Sunteți pe pagina 1din 203

prolog

I 'evenlse legendar chiar dinainte de a absolvi cursu


rile iii mie miel, cel p u in printre propriii lui colegi i n
fitului celor din anii mai mici. C u m term inase prim ul
din prom oia lui, i se permisese sa aleaga dup pofta ini-
f|| unde s mearg mai departe i, dup cum se atepta-
ie toain lumea, alesese avioanele de vntoare. Toi cei
1*1ti pui n materie de politic tiau c, de fapt, cea mai
trti'lufl culc de a avansa n aviaia am erican era s devii
pilot, Ior em blem a de pilot de vntoare, cu strlucirea
p| inerent, fusese dinto td eau n a cea mai vizibil. D ar
>11 ure l cunoteau pe Joe Mackenzie, proaspt n u m it
oll *i In aviaia Statelor U nite, tiau c nu-i psa nici ct
Itegru sub unghie de avansarea n carier, ci do ar voia
A /boare.
Superiorii lui se ndoiau c i se potrivea profesia de
pilot de vntoare, dar aceasta era pregtirea pe care
alesese, i hotrser s-i ofere aceast oportunitate.
Avea un m etru nouzeci, aproape prea nalt pentru
mana u nui avion de vntoare. S-ar fi descurcat ca pilot
iii bom bardiere, dar dim ensiunile carlingii u n u i avion
d r vrtntoare fceau ca el abia s ncap, iar solicitrile
lirice presupuse de forele gravitaionale erau, n gene-
lal, mai bine suportate de ctre brbai cu o nlim e
sub un m etru optzeci i o constituie ceva mai solid.
Desigur, existau excepii p entru fiecare regul, iar statis-
tii iIc privind constituia fizic a celor mai b u n i piloi de
vAnnroare erau doar profile generale, nu reguli btute
In cuie. Aadar, Joe Mackenzie prim ise ansa de a se
pregti ca pilot de vntoare.
Instructorii lui constataser c, n pofida nlim ii,
era mai m ult dect com petent: era genial. Era genul de
pilot de vntoare extrem de rar, acela care im punea
8 tinda lfaward

standardele pentru toi cei care aveau s-i urmeze. Era


remarcabil de potrivit, att fizic, ct i psihic, pentru
profesia pe care i-o alesese. Obinuse la testele de acu
itate vizual peste punctajul maxim, reflexele i erau
fenomenale, iar starea sistemului lui cardiovascular era
att de bun, nct putea suporta fore gravitaionale
mai mari dect ceilali colegi ai lui mai scunzi. Rmnea
cel mai bun la cursurile de fizic i aerodinamic. Avea
mn uoar pe manetele de control i era dispus s-i
petreac ore suplimentare n simulatorul de zbor pentru
a-i perfeciona abilitile. i, n plus, avea acea calitate
ce nu putea fi nvat de a simi situaia", capacitatea
de a fi contient de tot ce se petrecea n jurul lui ntr-o
situaie ce se desfura cu rapiditate i de a-i ajusta
aciunile n funcie de necesiti. Toi aviatorii erau
nzestrai ntr-o oarecare msur cu acest talent, dar nu
era extrem de dezvoltat dect la cei mai buni dintre ei.
Joe Mackenzie avea acest talent ntr-o msur uluitoare.
Pn s ajung s-i primeasc emblema de pilot, i c
tigase deja renumele de zmeu", unul dintre cei capabili
de adevrate magii.
Ajuns cpitan la o vrst foarte fraged, fusese pi
lot n Primul Rzboi din Golf, ocazie cu care dobor-
se trei avioane inamice ntr-o singur zi, realizare care,
spre uurarea lui, nu fusese fcut public. Motivele
erau de natur politic: pentru a asigura relaii publice
mai cordiale cu aliaii, aviaia Statelor Unite era dispus
s i lase pe piloii din alte ri s i asume meritul.
Cpitanul Mackenzie se artase mai mult dect dornic s
accepte aceast strategie. Doar simpla ntmplare fcuse
ca, n cea de-a doua zi a rzboiului, s ajung n mijlocul
celei mai acerbe rezistene opuse de inamic pe scurta
durat a ostilitilor. Nu fusese impresionat de talen
tele de pilotaj ale inamicilor. Chiar i aa, timp de circa
trei minute, se aflase n mijlocul unei btlii cu adev
rat crncene, cnd el i colegul su de formaie fuseser
atacai de ase avioane militare inamice.
Alegerea inimii 9

Rezultatul final fusese o avansare aproape indecent


de rapid la gradul de maior, iar Joe Mackenzie, cunos
cut sub numele de cod Prsil, fu recunoscut drept cel
mai abil dintre cei mai abili, un militar care se ndrepta
cu pai uriai spre steaua de general.
tn cel de-al Doilea Rzboi din Golf, maiorul Macken
zie nregistrase alte dou succese oficiale n lupte exclu
siv aeriene i fusese desemnat un adevrat as. De data
aceasta fusese imposibil ca reuitele lui s fie inute de
parte de atenia mass-mediei, nu c Pentagonul ar fi n
cercat s o fac; descoperiser o adevrat mina de aur
n materie de relaii publice n persoana artosului pilot
american cu descenden indian care ntruchipa toate
calitile pe care i doreau ei cel mai mult s le proiecte
ze. 1 se oferise ansa de a-i alege singur proiectele la care
s lucreze i fusese avansat la gradul de locotenent-co-
lonel la vrsta de treizeci i doi de ani. Opinia general
era c, pentru Prsil" Mackenzie, viitorul nu prevestea
dect lucruri bune.
capitolul 1
Era cea mai frumoas drcie pe care o vzuse vreoda
t, rapid, elegant i mortal. Simplul fapt de a o privi
ii fcea inima s bat mai repede. Chiar i aa, parcat
n hangar, cu motoarele reci i roile sprijinite cu pene,
impresia pe care o lsa era de vitez pur.
Colonelul Joe Mackenzie ntinse mna l atinse fu-
zelajul, degetele lui lungi mngind avionul cu atinge
rea ginga a unui amant. nveliul metalic ntunecat
al corpului aeronavei ddea o impresie de elegan ce o
deosebea de toate celelalte avioane de vntoare pe care
le pilotase, iar acea diferen l fascina. tia c acest lu
cru se datora compoziiei revoluionare folosite pentru
corpul avionului, alctuit din materiale termoplastice,
grafit i mtase de pianjen produs sintetic, care era
cu mult mai rezistent i mai flexibil dect oelul, ceea
ce nsemna c putea rezista fr a se desface n buci n
faa unor fore cu mult mai puternice dect cele supor
tate de orice alta aeronav construit vreodat. La nivel
raional, nelegea acest lucru, dar la nivel emoional
simea c impresia se datora faptului c era att de vie.
N u prea a fi chiar din metal; poate de vin era mtasea
de pianjen, dar la atingere nu se simea la fel de rece
ca orice alt avion.
Programele de cercetare primeau de regul nume de
cod care s nu reflecte natura programului, motiv pen
tru care prototipul anterior, SR-71 Blackbird, fusese nu
mit Oxcart. Acest avion ns, o aeronav de vntoare
tactic avansat, de a doua generaie, purta numele de
cod neobinuit de descriptiv de Night Wing, iar dup
ce intra n producie avea s fie botezat cu u n nume
masculin adecvat, cum ar fi F-15 Eagle sau F-16 Fighting
Falcon, dar pentru colonelul Mackenzie era Iubita".
12 Linda hcrward

Existau, de fapt, cinci prototipuri, i pe toate le numea


aa. Piloii de teste ncadrai n acest program sub co
manda lui se plngeau c jucria - oricare ar fi fost ea -
fcea ntotdeauna nazuri cu ei fiindc el o rsfase i
impusese standarde prea nalte pentru ceilali piloi.
Colonelul Mackenzie le rspunsese cu legendara lui
privire de un albastru de ghea, replicnd: Asta spun
toate femeile mele. Faa lui rmsese complet lipsit de
expresie, lsndu-i pe ceilali sa se ntrebe dac glumea
sau vorbea serios. Bnuiau c vorbea serios.
Joe Mackenzie pilotase o mulime de avioane groza
ve, dar Iubita era special, nu doar datorit construciei
i puterii ei, ci i datorit armelor cu care era echipat.
Aeronava era cu adevrat revoluionar - i era a lui; n
calitate de manager de program, lui i revenea responsa
bilitatea de a rezolva orice posibile nereguli, pentru a se
putea trece la producia n serie. Presupunnd, desigur,
c membrii congresului votau n favoarea finanrii, dar
generalul Ramey era ncreztor c nu aveau s existe
probleme n aceast privin. Printre altele, i fiindc
productorul reuise s se ncadreze n bugetul estimat,
spre deosebire de eecul extrem de costisitor care sufo
case prototipul A-12 n ultimii zece ani.
Mult timp, tehnologia prin care navele evitau s fie
detectate de radar diminuase agilitatea i puterea avi
oanelor de vntoare, pn la inventarea aeronavelor
supersonice, cnd fuseser atenuare unele dintre pro
blemele legate de putere. Iubita era att invizibil, ct
i agil, iar propulsia ei vectorial i permitea s vireze
mai strns dect o fcuse orice alt avion de vntoare
naintea ei, ba chiar la viteze mai mari. Era capabil de
zboruri supersonice la doi machi i depea 3 machi n
posteombustie. Iar sistemul de armament utiliza teh
nologia tirului laser reglabil, TLR, un acronim inocent
pentru ceva ce avea, ntr-o bun zi, s revoluioneze arta
rzboiului. Mackenzie tia c era implicat n scrierea
istoriei. Tehnologia laser fusese implementat cu ceva
timp n urm n sistemele de dirijare, fasciculul ghidnd
Alegerea inimii 13

[ rnchetele spre locaia selectat, dar pentru prima dat


laserele erau folosite ele nsele ca arme. Savanii reui
ser n sfrit s rezolve problema unei surse de energie
controlabile pentru laserele cu raze X i i adugasera
sisteme optice sofisticate. Senzorii din casca pilotului i
permiteau acestuia s detecteze un proiectil, o int sau
un avion inamic n orice direcie, iar sistemul reglabil de
dirijare urmrea direcia indicat de senzorii din casc.
Indiferent cum ar fi virat sau ar fi ncercat s fenteze
vreun avion inamic, nu ar fi putut s scape; orice int
ar fi fost nevoit s se mite mai rapid dect viteza sune
tului pentru a scpa de fasciculul laser, ceea ce era prea
puin probabil s se ntmple.
Iubita era att de complex, nct doar cei mai buni
dintre cei mai buni fuseser selectai pentru aceast eta
p a dezvoltrii ei, iar securitatea din jurul prototipului
era att de sever, nct i unei furnici i-ar fi fost greu s
ajung n hangar fr aprobrile necesare.
-Avei nevoie de ceva, domnule?
Joe se ntoarse, mutndu-i atenia asupra sergentului
de stat-major Dennis Whiteside, cunoscut ca Whitey",
care era nzestrat cu un pr rou ca focul, o mulime de
pistrui i un geniu mecanic vecin cu miraculosul atunci
cnd era vorba despre avioane. Whitey o considera pe
Iubita avionul lui i accepta cu greu ca piloii s pun
mna pe avion, doar fiindc nu vedea nici o cale prin
care s-i mpiedice s o fac.
- Ii fceam doar o verificare nainte de a m retrage,
rspunse Joe. N-ar fi trebuit s-i termini tura acum c
teva ore?
Whitey scoase o crp din buzunarul de la spate al
pantalonilor i lustrui cu blndee locul n care degetele
lui Joe atinseser avionul.
-E rau unele lucruri de care voiam s m asigur c
sunt fcute cum trebuie, replic el. Zburai cu ea mi-
ne-diminea, nu-i aa, domnule?
- Da.
Whitey mormi; f
14 Linda Mcrward

- Cel puin dumneavoastr nu o smucii n toate pri


le, aa cum fac unii, spuse el morocnos.
- Dac observi c vreunul dintre bieii mei se poart
grosolan cu oricare dintre avioane, anun-m.
-Pi, nu-i vorba c se poart grosolan. Atta c le
lipsete fineea dumneavoastr.
- Chiar i aa, rmne valabil ce am zis.
- Da, domnule.
Joe l btu pe Whitey pe umr i porni spre locu
ina lui. Sergentul l urmri cu privirea un moment
ndelungat. Nu se ndoia c, ntr-adevr, colonelul
l-ar fi fcut pe oricare pilot s se roage s moar i s
ajung n iad doar pentru a scpa de furia lui dac
vreunul dintre ei ar fi fost surprins purtndu-se negli
jent sau fcnd vreo prostie cu oricare dintre prototi
purile Night Wing. Colonelul Mackenzie avea faima
de a nu accepta nici o abatere de la perfeciune cnd
venea vorba despre piloii lui, dar, n acelai timp,
toat lumea tia c punea viaa oamenilor lui mai
presus de orice, iar ntreinerea aeronavelor trebuia
s fie impecabil, motiv pentru care Whitey nc se
afla n hangar, dei ar fi trebuit s-i termine de mult
programul de lucru. Mackenzie voia ca toi cei impli
cai n program s ofere ce aveau mai bun, fr excep
ie. O greeal la capitolul ntreinere, fcut la sol,
putea duce la pierderea uneia dintre aceste aeronave
n valoare de optzeci de milioane de dolari sau chiar
la moartea unui pilot. Nu era o munc potrivit pen
tru cineva cu o atitudine nepstoare.
Strbtnd ntunericul deertului, Joe observ o
lumin aprins la unul dintre birouri i i ndrept
paii spre cldirea de metal. Nu avea nimic mpotriv ca
oamenii s lucreze ore suplimentare, dar voia ca toat
lumea s fie treaz i lucid a doua zi. Printre specialitii
inclui n proiectul Night Wing se aflau i civa obse
dai de munc, care ar fi lucrat i optsprezece ore pe zi
dac nu i-ar fi supravegheat el.
Akgerea inimii 15

nainta n tcere, nu fiindc ar fi ncercat s se furi-


eze i s surprind pe cineva, ci pentru c aa fusese
nvat s umble nc de cnd fcuse primul lui pas.
Nu c ar fi existat riscul s fie auzit de cineva din bi
rouri; aparatele de aer condiionat zbrniau, strduin-
du-se s atenueze cldura sfritului de iulie, fr a reui
niciodat pe deplin. Barcile Quonset din metal preau
s absoarb soarele dogoritor.
Cldirea era cufundat n ntuneric, cu excepia lu
minii din separeul din dreapta. Era unul dintre birouri
le utilizate de echipa de civili care lucrau la sistemul de
dirijare cu laser, colabornd la faa locului cu militarii
pentru a rezolva problemele care apreau inevitabil la
punerea n lucru a unui sistem nou. Joe i aduse amin
te c n ziua respectiv se anunase c avea s vin un
nou tehnician, n locul unui membru al echipei origi
nale care suferise un atac de cord uor cu o sptmn
n urma. Tipul care suferise atacul se simea bine, dar
doctorul i interzisese sa lucreze n cldura de peste trei
zeci i cinci de grade Celsius, i, prin urmare, compania
trimisese cu avionul un nlocuitor.
Joe era curios n privina persoanei care l nlocuia, o
femeie pe nume Caroline Evans. i auzise pe ceilali trei
membri ai echipei murmurnd diverse lucruri despre
ea, numind-o Regina Frumuseii", pe un ton lipsit de
admiraie. Chiar dac echipa era format din civili, nu
putea accepta s existe n cadrul grupului friciuni care
s le afecteze munca. Dac nu reueau s se neleag
ntre ei, avea s fie nevoit s le cear celor care se ocupau
de sistemele laser s trimit pe altcineva ca nlocuitor.
Voia s discute cu persoana care rmsese s lucreze
pn trziu pentru a afla dac domnioara Evans sosise
fr incidente i a descoperi care era, mai exact, motivul
pentru care nu voiau s lucreze cu ea.
Se apropie n tcere de pragul uii deschise i se opri
un minut, privind. Femeia din birou era, fr ndoia
l, chiar Regina Frumuseii n persoan^ cci era ct
16 Lxnda 'ifoward

se poate de sigur c nu o mai vzuse vreodat. i-ar fi


am intit de ea.
Nu i era deloc greu s o priveasc, asta era sigur.
Postura lui dreapt deveni treptat i mai rigid pe m
sur ce fiecare muchi din corp i se trezi la via. Era
obosit, dar brusc simi adrenalina zbrnindu-i prin
organism i toate simurile i se ascuir, exact aa cum
se ntmpla cnd activa postcombustia i se lsa cople
it de exaltare.
Femeia purta o fust roie dreapt ce se termina cu
mult deasupra genunchilor. Se desclase i se lsase pe
spate n scaun, cu picioarele goale sprijinite pe birou.
Joe i propti umrul n cadrul uii, studiind relaxat
picioarele netede i curbate ce fuseser astfel expuse.
Nu purta ciorapi; nu erau practici pe o asemenea cldu
r. Frumoase picioare. Chiar mai mult dect frumoase.
De-a dreptul superbe.
inea n poal un teanc de hrtii scoase la impriman
t i verifica fiecare element, confruntndu-1 ocazional
cu un manual aflat lng ea. O ceac de ceai verde
scotea aburi n apropiere de mna ei, care se ntindea
adesea orbete. Prul i era deschis la culoare, rotunjit n
form de clopot, pieptnat simplu pe spate, n stil clasic,
i lung exact att ct s i ating uor umerii. Nu-i vedea
dect o parte din fa, suficient ct s-i remarce pomeii
nali i buzele pline.
Brusc, simi nevoia s-o fac s se ntoarc spre el. Voia
s-i vad ochii, s-i aud vocea.
-G a ta cu munca pe ziua de azi, spuse el.
Caroline sri de pe scaun nbuindu-i un strigt,
vrsnd ceaiul ntr-o parte i mpratiindu-i hrtiile n
cealalt, picioarele lungi zburndu-i prin aer n vreme
ce le cobor pe podea, lovind scaunul, care ncepu s
se roteasc prin ncpere pn se izbi de dulapurile de
acte. Se rsuci pe clcie i se ntoarse spre el, apsn-
du-i o man pe piept ca i cum ar fi putut s-i domo
leasc la propriu btile inimii. U n piept foarte frumos
A(egerea inimii 17

conturat, remarc el, cci mna ei trsese materialul blu


zei de bumbac, ntinznd-o strns peste piele.
O expresie de mnie trecu fulgertor peste chipul ei,
apoi dispru la fel de brusc, i fcu ochii mari.
- Dumnezeule, spuse ea optit, e chiar G.I. Joe1.
Joe detecta uorul sarcasm i ridic din sprncene
le negre.
- Colonelul G.I. Joe.
-V d, spuse ea admirativ. U n colonel cu drepturi
depline. i puiet de academie, adaug ea, artnd spre
inelul lui cu sigiliul academiei i folosind termenul prea
puin flatant pentru un absolvent de academie militar.
O ri ai tlhrit un colonel i i-ai furat nsemnele, ori ai
trecut printr-o operaie estetic de ntinerire spectacu
loas i i-ai vopsit prul in negru, ori ai un sponsor cu
buzunare adnci care te ajut s avansezi rapid.
Joe i pstr expresia neutr.
- Poate c sunt al naibii de bun n ceea ce fac.
-A dic s fi avansat pe merit? ntreb ea, ca i cum
ar fi fost o idee att de imposibil, nct nici nu merita
luat in consideraie. Nici vorb!
Joe era obinuit s le provoace femeilor diverse reac
ii, de la fascinaie la o oarecare intimidare vecin cu
teama, ca urmare a unei contientizri foarte acute a
prezenei lui fizice. Era obinuit s atrag respect, dac
nu simpatie. Nimic din toate acestea nu se regseau ns
n expresia lui Caroline Evans. Nu-i desprinsese ochii
de pe el nici o clip, privirea ei rmnnd fix i ptrun
ztoare ca a unui pistolar. Da, asta era; l nfrunta ca pe
un adversar.
Se desprinse din cadrul uii i i ntinse mna, hot
rnd brusc s plaseze situaia ntr-un context profesio
nal i s i arate cu cine avea de-a face.
- Colonelul Joe Mackenzie, eful de proiect.
1G.I. Joe este creditat drept cel mai remarcabil porumbel din istorie,
salvnd viaa a cel puin o mie de soldai britanici n timpul celui
de-al Doilea Rzboi Mondial, (n.red.)
18 Linda ifoward

Protocolul prevedea c strnsul minilor rmnea


la latitudinea femeii, c un ofier brbat nu trebuia ni
ciodat s ntind el primul mna unei femei, dar Joe
voia s-i simt mna ntr-a lui i avea convingerea c,
dac i-ar fi dat de ales, nici mcar acea atingere nu i-ar fi
fost permis.
Caroline nu ezit i i strnse ferm mna.
- Caroline Evans, nlocuitor pentru Boyce Walton n
echipa de dezvoltare laser.
Dup ce i scutur rapid mna de dou ori, io
retrase.
Cum era descul, Joe reui s-i estimeze cu acu
ratee nlim ea ca fiind n jur de un metru aizeci;
cretetul capului ei i ajungea la clavicul. Diferena
de nlim e nu o intimida, dei era nevoit s ridice
privirea pentru a o ntlni pe a lui. O chii ei erau de un
verde-inchis, vzu el, ncadrai de gene negre i sprn
cene ce sugerau c auriul prului ei fusese obinut pe
ci chimice.
Art din cap spre hrtiile mprtiate pe podea.
- De ce lucrezi att de trziu, mai ales c e prima ta
zi la noul loc de munc? E n neregul ceva ce ar trebui
s tiu i eu?
- Nu din cte tiu eu, rspunse ea, aplecndu-se s ri
dici artiile. Nu fceam dect s verific din nou o serie
de elemente.
- De ce? Ce te-a determinat s o faci?
Caroline i arunc o privire nerbdtoare.
- mi st n fire s verific totul de dou ori. ntot
deauna verific de dou ori dac e stins cuptorul, dac
am scos fierul de clcat din priz, dac am ncuiat ua.
ntotdeauna m asigur din ambele direcii de dou ori
atunci cnd trec strada.
- Nu ai gsit nimic n neregul?
-N u , bineneles c nu. i-am spus deja asta.
Joe se relax dup ce se asigur c nu era nimic n ne
regul cu sistemul de dirijare i i permise din nou s o
studieze lejer i cu plcere pe Caroline Evans, n vreme
Alegerea inimii 19

I ceasta scoase un sul de ervete de hrtie dintr-un


wrtnr al biroului i folosi cteva buci pentru a absorbi
titlul vrsat. Se apleca i se rasucea cu o uurin fluid
care el o considera sexy. Tot ce fcuse pn n acel
Ploment, chiar i provocarea doar vag voalat din privi-
fu el, i se pruse sexy. Drept reacie, simi o tensiune
Piure picioare.
L aroline arunc ervetele ude la gunoi i i bg
picioarele n pantofi.
I -Mi-a fcut plcere s te cunosc, colonele, spuse ea
Ar a-1 privi. Ne vedem mine.
- Te conduc la locuina ta.
I -N u , mulumesc.
Refuzul imediat i lejer.cu care fu primit oferta lui
II Irit.
| -Este foarte trziu, iar tu eti singur. Te conduc la
locuina ta.
Caroline i ridic privirea spre el n acel moment,
li*orcndu-se i punndu-i minile n olduri.
-Apreciez oferta, colonele, dar nu am nevoie de ge
nul acesta de favoruri.
- G enul acesta de favoruri? La ce gen ne referim?
Genul care fac mai mult ru dect bine. Ascult, tu
eti eful cel mare. Dac te vede cineva conducndu-m
Iu locuina mea, n doua zile am s ncep s aud comen
tarii false cum ca n-a fi ajuns s fac parte din echip
vlic nu i-a fi fcut ochi dulci. E o btaie de cap de care
pot s m lipsesc.
A - A, spuse el, nelegnd brusc. Ai mai avut de-a face
CU aa ceva, nu? Nimeni nu i nchipuie c poi s ari
Ia i s fii i deteapt.
B Caroline l privi sfidtoare.
, - Cum adic s art aa? Cum anume art?
Avea temperamentul unui arici, dar Joe fu nevoit s
le mpotriveasc dorinei de a-i petrece braele n jurul
ei i de a-i spune c, ncepnd din acel moment, avea s
lupte el i pentru ea. Caroline nu ar fi apreciat gestul,
i nu era sigur de ce voia s-l faca, fiindc prea mai
20 Limfa ifcmard

mult dect capabil s-i poarte singur btliile. Dac


ar fi fost detept, ar fi pstrat o atitudine prudent i ar
fi fcut vreun comentariu neutru, ca s evite s-o irite i
mai tare; dar nu devenise pilot de vntoare fiindc i
dorea pruden.
- Seductoare, rspunse el, cu o privire tioas, inten
s i lacom.
Caroline clipi, ca surprins, i se ddu un pas
napoi.
-A h , spuse ea pe o voce subire, nedumerit.
-E ste imposibil s nu tii c eti atrgtoare, re
marc el.
Ea clipi din nou.
-Aspectul fizic nu ar trebui s conteze. Tu ari ca un
model am bulant de recrutare, dar asta nu i-a dunat n
carier, aa-i?
- Nu susin discriminarea, spuse el. Mi-ai pus o ntre
bare si i-am rspuns. Ari seductoare.
-A h!
l privi acum cu pruden, furindu-se pe lng el.
Joe i puse mna pe bra, oprind-o. Cnd i simi car
nea neted i cald sub palm, fu ispitit s exploreze mai
departe, dar se stpni.
-D ac te hruiete careva dintre cei de aici, Caro
line, s vii la mine.
Ea arunc o privire alarmat spre mna de pe
braul ei.
- A.. da, sigur.
- C hiar dac e un membru al echipei tale. Sun
tei civili, dar sta e proiectul meu. Dac cineva cre
eaz probleme, pot cere s fie nlocuit. Atingerea
lui o fcea vizibil agitat, i o studie ndelung un
m om ent, ncruntndu-se uor, nainte de a-i da dru
mul. Vorbesc serios, adug el pe un ton mai blnd.
Vino la m ine dac ai vreo problem. tiu c nu vrei
s te conduc la locuina ta, dar oricum merg n di
recia aia, cci m retrag i eu. Ii acord un avans
9
Afegerea inimii 21

de treizeci de secunde ca s nu mergem mpreun. Este


bine aa?
-Treizeci de secunde nu nseamn prea mult.
Joe ridic din umeri.
I - O s apuci s ajungi cu circa douzeci i cinci de
metri naintea mea. Oferta nu e negociabil. Se uit la
Ceasul de la mn. ncepnd din acest moment.
I Caroline se ntoarse imediat i fugi. Era singurul
cuvnt potrivit pentru ceea ce fcu. Aproape c-i trase
n sus fusta strmt i o lu la fug. Sprncenele lui Joe
se ridicar ntr-o ntrebare muta. Dup ce se scurser
cele treizeci de secunde, iei din cldire i i observ silu
eta zvelt, de-abia vizibil n ntuneric, care continua s
avanseze cu pai rapizi. Pp s ajung la propria locu
in, se tot ntreb ce anume transformase o amazoan
ntr-o ftuc sperioas.

Caroline trnti i ncuie ua locuinei ei spartane i


se sprijini de lemnul acesteia, expirnd cu un uierat
zgomotos. Se simea ca i cum tocmai ar fi scpat ca prin
urechile acului din ghearele unui animal slbatic. Oare
de ce permiteau cei din fruntea aviaiei ca un asemenea
brbat s umble nestingherit n libertate? Ar fi trebuit
ncuiat undeva n mruntaiele Pentagonului, unde ar fi
putut s-l foloseasc pentru posterele lor de recrutare,
dar fr a pune n pericol femeile vulnerabile.
Poate c de vin erau ochii lui, de un albastru-des-
chis i la fel de ptrunztori ca laserele la care lucra
ea. Poate era felul n care se nla deasupra ei sau for
a plin de graie a corpului su musculos. Poate era
vocea lui profund, nota deosebit care vibrase in ea
cnd o declarase seductoare" sau cldura minii lui
subiri i bttorite cnd o atinsese. Poate c de vin
erau toate acestea, dar ceea ce i strnise panica fusese
strlucirea flmnda, de prdtor, din ochii lui, atunci
cnd o privise.
Se descurcase bine pn n acel moment. Fr ndo
ial, reuise s adopte cea mai convingtoare atitudine
22 Lmda l-Cmvard

a ei de respingere, deopotriv aroganta i nepstoare,


care, pn atunci, reuise fr gre s in brbaii la
distan. Era o soluie de compromis; pe de-o parte o
mpiedica s lege prietenii cu cei alturi de care lucra,
pe de alt parte nbuea de la bun nceput orice even
tuale avansuri sexuale. In cursul facultii i al studiilor
postuniversitare, precum i la nceputul carierei, fusese
nevoit att de frecvent s se bat pentru a scpa din
mbriri forate, nct nvase s adopte o atitudine
ofensiva de la bun nceput. Avnd att de mult expe
rien, ar fi trebuit s reueasc s-i pstreze calmul,
dar o singur privire din partea colonelului Ochi de
Laser Mackenzie, o singur observaie uor admirativ,
i i pierduse att stpnirea de sine, ct i bunul-sim.
Fusese contracarat ruinos.
Ei bine, asta se ntmpla cnd aveai prini cu docto
rate. Acetia vzuser semnele unei inteligene superioa
re n singurul lor copil i luaser imediat msuri pentru
a-i oferi educaia pe care o merita. Pe tot parcursul colii
i al liceului fusese cea mai tnr din clasa ei, datorit
progreselor ei accelerate. Nu ieise nici mcar la o singu
r ntlnire tot liceul; fusese prea ciudat, prea greoaie i
stngace, trecnd prin pubertate la doi sau trei ani dup
colegii ei de clas. Situaia nu se mbuntise nici la
facultate. ncepuse anul nti imediat dup ce mplinise
aisprezece ani, i ce student ntreg la cap ar fi ieit cu
o fat care era, din punct de vedere legal, nc minor,
cnd existau attea fete drgue de vrsta potrivita, deo
potriv dornice i disponibile?
Izolat i singur, Caroline se dedicase studiilor i
se trezise terminnd cursurile n cel de-al optsprezece
lea an de via. Cam pe atunci bieii care i erau co
legi la cursuri ncepuser s-i dea seama c fata aceea,
Evans, chiar dac era tocilar, arta foarte bine. De data
aceasta vrsta nu o mai putea proteja. Cum nu nvase
nici cum s se poarte cu bieii de vrsta ei, nu avea
habar cum s le fac fa acestor... acestor caracatie
care, brusc, nu preau s-i poat lua minile de pe ea.
l (egerea inimii 23

Confuz, alarmat, Caroline se retrsese i mai mult n


studiile ei i ncepuse s-i formeze un scut cu epi pen
tru a se apara.
Transformarea ei, odat ajuns la maturitate, nu
fu suficient de drastic pentru a putea fi comparat
cu cea a unei rute urte devenite lebd; crescuse
pur i simplu i dintr-o adolescent greoaie devenise o
femeie. Prima menstruaie i apruse trziu, ca i cum
corpul ei ar fi trebuit s echilibreze natura rmnnd
oarecum n urm, n vreme ce mintea ei se grbise s
o ia nainte. Era doar o problem de nesincronizare.
In vreme ce colegii ei de clas treceau prin puber
tate, ea nc se mai juca, la propriu, cu ppuile. Cnd
ajunse ea la pubertate, colegii ei aveau deja experiena
n materie de relaii. Nu se potrivise niciodat cu ei n
ceea ce privea maturitatea fizic sau emoional. Cnd
se simise pregtit s nceap s ias la ntlniri, se
trezise pipit de biei obinuii cu un nivel de inti
mitate mult mai sofisticat.
In cele din urm, se dovedise mai uor s-i alunge
pe toi.
i astfel ajunsese Caroline la douzeci i opt de ani,
cu o inteligen demna de un geniu, specialist auten
tic n amplificarea luminii i n sistemele optice de di
rijare, deintoare a unui doctorat n fizic, s se simt
idioat i panicat din cauz c un brbat o declarase
seductoare".
Era dezgusttor.
Era, totodat, uor nspimnttor, cci simea c
tacticile ei de a ndeprta brbaii nu funcionaser n
cazul colonelului Mackenzie, care prea genul de brbat
cruia i plceau provocrile.
Se plesni peste frunte. Cum de fusese att de idioa-
t? Colonelul era pilot de vntoare, ce naiba. Aparinea
unei rase diferite, era un brbat care efectiv adora pro
vocarea. Dac voia s evite s-i atrag atenia, trebuia s
par sfioas i blnd, eventual chiar s se fandoseasc
puin. Problema era c nu tia cum s se fandoseasc.
24 Linda rfowardh

Ar fi trebuit s mearg la o coal de seducie, n loc s


urmeze cursuri postuniversitare. Ar fi fcut cursul de
Introducere in Fandoseal ori de cte ori ar fi fost nevo
ie, pn ar fi nvat cte ceva.
Poate c nu era prea trziu. Poate trebuia s adopte
o atitudine suficient de dulce i de neajutorat, ct s-l
pcleasc. Nu - asta ar fi atras atenia brbailor crora
chiar le plcea o astfel de atitudine la o femeie. Era prin
s ntre ciocan i nicoval.
Singurul lucru pe care l mai putea face era s se
mpotriveasc vitejete.

Cnd ajunse la locuina lui, Joe se dezbrc de uni


form, apoi fcu un du rcoros pn ncepu s se
simt om din nou. In iulie, deertul era un adevrat
comar, absorbind toat umezeala din corpul lui pn
i simea chiar i ochii uscai, dar Iubita avea nevo
ie de o securitate strict, iar baza aviatic Nellis din
Nevada asigura aa ceva n foarte mare msur. n po
fida disconfortului i a condiiilor spartane, era re
cunosctor pentru nivelul de securitate i nu atepta
cu nerbdare s o vada pe Iubit desfcut bucat cu
bucat, aa cum avea s se ntmple dup ce Congresul
vota finanarea. Atunci avea s ajung sub lupa presei,
dei natura revoluionar a avionului nu era trdat de
aspectul su; designul nu se deosebea radical de cel al
aeronavei F-22, ceea ce le permitea sa deruleze zborurile
de ncercare la Nellis n loc de Edwards, n California,
acolo unde se fceau de regul aceste zboruri. Curioii
cutau ceva diferit la Edwards, dar aici, la Nellis, unde
exista o asemenea diversitate de avioane implicate n
jocurile de-a rzboiul aflate n desfurare, Iubita nu
srea chiar att de tare n ochi.
Ceilali piloi de la baz i dduser seama, inevita
bil, ca fceau zboruri de ncercare cu o aeronav diferit
de F-22, dar nici o persoan care nu lucra n cadrul pro
gramului nu avea posibilitatea de a studia ndeaproape
prototipurile Night Wing, iar securitatea era, oricum,
7i(eaerea inimii 25

MII mod de via aici. Ceea ce era deosebit la Iubit i-


fllii dc nveliul ei i de ansamblul sistemelor electroni-
W, uliiremul ei de armament; odat dezvluita, avea s
hulllg spiritele n toate ageniile ostile de spionaj din
lllllle, i urmau s fie nevoii s impun un nivel i mai
fhlluir de securitate, dei nu vedea cum s-ar putea face
Im ceva.
I iilndurile i zboviser asupra Iubitei, dar brusc
mintea i fu invadat de o imagine a lui Caroline
uns, i afi un zmbet larg, ntrebndu-se cum ar
n putut mblnzi micul arici. Brusc, i simi pielea
nriblnte i tensionat, n pofida apei rcoroase, aa
M opri duul i iei din cabin. Dac ar fi putut s-o
n v ln g s intre la du cu el, probabil c mpreuna ar
fi lcut apa s clocoteasc.
Se opri n faa aparatului de aer condiionat, lsnd
aerul rece s sufle peste corpul lui ud si gol i savurnd
Horii ce l strbtur, dar rcoarea nu reui s atenueze
enzaia de tensiune dintre picioarele lui. Nendurtor,
lll alung din minte gndurile legate de domnioara
Bvims. Cnd se usc suficient ct s nu mai picure apa
f t pe el, trecu n spaiul ngust rezervat buctriei, fr
a c mbrca, i ii pregti rapid un sendvi. Libertatea
de il nu purta haine i permise s se relaxeze pe dinun-
tl. i petrecuse aproape jumtate din via n armat,
iiieonjurat de reguli i purtnd uniforme, i le accepta
lontortabil i n viaa de civil, dar mai exista o parte pri
mitiv din el care spunea uneori De-ajuns!, iar atunci
'mea nevoia s rmn gol-puc.
CIrescuse la o ferm de cai din Wyoming i se n
torcea acolo de cte ori putea; petrecndu-i o spt
mn sau dou clare pe cei mai aspri cai nemblnzii
dr la ferm, i satisfcea aceeai nelinite slbatic din
ei, dar n acel moment era ocupat cu proiectul Night
Wlng i nu putea s-i ia liber, aa c ebuia s scape
tir haine. Singurul articol de mbrcminte de care se
dezbrca ntotdeauna cu regret era costumul de pilot;
26 Linda 'yCoward

dac ar fi p u tu t s-i petreac tot tim pul n aer, ar fi


fost n regul.
La naiba, cu ct era avansat mai m ult n grad, cu att
ajungea tot mai rar s piloteze. Responsabilitile i hr-
ogriile i ocupau tot mai m ult timp. Acceptase poziia
de ef de proiect pentru Night W ing doar fiindc i se
garantase c avea s i se permit s piloteze avioanele.
Cei d in aviaia american i doriser cei mai buni oa
meni n carlingile noilor avioane, iar piloii alei erau
toi exceleni, dar, mai m ult dect att, i doriser opi
nia direct i nemijlocit a celui mai b un dintre cei mai
buni, iar colonelul Joe Mackenzie nc se ridica - cu
m ult - deasupra tuturor.
Joe nu era nfum urat din pricina talentului su de
pilot de vntoare fiindc m uncise prea m ult p entru a
ajunge la nivelul la care era. Se nscuse cu inteligena
necesar, cu acuitatea vizual i reflexele fulgertoare,
dar restul era rezultatul a nenum rate ore de studiu,
exerciiu, de pregtire intens n sim ulatorul de zbor,
pn cnd fiecare reacie devenise autom at i imedia
t. C hiar i la vrsta de treizeci i cinci de ani, tim pul
lui de reacie nc era mai b un dect cel al tinerilor
care term inau academia de pilotaj, iar vederea lui nc
depea standardele maxime. Mai avea m ulte ore de
zbor de care s se bucure, dac arm ata avea s-i per
mit acest lucru. Avansase n grad att de rapid, nct
probabil avea s obin prim a lui stea peste nc u n an,
apoi d oar cu noroc o s mai prind suficient tim p n
aer ct s rm n calificat.
Alternativa era s abandoneze cariera de pilot militar
i s se angajeze la u n productor de avioane ca pilot
de ncercare, renunnd la anii petrecui n armat.
Ii plcea s fac parte din aviaia american, nu ar fi
vrut s renune la ea, dar gndul de a fi inut la sol i se
prea insuportabil. Viaa ar fi fost anosta fr provo
carea de a mblnzi att natura, ct i mainria, tiind
c era nsi viaa lui n joc dac nu o fcea corect.
Aieaerea
U inimii 27

Caroline i se strecur din nou in minte, cu o provo


care diferit sclipind vizibil n ochii ei de pistolar. i
putea am inti cu uurin culoarea acelor ochi, n cea
nai mare parte verde-nchis, amestecat cu puin albas
tru i picturi aurii ce le lum inau profunzimile. C nd
i imagin acei ochi ridicndu-se spre el n timp ce el se
Im ica deasupra ei n pat, inim a ncepu s-i bat cu for
i rapid, exact aa cum ar fi vrut s-o posede.
Voia s-o fac pe mica aricioaic s toarc precum o
pisicu.

capitolul 2
C aroline avea standarde foarte nalte de confort,
ceea ce nsem na c uneori i lua destul de m ult s se
mbrace. Dac avea impresia c nu se potrivea ceva n
ziua respectiv, se dezbrca i ncerca altceva. nain
te de a pleca la m unc n fiecare dim inea, se aeza,
se ntindea, se rsucea, i balansa braele n fa i-n
spate, apoi le ridica deasupra capului p entru a verifica
dac nu cumva hainele aveau s-o incomodeze n cursul
zilei. N u suporta s fie distras de vreo custur incon-
fortabil sau de senzaia enervant c nu sttea ceva
bine pe ea.
M oda femeiasc era u n subiect delicat pentru ea.
E)e ce m ajoritatea designerilor erau brbai? D up p
rerea ei, ar fi trebuit interzis prin lege ca brbaii s
conceap haine pentru femei. H otrse nc din ado
lescen c brbaii habar nu aveau ct de inconfor-
tabile erau de obicei hainele ic ale femeilor i c, de
fapt, nici nu le psa, fiindc nu erau nevoii ei nii
s petreac ore ntregi n picioare pe tocuri nalte cu
efect de scurtare a tendoanelor, m pachetai n ciorapi
nbuitori, sufocai fie de sutiene, fie de rochii sufici
en t de strm te ct s reueasc s ridice sah s separe,
sau s m ping laolalt snii pentru a crea decolteul, n
funcie de cerinele ocaziei.
28 Lxnda ifowarcC

i de ce erau hainele de femei fcute din materia


le att de subirele cnd temperaturile din majoritatea
birourilor i restaurantelor erau ntotdeauna setate
att de jos, nct s se simt bine brbaii mbrcai
la costum? Ideea i se prea proast din dou motive:
in primul rnd, de ce era nevoie ca brbaii s poarte
sacouri - i exista oare ceva mai stupid dect acea relicv
a pieptarului num it cravat, pe care i-o nnodau n
jurul gtului ca laul unui clu i care tulbura anumite
funcii de baza ale organismului, cum ar fi respiraia i
nghiitul? - i de ce nu li se permitea i femeilor s
poarte sacouri dac brbaii nu se simeau n stare
s renune la ale lor? Moda, n opinia ei, era alctuit
din pri egale de prostie i nebunie. Intr-o lume logic,
oamenii ar fi purtat haine practice, de exemplu blugi,
mocasini i bluze de trening.
N u putea s schimbe lumea, dar putea s controleze
mica ei felie, refuznd s renune la propriul confort,
n ziua respectiv alese o fust alb ampl, strns cu
elastic n talie i lung pn la mijlocul pulpei. In par
tea de sus mbrc un tricou supradim ensionat i m
pleti dou earfe, una galben ca pepenele i cealalt
de un albastru azuriu, legndu-Ie mpreun n jurul ta
liei, pe post de centur. In picioare avea balerini albi.
Se simea grozav, asortat i confortabil, exact aa
cum voia s fie.
Peste noapte, ncercase s analizeze din ce motiv co
lonelul Mackenzie o pusese n ncurctur n asemenea
msur; ali brbai i fcuser avansuri insistente i reu
ise s le fac fa; aadar, cum se fcea c observaia lui
destul de inofensiv, adugat unei priviri deloc inofen
sive, i strnise o asemenea panic? C u siguran privirea
fusese de vin. Nu mai vzuse niciodat astfel de ochi,
ca nite diamante de un albastru-deschis strlucind pe o
fa bronzat, att de ptrunztori, nct avusese impre
sia c o spintecaser pn n carne, i simise c brbatul
din spatele lor nu semna cu nici un alt brbat pe care l
cunoscuse pn atunci.
A gerea inimii 29

Existau mai multe motive posibile, dar nici unul pe


care s l poat indica drept cauz primar a reaciei ei.
Avea s fie nevoit, pur i simplu, s se stpneasc,
ct mai bine posibil, s in garda sus i s ncerce s
se asigure c existau ntotdeauna i ali oameni prin
preajm de fiecare dat cnd avea de-a face cu distinsul
colonel. De ce nu venise pe la birouri mai devreme,
ziua trecut, cnd nc lucra i restul echipei? Dac
ar fi fcut-o, Caroline ar fi dorm it mai bine n noap
tea aceea.
Arunc o privire n jurul ei, asigurndu-se c totul era
stins, apoi pipi pe dinafar buzunarele fustei pentru a
verifica dac avea cheile. Buzunarele erau o necesitate;
toate hainele pe care le purta trebuiau s aib buzuna
re, fiindc poetele erau un alt motiv de iritare pentru
ea. De ce erau femeile condamnate s le care dup ele
toat viaa? De ce nu puteau s aib buzunare, la fel ca
brbaii? Fiindc moda spunea c tirbea din croiul'1
hainelor. Fiindc femeile erau considerate prea vanitoa
se. Fiindc brbaii le ntindeau mereu femeilor diverse
obiecte, adugnd nepstori: Pune asta n poeta ta",
vrnd de fapt s spun: Car tu asta n locul meu".
Ca femeile s devin cu adevrat libere, considera ea, ar
fi trebuit s dea foc poetelor n loc de sutiene. Apoi s
arunce i pantofii cu toc nalt n foc.
Pentru a se scuti de corvoada de a cra o poet,
i aprovizionase masa de birou, cu o zi nainte, cu
toate articolele cosmetice de care presupunea c urma
s aib nevoie la un m om ent dat. In fond, faptul c
nu-i plceau poetele nu nsemna c trebuia s se lip
seasc de ruj. Avea totui nite standarde personale
de respectat.
In mod normal era prima persoan care ajungea la
munc, iar dimineaa aceea nu fcu excepie. Ii plceau
dimineile, iar zorii zilei n deert erau urt moment spe
cial, n care totul era att de clar i de bina.definit. Peste
cteva ore, cldura avea s mai estompeze contururile
elementelor din peisaj, dar n acel moment era perfect.
30 Linda tioward

Fredona n surdin n tim p ce i pregti cafeaua. Orict


de cald ar fi fost, cafeaua se dovedise o necesitate peste
tot unde muncise la viaa ei.
Sfie am balajul unei gogoi cu miere i scorioa
r, o bg n cuptorul cu m icrounde i o nclzi zece
secunde. M icul dejun era gata. Se instala n scaun i
ncepu s reciteasc u n rap o rt privind cea mai recent
testare a sistem ului de dirijare, lund absent muc
tu ri m runte.
Treizeci de m inute mai trziu, apru Cal Gilchrist,
prnd surprins cnd o vzu la birou.
-A i ajuns devreme, spuse el, ndreptndu-se direct
spre ibricul de cafea. Nu te-am vzut la masa.
- Am m ncat o gogoa aici.
T erm innd de citit, puse raportul deoparte. D intre
ceilali trei m em bri ai echipei, Cal era cel mai agrea
bil. La drept vorbind, recunoscu ea, era chiar m ult mai
agreabil dect ea. Era binedispus, prietenos i capabil,
pe la vreo treizeci de ani, nc singur i bucurndu-se
de o via social activ. l mai ntlnise i nainte, dar
era prim a dat cnd lucrau la un proiect m preun.
Erau de fapt angajai la dou firme diferite, ea la
BolingW ahl Optics, care pusese la punct sistem ul de
dirijare cu laser, iar Cal la DataTech, care fcuse echi
p cu Boling-Wahl p entru a crea program ul com pute
rizat care coordona sistemul.
- Se face nc un test la opt fix, spuse Cal sorbind din
cafea. D up ce ajung i A drian i Yates, mergem toi n
camera de com and s putem urm ri prin radio discu
iile d in cursul zborurilor. C olonelul Mackenzie zboar
i el azi. V ine ntotdeauna n camera de com and dup
un zbor, i am s v fac cunotina.
- Ne-am cunoscut deja, rspunse ea. A trecut pe aici
asear, ct nc eram aici.
- Ce impresie i-a fcut?
Caroline reflect o clip, ncercnd s gseasc un
rspuns concis, i se hotr n cele din urm s spun:
- nspim nttor.
l (egerea inimii 31

Cal rse.
- Da, n-a vrea s-1 supr cu ceva. A fi pu tu t jura ca
jiloii de vntoare nu respect nimic, dar pare al naibii
de sigur c pe el l respect, in aer i la sol. U nul dintre
ei a spus c Mackenzie e cel mai b u n pilot din aviaia
american, fr discuie. Asta nseamn mult, avnd n
vedere c nici unul dintre piloii din acest grup nu este
deloc prost.
Sosir i ceilali doi membri ai echipei. Yates Kor-
leski, u n brbat scund, solid, cu nceput de chelie, era
cel mai experim entat dintre ei i eful echipei. Adrian
Fendley era pentru Caroline un ghimpe n coast n
acest proiect. Era nalt i artos, divorat, i critic acerb
al prezenei lui Caroline n echip. C nd C aroline nce-
Duse s lucreze pentru Boling-Wahl, A drian ncercase s
se descotoroseasc rapid de ea i nu o iertase niciodat
pentru felul n care l trimisese la plimbare. Ins era bun
in profesia lui, aa c era hotrta s colaboreze cu el,
chiar dac trebuia s ignore micile nepturi neobosite
din partea lui.
A drian trecu pe lng ea fr un cuvnt, dar Yates se
opri lng biroul ei.
- Te-ai instalat fr probleme?
- Da, i mulumesc. i l-am cunoscut i pe eful
cel mare.
Yates afi un zmbet larg.
- C um ti s-a prut?
- Dup cum i-am spus i lui Cal, cam nspimnttor.
- Ai grij s nu faci vreodat o greeal, altfel ai s afli
exact ct e de nspimnttor.
- Nu permite erori um ane, aa-i?
- N u cnd e vorba despre avioanele sau oam enii lui.
Yates se ndeprt, porn in d spre ibricul de cafea,
iar C aroline decise c, poate, panica ei din seara pre
cedent fusese justificat. Yates lucra la proiecte de
aprare de douzeci de ani - aadar, dac el era impre
sionat, atunci colonelul chiar nu era u n simplu soldat.
32 Linda Hcward

Se strm b recunoscnd jocul de cuvinte n e in te n io


n a t d in m intea ei.1
La ora stabilit, p o rn ir to i spre aerodrom , de un d e
se m onitorizau zborurile. Li se verificar d ocum entele
de identitate, ceea ce-i am inti lui C aroline ct de strict
era securitatea. Locul era nesat de grzi, i tia c pro
iectul N ight W in g era do ar u n u l d in tre cele aflate n
desfurare. Erau num eroi civilii care lucrau la Nellis,
persoane care se b ucurau att de cele m ai nalte reco
m andri, ct i de cele m ai am n u n ite verificri de
securitate. Sim plul fapt c se afla aici nsem na c tre
cu tu l ei fusese verificat att de m inuios, nct dosarul
ei includea probabil p an i m arca de cereale care i
plcea cel mai m ult n copilrie.
C am era de com and era aglom erat, p lin de jur
m p reju r cu m onitoare i oam eni cu privirea ain tit
asupra lor. Practic, fiecare com ponent a proto tip u lu i
N ig h t W in g nco rp o ra o m odificare radical fa de
felul n care fuseser concepute aeronavele n trecut -
p rin urm are, existau num eroase com panii i contrac
to ri d in d o m en iu l aprrii care colaborau p en tru a se
asigura c to tu l era funcional. Se adunaser i ci
va piloi, u n ii d in tre ei n costum e de zbor, alii n
uniform ele obinuite de serviciu. M ai m ulte fluier
tu ri rsu nar n aer cnd o observar pe C aroline, iar
u n u l d in tre piloi zm bi larg, plesnindu-se cu m na
peste inim .
- M-am ndrgostit, anun el, adresndu-se grupului.
-Nu-1 bgai n seam, doam n, spuse u n alt pilot.
E deja a treia oar sptm na asta, i e de-abia mari.
E nestatornic, foarte nestatornic.
- D ar artos, spuse prim ul pilot n aprarea lui. Deci
ce spui, frumoaso? Vrei s ne cstorim, s locuim ntr-o
csu acoperit de trandafiri i s facem copii frumoi?
- S u n t alergic la trandafiri, spuse ea.
1 In limba englez, Joe este i nume propriu, dar, folosit fr majus
cul, nseamn i soldat" sau pur i simplu un american de rnd,
ceea ce explic jocul de cuvinte la care face referire, (n.red.)
A(eaerea
C' inimii 33

- i la brbai, m urm ur A drian n spatele ei, doar


att ct s-l aud ea.
C aroline l ignor.
- D-i ncolo de trandafiri! Legitimaia de pe cmaa
iui l indica drept m aior A ustin Deale. S u n t adaptabil.
i am uzant. A m spus oare c ne vom distra d in plin?
O voce p rofund rsun din difuzoare, i, de parc
ar fi fost acionata o m anet, piloii ncetar discuiile
i se ntoarser spre m onitor. C aroline avu nevoie de
un m om ent pn s-i dea seama c era vorba despre o
camer m o ntat n carling care le perm itea s vad ce
fcea i ce vedea pilotul.
- Avem p atru avioane n aer azi, spuse locotenent-co-
Ionelul Eric Picollo, explicndu-le situaia. D ou N ight
Wing i d ou F-22. F-22 e singurul avion n producie
suficient de rapid ct s perm it testarea real a prototi
purilor N ight W ing. Acestea vor efectua cteva manevre
de stres, apoi vor testa sistem ul de dirijare.
Vocea p rofund rsun d in n ou din difuzoare, laco
nic i neutr, ca i cum cel cruia i aparinea nu ar fi
gonit la o vitez mai m are dect cea a sunetului la mare
nlim e deasupra deertului. C aroline se cutrem ur i
i se fcu pielea de gin pe brae.
- Treci pe MIL.
- Trec pe MIL, rspunse o alt voce.
-S e tarea de propulsie la putere maxim, opti Cal,
care sttea chiar n dreapta ei. Propulsia nom inal m a
xima a u n u i m otor sau chiar mai m ult.
C aroline confirm din cap c nelesese, cu privi
rea fixat asupra m onitorului. N u vedea d in colonelul
Mackenzie dect m inile nm nuate i picioarele lungi,
cu m aneta de gaz ntre ele, dar tia c el era cel pe care l
urmrea, n u pilotul celuilalt prototip N ight W ing. Pur
i sim plu era ceva n felul n care se mica.
Piloii efectuar o serie de m anevre cu avionul, iar
senzorii ncorporai n nveliul exterior al aeronavei
nregistrar i transm iser datele privind nivelurile de
stres la care era supus corpul avionului. '
34 Linda Haward

-Douzeci de grade alfa, anun vocea profund,


confirmnd afiajul digital de pe monitorul calculatoru
lui. Treizeci... patruzeci... cincizeci... aizeci.
- La naiba, murmur pe un ton nelinitit unul dintre
piloii aflai n spatele ei.
-Alfa e unghiul de inciden, opti maiorul Deale,
observnd expresia nedumerita a lui Caroline. Propria
lui expresie era tensionata. Majoritatea aeronavelor de
nalt performan nu pot atinge dect circa douzeci
de grade nainte de a intra n picaj. Cu Iubita am reuit
s ajungem la cincizeci de grade, fiindc propulsia ei
vectorial ne ofer un control mai bun, dar nici mcar
modelul X-29 nu mai era controlabil la peste aptezeci
de grade.
- aptezeci, spuse vocea calm. aptezeci i cinci.
Maiorul plise. Se zgia la cifrele ce se schimbau pe
monitorul calculatorului ca i cum ar fi putut s le con
troleze prin simpla putere a voinei.
-aptezeci i apte... aptezeci i nou... optzeci...
controlul pare uor nesigur. Ajunge deocamdat, revin
la orizontal.
- Cum s-a descurcat Mad Cat? ntreb cineva.
- aizeci i cinci, rspunse altcineva, iar grupul chicoti.
-A sta a fost unghiul alfa sau factorul de ru?
- Eu ncepusem s transpir la cincizeci.
-V a trebui s-l scoatem noi pe Mad Cat din carling.
Nu cred c se mai poate ine pe picioare.
- Pun pariu c lui Prsil nici mcar nu i s-a accelerat
pulsul. Are doar ghea n vene, omule, doar ghea.
Continund manevrele, avioanele i testar rezisten
a la fore gravitaionale att negative, ct i pozitive,
provocnd noi comentarii cnd difuzoarele transmi-
ser gemetele scoase de piloi n ncercarea de a fora
mai mult oxigen n creier, pentru a nu leina. Un pilot
cu antrenament putea suporta n mod normal pn la
plus ase G nainte de a ncepe s i piard cunotina,
dar, cu ajutorul unor practici specializate de respiraie,
Alegerea inimii 35

tolerana putea fi ridicat pn la circa nou G pentru


scurte perioade de timp.
Colonelul ajunsese la zece G.
- ndreapt-te, ndreapt-te, murmur preocupat un
cpitan n barb.
Maiorul Deale ncepuse s transpire.
- Nu-mi face asta, bombni el. Haide, Prasil. Nu for
a mai mult.
- Revin la orizontal, anun o voce calm prin staia
radio, iar Caroline auzi un oftat colectiv de uurare.
-Nenorocitul la este o ciudenie genetic, spuse
cpitanul cltinnd din cap. Nimeni nu poate, teoretic,
s tolereze aa ceva. C t a rezistat?
-N u prea mult, rspunse cel de-al doilea locote
nent de lng monitor. De fapt, a atins nivelul de zece
doar pentru patru zecimi de secund. A mai fcut-o
i nainte.
- Iar eu doar att rezist la nou. i vorbea perfect ra
ional! V spun eu, e o ciudenie genetic.
- Dumnezeule mare, gndete-te cum trebuie s fi
fost acum zece ani.
- Cam la fel ca acum, spuse maiorul Deale.
Urmtoarea serie de teste inea de sistemul de dirijare
cu laser, iar Caroline se apropie mai mult de monitoare.
Se simea ciudat de zdruncinat pe dinuntru i ncerc
s-i adune gndurile. Cnd fusese selectat s-l nlocu
iasc pe Walton la baza unde se fceau testele, studiase
rapid cteva materiale despre avioanele cu reacie, iar
acestea, adugndu-se cunotinelor ei tehnice generale,
i permiteau s neleag exact ct de periculoase fusese
r acele manevre. Ar fi putut pierde controlul asupra ae
ronavei la asemenea unghiuri de inciden extreme sau
ar fi putut s-i piard cunotina supunndu-se unui
asemenea nivel al forelor gravitaionala i s nu-i vin
in fire suficient de rapid ct s mpiedice avionul s se
nfig cu botul n nisipul deertului. Reaciile celorlali
piloi fuseser suficient de gritoare.
36 Linda ifaward

Adrian se strecur n faa ei, mpiedicnd-o efectiv


s vad, fiind m ult mai nalt dect ea. Caroline se con
centra din nou pe situaia din acel m om ent. N u se
ndoia c Adrian o fcuse intenionat, i, dac i per
mitea s scape nepedepsit, data viitoare avea s fac
ceva mai ru.
-Scuz-m, Adrian, spuse ea politicoas. Avnd n
vedere c eti att de nalt, d-mi voie s stau n fata ta,
ca s vedem amndoi.
Yates ridic privirea i zmbi, fr a vedea - sau poate
alegnd s ignore - expresia acr de pe faa lui Adrian.
- Bun idee. Vino aici n fa, Caroline.
Testele de dirijare decurser bine. In prezent, se lu
cra la partea de inte staionare, i toate componentele
funcionar la parametri acceptabili. Datele se afiau n
flux continuu pe ecran, fiecare element fiind verificat
rapid i notat prin raportare la listele imprimate pe care
le aveau toi cu ei.
Cele patru avioane aterizar cu bine, iar atmosfera
din camera de comand deveni brusc mai relaxat,
ajungnd aproape la un fel de veselie ameitoare. Echi
pa care lucra la lasere se adun n jurul locotenent-co-
lonelului Picollo, i discutar cu toii despre rezultatele
testelor. Iniial, Caroline fu surprins de ct de bine
cunotea acesta subiectul, dar apoi i ddu seama c
nu era cine tie ce surpriz. In fond, el i ceilali piloi
lucrau la acest proiect de ceva vreme; ar fi trebuit s
fie de-a dreptul retardai ca s nu absoarb o parte din
tre informaii.
- S ar putea s mai aib i colonelul cteva ntrebri,
spuse acesta n final, dar se pare c de acum putem nce
pe testele pentru a vedea ct de bine intete i urmre
te obiectele n micare.
U n bra se strecur n jurul taliei ei, iar Caroline de
veni brusc rigid. ntoarse rapid capul. Maiorul Deale i
zmbi larg, strngndu-i braul mai tare n jurul ei.
n spatele lui, vzu ali piloi care priveau i rnjeau
i ei. Artau toi ca nite postere pentru o convenie
H(eaerea inimii 37

Stomatologic. Fu cuprins de mhnire. La naiba, nce


puse deja.
- Deci, frumoaso, unde vrei s mergem la cin disea-
:r? ntreb maiorul.
- Ia mna, Daffy, rsun o voce neltor de blnd
din spatele lor. Dr. Evans va fi cu mine disear.
Era imposibil s nu i dea seama cine vorbise. Chiar
dac nu ar fi recunoscut acele tonuri calme i profunde,
i-ar fi dat seama dup felul n care ncepu inima s-i
zvcneasc slbatic, iar plmnii i se contractar brusc,
tindu-i rsuflarea.
Toata lumea se rsuci imediat pe clcie. Mackenzie
nc purta costumul de-pilot, inndu-i casca sub bra.
Prul lui negru era leoarc de transpiraie i lipit de cap,
iar ochii i erau roii din cauza forelor gravitaionale
suportate. Expresia i rmase calm i distant cnd
i privi.
- Eu am vzut-o primul, protest maiorul Deale, dar
i desprinse braul de pe talia ei. La naiba, Prsil, nu
poi s arunci pur i simplu o privire i s decizi...
-B a pot, spuse Mackenzie, apoi se ntoarse spre
Picollo i ncepu s-l asedieze cu ntrebri.
Maiorul se ntoarse i o studie ncet pe Caroline, ca i
cum abia atunci ar fi vzut-o cu adevrat pentru prima
dat, i poate chiar aa i era. Pn n acel moment, nu
fusese dect o fa rezonabil de drgu, o glum, dar
acum trebuia s-o vad ca pe o persoan.
-N u l-am mai vzut niciodat pe Prsil s fac aa
ceva, i l cunosc de cincisprezece ani, spuse el gnditor.
- Eu nu-1 cunosc deloc, rspunse Caroline pe un ton
tios. Adic, abia asear l-am ntlnit prima dat, ntot
deauna e att de autoritar?
- Prsil? Autoritar?
Maiorul i uguie buzele.
- Despotic, explic sritoare Caroline. Tiranic. Chiar
poruncitor.
38 Lind'a dfowarcf

- O, n sensul sta autoritar. Adic vrei s tii dac


obinuiete s ii recruteze femei pentru a-i ine compa
nie la cin?
- Da, cam aa ceva.
- Nu. E prima dat. De obicei, sar femeile pe el gr
mad. II iubesc de se prpdesc. ine de atractivitatea
profesiei, tii, de ispita slbticiei. Femeile adooor uni
formele, dar, dincolo de ea, e de fapt sec i plictisitor.
- Daffy...
Vocea calm era rbdtoare, dar avea un ton de
avertizare.
Atunci, maiorul privi peste umrul lui Caroline i
zmbi larg:
-Tocmai te ridicam n slvi.
-A m auzit.
Mackenzie era chiar lng cotul ei, dar Caroline
nu ndrzni s l priveasc. II rugase insistent cu o
sear n urm s nu atrag n nici un fel atenia asu
pra ei, dar iat c acum, cnd se ntlneau din nou,
mai c i atrnase o pancart de gt pe care s scrie:
femeia lui Mackenzie. Se strdui s i stpneasc
impulsul de a-i ndesa un pum n n stomac. In pri
mul rnd, violena era rareori o soluie. n al doilea
rnd, era eful de proiect, i ar fi fost o micare foarte
proast pentru cariera ei. Iar, n al treilea rnd, colone
lul prea s fie fcut din oel clit, i probabil i-ar fi
rupt mna.
Aadar, opt pentru o atitudine prudent i se con
centra asupra maiorului Deale.
- Daffy? De la rtoi?
-N u , spuse imediat Mackenzie cu o plcere crud.
De la movil.
-A dic o movil de om, adug cpitanul, care se
aflase n grupul ce urmrise monitoarele.
-Adic... prost grmad, spuser i alii la unison.
-Movil, repet Caroline. Forme de relief. Daffy
Deale. Daffydeale. De-ar fi, deal el ncheie ea, izbucnind
n rs.

I
51Cegerea inimii 39

Maiorul i arunc lui Mackenzie o privire rutcioas.


- Cndva, aveam o porecl bun, masculin. Con-
cis. Care te punea pe gnduri. Provocatoare. Mare-
Ie. E o porecl bun, nu-i aa? Marele Deale. Strnea
curiozitatea femeilor. Era doar un joc de cuvinte legat
de numele meu sau exista vreun sens mai profund?
Apoi a venit acest... acest sprgtor de petreceri, i
a nceput s m strige Daffy i Movil, i aa mi-a
rmas numele.
Mackenzie zmbi. Caroline l observ cu colul
ochiului, iar reacia pe care ncercase s-o ignore se fcu
din nou simit cu for deplin. Fu cuprins deodat
de fierbineal i rceal. Simea fiori strbtndu-i spa
tele, dar pielea i era fierbinte.
-A i putea s vii n biroul meu peste o jumtate de
or, dr. Evans? ntreb atunci colonelul.
Caroline detesta felul n care punea sub form de
ntrebare ceva ce, dup cum o arta tonul, era clar
un ordin.
Se ntoarse i i zmbi larg.
- Dac insiti, colonele.
In ochii lui sclipi nelegerea faptului c l forase s
se exprime de-a dreptul poruncitor, dar nu ezit.
- Insist.
-N e vedem ntr-o jumtate de or.
Cnd porni alturi de ceilali spre propriile birouri,
Adrian se opri lng ea.
- Deteapt micare, spuse el, pe un ton de ostilita
te fi. Pune-te bine cu eful cel mare, i nu conteaz
dac o dai n bar profesional.
Caroline i m eninu privirea n fa.
- Eu n-o dau n bar profesional.
Nu avea nici un rost s nege c ar fi avut vreun soi de
relaie cu Mackenzie, aa c nu se mai,obosi s ncerce.
Cal arunc o privire n spate, l vzu pe Adrian mer
gnd alturi de ea i ncetini pentru a le permite s-l
ajung din urm.
40 Linda tdoward

- Partea complicat ncepe cu intele n micare, dar


pn acum nu au fost prea multe probleme cu pro
gramul. E aproape nspim nttor ct de bine au de
curs testele.
Adrian porni n fa fr a rspunde, iar Cal fluier
ncet printre dini.
- N u e tocmai cel mai mare susintor al tu, nu-i
aa? Cnd s-a aflat c tu vei fi nlocuitorul lui Walton,
Adrian a fcut cteva comentarii rutcioase, dar nu
mi-am dat seama c e rzboi pe fa. Care e problema?
- Conflict de personalitate, rspunse Caroline, tiind
c ncercarea de a da vina pe altcineva era un alt exerci
iu fr rost.
Cal pru ngrijorat.
-T rebuie s funcionm bine ca echip, altfel colo
nelul Mackenzie va cere s fim toi nlocuii, iar asta
nu va da bine pentru noi pe viitor. Exist un termen-li-
mit pentru aceste teste. Vor s obin rezultate bune,
pe care s le prezinte congresului i presei cnd va fi
cazul s se voteze finanarea, iar asta va fi peste cteva
sptmni, cred.
- Sunt capabil s l ignor pe Adrian, l asigur ea.
- Sper. Am s ncerc s fiu mediator pe ct pot, dar la
un moment dat voi doi va trebui s colaborai.
-C n d e vorba despre munc, consider c suntem
am ndoi suficient de profesioniti ct s lsm deoparte
disensiunile. Dar mulumesc pentru intenie.
Cal aprob din cap, apoi i zmbi.
- Deci bunul colonel e interesat. A artat-o destul de
clar, nu-i aa?
- Fr motiv, spuse ea cu nverunare.
-Poate din punctul tu de vedere, dar nu i din-
tr-al lui.
Era o prostie din partea ei, dar ncepu s atepte cu
nerbdare ntlnirea cu Joe Mackenzie n intimitatea bi
roului lui. ef de proiect sau nu, avea s-i spun cteva
lucruri. La ora stabilit, ceru indicaii cum s ajung
!'Akgerea inimii 41

la baraca Quonset potrivit i travers cu pai mari pista


de avioane, mnat de furie.
Biroul exterior era ocupat de sergentul Vrska, un
tnr solid care prea mai potrivit intr-o echip profe
sionist de fotbal american dect ntr-un birou, dar care
o ntmpin pe Caroline agreabil i o introduse n biro
ul privat al colonelului.
Mackenzie fcuse un du i se schimbase n uniforma
de serviciu de var; albastrul materialului nu fcea dect
s sublinieze albastrul-deschis al iriilor lui. Se ls pe
spate n scaun i o privi calm, ca i cum ar fi ateptat o
explozie de furie.
Caroline se gndi s explodeze, dei era evident c
Mackenzie se atepta-la aa ceva. U n lucru era clar:
atmosfera ar fi devenit tensionat. Dac i-ar fi ieit
din fire , nu ar fi reuit dect s i ofere lui un avantaj.
Colonelul nu o invit s ia loc, dar ea o fcu oricum,
apoi i ncruci picioarele i se ls pe spate, atitudi
nea ei artnd clar c micarea de deschidere i apar
inea lui.
- i-am citit dosarul, spuse el. Impresionante calificri
i competene. Ai fost ntotdeauna naintea grupului
tu de vrst n coal, ai nceput facultatea la aispreze
ce ani, ai terminat-o la optsprezece, i-ai luat masteratul
la nousprezece ani, iar doctoratul la douzeci i unu.
Boling-Wahl te consider unul dintre cei mai strlucii
fizicieni din ar, dac nu chiar din lume.
Caroline nu tia la ce se ateptase, dar n nici un caz
s i fie enumerate realizrile. II privi prudent.
- Nu ai ieit niciodat cu bieii, continu el.
Caroline fu cuprins brusc de panic, gndurile n-
| vlmindu-i-se n vreme ce ncerca s anticipeze unde
voia s ajung cu o asemenea introducere.
-N u n liceu, ceea ce e pe jumtate de neles, avnd
n vedere vrsta i ct de mult aveai de nvat, dar
nici n facultate sau dup. Nu ai avut niciodat un prie
ten, i cu asta, basta. Pe scurt, nu ai absolut deloc expe
rien n a face fa unor ipi zurbagii cum sunt bieii
42 Linda Haward

mei. Te-a deranjat faptul c m aiorul Deale i-a pus bra


ul in jurul taliei tale.
Caroline nu spuse nimic, doar continu s-l priveasc.
-T reb u ie s lucrm toi m preun, fiindc avem
m ulte de fcut i n u ne-a rmas m ult tim p la dispo
ziie. Nu vreau ca m oralul echipei s fie deteriorat de
ostilitate i nu vreau s fii nevoit s nduri din partea
bieilor mei com portam ente care te-ar face s te simi
prost. S u nt brbai i i triesc viaa la limit, zburnd
pe m arginea prpastiei. S unt slbatici i arogani i au
nevoie s se descarce de tensiune, de regul folosin-
du-se dc butur, femei i cascadorii stupide. U n mij
loc de a-i mpiedica s se dea la tine ar fi s transform
baza ntr-o zon de rzboi, situaie n care toi te-ar
detesta i nu ar putea s lucreze cu tine, ceea ce ar m
piedica desfurarea proiectului. Cealalt opiune ar fi
s-i lai s cread c eti a mea.
Lui Caroline nu i plcu exprimarea lui.
- E o sugestie att de primitiv, nct m mir c nu
are pr peste tot.
- A tunci nu te vor mai deranja, continu el, ignornd
com entariul ei. De fapt, vor fi de-a dreptul protectori.
Caroline se ridic i ncepu s se nvrt prin bi
roul lui.
- Nu vreau dect s fiu lsat n pace pentru a-mi face
treaba. Cer chiar att de mult? De ce ar trebui s m
ascund n spatele unei false relaii?
- n prim ul rnd, ei pornesc toi de la premisa c ai
avut experienele norm ale pentru o femeie de vrsta ta.
C aroline se ncrunt spre el, deranjat de felul n
care formulase fraza. Vrsta11 ei, chiar aa! Vorbise de
parc ar fi fost gata s-i depun dosarul de ieire
la pensie.
- N u le va trece prin cap c gesturile lor ar putea,
de fapt, s te sperie, continu el. Mai exist i posi
bilitatea ca unele glume de-ale lor s nu fie chiar att
de nensem nate, s-ar putea ca unii dintre ei s-i fac
avansuri serioase, i lucrurile ar putea lua o ntorstur
Alegerea inimii 43

urt dac L-ai respinge ferm. N u mi pot perm ite n


treruperile n program care ar aprea dac m-a vedea
nevoit s formulez plngeri disciplinare m potriva vre
unuia dintre bieii mei. Am nevoie de ei si am nevoie
de tine. Ba chiar, dac ar afla c eti virgin, asta nu
ar face dect s nruteasc situaia. Cel mai bine
este s le ari clar c n u eti de nasul lor prefcn-
du-te c ai o relaie cu altcineva, iar singurul brbat de
la baz pe al crui teritoriu nu ar ndrzni s intre sunt
eu. Aa c, ncepnd din acest m om ent, ei trebuie s
cread c eti a mea. N u ai altceva de fcut dect s te
pori mcar pe jum tate prietenete cu m ine n fata
lor, n loc s m priveti furioas, de parc ai vrea s-mi
vezi capul pe u n platou.
- C u u n mr ndesat n gur, m urm ur ea.
Apoi contientiza nelesul vorbelor care-i scpaser
i se zgi la el copleit de ruine, cu ochii mari i sn
gele colorndu-i obrajii. La naiba, de ce nu izbucnise
ntr-un rs zgomotos cnd el m enionase c era virgin?
Acum era prea trziu s mai nege.
Joe o privea n continuare cu aceeai expresie de calm
i detaare, dar i inea ochii mijii i o fixa cu o inten
sitate stranie.
Caroline n u ndrzni s susin acea privire ptrun
ztoare. Sentim entul de jen era aproape insuportabil.
Fcu apel la ultimele ei rmie de snge rece i spuse:
- In regul.
Apoi, pentru a doua oar n mai puin de douzeci i
patru de ore, ced impulsului puternic de a fugi de el.

capitolul 3
Pre de cteva m inute dup ce Caroline efectiv fugise
uin biroul lui, Joe rmase nemicat, sprijinit de sptarul
scaunului, cu minile prinse la ceaf i cu u n mic zm
bet de satisfacie curbndu-i colurile gurii ferme.
44 Unda 'Udward

Deci chiar era virgin. Nu fcuse dect o presupune


re, dar se dovedise una corect. O femeie cu experien
nu ar fi fost att de jenat sau de pierdut, netiind ce
s spun sau s fac. Draga de ea. n pofida inteligenei
ei, era complet ignorant i naiv n materie de brbai
i sex, iar reflexul pe care i-l formase n tineree, cnd
probabil vreun idiot o speriase de moarte ncercnd s o
pipie, devenise rspunsul ei standard atunci cnd avea
de-a face cu atenia unui brbat.
Sosise n birou nainte de ivirea zorilor, gndindu-se
mai mult la ea dect la zborul care l atepta, i, ntr-un
impuls de moment, ceruse s-i vad dosarul. Fusese o
lectur interesant. Imediat ce ncepuse coala, fusese
separat de cei din grupa ei de vrst, iar reacia ei n
faa izolrii sociale inevitabile fusese de a se dedica stu
diilor, lrgind astfel prpastia pe msur ce o luase na
intea colegilor ei de coal. Aceste detalii nu fuseser
indicate concret n dosarul ei, desigur; hrtiile imper
sonale nu fcuser dect s enumere cifre i realizri,
cu excepia verificrii detaliate de securitate, n care se
menionase lipsa unei relaii personale cu un brbat -
vreodat -, dar nici profilul ei psihologic, nici o an
chet detaliat nu dezvluisem indicii privind tendine
homosexuale. n istoricul ei profesional apreau cteva
situaii n care dr. Evans nu se nelesese bine cu cte
un coleg de munc, ntotdeauna brbat, dar, cum do
meniul fizicii era dom inat de brbai, acest detaliu nu
era n sine relevant.
Amintindu-i cum reacionase n faa lui cu o sear
n urm, Joe ncepu s reflecteze. Oare atitudinea ei att
de epoas se datorase faptului c fusese ntotdeauna
oaia neagr, din punct de vedere social, emoional i
fizic, pe toat durata copilriei i a adolescenei ei? Cei
de vrsta ei o evitaser, cel mai probabil, iar colegii de
clas nu fuseser interesai s socializeze cu cineva care,
n comparaie cu ei, era nc un copil. Pn se maturi
zase fizic suficient ct s nu mai conteze diferena, mo
delul de com portament se fixase deja n mintea ei, i i
?l(egerea inimii 45

construise attea sisteme de aprare, nct nimeni nu


putea trece de toi acei spini.
Singurul mod prin care un brbat s-ar fi pu tu t apro
pia de ea era dac ar fi deschis ea nsi porile, ceea
ce era prea puin probabil s se ntmple. Pe de alt
parte, vzuse ct de tare se crispase cnd Daffy i pu
sese braul n jurul taliei ei, i rspunsul i apruse ful
gertor n gnd. O clip mai trziu, i pusese planul
n aplicare.
M unca era im portant pentru ea. De dragul carierei
era dispus s accepte o fals relaie cu el, dei i spu
sese clar cu o sear nainte c nu voia s devin inta
brfelor. tia c avea s ajung subiect de brf indi
ferent de circumstane, cci pur i simplu nu era ge
nul de femeie care se pierdea n decor. C nd i ceruse
s aleag ntre a se preface c avea o relaie cu el i a n
dura brfele, pe de o parte, i posibilitatea de a nu i se
mai permite s lucreze deloc la proiectul N ight Wing,
pe de alt parte, Caroline alesese prima opiune. Exact
aceasta era reacia pe care se bazase el cnd i constru
ise argumentul.
Acum, restul brbailor aveau s-o lase n pace, l-
sndu-i lui cale liber, i inteniona s se foloseasc
din plin de acest avantaj. Era nevoie s petreac timp
cu el, s nceap s-l cunoasc, s nvee s se relaxeze n
prezena lui.
Seducerea ei avea s fie cea mai plcut misiune n
care se angajase vreodat. S mblnzeasc mica aricioai-
c n pat avea s fie chiar mai palpitant dect depirea
vitezei de trei machi.

Caroline nu ndrzni s se ntoarc la munc; tia c


tulburarea i se citea pe fa cu uurin, iar Adrian ar fi
fcut vreun comentariu rutcios cum c ar fi trebuit
s se ocupe de viaa ei amoroas doar n timpul liber.
Intr glon n cea mai apropiat toalet i se refugie
intr-un separeu.
Lincfa tfowarcf

t illn cap pn n picioare i se simea ciudat


M de a izbucni n lacrimi. Ea nu plngea dect
Itll rezolva nimic, ci doar se alegea cu nasul
. ( lh iar i mai ciudat era faptul c fusese din
ptutlt din drum n mod ruinos i sosise clipa s
militatea.
Nu t rvu din ceea ce fcuse colonelul Mackenzie reu-
litf mu perie att de tare; propriile ei reacii fa de el
mutl Iimpflimnttoare. Inteligena nu fcea nici ct o
t npii degerat dac i ascundea capul n nisip i refu
la l recunoasc adevrul. i permisese s devin prea
Im leltoare n abilitatea ei de a ine brbaii la distan
ii ftilosindu-se de limba ei ascuit; colonelul nu nu-
nml c nu prea intimidat de aceast atitudine - naiba
'l Iu de brbat, prea chiar s-i plac! -, dar poate c
nn n acel moment reuise s se apere de toi ceilali
brbai doar fiindc nu se simise atras de nici unul
dintre ei. Respiraia tiat, atacurile de panic, btile
nnebunite ale inimii ei i comportamentul la nu pu
teau nsemna dect un singur lucru: atracie sexual.
Fiind o femeie inteligent, impulsul ei instinctiv fu s
fug pentru a se salva.
Se iert c nu recunoscuse imediat semnele, fiind
c, n fond, era prima dat cnd trecea prin aa ceva.
Nu tiuse nici cum s conduc o main prima dat
cnd se urcase la volan. Fusese ntotdeauna uor nedu
merit de trucurile uneori febrile la care apelau ambele
sexe cnd ncercau s atrag pe cineva de sex opus, dar
acum tia ce sttea la baza lor. Gonadele. Era deconcer
tant s fii trdat de propriile glande.
Iar acum trebuia s se descurce cu aceast situaie
n care se nfundase cumva. Era sigur c, dac se str
duia, putea gsi o alt soluie, dar mintea ei prea s
refuze s funcioneze. Era probabil un efect secundar
al activitii excesive a gonadelor. In fond, gnditul nu
era_ prielnic mperecherii.
ncerc s-i organizeze gndurile. In momentul de
fa, acceptase s se poarte de parc ar avea o relaie
7Ueaerea
V inimii 47

cu Joc Mackenzie, pentru ca brbaii s-o lase n pace i


s-i poat face treaba i, n acelai timp, ca brbaii s
nu fie distrai de ea. Oare colonelul se prefcea c avea
o relaie cu toate femeile aflate la baz? De ce tocmai ea?
Ce anume la ea era att de deranjant nct trebuia s fie
aeutralizatdl tia ca era o femeie rezonabil de atrgtoa
re, dar cu siguran nu era o femeie fatal.
i ce anume era de ateptat s fac pentru a da im-
oresia c era implicat ntr-o relaie cu el? S discute
chestii de complezen i s zmbeasc? Considera c
s-ar putea descurca mulumitor cu aa ceva. Nu ncer
case niciodat s gngureasc ca o turturea ndrgosti
t, aa cum le vzuse pe unele femei, dar nu putea fi
chiar att de greu. Dar dac el i nchipuia c aceast
pseudorelaie implica mbriri i sruturi, avea s
fie nevoit s renune imediat, cci inima ei pur i
simplu nu ar rezista unui asemenea efort. Atta adre
nalin gonindu-i prin vene nu avea cum s fie bun
pentru sntate.
Dar situaia nu era imposibil de gestionat. Dac i
pstra capul pe umeri i i amintea s nu se ncread
n el orict de rezonabil ar fi prut, avea s fie n regul
probabil.
Cu acest gnd instalat ferm n minte, i ndrept
umerii i iei din refugiu. Cnd travers pista, cldu
ra deertului o lovi dogoritor n cretetul capului i i
arse braele. Totul plpia n jurul ei, iar urechile i erau
asaltate de rgetul constant al motoarelor cu reacie al
avioanelor ce decolau i aterizau. Piloi i membri ai
personalului auxiliar miunau peste tot, ocupndu-se
de necesitile uriaei baze. Activitatea i strnea entu
ziasmul, i chiar mai palpitant era gndul c lucra la
dezvoltarea celui mai avansat avion de vntoare conce
put vreodat.
Munca fusese dintotdeauna salvarea ei. Ii fcea plce
re i i se dedica, fiindc era singurul domeniu din viaa
ei n care excela, n care chiar i gsea locul,' i era fa
miliar i i aducea alinare, dei nu se ndoia c Adrian
48 Linda i fow ard

Pendley avea s se strduiasc din rsputeri s i strice


plcerea. Ei bine, dac putea s-l ignore pe Mackenzie,
putea cu uurin s-l ignore i pe Adrian.
Chipul provocator i puternic bronzat al colonelului
i apru n faa ochilor, formndu-se printre valurile de
cldur, i Caroline se mpiedic de marginea pistei
nainte de a-i recpta rapid echilibrul. Deci nu reuea
prea bine s-l ignore pe Mackenzie; avea s devin mai
bun la asta. Trebuia, pentru binele ei.
Dup cum se ateptase, cnd reintr n birou cu hai
nele ude de transpiraie i cu uvie de pr lipindu-i-se
pe fa, Adrian ridic privirea spre ea i rnji sarcastic.
-N u tiai c e prea cald pentru o tvleal rapid?
Ai s nvei s le pstrezi pentru un weekend n Vegas.
Yates ridic ochii i se ncrunt. Caroline i surprinse
privirea i ridic din umeri, pentru a arta ca nu-i psa.
Programul laser era complet dezvoltat; rolul lor era
s rezolve eventualele probleme, i, cum testele din
ziua respectiv decurseser bine, nu prea aveau mare
lucru de fcut n afar de a recapitula ceea ce vzuser.
Apoi discutar despre urmtorul test planificat, primul
n care urma s se foloseasc o int mobil. Avioanele
care aveau s fie folosite la urmtoarele teste nu erau
cele dou care zburaser n ziua aceea, iar sistemele
lor de dirijare fuseser deja verificate ca parte a pro
gramului de mentenan implementat cu regularita
te. Toate acestea fuseser fcute nainte de sosirea lui
Caroline la baz. Trebuiau totui verificate sistemele
de pe avioanele care zburaser n acea zi, aa c ea,
Yates i Adrian se schimbar n salopete pentru a se ocu
pa de acest aspect. Cal rmase la birou, pentru a verifi
ca din nou datele de pe computer.
-Toi tehnicienii care colaboreaz la proiectul Night
Wing s-au neles bine, spuse Yates n drum spre hangar.
A fost una dintre cele mai reuite operaii dintre toate la
care am participat.
-A tunci n-o da acum n bar insultnd unul dintre
tehnicieni, spuse Adrian.
Alegerea inimii 49

Yates se opri i se rsuci pe clcie pentru a-1 nfrunta


pe Adrian.
-Ajunge, spuse el pe un ton neutru.
-A sta este adevrul. tii c are o reputaie de persoa
n dificil.
- tiu ceea ce aud, i nu Caroline e cea care se poart
mizerabil. Sper c nu trebuie s-i amintesc, colonelul
Mackenzie poate cere nlocuirea oricrui membru al
acestei echipe cu un singur telefon, i ar face-o fr s
clipeasc dac ar considera c frecuurile dintre oricare
dintre noi mpiedic munca la proiect. Dac se ajunge
la aa ceva, munca la Boling-Wahl practic s-ar ncheia, i
asta e valabil pentru amndoi.
Caroline i ndes adnc minile n buzunarele salo
petei. Dei mnia lui Yates fusese ndreptat mpotriva
lui Adrian, tia c poziia ei la Boling-Wahl era uor ne
sigur din cauza dificultilor aprute n trecut la cteva
proiecte. Unul dintre aceste incidente fusese cu Adrian.
Faptul c i se ceruse s lucreze din nou cu el putea fi
un soi de test, iar locul ei de munc depindea de ct de
bine se descurca n situaia dat.
Adrian se ntoarse i i arunc o privire ntunecat.
- O s stau departe de ea, murmur el n final, dac
st i ea departe de mine.
Apoi porni cu pai mari n faa lor.
Yates oft, iar el i Caroline i reluar drumul, dar
ntr-un ritm mai lejer.
- Ignor-1 ct de mult poi, o sftui el. Nu mi-am
dat seama c situaia dintre voi doi e att de ostil.
- Eu nu sunt ostil, spuse Caroline surprins.
Yates o privi gnditor.
- Nu, cred c nu eti. Dar el e. E vorba pur i simplu
de antipatie reciproc sau s-a ntmplat ceva despre care
ar trebui s tiu i eu?
Caroline ridic din umeri.
- Nu cred c e mare secret. Mi-a fcut avansuri cnd
am nceput s lucrez la Boling-Wahl i 1-am'refuzat.
- Ah. Un orgoliu rnit. t
50 Unda idoward

-A fi neles dac am fi avut o relaie i ne-am fi


desprit ulterior, dar nu s-a ajuns niciodat la un ase
menea nivel de intimitate. Presupun c nu reacioneaz
prea bine cnd e respins.
- Asta a fost tot? Ai refuzat s iei cu el? ntreb Yates
sceptic.
- Nu tocmai. A ncercat s m bage n pat.
- i tu...?
Caroline i pstr privirea aintit nainte, dar i
simi obrajii ncingndu-se din nou.
- A fost... Ei bine, a fost o ncercare destul de bru
tal, dac nelegi ce vreau s spun, i nu reueam s-l
fac s neleag c nu sunt interesat. M-am strduit s
fiu politicoas, dar n u a funcionat, i refuza s m lase
s plec. Aa c i-am spus c m-a fi angajat la o grdin
zoologic dac a fi vrut s fiu pipit de o maimu.
Yates chicoti:
- N u foarte elegant, dar eficient.
Nu era singurul lucru pe care i-1 spusese lui Adrian,
dar considera c recunoscuse suficient.
-S-a sim it ofensat.
-V a trebui s nvai s colaborai pe durata
proiectului.
- neleg. N-am s-i rspund la provocri. Dar, dac
pune din nou m na pe mine, l avertiz ea, n-am s
reacionez prea bine.
Yates o btu pe bra.
- Dac pune mna pe tine, d-i cu ceva n cap.
Aa i avea de gnd.
i petrecur restul zilei verificnd sistemele de ghi
dare ale celor dou avioane, i totul prea n regul.
Vznd echipele de m entenan strecurndu-se n,
pe dedesubt, pe deasupra i n jurul aeronavei negre i
lucioase, scena i am inti lui Caroline de Gulliver ncon
jurat de liliputani. C abluri i furtunuri erpuiau peste
tot, brzdnd podeaua hangarului.
A drian nu vorbi cu ea dect strict legat de ceea ce
aveau de fcut, lucru care i conveni lui Caroline. Era
Afeaerea inimii 51

bun n profesia lui, i, ct vreme se limita la ea, nu


avea nimic mpotriva lui. Poate c mustrarea lui Yates
avusese efect asupra lui.
De-abia spre sfritul dup-amiezii term inar de ve
rificat temeinic cele dou sisteme, iar Caroline se retra
ge bucuroas. G ndul la un du lung i rece i zbovea
in minte. Se ntoarse n birou fr a se mai obosi s se
chimbe de salopet, lundu-i pur i simplu hainele i
verificnd ca totul s fie ncuiat. Securitatea impunea
ca nimic s nu fie lsat afar pe birouri.
C nd ajunse la locuina ei, fix aerul condiionat la
o tem peratur mai sczut i rmase n faa aerului rece
imp de un m inut, oftnd de uurare. Exista i un avan
taj n a folosi camere mici: se rcoreau rapid. O ricum , se
putea considera norocoas c avea dou camere. Prima
ncpere era o com binaie ntre camer de zi, sal de
mese i buctrie, ceea ce nsemna c jum tate din ea
era ocupat de o canapea oarecare i u n scaun asortat,
cu o msu de cafea zgriat din imitaie de lemn, iar
:ealalt jum tate - de o buctrie minuscul i o mas
de melamin ponosit cu dou scaune. Culoarea predo
m inant prea a fi verdele spitalicesc. Cam era avea circa
paisprezece metri ptrai i ddea direct spre dormitor.
D orm itorul i baia luate m preun aveau cam aceeai
suprafa ca ncperea din fa. Se afla acolo u n pat care
era, teoretic, de dou persoane, dar nu prea se ncadra
in definiie, dar, fiindc dormea singur, nu conta.
D orm itorul includea i o com od cu sertare plin de
urme, u n dulap ngust i o baie micu, n care de-abia
dac ncpeau elementele eseniale unei bi, i asta doar
fiindc locul czii de baie fusese luat de o micu cad
de du. Era un spaiu in care se putea tri acceptabil,
aar nu se vedea atandu-se de el.
Partea bun era c unul dintre primele lucruri
pe care le fcuse fusese s nlocuiasc becurile din baie
cu altele mai puternice, care s-i asigure suficient lumi
n ct s se machieze. Probabil avea cea mai luminoas
baie de la baz. Ii plcea ideea.
52 Linda idowarcC

Fcu duul lung i rcoros pe care i-l promisese, n


chiznd tot mai mult din apa fierbinte pe msura ce
se obinuia cu rcoarea, pn cnd apa ce curgea peste
ea ajunse satisfctor de rece. Se simi revenindu-i la
via cnd pielea ei suprancins absorbi umezeala.
Nu nchise apa dect cnd ncepu s tremure, apoi se
frec viguros cu prosopul i se mbrc n pantaloni
largi de bumbac i un tricou mare, ceea ce se potrivea
perfect cu standardele ei de confort.
Apoi se gndi s ia masa. Hotrse nc de la nceput
s mnnce n locuina ei ct de des posibil, aa c i
aprovizionase buctria minuscul cu cteva alimente
de baz. Sttea n faa uii deschise a unui dulap de bu
ctrie ncercnd s decid ce s mnnce, cnd cineva
i btu la u:
- Cine e? strig ea.
- Mackenzie.
Nici n-ar fi fost nevoie s se prezinte, constat Caro-
line iritat, apropiindu-se de u i deschiznd-o. Ar fi
fost suficient s murmure ceva cu vocea lui profund.
Se nfipse n prag i simi cldura instalndu-se n jurul
ei ca o ptur sufocant.
- Ce doreti? ntreb ea.
Joe nu purta uniforma, dar blugii moi, ghetele roase
i tricoul alb erau bizar de tulburtoare, n timp ce ine
vitabilii ochelari de soare ntunecai, de pilot, i ascun
deau ochii. Lui Caroline nu i plcu imaginea; nu voia
s tie cum era Joe n afara programului.
- Cina, spuse el.
Caroline i ncruci braele.
- Nu-i dau de mncare.
- Nu, eu i dau ie, spuse el blnd. Ai uitat? I-am spus
lui Daffy c vei fi cu mine n seara asta, i pn mine va
afla toat lumea dac nu se ntmpl asta.
Cu mare greutate, Joe reui s-i pstreze vocea bln
d i privirea aintit asupra chipului ei, fiindc era
evident c nu purta sutien. Tricoul subire de pe ea dez
vluia clar forma snilor ei obraznici i cercurile mai
91(egerea inimii 53

ntunecate ale sfrcurilor. Fiecare muchi din corpul lui


se tensiona sub efectul excitrii tot mai intense.
- Doar u n cheeseburger, o ispiti el, folosind tonul
cald pe care l adoptase adesea pentru a liniti iepe-
le agitate. Nici mcar nu trebuie s te schimbi. ncal-
-te doar, i plecm de la baz s gsim un local cu
namburgeri.
Caroline ezit. G ndul la un cheeseburger era ten
tant, mai ales c tocmai fusese pe punctul de a alege
ntre dou mrci de cereale.
- n regul, decise ea brusc. Ateapt-m un minut.
Ddu fuga n dorm itor i ncl o pereche de san
dale, apoi i trecu u n pieptn prin pr. i vzu n
oglind faa proaspt splat i se ntreb dac era
cazul s se machieze, apoi ridic din umeri. O atepta
un cheeseburger.
Chiar nainte s ias din camer, i aminti c nu pur
ta sutien i i puse n grab unul. Nu credea c Joe ar fi
observat, dar era mai bine s nu rite.
Joe nu intrase n locuina ei, ci o atepta n faa uii
deschise. Caroline iei. nchise ua ferm, apoi puse mna
pe clan i o ncerc, pentru a se asigura c ncuietoarea
ie nchisese. Mulumit, i bg cheile n buzunar.
Joe venise cu o camionet cu ben, neagr i puterni
c. Caroline o privi surprins cnd Joe i deschise porti
era, dar se sui i coment:
- Nu mi-a fi imaginat niciodat c eti genul care s
conduc o camionet, spuse ea, n vreme ce el i strecu
r picioarele lungi sub volan.
-A m crescut la o ferm de cai n Wyoming, spuse el.
loat viaa am condus camionete. Tu ce i-ai nchipuit
c a conduce?
- O main cu garda joas, roie i ostentativ.
- mi pstrez pasiunea pentru vitez pentru zboruri.
Ochii lui albatri ca gheaa se abtur o clip asupra ei.
Tu ce main ai? tiu c acum conduci una nchiriata,
fiindc ai venit cu avionul, deci asta nu se pune.
54 Linda 'ifoward

Caroline se las pe spate n scaun. Hotr c i plcea


s stea acolo sus, de unde vedea bine n jur i se simea
din ce n ce mai confortabil. Poate c acesta era efectul
camionetei; era o main foarte practic.
-T u ce crezi c a conduce?
- Ceva sigur i fiabil.
-A h!
Acea unic silab sun uor mbufnat. Joe i nbui
un zmbet.
- M nel?
- O idee.
- Atunci ce anume conduci?
Caroline ntoarse capul ntr-o parte i privi pe
fereastr.
- O main cu garda joas, roie i ostentativ.
Se mpotrivise ferm ideii de a-i cumpra ceva cumin
te i linitit. i dorise putere, vitez i manevrabilitate i
pltise o mic avere pentru a le obine.
- Ct de ostentativ? ntreb el.
- O Corvette, spuse ea i chicoti brusc la gndul con
trastului dintre ei.
Joe o privi din nou. Nu se putu abine. Dusese o via
de tocilar absolut, izolat i lipsit de abilitai so
ciale, dar focul din ea nu putea fi ascuns. Se dezvluia
n sexualitatea incontient a micrilor i a hainelor
ei, n asprimea tem peram entului ei, n maina ndrz
nea pe care o conducea. Sttea cum inte pe scaunul
pasagerului, dar faa i era ridicat pentru a ntm pina
vntul fierbinte ce btea prin ferestrele coborte. Sim
ea la ea o nota de slbticie care i strnea curiozitatea
i se foi agitat n scaun, cci blugii i preau dintr-odat
prea strmi.
ndeplinir formalitile de ieire pe poart, apoi
Joe vir camioneta n direcia in care soarele asfin
ea, arznd n nuane de rou i auriu n faa lor.
Caroline nu prea dornic de a face conversaie; Joe se
simea i el confortabil n tcere, aa c nu ncerc s
o ntrerup.
'Alegerea inimii 55

k Caroline nu se putea abine s nu i arunce cte o


privire, o dat la cteva minute, dei i ntorcea grbi-
I t capul spre apus. Tricoul i dezgolea braele puterni-
I ce, bronzate intens de soarele deertului. Avea att de
muli muchi, nct era de-a dreptul intim idam . tia
I c piloii de vntoare fceau sport n mod regulat,
I fiindc o mas muscular dens prea s-i ajute s rezis-
I te efectelor forelor gravitaionale pe care le ndurau,
I dar constituia lui era oarecum diferit. Era puter-
I nic - evocnd n mintea ei fora unei pantere sau a
I unui lup - graie unei viei pe care i-o petrecuse mun-
I cind i folosindu-i corpul. Soarele i contura profilul
I n auriu, dezvluind fr mil structura osoas tioas
I a feei lui, pur i aspr-precum chipul unui rzboinic
antic btut pe o moned.
Caroline i studie nasul subire i lung, fruntea lat
i pomeii nali, parc sculptai. G ura i era aproape
I brutal de proem inent. V ntul fierbinte btea prin p-
B rul lui negru i bogat, ciufulind uor prul lui tuns
I aproape militrete, i privirea i se nceo cnd i-l
[ imagin pentru o clip pe acest brbat cu prul lung
I fluturndu-i n jurul umerilor largi i goi. Inima i
bubui, cuprins de un fel de panic dureroas, i i
I smulse din nou privirea de la el, dar asta nu o ajut
1' cu nimic. II vedea n continuare n gnd. Ii lu doar
un m inut s decid c, dac tot nu putea s i-l scoat
B din minte, putea s-i permit linitit s se bucure de
I privelitea pe care i-o oferea.
ntoarse capul spre el, iar privirea ei nfometat
I alunec peste pieptul lui lat i puternic, oprindu-se
B la abdom enul plat. Pur i simplu nu se putu abine,
dei nu era nici suficient de curajoas ct s-i lase
privirea s zboveasc asupra liului pantalonilor lui,
I grbindu-se n schimb s treac la picioarele lui lungi
,i musculoase.
Se trezi ntrebndu-1:
- Spune-mi, nu eti cam prea nalt pentru a ncpea
ntr-o carling? *
56 LiruCa 'Uowarcf

Joe i desprinse p en tru o clip ochii de la drum


p e n tru a o privi, dei lentilele n tu n e ca te ale ochelari
lo r o m piedicar s-i citeasc expresia. i-ar fi d o rit s
i-i dea jos.
- E cam strm t, rspunse el pe o voce joas i lenta,
aproape m rit. D ar reuesc ntotdeauna s ntru.
Sexualitatea subtil d in cuvintele lui o lovi nucitor.
Era ngrozitor de neexperim entat, d ar n u i naiv, i n u
avea cum s nu neleag la ce se referise. A cum
i prea bine c p u rta acei ochelari ntunecai, cci nu
ar fi vrut s-i citeasc expresia. A r fi v ru t s-i ascund
faa n m ini. A r fi v ru t s sar d in m ain i s alerge
n a p o i la baz, s se refugieze n locuina ei. O are fuse
se nebun? Acceptase s urce n m ain cu acest brbat,
iar acum erau singuri n deertul d in N evada, n lum i
n a u n u i apus ce se n tu n e ca rapid spre violet.
A poi i am inti c propria ei reacie fa de el era
ceea ce o nspim nta, nu ceva din ceea ce fcuse el, i
se ntreb nefericit dac n-ar trebui s-i spun s fuga
acum, ct nc mai putea. La cum se holbase la el, Joe
probabil se ntreba deja dac avea s reueasc s se
ntoarc la baz cu pantalonii pe el, dei, in n d cont
de libidoul faimos al piloilor n general i al piloilor
m ilitari n special, era posibil s nu se mpotriveasc
prea tare. Poate de vin pen tru faptul c el prea s-i
mearga la suflet cum n u reuise nici u n alt brbat pn
atunci erau contrastele care preau s-1 caracterizeze sau
contientizarea unei sexualiti intense, dogoritoare,
ce se ascundea dincolo de acea detaare rece. i poate,
dac avea noroc, el n u avea nici o bnuial legat de
fu rtu n a d in sufletul ei.
Joe era recunosctor pentru lentilele ntunecate care
i aprau ochii de soare, cci i perm iteau s o studieze
fr ca ea s-i dea seama. i pusese u n sutien, la naiba,
dar m aterialul subire ce i inea snii n fru n u reuea
s-i ascund com plet sfrcurile tari ca nite pietricele.
Draga de ea era excitat - iar acest lucru o deranja;
i sim ea tensiunea, i vzu trem urul uor al corpului
%(egerea inimii 57

pe care poziia ei nem icat nu l putea controla. Privi


rea i se ntoarse asupra sfrcurilor ei, i m inile i se
strnser mai tare pe volan cnd i imagin, inevitabil,
cum ar fi fost s ia n gur acei m uguri tari. C o rp u l ei
reaciona att de frum os, iar ea nici m car nu-i ddea
seama. Dac se putea excita att de la u n com entariu
obraznic, cum avea s fie cnd avea s ajung, n final,
s fac dragoste cu ea?
C aroline nu era singura excitat. Dac i mai privea
sfrcurile o singur dat, ar putea fi nevoit s trag mai
na pe m arginea drum ului, iar ea n u era nici pe departe
Dregtit p entru aa ceva. Pentru a se m piedica s fac
o m are greeal, evit s o m ai priveasc pn ajunser
la localul lui favorit de fast-food p en tru oferi, care era
suficient de jerpelit ct s fie interesant.
El trase lng u n u l d intre difuzoare i opri m otorul,
apoi i scoase ochelarii de soare i i puse pe bord.
- Ce vrei?
C aroline ar fi preferat s se exprim e altfel. Se aplec
s citeasc m eniul postat deasupra difuzorului i se n
crunt, forndu-se s se concentreze asupra mncrii.
A rom a divin de ham burgeri pui pe grtar, de ceap
i cartofi prjii um plea aerul; oare de ce m ncarea cea
mai nesntoas mirosea ntotdeauna cel mai bine?
- U n m eniu cu cheeseburger i o porie m are de suc.
Joe aps b u to n u l difuzorului i, cnd i rspunse o
voce m runt, com and dou m eniuri cu cheeseburger.
A poi se ntoarse pe jum tate spre C aroline, cu um erii
lai nfipi n colul cam ionetei, i spuse degajat:
- A m s te srut cnd ne ntoarcem la baz.
C aroline se zgi la el, inim a ncepnd s-i bubuie din
n o u ntr-un ritm nebun.
-V reau i ceap n cheeseburgerul meu. M ult ceap.
- N u trebuie s-i fie team c am s ncerc s te pipi,
continu el de parc ea n-ar fi spus nimic. Va fi doar u n
srut n faa uii tale, u n d e putem fi vzui de oricine
s-ar ntm pla s treac pe acolo, i probabil cineva chiar
58 Linifa Lfoward

va trece. Nici mcar n-am s-mi ncolcesc braele n ju


rul tu dac nu vrei.
- N u vreau s m srui, spuse ea, retrgndu-se n
propriul ei col de main i privindu-1 furioas peste
spaiul ce se csca ntre ei.
- Am s-o fac oricum. Toat lumea se ateapt la asta.
- N u m intereseaz la ce se ateapt toat lumea.
Am acceptat s ies cu tine n seara asta fiindc pare
ntr-adevr o modalitate bun de a-i ine pe toi ceilali
la locul lor, dar nu am acceptat nici u n fel de srut.
- Nu-i place s te srui?
Caroline se uit cu asprime la el. Rspunsul perfect
ar fi fost c da, i plcea s se srute, dar n u voia s-l
srute pe el. Rspunsul perfect ns ar fi fost o minciun
sfruntat, i, avnd n vedere c inim a i palpita ca a
unei fecioare din epoca victorian la gndul de a-1 s
ruta, nu ar fi reuit s fie convingtoare. Minciunile,
descoperise ea, preau a avea u n succes mai mare cnd
erau spuse cu o oarecare detaare.
Pe de alt parte, adevrul era cel mai ru rspuns pe
care ar fi pu tu t s i-1 dea. Nu, nu i plcuse nici unul
dintre sruturile stngace n care fusese prins cu de-a
sila, fiindc se zbtuse ca o pisic slbatic s le evite,
dar gndul de a-1 sruta pe el i provoca ameeal, i i
era team c avea s-i plac prea mult.
C um Caroline n u rspunse, Joe adug calm:
- Dup ce ne ntoarcem la locuina ta, descuie ua,
apoi ntoarce-te i ntinde-mi mna. Am s-o iau, am s
m aplec spre tine i am s te srut. N u va fi u n srut
lung, dar nici nu poate fi un pupic rapid. Crezi c trei
secunde ar fi de-ajuns pentru tine? Apoi am s-i dau
drum ul i am s-i urez noapte bun. Fiind o baz aglo
merat, ne vor vedea civa oameni, apoi se va rspndi
zvonul c, dei nu prem a avea o aventur, cu siguran
exist ceva ntre noi.
Caroline i drese vocea.
-T re i secunde?
l Cegerea inimii 59

i Nu i se prea prea mult. Cu siguran era n stare s


nu se fac de ruine tim p de trei secunde.
1 - Doar trei secunde, o liniti el.

capitolul 4
Cheeseburgerul - fr ceap - i cartofii pai se dovedi-
B r delicioi, am intindu-i de acele cteva ocazii preioase
i rare d in copilria ei cnd i se permisese s rm n la
fratele mamei ei i la soia lui, ambii cu vreo zece ani mai
tineri dect prinii ei, iar unchiul Lee o rsfase de fie-
I care dat cu cel mai mare i mai suculent hamburger
pe care era n stare s-l mnnce, urm at de ngheat, o
alt mncare interzis. Prinii ei i permiseser s m-
| nnce erbet sau iaurt ngheat, dar niciodat ngheat.
Dac n-ar fi fost unchiul Lee, Caroline credea c ar fi
pu tu t s ajung la vrsta m ajoratului fr s cunoasc
plcerile mncrii nesntoase. nc se mai simea rsf
a a de fiecare dat cnd mnca aa ceva.
Dup ce term inar de mncat, Joe i zmbi lene i
o ntreb:
- A i jucat vreodat la aparate?
-Nu. N-am fost niciodat la u n cazinou.
-Asta se va schimba n curnd.
Porni maina, i n scurt timp ajunser s nainteze
ncet pe Las Vegas Boulevard, un ir nesfrit de lum ini
de neon ce pulsau n toate culorile curcubeului. Scli
peau, aprindeau sgei, se revrsau n cascad, explodau
I n uvoaie fosforescente nesfrite, invitnd pe toat lu-
r mea, fr excepie, s guste din plcerile la care fceau
B reclam. Marile cazinouri atrgeau cele mai multe per-
B soane, desigur, dar u n num r considerabil de oameni
se plimbau pur i simplu, turiti hotri s vad totul
in acest ora conceput astfel nct s-i atrag. inutele
f oam enilor erau ct se poate de diverse, Variind de la
fl pantaloni scuri la rochii de sear. '
60 Linda 'hCowarcf

- Ii place s-i asum i riscuri la jocurile de noroc? n


treb C aroline.
- E u n u m i asum niciodat riscuri.
C a ro lin e pufni.
- D o ar cn d vine vorba despre viaa ta. M-am aflat i
eu n cam era de co m and a azi, ai uitat? S urci p n la
optzeci de grade alfa i s n d u ri zece G n u e ceea ce a
n u m i u n trai p ru d en t.
- I n p riv in a asta nu-m i asum riscuri. Iu b ita a fost
c o n c ep u t astfel n c t s ne asigure u n u n g h i de in
cid e n n elim itat, d a r capacitile ei n u ne aju t cu
n im ic d aca n u tim s-o pilotm . M ie m i revine sarcina
d e a m asigura c i n d e p lin e te ro lu l p e n tru care
a fost co n stru it, de a o testa com plet, de a-i verifica
o p era b ilita te a i de a-i descoperi lim itrile. N u p o t face
asta d ac n u depesc ceea ce am fcut deja cu ae ro n a
va F-22.
- N ici u n u l d in tre ceilali piloi n u i foreaz att de
m u lt lim itele.
El o fix cu o privire plin de calm.
- O vor face acum . A cum , cnd tiu c Iubita va zbu
ra n astfel de condiii.
- Ai fcut-o d o ar ca s le ari c se poate face?
- N u, am fcut-o fiindc asta e treaba mea.
i fiindc i plcea la n eb u n ie. G n d u l i rsu n lui
C aro lin e n m inte. nelesese acest lucru chiar n ziua
aceea, cnd Joe intrase n cam era de co m an d dup
zbor, o b osit i transpirat, cu ochii roii, cu o expresie
la fel de detaat ca n to td ea u n a. D ar ochii l trdaser.
Privirea lui era feroce i... exaltat, focul vieii arznd
in can d escent n ochii lui.
Joe parc m aina, i fcur civa pai pe trotuar.
- T e sim i norocoas? o n tre b el.
C aro lin e ridic d in um eri.
- C u m e s te sim i norocos?
- Vrei s ncerci?
C a ro lin e se o p ri n faa in trrii u n u ia d in tre ca
zinouri, sim in d aerul rcoros ce se revrsa p rin uile
ACegerea inimii 61

Deschise. iruri peste iruri de jocuri m ecanice se n tin


deau n faa ei, aju n g n d chiar i pe trotuar. M ajorita
tea erau o cupate de o am en i care, cu m icri autom ate,
Introduceau fisele plcerii i trgeau de m anete. O ca
zional, se auzeau strigte d e n cn tare cnd diverse can
titi d e m o n ed e se revrsau d in m ainrii, rspltind
perseverena v reu n u i juctor, d ar n general acestea mai
m ult lu au dect ofereau.
- E o investiie cu ra n d a m e n t foarte prost, spuse ea,
d u p ce stu die pro ced u ra tim p d e cteva m inute.
Joe rse ncet.
- N u sta e rolul lor. N u juca niciodat dac nu-i
perm ii s pierzi, asta e regula n u m ru l u n u . Regula n u
m rul d oi e s te distrezi.
- Ei n u p ar s se distreze, spuse ea nesigur.
- A s ta fiindc au u ita t regula n u m ru l doi, i poate
chiar i regula n u m ru l u n u . H aide, te sponsorizez eu.
D ar C aroline m ai atept cteva m in u te p n vzu
pe cineva a b a n d o n n d o m ain care n u pltise nim ic
de ceva vrem e. Legea probabilitilor spunea c an
sele ca u n astfel de dispozitiv s-i verse b an i erau mai
m ari d ect n cazul u n ei m ainrii care tocm ai scuipase
cteva m o n ede. Se aez n faa ei i bg m onedele de
cte douzeci i cinci de ceni, sim indu-se ca o idioat.
Joe rm ase n spatele ei, rznd uor cnd b a n d itu l m e
canic n u i oferi nici o recom pens. D up ce investise
vreo cinci d o lari fr a o b in e nim ic n schim b, Caro-
Iine n cep u s se sim t ofensat. ncepu s bo m b n e
avertizri i am en in ri, rep etn d p rocedura - i pier
znd d in n o u .
- A du-i am in te de regula n u m ru l doi, o avertiz Joe
De u n to n am uzat.
C a ro lin e i spuse u n d e p u te a s-i bage regula num -
rul doi, iar el chicoti.
i trase scaunul m ai aproape de m ainrie i hg
o fis de douzeci i cinci de ceni. Trase m aneta, i
Im aginile ncepur s se nvrt, apoi, u n a cte u n a, se
o p rir la locul potrivit. Brusc, se auzi clinchetul ateptat
f*
62 Linda Hcward

i un uvoi de m onede de douzeci i cinci de ceni se


revrs din fanta de jos a autom atului, mprtiin-
du-se pe podea. Caroline sri n sus, zgindu-se la mone
dele de argint, n vreme ce ali juctori de la autom ate se
strnser n jurul ei, felicitnd-o, iar u n angajat zmbi
tor al cazinoului se apropie de ei. Apoi i arunc lui Joe
o privire consternat.
-A ttea m onede de douzeci i cinci n-au s-mi nca
p n buzunar.
Joe i ddu capul pe spate i ncepu s rd. Caroline
se zgi la gtul lui puternic i bronzat i se simi brusc
ameit, copleit din nou de senzaia aceea nesuferita
de delir.
Angajatul cazinoului, continund s zmbeasc,
spuse:
-N e va face plcere s v schimbm m onedele n
bancnote.
Acceptar, i, spre uurarea ei, Caroline constat c
uvoiul de monede nu constituia, pn la urm , o ave
re, ci doar puin peste aptezeci de dolari. Ii return lui
Joe banii investii iniial i i ndes restul de bancnote
n buzunar.
- Te-ai distrat? ntreb el cnd plecar de la cazinou.
Caroline reflect.
- Cred c da, dar cam ncepeam s m nfurii pe au
tomat. Nu cred c am tem peram entul potrivit pentru
un parior.
- Probabil c nu, consimi el i o prinse de m n pen
tru a o trage din calea unui brbat care n u se uita pe
unde mergea.
Dar apoi nu-i ddu drum ul la mn, dup cum se
ateptase.
Caroline cobor privirea spre minile lor mpreunate.
M na lui era mare i ferm, cu degete subiri, cu palma
asprit de btturi, dar o strngea pe a ei cu grij, ca
i cum ar fi fost contient de fora lui. N u se mai i
nuse niciodat de m n cu cineva, i senzaia provocat
de atingerea palmelor lor era surprinztor de intim.
ACegerea inimii 63

ncepea sa-i dea seama ca teama o mpiedicase s fac


nenum rate lucruri plcute pn n acel m om ent, Ins
era adevrat i c nu fusese niciodat nici mcar tentat
s le exploreze. Reaciile ei fa de ali brbai care ncer
caser s iniieze o relaie fizic variaser de la plictis i
dezinteres la repulsie absolut.
| Ar fi p u tu t s-i smuceasc mna i s i-o elibereze.
Ar fi fost cea mai prudent decizie, dar, cumva, nu se
isimea n stare de asta. Prin urmare, ignor situaia, pre-
fcndu-se c m na ei nu era cuibrit n mna lui m ult
mai puternic, precum o pasre n cutare de adpost,
i avur n sinea ei fiecare clip.
In cele din urm, se ntoarser la camionet, iar
Caroline i ddu seama c n-ar fi vrut ca seara s se
[termine. Era prima ei ntlnire, dac inea s-o numeasc
astfel, i aproape se ncheiase.
I Rmaser am ndoi tcui pe drum ul napoi la baz,
i, inevitabil, m intea ei se opri asupra srutului imi
nent. Se sim ea panicat i ncntat n acelai timp.
O alt prem ier pen tru ea, prim ul srut pentru care i
dduse acceptul i pe care l dorea. N u avea habar dac
avea s o ia la goan nspim ntat sau s se arunce n
braele lui.
M om entul adevrului sosi m ult prea repede. Joe
parc n faa locuinei ei i cobor, ocolind maina
pentru a-i deschide portiera. Mai m uli angajai care
aveau treab prin zon i privir cu o curiozitate in
dolent, i C aroline i ddu seama c Joe anticipase
perfect situaia.
, Scoase cheile i descuie ua, apoi se ntoarse spre el n
Strlucirea incolor a becurilor cu vapori de mercur de
deasupra capului. Privirea pe care o ainti asupra lui era
solemn i lipsit de aprare n vreme ce privea int
n ochii lui ce licreau ca gheaa.
- ntinde-mi mna, i ceru el ncet, iar ea se supuse.
M na lui tare i cald se nchise pese degetele ei i
o trase spre el, aplecndu-se n acelai timp. G ura lui o
prinse uor pe a ei, se ridic, apoi se lipi din nou. ntoarse
64 Linda Howard

capul uor pentru a modifica presiunea, i, cumva, ges


tul lui fcu s se ntredeschid i buzele ei, potrivindu-se
sub apasarea lui.
G ustul lui era cald, plcut i... masculin. Parfumul
lui o nvlui i o fcu s se nfioare. G ura lui era nc
peste a ei, micndu-se blnd. Ii simi vrful limbii
atingnd-o i tachinnd-o, fcnd-o s se crispeze cnd
i evoc, confuz, un srut nepoftit, invadator, dar sru
tul lui nu aducea nicidecum cu aa ceva. Se simea con
vins, nu forat, iar gustul lui ncepea s-i copleeasc
simurile. O plcere cald se ridic trem urtor n ea;
scncind uor, deschise gura, i, ncet, el i-o cuceri.
Senzualitatea srutului era uluitoare - i la fel i reac
ia ei. Se auzi scncind, apoi, pe negndite, se trezi ap-
sndu-se cu for n el, cu brbia ridicat i cu capul dat
pe spate pentru a-i permite accesul mai adnc, iar snii i
se tensionar sub efectul unei dorine dureroase pe care
contactul cu pieptul lui tare o alina i o intensifica deo
potriv. Simea o fierbineal i ntre picioare, spirale de
plcere ce se ncolceau adnc n ea. Se agase strns
dejmna lui ca de o ancor de salvare.
ncet, Joe i desprinse gura de a ei, fcnd un efort
de voin pentru a rupe contactul. Ced tentaiei de a
mai culege cateva sruturi rapide de pe gura ei moale
i inocent, ce nvase att de repede s simt, apoi fu
nevoie s i elibereze mna i s se dea n spate. i ddu
se cuvntul. Nu voia nimic mai mult dect s-o mping
n locuina ei cufundat n ntuneric i s-o ntind pe
podea, urcndu-se deasupra ei mnat doar de dorina
arztoare din el, dar, dac se stpnea acum, avea s se
bucure de recompense mult mai dulci n viitor. i con
trola respiraia sacadat i aspr i ncerc s stpneasc
goana vijelioas a sngelui prin vene.
-T rei secunde, spuse el.
Cnd Caroline ridic privirea spre el, ochii i sticleau,
i se legna uor.
- Da, opti ea. Trei secunde.
Aieaerea
El
inimii 65

I Caroline nu se mic. ]oe i puse minile pe umerii


I ei i o fcu s se ntoarc.
A - Du-te nuntru, Caroline. Vocea i era calm i joa-
( . Noapte bun.
- Noapte bun.
I Porni cu o micare smucit i, cnd ajunse fn pra-
| gul uii, se opri pentru a-i arunca o privire peste umr.
Ochii ei mari se ntunecaser de o emoie imposibil
I de definit.
I - A durat mult mai mult de trei secunde.
I Aprinse lumina, apoi nchise i ncuie ua cu grij.
C hiar n clipa n care bloc yala, i auzi maina plecnd,
fCeea ce nsemna c nu fusese tentat s mai zboveasc
nici o secund n plus i nici nu se gndise s bat la ua
ei. ii ndeplinise misiunea - s demonstreze c aveau
0 relaie11-, deci, din punctul lui de vedere, nu exista
vreun motiv s mai zboveasc.
[ Se aez pe canapea i rmase acolo nemicat destul
de mult timp. Trebuia s reflecteze serios, i ntotdeau
na reuea s se concentreze mai bine dac putea s stea
pur i simplu locului, ncuindu-se cu totul n mintea ei,
sau poate era vorba mai degrab de a lsa afar orice
ltceva, ceea ce includea i stimulii fizici.
[ Nu avusese nevoie de psihanaliz pentru a-i da sea
ma, cu ceva ani n urm, c educaia ei i progresul ei
[accelerat prin coal se adugaser propriei personali
ti, fcnd din ea o ciudat, ceea ce nu o deranjase.
De ce s-i fac griji c nu nvase niciodat cum s rela-
ionezc cu sexul opus la nivel social i emoional cnd
oricum nu gsise printre reprezentaii sexului masculin
pe nimeni cu care s fie interesat s relaioneze? Aa-
dat, nu regretase niciodat relaia ei desincronizat cu
(restul lumii - pn n acel moment.
1 Acum, pentru prima dat, se simea puternic atras
.de un brbat i voia ca i el s fie atras de ea. Dar ce
[trebuia s fac pentru a obine acest lucru? Pe vremea
Cnd alte fete nvau asemenea lucruri, ea studia fizic.
66 tinda idmvard

Era expert n optica laser, dar nu tia absolut nimic


despre cum s flirteze.
De ce nu ncercase s dobndeasc experien cu ci
neva mai puin dificil - de exemplu, vreun alt fizician
care s-i fi petrecut mai mult timp printre cri dect
printre oameni i care s fie, la rndu-i, mai timid n
societate? Dar nu, ea se trezise s cad prad unei atracii
copleitoare fa de un pilot de vntoare mecher, un
brbat care putea s fac femeile s leine intuindu-le
cu ochii lui albatri i sclipitori ca diamantele. Nu trebu
ia s fie expert n srutat ca s-i dea seama c el sigur
era, i avea vaga bnuial c se fcuse de ruine. El doar
o inuse de mn, dup cum i promisese, iar ea practic
srise pe el. ii amintea clar cum se mpinsese n el i se
frecase de el ca o pisic i cum i trecuse prin minte c
avea s cad grmad la picioarele lui.
Se purtase frumos cu ea n seara asta. O tratase ca pe
un prieten, o lsase s se relaxeze i se distrase. Nu mai
inea minte cnd fcuse ultima dat ceva att de inutil,
dar care s-i fac plcere. Jocurile pur i simplu nu fcu
ser parte din copilria ei; prinii ei i supravegheaser
atent activitile pentru a se asigura c erau orientate
spre progresul ei educaional. Ea nu avusese cuburi cu
litere, ci folosise cri cu imagini. In aprarea prinilor
ei - trebuia s recunoasc - fusese un copil nerbdtor,
care devenea iritabil cnd ritmul activitii nu inea pa
sul cu viteza minii ei lacome i curioase. Copilria ei nu
fusese nefericit, doar diferit, i luase singur deciziile
importante din via.
Acum tatona terenul pe un teritoriu necunoscut,
dar prefera ca n orice situaie s ia taurul de coarne.
Nu prea tia cum s foloseasc armele cu care o nzestra
se natura, dar Joe Mackenzie era pe punctul de a deveni
inta lor.
Primul pas n rezolvarea oricrei probleme presupu
nea o documentare temeinic. Era nc suficient de de
vreme ct s gseasc mult lume treaz, i descoperi c
o mulime dintre femeile angajate n aviaia american
lA(egerea inimii 67

se artar dispuse s i mprumute reviste cu articole


care, dup prerea ei, luau n discuie problema vizat
de ea, ba chiar reui s gseasc destul de multe materia
la ' le despre piloii de vntoare n general. Era capabil s
citeasc extrem de rapid i rmase treaz timp de cteva
I ore, rsfoind reviste ce conineau articole de natur a-i
strni curiozitatea, precum El e ru, ru, ru - atunci
de ce l mai iubeti?" i Cum s separi grul de ne
ghin - cnd s nu renuni". Titlurile cu subneles p-
reau la mod, asemenea fotografiilor lucioase cu femei
I de un metru aptezeci i cinci nlime care cntreau
H circa cincizeci de kilograme, din care cel mai greu atr-
H nau, n mod evident, prul"i snii. nv cum s-i dea
Beama dac brbatul o nela i cum s se rzbune. nv
cum s se lanseze n afaceri imobiliare sau cum s-i
nfiineze propria companie, cum s ctige la black-
jack - memor respectivul articol - i unde s-i petrea
c vacanele n Europa. Interesante articole. Poate chiar
ivea s se aboneze.
, Materialul despre piloii de vntoare era i mai
interesant.I,

I, Ajunse la birou nainte de ivirea zorilor, mbrcat


Intr-o salopet larg i subire. Cnd i alesese haine
le n dimineaa aceea, dorina de a seduce dusese o
icurt btlie cu nevoia de confort, iar cea dinti pier
duse fr drept de apel. Temperatura ajungea la patru
zeci de grade Celsius n timpul zilei, pentru numele
lui Dumnezeu!
I Scoase fia de date pentru testele din ziua respecti
v i ncepu s le verifice din nou, propunndu-i s i
pun lui Cal cteva ntrebri despre programul compu
terizat. Fcuse o a doua specializare n programare, care
I se pruse o completare bun pentru cunotinele ei de
fizic, iar aceasta se dovedise ntr-adevr\itil de cteva
ori. Porni calculatorul i ncepu s veritice testele pe el,
tpentru a se asigura c totul era att de impecabil pe ct
era omenete posibil.
68 Linda Howard

- De ct tim p eti...
Caroline ip cnd auzi vocea chiar n spatele ei i
sri n picioare, rsucindu-se i rsturnndu-i scaunul.
M na lui Joe se ridic rapid i-i prinse pum nul drept,
exact nainte s-l loveasc n fa, i o fraciune de secun
d mai trziu i prinse i pum nul stng n cealalt mn,
ambele micri fiind executate fulgertor.
-S nu mai faci asta vreodat! ip ea, ridicndu-se
pe vrfuri pentru a se uita mnioas la el, nlndu-i
brbia i mpingnd-o n fa, spre a lui. O chii ei nc
mai erau mari de spaim. Ce ncerci s faci, s-mi pro
voci u n atac de cord? De acum ncolo, fluier nainte s
ajungi la u!
C u o micare rapid, Joe i rsuci braele, ducn-
du-i-le la spate, continund s-i strng pum nii n
palmele lui. Gestul o aduse cu snii ferm lipii de el i
prins n braele lui.
- N-am vrut s te sperii, spuse el ncet. Dar, dac pri
ma ta reacie e ntotdeauna s ataci, ar trebui s nvei
cum s-o faci corect, ca s nu ajungi n genul de bucluc
n care te afli acum.
Vzu o licrire de interes aprinzndu-se n ochii ei
albatri-verzui i i ddu seama c reuise cu succes s-i
abat atenia de la faptul c nc o inea prizonier.
Caroline analiz situaia. ncerc pentru o clip s-i
trag braele, dar el o inea ferm i nu avea cum s se eli
bereze din acea strnsoare ca de menghin. i era prea
nalt pentru a-1 lovi n fa cu capul.
- m i rmne opiunea de a te clca pe picior sau
chiar de a te lovi n glezna ori n genunchi.
- Da, dar eti prea aproape i nu ai putea s-i iei su
ficient avnt. Poi s m rneti, dar nu suficient ct s
m faci s-i dau drum ul. Dac a fi un atacator, scum
po, ai fi n mare bucluc.
Caroline se zvrcoli, ncercnd din nou s se elibere
ze, testndu-i capacitatea de-a se mica. Braele lui erau
strnse n jurul ei, apsnd-o cu fora de corpul lui mus
culos. Caroline se nfior, surprins de plcerea pe care
TK(eaerea 1 69

0 simea, nvluit de cldura i parfum ul lui. Mirosea


[delicios; nu remarcase niciodat vreun alt brbat care s
miroas aa ca Joe, i nu era doar mirosul proaspt de
pun rmas pe pielea lui. Era u n parfum fierbinte,
de mosc, subtil i puternic, ce o fcea s-i doreasc s-i
ngroape nasul n pielea lui i s inspire cu nesa. Efec-
hele se dovedir puternice i rapide; snii ncepur s-o
tiirnice, sfrcurile i se ntrir i simi o tensiune fier-
Ib in te n vintre.
1 i drese vocea i ncerc s-i abat gndurile de la
Ireaciile corpului; se aflau n birou, ce naiba. Faptul c
se rzgndise i i dorea dintr-odat s experimenteze
I mai m ult din ceea ce se putea petrece ntre un brbat i
I o femeie nu nsem na c voia s o fac aici.
- ... Deci ce ar trebui s fac dac vreau s atac?
- A r trebui s nvei mai nti s te bai, rspunse el
I i depuse u n srut rapid, plin de for, pe gura ei, elibe-
I rnd-o din strnsoare.
C aroline sim i furnicturi n buze dup srut, i
atunci le linse. Privirea lui Joe alunec spre gura ei i
se ntunec. C aroline ncerc s adopte un ton nona
lant, p entru a ascunde faptul c trem ura din cap pn
n picioare:
-D e c i ce mi recomanzi? ntreb ea, ndreptnd
scaunul i ieind rapid din program ul deschis pe
calculator, doar p entru a-i gsi o ocupaie. Stinse cal
culatorul i se ntoarse spre el cu u n zmbet luminos.
A rte mariale?
-S tilu l de lupt m urdar de pe strzi ar fi mai bun.
Te nva s ctigi pe orice cale i s lai naibii ideea
de lupt dreapt. E singurul stil pe care ar trebui s-l
ioloseti vreodat ca s te bai.
-A dic s arunc pm nt n ochii tipului i chestii
dintr-astea?
-O ric e funcioneaz. Ideea e s ctigi i s rmi
n via.
- T u aa te bai? ntreb ea. Simea o nevoie dispe
rat s se aeze, att de tare i trem urau picioarele, dar
/II Xt'ndz Ucrward

In m pui cuz Joe ar fi fost mult mai nalt dect ea, iar
Miullll iiccsta o nspimnt. Fcu un compromis i se
apiljllll de marginea biroului. Aa i nva mai nou
vliilii american piloii?
- Nu, aa am fost nvat s m bat cnd eram copil.
- Cine te-a nvat?
-Tatl meu.
Presupunea c era unul dintre ritualurile de ataa
ment masculin. Pe ea tatl ei o nvase analiz matema
tic, dar nu era chiar acelai lucru.
-A m fcut cercetri despre piloii de vntoare,
spuse ea. E o lectur interesant. Din anumite puncte
de vedere, eti stereotipul perfect.
- Chiar aa?
i dezgoli dinii intr-un zmbet foarte alb, dei poate
c, de fapt, nu era un zmbet.
-E i bine, din unele puncte de vedere, eti atipic.
Eti neobinuit de nalt, potrivit mai degrab pentru a
pilota un bombardier nu un avion de vntoare. Dar
piloii de vntoare sunt, de regula, inteligeni, agresivi,
arogani i hotri - poate ncpnai" e un termen
mai potrivit - ca nite buldogi. Vor s dein controlul
tot timpul.
Joe i ncrucia braele peste piept, cu genele ntune
cate umbrindu-i ochii sclipitori.
- Piloii de vntoare au o vedere excelent i reac
ii rapide. Cei mai muli dintre voi avei ochi albatri
sau de culoare deschis, deci te potriveti profilului din
acest punct de vedere. i uite i o parte interesant...
Piloii de vntoare au, de regul, mai multe fete dect
biei, cnd devin prini.
- O s-mi faca plcere s verific asta, spuse el trgnat.
Caroline i drese vocea.
- De fapt, eu credeam c s-ar putea s tii deja.
Joe ridic din sprncene.
- Cum aa?
-A m remarcat, s tii, c lumea te strig Prsil.
Am presupus c e din cauz c o faci att de bine.
Alegerea inimii 71

r Un col al gurii lui se ridic intr-un zmbet lene.


* - Productivitatea mea n materie de urmai nu are
nici o legtur. Mi se spune aa fiindc sunt metis
de indian.
| Caroline fu att de surprins, nct nu reui dect s
e zgiasc la el.
- Amerindian?
Joe ridic din umeri.
- Poi s spui i aa, dar eu m-am considerat dintot-
deauna indian. Faptul c schimbi eticheta nu modific
nimic altceva.
Vocea i era neutr, dar o privea cu atenie.
Caroline l studie la fel de atent. Pielea i era cu
siguran suficient de ntunecat, cu o nuan de
'bronz profund pe care ea o atribuise expunerii excesi
ve la soare. Prul i era bogat, negru i drept, pomeii
sculptai nali i proemineni, nasul subire cu puntea
nazal nalt, iar gura i era senzual i frumos contu
rat. Ochii lui erau ns neobinuii. Se ncrunt i
spuse acuzator:
-A tunci cum de ai ochii albatri? Albastrul este
dat de o gen recesiv. Ar trebui s ai ochi de culoare
nchis.
Joe ateptase concentrat s vad cum avea s reac
ioneze la aflarea originii lui, dar, cnd auzi rspun
sul ei, ceva din el se relax. Cum altfel s reacioneze
Caroline dac nu cernd informaii suplimentare?
Nu era ocat sau dezgustat, cum fuseser ali oa
meni, de amestecul de snge din venele lui, nici mcar
strnit, cum se ntmpla uneori - dei se obinuise
cu asemenea reacii, fiindc femeile erau strnite i de
profesia lui. Nu, ea se concentrase direct pe problema
genetica a ochilor lui albatri.
-Prinii mei au fost amndoi metii, i explic el.
Din punct de vedere genetic, sunt nc pe jumtate in
dian, pe jumtate alb, dar am motenit gena recesiv de
la ambii mei prini. Sunt un sfert Comanche, un sfert
Kiowa i pe jumtate alb.
72 Ltnda l}fowa rcf

Caroline aprob din cap mulumit, acum c miste


rul ochilor lui fusese explicat. Insist, din pur interes, pe
marginea subiectului.
-A i frai sau surori? Ce culoare au ochii lor?
-T rei frai i o sor. Frai i sor semivitregi, mai
exact. Mama mea a murit cnd eram bebelu. Mama
mea vitreg e alb i are ochii albatri. La fel i cei trei
frai ai mei. Tata se ntreba dac avea sa fac vreodat un
copil cu ochii negri - pn s-a nscut sora mea.
Caroline fu fascinat c se putuse strecura puin n
viaa lui de familie.
- Eu sunt singur la prini. Cnd eram mica, mi-am
dorit foarte mult un frate sau o sor, spuse ea, fr a
contientiza regretul din propria voce. A fost distractiv?
Joe chicoti i ag scaunul cu piciorul, ntorcndu-I
astfel nct s i poat aeza corpul nalt n el. Caro
line rmase sprijinit de marginea mesei, captiv acolo,
fiindc Joe i sttea n cale, dar el nu mai era atent la
acest lucru.
-Aveam aisprezece ani cnd tata s-a cstorit cu
Mary, aa c nu am crescut cu ei, dar a fost distractiv
n alt fel. Eram suficient de mare ct s apreciez bebe
luii i s am grij de ei. Cele mai frumoase momente
erau cnd veneam acas n permisie i se ngrmdeau
n jurul meu ca nite mici maimue. Tata i Mary pleac
ntotdeauna s-i petreac noaptea singuri cnd sunt eu
acolo, iar copiii rmn doar cu mine. Nu mai sunt mici,
dar mi face n continuare plcere.
Caroline ncerc s i-l imagineze pe acest brbat ma
siv i am enintor relaxat i nconjurat de copii. Simplul
fapt c vorbea despre ei i mblnzise chipul. De-abia
cnd l vzu astfel i ddu seama ce barier ridicase n
tre el i restul lumii, fiindc ntre el i familia lui nu
exista nici o barier. In preajma lor uita de rigoarea
ce i caracteriza fiecare micare, renuna la detaarea ce
se reflecta n expresia i n ochii lui. Relaia pe care o
avea cu echipa lui era diferit. Era vorba despre acea
camaraderie ce ia natere ntr-un grup ai crui membri
IAlegerea inimii 73

lucreaz mpreun i se bazeaz unul pe cellalt timp


ndelungat. Nu era o relaie foarte personal, i intr-o
oarecare msur situaia chiar i impunea s-i pstreze
controlul. Caroline se simi dintr-odat singur i uor
pierdut fiindc nu era inclus n micul lui cerc in
tim. i-ar fi dorit s lase garda jos i cu ea, s-i permit
s vad brbatul de dincolo de masc i s se apro
pie de el. Ca urmare a recentei treziri a contiinei ei
femeieti, avu o alt revelaie, una care o duru chiar
mai tare: i-ar fi dorit ca el s-o doreasc suficient de
mult ct s lase deoparte acea atitudine nspim nt
toare de om care deine controlul. O durea faptul c
Joe nu simea asta, iar ea o tia. i mai nspim nttor
t ra ns gndul c acest lucru nu ar fi contat pentru ea
dac nu ar fi fost m ult mai implicat emoional dect
crezuse iniial.
i ddu seama c se zgia n tcere la el de cteva
minute lungi, iar el o privise la fel de tcut, cu o sprn
cean uor arcuit, ca i cum ar fi ateptat ca ea s spun
ceva. Caroline roi fr s tie de ce. Joe se ridic uor
i se ndrept spre ea, oprindu-se att de aproape, nct
picioarele lui le atingeau pe ale ei.
i - Ce te frmnt, drguo?
-T u , spuse ea pe negndite.
De ce sttea att de aproape? Pulsul ei se accelerase
din nou. Ce anume din acea apropiere fizic i anihila
raiunea i i strnea la maximum toate simurile?
- Ce anume n legtur cu mine?
ncerc s se gndeasc la o replic amuzant i re-
Uaxat, dar nu nvase niciodat cum s-i disimuleze
sentimentele.
j - N u tiu nimic despre brbai. Nu tiu cum s m
port n preajma lor sau cum s-i atrag.
t Joe o privi cu o expresie ambigu.
i1 -T e descurci bine.
> Ce voia s spun cu asta? Ea adoptase atitudinea
direct care i sttea n fire i care punea ntotdeauna
fcrbaii pe fug. Situaia se dovedea mai dificil dect
74 Linda 'ifcrward

anticipase ea. Descoperi c i frmnta minile i fu vag


uluit de ea nsi, fiindc nu i-ar fi nchipuit niciodat
c era genul care s-i frmnte minile.
- Serios? Bun. Nu am ntlnit niciodat pn acum
vreun brbat pe care s-mi doresc s-l atrag, aa c sunt
cam derutat. tiu c tu ai sugerat s ne prefacem c
avem o relaie ca s m lase n pace bieii ti, dar
te-ar deranja foarte tare dac mi-a dori s devin
mai real?
- Cam ct de real te gndeti s fie? ntreb el
uor amuzat.
Din nou, Caroline se pierdu.
-P i, de unde s tiu eu? Eu tiu doar c m simt
atras de tine i mi-ar plcea s fii i tu atras de mine,
dar n-am mai fcut asta niciodat, aa c mi ceri s
intru ntr-un joc ale crui reguli mi sunt necunos
cute. I-ai da o minge de fotbal cuiva care nici mcar
n-a auzit de acest sport spunndu-i: Poftim, amice.
Joac fotbal"?
Ochii lui licrir ca reacie la tonul ei sever, dar vocea
i rmase calm i grav cnd i rspunse:
- neleg ce vrei s spui.
-Atunci? ntinse minile cu o expresie ntrebtoa
re. Care sunt regulile? Asta, desigur, dac nu ai nimic
mpotriv s joci i tu.
- O, mi place s m joc puin din cnd n cnd.
Joe adoptase din nou un ton trgnat. Caroline
i arunc o privire nesigur, ntrebndu-se dac o lua
peste picior.
Joe i puse minile pe oldurile ei i o mpinse puin
mai n spate pe birou. Caroline se prinse de braele lui,
nfigndu-i unghiile n bicepi. Nimeni nu-i mai atinse
se oldurile pn atunci, cu excepia unui brbos prea
entuziast care o ciupise de fund i se trezise mbrncit
peste un co de gunoi, drept rsplat,pentru eforturile
lui. Muchii de otel pe care i simi acum sub degete o
fcur s se ndoiasc de faptul c ar fi putut s-l m
brnceasc pe Joe undeva.
l (egerea inimii 75

El se apropie i mai m ult i, cumva, se folosi de coap


sele lui puternice pentru a-i deschide picioarele. Caro-
line cobor privirea, ocat. Joe era ntre picioarele ei.
i smuci capul pe spate, dar, nainte s poat spune
Iceva, Joe depuse un srut uor i blnd pe buzele ei.
Contrastul dintre acel srut blnd i poziia lui foarte
amenintoare ntre picioarele ei o derut.
Joe i prinse faa n palm cu o mn, mngind-o
ncet pe obraz, lsndu-i vrfurile degetelor s alunece
uor peste textura neted i catifelat a pielii ei. Cealalt
mna i se strecur n jurul fundului i o trase ferm n
fa, pn ajunse s se cuibreasc n despictura for
mat de coapsele ei. Inima lui Caroline bubui violent,
i i se tie rsuflarea, pierzndu-i n acelai timp capa
citatea de a rmne dreapt. Oasele i se lichefiar, i
se prbui n braele lui, fcnd astfel, fr s vrea, ca
mbriarea lor s fie i mai intim. Mdularul lui rigid
puls lipit de carnea moale i docil dintre picioarele
ei, i simi o zvcnire similar declanndu-se undeva
n adncul ei.
Joe o srut din nou, de data aceasta cu o dorin
tot mai intens. Incapabil s se opun, Caroline des
chise gura, supunndu-se explorrilor limbii lui. Joe
ncepu s-i legene oldurile spre ea, ntre coapsele ei
deprtate, n acelai ritm n care limba lui i penetra
gura. Protuberana din pantalonii lui crescu i se ntri
i mai mult.
Simurile ei o luar razna, aa cum se ntmplase
i n noaptea precedent. Limba lui se strecur adnc
n gura ei, tachinndu-i limba i ndemnand-o s-i rs
pund. G ustul lui era fierbinte i ameitor, pielea i
mirosea a spun i a brbat. Snii ncepur s-i pulseze
i, din nou, singura alinare pru s i fie oferit de
contactul cu pieptul lui tare i musculos.' Era aproape
(insuportabil de intens, dar alternativa aT fi fost s se
smulg din braele lui, i nu avea suficient voin s
o fac.
76 U nda H oward

Ea nu, dar el da. Cumva, Caroline se trezi eliberat


cu blndee i aezata la distan de el. Se cltin ame
it, iar el o prinse, minile lui aspre strngndu-se pe
braele ei. Caroline ridic spre el o privire uor slbati
c. Naiba s-l ia de autocontrol! De ce nu putea simi
mcar puin din furtuna care o copleise pe ea? Se exci
tase i el, nu ncpea ndoial n privina asta, dar nu-i
pierduse stpnirea de sine, n vreme ce ea se simise pe
punctul de a izbucni n flcri.
- Regulile sunt simple, spuse el calm. Trebuie s i
acord timp s te obinuieti cu ce nseamn s atingi i
s fii atins i s descoperi ce i place. O s ne micm
ncet, mergnd puin mai departe de fiecare dat. Vin
dup tine la apte disear.
O srut din nou i plec la fel de silenios pe ct
venise. Caroline rmase aezat pe birou, ncercnd s-i
recapete controlul asupra inimii i asupra plmnilor,
strduindu-se s fac fa senzaiei dureroase de gol din
corp. Intrase n bucluc. Intrase n ditamai buclucul. n
cepuse ceva ce o depea, dar nu ar fi renunat nici dac
s-ar fi crezut n stare s o fac, i avea o bnuial serioas
c oricum nu mai putea controla acest lucru.
Dac nu cumva se nela amarnic, Joe Mackenzie
avea de gnd s se implice ntr-o aventur cu ea. O aven
tur n toat regula, care avea s se lase cu episoade de
goliciune i partide de sex. Iar ea era dispus s intre n
jocul lui; se avnta cu ochii larg deschii, tiind foarte
bine c, pentru el, cel mai probabil, nu avea s fie dect
o aventur, n vreme ce pentru ea urma s nsemne mult
mai mult. El o s-i pstreze ntotdeauna stpnirea de
sine, sufletul lui de oel avea s rmn ntotdeauna fe
rit, detaat i neimplicat, n vreme ce ea era, la modul
cel mai serios, pe cale de a-i pierde inima.

capitolul 5
Testele decurser bine n ziua respectiv, ceea ce
era un lucru bun, cci Caroline era pierdut n cea.
91(egerea inimii 77

Adrian i arunc un comentariu rutcios cnd rmase-


r singuri, iar ea l derut rspunzndu-i cu un zmbet
[vag. Se sperie de propria ei lips de concentrare. Nu se
mai confruntase niciodat cu o asemenea problem;
capacitatea ei de a se concentra era att de mare, nct
unul dintre profesorii ei de la facultate susinuse c ar
fi n stare s-i continue lectura i n timpul unui cutre
mur - i nu se nelase prea mult.
Nu ar fi crezut niciodat ca un brbat putea s-i
tulbure cu totul procesele cognitive, mai ales c nu i
acorda atenie n mod deosebit. Nici nu avea nevoie s
o fac, i ddu ea seama. i exprimase clar inteniile cu
o zi n urm i fusese,vzut srutnd-o de noapte bun;
pentru toat lumea de la baz, era femeia colonelului
iMackenzie. El era masculul alfa, i nici unul dintre cei
lali brbai nu ar ndrzni s-i conteste alegerea fcut
cnd venea vorba despre partener. Era uor ngrozit
de aceast dovad a ct de puin se schimbaser lucruri
le din preistorie i pn n prezent, dei avusese i ea o
parte din vin prin faptul c intrase n jocul lui. Ideea
merita analizat temeinic. Acceptase s intre n jocul
acesta fiindc sugestia lui i se pruse rezonabil sau
fiindc el era masculul alfa, iar ea se simise, n mod
subcontient, obligat s i se supun?
Nici vorb. Nu se simise niciodat obligat, sub
contient sau altfel, s se supun nimnui. Intrase n
jocul lui fiindc i fcuse inima s bat nebunete, pur
i simplu, i nu avea nici un rost s caute n continuare
circumstane atenuante din dorina de a se scuza.
Cnd se ntoarser n birou pentru a discuta despre
rezultatele testelor din ziua respectiv i pentru a se pre
gti pentru zborurile de a doua zi, Cal i trase scaunul
lng al ei.
-Deci... cum a decurs ntlnirea cu eful cel mare?
Fr s vrea, Caroline se trezi c minile ncepu-
r s-i tremure i puse jos hrtiile pe care ncercase s
le citeasc. t
- Foarte relaxat, fr pretenii. De ce ntrebi?
78 L in ia H a w a ri

Spre surprinderea ei, vzu n ochii lui o expresie


de ngrijorare.
- Ei bine, din cte tiam, tu nu ai mai ieit niciodat
cu brbai, i voiam doar s m asigur c nu i foreaz
mna. E totui eful cel mare n proiectul sta i are o
grmad de influena, nu doar n faa comandantului
de la baza asta i a bieilor lui, ci chiar i printre cei de
la Pentagon.
Caroline fu impresionat de grija lui.
- i tu te gndeai c poate m-am simit obligat s ies
cu el ca s rmn n continuare un membru al echipei?
- Ceva de genul sta, da.
Caroline l btu pe mn, zmbind.
- Mulumesc, dar e totul n regul.
- Bun. Adrian nu-i face prea multe probleme, aa-i?
-N u l-am bgat deloc n seam, deci cred c nu.
Cal zmbi i se ntoarse la biroul lui.
Caroline se uit la ceas. Mai erau trei ore i jumtate
pn la apte. Fusese dintotdeauna genul care uita de
ea cnd se ngropa n munc, dar, odat cu pierderea
puterii de concentrare, devenise, evident, obsedat
de trecerea timpului. Nu o avertizase nimeni nicio
dat c relaionarea cu brbaii avea darul de a-ti dis
truge eficiena.
Aproape pentru prima dat n viaa ei, pleca de
la munc odat cu toi ceilali. Se grbi s ajung la
locuina ei, porni aerul condiionat i intr la du.
De-abia cnd iei i ddu seama c nu tia unde mer
geau sau cum s se mbrace.
Se zgi la telefon. Ar fi putut s-l sune. Nu i tia nu
mrul, dar asta nu era o problem, fiindc l putea afla
de la centralista bazei. Era cea mai rezonabil opiune.
Ea credea cu trie n a fi rezonabil, aa c se aez pe pat
i form numrul nainte s apuce s se conving sin
gur c nu proceda cum trebuia. Joe rspunse la primul
ton de apel.
- Mackenzie.
H[eaerea inimii 79

Doamne, vocea lui prea i mai profund la telefon.


iJaroline inspir adnc.
-S u n t Caroline. Unde mergem disear?
I Aa, exact aa trebuia. O ntrebare direct la subiect,
filr prostii, o simpl solicitare de informaii.
Imbrac-te in fust, rspunse el nnebunitor, ne
glijnd ntrebarea ei rezonabil i trecnd direct la mo-
Itivul din spatele acesteia. Ceva pe sub care s-mi pot
[strecura minile.
Receptorul i pcni In ureche, i se zgi la el. Ticlo
sul i nchisese telefonul n nas! Iar inima i gonea nebu
nete din nou. La naiba, la naiba, la naiba cu el! Nu era
[corect. Era la un pas de-a se lsa prad panicii, copleit
| de nerbdare, de team i dorin, iar pulsul lui era pro-
| babil la fel de domol ca al unui om de piatr.
Fust? Dup un asemenea comentariu, avea noroc c
nu-i luase tlpia. In nici un caz nu avea s urce n
[main cu el ateptndu-se din clip n clip s-i sim
t minile fierbini i bttorite alunecndu-i n sus pe
!coapse. Dac i-ar fi inut gura, poate ar fi purtat o fust,
fiindc era mai rcoroas, dar, dac fcea asta acum, n
semna automat c-i permitea s-i vre minile - si doar
Dumnezeu tie ce altceva - pe sub ea. i nu era vorba c
nu ar fi vrut s-o fac, dar hotrser s o ia ncet, iar asta
nu i se prea deloc ncet, i, chiar dac ar fi fost, i-ar
fi dorit s aib totui un oarecare control asupra situa
iei. Ce voia de fapt cu adevrat era s-l fac pe el s-i
piard stpnirea de sine, s-l strneasc, s-l tulbure
i s-l aduc n pragul nebuniei, aa cum i fcuse el ei.
Se aez pe pat i inspir adnc de cteva ori. Poate
clugriele tiau ele ceva. Era evident c brbaii du
nau sntii mintale a femeilor.
i lu o pereche de pantaloni militreti i o cma
alb mulat. Nu avea de gnd s se conformeze dorinei
lui de a purta fust. Adic nu se conforma^ deloc.
Joe btu la u la ora apte fix i, cnd Caroline i
deschise, izbucni n rs.
80 tin d a tCyward

- Ce i-ai nchipuit? ntreb el, chicotind. C sunt un


lup mare i ru gata s te nfulece?
- Mi-a trecut i asta prin minte.
Joe o urmri verificnd de dou ori toate dispozitive
le din locuina minuscul, apoi ncuind i verificnd de
dou ori ua. Era cu adevrat o femeie prudent. i pe
trecu braul pe dup talia ei i o conduse la camionet.
- Nu ai de ce s-i faci griji, spuse el linititor. Nu am
de gnd s te mnnc. Se scurser trei secunde nainte
s adauge, murmurnd: Nu nc.
O simi tresrind. Amestecul ei neobinuit de sexua
litate i lips de experien l nnebunea ncetul cu
ncetul. Cnd o sruta, i rspundea cu o cldur i o in
tensitate ce l aduceau n pragul violenei, dar n acelai
timp simea c era gata s o ia la fug n orice moment.
De cte ori o vedea, se ducea cu gndul la o mnz care
ntlnete pentru prima oar un armsar, agitata i gata
oricnd s mute sau s dea din copite, emannd in ace
lai timp un miros ce i arta armsarului c era mai
mult dect pregtit pentru mont, iar el nnebunea de
dorina de a-i oferi ceea ce atepta. Ei bine, calmase des
tule iepe - i pentru clrie, i pentru munc - i tia
exact cum s o fac.
O urc n camionet nainte ca ea s apuce s se
rzgndeasc i ocoli maina pentru a ajunge la scau
nul oferului. Propunerea pe care i-o fcuse Caroline
in acea diminea i zbovise toat ziua n minte, la fel
ca exprimarea ei fr ocoliuri. Caroline nu tia cum s
flirteze sau s ispiteasc un brbat; dduse pur i simplu
crile pe fa, expunndu-i n acelai timp orgoliul. Joe
simise dorina de a o lua n brae i a o ine strns, de
a-i spune c trebuia s nvee s se protejeze mai bine
de att. Era complet lipsit de aprare, i nici mcar nu
contientiza acest lucru. Totul la ea era direct, fr aba
teri sau subterfugii. Nu i se mai ntmplase niciodat ca
o femeie s l solicite astfel, s-i cear s o nvee despre
brbai i sex. Fusese pe jumtate excitat toat ziua, bles-
temndu-i n gnd uniforma strmt.
Aiegerea inimii 81

Acum era n inuta lui obinuit de civil, blugi i ghe


te, dar blugii l strngeau i mai tare. Se foi jenat, ncer
cnd s-i ntind piciorul pentru a-i face mai mult loc.
La naiba, trebuia fie s se descotoroseasc de pantaloni,
fie s scape cumva de erecie - de preferat amndou, i
exact n aceast ordine.
- Unde mergem de data asta? ntreb ea, dndu-i la
o parte prul btut pe care vntul i-1 flutura pe fa.
- Ii place mncarea mexican?
Privirea ei se aprinse.
- Taco, toarse ea. Enchilada. Sopapilla.
Joe rse.
-A m priceput. Cnd ea i ddu din nou prul de
pe fa, o ntreb: Ai prefera s nchid geamurile i s
pornesc aerul condiionat?
-N u, mi place. Ezit puin nainte de a recunoate:
Maina mea e decapotabil.
Joe zmbi i i ndrept din nou atenia asupra dru
mului. Ar fi trebuit s-o cheme Paradox, cci era un ir
nesfrit de caracteristici ce se bteau cap n cap.
Cinar la restaurantul lui mexican favorit din Vegas,
unde se gseau cele mai gustoase enchiladas pe care le
mncase vreodat, la care se adugase un pahar de mr
grit cu ghea. Toate acestea o relaxar i o fcur s
uite de orice nelinite. Joe bu doar ap la cin, ceea ce
ei i se pru ciudat.
- Credeam c piloii sunt mari amatori de butur,
spuse ea.
- Cei mai muli dintre noi i iau poria de suc de
pilot, spuse el lene.
- Dar nu i tu?
-N u. Exist un interval de timp n care nu trebuie
s bei dac tii c urmeaz s zbori n ziua urmtoare,
dar eu consider c e prea permisiv. Vreau s am control
perfect asupra mea i asupra aeronavei mele. Legile fizi
cii nu sunt prea blnde la doi machi. Ridic paharul cu
ap ntr-un mic toast. Mai mult, sunt metis de indian.
Eu nu beau. Deloc.
82 Linda H oward

C a ro lin e aprob sc u rt d in cap, ca i cum ar fi apreciat


logica g ndirii lui.
- D ac este chiar att de periculos, de ce u n ii piloi
beau totui?
- C a s se relaxeze. Stm sub ten siu n e atta tim p,
cu ad ren alin a g o n in d ca focul p rin venele noastre, n
ct n u m ai reuim s ne deconectam de la acea stare.
N e riscm vieile n fiecare clip ct su n tem n aer, chiar
i n tim p u l zborurilor de ru tin . La naiba, nici n u exis
t, de fapt, zboruri de rutin.
C a ro lin e d d u s-l n treb e ceva legat de N ig h t W ing,
d ar i am in ti u n d e se aflau i o ls p e n tru alt dat.
S ecuritatea n u era ceva care s poat fi lu a t n glum .
- C e urm eaz acum? n treb C aro lin e d u p cin, dar
im ed iat i do ri s n u o fi fcut.
i d o ri i s n u fi b u t acel p ah a r de m rgrit. n e
legea la ce se referise Joe cnd vorbise despre nevoia de
co n tro l d eplin.
-A c u m , scum po, n e jucm .
i, ntr-adevr, m erser s se joace. Zece m in u te mai
trziu, se aflau pe u n teren de minigolf.
C aro lin e cntri crosa nesigur.
- N -am m ai fcut asta niciodat.
- Se pare c vei avea p arte de o m ulim e de prem ie
re cu m ine, rspunse el cu acel calm n n e b u n ito r ce-1
caracteriza.
C aro line se n c ru n t i ridic n aer crosa ca pe
o bt.
- Poate c nu.
Joe o srut, lundu-i n tre tim p crosa d in m n cu
o m icare a tt de rapid, n ct o ls buim ac. Poso
m ort, C aro lin e i spuse c, dac ar fi trit n Vestul
Slbatic de altdat, ar fi fost pistolar.
- Prim a ta lecie, spuse el, rsucind-o astfel nct
ajunse cu spatele la el. Petrecndu-i braele n ju ru l ei,
i strnse m inile n ju ru l m n eru lu i n poziia corect
i i art cum s i ia avnt, cu m icri fine i con
trolate, lovind m ingea cu o for m surat atent. Fora
ACegerea in im ii 83

n u conteaz la m inigolf; jocul presu p u n e gndire logic


i coordonare.
Joe reui ns s bage m ingea n gaura nc de la pri
ma pist.
- T u ai m ai fcut asta, l acuza C aroline.
- P rin tre altele.
-R e g u l no u . La fiecare co m en tariu cu subneles,
Ii calculm o lovitur n plus la scor.
- B un. M ai m ulte lovituri nseam n c va d u ra m ai
m u lt tim p.
C aro lin e ar fi v ru t s aru n ce cu m ingea n el i s
plece furioas de pe teren, dar, n schim b, se cutrem ur
de rs i adug cu ferm itate nc o lovitur pe fia lui
de scor. Regulile erau reguli. -
Spre su rp rin d erea ei, prea s aib capacitatea nece
sar de a estim a d istana, fora i direcia i se dovedi u n
co m p etito r pe m sura lui, dei n u m ai jucase niciodat.
Joe era prea agresiv d in fire p e n tru a ceda n favoarea ei
i se h o t r s o nving, d n d dovad de o concentrare
intens i de o excelent co o rd o n are n tre m n i ochi.
C aro lin e era la fel de h otrt, iar partid a se desfur
n cea m ai m are p arte n tcere, term inndu-se la egali
tate. Joe sublinie c era rem iz d oar d in cauza loviturii
de penalizare pe care o adugase ea la scorul lui.
- A tu n c i hai s m ai jucm o dat, l provoc ea.
Lsm d eo p arte p artid a asta, i cel care e m ai b u n la
d o u d in trei ctig.
- D e acord.
Fur nevoii s joace alte cinci p artid e, cci nc do u
se te rm in ar la egalitate. Joe ctig p rim a p artid, C aro
line pe cea de-a doua, iar u rm toarele d o u se sfrir cu
remize; Joe puse cap t concursului, n final, ctignd
cea de-a cincea partid la diferen de o lovitur.
C a ro lin e sttea m b u fn a t n m o m e n tu l n care mer-
ser s returneze crosele, iar Joe i am in ti expresia n ti
p rit pe ch ipul ei cu o sear n ain te, cnd aparatul de
la cazinou ndrznise s-i n g h it m onedele fffr a-i oferi
n im ic n schim b. Ii trecuse p rin cap, p e n tru o-fraciune
84 U nda tfawarcf

de secund, c ea mai avea puin i desfcea mainria


n bucele, dar apoi aceasta o rspltise. N u ncpea
ndoial, Caroline nu susinea c tia s piard cu ele
gan. N u i plcea. Iar el o nelegea, fiindc nici lui nu
i plcea.
C nd se ntorceau spre baz, Joe ncetini i iei de pe
drum , apoi duse maina circa un sfert de kilom etru prin
deert nainte de a opri. Stinse lum inile i opri motorul,
iar tcerea nopii se revrs prin geamurile deschise.
-E ti pregtit pentru o nou premier?
Caroline se crisp.
- Ce fel de premier?
- Parcarea.
-M ulum esc, dar am fost testat la asta cnd mi-am
luat permisul de conducere.
Joe chicoti Ia auzul com entariului ei fnos, dar de
fect nelinitea din spatele lui.
- U ite care sunt regulile noastre de giugiuleal. Pri
ma: nu am s fac dragoste cu tine. C nd vei face dragos
te pentru ntia dat, va fi intr-un pat, nu pe bancheta
unei camionete. A doua regula: ne vom pstra majorita
tea hainelor pe noi, fiindc, dac nu, vei ajunge totui s
ai prim a partid de am or pe bancheta unei camionete.
Caroline i drese vocea.
- Pare destul de frustrant.
-A a i este. Tocmai sta e i scopul n a parca i a
ne giugiuli.
Rse i se ls s alunece de sub volan, apoi o ridic
i o trase la el n poal. D up ce se mai foi puin, ajunse
sprijinit cu spatele de portiera dn dreapta oferului
i cu picioarele lungi ntinse pe banchet, n vreme ce ea
era ntins n dreapta lui, pe jum tate pe banchet i pe
jum tate pe el, cu capul pe um rul lui i cu faa ridicat
nspre a lui, iar el o sruta relaxat.
Dac geamurile ar fi fost nchise, s-ar fi aburit. Gura
lui se mica ncet, fierbinte i plin de pasiune, f
cnd-o s uite de tim p. Pulsul lent al plcerii ncepu
Aleaerea inimii 85

is-i bubuie n vene, i ridic braele, ncolcindu-le n


jurul gtului lui.
[ Palma lui i acoperi snul, iar ocul o cutremur,
"cnd-o s-i retrag gura. Joe i-o asedie din nou fr
mil, nbuindu-i protestul instinctiv, astfel c ea nu re
ui dect s scnceasc cu gura lipit de a lui. Pe msur
Ee ocul se atenu, ncepu s scnceasc de plcere, iar
sfrcul ei se ntri ca o mrgea sub straturile de textile.
1 - Ii place? m urm ur el. Sau vrei s m opresc?
li plcea, poate prea mult, i n u voia s se opreasc.
Simea n sn furnicturi i pulsaii, cldura nscut aici
:spndindu-se n jos spre zona ei inghinal. Degetele
lui puternice frm ntau ncet, avnd grij s nu-i pro
voace durere; apoi gsi sfrcul contractat i i-1 frec prin
Cma. Caroline gemu i se arcui spre el.
- Caroline? o ntreb el. Spune-mi, vrei s m opresc?
Sau mai vrei?
i - N u te opri, spuse ea, cu o voce aspr de ncordare.
Te rog, nu te opri!
I Joe o srut linititor.
i - N-am s m opresc. Am s-i deschei cmaa i am
s-mi strecor m na nuntru. n regul?
k C um se atepta s poat suporta aa ceva cnd deja
se simea pe punctul de a se frnge ntr-o mie de bu-
cele? Dar, imediat ce o spuse, i ddu seama c voia
S-i simt m na pe snul ei gol, c barierele reprezentate
de materialul dintre ei erau prea nnebunitoare pentru
a putea fi tolerate.
- n regul, opti ea, i, cumva, mna lui i fcu de
lucru cu nasturii cmii lui, n vreme ce ea o descheie
pe a ei.
I Voia s-i simt pielea goal la fel de m ult cum voia s-i
simt atingerea.
I Degetele lui lungi se strecurar sub cmaa ei des-
Icheiat i alunecar uor peste marginile sutienului ei,
Ipprindu-se la nchiztoarea din mijloc. *
| - Hram, bun, spuse el i desfcu abil articolul de
Bmbrcminte.
86 Linda Howard

Caroline se simi brusc vulnerabil cnd sutienul i


relaxa strnsoarea; apoi mna lui aluneca nuntru, i
toate terminaiile ei nervoase se rzvrtir. Palma lui era
fierbinte i aspr, pielea ei bttorit zgriindu-i sfrcu
rile umflate cnd el le mngie i le ciupi uor. Se auzi
gemnd i i ngrop faa n umrul lui pentru a n
bui sunetul.
Joe se foi pe scaun pentru a se ntoarce mai pe o parte,
iar ea s poat sta mai bine ntins. Caroline se simea
ca o ppu, incapabil s-l mpiedice s o mite dup
cum dorea. Joe i desfcu larg cmaa, dezgolindu-i snii
n lumina puternic a stelelor ce strlucea prin parbriz.
Caroline vzuse ali brbai fcnd acest lucru femeilor
n filme, dar, chiar i aa, fu luat prin surprindere cnd
Joe i plec uor capul i i cuprinse un sfrc cu gura,
trgndu-1 spre el cu o micare de ncolcire a limbii.
Caroline se arcui puternic, biciuit de senzaii att de
delicioase i de insuportabile, nct ntregul corp n
cepu s-i tremure. El o control cu minile lui incredi
bil de puternice, apsnd-o cu picioarele lui musculoase
i mpingnd-o n jos spre banchet. i, cumva, ajunse
deodat deasupra ei.
Inima ei btea dureros de tare, iar sngele i bubuia
n vene. Se ag de el, abia reuind s respire, pn
cnd corpul ei se obinui cu greutatea lui i cu tria
necrutoare. Noutatea ocant a experienei se aduga
unei senzaii mai profunde i mai primitive de bine. Joe
i schimb poziia, ndeprtndu-i picioarele i insta-
lndu-se ntre ele, apsnd creasta tare a brbiei lui
peste cutele ei moi.
-Aa vom sta cnd vom face dragoste, i opti el, de-
punnd fr grab sruturi pe gtul i clavicula ei, apoi
cobor s i sug cu putere ambii sni, lsndu-i sfrcuri
le contractate, ude i dureros de sensibile la aerul nopii
n clipa cnd ridic din nou capul. Atenu senzaia de
rceal cu greutatea fierbinte a pieptului lui.
Vocea i rsun ncet, aproape ca un fonet mut n
urechea ei:
Aicgerea inimii 87

-Aa am s m mic, ncet i uor, pn ajungem


amndoi aproape de orgasm.
i legn oldurile lent, apsndu-i ritmic sexul de
sa. Corpul lui Caroline se ridic pentru a nlesni con
tactul, oldurile ei zvelte incordndu-se i ntinzndu-se.
Voia s vorbeasc, s l implore s fac numaidect ceva
pentru a domoli acea tensiune insuportabil din ea, dar
nu reui dect s inspire gfit i s-i nfig unghiile
In umerii lui ntr-o ncercare de a-i transmite nevoia
Ce-o mistuia.
I - Apoi, cnd va sosi clipa, cnd nu vom mai putea su
porta, am s ncep s m mic mai rapid i mai n for,
oenetrndu-te tot mai adnc.
\ Caroline scoase un suner slbatic, strident, rugtor,
ieschizndu-i coapsele mai larg i ridicndu-le pentru
a le strnge n jurul oldurilor lui. Glezna i se lovi de
yolan, i se bucur de aceast ntrerupere, cci uoara
durere resimit i reduse din preocuparea primitiva a
corpului, ns nu ndeajuns. Se zvrcoli sub el, nnebu
nit de fierbineala, de dorin i de o nevoie profund
i dureroas de a umple un gol.
I Lui Joe i se tie rsuflarea n faa frumuseii ei slba-
Itice, aspre i impuntoare, cu chipul luminat doar de
strlucirea stelelor. Corpul i era fierbinte, tensionat i
nemblnzit, cernd o satisfacie pe care nu o cunoscu
se nc, dar a crei tentaie o mpingea tot mai mult
spre marginea prpastiei. Voia s-i descheie pantalonii
i s i trag jos, apoi s-i dezgoleasc i el sexul i s
ie nfig n ea, rapid i n for, exact cum i spusese.
Voia s-o vad goal, ntins n faa lui pe un pat care
s o protejeze de fora penetrrii lui. Voia s-o posede
s CU o dorina carnal urgent i violent, cufundn-
du-se n feminitatea ei pe la spate, astfel nct fesele ei s
tt* loveasc de abdomenul lui cu sunetele primitive ale
actului sexual. Sngele strmoilor lui i gonea fierbinte
i tumultuos prin vene, snge de rzboinici, necompli-
:ai i la fel de plini de for ca elementele naturii,
i i dduse seama c era slbatic nc de prima dat
88 L in d a 'tCowarcf

cnd o vzuse, o slbticie ce fusese nbuit i contro


lat, dar care exista totui n ea, ateptnd doar s ias
la iveal.
Nu intenionase s ajung att de departe, dar Caro-
line era ca un foc viu n braele lui, reacionnd imediat
i n for. Erecia lui se ntindea dureroas sub blugi,
cerndu-i eliberarea, i i ddu seama cu ntristare c
nu ar fi nevoie de prea mult. Dar bancheta camione
tei lui nu era locul potrivit pentru a-i rpi virginitatea;
era prea nghesuit, prea inconfortabil, prea nepotrivit,
i, totodat, i promisese c nu avea s fac dragoste cu
ea n noaptea aceea. Caroline avea nevoie s tie c se
putea ncrede n el, aa c se strdui s-i recapete con
trolul. Nu fu uor; era el nsui aproape de orgasm, scos
din mini de frustrare, dar voina lui de fier se impuse
treptat, i se eliber din strnsoarea braelor i a picioa
relor ei:
-Trebuie s ne oprim, spuse el, impunndu-i un ton
calm. Acest lucru se dovedi mai dificil dect i-ar fi do
rit. Dac nu, ai s-i pierzi virginitatea chiar aici.
- Da, opti ea, ntinzndu-se din nou spre el.
Nu o interesa dac prima ei partid de sex avea loc
ntr-o camionet cu ben. Corpul i ardea dureros i
avea nevoie de eliberarea pe care i-ar fi oferit-o poseda
rea lui.
Joe i prinse minile i i le inu jos cu fermitate.
-N u . Nu aici i nu acum.
Caroline se zgi la el, cu o expresie de frustrare ar-
zndu-i slbatic n ochi, apoi furia i explod fierbinte
n vene. l mbrnci, chinuindu-se s se ridice n capul
oaselor printre mini i picioare nclcite, i se tr ct
mai departe de el.
-A tunci de ce ai lsat ca lucrurile s ajung att de
departe dac nu aveai de gnd s le duci pn la capt?
strig ea. N-ai fcut... n-ai fcut dect s m ai!
Frustrarea i strni i lui mnia. La naiba, oare i n
chipuia c pentru el fusese uor s se opreasc?
!Alegerea inimii 89

| - Fiindc m-am lsat i eu dus de val! i arunc el foar


te furios.
t -D a , se vede, spuse ea cu sarcasm. Chiar se vede.
'Parc i s-a accelerat respiraia puin.
I Furios, Joe o prinse de mn i i-o duse la liul pan
talonilor lui, apsnd-o cu fora peste lungimea rigid a
[brbiei lui.
- Poate c asta o nsemna o nimica toat pentru tine,
dar ai fost a naibii de aproape de a afla exact ct de tare
n-am implicat.
[ Vocea i era guturala de furie, ceea ce l enerv i mai
itare, fiindc dovedea ct de mult i pierduse controlul.
| Caroline i smuci mna de pe el, dei atingerea ace-
llei creste groase i se prea fascinant. Era prea furioas
lentru a se lsa distras.
I -E u n-am spus nu, aa-i? ntreb ea nfierbntat.
Ce anume nu era n regul cu aici i acum?
I Joe scrni din dini, luptndu-se aprig cu furia i cu
[renvierea n for a dorinei sexuale. Fusese o greeal
U-i aduc forat mna n zona lui inghinal. Aici nu
ieste un pat, iar acum nu avem suficient timp. Dup ce
intru n tine, n-am s m mai ridic mult vreme. O par-
id rapid pe o banchet nghesuit nu e nici ceea ce i
(trebuie ie, nici ceea ce vreau eu.
I Caroline i ncruci braele i se zgi furioas prin
parbriz.
[ Joe rmase i el tcut, recptndu-i controlul asu-
Ipra nervilor i asupra vocii lui, fcnd apel la cele mai
[profunde resurse de voin pentru a-i regsi stapni-
irea de sine imperturbabil pentru care era faimos. Era
uluit de ct de repede reuise Caroline s-l scoat din
| srite, ceva ce nu-i amintea s i se mai fi ntmplat
[d in copilrie. Fusese furios, dar pierderea controlului
lera ceva ce nu-i putea permite. Caroline, se prea, avea
un talent uimitor de a strpunge tote zidurile, ajun-
Lgnd pn la impulsurile lui primitive,'i nici mcar nu o
I fcea intenionat - ceea ce era i mai tulburtor. El con-
I trolase ntotdeauna relaiile pe care le avusese cu femeile,
90 Linda 'ifowarcf

permindu-le s se apropie doar att ct voia e l i pu- j


nnd punct relaiei atunci cnd voia e l. n prima noap- I
te cnd o cunoscuse pe Caroline, hotrse cu snge
rece s aib o aventur cu ea, dar n condiiile hotrte i
de el i la momentul ales de el. Era deconcertant pentru j
el s constate c era capabil nu doar s-l ispiteasc s-i j
ncalce propriile reguli, ci chiar s-i pun la ncercare j
capacitatea de a se controla.
-Locuina mea e n zona rezervat ofierilor nec
storii, spuse el n cele din urm, pe un ton neutru.
Nu pot s te duc acolo. Ar fi la fel de nepotrivit s
folosim locuina ta. Mine e vineri, iar eu nu lucrez
weekendul sta. Ne vom caza la un hotel n Vegas i vom
petrece acolo sfritul de sptmn.
Joe presupunea c era n continuare interesat, re
flect Caroline furioas i se enerv pe ea nsi fiindc
intr-adevr aa era. Dar i artase ct se putea de clar
c lucrurile aveau s se desfoare dup cum voia el sau
deloc. El rmnea eful.
- I n regul, spuse ea, scrnind din dini.
Se ntoarser la baz ntr-o atmosfer tensionat, ca
doi adversari, nu ca doi oameni care tocmai hotrser
s nceap o aventur amoroas. Cnd ajunser la lo- I
cuina ei, Caroline deschise portiera i sri din main
fr a-1 mai atepta.
Joe ls motorul pornit i o prinse din urm exact
cnd ajunse la u, strngnd-o de bra i fcnd-o s
ho ntoarc.
- Srutul meu de noapte bun, i aminti el i o trase
U \ braele lui.
Ar fi fost imposibil pentru orice eventual privitor s
nmtunde acest srut cu unul politicos sau prietenos sau
\\ emil de srut timid de la nceputul unei relaii. Joe
o |fmi lipit de el de la genunchi la piept, cu capul dat I
pi *p*U' Niih apsarea srutului lui. Gura i era fierbinte, I
hitiHriMt n copleitoare, fornd-o s-i recunoasc domi- I
tapa ho do cteva secunde, Caroline ncerc s-l n-
|m. mo abandon brusc penetrrii limbii lui
Afegerea inimii 91
i se aps i mai strns peste corpul lui tare, acceptam
du-i agresiunea i raspunzndu-i cu una la fel de intens.
Joe o eliber brusc i fcu un pas n spate, cu ochii
licrindu-i.
- Nu va fi cazul s-i iei cma de noapte, spuse ei.
Cu o expresie furioas, Caroline l urmri n tcere
ntorcndu-se la camionet i urcnd.
-N ici nu aveam de gnd, bombni ea cnd el se
ndeprt.

cap ito lu l 6
A doua zi diminea, Caroline nu reui s-i gseasc
niciunde cartela de identificare. Verific pe comoda cu
sertare unde o punea de obicei, pe masa din buctrie,
pe dulapurile de buctrie, sub mobilier, n coul de
rufe n care i aruncase hainele pe care le purtase cu o
zi n urm, chiar i n courile de gunoi, dar nu o gsi
nicieri. Se aez i ncerc s i aminteasc ce anume
fcuse cu ea, fiindc tia c o avusese cu o zi n urm,
dar nu i veni absolut nimic n minte. Joe i furase min
ile n asemenea hal, nct n-ar fi fost imposibil chiar s-o
fi mncat.
Nu putea s intre n cldire fr cartela de identifica
re; acestea erau codate i scanate electronic la intrare,
iar dac cineva ar fi ptruns ntr-o zon restricionat
fr cartela de acces potrivit, s-ar fi declanat o alarm
care ar fi fcut poliia de securitate s apar numaide
ct, cu armele scoase. Era copleit de ruine c fusese
att de neglijent i o rtcise. Securitatea era att de
strict, nct cartelele nu puteau fi reproduse; cel'care
se pierdeau sau se stricau trebuiau eliminate din siste
mul computerizat, apoi se emitea o nou cartel, cu un
nou cod, iar aceste informaii erau introduse pe calcu
lator. Tot din raiuni de securitate, ar fi fost nevoie s
completeze mii de formulare n cte patru exemplare,
pentru a autoriza i a confirma schimbarea. Probabil
92 Linda Howard

c schimbarea trebuia aprobat inclusiv de com andan


tul bazei, general-maiorul Tuell.
O avusese cu o zi n urm; n-ar fi putut s intre n
cldire fr ea. i amintea clar c o prinsese de un do
sar. Cartela fusese ataat doar cu o clem, deci poate
se desprinsese i czuse fr ca ea s observe? Probabil.
Sruturile lui Joe i fcuser creierul varz, i nu mai
reuise s se concentreze la nimic n afar de gndul c
avea s-l vad n seara aceea.
Dac ntr-adevr cartela zcea pe undeva prin birou,
atunci cum de nu se declanase alarma cnd ieise fr a
avea asupra ei cartela de identificare potrivit? Sau poa
te scanerul era astfel poziionat nct citea cartelele doar
la intrarea n cldire, pornind de la premisa c, dac ori
cum nu putea intra nimeni fr a se identifica, nu avea
rost s-i fac griji pentru persoanele care ieeau. Era o
teorie logic i nu o deranja dac aa stteau lucrurile.
Problema era cum s afle dac ntr-adevr cartela ei era
la birou.
i analiz opiunile. Dac apela la poliia de securita
te pentru a verifica, s-ar fi ajuns la rapoarte i explicaii,
adic exact ce voia s evite. Prin urmare, l sun pe Cal
pentru a-i cere s mearg la birou s i caute cartela.
Dac nu o gsea, avea s raporteze pierderea i s fac
fa btii de cap aferente.
Fu nevoie de mai multe apeluri pn s rspund la
telefon, iar vocea i sun adormit.
-A lo.
- Cal, sunt Caroline. mi pare ru c te trezesc, dar
cred c mi-am pierdut cartela de identificare la birou
ieri i vreau s te rog s o caui nainte s raportez dis
pariia ei.
Cal bombni ceva.
- Poftim? Prea confuz i pe jumtate adormit.
Caroline?
- Da, Caroline sunt. Te-ai trezit? Ai neles ce am spus?
A (egerea inimii 93

Da. Da, m-am trezit. Am priceput. Csc n recep


tor. S-i caut cartela de identificare. Doamne, Caroline,
cum poi s rtceti aa ceva?
Cred c am prins-o pe un dosar.
Atunci poatt-o pe un lan n jurul gtului n loc s-o
irinzi cu clem.
Avnd n vedere c-1 trezise dintr-un somn profund,
Caroline i permise s-i dea acest sfat mbufnat. Poate
a o problem psihologic, dar nu-i plcea s poarte
lanuri n jurul gtului, nici mcar cnd se numeau coli
ere. In schimb, avea s-i aminteasc pe viitor s adauge
i cartela de identificare pe lista lucrurilor pe care le
cri fica de dou ori.
- C t o s-i ia s te mbraci? l ntreb ea.
- Las-m cinci minute. Csc din nou. Cte e ceasul?
Caroline se uit la ceas.
L - E 5:43.
R Cal gemu zgomotos.
I - Sunt pe drum. De fapt, nc ncerc s-mi limpezesc
ftchii. mi rmi datoare. N-a face asta pentru oricine.
L - Mulumesc, spuse ea ndatorat.
L Se ntlnir n faa cldirii Quonset cinci minute
nai trziu. Cal era neras, cu prul ciufulit i cu ochii
m pienjenii, dar era mbrcat, i propria lui cartel de
identificare i atrna pe un lan n jurul gtului. Caro-
line rmase afar, iar el intr rapid pe u, continund
I s cate. Se ntoarse n mai puin de trei minute, aducn-
du-i cartela, pe care o lu cu un uvoi de mulumiri.
I -E ra sub biroul tu, spuse el, clipind ca o bufni.
Ce-i veni s mergi la munc att de devreme?
I - E ora la care merg de obicei, spuse ea surprins.
Credea c toat lumea i cunotea obiceiul de a veni

I
J
Bevrem e i a pleca trziu.
Pe chipul lui Cal apru brusc zmbetul lui normal,
^elaxat.
L -S u n t nevoit s mi schimb n ru prerea despre
Colonelul Mackenzie, din moment ce e evident c nu te
ine treaz pn trziu. Sunt dezamgit de el.
94 Linda Hctward

Caroline ridic sprncenele, prefcndu-se uluit.


-Aveai impresia c ar lsa ceva s interfereze cu mun
ca? Glumeti, fr ndoial.
- Evident. Pi, distracie plcut! M car napoi sa fac
un du, s m brbieresc i s bag n mine nite cafea,
Azi avem din nou teste cu inte mobile. Trebuie s fim
ateni din cap pn n picioare, iar eu abia dac m in
pe picioare.
Caroline l srut scurt pe obrazul aspru, nebrbierit.
-M ulum esc, Cal. Ar fi durat o venicie s-mi fac
alt cartel, ca s nu mai spun cte rapoarte ar fi fost
necesare.
- Oricnd, oricnd. Apoi pufni n rs. Sau ai fi putut
s-l suni pe Adrian s i-o caute el.
- A fi preferat s nfrunt poliia de securitate.
- Aa m gndeam i eu.
Fluturnd din mn, porni greoi napoi spre locuina
lui, iar Caroline i prinse strns cartela de identificare
la locul ei, oftnd uurat.

La ase jumtate, era absorbit de verificarea teste


lor, cnd un fluierat discret i melodios i atrase atenia.
Izbucni n rs i ridic privirea, iar dou secunde mai
trziu Joe apru silenios n pragul uii.
- O alt premier, remarc el. Nu arunci cu ceti,
rapoarte sau pumni.
Era mbrcat n costumul de zbor, dei nu era com
plet echipat nc. Caroline i simi brusc inima sltn-
du-i-se n gt. Nici unul dintre celelalte zboruri sau teste
nu i strniser nelinitea, dar brusc se simi zguduit,
cu rsuflarea aproape tiat. Nu mai fusese niciodat
implicat emoionai pn n acel moment, i dintr-odat
obiectivitatea ei era de domeniul trecutului.
Doar un anum it tip de brbat, un brbat special, pu
tea fi pilot miliar, i era i mai dificil s devii pilot de
vntoare. Brbaii rmneau copleitor de numeroi
n acest domeniu, dei acum erau acceptate i femei la
cursurile de pilot de vntoare. Analitii constataser
lfei.gerea 1 95

piloii femei mprteau anumite trsturi de perso


nalitate ale piloilor brbai, n special pstrarea sngelui
Bsce n condiii tensionate i capacitatea de a contieni-
ia n permanen tot ce se petrecea n jurul lor, dar, din
lte puncte de vedere semnificative, femeile pilot erau
gvdubitabil diferite de brbai. Brbaii erau n mod fi
sc arogani i extrem de ncreztori n ei nii; doar
un astfel de brbat putea fi pilot de vntoare, cci avea
evoie de genul de siguran care nu doar s-i permit
[ afi urce ntr-o mainrie i s brzdeze cerul la o viteza
Je trei ori mai mare dect cea a sunetului, ci i s rie al
Iraibii de sigur c putea s stpneasc mainria i s
istreze controlul, indiferent ce s-ar ntmpla, precum
i s rmn n via pentru a repeta isprava. Pregtirea
^ k rin care treceau piloii de vntoare nu fcea dect s
le ntreasc acea ncredere extrem n propriile fore.
i Caroline l fix cu privirea, vznd nu doar ncrede-
I fca detaat din ochii lui, ci i nerbdarea de a ptrunde
l i n acea frumusee letal creia el i spunea Iubita, li f
ceau plcere viteza i puterea, riscul, provocarea absolu-
ItA a unei asemenea experiene. Nu avea dubii privind
Bubilitatea sa de a face aeronava s se poarte dup bunul
I lui plac i de a o readuce n siguran la sol. Aerul lui de
^ k v in c ib ilita te arogant era att de feroce nct l fcea
' lA semene cu un zeu.
I Dar, n pofida talentului i a abilitilor lui extraordi-
ttre, era totui un brbat, o fiin uman. Iar oamenii
ku teau s-i piard viaa.
B -Z bori astzi, spuse ea, reuind cu greu s rosteasc
Incele dou cuvinte prin gtul ncordat. Nu mi-ai spus.
B Joe ridic o sprncean, cu o expresie ntrebtoare.
- Zbor astzi, repet el blnd. i ce-i cu asta?
B Ce-ar fi trebuit s-i spun? C era nspimntat fi-
Bdc profesia pe care i-o alesese era una dintre cele
tiai periculoase din lume? Nu avea dreptul s-i dezv
luie temerile sale. Nu exista nici un angajament ntre
tei, doar acordul de a avea o aventur, carerbficial, nici
lcar nu ncepuse nc. Nu era vina lui e ncepea
96 Lnda idcrward

s se ndrgosteasc de el, i, chiar dac ar fi simit i el


la fel, Caroline tot nu i-ar fi mrturisit c i era team,
fiindc nu era dispus s rite s-i distrag atenia exact
atunci cnd avea nevoie s se concentreze cu totul asu
pra muncii lui.
Aadar, i nbui teama i se strdui s se stpneasc.
- Eti prea... , cred c termenul potrivit e copleitor,
n costum de aviator. Ce ai pe dedesubt?
Diversiunea funcion. Cealalt sprncean se ridic
i ea.
-Tricou i pantaloni scuri. Credeai c am s fiu
gol-puc?
-N u tiam. Nu m-am gndit la asta pn acum.
Flutur din mn ca pentru a-1 alunga. Hai, du-te de
aici! m i distrugi puterea de concentrare. N-am reuit
s lucrez deloc ieri toat ziua, din cauza a ceea ce mi-ai
fcut, aa c nu-i dau voie s te apropii de mine n
dim ineaa asta.
De ndat ce rosti aceste cuvinte, i ddu seama c
fcuse o greeal. O sclipire combativ se aprinse n
ochii lui cnd veni spre ea. Ii prezentase fr s vrea
o provocare, iar firea lui dominant nu i permitea s
nu intre n joc.
Caroline era nc aezat, iar Joe se aplec peste ea,
sprijinindu-i minile pe braele scaunului i lund-o
prizonier nainte s apuce s fug. O srut, aezn-
du-i buzele ferme peste ale ei i folosindu-i limba cu
o minuiozitate devastatoare. Degetele i se chircir dc
plcere n pantofi; se abandon fr a ncerca s se opu
n nici mcar de form, acceptnd intruziunea lui i
primind-o cu o nerbdare nestvilit.
Joe se nfior i se ndrept imediat, cu chipul ten
sionat de dorin.
- Ce ai s pori disear?
Caroline se strdui s-i vin n fire, att de rapid bul
versat de atingerea lui.
- Nu tiu. Conteaz?
l (egerea inimii 97

Nu-i mai vzuse niciodat ochii att de albatri i


[de inteni.
- Nu. Vei fi goal la cinci minute dup ce ne cazm
la hotel.
imaginea era zguduitoare. Fr a se putea abine,
Jaroline nchise ochii, simindu-i gura uscat. Cnd i
redeschise, Joe dispruse.
Dac l zpcea i ea mcar pe jumtate din ct o
lucea el pe ea, Joe nu avea s fie capabil s piloteze
tenorocitul de avion. Teama i se ridic din nou n gt,
;a o senzaie de grea, revenind n for. Avu nevoie de
ntreaga ei voin pentru a o alunga, dar reui, fiindc
dtia c, n fond, controlul lui imperturbabil avea s ex
clud orice gnd ce nu inea de pilotaj, adevrata iubire
a vieii lui. Adevrul era dureros, dar se simi totodat
alinat, cci, orict ar fi fost de neplcut, avea s-l in
tn siguran, iar asta era tot ce-i dorea.
I in general, Cal se strduise s vin dimineaa na-
rntea lui Adrian, dar Caroline i tulburase programul
;n acea diminea, aa c era nc singur cnd apru
__|Adrian. Acesta i arunc automat o privire plin de dez-
|ust, i turn o ceac de cafea i se aez fr a scoate

t un cuvnt. Nu prea i btea ea capul cu Adrian, dar n


d im in ea a aceea era att de tensionat, nct aproape
nici nu-i observ prezenta. Rmase la biroul ei, sfiat
ntre team i nerbdare. O parte din mintea ei insista
s se gndeasc la pericolele presupuse de zborurile de
ncercare, dar cealalt parte aluneca n mod repetat cu
ndul spre imagini senzuale ale serii ce se anuna. Nu-i
enea s cread c atepta cu nerbdare, i nici mcar
contientizarea faptului c avea s existe un disconfort,
I n cel mai bun caz, nu reuea s-i astmpere ardoarea.
Il dorea pe Joe, avea nevoie de el cu atta disperare, cu
un instinct att de primitiv, nct ameninarea durerii
era alungat din gndurile ei ca o scobitoare pierdut
Intr-un potop.
li Dar mai nti trebuia s supravieuiasc zborurilor
K din ziua aceea.
98 Linda 'Howard

-Visezi la am antul tu iubit? o ntreb A drian puin


rutcios.
Caroline clipi surprins de ntrerupere.
- Poftim? O... da. Aa e. Scuze. M-ai ntrebat ceva?
- Doar despre viaa ta amoroas. S unt p uin surprins
totui. N u credeam c i plac brbaii - sau ai decis s
ncerci puin varietate?
Lipsa de experiena nu nsemna i ignoran, iar
Caroline tia exact ce anum e insinua. Ii arunc o privi
re rece, ncntat brusc de perspectiva unei confruntri
sincere, deschise, fr em oii amestecate.
- tiai c am fost dintotdeauna m ult mai mic dect
bieii din clasa mea i c aproape term inasem faculta
tea pn s m maturizez suficient nct s ncep s le
atrag atenia?
ntrebarea l surprinse; nedum erirea se reflect pe
chipul lui artos.
- i ce-i cu asta?
- i au nceput s-mi fac avansuri la greu, presupu
nnd c tiu cum merge treaba, dar eu nu tiam absolut
nimic despre brbai i relaii. Nu petrecusem nicioda
t timp printre copii de vrsta mea. N u fusesem nicio
dat srutat, nu fusesem niciodat la u n bal, nu
nvasem niciodat lucrurile pe care alte fete le nvau
la petreceri i la ntlniri duble. C nd toi acei ipi au
nceput s se dea la mine cu ndrjire, m-au speriat al
naibii de tare, aa c am spus i am fcut orice era nevo
ie pentru a-i pune pe fug. nelegi la ce m refer?
A drian nu nelese, nu n prim faz. Nedumerirea
lui era evident. Dar apoi reui, n ciuda ostilitii,
s priceap, i se zgi la ea cu o expresie de nencre
dere ocat.
-V rei s spui c i-a fost team de mine?
-P i, ce altceva a fi p u tu t s simt? i arunc ea.
Ai nceput s m pipi, i nu acceptai nicidecum
u n refuz.
- Pentru numele lui Dumnezeu, nu sunt violator!
ltr el.
ACegerea inimii 99

- i cum a fi p u tu t ti eu asta? Se ridic i scutur


lu m n u l n direcia lui. D ac n u ai fi fost att de al nai
bii de sigur pe tin e i n-ai fi crezut c nici o fem eie nu-i
io a te rezista, poate ai fi observat c eram speriat!
- N u te p u rta i ca o fat speriat!
- A sta fiindc devin agresiv cnd m sim t am en in a
i. Sttea foarte aproape de el acum , n c ru n ta t i gata
fa scuipe foc. in s te inform ez c, n ceea ce-1 privete
pe colonelul M ackenzie, el e prim u l brb at care mi-a
rem arcat nelinitea, iar el n u m atac de parc ar fi o
caracati flm nd. N u, el d oar o aase pn peste
p o ate, cu acel control enerv an t al lui, fcnd-o s se to-
ieasc toat, n vrem e ce el i pstrase m intea com plet

f impede. A sta ns n u l privea pe A drian. M-am sturat


de com entariile tale rutcioase, ai neles? Aa c ine-i
guta, n cep nd d in acest m om ent, altfel am s te fac eu
S i-o ii.
: Expresia de oc dispru de pe faa lui, i se ncru n t
d in n o u spre ea, cuprins de u n nou val de ostilitate.
- I a r eu ar trebui s m sim t vinovat fiindc eti o
inadaptat social? N u eti singura cu problem e, d om ni
. Eu tocm ai trecusem printr-un divor de comar, soia
[m prsise p entru u n nenorocit care ctiga de dou
ori mai m ult dect m ine i aveam i eu nevoie de ceva
i care s-mi ntreasc orgoliul. Aa c s nu te mire c nu
am observat psihicul tu delicat i nu i l-am cocoloit,
fiindc su n t al naibii de sigur c nici tu nu l-ai observat
3e al meu!
-A tu n c i suntem chit, l atac ea. Aa c las-m n
[ pace, te rog!
- C u plcere!
C aroline se ntoarse tropind la scaunul ei i se trnti
I pe el. D up ce se uit ncruntat la fia de specificaii
I pre de trei secunde, murm ur:
- m i pare ru pentru povestea cu soia ta.
- Fosta soie.
- Probabil n u e fericit.
A drian se ls pe spate n scaun, privind-o mbufnat.
100 Linda ifoward

- mi pare ru c te-am speriat. N-am vrut.


Nu i veni uor, dar Caroline mri un rspuns:
- E n regul.
Adrian mormi ceva i se ntoarse La munca lui.
Caroline sperase s gseasc o oarecare uurare i s-i
abat gndurile mniindu-se, i reuise, att ct durase,
dar acum, c nfruntarea se sfrise, teama i tensiunea
i se strecurar din nou n suflet. Ins relaia ei cu
Adrian prea mai puin tensionat acum - sau cel puin
atmosfera se mai mbunase -, deci confruntarea fusese
benefic din acest punct de vedere.
Yates i Cal i fcur i ei apariia. Cal arta nc ciu
fulit i somnoros, dar i adres lui Caroline un zmbet
larg i i fcu cu ochiul. Apoi se mutar toi n camera
de comand, pentru a urmri zborurile din ziua respec
tiv. Piloii erau nc acolo, patru dintre ei n echipa
m ent complet, cu furtunuri, curele i mti de oxigen i
mbrcai n costumele de zbor. Joe i cpitanul Bowie
Wade aveau s piloteze prototipurile Night Wing; Daffy
Deale i Mad Cat Myrick aveau s i vneze cu avioanele
F-22. Joe era complet absorbit de ceea ce avea de fcut,
dup cum era de ateptat, iar nodul de team din gtul
ei slbi uor cnd l vzu cu propriii ochi.
ncerc s-i impun s nu se zgiasc la el, dar im
boldul se dovedi irezistibil. Era ca un magnet pentru
privirea ei i era fascinat de el. i de vin nu era numai
corpul lui nalt, cu o musculatur superb, sau perfec
iunea statuar a chipului, ci i aura din jurul lui. Joe
Mackenzie era un rzboinic - rece, stpn pe el, letal n
cruzimea lui controlat. Sngele a nenum rate generaii
de rzboinici curgea prin venele lui; instinctele lui fuse
ser ascuite n rzboaiele de altdat, n nenumrate
btlii sngeroase. Ceilali piloi aveau i ei cam aceleai
instincte, aceeai aur, dar n el toate aceste lucruri se
regseau condensate i purificate, o mbinare perfect
de trup, minte i talent. Ceilali o tiau; era evident din
felul n care l priveau, din respectul pe care i-1 acordau
Alegerea inimii 101

lltomat. Nu era vorba doar despre faptul c era colonel


1 ef de proiect, dei i rangul lui impunea respect, dar
atitudinea pe care o afiau fa de el ca brbat i pilot
'ra aceeai pe care ar fi afiat-o i dac i-ar fi fost toi
uperiori n rang. Unii oameni pur i simplu se fceau
marcai n mod firesc, iar Joe Mackenzie era unul din
tre ei. Nu ar fi putut fi niciodat om de afaceri, avocat
iau doctor. Era ceea ce era i i alesese profesia care s-i
iermit s fac exact ceea ce i se potrivea.
L Era un rzboinic.
L Era brbatul pe care l iubea.
L Cumva, i pierduse abilitatea de a mai respira, dar
nu conta. Se simea ameit, cufundat ntr-o lume ire-
tl. Nu mai putea s se amgeasc singur. i recunos
cuse vulnerabilitatea n faa lui, dar nu i ct de rapid i
zzuse prad. Se avertizase singur c era periculos s-i
^permit s se ndrgosteasc de el, se agitase la gndul c
era posibil s-i piard inima, dar totul fusese un ecran de
fum emoional care s-o mpiedice s admit c era deja
prea trziu. Nu ar fi putut s-i controleze sentimentele
cu nimic mai mult dect ar fi putut s controleze reacia
ropriului ei corp la atingerea lui, ceea ce ar fi trebu
it s constituie o avertizare suficient. Singura ei scuz
pentru orbirea de care dduse dovad era faptul c nu
mai fusese ndrgostit niciodat i pur i simplu nu re
cunoscuse starea n care se afla.
Nu se simi n stare s-l priveasc n clipa n care iei,
alturi de ceilali trei piloi, din camera de comand.
Dac Joe i-ar fi aruncat o singur privire, tot ce simea
s-ar fi reflectat clar pe faa ei, i nu voia ca el s-i vad
sentimentele sau poate chiar s se gndeasc la ele n-
tr-un moment nepotrivit. Se simea absurd de expus,
dezgolit de toate sistemele de aprare emoional, cu
fiecare terminaie nervoas n alert i tulburat de cea
mai mic micare a aerului. i
Toate cele patru aeronave decolar, iar tehnicienii se
nghesuir n jurul terminalelor, studiind concentrai
102 tinda yfoward

informaiile transmise de senzorii ncorporai n nveli


ul avioanelor Night Wing.
In jumtate de or, ajunser pe poziii n locul des
tinat testelor, unde avioanele teleghidate aveau s le
serveasc drept inte mobile spre cate s i ndrepte
laserele. Caroline se atepta ntotdeauna s apar pro
bleme, fiindc, din experiena ei, nici un sistem nou nu
funciona n practic exact la fel ca n teorie, dar testele
se derulaser cu bine pn n acel moment, i credea
cu optimism c nu aveau s se iveasc probleme grave.
Ziua aceea ns pru s-i confirme bnuiala legat de di
ficulti i s-i slbeasc sperana c aveau s fie minore.
Sistemul de ghidare refuz s se fixeze asupra avioane
lor teleghidate, dei o fcuser cu o zi n urm. Ins azi
se zbura cu dou aeronave diferite, iar eful de proiect,
complet scrbit, ceru ca testele din ziua respectiv s fie
aruncate la gunoi, iar aeronavele duse napoi la baz,
pentru a li se verifica amnunit sistemul de ghidare.
Joe nu i iei din fire, dar nemulumirea i se reflect
clar pe chip cnd reveni n camera de comand, cu p
rul mbibat de transpiraie din cauza ctii.
-Navele sunt n hangar, spuse el, cu o stpnire
de sine impecabil, incluznd-o pe Caroline n furia lui
ca parte a echipei ce se ocupa de lasere. Aceleai doua
avioane vor zbura din nou luni diminea. nc mai
avei o bun parte din ziua de azi ca s identificai pro
blema i s o rezolvai.
Se ntoarse i se ndeprta cu pai mari, iar Cal fluie
r ncet printre dini. Yates oft.
- In regul, oameni buni, s ne lum salopetele i s
mergem la hangare. Avem de lucru.
Caroline analiza deja n gnd posibilitile. Sistemul
de ghidare cu laser nu era o noutate; doar modul n
care l foloseau ei era nou. Problema putea fi la senzorii
din ctile piloilor, la cei din sistemul optic al proiec
tilelor sau chiar n ntreruptorul care activa ghidarea.
Mai grav era faptul c problemele apruser la ambele
51fegerea inimii 103

ivioane deodat, indicnd o posibil problem esen


ial n ceea ce privea construcia sau chiar designul
aeronavelor. Ii arunc o scurt privire lui Cal i vzu
[ct de ncruntat era, cci el cu siguran se gndea c,
din moment ce ambele aeronave nregistraser aceleai
dificulti n acelai timp, era posibil s existe probleme
in programarea computerelor de la bordul avioanelor.
Ei doi priveau aceast chestiune din unghiuri diferite,
dar ambii i dduser seama care erau implicaiile.
Fusese cum nu se putea mai bine nc de la ncepu
tul zilei. Dac i noaptea cu Joe se desfura n acelai
stil, avea probabil s descopere c era frigid.
Lucrar fr pauz de mas, derulnd analize com
puterizate pentru senzori pentru a ncerca s identifi
ce problema, dar nu descoperir nimic. Totul prea
s funcioneze perfect. Refcur aceleai teste cu cele
' trei aeronave care nu avuseser probleme i comparar
rezultatele, din nou fr nici un rezultat. Totul se po
trivea. Conform indicaiilor computerului, nu exista
nici un motiv pentru care laserele nu se fixaser asupra
intelor mobile.
Dup-amiaza se apropia de sfrit, iar cldura se acu
mulase pana la un nivel inconfortabil nuntrul hanga
rului, n pofida eforturilor considerabile ale uriaelor
aparate de aer condiionat, cnd Cal refcu testele pri
vind mecanismul de declanare a focului al unuia dintre
avioanele care avuseser probleme i cel al unui avion la
care funcionase. Dintr-un motiv necunoscut sau poate
doar din cauza nceptorilor care provocau inevitabil
stricciuni la orice proiect, de data aceasta calculatorul
indic o ntrerupere n circuitul electric al mecanisme
lor de declanare a focului. Se enervar toi c problema
se dovedi relativ simpl, n condiiile n care munciser
nnebunii ore ntregi i sriser peste prnz, doar pen
tru a gsi o defeciune ce putea fi reparat n mai puin
de o or.
104 X iW a H cward

C aroline avea o dispoziie m inunat" p en tru o n


treprindere rom antic: era obosit, flm nd, ncins
i nervoas. Se asigur, cu o privire ncruntata, c avea
cartela de identificare prins de buzunar nainte de a
prsi cldirea p entru a se ndrepta spre locuina ei.
U n du lung i rece o ajut s se sim t mai bine, dei
rm ase n cruntat i cnd pur i sim plu i arunc ntr-o
geant cteva haine i produse cosmetice. Dac el n u ar
fi fost att de pedant, n u s-ar fi sim it att de m otivai s
rezolve problem a. A r fi p u tu t s ia prnzul, caz n care
n u s-ar mai fi sim it att de epuizat i de prost dispus.
A r fi o rsplat bu n ca ea s refuze s mearg.
Singura problem era c n u era chiar att de neghioa
b. i dorea s fie cu el mai m ult dect i dorea s
m nnce, mai m ult dect i dorea orice.
N u era dect ora ase cnd auzi btaia n u. Era
m brcat, dar prul i era nc ud, i era n continuare
nfom etat. Deschise ua larg:
- A m lucrat i n pauza de prnz, atac ea am enin
toare. A m term inat - se ntoarse s se uite la ceas - acum
treizeci i cinci de m inute. A fost u n nimic - o sim
pl hib n circuitul electric al ntreruptoarelor - , dar
ne-a luat o venicie s identificm problem a, fiindc ne
era foame i n u ne puteam concentra.
Joe se instal n pragul uii i o studie gnditor.
-n to td e a u n a devii att de prost dispus cnd i-e
foame?
- Pi, bineneles. N u e valabil p en tru toat lumea?
- , n u. N u pentru m ajoritatea oam enilor.
-A h !
Joe i ntinse mna.
- H aide, atunci, i am s-i dau de mncare.
- Prul n u mi s-a uscat nc.
- S e va usca rapid pe cldura asta. i-ai fcut bagajul?
C aroline i lu geanta i i fcu rapid turul autom at,
p en tru a verifica dac era totul n regul. Joe i lu gean
ta d in m n i o conduse afar, nchiznd ua n urm a
Alegerea inimii 105

ilui. C aroline rm ase n loc, privind cu subneles clana


rn cnd Joe oft i o ncerc, p entru a-i dem onstra
era ncuiat. Satisfcut, p o m i spre cam ionet. Joe
use geanta la locul ei, apoi o ridic pe C aroline pe ban
chet. H otrse s poarte o rochie de plaj legat pe
p u p gt i larg, considernd c n u mai conta dac i
.iuea strecura m na sub ea, avnd n vedere c i dduse
[voie s fac m ult mai m ult de att, dar aproape c fcu
atac de cord cnd m na lui cald i aspr se strecur sub
material i o strnse de coapsa dezgolit.
I Toate gndurile legate de m ncare i zburar d in min-
I te. Se zgi la el, sim ind cum cretea n ea o altfel de
toarne, d o rina reflectndu-i-se n ochii brusc ntunecai
si-n respiraia accelerat. Joe o mngie uor pe inte
riorul coapsei cu buricele degetelor, apoi se for s-i
etraga mna.
- Poate c am s-i dau de m ncare mai nti, m ur
m ur el.

capitolul 7
N ici dac i s-ar fi servit rum egu n-ar fi observat ni
mic, att de distras fu n tim pul cinei. Tot ce avea s-i
am inteasc du p aceea era atm osfera rcoroas, lum i
nile sczute d in restaurant i faptul c vinul sec avusese
u n gust proaspt, plcut. Joe se aez n faa ei, mare
i m asculin, avnd acea sclipire periculoas n ochii lui
albatri ca diam antele. Se gndea i el la noaptea care-i
atepta, iar d orina sexual i se citea clar pe chip. Ii per
mise s i dea seama la ce anum e se gndea; i demasc
caracterul posesiv prin felul n care o privea, lsndu-i
ochii s zboveasc asupra snilor ei, vorbindu-i pe un
to n jos i profund, strbtut de o not seductoare bln
d, persuasiv.
C in ar fr grab, iar ateptarea p zgrie pe nervi
ca o haina de ln esut aspru. H ainele o iritau; snii
o dureau, in cele d in urm , i trnti vetde-n fa:
106 Lxnda ifowarcf

- De ce mai ateptm?
Joe fusese ocupat s-i studieze relaxat sfrcurile
ntrite ce se mpingeau prin partea de sus a rochiei,
i privirea i alunec ncet n sus, spre faa ei, arznd-o
cu flcrile albastre.
-A teptm s te liniteti i s te relaxezi, m urm ur
el. Ateptm s se lase noaptea, ca s te poi bucura de
ntuneric deplin, dac asta te-ar face s te simi mai
n siguran.
- N u m intereseaz. Se ridic iute, cu o expresie
aprig i m ndr ca a unei prinese nordice, cu prul la
fel de deschis la culoare ca al acelor rzboinice virgine.
Va trebui s gseti o alt cale de a m relaxa.
Joe se ridic i el ncet, cu chipul ncordat de dorina
care cretea n el. Tcerea se ls greu ntre ei pn achi
t nota i se ntoarser la camionet. Cldura nc era
aproape sufocant, soarele, o minge roie uria cobor
t m ult spre linia orizontului, scldnd totul ntr-o str
lucire roiatic. Descendena lui aprig, de dem ult, se
reflect vizibil n lum ina primitiv ce cdea peste liniile
clar conturate ale feei lui, demascnd minciuna mtii
de om civilizat pe care o purta sub forma unei cmi
albe elegante i a unei perechi de pantaloni negri largi.
A r fi trebuit s poarte pantaloni din piele de cprioar
i mocasini, cu pieptul dezgolit, prul negru i bogat c-
zndu-i liber pe umerii lai i puternici.
C aroline i am inti teroarea din acea dim inea,
team a c ar putea fi rn it sau ucis n tim pul un u i zbor
i tiu c avea s ncerce s nu-i mprteasc nicioda
t temerile.
Joe lu o camer la unul dintre hotelurile H ilton, i,
pstrnd n continuare tcerea, urcar cu liftul, nsoii
de biatul de serviciu care le cra cele dou geni mici.
Luase un apartam ent cu un singur dormitor, iar b
iatul de serviciu i juc pn la capt rolul, crnd gen-
ile n dormitor, artndu-le cum s foloseasc diverse
lucruri pe care tiau deja cum s le utilizeze, fcndu-i
Aleaerea
U inimii 107

de lucru cu draperiile pe care le deschise larg, lsnd s


intre lum ina apusului. Joe i ndes o bancnot de cinci
dolari n mn, iar biatul se fcu nevzut.
Caroline rmase n dormitor, cu picioarele nfipte
bine n covor, refuznd cu ndrjire s priveasc patul
uria, n vreme ce asculta cum Joe ncuia ua. Acesta
reveni n dorm itor i, foarte calm, trase la loc draperiile,
cufundnd camera ntr-o obscuritate atenuat doar de
lum ina ce se strecura prin ua deschis. C hiar i aerul
prea ncrcat de tensiune. i deschise geanta neagr
de piele i scoase o cutie de prezervative, pe care o puse
pe noptier.
- O cutie ntreag? ntreb Caroline cu o voce rgui
t pe care nu i-o recunoscu.
Joe veni n spatele ei i, cu micri abile, i desfcu ro
chia. C nd aceasta se lrgi i i czu de pe umeri, spuse:
-A m s cobor la magazinul de cadouri s mai cum
pr dup ce ni se termin.
C aroline ncepu brusc s trem ure nebunete, cci
nu purtase dect chilotul pe sub rochie. N u avusese
sutien, nici jupon, nici ciorapi. C nd rochia czu gr
mad n jurul gleznelor ei, rmase aproape goal n
faa lui, cu snii tensionai, cu sfrcurile mpingn-
du-se n fa sub efectul dorinei dureroase. Joe o ridi
c in brae, iar pantofii i rmaser pe podea, prini n
faldurile de material.
Joe i sprijini un genunchi pe pat i o ntinse pe a
ternuturi, apoi rmase astfel ngenuncheat n tim p ce,
cu micri rapide i eficiente, i scoase chilotul. Pn n
acel m om ent, Caroline nu i dduse seama cu ct dis
perare se agase de acea mic bucic de protecie sau
i t de expus i de vulnerabil avea s se simt fr chi
lot. Scoase un sunet incoerent de protest i ncerc s se
ridice n capul oaselor, cci ea era goal puc n vreme
ce el era nc m brcat complet, dar licrirea din ochii
lui cnd o ntinse pe spate o fcu s renune la lupt.
108 Limfa ifoward

Joe se opri, zbovind s-i studieze silueta goal i s


savureze satisfacia primitiv dat de faptul c o avea
n sfrit ntins dezgolit n faa lui, cu trupul moale
expus i dornic s fie posedat de el. Vedea deja semne
le excitrii, manifestate prin felul n care sfrcurile i
se ntunecaser i se ntriser, prin felul n care coap
sele ei zvelte, strnse instinctiv laolalt pentru a pzi
carnea extraordinar de sensibil dintre ele, trem urau
i se contractau, transm ind un mesaj subtil. Bucle
palide, cu doar o nuan sau dou mai nchise dect
parul ei, i decorau zona inghinal; un zmbet firav,
trector, i nflori pe buze pre de o clipa cnd i am in
ti c nu crezuse c prul ei era blond de la natur.
Dup cum puteau vedea acum propriii lui ochi, cu
loarea i aparinea, fr ndoial. Acele bucle blonde
erau att de ispititoare, nct, brusc, nu se mai putu
m ulum i doar sa le priveasc.
Ii puse mna pe un sn, frmntndu-1 blnd, cuprin-
zndu-1 n palm, lsndu-i degetul mare i aspru s-i
deseneze cercuri n jurul sfrcului, fcndu-1 s se nt
reasc i mai mult. Caroline i inu rsuflarea, ceea ce
i fcu snul s se umfle i mai tare n palma lui. Cu ace
eai siguran calm, cobor mngietor cealalt man
pe abdomenul ei, strecurndu-i-o apoi ntre picioarele
ei, apsndu-i cu for degetele pe pliurile moi ale fe
minitii ei. Caroline fu strbtut de un fior fulgertor
ce o fcu s-i ridice oldurile de pe pat ntr-o ncercare
reflex de a primi mai mult. Dac degetul lui mare i se
pruse aspru pe sfrcul ei, prea cu att mai aspru acum
cnd i zgria pielea att de sensibil, nct se cutremura
violent la cea mai mic atingere.
Era insuportabil, i, brusc, se zbtu s scape de el, ri-
dicndu-se n genunchi pe pat, cu snii sltnd i cobo
rnd vizibil sub fora respiraiei. Joe se ridic i ncepu
s-i descheie cmaa. Bustul lui puternic rmase gol
cnd se dezbrc de cma, cu pielea bronzat i cu
prul negru moale acoperindu-i pieptul sub forma unui
Alegerea inimii 109

romb bine conturat, cobornd ntr-o linie mtsoa


s spre centrul abdomenului. Sfrcurile lui erau mici,
ntunecate i ntrite. i arunc pantofii din picioare.
Degetele lui subiri desfacur cureaua i deschiser
liul, se agar de betelia pantalonilor i a boxerilor
n acelai timp i i mpinser n jos. Privirea nu i se
desprinse nici o clip de pe trupul ei zvelt i gol cnd
se aplec s i-i scoat. Cnd se ndrept, era Ia fel de
gol ca ea.
Fora vizibil a corpului lui masculin era aproape n
spimnttoare. Ar fi putut s-o striveasc fr probleme
dac ar fi vrut. A bdomenul plat i era brzdat de muchi
tari ca oelul, ntinzndu-se ca nite coarde pe cutia tora
cic i prin coapsele lungi. Brbia lui se ridic groas
i plin dintre picioare, pulsnd vizibil sub intensitatea
poftei lui carnale. n pofida fierbinelii pe care o simi
drept replic n propriul ei snge, btndu-i prin vene
n acelai ritm cu pulsaia dintre picioare, ncepu s se
ndoiasc serios c ceea ce urmau s fac era cu adevrat
posibil. Scoase un mic sunet de panic.
-t, scumpo, murm ur el ncet. Nu-i fie team!
Minile lui puternice se strnser blnd pe umerii ei,
i, cumva, Caroline se trezi ntins din nou pe spate, iar el
era lng ea, fierbineala corpului lui ncingnd-o i n-
vluind-o n clipa cnd o trase n braele lui. Goliciunea
lui era copleitoare odat ce intensitatea sexualitii lui
nu mai era mascat nici de haine, nici de limitele impu
se de societate. C ontinu s o alinte cu oapte joase care
poate nici mcar nu erau cuvinte, n vreme ce mna lui
desen mngieri lente de foc pe trupul ei.
Caroline se ag de el, nesigur pe ea nsi n aceas
t situaie de o intensitate dramatic. i nchipuise c
o condusese pe un trm al senzualitii i nainte, dar
descoperi acum c nu fcuse dect s zboveasc puin
in pragul acelei lumi. Dac n-ar fi fo s t plcerea, ar fi
fugit. Dar plcerea, o, era att de lent, de subtil i
de nucitoare, seducnd-o cu blndee i fcnd-o
no Linda H.oward

s-i relaxeze muchii coapselor; apoi, cnd rezistena ei


dispru, se transform brusc ntr-o furtun violent ce
i zgudui nervii i muchii. Corpul ei subire se cutre
mur de plcere, tensionndu-se din nou ca un arc, dar
de data aceasta dintr-o alt cauz, iar instinctele lui de
mascul erau prea fine pentru a nu detecta imediat acea
diferen. Minile lui o dezmierdar cu o concentrare
sigur i zdrobitoare, de data asta nu pentru a domoli,
ci pentru a intensifica excitarea.
Gura lui i transform sfrcurile n mrgele umede
printr-o tortur senzual, fiind pedepsite prin mici mu
cturi i alinate de limba lui. Caroline se zvrcoli erpuit
n braele lui, ridicndu-i i rotindu-i oldurile ntr-un
ritm antic a crui caden l ndemna aidoma btii
unei tobe. Degetele lui pornir din nou n explorarea
pliurilor moi i feminine dintre picioarele ei i le gsi
r umede i tumefiate, tnjind dureros dup atingerea
lui; coapsele ei se ndeprtar incontient pentru a-i lsa
mai mult libertate de micare, oportunitate de care el
profit imediat. O penetr atent cu un deget lung, i un
mic sunet slbatic se desprinse din gtul ei cnd se arcui
n sus spre mna lui. Zbovi deasupra ei, mbtndu-se
cu parfumul corpului ei cald i excitat, cu atingerea m
tsoas a pielii ei. Ar fi zdrobit-o n braele lui daca astfel
ar fi putut s-o absoarb n el, att de violent era nevoia
de a-i simi trupurile contopindu-se.
Atingerea lui exploratoare i dezvlui att intensitatea
excitrii ei, ct i rezistena virginitii sale, iar muchii
din abdomenul lui se contractar, anticipnd penetra
rea cu o nerbdare aproape insuportabil.
Nu putea s mai atepte prea mult, dar voia s fie
att de incitat nct s accepte uor durerea penetrrii,
ca apoi s se poat bucura de plcerea mai profund a
mpreunrii lor. Era att de strmt, nct nu era sigur
dac avea s reziste, dar urma s nnebuneasc dac nu
se mpingea n adncimea dulce a crnii ei.
R(egerea inimii 111

Caroline sc arcuia tot mai puternic, apropiindu-se de


orgasm, iar el i continu tortura senzual, privindu-i
capul ce se zbatea pe pat ntr-o nclceal de pr blond
si mini ce se agau de el cu o for disperat. Caroline
gemu i i nfipse unghiile n pieptul lui.
-Acum, spuse ea cu voce aspr. Acum, acum, acum,
|flcum!
Joe nu mai putea atepta nici el. Ii deschise larg coap
sele i se urc deasupra ei, constituia lui solid ap
snd-o n saltea cnd brbia lui rigid se mpinse peste
fierbineala moale a crnii ei intime i o simi ncepnd
s cedeze sub presiunea lui. Apoi senzaia delicioas de
goliciune l fcu s-i vin n fire, i se ndeprt puin
ue ea i de ispita nnebunitoare a penetrrii. Se ntinse
dup cutia de pe noptier, scond unul dintre pachee
le i rupndu-i ambalajul cu dinii.
-N u , spuse Caroline cu nverunare, mpingndu-i
mna deoparte. Nu de data asta, nu pentru prima dat.
Vreau s te simt pe tine, doar pe tine.
Ochii ei ntunecai de pasiune se fixar asupra lui;
corpul ei subire i nfierbntat l ispiti cu o chemare
primitiv. Era slbatic i pgn, aducnd i mai mult
cu o prines nordic aa, cnd zcea goal, cu picioa
rele desfcute pentru a accepta invazia masculin ce avea
pun capt fecioriei ei. li sfida dominaia, i cerea
trupul i smna n cea mai antic modalitate de cele
brare a fertilitii.
Joe se sprijini pe brae deasupra ei, cu o expresie
slbatic pe chip cnd i cobor oldurile peste ale ei.
El avea experien n domeniul sexului, chiar dac ea
nu, i tia ce risc uria i asumau, dar, de data aceasta,
de aceast prim dat, voia i el s o simt fr nici o
barier ntre ei.
Caroline ncremeni la prima ncercare direct de a
o penetra. '
Privirile li se ntlnir i rmaser nlnuite. Un mic
muchi de pe obrazul lui tresri uor cnd intensific
112 Linda tfoviard

presiunea. Durerea se fcu simit mai nti ca o ame


ninare, -apoi deveni realitate, dar Caroline nu ncerc
s-l mping deoparte. i dorea acest lucru, foamea de a
fi posedat de el era att de violent, nct fcea ca du
rerea s pleasc. Joe nu o lu uor. O penetr nemilos:
invadnd, lrgind, fornd teaca ei moale s-i accepte
i s-i in brbia tumefiat. Caroline se arcui slba
tic, incapabil s l primeasc mai mult, dar gestul ei o
fcu s descopere c putea. Joe scoase un sunet aspru
de plcere.
- Da, murmur el tensionat. Aa, scumpo, poi s-mi
faci loc. Haide. Mai mult. F-o din nou!
Senzaia delicioas de a fi n ea era nucitoare, ca i
cum s-ar fi cufundat n mtase fierbinte, strmt, ume
d i incredibil de moale.
Mnat de o nevoie febril, Caroline i ndeplini do
rina i, brusc, se trezi nfipt cu totul n ea, tria solid
a posedrii lui fcnd-o s-i neasc lacrimi fierbini
din ochi. Senzaia de ntindere i de preaplin era de ne
suportat, i totui o suport, fiindc singura alternativ
ar fi fost s nceteze, iar asta era imposibil. Era mnat
de o nevoie prea instinctiv pentru a lsa loc prudenei,
prea aprig pentru a ncetini. Suprafaa dur a pieptului
lui i zdrobea snii; minile lui se strecurar sub ea i o
prinser de fese cu o for violent, trgnd-o n ntm
pinarea micrilor lui de penetrare, iar Caroline simi o
plcere acut explodnd n ea. Se ag de el, plngnd,
gfind i aproape ipnd.
Scrnind din dini, Joe se mpotrivi propriului su
climax i o clri slbatic, intensificndu-i spasmele or-
gasmice. Treptat, Caroline ncet s mai tremure, iar
tensiunea frenetic din muchii ei se atenu, lsnd-o
s se relaxeze n braele lui. Un sunet moale, aproape ca
un tors, se desprinse din gtul ei.
-Joe, opti ea, doar numele lui, nimic altceva, ns
plcerea lene din vocea ei mai c l fcu s-i piard
controlul.
l fegerea inimii 113

i - Acum, spuse el gutural, ritlicndu-se n genunchi.


Era rndul lui, iar dorina lui era att de slbatic,
nct de-abia reuea s o controleze. i ncolci braele
De sub picioarele ei i se aplec n fa, sprijinindu-se pe
mini, cu picioarele ei desfcute larg i ridicate mult,
trecute peste braele lui. n aceast poziie, era complet
vulnerabil n faa lui, incapabil s limiteze profun
zimea penetrrii, iar Joe profit din plin. Se nfipse n
ea adnc i cu for, cu umerii lui puternici cocoai
de efort cnd intr violent n ea, iar plcerea l izbi
exact aa cum o izbise i pe ea, fr nici o avertizare,
doborndu'l ca un tren scpat de sub control. Se cutre
mur convulsiv sub fora orgasmului, un strigt aspru
zbucnindu-i din gt. Spasmele se succedar iar i iar, f-
cndu-1 s se goleasc n adncimile fierbini ale femeii
de sub el. Cnd sfrir, n final, se prbui greoi peste
ea, cu pieptul ridicndu-se ntr-o respiraie gfit, n
vreme ce plmnii lui torturai se luptau s se umple cu
aer. Inima i bubuia frenetic n piept, i era att de sl
bit, nct nu putea nici mcar s se rostogoleasc de pe
ea. Nu se simise niciodat aa, nici mcar sub efectul
forelor gravitaionale, i cu siguran niciodat de la o
partid de sex.
Aipi. Caroline ar fi trebuit s protesteze mpotri
va greutii lui, dar, n schimb, l strnse i mai tare,
ncntat de modul n care trupul lui masiv o cufunda
n saltea. Aproape c nu putea s se mite, aproape c
nu putea s respire, i era un adevrat rai. O dureau
toate, n special ntre picioare, unde brbia lui grea
rmsese cuibrit n ea, ns era copleit de un senti
ment de satisfacie ce i vibra n fiecare celul a corpu
lui i care mai c o fcea s nu mai simt disconfortul.
Ochii i se nchiser treptat. Totul se petrecuse exact aa
cum ii dorise i ea - primitiv i n fora. Singurul lucru
care ar fi putut face situaia i mai plcuta ar fi fost ca el
s-i piard nenorocirea aia de stpnire de sine. Cedase
114 Linda Hcmard

puin, dar rezistase, n vreme ce ea se abandonase unei


pasiuni slbatice fr limite.
- Caroline.
Gura lui se aez peste a ei exact n clipa n care i
rosti numele, i, ameit, i ddu seama c adormise,
fiindc nu-1 simise micndu-se, dar acum sttea spri
jinit n coate, inndu-i capul n palme. Fr a ezita,
Caroline i rspunse, gura ei deschizndu-se i pliin-
du-se dup a lui.
Ceva mai trziu, se for s ntrerup srutul i i
ndeprt cu blndee trupul de al ei. Caroline rmase
ntins fr vlag pe pat, n timp ce el intr n baie i
reveni dup o clip cu un prosop ud. Caroline se gndi
c ar fi trebuit s se ruineze de felul intim n care o
spla, dar nu gsi resurse pentru a o face. Csc larg
ca o pisic somnoroas i se ghemui pe o parte n clipa
cnd el termin.
-A m sngerat? ntreb ea cu o curiozitate firav.
- Doar puin.
i mngie posesiv fesele, cuprins de o satisfacie
feroce la gndul c i se oferise cu atta deplintate.
Nu avusese nici un fel de rezerve, nu lsase ca disconfor
tul sau teama de necunoscut s o mpiedice s se arunce
cu capul nainte. Nu mai fusese niciodat dorit cu atta
intensitate, nici nu mai dorise vreodat o femeie ast
fel, fr rezerve, fr restrngeri, fr limite. Orice alt
femeie ar fi fost nspimntat de slbticia posedrii
lui, dar Caroline o savurase. Nici nu mai fusese vreodat
att de slbatic, nu-i permisese s se abandoneze im
petuozitii nevoilor lui sexuale. i inuse ntotdeauna
sub un control nemilos sexualitatea violent, ns acum
nu numai c n faa ei cedase, ci o fcuse i fr a se
proteja. Era posibil s-o fi lsat nsrcinat cu un singur
act iresponsabil.
Ar fi trebuit s fie furios i dezgustat de el nsui, dar,
din cine tie ce motiv, nu era. Plcerea pur a actului fu
sese prea intens pentru a lsa loc de regrete. O imagine
Alegerea inimii 115

'periculoas i se form n minte, o imagine n care Ca-


roline i purta n pntece pruncul, i, spre surpriza lui,
constat c ncepea s se excite din nou.
|. Caroline adormise. Joe duse prosopul napoi n baie
i reveni s trag cuvertura i so bage ntre aternuturile
Ircoroase. Ea murmur ceva ncet; apoi, cnd se strecu
r lng ea, se cuibri n braele lui, cutnd din reflex
confortul oferit de cldura trupului su. Joe i sprijini
capul pe umrul lui, petrecndu-i posesiv braul liber
'n jurul oldurilor ei, pentru a o ine aproape. Adormi
laproape la fel de uor cum adormise i ea.
Cnd se trezi mai trziu, simul lui acut al timpului
i spuse c dormise circa dou ore. Era dureros de exci
tat, i, pn cnd reui s o trezeasc printr-o serie de
mngieri, la fel ajunse i ea. De data aceasta se for
s foloseasc protecie, dei, pentru prima dat, detest
cu adevrat bariera subire ce i mpiedica s se bucure
de o intimitate deplin. Caroline gemu uor cnd o pe-
netr, carnea ei moale fiindc nc prea sensibil dup
pierderea virginitii, dar, din nou, nu i permise s fie
blnd, chiar dac el i-ar fi dorit asta. Aveau s aib timp
i pentru blndee mai trziu; deocamdat nu exista de
ct valul copleitor al dorinei ce se cerea desctuat.
Se zvrcolir i se nlar mpreun n ntuneric, singu
rul zgomot fiind cel al respiraiei lor aspre i gfite i
scritul patului de sub ei.
Adormir din nou. Joe se trezi de nc trei ori n
timpul nopii i o posed. Se ntreb cnd avea s se
mai atenueze nevoia urgent de ea.
Trecuse de opt a doua zi cnd deschise ochii i vzu
soarele luminos de diminea ncercnd s strpung
curajos draperiile grele. Camera era cufundat n semi
ntuneric, aerul condiionat zumzia discret, aerul era
rcoros i plcut. Corpul l durea dup activitile ne
stpnite din timpul nopii.
Caroline era ghemuit pe o parte, cu. spatele spre el,
i, pre de o clip, i admir linia delicat a coloanei
116 Lirufa hfawanf

vertebrale. Cum era posibil ca un trup att de moale,


cu o constituie aa delicat, s fi rezistat solicitrilor la
care l supusese el?
Patul era un dezastru. Aternuturile erau rsucite,
czute n cea mai mare parte pe podea. La un moment
dat n timpul nopii, Caroline i trsese un col al cu
verturii peste sni. Chiar i cearaful elastic de dedesubt
alunecase de la locul lui. O pern era ndesat sub tblia
patului. i amintea clar c fuseser trei perne, dar habar
nu avea unde se aflau celelalte dou. i amintea clar i
c aezase una dintre ele sub oldurile ei n cursul uneia
dintre acuplrile lor lacome. Csc, ntrebndu-se dac
nu cumva Caroline avea s-i doreasc s fac patul na
inte s-l vad cameristele hotelului. El nu prea vedea
rostul n a face patul n general.
i era foarte foame, i o scutur cu blndee pentru
a o trezi.
- C e doreti la micul dejun, scumpo? Am s co
m and ceva la room-service, apoi putem face o baie ct
ateptm.
Caroline deschise un ochi.
- Cafea, murmur ea.
- i altceva?
Caroline oft.
-M ncare.
Apoi nchise ochiul.
Joe chicoti.
- mi poi da nite indicaii mai precise?
Caroline reflect puin.
- Nimic verde, murmur n final, cu faa ngropat n
saltea. Nu pot mnca verdeuri la micul dejun.
U luit de idee, Joe se nfior dezgustat. Acum, c se
gndea mai bine, nici el nu putea mnca nimic verde
dimineaa.
Com and gofre cu nuci pecan i bacon pentru amn
doi, plus cafea i suc de portocale. Vocea impersonal
de la cellalt capt al liniei l inform c avea s dureze
A(egerea in im ii 17

ntre patruzeci i cinci de minute i o or pn s le fie


adus comanda, ceea ce i convenea. O scutur din nou
pe Caroline pentru a o trezi.
-Vrei s faci du sau baie in cad?
- n cad. Nu poi s stai jos la du.
Se duse la baie i deschise robinetele czii de dimen
siunile unui spaiu de joac pentru copii. In pofida m
rimii, nivelul apei crescu rapid. Se ntoarse n dormitor
i o ridic pe Caroline n brae. Braele ei se ncolcir
ncreztoare n jurul gtului lui.
-T e doare foarte tare? o ntreba el ngrijorat.
-N u prea tare, dac asta vrei s tii. i frec obrazul
de umrul lui. Atta c nu pot umbla.
Joe intr n cad innd-o n continuare n brae i se
aez atent n apa cald, apoi se sprijini de spatele czii
cu ea ntre picioare, cu spatele lipit de pieptul lui. Caro
line oft de plcere cnd apa ncepu s atenueze durerea
din picioarele ei i disconfortul dintre ele.
S-ar fi ateptat s se ruineze de intimitatea pe care
i-o permiseser n noaptea aceea i s se jeneze de nudi
tatea ei, dar nu simea nimic din toate acestea, ci doar
o mulumire adnc pn n mduva oaselor, un senti
ment de bine i de ntregire despre care nici nu tiuse
pn atunci c ar putea exista. El era brbatul ei, ea era
femeia lui; cum ar fi putut s se jeneze n prezena lui?
Joe o mbie, nspumndu-i minile cu un spun
parfumat i lsndu-le s alunece blnd peste prile de
licate ale corpului ei, care, cumva, preau s aib nevoie
Ide mai mult atenie dect alte pri. Pn s termine,
Caroline se ncinsese, i la fel i el, dac era s judece
[dup tria brbiei lui. i ntoarse i ea rsful i l
imbie, dar faptul c mncarea comandat avea s le fie
[adus n scurt timp l mpiedic s acioneze pentru a-i
[alunga tensiunea excitrii.
Gsir dou halate groase cu glug atrnate pe ua
[bii i le mbrcar cu doar dou m inute nainte s aud
[btaia scurt n u ce anuna sosirea micului dejun.
118 Linda 'tfoward

Joe semn nota de comand, n vreme ce cruciorul fu


imobilizat i capacele ridicate de pe platouri.
Aroma delicioas a cafelei o fcu pe Caroline s apar
din dormitor. Privirea lui Joe deveni brusc mai arztoa
re cnd dorina se trezi din nou n el. Chiar i nema
chiat, cu prul ciufulit i corpul nfurat ntr-un ha
lat de baie gros, era mai ispititoare dect oricare alt
femeie pe care o avusese sau numai o vzuse. Chiar dac
brbaii care lucrau cu ea o numeau Regina Frumuseii
datorit ateniei cu care se ocupa de aspectul ei, puterea
ei de atracie nu se baza pe artificii.
Caroline atac mncarea cu un apetit nestvilit, iar
Joe constat c pn i felul n care mnca l strnea.
Cnd term in, se ls pe spate cu un oftat de mul
um ire i i oferi un zmbet lene ce i fcu sngele
s clocoteasc.
- Ce o s facem azi?
Joe ridic o sprncean neagr. Ochii lui albatri p
reau duri i luminoi ca diamantele, i Caroline vzu
flcri n profunzimea lor.
-N u am de gnd s ies din apartament tot weeken-
dul, spuse el calm. Doar dac nu cumva ni se termin
prezervativele.
Caroline se ridic ncet.
-Poate au la room-service, spuse ea cu vocea brusc
tensionat de dorin, apoi se strecur n braele lui.

capitolul 8
In acel weekend, se afundar n senzualitate. Cele
dou camere ale impersonalului apartam ent de hotel
devenir foarte personale, absorbind aura i am inti
rile partidelor lor de amor. Nu ieir din apartament
deloc, apelnd la room-service pentru mncare, fr
a se mbrca vreodat cu ceva n afar de cele dou
halate de baie.
?lCegerea inimii 119

| Ca amant, Joe era cel puin la fel de pasional ca ea.


Laroline nu fcea niciodat nimic cu jumti de msu
ri; i pzise cu ferocitate virginitatea, iar acum se ofe
rea cu la fel de mult ferocitate. Joe nu i permisese
niciodat pn atunci s dea fru liber poftelor lui, dar
lturi de Caroline putea s o fac. Se hrnea lacom din
ea, i totui nu se simea niciodat stul. Foamea reap
rea violent din nou i din nou, i din nou.

I N u avea nici o inhibiie. Era aspru i puternic, du-


:nd-o i pe ea cu el, nvnd-o mai multe variaii,
tehnici i poziii dect i-ar fi putut imagina vreodat.
Uneori el sttea deasupra, alteori ea; uneori el ajungea
lin spatele ei. Uneori i folosea gura i o nva i pe
ia cum s i-o foloseasc pentru a-i oferi plcere. Fcu
dragoste cu ea n cad, pe canapea, pe podea, oriunde
Ise ntmpla s-i surprind dorina.
| Joe avea un pager la curea, dar acesta rmase tcut,
Iar lumea din afar nu i deranj cu nimic. Caroline
nu se simise niciodat att de complet i de copleitor
,de legat de o alt fiin uman, ntr-att nct s ex
clud orice altceva. Nu se gndi deloc la munc, nu se
agit s gseasc o carte de citit. Se mulumi pur i sim
plu s triasc experiena.
| Pn duminic dimineaa lcomia lor iniial fusese
atisfcut, iar partidele lor de amor devenir mai cal-
Ime, aducnd cu ele rbdarea de a zbovi att asupra ex-
Icitrii, ct i asupra plcerii. O or de jocuri senzuale i
teatisfcuse pentru moment, aa c Joe comand un mic
Idejun ntrziat, apoi se relaxar n salon cu picioarele
n sus, uitndu-se la televizor i punndu-se la curent
leu tirile. Caroline se ghemui lng el, cu o privire ce-i
rda ncntarea.
| Joe ridic o uvi din prul ei i o ls apoi s cad,
oarele surprinzndu-i auriul i fcndu-1 s strluceasc.
I - U nde sunt prinii ti? ntreb el absent, acordnd
nai mult atenie jocului de lumini dect propriei
lui ntrebri.
120 Linda ifcrward

- De obicei sau exact n acest moment? ntreb ea, pe


o voce la fel de lene ca a lui.
- Ambele.
- D e obicei sunt n Carolina de N ord, unde predau,
n m om entul de fa, sunt n Grecia, unde fac un tur
cultural programat s dureze toat vara. Ar trebui s se
ntoarc acas la mijlocul lui septembrie.
- Ai fost singur n copilrie?
- N-am observat. Voiam s nv, i explic ea. Nu reu
eam s in pasul cu propria mea sete de cunoatere.
N u am fost un copil uor de crescut, nu cred. Dac nu
i-a fi avut pe ei ca prini, probabil a fi fost u n dezastru
de proporii, dar ei m-au ajutat s fac fa frustrrilor
mele i nu au ncercat s limiteze ceea ce nvam.
- Probabil ai fost o adevrat teroare, spuse el sec.
- Probabil. Se simea mpcat cu acest gnd. D ar tu?
Joe nu i rspunse imediat, i u n mic fior de neli
nite tulbur fericirea ei imens. Vorbea relaxat despre
experienele lui ca pilot, despre m unca lui, dar i pstra
viaa privat foarte privat. Lsase puin garda jos cnd
i spusese c era metis i c avea trei frai i o sor, dar
nu prea tia altceva despre el. Nu i povestise nici o
ntmplare din copilria lui, pentru a permite conver
saiei s devin foarte personal pentru el. Desigur,
i am inti singur, nu l cunotea dect de puin tim p -
de fapt, de mai puin de o sptmn. Viteza i intensi
tatea relaiei lor o ameiser, fcnd ca tim pul scurs s
par exagerat de lung.
-N u , eu nu am fost o adevrat teroare, spuse el
n final.
Caroline simi rceala din rspunsul lui.
- Dar sora i fraii ti?
Fiind att de aproape de el, simi relaxarea subtil a
muchilor lui.
- Doar sora mea. i nu e vorba c ar fi distructiv sau
cu u n tem peram ent dificil, ci doar foarte hotrt s i
im pun voina. E ca o mic locomotiv cu aburi.
!Alegerea inimii 121

I
I
Dragostea lui profund fa de familie i rsun clar
In voce. Caroline se cuibri mai aproape de el, spernd
| avea s continue s-i povesteasc.

I - C i ani au fraii i sora ta? C um i cheam?


I -M ich ael are optsprezece ani. Tocmai a term inat
liceu l i va ncepe facultatea luna viitoare. E interesat
Ide creterea vitelor i probabil i va nfiina propria
ferm dup ce va term ina facultatea. Joshua are ai-
snrezece ani i e cel mai prietenos dintre toi, dar e
n n e b u n it dup avioane, exact aa cum eram i eu la
/rsta lui. N aiba s-l ia, vrea s fie pilot n m arina ame-
'can! Zne are treisprezece ani i e... intens. T cut i
periculos, cam ca tata. Mai e i Maris. Are unsprezece
ini, dar se poart uneori de parc ar avea o sut. Micu-
| pen tru vrsta ei i att de delicat, nct ai impresia
B : o simpl briz ar lua-o pe sus, ns cu o voin de
fie r. Toi ne pricepem la cai, dar tata are un talent de-a
^ B re p tu l magic cu ei, i la fel i Maris.
I - i cum e mama ta vitreg?
Orice, num ai s-l fac s vorbeasc n continuare.
I Joe rse ncetior.
I - E chiar mai micu dect tine.
I Caroline se ridic iute.
I - E u nu sunt micu, spuse ea, mpingndu-i ar-
I g o a s brbia n fa.
[ - D a r nu eti tocmai nalt. i nici de nlim e me-
die, a zice. Am aproape treizeci de centim etri mai mult
i e c t tine. O trase din nou lng el, sprijinindu-i capul
n scobitura um rului lui. Vrei sau nu s-i povestesc
ie s p r e Mary?
I - D-i btaie, bom bni ea, iar Joe o srut pe frunte.
| -M ary e calda i iubitoare, i are inim a deschis, iar
c n d se hotrte s fac ceva, nimic nu o poate opri.
E profesoar. N u a fi reuit s intru la academie dac
n u m-ar fi ajutat ea s nv.
- Deci n u te-a deranjat chiar deloc cnd s-a cstorit
c u tatl tu? ,
122 Linda J-fowarcf

-S m deranjeze? Rse din nou. Am fcut tot ce


mi-a stat n putin ca s-i vd mpreun. Nu c ar fi fosi
foarte greu. Tata era ca un armsar nchis n ocol. Era
hotrt s o aib, indiferent cte garduri ar fi trebuit s
drme sau s sar.
Relaxarea i simul practic cu care aducea n discuie
sexualitatea tatlui su o fcur s zmbeasc. In ceea
ce-o privea, nu i-i putea imagina pe propriii prini
drept fiine de o sexualitate pasionala, probabil fiind
c nu erau. Existena ei era dovada faptului c fceau
totui sex, dar amndoi erau linitii i preocupai mai
mult de chestiuni intelectuale dect de altele de natur
fizic. Viaa lor amoroas era probabil cald i plin de
afeciune, mai degrab dect relaia de amor primitiv,
slbatic i intens n care o antrenase Joe pe ea.
- Dar tatl tu? El cum e?
- Dur. Periculos. i cel mai bun tat din lume. Chiar
i cnd eram copil am tiut dintotdeauna c ar fi fost
gata s lupte pn la moarte pentru mine.
Era o manier bizara de a descrie un printe, dar,
cnd l privea pe Joe, i venea uor s cread c tatl lui
era periculos. Probabil c semnau att de mult nct
unul prea imaginea reflectat n oglind a celuilalt.
-Ajunge cu mine, spuse el brusc, dei prea puin din
conversaie i permisese s afle ceva despre el. II simi
din nou prudent, nchiznd ua de otel n spatele creia
i ascundea gndurile intime. O ridic i o aez clare
n poala lui, apoi i desfcu halatul, nchizndu-i mini
le peste snii ei. Vreau s aflu despre tine.
Caroline se cutremur i cobor privirea spre snii ei,
spre minile lui bronzate ce acopereau moviliele moi i
deschise la culoare.
- Asta nu mai e un teritoriu virgin pentru tine.
-A a e. Albastrul ochilor lui deveni mai ntunecat,
mai intens. i ls o mn s alunece mngietor pe
abdomenul ei, iar de acolo ntre picioarele ei, tatonnd
discret. Nici sta nu mai este, dar este chiar mai palpi
tant acum. nainte nu puteam dect s mi te imaginez,
VSegerea inimii 123

dar acum tiu ct eti de strmt i de fierbinte i cum n


cepi s te uzi imediat ce te ating. Desen cercuri in jurul
deschizturii ei delicate cu buricul aspru al unui deget,
fiind extrem de atent. Caroline se nfior, inundat de
0 plcere fierbinte i tioas ce i contract muchii i
n oferi umezeala pe care o cuta el, corpul ei ncepnd
mediat s se pregteasc s-l primeasc. Joe i mpinse
I Duin degetul n ea, iar corpul ei se ncinse, respiraia i
leveni gfit i fu cuprins de un tremur uor.
1 Joe desfcu i halatul lui. Era pregtit ca un armsar,
.rile lui subiri lrgindu-se uor cnd i simi mirosul
feminin. Cu o palm pe fundul ei, o trase n fa, o
poziion, apoi cobor mana pentru a-i ine brbia
nemicat n vreme ce Caroline se ls peste el cu un
uor strigt slbatic. II cuprinse n teaca ei, iar el i mi
c mna, folosind-o pentru a o aduce mai aproape.
I -A cum tiu ct eti de moale, i opti el, i cum te n-
[flori n jurul meu, i cum ncearc toi acei mici muchi
ai ti s m prind strns i s m stoarc atunci cnd...
la naiba!
I Exclamaia lui rsun gutural i aspru. Caroline
aproape c nu o auzi. ncepu s se mite deasupra lui,
dorindu-1 cu lcomie, ateptnd disperat descrcarea
ce pndea deja n adncul ei.
I Minile lui se nfipser n oldurile ei aproape ca
si cum ar fi vrut s-i opreasc micrile, iar Caroline
scnci, dar apoi, njurnd din nou n barb, o prinse
[de fese i ncepu s-o mite ntr-un ritm rapid i plin de
tor pe lungimea penetrant a brbiei lui. Nu mai era
[vorba de un act relaxat; era rapid, nemilos i primitiv,
..aroline se ag de umerii lui pentru a-i ine echili
brul cnd fu cuprins de spasme i, doar o fraciune de
secund mai trziu, Joe i se altur, arcuindu-i capul
pe spate, cu venele i tendoanele umflndu-se ca nite
rnnii pe gtul musculos.
Perioada de refacere dur mai mult dect actul n
Sine. Caroline se ls s cad n fa, fcnd ntr-o t
cere extenuat pe pieptul lui. Cu degete blnde, Joe
124 Linda Howard

i netezi prul, ndeprtndu-i-I de pe fa, apoi o -ai IU)


se n brae.
- N u am avut prea bine grij de tine, spuse el Im*,
E deja a doua oar.
Caroline nu vedea cum ar fi pum t s aib mul htif
grij de ea.
- Ce anume? m urm ur ea.
- E a doua oar cnd nu am folosit protecie.
-D a r eu i-am cerut-o. nchise ochii, savurnd mM
amintirea, ct i senzaia din acel m om ent, de a-l iul
att de intim n ea. Voiam s tiu totul, s simt tutui
legat de tine.
-P rim a d a t ,,da. C hiar i atunci, ar fi trebuit s iti
duc m intea s nu o fac. i nu am nici o scuz pont mi
faptul c s-a ntm plat acum.
Auzindu-i tonul aspru, Caroline se ridic n capul u*
selor i l privi direct n ochi.
- N u sunt nici copil, nici idioat, Joe. Cunosc rbiti
rile i consecinele, iar responsabilitatea mi aparine p
jumtate. A fi putut s refuz, dar nu am fcut-o. Kii n|
nu e chiar att de mare. U nul dintre avantajele de a nwit
o m inte iscoditoare e faptul c sunt curioas n legitimi
cu aproape orice, aa c am citit i despre asta. tiu totul
despre ritm i alegerea m om entului, i suntem destul ii
n siguran. Suficient ct s nu-mi fac griji i s stau m
ochii pe calendar.
- N u exist nici o garanie n privina asta. Citim
i n intervalul potrivit, ansele abia dac sunt itiiii
bune de cincizeci la sut, i, i-am spus, nu-mi plac joi u
rile de noroc.
-Te-ar deranja chiar att de tare? ntreb ea cu iiitiM
seriozitate.
- Pe tinc nu?
Caroline cltin din cap.
- Nu, rspunse ea, pe o voce calm i hotrt.
Joe i arunc o privire ptrunztoare. Caroline ati'p
t s-o ntrebe de ce, ns el nu o fcu. n schimb, spu**
51% ,erea m m m 125

Vreau s tiu dac i ntrzie urmtoarea menstrua-


chlar i cu o singur zi.
unul lui de com and era att de evident, nct Caro-
II rspunse cu un salut militresc rapid i replic:
Da, domnule!
Uneori, i juca foarte bine rolul de colonel.
)ie rse i o plesni uor peste fund cnd se retrase
braele lui. Caroline se ridic i i leg halatul n
1 c i.
Cnd trebuie s plecm?
Am aranjat s stm pn trziu. Pn la ase disear.
IVci tim pul rmas pentru a-1 petrece izolai n inica
lume privat putea fi acum socotit ntr-un num r
i urc descresctor. Era uluitor ct de repede se obi-
Itlie cu rutina de la hotel, cu faptul de a-1 avea doar
Htru ea, cu plcerile m bttoare ale trupului. Pro
bii nceast izolare ar fi devenit mai pu in palpitant
t -ar fi ntins pe o sptm n ntreag, dar i-ar
I flnrir s aib parte de acea sptmn. Dar asta nu
posibil. A doua zi aveau s se ntoarc am ndoi la
Nincfl, ea la sol, iar el n aer. A doua zi urm a s fie
Ifvoltfl s ndure din no u teama, fiindc brbatul
care l iubea fcea ceva periculos, iar ea nu avea
Iim s-l mpiedice. A r fi fost necuviincios chiar i s
llU#rce. Joe era u n vultur; doar m oartea sau btrne-
aveau s p un capt zborurilor lui. Ar fi ndurat

C niroas an i ntregi de teroare in tcere, dac i s-ar


ll eordat.
Deocamdat, nu voia s iroseasc nici un m inut din
mptil rmas pn aveau s fie nevoii s nfrunte

lh nou lumea adevrat.


Nu tia ce nsemnase acest weekend pentru el, poate
tlnar o tvleal intens i prelung, suficient pentru
fliccrea pe care i-o oferise, dar pentru ea acest brbat
p cest weekend constituiser catalizatorul.care dezln-
lc pasiunea d in fiina ei. Se simea... schimbat pe
S nuntru, oarecum mai liber, mai m ulumit. Era ca
cum ar fi privit viaa printr-un voal cenuiu, iar acum
126 Lnda ifoward

acesta fusese sfiat, lsnd-o s vad culorile autentice,


vibrante. Nu se mai simea lsat deoparte i izolat, ci
parte a ntregului. Nu mai era singura, aa cum fusese,
n esena, toata viaa, nc din prima clip n care i d
duse seama c mintea ei o fcea diferit. C nd se aban
donase n braele lui, ctigase mai mult dect pierduse,
cci avea acum o parte din Joe pe care nu o s-o piard
niciodat. El i oferise amintiri, experien... extaz. Sub
ndrumarea lui, nflorise pe dinuntru, descoperise pro
funzimile bogate ale propriei ei fpturi.
Pe neateptate, n pofida gndirii ei raionale i chiar
contientiznd dificultile pe care le-ar fi presupus aa
ceva, sper c momentul fusese ales greit pentru ea i
c avea s-i poarte n pntece copilul.
-Ce-i? ntreb el, arcuindu-i sprncenele negre, iar
Caroline i ddu seama c sttuse n faa lui, studiin-
du-1 concentrat, pentru doar Dumnezeu tia ct timp.
U n zmbet lene i nflori pe chip, luminnd-o ca o
diminea nsorit.
-M gandeam doar, spuse ea pe un ton serios, c
mult mai multe femei s-ar nrola n armat dac ai poza
pentru posterele de recrutare fr a purta nimic.
joe pru surprins pentru o clip, apoi izbucni n ho
hote de rs i se ridic. Strnse pum nul pe halatul ei i
o trase spre el.
-V rei s spui c ai fi dispus s m mpri cu femeile
din America?
- Nu ct triesc.
-N ici mcar dac ara ar avea nevoie de serviciile
mele? U nde i-e patriotismul?
Caroline bg mna n halatul lui descheiat i l prin
se ferm n palm.
- Ce tiu sigur, replic ea pe u n ton dulce, e c nu se
afl aici.
Joe ncepu s-i umple palma, reacionnd la atingerea
ei, dei fcuser dragoste cu puin timp n urm.
- i las dou zile s ncetezi, apoi chem poliia.
A [egerea inimii 127

II -N u avem dou zile la dispoziie, remarc ea. Se uit


Ia ceas. Nu avem dect vreo opt ore.
ft - Atunci al naibii s fiu dac am de gnd s irosesc un
Singur minut, rspunse el, ridicnd-o rapid n brae.
. Prefera patul pentru partidele mai lungi. Cnd o
p;ise n cealalt camer, Caroline se ag strns de el,
Korindu-i ca timpul s se opreasc.

I Nu se opri, desigur. Nu se putea opri, orict i-ar fi


dorit acest lucru. I se pru ciudat s prseasc acel cuib
Intim, dar pn la ase jumtate erau deja pe drumul de
titoarcere la baz. Caroline rmase tcut, ncercnd sa
ie pregteasc sufletete pentru sfritul abrupt al inti
mitii de care se bucuraser n ultimele dou zile. Avea
doarm singur n noaptea aceea i n fiecare noapte,
Vin venea din nou weekendul. Poate chiar i atunci,
noe nu spusese nimic despre acea noapte, cu att mai
puin despre weekendul urmtor.
I Caroline i arunc o privire. Era o diferen subtil,
par, cu ct se apropiau mai mult de baz, cu att devenea
n mai mic msur amantul ei i n mai mare msur
colonelul Mackenzie. Gndurile lui se ndreptau deja
spre Night Wing, spre acele avioane elegante, mortale,
superbe, i spre modul n care reacionau n minile lui
ibile. Poate c schimbarea pe care o detecta n el era
lat de faptul c devenea am antul lor, nu al ei. Acele
jvioane zburau pentru el; l duceau mai sus i mai rapid
dect ar fi putut ea vreodat. Spera doar c aveau i s-l
protejeze la fel de aprig i s i-1 aduc napoi.
1 Cu m ult nainte s fie pregtit, se trezi n faa propri
ei ui. Joe rmase n faa ei, cu ochii lui limpezi i fr
rund studiind lent fiecare detaliu al aspectului ei.
I - N-am s te srut de noapte bun, spuse el. N-a mai
iuea s m opresc. Sunt prea obinuit s te am.
-A tunci... noapte bun.
| Ddu s-i ntind mna, apoi i-o rCTrase rapid.
Nu putea nici mcar s-i strng mna. Era pream ult dup
intimitatea concentrat din acel weekend, era o ispit
128 Limfa Howartf

prea puternic, un memento prea dur al faptului c,1 ml


noaptea aceea, aveau s doarm singuri.
-N oapte bun.
Se rsuci brusc pe clcie i porni cu pai mari spre i .1
mioneta lui. Caroline descuie rapid ua i intr, penmi
a evita s-l vad plecnd. Locuina ei minuscul, orii Al
ar fi fost de luxoas n comparaie cu majoritatea celm
lalte locuine temporare de la baz, i se pru dezolant l
sufocant. Se grbi s porneasc aerul condiionat, du
nimic nu putea atenua senzaia de gol din sufletul el
Nimic, desigur, cu excepia lui Joe.
Dormi prost n noaptea aceea. Se tot ntinse dup el
cutndu-i cldura, cutnd corpul masiv, masculin
i tare alturi de care dormise n ultimele dou nopi,
fie ntins peste el, fie ncolcit lng el. Propriul el
corp, lipsit brusc de rsful senzual cu care se obinui
se, era chinuit de o frustrare dureroas.
Se trezi cu mult naintea zorilor, i n cele din urmii
renun s mai ncerce s doarm. Munca fusese din
totdeauna un remediu universal pentru ea, aa c poale
avea s se dovedeasc la fel i acum. In fond, fusese anga
jat la acest proiect pentru a munci, nu pentru a tnji
dup eful de proiect.
i o ajut, intr-adevr. Reui s se cufunde destul de
satisfctor n pregtirile pentru testele din ziua respecti
v. Joe nu trecu pe la biroul ei, fapt pentru care se simi,
n mod bizar, recunosctoare. De-abia acum ncepea sil
revin cu picioarele pe pmnt; dac ar fi srutat-o din
nou, ar fi fost pierdut. i probabil ar fi fost i ntins
peste una dintre mesele de birou, cu picioarele ncol
cite n jurul taliei lui. Dup cum i sttea n fire, Joe
detectase ispita i i se mpotrivise. Ea nu era convins
c ar fi reuit.
Aa cum se ntmpla de obicei, Cal fu cel de-al doilea
care sosi la birou.
-U n d e ai fost weekendul sta? ntreb el relaxat.
Am ncercat s te sun de cteva ori s vd dac nu vrei
s mergem la un film.
'Alegi\erea mmm 129

b In Vegas, rspunse ea. Am stat peste weekend.


l-lmi pare ru c nu m-am gndit i eu la asta. E un
| distractiv, nu-i aa? Ai umblat prin cazinouri?
Nu prea m pasioneaz jocurile de noroc. Minigol-
l'e mai pe placul meu.
Cal rse si i lu o can de cafea.
Ar fi bine s ai grij dac duci o via att de acri
i riscanta, o sftui el. Prea mult stimulare te poate
ibtrni.
Dac aa ar fi stat lucrurile, ar fi trebuit s mbtr-
lasc mcar cu vreo sut de ani n weekendul acela.
S i n schimb, se simea mai vie ca niciodat.
Joe nu se afla n camera de comand cnd sosir
^H em b rii echipei laser; piloii erau deja n avioane, cu
^H otoarele urlnd. Distribuia era aceeai precum cea de
^ H n e ri: Joe i Bowie Wade n prototipurile Night Wing,
^fcaffy Deale i Mad Cat Myrick n avioanele F-22. Toate
. chipele implicate n proiect se strnser n jurul moni-
MtOarelor pentru a putea urmri datele afiate de senzori
H i timpul zborurilor.
Avioanele decolar.
I Totul decurse bine la nceput, laserele fixndu-se
Ipe avioanele teleghidate, exact aa cum trebuia. Caro-
Wne ls s-i scape un oftat prelung de uurare. Nu era
att de naiv ct s cread c nu aveau s mai apar
I probleme, dar cel puin acea dificultate prea s fi fost
ezolvat.
[ Refcur testele de mai multe ori, la viteze i game
diferite. Yates zmbea.
I Cnd avioanele pornir napoi spre baz, Mad Cat
zbur n formaie cu Joe, iar Daffy veni din urma lui
Bowie Wade, pentru a-i asigura verificarea vizual n
timpul zborurilor. Caroline urmrea relaxat monitoa
rele, cnd, pe neateptate, se aprinse semnalul de fixare
Ipe int al avionului lui Bowie. ,
- A acionat butonul? ntreb eapu voce tare.
Yates i Adrian se ntoarser spre monitor, cu sprn
cenele mpreunate ntr-o expresie d nedumerire. Cal
130 Unda tioward

ridic privirea de la calculatorul lui. Aproape simultan,


calculatorul ncepu s afieze alarma de deschidere a fo
cului, i se dezlnui iadul att in staiile radio, ct i n
camera de comand.
-S u n t lovit, sunt lovit! ip Daffy, iar Bowie rcni
i el:
-N enorocitul de sistem s-a declanat singur! Ce dra-
cu s-a ntmplat?
- Ct e de grav?
Era vocea lui Joe, profund i calm, autoritatea din
ea fiind mai puternic dect orice altceva.
-A m p ierd u t controlul, sistemele hidraulice au fost
fcute praf. Nu-1 pot ine.
Vocea lui Daffy era tensionat.
- Catapulteaz-te! ip Bowie. Las tmpeniile, Daffy!
N-ai cum s reueti!
Vocile ncepur s se suprapun, iar n camera de co
mand se strni un adevrat vacarm. Piloii prezeni m
pietriser, ateptnd cu expresii nlemnite s vad dac
unul de-al lor avea s scape cu via sau urma s moar
chiar sub ochii lor.
Apoi rsun din nou vocea lui Joe, tunnd:
-Catapulteaz-te... Catapulteaz-te... Catapulteaza-te!
A cum!
Autoritatea inconfundabil a vocii lui reui s ajung
la Daffy cum nu ar fi putut nimic altceva, iar calculatoa
rele nregistrar catapultarea unui pilot.
-V d o paraut! Era vocea lui Mad Cat. E prea jos,
e prea jos...
Apoi radioul explod ntr-o furtun de zgomote cnd
avionul F-22 se nfipse n solul deertului.

capitolul 9
Joe era turbat de furie cnd intr cu pai mari n ca
mera de comand, dar furia lui era rece, ca de ghea.
Alegerea inimii 131

hii i erau ca o brum albastr cnd i fix asupra


mbrilor echipei laser.
- Ce dracu s-a ntmplat? latr el. Tunul cu laser nici
car nu ar fi trebuit s fie activat, cu att mai puin s
|e declaneze singur.
Nimeni nu avea habar. Verificrile fcute vineri du-
S-amiaz indicaser c sistemele funcionau perfect.
- Deci? Acel singur cuvnt rsun tios ca detuntura
nei carabine. A fost ct pe ce s pierd un om din cauza
sta. Un avion de optzeci de milioane de dolari e m
prtiat pe un kilometru ptrat de deert. Exist printre
.voi vreunul care s tie ce naiba facei!
f Camera de comand se cufund ntr-o tcere mor-
untal, toat lumea ateptnd un rspuns. Orice rs
puns. Yates spuse ncet:
J -N u tim ce s-a ntmplat. Dar vom afla.
[' - Poi s fii al naibii de sigur de asta. Vreau un raport
despre acest incident n treizeci i ase de ore, inclusiv
naliza voastr privind problema i ce anume ai fcut
oentru a o rezolva. Toate zborurile se anuleaz pn aflu
|ce s-a ntmplat i m conving c nu se va repeta.
Nu-i arunc nici mcar o scurt privire lui Caroline
fcnd se ntoarse i iei, la fel de furios ca atunci cnd
Intrase n ncpere.
I Cineva fluier ncet printre dini. Yates era foarte
[tras la fa.
| -N u dormim pn nu aflm, spuse el simplu.

Pierderea avionului era un lucru grav, dar incidentul


le u Dafry i felul n care scpase ca prin urechile acu
lui ntinseser controlul lui Joe periculos de aproape
de punctul-limit. Daffy era oricum pierdut pentru el:
ajunsese deja la o altitudine prea joas cnd se catapul
tase, iar parauta nu apucase s se deschid complet,
astfel c Daffy lovise solul cu prea mult for i prea
rapid. Era internat n spital acum, cu o contuzie i o
fractur la piciorul stng. *
132 Lincfa Howard

Bowie, puternic zdruncinat, jura ca nu se atinsei


nici de butonul de fixare pe int, nici de cel de dt*
chidere a focului, iar Joe l crezu. Bowie era prea Iun
prea atent, dar nenorocitul de tun cu laser se activul
cumva i deschisese focul singur, iar Daffy fusese la
pas de a-i pierde viaa. Computerele aveau s le a ruj
exact ce anume se ntmplase, dar Joe voia s tie l ]
ce. Laserele nu ar fi trebuit s fie activate nc, dar i
puin cel de pe avionul lui Bowie fusese activat. Dai
s-ar fi folosit energia maxim, aeronava F-22 ar fi M
distrus n aer, iar Daffy nu ar fi avut nici cea mai inie
ans s se salveze.
Mnia lui Joe era intensificat i de gndul c rateu
avea probabil legtur cu dificultile de fixare cu cal
se confruntaser n vinerea precedenta. Caroline i s[
sese c problema fusese o simpl ntrerupere a semnali
lui electric i c fusese remediat, dar, n mod evident
defeciunea era mult mai grav, i nu numai c nu lini1
se rezolvat, dar aproape i omorse un pilot. Furia
o includea i pe Caroline; era parte a echipei laser,
relaia lor nu avea nimic de-a face cu responsabiliti
ei ca membru al echipei tehnice. Nu inteniona s st)
arate indulgent sau s-i ofere favoruri speciale.
Nu doar echipa laser avea s lucreze pn trziu. Pin
derea unui avion F-22 i rnirea unui pilot nu erau Iu
cruri pe care Aviaia SUA s le ia n glum. Trebuia
redacteze un raport pentru comandantul bazei i peni tu
generalul Ramey de la Pentagon. Mai mult, nu-i purcitii
permite acest gen de probleme cu prototipurile Niglit
Wing, nu acum cnd data votrii fondurilor de cli#
Congres era att de aproape. Trebuia s se asigure c l#>
tele erau finalizate i toate eventualele probleme rezolvi
te; unul dintre avantajele majore ale proiectului fuse
faptul c se desfura conform programului i se ncadra
n buget, iar ntrzierile ar fi nsemnat costuri suplimen
tare. Dac aeronavele Night Wing depeau bugetul
i nu funcionau corespunztor n momentul votrii
proiectul avea s fie n pericol. Obinerea finaniii
Aiegerea nmiii 133

jlndea de ct de bine i fcea el treaba i demonstra


1 fezabilitatea, ct i fiabilitatea aeronavelor.
onversaia telefonic purtat cu generalul Ramey
o linie securizat nu fcu dect s-i sporeasc i mai
It ngrijorarea.
I - Trebuie s afli ce s-a ntmplat cu acel tun cu laser
A te asiguri al naibii de bine c nu se va repeta, spuse
eralul calm, dar cei care l cunoteau pe Ramey tiau
ntotdeauna vorbea serios. Ziua votului e aproape,
aproape ca s ne permitem genul acesta de haos n
Jlect. La ce bun s ai primul tun funcional cu raze
dac nu l poi controla? Trebuie s reuim, Joe.
riectul Night Wing e prea important.
- Da, domnule, rspunse Joe.
Cum pilotase i el avioanele, tia exact ct erau
Importante. U n aviator care decola cu o aeronav
[iperioar avea anse mult mai bune, dac toate cele-

{ klte condiii rmneau neschimbate, de a se ntoar-


E t viu. Avioanele Night Wing ar fi oferit un avantaj
Brln piloilor americani, iar pentru Joe acest lucru
- B f fi nsemnat att salvarea unor viei, ct i ctigarea
tboaielor. Luptase deja n dou rzboaie, dei nu avea
Jc ftt treizeci i cinci de ani, iar situaia la nivel mondi-
ii era mai nestatornic acum dect fusese atunci cnd
B trase la academie, n timpul Rzboiului Rece. Mici
rlrnoaie locale izbucneau peste noapte i toate aveau
""^potenialul de a tr i restul lumii n mocirl, n timp

I B( tehnologia se dezvolta exploziv. n cel mult cinci ani,


Avioanele F-22 abia dac aveau s mai fie la acelai nivel
i l aeronavele de vntoare ale altor ari, n loc de a fi
Bilet superioare. Prototipurile Night Wing le-ar fi permis
|| Aifi recapete acea superioritate - n stil mare.
B - Exist vreun indiciu de sabotaj? ntreb generalul.
B - Nu s-a declanat nici un fel de alarm, dar am cerut
poliiei de securitate s analizeze programele de munc
scn tru a vedea dac apare ceva suspect.
' - Intuiia ce i spune?
134 Linda Howard

Generalul Ramey avea un respect deosebit pentru


instinctele lui Joe.
Joe ezit.
-N e confruntm cu o situaie catastrofal ce s-a pro
dus fr nici o avertizare. Nu tim nc dac e afectat
doar acel singur tun cu laser sau dac e o problem
comun la toate avioanele, dar, ori e o problem major
n sistem, ori a fost un incident provocat intenionat
de cineva. Probabilitile sunt egale, deci nu pot ignora
ipoteza unui sabotaj. Voi ti mai multe dup ce voi obi
ne analiza computerizat.
- Sun-ma imediat ce afli ceva.
- Da, domnule, aa voi face.
Joe se aez din nou pe scaun cu o expresie gndi
toare. Sabotaj. Nimnui nu-i plcea s se gndeasc la !
aa ceva, dar nu-i putea permite s ignore posibilitatea.
Tehnologia crea constant noi tehnici de spionaj i sabo
taj. Poliia de securitate luase msuri extreme pentru a
pstra proiectul Night Wing secret, ceea ce explica de ce
fiecare intrare de la fiecare cldire, att ui, ct i feres
tre, era echipat cu senzori legai la un calculator central
care pstra evidena tuturor celor care se aflau n cldire
la un moment dat, nregistrnd att ora intrrii, ct i
pe cea a ieirii. Totodat, pe timpul nopii hangarele
erau pzite de grzi i nimeni nu se apropiase de aero
nave fr autorizaiile necesare, dar, dac problema era
ntr-adevr una de sabotaj, nu nsemna dect c saboto
rul se bucura de respectivele autorizaii de securitate.
Dac avea noroc, cei din echipa laser aveau s iden
tifice problema i urmau s descopere c fusese ceva
mecanic, explicabil. Dac nu, voia ca verificarea de se
curitate s fie deja n desfurare.
Ce rahat! Dac nu descopereau rapid care era pro
blema, n mod cert nu avea s o vad pe Caroline n
seara aceea, iar noaptea trecut fr ea fusese un ade
vrat chin. Era uluitor ct de repede se obinuise corpul
lui s fie satisfcut frecvent i ct de intens era foa
mea lui sexual cnd venea vorba de ea. Nu mai
Afegerea inimii 135

rise niciodat o femeie astfel, ca o fierbineal ce nu-1


hbea nici o clip i refuza s se lase potolit. Nici nu
mai bucurase vreodat de o femeie astfel, fr limite
fau restricii. Caroline era vital i vibrant, la fel de di-
ct n stilul ei de a face dragoste pe ct era n gndire
'l-n personalitate.
Fusese o greeal s-i lase gndurile s alunece spre
ta. Pantalonii i deveniser dintr-odat inconfortabili.
Jos, biete11, i spuse el cu amrciune. n mod cert,
fcu erau nici locul, nici momentul potrivite.

I Dei fcur o mulime de verificri, nu reuir s


descopere cum fusese posibil ca laserul s se active
ze accidental. Domeniul efectiv de competen al lui
Caroline era laserul n sine, nu mecanismul de acio
nare, care intra n sarcina lui Adrian, iar el era posac
din aceast cauz. Dac problema era aruncat n crca
lui, era posibil s fie retras din proiect sau poate chiar
.oncediat. n stilul caracteristic, i descrc frustrarea
pe Caroline.
-T e pomeneti c eti vreo piaz rea, bombni el
ncruntat, studiind minuios fiecare detaliu al meca
nismului de declanare a focului. Totul mergea bine,
doar cte o dificultate minor din cnd n cnd, pn
s apari tu. Lucrurile au nceput s-o ia razna imediat ce
te-ai implicat n proiect.
- Eu nu am lucrat la acel mecanism, sublinie ea, refu
znd s-i permit s o nfurie sau s se lase trt ntr-un
schimb de acuzaii. Nici nu era nevoie s mai adauge
nimic, cci Adrian interpret comentariul ei ca pe o
acuzaie cum c el lucrase la acel sistem, i, prin urmare,
era, evident, vina lui.
- Lsai cioroviala, le porunci Yates. Cal, nu i apare
nimic pe calculator?
Cal prea extenuat, cu ochii injectai de la nenum
ratele ore n care sttuse cu privirea aintit n monitor
sau descifrnd n semintuneric teancuri de hrtii im
primate. Cltin din cap. <
136 Linda 'Haward

- Pare cotul n regul pe hrtie.


Stteau grupai n jurul modulului laser, pe fuzela-
jul avionului pe care l pilotase Bowie. Caroline i fix
privirea asupra modulului, ignornd intenionat tot ce
se vorbea n jurul ei i ncercnd s lmureasc lucru
rile. Laserul prea n stare perfect de funcionare, la
fel i mecanismul de declanare a focului. Sistemul de
fixare se comporta i el perfect, ns asta tiau deja.
In fond, se fixase asupra avionului lui Daffy i l arun
case n aer. Dar ce anume i comandase s se fixeze? Con
form datelor nregistrate de computer, Bowie nu atinsese
butonul, ceea ce nsemna c att mecanismul de fixare,
ct i cel de declanare a focului operaser automat, lu
cru care nu ar fi trebuit s se ntmple. Mai mult, nici
laserul nu ar fi trebuit s fie activat; testarea propriu-zis
a laserelor nu fusese programat dect peste zece zile.
Trei lucruri o luaser razna simultan; laserul se activa
se, sistemul de fixare luase n vizor avionul lui Daffy,
iar sistemul de declanare a focului se acionase auto
mat. Nici unul dintre aceste trei lucruri nu ar fi trebuit
s se ntmple, iar faptul c se ntmplaser toate n
acelai timp nu mai era o chestiune de ghinion sau o
simpl coinciden.
Nu i plcea direcia n care se ndreptau gndurile
ei. Dac nu era logic ca aceste trei lucruri s se ntmple
accidental, atunci, cu siguran, se petrecuser inten
ionat. Laserul nu putea fi activat de o zdruncintur ac
cidental i cu siguran nu avea nici un buton exterior
pe care s scrie Pornit/O prit. Pentru a activa laserul
era nevoie ca echipa laser s foloseasc un set precis de
comenzi pe calculator. Dat fiind nivelul de securitate
presupus de acest proces, ei erau singurii care aveau ac
ces la acele comenzi.
Logica inevitabil indica faptul c unul dintre mem
brii echipei activase laserul.
Caroline nu era genul care s trag concluzii pripite.
Metodele ei de lucru erau ordonate i extrem de preci
se. nainte de a-i permite s nceap s cread c unul
l (egerea inimii 137

dintre cei trei brbai alturi de care lucra sabota inten


ionat laserul, trebuia s se asigure c nu exista nici o
alt cale prin care altcineva din afara echipei s o fi f
cut. Totul era computerizat acum, i, dei existau protec
ii ncorporate n programe i se luau msuri complicate
de securitate, nimic nu era imposibil. Existau o mul
ime de lucruri att de dificile, nct nimeni nu le fcu
se nc, dar asta nu nsemna c erau imposibile. Era o
teorie realist c, dac cineva avea acces la comenzile de
activare, persoana respectiv putea, cel mai probabil, s
intre i n program i s le foloseasc. i ar fi fost floare
la ureche pentru cineva bine priceput n domeniul com
puterelor s adauge comenzi care s devin prioritare
fa de activarea manual de ctre pilot a butonului de
fixare, de exemplu n cazul n care un avion ajungea la o
anumit distan de el. Poate c Bowie se urcase la man
a unei bombe cu ceas n ziua aceea, o bomb care doar
ateptase circumstanele potrivite. Daffy avusese ghi
nionul de a fi ales s zboare n spatele lui Bowie, dar
la fel de uor ar fi putut s fie n locul lui Mad Cat sau
chiar Joe.
Yates o privea gnditor de cteva minute. Caroline
rmsese nemicat, cu privirea aintit asupra modulu
lui, dar fr a-1 vedea, cu ntreaga ei putere de concentra
re orientat spre interior. Yates aproape c-i putea vedea
mintea ca un calculator derulnd o list de posibiliti
i tind inexorabil dintre ele.
- Ce e? ntreb el n final, cnd nu mai putu suporta
suspansul. Ai vreo idee?
Caroline clipi surprins i, ncet, i concentr din
nou privirea asupra lui.
- Cred c ar trebui s verificm programul compute
rizat, spuse ea n final. Dac nu e echipamentul de vin,
atunci nu poate fi dect programul.
Cal afi o expresie absolut istoyit.
-A i idee ct o s ne ia s verificm tot programul?
ntreb el, nevenindu-i s cread. E o treab uria. E cel
mai complicat program la care am kicrat vreodat.
138 Linda yfowarcf

-Poate un Cray... murmur Caroline, ndreptn-


du'i din nou privirea spre modul.
-S ne facem programare la un supercomputer
Cray? Yates formul sugestia ca o ntrebare, dar nce
pu imediat s analizeze aspectele de logistic. Al naibii
de costisitor.
- Nu la fel de costisitor ca renunarea la program.
-A r putea s dureze o venicie pn s obinem o
programare, doar dac nu cumva ne poate ajuta Penta
gonul s devenim prioritari.
- Da, asta e o idee grozav, spuse Adrian nerbdtor,
dar ai uitat c eful cel mare ne-a dat treizeci i ase de
ore, din care au trecut deja zece. Nu cred c l va satisfa
ce aceast opiune.
- Nu am gsit nimic nicieri altundeva. Ai o idee mai
bun? rspunse Caroline la fel de nerbdtoare.
Adrian o privi furios, fr a rspunde. Adevrul era
c ajunseser toi ntr-un punct mort.
Caroline nu m eniona deloc i cealalt concluzie a
ei, c, dac soluia la problema lor inea de programul
computerizat, atunci mai rmnea s descopere dac fu
sese o greeal de baz n programare sau cineva progra
mase intenionat eroarea, ns, dac testau programul
pe un Cray, aveau s afle rspunsul i la aceast ntreba
re. Com parnd programul funcional cu versiunea lui
original, supercomputerul Cray avea s le spun dacii
programul funcional fusese modificat n vreun fel.
Dac nu fusese modificat, cei de la DataTech aveau sil
fie nevoii s conceap totul de la zero; dac fusese mo
dificat, urmtorul pas avea s fie identificarea persoanei
responsabile de acele schimbri.
- i atunci ce facem? ntreb Cal frecndu-se la
ochii. Renunm la cutri i acceptm premisa cil
vom gsi problema n program sau rmnem treji toa
t noaptea s cutm ceva chiar dac nu tim exact ce
anum e cutm?
Caroline nu si putu reine un zmbet ironic.
A(eaerea
U inimii 139

- Dac eti chiar att de ameit pe ct pari dup cum


te exprimi, nu cred c poi s rmi treaz toat noaptea.
I Cal i arunc o privire nceoat i un zmbet la fel
[de neclar.
L - E trist, nu-i aa? Cnd eram mai tnr, puteam s
jpetrec toat noaptea i s lucrez toat ziua, apoi s m
ntorc din nou la petreceri. Ce vezi acum este doar
.o umbr a omului de altdat.
i - M bucur c vou nu vi se pare o problem serioa
s, izbucni Adrian.
-Terminai! porunci Yates, furia rsunnd n vo-
[cea lui de obicei calm. Erau toi obosii i drmai,
[i modera tonul. M refer i la propriu, i la figurat.
Ne oprim n seara asta, n ciuda a ceea ce am spus mai
devreme. Cred c am eliminat tot ce putea fi, cu excepia
[programului, deci acesta e, logic, pasul urmtor, i nu-l
putem face aici. M duc s m spl i s mnnc bine n
[vreme ce m gndesc la asta, apoi am de gnd s discut
leu eful de proiect. Haidei s ne odihnim puin!
*

Cpitanul Ivan Hodge, eful poliiei de securitate, i


, spuse fr nici o alt introducere:
, -A m descoperit un com portament foarte suspect,
domnule.
f Chipul sever al lui Joe nu trda nici o emoie, dei
i-ar fi dorit s nu fi descoperit nimic.
[ Privirea neclintit a general-maiorului Tuell deveni
i mai dur. In calitate de com andant al bazei, lui i
Irevenea n ultim instan responsabilitatea pentru tot
ce se ntmpla, i era profund interesat s afle cauza care
dusese la prbuirea unui F-22.
L - Arat-ne ce ai descoperit.
I Cpitanul adusese cu el un registru gros. II puse pe
biroul lui Joe i l deschise la o pagina marcat dinainte.
-Aici. Joe remarc o intrare ce fusese deja sublini-
ntft cu marker galben. Acesta este codul de securitate
ni unuia dintre membrii echipei laser, Caroline Evans.
140 Linda tfcward

A sosit la baz marea trecut pentru a-i lua locul unui


tehnician care a suferit un atac de cord.
Joe simi un nod formndu-i-se n stomac i privi
rea i se goli de orice expresie, ateptnd ca Hodge s
continue:
- Are obiceiul de a ajunge dim ineaa naintea tu
turor i de a pleca ultima, spuse cpitanul, iar Joe se
relaxa puin.
Caroline era obsedat de munc; acestea nu erau
nicidecum circumstane care s o condamne, iar el n
sui apruse de cteva ori n biroul ei pe neateptate i
nu o surprinsese niciodat fcnd ceva suspect... dei
se ntmplase o dat s tearg rapid ceea ce avea pe
monitor. Se mirase puin atunci, dar uitase de incident,
pn acum.
- i dumneavoastr avei acest obicei, domnule, i
spuse cpitanul Hodge lui Joe. Luat separat, nu nseam
n nimic. Rsfoi registrul pn la o alt pagin marca
t dinainte. Dar aici, joi noaptea, senzorii o indic pe
domnioara Evans intrnd n zona de lucru cu laserele
cu puin nainte de miezul nopii i rmnnd pn
aproape de ora patru dimineaa. A fost singur n tot
acest timp. A reintrat n cldire la ora ase, pentru pro
gramul ei normal de munc. Avioanele au decolat n di
mineaa aceea, i, pentru prima dat, au aprut defecte
de funcionare la sistemele laser, corect?
Scnteierea de ghea reapru n ochii lui Joe.
-D a.
- A plecat din zona de lucru spre sfritul dup-amie-
zii, alturi de ceilali membri ai echipei, i nu s-a ntors
pn duminic, din nou, cu puin nainte de miezul
nopii. i de aceast dat a fost singura persoan pre
zent. A prsit cldirea la patru i jumtate, s-a ntors
la ora ei obinuit, ase. De data aceasta, avionul maio
rului Deale a fost dobort de laser. O problem mult
mai grava dect refuzul laserelor de a funciona. Aceste
apariii la miezul nopii n zona de lucru, combinate cu
faptul c problemele nu au nceput dect dup ce a sosit
l (egerea inimii 141

ea, nu sunt deloc de bun augur. Cpitanul ezit, privin-


du-1 pe Joe. Expresia colonelului era de natur s fac
orice om ntreg la cap s ezite, iar cpitanul Hodge se
considera foarte ntreg la cap. Ins trebuia s spun ceea
ce avea de spus. Am neles c avei un, aa, interes per
sonal fa de domnioara Evans.
-A m ieit mpreun de cteva ori.
Fcuser al naibii de mult mai m ult de-att, i ddu
el seama nnebunit. Caroline i se oferise att de de
plin, nct fcuse ndri amintirile lui legate de alte
femei, reducndu-le la zero. i, dup ce se ntorsese
r din Vegas dum inic seara, se strecurase n zona de
lucru i... ce anume fcuse? Activase n secret laserul
de pe aeronava lui Bowie? Oare i laserul de pe avio
nul pe care l pilotase el fusese activat? Ar fi putut la
fel de bine s fie el cel care ajungea s-i doboare din
aer un prieten?
Cpitanul Hodge pru jenat.
- C t timp ai fost mpreun, a spus ceva? A pus vreo
ntrebare legat de proiectul Night Wing?
-N u . Era sigur de acest lucru. Munca fusese men
ionat doar sub aspecte ct se poate de generale. Pe de
alt parte, de ce ar fi fost nevoit s-1 ntrebe ceva? Are
autorizaie s afle orice dorete despre proiect fr a n
treba pe nimeni altcineva.
- E adevrat. Dar nu a spus nimic care, privit retros
pectiv, ar putea fi interpretat drept un motiv pentru
care i-ar fi dorit ca laserele s nu funcioneze? Sau s-i
fi dorit s ngroape proiectul Night Wing?
-N u . Dar tia c nu ar fi fcut-o. Caroline era prea
deteapt pentru aa ceva. Caroline era genial. Caro
line era perfect capabil s activeze laserele; pe lng fap
tul c era expert, avea acces la coduri. Are cunotinele
necesare i a avut i ocazia, se auzi spunnd. Mai avei i
altceva? Vreun motiv, ceva suspect n trecutul ei, proble
me actuale cu banii?
-T recutul ei e curat ca lacrima,'recunoscu Hodge.
Vom reverifica totul, pentru a ne asigura c informaiile
142 Linda tdoward

sunt corecte i nimic din tot ce tim nu a fost inventat,


dar asta doar ca msur de precauie. Toi cei im
plicai n acest proiect au fost verificai pn n mdu
va oaselor.
- Explic-mi ceva, spuse general-maiorul Tuell. Putea
activa laserele din zona de lucru fr a veni efectiv n
contact direct cu laserele propriu-zise? Avioanele sunt
pzite douzeci i patru de ore din douzeci i patru.
- Da, domnule, spuse cpitanul Hodge. Printr-o co
mand computerizat. Iar domnioara Evans a urmat
0 dubl specializare n facultate. i-a luat doctoratul n
fizic, dar are i un masterat n informatic. Se pricepe
la calculatoare.
- neleg. Generalul oft. Ce recomanzi?
-N u vom depune plngere oficial, domnule. Pu
tem dovedi c a avut ocazia prielnic, iar momentul
producerii incidentului este foarte suspect, dar nc
nu am dovedit c, ntr-adevr, computerele au fost re-
programate astfel nct s activeze i s declaneze lase
rele. nc mai exist posibilitatea sa fi fost o dereglare
de natur mecanic.
- Dar tu nu crezi asta?
-N u, domnule. Problemele au nceput odat cu so
sirea ei i n ambele cazuri s-au produs dup ce ea a
fcut vizite nocturne n zona de lucru. Ea face parte din
personalul civil. Recomand s fie anunat FBI-ul i s
1 se interzic s prseasc baza, ns fr a o aresta
deocamdat. Ca msur de precauie, a interzice acce
sul ntregii echipe laser n zona de lucru pn se lmu
rete situaia.
- De ce s facem asta, cpitane?
-D up cum spuneam, ca msur de precauie. S-ar
putea s nu fie singura implicat.
- nregistrrile nu indic nici o alt persoan intrnd
n zona de lucru la ore suspecte.
-Asta nu nseamn c nu au fost la curent. Colo
nelul Mackenzie va fi, cred, de acord cu mine c e mai
puin costisitor s oprii testrile pentru cteva zile
Ueaerea
C'
in im ii 143

dect s pierdei un alt F-22 - sau poate chiar unul din


tre prototipuri.
- Da, confirm Joe pe un ton dur. Intenionai s o
interogai pe domnioara Evans?
- Da, domnule.
- A dori s fiu de fa.
- Desigur, domnule.
Cpitanul Hodge reflect cu amrciune c, n ceea
ce-1 privea pe colonelul Mackenzie, acesta nu avea
nevoie s cear permisiunea nimnui; avea autorita
te suprem n cadrul acestei baze n privina a tot ce
'inea de proiectul Night Wing. Ar fi acceptat autori-
jtatea general-maiorului Tuell, dar ar fi fcut-o din
voin proprie.
- Cnd?
-Le pot cere oamenilor mei s-o escorteze aici chiar
acum, dac dorii.
-Atunci f-o!
General-maiorul Tuell se ridic numaidect.
E - Domnilor, las problema n minile voastre. Am n
credere c v vei asigura amndoi c bnuielile sunt
IcoTecte nainte de a se formula vreo acuzaie. Ins facei
tot ce trebuie fcut pentru a rezolva situaia. Proiectul
e prea important.
Salutar amndoi militrete, iar el le rspunse la
saiut. Cnd plec, o clip mai trziu, cpitanul Hodge
[art spre telefonul lui Joe i spuse:
- Cu permisiunea dumneavoastr, domnule.
Joe aprob scurt din cap. Cpitanul Hodge ridic
[receptorul i form un cod:
i - Condu-o pe domnioara Caroline Evans, C12X114,
| r\ biroul colonelului Mackenzie. Confirm.
Persoana de la cellalt capt al firului repet numrul
|de cod. Cpitanul Hodge spuse: r
- Corect. Mulumesc. nchise telefonul i se ntoarse
Ispre Joe. Zece minute, spuse.
144 Linia ifow ari

capitolul 10
Caroline nu se simise niciodat att de mrunt,
de expus i de nspim ntat. Se aez pe un scaun din
biroul lui Joe i ncerc s-i surprind privirea, s-l im
plore tcut s o cread, dar acesta refuz s o priveasc.
Sau, mai exact, o privea, dar cu o expresie rece, complet
impersonal, ca i cum ar fi studiat o gnganie. Nu o
vedea pe ea, pe Caroline. Expresia de pe chipul lui era
cea care o nspim nta mai m ult dect orice. Era aspr
ca o piatr.
- Nu, nu am reintrat n zona de lucru la orele respec
tive, repet ea, avnd impresia c spunea acelai lucru
pentru a o suta oar.
- Senzorii i-au nregistrat att intrrile, ct i ieirile,
domnioar Evans.
C pitanul Hodge, eful poliiei de securitate de la
baz, se pricepea i el s se repete.
-A tu n ci senzorii se nal.
- Nu, senzorii sunt extrem de precii. U ltim ul rcnet
n materie de tehnologie.
- Senzorii se nal. Inspir adnc, ncercnd s se cal
meze. Se simea aproape nnebunit de team. Mi-am
rtcit cumva cartela de identificare, in cursul zilei de
joi. Am descoperit c lipsete vineri dim ineaa in vreme
ce m mbrcam.
-N e-ai tot spus asta. Nu exist dovezi cum c ai fi
depus un raport privind aceast cartel despre care pre
tinzi c ai rtcit-o, i, i dai seama, desigur, ct de im
p o rtan t ar fi un asemenea gest n cadrul u nui proiect cu
grad de securitate major. Poate binevoieti s ne explici
din nou raionam entul tu.
- mi amintesc c am prins cartela de u n dosar, joi, i
m-am gndit c s-a desprins i mi-a czut. N u am anun
at poliia de securitate fiindc mi se prea prea mult
btaie de cap, n condiiile n care eram destul de sigur
c nu se pierduse, ci rmsese n birou.
Alegerea inimii 145

- D a r senzorii i-au nregistrat ieirea din cldire n


dup-amiaza aceea, alturi de ceilali membri ai echipei
tale. Asta nseam n c aveai cartela asupra ta, cci, ere-
de-m, dom nioar Evans, securitatea funcioneaz i la
intrare, i la ieire. Dac cineva trece acel prag d in orice
direcie fr cartela de identificare necesara, se declam
keaz o alarm.
- i tocmai de asta v spun c nu se poale ca sen
zorii s fi funcionat corect. C nd am descoperit ca
mi rtcisem cartela, l-am sunat pe Cal G ilchrist i
l-am rugat s verifice biroul n locul meu. Mi-a gsit
cartela pe podea, sub masa mea de lucru. Mi-a adus-o,
apoi s-a ntors la locuina lui, n tim p ce eu am intrat
i m-am apucat de m unc. N u avei altceva de fcut dect
!s-l ntrebai.
-D o m n u l Gilchrist va fi chemat s rspund la
ntrebrile necesare. D ar senzorii arat c att tu, ct
i dom nul Gilchrist ai intrat n cldire m preun i ai
ieit tot mpreun, dou m inute mai trziu. Apoi tu ai
reintrat singur, iar dom nul Gilchrist nu s-a ntors de
ct dup o or.
-A sta e imposibil. Nu am intrat n cldire dect dup
ce s-a ntors dom nul Gilchrist i mi-a adus cartela. C um
reacioneaz scumpii votri senzori cnd dou cartele,
dar o singur persoan, ies dintr-o cldire?
C pitanul i ignor ntrebarea i se m ulum i s note
ze ceva rapid pe planeta din mna lui.
-i-ai rtcit cartela i dum inic noaptea?
- Nu. N u am intrat n cldire dum inica noaptea.
N u se putu abine s nu-i arunce lui Joe nc o privire
rapid, imploratoare. O are la ce se gndea? C u siguran
nu o suspecta c ar fi sabotat laserele.
-Senzorii spun c da. i, dup cum ai recunoscut
chiar tu, cartela ta de identificare se afla la tine.
-C arte la se afla exact acolo unde am lsat-o vineri
dup-amiaz i de unde am luat-o a'zi-diminea.
- N u ai um blat deloc cu ea tot vfeekendul?
- Mi-am petrecut weekendul n Vegas.
146 Liruia yfawarcC

- i nu ai luat cartela cu tine.


-D ar tu i iei cartela cu tine cnd prseti baza,
cpitane? replic ea.
Cpitanul i spuse cu blndee:
- D-mi voie s-i reamintesc, nu eu sunt inta
bnuielilor.
-C e bnuieli, mai exact? Spune-mi limpede, l pro
voc ea.
Cpitanul refuz s rspund acestei provocri.
-i-ai petrecut tot weekendul n Vegas, aa susii.
Nu te-ai ntors la baz nici vineri noaptea, nici sm
bta noaptea?
-N u.
- Unde anume te-ai aflat n Vegas?
- La hotelul Hilton.
- Exist mai multe. Dar, desigur, acest lucru poate fi
confirmat de altcineva?
Joe l ntrerupse:
- Eu i domnioara Evans ne-am petrecut weekendul
mpreun. Pot confirma c a fost cu mine de la sfritul
dup-amiezii de vineri pn duminic seara la apte.
- neleg. Cpitanul Hodge i pstr vocea neutr,
dar Caroline i simi faa arznd. De data asta nu l mai
privi pe Joe. Deci cartela cu numele tu a rmas ncuiat
n locuina ta n tot acest timp.
Caroline ncerc din nou s se calmeze inspirnd
adnc. Nu prea parea s reueasc.
-D a.
- Eti sigur c locuina ta era ncuiat.
- Da. ntotdeauna mi verific de dou ori ua.
Cpitanul pru sceptic.
- ntotdeauna" e un termen foarte exact. nseamn
fr excepie. Vrei s spui c nu ai uitat niciodat s-i
verifici de dou ori ua?
- De data aceasta colonelul Mackenzie a verificat per
sonal ua, sub ochii mei.
ACegerea inimii 147

Cpitanul i arunc o privire lui Joe, care confirm


din cap. Ochii lui Joe erau misterioi, expresia lui in
descifrabil.
I -Confirm i c respectiva cartel de identificare s-a
aflat exclusiv in posesia ta. Ai fost nregistrat ca in
trnd n zona de lucru la exact - fcu o pauz pentru a
consulta registrul - ora 23.47, duminic noaptea.
- Eram n pat la ora aceea duminic noaptea.
I - Singur? ntreb cpitanul indiferent.
-D a.
| -N im eni nu poate confirma acest lucru. Susii c te
aflai in pat. nregistrrile computerului indic prezena
ta n zona de lucru.
- ntrebati-1 pe Cal Gilchrist! spuse ea aspru. Nu
mai pierdei vremea cu asta i verificai ceea ce v-am
kspus deja.
[ - Joi dimineaa, cnd am intrat n biroul tu, ai ters
ceea ce era pe monitor i ai oprit calculatorul, spuse Joe,
leu o voce rece i profund. Ce anume era pe monitor de
[ai vrut ca eu s nu vd?
| Caroline se zgi la el in tcere, complet pierdut.
Prea la fel de sigur de vinovia ei precum cpitanul
[Hodge, dar cu siguran el tia... ncerc sa se concen
treze, s rememoreze episodul. Joi dimineaa. Joe o spe
riase din nou, i aminti ea, i, cnd ncercase din reflex
k i se opun, el o luase smucit n brae. i aminti c i
fcuse de lucru cu monitorul i cu calculatorul pentru a
rmne ocupat ct s apuce s-i controleze reacia fa
de el, dar habar nu avea la ce anume lucrase.
| -Nu-mi amintesc, spuse ea cu glas pierit.
I - Ei, haide, pufni el dispreuitor. Tu ii minte totul.
Ai o minte ascuit ca o capcan de oel.
I -Nu-m i amintesc, repet ea, zgindu-se la el.
| ocat, i ddu seama c expresia din ochii lui era
una de dispre... dezgust... chiar furie. Da, era n cea
mai mare parte furie, dar nu focul unui acces normal de
manie. Furia lui Joe Mackenzie era rece ca gheaa
i cu att mai nspimnttoare din aceast cauz.
148 Lxnda l(oward

O privea ca i cum ar fi putut s-o distrug fr pic de


regret. Nu o credea!
Dimensiunea acestei revelaii mai c o fcu s se sufo
ce. Chiar i aa, un nod enorm i se umfl n piept, nct
abia mai reui s respire, pn cnd inima ajunse s-i
bat ncet, greoi, dureros. Dac situaia ar fi fost invers,
ea i-ar fi acordat ncrederea ei deplin i absolut fr sil
ezite, fiindc, n pofida aparenelor, tia c Joe nu i-ar fi
trdat niciodat ara. Era evident c el o credea capabil
exact de aa ceva. Procesele ei cognitive erau ordonate
i logice, dar fu cuprins dintr-odat de o nelegere in
stinctiv zguduitoare: ea ar fi avut ncredere n el fiindc
fusese fascinat de el, se implicase intens n a-1 cunoate
ca brbat, fiindc l iubea, n timp ce pentru el timpul
petrecut mpreun fusese doar plcere fizic. El nu se
obosise s o cunoasc i sa o neleag ca persoan, fi
indc nu l interesa.
Copleit de oc, se retrase. Nu se clinti fizic, dar,
dac pn n acel moment ncercase s fac apel la el n
mintea ei, acum i interzise categoric s mai nutreasc
astfel de gnduri. i retrase toate reaciile spre interior,
zvorndu-le nuntru ntr-o ncercare de a-i restabili
proteciile emoionale. Era probabil prea trziu, dar in
stinctele ei de fiin uman o ndemnau ntotdeauna
spre supravieuire, i se supuse acestor instincte. Chipul
i deveni calm i lipsit de expresie i l fixa cu ochii goi
ca dou bile de sticl. Nu i putea permite s-i ofere nici
mcar o feliu din ea nsi.
- La ce lucrai? repet el.
- Nu-mi amintesc. Chiar i vocea i pierduse orice
urm de emoie. i zgzuise cu atta disperare emoii
le, nct nici una dintre ele nu avea vreo ans sa-i scape.
Pe un ton la fel de inexpresiv, spuse: Am s presupun c
sunt suspectat de sabotaj.
- Nu am zis asta, rspunse cpitanul Hodge.
-N ici nu ai spus c nu a fi, iar discuia asta aduce
foarte mult a interogatoriu.
l (egerea inim ii 149

| i fix ochii asupra lui, cci nu se simea n stare s


,e mai uite la Joe. Nu tia dac avea s fie n stare s-l
nai priveasc vreodat. Mai trziu, dup ce rmnea
Singur, avea s se replieze, s fac o trecere n revist,
> analizeze pierderile suferite, dar n momentul de fa
simea c totul s-ar fi fcut ndri n ea dac ar fi fost
obligat s-l priveasc. Durerea era pur i simplu prea in
tensa; nu putea s-i fac fa, aa c trebuia s-o ignore.
F -N u am reuit s gsim absolut nici o defeciu
ne la sistemul laser al avionului pilotat de cpitanul
Vade, spuse ea, i reui chiar s se simt uor mndr
Je calmul vocii ei. Era la fel de lipsit de inflexiuni
ca electrocardiograma unui mort. Am discutat despre
sta. Yates Korleski, eful echipei, inteniona s i pre
zinte situaia colonelului Mackenzie n noaptea asta,
dup ce se gndea puin mai bine, dar credem c pro-
' blema ine de programul computerizat.
Cpitanul Hodge se art oarecum interesat.
1 - La ce fel de problem te referi, domnioar Evans?
r -N u tim. Vrem s comparm programul funcional
cu cel original, pentru a vedea dac programul pe care l
folosim efectiv a suferit vreo modificare.
I - i dac apar modificri?
I - Atunci vom ncerca s le identificm.
I - A cui a fost ideea de a verifica programul?
- A mea.
- Ce te-a fcut s te gndeti la asta?
-A m mers prin eliminare. Programul computerizat
e cam singurul lucru rmas care ar putea fi problematic.
- Dar programul funciona perfect pn s sosesti tu.
*Vr fi o realizare personal grozav pentru tine dac ai
rezolva o problem de o asemenea amploare, nu-i aa,
domnioar Evans?
Caroline rmase neclintit, continund s-l priveasc
mpietrit.
- Nu am sabotat programul ca sS m pot mndri apoi
c am descoperit problema. >
150 Liruia ifaward

-N u te-am acuzat ca ai fi fcut asta. Te-am ntrebat


doar dac ar fi o realizare personala pentru tine dac ai
reui s identifici o eroare major intr-un proiect att de
mare i de important.
-A m deja o reputaie profesional foarte bun,
cpitane. Acesta este i motivul pentru care fac parte 1
din echip.
- Dar nu ai fost inclus n ea de la bun nceput, deci,
evident, nu erai suficient de bun. Te-a deranjat faptul
c nu ai fost aleas de la nceput?
-N u aveam cunotin de existena proiectului, aa
c nu putea s m deranjeze. Lucram la altceva n acel
moment. Proiectul Night Wing era deja n plin desf
urare cnd mi-am terminat eu propriul proiect. Nu am
devenit disponibil dect cu o lun n urm. Iar asta
se poate verifica, adug ea, nainte ca el s apuce s
0 ntrebe.
- Hmm. Zbovi nc o clip, studiind notiele de pe
fia lui, apoi ridic privirea cu un zmbet firav ce nu
1 se reflect i n ochi. Cred c asta este tot ce voiam
s te ntrebm deocamdat, domnioar Evans. Poi
pleca. Ah... nu ai voie s prseti baza. Nu ar da bine
dac ai fi surprins ncercnd s pleci.
- mi sunt restricionate i apelurile telefonice?
-A i nevoie s suni pe cineva? ntreb cpitanul, fr
a-i rspunde. Un avocat, eventual?
- Am nevoie de unul?
Cpitanul i oferi din nou acelai zmbet ters.
- Nu am formulat nici o acuzaie nc.
Nu se putuse abine s nu adauge acel nc, remar
c ea cu detaare, fr a se lsa afectat.
-N u ai formulat acuzaii, dar sunt obligat s rmn
la baz. D-mi voie s-i amintesc c fac parte din perso
nalul civil, cpitane Hodge, nu din cel militar.
- Iar tu d-mi voie s-i amintesc c te afli ntr-o baz
militar, iar aceasta e o problem militar. Dac este ne
voie, putem s te inem nchis pentru perioada maxi
m de timp permis nainte de a se ajunge la formularea
Aiegerea inimii 151

oficial a acuzaiilor. Intre timp, am putea verifica o


mare parte din declaraiile tale, i s-ar putea s i se do
vedeasc nevinovia, dar, dac insiti s petreci ceva
timp n spatele gratiilor, putem s-i facem pe plac.
-A m neles ce vrei s spui.
-Aa m gndeam i eu.
Caroline se ridic i se concentra asupra picioarelor
ei. Se asigur c nu i tremurau, c se micau dup cum
I le dicta ea. Nu l privi pe Joe cnd iei din birou, nici
pe corpolentul sergent Vrska, aflat la datorie n biroul
I exterior. Era evident c bunul sergent nu pleca dect
1nsoit de colonel.
Aveau s l ntrebe pe Cal, iar acesta avea s le con
firme tot ce le spusese ea, ceea ce avea s-i oblige s ac-
icepte c era posibil ca scumpii lor senzori de securitate
s fi funcionat defectuos. Poate chiar se produsese o
ncurctur major n materie de securitate i se emi-
Iseser dou cartele de identificare cu acelai cod de
bare. Poate cineva intrase n zona de lucru cu o copie a
I cartelei ei i sabotase ntr-adevr programul, dar, dup
I ce l interogau pe Cal, aveau s fie nevoii s admit c
nu fusese ea.
Nu era ngrijorat de posibilitatea de a fi acuzat de
sabotaj, dei nu fusese o experien plcut s ndure n-
| trebrile cpitanului. Dar era posibil s nu-i mai revin
niciodat dup expresia din ochii lui Joe i nelegerea
( faptului c nu avea ncredere n ea, c o credea capabil
de sabotaj.
Se fcuse de rs n stil mare, colosal. In ciuda capa
citilor ei intelectuale superioare, fcuse greeala fun-
Idamental feminin de a crede c, dac fcea dragoste
leu un brbat, avea s-l determine s se ataeze de ea.
Nu, nu fcuser dragoste, ci sex. Aceasta fusese o alt
greeal a ei, faptul c acordase o importan prea mare
lactului n sine. Pentru brbai, era o simpl satisfacere a
unei pofte fizice, precum mncatul. Nu exista nici o n
crctur emoional. Ea fcuse dragoste; el fcuse sex.
Ea i se oferise cu trup, suflet i inim, iar el i oferise
152 Linda ifowarcC

n schimb plcere, dar nimic din el, n afar de privile


giul provizoriu de a se folosi de corpul lui. Dar, oricl
de m inunat ar fi fost corpul lui, ea i dorise mai mult.
Crezuse c i se oferea mai mult.
O, nu mersese att de departe nct s cread c se
ndrgostise de ea, dar i imaginase totui c inea la ea,
mcar o idee. ns confundase tehnica sexual cu emoi
ile. El era lipsit de aa ceva - sau cel puin nu avea emo
ii la care s poat ajunge ea. Se controla ntotdeauna
perfect, inndu-i cu fermitate tririle interioare de
parte de toat lumea, cu excepia familiei lui apropiate.
Caroline ncepea s neleag ct de neleapt era o ase
menea atitudine. In acel moment, ar fi dat orice ca i
emoiile ei s fi fost la fel de bine protejate, caz n care
nu ar mai fi fost acum pe punctul de a se prbui i de
a se face ghem pe podea sub efectul nucitor al durerii.
Ar fi fcut-o dac ar fi crezut c asta ar fi atenuat dure
rea, dar tia c nu era cazul. Nu exista nici o alinare.
Poate c, dup ce afla adevrul, Joe avea s-i nchi
puie c puteau continua aventura linitii, ca i cum
nu s-ar fi ntmplat nimic. Caroline ncerc s-i imagi
neze cum ar fi reacionat ntr-o astfel de situaie, dar pur
i simplu nu i veni nimic n minte.
Nici nu se putea imagina rmnnd s lucreze aici,
nevoit s-l vad zi de zi. Pn la urm, judecase bine
cnd hotrse s nu aib relaii amoroase cu nimeni,
nc de prima dat cnd o fcuse, se dovedise un de
zastru categoric. Iar acum trebuia fie s realizeze imposi
bilul i s reueasc, ntr-un fel sau altul, s continue s
lucreze alturi de el, fie s-i distrug reputaia profesio
nal solicitnd s fie retras din proiect.
Se prea c munca era singurul lucru care i mai rm
nea, i al naibii s fie dac avea s dea cu piciorul la tot
doar din cauza unui brbat, chiar dac acel brbat era
colonelul Joe Mackenzie. Chiar dac avea s-i epuizeze
voina pn la ultimul gram, tot avea s termine nenoro
citul de proiect. Avea s discute cu el despre munc. Ba
chiar avea s fie politicoas. Dar n nici un caz nu avea
l (egerea inimii 153

E i mai asume vreodat riscul de a-i deschide sufle


tu l n faa lui. Pur i simplu nu-i putea permite s mai
Teac printr-o asemenea durere. Deja o costa mai mult
|dect putea ndura, iar comarul de-abia ncepuse.

I - Cal Gilchrist neag categoric c i-ar fi gsit cartela


fie identificare sub birou, i spuse Hodge lui Joe mai
trziu. Era aproape miezul nopii, dar nu se punea
problema de somn n viitorul apropiat. Susine c ea l-a
sunat vineri diminea i l-a rugat s o conduc pn la
birou fiindc i se pruse c cineva o urmrise n dimi
neaa precedent i era nelinitit. Susine i c a intrat
cu ea pentru a verifica rapid cldirea, apoi s-a ntors la
locuina lui pentru a face du i a se brbieri.
1 Chipul lui Joe rmase mpietrit. Nu-i permisese
s spere c Gilchrist avea s confirme tot ce spusese
Caroline. Ar fi nsemnat s cear prea mult, n condi
iile n care senzorii i indicaser clar prezena acolo la
ore nepotrivite:
-A tunci de ce s-a folosit de el ca alibi? Probabil tia
,c nu avea s-o acopere.
j -P o a te c nu. E evident c sunt prieteni destul de
buni. Cu siguran Adrian Pendley nu ar fi ridicat un
deget s-o ajute. i poate ca ntre ea i Gilchrist a existat
ceva n trecut, din moment ce a avut ncredere c el o va
Droteja pe ct posibil.
- Nu. Cel puin n aceast privina era sigur. Caroline
[nu mai avusese niciodat relaii intime cu nimeni n afa
r de el. nainte ca Ivan s apuce s-l ntrebe cum de era
[att de sigur, Joe i se adres: Cum rmne cu Korleski?
Au discutat ntr-adevr despre posibilitatea ca problema
[s tin de programul computerizat?
- Da. A fost complet sincer n privina asta. A con-
Ifirmat c ea a fost cea care a sugerat o verificare a pro
gramului. A susinut totodat cu vehemen c nu ar
sabota un proiect doar pentru a puea ulterior s se la
ude c ea l-a salvat. i nici nu crede c ar fi fost dispus
I s o fac pentru bani.
154 Lindia ifffwarcC

- A indicat vreun alt membru al echipei laser despre


care s cread c ar fi dispus s o fac, fie pentru bani,
fie pentru prestigiu? ntreba Joe.
Ivan cltin din cap.
- Ce informaii ai despre ceilali?
-V a lua ceva timp s facem nc o dat verificri, dar
sunt toi fr pat. Nu a fi suspectat-o niciodat pe ea
dac nu i-a fi observat intrrile i ieirile nregistrate.
Joe nelegea. Nici el nu ar fi suspectat-o niciodat,
ns el nu reuise s vad mai departe de propria lui
obsesie fa de ea. Nu fusese n stare s se gndeasc de
ct la cum s o bage n pat i s se ngroape n corpul ei
dulce. Acum era nevoit s se ntrebe ct din tot ceea ce
se petrecuse fusese calculat, dac fusese ntr-adevr att
de atras de el nct s-i ofere virginitatea ei fr s ezite
sau dac o fcuse... Dumnezeule, ce alt motiv n afara de
dorin ar fi putut exista pentru a face dragoste cu el aa
cum fcuse ea? Nu, nu i fcuse avansuri n ncercarea
de a afla informaii confideniale despre Night Wing
sau de a se folosi de el ca s se protejeze n caz c era
prins. Nu avea nevoie de el pentru a afla nimic; avea
acces la toate informaiile pe care i le dorea. i ar fi fost
pur i simplu prea improbabil s presupun c el ar fi
protejat-o doar fiindc se culcase cu ea. Caroline l dori
se. Chiar dac nu putea avea ncredere n nimic altceva
legat de ea, avea totui aceast certitudine.
Aadar, ce putea face acum? Nu fusese niciodat att
de furios i... de rnit. N-avea nici un rost s o nege.
Se simea ca i cum ar fi ncasat un pumn n stomac. Ni
meni nu reuise s-i intre vreodat sub piele aa cum o
fcuse Caroline, cu pasiunea ei sincer i fr ocoliuri.
Fusese direct i brutal de sincer, fr intenii sau stra
tegii ascunse. i-ar fi dorit s se poat detaa de ntreaga
situaie i s o priveasc fr emoie, dar nu putea.
Nu avusese fa de nici un alt avion sentimentele pe
care le avea fa de prototipul Night Wing. Acesta era
special. Era mai mult dect special. Era o pagin din
istorie, magie pur n zbor. i-ar fi dat propria via, fr
ierea mmm 155

s ezite, pentru a proteja aceste avioane, fiindc ele erau


necesare pentru a-i proteja ara. Era vorba doar despre
patriotism, iubire pur faa de aceste avioane. Erau
ale lui.
i o considerase i pe Caroline a lui. Femeia lui.
Dac ar fi avut pur i simplu de ales ntre Caroline
u avion, ar fi ales-o pe Caroline. Poate s-ar fi dispreuit
pentru alegere, dar nu ar fi fost n stare s stea deopar
te i s-o lase s sufere. Dar ntre Caroline i ara lui...
Nu putea alege. Era pur i simplu imposibil. Nu i pu-
ea permite s aleag. Orict de aprig i de curajoas ar
fi fost, orict de mult l-ar fi provocat la un nivel pe care
nu-1 mai atinsese nimeni pn atunci i indiferent de
narzneala cu care s-ar fi aruncat, fr rezerve, n lupt.
Ju i dduse voie s fie blnd cnd o posedase pentru
crima dat, insistase s l primeasc n ea cu toat fora
i i rspunsese cu o for similar. Caroline nfrunta
viaa inndu-i capul sus, fr ovial.
Fcu o pauz, n gnd, i sprncenele i se curbar
ntr-o expresie de uoar ncruntare. Caroline nu prea
ienul care s fac lucruri pe furi. Poate nu o cunoscuse
chiar att de bine pe ct crezuse, dar ar fi putut jura c
nu exista nici urm de prefctorie n toat fiina ei.
Voia s o vad. Voia s-i pun cateva ntrebri ntre
patru ochi, fr nici o alt persoan n ncpere care s
intervin ntre ei. Avea s-i smulg adevrul, fie ce-o fi.

| capitolul 11
Intenionase s mearg direct la locuina ei, dar se
onri la jumtatea drumului i se ntoarse spre propria
| lui locuin, n sectorul rezervat ofierilor necstorii.
Era prea mnios pentru a o nfrunta n acel moment, cu
[att mai puin n cldirea rezervat cazrii temporare a
civililor, unde aveau s existe prea muli spectatori care
nu ar trebui s tie nimic din ceea ce se petrecea.
156 Linda Ucrward

Nu credea c mai fusese att de mnios vreodat, ns


nici nu mai fusese trdat nicicnd astfel. La naiba, de te
ar fi fcut aa ceva? Motivul nu putea fi altul dect ba
nii, dar el nu reuise niciodat s neleag mentalitatea
celor care considerau trdarea drept o simpl oportuni
tate financiar.
Trdare." Cuvntul i reverber n contiin. Dac
era pus sub acuzare i condamnat, cel mai probabil
avea s-i petreac tot restul vieii n spatele gratiilor,
fr opiunea eliberrii condiionate.
N u avea s mai fac dragoste cu ea niciodat. Gn
dul l fcu s explodeze de furie, i se nvrti agitat
dintr-un col n cellalt al micii lui locuine. U n sin
gur weekend nu i fusese de-ajuns. Se ndoia c fie i o
mie de weekenduri i-ar fi fost de-ajuns s se sature de
ea. i nici nu-i putea permite s uite c fcuse dragos
te cu ea de dou ori fr a se proteja. In pofida asigu
rrilor ei c se ntmplase ntr-un m om ent nepotrivit,
era posibil s fi rmas nsrcinat.
La dracu, ce ncurctur! Dac era nsrcinat...
Nu avea nici un rost s-i bat capul cu probleme imagi
nare; avea s afle oricum n scurt timp. Dar ce urma s
fac dac i purta n pntece copilul? Oricum nu exista
nici o cale de a o salva de nchisoare.
Asta presupunnd c i-ar fi spus vreodat. Pn s
ias din biroul lui n noaptea aceea ajunsese s refuze
chiar i s-l priveasc. El o urmrise, ncercnd s-i desci
freze reaciile, i, brusc, Caroline ncepuse s se retrag.
Totul se petrecuse sub ochii lui. Fusese ca i cum s-ar
fi stins o lumina. Toat vitalitatea, toat sensibilitatea,
toat energia ei incredibil dispruser pur i simplu, i
nu mai rmsese dect o siluet de plastic a unei femei
care rspunsese pe un ton monoton, cu ochii la fel de
goi ca ai unei ppui.
II nfuriase s o vad astfel. Simise impulsul de-a o
smuci n picioare i de-a o scutura, pentru a face acea
mnie m inunat i necomplicat a ei s ias la supra
fa, pentru a o ntlni pe a lui. Dar nu o fcuse. Dac
Alegerea inimii 157

ar fi cedat acestor impulsuri, i-ar fi pierdut definitiv


controlul, i nu voia s fac acest lucru.
1 Ceea ce voia s fac, mai mult dect orice pe lume,
era s dea buzna n locuina ei i s fac dragoste cu
ea att de intens i de ndelung, nct, pn la sfrit,
Caroline s neleag c era a lui. Poate c nu ar fi rezol
vat nimic din toate astea, dar cu siguran l-ar fi fcut pe
el s se simt mai bine. Dar nu putea s fac nici asta.
Vederea ei ar fi drmat i ultima crmid din zidul n
spatele cruia i zgzuise furia, inundndu-1 cu un val
de emoii att de violente, nct l-ar fi luat pe sus, mtu
rnd totul din calea lor.

r Caroline se ntinse peste cuvertur pe patul ei n


gust, prea agitat pentru a se strecura n aternuturi i a
ncerca efectiv s se culce. Fcuse un du i se mbr
case de somn, dar nu putea nici mcar de form s
ncerce s doarm. Tot ce putea face era s zac n
tins acolo n linite i-n ntuneric, cu privirea aintit
ln tavan. i simea inima btnd, simea dilatarea rit-
|mic i lent a cutiei ei toracice cnd respira. Aceste
ficiuni i artau c nc tria, dar nu se simea vie.
pe simea amorit, moart pe dinuntru,
f Pn la ora asta l chestionaser deja pe Cal, fr
ndoial, iar el confirmase c spusese adevrul. Joe
tia deja c se nelase, dar, dintr-un motiv sau altul,
bndul nu-i oferea nici o alinare. Se ateptase totui
Is primeasc cel puin un telefon din partea lui sau a
Cpitanului Hodge pentru a-i spune: Scuze, am fcut
o greeal". C u siguran nu erau att de proti nct
s-i nchipuie c se odihnea i puteau atepta pn di
minea s-i spun.
Sau poate Cal minise.
Nu putea respinge aceast posibilitate. G ndul i se
[strecurase n minte la scurt timp dup ce se ntinsese
be pat. Dac nu ar fi fost att de tulburat, poate c i-ar
fi trecut acest gnd prin cap chiar mai devreme. Era ur
marea fireasc a raionamentului nceput mai devreme
158 Linda 'ifcward

n hangar, cnd se zgise la modulul laser, analiznd


diversele posibiliti pentru a explica dezastrul care
se petrecuse.
Cal era un geniu n materie de calculatoare. El fu
sese cel care descoperise acea problem minor vineri,
dar de-abia n clipa cnd Caroline ncepuse s-i bage
nasul n calculator. Nu vzuse nimic suspect n asta la
momentul respectiv, dar, dac ntr-adevr el sabotase co
menzile, era firesc s ncerce s-o mpiedice s se concen
treze asupra programului. Cal tia c avea o diplom i
n informatic, fiindc discutaser despre asta de cteva
ori. i att vineri, ct i azi - ieri, de fapt, fiindc era
trecut de miezul nopii chiar pruse extenuat. Din
cauz c sttuse treaz toat noaptea? Cal era de obicei
sltre ca o minge de cauciuc.
Iar Cal era singura persoan n afar de ea care se
atinsese de cartela ei de identificare. Poate o ridicase
de jos joi, cnd o pierduse, i ieise din cldire odat
cu ea, ca senzorii s nregistreze acelai num r de cor
puri calde ieind ca numrul de cartele de identificate.
Ea nu tiuse c senzorii ii monitorizau i pe cei care ie
eau din cldire, dar poate Cal era la curent; n fond,
el lucrase la proiect de la bun nceput i observa astfel
de lucruri, n vreme ce ea avea tendina de a se concen
tra doar la ceea ce avea legtur direct cu munca ei.
Chiar dac se folosise de cartela ei de identificare
pentru a reintra n cldire joi noaptea, tia sigur c nu o
avusese asupra lui duminic noaptea.
Dar ct de uor puteau fi copiate aceste cartele?
Ar fi fost nevoit s plece de la baz pentru a o face,
dar nu se ndoia c era posibil. In fond, senzorii indicau
c reintrase n zona de lucru la miezul nopii, deci ar fi
avut suficient timp la dispoziie s fac o copie.
Apoi ea l sunase vineri diminea s-l roage s-i caute
cartela n birou, ceea ce i oferise ocazia perfect de a i-o
da napoi i de a se asigura c poliia de securitate nu
afla nimic. Altfel nu ar mai fi putut folosi cartela din
'Alegerea inimii 159

nou, cci poliia de securitate ar fi ters codul respectiv


din calculatoare.
[ Caroline fcu o pauz i i frec fruntea, strduin-
du-se s pun totul cap la cap, astfel inct s capete sens.
Dac faptul c ea l sunase s-i cear ajutorul fusese pur
si simplu o coinciden, atunci el nu ar fi avut nici un
alt motiv s fac o copie dup cartel. Oare Cal i asu-
,nase riscul c ea avea s-l sune pe ei? ansele erau mari,
ctebuia s recunoasc. Nu l-ar fi sunat pe Yates, i cu
ilgurana nu s-ar fi obosit s-l sune pe Adrian. i era,
totodat, destul de probabil s evite s anune poliia de
[securitate. Nu era o certitudine, dar ansele erau destul
de bune ct s nu reprezinte un risc prea mare.
1 Deci ce se ntmplase mai departe? Senzorii artau c
att ea, ct i Cal intraser in cldire, apoi ieiser m-
Dreun. Probabil avusese i cartela ei la el i o inuse ast
fel inct senzorii s o poat citi, obinnd astfel dovada
aptului c nu avusese ocazia s intervin n programul
computerizat fiindc nu se aflase singur n cldire. Dar
de ce nu detectaser senzorii c erau dou cartele i un
'ingur corp?
[ Poate c senzorii nu erau chiar att de buni pe ct
i plcea cpitanului Hodge s cread. Poate erau pro
gramai s surprind oamenii fr cartele, dar nimeni
nu se gndise s-i programeze s surprind cartelele fr
bameni. Poate Cal gsise o cale de a pcli sistemul.
Existau o mulime de ipoteze, toate posibile. Avnd n
vedere ct era de priceput n materie de calculatoare,
lera posibil s fi reuit cumva s acceseze calculatoarele
bazei i s nregistreze att intrarea, ct i ieirea ei din
cldire n acea diminea. Nu tia, i era posibil s nici
nu afle vreodat.
Dar ce ar fi fcut Cal acum, dac ar fi vinovat? Dac
[ intervenise ntr-adevr asupra programelor, tia fr
ndoial c analiza avea s scoat la iveal acest lucru.
\vea s ncerce s acceseze din noii programul i s i
I tearg urmele, anulnd toate modificrile pe care le f
cuse i spernd c analiza avea s se limiteze la o simpl
160 Lvna l{cnvarc(

comparaie? Sau avea s ncerce s creeze noi dovezi fal


se mpotriva ei?
Trebuia s mearg pe cea de-a doua opiune. Era
mult mai fezabil. De ce ar fi fcut Cal attea eforturi,
ca apoi s le anuleze? Nu, ct vreme suspiciunile erau
ndreptate spre ea, opiunea deteapt ar fi s ncerce s
se asigure c rmneau ndreptate n aceeai direcie.
Brusc, inima ncepu s-i bubuie n piept. Dac
intr-adevr Cal era vinovatul, dac inteniona s mai
fac ceva, era nevoit s acioneze n noaptea aceea, ct
situaia era nc haotic. Dac mai atepta, plasa poli
iei de securitate avea s se strng prea tare, i nimeni
nu ar mai reui s scape; ns, cnd lucrurile de-abia
se puneau n micare, existau ntotdeauna mici ferestre
de oportuniti.
tia c accesul n zona de lucru fusese interzis pentru
ntreaga echip laser, dar fuseser deja codurile lor de
bare terse din calculatoare? Armata funciona n bun
msur ca o mare corporaie cnd era vorba despre pro
ceduri administrative: majoritatea se realizau n timpul
zilei. Cum ordinul de restricie nu fusese dat dect
n seara respectiv, oare cpitanul Hodge chemase pe
cineva s l introduc n calculator sau hotrse s fac
acest lucru a doua zi, la prima or? La cum cunotea
ea firea uman, ar fi pus pariu pe cea de-a doua posi
bilitate. n fond, ea era singura considerat suspect i
probabil era inut sub supraveghere.
Dnd curs bnuielii, se rostogoli din pat i, n linite,
se apropie de fereastra mic i demodat, cu fante ce se
deschideau spre exterior, din zona rezervat buctriei.
Fu nevoit s se urce pe un scaun pentru a vedea afar.
Dup cum se ateptase, o main a poliiei de securitate
era parcat pe cealalt parte a strzii. In lumina felinare
lor stradale i vzu clar pe cei doi brbai de pe bancheta
din fa. Nu fceau nici un efort s-i ascund misiunea,
dar nici nu ar fi trebuit s-o fac, nu? Nu era vorba despre
supraveghere clandestin, ci pur i simplu despre paz,
cum scria la carte.
Alegerea inimii 161

I Nu exista nici o alt u.


[ Ins exista o alt fereastr nalt i ngust n dormi-
tor. In ntunericul aproape deplin, se ntoarse n dor
mitor i fix cu privirea micul dreptunghi de lumin
din perete. U n brbat cu siguran nu ar fi putut s ias
pe acolo, i avea dubii chiar i n privina ei nsi.
'Chiar i aa, se urc n picioare pe pat i arunc o privire
arin ea. Acea parte a strzii era goal.
I Ei bine, nu avea nici un rost s-i creeze o grmad
de probleme dac, de fapt, Cal dormea linitit n patul
lui. Nu i putea permite s uite c era posibil s fie
complet inocent, s fi confirmat intr-adevr versiunea
brezentat de ea. Nevinovat pn la proba contrar, aa
spunea legea, dei cpitanului Hodge i-ar fi prins bine
rs-i aminteasc cineva acest lucru.
| Nu voia s aprind lumina, atrgndu-le atenia po
liitilor de afar c era treaz, aa c form numrul
lui Cal pe pipite. Ce metod mai bun de a descoperi
dac se afla n locuina lui dect s-l sune? Dac rspun
dea, poate chiar stteau de vorb o vreme.
Cnd telefonul ajunse la cel de-al cincilea ton de
apel, ncepu s se ndoiasc serios c era acolo. Ls
telefonul s sune nc puin, n caz c dormea foarte
adnc, dar, dup cel de-al douzecilea rit, puse jos
receptorul. U n asemenea apel lung, mai ales avnd n
vedere c telefoanele erau instalate chiar lng pat,
ar fi trezit pe oricine i din cel mai adnc somn. Cal nu
se afla n locuina lui.
Scrni din dini furioas. Naiba s-l ia! 11 crezuse
Drietenul ei; i plcuse de el, avusese ncredere n el. Mai
nti Joe, acum Cal. Mintea ei se feri de ndat de orice
gnd legat de Joe, cci durerea era prea intens pentru
a zbovi asupra ei. Era mult mai sigur s-i concentreze
furia asupra lui Cal.
Ridic din nou privirea spre mica fereastr. Dou
panouri lungi i nguste, brzdate de fante ce se deschi
deau spre exterior pentru a lsa s ias cldura acumu
lat peste zi. Avea s fie nevoit s demonteze ntregul
162 Linda Haward

mecanism n ntuneric, dar nici aa nu era sigur dac


ar fi ncput prin deschiztur.
Ei bine, nu avea s afle niciodat dac nu ncerca.
Lucrnd cu lasere i calculatoare, se familiarizase cu
scule i unelte i nu mergea niciodat nicieri fr o
mic borset cu diverse urubelnie i patente, fiindc
nu tia niciodat cnd aveau s se dovedeasc utile.
Scoase borseta din dulap i rsturn sculele pe pat. Pro
blema era c, n ntuneric, nu putea s-i dea seama dc
care unealt avea nevoie.
Avea ns o lantern-creion i hotr c era nevoi
t s-i asume riscul ca micul fascicul de lumin s se
vad pe fereastr, dei era puin probabil s proiecteze o
pat de lumin pe asfalt, atrgndu-le atenia paznicilor.
Se urc pe pat i aprinse lanterna doar pentru cteva
clipe, att ct s vad c uruburile ce fixau mecanismul
necesitau o urubelni cu cap Philips. Cinci minute
mai trziu, cele dou panouri ale ferestrei i mecanis
mul de deschidere a fantelor spre exterior zceau n bu
ci pe patul ei.
Aceasta fusese partea uoar. S treac prin fereastr
era altceva.
O msur din ochi. Putea s-i rsuceasc umerii ast
fel nct s ncap prin ea; capul i oldurile aveau s fie
cea mai mare problem - fesele aveau s i se comprime,
ns craniul nu. Decise s ias cu capul nainte, ca sa
afle imediat dac ncpea sau nu. Ar fi fost ngrozitor
s ias cu picioarele nainte, apoi s rmn blocat cu
capul nuntru i cu restul corpului afar. Umilitor, n
cel mai bun caz. Asta dac nu se trezea spnzurat.
Mai nti trebuia s-i schimbe hainele i s se ncal
e. Proiect fasciculul lanternei-creion spre interiorul
dulapului, avnd grij ca lumina s nu fie vizibil din
celelalte camere. I-ar fi prins bine un set de haine de
culoare nchis, dar nu-i adusese aa ceva. Era august
n sudul deertului Nevada; nu se ateptase s fie nevoi
t s se strecoare pe furi n ntuneric.
'Alegerea inimii 163

Avea s ias n eviden ca un deget vnt, mbr


cat n hainele ei de culoare deschis, dar nu avea ce
s fac. Trebuia pur i simplu s se asigure c nu o
vedea nimeni.
i Chiar i aa, iritat de faptul c nu se pregtise cores
punztor, i trase rapid o pereche de pantaloni subiri
de pnz i un tricou i, sfidtoare, i strecur cartela
de identificare n buzunar. Dac era prins, cel puin nu
puteau spune c nu avea asupra ei cele necesare pentru
identificare. Gndindu-se mai bine, vr i cheile n bu
zunar. N-ar fi putut s intre la loc tot pe fereastr, dei,
uac reuea s-l prind pe Cal cu ma in sac, nu avea s
mai fie nevoit s-i fac griji n privina paznicilor din
faa uii.
Se urc din nou pe pat, dar, dup un minut de ex
perimente, i ddu seama c avea nevoie s fie mai sus
pentru a se putea strecura prin fereastr dintr-o poziie
mai apropiat de orizontal. Lu un scaun de buctrie
i l aez pe pat, apoi se cr pe el. Scaunul era cam
nesigur, dar Caroline se inea de marginea ferestrei i
nu i era team c avea s cad.
Scoase mai nti un bra i un umr, apoi i ntoarse
capul ntr-o parte i l trecu uor prin deschiztur, fr a
se alege cu nimic mai ngrozitor dect o mic zgrietur.
Rsucindu-se dintr-o parte n alta, i scoase i cellalt
bra i umrul, apoi i sprijini braele pe zidul de sub
ea, rsucindu-se n continuare pentru a nainta. De n
dat ce avea s-i scoat i oldurile, bnuia ea, centrul
ei de greutate urma s se modifice drastic, venind mult
n fa, i avea s cad n cap, trgndu-i picioarele prin
fereastr. Nu ar fi czut de la o nlime mare, dar nu
voia s-i rup gtul la aterizare. Pentru a preveni acest
lucru, sau cel puin pentru a ncetini cderea, i ndoi
picioarele n spate, astfel nct clciele s i se sprijine pe
peretele din interior, i mai avans civa centimetri.
Muchia ferestrei i se nfipse n fesele' moi, dar igno
r durerea i se for s treac. Imediat; czu greoi n
fa, i doar faptul c-i inea picioarele agate nuntru
164 JLinda tcrward

o mpiedic s cad n cap, exact aa cum se temuse.


Agitata, se mpinse din nou n brae, strduindu-se s
se ndeprteze ct de mult de o poziie vertical, apoi
arunc o privire temtoare spre partea din fa a cldi
rii, unde erau parcai paznicii. Spre uurarea ei, maina
nu se vedea din locul unde se afla ea.
Rmase agat acolo timp de un minut, nainte de a
accepta inevitabilul: nu exista nici o modalitate graioa
s de a o face. Avea s se aleag cu julituri i cu vnt i.
Mai mult, acum nu mai putea nici s dea napoi i s
se ntoarc uurel n camer. Picioarele i tremurau din
pricina efortului. Fr a-i mai lsa timp s reflecteze
ct de tare avea s doar, i ndrept picioarele i se m
pinse cu braele n acelai timp, aruncndu-se cu totul
pe fereastr. ncerc s se rsuceasc n aer, astfel nct
s nu-i rneasc nimic vital la aterizare, de exemplu
capul, i reui s se ntoarc aproape complet pe o par
te. Impactul fu mai dur dect s-ar fi ateptat vreodat,
avnd n vedere nlimea mic. Pietriul necompactat
i juli pielea pe tmpl i obraz, pe toat partea lateral
a braului stng i pe glezna stng. Reuise cumva s se
loveasc la ambii genunchi i la un umr.
Dar nu putea s rmn acolo i s-i treac n re
vist rnile. Era nc ameit cnd se for s se mite,
s se ndeprteze tr de umbrele din lateralul cldirii
i s nainteze rapid n direcia opus. De-abia dup ce
strbtu aproape o sut de metri fr a auzi nici un stri
gt de avertizare, i permise s se relaxeze i s inspire
adnc. Imediat, durerile ei se fcur simite, i, oprin-
du-se, se aplec s-i frecioneze ambii genunchi lovii,
apoi fundul. i roti umrul pentru a se asigura c era
n stare de funcionare i i atinse delicat obrazul.
Nu prea s sngereze, dar juliturile o usturau. O earf
petrecut prin gicile pantalonilor i servea de obicei
drept curea, dar acum o scoase i tampona cu delicatee
juliturile, pentru a ndeprta pmntul i bucile mi
nuscule de pietri de pe fa.
Alegerea inimii 165

nc un ru pe care putea sa i-1 arunce n crc


lui^Cal.
Inaint greoi pe ocolite, fr a mai ncerca s treac
neobservata, pornind de la premisa c ar fi fost mai
probabil s fie remarcat dac se strduia s se furi
eze. Dac se purta normal, nimeni nu avea s-o bage
n seam.

Joe se ridic n capul oaselor i arunc deoparte


cearaful, njurnd constant n barba chiar n timp ce
se ddu jos din pat i ncepu s-i trag pe el blugii i
bocancii. Problema de care trebuia s se ocupe nu era
de natur militar, iar orele lungi i agitate petrecute
ntr-un pat mult prea gol i mcinaser ncontinuu rb
darea, pn nu mai rmsese nimic din ea. Arunc o
privire spre ceasul de mn, surprins s constate c era
doar ora dou. Petrecuse mai puin de dou ore n pat,
.dar lui i se pruser patru sau cinci. Nu conta. Orict
ide mult ar fi ateptat, nu avea s poat adormi pn
nu o nfrunta pe Caroline. Voia s o aud explicn-
du-i de ce fcuse ceea ce fcuse, i voia s i-o spun n fa.
Nu avea s-i permit s-l ignore din nou, aa cum o fcu
se mai devreme n biroul lui.
Hotr s strbat pe jos distana relativ scurt, n loc
s ia camioneta; poate c plimbarea avea s-l liniteasc.
Era periculos de aproape de punctul n care ar fi explo
dat pur i simplu i era contient de acest lucru. Avusese
doar ase ani ultima dat cnd i ieise din fire i i
jurase s nu o mai fac niciodat, dar Caroline i punea
la grea ncercare stpnirea de sine.
Nu strbtuse nici un sfert de kilometru, cnd obser
v pentru prima dat silueta ei zvelt naintnd curajos
prin ntuneric, iar primul lui gnd fu c furia i provoca
halucinaii. Se opri i se ddu napoi, pentru a nu fi
vzut, lsndu-se ntr-un genunchi lng o pubel.
Nu o confundase; felinarele de deasupra capului lic
reau pe prul ei deschis la culoare, i i cunotea pasul
la fel de bine cum i cunotea propriul chip. Poziia
166 Linda Howard

arogant a u m erilo r ei subiri, legnarea uoar a oldu


rilor ei rotunjite, toate erau im prim ate n m em oria lui.
V enea oare s-l vad pe el? Inim a i b u b u i violent, dar
apoi se n tre b cum reuise s treac de paznici. tia c
fusese pus sub paz fiindc el i sugerase lu i H odge
c ar fi fost o idee b u n , iar H odge fusese de acord. l au
zise personal pe H odge d n d ordinele. D ar iat-o acolo,
plim bndu-se n incinta bazei la ora do u noaptea, fr
u rm d e paznic p rin preajm .
A tept pn cnd C aroline trecu de el, apoi se stre
cur afar d in ascunztoare. D up cum obinuia, na
inta n tcere deplin, rm n n d la circa cincizeci de
m etri n u rm a ei, fr a o pierde nici o clip d in ochi.
Dac avea s coteasc spre zona rezervat ofierilor nec
storii, putea s o ajung rap id d in u rm i s o aborde
ze. n s ea nici m car n u ezit cnd trecu pe lng zona
respectiv, iar furia lui se ncinse p n la tem p eratu ra de
fierbere. Se n d rep ta direct spre zona de lucru cu lasere,
naiba s-i ia sufletul ei m ic i trdtor! S im i n palm
m ncrim ea u n u i im puls aproape irezistibil de a nvli
peste ea din spate, de a o p rin d e de gt i de a o pune
la p m n t. D up ce avea s term in e de alto it fu n d u l acela
m ic i drgla, avea s se sim t m u lt m ai bine, iar Caro-
line u rm a s neleag pe deplin ct de furios era. La nai
ba, oare n u contientiza ct de grav era situaia ei?
B ineneles c da. P rin propriile ei aciuni, i dove
dea vinovia. Probabil in te n io n a s te rm in e m isiunea
de trd are pe care o ncepuse deja.
Fu te n ta t s se opreasc i s a n u n e poliia de se
curitate, d ar decise c prefera s o urm reasc d in pri
viri. D ac ncerca s fac ceva - de exem plu, s dea foc
ntregului birou - , p u te a s-o imobilizeze el i s-o in
p n sosea poliia de securitate. D e fapt, chiar i-ar fi
fcut plcere s o imobilizeze. Poate apuca i s-i aplice
corecia la care se gndise, ct tim p ateptau.
O vzu oprindu-se i scond ceva d in buzunar, apoi
p rinznd obiectul de bluza ei. C artela ei de identificare.
D e ce n u i-o retrsese Hodge? Fiindc n u considerase
Afegerea in im ii 167

c ar fi fost nevoie; fusese pus sub paz, iar codurile


aveau s fie terse d in calculator la p rim a or a zilei. Joe
se n fu rie brusc d in n o u , de d ata aceasta a t t pe H odge,
ct i pe el nsui. Fusese o neglijen de n e ie rta t d in
cartea lor, m ai ales cn d era vorba despre u n proiect
!cu o securitate att de strict precum N ig h t W ing. Ca-
roline n u p u tea pleca de la baz, d ar p u tea oricum s
provoace distrugeri m ajore acolo. Se bazau prea m u lt pe
tehnologie p e n tru a le asigura securitatea, lucru pe care
Joe in te n io n a s-l schim be n cel m ai sc u rt tim p.
In cldire se afla deja cineva; se vedea o lu m in foarte
discret licrind de la u n a d in tre ferestre, d oar cu greu
observabil. C a ro lin e o rem arc i ea. Joe o vzu n to r
cn d capul i fixndu-i privirea asupra lum inii; apoi
p o rn i d in n o u d irect spre u i se strecur n u n tru ,
silenioas ca o fantom .
D ouzeci de secunde m ai trziu, o u rm i el. N u avea
asupra lui cartela de identificare, p rin urm are tia c
securitatea central urm a s fie alertat im ediat.
In faa lui o vzu pe C aro lin e n pragul biroului,
ap rin zn d becul, fiind brusc scldat ntr-o lu m in foar
te intens.
- C e ai fcut, te-ai folosit d in n o u de cartela cu n u
m ele meu? n treb ea furioas, adresndu-se u n ei alte
persoane aflate n ncpere. C alculatoarele o vor lua
razna, probabil, cn d vor nregistra d o u in tr ri succe
sive pe n u m ele C aro lin e Evans. Mi-ai sab o tat proiectul,
fir-ai al naibii s fii!
Joe nelese brusc ce se petrecea, revelaia explodn-
du-i n m in te ca o bom b, i czu prad u n u i oc im ens
cnd C aro lin e intr com plet n birou, disprnd de sub
privirea lui. N aiba s-o ia de idioat mic! N u avea nici
u n gram de p ru d e n . Luase ta u ru l de coarne fr s tie
c n co lirea u n u i trd to r p utea fi u n lucru periculos.
Joe o lu la fug pe coridor, alergnd n tcere, rugn-
du-se cu disperare cu fiecare fibr a fiinei lui s n u
aud u n foc de arm care s nsem ne sfritul acelui
curaj nesbuit.
168 Lxnda lioward

Auzi o micare brusc, un icnet, o bufnitur ngrozi


toare i ddu buzna pe ua deschis exact n clipa n care
Caroline se prbui pe podea. Cal Gilchrist era aezat n
faa unui monitor luminos de calculator, cu faa complet
alb. Prea trziu, Joe observ privirea lui Cal alunecnd
ntr-o parte, n spatele lui. ncerc s se rsuceasc, dar
fusese prea distras de propria lui team ilogic. nainte s
apuce s reacioneze, ceva dur l izbi n tmpl. i simi
capul explodnd. Apoi se pierdu complet n ntuneric.

capitolul 12
Caroline ii recapt treptat cunotina, simind la n
ceput doar c era zglit inconfortabil. Capul o durea,
chinuit de o pulsaie profund ce i amorea simurile,
dar, ncetul cu ncetul, ncepu s simt durere i n zona
umrului i a braelor. Apoi i ddu seama c auzea
voci i c mai era cineva lng ea, dar, pre de o clip
nspimnttoare, nu tiu cine sau unde era.
Apoi recunoscu una dintre voci i deveni brusc con
tient de cele ntmplate. i aminti totul. Cal. Lui i
aparinea vocea pe care o recunotea, i, exact n clipa
n care nelese acest lucru, realiz i c se afla intr-un
autovehicul, poate chiar o furgonet, i c era legat.
i i se pusese clu, la naiba!
Deschise ncet ochii, nchizndu-i rapid la loc, cu
prins de durere, cnd o lumin intens licri scurt prin
geam. Auzi un vjit i i ddu seama c fuseser dep
ii de o alt main pe drum, atta tot. ncerc din nou,
de data aceasta ridicnd pleoapele doar o idee, pentru
a-i lsa timp s se acomodeze cu senzaia de disconfort.
Probabil aa se simea cineva mahmur, iar ea nici mcar
nu buse. Era nevoit s ndure neplcerea, fr sa se fi
distrat deloc.
Mai era cineva ntins lng ea.
De data aceasta nchise ochii panicat, speriat s
constate c mai era un brbat exact lng ea. Era cat
Alegerea inim ii 169

ie poate de contient de faptul c nu se putea apra.


O, Doamne, aveau de gnd sa o violeze?
Dar brbatul nu se mica. Prudent, deschise din nou
>chii i se trezi zgindu-se n ochii palizi i furioi ai lui
loe Mackenzie.
Chiar dac n-ar fi avut clu, n-ar fi putut scoate nici
Ln cuvnt, att era de uluita. Cum ajunsese el aici?
li era destul de clar cum ajunsese ea intr-un asemenea
bucluc, fiindc fusese o prostie s dea buzna n birou
*-I nfrunte pe Cal fr a se asigura c era singur. Dar
cum ajunsese i Joe s fie implicat? Teama i crescu n
piept, cci era i el n pericol acum.
[ -E u zic s-o lsm balt i s ieim din ar, spuse
t a l agitat. S-a terminat. Nu pot merge mai departe. Vor
erifica sistemul n ntregime i vor afla totul.
' - Le-am spus celorlali c nu eti n stare s faci aa
:eva, rspunse altcineva, pe un ton menit s pun capt
inversaiei.
Caroline i smulse privirea de la Joe i i lungi gtul
pentru a vedea n fa. Un alt brbat sttea lng Cal,
re se afla la volan. Nu l recunotea, dar n acelai
timp i pea vag familiar.
-N-a pomenit nimeni nimic despre crim, rspunse
Cal furios.
- i ce, dac pilotul la ar fi murit cnd i s-a prbuit
avionul, nu tot tu ai fi fost rspunztor de moartea lui?
-A ia a fost altceva, spuse Cal, pe un ton ce i trda
|nelinitea.
- Da, sigur.
-A ia a fost... ceva ce inea de noroc. Acum e vorba
.despre crim cu snge rece. Nu pot s-o fac.
-Nu-i cere nimeni s-o faci tu, spuse cellalt br
bat nerbdtor. Oricum nu eti n stare. O s ne ocu
pm noi de asta. Nu-i face griji, nici mcar n-ai s fii
de fa.
Dac nu ar fi avut minile legate la spate, Caroline ar
fi srit la gtul acelui brbat, att de furioas era. Discu
ta despre posibilitatea de a-i ucide la fel de relaxat cum
170 Linda Haward

ar fi discutat despre splatul rufelor! Joe o mbrnci in


tcere cu bocancul n glezn; de fapt, mai degrab o lovi,
iar glezna o durea deja. Se ntoarse ncruntat spre el, iar
el cltin uor din cap, ca pentru a o avertiza. Caroline
l lovi la rndul ei cu piciorul, iar Joe clipi de durere.
Se aflau ntr-o furgonet, una folosit n m od evident
pentru transport de mrfuri, nu de oameni, cci nu
avea mochet pe podea, doar metal gol-golu. Maina
se cltina la fiecare viraj i hrtop, fcnd ca poziia ei
s fie i mai inconfortabil. Zcea ntins pe umrul
lovit, iar durerea era agravat de faptul c avea minile
legate la spate.
ncerc s-i dea seama cu ce anume fusese legat;
prea a fi o funie de nailon, n timp ce n jurul gurii ii
legaser, probabil, propria ei earf, ceea ce fcea situa
ia i mai enervant. nc mai avea cheile n buzunar,
Dac reuea sa le scoat, dac ea i Joe se ntorceau cu
spatele unul spre cellalt i dac aveau suficient timp,
poate ar reui s foloseasc marginea zimat a unei chei
pentru a tia nailonul. Cheile nu erau ascuite, dar erau
aspre. Buzunarele lui Joe fuseser probabil percheziio
nate n cutarea unui cuit, un obiect pe care brbaii l
aveau frecvent asupra lor, dar, cnd era vorba de femei,
nim eni nu se atepta s aib ceva n buzunare, i era evi
dent c att Cal, ct i complicele lui uitaser complet
de buzunarele ei.
-N u are nici un rost s-i omorm, spuse Cal as
pru. S-a terminat. De-abia am reuit s scpm nainte
ca poliia de securitate s mpnzeasc locul. Pn la
ora asta au aflat deja c am plecat i au n baza de date
num rul de nmatriculare al furgonetei. Cnd se va ra
porta dispariia lui Caroline i a colonelului, dei nici
unul dintre ei nu a fost vzut plecnd de la baz, poliia
va pune toate detaliile cap la cap att de rapid, nct
se va emite un anun de urmrire general pentru furgo
net n cel mult o or. In momentul de fa, ne ateapt
nchisoarea pe via, dar, dac i ucidem, ne alegem cu
pedeapsa capital.
ACeaerea i 171

Pentru Caroline, prea un argument foarte convin-


tor, dar cellalt brbat nu se art impresionat. Nici
car nu se obosi s rspund.
Uneori i-ar fi dorit s nu aib o gndire att de al nai
bii de logic. Nu putea s-i blocheze gndurile raionale
ici mcar atunci cnd i spuneau ceva ce ar fi preferat
s nu tie. Dac cellalt brbat ignorase argumentul lui
'al, asta nsemna c avea motive s cread c el personal
r r fi putut scpa fr a fi asociat cu sabotajul. Dup cum
emarcase Cal, implicarea lui era cunoscut, dar cellalt
tip se simea probabil n siguran... atta c, n calitate
ae complice, Cal tia despre rolul lui i l putea da n
ileag. Prin urmare, brbatul se simea n siguran doar
fiindc tia probabil c i Cal avea s moar, astfel nct
cesta s nu poat spune nimic despre implicarea lui.
ncepu s-i frece cu fervoare faa de podeaua fur-
fonetei, ncercnd s-i ndeprteze cluul din gur,
lmpingndu-1 cu limba n acelai timp. Joe i arunc
0 alt privire ntunecat de avertizare, dar Caroline l
flgnor. Micrile ei agitate atraser atenia brbatului
ide pe bancheta din fa, aezat pe locul pasagerului, care
1se ntoarse.
- Bine ai revenit, domnioar Evans, spuse el pe un
ton agreabil. Sper c nu te doare prea tare capul.
Joe nchisese ochii din nou i sttea nemicat. Caro
line scoase un sunet furios, nbuit de earf, i conti
nu s se zvrcoleasc. i arunc n aer picioarele legate
i i rsuci trunchiul, n tot acest timp ncercnd s sca
pe de clu.
- Ai putea s-o lai balt, e o pierdere de vreme, spuse
brbatul pe un ton blnd, vag plictisit. Nu te poi elibe
ra i nu vei reui dect s strngi mai tare funia.
Pe Caroline nu o interesa funia. Scopul ei era s se
descotoroseasc de clu i s reueasc s-i scoat che
ile din buzunar. Nu era imposibil, avnd n vedere c
pantalonii erau dintr-un bumbac larg 'i subire, dar nici
tocmai uor, cci buzunarele erau adnci. Bombni c
teva njurturi neinteligibile i continu s se zbat.
172 Lxnda ifoward

Reuise s-i mping cluul din gur i, dintr-im


impuls de moment, se tr pn lng Joe i i mpinse
cu for faa n umrul lui, folosindu-se de contact i de
frecarea dintre cmaa lui i earf pentru a cobor clu
ul. Joe nu se mic, iar ochii i rmaser nchii. Caro-
line continu s-i frece brbia de el pn cnd cluul
i alunec, rmnnd atrnat n jurul gtului. Brbatul
de pe bancheta din fa o urmrea ncruntat i ddu s
se ridice pe genunchi i s se ntoarc spre ea.
-G u n o i ordinar, l-ai ucis! croncni ea, forndu-i
vocea s reflecte ct mai mult furie, dei limba i man
dibula refuzau s-o asculte.
Furgoneta se cltin alarmant cnd Cal smuci de
volan, rsucind violent capul pentru a privi n spate.
Cellalt brbat se chinui s-i in echilibrul.
-ine-i ochii la drum! i porunci cu asprime lui Cal.
- Ai spus c e doar incontient!
- Nu e mort, la naiba. Pe el l-am lovit mai tare dect
pe ea fiindc nu voiam s am probleme cu matahala
dac se trezea nainte s apucm s-i scoatem de acolo
i s-i legm.
Caroline ip:
- Cal, o s te omoare i pe tine! Cum altfel i explici
faptul c nu-1 ngrijoreaz o acuzaie de crim? Nu e clar
c va ncerca s te fac s pari singurul vinovat?
Brbatul se arunc spre ea peste banchet, ntinznd
mna pentru a ncerca s o prind de gt. Rapid ca
o felin, Caroline ntoarse capul i i nfipse dinii
n braul lui. Brbatul url i ncerc s-i smuceasc
mna, dar ea rmase agaat de el cu ndrjire, fcnd
micri de mestecare pentru a-i spori durerea.
Furgoneta ncepu s fac slalom pe drum. Cal se
folosea de braul drept pentru a-1 mbrnci pe cellalt
brbat, continund ntre timp s conduc. Ambii br
bai ipau i njurau. Brusc, cellalt brbat i folosi
pum nul drept pentru a o lovi n tmpl, iar Caroline
vzu stele verzi, maxilarul i deveni flasc i se prbui
%(egerea inimii 173

aju to rat pe podea. Nu i pierdu cunotina, dar lo


vitura o nuci simitor.
C e i d oi brbai de pe bancheta din fa se luar la
ptaie, iar furgoneta se ridic periculos pe dou roi;
lapoi C a l clc brusc frna, iar maina derap violent
titr-o parte, ieind de pe osea. Caroline simi clar dife
rena d in tre asfalt i pmnt; apoi furgoneta se nclin
'ior spre dreapta i se opri complet, probabil ntr-un
pan p u in adnc. Micarea o arunc peste Joe, i i simi
m uchii tensionndu-se sub greutatea ei, dar nici mcar
u g em u . n schimb, auzi o oapt aproape mut, aproa
pe indescifrabil, n urechea ei:
| - A m un cutit n bocancul drept.
E i bine, bineneles'c avea aa ceva. Nu obinuiau
toi coloneii s poarte cuite n ghete? Furioas c el reu-
Kise s rmn narmat cnd ea nici mcar nu putea s-i
Scoat cheile din buzunar, fu tentat s l mute i pe el.
In schim b, se arunc spre partea din spate a furgonetei,
[alegndu-se cu noi vnti. Cal i cellalt barbat nc se
| luptau, i observ cu coada ochiului ceva metalic lic
rin d n mna celuilalt brbat. Din instinct, recunoscu
Un pistol.
C a l reui cumva s deschid ua i sri afar, gandin-
du-se probabil c nu avea anse mpotriva unui pistol de
la o distan att de mic. Cellalt brbat njur violent,
fr oprire, deschizndu-i n for propria portier i
p o rn in d n urmrirea lui.
Caroline se rostogoli pn ajunse cu spatele la picioa
rele lui Joe, cutndu-i pe pipite bocancul drept, chi
nui ndu-se s-i mping pantalonii n sus pentru a putea
ajunge la cuit. N u aveau mult timp la dispoziie, proba
bil mai puin de un minut. Degetele ei nendemnatice,
am orite de strnsoarea funiei de nailon, se nchiser n
cele din urm n jurul cuitului i l traser afar.
Joe se rostogolise deja i i ntinse minile legate.
N u era uor s poziioneze cuitul ntre spatele ei i
al lui, neputnd s vad dac tia n carne sau n nai
lon, dar i spuse c Joe avea s o anune dac ajungea
174 L inda io w a r d

la piele. Cuitul era, probabil, foarte ascuit; n cinci


secunde, simi funia cednd, iar Joe se rostogoli i apoi
se ridic uor. Cuitul fu luat din minile ei amorite.
Rsuci capul i l vzu aplecndu-se n fa pentru a
tia rapid frnghia din jurul picioarelor lui; apoi se n
toarse rapid spre ea. Simi o smucitur scurt n dreptul
minilor cnd i le eliber. Chiar nainte de-a apuca s-i
aduc minile n fa, Joe se ls fulgertor pe vine i i
eliber picioarele. De-abia apoi i scoase i propriul c
lu lrgit din gur, trgandu-1 n jos i lsndu-1 s atrne
n jurul gtului, exact aa cum atrna i earfa ei.
Un foc de arm bubui undeva n faa lor.
- Rmi aici n spate, i porunci Joe, srind cu uu
rin pe bancheta din fa i strecurndu-se n spatele
volanului. Motorul era nc pornit; bg maina n
vitez i aps acceleraia. Roile se nvrtir n gol, i
se blestem singur, ridicnd piciorul de pe acceleraie
i bgnd maina n mararier, de data aceasta apsnd
mai uor acceleraia. Era obinuit cu maina lui, dar fur-
goneta nu avea aceeai traciune. Cauciucurile ncercar
s i recapete aderena pe pmntul necompactat, ce
fugea de sub ele, dar reuir n final, iar maina ddu cu
spatele, ieind de pe urmele fcute la prima ncercare.
In lumina farurilor l zri pe cel de-al doilea brbat
alergnd spre furgonet. Nu se vedea nici urm de Cal.
Capul lui Caroline apru pe neateptate lng el
cnd bg n vitez, iar brbatul se opri, ridicnd n ace
lai timp pistolul. Joe i puse mna pe capul lui Caro
line i o mbrnci ntr-o parte, ferindu-se i el n acelai
timp, exact n clipa n care pistolul bubui din nou, iar
parbrizul se fcu ndri, mprocnd cioburi n inte
riorul furgonetei. Joe i pstr piciorul pe acceleraie
i capul plecat, fcnd furgonet s sar din adncitura
uoar n care intrase i s alunece cnd roile ajunser
pe asfalt, derapnd din nou ntr-o parte. Joe se chinui s
mpiedice maina s se rstoarne.
Rsun un nou ir de mpucturi, una dup alta.
Joe simi impactul gloanelor grele asupra furgonetei.
Aiegerea inim ii 175

Unul dintre faruri se stinse. Pentru o clip, l vzu pe


brbat intuit n lumina farului rmas; apoi tipul sri
ntr-o parte pentru a nu fi clcat cnd furgoneta trecu
zgomotos pe lng el.
-Caroline! strig Joe, simind nevoia s tie dac era
bine, dar incapabil s se ntoarc s verifice, prea ocupat
cu condusul furgonetei, cci vntul i sufla direct n fa
i-l orbea, odat ce maina nu mai avea parbriz.
- Ce-i? i strig ea drept rspuns.
- Stai jos, s-ar putea s trag...
nainte s apuce s termine propoziia, auzi gloanele
nfigndu-se n partea din spate a furgonetei, fcnd n
dri i geamurile de acolo. Sngele i nghe n vene.
- Caroline!
- Ce-i? tun ea, vizibil iritat, iar Joe simi c i venea
s rd de uurare. Dac era prost dispus nsemna c
era bine.
Uurarea nu-1 inu nici jumtate de minut. Arunc
o privire rapid spre indicatoarele de pe bord i con
stat c temperatura motorului cretea rapid; unul din
tre gloane atinsese probabil radiatorul. Erau pierdui
undeva n desert, la distan de vreun ora, comunitate
sau mcar vreo locuin singuratic. Singurele surse de
lumin erau stelele i unicul far rmas aprins. Nu aveau
sanse s ajung prea departe nainte s li se opreasc
motorul, dar inteniona s ajung ct mai departe posi
bil de brbatul narmat cu un pistol.
Indicatorul de temperatur ajunse n zona critica. Joe
continu s apese pedala de acceleraie.
Motorul se bloc, scond un sunet aspru, abraziv.
Caroline apru fulgertor lng el cnd, n cele din
urm, maina se opri.
- Ce se ntmpl?
- Cateva dintre gloane au atins radiatorul. Motorul
e mort. Haide, iei din main.
Caroline se supuse, deschiznd ua cate culisa i ie
ind, pe picioarele-i nesigure, n aerul rcoros al nopii
n deert. '
176 Linda H award

-V in o ncoace, i porunci Joe, iar C aroline ocoli gre


oi furgoneta.
- C e facem acum?
-A c u m vom merge pe jos. Sper c ai nclm inte
confortabil.
C aroline ridic d in um eri. Era nclat cu mocasini,
n u la fel de bu n i ca bocancii, dar m ai b u n i dect o pere
che de sandale. C nd se mbrcase, n u se ateptase la o
asem enea odisee, dar ce mai conta? Trebuia s mearg
pe jos, chiar dac ar fi fost descul.
- n ce direcie?
- D e unde am venit.
- D ar acolo e el.
- Da, dar n u tim un d e ne aflm sau ct ne-ar lua s
ajungem la o staie de benzin, n direcia n care mer
geam. Dac ne ntoarcem pe u n d e am venit, tim cel
p u in c ne ndreptm , cu aproxim aie, spre baz.
Logic. Dar...
- Dac to t ne ntoarcem de un d e am venit, de ce nu
ai m ers cu m aina n direcia aia de la b u n nceput?
-F iin d c atunci ar fi tiut exact ncotro ne ndrep
tm , i explic el. Va gsi cam ioneta, dar n u va ti dac
am co n tin u at to t nainte sau ne-am ntors.
- Dar, evident, va trebui s trecem pe lng el la un
m o m en t dat.
- Foarte posibil, dar n u e o certitudine absolut. S-ar
putea s hotrasc s fug, n loc s ncerce s ne prind.
C u m nu avem de un d e s tim, trebuie s presupunem
c e pe urm ele noastre.
C aroline se tr tcut n urm a lui, n ain tn d prin
deert. N u ndrzneau s mearg pe drum , ceea ce n
sem na c erau nevoii s se deplaseze paralel cu el, sufi
cient de departe de m arginea drum ului ct s n u poat
fi observai cu uurin, d ar i suficient de aproape ct
s nu piard asfaltul din ochi. C aroline avea dureri n
att de m ulte locuri, nct i spuse c era inutil s-i fac
griji p en tru vreuna anum e. Erau nevoii s mearg pe
jos, aa c asta fceau. N im ic mai simplu.
71Cegerea inimii 177

- Ai ceas? ntreb ea. C e or e? N u a rsrit nc soa


rele, deci probabil n u ne-au dus prea departe.
Joe i rsuci ncheietura p entru a vedea ecranul
lum inos al ceasului.
- E patru i jum tate, deci se va lum ina n curnd.
Dac ne-au aruncat p u r i sim plu n furgonet i au ple
cat im ediat, nainte ca poliia de securitate s apuce s
nchid baza, am mers cu m aina cel p u in o or. Dis
tan a pn la baz ar putea fi oriunde ntre cincizeci i
optzeci de kilom etri.
G n d u l de a merge pe jos optzeci de kilom etri o n
spim nt, dar nici pe departe la fel de m ult ca gndul
de a da d in n o u ochii cu brbatul acela.
-M a i su n t i alii implicai, spuse ea cu voce tare.
Poate chiar prin apropiere. E posibil s fi inten io n at
s n e dea pe m na lor. Se va lum ina n curnd, dar
n u ne putem perm ite s facem autostopul, fiindc nu
tim cine su n t ceilali i cum arat.
-Te-ai prins, spuse el posom ort.
- Deci va trebui s strbatem pe jos fiecare m etru din
acei nenorocii de optzeci de kilom etri.
- D o a r dac n u cumva vedem vreun poliist rutier.
D up ce rsare soarele o s-mi fac o idee cam pe unde
suntem .
Prea departe de orice care s fi fost pe gustul ei. Tcu,
parial fiindc sunetul se auzea att de departe n deert
i n u voia s atrag atenia nim nui asupra prezenei
lor, dar mai ales fiindc toat energia pe care o avea
de-abia i ajungea s mearg mai departe. Fusese treaz
toat noaptea - mai p u in intervalul ct zcuse incon
tient, dar era destul de sigur c acel episod n u putea
fi considerat o d ih n - i era extenuat. C apul i bubuia
dureros. Presupunea c i pe Joe l durea capul, dar el
nu fusese lovit dect o singur dat. Ea mai nti czuse
pe fereastr, apoi fusese lovit n cap, probabil cu pis
tolul, apoi ncasase u n p u m n de la tipul la, iar n cele
din urm se lovise la cap de peretele furgonetei cnd
Joe o m brncise ntr-o parte. Era de m irare c rmsese
178 Linda 9-Ccward

contient. O durea fiecare muchi din corp, i o mare


parte din vntile care o decorau in acel m om ent i
fuseser provocate de Joe. li prea bine c l lovise i ea,
regreta doar c nu-i urmase impulsul de a-1 i muca.
Spera c avea cea mai afurisit durere de cap posibil.
joe o fcu de vreo dou ori s se ghemuiasc, fiindc
i se pru c aude ceva suspect. Ea nu observ niciodat
nimic, dar el avea o acuitate vizual superioar, aa c
l lsa pe el s fac toat treaba, profitnd ntre timp
de ocazia de a se odihni. C nd Joe considera c puteau
s-i continue drum ul n siguran, o ndem na s se ri
dice prinznd-o cu o mn implacabil de cot, iar ea
pornea din nou.
Zorile ncepur sa coloreze cerul n trandafiriu n
stnga lor, permindu-le s-i dea seama cel puin c
fuseser dui ctre nord n deert, iar acum mergeau
spre sud, ntorcndu-se la baz. Caroline i spuse c era
o informaie ce s-ar putea dovedi util n caz c erau
nevoii s se ndeprteze de drum .
- Nu vom mai putea merge prea mult, m urm ur Joe
n urechea ei. O ricine ar trece pe drum ne-ar putea
vedea, i oricum se va face prea cald pentru a umbla.
Trebuie s gsim u n loc unde s ne adpostim peste zi.
Lui C aroline nu i plcu ideea. Era mai sigur pentru
ei s rm n ascuni i sa doarm peste zi i s nainte
ze d oar noaptea, dar asta nsem na c avea s le ia m ult
mai m ult tim p s ajung la baz. Dac nu ar fi fost att
de obosit, ar fi p u tu t ncerca s se opun, dar nce
pea s se simt incapabil s mai fac u n singur pas,
i brusc i ddu seama exact ct de m ult o epuizaser
evenim entele din noaptea aceea. Pur i sim plu erau
nevoii s se odihneasc.
Joe coti, ndeprtndu-se m ult de drum i intrnd
mai adnc n deert. Lum ina cpt treptat tonuri de
cenuiu, permindu-le s vad detalii, ns nu i culoa
re. U n platou pietros uria se desluea n deprtare, iar
Caroline se zgi la el demoralizat. Mai m ult ca sigur
acel platou era destinaia lui Joe, iar ea nu era sigur
Alegerea inimii 179

: putea s ajung pn acolo. Scrni din dini pentru


a se abine s nu protesteze. O ri ajungea pn acolo, ori
trgea un pui de somn n soare, care n scurt timp urma
s fie ucigtor de fierbinte. Ii era i sete, dar nu aveau
ap, aa c nu avea nici un rost s menioneze acest lu-
,cru. Probabil i era i lui sete.
C nd ajunser n cele din urm la pietre, Caroline se
sprijini recunosctoare de un bolovan uria.
- Ce facem acum? gfi ea.
j Stai aici.
n clipa urmtoare, Joe dispru, pierzndu-se prin
tre pietre.
-Sigur, m urm ur Caroline, apoi se ls s cad pe
pmnt.
Tmplele i pulsau dureros. nchise ochii i i sprijini
capul de piatra din spatele ei.
I se pru c de-abia apucase s nchid ochii, i deja l
auzi adresndu-i-se:
- Haide, spuse el ridicnd-o nemilos n picioare.
O tr dup el mai sus printre pietre, unde fu nv
luit de umbr. Pn n acel moment, nu contientizase
ct de repede se ncinsese deertul. Joe gsise o ni n
piatr suficient de adnc pentru a-i proteja pe amn
doi, i o instal n adpostul improvizat. Am verificat
deja s nu existe erpi, spuse el, punndu-i un b n
mn. Dar, dac apare vreunul, alunga-1 cu sta. Eu m
duc s ascund urmele i s gsesc ceva de but.
D in reflex, Caroline strnse degetele n jurul bului.
tia c ar fi trebuit s-o neliniteasc gndul la erpi, plus
c ar fi trebuit s rm n vigilent, dar avea lucruri mai
im portante de fcut n acel m om ent - de exemplu, s
doarm. Se ntoarse pe partea dreapt, fiindc acolo o
durea mai puin, i aipi imediat.
Joe rmase cu privirea aintit asupra ei, cu mu
chii m andibulei contractai. Partea stng a feei ei era
nvineit i julit, la fel i braul stng. i vedea clar
un cucui la tmpl. Era alb ca varul de epuizare i de
durere, iar hainele i erau murdare i rupte n cteva
180 U nda Howard

locuri. C ontrastul dintre aspectul ei de obicei impecabil


i felul n care arta n acel m om ent, aa cum zcea toat
m urdar la picioarele lui, dorm ind pe pm nt, il fcu
efectiv s turbeze de furie. Cal Gilchrist probabil era
m ort deja, dar voa s-l vad m ort i pe cellalt pentru
suferinele pe care i le provocase lui Caroline. Nici el
nsui nu se descurcase prea grozav s o protejeze, i se
includea i pe el n furia pe care o simea.
Prea att de mic i de neajutorat, aa cum sttea
ghem uit pe o parte, dei tia c nu era tocmai neajuto
rat. i am inti eforturile ei furioase de a scpa de clu
ca s-i poat striga lui Gilchrist bnuielile ei; ea provoca
se btaia dintre cei doi brbai, crend astfel condiiile
pentru a se salva am ndoi. Acum era rndul lui s se
asigure c nu i se mai ntmpla nimic altceva.
Propria lui epuizare se fcu simit cnd refcu dru
mul pe o distan destul de lung, apoi terse orice semn
al trecerii lor i se ntoarse la platou. Ignor senzaia de
istovire din muchi. Aveau nevoie de ap; n u era o ne
voie disperata, nu nc, dar aveau s-i pstreze m ult mai
bine forele dac i asigurau poria necesar de lichide.
Dect s-o lase s ajung la deshidratare, ar fi preferat
s-i asume riscul de a face autostopul, dar nu se ajun
sese la aa ceva nc i nu voia s-i asume riscuri dac
nu era absolut necesar. C u u n ochi de expert, remarc
vegetaia ce cretea n plcuri pe pm ntul din deert,
studiind modelul dup care se dezvoltaser plantele i
alegndu-le pe cele care preau ceva mai suculente dect
celelalte, indicnd astfel o cantitate mai mare de ap n
pm nt. Aveau s fie n regul.
Se car napoi n nia dintre stnci. C aroline nu
se clintise; respira n ritm ul lent i greoi al un u i som n
adnc. Brusc, avu impresia c se scursese o venicie
de cnd n u o mai strnsese lng el, de cnd nu o
mai simise cuibrindu-se ncreztoare n braele lui i
n u mai putu s atepte nici mcar o clip. Se n tin
se lng ea i o lu uor n brae, sprijinindu-i capul
71(egerea inimii 181

! pe um rul lui. C aroline oft, respiraia ei uoar mn-


gindu-1 pe piele.
Fir-ar sa fie, de ce nu l sunase, de ce nu i mprti
se suspiciunile ei legate de Gilchrist? Era evident c nu
fusese surprins s-l gseasc n zona de lucru, ba, mai
mult, se dusese acolo anum e n cutarea lui. Dduse
i. buzna direct ntr-o situaie periculoas, n loc s pun
mna pe telefon i s-1 sune pe el - sau chiar pe Hodge.
..Toate acestea ar fi putut fi evitate dac ar fi dat acel tele
fon, n loc s ncerce s rezolve personal lucrurile.
Acesta avea s fie prim ul lucru pe care s-l lmureas
c dup ce se trezea. De ce naiba nu avusese ncredere
n el? Dac se vedea nevoit s o lege de pat de fiecare
dat cnd nu era sub ochii lui pentru a o mpiedica s
se arunce cu capul nainte n situaii periculoase, era
: dispus s o fac. i am inti teroarea ntunecat pe care
o simise cnd o vzuse intrnd n birou pentru a-1 con
frunta pe sabotor i i veni s-o zglie pn i trem urau
dinii n gur.
Ins nu fcu dect s o strng mai tare n brae,
!. dndu-i prul la o parte de pe fa. Ii simea inima b-
tndu-i lng a lui i, n acel m om ent, nu avea nevoie
de nimic mai mult. A dorm i la fel de uor ca ea, nchi
znd pur i simplu ochii i lsndu-se dus de valul uria
de epuizare.

capitolul 13
Cldura fu cea care o trezi. Se simea odihnit, iar mi
grena i se potolise, devenind o durere distant i mult
mai tolerabil. Se ridic ncet n capul oaselor, ftxn-
du-i privirea asupra peisajului de o fierbineal feroce
ce se ntindea n faa ei, plpind sub efectul cldurii:
toate nuanele posibile de rou, tonuri de galben, maro,
culori nisipoase. Mici pete de verde ce indicau prezena
vag a u n o r urm e de vegetaie. Superb. Elementar. Cal
zcea probabil m ort pe undeva n deert, i, n pofida
182 Linda liaward

a ceea ce fcuse, n pofida a ceea ce ncercase s fac,


nu putea s nu-i par ru pentru el. El refuzase s i uci
d, se opusese ideii de a le face rau. Bietul Cal! Fusese
un trdtor, dar nu i un uciga, dei ceea ce fcuse ar
fi p u tu t cu uurin s provoace moartea cuiva. Bietul
Cal! Dar, dac Joe ar fi avut de suferit din cauza lui, l-ar
fi ucis chiar ea.
Transpiraia i ajunse n ochii, provocndu-i usturimi,
i i terse faa cu mneca. Dac nu ar fi fost protejai
de piatr, cldura ar fi fost insuportabil. ntinse mna
i atinse piatra, constatnd c era rcoroas. Acolo unde
cdea soarele, ar fi putut s prjeasc ou pe ea.
Joe nu era prin preajm, dar nu se sperie. Avea o vag
impresie c fusese ntins lng ea, iar urm a din pm nt
i confirm acest lucru. Probabil o deranjase cnd se ri
dicase, i astfel reuise i cldura s se fac simit.
Se simea incredibil de murdar, i, cnd se studie cu
atenie, vzu c intr-adevr aa i era. N u credea c mai
fusese att de murdar de cnd... Acum, c se gndea
mai bine, nu fusese niciodat att de m urdar. Fusese
u n copil mofturos, care evitase plcerile blilor cu no
roi J n favoarea calculatoarelor i a crilor.
nepenit, se ridic, schimonosindu-se cnd durerile
de tot felul se fcur simite. Dar, indiferent de durere,
avea nevoi ce trebuiau satisfcute.
C nd se ntoarse la ni, l gsi pe Joe sprijinit de
pietre, artnd remarcabil de competent. Privirea i era
alert, i, dei hainele i erau la fel de murdare ca ale
ei, ale lui preau concepute pentru a fi murdrite.
O pereche de blugi i o cma kaki erau o inut mult
mai practic dect pantaloni albi de bumbac subire i
un tricou alb supradim ensionat. C hiar i bocancii lui
ponosii erau mai potrivii pentru deert dect mocasi
nii ei; trebuia s aib grij unde punea piciorul, pentru
a evita ca nisipul fin s-i intre n pantofi, unde i-ar fi
provocat n scurt tim p o ran deschis.
Aiegerea inimii 183

Dup o singur privire cuprinztoare, dar care evit


s-i ntlneasc ochii, trecu pe lng el i se aez din
nou n um bra pietrelor.
Joe scrni din dini. Crezuse c reuise s-i impun
stpnirea de sine, dar brusc se trezi din nou n acelai
punct din care pornise, periculos de aproape de margi
nea prpastiei. Caroline se retrsese n ea nsi, fir-ar s
fie, iar el pur i simplu nu putea tolera aa ceva.
M ohort, i dom oli respiraia, forndu-i minile
s se relaxeze i flcile s se destind. Caroline nc era
fragil, dup tratam entul dur de care avusese parte n
ziua precedent; nu era m om entul potrivit s foreze
o confruntare nici mcar dac ar fi fost sigur c putea
s-i pstreze controlul - i nu era. Mai trziu. i pro
mise c avea s-i ofere satisfacie deplin mai trziu.
-A vem am ndoi nevoie de ceva de but, spuse el n
final. Vino!
Fr a ezita, Caroline se ridic, lsnd deoparte orice
urm din opoziia ei obinuit, ceea ce nsemna, fr
ndoial, c i era foarte sete.
Nu avur de strbtut o distan prea mare; Joe fuse
se deja n recunoatere prin zon i marcase punctul cel
mai probabil dintr-un mic curs de ap tem porar unde
tufriul cretea din abunden. Ingenunche n albia ni
sipoas i ncepu s dea la o parte nisipul cu minile.
Acesta deveni rapid umed. Scoase cuitul din bocanc i
sp mai adnc, pn cnd n gaur ncepu s se strng
ap nmoloas.
Cluul lui fusese fcut dintr-o batist, care se dovedi
util acum. intinse ptratul de material peste ap pen
tru a filtra lichidul, apoi i fcu semn.
-B ea.
Caroline nu se simi ofensat de tonul lui poruncitor;
fcuse rost de ap, iar asta era tot ce conta. Nu fcu mof
turi din pricina lipsei de igien i nu se plnse c era ne
voit s se aeze n patru labe pentru a lipi lichidul ca un
cine. Era ap. A r fi fost dispus s Stea i n cap ca s
ajung la ea, dac ar fi fost nevoie. Simi membranele
184 Linda T&ward

d in gura i gtul ei absorbind lichidul cldu, i i se p


ru m inunat.
Se for s term ine de b u t cu m ult nainte ca setea
s-i fi fost potolit i se ddu la o parte de lng m inus
cula adptoare. Ii fcu sem n lui Joe.
- E rndul tu.
N u tia ct ap era disponibil; poate c de-abia era
suficient ct s ia am ndoi cteva nghiituri.
Joe se ntinse com plet pe nisip p en tru a bea, iar
C aroline l privi i decise c era o poziie m ult mai con
fortabil. A r fi trebuit s-i treac i ei prin m inte, ns
ea nu mai fusese niciodat nevoit s lipie ap dintr-o
balt. Avea s tie data viitoare. Ii urm ri fr prea mare
atenie silueta culcat pe burt. A vnd n vedere ct era
de mare, i se prea logic s aib mai m ult snge n corp
dect ea, deci probabil avea nevoie de m ai m ult ap.
Biologia n u se num rase niciodat printre interesele
ei, d ar ar fi p u tu t pu n e pariu c avea cel p u in cu un
decilitru mai m ult snge dect ea, poate chiar doi.
O inform aie m runt, dar interesant, pe care avea
s-i doreasc s o cerceteze...
C lipi surprins i constat c Joe se ridicase i atepta
ceva; d in cte se prea, i pusese o ntrebare.
- M ai vrei sau n u ap? repet el nerbdtor.
- A h . Da, m ulum esc. D e data aceasta se ntinse pe
jos aa cum fcuse el, ceea ce i oferi u n acces mai b un
la mica balt. Sorbi ncntat pn ncepu s sim t c se
sturase. Fcu o pauz p entru a-1 ntreba: Tu ai term inat
sau mai vrei?
- Am but destul, spuse el.
C aroline ud batista ct de bine pu tu , apoi, cu mi
cri delicate, i cur faa i m inile, tresrind cnd
apa i provoc usturim i n locurile julite. D up ce term i
n, i ntinse batista lui Joe, iar acesta i trecu m ateria
lul um ed peste propria fa, peste m ini i peste ceaf.
Umezeala reui s-l rcoreasc, lucru de care avea nevoie
n acel m om ent.
Rfegerea inimii 185

-V o m atepta printre pietre pn la apus, spuse el,


iar ea aprob d in cap.
Fr u n cuvnt, C aroline porni napoi spre nia ce le
servea d rep t adpost.
La naiba, se pu rta cu el de parc ar fi fost u n strin
alturi de care naufragiase. Nu, chiar mai ru de att.
A r fi vorbit mai m ult cu u n strin. Nu-1 privise nici
mcar o dat n ochi. Privirea i aluneca rece peste
chipul lui, ca i cum ar fi fost cineva n tln it pe stra
d. i strnse puternic pum nii i p o rn i cu pai mari n
urm a ei. Era tim pul s dea crile pe fa, fir-ar s fie.
C n d Joe ajunse n ni, C aroline era aezat pe
jos, cu braele ncolcite relaxat n jurul genunchilor
strni la piept. Joe se apropie in ten io n at ntr-att nct
bocancii s-i nghionteasc picioarele, fornd-o fie s se
ridice i s se ntoarc spre el, fie s-i dea capul m ult pe
spate. C aroline rmase aezat.
- De ce naiba n u m-ai sunat azi-noapte, n loc s n
cerci s te ocupi singur de Gilchrist? ntreb el ncet,
att de ncet, nct doar o ureche foarte atent ar fi pu
tu t s discearn furia d in tonul lui.
C aroline o deslui, dar n u prea se sinchisi. Ridic
din um eri.
- N u m-am gndit. i oricum n-a fi fcut-o. De ce
s-o fac?
- C a s rezolv eu problem a. C a s n u fii la u n pas de
a-i pierde viaa.
- i tu pe-a ta, rem arc ea. i totui, tu cum ai ajuns
im plicat n toate astea?
- Te-am urm rit.
- A h . Ii adres u n zmbet fragil. Credeai c-ai s m
prinzi n flagrant, nu-i aa? C e surpriz s descoperi c
altcineva era vinovatul.
- Iar tu tiai asta cnd te-ai dus acolo. La naiba,
C aroline, p en tru o persoan att de deteapt, aia a fost
o decizie foarte stupid. A r fi trebuit s m suni nc de
cnd ai n cep ut s-l bnuieti.
186 Linda 'jfcrward

- Da, sigur. De ce s-mi pierd timpul? ntreb ea dis


preuitoare. Vzusem deja ct de mult m credeai. Mai
degrab l-a fi sunat pe Adrian Pendley dect pe tine, iar
el m urte din tot sufletul.
Respiraia i iei ca un uierat uor printre dini
cnd se aplec i o prinse de brae, smucind-o grosolan
n picioare.
- Dac ai vreodat nevoie de ceva, spuse el, strduin-
du-se s rosteasc fiecare cuvnt clar i rspicat, m suni
pe mine. Femeia mea nu apeleaz la altcineva.
Caroline se smulse violent, ncercnd s-i elibe
reze braele din strnsoarea lui, dar el nu fcu dect s
o strng i mai tare.
-Interesant, nu ncape ndoial, izbucni ea. Cnd o
gseti, neaprat s-i spui asta, dar eu nu sunt interesat.
O cea roiatic se ls n faa ochilor lui Joe.
-N u m mpinge la extreme, se auzi spunnd rguit.
Eti a mea, fir-ar s fie! Recunoate!
Caroline ncerc din nou s se elibereze, scuipnd
foc din ochii ei albatri-verzui. Dac Joe i nchipuia
c puteau pur i simplu s reia aventura de unde o lsa
ser, acum, c se dovedise ntr-o manier satisfctoare
pentru el c era suficient de bun, l atepta o surpriz
foarte neplcut. Ar fi vrut s strige la el, dar, n schimb,
se mulumi s-i arunce o replic usturtoare:
- Am petrecut un weekend fierbinte n pat, dar asta
nu-i confer drepturi asupra mea. O, ce bine mi s-au
deschis ochii acum. tiam c nu eti ndrgostit nebu
nete de mine sau ceva de genul acesta, dar chiar nu
poi s ai o prere prea bun despre cineva dac i n
chipui c persoana respectiv e n stare s-i trdeze ara.
A fost, cu siguran, o experiena educativ...
- Taci, i porunci el, pe o voce devenit gutural.
-Nu-mi spune s tac, i arunc ea n replic. Data
viitoare cnd am s m culc cu un brbat, am s m
asigur c...
-N-ai s te culci niciodat cu vreun alt brbat n afar
de mine.
A(egerea inimii 187

ncepu s o scuture cu asemenea for, nct capul i


se blngni n fa i-n spate. Gndul la Caroline al
turi de un alt brbat era insuportabil, fcndu-i ndri
i ultimul fir fragil de autocontrol i lsndu-i furia tur
bat s se reverse ca o mare de lav, incandescent i
lichid. Caroline era a lui, i nu avea s-o lase niciodat
s-i scape.
Cumva, gura lui ajunse peste a ei, iar mna i se afun
d n prul ei, la ceaf, innd-o nemicat. Simi gust
de snge. Nu tia dac era al ei sau al lui, dar gustul
metalic i strni un instinct de o primitivitate feroce de
a o marca drept a lui, de a-i imprima carnea peste a ei,
astfel nct ea s nu se poat elibera niciodat de el. i
simea pielea fierbinte ca focul i prea ntins, ca i cum
ar fi fost gata s plesneasc sub fora sngelui ce vuia sub
ea. Brbia i se ntrise ca oelul sub efectul dorinei,
mpingndu-se n partea din fa a blugilor lui.
O puse la pmnt, orbit de nevoia de a-i simi trupul
moale sub el. ncepu s-i smuceasc pantalonii, trgnd
de ei n jos pentru a-i scoate. Chiloii ei sfrir sfiai
cnd fur supui aceluiai tratament.
Caroline rmase nemicat, zgindu-se cu fascinaie
mut la chipul lui. Ii simise ntotdeauna stpnirea de
sine i o deranjase, dar brusc aceasta se fcuse ndri,
iar intensitatea brut a expresiei lui era aproape nspi
mnttoare. Aproape, fiindc, n cea mai profund i
mai elementar parte din ea, avea ncredere n el c nu
avea s-o rneasc. i vzu slbticia din ochi, simi fora
prea puin controlat a minilor lui cnd o dezbrc, iar
esena lui nemblnzit i strni propriul spirit feroce,
care se nl pentru a-1 ntlni pe al lui. Se auzi strignd
slbatic, apoi minile ei se cufundar n prul lui negru
i bogat, trgndu-1 spre ea.
Joe trase cu for fermoarul liului, gemnd cnd
i eliber brbia rigid. Intra n ea cu o micare de
penetrare plin de for i furtunoas ce o fcu s stri
ge din nou; apoi picioarele ei se ridicar i l prinser
n leagnul oldurilor ei, n vreme ce teaca ei adnc,
188 Xm da 'tfcward

fierbinte i mtsoas se strnse n jurul lui, cednd,


mngind, cernd mai mult. Senzaia l fcu s simt ca
era pe punctul de a-i pierde minile.
O clri slbatic, frecnd-o de pm ntul tare de sub
ei n frenezia lui de a contopi irevocabil carnea lui cu
a ei. N u se simise niciodat att de slbatic, att de
complet dom inant i primitiv; i pierduse complet con
trolul, reacionnd pur i simplu ca un animal mascul
care avea nevoie de perechea lui mai mult dect orice
altceva pe lume.
Caroline i ridic oldurile pentru a veni n ntm
pinarea penetrrii lui febrile. Se lsase tras n vrtejul
unei furtuni violente i i plcea la nebunie, savura fi
ecare clip, o mbria i i dorea mai mult. Plcerea
explod n ea, adnc i tare. Se ag de prul lui, n-
figndu-i clciele n partea din spate a coapselor lui
musculoase, n vreme ce corpul ei zvelt se ridic ntr-un
arc puternic, trgndu-1 i pe el dup ea. Valul ritmic
de plcere se rostogoli n ea ca un tunet, iar Caroline
i se abandon cu un strigt.
Climaxul ei l strni i pe al lui, senzaia delicioas
de strngere pe care o simi n brbia lui erect fcn-
du-1 s se piard complet. Se zgudui sub fora spasme
lor puternice ce l golir n jeturi, prnd s nu se mai
sfreasc, mai prelungi, mai intense i mai profunde
dect cunoscuse vreodat. Mai c-i pierdu cunotina,
devenind aproape incapabil s se mai mite. Nu mai avu
energie nici mcar s se rostogoleasc de pe ea sau s-i
sprijine greutatea pe brae. Se prbui peste ea, dorin-
du-i ca prin vis s nu mai fie niciodat nevoit s se
mite, s poat rmne acolo amndoi mbriai pen
tru tot restul vieii.
Avea nevoie de ea pentru tot restul vieii. Iubise din-
totdeauna zborul cu o pasiune ce eclipsase sentimen
tele lui fa de alte femei, dar nc de la bun nceput
i venise greu s i-o alunge pe Caroline din minte,
aa cum reuise ntotdeauna odat ce ajungea n car
ling. Nu avea s fie niciodat o soie comod, dar,
Aeaerta
U inimii 189

la naiba, dac linitea i confortul ar fi fost ceea ce


i-ar fi dorit, nu ar fi devenit niciodat pilot de v
ntoare. Nu pilotase niciodat nici un avion - nici
mcar Iubita - care s-l in sub tensiune aa cum o
fcea Caroline. Ea reuea s l ncnte i s l provoace
n acelai timp, iar intensitatea libidoului ei reuea s
o egaleze pe cea a libidoului lui. El era un rzboinic,
iar ea era la fel de aspr ca el, cu un curaj ce-i surclasa
inteligena, iar asta nsemna mare lucru. In vremuri
mai de demult, Caroline ar fi luptat alturi de el, cu o
sabie n mn. Ea era prinesa lui nordic. Se simea
mblnzit de spiritul ei.
- Te iubesc, i spuse. Nici mcar nu tiuse c avea ace
le cuvinte pe buze pn nu le auzi rostite, dar nu fu sur
prins de ele. Cumva, gsi suficient for ct s se ridice
pe coate, privind-o cu ochii lui slbatici i strlucitori
uor mijii. Eti femeia mea. S nu uii asta vreodat!
Caroline fcu ochii mari, pupilele ei dilatndu-se
pn devenir uriae cercuri negre ce acoperir aproape
complet culoarea vie a iriilor ei.
- Ce-ai spus? ntreb ea.
Joe i mpinse oldurile spre ea, ducnd mai departe
invazia brbiei lui nc erecte. Dumnezeule, cum era
posibil s fie nc excitat? Era aproape m ort de epuizare,
dar dorina, nevoia nc se mai fceau simite.
- Am spus c te iubesc. i eti a mea, Caroline Evans.
Pentru totdeauna. Pn la moarte i dincolo de ea.
- La bine i la ru, adug ea, apoi, brusc, lacrimile i
umplur ochii i se revrsar, iroindu-i pe tmple.
Joe i cuprinse capul n palme i i culese lacrimile
cu limba, lipindu-i cu tandree chipul de al ei. Simi
cum pieptul i se strnge. Nu i-o nchipuise niciodat
pe mica i curajoasa lui prines rzboinic plngnd i
aproape c nu putea suporta s o vad aa.
- De ce plngi? murmur el, depunnd sruturi uoa
re pe faa i pe gtul ei. Te-am rnit?
-A proape m-ai ucis, rspunse ea. Atunci cnd nu
m-ai crezut. i strnse pum nul i-l lovi n cap dintr-o
190 U nda idoward

parte, cci doar acolo putea ajunge. Fu o lovitur stn


gace, din cauza poziiei ei i a apropierii dintre ei, i nu
reui s-i confere chiar atta for ct ar fi dorit, dar el
gemu satisfctor. S nu mai faci asta vreodat!
Joe i smuci capul n spate i o privi ntunecat.
- De ce naiba ai fcut aa ceva?
- Fiindc ai meritat-o, rspunse ea, i clipi pentru a
opri o nou lacrim.
G ura lui Joe se schimonosi, iar expresia ntunecat se
transforma ntr-una de tandree.
- m i pare ru, opti el, depunnd un srut uor
pe fiecare col al gurii ei. mi pare ru! A m fost u n ti
clos orb i ncpnat. Simpla idee c m-ai fi trdat
m-a aruncat ntr-un vrtej din care n-am mai reuit
s m smulg. Tocmai veneam s discut cu tine, cnd
te-am vzut venind spre mine, mrluind in plin cen
trul bazei ca i cum ar fi fost a ta, dei teoretic ar fi trebuit
s te afli sub paz. Pentru o clip, sprncenele i se ncre
ir i se ddu puin napoi pentru a o privi ncruntat.
i totui, cum ai reuit s iei?
-A m dem ontat panourile de sticl ale ferestrei din
dorm itor i m-am trt afar.
Joe pru uluit.
- N u aveai cum s ncapi pe acolo. Fereastra este
prea mic.
- Ha! M-am ales cu o serie de zgrieturi i m-am lovit
la um r cnd am czut, fiindc am fost nevoit s ies cu
capul n fa, dar nu e imposibil. Apoi adug cu ne
lepciune: Dei nu cred c tu ai putea trece pe acolo, nici
dac ai fi lubrifiat d in cap pn n picioare.
- i nici u n alt brbat de la baz, spuse el sec.
- Ei bine, vremurile s-au schimbat, remarc ea. Poliia
de securitate ar trebui s contientizeze faptul c femeile
devin acum o prezen perm anent n aviaia america
n, pilotnd chiar avioane de vntoare n misiuni mili
tare, i ar trebui s-i ajusteze gndirea.
Era tipic pentru Caroline s sublinieze greelile fcu
te de poliia de securitate care i permiseser s scape.
Aegerea inimii 191

Joe avea s i le transm it i lui Hodge. Asta dac nu io


lua Caroline nainte.
Caroline csc delicat, ca o pisic, iar ochii ei de cu-
loarea mrii ntunecate devenir somnoroi. ns Joe
ezit s i desprind corpul de al ei, dei ea zcea goala,
fr nimic sub ea, pe pm ntul tare. Rezolv proble
ma petrecndu-i u n bra puternic n jurul oldurilor
ei i rostogolindu-se, astfel nct s ajung el dedesubt.
Caroline scoase u n sunet moale de m ulumire, aducnd
foarte m ult cu u n tors, i i cuibri capul n scobitura
format ntre gtul i um rul lui.
Joe o mngie lene pe spate timp de u n m inut, apoi,
brusc, minile i se ncordar, i o ridic de pe pieptul
lui, privind-o serios.
- D a r tu? ntreb el tios. Tu m iubeti, Caroline?
Spuneo!
- Da, dom nule colonel, m urm ur ea, rspunznd to
nului su poruncitor. Se gndea c Joe pur i simplu
nu-i ddea seama cnd i vorbea astfel. Te iubesc, dom
nule colonel. A fost o prostie din partea mea s m n
drgostesc, dei tu erai att de hotrt s m ii departe,
s nu-mi oferi nimic mai m ult dect sex, nu-i aa?
Tensiunea i ntinse pielea peste pomei, dezvluind
fr mil structura osoas sculptat a feei lui. Se lup
t cu senzaia de greaa strnit de panic ce i se nco
lcea n stomac, fiindc nelese brusc c, n ceea ce-o
privea pe Caroline, ea nu avea sa tolereze niciodat acel
control rigid i stilul lui de a oferi pasiune i iubire n
porii atent msurate. Ea l dorea cu totul. Se simea
pe marginea unei stnci, cu o prpastie cscndu-i-se la
picioare, i, dac fcea acel pas n fa, viaa lui nu avea
s mai fie niciodat la fel, dar, dac nu-1 fcea, urm a s-o
piard pe Caroline. C ertitudinea acestui fapt l strbtu
pn n mduva oaselor, iar gndul de a o pierde fu ca o
lovitur de ciocan n piept care i puse c nu ar fi reuit
niciodat s triasc ntr-o astfel de realitate. Instinctele
lui erau prea ascuite, prea primitive pentru a-i imagina
192 Linda 'yCowarcf

c avea s reueasc s-o uite. Era perechea lui; n u exista


nici o alt femeie pentru el.
Cumva, i for buzele s se mite, dei i le sim
ea am orite.
- Eu... eu am nevoie s-mi pstrez controlul.
Sim i m na lui C aroline pe prul lui, mngindu-1
blnd, degetele ei m oi alunecndu-i pe obraz, apoi
pe buze.
- A m rem arcat, spuse ea, pe u n uor to n de regret.
Era greu s-i explice, im posibil ct vreme ea sttea
ntins peste el, att de aproape, nct n u i-ar fi scpat
nici cea mai m runt schim bare n expresia lui. O ridic
de pe el, dei corpul lui se sim i brusc incom plet cnd
se trezi desprins de al ei. C aroline pru dezorientat de
aceast schim bare neateptat i i ncruci d in reflex
braele peste snii goi, ca reacie fa de nesigurana din
sufletul ei. G estul fu att de instinctiv fem inin, nct
Joe o trase n braele lui, innd-o strns i savurnd
atingerea pielii ei mtsoase, fcndu-i curaj. Ii terse
p m ntul de pe spate, i scoase cmaa i i-o puse ei.
Propriile ei haine, observ, erau un ghem otoc nclcit.
O srut, scurt i intens, nainte ca tensiunea s-l fac
s se ridice. Rmase ntors cu spatele spre ea, cu ochii
aintii asupra deertului ncnttor, puternic reliefat.
-T a t l m eu a fost bgat la nchisoare cnd aveam ase
ani, spuse el. Vocea i era aspr i brut. Era nevinovat.
T ipul care fcuse respectiva infraciune a fost n cele din
urm arestat pentru altceva i a m rturisit totul. D ar
tata i-a petrecut doi ani la nchisoare, iar pen tru m ine
acei doi ani au nsem nat o serie de familii care m-au luat
n plasam ent.
Se lsase o tcere deplin n spatele lui, dar Joe simi
intensitatea ateniei cu care l urm rea.
- Exista ceva n m ine ce a atras ura b rb atu lu i d in
p rim a familie care m-a luat. Poate faptul c eram metis.
Aveau i ali copii ad o p tai tem porar, d ar pe m ine m
trata diferit. Eram doar u n copil. Se ntm pla s stric
lucruri sau s m enervez cnd m jucam cu ali copii,
Alegerea inimii 193

aa cum se ntm pl la vrsta aia. E ram m ai m are i m ai


p u tern ic dect m ajoritatea copiilor de vrsta mea, dar
n u tiam cum s-mi controlez acea putere. Dac vreu
n u l d in tre ei com enta c tatl m eu era u n pucria
jegos pe ju m tate indian, l atacam i i fceam ct de
m ult ru puteam . D oam ne, ce tem p eram en t fierbinte
aveam! Iar b rb atu l sta m btea de cte ori fceam
ceva, chiar dac do ar m m piedicam de o scrum ier
lsat de el pe podea. La nceput, a folosit o curea,
dar n u a d u ra t m ult pn a trecut la pum ni. Eu m
m potriveam , iar el m btea cu-att m ai tare. Mai
m u lt am lipsit de la coal dect am mers, fiindc
nu-m i ddea voie s m duc cu faa nvineit. Ii ve
nea to t m ai greu sri povesteasc, am intirile n tunecm
du-se pe m sur ce le scotea la suprafa, iar partea cea
m ai rea de-abia acum urm a. Se for s continue: M-a
m pins n jos pe scri, la u n m o m en t dat, de mi-am
ru p t cteva coaste. D ar eu co n tin u am s o p u n rezis
ten. C red c se poate spune c nu tiam cnd s m
opresc, dar tem p eram en tu l m eu dificil se aprindea ca
praful de puc i n u puteam s-l controlez. A nce
p u t s m ard cu igri dac i rspundeam obraznic
sau s-mi rsuceasc degetele, doar ca s gseasc m o
d aliti de-a m face s plng. Eram p rin s ntr-un co
mar d in care n u p uteam scpa, spuse el ncet. N im eni
nu prea interesat de ce se ntm pla cu m ine. Eram
d o ar u n m etis, valoram mai p u in dect o corcitur
de cine de pe m arginea drum ului. A poi, intr-o zi,
m-a plesnit, i atunci mi-am p ierd u t com plet m inile.
M-am dezlnuit. A m spart televizorul, am aruncat
toate m icile bibelouri de perei, m-am dus n buctrie
i am n c ep u t s sparg vasele, iar el a venit i s-a npus
tit cu p u m n ii asupra mea, ncercnd s m loveasc n
coaste. A m pierdut, bineneles. N u aveam dect ase
ani, chiar dac eram m are p en tru vrsta mea. M-a t
r t n pivni, m-a dezbrcat la piele i m-a b tu t pn
m-a lsat lat. Inim a i b u buia n-piept acum , exact aa
cum se ntm plase n ziua aceea, cu aproape treizeci
194 Lincfa 'yfoward

de ani n urm. Nu mai mprtise nim nui acest lu


cru, dar acum trebuia s-i duc mrturisirea pn la
capt. Apoi m-a violat.
Auzi micarea fulgertoare n spatele lui i simi o
pal de vnt cnd Caroline sri n picioare. Rmase cu
spatele spre ea.
-A cum , c privesc n urm, cred c a fost i el ocat
de ceea ce fcuse. Nu m-a mai atins niciodat, nici cu
vrful unui deget. Iar eu nu mi-am mai pierdut nicio
dat controlul, spuse el vag. Probabil i-a sunat pe cei
de la protecia social - sau poate soia lui a fcut-o.
Am fost luat din casa respectiv dup dou sptmni.
Mi-am petrecut acele dou sptmni n pivni, singur,
n tcere. Am ncetat s mai vorbesc. Celelalte familii la
care am ajuns au fost n regul, cred, dar nu mi-am mai
asumat nici un risc. Fceam exact ceea ce mi se spunea,
nu m enervam niciodat, nu-mi pierdeam niciodat
cumptul, nu vorbeam niciodat. Apoi, ntr-o zi, cnd
aveam opt ani, a aprut tatl meu. Ieise din nchisoare
i reuise s dea de mine. Nu tiu dac avea permisiunea
s vin dup mine sau pur i simplu nimeni nu avusese
curajul s-i interzic, dar m-a luat n brae i m-a strns
dureros de tare, i era cea mai bun durere din lume.
Eram din nou n siguran.
- I-ai spus? ntreb ea, vorbind pentru prima dat.
-N u . Nu am spus niciodat nimnui, pn acum.
Dac l-ai cunoate pe tatl meu, ai nelege de ce. L-ar
fi cutat pe tipul respectiv i l-ar fi omort la propriu cu
minile goale, iar eu nu suportam gndul de a-1 pierde
pe tata din nou.
i lu inima n dini i se ntoarse s o priveasc, pre
gtit sufletete pentru mila pe care avea s-o vad n ochii
ei, dar vzu ceva total diferit de mil. Caroline sttea
cu pumnii strni, cu faa descompus de furie. Dac
acel brbat din trecutul lui ndeprtat s-ar fi aflat acolo
n acel moment, Caroline Evans l-ar fi omort. Chiar
dac ea nu era un rzboinic metis de indian Coman-
che, spiritul ei era la fel de iute i de slbatic, iar ochii
Alegerea inim ii 195

ei de culoarea mrii preau acum n flcri. Surprins,


Joe ncepu s rd.
- Nu rde, s nu ndrzneti s rzi! tun ea. Am s-1
omor, crede-m...
-N u trebuie s-o faci, scumpo, o liniti el, trgnd-o
cu fermitate n braele lui cnd ea se feri de ncercrile
lui mai blnde de a o mbria. E mort. A m urit la doi
ani dup ce m-au scos din casa lui cei de la protecia
social. Dup ce am absolvit academia, am hotrt s
verific, doar din curiozitate. La naiba, pe cine ncerc
s pclesc? Adevrul e c nu se tie ce a fi fcut dac ar
mai fi fost n via. Ii ddu prul deoparte de pe fa i o
srut. Poate c am fost mai dur dect majoritatea copi
ilor, dar nu mi-a produs daune permanente, n afar de
dorina de a-mi pstra ntotdeauna controlul. Nu m-a
dat peste cap din punct de vedere sexual. Timpul petre
cut cu tatl meu a fost probabil cea mai bun terapie
de care a fi putut avea parte, n materie de sex. El a fost
dintotdeauna complet sincer n privina asta, tratnd
sexul ca pe ceva firesc. i aveam ferma de cai. U n co
pil nva chestiile elementare al naibii de repede la o
ferm. Eram deja n regul dup ase luni petrecute al
turi de tatl meu. El a fost o temelie solid de dragoste
care nu m-a dezamgit niciodat.
-A tta c nc eti obsedat de control, mri ea.
Joe nu se putu abine s nu rd din nou.
-A sta nici mcar nu poate fi considerat n ntre
gime o consecin a ceea ce s-a ntmplat. Sunt pilot
de vntoare. Viaa mea depinde de capacitatea mea de
control. Face parte att din pregtirea mea, ct i din
personalitatea mea.
Caroline i ngrop faa n pieptul lui umed de
sudoare.
- Ei bine, o fi justificat acest control, dar asta nu
nseamn c mi place.
-N ici nu m atept s-i plc, spuse el amuzat.
De asta mi forezi n permanen limitele, ncercnd
s m faci s-mi pierd controlul,. Ei bine, doamn,
196 Lin&a yicrward

ai reuit. Eti mndra de tine? Vocea i deveni profund


i serioas. A fi putut s te rnesc, scumpo.
Caroline arta ca o pisicu care tocmai se nfrupta
se dintr-un ntreg borcan de smntn, nu doar dintr-o
farfurioar amrt.
-A fost minunat, toarse ea. i nu mi-a fost team.
Nu poi s m rneti iubindu-m. Singurul mod n
care m-ai putea rni vreodat ar fi s ncetezi s ma
mai iubeti.
Braele lui se strnser n jurul ei.
-Atunci, eti n siguran pentru tot restul vieii.
O inu n brae mult, mult vreme, iar Caroline
simi ceva relaxndu-se n el, ceva ce nici mcar Joe nu
tiuse ct de mult sttuse sub tensiune. Caroline trecuse
dincolo de sistemele lui de aprare, i nu mai era nevoit
s in garda sus. nfrngerea nu fusese niciodat mai
dulce, cci se alesese cu premiul cel mare.
n acel moment, premiul lui cel mare era ea, plin
de vnti i pe jumtate goal, dar tot fcea pe viteaza,
i ddu drumul, cu o palm uoar peste fundul gol.
- mbrac-te, femeie. Apune soarele, i trebuie s ne
ntoarcem la baz.

capitolul 14
Deznodmntul se dovedi dezamgitor de simplu.
Pericolul din noaptea precedent fusese foarte real,
dar, la scurt timp dup apus, cotir din nou spre drum,
i o main trecu pe lng ei, mergnd foarte ncet, cu
un reflector ndreptat ntr-o parte. Caroline ddu s
se arunce la pmnt, dar Joe o inu n picioare, strn
gnd-o ferm de bra. Ochii lui de vultur observaser
ceva ce ea nu putea distinge n ntuneric: rndul de
lumini de pe acoperiul mainii. Trnd-o efectiv dup
el, Joe iei n drum.
Maina se opri. Proiectorul ovi, apoi se opri asu
pra lui.
Aieaerea inimii 197

-S u n t colonelul Joe Mackenzie de la baza militar


Nellis, spuse el. In vocea lui rsun acea not inconfun-
dabila de comand. Trebuie s m ntorc la baz ct de
repede posibil.
Poliistul de la rutier stinse proiectorul i iei ime
diat din main.
-V cutam, domnule, spuse el pe un ton respectu
os. Ofier militar sau nu, Joe Mackenzie avea ceva ce
provoca aceast reacie. Suntei bine, ai fost cumva r
nit? S-a descoperit o furgonet...
-tim despre furgonet. Ne-am aflat n ea, spuse
Joe sec.
-Guvernatorul ne-a cerut s acordm ntreaga noas
tr susinere personalului militar pentru a v gsi. O cu
tare extins n tot statul a fost demarat azi-diminea.
Joe i petrecu braul n jurul lui Caroline i o urc
pe bancheta din spate; apoi ocoli maina i se sui
n fa. Caroline se trezi privindu-i ceafa printr-o plas
de srm.
- Hei, spuse ea indignat.
Joe arunc o privire n spate i ncepu s rd.
- In sfrit, spuse el, am gsit o cale de a te ine
sub control.

- Sistemul de alarm cu senzori a luat-o razna, spuse


cpitanul Hodge. O dat cnd domnioara Evans a in
trat n zona de lucru, dei era nregistrat ca aflndu-se
deja nuntru, i a doua oar cnd ai intrat dumnea
voastr fr cartel de identificare, colonele. Primul paz
nic a ajuns la faa locului n dou minute, dar cldirea
era goal. Probabil v-au trt pe amndoi afar imediat,
apoi au intrat n panic. V-au urcat n furgonet dom
nului Gilchrist i s-au fcut nevzui.
-A poi a fost verificat locuina domnioarei Evans
i s-a constatat dispariia ei. Uluitor. Nu credeam c ci
neva poate s ias pe o fereastr a de mic, spuse el,
aruncndu-i o privire.
- Nu sunt prea solid, rspunse ea cu rceal.
198 Lmda 'Hvward

Cpitanul i drese vocea cnd vzu expresia din


ochii ei.
-A m ncercat s v anun, colonele, i am descope
rit c i dumneavoastr lipseai, dei nu se nregistrase
nicieri ieirea dumneavoastr de la baz. Nici domni
oara Evans nu ncercase s plece. ns nregistrrile
artau plecarea domnului Gilchrist imediat dup ce
sunase alarma.
- Cellalt brbat a stat probabil ascuns n spatele fur-
gonetei, cu noi, spuse Joe.
-C in e era? ntreb Caroline. mi prea familiar, dar
totui nu l cunoteam.
Hodge i consult agenda de care nu se despr
ea niciodat.
- II chema Cari Mabry. Probabil l-ai vzut n camera
de comand. Era unul dintre civilii care lucrau la radar.
-C u m a ajuns Gilchrist complicele lui? ntreb Joe.
i mai exist i alii. Ai aflat ceva despre ei?
Erau aezai n biroul lui. Att el, ct i Caroline
fuseser consultai de doctori militari i declarai n
principiu teferi. Undeva n cursul acestui proces hai
nele lui Caroline dispruser, iar asistentele, amabi
le, ncercaser s-o acopere cu unul dintre acele halate
spitaliceti cu spatele gol, care dezgoleau prea mult.
Simul estetic al lui Caroline fusese scandalizat, dar
costumul verde de chirurg i se pruse atractiv. Era ceea
ce purta n acel moment i, cumva, reuea s arate ele
gant n el.
- Evident, Gilchrist a fost recrutat dup ce a nceput
s lucreze aici, spuse Hodge. Mabry fcea parte din-
tr-un grup radical care se opunea finanrii proiectelor
militare. Cunoatei genul. Vor banii pentru scopuri
umanitare, chiar dac sunt nevoii s ucid pentru
a-i obine.
-A tunci cum de a reuit s treac de verificrile de
securitate? ntreb Caroline cu indignare.
Hodge se crisp.
'Cegerea inimii 199

-E u... A, nc ncercm s aflm acest lucru. Dar


nu avea autorizaie s intre n cldirea unde se lucra
la lasere.
-A tunci cum a reuit s ptrund fr s declaneze
alarmele? ntreb ]oe nerbdtor.
Caroline pufni.
-Programul are o slbiciune major. Alarma e de
clanat atunci cnd o persoan intr sau iese fr car
tel - dar nu i atunci cnd o cartel intr sau iese fr
o persoan.
Prul lui Hodge era prea scurt pentru a i-l smulge,
aa c i trecu ambele mini peste prul tuns militrete.
- Poftim? aproape c ip el.
- Ei bine, e evident. Eu cu siguran nu am intrat n
cldire cu el atunci cnd, teoretic, s-a dus sa-mi caute
cartela de identificare, dar computerul susine c da.
ceea ce nseamn ca probabil a avut cartela mea asupra
lui i a inut-o astfel nct senzorii s o nregistreze,
distrugnd astfel orice dovad c ar fi intrat n cldire
singur i discreditnd versiunea mea cum c mi-am
pierdut cartela. Nu era nimic legat de calculatoare la
care Cal s nu se priceap. Probabil i-a dat seama,
la scurt timp dup ce a nceput sa lucreze la baz, i
i-a testat teoria legnnd cartela peste pragul uii cu o
sfoar sau ceva de genul acesta. Dac era prins, putea
susine c nu fcea nimic grav, care s duc la ares
tarea lui, ci doar testa calculatoarele, aa cum ar fi
fcut orice hacker. Este foarte clar c mi-a luat cartela
cnd mi-am pierdut-o, dar a plecat odat cu mine n ziua
respectiv, ca senzorii s nu fie declanai. A plecat cu
ea de la baz i a fcut o copie, apoi mi-a dat napoi
originalul, a doua zi diminea; ca s nu existe un ra
port legat de respectiva cartel. In noaptea n care i-am
surprins... Ezit, prnd derutat. Cnd a fost asta?
Noaptea trecut? v
-A i fi zis c a trecut mai mult, nu-i aa? coment Joe
i i adres un zmbet larg.
200 Linia liow ari

- n fine, probabil a intrat folosindu-se de cartela


duplicat, apoi i-a aruncat-o pe u lui Mabry, care s-a
folosit de ea ca s intre i el. Dac verificai registrele,
probabil vei descoperi o succesiune, intrare, ieire, apoi
o nou intrare, la doar cteva secunde diferen. Dac
ai fi fost mai prevztor, cpitane Hodge, ai fi cerut s
se tearg imediat din calculator codul cartelei mele, n
loc s ateptai pn dimineaa, cu gndul c eu eram
pzit i nu aveam cum s scap.
Hodge roi de ruine.
- Da, doamn, mormi el.
- La fel, n loc s presupunei c ati identificat facto-
rul-problem, ar fi trebuit sa interzicei ntregii echipe
laser s prseasc baza, pn aflai sigur.
- Da, doamn.
-Programul senzorilor trebuie rescris. Este umilitor
s te gndeti c un sistem sofisticat de securitate a pu
tut fi pclit de doi oameni care i-au aruncat cartelele
de identificare prin ua deschis ca nite copii jucn-
du-se cu o minge.
- Da, doamn.
Joe i acoperise gura cu mna pentru a-i ascunde
zmbetul larg, dar ochii lui albatri precum cristalul
strluceau. Bietul Hodge, aa meticulos cum era, tot nu
se putea ridica la nlimea lui Caroline cnd atingea
maximumul de arogan, iar mica lui aricioaic era clar
strnit. Decise s intervin nainte ca bietul cpitan s
ajung s se simt complet incompetent.
-A m observat c ai folosit trecutul cnd te-ai referit
la Mabry. Este mort?
- S-a sinucis. Gilchrist, apropo, voia s-o fac doar
pentru bani, nu din motive de ideologie, dar Mabry era
ferm convins c programul Night Wing ar trebui anu
lat. Intenionau s provoace probleme n timpul teste
lor, astfel nct s blocheze finanarea proiectului. Era
un plan bun, avnd n vedere climatul economic i poli
tic. La Washington se fac presiuni serioase de a cheltui
bani doar pe lucruri care funcioneaz. Am descoperit
51 fegerea inimii 201

c Mabry fcea parte dintr-un grup numit Help Ame-


ricans First. Nu tiu dac vom reui s l punem sub
acuzare pe vreunul dintre membrii grupului fr mr
turia lui, dar s-ar putea s dm de urma unui set de
documente care i leag de Mabry. tim c erau dispui
s v ucid att pe dumneavoastr, ct i pe domnioara
Evans pentru a reui s saboteze laserele, deci nu e vor
ba despre nite filantropi inoceni.
-Vreau s fie prini, Hodge, spuse Joe ncet.
-D a, domnule. FBI-ul lucreaz la asta.
Caroline csc. Dei dormise toat ziua, era obosit;
avusese parte de douzeci si patru de ore foarte pline,
joe se ls pe spate n scaun i i mpreun minile la
ceaf, privind-o. Se simea profund fericit cnd se uita
la ea.
- Eti primul care afl, Hodge, spuse el trgnat.
Eu i domnioara Evans ne vom cstori.
Spre amuzamentul lui, o expresie de nencredere se
fix pe chipul cpitanului. Hodge se uit la Caroline
cum ar fi privit un animal slbatic pus pe neateptate n
libertate, de parc nu ar fi tiut dac s fug sau s ncre
meneasc. Caroline i rspunse la rndul ei cu o privire
indiferent ce se voia totodat un uor avertisment.
-... mult noroc, colonele, spuse Hodge pe negn
dite. Adic... felicitri!
- Mulumesc. Probabil voi avea nevoie i de noroc.

Dou sptmni mai trziu, Caroline se nvrtea n


braele puternice ale soului ei pe acordurile unui vals.
nalta societate din Washington strlucea n jurul lor.
Uriaa sal de bal sclipea n mtsuri i satin, n bijuterii
att sintetice, ct i naturale, rsunnd de conversaii vi
oaie i de discuii serioase. Fracurile elegante, negre, gri
i albastru-nchis ale civililor se amestecau cu superbele
uniforme de gal ale ofierilor militari cu diverse grade.
Joe arta excepional n uniforma lui. Caroline remar
c mai multe perechi de ochi d^ femei urmarindu-1 ori
unde mergea i se vzu nevoita s rspund cu priviri
202 Unda tfoward

fulgertoare adresate unora dintre doamne, pentru ca


acestea s se potoleasc.
-A r fi trebuit s ateptm, spuse ea.
- Ce anume?
Braul lui se strnse n jurul ei, nvrtind-o pe muzic.
- Pn s ne cstorim.
-P en tru numele lui Dumnezeu, de ce?
- De dragul familiei tale.
Joe rse cu voce tare.
-Tata a neles. Cnd s-a hotrt s o ia de soie pe
Mary, a rezolvat treaba n dou zile. Mie mi-au luat trei.
- Generalul Ramey a prut ncntat, coment ea.
-C h ia r e. Conducerea consider c este mult mai
bine ca ofierii aviaiei americane s fie cstorii. Ii face
mai linitii.
- Sigur, rspunse ea, nu tocmai convins. Dac a zbu
ra la trei machi nseamn a fi linitit.
Finanarea pentru proiectul Night W ing fusese apro
bat de Congres, cu o marja larg, cu o zi n urm. Joe
fusese chemat s depun mrturie n faa comisiei, ceea
ce presupusese un drum la Washington, i, cum el refu
zase categoric s mearg fr soia sa, Caroline fusese i
ea invitat.
Ancheta federal privind organizaia Help Amei-
cans First era n curs de desfurare, la fel i faza fina
l de teste la proiectul Night Wing, dar att avioanele,
ct i sistemele laser funcionau perfect. Problemele pe
care le provocase Cal n program fuseser corectate. Iar
Caroline ncepea s neleag, ncetul cu ncetul, ce avea
s nsemne n viaa ei statutul de soie a unui ofier mi
litar de carier. Dup ce se finalizau i ultimele teste,
Joe avea s preia comanda Primului Flanc de Avioa
ne Tactice de Vntoare din cadrul bazei Langley din
Virginia. Caroline nvase foarte multe despre armat
n cele zece zile de cnd se cstoriser i tia c Joe
avea s fie probabil candidat la obinerea primei lui ste
le dup ce era num it n acel post. Avea treizeci i cinci
de ani i probabil avea s ajung la rangul de general
9Ueaerea inim ii
U 203

nainte s mplineasc treizeci i apte. Nu ar fi recu


noscut niciodat acest lucru n faa lui, cci considera
c Joe avea nevoie de cineva care s nu sar s-i ndepli
neasc ordinele de fiecare dat, dar uneori era uluit i
copleit de abilitile lui.
Joe o trase mai aproape, i valsul o fcu s-i lipeasc
ferm partea de jos a corpului de a lui. i ridic privirea
i o ntlni pe a lui, vznd excitarea reflectat n pro
funzimile de un albastru luminos ale ochilor lui.
- mi placi m ult n alb, murmur el.
-A sta e bine. M mbrac adesea n alb.
i acum tot aa era mbrcat. Rochia ei de bal era de
un alb pur, ca zpada.
- Ari mai bine pe cearafuri albe dect oricine altci
neva pe care s-l fi cunoscut.
- Hmm. Am de gnd s iau lecii de pilotaj, deci
poate va trebui s mi comand mai multe costume de
zbor albe.
Nu-i venea s cread, ns i simi umrul tensionn-
du-se sub mna ei.
-Lecii de pilotaj? De ce? Dac vrei s pilotezi, te n
v eu.
Caroline i adres un zmbet calm.
-N u . Ai deveni un ghem de nervi tremurtor dac
ai ncerca s m nvei s pilotez, iar eu m-a simi gata
s te ucid. Dar trebuie s tiu, ca s-mi fac o idee despre
cum te simi tu cnd eti n aer.
Hotrse c era cea mai bun cale de a depi teama
pe care o simea de fiecare dat cnd Joe decola. Dect
s rite s-i reteze aripile, din grij pentru ea, era mai
bine s-i confecioneze i ea o pereche de aripi.
Joe prea n continuare nelinitit.
-Joe, i zise ea cu fermitate. Sunt bun la orice decid
s fac. Fizic, calculatoare, sex. Voi fi bun i la pilotat.
i la fcut copii.
Joe ncremeni n mijlocul ringului de dans.
- Caroline!
204 Livida idoward

Ea ridica din sprncene, ignornd privirile zmbitoa


re ndreptate spre ei.
-C e e?
- Eti nsrcinat?
- E posibil, spuse ea senin. Nu era momentul potri
vit atunci cnd ne-am petrecut weekendul n Vegas, dar
mai apoi? Zi-mi mcar o zi cnd ai folosit vreun mijloc
de contracepie. Dac nu sunt nc nsrcinat, sunt
anse mari s rmn pn la sfritul anului.
Joe pru c se sufoc. Fir-ar s fie, probabil chiar era
nsrcinat. Dup cum spusese chiar ea, era foarte bun
la orice ar fi decis s fac - i la fel era i el.
-V a fi interesant, spuse ea, de vzut dac faci fete
sau biei.
Un zmbet lene nflori pe gura lui ferm, superb.
- Ct vreme te am pe tine, sunt fericit.
- O, dar m ai, colonele Mackenzie. Chiar pe deplin.
Cnd mergem n Wyoming?
Joe se adapt schimbrii fulgertoare de subiect fr
s ezite, i reluar dansul.
- Luna viitoare. Voi avea doar o sptmn, dar ne
vom ntoarce de Crciun.
- Bun. Am discutat cu cei de la Boling-Wahl i vor
ncerca s m plaseze la proiecte ce se desfoar n ace
eai zon n care ai tu de lucru, dei, desigur, nu voi fi
repartizat la nici un proiect pentru aviaia american.
S-ar putea s lucrez n Baltimore ct vei fi tu n Langley,
dar naveta nu e rea.
-N u e rea, spuse el nesigur, dar nu prea mi place s
tiu c ai de nfruntat tot acel trafic.
Caroline se ddu puin napoi, ridicnd ncet din
sprncene.
- Eu? ntreb ea, dup o pauz delicat.
Joe i nbui un hohot de rs.
- Va trebui s fiu mai aproape de baz de-att, i expli
c el, fcnd un efort pentru a-i pstra vocea neutr.
-Ah! Reflect asupra situaiei pre de o clip, apoi
spuse: Bine, am s-o fac de data asta. Dar mi rmi
l (egerea inimii 205

dator, foarte dator, fiindc eu sunt adepta confortului,


i cteva ceasuri petrecute n trafic nu prea se cheam
confort. Am s te anun cnd mi vine vreo idee despre
cum ai putea s m recompensezi.
Joe o trase mai aproape, strduindu-se s-i nbueas-
c rsul, savurnd senzaia de a o ine n brae.
-M ary o s te placa la nebunie, spuse el n barb.

Mary chiar o plcu la nebunie.


Cele dou femei se mprietenir imediat, simind c,
n esen, aveau multe n comun. Caroline se ndrgosti
nu doar de familia lui, ci i de Ruth, Wyoming, i de
prospera ferm de cai din vrful muntelui lui Macken-
zie. Locul era superb, iar casa de la ferm era una dintre
cele mai vesele locuine n care pise vreodat.
Mary Mackenzie era o femeie zvelt, cu o constituie
delicat, cu ochi blnzi de un albastru-cenuiu, pr cas-
taniu-deschis i cel mai frumos ten din lume. La prima
vedere, lui Caroline i se pru oarecum banal, dar, pn
la sfritul zilei, privirea ei se obinuise cu puritatea lu
minoas a trsturilor lui Mary, i ajunse la concluzia c
soacra ei era incredibil de frumoas. Cu sigurana Wolf
Mackenzie i considera soia frumoas, judecnd dup
iubirea i dorina evidente din ochii lui negri de fiecare
dat cnd o privea.
Caroline nu vzuse niciodat doi brbai care s se
mene mai mult dect Joe i tatl lui, singura diferen
real fiind aceea c ochii lui Wolf erau negri ca noaptea,
iar cei ai lui Joe - de un albastru luminos, ca de dia
mant. Si. privindu-1 pe Wolf, i venea uor s nelea
g de ce Joe crezuse c tatl su l-ar fi ucis pe brbatul
care l abuzase dac ar fi aflat despre acel episod. Wolf
Mackenzie i proteja familia. La fel ca fiul lui, era un
adevrat rzboinic.
Mary era mai scund dect bieii ei, chiar i dect
Zne, tnrul de doar treisprezece ani. Michael era ple
cat la facultate; de-abia de Crciun avea s-l cunoasc.
Dar Joshua, la aisprezece ani, era aproape la fel de nalt
206 Linda tfaward

ca Wolf i ca Joe. Josh era pe att de vesel i de relaxat pe


ct era Zne de ntunecat i de tcut, cu privirea preca
ut. Aceeai intensitate periculoas ce ardea att n Joe,
ct i n Wolf era evident i n acest biat.
i mai era Maris. La unsprezece ani, era mrunt
pentru vrsta ei, avnd constituia delicat a lui Mary
i superbul ei ten iluminat din interior. Avea prul de
culoare deschis i ochii la fel de negri ca ai lui Wolf.
Era ca o umbr a tatlui ei, minile ei mici mblnzind
i linitind caii capricioi la fel de bine ca minile puter
nice ale lui Wolf.
Pentru prima dat, Caroline l vzu pe Joe printre cai
i astfel nelese nc un aspect al personalitii lui. Avea
o rbdare infinit cu ei i clrea ca i cum s-ar fi nscut
n a, ceea ce nu era prea departe de adevr.
Sttea la fereastra buctriei, privindu-i pe Joe, pe
Wolf i pe Maris n ocol, ocupndu-se de o iap mare i
neagr care era n acel moment favorita lui Maris. Mary
veni lng ea, tiind din instinct spre ce anume era ain
tit privirea lui Caroline.
- E minunat, nu-i aa? suspin Mary. L-am iubit din
prima clip n care l-am vzut, pe cnd avea aisprezece
ani. Nu exist prea muli brbai ca Joe n lumea asta.
Era brbat nc de atunci - n cel mai pur sens al cu
vntului. Desigur, eu nu pot fi obiectiv, dar tu poi,
nu-i aa?
- Simplul fapt de a-1 privi mi d fiori, admise
Caroline vistoare, apoi i reveni i rse. Dar s nu-i
spui asta. Uneori i ia foarte n serios rolul de colonel,
ncerc s-i in n fru tendina de a fi prea autoritar.
- O , el tie asta. Ins, vezi tu, i tu i dai lui fiori.
Aa se face c situaia rmne agreabil i echilibra
t. Iar eu tiu ce vorbesc. Sunt deja douzeci de ani
de cnd tatl lui mi d fiori. Crezi c este o trstur
motenit?
- Probabil c da. Uit-te la Joshua i la Zne!
-tiu, oft Mary. Mi-e mil de toate fetele de la
coal. i toate acele biete fete care i sunt acum colege
Afegerea inimii 207

de facultate lui Michael i care n-au avut timp s se obi


nuiasc cu el, aa cum au fcut-o fetele alturi de care a
crescut. Nu c le-ar fi ajutat prea mult.
- Maris va echilibra situaia cu bieii.
Prin geamul ferestrei l privi pe ]oe srind uor peste
gard i pornind spre cas. Wolf ciufuli prul lui Maris i
i urm fiul, n vreme ce Maris rmase cu iapa.
Ambii brbai intrar n cas, siluetele lor nalte, cu
umeri lai, fcnd brusc buctria s par prea mic.
Aduser cu ei mirosurile pmntoase de afar, de cal
i fn, de aer curat i proaspt, amestecat cu propria lor
transpiraie masculin.
-Avei o expresie vinovat, remarc Joe. Despre ce
ai discutat?
- Despre genetic, rspunse Caroline.
Sprncenele lui se arcuir i pe chip i apru expresia
caracteristic. Caroline ridic din umeri.
-E i bine, nu am ce face. Probabil voi fi foarte inte
resat de genetic n urmtoarele opt luni i jumtate.
Vrei s faci pariu dac e biat sau fat?
-O , e biat, spuse Mary, cu faa ntreag luminat
de ncntare.
Lui Joe i se nmuiaser genunchii, iar Wolf rdea de
fiul lui, conducndu-1 spre un scaun.
-Joe e un Mackenzie, cu greu se gsesc spermatozoizi
de fcut fete. Cei din familia Mackenzie trebuie s mun
ceasc din greu pentru a avea fiice. De asta le apreciaz
att de mult.
epilog
Se dovedi c M ary avusese dreptate. John Mackenzie,
cntrind trei kilograme i dou sute treizeci de grame,
veni pe lum e exact la tim p. D escendena lui fu imediat
vizibil in prul negru i bogat, n ochii albatri i sprn
cenele negre i drepte ale tatlui su. D up ce l nscu,
C aroline adorm i, iar Joe aipi n scaunul de lng patul
ei, inndu-i la piept fiul, care scotea mici sunete ca
nite gemete ascuite. C aroline se trezi, privirea ei som
noroas plim bndu-sc prin ncpere pn cnd se opri
asupra celor doi oam eni de lng ea. Se ntinse, atin
gnd mai nti m na soului ei, apoi m na m inuscula
ce sttea strns pe pieptul lui.
Joe deschise ochii.
- Salut, spuse el ncet.
-S a lu t i ie.
Joe arta m inunat, observ ea. O arecum nengrijit i
ifonat. nc p u rta uniform , cci fusese chem at direct
de la baz. Asistentele probabil i leinau toate la picioa
re. 11 prinse de cravat i l trase spre ea.
- D-mi o srutare.
Joe se supuse, lsndu-i gura s zboveasc lacom
peste a ei.
- Peste cteva sptm ni, vei vedea c am s-i dau
m u lt mai m ult.
- M m m . De-abia atept.
Joe i fcu o serie de prom isiuni lascive ce i fcur
inim a s bubuie n piept, i ea rse, lund copilul ador
m it de la el.
- Nu ar trebui s vorbeti aa n faa lui. E prea mic.
- N u e nim ic no u p entru el, scum po. M cunoate
foarte bine de la b u n nceput.
ACegerea inimii 209

C aroline cobor privirea spre faa m inuscul i seri


oas i, de data aceasta, inim a i crescu n piept, deschi-
zndu-se ca o floare ce prea s-i cuprind tot pieptul.
Aceast superb fiin m icu era incredibil. Prinii
lui C aroline, care hotrser s rm n n G recia ci
va ani, erau pe drum , dar zborul era att de lung, iar
legturile att de proaste, nct aveau s mai treac nc
zece ore pn s soseasc. Ceilali bunici ai lui John ns
reuiser s ajung nc nainte s se nasc i apucaser
deja s-l in n brae.
- U n d e su n t W olf i Mary? ntreb ea som noroas.
-L a cantin. A u spus c le e foame, dar cred c au
vrut s ne lase p u in singuri.
-M i-ar fi plcut s-i fi adus pe M aris i pe biei.
- Erau ocupai cu coala, aveau de dat examenele fi
nale. Au s-l vad n curnd.
C aro lin e cobor d in n o u privirea spre copil, de
sennd co n tu ru l obrazului lui pufos cu vrful dege
tului. Spre su rp rin d erea ei, copilul ntoarse brusc
capul spre atingerea ei, deschiznd gura m inuscula i
cutnd-o.
Joe rse i spuse:
- N-ai nim erit, fiule. M ai ai pu in de lucrat la capito
lul ochit.
C opilul ncepuse s se agite. C aroline i deschise ha
latul i conduse blnd gura mic i flm nda spre snul
ei. M icuul ncepu s sug cu u n sunet ca u n mrit.
- E u n Mackenzie tipic, m urm ur ea. Ceea ce nseam
n c n u e tipic deloc.
Ridic privirea i ntlni ochii lui Joe, strlucitori i
plini cu mai m ult dorin i iubire dect i imaginase
c avea s vad vreodat n via. N u, n u era nim ic tipic
la acest brbat. Zbura cu o vitez am eitoare spre stele -
i o p u rta i pe ea cu el.

b jV