir adnc, probabil pentru ultima dat, i spun:
Mami, bun mi-a spus Agatha c ai sunat. i tiu c
m-ai sunat i pe mobil. Am fost att de ngrozitor de ocupat
cu lucrrile i testele i chestia cu SAT-ul, i, ei bine, am
uitat cumva s-i spun c
O, Tamsin, murmur ea.
mi nfor firul telefonului pe deget din ce n ce mai strns
pn ce sngele nu-mi mai irig vrful degetului.
i pot explica, spun amorit. Nu tiu ce i-a zis
Rowena, dar
Cum a fost la cumprturile pentru rochia de mireas?
Firul de telefon sare de pe degetul meu.
a fost OK. tii, Rowena a probat o grmad de
rochii i arta ca o mireas i apoi
Brusc, m ntreb dac mcar asta are ctui de puin
legtur cu Alistair. Spernd c mama e ocupat cu
spectacolul nunii adaug la iueal:
Vezi tu, la urma urmelor, poate c nici nu e convins de
povestea cu rochia alb. Vreau s spun, n-a cumprat nimic.
Insist s se duc iar n ora sptmna asta. Vineri.
Mama spune ora, dar sun mai degrab a brlog de
nelegiuiri.
O, pi
ncep s numr alene crile din teancul de pe biroul meu.
Ajung la nou cnd un gnd ngrozitor mi trece prin minte.
Trebuie s m duc la cumprturi cu ea? Iari?
Se las o tcere deprimant i grea la cellalt capt al
firului. M zgiesc la partea de camer a Agathei, la teancul
de rufe curate pe care tocmai le-am mpturit i le-am pus pe
patul ei.
Mami? Ce se ntmpl?
n ultima vreme, sora ta pare dus.
Pi nelepciunea popular spune c oamenii
nnebunesc puin nainte de a se cstori.
Da, tiu. Dar n ultimele zile a fost diferit.
Cum diferit?
Mama i trage un pic nasul i eu m ncrunt la telefon.
Mami, nu cumva
Te rog te rog s stai cu ochii pe ea la ora, da?
Sigur, nicio problem.
nchidem, dar am senzaia clar c mama nu e linitit. i
nici eu. De ce nu i-a spus Rowena mamei ce am fcut?

Dup cum vei vedea din urmtorul diapozitiv, la Pollock


s-a pstrat forma esenial i structura. Dar mrimea
pnzelor diapozitivul de fapt nu d adevrata mrime dar
mrimea
Mobilul lipit de old bzie i tresar, revenind la realitate.
Cu toate c sunt destul de sigur c vibraia nu poate fi
auzit pn n faa clasei, domnul Dobbins se oprete pre de
o clip pentru a-i drege glasul. Procedeaz aa de fiecare
dat cnd intr cte un student ntrziat, cnd se optete
prea tare sau cnd telefonul cuiva sun n linitea
mormntal pe care el o solicit la orele sale. E mai uor aa,
s ne fac pe toi s ne plictisim de moarte.
Aruncnd o privire n jos, vd cuvntul IAD luminat pe
ecran. M ncrunt, mi nchid telefonul i ncerc s fiu atent.
Cariera lui Pollock ca artist nu a debutat pn ce
Am vorbit ieri cu mama. Dac m sun iar, nseamn c s-
a ntmplat ceva groaznic. Bunica! mi mping scaunul napoi
i desigur c acesta scrie pe podeaua acoperit cu
linoleum.
Lumina se revars din diascop, dndu-i feei domnului
Dobbins o strlucire cadaveric.
Hm! spune el ntr-un trziu, dup o pauz agonizant,
n timp ce eu ncerc s-mi adun crile i caietele.
Un creion zornie pe podea, la fel de tare ca o bomb, n
linitea mormntal care s-a lsat din nou. l urmresc cu
privirea disprnd sub scaunul fetei uituce. Fir-ar! Era
preferatul meu, n pofida faptului c tiu c e o prostie s ai
creioane preferate.
Reuesc cumva s-mi tri picioarele spre u, i, slav
cerului, cnd mna mea atinge mnerul lustruit, domnul
Dobbins i-a reluat prelegerea. Ua se nchide indiferent la
urmtoarele informaii fascinante pe care avea de gnd s le
mai mprteasc despre Pollock fr ndoial, luate fix de
la pagina 188 din manual, de la capitolul Informaii biografice
despre Jackson Pollock. Am parcurs seciunea asta asear,
cnd Agatha a but o gur de vodc pentru curaj i s-a
apucat apoi s-i taie parul. Cnd ptrunztoarele urlete de
nefericire din partea ei de camer deveniser prea mult, a
trebuit s-i smulg foarfeca din mn, i dup aceea am cam
abandonat lectura.
Acum, pe jumtate ghemuit, termin de ndesat toate
crile n rucsacul meu i m opresc exact nainte de a iei
din cldire. Afar rpie o ploaie uoar, dar hotrt. Ca de
obicei, nu am umbrel la mine. Aplecndu-m n cadrul uii,
le privesc pe cele trei fete care nesc i se opresc la trecerea
de pietoni, care acum este acoperit de un strat de ap
cenuie. ipetele lor ptrund prin ua cu panouri subiri de
sticl, iar una dintre fete, cu o nefericire acut ntiprit pe
chip, ridic piciorul, expunndu-i lapii cu paiete.
Cu coada ochiului vd micndu-se ceva. Pe partea
cealalt a strzii un brbat i o femeie s-au oprit n cadrul
uii unei cldiri, adpostindu-se sub o arcad din piatr. O
privesc pe fat cum i nclin capul spre companionul ei. El
se apleac spre ea i pare c-i optete ceva la ureche. Timp
de trei secunde, rmn amndoi ncremenii n acest tablou
i eu nu m pot abine s nu-i studiez ca pe o pictur; prul
auriu al fetei, chipul ei palid, ntoars cu tot corpul spre el, n
timp ce el, nfurat ntr-o pelerin de ploaie de culoare
neagr, st asemenea unei linii de cerneal neagr,
otrvitoare, proiectat pe albul marmurei arcadei. Apoi el
ntoarce capul, ochelarii si sclipind scurt spre mine, n timp
ce iese n ploaie, ndeprtndu-se cu pai energici. Fata
privete lung dup el, apoi se retrage n cadrul uii, cu
umerii czui, ducnd o mn la gt. Pare gata s leine.
Npustindu-m pe ua colii, ip:
Rowena!
PAISPREZECE

BLTOACELE AU NVLIT PE TROTUAR, dar pesc


printre ele. Ploaia se nteete i eu o pierd temporar din
vedere pe sora mea cnd un autobuz trece vjind, aruncnd
un val de ap care mi ud instantaneu jeanii. n acele
cteva secunde benefice, mintea mea rumeg. Rowena i
Alistair? Rowena i Alistair? Cum? De ce? Cnd ajung pe
cealalt parte a strzii, n mod miraculos ea nc e acolo.
Rowena, repet eu, i n cele din urm se ntoarce i m
privete lung.
Oh, face ea vag.
Oh?
E mbrcat cu aceeai rochie neagr cu care era
mbrcat i n seara petrecerii ei de logodn i nclat cu
pantofi cu tocuri care mi nchipui c i sunt foarte folositori
la mersul prin bltoace. Este mai palid ca de obicei, dar
ochii i strlucesc i trebuie s recunosc c, indiferent de
mprejurri, sora mea arat bine.
Ce caui aici? o ntreb eu rstit, ncercnd s m
adpostesc n cadrul uii, n timp ce ploaia mi cade pe
obrazul drept. Ce se ntmpl? i de ce erai cu Alistair? Cel
cu care te-am vzut era profesorul Callum, nu?
Inspir adnc i ncerc s-o las mai moale, strduindu-m s
ignor faptul c sora mea m privete de parc nu m-ar mai fi
vzut niciodat n viaa ei.
A zis mama c o s vii din nou aici ca s mergi la
cumprturi, s-i iei rochie de nunt. Dar a zis c vineri. E
de-abia miercuri, Rowena. Miercuri, insist eu, de parc dac
repet numele zilei sora mea o s ias din starea de
buimceal.
Miercuri? repet ea cu un fir de voce att de diferit de
obinuitele ei tonuri de miere cald.
Deodat, simt furnicturi n mini i picioare i m ntorc,
dar trotuarul este pustiu, cu excepia priaelor de ploaie
care se scurg prin crpturile din beton. ntorcndu-m din
nou spre sora mea, observ c i ea i nal gtul, de parc
s-ar uita dup cineva. E cuprins de un frison i se face
ghem n cadrul uii o fat prbuit.
Tam, cum este el n realitate? m ntreab ea, cu ochi
rugtori, degetele ei agndu-se de mneca hainei mele.
Tocmai cnd vreau s-o ntreb dac se refer la Alistair,
privirea mi este atras de ceva de la ncheietura descoperit
a minii ei. Fr s-o ntreb, o apuc de bra i i ridic mneca.
Trei linii ntunecate, de-abia acoperite de o crust, i
marcheaz suprafaa pielii, de altfel curat. Ceea ce e i mai
ru este c ea nu opune rezisten i nu pare s observe c
strnsoarea dureroas a degetelor mele n jurul ncheieturii
minii ei s-a intensificat.
Ce-i asta? o ntreb aspru, scuturndu-i uor mna,
privind cu atenie sngele nchegat.
mi simt gura uscat, de parc tocmai a fi nghiit nisip, i
adaug:
Tu tu trebuie n-ar trebui s fii aici.
Degetele ei tresar sub ale mele i, n cele din urm,
Rowena reuete s-i retrag mna.
Vreau s fiu aici. Trebuie s fiu aici. Cu el. N-ai cum s
nelegi.
M dau napoi pn ce muchia grinzii din piatr m
neap n umeri. M simt de parc, pentru puin timp,
btile inimii mi s-au oprit.

Ploaia mi curge pe gt i mi se infiltreaz pe sub gulerul


ud al jachetei, dar nu-mi pas. in mobilul n mn,
ascultndu-l cum sun la cellalt capt al firului. Te rog, te
rog, r
Alo?
Am nevoie de tine.
mi place, exclam Gabriel, vocea lui plin umplndu-mi
mintea, dar nu pot nici mcar s zmbesc. tii, chiar m
ntrebam ct o s-i ia
Eti cu maina, nu?
Un brbat nfofolit n pelerin de ploaie neagr se terge de
mine i mi nbu un ipt, dar el nici mcar nu se uit la
mine. Nu Alistair, nu Alistair, nu Alistair.
da. Ai nevoie s mergi la IKEA sau ceva de genul
sta?
A vrea eu.
Am nevoie s m duci acas. Pe mine i pe Rowena.
Stai o secund ce
N-am timp s-i explic, i optesc la telefon, iar apoi
vocea mi se face ndri. E ceva n neregul cu ea.
Spune-mi unde suntei.

Din pricina ploii, ne ia mai mult de o or s ieim din ora.


Am mai degrab senzaia c au trecut trei ore.
Tamsin, m strig Rowena de pe bancheta din spate.
Unde mergem?
Este pentru a treia oar cnd m ntreab.
Mergem acas, Ro, i repet. Mai ii minte? Casa mare,
cmpul, grdina, caprele.
Gabriel se uit piezi la mine, dar nu face niciun
comentariu. Eu m foiesc n scaunul din dreapta i la
picioarele mele se rostogolete o doz goal de cola.
Nu vreau s merg acas, spune ea, aa cum era de
ateptat, iar eu oftez, nfigndu-mi adnc unghiile n coaps.
Da, tiu. Doar pentru o vreme. Apoi ne ntoarcem. E OK
Rowena?
mi ntind gtul, ncercnd s-i zmbesc surorii mele. Dar
ea nu vrea s-mi ntoarc zmbetul, nici mcar nu vrea s se
uite la mine. n schimb, i ine faa i minile lipite de
geamul ud de ploaie, i eu am o fulgerare mental absurd a
ceea ce probabil c pare ea s fie pentru ceilali oferi i
trectori de pe autostrad. Degetele ei se rsucesc nelinitite
pe sticl, unghiile btnd n codul Morse un mesaj de
neputin.
El nu vrea ca eu s merg, optete ea att de slab, nct
este doar un firior de voce, pierdut practic n zgomotul
roilor ploii. Are nevoie de mine.
ntr-un trziu, se ntoarce spre mine cu un aer argos i
zice:
Trebuie s m ntorc. tiu asta. tiu asta chiar aici, i
se izbete n piept att de tare, nct simt vibraia n propriul
meu corp.
i schimb poziia pe bancheta mainii, dar imediat se
repede din nou n fa, cu gura strns ca o linie.
Ascult, Rowena, o implor, nefiindu-mi foarte limpede ce
am s-i spun. Trebuie s mergem acas doar pentru puin
timp. Doar pentru puin, puin timp. i apoi ne ntoarcem. i
promit. Fr s respir, i optesc lui Gabriel: Poi s mergi
puin mai repede?
Gabriel se uit iar piezi la mine i mi rspunde pe acelai
ton murmurat:
Tocmai o forez la o sut treizeci i cinci. Asta-i tot ce
poate rahatul sta de main.
El m vrea napoi! strig brusc Rowena, btnd cu
palmele n tetiera scaunului lui Gabriel.
Rahat! exclam el, i noi ne npustim direct spre o
main aflat pe banda noastr, dar doar o atingem.
Rowena, i spun, apucnd-o de mini.
Ea se rsucete n timp ce vrful palid al limbii i nete
peste buza de sus. Ochii ei, care par numai pupile, se
ntunec.
Ne vom ntoarce. Dar e bine aa. Zu, bigui eu. E bine
s faci pe inabordabila. n felul sta, tipii devin tot mai
intrigai. Nu-i aa, Gabriel? Gabriel?
El se uit n oglinda retrovizoare, privind-o pe sora mea de
parc ar fi un animal turbat.
O, da. Ne place chestia asta. Ne nfierbnt.
Dau din cap maniacal n timp ce sora mea m fulger cu
privirea. Pre de o clip, chipul ei este lipsit de orice expresie,
apoi ea clatin din cap.
Ce tii tu, Tam? Ce tii tu despre iubire?
nghit, recunoscnd n tcere c aceste cuvinte sunt
Rowena pur, chiar dac tonul fr inflexiuni, lipsit de orice
emoie este cu totul greit.
tiu c asta nu e iubire, i spun, i toate preteniile de a
rmne calm dispar. Este ceva, dar sunt sigur c nu e
iubire. mi cuprind genunchii cu minile altfel m tem c
m voi ntinde s-o plesnesc pe sora mea pn i vine n fire.
Uurel, Tam, murmur Gabriel, ntinznd o mn, pe
care eu o accept, simind strngerea alintoare a degetelor lui
calde.
Dar urmtoarele cuvinte ale Rowenei mi alung
sentimentul:
El mi-a zis c ai s-mi spui asta. C nu vei nelege.
Niciunul dintre voi.
O, zu? spun, cu o voce trdnd ironie. i ce a mai
Trebuie s ne ntoarcem, repet Rowena, i acum vocea i
s-a schimbat, revenind la dulceaa-i familiar. El vrea ca eu
s m ntorc. La el.
O privesc lung, neajutorat.
Gabriel, susur sora mea ignorndu-m. ntoarce maina!
La urmtoarea ieire de pe autostrad, ntorci i o iei spre
New York.
Tam, spune Gabriel rar, ca prin vis, poate c ar trebui
s ntoarcem.
Poftim? Nu! Eti nebun? N-o asculta!
Ba da, ascult-m pe mine, adaug sora mea, cu vocea
ei dulce i rugtoare. Asta trebuie s faci. ntoarce maina!
Bine, bine, este Gabriel de acord, vocea devenindu-i mai
vesel de parc ar fi nespus de fericit s o ndatoreze pe sora
mea. Eu i dau un pumn. Tare.
Au! Ce naiba? Scutur scurt din cap, strngnd volanul
mai tare, iar apoi mi arunc o privire. Tam, ce simt eu
Rowena se las pe spate pe locul ei.
Asta este, Gabriel, toarce ea, vocea ei fcnd volute i
vrtejuri prin main asemenea caramelului cald. Faci ce e
bine, l ncurajeaz ea n timp ce el apas pe maneta
semnalizatorului i se ndreapt spre banda potrivit.
Un camion ne claxoneaz asurzitor, farurile acestuia
mturnd interiorul mainii noastre.
Nu ne omor n timpul manevrei! i-o trntesc eu.
No asculta! i cere Rowena. Ea nu nelege. Nimic.
Ignornd-o, m ntind peste Gabriel i deschid geamul.
Ploaia ptrunde n interior, udndu-ne pe amndoi.
Scutur-te de asta, i spun.
Nu pot Are nevoie de ajutorul meu, murmur el.
Degetele lui strng i mai tare volanul, dar ne ndreptam
spre ieire prea repede. Tic, tic, tic. Sunetul semnalizatorului
pare s se aud nefiresc de tare.
Tamsin, calmeaz-te! spune sora mea.
nceteaz s-i mai spui lui Gabriel ce s fac!
Vocea i este onctuoas, ncepnd s reverbereze cald
nluntrul meu, asemenea undelor de la suprafaa unui lac.
Ea nu i-a mai exersat Talentul asupra mea de ani de zile,
dar mi amintesc c aa m simeam.
Apoi am cea mai ciudat senzaie. Cercurile tot mai largi
ale vocii Rowenei par c se izbesc de un zid de piatr din
interiorul meu i se sparg n urma impactului. Pur i simplu,
amuesc. Fr s am rgazul s m gndesc, m aplec i l
bat pe Gabriel pe umr.
Ajunge, i spun linitit.
Gabriel clipete i se rsucete de parc ar fi primit un oc
electric.
Ce a fost asta? optete el.
n secunda urmtoare, apas maneta semnalizatorului i
trecem de ieirea de pe autostrad.
Nuuuuuuu! ip Rowena, lovind furioas locul de lng
ea.
Cred c n-am auzit niciodat ceva mai dulce.

O or i jumtate mai trziu, ne oprim brusc.


Cas, dulce cas! spun, i, pentru prima dat, chiar
vorbesc serios.
Rowena pare s doarm pe bancheta din spate, dei din
cnd n cnd un spasm i schimonosete faa, iar ea geme de
parc ar fi prins de durere. Gabriel oprete motorul, se las
puin n fa i i pune capul pe volan. i maseaz ceafa cu
o mn, degetele ncercuind tatuajul cu luna albastr.
Nu te bucuri c te-ai ntors? l ntreb dup cteva
secunde.
El mi arunc o privire, un col al gurii fiindu-i ridicat ntr-
un zmbet, sper, dar nu-mi rspunde. i n-apuc s-i
mulumesc, cci se deschide ua i mama zboar pe alee,
prul ieindu-i din coad sau ce era n care s-a chinuit s
i-l prind. n secunda urmtoare dispare din raza mea
vizual, iar apoi o zresc pe bancheta din spate a mainii.
Bun, mami, o salut eu, vocea fiindu-mi oarecum
nbuit cci m cuprinde ntr-o mbriare, att ct
reuete s-o fac de pe bancheta din spate.
Capul mi este presat n umrul ei, iar gtul mi amorete.
Pielea ei miroase a levnic i salvie, parfumul su ameitor
devenind mai dens n jurul meu.
, mami, poi
O, Tamsin, spune ea, dndu-mi drumul brusc din
mbriare.
Trag lacom aer n piept.
Ai gsit-o. Le mulumesc pmntului i stelelor de
deasupra noastr.
E att de tras la fa i cu pete din pricina plnsului nct
simt o durere nprasnic fiindc nu am sunat-o de pe mobil
mai devreme dect o fcusem. i totui, am avut de-a face cu
o maniac.
n legtur cu asta, i spun, trgndu-m puin napoi.
Tocmai am fcut o serie de descoperiri interesante.
Dar privirea mamei este aintit asupra Rowenei, cci sora
mea se mic i deschide ochii. Ne examineaz pe toi,
clipete de cteva ori, de parc am fi apariii dintr-un vis
greit.
Unde este el? murmur ea.
i trece minile prin pr ca i cum ar cuta acolo
rspunsul, iar eu trebuie s m ntorc. nregistrez cu vederea
periferica micare, privesc pe geam i-i vd pe tata i pe
unchiul cobornd pe alee.
Unde este James, asta ntrebi? Vine. Ajunge imediat.
Mama vorbete cu voce tare, extrem de precaut, genul
care o folosesc oamenii cu vorbitorii non-nativi i cu copii.
, mam, ncep eu. Ea nu
El m vrea napoi, se agit Rowena.
Cu siguran c da, este mama de acord prea repede, cu
toii te vrem, scumpo. N-ai fost tu nsi n ultimele zile. Tu
Micul uvoi de cuvinte al mamei se oprete. A gsit
semnele de pe ncheietura minii Rowenei, iar acum i trece
cu blndee degetele peste ele, gura ei ezitnd din pricina
greutii a ceea ce nu poate sau nu vrea s spun. Rowena
coboar mpleticindu-se din main i mama aproape c se
mpiedic, n graba ei de a o urma. Eu i cu Gabriel ne
privim reciproc.
Ce ai simit atunci? l ntreb n cele din urm.
El pune mna pe cheile care nc atrn din contact i le
trage afar fr s spun un cuvnt.
Acolo, pe autostrad, atunci cnd
tiu cnd, spune el brusc. Am simit c trebuia s fac
asta. C trebuia neaprat s ntorc maina, altminteri
aveam aveam s mor sau ceva asemntor.
Pufnete, iar eu observ c strnge cheile n mn.
Pur i simplu, tiam c trebuia s fac asta. C era lucrul
corect pe care trebuia s-l fac. i apoi
i apoi ce? ntreb eu n oapt.
Apoi a ncetat. Cnd m-ai atins tu. Cnd i-ai spus tu s
nceteze.
Acum el se uit lung la mine.
Ce anume ai fcut?
Nu tiu.
Nu tii?
Trag cu lcomie aer n piept n timp ce el m privete cu
severitate, nevenindu-i s cread.
Jur c nu tiu. i eu am simit ceva, dar apoi a
ncetat. Am vrut s nceteze i aa s-a ntmplat.
Privesc fr int pe geam. Rowena merge cltinndu-se pe
alee cu braele ntinse de parc ar vrea s ating pe cineva, n
timp ce mama se agit n sus i n jos pe lng ea. n timp ce
le privesc, mama ntinde mna s o apuce pe sora mea de
umr, dar ea se scutur cu o micare de nerbdare. Tata,
innd n sus o plant scoas din rdcin, se ine dup ele.
Iar unchiul Morris pur i simplu st pe alee i clatin din
cap.
De ce nu fac ceva? optesc eu.
Nu tiu. Cred c nu pot.
Apoi, vocea lui izbucnete nerbdtoare:
Dar poate poi tu.
Clatin din cap i spun automat:
Eu nu o pot opri pe Rowena.
n linitea din main, cuvintele mele se rostogolesc
aidoma unei monede i, ncet, ajung s se opreasc. M uit la
Gabriel.
Ea este Chiar am oprit-o. Din a te convinge. Tu chiar
n-ai fcut nimic?
N-am putut, mi spune el simplu.
Apoi m bate pe genunchi cu cheile ca pentru a-mi atrage
atenia.
Tam, tu nu nelegi? Tu ai oprit-o pe Rowena. A vrut ca
eu s ntorc maina i a fi
Ea poate s fac asta, murmur uluit. Poate obliga pe
oricine s fac tot ce-i spune
Aparent nu, m ntrerupe Gabriel, lovindu-m iar peste
genunchi. i, mai mult dect att, l-ai oprit pe brbatul acela
s ne omoare n 1899.
Aa am fcut?
Da, fraiero! Nu nelegi? Voia s ne omoare. Cu ceasul
mi amintesc, i spun. i nu mai ipa. Sunt lng tine.
Dar nluntrul meu se deruleaz ceva, i m simt de parc
i eu a putea ncepe s ip n orice clip. Ceva de genul:
Luai aminte voi toi cei care ai spus c e mare pcat de mine.
Vd cu ochii minii legendarul vrf de acoperi i cum m
car pe el pentru a face anunul ctre toate chipurile uluite
de dedesubt.
Dar tu ai atins ceasul. i nu i s-a ntmplat nimic.
Tam, de dou ori e cam prea mare coincidena, spune
Gabriel, iar eu l privesc uimit. Tu ai un Talent.
Dar de ce? De ce acum? De ce n-am tiut nimic de
treaba asta. De ce n-a tiut mama sau bunica sau oricine
altcineva?
M opresc pentru a-l privi pe Gabriel, care, dintr-odat, nu
se mai uit la mine. n schimb, ntinde mna n fa i ia un
CD pus alandala, pe care l introduce napoi ntr-o caset
crpat, purpurie.
Ce? Ce e?
Dar nainte s-mi poat rspunde, un SAAB bleumarin
vjie pe alee fr s-i fac griji pentru gropi. Se oprete
aruncnd noroi pe Volvo-ul lui Gabriel. O secund mai
trziu, James se d jos din main.
Povestea o s devin urt, murmur, i cobor din
main.
Gabriel face acelai lucru. Ploaia s-a potolit,
transformndu-se n burni, iar eu stau lng James.
M-am gndit dintotdeauna la logodnicul surorii mele ca la
logodnicul surorii mele. Toat lumea tia c ntr-o bun zi ei
vor fi un cuplu. Personal, cred c asta e din cauz c
amndoi sunt arogani i ncpnai. Chiar i cnd eram
copii, el nu prea s fie copil. Bnuiesc c e din pricina
Talentului su el este capabil s absoarb cuvintele i s le
nmagazineze aa cum un cactus depoziteaz apa. Poate citi o
carte o dat, i civa ani mai trziu o poate reproduce
pagin cu pagin. Cred c toate acele cuvinte se aliniaz pe
pereii creierului su i i sufoca orice dorin de a vorbi cu
noi, muritorii de rnd. Sau poate c noi i-am sufocat dorina
cu mult timp n urm, atunci cnd am refuzat s ascultm
mostre din vastele lui cunotine, mai mult de dou secunde,
nainte de a o lua la goan sau de a-l bga cu capul ntr-unul
dintre butoaiele aliniate n afara hambarului n care se
adun apa de ploaie. n aprarea mea, n-am fcut asta
niciodat. Doar am stat de ase, ori de cte ori o fcea
cineva.
Cine tie despre ce vorbete el cu Rowena sau dac mcar
apuc s vorbeasc atunci cnd este cu ea? Dar n el chiar
arde acest foc luntric, cu o intensitate care pare s-i
serveasc drept contrast frumuseii i strlucirii surorii mele.
Cu toate astea, chipul su este acum la fel de alb ca al
unui om care st n viscol.
Bun, Tam, spune el pe un ton plictisit, zgindu-se la
alee.
Mama o ine pe Rowena de umeri, iar tata a venit lng el
de parc ar vrea s-i blocheze orice cale de scpare. Sora
mea se rsucete n minile mamei ca un prosop de
buctrie agat pe frnghia de rufe, la uscat. Brusc, m
ntreb cnd a dormit Rowena ultima dat. Sau cnd a
mncat.
De cnd e aa? ntreb.
De o sptmn, rspunde James cu o voce goal.
Speram c atunci cnd a sunat mama voastr cnd a spus
c o aduci napoi c Ro are s fie mai bine.
Ultimele cuvinte se pierd i eu mi las privirea n jos,
uitndu-m lung la o nclceal de ierburi care nfloresc ntr-
o groap mai adnc. Gabriel fluier printre dini.
Ei ce cred?
C e sub un soi de pe chipul lui James trece un fior de
durere de vraj. De iubire.
Se ntoarce spre mine att de brusc, nct fac un pas
napoi.
Cine este brbatul?
nghit n sec. Nu tiu dac acum e momentul s-i spun lui
James c eu l-am introdus pe Alistair, chiar dac fr voie, n
viaa Rowenei. n vieile noastre. Dar chiar atunci, Rowena se
elibereaz de mama i alearg spre noi, cu braele deschise,
cu prul n vnt. James face un pas n fa ca pentru a o
prinde, dar ea se oprete, prnd s nu-i observe prezena,
ns i spune:
Am nevoie de chei.
Ro, i spune el cu blndee. Ateapt o clip! Mcar
Cheile, repet ea, fcnd o micare de nerbdare cu
mna stng spre SAAB.
Ochii i sunt precum dou caviti arse pe chip.
Nu, i spune James.
Vocea i se frnge, i m ntreb dac e prima dat cnd el i
spune acest cuvnt.
James, spune Rowena, iar vocea ei devine cremoas i
dulce. D-mi cheile acum! Am nevoie de ele i tu vrei s m
ajui.
Aplecndu-se spre el, ea i pune o mn pe bra.
Rowena!
El i pronun numele ntr-o niruire grbit de sunete cu
ngduin i iubire i disperare maxim, toate amestecate n
aceast rostire. i, n acelai timp, el i duce mna spre
buzunar i aud un clinchet metalic, slab.
Nici mcar nu-mi trebuie oapta aspr a lui Gabriel la
ureche:
Tam!
N-o mai asculta! i spun lui James, i fiindc tot nu-mi
pot da seama ce se ntmpl, o apuc pe Rowena de bra i i
zic pe un ton brutal: Nu-i mai spune s-i dea cheile!
Lng mine, l simt pe James tremurnd uor; i i scoate
mna din buzunar de parc l-ar frige. Cnd vede c nu are
nimic n mn, sora mea url. Apoi se ntoarce i m
plmuiete cu putere.
Hei! ip Gabriel, apoi trece pe lng mine, intuindu-i
Rowenei braele pe lng corp.
Ea ip, uviele de pr blond czndu-i peste fa i
lipindu-i-se de gura larg deschis. Cu coada ochiului, i vd
pe prinii notri pornind spre noi. La jumtatea drumului,
mama clipete, iar n secunda urmtoare e lng mine,
respirnd de parc tocmai ar fi alergat pe alee.
Ce s-a ntmplat? icnete ea.
Ne adreseaz tuturor ntrebarea, cercetnd-o pe sora mea,
care nc se zbate n strnsoarea lui Gabriel. mi ating
obrazul care m ustur, degetele mele dnd peste ceva ce
pare a fi o zgrietur, produs probabil de inelul surorii mele.
Tamsin a oprit-o. Ca s nu m conving, spune James
cu o voce mirat. La un moment dat, tiam c trebuia s-i
dau cheile apoi n secunda urmtoare, am tiut c nu
trebuia s-o fac. Senzaia dispruse.
A fcut-o i pentru mine. n main, venind ncoace,
adaug Gabriel. Altfel nu am fi acum aici.
Exact atunci, sora mea se smucete i l lovete pe Gabriel
n brbie.
Au, fir-ar s fie! Are snge pe buz atunci cnd adaug
n oapt: i asta ar putea fi drgu.
Dar cred c sunt singura care l aud. James face un pas n
fa i i ntinde minile spre sora mea, care acum respir
sacadat.
Trdtorule, l scuip ea, ntorcndu-i capul.
Se linitete complet i poate c Gabriel se relaxeaz, cci
ea se repede deodat nainte i se elibereaz cu o micare
energic. Se ndeprteaz de noi mpleticindu-se, aproape
izbindu-se de tata, i ne arunc tuturor o cuttur urt.
Apoi se npustete asupra SAAB-ului, zgriind portiera. Nu
tiu dac sora mea plnuiete s pun cumva pe direct
contactul mainii m ndoiesc c ea ar ti mcar , dar
mama scoate un suspin disperare, apoi se ntoarce i face o
micare cu capul spre cas unde, pe verand, s-a adunat un
grup de oameni.
Mama lui Gabriel, Lydia, se desprinde din grup i vine
ncet spre noi, aproape fr chef. Are cearcne; pune o mn
pe umrul mamei, strngnd-o uor.
A, nu, n niciun caz, murmur Gabriel, iar eu i arunc o
privire.
Dar el o cerceteaz pe mama lui cu ngrijorare.
Am nevoie ca tu s-i distragi atenia, murmur Lydia
ctre James, iar el face un pas spre slbatica femeie care este
sora mea, strngnd din umeri i lsndu-i capul mai jos.
ntr-un fel, mi amintete nici mai mult, nici mai puin de
un taur obosit care s-a resemnat i nu-l mai atac nc o
dat pe matador.
Rowena, o cheam el cu blndee. Te duc eu cu maina
napoi la ora, se ofer el, iar ea se ntoarce, privindu-l fr
nicio expresie, de parc ar fi ncercat s-i aminteasc
numele lui. Te duc napoi la el. Vocea i tremur puin, dar
el i d nainte. Hai s plecm acum, bine?
ovind, ea face un pas spre el.
M duci tu cu maina? repet ea cu o voce spart, iar el
d din cap aprobator.
Mulumesc, optete ea.
Mai iute ca gndul, minile Lydiei alunec prin aer, ca
nite psri albe, neclare, i o apuc pe sora mea de tmple.
Chipul Rowenei se contorsioneaz pre de o clipit, apoi ea
cade n braele lui James, aflat n ateptare.
Lydia ridic din umeri, trecndu-i o mn peste fa,
Camilla, o s doarm o vreme, i spune ea mamei.
Cheam-m cnd mai ai nevoie de mine, adaug, i pete
cu grij spre cas inndu-i minile ncruciate la piept.
James o prinde mai bine n brae pe Rowena i, pentru o
clip i lipete faa de a ei, aidoma unui om care trage lacom
aer n piept. Apoi se ndreapt de spate i o ia spre cas,
ducnd-o pe sora mea n brae. Tocurile ei cui sunt pline de
noroiul de pe alee, iar cu fiecare pas sltat braul drept i se
leagn n aer de parc n-ar avea oase. Nu cred c am vzut-
o vreodat pe sora mea att de lipsit de graie.
M uit la mama, la chipul ei scldat n lacrimi, cum se
sprijin de umrul tatei.
CINCISPREZECE

ATUNCI CND GABRIEL M GSETE, stau aezat pe


treapta de sus a scrii, cu braele ncolcite pe balustrada de
lemn. El urc pe scri, ducnd o farfurie plin i o can, i,
n timp ce i ridic privirea spre mine, o fulgerare argintie
alunec de pe farfurie aluneca i cade zngnind pe trepte, n
jos.
La naiba mi pare ru, optete Gabriel, aruncnd o
privire spre ua nchis a bibliotecii de la baza scrilor.
Nu-i mare scofal, i spun. Ei tiu c sunt aici, afar.
Prinii mei ne sechestraser n bibliotec de mai bine de o
or.
Cine e acolo, nuntru? m ntreab Gabriel, fcnd un
semn cu brbia, cci nc nu i-am luat farfuria din mini,
Urmresc direcia artat de el, aruncnd o privire n
partea opus, la ua nchis i ea a camerei Rowenei.
Mama ta.
Gabriel d din cap aprobator, se aaz lng mine i mi
ntinde farfuria. Miroase a pine uor ars. Mi-a pregtit pe
grill un sandvici cu brnz, care se revars lipicioas. A gsit
pe undeva o mn de morcovi pe care i-a tiat felii de
mrimea unor monede. ncerc s-mi dau seama de ce o fi
crezut c mi vor trebui cuitul i furculia, dar hotrsc c
dac l-a ntreba a prea nerecunosctoare.
Nu e sushi sau tacos de pete, i nici pizza, dar m-am
strduit, mi prezint el oferta, iar eu iau farfuria din minile
lui, gsind alintoare cldura ei, privindu-l piezi.
De unde tii c mi plac sushi, tacos de pete i pizza?
Am nite surse excelente.
Agatha.
Timp de un minut, m gndesc la colega mea de camer.
Nici mcar nu i-am spus c plec din ora. N-a fost timp, dar
chiar i aa, sunt sigur c deja e ngrijorat.
Ar trebui s-o sun, spun, dar cumva nu-mi gsesc
energia s m ridic i s-o fac.
Mai nti ar trebui s mnnci, mi spune Gabriel i
mpinge farfuria spre mine.
Iau o jumtate de sandvici, privesc cum se scurge brnza
i l pun la loc.
Deci mama ta a fost tare de folos zilele astea, i spun,
fugrind o felie de morcov prin farfurie, dup care o duc la
gur.
Aa se pare, murmur Gabriel. Obinuia s-mi fac asta
i mie cnd nu voiam s m duc la culcare.
Cnd s-a oprit?
Cnd aveam aptesprezece ani, mi rspunde, lund o
bucat de morcov de pe farfurie i fcnd-o s dispar ntre
degetele sale. Glumeam, adaug, i scoate morcovul de dup
urechea mea.
i dau mna la o parte.
Termin, i spun. Sau e o extensie a Talentului tu?
El clatin din cap.
Nee. Doar nite chestii pe care le-am nvat. Trucuri cu
cri de joc, cu monede, chestii de felul sta. E mai uor s
cereti bani pe strad dac mai nti i distrezi pe oameni.
Ciugulesc un col din sandvici.
Ai cerit bani?
El ridic din umeri.
Tata m-a alungat de-acas pentru un timp.
Rostete aceste cuvinte cu uurin, cu inima uoar, dar
simt totui tremurul din voce. Mestec, nghit, atept. Cnd
nu mai spune nimic, l ntreb:
De ce?
Gabriel i studiaz minile, rsucind ntruna nururile de
piele de la ncheietura minii.
Deoarece i tot gseam lucrurile. Pe care el nu voia s le
gsesc. Sau s i le gseasc mama.
O, fac eu, cu gura plin.
M gndesc dac s-l mai ntreb, dar o fac oricum.
Ce lucruri?
Un rnjet i apare pe fa.
O, numere de telefon, prezervative, bijuterii care nu
erau pentru mama. Ultima chiar a declanat o scen.
Ce s-a ntmplat? l ntreb printr-o ploaie de firimituri.
Cumva, prima jumtate a sandviciului a disprut i o
ncep pe cea de-a doua, ncercnd s mnnc mai graios.
Gabriel se scarpin la ceaf.
Pi, s-a luat de mine. Dar m-a fi descurcat. De fapt, a
fost o adevrat uurare dup toate celelalte. Vreau s spun,
deja m dduse afar, dar m ntorsesem s-o vd puin pe
mama, iar el a venit acas i, n fine, mama i s-a pus n cale.
Fac ochii mari i pun sandviciul jos.
A lovit-o?
Gabriel clatin din cap.
Nu, mama i s-a pus n drum ca s-l adoarm. Pentru
un timp. Asta a fost factorul decisiv, cred. Am mpachetat, ct
timp el a zcut pe podea. Prerea mea e c mama tia c se
terminase. Dar nu cred c i-o va ierta vreodat.
Inspir adnc, ia jumtatea de sandvici i muc din ea.
i nici pe mine, spune, sau cel puin aa cred c spune,
dar chiar atunci, vorbind de lup, ua de la camera Rowenei
se deschide i iese Lydia.
Ne vede pe mine i pe Gabriel pe trepte i se ndreapt spre
noi, fusta ei subire legnndu-se uor n ritmul micrii.
mi trebuie
O pauz, spun eu repezit i sar n picioare.
Feliile de morcov se rostogolesc pe trepte i l vd pe
Gabriel prinznd una din zbor. Sper c mama lui nu a auzit
nimic.
Stau eu cu ea, spun, artnd spre ua surorii mele.
Lydia ezit, se uit la Gabriel, apoi la mine, i apoi la ua
nchis a bibliotecii de la baza scrilor.
ncuviineaz din cap. Dau s trec de ea, dar m prinde de
ncheietura minii.
Cheam-m dac d semne c se trezete. Nu tiu ct
va dura. Se pare c este din ce n ce mai puin eficient.
Clatin din cap spre ceva nevzut i mi d drumul.
Poi s-o faci iar? o ntreb emoionat. Adic, numai
pentru a fi n siguran?
Lydia m privete insistent i atunci mi dau seama c
pare s priveasc lung spre ceva dincolo de mine. Aproape c
m uit i eu n spatele meu. Nu m-a mira ca unchiul Morris
s fie invizibil n hol, trgnd cu urechea.
E periculos. Dac o fac prea mult.
O, exclam eu i prin gnd mi trece imaginea unui
brbat zcnd ntins pe podea.
Lydia i continu drumul pe holul de la captul scrii, iar
eu urmresc cu privirea cum ea i Gabriel danseaz ciudat
unul n jurul celuilalt. Am timp cteva secunde s m
gndesc la ironia faptului c toat viaa mea m-am simit ca
o proscris n familie pentru c nu eram Talentat, n vreme
ce Gabriel trebuie s se fi simit toat viaa lui taman invers.
M ntreb doar ct de mult trebuie s-l fi iubit Lydia pe
unchiul Phil. Apoi m ntreb de ce.
ndreptndu-mi umerii, pesc n camera Rowenei.

O veioz mic arunc o lumin slab pe pielea surorii


mele, dar chiar i-aa se vede ct de palid e n realitate.
Respiraia i este superficial i inegal, deosebit de
respiraia adnc, de parc ar fi fost n com, de cteva ore,
i eu m opresc n u, vrnd s-o chem napoi pe Lydia. Dar
apoi Rowena pare s doarm mai profund i un zmbet i
trece peste chip. Prul i este mprtiat pe pern, licriri
aurii strlucind ici i colo. Trei uvie sunt prinse n
pieptenele de pe noptier i eu le mngi uor, ncercnd s
mi-o imaginez pe mtua Lydia pieptnndu-i prul surorii
mele. Rsucesc pieptenele. Probabil c e al lui James. Dup
ce a instalat-o pe Rowena n camera ei, mama l-a cuprins de
umeri, l-a ntors n direcia unui dormitor liber i i-a spus s
doarm. Se pare c nu mai dormise de dou zile. i
prinsesem privirea mamei atunci, dar ea cltinase din cap i
se strecurase pe lng mine intrnd n bibliotec mimnd
cuvintele mai trziu.
Sora mea se agit i eu m ntorc, nghiind cu zgomot.
Dac trebuie, pot s-o opresc. Apoi m gndesc mai bine, pre
de un minut. Poate c sunt capabil s-o opresc s-i
foloseasc Talentul asupra mea, dar n-o pot mpiedica fizic s
treac de mine i s fug afar pe u. Pentru a se ntoarce
la Alistair. Trebuie s vorbesc cu mama. Trebuie s vorbesc
cu
Arunc o privire spre telefon i ridic n linite receptorul, cu
un ochi la sora mea, care s-a linitit din nou. Formez
numrul, pe care l tiu pe de rost.
Alo?
Vocea Agathei este politicoas i mi dau seama c nu a
recunoscut numrul meu de-acas.
Eu sunt.
Tam! Unde eti? Unde ai fost? Te-am sunat pe mobil de
vreo cinci ori, i m tot direcioneaz spre mesageria vocal.
Ce-ai pit? Credeam c trebuia s
mi pare ru, zic eu la repezeal. Am am avut o
urgen acas.
E totul n regul?
Vocea Agathei este rbdtoare; o pot simi ateptnd s-o
linitesc i mi muc buza de jos.
Mda, acum e bine.
Ce se
Se oprete, ateptndu-se s o ntrerup, iar cnd n-o fac, i
simt confuzia venind n valuri pe fir.
Nici mcar n-ai semnat de ieire. Hags o s fie n culmea
furiei.
tiu.
mi frec fruntea. Putem scpa nepedepsite pentru o
mulime de lucruri la New Hyde Prep, dar pn i Hags are
limitele ei.
Ce s-i spun?
Uite, e complicat. Adic, sunt bine cu toii, i spun
aruncnd o privire spre Rowena, care se rsucete brusc i
scncete. n cea mai mare parte, adaug.
Tam eti ciudat. Eti sigur
Da, da. Jur. Oricum, am vrut doar s tii c nu vin n
seara asta. i nici n restul sptmnii. i nici n week-end.
Dar cum rmne cu petrecerea Cynthiei, de vineri? Am
crezut c tu
mi pare ru, optesc. Am s ncerc, dar
Bine, spune Agatha, dar mi dau seama c nimic nu e
bine.
deci, cum a fost ziua ta?
n regul, mi rspunde, dar acum e prea politicoas,
aa cum a fost cnd a rspuns la telefon, iar eu nchid ochii
strns pn ce vd ace de lumin arznd i dizolvndu-se.
Rowena se mic iar, zgriind perna cu degetele. Sunetul
unghiilor ei pe faa de pern din bumbac mi amintete de
oarecii din perei.
Trebuie s nchid, i optesc. mi pare ru, Agatha.
Pentru ce i pare ru?
Dar clatin din cap, cci ce pot s-i spun?
mi pare ru c nu te-am sunat mai devreme.
nchidem, i eu mi-o nchipui stnd n dormitorul nostru,
privind lung pe geam, uor ncurcat. M aez pe marginea
patului Rowenei i m uit la ea. Trezete-te! Trezete-te i
spune-mi ce se ntmpl. i ca i cnd m-ar auzi, deschide
ochii.
Tu, spune ea pe un ton plat.
Bun, Rowena, i zic eu.
Ochii ei sunt mai ntunecai dect i-am vzut eu vreodat,
i sticloi. Acum, c e treaz, mi doresc ntr-un fel s nu fie.
Nervoas, arunc o privire spre u. Ct de lung trebuie s
fie pauza de care nevoie Lydia?
vrei s mai dormi?
Nu, optete ea, apoi nchide ochii de parc ar vrea s se
fac singur mincinoas.
Rmnem tcute cteva momente, respirnd amndou
sacadat. Apoi faa ei se ncreete de durere. Cu ochii nchii
n continuare, ofteaz.
Tu m-ai oprit. n toi aceti ani, m-am ntrebat cnd ai
s-i dai seama.
Deschide brusc ochii i tot aerul din camer pare s fie
aspirat.
Ce vrei s spui? o ntreb n oapt.
Dar ea tace. Pleoapele i flutur i i se nchid, i pare s fi
adormit iar.
Rowena, o strig cu asprime. Ce tot spui tu acolo?
O mpung n umr.
inndu-i ochii nchii, mi spune cu o voce subire ca de
spin:
n tot acest timp, ei ne-au spus nou s nu niciodat
ei nu
Niciodat ce? Ce niciodat?
O ciupesc tare de partea de sus a braului, suficient de
tare ct s-i las urme roz de degete mnioase. Dar ea nici
mcar nu se mic.
Las-o s doarm, se aude o voce joas din spatele meu,
iar eu m ntorc i dau nas n nas cu Lydia, care st n prag.
M privete cu fermitate i n ochi i licrete compasiunea.
Compasiune sau altceva, nu sunt sigur. nghit.
Ce-a vrut s spun?
Nici mcar nu o ntreb dac a auzit sau nu conversaia.
Lydia vine spre mine, cu pai tcui, punndu-i minile
pe umerii mei i ntorcndu-m spre u.
Du-te s vorbeti cu mama ta.
Cine a zis
Ea este singura care i poate rspunde, Tamsin. Apoi,
pre de o clip, strnsoarea degetelor ei se nteete: ncearc
s n-o judeci prea aspru.
Dar cnd ies din camera Rowenei, nu m duc imediat s-o
caut pe mama. Intenionez. Am toate inteniile s merg spre
ua bibliotecii i s m confrunt cu ea i cu tata i cu oricine
altcineva se ntmpl s fie acolo. Chiar i cnd m trezesc
umblnd fr int prin holul pustiu i urcnd o mic scar
n spiral care duce spre aripa casei care i aparine bunicii,
nc mai plnuiesc ce s le spun prinilor.
n camera de zi a bunicii e rece i, aruncnd o privire spre
ferestre, vd c una dintre ele a fost lsat deschis.
Perdelele flutur asemenea pnzelor unei corbii i,
traversnd ncperea i ntinznd mna spre cadrul ferestrei,
materialul mi se nfoar pe mini aidoma unui giulgiu. M
scutur pentru a m elibera i trntesc fereastra mai tare
dect ar trebui. Din stucatur mi cade pe umr o bucic
de vopsea. Dnd-o deoparte, m ntorc i m uit lung la ua
nchis a dormitorului. N-am intrat niciodat n dormitorul
bunicii fr s fiu invitat. Apoi mi amintesc c n-am fcut o
mulime de alte lucruri pn astzi. Cu acest gnd n minte,
intru pe u.
Nu tiu la ce m-am ateptat. S o surprind pe bunica
murmurnd nite vrji sau incantaii ctre luna nou care se
strecoar pe geam sau consultnd vreun tom strvechi?
ns ceea ce vd m tulbur mai mult dect ar fi fcut-o
oricare dintre cele dou.
Doarme. Adnc. Pe pat, nfurat n cuverturi pn la
mijloc, cu minile una peste alta pe piept i cu prul alb i
lung pe pern, mpletit n coad. Pre de o secund,
asemnarea dintre ea i Rowena este att de mare, nct m
trezesc mijindu-mi ochii n semintunericul din ncpere. Dar
nu, este bunica.
Pe masa de lng patul ei se afl mprtiate, ca de obicei
petale proaspete de flori i o sticlu cafenie cu un lujer
palid i fin ca o pnz de pianjen, de nu tiu ce soi, tiat n
sticl. Arat ca acele sticlue pe care mama i bunica le
nmneaz femeilor care vin la ua din spate n toiul nopii.
ncercnd s pricep toate astea, am parte de o durere de
cap mocnit, de cap care mi pulseaz n tmple. Mna mea
bjbie n cutarea mnerului uii, cnd mama apare pe
neateptate aproape de umrul meu. De fapt, cam prea
aproape.
mi pare ru, Tam, murmur ea.
E n regul, mormi eu. Oricum nu prea mi folosete
piciorul sta.
Ar fi trebuit s m aleg cu o privire exasperat una pe
care mama este destul de fericit s mi-o arunce scurt de
fiecare dat cnd vorbesc , n schimb, ea se ntoarce i se
duce spre bunica, lsndu-se n genunchi lng pat. Minile
ei trec peste cuverturi pn ce se aliniaz cu ale bunicii i
apoi trebuie s-mi feresc privirea. Nu vreau s-o vd pe mama
plngnd.
De cnd e aa?
De cnd Rowena Rowena a pus-o sub un fel de vraj.
Ochii mei nesc iar spre sticlua de pe mas.
Ea a but asta? Ateapt, de unde tii c Rowena a
fcut-o?
Mama i ridic ncet capul pentru a m privi i vd c
are ochii umflai.
Chiar ea mi-a spus-o. Sora ta a stat aici i mi-a spus cu
un zmbet pe fa i cu o lumin n ochi c Mama face o
pauz i netezete cuvertura peste forma trupului bunicii.
Mi-a spus c el i-a cerut s-o fac.
Dar M apropii de pat i privesc lung la chipul palid al
bunicii. Nu poi s-o trezeti?
Am ncercat. Tot ce am putut. Tot ce am tiut. Nimic.
Nimic. Nu pot rupe o vraj a bunicii tale.
Degetele mamei se strng pe cuvertur nainte ca ea s
nceap din nou s-o netezeasc obsesiv.
Asta e vraja ei?
Da, rspunde mama i, n pofida faptului c exist un
dram de amrciune n vocea ei, ridic braul bunicii cu
mare duioie. Vezi? Probabil c i-a luat snge de-aici.
Nu vreau s m uit, dar o fac. n buricul degetului mare al
bunicii exist o neptur roie.
i apoi l-a amestecat cu rdcin de valerian i cu
nodul vrjitoarei i probabil c l-a but. Toate astea numai
fiindc Rowena a stat aici i a silit-o.
Pentru o clip, mama i lipete faa de cuvertur i apoi
i tamponeaz ochii cu marginea dantelat a acesteia.
Eu m ncrunt, m uit lung la pat, apoi mi revizuiesc
impresia anterioar. Bunica pare eapn, aproape de parc
ar fi mpietrit. Nu pare s doarm n acelai fel cum doarme
acum Rowena.
De aceea i-a folosit Lydia puterea asupra lui Ro, spun
eu, lundu-mi ochii de la semnul nsngerat.
N-am tiut ce altceva s ncerc, recunoate mama. Dac
o in aici, ea o s ncerce s plece pur i simplu, iar acum
mai e i asta. Dac o las s plece, atunci o s fie cu acel
brbat, spune mama dispreuitor.
Alistair Callum, ngaim eu.
Da, accept mama obosit. Rowena mi-a spus cum l
cheam.
O amintire fulgertoare, cu batista lui albastr, mi
licrete n minte i iniialele numelui su ies limpede n
evidenta, trei litere arznde, cusute cu fir alb pe fondul
albastru. AEK. Apoi mi amintesc numele scris pe plcua de
pe ua biroului
Nu cred c e numele lui adevrat, spun eu calm.
De unde tii asta? vrea mama s tie, minile ei
netezind cuvertura pn cnd nu mai rmne nici mcar o
cut. l cunoti?
M aez lng mama. n camer e linite, cu excepia
suspinelor ocazionale ale mamei, care plnge iar. Dincolo de
fereastr, o lun n cretere strlucete n toat splendoarea
formei ei de semilun.
Ast-var a venit ntr-o sear la librrie. A cerut ajutor
s gseasc un ceas vechi. O amintire de familie. A spus c a
fost pierdut. n 1887.
Acum nu se mai aude niciun sunet n camer. De parc
mama i-ar ine respiraia.
De ce? ntreab ea n cele din urm, vocea trdndu-i
suprarea. De ce nu ne-ai spus?
Deodat m simt cuprins de furie.
De ce nu mi-ai spus c am un Talent? Tu trebuie s fi
tiut.
Pe obrajii mamei apar dou pete ntunecate. ntr-o
fraciune de secund, e n picioare.
Tatl tu ar trebui s tie i el, biguie ea, evitndu-mi
privirea.
Stai o clip!
i brusc mi dau seama c e pe punctul de a iei din
camer.
Fr s stau pe gnduri, n mintea mea m las dus de val
spre ea i ip n tcere:
Stop!
M clatin pe picioare i ne privim reciproc. i, nc o dat,
cuvintele de altdat ale bunicii mi revin n minte. Fiica ta
va fi una dintre cele mai puternice vrjitoare pe care le-am
avut vreodat n familia noastr.
Tamsin, spune mama ntr-un trziu, i-i duce o mn
la gt.
mi pare ru, vreau s spun, i, de asemenea: A durut?
n schimb, cuvintele pe care le rostesc sunt ca nite
pietricele perfecte aruncate pe suprafaa unui lac: plate i
grele.
De ce m-ai minit, n toi aceti ani?

Cnd mama i cu mine intrm n bibliotec, un foc mic,


palid scoate fum n emineu, pzit pe ambele pri de
suporturile de porelan. nghit. Rowena obinuia s fac
aceste suporturi s cnte cu scncete i ltrturi ruginite, iar
eu rdeam pn mi ddeau lacrimile.
Tata st lng peretele cu ferestre care dau spre cmpurile
ce duc la serele lui. Cnd intrm n camer, el se ntoarce,
trece prin spatele masivului birou de nuc, care este plin de
hrtii i cri i tocuri i climri cu cerneal pe care mama
nc adora s le foloseasc, i se ntlnete cu ea la
jumtatea distanei. Ea i d capul pe spate i se uit la el.
Tamsin tocmai m-a mpiedicat s-mi folosesc Talentul.
Tata capt acea expresie care nseamn c probabil i
dorete s fi avut ceva din darul mamei de a se putea
transporta instantaneu napoi n grdina lui.
Ea trebuie s tie, bombne el n cele din urm,
adresndu-i-se direct mamei. Orice fcea Althea, ea nu
simea nevoia s ne ilumineze i pe noi, dar acum spun s-i
zici.
Menionarea prenumelui bunicii m oprete. Mama i
apas palmele pe tmple, se maseaz pre de un minut, apoi
se duce spre un fotoliu mic, roz, de lng foc, i se cufund
n el. La final, fr s se uite la mine, spune:
Tamsin, tu ai cu adevrat un Talent. Mai mult dect
unul se pare.
M reazem de perete deoarece am senzaia c picioarele
mele s-au prefcut n gelatin.
Nimeni nu-i poate folosi Talentul asupra ta. Pur i
simplu, nu merge. De asemenea, tu poi mpiedica pe oricine
s-i foloseasc puterea, chiar dac nu ncearc s-o
foloseasc asupra ta.
Aa cum am mpiedicat-o azi pe Rowena. S-l conving
pe Gabriel.
Da. i de a-l obliga pe James.
Aadar, n acest caz orice e n neregul cu Rowena, eu
pot mpiedica.
Dar nu pot mpiedica triumful s mi se reverse din glas.
ns mama clatin din cap.
Asta e altceva. Tu poi mpiedica un lucru, n timp ce i
se ntmpl ie sau altcuiva. i, aa cum am spus, puterea
nici mcar nu funcioneaz asupra ta. Asta include i vrjile.
Dar cnd vine vorba de altcineva i aici mama clatin iar
din cap , nu poi desface ceea ce e deja fcut.
Cum? optesc eu. Cum de tii deja toate astea despre
mine? Cnd eu n-am tiut nimic?
Cnd aveai patru sau cinci ani, ncepe mama, te-am
gsit n distilerie. Cumva, te crasei pe rafturi i gsisei
un co plin de frunze de cpuni puse la uscat, apoi i-ai
croit drum spre sucul de cpuni pe care tocmai l fierbeam.
Nu mi amintesc nimic din ce mi spune.
Cu toate astea, nu era numai suc de cpuni. Era o
vraj foarte puternic de dormit. Menit s l lase lat pe un
adult timp de patru zile. Pentru ceea ce pltise Cathy
Monroe.
Cine e Cathy Monroe?
Mama face un gest cu mna.
Locuia pe Hancock Street mpreun cu soul ei. Cu soul
ei extrem de violent. Ea a vrut s aib un avans de trei zile
atunci cnd avea s-l prseasc.
Butur pe care ai fcut-o pentru ea.
Mama d afirmativ din cap.
Pe care tu ai but-o.
i?
i nimic. Ai rmas treaz. Am fcut alta i Cathy
Monroe a avut avansul de trei zile.
M-ai vzut tu bnd-o?
Mama i ngduie un mic zmbet.
Nu. Nu prima doz. Pe cea de-a doua, a treia i a patra
da. Tatl tu a but cu tine cea de-a doua doz i a adormit
n timp ce le beai pe cea de-a treia i a patra.
I-am aruncat o privire tatei, care potrivete cu un vtrai
butenii n emineu.
Bine, dar cum de ai tiut c puteam i s
Bunica ta n-a reuit niciodat s-i citeasc gndurile.
Niciodat?
M gndesc la toate momentele n care mi goleam mintea
de gnduri n caz c ar fi ncercat ceva.
Dar cnd Jerom i-a rupt glezna? Atunci am simit-o
fcnd-o.
Ai simit-o ncercnd, m corecteaz mama. i te-ai
simit ameit imediat dup aceea?
M gndesc la ziua cnd am zburat pe spatele vrului meu
i mi amintesc de nuceala care m-a cuprins dup ce am
czut. Am presupus mereu c a fost un reflex ntrziat al
ocului de a plonja prin aer sau de la impactul dur al
aterizrii. ncuviinez din cap.
Cnd ncepem prima dat s ne folosim Talentele,
suntem adesea luai prin surprindere. Unii dintre noi
ameesc; alii capt dureri de cap ngrozitoare.
Sunt aa de ncntat acum c fac parte din clubul noi
i eu! comentez eu.
Cu ct i foloseti mai mult Talentul, cu att mai mult
efectele se diminueaz i dispar n cele din urm, spune
mama, ignorndu-mi comentariul.
i apas degetele pe frunte att de tare, nct pare c
ncearc s-i fac guri n piele.
Mai e i altceva, adaug mama, de parc s-ar ntreba
ct de mult s dezvluie. Bunica ta crede c tu poi imita
Talentele celorlali.
Poftim?
Dac i folosete Talentul cineva mpotriva ta pentru a-
i face ru, nu va funciona. Dar n cazul n care continu, tu
i-l poi nsui.
Cum de tie ea asta?
Mama clatin din cap.
Asta nu tiu. A spus c te-a vzut fcnd-o.
M uit lung la mama.
Cnd? Nu se poate ca eu s fi n-am fcut asta
niciodat.
Ating lniorul cu medalion, rsucindu-l ntre degete.
De ce de ce ai inut secretul sta fa de mine n toi
aceti ani? De ce m-ai lsat s cred c eram o imens
dezamgire pentru voi toi? i de ce Rowena a ajuns s tie,
i eu nu?
Rowena i va succede bunicii ntr-o zi i trebuie s tie
anumite lucruri, rspunde mama.
Dar eu de-abia mai ascult, cci acelai val care m furnic
m cuprinde asemenea unei senzaii de rece la ceaf, i m
rsucesc, privind n cel mai ndeprtat col al ncperii, unde
nu ajung nici umbrele aruncate de lumina focului din
emineu. Fr s m gndesc, ntind mna prin puterea
minii i Unchiul Morris apare n raza mea vizual. i ferete
privirea de mine i ridic uor din umeri.
Morris! strig mama.
Mi-am uitat ochelarii, spune el nepstor n timp ce
strbate camera cu pai mari, dnd un adevrat spectacol
din cutatul lor pe o msu lateral. Nu, nu cred c sunt pe-
aici. Lamele ncep s-i strluceasc, dar el rmne la locul
lui. Sprncenele i se ridic, dar eu nu m nduplec.
Tamsin, spune tata, dar ignor avertismentul din vocea
lui.
Dac vrei s pleci, atunci pleac normal, spun eu, dei o
parte din mine fuge odat cu unchiul Morris.
Nu e vina lui. i mngie brbua i apoi, micndu-se
mai repede dect l-am vzut fcnd-o n ultima vreme, se
grbete spre u. O deschide, iese, iar eu rmn cu privirea
din ochii lui. Rnit i uluit.
De-asta nu mi-ai spus? Ai crezut c voi mpiedica mereu
oamenii s fie ei nii?
Nu, spune mama linitit. Nu, nu i-am spus deoarece
bunica ne-a rugat s nu-i spunem. Deoarece ea a spus c n
pofida faptului c nu tia exact de ce, ntr-o zi vei avea nevoie
de ceea ce am putea noi s-i dm.
i ce este asta?
Ea ea n-a putut s spun niciodat. Tot ceea ce tia
era c ntr-o zi va trebui s faci o alegere i c s te cretem
aa cum am fcut-o avea s te ajute atunci cnd ar fi sosit
timpul.
Cine? vreau eu s tiu. Cine mai tie despre mine?
Nimeni. Numai bunica, tata i cu mine.
Mama i d dup ureche o uvi de pr.
i, desigur, Rowena.
Rowena, repet eu.
Desigur. Rowena cea perfect, care ntr-o bun zi va prelua
afacerea familiei. Cu toate c am tiut asta, nu-mi pot opri
aceast revrsare de gnduri amare. ntr-un colior al minii
mele, am adpostit toat ziua aceast speran caraghioas,
nebuneasc, c acum, cnd am cu adevrat o putere, poate
voi fi la urma urmelor afurisitul de far cluzitor pe care l-a
prezis bunica indiferent ce nseamn asta. C mcar o dat
Rowena nu se va declara att de Talentat, att de special.
C poate voi fi cea care s-i conduc familia n
Clatin din cap pentru a-mi alunga gndurile.
Nu pot s cred c ai putut s faci asta atta vreme, mi
acuz mama.
Un bubuit de tunet, puternic i grav, zguduie ferestrele, iar
expresia tatei, de obicei att de blajin i inofensiv, mai
mult ca o ploaie cldu de primvar, s-a transformat acum
n ceva mai aprig.
Dac tu eti cel care face asta, atunci nceteaz! i-o
trntesc eu. Sau o opresc eu pentru tine.
Ambii mei prini se holbeaz la mine de parc a fi un
copil transformat, dar nu-mi mai pas. Tata deschide gura,
dar eu m reped:
Cine este aceast persoan? Alistair Callum?
Mama ofteaz.
Cu mult timp n urm, ncepe ea, ntrerupnd orice
avea tata de gnd s spun, cu mult timp n urm a existat
un rzboi.
Cumva am senzaia c nu sunt pe cale s ascult un curs
despre Rzboiul de Secesiune.
O lupt adevrat ntre familia noastr i o alt familie
mult mai puternic. Aceast familie credea n lucruri n
care familia noastr nu credea.
Se oprete de parc ar contempla acele lucruri, apoi
continu grbit.
Le-am capturat puterea i am izbutit s-o izolm ntr-un
obiect. Nu este clar cum anume, spune ea, anticipnd,
evident urmtoarea mea ntrebare. Istoria noastr ne spune
c patru membri ai familiei noastre au acionat mpreun
pentru a face s funcioneze o vraj puternic i ei au fcut
un mare sacrificiu pentru a nfptui asta.
Se oprete, i mpreuneaz palmele i recit:
Unul sttea pentru Nord, iar unul pentru Sud; unul
sttea pentru Est, iar unul pentru Vest. Nordul a convocat
Aerul, iar Sudul a transportat Apa; Estul a chemat Focul, iar
Vestul a purtat Pmntul. i toate au fost legate laolalt.
O privesc lung.
Aaa asta nu-mi spune nimic, i zic n cele din urm i,
nainte de a continua, sunt rspltit cu o privire
reprobatoare din partea mamei.
n orice caz, asta e ceea ce noi numim Domani acolo
unde rmn toate puterile acelei familii. Oricine este legat de
aceasta familie prin linia de snge a fost i este afectat de
aceast vraj. i, desigur, am ascuns acest Domani cu foarte
mare grij.
De ce nu l-ai distrus pur i simplu?
Tata i drege vocea.
Tu nu te duci la coal?
Asta pare a fi o ntrebare deosebit de ciudat pentru a fi
pus acum. Dar el continu.
Orele de tiine?
Acum ncepe s aib o noim. Tatei i plac tiinele.
Einstein, Newton, Mendel cu toii sunt eroii lui. Ori de cte
ori este posibil, el pomenete de tiine n conversaie. Nu
conteaz c nimeni n-are chef de asta.
ii minte legea conform creia materia nu poate fi nici
creat, i nici distrus? Ei bine, aplic-o aici.
Numai transformat, adaug mama blnd.
Poate fi transformat napoi?
Mama inspir adnc.
Vrei s spui, ei pot s-o captureze napoi i s o
trezeasc?
Dau afirmativ din cap i focul pocnete i uier n timp ce
mama rspunde:
Da, ns cuvntul se pierde n cotloanele ascunse ale
ncperii. Noi credem c deja a fost trezit. Cumva.
Acest cumva trece prin mine rsunnd asemenea unui
dangt rece de clopot. i atunci aud din nou vorbele
brbatului n redingot.
Tu chiar nu tii ce ai fcut, nu-i aa?
AISPREZECE

CEASUL! Ceasul pe care el a vrut s i-l gsesc. Acela era


Domani, nu?
Mama i pune mna pe braul tatei, n timp ce m privete
i i explic rspicat:
Tamsin l-a ntlnit nainte. El a venit la magazin n
timpul verii i a rugat-o s-l ajute. E profesor. Sau cel puin
aa pretinde, ncheie ea.
La coala ta? m ntreab tata speriat.
Nu, la coala Rowenei, rspund sarcastic. Apoi mi muc
buza. Iart-m! De fapt, la NYU.
Dar eu nu De ce te-a rugat pe tine s-l ajui? m
ntreab Tata.
Mulumesc, i spun.
Tamsin! spune tata aspru. Nu asta am vrut s spun,
deloc. Ce am vrut s spun este: de ce s fi venit la librrie i
s se atepte ca tu s-l ajui, dac tia ct de ct ceva despre
familia asta?
Ceea ce tu nu tii este c exist o vraj de protecie
aruncat asupra acestei familii. Nu se ntinde foarte departe,
adaug mama foarte slab. Nu mai departe de graniele
acestui ora.
M gndesc la asta o secund. Asta explic profunda
neplcere a mamei fa de tot ce nu este din Hedgerow.
i, desigur, vraja nu va funciona n niciun caz i asupra
ta. De aceea el a putut s se apropie de tine n librrie.
mi strng degetele de la picioare.
Am pretins c sunt Rowena.
Poftim? m ntreab mama i tata n acelai timp, ambii
privindu-m lung.
El a crezut c sunt Rowena, iar eu am lsat-o aa. Mai
trziu a descoperit c nu sunt.
M-am decis s nu le spun ct de trziu s-a ntmplat asta.
Cum i l-ai gsit? m ntreab mama. Ceasul? Cum?
L-am vzut. ntr-o pictur. n casa unchiului Chester i
a mtuii Rennie. i apoi eu
Tu poi Cltori? spune mama cu rsuflarea tiat.
Focul muc dintr-un butean, pocnind puternic.
Ce e asta? ntreb pe un ton neutru.
Timp de generaii ntregi, nimeni din familia asta nu a
avut abilitatea de a Cltori. Ca s nu mai pomenesc de
faptul c nu este permis, spune mama, cu toate c asta nu
rspunde ctui de puin la ntrebarea mea.
Ridic din umeri. Nu intenionez s-l dau de gol pe Gabriel.
De unde s tiu eu asta? Vd c nimeni de pe-aici nu-
mi spune i mie cte ceva.
Tunetul rsun iar, i eu m uit la tata, dup care adaug:
Adic, poate dac mi-ai fi explicat despre Cltorie
Cltoria, ncepe tata cu o voce greoaie, e un Talent
strvechi care se pare c s-a pierdut n decursul anilor. De
generaii nimeni n-a mai fost nzestrat cu el. Apoi, hirsut cum
e, ntoarce capul i m privete fix: Nimeni de care s tim
noi.
ncerc s nu m dau de gol.
i e ru?
Mama ofteaz.
Hai s spunem c nu e bine. Timpul este
Delicat, completeaz tata, iar ea d din cap afirmativ.
Da. Pentru a o spune blnd. Timpul este fragil, chiar
aa. Dac atingi fie i un singur lucru, tulburi trecutul, i
atunci pe viitor ai putea avea consecine care sunt
Sumbre.
Tata pare s reconsidere cuvntul i adaug:
Dezastruoase.
Oh, fac eu, cu un firior de glas.
Cnd s-a ntmplat asta? m ntreab mama n cele din
urm. nainte ca Rowena s se mbolnveasc?
ncuviinez dnd din cap i aceast micare minor pare
s-i confirme mamei cele mai rele temeri, cci i duce iute
minile la fa.
Ce se petrece? strui eu n tcerea lsat.
Credem c o parte din puterea Domaniului a scpat
atunci cnd tu ai Cltorit napoi la el. Acolo, ai ai atins
ceva?
Tata pete spre fereastr, legnndu-i braele pe lng
corp, cu palmele uor strnse, de parc n-ar vrea nimic
altceva dect s smulg aceast situaie din rdcini.
Sigur c a atins. Ea e singura care ar fi putut s o fac.
l pzea cineva? Un brbat sau o femeie?
Un brbat.
M hotrsc s omit partea n care el arunca n mine cu
sfere de foc.
Cine era? ntreb.
Pstrtorul, spune mama. Domani se schimb destul de
des, la fel i Pstrtorul su. Nimeni nu tie cine i este
Pstrtorul. Este o modalitate de a proteja Domaniul.
El a spus asta! Brbatul n redingot. El era Pstrtorul.
A spus c puterea a disprut, spun eu surescitat.
Tata d din cap de parc asta ar confirma acum cele mai
grozave ipoteze ale lui.
Sunt sigur c a spus-o. Din fericire, ce i-ai dat acestui
profesor nu mai era n mod sigur Domani.
Deci este n regul? ntreb plin de speran, cu toate c
tiu c nu se poate s fie n regul.
Nu cu ambii mei prini artnd att de livizi la fa.
Simplul fapt c l-ai atins nseamn c o parte din
puterea lui a scpat. Suficient ct s
Suficient ct s-i dea lui Alistair ceea ce i trebuia
pentru a o subjuga pe Rowena, termin eu amorit.
Cumva, din fericire, exist un scaun destul de aproape de
mine n care s m prbuesc, cci nu tiu dac picioarele
mi mai pot susine greutatea. Rowena, m gndesc, iar
mintea mi se rostogolete napoi la seara cnd Alistair a urcat
n taxi dup ea i au pornit. Asta a fost ultima dat cnd
sora mea era sora mea.
Mama se ridic ncet, se duce spre birou i deschide o
carte groas, legat n piele maro.
Ai mai vzut cartea asta pn acum?
Am senzaia c m mic printr-o ap slcie, dens, n clipa
n care m ridic n picioare i m duc alturi de mama. Cu
un deget urmresc conturul ornamentelor i frunzelor din
piele care mpodobesc cotorul crii. Mama pare s-i in
respiraia. Eu clatin din cap.
Cartea este foarte valoroas. Conine istoria familiei
noastre, i de asemenea, o privire asupra viitorului aa cum
s-ar putea ntmpla.
Cldura focului din emineu ncepe s radieze spre
gleznele i tlpile mele goale, asemenea unui avertisment
ascuns: ntoarce-te, ntoarce-te! Ezit. Att de mult timp mi-am
tot spus c nu vreau s am nimic de-a face cu Talentele
familiei mele i cu toate complicaiile ei, nct se pare c m-
am convins pe mine nsmi. nc o secund de ovial i
apoi m apropii cu nc un pas privind lung pagina.
iruri dup iruri de cuvinte dense i negre acoper ceea
ce pare a fi un pergament foarte vechi. Dar de fiecare dat
cnd ncerc s citesc ceva, cuvintele se ndeprteaz de mine.
Fr s gndesc, cobor degetele pe pagin de parc a vrea s
intuiesc locului cuvintele. Dar ele alunec toate n cotorul
crii, aidoma apei care se infiltreaz ntr-o crptur.
Mama d paginile pn ce ajunge la una goal. Cu o
tremurtoare, m ntreab:
Vezi ceva? Orice?
Pagina rmne goal.
Nu e nimic de vzut, spun eu.
Tata ofteaz.
A meritat ncercarea, Camilla.
Ochii mamei par suspect de umezi i o secund mai trziu
i-i terge cu mneca.
Am crezut c ai spus c sunt imun la vrji.
Aici nu este nicio vraj. Ei bine, ba da, se corecteaz
mama. Exist o simpl vraj de ncuiere a crii pentru a o
ine la distan de ochii curioi. E ceva de genul unui rit de
trecere pentru toi care ncearc s descuie aceast carte i
Vocea i ovie atunci cnd mi ntlnete privirea dur.
N-aveam de unde s tiu, spun sec.
Acesta este un Talent. De a citi viitorul.
Aa cum le citeti tu viitorul acelor femei n cetile de
ceai i toate acele
Nu viitorul lor. Nimic de felul sta. Viitorul nostru.
Viitorul acestei familii. Am crezut c poate, de vreme ce ai i
alte Talente, cum ar fi Cltoritul
mi arunc o cuttur dur, cercettoare, dar eu refuz s
permit chipului meu s se schimbe mcar un pic, mcar cu o
particul, pn ce ea i ntoarce din nou privirile asupra
crii.
Am crezut c ai putea s-l ai pe acesta.
Deci, cine poate citi viitorul?
Dar deja tiu rspunsul.
Bunica ta, mi confirm mama. E nevoie de o cantitate
enorma de Talent pentru a putea descifra viitorul. i totui,
adesea este frustrant, de vreme ce viitorul se poate
schimba uite-aa!
Mama pocnete din degete, fcndu-m s tresar uor.
Totui, cine poate citi aceast carte e cel care conduce
familia noastr. Aa a fost dintotdeauna.
Prin urmare, orice citete bunica aici i influeneaz
deciziile?
Cnd mama ncuviineaz, nu m pot abine s nu ntreb:
Aadar, ea a citit ceva ce a fcut-o s vrea s m mint
n toi aceti ani?
M uit iar la carte, pn ce pagina se unduiete ntr-o
strlucire alb.
Bunica ta nu minte, spune mama pe un ton sever.
Scutete-m, mami, murmur eu. Cu toii m-ai minit.
Nu conteaz dac ai fcut-o prin omisiune.
ntre noi se las o tcere stnjenitoare, urmat apoi de un
bubuit de tunet, att de puternic, c ne face i pe mine i pe
mama s srim ct acolo. Tata vine spre noi.
i tu ai minit! exclam el, artnd spre mine cu
degetul. Dac ne-ai fi spus mai din timp ce ai fcut pentru
acest brbat, atunci poate c sora ta n-ar fi
Ba am fcut-o! strig eu.
Drept rspuns, flcrile din emineu se nteesc n tcere,
iar eu m uit fix la ele, fiind distras pe moment de pulsul pe
care mi-l simt n palme. Apoi fac un efort s continui.
I-am spus bunicii c el a venit la magazin ntr-o sear i
m-a rugat s-i gsesc ceva i c aa am fcut. Chiar am gsit
obiectul.
Amndoi prinii se uit lung la mine, dar mama este cea
care i revine prima.
I-ai spus bunicii? optete mama. Cnd?
Apoi faa ei pare s se lungeasc i s devin tot mai
palida n ntunericul din camer.
Cnd ai sunat acas.
Aprob dnd din cap.
Nu i-am spus chiar tot. Dar i-am spus c am gsit ceva
ce cred c n-ar fi trebuit s gsesc, m opresc eu, gndindu-
m la cuvintele bunicii. Iar ea mi-a spus c de vreme ce am
nceput acest lucru, trebuie s-l duc la bun sfrit. C nu
vede o alt cale pentru mine. Sau pentru vreunul dintre noi.
Clatin din cap.
Nu tiu ce voia s spun. Am crezut c era
Ridic din umeri i nu mai continui.
Dar dac ea tia cine era, de ce s-i fi spus lui Tamsin
s duc la bun sfrit acest lucru? ntreab mama.
ntrebarea ei nu pare s-mi fie mie adresat, aa c m uit
la tata, dar i el arat la fel de pierdut. n cele din urm,
spune:
Deoarece Althea trebuie s fi anticipat ceva mai ru
dac Tamsin nu l-ar fi ajutat.
Cine este el? optesc eu.
El este unul dintre membrii familiei Knight 5. sta era
numele lor. Familia Knight, spune tata aspru, deoarece
mama pare incapabil s rspund.
Ea privete lung la carte, mijind din cnd n cnd ochii, de
parc ar zbovi ceva dincolo de limitele viziunii ei.
Oh!
Cuvntul Knight mi evoc imagini cu armuri strlucitoare
i scuturi lucioase mpodobite cu auriu i verde. Lund parte
la turniruri i
Ei n-au fost nicicnd mulumii de ceea ce noi aveam.
Noi?
5
Cavaler (lb.engl.) (n.tr.).
O, da! La un moment dat n-a existat nicio diferen ntre
noi. ntre niciunii dintre noi. Eram cu toii Talentai. Am venit
n aceast nou ar cutnd un loc n care s o lum de la
nceput. n celelalte ri fuseserm persecutai. Ai nvat
despre vntorile de vrjitoare la coal? continu tata, cu
minile mpreunate la spate.
Tata chiar ar fi trebuit s se fac profesor la vreun colegiu.
Dau afirmativ din cap.
tia am fost noi?
Pi, unii dintre noi. Istoria se mai nal uneori. Dar da,
am fost persecutai pn ce am venit aici.
Dar i aici au existat vntori de vrjitoare. mi
amintesc c am studiat procesele vrjitoarelor din Salem i
i apoi Leah Connelly i Melanie Nightingale m-au ncolit
n baia fetelor n timpul pauzei, au dat drumul la robinete,
ncercnd s-mi vre cu fora capul sub jetul de ap din
chiuvet s vad dac nu m nec ca o veritabil vrjitoare.
Plnuiau s-mi aplice i testul cu acul, pn ce i-am despicat
buza lui Melanie.
Da, e mama de acord, ridicndu-i capul i frecndu-se
la ochi. Dar pn atunci, reuiserm s nvm cum s ne
amestecm printre ceilali, cum s nu ieim n eviden n
societate.
Zu? ntreb eu. am uitat cumva cum s-o facem
acum? Cci nu suntem att de pricepui s ne amestecm
printre ceilali i s nu ieim n eviden.
Tata scoate iar un sunet ca un bubuit, dar de data asta
pare mai mult un hohot de rs. Mama ridic din umeri.
O, da! Sunt alte vremuri acum. Oricum, atunci, unii
dintre noi au ales s-i foloseasc Talentele pentru a vindeca,
iar alii au ales s-i foloseasc Talentele n agricultur.
Alegeri panice. Cu excepia celor din familia Knight. n timp,
ei au reluat ceea ce iniiaser n vechile inuturi. Au fost
nevoii s exploreze continuu teritoriile mai adnci i mai
ntunecate ale Talentelor lor, forndu-i limitele pn ce
Talentele li s-au transformat. Pervertit.
Vocea mamei se pierde rostind ultimele cuvinte i, pre de
o secund, i apas iar ochii cu minile.
Unele dintre explorrile lor au implicat oameni. Au
descoperit modaliti prin care s-i prelungeasc durata
vieii lor naturale, prin secarea forei vitale din oameni.
Cum? ntreb n oapt, dar mama clatin din cap.
N-am tiut niciodat. Au folosit vrji ale cror origini noi
nu le-am putut nelege vreodat. Vrji care includ sngele
victimelor lor.
n minte mi nflorete brusc umbrela Rowenei i revd
zgrietura lung de pe mna ei. i pe Alistair tamponndu-i
sngele cu batista lui. Tata i drege glasul i spune:
La nceput au fost mulumii s se foloseasc de oamenii
lipsii de Talente. Dar odat ce au deprins asta, au nceput s
treac la oamenii cu Talente. Acum, n loc s-i prelungeasc
durata propriei lor viei, ei i extind i puterile. ncepe s se
plimbe din nou prin ncpere, apoi se oprete: Ai studiat
paraziii la coal?
mi amintesc brusc de o lecie scurt despre balene i
diferiii lor oaspei care se in scai de ele.
mda?
Ei bine, spune tata, fcnd-o iar pe profesorul,
gndete-te la un parazit i la cum acesta i suge tot sngele
gazdei sale. Uneori, fr ca gazda s tie.
Sau tie, dar cnd deja este prea trziu, intervine
mama.
Rowena, optesc. ncheietura ei, m reped eu. El i ia
sngele?
Da. Fcnd parte din familia Knight, acest brbat
cunoate vraja. Poate c n-o fi fost el capabil s o foloseasc
n toi aceti ani, dar se va fi pregtit i va fi ateptat
momentul potrivit cnd o mare parte din puterea Domani
avea s scape.
Mama ntoarce iar paginile crii, cu mini tremurnde, de
parc ar spera ca rspunsurile s apar brusc.
El este acum n sngele ei, asemenea unei febre. Sau a
unei dependene. Una care este foarte, foarte greu de rupt.
Nu putei pur i simplu s-l omori?
Tata m privete cu gravitate.
Ne-am gndit la asta. I-a lua bucuros viaa oricrei
persoane n cazul sta.
Mama i pune mna pe braul lui.
Dei, aa cum tii, viaa este sacr, spune ea. Dar mai
exist un alt aspect al acestei vrji. Exist un efect de
oglind. Orice i faci celui care a aruncat vraja se reflect
napoi asupra celui vrjit, optete mama de parc ar recita
un text. ntreit.
Ce-ar fi dac n cazul acesta eu a Cltori? napoi n
timpul cnd cnd
Nu, spune mama rstit.
Ocolete biroul i m prinde de brae.
Nu poi Cltori iar. nelegi?
Nu, i spun, ncercnd s m desprind din strnsoarea
ei, dar degetele ei se nfig prea tare n mine.
Deja avem parte de consecinele teribile ale Cltoriei
tale nu pricepi? m repede mama.
Dar de ce s nu pot s m duc napoi i s repar?
Mama m zglie suficient ct s m fac s-mi clnne
dinii.
Au, mami
Nu poi pur i simplu s repari, cum spui tu voioas,
deoarece Timpul, dup cum i-am spus, este extrem de
delicat. Odat ce tragi de un fir, denaturezi i altceva din
structur.
Bine, dar
Promite-mi c nu vei face asta! Promite-mi!
Ochii mamei sunt puncte nguste de lumin care mi
sfredelesc craniul.
Bine, bine.
n cele din urm, mi d drumul i face un pas napoi, iar
sngele rencepe s-mi curg prin brae.
Spune-i, zice tata blnd din spatele ei, iar ea se face
palid. Spune-i de ce.
Rowena poate i ea poate citi viitorul.
Sigur c poate, mormi eu.
i zu c nu sunt surprins. Rowena este cea mai
puternic din familia noastr, dup bunica. Dintotdeauna
am tiut asta, am acceptat asta. Pn azi. Dar brusc mi
redirecionez atenia ctre mama, care spune:
Iar ea a a citit o parte din el. nainte s o prind.
nainte s o opresc.
Simt cum devin foarte linitit.
i i-a spus ce a citit? ntreb n oapt.
A citit a citit unde ai Cltorit i de ce nu te-ai ntors.
Din cine tie ce motiv, n-ai putut.
mi strng buzele de parc asta le-ar putea opri
tremuratul. Nu funcioneaz.
Te rog, Tamsin, spune mama, apoi vocea i se frnge. Nu
vreau s v pierd pe tine i pe sora ta.
APTESPREZECE

L GSESC PE GABRIEL n salonul de la parter, jucnd


cri cu verii mei Jerom i Silda i cu mtua Beatrice. Tac i
dau din umeri ca rspuns la ridicatul lui din sprncene.
mparte crile pe msua din lemn de nuc, iar acestea sunt
fie schimbate de ctre juctori, fie puse ntr-un teanc ce pare
a fi o grmad de cri aruncate. Din cnd n cnd, Gabriel
repartizeaz alte cteva cri din pachetul care se afl n
mijlocul mesei lng trei sticle de bere i un phrel de
cristal plin cu ceea ce pare a fi sherry. Nu ncape nicio
ndoial cui i aparine acesta. Cu o micare rapid, mtua
Beatrice d pe gt coninutul, apoi bate cu paharul de mas,
n stil staccato, pn ce, dndu-i ochii peste cap, Silda se
ridic pentru a aduce o carafa de pe servant.
Poftim, mtu Beatrice, spune ea, i i mai toarn
puin lichid chihlimbariu n pahar. Dar gata, asta-i tot. Nu
mai primeti.
Cumva, cred c i-a mai spus asta pn acum. Aparent,
mtua Beatrice nu e prea tulburat, cci i ureaz Sildei:
Hai s trieti!
Rde pe nfundate i i azvrle crile pe mas cu faa n
sus.
Toat lumea mormie, n timp ce Beatrice adun o pereche
de cercei, o pereche de butoni i mai multe bancnote
mototolite.
N-avem jetoane pentru poker, explic Gabriel n timp ce
vin i m opresc n spatele lui.
Ridic ceea ce sper s fie bere i iau o nghiitur zdravn.
E totul n regul? m ntreab el.
Ridic din umeri.
Nu chiar. Dar joac, l ndemn n oapt, n timp ce
Jerom mparte crile, degetele lui fiind mai mult o
nceoare. Gabriel se las pe speteaza scaunului.
Tam, vrei s joci? m ntreab Silda, trgndu-i deja
scaunul pentru a-mi face loc.
Nu, mulumesc. Apoi adaug rnjind: Dar poate c ar
trebui s tii c Jerom a fcut deja dou cri s dispar. A
zice c sunt ai.
Poftim? zice vrul meu, minile nghendu-i pe mas n
timp ce i d o carte mtuii Beatrice. Asta e o mare
minciun, insist el, cscndu-i ochii albatri.
Silda se uit la el, cu gura strns ca un butona.
Iar ai triat, Jerom?
N-am triat niciodat, insist fratele ei, dndu-i ochii
peste cap, spre tavan, de parc acolo ar sta corectitudinea.
A, da? Pi, asta ce-i? ntreab Gabriel, ntinznd mna
sub talpa lui Jerom i trgnd de acolo micul dreptunghi de
carton.
Regina de pic pare s ne fac tuturor cu ochiul.
Jerom! strig Silda.
Vai de mine! spune mtua Beatrice. i examineaz cu
mare atenie crile. Este oare asta cea care Nu, nu e ce am
pierdut.
Ofteaz, soarbe cea mai mare parte din sherry, apoi ncepe
s-i clatine paharul ntr-un arc n picaj pe deasupra
capetelor tuturor. Picturi de lichid cad pe mas i pe cri, i
ncep cu toii s vorbeasc simultan.
Mtu Beatrice!
Cine face crile? Oricine, dar nu Jerom.
Pi, nu-i uimitor de convenabil cum lui Gabriel i-au
intrat toate crile taman la anc?
Hei! Pur i simplu am avut noroc!
M ntind peste umrul lui Gabriel, nfac pachetul de
cri i le rsfir.
Cine le-a prefcut pe toate n ai? ntreb n timp ce
lovesc uor patru ai, apoi nc vreo cinci strecurai n
pachet. N-oi fi eu campioan la poker, dar sunt ct se poate
de sigur c n orice pachet de cri sunt numai patru ai.
Silda, spune Jerom pe un dezaprobator. Tu? Nu pot s
cred, ncheie el, cltinnd din cap.
O, mai taci, Jerom! De parc tu n-ai fi triat tot timpul.
Mi-ar prinde bine nc o pictur sau dou, spune
mtua Beatrice, tuind delicat. i poate c mparte Tamsin
crile. Oricum, ea poate mpiedica toate prostiile astea. Nu
tii ce poate ea s fac?
Peste mas se las un mic nghe.
E adevrat, Tam? ntreab Silda ntr-un final, vocea
fiindu-i greu de interpretat.
mi arunc o privire n timp ce nvrte ntre degete un
capac de la sticla de bere. Pre de o secund, acesta
strlucete ca un diamant, apoi ca un safir, apoi ca un rubin,
nainte ca ea s-l arunce brusc napoi pe mas, din nou un
simplu disc de aluminiu.
E adevrat c ne poi mpiedica s ne folosim
Talentele?
Deschid gura. Silda i cu mine ne-am neles mereu destul
de bine. Poate fiindc e sora lui Gwyneth, aa nct am fost
unite n mod natural de faptul c amndou am fost
blestemate s avem surori mai mari perfecte, care aparent nu
pot face nimic greit. Unele dintre cele mai dragi amintiri ale
mele sunt cele cnd le furam diferite lucruri lui Gwyneth i
Rowenei o pereche de cercei din cristal sau o pereche de
pantofi cu toc nalt i apoi o priveam pe Silda
transformndu-le iute n pietricele sau tenii plini de noroi,
n timp ce surorile noastre urlau prin cas i ne fceau
hoae. Dar cnd propriul meu Talent n-a aprut, Silda i cu
mine ne-am lsat duse de val suficient ca eu s i pot evita i
pe ea, ca i pe toi ceilali, n timpul reuniunilor de familie.
Acum inspir adnc i atept pn ce ea se uit din nou la
mine, i dau din cap aprobator.
Aa se pare.
Arunc o privire n jurul mesei tcute. Mtua Beatrice mi
susine privirea, iar eu tresar cnd ea casc brusc gura,
lacrimile formnd o pelicul pe genele ei negre. nghit i spun
iute:
Deci, gata cu pclelile! Avnd n vedere c m-am prins.
E valabil i pentru tine, Gabriel.
l lovesc uor peste ceafa cu pachetul de cri, iar el mi
zmbete nainte de a-mi lua crile din mn. Dar este
singurul care o face. Observ c Jerom i Silda i trag
deodat scaunele mai aproape unul de cellalt.
Bine, spune Jerom. Ce zici de gin? Sau treisprezece
cri. M-am sturat de poker.
Cuvintele lui sunt vesele i optimiste, dar eu nu m pot
abine s nu simt acest fior ngrozitor care m strbate.
Totui la ce te ateptai? Mna lui Gabriel mi cuprinde
ncheietura minii strngnd-o cald, dar eu m scutur s m
eliberez pe ct de discret posibil.
O, mi place ginul, chicotete mtua Beatrice, starea ei
vesel de spirit prnd restaurat de asocierea de cuvinte
legat de alcool. i sherry-ul, spune ea intit spre Silda, care
o ignor ns.
Recunosctoare pentru diversiunea creat, trag paharul
dintre degetele mtuii, care nu opune rezisten, i m duc
spre servant, unde torn puin sherry. mi simt lacrimile
venind la ochi i inspir adnc.
Cnd i napoiez paharul mtuii Beatrice, ea ridic
privirea spre mine, ochii ei fiind strlucitori i nrourai.
Te cunosc, drag, spune ea, cu minile ncremenite la
jumtatea micrii. Tu i poi opri pe oameni, nu-i aa? Pe
mine m-ai oprit, optete ea.
Ia paharul de la mine, l d pe gt dintr-o singur
nghiitur, i i apas colul gurii cu limba.
i apoi l-am pierdut. Am pierdut tot.
Vocea i se subiaz devenind ascuit ca de obicei.
L-am pierdut i n-am mai putut s-l mai gsesc.
Niciodat.
Mtu Beatrice, spune Silda, fcnd o micare spre
mine pentru a-i lua paharul btrnei. Chiar cred c ai but
destul.
Ba nu! spun eu pe un ton abrupt. Mai ia puin!
M reped la servant, nfac sticla i torn pn ce lichidul
se revars peste marginea paharului mtuii Beatrice.
Tamsin! strig Silda, ocat.
Serios, Tam. Nu e amuzant cnd se mbat, mormie
Jerom.
Dar mtua Beatrice nghite fr o plcere evident, cu
ochii din nou triti.
Cnd a fost asta, mtu Beatrice? o ntreb, aplecndu-
m n aa fel nct ea s fie nevoit s m priveasc.
Gura i tremur, pare s se destind timp de cteva
secunde, apoi se ndreapt de spate, aproape lovindu-m cu
capul peste fa.
n 1939. O, ce petreceri obinuiam s dm!
Bate din palme o dat, apoi nc o dat, de parc ar
ncnta-o clinchetul brrilor ei din cristal.
Aici?
Schimb o privire cu Gabriel, care i las jos crile i
ascult cu atenie.
Nu, nu aici, desigur. N-am venit aici dect mai trziu.
Mult mai trziu. Dup ce Roberto al meu a murit
Buzele i se destind.
Acas la unchiul Chester i la mtua Rennie, spun eu
rar.
Casa mea, spune mtua Beatrice mndr. Atunci era
casa mea. nc mai este, adaug cu un tremur n glas, iar eu
m tem c va deveni melancolic. Dar apoi ne trimite un
zmbet radiant i ne spune: n oraul New York. Era
minunat. Iar eu eram att de tnr pe-atunci! Att de
puternic, optete ea.
i ntinde minile subiri ca nite gheare de pasre i se
uit la ele.
O micare i a putea s v ncremenesc. Dar nu pe tine
draga mea. N-a putea. Pe tine, da, spune, artnd cu capul
spre Gabriel.
Gabriel ridic din sprncene i arat cu un deget spre
propriul piept de parc ar ntreba: Pe mine?
Pi, mtu Beatrice, sta e un caraghioslc, o trntete
Silda, apoi mi spune mie: Bate cmpii. Crede c eti
altcineva.
O cunosc, insist mtua Beatrice. tiu cine e. Tamsin,
de ce ai fcut-o? m ntreab blnd, iar vocea ei e plin de o
asemenea tristee, nct nghit i clatin din cap.
mi pare ru, optesc, iar Silda i trage scaunul n spate
i se ridic n picioare.
Ajunge! Gata! spune tios, dar minile i sunt blnde
cnd o ridic pe mtua Beatrice de pe scaunul ei.
Hai s te ducem la culcare. Jerom? O mn de ajutor
aici. Jerom i azvrle crile, aruncndu-i o privire lui
Gabriel.
Data viitoare n-ai s mai fii att de norocos, i spune,
nainte de a ocoli masa pentru a ajunge la mtua Beatrice.
Cum spui tu, i d Gabriel replica vesel, n timp ce
adun crile ntr-un teanc ordonat.
Sunt bine, spune mtua Beatrice, fluturnd din gene
spre Jerom, dar el se apleac, o ridic n brae i se ndreapt
spre u urmat de Silda.
O clip, Silda se uit napoi, la mine.
Tam, nu pune la inim nimic din ce spune ea, bine?
Este, ei bine, tii i tu cum este.
i, ridicnd din umeri, nchide ua n urma lor. De-abia
atunci mi dau seama ct de frig este n camer. Ploaia de
mai devreme pare s se infiltrat n perei, aducnd un aer
umed, muced. Tremurnd, m duc spre emineu, pun n
vatr nite lemne din co i le stropesc cu gaz, dup care
scapr un chibrit lung. Focul scoate fum i sfrie nainte de
a cuprinde lemnele i de a ncepe s se nteeasc. M aez
pe vine, n timp ce un scaun scrie n spatele meu, iar
Gabriel vine i se ghemuiete lng mine. nc mai ine
pachetul de cri, de data asta cu faa n sus, i le amestec
ntruna, n mod automat. Pocnetul crilor este subliniat de
zgomotul produs de butenii care alunec i se aaz mai
bine n vatr. Pe minile lui Gabriel joac un fel de umbre
care ndulcesc trsturile plate ale valetului de pic, ale
regelui de cup, ale reginei de caro, n timp ce acetia se
rotesc sub privirea mea ntr-un talme-balme nesfrit.
Ai tiut? l ntreb n oapt, n cele din urm. C aveam
un talent?
De unde s tiu? spune Gabriel. Nici tu n-ai tiut pn
azi.
Prinii mei au tiut, i spun posac. i bunica. i
Rowena. n tot acest timp. Dar cumva, ei Ah! i mi-au spus
c pot imita Talentele altora, dac acetia ncearc s le
foloseasc asupra mea de suficient de multe ori.
De cte ori?
Nu tiu.
Tam, spune Gabriel ncet. Brbatul la din 1899. N-a
ncercat el s arunce foc n tine de trei ori? Crezi c
Ne privim lung unul pe cellalt. Respir sacadat i mi
studiez palmele. nc mi se par obinuite. Ridic ncet o mn
i intesc spre emineu. O rbufnire de snge plpie sub
pielea mea apoi o sfer de flcri nete din palm,
explodnd cu un sfrit slab n emineu. Focul propriu-zis pe
care l-am fcut n emineu strlucete drept rspuns nainte
de a reveni la lumina sa slab. Tremurnd, mi privesc
palma. Pielea este nevtmat i rece la atingere, dar mna
ntreag mi vibreaz de parc ar fi un clopot care tocmai a
fost lovit.
De asta ne-au spus rostete Gabriel blnd, vocea
pierzndu-i-se.
mi nclin iute capul spre el.
i-au spus? Ce i-au spus?
mi susine din nou privirea, iar asta m alin. Dar
cuvintele care urmeaz m nelinitesc.
Chiar nainte s plec, mi amintesc c mama ta ne-a
adunat pe muli dintre noi n cea mai mare parte, puti i
ne-a spus c tu probabil nu vei avea niciun fel de Talent.
Aa nct trebuia s fim foarte precaui atunci cnd aveam s
ne folosim Talentele n faa ta. i c niciodat, dar absolut
niciodat nu trebuia s ne folosim Talentele asupra ta. N-am
crezut c o s dea cineva atenie acestui lucru. Dar apoi a
intrat bunica ta i ne-a privit n felul la. Cunoti privirea aia
a ei, nu? i a fost de parc Rowena o luase drept misiunea ei
personal de a se asigura c o s respectm aceast lege.
Pun pariu.
Din palma mea nete din nou foc, care se npustete n
emineu. Un butean crap n atacul violent al cldurii i o
jerb de scntei zboar pe co. Vreau s ard altceva, dar m
abin.
Dar de ce s fi fcut asta?
Gabriel rsfir crile.
Poate se temeau c vei ajunge s fii prea puternic.
Clipesc ntruna, dar nu suficient de repede nct s pot
opri lacrimile s-mi curg din ochi.
Hei, spune Gabriel pe un ton blnd.
M prinde de brbie cu dou degete i mi ntoarce faa
pn ce chipurile noastre sunt la numai civa centimetri
distan.
De ce nu mi-ai spus asta pn acum?
mi terg obrajii cu palmele.
Vreau s spun, tu n-ai fi vrut s tii? Dac ai fi fost n
locul meu?
Mda.
Privete n jos la pachetul de cri, apoi l pune deoparte.
Probabil c i-a fi spus. Dac a fi rmas. Sau dac am
fi rmas prieteni. mi pare ru, Tam, optete el.
ntinde mna i m mngie cu un deget pe pomei,
tergndu-mi lacrimile. Mna lui alunec n jos i mi
traseaz conturul gurii, apoi se apleac mai n fa. nchid
ochii.
Ce naiba? exclam Gabriel.
Deschiznd ochii, l vd srind. M ntorc. O fulgerare de
alb zboar la fereastr, apoi se izbete de sticl cu un trosnet
slab. M ridic mpleticindu-m, deschid iute fereastra i
privesc n sus. O funie rsucit din cearafuri atrn de la
fereastra de deasupra.
Rahat, spun, iar Gabriel m mpinge cu cotul din cale
apucnd funia.
Ne ntoarcem unul spre cellalt.
Rowena! strig eu.
Mama mea, spune el n acelai timp.
Ne ntoarcem i din nou privim lung pe fereastr.
Semiluna arunc suficient lumin pentru ca noi s
putem vedea c aleea lung este pustie, cu excepia gurilor
i a pietriului i a ntunericului lugubru.
Rowena a disprut.
OPTSPREZECE

NU! REPET MAMA pentru a treia oar, avnd faa alb


n strlucirea puternic a luminii din buctrie. Nu te vei
apropia de brbatul sta! Niciodat!
Dar el vrea
Nu-mi pas ce vrea, Tamsin. Este extrem de primejdios.
Extrem de primejdios, repet mama, de parc ar vrea s se
asigure c o aud cu adevrat.
nnoad un prosop de vase pn ce imprimeul cu
trandafiri i lalele se deformeaz sub minile ei, apoi l
rsucete, atrnndu-l de un cuier din lemn de deasupra
plitei.
Tatl tu i cu mine vom avea de-a face cu el.
Ce avei de gnd s facei? o ntreb.
Vom vorbi cu el.
Eu pufnesc.
Mda, asta o s mearg.
mi pare ru, Camilla, repet mtua Lydia pentru a
treia oar din scaunul ei de lng masa de buctrie.
Lng ea e o can de ceai, dar nu cred c a luat nicio
sorbitur. Are ochii roii i umflai.
Nu e vina ta, rspunde mama automat, de asemenea
pentru a treia oar, ochii ei rtcind neobosii pe pereii
buctriei. Nu se poate face nimic.
Se pare c Rowena se trezise n urm cu o or, se
prefcuse c doarme pn ce Lydia se ntorsese cu spatele,
apoi i folosise puterea de convingere. A convins-o pe Lydia
s rmn tcut i s nu se mite, exceptnd momentul
cnd a rugat-o s o ajute s nnoade cearafurile.
N-am putut s fac nimic, ci doar s privesc n timp ce ea
lega cearafurile laolalt. i n tot timpul am crezut pur i
simplu c era lucrul cel mai firesc din lume s fac ceea ce mi
spun ea. Orice mi-ar fi spus. A fi srit eu nsmi pe
fereastr, dac mi-ar fi cerut s-o fac.
Lydia ntinde minile n fa, de parc le-ar ntreba n
tcere cum de au putut s-o trdeze.
N-am tiut c poate fi att de puternic.
Vocea i se frnge uor, iar Gabriel, care st lng mama
lui, mpinge cana cu ceai mai aproape de ea.
Este, spune mama pe un ton aspru.
De-asta ai nevoie de ajutorul meu! insist eu,
mpingndu-mi scaunul n spate.
Picioarele acestuia scrie pe podeaua de gresie, iar
mama nchide ochii pre de o fraciune de secund.
Nu!
Serios, mtu Camilla, spune Gabriel. Tamsin chiar o
poate opri
Nu vreau s-o tiu aproape de acest brbat!
Ce se ntmpl? ntreb n cele din urm. De ce te temi?
Ce i-a spus Ro c ar fi citit?
Mama clatin din cap.
Nu suficient ct s fie clar. Dar tot ce tiu este c acea
creatur tu
Apoi scoate un sunet strangulat. Dup un minut, mi dau
seama c mama ncearc s nu plng.
Eu mor? ntreb pe un ton lipsit de intonaie, iar Gabriel
ridic fruntea, uitndu-se lung la mama, apoi la mine.
Ea face o micare crispat din cap, care ar putea fi una de
ncuviinare.
Ei bine, spun, deoarece nu sunt sigur ce anume ar
trebui s fac cnd tocmai mi se dau asemenea veti bune.
Dar ai spus c nimic nu e btut n cuie, nu?
Ba da, spune mama expirnd. Da, asta aa e. Viitorul e
scris pe ap, spune ea ferm, ca i cnd i-ar reaminti ea
nsi de un adevr important. De aceea, tu vei sta departe,
departe, ct mai departe de acest brbat. E clar?
Unchiul Morris se materializeaz n buctrie i noi toi
tresrim, cu excepia mamei, care pare s-i fi regsit calmul.
Se ridic iute n picioare i i d prul pe dup urechi, o
micare inutil de vreme ce iari iese n toat splendoarea
onduleurilor sale ca de tirbuon.
Ateptai-m aici! spune ea. Orice se petrece dac nu
ne ntoarcem vreau s ardei cartea.
Poftim?
Dac nu ne ntoarcem
Ba v ntoarcei!
Dac nu ne ntoarcem, ardei-o. Prefer s fie ars dect
s cad n mini nepotrivite.
Rowena a citit-o?
Nu de cnd de cnd am oprit-o. Aa c nu tiu ct de
mult tie. Exist unele lucruri pe care nu le tie. Cel puin de
asta sunt sigur, adaug mama, vorbind aproape ca pentru
sine. Dar probabil c i-a spus deja lui. El tie ce putei face
voi.
Apoi ea i lipete buzele de fruntea mea i dispare din faa
noastr. Alergnd la fereastr, ajung la timp s o vd
materializndu-se pe alee, lng maina noastr maro care
rareori era scoas din hambar.
Tata e deja la volan i scoate o mn pe fereastr,
fluturnd-o n direcia casei, de parc ar ti c l urmrim cu
toii din diversele locuri n care ne aflm. mi lipesc mna de
geam, buricele degetelor mele ajungnd deasupra
crpturilor fine din sticl care tiu c sunt acolo de ani de
zile. mi nbu nevoia imperioas de a striga dup ei, tiind
c oricum nu m vor asculta.
Tata ntoarce maina, cauciucurile afundndu-se ici i colo
n gropi, iar apoi autoturismul se ndeprteaz pufind,
luminile de poziii din spate clipind n ntuneric.

Acum ce facem? ntreab Gabriel, ntins pe patul meu,


privindu-m cum fumez nc o igar pn la filtru.
Arunc mucul printr-o gaur din sita de la geam,
imaginndu-mi chipul ngrozit al tatei dac l-ar fi putut
vedea ateriznd n straturile lui preioase de flori de
dedesubt. Apoi m ntreb dac l voi mai vedea vreodat,
ngrozit sau nu.
Acesta este genul de gnd care n ultima jumtate de or
m-a mpins s fumez igar dup igar.
Nu tiu, i spun, ncepnd s mrluiesc prin camer.
Mrluitul i fumatul n acelai timp m ameesc, aa
nct ncerc s le fac pe rnd.
De cnd au plecat?
De cnd m-ai ntrebat ultima dat? Dou ore i ase
minute.
Ia o gur de ap din paharul pe care l ine n mn i din
gtul lui se aude un sunet tremurat, scurt.
Aa c d-mi voie s i-o spun pe-aia dreapt.
Gabriel a tot spus o mulime de lucruri n seara asta, de
cnd i-am zis tot ce am aflat n bibliotec de la prini.
Dup cum se presupune, am dat totul peste cap
Cltorind napoi n 1899 pentru a lua ceasul.
Poate nu chiar tot, dar suficient. Cred c s-a scurs
destul putere ct s-i permit lui Alistair s se foloseasc de
Rowena, indiferent despre ce e vorba.
Din degete mi se rsucete o uvi de flacr. Marginea
cearafului ncepe s ard.
Rahat, spune Gabriel i arunc restul de ap din pahar
peste flacr.
Cu un sfrit, apa stinge focul, dar mirosul de material
textil ars umple aerul.
Piro, vrei te rog s nu mai faci asta?
mi pare ru. Dar nu mai am nou ani, ca s nv cum
s controlez asta.
Gabriel nu comenteaz. n schimb, i pune paharul gol pe
scrinul meu, apoi m ntreab:
Deci de ce nu putem pur i simplu s Cltorim napoi
exact nainte de acest moment, n loc s ne ducem dup
ceas!
Dau din cap, dar continui s merg.
Deoarece din puinul pe care mi l-au explicat despre
Cltorit, de fiecare dat cnd o facem, tulburm nu tiu ce
fel de fir din ntreaga ciudenie de structur. Orice o fi
nsemnnd asta. i unde mai pui c nu putem merge napoi
ntr-un timp unde s ne ntlnim iar cu noi nine. Se pare c
nu este posibil s ne ntoarcem ntr-un timp n care noi deja
existm teoria fiind c materia nu este nici creat, nici
distrus, ci numai transformat. Aadar, nu putem s ne mai
adugm ceva, obinnd astfel dublurile noastre. Aparent,
asta ar fi foarte, foarte ru.
Nu tiu, spune Gabriel meditativ. Dou de-alde tine? ar
putea fi niel pervers.
Te rog!
M opresc i i arunc o cuttur urt.
Asta e tot ce-i trece prin minte ntr-o moment ca sta?
Gabriel i suflec o mnec, apoi mi zmbete.
Sunt brbat. sta e lucrul la care m gndesc mereu.
Dar, oh! Unele lucruri ar trebui s le in numai pentru mine,
nu?
Da!
mi reiau marul i Gabriel i reia tcerea, gndindu-se la
ce s-o fi gndind, pn ce spune:
Dar ce zici de mtua Beatrice? Vreau s spun, n mod
clar tu ai Cltorit atunci. Amndoi am fcut-o, de vreme ce
ea m cunoate i pe mine, se pare. De ce am fcut asta?
M tot gndesc i eu, spun, rar. Deoarece ea a fost unul
dintre Pstrtori. Gabriel, ea trebuie s fi fost.
M aez pe pat.
i noi am ncercat s lum ceasul de la ea?
Nu cred c mai e ceas, meditez eu. Se schimb de
fiecare dat cnd se schimb Pstrtorul. Aa mi-au spus
prinii. i nimeni nu ajunge s cunoasc identitatea
Pstrtorului. Asta l face s fie sigur.
Aadar, probabil c am ncercat s-l lum de la ea.
Gabriel i ndoaie braul cu tristee.
Am ncercat din nou? De ce am fost att de stupizi?
Probabil c la vremea aceea am crezut c e o idee bun.
Nu tiu ce ne-a fcut s credem asta.
Sau ce ne va face s credem asta, spune Gabriel dup o
clip.
Cine tie? Poate c acum n-o vom face. Conform celor
spuse de mama, viitorul este scris pe ap.
M ndoiesc, intervine Gabriel. Nu n legtur cu viitorul
scris pe ap. Toat lumea tie asta.
Eu n-am tiut
Tamsin nu eti chiar aa de netiutoare. Vreau s
spun, trebuie s fi participat la unele ritualuri de pe aici. La
destule ct s cunoti elementele corespunztoare.
Flutur din mn de parc i-a alunga vorbele.
Bine, dar
Oricum, am vrut s spun c m ndoiesc c noi nc nu
mai avem de gnd s-o facem. Deoarece ea deja i amintete
Ahh! Asta face s mi se nvrt capul, i spun,
prbuindu-m peste cptiul patului.
Trasez cu degetul conturul scrijeliturii pe care am fcut-o
pe stlpul patului cnd aveam zece ani. ROWENA E
NASOAL. Litere scobite subire, provocatoare. Brusc, cred
c s-ar putea s ncep s plng.
Ei, haide, spune Gabriel, ridicndu-se i ntinzndu-i
mna. Hai s mergem la plimbare. Mcar poi fuma nc o
igar la aer curat.
l las s m trag n picioare.
i apoi mobilul meu ncepe s bzie pe noptier ca o
albin supradimensionat. l iau i oftez.
E Agatha.
Aps butonul difuzorului, apoi in telefonul departe de
ureche. Zgomotul se revars voci aspre, glgioase i o
chitar bas. Gabriel i ndoaie mna iar, ncepnd s-i
mite degetele pe nite corzi din aer, din cte-mi pot da
seama. Bieii sunt att de ciudai uneori!
Alo? Agatha? De-abia te aud, ip napoi, ca rspuns la
bzitul minuscul din urechea mea.
Tam? E mai bine aa?
Da, puin.
mi ntorc ochii spre Gabriel, care i ndeas minile n
buzunare i ncepe s examineze lucrurile mprtiate pe
scrinul meu.
Tam, sunt la taverna Lions Head. O tii, cea de pe
Mercer Street? Cea n care nu intrm niciodat?
h. D-mi voie s ghicesc ai cunoscut un tip?
Pi, mcar seara cuiva decurge bine. i dac ea m-a sunat
s-mi spun despre asta, atunci probabil c nu
experimenteaz nicio ciudenie rezidual a conversaiei
noastre anterioare.
Nu. A fost att de amuzant!
Vocea Agathei erpuiete n i din telefon.
Eti beat?
Chicotete n felul ei bine-cunoscut dou accente nalte i
un glgit. Zmbesc numai auzindu-l.
Un copil. i dai seama?
Apoi se npustete fr s mai atepte rspunsul meu.
Oricum, n-aveam de gnd s ies n seara asta, dar apoi
a fost att de amuzant! Sora ta a sunat la camera noastr i
eu am rspuns i mi-a spus c era n ora i m-a ntrebat
dac am chef s ies s m ntlnesc cu ea, s bem ceva.
Brusc, am senzaia c n camer nu este destul aer.
Nu! icnesc, iar Gabriel se ntoarce, aruncndu-mi acea
privire care spune: ce s-a ntmplat?
E att de drgu, Tam! tiu c voi nu v nelegei
mereu, dar ea este tare, tare dulce. Vreau s spun, la nceput
m-am cam simit aiurea i m-am purtat n stilul am atta de
nvat, dar apoi ea a fost aa de dulce pur i simplu, cred
c ea doar
Te-a convins? completez eu mohort.
Mda! Oricum, am decis s ies numai pentru una mic
iar apoi am tot vorbit i
Ce ai but? Agatha, ce ai but?
Agatha chicotete din nou.
Bere. Iar sora ta a pltit toate rndurile. Am but, cred,
vreo trei beri, dar ea nu m-a lsat s pltesc nimic. A fost aa
de drgu din partea ei!
O, Agatha!
Vocea mi se frnge.
Gabriel traverseaz ncperea i ntreab pe un ton sczut:
Ce se ntmpl?
Clatin din cap, prea amorit. Urmeaz o izbucnire de
electricitate static pe fir, iar vocea Agathei revine.
Dulce cu adevrat i
Rowena e cu tine acum? o ntrerup.
Urmeaz o pauz n care aud ceva neinteligibil i apoi
muzica pare s creasc n intensitate.
nu. S-a dus la baie, cred. Nu tiu. Asta a fost cu
ceva timp n urm.
Vocea i este impregnat de o uoar confuzie.
M-am tiat la bra, mi spune ea pe un cu totul alt ton.
E grav? Poate c ar trebui s mergi la spital?
Nu, e OK, e OK, spune ea. A trebuit s m tai la bra
acum mi-am amintit. Sora ta
Vocea Agathei mi ptrunde n minte asemenea micrilor
unui fierstru n timp ce ea biguie ntruna despre cum a
ajutat-o sora mea s se taie la bra n baie i cum sngele
cursese din tietura fin de pe pielea ei n fiola pe care
Rowena se ntmpla s o aib la ea. nchid ochii, ncercnd n
van s-mi alung imaginea onestei Agatha, roie la fa i
probabil chicotind nc, sprijinindu-se de sora mea sau de
vreun perete jegos din baie, n timp ce Rowena i extrgea
sngele, pictur cu pictur, de parc ar fi jumulit penele
unei gini.
Agatha, m reped eu, ar trebui s te duci acas chiar
acum. i s ncui ua, bine?
Dar ea nu pare s-mi fi auzit ultimele cuvinte.
Ateapt Rahat, chiar sunt beat. A spus s-i zic c
el te ateapt. Cine e el? Prietenul tu? m ntreab ea i
chicotete din nou.
Du-te acas, Ag, serios! Ajung i eu n curnd, bine?
Bine, Tam. Eti cea mai tare. i, hei, poate c lum
prnzul mpreun mine. Tu, eu i Rowena.
Mda, spun voioas. Ar fi grozav!
Din fericire, Agatha e prea departe pentru a nregistra
sarcasmul. Mai spune ceva i apelul se ntrerupe.
Las-m s ghicesc, spune Gabriel. Alte veti proaste?
NOUSPREZECE

O SINGUR LUMIN strlucete printr-o fereastr mic din


Learner Hall atunci cnd Gabriel trage maina lng trotuar,
strecurnd-o ntre un camion staionat n zona de parcare
interzis i un tomberon.
Mai exact, cum plnuieti s intri? m ntreab Gabriel
n timp ce o femeie mbrcat n zdrene i n saci menajeri
mpinge un crucior suprancrcat, prin dreapta mainii.
Un sac de plastic fonete pe strad, iar femeia se oprete
privind lung dup el ca i cnd l-ar urmri cu privirea pe
unul dintre preaiubiii ei copii plecnd pentru totdeauna.
Apoi pleac lent mai departe, scuturnd din cap n ritmul
scritului roii stricate a cruciorului.
Nu intrm.
Supraveghem? ntreab Gabriel, micndu-i degetele
nelinitite pe volan.
Nu. Respir, ntorcndu-m puin pe scaunul meu
pentru a-l privi drept n fa: Eu intru. Tu trebuie s m
atepi aici.
Ba nu, nici gnd, spune el, iar vocea lui este att de
calm i autoritar, nct clipesc.
Te rog, Gabriel, e singura
Ba nu, Tam.
Se rsucete n scaun, genunchiul lui izbindu-se de-al
meu.
Ai auzit-o pe mama ta. N-ar fi trebuit nici mcar s
venim aici n seara asta, dar nu tu nu ai s dai singur
ochii cu el. Dac mori?
Cuvintele sunt rigide i simple i chiar au acest gen de
efect de a face s-i stea inima n loc, ceea ce ncerc eu din
rsputeri s ignor.
N-am s mor.
O, nu zu? Ultima dat cnd am verificat, n pofida
tuturor Talentelor tale, nu puteai citi viitorul. Sau am fost
greit informat?
Taci din gur! Nu, n-ai fost. Dar gndete-te la asta. Ba
nu, ascult-m! i spun, apsndu-mi palma peste gura lui
deschis.
Dup o secund, el scap de mna mea, dar rmne tcut.
Tipul m vrea vie. Vrea s-i gsesc acel obiect. Ceasul
nu mai este acel ceas. Domani. Dintr-un anume motiv, lui
sta i trebuie.
Pentru a-i recpta puterile familiei, propune Gabriel
pe o voce egal, de parc ar crede c sunt proast. De ce
anume vrei s-l ajui, nu tiu.
N-am de gnd s-l ajut, i spun frustrat acum,
deoarece nu neleg de ce el nu pricepe imediat planul meu
ncropit la repezeal, care are mai multe guri dect o bucat
de vaier.
Privesc n gol pe geamul mainii. O umbr mic, aproape
greu de distins de pietrele din pavajul negru, se grbete
traversnd strada i disprnd n canalizare.
Bine. Care este planul tu?
Intenionez s intru acolo i am de gnd s stau de
vorb cu el.
Ai de gnd s stai de vorb cu el? Asta-i tot? sta-i
plan?
Duc minile la medalion i aps pe micua ascunztoare.
Aceasta se deschide cu un declic slab. O nchid, o deschid, o
nchid iar. Sunt oarecum contient de faptul c i-am pus
cam aceeai ntrebare mamei mai devreme n aceast sear,
chiar nainte s plece. i c ea nc nu s-a ntors din cte
tiu
Zgomotul motorului mainii trezindu-se la via mi face
reveria ndri.
Ce faci? Gabriel apas maneta de semnalizare. Oprete-
te! i spun, prinzndu-l de ncheietura minii.
M poi mpiedica s-mi folosesc Talentul. Dar sunt
aproape sigur c nu m poi mpiedica s-i conduc fundul
acas cu maina.
Gabriel! Ateapt o clip, te rog!
El elibereaz maneta de semnalizare, dar nu oprete
motorul mainii. De asemenea, un ticit linitit, care
amintete sunetul unui ceas, umple interiorul mainii.
Este un tip periculos. Un motiv n plus s nu intri
acolo de una singur i
Se pare c i are n vedere pe toi care fac parte din viaa
mea. Mai nti Rowena, acum Agatha. Nu pot ngdui ca tu
s fii cea de-a treia victim.
Gabriel pufnete.
Sunt aproape sigur c-s mai tare dect el.
i dau un pumn n umr, probabil mai tare dect s-ar fi
cuvenit.
N-ai vrea s nu te mai compori ca un biat n povestea
asta? Nu poi fi mai tare dect el, cci el nu e normal, zu.
E malefic. N-ar trebui s-i explic aa ceva tocmai ie. Iau o
gur ger. Te rog! Nu vreau s tie c eti important pentru
mine. Nu se poate s tie aa ceva.
Motorul mormie i tresare sub noi, iar eu privesc lung la
ledul semnalizatorului care clipete verde pe afiajul de pe
bord. Apoi, fr avertisment, Gabriel se ntoarce spre mine,
m prinde de ceaf cu o mn i m trage spre el. M srut
apsat, scurt, pe gur.
Zece minute, mi spune, iar vocea i este rguit. Ai
zece minute i apoi vin dup tine. i te conduc mcar pn
n hol.

Ajungnd ntr-un punct mort din faa ntunecatelor ui


masive, m uit cercettor prin sticla mnjit. Un paznic este
prbuit peste pupitrul de la intrare, cu capul atrnndu-i pe
braele strnse.
Ea e nuntru, nu? ntreb pentru a cincia oar i, spre
cinstea lui, Gabriel nu scoate asta n eviden.
N-a plecat, spune el linitit.
De parc vorbele lui o cheam, Rowena apare n raza
noastr vizual. Este singur. Bat n geam, iar ea zmbete,
fcndu-mi semn cu mna de parc am juca un joc.
Traverseaz ncperea i se apleac peste paznic, buzele
rotunjindu-i-se aproape de urechea lui. El i ntoarce capul
n somn i, cu toate c nu deschide deloc ochii, bjbie la
centur, apuc un inel strlucitor de chei, alege una i i-o
nmneaz ei. Sora mea zmbete iar i i spune altceva,
moment n care el i sprijin capul pe brae i pare s-i
piard iar cunotina. Ea se ivete voioas n faa noastr,
descuie uile masive i le d n lturi.
Ai reuit s ajungi, spune ea, de parc ar fi gazda unei
petreceri spectaculoase. Alistair va fi ncntat s te vad. Cu
toate c nu i pe tine, adaug Rowena ncruntndu-se,
fermectoare totui. A zis c numai ea, i spune linguitoare
lui Gabriel, ridicnd un deget spre mine.
nceteaz, i zic scurt. El nu vine cu mine, aa c nu-i
irosi timpul.
Bine!
Rowena pufie pe o voce cu totul diferit. M aplec mai
aproape pentru a o examina pe sora mea. n pofida relativei
ei bune dispoziii, ea pare i mai palid dect nainte, iar
albul ochilor si a cptat o tent glbuie. E mbrcat tot cu
rochia neagr, numai c acum e mpodobit cu o dr de
noroi pe partea dreapt, iar din poalele zdrenuite lipsete o
bucat.
Ari ca dracu, Ro, i zic pe un ton prozaic. Iar asta
spune multe.
Sunt ndrgostit, mi rspunde ea repezit, ducndu-i
palmele la obraji.
Cum rmne cu James?
Dac e norocos, e nc n com, n tot acest comar,
ascuns ntr-unul dintre multele dormitoare ale casei noastre.
Privesc n felul meu la foaierul cldirii Lerner Hall. O lumin
fluorescent bzie i vibreaz deasupra capului paznicului
care doarme. Cu aceast excepie, cldirea este tcut i
ntunecat.
Rowena ovie, cu buzele ntredeschise. Apoi, ceva n
interiorul ei pare s nepeneasc i ea face o piruet,
deplasndu-se cu pai sltai, asemenea unui balon tras de o
sfoar.
El ateapt, este tot ce spune.
Pun mna pe braul lui Gabriel pare deosebit de nefericit.
Zece minute, mi reamintete el subliniind, iar eu dau
afirmativ din cap.
Zece minute, repet eu i, pre de o secund, m ntreb
dac are de gnd s m srute iar.
Sau dac ar trebui s-l srut eu. Dar el n-o face, i nici eu.
n schimb o urmez pe sora mea, simind furnicturi n ceaf.
Pare c s-au scurs ani de cnd am mai trecut pe holul
sta, n prima sptmn de coal, att de hotrt s le
art celor din familia mea c la urma urmelor nu sunt
inutil, att de plin de speran c voi gsi ceea ce voia
Alistair. Sau ce spusese el c voia
Ne apropiem prea repede de biroul lui. Sora mea ridic un
lemn alb i mai mult mngie ua dect bate n ea. mi dau
ochii peste cap numai spre beneficiul meu, tiu, dar s fiu
meschin mi d un pic de curaj. De care acum am nevoie
mai mult ca oricnd.
Rowena deschide ua i intrm n birou. Alistair st la
biroul lui. Prin contrast cu sora mea, pielea lui strlucete de
sntate iar ochelarii i sclipesc de parc tocmai i i-a
lustruit. O tav simpl de aram, pe care sunt dou pahare
de cristal i o caraf de cristal faetat care conine un lichid
nchis la culoare, cafeniu-rocat, ateapt n apropierea unui
cot ascuit nvemntat ntr-un costum negru. Ochii mei
evalueaz rapid tava, scruteaz pereii, apoi se ntorc la
chipul lui, care etaleaz o expresie de rbdare.
Tamsin, spune el curtenitor, iar eu ncerc s nu m
nfior vizibil la exaltarea tcut din glasul su.
M gndesc la ultima dat cnd am fost aici i la ct de
bine a jucat rolul profesorului nerbdtor.
Domnule doctor Callum, i rspund pe un ton calm. Sau
ar trebui s spun domnule doctor Knight?
El i dezvelete dinii ntr-un rs tcut. Apoi, se ntoarce
spre sora mea, care s-a tot foit pe lng el, i i spune cu o
voce joas i lipsit de inflexiuni:
Ateapt afar.
Faa i se las de parc toate trsturile i-ar disprea de pe
chip. Dar nu protesteaz. nainte de a se ndrepta spre u i
trece mna peste braul lui Alistair, atingndu-i uor degetele
cu ale ei. Alistair nu bag n seam niciunul dintre gesturile
ei de desprire i nici plecarea ei.
Vrei s stai jos?
Nu, mulumesc, i rspund ct de degajat se poate. i
nu-mi mai oferi nici ceai i nici ap, i spun artnd spre
caraf. N-am chef de ospitalitatea ta.
Nu m prea pricep la sport, dar mi imaginez c atacul este
cea mai bun aprare.
Asta? ntreab Alistair cu un chicotit, artnd spre
caraf. M ndoiesc foarte tare c ai vrea s bei din asta. Eti
prea orientat spre etic. i totui, asta a fost mereu
problema cu familia ta.
i ncrucieaz braele pe birou i se uit la mine.
Serios, tii ct de nesbuit este i a fost familia ta n
decursul anilor? tii ct de mici i-au fcut vieile i
Talentele? Ce risip! O pierdere clar.
Unde sunt prinii mei? l ntreb, iar buzele-mi sunt
amorite.
Nu c m-a atepta s-mi spun adevrul, dar cel puin
poate mi dau seama dac minte. Dar el flutur din mn
nepstor i spune:
N-am fost interesat de ceea ce aveau de oferit.
Nu-mi pot nchipui despre ce era vorba, dar nu vreau s-i
dau satisfacie ntrebndu-l. El se apleac peste birou,
fixndu-m cu ochii lui ca gheaa, iar eu m gndesc la un
cocor mare i negru.
Sunt interesat de ceea ce poi tu s faci pentru mine.
i ce anume este acest lucru?
Alistair zmbete.
Tu mi poi aduce ce vreau.
Cred c deja am fcut-o. i-am adus ceasul, i spun, iar
obligaia mea s-a ncheiat.
El atinge uor marginea unui pahar de cristal. Un clinchet
de reverberaie umple spaiul dintre noi.
Poate c reuesc s te conving s ncerci iar.
i dac nu vreau?
Pe fruntea lui i fac apariia nite linii aspre.
Nu vrei? repet el calm. Apoi ridic puin tonul i spune:
Rowena, te rog, intr!
Ua se deschide brusc i sora mea se strecoar napoi n
birou. M ntreb dac n tot acest timp a stat cu urechea
lipit de u. i apoi m ntreb dac mcar a neles ce a
auzit. Trece pe lng mine atingndu-m i se duce lng el,
iar eu nu m pot abine s nu remarc expresia de voioie de
pe chipul ei.
Am nevoie de ajutorul tu, i spune Alistair cu o
blndee ngrozitoare, apoi deschide un sertar i se aude cum
clincne ceva timp de cteva secunde, dup care i ofer
surorii mele un cuit cu mner de os.
Nu! spun eu, dar niciunul nu catadicsete s se uite la
mine.
n schimb, Rowena ntinde braul, cu faa antebraului n
jos i, fr o fraciune de ezitare, i nfige partea curb a
lamei cuitului n piele, de parc ar tia o felie de carne.
Oprete-te! strig i m reped spre ea, nfcnd cuitul
din mna ei.
Strng i mai tare mnerul neted i, pre de o secund
paralizant, privindu-l adnc pe Alistair n ochi, m imaginez
implantnd cuitul drept n inima lui.
F-o, i n-o s-i plac deloc ce o s i se-ntmple surorii
tale mi uier el.
Deodat, mi amintesc avertismentul mamei despre efectul
n oglind al vrjii asupra Rowenei i arunc cuitul n colul
ncperii, unde alunec pe podea i, la un moment dat, se
oprete. ntorcndu-m spre Rowena, aproape c vomit cnd
o vd storcndu-i braul cu calm, privind cum sngele se
ngroa i picur din semnele proaspete de pe braul ei ntr-
o ceac de porelan pe care Alistair i-a oferit-o cu atta
spirit de prevedere.
Ro, optesc eu, i, cocoloindu-mi tricoul, ncerc s-i
opresc sngerarea.
Nu, Tamsin, mi spune ea cu blndee, mult mai blnd
dect ar fi fost adevrata Rowena dac i-a fi stat n cale.
Trebuie s i-l dau lui, mi explic ea cinstit. Numai aa poate
tri.
i mulumesc, draga mea. Deocamdat, ajunge.
Alistair ntinde mna dup ceac. Dar eu ntind rapid
braul nfac ceaca, aruncnd-o n peretele din spatele meu.
Ceaca se izbete de rama unei picturi medievale nfind o
scen de vntoare i se sparge. Coninutul curge pe pictur
o dr roie, lipicioas. Sunt ncntat s vd c am reuit
s sparg i sticla tabloului. M ntorc spre Alistair, zmbind.
Vai! Se pare c sparg tot timpul cni la tine-n birou.
Alistair i strnge buzele ntr-o linie subire ca un ac, dar
sora mea e cea care vorbete prima.
Tamsin, m strig ea. De ce ai fcut asta?
Se ghemuiete n colul ncperii i ncepe s adune
cioburile de porelan, murdrindu-i instantaneu degetele cu
sngele stacojiu.
Las-le, i spune Alistair, iar vocea i este aproape la fel
de ascuit ca lama cuitului i aparent taie la fel de adnc,
cci sora mea privete n sus, expresia ei de groaz fiind prea
greu de ndurat. Poi s pleci, i spune el pe acel ton glacial,
iar sora mea i las capul n jos, se ridic n picioare i, nc
strngnd cu tandree la piept cioburile cetii, se strecoar
afar din ncpere.
Tu i cu mine semnm mai mult dect crezi, spune
Alistair ntr-un trziu, cu o voce grijulie, cu ochii fixai
asupra mea.
Pufnesc. Nu m pot abine.
Nu pricepi nimic, i spun, dnd cu piciorul ntr-un ciob
de porelan. Acesta se lovete de plint. Dincolo de faptul c
amndoi am minit n legtur cu numele noastre, adaug eu.
Dar ignor ce-am spus.
Amndoi am face orice pentru familiile noastre.
mi ridic ochii, l privesc lung, apoi deschid gura. Niciun
sunet. Nu am cuvinte s neg asta.
i amndoi am fost privai de ceea ce ni se cuvine n
mod firesc. Prin fctura familiei tale.
Nu e adevrat, spun imediat.
El ridic dintr-o sprncean.
Nu este? Oare nu familia ta i-a ascuns adevrul despre
Talentele tale? Se apleac peste birou, ochii lui intuindu-m
de perete i adaug: n toi aceti ani?
M forez s-i spun:
Au avut motivele lor.
Uimitor! Cum i aperi tu taman pe oamenii care i-au
negat dreptul din natere.
Clatin din cap, de parc a fi un specimen deosebit de
greu clasificat.
N-am asemenea scrupule. Ce este asta? reuesc n cele
urm s ngaim. Explicaiile unui nebun nainte s m
omoare?
Un nebun?
Acum, el pare amuzat.
O, nu, Tamsin. Nu sunt nebun. Obiectez. Nu sunt dect
metodic. Trebuia s fiu. Cnd tot ce ai este doar un nume cu
care s te descurci n toi aceti ani, nvei s fii exact.
Un sunet mi bzie n urechi.
Un nume? ntreb prostete, i apoi se face lumin n
mintea mea. Numele Rowenei. De asta ai venit la librrie n
seara aia. O cutai pe Rowena. De ce?
Alistair zmbete.
Da, Rowena Greene. Este numele care a fost promis
drept salvarea noastr. Cnd familia ta a omort-o pe a mea,
unica noastr speran a fost o privire n viitor, o privire n
cartea pe care bunica ta, ntreaga ta familie, o consider o
comoar.
i ai vzut numele Rowenei?
Respir. Alistair ridic din umeri.
Sigur c nu. Asta a fost acum mai bine de o sut de ani.
Ruda mea a vzut, iar acesta este numele pe care l reinem
de secole. tiam c ea trebuie s fie cheia.
Ce insinuezi spunnd c familia mea a omort-o pe ta?
Noi n-am omort pe nimeni.
Eti chiar att de sigur de asta?
Voi ai fost cei care ai omort oameni. De-asta va
mpiedicat. Aa
mi nghit restul cuvintelor. Aa mi-a spus mama sun
teribil de copilresc n acest context.
Asta crezi? C noi omoram oameni i prin urmare
familia Greene a srit i a salvat situaia? Minciuni, spune el
cu nsufleire. Familiei tale nu i-a psat de nimic, de nimic n
legtura cu cei pe care i consideram ai notri, atta timp ct
nu era vreunul dintre ai lor. Dar oricum ar fi, spune el,
ridicnd vocea, nu face greeli vorbind despre omoruri.
M uit lung la el, la felul n care deschide gura i apoi
buzele i se arcuiesc cnd mrie.
Ai idee cum e s creti tiind c ai fost menit s fii
altceva, ceva cu totul diferit de mizeria ordinar pe care o vezi
pe strzi n jurul tu, ceva dincolo de viaa asta obinuit de
muritor? S tii c ar trebui s ai un Talent, s tii din
adncul inimii, i totui s nu-l ai din pricina a ceva ce s-a
petrecut acum mai bine de o sut de ani?
Se uit fix la mine, strngndu-i i desfcndu-i minile
de pe sugativa de pe birou. Apoi inspir adnc i spune calm:
Atunci cnd privezi pe cineva de Talentul su, de
dreptul de a avea un Talent, ucizi o parte din acea persoan.
Din cte mi-a spus sora ta, cred c tu ai putea s nelegi
asta. Gndete-te Tamsin! Gndete-te ct de diferit ar fi
putut fi viaa ta!
nchid ochii, mintea mea rumegnd i rostogolind scenele
aidoma unui ru umflat de ploaie: Rowena i Gwyneth
rznd, cu buzele lor roii i umede; Gabriel i scrisorile lui
rmase fr rspuns; Silda ndeprtndu-se treptat de mine;
anii timpurii de scoal, atunci cnd oamenii m priveau de
parc a fi fost ciudat, cnd de fapt nu eram cu nimic
diferit de ei. Cum ar fi fost dac nimic din toate astea nu s-
ar fi ntmplat? Cum ar fi fost ca eu s tiu exact, de la a
opta mea aniversare, ce puteam s fac? Nu exist nicio parte
din mine care s mai fie aceeai. Apoi deschid ochii. Alistair
m privete, cu satisfacia ntiprit pe chipul su. Ne privim
lung unul pe cellalt pre de o btaie de inim nainte ca eu
s m uit spre u, ntrebndu-m dac sora mea mai
sngereaz.
Ce primesc n schimb? Dac te ajut?
Viaa surorii tale, mi rspunde el, lsndu-se pe spate
n scaunul lui i atingnd iar marginea cupei de cristal.
i pe a Agathei, i spun, ncercnd s mpiedic greaa,
nsoit de transpiraii reci i de tremurturi, s se
acumuleze n voce mea.
Ochii i zboar din nou spre carafa, iar acum se citete n
ei o foame att de posesiv, nct mi feresc privirea.
Poate.
Poate? repet eu ca un ecou. Ce vrea s nsemne asta?
Poate c depinde de tine. Dac reueti s gseti ce
vreau i mi-l aduci destul de repede, poate c nu va fi prea
trziu pentru Agatha cea minunat i plin de via.
Am senzaia c am gura plin de cli, dar fac un efort i
spun:
Ce vrei de la Agatha? Ea n-are niciun fel de Talent ea
e normal
Agatha mi este de folos s m ntrein.
Aa cum este i Rowena? l ntreb.
El i apleac meditativ capul o parodie ngrozitoare a
unui profesor care cuget la ntrebarea pus de un student
ntr-un mod diferit.
i ce li se va ntmpla? Dac i aduc ce vrei? Le vei
elibera?
Ce a mai rmas din ele de eliberat, adaug el calin, dar
de data asta nu-mi pot reprima nfiorarea de pe chip. Tamsin,
timpul curge n defavoarea lor. i cnd nu vor mai avea timp,
s fii convins c mai sunt i alii pe list.
i mpreuneaz minile, se uit la ceas i mi zmbete
Cred c tnrul care te ateapt afar devine
nerbdtor.
Ct timp am pentru a-i aduce ceea ce vrei? i de ce nu
i-l iei i singur, dac eti att de puternic?
Pe chip i trece umbra unei ncruntri, iar eu consider c
dac n-am fcut mare lucru n timpul acestei ntrevederi,
mcar cu asta m-am ales.
Se pare c e nevoie de cineva cu Talentul tu special.
Iar n linitea care s-a lsat, aproape c-mi vine s rd din
pricina tristului fapt c mi-am dorit att de tare s fiu
Talentat, iar acum a da orice s nu fiu.
Dar orice rs, fie el isteric sau altcumva, se risipete la
sunetul unui ceas care bate ora. ntorcndu-m, localizez
sursa acelui sunet: ceasul care a fost cndva Domani se afl
n colul biroului su.
Un suvenir, murmur Alistair. i se dovedete a fi i
folositor, adaug el, iar eu ntorc capul exact la timp pentru
a-l vedea destupnd carafa i turnndu-i n pahar o parte
din lichidul nchis la culoare.
Ridic paharul, fcndu-l s strluceasc n lumin.
Pentru succesul tu, spune el cu o politee oribil i
soarbe tot coninutul dintr-o singur nghiitur.
i privesc muchii gtului ncordndu-se, iar apoi el mi
zmbete, buzele strlucindu-i umede.
Agatha!
M rsucesc pe clcie i ies n fug din birou, aproape
ciocnindu-m de sora mea, care este ghemuit la u, cu
ochii nchii. Rsul lui Alistair m nsoete pe culoar.
DOUZECI

ETI SIGUR C VREI s faci asta? m ntreab Gabriel


din nou prin ua ntredeschis care unete dressingul
mtuii Rennie cu al unchiului Chester.
Am de ales? mormi nefericit, strecurndu-m n
rochia pe care am luat-o din dulap, din camera mea de la
cmin.
Gabriel i cu mine am mers acolo cu maina dup ce am
reuit s-i explic, blbindu-m aproape incoerent, ce mi
spusese Alistair. Agatha dormea i, poate c fusese numai
imaginaia mea, dar somnul ei prea diferit de obinuitul su
somn comatos. n timp ce mergeam prin camer, adunnd
tot ce credeam c mi trebuie, ea s-a foit ntruna n pat, s-a
ntors i a murmurat. O dat chiar a ipat.
Nu, te rog!
M-am ntrebat dac s-o trezesc, i am hotrt c nu. n
schimb, am rmas n picioare un minut, n timp ce Gabriel
atepta afar, i mi-am lipit mna de fruntea ei. Dar ea s-a
rsucit cu spatele la mine i atunci i-am vzut tieturile de
pe bra care de-abia prinseser crust. A trebuit s fug,
nainte s-o iau razna din nou. Acum ncerc s gsesc alinare
n materialul mtsos al rochiei, dar chiar i asta mi
amintete prea tare de Agatha i de scncetul ei de extaz
atunci cnd am ieit din cabina de prob a acelui magazin de
pe East Village cu haine la mna a doua. Ea m-a convins s-
mi cumpr rochia, cu toate c nu mi-o prea puteam permite
i cu toate c nu aveam deloc unde s port rochie de sear
din anii 30, lung pn n pmnt, de culoare roz. n ultima
lun crezusem prostete c aveam s-o port la nunta Rowenei.
Poate c totui o s-o port, mi optesc n barb n timp
ce rsucesc rochia i o aez cum trebuie.
Cum merge treaba?
Bine, icnesc. Nu prea pot s respir, dar n afar de asta,
e regul.
Respiratul este supraevaluat, m informeaz Gabriel.
Am aflat asta exact acum, cu cravata blestemat pe care-o
port
Traversez camera pentru a ajunge n faa uriaei oglinzi a
mtuii Rennie. Rochia e n stilul anilor 1930, dar coafura
m trdeaz. Caut prin grmada mea de agrafe de pr i aleg
cteva cu cristale. i ce dac sunt de la magazinele Claires?
Ci oameni mi vor examina agrafele de pr de-aproape? i,
oricum, ct timp vom adsta n 1939? Numai ct va fi
necesar, se pare, s-i ruinez viaa mtuii Beatrice i apoi s
plec. i nainte s m confrunt cu acest gnd incomod,
Gabriel intr pe ua de alturi. i surprind imaginea n
oglind n timp ce ncerc s-mi rsucesc buclele brunete n
ceva asemntor unei coafuri din anii 30.
Ari grozav, exclam n timp ce jumtate din pr mi iese
din cocul pe care tocmai ncercam s-l prind. Oftez: M dau
btut.
Gabriel, mbrcat ntr-unul dintre costumele unchiului
Chester, nainteaz spre mine.
Te dai btut? Cedezi n faa farmecelor mele de
netgduit, renunnd la opoziia ta prosteasc? tiam eu c
pn la urm vei ceda. Fetele cedeaz mereu.
Scot limba la reflexia lui din oglind. Ridicnd n sus
colecia mea de agrafe de pr, spun:
M dau btut n ceea ce privete prul meu,
prostuule!
El ntinde mna.
D-mi-le mie! spune, i se apuc de treab.
Au! m plng eu atunci cnd el m mpunge cu o agraf
n pielea capului.
Dar nu doare cu adevrat. Am fcut aa pentru c st att
de aproape de mine.
mi pare ru, spune el, i-i simt respiraia pe gtul gol.
E n regul, i replic printre dinii ncletai, spernd c
nu va remarca faptul c mi s-a fcut pielea de gin.
Poftim! Ce prere ai?
Face o jumtate de pas napoi i eu m privesc din nou n
oglind. Cumva, a reuit acolo unde eu am euat s-mi
rsucesc prul i s prind cocul la ceaf. Bucla care mi tot
scpa a fost acum prins dup ureche.
Nu-i ru, zic eu.
Vezi tu, dac treaba cu muzicianul nu funcioneaz, poi
fi mereu
n spatele meu, Gabriel face o micare de njunghiere n
inim, iar eu rnjesc spre el n oglind.
Ruj, spun precipitat.
Nee, nu-i trebuie. De ce se dau totui fetele cu ruj?
E 1939. Nu se poate s nu-mi dau cu ruj, i spun, i
caut printre lucrurile pe care le-am adus, alegnd tubul
Agathei de Rev Me Up Red by LOral.
Dar minile mi tremur i, drept rezultat, sfresc prin a-
mi da cu ruj i pe incisivi.
Bine, spun n cele din urm. Gata, cred.
Gabriel scoate o poz din voluminosul buzunar interior al
jachetei i o studiaz. n pod am gsit un album de fotografii
vechi, acoperit cu un strat de murdrie i mucegai.
Ai mereu nevoie de ceva de genul sta? l ntreb. Cum ar
fi un tablou sau poza asta? tii tu, s te ajute s
Cltoreti?
Gabriel mai studiaz fotografia un minut.
Cred c ajut. N-am reuit niciodat s o fac fr un soi
de ghid ca sta sau ca tabloul. Te concentrezi?
Dau afirmativ din cap, privind lung la fotografia fetei cu
plrie cu boruri largi. Aceasta are faa nclinat, ridicat n
sus, i un zmbet larg. ntr-o mn ine o igaret montat
ntr-un portigaret lung, iar n cealalt mn ceva ce pare a fi
un pahar demodat de ampanie. Privete undeva dincolo de
marginile pozei. Pe partea inferioar a fotografiei scrie, cu
litere subiri: Beatrice, 1939. Degetele lui Gabriel se strng n
jurul degetelor mele i, deodat, ne rsucim prin spaiu, iar
eu simt cum rochia mi alunec i mi flutur n jurul
picioarelor. Am rgazul s m ntreb distrat dac prul mi
st la locul lui i apoi muzica mi url n ureche, iar eu m
izbesc cu umrul de ceva tare ca piatra.
Au! ip, dezlipindu-m de un perete de crmid.
Clipesc i i dau drumul minii lui Gabriel.
Iart-m, spune el sfios. Doar i-am spus c nu ajung
ntotdeauna fix n locul care trebuie.
Unde suntem?
Ochii mi se adapteaz la ntuneric i desluesc iruri dup
iruri de sticle i borcane coninnd ceea ce par a fi nite
ierburi uscate sau nite uleiuri. Adulmecnd priceput aerul,
recunosc un miros cunoscut, de pmnt.
Distileria, i spun, fcnd un pas nainte, ca pentru a
m felicita pentru c am ghicit, cnd ceva rece i cu pene m
plesnete peste fa.
Ridic mna i dau la o parte un buchet de levnic
atrnat acolo, simind florile mtsoase sub degete. n
captul opus al ncperii se zrete o gean de lumin i eu
m gndesc la configuraia casei mtuii Rennie. Distileria
d ntr-o grdin i, judecnd dup muzica de dincolo de
aceast u, acolo are loc petrecerea.
Cred
Linite! mi uier Gabriel. Vine cineva.
M rsucesc spre locul unde tiu c ar trebui s se afle cea
de-a doua u, cea care duce la buctrie i, evident, exact
dincolo de ea se aud pai greoi, trii. Mergem speriai n
colul cel mai ndeprtat colt al ncperii, exact cnd ua se
deschide larg. Abia reuesc s desluesc conturul siluetei
unei femei masive, cu prul strns perfect ntr-un coc care
pare cimentat la ceaf. Ea cotrobie printre rafturi,
mormind:
Mai mult sirop de miere, Bertha. Mai mult sirop pentru
punci, Bertha. Oaspeilor le e sete. Nu tndli, Bertha,
Bertha, Bertha! i, n tot timpul sta, oasele mele tnjesc
dup un scaun.
Merge cu pai apsai spre centrul ncperii i ntinde
mna spre tavan. Cu o secund nainte de a apsa pe
ntreruptor, neleg ce vrea s fac. M aplec spre Gabriel, i
trag faa spre a mea, proptindu-mi artistic minile pe obrajii
lui, pentru a ascunde ct de mult cu putin. Exact cnd
buzele lui se zdrobesc de ale mele, raze strlucitoare de
lumin nvlesc peste pleoapele mele nchise.
Oh! o aud pe Bertha icnind. V cer iertare! se blbie
ea.
Un tropit de ghete greoaie, o u trntit, i dus a fost.
mi pare ru, murmur, trgndu-m napoi din braele
lui Gabriel. sta a fost cam siropos. Nu e cel mai bun.
Nu m deranjeaz, spune el, iar vocea lui e cam
nesigur. Apoi i ndreapt cravata i i netezete partea din
fa a jachetei. Roeti, mi zice.
Mda pi, acum eti i tu dat cu ruj.
ntind mna i-l terg ct pot de bine, ncercnd s nu-mi
las degetele s ntrzie pe curbura buzei sale inferioare.
Mersi. Gata?
Nu, i spun, dar el m strnge de mn i deschide
oricum ua spre grdin.
Ieim ntr-o mulime de oameni. Toi par s bea i s
fumeze, femeile in portigarete din filde i aur, n timp ce
brbaii pufie pipe sau igri groase de foi de culoarea
caramelei. O nvrtejire de culoare mi atrage privirea. O
femeie care poart o plrie cu pene, de culoarea bronzului,
se ntreine cu admiratorii, ochii ei alungii fiind machiai cu
fard de pleoape purpuriu, i gura fiindu-i ca o tietur
stacojie. Torele nfipte n pmnt asigur o lumin
plpitoare, iar acordurile vesele ale unui cvartet de jazz
ntrerupe din cnd n cnd suiurile i coborurile
conversaiilor. n mijlocul grdinii a fost instalat un imens
cort alb pentru dans, iar diferite cupluri intr i ies n lumina
amurgului.
O vezi? m ntreab Gabriel pe un ton sczut, n timp ce
un chelner se oprete n faa noastr, innd o tav.
Ochii brbatului sunt fixai asupra unui punct aflat ntre
umrul meu i al lui Gabriel i, dup ce lum dou pahare
de ampanie n form de clopot, el se ndeprteaz fr s se
uite mcar o dat la noi. ncep s respir uurat.
Nu nc, i spun, sorbindu-mi ampania.
Ai grij cu asta, m avertizeaz Gabriel, privirea lui
trecnd dincolo de mine.
M ntorc i descopr un trio de fete, mbrcate toate n
roz, uitndu-se la noi mai degrab la Gabriel cu ceea ce
pare a fi admiraie. Exact la timp surprind o prere de
zmbet n timp ce i el le privete cercettor.
Ai grij cu asta, i spun, i, dup ce mi petrec braul pe
al lui, ptrundem n mulime ct putem de nepstori.
Imit stilul chelnerului i nu stabilesc niciun contact vizual
cu nimeni n special. Dar suntem oricum descoperii.
Scumpo, aud glasul ca un tors al unei femei, chiar n
urechea mea, i aproape c mi vrs paharul. Te-am cutat
peste tot. Cnd ai ajuns?
acum cteva minute.
Dau din cap i ncerc s plec, dar mna ei este bine prins
de braul meu. E minion i cu trsturi ascuite, iar prul
rou i se revars n valuri lucioase n jurul capului.
Sigur c aa e. Ct de tipic pentru tine! exclam ea, de
parc m-ar implora s fac ceva foarte iste.
alul din pene negre, pus n jurul umerilor, pare s fie o
fiin vie, care respir. M holbez la ea, fascinat, cnd ea se
apleac spre mine i mi spune optind tare, ca pe scen:
i cine este acest brbat frumos care e cu tine?
Fr s atepte s-i rspund, i face cu ochiul lui Gabriel i
se bag ntre noi. Captul alului se onduleaz n aer i apoi
i se nfoar pe olduri.
Deschid gura, dar chiar atunci o voce viguroas bubuie n
dreapta mea.
Melora! De fiecare dat cnd ntorc capul dispari. Zu,
ce nseamn asta?
Un brbat masiv, bine fcut, apare cltinndu-se i i
crpete femeii pe umr o palm crnoas n ceea ce se
presupune a fi o mngiere, dar care mai degrab seamn
cu o lovitur sor cu moartea. alul Melorei pare s tremure
sub atacul lui.
O, Charles! spune Melora, i, chiar i aa, ea zmbete.
mi dau seama c se strduiete din rsputeri s nu ipe. A
trebuit s o salut pe verioara
mi arunc o privire.
Agatha, spun voioas.
Brbatul m studiaz pre de o secund, apoi clipete i
clatin din cap.
Att de multe verioare, tun el, i m srut pe ambii
obraji.
Ignorndu-l complet pe Gabriel, se ntoarce spre Melora i
i spune:
Acum, chiar trebuie s vii cu mine. Vreau s vorbesc
ceva cu tine.
Trsturile chipului Melorei se acoper de sil, dar ea i
permite brbatului s o conduc, el continund s-i in
mna pe umrul ei. Dar n secunda urmtoare, alul ei
plutete ca strnit de o briz rtcitoare i se ncolcete n
jurul braului brbatului. Cu un ipt surprinztor de
piigiat, el i smucete braul i l scutur o dat, de dou
ori.
Afurisita, m-a mucat! exclam el.
Ba nu, mieluelule, gngurete Melora, legnndu-i
braul. Absolut deloc.
Apoi se uit piezi la mine i mi face cu ochiul nainte s
dispar amndoi n ntuneric.
Tocmai i-a zis mieluelule? m ntreab Gabriel i
intrm din nou n mulime. Pe-aici, adaug el, cotind la
stnga i aplecndu-ne s intrm n cort, scrutnd ringul de
dans din ptrate de lemn lustruit care pare s fi fost mbinat
special pentru seara asta. Eti rud cu ei?
Nu m-ar surprinde dac s-ar dovedi c e bunica lui
Gwyneth. Ea avea aceast nfiare obraznic de nprc.
Frnturi de conversaie se rotesc nspre mine n timp ce ne
croim drum printre grupurile de oameni.
i spun, au avut dreptate ca n final s nceap s trag
n Roosevelt. De cnd cu New Deal6
Scumpule, mi-ai promis. tii c vrul Lindel e omul lui

6
Noua Orientare (politic, economic i social a preedintelui Roosevelt,
1933-1936), iniiat ca rspuns la Marea Criz Economic din anii 1930
(n.tr.).
Roosevelt. De ce trebuie s-l provoci mereu?
Dar eu
Gabriel m trage deoparte. O siluet cu o fa alb,
pictat, vine spre noi unduindu-se, transformnd aluri de
mtase n psri i apoi la loc n aluri. Clipesc, ncercnd
s-mi dau seama dac e Talentat sau doar un artist angajat
pentru petrecere, cnd Gabriel spune calm:
Acolo!
Ne oprim lng zidul grdinii, n umbra unei magnolii
imense. O femeie mbrcat ntr-o rochie ca de siren,
neagr, cu o etol argintie de blan, i d capul pe spate,
rznd, cu dinii ei mari, albi, dezvelii. La ncheieturile
minilor i strlucesc diamante asemenea unor stele
cztoare.
Ea este, spune Gabriel, dar descopr c privesc lung la
o fat care pare s fie de vrsta mea, mbrcat complet n
alb.
St aproape de mtua Beatrice, iar la prima vedere par a
fi amndou adncite n conversaie, dar apoi ochii ei se
ndreapt spre mulime, examinnd-o asemenea unor
reflectoare peste apa ntunecat. Brusc, ea i rsucete
capul n direcia mea i mi susine privirea timp de o clip
de parc m-ar recunoate , dup care se ntoarce napoi la
mtua Beatrice. Simt un bubuit adnc n piept, de parc mi
s-ar fi oprit inima i de abia ar fi repornit cu un tresrit, dar
apoi momentul dispare. O briz adie n grdin, vlurind
rochii i aluri. O perdea de petale de magnolii roz mi
nvluie viziunea. Cnd privesc iar, un brbat nalt, robust, i
aprinde igareta mtuii Beatrice.
Poi Simi Domaniul? ntreb plin de speran.
Gabriel clatin din cap, nespunnd nimic imediat. i
mbin sprncenele, i frmnt degetele, apoi se uit la
mine, dup care spune cu o not de frustrare:
Nu tiu ce caut. Ac? Car cu fn? Evident, nu ceasul. Ce!
Ce este? ntreab el calm, mai mult pe sine dect pe mine.
Neatent, ntinde mna i scoate o floare din prul meu i o
duce la nas.
Timp, spune el dup un minut. Exist un ticit n capul
meu.
Probabil c par alarmat, cci mi zmbete.
Nu asemenea unei bombe.
Asta e mai ru dect acul n trei care cu fn, spun ursuz
dup un minut n care nu pare s se ntmple nimic. De ce
am crezut c putem s-o facem?
Pentru c am mai fcut-o. Deocamdat, nu tim cum,
mi rspunde Gabriel, iar eu i zmbesc, strngndu-l de
mn.
n acest moment, orchestra cnt o melodie lent,
maiestuoas.
Hai s dansm. Dansul m face mereu s gndesc mai
bine.
i arunc o privire plin de ndoial.
Zu? i asta chiar e o idee bun?
S nu-mi strici cheful, mi zice Gabriel rbdtor. Port
costum. Tu eti mbrcat cu cea mai drgu rochie posibil.
Suntem n 1939 i cine tie ce se va ntmpla n continuare.
Hai, Tamsin! E cea mai bun idee pe care o am acum.
i, zicnd acestea, m conduce de sub umbra copacului pe
ringul de dans luminat de tore, unde ne alturm mulimii
de cupluri nlnuite.
Nu tiu s dansez, murmur eu.
Acesta e un vals, mi spune Gabriel, exact n felul n
care ar spune asta e o portocal.
Tot nu tiu s dansez.
Eu tiu, spune Gabriel i m trage spre el.
Cu un bra m prinde de talie i ncepe s m nvrt pe
ring, att de repede, nct nu am timp s m gndesc la
faptul c nu tiu ce s fac mai departe. Chipurile apar i
dispar n ntuneric peste umrul lui Gabriel, n timp ce
zburm prin aerul cu parfum de flori. Muzica tot crete, lent,
pn ce devine o parte din picioarele mele i deodat ne
micm n pai sincronizai. Exact cnd simt c asta ar putea
i ar trebui s continue la nesfrit, muzica se oprete i
rochia mi se nfoar n jurul picioarelor. Suspin uor i
prul mi se desface.
Ah, iubire tnr, fredoneaz un bariton n stnga mea
i l vd stnd lng noi pe brbatul care i-a aprins igareta
mtuii Beatrice.
Radiaz uitndu-se spre noi, apoi se ntoarce spre
partenera sa, care, mi dau seama, este mtua Beatrice, i i
optete ceva la ureche. Ea i nclin capul spre el, ridicnd
o mn mpodobit cu bijuterii pentru a-l mngia pe fa,
un zmbet mbobocindu-i pe buze. Unchiul Roberto, m
gndesc brusc.
M ridic pe vrfuri. Soul lui Beatrice, mimez spre Gabriel.
n timp ce privim, unchiul Roberto bag o mn n
buzunarul vestei sale gri i scoate un ceas de buzunar de
aur. Lanul care atrn din buzunar sclipete uor.
Strnsoarea minii lui Gabriel devine mai puternic. M
gndesc deodat la prima sear cnd a venit Gabriel acas,
atunci cnd am stat n sufragerie cu mtua Beatrice. N-a
pierdut nimic din ce a putea eu s gsesc. Am ncercat i mai
devreme. Era ceva cu un ceas de buzunar.
Prea bine, draga mea, spune brbatul, dar n acest caz
trebuie s le spun buctarilor s mai amne vreo
cincisprezece minute. Fr ndoial c vor fi foarte suprai
pe mine. i srut mna. Desigur, voi suporta o mie de
cutturi urte ale lor pentru un zmbet de-al tu.
n timp ce el traverseaz ringul de dans, mtua Beatrice
i duce trei degete la buze i-i arunc o bezea brbatului,
care se retrage nainte ca ea s se ndrepte prin mulime n
direcia opus.
Crezi c
Exist numai o cale s aflm, spune Gabriel, i l
urmm pe unchiul Roberto.
DOUZECI I UNU

IERTAI-M, DOMNULE, l strig Gabriel pe unchiul


Roberto cnd ajunge pe aleea din pietri, relativ pustie, care
duce spre buctrie.
Unchiul Roberto se ntoarce i ne zmbete fericit.
A, tinerii. V distrai n seara asta?
O, da, scutur eu din cap. Dumneavoastr i mtua
Beatrice dai ntotdeauna cele mai grozave petreceri.
Asta ar putea s fie cam groas, dar cnd ne apropiem de
unchiul Roberto, mi dau seama cu uurare c e mai mult
dect puin but. Faa i strlucete de transpiraie, iar ochii
i sunt plini de bunvoin.
Deci suntei rude cu Beatrice. Cu certitudine mi-a fi
amintit dac ai fi fost rude cu mine, adaug el chicotind,
fcndu-i cu ochiul lui Gabriel, ceea ce n mod evident este
menit s comunice ceva n limbaj masculin.
i dau un ghiont n coaste lui Gabriel, iar el rde cu
ntrziere.
Domnule, ne ntrebam dac am putea vedea, ncep
eu, dar Gabriel m ntrerupe.
Ne ntrebam dac ai vrea s vedei un truc cu cri de
joc pe care n-o s v vin s-l credei.
n mna lui Gabriel apare deodat un pachet de cri de
joc. M zgiesc la el. Nu asta am plnuit. Ca s spun
adevrul, n-am plnuit mare lucru. Aveam de gnd s-l
ntrebm pe unchiul Roberto despre ceasul lui de buzunar i
speram c se va ntmpla ceva ct de ct providenial. Din
cte se pare, Gabriel nu s-a gndit prea mult la acest plan.
O, acum!
Unchiul Roberto ne ofer nc un chicotit, nsoit de un
cltinat din cap.
M tem c musafirii se vor ntreba cnd are de gnd s
apar supeul lor, iar eu trebuie s vorbesc cu buctarii. ns
nevasta mea este tare pasionat de trucurile cu cri de joc.
Poate c ar trebui
L-am ncercat deja pe muli dintre musafirii
dumneavoastr. i pe mtua Beatrice, spune Gabriel calm.
Apoi, o not de mndrie i ptrunde n voce.
Niciunul dintre ei, nici mcar soia dumneavoastr, nu
s-a prins. Dar dnsa a zis c s-ar putea ca dumneavoastr s
v prindei. A spus c nimeni n-a reuit s v pcleasc.
Mri n sinea mea. Asta e n mod hotrt prea groas.
Unchiul Roberto ne privete cu ceea ce sunt sigur c este
suspiciune.
nc o dat, ce fel de rude ziceai c suntei cu soia
mea? ntreab el blnd.
Mie mi se usuc gura, dar Gabriel spune, rznd
nepstor:
O, tii cum e cu familiile astea. Oamenii apar din senin,
din iarb verde, tot timpul. Mai ales la petreceri. Tata,
odihneasc-se n pace, era la fel ca dumneavoastr.
i aici el d o anumit greutate cuvntului
dumneavoastr.
Era bun prieten i cu unchiul Charles. Att de muli
veriori era gluma lor preferat.
Gabriel bate repede pachetul de cri cu un aer nonalant,
ncreztor. Cu ochii pe cascada de cri, adaug:
Toat lumea se ntreab cum de reuii s suportai
familia asta.
Unchiul Roberto scoate un muget de rs care aproape c
m face s-mi sar din piele.
Asta e al naibii de adevrat. Tatl tu era
Un autodidact, completeaz Gabriel. Dumnezeu s-l
odihneasc!
Eh, acum, se apropie unchiul Roberto cu un pas. Nu
tiam c voi credei n Dumnezeu. Vreau s spun, Beatrice
mi-a explicat tot. Cum practicai magia alb, ca s spun aa.
mi nghit zmbetul cnd aud cum expediaz chestiunea n
termenii tia. Bunica i mama ar fi rs n hohote.
Pi, tata a avut cteva lucruri de spus cnd a sosit
timpul pentru prima mprtanie, i spune Gabriel pe un
ton sincer ca un biat de altar.
ncerc s nu m holbez la el. Devotamentul religios nu
figura n puinul pe care mi-l aminteam despre unchiul Phil,
tatl lui Gabriel. Numai dac nu cumva fcea parte din
Biserica Sporturilor Plictisitoare. n acest caz, mi amintesc
de o mulime de Dumnezeii m-tii i Mulumesc, Iisuse strigate
de multe ori n timpul meciurilor de fotbal i baseball, care se
vedeau cu ntreruperi pe televizorul ubred, instalat de
mama ntr-o anex. Acolo l puteai gsi pe unchiul Phil
ascuns dac voiai s faci un asemenea lucru. Cei mai muli
dintre noi nu voiau.
Bun brbat, mormie unchiul Roberto. S-ar putea s
am cteva lucruri de spus despre asta, dac eu i cu Beatrice
vreodat ei bine asta nu e o discuie potrivit pentru o
petrecere, nu-i aa?
Apoi alung orice gnd, pete n fa i i pune o mn
pe umrul lui Gabriel.
Hai s-i vedem trucul! Dar e un truc adevrat, da? Nu e
vreun
nghite, iar eu simt o und de compasiune pentru unchiul
Roberto. Se pare c exist ceva adevrat n ceea ce a spus
Gabriel despre cine tie cum tolereaz el familia.
Nimic din toate astea. Oricum, nu e Talentul meu,
spune Gabriel, sincer n cele din urm, crile pocnind n
mna lui, iar deodat micarea degetelor sale e prea rapid
pentru a putea fi urmrit.
Dup cteva secunde de amestecat i rearanjat, el le
ntinde sub form de evantai n faa unchiului Roberto.
Mai nti alegei o carte, oricare.
Unchiul Roberto se conformeaz, apoi ine cartea n mn,
ateptnd.
i v putei uita la ea, dar, v rog, nu ne-o artai mie
sau asistentei mele.
Unchiul Roberto ncuviineaz din cap, alungndu-i
precaut de pe fa orice expresie, n timp ce arunc o privire
spre carte.
Acum bgai-o n buzunarul stng, l instruiete
Gabriel. Bun, excelent. Acum alegei alta, pe oricare dorii.
i, v rog, uitai-v la ea, dar, iari, n-o artai nimnui
Perfect. Acum nmnai-o asistentei mele, cu faa n jos, n
aa fel nct eu s n-o vd. Perfect. Ea o va bga n
buzunarul dumneavoastr drept.
Fac un pas n fa, inima btndu-mi s-mi ias din piept
Spernd c unchiul Roberto nu va observa c mi tremur
degetele, ntind mna s iau cea de-a doua carte. Simt
plasticul lucios i rece sub degetele mele, i, n timp ce mai
fac un pas spre unchiul Roberto, simt mirosul dulceag de
alcool i de after-shave care vine dinspre el.
mi pare ru, domnule, murmur, n timp ce degetele mi
alunec pe pieptul lui.
Ai fcut trucul sta i cu doamnele? ntreab unchiul
Roberto cu un alt hohot de rs.
De aceea o am pe minunata mea asistent. Ca nimeni
s nu se poat plnge, spune Gabriel, vocea lui mrinimoas
i uoar netrdnd niciuna dintre emoiile pe care tiu sigur
c le are.
Bine, Ta , Agatha. Acum pune cartea n buzunarul
din dreapta. Acum!
Gabriel reuete s m conving i, brusc, pe msur ce
mi dau seama c nu are unde s ajung cu trucul su,
unchiul Roberto ia cartea de la mine i o pune singur n
buzunar, zmbindu-mi amabil.
Cred c asistenta ta are nevoie de puin practic,
spune el calm, i apoi se ntoarce avnd pe chip un aer de
expectativ. Iar acum ce urmeaz, tinere?
Iar acum
Gabriel pronun cuvintele i se oprete pentru un aa-zis
moment de tensiune dramatic, dar eu tiu c e felul lui de a
trage de timp.
Iar acum, v rog s luai prima carte din buzunar i s
o privii din nou.
n timp ce unchiul Roberto bjbie prin buzunar cutnd
cartea, Gabriel mi arunc o privire care spune n mod cert
Ce naiba e cu tine? iar eu i rspund cu o privire care sper c
spune limpede mi pare ru!
Acum ce urmeaz? ntreab unchiul Roberto, innd
cartea ridicat i privindu-ne pe amndoi. Se leagn puin
pe clcie, zmbind fericit.
Este aceeai carte? l ntreab Gabriel.
Da, este.
Suntei sigur? l ntreab Gabriel, venind mai aproape
de el.
Sunt, i rspunde unchiul Roberto, prnd pentru
prima dat nerbdtor. Uite
Dar cea de-a doua carte? V rog, permitei-mi, i spune
Gabriel, i, nainte ca unchiul Roberto s poat reaciona,
Gabriel pete uor, vr mna n buzunarul unchiului
Roberto i scoate cartea.
Aceasta cade pe pmnt, cu faa n sus. Regina de cup
mi face cu ochiul.
Asta nu e cumva prima carte a dumneavoastr? l
ntreab Gabriel fudul.
Nu, cu siguran nu e, afirm unchiul Roberto rnjind.
Crede c a ghicit trucul.
Consider c nu doar asistenta ta are nevoie de puin
practic.
Poate c aa e, recunoate Gabriel cu un zmbet
dezarmant, apoi adaug: Dar nu sunt chiar att de sigur.
Dai-mi voie s vd ce alte cri mai avei pe aici.
O, nu! spune unchiul Roberto, n mod evident dispus s
ne mai acorde nc o secund.
Gabriel, nu! i cer eu cu un nod n gt n timp ce el se
apleac n fa i scoate din buzunar ceasul unchiului
Roberto.
l ine de lan, fr ca degetele s-i ating cadranul. Pre de
o secund, un minut, un eon, nu se ntmpl nimic, dar apoi
unchiul Roberto se d napoi, ncruntndu-se.
Ascult aici, ce nseamn toate astea?
Nu e sta, gndesc eu cu moralul n scdere, dar chiar
atunci Gabriel imprim ceasului o micare scurt, iute,
fcndu-l s ias de pe lan i s se roteasc n aer, cadranul
strlucind i sclipind. Iute ca fulgerul, Gabriel ntinde mna
dreapt i-l prinde nainte s o fac unchiul Roberto.
Tamsin, icnete Gabriel. sta este
Idiotule, mormi eu.
Panglici argintii ies erpuind din ceas, rsucindu-se cu
micri fluide, sinuoase pe mna lui Gabriel, dup care
nesc pe bra.
Rece, murmur el. Att de rece!
Ce se eu de ce ai f ceva, zbiar unchiul Roberto,
i, ocat, mi dau seama c nu vorbete cu mine.
M ntorc, i mtua Beatrice pete uor, ieind din
ntuneric, ntorcnd capul i examinndu-l linitit pe
Gabriel.
F ceva, i spune iar unchiul Roberto soiei sale, iar ea i
zmbete, un zmbet blnd, unul pe care un profesor i l-ar
oferi unui elev, care nu este cel mai bun i mai iste, dar care
i-a cucerit oricum inima.
Fac ceva, drag. Ceea ce se presupune c trebuie s fac.
Dar tu nu ar trebui s vezi asta.
i, cu o uoar mngiere a degetelor, i atinge cu tandree
fruntea soului. Pe neateptate, unchiul Roberto nceteaz s
se mai mite. Rmne cu ochii larg deschii, dar fr s
clipeasc. Merg mpleticindu-m spre Gabriel, dar, cumva,
mtua Beatrice mi blocheaz calea i m apuc de
ncheieturi cu o singur mn. M ine att de strns, nct
palmele i degetele ncep s m furnice n mod neplcut.
Gabriel! strig eu. D-i drumul! D-i drumul acum!
Aparent, cu un mare efort, Gabriel i ntoarce palma cu
faa n sus, dar ceasul s-a lipit de degetele sale.
Un lucru bun c n-a fost mna stng, spune pe un ton
meditativ mtua Beatrice, n timp ce i ndreapt atenia
din nou spre Gabriel. Altminteri, pn acum ar fi fost mort.
i totui, va mai dura nc un minut n felul acesta pentru a-
i ajunge la inim.
Poftim? strig, plngnd cu faa ntoars de la chipul de
culoarea pietrei al lui Gabriel. Oprete asta! i spun feroce
mtuii Beatrice, ncercnd s-i desfac degetele de pe
ncheieturile mele. Acum! Sau vei regreta!
Ea mi zmbete un zmbet foarte diferit de cel pe care
tocmai i-l oferise soului ei , iar pe mine m trec fiori
ncercnd s pun egal ntre aceast femeie, tioas ca o
spad, i cnita de mtu-mea. i ridic mna liber i
mi atinge fruntea cu degetele cu o for considerabil mai
mare dect cea cu care l-a atins pe unchiul Roberto. Ochii i
scnteiaz de o mnie rece i justificat. Simt cum nluntrul
meu se rostogolete binecunoscuta ameeal, dar apoi
dispare. Rsucindu-mi ncheieturile n strnsoarea ei,
reuesc n cele din urm s-mi desfac palmele una de
cealalt. Din mna mea dreapt erup flcri care cad
sfrind n iarba de la picioarele ei.
Oh! strig ea, scuturndu-i frenetic poalele rochiei.
Profitnd de neatenia ei, m smulg din strnsoare, fac un
pas nainte i nfac ceasul din mna lui Gabriel.
Instantaneu panglicile argintii gravate n pielea lui ncep s
sclipeasc i s pleasc, dar el rmne nemicat. mi
amintesc deodat cum Gabriel, focul, ba chiar timpul nsui
preau s se fi oprit atunci cnd am atins ceasul n 1899.
Ce-ai fcut? optete mtua Beatrice holbndu-se la
mine.
Buzele i tremur, iar ochii i nesc de la mine la Gabriel
i din nou la mine. Privesc lung ceasul din mna mea, apoi l
deschid. Un scris palid a aprut pe capac, dar orict a
ncerca, nu-l pot citi. Exact cnd cred c am prins ici i acolo
cte un cuvnt, acesta dispare. Tresrind, mi dau seama c
literele se comport la fel precum cele de pe ceasul din 1899.
i cele din cartea familiei. Au trecut zece secunde.
Ce scrie aici? optesc aspru.
Nu tiu, rspunde imediat mtua Beatrice.
Cu toate c tiu cumva c nu minte, i spun oricum:
Cum adic nu tii? Tu eti Pstrtorul, nu-i aa?
Ea se nfioar, dnd din cap aprobator.
Dar, cu toate astea, nu tiu s citesc. Nu am acest
Talent.
De cnd eti Pstrtor?
Trec douzeci i cinci de secunde.
De trei ani.
nchide ochii pentru o fraciune de secund.
Iar acum l voi pierde, adaug.
De ce?
Odat ce se deschide o bre, puterea pleac n alt
parte.
La cine?
Nu tiu. Pstrtorii nu tiu niciodat cine va fi
urmtorul Pstrtor. Domani i alege.
Au trecut treizeci treizeci i cinci de secunde.
De ce unchiul Roberto putea s-l ating fr s fr
ca acele chestii erpeti s-l atace?
Deoarece soul meu nu are niciun Talent. El este un om
obinuit.
Iar felul n care pronun obinuit sun minunat. mi
nghit nodul din gt.
De vreme ce nu are niciun Talent, Domani nu-l
recunoate, mai spune ea.
Aadar, acest scris nu i-ar aprea dac atunci cnd
el l atinge?
Mtua Beatrice clatin din cap.
Dar dac eu citesc acest scris, ce se va ntmpla? Dac
a citi cu voce tare?
Mtua Beatrice se albete la fa i clatin iar din cap.
Ce se va ntmpla? Dac a citi cu voce tare? A putea fi
capabil s-l distrug? A putea s distrug Domaniul?
Nu, optete mtua Beatrice. Vei putea s te ntorci n
vremea cnd nu exista.
n vremea cnd nu exista n vremea rzboiului dintre
familii? Asta vrei s spui?
Mtua Beatrice d din cap afirmativ, privindu-m
temtoare. Minutarul ceasului ajunge la cifra XII. Ea este
scuturat de un fior, pleoapele fluturndu-i nebunete. Apoi
deschide ochii i m privete prin ntunericul lichid.
Cine eti? Te cunosc?
Clatin din cap i i dau ceasul fr s spun nimic. Ea l
deschide, apoi l nchide la loc.
L-am pierdut, spune ea, i se simte o asemenea
monotonie i sfreal n glasul ei, nct nu pot vorbi, chiar i
dac a ti ce s spun.
Rmnem tcute pre de o clip, n timp ce briza leagn
copacii de deasupra noastr, iar apoi ea spune pe un ton mai
ferm:
Tu de ce ai putut s atingi Domaniul? Fr s peti
nimic? Nimeni altcineva dect Pstrtorul nu l poate atinge
fr s i se ntmple ceva ru.
Vocea i se scufund brusc i ea ridic o mn tremurnd,
spunnd:
Eti cumva
Nu prea cred, i rspund eu. N-ar trebui s tiu?
O, ba da, spune ea pe un ton reverenios. Ai ti.
Pare s priveasc dincolo de mine.
Ai simi legtura cu fiecare prticic a sufletului tu.
Este cea mai nalt onoare.
Minile i cad napoi pe lng corp, i vine mai aproape de
mine.
i de ce Talentul meu n-a funcionat asupra ta? De ce
n-ai ncremenit?
i, iute ca un arpe, ntinde mna i m bate uor pe
frunte, uitndu-se fix la mine, n ateptare.
Eu clipesc i fac un pas napoi. De data asta, am simit
doar un vag impuls n interiorul meu.
ncearc din nou, i spun mirndu-m, i, dei nu sunt
foarte sigur de ce, mtua Beatrice se supune i mi atinge
iar fruntea, de data asta privindu-m n adncul ochilor.
Nimic. Nici mcar o und. ntind mna i i ating fruntea.
Cu toate c tiu ce urmeaz s se ntmple, sunt n
continuare ocat cnd se ntmpl cu adevrat. E ca i
cum, dei se transform ntr-o coloan de piatr, ochii ei
rmn larg deschii, fr s clipeasc, avnd gura pe
jumtate deschis ntr-o expresie de surpriz sau de team.
Mtu Beatrice, optesc eu. Oprete-te acum! Ajunge!
Undeva se deschide o u scrind, iar eu ntorc capul
spre cas. Mai multe siluete cu bonete albe merg nainte i
napoi dincolo de ferestrele imense, crnd tvi i platouri.
Mai devreme sau mai trziu, va veni cineva pe aleea aceasta
i tiu c este ceva teribil de greit. Disperat, m uit la
Gabriel, la unchiul Roberto i la mtua Beatrice, cu toii
nemicai de parc am juca un joc de-a nemicarea.
Bine, , spun eu, ridicnd speriat vocea. Ajunge!
Pe aleea cu pietri scrnesc uor nite pai, iar eu m
rsucesc s descopr numai umbrele care se adun dincolo
de cercurile mici ale luminilor torelor. Exact cnd m ntreb
dac doar mi-am imaginat sunetul, n faa mea apare o fat.
E fata n alb care mai devreme, n grdin, sttea lng
mtua Beatrice.
Nu tiu ce s fac, i spun eu nefericit, unul dintre
tocurile pantofilor intrndu-mi n pmntul moale i umed al
grdinii. Nu tiu ce se ntmpl.
Fata arunc o privire de jur-mprejurul grdinii, ochii ei
zbovind asupra unchiului Roberto, apoi asupra lui Gabriel,
iar la urm, asupra mtuii Beatrice.
Ai ncremenit-o, precizeaz ea, iar n glasul ei se simte o
vag nuan de admiraie.
M examineaz un minut, apoi i nchide complet ochiul
drept n timp ce cellalt i rmne larg deschis, intuindu-m
locului.
Ah, face ea delicat.
DOUZECI I DOI

ULUIT, M UIT LUNG la bunica mea. Sigur c da, sigur


da, cnt creierul meu. Ea este sora mtuii Beatrice, de ce n-
ar fi prezent aici? Ochii mei i cerceteaz nfiarea,
ncercnd s descopere chipul stafidit al bunicii n ochii
imeni ai acestei fete i pe faa ei senin, cu pielea neted.
Bunico! i spun calm, apoi o iau de la capt. Pi, tehnic
vorbind, presupun c nc nu eti bunica mea, nu-i aa?
Sunt eu Sunt Tamsin. tiu c nu prea are noim acum,
dar
Luna iese de dup un mnunchi de nori, i lumina ei
argintie nvluie copacii care ne nconjoar. Bunica vine spre
mine poalele rochiei ei albe i fine atingnd uor iarba
adumbrit. Oprindu-se n faa mea, ntinde o mn i
urmrete conturul rotunjit al obrazului meu.
Tamsin, murmur ea. Te-am urmrit cu privirea.
Vocea i este profund i limpede, exact aceeai pe care mi-
o amintesc, i numai simplul fapt c o aud descuie ceva n
mine. Vreau s cad n genunchi, s-mi ngrop faa n rochia
ei i s plng. Dar mai nti trebuie s o ntreb ceva.
De ce de ce m-ai lsat s triesc atia ani creznd c
nu am nimic? Absolut nimic. De ce
Bunica ridic mna, iar eu tac. Cnd vorbete, vocea i este
mai blnd dect i-a fost vreodat.
Crede-m, ce am fcut Se oprete, cltinnd din cap:
Ceea ce voi face nu va fi niciodat fcut cu uurin. Dac ai
ajuns aici, asta mi confirm ce am bnuit dintotdeauna.
Ce anume?
C familia Knight se ridic iari.
Faptul c ea mi confirm temerile prinilor mei crete n
spiral nluntrul meu i m cutremur, lsndu-mi ochii s
cutreiere grdina, ateptndu-m ntr-un fel ca Alistair s
apar din ntuneric.
Am crezut c deja i-am nfrnt. Cnd tu sau oricine
altcineva a format Domaniul. N-a fost destul?
Dndu-i capul pe spate, bunica studiaz o clip cerul, de
parc ar citi n stele, dup care recit:
Unul sttea pentru Nord, iar unul sttea pentru Sud;
unul sttea pentru Est, iar unul sttea pentru Vest. i unul
sttea pentru Centru. Nordul a convocat Aerul, iar Sudul a
crat apa; Estul a chemat Focul, iar Vestul a purtat Vntul.
Iar Centrul a oferit snge. i toate erau legate laolalt.
Stai o clip, intervin eu.
i mama murmura aceast incantaie, dar nu menion
nimic despre vreun Centru. i, cu certitudine, nu pomenea
nimic despre snge. Aer, ap, foc, pmnt, da, dar nu i
snge.
nghit dezgustat. Poate c asta voia s spun cu
sacrificiul. Bunica pare s se fac mai mic, de parc ar fi
deodat obosit i, pre de o clip, seamn cu bunica pe
care o tiu, nu cu fata din faa mea.
Ea nu tie, optete n cele din urm. Foarte puini
dintre noi tiu ce a fcut familia noastr. Am luat o via. O
soluie ngrozitoare pentru a rezolva o problem ngrozitoare.
Se oprete, apoi adaug: Dar n-a rezolvat-o. De fapt, cred c
asta a fost parte din dezlegarea ei.
Am o senzaie de scufundare, de schimbare, n timp ce
vocea lui Alistair revine mrind n mintea mea: Nu face
greeli vorbind despre omoruri. Privesc lung n pmnt,
strnind pietriul cu talpa unuia dintre pantofii mei
strlucitori.
Vezi tu, eu am declanat toate astea. Pretinznd c sunt
Rowena. El a crezut c sunt Rowena, iar eu l-am lsat s
cread asta. A fost un fel de accident.
Tamsin, nimic nu e accidental. Chiar dac n acel
moment pare s fie.
Ofteaz i face un pas mai aproape.
M lai s-i art ce am vzut? M lai?
ncuviinez, nghiind puternic, n timp ce ea ridic minile
i le apas pe tmplele mele.
nchide ochii, mi cere, iar eu m conformez.
Pe neateptate, m aflu pe o vast cmpie verde i mi
trebuie doar o secund s-mi dau seama c este cmpia din
spatele casei noastre. Mna mea dreapt e unit cu a
Rowenei, cea stng cu a lui Gabriel. Gwyneth i Jerom i
Silda stau n faa mea i ne legnam cu toii ntr-un cerc larg.
Captul cmpiei se tot estompeaz i licrete n lumina care
pare s danseze cu noi, strlucind cald i aurie pe feele
noastre.
Prinde-m! strig sora mea, vocea ei rsunnd pur i
dulce n aerul moale, iar apoi alergm i iar alergm cu toii
prin iarba nalt. Margarete slbatice i flori purpurii de
ochiul-boului mi mngie degetele rsfirate atunci cnd
ntind minile ctre sora mea care zboar mereu cu un pas
naintea mea. Ajungem la liziera pdurii i, deodat, Rowena
a disprut, iar lumina plete, plete, plete pn ce se
face ntuneric. Rowena! o strig eu, zbovind la marginea
pdurii. Trunchiuri de copaci masive, rsucite, se avnt
spre cerul incolor, iar eu ncremenesc n timp ce dau s
pesc, incapabil s m mai mic. Ceilali au disprut. Sunt
singur.
Rowena! o strig iar, i sunt rspltit cu o licrire a
prului ei auriu n timp ce trece printre copacii din faa mea,
umbrele nghiindu-i silueta supl. Brusc, merg din nou, apoi
alerg, dar inima mi bate: prea trziu, prea trziu, prea trziu,
un insistent ritm de staccato care ncepe s zdrngne din ce
n ce mai tare n mintea mea. Aflat naintea mea, Rowena se
oprete n miez de noapte, minile czndu-i pe lng corp.
Chiar lng ea, o siluet nalt, ntunecat, st ateptnd
linitit.
Rowena! ip eu i, cu o agonizant lentoare, ca ntr-un
vis, ea se ntoarce. Din pr i picur ncet culoarea, iar apoi
prind s-i cad uvie, panglici de cenu, care plutesc duse
de briz i dispar. Chipul i se face din ce n ce mai palid,
subiindu-se pn ajunge de grosimea unei lame de cuit, n
timp ce ochii, fixai asupra mea, i se ntunec. ntinde o
mn subire ca un pai, vrfurile degetelor ei nceondu-se
pn la nimicnicie. Tamsin! Gura ei rostete numele meu
nainte ca trsturile s i se micoreze pn ce i pierd
definitiv formele. Trupul i plete aidoma unui fuior de fum,
iar ea dispare.
Apoi stau n curtea din spatele casei, zgindu-m la casa
familiei sau la ceea ce a mai rmas din ea. O tcere
dezolant pare s cuprind grinzile din lemn uzat, iar un
vnt rece uier prin golurile ferestrelor. La picioarele mele
sunt mprtiate peste pmntul negru tulpini de liliac care
se vetejesc i se nnegresc. Altarul zace frnt n dou buci
zdrenuite, de parc ar fi fost lovit de trsnet. Toat lumea a
disprut.
Apsarea rece a minilor bunicii dispare dintr-odat, iar eu
deschid gura, gfind de parc tocmai a fi ieit la suprafaa
unui lac ntunecat. Sunetul respiraiei mele sacadate umple
grdina.
Ce trebuie s fac?
Nu tiu, rspunde bunica, i, pentru prima dat n viaa
mea, i poate i n a ei, ea pare speriat.
O privesc lung pre de o secund.
Poftim? Cuvntul mi-a nit din gur nainte de a m
putea controla. Cum adic nu tii? Tu ar trebui s tii tot.
Chiar i dac a putea citi viitorul, complet i precis
lucru pe care nimeni din familia noastr n-a fost niciodat
capabil s-l fac , nu i-a putea spune ce s faci. Se
schimb att de uor, att de iute, depinznd de tot ce facem
acum. n fiecare secund pe care o stai aici, se schimb ceva
n viitor. Ceva mic, neimportant, poate Sau poate nu chiar
att de neimportant. Tu ar trebui s tii deja asta.
Bunica se ntoarce, pornete prin grdin, mergnd printre
siluetele-statui ale lui Gabriel, unchiului Roberto i mtuii
Beatrice. Se oprete lng mtua mea i atinge ceasul de
buzunar care i atrn printre degetele uor ndoite.
Tot ce tiu este c ai de fcut o alegere teribil n faa ta.
Asta pot s vd.
n deprtare, orchestra ncepe un alt vals, muzica
nlndu-se lent i dulce.
O alegere teribil?
El o are i pe Agatha, spun n cele din urm.
Bunica se ncrunt.
Cine e Agatha? E cineva din familia noastr?
Nu, rspund eu.
Din fericire.
Este o prieten de la coal, adaug. Colega mea de
camer. Este
Lipsit de Talent?
Mda, dar
Dar ea vorbete peste mine:
Cnd te ntorci, vei regsi Domaniul.
Dar cum Vreau s spun, mtua Beatrice este era
i arunc o privire slbatic, de parc ea are de gnd s
confirme aceste informaii. Dar ochii i rmn nemicai, fr
s clipeasc, gura ei trdnd n continuare mirarea.
Presupunnd c nc sunt n via, spune bunica pe un
ton lent, eu sunt Pstrtorul.
Tu? icnesc eu.
Ea d o dat din cap.
Din acest moment, am devenit Pstrtorul.
n cazul sta unde este acum Domaniul?
La Grand Central Station.
nchid ochii i invoc mbulzeala i zarva din gar, un
aglomerat centru de interes. De attea ori am trecut grbit
pe acolo, ntotdeauna n ntrziere pentru a prinde un tren
spre nord, cu ceasul msurnd ultimele cteva secunde pe
care le mai aveam! Trziu. Deschid ochii larg.
Ceasul?
Cum de i-ai dat seama? m ntreab bunica.
ntotdeauna e ceva care are de-a face cu timpul, nu-i
aa? mi amintesc eu. n 1899, era un ceas de perete, iar aici,
n 1939, este adic, era un ceas de buzunar. Deci, trebuie
s fie un ceas din vremea mea. Dar acum exist un alt lucru
care nu-mi d pace: Cum adic presupunnd c vei mai fi n
via? vreau eu s tiu.
La aceast ntrebare, zmbete.
Tamsin. Orict de greu poate fi pentru mine s-mi
nchipui aa ceva acum, voi mbtrni.
Curioas, arunc o privire spre minile ei, de parc ar
ncerca s-i imagineze bulbucrile venelor proeminente i
petele de btrnee care vor rsri pe pielea ei acum neted,
perfect ntins.
Cnd? o ntreb nefericit. Cnd vei
Ea izbucnete n rs, faa luminndu-i-se pe loc, iar eu
sunt brusc izbit de ct de frumoas este bunica mea n
realitate.
mi ceri s-i prezic data exact a propriei mele mori?
Nu mi pare ru, optesc, dar ea continu s-mi
zmbeasc.
Degetele ei ajung ntr-o clip s-mi mngie din nou
obrajii.
Trebuie s-i salvezi sora. Dac n-o faci, dac o ia napoi
cu el, napoi acolo unde a nceput totul, atunci el va fi de
neoprit. Atunci, totul se sfrete, dac o ia pe ea.
Aadar, ncep eu, iar nodul din gt pare mai degrab un
bolovan. ncerc iar. Deci ceea ce ai spus despre mine, cum c
a fi una dintre cele mai puternice printre vrjitori i
vrjitoare asta e n totalitate adevrat? i totui, pe lng
Rowena, eu nu sunt nu voi fi niciodat ca ea nu voi fi
nicicnd
mi curm irul vorbelor, dndu-mi seama c mcar o dat
mi-a dori ca bunica s-mi poat citi gndurile. Ne
contemplm una pe cealalt n nserarea blnd care se las,
i undeva deasupra noastr ciripete melodios o pasre.
Clipesc, apoi mai clipesc o dat, ncercnd s-mi mpiedic
ochii s mi se umple de lacrimi.
Ai propriul tu rol de jucat. Tu eti un far cluzitor
pentru noi toi, spune ntr-un trziu bunica, vocea ei fiind
neateptat de blnd.
mi dau ochii peste cap.
Apropo, ai spus chestia asta cu farul, cnd m-am
nscut. Poate c n-ar fi trebuit s-o faci, deoarece cumva a
pus o mare presiune asupra mea.
n sinea mea, m minunez de faptul c pot vorbi n felul
sta cu bunica, ntr-un fel n care n-am fcut-o niciodat n
viaa real. Poate e din pricina a tot ce s-a ntmplat. Poate e
fiindc pe moment ea nu prea seamn cu bunica. O u se
trntete undeva n apropierea casei i bunica face un pas
napoi.
i n lumea ta timpul trece. Trebuie s pleci, acum.
Aprob, dnd din cap, apoi m ntorc brusc spre cele trei
siluete nemicate din spatele nostru.
Dar cum rmne cu mtua Beatrice? Ce i-am fcut?
Gabriel va fi bine? Cum s
tii tu cum, mi spune calm bunica i, auzind-o, ncep
s-mi pierd eu puin stpnirea de sine.
De fapt, nu tiu ce s fac. Vreau s spun, e drgu din
partea ta c ai deodat att de mult ncredere n mine, n
special dup toi anii tia naintea acestor ani care
stau s vin. Clatin din cap iritat, apoi continui: Dar nu tiu
ce i-am fcut mtuii Beatrice. Vreau s spun, am ciocnit
uor pe fruntea ei, uite-aa, vezi?
Fac doi pai spre mtua Beatrice i i ating din nou
fruntea.
Oh! face mtua Beatrice, clipind spre mine i dndu-se
napoi boas, de parc s-ar fi trezit dintr-un somn lung. Tu!
Ridic o mn ori pentru a m lovi, ori pentru a se apra
de mine, nu sunt sigur care dintre cele dou , iar bunica i
spune:
Beatrice, nu! Ea nu e una dintre ei.
Mtua Beatrice se holbeaz la sora ei, apoi din nou la
mine.
Dar a ncercat s
tiu, e de acord bunica.
i ncrucieaz minile i timp de o secund nchide un
ochi.
Isprvete, Althea! Gura lui Beatrice se strnge de
suprare, iar apoi ea izbucnete: Vreau s tiu ce e
M uit la furioasa mea mtu i apoi la bunica mea
senin, dup care alerg la Gabriel. l ating uor pe cap i
atept s clipeasc.
Am s-i spun o mulime de lucruri, i optesc. Dar
chipul i rmne imobil. Nu funcioneaz! ip eu. De ce?
Se pare c nu poi desface ceea ce a fcut deja altcineva,
spune bunica ntr-un trziu, cznd parc pe gnduri. Ceea
ce nseamn c numai Beatrice l poate elibera.
Ei bine, nu-l voi elibera, spune mtua Beatrice,
rzbunarea rzbtndu-i din voce. Nu pn ce nu-mi spune
cineva exact ce se ntmpl. Chiar acum. i ncrucieaz
braele piept i ne arunc priviri urte amndurora: Sau o s
rmn aa pe vecie!
De fapt, intervine cu o voce seac bunica, dispare dup
o sptmn sau dou. Dup cum am avut norocul s
descopr.
Nu se poate s mai fii suprat pentru asta! insist
mtua Beatrice.
Ea nu are prea mult timp, adaug bunica.
Ei bine, eu am! spune mtua Beatrice.
Leagn ceasul de buzunar pe deget asemenea unui
pendul. i arunc mtuii o cuttur urt.
Cndva, mi plcea de tine, mormi eu.
Ce-a fost asta?
Nimic! Apoi, strng din dini, naintnd spre mtua
mea. Mtu Beatrice, dac nu-l eliberezi, jur c-i vei
petrece urmtoarea sptmn ca statuie n grdina ta
stupid!
Mtua mea se ndreapt de spate, ceea ce ar fi
impresionant dac nu ar fi considerabil mai scund dect
mine.
Bine! pufie ea clcnd apsat, ducndu-se spre Gabriel
i ciocnindu-l n cap.
Cu un fior lung, Gabriel revine la via, privind n jur cu
slbticie, nainte de a m zri pe mine. Alerg pe iarb,
mpiedicndu-m n tocurile nalte, i m izbesc de el.
Pfff! face el n prul meu. Avertizeaz-m cnd ai de
gnd s mai faci aa, bine?
Dar m cuprinde cu braele, iar eu respir cu nasul lipit de
pielea lui cald.
M bucur c eti bine, i optesc.
i eu. ce s-a ntmplat?
i explic mai trziu, i optesc drept rspuns. i de ce ai
atins din nou obiectul la stupid? N-ai nvat nimic din
secolul precedent?
Pi, tu nu prea fceai nimic, Tam. Stteam acolo ca doi
idioi, iar tipul la era pe punctul de a
O, sst! i spun, punndu-mi degetele pe gura lui.
El tace, dar am impresia c-mi zmbete.
Putem s ne certm mai trziu n legtur cu asta.
Acum trebuie s plecm de-aici.
M desprind fr chef din mbriarea lui i m dau
napoi. Peste capul meu, Gabriel se uit lung la mtua
Beatrice, care recit ceea ce pare a fi un monolog, opocind
la urechea bunicii mele. l scutesc de o privire pe srmanul
unchi Roberto, care e n continuare nemicat, cu o mn
deasupra inimii, de parc ar vrea s mpiedice s-i fie luat
ceasul de buzunar.
Ateapt o secund, i spun lui Gabriel, apoi m duc
spre cele dou femei. Mulumesc, i spun ncet bunicii mele,
iar ea mi zmbete.
Mtua Beatrice casc gura la mine, dar eu o ignor i m
ntorc. M mboldete un ultim gnd, aa c revin.
Aadar, de ce m-ai numit Tamsin? o ntreb. Mereu ai
promis c mi vei spune mai trziu. Dei, din punct de vedere
tehnic, este mai devreme.
Zmbetul bunicii licrete, apoi devine mai larg.
Aa mi-ai spus n seara asta c te cheam. Aa c pur
simplu am presupus c sta voiai s fie numele tu.
DOUZECI I TREI

PRIN PERDELE SE CERNE o lumin palid, filtrndu-se


pe covorul auriu. Rochia mea roz este ncurcat n braele
jachetei de la costumul lui Gabriel i, pre de o secund, mi
imaginez hainele noastre ridicndu-se i valsnd mpreun
aa cum am fcut-o noi asear.
Asear, adic n urm cu aptezeci i ceva de ani.
Ne-am mpleticit napoi n prezent cu puin nainte de
miezul nopii, am gsit o camer de oaspei unde
aternuturile preau relativ curate, i ne-am prbuit pe pat.
Dup ce l-am pus la curent cu ce s-a ntmplat n timp ce era
ncremenit, o vreme ne-am uitat amndoi lung la tavan.
n cele din urm, Gabriel a tras pturile albe peste
genunchii notri, elibernd un nor de praf n timpul sta.
Dup ce am terminat de strnutat i de tuit, m-am ntors,
m-am cuibrit n braele lui i am adormit. Mai bine zis, el a
adormit. Eu am rmas treaz cea mai mare parte a nopii,
privind fix n ntunericul perforat din cnd n cnd de
luminile mainilor n trecere.

Tamsin, mi spune Gabriel n timp ce stm la masa


mtuii Rennie, mncnd pizza cumprat de el.
Sau cel puin el mnnc. Eu sunt prea ocupat s-mi fac
pizza fii i fiile dumicai.
Nu o s faci nimic prostesc, nu-i aa? m ntreab.
Vrei s spui, intenionat?
Cu vrfurile degetelor ncep s adun dumicaii ntr-o
movil n centrul farfuriei. Dar el nici mcar nu zmbete, ci
numai se ntinde peste mas, ridicndu-mi brbia cu
degetele, pn ce privirile ni se ntlnesc.
Nu tiu, optesc.
Toat noaptea l-am privit dormind, stnd cu minile
mpreunate pentru a nu fi tentat s-i mngi faa i
eventual s-l trezesc.
Am s ncerc s nu fac, i spun, strduindu-m s am
un ton vesel.
Mobilul mi sun, cuvntul IAD plpind pe ecran cu litere
negre, clare. nghit, ncercnd s-mi domolesc accesul
neateptat de durere din gt. Diminea, atunci cnd l-am
rugat pe Gabriel s-mi localizeze prinii, el a nchis ochii
pre de vreo secund i apoi mi-a spus:
Sunt acas.
Am fost cuprins de un sentiment de uurare. Dar acum
nu am energia necesar s-o mint pe mama n legtur cu
motivul pentru care m-am ntors n ora. Cnd n cele din
urm telefonul amuete, Gabriel mi spune:
Indiferent de ceea ce gndeti, tu
Telefonul spulber restul cuvintelor pe care avea de gnd
s mi le spun. Tresar, lovind farfuria cu cotul. M uit urt la
telefonul galben care trie imperios pe peretele buctriei.
Se pare c mama nu se dezice. Cu picioare epene, intru n
buctrie.
Alo?
Tamsin.
Limpede ca un cristal, vocea lui mi se infiltreaz n cap.
Domnule Knight, spun eu.
Urmeaz un chicotit grav.
Presupun c ai ceva pentru mine?
Poate, rspund echivoc, n timp ce Gabriel i mpinge
scaunul n spate cu un hrit prea sonor, care, dup
prerea mea, nu este necesar.
O pauz de efect, dup care Alistair spune:
Tamsin, nu te juca. Rezultatele nu-i vor fi pe plac.
nghit.
Ce face sora mea?
El mi ignor ntrebarea.
Cnd?
Disear, spun rar, cu ochii fixai pe tapetul ridicol de
vesel al buctriei.
Ciree roii i cpuni roz danseaz n rnduri haotice.
Unsprezece patruzeci i cinci.
Unde?
Hai s ne ntlnim la Grand Central Station. La ghieul
de informaii.
ntind mna pentru a atinge o cirea. Dispare, scpndu-
mi printre degete. n dialogul nostru intervine un moment de
tcere i atunci l aud pe Alistair inspirnd.
Foarte bine, spune el, vocea debordndu-i de satisfacie.
D-mi-o pe sora mea, spun ncet.
Chiar crezi c i-ar face bine? m ntreab aproape
blnd, apoi tonul de apel mi bzie n urechi.
Trntesc receptorul de pmnt, iar apoi l mai trntesc de
cteva ori. ncep s-l bat de ciree i cpuni, vag contient
c Gabriel ncearc s mi-l smulg din mn. ntr-un trziu,
m strnge de ncheietura minii pn ce dau drumul
receptorului, lsndu-l s se sparg de podeaua acoperit cu
gresie.
Sunt bine, spun n umrul lui Gabriel, cuvintele fiind
nbuite de cmaa lui.
mi cuprinde ceafa cu palmele.
Mda, spune el, prnd ct se poate de neconvins.
Noaptea, la dousprezece fr un sfert, Grand Central
Station este un loc foarte diferit de cel din timpul zilei. Doar
civa oameni traverseaz grbii marea sal de marmur,
ndreptndu-se spre peroane sau urmnd semnele care
marcheaz accesul spre metrou. Casele de bilete sunt nchise
cu excepia uneia, unde o femeie care pare adormit ne
arunc o privire lung nainte s se ntoarc la revista ei.
Privesc n sus i zbovesc o clip pe frumoasele constelaii de
aur care atrn din tavanul albastru, boltit.
Apoi privesc n jos la ceasul din bronz cu patru cadrane
care prezideaz Sala Principal, feele lui impuntoare fiind
aidoma unor ochi care nu clipesc i care privesc ntruna n
toate direciile. Dup cum era de ateptat, ghieul de
informaii este nchis n timpul nopii. Dar, cu toate acestea, o
fat ateapt acolo, mbrcat cu o rochie rupt i uzat,
prul czndu-i pe umeri asemenea unei oapte. Pe msur
ce m apropii de ea, nu m pot abine s nu m cutremur.
Ro! o strig uor, ntinznd minile spre ea.
Are cearcne glbui-vineii, iar buzele i sunt uscate i
crpate, chiar dac ea ncearc s zmbeasc.
Tamsin, ofteaz ea, iar atunci Alistair iese de dup
cealalt parte a ghieului.
Spre deosebire de sora mea, pielea lui strlucete de
sntate, pelerina neagr de ploaie stndu-i ntins la umeri.
ntr-o mn ine o valijoar.
Trece cu privirea sa rece peste Gabriel, ca apoi s se
opreasc asupra mea.
Ei? ntreab el, iar sora mea se ntoarce, ntinznd spre
el o mn tremurnd.
El i-o d la o parte, de parc n-ar fi nimic altceva dect o
insect pe care a dibuit-o pe mnec.
De unde tiu c-i vei da drumul?
El zmbete.
Odat ce am Domaniul, nu mai am nevoie de ea.
M uit lung la sora mea, dorindu-mi s neleag ce se
ntmpl, ns ea pur i simplu fredoneaz ceva, jucndu-se
cu un fir ieit din mnec. Atunci observ c e descul,
picioarele fiindu-i murdare de noroi. mi reprim o und de
furie.
Sau pe Agatha?
Un zmbet i apare pe chip.
Micua ta prieten delicioas?
Iau n calcul s vomit chiar aici i chiar acum, dar Gabriel
m strnge de mn.
Uurel, murmur el.
Ea mi-a fost de folos, spune Alistair, pocnind din degete.
Dar va tri. Apoi m privete i mai concentrat. Dac-mi dai
ce vreau. Acum!
Bine, i spun, inspirnd pentru a-mi stpni vocea. Dar
ar trebui s tii un lucru. Tu i cu mine nu semnm. Cu
Talent sau fr Talent. Tu nu faci asta pentru familia ta,
indiferent de ce crezi. O faci pentru tine. i asta e diferena
dintre noi doi.
Pre de o secund, Alistair se uit lung la mine, cu chipul
lipsit de orice expresie, imposibil de citit.
Ct de nduiotor! spune el n cele din urm. Acum, nu
vrei s trecem la treab?
Dau afirmativ din cap. Nu am destul energie s m
trguiesc.
n spatele tu, i spun.
Alistair se ntoarce uurel i studiaz ceasul de deasupra
capetelor noastre.
Desigur, spune el calm. Am trecut de-attea ori pe-aici!
Iar el s-a aflat tot timpul n acest loc. Apoi se rotete elegant
i, cu o voce ngreotor de vesel, ntreab: Eti gata, draga
mea?
Rowena i ridic privirea de la firul ieit din mnec i i
ofer un zmbet pustiu.
Deschide-l! mi spune, n timp ce o prinde de bra pe
sora mea, ncheieturile degetelor bombndu-i-se ca nite
noduri albe, dure.
Sora mea se uit n sus la el, apoi scoate un rset ascuit.
Jucm un joc? l ntreab ea.
Eu nghit cu greu, ntorcndu-m cu spatele la ceas.
Ajut-m, i optesc lui Gabriel.
Eti sigur c asta este
Da, i spun, dei dinii mi clnne.
El face palmele cu i, nainte s se rzgndeasc, m urc
pe scara improvizat i m salt pe tejghea. Ceasul e exact la
nivelul minii mele.
D-te napoi, i spun lui Gabriel, neavnd habar ce
urmeaz s se ntmple. Doar nu vrei s ncremeneti iar!
Hei! se aude un strigt speriat din partea unui vnztor
de bilete. Coboar de-acolo!
Grbete-te! se stropete Alistair.
Nu e timp s-mi regndesc strategia. M ntind i ating
ceasul cu buricele degetelor. Un fulger de lumin izbucnete
din centrul bombat al acestuia. Fixndu-mi cu fermitate n
minte imaginea bunicii, din 1939, tnr i sntoas, las ca
puterea ei s m nvluie.
n dosul pleoapelor mi se deruleaz imagini, aproape prea
rapid pentru a le putea urmri. Patru oameni stnd ntr-un
ptrat, cu braele ridicate. O mas tulburtoare de ntuneric
plutete deasupra capetelor lor, apoi o mn de foc se nfige
ntr-o a cincia persoan legat n lanuri. Apoi imaginile se
deruleaz cu o vitez ameitoare i se nceoeaz n alb,
albul paginilor din cartea familiei mele, pagini care sunt mai
albe dect un cmp proaspt nins. Tamsin, mi rsun n
minte vocea bunicii. Nu-l lsa s-o ia! Dac o ia pe sora ta, el
va fi de neoprit!
Totui, cum? m plng n tcere. Timpul. Numai timpul i o
mare distan pot rupe aceast vraj. Deschid ochii. O privire
rapid n spate i m asigur c Gabriel e nc n via.
Privirile ni se ntlnesc, iar el mimeaz: Eti bine? Dau din
cap c da, apoi m ntorc spre sora mea.
Ro? spun eu, iar ea ridic ncet capul, cu acea privire
fr int, care-mi d fiori.
Bravo, spune Alistair, iar vocea lui e cristal pur. ine
gura ntredeschis de parc ar gfi. Acum, Rowena! Acum!
i vd cu oroare cum sora mea i ntoarce faa i profilul
ei e nc perfect, i privete lung ceasul, care sclipete cu o
lumina extrem de rece. Cu un scris ce curge, de jur-
mprejurul cadranului ceasului apar litere. Litere nalte,
aurii, care se mic erpuit i dispar ori de cte ori m
holbez la ele, fcndu-le imposibil de citit.
Dar Rowena nu ntmpin o asemenea dificultate.
Vocea ei rsun de parc ar sta la altarul familiei, cntnd
mulumiri stelelor i elementelor.
Foc n Est i Ap pentru Sud; Aer pentru Nord i
Pmnt n Vest. Pe toate acestea, Sngele le va lega. i totui,
numai Timpul poate pstra ceea ce Sngele a unit.
Pre de o secund de vis, nu se ntmpl nimic. i apoi, cu
un soi de sunet huruitor, acele ceasului ncep s se roteasc
invers, din ce n ce mai repede, pn ce ajung s se mite cu
o vitez ameitoare.
Fulgere despic tavanul albastru boltit, trimind sgei n
jos, iar acestea se izbesc de ceas. Trosnet. Un alt fulger
izbucnete n flcri peste constelaiile de aur i apoi ncep s
cad buci de tencuial i de piatr. O secund mai trziu
ncepe s plou, hainele lipindu-mi-se instantaneu de piele.
n faa ochilor mei, ceasul ncepe s creasc pn atinge
dimensiuni monstruoase, nconjurat de un foc alb care pare
de nestins, n pofida ploii.
Tamsin! ssie Gabriel la urechea mea, apoi o ia la
goan nainte.
Podeaua de sub picioarele mele are tangaj i face valuri, iar
n plcile de marmur ncep s apar fisuri uriae, lsnd la
vedere un burdihan de piatr care se mic. Foc, Ap,
Pmnt, recit n sinea mea. Aer? La anc, vntul ncepe s
bat, rafale dup rafale, urlnd prin Sala Principal de parc
ar fi o mie de voci topite laolalt ntr-un cntec nepmntean.
ntunericul se infiltreaz prin hol, ntuneric ndulcit numai
de fulgerele ocazionale i de ceasul care continu s lumineze
cu acel foc rece, alb. Cznd n genunchi, nchid ochii i mi
doresc cu toat tria ca asta s se termine.
Nu se ntmpl nimic. Asta nu e ceva ce a putea opri pur
i simplu. Talentul sta nu l are nimeni, mi dau eu brusc
seama. n schimb, asta este puterea celor patru elemente,
sursa tuturor Talentelor noastre, ceva dincolo de controlul
oricrei persoane. Deschid ochii i m uit lung la ceas.
Se deschide.
Un cadran a devenit acum o u care se deschide. n tot
acest timp, acele continu s se nvrt, s se nvrt,
deirnd momentele i anii.
La trei metri de u, trei siluete par blocate ntr-un dans
ciudat, braele i picioarele fiind distorsionate de lumina
orbitoare a ceasului. Alistair o trage pe sora mea spre u, n
timp ce Gabriel a prins-o de braul cellalt. Rowena se
rsucete ntre ei precum o ppu de crpe. Gura lui
Alistair se mic, pare c-i spune ceva surorii mele, chiar
cnd strnsoarea lui Gabriel slbete uor.
Nu! ip eu, ncercnd s m ridic n picioare n timp ce
podeaua huruie iari.
Srind peste crpturile din marmur, ntind braele spre
sora mea. O alt poriune de tavan se prvlete, sprgndu-
se la trei centimetri n stnga mea, valul de drmturi
rnindu-m la picior.
D-mi drumul, plnge Rowena, iar eu cred c vorbete
cu Gabriel, dar din fericire vocea ei se pierde n urletul
vntului.
Alistair o trage iar spre ua ceasului i spre ntunericul
desvrit care ateapt dincolo.
Rowena! strig iar.
Ochii lui Alistair achii de ghea se ntlnesc cu ai
mei, apoi el o smucete cu putere de bra pe sora mea, att
de tare nct cred c i va smulge braul din umr. Ridic
mna, vizualiznd cometa de foc care l va lovi n fa.
Sngele ncepe s-mi clocoteasc n vene. Dar atunci,
cuvintele mamei mi revin erpuitoare n minte: Orice i faci
celui care a aruncat vraja se reflect napoi asupra celui vrjit.
ntreit. Podeaua m arunc n fa. M rostogolesc ntr-o
parte, ridic palma i intesc ct de grijuliu pot. Nu vreau s
fac asta, nu vreau, nu vreau.
mi pare ru, Ro, optesc.
O und de foc se mprtie nspre braul Rowenei, cel de
care o ine Alistair strngnd-o cu putere. Sora mea deschide
ochii mari de durere. ipnd, se rsucete ndrt,
ndeprtndu-se de Alistair, iar el i d drumul din
strnsoare. Gabriel i d puin drumul la mn, ct s o
poat apuca de talie i s o trag napoi. n timp ce se
rostogolesc spre podea, pe tavan tremur din nou fulgere. O
bucat mare de piatr albastr se rotete n aer i l lovete
pe Gabriel drept n cap. El ncearc s se ridice, dar chiar i
de-aici pot s-i vd rana ntunecat, sngernd. Alistair mi
arunc o privire fulgertoare, avnd gura strns de furie, n
timp ce ploaia curge priae pe faa lui.
Rowena! strig el spre sora mea, iar ea i ridic
privirea, lacrimile brzdndu-i obrajii, inndu-i braul ars
n poal. Rowena, pe u! Acum!
Ca o marionet, sora mea se ridic n picioare, clcnd
peste trupul lui Gabriel. El se rostogolete pe o parte i
ncearc s o prind de mn, dar ea se eschiveaz.
Ochii i sunt lipsii de orice expresie i de via, faa ei fiind
alb ca varul. nghit, amintindu-mi viziunile bunicii despre
trupul Rowenei, a crui imagine se terge pn dispare.
Fac un pas n fa, cu degetele ntinse, intenionnd s o
ncremenesc pe sora mea. Dac e ncremenit, atunci ea va fi
o povar i, cu puin noroc, Alistair nu va putea s o care pe
u. Dar braul mi este prins la jumtatea distanei, de ctre
Alistair. mi rsucete braul la spate, n timp ce sora mea
trece n fug pe lng mine.
N-ai s-o iei att de uor, se stropete el la urechea mea,
vorbele lui acoperind zgomotul vntului i ploii.
M zbat disperat, privind-o pe sora mea, care ajunge la
u. Cu minile ntinse n fa, ea face un pas, apoi nc
unul.
Nici tu, i optesc.
Apoi ridic mna liber, cu palma n sus, i trimit un uvoi
de flcri care aterizeaz la picioarele ei. Ea ip i cade pe
spate n timp ce focul alearg n jurul ceasului. Lumina lui de
un portocaliu strlucitor plpie scurt, nainte de a fi supus
de focul alb i rece care blocheaz ua.
Podeaua se mic iar, i noi fisuri ncep s se ntind peste
marmur asemenea unei pnze de pianjen. Sora mea
alunec, dnd din mini, apoi cade printr-o crptur ct se
poate de larg.
Exact n acelai moment, acele ceasornicului nceteaz s
se mai nvrt invers. Ua ceasului ncepe s se nchid
ncet. O alegere teribil, mi se nvolbureaz n minte vocea
bunicii mele, asemenea unei brize rtcitoare. Ai de fcut o
alegere teribil.
Cu un mrit, Alistair m arunc la podea. Repezindu-se
nainte, se oprete la marginea prpastiei, se apleac i
ntinde o mn. M rostogolesc n genunchi exact atunci
cnd sora mea ridic mna dreapt, ncercnd s se prind
de degetele lui Alistair. Arunc nc o pal de foc spre ei. Ea i
trage mna napoi la timp. Capul surorii mele dispare, de
parc trupul ei ar fi alunecat i mai jos.
Rowena! strig eu, ridicndu-m.
Crpturile din podea se lrgesc sub tlpile mele, i sar la
timp. Merg mpleticindu-m, nelundu-mi privirea de la
mna stng a Rowenei, dorindu-mi ca ea s mai reziste
puin. Ua ceasului care se nchide arunc o umbr pe faa
lui Alistair. Rsucindu-se, el privete napoi peste umr. Ua
este acum deschis mai puin de jumtate. Apoi, Alistair se
uit iar la sora mea.
Se pare c nu sunt singura care se afl n faa unei alegeri
teribile.
Rcnind, Alistair se ridic n picioare i, fr s se uite
napoi, se arunc prin deschiztura uii. naintnd, eu m
ghemuiesc pe marginea abisului. Degetele surorii mele strng
marginea podelei, gura ei fiind o linie alb de durere i
groaz. Picioarele ei sunt proptite de-o parte i de alta a
crpturii, dar abisul se lrgete. Piciorul ei drept caut
sprijin, dar nu gsete dect aer, iar degetele i alunec nc
puin.
Arunc o privire peste umr. nc vreo cincizeci de
centimetri i ua se va nchide. Iar acum, enormitatea
alegerii mele se npustete zdrobitoare asupra mea.
Poate c a reui s opresc toate astea nainte s se
ntmple cu adevrat.
S o salvez pe Rowena sau s-l urmez pe Alistair n
vremurile de dinainte de rzboiul dintre familiile noastre.
Rowena suspin iar, un sunet aspru, frnt, iar eu m
ntorc spre ea.
Rezist, Ro, i strig eu, dar nu cred c m poate auzi.
i d ochii peste cap i-mi dau seama c sora mea e gata
s leine. Aezndu-m pe burt, ntind minile, o apuc de
coate i trag. Dar greutatea ei m trage n jos i, ngrozit,
mi dau seama c alunec ncet, dar inexorabil, pe podeaua
lucioas de marmur.
Apoi Gabriel se ghemuiete lng mine, sngele curgndu-i
n continuare pe fa. O prinde pe sora mea de brae i,
trgnd o dat, o smucete n sus din abis.
Cu un bubuit, ua ceasului se nchide. nchid i eu ochii
n tcere, urechile rsunndu-mi din pricina absenei subite
a tuturor zgomotelor. Chiar cnd cred c asta ar putea
continua la nesfrit, aud i simt un ticit constant deasupra
inimii mele.
Deschiznd ochii, privesc la tavanul albastru, boltit, ntreg,
la constelaiile ntregi care strlucesc luminos. M rsucesc
ntr-un unghi de nouzeci de grade, aruncnd o privire n jur.
Podeaua e neted i neptat, iar marmura strlucete. n
sfrit, m ntorc i m uit la ceas. S-a micorat pn la
dimensiunile fireti.
Lng mine, Gabriel geme, ridicndu-se n capul oaselor.
Sngele i s-a nchegat pe fa, iar un ochi i este att de
umflat, c nu-l mai poate deschide, dar m ia de mn i mi-
o strnge ntr-o ncercare de alinare. nghit, m ntorc spre
sora mea i i mngi uor faa. Flutur din pleoape o dat,
apoi se uit la mine.
Tamsin, optete ea.
Are braul ars ru, iar prul i este n neornduial,
nclcit de la praf i de la ploaie. Chipul i este n continuare
palid, iar zgrieturi lungi i marcheaz o parte a gtului i a
umrului, dar ochii i sunt deodat limpezi i concentrai. Nu
cred c a fost vreodat mai frumoas.
Ro? Eti eti tu?
Ridic dintr-o sprncean, elegant i fr vreun efort, o
nfiare pe care obinuiam s o exersez ore n ir n oglind
atunci cnd eram mic. Tot nu reuesc s-o fac aa cum poate
ea.
Cine altcineva s fiu? m ntreab ea.
Apoi ncearc s se ridice, face o grimas i pare s se
rzgndeasc.
Ce s-a ntmplat? m ntreab.
O urm familiar de nelinite rzbate din vocea ei i tiu c
ntrebarea ce s-a ntmplat? e la trei secunde distan de a se
transforma n ce ai fcut?
Bun ntrebare!
De parc ar rspunde, ticitul de deasupra inimii mele
crete i mai mult n intensitate, pn ce se sincronizeaz
perfect cu propriile-mi bti ale inimii.
Bjbind pe sub gulerul cmii mele, trag de lniorul
cu medalion i aps pe ncuietoarea micu. Dou lucruri
devin evidente, cu o tent de limpezime ca de cristal.
Cesuleul meu funcioneaz. Iar eu am devenit Pstrtorul.

Bun, mami! spun cnd intru pe ua buctriei.


Mama scap ceainicul, pe care probabil c abia l-a umplut,
i ip. Ceainicul se izbete de podea, capacul srindu-i. Apa
se revars i se adun la picioarele noastre.
mi doresc s o fi pregtit cumva.
Rowena, suspin ea. Tamsin! Oh, fetelor, v-ai ntors
acas!
i eu i Rowena suntem mpinse una n cealalt, n
ncercarea mamei de a ne cuprinde pe amndou n brae,
timp n care ne tot strig numele. Pe jumtate orbit de prul
mamei, ntorc capul i i vd pe tata, pe Lydia i pe James
dnd buzna pe u. Tata vine spre mine, Rowena reuete s
se elibereze, zbtndu-se pentru a se arunca n braele lui
James, iar Lydia se apropie de Gabriel cu un zmbet care
ncepe s-i mai lumineze cearcnele de sub ochi, pricinuite
de oboseal.
Cum ai fcut-o? continu mama s strige, iar eu o aud
pe Rowena murmurnd spre James:
Da, eu sunt. Chiar eu, eu!
Vorbim cu toii n acelai timp. Lydia l tamponeaz pe
Gabriel pe cap cu un prosop de buctrie ud, trecndu-i cu
tandree degetele prin prul lui. Mama continu s ne
mbrieze ba pe mine, ba pe Rowena, iar tata m ine
strns de umr, n timp ce i terge ochii cu maneta
cmii. i apoi Silda, Jerom i Gwyneth se adun n cadrul
uii de la buctrie, fcnd ca tumultul s sporeasc n
intensitate. ntr-un trziu, reuesc s m eliberez din
mbriarea mamei, suficient timp ct s ntreb:
Bunica este
Mama scutur ferm din cap, dndu-i prul la o parte de
pe fa.
nc doarme. i arunc o privire Rowenei: Eu nu pot
Poftim? ntreab Rowena cu asprime. Ce nu este n
ordine cu bunica?
Ea i duce o mn la gt. Dar nainte s nceap cineva s
vorbeasc, ua de la buctrie se deschide pentru a treia
oar i mtua Beatrice merge nesigur spre mijlocul
buctriei, urmat de bunica.
Privii cine s-a trezit, anun mtua Beatrice i apoi
alunec pe apa vrsat din ceainic, se clatin, dup care i
regsete echilibrul.
n cele din urm, mama mi d drumul i, pind n fa,
ntreab:
Mam? Ce s-a ntmplat? Cum
Se uit consternat la mtua Beatrice, apoi ntinde mna
spre bunica, de parc astfel ar vrea s se asigure c este cu
adevrat prezent.
Eu am scos-o din starea de ncremenire! spune fericit
mtua Beatrice, privind de la un chip ocat la altul.
Se pare, ncepe bunica mea, cu vocea ei profund i
dulce, n pofida faptului c a dormit o sptmn, c
Beatrice m-a ncremenit.
Ea i arunc mtuii Beatrice o privire pe jumtate
amuzat, pe jumtate iritat.
Dar noi am crezut cu toii c nu-i mai puteai folosi
puterile! strig mama, fixnd-o cu privirea pe mtua
Beatrice.
Niciodat n-am spus asta! Sau am spus-o? cuget
mtua Beatrice, scrpinndu-se n brbie. Credeam c mi
le-am pierdut, murmur ea, privind insistent spre fereastr,
cu privirea pierdut. Nu le-am mai folosit de mult timp.
De ce ai? ncepe Silda, apoi scoate un mic ipt cci
unchiul Morris i face apariia, ridicnd un pahar de vin
rou.
Cu mna liber o bate uurel pe spate pe Silda.
mi pare ru, draga mea. Nu ntotdeauna vd ncotro m
ndrept. Pi, se pare c asta n-o s ias, mormie el, privind
lung la pata de pe mneca lui, de un rou aprins, care se tot
ntinde.
De ce ai ncremenit-o? o ntreab Rowena.
Pi, spune indignat Beatrice, ntorcnd capul cu o
micare iute, asta chiar c e o ntrebare pe care ar fi mai bine
s i-o adresez ie, domnioar Rowena. Dac ai mai fi
obligat-o s bea din acea poiune, cu certitudine c ar fi
murit. Pe tine nu te puteam mpiedica, dar o puteam opri pe
ea.
Beatrice face civa pai n fa, brrile zornindu-i
vesel.
O, erai att de suprat pe mine!
Ea scoate un ipt vesel, n timp ce Rowena i pune capul
pe umrul lui James.
Dar nainte de a spune ceva sau de a m obliga s fac
ceva, am fugit i m-am ascuns. Toat dup-amiaza am stat
ascuns n dulapul meu!
nainte s reacioneze cineva la auzul cuvintelor ei, mtua
Beatrice i nal capul, cu prul ei alb i moale.
Hmm dac te-a fi putut ncremeni n timp ce eram
pus pe treab oare de ce nu am ncercat asta? Se
ncrunt uor: Presupun c l-am pierdut din nou, murmur
ea, trindu-i picioarele. O, asta e! adaug ea, veselia
revenindu-i pe deplin, la vederea paharului cu vin din mna
unchiului Morris.
i i mpreuneaz palmele, executnd o piruet. Poalele
rochiei i se trsc prin apa mprtiat pe podea. O prind cu
o mn de bra pentru a o sprijini, iar ea mi arunc o privire
cercettoare.
O! Te cunosc. mi amintesc ce poi face! spune ea.
Scuze pentru asta! murmur eu.
Ce se ntmpl aici? vrea mama s tie, iar din cealalt
parte a ncperii, Gabriel m privete i mi face semn cu
ochiul lui teafr.
M ntorc n direcia bunicii i fac un pas n fa. Ea mi
atinge faa cu degetele ei noduroase. Apoi mi zmbete i,
pentru o secund, revd adolescenta care era n 1939.
Le-am spus tuturor c eti un far cluzitor, optete ea.
EPILOG

O LUN DE UN ALB SPECTRAL cltorete pe cerul senin


i mii de stele clipesc i strlucesc deasupra cercului larg n
care ne-am aezat. Altarul este ncrcat de mere roii i de
ultimele flori albe i purpurii de ochiul-boului. n timp ce
fumul rugului se nvrtejete n aerul rece al toamnei,
licuricii flutur din aripi prin faa tuturor.
V salut, zice bunica, iar vocea ei rsun distinct.
Fericirea ne-a ieit n cale n seara asta, ca n fiecare sear.
Fericirea ne-a ieit n cale, repet i eu n cor cu toat
familia.
Ast-sear e Samhain, cea mai important noapte
magic a anului, continu ea. n seara asta i vom ghida pe
cei doi membri ai familiei noastre prin Ritualurile de Iniiere.
Se oprete, i trage rsuflarea, apoi zmbete.
Tamsin i Gabriel, ast-sear v rugm s aprindei voi
cele patru lumnri.
Rowena, care st alturi de mine, i desprinde degetele
dintre ale mele i m mpinge uurel, cci se pare c
picioarele nu m mai ascult. Fac un pas pe iarb, apoi nc
unul, n timp ce Gabriel se deplaseaz spre mine din partea
opus a cercului. Ne ntlnim n faa altarului, iar mama vine
i ea n fa, nmnndu-mi lumnarea pe care a aprins-o n
rug. ns mi tremur att de tare mna, nct se pare c nu
voi putea atinge prima dintre cele opt lumnri din cear de
albine care reprezint cele patru puncte cardinale i cele
patru elemente. Dar apoi Gabriel m prinde de mn i eu i
privesc faa, uitndu-m la noua cicatrice n form de
semilun acoperit pe jumtate de pr.
Bun, optete el.
Bun i ie.
i, mpreun, atingem cu lumnarea fiecare fitil. Privesc
lung la flcruile care au rsrit, contient de faptul c
Gabriel nc m ine de mn.
Am reuit, i spun eu.
tiu. El se apropie cu un pas. Aadar, asta nseamn c
n cele din urm ai s iei n ora s iei cina cu mine? Sau
nc te ngrijoreaz faptul c o ntlnire ar fi banal?
i zmbesc, n timp ce flacra lumnrii plpie slbatic
ntre noi.
Nu.
El ridic din sprncean, ateptnd o secund.
Intenionezi s-mi mprteti i mie la care ntrebare
mi-ai rspuns?
Deodat, sunt perfect contient c familia s-a strns n
cerc n jurul nostru.
Putem s vorbim mai trziu despre asta? i optesc.
O, cum s nu, spune el rnjind.
Flutur din gene spre el, dup care m ntorc la locul meu,
lng Rowena.
Dup ceremonie m opresc un moment la marginea
grdinii, urmrindu-i cu privirea pe toi, cum intr i ies,
luminai de foc. Unchiul Chester cnt o melodie lent la
vioar, n timp ce mtua Rennie l acompaniaz cu flautul ei
argintiu. Muzica se nal peste grdin aidoma unei brize.
Mama i zmbete tatei i, din cnd n cnd, i arunc o
privire Rowenei, care danseaz cu James. Sora mea i-a pus
minile pe umerii lui. Pre de o fraciune de secund,
antebraele i se dezvelesc, dar cicatricele sunt aproape
invizibile n lumina asta slab.
l privesc pe unchiul Morris fcndu-i apariia i apoi
disprnd, n timp ce Silda pipie spaiile goale pe care el
tocmai le ocupase. Un mic grup de copii s-a adunat n jurul
mtuii Beatrice, iar ea se apleac pe rnd n faa fiecruia,
lovindu-le uor frunile. Ei ncremenesc ca nite statui pn
ce ea le lovete din nou frunile i, rznd, ei sunt eliberai.
Gwyneth i Lydia, aflate n apropiere, urmresc jocul, de
parc ar decide cnd anume e cel mai nimerit s-i pun
punct.
n sfrit, privirea mi aterizeaz pe Gabriel. St n picioare
n captul cel mai ndeprtat al grdinii, lng Jerom,
ncuviinnd tot ce i spune acesta. Trece un pachet de cri
de joc dintr-o mn ntr-alta. Exact atunci, ridic ochii i m
vede uitndu-m la el. Punnd crile de joc n mna lui
Jerom, pornete n direcia mea. Eu trag aer n piept,
rezistnd tentaiei de a-mi trece mna prin pr. tiu c
oricum e o mas nvalnic de bucle.
Iat-te, spune el, venind lng mine. La muli ani!
Mulumesc. tii c n mod normal ursc ziua mea de
natere, dar asta nu e chiar att de rea.
n timp ce ne privim n tcere unul pe cellalt, aburii
respiraiilor noastre se adun ntre noi. Eu i examinez
tatuajul cu semiluna albastr de pe gt i experimentez o
copleitoare dorin de a-i trasa conturul cu degetul.
Chiar atunci, unchiul Chester ncepe s cnte o melodie
ritmat, arcuul lui fcnd lupinguri pe strune. Flautul
mtuii Rennie i ine isonul, iar muzica nete,
nvluindu-ne. Gabriel m prinde de mn.
Vino s dansezi cu mine!
nainte s apuc s-i rspund, el m trage spre spaiul de
dans, n timp ce n jurul nostru oamenii ncep s se grupeze
n perechi.
sta nu e vals, murmur eu.
El m mpinge spre lumina focului i se uit la mine,
zmbindu-mi piicher.
A, da? n cazul sta, nseamn c n-ai s m calci pe
picioare, nu-i aa?
Eu rd, l iau de mn i l las s m roteasc n dans.
Ritmul muzicii crete n spiral, iar Gabriel m rotete n cerc
pn ce mi pierd suflul, pn ce minile noastre unite par s
fie unicul lucru palpabil care m mai ine pe Pmnt.

Mai trziu, cnd festivitile au atins punctul culminant,


m strecor napoi n cas. Capul mi bubuie, n pofida
faptului c, de data asta, nu m-am atins de nici mcar o
pictur din vinul de cas al unchiului Chester; mi rsun
de-attea felicitri primite, de simt c o s-mi crape faa din
pricina attor zmbete. Unica alinare e s fac pe ct de des
posibil schimb de priviri cu Gabriel, aflat n partea opus a
grdinii. mi masez tmplele i m gndesc s o sun pe
Agatha numai pentru a o auzi povestindu-mi despre
petrecerea de Halloween pe care am ratat-o la coal. nchid
ochii strns, clipesc, apoi mai clipesc o dat. n bibliotec se
vede o lumin. naintez precaut, mi lipesc urechea de ua
din stejar masiv i apoi ciocnesc o dat.
Intr! spune bunica, i, deschiznd ua, o vd aezat
la biroul masiv, prnd mai mic i mai obosit ca oricnd.
De ce nu eti afar s te bucuri de
A putea s te ntreb acelai lucru, mi spune ea pe un
ton sec.
Ne privim pre de o clip, apoi mi feresc privirea.
Bnuiesc c nu sunt obinuit cu toate astea, i
rspund ntr-un trziu.
A, face ea calm i se uit spre birou.
nfiorat, mi dau seama c ea citete din cartea pe care
mi-a artat-o mama. mi muc buza de sus cam un minut,
apoi o ntreb:
Ce vezi?
La nceput nu-mi rspunde, iar eu simt o und subit de
mnie la gndul c tot nu mi se va permite s tiu anumite
lucruri. Dar pe urm ea i ridic privirea, frecndu-i
puntea nasului cu degete tremurnde.
Nimic, rspunde n oapt.
Pi, asta e de bine, nu? Nu se ntmpl nimic, linite pe
frontul de vest i toate cele
Tresar uor atunci cnd Hector sare pe fereastra deschis
i se oprete pe marginea pervazului, cu coada rsucit sub
forma unui semn se ntrebare. ine ntre lbue un oricel
cafeniu. Mergnd agale peste un raft de cri, Hector pete
pe birou i depune oricelul lng mouse-ul aflat lng mna
bunicii. Apoi se aaz pe coad i o privete cu ochii lui
galbeni ca nite fante. Bunica ia n cuul palmei oricelul i
i d drumul pe cealalt parte a biroului, prnd s nu
observe cnd Hector sare pe podea pentru a-i hrui din
nou prada. n schimb, se uit drept n ochii mei i mi spune:
Nu pot s vd nimic legat de viitorul nostru. Nimic, ca i
cum n-ar mai exista un viitor pentru noi.
Am senzaia c plmnii mei au ncetat deodat s mai
funcioneze.
Paginile sunt goale aa cum n-au mai fost niciodat
pn acum. Aadar, continu bunica, m-am dus napoi. La
istoria noastr trecut, nainte ca Domaniul s fi fost creat.
i trece degetele peste pagin, iar eu m apropii. Ca de
obicei, cuvintele se rearanjeaz de unele singure ntr-o limb
de neneles i se grbesc pe pagin, dar apoi bunica rostete
un cuvnt de porunc i, n cele din urm, literele se aliniaz
n mod clar.
n 1887, n ultimele zile ale lui octombrie, exact nainte de
Samhain, un strin a sosit n oraul New York, vrnd s
cunoasc mai mult dect i-ar fi fost lui cu putin. A fost
vzut vizitnd-o pe La Spider, conductoarea familiei
Knight.

Alistair, optesc eu. Pipi medalionul de la gt, gsind


alinare n ticitul su constant. nc nu a reuit, spun pe un
ton insistent.
Nu, n-a reuit, mi confirm bunica. i s-ar putea nici
s nu reueasc. Cu siguran, tu i-ai nruit speranele
atunci cnd l-ai mpiedicat s o ia pe sora ta. Ea ar fi
constituit o arm extrem de puternic. Apoi ofteaz,
nchiznd cartea cu un uor zgomot: n puterea lui Domani
s-a creat o bre. Serioas. Familia Knight nu mai e cea care
a fost cndva, e adevrat. ns evenimentele din ultima lun
de la Grand Central Station au trimis o chemare, o
reverberaie, creia ei vor ncerca s-i rspund.
ncierarea neateptat i chicitul slab venind dintr-un
col al ncperii confirm recapturarea oricelului.
Ct timp am? ntreb n oapt.
mi zmbete, i mpinge scaunul n spate i se ridic.
ntinde palma i m prinde de mn, conducndu-m la
fereastr.
Ai puin timp. Timp suficient s te bucuri de asta.
Privim mpreun la focul care arde strlucind, la toat
lumea care danseaz n jurul acestuia. Chiar atunci, un
butean crap i sute de scntei zboar n aer, apoi ard
luminos asemenea stelelor cztoare pe cerul nopii.