Sunteți pe pagina 1din 217

ALISTAIR MACLEAN

EVADAI DIN
SINGAPORE
Traducere de Nicolae Constantinescu
EDITURA BOGDANA ' 2002
Editor: Zamfir M. Rusu Coperta: EDITURA BOGDANA
Copyright O Toate drepturile asupra acestei versiuni aparin EDITURII
BOGDANA
EDITURA BOGDANA - Bd. Nicolae Titulescu nr. bl. 20, parter, sc. 3, ap.
82, sector 1, Bucureti Tel+Fax 223 42 46 223 42 61 222 45 24
Comenzile se primesc la adresa editurii.
Redactor: Adriana Diaconescu Tehnoredactor: Vivi LunguPuteti
comanda orice carte
9

aprut la Editura Bogdana, decupnd cartea


potal aflat la sfritul acestui volum.
Taxele potale sunt gratuite.
CAPITOLUL!
Fumul negru i sufocant se ntindea ca un vl peste oraul lovit de
moarte. n volutele sale rsucite, ca un imens cocon, el nvluia cldirile,
birourile, locuinele, edificiile intacte i cele distruse de bombe.
Toate strzile, toate docurile erau pline de acest fum, necate n acest fum
a crui opacitate, sulfuroas i malign vibra imperceptibil n aerul cldu al
nopii tropicale.
La nceputul serii, numai casele incendiate ale oraului aruncau n aer
jeturi de fum, printre care se putea vedea strlucirea stelelor. Dar acum vntul
i schimbase uor direcia i cra nori uleioi i opaci, proiectai de
rezervoarele de pcur situate n afara oraului, rezervoare sparte de bombe.
Nimeni nu tia de unde provenea acest fum nou. Poate de la aeroportul
Kallang, poate de la centrala electric, poate traversase insula de la baza
naval din nord, sau poate c nise de la Pulo Sambo, sau de la Pulo
Sebarok, de la patru-cinci mile de acolo. i ce se putea vedea n obscuritatea
aproape complet de la acest ceas trziu din noapte? Abia dac se puteau
distinge luminile vagi ale cldirilor incendiate, cci rseser n ntregime:
ultimul jratic, ulimele flcri plpitoare se stingeau aa cum se stingea viaa
la Singapore. Oraul era n agonie, nvluindu-se deja n tcerea morii. Din
cnd n cnd, suflul unui obuz era urmat doar de zgomotul cderii sale
inofensive n ap. Dar, alteori, cdeau pe o cldire oarecare, i atunci aveau
loc o explozie brusc i o izbucnire de lumin. Apoi, ct ai clipi, zgomotul i
lumina preau s capete un fel de caracter evanescent. Apoi tcerea revenea,
mai apstoare i mai adnc. Uneori se putea auzi rpitul unui schimb de
focuri dincolo de Fortul Canning i de Pearl Hill, dincolo de limitele
septentrionale ale oraului; dar i acest zgomot rmnea distanat i ireal,
asemenea ecoului deprtat al unui vis. Chiar i locuitorii, care nc mai
circulau pe strzile pline de moloz i aproape pustii din Singapore, semnau
cu cltorii dintr-un vis.
Micul grup de soldai, care naintau pe strzile ntunecate - s fi fost vreo
doisprezece -, se ndreptau spre mare. Frni de oboseal, mergeau ca nite
btrni, poticnindu-se la fiecare pas, cu capul aplecat i adui de spate. Totui,
cel mai n vrst dintre ei nu era trecut de treizeci de ani. Dar erau nespus de
ostenii, ajuni la acel grad de epuizare cnd nimic nu mai are importan.
Atunci e mai uor s continui s te miti dect s te opreti. Bolnavi, suferind
de dizenterie, soldaii acionau ca nite automate. Privirile lipsite de expresie,
aintite spre pmntul clcat de picioarele lor greoaie, dovedeau c mintea
aproape c pierduse amintirea teribilelor suferine corporale.
Nu-i mai aminteau, cel puin deocamdat* de comarul pe care l
triser de dou luni. Uitaser de lipsuri, de foame, de sete, de rni, de boal i
de teama zilelor urmririi, cnd japonezii i vnau de la un capt la altul al
peninsulei malaieze, i dincolo de drumul spre Jahore, acum distrus, pn la
insula Singapore, unde i atrgea sperana unei sigurane iluzorii. Uitaser de
camarazii lor disprui, de strigtele disperate ale unei santinele surprins i
masacrat n noaptea ostil din jungl, de strigtele diabolice ale japonezilor,
care luau cu asalt poziiile defensive improvizate n grab n orele de mare
toropeal dinaintea zorilor. Uitaser de contraatacurile disperate, adevrate
acte de sinucidere, al cror singur rezultat consta n civa metri de teren
ctigai cu duritate i inutil pentru cteva momente. Dup care rmneau doar
cadavrele cumplit de mutilate al prietenilor lor fcui prizonieri, care ezitaser
prea mult s coopereze cu inamicul. Uitaser de furia i disperarea lor, atunci
cnd de pe cer dispreau mai nti aparatele de vntoare Brewster, apoi
avioanele Hurricane, ca s rmn complet descoperii n faa aviaiei
japoneze. Uitaser chiar i de nencrederea cu care ntmpinaser tirea, veche
de numai cinci zile, a debarcrii japonezilor pe insul. Ce decepie, dup ce
totdeauna crezuser n legenda cu grij ntreinut a fortreei Singapore!
Memoria lor nu mai reinea nimic. ntr-o zi, curnd poate, i vor reaminti de
toate astea! Atunci vor deveni ali oameni. Acum ns mergeau cu greutate
prin oraul mpnzit de fum, fr s ridice ochii, fr s ridice capul, fr s se
uite ncotro mergeau, nepstori fa de inta ce trebuia atins.
Unul dintre ei se gndea totui la ea, cci deschise ochii. Mergea lent n
fruntea irului dublu de oameni, aprinznd din cnd n cnd lanterna, ca s
vad pe unde se putea trece printre drmturile care umpleau strzile,
mpiedicnd mica trup s nainteze. Omul era mic de statur i slab. Era
singurul dintre camarazii lui care purta beret i kilt. Nimeni, cu excepia
caporalului Fraser, nu tia de unde venea acel kilt. Caporalul nu-1 purta n
timpul retragerii spre sud, traversnd Malaiezia.
Caporalul Fraser era la fel de obosit ca i restul trupei. Ochii lui, ca i ai
celorlali, aveau cearcne groase i erau injectai de snge. Tenul cenuiu
indica crize de paludism sau de dizenterie. Ridica unul dintre umeri pn
aproape de ureche, mergnd ca i cum ar fi fost afectat de o diformitate, dar nu
era cazul. Asimeteria dintre cei doi umeri era provocat de un pansament
grosolan pe care un infirmier l introdusese n cmaa caporalului la nceputul
zilei, n sperana opririi hemoragiei provocate de schija unui obuz.
Fraser avea n mna dreapt o puc-mitralier Bren. Arma, prea grea, i
ntindea braul drept i fcea s urce umrul stng i mai aproape de ureche.
Acea cocoa, numai n partea stng, adugndu-se beretei i kilt-ului, care
flutura n jurul picioarelor sale, confereau brbatului mic de statur un aspect
grotesc i ridicol. Dar caporalul Fraser nu era nici grotesc i nici ridicol. Acest
pstor scoian, a crui existen fusese plin numai de lipsuri i munc
epuizant, ajunsese la limita extrem a forei i rezistenei. Ii rmsese, totui,
un fel de contiin vie; ntruchipa adevratul tip al soldatului. Avea n cel mai
nalt grad sentimentul datoriei i al responsabilitii; propriile suferine i
slbiciunea lui nu mai existau: se gndea numai la oamenii care l urmau
orbete, dei se legnau la fiecare pas.
n urm cu dou ore, ofierul care comanda la limita de nord a oraului
acea companie i ordonase lui Fraser s scoat n afara liniei frontului rniii n
stare s mearg i s-i duc ntr-un loc relativ calm. Era doar o tentativ
simbolic. Ofierul tia bine asta, i Fraser la fel, cci ultimele puncte de
rezisten ncetau i se terminase cu Singapore! n curftd, nu vor mai fi pe
insul dect rnii, prizonieri sau mori. Dar ordinul era ordin, i caporalul
Fraser, dei abia se mai ra, pornise hotrt spre micul golf Kallang. Uneori
se oprea pe marginea drumului, lsnd oamenii s treac n faa lui. Probabil
c nici unul nu mai era n stare s-l vad, nici rniii de pe brancarde i nici
ceilali. De fiecare dat, caporalul era obligat s-l atepte pe ultimul ntrziat,
un biat nalt i slab, al crui cap se legna dintr-o parte n alta fr for i
care monnia ntruna vorbe fr ir. Tnrul soldat nu suferea nici de
dizenterie i nici de paludism i nu fusese rnit, dar era cel mai bolnav dintre
toi. Imediat ce Fraser l apuca de bra, ca s-l oblige s ajung din urm mica
trup, el grbea pasul fr s protesteze, uitndu-se la caporal cu o privire
indiferent, lipsit de expresie i, de fiecare dat cnd caporalul l privea cu un
aer ezitant, el ddea din cap i aproape c ncepea s alerge pn cnd ajungea
la captul coloanei.
Deodat, de pe o strdu plin de fum, rsun strigtul unui copil.
iptul unui copil de doi-trei ani, cu ochi albatri i pr blond. Lacrimile
curgeau iroaie pe obrajii lui murdari de noroi. Era mbrcat cu o cma de
pnz foarte subire i nite pantaloni scuri cu bretele. Avea picioarele goale i
tremura de frig. Plnsul su rsuna n noapte, dar nu avea cine s-l aud. Cine
ar fi auzit plnsul slab, hohotele nbuite, ntretiate de lungi suspine?
Copilul i freca ochii cu pumniorii murdari aa cum fac bebeluii obosii! Cu
dosul minii, ncerca s ndeprteze arsura cauzat de acel fum negru, care
lsa pe faa lui o urm dureroas.
Copilul plngea pentru c ar fi trebuit s fie de mult n pat. Plngea
pentru c i era foame, i sete, i frig. Chiar i noaptea tropical poate s fie
rece. Plngea pentru c i era fric, pentru c nu mai tia unde era casa lui,
unde era mama lui. Btrna lui doic malaiez, btrna lui amab, l dusese cu
cincisprezece zile n urm pn la un bazar din apropiere, i era prea mic ca s
neleag ce nsemnau distrugerile prin foc i bombe. Tocmai trebuia s plece
cu mama sa n acea noapte de 29 ianuarie cu Wakefield, ultimul pachebot care
prsea Singapore! Dar copilul plngea mai ales pentru c era singur...
Anna, btrna lui doic, era prbuit peste un maldr de drmturi, ca
i cum ar fi fost cufundat n somn. Rtcise mpreun cu el pe strzile care se
umpleau de umbre. Ultima or sau chiar ultimele dou ore, ea l purtase n
brae, apoi l pusese jos brusc, dusese minile la inim i se aezase, spunnd
c avea nevoie de odihn. Dar, de o jumtate de or, nu mai mica; rmsese
cu ochii larg deschii i nemicai. Bieelul se aplecase de vreo dou ori ca s
o ating, doar att; acum se deprta de ea. i er team s se mai uite la ea, s o
mai ating, descoperind c odihna btrnei dura prea mult.
i era fric s plece i i era frica s rmn. Dar cnd i lu inima n dini
i se mai uit o dat la btrn, printre degete, simi c i era mai mult fric s
rmn dect s plece. C pornise pe strdu, fr s se uite n ce parte mergea,
se mpiedicase, czuse peste un maldr de crmizi i pietre, se ridicase i
pornise mai departe, plngnd ntruna i tremurnd de frigul nopii. Aproape
de captul strzii, un personaj nalt i palid la fa, cu o plrie de pai rupt,
iei dintre hulubele ricei sale i fcu civa pai ca s opreasc copilul. Nu
voia s-i fac nici un ru. El nsui bolnav (cei mai muli conductori de rice
din Singapore mor de tuberculoz dup ce i-au exercitat meseria timp de
cinci ani), mai era nc n stare de mil, mai ales cnd era vorba de copilai.
Dar bieelul vzu doar o siluet nalt i amenintoare care ieea din
ntuneric. Se nspimnt, se feri de minile ntinse i o lu la fug spre
captul strzii care se termina ntr-o strad mare, pustie i ntunecoas. Omul
nu mai fcu alt tentativ i se nfur i mai strns n cuvertura sa,
sprijinindu-se de braele ricei.
Dou infirmiere plngeau domol, asemenea copilului, poticnindu-se
printre drmturi. Acum se aflau n faa singurei cldiri care ardea nc, din
cartierul comercial al oraului, i ntorceau capul de la flcri. Dar, n umbr,
li se puteau distinge feele netede i viguroase cu ochii bridai. Cele dou
chinezoaice fceau parte dintr-un popor care nu cedeaz uor emoiei.
Amndou erau foarte tinere i fuseser gata s moar n timpul exploziei care
aruncase camionul Crucii Roii n anul de la captul de sud al strzii Bukit
Timor. Pline de vnti, amndou erau parc ameite de oc. Printre celelalte
infirmiere, erau i dou malaieze, dintre care una tnr, la fel de tnr ca
cele dou chinezoaice. Cealalt depise vrsta maturitii. Cea mai tnr
avea nc ochii mrii de spaim i privea mereu n urm cu nelinite, n timp
ce btrna infirmier era de o indiferen absolut. Din cnd n cnd, fata
ncerca s protesteze mpotriva ritmului impus de infirmiera care mergea n
fruntea grupului, dar nu era n stare s se fac neleas. i ea se aflase prea
aproape de explozie, al crei suflu i blocase centrul vorbirii, dar, firete,
numai temporar. De vreo dou ori ntinse mna ca s o opreasc pe inflrmiera-
ef, care impunea ritmul mersului, dar aceasta se mulumise s ndeprteze
ncetior aceast mn i continuase s alerge.
Aceast a cincea infirmier, nalt i zvelt, putea s aib ntre douzeci
i cinci i treizeci de ani, i pierduse boneta luat de suflul exploziei i prul
ei des de un negru albstrui i cdea n ochi. Din cnd n cnd, l ddea pe
spate cu un gest agasat i atunci puteai s-i dai seama c nu era nici malaiez
i nici chinezoaic. O dovedeau ochii ei extraordinar de albatri. Poate era
eurasiatic, dar cu siguran c nu era european. Lumina galben ovitoare
te mpiedica s-i distingi culoarea tenului. Avea faa plin de praf i noroi,
totui sub aceast crust ntrit se putea vedea cicatricea lung care i marca
obrazul stng.
Ea i conducea colegele i se rtcise. Sigur, cunotea Singapore, dar,
din cauza fumului i a ntunericului, devenise o strin rtcit ntr-un ora
necunoscut. I se spusese c un mic detaament se ndrepta spre rm i c mai
muli soldai aveau nevoie de asisten medical urgent. Dac nu erau ngrijii
n acea noapte, n-ar mai fi fost niciodat, cci japonezii aveau s-i fac
imediat prizonieri. Era o problem de minute; numai c infirmierele nu puteau
s gseasc ieirea acelui labirint de fum i ruine. Se spunea c soldaii se
aflau n fa la Cap Ru, n golful Kallang, dar tnra nu reuea nici mcar s se
ndrepte spre rm. Cum s gseasc Cap Ru n acea noapte ntunecoas!
ALISTAIR MAC LE AN 7

Pentru prima dat, disperarea ncetini cursa infirmierei. Nu va gsi niciodat


soldaii n bezna aceea. Cum de dduse dovad doctorul, maiorul Blackley, de
atta lips de discernmnt, nct s cear astfel de eforturi infirmierelor sale?
n timp ce l acuza pe doctor, tnra i zise c nu Blackley, ci ea nsi era
lipsit de discernmnt. Cnd lumina zorilor se va revrsa peste Singapore,
atunci cea mai mic tentativ de a salva pe cineva, brbat sau femeie, va fi
inutil; totul depindea de starea de spirit a japonezilor. Avusese deja ocazia s-
i ntlneasc i avea motive temeinice s-i aminteasc de aceast ntlnire:
cicatricele vor constitui totdeauna o dovad vie! Cu ct se vor deprta mai
mult de acei japonezi, avizi de snge, cu att era mai bine. Tnra ddu din
cap, grbi iar pasul i apuc pe alt strad pustie i tcut.
Trupa de soldai rtcitori, copilul i infirmierele triau ntr-o atmosfer
de groaz i dezorientare. Erau teribil de descurajai, n timp ce japonezii,
ameii de bucuria cuceririi, ateptau zorii ca s dea asaltul suprem. Dup baia
de snge, victoria era sigur.
***

Un om ns nu cunotea nici spaima i nici disperarea. nalt, zvelt, n


ciuda btrneii apropiate, nu avea nici ijn sentiment care s semene cu
dezorientarea, stnd n mica anticamer, luminat cu lumnri, din cldirile
administrative de la Fort Canning. Nici un semn de angoas nu aprea pe faa
lui calm i ridat, de culoarea crmizii, care contrasta cu prul abundent de
culoare alb. Poate c acel capt al trabucului, care depea mustaa argintie i
nasul acvilin, strlucea prea puternic; poate c sttea prea confortabil n
fotoliu, dar asta era totul. n aparen, Foster Famholme, general de brigad n
retragere, era mpcat cu lumea ntreag. Un sergent tnr, cu trsturi
ostenite, deschise ua din spatele lui i intr n ncpere. Famholme scoase
trabucul din gur, ntoarse lent capul i * ridic o sprncean stufoas cu o
micare ntrebtoare.
Am transmis mesajul dumneavoastr, domnule.
Vocea sergentului trda aceeai oboseal ca i trsturile.
Cpitanul Bryceland spune c va veni imediat.
Bryceland?
Sprncenele albe se ncruntar.
Cine naiba vorbete de cpitanul Bryceland? Uite, micuule, i cer n
mod expres s-l suni pe colonelul tu, pe care trebuie s-l vd imediat. M
nelegi?
Pot s v fiu de folos cu ceva?
n spatele sergentului, apruse alt personaj.
Bryceland?
Tnrul ofier nclin capul fr s spun nimic.
Sigur, poi s-mi faci un serviciu. Anun-i colonelul, n-am nici un
moment de pierdut.
Nu-1 pot deranja pe colonel. Doarme pentru prima dat de trei zile i
trei nopi, i vom avea mare nevoie de prezena lui mine diminea...
tiu i, totui, trebuie s vorbesc cu el.
8 EVADAI DIN SINGAPORE

Famholme tcu, ateptnd oprirea rpitului frenetic al unei mitraliere,


apoi relu pe un ton apsat:
Cpitane Bryceland, nu ncerca s ghiceti importana discuiei pe care
trebuie s o am cu colonelul dumitale. Singapore nu nseamn nimic n
comparaie cu asta.
Famholme strecur o mn sub cma i scoase un Colt 45.
Dac trebuie s m duc singur la colonel, l voi gsi cu siguran,
chiar dac trebuie s m folosesc de sta, dar cred c nu va fi necesar. Du-te i
spune-i efului dumitale c aici se afl generalul de brigad Famholme. Va
veni.
Bryceland l privi un moment, fr s spun nimic, ezitnd. Apoi iei.
Dup trei minute, era napoi i se ddea n lturi ca s lase s treac un brbat
care venea n urma lui.
Colonelul trebuia s fi avut patruzeci i cinci-cincizeci de ani. Mergea cu
pasul legnat al beivilor, sau al celor ale cror fore au fost puse la mari
ncercri timp ndelungat. Abia dac putea s-i in ochii deschii. Reui,
totui, s zmbeasc i ntinse amabil mna spre Famholme.
Bun seara, domnule general. De unde venii?
Bun seara, colonele.
Famholme, care se ridicase, pru c nu ia n seam ntrebarea.
M cunoti?
Am auzit de dumneavoastr pentru prima dat acum trei nopi.
Foarte bine, zise generalul cu un aer satisfcut. Asta simplific
lucrurile. N-am timp de pierdut. Drept la int!
Se ntoarse pe jumtate, cci un obuz explod foarte aproape, fcnd s
se cutremure ncperea; curentul provocat fu gata s sting lumnrile. Dar
Famholme se adres imediat colonelului:
Vreau un avion ca s prsesc Singapore. Nu conteaz avionul, nu
conteaz destinaia. Poate s fie Birmania, India, Ceylon sau Australia, mi-e
complet indiferent. Vreau un avion care s m duc imediat departe de
Singapore.
Vrei un avion ca s prsii Singapore? repet colonelul cu o voce
fr timbru, o voce parc rigid, ca expresia de pe faa lui.
Zmbi ostenit.
Oare nu asta e dorina noastr a tuturor, domnule general?
Nu nelegi.
Famholme scutur scrumul trabucului n scumier, cu un gest ct se poate
de rbdtor, i adug:
tiu c ateapt sute de rnii, de bolnavi, de femei, de copii...
Ultimul avion a plecat, rspunse simplu colonelul, frecndu-i ochii
obosii cu antebraul gol. De o zi sau dou, n-a putea s spun exact!
Aparatele Hurricane au prsit Singapore la 11 februarie, colonele; s-
au dus la Palembang.
ALISTAIR MAC LE AN 9

ntr-adevr, aparatele Hurricane ne-au prsit n mare grab.


Ultimul avion? zise Famholme cu o voce care nu trda nici cea mai
mic emoie. Dar tiu c mai erau i altele. Avioanele de vntoare Brewster,
Vildebeeste.
Distruse.
Acum colonelul se uita la Famholme cu un fel de curiozitate.
i care, dac ar mai fi rmas, n-ar fi fost nici o diferen. Japonezii au
pus stpnire pe toate aerodromurile: Seletar, Sembawang, Tengah. Iar
aerodromul Kallang e inutilizabil.
Bine. Atunci, zise Famhlome, aruncnd o privire spre geanta de la
picioarele sale, ce crezi de un hidroavion, colonele? Avioane Ctlin?
Colonelul scutur cu tristee din cap, ca i cnd ar fi vrut s ncheie
discuia.
Famholme l privi o clip fr s clipeasc, apoi fcu un gest de
resemnare i se uit la ceas.
Putem vorbi ntre patm ochi, colonele?
Colonelul nu ezit nici o secund. Atept ca ua s se nchid ncetior
n urma lui Bryceland i a sergentului, apoi schi un zmbet i zise:
M tem c, totui, ultimul avion a plecat, domnule general.
Nu m-am ndoit nici o clip de asta.
Famholme, care i descheia cmaa, ridic ochii.
tii cine sunt, colonele. Vreau s spun c nu m cunoti numai dup
nume?
tiu de trei zile. tiu c v aflai aici n cel mai mare secret i tot
restul. Bnuiam c v aflai n zona noastr...
Pentru prima dat, colonelul i privea interlocutorul cu o curiozitate
nedisimulat.
tiu c ai fcut timp de aptesprezece ani contraspionaj n Asia Sud-
Oriental, c vorbii mai multe limbi asiatice dect oricare altul...
Cru-mi modestia.
Dup ce-i ddu jos cmaa, Famholme i desfcu centura lat din pnz
cauciucat.
mi nchipui c dumneata nu vorbeti nici o limb oriental, colonele?
ALISTAIR MACLE
AN

Ba da, din pcate. Spre pedepsirea pcatelor mele, vorbesc japoneza. De aceea
m aflu aici. Cunoaterea acestei limbi mi va fi foarte util n lagrul de
concentrare, cel puin aa cred.Cunoti japoneza. Asta poate s ne fie de mare
ajutor.
Famholme trase fermoarul celor dou buzunare ale centurii i goli
coninutul pe mas.
Vezi ce faci cu astea, colonele.
Colonelul i arunc o privire ptrunztoare, apoi ls ochii spre
fotostaturile i bobinele de pelicul puse pe mas. Ddu din cap, se ridic, iei
o clip din ncpere i reveni cu o pereche de ochelari, o lup i o lantern.
Rmase aplecat asupra documentelor fr s vorbeasc i fr s ridice capul
timp de trei minute. Afar se auzir explozia unei bombe, rpitul sacadat al
unei mitraliere, zgomotul diabolic al unui proiectil care ricoa la ntmplare n
noaptea mpnzit de fum. Colonelul aezat la mas prea fcut din piatr,
numai ochii erau vii. Famholme aprinsese alt trabuc. Trntit n fotoliu, afia o
total indiferen.
n sfrit, colonelul se uit la Famholme. Cnd vorbi, minile i vocea i
tremurau uor.
Nu e nevoie s tii japoneza ca s nelegi importana acestor
documente. De unde ai fcut rost de ele, Dumnezeule mare?
Din Bomeo. Doi dintre cei mai buni soldai ai notri i doi olandezi au
murit ca s le obin. Dar asta nu mai conteaz acum. Sunt n posesia mea i
japonezii nu bnuiesc nimic, sta e esenialul.
Colonelul prea c nu aude. Ddea din cap, privind documentele pe care
le avea n mn, dar n cele din urm le puse la loc pe mas, i scoase
ochelarii, i puse ntr-un toc de piele i i aprinse o igar. Minile nc i mai
tremurau.
Este inimaginabil, murmur el, inimaginabil! Cu siguran c exist
puine exemplare. Tot planul de invazie al Australiei de Nord.
Da', ncuviin Famholme, nu lipsete nici un detaliu. Porturile de
debarcare, aerodromurile, timpul necesar la minut, .importana puterii militare
pn la cel mai mic batalion de infanterie.
Adevrat.
Colonelul nu-i putea lua ochii de la documente. Se ncrunt i adug:
Totui, e ceva...
tiu, tiu, interveni Famholme cu amrciune. N-am obinut cheia, era
inevitabil. Datele, primele i urmtoarele obiective sunt cifrate. Nu puteau s
rite expunnd asta n limbajul tuturor. De altfel, nimeni nu a descifrat un
document secret japonez. Ba a fost cineva. Un btrnel de la Londra a reuit,
dei, dac-1 vezi, te-ai ndoi c tie s se iscleasc.
Famholme tcu. Dintre buzele lui ieeau mici volute de fum albastru.
ALISTAIR MACLEAN 11

n fine, aa cum sunt, documentele astea valoreaz ceva. Nu-i aa, colonele?
- Dar prin ce hazard au ajuns n posesia dumneavoastr?
N-are importan, colonele.
Camuflajul lui de indiferen lene lsa s se ntrevad o armtur de
oel... Famholme ddu din cap i ncepu s rd ncetior.
mi pare ru, colonele, pentru tonul hotrt pe care sunt obligat s-l
iau. Nu a fost vorba de nici un hazard, te asigur. Timp de cinci ani am lucrat
numai i numai pentru ca aceste documente s cad n minile mele la
momentul potrivit i n locul potrivit. Japonezii nu sunt incoruptibili. i am
reuit ca s-mi fie nmnate la timpul potrivit, dar nu i n locul potrivit. De
aceea m aflu aici.
Colonelul nici mcar nu mai asculta. Parc hipnotizat de documente,
ofierul ddu lent din cap, apoi ridic ochii. Era schimbat la fa. Prea c
mbtrnise brusc.
Aceste documente sunt inestimabile, zise el, privindu-1 pe Famholme
cu un aer absent. Dumnezeule atotputernic! Toate bogiile lumii nu sunt
nimic pe lng asta. Este... dar gndii-v, domnule general, la Australia...
Aceste documente trebuie s ajung la ai notri. Trebuie.
Sigur, trebuie, rspunse Famholme.
Colonelul se uit la el n tcere. ncepea s neleag. Se aez greoi pe
scaun i capul i czu pe piept. Spiralele fumului igrii sale i nepau ochii
fr s-i dea seama. Famholme repet:
Trebuie.
Lu documentele i le puse la loc n buzunarele impermeabile ale
centurii.
Poate c acum ghiceti de ce doream att de insistent... un avion ca s
prsesc Singapore?
n timp ce vorbea, generalul trgea fermoarul.
Aceast dorin o am i acum.
Colonelul fcu un semn vag de asentiment, dar nu spuse nimic.
Famholme insist.
Nici un singur avion? Nici mcar o rabl amrt?
Fu imediat frapat de expresia ciudat de pe faa colonelului.
Dar un submarin?
Nici un submarin.
Famholme strnse din buze.
Un distrugtor, o fregat, o nav de rzboi?
Nici una.
Privirea colonelului rmnea nepstoare.
Nici mcar o nav comercial. Ultimele, Lcusta, Ten Kwang,
Kathdid, Kuala, Libelula i alte cteva cabotoare de acelai fel au prsit
\
Singapore noaptea trecut. Nu se vor mai ntoarce. Nu vor merge, de fapt, mai
departe de o sut de mile. Aviaia japonez e peste tot n arhipelag. Pe toate
12 EVADAI DIN SINGAPORE

aceste nave sunt femei rnite i copii, domnule general. Cei mai muli dintre ei
i vor sfri viaa pe fundul apei.
Sau ntr-un lagr de prizonieri, n Japonia. tiu toate astea, colonele.
Famholme i ncheie centura lat.
mprejurrile sunt cum nu se poate mai favorabile. Unde vom merge
plecnd de aici?
Colonelul izbucni:
De ce, pentru Dumnezeu, ai venit n Singapore? Pentru ce, dintre
toate locurile de pe pmnt, ai ales tocmai Singapore n acest moment? i
cum ai ajuns aici?
Am luat o nav la Banjermasin, rspunse Famholme. Kerry Dancer
era cea mai mizerabil ambarcaiune din toate cte exist. Nu rezist n largul
mrii. E condus de un tip suspect pe nume Siran. Tare m tem c e un englez
renegat, care se nelege foarte bine cu japonezii. Mi-a spus c merge la Kota
Bharu, dar a schimbat direcia i a venit aici.
S-a rzgndit?
L-am pltit: nu erau banii mei. Am crezut c Singapore mi oferea
garanii suficiente de securitate. M aflam n Bomeo cnd, prin pota mea
particular, am aflat c au czut Hong Kong, Guam i Wake; dar unele
mprejurri m obligau s prsesc locul acela n mare vitez. Au trecut zile
ntregi pn cnd s pot afla ultimele veti i, n acel moment, eram la bordul
lui Kerry Dancer. Am ateptat zece zile la Banjermasin pn cnd Siram a fost
de acord s ridice ancora.
Famholme vorbea cu amrciune.
Singurul aparat convenabil i singurul om respectabil se aflau la
postul radio. Probabil c Siran le considera necesare pentru aciunile lui
infame. A doua zi de la ridicarea ancorei, am intrat n cabina radio cu acel
biat, un anume Loon. Era n ziua de 29 ianuarie. Am captat mesajul BBC-
ului despre bombardamentele de la Ipoh. Am considerat c naintarea japonez
era lent, c aveam destul timp s ajungem la Singapore i s gsim un avion.
Colonelul fcu un semn de aprobare.
i eu am auzit comunicatul. Numai Dumnezeu tie cine este vinovat
de aceste minciuni dezastruoase. Japonezii au cucerit Ipoh de mai bine de o
lun, iar la 29 ianuarie se aflau doar la cteva mile de dig.
Ce ncurctur!
Aprecierea e destul de moderat.
Care e situaia n realitate?
Mine ne predm.
Colonelul se uit la mini.
Mine?
Suntem terminai. Nu mai avem ce face. Rezervele de ap sunt
epuizate. Dac aruncm digul n aer, distrugem singura conduct de ap a
continentului.
Tipii care au imaginat planul de aprare au dat dovad de o mare
ALISTAIR MACLEAN 13

clarviziune! murmur Famholme. i s-au cheltuit trei milioane de lire ca s se


ajung la acest rezultat. Singapore, fortrea de necucerit!
Generalul de brigad i trase nasul cu dispre i se ridic, oftnd.
n sfrit, pentru c nu mai avem ce face, s ne ntoarcem la vechiul
Kerry Dancer i Domnul s salveze Australia!
Kerry Dancer. Probabil c va prsi zona la o or dup rsritul
soarelui. V-am spus c strmtoarea e plin de avioane japoneze.
Ce altceva mi propui?
Nimic. i ce v garanteaz c acel cpitan va merge acolo unde vrei?
Nimic, rspunse Famholme. Totui, la bord, e un olandez destul de
descurcre pe nume van Effen. Poate c noi doi vom reui s-l constrngem
pe cpitan s-i fac datoria.
Poate? ^
Brusc, o idee pru c trece prin mintea colonelului.
Suntei mcar sigur c acel cpitan va atepta s v ntoarcei pe rm?
Avei garanie?
Asta e garania mea, zise Famholme, artnd spre valiza mizerabil
aezat la picioarele sale. Asta e garania i polia mea de asigurare. Siram
crede c valiza asta e plin de diamante. Cteva mi-au servit s-l hotrsc s
vin la Singapore. Atta timp ct va crede n ansa de a-i nsui aceast
valiz, nu m va prsi.
Nu bnuiete nimic... totui...
Imposibil! Crede c sunt un btrn aventurier, pe deasupra i beiv,
care splat putina cu beneficii ctigate necinstit. Ba chiar se consider c
am avut unele necazuri cu tribunalele. S nu distrugi aceast legend.
neleg, domnule general.
Colonelul ntinse mna spre butonul soneriei; luase o hotrre. Imediat,
apru sergentul.
Spune-i cpitanului Bryceland c vreau s-i vorbesc.
Famholme ridic mirat din sprncene.
E singurul lucru pe care l pot face, zise colonelul. Este imposibil s
v fac rost de un avion. Sigur, nu v garantez c mine diminea nu vei fi pe
fundul apei, dar pot s v garantez c acel cpitan de pe Kerry Dancer v va
urma ntocmai instruciunile. Vei fi nsoit la bord de un locotenent i
douzeci i patru de oameni.
Colonelul zmbi i adug:
Nu cred c vei avea mari greuti n relaiile cu cpitanul Siran.
i sunt mai mult dect recunosctor, colonele.
Famholme i ncheie cmaa, lu sacul i ntinse mna.
Mulumesc pentru tot ce-ai fcut. E o tmpenie s-i urez noroc tiind
c te ateapt lagrul de concentrare, dar o fac totui.
Mulumesc, domnule general, i noroc! Avei mare nevoie de el, zise
colonelul, aruncnd o privire rapid spre locul unde se afla misterioasa centur
care coninea documentele.
14 EVADAI DIN SINGAPORE

Apoi adug cu un aer mohort:


Pn la urm am gsit o ans de salvare.
***

Fumul se risipea lent cnd generalul de brigad Famholme se pomeni iar


n bezna nopii; atmosfera i pstra acel miros deosebit, un amestec de praf de
puc, de moarte i de putreziciune, cunoscut foarte bine de vechii soldai. Era
ateptat de un locotenent i de trupa sa.
Tirul mitralierelor i sporise intensitatea, vizibilitatea era mai bun. Dar
zgomotul tunurilor aproape c ncetase. Probabil c japonezii nu considerau
necesar provocarea unor i mai mari distrugeri unui ora care, oricum, va fi al
lor a doua zi. Famholme i escorta sa strbtur cu un pas rapid strzile pustii
i, dup cteva minute, ajunser la malul mrii, ncepuse s plou i zgomotul
nbuit al canonadei umplea acum spaiul.
Fumul aproape c se risipise. Famholme inspect nprejurimile i degetele i se
crispar pe mnerul genii. Barca de salvare a vasului Kerry Dancer, pe care o
lsase s se legene domol lng debarcader, dispruse. Parcurse rada cu
privirea, dar nu vzu nimic. Kerry Dancer dispruse ca i cum n-ar fi existat
niciodat. Rmsese doar cu ploaia, cu vntul uor i, la o oarecare distan,
hohotele unui copil rtcit n noapte, care plngea de i se mpea
inima.CAPITOLUL II
Locotenentul care comanda trupa atinse braul lui Famholme, fcnd un
semn cu capul spre mare.
Nava a disprut.
Famholme fcu un efort ca s-i stpneasc emoia. Cnd vorbi, o fcu
pe un ton calm i obiectiv ca totdeauna.
S-ar prea c da, locotenente. Ca s folosim cuvintele unui vechi
cntec: Ne-au lsat pe mal. E ct se poate de jenant, ca s nu spun altfel.
Asta e i prerea mea.
Gravitatea situaiei nu prea s-l emoioneze cine tie ce pe interlocutor.
Ce facem?
Asta m ntrebam i eu, biete.
Famholme pstr tcerea timp de cteva clipe. i frec brbia cu un aer
preocupat.
l auzi pe copilul acela care plnge acolo, lng mare? ntreb el.
Da, domnule.
Trimite un om s-l aduc aici pe micu. S fie cineva cu o fa
binevoitoare, s nu sperie copilul.
Locotenentul nu putu s-i ascund surpriza.
Chiar trebuie s vi-1 aduc pe acel copil al strzii? Sunt sute n ora...
Dar tcu brusc, vznd c Famholme se uita la el cu o privire rece,
cu
sprncenele ncruntate.
Sper c nu eti surd, locotenente Parker, zise el cu un aer fals de
solicitudine.
Vorbea cu glas sczut, vorbele lui adresndu-se doar locotenentului
Da, domnule... Adic nu, domnule, se blbi Parker.
Necesitatea revizuirii aprecierii fcute asupra lui Famholme se
impunea de urgen.
Voi trimite un om.
Mulumesc. Mai trimite civa n toate direciile, de-a lungul malului,
i s ne aduc orice persoan sau toate persoanele pe care le vor ntlni. Poate
vom obine cteva informaii despre plecarea acestui vas. Oamenii ti s fac,
la nevoie, uz de persuasiune.
De persuasiune?,
16 EVADAI DIN SINGAPORE

De persuasiune sub toate formele. Nu suntem aici ca s ne distrm. Iar dup ce


vei fi dat ordinele respective, a vrea s avem amndoi o mic discuie ntre
patru ochi.Famholme fcu civa pai n penumbr. Dup un minut,
locotenentul Parker se ntoarse lng el. Generalul aprinse alt trabuc, uitndu-
se la tnrul ofier cu un aer meditativ.
tii cine sunt, tinere?
Nu.
Sunt generalul de brigad Famholme, zise el, i i fu greu s-i rein
zmbetul vzndu-1 pe locotenent lund o uoar poziie de drepi.
Acum, dup ce ai aflat, uit tot. N-ai auzit niciodat de mine. Ai
neles?
Nu, domnule general, rspunse Parker. Dar am auzit perfect ordinul pe
care mi l-ai dat.
Asta e tot ce e nevoie s nelegi i de acum nainte s renuni la
domnule general. tii cu ce m ocup?
Nu, domnule general, nu...
Fr domnule general. Dac evii aceast formul de adresare n
discuiile particulare, nu mai exist pericolul c o vei folosi n public.
mi cer scuze. Bineneles, nu cunosc natura ocupaiilor
dumneavoastr, dar domnul colonel mi-a spus c e vorba de lucruri de o foarte
mare importan.
Colonelul nu a exagerat ctui de puin, murmur Famholme. E mai
bine s nu tii nimic n aceast privin. Dac vom ajunge la destinaie teferi i
nevtmai, i promit c am s-i spun totul. Deocamdat ns, cu ct vei ti
mai puin, cu att va fi mai bine pentru toi.
Se opri i trase cu sete din trabuc.
tii ce-i acela un pirat, locotenente?
Un pirat? repet Parker, uimit de aceast bmsc schimbare a tonului.
Sigur c tiu.
Bine, asta voi fi eu ncepnd de azi i vei ..avea buntatea s m
tratezi ca atare: un btrn pirat, beiv i fr importan, care nu va scpa de
iad, chiar dac va reui s-i salveze viaa. Voi fi pentru tine obiectul unui
dispre indulgent, dnd uneori dovad chiar de bunvoin, dar vei avea o
atitudine ferm, la nevoie sever. Vei spune c m-ai ntlnit pe strzi n
cutarea unui mijloc de transport cu care s plec din Singapore i c ai fost
nevoit s rechiziionezi, pentru propriul uz, micul vapor cu care am ajuns pe
insul, dup spusele mele.
Dar acest vas a plecat, obiect Parker.
S admitem. E posibil s gsim altele, dar m ndoiesc. Oricum, va
trebui s poi prezenta o poveste plauzibil i s adopi o atitudine n
consecin, indiferent de ce se ntmpl. Apropo, obiectivul nostm este
Australia.
Australia!
Stupefacia l fcu pe Parker s uite ce promisese.
ALISTAIR MACLEAN 17

Pi, domnule general, Australia e la mii de kilometri de-aici...


E o distan onorabil, recunoscu Famholme. Trebuie s ajungem n
Australia, chiar dac ar fi s urcm ntr-o barc cu vsle.
Famholme se ntrerupse i ntoarse capul.
Se ntoarce unul dintre Oamenii ti, locotenente.
ntr-adevr, un soldat ieea din umbr, i se zreau cu claritate cele trei
galoane albe de pe mnec. Era un om nalt i solid. Micuul pe care l inea n
brae prea i mai mic n comparaie cu el. Faa copilului, lipit de gtul
bronzat al soldatului, era scldat de lacrimi.
L-am adus, domnule, zise soldatul, mngind spatele micuului. Am
impresia c bieaul sta s-a speriat ru de tot; dar se va liniti.
Bineneles, sergente, zise Famholme, atingnd uor mna copilului.
Cum te cheam, micuule?
Bieelul i arunc o privire rapid, apoi l prinse de gt pe sergent i
rencepu s plng. Iar Famholme se ddu repede napoi. Apoi ddu din cap i
zise:
N-am avut niciodat succes la copii. Btrnii posaci sunt totdeauna
nendemnatici prin definiie. Ne spune el mai trziu cum l cheam.
l cheam Peter, rspunse sergentul, Peter Talion. Are doi ani i trei luni,
locuiete pe strada Mysore din cartierul de nord al oraului i este membru al
Bisericii Anglicane.
El i-a spus toate astea? ntreb mirat Famholme.
El! El n-a deschis gura. Are agat de gt o plac de identitate.
Evident.
Acest cuvnt murmurat de Famholme constitui singurul comentariu
potrivit acelei situaii. Generalul atept ca sergentul s se ntoarc la oamenii
lui, apoi 'se uit la Parker cu un aer dubitativ.
mi cer scuze, zise Parker cu sinceritate. Cum ai reuit s ghicii c
era un copil englez?
A fi fost cel mai imbecil dintre imbecili dac n-a fi tiut, dup ce am
trit douzeci i trei de ani n Extremul Orient. Vei gsi, desigur, copii
abandonai de ras malaiez sau chinez, dar, dac sunt abandonai, asta se
ntmpl pentru c aa au vrut ei s fie. Nu-i vei vedea niciodat plngnd.
Sau, dac plng, nu o fac pentru mult timp. Asiaticii nu-i prsesc niciodat
copiii; nici pe altcineva din rasa lor.
Se opri. Ochii i scprar o fraciune de secund.
Bnuieti ce i-ar f fcut amicul japonez acestui copila, locotenente?
Ghicesc, murmur Parker. Am vzut unele lucruri i am auzit i mai
multe...
S crezi totul i s dublezi numrul cazurilor. Acest inamic este
inuman...
Apoi, brusc, Famholme schimb subiectul.
Haide la oamenii dumitale. Pe drum, vorbete-mi urt. Asta va face o
impresie excelent.
***
18 EVADAI DIN SINGAPORE

Trecur cinci minute, apoi zece. Soldaii, lipsii de orice activitate, i


pierdeau rbdarea. Unii dintre ei fumau, alii'se aezaser pe ranie, nimeni nu
scotea un cuvnt. Nici copilaul nu mai plngea.
Din cnd n cnd, se auzea canonada dinspre nord-vestul oraului, dar cea
mai mare parte a timpului noaptea era foarte linitit. Vntul i schimbase
direcia, iar rmiele fumului se mprtiau lent. Ploaia ns nu se oprise, ba
chiar ploua mai tare dect la nceput i aerul se rcea simitor. Apoi se auzi un
zgomot uor de pai dinspre golful Kallang, pai msurai de soldai care
mergeau n ir indian, ali pai mai rapizi, mai neregulai de femei purtnd n
picioare pantofi cu toc. Parker tresri cnd i vzu i se adres soldatului care
i conducea:
Cine sunt aceti oameni? Ce faci cu ei aici?
Sunt nite infirmiere, domnule locotenent.
Apoi soldatul adug, vrnd parc s se scuze:
Cred c s-au rtcit n noapte.
S-au rtcit?
Parker se uit la fata care se apropiase de el i ntreb:
Cine naiba v-a pus s v plimbai, aa, prin ora n mijlocul nopii?
Sunt n cutarea unor soldai rnii.
Fata vorbea cu o voce blnd.
Soldai rnii i bolnavi. Dar nu dm de ei.
mi nchipui c nu-i deloc uor, zise Parker cu amrciune. Tu conduci
grupul?
Da, domnule.
Poi s-mi spui cum te numeti?
Locotenentul vorbea pe un ton mai puin imperativ. Vocea acelei fete era
plcut i bg de seam c era foarte obosit i tremura uor n btaia ploii,
M numesc Drachmann. ,^
Ei bine, domnioar Drachmann, n-ai zrit cumva o barc cu motor
sau un vapor de coast undeva n larg?
Nu, domnule, rspunse ea surprins. Toate vasele au plecat din
Singapore.
S dea Domnul s te neli, murmur Parker.
Apoi ntreb cu glas tare:
Te descurci cu copiii, domnioar Drachmann?
Cu copiii?
Sergentul a gsit un copila.
Parker fcu un mic semn de prietenie micuului, pe care sergentul l inea
i acum n brae i pe care l nfaurase ntr-un impermeabil, ca s-l protejeze
de ploaie i frig.
S-a rtcit. l cheam Peter. Vrei s ai grij de el?
Bineneles.
n timp ce se apropia de copil, se auzi un nou zgomot de pai. Nu mai era
pasul msurat al soldailor, nici tropitul rapid al tocurilor de femeie, ci mersul
ALISTAIR MACLEAN 19

trit al unor oameni ajuni la o btrnee naintat sau al unor nefericii foarte
bolnavi. Printre rafalele de ploaie, apru un ir de oameni care se legnau i se
poticneau, mergnd doi cte doi. Un om mic de statur, cu umrul stng foarte
ridicat, i conducea pe ceilali. n mna lui dreapt atrna o puc-mitralier
foarte grea; omul purta o beret i kilt-ul ud l lovea peste genunchii slabi. Se
opri la doi pai de Parker i le strig nsoitorilor si s se opreasc. Apoi se
ntoarse ctre cei de la brancarde. Atunci, Parker observ c trei soldai de-ai
lui i ajutau pe brancardieri, apoi se ntorceau ca s caute soldaii rmai n
spate i care, nemaiavnd nimic de fcut, nu mai nimereau drumul n noapte.
Privirile lui Famholme se deplasau de la ntrziai la bolnavi, acei oameni
rnii, epuizai, expui ploii, fiecare dintre ei cufundat n suferin i oboseal.
Brbatul mic de statur care purta kilt se ntorsese n capul coloanei. Puse
puca-mitralier pe pmntul ud, apoi, ridicndu-se, duse mna la beret i
salut ntr-un mod demn de o parad a gardei.
Caporal Fraser, domnule locotenent. La ordinele dumneavoastr.
Vorbea puin rrit, la fel ca muntenii din nord-estul Scoiei.
Pe loc repaus, caporale, zise Parker. Nu i-ar fi mai comod s ii
mitraliera asta n mna stng?
Locotenentul i ddea perfect de bine seama c punea o ntrebare
stupid; se simea profund tulburat; acel ir de corpuri, pe jumtate moarte, se
iveau din noaptea ntunecat ca nite umbre!
Da, dompile^lppptppent, dar v rog s m scuzai. Cred c am umrul
stng fracturat.
O fractur? repet Parker.
Apoi adug:
Din ce regiment eti, caporale?Argyll and Sutherland, domnule locotenent.
Natural, mi se prea mie c v recunosc.
Suntei locotenentul Parker, nu-i aa?
Exact.
Parker art cu un gest irul de oameni stnd n picioare n btaia ploii.
ie i-au fost ncredinai aceti oameni?
Da, domnule locotenent.
De ce?
De ce?
Trsturile chinuite de febr se crispar. S-ar f zis c omul cuta soluia
unei enigme.
Nu tiu, domnule locotenent. Poate c m-au ales pentru c eram
singurul om valid.
Singurul valid...
Se ntrerupse n mijlocul frazei. Era de necrezut! Inspir profund i
continu:
Nu asta voiam s te ntreb, caporale. Voiam s tiu ce vei face cu ei?
Unde i duci?
N-am habar, domnule locotenent, mrturisi Fraser. Mi s-a spus s-i
duc ntr-un loc unde s fie n siguran i s le asigur ngrijirea unui medic,
20 EVADAI DIN SINGAPORE

dac e posibil.
Fraser art cu degetul n direcia canonadei interminabile i adug:
Dar situaia s-a cam complicat aici.
E mai mult dect complicat. De ce venisei pe rm?
Caut un vas, o ambarcaiune oarecare.
Caporalul lsa impresia c voia s se scuze.
Mi s-a dat ordin s gsesc un loc unde oamenii mei s fie n siguran.
Am crezut c merita s ncerc aventura asta.
S ncerci aventura? repet locotenentul, simindu-se iar ntr-o situaie
ireal. Dar chiar nu tii, caporale, c nu vei gsi nici un loc sigur, n afara
cazului n care e-ai duce n Australia sau n India?
Ba da, domnule locotenent.
Faa lui Fraser era nepstoare.
Dumnezeule mare! Deci, ai de gnd s pleci n Australia, ntr-o barc
cu aceti... aceti...
Famholme interveni pentru prima dat n discuie i art cu un gest
stupefiat grupul de bolnavi i de rnii. Sentimentul de uluial l mpiedic s
spun mai mult. Fraser rspunse ncruntat.
Desigur. Am primit o misiune i trebuie s-o duc la ndeplinire.
Nu renuni cu una-cu dou, caporale, zise Famholme. Dar ai avea de
o sut de ori mai multe anse de salvare ntr-un lagr japonez.
Mulumete-i stelei tale norocoase c toate vasele din Singapore au disprut.
Poate c au mai rmas sau poate c nu, zise calm caporalul. n orice
caz, am vzut unul n rad. Tocmai studiam cum s ajung la el, cnd soldaii
au venit i ne-au adus aici.
Ce spui?
Famholme se apropie i l apuc pe caporal de umrul drept.
E un vas aici? Eti sigur?
Cum s nu, sunt sigur, rspunse Fraser, retrgndu-i umrul cu
demnitate. Am auzit cnd arunca ancora, acum mai puin de zece minute.
Poate c, dimpotriv, ridica ancora, zise Famholme.
Auzi, camarade, poate c art a idiot i poate chiar sunt idiot, dar s
fiu mpucat dac nu tiu s fac diferena ntre...
Parker i tie vorba.
Bine, caporale, unde se afl acest vas?
n spatele docurilor, domnule locotenent, la o mil de aici. E cam greu
s-i dai seama exact din cauza fumului care acolo nc nu s-a risipit.
Docurile? Cele de la Keppel Harbour?
Nu, domnule locotenent. N-am fost pe-acolo n noaptea asta. Vasul
se afl la o distan de aproximativ o mil.
***
Traseul nu dur mai mult de un sfert de or, n pofida ntunericului.
Soldaii lui Parker duceau trgi, alii i susineau pe rnii i pe bolnavi. Toi
brbaii i toate femeile, sntoi sau rnii, erau cuprini de aceeai dorin de
ALISTAIR MACLEAN 21

a nainta, de a nainta repede.


n timpuri normale, nimeni nu ar fi acordat prea mare ncredere acelui
scrit presupus a fi al unui vas care aruncase ancora n plin noapte. Dar
fuseser mult prea afectai de retragere, de pierderile subite, de certitudinea c
vor fi fcui prizonieri nainte de sfritul zilei pentru ca aceast raz palid de
speran s nu fie pentru ei felinarul care anuna salvarea. Energia redobndit
ca prin miracol le depea cu mult forele. Cei mai muli abia mai respirau,
cramponndu-se de camarazii lor, cnd caporalul Fraser ddu convoiului
ordinul de oprire.
Aici am auzit cnd a aruncat ancora, domnule locotenent.
n ce direcie? ntreb Famholme, explornd cu privirea locul spre
care se ndrepta puca-mitralier a caporalului.
6ar nu vzu nimic. Fumul, dup cum spusese Fraser, struia netulburat
deasupra apelor. Deodat, simi n spatele lui prezena locotenentului Parker.
Gura locotenentului aproape c i atingea urechea.
' Lanterna? Pot s lansez un semnal?
Generalul abia percepea murmurul slab al lui Parker. Ezit cteva
secunde, nu mai mult. Oricum, nu avea nimic de pierdut.
Parker mai mult ghici dect zri gestul celuilalt, se ntoarse spre sergent
i zise:
F semnale cu lanterna ta, sergente, n aceast direcie, pn cnd vei
primi rspuns sau vei vedea sau auzi ceva. Vreo doi oameni s mearg ntr-o
recunoatere spre docuri. Poate c vor zri vasul.
Trecur cinci minute, apoi zece. Lanterna sergentului se aprindea i se
stingea cu un zgomot scurt i monoton, dar nimic nu mica pe marea
ntunecat. Trecur alte cinci minute i oamenii trimii n recunoatere se
ntoarser ca s spun c nu vzuser nimic. Se scurser alte cinci minute.
Ploaia care cdea molcom se transform n avers torenial. Apa srea foarte
sus pe osea. Caporalul Fraser i drese glasul i zise:
Vine, zise el pe un ton simplu.
Unde?... Cine vine?
O barc cu vsle. Aud cum scrie vslele n furchei. Cred c vine
drept spre noi.
Eti sigur?
Rpitul ploii l mpiedica pe Famholme s aud ceva. Biciuit de ploaie,
marea se transformase ntr-o ntindere nesfrit de spum.
Eti sigur? repet generalul. Nu aud nici cel mai mic sunet.
Ba da, sunt sigur. Se aude bine.
Caporalul are dreptate.
De data asta, fusese vocea tremurtoare a sergentului.
Are dreptate, aud i eu.
Curnd toat lumea percepu scritul vslelor mnuite cu vigoare.
Ateptarea anxioas, provocat de primele cuvinte ale lui Fraser, se
transform ntr-o uurare general. Un zgomot de voci extaziate se auzi
22 EVADAI DIN SINGAPORE

dinspre grupul de oameni, disperai cu un moment n urm. Parker profit ca


s se apropie de Famholme.
Ce facem cu ceilali? Cu infirmierele i cu rniii?
S vin cu noi, Parker, dac doresc. ansele sunt mici. F-i s
neleag c, dac ne nsoesc, asta a fost alegerea lor. Spune-le s stea linitii
i s nu se arate. Indiferent de vas, i nu poate s fie dect Kerry Dancer, nu
trebuie s-i facem s plece pe cei care sosesc. Cum auzi zgomotul unei
ambarcaiuni care acosteaz, mergi acolo i urc la bord.
Parker ddu afirmativ din cap i se duse la soldai. Le vorbi cu glas
sczut, dar pe un ton insistent, care mpiedic flecreala celorlali.
Luai trgile i deplasai-v de cealalt parte a drumului, i nu facei
nici cel mai mic zgomot. Nici cel mai mic zgomot, dac vrei s v revedei
ntr-o zi patria. Caporale Fraser?
Da, domnule locotenent!
Vrei s ni te alturi, mpreun cu oamenii ti? Mai mult ca sigur c
nainte de sfritul zilei ne vom scufunda dac ne mbarcm pe acest vas.
Trebuie s tii bine asta.
- neleg, domnule locotenent.
i-ai consultat nsoitorii?
Nu, domnule locotenent.
Tonul ofensat al caporalului nu lsa s subziste nici o ndoial asupra
prerii sale despre procedeele democratice ridicole din armata modern.
Famholme zmbi n ntuneric.
Vor merge toi.
Tu rspunzi de asta. Dumneata, domnioar Drachmann?
V nsoesc. Bineneles c v nsoesc, rspunse ea, fcnd un gest
puin cam ciudat, punndu-i mna stng peste fa.
i celelalte?
Am vorbit cu ele. Lena vrea i ea s mearg, zise ea, artnd spre
tnra malaioz care sttea n picioare alturi de ea. Celelalte trei nu prea tiu
ce s fac, au fost mult prea zdruncinate. O bomb ne-a lovit camionul n
noaptea asta. Cred c e mai bine s le lum cu noi.
Parker vru s rspund, dar Famholme i fcu semn s tac. Lu lanterna
din mna sergentului i se apropie de marginea rmului. Acum se putea vedea
vasul, a crui siluet aprea yag la vreo sut de metri de mal. Famholme putu
chiar s disting prin rafalele de ploaie nirile de spum, moment n care un
personaj, aezat n partea din spate a brcii, ddu un ordin i vslele intrar n
ap, producnd o mare tulburare, dup care ambarcaiunea se opri. Barca
deveni o pat imprecis n penumbr.
Hei! Kerry Dancer! strig Famholme.
Da! Cine e acolo? se auzi o voce puternic prin perdeaua de ploaie.
Famholme!
Generalul percepu cu claritate tonul de comand al celuilalt i i vzu pe
mateloi rencepnd s vsleasc.
ALISTAIR MACLEAN 23

VanEffen?
Eu sunt.
Eti un tip grozav!
Exclamaia lui Famholme exprima cea mai sincer bucurie.
Continu:
n viaa mea n-am fost att de fericit c revd pe cineva. Ce s-a
ntmplat?
ntre barc i Famholme nu mai erau acum dect vreo cinci-ase metri i
puteau conversa cu uurin.Nu mare lucru.
Olandezul vorbea perfect limba englez i abia dac se simea un accent
uor.
Onorabilul nostru cpitan, rzgndindu-se, luase hotrrea s nu te
mai atepte i o pornise la drum pn cnd s-l conving s se potoleasc.
Dar cum poi s fii sigur c Kerry Dancer nu va ridica ancora nainte
de a te ntoarce? Van Effen, ar fi trebuit s trimii pe cineva, nu poi avea nici
cea mai mic ncredere n napanul la!
tiu foarte bine.
Van Effen, innd crma cu o mn ferm, se ndrepta spre dig.
Dac Kerry Dancer va ridica ancora, o va face fr cpitanul ei, care
se afl pe fundul acestei brci, cu minile legate i sub ameninarea putii
mele. Nu cred c se simte prea bine.
Famholme urmri cu privirea fasciculul luminez al lanternei ndreptat
spre ambarcaiune. Nu se putea spune dac Siran, cpitanul, era sau nu fericit.
Dar pe fundul brcii se afla fr cea mai mic ndoial cpitanul Siran.
Ca s nu las nimic la voia ntmplrii, continu van Effen, i-am
instalat pe cei doi mecanici, legai de mini i de picioare, n camera
domnioarei Plenderleith. N-au cum s scape. Ua e ncuiat i domnioara
Plenderleith le ine companie, cu un revolver n mn. Nu s-a folosit niciodat
de vreo arm de foc, dar mi-a spus c era foarte dispus s fac o ncercare. Ce
btrn adorabil, Farnholme!
Te-ai gndit la toate, zise Famholme cu admiraie. Numai s nu...
Haide, destul. D-te la o parte, Famholme.
Parker apru brusc lng general i fasciculul lanternei lumin feele
ridicate spre el.
Nu te prosti! strig el.
i adug, cnd van Effen vru s ridice revolverul:
Las arma. evile a dousprezece puti-mitralier sunt ndreptate spre
voi.
Van Efren ls ncet arma jos i se uit cu tristee spre Famholme.
Bine jucat, Famholme! zise el. Cpitanul Siran s-ar fi mndrit s fie
autorul acestei capodopere de trdare.
Nu-i nici o trdare, protest Famholme. Aceti oameni sunt soldai
englezi, prietenii notri, dar n-am avut de ales; i voi explica.
Las gura! se rsti Parker. Explicaiile mai trziu!
24 EVADAI DIN SINGAPORE

Apoi se uit fix la van Effen i zise:


Te vom nsoi, fie c-i place sau nu. Ai o ambarcaiune cu motor... De
ce foloseti vslele?
Ca s fac mai puin zgomot, rspunse van Effen cu amrciune.
Pornete motorul, i ceru Parker.
S m ia dracu dac fac ceva!
Parker ripost cu rceal:
Poate c o s te ia, dar mort, dac nu te supui ordinelor. Pari un om
inteligent, van Effen. Ai ochi i urechi i ar trebui s nelegi c situaia n care
ne aflm ne aduce n stare de orice. N-ai nimic de ctigat dnd dovad de
ncpnare!
Van Effen se uit la el tcut un moment, apoi fcu un gest de ncuviinare,
lovi cu mnerul armei n coastele lui Siran i zise cteva cuvinte pe un ton de
comand. Motorul pomi dup un minut. Duduia regulat cnd primul soldat
rnit fu instalat pe banc. Dup o jumtate de or, toi brbaii i toate femeile
aflai la malul apei erau instalai, teferi i nevtmai, la borduMui Keriy
Dancer. A fost nevoie s se fac dou transporturi de la debarcader la vas,
traseul era ns destul de scurt. Caporalul nu se nelase n evaluarea distanei:
Kerry Dancer aruncase ancora foarte aproape de Pagar Spit.
Nava o pomi la drum la ora dou i jumtate dimineaa.
Ultima nav care putuse s prseasc Singapore, Kerry Dancer avea s
cad n minile japonezilor n aceeai zi, 15 februarie 1942. Vntul se oprise,
ploaia devenise o burni slab, i o tcere apstoare plutea deasupra
oraului, care disprea cu rapiditate n noapte. Nu se mai zrea nici un foc,
nici cea mai mic lumin. Mitralierele amuiser. Totul era nvluit de o linite
anormal, nelinititoare. Era cu adevrat linitea morii. Dar furtuna se va
dezlnui imediat ce prima gean de lumin va atinge uor acoperiurile din
Singapore.
***
n partea din spate a navei Kerry Dancer, Famholme ajuta dou
infirmiere i pe domnioara Plenderleith s panseze rniii. Deodat, cineva
btu la u. Generalul iei i nchise cu grij ua n spatele lui, apoi se ntoarse
ca s priveasc silueta neclar care se profila n umbr.
Locotenent Parker?
El nsui. Poate c ar fi mai bine s urcm pe dunet. Am putea s fim
auzii.
Urcar scara de fler i se ndreptar spre grinda longitudinal.
Nu mai ploua i marea era calm. Famholme se aplec peste balustrad
ca s contemple siajul fosforescent al navei Keny Dancer. Avea poft s
fumeze. Parker rupse tcerea.
Vetile pe care trebuie s vi le dau sunt oarecum ciudate, domnule general. O,
pardon, n-am s mai spun! V-a spus ceva caporalul?Nu mi-a spus nimic. De
fapt, Fraser a venit la noi abia n urm cu dou minute.
Se pare c Kerry Dancer nu era singura nav aflat noaptea trecut n
rada de la Singapore. Cnd am ajuns pe bordul vasului Kerry Dancer, cu
ALISTAIR MACLEAN 25

primul transport, am zrit o alt ambarcaiune care intra n rad i se oprea 1a


patru mile de noi. Echipajul era englez.
Famholme fluier ncetior.
Cine naiba sunt oamenii tia i ce caut aici? Cine i-a vzut?
Caporalul Fraser i unul dintre soldaii mei. Au auzit zgomotul
motorului - noi ceilali nu l-am auzit, firete, pentru c duduitul propriului
nostru motor ne mpiedica s-l percepem pe cellalt - i s-au dus s vad la
faa locului. Au gsit doar doi oameni narmai cu puti. Singurul care vorbea
engleza era un scoian din insule. Asta spune Fraser i tie ce spune. Dar acest
om era foarte puin comunicativ, dei el nsui punea o mulime de ntrebri.
Dup cteva momente, Fraser a auzit barca navei noastre ntorcndu-se la
debarcader. Crede c a fost urmrit de unul dintre ocupanii ambarcaiunii, dar
nu-i sigur.
Cuvntul ciudat se potrivete foarte bine acestei ntmplri, zise
Famholme, care i muca uor buza de jos cu un aer gnditor. Fraser nu tie
de unde ar putea s fie aceti oameni, nici crei nave aparin i unde merg?
Fraser nu tie nimic, rspunse Parker. Dup prerea lui, ar fi putut
foarte bine s vin din -lun.
Convorbirea dintre cei doi lu curnd sfrit.
S nu mai vorbim despre asta, zise Famholme. S uitm de incident.
Am plecat, sta e lucrul cel mai important.
i generalul schimb deliberat subiectul discuiei.
Totul e n regul?
Mai mult sau mai puin. Siran s-a resemnat cu prezena noastr. E
vorba de viaa lui la fel ca i de viaa noastr, tie foarte bine asta. Bomba sau
torpila care ne va lovi nu-1 va crua nici pe el. Unul dintre soldaii mei l
supravegheaz n permanen, altul supravegheaz omul de fa crm, iar al
treilea nu-1 scap din ochi pe mecanicul de serviciu. Cei mai muli dintre
ceilali oameni dorm n teuga din fa i asta le va face cel mai mare bine. Am
instalat patru n una dintre cabinele centrale, locul e foarte comod n caz de
urgen.
Perfect, zise Famholme, dnd din cap n semn de aprobare. Ce-ai fcut
cu cele dou infirmiere, chinezoaicele, i cu cea mai vrstnic dintre
malaieze?
Le-am dat i lor o cabin. Sunt cu adevrat bolnave; sunt nc sub
efectul ocului.
i van Effen?
Doarme pe punte, sub o barc de salvare, lng timonerie i la trei
metri de cpitan.
Parker schi un zmbet.
Nu mai e furios pe dumneavoastr, dar e nc suprat pe cpitanul
Siran. Cred c locul e bine ales pentru somnul lui van Effen. E un tip n care ar
trebui s putem avea ncredere.
Desigur. Ai aruncat o privire la provizii?
Numai porcrii, dar n cantitate mare. Avem destule pentru o
26 EVADAI DIN SINGAPORE

sptmn, chiar zece zile.


Altceva, zise Famholme. Ai convins pe toat lumea i mai ales pe
Siran c sunt un individ lipsit de importan i c locotenentul Parker e
singurul personaj important?
Parker rspunse cu modestie:
Nu cred c mai suntei chiar att de stimat ca nainte.
Bravo!
Famholme atinse cu o micare aproape incontient centura.
S nu exagerm, totui. Limiteaz-te s m ignori de cte ori va f
posibil. i, apropo, fa-mi un serviciu... Dac mergi n fa, tii unde se afl
cabina radio?
n spatele timoneriei? Da, am vzut-o.
Operatorul doarme chiar acolo. Pe biat mi se pare c l cheam Willie
Loon. Dup prerea mea, e un tip bine. Chiar m ntreb ce caut la bordul
acestui sicriu plutitor. Nu vreau s m duc eu la el. ncearc s afli care e
lungimea lui de und i vino s mi-o spui nainte de a se face ziu. Probabil c
n acel moment voi avea de fcut un apel.
Da, domnule general.
Parker ezit, pru gata s vorbeasc, apoi conchise:
M duc imediat. Noapte bun.
Noapte bun, locotenente.
Famhoftne mai rmase cteva minute aplecat peste balustrad, ascultnd
gfitul astmatic al mainilor. Kerry Dancer nainta n mod regulat spre sud-
est, pe o mare calm. n sfrit, generalul i ndrept spatele oftnd i cobor.
Sticlele de whisky se aflau n una dintre valizele sale din suprastructura din
spate i trebuia s-i ntrein reputaia.
***
Cei mai muli oameni protestau dac erau trezii la trei i jumtate
dimineaa ca s le pui ntrebri pur tehnice despre activitatea lor; nu acesta era
ns i cazul lui Willie Loon. Se ridic n capul oaselor pe cupt, i zmbi lui
Parker i i spuse c puterea aparatului su nu depea opt sute de kilometri.
Apoi zmbi din nou. Sursul, care i lumin faa rotund exprima veselie i
bunvoin, iar Parker i zise c Famholme avusese dreptate n privina
caracterului lui Willie Loon. Omul acela nu era la locul lui la bordul navei
Kerry Dancer. Parker i mulumi i se pregti s ias din cabin. n acel
moment, privirile i fur atrase de un obiect aflat pe staia radio. Era o prjitur
frumoas, al crei aspect trda puin lipsa de experien, dar avea suprafaa
mpodobit cu lumnrele. Parker se uit spre Willie Loon.
Ce mai e i asta, Dumnezeule mare?
O prjitur de aniversare, rspunse cu mndrie Willie Loon. Soia mea
- am acolo fotografia ei - a facut-o n urm cu dou luni, ca s fie sigur c-mi
va sosi la timp. E o prjitur frumoas, nu?
E grozav, rspunse Parker. La fel de frumoas ca femeia care a facut-
o. Eti un brbat fericit!
ALISTAIR MACLEAN 27

Adevrat.
i Willie Loon zmbi iar.
i cnd e aniversarea?
Azi. De aceea am i scos prjitura din cutie. Azi mplinesc douzeci i
patru de ani.
Azi? Bine. i urez la muli ani i numai bine!
Apoi se ndrept spre u, o deschise n btaia vntului care se pornise, apoi o
nchise cu grij n urma lui.CAPITOLUL III
Willie Loon a murit la vrsta de douzeci i patru de ani, n ziua
aniversrii sale, la prnz, n timp ce razele nemiloase ale soarelui ptrundeau
pe hubloul cu grilaj. Lumin alb, strlucitoare i crud, care contrasta ironic
cu plpitul slab al lumnrii aproape arse de pe prjitur. Flacra lumnrii
era galben, devenea din ce n ce mai mic, recpta for i plea din nou, cu
o regularitate monoton. Vasul se legna i grilajul negru al hubioului i
proiecta umbra mictoare cnd pe prjitur, cnd pe una dintre fotografiile
tinerei femei cu surs timid din Batavia, care fcuse acea capodoper.
Dar Willie Loon nu vedea nici lumnarea, nici prjitura, nici fotografia
tinerei sale soii. Willie Loon era orb, cci, n urm cu zece secunde, ultimul
glon l nimerise drept n cap. Nu mai vedea soarele... nu mai vedea nici
butonul staiei-radio... dar nu mai avea importan, cci maiorul Johnson de la
coala Marconi spusese totdeauna c nimeni nu putea s fie un operator
adevrat Marconi dac nu se descurca pe ntuneric la fel de bine ca la lumima
zilei. i maiorul Johnson mai zicea c operatorul radio trebuia s rmn
ultimul la bord i s nu prseasc nava dect o dat cu cpitanul. Mna lui
Willie Loon continua deci micrile ascendente i descendente n ritmul
sacadat i mainal al unui operator competent. Lansa fr ncetare acelai
mesaj: SOS. Atac inamic aerian din 0.45 N. 10:21. Incendiu la bord. SOS atac
aerian inamic 0.45 N. 10:21. Incendiu la bord. SOS...
ALISTAIR MACLE AN 29

Spatele l durea cumplit. Cte gloane de mitralier primise? Nu tia, dar l


loviser ru de tot. n fine, i zicea c era mai bine s fie lovit el dect staia.
Dac spatele lui Willie Loon nu ar fi protejat staia, aceasta ar fi fost acum
bucele. i atunci adio semnale SOS! Ar fi fost pierdut orice speran. Ar fi
fost un operator Marconi mai mult dect mediocru dac, pe punctul de a
trimite cel mai important mesaj, n-ar mai fi reuit s-o fac! Dar el va trimite
acest mesaj, dei mna lui devenise deja prea grea i degetele tremurtoare i
alunecau pe buton. n urechi auzea un duduit nbuit. Poate c senzaia aceea
ciudat se datora huruitului motoarelor de avion, sau zgomotului provocat de
incendiul care devasta partea din fa a navei, sau poate pulsrii propriului su
snge? Probabil c aceast ultim presupunere era cea corect, cci
bombardierele se deprtaser, dup ce-i terminaser treaba i nu mai btea
vntul care ar fi putut s nteeasc flcrile. Dar nu mai avea importan.
Singurul lucru important era s rsuceas butonul i s trimit mesajul.Iar
Willie Loon continu s transmit mesajul, dar punctele i liniile se confundau
acum ntr-un amestec fr sens. Willie Loon nu tia asta. Nu mai nelegea ce i
se ntmplase. Totul se ntuneca n jur. Crezu c va cdea, apoi simi nc
marginea scaunului apsndu-1 sub genunchi. Deci era nc pe scaun n faa
staiei i zmbi de prostia lui, gndindu-se la maiorul Johnson. Maiorului
Johnson nu i-ar fi fost ruine de el dac ar fi putut s-l vad. Se gndi i la
blnda Anna May i zmbi nc o dat fr amrciune. Apoi gndurile i
zburar spre prjitur, la acea prjitur delicioas pe care numai ea era n stare
s o fac. i cnd te gndeti c nici mcar nu gustase din ea! De data asta,
Willie Loon ddu cu tristee din cap; dar ip brusc: o durere sfredelitoare l
sgetase de la capul spart i pn la ochi. Willie Loon i recpt cunotina o
clip, nu mai mult. Mna dduse drumul butonului. tia c trebuia cu orice
pre s-l apuce din nou, dar nu mai era n stare s controleze micrile braului
drept. ntinse deci mna stng i ncerc s se foloseasc de ea ca s ridice
mna dreapt. Ce grea era! Ai fi zis c era intuit n cuie de mas. Willie Loon
se gndi vag la maiorul Johnson; spera c fcuse tot ce era omenete posibil ca
s fie demn de profesorul lui. Apoi, lent, fr zgomot, fr un geamt mcar,
czu n fa, cu capul pe minile mpreunate. Umrul stng lovi prjitura i
lumnarea se nclin pn la orizontal, n timp ce ceara curgea pe masa de
lemn lcuit i spirale de fum negru urcau spre tavanul micii cabine. Era un fum
gros i uleios, dar el nu oprea razele de soare i nu ascundea cele trei pete roii
din spatele lui Willie Loon. Puin cte puin, flacra lumnrii nu mai ppli,
lumin puternic, apoi se stinse.
***
Cpitanul Francis Findhom, comandor British Arabienne Tanker C.,
comandnd n acel moment Viroma, nav cu un motor de dousprezece mii de
tone, lovi de dou ori cu unghia n barometru. Se uit un moment la acul
indicator cu un aer distrat, apoi se ntoarse linitit la locul lui, n colul dinspre
babord al timoneriei. Cu un gest necugetat, ndrept spre el ventilatorul i
primi drept n fa un val de aer cald i umed, care l fcu s geam; apoi l
ALISTAIR MACLE AN 30

mpinse imediat, dar fr grab. Cpitanul Findhom nu fcea niciodat nimic


pripit. Cel care ar f observat felul n care i scotea acum apca alb cu
cozoroc auriu i-i friciona prul negru, puin ncrunit, cu o batist, fr
grab inutil, ar fi neles imediat c acest calm, aceast economie de gesturi
inutile fceau parte din caracterul omului.
Cpitanul auzi n spatele lui un zgomot de pai discrei. Cineva trecea pe
puntea de teck, acel lemn care era tare ca fierul. Findhom i puse apca pe cap
i se ntoarse pe scaun. i vzu secundul consultnd barometrul,aa cum
fcuse i el mai nainte; dar noul venit avea un aer preocupat. Cpitanul l
examin n tcere pre de cteva clipe. i zise c secundul contrazicea prerea
preconceput conform creia blonzii cu ten deschis nu pot s se se nchid la
culoare. Ceafa ofierului era la fel ca lemnul de stejar nnegrit, ntre cmaa
alb i prul aproape alb de blond ce era! Secundul simi privirea cpitanului
ndreptat spre el i ntoarse capul. Findhom i adres un zmbet.
Ce zici, Nicolson?
Cnd membrii echipajului puteau s-l aud, cpitanul se purta cu cei mai
vechi ofieri ai si ct se poate de corect. Nicolson ddu din umeri i se
ndrept spre u. Avea un mers deosebit de uor, aproape aerian, ca i cum s-
ar fi temut s nu rup scndurile uscate pe care clca.
Nicolson ridic ochii spre cerul armiu i i ls spre valurile care
cptaser strlucirea roie a norilor. Apoi inspect cu privirea linia orizontului
de un albastru metalic i hula tulbure care se umfla la nord-est i se ntindea
spre babord. Dup care ddu iar din umeri i se uit la cpitan, pe care l fix
nc o dat cu ochii de un albastru deschis i faa bronzat. Findhom nu mai
vzuse niciodat astfel de ochi, nite ochi senini i insondabili, pe care i
compara n gnd cu nite lacuri alpine. Simea un fel de enervare, cci mintea
cpitanului era precis i logic i nu fusese niciodat n Alpi.
Nici o ndoial, comandante.
Felul de a vorbi al lui Nicolson se potrivea cu mersul. Se exprima ncet,
cu calm. Vocea lui avea o rezonan profund, care i permitea s se fac auzit
cu claritate ntr-o ncpere unde flecrea un mare numr de persoane sau chiar
n mijlocul unei vijelii. Art spre portiera ntredeschis.
Toate semnele. Barometrul arat doar 28,5 grade, dar, n urm cu
numai o or, arta 28,75 grade. Coboar cu o rapiditate surprinztoare, dar se
neal asupra datei. N-am auzit niciodat de vreun taifun n aceast perioad a
anului prin aceste locuri. Totui, mi-e team c va trebui s ne ateptm la
puin vnt.
Ai talentul de a exagera, domnule Nicolson, zise Findhom. Nu califica
n mod lipsit de respect taifunul puin vnt. Ar putea s te-aud.
Cpitanul tcu, apoi zise zmbitor:
- Sper s te aud. Ar fi un noroc.
Va fi ce vom vrea, murmur Nicolson. i va ploua, va ploua torenial.
Va ploua cu gleata, adug Findhom cu un aer satisfcut. Ploaie,
ALISTAIR MACLE AN 31

valuri mari, vnt de fora zece sau unsprezece... Nimeni din armata sau marina
japonez nu va avea nici cea mai mic ans s ne zreasc n noaptea asta.
Care e viteza noastr, Nicolson?
O sut treizeci1, comandante.
Trebuie meninut. Dac ajungem n strmtoarea Carimata, mine pe
la prnz, vom avea o ans. Nu schimbi direcia dect n faa unei flote mari,
altfel nu fugim din faa nimnui.
Atitudinea lui Findhom se meninea calm i senin.
Continu:
Crezi c suntem cutai?
Nu, dac nu inem cont de civa piloi de avion i de toate navele care
brzdeaz Marea Chinei.
Nicolson schi un zmbet. Miji uor ochii i zmbetul i dispru.
M ntreb dac exist vreunul dintre amicii notri de ras galben care
s nu tie de plecarea noastr, noaptea trecut, din Singapore. Suntem prada
cea mai aleas de cnd Prince-of-Wales s-a scufundat, iar lovitura care ne este
destinat va corespunde cu importana noastr. Probabil c au verificat toate
porturiie de ieire: Macassar, Singapore, Durian i Rhio. Cu siguran c
naltul Comandament are convulsii i aceti domni probabil c i fac harakiri
cu zecile.
Dar nu s-au gndit niciodat s controleze pasajul trectorilor Tjombol
i Temiang?
mi nchipui c, totui, au un strop de bun-sim i c ne fac onoarea s
ne acorde i nou tot att, rspunse Nicolson cu un aer gnditor. Nici un om,
ct de ct rezonabil, n-ar plimba prin locurile astea un mare petrolier, pe o
astfel de noapte i fr s zreasc nici o lumin la orizont...
Capul cpitanului Findhorn se nclin. Era doar un semn de asentiment?
Ai un mod ciudat de a-i face complimente, domnule Nicolson.
Nicolson nu rspunse. Merse spre cellalt bord, trecnd pe lng omul
de la crm i Vannier, al doilea locotenent. Zgomotul pe care l fcea mergnd
era la fel de uor precum cel al frunzelor care cad. Ajuns la extremitatea punii,
se opri, arunc o privire prin ua de la tribord a timoneriei, spre silueta neclar
a insulei Ling, care se topea n ceaa purpurie din larg, apoi se ntoarse.
Vannier i eful de echipaj i observau micrile n tcere; n privirea lor se
putea citi o ntrebare...
Din cnd n cnd, deasupra capetelor lor auzeau un murmur de voci, de
zgomote de pai. Oamenii mnuiau acolo sus cele dou mitraliere Hotchkiss,
plasate de o parte i de alta a platformei.
***
Erau nite arme vechi, cu o eficacitate foarte redus, abia ndeajuns ca s

10 sut treizeci nseamn o sut treizeci de rotaii pe minut ale elicei, ceea ce
corespunde cu o vitez cunoscut de ofierii de bord (n.a.).
ALISTAIR MACLE AN 32

ridice moralul celor care nu le folosiser niciodat mpotriva inamicului.


Fuseser botezate arma sinuciderii, vrful expus al timoneriei, punctul cel
mai ridicat al punii, bucurndu-se totdeauna de un drept de prioritate n cazul
atacurilor la joas altitudine.
Canonierii tiau asta i canonierii erau i ei tot oameni. ngrijorarea lor
cretea constant. Dar agitaia lor, gesturile savante ale omului de la crm nu
fceau dect s accentueze acea tcere ciudat i apstoare care nvluia
Viroma, ca un cocon de vat aproape tangibil. Acele zgomote uoare se opreau,
rencepeau, se opreau din nou, lsnd n urm o linite i mai profund, i mai
apstoare - era tcerea marii clduri jilave care inunda de sudoare corpul i
braele la cea mai mic gur de lichid absorbit. Era acea linite mohort i
lipsit de via care domnete n Marea Chinei, atunci cnd se pregtete
furtuna, ateptndu-i venirea n spatele orizontului. Era tcerea oamenilor care
nu dormiser de mult timp i care ;erau foarte obosii. Dar, mai ales, era
tcerea care nsoete ateptarea i impune rezistenei umane un efort cumplit.
Fiecare or nou de ateptare sporete tensiunea nervoas, iar dac ateptarea
se prelungete la infinit, sistemul nervos nu mai rezist. Sfritul ateptrii este
uneori mai ru dect ateptarea nsi; sfritul ateptrii nseamn, n general,
sfritul definitiv.
Echipajul de pe Viroma atepta de mult timp. Poate c, n realitate, zilele
de ateptare nu fuseser foarte lungi; abia trecuse o sptmn de cnd Viroma,
cu un co fals, arborase un nume nou, acela de Resistencia, i, deplasndu-se
sub pavilionul Republicii Argentina, depise punctul nordic al Sumatrei i
intrase n plin zi n strmtoarea Malacca. O sptmn este format din apte
zile, i fiecare zi e format din douzeci i patru de ore, fiecare or avnd
aizeci de minute; un minut poate i el s par exasperant de lung atunci cnd
atepi un eveniment care se va produce neaprat, cnd tii c legile care
guverneaz norocul sunt contrare n mod inexorabil i c nu poi face nimic-ca
s ntrzii sfritul deplorabil. Un minut chiar poate s fie ngrozitor de lung
cnd explozia primei torpile, primei bombe este iminent i ai sub picioare
zece mii patru sute de tone de pcur i de benzin.
Rsun soneria unui telefon, ascuit, discordant, punnd capt tcerii
apstoare care domnea pe punte. Vannier, care avea doar zece sptmni de
meserie, o auzi primul. Tresri, se ntoarse brusc i ridic nervos receptorul.
Da?
Pe faa lui se vedea aprnd o roeai vie. Ofierul, slab i brunet, ncerca
s confere vocii sale un accent de autoritate, fr s reueasc prea bine.
Ascult un moment, mulumi, nchise i, ntorcndu-se, l zri pe Nicolson n
spatele su.
Alt semnal SOS, zise el foarte repede.
Ochii albatri i reci ai lui Nicolson l tulburau totdeauna.
Undeva spre nord.
Undeva spre nord, repet Nicolson, cu o voce aproape natural, al
ALISTAIR MACLE AN 33

crei accent l intimid pe Vannier.


Ce poziie? Ce nav?
De data asta, Nicolson vorbea cu severitate.
Nu tiu. N-am ntrebat.
Nicolson se uit la el o clip, apoi i ntoarse spatele i se duse la telefon.
Cpitanul Findhom i fcu semn lui Vannier s vin la el i atept, ca s-i
vorbeasc, ca tnrul s ajung n colul n care se instalase.
Ar fi trebuit s ntrebi! De ce n-ai facut-o?
Am crezut c nu-i necesar.
Vannier era stingherit.
Este al patrulea apel din aceast zi. Nu le-ai luat n seam pe
celelalte... Astfel c...
Exact, rspunse Findhom. Problem de prioritate. Nu voi risca o nav
preioas, o ncrctur inestimabil i viaa a cincizeci de oameni pentru vaga
speran de a scoate din ap doi-trei supravieuitori ai unui cabotor. Dar, n
cazul de fa, poate c e vorba jde un trasportor de trupe sau de un crucitor.
tiu c nu-i aa, totui ar fi fost posibil. Iar nava ar fi putut avea o poziie care
ne-ar fi permis s-o ajutm fr s fie nevoie s ne ducem pn la ea. nainte de
orice, trebuie s tii unde se afl nava i ce nav e.
Findhom atinse uor cu mna epoleii.
tii ce nseamn aceste galoane?
nseamn c dumneavoastr luai decizia, domnule comandant,
rspunse Vannier. mi cer scuze.
Uit acest incident, micuule, dar amintete-i c, din cnd n cnd,
trebuie s zici domnule cpitan cnd te adresezi domnului Nicolson.
Aa.cere regulamentul.
Vannier roi.
34EVADAI DIN SINGAPORE

mi cer nc o dat scuze, domnule comandant. De obicei, nu uit. Cred c... c


sunt puin obosit i c stau prost cu nervii.Toi suntem obosii i stm prost cu
nervii, zise calm Findhom. Dar cpitanul Nicolson nu sufer nici de una, nici
de alta...
Comandantul ridic glasul:
Ce-ai aflat, Nicolson?
Nicolson nchise telefonul, se ntoarse i rspunse cu o voce neutr:
Nav bombardat, incendiu la bord. Mai mult ca sigur c se va
scufunda. 0.45 N.124. 24 S. Probabil c se afl la intrarea n strmtoarea Rhio.
Numele navei nu este prea clar. Walters spune c mesajul, foarte rapid i foarte
clar la nceput, s-a transformat foarte repede n ceva imposibil de neles.
Crede c operatorul radio e grav rnit i c n cele din urm a czut peste
mas, cci mesajul continu cu o linie nentrerupt. Dup ct a putut s
neleag Walters, numele navei ar fi Kenny Danke.
N-am auzit niciodat numele sta. E ciudat c nu a transmis
indicativul internaional. Oricum, nu-i o nav mare. tii ceva despre aceast
Kenny Dankel
Absolut nimic, comandante.
Nicolson continu, adresndu-se lui Vannier:
Caut, totui, n registrul Lloyd. La litera K... Mai mult ca sigur c
este o greeal.
Nicolson pstr tcerea cteva secunde; privirea rece a ochilor si albatri
prea c rtcete foarte departe. Apoi zise iar:
Vezi la Kerry Dancer. Despre nava asta trebuie s fie vorba.
Vannier ddea paginile. Findhom se uit la secundul su cu un aer
ntrebtor.
Exist ane s fie chiar asta; literele n i r sunt foarte asemntoare n
alfabetul Morse; la fel literele c i k. Un om bolnav poate s le confunde cu
uurin. De altfel, chiar i un operator antrenat poate s-o fac, dac nu se
simte bine.
Avei dreptate, domnule cpitan, zise Vannier, care citea o pagin din
catalog. Kerry tiancer, cinci sute patruzeci de tone, Clyde, 1922, Compania
Comercial Sulaimiya.
O cunosc! exclam Findhom. E o societate arab, finanat de chinezi.
Are apte sau opt de astfel de nave. Acum douzeci de ani, avea numai dou
dhows. n acel moment, societatea a renunat la afacerile legale, considernd
c nu aduceau mare ctig, i s-a lansat n ntreprinderi clandestine: trafic .de
arme, de opiu, de perle, deMiamante, mrfuri dobndite n majoritatea lor n
mod ilegal. Trebuie adugat c toi aceti oameni sunt mai mult sau mai puin
nite pirai.
n consecin, nu plngem dup Kerry Dancerl
N-o plngem, domnule Nicolson. Menine viteza o sut treizeci!
ALISTAIR MACLE AN 35

i cpitanul Findhom dispru n spatele portierei.


Incidentul era nchis!
Domnule comandant!
Findhom ezit. Se ntoarse repede i se uit curios la Evans. Evans,
timonierul de cart la crm, era negru, nervos. Avea o fa ngust i dinii
stricai de tutun. inea minile pe roata crmei i privea drept n fa.
Ce-i, Evans?
Domnule comandat, Kerry Dancer se afla n rad noaptea trecut; zise
Evans.
Se uit la cpitan o fraciune de secund, apoi i relu atitudinea
preocupat.
Era o nav a flotei, domnule comandant.
Ce tot spui?
De data asta, senintatea cpitanului Findhom era pus la grea ncercare.
O nav a Marinei Regale? Ai vzut-o?
Nu, n-am vzut-o, domnule comandant. Dar eful echipajului cred c a
vzut-o. n orice caz, l-am auzit vorbind despre ea noaptea trecut, imediat
dup ce v-ai ntors la bord.
Eti sigur? Ce-a zis?
Sunt sigur, domnule comandat.
Vocea limpede a galezului nu exprima nici o ezitare.
Chem-1 imediat pe eful de echipaj! zise Findhom.
Apoi se duse s se aeze. i regsise echilibrul i se gndea la noaptea
care tocmai trecuse, amintindu-i cu ct surprindere, cu ct uurare l zrise
pe eful echipajului i pe dulgher echipnd barca de salvare care avea s-l duc
pe uscat. Ce mare i fusese surprinderea i uurarea cnd vzuse patul a dou
Lee Enfields2, sub o bucat de prelat aruncat neglijent peste ele. De altfel, nu
suflase o vorb despre aceast descoperire.
i mai amintea de zgomotul ndeprtat al mpucturilor; de perdeaua de
fum sub care disprea Singapore, dup ultimul bombardament.
n fiecare diminea, se tia cu exactitate ora apariiei bombardierelor
japoneze deasupra oraului. Findhom i amintea de linitea ciudat,
supranatural, care apsa asupra oraului i radei. Rada era pustie. Findhom nu
o mai vzuse niciodat att de pustie i nu zrise Kerry Dancer i nici alt
nav sub pavilionul albastru al Marinei de rezerv.
Cnd intrase n rad, era prea ntuneric i fusese prea preocupat cu
inspectarea atent a mprejurimilor. ntorcndu-se la bord, avusese i mai
multe motive de ngrijorare, cci aflase c insulele Poko, Bukum, Pulo Sambo
i Piulo Sebarok fuseser bombardate sau urmau s fie. Dar norul de fum
suprimase orice vizibilitate.
Ultima dintre unitile navale ridicase ancora i nimeni nu putea s ia n

2Puca regulamentar din armata britanic (n.a.).


36EVADAI DIN SINGAPORE

primire livrarea pcurei lui Findhom sau a benzinei de avion. Aparatele


Ctlin plecaser, iar avioanele Brewsters, Buffalo i Vildebeeste (avioane-
torpiloare) ajunseser n stare de schelete carbonizate pe aerodromul din
Selengar; zece mii patru sute de tone de carburant exploziv blocate n portul de
la Singapore...
Mac Kinnon!
Domnule comandant! M-ai chemat?
Douzeci de ani, n cursul crora strbtuse toate mrile, vizitase toate
porturile demne de a fi vzute, fcuser din Mac Kinnon, tnr timid,
netiutor, fr experien, sinonimul ncpnrii, ndrjirii i competenei
infailibile pentru cele aizeci de nave deinute de British Arabian Tanker Co.
Dar aceti douzeci de ani nu schimbaser deloc inflexiunile lente ale vocii
sale de highlander.
n legtur cu Kerry Dancerl
Findhom fcu semn c da, privind la personajul scund i solid, cu prul
negru, care sttea n picioare n faa lui. Apoi prin minte i trecu un gnd fr
legtur cu restul preocuprilor sale. Comandorul, cel mai vechi ofier al
companiei, se bucura de unele privilegii. Iar Mac Kinnon era cel mai bun ef
de echipaj al companiei.
Mac Kinnon spuse cu o voce calm:
I-am vzut ieri seara barca. A plecat naintea noastr, plin cu pasageri.
Era o adevrat nav-spital, domnule comandant!
Findhom cobor de pe scaun i se opri n faa lui Mac Kinnon. Cei doi
brbai aveau aproape aceeai nlime, ochii fiind la acelai nivel. Rmaser
unul n faa celuilalt fr s mite, ca i cum, de comun acord, s-ar fi temut s
mp tcerea, brusc i deplin, care domnea pe punte.
Viroma devie n drumul ei cu unul, apoi cu doi i, n sfrit, cu trei grade.
Evans nu fcu nici o micare ca s corecteze devierea. Findhom repet cu o
voce fr timbru:
O nav-spital, Mac Kinnon... Dar Kerry Dancer e doar un mic cabotor
de cinci sute de tone...
Exact! Dar a fost rechiziionat. Am vorbit cu unul dintre soldaii rnii n timp
ce v ateptam, mpreun cu Ferris. Cpitanul avea de ales: sau s-i piard
vasul, sau s porneasc spre Darwin. Un grup de soldai aflai la bord are grij
s-i in promisiunea.
i?
Asta e tot, domnule comandant! Fceau al doilea transport cnd ai
sosit. Cei mai muli dintre aceti oameni erau rnii capabili s mearg, dar
alii erau ntini pe trgi. Cred c erau cinci sau ase infirmiere i un copila.
Femei! Copii! Rnii! i sunt dui la bordul unuia dintre acele sicrie
plutitoare ale Companiei Sulaimiya, n timp ce ntreg arhipelagul miun de
avioane japoneze! Ce imbecil sinistru a putut s fac asta?
ALISTAIR MACLE AN 37

Nu tiu, domnule comandant! rspunse Mac Kinnon, cu un aer


nepstor.
Findhom i arunc o privire scruttoare, apoi se uit n alt parte.
ntrebar mea era retoric, Mac Kinnon, zise el.
Apoi sczu vocea cu aproape o octav i continu, ca i cum i-ar fi
vorbit lui nsui, exprimndu-i cu glas tare gndurile negre:
Dac ne ndreptm spre nord, ansele de a ajunge la Rhio se reduc
foarte mult sau, mai curnd, nu mai exist. S nu ne facem iluzii n aceast
privin. Poate c e vorba de o capcan. i probabil ca asta i este. Kerry
Dancer a plecat naintea noastr. Ar fi trebuit s treac de strmtoarea Rhio
acum ase ore. Dac nu-i o capcan, Kerry Dancer probabil c e pe cale s se
scufunde, sau deja s-a dus la fund. Chiar dac nc mai plutete, incendiul i-a
obligat pe pasageri i echipajul s prseasc bordul. S presupunem c acei
oameni, majoritatea rnii, noat n apropiere, dar nu va mai rmne aproape
nici unul viu cnd vom sosi noi, peste ase-apte ore, pentru c vom avea
nevoie de timpul sta.
Findhom tcu, i aprinse o igar, n pofida regulamentului companiei i
a propriilor sale ordine, apoi continu, cu aceeai voce monoton:
E posibil s fi cobort brcile de salvare, dac le-au mai rmas dup
bombardament, mitraliere i foc. n acest caz, supravieuitorii ar putea s
ajung peste puin timp pe una dintre insule: sunt vreo douzeci. Ce ans am
avea s reperm aceast insul n bezna nopii, dac am fi destul de nechibzuii
sau de sinucigai, ca s dispreuim spaiul vital de care avem nevoie ca s ne
angajm, n plin taifun, n strmtoarea Rhio?
O spiral de fum i irit ochii obosii, i Findhom mri agasat. Cpitanul,
care nu prsise puntea toat noaptea, se uit cu mirare la igara pe care o inea
ntre degete. Prea c o vede pentm prima dat. Deodat, o arunc jos i o
strivi sub talpa sandalei. Privirea lui ntrzie asupra scrumului mprtiat la
picioare. Apoi ridic ochii spre cei patru brbai aflai n timonerie. Nu puse
nici o ntrebare. Cpitanul nu ar fi avut niciodat ideea s cear prerea efului
de echipaj sau a locotenentului.
Nu vd nici un motiv s punem n pericol nava i propriile noastre
viei, fr a mai pune la socoteal ncrctura, ca s ne lansm ntr-o aciune
imposibil.
Nimeni nu zise nimic; nimeni nu fcu nici un gest. Tcerea domni din
nou n timonerie, o tcere de prost augur, apstoare i impenetrabil.
Aerul era calm, sufocant. Probabil c se apropia furtuna.
Nicolson, sprijinit de perete, se uita la minile mpreunate. Ceilali se
uitau la cpitan fr s clipeasc. Viroma deviase acum de la direcie cu zece
grade, poate chiar douzeci. Oscilaiile rmneau neregulate. Privirea
cpitanului se opri n cele din urm asupra lui Nicolson.
Ce zici, Nicolson?
38EVADAI DIN SINGAPORE

Avei perfect dreptate, bineneles.


Nicolson se uita prin fereastr la arborele tringhet, care se legna
ncetior sub efectul hulei.
Pun prinsoare c e o capcan. Oricum, nava, echipajul i pasagerii sunt
acum pierdui.
Nicolson se uit cu un aer grav la omul de la crm, apoi se ntoarse din
nou spre Findhom.
Dar observ c ne-am deprtat deja cu zece grade de la ruta noastr i
continum deriva la tribord.
Mulumesc, Nicolson.
Findhom oft. Se apropie de Nicolson i i ntinse tabachera.
La naiba cu regulamentul, de data asta! Vannier, ai notat poziia lui
Kerry Dancer, nu-i aa? Stabilete ruta pentru omul de la crm.
Marele petrolier vir lent i i relu direcia nord-vest, spre Singapore,
drept spre taifunul care se anuna.
***
Nicolson ar fi pus prinsoare c era vorba de o capcan, iar cpitanul ar fi
mers i mai departe. Dar nu era vorba de o capcan. Kerry Dancer nu fusese
abandonat, cel puin nu n ntregime. nc mai plutea la ora dou dup-
amiaza, n acea sufocant zi de februarie a anului 1942; dar existau puine
anse s mai reziste mult timp. Cu partea din fa adnc scufundat, era att de
mult nclinat la tribord, nct apa atingea uor lisa i hula se sprgea pe
puntea puternic nclinat, aa cum valurile se sparg pe rm. Arborele tringhet
nu mai exista. Deasupra punii, se nla numai un tronson de doi metri, iar din
co nu mai rmsese dect o gaur neagr, cscat, din care ieea fum. Se
ghicea c ngrmdirea de tabl de oel rsucit i comierele mpte, a crei
siluet suprarealist se decupa pe cerul armiu, reprezenta ce mai rmsese din
pasarel. Chiocul din fa prea s fi fost prelucrat de un deschiztor de
conserve gigant. Hublourile de pe flancurile navei dispruser n ntregime i
nu mai era nici urm de ancor, de cabestan sau de troliu, nici de catarg de
ncrcare. Toate aceste^ distrugeri fiseser provocate, dup toate aparenele, de
o bomb, care, strpungnd grosimea mic a punii fr s explodeze, nu
provocase deflagraia dect dup ce ptrunsese adnc n interiorul navei.
Nimeni nu putea s bnuiasc ce se ntmplase, cci suflul distrugtor fusese
mai rapid dect gndul. Cabinele cu perei de lemn de pe puntea principal i
de pe puntea superioar arseser. Se zreau cu claritate marea i cerul prin
acea sinistr arpant contorsionat.
Nici o fiin omeneasc nu putuse s supravieuiasc acestui
bombardament, acestui foc, acelei clduri fr flcri i metal topit, care
fcuser din Kerry Dancer o epav, pornit n deriv ctre sud-vest, spre
strmtoarea Abang i ndeprtata Sumatra. Nici un semn de via nu se putea
observa pe ceea ce mai rmsese din punile lui Kerry Dancer, cu att mai
puin deasupra i dedesubt. Kerry Dancer nu mai era dect un schelet mut i
ALISTAIR MACLE AN 39

pustiu, o cochilie moart pe Marea Chinei..^


i totui, douzeci i trei de persoane nc mai triau n partea din spate a
vasului.
Douzeci i trei de persoane, din care unii nu mai aveau mult de trit, cel
puin soldaii rnii, ntini pe trgi i att de aproape de moarte nc de la
plecarea din Singapore. ocul bombelor i suflul fierbinte al incendiilor
distruseser ceea ce mai nsemna via la majoritatea dintre ei. Dac ar fi fost
cobori la timp pe plutele i brcile de salvare, ar fi putut s mai aib unele
mici sperane de vindecare. Dar nu fusese timp; totul se derulase mult prea
repede. La cteva secunde de la cderea primei bombe, cineva, din exterior,
nchisese cu ciocanul, cu opt buloane, singura u care ducea pe puntea
superioar.
Prin aceast u se auzeau strigte: cauza nu era durerea, ci mai curnd
amintirile angoasante care sfaiau ceaa unei contiine de muribund. Unii
rnii gemeau, dar nici n cazul lor nu era vorba de o suferin fizic.
Infirmiera eurasiatic avea la ndemn toate stupefiantele i calmantele
necesare pentru cei care aveau s moar, i care emiteau doar au fel de
murmur tnguitor i fr motiv.
Din cnd n cnd, se auzea o voce de femeie, blnd i consolatoare,
rspunznd unui bombnit iritat. Dar se auzeau mai ales horcituri nfundate i
rguite, anuntoare de moarte, i hohotele de plns ale copilului. * * *
Apusul soarelui, acel apus de soare tropical scurt, conferea mrii un alb
lptos de la un orizont la altul; adic marea era alb pn departe. De aproape,
valurile, de un verde transparent, se ridicau ca nite ziduri abrupte, sparte de
striuri de spum alb. Se prbueau n oala clocotitoare a valurilor
fosforescente, ca s neasc aproape imediat, lund iar cu asalt Viroma, ale
crei puni se acopereau de spun.
Totul disprea sub ap: panourile calei, conductele, supapele, ba uneori
chiar i pasarelele, care se nlau n spate i n fa, la aproximativ trei metri
deasupra punii.
Dincolo de nav, ct de departe putea s ajung privirea n noaptea care
cdea, nu se zrea dect albul scnteietor i misterios al crestelor de spum,
turtite de vnt, i stropii de ap pe care i alunga n faa lui.
Viroma, a crei unic dar puternic elice se rotea din greu, se legna n
furtun, alunecnd spre nord. Ar fi trebuit s se deplaseze spre nord-vest, dar
vntul, care btea cu cincizeci de noduri, o lovise de-a curmeziul la tribord,
cu o for sporit de taifun, iar valurile de la fund, proiectate cu mare vitez, o
deturnase de la direcie spre sud i vest. Acum se afla lng insula Sebanga,
legnndu-se cu o regularitate monoton, n timp ce valurile enorme i loveau
partea din fa i o inundau din toate prile. Tremura de fiecare dat cnd
cdea n golul unui val, apoi fremta i se opintea n ntregime cnd partea din
fa se ridica i i croia drum prin cascadele de spum. Viroma suporta un
40EVADAI DIN SINGAPORE

tratament dur. Dar fusese construit tocmai pentru asta.


La extremitatea pasarelelor de la tribord, cpitanul Findhom, nfurat n
pelerina lui impermeabil, sttea pe vine, n spatele adpostului iluzoriu al
unei cbnue. nchidea pe jumtate ochii ca s evite aversa i ncerca s
scruteze ntunericul* Nu prea ngrijorat; faa i pstra calmul i nepsarea
obinuite, dar era nelinitit, iar aceast nelinite nu era provocat de furtun.
Micrile brute ale vasului, freamtul sacadat al prii din fa, care
cobora pn la nara ancorei, pe o mare dezlnuit, ar fi putut s nspimnte
un profan. Cpitanul Findhom se mulumea doar s ia not. Centrul de
greutate al unei nave-cistem, ncrcat, se afl foarte jos i stabilitatea ei este
cu att mai mare. Asta nu nseamn c nu era supus ruliului, dar important nu
este c un vas este supus mai mult sau mai puin ruliului, ci dac va
supravieui acestui mliu, iar petrolierele supravieuiesc totdeauna, sistemul lor
de compartimentare oferindu-le o foarte mare rezisten. n plus, cnd micile
tambuchiuri de acces sunt riguros nchise, balansul moale i continuu al
punilor din oel i permite s se menin pe valuri aproape la fel de victorios
ca un submarin.
Un petrolier este, ntr-un fel, indestructibil n faa intemperiilor. Cpitanul
Findhom tia asta foarte bine; comandase nave-cistem n cursul unor taifunuri
mai de temut dect acesta.
Prin urmare, nu era ngrijorat din cauza vasului i cu att mai puin de
propria sa persoan.
i, de altfel, de ce ar fi putut s fie tulburat? Trecutul i lsase multe
amintiri, dar nu mai avea de ce se teme de viitor. Nici marea i nici patronii
celui mai vechi cpitan de la British Arabian Tanker Companye nu mai aveau
ce s-i ofere n afara a nc doi ani de activitate, apoi retragerea din activitate
i o pensie suficient. Nu mai avea cas unde s se instaleze dup pensionare.
Pe la nceputul lunii ianuarie, bombele distruseser modestul bungalou de pe
strada Bukit Timor, o periferie din Singapore, care fusese cminul su n
ultimii opt ani.
Fiii si gemeni, care spuseser totdeauna c trebuia s fii nebun ca s intri
n marin, se angajaser n RAF la nceputul rzboiului, apoi muriser n
avioanele lor Hurricane, unul deasupra Flandrei i cellalt deasupra Mrii
Mnecii. Soia lui, Helen, mai trise doar cteva luni dup moartea ultimului
fiu. Tulburri cardiace, un termen medical care pentru el nsemna c i se
frnsese inima.
Cpitanul Findhom nu avea nici un motiv s se chinuiasc, nici un motiv,
cel puin n ceea ce-1 privea pe el. Dar angoasa nu avea trecere la cpitanul
Findhom, ns viaa care l mai atepta pe el nu-1 mpiedica s se neliniteasc
pentru cei crora viaa le mai promitea nc multe. Se gndea la oamenii pe
care i comanda, acei oameni care aveau prini, copii, soii, i se ntreba cu ce
drept moral, dac exista totui un drept, risca viaa unor necombatani,
ntorcndu-se spre inamic...
ALISTAIR MACLE AN 41

Se mai gndea i la pcura de sub picioarele sale i se ntreba dac avea


dreptul s rite o ncrctur att de preioas, de care patria lui avea o nevoie
disperat.
Cpitanul Findhom era chinuit mai ales pentru secundul su, John
Nicolson, care fusese principalul su adjunct timp de trei ani. Nu-1 cunotea i
nici nu-1 nelegea pe John Nicolson. Poate c o femeie va reui ntr-o zi acolo
unde el euase, dar un brbat nu ar fi reuit niciodat. Nicolson avea o
personalitate dubl: nici unul dintre aceste dou aspecte nu era legat de
ndatoririle profesionale sau de modul de a le ndeplini, care era excepional.
Nicolson era primul pe lista de ofieri propui pentru comanda unui vas n
cadrul flotei companiei, i cpitanul Findhom l considera pe Nicolson cel mai
remarcabil dintre toi cei care serviser sub ordinele sale n cei treizeci i doi
de ani petrecui pe mare.
Totdeauna competent, cnd serviciul cerea competen, i strlucit, atunci
cnd competena nu era de ajuns, John Nicolson nu greea niciodat. Era de o
rigoare aproape neuman. sta e cuvntul, i zise Findhom. Al doilea aspect
al personalitii sale este neuman. n general, Nicolson era amabil, atent, ba
chiar de o afabilitate plin de umor. i apoi, brusc, se schimba, se arta distant,
rece i mai ales nemilos.
Trebuie s fi existat un punct de contact ntre cei doi Nicolson, un fel de
declic care permitea trecerea de la o personalitate la alta. Dar care era acest
declic? Cpitanul Findhom nu tia. Nu tia nici natura legturii dintre el i
Nicolson. Desigur, nu exista nici o intimitate ntre ei, dar credea c e mai
aproape de secundul su dect oricare altcineva. Poate c i apropia faptul c
amndoi erau vduvi. Era plauzibil, cci mprejurrile vieii lor erau de un
paralelism frapant. Amndou femeile triser la Singapore: cea a lui Nicolson
n prima perioad de cinci ani a serviciului su n Extremul Orient; a lui, n cea
de a doua. Amndou muriser la interval de o sptmn. Doamna Findhom
murise de durere la ea acas. Caroline Nicolson pierise ntr-o main n mare
vitez, care se ciocnise aproape n faa porii de fier vopist n alb a
bungaloului n care locuia Findhom. Cel vinovat de acest accident, un beiv,
scpase fr cea mai mic zgrietur.
Cpitanul Findhom se ridic, strnse i mai tare prosopul n jurul gtului,
i terse ochii i gura arse de sare i arunc o privire spre Nicolson. Acesta, n
picioare puin mai departe pe pasarel, cu corpul foarte drept, nu ncerca s se
pun n vreun fel la adpost. Avea mna sprijinit uor de balustrad, cercetnd
cu privirea orizontul, care disprea n cea. Trsturile sale exprimau o
indiferen total. Nimic nu-1 putea emoina pe Nicolson, nici cldura
paralizant a Golfului Persic i nici furtunile de zpad slbatice din ianuarie.
John Nicolson rmnea insensibil n ambele cazuri. Totdeauna era indiferent,
nepstor. Nimeni nu-i putea afla secretul propriilor gnduri.
Vntul i schimba uor direcia, dar crescnd permanent n intensitate.
42EVADAI DIN SINGAPORE

Scurtul apus de soare tropical se apropia de sfrit, dar valurile, care naintau
spre ntuneric, se menineau mai mult ca niciodat de un alb lptos. Findhom
vzu apele fosforescente la tribord. Formau un fel de potcoav enorm n
partea din spate a navei. Dar n fa nu vedea nimic.
Viroma se deplasa spre nord, fr aprare n faa atacurilor violente ale
vntului i ploii deosebit de reci dup cldura din timpul zilei.Aversa, aproape
orizontal, mtura punile i pasarelele, din fa i pn n spate, biciuia faa
cpitanului i l fcea s lcrimeze. Ba chiar i intra sub pleoapele nchise
aproape de tot. Pe Viroma nu mai erau dect orbi, care bjbiau ntr-o lume
oarb, o lume care se apropia parc de sfrit.
Cpitanul Findhom ddu din cap cu nerbdare, o nerbdare format din
anxietate i exasperare, i l strig pe Nicolson. Dar i se pru c nu fusese
auzit. Duse minile cu la gur i strig din nou, dar, din cauza vntului
puternic, sunetul slab al vocii sale prea c e nghiit de valuri.
Se ndrept spre locul unde se afla Nicolson, l btu pe umr i, fcnd un
semn din cap spre timonerie, o pomi n aceast direcie. Nicolson l urm.
Imediat ce ajunse nuntru, Findhom atept un nou plonjon al navei,
nchise ua culisant i o bloc. Trecerea de la ploaia torenial, de la urletele
furtunii i huruitul valurilor la uscciunea, cldura i pacea miraculoas,
constituia o schimbare att de brutal, att de complet, nct cei doi brbai
avur nevoie de cteva secunde ca s-i regseasc echilibrul fizic i mental.
Finhhom i terse capul, apoi se duse spre partea din fa i privi prin
hubloul turnant, rotit cu rapiditate de un motor electric. n timpul unui vnt i
al unei ploi normale, fora centrifug ar fi fost de ajuns ca s menin
transparena ecranului i s procure o vizibilitate suficient. Dar n noaptea
aceea condiiile nu erau deloc normale i cureaua de transmisie, uzat,
imposibil de schimbat, aluneca foarte prost. Findhom mormi dezgustat i se
ntoarse.
Ei bine, Nicolson, ce crezi de toate astea?
Acelai lucru ca i dumneavoastr, domnule comandant.
Nicolson nu purta apc, iar prul su blond era lipit de cap i de
frunte.
Nu vd absolut nimic.
Nu asta voiam s spun.
tiu.
Nicolson zmbi i ncerc s-i regseasc echilibrul, dup un nou
plonjon al navei. ocul fcu s zornie n mod neplcut hublourile timoneriei.
Asta e prima dat de sptmni n ir cnd nu riscm s fim reperai.
Findhom fcu un semn de aprobare.
Ai dreptate; nici mcar un nebun nu ne-ar cuta pe o astfel de noapte.
Aceste ore de securitate sunt preioase, Johnny, murmur el, i poate c am
folosi mai bine timpul ndeprtndu-ne cu civa kilometri preioi de amicii
ALISTAIR MACLE AN 43

notri japonezi.
Nicolson se uit o clip la cpitan, apoi i feri privirea. La ce se gndea?
Nu putea s spun. Totui, Findhom sfri prin a ghici ce se petrecea n mintea
secundului su. La naiba! Putea s faciliteze lucrurile. Nicolson ar fi fost de
ajuns s se declare de acord.
Nu mai sunt anse s gsim supravieuitori, zise el. Gndete-te ce
noapte e afar. Sperana de a salva pe unii dintre aceti oameni pare din ce n
ce mai zadarnic. ncearc s vezi ceva n ntunericul sta. Dup cum spuneai,
nu vedem nimic n faa noastr. n schimb, avem toate ansele s ne ciocnim
de un recif.
n timp ce vorbea, Findhom privi printr-un geam rafalele furioase de
ploaie i norii joi mnai de vnt.
Trebuie s renun la sperana de a vedea puin mai clar la lumina
stelelor, dac timpul nu se schimb.
Sunt de prerea dumneavoastr, rspunse Nicolson, aprinzndu-i o
igar.
Puse, cu o micare de automat, chibritul stins n cutie i urmri, cu un aer
distrat, rotocoalele de fum albastru, care se rsuceau n lumina voalat a
habitaclulului. Apoi spuse:
Crezi c sunt supravieuitori pe Kerry Dancer, domnule comandant?
Findhom privi un moment n ochii albatri ai interlocutorului su, dar nu
spuse nimic, i Nicolson continu:
Dac au luat brcile de salvare nainte de dezlnuirea taifunului, acum
sunt probabil pe una dintre insule. n zon sunt zeci de insule. Dar, dac s-au
mbarcat mai trziu, s-au dus la fund de mult timp, chiar dac au manevrat cte
doisprezece o singur ambarcaiune. Dac au mai rmas supravieuitori,
acetia vor fi pe Kerry Dancer.
Cpitanul Findhom i drese glasul.
Nu pot dect s-i dau dreptate, Nicolson. Kerry Dancer se deplaseaz
n deriv sigur, cu o vitez mai mic sau mai mare, spre sud.
Nicolson l ntrerupse. Consult harta ntins pe masa I.
Se deplaseaz n deriv spre strmtoarea Merodong, cu o vitez de
dou noduri, poate trei. Cu siguran c se va scufunda n cursul nopii. Vom
putea s venim un moment pe la babord, trecnd totui la o distan
respectabil de insula Metsana, i s aruncm o privire n zon.
Te ndrepi spre dificulti incredibile, zise lent Findhom.
tiu. ncerc s pretind c Kerry Dancer nu e la fundul apei de cteva
ore.
Nicolson schi un zmbet, sau poate o grimas... Acum era aproape
ntuneric n timonerie.
Poate c am mintea puin deranjat n noaptea asta, domnule
comandant, sau poate c se face simit ereditatea mea scandinav. Am putea
44EVADAI DIN SINGAPORE

s fim n zon peste o or i jumtate, cel mult dou, dat fiind starea mrii.
Findhom izbucni furios:
Perfect! Du-te la naiba! i dau dou ore, dup care facem cale
ntoars.
Se uit la cifrele luminoase ale ceasului de la mn i zise simplu omului
de la crm:
E 6:25. La 8:30, vom abandona cutarea.
Apoi l urm pe Nicolson, care ridica portiera ca s-l lase s treac.
Afar se lovir de zidul urltor al vntului, n faa cruia erau fr
aprare. Fur aruncai, cu respiraia tiat, spre partea din spate a pasarelei.
Ploaia nu mai putea s fie numit ploaie, ci potop; btea aproape orizontal,
tind parc pn la oase, ca o lam de brici rece, obrajii i faa lui Findhom.
Vntul era numai un geamt, un urlet ascuit, care depea registrul normal i
i vtma urechile.
Viroma ptrundea n centrul taifunului.CAPITOLUL IV
Cpitanul Findhom le acordase dou ore. Un timp limit; dar ar fi putut
la fel de bine, pentru sperana care mai struia nc, s le acorde dou minute
sau dou zile. Fiecare tia c aceast tentativ era doar un simplu gest, o
concesie fcut sentimentului datoriei, poate c i milei pentru civa soldai
rnii, un mic grup de infirmiere i un operator radio, care se nverunase s
transmit pn cnd czuse mort peste aparat.
Oricum, era un gest disperat.
Descoperir vasul Kerry Dancer la ora 10:27, cu trei minute nainte de
scurgerea timpului.
Nava fu gsit mai nti datorit faptului c previziunile lui Nicolson se
confirmar ntr-un mod tulburtor: Kerry Dancer era aproape exact n locul
presupus. Apoi, descoperirea se dator faptului c un fulger enorm proiect,
un scurt moment, asupra epavei incendiate, o lumin orbitoare ca un soare la
amiaz. n pofida acestor mprejurri favorabile, ar fi fost imposibil s se
ajung la Kerry Dancer dac uraganul nu s-ar fi potolit brusc i ploaia nu s-ar
fi oprit, ca i cum cineva ar fi nchis robinetul, undeva n cer.
Cpitanul Findhom tia c schimbarea, aa-zis instantanee, nu era un
miracol: n centrul taifunului exist totdeauna un fel de oaz de pace, iar
elementele naturii, care par c-i in rsuflarea, pregtind un nou asalt, nu
aveau nimic necunoscut pentru el. Dar, atunci cnd mai fusese ntr-o astfel de
situaie, se gsea n larg. Putea s vireze, s ia direcia dorit, dac ruta iniial
ar fi fost periculoas. De data asta ns era imposibil: la nord-vest i la sud-
vest, Viroma era blocat de insulele arhipelagului.
N-ar fi putut s ptrund n centrul taifunului ntr-un moment mai prost
i n-ar fi putut s gseasc altul mai bun. Dac la bordul lui Kerry Dancer mai
era cineva n via, ansele de a fi salvat nu puteau s fie mai favorabile dect
n acest moment.
Dac mai era cineva n via! Aspectul epavei nu pleda pentru aceast
supoziie, dup cum se putea constata la lumina reflectorului de semnalizare
de la babord i a refectorului Canalului3.
Era imposibil! Imposibil! n acea lumin puternic, nava prea abandonat,
pierdut pentm vecie. Era att de mult scufundat, nct chiocul din spate
prea o stnc izolat, cnd acoperit, cnd descoperit de valurile
furioase.Vntul se linitise; nu mai ploua, dar valurile erau ia fel de nalte, de
dezordonate.
Cpitanul Findhom se uita cu tristee, fr s spun nimic, la vasul Kerry
Dancer, pe care l vedea, n conul luminos, prezentnd flancul asalturilor
mrii. Aluneca lene n golul valurilor, cu centrul de greutate mpins drept
spre fundul ngreunat de sute de tone de ap.

3Reflector regulamentar pentru trecerile de noapte prin Canalul de Suez (n.a.).


E mort! i zise Findhom, att ct poate s fie mort un vas, dar nu
dispare.
ntr-adevr, Kerry Dancer prea o fantom ireal i misterioas.
Findhom vedea cu claritate sprturile. Ce-i amintea carcasa aceea ars? i
aminti brusc: vasul fantom al vechii marine olandeze, acea nav a crei
arpant scheletic se profila pe cerul rou.
Dar, deodat, cpitanul simi o prezen n spatele lui.
Ei bine, ce se ntmpl, Johnny? murmur el. Nu-i un candidat ideal
pentru Marea Sargaselor sau alt cimitir de epave? Excursia a fost plin de
farmec! Acum s ne ntoarcem.
Da, domnule comandant, rspunse Nicolson, care prea c nu aude.
Permitei s cobor o alup la ap!
Rspunsul fu categoric:
Nu! Am vzut tot ce doream s vedem.
Nicolson continu pe un ton aproape indiferent:
Am fcut un drum lung ca s ajungem aici. Vannier, eful echipajului,
Ferris, eu i ali doi am putea s ncercm.
Poate c ai putea...
Findhom, care era ocupat cu meninerea echilibrului, se ndrept spre
extremitatea pasarelei de la babord i se uit la mare: chiar i ia adpostul
navei, distana ntre golul i vrful valurilor se meninea de trei pn la cinci
metri. Valurile, tumultuoase, se ridicau drept n sus.
... Dar poate c nu putei! N-am chef s risc viaa unui om doar ca s
fiu sigur c...
Nicolson tcea.
Trecur cteva secunde, apoi Findhom vorbi din nou, i tonul vocii sale
trda o oarecare enervare.
Haide, Nicolson, tot mai eti tulburat, dup cum ziceai?
Art spre Kerry Dancer cu un gest agasat i adug:
; S atrn n treang dac mai e cineva n via n nava asta incendiat,
care nu mai e dect o sit plutitoare! Crezi c ar fi putut cineva s
supravieuiasc unei astfel de aventuri? Iar dac, printr-un miracol, mai e
cineva viu Ia bord, de ce nu vine pe punte s danseze, s-i fluture cmaa
deasupra capului? Ia spune-mi?
Tonul comandantului era ct se poate de sarcastic. Nicolson rspunse:
Nu tiu, domnule comandant. Totui, mi nchipui c unui soldat grav
rnit - i Mac Kinnon spunea c la bord u fost urcai oameni pe targ - i-ar fi
greu, mult prea greu chiar, s-i prseasc patul i s-i scoat cmaa, chiar
dac ar avea cel mai bun motiv s-o fluture deasupra capului pe puntea
superioar! Acordai-mi o ultim favoare, domnule comandant. S aprindem
i s stingem alternativ reflectoarele i s tragem cteva focuri de tun. Dac
mai e cineva n via pe Kerry Dancer, va vedea i va auzi.
Findhom se gndi o clip, apoi ddu din cap i zise:
E ultimul lucru pe care pot s-l fac. De altfel, nu cred s fie vreun
japonez n preajm. D-i drumul, Nicolson!
Dar luminile alternate ale reflectoarelor i bubuiturile tunurilor nu
provocar nici o reacie. Mai mult ca niciodat, orice urm de via prea s fi
disprut de pe Kerry Dancer, acel schelet carbonizat, care se ducea din ce. n
ce mai mult spre fundul apei.
Urmar rachetele luminoase, care fcur explozie de apte-opt ori n
ntuneric. Una dintre ele czu n partea din fa a lui Kerry Dancer. Un
moment, puntea rmase scldat n lumina alb. Dar nimic nu mica la bordul
navei.
Nu mai e nimic de fcut!
Vocea lui Findhom era trist i ostenit. El, care nu sperase nimic, simea
o mare dezamgire, mai mult dect ar fi vrut s recunoasc.
Eti satisfcut, Nicolson?
Nicolson nu avu ns timp s rspund.
Privii, domnule comandant, privii! exclam Vannier. Privii acolo,
sus!
Findhom se sprijinea de balustrad i apuc binoclul de noapte, mai
nainte ca cellalt s-i fi terminat fraza. Pre de cteva secunde, comandantul
rmase parc nmrmurit; apoi njur cu glas sczut, ls binoclul i se
ntoarse spre Nicolson. Acesta i-o lu nainte:
i vd, domnule comandant. Sunt brizani, la mai puin de o mil la
sud de Kerry Dancer. Vor fi izbii de ei peste douzeci de minute, cel mult o
jumtate de or. Probabil c e mica insul Metsana.
Metsana! mormi Findhom. Dumnezeule! N-a fi crezut c suntem
att de aproape! Stingei reflectoarele... i nainte! Drept nainte la tribord!
Meninei cursul la nouzeci! i n larg, ct mai repede! Trebuie s ieim din
orbita taifunului dintr-o clip n alta. Vntul va fi extrem de violent. Dar, ce
naiba mai vrei?
Nicolson l apucase de bra; degetele lui l strngeau ca un clete. Cu
cealalt mn, secundul arta spre nava care se ducea la fund.
Am vzut o lumin... n momentul n care ai notri stingeau
reflectoarele.
Nicolson vorbea calm, aproape cu glas sczut.
Era o lumin foarte slab, cea a unei lumnri, poate chiar un chibrit,
n spatele unui hublou.
Findhom se uit lung la el, apoi se ntoarse spre silueta ntunecat a
cabotorului. Ddu din cap i zise:
M tem c te neli, Nicolson. n unele cazuri, retina poate s rein
imagini ciudate. Se mai poate s fi fost nelat de ultima strlucire a luminilor
noastre...
Nicolson i tie vorba:
Nu fac astfel de greeli!
Trecur cteva secunde, secunde de tcere complet, apoi Findhom zise:
A mai vzut cineva lumina aia?
Avea un ton calm, impersonal i abia dac se putea ghici o urm de
mnie.
Alt tcere, mai lung de data asta. Dup care Findhom se ntoarse i
strig, cu vocea sa de comand:
nainte, Mac Kinnon!... Ce faci, Nicolson?
Nicolson puse receptorul n furc, fr s se grbeasc, i murmur
laconic:
Vreau s aflu mai mult dect att.
ntoarse spatele cpitanului i privi din nou valurile. Findhom strnse din
buze; fcu civa pai nainte, apoi se opri cnd lumina slab reapru n
spatele hubloului. Plpi, apoi se opri n partea din spate a lui Kerry Dancer.
Cpitanul mai fcu civa pai. Cnd ajunse alturi de Nicolson, umr la
umr, prinse amndou minile de balustrada pasarelei, vrnd parc s-i
pstreze echilibrul. Dar nu numai n acest scop se prinse destul de puternic ca
s-i albeasc ncheieturile, asemenea fildeului, n haloul de lumin reflectat
de fasciculul reflectorului fixat asupra lui Kerry Dancer.
Cabotorul era acum la trei sute de metri i nu mai exista nici o ndoial
n privina existenei acelor semnale. Toat lumea vedea foarte bine un bra
gol, care agita frenetic un prosop alb sau poate o cma. Un bra care se
retrase brusc, apoi apru iar, cu un teanc de hrtii sau crpe aprinse, pn n
momentul n care flcrile ajunser la mn. Tora aceea improvizat czu
atunci n ap.
Cpitanul Findhom oft i ddu drumul la balustrad. l dureau degetele. Pru
c se cocoeaz sub greutatea unei mari osteneli, osteneala unui om care nu
mai era tnr i care purtase o povar prea mare prea mult timp. Faa lui prea
s-i fi pierdut culoarea.
mi cer scuze, amice!
Aceste cuvinte erau doar un murmur, pe care cpitanul le pronun fr
s se ntoarc, dnd lent din cap.
Domnul fie ludat! L-ai vzut la timp!
Nimeni nu auzi aceast fraz; vorbea doar pentru sine.
Dar Nicolson nu mai era lng el. Se lsase s alunece de-a lungul scrii
din lemn de teck, fr s ating barele. i, mai nainte ca Findhom s-i fi
terminat fraza, secundul adusese barca de salvare la babord, n timp ce i
striga efului de echipaj s dubleze legturile obinuite ale ambarcaiunii.
***
Cu o secure n mn i o lantern mare n cealalt, Nicolson strbtu
repede puntea din fa i pn n spate, trecnd prin chiocul din mijloc al
navei, cruia cldura incendiului i torsionase puntea de oel. Cptase o
form fantastic i buci de lemn carbonizate nc mai fumegau. De cteva
ori, Nicolson fu aruncat de perei de un ruliu puternic. Dei avea mnui, i
arsese minile.
Kerry Dancer fusese probabil un adevrat rug, dac era s te iei dup
cldura care nc mai struia dup attea ore de ploaie torenial.
Dup dou treimi din traseu, Nicolson zri o u intact i ncuiat. Se
sprijini de perete i lovi puternic cu talpa n ncuietoare. Ua se ntredeschise
uor, dar zvorul rezist. Nicolson lovi violent cu securea i lrgi cu piciorul
deschiztura uii, apoi aprinse lanterna.
Pe jos zceau baloi carbonizai. Poate c fuseser fiine omeneti, sau
poate c nu! Mirosul era nspimnttor, insuportabil. Peste un minut,
secundul fu din nou pe punte. Vannier se afla n spatele lui, purtnd
extinctorul sub bra i Nicolson tiu c, dei totul se derulase foarte repede,
locotenentul avusese timp s arunce o privire n interiorul cabinei.
Avea ochii mrii de oroare i plise la fa.
Nicolson i ntoarse spatele i cobor. Vannier, urmat de eful echipajului,
care avea n mn un ciocan mare, mergea n urma lui, iar la urm venea
Ferris, narmat cu o rang mic cu captul bifurcat.
Secundul reui s mai deschid dou ui i s lumineze interiorul cu
lanterna. Cabinele erau goale.
Ajuns n spaiul liber de pe puntea superioar, ntre chiocul din mijloc i
dunet, de unde vedea mai bine datorit reflectoarelor de pe Viroma, arunc o
privire n jur, cutnd, o scar i fcu imediat descoperirea: cteva buci de
lemn carbonizate, la doi metri i juntate, mai jos pe punte. Asta era tot ce
mai rmsese. Scara fusese distrus complet de foc.
Nicolson se ntoarse repede spre dulgher.
Ferris, ntoarce-te la barc i spune-i lui Ames i lui Docherty s o
aduc aici. N-are importan cum vor face i ce stricciuni va suferi barca. E
imposibil s urci bolnavi i rnii. Las ciocanul...
Imediat ce termin de vorbit, Nicolson se prinse cu minile de balustrad
i i ddu drumul pe puntea inferioar. O travers din zece pai i lovi violent
cu mnerul securei n ua de fier a dunetei.
E cineva aici? strig el.
Moment de tcere. Apoi urm o zarv de voci confuze.
Nicolson se ntoarse brusc spre Mac Kinnon i l vzu zmbind. Se ddu
un pas napoi i examin ua, plimbnd lumina lanternei pe toate tocurile.
Unul dintre buloanele care nu fusese fixat se legna n ritmul navei plin de
ap. Celelalte apte fuseser puternic blocate. Barosul greu fu doar o jucrie
pentru Mac Kinnon. Lovi doar de apte ori: o dat pentru fiecare bulon.
Loviturile sunar a gol i se repercutar n toat nava pe cale de scufundare.
Ua se deschise singur i intrar. Nicolson se afla nc o dat cu faa
spre partea din spate, n timp ce raza de lumin se rotea lent n jurul
chiocului. Era ntuneric i frig n acel donjon unde iroia apa. Alunecai pe
tabla punii i un om nalt abia putea s stea n picioare.
Cuete metalice, suprapuse cte trei, se nirau pe cele dou laturi ale
ncperii i, la aproximativ treizeci de centimetri deasupra fiecrei cuete, n
perete fusese prins un inel greu de fier. O mas lung i ngust i cteva
scaune de lemn mobilau ncperea.
Nicolson estim c acolo se aflau cam douzeci de persoane: unii n
capul oaselor pe cuetele de jos, alii n picioare, inndu-se de barele
orizontale ca s nu cad; dar cei mai muli stteau culcai. Erau soldai, iar
unii dintre ei nu aveau s se mai ridice niciodat. Nicolson nu se.ndoia de
asta. Vzuse prea muli mori, fee livide, ochi fr strlucire, corpuri moi,
parc lipsite de oase.
Mai era acolo i un mic grup de infirmiere n fuste kaki i bluze legate cu
centur, precum i civa civili. Toi aceti oameni erau palizi i preau
epuizai.
Kerry Dancer se ducea lent la fund, probabil de la nceputul dup-
amiezii, scuturat de ore n ir de un ruliu continuu.
Cine comand aici? ntreb Nicolson.
Pereii de metal provocar un ecou ciudat.
Cred c el. Cel puin aa pretinde.
Vorbise o btrn. Mic de statur, foarte dreapt, cu prul alb pieptnat
pe spate i formnd un coc strns sub o plrie de pai, plin de agrafe, femeia
i pstrase o scprare de autoritate n ochii de culoare deschis. Totui, ochii
ei exprimau dezgust n acel moment, n timp ce arta cu degetul un brbat
cocrjat, n faa unei sticle de whisky pe jumtate goal, pus pe mas.
... Dar e beat, bineneles.
Zicei c sunt beat, doamn? Am auzit bine?
Cel puin, acel brbat nu era nici palid i nici bolnav: faa, ceafa i chiar
urechile cptaser culoarea crmizii, i contrastau n mod ciudat cu prul i
sprncenele zbrlite i albe ca zpada.
Avei tupeul s... s..., se blbi el.
Se ridic, i aranj haina mototolit a costumului de pnz alb i
adug:
S tii, doamn, c, dac ai fi fost brbat...
tiu, tiu...
Nicolson ntrerupse dialogul.
L-ai fi btut cu cravaa pn murea. Las gura i stai jos.
Apoi se adres din nou doamnei:
mi putei spune numele dumneavoastr?
Domnioara Plenderleith, Constance Plenderleith.
Nicolson spuse imediat:
Domnioar Plenderleith, vasul se duce la fund. Peste un sfert de or,
vom ajunge pe recif i taifunul poate s ne zglie din nou n orice moment.
Se aprinser i alte lanterne, i Nicolson putu s vad mai clar feele din
jur.
S ne grbim! O barc de salvare ne ateapt la babord, la zece metri
de-aici. Care sunt oamenii care pot s mearg pn acolo, domnioar
Plenderleith?
ntrebai-o pe domnioara Drachmann, infirmiera.
Domnioara Plenderleith schimbase tonul. Se ghicea, dup inflexiunea
vocii, c o aprecia foarte mult pe domnioara Drachmann.
Domnioar Drachmann? zise Nicolson.
Din fundul ncperii apru o tnr, dar faa ei rmnea n umbr.
M tem c numai doi, domnule.
Tonul trda o mare epuizare, dar vocea rmsese blnd i muzical.
Doi?
Toi ceilali rnii de pe trgi au murit n seara asta, rspunse ea.n ciuda
calmului aparent al tinerei, vocea ei tremura puin. Nicolson ddu lent din
cap.
Cinci sunt mori?
Da, domnule.
Domnioara Drachmann nfur i mai strns n cuvertur copilul pe
care l avea n brae.
Acestui micu i e foame, domnule, i e tare obosit.
Vru s-l mpiedice pe copil, cu blndee, s-i mai sug degetul murdar,
dar acesta se opuse energic i se mulumi s se uite la Nicolson cu o detaare
grav.
Va mnca i va dormi n noaptea asta, promise secundul.
Apoi:
S mergem! Toi cei care pot s se ndrepte spre alup. Mai nti cei
sntoi, ca s inei ambarcaiunea n echilibru i s-i instalai pe cei
neputincioi. Ci rnii sunt, n afara celor doi soldai de pe targ?
Cinci, cpitane.
Nu e cazul s-mi zicei cpitane. Voi ceilali cinci, ateptai pn
cnd cineva poate s v susin i s v conduc.
Nicolson l btu pe umr pe butorul de whisky.
Dumneata i conduci pe ceilali.
Dar respectivul pru indignat:
Eu sunt eful navei, cpitanul, i cpitanul este totdeauna ultimul
care...
Condu-i pe ceilali! repet cu rbdare Nicolson.
Spune-i cine eti, Foster! propuse domnioara Plenderleith cu
subneles.
De data asta, omul mbujorat la fa era rl picioare. inea ntr-o mn o
geant Gladstone din piele neagr i n cealalt sticla de whisky pe jumtate
plin.
Sunt generalul de brigad Foster Famholme!
i adug, salutnd cu un aer ironic:
La ordinele dumneavoastr, domnule cpitan!
Nicolson i adres un zmbet plin de rceal.
ncntat de cunotin. Haide, fa ce i-am spus!
n tcerea care urm, rsul amuzat al domnioarei Plenderleith pru
aproape ocant.
Pe toi dracii! O s-mi plteti asta, tnr insolent!
Dar, vznd c Nicolson se apropia de el, Famholme fcu un pas napoi.
Du-te la naiba! bigui el. Tradiia pe mare impune ca femeile i
copiii s treac primii.
tiu. S respectm, deci, regula. Haide, Famholme, nu vreau s repet
ordinul!
General de brigad Famholme, te rog!
La sosirea la bord vei fi salutat cu aptezeci de lovituri' de tun, zise
Nicolson i, ntinznd braul, l fcu pe Famholme s cad n braele lui Mac
Kinnon, care l scoase imediat afar pe general.
Nicolson plimb lumina lanternei n jurul ncperii i se opri asupra unui
personaj mbrcat ntr-o manta, care sttea ghemuit pe o cuet.
Hei, cel de colo! zise secundul. Eti rnit?
Allah e bun cu cei care l iubesc pe Allah!
Omul vorbea pe un ton tragic, sepulclar. Ochii negri, adnc nfundai n
orbite, luceau deasupra nasului ca un cioc de vultur. Se ridic cu un aer demn
i i aranj boneta neagr pe cap, zicnd:
Nu sunt rnit.
Bine! Urmtorul!
Nicolson continu s plimbe fasciculul lanternei. De data asta, zri un
caporal i doi soldai.
Voi v simii bine?
O, foarte bine!
Caporalul, a crui privire uimit i bnuitoare nu se mai dezlipea de ua
pe care dispruse Famholme, se ntoarse spre Nicolson, schind un zmbet,
care contrasta cu ochii injectai de snge i faa galben, rvit de febr.
Noi, fiii viteji ai Angliei, suntem ntr-o form excelent!
Glumeilor! exclam Nicolson, rznd. Dar suntei grozavi! Vannier,
instaleaz-i n barc. Pune-i s sar de fiecare dat cnd valurile i vor duce
lng puntea superioar. Pot s se afle la o distan de aizeci- aptezeci de
centimetri. eful echipajului i va da o mn de ajutor.
Nicolson atept ca spatele lat al omului cu manta s dispar de cealalt
parte a uii, apoi se uit curios la mica domnioar care sttea n picioare
alturi de el.
Cine e acest nou amorezat, domnioar Plenderleith?
E un preot musulman din Bomeo, rspunse btrna domnioar,
fcnd o strmbtur dispreuitoare. Am stat mai bine de cinci ani n Bomeo.
Toi hoii de drumul mare de care am auzit erau musulmani.
Deci, domnioar Plenderleith, v mbarcai imediat. Dup
dumneavoastr, infirmierele. Dar poate c suntei de acord s mai ntrziai
puin, domnioar Drachmann? Vei putea supraveghea s nu facem prea mult
ru celor lungii pe trgi, n timpul transportului.
Secundul nu atept rspunsul tinerei i alerg n urma celorlalte
infirmiere. Ajuns pe puntea superioar, rmase cteva secunde nemicat, orbit
de luminile de pe Viroma. CQQa ce mai rmsese din Kerry Dancer arta
jalnic, prile ieite n relief alternnd cu umbrele opace. Viroma ajunsese
acum la o distan de o sut cincizeci de metri. Pe o mare agitat, cpitanul
Findhom risca foarte mult.
Nicolson i nsoitorii si se aflau de aproape zece minute pe Kerry
Dancer i aceasta continua s se scufunde. Valurile o inundau la tribord i
asaltau puntea superioar din spate. Barca se afla la babord. Uneori facea un
plonjon de patru metri n golul unui val. n clipa urmtoare, ambarcaiunea se
afla aproape n dreptul balustradei. Oamenii aflai n alup nchideau ochii i
ntorceau capul, cnd ajungeau n dreptul luminii reflectorului.
n momentul n care Nicolson i urmrea cu privirea, caporalul ddu
drumul la balustrad i sri n alup, unde fu prins de Docherty i Ames, i
dispru ca o piatr bare cade n ap. Mac Kinnon o ridicase deja pe una dintre
infirmiere peste balustrad i atepta noua nlare a brcii. Nicolson se
apropie, aprinse lanterna i se aplec peste bord.
Barca se afla n golul valului i, n pofida tuturor eforturilor echipajului
ca s o ndeprteze, lovea n mod dezordonat coca lui Kerry Dancer, sub
efectul valurilor opuse. Scndura bordajului superior era scufundat i rupt,
dar marginea punii, din lemn de ulm tare din America, rezista. n partea din
fa i n cea din spate, Famholme i preotul mahomedan se agau cu
disperare de frnghiile care i reineau de-a lungul lui Kerry Dancer, fcnd
tot ce erau n stare ca s in barca pe poziie i s amortizeze ocul valurilor
sau izbirea de cabotor. Dup ct putea s-i dea seama Nicolson, eforturile lor
erau de o eficacitate surprinztoare.
Domnule comandant!
Vannier apruse lng el, artnd cu braul spre un punct n ntuneric.
Aproape c am ajuns la recif! zise el cu o voce sugrumat.
Nicolson i ndrept privirea n direcia braului ntins. Fulgere
repetate luminau nc orizontul, dar se zrea, chiar i cnd se stingeau, dra
lung i neregulat de spum alb, care se ridica n aer i recdea, i arunca
napoi creasta spumoas i pierea, n timp ce valurile grele se prbueau peste
stncile naintate n mare.
Nicolson aprecia la dou sute-dou sute cincizeci de metri distana pn la
brizani. Kerry Dancer derivase spre sud de dou ori mai repede dect fusese
prevzut. Timp de cteva clipe, secundul rmase nemicat. Cntrea n minte
ansele; apoi se cltin i fu gata s cad, n timp ceKerry Dancer atingea un
recif submarin, cu un zgomot de metal care se rupe, i punile se nclinau din
ce n ce mai mult. Nicolson l zri pe Mac Kinnon care, bine fixat pe picioare,
o inea cu ndejde pe infirmiera pe care o trecuse pe deasupra balustradei.
Buzele i se deschideau din cauza efortului, dnd la iveal dinii albi, i nchise
de tot ochii nfundai n orbite cnd ajunse n faa luminii strlucitoare a
reflectoarelor.
Nicolson era sigur c Mac Kinnon avea acelai gnd ca al lui.
Vannier! zise el pe un ton insistent. Ia felinarul. Semnaleaz
cpitanului s rmn la distan. Aici sunt stnci i fundul pe salturi e ridicat.
Am euat. Ferris! Ia locul efului de echipaj i mbarc-i, oricum. Suntem
legai de partea din fa i, dac Kerry Dancer se rsucete n loc i plonjeaz
cu bordul n valuri, nu vom mai salva pe nimeni. Tu, Mac Kinnon, vino cu
mine!
Cinci secunde mai trziu, era iar pe dunet i, cu un gest brusc, ndrept
lanterna spre cuetele metalice. n total, mai rmseser opt oameni: cei cinci
rnii n stare s mearg, domnioara Drachmann i doi soldai foarte
suferinzi. Acetia erau ntini de tot pe cueta de jos. Unul dintre ei respira
zgomtos cu gura ntredeschis. Uneori, n somnul lui greu, gemea, agitat de
micri convulsive. Cellalt, nemicat pe pat, abia dac mai respira. Numai
ochii deschii dovedeau c mai triete.
Voi, cinci! zise Nicolson artnd spre soldai. Ieii ct putei de
repede. Nu prea v pas, ai!
ntinse mna, smulse rucsacul din minile unui soldat, care ncerca s-i
treac curelele peste umeri, i l arunc ntr-un col.
Lsai-le ncolo de bagaje! Haide! Fugii! Repede!
Patru soldai, mpini de Mac Kinnon, ieir poticnindu-se. Al cincilea,
un biat de vreo douzeci de ani, slab la fa, nu fcuse nici o micare ca s se
ridice. Cu ochii mrii i buzele agitate de un tremur continuu, i inea strnse
minile la piept. Nicolson se aplec spre el i l ntreb cu blndee:
Ai auzit ce-am spus?
Acolo e colegul meu, zise omul, fr s se uite la Nicolson i artnd
o form ntins pe una dintre cuetele din spatele lui. E cel mai bun prieten al
meu! Vreau s rmn cu el.
Dumnezeule! murmur Nicolson.
ntoarse capul spre u i ridic glasul:
Fugi ct mai repede!
Soldatul njur printre dini, dar se ridic imediat, cnd un huruit
nfundat se percut n ntreaga nav, fcndu-o s vibreze. Zgomotul fu nsoit
de o zdruncintur violent, care se simi pn la babord.
Cred, domnule cpitan, c peretele etan al camerei mainilor a fost
distrus, zise calm Mac Kinnon, cu accentul su blnd de scoian de la munte.
Ai fi zis c se angajase ntr-o discuie amical.
i vasul ia ap n partea din spate, adug Nicolson.
Nu pierdu timpul cu vorba. Se aplec spre soldat, l apuc de cma cu
stnga, l for s se ridice n picioare, dar surprinderea i parai iz micrile
cnd infirmiera se repezi i i apuc braul drept cu amndou minile. Era
nalt, mai nalt dect i-ar fi nchipuit. Prul ei l lovi peste ochi i simi un
miros slab de lemn de santal. Dar ceea ce i reinu cel mai mult atenia fu
ochii ei, sau mai curnd ochiul, cci fasciculul lanternei lui Mac Kinnon nu
lumina dect partea dreapt a feei tinerei femei. Acel ochi avea o culoare de
o intensitate care aproape c l oc pe Nicolson. Niciodat nu vzuse un
astfel de ochi, sau poate numai n propria lui oglind!
Era albastru, de o frumusee arctic. n acel moment, cuvntul arctic se
potrivea cel mai bine, cci exprima rceal i ostilitate.
Stai! Nu-l lovii. Se pot folosi i alte mijloace.
Vocea nu se schimbase: rmsese blnd, frumos modulat, dar
intonaia, respectuoas n clipa dinainte, acum devenise dispreuitoare:
Nu nelegei; e bolnav!
i, ntorcnd spatele lui Nicolson, atinse uor cu mna umrul tnrului
soldat.
Haide, Alex. Trebuie, vezi prea bine. M voi ocupa eu de prietenul
tu. tii foarte bine c voi face asta. Te rog, haide, Alex.
Ezitnd, soldatul arunc o privire spre omul culcat n spatele lui. Tnra
l prinse de mn i l convinse cu blndee s se ridice. El mormi cteva
cuvinte, ezit iar, dar n cele din urm trecu, cltinndu-se prin faa lui
Nicolson, i iei pe punte.
Felicitri! zise Nicolson, fcnd un semn cu capul spre u.
Acum e rndul dumitale, domnioar Drachmann.
Nu. Ai auzit promisiunea pe care i-am fcut-o. i, de altfel, mi-ai
cerut s rmn ultima.
Nicolson izbucni cu nerbdare:
Acum nu mai e cazul! Nu mai avem timp de pierdut! Ieii pe punte i
vei nelege.
Ea rmase nehotrt cteva secunde, apoi ls capul n jos fr s zic
nimic i se ntoarse n umbr, cu mna ntins spre o cuet din spatele ei.
Nicolson zise cu duritate:
Grbii-v! Lucrurile personale nu mai au nici o importan! Ai auzit
ce-am spus?
Domnioara Drachmann rspunse cu rceal:
Nu sunt lucrurile mele personale! spuse ea, nfaurndu-1 bine pe
copil. E un bun foarte preios pentru altcineva, putei fi sigur de asta!
Nicolson se uit la bieel i ddu din cap.
Putei s-mi zicei orice, domnioar Drachmann, uitasem de el. Iar
atitudinii mele i putei spune cum dorii: de exemplu, neglijen criminal...
Vieile noastre sunt n minile dumneavoastr, rspunse ea fr
animozitate. Nu putei s v gndii la toate.
i iei naintea lui pe puntea puternic luminat. nc o dat, parfumul
delicat ptrunse n nrile lui Nicolson. Era un parfum slab, care disprea
repede, ca o amintire efemer, i care struia abia perceptibil n atmosfera
sufocant i umed de pe dunet.
Lng u, infirmiera alunec i fu gata s^cad.
Mac Kinnon ntinse mna ca s o in; ea o accept fr nici o ezitare i
ieir mpreun. Dup un minut, cei doi rnii fur transportai pe punte.
Nicolson luase unul i Mac Kinoon pe cellalt. Kerry Dancer, cu partea din
spate aproape n ntregime scufundat, rmsese fixat doar cu partea din fa.
La fiecare val, care o lovea la tribord, se cutremura sacadat.
Nicolson i zise c, peste un minut, nimic nu va mai proteja alupa.
Barca, cnd lsndu-se n jos, cnd scuturat de ruliu, se rotea n loc i primea
tone de ap peste bord. Nicolson i zise c nu mai era nici o clip de pierdut.
Sri peste balustrad i atept ca eful echipajului s-i treac primul
rnit. Peste cteva secunde, orice mbarcare ar fi devenit imposibil; barca ar
fi fost-forat s-i arunce pe oameni peste bord ca s nu se duc la fund.
Acum, Kerry Dancer virase n aa msur, nct suprastructura sa
aproape c ascundea fasciculul reflectoarelor de pe Virorna.
Nicolson lu primul rnit din braele lui Mac Kinnon i atept ca eful
de echipaj s se agae de centura lui. Se ntoarse i se aplec ct putu de
departe, cnd barca se ivi din ntuneric n lumina lanternei lui Vamiier.
Docherty i Ames, inui solid de doi soldai, ajungeau aproape n dreptul lui
Nicolson. Partea din spate a lui Kerry Dancer scufundndu-se n ap, barca se
gsi comparativ mai sus dect nava.
Cei doi l apucar pe rnit i l coborr pe banc, chiar n momentul n
care barca disprea n golul unui val, stropind cu ap i spum fosforescent.
Dup apte-opt secunde, cellalt rnit ajunse alturi de tovarul su pe
fundul brcii. Nici unul nu scoase nici un geamt.
Nicolson o chem pe domnioara Drachmann, dar aceasta mpinse n
faa ei doi rnii care puteau s mearg. Srir mpreun i ajunser teferi n
barc.
Mai rmsese un soldat.
Chiar grbindu-ne ct putem de repede, reuita operaiunii ine de un fir
de pr! i zise Nicolsoir.
Kerry Dancer se scufunda din ce n ce mai mult, dar ultimul soldat nu
mai venea. ntunericul l mpiedica pe Nicolson s-l vad; i auzea doar vocea
strident care exprima spaim. Soldatul era la numai cincisprezece pai de el,
cnd auzi cuvintele blnde i persuasive ale infirmierei.
Ce naiba facei? se rsti Nicolson.
Urm un murmur confuz, apoi tnra strig:
Un minut, v rog...
Nicolson* se ntoarse. Cercet cu privirea partea din fa, la babord.
Apoi, cu un gest instinctiv de aprare, ntinse un bra, cnd reflectorul de pe
Viroma lumin suprastructura lui Kerry Dancer i strlucirea brusc i agres
ochii neobinuii cu lumina.
Kerry Dancer se rotise n ntregime n loc, se ducea la fund i barca nu
mai era protejat de nimic. Nicolson vzu primul val nspumat, asemenea
unui zid care se deplasa, lovind flancul navei care se apleca, se apleca, n timp
ce era asaltat de valul urmtor. Nu se putea evalua nlimea acelor valuri.
Reflectoarele, care aplatizau suprafaa apei, luminau crestele albe, dar lsau
scobitura valurilor ntr-o bezn insondabil. Totui, acele valuri nu erau prea
nalte i prea abrupte. Ar fi fost de ajuns o duzin ca s umple barca i s o
trimit la fund.
Nicolson se rsuci n loc i sri peste balustrad. Le impuse lui Vannier
i Ferris s intre n barc i i strig lui Mac Kinnon s desfac amarele din
spate. Apoi, alergnd i poticnindu-se pe puntea alunecoas i aplecndu-se
ntr-o parte, acolo unde se aflau tnra i soldatul, ntre ua punii de la pror
i dunet, nu pierdu timpul cu ceremonii zadarnice. O prinse pe fat de umeri,
o fcu s se ntoarc brusc i o mpinse destul de brutal spre balustrad.
Apoi se ntoarse s-l apuce pe soldat i ncepu s-l trasc pe punte.
Biatul se mpotrivea i, n timp ce Nicolson ncerca s-l apuce mai bine,
omul l lovi cu slbticie pe secund ntre ochi. Nicolson se cltin i fu gata s
cad, dar se inu bine i se repezi ca o pisic spre soldat. Dar njur imediat:
cineva, n spatele lui, l apucase de braul care voia s loveasc i l inea cu
putere.
Mai nainte s se poat elibera, soldatul se ntoarse i escalad n fug
duneta. Tlpile lui loveau cu un fel de furie treptele metalice.
Ce proast! zise calm secundul. Ce prostu ridicol!
i eliber braul cu un gest brutal i voi din nou s spun ceva, cnd l
vzu pe eful de echipaj care i fcea semne frenetice. Silueta lui Mac Kinnon
se detaa net n lumina reflectorului n exteriorul balustradei. Nicolson nu mai
atept. O oblig pe infirmier s se ntoarc, o mbrnci de-a lungul punii i
o ridic deasupra balustradei. Mac Kinnon o prinse n brae. Cut din privire
barca, cufundat pe trei sferturi n linoliul unui gol de val, i atept
posibilitatea s sar.
ntoarse capul pre de o secund. Faa lui exprima furie i exasperare. Cu
siguran c vzuse ceea ce se petrecuse.
Avei nevoie de mine, domnule cpitan?
Nu! rspunse Nicolson cu hotrre. Important e barca!
Se uita int la barc, care ieea lent dintr-un val enorm, a crui creast
se prbuea n cascad peste partea ei din fa.
Dumnezeule mare! Mac Kinnon, e plin de ap aproape pn la bord!
Trebuie s-o ndeprtm de-aci cu cea mai mare vitez. O voi dezlega din fa.
Bine, domnule cpitan!
Mac Kinnon ddu din cap, ca i cum treaba asta se nelegea de la sine.
Apoi, evalund timpul de care dispunea cu cea mai mare precizie, sri drept
spre banca catargului, lund-o cu el pe tnra infirmier. Mini nfrigurate i
prinser pe amndoi i i susinur cnd barca se ls iar n
j:s\
n secunda urmtoare, frnghia din fa se derula pn n barc. Nicolson
o urmri cu privirea, aplecat peste balustrad.
Totul e bine, Mac Kinnon?
Nu v facei griji, domnule cpitan!
Nicolson plec, fr s mai atepte s vad cum se vor petrece lucrurile.
Acum ansele de salvare erau mai mici ca niciodat, pentru c era vorba de o
ambarcaiune plin de ap, n btaia vntului, n momentul n care ajungea n
larg. Dar, dac Mac Kinnon spunea c totul era n regul i c se va opri sub
partea din spate, va atepta acolo.
Nicolson mprtea ncrederea implicit a cpitanului Findhom n
iniiativ, simul responsabilitilor i calitile de marinar ale lui Mac
Kinnon. Urc scara din fa i, cu mna pe balustrad, examin zona.
n faa lui se ridica suprastructura navei i, puin mai departe, de fiecare
parte, ghicea umbra lung i ngust a petrolierului, pat mai mult ghicit
dect zrit sub lumina alb a refectorului.
Totui - i ddea bine seama de asta -, lumina nu mai avea deloc
intensitatea de la nceput. Pre de o secund, Nicolson presupuse c
Viroma era probabil mai n larg, ndeprtndu-se de fundul ridicat. Apoi
nelese, dup poziia neschimbat a prii din fa i din spate i a aspectului
siluetei, c nu se micase deloc. Se afla n acelai loc; refectoarele erau
aceleai, dar lumina lor prea s f devenit mai slab, absorbit parc de
tenebrele mrii. i mai era ceva: marea prea neagr, de un negru care nu mai
avea nici cel mai mic punct alb, nici mcar creasta de spum a unui val.
Nicolson tresri brusc: pcura! Era pcura! Nu putea s fie nici o ndoial.
ntre cele dou vase, marea era acoperit de un strat de pcur. n cursul
ultimelor minute, Viroma fusese probabil uurat de mii de litri de pcur.
Destul ca s atenueze efectele celei mai violente furtuni!
Cpitanul Findhom nelesese foarte repede pericolul la care se expunea
alupa: ar fi fost nghiit de valuri.
Nicolson surse i fcu cale ntoars. Admind c stratul de ulei asigura
securitatea brcii, secundul nu era deloc ncntat c se va alege cu ochii ari i
cu urechile, nasul i gura pline de fum, cnd va sri peste bord n cteva
secunde, n compania tnrului soldat Alex.
Travers fr greutate duneta spre partea din spate. Acolo l gsi pe
soldat lipit de grinda longitudinal, ntr-o atitudine ncremenit, foarte puin
natural, sprijinit cu spatele i cu minile cramponate de bastingaj.
Nicolson se apropie de el i i vzu ochii mari i cprui tremurnd de o
tensiune foarte puternic. Nicolson i zise c sritul n ap cu acel biat ar fi
constituit o iniiativ sinuciga, cci ar fi murit fie necat, fie strangulat.
Teroarea l face pe un individ capabil de orice.
Secundul oft, se aplec peste balustrad i aprinse lanterna. Mac
Kinnon se afla exact unde anunase c se va opri, la adpostul prii din spate
i la o distan de abia cinci metri.
Se auzi declicul lanternei, i Nicolson prsi balustrada linitit i fr
grab. Ajunse fa n fa cu tnrul soldat. Acesta nu se micase; respira scurt
i sacadat. Nicolson lu lanterna cu mna stng, o ndrept spre Alex i o
aprinse. Vzu, ca ntr-o fulgerare, o fa palid i chinuit, buze aproape albe,
ntredeschise, printre care se vedeau dinii, ochii fici, care se nchiser de tot
sub ocul luminii. Ofierul i aplic imediat o lovitur violent n maxilar i l
primi n brae pe tnr, chiar mai nainte ca acesta s se prbueasc. l ridic
pe desupra balustradei, apoi trecu i el peste ea. Rmase suspendat un
moment, puternic luminat de o lantern care se aprinsese n barc.
Mac Kinnon ateptase cu pruden, dup ce auzise lovitura dat de
Nicolson.
Acesta, cu un bra dup mijlocul soldatului, sri imediat. Cei doi czur
n ap, la cinci metri de barc. Disprur aproape n tcere sub valurile
uleioase.
Imediat ce urcar la suprafa, fur apucai, ridicai i trai n alup.
Nicolson tuea, njura, ncercnd s-i debaraseze ochii, nasul i urechile de
pelicula uleioas care le acoperea. Tnrul soldat nu fcea nici o micare.
Vannier i domnioara Drachmann l luaser n primire, narmai cu buci de
pnz smuls din cmaa lui Vannier.
Traseul pn la Viroma nu prezenta nici un pericol, dar fu greu, dei
scurt, deoarece toi pasagerii aveau ru de mare. Erau att de slbii, nct toi
fur ajutai s coboare din ambarcaiune cnd aceasta ajunse lng Viroma.
Dup cincisprezece minute de la saltul pe care l fcuse mpreun cu
tnrul soldat, ambarcaiunea era din nou fixat la locul ei, la bordul
petrolierului.
Secundul.mai arunc o privire spre Kerry Dancer. Dar nu se mai zrea
nici urm de cabotor. Dispruse ca i cum nu ar fi existat niciodat. Plin de
ap, se desprinsese de recif c s se duc la fund.
Timp de cteva secunde, Nicolson nu putu s-i ia ochii de la valurile negre.
Apoi se ntoarse lent spre scar i urc pe punte. CAPITOLUL V
Dup o jumtate de or, Viroma se deplasa n mod regulat, naintnd spre
sud-vest, cu toat puterea mainilor. Pata, lung i joas a recifurilor de la
Metsana, se deprta la tribord i disprea n noapte. Lucru ciudat, taifunul
ntrzia s-i reia ofensiva; uraganul nu rencepuse probabil pentru motivul c
nava se deplasa o dat cu furtuna.
Pe pasarel, Nicolson - dup ce fcuse un du, fusese fficonat i aproape
c scpase de pcur sttea de vorb cu primul locotenent. Cpitanul Findhom
se apropie fr zgomot i l btu pe umr.
A vrea s-i spun o vorb la mine n cabin, Nicolson. Te descurci
singur, Barrett?
Bineneles, domnule comandant. V dau imediat de tire dac survine
ceva.
Rspunsul lui Barrett, jumtate ntrebare i jumtate afirmaie, i se potrivea
de minune. Era cu civa ani mai n vrst dect Nicolson, i nu voia n nici un
fel s-i asume o responsabilitate. De aceea era doar prim locotenent.
Bine! Anun-m!
Findhom travers camera hrilor, de unde se trecea n cabina sa de zi.
Aceasta se afla pe aceeai punte ca pasarela. nchise ua i avu grij ca perdelele
blackout-ului s fie bine trase. Aprinse lumina i i tcu semn lui Nicolson s ia
loc. Apoi se aplec i deschise un dulap, de unde scoase dou pahare i o sticl
de whisky. Desfcu sticla, turn trei degete de lichid n pahare i ntinse unul lui
Nicolson.
Pune-i ap ct vrei, Johnny! Merii din plin acest ntritor i, n plus,
cteva ore de somn. S mergi la culcare dup ce pleci de-aici.
Chiar aa! murmur Nicolson. S m duc s dorm, cnd n-ai prsit
punta de noaptea trecut!
Las! Las!, zise imediat Findhom, ridicnd mna ca i cum ar fi vrut
s se apere. Discutm despre asta mai trziu.
Bu o gur de whisky i se uit la Nicolson cu un aer gnditor, peste
marginea pahamlui.
Ei bine, Johnny, ce prere ai?
Despre Kerry Dancerl
Findhom nclin capul. Cellalt rspunse calm:
O nav pentru sclavi. V amintii de acel vapor arab, pe care Marina
Regal l-a capturat n largul portului Ras-ab Fladd, anul trecut?
Da, mi amintesc.Kerry Dancer semna cu el aproape perfect: ui de fier peste
tot, pe puntea principal, pe puntea superioar. Cele mai multe dintre ele nu se
puteau deschide dect dintr-o singur parte. Tambuchiuri la douzeci de
centimetri, cnd erau. Inele prinse n perete la fiecare cuet. Cu siguran c
avea baza de operaiuni n insule i aciona cu succes n zona Amoy i Macao.
Comer cu oameni n acest secol douzeci! murmur Findhom.
n fond, li se respect viaa. Avei rbdare ca aceti oameni s devin la
fel de civilizai ca noi i s fac afaceri pe picior mare, cu gaze, lagre de
concentrare, bombardarea oraelor deschise i restul. Dai-le timp. Deocamdat,
acioneaz ca nite amatori.
Eti cinic, tinere! fu de prere Findhom, dnd din cap cu un aer de
repro. Oricum, ceea ce afirmi despre Kerry Dancer confirm spusele
generalului Famholme.
Ai vorbit deci cu Excelena Sa? zise Nicolson pe un ton ironic. Mine
n zori m va aduce n faa Consiliului de Rzboi!
Ce mai e i povestea asta?
Nu i-am intrat n graii i mi-a spus verde n fa.
Atunci, nseamn c s-a rzgndit, spuse Findhom, umplnd din nou
paharele. Acest tnr este foarte capabil, foarte capabil, dar cam impetuos!
cam astea au fost cuvintele lui.
Nicolson ddu din cap.
Mi-1 nchipui foarte uor, mbuibat i vorbind cu capul sprijinit de
speteaza fotoliului de la Bengal Club. Dar e un tip ciudat. A fcut treab
foarte bun n barc. Chiar credei c e deranjat la cap?
Nu-i deloc, rspunse Findhom.
Apoi se gndi cteva secunde i adug:
Sau poate c e, dar foarte puin. Este ns un ofier n retragere. Poate c
exagereaz puin n privina gradului, de cnd a fost scos la pensie...
Dar ce naiba caut un tip ca sta la bordul lui Kerry Dancerl exclam
Nicolson.
Tot felul de oameni fac ce fac, n ziua de azi, ca s triasc n compania
unor oameni ct se poate de ciudai, rspunse Findhom, dar s tii, Johnny, c te
neli cnd te referi la Bengal Club. Famholme nu venea de la Singapore.
Face afaceri n Bomeo. Nu a fost prea explicit n privina acestor afaceri. A
urcat la bordul lui Kerry Dancer la Benjermasin, mpreun cu ali civa
europeni, care considerau c iaponezii i puneau ntr-o situaie imposibil de
suportat. KerryDancer
r
gea n principiu n Bali, iar toi aceti pasageri sperau s gseasc alt vas
care s-i duc n Darwin. Dar, dup toate aparenele, Siran - sta e numele
cpitanului un scelerat, dac e s dm crezare btrnului Famholme, a primit
prin radio, de la patronul su din Macassar, ordinul s se duc la Kota Bharu.
Famholme a fcut uz de mijloace de persuasiune suficiente ca s-l oblige s
mearg la Singapore. De ce s-a lsat Siran antrenat n aventura asta? Numai
Dumnezeu tie, cci japonezii se aflau la porile oraului. ns totdeauna exist
mijloace ca s exploatezi o situaie, cnd eti un om fr scrupule. Poate c
Siran i oamenii lui sperau s se mbogeasc rapid, cernd sume mari pentru
transportul n afara oraului. Numai c s-a ntmplat ceva la care nu se atepta
deloc. Kerry Dancer a fost rechiziionat de armat.
Aa este, a fost armata! murmur Nicolson. M ntreb ce-au pit aceti
soldai. Mac Kinnon zice c la bord au urcat cel puin douzeci i patm, ca s se
asigure c Kerry Dancer se deplasa cu adevrat la Darwin.
E foarte ciudat, spuse Findhom, strngnd din buze. Famholme mi-a
povestit c erau instalai pe puntea de la pror, poate nchis de una dintre acele
ui inteligente, care nu poate s fie deschisa dect dintr-o singur parte. Ai
remarcat asta?
Nicolson scutur din cap.
Nu, toat partea din fa era practic sub ap, n momentul n care am
urcat la bord, dar nu m-ar surprinde. Ua ar fi putut s fie blocat de schijele
bombelor.
Nicolson bu o gur de whisky i se strmb dezgustat, nu din cauza
buturii, ci a gndurilor.
Ce alternativ plcut: necarea sau arderea de viu! Tare mult a vrea
s-l ntlnesc ntr-o zi pe acest cpitan Siran, i cred c nu sunt singurul! Ce fac
ceilali pasageri? Au ceva de adugat fa de ceea ce tii deja?
Findhom scutur din cap.
Sunt prea bolnavi, prea oboii ca s vorbeasc sau nu tiu nimic.
Cred c au fost splai i pui n pat?
Mai mult sau mai puin. I-am instalat cam peste tot. Soldaii la un loc n
partea din spate, cei doi grav-bolnavi, la infirmerie; pe ceilali opt i-am dus n
fumoar i n cele dou cabine de la babord. Famholme i preotul musulman
mpart biroul inginerilor mecanici.
Nicolson zmbi sarcastic.
- Spectacolul merit vzut: suveranitatea britanic respir acelai aer ca
acel pgn obscur.
AJLISTAIR MACLEAN 63

Te neli, mormi Findhom. Sunt amndoi, fa n fa, la o mas pe care se afl


pahare i o sticl de whisky aproape plin. Se neleg admirabil.Ultima dat
cnd l-am vzut, sticla lui era aproape jumtate plin, spuse Nicolson gnditor.
Probabil c a golit-o chiar mai nainte de a fi urcat pe punte. Duce dup el o
geant enorm Gladstone, i sunt sigur c conine numai sticle de whisky. i
ceilali?
Care? A, da! Btrnica e n cabina lui Walters. El i-a dus o saltea n
ncperea staiei-radio. Iar infirmiera-ef, care am impresia c conduce
serviciul...
Domnioara Drachmann?
Da. Ea ocup cabina cadeilor cu bieelul, iar al cincilea inginer-
mecanic mparte cabina cu Barrett i cu al patrulea inginer. Dou dintre
infirmiere i-au gsit loc n cabina lui Vannier, iar celelalte, n cabina celui de al
cincilea inginer.
nseamn c totul a fost rezolvat!
Nicolson oft. Aprinse o igar i urmri cu privirea fumul albastru care se
ridica lene spre tavan.
-U- Sper s nu fi nimerit din lac n pu! Vom ncerca din nou s trecem priu
strmtoarea Carimata, domnule comandant?
De ce nu? Unde am putea.
Findhom se ntrerupse, vzndu-1 pe Nicolson punnd mna pe receptorul
telefonului i ducndu-1 la ureche.
Da. Cabina cpitanului... A, tu eti Willy? Da, e aici, nchide o clip.
Nicolson se ridic rapid, lsnd scaunul gol lng Findhom.
Era al doilea inginer-mecanic, domnule comandant.
Findhom vorbi pre de o jumtate de minut, sau mai curnd emise nite
mormituri monosilabice.
Ce vrea Willoughby? i zise Nicolson. Vocea lui prea trist, dar nimeni
nu-1 vzuse vreodat pe Willoughby pasionat de ceva. Dup prerea lui, nimic
nu merita s te entuziasmeze. Era un btrn original, puin cam vistor, cel mai
n vrst din tot echipajul. Dragostea lui fa de literatur nu se putea compara
dect cu dispreul su fa de maini i pentru el nsui, care i ctiga viaa
datorit mainilor. Era cel mai cinstit om din lume i cel mai puin egoist.
Nicolson nu mai ntlnise nc unul la fel.
Willoughby nu era deloc orgolios. Probabil c nu-i lua n seam propriile
caliti. Fcea parte dintre aceia care nu posed mare lucru i nu doresc nimic.
Nu avea nici un punct comun cu Nicolson sau, cel puin, aceste puncte erau
superficiale.
S fi fost oare atrai de contraste? Nicolson avea o mare simpatie pentru
btrnul inginer-mecanic, iar Willoughby, celibatarul, care nu dispunea dect de
o ncpere care servea de salon i de dormitor, la Society Club din Singapore,
petrecuse multe seri n casa lui Nicolson. i amintea c soia lui, Caroline, l
aprecia tare mult pe btrnul Willy i se strduia s pregteasc cele mai bune
64 EVADAI DIN SINGAPORE

feluri de mncare pentru el.


Nicolson se uita distrat la pahar; o amintire trist i fcea buzele s tremure
uor.
Deodat, i ddu seama c Findhom se afla n picioare i se uita la el cu
un aer cam ciudat. *
Ce-ai, Johhny? Nu te simi bine?
Nicolson zmbi.
Mi-am lsat gndurile s vagabondeze, domnule comandant!
i adug, artnd cu un gest spre sticla de whisky:
Asta te ajut foarte bine cnd te plimbi prea mult prin amintiri.
Ei bine, atunci accept acest ajutor i mai f un tur de orizont mental!
Findhom i lu apca i Sfe ndrept spre u.
Vrei s m atepi aici? Trebuie s cobor un moment. -
***
Dup dou minute, cpitanul l suna pe Nicolson i l ruga s vin n sala
de mese. Fr s-i spun de ce. n timp ce cobora, Nicolson l ntlni pe Vannier,
care ieea din cabina operatorului TSF. Prea nefericit, nemulumit. Nicolson se
uit la el, ncruntndu-se ntrebtor. Ochii lui Vannier se uitau int la u, pe
care o nchise cu un aer de anxietate amestecat cu indignare.
Hoaca asta argoas plnge, domnule cpitan, zise el cu glas sczut.
Cine?
Domnioara Plenderleith. E n cabina lui Walters. Tocmai era s adorm
cnd a nceput s bat n peretele care ne desparte. i, cnd m-am prefcut c nu
aud, a ieit pe culoar i m-a strigat.
Vannier se opri, apoi continu pe un ton convingtor:
Are o voce rsuntoare, domnule cpitan.
Dar ce voia?
Voia s vorbeasc cu cpitanul. Tinere, trebuie s vorbesc imediat cu
cpitanul! Spune-i s vin. Apoi pur i simplu m-a mpins afar. Ce s fac?
Evident, ce i-a cerut.
Nicolson schi un zmbet ironic.
Dar te nsoesc. Cpitanul e jos. Vreau s fiu de fa la discuie.
Coborr mpreun n sala de mese. Era o ncpere mare, unde se aflau
dou mese i scaune pentru douzeci de persoane. Dar acum era aproape
pustie. Cele trei persoane prezente stteau n picioare. Cpitanul i al doilea
inginer-mecanic, unul lng cellalt, cu faa spre partea din fa, se lsau n voia
ruliului.
Findhom zmbea, impecabil n uniforma lui, ca totdeauna. Willoughby
zmbea i el, dar asemnarea ntre cei doi se oprea aici.
nalt, adus de spate, oache la fa i plin de riduri, cu prul crunt prost
pieptnat, Willoughby era comarul croitorilor. Purta o cma alb, sau care
fusese iniial alb, neclcat, fr nasturi, deirat la gt i la jumtatea
mnecilor. Pantalonii, din pnz kaki, mototolii, erau prea scuri. n picioare
avea osete cu ptrele i pantofi de pnz fr ireturi, n ziua aceea nu se
AJLISTAIR MACLEAN 65

brbierise, i probabil c nu fcuse asta toat sptmna.


Pe jumtate n picioare i pe jumtate sprijinit de servant, o tnr se uita
la ei, n timp ce se inea cu amndou minile de marginea unei mobile, ca s-i
menin echilibrul. Nicolsoji i Vannier o zrir doar din profil, cnd intrar,
totui i putur da seama c i ea zmbea. Colul gurii i se ridica uor, fcnd s
apar o gropi n obrazul msliniu. Avea nasul drept i delicat; fruntea era lat
i neted. Prul negru, lung i mtsos, forma o coad grea lsat pe ceafa; un
pr de un negru intens, cu reflexe albastre sub razele fierbini ale soarelui i
strlucind ca aripile unui corb.
Prul, tenul, pomeii fceau din acea fat un tip caracteristic de frumusee
eurasiatic, dar privind-o mai ndelung - i ce brbat nu ar fi -privit-o ndelung
pe domnioara Drachmann? - , i ddeai seama c nu avea nimic caracteristic,
nici eurasiatic. Faa ei nu era destul de lat i trsturile erau prea fine. Ochii, de
un albastru imposibil, trdau o origine nordic. Erau aa cum o vzuse Nicolson
prima dat, la lumina lanternei, la bordul lui Kerry Dancer, de un albastru
surprinztor, extrem de limpede. Atrgeau privirea, facndu-te chiar s uii de
frumuseea restului feei. Ochii aveau ns cearcne datorit oboselii.
Nicolson remarc faptul c i scosese plria i haina; purta doar fusta
kaki ptat i o cma alb, curat, mult prea mare pentru ea, cu mnecile
suflecate foarte sus pe braele subiri. Nicolson ar fi putut s pun prinsoare c
era o cma a lui Vannier.
Al doilea locotenent sttuse jos lng ea n barc i i vorbise cu glas
sczut, prnd foarte preocupat de confortul ei. Nicolson zmbi n sinea lui i
i aminti zilele n care era i el un tnr cu inima sensibil, totdeauna gata s fie
de folos unei femei aflat la necaz. Dar nu-i putu aminti cu exactitate de nici
una dintre acele zile. Probabil c fuseser prea puine.
Nicolson l ls pe Vannier s treac naintea lui. Era curios s vad cum
va reaciona Findhom la preteniile domnioarei Plenderleith. Apoi
intr i el i nchise ua. Voia s nainteze rapid, dar se opri la timp, nainte de a
se lovi de Vannier, care ncremenise n poziie de drepi, la mai puin de un
metru de u, cu pumnii strni. Ceilali trei tcuser la intrarea lui Nicolson i
Vannier. Vannier nu se uita nici la Findhom i nici la Willoubghy: nu avea ochi
dect pentru infirmier i buzele i se ntredeschiser de stupefacie.
Domnioara Drachmann ntorsese capul i acum avea luminat din plin
partea stng a feei, iar partea aceea nu avea nimic frumos.
O cicatrice lung i neregulat, nc proaspt i livid, se ntindea de la
rdcina prului, pe tmpl i pn la brbia uor rotunjit, despicnd parc
obrazul. Punctele de sutur erau foarte vizibile. Sus, chiar deasupra pometului,
cicatricea avea o lime mai mare de un centimetru.
Pe alt fa, aceast cicatrice ar fi fost cumplit la vedere; dar pe trsturile
sale delicate, ea prea o caricatur, ocant ca o blasfemie.
Domnioara Drachmann se uit la Vannier cteva secunde, n tcere, apoi
zmbi. De fapt, nu zmbea, dar pliul buzelor fcuse s apar o gropi n
66 EVADAI DIN SINGAPORE

obrazul drept, albind cicatricea de pe cellalt, n colul gurii i n spatele


ochiului. Ridic mna stng i atinse uor acest obraz.
Nu-i aa c e urt? zise ea.
Vocea nu exprima nici condamnare, nici repro, ci mai curnd un fel de.
mil stranie, care nu se adresa ei nsi, cci aproape prea c se scuz.
Vannier nu rspunse nimic. Era puin mai palid ca de obicei, dar, cnd
infirmiera vorbi, obrajii cptar o culoare roie. ntoarse capul, i efortul fizic
pe care l facea, ca s nu mai priveasc acea ran hidoas, era aproape vizibil.
Deschise gura, dar nu spuse nimic. Poate c nu putea s spun nimic.
Nicolson trecu repede prin faa lui, fcu un semn amical cu capul lui
Willoughby i se opri lng tnra infirmier. Cpitanul Findhom l observa cu
atenie, dar el nu bg de seam.
Bun seara, domnioar Drachmann! zise el pe un ton puin cam rece,
dar cordial. Bolnavii dumitale sunt instalai confortabil?
Ce banaliti! i zise Findhom.
Da, v mulumesc, domnule cpitan.
Nu-mi zicei cpitan, v-am mai spus deja, i atrase el atenia, ridicnd
ncet mna ca s ating uor obrazul rnit.
Ea nici nu clipi. Numai ochii ei albatri devenir parc i mai mari.
mi nchipui c autorul este friorul nostru galben?
Vocea era la fel de blnd ca i atingerea minii.
Da. Nu v nelai. Am fost prizonier lng Kota Bharu.
O lovitur de baionet?
Da.
Era o baionet zimat, destinat unei ntrebuinri deosebite, nu-i aa?
Nicolson examin rana: la brbie, incizia era dreapt i adnc, dar la
tmpl se putea vedea o tietur lat i grosolan.
Erai culcat la pmnt n timpul operaiunii?
Suntei foarte perspicace, zise ea cu jumtate de glas.
Cum ai scpat?
Un brbat gras a intrat n camera mea. Transformasei un bungalou n
spital de companie. Era un brbat gras cu pr rou. Mi-a spus c e un argyll, sau
ceva de genul sta. A smuls baioneta omului care m lovise i mi-a cerut s nu
m uit. Cnd m-am ntors spre el, soldatul japonez era mort pe podea.
Bravo, argyll\ murmur Nicolson. Cine a cusut rana?
Acelai om. Mi-a spus c nu se pricepe prea bine la lucrurile astea.
ntr-adevr! Se putea i mai bine, recunoscu Nicolson. Dar ameliorarea
e oricnd posibil.
Cicatricea asta e oribil, zise ea, apsnd pe ultimele cuvinte. tiu c e
oribil.
Tnra infirmier ls capul n jos timp de cteva secunde, apoi ridic uor
capul i ncerc s-i zmbeasc lui Nicolson, dar zmbetul nu era deloc vesel.
Oricum, aa ceva nu nfrumuseeaz, vedei bine!
AJLISTAIR MACLEAN 67

Depinde!
i Nicolson, artnd cu degetul spre al doilea inginer-mecanic, adug:
O astfel de cicatrice i s-ar potrivi foarte bine lui Willy, care e un btrn
scrar. Dar dumneata eti femeie!
Se opri, se uit la ea un moment, apoi continu:
Eti mai mult dect drgu, domnioar Drachmann, eti drgu i, la
dumneata, aceast ran de baionet apare ngrozitoare. mi cer scuze c spun
asta! Trebuie s mergei n Anglia!
n Anglia?
Fata roi.
Nu neleg.
68 EVADAI PIN SINGAPQRE

n Anglia! Sunt convins c n aceast parte de lume nu exist un specialist n


chirurgie estetic destul de abil, dar n Anglia sunt doi sau trei - nu mai muli -,
n stare s v redea frumuseea, fr ca nici mcar omul cu care ai dansa s nu-
i dea seama de ceva. Evident, va trebui s v fardai puin! zise Nicolson.Ea l
privi n tcere, apoi zise pe un ton posac:
Uitai c eu nsmi sunt infirmier i nu v cred.
Credem cu cea mai mare fermitate n lucrurile despre care tim cel mai
puin, fu de prere Willoughby.
Domnioara Drachmann tresri.
Cum? Ce spunei?
Nu-i dai atenie.
Cpitanul Findhom fcu un pas spre ea, zmbind.
Domnul Willoughby vrea s ne fac s credem c are totdeauna un cit#t
adecvat gata pregtit. Dar domnul Nicolson i cu mine tim foarte bine c el
nsui inventeaz aceste citate n funcie de situaie.
Poi s fii cast precum gheaa i pur aidoma zpezii, c tot nu vei
scpa de calomnii! zise Willoughby, dnd din cap.
Adevrat, spuse Findhom. Are dreptate, domnioar Drachmann. N-ar
trebui s fii att de sceptic. Nicolson tie ce spune. Dup prerea lui, n Anglia
sunt doar trei chirurgi pricepui la asemenea lucruri, iar unul dintre ei este chiar
unchiul lui.
Apoi, cu un gest, cpitanul puse capt subiectului.
Nu v-am chemat aici ca s vorbim de chirurgie estetic sau ca s am
plcerea personal de a face pe arbitrul. Nicolson, cred c ne-am ndeprtat...
Se ntrerupse brusc i strnse pumnii la sunetul sirenei, care rsuna
deasupra capului su, acoperindu-i vorbele. Dou sunete lungi, unul scurt...
dou lungi, unul scurt! Era semnalul de alarm. Nicolson iei primul din
ncpere; Findhom era n spatele lui la un pas.
Tunetul bubuia nfundat la orizont, spre est, i o puzderie de fulgere se
aprindeau cu intermiten de-a lungul strmtorii Rhio, n vrtejul interior al
taifunului. Mai sus, norii, abia vizibili, se nghesuiau unii n alii. Primele
picturi de ploaie cdeau greoi pe acoperiul timoneriei navei Viroma, att de
lent, nct ai fi putut s le numeri unul cte unul.
La sud i la vest, nu ploua, tunetul nu se auzea; erau doar jeturi brute i
intermitente de lumin deasupra insulelor. Chiar se puteau vedea sau doar i le
puteai nchipui? n orice caz, noaptea prea i mai neagr cnd se stingeau.
Pentru a cincea oar n dou minute, oamenii de veghe de pe pasarela
navei, cu coatele ndoite lipite de geam i cu binoclul de noapte lipit de ochii
obosii, zriser acelai semnal n ntunericul dinspre sud-vest. Consta ntr-o
serie de jeturi de lumin scurte i fugare, ase n total, care nu durau mai mult
de zece secunde.
Douzeci i cinci la tribord, de data asta! murmur Nicolson. i sunt
aproape sigur c semnalul este exact la nivelul apei.
ALISTAIR MACLEAN 69

Findhom ls binoclul jos i i frec ochii cu dosul minilor, apoi ridic


iar binoclul i zise:
Te aud gndind cu glas tare, Nicolson.
Nicolson schi un zmbet n umbr. Findhom se comporta ca i cum ar fi
fost instalat n salonul bungaloului su i nu n ochiul taifunului, fr s tie
unde acesta urma s izbucneasc, dar tiind c era rspunztor de cantitatea
imens de carburant i de viaa a aptezeci de oameni, n timp ce un nou pericol
necunoscut aprea, amenintor, din tenebre.
La ordinele dumneavoastr, domnule comandant! zise Nicolson.
Secundul ls i el binoclul jos.
Ar putea s fie un far sau o baliz, dar nu-i nici una i nici alta. Nu
exist aa ceva n zon, i nu cunosc nici far, nici geamandur i nici baliz ale
cror lumini s se succead n acest ritm. Poate c sunt nite pirai, tipii lui
Rommey. Rye i Penzance erau nite mici copii n comparaie cu cei de-aici...
Dar nu! Insula cea mai apropiat e situat la o deprtare de cel puin ase mile,
la sud-vest, i aceast lumin e tot mai aproape de noi.
Findhom se duse la ua timoneriei i ddu ordin s fie redus viteza la
jumtate, apoi se ntoarse spre Nicolson.
Continu! zise el.
Ar putea s fie un vas de rzboi japonez, un distrugtor sau ceva de
genul sta. Totui, este imposibil. Ar trebui s ai idei sinucigae, ca noi, ca s te
avni n mijlocul taifunului, n loc s caui un adpost. n plus, comandantul
unui distrugtor, dac e om inteligent, ar sta linitit, n loc s ne fac s
beneficiem de reflectoarele lui la o distan att de mic.
La fel gndesc i eu, zise Findhom. Dar, n definitiv, cu ce avem de-a
face? Uite, iar ncepe!
Da! Iar semnalele sunt acum mai apropiate. n acest moment sunt
staionare. Ar putea s fie un submarin, al crui sunet hidrofon l face s cread
c suntem o nav foarte important i c, pentru c nu-i d bine seama de
traseul i de viteza noastr, vrea s-i rspundem, ca s-i dm o linie de int
pentru torpilele lui. Nu prea prei convins?
Nici o prespunere nu mi se pare cu
adevrat acceptabil. Dar nu sunt foarte ngrijorat. ntr-o astfel de noapte, un
submarin ar fi att de scuturat, nct n-ar putea s nimereasc nici Queen Mary4
de la treizeci de metri.'<*
Ai dreptate. Alii, cu acelai spirit bnuitor ca noi, ar fi convini de asta.
Cineva cere ajutor de pe o barc simpl sau de pe o plut. Dar n-are nici o ans
de scpare.
- Ia legtura cu toate tunurile, d ordin s se ia drept int aceast
lumin, i oamenii s fie gata s trag. i spune-i lui Vannier s vin la mine.
Telefoneaz s reduc viteza.
- Am neles, domnule comandant!

4Unul dintre cele mai mari pacheboturi englezeti (n.a).


70 EVADAI PIN SINGAPQRE

Nicolson intr n timonerie i Findhom puse iar binoclul la ochi. Dar mri
furios cnd simi c cineva i atinge umrul. Ls jos binoclul, se ntoarse pe
jumtate i tiu despre cine era vorba chiar mai nainte s vad personajul.
Chiar i n aer liber, mirosul de whisky era insuportabil.
Ce naiba se ntmpl, cpitane?
Famholme vorbea pe un ton argos:
Ce rost are tmblul sta? Afurisita de siren era s-mi sparg
timpanul!
mi pare ru, generale, rspunse Findhom, cu un aer total dezinteresat
de problem. Este semnalul nostru de alarm: am zrit o lumin suspect. E
posibil s ntmpinm dificulti neprevzute.
Timbrul vocii se schimb brusc.
i mi-e team c va trebui s v cer s plecai de-aici. Nimeni nu are
voie s urce pe pasarel fr autorizaie special. Scuz-m!
Ce?
Famholme avea aerul nucit al cuiva cruia i se cerea s neleag ceva ce
nu putea s fie neles.
Desigur, acest regulament nu m privete i pe mine!
Ba da! i-mi cer scuze pentru asta...
Ploaia cdea acum din ce n ce mai tare. Picturile grele cdeau cu atta
putere pe umerii lui Findhom, nct le simea greutatea prin haine. Aveau s fie
nc o dat udai, i lui Findhom nu-i plcea deloc aceast perspectiv.
Trebuie s cobori, generale!
Lucru ciudat, Famholme nu protest. Nu zise nimic, ntoarse spatele i
dispru n noapte. Findhom fu apoape sigur c nu plecase, ci rmsese ascuns n
ntuneric, n fundul timoneriei. n fond, nu avea importan. Pasarela era mare.
Totui, lui Findhom nu-i plcea ca cineva s se cramponeze de el cnd trebuia
s se mite rapid i s ia decizii imediate.
Cnd ridic binoclul, revzu semnalul luminos. De data asta, era mult mai
apropiat, dar mai slab. Bateria era pe sfrite; totui, lumina era nc destul de
puternic. Dar acum nu mai era vorba de seria regulat de jeturi luminoase din
momentele dinainte, ci un incontestabil SOS: trei linii scurte, trei lungi, trei
scurte, semnalul universal n caz de pericol pe mare.
M-ai chemat, domnule comandant?
Findhom ls jos binoclul i se uit n jur.mi pare ru c te-am scos afar pe
potopul sta, dar am nevoie de o mn ferm care s foloseasc lampa de
semnalizare. Vezi semnalul de- acolo?
Da, domnule comandant! mi nchipui c e vorba de cineva care cere
ajutor.
Sper, rspunse Findhom cu un aer sumbru. Scoate Aldis-ul5 i ntreab
cine sunt.
Se ntoarse, auzind pe cineva ridicnd portiera.

5 Lampa de semnalizare (n.a.).


ALISTAIR MACLEAN 71

Tu eti, Nicolson?
Da, domnule comandant. Am fcut tot ce s-a putut. Toat lumea e
pregtit. Nu mi-e team dect c aventurile din ultimele zile ar fi putut s-i
enerveze prea tare pe oamenii notri, care ar putea s trag prea repede. I-am
cerut efului de echipaj s instaleze dou lmpi cu reflector la tribord, la nivelul
cisternei nr. 3...
Mulumesc, Nicolson! Te gndeti la toate. Ce zici de timp?
Umed, rspunse Nicolson, posac.
Strnse i mai tare prosopul dup gt, ciuli urechea la declicul lmpii Aldis
i atept ca raza luminoas s-i traseze siajul alb prin avers.
Umed i vntos. Se anun furtun. Unde ne va mpinge? N-am nici cea
mai mic idee. Dar, la drept vorbind, legea lui Buys-Ballot i lucrarea care
vorbete despre furtunile tropicale ne sunt aproape la fel de utile ca un chibrit n
iad.
Ai dreptate. Ne aflm de o or i cincizeci de minute n centrul acestui
uragan. M-am aflat n aceeai situaie n urm cu aproape zece ani, timp de
douzeci i cinci de minute, i credeam c am realizat un record n materie.
Ddu lent din cap i mprtie picturile de ploaie.
Incredibil! Un adevrat taifun trebuia s se declaneze n principiu cu
ase luni mai devreme sau mai trziu. Oricum, nu se anun un uragan de fora
doisprezece.
Dar fenomenul este cu totul i cu totul n afara sezonului i cu totul
anormal n aceste locuri n oricare sezon. Un motiv s arunci la coul de gunoi
toate lucrrile despre legile i regulile furtunilor. Sunt sigur c ne aflm n
punctul n care furtuna i inverseaz cursul i aproape sigur c va izbucni la
nord-est. n ceea ce privete faptul c ne-am afla n sectorul periculos sau...
Se ntrerupse, cu ochii int la micul punct de lumin galben, pe care
aversa l fcea din ce n ce mai imprecis.
Nu zice c se scufund? Ce zice, Walters?
Se anun Van Effen\ Asta e tot, domnule comandant. Cel puin, aa
cred. Van Effenl
Doamne! Ce noapte blestemat! S fie oare alt Kerry Dancerl strig
Findhom. Van Effenl Cine a auzit de Van Effenl tii ceva, Nicolson?
Nimic!
Nicolson se ntoarse i stHg prin portier:
Eti acolo, locotenente?
Da, domnule cpitan.
Vocea venea din umbr, dar de foarte aproape.
Verific repede n registru. Van Effen, n dou cuvinte. E un nume
olandez! Grbete-te! Grbete-te!
Van Effenl Am auzit pe cineva zicnd Van Effenl
Felul n care vorbea era propriu unui singur om. Dar acum vorbea
precipitat.
72 EVADAI PIN SINGAPQRE

Silueta nalt a lui Famholme iei din ntunericul care domnea n fundul
timoneriei.
Nu v nelai? Chiar cunoatei o nav cu acest nume?
Nu-i o nav! E un om! Unul dintre prietenii mei. Un olandez care se
afla la bordul lui Kerry Dancer. A urcat la bord o dat cu mine, la Banjermasin.
Probabil c a cobort n alup cnd Kerry Dancer a luat foc. Dup cunotina
mea, nu era dect o sigur alup.
Famholme iei pe pasarel ca s priveasc pe deasupra cbnuei, fr s-i
pese de ploaia care i cdea n valuri pe spate.
Salvai-1!
De unde s tim c nu-i o curs?
Tonul cpitanului pru un du rece, dup vorbele vehemente ale lui
Famholme.
Poate c este chiar van Effen despre care vorbii. Dar cine poate s fie
sigur? i, chiar dac este el, cum s fim siguri c putem avea ncredere n el?
Tonul lui Famholme era tonul cuiva care avea o foarte bun prere despre
el:
Ascultai-m! Tocmai vorbeam cu acel tnr, Vannier, dac i-am reinut
bine numele.
Findhom l ntrerupse cu rceal:
La subiect! Aceast ambarcaiune, dac este o ambarcaiune, se afl la
douzeci de metri de noi.
Vrei s m ascultai?
Famholme aproape c strig. Apoi continu cu mai mult calm:
*)

EVADAI DIN SINGAPORE ___________


2
tii de ce sunt n via, tii de ce infirmierele i soldaii nu sunt mori?
Exist o singur cauz a acestui miracol. Cnd cpitanul vasului Kerry Dancer
a vrut s spele putina de la Singapore, ca s-i salveze propria piele, cineva i-a
pus un revolver n spate i l-a forat s fac imediat cale ntoars. Acest cineva a
fost van Effen, i van Effen se afl acolo, n acea barc, cpitane Findhom!
Mulumesc, generale!
Findhom rmnea calm i nu se agita mai mult dect i era obiceiul.
Reflectorul! Nicolson, cere-i efului de echipaj s aprind amndou
reflectoarele; imediat ce dau semnalul napoi, lent...
Raza reflectorului strpunse ntunericul, luminnd o mare plin de hul,
alb, sub ploaia torenial. O fraciune de secund rmase staionar, proiectnd
o lumin palid pe perdeaua aproape opac a aversei. Apoi fasciculul luminos
i ncepu cutarea i se opri brusc asupra unei brci de salvare, aflat destul de
aproape. Ambarcaiunea clrea valurile, ancora plutitoare se scufunda, se
ridica pe valurile scurte ridicate n jurul ei i se scufunda din nou cnd acestea
se prbueau cu violen. Dar valurile, n centrul unei furtuni tropicale, nu au o
micare regulat i, deseori, un val furios se curbeaz i cade spre interior. n
barc se aflau ase-apte oameni. Se lsau n jos, se ridicau, se lsau i se
ALISTAIR MACLEAN 73

ridicau, strduindu-se din toate puterile s mpiedice scufundarea ambarcaiunii.


Lupt neputincioas, cci deja ncepea s se duc la fund.
Un singur om prea indiferent, aezat n partea din spate, privind la
petrolier. i apra faa cu un bra de lumina orbitoare a reflectorului. Deasupra
acestui bra, ceva alb strlucea n lumin, poate o bonet ? dar era greu s fii
sigur de la distana aceea.
Nicolson se ls s alunece la captul de jos al scrii pasarelei, trecu n
fug prin faa brcii de salvare, cobor alt scar jspre pasarela din spate i din
fa. A treia scar ducea la cisterna nr. 3.
De acolo, secundul i croi drum, fr s ezite, prin mijlocul labirintului de
evi, de conducte de gaz i de abur, acestea din urm fumegnd. n sfrit*
ajunse la tribordul petrolierului. Farnholme l urma ndeaproape. n momentul
n care Nicplson punea mna pe balustrad i se apleca n afar, cele dou
reflectoare se aprinser deodat.
Dousprezece mii de tone i o singur elice! Dar Findhom i manevra nava
grea pe acea mare agitat ca i cum ar fi manevrat un torpilor. Barca era acum
la vreo patruzeci de metri. Ajunsese deja n haloul de lumin al lmpilor i se
apropia cu fiecare clip. Oamenii, care acum se aflau la adpostul
petrolierului, nu mai scoteau apa din barc i se agitau pe bnci, cu ochii
ndreptai spre cei care se aplecau din nlimea punii, gata s sar.Nicolson se
uit cu atenie la omul aflat n partea din spate. Acum vedea c nu purta bonet
i c avea capul nfurat ntr-un pansament grosolan murdar de snge. Mai
remarc i poziia ciudat i rigid a braului drept. Se ntoarse spre Famholme
i art spre omul aflat n partea
din spate.
Acela este prietenul dumneavoastr?
Da, e van Effen, rspunse Famholme cu un aer satisfcut. Nu v-am
spus?
Ai avut dreptate!
Nicolson fcu o pauz.
Pare s domneasc o ncredere grozav!
Ce vrei s spui?
Vreau s spun c prietenul dumneavoastr i ine pe amicii lui sub
ameninarea unui revolver. Nu i-a luat nici o clip ochii de la ei ct l-am
observat.
Famholme tresri, apoi murmur:
Ai dreptate! Pe legea mea, ai dreptate!
De ce?
Habar n-am i nici nu pot s ghicesc. Dar putei s m credei,
domnule Nicolson, c, dac prietenul meu consider necesar s-i in la
respect, asta nseamn c are motive ntemeiate s-o fac.
***
Sprijinit de peretele slii de mese, cu un pahar mare de whisky n mn,
cu hainele iroind de ap, van Effen fcea o relatare concis i convingtoare.
Barca de salvare, echipat cu motor, i dusese rapid departe de Kerry Dancer
cuprins de flcri. Reuiser s se pun la adpostul unei insulie, situat la
cteva mile sud de nav, exact nainte de dezlnuirea furtunii. Ateptaser ore
n ir s se potoleasc vntul. i, brusc, vntul ncetase. La puin timp dup
aceea, zriser rachete luminoase spre nord-vest.
Erau ale noastre! zise Findhom. Ai luat atunci hotrrea s ne
alertezi.
Sigur c da!
Olandezul schi un zmbet, n timp ce arta cu un gest spre grupul de
oameni cu ochi negri, oachei, nghesuii ntr-un col al ncperii.
Siran i amicii lui nu prea doreau s-o fac. Nu prea sunt de partea
aliailor i tiau foarte bine c nu exist vase japoneze n vecintate.
Van Effen goli paharul i l puse cu grij pe mas, lng t\.
Dar aveam un revolver!
L-am vzut, zise Nicolson. Pe urm?Am luat direcia nord-vest. Ne-am
deplasat cu mare vitez pe o mare cuprins de hul, dar nu prea agitat, i totul
mergea bine. Apoi nite valuri mari au czut peste noi i au necat motorul. Nu
puteam dect s stm cumini la locurile noastre i s credem c suntem
pierdui. Dar v-am zrit fosforescena. Se poate vedea de departe pe o noapte
att de ntunecoas. Dac ploaia ar fi nceput cu cinci minute mai devreme, nu
v-am fi vzut niciodat. Dar v-am vzut i aveam cu mine lanterna de
semnalizare...
i revolverul, zise Findhom.
Se uit la van Effen ndelung, cu ochii lui reci.
Este regretabil c nu l-ai folosit mai din timp, domnule van Effen.
Olandezul zmbi.
Cred c suntem de aceeai prere, domnule cpitan...
Ridic braul, se strmb i smulse crpa murdar de snge care i
acoperea capul. O ran adnc, cu marginile nsngerate, se ntindea de la
frunte pn la ureche.
Avei o ideee despre aceast ran?
- Nu arat prea frumos, zise Nicolson. Opera lui Siran?
A unuia dintre oamenii lui. Kerry Dancer ardea. Barca - i nu era
dect una singur - era desfcut din parme, i Siran, cu tot echipajul, se
pregtea s se instaleze n ea.
Nicolson l ntrerupse:
Erau ngrijorai pentru propriile lor persoane.
Propriile persoane! repet van Effen. L-am apucat pe Siran de gt i l-
am forat s treac napoi peste balustrad. A fost o greeal. Ar fi trebuit s
folosesc revolverul. M-au lovit probabil cu o cavil... Mi-am revenit pe fundul
brcii.
Ai...? interveni Findhom cu un aer suspicios.
Van Effen zmbi iar.
Incredibil, nu? Ar fi trebuit s m lase s mor. Dar m aflam pe fundul
brcii, viu i cu un pansament frumos n jurul capului. Ciudat, nu-i aa,
domnule cpitan?
Curios e puin spus.
Findhom vorbea pe un ton neutru.
E adevrat, domnule van Effen? ntrebarea mea e prosteasc, pentru
c, oricum, vei rspunde da.
Spune adevrul, cpitane Findhom.
Vocea lui Famholme avea un accent ciudat, care vdea ncrederea. Nu
mai era deloc vocea generalului de brigad Famholme.
Sunt absolut sigur!
Serios?
Findhom se ntoarse i se uit la el, ca toi ceilali, frapai de tonul lui
Famholme.
Ce motiveaz aceast certitudine, generale?
Famholme ridic mna, vrnd parc s protesteze, cu aerai cuiva care e
luat mai n serios dect ar fi vrut.
La urma urmelor, l cunosc pe van Effen mai bine ca oricine; iar
istorisirea lui nu poate s fie dect adevrat. Dac n-ar fi fost adevrat, nu s-ar
fi aflat aici n acest moment.
Findhom ddu din cap gnditor, dar nu fcu nici un comentariu. Pre de
cteva clipe, n sala de mese domni tcerea, o tcere ntrerupt doar de
cufundarea etravei n scobitura valurilor i trosniturile unei nave care lupta cu
timpul nefavorabil. Se mai percepeau i paii trii ai membrilor echipajului.
Findhom se uit la ceas i se ntoarse spre Nicolson.
E timpul s urcm pe punte, Nicolson. O s fim iar ntr-o situaie ct
se poate de rea.
Ochii lui Findhom nu exprimau mai mult agitaie dect vocea lui.
Totui, nainte de a m ocupa de orice altceva, a vrea s lmuresc un
detaliu: pune o gard narmat s-i supravegheze pe cpitanul Siran i pe
amicii lui.
Apoi plec, fr grab, spre echipajul de pe Keny Dancer, legnndu-se
n ritmul raliului. Se opri la un gest al lui van Effen.
Eu nu i-a scpa din ochi nici o secund, dac a fi n locul
dumneavoastr! zise calm olandezul. Au cuite i nu ezit s le foloseasc.
Ai o arm?
Findhom ntinse mna i lu pistolul automat pe care van Effen l vrse
n buzunarul vestei.
mi dai voie?
Se uit la arm i vzu c avea piedica pus.
E un Colt 38?
V pricepei la enigme de felul sta?
Puin.
Findhom se ndrept, cu pai leni, spre primul marinar din grupul adunat
n colul ncperii. Era un brbat nalt, cu umeri lai; faa oache i neted nu
exprima nimic. S-ar fi zis c trsturile sale i pierdusem de mult vreme
obinuina de a exprima ceva. Avea o musta fllform i favorii care se
ntindeau pn sub urechi. Privirea ochilor si negri era goal.
Tu eti Siran? ntreb Findhom pe un ton aproape indiferent
Cpitan Siran, la ordinele dumneavoastr!
Cuvntul cpitan accentua insolena tonului, dar faa rmnea
nepstoare.
Deodat, Findhom se uit la cpitanul Siran cu interes.
Eti englez, nu-i aa?
Poate!
De data asta, buzele schiar un zmbet; apoi Siran zise cu un aer de
dispre perfect:
S zicem anglo-saxon!
N-are importan. Eti, adic erai cpitanul vasului Kerry Dancer. i-
ai abandonat nava i i-ai condamnat pe toi cei pe care i-ai lsat s moar n
spatele uilor de fier. necai sau ari de vii, acum nu mai e nici o diferen. I-ai
lsat s moar.
Fr melodrame!
Siran i reinu distrat un cscat, capodoper de insolen.
Uii c exist nite legi ale mrii. Noi am fcut tot ce ne-a stat n
putere pentru acei nefericii.
Findhom ddu din cap i se uit la cei ase nsoitori ai lui Siran. Nici
unul dintre ei nu avea un aer fericit; dar, mai ales unul dintre ei, un om cu faa
ngust i care se uita piezi cu un ochi, prea mai nervos, mai nelinitit dect
restul grupului. Findhom se opri n faa lui.
Vorbeti engleza?
Nici un rspuns. Omul se ncrunt, ddu din umeri i desfcu minile n
semn de protest.
Ai ghicit bine, zise van Effen, cu o voce trgnat. Vorbete engleza
aproape la fel de bine ca dumneavoastr.
Findhom ridic pistolul automat, l sprijini n gura omului i l mpunse
destul de brutal. Omul se ddu napoi i Findhom l urm. nc un pas, i omul
ajunse lng perete, de care prea c vrea s-i lipeasc palmele. Ochiul care
privea arma era holbat de groaz.
Cine a pus zvoarele i a blocat tacheii cu ciocanul la ua punii de la
babord? ntreb ncetior Findhom. i dau Cinci secunde ca s rspunzi.
i, zicnd acestea, aps mai tare pistolul, iar declicul piedicii ridicate
fcu un zgomot sinistru n tcerea nfricoat care domnea n ncpere.
Unu... doi...
Eu! Eu!
Gura i tremura, spaima l .fcea.s se blbie.
Am nchis ua.
La ordinul cui?
Al cpitanului. Zicea...
Cine a nchis ua punii de la babord?
Yussifl Dar Yussif e mort.
Cine i-a dat ordin? ntreb Findhom.
Cpitanul Siran.
Omul se uita la Siran; se blbia de spaim.
i voi muri din cauza asta?
Probabil! rspunse Findhom nepstor.
Puse arma n buzunar i se ntoarse la Siran.
Aceast mic discuie a fost ct se poate de interesant, nu-i aa,
cpitane Siran?
Tipul e un idiot. Un om nspimntat spune orice cnd l amenini cu
un revolver.
Erau acolo soldai englezi, compatrioi de-ai ti, pe puntea de la
babord. Erau peste douzeci. Nu tiu exact numrul, dar nu le puteai permite
s-i bareze calea cnd ai fugit cu singura barc de salvare.
Nu tiu ce vrei s spunei.
Faa bronzat a lui Siran rmnea fr expresie, dar vocea lui cptase un
ton circumspect: dispruse orice urm de insolen.
i mai erau mai mult de douzeci de persoane pe dunet.
Siran ar fi putut foarte bine s tac. Findhom nu mai era atent la el.
Rnii, muribunzi, femei i un copila...
De data asta, Siran nu zise nimic. Faa lui era nepstoare, dar mijise
ochii imperceptibil. Totui, vorbi cu indiferen:
i ce sperai s dovedii cu povestea asta inventat?
Nu sper nimic.
Trsturile ridate ale lui Findhom deveniser dure. n ochii si se citea o
hotrre implacabil.
Nu e vorba de speran, ci de certitudine: certitudinea tentativei tale
de asasinat. Mine diminea voi lua declaraiile membrilor echipajului tu, n
prezena echipajului meu. mi iau personal responsabilitatea s te duc n
Australia teafr i nevtmat.
i, zicnd acestea, Findhom i lu apca i se pregti s plece.
i se va permite s te aperi, cpitane Siran, dar vom vedea foarte
repede ce va rezulta din asta: pedeapsa pentru asasinat. i cunoatem foarte
bine care e pedeapsa rezervat unui asasin.
Pentru prima dat, masca nepsrii de pe faa lui Siran dispru i n ochii
si se putu citi spaima. Dar Findhom nu mai era acolo ca s vad.
Urca deja scara pasaralei de pe Vironia.CAPITOLUL VI
Zorii de culoarea perlei, fr nori i fr adierea vntului, aprur cnd
Viroma era departe la sud-est de strmtoarea Rhio, la jumtatea drumului de
strmtoarea Carimata. Petrolierul se deplasa cu toat viteza; de pe co ieea un
vai de fum albastru. Partea din spate vibr cnd Carradale, mecanicul-ef, duse
viteza pn la limit, apoi ncetini puin. Taifunul din acea noapte interminabil
dispruse ca i cum n-ar fi existat niciodat, iar hula lung i greoaie, care
persistase timp de ore n ir, ar fi putut foarte bine s fie doar un vis. Dar, att
ct durase, nu fusese deloc un vis; cel mult, ar fi putut fi numit comar, n
timp ce cpitanul Findhom i conducea nava, agitat de ruliu i de tangaj pe
ntinsa mare.
Cpitanul se gndea doar s se deprteze ct mai mult posibil de Singapore
nainte de apariia zorilor, nainte ca inamicul s-i poat zri nava.
n mai puin de un minut, nuana delicat de pastel, gen Orient, pli; cerul
deveni alb i marele disc al soarelui, nc nvelit n cea, se ridic repede
deasupra orizontului; apoi o raz de lumin orbitoare se ntinse ca o panglic
lat ntre astru i Viroma, pe deasupra valurilor.
n deprtare, la cteva leghe, un obiect plutea pe ap: probabil o barc de
pescari sau un mic vas de coast. Coca disprea la orizont i silueta catargelor
se decupa neagr pe fondul luminos al rsritului de soare. Ambarcaiunea se
ndrepta spre est cu mare vitez. Curnd rmase doar un punct la mare distan,
i n cele din urm dispru de tot.
Cpitanul Findhom, n picioare, pe pasarel, mpreun cu Barrett
observar cu atenie micrile vasului pn la completa sa dispariie. i vzuse?
Oricum, nu puteau s fac nimic.
Soarele, ca totdeauna n larg, prea c urc direct spre cer. La ora apte i
jumtate era deja destul de cald ca s usuce punile inundate de ploaie, destul
de cald pentru ca Findhom s-i scoat mantaua impermeabil i s se duc la
cptui pasarelei, ca s fac o baie de soare i s-i umple plmnii de aeml
curat al dimineii.
Cpitanul se simea proaspt i bine dispus, dei mai struia puin
oboseal. Nicolson l convinsese s se duc n cabina lui pe la mijlocul cartului,
cnd furtuna pierduse mult din violen. Dormise profund timp de treiore.
Bun ziua, domnule comandant! Ce schimbare, nu?
Vocea blnd a secundului l trezi pe Findhom din reverie. Se ntoarse.
ALISTAIR MACLE AN 80

Bun ziua, Johnny! Te-ai i sculat!Findhom era convins c Nicolson nu putuse


s doarm mai mult de dou ore. Totui, avea aerul odihnit al cuiva care se
trezise dup opt ore de somn bun. Nu era prima dat cnd cpitanul trebuia s-
i aminteasc faptul c Nicolson era un om cu o rezisten ieit din comun.
Secundul se uit la ceas.
n curnd o s fie opt!
Apoi adug cu un zmbet puin ironic:
Contiina i chemarea datoriei, domnule comandant!... Am fcut un
tur pe la pasagerii notri.
Sper c nici unul nu se plnge? ntreb vesel Findhom.
Cred c cei mai muli erau deprimai din cauza timpului prost de azi-
noapte, dar, n afar de asta, nimeni nu se plnge.
Findhom ddu din cap i ntreb:
i cei care ar fi avut toate motivele s se plng? Cum se simt
infirmierele bolnave?
Cele dou chinezoaice i cele mai n vrst dintre celelalte se simt
mult mai bine. Dou au cobort la infirmerie i n fumoar, ca s schimbe
pansamentele. Cei cinci soldai n form bun au o foame de lup.
Semn bun! i ce crezi de cei doi biei de la infirmerie?
Infirmierele spun c rezist. Cred c sufer mult, ceea ce nu e cazul
pentru demnul nostru general i pentru amicul su. Le auzi sforiturile de la
douzeci de pai, iar n biroul mecanicilor miroase a distilerie!
i domnioara Plenderleith?
A fcut puin footing, de la un capt la altul al pasarelei. Englezilor le
place la nebunie s se cread o naiune maritim, i domnioara Plenderleith se
simte cum nu se poate mai bine la bordul navei Viroma.
Secundul fcu o scurt pauz i continu:
n sala de mese am gsit trei soldai: caporalul Fraser i doi dintre
oamenii si. Stteau confortabil pe cte un scaun, cu arma n mn. Cred c
fac o mic rugciune pentru ca un suspin profund al lui Siran sau al unuia
dintre oamenii si s le serveasc drept scuz cnd vor avea poft s trag.
Grupul Siran tie exact ce simt aceti biei fa de ei.
A vrea s am i eu aceeai ncredere n Fraser i oamenii si.
Findhom arunc o privire spre secund; faa lui avea o expresie puin
ironic.
: i cum mai e cu demnul cpitan Siran n dimineaa asta? E cumva
puin demoralizat?
O, nu! El, nu! Oricine poate s vad c a dormit profund i linitit, ca omul cu
contiina cea mai mpcat.Nicolson se uit la mare, apoi continu linitit:
Voi fi ncntat, dac se va ivi ocazia, s-i dau o mn de ajutor tipului
care l va spnzura.
Findhom l ntrerupse, zicnd pe un ton sinistru:
Cred c va trebui s stai la o coad destul de mare. Consider, Johnny,
ALISTAIR MACLE AN 81

c acest tip este un duman lipsit de orice omenie i c ar trebui lichidat ca un


cine turbat.
Va trebui s ajungem la asta, domnule comandant! Turbat sau nu, este
totui ciudat...
Ce vrei s spui?
Este englez, cel puin pe trei sferturi, a putea jura. A absolvit un
colegiu bun i a pune prinsoare c a primit o educaie mai ngrijit dect a
mea. Un astfel de om, cpitanul unui vas precum Kerry Dancer, e un lucru
tare ciudat.
Findhom ddu din umeri.
A putea s-i ofer cel puin o duzin de explicaii, avnd comun
faptul c sunt false. Pe o raz de dou sute de mile n jurul oraului Singapore,
vei gsi toate epavele umane i toate oile negre din lumea ntreag, dar Siran
nu intr n nici o categorie definit. Zu c nu tiu ce s cred!
Findhom btea darabana cu degetele pe balustrad.
M stupefiaz i m intrig, dar nu e singurul.
i mai cine? Van Effen? Sau distinsul nostru general?
i alii.
Findhom ddu din cap.
Pasagerii notri formeaz o societate ciudat, dar modul n care
acioneaz este i mai ciudat. S-i lum, de exemplu, pe general i pe preotul
musulman. Par c se neleg de minune. Recunoate c e ceva extraordinar.
Incredibil! Dac ar fi vzui, uile de la Bengal Club i ale celui de
la Singapore i-ar f nchise pentru totdeauna: Asta nu se facel
Nicolson schi un zmbet.
Gndete-te la scandal, la morile violente, dac s-ar afla asta la nivel
nalt, n mediile militare. Parc vd toate barurile din Orient pline de oameni
lovii de apoplexie, n timp ce nc mai strng n mn paharul cu cocteil:
generalul Famholme purtnd n aceast privin o responsabilitate
nspimnttoare.
Findhom schi un zmbet.
Persiti s crjezi c e ntreg la minte?
Da! i nici dumneavoastr nu credei altceva. E greu de definit.
Da, chiar aa! murmur Findhom. i mai e i prietenul lui, van Effen.
De ce naib are atta grij Siran de sntatea lui?
E greu de spus, recunoscu Nicolson, cci lui van Effen nu pare s~i
pese prea mult de sntatea lui Siran, cnd l amenin c l mpuc sau c l
spnzur. Sunt destul de tentat s am ncredere n van Effen. Tipul sta mi
place.
i mie la fel. Dar Famholme nu se mulumete s cread ce zice van
Effen, el tie c spune adevrul i, cnd l ntreb de ce, mi spune basme;
motivele lui sunt la fel de puerile i de demne de ncredere ca i cele ale
ALISTAIR MACLE AN 82

domnioarei Plenderleith cnd a vrut s vorbeasc cu mine i m-am dus n


cabina ei, imediat dup discuia avut cu Siran.
V-ai dus pn la urm? zise Nicolson, rznd. Regret c am ratat
aceast ntrevedere.
tiai de ea?
Mi-a spus Vannier. Ce v-a spus?
La nceput a pretins c n-a trimis pe nimeni dup mine. Apoi mi-a
debitat nite aiureli despre o telegram pe care ar dori s-o trimit surorii sale n
Anglia, la sosirea noastr ntr-un port, poveste, desigur, inventat. Pe
domnioara Plenderleith o chinuia ceva. i, cnd era gata s-mi spun, s-a
rzgndit brusc.
Cpitanul ddu din umeri i continu pe un alt ton:;
tiai c domnioara Plenderleith vine i ea tot din Bomeo? A condus
acolo o coal de fete pn n ulimul moment.
tiu. Am avut o lung conversaie n aceast diminea. Mi-a spus tot
timpul biete, astfel nct am ajuns s m ntreb dac m-am splat bine pe
urechi.
Nicolson se uita la cpitan cu un aer gnditor.
Ca s v sporesc preocuparea, trebuie s v povestesc un fapt pe care
nu-1 cunoatei. Domnioara Plenderleith a primit vizita unui prieten n cabina
ei, noaptea trecut.
i-a mrturisit ea asta?
Dumnezeule, nu! Walters mi-a spus. Tocmai se ntindea pe cuet
dup cart, cnd a auzit bti n ua domnioarei Plenderleith: nite bti
uoare, pe care totui le-a auzit. Cueta lui e lipit de perete. Walters mi-a spus
c i venea s asculte la u, dar era bine nchis. Nu a auzit dect murmure.
Totui, una dintre voci avea un timbru grav: era, indiscutabil, cea a unui
brbat. Vizitatorul a stat zece minune i a plecat.
O ntlnire la miezul mopii, n cabina domnioarei Plenderleith!
Findhom nc nu se dezmeticise din surpriz.
A fi pus prinsoare c va striga n gura mare.
Se teme, probabil, s nu-i piard glasul! zise Nicolson, rznd.
Domnioara Plenderleith este respectabilitatea personificat. Orice
vizitator nocturn ar fi trebuit s fie certat, ameninat cu degetul de btrna
domnioar i trimis la plimbare. Dar mi nchipui c individul nu a fost certat.
Totul limitndu-se la o discuie n oapt.
Walters are vreo idee n privina identitii personajului?
Nici una. Tot ce tie e c a auzit o voce de brbat, dar era prea obosit
ca s-i fac griji.
Poate c e mai bine aa.
Findhom i scoase apca i i terse fruntea cu batista. Era doar opt i
soarele era deja fierbinte.
De altfel, avem altceva mai bun de fcut dect s ne preocupm de
ALISTAIR MACLE AN 83

toi aceti oameni. Unii mai ciudai ca alii, inclusiv domnioara Drachmann!
zise Nicolson.
Dumnezeule, nu! i-i las pe toi pentru fata asta.
Findhom i puse apca i ddu din cap, cu privirea n gol.
Trist aventur, Johnny! Mcelarii tia blestemai i-au distrus faa!
Se uit din nou la Nicolson, de data asta cu un aer sever.
Ct adevr era n ceea ce i-ai spus ieri sear? *
Despre ce-ar putea s fac chirurgii?
Da.
Nu foarte mult. Nu tiu prea multe n privina asta. Din pcate,
cicatricea se va ntri mai nainte de a se putea face ceva. Se poate ncerca,
firete; nu orice chirurg poate s fac miracole. Nici unul dintre ei nu are
aceast pretenie.
Atunci, dragul meu, nu aveai dreptul s-o faci s cread c sunt n stare
de miracole.
Findhom era foarte aproape de a se enerva, att ct i permitea caracterul
lui flegmatic.
Te-ai gndit la deziluzia care o ateapt?
Mncai, bei, distrai-v, cci mine vom muri! cit Nicolson cu
blndee. Credei c vei mai revedea vreodat Anglia?
Findhom se uit la el ncruntat, apoi i feri privirea.
i continum s ne comportm ca i cum am duce o via normal!
murmur el.
Fcu o scurt pauz, apoi zise:
Scuz-m, btrne, numai la asta m-am gndit de la rsritul soarelui: micul
Peter, infirmierele, ei toi, mai ales copilul i aceast tnr infirmier... nu tiu
de ce...Tcu din nou. Privirea sa scruta orizontul fr nori. Adug cu o
inconsecven aparent:
Ce zi frumoas, Johnny!
O zi frumoas ca s mori! zise Nicolson cu un aer sumbru.
Apoi simi privirea cpitanului i schi un zmbet.
Ateptarea e lung, dar japonezii sunt nite domni foarte politicoi.
ntrebai-o pe domnioara Drachmann. Totdeauna au fost nite domni foarte
politicoi. Nu cred c ne vor lsa s mai ateptm mult timp.
***
Dar japonezii i fcur s atepte. i nc foarte mult timp.
Poate c secundele, minutele, orele nu au fost numeroase, dar pentru nite
oameni disperai, torturai de o incertitudine teribil i care se ateapt de la un
moment la altul la un sfrit inevitabil, secundele, minutele i orele i pierd
orice semnificaie de uniti absolute de timp i nu mai exist dect n funcie
de aceast ateptare, de momentul critic care urmeaz s vin.
Astfel, secundele se trau unele dup altele, se transformau n minute;
minutele se lungeau n mod interminabil pn cnd deveneau ore, iar cerul
rmnea mereu pustiu i nimic nu venea s frng linia molatic a orizontului.
ALISTAIR MACLE AN 84

De ce ntrzia inamicul att de mult? Findhom nu nelegea. Totui, era sigur


c zeci de vase i de avioane explorau marea n cutarea navei Viroma.
Aceast ntrziere depea orice previziune. Cpitanul nu putea dect s
presupun o prim inspectare a sectorului, n cursul dup- amiezii din ziua
trecut. Dup care japonezii s-ar fi ntors ca s vin n ajutor vasului Kerry
Dancer, iar acum ar fi cercetat regiunile mai sudice. Poate c se gndeau c
taifunul scufundase Viroma. Dar Findhom respinse aceast tentativ de
explicaie. Nu trebuia s-i fac iluzii: japonezii erau ncpnai. Indiferent
de intenia lor, Viroma era mai departe singur pe valuri, naintnd n direcia
sud-est, pe o mare ntins i sub un cer imens, amndou pustii.
Trecu nc o or, apoi alta. Acum era trecut de prnz. Un soare strlucitor
i trimitea spre ei razele de foc aproape vertical; i, pentru prima dat,
cpitanul Findhom i acord luxul unei mici sperane: strmtoarea Carimata
i, la cderea nopii, Marea Javei... toate astea aproape c nu mai erau un
miraj... Aa c putea visa la o ntoarcere acas...
Soarele trecu dincolo de zenit. Amiaza trecuse i minutele se scurgeau
mai departe: cinci, zece, cincisprezece, douzeci de minute... fiecare dintre ele
se ra ct putea de mult, pe msur ce sperana cretea.
i apoi, la dousprezece i douzeci i cinci, se alese praful de speran i
ateptarea interminabil lu sfrit.
Un canonier, aflat n partea din fa, fii primul informat: zri micul punct
negru, la sud-vest, ddtandu-se din ceaa apusului de soare, foarte sus
deasupra orizontului. Pre de cteva secunde, micul punct negru pru c nu
mic, punct infim, fr importan, suspendat n aer. i apoi, brusc, nu a mai
fost un punct. Se mrea la fiecare inspiraie a observatorului. Nu mai fu fr
importan, cci cpta form. Fuzelajul i aripile se profilar din ce n ce mai
clar pe fondul de cea luminoas. Nu putea s existe nici o ndoial: era un
aparat Zero, un avion de lupt japonez, dotat probabil cu rezervor de benzin
suplimentar, care i asigura o raz mult mai mare de aciune. Imediat ce
oamenii de veghe recunoscur avionul, percepur zgomotul nbuit al
motorului n tcerea mrii.
Aparatul Zero zbmia, pierznd constant altitudine i venea drept spre
vas.
La nceput, ai fi putut s crezi c pilotul avea intenia s treac pe lng
Viroma, dar, la mai puin de o mil, vir puternic la tribord i se roti deasupra
navei, pe care o survol la dou-trei sute de metri. Nu fcu nici o manevr de
atac i Viroma nu trase. Cpitanul Findhom dduse, n aceast privin, cele
mai stricte ordine: trgeau doar ca s se apere. Stocul de muniii era limitat i
trebuia rezervat pentru sosirea neaprat a bombardierelor. n plus, se mai
putea ntmpla i altceva. Pilotul ar fi putut s fie indus n eroare de numele
Siyusbu Maru, proaspt scris cu vopsea pe coca petrolierului, i pavilionul
mpodobit cu Rsritul Soarelui, care nlocuiser de dou zile numele de
Resistencia i drapelul Republicii Argentina.
ALISTAIR MACLE AN 85

O ans dintr-o mie! i zise Findhom.


Cutezana provocatoare i atenia flegmatic, datorit crora Viroma
ajunsese att de departe, i pierduser eficacitatea. Avionul Zero continu s
se deplaseze n cerc deasupra navei timp de zece minute. Nu se deprt
niciodat mai mult de o mil, virnd pe o arip majoritatea timpului. Apoi, alte
dou avioane, aparate Zero de vntoare, i fcur i ele auzit apariia la sud-
vest, alturndu-se primului avion. n dou rnduri, toate trei se rotir deasupra
navei, apoi unul rupse formaia i survol de dou ori Viroma, din fa n spate,
la mai puin de dou sute de metri. Capota cockpit-ului fiind ridicat, oamenii
de veghe de pe pasarel putur s vad faa pilotului, n cele mai mici detalii,
cel puin acea parte care nu era ascuns de casca mare i de ochelari.
Apoi avionul fcu un viraj brusc i se altur celorlalte.
Pre de cteva secunde, se aezar n linie, legnndu-i aripile ca pentru un
salut ironic, apoi plecar spre nord-vest, lund treptat altitudine.
Nicolson rsufl uurat i se adres lui Fiiidhom:
Tipul la habar n-are de norocul pe care l-a avut...
i art cu degetul poziia avioanelor.
tiu, tiu! ^
Findhom se uita fix la aparatele de vntoare care se ndeprtau.
La ce-ar fi folosit? Am fi risipit nite muniii preioase, atta tot. Nu
ne-a fcut nici un ru. Rul pe care ni l-a putut face l-a fcut chiar mai nainte
de a ne survola: a descris Viroma n cele mai mici amnunte: poziia, ruta,
viteza, comandantul. A aflat prin radio cu mult nainte de a ne survola.
Findhom ls jos binoclul i se ntoarse cu greutate.
Nu se poate face nimic n privina descrierii navei i a poziiei sale, dar
mai avem, Nicolson, o oarecare posibilitate n ceea ce privete ruta. Se
ncercm un refugiu n direcia strmtorii Macclesfield.
Serios, domnule comandant?
Nicolson ezita.
Chiar credei c asta ne va schimba soarta?
Nu, probabil c nu.
Findhom vorbea pe un ton ostenit.
Undeva, la o sut cincizeci de mile de-aici, bombardierele au prsit
deja aerodromurile japoneze. Avioane de bombardament la mare altitudine,
avioane de bombardament n picaj, avioane-torpiloare. Sunt o mulime.
Prestigiul este ceva vital pentru ei. Dac le scpm, Japonia, creatoarea
Marelui Imperiu al Soarelui Rsare, i-ar pierde prestigiul n aceast aventur.
E imposibil.
Findhom privea n ochii lui Nicolson, cu ochii lui blnzi i triti.
mi pare ru, Johnny, mi pare ru pentru micuul Peter, pentru acea
fat i pentru toi ceilali. Ne vor scufunda, e sigur. Au scufundat Prince
ofWales i Repulse6. Ne vor masacra. Peste o or vor veni peste noi.

6Nave de linie, distruse n cteva zeci de minute de aviaia naval japonez, n


ALISTAIR MACLE AN 86

Atunci, de ce s schimbm ruta, domnule comandant?


De ce s nu ncercm ceva! Poate c ne mai rmn zece minute nainte
s ne repereze? Mielul i el ncearc s scape nainte ca lupul s-l fac buci.
Findhom tcu cteva clipe, apoi vorbi din nou. De data asta, zmbea.
Dac tot vorbim de miel, Johnny, coboar i du mica noastr turm la
adpost.EVADAI DIN SINGAPORE 2
*7*
Dup zece minute, Nicolson era din nou pe pasarel. Findhom i arunc o
privire ntrebtoare.
I-ai dus pe toi fr probleme la stn?
M tem c nu, domnule comandant.
Nicolson atinse uor cu degetul cele trei galoane aurii de pe epolei.
Soldaii din epoca noastr sunt indifereni la orice autoritate. Ai auzit
vreun zgomot, domnule comandant?
Findhom se uit la el surprins, i ncord auzul i nclin capul.
Aud un zgomot de pai. Ai zice c deasupra capetelor noastre e un
ntreg regiment n mar.
Nicolson ddu afirmativ din cap.
Sunt caporalul Fraser i cei doi nsoitori ai si. Cnd le-am spus s
mearg n oficiu i s rmn acolo, caporalul mi-a spus s m duc eu dac am
chef. mi nchipui c l-am jignit. Toi trei au trei puti i o mitralier, i cred c
ar fi de dou ori mai eficace dect cei doi ipi de sus cu armele lor Hotchkiss.
i ceilali?
Ceilali sunt toi la fel: au urcat direct n partea din spate cu armele.
De altfel, nu fac pe eroii. tia patru sunt puin cam slbatici, n realitate doar
nite putani. Bolnavii n-au prsit infirmeria; sunt ntr-o stare mult prea
proast. Cu ei se afl dou infirmiere.
Spui c sunt palm? zise Findhom, ncruntndu-se. Credeam...
Erau cinci, recunoscu Nicolson. Al cincilea a fost ocat de un obuz.
Cred c l cheam Alex sau ceva de genul sta. Are nervii fcui praf. L-am
gsit n oficiu cu ceilali.
Secundul fcu o mic pauz, apoi continu:
Toi ceilali s-au resemnat. Btrnul Famholme nu avea chef s
prseasc deloc cabina mecanicilor; dar cnd i-am spus c oficiul era singura
ncpere de sus care nu se deschidea spre exterior i, n plus, c pereii lui erau
din fier i nu din lemn, fiind prevzut cu doi perei etani de protecie, n fa
i n spate, i trei pe fiecare parte lateral, s-a dus acolo ca o ghiulea.
Findhom strnse din buze.
Asta e armata noastr strlucit! Face pe viteaza pe metereze, dar i
pierde curajul cnd inamicul ncepe s trag! E dezgusttor, Johnny, i, n plus,

decembrie 1941 (n.a.).


7Personaj caricatural datnd din timpul primului rzboi mondial, creat de unul
dintre cei mai buni desenatori englezi (n.a).
ALISTAIR MACLE AN 87

nu seamn deloc cu ce ar trebui s fie! Ceea ce l salveaz totdeauna pe


colonelul Blimp*, n lumea asta, e faptul c nu tie ce-i frica.
i Famholme la fel.
Nicolson vorbea cu cea mai mare fermitate.
N-a putea s jur! Cred c e teribil de ngrijorat. Pentru ce? Nu tiu. E
un tip ciudat, domnule comandant. Are un motiv personal s se pun la
adpost, un motiv care nu are nici o legtur cu dorina de a-i salva viaa.
Poate c ai dreptate.
Findhom ddu din umeri.
De altfel, asta n-are nici o importan. Van Effen e cu el?
Van Effen e n sala de mese. Se teme ca nu cumva Siran i amicii lui
s profite de un moment critic ca s ne creeze dificulti. Revolverul lui e
pregtit s trag n ei.
Nicolson schi un zmbet.
Van Effen mi se pare a fi un gentleman foarte capabil.
L-ai lsat pe Siran mpreun cu oamenii liii n sala de mese? ntreb
Findhom surprins. Salonul nostru este larg deschis atacurilor din fa i din
spate.
Nicolson ddu din umeri i plec.
***
Japonezii i fcur apariia la ora dou amiaza. n for... Ar fi fost destul
trei-patru avioane, dar ei trimiseser cincizeci! Dup ce descriser o curb
lung spre sud-est, japonezii lansar, de la nlimea soarelui, un singur atac
distrugtor, atac calculat i condus cu precizie, cu bombe- torpile lansate de
bombardierele pornite n picaj i de avioanele Zero.
Execuia perfect a acestui atac nu era egalat dect de slbticia lui. Trei
minute trecur din momentul n care primul avion Zero survol puntea -
proiectilele tunurilor sale gemene distrugnd pasarela - pn la cel n care
ultimul avion lansator de torpile vir pe o arip ca s se ridice deasupra
tulburrii violente provocat de explozia propriei sale torpile...
Dar aceste trei minute fcur din Virorna, petrolierul cel mai modem al
flotei anglo-arabe, cu o capacitate de dousprezece mii de tone, o scen de
mcel, acoperit de fum. Tunurile amuiser; mainile nu mai existau; toi
membrii echipajului agonizau sau erau deja mori.
Numai rapiditatea acestui masacru, masacru barbar, inuman, temperase
puin cruzimea lui.
Japonezii nu voiau s distrug numai vasul. Ei vizau i oamenii,
ascultnd de nite ordine stricte, pe care le executar n mod strlucit. i
concentraser atacul asupra camerei mainilor, pasarel, partea din fa i
tunuri. Mainile suferiser cel mai mult: dou toipile i cel puin dousprezece
bombe ptrunseser n mainrie i sub punile de deasupra. Jumtate din spate
fusese distrus. n rest, nu mai era nici un om viu! Doar doi trgtori mai
respirau nc: Jenkins, un matelot brevetat, i caporalul Fraser. Dar poate c
ALISTAIR MACLE AN 88

acesta din urm nu va supravieui mult timp atacului japonez: jumtate din
braul su schilodit fusese smuls i era prea slab ca s fac efortul de a opri
sngele care nea din artere.
Pe pasarel, Findhom i Nicolson, lungii la podea, n spatele pereilor de
oel ai timoneriei, nucii de zgomot i de suflul exploziilor, ghiceau sensul
atacului inamic. Presupuneau de ce japonezii se folosiser, pentru asalt, de
acel numr exagerat de bombardiere i de acea numeroas escort de avioane
Zero. Mai ghiceau i de ce pasarela fusese cruat n mod miraculos de bombe,
de ce nici una dintre bombe nu nimerise n cisternele de petrol, obiectiv
imposibil de ratat; de ce nu fusese smuls chiar inima navei Viroma.
Japonezii nu intenionau s distrug nava, ci numai echipajul. Nu avea
importan c o explozie distrugea partea din spate a navei, dac cele nou
mari cisterne rmneau intacte. Iar puntea de ia prov era n stare s in pe
linia de plutire vasul Inamicul spera nimicirea ntregului echipaj, pentru ca
nimeni s nu poat arunca n aer sau saborda vasul. i, atunci, zece mii de tone
de petrol ar fi czut n mna inamicului: milioane de litri din cel mai preios
combustibil pentru navele i avioanele lui.
Apoi, brusc, huruitul aproape continuu, vibraiile bombelor i torpilelor
care fceau explozie luar sfrit. Zbmitul motoarelor puternice ale
bombardierelor se diminua treptat. Se fcu linite, o linite aproape tot att v
de dureroas pentru urechi ca i tmblul dinainte.
Nicolon scutur capul ca s-i vin n fire, dup acel atac violent, dup
zgomotul, fumul i praful sufocant. Se ridic cu greutate, ajutndu-se de mini
i de genunchi i, n sfrit, agndu-se de portier, se scul n picioare. Apoi
se ls s cad ca un bolovan pe pasarel, auzind uierul sinistru al obuzelor
care, trecnd prin ferestrele sparte, exact pe deasupra capului su, fcur
explozie n peretele camerei hrilor, umplnd timoneria de un zgomot
ngrozitor i de schijele mortale.
Pre de cteva secunde, Nicolson rmase ntins pe burt pe punte, cu
minile la urechi, cu antebraele ncruciate ca s-i apere capul. Era pe
jumtate ameit i se blestema n sinea lui c fusese att de nebun nct s se
ridice att de repede. Ar fi trebuit s tie c o parte din fora de asalt japonez
rmsese pe loc. Era clar c inamicul nsrcinase un mic numr de avioane s
se ocupe de eventualii supravieuitori, care ar fi avut cutezana s se plimbe pe
punte, ncercnd s-i subtilizeze preul victoriei.
De data asta, Nicolson se ridic ncet, cu mult precauie, i arunc o privire
prin fereastra distrus.n prima clip, fu stupefiat; apoi ncerc s se orienteze
i s recunoasc poziia navei; apoi nelese ce se ntmplase, vznd linia
neagr format de umbra arborelui tringhet.
O torpil distrusese crma i Viroma, pierznd cu rapiditate viteza, pn
la a se opri aproape de tot, virase cu o sut optzeci de grade i se rotise spre
direcia de unde venise.
Aproape n acelai timp, Nicolson descoperi altceva: ceva care fcea s
ALISTAIR MACLE AN 89

nu mai aib importan poziia navei i supravegherea avioanelor rmase n


aer.
Bombardierele fcuser o eroare de calcul; pctuiser prin ignoran.
Cnd atacaser puntea de la pror, distrugnd tunurile i canonierii i folosind
obuze capabile s strpung blindajele, omorser civa membri ai
echipajului refugiai sub punte. Cum s nu cread c nu tot echipajul se gndea
s se pun la adpost? Ceea ce nu tiau i nu aveau cum s tie era c spaiul
liber de sub puntea de la pror, depozitul i caia cea mai important,' care se
afla dedesubt, nu erau goale. Erau pline de butoiae, stivuite unele peste altele
i coninnd mii de litri de octan, destinate epavelor, arse i strivite, care se
aflau pe aerodromul din Selengar. Flcri de patruzeci-aizeci de metri urcau
n aerul nemicat. Coloana de foc, lipsit de orice fum, strlucea att de
puternic, nct abia era vizibil n soarele orbitor al dup-amiezii. Oare neau
chiar flcri, albe i vibrante, din acel focar, sau mai curnd o band larg de
aer, pe care intensitatea cldurii o fcea s strluceasc, i care se ngusta
ridicndu-se n sus, pn la a nu mai fi, deasupra arborelui tringhet, dect un
mic punct, care se stinse i se resorbi ntr-un fum vag, de un albastru splcit?
Din cnd n cnd, alt butoia fcea explozie n fundul calei i, pre de
cteva secunde, o band ngust de fum gri mpodobea flacra aproape
invizibil, apoi disprea brusc. Nicolson tia c incendiul era abia la nceput.
Cnd focul avea s se declaneze cu adevrat, cnd butoiaele aveau s fac
explozie cu zecile, benzina de avion care umplea cala nr. 9 va sri n aer ca un
depozit de muniii.'
Cldura i ardea deja fruntea. Pre de cteva clipe, privirea lui rmase
fixat asupra punii de la pror, ncercnd s ghiceasc ct timp i va trebui
incendiului ca s triumfe. Dar nu se putea ti. Dou minute? Douzeci de
minute?
Dup doi ani de rzboi, rezistena petrolierelor, refuzul lor de a muri
deveniser aproape legendare. Dar cu siguran c peste douzeci de minute
totul se va sfri.
Deodat, atenia lui Nicolson fu atras de ceva care mica n labirintul
conductelor rsucite i rupte pe punte, n partea din fa a arborelui
tringhet. Era un om, avnd pe el doar nite pantaloni albatri, zdrenuii. Omul
se poticnea i cdea, ndreptndu-se spre scara care ducea la pasarel. Prea
orbit i se freca la ochi cu antebraul, ca i cum nu ar fi vzut foarte bine. Dar
ajunse, totui, la captul de jos al scrii i urc n sus. Acum, Nicolson l vedea
foarte bine; era Jenkins, matelot brevetat, care rspundea de tunul automat de
pe puntea de la pror.
ns l mai vzuse cineva, i Nicolson nu avu timp dect s emit un
strigt disperat de alarm, nainte de a se arunca i el pe punte i s asculte, cu
pumnii strni, exploziile repetate, cnd aparatul Zero atac n picaj Viroma i
mtur totul, ncercnd cu puntea de la pror i pn la pasarel.
De data asta, Nicolson nu se mai ridic: sculatul n picioare echivala cu o
sinucidere. Un singur motiv fu gata s-l hotrasc, totui, s-o fac: ar fi vrut s
ALISTAIR MACLE AN 90

vad starea n care se afla Jenkins. Dar probabil c Jenkins profitase de


momentul favorabil ca s fug. Sau, poate, era prea orbit ca s ncerce ceva,
sau poate c nu avusese alt alternativ dect s fug i fusese ucis, sau
rmsese pe loc i arsese de viu...
Nicolson scutur capul ca s alunge fumul i mirosul de praf de puc,
reuind s se aeze n fund. Apoi parcurse cu privirea timoneria rvit de
bombe.
Cu el se aflau patru persoane. Cu o clip mai nainte fuseser doar trei.
eful echipajului, Mac. Kinnon, venise tocmai n momentul n care ultima
bomb exploda n interiorul pasarelei. Ghemuit i pe jumtate culcat pe pragul
camerei hrilor, se sprijinea pe unul din coate i privea cu pruden n jur. Nu
era rnit, dar prea c nu vrea s rite micndu-se. Nicolson strig:
Nu te ridica! Las capul jos, altfel va fi distrus de o bomb!
Ce voce rguit! Nicolson era el nsui surprins.
Evans, timonierul de cart, era aezat pe panoul cu zbrele. Cu vocea lui
strident, omul njura fr oprire, cu spatele sprijinit de roat. Sngele i
curgea pn la genunchi dintr-o ran lung de la frunte, dar el nu-i acorda nici
o atenie, preocupat s-i nfoare antebraul drept ntr-un pansament
improvizat.
Nicolson nu putea s-i dea seama de gravitatea rnii, dar fiile de
pnz, smulse din cmaa lui Evans, se mbibau de snge imediat ce atingeau
braul.
Vannier era ntins la extremitatea punii. Nicolson se tr spre el i i
ridic ncetior capul. Al doilea locotenent prezenta o umfltur mare la
tmpl, dar nu prea rnit. Respira calm, dar nu-i revenise din lein. Nicolson
i ls capul la loc pe punte i pomi n cutarea lui Findhom.
Cpitanul, aezat la cellalt capt al pasarelei, cu spatele sprijinit de perete, se
uit la secundul su. Lui Nicolson i se pru c e cam palid. Adepit vrsta, nu
mai e potrivit pentru acest gen de activitate, i zise el. Apoi art cu un gest
spre Vannier.
Acesta e scos din lupt, domnule comandant! A avut noroc, ca noi
ceilali, care suntem toi n via, dar epuizai.
Nicolson nu se simea chiar att de vesel pe ct s-ar fi putut crede din tonul
vocii sale.
n timp ce vorbea, l vzu pe Findhom aplecndu-e n fa ca s se ridice.
Apsarea minilor pe punte fcu s i se albeasc unghiile.
Nu e prea uor, domnule comandant. Stai unde suntei. n preajm sunt
civa indivizi care mor de curiozitate s v zreasc.
Findhom fcu un semn afirmativ i se sprijini din nou de perete, fr s
spun nimic.
Nicolson se uit la el, scruttor.
Cum v simii, domnule comandant?
Findhom vm s rspund. Dar, n loc de vorbe, nu reui dect s tueasc
i s scuipe snge. Picturi lucitoare curser din gura lui pe brbie, apoi pe
tunica uniformei de un alb imaculat.
Nicolson se ridic brusc n picioare. Travers puntea n fug, dei se
poticnea i se arunc n genunchi lng comandant. Findhom i zmbi i, nc o
dat, ncerc s vorbeasc, dar, din nou, tui i pe buze i aprur bule de snge
arterial, constrastnd puternic cu paloarea buzelor. n ochii tulburi se putea citi o
osteneal ciudat.
Nicolson ncerc s descopere rana. La nceput, nu gsi nimic. Apoi vzu rana,
att de mic, nct o lu drept una dintre picturile de snge care ptau cmaa
lui Findhom. Dar nu era o pictur de snge, ci o gaur mic, nensemnat,
perfect rotund. Nicolson rmase la nceput stupefiat de dimensiunile mici ale
gurii, de aspectul ei inofensiv. Se afla aproape n mijlocul pieptului, dar nu
chiar, la civa milimetri la stnga sternului i puin deasupra
inimii.CAPITOLUL VII
ncetior, Nicolson l prinse pe cpitan de umeri, l instal ct putu de bine
lng perete i l cut cu privirea pe eful echipajului. Dar Mac Kinnon se afla
deja n genunchi lng el. Cu un gest rapid i fr o vorb, eful echipajului
scoase cuitul i despic, atent, cmaa n spate. Dup ce nchise cuitul, apuc
cele dou margini ale cmii despicate i o rupse de sus n jos. Apoi ncepu s
examineze spatele lui Findhom.
Dup cteva clipe, punea una peste alta cele dou margini ale rupturii i
arunc o privire lui Nicolson, dnd din cap, dup ce l reinstal pe cpitan,
sprijinindu-1 de perete.
Nici o ans, prieteni, nu-i aa?
Vocea lui Findhom era doar un murmur ntretiat, o lupt mpotriva
sngelui care i venea pe gt.
E o ran urt, domnule cpitan, dar ar fi putut s fie i mai ru.
Nicolson i alegea cuvintele.
Avei dureri mari?
Nu.
Findhom nchise ochii un minut, apoi i redeschise.
Rspundei la ntrebarea mea, v rog. Rana traverseaz pieptul dintr-o
parte n alta?
Nicolson rspunse pe un ton detaat, aproape medical:
Nu, domnule comandant. Glonul a atins probabil plmnul i s-a oprit
mai jos ntre coaste. Trebuie s scoatem glonul.
S scoat glonul! Operiune chirurgical realizabil doar ntr-un spital
perfect echipat. Findhom zmbi:
Cum se prezint nava, Nicolson?
Arde.
Art cu degetul flcrile din spatele lui i adug:
Le vedei, domnule comandant? Mai avem la dispoziie un sfert de or,
dac avem noroc. mi dai voie s cobor?
Bineneles! Bineneles! Unde mi-e capul?
Findhom fcu un efort s se ridice, dar Mac Kinnon l reinu. i vorbea cu
vocea lui constant de scoian, cutnd privirea Jui Nicolson.
Dar sprijinul nu veni de la Nicolson; veni sub forma huruitului unui motor de
avion, a zgomotului sacadat al unui tun automat; apoi al unei bombe, care fcu
s se cutremure fereastra deasupra celor trei brbai. Ua camerei hrilor sri
din balamale.Findhom nu mai fcu nici un efort s se ridice n picioare. Se
sprijini iar de perete i schi un zmbet, uitndu-se la Mac Kinnon. Apoi
ntoarse capul s se adreseze lui Nicolson. Dar Nicolson plecase deja, nchiznd
ua camerei hrilor, care se legna pe balamalele pe jumtate smulse.
Secundul se ls s cad la picioarele scrii centrale, se ndrept spre
partea din fa i ajunse la ua de la tribord a slii de mese. Van Effen sttea pe
punte, lng u. Nu era rnit i inea pistolul n mn. Ridic ochii cnd
Nicolson deschise ua.
Mult zgomot, nu-i aa, domnule Nicolson? Ce scandal! S-a terminat?
Mai mult sau mai puin. Cred c s-a cam terminat cu nava. Au mai
rmas ns dou-trei avioane Zero, dornice s ne verse ultimele picturi de
snge. Ai avut necazuri?
Cu ei?
Van Effen art cu arma spre echipajul lui Kerry Dancer. Cinci oameni
erau nghesuii pe punte, alii doi se vedeau sub mese.
Se tem prea mult s nu moar!
Nici unul n-a fost rnit?
Van Effen scutur din cap.
Diavolul i apr pe-ai lui, domnule Nicolson!
Pcat!
Nicolson ieea deja pe ua de la babord a slii de mese.
Nava e terminat, zise el. Nu mai avem mult timp la dispoziie. Adu-i
amicii pe puntea superioar.
Deodat, Nicolson se opri brusc. Ghieul oficiului era fcut dintr-un panou
de lemn, i acest panou de lemn era ciuruit de proiectile, iar de cealalt parte a
lui plngea un copila. Nicolson se repezi la clana uii. Clana se rsucea, dar
ua nu voia s se deschid. Probabil c era nchis cu zvorul. Sau mai curnd
se deformase i era blocat. O secure de pompier atrna pe peretele cabinei n
care ar fi trebuit s stea al cincilea inginer-mecanic. Nicolson lovi cu violen
ua. Ua ced la a treia lovitur.
La nceput, Nicolson nu vzu dect fumul incendiului i un morman de
vesel spart. Simi doar mirosul sufocant de whisky. Apoi le zri pe cele dou
infirmiere stnd pe punte, aproape la picioarele lui. Ochii negri ai Lenei, tnra
malaiez, erau holbai de groaz. Lng ea, domnioara Drachmann, palid,
epuizat, era foarte calm. Nicolson se ls n genunchi lng ele.
Micuul? ntreb el cu fric.
Nu v facei griji. Peter e foarte bine.
i zmbi grav i deschise ua grea metalic a dulapului pentru alimente,
deja ntredeschis. Copilul se afla acolo, nfurat ntr-o cuvertur. Se uita la
Nicolson cu o privire speriat. Secundul ntinse o mn i rsuci uor buclele
blonde ale bieelului, apoi se ridic brusc, oftnd.
S-i mulumim Domnului pentru aceast favoare! zise el i i zmbi lui
Peter. i mulumesc i dumitale, domnioar Drachmann. Ai avut o idee
genial. Ducei copilul afar. Te sufoci aici.
Se pregtea s plece, dar se opri i se uit la picioarele sale, foarte mirat.
Alex, tnrul soldat, i prietenul musulman, lungii unul lng cellalt pe
punte, preau incontieni. Famholme se ridic, dup ce examinase capul
preotului. Mirosul de whisky, pe care l degaja generalul, era att de violent,
nct probabil c avea hainele impregnate cu aceast butur.
Ce naiba se petrece aici? ntreb Nicolson pe un ton glacial. Nu te poi
lipsi de sticl, nici mcar pentru cinci minute, Famholme?
Eti un biat foarte ncpnat, tinere! rsun vocea dintr-un col
deprtat al oficiului. Dar nu trage concluzii pripite!
Nicolson ncerc s scruteze ntunericul. Toate luminile erau stinse, cci
dinamurile se opriser, iar oficiul, fr ferestre, era cufundat n penumbr.
Nicolson zri cu greu silueta plpnd a domnioarei Plenderleith. Btrna
sttea foarte dreapt, cu spatele sprijinit de frigider, cu capul aplecat spre mini;
clinchetul andrelelor de tricotat prea aproape anormal n linitea din jur.
Nicolson se uit la ea, stupefiat.
Ce... ce facei, domnioar Plenderleith?
Nicolson fu frapat chiar i de sunetul vocii ei.
Tricotez, evident. N-ai mai vzut pe nimeni tricotnd?
Tricotai?
De data asta, tonul lui Nicolson exprima cel mai profund respect.
Tricotez, evident!
El ddu din cap, uimit.
Dac japonezii ar ti asta, ar cere chiar mine armistiiu!
Doar n-ai s m faci s cred c i dumneata i-ai pierdut mintea? ntreb
domnioara Plenderleith pe un ton tios.
i eu?
Da, ca acest tnr nefericit!
i art cu degetul spre tnml soldat.
Am ngrmdit cteva tvi la ghieu. Panoul e de lemn. Generalul a
crezut c asta ar fi putut s ne ofere o oarecare protecie mpotriva bombelor.
Domnioara Plenderleith vorbea repede. Nu mai tricota.
Cnd a explodat prima bomb, acest tnr a ncercat s ias.
Generalul a nchis ua, i garantez c a facut-o repede. Apoi tnrul a vrut s
dea la^o parte tvile, cu intenia s ias prin ghieu. Preotul musulman
* tocmai l respingea cnd a explodat bomba.
Nicolson se ntoarse brusc, se uit la Famholme, apoi la tnrul soldat
ntins pe podea.
mi cer scuze, generale! E mort?
Nu, slav Domnului!
Famholme se ridic pe genunchi.
E puin srit de pe fix, atta tot! Dar ce furios!
Ce-a mai fcut?
A vmt s-l loveasc n cap cu o sticl de whisky, rspunse Famholme.
Sticla s-a spart. Probabil c era crpat. Ce dezgusttor!
Scoatei-o afar i scoatei-i pe toi! zise Nicolson.
Dar se ntoarse, auzind ua deschizndu-se n spatele lui.
Walters! Uitasem de tine! Eti rnit?
Sunt ntr-o stare perfect, domnule cpitan; dar cabina radio e cam
demolat.
Walters era palid i prea c nu se simte deloc bine, dei nu-i pierduse
nimic din spiritul su hotrt.
Staia radio nu mai are nici o importan.
Nicolson era recunosctor prezenei lui Walters, calmului su i acelei
competene care l deosebeau de ceilali.
Du-i pe toi aceti oameni pe puntea ambarcaiunilor sau, mai bine,
ine-i n biroul tu sau n cabina ta. Nu le da voie s urce pe punte. Dac vor s
ia vreun obiect din propria lor cabin, acord-le dou minute dus- ntors.
Walters zmbi.
Vom face o mic excursie, domnule cpitan?
Foarte scurt, i att ct s nu ne expunem unor riscuri inutile.
n timp ce vorbea, Nicolson i zicea c moralul pasagerilor nu ar fi
ctigat nimic dac ar fi adugaf, ceea ce Walters probabil tia, c exista riscul
de a arde de vii sau de a se volatiliza cnd vasul va sri n aer.
Iei rapid din ncpere, dar se cltin cnd o detuntur violent pru c
ridic partea din spate a petrolierului deasupra apei i fcu s se cutremure
convulsiv toate plcile metalice i toate niturile. Cu o micare instinctiv,
Nicolson ntinse braul i se ag de u. i prinse pe domnioara Drachmann i
pe Peter, care cdeau peste el, i i susinu, ntorcndu-se rapid spre Walters.
Anuleaz ultimul ordin: nimeni nu mai are voie s se duc n cabin.
Ordinul dat adineauri nu mai e valabil. Toat lumea trebuie adus aici i s avei
grij ca toi s rmn pe loc.
Fcu patru pai mari i ajunse la ua care ddea spre partea din spate, pe
care o deschise cu pruden. Dou secunde mai trziu, Nicolson era afar, n
captul de sus al scrii de fier care ducea la ua principal, privind n spate,
stupefiat. Cldura l lovi ca o mciuc i l facu's lcrimeze.
Nori mari de fum negru, uleios, se ridicau spre cer; se ridicau din ce n ce
mai sus cu fiecare secund, dar, n loc s se mprtie i s dispar, se ntindeau
deasupra navei. La nivelul punii nu era fum deloc, ci doar un zid subire de
flcri, care se nla drept, la cincisprezece metri deasupra bzei, apoi se
sprgea n vreo zece coloane de foc. Vznd aceste jeturi incandescente, ai fi zis
c sunt nite limbi nfometate, ntinzndu-i vrfurile ca s nghit rotocoalele
ntunecate de fum.
n pofida cldurii intense, prima reacie a lui Nicolson fii s-i astupe
urechile, nu s-i acopere faa. Chiar i la cincizeci de metri de flcri,
zgomotul era insuportabil.
Alt calcul greit al japonezilor! i zise ofierul. O bomb, destinat
compartimentelor mainilor, fcuse explozie ntr-un buncr cu pcur,
lansndu-i suflul spre partea din spate prin peretele din fa al
compartimentului mainilor i spre partea din fa, direct prin cei doi perei ai
cisternei nr. 1. Era evident c cisterna nr. 1 luase foc: ardeau o mie de tone de
pcur.
Admind c s-ar fi putut gsi extinctoarele i oamenii care s le
mnuiasc, ncercarea de a stpni acel infern ar fi fost o adevrat tmpenie:
cldura infernal l-ar fi carbonizat pe cel mai abil, mai nainte s fi putut s se
apropie la cinci metri de focar.
Deodat, dominnd zgomotul flcrilor, Nicolson percepu alt zgomot
mortal: urletul strident, agresiv, al unui motor de avion, care venea n picaj, i
vzu, ntr-o strfulgerare, un avion Zero ivindu-se la tribord.
Avionul era deja ia nlimea catargului, cnd Nicolson, cu o micare
convulsiv, se arunc napoi prin ua deschis n spatele lui. In acelai
momemt, obuzele fcur explozie chiar n locul unde se aflase cu dou secunde
mai nainte. _
Canalie..., mormi el, ridicndu-se n picioare.
nchise ua i se uit n jurul lui. Oficiul i puntea erau pustii.
Walters nu era un om care s piard timpul. Nicolson strbtu rapid sala de
mese i ajunse la captul de jos al punii ambarcaiunilor. Acolo l gsi pe
Famholme strduindu-se s-l urce pe soldat pe scar. Nicolson i ddu o mn
de ajutor, fr s zic nimic. Ajuns sus, l ntlni pe Walters care l debaras de
povar.
Secundul arunc o privire pe culoar, spre cabina radio, al crui post nu mai
exista.
i-ai adunat toate oile, Sparks?^
Da, domnule cpitan. Arabul i-a venit n fire i domnioara
Plenderleith i face valiza ca i cum s-ar duce n vacan.
E tare, btrnica.
Nicolson se uit la captul punii, spre partea din fa. Siran i oamenii si
stteau foarte aproape de scara care ducea la camera hrilor. Toi, n afara
efului, preau speriai i nefericii; dar el, n ciuda diferitelor rni, prea
nepstor. Nicolson l cut pe Walters cu privirea.
Unde e van Effen?
Nu tiu, domnule cpitan.
Secundul se apropie de Siran.
Unde e van Effen?
Siran ddu din umeri, se strmb uor, dar nu zise nimic. Nicolson mpinse
pistolul n burta lui Siran i zise, parc n glum, n timp ce zmbetul disprea
de pe buzele arse de soare:
Nu vd nici un inconvenient de a te lichida chiar n clipa asta.
A urcat acum un minut, zise Siran, artnd cu capul spre scar.
Nicolson se ntoarse.
Ai un revolver, Sparks?
Da, n birou.
Du-te s-l iei. Van Effen n-are dreptul s-i lase singuri pe ticloii
tia.
Atept ntoarcerea lui Walters.
Nu e nevoie s te gndei prea mult ca s-i mputi. Tragi la cel mai
mic pretext.
Urc iar scara, travers camera hrilor i intr n timonerie. Vannier i
venise n fire. Scutura capul ca s alunge ultimele urme de ameeal i era acum
n stare s-l ajute pe Evans s-i panseze braul. Mac Kinnon i cpitanul erau
mpreun.
L-ai zrit pe van Effen, Mac Kinnon?
L-am vzut chiar aici, n urm cu un minut, domnule cpitan. A urcat
pe puntea superioar.
Pe puntea sup... Pentru ce, Dumnezeule mare?
Dar Nicolson se stpni; nu avea timp de pierdut.
Cum te simi, Evans?
Ciudat de ru, domnule cpitan, rspunse Evans. Dac a putea s-i
sugrum pe montrii tia....
Nicolson schi un zmbet.
Vd c nc nu eti pe moarte! Stai aici cu cpitanul. Tu cum te simi,
Vannier?
m
Acum mi-am revenit complet, domnule cpitan. Am capul puin spart,
dar asta e tot.
Vannier era foarte palid la fa.
Bine! Luai-1 pe eful echipajului i desfaceri amarele brcilor de
salvare. Prima i a doua, pentru c a treia i a patra sunt distruse.
Se ntrerupse i se ntoarse spre comandant.
Ai zis ceva, domnule?
Da.
Vocea lui Findhom era slab, dar mai clar dect nainte.
Zici c barca a treia i barca a patra sunt distruse?
O bomb le-a fcut frme, rspunse Nicolson fr amrciune. Treaba
a fost foarte bine fcut. Prima cistern a luat foc, domnule comandant.
Findhom ddu din cap.
E ct de ct vreo speran, btrne?
Nu.
Apoi, adresndu-se lui Vannier, Nicolson zise:
Dac sunt utilizabile amndou, luai-le.
Cuta un semn de aprobare pe faa lui Findhorn.
Nu trebuie ca Siran i oamenii si s fie, la cderea nopii, n aceeai
barc cu noi.
Findhom fcu un semn de ncuviinare fr s vorbeasc i Nicolson
continu:
Luai toate cuverturile care au mai rmas i tot ce gsii ca provizii,
ap, arme, muniii i toate medicamentele i pansamentele de prim necesitate.
Toate astea s ajung n cea mai bun barc, a noastr! Ai neles bine, nu-i aa,
Vannier?
Perfect, domnule cpitan!
Altceva. Cnd vei fi gata, aducei o targ pentru comandant i nu v
lsai omori de tot felul de proiectile, aa cum era s mi se ntmple mie
adineauri. Haide, grbete-te! Ai cinci minute.
Nicolson intr pe ua timoneriei, stnd nemicat dou-trei secunde, ca s-i
dea seama de sinistru. Suflul focarului ajungea pn la el, dar nu-i ddea
importan. Cldura nc nu-1 omora, dar avioanele Zero ar fi facut-o cu
siguran dac le-ar fi dat aceast ans. Avioanele japoneze erau cam la o
jumtate de mil, nirate n linie, cu aripa stng nclinat spre mare, n timp ce
se roteau n jurul petrolierului, ateptnd s atace.
Nicolson fcu cinci pai mari i ajunse la captul de jos al scrii care
pornea din partea de sus a timoneriei. Urc primele trei trepte, apoi se opri att
de brusc, nct numai braul ndoit putu s atenueze ocul, cnd czu cu capul
nainte, lovindu-se de bare.
Van Effen, cu faa i cmaa pline de snge, cobora scara, purtndu-1 n
brae pe caporalul Fraser. Acesta din urm arta foarte ru i la un pas de a-i
pierde cunotina. Era foarte palid la fa i, cu braul drept, susinea ce mai
rmsese din antebraul stng distrus n mod oribil. Numai o bomb putuse s
fac astfel de ravagii, dar prea c pierde doar puin snge: van Effen fcuse o
ligatur exact deasupra cotului.
Nicolson i prinse la mijlocul scrii. l prinse pe soldat i trecu asupra lui
jumtate din greutatea rnitului, ca s-l uureze pe van Effen. i brusc, fr s-
i dea seama ce se petrece, suport ntreaga greutate a caporalului, n timp ce
van Effen urca iar spre timonerie.
Unde te duci? i strig el, ncercnd s se fac auzit, n pofida
zgomotului fcut de flcri. Abandonm nava! Vino imediat.
Trebuie s vd dac mai e vreun supravieuitor, strig i van Effen.
Mai strig ceva, i Nicolson avu impresia c vorbea de revolvere, fr
s fie sigur. Zgomotul violent al celor dou incendii mpiedicau orice dialog, iar
atenia lui Nicolson era deja ndreptat spre altceva: avioanele Zero (erau mai
multe de trei) nu se mai roteau acum n jurul navei, ci, n linie de front, se
ndreptau direct spre partea din mijloc.
Nu era nevoie de un mare efort de imaginaie ca s neleag c el i
tovarii lui, aflai n partea cea mai de sus a navei, constituiau o int dintre
cele mai tentante. Secundul l strnse mai tare n brae pe caporalul Fraser, fcu
un gest autoritar spre valuri i strig cu o voce de stentor:
N-ai nici o ans s reueti, idiotule! Eti cumva orb sau nebun?
Ocup-te de tine, prietene! replic van Effen pe acelai ton, apoi
dispru.
Nicolson nu mai atept. Desigur, se va ocupa de el, i asta va fi
rzbunarea sa. Mai avea cteva trepte pn la ua timoneriei, dar, acum, Fraser
nu mai era dect o povar inert n braele sale, iar un avion japonez ar fi
strbtut n ase secunde distana. Auzea deja zbmitul motorului, atenuat de
focul nu mai puin amenintor, dar nu ndrzni s ridice ochii, tiind foarte bine
c avioanele erau la dou sute de metri, cu tunurile ndreptate spre el. Ua
glisant a timoneriei era blocat. Nu reuea dect s o ntredeschid puin cu
mna stng. Apoi aceasta ced brusc. eful echipajului l trase pe caporalul
Fraser n interiorul ncperii i Nicolson fu catapultat nainte pe punte. Gemu
fr s vrea, ateptndu-se s primeasc schije de obuz n spate. Apoi,
rostogolindu-se, i gsi un adpost.
Cu un zgomot de tunet, avioanele trecur la treizeci de centimetri deasupra
timoneriei, dar fr s trag.
Nicolson ddu din cap stupefiat i se ridic fr grab. Poate c fumul i
strlucirea flcrilor l orbiser pe pilot; poate c i japonezii i epuizaser
muniiile. Cantitatea de bombe pe care o putea cra un avion era limitat. De
altfel, asta nu mai avea acum nici o importan.
Famholme se afla pe pasarel i l ajuta pe Mac Kinnon s-l coboare pe
soldat. Vannier plecase, dar Evans se afla tot acolo mpreun cu comandantul.
n acel moment, ua de la camera hrilor se deschise cu violen i
Nicolson fu surprins nc o dat.
Omul din faa lui era aproape gol, avnd pe el doar resturile a ceea ce
fuseser nite pantaloni albatri. Cu sprncenele arse, pieptul i braele roii i
jupuite, omul respira sacadat, ca i cum plmnii si ar fi fost lipsii de aer prea
mult timp. Era foarte palid.
Jenkins?
Nicolson alerg spre el, l prinse de umeri, dar se ddu napoi cnd Jenkins
strig de durere.
Cum, pentru Dumnezeu?... Am vzut avioanele i...
E cineva nchis n compartimentul din fa al pompelor.
Vorbea repede, pe un ton insistent, dar cu greutate, articulnd doar unu-
dou cuvinte pentru fiecare inspiraie.
Czut de pe pasarel, ajuns pe tambuchi, oc foarte dur.
i apoi?
Tacheii erau blocai.
Jenkins ddu din cap.
Nu reueam s-i deschid.
Jenkins i art palmele i ceea ce vzu l fcu pe Nicolson s geam. Nici
urm de piele, numai came vie i, printre came, se zrea albul oaselor!
Dumnezeule mare! Nicolson se uita, fr s-i poat lua privirea de la
acele biete mini, apoi de la ochii care exprimau numai suferin.
Scuz-m, Jenkins! Coboar i ateapt-m n postul-radio.
n acel moment, cineva atinse umrul secundului, care se ntoarse cu
repeziciune.
Tu eti, van Effen? mi nchipui c, orict ai fi de zpcit, te poi considera cel
mai fericit locuitor al lumii!Olandezul arunc pe punte dou puti, o carabin
automat i muniii. Apoi se ridic i zise calm:
Ai dreptate, mi-am pierdut timpul. Sus erau doar mori.
Ddu din cap vzndu-1 pe Jenkins care pleca.
L-am auzit. E pe mica dunet, exact nainte de pasarel, nu? M duc
acolo.
Nicolson se uit n ochii lui cenuii.
Vino cu mine, dac vrei. Cu siguran c voi avea nevoie de ajutor.
Ddur peste Vannier. Al doilea locotenent, nainta cu dificultate sub
greutatea unui teanc mare de cuverturi.
n ce stare sunt brcile, Vannier?
Grozav, domnule cpitan. N-au nici mcar o zgrietur. Ai zice c
japonezii le-au cruat nadins.
Amndou! exclam Nicolson surprins.
Da, domnule cpitan.
Cadou nesperat! murmur secundul pentru el. Haide, Vannier, i nu uita
de targa pentru comandant.
Pe puntea principal, cldura era sufocant; dup zece secunde, cei doi
gfiau deja. Violena incendiului pcurei din cistern se dublase de cinci
minute. Putea fi perceput n mod vag, n ciuda zgomotului flcrilor, uierul
aproape nentrerupt al exploziilor. Dar Nicolson abia dac le remarca. Se afla n
faa uii peretelui care asigura acces la compartiment. Sudoarea i curgea iroaie
de pe frunte. Dar aerul era att de uscat i metalul att de fierbinte, nct
sudoarea se evapora imediat ce atingea puntea. Nicolson i van Effen simeau
cldura punii prin tlpile nclrilor. Deodat, cei doi brbai tresrir. O
lovitur, din partea cealalt a uii, rspunse btilor lor: o btaie slab, dar
clar. Nicolson nu mai atept. Tacheii erau ntr-adevr blocai, probabil c o
explozie deformase metalul. Nicolson lovi de dousprezece ori cu barosul ca s
deblocheze cei doi tachei. Al treilea ced imediat.
Un val de cldur iei din adncul compartimentului pompelor, dar
Nicolson i van Effen nu-i acordar nici o atenie i ncercar s vad n
ntuneric. Apoi van Effen aprinse o lantern i vzur cu claritate prul cenuiu,
striat de ulei, al unui brbat care urca scara. Dou brae lungi se ntinser i, n
clipa urmtoare, brbatul era pe punte, protejndu-i instinctiv faa cu braul.
iroia de ulei din cap i pn n picioare. Albul ochilor producea un efect
aproape nspimnttor din cauza feei negre i mnjite. Nicolson se uit la el o
secund i zise:
Willy! Tu eti?
Cine ai vrea s fie? rspunse Willoughby, Eu sunt! Nu altul! E btrnul
Willy. Tineretul e destinat pieirii, nu i mecanicii. Noi nu suntem nite muritori
obinuii!
Ce naiba faceai acolo?
N-are importan! Explicaia poate s atepte.
Vino, Willy, nu avem timp de pierdut. Abandonm nava.
Willoughby gfia, mergnd spre pasarel.
Cutam un adpost, btrne! irul zilelor mele era s fie retezat n
floarea vrstei. Unde mergem?
Ct se poate mai departe de nav. Poate s sar n aer n orice moment.
Willoughby se ntoarse, protejndu-i ochii cu mna.
- Numai pcura arde, Johnny? Atunci, exist o ans s se consume fr
s fac explozie.
Cisterna nr. 1 a fcut explozie.
Atunci, repede la brci! zise Willoughby. Btrnul Willy vrea s mai
triasc i s lupte.
***
Dup cinci minute, cele dou brci, aprovizionate i lsate la ap, erau gata
pentru mbarcare. Toi supravieuitorii, inclusiv rniii, erau adunai pe punte.
Nicolson se uit la comandant i zise:
Suntem gata i ateptm ordinele dumneavoastr, domnule
comandant!
Findhorn schi un zmbet. Acest zmbet prea un efort i se termin
cu o grimas de durere.
Prea modest... Tu comanzi acum, prietene!
Tui, nchise ochii, apoi i deschise. Faa sa exprima ngrijorare.
i avioanele, Nicolson? Ar putea s ne fac terci n timpul mbarcrii.
De ce i-ar da atta osteneal, cnd le va fi mult mai uor cnd vom fi
n mijlocul apei? i apoi, adug Nicolson, dnd din umeri, nu avem de ales,
domnule comandant.
Adevrat! Iart-mi aceast remarc stupid.
i Findhorn, lsnd capul pe spate, nchise ochii.
Avioanele nu ne vor face necazuri.
Vorbise van Effen. Prea ciudat de sigur de ceea ce spunea, apoi continu,
zmbind spre Nicolson:
Noi doi am fi putut s fim ucii de dou ori: sau nu mai pot s trag,
sau nu vor s trag. Atitudinea lor poate s fie motivat i de alte cauze, dar nu
avem timp s ne gndim la asta, domnule Nicolson.
Da, nu avem timp de pierdut, repet acesta.
Strnse pumnii cnd o detuntur sinistr se repercut n ntreaga nav.
Suprastructura petrolierului se cutremur i totul se deplas din loc. Puntea se
prbui sub picioarele naufragiailor. Nicolson se ag de o u ca s-i
menin echilibrul i schi un zmbet spre van Effen.
- Chiar trebuia s ne dai un exemplu att de rsuntor al punctului tu de
vedere?
Apoi zise cu voce tare:
Toat lumea la brci!
De acum nainte nu mai puteau aciona dect cu o precipitare disperat.
Peretele cisternei nr. 2 se despicase i una din celelalte cisterne, poate chiar
dou, prezenta o deschiztur cscat spre mare. Partea din spate a navei era
deja sub ap. Nicolson nelgea c o grab precipitat ar f strnit panic n
rndul pasagerilor, sau cel puin confuzie, ceea ce ar fi dus la aceeai ntrziere
periculoas. Prezena lui van Effen i a lui Mac Kinnon fu de o valoare
inestimabil. i instalau protejaii, crau rniii, i culcau ntre bnci, le vorbeau
cu blndee, ncurajau pe toat lumea.
n interiorul navei, sau mai curnd n exterior, trebuia s strigi foarte tare
ca s domini zgomotul terifiant al flcrilor. uierul strident, care te clca pe
nervi, se amesteca cu un fel de prit continuu, comparabil cu zgomotul,
multiplicat de o mie de ori, care se producea la ruperea unei pnze.
Cldura era intens. Dou mari perdele de flcri se apropiau n mod
irezistibil una de cealalt: perdeaua de un albastru deschis, transparent,
strlucitoare i ireal a pcurii care ardea n partea din fa, i perdeaua de
flcri roii ca sngele, ptat de fum, n partea din spate.
Respiraia nu mai era dect un efort mortal i Jenkins suferea n mod
deosebit de acest contact cu aerul supranclzit. Micul Peter Talion era, dintre
toi, cel mai puin terorizat. Mac Kinnon bgase o cuvertur mare n chiuveta
din oficiu i l nfaurase pe copil.
Dup trei minute de la ordinul dat de Nicolson, cele dou brci erau la ap.
Barca de salvare de la babord, al crei echipaj era format doar din Siran i
oamenii si, pomi prima, cu un mic numr de pasageri, dintre care nici unul nu
era rnit. mbarcarea fusese mai rapid dect n a doua barc, dar o privire i fu
de ajuns lui Nicolson ca s se conving, nainte de a alerga la cealalt
ambarcaiune, c grupul Siran va avea nevoie de mult timp ca s se deprteze
de nava n flcri. Manevrarea palanurilor va fi foarte dificil, dei Nicolson
explicase funcionarea i mecanismul angrenajului brevetat. Doi dintre oamenii
de la vsle, cuprini de panic,
se loveau reciproc i toat lumea ipa. Nicolson le ntoarse spatele cu
indiferent.
**

S se descurce, iar dac eueaz, lumea nu va avea nimic de pierdut. Le-am


oferit ceea ce ei au refuzat bieelului: o ans s supravieuiasc!
Dup un minut, Nicolson prsi ultimul puntea vasului Viroma, lsndu-se
s alunece de-a lungul unei frnghii cu noduri n barca nr. 1, care plutea lng
nav. Ambarcaiunea era suprancrcat de cltori i de material. n momentul
n care secundul atinse cu picioarele o banc, motorul tui, apoi pomi.
Cteva clipe fur de ajuns ca s ndeprteze barca de petrolierul care se
rotea n sensul invers al acelor de ceasornic. Prin bordul din fa, desprit de
nav de aptezeci i cinci de centimetri de ap, cldura focului ardea nc ochii
naufragiailor, dar Nicolson meninea barca ct de aproape ndrznea.
Apoi, brusc, Viroma se deschise la babord pe toat lungimea i ocupanii
primei brci o zrir pe a doua. Trecuser cel mult trei minute de cnd fusese
lansat i era abia la douzeci de centimetri de nav. Siran reuise, n sfrit, s
pun ordine, dar avnd n vedere c doi dintre oamenii si zceau ntini,
simindu-se foarte ru, iar al treilea i ngrijea un bra inutilizabil, Siran nu mai
dispunea dect de trei oameni la rame pentru manevrare.
n prima barc, Nicolson strnse din buze uitndu-se la Findhom.
Comandantul interpret corect aceast privire i ddu din cap cu un aer
preocupat, parc cu regret. O jumtate de minut i fu de ajuns lui Mac Kinnon
ca s trimit un colac de parm care se derul cu abilitate deasupra apei. Fu
primit chiar de Siran, care leg frnghia de baza catargului i, aproape imediat,
barca nr. 1 ncepu s-l remorcheze pe Siran i pe pasagerii si, deprtndu-se de
nav.
De data asta, Nicolson nu ncerc s fac turul petrolierului, ci conduse drept
spre larg, ca s se deprteze ct mai mult posibil, ntr-un timp record.
Trecur cinci minute i fcuser cinci sute de metri fr nici un incident:
barca cu motor, remorcnd ambarcaiunea cu vsle, se deplasa cu cel mult trei-
patru noduri. Fiecare metru ctigat nsemna un pas spre salvare.
Avioanele de vntoare zburau n continuare, parc fr int. Nu fcuser
nici o manevr, care ar fi putut s indice un atac, de cnd naufragiaii
ncepuser s se mbarce; era clar c nu aveau intenia s-i vneze.
Trecur alte dou minute... Viroma ardea. Se vedeau clar flcrile din fa;
strlucirea soarelui nu le mai atenua. Norul gros de fum, care se
ridica deasupra celor dou rezervoare din cal, se ntindea pe un sfert de mil pe
mare i intensa lumin tropical nu reuea s strpung acea perdea de tenebre.
Dedesubt, cele dou coloane de foc se apropiau din ce n ce mai mult: splendide
i maiestuoase, ele naintau inexorabil. Extremitile se nclinau unele spre
altele, fenomen ciudat, datorat atmosferei supranclzite, iar Findhom, care se
ntoarse s vad murindu-i nava, tiu, cu o certitudine dureroas, c sfritul se
va produce n momentul n care cele dou flcri se vor atinge.
i sfritul veni.
Dup mreia barbar a agoniei, moartea se instal modest i fr pretenii.
O flacr alb ni n partea din fa a pasarelei, se ridic pn la cincizeci,
optzeci, o sut de metri i se stinse la fel de brusc cum se aprinsese. n tcerea
mrii, n momentul n care dispru, un tunet nbuit i prelung ajunse pn la
sinistrai. i acest zgomot ncet treptat s mai strneasc ecouri n spaiul gol.
Se fcu linite.
Sfritul sosi foarte repede. El fu simplu i chiar plin de o anumit
demnitate. Viroma se ls lent sub ap. Petrolierul, rnit de moarte, luptase pn
la limita forelor i acum i regsea linitea. Cei care erau n barca de salvare
putur s asiste la deznodmnt, putur s aud uieratul, repede oprit de apa
care ptrundea n buncrele nclzite pn la alb i putur s asiste la cderea
vertical a catargelor care se prbueau n ap. Apoi la suprafa aprur cteva
bule de aer, i asta a fost totul.
Pe apa uleioas nu se zri plutind nici mcar o scndur, nici un fel de
epav. Nu mai rmsese nimic. Nimic.
Viroma ar fi putut s nu existe niciodat.
Faa lui Findhom era parc de piatr, cnd i se adres lui Nicolson.
Aproape toi cei aflai n barc se uitau la el, fie direct, fie pe furi, dar el prea
c.nu observ nimic, fiind cufundat n indiferen.
Nu schimba ruta, Nicolson, te rog! zise el cu o voce joas i ntretiat,
dar alterarea ei se datora slbiciunii i sngelui care i venea pe gt.
Obiectivul nostru nu s-a schimbat. Trebuie s ajungem la strmtoarea
Macclesfield, peste dousprezece ore. CAPITOLUL VIII
Orele trecur^ore angoasante, interminabile, sub un cer albastru i fr nici
o adiere de vnt. Soarele tropical ardea necrutor, dar barca de salvare nr. 1,
remorcnd cealalt ambarcaiune, i continua cu ncpnare drumul spre sud.
n timpuri normale, o barc de salvare transport combustibilul necesar ca s
strbat vreo sut de mile, cu viteza de patru noduri. Nu este folosit dect n
caz de urgen, de exemplu cnd trebuie s fie remorcate alte brci, care s fie
deprtate de o nav pe cale s se scufunde; sau ca s se ajung la
supravieuitorii unui naufragiu pentru a li se acorda un ajutor imediat. Atunci
barca trebuie imobilizat n mijlocul valurilor puternice.
Dar Mac Kinnon avusese grij s mbarce butoiae suplimentare cu
pcur; chiar i n cazul unei mri agitate, provizia ar fi fost mai mult dect
suficient pentru a ajunge la Lepar, insuli de dimensiunile insulei Sheppey, la
tribord de strmtoarea Macciesfield.
Findhom, care avea la activ cincisprezece ani de edere n arhipelag,
cunotea acea insul, i nc foarte bine. Lucru mai important, tia unde s
gseasc pcur n Lepar, ba chiar n cantitate mare.
Singurul factor necunoscut era inamicul. Cine tie dac nu cumva
japonezii invadaser deja insula? Este adevrat c forele lor terestre nu erau
prea mprtiate. Ar fi fost de-a dreptul extraordinar s fi avut timp, sau motive
suficiente, ca s ocupe militar o insul nensemnat.
Supravieuitorii de pe Viroma, aprovizionai din abunden cu pcur i
ap proaspt, puteau s spere c vor putea s strbat un traseu foarte lung. Nu
era imposibil s ajung la strmtoarea Sonde, ntre Sumatra i Java, mai ales
dac ar fi beneficiat de ajutorul alizeelor din nord-est. Dar, n acel moment,
alizeele nu bteau. Nu se simea nici cea mai uoar briz. Aerul era calm i
cldura sufocant. Adierea slab, datorat deplasrii ambarcaiunilor pe ap, era
doar o iluzie derizorie. Era mai bine s nu fi simit nimic.
Soarele se lsa spre vest i dogoarea lui scdea n intensitate, dar razele
sale erau nc fierbini. Nicolson ordonase ntinderea pnzelor, n loc de cort,
dar cldura rmnea destul de mare i sub aceast protecie. Probabil c erau
32-38 de grade Cclsius i o umiditate de 85%.
ALISTAIR MACLEAN 106

Rar se ntmpla, n Indiile Orientale, n acea perioad a anului, ca temperatura


s scad sub 30 de grade Celsius. Nu te puteai atepta la nici o uurare de la un
plonjon n valuri, cci temperatura apei era aproape aceeai ca cea a aerului.
Pasagerii erau nevoii s se resemneze cu umbraoferit de pnze, asudnd,
gfind, rugndu-se ca soarele s dispar mai repede.
Nicolson, aezat al crm, n partea din spate, arunc o privire spre
nsoitorii si i strnse din buze, constatnd starea lor de dezndejde.
n plin mare, la tropice, pe o ambarcaiune fr punte, la o mie de leghe
de orice ajutor posibil, nconjurai de dumani i n ar inamic, i-ar fi fost greu
s gseasc o echip mai puin capabil s manevreze o ambarcaiune i avnd
mai puine anse de scpare. Sigur, existau i excepii: oameni precum Mac
Kinnon sau van Effen. Ceilali ns...
Fr a-1 pune la socoteal pe Nicolson, la bord erau aptesprezece
persoane, i numai dou dintre ele erau n stare s manevreze cu adevrat sau s
lupte: Mac Kinnon, netulburat, competent, plin de resurse, facea ct doi oameni,
i van Effen - un om foarte ciudat, care, pe de alt parte, dduse pe deplin
dovad de curaj. Vannier era greu de judecat. Abia ieit din adolescen, poate
c s-ar dovedi capabil, cu timpul, s suporte un efort prelungit, poate chiar i
ncercri dure..., dar cine l-ar fi putut asigura de asta? Walters, care arta nc
foarte ru, ar fi fost preios dup ce va fi reuit s-i revin.
i cam asta era tot n ceea ce privea creditul pe care l putea acorda.
Gordon, al doilea steward, individ cu ochi apoi, cu faa slab, tot timpul
ncruntat, ho notoriu, i prsise n mod misterios postul n cursul dup-
amiezii. Nu era nici marinar, nici soldat; nu te puteai baza pe el dac era s fac
ceva care nu contribuia la securitatea sau nu era n beneficiul su personal.
Preotul musulman i enigmaticul Famholme, aezai unul lng altul pe
aceeai banc, ntreinnd o conversaie n oapt, nu-i dovediser calitile.
Nu exista om mai bun i mai bine intenioant dect Willoughby; dar, n
afara camerei mainilor i lipsit de dragele sale cri, era fiina cea mai puin
practic, cea mai puin descurcrea din lume, n pofida solicitudinii
emoionante de a veni n ajutor.
Cpitanul Evans, timonierul Fraser i matelotul Prevets Jenkins erau prea
rnii ca s li se poat cere mai mult dect bunvoin. Alex, soldatul - Nicolson
aflase c numele su de familie era Sinclair -, era mai agitat ca niciodat.
Privirea lui ngrijorat se deplasa fr oprire de la unul la altul i i freca tot
timpul palmele de olduri, ca i cum ar fi ncercat cu disperare s se debaraseze
de o contaminare netiut.
Mai rmneau cele trei femei i micuul Peter. Evident, la o distan de zece
metri, se aflau Siran i complicii si. Perspectiva nu era deloc ncurajatoare.
Dintre ocupanii celor dou ambarcaiuni, numai unul singur nu avea nici o
grij: micuul Peter Talion. Singurele lui haine erauun ort cu bretele. Cldura
nu prea c l incomodeaz i se agita n toate prile, riscnd tot timpul s cad
peste bord. Familiaritatea fiind generatoare de ncredere, copilul nu se mai
temea de ceilali pasageri, fr s aib totui o ncredere deplin n ei.
ALISTAIR MACLEAN 107

De fiecare dat cnd Nicolson - al crui loc n barc era cel mai apropiat
de locul copilului - i oferea un biscuit sau un pahar de lapte condensat cu ap,
i zmbea cu timiditate, se apleca n fa, apuca ofranda, mnca sau bea cu
capul n jos i se uita la binefctorul lui cu un aer bnuitor, pe sub sprncene.
Dar, dac Nicolson ntindea mna ca s-l ating sau s-l prind n trecere,
copilul fugea lng domnioara Drachmann, aezat la tribord, i i bga mna
grsu n prul ei negru-strlucitor, uneori cu o violen care o facea pe tnra
femeie s se strmbe de durere. Apoi ntorcea capul ca s se uite grav la secund
printre degetele rsfirate ale minii drepte. Modul acesta de a-i face un paravan
din degete era mania favorit a lui Peter. Poate i imagina n felul acesta c era
invizibil.
Nicolson, absorbit de mofturile copilaului, uita lungi momente de rzboi,
de rnii i de situaia aproape disperat a lui i a nsoitorilor si; dar prezentul
amar revenea totdeauna, obsedndu-1. Disperarea devenea din ce n ce mai
mare i temerile creteau cnd se gndea ce ar fi putut s peasc Peter cnd
vor fi prini de japonezi. Pentru c aveau s-i prind - Nicolson nu se ndoia de
asta nici mcar o secund. i era sigur c aceeai convingere o avea i Findhom,
n pofida cuvintelor ncurajatoare despre insula Lepar i strmtoarea Sonde.
Japonezii, ale cror poziii se aflau la o distan de numai cteva mile, i
vor gsi i i vor face prizonieri cnd vor dori. De ce nu o fcuser deja? sta
era singurul mister.
Nicolson se ntreba dac ceilali tiau c orele lor de libertate i de
securitate erau numrate i c pisica se juca cu oarecele. Poate c tiau, dar nu
lsau s se vad. Era un ansamblu de oameni incapabili, n aparen inutili, un
handicap teribil pentru cei care nc mai sperau s pluteasc spre libertate. Dar
Nicolson era obligat s mrturiseasc faptul c ddeau dovad de un moral
extraordinar, cu excepia, firete, a lui Gordon i Sinclair.
Munciser din greu i fr s se plng, ngrmdind cuverturi i provizii
n barc, n cea mai mare ordine posibil. Fcuser loc rniilor, n detrimentul
propriului lor confort, i rnii ei nii, n pofida suferinelor, nu se plnseser
niciodat, ci acceptaser ordinele lui Nicolson.
Cele dou infirmiere, ajutate cu o abilitate surprinztoare de Famholme,
petrecuser mai bine de dou ore cu ngrijirea rniilor, fcnd o treab
extraordinar. Niciodat insistena Ministerului Transporturilor, referitoare la
prezena unui echipament sanitar de urgen la bordul brcilor de salvare, nu
fusese mai justificat i nu-i gsise o mai bun ntrebuinare. Omnoponul,
dttor de for, sulfamidele, codeina, pansamentele, feele, vata hidrofil, gelul
mpotriva arsurilor, totul fusese de folos. Domnioara Drachmann luase cu ea o
trus chirurgical. Mac Kinnon, cu ajutorul cuitului su i cu toporica de la
bord, scosese scndurile din coronamentul din spate, ca s fac aele pentru
braul rupt al caporalului Fraser.
Domnioara Plenderleith era de-a dreptul minunat. Avea darul de a aduce
mprejurrile i situaiile la o scar normal. Ai fi zis c i petrecuse toat viaa
ntr-o barc. Lua lucrurile aa cum erau i profita ct mai mult posibil.
ALISTAIR MACLEAN 108

Autoritatea ei era destul de mare pentru ca ceilali s-i urmeze exemplul.


Ea nvelea rniii cu cuverturi i i certa ca pe nite copii dac ddeau
dovad de cea mai mic neascultare. Niciodat domnioara Plenderleith nu-i
certase de dou ori protejaii. i luase n sarcin intendena i avea grij ca
nimic din alimentele i buturile distribuite s nu se piard. Ea luase geanta lui
Famholme i o priponise sub banc, lng banchet. n mn cu toporica lsat
de Mac Kinnon, ea l avertizase pe general, care clocotea de furie, c se
terminase cu butura i c ceea ce se afla n geant va fi rezervat de acum
nainte numai nevoilor medicale. Dup care, lucirea rzboinic din ochii ei
dispruse i, spre surpriza general, scosese andrelele i lna i se pusese
linitit pe tricotat.
Tot ea era cea care, cu o scndur pe genunchi, tia cu grij buci de came
de vit i de pine, distribuia zahrul, dizolva laptele condensat i l facea s se
agite de colo pn colo pe Mac Kinnon, din care fcuse servitorul ei grav i
demn, ca i cum ar fi fost unul dintre cei mai contiincioi elevi ai ei. -
E extraordinar! i zise Nicolson, vznd expresia supus de pe faa
efului de echipaj.
Deodat, vocea domnioarei Plenderleith urc aproape cu o octav:
Mac Kinnon, ce faci, pentru Dumnezeu?
eful echipajului scpase din mn ultima ncrctur de pine i
de came de vit i, n genunchi lng btrna domnioar, se aplecase fr
s ia n seam ntrebarea. Domnioara Plenderleith o repet de trei ori i,
vznd c nu primete nici un rspuns, strnse din buze i l mpinse cu
mnerul cuitului n coaste. De data asta, Mac Kinnon reacion.
Uite ce-ai fcut, prostnacule!
Art cu vrful cuitului spre genunchiul lui Mac Kinnon. ntre
genunchi i banchet zcea strivit o livr de came.
Scuzai-m, domnioar Plenderleith, scuzai-m!
eful echipajului se ridic i debaras pantalonii de rmiele de came
care se lipiser. Apoi se ntoarse spre Nicolson i zise:
Vin avioanele, domnule cpitan!.Sunt deja foarte aproape!
Nicolson i arunc o privire printre pleoapele pe jumtate nchise i se
aplec i el sub pnz, cu ochii spre vest. Aproape imediat vzu avionul la o
distan mai mic de dou mile i o altitudine de aproape aptezeci de metri.
Walters, omul de veghe, nu-1 zrise, dar nu era de mirare: aparatul se mica
exact pe direcia soarelui. Urechea exersat a lui Mac Kinnon percepuse de
departe huruitul motorului. Cum reuise s fac asta, n pofida valului de vorbe
al domnioarei Plenderleith i a duduitului regulat al motorului brcii? Nicolson
nu nelegea. El nu auzea nimic, nici acum. Se ddu civa pai napoi i se uit
la Findhom. Acesta, culcat pe o parte, prea c doarme sau c e n com.
Secundul nu avea timp s controleze.
Mac Kinnon, treci la pnze, zise el. Gordon, d-i o mn de ajutor! S
ne grbim, Vannier!
Vannier, foarte palid, prea n deplintatea forelor.
ALISTAIR MACLEAN 109

Domnule cpitan! Armele? E nevoie de una pentru dumneavoastr,


pentru general, pentru eful de echipaj, van Effen, Walters i pentru mine!
Apoi se adres lui Famholme:
Avem o carabin automat. tii s-o folosii?
Bineneles.
Ochii generalului scprar cnd ntinse mna spre carabin, o ncrc cu
micri abile i o puse pe braul ndoit. Dup aceea se uit la cer, n sperana c
va descoperi avionul.
Nicolson er-a surprins de schimbarea survenit de la nceputul dup-
amiezii. Omul care se repezise, cu recunotin, n adpostul sigur al oficiului,
ar fi putut s nu existe niciodat. Era incredibil. Nicolson intui c
inconsecvenele generalului erau voite i c o intenie clar, dar ascuns, se afla
la baza tuturor acestor manifestri. Poate c aceast bnuial nu era deloc
ntemeiat, i Nicolson atribuia acest comportament schimbtor al lui
Famholme unui motiv inexistent. Indiferent care ar fi fost explicaia atitudinii
generalului, nu era acum timp de analize.
Lsai jos carabina! zise Nicolson pe un ton imperios. Lsai jos
armele! Culcai-v pe burt! Ceilali pasageri se vor culca pe bnci sau pe
fundul brcii, n msura posibilului.
Bieelul ip o dat ca s protesteze, cnd fu obligat s se ghemuiasc
lng infirmier, fr s in seama dac asta i plcea sau nu.
Avionul, un aparat ciudat, de un model necunoscut, venea drept spre barc.
Era probabil la o distan de vreo mil: pierdea mereu nlime, dar nainta
foarte lent. Acest gen de avion nu era fcut ca s zboare repede. Acum vira
pe o arip i ncepea s se roteasc n jurul brcii.
Nicolson l supraveghea cu ajutorul binoclului. Emblema nipon
apru, strlucitoare, pe fiizelaj, cnd avionul vir la nceput spre sud, apoi
spre est. Era un aparat greu i incomod, bun doar pentru mici
recunoateri.
t)eoadat, Nicolson i aminti de cele trei avioane Zero, care i
survolaser nepstoare cnd prsiser Viroma n flcri i avu o
inspiraie, care deveni apoi o certitudine.
Lsai armele i aezai-v normal! zise el calm. Avionul sta nu
vrea s ne distrug. Japonezii dispun de un numr destul de mare de
bombardiere ca s ne nimiceasc ntr-o clip. Dac ar fi vrut asta, n-ar fi
trimis vechitura asta, care are toate ansele s cad singur. Ne-ar fi trimis
aparate de vntoare i bombardiere.
Nu sunt chiar att de sigur.
Famholme, foarte agitat Ia ideea luptei, se resemna cu greu s nu mai
in carabina ndreptat spre avionul inamic.
Eu n-a avea ncredere n tipii tia.
Cine are ncredere? replic Nicolson. Dar m ndoiesc c acest tip de
avion este echipat cu mai mult de o mitralier.
ALISTAIR MACLEAN 110

Hidroavionul continua s fac cercuri la aceeai distan prudent.


mi nchipui c vor s pun mna pe noi vii, Dumnezeu tie de ce!
Ticlosul sta, cum zic americanii, a fost trimis doar ca s ne in pe jar!
Nicolson trise prea mult n Extremul Orient ca s nu fi auzit, cu detalii
sinistre, de atrocitile svrite de japonezi i de actele lor de cruzime barbar
din timpul rzboiului cu China, i tia c, pentru inamicii lor, moartea era un
sfrit uor n comparaie cu situaia de prizonier.
De ce naiba acord atta importan persoanelor noastre? Nu reuesc s
ghicesc asta. Ne permit s numrm ansele de care am beneficiat i s
rmnem n via cteva clipe n plus.
Sunt de prerea secundului, zise van Effen, care pusese deja jos arma.
Avionul sta i bate joc de noi. Ne va lsa n pace, nu v facei griji din cauza
lui, domnule general.
Poate c o s ne lase n pace, poate c n-o s ne lase n pace!
Famholme ridic lent carabina, astfel nct s fie foare vizibil.
Pe Dumnezeu, e un inamic, nu! Un glon n motor...
Famholme respira zgomotos.
Nu vei face nimic, Foster Famholme!
Tonul domnioarei Plenderleith era rece, tios, imperios.
Te compori ca un imbecil, ca un copil iresponsabil. Pune imediat jos carabina!
Famholme, sub privirea autoritar i n urma cuvintelor biciuitoare ale btrnei
domnioare, se calm imediat.
La ce bun s dai cu piciorul ntr-un cuib de viespi? Vei trage asupra lui
i, pn s ncarci din nou arma, ne va mitralia.
Nicolson nu avea habar de ntorstura pe care o vor lua evenimentele, dar,
atta timp ct dura situaia actual, antipatia dintre Famholme i domnioara
Plenderleith se anuna foarte distractiv. Nimeni nu-i auzise vreodat
schimbnd o vorb amical.
Haide, Constance! zise Famholme pe un ton pe jumtate agresiv i pe
jumtate conciliant. N-ai dreptul s...
Nu-mi spune Constance! replic domnioara Plenderleith pe un ton
rece. Las arma aia, asta e tot ce-i cer. Nici unui dintre noi nu are chef s fie
sacrificat pe altarul ardorii tale mariale.
i arunc o privire plin de rceal, apoi i ntoarse spatele.
Discuia era ncheiat i Famholme suferise o nfrngere zdrobitoare, pe
care o merita.
Secundul ntreb curios:
V cunoatei de mult timp cu generalul? .
Pre de o secund, privirea rece i strpunse pe Nicolson care i zise c
mersese, prea departe. Dar domnioara Plenderleith strnse din buze i ddu
afirmativ din cap.
O, da! De mult timp, de prea mult timp. Regimentul generalului i avea
garnizoana la Singapore cu mult nainte de rzboi, dar nu tiu dac sttea pe-
acolo. Tria practic la Bengal Club. i acolo bea tot timpul.
ALISTAIR MACLEAN 111

Pe Dumnezeu, domnioar! strig Famholme, zbrlindu-i sprncenele


albe. Dac ai fi brbat...
Ea l ntrerupse cu un aer agasat:
Linitete-te. Te repei, Foster. E obositor.
Famholme mormi cteva cuvinte pline de mnie, dar atenia tuturor era
ndreptat spre avion. Sunetul fcut de motor se amplificase i, o clip scurt,
Nicolson crezu c atacul era iminent. Dar i ddu seama, aproape imediat, c
cercurile din jurul brcii de salvare se lrgeau, deoarece avionul inteniona s-i
sporeasc fora ascensional. Continua s se roteasc deasupra cltorilor i
urca n acelai timp, dei fr efort. Ajuns la o mie cinci sute de metri, se
stabiliz i ncepu s descrie cercuri mari, cu un diametru de patr-cinci mile.
Ce rost are manevra asta?
Acum vorbise Findhom. Vocea lui era mai clar i mai puternic dect
fusese pn atunci.
Nu i se pare ciudat, Nicolson?
Secundul i zmbi.
Credeam c dormii, domnule comandant. Cum v simii?
Mi-e foame i mi-e sete. O, mulumesc, domnioar Plenderleith!
ntinse mna spre cana pe care i-o ntindea btrna domnioar i
gemu: gestul i provocase o durere brusc. Dar i reveni repede i continu:
Nu mi-ai rspuns, Nicolson.
i mi cer scuze, domnule comandant. E greu de spus. Dar cred c vrea
s ne arate unor complici, i c s-a ridicat att de sus ca s serveasc drept
stlp indicator. Dar este doar o simpl presupunere.
Presupunerile tale au obiceiul suprtor de a se confirma cu prea mult
exactitate.
Un moment, Findhorn pstr tcerea, preocupat cu mncatul sandviului
cu came de vit. Trecu o jumtate de or. Avionul cerceta se meninea la
aceeai altitudine. Cei din barca de salvare ncepeau s aib probleme cu capul
de atta uitat n sus i tensiunea era din ce n ce mai greu de suportat. Prea
evident c aviatorul inamic nu avea intenii ostile imediate. Dup alt jumtate
de" or, soarele, de un rou sngeriu, cobor" repede i aproape vertical spre
marea neted Ca o oglind, care plea i se ntuneca la orizontul nceoat
dinspre est. Dar, la vest,. ntinderea de ap strlucea n jurul soarelui care
scpta. n acea parte, valurile nu aveau transparena unei oglinzi; dou-trei
insule apreau pe suprafaa roiatic a mrii. Siluetele lor apreau negre sub
razele soarelui care luminau aproape la orizontal. La stnga, la tribord, o insul
foarte joas, dar mai mare, se ridica imperceptibil deasupra apelor linitite spre
sud-vest. Ambarcaiunile erau nc la o deprtare de aproximativ patru mile.
La puin timp dup ce zrir insula, hidroavionul pierdu din altitudine i se
ndrept spre est, n linie dreapt. Vannier se uit la Nicolson cu o privire plin
de speran.
Cinele de paz i-a terminat programul. S-ar prea c se ntoarce la
cote ca s-i petreac noaptea.
ALISTAIR MACLEAN 112

Mi-e team c nu, Vannier! zise Nicolson, care urmrea avionul cu


privirea. n direcia asta, nu-i dect mare i iar mare, pe o distan de sute de
mile, dup care vine Bomeo. Dar amicul nostru nu-i are culcuul n Bomeo. A
reperat un confrate. Pot s pun prinsoare. Nu e i prerea dumneavoastr,
domnule comandant?
La naiba! Presupun c iar ai dreptate.
Zmbetul lui Findhorn dezminea uoara ofens pe care ar fi putut s-o
conin vorbele sale. Apoi zmbetul dispru. Findhorn pli la fa, cci avionul
nu se mai deprta; i relua zborul circular.
Nu te-ai nelat, Nicolson, zise comandantul cu blndee.
Se ntoarse cu greu i se uit n sus.
La ce distan estimezi c ar fi insula aceea?
La dou mile i jumtate, poate trei!
Mai curnd trei, i ddu cu prerea Findhom.
i, adresndu-se lui Willoughby, art cu un gest spre motor:
Poi s obii cteva turaii n plus de la mainria asta?
Cu puin nproc, domnule comandant, a putea ctiga un nod,
poate dou...
i puse mna pe frnghia care lega cele dou ambarcaiuni.
Nu m tenta! F ce tii fr s tai frnghia.
Comandantul fcu un gest cu capul spre Nicolson, care trecu crma
lui Vannier i se apropie de Findhom.
Ce crezi, Nicolson?
n legtur cu vasul zrit sau cu urmtoarele evenimente?
Cu amndou.
Nu tiu,nimic despre vas. Ar putea s fie un torpilor, o vedet
rapid, un vas de pescuit sau orice. Ct privete restul...
Nicolson se strmb cu tristee i continu:
_ E clar c vor s ne captureze vii. Ne vor face prizonieri, dup care va
urma tortura. Ne vor bate cu bastonul de bambus, ne vor smulge unghiile i
dinii; ne vor supune la supliciul apei, al srii i altor rafinamente obinuite.
Buzele lui Nicolson se transformar ntr-o linie alb. Ochii si priveau spre
spatele brcii. Peter i domnioara Drachmann se jucau rznd n hohote; tnra
prea s nu fi cunoscut niciodat griji i necazuri. Findhom urmri direcia
privirii secundului.
Ei, da! i eu sunt la fel ca tine, Johnny: mi se rupe inima cnd i vd.
Se neleg att de bine!
Apoi adug, frecndu-i brbia:
Ambr translucid e expresia pe care a folosit-o acel scriitora cnd a
vorbit de tenul eroinei sale. La vremea aceea mi-am spus c e complet imbecil
sau ceva de genul sta. Acum a vrea s-i cer scuze. Acest ten este cu adevrat
excepional. Nu crezi?
ALISTAIR MACLEAN 113

Zmbi i continu:
Imagineaz-i ce-ar fi n Piccadilly, dac ai duce-o acolo!
Nicolson zmbi i el.
Asta e din cauza efectului produs de apusul soarelui, domnule
comandant, i nu vedei prea bine cu ochii injectai de snge.
i era recunosctor btrnului ofier pentru c i distrgea atenia de la
situaia n care se aflau, dar i recpt imediat aerul serios.
Acea ran cumplit de pe obraz e opera frailor notri de ras galben.
Cred c ar merita o mic recompens.
Findhom ddu din cap.
Ar trebui s ntrziem puin capturarea noastr i s lsm s rugineasc
un timp instrumentele de tortur. Perspectiva asta nu-i lipsit de farmec,
Johnny.
Se opri, apoi continu cu calm:
Am Impresia c zresc ceva.
Nicolson lu binoclul. Zri o ambarcaiune, din care nu se vedeau dect
catargele, puternic luminate de razele soarelui aflat la asfinit.
Apoi ntinse binoclul lui Findhom, care l lu i l napoie secundului,
murmurnd:
Am impresia c ansele noastre se dovedesc foarte problematice.
Anun-i, Johnny.
Nicolson se ntoarse spre pasageri.
mi pare ru c trebuie s v ngrijorez iar, dar am impresia c suntem
ameninai de un nou pericol. Un submarin japonez este pe cale de a ne prinde
din urm. Dac s-ar fi artat un sfert de or mai trziu, am fi putut ajunge la
insula de colo...
Art cu un gest spre tribord.
n starea actual a lucrurilor, pe la jumtatea drumului vom fi ajuni din
urm.
i ce se va ntmpla atunci, domnule Nicolson?
Tonul vocii domnioarei Plenderleith era aproape indiferent.
Comandantul Findhom crede, i eu sunt de aceeai prere, c vor
ncerca s ne fac prizonieri. Dar tot ce pot s v spun deocamdat, domnioar
Plenderleith, este c vom ncerca s nu ajungem prizonierii lor. Va fi greu.
Ba chiar imposibil! interveni van Effen, care sttea n partea din fa.
Vorbea pe un ton rece.
E un submarin, dragul meu. Ce pot s fac armele noastre mpotriva
lui? Cci are coca de oel! Gloanele noastre, pur i simplu, vor ricoa.
Propui s ne predm?
Nicolson nu putea s conteste logica vorbelor lui van Effen i tia c nu
erau dictate de fric. Totui, avea o vag dezamgire.
De ce s comitem o sinucidere vdit? C asta ne sugerezi s facem, continu
ALISTAIR MACLEAN 114

van Effen. Mai trziu, va fi oricnd posibil s avem o ocazie mult mai bun ca
s scpm de ei.Se vede c nu-i cunoti pe japonezi! zise Nicolson cu lehamite.
Mai avem o ans de salvare i asta e ultima.
Eu pretind ns c eti nebun!
Pe faa lui van Effen se putea citi ostilitatea.
S supunem la vot, domnule Nicolson!
i, aruncnd o privire n jur, adug:
Care dintre voi suntei n favoarea...
Nicolson l ntrerupse cu duritate:
Taci din gur! Nu spune prostii! Nu te afli la un miting politic, van
Effen! Te afli la bordul unei brci a Marinei Comerciale britanice, iar aceste
brci nu se afl sub autoritatea comitetelor, ci sub cea a unui singur om:
comandantul. Cpitanul Findhom decide dac ne vom mpotrivi, i asta e tot.
Decizia cpitanului e irevocabil?
Da.
Atunci, mi cer scuze.
Van Effen salut i zise:
M nclin n faa acestei decizii.
Mulumesc.
Nicolson, uor tulburat, i ndrept atenia spre submarin. Acum se afla la
distana de o mil; putea s fie vzut clar, cel puin detaliile eseniale.
Hidroavionul continua s se roteasc deasupra lor. Nicolson ridic ochii spre
aparat i se ncrunt.
Tare mult a vrea ca animalul sta afurisit s se duc la el acas! zise
secundul printre dini.
Este adevrat c complic lucrurile, Johnny, zise Findhom. Va fi peste
noi n cinci minute.
N-am mai ntlnit deja acest tip de submarin, domnule comandant?
Cred c da, rspunse lent Findhom. Acum sunt sigur: tun antiaerian de
mic calibru n partea din spate; mitralier pe pasarel i, n fa, tun de calibru
80 sau 100, nu pot s fiu sigur n privina asta. Dac vor vrea s ne ia la bord, va
trebui acostat lng coc, sub chioc. Nici unul dintre tunuri nu poate s
ocheasc att de jos.
i muc uor buzele i ridic ochii.
Peste douzeci de minute, va fi noapte, iar insula va fi doar la o
jumtate de mil n momentul n care ne vor opri. E o ans, o ans mic de
tot, i totui...
Lu binoclul, se uit la submarin, apoi ddu uor din cap.
Da, cred c-mi amintesc. Acel tun de 80 are o masc pentru servani.
Nicplson vorbea lent i se uita la comandant cu un aer absent:
O complicaie n plus! Ce zicei, domnule comandant?
Nu neleg, Johhny. Nu-mi st mintea la astfel de lucruri. Care e ideea?
E o idee nebun, dar ar putea s fie eficace.
Dup o explicaie rapid, Nicolson se aplec spre Vannier, care trecu crma
ALISTAIR MACLEAN 115

efului de echipaj i se ridic:


Fumezi, Vannier?
Nu, domnule cpitan.
Vannier se uita la Nicolson cu un aer foarte mirat.
Ei bine, din noaptea asta vei ncepe s fumezi.
Nicolson bg mna n buzunar i scoase o cutie de Benson & Hedges i
chibrituri. Le nmn celui de al doilea locotenent i i ddu cteva scurte
instruciuni.
- Drept n fa! Treci de van Effen. Nu uita c totul depinde de tine.
Generale, un moment, te rog!
Famholme ridic ochii surprins, trecu cu greu peste dou bnci i se aez
alturi de Nicolson. Acesta l privi un minut n tcere, apoi i zise:
Chiar cunoti mnuirea acestei carabine automate, generale?
Pe toi sfinii! Da! mormi Famholme. Aproape c eu am inventat
arma asta. ,
Nicolson continu netulburat:
La ce distan atingi inta?
Famholme rspunse:
Am fost campion la Bisley, domnule Nicolson.
Bisley? Nicolson ridic din sprncene, stupefiat. Dar Famholme continu
cu un calm la fel de mare ca cel al lui Nicolson:
Trgtor de elit al regelui. Arunc o conserv peste bord i, cnd va fi
la treizeci-patruzeci de metri, i voi face o demonstaie. Cu carabina asta, o voi
transforma n sit n dou secunde.
Tonul era convingtor.
Nu ne vei demonstra nimic, se grbi s spun secundul. sta ar fi
ultimul lucru de care am avea nevoie acum. Fraii notri japonezi trebuie s
vad c nu avem nici mcar un singur pistol. Dar uite ce-i cer s faci.
i ddu lui Famholme instruciuni clare i precise, fcnd la fel i cu restul
pasagerilor. Secundul nu avea timp de pierdut cu explicaii lungi, ca s fie sigur
c se fcuse bine neles. Inamicul aproape c i prinsese din urm.
Cerni, la vest, nc mai strlucea, adevrat caleidoscop, unde se amestecau
roul, portocaliul i galbenul. Benzile de nori de la orizont preau c ard, dar
soarele dispruse. La est era ns cenuiu i noaptea brusc de la tropice cdea
cu rapiditate asupra mrii.
Submarinul venea prin dreapta. Volute de un alb fosforescent neau din
ambele laturi ale etravei; zgomotul motoarelor Diesel era nbuit. Gura neagr
i amenintoare a tunului din fa se rotea, urca i cobora, se adapta micrilor
brcii de salvare, cu o regularitate implacabil.
Apoi, din nlimea chiocului, rsun un ordin scuri, de neneles pentru
ei. Mac.Kinnon, n urma gestului fcut de Nicolson, opri motorul i coca de oel
a submarinului se hrji de bordul ambarcaiunii. Nicolson ntinse gtul i
arunc o privire rapid pe partea chiocului. Tunul din fa era ndreptat spre
barc, dar deasupra capetelor pasagerilor, conform previziunilor secundului.
Atinsese deja nclinaia cea mai de jos. n spate, tunul antiaerian de mic calibru
ALISTAIR MACLEAN 116

era i el ndreptat spre ei, spre centrul ambarcaiunii. Nicolson se nelase n


aceast privin, dar trebuia s ncerce.
n chioc se aflau trei oameni: doi dintre ei erau narmai. Un ofier inea
un pistol i un matelot avea o arm care, probabil, era un pistol- mitralier. La
baza chiocului se aflau cinci-ase mateloi; numai unul era narmat. Acest
comitet de primire nu avea nimic binevoitor, dar Nicolson i-l imaginase i mai
ostil. i nchipuise c va provoca grave bnuieli din cauza schimbrii brute de
rut a brcii, schimbare tcut in ultima clip, care o lsase pe jumtate ascuns
n ntunericul din partea de est, n timp ce nava japonez se contura clar pe cerul
luminat de ultimele raze ale soarelui. Dar probabil c fusese luat drept o
tentativ de fug datorat panicii i a crei inutilitate se vedea de la prima
privire. O barc de salvare nu reprezint un pericol pentru nimeni i
comandantul submarinului era convins c luase msuri de precauie inutile
mpotriva unui adversar att de nensemnat.
Cele trei ambarcaiuni - submarinul i cele dou brci - naintau n
continuare, cu o vitez de aproximativ dou noduri, cnd o frnghie cobor
rsucindu-se de pe puntea submarinului i czu n partea din fa a primei brci.
Vannier o apuc cu un gest automat i se ntoarse spre Nicolson:
Mai bine leag-o, Vannier!
Nicolson vorbea cu o resemnare plin de amrciune.
Ce pot s fac nite pumni zdraveni i dou-trei cuite mpotriva...
Exact! Judeci corect!
Ofierul se apleca pe deasupra chiocului, cu braele ncruciate. I se putea
zri eava armei de-a lungul braului stng. Vorbea bine engieza. Se exprima pe
un ton satisfcut i zmbea.
Ar fi neplcut pentru toat lumea dac ai ncerca s opunei rezisten.
Du-te la dracu!
Ce lips de politee! Ce lips de curtoazie! Comportare curat anglo-
saxon!
Ofierul ddu din cap cu tristee, dar era foarte ncntat de el. Apoi,
brusc, ncremeni, se uit cu severitate pe deasupra evii i zie,,cu o voce
care rsuna ca pocnetul unui bici:
Avei grij!
Nicolson i sfri gestul lent. Scoase o igar din pachetul pe care i-1
ntindea Willoughby, lu un chibrit i i aprinse igara, apoi pe cea a lui
Willoughby, dup care arunc chibritul departe.
Trebuia s m atept la asta, bineneles!
Rsul ofierului era scuit i dispreuitor.
Englezul e flegmatic. Chiar i atunci cnd clnne de fric, se
gndete s-i menin reputaia n faa echipajului. Ia uite, nc unul!
Flacra mic a chibritului lumin capul lui Vannier, care aprea din
partea din spate a brcii.
Pe toi zeii! E emoionant, foarte emoionant!
Apoi schimb tonul:
ALISTAIR MACLEAN 117

Dar gata cu nebunia asta! Toat lumea urc imediat la bord.


i ndrept arma spre Nicolson i zise:
Tu primul.
Nicolson se ridic; unul din brae se sprijinea de coca submarinului, pe
cellalt inndu-1 lipit de corp.
Ce vrei s facei cu noi? Vrei s ne omori pe toi?
Mai mult striga dect vorbea, i vocea i tremura uor.
Avei de gnd s ne torturai, s ne tri n blestematele voastre de
lagre de prizonieri din Japonia?
Acum chiar rcnea de furie.
Chibritul lui Vannier nu fusese aruncat peste bord, iar uieratul, n partea
din fa, era mai puternic dect se ateptase Nicolson.
De ce, pentru Dumnezeu, nu ne omori pe toi n loc s...
Apoi, cu o brutalitate uimitoare, n partea din fa a navei se auzi un fel de
vuiet i o dubl nire de scntei, de fum i-de flcri lumin cerul crepuscular,
dincolo de puntea submarinului, la un unghi de aproximativ treiezci i unu de
grade, pornind de la vertical. Pe urm, dou sfere incandescente fcur
explozie la treizeci i cinci de centimetri deasupra apei.
Ar fi trebuit s ai o indiferen care s depeasc posibilitile umane ca s nu
ai impulsul irezistibil s te uii n sus, auzind explozia n aer a celor dou
rachete. Or, echipajul submarinului japonez era format din oameni. Toi
deodat, ca marionetele n mna unui ppuar, se ntoarser ca s vad ce se
ntmpla, i toi murir n acelai timp, pe jumtate ntori spre barc i cu capul
pe spate, ca s poat contempla mai bine cerul.Zgomotul carabinelor automate,
al putilor i pistoalelor slbi treptat. Abia dac slabe ecouri mai tulburau
ntinderea mut a mrii,cnd Nicolson strig tuturor s se arunce pe burt pe
fundul ambarcaiunii. nc mai striga cnd dou cadavre de marinari czur de
pe puntea alunecoas a Submarinului, nimerind n partea din spate a brcii.
Unul dintre ei l {intui pe secund de marginea brcii, iar cellalt, care nc mai
ddea din mini i din picioare, czu peste micul Peter i cele dou infirmiere.
Dar Mac Kinnon i prinse din zbor. Cele dou cderi nu fcur dect un singur
zgomot.
Trecu o secund, apoi dou, apoi trei. Nicolson, n genunchi, cu pumnii
strni, i inea rsuflarea.
La nceput, auzi un zgomot de picioare pe puntea submarinului, apoi un
val de cuvinte rapide schimbate cu glas sczut n spatele tunului mare.
Mai trecur alte dou secunde. Privirile lui Nicolson cercetau puntea navei
inamice; poate c un supravieuitor cuta s moar i el n chip glorios pentru
mprat. Nicolson nu se ndoia de curajul fanatic al japonezilor; dar acum totul
era tcere, o tcere de moarte.
Ofierul prea c se apleac nonalant peste chioc, iegnndu-i puca n
mn. Nicolson l doborse cu un foc de pistol, iar ceilali doi czuser n
interior. Patru cadavre informe formau o grmad grotesc la baza chiocului.
Nu era nici urm de cei doi mateloi care serveau tunul antiaerian: carabina
ALISTAIR MACLEAN 118

automat a lui Famholme, pur i simplu, i aruncase peste bord.


Nicolson i amintea vag de povetile spuse de unii ofieri de marin, dup
care puteai s fii decapitat de un singur foc de tun. Poate c acest oc era fatal
celor care se aflau direct sub traiectoria obuzului... Nu avea de unde s tie.
Deodat, s ntoarse brusc spre Willoughby.
Pornete i d napoi ct de repede poi. Chiocul va masca tunul.
Cuvintele lui Nicolson se pierdur n detunturile tunului. Era un fel de
pal de vnt violent, care asalta timpanele cu o brutalitate slbatic i paraliza
auzul prin intensitate. O limb de foc demonic ni din gura tunului i aproape
c atinse barca. Proiectilul czu n mare, provocnd o jerb de ap de peste
cincisprezece metri, ndreptat spre cer. Apoi zgomotul se stinse i fumul
dispru.
Nicolson i scutura cu disperare capul ca s alunge ameeala. tia c
nimeni nu fusese atins, dar c japonezii, furioi, ncercau s trag din nou... i
c sfritul era aproape.
Generale! zise el, vznd c Farnholme se ridic. Ateapt semnalul
meu!
Un foc de arm l fcu s ridice capul; arunc o privire rapid spre partea
din fa.
Am ratat! murmur van Effen, nciudat. Un ofier scosese capul
deasupra chiocului.
Stai cu arma pe el! zise Nicolson.
II auzi pe micu plngnd, speriat probabil de bubuitul tunului. Trsturile
i se crispar. Strig la Vannier:
Locotenente, arunc fizelele roii n chioc, s le oferim o ocupaie!
In timp ce vorbea, continua s supravegheze micrile servanilor
tunului.
Toi ci suntei, s nu scpai din ochi chiocul i panourile din fa i
din spate.
Dup cteva secunde, Nicolson auzi zgomotul pe care l atepta: intrarea
unui obuz n culas.
Acum! strig el.
Famholme nu-i ddu osteneala s duc arma la umr. Trase, innd-o sub
bra, fr mcar s inteasc. Era un trgtor mai grozav dect pretindea! Trase
de cinci ori n jurul tunului mare. Apoi se ls s cad ca o piatr pe fundul
brcii de salvare, n timp ce ultimul glon ptrundea n inima tunului i declana
o explozie. Zdruncintura provocat de un obuz, care face explozie la o distan
att de mic, era nspimnttoare, dei deosebit de atenuat, deoarece
deflagraia avu loc n culasa tunului. Dar efectele fur deosebit de
spectaculoase. Tunul se ridic deasupra afetului lipit de chioc, ca s cad
uiernd n mare, nconjurnd submarinul cu un cerc de fragmente metalice.
Servanii tunului muriser probabil fr s neleag ce se ntmplase. Explozia
avnd loc n faa lor, fusese destul de serioas ca s zboare pasarela.
ALISTAIR MACLEAN 119

Mulumesc, generale!
Nicolson se ridicase n picioare i se strduia s nu-i tremure vocea.
- Ii prezint scuzele mele pentru tot ce-am spus vreodat despre
dumneata. Tot nainte, Mac Kinnon.
Dou rachete roii trasar o orbit n aer i aterizar n chioc.
Bravo, Vannier! Ne-ai salvat pe ziua de azi!
Nicolson!
Da, domnule comandant?
N-am face bine s mai stm aici un moment? Nimeni nu va ndrzni s
se arate la panouri sau deasupra chiocului. Peste zece minute, cel mult un sfert
de or, va fi destul de ntuneric ca s ajungem la insul fr S fim bombardai!
M tem c n-ar fi nelept, domnule comandant, dac n-am pleca acum!
obiect secundul, parc cu regret. Deocamdat, tipii de la bordul submarinului
sunt stupefiai sau nucii; dar curnd creierul lor va
rencepe s funcioneze i e posibil s ne ateptm la o ploaie de grenade. Le
vor arunca n barc fr s se expun. O singur grenad ar fi de ajuns ca s ne
distrug.
Foarte adevrat.
Comandantul se ls s cad pe banc, ostenit.
S plecm, Nicolson!
Secundul trecu la crm, execut o virare de o sut optzeci de grade i
ocoli partea din spate a submarinului, n timp ce cei patru brbai, cu puca n
mn, nu sepau din ochi puntea.
Apoi reduse viteaza n partea din spate a chiocului, ca s-i permit lui
Famholme s distrug mecanismul tunului antiaerin cu un foc de carabin bine
intit.
Comandantul Findhom ddu din cap: avusese nevoie de puin timp ca s
neleag, dar nelesese.
S-a terminat cu Lumi lor de asediu! Te gndeti la toate, Nicolson!
' Sper, domnule comandant.
Insula se afla la aproximativ o jumtate de mil de submarin. Dup ce
parcurser cam un sfert din drum, Nicolson se aplec, lu unul din cele dou
semnalizatoare de avarie de tip Wessex plutitor, un model obinuit, smulse
nveliul de protecie de la captul de sus, aprinse fitilul i l arunc peste bordul
din spate, destul de departe ca s nu ating barca lui Siran.
Imediat ce Wessex-ul atinse suprafaa apei, se ridic n sus un fum gros de
culoare portocalie. Acest fum rmase suspendat i nemicat n penumbr. El
forma perdeaua impenetrabil privirilor inamicului.
Dup dou minute, gloanele trase de la bordul submarinului strpunser
fumul' portocaliu. Ele suflar deasupra capetelor naufragiailor, cci japonezii
trgeau la ntmplare, orbii de furie.
La patru minute dup emanarea primului jet de fum portocaliu, care ncepea s
se risipeasc, urm al doilea Wessex i, cu mult nainte ca al doilea nor s
dispar, ambarcaiunile au fost amarate la rm; toi pasagerii erau acum pe
uscat.CAPITOLUL IX
Era doar o insuli, nimic mai mult. Avnd o form oval i orientat de la
est spre vest, nu era mai lung de o sut de metri i mai lat de cincizeci de
metri, adic de la nord la sud. Dei oval, nu era perfect: la aproximativ
treizeci i cinci de metri de la vrf, valurile mcinaser puternic rmul de
ambele pri i scobiturile se aflau, practic, opuse una de cealalt, astfel nct
insula era aproape tiat n dou.
Nicolson avusese grij s fac turul insulei, nainte d a acosta n partea de
sud. Traser ambarcaiunile pe plaj i le amarar cu ajutorul unor pietre mari.
Captul din dreapta al insulei, la est de scobituri, era jos, stncos i gol, dar
restul prezenta o oarecare vegetaie: mrciniuri i iarb pricjit.
In centru, terenul se ridica la o nlime de cincisprezece-douzeci de
metri. In partea meridional i la jumtatea acestei coline, exista o cavitate
mic, sau mai curnd un simplu adpost. Spre acest adpost i conduse
Nicolson pasagerii din brci, dup ce ajunser pe plaj. Trebuir s-i poarte pe
sus pe comandant i pe caporalul Fraser, dar traseul era scurt i, dup zece
minute, fiecare se afla n siguran la adpostul stncilor. n plus, luaser cu ei
toate proviziile, apa, obiectele transportabile, pn i vslele.
O briz uoar ncepuse s bat la apusul soarelui i norii umpleau cerul
spre nord-est, ascunznd primele stele ale cerului; dar era nc destul lumin
pentru ca Nicolson s se poat folosi de binoclu.
Privi timp de aproape dou minute, apoi se frec la ochi. Ghici c toat
lumea din grot l urmrea cu anxietate, toat lumea cu excepia copilului, care,
nfurat n cuvertur, moia deja.
Ei bine? zise Findhom, rupnd tcerea.
Se ndreapt spre punctul de vest al insulei, domnule comandant, i sunt
deja destul de aproape de coast.
ntr-adevr, i aud!
Dac nu pot s ne vad, asta nu nseamn c noi nu-i vedem. Nu e chiar
att de ntuneric.
Van Effen tui uor.
Ce credei c vor face acum, domnule Nicolson?
Nu tiu. Dac ar mai fi avut tunul mare, ne-ar fi scos de-aici n mai
puin de dou minute.
Nicolson art cu mna spre stncile joase care mrgineau grota spre sud, i
care nu puteau fi distinse la mai mult de doi metri n ntuneric.Dac avem puin
noroc, asta va opri gloanele.
i n caz contrar? .v
Vom avea timp s ne facem griji la momentul respectiv, rspunse
Nicolson. Poate c vor ncerca s debarce oameni n diferite puncte ale insulei
ca s ne ncercuiasc. Poate vor ncerca un atac frontal.
Lu binoclul.
Orice s-ar ntmpla, nu se pot ntoarce raportnd c ne-au pierdut pe
drum. Ar fi mpucai.
Findhom vorbea pe un ton plin de certitudine:
Nu se vor ntoarce; au pierdut prea muli de-ai lor.
De cteva momente, n spatele secundului se auzea un murmur de voci.
Apoi murmurul ncet i Siran zise:
Domnule Nicolson?
Nicolson ls binoclul i arunc o privire peste umr.
Ce dorii?
Am discutat cu oamenii mei o propunere pe care vrem s v-o facem.
Nicolson ntoarse capul i lu din nou binoclul.
F-o comandantului Findhom. El e eful.
Bine. Ei bine, iat despre ce e vorba, domnule Findhom. Este evident
c n-avei nici cea mai mic ncredere n noi. Ne-ai obligat s urcm ntr-o
barc diferit, i asta, mi nchipui, nu pentru a ne sclda de dou ori pe zi. V
jur c nu avei dreptate cnd credei c trebuie s ne supravegheai constant.
Suntem pentru voi o... responsabilitate grea, un pericol, dac pot s m exprim
astfel.
La subiect! exclam Findhom cu nerbdare.
Cum dorii. V propun s ne lsai s plecm i s nu v mai pese de
noi. Preferm s fim prizonierii japonezilor.
Ce?
Van Effen era autorul acestei exclamaii indignate.
Domnule comandant! n locul dumneavoastr, eu a mpuca pe loc
aceast band de ticloi!
Ateapt!
Findhom ridic mna, arunc o privire ciudat spre Siran, dar era prea
ntuneric ca s i se poat vedea expresia feei.
Ar fi interesant s tim cum propunei s v predai japonezilor. V
gndii s cobori, pur i simplu, aceast colin pn pe plaj?
Da, cam aa ceva.
i de unde suntei siguri c nu vor trage n voi mai nainte de a v
preda? Sau, dac vei reui s v predai, de unde avei sigurana c nu v
vor tortura, ca apoi s v moare?
Nu-i lsai s plece, domnule comandant! izbucni van Effen, pe un ton
insistent.
Dar Findhom replic:
Nu-i face griji. N-am intenia s ncuviinez aceast cerere. Vei
rmne aici, Siran, dei nu v dorim prezena. Doar nu v nchipuii c suntem
nite idioi?
Domnule Nicolson! implor Siran. Dumneavoastr mcar v dai
seama...
Nicolson l ntrerupse:
Taci! L-ai auzit pe comandantul Findhom. Chiar ne crezi att de naivi?
Nici unul dintre noi nu i-ar risca viaa, dac ar avea cea mai mic ans s fie
ucis sau maltratat de japonezi.
V asigur...
Siran ncerc s-l ntrerup pe Nicolson, dar acesta nu-1 ls s termine i
zise cu dispre:
Nu te obosi. i nchipui c^e crede cineva? Probabil c suntei n
crdie cu japonezii. Nu ne putem oferi luxul a apte adversari suplimentari.
Urm o tcere. Nicolson continu cu un aer gnditor:
Ce pcat c i-ai promis ocna acestui individ, domnule comandant!
Consider c van Effen a avut un punct de vedere just. Am simplifica totul dac
am lichida aceast pleav a societii chiar n acest moment. Tot va trebui s-o
facen, mai devreme sau mai trziu.
Tcerea care urm fu mai lung dect prima. In cele din urm, Findhorn
zise:
Taci, Siran. Poate c ai fcut un calcul greit, probabil ultima ta gafa.
Nu suntem nite asasini ca voi, i pentru asta ar trebui s mulumii cerului. Dar
nu trebuie s uii c, la prima provocare din partea voastr, vom adopta fr
ezitare sugestia lui van Effen i Nicolson.
i, acum, trgei-v ntr-o parte, zise secundul. Poate c un control al
buzunarelor voastre n-ar fi inutil.
Comandantul interveni:
Am fcut deja asta, Nicolson. Am scos din buzunarele lor un adevrat
arsenal, dup ce-ai plecat noaptea trecut din sala de mese. Mai vezi
submarinul?
E aproape la sud fa de noi, la aproximativ dou sute de metri de
coast...
Nu-i termin bine fraza, c ls brusc binoclul i intr repede n adpost.
Fasciculul unui reflector, venind dinspre chiocul submarinului, i plimba
lumina strlucitoare de-a lungul rmurilor stncoase ale insulei. Lumin
aproape imediat mica decupare a coastei, unde fuseser amarate brcile, i
zbovi cteva secunde, apoi urc lent panta colinei, aproape n direcia locului
unde se ascundeau naufragiaii.
Generale! zise Nicolson.
Vocea sa exprima un ordin i, n acelai timp, o rugminte. Iar Famholme
rspunse mormit:
Cu plcere!
Lu carabina de jos i trase; totul se petrecu ct ai clipi. Un singur foc a
fost de ajuns. Ecoul mpucturii nc nu se stinsese cnd toi auzir un zgomot
de sticl spart i lumina, de un alb strlucitor, deveni de un rou nchis i apoi
se stinse.
Mai stai cu noi cteva zile, generale! zise Findhom. Vd c avem
nevoie de dumneata. Tentativa lor strlucit n-a avut succes. Ce zici,
Nicolson? Cred c au avut un exemplu strlucit al talentelor generalului.
Totui, iniiativa lor era strlucit, fu de prere Nicolson. Riscul era
prevzut i s-a dovedit profitabil, penffu c au descoperit amplasamentul
brcilor, iar focul carabinei i-a informat unde ne aflm. Un grup de debarcare ar
fi avut nevoie de foarte mult timp ca s descopere cele dou lucruri i cutarea
i-ar fi costat mai multe viei. Dar, n realitate, japonezii cutau ambarcaiunile
noastre, nu pe noi. Dac pot s ne mpiedice s prsim aceast insul, atunci
suntem la discreia lor, i vor prefera s ne captureze n plin zi.
Mi-e team c trebuie s-i dau dreptate, zise lent Findhom. Brcile fac
mai mult dect noi. Le vor distruge fr s debarce. Nu putem s-i mpiedicm.
Nicolson scutur din cap.
Nu! Nu le vor distruge de pe submarin, cci nu le vd de acolo. Le-ar
trebui toat noaptea ca s le distrug, trgnd la ntmplare. E mai probabil c
vor debarca ca s distrug fundul brcilor sau le vor remorca pn n larg.
Dar cum vor debarca? ntreb Vannier.
Vor nota, dac va fi nevoie. Cele mai multe submarine sunt prevzute
cu brci gonflabile. Astfel de brci sunt indispensabile pentru orice submarin
care acioneaz n larg i care trebuie s rmn n contact cu trupe japoneze
cantonate pe vreo douzeci de insule.
Nimeni nu mai spuse nimic timp de cteva minute. Bieelul murmura
cuvinte greu de neles, vorbind n somn; Siran i trupa lui uoteau ntre ei, n
colul cel mai retras al grotei. Apoi, brusc, Willoughby tui ca s atrag atenia.
124 EVADAI DIN SINGAPORE

Fluviul timpului se scurge etc...Dup acest citat, zise:


- Am o idee!
Nicolson zmbi i rspunse:
Nu te aventura prea tare, Willy!
Pizmaul mediocru urte superioritatea la care nu poate s ajung;
ripost Willoughby. Planul meu e de o simplitate genial: s ne mbarcm i s
plecm de aici.
Planul tu e, ntr-adevr, strlucit! zise Nicolson pe un ton sarcastic. i
pn unde vom putea merge, dup prerea ta?
Cred c nu m cunoti prea bine! Willoughby planeaz n regiunile
gndirii pure, n timp ce preiosul nostru secund se strduiete s nainteze prin
noroi. La naiba, ne vom folosi de motor!
Bineneles! i cum i vei obliga pe fraii notri de ras galben, care
sunt acolo, s-i astupe urechile?
Nici mcar nu m gndesc la asta. Las-mi o or ca s meteresc la
eava asta de eapament i la aceste volete de amortizare, i v garantez c nu
vei auzi acest motor la o sut de metri. Vom pierde ceva din vitez, asta e sigur,
dar nu mult. Chiar dac ne aud, tii prea bine ct de greu e pe mare, noaptea, s
deduci o poziie dup un zgomot slab. Libertatea ne ateapt, domnilor! S
mergem!
Willy! zise afectuos Nicolson. Am s-i spun ceva. Nu e vorba de a face
s depind stabilirea unei poziii, pe timp de noapte, de acuitatea urechii umane.
Japonezii nu au nevoie, s recurg la aceast ureche. Se folosesc de hidrofoane,
care sunt foarte precise i pentru care conteaz prea puin c reduci sau nu
zgomotul motorului, deoarece micrile elicei n ap le confer o indicaie
excelent.
S-i ia toi dracii! zise Willoughby, ctrnit.
Pstr tcerea un moment, apoi zise:
S nu ne pierdem sperana. Willoughby va gsi alt soluie.
i Nicolson adug:
Sunt convins. Nu uita c musonul dinspre nord-vest nu dureaz dect
njur de dou luni, astfel nct ar fi foarte bine dac... Lsai-v n jos! Lsai-v
toi n jos!
Primele gloane czur pe pmntul umed, fcnd un zgomot nbuit sau
ricond n stnci cu un fel de geamt tnguitor. Apoi uierar pe deasupra
capetelor naufragiailor, care percepur tirul de baraj declanat de pe puntea
submarinului. Acesta se apropiase i mai mult de rm i japonezii preau c
trag cu cel puin dousprezece arme, inclusiv cele dou mitraliere. Unul dintre
marinarii navei inamice reperase flacra de la gura carabinei lui Famholme.
Focul era precis i susinut.
E cineva rnit?
Vocea joas i rguit a lui Findhom abia se auzea din cauza zgomotului.
Nimeni nu rspunse imediat. Apoi Nicolosn vorbi pentru toat lumea:
ALISTAIR MACLEAN 125

Nu cred, domnule comandant. Eu eram singurul expus n momentul n


care au nceput s trag.
A fost un noroc i, deocamdat, nu rspundei, zise Findhom. Nu avem
de ce risca s fim decapitai.
Apoi zise, mai ncet, cu o uurare vizibil:
Nicolon, asta m uluiete! Avionele Zero nu s-au atins de noi, cnd am
abandonat Viroma; submarinul n-a ncercat s ne scufunde brcile, iar avionul
ne-a lsat n pace, chiar i dup ce am tras n oamenii lor. i iat c acum fac tot
posibilul ca s ne masacreze. Nu mai neleg absolut nimic.
Eu nici att, rspunse Nicolon.
i reinu un strigt involuntar, cnd un glon lovi pmntul, trecnd la
cincizeci de centimetri deasupra capului su.
Dar nu putem sta aici fcnd pe struii, domnule comandant. Focul
inamicului are drept scop s ascund atacul ambarcaiunilor; la altceva n-are la
ce s-i foloseasc.
Findhom ddu ncet din cap.
Ce vrei s faci, Johnny? Eu nu vd nici o ieire.
S nu ne pierdem sperana atta timp ct suntem n via, rspunse
Nicolon. Dai-mi voie s iau civa ipi cu mine i s mergem pe rm. Trebuie
s-i oprim pe japonezii tia!
i urez noroc, prietene!
Dup cteva secunde, n timpul unei scurte opriri a focului, Nicolon i
nsoitorii si, alunecnd i poticnindu-se, trecur peste marginea stncoas a
excavaiei icoborr colina. Dup civa pai, Nicolon opti la urechea lui
Vannier, l prinse pe general de mn i urc cu el spre marginea estic a grotei.
Se culcar pe pmnt, ncercnd s strpung ntunericul cu privirea. Nicolon
i apropie buzele de urechea generalului.
Nu uitai c avem doar strictul necesar.
Ghici semnul de ncuviinare al lui Famholme.
Ateptarea nu dur prea mult.
Dup nici cincisprezece secunde, auzir un zgomot de pai furiai, urmai
de o ntrebare brusc, pus de vocea rguit, dar imperativ a lui Farnholme.
Rspunsul nu veni, dar lunecarea suspect continu. Urm o curs precipitat,
nsoit imediat de declicul lanternei lui Nicolon i de apariia a dou umbre
care alergau, aplecate n fa i cu braele ridicate, de fulgerul brusc al carabinei
automate i zgomotul nbuit a dou corpuri care se prbueau. n fine, linitea
i ntunericul revenir n acelai timp.
Ce prost am fost! Pe tia i uitasem!
Nicolson se tr n jurul grotei, cu lanterna ascuns n mn, i smulse
armele din minile inerte, apoi arunc o privire scurt la lumina lanternei.
Sunt dou toporiti din prima barc! Ar fi fcut distrugeri mari.
Nicolson ndrept apoi lumina lanternei spre cellalt capt al grotei:
126 EVADAI DIN SINGAPORE

Siran era tot acolo. Sttea jos, cu faa linitit i lipsit de expresie. Nicolson
tia c el era vinovatul, c el trimisese trei dintre oamenii si s fac treaba cu
toporitile, n timp ce el sttea linitit deoparte. Mai tia c acea fa
nepstoare va rmne n continuare nepstoare i c Siran va nega c ar fi
avut cunotin de atac. Morii nu vorbesc, iar cei trei oameni erau mori.
Nu era timp de pierdut.
Apropie-te, Siran!
Vocea lui Nicolson era la fel de neutr ca i trsturile lui Siran.
Siran se ridic, fcu civa pai spre Nicolosn i czu la pmnt ca un
copac care se prbuete. Secundul i aplicase o lovitur violent cu mnerul
revolverului su.
Apoi Nicolson o lu la fug, cu Famholme pe urmele lui. Incidentul nu
durase mai mult de zece minute.
Cei doi coborr panta; se poticneau, alunecau, se ridicau i alergau mai
departe. La treizeci de metri de golf, auzir o rafal, strigte de durere,
njurturi, voci stridente, cuprinse de panic, ntr-o amestectur imposibil de
neles. Apoi rsun a doua rafal, urmat de zgomotul altor lovituri, nsoit de
cel al unei lupte violente: oameni care luptau corp la corp cu picioarele n ap.
La zece metri de mal, Nicolson, care l depise cu mult pe Famholme,
aprinse lanterna, alergnd mai departe. Zri vag un grup de oameni angajai
ntr-o lupt pe via i pe moarte lng plaj i l vzu, ntr-o strfulgerare, pe
Mac Kinnon ntins pe pmnt, n timp ce un ofier ridica o sabie sau o baionet
deasupra capului su. Nicolson sri ca o felin i l prinse pe ofier de beregat.
n spatele su rsun o detuntur, nainte de a cdea n picioare, cu agilitatea
unei pisici. Aprinse iar lanterna i o ndrept o clip spre Walters i un soldat
japonez, care se luptau, mprocnd stropi uriai n jurul lor, rostogolindu-se n
apa mocirloas. Nicolson nu putea s fac nimic: ar fi putut s omoare pe cine
nu trebuia.
Raza luminoas se fix asupra altui punct.
Una dintre brcile de salvare era amarat aproape paralel cu rmul. La lumina
lanternei, Nicolson vzu, foarte aproape de partea din spate, doi soldai
japonezi, n ap pn la mijlocul gambei. Unul dintre ei, aplecat n fa, inea
capul n jos; cellalt, n picioare, ridica braele. Mna dreapt se agita deasupra
capului. Pre de o secund, cei doi, orbii, nu fur n stare s-i schimbe. poziia,
ca nite balerini ncremenii brusc. Apoi trecur amndoi de la o atitudine
mpietrit la o activitate convulsiv. Omul aplecat n fa i ndrept spatele: n
mna dreapt avea un obiect pe care l trsese de la centur. Cellalt ls n jos
umrul drept i fcu o micare brusc nainte, ntinse braul i, fugertor, arunc
obiectul.
Chiar mai nainte de a apsa pe trgaciul pistolului, Nicolson tiu c sosea
prea trziu: prea trziu pentru el, prea trziu pentru marinarii japonezi.
Pentru a doua oar, marinarii lsar impresia c ncremenesc brusc, n
ALISTAIR MACLEAN 127

urma gestului neateptat al unei mini invizibile, apoi se micar din nou. Dar
lent. Ai fi zis c, n mod deliberat, naintau sacadat, cu picioarele care parc li
se lipeau de sol.
Lanterna lui Nicolson se stinsese i detuntura carabinei lui Famholme era
doar o amintire cnd marinarii czur, unul n ap i cellalt peste marginea
brcii. Zgomotul cderii se pierdu n cel al exploziei, cci grenada pe care o
avea n mn fcu explozie, mprtiind n jur o perdea orbitoare de fum alb.
Dup aceea, ntunericul nopii pru i mai adnc. Era peste tot bezn: pe
pmnt, pe mare i n cer. ntunericul era complet i rmase de neptruns un
lung moment. Apoi se vzur, foarte departe la sud, scnteind cteva stele, pe
un cer de culoare indigo, dar i ele disprur, una dup alta, cnd perdeaua
groas a norilor invizibili se confund cu orizontul.
Spaiul era obscur i nvluit n tcere; nici un zgomot, nici o micare n
nici o parte.
Nicolson aprinse scurt lanterna, apoi o stinse. Toi oamenii lui erau acolo,
toi erau n picioare, iar inamicul ncetase de a mai fi inamic: se transformase n
dou cadavre mute care zceau ntr-o bltoac de ap. Nefericiii avuseser
ghinion, cci nu se ateptaser la un atac, presupunnd c echipajul de pe
Viroma era blocat n grot de focul de baraj al submarinului. Dar siluetele lor
profilate pe fondul mrii, totdeauna mai luminoas noaptea dect pmntul, i
trdaser i fuseser interceptai n momentul n care coborau din barca
pneumatic.
Avem rnii printre noi? ntreb Nicolson aproape cu glas sczut.
Vannier rspunse pe acelai ton:
Walters e rnit, domnule cpitan. i m tem c destul de grav.
S vedem.
Nicolson naint spre locul de unde vorbea vocea; puse mna ca un abajur
la lantern i o aprinse. Vannier susinea nchietura minii stngi a lui Walters,
pe jumtate detaat de bra de o tietur adnc. Al doilea locotenent fcuse
deja o ligatur i sngele abia mai curgea din ran. Nicolson stinse lanterna.
O lovitur de cuit?
De baionet, domnule cpitan.
Walters vorbea pe un ton mai ferm dect Vannier; vocea lui era mai puin
tremurtoare. Art spre o form nemicat de la picioarele sale, n ap.
El e autorul.
Bnuiam. Mna ta arat cam ru, haide s i-o fixeze domnioara
Drachmann, dei mi-e team c n-ai s te mai poi folosi de ea mult timp de
acum ncolo.
Tendonul fusese secionat i cu siguran c nu mai exista nici nervul
radial: paralizia era, oricum, inevitabil. Dar Walters zise vesel:
E mai bine dect un glon n inim.
Urc sus ct poi de repede! i voi, ceilali, nsoii-1. Nu uitai s
spunei cine suntei. Comandantul poate presupune c am fost nvini i are o
128 EVADAI DIN SINGAPORE

puc. Mac Kinnon, rmi cu mine.


Se ntrerupse, auzind pe cineva mergnd prin ap n vecintatea celei mai
apropiate brci.
Cine-i acolo?
Eu sunt, Famholme. Fac o mic investigaie, btrne. Sunt duzine
ntregi...
Despre ce naiba vorbeti? zise Nicolson cu nerbdare.
Grenade, ranie pline cu grenade. Tipul sta era ifn arsenal ambulant!
S le lum, ne vor fi de folos. S-l ajute cineva!
Mac Kinnon i Nicolson ateptar plecarea tuturor, apoi se duser la barc.
Aproape c ajunseser, cnd dou mitraliere deschiser focul dinspre sud,
gloanele trasoare emiser o lumin alb, apoi se stinser, plonjnd cu viclenie,
ca s fac s neasc valuri de picturi fosforescente.
Din cnd n cnd, un glon capricios ricoa afar din ap. i, mai rar, unul
dintre ele cdea cu un zgomot nfundat n una dintre brci. ntins ct era de lung
n spatele unei brci, dar cu capul deasupra apei, Mac Kinnon atinse braul lui
Nicolson.
La ce folosesc toate astea, domnule cpitan?
Vocea lui blnd de muntean exprima surprindere, dar nici cea mai mic
team.
Nicolson schi un zmbet i rspunse:
E o ghicitoare, dragul meu. Probabil c grupul lor de debarcare trebuia
s semnalizeze cu o lantern sau altceva c expediia avea loc fr probleme.
Amicii notri de pe submarin au ateptat semnalul, care n-a venit.
Ei bine, dac ateapt un semnal, de ce s nu le trimitem unul?
Nicolson se uit la el mirat, apoi rse ncetior i zise:
E o idee genial, Mac Kinnon, cu adevrat genial. Dac toi sunt
ctrnii i i nchipuie c i colegii lor trimii pe uscat sunt la fel, orice vechi
semnal are anse s reueasc.
i urmarea evenimentelor i-a dat dreptate. Nicolson ridic mna deasupra
marginii brcii de salvare, agit lanterna n mod intermitent, apoi retrase repede
braul. Acele puncte luminoase constituiau, pentru un trgtor dornic s apese
pe trgaci, rspunsul la o rugciune nflcrat, dar spre ei nu se trase nici un
glon. Mai mult dect att, cele dou mitraliere i oprir tirul n acelai timp i,
brusc, noaptea fu nvluit n tcere.
Marea i insula preau pustii, golite de orice via. Silueta vag a
submarinului, care se legna linitit pe valuri, devenise o umbr ireal, mai mult
imaginat dect vzut. Orice tentativ furi de a te ascunde prea inutil, ba
chiar periculoas. Cei doi se ridicar fr grab i examinar brcile la lumina
lanternei. Barca nr. 2, cea a lui Siran, era gurit n mai multe locuri. Dar toate
acele guri erau deasupra liniei de plutire i ambarcaiunea prea s nu fi luat
ap. Mai multe chesoane etane fuseser sparte, dar mai rmseser destule
intacte ca s se spere o marj de siguran suficient.
ALISTAIR MACLEAN 129

Cazul brcii nr. 1 era ns diferit. Coca nu fusese gurit dect de cteva
mpucturi trase la ntmplare, dar gurile erau adnci. n interiorul brcii, apa
era nroit de sngele matelotului japonez, mutilat cumplit, care zcea pe
marginea ambarcaiunii, i, deasupra unor resturi de fiin omeneasc, greu de
recunoscut, Nicolson descoperi cauza avariei. Acea grenad, care smulsese o
mn i cea mai mare parte a feei japonezului, sprsese n mod serios fundul
brcii. Nicolson se ridic ncet i se uit la Mac Kinnon.
E spart, murmur el. Capul i umerii ar putea s-mi treac prin
sprtura de pe fund. Ne-ar trebui cteva zile ca s-o reparm.
Mac Kinnon nu-1 asculta. Raza de lumin i schimbase direcia i eful
echipajului examina interiorul ambarcaiunii. Cnd vorbi, tonul su era detaat,
indiferent.
Oricum, gaura asta nu mai are nici o importan, domnule cpitan, cci
motorul e terminat.
Fcu o pauz i continu calm:
Grenada a explodat chiar pe magnetou.
Magnetoul? Imposibil! Poate c inginerul-mecanic...
Mac Kinnon l ntrerupse:
Nimeni nu va putea s-l repare, domnule cpitan.
Mi-e team c ai dreptate.
Nicolson ddu din cap cu tristee. Se uit la magnetoul distrus.
r N-a mai rmas mare lucru din el, nu?
Mac Kinnon se nfior.
Cineva a clcat pe mormntul meu, zise el.
Se aplec din nou spre barc, fr s-i poat lua privirea de la ea, chiar i
dup ce Nicolson stinse lanterna.
Drumul va fi foarte lung pn la Darwin, domnule cpitan.
***
Ea i spuse c se numea Gudrun, Gudrun Jiirgensen Drachmann. Acest
nume de Jiirgensen era numele bunicului din partea mamei. Pe trei sferturi
danez, n vrst de douzeci i trei de ani, ea se nscuse la Odensee n 1918, n
ziua armistiiului. Cu excepia a dou scurte ederi n Malaiezia, i petrecuse
toat viaa la Odensee, pn n momentul n care, infirmier cu diplom,.se
dusese pe plantaiile tatlui ei de la Penang, n aprilie 1939.
Nicolson sttea ntins pe spate, cu minile mpreunate pe marginea
stncoas a grotei. Se uita la perdeaua ntunecat de nori i atepta s se
risipeasc, spernd c se va forma din nou. Care era citatul acela, pe care
btrnul Willoughby l spunea att de des? Da, era un citat din Regele Lear.
Vorbea totdeauna cu o voce blnd i amabil.
Willoughby invoca o singur scuz pentru care refuzase s cad n
cumplita curs a cstoriei.
Niciodat, zicea el, n-am ntlnit o femel (i prin acest cuvnt exprima
un imens dispre) care s aib un glas blnd i amabil...
130 EVADAI DIN SINGAPORE

Poate c Willoughby s:ar fi rzgndit dac ar fi stat n locul lui Nicolson


cele douzeci de minute care trecuser de cnd raportase comandantului
Findhom. i dac, precum Nicolson, el ar fi venit s vad ce face bieelul, n-ar
fi mai persistat n aceast judecat.
Trecur dou minute, apoi trei; Gudrun nu mai zicea nimic i Nicolson se
ntoarse n cele din urm spre ea.
Eti foarte departe de cas, domnioar Drachmann. i plcea
Danemarca?
n fond, vorbea ca s vorbeasc, dar fu surprins de vehemena rspunsului.O
adoram.
Aceste cuvinte aveau ceva definitiv i fur pronunate pe un ton care evoca
ceva pierdut pentru totdeauna.
Blestemai fie japonezii, blestemat fie submarinul care ne pndete, i
zise Nicolson cu furie. Apoi schimb brusc subiectul.
i Malaiezia? mi nchipui c nu o apreciezi la fel de mult.
Malaiezia..., repet ea, dnd cu indiferen din umeri. mi plcea la
Penang, dar uram Singapore.
i deodat nu mai fu deloc indiferent. Dar, dndu-i seama c i trda
violena sentimentelor, schimb imediat tonul i subiectul. ntinse mna i atinse
braul ofierului.
A vrea o igar, dar poate c domnul Nicolson m va mustra.
Mi-e team c domnul Nicolson se va arta curtenitor.
i ddu un pachet de igri i aprinse un chibrit. n timp ce ea se apleca s-
i apropie igara de flacr, brbatul simi iar mirosul vag de lemn de santal i
parfumul subtil al prului ei, mai nainte ca tnra s-i ndrepte spatele i s se
retrag n umbr. Stinse chibritul i ntreb cu blndee:
De ce urti Singapore?
Ea ls s*treac treizeci de secunde nainte de a rspunde.
Nu crezi c-mi pui o ntrebare foarte personal?
E foarte posibil.
Brbatul pstr tcerea un moment, apoi continu calm:
Ce importan mai poate s aib acum?
Tnra sesiz imediat sensul cuvintelor.
Ai dreptate. Dar, dac e vorba doar de o simpl curiozitate din
partea dumitale, ce importan ar putea s aib pentru mine? E ciudat c nu ezit
s-i spun toate astea. Poate pentru c sunt convins c nu eti n stare s
copleeti pe cineva cu o fals simpatie. Eu n-a putea s suport.
Tcu pre de cteva secunde; vrful igrii lucea n bezn.
Spun adevrul. Detest Singapore. Ursc acest ora pentru c sunt
mndr, pentru c am mndria mea personal, pentru c mi-e mil de mine
nsmi i pentru c detest s triesc pe lng ceilali. Toate astea, domnule
Nicolson, dumitale i sunt necunoscute.
S-ar zice c-mi cunoti toat viaa, murmur el. Continu, te rog.
ALISTAIR MACLEAN 131

Tnra relu fr grab:


Mi se pare c simi ce vreau s spun. Sunt europeanc nscut n
Europa, crescut n Europa, mi-am fcut studiile n Europa i totdeauna m-am
considerat danez, aa cum toi cetenii Danemarcei se consider danezi. Eram
binevenit n toate casele din Odensee. Dar niciodat n-am fost invitat ntr-o
locuin european la Singapore, domnule Nicolson.
Ea ncerc s pstreze un ton lejer:
Marfa nevandabil pe piaa social, s-ar putea spune. Nu fceam parte
dintre cei cu care era bine s te vad alii. Nu e deloc vesel s auzi: E o metis,
btrne. Iar cel care vorbea astfel nici mcar nu-i ddea osteneala s
vorbeasc cu glas sczut, n timp ce toat lumea te privea. Sigur, mama mamei
mele era malaiezian, dar era o btrn splendid i...
Linitete-te, te rog. neleg. Englezii erau mai ri dect ceilali, nu-i
aa?
Adevrat, rspunse ea, ezitnd. De ce spui asta?
Suntem primii din lume cnd e vorba s construim un imperiu sau s
colonizm. i n acelai timp suntem mai ri dect toi ceilali. Singapore este
cel mai bun teren de vntoare pentru cei care comit ce-i mai ru.
Reprezentanii poporului ales de Dumnezeu au o misiune dubl. Ei trebuie s-i
curee credina ntr-un timp ct mai scurt i s aib grij ca cei care nu se
numr printre alei s rmn la locul lor. Fiii lui Cham trebuie s rmn
pdurari i sacagii pn la sfritul zilelor. Englezii sunt nite cretini exceleni,
firete, stlpi ai Bisericii, i n-ar lipsi de la o slujb cnd n-au ce face duminic
dimineaa. Totui, nu toi sunt aa, nici chiar la Singapore. Din pcate, n-ai avut
norocul s-i ntlneti pe cei mai buni.
Nu m ateptam s-mi vorbeti astfel, zise ea pe un ton surprins.
De ce, pentru c-i adevrat?
Nu asta voiam s spun. Nu credeam c te voi auzi exprimnd aceste
lucruri...
Rse puin jenat i adug:
Culoarea pielii mele nu are chiar atta importan...
Haide, rsuceti bine cuitul n ran!
Nicolson strivi igara sub talp. Acum tonul su era aspru, aproape brutal.
Pentru dumneata este important, dar te neleg. Singapore nu nseamn
lumea ntreag. Nou ne placi i, chiar dac ai fi avut un ten heliotrop, asta ne-
ar fi fost perfect egal.
Tnrul dumitale ofier, domnul Vannier, nu gndete deloc aa,
murmur Gudrun.
- Nu te prosti i ncearc s fii dreapt... i-a vzut rana i a fost foarte
tulburat! De atunci i este ruine c i-a artat emoia. E tnr, asta e tot.
Comandantul crede c eti o fiin minunat, c tenul tu e asemenea ambrei
translucide.
Nu-i adevrat. E doar un om bun i in la el din toat inima.
132 EVADAI DIN SINGAPORE

Fr s se preocupe de logica vorbelor sale, ea adug:


Dumneata l faci s cread c e btrn.
Cu un glon n plmn, zise cu duritate Nicolson, cine nu s-ar simi
btrn?
Apoi zise, schimbnd tonul:
Iar am nceput. mi cer scuze, nu aveam intenia s-i vorbesc pe tonul
sta argos. Predm armele, domnioar Drachmann!
Spune-mi Gudrun.
Acesta fu rspunsul la cererea lui i n acelai timp o rugminte lipsit de
cochetrie.
Gudrun! mi place acest nume. i se potrivete.
Dar va trebui i eu s-i spun...
De data asta, n tonul fetei se simi o nuan de trengrie.
L-am auzit pe comandant zicndu-i Johnny.
Se gndi o clip i continu:
Sun foarte frumos. Aa li se spune n Danemarca bieeilor. Cred c
voi reui s m obinuiesc.
Fr ndoial, zise Nicolson, stingherit. Totui, nelegi...
Bineneles c neleg.
Gudrun rdea de el i Nicolson se simi i mai stingherit.
S-i spun Johnny n faa echipajului, e de neconceput. Atunci i voi
spune Nicolson, zise ea cu o gravitate prefcut, sau poate cpitane. Ar fi mai
bine?
O, pentru Dumnezeu! exclam Nicolson.
Se opri i rse i el la fel ca Gudrun.
Spune-mi cum doreti.
NicQlson trecu prin faa intrrii grotei, unde sttea de paz preotul
musulman. Cei doi schimbar cteva cuvinte, apoi Nicolson cobor colina ca s
ajung la van Effen, de paz lng singura barc utilizabil. Se aez lng el,
ntrebndu-se la ce folosea s pzeasc acea ambarcaiune. Dup puin timp, se
ntoarse la grot i o gsi pe Gudrun tot treaz. Copilul dormea lng ea.
Nicolson se instal linitit alturi de ei.
Nu exist nici un motiv s nu dormim linitii n noaptea asta, zise el
ncetior. Peter nu risc nimic. De ce s nu ncerci?
Spune-mi sincer, zise ea foarte ncet. Ce ans de salvare mai avem?
Nici una.
Nu o iei deloc pe ocolite. i ct rgaz mai avem?
Pn mine la prnz, n cel mai fericit caz. Mai nti submarinul va debarca
un grup de oameni sau va ncerca s-o fac. Apoi va cere ajutorul avioanelor.
Mai e posibil ca avioanele s fie aici chiar din zori.Poate c echipajul
submarinului va fi de ajuns. Poate c japonezii nu vor avea nevoie s cheme
ajutoare. Ci...?
li vom face bucele, zise Nicolson, ca i cum ar fi fost vorba de un
lucru obinuit. Vor cere ajutor? Ei bine, i vom ajuta! Dup asta, vom cdea n
mna lor. Dac nu ne omoar pe toi cu bombele sau cu obuzele, poate c v
vor face prizoniere, pe tine, pe Lena i pe domnioara Plenderleith. Sper c
nu!
l-am vzut acionnd la Kota Bharu, zise'Gudrun, nfiorndu-se. i eu
sper c nii. i micul Peter?
O, Peter! Va avea loc nc un asasinat, rspunse Nicolson cu
amrciune. Cui i pas de un micu de doi ani?
Dar lui i psa. Se ataase de copil mai mult dect recunotea.
Vocea fetei i ntrerupse gndurile.
Chiar nu mai putem ncerca nimic?
Mi-e team c nu. Nu mai avem nimic de fcut dect s ateptm.
N-am putea ncerca ceva asupra submarinului?
O, cum s nu! S mergem la abordaj cu cuitul ntre dini, s
capturm nava i s-o aducem aici n triumf. Ai citit nite cri mincinoase,
draga mea.
Apoi o lu de bra, fr s-i atepte rspunsul.
Scuz-m, Gudrun, glumeam n mod stupid. Dar japonezii ne-ar
implora s-i urmm sugestia.
- N-ar fi posibil s ntindem pnzele i s prsim aceast insuli fr
s mai ateptm?
Draga mea, sta a fost primul lucru la care ne-am gndit. Vom pleca,
dar nu vom ajunge departe. Submarinul sau avioanele ne vor prinde din urm
n zori, iar cei dintre noi care nu vor fi ucii se vor neca. E ciudat c van
Effen a avut i el aceast idee i a insistat s o punem n practic. Ar ar
nsemnat aproape o sinucidere.
Nicolson tcu. Gudrun era cufundat n gnduri.
Consideri, totui, c putem prsi insula fr s fim auzii?
Ofierul zmbi i rspunse:
Vd c eti ncpnat! Da, e posibil, mai ales dac cineva face o
diversiune pe insul ca s le abat atenia. De ce m ntrebi?
Unica ans de salvare este s-i facem pe cei din submarin s cread
c am plecat. N-ar putea doi-trei ini s duc ambarcaiunea, de exemplu, pe
una dintre insuliele pe care le-am vzut ieri, n timp ce restul ar crea aceast
diversiune?
Vorbea repede i cu insisten.Bgnd de seam c ai plecat, adug ea,
submarinul ar pleca i el.
Se va duce drept spre acele insulie, asta e clar, i va vedea c suntem
foarte puini. Dup ce ne va fi ucis i scufundat ambarcaiunea, va reveni aici
ca s termine i cu voi.
O, zise ea cu umilin, nu m gndisem la asta!
Nu te-ai gndit, dar friorul nostru japonez se va gndi, domnioar
Drachmann.
Johnny! Nu uita c am depus armele.
Scuz-m, Gudrun. ncearc s nu te mai loveti cu capul de perei.
Am cutat i noi o soluie, dar degeaba. Dac-mi dai voie, voi ncerca s
dorm. Peste puin timp, trebuie s-l schimb pe van Effen.
Johnny!
Dumnezeule, alt inspiraie! i zise el.
Am o idee.
Ai geniul inveniilor, Gudrun.
Nicolson i reinu un oftat de resemnare i zise:
Despre ce-i vorba?
Nu va exista nici un inconvenient s rmnem aici, dac submarinul
ar pleca, nu-i aa?
Unde vrei s ajungi?
Rspunde-mi, te rog, Johnny.
Nu, n-ar fi nici un inconvenient. Ar fi un lucru bun i am putea s
stm ascuni o zi-dou, fr ca cineva s ne cunoasc prezena, iar japonezii
poate c ar renuna s ne mai caute. Cel puin, n zona apropiat. La ce te
gndeti ca s-i faci s plece? S ne ducem s-i hipnotizm?
Ce spui nu e nici mcar hazliu, zise Gudrun fr s se tulbure. Dac,
n zori, japonezii ar observa plecarea brcii noastre - cea care e n stare bun
-, n-ar trage concluzia c am plecat?
Bineneles, orice persoan normal ar ajunge la aceast concluzie.
Ar trebui s ne temem c, bnuind o curs, ar scotoci insula?
Unde vrei s ajungi?
Te rog, Johnny.
Da, scuz-m, mormi Nicolson. Nu, nu cred c i-ar da osteneala s
scotoceasc insula. Dar, nc o dat, unde vrei s ajungi, Gudrun?
Ea izbucni cu nerbdare:
F-i s cread c am plecat; ascunde ambarcaiunea.
Ascunde ambarcaiunea! Nu exist col al rmului unde japonezii s
n-o descopere n mai puin de o jumtate de or. i n-o putem ascunde pe
uscat. E prea grea ca s-o putem tr mai departe de plaj i am face un
adevrat tmblu. N-am face mai mult de trei metri i am cdea cu toii sub
focul mitralierelor. Dar s admitem c am reui s lum barca de pe coast.
Problema e c pe aceast stnc btut de vnt nu exist tufiuri destul de
dese dup care s ascunzi o barc pneumatic de dimensiuni normale, cu att
mai puin o barc de salvare lung de apte metri. mi pare ru, dar ideea ta nu
st n picioare. Nu putem ascunde barca nici pe uscat i nici n ap. Japonezii
ar vedea-o cu ochii nchii.
Tu sugerezi eventuale ascunztori, nu eu, relu Gudrun. Este
imposibil s ascundem barca pe insul sau n jurul insulei, sunt de acord cu
tine n aceast privin, dar de ce s nu o ascundem n mare?
Ce spui?
Nicolson se ridic brusc, cu ochii mrii de surprindere.
Ea continu:
Creeaz o diversiune la una dintre extremitile insulei. Du barca la
cealalt extremitate, spre micul golf din nord, umple-o cu pietre i trage
cepul. Barca se va duce adnc sub ap i apoi, dup ce japonezii vor pleca...
- Dar este evident. E limpede ca lumina zilei, murmur Nicolson. Fir-
ar s fie, Gudrun, ai gsit soluia!
Se scul imediat n picioare, o strnse n brae pe fata care rdea i
protesta i ddu fuga spre cellalt capt al grotei.
Domnule comandant, Vannier, Mac Kinnon, trezii-v. Scularea!
n sfrit, le surdea norocul. Totul se derul fr probleme.
Discutaser puin despre natura diversiunii. Unii pretindeau c cel care se afla
la comanda submarinului va fi suspicios i va bnui o capcan. Dar Nicolson
spuse c un individ destul de prost ca s-i trimit oamenii s debarce exact n
locul unde fuseser amarate brcile, n loc s ncerce un atac pe flanc, nu
putea s fie destul de iret ca s nu poat fi tras pe sfoar. Instinctul su fii
mai tare dect argumentele contrare. i evenimentele vor dovedi c avusese
dreptate.
Vannier fu momeala i i juc rolul foarte inteligent, exact la momentul
potrivit. Parcurse rmul de-a lungul extremitii de sud-vest a insulei, timp
de vreo zece minute, agitnd pe furi i intermitent lanterna pe jumtate
acoperit. Lu cu el binoclul de noapte al lui Nicolson i, imediat ce zri
silueta ntunecat a submarinului, care se mica din loc fr zgomot, las jos
lanterna i se adposti dup o stnc.
Dup dou minute, submarinul ajunse exact n dreptul su i abia la dou
sute de metri de coast. Se ridic, declan o fumigen i o arunc spre mare,
ct putu de departe. Dup treizeci de secunde, briza uoar dinspre nord
ducea norul gros de fum portocaliu pn la submarin. n chioc, marinarii
orbii abia mai puteau s respire.
O fumigen are nevoie de cinci minute ca s ard complet, dar acest
timp fu mai mult dect suficient. Patru oameni, vslind n surdin, duser
barca nr. 2 n partea de nord a insulei, cu un minut mai nainte ca un fluierat
s anune c fumigena se stingea. Submarinul nu se mica din loc. Nicolson
amar barca lng o falez abrupt, n faleza adnc din nordul insulei.
Famholme, Ahmed preotul, Willoughby i Gordon fcuser, ateptnd
vslaii, o stiv mare de pietre plate. Willoughby insist s fie scoase
chesoanele etane, cci gndul de a face guri n ele ndurera ru de tot
sufletul su de inginer. Dar ar fi trebuit mult timp ca s se fac asta cu
numrul mic de scule de care dispuneau. i era imposibil s acioneze fr
lumin i fr s fac zgomot. Comandantul submarinului ar fi putut n orice
clip s dea ordin ca nava lui s fac ocolul insulei.
Trebuia s rite!
Oamenii lucrau cu o vitez nebun. Cu o vitez nebun i n cea mai
complet tcere, umplur cu pietre fundul brcii.
Dup dou minute, Nicolson spuse cteva cuvinte, cu glas sczut, lui
Farnholme, care urc colina n fug i, ntr-un timp record, ncepu s trag
focuri de arm n direcia submarinului. Detunturile armei coincideau cu
zgomotul de metal lovit n mod regulat de Nicolson i nsoitorii si, care
scoteau chesoanele etane, lsnd totui destule ca s garanteze echilibrul
brcii. nc puine pietre, nc puin ap ptruns prin guri i nivelul apei
din interiorul i din exteriorul ambarcaiunii fu perfect egal. Mai puser
cteva pietre i barca alunec ncetior n mare. Reinut de frnghii, se opri
la o adncime de cinci metri, sprijinindu-se n fa i n spate pe un fund de
pietre.
ntorcndu-se spre grot, Nicolson i nsoitorii si zrir lumina unei
rachete, venind dinspre extremitatea oriental a insulei i ndreptndu-se spre
nord-est. Vannier calculase bine timpul. Dac submarinul ar fi fcut acum
cercetri n acea parte, avea s o gseasc la fel de linitit i pustie ca i
cealalt. Japonezii ar fi fost complet dezorientai i ar fi fcut tot felul de
presupuneri contradictorii. Diminea, aveau s trag concluzia c
supravieuitorii de pe insul reuiser s-i nele i c o terseser n timpul
nopii.
i, ntr-adevr, aceasta a fost concluzia lor. A doua zi, zorii erau cenuii,
vntul sufla din ce n ce mai puternic i nu se mai vedea nici urm de soare.
Imediat ce se fcu ziu, cei nsrcinai cu observaia, ascuni cu grij n spatele
perdelei de mrcini, zrir pe japonezii aflai de veghe cu binoclul la ochi
(submarinul se deprtase mult n cursul nopii), gesticulnd unii n faa altora.
Puin dup aceea, se auzir motoarele Diesel: submarinul vir i se deplas rapid
n jurul insulei. Se opri n dreptul brcii euate i tunul antiaerian se orient spre
ea i trase. Mecanicii reparaser probabil mecanismul avariat. ase obuze fur de
ajuns ca s transforme barca ntr-o epav. Imediat dup explozia ultimului obuz,
motoarele Diesel se puser n micare i submarinul se deprt, drept spre vest, ca
s inspecteze celelalte dou insulie. Dup o jumtate de or, nava japonez
dispruse la orizont.CAPITOLUL X
Barca sttea nemicat la suprafaa apei. Nici un semn de via, nici o umbr
nu deranja oglinda albastr i strlucitoare a oceanului, care reflecta cele mai mici
detalii ale cocii cu o fidelitate absolut.
O ambarcaiune moart pe o mare fr via i ntr-o lume pustie i moart.
O mare pustie, sclipitoare, care se ntindea la infinit n toate prile, pierzndu-se
n ceurile cerului pustiu. Timp de trei zile, nu apru nici un nor pe acel cer pustiu,
cu att mai pustiu cu ct soarele orbitor i proiecta razele de foc pe valurile de
sub el. Totul era un adevrat cuptor... Barca prea moart, dar nu goal. Prea
plin ochi, dar aceast impresie era greit. La umbra srac pe care o putea oferi
ce mai rmsese din pnz, brbaii i femeile stteau nirai pe bnci, traverse i
coronamentul din spate, epuizai, copleii de cldur. Unii czuser ntr-un fel de
com, alii erau chinuii de comaruri, alii, jumtate adormii i jumtate treji, nu
fceau nici o micare, protejnd cu mare grij scnteia de via care le mai
rmsese i voina de a o menine. Toi ateptau apusul soarelui.
Din toat acea mas de oameni slabi la fa i ari de soare, numai doi preau
c triesc. Erau i ei n aceeai stare ca i ceilali: obraji descrnai, ochi nfundai
n orbite, buze purpurii i crpate, bici supurante, peste tot unde apa srat i
hainele arse de soare dezgoliser epiderma neobinuit cu fierbineala soarelui.
Cei doi brbai se aflau n partea din spate a ambarcaiunii. Se vedea c sunt
vii, deoarece stteau aezai n capul oaselor. Dar fceau micri att de puine,
nct ai fi putut s crezi c sunt mori. Unul dintre ei se sprijinea cu braul de
crm, dei de patru zile nici o adiere de vnt nu umfla pnzele rupte i nici
oamenii nu mai aveau puterea s vsleasc. Cellalt inea n mn o carabin,
stnd nemicat ca o stnc.
n barc se aflau douzeci de persoane. Douzeci i dou prsiser insula
din sudul Chinei, cu ase zile n urm; acum nu mai rmseser dect douzeci.
Doi muriser. Caporalul Fraser nu le inspirase niciodat mult speran. Febra l
slbise cu mult timp nainte ca avioanele Zero s-i fl smuls braul stng, cnd
trgea n ele, de pe Viroma, cu puca lui amrt. Fr medicamente i fr
anestezice, caporalul Fraser se cramponase de via timp de patru zile i murise
de patruzeci i opt de ore. Agonia iui fusese cumplit; braul sau devenise negru
pn la umr.
ALISTAIR IM A CLEAN 138

Comandantul Findhom recitase tot ce-i amintea din slujba morilor. Acesta
fusese ultimul su act contient cci, acum, intrase ntr-o com agitat, din care se
prea c nu va mai iei niciodat.Cellalt decedat fusese unul dintre
supravieuitorii echipajului lui Siran. Murise cu o zi n urm, n cursul dup-
amiezii, de moarte violent, deoarece se nelase n privina zmbetului lui Mac
Kinnon i a tonului su blnd. La puin timp de la moartea lui Fraser, Mac
Kinnon, cruia Nicolson i ncredinase responsabilitatea aprovizionrii cu ap,
descoperise c unul dintre rezervoare fusese deteriorat n cursul nopii precedente.
Poate c fusese gurit, dar nu se putea spune cu siguran. n orice caz, era gol;
naufragiaii nu mai aveau dect vreo doisprezece-treisprezece litri de ap n
cellalt rezervor. Nicolson decisese imediat reducerea raiei, pe care o primeau
toi de dou ori pe zi, msurat cu un pahar gradat, care fcea parte din
echipamentul obinuit al brcilor de salvare. Numai bieelul avea dreptul s bea
ct dorea. Nu se auzir dect unu-dou murmure, pe care Nicolson nu le lu n
seam. A doua zi, n cursul dup-amiezii, cnd Mac Kinnon i ntinsese
domnioarei Drachmann al treilea pahar de ap pentru copil, doi dintre oamenii
lui Siran i prsiser locul din faa, narmai cu o vsl grea. Mac Kinnon
aruncase o privire rapid spre Nicolson i, vznd c secundul dormea (fusese de
gard toat noaptea), le spusese cu blndee s se ntoarc la locul lor. i le
artase revolverul pe care l avea n mn. Unul dintre ei ezitase, dar cellalt se
arunc nainte, mrind ca un animal i agitnd vsla cu o violen care ar fi spart
capul efului de echipaj dac i-ar fi atins inta. Dar Mac Kinnon se aruncase ntr-
o parte n timp ce apsa pe trgaciul revolverului. Elanul l proiectase pe agresor
pe deasupra bastingajului i murise mai nainte de a fi atins suprafaa apei. Apoi
Mac Kinnon, fr o vorb, ndreptase Colt-ul spre cellalt om; dar gestul era
inutil, cci amrtul se uita fix cu o privire nspimntat la coloana subire de
fum albastru care ieea din eava revolverului. Avea trsturile contractate de
fric. Se ntoarse cu spatele i reveni la locul lui n partea din faa. De atunci, nu
mai fusese nici un fel de dificultate n privina apei.
Cu ase zile mai nainte, moralul era nc foarte ridicat. Sperana era mare.
Chiar i Siran, care nc mai suferea d,e urmrile loviturii primite, i fcuse
partea de treab, avnd grij ca oamenii si s-l imite.
Siran nu era idiot, nelegea c viaa pasagerilor depindea de efortul comun.
Ceda necesitii i aliana pe care o fcea avea s dureze ct propriul su interes.
X52 EVADAI DIN SINGAPORE

Plecaser la treizeci i ase de ore dup submarin, la douzeci i patru de ore dup
ce ultimul avion de recunoatere survolase insulia, fr s descopere nici urm de
via. Ieiser n larg la apusul soarelui; hula cretea ncetior n btaia regulat a
vntului musonic. Cltoria fusese facilitat de vnt toat noaptea i aproape toat
ziua urmtoare. n tot acest timp, cerul rmsese pustiu, in cursul serii, zrir
extremitatea estic a insulei Banka, deasupra orizontului roiatic, la vest. Un
submarin brzd marea ia o distan de dou mile, apoi dispru spre nord. Poate
c vzuse barca de salvare detandu-se vag pe marea ntunecat, pe fundalul
cerului, la est. Nicolson coborse pnzele portocalii, prea bttoare la ochi,
imediat dup apariia navei inamice.
Oricum, nu se sinchisi de ei i dispru nainte de apusul soarelui. n acea
noapte, traversaser strmtoarea Macclesfield. Naufragiaii se ateptau ca pasajul
s fie periculos; dar vntul umfla pnzele n direcia dorit. Astfel c n zori se
zri uscatul. Musonul continua s bat regulat dinspre nord. Trecuser de insula
Lepar cu mult nainte de apariia soarelui. La amiaz, norocul se schimb. Vntul
se opri i ntreaga zi rmaser la numai douzeci i dou de mile de Lepar. Spre
sfritul dup-amiezii, un hidroavion, poate c cel vzut cu cteva zile n urm, i
survol timp de aproape o or, apoi plec fr s ncerce ceva mpotriva lor.
Soarele scpta i o briz uoar ncepea s sufle dinspre nord. n acel moment,
dinspre vest, se ivi alt avion. Zbura la o altitudine de o sut de metri i venea
direct spre naufragiai. De data asta, nu era un hidroavion, ci un avion Zero, care
nu prea dispus s-i piard timpul. Ajuns la mai puin de o mil de barc, veni n
picaj i cobor de sus, huruind puternic. Tunurile, plasate la ncheietura aripilor,
lansau flcri n penumbr. Obuzele striar cu mpucturi paralele suprafaa
calm a mrii i spuma nea peste barca lipsit de aprare, acoperind-o cu
picturi care cdeau la loc n ap. Poate c totui barca nu era complet lipsit de
aprare, cel puin atta timp ct veghea generalul, cu carabina automat n mn.
i aparatul Zero vir pe o arip i se ntoarse spre vet, n direcia Sumatra, cu
fuzelajul lui strlucitor murdrit de uleiul negru care curgea din motor. La mai
puin de dou mile de barc, avionul Zero ntlni hidroavionul i cele dou
aparate disprur mpreun n ultimele raze aurii ale apusului. Barca fusese
strpuns serios n dou locuri, dar, lucru remarcabil, numai un singur ocupant fu
atins. O schij crestase adnc gura lui van Effen.
Dup o or, vntul ncepu din nou s bat, ajungnd chiar pn la fora ase sau
apte. i, brusc, mai nainte ca naufragiaii s-i dea seama ce se ntmpl, izbucni
furtuna tropical. Aceast furtun dur zece ore, zece ore interminabile de vnt
i'de ploaie - o ploaie ciudat de rece. Ele fur urmate de alte ore nu mai puin
interminabile de defieri i de tangaj, n cursul crora cltorii, la captul puterilor,
ddeau apa afar din ambarcaiune ca s-i salveze vieile. Trudir toat noaptea,
n timp ce valurile se rostogoleau peste partea din spate. Provizia de dopuri de
lemn din trusele de reparaii se epuiz repede. Nicolson ndrept ambarcaiunea
spre sud.Orice mil ctigat spre sud diminua cu o mil distana dintre barc i
strmtoarea Sonde. Totui, chiar dac ar fi vrut, Nicolson n-ar fi putut s fac
nimic altceva dect s se lase mpins de uragan, sigur c ar fi scufundat barca
strpuns n partea din spate i profund afundat n ap, dac ar fi instalat o
X52 EVADAI DIN SINGAPORE

ancor plutitoare n partea din spate.


Pe de alt parte, o vitez suficient ar fi nsemnat c velele ar fi rupt catargul
ambarcaiunii sau ar fi dus-o la fund. Barca plin de ap i cu o vitez ridicol ar
fi fost lansat n btaia vntului i s-ar fi scufundat n scobitura valurilor.
Lunga agonie din timpul nopii se termin la fel de brusc cum ncepuse.
Urm apoi o agonie real.
Acum, sprijinit de crma inutil, n timp ce Mac Kinnon, narmat, veghea
alturi de el, Nicolson ncerca s uite de setea obsedant care l tortura, de buzele
crpate i spatele umflat de fiebineala soarelui, i s evalueze ravagiile provocate
de ncercrile teribile prin care trecuser n ultimele zile de schimbare complet
dup furtun. Zile chinuitoare, sub un soare cum nu se poate mai necrutor, care
aducea acele fiine omeneti npstuite la limita prbuirii fizice, morale i
mentale!
Spiritul de camaraderie dispruse complet, ca i cum n-ar fi existat niciodat.
n timp ce nainte fiecare se gndea cum s-l ajute pe cellalt, cei mai muli dintre
naufragiai nu se mai gndeau acum dect la ei nii i v erau total indifereni fa
de binele aproapelui. Cu ocazia distribuirii raiilor reduse de ap sau de lapte
condensat i zahr (de dou zile nu mai aveau biscuii), o duzin de perechi de
ochi ostili urmreau cele mai mici micri ale minilor slabe i avide i ale
buzelor crpate de sete. Toi voiau s fie siguri c-i primesc raia corect, nici o
pictur, nici o firimitur mai puin. Era ngrozitor s vezi voracitatea strnit de
foame n ochii injectai de snge, n micarea minilor bronzate, care se crispau
cnd Peter primea un supliment de ap sau lsa s-i cad cteva picturi pe
brbie. Ajunseser n stadiul n care moartea nsi aprea ca o uurare.
Revolverul pe care Mac Kinnon l inea n mn nu- era util. Schimbarea
psihic era i mai teribil dect prbuirea moralului. Findhom nu mai ieea dintr-
o com dureroas i agitat. Nicolson avusese grij s-l lege de marginea brcii i
de una dintre bnci. Fusese legat i Jenkins, dei el era contient, suportnd dureri
infernale i indescriptibile. Nu mai existau pansamente care s-i acopere arsurile
oribile cptate n momentul abandonrii navei Viroma; fierbineala soarelui
atacase cea mai mic fie de piele expus i, de durere, marinarul i pierduse
mintea. Avea unghiile murdare de snge n urma nencetatelor tentative de a-i
smulge cmea de pe el. Fusese legat de mini i apoi de banc, nu pentru a
mpiedica revenirea acestei obsesii demente, ci pentru a-1 mpiedica pe Jenkins
de a se arunca peste bord, aa cum ncercase n dou rnduri. Sttea minute lungi
fr s fac nici o micare, apoi, brusc, ncerca din toate puterile s desfac
frnghia care i lega minile. Efortul l fcea s gfie. Nicolson se ntreba dac
nu cumva va reui s rup sfoara. l putea el condamna pe marinar la o moarte
lent, n torturi cumplite, n loc s-i permit s sfreasc o dat pentru totdeauna,
repede, aruncndu-se n ap? Cci Jenkins avea oricum s moar; avea deja faa
unui mort.
Starea braului rnit al lui Evans i a ncheieturii minii mutilate a lui
Walters se nrutea. Nu aveau medicamente i nici pansamente. n lipsa unor
X52 EVADAI DIN SINGAPORE

mijloace profilactice, se foloseau de ap srat. Van Effen arta mai bine dect
ceilali rnii. Rana sa era recent i avea o voin de fier. Sttea, totui, fr s se
mite ore ntregi, culcat pe fundul brcii, cu umerii susinui de o banc i cu
privirea fixat n larg. Ai fi putut s crezi c nu simea niciodat nevoia s
doarm.
Prbuirea moralului le depise pe toate celelalte. Vannier i inginerul-
mecanic nu alunecaser dincolo de limitele raiunii, dar totul le era acum
indiferent. Treceau amndoi prin aceleai perioade de melancolie tcut,
murmurau amndoi cuvinte fr ir, i aveau acelai zmbet de scuz cnd
observau c ceilali i ascultau. Apoi recdeau i unul, i cellalt n melancolie i
muenie. Lena, tnra infirmier malaiez, era dominat de melancolie, simindu-
se complet detaat de toate; nu vorbea niciodat de una singur i nu vorbea cu
ceilali. Preotul musulman nu mai scotea o vorb. Era imposibil s scoi de la el
cel mai mic cuvnt. Faa lui Gordon putea s se lumineze de un zmbet larg i n
clipa urmtoare s capete o expresie de disperare. Nicolson, care se ferea de
iretenia calculat a lui Gordon i care, de cteva ori, ncercase s-l conving pe
Findhorn s se debaraseze de acest marinar, l supraveghea fr s par. Poate
simptomele de deranjament mintal erau rare. Dar se mai putea ca acel om, care
citise articole de popularizare medical despre deprimaii mintali, s tie s
simuleze nebunia. Din nefericire, cea a lui Sinclair, tnrul soldat, nu lsa nici o
ndoial; pierduse contactul cu realitatea. Era cu adevrat nebun i prezenta toate
simptomele unei schizofrenii acute.
Depresia fizic sau nervoas nu era ns general. Fr a-1 pune la socoteal
pe Nicolson, ali doi brbai nu erau deloc atini de slbiciune sau disperare.
Acetia erau eful de echipaj i generalul. Mac Kinnon rmsese Mac Kinnon de
altdat, un Mac Kinnon n aparen indestructibil. Avea acelai zmbet ezitant,
aceeai voce blnd i inea tot timpul Colt-ul n mn. Iar generalul.. . Nicolson
l privea pentru a nu tiu cta oar cu o uimire care l fcea s dea din cap.
Famholme era extraordinar. Cu ct mprejurrile deveneau mai disperate, cu att
mai curajos se arta generalul. De fiecare dat cnd era vorba de a calma o
suferin, de a-i instala puin mai bine pe bolnavi, de a-i adposti de soare, de a
scoate apa (cazul era rar acum, cci linia de plutire era destul de sus i un glon
rtcit pe insul stricase pompa de mn), generalul era gata s vin n ajutorul
tuturor, ncurajnd, zmbind i muncind fr s se plng, fr s atepte
mulumiri sau recompense. Pentru un om de vrsta lui, asta era ceva incredibil.
Nicolson l urmrea cu un fel de stupefacie fascinat. Oare chiar existase acel
colonel Blimp, fanfaron i irascibil, acel ofier din vechea coal, ahtiat dup
titluri i distincii, pe care l ntlnise Ia bordul lui Kerry Dancerl Lucru ciudat,
accentul trgnat al iui Famholme dispruse aproape complet, astfel nct
Nicolson se ntreba dac nu cumva existase doar n imaginaia sa. Totui,
expresiile militare i njurturile victoriene care, cu opt zile n urm, colorau att
de frecvent limbajul generalului, erau azi din ce n ce mai rare, dovad
convingtoare a acestei transformri. Transformare era cuvntul cel mai potrivit.
Generalul uita s se dondneasc cu domnioara Plenderleith. Ba chiar i
X52 EVADAI DIN SINGAPORE

petrecea cea mai mare parte a timpului stnd lng ea i vorbindu-i cu blndee la
ureche. Btrna domnioar prea slbit, dei limba ei era la fel de ascuit.
Accepta cu recunotin micile i nenumratele servicii pe care i le fcea
Famholme. Nicolson i privea cu o indiferen aparent, dar zmbind n sinea lui.
Dac ar fi avut cu treizeci de ani mai puin, ar fi pus prinsoare c generalul ar fi
avut anumite intenii, foarte onorabile, bineneles, fa de domnioara
Plenderleith.
Ceva mic lng genunchiul secundului. Nicolson se uit n jos. Gudrun
sttea de aproape trei zile pe banda transversal, reinnd copilul cnd acesta
srea n jurul bncii, n faa ei. Datorit suplimentelor nelimitate de alimente
solide i lichide pe care i le acorda domnioara Plenderleith i Mac Kinnon, Peter
Talion era singurul pasager care dispunea de un exces de energie. Gudrun l culca
n braele ei ore n ir cnd copilul dormea. Crampele musculare o chinuiau, dar
nu se plnsese niciodat. Pomeii proemineni ai feei slbite i rana de pe obrazul
stng erau din ce n ce mai livide. n acel moment i zmbea lui Mac Kinnon, apoi
se ntoarse spre Peter. Dar Mac Kinnon sesiz aceast privire, o interpret exact,
zmbi i el i cufund polonicul n apa cldu i slcie care mai rmsese n
rezervor.
Imediat i parc la un semnal prevzut, capetele se ridicar i o duzin de perechi
de ochi urmrir fiecare micre a polonicului, transferul foarte meticulos al apei
din polonic n cana sa, aviditatea cu care copilul lu cana n minile grsue i i
bu coninutul. Apoi ochii se abtur de la copil i de la cana goal i se fixar
asupTa lui Mac Kinnon. Erau nite ochi injectai de snge, ntunecai de ur i
suferin, dar Mac Kinnon se mulumi s zmbeasc rbdtor, cu revolverul
ndreptat spre ei.
***
Noaptea, cnd veni n sfrit, aduse cu ea o mare uurare. Dogoarea soarelui
dispruse, dar aerul rmnea sufocant, iar micile raii de ap atribuite exact
nainte ca soarele s apun nu fcuser dect s le sporeasc setea. Timp de dou-
trei ore de la dispariia soarelui n spatele orizontului, naufragiaii se agitar pe
locurile lor, ba unii chiar ncercar s vorbeasc unii cu alii. Dar conversaia nu
dur. Gturile erau prea uscate, buzele pline de bici prea dureroase. Fiecare se
gndea n secret i cu disperare c poate acel apus de soare va fi ultimul din viaa
lui. Totui, natura e ndurtoare: minile i corpurile erau epuizate de foame i de
sete i de acel soare arztor, frngndu-le orice energie, dar, treptat, fiecare czu
ntr-un somn greu, plin de vise agitate. Nicolson i Mac Kinnon adormir i ei,
dei nu asta intenionaser. Se gndeau s vegheze pe rnd ntreaga noapte, dar
erau la captul puterilor la fel ca ceilali i, nvini de oboseal, aipeau i se
trezeau tresrind. Nicolson se trezi astfel dintr-un somn scurt n momentul n care
i se pru c aude pe cineva mergnd n barc. ntreb cine e, cu glas sczut, dar nu
obinu nici un rspuns, iar cnd repet apelul, nu-i rspunse nimeni. Cut
lanterna pus sub banc; bateria era aproape epuizat, dar slaba lumin portocalie
care nc mai persista fu de ajuns ca s vad c totul era linitit; nimeni nu-i
prsise locul, toate umbrele inerte zceau pe bnci sau pe coronamentul din
spate, aproape n aceeai poziie pe care o ocupau la apusul soarelui. Puin mai
X52 EVADAI DIN SINGAPORE

trziu, pe cnd moia din nou, ar fi putut s jure c auzise zgomotul unei cderi
n ap. Secundul aprinse nc o dat lanterna i nu vzu nimic. Nimeni nu mica
n barc. Numr toate umbrele i constat c nu lipsea nici una. Erau
nousprezece n afar de el.
Secundul nu mai adormi toat noaptea, luptnd tot timpul cu o oboseal
copleitoare. Ochii i se nchideau fr s vrea. Limba uscat i umflat i umplea
gura, gtul l durea puin i totul l ndemna s cedeze, s permit pleoapelor grele
s se nchid i s se Jbucure de cteva ore de uitare. Dar, n sinea lui, o voce i
spunea s nu cedeze, cci avea n minile sale soarta brcii i viaa a douzeci ^de
persoane. i, cnd aceste argumente nu erau suficiente, Nicolson se gndea la
micuul adormit la cincizeci de centimetri de el i atunci se trezea de-a binelea.
i astfel trecu noaptea, la fel ca toate celelalte... n sfrit, primii zori cenuii
aprur la orizont.
Nicolson distingea deja silueta catargului care se profila pe nuana cenuie a
cerului, apoi linia balustradei i apoi formele mprtiate ale celor care dormeau,
ntinse peste tot n barc. Secundul arunc o privire spre copil. Peter dormea
linitit lng el. Numai pata deschis a feei ieea din cuvertur. i pusese capul
n ndoitura braului domnioarei Drachmann. Ea sttea tot pe banca transversal,
ntr-o poziie incomod. Aplecndu-se mai mult, Nicolson putu s vad capul
fetei care nu se sprijinea exact pe banc, ci lng banc, i colul bncii intra n
obrazul ei drept. Ridic imediat capul fetei, ndeprtnd ncetior prul de un
negru albstrui, care i cdea peste fa i ascundea rana. Puse o secund mna pe
acea cicatrice, ncetior, cu blndee, apoi vzu n penumbr strlucind ochii lui
Gudrun. Deci, nu dormea. Ofierul nu se simea nici stingherit, nici vinovat; i
zmbi fr s vorbeasc. Fata zmbi i ea, aps de dou ori obrazul rnit de
mna lui Nicolson, apoi se ridic ncet, ca s nu-1 deranjeze pe copil.
Barca intrase i mai mult n ap, al crei nivel n interior depea cu civa
centimetri panoul cu zbrele. Nicolson nelese c era timpul s scoat apa din
barc. Dar asta nsemna s fac zgomot. La ce bun s trezeasc nite nefericii
crora somnul le aducea uitarea suferinelor i realitile dure de a doua zi? Barca
putea s mai pluteasc cel puin o or fr s fie golit. Era ns adevrat c unii
pasageri erau n ap pn la clcie; inconvenient nensemnat n comparaie cu
suferinele pe care trebuiau s le ndure nainte de apusul soarelui.
i apoi Nicolson nu mai tnji deloc dup odihn, nu mai dori deloc s
doarm. l scutur pe Mac Kinnon ca s-l trezeasc i fu un gest necesar, cci,
cum sttea sprijinit de Nicolson, Mac Kinnon ar fi czut dac secundul s-ar fi
ridicat fr s-l anune.
Nicolson trecu peste banca din spate i se ls n genunchi pe banca
transversal cea mai apropiat. Jenkins, marinarul care fusese ars att de cumplit,
sttea ntr-o poziie ciudat. Pe jumtate ghemuit, pe jumtate n genunchi, cu
minile legate de banc. Nicolson se aplec i i mic umrul. Marinarul se ls
n jos i mai mult, fr s fac vreo micare. Nicolson l scutur mai bine i l
strig pe nume. Dar Jenkins nu avea s se mai trezeasc. Accidental sau voit i n
ciuda sforilor cu care fusese legat, marinarul reuise s alunece de pe banc n
X52 EVADAI DIN SINGAPORE

timpul nopii i se necase n cei civa centimetri de ap clocit. Nicolson se


ridic i privi spre Mac Kinnon. eful echipajului ddu din cap afirmativ:
nelesese.
Nu era nevoie ca pasagerii s vad cadavrul; era bine s-l fac s alunece
peste bord ct mai repede. Dar Jenkins era mai greu dect prea i avea corpul
blocat ntre bnci. n momentul n care Mac Kinnon, dup ce reuise s- taie cu
cuitul sforile, l ajuta pe Nicolson s-l urce pe una dintre bncile de alturi, cel
puin jumtate din pasageri erau trezii i tiau c lenkins murise. Totui,
urmreau operaiunea cu o privire stins i ciudat de uluit. Nimeni nu vorbea.
Prea c se va reui trecerea peste bord a lui lenkins fr declanarea unor crize
de nervi, cnd, brusc, un strigt strident rsun din fa. Acel strigt, care semna
cu un urlet, i fcu s sar chiar i pe cei mai obosii, pe cei mai apatici. Toate
privirile se ndreptar spre partea din fa. Speriai, Nicolson i Mac Kinnon
ddur drumul la cadavru i se ntoarser.
Acel strigt fusese al lui Sinclair. Tnrul soldat, aezat n genunchi, se
legna de la dreapta la stnga, cu ochii fixai asupra unei forme nemicate ntinse
pe spate. Nicolson ajunse imediat lng el i se aplec s vad omul culcat pe
fondul ambarcaiunii. Capul su zcea n civa centimetri de ap. Era Ahmed,
preotul, ciudatul i taciturnul prieten al lui Famholme. Alt naufragiat care murise!
Nicolson se aplec i bg imediat mna sub vemntul negru, n cutarea inimii,
dar o trase imediat. Corpul era rece i vscos; moartea avusese loc cu cteva ore
n urm. Nicolson ddu din cap aproape nepstor; se simea cuprins de cea mai
mare perplexitate. i, cnd se ntoarse spre Mac Kinnon, vzu pe faa acestuia c
i el gndea la fel. Apiecndu-se asupra cadavrului ca s-i ridice capul i umerii,
secundul rmase stupefiat. Mortul era imposibil s fie deplasat cu mai mult de
civa centimetri. Nicolson fcu a doua tentativ, cu acelai rezultat. l chem pe
Mac Kinnon n ajutor. eful de echipaj ridic corpul dintr-o parte, In timp ce
secundul se ls n genunchi lng el, aproape s-i ating apa de pe . fa. Atunci
nelese de te nu reuise s-l ridice pe Ahmed. Cuitul dintre omoplaii acestuia
era nfipt pn la mner i mnerul era blocat ntre scndurile coronamentului din
spate.CAPITOLUL XI
Nicolson se ridic ncet i i terse fruntea cu antebraul. Se fcuse deja
cald; dar nu cldura l facea s transpire. Braul drept i atrna moale pe lng
corp, dar strngea n mn mnerul armei, fr s-i fi amintit c scosese Colt-ul
de la centur.
Art cu un gest spre preot i zise:
Acest om e mort.
Vocea lui calm se auzea cu uurin n linitea general.
Cineva i-a nfipt un cuit n spate. A fost asasinat de unul dintre pasagerii
brcii.
Mort, zici c e mort! Cineva i-a nfipt un cuit n spate!
Faa lui Famholme era nspimnttoare la vedere cnd se ls n genunchi
lng preot. Apoi se ridic brusc. Buzele sale albe formau acum o singur linie.
E mort de-a binelea. D-mi acel revolver, Nicolson. tiu cine l-a ucis.
Nu te ocupa de revolverul meu, rspunse Nicolson, inndu-1 cu
fermitate.
Apoi adug:
mi pare ru, generale. Deoarece comandantul e bolnav, eu rspund de
aceast ambarcaiune. Nu v pot permite s v substituii legii. Cine e autorul
acestei crime?
Siran, bineneles.
Famholme i recptase sngele-rece; privirea lui trda o furie rece.
Uitai-v la acel cine asasin care rnjete! Zmbete i ascunde un cuit
sub hain.
Vorbise Willoughby. Vocea lui era slab i rguit, dar se exprima pe un ton
calm. Somnul din timpul nopii prea s-i fi fcut bine.
Cuitul nu se afl sub haina nimnui, replic Nicolson. E n spatele lui
Ahmed. Totul e din cauza neglijenei mele, adug el. Am uitat c n barca nr. 2
erau un cuit i dou toporiti.
De ce-1 acuzi pe Siran, generale?
Dar, pe Dumnezeu, Siran e autorul!
Famholme art cu degetul spre preot i continu:
Caui un asasin fr scrupule, nu? Atunci, el e Siran!
Nicolson l privi n ochi.
Ce altceva mai ai de adugat, generale?
De adugat?EVADAI DIN SINGAPORE ?
tii foarte bine. N-a vrsa nici o lacrim, ca i dumneata, dac am fi
forai s-l omorm; dar, nainte de orice, avem nevoie de o dovad a vinoviei
sale.
Ce dovad i mai trebuie? Ahmed era cu faa spre spatele brcii! i a fost
lovit n spate. n consecin, unul dintre cei aflai n fa este autorul, iar n fa nu
erau dect trei ini: Siran i ucigaii lui.
Prietenul nostru pare puternic afectat de cldur, interveni Siran, cu o
voce blnd i inexpresiv ca i trsturile sale. Petrecerea attor zile ntr-o astfel
de barc, n ape tropicale, poate s provoace tot felul de extravagane ciudate.
Famholme strnse pumnii i vru s se repead spre el, dar Nicolson i Mac
Kinnon l reinur. Secundul zise cu asprime:
Fr prostii, fr ncierri:
Ls braul lui Famholme i se uit gnditor la cei trei oameni din fa.
Desaga lui a disprut, Nicolson. Ai idee unde ar putea s fie?
Am vzut-o, rspunse acesta fr s se tulbure. Era dintr-o pnz foarte
subire; nu putea s se duc la fundul apei.
Mac Kinnon l ntrerupse:
Ba mi-e team c da. Grapina a disprut i ea. A fost pus n interior ca s
duc la fund desaga.
Ai ajuns, totui, la aceast concluzie, zise Famholme cu nerbdare. L-au
ucis i i-au luat desaga, pe care i-au aruncat-o peste bord. De dou ori ai auzit
zgomot i de dou ori ai ncercat s vezi ce se ntmpl. Ahmed era la locul lui, n
capul oaselor. Probabil c cineva l-a inut de mnerul cuitului nfipt n spate. Cel
care l susinea nu putea s stea dect n spatele lui, n partea din fa a brcii. Iar
n partea din fa a brcii, nu se aflau dect aceti trei asasini.
Famholme respira cu greutate i articulaiile minilor se albeau din cauza
forei cu care strngea pumnii. Nu-i lua ochii de la Siran.
Totul concord, admise Nicolson. Dar n-ai spus totul.
N-am spus totul?
M nelegi ct se poate de bine. Nu l-au ucis doar de plcere. Ce motiv
aveau s-o fac?
Unde naiba vrei s ajungi? De unde s tiu eu de ce l-au ucis?
Nicolson oft.
Generale, nu suntem imbecili. Este evident c tii. L-ai bnuit imediat pe
Siran. Te ateptai la dispariia desagei lui Ahmed. Iar Ahmed era prietenul
dumitale.
Un moment foarte scurt, o scnteie se aprinse n pupilele lui Famholme;
acest strlucire pru s concorde cu micarea buzelor lui
Siran. Ai fi putut s crezi c cei doi se uitaser unul la altul cu subneles. Dar era
ridicol s bnuieti o nelegere ntre aceti doi oameni. Dac Famholme ar fi
avut o arm n mn, Siran ar fi fost acum mort, i zise Nicolson.
n fond, cred c ai dreptul s cunoti adevrul, spuse deodat Famholme.
Generalul prea perfect stpn pe sine. Creierul su lucra cu nfrigurare la
fabricarea unei poveti plauzibile.
De altfel, acum se poate spune.
Fr s-l priveasc pe Siran, generalul se uit la mortul de la picioarele sale.
Expresia de pe fa i pierdu din asprime, la fel i vocea.
Ahmed era prietenul meu, tii bine asta. Era un prieten recent i nu i-am
devenit prieten dect pentru c avea o nevoie disperat de prietenie: Numele lui
adevrat era Jan Bekker i era un compatriot al lui van Effen. A trit n Bomeo (n
partea olandez a insulei Bomeo) vreme de muli ani. Reprezenta o firm mare
din Amsterdam i conducea o serie de plantaii de cauciuc. i mai fcea i alte
multe lucruri.
Famholme tcu i Nicolson interveni:
Adic? *
Cred c era i agent guvernamental olandez i c n urm cu cteva
sptmni a demascat o a cincea coloan japoneza, foarte bine organizat, n
partea oriental a insulei Bomeo. Zeci de oameni au fost arestai i mpucai pe
loc. Astfel a reuit s pun mna pe lista tuturor agenilor japonezi i a tuturor
membrilor acestei coloane a cincea n India, Birmania i Malaiezia. inea aceast
list ascuns n acea desag, ea constituind o adevrat comoar pentru Aliai.
Japonezii tiau c deinea aceast list i puseser un premiu pe capul lui, oferind
sume fantastice pentru capturarea sa i pentru distrugerea listei. Ahmed mi-a spus
toate astea chiar el, i Siran - nu tiu cum a aflat - voia s pun mna pe
document. A ctigat recompensa, dar jur n faa Domnului c nu o va ncasa
niciodat.
Acesta era motivul pentru care cel pe care l numeti Bekker tria
deghizat?
Credeam, zise Famhome, mi nchipuiam c sunt inteligent. Preoii
musulmani fac tot attea parale ct oricare alt preot, dar un preot renegat, care se
mbat cu whisky, este demn de dispre! Toi fug de el. Am ncercat cum am putut
mai bine s fiu genul de tovar vesel i beiv pe care un suflet de om l putea
dori. N-am fost destul de perspicace. Dar nu cred c era posibil s fiu. ntreaga
Indie a fost alertat n privina lui Bekker.
A avut ansa s triasc destul de mult, i ddu cu prerea Nicolson.
Deci, pentru asta i-au dat japonezii atta osteneal ca s pun mna pe noi?
Acum totul e clar, relu Famhlome, dnd din cap.
Apoi se ntoarse spre Siran. Ochii si nu mai exprimau furie, ci o hotrre
implacabil.
A fi preferat o cobr n aceast ambarcaiune n locul acestui cine de
asasin; dar a prefea s nu-i mnjeti tu minile de snge, Nicolson. D-mi
revolverul.
Foarte comod! murmur Siran.
Oricum, nu-i lipsit de curaj, i zise Nicolson.
Felicitrile mele, Famholme.
Nicolson l privi curios, apoi se ntoarse spre Famholme.
Despre ce vorbete? zise el.
De unde naiba s tiu? Dar s nu pierdem timp, Nicolson. D-mi
revolverul.
Nu.
De ce nu, Dumnezeule mare? Nu fi prost. Atta vreme ct acest tip va fi
n via n aceast barc, toi suntem ameninai cu moartea.
Poate c e adevrat. Dar n-ai dect bnuieli. O dovad, generale, una
singur!
Famholme oft disperat.
Nu tii c nu-i nici locul i nici momentul s repei placa asta veche
anglo-saxon despre fair play i dreptate? Aici e vorba de via sau de moarte.
Nicolson fcu un gest afirmativ.
tiu prea bine asta. Siran nu-i un sportman. ntoarce-te la locul dumitale,
generale, te rog. Sunt foarte preocupat de salvarea noastr a tuturor. Taie una
dintre frnghii n trei, Mac Kinnon, i leag-i pe aceti trei indivizi. Nu are
importan ct de tare strngi legturile.
Siran ridic din sprncene i zise:
i dac refuzm s ne supunem unui astfel de tratament?
Cum doreti, rspunse Nicolson cu indiferen. Generalul va lua
revolverul meu.
Mac Kinnon se achit n mod contiincios de sarcin. La sfrit, cei trei nu
mai erau n stare s mite braele i picioarele.
Famholme nu mai protestase. Lucru ciudat, totui, revenind la locul su de
lng domnioara Plenderleith, se plas ntre btrna domnioar i partea din
spate, astfel nct s-i supravegheze vecina i partea din fa a brcii. Puse
carabina pe locul lui.
Mac Kinnon, dup ce-i leg pe cei trei, veni s se aeze n spate, alturi de
Nicolson. Avea cu el polonicul, paharul gradat i se pregtea s serveasc raia de
ap din cursul dimineii. Dar se ntoarse brusc spre Nicolson.Ce lung e drumul
pn la Darwin, domnule cpitan! zise Mac Kinnon.
Nicolson ddu din umeri i zmbi, dar ngrijorarea i umbrea trsturile.
i tu, Mac Kinnon? Poate c acionez greit. Sunt sigur c l-am judecat
pe Siran... Dar nu pot s-l ucid - cel puin, nu nc.
i ateapt ansa, domnule cpitan!
Mac Kinnon nu era mai puin ngrijorat dect secundul.
E un uciga! Ce zici de povestqa generalului?
E ceva ciudat.
Nicolson ddu din cap cu un aer grav, se uit la Famholme, apoi la Mac
Kinnon i ls ochii n jos.
Nu cred nici o vorb din tot ce ne-a spus. Tot ce-a spus e minciun.
***
Soarele se rostogoli ca o minge uria deasupra orizontului i dup o or
toate conversaiile ncetaser. Fiecare se pomenea singur n iadul setei i
suferinei. Orele se succedau interminabile. Soarele urca din ce n ce mai sus pe
cerul azuriu, nu se simea nici cea mai mic adiere de vnt i barca sttea
nemicat pe ap ca ieri, ca alaltieri i ca n zilele precedente.
Nicolson tia c se deplasaser n deriv, pe o distan de cteva mile, n
direcia sud, cci curentul ducea direct la sud de Straat Banka, spre strmtoarea
Sonde, unsprezece luni din dousprezece. Apa din jurul brcii nu era agitat de
nici o micare care ar fi putut fi constatat de ochiul omului, iar nemicarea
domnea la bord ca i n jurul brcii. Cel mai mic efort era epuizant sub acel soare,
i buzele uscate lsau s treac printre ele o respiraie sacadat i uiertoare. Din
cnd n cnd, numai Peter i schimba locul i spunea cteva cuvinte n limbajul
su copilresc. Dar, pe msur ce ziua trecea i aerul devenea mai sufocant,
activitatea micuului e ncetinea i n cele din urm sttea linitit pe genunchii lui
Gudrun, cu ochii int la ochii albatri ai fetei. Pleoapele se ngreunau puin cte
puin i adormea. Nicolson, cu braele ntinse, se oferi, printr-o pantomim
expresiv, s-l ia pe micu ca s o mai uureze pe Gudrun, dar ea se mulumi s
scuture din cap i s zmbeasc. i, brusc, Nicolson i aminti, cu un fel de
surprindere, c nu vorbea aproape niciodat fr s zmbeasc. Adic nu zmbea
totdeauna, dar nc nu o auzise plngndu-se i nici nu o vzuse nemulumit. n
acel moment, fata se uita la el n chip ciudat. Secundul i for buzele s surd,
apoi se uit n alt parte.
Uneori Nicolson percepea cuvinte murmurate dinspre bncile din spate. Ge
putea s-i spun generalul domnioarei Plenderleith? Cnd tceau, stteau aa i
se uitau unul la altul, i generalul nu ddea drumul minii btrnei domnioare.
Cu dou-trei zile nainte, Nicolson avusese un fel de viziune uor umoristic
a generalului, aa cum ar fi putut s fie ntr-0 epoc trecut i mai linitit.
Elegant, cu cravat alb i smoking, o garoafa la butonier, prul i mustile
negre, chiar dac acum erau albe ca zpada: sttea la poarta teatrului, n timp ce
cabrioleta l atepta la civa pai. Aceast viziune nu mai era acum deloc ridicol.
Ba chiar purta amprenta unei sereniti patetice.
Nicolson inspect cu privirea barca. Lucrurile nu preau s se fi schimbat,
doar c slbiciunea, epuizarea pasagerilor crescuser i mai mult. Abia dac mai
aveau fora s se trasc spre rmia de umbr care nc mai struia. Starea lor
era aproape disperat.
Civa nefericii nu puteau nici mcar s ntind mna ca s-i primeasc
raia de ap de la amiaz i nghieau cu foarte mare greutate, n patruzeci i opt
de ore, cei mai muli vor ajunge cadavre. Nicolson cunotea poziia
ambarcaiunii, cci avea sextantul cu el. Se aflau poate la cincizeci de mile de
farul de la Noordwachter. Dac vntul estic dinspre Sumatra nu ncepea s bat
sau nu cdea nici o pictur de ploaie nainte de a trece douzeci i patru de ore,
vntul i ploaia ar fi fost complet inutile dup aceea.
Sntatea cpitanului era sigurul lucru puin mai mbucurtor. Ieise din
com cu puin nainte de ivirea zorilor i acum, aezat pe o banc transversal i
sprijinit de o banc lateral, prea decis s nu-i mai piard cunotina. Vorbea
ntr-un mod la fel de normal ca i ceilali, pe care setea i facea s se blbie, i nu
mai supura snge. Sigur, pierduse trei kilograme n cursul sptmnii care tocmai
trecuse; totui, de multe zile nu mai artase att de bine. Dac nu l-ar fi vzut cu
propriii si ochi, Nicolson ar fi refuzat s cread c un om cu un glon n plmn
sau n cuca toracic putuse s supravieuiasc ncercrilor cumplite din cursul
acelei sptmni, fr s fi primit ngrijiri medicale i fr nici un medicament.
Chiar i acum i se prea c e victima unei iluzii n faa stabilizrii strii lui
Findhom; cpitanul nu mai era deloc tnr. Nicolson mai tia c Findhom nu mai
avea pe nimeni pentru care s mai fi dorit s mai triasc - nici soie, nici copii,
nimic care s-i motiveze curajul i aceast neateptat revenire a forelor.
Oricum, i zicea Nicolson, cpitanul era foarte bolnav i trebuia s se atepte la
moartea lui n scurt timp. Poate c sentimentul responsabilitii l meninea n
via! Era greu, chiar imposibil, de spus. Nicolson se simea el nsui prea ostenit
ca s se gndeasc la aceast problem. Dar nu avea prea mare importan.
nchise ochii ca s-i protejeze de scnteierea insuportabil a mrii i adormi
linitit. Zgomotul cuiva care bea l trezi, cci respectivul nu bea una dintre micile
raii de lichid slciu, pe care Mac Kinnon le distribuia de trei ori pe zi, ci bea cu
nghiituri mari, apa glgia i se vrsa, ca i cum cel care bea ar fi nclinat o
gleat plin spre buze. n prima clip, Nicolson crezu c cineva luase provizia de
ap rmas, dar i ddu repede seama c nu era aa. Aezat pe o banc lng
catarg, Sinclair, tnrul soldat, ridica spre gur gleata de scos apa din barc.
Aceast gleat coninea o cantitate enorm de ap. Sinclair dduse capul pe spate
i vrsa ultimele picturi de ap.
Nicolson se ridic cu greutate i se ndrept spre partea din fa, trecnd cu
precauie peste corpurile ntinse pe bnci. Ajuns la tnr, i lu gleata din mn.
Soldatul nu se mpotrivi. Apa era srat. Nu se ndoise nici o clip de asta.
Soldatul l privea cu ochii unui nebun. O jumtate de duzin de oameni l
observau cu o apatie indiferent. Unii l vzuser probabil pe Sinclair cufundnd
gleata n mare i bnd, dar nu-i dduser osteneala s-l opreasc. Nicolson ddu
din cap i se uit la soldat.
E ap de mare, nu-i aa, Sinclair?
Cellalt nu rspunse; buzele i se crispau ca i cum ar fi vrut s vorbeasc, dar
nu scoase nici cel mai mic sunet. Ochii demeni, dilatai i goi, nu se deprtau de
la Nicolson i pleoapele nu se nchiser nici mcar o dat.
Ai but tot? ntreb iar Nicolson.
De data asta, Sinclair rspunse cu o serie de injurii proferate cu o voce
strident.
Pre de cteva secunde, Nicolson se mulumi s-l priveasc n tcere, apoi
ddu din umeri cu lehamite. Sinclair se ridic pe jumtate i vru s-i ia napoi
gleata, dar Nicolson l mpinse uor napoi. Tnrul soldat reczu pe banc i,
aplecndu-se nainte, i ascunse faa ntre mini, legnndu-i capul de la dreapta
la stnga. Nicolson ezit un moment, apoi reveni la locul su.
Amiaz. Soarele trecuse de zenit i cldura cretea din ce n ce mai mult. n
barc nu se mai auzea nici un zgomot. Prea c viaa se stinsese. Famholme i
domnioara Plenderleith tceau, cuprini de un somn agitat. i apoi, brusc, exact
la ora trei, cnd cei mai vioi preau ei nii prbuii ntr-un hu de disperare,
schimbarea se produse cu o bruschee dramatic.
La nceput abia i ddur seama, cci minile, prea ostenite, nu erau n stare
s neleag importana. Mac Kinnon i ddu primul seama i ghici. Se ridic i
clipi spre oglinda lucitoare a mrii. Apoi explor orizontul de la nord la vest.
Dup cteva secunde, i punea degetele pe braul lui Nicolson i l trezea.
Ce-i, Mac Kinnon? ntreb acesta. S-a ntmplat ceva?Mac Kinnon nu rspunse;
buzele sale crpate, dureroase, se rsfrngeau, ncercnd s zmbeasc. Nicolson
se uit la el uluit. S-i fi pierdut i Mac Kinnon judecata?... Apoi se fcu brusc
lumin.
Vntul!
Vocea lui fii doar un murmur slab, dar faa exprima ceea ce simea,
percepnd primul freamt al unei brize puin mai rcoroase dect atmosfera
sufocant, att de insuportabil cu cteva minute mai nainte.
Aproape imediat, exact cum fcuse Mac Kinnon, secundul inspect i el
cerul la nord i la vest, i apoi, pentru prima i singura dat n viaa lui, ddu o
palm zdravn peste umrul efului de echipaj, care zmbea acum cu toat gura.
Vntul, Mac Kinnon, i nori... i vezi?
Braul su ntins indica nord-estul. La o distan mare, o bar albstruie se
ridica timid deasupra orizontului.
i vd, nu poate fi nici o ndoial. Vin spre noi.
Simi? Vntul devine tot mai puternic.
Nicolson o scutur de umr pe infirmiera adormit.
Gudrun, trezete-te, trezete-te!
Ea tresri, deschise ochii i ntreb:
Ce s-a ntmplat, Johnny?
Spune-mi domnule Nicolson, zise el cu o severitate prefcut, n timp ce
zmbetul i lumina trsturile. Vrei s asiti la cel mai minunat spectacol din
lume?
n ochii fetei zri o umbr de spaim, i ghici gndul i i zise imediat,
zmbind:
Prostuo, e un nor, un nor de ploaie! Trezete-1, te rog, pe cpitan.
Efectul schimbrii asupra naufragiailor a fost de-a dreptul
surprinztor. Transformarea aproape c depea limitele verosimilului. n mai
puin de dou minute, toat lumea era complet treaz i capetele se ntorceau spre
nord-est, n timp ce limbile se dezlegau ca prin miracol. Numai Sinclair sttea pe
fundul ambarcaiunii, cufundat ntr-o mare indiferen. Dar, cu aceast singur
excepie, restul pasagerilor era comparabil cu un grup de condamnai la moarte,
crora li se acordase graierea, i, de fapt, cam asta i era.
Findhom ddu ordin s se distribuie o raie de ap suplimentar. Norii se
apropiau vizibil. Vntul, mai violent, rcorea feele i, o dat cu revenirea
speranei, fiecare considera c merita s triasc.
Nicolson simea n sinea lui c aceast excitare, aceast revenire a activitii
fizice era un fenomen nervos, psihologic, care, fr s-i dea seama, epuiza ce le
mai rmsese din fore. Cea mai mic dezamgire, cea mai mic ntoarcere brusc
a norocului ar fi echivalat cu condamnarea la moarte. Dar aceast schimbare a
norocului nu prea probabil.
Peste ct timp crezi, prietene? zise Findhom.
E greu de spus.
Nicolson inspecta cerul spre nord-vest.
Poate peste o or i jumtate. Poate mai puin dac vntul crete n
intensitate. Ce credei, domnule cpitan?
Eu a zice c mai repede, pentru c am impresia c vntul se nteete
continuu.
Aduc o adiere proaspt florilor ntristate, cit inginerui-mecanic pe un
ton solemn, frecndu-i minile.
E puin cam devreme s vindem blana ursului din pdure, zise Nicolson.
Famholme l ntrerupse brusc:
Ce vrei s spui?
Cred, pur i simplu, c nite nori de ploaie nu nseamn neaprat c va
ploua, cel puin nu imediat, rspunse secundul cu calm.
Vrei s spui, tinere, c nu ne va fi mai bine dect nainte?
Numai o singur persoan se adresa secundului spunndu-i tinere.
Bineneles c nu. Norii sunt groi i cel puin ne vor adposti de soare.
Dar pe cpitan l intereseaz vntul. Dac se menine, am putea ajunge n cursul
nopii la strmtoarea Sonde.
De ce nu ridici pnzele? ntreb Famholme.
Nicolson rspunse rbdtor:
Deoarece cred c vom avea ploaie. Trebuie s putem aduna apa n cni,
glei, n toate recipientele pe care le avem i, de altfel, vntul nu-i destul de
puternic ca s ne mping cu o vitez cu mult mai mare de un kilometru la or!
Nimeni nu mai vorbi timp de aproape o or. nelegnd c salvarea nu era
chiar att de apropiat pe ct speraser la nceput, naufragiaii aproape c
reveniser la apatia iniial. Dar nu toi. Sperana era, totui, prezent i nimeni nu
voia s o lase s plece. Cine ar fi nchis ochii s mai doarm? Norii erau tot acolo,
la tribord, mai groi, mai negri..., reinnd toate privirile.
Probabil c de aceea au vzut prea trziu ce facea Sinclair. Gudrun
Drachmann bg de seam prima i ceea ce vzu o oblig s se ridice rapid i s
se repead spre tnr. Ochii erau dai peste cap, n aa fel nct pupilele
dispruser i nu se mai vedea dect albul ochilor. Clnnea din dini ca i cum
ar fi fost cuprins de o febr violent i faa sa era de culoarea pietrei. Cnd tnra
ajunse alturi de el i i spuse cu blndee pe nume ca s-l liniteasc, el se ridic
cu o micare brusc i o respinse cu brutalitate peste general. Apoi, mai nainte ca
cineva s aib timp s intervin, i smulse cmaa, o arunc n capul lui
Nicolson, care se apropia n grab, j sri peste bord cu capul nainte. Sritura sa
fcu apa s sar n ntreaga ambarcaiune.
Timp de cteva secunde, pasagerii rmaser parc paralizai. Totul se
petrecuse att de repede, att de neateptat! Dar banca goal vorbea foarte
limpede, iar cercurile concentrice care se mreau la suprafaa apei nu erau un joc
al imaginaiei. Nicolson, oprit din elanul su, inea ntr-o mn cmaa rupt.
Tnra, nc sprijinit de Famholme, repeta, aproape incontient:
Alex! Alex!
Apoi se auzi alt bufnitur n mare, de data asta n partea din fa. eful
echipajului se aruncase dup Sinclair. Nicolson i reveni exact n secunda cderii.
Se aplec i apuc brusc cangea, dup care se aez n genunchi pe banca de la
marginea brcii. In acelai timp, i aproape fr s se gndeasc, trsese pistolul
de la centur cu mna liber. Cangea era pentru Mac Kinnon i pistolul pentru
Sinclair. E un pericol teribil cnd un individ care se neac se aga de tine.
Numai Dumnezeu tie de ce poate s fie n stare!
Sinclair se agita n valuri, la cinci-ase metri de barc, iar Mac Kinnon, care
revenise la suprafa, nota spre el cu o hotrre energic, dar notul nu era partea
lui tare. Brusc, Nicolson simi c nghea de spaim. Arunc imediat cangea la
civa centimetri de umrul lui Mac Kinnon. eful echipajului o apuc din instinct
i se ntoarse. Faa sa exprima cea mai complet uluial.
Pentru Dumnezeu, ntoarce-te! strig Nicolson.
i n acel moment, n care era copleit de panic, i ddu seama n mod
ciudat c avea vocea rguit.
Pentru Dumnezeu, grbete-te!
Mac Kinnon ncepu prin a se apropia lent de barc, dar nu din cauza propriei
sale micri. Nicolson l trgea cu putere la el. Trsturile efului de echipaj
reflectau mai departe o stupefacie aproape comic. ntorcea capul ca s vad
peste umr micrile dezordonate ale lui Sinclair care, ajuns acum la o distan de
zece metri, stropea puternic cu ap n jurul lui. i apoi ochii si cutar
ambarcaiunea i deschise gura ca s vorbeasc, dar scoase un ipt i, dup o
fraciune de secund, nc unul. Propulsat de o for necunoscut, se ndrept cu
gesturi de nebun spre barc. Ajunse imediat la ambarcaiune i o mulime de
mini l traser cu capul nainte n barc. Czu pe o banc transversal i, n acel
moment, un monstru n form de reptil ddu drumul piciorului efului de echipaj
i czu tcut n valuri.
Ce-i asta, ce-i asta? strig Gudrun, care ntrezrise animalul.
Un baracuda, rspunse Nicolson cu o voce fr timbru, evitnd s se uite
la ea.
Un baracuda?
Modul n care pronun acest cuvnt dovedea c tia totul despre aceti
ucigai, cei mai voraci din toate mrile.
Dar Alex, Alex e acolo. Trebuie s mergem n ajutorul lui, repede, repede!
Nu putem s facem nimic.
Nicolson nu avusese intenia s rspund pe un ton att de imperativ; dar
certitudinea neputinei sale l afecta mai mult dect i nchipuia.
Acum, nimeni nu-1 mai poate ajuta cu nimic.
nc mai vorbea cnd auzir cu toii ipetele de agonie ale iui Sinclair. Erau
nite ipete ngrozitoare, mai mult de animal dect de om, care se repetau ntruna;
exprimau o mare teroare. Minile care loveau cu furie un duman invizibil fceau
s sar n jur numai spum. Nicolson scoase Colt-ul i trase. Apa sri brusc n
jurul soldatului. Gloanele invizibile nu preau s-i ating inta. Nicolson trgea
la ntmplare, cu excepia primului glon. Acesta nu fusese tras neglijent, i l
nimerise pe Sinclair drept n cap. Mai nainte ca mirosul de praf de puc i fumul
albastru s fi fost duse de vnt spre sud, Sinclair dispru sub oglinda de un
albastru de oel a mrii.
***
Douzeci de minute mai trziu, apa nu mai era albastr. Torente de ploaie
mturau de la un capt la altul orizontul, transformnd marea ntr-o suprafa
plin de spum alb ca laptele. Trecuser trei ore ntregi. Era probabil momentul
cnd soarele apunea; dar era imposibil s vezi ceva, din cauza rafalelor care se
rostogoleau spre sud.
Cerul crepuscular cpta o nuan cenuie uniform. n barc, nimeni nu era
deranjat de avers. Pasagerii, uzi pn la piele, tremurau n btaia ploii reci, care
le lipea hainele de piept, brae i picioare. n pofida teribilului oc care l
constituise pentru ei moartea brusc i cumplit a lui Sinclair, n pofida tragicei
sale lipse de nsemntate n comparaie cu importana ploii, care nsemna via, n
ciuda a toate, erau fericii; instinctul de conservare triumfa. Erau fericii pentru c
i potoliser setea i buser pe sturate i chiar mai mult, pentru c ploaia le
inunda epiderma ars i crpat, pentru c reuiser s adune aproape douzeci de
litri de ap proaspt n unul dintre chesoane. Erau fericii pentru c barca de
salvare, mpins de un vnt bun, parcursese deja o mare parte din distana dintre
locul de plecare i coasta de vest a insulei Java, care se apropia continuu. i erau
fericii la nebunie pentru c salvarea era la ndemna lor, pentru c miracolul se
dovedea posibil i suferinele lor luaser sfrit.
Ca totdeauna, Mac Kinnon fu cel care, primul, la o distan de dou mile,
zri, ntr-un moment de acalmie, forma joas i lung a trombelor de ap. Nu
aveau motive s le fie fric. Erau de ajuns cteva secunde ca s coboare pnzele i
catargul i s se culce pe burt pe fundul brcii. Chiar i de la mic distan,
ambarcaiunea lor nu ar fi artat n aparen dect ca o barc goal, n deriv, greu
de distins prin cea i rafalele de ploaie; de altfel, fr interes pentru cei care ar fi
zrit-o. Dar fusese vzut i lunga form cenuie i modificase direcia ca s
bareze deriva brcii. Acum nu puteau dect s binecuvteze pe Domnul pentru
aceast schimbare a rutei i pe oamenii de veghe, cu ochi ptrunztori, care
reuiser imposibilul, descoperind acea mic ambarcaiune cenuie, care se
confunda cu o umbr i mai cenuie. Nicolson identific acel lucru incredibil,
apoi Findhom, Mac Kinnon, Vannier i Evans l recunoscur i ei. Nu era pentru
prima dat cnd ntlneau un MTB, una dintre acele vedete purttoare de torpile
ale marinei americane. Avea o coc lung de douzeci i cinci de metri, trei
motoare puternice, patru tuburi de lansare a torpilelor i mitraliere de calibru 127.
Nu se puteau nela.
Nu avea nici un pavilion. Dar, vrnd parc s risipeasc cea mai mic
ndoial n privina naionalitii sale, un marinar de pe vedet desfaurase un
stindard lung. Nava se apropia cu treizeci de noduri i partea ei din fa fcea s
neasc valuri de spum. Chiar i n penumbra din ce n ce mai intens, nu se
putea comite nici o eroare. Drapelul cu stele era foarte uor de recunoscut. Toat
lumea i reluase locul n barc. Civa pasageri fceau semne spre MTB. Doi
dintre marinarii vedetei fcur i ei semne cu mna. Naufragiaii ncepur s-i
adune ceea ce aveau, pregtindu-se s urce la bordul navei americane, iar
domnioara Plenderleith tocmai i fixa mai solid plria pe cap cnd MTB-ul
reduse brusc puterea motoarelor Packard i se apropie ncetior la treizeci de
centimetri de barc. Chiar mai nainte de a se fi oprit, dou frnghii czur exact
n partea din fa i n partea din spate a ambarcaiunii. Precizia micrilor perfect
coordonate i manevra navei dovedeau antrenamentul remarcabil al echipajului.
Apoi, cele dou ambarcaiuni fur una lng alta. Una dintre minile lui
Nicolosn atingea TMB-ul, cealalt ridicndu-se ca s salute personajul mic i
solid care apruse n spatele pasarelei.
Hellol strig Nicolson, cu un zmbet larg. Sunt fericit s te vd, frate.
Nu la fel de mult ca noi!
Omul zmbi i fcu o micare uoar cu mna stng. Apoi, cei trei marinari
de pe punte nu mai fur doar nite spectatori interesai ai acelei ntlniri, ci
devenir nite actori energici i ateni, care ndreptar mitralierele spre ei. Un
pistol apru rapid n mna interlocutorului lui Nicolson.
Mi-e team c bucuria voastr va fi mai scurt dect a noastr. Nu mica.
Nicolson avu impresia c primise o lovitur n piept. Constat cu detaare c
mna sa nu se mai sprijinea de bordul navei, ci c era rigid, fiecare tendon ieind
separat n eviden. Avea gura uscat, dei buse o cantitate mare de ap. Se
strdui s vorbeasc pe un ton ferm.
- Ce mai e i gluma asta proast?
Recunosc c pentru voi situaia n-are nimic hazliu. Privete...
i, pentru prima dat, Nicolson zri ochii oblici ai celui care i arta drapelul
cu mna liber. Stars and Stripes dispruse, fcnd loc steagului Japoniei.
Ofierul continu:
E o iluzie regretabil, nu-i aa? zise ncntat de el. La fel ca i aspectul
destul de anglo-saxon al vasului meu, al oamenilor mei i chiar al meu. Dei am
ales acest vicleug ca s v induc n eroare, v asigur c nu suntem deloc mndri
de asta.
Vorbea o englez excelent, cu un accent american pronunat, i i fcea
mare plcere s-i vad pe ceilali fcnd aceast constatare.
Am avut mult vnt i soare n cursul ultimei sptmni i v suntem
ndatorai c ai supravieuit n urma tuturor ncercrilor prin care ai trecut. V
ateptm de mult timp; fii binevenii.
Se opri brusc, artndu-i dinii. ndrept pistolul spre general, care se
ridicase cu o rapiditate uimitoare la un om de vrsta lui, agitnd o sticl de
whisky goal. Degetele japonezului se crispar involuntar pe trgaci, apoi se
destinser, cnd ofierul bg de seam c sticla nu-i era destinat lui, ci lui van
Effen. Acesta se ntorsese pe jumtate, ghicind apropierea loviturii, dar ridic
braele puin cam trziu. Sticla grea l Jovi exact deasupra urechii i l fcu s
cad pe banc, ca i cum ar fi fost atins de un glon. Ofierul japonez fcu ochii
mari de mirare.
nc un gest i eti mort. Eti cumva nebun?
Nu, dar acest om era i am fi fost mori cu toii, pentru c tocmai voia s
scoat revolverul.
Farnholme arunc o privire mnioas spre van Effen.
Sunt prea btrn ca s mor n felul sta, cu trei mitraliere ndreptate spre
mine.
Eti un nelept, mormi ofierul. Cci, ce-ai fi putut s facei?
Nu puteau s fac nimic. Nicolson nelegea foarte bine neputina lor.
Tocmai cnd aproape c ajunseser la int, cnd fcuser fa unei situaii
imposibile... l auzea pe Peter mormind n spatele lui, se ntoarse i l vzu pe
biat n picioare, n partea din spate, privindu-1 pe ofier printre degetele rsfirate.
Copilul nu era tocmai speriat, ci doar puin intimidat i surprins, iar Nicolson se
simi cuprins de o furie disperat. Sigur, puteai s accepi o nfrngere, dar
prezena lui Peter fcea aceast nfrngere insuportabil.
Cele dou infirmiere stteau de o parte i de alta a micuului. Teroarea se
putea citi cu uurin n ochii negri ai Lenei. Ochii lui Gudrun i reflectau
disperarea. Pe faa ei nu se putea citi teama, dar la tmpl, acolo unde cicatricea
atingea rdcina prului, sngele btea cu violen. Nicolson cercet cu privirea
ntreaga barc. Vzu numai spaim i descurajare. Nu la toi: faa lui Siran era tot
nepstoare, iar Mac Kinnon privea aproape meditativ la barc i apoi la vedet,
apoi iar la barc. Nicolson ghici c evalua ansele. Indiferena lui Famholme
prea aproape anormal. i petrecuse un bra pe dup umerii slabi ai domnioarei
Plenderleith i i vorbea la ureche.
Ce scen patetic i emoionant! zise japonezul, dnd din cap cu un aer
de tristee prefcut. Din pcate, domnilor, speranele oamenilor sunt foarte
fragile! Suntei prizonierii mei i aproape c m simt tulburat! Am zis aproape,
dar n realitate nu sunt deloc. De altfel, va ploua i va ploua tare de tot.
Arunc o privire spre irul gros de nori venind dinspre nord i spre perdeaua
de ploaie care se apropia.
Nu-mi place deloc s m las udat pn la piele dac nu-i neaprat necesar.
n consecin, propun...
Orice propunere din partea dumitale e inutil. Chiar v ateptai s m
vedei rmnnd toat noaptea n barca asta afurisit?
Nicolson se ntoarse brusc, auzind aceste vorbe n spatele lui i l zri pe
Famholme n picioare, innd cu o mn geanta sa Gladstone.
Ce... ce faci?
Famholme se uit la el far.s zic nimic. Zmbea pe sub mustaa alb. Acest
zmbet era o capodoper de dispre. Se adres ofierului de deasupra lui, artnd
cu un gest spre Nicolson:
Dac acest individ face vreo prostie sau ncearc s m rein n vreun fel
oarecare, mpuc-1!
Nicolson, nucit, cut cu privirea ochii ofierului. Acesta nu avea deloc un
aer surprins. Pe buzele sale apruse un zmbet de satisfacie.
ncepu s-i vorbeasc rapid lui Famholme, ntr-un limbaj de neneles, iar
Famholme i rspundea la fel, repede i grbit.
Mai nainte ca Nicolson s-i fi putut da seama ce se petrecea, Famholme
scotoci n geant, scoase un revolver i se pregti s treac peste balustrada brcii,
cu geanta ntr-o mn i revolverul n cealalt.
Acest gentleman a zis c suntem binevenii, i zise el lui Nicolson. Am
totui impresia c acest compliment mi-e destinat numai mie. Vedei c sunt
primit n grab, foarte bine venit i foarte onorat.
Apoi se ntoarse spre japonez.
Ai manevrat admirabil, i pentru asta vei fi recompensat.
Dup aceste cuvinte, conversaia continu n idiomul strin, probabil n
japonez. La sfrit, dup aproximativ dou minute, generalul se uit nc o dat
la Nicolson. Primele picturi ale unei noi averse ncepuser s cad pe puntea
vedetei.
Prietenul meu v propune s urcai la bord n calitate de prizonieri. Totui,
l-am fcut s neleag c suntei nite oameni prea periculoi i c ar fi mai bine
s v mpute imediat. Vom cobor n cabin ca s hotrm confortabil care va fi
cea mai bun soluie.
Apoi se adres japonezului:
Dezleag barca. Aceti oameni disperai sunt gata la orice. E mai bine ca
cele dou borduri s nu se ating. Haide, prietene, s coborm. Dar, scuz-m,
uitam regulile politeei. Invitatul care pleac trebuie s le mulumeasc gazdelor.
Se nclin, zmbind ironic.
Cpitane Findhorn, domnule Nicolson, complimentele mele. Mulumesc
c m-ai adus aici. Mulumesc pentru curtoazia i abilitatea voastr deosebit, care
mi-a permis s ajung cu bine la ntlnirea cu prietenii mei.
Ticlos trdtor, mormi Nicolson.
Vorbeti ca un naionalist, dragul meu.
Famholme ddu din cap cu melancolie.
E un cuvnt dur, dar trebuie s ne ctigm bucata de pine.
Fcu un gest neglijent cu mna i adug:
La revedere! ncntat c v-am cunoscut.
Apoi dispru i rafalele de ploaie violente mturar ambarcaiunile i
valurile.CAPITOLUL XII
Un moment, care pru interminabil, nimeni dintre cei aflai n barc nu vorbi
i nu fcu vreo micare. Nimeni nu se gndea la ploaia rece. Toi ochii rmseser
n mod stupid pironii asupra locului unde Famholme se aflase nainte de a
disprea.
Dup cteva secunde, Nicolson o auzi pe domnioara Plenderleith strigndu-
1 pe nume. Dar ploaia care rpia pe puntea vedetei i pe mare facea din vocea
btrnei domnioare un murmur imperceptibil. Nicolson se aplec spre ea ca s
aud mai bine i, n ciuda dezorientrii care pusese stpnire pe el, fii frapat de
aspectul interlocutoarei sale. Sttea pe banca de la babord, foarte dreapt, cu
minile mpreunate pe genunchi, cu faa calm. Ar fi putut s stea aa la fel de
bine la ea acas n salon. Totui, avea ochii plini de lacrimi, i, n timp ce o
privea, dou picturi, mari curgeau ncetior pe obrajii ridai, cznd pe minile
mpreunate.
- Ce dorii, domnioar Plenderieith? Ce-i?
Deprteaz barca, zise ea.
Ochii ei fixau un punct n spaiu i prea c nu-1 vede pe secund aplecat spre
ea.
i-a spus-o doar. F-o imediat.
Nu neleg, zise Nicolson, scuturnd din cap. De ce vrei...?
Se ntrerupse brusc. Ceva rece i atinsese ceafa. Se ntoarse pe clcie i l
zri pe japonezul care l atinsese cu eava mitralierei. Faa lui lucea n btaia ploii.
Nu vorbit voi engleza.
Cunotinele de limb englez ale marinarului nu le egala pe cele ale
ofierului. Avea un aer plin de cruzime, fiind, dup toate aparenele, unul dintre
acei oameni care se foloseau bucuroi de orice ocazie ca s fac uz de arma avut
n mn.
- Nu vorbit la ceilali. Eu nu ncredere n tine. Eu omoar.
Ai auzit ce-am zis? Te rog.
Vocea domnioarei Plenderleith rsuna ferm i clar, fr cel mai mic tremur.
Marinarul ridic arma, pn cnd aceasta fu ndreptat exact spre
domnioara Plenderleith, i dousprezece perechi de ochi l observau,'n timp ce
articulaiile degetului su se albeau sub efortul apsrii. Pe buze i apruse un
zmbet rutcios.
ALISTAIR MACLEAN 159

Nicolson tia c japonezilor - cel puin multora dintre ei - nu le trebuia alt


provocare ca s fac din ei nite asasini. Dar domnioara Plenderleith inea
ndreptat spre el o fa lipsit de expresie. Evident, nici mcar nu-1 vedea i,
brusc, cu o exclamaie de furie, japonezul ls arma n jos i se ddu un pas
napoi. Fcu semn celuilalt marinar narmat (ofierul luase cu el al treilea om, ca
s desprind frnghia fixat n partea din fa a brcii).
Nicolson i Mac Kinnon lsar ambarcaiunea s alunece de-a lungul vedetei
i spre partea ei din spate. Doi marinari, unul lng altul, n partea din spate a
navei, nu-i luau ochii de la barc, cutnd cel mai mic pretext ca s fac uz de
arme.
Vedeta se pusese n micare, cu motoarele la ralanti. Se ndrepta cu o vitez
de trei-patru noduri n direcia nord-est. Ploua att de tare, nct din barc aproape
c nu se mai zrea nava inamic n penumbr.
Domnioara Plenderleith sttea cu spatele la ploaie i la pndarii japonezi.
Poate c lacrimile nc mai curgeau i acum pe obrajii ei, dar era greu de spus,
cci ploaia picura de pe marginea plriei i avea toat faa ud. Ochii ei l fixau
pe Nicolson cu insisten. El bg de seam i i urmri privirea, care se opri nti
asupra lui, apoi asupra carabinei rmas alturi de ea, acolo unde o pusese
Famholme, apoi din nou asupra lui.
Nu te uita la mine, opti domnioara Plenderleith. S nu pari c eti atent
la mine. Ar putea s m aud?
Nicolson ridic o fa indiferent spre japonezi. Probabil c nu observaser
micarea lui uoar.
Vezi carabina din spatele genii mele?
Nicolson arunc, ca din ntmplare, o privire pe banca domnioarei
Plenderleith, apoi privi n alt parte. n spatele genii de pnz i de piele, unde
domnioara Plenderleith i punea lucrul de mn, zrise patul carabiei. Era arma
lui Famholme, pe care aceasta o folosise att de eficient. i, bmsc, Nicolson i
aminti toate ocaziile pe care le avusese generalul de a se folosi de acea carabin i
de pagubele pe care le provocase inamicului. i aminti de distrugerea tunului de
la bordul submarinului i eecul ofensivei avionelelor Zero, care atacau barca de
salvare. i aminti c Famholme i salvase viaa pe insuli i nelese ntr-o
strfulgerare c aceast trdare era doar o neltorie fantastic, c nici o fiin
omeneasc nu se putea schimba att de radical.
O vezi? repet domnioara Plenderleith.
Nicolson era surprins, fr s arate ns nimic din ce era n sufletul lui. Se
limit s dea lent din cap. Patul armei era aproape sub mna lui.
E ncrcat; nu mai trebuie dect s tragi, zise calm domnioara
Plenderleith. Foster mi-a spus c e ncrcat.
De data asta, Nicolson o privi drept n ochi i clipi, din cauza ploii diluviene,
ca s-i vad expresisa feei. Apoi, bmsc, uit de domnioara
Plenderleith i nu-i mai desprinse, privirea de partea din fa, n timp ce mna sa
cuta carabina.
Chiar i la distana la care se afla de vedet, zgomotul exploziei fu asurzitor
160 EVADAI DIN SINGAPORE

i naufragiaii resimir deflagraia ca pe o lovitur drept n fa. Flcrile i


fumul nir dintr-o gaur mare din tribordul vedetei i aproape imediat centrul
navei fu cuprins de flcri. Cei doi marinari, uitnd complet de misiunea lor, se
ntoarser spre partea din fa. Unul dintre ei i pierdu echilibrul n urma
exploziei, se mpiedic, arunc mitraliera cu un ultim efort ca s nu cad, dar se
prbui pe spate n ap. Cellalt fcuse civa pai cnd carabina lui Nicolson l
bobor la pmnt, n timp ce se prbuea, Mac Kinnon se repezi spre partea din
fa, cu o secure n mn, i, cu o lovitur violent, tie frnghia. Nicolson
mpinse imediat energic crma la tribord. Barca se roti greoi n loc i lu direcia
vest. Vedeta purttoare de torpile nc mai vibra, lunecnd mai departe spre nord-
est i, dup un minut, dispruse n ntregime, nu se mai vedeau dect flcrile,
care se rsuceau deasupra pasarelei. Ploaia torenial i ntunericul crescnd
ascundeau totul.
Naufragiaii ridicar catargul n tcere, nlar pnzele i gonir n mijlocul
rafalelor. Partea din fa a vedetei se lsa periculos la fund. Nicolson ndrept
barca spre nord-vest. Dup ce vedeta i va fi revenit ct de ct de pe urma
zguduiturii i a incendiului (era o nav mult prea mare ca s fie distrus definitiv
de o explozie, chiar de o asemenea importan), ea va cuta barca. Dar cutrile o
vor duce spre sud-vest, n direcia vntului - cea a strmtorii Sonde i a libertii.
Primul sfert de or trecu foarte ncet, un sfert de or n cursul cruia nu se
auzi dect ocul repetat la valurilor care loveau coca, flfitul pnzelor rupte i
scritul scripeilor, precum i loviturile uoare ale guiului n catarg. Din cnd n
cnd, cineva ar fi avut chef s vorbeasc, s-i ntrebe pe ceilali care putea s fi
fost cauza exploziei, apoi zrea silueta rigid, avnd pe cap acea ridicol plrie
de pai, i renuna. De ce? Din cauza acelei femei care sttea att de dreapt i de
indiferent. Din cauza acelei rezerve slbatice care excludea orice posibilitate de
conversaie. Gudrun Drachmann avu curajul s fac prima micare i delicateea
de a o face cu tact.
Se ridic ncetior, purtnd n brae bieelul nfurat n cuvertur i se
aez pe locul rmas gol lng domnioara Plenderleith, locul pe care l ocupase
generalul.
O angoas ciudat pusese stpnire pe Nicolson n timp ce o observa pe fat.
Ar fi fost mult mai bine s rmn la locul ei. E foarte uor s comii o gafa. Dar
Gudrun Drachmann nu fcu nici o gafa. Sttur una lng cealalt cteva minute,
tnra i btrna, fr s mite, fr s vorbeasc. Apoi, micuul, pe jumtate
adormit n cuvertura lui umed, ntinse mnua lui grsu i atinse obrazul
domnioarei Plenderleith. Ea tresri, ntoarse puin capul i i zmbi lui Peter, care
o prinse de mn. i, brusc, aproape pe negndite, lu copilul pe genunchi i l
strnse n brae. II strnse puternic, dar ai fi zis c micuul bnuia nenerocirea
care se petrecuse. Nu protest i se mulumi s priveasc cu gravitate pe btrna
domnioar, pe sub pleoapele grele de somn, apoi zmbi i domnioara
Plenderleith l strnse iar n brae, poate chiar mai tare dect prima dat. Zmbi i
ea - un zmbet sfietor, ca i cum inima avea s i se frng. Totui, zmbea.
De ce-ai venit s te aezi lng mine cu micuul? ntreb ea? De ce-ai
ALISTAIR MACLEAN 161

venit?
Vorbea foarte ncet.
Nu tiu, rspunse Gudrun, scuturnd din cap ca i cum ar fi acionat fr
s se gndeasc. Cred c nu tiu.
Stai linitit. Eu tiu, i e ciudat, foarte ciudat. Vreau s spun c e ciudat
c ai venit. Ceea ce a fcut, a fcut pentru tine i pentru micu.
Vrei s spunei,..
Foster! Foster, cruia nu-i era fric de nimic!
Aceste cuvinte puteau s par ridicole, dar tonul domnioarei Plenderleith nu
era deloc. Le pronun ca pe o rugciune.
Foster Famholme, omul fr fric. Aa i spuneam cnd eram la coal.
Nu-i era team de nimic pe pmnt.
11 cunoteai de mult timp, domnioar Plenderleith?
Spunea c eti cea mai bun dintre noi toi.
Domnioara Plenderleith nici mcar nu auzise ntrebarea lui Gudrun. Ddu
din cap cu un aer gnditor.
M-a tachinat n dup-masa asta n legtur cu tine. Zicea: Nu tiu la ce
se mai gndesc tinerii n ziua de astzi. Dac a avea cu treizeci de ani mai puin,
a fi luat-o de nevast pe ani buni!
Era bun, spuse Gudrun, fr s par stingherit ctui de puin. Dar mi-e
team c nu m cunotea prea bine.
Exact asta zicea i el, replic domnioara Plenderleith, scond uor, din
gura lui Peter, degeelul copilului. Foster spunea totdeauna c educaia are o mare
importan, dar c n realitate te puteai lipsi de ea, deoarece inteligena e cu mult
mai important i c nici inteligena nu conta enorm n comparaie cu
nelepciunea. Spunea c nu tie deloc dac eti bine crescut sau inteligent sau
neleapt i c, de altfel, asta avea prea puin importan, dar c i un orb ar fi
putut s vad c ai inim bun. Iar inima este lucrul care conteaz cel mai mult n
lume.
Domnioara Plenderleith zmbi. Amintirile sale, amestecate cu nostalgie i
regrete, o fceau s uite pe moment durerea.
Foster se plngea totdeauna c au rmas att de puini oameni de suflet,
ca el.
Gudrun murmur:
Generalul Famholme era foarte bun.
Generalul era un om foarte perspicace, nelept i inteligent, relu
domnioara Plenderleith pe un ton de repro. A fost destul de perspicace ca s...
S lsm subiectul sta. inea foarte mult la tine i la micu.
Vocea lui Willoughby murmur:
Ajungem n norii gloriei...
Ce spui? zise domnioara Plenderleith, privindu-1 surprins.
Nimic, era un gnd care mi-a trecut prin cap, domnioar Plenderleith.
Domnioara Plendertleith zmbi, apoi se aplec puin spre copil. Se fcu
tcere, dar nu mai era o tcere penibil. Primul lu cuvntul cpitanul Findhom,
162 EVADAI DIN SINGAPORE

punnd o ntrebare al crei rspuns l ateptau cu toii.


Dac ne vom ntoarce vreodat acas, vom datora aceast ntoarcere
numai generalului Famholme. Cred c nici unul dintre noi nu l va uita,
domnioar Plenderleith. Ne-ai spus de ce-a fcut asta i prei c l-ai cunoscut
mult mai bine dect l cunoteam noi. Vrei s ne spunei ce a fcut n realitate?
Domnioara Plenderleith nclin capul.
Da, v voi spune. A fost foarte simplu, pentru c Foster era un om foarte
simplu i foarte direct. Ai remarcat cu toii geanta mare pe care o trambala dup
el?
Findhom zmbi.
Cea n care i inea... proviziile.
ntr-adevr... whisky. n treact fie spus, detesta aceast butur i nu se
folosea de ea dect ca s-i nele pe ceilali. Oricum, a lsat toate sticlele i restul
coninutului genii sale pe insul, ntr-o gaur din stnc. i apoi...
Ce? Ce spunei? A lsat totul acolo?
Acum vorbise van Effen. Rmsese ameit de la lovitura dat de Famholme
i se aplec att de tare n fa pe banc, nct piciorul rnit l fcu s geam.
Cel puin, aa mi-a spus. De ce vi se pare asta att de surprinztor,
domnule van Effen?
De fapt, habar n-am. Continuai, v rog.
i van Effen se ls pe spate, zmbind.
Asta e tot ce pot s v spun. A gsit n noaptea aceea, pe plaj, o mulime
de grenade japoneze, i a pus paisprezece sau cincisprezece n geant.
Paisprezece sau cincisprezece n geant? zise Nicolson. Dar sunt aici
dedesubt, domnioar Plenderleith.
A gsit mai multe dect v-a spus i ie-a luat pe toate cu el. Deoarece
vorbea curent japoneza, nu i-a fost deloc greu s-i conving pe acei oameni c
transporta planurile lui Jan Bekker. A cobort cu ei n cabin ca s le arate aa-
zisele planuri. n realitate, avea de gnd s bage mna n geant i s apese pe
percutorul grenadei. Spunea c operaiunea nu lua mai mult de patru secunde.
***
n noaptea aceea nu au fost nici lun i nici stele, doar nori groi. Nicolson
conduse barca or de or, cu ajutorul Domnului. Geamul busolei se sprsese,
aproape tot alcoolul se mprtiase i acul oscila prea mult ca s poi ncerca s
vezi ceva.
Nicolson condusese deci ambarcaiunea dup vnt. Spera ca submarinele s
stea linitite i ncerca nici s nu dea napoi i nici s schimbe ruta n mod
apreciabil. Ambarcaiunea era greu de maneverat. Apa intra n permanen prin
sprturi i barca se lsa mult cu partea din spate, pornind n deriv, treptat, spre
sud.
Anxietatea i tensiunea nervoas crescur pentru Nicolson n cursul nopii,
iar aceast tensiune nervoas se comunic majoritii naufragiailor care nu
dormeau. Puin dup miezul nopii, Nicolson, ncercnd s stbileasc poziia
ambarcaiunii, estim c probabil se aflau la zece sau dousprezece mile de
strmtoarea Sonde, dar nu mai mult. Poate c erau doar la cinci mile... Avea
ALISTAIR MACLEAN 163

motive serioase s fie ngrijorat. Harta arhipelagului oriental, ptat de ap, era
rupt i imposibil de utilizat. Totui, ofierul i amintea foarte bine stncile,
recifele i pragurile marine de pe coasta de sud-est a Sumatrei, dei nu-i mai
amintea de poziia lor. Nu cunotea nici poziia brcii. Era posibil ca evaluarea
latitudinii fcut de el s fie att de departe de realitate, nct s rateze
strmtoarea Sonde... Barca putea s-i rup sau nu coca pe un recif n larg. Iar
naufragiaii, prea bolnavi, prea obosii, nu ar fi supravieuit ncercrii, dac ar fi
fost debarcai la mai puin de o jumtate de mil de rm. De altfel, chiar depind
toate aceste pericole, trebuia s menin barca prin resacul nverunat s o
distrug.
La puin timp dup o1 Fra dou dimineaa, Nicolson i trimise pe eful echipajului
i pe Vannier s vegheze n partea din fa. Ali ase oameni se oferir i ei s
vegheze, dar Nicolson le ordon s stea acolo unde se aflau, adic ntini ct mai
jos posibil pe fundul, brcii, ca s-i confere un maximum de stabilitate. Ar mai fi
putut s adauge c ochii lui Mac Kinnon erau poate mai buni dect toi ochii lor la
un loc.
Trecu o jumtate de or, i Nicolson observ deodat schimbarea; perceperea
acestei schimbri l frap ca o lovitur neateptat i ncerc cu disperare s
scruteze ntunericul cu privirea. Hula care venea dinspre nord-vest se transforma.
Cu fiecare minut care trecea, valurile deveneau mai scurte, mai abrupte. Nicolson,
prea obosit, prea epuziat fizic de aceast explorare oarb i persistent a nopii,
fusese gata s nu remarce noua stare a mrii. Totui, vntul nu se schimbase: nu
era nici mai slab, nici mai puternic. Strigtul rguit al lui Nicolson trezi un grup
de pasageri din somnolen.
Mac Kinnon, ne ndreptm spre praguri!
Cred c avei dreptate, domnule cpitan.
Vocea efului de echipaj rsuna clar i limpede, fr s exprime nici un fel de
emoie. Mac Kinnon se afla n picioare lng catarg. Cu o mn se inea de el i
cu cealalt i proteja ochii, care ncercau s strpung noaptea.
Vezi ceva?
S fiu spnzurat dac disting ceva!
Tu, Vannier...
Da, domnule cpitan! strig tnrul ofier, cu o voce precipitat, dar
ferm.
Vannier fusese la un pas de prbuirea nervoas, n urm cu dousprezece
ore, dar i revenise n mod remarcabil i prea s-i fi recptat mai mult via
i energie dect toi nsoitorii si.
Coboar pnzele ct mai repede posibil. Nu le rula; nu avem timp. Van
Effen, Gordon, dai-i o mn de ajutor.
Barca intrase ntr-o micare puternic de tangaj n ape din ce n ce mai puin
adnci.
Vezi ceva, Mac Kinnon?
Absolut nimic, domnule cpitan.
Dezlegai-1 pe Siran i pe cei doi oameni ai lui.
164 EVADAI DIN SINGAPORE

i atept cteva secunde pe cei trei oameni care soseau poticnindu-se.


iran, tu i trei marinari, luai fiecare cte o vsl. Tu, Gordon, ia alt
vsl. Cnd v voi da ordin...
Nu n noaptea asta, domnule Nicolson.
Poftim?
N-ai auzit ce-am spus? Nu n noaptea asta, repet Siran pe un ton rece i
insolent. Am minile amorite i nu m simt n stare s cooperez.
Nu spune prostii, Siran. E vorba de salvarea unor viei omeneti.
Nu a mea.
Nicolson vzu lucind dinii albi n ntuneric.
Sunt un nottor excelent, domnule Nicolson.
Ai expus morii patruzeci de persoane, nu-i aa, Siran? ntreb Nicolson.
Declicul piedicii Colt-ului rsun ciudat n linitea din jur. Trecu o secund,
apoi dou, trei... n sfrit, Siran apuc cu violen o vsl i mormi ordine
oamenilor si.
Mulumesc, miffmur Nicolson.
Apoi ridic glasul i se adres tuturor:
Cred c ne apropiem de rm. Riscm ns s nimerim peste stnci n
largul plajei. Barca poate s se scufunde. E un lucru foarte posibil.
Fcu o scurt pauz, apoi continu:
Dac ajungei n ap, rmnei grupai i agai-v de barc, de vsle, de
centurile de salvare, de tot ce plutete. i, indiferent ce s-ar ntmpla, strduii-v
s rmnei mpreun. Ai neles?
Se auzi un murmur, care indic asentimentul tuturor. Nicolson proiect
lumina lanternei n interiorul brcii. Dup ct putea s-i dea seama, toat lumea
era treaz. Stinse lanterna, cci, dei lumina era slab, ngusta destul de mult
pupila ofierului, jenndu-1 n explorarea ntunericului.
Tot nimic, Mac Kinnon?
Absolut nimic, domnule cpitan. E o bezn... stai...
ncremeni, sprijinit cu o mn pe catarg i cu capul aplecat nainte. Dar
nu zise nimic.
Spune, ce este? Ce-ai vzut?
Brizani..., strig Mac Kinnon. Brizani sau resac. i aud.
Unde? Unde sunt?
n faa noastr, nc nu-i vd.
Apoi, dup o pauz:
Cred c sunt la tribord.
Coboar catargul, Vannier.
Aps cu toat fora pe bara crmei, fcnd barca s se roteasc, pentru a o
aduce n poziia cea mai bun. Ambarcaiunea rspunse lent, greoi, din cauza
cantitii de ap (cel puin dou sute de litri), dar se mic. Chiar i plin de ap,
avea destul vitez.
Acum i vd, la tribord! strig Mac Kinnon. n spate, domnule cpitan!
Nicolson se ntoarse pe banc i privi peste umr. La nceput, nu vzu nimic
i chiar nu auzi nimic. Deodat ns vzu i auzi: o linie alb n umbr, o linie
ALISTAIR MACLEAN 165

lung i continu, care disprea ca s reapar din ce n ce mai aproape. Brizanii


nu puteau s aib acest aspect n ntuneric.
Ei bine, s mulumim Domnului!
i Nicolson privi din nou spre partea din fa.
D-i drumul, Mac Kinnon.
Kinnon atepta acest ordin, innd n mn plnia cu cerc de fier a ancorei
plutitoare.
O arunc ct putu de departe, lsnd s se desfoare parma, n timp ce
ancora plutitoare se umplea i ncepea s fie tr|t.
Ridicai vslele.
Nicolson demontase deja crma i instalase vsla de spate, conducnd
energic barca, pn cnd ancora plutitoare avea s-i fac datoria. Nu fu lucru
uor, cci Nicolson nu distingea direcia valurilor n noapte. Nu se ghida dect
dup vntul care i sufla n fa i dup micrile ambarcaiunii, stingherit de apa
din ea. Nicolson nu auzea dect hrjitul ancorei i njurturile nbuite ale
oamenilor, care se strduiau s degajeze vslele blocate, apoi zgomotul metalic al
vslelor care cdeau nuntru...
Haide, notai mpreun! strig el. ncet, ncet...
Nu spera o coordonare perfect a micrilor celor de la vsle, dar, atta timp
ct vor nota, puteau s corecteze devierile cu ajutorul vslei dinapoi.
ntorcnd capul ca s priveasc n spatele lui, bag de seam c linia
resacului se afla acum exact n spatele brcii. Auzea cu claritate zgomotul
resacului, chiar i n btaia acelui vnt. Resacul prea s fie la cincizeci de metri
de el, dar distana ar fi putut s fie i de dou sute sau dou sute cincizeci de
metri. Cine ar fi putut s spun cu precizie n acea noapte ntunecoas? i
ndrept din nou privirile spre partea din fa, dar vntul, care prea s creasc n
intensitate, i umplu ochii de picturi de ploaie sau i mproc cu spum srat
faa, astfel nct nu vedea nimic. Duse minile la gur i strig:
Care e situaia, Mac Kinnon?
Merge perfect!
Civa metri de parm se derulaser deja i eful de echipaj reuise s
gureasc, cu cuitul, sacul de ulei ataat. i ndeplinise sarcina cu
contiinciozitate. Nu era necesar ca uleiul s dureze foarte mult i, cu ct va fi mai
mult Ia suprafaa apei, cu att mai uoar va fi trecerea prin resac. Arunc sacul
de deasupra etravei, ls s se mai desfoare civa metri de parm i apoi o
leg solid de banca catargului.
Resacul era mai curnd la cincizeci de metri dect la dou sute cincizeci. Cu
mare grij, n mod judicios, folosind ct mai mult posibil vsla de dinapoi i
ancora plutitoare, Nicolson ncetini naintarea brcii pn la nceputul crestelor
valului de resac. Barca lu aproape imediat vitez, clri valul gigantic, vslele
fur ridicate i Mac Kinnon trase de ancora plutitoare, apoi barca naint fr
zdruncinturi i fr zgomot, n timp ce se retrgea voluta distrugtoare a spumei
166 EVADAI DIN SINGAPORE

care clocotea. Se opri brusc cnd vslele se cufundar iar n ap. Dup care trecu
peste creasta alb i goni spre plaja n pant, nconjurat de jerbe de spum i
stropi de ap. Valurile nu avuseser timp s poarte uleiul pn la coast. Parma
ancorei plutitoare, ncordat, inea partea din spate drept spre mal. Valurile cu
creste nspumate depeau ambarcaiunea, luptnd care s soseasc primul. Abia
atunci, dup ce pericolul fusese depit, Nicolson bg de seam ceva ce n-ar fi
trebuit s se afle acolo. Strigtul su de alarm rsun aproape imediat, dar prea
trziu.
Stnca dantelat - sau poate lama de cuit a unui recif de coral - rupse fundul
brcii avntat spre rm, din fa i pn n spate. Zdruncintura i smulse pe
pasageri de* pe locurile lor i i arunc pe toi spre spate, ntr-o confuzie de brae,
picioare i capete amestecate. Civa czur n ap peste bord. Dup o secund,
epava brcii se rsuci violent n loc i aceast ntoarcere arunc restul
naufragiailor n valuri.
Nimeni nu-i aminti cu precizie ce se ntmpl n secundele urmtoare. Toi
ineau minte c fuseser rostogolii de valuri, c nghiiser ap de mare, c se
ridicaser cu greu n picioare pe plaja plin de pietre, uor nclinat, c fuseser
rsturnai de barca proiectat cu chila n aer de valurile furioase i, cnd crezuser
c scpaser, valurile descendente i antrenaser din nou spre larg, apoi, luptnd,
ajunseser, cltinndu-se, epuizai, cu rsuflarea tiat, pe uscat.
Nicolson fcu trei deplasri pn pe plaj. Prima dat, o duse pe domnioara
Plenderleith. Coliziunea o aruncase cu violen peste el, n momentul n care toat
lumea cdea peste bordul din spate. G nconjurase din instinct cu braele i se
cufundaser mpreun: ea cntrea dublu dect se ateptase Nicolson. Cu
amndou minile trecute prin mnerele genii grele de cltorie, ea se opuse
eforturilor ofierului - care ncerca s i-o smulg - cu o for ce nu putea s o pun
dect pe seama panicii. Totui, o duse pn pe plaj, cu geant cu tot. Apoi atept
valul urmtor i plonj din nou n ap, ca s-l ajute pe Vannier, pare l susinea pe
cpitanul Findhom, dei declara c nu are nevoie de nici un ajutor. Repeta asta
ntruna, dar i pierduse forele i aproape c nu-i mai putea folosi picioarele. S-
ar fi necat n civa centimetri de ap. Alunecnd, poticnindu-se, cznd, ceilali
doi l duseser viu pn la plaj i l lsar pe pietre, dincolo de linia valurilor. *
Acum erau aproape doisprezece, ghemuii unii n alii pe uscat. Unii ntini,
alii stnd n capul oaselor i alii n picioare, pete vagi n noapte, i puteai auzi
respirnd cu greutate, gemnd, vomitnd apa srat... i el cu respiraia tiat,
Nicolson vru s fac apelul celor din jur. Dar nu merse mai departe de primul
nume. Gudrun! Domnioar Drachmann! Nici un rspuns. Se auzeau doar
tnguiri i efortul celor care vomau.
Domnioar Drachmann? A vzut-o cineva pe domnioara Drachmann?
L-a vzut cineva pe Peter?
Tcere complet.
Pentru Dumnezeu, rspundei! L-a vzut cineva pe Peter?
Dar numai zgomotul resacului i al pietrelor, pe care valurile le rostogoleau
n retragerea lor, i rspunser lui Nicolson.
ALISTAIR MACLEAN 167

Secundul czu n genunchi i pipi corpurile i feele naufragiailor ntini.


Nici urm de Peter i de Gudrun. Se ridic imediat, ddu n trecere peste cineva
care i sttea n cale i se arunc precum un nebun n valuri. Resacul l rsturn,
dar se ridic cu agilitatea unei pisici. Oboseala dispruse. Simi vag c cineva
plonja n urma lui, dar nu ddu nici o atenie. Deodat, primi o lovitur
paralizant n cele dou rotule. Era barca cu chila n aer. Se rostogoli, se lovi cu
umrul de chila i czu pe spate n ap, cu o violen care i tie rsuflarea. Dar se
ridic, mpins de angoas i de furie. La fiecare pas era chinuit de durerea
loviturilor primite, dar se strduia s nainteze ca i cum acea sufocare teribil nu
ar fi existat. Deodat se lovi de un obiect care era moale la contactul cu piciorul
su, apoi l mpinse n valul care urca. Se aplec i vzu o bluz. O apuc, o ridic
pe cea care o purta i i adun ntreaga energie ca s nu fie rsturnat mpreun cu
ea de valuri.
Gudrun?
Johnny! O! Johnny!
Se ag de el i l simi tremurnd.
Peter, unde e Peter? strig el.
O, Johnny! Barca ne-a izbit i...
Unde e Peter?
Nicolson o scutur cu violen; strigtele sale deveniser nite ipete
slbatice.
Nu tiu, nu tiu. Nu pot s-l gsesc.
Se prbui lng el i alunec n apa clocotitoare, care le venea pn la bru.
El o prinse, o puse n picioare i, ntorcndu-se, l zri pe Vannier care venise
dup el. Nicolson i-o arunc, pur i simplu, pe fat n brae.
Du-o pe uscat, Vannier.
Nu vreau, nu vreau.
Se zbtea n braele lui Vannier, dar nu mai avea for.
Eu l-am pierdut.
Ai auzit, Vannier, zise Nicolson, pe un ton care rsun ca o lovitur de
bici.
Vannier murmur:
Da, domnule cpitan.
Dar secundul se deprta deja, ntorcndu-i spatele, i Vannier pomi, trgnd-
o pe plaj pe tnra pe jumtate nebun de disperare. n acest timp, Nicolson
plonja mereu n valurile nspumate, zgriind cu minile fundul bolovnos al
mrii. Dar ieea la suprafa mereu cu mna-goal. Un moment avu impresia c
gsise copilul, dar scoase doar un sac gol. l arunc departe cu un gest dement i
se deprt i mai mult de rm, pn n apropierea recifului de coral care i
scufundase. Apa i ajungea aproape la umeri i l rsturna cu o regularitate
monoton. nghii guri mari de ap, repetnd fr oprire numele copilului, ca o
litanie de om nebun. i obliga corpul epuizat la eforturi care depeau forele
omeneti, impins de o teroare imens, de o anxietate cumplit care nu-i permiteau
nici un gnd raional. Niciodat nu-i imaginase c un om poate s fie cuprins de
168 EVADAI DIN SINGAPORE

o astfel de angoas. Trecuser dou-trei minute de cnd barca atinsese reciful i,


chiar n nebunia asta, Nicolson, i ddea seama c un copila nu putea s triasc
att de mult timp n ap. Puina judecat pe care o mai avea i spunea asta, dar,
fr s asculte glasul raiunii, plonj iar n ap ca s exploreze patul de galei.
Nimic, nici n ap i nici la suprafa. Doar vnt, ploaie, ntuneric i zgomotul
rguit al resacului. Apoi, brusc, dominnd zgomotul vntului i al mrii, auzi.
Strigtul ascuit, terifiant al copilului rsuna la dreapta pe plaj, la o distan de
aproximativ treizeci de metri. Nicolson se ntoarse, plonj n direcia strigtului,
blestemnd acele valuri, car6 i transformau cursa n cteva micri de o lentoare
ridicol. Copilul strig iar. De data asta, era cam la patru metri. Nicolson strig i
rspunse alt voce i, brusc, fu lng ei, lng un om, cruia i distingea n umbr
talia impozant. Acel om, aproape la fel de nalt ca el, inea copilul n brae.
mi pare bine c v vd, domnule Nicolson.
Van Effen vorbea cu o voce foarte slab.
Bieelul e teafr. Vrei s-l luai?
Nicolson abia avu timp s-l ia pe Peter n brae. Olandezul se cltin i czu ct
era de lung n marea nspumat.CAPITOLUL XIII
Umiditatea i cldura de cuptor a junglei i nconjurau din toate prile.
Foarte sus, deasupra capetelor, descopereau poriuni de cer de un cenuiu
mohort, printre crengile ncurcate ale copacilor plini de noroi. Acelai cer le
ascunsese n ntregime rsritul soarelui, cu dou ore mai devreme. Lumina care
ajungea pn la ei din vrful copacilor prea ciudat, ireal. Era sinistr i nu
prevestea nimic bun. Dar acest aspect se potrivea bine cu zidurile de verdea ale
junglei i mlatinile acoperite de putregai, cu miasme nesntoase, care
mrgineau crarea pe ambele pri. Poteca permitea trecerea printre hiuri.
Securile i cuitele fcuser o treab bun la stnga i la dreapta, i asta chiar
foarte recent. Dar era ct se poate de neltoare. n unele momente era bine
trasat i neted datorit unei folosiri constante, iar n clipa urmtoare disprea n
mod brusc i misterios, ocolind trunchiul unui copac enorm i intrnd n mlatin,
ca s reapar civa metri mai departe, la fel de temeinic precum era mai nainte.
Nicolson i Vannier, plini pn la bru de un ml urt mirositor, ntrezrir
tehnicile ce trebuiau s fie folosite, ca s se depeasc aceste ntreruperi de
drum. Descopereau c n jurul acestor coluri mltinoase exista n mod inevitabil
un drum de nlocuire i, dac mergeau cu explorarea mai departe, gseau
totdeauna acel drum. Dar se pierdea prea mult timp cu cutarea acestor drumuri i
de cteva ori se deprtar att de mult de crare, nct nu o mai regsir dect
datorit norocului. Acum ns, cu excepia cazurilor n care drumul de traversare
era vizibil aproape imediat, treceau prin mlatini i ajungeau pe terenul tare de la
cellalt capt, oprindu-se din cnd n cnd ca s se debaraseze de o parte din ml
i de lipitorile agate de picioare. Apoi o porneau din nou, n grab, urmnd
crarea, care le oferea lumina ciudat de discret a pdurii tropicale. Se strduiau
s nu se tulbure de zgomotele ciudate i de atingerile uoare care i nsoeau de-a
lungul drumului.
Nicolson, care era nainte de orice marinar, se simea foarte stingherit n
jungl. Niciodat n-ar fi fcut aceast cltorie - nici mcar nu s-ar fi gndit s-o
fac - dac soarta l-ar fi lsat s aleag. Dar nu fusese cazul. Imposibilitatea
oricrei alegeri se impusese cu o eviden nemiloas de la primele luciri cenuii
ale zorilor, care i permiser s recunoasc poziia i s constate starea
naufragiailor.
Euaser undeva pe coasta javaian a strmtorii Sonde, ntr-un golf adnc, cu o
lime de dou mile ntre promontoriile sale. Jungla deas, impenetrabil, se
ntindea aproape pn la singura plaj ngust i continua cu pduri ngreunate de
ploaie, care acopereau pantele colinelor joase spre sud. Nici urm de via pe
malul golfului, nici un animal, nici o fiin omeneasc. Ct putea vedea cu ochii,
nu se zrea dect micul grup de naufragiai, culcuii la adpostul ctorva palmieri
i, la civa metri de ei, barca euat cu chila n sus. Ambarcaiunea era ntr-o
stare foarte proast. Avea o sprtur lung de peste cinci metri. Ambarcaiunea era
pierdut. Nefericiilor naufragiai nu ie mai rmsese dect jungla.
Cpitanul Findhom, n ciuda curajului su, era doar un bolnav incapabil s
fac zece pai. Van Effen, foarte slbit, avea dureri mari i era chinuit de vome
violente la intervale regulate. Fusese gata s se nece pe coast. Nicolson i Mac
Kinnon l scpaser, n momentul n care salva copilul, i cnd caracatia enorm
l agase cu un tentacul: se alesese cu un picior sfiat de stnci. n plus, rana de
la old i lovitura tras de Famholme l slbiser foarte mult. Walters i Evans
aveau braele umflate n urma plgilor infectate. i ei erau chinuii de dureri; iar
Mac Kinnon chiopta, cu piciorul eapn, dei durerile lui erau suportabile.
Willoughby nu mai avea for, Gordon, att de puin descurcre, se dovedea mai
mult dect inutil. Siran i oamenii lui i manifestaser clar intenia de a nu ajuta
pe nimeni n afar de ei nii.
Mai rmseser Nicolson i al doilea locotenent. Barca nu mai putea s fie
reparat. La fel, nu se puteau gndi la construirea altei brci sau la cea a unei
plute. Naufragiaii se aflau pe uscat i pe uscat aveau s rmn. Vor muri acolo
de foame. Nicolson nu-i fcea nici o iluzie n privina posibilitilor de a tri,
chiar i o perioad scurt de timp, cu alimentele puine pe care le puteau oferi
copacii, tufiurile sau solul. Un obinuit al junglei, cunoscnd resursele posibile
ale acelui inut, ar fi gsit poate cu ce s supravieuiasc, dar aceti biei oameni
aveau toate ansele s se otrveasc la prima mas. i, n cel mai fericit caz, cum
ar fi putut bacele i scoara copacilor s hrneasc bolnavii i rniii, fr
medicamente, fr pansamente? Perspectiva era sumbr. Hran, adpost,
pansamente, medicamente, aceste lucruri eseniale nu aveau s le cad din cer.
Trebuia s le gseasc i s gseasc i ajutor. La ce distan i n ce direcie vor
gsi toate astea? Nimeni nu tia.
Nicolson auzise c populaiile din nord-vestul Javei erau cinstite i
ospitaliere. Dup cunotina sa, existau unu-dou orae importante n interiorul
rii. Dar erau prea deprtate i singura speran o constituiau satele de pescari.
Poate c au fost ocupate de japonezi. Acetia nu-i exercitau activitatea dect pe
coasta acelui inut muntos invadat de jungl. Dar toate aceste consideraii erau
inutile. Trebuia s plece i s ignore toate riscurile, orict de mari ar fi fost ele.
La mai puin de o or dup ce se fcu ziu, secundul, lund cu el Colt-ul
(lsase carabina lui Famholme lui Mac Kinnon) i urmat de Vannier, intraser n
jungl. La vreo douzeci de metri de coast, n momentul n care urmau s ajung
la centura forestier, ddur peste o crare distinct n direcia nord-est i sud-
vest, ntre pdure i mare. Fr s schimbe nici mcar o privire, cotiser automat
spre sud-vest, i Nicolson nelese motivul alegerii lor abia dup ce strbtur o
anumit distan. In fond, sudul reprezenta pentru ei libetatea. La mai puin de o
jumtate de mil de locul unde i lsaser pe ceilali, plaja, n stnga lor, se curba
n direcia vest-nord-vest, urmnd promontoriul inferior al golfului. Dar crarea
se ntindea drept nainte, trecea pe la baza promontoriului i, prsind zona
hiurilor i tufiurilor, ptrundea adnc n pdure. O or i jumtate mai trziu,
dup un mar de doi kilometri de la punctul de plecare, Nicolson se opri.
Cei doi brbai tocmai traversaser cu mare greutate o mlatin lung de
treizeci de metri; apa le urcase aproape pn la subsuori i erau extenuai. Efortul,
strdania mare pe care o impunea aceast naintare lent prin mlatini distrugeau
energia acestor oameni, care erau lipsii de ap i de hran de o sptmn. Dar
acea jungl care fumega, acea cldur apstoare, acea umiditate ameitoare, care
i fcea s transpire abundent, erau mai rele ca tot restul.
n sfrit, ajuns teafr pe o crare de pmnt tare, Nicolson se aez cu
spatele sprijinit de un trunchi gros de copac. Cu dosul minii stngi (n dreapta
avea revolverul), secundul i terse fruntea, de care se lipise puin noroi, i se uit
la Vannier, ntins la pmnt. Protejndu-i ochii cu un bra, pieptul lui se ridica i
se lsa ntr-un ritm rapid.
Te bucuri de existen, nu-i aa, Vannier? Pun prinsoare c nu te-ai fi
ateptat niciodat ca brevetul tu de locotenent s-i permit s te plimbi n jungla
indonezian?
Nicolson vorbea cu glas sczut, aproape fr s-i dea seama.
Dezgusttor, domnule cpitan.
Vannier oft, apoi zmbi.
Acei Tarzani, pe care i vedem la cinematograf legnndu-se agai prin
copaci..., ne dau o idee foarte greit despre plimbrile prin jungl. Domnule, am
impresia c aceast crare blestemat nu sa va sfri n veci! Nu credei c ne
nvrtim n loc? Ce zicei, domnule cpitan?
172 EVADAI DIN SINGAPORE

E foarte posibil, admise Nicolson. N-am zrit soarele toat ziua i acest frunzi
este att de des acolo sus, c nu mai vezi lumina cerului. Se poate ns s mergem
spre nord, nu spre sud sau spre vest. Dar nu cred asta. Am impresia c aceast
crare ne va duce din nou la mare. Sper s avei dreptate.
Vannier vedea situaia n nuane cenuii, dar nu era descurajat. Observnd
acea fa slab, ars de soare, o fa cu pomei proemineni, gura hotrt, n
pofida crpturilor i bicilor, Nicolson se gndea c aceste zile de privaiuni i
ncercri grele l transformaser pe Vannier. Acel tnr indecis devenise un brbat
energic i hotrt, contient de resursele neateptate ale caracterului su i de
aptitudinile pe care le avea, pe scurt, un om pe care era bine s-l ai alturi.
Pstrar tcerea timp de unu-dou minute, tcere marcat doar de ncetinirea
gradat a respiraiei i zgomotul molcom al picturilor de ap care cdeau de pe
frunze. Apoi, brusc, Nicolson se ncord tot. Cu mna stng ntins, atinse
umrul lui Vannier. Dar nu era nevoie de avertisment, cci i Vannier auzise.
Trgndu-i picioarele sub el, locotenentul se ridic ncetior, fr zgomot. Dup
o secund, n picioare n spatele unui copac, cei doi brbai stteau la pnd.
Murmurul glasurilor i zgomotul nbuit al pailor pe pmntul acoperit de
lianele junglei se apropiau din ce n ce mai mult. Cei care vorbeau erau ascuni de
o cotitur a crrii, dei erau la numai treizeci de metri. Trebuia s-i atepte pn
n ultimul moment ca s-i indentifice pe aceti necunoscui... Nicolson arunc o
privire rapid njur, spernd s gseasc o ascunztoare mai bun. Dar nu gsi.
Trebuia s se mulumeasc cu trunchiul copacului i s atepte. Poate c oamenii
care veneau pe crare (dup toate aparenele, erau numai doi) erau japonezi.
Declicul Colt-ului, chiar nbuit de cma, pru anormal de zgomotos. Cu o
lun n urm, Nicolson ar fi dat napoi numai la ideea de a ucide ntr-o ambuscad
nite oameni care nu bnuiau nimic. Dar asta cu o lun n urm!
Brusc, ceilali ocolir copacul i i fcur apariia. Erau trei, nu doi, dar nu
erau japonezi, spre marea uurare a lui Nicolson. Fu uurat i uor surprins.
Sperase n sinea sa c se va gsi n faa unor indigeni din Sumatra, purtnd
minimum de haine cerute de climat i narmai cu lnci i sarbacane. Doi dintre
necunoscui purtau salopete de ln i cmi albastre. Puca din mna celui mai
n vrst se potrivea i mai puin cu ideile sale preconcepute. Dar prezena acelei
puti nu fcu s tremure mna care inea Colt-ul. Nicolson atept ca necunoscuii
s ajung la trei- patru metri de el, apoi se deplas n mijlocul crrii i ndrept
revolverul spre pieptul, omului cu puca. Omul cu puca nu pierdu timpul. O
oprire brusc a marului, o privire fulgertoare de ochi bridai sub plria de pai i
eava putii se ridic, n timp ce mna stng se lsa n jos. Dar tnrul de lng el
fu i mai iute. Mna sa apuc fulgertor eava putii i se adres pe un ton aspru
celuilalt, a crui fa exprima surprindere i furie. Btrnul ddu din cap i ls
braul jos, aproape atingnd cu eava armei pmntul. Apoi mormi cteva
cuvinte tnrului, care fcu un semn de ncuviinare i se uit la Nicolson cu ochi
ostili.
Behrejp U Nederlands.
mi pare ru, nu neleg olandeza.
ALISTAIR MACLEAN 173

Nicolson ddu din umeri i se uit rapid spre Vannier.


Ia-i puca dintr-o parte.
Vorbii engleza? Suntei englezi? zise lent tnrul.
Se adresa lui Nicolson cu un aer puin bnuitor, dar trsturile sale nu mai
exprimau nici urm de ostilitate. Apoi ochii si se fixar asupra unui punct situat
puin deasupra capului ofierului i zmbi, ntorcndu-se cu vioiciune spre omul
de lng el, apoi din nou spre Nicolson.
I-am spus tatlui meu c suntei englez. V cunosc apca. Sigur c suntei
englez...
Cunoti asta? zise Nicolson, atingnd ceaprazul epcii sale de uniform.
Da. Triesc la Singapore de mai bine de doi ani, rspunse el, artnd cu
un gest vag nordul. Vd des ofieri de marin englezi. De ce v aflai aici?
Avem nevoie de ajutor, rspunse Nicolson.
Primul impuls fusese s se asigure mai nti de terenul pe care nainta, dar se
rzgndi, vznd ochii mari i panici ai tnrului. Acum i ddea seama c
situaia nu-i permitea s trag de timp.
Ambarcaiunea noastr s-a scufundat. Avem bolnavi i rnii. Avem
nevoie de un adpost, de mncare i de medicamente.
napoiaz-ne puca, zise brusc tnrul.
Nicolson nu ezit.
D-le napoi puca, locotenente.
Puca! Vannier nu nelegea nimic i uimirea i se zugrvea pe fa.
De unde tii...?
1
Nu tiu nimic, dar d-i, totui, puca.
n timp ce vorbea, Nicolson puse Colt-ul la centur. Vannier napoie fr s
se grbeasc puca omului cu plrie de pai, care o apuc energic, i ncruci
braele peste arm i se ntoarse spre pdure. Tnrul pru exasperat, apoi i
adres iui Nicolson un zmbet de scuz.
Nu trebuie s-i purtai pic tatlui meu, zise el ntr-o englez ezitant. L-
ai jignit. Nimeni nu-i ia armele.
-De ce?
Pentru c nimeni nu ndrznete. Trikah e Trikah.
n tonul tnrului era un amestec de afeciune, de mndrie i de amuzament.
Trikah este eful satului nostru.
E eful tu?
Nicolson se uit la Trikah cu alt interes. Viaa lor depindea probabil de acel
om, de dorina sa de a acorda sau de a refuza ajutorul cerut. Nicolson citea pe faa
ridat demnitatea i calmul n general atribuit unui ef de trib sau de sat. n
aparen, Trikah semna mult cu fiul su i cu biatul care sttea puin mai n
spate, probabil fiul su mai mic. Toi trei aveau o frunte joas i lat, ochi
inteligeni, buze subiri i delicate i un nas acvilin. Nimic negroid. Erau cu
siguran de origine arab.
E eful nostru, repet tnrul..., iar eu sunt Telak,'fiul su mai mare.
174 EVADAI DIN SINGAPORE

M cheam Nicolson. Spune-i tatlui tu ca am muli bolnavi i rnii pe


plaja situat la aproximativ doi kilometri la nord de aici. Avem nevoie de ajutor.
ntreab-1 dac vrea s ne ajute.
Telak se ntoarse spre tatl su i i vorbi cteva clipe cu volubilitate, ntr-o
limb aspr i sacadat. Tatl su i rspunse., apoi tnrul se ntoarse spre
Nicolson.
Ci bolnavi avei?
Cel puin cinci. Mai sunt i trei femei, care cred c nu pot s mearg mult.
Ct e de aici i pn la satul vostru?
O, nu-i departe! zise Telak, zmbind. Se poate ajunge n zece minute.
Vorbi din nou cu tatl su, care ddu de cteva ori din cap, apoi adres
cteva cuvinte biatului rmas n urm. Biatul l ascult cu mare atenie; pru c
repet instruciunile tatlui su, le zmbi lui Nicolson i lui Vannier i,
ntorcndu-le spatele, o lu la fug n 'direcia din care venise.
V vom ajuta, zise Telak. Fratele meu s-a dus n sat ca s aduc oameni
robuti i trgi pentru bolnavi. Vino, suntem prieteni!
Telak pomi nainte i i fcu pe ceilali, s treac printr-o pdure n aparen
impenetrabil, ocolind mlatina prin care Nicolson i Vannier trecuser ultima
dat, i i duse la crare, totul ntr-un minut.
Vannier arunc o privire spre Nicolson i schi un zmbet.
Totul e uor pentru cel care tie!
Ce spune prietenul tu? ntreb Telak.
Zice c ar fi dorit s fii cu noi mai adineauri. Ne-am pierdut timpul
intrnd pn la centur n mlatini.
Trikah mormi o ntrebare, ascult rspunsul lui Telak, apoi mormi cteva
cuvinte ca pentru sine. Telak zmbi.
Tata spune c numai protii sau copiii mici i ud picioarele n pdure.
Uit c trebuie s fii obinuit. Uit ziua - asta i s-a ntmplat o singur dat - n
care a urcat ntr-o main. Imediat ce maina a demarat, a srit jos i i-a rupt
piciorul.
Telak vorbea nestingherit, n timp ce mergea prin lumina verde, care se
infiltra prin frunziul des al junglei. i fcu s neleag pe nsoitorii si c tatl
lui i el nu erau deloc anglofili. Dar nu erau nici pro olandezi sau pro japonezi.
Erau doar pro indonezieni i doreau independena patriei lor. Dup terminarea
rzboiului, dac ar fi trebuit s negocieze libertatea rii lor cu strinii, ar fi
preferat ca aceti strini s fie englezi sau olandezi. Japonezii le fceau mari
declaraii de prietenie, dar, cnd ptrundeau ntr-o regiune, nu mai plecau de-
acolo...
Cer ceea ce ei numesc cooperare, zise Telak, i ne dovedesc deja c,
dac nu obin de bunvoie aceast cooperare, vor ti s o obin altfel: cu
baionetele i cu mitralierele.
Nicolson se uit la el brusc ngrijorat.
Sunt japonezi pe-aici? Au debarcat aici?
ALISTAIR MACLEAN 175

Sigur c da, rspunse cu gravitate Telak, artnd cu un gest spre est.


Englezii i americanii se bat nc, dar lupta nu poate sa dureze. Japonezii au
cucerit deja o duzin de orae i de sate pe o raz de aptezeci de kilometri. Au -
cum numii voi asta? - trupe n garnizoan la Bandoeng. E o granizoan
important, comandat de un colonel: colonelul Kiseki.
Telak scutur din cap, cuprins parc de frisoane.
Colonelul Kiseki nu-i o fiin omeneasc. Este un animal, un animal de
jungl; numai c animalele junglei nu ucid dect atunci cnd sunt obligate s-o
fac. Colonelul Kiseki ar smulge braul unui om, sau chiar al unui copil n acelai
fel n care un puti zpcit ar smulge aripile unei mute.
La ce distan de satul vostru se afl acest ora? ntreb calm Nicolson.
Bandoeng?
Da, oraul de garnizoan.
Nu mai mult de trei kilometri.
Trei kilometri! i ne oferii un adpost! Vrei s oferii un adpost attor
oameni fiind doar la trei kilometri de japonezi! Dar ce se va ntmpla dac...
Telak l ntrerupse cu un aer grav:
176 EVADAI PIN SINGAPORE

M tem c nu vei putea rmne mult timp cu noi. Tatl meu spune c n-ai fi n
siguran. i n-ar fi nelept nici pentru npi. Chiar i printre noi exist spioni care
transmit informaii ca s primeasc recompense.Japonezii v vor face prizonieri,
iar pe tata, pe mama, pe fraii mei i pe mine ne vor duce la Bandoeng.
Ca ostatici?
Aa vor spune, rspunse Telak, zmbind cu tristee. Ostaticii
japonezilor nu se mai ntorc niciodat n satele lor. Poporul japonez e un popor
plin de cruzime; de aceea v i ajutm.
Ct timp vom putea s rmnem la voi?
Telak schimb cteva cuvinte cu ttl su, apoi se ntoarse spre Nicolson.
Vei rmne atta timp ct ne va permite prudena. V vom hrni, v
vom da o colib unde s dormii, iar btrnele din satul nostru se pricep la
vindecarea rnilor. E posibil s rmnei trei zile, nu mai mult.
i apoi?
Telak ddu din umeri, apoi lu conducerea micii coloane.
***
Mac Kinnon veni n ntmpinarea lor la mai puin de dou sute de metri de
locul unde barca de salvare euase noaptea trecut. Alerga, cltinndu-se din cnd
n cnd. Nu din cauza piciorului eapn, ci pentru c sngele, care nea dintr-o
tietur adnc n mijlocul frunii, i curgea n ochi. Nicolson, fr ca eful de
echipaj s fi spus un cuvnt, ghici cine era vinovat. Mac Kinnon era furios, dar se
nvinuia numai pe el. Totui, de ce era vinovat? Nu tia numic despre acea piatr
grea care, lovindu-1, l fcuse s-i piard cunotina, gsind-o alturi de el abia
dup ce-i venise n simiri. i apoi, cine putea s supravegheze permanent trei
oameni? Ceilali nu putuser s fac nimic; lovitura fusese pregtit cu grij, iar
Siran i terpelise lui Mac Kinnon, exact nainte de cdere, singura lor carabin.
Findhom povesti c Siran i oamenii lui fugiser n direcia nord-est.
eful echipajului insist s fie urmrii, iar Nicolson, care tia c Siran n
via i liber era, oriunde s-ar fi aflat, un potenial pericol, fu de aceeai . prere.
Dar Telak se opuse.
Mai nti, zise el, va fi imposibil s dm de ei n jungl. i apoi,
cutarea unui om, care are o carabin i se poate ascunde oriunde, ar fi o
adevrat sinucidere.
Nicolson accept verdictul unui expert i i duse nsoitorii pn la plaj.
Dup mai puin de dou ore, ultima targ intra n satul lui Trikah, adevrat
lumini n plin jungl. Brbaii, mici de statur, dar robuti i - rezisteni,
fcuser deplasarea fr s accepte nici un moment s fie nlocuii la susinerea
trgilor i fr s vrea mcar s se opreasc.
eful Trikah i onor promisiunea. Cteva btrne splar i curar rnile
purulente, aplicar balsamuri rcoritoare, acoperind pielea cu frunze
mari, legnd totul cu bentie de stamb. Dup care a urmat masa. i ce mas!
Oaspeilor li s-au oferit pui, ou de broasc estoas, orez, fructe, crustacee,-
tuberculi comestibili, rdcini dulci fierte, pete uscat. Totui, i pierduser de
att de mult timp obiceiul de a-i potoli foamea, triser att de mult cu lipsurile,
ALISTAIR MACLEAN 177

nct nu putur s onoreze mai mult dect cerea politeea o mas att de
mbelugat. n plus, aveau mai mult nevoie de somn dect de hran. i putur s
doarm pe sturate.
Nu existau paturi, nici hamacuri n colib, nici un culcu de crengi sau iarb,
ci un covor de frunze de cocotier pe pmntul bttorit bine mturat. Acel covor
era suficient, constituind un adevrat paradis pentru cei care nu-i mai aminteau
de cnd nu mai dormiser o noapte.
Dormir deci butean, cufundai ntr-un abis nesfrit de oboseal.
***
Cnd Nicolson se trezi, soarele apusese i peste jungl se lsase noaptea. O
noapte calm, fr nici un zgomot. Nu se auzeau strigte de maimue sau ipete de
psri de noapte, nici un zgomot de via. Peste tot domneau calmul, linitea i
ntunericul. n interiorul cabanei domnea acelai calm, nu ns i ntunericul.
Dou lmpi cu ulei atrnau de nite prjini, lng intrare. Nicolson dormise
profund. Ar fi dormit i mai mult, dac ar fi putut, cci trezirea sa nu fusese
natural. Simi o durere puternic, care ptrundea n el prin ceaa somnului. Acea
durere necunoscut i ciudat l strpungea i l nghea totodat. Cnd se trezi de-
a binelea, o baionet japonez i nepa gtul. Baioneta era lung, ascuit i urt.
Baioneta lucea amenintor n lumina slab a lmpii. De-a lungul ei se ntindea
anul pe care se scurgea sngele. De la acea distan de civa centimetri,
nuleul prea o rigol metalic enorm, i prin mintea lui Nicolson, nc
nceoat de somn, trecur viziuni cumplite de masacre i de funeralii masive.
Apoi viziunile disprur, privirea fascinat urc de-a lungul baionetei lucitoare
pn la eava armei i la mna^ bronzat care o nclina pe jumtate, apoi la patul
de lemn i, n sfrit, dincolo de acea mn bronzat, la uniforma gri-verzuie, la
centur i la faa de sub casca cu vizier. O fa pe care se putea vedea un rictus
animalic de ur - marea rutate reflectat n lucirea sngeroas a ochilor mici.
n timp ce Nicolson l observa, buzele japonezului se deprtau i mai mult,
dezvelindu-i caninii, i omul se sprijini pe patul putii, iar vrful baionetei
strpunse pielea lui Nicolson la baza gtului. Secundul fu cuprins de grea. I se
pru c lmpile colibei se legnau i i pierdeau ntreaga strlucire.
Trecur cteva secunde. Acum vedea mai bine. Omul, un ofier care se
apleca asupra lui, nu se micase. Nicolson l zrea bine; la oldul lui atrna o
sabie. Japonezul apsa n continuare baioneta n acelai loc, astfel nct nu putea
s-i deplaseze capul sau ceafa nici cu un milimetru. Nicolson i plimb privirea
n jurul colibei i avu din nou aceeai senzaie de grea. De data asta, nu era ns
provocat de prezena baionetei, ci de furie i de disperare. Japonezul nu era
singur. Probabil c erau acolo vreo ase soldai, narmai cu puti cu baionet,
ndreptate spre brbaii i femeile care dormeau. Tcerea, nemicarea lor aveau
ceva sinistru i amenintor. Nicolson se ntreba dac vor fi toi asasinai n somn,
dar omul cu baioneta i ntrerupse brusc gndurile i puse capt tcerii apstoare.
El e eful despre care vorbeai?
Se exprima ntr-o englez de o precizie gramatical perfect, la fel ca
oamenii educai care nu au nvat o limb strin n ara care este vorbit.
E eful lor?
178 EVADAI PIN SINGAPORE

E omul care se numete Nicolson...


Umbra lui Telak apru la intrarea colibei. Vorbea pe un ton indiferent.
El e eful? E adevrat? Rspunde, porc de englez!
Ofierul i nsoi ordinul cu o apsare brusc pe gtul lui Nicolson, care
simi sngele cald stropindu-i gulerul cmii. Se gndi o clip s nege i s spun
c superiorul su era cpitanul Findhom, dar instinctul l avertiz c japonezii l
vor trata foarte dur pe cel pe care l credeau c e eful lor. Cpitanul Findhom nu
era n stare s suporte alte chinuri. O singur lovitur, dat prea tare, ar fi fost
mortal pentru el.
Da, eu comand.
Fu el nsui surprins de vocea lui slab i rguit. O privire spre baionet, ca
s evalueze ansele de a se debarasa de ea, l fcu s constate inutilitatea oricrei
tentative de acest gen. Chiar dac ar fi reuit, n colib efau destui oameni gata s-
l mpute.
D la o partea baioneta asta afurisit!
A, bineneles! Ce distrat sunt!
Ofierul retrase baioneta i l nep pe Nicolson n coaste, deasupra
rinichiului.
Cpitanul Yamata, murmur el cu o blndee prefcut. Sunt ofier n
armata Maiestii Sale Imperiale. Ai grij cum vorbeti pe viitor cu un ofier
japonez. n picioare, porcule!
Apoi rcni:
n picioare, toi!
ncet, cu greutate, cu faa pmntie, Nicolson se ridic n picioare. n colib,
tovarii si de suferin se trezeau pe rnd din somn, ncercnd s
se scoale de jos. Cei care se micau prea ncet, cei bolnavi sau cei grav rnii fur
ridicai cu brutalitate i mpini spre u, fr s-i pese cuiva de gemetele i
strigtele lor. Nicolson vzu c Gudrun Drachmann se afla printre cei mai
mbrncii. Se aplecase ca s nfoare ntr-o cuvertur pe micul Peter, care nc
mai dormea, i s-l ia n brae, cnd soldatul i mbrncise pe amndoi cu o mare
violen. Dar Gudrun i muc buzele ca s nu geam de durere.
Nicolson, n ciuda durerii din coaste i a disperrii, nu putea s nu o
priveasc cu admiraie. i admira rbdarea, curajul, devotamentul constant de care
ddea dovad fa de acel copil de attea zile, de attea nopi! i, n timp ce o
contempla astfel, fu npdit de o mil imens i tiu c va face totul ca s o apere
pe acea fat de noi suferine, de noi chinuri, de noi umiline. Acest sentiment nu-i
amintea s-l mai fi avut vreodat fa de cineva n afar de Caroline. O ntlnise
pe fat doar de zece zile, i iat c o cunotea mai bine dect ar fi putut s
cunoasc tovari de o via! Calitatea, intensitatea experienelor i ncercrilor
prin care trecuser n cursul acestor zece zile operaser un fel de selecie.
Revelaser i scoseser n eviden cu o claritate brutal greelile i actele
meritorii, viciile i calitile ascunse de ani de zile i care ar fi rmas secrete nc
ani de zile de acum* nainte. mprejurrile potrivnice i privaiunile avuseser
efectul unui catalizator. Gudrun Drachmann, ca i Lachie Mac Kinnon ieiser
ALISTAIR MACLEAN 179

neatini din marea ncercare, nici o pat nu le tirbea strlucirea. Lucru incredibil,
Nicolson uit un moment unde se afla, uit trecutul chinuitor i viitorul
imprevizibil i, privind-o din nou pe Gudrun, nelese pentru prima dat c se
nela pe sine nsui. Nu era vorba de mil, de o simpl compasiune pentru acea
fat cu ochii albatri ca 6 mare nordic. Nicolson ddu ncet din cap i zmbi n
sinea lui. Apoi gemu de durere, cnd Yamata l lovi ntre umeri cu patul armei,
proiectndu-1 spre u.
Afar era bezn, dar Nicolson vedea destul de bine ca s-i dea seama n ce
parte erau dui prizonierii de ctre soldaii japonezi. Se ndreptau spre locul de
adunare al btrnilor, strlucitor luminat, acea cldire mare, ptrat, unde luaser
masa cu cteva ore n urm. Nicolson mai vzu i altceva: silueta lui Telak,
nemicat: n umbr. Fr s-i pese de ofierul care venea n urma lui, fr s-i
pese de o nou lovitur care avea s-l fac s scrneasc din dini, Nicolson se
opri la mai puin de cincizeci de centimetri de tnrul indonezian. Telak ar fi putut
la fel de bine s fie o statuie de piatr. Nu fcu nici o micare, nici un gest, rmase
ncremenit n umbr, ca i cum i-ar fi pierdut gndurile.
Cu ct te-au pltit, Telak?
, Vocea lui Nicolson era doar un murmur.
Secundele treceau. Telak tcea. Nicolson se neord, n ateptarea unei noi
lovituri n spate, dar nu se ntmpl nimic. Atunci Telak vorbi, att de ncet, nct
Nicolson fu nevoit s se aplece ca s aud.
M-au pltit bine, domnule Nicolson.
Fcu un pas nainte, ntorcndu-se pe jumtate, astfel nct profilul su s
apar n lumina din cadrul uii. Obrazul stng, gtul, braul i partea de sus a
pieptului erau crestate de lovituri de baionet i de sabie. Drele de snge se
ntretiau n aa msur, nct nu se putea recunoate unde ncepea una i se
termina alta. Sngele ascundea toat partea lateral a corpului su i Nicolson l
vzu curgnd pe pmntul bttorit.
M-au pltit bine, repet Telak cu o voce fr timbru. Tatl meu e mort,
Trikah e mort, muli dintre ai notri au murit. Am fost trdai i luai prin
surprindere.
Nicolson se uita fr s vorbeasc; ceea ce vedea i paralizase brusc cursul
gndurilor. Acest Telak, ameninat de o alt baionet japonez, probabil c se
btuse cu disperare.
Telak luptase cu slbticie nainte de a se preda! Apoi Nicolson putu s
gndeasc din nou. De ce se ntmplaser toate astea att de repede? De ce li se
ntmplaser toate astea unor oameni care i promiseser i manifestaser fa de
ei o prietenie dezinteresat? Nicolson regret amarnic cuvintele nedrepte pe care
le rostise. Deschise gura s vorbeasc, dar nu reui s pronune nici un cuvnt, cu
excepia unui geamt nbuit, provocat de o nou lovitur n spate, nsoit de
rsul rutcios al japonezului.
Ofierul japonez l mpinse mai departe pe Nicolson. Ceilali naufragiai,
mnai ca o turm, se ndreptau spre un dreptunghi luminos: intrarea n casa
consiliului. Civa dintre ei intraser deja nuntru. Domnioara Plenderleith trecu
180 EVADAI PIN SINGAPORE

pragul, urmat de Lena, de Gudrun i Peter, apoi Mac Kinnon i van Effen.
Gudrun, ajungnd lng u, se mpiedic de un obiect care zcea pe jos. i
pierdu echilibrul, iar gardianul ei o apuc cu slbticie de umr i o scutur. Poate
c voia s o fac s intre pe u, dar o mpinse ntr-o direcie greit, astfel c fata
i micuul se izbir violent de canat. Aflat la o distan de douzeci de pai,
Nicolson auzi zgomotul unui cap sau a dou capete lovindu-se de lemnul tare,
urmat de strigtul de durere al fetei i de rcnetul ascuit al lui Peter. Mac Kinnon,
care se afla foarte aproape de Gudrun, strig cteva cuvinte imposibil de neles n
dialectul lui natal, cel puin aa presupuse Nicolson. Fcu doi pai repezi spre
gardianul care o mbrncise pe Gudrun. Dar patul armei altui soldat fu mai rapid.
Casa de consiliu, luminat de vreo ase lmpi cu ulei, era o sal mare, foarte
nalt, lat de ase-apte metri i lung de zece metri. n dreapta uii,ocupnd
aproape toat limea camerei, se afla estrada btrnilor. In spatele acestei estrade,
o alt ^u se deschidea spre afar. Restul acelei case mari de lemn, n fa i la
stnga uii, era gol. Nu se vedea nimic dect pmntul bttorit, formnd un
semicerc ngust. Toi erau acolo, cu excepia lui Mac Kinnon, cruia Nicolson i
zrea doar umerii, braele atrnnd de-a lungul corpului i capul cu bucle negre,
sub valul de lumin care venea dinspre u. Dar Nicolson nu-i putea acorda dect
o privire fugar efului de echipaj, precum i gardienilor care se plimbau n
spatele prizonierilor sau se sprijineau de tocul uii. Se uita numai la estrad i la
oamenii care se aflau acolo. Se gndea numai la propria sa stupiditate, la nebunia
lui... Cum putuse s fie un ef att de neglijent i s-i duc pe Gudrun, Peter,
Findhom i toi ceilali spre acest sfrit tragic?
Pe estrad, sttea cpitanul Yamata. Alturi de el se afla Siran. Un Siran
triumftor, rnjind, care nu-i mai ddea osteneala s-i ascund sentimentele sub
o masc de nepsare, un Siran care se vedea c se nelege foarte bine cu Yamata,
un Siran care, din cnd n cnd, scotea dintre buze un trabuc lung i negru i sufla,
cu un aer dispreuitor, nori de fum n direcia lui Nicolsoji. Secundul rspunse
insultei cu o privire mohort, trsturile sale i pierduser orice expresie, dar, n
sinea lui, simi cum se nate dorina asasinatului.
Evenimentele i se preau foarte clare acum. Siran pretinsese c se ndreapt
spre nordul plajei. Fusese doar un subterfugiu. Trdtorul mersese probabil puin
spre nord, apoi se ascunsese, ateptnd ca brancardierii s se pun n micare. i
urmrise i, trecnd de sat, se dusese direct la Bandoeng, ca s anune garnizoana
japonez. Totul se derulase cu o precizie inevitabil i cu o logic implacabil.
Siran nu putea s fac dect ceea ce fcuse. Orice prost ar fi putut s prevad ce
se va ntmpla i ar fl luat msurile de precauie necesare. Trebuia s-l fi ucis pe
Siran! Iar el, Nicolson, cu o neglijen criminal, refuzase. Acum tia c, dac s-ar
mai ivi nc o dat ocazia, l-ar omor pe Siran fr cea mai mic emoie, aa cum
ai ucide un arpe. Dar tia c aceast ocazie nu se va mai ivi. Lent, Nicolson i
deprt privirea de la faa lui Siran i se uit la oamenii si aezai alturi de el pe
pmntul bttorit. Gudrun, Peter, domnioara Plenderleith, Findhom,
Wilioughby, Vannier, erau toi acolo, bolnavi, epuizai, dar aproape toi calmi i
resemnai. Amrciunea care l copleea era insuportabil. Acei nefericii
avuseser ncredere n el i fuseser convini c va face tot ce i va sta n putin
ALISTAIR MACLEAN 181

ca s-i duc napoi n patrie. Avuseser ncredere n el i nici unul dintre ei nu-i
va mai revedea vreodat patria! i ndrept iar privirea spre estrad. Cpitanul
Yamata era n picioare, cu o mn bgat la centur i cealalt sprijinindu-se pe
mnerul sbiei.
N-am s v rein mult timp. Peste zece minute, vom pleca spre
Bandoeng. Trebuie s ajungem la superiorul meu, colonelul Kiseki, care arde de
nerbdare s v cunoasc. Colonelul Kiseki avea un fiu, care comanda vedeta
rapid american capturat de marinarii notri i trimis n ntmpinarea voastr.
Yamata surprinse privirile prizonierilor, le auzi gemetele nbuite i zmbi.
Este inutil s negai faptele. Cpitanul Siran, aici prezent, va fi un
martor excelent. Colonelul Kiseki e copleit de durere. Ar fi fost preferabil s nu
v fi nscut!
Fcu o scurt pauz, apoi continu:
Peste zece minute, nu mai mult. nainte trebuie s ne ocupm de
altceva, dar nu va dura mult. Pe urm, vom pleca. i, ntre timp, sunt convins c
vei fi ncntai s regsii pe cineva pe care credeai c l cunoatei, dar pe care
nu-1 cunoteai deloc, dar care este un prieten al gloriosului nostru imperiu,
cineva cruia, sunt sigur de asta, gloriosul nostru mprat va dori s-i exprime
personal recunotina. Nu mai este nevoie s v ascundei, domnule!
Printre prizonieri se produse o agitaie brusc, apoi unul dintre ei se ridic, se
apropie de estrad i strnse mna cpitanului Yamata, adresn- du-i cteva
cuvinte n japonez.
Nicolson fcu un efort violent ca s se ridice; trsturile sale exprimau cea
mai mare consternare i uluire. Atunci, patul unei arme l lovi n umr i czu la
loc pe pmntul bttorit. Un moment, Nicolson avu impresia c ceafa i braul i
luau foc, dar nu le ddu nici o atenie.
Van Effen! Ce te-a apucat?
Nu van Effen, drag domnule Nicolson! Nu van, ci von. M-am
sturat s fiu luat drept unul dintre acei afurisii de olandezi.
Zmbi i adug:
Sunt locotenent-colonelul Alexis von Effen, din cadrul
contraspionajului german.
Nicolson se uita la el cu stupefacie, incapabil s vorbeasc. Nu era singurul.
Toi cei aflai n sala de consiliu se uitau la von Effen, n timp ce naufragiaii
ncercau cu disperare s neleag situaia, acum aprndu-le n adevrata lor
lumin o mulime de amintiri i incidente din trecut.
Secundele care urmar prur tuturor interminabile, dar, curnd, uimirea i
ndoiala disprur. Fcur loc certitudinii. Colonelul Alexis von Effen era cu
adevrat ceea ce pretindea c este. Era evident.
Von Effen nsui rupse tcerea. ntoarse capul spre u, apoi se uit doar la
fotii si tovari de nenorocire. Zmbetul de pe buzele sale nu era un zmbet de
triumf; nu exprima nici bucurie i nici plcere, ci mai curnd tristee.
Iat, domnilor, motivul tuturor chinurilor noastre i tuturor
suferinelor din ultimele zile. Iat de ce japonezii, prieteni i aliai ai patriei mele,
182 EVADAI PIN SINGAPORE

v reamintesc asta, ne-au urmrit i ne-au hruit fr ncetare. Muli dintre voi s-
au ntrebat de ce micul nostru grup de supravieuitori avea o att de mare
importan pentru japonezi. Acum vei afla.
Un soldat japonez travers grupul de brbai i femei aezat pe pmnt i
arunc acea geant grea ntre von Effen i Yamata. Toat lumea se uit la acea
geant cu surprindere, apoi ochii se fixar asupra domnioarei Plenderleith. Era
geanta ei. Buzele i articulaiile btrnei domnioare cptaser o nuan de
filde; ochii erau pe jumtate nchii, de parc ar fi ndurat o mare durere; dar nu
fcu nici o micare i nu pronun nici un cuvnt.
La un semn al lui von Effen, soldatul japonez apuc unul dintre mnerele
genii, n timp ce von Effen l apuc pe cellalt. O ridicar la nivelul umrului,
apoi o rsturnar. Nu czu nimic, dar cptueala alunec prin deschiztura genii
i atrn greoi, ca i cum ar fost ncrcat cu plumb. Von Effen se uit la ofierul
japonez.
Cpitane Yamata.
Cu plcere, colonele.
Fcu un pas nainte, trase sabia din teac, o ls o clip s luceasc n lumina
galben a lmpilor cu ulei, apoi lama ascuit ca briciul tie cptueala de pnz,
ca i cum ar fi fost o simpl hrtie. Atunci lucirea sbiei se stinse n faa valului
scnteietor care cdea din geant, rspndin- du-se pe jos.
Domnioarei Plendertleith pare s-i plac foarte mult bibelourile i bijuteriile, zise
von Effen pe un ton de glum, aruncnd acea splendoare scnteietoare cu
piciorul. Sunt diamante, domnule Nicolson, cea mai mare colecie de diamante,
dup cunotina mea, care nu s-a mai vzut nicieri n alt parte dect n Africa de
Sud. Sunt evaluate la aproximativ dou milioane de lire. CAPITOLUL
XIV
Von Effen tcu i n sala de consiliu se aternu o linite apstoare. Maldrul
de diamante care strlucea n apropierea naufragiailor avea o mreie barbar n
lumina plpitoare a lmpilor cu ulei, exercitnd un fel de hipnoz ciudat: nu
mai puteau s-i ia ochii de la ele. Dup cteva momente, Nicolson i reveni i se
uit la von Effen. Lucru ciudat, nu simea nici mnie, nici ostilitate fa de acel
om. Trecuser mpreun prin prea multe ncercri, i von Effen le suportase mai
bine dect cei mai muli dintre tovarii lor, dnd tot timpul dovad de
devotament, rezisten, mil. Cum s tearg amintirea unor ore att de recente!
Sunt diamante din Bomeo, murmur Nicolson. Venite de la Banjermason,
cu Kerry Dancer, evident. Spui c valoreaz dou milioane de lire?
Von Effen ddu din cap.
Da. Tiate grosolan sau netiate. Valoarea lor comercial o egaleaz cel
puin pe aceea a o suta de avioane de vntoare, dou distrugtoare i altele. Pe
timp de rzboi ns, ele valoreaz infinit mai mult.
Apoi adug, schind un zmbet:
Nici una dintre aceste pietre nu va mpodobi degetele doamnelor. Li s-a
rezervat o ntrebuinare industrial... Oare nu-i pcat?
Nimeni nu rspunse, nimeni nu acord nici mcar o privire celui care vorbea.
Toi auzeau cuvintele pe care le pronuna, dar nu le nregistrau, cci n acel
moment nu triau dect prin ochi. Von Effen fcu deodat civa pai nainte, lovi
cu piciorul, i grmada de diamante se nrui pe pmntul bttorit, formnd o
cascad scnteietoare.
Falsuri, marfa de proast calitate! zise el pe un accent dur, dispreuitor.
Ce importan au diamantele, pietrele preioase din lumea ntreag, cnd marile
naiuni se nfrunt ntre ele i oamenii mor cu sutele de mii? N-a sacrifica o via
fericit, chiar i a unui inamic, pentru toate pietrele preioase din Indii. Totui, a
sacrifica viei i a expune multe altele unor pericole mortale ca s ajung n
posesia unei alte comori, infinit mai serioas dect aceste pietre rspndite la
picioarele noastre. Cteva viei n plus sau n minus nu conteaz cnd e vorba s
salvezi milioane.
Nicolson izbucni cu amrciune:
Toi avem dovezi de netgduit ale nobleei caracterului tu. Scutete-ne
de discursuri i treci la subiect.
184 EVADAI DIN SINGAPORE

Imecfiat, rspunse von Effen fr s se tulbure. Comoara este deci aici, n faa
ochilor notri i n-am intenia s prelungesc la infinit aceast scen, nu urmresc
nici un efect dramatic dar, ascult-m, domnioar Plenderleith! adug el,
ntinznd mna.Ea ridic spre el o privire mirat.
Haide, nu te mai preface, zise el, pocnind din degete. i admir curajul,
dar zu c nu pot s atept toat noaptea.
Nu neleg ce vrei s spui, rspunse ea.
S-ar putea s te ajut dac i spun c tiu totul, zise von Effen pe un . ton
care nu avea nimic triumftor, exprimnd doar certitudinea i un fel de prere de
ru ciudat. tiu totul, domnioar Plenderleith, chiar i acea mic ceremonie
celebrat ntr-un sat din Sussex, la 18 februarie 1902.
Nicolson l ntrerupse:
Despre ce naiba vorbeti?
Domnioara Plenderleith tie foarte bine. Nu-i aa, domnioar
Plenderleith?
Von Effe'n vorbea aproape cu o nuan de compasiune. Faa btrnei i
pierdu pentru prima dat indiferena i umerii i tremurar uor.
Eu tiu.
Fcu cu tristee un semn spre Nicolson.
Citeaz data cstoriei mele cu generalul Famholme. Am srbtorit a
patruzecea aniversare a nunii noastre la bordul brcii de salvare, ncheie ea,
ncercnd s zmbeasc.
Iar Nicolson, vznd acea fa obosit i privirea fix, nu se ndoia nici o
clip de adevrul vorbelor sale. Dar, de fapt, se uita la btrn fr s o vad, cu
gndul la amintirile micilor fapte cnd l surprinseser pe barc i care acum se
explicau.
Dar von Effen vorbi din nou:
18 februarie 1902. tiind acest lucru, domnioar Plenderleith, tiu totul.
Da, tii totul, murmur ea.
n consecin... Sunt sigur c nu vrei s fii percheziionat de soldaii
cpitanului Yamata.
Nu.
Cu o mn ezitant, i desfcu centura de sub vest i i-o ntinse lui von
Effen, zicnd:
Cred c asta vrei.
Mulumesc, asta doream.
. Faa lui von Effen exprima puin satisfacie pentru un om care pusese
mna pe o comoar inestimabil.
Deschise buzunarele centurii i scoase fotostatele i filmele pe care le conineau,
apoi le privi n lumina lmpilor cu ulei. Trecu un minut de tcere total, timp n
care le verific, ddu satisfcut din cap i puse la loc hrtiile i filmele n
centur.A LI STAI R MACLEAN
Totul e intact, murmur el. Le-a trebuit mult timp i un drum lung ca s
ajung la mine. Dar sunt intacte.
185 EVADAI DIN SINGAPORE

Despre ce vorbete? repet Nicolson. Ce mai sunt i alea?


Astea? Astea, domnule Nicolson, justific totul. Constituie motivul a tot
ce s-a fcut n ultimele zile, motivul attor suferine, motivul naufragiului lui
Kerry Dancer i al petrolierului Viroma. Pentru astea au murit atia oameni. Eu
i aliaii mei am luat hotrrea s mpiedicm cu orice pre evadarea voastr din
Marea Timorului. Pentru astea se afl aici cpitanul Yamata n acest moment,
dei m ndoiesc c a cunoscut vreodat existena acestor documente. Superiorul
su era totui informat. Pentru astea...
Adic, von Effen? strig Nicolson.
mi pare ru c te fac s atepi, rspunse von Effen, btnd cu palma
peste centur. Aceast centur conine, ntr-un limbaj cifraf, planul complet i
detaliile invadrii Australiei de Nord, invazie pus la cale de japonezi. Scrierea
secret japonez este aproape imposibil de descifrat, dar noi tim c exist la
Londra un om n stare s-o fac. Dac cineva ar fi putut s scape cu aceste
documente i s le duc la Londra, ar fi fost mai mult dect o comoar pentru
Aliai.
Dumnezeule mare! exclam Nicolson nucit. Dar de unde provin aceste
documente?
Nu tiu, rspunse von Effen, scuturnd din cap. Dac am fi tiut, n-ar fi
czut niciodat n mini strine. Este tot planul invaziei, domnule Nicolson,
hrile necesare, timpul, datele, locurile, totul. Czute n minile englezilor sau
americanilor, ar fi nsemnat pentru japonezi o ntrziere de trei i poate chiar de
ase luni. n aceast perioad a rzboiului, o asemenea amnare le-ar fi fost fatal.
nelegi ct de doritori erau s recupereze acest plan. Ce valoare pot s aib
diamantele n comparaie cu asta?
ntr-adevr.
Nicolson vorbea ca un automat.
Acum avem ambele comori, planurile i diamantele.
Oare de ce vorbea von Effen cu aceast lips total de bucurie? Se aplec i
atinse uor cu mna grmada de diamante.
Poate c m-am cam pripit manifestndu-mi dispreul pe care mi-1
inspirau. Sunt frumoase!
Sigur. E un spectacol extraordinar, von Effen, zise Nipolson.
Amrciunea nfrngerii facea s-i tremure vocea, dar faa rmnea
nepstoare.
- Admir-le ct mai poi, domnule Nicolson, interveni cu asprime cpitanul
Yamata.Vocea lui rece i tioas aduse pe toat lumea la realitate. Atinse cu
vrful sbiei vrful grmezii de diamante. Cteva pietre strlucitoare se
rostogolir.
Sunt frumoase, dar trebuie s ai ochi ca s le vezi.
Ce vrei s spui cu asta?
Nicolson i arunc o privire dispreuitoare.
Vreau s spun c superiorul meu, colonelul Kiseki, a primit ordin s
recupereze diamantele i s le nmneze intacte autoritilor japoneze.
Nu s-a hotrt nimic n privina prizonierilor? N
Dar i-ai ucis fiul i vei nelege ce vreau s spun.
Ghicesc. O lopat, o groap lung de doi metri i un glon n spate
dup ce va fi spat. Asta e civilizaia oriental, am auzit.
Yamata schi un zmbet indiferent.
Nu vei asista la ceva mai uor, mai curat, mai rapid, v garantez.
Suntem oameni civilizai, dup cum ai spus. Acea treab imperfect nu ne
caracterizeaz.
Cpitane Yamata, zise von Effen, i numai pleoapele sale agitate i
trdau emoia.
Ce dorii, colonele?
Nu... nu putei face asta. Acest om nu-i un spion, ca s poat fi ucis
fr proces. Nu face parte din forele armate. Din punctul de vedere al legilor
rzboiului, nu-i un lupttor.
Bineneles, bineneles, replic Yamata, cu un accent ironic. n fond,
nu e rspunztor dect de moartea a paisprezece dintre marinarii i aviatorii
notri. M nfior cnd m gndesc la mcelul la care am asista dac ar deveni
vreodat lupttor. i apoi l-a ucis pe fiul colonelului Kiseki:
Nu-i adevrat. Siran trebuie s dovedeasc asta.
Yamata l ntrerupse, punnd sabia napoi n teac:
Las-1 s explice toate astea colonelului. Ne jucm cu cuvintele. S
ne pregtim de plecare, trebuie s vin camionul.
Un camion? ntreb von Effen.
L-am lsat la aproape un kilometru de-aici, rspunse Yamata, care
prea c se amuz foarte mult. Nu voiam s v tulburm somnul. Dorii ceva,
domnule Nicolson? zise el, aruncnd o privire ptrunztoare ofierului englez.
Nimic.
Un fulger-scprase n ochii si ndreptai spre ua casei, dar tia c acest
fulger se stinsese mai nainte ca Yamata s fi fost n stare s-l zreasc.
Deoarece camionul n-a sosit nc, mi este permis s pun o ntrebare-
dou lui von Effen?
Spera ca vocea s nu-i trdeze sentimentele.
Da, sigur c da. Mai avem la dispoziie unu-dou minute. Haide,
poate c va fi distractiv, dar grbete-te.
Mulumesc. M-ar interesa tare mult s tiu cine i-a dat domnioarei
Plenderleith diamantele i planurile?
La ce ar putea s-i foloseasc acum cunoaterea acestui lucru?
rspunse von Effen. Toate astea sunt acum de domeniul trecutului.
Spune-mi, totui, von Effen. A vrea tare mult s tiu.
Cum doreti. Famholme avea diamantele i planurile i te-a avut
aproape tot timpul. Faptul c se aflau la domnioara Plenderleith ar trebui s-
i dovedeasc acest lucru. Dar nu tiu de unde fcuse rost de planuri
Famholme, i-am mai spus; autoritile olandeze din Bomeo i ncredinaser
diamantele.
- Asta nseamn c aveau o mare ncredere n el.
ntr-adevr. Aveau motive s aib ncredere. Famholme era un om
foarte sigur. Era i un om cu multe resurse, extrem de inteligent. Cunotea
Orientul i, n special, insulele mai bine dect oricine. tim c vorbea cel
puin paisprezece limbi asiatice.
Se pare c tii multe lucruri despre el.
Adevrat. Era datoria i interesul nostru s fim bine informai.
Famholme era unul dintre principalii notri inamici. tiam perfect c fusese
membru al serviciilor voastre secrete timp de mai bine de treizeci de ani.
Se auzir cteva exclamaii de surpriz n rndul naufragiailor i
ncepur s murmure ntre ei cu glas sczut. Yamata nsui, care se aezase, se
aplec n fa cu coatele pe genunchi; faa lui exprima o mare curiozitate.
Serviciul secret!
Nicolson inspir adnc, fluier uor printre dini i i frec fruntea cu un
aer surprins i de ndoial. Ghicise toate astea cu cinci minute, mai nainte.
Protejndu-i ochii cu mna, arunc o privire spre ua deschis, apoi se
ntoarse spre von Effen.
Totui, domnioara Plenderleith spunea c Famholme comanda un
regiment n Malaiezia n urm cu civa ani.
Adevrat, zise von Effen, cel puin aa se pare.
Continu, interveni Findhom pe un ton presant.
Nu e mare lucru de spus. Eu i japonezii am fost informai despre dispariia
planurilor la doar cteva zile dup aceast dispariie. Japonezii m-au
nsrcinat n mod oficial cu gsirea lor. Nu ne gndisem c Famholme va fura
i diamantele n acelai timp: adevrat idee de geniu din partea lui. Acest furt
avea un scop dublu. Dac se descoperea c comportamentul su de alcoolic
era doar o deghizare, avea destule resurse ca s vin de hac tuturor
dificultilor posibile. i dac cineva nc mai era bnuitor i descoperea
diamantele, aceast descoperire ar fi fost suficient ca s motiveze deghizarea
i comportamentul su ciudat. Nimeni n-ar fi mers mai departe. n sfrit,
dac japonezii aflau pe ce vas se ascundea, credea c cupiditatea sau dorina
lor natural de a intra n posesia unei mrfi att de preioase n timp de rzboi
i vor face s se gndeasc de dou ori nainte de a scufunda vasul, n timp ce
puteau spera s recupereze planurile ntr-un alt mod. Ar fi fost doi iepuri
dintr-o lovitur! Repet, Famholme era un tip excepional. A avut ns un
ghinion diabolic.
Dar nu toate se potrivesc n povestea ta,-obiect Findhom. De ce au
scufundat Kcrry Dancerl
Japonezii nu tiau c se afla la bordul cabotorului, explic von Effen.
Siran tia tia totul -, tiuse dintotdeauna, pentru c se afla pe urma
diamantelor. mi nchipui c un funcionar olandez i-a trdat compatrioii i l-
au informat pe Siran, obinnd, n schimb, promisiunea obinerii unei pri din
profituri, dup ce Siran va fi intrat n posesia pietrelor preioase. Dar n-ar fi
vzut nici un diamant, ca, de altfel, nici japonezii.
Ce mod inteligent de a m discredita! zise Siran pe un ton calm.
Diamantele ar fi fost nmnate prietenilor i aliailor notri japonezi. Asta era
intenia noastr. nsoitorii mei pot s confirme asta.
E greu de dovedit contrariul, spuse von Effen. Trdarea ta din
noaptea asta merit o recompens i stpnii ti vor arunca cu siguran un os
acalului. Farnholme, continu el, nu a avut niciodat nici cea mai mic
bnuial la adresa mea, sau cel puin nu nainte de a fi petrecut cteva zile
mpreun n barca de salvare. Eu tiam totul despre el. Am ncercat s-i devin
prieten, am but cu el. Siran ne-a vzut mpreun de mai multe ori n barc i
i-a imaginat probabil c suntem mai mult dect prieteni (greeal pe care, de
altfel, toat lumea ar fi putut s-o fac). De aceea cred c m-a salvat sau cel
puin nu m-a aruncat peste bord cnd s-a scufundat Kerry Dancer. Era
convins c tiam unde se aflau diamantele, c voi ti s-l forez pe Famholme
s-mi spun.
nc o eroare din partea mea, recunoscu cu rceal Siran. Ar fi trebuit
s te las s te neci.
Ar fi trebuit s-o faci i cele dou milioane ar fi fost ale tale.
Von Effen tcu, cufundat n amintiri. Apoi continu, adresndu-se
ofierului japonez:
Spune-mi, cpitane Yamata, ai constatat o activitate naval britanic
extraordinar n vecintate, n aceast perioad?
Cpitanul Yamata pru surprins.
Cum ai aflat?
Von Effen nu lu n seam ntrebarea.
Distrugtoare poate. Se apropiau mult de coast n timpul nopii?
Exact, rspunse Yamata, care prea foarte uimit. Vin n fiecare noapte
lng Java, la mai puin de optzeci de mile de aici, apoi se retrag nainte de
ivirea zorilor, nainte de sosirea avioanelor noastre. Dar cum...
Explicaia este uoar. n zorii zilei n care Kerry Dancer s-a
scufundat, Famholme a petrecut o or n cabina radio. Probabil c a transmis
cui trebuia c spera s fug spre sudul Mrii Javei. Nici un vas aliat nu risc
s vin la nord de Indonezia, ar fi o adevrat sinucidere. Patruleaz deci n
timpul nopii n regiunea meridional. mi nchipui c alt vas de-al lor face
acelai lucru lng Bali. N-ai fcut nici un efort ca s intrai n contact cu
aceti intrui, cpitane Yamata?
E dificil, replic Yamata. Singura nav pe care o avem aici aparine
comandantului nostru, colonelul Kiseki. E foarte rapid, dar e mic, fiind de
fapt un post de radio mobil. Comunicaiile sunt foarte dificile n aceast zon.
i mulumesc.
Von Effen se ntoarse spre Nicolson.
Restul e clar. Famholme ajunsese la concluzia c diamantele nu mai
erau n siguran n minile sale, cu att mai mult planurile. Cred c a
ncredinat planurile domnioarei Plenderleith la bordul vasului Viroma i
diamantele, pe insul. i-a golit atunci propria geant, pe care a umplut-o cu
grenade. N-am cunoscut n viaa mea un om mai brav...
Von Effen pstr tcerea pre de cteva clipe, apoi continu:
- Bietul preot musulman renegat era ntr-adevr ceea ce pretindea c
este, nici mai mult, nici mai puin. Povestea pe care Famholme a improvizat-o
pe moment era complet fals, dar caracteristic. Ea scoate n eviden curajul
acestui om; care atribuia altuia propriile sale acte. nc ceva, zise von Effen,
schind un zmbet. Vreau s prezint scuze domnului Walters, aici de fa.
Famholme nu era ingurul care intra n cabine strine n noaptea aceea. Am
petrecut mai bine de o or n cabina radio, unde se afla domnul Walters.
Domnul Walters dormea adnc. Port totdeauna, la mine unele droguri care i
fac pe oameni s doarm profund.
Walters se uit la el foarte mirat, apoi i ndrept ochii spre Nicolson. i
amintea de starea n care se aflase a doua zi diminea, iar Nicolson i aminti
i el de paloarea lui Walters, de aerul su extenuat i bolnav. Von Effen
surprinse semnul de avertisment al operatorului-radio.
mi cer din nou scuze, domnule Walters. Am fost obligat s acionez
astfel, ca s transmit un mesaj. M pricep la staiile radio, totui am avut
nevoie de oarecare timp ca s-mi ndeplinesc misiunea. De fiecare dat cnd
auzeam pai pe culoar, credem c voi face stop cardiac. Totui, am reuit.
Ai indicat astfel ruta, viteza i poziia* noastr, nu-i aa? zise
Nicolson cu brutalitate. i, n plus, ai cerut s nu fie bombardat cisterna cu
benzin. Doreai ca vasul s fie oprit, atta tot. Am dreptate?
Mai mult sau mai puin, rspunse von Effen. Nu m ateptam c vor
face o treab att de precis... Pe de alt parte, nu uita c, dac nu le-a fi spus
c diamantele se aflau la bord, mai mult ca sigur ar fi aruncat n aer nava.
n consecin, v datorm cu toii viaa, zise Nicolson cu amrciune.
Mulumesc din inim!
l privi pe cellalt cu un aer mohort, un moment lung i penibil, apoi se
uit n alt parte. Dar prea att de clar c nu vedea nimic, nct nimeni nu
ncerc s-i urmreasc direcia privirii. ns se nelau. Nicolson vedea foarte
bine. Mac Kinnon fcuse o micare; se deplasase cincisprezece centimetri,
poate chiar douzeci, n timpul celor cinci minute care trecuser. Aceste
micri nu erau tresririle brute ale unui bolnav care sufer intens, ci
gesturile coordonate, dei furie, ale unei persoane deplin contiente i care i
concentra voina asupra a ceea ce fcea. Mac Kinnon nainta lent, fr
zgomot, cu o vitez perceptibil doar pentru cineva ai crui nervi erau la
paroxismul hipersensibilitii. Nicolson l vedea naintnd pe Mac Kinnon, nu
se putea ndoi de ceea ce vedea.
n locul n care puin mai devreme zcea un cap, umeri i brae sub un
fascicul de lumin ce venea dinspre u, nu se mai vedea dect un cap npdit
de pr negru i un antebra bronzat de soare. Nicolson, strduindu-se s par
indiferent, se uit la cei de fa. Von Effen ncepuse iar s vorbeasc i se uita
la secundul de pe Viroma cu un fel de curiozitate.
Presupun c ai ghicit, domnule Nicolson, c Famholme a stat la
adpost n timpul luptei pentru c inea pe genunchi o comoar care valora
dou milioane de lire. Nu voia s-o piard ca s dea curs vechilor prejudeci
referitoare la curaj, onoare, demnitate! Eu am rmas n sala de mese, pentru
c nu puteam s trag n aliaii mei. Dac i aminteti, am tras o singur dat,
asupra marinarului din chiocul submarinului i nu l-am nimerit. Am crezut
totdeauna c a fost un insucces foarte convingtor.
Dup acest prim atac, nici un avion japonez nu a mai venit s bombardeze
Viroma. Fcusem semnale cu o lantern de pe pasarela de sus i submarinul
nu ne-a scufundat, cci cpitanul i-ar fi pierdut ntreaga popularitate revenind
la baz, dup ce trimisese pe fundul Mrii Chinei diamante n valoare de dou
milioane de lire!
Von Effen zmbi din nou, aproape cu tristee, i continu:
Ii aminteti c am fost de prere s ne predm acelui submarin? Dar
ai avut un punct de vedere... mai curnd ostil n aceast privin.
Atunci, de ce avioanele au atacat, totui?
Von Effen ddu din umeri.
Cine poate s spun! Poate c din disperare. Nu uita c eram
supravegheai de un hidroavion; ar fi putut oricnd s ia la bord un
supravieuitor ales cu grij.
Pe tine, de exemplu?
Pe mine, de exemplu, recunoscu von Effen. La puin timp de la aceste
evenimente, Siran i-a dat seama c nu aveam diamantele. Mi-a scotocit prin
lucruri ntr-una dintre nopile fr vnt. L-am vzut i l-am lsat. Oricum, nu
aveam nimic, iar indiscreia lui Siran diminua ansele de a fi lovit pe la spate,
ceea ce i s-a ntmplat bietului Ahmed, care a fost suspectat, dup mine, c
primise pietrele preioase. Alegerea lui Siran a fost o nou greeal.
* Von Effen se uit la Siran cu un dezgust vizibil.
Presupun c Ahmed s-a trezit pe cnd i scotoceai bocceaua!
A fost un accident nefericit, zise Siran, dnd din mn cu
dezinvoltur. A deviat cuitul.
Nu mai ai mult de trit, Siran, zise deodat von Effen, cu un ciudat
ton profetic, n timp ce zmbetul dispreuitor disprea de pe faa celuilalt. Eti
prea duntor ca s mai trieti.
Stupiditate i superstiie.
Zmbetul reapru, n timp ce buza de sus a lui Siran se rsfrngea,
dezvelindu-i dinii albi.
Vom vedea.
Von Effen se adres apoi lui Nicolson.
Asta e tot, domnule Nicolson. Ai ghicit de ce Famholme m-a lovit n cap,
cnd am fost acostai de vedeta-torpilor. Trebuia s acioneze astfel ca s ne
salveaze viaa ,1a toi. Avea o inim nobil i reaciona rapid. Domnioar
Plenderleith, m-ai speriat cnd ai spus c Famholme a lsat tot ce avea n
geant pe insul. Am ghicit ns imediat c era imposibil. tia foarte bine c
nu va mai avea nici o ans s revin n acel loc pierdut pe mare. Atunci am
neles c suntei n posesia diamantelor, adug el, privind-o cu compasiune.
Suntei foarte curajoas, domnioar Plenderieith, i meritai o soart mult
mai bun!
Dup ultimele cuvinte ale lui von Effen, se fcu brusc linite, o linite
adnc, apstoare. Din cnd n cnd, copilul gemea n somnul lui agitat; dar
Gudrun l legna n brae i se linitea. Yamata se uita fix la diamante. Un fel
de nelinite se putea citi pe faa lui; nu prea grbit s plece. Aproape toi
prizonierii erau cu capul ntors spre von Effen, expresia de pe faa lor
exprimnd uimirea cea mai complet. n spatele lor, soldaii japonezi, vreo
zece-doisprezece n total, pzeau, cu arma n mn. Intrarea i spaiul luminat
de dincolo de ea erau complet pustii. Mac Kinnon plecase. Nicolson oft
uurat i, ntorcnd capul, vzu c von Effen se uita la el cu o privire
gnditoare. i, n timp ce secundul l observa astfel, von Effen i ndrept
privirea spre u. Pstr aceast atitudine semnificativ un lung moment.
Nicolson simi suflul rece al nfrngerii i, pre de o clip, se ntreb dac s
sar sau nu la gtul lui von Effen, mai nainte ca acesta s deschid gura. Dar
acest gest nu ar fi fcut dect s ntrzie puin inevitabilul. Chiar dac l-ar fi
ucis pe von Effen (i Nicolson tia c era o nebunie i nu avea nici cea mai
mic ans de reuit). Chiar dac lui i naufragiailor le rmsese doar
aceast singur ans de reuit, nu putea s-i fac nici un ru lui voa Effen.
Datora lui von Effen viaa lui Peter. n acea diminea, von Effen ar fi putut
s-i obin eliberarea fr nici un efort. L-ar fi putut abandona pe Peter i s-ar
fi eliberat de caracati, folosindu-i amndou minile. Caracatia nu era
chiar att de mare. Dar el suportase durerea i l inuse pe copil n brae, n
timp ce animalul i paraliza piciorul.
Von Effen zmbi, privindu-1; era prea trziu ca s-l mai mpiedice s
vorbeasc.
E o frumoas reuit, nu-i aa, domnule Nicolson?
Nicolson nu rspunse. Cpitanul Yamata, surprins, ridic uor capul.
Ce-i o frumoas reuit, colonele?
Von Effen fcu un gest cu mna.
O, m refeream la ntreaga operaiune! E o reuit de la un capt la
altul!
Zmbi, vrnd parc s se scuze.
Nicolson simi n vene pulsaiile inimii.
Nu tiu la ce te referi, bombni Yamata, ridicndu-se. Timpul trece.
Aud camionul.
Foarte bine.
Von Effen ncerc s-i ndoaie piciorul rnit. Era aproape scos din uz,
din cauza schijei de obuz din old.
Ne vom revedea, nu-i aa, colonele?
n noaptea asta?
Peste o or, rspunse Yamata. n noaptea asta, colonelul Kiseki
primete nite efi importani n vila sa. Fiul su e mort; totui, durerea
trebuie s se retrag n faa datoriei. Asta nu nseamn c datoria anuleaz
durerea. Vederea acestor prizonieri i va mai uura suferina.
Nicolson se nfior. Cineva merge pe mormntul meu, i zise el cu o
ironie macabr.
Chiar dac nu acorda importan sadismului trdat de accentul lui
Yamata, Nicolson nu putea s-i fac iluzii n privina soartei care i atepta.
Un moment i aminti tot ce auzise despre atrocitile japonezilor n China,
apoi alung cu hotrre aceste gnduri. Singurul firicel de speran se
sprijinea pe o baz nc fragil. Chiar dac Mac Kinnon evadase, ce putea s
fac el? Ideea c eful de echipaj ar fi putut ncerca s fug singur nu-i trecu
prin minte nici mcar o secund.
Dar von Effen vorbi din nou:
i apoi, dup ce colonelul i va fi interogat pe prizonieri, ai luat
msuri ca s aib unde sta?
Nu vor avea nevoie de aa ceva, rspunse Yamata cu brutalitate. Nu le
va trebui dect un convoi funebru.
Nu glumesc, cpitane Yamata, zise von Effen pe un ton mai aspru.
Nici eu, colonele.
Yamata zmbi i nu mai spuse nimic.
n linitea care urm, se auzi scrnetul frnelor, zgomotul rguit al
acceleratorului i camionul i fcu apariia.
Cpitanul Findhom i drese glasul i zise:
Eu sunt cel care comand acest grup, cpitane Yamata. D-mi voie s-
i amintesc conveniile internaionale pe timp de rzboi.
Vorbea cu glas sczut, rguit, dar ferm.
n calitate de cpitan al Marinei Comerciale britanice, i cer...
Taci din gur! se rsti Yamata, aproape ipnd.
Furia i crispa trsturile. Apoi cobor tonul, emind numai un murmur
plin de blndee, dar un murmur mai sinistru dect iptul de furie de mai
nainte.
Nu vei cere absolut nimic, cpitane Findhorn; situaia n care te afli
nu-i d dreptul s ceri nimic. Conveniile internaionale? Scuip pe ele! Ele
sunt fcute pentru imbecili, pentru oameni slabi, pentru copii. Cei tari n-au ce
se fac cu ele. Colonelul Kiseki n-a auzit niciodat de ele. Colonelul Kiseki
tie doar c i-ai omort fiul. Nu mi-e team de nimeni pe lumea asta n afar
de colonelul Kiseki. E un om cumplit. ntrebai-v prietenul. A auzit de el,
conchise Yamata, artnd spre Telak, care se afla n fundul slii, ntre doi
soldai.
Partea stng a lui Telak era brzdat de dre groase de snge.
Nu-i un om! E un duman. Cerul l va pedepsi pe colonelul Kiseki.
Serios!
Yamata zise repede cteva cuvinte n japonez i Telak se cltin pe
spate, lovit cu cruzime ki fa cu patul unei arme.
Sunt aliaii notri, zise Yamata, parc scuzndu-se, dar n-au educaie.
Trebuie dresai i n special mpiedicai s vorbeasc de ru ofierii superiori
ai armatei noastre. Am spus totdeauna c colonelul Kiseki este un om cumplit,
dar acum cnd singurul su fiu a fost ucis...
Vocea i se pierdu ntr-un murmur trist.
Ce va face colonelul Kiseki?
Vocea lui von Effen nu trd nici cea mai mic emoie.
Sunt convins c femeile i copiii...
Ei vor pleca primii i vor avea un drum lung de fcut.
Cpitanul Yamata ar fi putut foarte bine s discute detaliile unei pri
a campaniei.
Colonelul Kiseki e un cunosctor, un artist n acest gen de probleme.
Pentru oameni ca mine, de condiie mai modest, asta nseamn o adevrat
ucenicie. El consider c suferinele spirituale sunt la fel de importante ca i
cele fizice.
Yamata rdea n timp ce vorbea; subiectul i plcea tare mult.
De exemplu, va fi foarte interesat de dumneata, domnule Nicolson.
E inevitabil, murmur von Effen.
Inevitabil, insist Yamata. Dar, la nceput, nu-1 va bga n seam pe
domnul Nicolson. n schimb, toate gndurile sale se vor concentra asupra
copilului. E posibil, totui, s crue copilaul, n-am de unde s tiu, dar are o
slbiciune ciudat pentru copilai.
Yamata se ncrunt, apoi faa i se lumin i continu:
Pe urm, se va ocupa de fat, cea cu cicatrice pe obraz. Siran mi-a
Spus c Nicolson e n'relaii foarte bune cu ea, ca s nu spun mai mult.
Colonelul Kiseki are felul lui special de a se purta cu doamnele, mai ales cu
cele tinere: o combinaie ingenioas de pat de bambus verde i de supliciul
apei! Poate c ai auzit, colonele?
Am auzit.
i von EfFen zmbi. Nu era un zmbet vesel i, pentru prima dat, lui
Nicolson i fu cu adevrat fric; certitudinea ultimei nfrngeri i ncoli de-a
binelea. Von Effen se juca cu el. l ademenea sadic cu ncurajri false i nu
facea dect s atepte momentul de a se npusti asupra lui ca pisica asupra
oarecelui.
Da, adevrat, am auzit. Probabil c e o operaie dintre cele mai
interesante. Cred c mi va fi permis s asist la... aceste festiviti.
Vei fi unul dintre oaspeii de onoare, dragul meu colonel. Va fi foarte
instructiv.
Von Effen i arunc o privire ciudat i fcu cu mna spre prizonieri un
semn de bunvoin afectat.
Crezi c colonelul Kiseki va dori... s-i interogheze pe toi? Chiar i
pe rnii?
I-au asasinat fiul, rspunse categoric Yamata.
Von Effen se ntoarse din nou spre prizonieri; privirea lui era rece i
mohort.
Dar unul dintre ei a ncercat s m asasineze pe mine, i nu cred c
colonelul Kiseki va protesta dac i va lipsi unul la apel! Ce zici de asta?
Yamata ridic din sprncene.
Nu prea tiu ce s zic...
Unul dintre ei a ncercat s m omoare, repet von Effen cu duritate.
Am o problem personal de rezolvat. A considera ca o mare favoare
ncuviinarea de a regla aceast problem imediat.
Yamata i lu ochii de la soldatul care punea diamantele la loc n geant
i i frec brbia. Nicolson simi nc o dat sngele pulsndu-i puternic n
artere. Se ntreba dac mai bnuia i altcineva ce se ntmpla.
Cred c ai dreptul la aceast ncuviinare, i datorm mult... Dar
colonelul...
Brusc, trsturile lui Yamata nu mai exprimar nici ndoial, nici
certitudine, i zmbi.
Dar bineneles c da. Eti ofier superior i aliatul nostru. D ordin
i...
Von Effen l ntrerupse:
Mulumesc, cpitane Yamata. Poi considera c aceast favoare mi-a
fost acordat.
i, ntorcndu-se pe clcie, se ndrept chioptnd spre prizonieri, se aplec,
l apuc pe Gordon de cma i l for cu brutalitate s se ridice n picioare.
Atept de mult aceast ocazie. Mic-te!
i, fr s dea nici cea mai mic atenie eforturilor prizonierului de a se
degaja, trsturilor sale contractate de spaim i protestelor sale incoerente, l
mpinse spre un spaiu gol din fundul casei, opus direct uii, i l arunc spre
perete. Marinarul se ls n jos, cu un bra ridicat, ca s se apere, cu faa
urit i mai mult de panic. Dar von Effen nu ddu importan acestei
spaime nebune i protestelor lui Gordon, care spunea ntruna c e nevinovat.
Se ntoarse pn la estrad i se opri n faa soldatului japonez care inea ntr-
o mn puca proprie i n cealalt carabina lui Famholme. Cu calm, cu
sigurana unui om care nu se ateapt nici la ntrebri, nici la mpotrivire, l
debaras pe soldat de carabin, verific dac era bine ncrcat i se ntoarse
la Gordon, rmas ghemuit acolo unde l lsase. Nefericitul, cu ochii mari de
spaim, gemea jalnic. n sal nu se mai auzeau dect gemetele lui Gordon i
respiraiile sacadate ale celorlali. Toate privirile erau ndreptate spre von
Effen i Gordon, exprimnd fie mil, fie furie, fie curiozitate sau stupefacie.
Faa lui Nicolson rmsese nepstoare, la fel ca i cea a lui Yamata, dar
acesta i tot trecea limba peste buze, ceea ce i trda tulburarea. Nimeni nu se
gndea s vorbeasc sau s se mite. Un om avea s fie ucis, asasinat, dar n
acea atmosfer ncrcat de electricitate, civa factori greu de definit
mpiedicau orice protest, orice intervenie.
Dar intervenia se produse, venind ca o lovitur de trsnet, rupnd
farmecul, aa cum o piatr sfrm un cristal delicat. Intervenia veni nu din
cas, ci de afar. La iptul strident al unui japonez, toate capetele se
ntoarser spre u. Urm imediat zgomotul unei ncierri, apoi alt strigt
i... tcere.
Se fcu o linite ciudat, supranatural, i deodat rsunar strigte,
flcri i vrtejuri de flim nir imediat i, n mai puin de o secund, pereii
luar foc.
Cpitanul Yamata fcu un pas spre u, deschise gura s dea un ordin i
muri. Gloanele carabinei lui von Effen i strpunser jumtate din piept.
Rpitul armei automate diminua zgomotul flcrilor. Sergentul, n picioare
pe estrad, fu i el mpucat, apoi soldatul de lng el... n timp ce o floare
roie se mrea pe faa lui Siran. Von Effen continua s trag, cu faa parc de
piatr. Se cltin cnd primul glon japonez i travers partea de sus a
umrului i czu pe un genunchi la al doilea care l lovi n coaste. Faa lui nici
mcar nu tresri i strnse i mai tare n mini carabina. Asta fu ceea ce vzu
Nicolson, nainte de a se arunca la picioarele unui soldat, care i ndreptase
arma spre omul sprijinit de peretele din fa. Se prbuir amndoi la pmnt
i se luptar cu furie; Nicolson se scul primul n picioare, lovindu-1 cu toat
puterea cu patul armei, deprt cu o lovitur o baionet care lucea lng el i
se dezlnui asupra acelui soldat.
Mai nainte de a fi sfrit cu omul pe care l strngea de gt, Nicolson
nelese c Walters, Evans i Willoughby erau n picioare i ei i se luptau cu
disperare la lumina slab a focului, voalat de rotocoalele de fum neptor
care umpleau sala. Mai observ c arma lui von Effen nu mai trgea i c o
alt arm automat, cu un ritm diferit, rpia prin perdeaua de flcri care
barau intrarea casei. Apoi uit totul, n timp ce un necunoscut l apuc pe la
spate i l strnse de gt, cu slbticie. O cea roie trecu prin faa ochilor si,
o cea traversat de scntei i de flcri, i tiu c acea cea era un efect al
propriului su snge, nu lumina pereilor n flcri. Cuprins de sfreal, se
prbuea n bezn, cnd un strigt de angoas l fcu s-i revin. Mac Kinnon
l inea de bra, l trgea n grab spre u; dar ajunser prea trziu, cel puin
prea trziu pentru Nicolson. O grind arznd, care czu din acoperi, l lovi n
cap i n umr. Lovitura fu destul de slab, dar mai mult dect suficient ca
s-l fac s-i piard cunotina.
i reveni dup un minut i se pomeni lng peretele celei mai apropiate
cabane, contra direciei vntului. Fu vag contient c un om se agita n jurul
lui i c domnioara Plenderleith i tergea faa plin de snge i de funingine.
Mai zri i jetul mare de flcri, care se ridica vertical spre cerul fr stele.
Casa de consiliu ardea ca o tor.
Nicolson i reveni pe deplin, se ridic i o mpinse ntr-o parte pe
domnioara Plenderleith. mpucturile ncetaser; auzea n deprtare motorul
unui camion. Japonezii, cel puin cei rmai n via, fugeau nspimntai.
Mac Kinnon! Mac Kinnon, unde eti?
Rspunsul l primi de la Willoughby, care art spre casa consiliului:
E undeva de partea cealalt a casei. E teafr, Johnny.
Ai putut s scpai toi? A rmas cineva n sal? Spune-mi, pentru
Dumnezeu?
Cred c toi sunt pe aici pe undeva.
Walters se apropie de Nicolson i zise cu o mic ezitare:
Nimeni nu a rmas n locul unde stteam jos.
Domnul fie ludat, Domnul fie ludat! murmur Nicolson.
Dar se ntrerupse i zise mai tare:
i von Effen?
Nu-i rspunse nimeni.
M-ai auzit? strig el. Von Effen a putut s ias?
l zri pe Gordon, fcu doi pai spre el i l apuc de umr.
EVADAI DIN SINGAPORE ___________2_______________________
Von Effen a rmas n sal? Tu erai cel mai aproape de el.
Gordon se uit la el prostete, cu ochii speriai. Buzele i se micar, se
crispar, dar nu scoase nici un sunet. Nicolson i ddu drumul la umr i, de
dou ori, l lovi, dur, cu palma peste fa, apoi l inu ca s nu cad.
Rspunde-mi, Gordon, c altfel te omor. L-ai lsat pe von Effen n
sal?
Gordon ddu convulsiv din cap; faa, palid de groaz, se roise n urma
palmelor primite de la Nicolson.
L-ai lsat acolo, repet secundul. L-ai lsat s piar n infernul la!
Voia s m asasineze..., se tngui Gordon. Voia s m omoare.
Imbecilule! Ne-a salvat viaa la toi!
l mbrnci pe Gordon, respinse minile care ncercau s-l rein, strbtu
cei civa metri pn la cas i trecu prin perdeaua de flcri care barau
intrarea, chiar mai nainte de a nelege ce era s fac.
Cldura avu asupra lui efectul unui oc fizic; un val de cldur care l
nvlui, l coplei. Aerul supranclzit, unde oxigenul devenea din ce n ce mai
rarefiat, ptrundea n plmni ca un gaz aprins. Simi mirosul prului su
prlit i ochii i se umplur de lacrimi. Dac ntunericul ar fi fost puin mai
mare n interiorul slii, ar fi putut s nu vad nimic; dar strlucirea flcrilor
rivaliza cu lumina zilei. l gsi foarte uor pe von Effen. Era lipit de peretele
din fund, rmas nc intact. Aezat pe pmntul bttorit, von Effen se
sprijinea pe un bra. Cmaa kaki i pantalonii erau plini de snge i era
pmntiu la fa. Gfind, sufocndu-se, fcea eforturi disperate ca s trag n
plmni puin aer respirabil, dar zadarnic. Nicolson, cu toat viteza
picioarelor sale - dei se poticnea la fiecare pas -, se repezi spre fundul slii.
tia foarte bine c trebuia s se grbeasc, ntruct nu va suporta s stea mai
mult de treizeci de secunde n acea atmosfer sufocant. Hainele sale
ncepuser deja s fumege, unele buci cdeau carbonizate, iar plmnii
chinuii nu mai gseau oxigenul necesar corpului, a crui for slbea cu
rapiditate.
Von Effen se uit vag spre el, o privire lipsit de expresie, i nu zise
nimic. Nicolson se aplec, ncerc s desprind minile lui van Effen de
trgaciul carabinei automate, dar fr succes. Arma era inut strns cu o
mn de fier. Or, nu avea timp de pierdut; poate c era deja prea trziu.
Gfind, n timp ce corpul era scldat de valuri de sudoare, Nicolson, cu un
efort disperat, l ridic n brae pe rnit.
La jumtatea drumului de ntoarcere, un prit cumplit, chiar mai puternic
dect zgomotul flcrilor, l opri la timp, nainte de cderea ctorva grinzi din
acoperi. Czur, strnind o ploaie de scntei, blocnd complet intrarea chiar
ia un metru de locul unde se aflau ei. Nicolson dducapul pe spate i ncerc
s-i dea seama ce se petrecea deasupra lui. Ochii, mpienjenii din cauza
sudorii care i curgea de pe frunte, vzur un acoperi pe cale s se
prbueasc peste el. Nu mai atept. Fcu patru pai i sri peste grinzile
aprinse, care l despreau de u. Patru pai - o eternitate. Pantalonii kaki,
uscai ca pergamentul, luar imediat foc i flcrile urcar de-a lungul
picioarelor cu o vitez uimitoare, att de repede, nct ntr-o secund simi c
ajungeau la braele goale, pe care sttea corpul lui von Effen.
Focul i cuprinse nclrile i i smulse fii de piele, umplndu-i nrile
de mirosul greos de came prlit. fpierdea cunotina, epuizat, fr putere,
fr s-i mai dea seama de timpul care trecea i de direcia n care trebuia s
mearg. Deodat, mini nfrigurate l apucar de brae i umeri i l traser
afar* n aeml curat i dttor de via al serii.
Ar fi fost lucru uor s-l ncredineze pe von Effen minilor ntinse i s
cad pe pmnt, lsndu-se n voia incontienei i a uitrii binefctoare.
Tentaia fu aproape irezistibil. Dar Nicolson rezist. Rmase n picioare,
respirnd cu aviditate, dei avea impresia c nu asimila dect o fraciune din
ceea ce avea nevoie corpul su. Trecur cteva secunde. ncepea s-i vin n
fire, nu-i mai tremurau picioarele, i vzu pe Walters, Evans i Willoughby
agitndu-se n jurul su, dar, fr s ie acorde atenie, i ddu la o parte i l
duse pe von Effen la adpostul unei colibe.
Cu o blndee infinit, l culc pe rnit pe pmnt i ncepu s-i descheie
cmaa gurit de gloane i ud de snge. Von Effen l prinse de mn.
Pierzi timpul, domnule Nicolson, murmur el cu o voce nbuit de
snge.
Nicolson nu rspunse. i scoase cmaa i gemu uor, vznd ce
ascunsese ea. Von Effen trebuia bandajat imediat ca s nu moar. Secundul i
scoase propria cma pe jumtate ars i ajuns zdrene, o rupse i tampon
rnile, cu ochii int la faa palid a germanului. Buzele lui von Effen schiar
un fel de zmbet, poate un zmbet sardonic, dar era greu de spus nainte de a
vedea expresia ochilor: ochii i pierduser orice expresie. Von Effen era pe
cale s-i piard cunotina.
i-am spus, pierzi timpul, spuse el dintr-o rsuflare. Luai vedeta lui
Kiseki. Luai-o. Are un post TFF. Ai auzit ce-a spus Yamata... Walters ar putea
s transmit un mesaj... Imediat, domnule Nicolson, imediat...
Minile sale ddur drumul minilor lui Nicolson i czur lipsite de
for, cu palmele n sus, pe pmntul bttorit.
De ce-ai fcut asta, von Effen?
Nicolson se uita la bolnav i ddea din cap cu un aer de mare mirare.
Numai Dumnezeu tie, sau poate c i eu tiu.
Respira repede i nu putea articula dect puine cuvinte ntre fiecare
inspiraie.
Rzboiul total este rzboi total, domnule Nicolson, dar sta e bun
pentru barbari.
Apoi art cu mna^ spre casa n flcri i adug:
Dac vreunul dintre compatrioii mei s-ar fi aflat cu mine n noaptea
asta, ar fi fcut la fel ca mine. Suntem oameni, domnule Nicolson, oameni...
ntinse mna spre el, ddu la o parte cmaa descheiat i zmbi.
Cnd primeti o lovitur de cuit, sngerezi, nu-i aa?
Apoi fu zguduit de un acces de tuse, pe buze i aprur bule sngerii, i
ndrept spatele i umerii i se ridicar, apoi czur lent, att de ncet, nct
Nicolson se aplec repede spre el, convins c murise. Dar, ntredeschiznd
pleoapele cu efort, ca i cum ar fi ridicat o mare greutate, von Effen i zmbi
cu ochii nceoai.
Noi, germanii, nu murim chiar att de uor; nc n-a venit ceasul
sfritului lui von Effen.
Urm o scurt tcere, apoi murmur:
Ctigarea unui rzboi cost foarte mult, tot mai mult. Uneori preul e
prea mare i nu justfic miza. n noaptea asta, preul cerut era mult prea mare,
iar eu n-am putut s pltesc acest pre!
O flacr imens ni din acoperiul casei consiliului, scldnd faa lui
von Effen ntr-o lumin slbatic; apoi se stinse i fata i recpt paloarea
pmntie. Rnitul spuse cteva cuvinte din care Nicolson nu reinu dect
numele lui Kiseki.
Ce spui? zise el, aplecndu-se spre rnit. Ce-ai spus?
Colonelul Kiseki, relu von Effen, ncercnd iar s zmbeasc. Cred
c noi doi avem ceva comun...
Aceste ultime cuvinte se pierdur ntr-un gfit, apoi reui s spun
destul de tare:
Cred c amndoi avem o slbiciune pentru copilai.
Nicolson, care nu-i lua ochii de la el, se ntoarse brusc. Casa consiliului
se prbuea cu un zgomot de tunet i un jet de flcri lumin locul. Incendiul
se nteea printre resturile arpantei i acoperiului, dar nu dur mult timp.
Nicolson contempla nc flcrile, cnd umbre lugubre prur c nainteaz
din toate direciile. Ofierul se aplec spre von Effen, dar germanul nu mai era
contient de nimic. Nicolson se ridic ncet, cu greutate. Rmase n genunchi,
neputnd s-i ia ochii de la rnit. Oboseala,
ALISTAIR MACLE AN
disperarea, durerile mari din picioare i brae l doborr brusc i fu gata s
cedeze tentaiei irezistibile s se arunce n acele umbre amicale, care l
nconjurau cu blndee.
Se cltin, cu ochii nchii, i deodat se auzi strigat. Auzi un zgomot de
pai: cineva venea n fug. O mn l apuc de bra.
Ridicai-v. Venii, venii, domnule cpitan, pentru numele lui
Dumnezeu!
Niciodat nu-1 auzise pe Mac Kinnon vorbind cu atta autoritate
disperat.
I-au prins, domnule cpitan. Diavolii aceia i-au luat cu ei.
Cine, ce? zise Nicolson fr s neleag. Au luat planurile,
diamantele? N-au nici o importan.
La naiba cu toate diamantele!
Mac Kinnon gemea de furie, cu ochii plini de lacrimi. Prea c-i
pierduse judecata.
Dac ar fi luat numai diamantele, mi-ar fi fost indiferent! Dar demonii galbeni
au luat cu ei ostatici. I-au luat n camionul lor, domnule cpitan, pe
domnioara Drachmann i pe micuul Peter!CAPITOLUL XV
Dincolo de mnie e furia, turbarea vecin cu nebunia, dar pn la
adevrata nebunie e ceva drum. nainte de a ajunge acolo, trebuie s treci prin
regiunea glacial a indiferenei, lipsa oricrei emoii. Cel care ptrunde n
aceast regiune, i nu mai are emoii, nu mai este el nsui. Pentru el, termeni
precum team, pericol, suferin i oboseal aparin altei lumi dect a lui i nu
le mai nelege sensul. Aceast stare este caracterizat printr-o extrem
luciditate a minii, printr-o percepie hipersensibil a pericolului i printr-un
dispre total i neuman fa de acest pericol. n aceast stare se afla Nicolson,
la ora opt i jumtate seara, n acea zi de februarie, la cteva secunde dup ce
aflase de la Mac Kinnon despre rpirea lui Gudrun i a micuului Peter.
Mintea lui funciona repede i cu o ciudat precizie; trecea n revist
toate aspectele situaiei pe care o putea cunoate, evalund posibilitile,
elabornd singurul plan care putea s ofere o oarecare ans de reuit.
Oboseala, epuizarea sa fizic l prsiser ca o mantie care i cade de pe
umeri.
tia c aceast schimbare se datora unei cauze pur psihologice i c o va
plti scump mai trziu. Dar ce importan avea? Lucru ciudat, era perfect
convins, indiferent de sursa energiei sale, c aceast energie se va menine att
ct va fi necesar. Bineneles, era contient de arsurile de la picioare i de la
mini i de acea durere de la gt, datorat vrfului baionetei japoneze, dar i se
prea c toate astea l priveau pe altul.
Planul lui Nicolson era simplu i riscurile unui eec enorme, dar
perspectiva eecului nu trecu nici o clip prin mintea lui. Puse cteva ntrebri
lui Telak i lui Mac Kinnon. Apoi tiu ce avea de fcut i ce aveau ceilali de
fcut, dac mai era o oarecare speran. Povestea lui Mac Kinnon rezolvase
problema pentru el.
ALISTAIR MACLEAN 201

Incendiul att de violent al casei consiliului se datora unei singure cauze. Mac
Kinnon aruncase cu petrol luat de la japonezi pe toi pereii expui vntului. l
furase din camion cu dou minute nainte de sosirea lui. oferul neglijent
zcea pe pmnt, la doi-trei metri de vehicul. Mac Kinnon era pe punctul de a
da foc, cnd o patrul dduse peste el. eful echipajului fcuse mai mult dect
s fure petrol, ncercase s imobilizeze camionul. Cutase distribuitorul, fr
s-l gseasc n ntuneric, dar reuise s determine locul exact al
carburatorului i al evii pe care venea benzina. Cuprul se ndoise fr
probleme. Era chiar imposibil ca acel camion s fac mai mult de o mil cu
infima cantitate de benzin care i mai rmsese, iar din sat i pn la
Bandoeng era o distan de trei kilometri.
Nicolson n ceru imediat lui Telak s i se alture lui i tovarilor si de
suferin. Neutralitatea nu mai avea nici un sens pentru tnr dup moartea
tatlui su i a multor oameni din trib. Cele cteva cuvinte pe care le pronun
erau pline de amrciune i de dorina de rzbunare. Accept imediat cererea
lui Nicolson referitoare la un ghid, care trebuia s duc grosul trupei (apte
persoane n total), sub conducerea lui Vannier, pn la Bandoeng, pe drumul
principal. La Bandoeng, trupa avea s pun mna pe vedeta rapid i vor urca
la bord, dac treaba se putea face cu o discreie absolut. Telak intr n
legtur cu unul dintre oamenii tribului i i indic locul de ntlnire. Ordon
apoi altor ase oameni s scotoceasc toate cadavrele japonezilor i s ia
armele i muniiile. S-au adunat astfel o puc, dou puti automate i un
pistol automat ciudat, n stare de funcionare. Telak dispru ntr-o caban
vecin i iei de acolo cu dou macete, ascuite ca oriciul, i dou pumnale, cu
lama lung de douzeci de centimetri. Le puse la propria centur. La cinci
minute dup prbuirea casei consiliului, Telak, Mac Kinnon i Nicolson
porneau la drum. Drumul spre Bandoeng (n realitate nu era un drum, ci o
crare de jungl mai lat) erpuia n jurul plantaiilor, trecea prin mlatini cu
emanaii urt mirositoare, n care intrai pn la bru i unde traversarea era
foarte periculoas n timpul nopii. Dar drumul pe care Telak i conduse
nsoitorii nu a urmat crarea dect o singur dat i s-a intersectat cu ea doar
de dou ori. El i duse direct prin mlatini i orezrii, drept n centrul oraului.
Cei trei brbai erau rnii, pierduser mult snge (Telak era cel mai ru dintre
toi), i orice medic competent nu ar fi ezitat s-i trimit imediat la spital. Dar
fcur ntreg drumul n pas alergtor, strbtnd poriuni a cror traversare i
epuiza i le sporea durerile. Nu se opreau nici mcar ca s-i trag sufletul.
Alergau i inimile lor bteau cu putere din cauza acestui efort supraomenesc;
membrele lor erau pe punctul de a refuza s-i mai susin, cci durerile
musculare deveneau insuportabile; gfiau i erau lac de ndueal. Totui,
alergau. Telak alerga din obinuin i pentru c tatl su zcea mort n sat, cu
o baionet japonez nfipt n piept. Mac Kinnon alerga pentru c era extrem
de furios i nu s-ar fi oprit dect atunci cnd ar fi czut, la captul puterilor;
iar Nicolson alerga pentru c nu putea s se mai stpneasc i c cineva era
expus celor mai grave pericole.
ALISTAIR MACLEAN 202

Cnd intersectar drumul pentru a doua oar, zrir camionul n umbr. Nu


erau nici la cinci metri de ei. Nu ncercar nici mcar s reduc ritmul, pentru
c vehiculul fusese cu siguran abandonat. Japonezii dduser jos prizonierii
i i obligau s ajung n ora n mar forat.Camionul reuise s strbat o
distan mult mai mare dect se putuse presupune; se afla la cel puin
jumtatea drumului spre Bandoeng i cei trei brbai nu aveau cum s tie de
cnd evacuaser japonezii vehiculul. Nicolson tiu cu certitudine c ansele
sczuser i mai mult. Toi tiau acest lucru, dar nici unul dintre ei nu exprima
acest gnd, nici unul nu suger nici mcar o ncetinire uoar a acestei curse
nebuneti. Dimpotriv, alergar i mai repede, gonind cu disperare n
ntuneric.
De mai multe ori, dup ce ntlniser camionul, n mintea lui Nicolson
aprur imagini cu japonezi care brutalizau prizonierii. Vedea n imaginaie
paturi de puti i baionete care l loveau cu brutalitate pe btrnul cpitan, deja
bolnav, i pe care slbiciunea i oboseala l fceau s se clatine. O vedea pe
Gudrun cltinndu-se din cauza copilului adormit n braele ei: un copila de
doi ani poate s devin o povar insuportabil cnd e dus mult timp n brae.
Poate c l lsase s cad pe Peter, poate c Gudrun i cpitanul l
abandonaser pe copil n graba lor i, singur la marginea junglei, era acum
condamnat la moarte. Dar aceste gnduri au fost repede alungate.
n timpul acestei curse nebune, Nicolson i pstr un snge-rece ciudat,
de parc ar fi privit toate lucrurile cu o detaare surprinztoare.
Temperatura sczuse; stelele pliser. Cnd ajunser la marginea
oraului, ncepu s plou. Bandoeng era un ora de coast tipic, nici prea
mare, nici prea mic, o combinaie ciudat de vechi i nou. El oferea
caracteristicile Indoneziei de acum o sut de ani, ct i ale Olandei, situat la
mii de kilometri. Pe rmul golfului, cabane drpnate se nlau pe prjini
lungi de bambus, deasupra nivelului apei. Plasele, destinate prinderii petilor
adui de maree, se legnau n vnt. Un spargeval arcuit, pornind de la mijlocul
plajei, nainta foarte mult spre larg, adpostind alupele, brcile de pescari,
ambarcaiunile cu prelat, prea mari ca s fie trte n spatele cabanelor de
pescuit. Paralel cu plaja i n spatele cabanelor, se aliniau la ntmplare, pe
dou rnduri, csue din lemn cu acoperi de paie, aa cum se puteau ntlni n
satele mai deprtate de mare - iar n spatele acestor csue se afla centrul
comercial al comunitii, de unde se ajungea, n sfrit, la locuinele construite
n vale. Aceast vale prezenta toate caracteristicile unei periferii olandeze. Nu
ntlneai aici bulevardele largi din Batavia i din Medan, ci micile i cochetele
bungalouri i nite case coloniale ciudate, de proporii mari, fiecare cas fiind
nconjurat de o grdin ntreinut admirabil. Spre aceast ultim parte a
oraului i conduse Telak nsoitorii. Strbtur n fug strzile ntunecoase
din centru, fr s ncerce s se ascund, cci nu era timp. Din fericire, pe
strzile mturate de ploaie erau puini trectori.
La nceput, Nicolson i zise c japonezii interziseser circulaia n
timpul nopii, dar i ddu seama c nu era aa, deoarece cteva cafenele erau
ALISTAIR MACLEAN 203

nc deschise. Proprietarii lor chinezi, n picioare n faa intrrii, priveau n


tcere la cei trei brbai.
La cteva sute de metri de golf, Telak ncetini cursa, apoi i opri pe
Nicolson i Mac Kinnon la umbra unui gard viu. La o distan de cincizeci de
metri, drumul pe-care se aflau acum se termina n fundtur. Zidul era nalt,
avnd o bolt la mijloc i sub bolt ardeau dou felinare. Doi oameni pzeau
acea intrare. Fumau i flecreau, sprijinii de pereii boitei. Chiar i de la acea
distan, se puteau recunoate cu uurin uniformele cenuiu- verzui i
epcile cu cozoroc ale armatei japoneze, cci lumina era puternic. n spatele
porii mari de la intrare, un drum escalada colina. Din cinci n cinci metri,
ardeau felinare. Mai departe, se zrea faada alb i nalt a unei locuine mari.
Prin poarta de la intrare, nu se vedeau dect un peron cu coloane i dou
ferestre mari luminate puternic.
Nicolson se ntoarse spre tipul care ncerca s-i trag sufletul lng el.
Aici e, Telak?
Erau primele cuvinte pe care le pronuna de la plecarea din sat.
Asta e casa... cea mai mare din Bandoeng.
E foarte normal.
Nicolson i terse sudoarea de pe fa, de pe piept i de pe brae. Apoi i
terse cu grij palmele.
Pe aici vor veni?
Nu exist alt drum. Vor trece cu siguran pe acest drum. Doar dac n-
au i ajuns deja...
Doar dac n-au i ajuns deja, repet Nicolson.
Alung cu hotrre anxietatea i spaima care voiau s pun stpnire pe
el.
Dac au ajuns deja,' e prea trziu. Dac nu, mai avem timp la
dispoziie. Mai nti, s ne tragem sufletul. Cum te simi, Mac Kinnon?
M mnnc minile, rspunse calm Mac Kinnon. Mergem, domnule
cpitan?
Nu vom ntrzia, promise Nicolson.
Apoi se adres lui Telak:
Dac nu m nel, zidul sta e plin de cuie?
i vrfurile sunt electrificate.
Asta e singura intrare, nu?
i unica ieire.
Bine.
.f.
n cele dou minute care urmar, nici unul nu vorbi, se auzi doar
respiraia celor trei brbai, care revenea treptat la ritmul normal. Nicolson
atept cu o rbdare aproape neuman momentul n care vor fi suficient de
odihnii. t
n sfrit, i ndrept spatele, i frec palmele de resturile calcinate ale
ALISTAIR MACLEAN 204

pantalonilor kaki, ca s scape de umiditate, i se ntoarse spre Telak.


Cam la douzeci de pai de-aici, am mers pe lng un zid nalt.
Adevrat.
n spatele lui erau copaci, chiar lng zid.
I-am remarcat i eu.
S ne ntoarcem acolo.
Nicolson o pomi fr zgomot n umbra care nvluia golful. Totul se
petrecu n dou minute i nimeni, dac nu s-ar fi aflat la treizeci-patruzeci de
metri de cei trei brbai, nu ar fi putut s aud nici cel mai mic sunet.
Nicolson, culcat pe pmnt la baza zidului, gemu uor, apoi mai tare, mai
jalnic, vznd c primele sale tnguiri nu atrgeau atenia.
Dar, aproape imediat, unul dintre paznici tresri, lu poziie de drepi i
scrut mprejurimile cu o privire anxioas. Dup o clip, camaradul su fu i
el alertat de gemetele deosebit de jalnice. Cei doi se consultar rapid, ezitar,
apoi coborr drumul n fug. Unul dintre ei aprinse o lantern. Nicolson
gemu i mai tare. Pru c se zvrcolete din cauza durerii, dar fcu asta ca s
le ntoarc spatele i s-i ascund faa de occidental.
Le vzu lucind baionetele la lumina lanternei. Un paznic cu nervii
zdruncinai ar prefera s aib de-a face cu un cadavru, dect cu uh inamic viu,
orict de grav rnit ar fi acesta.
Cizme grele rpir pe drumul plin de pietre, apoi cei doi soldai se
oprir ca s se aplece spre omul lungit pe pmnt. Murir mai nainte de a se
ridica. Un pumnal n form de flacr intr n spatele unuia dintre ei pn la
mner. Telak srise de pe culmea zidului. Mac Kinnon l sugrum pe cellalt
cu minile sale musculoase, n secunda urmtoare celei n care Nicolson i
smulse puca.
Nicolson se ridic n picioare fulgertor i se uit un moment la morii de
la picioarele lui.
Sunt prea mici de statur, murmur el cu amrciune, mult prea mici.
Sperase ca acele uniforme s se potriveasc unuia dintre ei. Ar fi fost o
deghizare perfect; dar se nelase.
Timpul trecea i trebuia acionat foarte repede. Aruncar cele dou santinele
peste zid i, dup cteva secunde, ptrunser n curtea casei.Drumul, bine
luminat, era mrginit de flecare parte de tufiuri nalte i de copaci tuni. La
dreapta, n spatele copacilor, nu se vedea dect zidul nalt, avnd deasupra
firele electrice. De cealalt parte, o peluz n pant uoar, goal pe alocuri,
dar neted, era presrat cu plcuri de arbori, plantai n rnduri de pmnt
circulare. Peluza i faada casei erau slab luminate de felinarele drumului. Cei
trei brbai naintar pe iarb fr s fac zgomot, deplasndu-se n umbra
arborilor, pn la un grup de copcei de la marginea aleei acoperit cu pietri,
care ducea la peron. Nicolson se aplec i opti la urechea lui Telak:
Ai mai fost aici?
Niciodat, murmur Telak, la fel de ncet.
ALISTAIR MACLEAN 205

- Atunci, nu tii ce alte ui mai sunt, nici dac ferestrele au bare sau
reele de srm electrificat sau dispozitive de alarm mpotriva intruilor.
Telak scutur din cap.
Atunci nu putem dect s intrm pe ua principal. Nu se ateapt ca
nite vizitatori, mai ales unii ca noi, s intre pe ua principal.
i, vorbind astfel, Nicolson scoase de la centur maceta pe care i-o
dduse Telak. Apoi opti:
S nu facem nici cel mai mic zgomot. Trebuie s ne micm repede,
dar curat i fr pripeal. S nu ne deranjm gazdele.
Apoi fcu o micare nainte, i nbui o exclamaie i czu aproape n
genunchi. Ce altceva ar fi putut s fac? Mac Kinnon, care nu era nalt,
cntrea totui aproape o sut de kilograme i avea o for extraordinar.
Ce-i? murmur Nicolson.
i trecu degetele peste braul lui ars, convins c degetele lui Mac Kinnon
l strnseser att de tare, nct i smulsese uvie de piele.
eful echipajului i opti la ureche:
Aud pe cineva mergnd.
Nicolson i ncord auzul, apoi scutur din cap, ca s arate c nu auzea
nimic. Dar nu se ndoi de adevrul spuselor lui Mac Kinnon. Auzul lui era la
fel de remarcabil ca i vederea.
- Cineva merge pe peluz, nu pe pietri. Omul vine ncoace i pot s-i
fac de petrecanie.
Las-1 n pace. Trebuie s evitm orice zgomot.
Dar ne va auzi cnd vom traversa aleea, insist Mac Kinnon, foarte
ncet.
Nicolson auzi zgomotul uor al picioarelor care clcau iarba umed.
V promit c nu voi face zgomot.
De data asta, Nicolson atinse braul lui Mac Kinnon ca s-i indice c era
de acord.
Omul era acum n faa lor, i Nicolson se nfior fr s vrea. Dup
cunotina lui, omul avea s fie, n acea noapte, a patra victim a munteanului
cu glas blnd, i din patru numai una singur reuise s scoat un geamt.
Trieti trei ani ntregi cu cineva fr s reueti s-l cunoti...
Omul se apropia. ntoarse capul spre cele dou ferestre luminate i pru
c trage cu urechea la murmurul ndeprtat al vocilor din spatele lor.
Atunci, Mac Kinnon se ridic, precum o fantom, i prinse gtul
japonezului n menghina cumplit a minilor sale.
i inu promisiunea - nici un zgomot nu dezvlui ceea ce se petrecea.
l lsar n spafele tufiurilor i traversar aleea de pietri, ncet, fr
grab, pentru cazul n care un alt soldat s-ar fi aflat n apropiere, apoi urcar
treptele peronului i trecur, fr probleme, pragul uii duble, uor
ntredeschis.
Ptrunser ntr-o sal mare, luminat de un candelabru fixat n centru.
ALISTAIR MACLEAN 206

Aceast sal boltit, cu perei lambrisai - lemnul avnd aspectul stejarului -,


avea pe jos un parchet foarte fin. De fiecare parte a acestui fel de vestibul,
nite scri mari, din lemn mai nchis la culoare dect pereii, duceau la o
galerie cu coloane, care domina dou dintre laturile slii pe toat lungimea i
limea. La piciorul fiecrei scri se zrea o u dubl, nchis, i ntre aceste
dou ui o a treia, cu un singur batant.
Uile erau vopsite n alb, contrastnd n mod bizar cu luciul satinat al
pereilor de lemn. Ua din fund era deschis.
Nicolson i fcu semn lui Mac Kinnon i Telak s se posteze de o parte i
de alta a uii duble din dreapta, n timp ce el traversa sala, fr zgomot, n
direcia uii deschise din fund. Contactul cu lemnul tare i rcori talpa
picioarelor. Cursa epuizant sfrise prin a rupe ce mai rmsese din tlpile
carbonizate, dup transportarea lui von Effen afar din casa incendiat.
Mintea lui nregistra ntr-un fel aceste senzaii, dar nu le acorda
importan, aa cum nu acorda importan arsurilor dureroase. Va avea mai
trziu destul timp ca s sufere, dar acel timp nu venise nc. Era n stare de
indiferen total i de o capacitate nemaivzut de a prevedea cele mai mici
detalii ale acelei tentative extraordinare.
Se lipi de perete, cu capul drept, ca s aud mai bine, cu ochii inia la ua
deschis. La nceput, nu percepu nici un sunet, apoi auzi un zvon slab de voci,
cu care se amesteca din cnd n cnd un zgomot de vesel provenind probabil
de la buctrie i oficiu. Dac cei care se aflau n spatele acelei ui erau la
mas, servitorii vor intra pe aceast u i \o< traversa vestibulul.
Nicolson se deplas mai aproape de u i arunc o privire n jur.
Culoarul era puin luminat i msura probabil ase-apte metri, avea ui la
ambele capete, iar cea de la cellalt capt era larg deschis spre un dreptunghi
luminos. Dar Nifcolson nu vzu pe nimeni. Intr pe culoar, pipi n spatele
uii, ddu cu mna de o cheie, o lu i, ntorcndu-se de unde venise, nchise
ua n urma lui i o ncuie cu cheia.
Travers vestibulul n cea mai deplin tcere i ajunse la nsoitorii si,
lng ua alb vopsit. Cei doi ridicar capul la apropierea lui; faa lui Mac
Kinnon i pstra expresia dur i nemiloas. i domina furia, dar se ghicea c
ea va izbucni la cea mai mic ocazie. Telak arta sinistru, murdar tot de snge,
dar setea de rzbunare domina extenuarea.
Nicolson opti cteva instruciuni la urechea lui, se asigur c fusese bine
neles, apoi atept s se deprteze ca s se ascund sub scara din dreapta.
Deodat, se auzi zgomot de glasuri n spatele uii duble, zvon de glasuri
nsoite de rsete. Nicolson rmase cteva secunde cu urechea lipit de fanta
dintre cele dou batante ale uii, apoi examin funcionarea fiecreia dintre
ele, cu cea mai mare grij. Amndou cedar la apsarea degetului su.
Satisfcut, fcu un semn cu capul lui Mac Kinnon. Cei doi brbai puser
putile Ia umr, evile atingnd lemnul alb din faa lor, apoi deschiser larg ua
i intrar mpreun n camera vecin.
ALISTAIR MACLEAN 207

Era o sal lung i joas, cu perei lambrisai i cu parchetul asemntor


cu cel al vestibulului, cu ferestre mari, acoperite cu plase mpotriva narilor.
Peretele din fund avea o alt fereastr, mai mic, iar ntre cele dou ui ale
peretelui din stnga se afla un bufet din stejar. Aproape tot spaiul din acea
ncpere era ocupat de o mas n form de potcoav i de scaunele celor
paisprezece brbai care se aflau acolo. Unii dintre acetia continuau s
vorbeasc, s rd i s bea (aveau n mn pahare mari), fr s bage de
seam intrarea lui Nicolson i a lui Mac Kinnon. Dar, treptat, tcerea brusc a
celorlali i surprinse i tcur i ei, cu privirile spre u, fr s se mite de pe
scaune.
Pentru un om care, chipurile, i plngea fiul, colonelul Kiseki -
identitatea sa nu putea fi pus la ndoial - se pricepea de minune s-i
ascund durerea. Ocupa un scaun cu speteaz nalt, aezat n capul mesei.
Era un individ scurt i masiv, foarte corpolent. Ochii mici, porcini, aproape c
dispreau ntre cutele pielii, iar prul negru, tuns foarte scurt, ncrunit la
tmple, sttea drept n cretetul capului su rotund, ca o perie metalic.
Alcoolul i nroise faa. Masa era plin de sticle goale i pete de vin
murdreau faa de mas alb.
n momentul n care Nicolson i Mac Kinnon ptrundeau n ncpere,
colonelul ddea capul pe spate i rdea n hohote, dar acum se apleca nainte,
cramponat de braele scaunului. Pe faa lui se putea citi o mare stupefacie.
' Nimeni nu vorbi, nimeni nu mic, n sal domnea o linite deplin.
Nicolson i Mac Kinnon naintar ncet, cu pruden, fiecare de cte o parte a
mesei. Nicolson la stnga, n timp ce Mac Kinnon trecea pe lng ferestrele
mari.
Cei paisprezece oameni erau ncremenii, numai ochii lor triau i
urmreau fiecare micare a celor doi intrui narmai. Dup ce strbtu partea
stng a slii, pn la jumtate, Nicolson se opri. Se asigur c Mac Kinnon
supraveghea ntreaga mas i, ntorcndu-se, apuc clana uii situat n
stnga lui. Batantul se deschise lent. ntorcndu-se fr zgomot, Nicolson fcu
un pas spre mas. La scritul uor al broatei, un ofier, care sttea cu spatele
la Nicolson i cruia Mac Kinnon nu-i vedea minile, fcu gestul de a scoate
revolverul din toc, reuind s scoat eava, cnd patul putii lui Nicolson l
lovi violent deasupra urechii drepte. Revolverul czu, inutil, pe parchet, i
ofierul czu greoi pe mas. Se lovi cu capul de sticla de vin pe jumtate plin,
care se goli aproape n ntregime. Glgitul lichidului care ieea din sticl
rsuna ciudat n linitea anormal din ncpere. O duzin de perechi de ochi,
fascinai de acest singur obiect n micare, contemplau pata roie care se
mrea din ce n ce mai mult pe faa de mas alb. i nc nimeni nu deschisese
gura sa vorbeasc. Nicolson se ntoarse ca s se uite prin ua deschis.
Culoarul lung era gol. Secundul de pe Viroma nchise ua la loc i i ndrept
atenia asupra celeilalte, care ddea spre un mic vestiar de doi metri ptrai,
ALISTAIR MACLEAN 208

fr ferestre. Nicolson ls acea u deschis. Reveni spre mas, trecu repede


pe lng ea, i scotoci pe japonezi ca s le gseasc armele, n timp ce Mac
Kinnon imprima o micare circular putii sale. Dup ce termin inspecia,
atept ca i Mac Kinnon s fac la fel cu ceilali pe partea lui. Recolta era
destul de slab: cteva cuite i trei revolvere, luate de la ofierii armatei. Cu
revolverul czut pe podea, asta nsemna patru n total. Nicolson ddu dou lui
Mac Kinnon i pe celelalte le puse la centur. Ca s faci treab bun, puca
automat era mult mai valoroas.
Nicolson se ndrept apoi spre captul mesei i se uit cu atenie la
japonezul corpolent care ocupa locul de onoare.
Eti colonelul Kiseki?
Colonelul nclin capul, dar nu spuse nimic. Nu se mai arta deloc
surprins. i recptase echilibrul, stpnirea de sine.
Un om periculos, un om care ar fi fatal dac l-a subestima, i zise
Nicolson.
Spune tuturor acestor oameni s-i aeze minile pe mas, cu palmele
n sus, i s le in aa.
Refuz, rspunse Kiseki, ncrucind braele i lsndu-se neglijent cu
spatele de speteaza scaunului. De ce-ar trebui s...
Se ntrerupse i mri de durere, simind eava putii automate intrndu-i
n cutele de grsime ale gtului.
Voi numra pn la ase, zise Nicolson cu indiferen.
Dar nu-i era indiferent de ceea ce avea s se petreac: moartea lui Kiseki
nu-i servea la nimic.
Unu, doi...
Stai!
Kiseki se aplec n fa, ca s scape de apsarea evii i ncepu s
vorbeasc repede. Minile japonezilor aprur imediat pe mas, cu palmele n
sus, conform ordinului dat de Nicolson.
tii cine suntem? continu ofierul englez.
tiu.
Kiseki se exprima greoi n englez, dar suficient de bine ca s se fac
neles.
Erai la bordul petrolierului englez Viroma. Dar, imbecili ce suntei,
ce puteai spera? Iar acum ai face bine s v predai. V promit...
Gura!
Nicolson fcu un semn cu capul japonezilor aezai la stnga i la dreapta
lui Kiseki, un ofier de infanterie i un indonezian cu un pr negru, impecabil
ondulat, care purta un costum gri, bine croit.
Cine sunt aceti oameni?
Adjunctul meu i primarul oraului Bandoeng.
Ca s vezi, primarul oraului!
Nicolson se uit la primar cu interes.
ALISTAIR MACLEAN 209

Un colaborator excelent...
Ce vrei s spui?
Kiseki l strpunse pe Nicolson cu privirea.
Primarul este unul dintre fondatorii i membrii importantei noastre
asociaii pentru prosperitatea comun a marii Asii Orientale.
Taci din gur! #
Nicolson parcurse cu privirea grupul format din ceilali meseni - doi- trei
ofierai, vreo ase chinezi, un arab, civa japonezi - apoi se ntoarse spre
Kiseki.Vei rmne aici mpreun cu primarul i adjunctul tu. Ceilali vor intra
n vestiar.
Domnule cpitan.
Nicolson fusese strigat de Mac Kinnon, care se afla n picioare lng
ferestre.
Vin pe alee.
Haide! zise el, nfignd eava putii n pielea gras a japonezului.
Spune-le ce trebuie s fac, s intre chiar acum n vestiar.
n chiimia aia fr aer? zise Kiseki, prefacndu-se cuprins de oroare.
Se vor sufoca.
Pot la fel de bine s moar aici. Pot s aleag.
Nicolson se aplec i mai mult i degetul i se crisp uor pe trgaci.
Dar dup tine, care vei muri primul.
Treizeci de secunde mai trziu, linitea domnea din nou n sala aproape
goal; numai trei oameni mai stteau la masa banchetului. Ceilali unsprezece
erau nchii n vestiar i ua fusese ncuiat. Mac Kinnon se lipi de perete,
foarte aproape de una din cele dou ui duble deschise. Din acel loc, din
cadrul celei care se deschidea spre culoarul lateral, Nicolson putea s zreasc
intrarea.
Se afla ntr-o poziie care i permitea se ndrepte arma n linie dreapt
spre pieptul colonelului.
Dar colonelul Kiseki nelesese instruciunile ofierului englez. Vzuse
prea muli oameni implacabili i gata la orice ca s nu tie c Nicolson l va
mpuca ca pe un cine 1a cea mai mic bnuial, cu att mai mult dac ar fi
fost sigur de duplicitatea lui. Kiseki era un om plin de cruzime, dar i un om
curajos, ns colonelul nu era prost. Era decis s execute instruciunile primite.
Nicolson auzi ipetele micuului Peter, sau mai curnd gemetele lui
tnguitoare, cnd soldaii urcar treptele peronului. Strnse din buze. Kiseki i
surprinse privirea i muchii i se ncordar, ateptnd mpuctura, apoi vzu
c Nicolson ddea din cap i se destinse vizibil. Paii rsunar n vestibul, se
oprir n pragul uii, apoi se auzir din nou cnd Kiseki strig un ordin.
Escorta japonez - ase oameni n total - intr n sal, mpingndu-i pe
prizonieri n faa lor.
Cpitanul Findhom mergea n fa. Doi soldai i ineau de brae. Se
cltina i era pmntiu la fa. Respira repede i cu greutate.
ALISTAIR MACLEAN 210

Imediat ce soldaii se oprir i ddur drumul braelor lui Findhom,


acesta se cltin n fa i n spate, ochii si injectai de snge se ddur peste
cap i se prbui pe podea. Gudrun Drachmann venea n urma lui.
nc l m^i avea pe Peter n brae. Prul negru al fetei atrna n dezordine i
bluza ei, altdat alb, era sfiat n spate. Nicolson, din locul lui, nu vedea
acest spate, dar tia c pielea delicat era murdar de snge, cci soldatul care
mergea n urma fetei o mpungea cu vrful baionetei. Dorina de a trece pragul
i de a goli puca automat n pieptul omului cu baionet l cuprinse brusc,
irezistibil, dar Nicolson nu ced i rmase linitit la locul lui. Privirea i se
deplasa de la faa nepstoare a lui Kiseki la cea a lui Gudrun, murdar de
noroi i de snge. i ea se cltina uor, oboseala fcnd s-i tremure
picioarele, dar inea cu mndrie capul sus.
Kiseki ddu brusc un ordin i oamenii si se uitar la el fr s neleag.
Colonelul repet imediat ordinul, lovind n mas cu palma. Patru dintre cei
ase soldai lsar armele s le cad pe parchet. Al cincilea se ncrunt cu un
aer uimit, ca i cum nu putea s cread ceea ce auzea, se uit la camarazii si,
le vzu armele pe podea i i arunc i el arma alturi de ele.
Numai al aselea soldat, cel care nepa spatele fetei cu baioneta, nelese
c se petrecea ceva foarte grav. Lu o poziie de lupt. Adres camarazilor si
o privire disperat, apoi se prbui pe podea, cnd Telak se ivi din vestiar pe
neateptate i l pocni cu patul armei n cap.
Mac Kinnon, Nicolson i Telak se aflau acum toi trei n sal. Telak i
adun pe cei cinci soldai japonezi ntr-un col. Mac Kinnon nchise ua dubl,
supraveghind cu coada ochilor pe cei trei brbai aezai la mas. Nicolson,
fr nici o ruine, i strnse la piept pe Gudrun i pe Peter. Un zmbet de
uurare i lumina trsturile, dar nu zise nimic, n timp ce fata rmnea ntr-o
atitudine rigid, cu ochii mari de mirare, incapabil s cread n acest miracol.
Apoi murmur: Johnny!... Mac Kinnon se uita la ei, surznd. Dar i privi
doar o secund i eava putii sale se legn din nou ntre cei trei oameni
aezai la mas.
O, Johnny! Johnny! repet Gudrun, ridicnd spre Nicolson ochii plini
de lacrimile care i curgeau pe obrajii murdari.
Tremura de emoie i de frig; reacia fusese prea puternic i avea hainele
ude de ploaie.
O, Johnny! i eu care credeam c totul se sfrise! Credeam c eu i
Peter.
Dar se ntrerupse i zmbi din nou.
Cum ai reuit s ajungei aici? Nu mai neleg nimic. Ce-ai fcut?
Am luat avionul meu particular, rspunse Nicolson cu un aer detaat.
A fost foarte uor. i voi povesti. Acum s ne grbim. Mac Kinnon!
Domnule cpitan!Mac Kinnon se strduia s nu mai zmbeasc.
Leag-i pe prietenii notri de la captul mesei. Leag-le doar minile
la spate.
ALISTAIR MACLEAN 211

S ne lege! exclam colonelul Kiseki, aplecndu-se n fa, cu pumnii


strni. Nu vd de ce ar f necesar.
mpuc-i, dac trebuie, ordon Nicolson. Nu mai avem nevoie de ei.
Nu i se pru potrivit s spun c Kiseki nu le fcuse nc cel mai mare
serviciu pe care li-1 putea face, considernd c dezvluirea inteniilor lor l-ar
putea mpinge pe colonel la un act disperat.
N-vvei grij, zise Mac Kinnon, care se ndrept spre cei trei
japonezi, smulgnd n trecere cteva plase de nari.
Rsucite, acestea formau nite sfori excelente.
Nicolson i instl pe Gudrun i Peter ntr-un fotoliu, apoi se aplec spre
cpitanul Findhom, atingndu-i umrul. Findhom tresri i, n cele din urm,
deschise ochii. Susinut de Nicolson, cpitanul reui s se ridice n capul
oaselor. Avea micrile unui btrn, dar i revenea treptat.
Nu neleg deloc cum ai putut s reueti asta, zise el, msurndu-1 pe
Nicolson din cap i pn n picioare.
Vzu tieturile i arsurile de pe picioarele i de pe braele secundului i
exclam:
Ce oroare! Sper din tot sufletul c nu te simi la fel de ru precum
ari.
M simt puin mai bine, domnule comandant, rspunse Nicolson.
Eti un mare mincinos, Nicolson! Ar trebui s fii dus la spital naintea
mea! i acum?
O vom terge n cea mai mare vitez. Peste cteva minute. Au mai
rmas doar cteva mici formaliti de ndeplinit.
Cum doreti, zise cpitanul Findhom. n ceea ce m privete, eu mi-a
ncerca norocul ca prizonier de rzboi. i spun sincer... tiu c n-a fi n stare
s mai merg.
Nu vei fi obligat s-o facei, domnule comandant. V garantez.
Nicolson pipi cu vrful piciorului geanta mare adus de unul dintre
soldai, apoi se aplec s-i vad coninutul.
Au fost att de gentili, nct au adus aici planurile i diamantele. De
fapt, unde le-ar fi putut duce? Sper, colonele Kiseki, c nu ii la ele n mod
deosebit?
Japonezul l fix cu o privire lipsit de expresie i Gudrun suspin uor.
Iat-1 deci pe colonelul Kiseki!
Se uit la el un lung moment i se nfior.
Vd c rposatul cpitan Yamata avea mare dreptate. Domnul fie
ludat c ai ajuns aici primul, Johnny!
Cpitanul Yamata! exclam Kiseki, mijind ochii. Ce i s-a ntmplat
cpitanului Yamata?
Cpitanul Yamata s-a dus lng strmoi, rspunse Nicolson. Von
Effen i-a venit de hac.
ALISTAIR MACLEAN 212

Mini. Von Effen e prietenul nostru; un prieten foarte bun.


Era. ntreab-i mai trziu soldaii.
Fcu un semn cu capul spre grupul de soldai inui la respect de puca
lui Telak.
- Dar, pn atunci, trimite pe unul dintre bieii tia s aduc trgi,
cuverturi, lanterne. Nu mai e nevoie s-i spun c e mai bine pentru tine s faci
ce-i cer. Altfel...
Kiseki l privi un moment fr s clipeasc, apoi, adresndu-se unuia
dintre soldai, i ddu cteva ordine scurte. Nicolson atept plecarea
soldatului i se ntoarse spre colonel.
Probabil c ai o staie radio n aceast cas... Unde e?
Kiseki zmbi pentru prima dat.
Regret c te dezamgesc, domnule...
Nicolson. Dar s lsm formalitile. Unde e staia radio, colonele
Kiseki?
Zmbind cu toat gura, japonezul fcu un semn cu capul spre bufet. Nu
putea s fac alte gesturi. Mac Kinnon i legase deja minile la spate.
Nicolson arunc o privire spre micul aparat.
Postul emitor, colonele, dac n-ai nimic mpotriv. mi nchipui c
nu v trimitei mesajele cu porumbeii voiajori?
Curat umor englezesc! exclam Kiseki, care prea c se amuz
copios. Foarte hazliu. Avem un aparat transmitor, domnule.... domnule
Nicolson, n barcile cartierului militar.
i unde se afl cartierul militar?
Cam la un kilometru de aici.
Mda, zise Nicolson cu un aer gnditor. E foarte departe, i m
ndoiesc c a fi n stare s te pun s mergi n pas alergtor cu baioneta n
spate pn la barci, ca s te oblig s distrugi postul, fr s risc s fiu ucis eu
nsumi la dus sau la ntors.
nelepciunea naiunilor vorbete prin glasul dumitale, domnule
Nicolson, zise jubilnd Kiseki.
Nu, dar nu vreau s m sinucid.
Nicolson i trecu un deget peste barb i ntreb:
Zici c n-ai alt posf transmitor?
i dau cuvntul meu.
Te cred.
Nicolson prea acum total dezinteresat de acest subiect. Se uita la Mac
Kinnon, care l lega pe cellalt ofier, cu atta entuziasm, nct victima gemu
de durere. Apoi supraveghe soldatul care se ntorcea cu o targ, cuverturi i
lanterne. Totui, nu uita nici de Kiseki i nici de omul n civil de lng el.
Primarul ncerca s aib o expresie de om nevinovat, la drept vorbind
destul de jalnic. Ochii lui negri exprimau o fric evident i un rictus violent
ALISTAIR MACLEAN 213

i agita colul gurii. Transpira abundent i frumosul su costum gri prea o


zdrean. Nicolson se uit din nou la Kiseki.
Primarul e unul dintre bunii ti prieteni, nu-i aa, colonele?
Mac Kinnon, ocupat cu legatul minilor primarului, arunc lui Nicolson
privirea nerbdtoare a cuiva care abia ateapt s termine i pe care vorbele
inutile l agaseaz. Dar secundul nu-i ddu nici o atenie.
Kiseki tui i rspunse pompos:
n calitatea noastr de... Care e termenul? Comandant de garnizoan i
de reprezentant al poporului, hotrm...
Nicolson l ntrerupse:
Scutete-m de restul discursului. Presupun c ndatoririle slujbei sale
l aduc deseori aici.
Se uita la, primar cu o atenie deliberat dispreuitoare i Kiseki se nel.
Zise imediat, rznd:
Spui c vine aici? Dar, dragul meu Nicolson, ne aflm chiar n casa
primarului. Eu sunt aici doar oaspete.
Adevrat? Poate c vorbii i puin engleza, domnule primar?
Vorbesc perfect.
Orgoliul l fcea pe moment s uite de team.
- Ei bine, de ce s nu vorbim n englez?
Vocea lui Nicolson sczu cu o octav i lu un ton teatral n mod
intenionat. Se pare c nu era nevoie de mai mult ca s-l nspimni pe
primar.
Unde i-a ascuns colonelul Kiseki postul transmitor?
Kiseki se rsuci pe clcie, cu trsturile crispate de furie c fusese tras pe
sfoar. Vru s-i strige cteva cuvinte primarului, dar se opri n mijlocul unei
fraze, cci Mac Kinnon i trase un pumn deasupra urechii.Nu fi ridicol,
colonele, zise Nicolson. i nu m mai trata ca pe un idiot. Cine a mai vzut
vreodat un ef militar, sau un funcionar civil, cnd se afl ntr-o situaie ca
asta, instalndu-se la un kilometru de mijloacele de comunicare? E ct se
poate de evident c aparatul se afl aici. i la fel de evident este c a avea
nevoie de toat noaptea ca s te fac s vorbeti. M ntreb dac nu cumva
primarul ar fi dispus s fac acest sacrificiu pentru binele vostru comun.
Apoi Nicolson se adres din nou funcionarului municipal, nspimntat:
Haide, sunt grbit.
Nu voi spune nimic.
Buzele primarului se deschideau i se nchideau, dar abia dup un timp
adug:
Nu m vei fora s vorbesc.
Ia rsucete-i puin braul, Mac Kinnon, ca s v.ad!
i Mac Kinnon rsuci braul. Primarul rcni mai mult de spaim dect de
durere. Mac Kinnon i ddu drumul.
Ei bine? ^
ALISTAIR MACLEAN 214

Nu tiu nimic.
De data asta, eful echipajului nu mai atept nici un ordin ca s-i
rsuceasc braul cu cea mai mare hotrre. Primarul ipa ca un porc la
njunghiat.
Poate c e la etaj? ntreb Nicolson pe un ton amical.
Da, acolo sus...
Primarul gemu de durere i de fric.
Mi-ai rupt braul.
Leag-1, Mac Kinnon.
Nicolson i lu ochii de la el, cuprins de dezgust.
Haide, colonele, condu-ne.
Viteazul nostru prieten nu i-a terminat treaba...
Kiseki vorbea cu cel mai mare dispre. Strngea din dini i expresia feei
sale nu anuna nimic bun. Dac l va ntlni pe primar n alte condiii...
Va ti s ne arate unde e aparatul, nu m ndoiesc de asta. A prefera
ns s fii tu acela. Unul dintre soldaii ti s-ar putea plimba pe acolo pe sus,
cu o arm automat, i sunt convins c n-ar ezita s trag n mine i n primar.
Adevrul e c eti cea mai bun asigurare de via!
Nicolson trecu puca n mna cealalt, scoase revolverul de la centur i
trase piedica.
M grbesc, colonele, s mergem.
EVADAI DIN SINGAPORE * * *
Se ntoarser peste cinci minute; aparatul nu mai era dect o grmad de
fire rsucite i de tuburi sparte.
ipetele primarului nu atrseser atenia, poate din cauza uilor nchise,
dar mai probabil pentru c statul-major al colonelului era obinuit s aud
ipete de acest fel.
Mac Kinnon nu pierduse nici el timpul. Cpitanul Findhom, nfurat n
cuverturi, era ntins confortabil pe targ. La fiecare dintre cele patru coluri ale
brancardei se afla un soldat japonez. Aceti patru soldai nu fuseser consultai
n privina acestei activiti, i puteai da seama de asta dac i examinai mai
de aproape. eful echipajului le legase minile de targ. Primarul i adjunctul
lui Kiseki erau legai unul de altul cu o bucat de sfoar, fixat la cotul drept
i respectiv stng.
Victima lui Telak zcea pe parchet, unde probabil c avea s rmn nc
mult timp de aici nainte. Al aselea soldat dispruse complet.
Bine lucrat, Mac Kinnon, zise Nicolson, uitndu-se n jur. Unde este
dragul nostru prieten?
Aici, n vestiar.
Fr s ia n seam protestele i ameninrile lui Kiseki, se grbea s-l
lege pe japonez.
ALISTAIR MACLEAN 215

Mi-a fost puin cam greu s nchid ua, dar am reuit.


Perfect.
Nicolson se mai uit o dat n jur.
Nu e cazul s mai stm. La drum!
Unde mergem? ntreb Kiseki, cu picioarele deprtate i capul lsat
ntre umeri. Unde ne duci?
Telak mi-a spus c ai o vedet personal foarte frumoas i cea mai
rapid de pe coast. Vom traversa strmtoarea Sonde i vom pluti pe Oceanul
Indian cu mult nainte de a se face ziu.
Cum! Eti nebun! exclam colonelul, cuprins de furie. Iei vedeta
mea? Nu vei pleca cu vedeta mea!
Se opri i, fcnd o micare brusc nainte, i trase pe ceilali doi, n timp
ce ncerca s-l loveasc cu piciorul pe Nicolson.
Fii blestemat!
Ce altceva ai vrea s facem? replic cu rceal Nicolson.
Se ddu civa pai napoi, ca s evite piciorul colonelului, i nfipse cu
brutalitate eava armei n burta lui Kiseki, exact deasupra sternului. Durerea
l oblig pe Kiseki s se plece n fa.Eti garania noastr, permisul nostru de
liber-trecere, colonele. Chiar c am fi nebuni, dac i-am da drumul!
N-am s merg, zise Kiseki, n-am s merg. Omoar-m, dac vrei, dar
n-am s merg. S ajung n lagrul de concentrare? S fiu prizonier de rzboi
al englezilor! Niciodat, niciodat, niciodat! Mai bine, omoar-m!
Nu va fi necesar s te omor. Putem s te legm fedele, s-f punem
clu n gur i chiar s te legm pe o targ, dac e nevoie. Dar, adug
Nicolson, fcnd un semn cu capul spre vestiar, dac treaba pe care am fcut-
o acolo nuntru a fost uoar, aplicndu-i aceleai metode, vom complica
lucrurile. Ai putea s ne nsoeti mergnd pe picioarele tale, sau pe o targ,
cu picioarele rupte de gloane.
Kiseki se uit un moment la faa hotrt a colonelului i ncepu s
mearg.
***

Nu ntlnir nici un soldat japonez mergnd spre dig. n noaptea aceea


nu btea vntul, dar cdea o ploaie deas, dar strzile oraului Bandoeng erau
pustii.
n sfrit, norocul era de partea lor. Vannier i ceilali se aflau deja la
bordul vedetei.
Nu era pzit dect de un singur om, iar oamenii lui Telak acionaser
cu cea mai mare discreie. Von Effen dormea jos pe o cuet i Walters se
pregtea s transmit un mesaj.
Vedeta, lung de cincisprezece metri i lat de patru-cinci metri, lucea n
ploaie i ntuneric. Era pregtit s ridice ancora.
WiUoughby se instal n camera mainilor i se entuziasm tare mult
cnd vzu motoarele Diesel ntreinute foarte bine. Gordon i Evans ncrcau
o jumtate de duzin de butoiae cu carburant pe puntea din spate. Iar Mac
Kinnon i Vannier inspectau deja brcile mari amarate n spatele
spargevalului, cutnd staiile radio i distrugnd magnetul singurei vedete
care se mai afla n port.
Prsir Bandoeng la ora douzeci fix. Marea era neted ca oglinda.
Nicolson l rugase pe Telak s-i nsoeasc, dar acesta refuzase, spunnd c
locul su era alturi de ai lui; apoi plecase fr s mai ntoarc deloc capul.
Nicolson tia c nu-1 va mai revedea niciodat.
n timp ce ambarcaiunea nainta n noapte, cei patru soldai japonezi,
legai, se rostogoleau claie peste grmad pe dig, scond strigte stridente.
Dar strigtele lor fur nbuite de zgomotul motoarelor, cnd vedeta iei
EVADAI DIN SINGAPORE ___________z_____________________
din rad i se ndrept cu toat viteza spre sud-vest, spre extremitatea
insulei Java i Oceanul Indian.
Evadaii din Singapore ntlnir contratorpilorul Kenmore la ora fixat. Era
dou i jumtate dimineaa.