Sunteți pe pagina 1din 365

Slbatec precum o zei pgn, Lady

Summer mergea clare de-a lungul coastei din


Cornwall. Se ocupase de contraband ca l l
salveze averea familiei, dar o cstorie cu un
bogta ar fi ajutat-o mult mai mult acum.
Lordul Ruark Helford prea rspunsul la
toate rugciunile e i .
Dar cnd srutrile lui fierbini, nsetate, o
conving s mint i s fac gesturi nechibzuite de
iubire, Lady Summer ezit. Oare acest lord
arogant i chipe putea s-i ofere dragostea
adevrat la care visa?

www.miron.ro
MAGAZIN VIRTUAL

LEI: 24,00
Capitolul 1

- Ce cocoel ncnttor! murmur ea.


Tnra era foarte frumoas, ntr-un fel ntunecat, necon
venional, iar personalitatea i stilul ei de via se potriveau
felului n care arta. Se uit mult la el, minunndu-se n tcere.
Era, fr ndoial, cel mai mare pe care-1 vzuse vreodat.
Pupilele i se dilatar de plcere. nchise ochii i-i redeschise
ncet, ca s se asigure c nu-i imaginase dimensiunile lui. Mulu
mit peste poate c n curnd avea s-l fac al ei, i linse buzele.
Era cu adevrat un specimen magnific. Tnra rmase per
fect nemicat i-l ademeni cu o voce blnd, seductoare:
- Hai, biatule. nc puin i eti al meu. Nu fii timid, nu te
retrage. Pn la urm, nu fac un pcat att de mare. ntmplarea
a fcut s ne ntlnim, dar am de gnd s duc lucrurile pn la
capt, l liniti ea cu un aer ncreztor. Eti un cocoel foarte
mare. Sper s ai loc n... nu conteaz, te ndes eu cumva, spuse
ncet.
Dup aceea l rug cochet:
- Dac ntind mna, m lai s te ating, s te mngi?
Mai bine nu, se gndi, fiindc el prea gata s fug. Acum, c
era momentul s acioneze, se ntreb dac avea s poat.
Nu mai fcuse niciodat aa ceva, cu toate c se gndea la
asta de sptmni bune. tia c, odat ntrecut limita, avea s-o
fac din nou i din nou. Pentru o clip, mrimea lui o sperie. Dac
o rnea? Probabil c ar fi fost n stare s lase urme ireparabile,
mpinse teama la o parte, trase aer n piept i se arunc asupra
lui.
Cocoul gras strig att de tare i ddu din aripile negre cu
atta putere nct aproape c-i scp, dar foamea nestvilit o
fcu s-l in hotrt. nchise ochii i-i rsuci gtul, omorndu-1.
6 VIRGINIA HENLEY

Lady Summer St. Catherine avea un pr bogat, strlucitor i


negru ca tciunele, care-i cdea pn sub umeri i se ondula
natural la vrfuri. Ochii tivii cu gene negre aveau o culoare
schimbtoare, un cafeniu care uneori devenea cprui, alteori,
adesea, verde-frunz, i erau migdalai, ca ai unei pisici. Tnra
prefera s i se spun Cat, fiindc numele ei ntreg era ridicol de
pretenios. Avea buze groase, care se mbufnau uor, se transfor
mau ntr-o linie dreapt cnd era suprat sau ddeau drumul
unui rs cristalin cnd fata era vesel.
Gura ei avea culoarea cpunilor strivite. Pielea i era alb
ca smntna din Devon, un contrast puternic pentru prul negru
ca smoala.
Cat era subire, avea picioare lungi i sni mici, obraznici, ce
ntindeau ireturile cmii bieeti prea strimte. Mai avea pe
ea o pereche de pantaloni ponosii, care-i ajungeau pn la ge
nunchi, i nite cizme sclciate pe care fratele ei, vicontele Spen-
cer, nu le mai putea ncla fiindc-i crescuse piciorul.
Vicontele Spencer St. Catherine i ura la rndul su numele
i rspundea doar la apelativul Spider. Domeniul din Cornwall
unde locuiau cei doi se numea Roseland i, cu toate c se ntindea
pe dou hectare i avusese cndva un conac splendid, acum nu
mai reuea s susin nici mcar un servitor sau un grdinar, aa
c avea un aer nengrijit i se vedea c fusese mult vreme
neglijat.
Mama lui Cat murise, dar tatl ei tria, iar tnra i-ar fi dorit
din tot sufletul ca lucrurile s stea taman pe dos, fiindc nu
simea dect ur pentru omul acela care fusese ntotdeauna
egoist, beiv i dur, i se dedase tuturor viciilor cunoscute de om.
Mama murise la naterea lui Spencer, pe cnd Cat nu avea
dect trei ani. Mult mai tr/.iu, tnra aflase din brfele servitorilor
c mama ci luscsr rit pe ce s moar i la naterea ei i c
doctorul ii spusese lui Rundul St. Catherine foarte clar c un alt
copil avea s o ucid.
Iluilul asta inulil e lat! se rstise tatl ei. N-o s m opresc
piu iui ml lai e i u i lui.
PIRATUL l FRUMOASA LADY 7

- Ar fi o crim, Randal, s conceap din nou, l avertizase


medicul.
St. Catherine ridicase din umeri.
- Atunci o s fiu liber s-mi iau alt nevast, mai tnr i
mai sntoas, care s m satisfac n pat.
Dar, tocmai cnd soia sa i nscuse un fiu i plecase,
convenabil, la ceruri, viaa lui St. Catherine fusese dat peste cap
de rzboiul civil. Parlamentul decisese s conduc ara cu mna
aspr a lui Cromwell. St. Catherine gsi atunci de cuviin s-i
schimbe loialitile, fiindc, dac i erai loial vechiului rege,
pierdeai pmnturile, banii i-erau confiscai, ba chiar devenea
infraciune s mai fii considerat membru al aristocraiei.
Aa c acum era i el adeptul austerei noi ordini, care
interzicea butura, mersul la femei i pariurile, mpreun cu
toate celelalte vicii create ca s uureze viaa domnilor. Nu le
lu, ns, prea mult englezilor ca s se sature de aceast nou
ordine, fiindc-i ddur seama c ajunseser din lac n pu.
Comerul era din ce n ce mai prost, la fel ca recoltele, i toat
lumea era mai srac i mai trist, mereu mbrcat n haine
ponosite. Oraele mai mari i chiar cele de provincie erau pline
de spioni de-ai lui Cromwell i orice suflare de protest te putea
arunca n nchisoare. Cei din Cornwall nu erau la fel de docili ca
restul Angliei i, n timp ce toi aceia care aveau onoare i
integritate, cum erau familiile Grenvile i Helford, i riscau
avuiile i vieile ca s readuc pe tron dinastia Stuart, alii,
precum St. Catherine, profitau de faptul c domeniile lor erau
izolate ca s-i vad de propriile scopuri.
Roseland devenise un rai al jocurilor de noroc - cri, zaruri
i butur ct cuprinde. St. Catherine nu era un om cinstit, iar
curnd triatul la cri deveni a doua natur chiar i pentru copiii
lui.
n 1660, cnd Carol al II-lea a fost ntmpinat cu bucurie de
toat lumea, St. Catherine nu a fcut nici o excepie.
A plecat la Londra, iar n urmtorii civa ani s-a lsat
devorat de viaa de noapte a oraului pctos. Singurul motiv
8 VIRGINIA HENLEY

pentru care se ntorcea vreodat la Roseland era ca s-i goleasc


pereii de tablourile valoroase sau ca s vnd i ultimii cai
rmai pe domeniu.
Ultima dat trecuse pe acas cu patru luni nainte, iar Cat l
luase pe iubitul ei Ebony de la grajduri i clrise toat noaptea,
ntr-un final, Rnced, cum i spunea tnra tatlui ei, plecase
furios, blestemnd-o pe pisica slbatic de fie-sa i lund toi
servitorii cu el.

Cat i croi drum de-a lungul tufiurilor nengrijite de la


marginea domeniului, acolo unde pmnturile lor se ntlneau cu
acelea ale familiei Helford. n noaptea n care-1 aprase pe Ebony
clrise peste pajitile ngrijite ale vecinilor, spre Helford Hali,
i se ascunsese ntr-unul dintre multele tuneluri de vegetaie ce
fceau parte din grdinile oficiale. Tufele frumos tunse formau
ziduri ntunecoase ce te fereau de lumina soarelui, iar sub ele
era rcoare pn i n cele mai clduroase zile. n adncuri,
atmosfera tcut, linitit, era mai mult dect stranie, aproape
amenintoare. - .
Domeniul Helford avea peste 200 de hectare ce se ntindeau
de pe coast, de-a lungul rului Helford, i pn la oraul Helston.
Conacul nsui era construit pe stnc, la fel ca Roseland, dar cele
dou se nlau la distan de mai bine de un kilometru unul de
cellalt. De pe proprietatea St. Catherine nu se vedeau dect
courile de emineu, turelele, obeliscurile i terasa de deasupra
conacului Helford. i asta doar cnd pe coast nu era cea sau
abur de pe ocean.
Cat fredona o melodie i mergea de-a lungul tufiurilor,
legnnd cocoul mare ntr-o mn. Cnd se apropie de cas i
fcu semn cu mna fratelui ei, vesel, i strig:
- Spider, ai reuit s faci rost de ou?
Vznd-o, el se opri brusc, suprat, cu o expresie deodat
ntunecat i amenintoare.
PIRATUL l FRUMOASA LADY 9

- Fir-ar a dracului de treab, Cat! M-ai trimis s fur nite ou,


ceva ce putea s fac i un nc, iar tu i iei tlpia pe ascuns
ca s sugrumi ditamai cocoul!
Ea oft, dndu-i seama c mndria lui de brbat fusese
rnit.
- Spider, jur pe ce-am mai sfint c a ieit direct printr-o
despictur n gard, chiar n drumul meu. Era s m mpiedic de
el. Ce te ateptai? S-l rog s atepte pn veneam eu fuga s te
chem pe tine ca s-l prinzi?
- Oricum ar fi, rspunse el suprat, mcelria nu-i treab de
femeie.
Ea ddu din cap cu un aer solemn i spuse:
- E o mizerie.
El zmbi larg.
- Hristoase, ce mare e! Pun pariu c s-a zbtut de mama
focului.
Cat rse amintindu-i.
- Am crezut c o s vin paznicul n fug. Eram oricum
pregtit s-l sfidez. Posesia e nou zecimi lege, iar cocoul era
pe domeniul nostru.
Spider spuse:
- Din cauza nemernicului luia nu mai am eu iepuri de vnat.
Nu putem s-i lsm s ronie preioasele tufe Helford.
Se ndreptar direct spre ua buctriei. Roseland era o
minunie n acea perioad a anului. Zidurile din crmid rou-
palid erau acoperite cu plante agtoare nflorite. Caprifoiul
acoperea intrrile, iar trandafirii timpurii i violetele de prim
var se luau la ntrecere cu o mare de narcise ce creteau pe sub
pomii fructiferi, acum nflorii.
Pajitile din apropierea conacului erau de un verde bogat i
preau bine ngrijite, dar numai pentru c tnra lor stpn i
legase acolo pe Ebony i pe poneiul lui Spider, ca s pasc. Nu
aveau ovz sau altceva pentru animalele lor, aa c pajitile verzi
trebuiau s ajung.
n spatele casei, Cat planta mereu legume, fiindc ele erau
baza meselor lor. Aa supravieuiau. Folosiser toat recolta din
10 VIRGINIA HENLEY

toamna de dinainte i, de asemenea, ultimele mere. n acea


perioad din an, grdinile erau foarte frumoase, dar nu-i um
pleau stomacul. Singurele lucruri bune de mncat erau cepele
verzi i civa cartofi noi, nu mai mari dect nite mrgele.
Cat oft i puse ap la fiert. Trebuia s jumuleasc pasrea
i s o curee nainte s se simt mirosul savuros al cocoului
gtit.
- Btrnul a fost plecat al naibii de mult de data asta, spuse
fratele ei.
- Patru luni, confirm Cat.
- M ntreb cnd o s se ntoarc, spuse Spider, fr s dea
voie totui ngrijorrii s i se strecoare n glas. Nu c-mi pas
dac-l mai vd vreodat, dar cel puin Rnced vine cu mult
mncare, cu butur i cu servitori care s fac treaba.
- D-l naibii! spuse Cat ncet. Trebuie s reparm barca.
Putem s trim cu pete dac e nevoie. Dup ce ne sturm de
puior, mergem n pivni s vedem dac n-a adus fluxul ceva de
care s avem nevoie, iar tu poi s ncerci s-i dai seama ct e de
stricat "iahtul" familiei.
Conacul era construit pe o stnc, iar pivniele ddeau n
cavernele naturale spate de ocean. Un tunel secret ducea la o
peter natural care se inunda cnd venea fluxul. La reflux,
nuntru gseai adesea vreun butoi de coniac sau alte bunuri de
contraband czute de pe cte o corabie. Cei doi tineri legaser
mica barc la gura peterii, dup ce ultima furtun o lovise cu
furie.
Spider adormi la masa din buctrie, ateptnd s se fac
mncarea. Lui Cat i se strnse inima uitndu-se la el. Avea numai
paisprezece ani, cu toate c insista mereu c era la fel de aproape
de cincisprezece cum era "al naibii" de njurat.
Subire, crescuse n ultimul an ca o buruian, aa c gleznele
i ncheieturile minilor i ieeau un kilometru din hainele din ce
n ce mai mici i mai ponosite.
Lady Summer St. Catherine i u i se amesteca printre oamenii
din ora. Sttea departe, de team s iu i lie luat n rs. O lady
PIRATUL l FRUMOASA LADY 11

fr bani, haine sau servitori era o figur amuzant, iar ea


atrnase la porile domeniului semne pe care scrisese "Rmnei
afar! Cei care ncalc proprietatea vor fi mpucai". Avea
Roselandul i asta era tot ce-i trebuia.
Spider, pe de alt parte, se mprietenise cu tinerii din
comitat i era acceptat ca fcnd parte dintre ei. Prietenii i erau
fii de arenda, de pescar i de hangiu, i nu tiau c el era viconte.
Presupuneau doar c e un bietan de pe la grajdurile unuia
dintre domeniile mari de prin preajm.
n timp ce pregtea cina, Cat vis cu ochii deschii la cum
ncepuse dimineaa. Zorii erau pentru ea un moment special,
intim. Fcuse i n acea zi ce fcea de atta timp nct i devenise
ritual. Oricum ar fi fost vremea, clrea pe Ebony kilometri
ntregi pe plaj, ca s dea binee rsritului.
Malul de sud al Cornwallului era semi-tropical, cu multe
peteri i golfuri. Stncile joase erau acoperite de flori exotice,
slbatice, iar aerul, ntotdeauna plcut, indiferent dac ploua sau
era semn.
Capitolul 2

Farfuriile goale fuseser mpinse la o parte ca s fac loc


picioarelor ridicate ale celor doi frai, care leneveau n faa
focului, stui pentru prima dat dup mult vreme. Lui Spider i
se tot nchideau ochii, dar zmbea cu toat gura.
- M ntreb ce-ar spune lordul Helford dac ar ti c am
mncat din avuia lui n seara asta.
- E att de bogat nct are cincizeci de servitori lenei, care
vezi-doamne se ocup de un domeniu pe care el nici nu-1 vizi
teaz vreodat. Al naibii lord Helford n-are dects putrezeasc
din partea mea. Sper s aib o noapte groaznic, oriunde ar fi,
spuse ea lingndu-se pe degete o ultim dat.
Lordul Helford, ns, avea o noapte oricum altcumva dect
groaznic. Tocmai mncae pe sturate ia Arlington House,
alturi de cei mai importani brbai din inut. Baronul
Arlington, secretarul de stat, avea n slujba sa cei mai buni
buctari francezi i era renumit ca fiind gazda cea mai de seam
din Londra.
n acea sear nu se inuse vreun bal sau vreun banchet, ci
doar o ntlnire la care se discutaser afaceri. Cu toate astea,
mncarea fusese pe att de bogat pe ct de ndrznea
distracia.
Dansatoarele lui Madame Bennet fuseser servite pe post
de aperitiv, alturi de pstrv afumat i cea mai nou senzaie
din Frana, ampania. Cei care voiau aa ceva i aleseser cte o
fat pentru dup miezul nopii, apoi cu toii mncaser i
discutaser afaceri.
Regele Carol al II-lea adopt o min cinic ascultnd sfaturile
care i se ddeau. Ducele de Buckingham i msur din privire pe
PIRATUL l FRUMOASA LADY 13

cei prezeni, ncercnd s-i dea seama de vulnerabilitile


fiecruia, ca s le poat folosi dup aceea n avantajul su.
Sir Thomas Clifford, lord Ashley, prea a se certa cu
Lauderdale, un scoian ce-i exprima fr ocoli toate prerile,
n timp ce lordul Helford i Jack Grenvile, noul conte de Bath, i
priveau amuzai.
- Domnilor, flota olandez o s ncerce s scoat Anglia de
pe hart, iar mie mi-ar plcea s aflu ce-o s facem n privina
asta, spuse Carol direct.
nc l ustura umilina la care-l supusese Olanda furndu-i
corbiile. Marina militar britanic era mndria i bucuria lui.
tia c singura cale s construiasc o naiune puternic era cu
ajutorul comerului naval. Anglia trebuia s conduc apele lumii,
altfel rmnea srac pe veci.
- Cu riscul de a m repeta i de a v plictisi, rost Buckingham
rar, singurul rspuns e rzboiul.
- Portugalia nu m-a luat pe mine de brbat, spuse Carol, ci a
luat fora naval a Angliei. De asta ne-au dat preioasele lor
colonii din Bombay i Tanger. Olandezii i bat acum joc de acea
putere naval.
Fiecare brbat din ncpere ctigase mult n ultimii trei ani
i i recuperaser pierderile suferite n perioada petrecut n
exil, ns doar un prost n-ar fi reuit s fac avere la Londra, cu
politica ei relaxat pentru ntreprinderile libere. Era acum
responsabilitatea lor s se asigure c Anglia prospera, aa cum
i era scris.
- Totul se reduce la bani, fie c e vorba despre o femeie
uoar sau despre o naie, spuse Lauderdale scurt.
Carol oft.
- Am nevoie de mai muli bani pentru nave, pentru spioni i
pentru mit.
- Trebuie s continum s atacm flota olandez fr s
declarm cu adevrat rzboi, spuse Arlington.
- Fugim de doi ani dup iepurele sta i nc nu l-am prins,
rosti Carol pe un ton cinic.
14 VIRGINIA HENLEY

- Scrie-mi o scrisoare prin care s-mi dai voie s narmez un


vas i s capturez nave olandeze, suger Ruark Helford.
- Exist vreunul din Cornwall care s nu aib inim de pirat?
Ruark glumi:
- Snt sigur c tu tii mai bine.
Carol l privi i spuse:
- Ai putea s ai succes n Cornwall, Ruark. Contrabanda a
scpat de sub control acolo. Nici nu-i de mirare c am cuferele
goale. Fiecare brbat i amanta Iui gsesc o cale s scape de taxe.
Tot ce importm ar trebui taxat, de la tutunul american i vinul
franuzesc pn la sticla veneian. Dar de fapt, n loc s vin la
Londra i s plteasc taxe, ei se strecoar pe ua din spate, de-
a lungul coastei din Cornwall. Am decis s te numesc magistrat
i comisar al ntregii regiuni. Prinde-i i pedepsete-i pe
contrabanditi i o s ncepem s primim banii din taxe.
Helford ridic puin din sprncene auzind cuvintele lui
Carol, care ddu din cap cu o micare abia sesizabil. Da, aveau
s fie mult mai multe ramificaii ale prinderii contrabanditilor.
O baz n Cornwall era o acoperire excelent pentru spionajul
internaional.
ntlnirea se termin la miezul nopii, iar lordul Helford se
ntoarse pe jos la palat, alturi de rege. Scurtar drumul prin
vechile grdini Mulberry, aflate n partea de vest a domeniului.
- N-am crezut c o s triesc clipa n care s te vd
ntorcndu-te ndatoritor acas, la soie.
Carol l privi amuzat.
- Nu snt singurul aici, de fa, care are nevoie de un
motenitor. Nu eti nici tu cu mult mai tnr dect mine.
Helford redeveni serios.
- A putea s suport o soie doar dac n-ar trebui s-o vd n
afara dormitorului.
- Rbdarea cu femeile nu-i o calitate dintr-ale tale, Ruark.
Cei doi ar fi putut foarte bine s fie frai. Amndoi aveau
fora pe care i-o d un trup nalt de aproape doi metri, erau
brunei, cu pielea ntunecat i maniere impecabile.
PIRATUL l FRUMOASA LADY 15

- Contrabanda asta... spuse Carol ncet. Bunurile care intr


n ar nu fac la fel de mult ru ca informaiile care prsesc
malurile. Oprete-i pe olandezi s mai afle secretele marinei, Ru.
- Termin treaba pe care o am n Londra i, imediat ce-mi
semnezi scrisoarea, plec.
- Poate c ar trebui s te rog s-l gseti pe fratele tu, Rory,
i s-i dai lui scrisoarea.
Ruark Helford se crisp.
- Rory e mort, spuse ncet.
- Un zvon convenabil pe care ticlosul l-a strnit din
propriile motive ascunse, fr ndoial, spuse Carol cu o not de
amuzament n glas.
- E un ordin, Maiestate? ntreb Ruark cu rceal.
Carol ddu afirmativ din cap.
- Cred c serviciile lui ar fi de nepreuit la curtea mea
Cat se ntinse i se ridic de la masa din buctrie.
- Unde pleci? ntreb Spider cscnd.
- Am uitat s cobor s vd dac pot s repar barca.
- Mergem diminea, protest biatul.
- Acum e reflux. Pot s m duc singur. Tu mergi la culcare.
- Ba sigur c nu poi s te duci singur, rosti el ferm.
Somnul i dispruse din glas.
- Dac n-am eu grij de tine, cine s aib?
ntrebase cu arogana nnscut a unui adult, iar Cat simi
0 mpunstur de regret la gndul c, n curnd, biatul pe care-
1crescuse ani ntregi avea s devin brbat.
O clip i dori ca el s rmn mic, fiindc ea ura brbaii,
dar dup aceea se cert pe sine nsi pentru astfel de idei
pctoase i egoiste.
Ridic lampa n timp ce treceau prin pivnie, spre cavernele
spate n stnc. Aerul srat al oceanului le asalt nrile cnd se
aplecar ca s treac prin pasajul ngust ce ducea n peter.
Cnd iei de pe culoar i ridic lampa, Cat tresri la vederea unei
lumini puternice venind dinspre mare. Era aproape, parc direct
lng ei, i amndoi i ddur seama n aceeai clip c era
16 VIRGINIA HENLEY

semnalul unei nave care crezuse c propria lor lumin era un


semnal.
n grab, Cat stinse lampa i, n timp ce fcea asta, Spider
art spre corabie. Semna cu o fregat franuzeasc mic.
Pnzele i erau coborte, dar acum le ridica n vitez. Voci de la
bord ajunser pn la ei, peste ape:
- Vite! Patrouille marine!
Amndoi nelegeau puin francez i deduser c
marinarii vzuser o nav a marinei care patrula n zon.
Se uitar peste apele ntunecate i agitate. Fregata era nc
departe, dar se apropia vertiginos.
- Dans la mer! se auzi un ordin urmat de pleoscituri.
- Arunc ncrctura n mare, traduse Cat. Dac snt prini
i li se inspecteaz corabia, n-o s existe nici o dovad, asta dac
nu cumva patrula are chef s pescuiasc butura din ocean.
Un marinar strig:
- Planche a bouteilles?
Rspunsul veni repede:
- Oui, oui - embariller - sel, sel.
- Ce-a spus? ntreb Cat ncet.
- Sel nseamn sare.-"Embariller nseamn ambalat n
butoiae. Presupun c e pete, rosti Spider dezgustat.
- Nu, nu, l-a ntrebat pe cpitan dac ar trebui s arunce i
"planche a bouteilles. 0 cutie de lemn, cu sticle n ea. tiu ce au
fcut! rosti Cat ncntat. Au mpachetat totul n roc de sare..
Sarea se topete n cteva ore, iar n zori totul o s se ridice la
suprafa.
Spider rosti mirat:
- Nu-i uimitor cum neansa unuia e ctigul altcuiva? Lumea
are un fel de echilibru, s tii.
- Dar trebuie s fim rapizi i istei, rse Cat. Mergem la
buctrie i dormim cteva ore, iar pn atunci vine fluxul.

ILsritul era nc la o or distan cnd cei doi frai


Ici mln.iM'i a dc|,i de l.u ui lot i e i propuseser. Oceanul adusese
PIRATUL l FRUMOASA LADY 17

la mal patru butoaie cu coniac i cinci cutii de lemn pe care scria


"vin de Champagne", care aveau n total cincizeci de sticle
nuntru. Cat nu auzise niciodat de Champagne", dar vinul era
vin, iar fluxul fcuse aproape toat munca n locul lor. Pentru
preul mic al unor haine ude fleac fcuser rost de toat
contrabanda, pe care o aliniaser n faa intrrii n cavern, iar
acum stteau n pivni i ateptau ca fluxul i curentul interior
s le aduc pe toate nuntru.
Mai trziu n acea diminea, ca de obicei, Cat nclec pe
Ebony i salut zorii aurii. n acea zi se atepta, ns, la companie
pe plaja ei singuratic. Atepta n alert, cu ochii n deprtare.
Apoi, cnd dou siluete mititele devenir vizibile la captul fiei
de nisip, ndemn calul negru s alerge mai repede, pn cnd i
simi sngele gonind nebunete. Fluxul era nc destul de mare
nct s-i ajung animalului pn la genunchi, iar ea i stropi
intenionat pe cei doi brbai care, evident, cutau ceva.
- Bun ziua, milady, spuser ncet, ruinai s fie prini acolo
asupra faptului.
Ea ddu din cap cu arogan i atept. Unul dintre ei vorbi
n sfrit:
- Ai vzut cumva, ceva pe aici, milady?
Cat le arunc o privire bnuitoare.
- Nu sntei jefuitori de epave, nu? ntreb cu ndrzneal i
un strop de dispre.
Ei negar vehement, la repezeal.
- Nu, nu, doamn. Facem i noi puin contraband cinstit,
atta tot. Jur.
- Dac a crede c avei legtur cu vreun jefuitor v-a da
imediat pe mna poliiei! i avertiz ea din nou.
- Nu, nu, spuse cel mai tnr dintre ei. Tata, aici de fa, e
hangiul din Mawnan. Ateptam un transport de coniac.
- Am clrit kilometri ntregi n dimineaa asta, i m tem
c plaja e goal.
- tii c nu poi s ai ncredere n francezi.
- Nu, milady, rspunser ei, tiind c i minea.
18 VIRGINIA HENLEY

Ea ndemn calul cu clciul, apoi, ca i cnd i-ar fi amintit


ceva, se opri i spuse:
- Dac avei bani, pot s v vnd eu patru butoaie de coniac
i, s zicem, vreo cincizeci de sticle de vin franuzesc din
pivniele tatei.
Cei doi se privir cu subneles, ntrebndu-se cum reuise
feticana lui St. Catherine s gseasc marfa naintea lor.
Ridicar din umeri. N-aveau ce s fac.
Capitolul 3

Pentru prima dat n via, lordul Randal St. Catherine i


simi izul propriei transpiraii. Mirosea a fric! n ultima vreme,
norocul l prsise i pierduse tot, mai puin ultimul su costum
elegant, din satin, i trsura cu arcuri bune. Era clar! A doua zi
trebuia s plece napoi la Roseland.
Dup aceea, ns, norocul i se schimb, iar noaptea se dovedi
a fi una nsemnat. C-i spuneai soart sau destin, aceasta alese
s fie de partea lui n acea sear, la o mas de joc de la Groom
Porters Lodge.
ncepuse s mpart crile de dedesubtul pachetului,
oricnd era rndul lui, dar, pe msur ce trecea timpul, descoperi
c n-avea nevoie de trucuri ca s ctige, fiindc n mn i
cdeau, prin graie divin, doar acele cri trebuincioase. Parc
ar fi fcut un pact cu diavolul. Primea exact ce-i trebuia ca s
ctige.
Cnd ajunse la patru mii de lire, ddu dovad de nelepciune
i se ridic de la mas. Ceru un coniac dublu, mulumindu-i lui
Dumnezeu c n-avusese suficient nct s comande butura ca
de obicei, nainte de joc.
Iei din local, iar strada i se pru neobinuit de pustie. Fr
suflul oamenilor, cldirile erau urte i drpnate. Secole de
putregai, prea muli locuitori i lcomia lor fcuser Londra s
fie o hazna corupt, din care St. Catherine nsui fcea parte, la
fel ca jgheaburile de scurgere ce se-ntindeau de-a lungul
strzilor.
Etajele superioare ale caselor i prvliilor atrnau unele
peste altele, oprind lumina i aerul curat i dnd nopii o culoare
sinistr.
20 VIRGINIA HENLEY

- Fir-ar ai naibii toi vizitii! bombni el, uitndu-se de-a


lungul strzii i ncercnd s se decid n care birt s-i caute
servitorul.
Merse pn la cotitur i se zgi prin ferestrele n form de
romb ale hanului Trandafirul i Coroana, apoi trecu de colul
strzii i blestem cnd o pisic neagr-i tie calea.
i vzu trsura pe o alee murdar, vizavi de Cocoul i
Bivolul. l gsise pe vizitiu. Se uit la stnga i la dreapta repede,
nainte s intre pe alee. Strzile Londrei erau periculoase i
pentru ceretori, darmite pentru unul ca el, cu o avere-n
buzunare. Auzi un pas , se uit n spate i vzu doar o siluet
elegant purtnd plrie de cavaler cu boruri late, ndesat bine
pe cap.
Grbi pasul spre trsur. Avea nuntru o rang de fier cu
care nltura uneori noroiul din jurul roilor. ntinse mna ca s
deschid ua exact cnd auzi sunetul unei sbii scoas din teac,
n acel moment simi mirosul propriei frici. Se ntoarse ca s-i
vad moartea cu ochii i primi oelul ntre coaste. Fusese
propit precum un miel pe minile unui buctar francez.
Gustul ciudat, metalic, i nvli n gur. tiu c acela nu
fusese un jaf la ntmplare, titan atac calculat, svrit de unul
dintre domnii pe care-i nelase la jocurile de noroc. Cineva la
fel de dur i cu snge la fel de rece ca al lui.
Cnd l gsi vizitiul zcnd n an, acolo unde-i era locul,
viaa-i atrna deja de un fir de a.
- Lil, opti. Lady Richwood.
Omul, temndu-se s-o ia la sntoasa, l ridic, l trase n
trsur i abia dac nelese cuvintele rostite printre dini:
- Strada Cockspur... numrul cinci...
Urc n fa i ndemn caii cu biciul. Se grbi s ias de pe
aleile ntortocheate, ajunse pe trand, apoi ls caii s alerge
put i mii 11 ei i ii de locul n care Tamisa cotea, apoi, cu toat
pul ei ea, il *,11 uni i a s Intre pe strada Cockspur.
II i lilli a pe 'a t albei ine dm trsur i urc tremurnd din
11 dI i ii uni liII pe ti i piele din Iaa casei nuci i cochete de la
PIRATUL l FRUMOASA LADY 21

numrul cinci. Un servitor n livrea rspunse la u, dar vizitiul


tulburat l ddu la o parte i urc grbit la etaj, unde intr n
salon. ncerc s-l pun pe stpnul su n picioare, dar nu putu
s-i dea drumul, fiindc St. Catherine ar fi czut.
O femeie foarte atrgtoare, de aproape patruzeci de ani,
apru cteva minute mai trziu i rmase mut n faa tabloului
celor doi. n sfrit, St. Catherine reui s rosteasc:
- Lil... mor!
- Vd, rosti ea trgnat, cu vocea ei frumoas i
provocatoare.
Avea ntotdeauna replic, iar n seara aceea nu fcea
excepie.
- Randal, dragule, m ntreb de ce, cnd viaa i lovete pe
brbai i lumea decide s le ntoarc spatele, ei cer ntotdeauna
ajutorul celei mai apropiate femei din familia lor.
Fcu o pauz teatral, ns parc nici nu respir nainte s
continue:
- Indiferent ct de ru s-ar fi purtat cu acea femeie nainte.
Se opri din nou ca s-i netezeasc faldurile rochiei elegante.
- S-i spun care-i rspunsul, dragul meu? Nici o femeie,
orict de aspru ar fi fost tratat, nu-i nchide ua-n nas unui frate,
chiar dac acela-i e duman.
- Lil, rosti St. Catherine ntretiat, mai palid dect moartea.
Trimite... dup... fiica mea.
- Asta o s fac, Randal, nu-i fie team.
i fcu semn vizitiului s-l duc sus.
- Ai fost ntotdeauna o brut lipsit de respect. Chiar i
acum, uite, mi-ai umplut covorul nou de snge, rosti ea ncet,
nchide trsura i caii n grajd, James. Snt sigur c n-are un
sfan pe numele lui, i spuse peste umr servitorului.
Lil trimise la culcare o camerist i i conduse pe cei doi
brbai ntr-un dormitor mic i elegant.
- Dezbrac-1, i ordon vizitiului n timp ce acesta-i aeza
stpnul pe pat.
Se uit cu indiferen la rana din care spumega snge rou
aprins la fiecare rsuflare a lui St. Catherine. Fr s spun nimic,
22 VIRGINIA HENLEY

trase cearceaful de pe pat, rupse o fie lung din el i i-o leg


strns n jurul coastelor.
- Un medic... se auzi oapta ntretiat.
- Medic? rse Lil amuzat. Dragule, snt sigur c-ai vrut s
spui gropar.
- Eti... aspr, Lil! se rsti el cu ultimele puteri.
- Da, Randal, aspr. S-i spun de ce? ntreb trgnat. M-
ai aruncat afar de la Roseland la cincisprezece ani i, fiindc-
mi plcea s mnnc n fiecare zi, am nvat repede s m
descurc. Ca s nu mor, a fost nevoie s m cstoresc cu un
btrn. Nu te ateptai, aa e, Randal? Nu te ateptai s devin lady
Richwood. Dup aceea, creznd c-i va fi de folos, te-ai agat ca
lipitoarea de bietul meu so i i-ai supt tot sngele. Poate c a
murit el fr nici un sfan, dar lordul Richwood a fost calea mea
de intrare la Curte i, Randal drag, doar aa am supravieuit.
Acum mi plac servitorii, rochiile de mtase i sigurana.
- Femeie uoar ce eti! se rsti el.
Lil ugui puin din buze.
- N-am fcut dect nite prezentri, Randal. Legturi discrete
ntre tinere de familie bun i domni de la Curtea Maiestii sale.
Cineva att de necizelat ca tine-poate s vad asta drept vnzare
de plceri, i asta, dragule, m-a fcut s devin aspr.
Iei din camer, lundu-1 cu ea pe vizitiu.
- Vino. i pltesc ct i datoreaz, spuse vorbind pentru
prima dat scurt, apsat.
- S vin mine? ntreb omul cu team.
- n locul tu n-a mai veni. Nici dac era bogat ca
Buckingham n-ar fi putut s-o mituiasc pe doamna cu coasa i
s scape de ea mai mult de o zi sau dou.
Vizitiul duse mna la chipiu i plec, gndindu-se "iscusit
ceaua, s opreasc ea trsura i caii. Era un miracol c-i
pltise ce i se cuvenea!
Lil trimise un servitor s cheme doctorul i se aez la birou,
ca s scrie n grab un bilet. Duse gnditoare pana la brbie, apoi,
cu litere elegante, scrise:
PIRATUL l FRUMOASA LADY 23

"Lady Summer St. Catherine,


Tatl tu a suferit un grav accident. Vino imediat.
Mtua Lil,
Lady Richwood"
Scrise la destinatar numele tinerei i adresa conacului
Roseland i ddu ordine ca misiva s fie trimis cu potalionul
n Plymouth, imediat. Dup aceea se uit afar, pe fereastra
nalt, spre strzile ntunecate.
- Ei bine, lady Summer, tu ai avut toate avantajele pe care i
le poate oferi educaia nalt dintr-o cas nobil, educaie de care
eu n-am avut parte. S vedem cum faci tu fa n situaia asta
urt. N-ai dect s nduri tu durerea i cheltuielile. Mie nu-mi
trebuie!
Travers camera, ridic o caraf de coniac i se gndi: "Ce
ciudat! Nu snt deloc dur." i terse o lacrim i i duse sticla
fratelui ei. tia c o atepta o veghe ndelungat.

- Fir-ar a dracului de treab! blestem Cat cnd citi biletul


de la mtua ei. Normal c se ntmpl aa! Facem i noi rost de
bani pentru prima dat pe lumea asta i eu trebuie s-i irosesc
pe drumul la Londra. Tipic din partea lui!
- S-a ntmplat ceva cu Rnced? ntreb Spider.
- Scrisoarea asta e de la mtua Lil, sora lui. Se pare c tata
a avut un accident, iar ea m cheam n grab la Londra.
- Probabil c a fost rnit n vreun duel, de vreun so
ncornorat.
- Ce femeie s-ar uita la el? Bea tot timpul. Mai degrab l-au
prins trind la cri. Acum, c are nevoie de infirmier, pe mine
m cheam.
- Snt peste trei sute de kilometri pn la Londra. Ct dureaz
s mergi clare pn acolo? ntreb tnrul cu ndoial.
- Nu vreau s-o chinuiesc pe Ebony n astfel de cltorie. Nu
merit Rnced aa un sacrificiu. N-ar fi mai bine s mergem n
24 VIRGINIA HENLEY

Falmouth i s vedem dac nu cumva pleac vreo corabie spre


Portsmouth astzi? Pot s iau de-acolo diligena ctre Londra.
Cat era foarte ngrijorat la gndul c trebuia s-l lase singur
pe Spider, ns nu ndrzni s spun nimic. Fratele ei se ntreba,
n acelai timp, cum s-i lase sora s plece singur ntr-un ora
att de mare i de pctos, dar nu cutez s-i sugereze c avea
nevoie de nsoitor.
tiind ct de rece era aerul la bordul unei corbii, Cat
mbrc o jachet din ln i i puse pe cap o plrie tricotat,
pe deasupra prului mpletit strns. Dup aceea plecar
mpreun spre Falmouth. Cineva care nu-i cunotea ar fi crezut
s snt doi biei.
Pn la tavernele de pe cheiul din Falmouth fceai cam trei
kilometri. Cat intr ntr-una dintre ele cu un aer nepstor,
asemenea lui Spider, i intr n vorb cu unul dintre lupii de
mare care beau nuntru. La mal erau trase mai multe
ambarcaiuni i, punnd ntrebrile corecte i fiind ateni, curnd
cei doi frai aflar c una dintre ele avea un cpitan american.
Cat i se altur omului la mas i se aplec pe scaun pn cnd
acesta ajunse s se balanseze doar pe dou picioare.
- Mergi la Portsmouth su-la Londra, aa e?
- S-ar putea, repet omul.
- Ce duci? continu ea pe ton de conversaie.
' - Pete! rosti brbatul apsnd fiecare silab.
Cat se bucur, dar nu ndrzni s zmbeasc. i termin
berea, se terse cu mneca la gur i ls scaunul s revin pe
patru picioare.
Se uit spre Spider i, ca la un semn, acesta spuse:
- Presupun c vrei s scapi de ncrctur nainte s intri pe
canal?
Americanul ddu aprobator din cap.
- Corabia o s mearg mult mai repede dac am cala goal.
Dai dar, spuse Cat, a gsi eu un loc n care s depozitezi
ai este ImiIouIc i ii pele, ca Iu s treci prin vama de la Londra i
iipol n gMi'vll un (Urni rare s plteasc bine pentru
PIRATUL l FRUMOASA LADY 25

ncrctur? Ar trebui s o trimii pe uscat, dar ai putea s-i ceri


clientului banii pentru transport.
n timp ce americanul ncerca s se decid dac s aib sau
nu ncredere n ei, Spider spuse cu un aer nevinovat:
- Sper c n-o s i se strice petele. L-ai srat cum trebuie?
- Vou ce v iese? ntreb americanul direct.
- Imediat dup ce-i depozitm ncrctura, m duci pe mine
n Portsmouth, n sus pe canal.
Fcur trgul, iar americanul plec s-i adune echipajul. Cat
i spuse lui Spider:
- Ct snt eu plecat, vreau s scoi tutunul din butoaiele alea
i s-l ascunzi. Ia din banii pe care-i avem i cumpr nite pete
ieftin cu care s-l nlocuieti.
- Nu-i nevoie s zici mai mult, rspunse fratele ei fcndu-i
cu ochiul.
- Cnd vin s-i ia "petele", n-o s aib ce s mai fac, spuse
Cat cu ochii strlucind numai la gndul pclelii pe are o pusese
la cale.
n orele mici ale dimineii, cndva ntre miezul nopii i
ivirea zorilor, Randal St. Catherine o trezi pe sora lui, care
dormea alturi de el pe un fotoliu.
- Medicul... a spus c mor, aa e? rosti cu greu.
Lil se aplec s-i aud cuvintele. La lumina luminrilor, era
palid, cenuiu la fa, iar strlucirea ochilor ncepea s i se sting.
Lil ntinse mna dup paharul i sticla de butur.
- Ia nite coniac, Randal. i-a plcut mereu alcoolul de
calitate.
Brbatul apuc sticla cu o mn tremurnd i cltin din
cap.
- Caiet... acte ascunse... sub banchet...
Tui, se nec, apoi reui s spun:
- Summer... ea tie. Avantaj...
- Un avantaj? rosti Lil nedumerit. Ai ascuns sub bancheta
trsurii un caiet i vrei s te asiguri c ajunge la Summer? M
duc s vd dac mai e acolo.
26 VIRGINIA HENLEY

Lu o luminare i iei n grab. tia c n caietul acela erau


informaii importante, altfel St. Catherine n-ar fi ascuns-o. La
nceput nu reui s dibuie ascunztoarea, dar apoi, spre
uurarea ei, pipi un mesaj sigilat i un caiet mic, legat n piele,
undeva n spate. Le trase afar i deschise caietul. Apropie
luminarea de pagini i citi rndurile scrise n ele, dar nu pricepu
nimic. Recunoscu nume i locuri din Cornwall. Erau date i nume
ce preau a fi denumirile unor corbii, dar nimic mai mult. Se
grbi napoi n cas, cu zeci de ntrebri pentru Randal, ns
nelese imediat c n-avea s afle vreodat rspunsurile. St.
Catherine golise nadins sticla, iar coniacul l ucisese.

* * *

Cat ajunse n Portsmouth chiar cnd mijea de ziu.


Pescruii ipau i ddeau roat pe deasupra portului, spernd
c vasul aducea pete, iar ea zmbi pentru sine, cu gndul la
tutunul ascuns bine n pivniele de la Roseland.
Avea destul timp s se urce, din Portsmouth, n diligena de
Londra. Taxa de cltorie i se pru strigtoare la cer lui Cat, aa
c se trgui i reui s-l conving pe vizitiu s-o lase s mearg
alturi de el, pentru bani mai puini.
Privi de jur mprejur. Voia s se bucure de fiecare detaliu al
celui mai grozav ora din lume.
Londra era mprejmuit de ziduri i, dup ce trecur de
marele pod pe care erau construite case i prvlii, trecur
printr-una dintre porile ce ddeau spre ora.
Lui Cat, urbea i se pru supraaglomerat. Oare ce-i aducea
pe toi acei oameni acolo? Treptat, i ddu seama c, probabil,
acolo era aa n fiecare zi. Privi cu ochi mari doamne i domni
nvemntai n straie fine cum treceau pe lng ceretori i ologi.
Unele dintre doamne purtau mti negre. Altele, evident
casnice sau servitoare, ieiser s fac trguieli. Toate prvliile
aveau semne afar, Iar la pori stteau ucenici care ncercau s
atrag,! muterii, Hamali se cltinau sub greutatea cuferelor
PIRATUL l FRUMOASA LADY 27

imense de mrfuri, alii mpingeau roabe peste caldarmul din


piatr cubic, att de pline nct stteau gata s se reverse.
Lng locul n care oprea diligena, n Lud Lane, era un han
numit Lebda cu dou gturi, iar ea o rug pe tnra care spla
treptele de piatr s-i spun cum se ajungea n Strada Cockspur.
- Vai, vai, vai, rspunse slujnicua auzind unde voia s
mearg. Eu nu tiu una ca asta!
i lu gleata de pe jos i arunc apa murdar peste cizmele
lui Cat.
Aceasta o apuc de pr i se rsti:
- Spune-mi cuip ajung n Strada Cockspur sau mtur cu tine
pe jos!
- Au! D-mi drumul! Omor!
- O s fie omor dac nu-mi spui, amenin Cat.
- n jos pe Fleet, pn la trand... Pe trand i aproape de
palat.
Cat murmur pentru sine:
- Bag de seam, Londra. Am ajuns!
n acel moment stomacul i scoase un sunet att de puternic
nct un cel vagabond sri n lturi, iar ea ncepu s rd.
Cumpr o plcint cu viel, ca s-i potoleasc foamea. Cnd
ajunse pe trand, acolo unde fluviul cotea, i nimeri pe Strada
Cockspur, era plin de praf, murdar i o dureau picioarele.
Observ c n partea aceea a oraului strzile erau curate, iar
casele, imaculate. Urc n fug treptele de la numrul cinci i
btu cu putere n u.
- Pleac de-aici, srntoaco!
ntr-o clip, ea i strecur cizma pe lng tocul uii, oprindu-
1pe servitor s-o nchid. Cut n interiorul jachetei i scoase un
pistol. El fcu ochii mari i ncepu s strige:
- Ajutor! Hoii!
O voce de femeie se auzi rostind sacadat:
- James, ce atta agitaie? Nu tii c sntem n doliu?
Cat se uit la femeia aceea sofisticat, msurnd-o de sus
pn jos. Observ prul blond deschis, buclat, chipul fardat,
28 VIRGINIA HENLEY

rochia de mtase, evantaiul de culoarea fildeului i pisica alb,


persan, pe care-o trgea dup ea legat cu o les argintie. Spuse
pe un ton nesigur:
- Mtu Lil?
Femeia cea mic o privi nedumerit.
- Snt Summer, dar prefer s mi se spun Cat.
Bg pistolul n teac i scoase scrisoarea, lsnd-o pe lady
Richwood cu gura cscat. Dup ce-i reveni puin, aceasta duse
mna la piept i rosti:
- Extraordinar! Cum ai ajuns aici?
- Am mers pe jos.
- Extraordinar! Intr, nainte s te vad cineva.
Lil rmase n picioare, privind-o pe nepoata ei, i simi cum
se topete ca zpada sub soarele primverii.
- Copil, ce i-au fcut? plnse ea.
Era pregtit s-o antipatizeze pe lady Summer St. Catherine,
creznd c era o motenitoare rsfat la Roseland, dar fata din
faa ei nu avusese, evident, absolut nici un avantaj pe aceast
lume. De fapt, dac judecai dup nfiarea ei, fusese neglijat
ruinos.
- Vino i stai jos, draga mea. M tem c am ceva veti
suprtoare pentru tine.
Trase aer adnc n piept.
- Tatl tu a murit noaptea trecut.
Cat i scoase cciula din ln, iar prul i czu dezordonat
pe umeri. Nu simea nimic. Nici durere, nici bucurie.
- M simt nepenit, spuse aezndu-se deodat pe sofaua
elegant, tapiat cu brocart.
- Summer, draga de tine, tiu. A fost fratele meu. tiu ce porc
era. Nu e n cas. L-a luat cioclul pentru nmormntare, la St.
Johns-in-the-Wood... n-am tiut dac vii.
- N-am bani s pltesc. Ce m fac? ntreb Cat neajutorat.
- Cred c amndou ne descurcm i fr bani.
Ii scoase pisicii lesa argintie, iar aceasta sri pe divan.
PIRATUL l FRUMOASA LADY 29

- S ncepem cu nceputul. Ari de parc n-ai fi mncat de o


sptmn.
- Am mncat de dou ori.
- Azi?
- Nu... sptmn asta.
- Draga de tine, ce amuzant eti. Ne trebuie ceva care s ne
nveseleasc. La desert o s cer cpuni. mi plac mult, spuse
ncet. 0 s te hrnesc i o s cer s i se pregteasc o baie, apoi
facem ce tiu femeile mai bine. 0 s vorbim, draga mea.
Lil i aduse o cma de noapte alb ca zpada, cu dantel.
Era, de departe, cea mai frumoas mbrcminte pe care o
purtase Cat vreodat. Prul proaspt splat i se ondulase n jurul
feei. Se aez n faa emineului, ca s-l usuce.
- Acum, draga mea, rosti Lil cu vocea ei adnc, plcut, tatl
tu m-a rugat s-i dau caietul i actele astea. A spus ceva despre
un avantaj, ceva ce n-avea sens.
Cat desigil pergamentul i ncepu s descifreze limbajul
avocesc. Deodat se ridic, iar scunelul pe care sttea zbur
ct colo.
- Omul sta ar trebui s ard n focurile iadului! strig. A
ipotecat Roseland pn la ultima bucica, iar acum trebuie
achitat ipoteca! Doamne, dac n-ar fi mort deja, l-a ucide cu
mna mea!
ncepu s peasc apsat prin camer, apoi desfcu o a
doua scrisoare.
- Nu se poate! E un act de vnzare pentru calul meu, Ebony.
Rnced, ticlosule! Trebuie s ajung acas... Trebuie s fac rost
de nite bani... dar de unde?
- Din experiena mea, Summer, scumpo, dat fiind c brbaii
controleaz avuiile, e logic c o femeie care are nevoie de bani
trebuie s-i ia de la un brbat sau altul.
- Adic s m mrit pentru bani? ntreb Cat cu scrb. Nu
cred c a putea s fac asta vreodat, nici chiar pentru bani. Toi
brbaii snt ri i egoiti. Dac m-a mrita cu unul bogat, poate
c mi-a rezolva problemele cu banii, dar celelalte s-ar aduna
30 VIRGINIA HENLEY

claie peste grmad i m-a vedea nevoit s rmn cu el tot


restul vieii. Ultimul lucru pe care mi-1 doresc e cstoria!
- Draga de tine! Nu e chiar att de simplu. M tem c la
Londra cstoria nu mai e deloc la mod. Acum legturile
amoroase snt cele mai cutate, ns n cazul tu chiar i aa ceva
ar fi aproape imposibil.
- De ce? ntreb Cat fr ocoli.
Lady Richwood ezit, apoi decise s-i spun adevrul:
- Nu eti la mod. Acum se caut blondele. Prul negru la
femei e considerat urt, strin, portughez, ca al bietei regine.
Drag, d-mi voie s fiu sincer cu tine. Umbli ca un brbat,
blestemi i spui exact ce gndeti. Brbaii nu vor aa ceva. Ei vor
o ppu spoit, care zmbete dulce, mnnc precum o pasre,
se mbrac precum un nger, are manierele unei doamne, e
amuzant, cochet i asculttoare.
- Asculttoare? repet Cat cu bnuial n glas.
- Da. Care e dispus la orice vor ei ntre cearceafuri, explic
mtua Lil.
- Deci asta nseamn s ai o legtur amoroas, se
cutremur tnra. Brbaii snt malefici i dezgusttori. Pe lumea
asta, ei nu fac dect s ia, pe cnd noi nu facem dect s dm. mi
spui c trebuie s-mi vnd trupul, pe bani, vreunui btrn scrbos.
Mai bine-i fur. Nu m-ar mustra contiina s fur de la un brbat.
- Draga mea, rosti Lil cu rbdare, jucndu-se cu vorbele pn
cnd devenir aproape ca o mngiere, n Londra, brbaii i in
averile la aurar sau la bancher, nu pe te miri unde, la ndemna
hoilor. Cred c tu ai spirit de aventurier. De ce s nu ntorci
soarta n favoarea ta? Folosete-i pe brbai aa cum ei le
folosesc de obicei pe femei. Ai putea s fii foarte frumoas, draga
mea, i, dac eti aa istea cum cred eu c eti, ai putea s
salvezi Roseland i s trieti tot restul vieii n huzur. Folosind
cuvinte frumoase i promisiuni pun rmag c ai putea s faci
rost de averea vreunui brbat, iar cnd ar veni vorba s-i plteti
datoriile, ai putea s scapi cu foarte puin. Aa, el ar da i tu ai
PIRATUL l FRUMOASA LADY 31

Pe Cat o salv simul umorului.


- Trebuie s recunosc c m tenteaz gndul s-i fac aa ceva
vreunui porc bogat. Frate-meu ar putea s m ajute s-l pclesc.
Bietul de Spider e un lord a crui via a fost mai grea dect a
unui biat de la grajduri.
Zmbetul i dispru.
- Nu, n-a putea, decise.
- Aa e, draga mea. N-ai putea, spuse Lil. Nici n-ai inut
vreodat vreun evantai n mn. Evantaiele snt un limbaj n sine,
menit pentru flirt. Tu nu tii cum s te mbraci i cum s dansezi.
Probabil c nici n-ai mers vreodat n pantofi cu toc i pun pariu
c n-ai reui s chicoteti nici dac te-a plti, spuse Lil, ncercnd
s-o conving. Nu cred c ai putea s devii nici mcar amanta
vreunui brbat, darmite s primeti vreo cerere n cstorie.
Cat simi mpunstura cuvintelor ei. Dac-i punea mintea
la asta, putea s-l aib la degetul mic pe orice brbat i s-l
conving s o cear de nevast. Rse, dndu-i seama c Lil o
tachina. Spuse n glum:
- E singura cale s salvez Roseland, aa e? Orict mi-ar
displcea ideea, m tem c ai dreptate. Trebuie s nv toate
trucurile astea. Trebuie s devin o lady. M pricep foarte bine s
imit. D-mi voie s-i art.
Apuc evantaiul ivoar al lui Lil i l desfcu zmbind gale,
apoi rosti seductor:
- mi plac tare mult domnii nstrii.
Lil rse.
- Draga mea, m-ai imitat de minune!
- Fiindc m fascinezi! Tot ce spui e seductor, chiar i cnd
vorbeti despre cpuni.
Lil rse ncntat, apoi rosti cu un aer pragmatic:
- 0 s-i vindem trsura i caii ca s pltim nmormntarea,
i o s-i lum ie nite haine actrii din ce ne rmne. ntre timp
i mprumut eu orice ai nevoie.
- N-ar trebui s irosesc banii pe mbrcminte, spuse Cat cu
ndoial.
32 VIRGINIA HENLEY

- Nu-i risip, Summer. Dac vrei s prinzi un pescru,


trebuie s pui momeal n capcan. Acum hai s te odihneti, iar
mine dup-mas te duc s vezi o pies de teatru. E despre o
camerist care se preface doamn i reuete s se mrite cu un
conte. S iei aminte, apoi, spuse repede, seara mergem la o
petrecere pe care-o d lady Shrewsbury. Dac nu vorbeti prea
mult i eti atent n jur, o s nvei cum s te pori n societate.
Restul ine de tine. tiu c abia atepi s te ntorci acas i cred
c oricum ai mai multe anse de mriti n Cornwall dect la
Londra, scumpo. Brbaii de la curte snt deja plictisii de femei
i ne cunosc aproape toate trucurile.
- Noapte bun, Lil. i mulumesc pentru sfaturi i ajutor,
fiindc eu nu tiu nimic despre toate astea.
- Ei bine, draga mea, ncepnd de mine o s renuni la
porecla ta ridicol. Summer e un nume frumos, pe care brbaii
o s i-l aminteasc uor.
Capitolul 4

- Nu poi s ai ncredere n nici o femeie de pe lumea asta,


spuse Ruark Helford ridicnd neatent crile de joc.
- Am tiut nc din leagn c doar un prost e n stare s se
ncread ntr-o femeie, rspunse Carol Stuart n felul lui lent,
cinic.
Buckingham i povestise lui Ruark c amanta lui fusese
vzut flirtnd cu ducele de York. Jucau cri n salonul Maiestii
Sale, iar mesele de joc erau pline de coroane de aur. Camerele
Ecaterinei deveniser un loc la mod pentru ntlnirile curtenilor
i doamnelor, doar pentru c acolo-i petrecea serile Carol n
ultima vreme. Se strduia din toate puterile s fie un so
ndatoritor. i reuea de minune, cu excepia unui singur lucru
ce nu putea fi rezolvat ntre el i regin, anume amanta sa veche,
Barbara Palmer.
Carol se uit n cealalt parte a camerei, acolo unde era
Barbara n acel moment. Doamna l privi ntrebtor. El nu spuse
nimic, dar i fcu semn cu ochiul, apoi oft. Era de o frumusee
att de voluptuoas... Cum ar fi putut s-i reziste, cnd prul ei ca
mahonul i se aeza att de frumos pe pern. Cum s le reziste
snilor care-i umpleau palmele? Dac ar fi fost mai puin
intempestiv, ceva mai uor de condus... mai puin autoritar,
mai supus... ceva mai puin extravagant i mai prudent. Nu i-
ar fi stricat nici s fie mai puin pretenioas i ceva mai
credincioas.
Figura lordului Helford era impasibil, dar calmul su
aparent ascundea iritarea provocat de Buckingham. Nu-1
plcuse niciodat, dar tia c-i era mai de folos ca prieten dect
ca inamic. Ct despre actuala sa amant, Ann Ashley, nu era greu
34 VIRGINIA HENLEY

de crezut c pariva flirtase cu fratele regelui, James. i spusese


c pleca spre Cornwall curnd, dar, fir-ar a naibii de treab, ar fi
putut s atepte s i se rceasc aternutul nainte s-l
nlocuiasc n patul ei. Ann i ceruse s-o ia cu el, sugerndu-i c
ar fi vrut s-i devin mireas. Faptul c el refuzase politicos, dar
ferm, era, evident, cauz a comportamentului ei vizavi de James.
Helford n-avea de gnd s se nsoare cu amanta. Femeile erau
toate la fel, gndi cinic - doreau, pn la ultima, s i se vnd celui
care oferea preul mai mare.
Carol se ridic de la masa de jos i se post n picioare, n
spatele maiestii sale regina. Ecaterinei ncepuser s-i plac
jocurile de noroc i tia c pctuia din cauza obiceiurilor pe care
le deprinsese la curtea soului su. Carol se aplec i-i opti la
ureche, iar ea i ascult sfatul i ctig imediat jocul.
Era aproape miezul nopii cnd regele se aplec din nou la
urechea soiei sale, de aceast dat cu o sugestie ceva mai
necuviincioas. Nimeni nu putea s plece naintea reginei, aa
c, atunci cnd aceasta se ridic de pe scaun cam fr voie i o
chem pe una dintre doamnele care o nsoeau, destul de muli
dintre invitai se simir uurai.
Trecuse mai bine de o or cnd plec, n sfrit, i ultimul
dintre valeii regelui. mbrcat n halatul de brocart, regele se
ndrept spre dormitorul maiestii sale regina, cu cockerii si
mult-iubii n urm. Spre uluirea sa, o gsi pe Caterina
ngenuncheat n faa altarului pe care i-l aranjase n garderob.
Dou dintre doamnele ei de companie, aduse cu sine din
Portugalia, erau nc acolo.
Carol tui discret, spernd ca acestea s priceap aluzia i s
se fac nevzute, ns nu se ntmpl aa.
- Draga mea, hai la culcare. 0 s mori acolo, n genunchi.
- Nu mai dureaz dect o clip, Carol, se auzi vocea blnd i
sczut a reginei.
Contesa de Penlava, ns, i arunc o privire aspr. Carol
strnse din buze.
- Doamnelor, putei s v retragei, spuse ferm:
PIRATUL l FRUMOASA LADY 35

Odat rmai singuri, Carol se apropie de Caterina i i opti:


- Iubita mea, tu, care n-ai nici un pcat, de ce gseti necesar
s petreci atta timp stnd pe genunchii ti frumoi ca s-i ceri
iertare Domnului?
Ea se ntoarse din faa altarului i, cu o expresie hotrt,
sfidtoare, rspunse:
- Nu m rog pentru mine, Carol. M rog pentru tine.
- Iubirea mea, nu cred c mi s-ar ierta toate pcatele nici
dac-ai sta ngenuncheat pentru totdeauna.
i zmbi, iar inima ei aproape c se topi de plcere. 0 lu de
mn i o ridic din genunchi, apoi i opti:
- Vino n pat, Caterina.
Se aplec s o srute, dar ea ntoarse obrazul, confirmndu-
i ceea ce el bnuia deja. Amnase intenionat momentul culcrii,
preludiu al unei probleme neplcute pe care ea dorea s-o
discute.
Carol oft. Nu voia dect o or de dragoste n timpul creia,
dac avea noroc, smna sa avea s-i druiasc reginei un
motenitor la tron. Dumnezeu tia c n-aveai de ce s te atepi
la pasiune din partea ei. Nu-i putea satisface spiritul senzual, iar
el accepta asta cu elegan i o trata cu blndee i buntate, ns
rezerva i reticena ei legate de tot ce inea de sex ncepeau s-l
oboseasc.
Se ls condus n dormitor, dar nu n pat.
- Carol, ncepu ea curajos, ai pornit pe un drum care m va
face foarte nefericit.
- Cu siguran c nici mcar eu nu pot fi aa o brut,
Caterina, rspunse el.
Regina roi, fiindc soul ei era buntatea ntruchipat n
ceea ce-o privea. Poate c alii rdeau de vemintele ei stranii, de
felul n care vorbea i se comporta, ns el, niciodat. Suspin
pierdut.
- E vorba despre femeia aceea din nou, spuse privindu-1 cu
repro.
Carol tcu, nelept.
36 VIRGINIA HENLEY

- Am auzit c i-a cerut s-o faci contes.


Caterina btu hotrt din piciorul nclat cu papuc.
- Nu doresc aa ceva!

Casa cochet a Barbarei Palmer era situat foarte con


venabil. Era trecut de dou noaptea, dar Carol era destul e sigur
c amanta sa avea s-l primeasc bucuroas.
Servitorii ei nici nu clipir cnd regele Angliei se strecur cu
pas uor n sus pe scar, spre dormitorul stpnei lor. Barbara
era n pat, singur, din fericire, i se trezi imediat ce auzi paii
cunoscui.
- Nu te ridica, scumpa mea. Vin alturi de tine ntr-o clip,
spuse Carol scondu-i haina.
Barbara ddu la o parte cuvertura, aprinse o duzin de
luminri i rmase n faa lui mbrcat numai n cmaa de
noapte de culoarea lavandei. n privirea lui se citea dorina, ns
ea ridic o mn ca s-l opreasc.
- Sire, trebuie s vorbim.
Regele oft. Nu i-ar fi folosit titlul formal dac n-ar fi vrut s
discute ceva serios.
- Vorbim mai trziu, Babs. Snt tare ca piatra doar uitndu-
m latine.
Se apropie din doi pai mari. Cu mini pricepute i cobor
bretelele cmii de noapte, dezgolindu-i snii grei i privind-o
cu nesa. Ridic un sn cu mna sa puternic i bronzat i i
cobor buzele spre sfircul ntunecat i apetisant. tia c putea s-
o fac s simt o pasiune arztoare n doar cteva clipe dac-i
folosea minile i gura. Ea i ddu prul minunat, de culoarea
mahonului, peste umr, i-i cuprinse sexul n palm, aa cum tia
c-i place. El gemu, iar ea i trase sfircul din gura lui folosindu-
se de cealalt mn.
- Vorbim acum. Fcleul la al tu poate s atepte pn mai
trziu, Carol. Am auzit astzi ceva ce mi-a dat fiori de moarte!
spuse dramatic. Se conspir ca eu s nu primesc niciodat titlul
pe care mi l-ai promis cu atta loialitate.
PIRATUL l FRUMOASA LADY 37

i ridic puin cmaa de noapte, ca s-i acopere


goliciunea.
- Barbara, tii c o s fac tot ce-mi st-n putere ca s te vd
contes de Castlemaine, o alin el. Vino n pat. Regele are nevoie
de serviciile tale.
- Tot ce-i st n putere! rosti ea cu dispre. S-ar crede c pn
i boorogul de Hyde are mai mult putere dect tine. Scap de
el, Carol!
- ntr-un fel, Edward Hyde chiar are mai mult putere dect
am eu. E cancelarul meu, Barbara, i conductorul Parlamen
tului.
- Ei bine, dac ai de gnd s lai pe toat lumea s-i dicteze
ce s faci, inclusiv pe soia ta, atunci e clar c promisiunile tale
snt doar vorbe goale.
- Maiestatea sa nu-mi spune ce s fac, rosti el ironic, dar tu,
iubita mea, te rzboieti cu mine de fiecare dat. Pun rmag
c o faci doar ca s te vd ct eti de frumoas cnd te superi, rosti
ademenitor, apropiindu-se'i mngind-o n sus pe bra, pn la
umr.
Ea i mpinse mna la o parte.
- i dau mereu voie s profii de mine. Tu crezi c toate se
rezolv n pat, se rsti.
- E valabil pentru majoritatea lucrurilor, iubirea mea. Hai,
Barbara, tii c i tu ai nevoie de mine, aa cum am i eu de tine.
i cuprinse din nou snul n palm, iar ea gemu.
- Nu. Nu, Carol. Nu i de data asta. Cnd m gndesc la cte
sacrificii am fcut pentru tine mi se rcete sngele n vene. Iar
acum tu nici mcar nu-mi iei partea n faa lor!
- Sacrificii, Barbara? ntreb el cu gndul la banii, casele i
bijuteriile cu care o rsfase.
- Snt cel mai mare scandal de la Whitehall - toat curtea tie
c eti cu mine zi i noapte. Mi-am sacrificat reputaia, am
renunat la bunvoina soului meu.
Deschise larg ua dormitorului i strig dramatic:
- Hai cu mine n camera copiilor i-i art ce alte sacrificii
am fcut pentru tine.
38 VIRGINIA HENLEY

- Barbara, stai locului! E crud i nechibzuit s trezeti


pruncii la ora asta.
Oft din toi rrunchii.
- A vrea s poi fi mai generoas cu mine, Babs. Tocmai am
petrecut dou ore mizerabile n compania maiestii sale,
discutnd despre tine.
- Chiar aa?
Barbara pru imposibil de mulumit. Merse i i turn un
pahar de vin de Rheinhessen. Se apropie de emineu, iar formele
voluptuoase i se ntrezrir prin cmaa de noapte transparent.
Carol i muc buza, ca s nu o apuce cu fora. Spuse apsat:
- N-ai de gnd s m primeti n patul tu, aa e?
- Pn nu se rezolv problema asta, Carol, nu.
Capitolul 5

Ruark Helford nu avea mai mult noroc dect suveranul su.


Dup ce plec din salonul Maiestii Sale regina, i croi drum
spre casa cochet pe care o cumprase pe Tothill Street, pentru
doamna Ann Ashley. Intr pe tcute, apoi i ddu seama c nu
era nevoie s fie att de atent, fiindc doamna nu se ntorsese
nc acas.
i scoase plria i haina, apoi desfcu o sticl de vin. Nu
reui s-i pun cteva ntrebri cameristei, fiindc aceasta nu era
de gsit, aa c se sprijini de sptarul fotoliului n care se aezase
i ridic picioarele pe o msu lustruit.
Dup o or, timp n care terminase vinul, ncepu s-i
doreasc o ceart. Deschise un sertar mic i ncepu s rsfoiasc
toate chitanele lui Ann. Strnse din dini cnd descoperi c
femeia i cheltuise cinci sute de lire pe haine i bijuterii, i asta
doar n acea sptmn.
Cnd apru, Ann era nsoit de camerist. i vzu expresia
de pe chip i spuse grbit:
- Las-ne, Millie.
Ruark Helford o ntmpin tcut, fr ca mcar s o srute,
iar ea i ddu seama din postura lui c dispoziia i era
periculoas. i arunc evantaiul, mnuile, masca i pelerina pe
un scaun i ncepu s-i desfac rochia. Trebuia s-l duc n pat
ct mai repede posibil. Spuse cu rsuflarea tiat:
- Ruark, dragule, credeam c eti cu regele n seara asta.
Dac a fi crezut c vii, n-a fi mers nici moart la petrecerea lui
Elizabeth Hamilton.
nc innd chitanele n mn, el o privi din cap pn n
picioare, fcnd-o s rosteasc poticnit:
40 VIRGINIA HENLEY

- Aveam nevoie de o rochie nou, Ruark.


El ridic dintr-o sprincean.
- De o rochie?
- Ei bine, de trei. M-am gndit c poate i-ar plcea s-mi
druieti un colier de perle, drept cadou de desprire.
uguie frumos din buze.
- Mi-a dori s nu pleci n Cornwall, dragul meu. O s mor
de singurtate.
i scosese rochia i era n faa lui doar n furou, un corset
ngust, care-i ridica snii i o pereche de ciorapi din mtase,
susinui de jartiere trandafirii. Se rug ca trupul ei pe jumtate
dezbrcat s-i distrag atenia, ceea ce, ns, nu se ntmpl.
- Mai snt chitane din astea sau le-am gsit pe toate? ntreb
el fluturnd teancul de hrtii.
Ea se apropie precaut.
- M-ai rsfat att, iubirea mea! D-mi voie s te rspltesc
aa cum i place mai mult.
i scoase furoul, iar el i privii snii mici, frumoi, apoi talia
ngust. Ea se ridic pe vrfuri i l cuprinse pe dup gt, lipindu-
i snii goi de pieptul lui lat. Ruark i ddu minile la o parte i se
ndeprt. .
- Ce s-a ntmplat? ntreb Ann cu privirea aprins. Te pori
de parc n-ai vrea s te ating!
- Nu vreau, spuse el simplu. Nu, pn nu aflu unde-ai fost.
- i-am spus c am mers la petrecerea...
- Ann, nu m insulta, o avertiz el.
Privirea i era att de rece nct ea ntinse mna dup halatul
de mtase, ca s se acopere.
- Ai plecat urechea la brfe. La curte exist mereu cte cineva
gata s-i umple capul cu minciuni.
- Zvonurile spun c ai avea o legtur cu fratele regelui, cu
James, rosti el sec, ateptnd ca ea s nege.
Ann protest vehement, mai nti furioas, apoi jurnd pe
Dumnezeu, apoi plngnd cele mai frumoase lacrimi plnse
vreodat n faa vreunui brbat. Pn la urm se arunc pe pat,
PIRATUL l FRUMOASA LADY 41

cu faa n jos, i atept ca salteaua s se ncline, semn c el avea


s-o ia n brae ct de repede.
Ateptarea, ns, i fu n van. Simi cum o cuprindea un fior
de spaim. Nu reuise niciodat s-l manipuleze pe Ruark aa
cum fcuse cu ali brbai. De aceea i se i prea att de atrgtor.
La nceput nu-i venise s cread c avusese asemenea noroc
i c-1 atrsese pe cel mai viril i mai dezirabil brbat de la curte.
Nimeni n-ar fi putut s-l nlocuiasc, nimeni, n afar de un cap
ncoronat. De aceea i dduse sperane fratelui regelui. Se
ntoarse pe spate i i mngie un picior cu vrful celuilalt, apoi
ntreb cu rsuflarea tiat:
- 0 s m pedepseti?
Avea nevoie s-i simt mna pe trupul ei, ntr-un fel sau altul.
Ochii lui cprui se ntunecar, devenir cafeniu nchis, iar Ruark
cobor pleoapele pe jumtate, ca s-i ascund mila din privire.
- 0 s fii pedepsit pentru ce-ai fcut, draga mea Ann, dar
nu de mna mea.
Ezit, apoi spuse ncet:
- James are sifilis.
Ea fcu ochii mari de spaim i pli. Ruark i lu haina i
plria cu boruri largi.
- 0 s pltesc chitanele, spuse ncet, apoi plec.
* * *

Cei doi brbai nali, siluete ntunecate ndreptndu-se una


spre cealalt din direcii opuse, ajunser fa n fa pe strada
Birdcage Walk. Ruark Helford i scoase plria n faa regelui
su. Carol rosti lent, cinic:
- Nimic nu se compar cu o plimbare prin James Park la
patru dimineaa.
- Nu, sire. Numai aa poi s evii scandalurile, rspunse
Helford sardonic.
- Mie-mi place scandalul, rosti Carol gnditor.
Helford ridic din sprincean, rznd de sine nsui.
42 VIRGINIA HENLEY

- Cred c sntem n aceeai barc, Sire.


- Femeile! pufni Carol. Unde naiba mai poate regele s se
culce cu o femeie?
Ridic privirea spre primele raze de soare ce luminau cerul.
- Vrei s jucm un tenis pn n zori? E singurul sport de care
o s avem parte n noaptea asta.
Ruark nclin aprobator din cap.
- Dac nu crezi c o s ne duc la Bedlam din cauza asta, cu
restul lunaticilor...
Trupul i cerea s acioneze. Ar fi preferat s fie la crma
corbiei sale, pe timp de furtun, sau clare pe un armsar cu
snge fierbinte, gonind prin mlatini, dar un joc brutal de tenis
era la fel de bun ca s-i liniteasc mnia.
Merser repede prin parc, spre terenurile de tenis, i, cnd
trecur pe lng aleile lipsite de iarb unde jucau pali mall cu
ciocane din lemn, trimind mingi prin inele aezate la nlime,
Carol spuse:
- A prefera un joc de pali mall, dar nu cred c mai gsim ali
opt ncornorai la ora asta.
Jucar cu atta for nct curnd se vzur nevoii s-i
scoat cmile. Cei doi brbai bine fcui, puternici, erau egali
ca pricepere, aa c jucar dou ore pn cnd, la un numr egal
de meciuri ctigate, se vzur nevoii s accepte remiza.
Cei doi traversau parcul St. James, ndreptndu-se spre
Whitehall, cnd regelui i mai veni o idee genial.
- Mtuica Lil! spuse oprindu-se.
- Poftim? ntreb Ruark.
- Mergem la mtuica Lil... e chiar pe strada Cockspur. Vreau
s fiu prezentat unei tinere frumuele. Ce loc e mai potrivit
pentru asta dect acas la mtuica Lil?
Ruark se codi.
- Am cunoscut cndva o tnr acolo... nainte s termin cu
ea am cheltuit o avere, i nici mcar nu era fecioar.
Carol rse.
- Fecioria nu e chiar aa de preioas cum se zvonete.
PIRATUL l FRUMOASA LADY 43

Obosesc doar cnd m gndesc la ct efort e necesar ca s-i


deschizi cale.
Ruark tiu c regele se gndea la regina Caterina.
- tii, Ru, din experiena mea, despre care se zvonete c ar
fi vast, femeile snt toate la fel.
- Ei bine, spuse Ruark, nu prea are rost s te nsoesc la
mtuica Lil, sire. Plec la Cornwall ntr-o sptmn i ultimul
lucru de care am nevoie e s-mi complic viaa cu alt femeie.
Abia am reuit s scap de una.
- Helford, ai jurat s-i susii monarhul n orice ntreprinde.
Ca superior ce-i snt, i ordon s m nsoeti.
Ruark ridic dintr-o sprincean ntunecat precum pana
corbului.
- Eu n-am superiori, sire.
Carol l privi admirativ.
- Pe Hades, adevr grieti, spuse zmbind lene.
ntreaga mimic i se schimb.
- Vino ca s-mi fii sprijin, ca prieten.

Pisica alb, persan, se hotrse s doarm n camera lui


Summer, ns n acel moment zgria la u, semn clar c voia s
ias. Tnra ddu cuverturile la o parte, ezit o clip, ntrebndu-
se dac s coboare la parter mbrcat doar n cmaa alb de
noapte, att de minunat brodat cu dantel i panglici, apoi ridic
mingea mic de blan i fugi n jos pe scri. Se gndi c n-avea
cum s ntlneasc pe cineva nainte de ora ase.
Tresri auzind o btaie la ua din fa, exact cnd se pregtea
s-o deschid, i se ntreb uluit cine erau domnii nali i
ntunecai care pir hotri n foaier. Pisica, alarmat, o zgrie
i-i sri din brae.
- Diavoli mic, murmur Summer, fcnd ochii mari la
vederea hainelor scumpe ale celor doi oaspei.
Unul dintre ei era mbrcat n catifea purpurie, brodat cu
fir de aur, iar cellalt purta catifea neagr i o plrie cu boruri
largi, mpodobit cu o pan albastr de stru.
44 VIRGINIA HENLEY

Pentru Dumnezeu, pana era albastr! Nu mai vzuse n toat


viaa ei ceva asemntor. Privirea i urc de la cizmele nalte pn
la prul lung, ce le ajungea la umeri, i se opri la ochii lor curioi.
Unul dintre ei se uit fix la ea, parc de o eternitate, iar Summer
se sperie la ghidul c era mai mult dezbrcat dect mbrcat.
0 cuprinse un val de uurare cnd n foaier apru unul
dintre servitorii mtuii ei, iar ea putu s fug napoi la etaj, cu
prul negru n dezordine i cu obrajii roii ca para focului.
Ruark Helford se uit n sus pe scri, n urma ei, mult
vreme dup ce tnra dispruse din vedere. Apariia ei aproape
c-1 nucise. Trsturile ei dramatice, ntunecate, erau exotice,
neobinuite, aproape misterioase, iar ea cu totul era nemaipo
menit de atrgtoare.
Cmaa de noapte alb ca laptele, cu dantel n fa, i fcuse
imaginaia s prind aripi.
Moda acelor timpuri dicta veminte att de voluminoase
nct brbatul n-avea cum s-i dea seama de formele unei femei
pn cnd nu o dezbrca de crinolin i de rochie, dar cmaa lui
Summer cdea n falduri blnde n jurul ei i lsa s se ntrevad
curbura delicioas a snilor obraznici i posteriorul rotund. Cnd
fugise n sus pe scri, Ruark. i. vzuse tlpile goale, gleznele
subiri, i se rugase ca picioarele s-i fie tot att de zvelte.
Se hotrse deja ca prima dat cnd avea s-o ia n patul lui
ea s fie mbrcat n acel vemnt alb.
Cu toate c tia c nu o mai vzuse, fata i amintea de cineva
sau de ceva. Se imagin adnc n ea i imediat trupul i rspunse.
Ruark Helford i spuse regelui:
- Simt c e cinstit s-i spun c o s particip totui la
evenimentele din aceast noapte.
- n nici un caz, Helford! Cred c acela a fost primul chip
nefardat pe care l-am vzut n ultimii doi ani.
- Pun prinsoare cincizeci de lire c m nfrupt primul din ea,
spuse Ruark.
- Trebuie s pleci ct mai curnd la Cornwall, Helford, i nu
vd nici un motiv de amnare.
PIRATUL l FRUMOASA LADY 45

Mtua lui Summer, Lil, tocmai se pregtea s coboare cnd


fata trecu n fug pe lng ea, cu rsuflarea tiat. Lil o privi
bnuitor, apoi ddu cu ochii de Carol Stuart, impuntor cum era,
la ea n foaier. La baza treptelor, doamna fcu o plecciune
adnc i rosti cu vocea ei provocatoare:
- Maiestate, mi faci o onoare vizitndu-m, dar chiar era
nevoie s ne vedem naintea orei ase dimineaa?
- Lady Richwood, snt la dispoziia dumitale, rosti Carol,
ridicndu-i degetele mpodobite cu giuvaieruri i ducndu-le la
buze. Sntem prieteni att de buni nct m-am gndit c voi fi
binevenit la orice or.
Ea se uit la nsoitorul regelui.
- Lord Helford, cred c ai speriat-o de moarte pe nepoata
mea, aa chipe i ntunecat cum eti, rosti lent, sugestiv.
- Nepoata, rosti regele, discret, mi-a atras atenia. Te implor
s ne faci prezentrile.
Lady Richwood se crisp. Ca s-i arate regelui Angliei c
fcuse o gaf de neiertat, renun la tonul seductor i rosti sec:
- Domnilor, aceea chiar este nepoata mea, lady Summer St.
Catherine. Am chemat-o la Londra ca s vad de sntatea
tatlui ei. Din pcate, acesta a murit ieri. Sntem ndoliate.
Triau o epoc lipsit de moralitate, dar plin de convenii
sociale.
- Lady Richwood, iart-ne prostia i nechibzuina. Cele mai
sincere condoleane, doamn, pentru pierderea fratelui
dumitale. Helford, ai ales un moment foarte nepotrivit ca s
propui s venim aici.
Lil Richwood vorbi imediat pe un ton mai blnd:
- V iert, fr ndoial. Snt nclinat s fac asta atunci cnd
am n fa cavaleri nali i chipei.
Amndoi brbaii se nclinar formal, adnc, nainte s plece.
Capitolul 6

Mtua Lil urc n grab treptele, cu o expresie speculativ


pe chip. 0 msur atent pe nepoata ei i abia apoi i ddu un
rspuns la ntrebarea care aproape c-i zburase acesteia de pe
buze:
- Era maiestatea sa, regele, draga mea, i clar s-a artat
interesat de tine. Dac aranjez ceva pentru voi doi, o s tre
buiasc s fii foarte istea ca s-i pstrezi atenia mai mult
vreme. Competiia va fi formidabil. Cu toate astea, aa i-ai
rezolva problemele financiare.
O camerist micu aduse o tav de mic dejun, cu fructe,
croasant i ciocolat cald. Lil se strmb cnd o vzu pe Summer
mncnd cu poft. ncet, printre mbucturi, tnra ntreb:
- Vrei s spui c a putea s merg n patul regelui... pentru
bani?
Lil o privi atent i i explica:
- S mergi cu el ntr-un alcov, ntr-o camer de baie, ntr-o
trsur sau oriunde altundeva se decide el s fii a lui, nu doar n
pat. Cnd trupul i este de vnzare, poi s-l vinzi fr regrete
celui care ofer mai mult.
Summer se cutremur, apoi i linse ncet mierea de pe
degete i ntreb:
- Cine era cellalt?
tia c n-ar fi avut cum s prind o prad att de important
cum era regele. Cel puin nu de la nceput. Era dispus s nceap
de jos.
- Draga mea, nu cred c eti genul lui Ruark Helford. Amanta
lui de acum, Ann Ashley, e ca o ppu de porelan.
- Helford? repet Summer deodat foarte interesat.
PIRATUL l FRUMOASA LADY 47

- Da. Lordul Helford este proprietarul domeniului vast de


ling pmnturile tale din Cornwall, cu toate c nu s-a mai
apropiat de acel loc de ani buni, te asigur.
- Pe toi demonii din iad, deci acela e lordul Helford? rosti
Summer parc nevenindu-i s cread. Mi l-am imaginat ca pe un
porc gras i btrn.
Rse.
- N-a trecut nici o sptmn de cnd i-am u rat s aib o
noapte mizerabil, spuse arbornd o expresie amenintoare.
Cnd m gndesc la ct snt de bogai el i familia lui, mi se rcete
sngele n vene. Eu i Spider am suferit ani ntregi de foame, pe
cnd i cel mai de jos servitor al lui a trit bine de pe urma
domeniilor sale.
i spuse n gnd c Ruark nu era respingtor, cu toate c era
bogat.
- Draga mea, n-ar fi justiie divin dac ai reui s pui mna
pe banii lui Helford? Dac l-ai seduce, atunci ai fi pe picior de
egalitate!
Summer nu se ls convins att de uor. Spuse cu ndoial:
- S-a uitat foarte ciudat la mine.
- Cum aa? ntreb Lil.
- De parc ar fi vrut s m devoreze, rspunse tnra.
- Exact asta s-ar putea s i fac, draga mea. E periculos.
Lil vzu pe chipul nepoatei sale ezitarea i nelese c nu o
putea convinge dect dac i-1 prezenta pe Ruark ca pe o
provocare.
- Tu ai nevoie de un brbat pe care s poi s-l duci de nas
i, cu toate c nu l-ai vzut pe Helford dect pentru o clip, cred
c i-ai dat seama c el nu e genul care s fie condus de o femeie.
Poate c ie i trebuie un brbat mai n vrst, mai uor de
controlat. Cineva care n-a fost binecuvntat cu chip i trup ca ale
lui Helford.
- N-a spune c e tocmai chipe, rosti Summer dndu-i
prul pe spate, cu toate c nici neatrgtor nu e.
48 VIRGINIA HENLEY

- E nevoie de mare isteime ca s-l pcleti pe Helford. Dac


nu crezi c faci fa unei astfel de provocri, mai bine gsim un
altul.
- Nu, spuse Summer acceptnd bucuroas. Cred c Ruark
Helford o s se potriveasc bine cu planurile mele.
- Bine, scumpa mea, dar s nu zici c nu i-am spus! 0 s aflu
cum mai e viaa lui personal.
- Cum faci asta? ntreb Summer curioas.
- Servitorii mei o s afle de la servitorii lui, bineneles. Prin
ei afli o mulime de informaii.
- n dimineaa asta o s merg s m ntlnesc cu omul care
se ocup de ipoteca domeniului Roseland. Trebuie s ncerc s-
1opresc nainte s scoat casa la vnzare. 0 s m trguiesc cu el,
dar, Lil, snt sigur c m-a descurca mai bine dac a avea ceva
mai bun de mbrcat
Spre uimirea ei, Summer descoperi c etajul superior al
casei cochete de pe strada Cockspur era dedicat doar vemin
telor.
- Dora, ce ne sugerezi?
- Are o coloratur att de vie nct i-ar sta bine n aproape
orice. Sigur, dac-i doreti un efect spectaculos, trebuie s fim
atente la toate detaliile. Dac am prezenta-o la curte, ar face
senzaie mbrcat n mtase de culoarea focului, cu maci n pr.
- Nu putem, Dora, porumbia mea. Fata e n doliu.
- Atunci trebuie s fim ceva mai subtile. 0 s poarte alb i
negru, orice nuan de violet, lavand sau mov... Nici cenuiul nu
stric. Poate s poarte orice culoare dac i ascunde chipul sub
o masc neagr. Avem multe modele.
Dei Summer nu vzuse n viaa ei haine fine, cu un instinct
feminin care nu ddea gre puse mna pe o mantie din catifea
cenuie, cu guler din blan de vulpe argintie i cptueal din
satin de culoarea ametistului.
- i plac lucrurile elegante, rosti Dora aprobator.
PIRATUL l FRUMOASA LADY 49

mbrcatul i se pru o experien cu totul nou i palpitant


lui Summer. Nu purtase niciodat nici mcar plrie pentru
doamne, aa c o lsar mut ciorapii de mtase, jartierele cu
panglici i pantofii cu toc nalt, dar nu mai mult dect corsetul, o
invenie care modifica forma trupului, ridicnd snii i subiind
talia. Efectul era foarte artificial, dar era n acelai timp provo
cator, atrgtor, iar snii i se curbau frumos deasupra decolteului
oricrei rochii.
Pentru c nu se descurca n acelai timp cu manonul, cu
evantaiul i cu suportul mtii, alese o alta, simpl i neagr, care
se lega la spate cu panglici, sub plrie.
Cnd o vzur gata, Dora zmbi larg, iar Lil btu din palme.
- Draga mea, m uimeti. Parc tocmai ai fi venit din Paris,
nu din Cornwall! jur c dup ce o s fii fardat i pregtit s iei,
0 s fii att de ndrgostit de Londra nct n-o s-i mai vin s
pleci.
Un val de vinovie aproape c o nec pe Summer, care i-
1imagin pe bietul Spider ncercnd s reziste pe cont propriu,
cu butoaiele de contraband pline cu tabac i cu aproape nimic
de mncare. Mtua Lil nu-i ddu voie s rmn prea mult pe
gnduri, ci porunci s se pregteasc o trsur mic, n care s
mearg mpreun n ora.
Summer iei din casa mtuii ei i cobor treptele spre
strad, fr s observe silueta clare a lordului Helford.
Ruark se ndrepta spre Pool of London, unde corabia sa se
pregtea pentru drumul spre Cornwall. Fcuse un scurt ocol de
pe trand, prin strada Cockspur, mpins de un imbold care-i era
neclar pn i lui nsui. Cnd o vzu cu coada ochiului, urmat
de mtua Lil i de un servitor, i deveni clar ce-1 adusese pn
acolo.
- Summer, rosti ncet, ca pentru sine. Lady Summer. Ct de
minunat!
Solomon Storm, cmtarul, locuia n Cheapside, n Londra.
Ruark Helford urmri trsura mic a lui lady Richwood n jos,
pe trand, apoi pe Ludgate Hill i n sfrit pe Cheapside. 0 privi
50 VIRGINIA HENLEY

pe Summer cobornd i ndreptndu-se spre locul n care aurarii


i cmtarii fceau afaceri profitabile, pltind doar o dobnd
confortabil de ase procente.
Fiindc murise cineva din familie, el presupuse c mtua
Lil nu pierdea timpul i c venise ca s ia o parte din motenirea
care i se cuvenea.
Cam fr voie, le ls n urm i i continu drumul spre
strada Lower Thames, care ducea n port.
Solomon Storm le pofti pe cele dou femei n biroul su,
observnd cu o privire exersat hainele elegante pe care le
purtau. Lil aplec puin capul ntr-o parte i o privi pe Summer.
Era pregtit s intervin n clipa n care tnra avea s fie
copleit de situaie.
- Bun dimineaa. Snt lady Summer St. Catherine, rosti
aceasta cu vocea ei atrgtoare.
i ntinse un document i mini fr s clipeasc.
- Am venit ca s facem aranjamentele pentru plata acestei
ipoteci i s iau napoi aceast proprietate pe care a vndut-o
tata.
- Draga mea lady St. Catherine, nu snt deloc sigur c i pot
da voie s plteti aceast poli. Dup cum se vede, termenul e
depit cu cteva zile. Adugnd dobnda, suma de plat ajunge
la o mie opt sute de lire. A putea vinde cu uurin domeniul
unui speculant care vinde i cumpr terenuri din provincie.
Ea rse puin fiindc nu-i venea s cread ce aude.
- Nousprezece mii de lire? Drag domnule Storm, doar
colecia de art valoreaz mai mult. Proprietatea e alturi de cea
a lordului Helford, s tii, iar dup nunt...
Duse repede mna la gur.
- Drag domnule, te rog s uii ce ai auzit. Snt ntr-o postur
ingrat! Din cauza doliului trebuie s pstrm secret logodna.
Pot s m bazez pe discreia ta, Solomon? ntreb pe un ton
intim. D-mi voie s-i explic postura n care m aflu, fr s dau
nume. Domnul din Cornwall mi va rscumpra bucuros moia,
dar, ntre timp, eu nu prea dispun de fonduri. Ce-ar fi s mai
PIRATUL l FRUMOASA LADY 51

adaugi cteva mii de lire la ipotec, s zicem opt procente pentru


treizeci de zile, ct timp eu m ocup de nefericita sarcin de a-1
nmormnta pe tatl meu.
Batista din mtase neagr terse ochi plini de lacrimi, timp
n care Solomon Storm uguie buzele.
Lacrimile nu-1 micaser vreun pic, fiindc mai vzuse
destule femei plngnd i nainte, dar acea tnr avea un aer...
ceva greu de explicat. Prea c nimic n-ar fi nvins-o, indiferent
dac avea sau nu vreo ans.
- Nou procente? suger.
- Negociezi fr mil, Solomon Storm. Nou procente s fie!
rosti ea pe un ton seductor.
n trsur, Lil Richwood o privi cu ali ochi.
- Nu e nevoie s mergi la nici o pies, draga mea. Eti o
actri mai bun dect acelea de pe scen. Summer zmbi larg.
- Vreau s-i cumpr fratelui meu nite haine noi. Cunoti
vreo prvlie potrivit?
Lady Richwood i ceru vizitiului s le duc la Exchange.
- Summer, ai fcut rost de puin timp i de nite bani, dar
cnd o s se termine, o s te trezeti ntr-o ncurctur de toat
frumuseea.
- Cu destul timp i destui bani la dispoziie a putea s
schimb ntreaga lume. Cu puin timp i nite bani, cred c pot s
schimb unele lucruri. Cine tie?
i zmbi lui Lil un zmbet mic, secret, plin de mister.
Ajunser la casa de pe strada St. John dup cinci ore de
cumprturi. Summer cumprase fineturi n valoare de patru
sute de lire, dar cheltuise numai o sut. Restul chitanei avea s
fie achitat de un anonim, dup spusele ei.
nuntrul cldirii unde era teatrul, simi cum o cuprinde un
fel de nelinite combinat cu entuziasm n timp ce i ferea nasul
de mirosul mulimii nesplate. i plcea s provoace agitaie. Nu
o suprau privirile evaluative ale brbailor i nici acelea critice
ale doamnelor. Erau attea de vzut nct fu nevoit s absoarb
cte puin, pe rnd.
52 VIRGINIA HENLEY

Draperiile de catifea fuseser date la o parte, ca s des


copere vederii o scen mic, plin de ecrane pictate i luminri
nalte, din cear, care iluminau scena ca pe un tablou n
ntuneric. Nu i lu mult pn s-i dea seama c publicul era mai
important dect actorii. Conversaie, flirturi i rs i obligau pe
actori s i strige replicile, ba chiar s apostrofeze din cnd n
cnd audiena.
n sal erau bnci nghesuite, pe care stteau tineri i femei
uoare, fardate bizar. Deasupra era un balcon plin de boxe mici,
de lux, unde veneau ca s fie vzui domnii i doamnele din
nalta societate. Sus, deasupra, era o galerie de locuri ieftine,
cunoscute drept "la cucurigu", unde ucenicii gseau de cuviin
s fac scandal i s huiduiasc, s fluiere i s strige tot timpul
piesei.
n timpul pauzei, fete frumoase vindeau portocale i lmi,
butur i dulciuri. Summer se trezi fascinat i oripilat n
acelai timp de felul scandalos n care brbaii le atingeau pe
fetele cu portocale. Decolteul cel mai adnc, rochia cea mai scurt
i obrznicia cea mai lipsit de perdea aduceau cele mai mari
vnzri.
Summer absorbea tot, ca uu burete. Cu toate c asculta
piesa, privirea i era atras mereu de doamnele fine din public.
Le observ vemintele, bijuteriile i coafurile, dar mai ales
gesturile, cum opteau cu arogan i i nchideau evantaiele,
cum flirtau i se expuneau precum nite puni. Putea i ea s fac
toate astea!
Cnd ajunse la petrecerea contesei de Shrewsbury cptase
deja un aer care spunea clar "am venit, iar dac nu v uitai la
mine, pierdei vremea!
Iar invitaii se uitar. Mantia ei avea violetul cel mai aprins
i era din catifea. Cnd o dezbrc, ddu la iveal o rochie de o
culoare mov deschis, cu decolteu adnc, aa cum era la mod pe
atunci, care scotea n eviden imitaiile de ametist ale lui Lil.
Cu toate c nu era bal-mascat, Summer alesese s poarte o
masc mic, din dantel neagr, i avea la ea un evantai negru,
PIRATUL l FRUMOASA LADY 53

din satin. Pentru c era n doliu, se scuz i nu dans. Adevrul


era c habar n-avea s danseze vreun pas. nainte de finalul serii,
ns, fiind foarte atent, nv mai multe tipuri de dansuri.
Fiindc sttea deoparte, cu trsturile pe jumtate ascunse,
deveni curnd centrul ateniei. Brbaii se adunar n jurul ei, iar
femeile ncepur s uoteasc. Buckingham nu avea amant n
acel moment. Sosi trziu i juc jocuri de noroc. Cu toate c
Summer nu dansa, particip la jocurile de cri i glumi cu
Buckingham cnd i ddur seama n acelai timp, unul despre
altul, c triau. Galant, el i ddu voie s ctige, dar ea se retrase
din joc. Simea c avea n fa un brbat fr scrupule.
Cina fu, la rndul su, educativ. Bufetul gemea sub
cantitile mari de carne de berbec, vit, sub gelatine i tarte.
Femeile care mncau i beau pe sturate erau, majoritatea, mari,
urte, cu silueta pierdut demult. Femeile crora brbaii le
ddeau atenie mncau precum psrile, aproape neatingndu-
se de ceva. 0 nghiitur minuscul, o sorbitur infim, apoi o
ntreag farfurie cu mncare era lsat deoparte. Evident, era la
mod s te prefaci c nu i-era foame atunci cnd erai n faa unui
brbat. De asemenea, Summer mai observ c brbaii nu
ncepeau conversaii inteligente, cu sexul frumos.
Doamnele la mod fceau parte dintr-una din dou cate
gorii. Fie erau superficiale, adorabile i prostue, precum Frances
Stewart, fie erau voluptuoase i experimentate, precum Barbara
Castlemaine i Anna Maria Shrewsbury. Brbaii le adorau pe
toate, dar nu le respectau pe nici unele.
n trsur, pe drumul de ntoarcere, Summer i odihni
coafura nou i elegant pe pernele din catifea i mngie masca
mic pe care o purta pe fa. n numai o zi, lumea i se deschisese
naintea ochilor. Ea nsi devenise o cu totul alt persoan, ba
chiar i cunoscuse i victima. Avea n sfrit ocazia s salveze
Roseland i s se rzbune pe cei bogai pentru viaa pe care o
dusese n srcie. Zmbi n ntuneric. Dac fcea lucrurile aa
cum se cuvenea, poate c avea s se i distreze pe deasupra - pe
cheltuiala lui Ruark Helford, desigur.
54 VIRGINIA HENLEY

Lil Richwood o privea pe sub genele coborte. Tnra


avusese mare succes n acea sear. ase brbai fcuser oferte
pentru ea, iar ali patru puseser ntrebri. Lil nu i-ar fi spus
tinerei asta nici pentru o mie de lire. Nu avea de gnd s-o lase s
intre n lumea aceea pe fata att de vie i de frumoas. Era o lume
care te seducea, tentant, i nainte s-i dai seama ce se
ntmpla, era deja prea trziu. Numele de lady Summer St.
Catherine ar fi ajuns pe buzele tuturor. Se vedea nevoit s-o
trimit pe tnr napoi n Cornwall nainte s fie prea trziu.
Capitolul 7

Summer era n salonul de mic dejun i bea o ciocolat cald,


gndindu-se cu vinovie c l lsase singur pe Spider att de
mult vreme. i spuse, totui, c el se cam sturase de ddceala
ei i c probabil era ncntat c putea s se descurce pe cont
propriu, ca un brbat adevrat.
Lil intr n camer, strlucind de bucurie, iar Summer i
ddu seama c mtua ei avea veti.
- Draga mea, auzi ce lucru extraordinar! Regele l trimite pe
Helford napoi n Cornwall.
Tnra ncepu imediat s se gndeasc la cum ar fi putut s
foloseasc acea informaie n avantajul ei, cnd Lil i ddu vestea
cea proast:
- A fost numit magistrat de Cornwall i e nsrcinat cu
strpirea contrabandei n zon.
- Nu se poate! strig Summer, vzndu-i minunatele planuri
fcute una cu pmntul i simind un fior de team cum o
cuprindea.
Vzu din nou ochii ntunecai, ptrunztori, gura lui aspr,
iar provocarea i riscul pe care Ruark le reprezenta o fcur s
se cutremure. l plcea s navigheze ape tulburi i nelese c n
acel moment era gata s-i asume orice risc. Norocul le zmbea
celor curajoi!
i vzu limpede situaia, tiu c risca s o peasc, prins
ntre ciocan i nicoval, dar se vzu nevoit s accepte un adevr
simplu: ea l alesese pe el i avea s-l fac al ei. Era soarta.
mpinse la o parte ceaca de ciocolat, se ridic n picioare,
hotrt, i spuse:
- Unde a putea s-l revd?
56 VIRGINIA HENLEY

Lil strmb puin din buze.


- O s fie dificil, dac nu chiar imposibil. N-a fost la
petrecerea Annei Maria Shrewsbury seara trecut fiindc i
pregtete corabia de plecare. Ridic ancora la sfritul spt
mni, aa c nu cred c o s participe la vreun eveniment social.
- Unde e corabia? ntreb Summer.
- La Danele Londrei, bineneles. Draga mea, nu se poate s
mergi singur prin port, insist mtua Lil. Exist limite pentru
comportamentul unei doamne care dorete s rmn n o
doamn. Poate c am reui s trecem neobservate dac i-am
trimite un bilet discret prin care s-l invitm s ne viziteze.
Summer cltin din cap.
- Pentru Dumnezeu, Lil. Am mers n portul din Plymouth i
am debarcat n Portsmout. M duc acolo n dimineaa asta.
Lil o lu de amndou minile i o trase dup ea, pe sofaua
mic, tapiat cu satin, ca s-i dea cteva sfaturi de care tnra
avea mare nevoie:
- Ascult, draga mea. Trebuie s-l convingi s cread c eti
o lady. Dac te consider orice altceva, o s te iubeasc i o s te
prseasc la fel de uor cum ar cumpra o bijuterie sau un cal.
Nu trebuie s accepi nimic altceva dect carte blanche.
- tiu c ai vorbit n francez, dar nu tiu ce nseamn asta
exact.
- nseamn s ai toat puterea unei amante, i explic Lil.
Summer o strnse de mn.
- Nu fi att de serioas. Promit c n-o s accept nimic mai
prejos.
Lil suspin i i slbi strnsoarea.
- 0 trimit cu tine pe servitoarea micu care i-a adus
ciocolata de diminea.
- 0, nu, spuse Summer. 0 vreau pe aceea mai n vrst, care
arat de parc ar fi mncat un butoi de lmi.
- Aceea nu e servitoare, draga mea, e teroarea din buctriile
mele, explic Lil.
PIRATUL l FRUMOASA LADY 57

- El n-are de unde s tie, i atrase Summer atenia. l iau i


pe servitorul acela care ne vorbete de sus. Cel care arat ca i
cum tocmai ar fi mirosit ceva dezgusttor.
- Foarte bine, Summer, rosti mtua sa admirativ. Te pricepi
la jocul sta.
Tnra zmbi ca pentru sine.
- Cred c o s mprumut rochia aceea gri-deschis. 0 s las
hainele minunate pe care le-am cumprat aa cum snt,
mpachetate. Doar am de gnd s plec la finalul sptmnii acas,
pe o corabie.
Lil Richwood ar fi fost gata s pun rmag c aa avea s
fie. Trioul cel neobinuit cobor din trsur la primul ponton, iar
cei doi servitori o urmar pe Summer, care privi cu atenie
fiecare dintre corbii, trecnd ntotdeauna mai departe. l vzu
deodat pe Ruark, dar se prefcu altfel, privind atent la numele
scrise pe lateralele corbiei, pn cnd el aproape c ajunse lng
ea.
Lordul Helford i ridic plria.
- Lady Summer, spuse pe un ton blnd.
Ea ridic privirea spre el, apoi czu n genunchi n faa sa.
- Maiestate, rosti ncet.
Ruark o prinse imediat de mini ca s-o ridice, ncruntnd
puin dintr-o sprincean.
- Nu snt regele, rosti nedumerit.
Summer fcu ochii mari, surprins.
- Doar mtua mea nu mi-ar fi jucat o fest att de crud?
El rmsese cu minile ei ntr-ale sale, privindu-i chipul
frumos, ncadrat de blana de vulpe cenuie a glugii. Summer
ezit:
- Dup ce ai plecat, am ntrebat-o pe mtua mea cine era
domnul nalt i brunet, iar ea mi-a spus c regele.
Clipi des i roi cochet. Ruark ddu capul pe spate i rse.
Muchii puternici ai gtului su bronzat ieir imediat n
eviden. Ea i arunc o privire plin de repro, vzndu-1 att de
amuzat.
58 VIRGINIA HENLEY

- Cellalt era regele. Iart-mi manierele i amuzamentul,


lady Summer, dar nu tiu dac s m simt flatat sau insultat,
sincer s fiu.
Ea i arunc o privire inocent, cu toate c tiuse foarte bine
c el se simea flatat s fie confundat cu regele. Dac nu s-ar fi
ateptat s fie aa, n-ar mai fi fcut greeala deliberat.
- Ruark Helford, la dispoziia dumneavoastr, lady Summer,
ce te aduce n port?
- ncerc s gsesc pe cineva care s m conduc napoi acas,
n Cornwall. Am sosit cu SeagulI, nava american, dar nu reuesc
s dau de ea aici, rosti Summer pe nersuflate.
- Cornwall? ntreb el uimit.
Ea i retrase minile din mnile lui i le ascunse n manonul
frumos, departe de atingerea sa.
- M ntorc la Roseland. Acum e domeniul meu, spuse cu
delicatee, fr s aminteasc de moartea tatlui ei.
- Dar Roseland e proprietatea de lng pmnturile mele,
spuse el ncntat.
- Ce coinciden uluitoare, rspunse Summer cu ochii mari
de uimire. nseamn c eti lordul Helford.
- Nu exist coincidene. E- soarta, lady Summer. Totul se
ntmpl dintr-un motiv. 0 s te duc acas pe corabia mea.
- Eti prea bun, domnule, dar nu pot s te deranjez aa, rosti
ea timid.
- De fapt, nu e absolut nici un deranj. Plec spre Cornwall
poimine, la porunca regelui, rosti cu o expresie aspr pe chip.
Nu accept nici un refuz din partea ta. N-a putea s te las cu
inima mpcat s pleci pe nava unui cpitan american.
Summer trase adnc aer n piept. i plcea s preia controlul
i era, clar, obinuit s fie ascultat.
- Urc acum la bord i i-o prezint pe Zeia Pgn, corabia
mea.
Summer se uit n spate, la figurile aspre ale celor doi
servitori.
- Domnule, nu cred c ei mi-ar da voie s fac aa ceva.
PIRATUL l FRUMOASA LADY 59

- 0 mie de dragoni! bombni Ruark. Drag lady Summer, nu


ai nevoie de permisiunea servitorilor ca s faci ceva.
Ridic glasul i rosti autoritar:
- 0 conduc pe stpna voastr la bordul corbiei mele. Fii
att de buni i ateptai-o.
Mn lui ferm o apuc de sub cot i o conduse spre corabie.
Lui Ruark nu-i venea s cread c era att de norocos. Numele
lui lady Summer era pe buzele tuturor celor de la curte, aa c
presupusese c aceasta avea s profite de ocazie i s devin cea
mai nou curtezan de la palat, s fie ludat, admirat i, da,
folosit n pat. Mai nti de ctre rege, apoi de cavalerii acestuia,
cnd regele avea s-i piard interesul. Era aproape incredibil c
ea, inocent, nu tia ce furtun strnise i se ntorcea acas.
Marinarii se adunar, pe punte i la cabine, cnd el o
conduse spre cabina lui.
- D-mi voie s-i iau pelerina, spuse, desfcnd deja cu
degete sigure panglicile vemntului.
Summer prinse marginile hainei i rosti speriat:
- Nu, lord Helford. Nu tiu prea bine care-i obiceiul la
Londra, dar snt sigur c nu se cade s fim singuri astfel.
Cuvintele ei, rostite pe un ton att de sczut, avur un efect
care lui Ruark i provoc o erecie. Fcu un mare efort s-i ia
minile de pe ea. Summer i cobor genele i arunc o privire
discret spre locul n care zrise micare n pantalonii lui albi.
Ce vzu o alarm. Ce ciudat c nu observase asta i nainte! Acea
parte a anatomiei lui era foarte proeminent.
Ruark ardea de nerbdare s o dezbrace. Cum, s o aib att
de aproape i s nu fac dragoste cu ea? Respiraia ei parfumat
i ajunse la nri, fcndu-i gura s se usuce de dorin. Penisul i
se ndrept nainte din proprie iniiativ, nerbdtor s ajung
nuntrul ei. Doamne, ce era cu el? Reaciona de parc ar fi fost
un tnr necopt, pe cale s simt prima dat gustul ameitor al
unei femei.
Strnse din dini i spuse:
- Ai dreptate, bineneles. Te rog s m ieri c am profitat
de tine, o lady aa ncnttoare. Mine trimit pe cineva pe strada
60 VIRGINIA HENLEY

Cockspur, ca s-i ia valizele, i vorbesc eu nsumi cu mtua ta,


ca s-i linitesc orice temere legat de sigurana ta.
n acel moment att de important, instinctul feminin o ghid
fr gre pe Summer. Simi c se ducea o lupt fizic i
psihologic i, ca o adevrat femeie, tiu c era nevoie s ncline
balana n aa fel nct el s piard lupta. l lu de mn i strnse,
ridicnd ochii spre chipul lui.
- Mulumesc, lord Helford. M las cu totul pe mna dumitale.
El nghii n sec.
- tiu c pot s am ncredere n tine, rosti ea nu mai tare
dect o oapt.
n acel moment se trezi n braele lui, cu buzele vorace lund
ceva ce Ruark nu-i mai putea refuza. Summer era att de mic
i cu un trup att de frumos nct i punea lui i mai mult n
eviden masculinitatea. Nu se simise niciodat att de puternic,
de autoritar, dar n acelai timp att de protector.
Gura ei avea gust de cpuni slbatice, iar Helford se mir
s descopere ct era ea de lipsit de experien. Dac le cunotea
pe femei, i le cunotea, aceea din braele sale era neatins.
Bucuria unei astfel de descoperiri i fcu trupul s vibreze i i
umplu simurile de gustul i-de parfumul ei, de promisiunea
inocent a corpului ei virgin, feminin.
Summer se simea copleit. Fora i masculinitatea lui o
luar pe sus. Trupul i se lipi de al lui, buzele i fur strivite de o
gur att de hotrt nct i topi orice frm de voin. i venea
s nchid ochii i s desfac buzele, s-l cuprind cu braele pe
dup gt. i reveni la timp. Nu era un joc, ci un rol bine pus la
punct. Dac pierdea controlul situaiei de la nceput, n-avea nici
o ans. Lil i atrsese atenia c trebuia s-l fac s cread c era
o lady altfel el ar fi tratat-o ca pe o aventur de ocazie, adic
exact aa cum fcea n acel moment!
Summer se supr pe sine din cauza reaciei puternice pe
care o avusese, dar se rzbun pe el:
- M-ar fi trebuit s urc la bordul corbiei tale, domnule! rosti
mbujorat. Am fost avertizat n legtur cu brbaii ca tine.
PIRATUL l FRUMOASA LADY 61

Acum mi dau seama de ce a insistat mtua mea s fiu nsoit.


N-a fi visat vreodat c un domn m-ar insulta i m-ar atinge att
de brutal, strig indignat. Un cpitan american ar fi fost de
preferat.
i arunc o privire foarte acuzatoare, care pe el l fcu s
simt un fior de ruine. Fr nici un alt cuvnt, Summer fcu
stnga mprejur i plec, apoi cobor de pe corabie fr s se uite
n urm.
Ruark urc pe punte, la timp ca s-i vad spatele ngust,
ncordat, disprnd. Era ncadrat de cei doi dragoni.
- Fir-ar s fie! blestem el, folosind apoi un cuvnt murdar
ca s exprime ct era de dezgustat de sine nsui.
Acum ea nu va mai vrea s o nsoeasc el la Cornwall. I se
ntunec privirea, strnse din pumni i scrni din dini. Pe toi
dumnezeii, avea s mearg cu el chiar dac era nevoit s-o
rpeasc noaptea, ca pe o comoar a pirailor.
A doua zi diminea, biletul lui cu scuze sosi acompaniat de
o mulime de trandafiri de culoarea untului.
Mtua Lil rosti sec:
- mi imaginez c n-o s-l lai pe bravul cavaler s sufere i
o s-l ieri n ultima clip?
Summer rse ncntat.
- Lil, snt att de nepermis de ignorant nct am de gnd s-
i pun cteva ntrebri care, probabil, o s te fac s te simi
stnjenit.
- Ce noutate! Nu m-am mai simit stnjenit de cnd aveam
doisprezece ani, draga mea.
- Cum arat un brbat... acolo, jos? L-am vzut pe fratele
meu cnd era mic, desigur, dar lordul Helford... Mi s-a prut...
Avea aa o umfltur mare acolo...
Trilul amuzat al lui Lil se opri deodat, iar mtua ei deveni
deodat serioas.
- Nu te supra, draga mea. D-mi voie s ncerc s-i explic.
Inocena nu poate fi simulat. E un dar preios i rar, pe care o
femeie i-1 poate face unui brbat numai o dat n via. Helford
62 VIRG IN IA HENLEY

e, fr ndoial, suficient de experimentat nct s o vduveasc


pe o femeie de inocena sa fr s plteasc preul suprem. Vreau
doar s nelegi c nu trebuie s-l lai s o obin fr s
plteasc o avere.

Mai trziu, cnd un marinar veni s ia valizele lui Summer,


aceasta l trimise napoi la Zeia Pagin cu mna goal. Ruark
Helford se vzu obligat s vin n persoan i s jure n faa lui
Lady Richwood c o va apra de orice rele. Manierele sale erau
impecabile, spre amuzamentul secret al celor dou femei.
Summer se ls n sfrit convins de mtua ei s se rzgn-
deasc i s plece alturi de lordul Helford.
Lui ncepu s-i bat inima mai repede cnd o ajut s urce
n trsur, alturi de el, fr nici un fel de supraveghetor. Avea
de gnd s cltoreasc fr camerist, doamn de companie sau
orice altfel de servitor. nuntrul trsurii ntunecate, ntre ei se
ls tcerea. n aer plutea o tensiune ncrcat de senzualitate.
Nu puteau ascunde faptul c masculul prinsese mirosul unei
poteniale partenere i avea de gnd s ncerce s o cucereasc.
Vocea lui se auzi prin ntuneric, adnc i colorat:
- Cred c i se pare ciudat c am venit s te iau la o astfel de
or, dar pe la trei vine fluxul i ne scoate n mare.
- Uii, lord Helford, c snt o copil a mrii, rosti ea pe un ton
sczut i blnd.
- Sigur, sigur. Se spune c noi, cei din Cornwall, avem ap
srat n vene i foc n inimi, adug el cu cldur.
- i mai mult curaj dect minte, adug ea apsat.
El ridic o sprincean auzindu-i limbajul, dar i lu n serios
remarca.
- Ei bine, Londra are i ea distraciile ei, dar pentru un
brbat cruia-i place viaa activ, are i prea multe constrngeri.
M bucur s m ntorc acas, n Cornwall. A trecut mult vreme.
Summer era ct pe ce s-l ntrebe despre numirea sa ca
magistrat, dar tia c era nevoie s fie atent n preajma acelui
brbat. ntr-un anume fel, i era inamic. Oricum ai fi privit
PIRATUL l FRUMOASA LADY 63

lucrurile, el reprezenta legea, autoritatea, puterea coroanei, n


timp ce ea era ngropat pn la gt n contraband. 0 travers
un fior. Avea s fie foarte dificil s-i fie vecin.
- Dar tu, lady Summer? ie o s-i lipseasc Londra? ntreb
el pe un ton de conversaie, cu toate c simea dorina s afle.
- Nu poate s-mi lipseasc un lucru pe care nu l-am
cunoscut, milord. Am trit mereu n linite, spuse ncet. mi
iubesc libertatea, dar, mai presus de orice, in la intimitatea mea.
"Fir-ar s fie, e a doua oar n dou minute cnd ncearc s
m nvee s fiu mai manierat!", se gndi el. "Ce domnioar
delicat i binecrescut. S vedem dac pot s-o fac s se schimbe!"
Trsura ncetini i, cnd Ruark Helford deschise ua, mirosul
i sunetul mrii npdir habitaclul. Se ridic, iar coapsa lui
puternic i atinse lui Summer piciorul, oldul, apoi braul, iar
ea i ddu seama c atingerea fusese deliberat. Lordul sri agil
din trsur i i ntinse braele, ca s-o ajute s coboare. Ea nclin
sfidtor capul. Fiecare linie a corpului ei transmitea o inocen
indignat. Ezit un minut ntreg nainte s-i pun minile n
minile lui.
n clipa n care degetele li se atinser, ea cobor pleoapele
i roi, probabil din cauza intimitii, se gndi el. Dac ea roea
doar cnd li se atingeau degetele, ce s-ar fi ntmplat dac ar fi
srutat-o n cele mai secrete locuri ale trupului? Aproape c i
pierdu limpezimea gndurilor. Dorul care l npdi era plcut,
dar dureros. Se lupt cu imboldul s o ia n brae i s o duc n
cabina lui, dar i promise c va face exact aa n viitorul nu prea
ndeprtat. 0 conduse la bordul navei, innd-o de bra cu o mn
ferm, ca s se asigure c ea nu fcea vreun pas greit n
ntuneric.
Toi mateloii erau pe punte i adoptar poziia de drepi
cnd stpnul urc la bord. Pe chipurile acelora dintre ei care
erau mai aproape de ea vzu respect - sau era team? Totul era
luminat de felinarele corbiei.
- Domnule Cully, se auzi vocea aspr a lui Ruark.
- Da, domnule! se auzi rspunsul grbit al unui marinar de
vrst incert, care fcu un pas nainte i salut cu mna la chipiu.
64 VIRGINIA HENLEY

- Valizele doamnei, spuse Helford scurt.


Summer se cutremur. Trebuie s i te supui, gndi puin
speriat. Spre surprinderea ei, el nu o conduse n cabina sa, ci la
o alta, mic i cochet, spre captul corbiei.
- tiam c ai refuza o cabin aproape de cabina mea.
Summer oft uurat. nelesese n sfrit c ea era o lady.
Putea s-i dea voie s fie puin mai relaxat. Ridic privirea spre
el i ntinse mna, dorind s-l ia de bra, dar ajungnd cu palma
pe pieptul lui puternic.
- Ai fost foarte bun cu mine, lord Helford, murmur,
simindu-i btile puternice ale inimii sub degete.
nc o clip i el ar fi luat-o n brae, tia, dar n acel moment
domnul Cully deschise ua cabinei cu genunchiul i ls de pe
umeri dou valize grele.
Ruark o privi amuzat.
- Dup ce i se aduc toate lucrurile, s ncui cabina asta pn
diminea. E un ordin. Noapte bun, lady Summer.
Dup plecarea lui, ea se sprijini de u, apoi i arunc
manonul n sus i scoase un mic chiot de bucurie. Ruark avea
s-i mnnce din palm curnd, precum armsarul ei, Ebony.
Domnul Cully se ntoarse cu.restul bagajului ei, i art un
dulpior cu ap, spun i prosoape, apoi trase draperiile din
piele, acoperind fereastra cu gratii, de unde se vedea pe punte i
chiar mai sus, dac te aplecai pe banchet.
- mi aducei puin vin, domnule Cully?
El i art un dulap din lemn de trandafir, ngropat n perete,
i o nv s-l deschid. nuntru, paharele de argint i sticla de
vin erau prinse n chingi mici, iar alturi de ele sttea o cutie din
argint, cu biscuii uscai. Marinarul rosti cu accent pronunat:
- Domnia sa are o corabie pe cinste, milady!
i duse mna la chipiu, apoi iei att de repede c parc nici
n-ar fi fost acolo.
Summer cobor zvorul. -
- Ei bine, Ruark Helford, o s ascult de prima ta porunc. De
urmtoarele... mai vedem!
PIRATUL l FRUMOASA LADY 65

Dup ce se uit n jur, citi barometrul care indica o furtun,


rsuci violent globul pmntesc n cutia lui de lemn, mngie
pturile moi, din ln, apoi bu dou pahare din vinul tare, rou,
sczu gazul lmpii i se dezbrc.
Nu voia s despacheteze hainele cele noi i frumoase, pe
care le pusese cu atta grij n valize, aa c se aez goal n pat.
Corabia, nc ancorat, se ridica i cobora lin, ademenind-o s
doarm. i ddu seama, ca prin vis, c nava se pusese n micare
i c vntul btea cu mai mult putere. Se ntoarse pe cealalt
parte i adormi la loc.
Se trezi brusc la auzul tunetului, cnd un val puternic lovi
puntea, iar podeaua cabinei se ridic aproape la vertical. i
ddu seama c erau, probabil, n Marea Nordului i i mpingea
vntul care btea nainte s intri n strmtoarea Dover. Ddu
pturile la o parte i travers cu greu cabina, spre unul dintre
hublouri. Afar, furtuna era n toi. Ploaia cdea orizontal pe
mare. Se strdui s nchid la loc hubloul i auzi, peste zgomotul
vntului, vocea unui brbat:
- La vele!
Nava se avnt scurt nainte, apoi se rsuci iar pe direcia
vntului. Summer i simi pulsul accelerndu-i-se. Era o
experien de pomin s fii pe mare, n plin furtun. Era
nspimnttor i palpitant n acelai timp, iar sngele i fierbea
n vene, nesbuit. Ar fi dat orice s fie pe punte n acel moment,
dar tia bine c nu trebuia s-i deranjeze pe marinari cnd
corabia era n pericol.
Treptat, vremea rea se domoli, pn cnd vasul ajunse doar
s se legene dintr-o parte ntr-alta. Trecuse pericolul, dar
Summer simea nevoia s elibereze toat energia pe care o
acumulase. ncepu s se legene n ritmul mrii. Dans din ce n
ce mai frenetic, rsucindu-se i unduindu-se cu abandon. Prul
negru i flutura n jurul braelor, ajungnd curnd cu totul
dezordonat. Summer i ls capul pe spate, extaziat, de parc
ar fi dorit s i se ofere drept sacrificiu vreunui zeu antic al mrii.
Ruark Helford nu avu timp pentru pasagera sa dect dup
ce trecur n siguran de furtun, dar acum, c marea nu mai
66 VIRGINIA HENLEY

era att de agitat, se gndi imediat la ea i i imagin c se


temea, singur n cabina mic. Privirea i fu atras de pe puntea
superioar spre fereastra cabinei ei. Vzu o raz de lumin
printre draperiile de piele i rmase intuit pe loc cnd zri
dansul erotic al fetei complet goal. Era ocat.
Oare acea creatur nemblnzit era aceeai cu tnra
inocent pe care o condusese pe punte mai devreme? l fascina
trupul ei tnr, frumos, care dansa, cu prul negru i des, ce-i
ascundea snii rotunzi, doar ca apoi s-i dea din nou la iveal. Nu
vzuse nici o alt femeie abandonndu-se astfel, nici mcar
dansatoarele din bordelurile turceti. Cu toate astea, elegana ei
' natural i lipsa total de artificiu ddeau un aer de inocen
atrgtoare expunerii att de lipsit de inhibiii. Ceva din el era
irezistibil atras de spiritul ei liber. n acel moment el i aminti
unde o mai vzuse. Era leit sculpturii de la prova corbiei sale,
Zeia Pagin. Toate simurile l ndemnau s se apropie de ea. Era
cu totul altfel dect orice femeie pe care o cunotea el. Sngele
su, deja intoxicat de fora furtunii, lu acum foc.
i ls crma secundului i se grbi s ajung la cabina ei.
- Summer, strig la u, las-m s intru.
Dinuntru l ntmpin numai tcerea.
- Vreau s m asigur c eti n siguran. Deschide, porunci
el.
Din nou, tcere mormntal. Summer se lipise de u i i
asculta glasul ncrcat de dorin. Zmbi i nu i ascult porunca,
n vocea lui se strecur o not uor amenintoare:
- Nu plec de aici pn nu deschizi, ca s m asigur c n-ai
pit nimic.
tia c dac ea i-ar fi deschis, ar fi fost ca i cnd l-ar fi invitat
nuntrul ei nsi, unde i dorea cu atta ardoare s ajung.
Ameninarea se transform n rugminte:
- Milady, te rog s deschizi ua. Imediat ce vd c nu i-e
team, te las s te odihneti.
- N-am pit nimic, lord Helford, rspunse ea.
Dup aceea adug optind gutural:
PIRATUL l FRUMOASA LADY 67

- De fapt... nu m-am simit niciodat mai bine.


Ruark era att de aprins nct i ddu seama c nu avea de
ales i trebuia s o aib.
- Las-m s vd asta cu ochii mei, porunci.
- tim amndoi c nu pot s risc s-i deschid.
Tonul ei cald, senzual, spunea cu totul altceva.
- S riti? o provoc el.
- Nu s-ar cuveni, milord, s te primesc n cabina mea, n toiul
nopii.
El puse minile pe u, ca s intre cu fora, i atunci i ddu
seama c era nechibzuit, destul de lipsit de control nct s-o
foreze s se culce cu el dac intra. Nu voia s o violeze, voia ca
ea s fie att de vrjit de el nct s i se ofere de bunvoie, s se
abandoneze n braele sale.
- Noapte bun, lord Helford, l tachin Summer.
El lipi urechea de u i i auzi rsuflarea sacadat optind
pe lemnul lustruit.
- Summer? o implor pe un ton sczut, fiindc dorina refuza
s-l lase s plece.
Pe chipul ei apru expresia unei pisici mngiate, iar colurile
gurii i desenar un zmbet triumftor. Merse pe vrfuri prin
cabin, pn la pat, i se strecur sub cuverturi.
Capitolul 8

De diminea parc nici nu fusese furtun. Canalul Englez


prea calm ca un lac de rae, iar Summer presupuse c erau,
probabil, aproape de insula Wight. Fredon un cntecel n timp
ce se spla i se mbrca ntr-o rochie din mtase de culoarea
lavandei, cu gtul nalt.
Ruark era atras de ea i nu putea ascunde faptul c-i dorea
s o seduc - lucru bun. Ea era contrabandist, el reprezenta
legea - nu la fel de bine.
Obiectivul ei era s i devin soie sau amant n cel mult o
lun, iar asta avea s necesite un joc de finee. Trebuia s par
c-1 inea la distan, n timp ce, de fapt, l seducea ea nsi. Un
lucru era sigur.. Nu trebuia s vad Roseland nainte s-i devin
so sau cel puin amant. Dac l-ar fi lsat s vad starea
conacului, lips;a de servitori i condiiile de srcie n care
supravieuisert ea i Spider, ar fi pierdut cu siguran orice ans
la iubirea lui.
Dac regehe i dduse o astfel de nsrcinare, nsemna c el
avea ochiul aternt i mintea iscusit. Nu trebuia s-l subestimeze
niciodat. Summer oft. i dorea s poat s fie ea nsi n
prezena lui. Voia s clreasc mpreun prin mlatinile
slbatice i s :se mbrace n pantalonii ei mult-iubii. Voia s
rosteasc obsceniti i s-l fac s rd. Voia s-l pcleasc la
cri i s-l lase doar cu pantalonii de pe el... pantalonii de pe el,
repet n minte,, apoi roi. i duse minile la obrajii care-i ardeau.
S nu uite ce-i propusese. Nu trebuia s dea voie emoiilor s-i
controleze minltea. Trebuia s fie nemaipomenit de iscusit ca
s-i ndeplineatsc planurile. Avea nevoie de o parte din averea
lui ca s salvele Roseland. Cursele nebuneti, blestemele i
PIRATUL l FRUMOASA LADY 69

triatul la cri n-aveau cum s existe vreodat ntre ei. Se


presupunea c ea era o motenitoare binecrescut, de vi
nobil. Chiar i aa, nu-i displcea cu totul rolul de lady. Era
distractiv s fluturi din evantai, s mergi n echilibru, nclat
n pantofi cu toc i s i cobori pleoapele ca s ascunzi cte o
privire mai ndrznea.
Se gndi s-i schimbe rochia pentru cin, apoi se decise c
nu era nevoie. Mai devreme purtase pelerina, aa c el nu-i
vzuse rochia. Vemntul avea un gt nalt, care nu putea fi
descris dect ca fiind decent. Dac i-ar fi schimbat hainele, dac
ar fi mbrcat ceva mai sofisticat, orgoliul lui masculin i-ar fi spus
c se gtise pentru ochii lui.
Decise, totui, s-i schimbe coafura cu una mai complicat.
Ridic tot prul cu ajutorul unei perii i l prinse n agrafe
decorate cu violete din mtase, lsnd doar o bucl s-i cad pe
umr. Dup aceea alese un evantai asortat i exers cteva
micri n faa oglinzii. Descoperi inclusiv c, dac fcea civa
pai leni, apoi se ntorcea repede, furoul de mtase optea
seductor.
Cnd l auzi pe Ruark btnd ncet la ua cabinei sale, la ora
cinei, Summer era pregtit. Pentru orice! Fcu ochii mari cnd
vzu masa elegant i mic pe care o aranjaser n cabina lui.
Fa de mas din damasc, tacmuri din argint, pahare de cristal
pentru vin fuseser aezate pe mas, iar n centru era un
aranjament cu trandafiri crem i luminri parfumate, din cear.
- De unde ai fcut rost de trandafiri? ntreb ea.
- Oamenii mei au cutat prin tot portul n dup-masa asta,
spuse el zmbindu-i.
Ea rse cu veselie la gndul marinarilor ari de soare i de
vnt care cutau flori prin ora. Ruark i inu scaunul i reui s-
i ating umerii cnd ea se aez, dar numai pentru o clip scurt.
- 0 s-i torn puin Chablis, rosti pe un ton poruncitor,
ridicnd sticla ca s-i toarne.
- Nu snt obinuit s beau vin, lord Helford.
70 VIRGINIA HENLEY

- Ai multe plceri de gustat pe lume, spuse el cu ndrzneal.


Summer privi adnc n ochii lui cafenii, ca s-i arate c
nelesese conotaia sexual, apoi rspunse lent:
- Te referi la mncare. Da, ntr-adevr miroase foarte plcut.
El lu capacul unui bol i servi pentru amndoi crem de
homar. Ea mulumi n gnd divinitii c mtua Lil o nvase
cum se foloseau tacmurile.
Oare s se joace i ea cu mncarea cum le vzuse fcnd pe
doamnele cochete de la petrecerea Annei Maria Shrewsbury? I
se prea imposibil. Pierduse prea multe mese n viaa sa. Lui
Summer i se prea un sacrilegiu s iroseasc mncarea.
Helford o privi aprobator cnd ea nmuie crevei mari n
sosul de unt cu lmie.
Chipul ei, luminat de lumnri, i se prea imaginea cea mai
minunat pe care o vzuse vreodat. Avea pomeii nali, ochii
migdalai, pielea fin ca laptele i buzele pline i roii precum
cpunile zdrobite. Avea o figur delicat, exotic precum o
orhidee alb.
Summer tia c trebuia s nceap s pun bazele planului.
EI servi felul urmtor, i umplu paharul din nou, iar ea oft.
- Am attea de fcut odat ajuns acas c nici nu tiu de
unde s ncep, lord Helford.
- Crezi c ai putea s-mi spui Ruark?
- Nu se cade, rspunse ea repede.
- Dar? insist el.
Ea ezit.
- Poate. Tata a fost un excentric, continu ea pe un ton
sczut. Nu putea s sufere servitorii. Foarte bine, de altfel, fiindc
a fost un om dificil, imposibil, iar ei au plecat pe rnd.
- Nu poi s te ocupi de Roseland fr servitori, spuse Ruark.
- Am reuit s fac asta cumva. Oricum, lucrurile vor sta altfel
acum.
Helford crezuse c lady Summer era rsfat i c i se
fcuser toate poftele. Poate c nu era chiar aa.
PIRATUL l FRUMOASA LADY 71

- E bine i c nu pot s primesc vizite. Conacul a fost neglijat.


Trebuie s ncep imediat renovarea.
- Dar cu siguran c vei face o excepie n cazul vizitatorului
aici de fa, lady Summer?
- Lord Helford, tu eti cu att mai puin binevenit!
- Ruark, i aminti el. Cum aa?
- Snt, oficial, n doliu, i... snt singur la Roseland. Trebuie
s-mi juri c nu o s m compromii, milord, implor ea.
Uitar de mncare. Ruark ocoli masa i veni alturi de ea.
- Vreau s te vd, rosti ferm. Nu ai o rud de gen masculin
creia s-i cer permisiunea?
Ea i inu rsuflarea. Cu siguran c nu i-ar fi cerut voie
unei rude de-ale ei dac tot ce voia era s i-o fac amant. Se
ridic i se ntoarse cu faa spre el.
- Nu am pe nimeni n afar de fratele meu mai mic i de lady
Richwood, desigur.
El i zmbi amuzat.
- i deja i-am jurat mtuii tale c o s te apr cu orice pre,
nu-i aa?
- Vin eu n vizit la tine, propuse ea.
- mi promii? ceru el solemn.
Cnd ridic privirea spre el, Ruark i scoase, pe rnd, agrafele
cu violete din pr, care se desfcu i-i czu n palme precum o
mare de mtase. Atunci o srut apsat, lung. Pe ea o travers
un fior, ca un oc electric, n timp ce buzele lui o pregteau
pentru lucruri i mai intime. 0 strngea mult prea aproape,
ncepu s o srute i mai apsat, desfcndu-i buzele cu limba
insistent. Summer se ncord i se retrase, dar nainte simi un
val de fierbineal coborndu-i n trup. Nu tia c mbriarea
unui brbat poate s te fac s-i doreti s fii luat pe sus,
cucerit, prdat.
Mcar o dat n via, orice femeie ar trebui s fie srutat
de un brbat periculos.
Cnd reui s se smulg din braele lui, Summer pru
vulnerabil. Se simea prizonier a ruinii.
72 VIRGINHIA h e n l e y

- N-ar fi trfebuit s-i dau acel srut. Am profitat de tine,


recunoscu el.
Gndurile, ns, i erau cu totul altele. Se bucura c o
srutase. Voia s? o srute att de mult nct s-o lase fr rsuflare.
Pentru prima daat n via simise o slbiciune fizic la atingerea
unei femei. Tnra aceea i punea n pericol stpnirea de sine.
Cuvintele luni rsunar iar i iar n mintea ei.
"N-ar fi tre'ebuit s-i dau acel srut." Doar nu regreta?
Summer ar fi pputut s jure c i pe el l rscolise apropierea
dintre ei. Voia s afle adevrul.
- Dac n-ar 1fi trebuit s mi-1 dai, atunci ia-1 napoi, spuse ea
simplu.
Se ridic pe - vrfuri, l lu pe dup gt i i lipi gura de gura
lui. Ruark era cua totul nepregtit s fac fa efectului pe care-1
avea ea asupra lilui. Cnd i lipise buzele de ale lui o fcuse cu o
inocen senzual, dac aa ceva era cu adevrat posibil, facndu-
1s o doreasc i mai mult. Pasiunea i strpunsese inima i i
ajunsese direct - n vrful mdularului. Gustul ei l fcu s
jinduiasc dup mai mult. Summer reuea s-l uluiasc
atrgndu-1, apooi refuzndu-4-se, apoi seducndu-1 din nou.
Frumuseea ei neeobinuit, exotic, prea s aib o for secret
asupra lui, iar li ipsa ei de experien era ca un afrodiziac, l
atrgea de o mie t de ori mai mult dect artificiile amantelor sale
mult mai sofisticate.
Acea femeie--copil intrase n viaa lui i-l fermecase. Emoii
neclare l npdirr n timp ce-o strngea n brae. Voia s-o fac a
lui, s fac dragopste cu ea pn cnd o auzea ipnd de plcere,
dar simea i nevcoia s-o protejeze cu orice chip, s o posede trup
i suflet.
Aceast din uurm dorin era cu totul nou pentru el. Avea
de gnd s o ia drfept amant, n ciuda faptului c ea era o lady.
Trebuia pur i siifnplu s se stpneasc, s nu se grbeasc, s
nu o sperie. Nu voala s rup vraja care-i acaparase pe amndoi.
PIRATUL l FRUMOASA LADY 73

Summer nchise ochii i se sprijini de el. Bucuria trupului


masculin lipit de al ei i fcu sfrcurile s se ntreasc de plcere
i i trimise un fior n zonele intime. Cnd i dezlipi gura de a lui,
spuse gutural:
- Cred c ar fi mai bine s m conduc acas domnul Cully,
n seara asta, dup ce ancorm.
- 0 s vii la mine? Ai promis, ceru el pe un ton poruncitor.
- Noapte bun, Ruark, rosti ea ncet.
Capitolul 9

Spider fcu ochii mari, nvrtindu-se n jurul surorii sale i


bucurndu-se de imaginea acesteia mbrcat n pelerina din
catifea tivit cu blan de vulpe. Nu se simea prea n largul su
vznd-o aa. Se temea c, dup drumul la Londra, Cat n-avea s
mai fie aceeai.
- Am multe s-i povestesc, dar trebuie s tii mai nti c am
ajuns prea trziu i c tata murise deja din cauza rnii.
Observ lacrimile din ochii fratelui ei mai mic. Nu credea c
erau lacrimi de durere, fiindc tatl lor fusese ntotdeauna foarte
crud cu Spencer. Poate c erau de uurare sau, mai degrab, de
regret pentru cum ar fi putut lucrurile s fie... pentru cum ar fi
trebuit s fie.
- Mtua Lil a fost foarte bun cu mine. Mi-a plcut foarte
mult. Din pcate, tata ne-a lsat o motenire minunat. A
ipotecat Roseland, iar acum noi trebuie s pltim douzeci de
mii de lire ntr-o lun, altfel, cel mai probabil, conacul i
domeniul vor fi vndute.
- Rnced, nemernicule! rosti Spider apsat, strngnd pumnii
neputincios.
- Avea la el o chitan i pentru vinderea lui Ebony. N-au
venit s-l ia nc, nu? ntreb speriat.
El cltin din cap ca s o liniteasc, dar deja se ntristase.
Abia ateptase s-i povesteasc despre contraband i cum
aranjase cteva schimburi ca s fac rost de nite bani, dar pui
n faa sumei de douzeci de mii de lire datorie, acei bani n-ar fi
nsemnat mare lucru.
- Ce naiba ne facem? o ntreb.
- Mai am o veste. Lordul Helford s-a ntors la conac. Am venit
PIRATUL l FRUMOASA LADY 75

pe corabia lui. Cred c e destul de ndrgostit de mine, aa c nu


trebuie dect s-l conving s m cear de soie nainte s fie
nevoie s pltim ipoteca i salvm Roseland.
- S te cear de soie sau s te fac amanta lui? ntreb
fratele ei direct, mnios.
- Nu conteaz, spuse ea repede.
- Nu te las s te sacrifici cu porcul la gras i btrn, rspunse
el sec.
- Spider, nu e gras i nici btrn...
Vocea i se pierdu. Nu era tocmai convins c nu era un porc.
Din cte tia ea, toi brbaii erau n stare de lucruri abominabile.
- Exist doar o singur, mic, problem... Regele l-a numit
nalt magistrat i l-a delegat s se ocupe de contrabanda din
zon.
Spider se aez pe unul dintre scaunele din buctrie,
alturi de un sac mare cu nisip.
- lisuse, fat drag! i-ai pierdut minile? Mine am cerut aici
cincizeci de butoaie de coniac.
Pe chipul ei apru o expresie panicat.
- i tutunul?
- L-am vndut ieri, slav cerului. Dar ce facem n privina
coniacului?
- La ce or vine fluxul? ntreb ea.
- Devreme, la rsritul lunii. Cteva minute dup ora nou.
Pn la zece o s fie n siguran, ascuns.
- l in eu ocupat, promise ea.
- i o s-l ii ocupat n fiecare sear? se rsti el.
- Spider, nu e vorba de aa ceva. Coniacul e al vreunui
francez? schimb ea intenionat subiectul.
- Da, sigur, iniial a fost pe o nav francez, dar eu l cumpr
de la un marinar care i-a uurat de curnd pe francezi.
- Vrei s spui de la un pirat. Cum l cheam?
- Buldogul Cafeniu, rspunse el pe un ton insolent.
Sora lui se cutremur.
76 VIRGINIA HENLEY

- E cel cruia cineva i-a mucat o parte din nas n timpul unei
bti. Pentru Dumnezeu, s fii atent, Spider.
El flutur nepstor din mn, cu arogana unui nobil, iar ea
i aminti n acel moment de hainele pe care le cumprase pentru
el. Desfcu una dintre cutii i scoase costumul din catifea neagr,
apoi cizmele nalte, din piele de viel.
- i-am luat haine noi.
El pipi cu grij catifeaua, ntre degetul mare i cel arttor,
i o privi dezgustat pe sora sa.
- Dac a umbla pe aici n costumul sta preios, a ajunge
de rsul lumii. Vicontele Spencer ar rmne repede fr dini n
gur.
- Eti lord acum, i aminti ea, nu viconte. n Londra, brbaii
poart satin trandafiriu i pene bleu, de stru, rspunse ea cu
gndul la ce vzuse n ora.
- Nu m provoca. Nu mai snt copil, n-ai observat?
Ea oft.
- Ba am observat, spuse cu regret, nchiznd capacul valizei
cu haine.
Ruark Helford avusese un somn agitat n prima noapte dup
ntoarcerea acas. Se trezise-nainte de venirea zorilor i se
plimbase pe coridoarele pe jumtate uitate ale conacului su.
Era att de frumos nct nu-i putea imagina cum de sttuse
departe atta vreme. Urc pe terasa acoperiului ca s priveasc
rsritul, printre giruetele n form de corabie, printre courile
rsucite ale emineurilor de la Helford Hali. Se uit spre mare n
timp ce zorii aurii se transformau, iar n spatele lui, pe aleile
mrginite de verde, se ascundeau nori de abur care n-aveau s
se evapore dect odat cu nlarea soarelui.
Summer se trezise nainte s crape de ziu, ca s petreac
puin timp cu iubitul ei Ebony. Rsritul avea s fie spectaculos.
Aerul era cldu, prevestind vremea bun din acea zi. Briza mrii
i se juca n pr, iar ea abia atepta s galopeze pe plaja goal. Fr
s se oboseasc s pun aua, i puse calului cpstru, i mngie
botul catifelat i urc pe spinarea lui puternic.
PIRATUL l FRUMOASA LADY 77

Merse de-a lungul coastei cale de ase, apte kilometri, la


pas, dar cnd se ntoarser spre cas, l simi pe Ebony lundu-i
avnt i l ls s fac dup bunul plac. Animalul se repezi nainte,
galopnd prin apa de la mal, stropind n jur i udndu-i cmaa,
care i se lipi de sni. Prul i flutura n dezordine, iar Summer se
inu de coama calului, optindu-i cuvinte de ncurajare la
urechea dat pe spate, ca el s prind i mai mult vitez.
Lui Ruark, ceva i atrase atenia undeva la periferia vederii,
departe, pe plaj, i privi curios cum pata n micare deveni un
cal, apoi distinse clreul care, spre completa sa uluire, se
dovedi a fi Summer. Nu avea cum s o confunde pe pgna lui
neruinat, cu spiritul liber precum vntul i marea.
Fata aceea de la mal nu semna deloc cu fptura timid,
reinut, care-i spunea lady Summer i care-1 inuse la distan,
cobornd genele la orice semn de indiscreie. Pe Ruark l
cuprinse o dorin arztoare.
Dorina s o mblnzeasc. S o fac amanta lui. S fie adnc
mplntat n trupul ei.
Cel mai ciudat era c i atunci cnd se purta ca o mironosi
i avea doi paznici n spate, el tot se simea atras de ea. Chiar i
de acolo, de sus, prea n acel moment goal pn la bru. Oferea
o imagine minunat, cu snii mndri ridicai pe sub cmaa ud,
iar asta l convinse pe Ruark s coboare pe plaj, la ea.
Iei din conac i o apuc pe crarea care ducea la stnci, apoi
la plaj, dar Summer nu era nicieri cnd ajunse el acolo. Nu avea
cum s dispar att de repede dect dac o apucase spre
interiorul continentului, de-a lungul rului Helford. Valurile
terseser urmele de copite, iar plaja era goal ct vedeai cu
ochii, de parc silueta clare a lui Summer nu fusese dect o
nlucire. Un blestem obscen i prsi buzele i zbur pe aripile
jucue ale brizei. Simi c se sufoc de frustrare, dei tia bine
c volatilitatea ei nu fcea dect s-i nteeasc apetitul, s-l fac
s o doreasc mai mult.

Lordul Helford se vzu nevoit s se declare satisfcut cu o


mulime de acte pe care trebuia s se uite i cu mai multe misive
78 VIRGINIA HENLEY

de trimis din noul su rol. De zeci de ori ns arunc pana, hotrt


s mearg imediat la Roseland. i dorea s o vad, ns nu s-i
ncalce promisiunea.
Pn la urm reui s se stpneasc, gndindu-se c, dac
nu-i putea ine cuvntul nici mcar o zi, era posibil ca ea s
nceap s-l dispreuiasc. Spera, n ciuda oricrei evidene, c
Summer va veni n vizit nainte de finalul zilei.
La nceputul serii, ns, renunase s mai spere. Lu o cin
timpurile n salonul vast i elegant. Nu era deloc obinuit cu
singurtatea care-1 asalt.
Arunc ervetul pe mas i se ridic. Majordomul lui de
demult, domnul Burke, se apropie cu un aer familiar.
- Domnule Ruark, a venit o domnioar s v viziteze.
Omul venise din Irlanda, mpreun cu mama lui Helford,
lady Rosalind, cnd aceasta se mritase cu primul lord Helford.
Servitorul trise mai mult dect ei amndoi. Cu toate c prea
absolut normal ca majordomul s-i spun pe numele de botez,
el nici n-ar fi visat s i se adreseze acestuia altfel dect cu
"domnule Burke".
- N-ai invitat-o nuntru, domnule Burke? ntreb bucuros.
- Ba da, ns este nensoit .i, desigur, v ateapt afar,
spuse servitorul cu o expresie impasibil pe chip, de parc ar fi
anunat c se servea cina.
Ruark fcu ochii mari cnd o vzu. Se nsera, dar Summer
era, parc, nconjurat de o aur de lumin proprie. "E ca o zi de
var", gndi el uluit. Era clare pe un cal scump, un berber negru.
Purta o rochie de clrie elegant croit, de un ridicol de nepractic
galben, iar lui i se pru c nu mai vzuse pe nimeni la fel de
minunat.
- Eti ocat c nu port haine de doliu, spuse ea.
Ruark cltin din cap.
- Nimic din ce-ai putea s faci tu nu m-ar oca.
"Ba o s te ocheze, promit", gndi ea cu patos.
- Ei bine, n-are rost s fiu ipocrit. Nu in doliu dup el, spuse
ncheind subiectul.
PIRATUL l FRUMOASA LADY 79

Helford ncerc s i-o imagineze aa cum o vzuse n zori,


dar nu reui. Aceast tnr femeie era att de elegant nct ar fi
putut foarte bine s fie la plimbare n parcul St. James.
- M bucur mult c ai venit, i spuse apropiindu-se de calul
ei i ridicnd braele ca s-o ajute s coboare.
- Am venit cu o mare rugminte, spuse ea solemn.
Braele lui puternice o ridicar din a, iar inima i se izbi
dureros de piept, dar nu din cauza efortului.
- Cere-mi orice, murmur.
- Renovez grajdurile. Jur s snt att de prginite, nct i un
vnt mai puternic le-ar drma. Pot s te rog s-l ii aici pe Ebony
pn se termin construcia?
Cnd spunea o parte adevr, o parte minciun, contiina nu
o supra deloc.
- Nici o problem, o asigur el, bucuros c avea s-o vad mai
des.
nuntrul grajdurilor mari i aerisite, Ruark l conduse pe
Ebony ntr-o box larg, n care s se simt liber i unde s nu
fie nevoie s-l lege. Scoase aua de pe calul berber i i lu
cpstrul.
- E un animal foarte frumos, spuse admirativ, plimbndu-i
privirea de-a lungul corpului strlucitor al calului.
- in foarte mult la el, rosti ea pe un ton languros,
provocator.
Mirosul de fn i de piele plutea n aer, iar Ruark se simi
imediat cuprins de pasiune. Voia s-o trag dup el ntr-o cpi
i s se dezbrace amndoi, cu el ntre picioarele ei. 0 privi cu sete,
apoi i ddu seama ct de necuviincios ar fi fost un astfel de com
portament. Vemintele ei deschise la culoare erau impecabile,
coafura, dup ultimul stil, cunoscut drept "inim frnt. Trebuia
s-i aminteasc mereu c ea-era o lady... una inocent.
l chem cam fr voie pe grjdar.
- Lady St. Catherine o s-i in armsarul aici cteva
sptmni. Ocup-te s fie ngrijit ct mai bine.
n timp ce ieeau din grajduri, ea spuse ncet:
80 VIRGINIA HENLEY

- Cum a putea s-i mulumesc, lord Helford? Pe zi ce trece


i snt i mai ndatorat.
- Vino i bea cu mine un pahar. D-mi voie s-i art conacul.
Nu sunase ca o rugminte. Ea cltin din cap cu regret.
- tii c nu se poate, spuse ncet. Arat-mi mai bine grdinile.
- E ntuneric, se opuse el numai pe jumtate.
- Rsare luna, l asigur ea.
- E luna contrabanditilor, murmur el, iar ea se cutremur
involuntar.
Parfumul ameitor al bobocilor ajunse Ia ei n timp ce
traversau pajitea catifelat n lumina nserrii, aceea care
desprea conacul de grdina de trandafiri. Trecur pe sub o
arcad grea de boboci plini de rou, iar privirea ascuit a lui
Ruark cut prin ntuneric pn gsi ce dorea. Se ndeprt o
clip de ea i se ntoarse cu un bra de trandafiri crem.
- Cred c o s-i ofer ntotdeauna trandafiri de culoarea asta,
promise.
Trecur pe sub bolile nfrunzite i intrar n umbra
ntunecat i adnc.
- Nu i-e team? o ntreb.
Ea cltin din cap. - .
- Nu cu tine alturi, i rspunse.
Merser unul lng cellalt, iar el o lu de mn. Degetele ei
se ascunser n palma lui, iar Ruark i dori s poat s-o in de
mn pn n zori.
- Se spune c aleile astea snt bntuite, i spuse, apoi se opri
i se uit la ea. Pe mine m bntui tu, rosti gutural.
Lumina lunii abia dac ptrundea prin frunzi acolo, n locul
n care se opriser ei. Summer l privi. Figura i era umbrit, iar
trsturile i preau ascuite, aspre. Avea ochii pe jumtate
nchii, iar dorina despre care ea tia c ardea nuntrul lor era
ascuns de genele lungi i negre. Unghiul brbiei i scotea n
eviden gura arogant, care putea s blesteme cu patos la fel de
bine cum putea sruta cu pasiune.
Ruark i prinse obrajii ntre palmele blnde i se aplec spre
PIRATUL l FRUMOASA LADY 81

ca. n clipa n care i simi gustul, srutul lui se schimb, deveni


fierbinte, senzual. Palmele i prsir obrajii ca s o cuprind pe
dup mijloc i s-o striveasc la pieptul lui.
Summer simi ceva tare ca piatra lipit de abdomenul ei i i
imagin ca prin vis c era, probabil, mdularul lui.
Ruark simea cum o traversau fiori de plcere. i mngie
snul cu mna sa armie. Ea se cutremur. Nu mai putea s nege
c se simea nemaipomenit de atras de el. Farmecul lui
masculin, senzual, o fcea s se topeasc de dor. Zidurile care o
aprau de el ncepuser s se nruiasc. i ddu seama c avea
pentru el sentimente care ar fi putut s-i submineze toate
planurile. i dorea cu disperare s cread c el era altfel dect
ceilali brbai. Voia s aib ncredere n el, s spere c el avea
s fie mereu generos i iubitor cu ea. i dori ca el s se
ndrgosteasc de ea i s o cear de soie, ca s fie n siguran
cu un brbat att de puternic care s o apere. ndrzni s spere
c Ruark ncepuse s in la ea, fiindc nelese c ea deja inea
la el. tia c, dac i s-ar fi oferit nainte ca destinele s le fie
legate, Helford n-ar fi preuit-o destul.
ncerc s-i dea mna la o parte i spuse cu spaim:
- Ruark, te rog.
El ridic puin capul, dar nu se putu opri.
- Am ncredere n tine, orice ar fi. 0 s te las pe tine s decizi
ritmul, Ruark, spuse pierdut, tiind foarte bine c numai acele
cuvinte ar fi putut s-l opreasc.
Helford gemu. tia c Summer era virgin. ncrederea
adorabil pe care o auzise n glasul ei l fcu s njure.
- Fir-ar s fie! N-ar trebui s ai ncredere n mine. Nu
trebuie! Vreau s fiu singur cu tine, s facem dragoste. Pleac
acum... fugi, nainte s-i rpesc fecioria!
Ea rse delicat.
- Nu o s fug de tine, Ruark. tiu c o s m aperi cu preul
vieii tale, rosti simplu.
- 0 s te seduc, Summer, amenin el, doar ca s tie c o
avertizase.
82 VIRG INIA HENLEY

- Nu-mi pas, Ruark. Dac asta vrei, atunci poi s m seduci.


El gemu i i stpni o njurtur. 0 trase sub un copac i o
ndemn s se aeze alturi de el.
- lart-m, iubito, pentru comportamentul meu nestpnit.
Ar trebui s pun s m mpute.
Cut cu disperare n minte un subiect sigur de discuie.
Decise s-i vorbeasc despre munca lui.
- E bine c o s am de lucru aici. Mine o s vizitez
oficialitile locale i o s le citesc declaraia despre revolte. Au
fost aa delstori nct se face contraband i se jefuiesc corbii
chiar sub nasul lor. Am de gnd s pedepsesc pe cineva. 0 s
primesc ntriri de la garnizoana din Bristol. 0 s inspecteze
patrula marin i navele acesteia i o s le spun ce au de
mbuntit. 0 s fiu foarte popular, spuse sarcastic.
- i o s pleci des de acas? ntreb ea nevinovat.
- Da. 0 s fac vizite dese la Falmouth, Penzance, Newquay,
St. Austell, Bodmin, Saltash i Plymouth.
- Plymouth e n Devon, se aventur ea.
- Da, dar am jurisdicie. Vezi tu, le e prea uor infractorilor
din Cornwall s fug n Devon i s cread c au scpat de braul
lung al legii. - .
- Dar n-o s fie nevoie s condamni oameni la moarte, nu?
ntreb ea ncet.
El ezit, apoi i spuse adevrul:
- Ba m tem c da, Summer. 0 s fiu ns mereu cinstit,
imparial.
- Am ncredere n tine, rspunse ea ncet.
- Nu e o micare neleapt, murmur el.
- M las la mila ta, rse ea.
- Snt cunoscut pentru cruzime, recunoscu el.
Inima ei btea tare de spaim, fiindc Ruark spusese
adevrul. Cu siguran c Spider terminase deja schimbul. Se
ridic i se ndrept ncet napoi, spre conac, iar el o urm,
inndu-i minile neobrzate adnc n buzunare, ca s nu le
ntind i s striveasc trandafirul din faa sa.
PIRATUL l FRUMOASA LADY 83

Se apropiau de conac cnd domnul Burke apru la u,


ducnd un felinar.
- Mulumesc, domnule Burke. O conduc pe domnioara
acas.
Summer simi un val de spaim i rosti ntretiat:
- Nu vreau s-i scandalizez pe servitorii ti.
- Domnul Burke nu ar tolera brfele n rndul personalului
su, spuse Ruark.
- nseamn c domnul Burke e un om de onoare, rosti ea
zmbindu-i irlandezului. Domnule, mi facei bucuria s m
conducei acas?
Acesta fcu o plecciune formal i se uit la Ruark.
- Doamna tie ce e corect, chiar dac domnul, nu, rosti pe un
ton sec.
Capitolul 10

Summer se uit afar, pe fereastr, i vzu un brbat clare,


care ducea de cpstru un alt cal. i ddu imediat seama c era
omul care-1 cumprase pe Ebony. i mulumi n tcere lui
Dumnezeu c acionase prom pt i l dusese pe armsar la
Helford, apoi strig spre buctrie, unde l auzea pe fratele ei,
care pusese ap la fiert pentru micul dejun.
- Spider, iei prin spate i scoate-i poneiul din grajd. S
curei i baliga... arunc-o n grdina de la buctrie.
i lu o rochie veche, care ajunsese n sacul cu crpe n anul
de dinainte, apoi i ciufuli prul cu amndou minile. Aproape
din reflex i puse cuitul la cingtoare i fugi n buctrie, unde
tie o ceap i o duse la ochi, care devenir iritai, umezi. Abia
dup aceea iei ca s-l ntmpine pe vizitator.
l privi cu ochii roii.
- Ne-ai adus de mncare, domnule? ntreb cu speran n
glas.
- Nu, rspunse acesta puin enervat. Am venit cu afaceri,
bordul St. Catherine e aici, fat?
Lacrimile ncepur s curg iroaie pe obrajii fetei.
- Tata a murit, domnule.
Omul cu caii se ncrunt i o privi suprat.
- Am aici o chitan pentru un berber negru pe care l-am
cumprat de la St. Catherine cu o lun n urm. Am venit s-i iau.
- Domnule, ce este un berber negru?
- Un cal, fat, un cal!
Nu ne mai permitem de mult s inem cai, domnule, spuse
ea slnjenil.
Cine poruncete aici? Du-m la grajduri! ceru el.
PIRATUL l FRUMOASA LADY 85

- Nu poruncete nimeni, spuse ea neajutorat.


Omul nu desclec, aa c Summer merse umil pe lng
calul su, spre grajduri. Brbatul leg animalele, desclec i
intr n grajd spunnd:
- Iau orice alt animal ai, dac n-ai calul.
Se opri cnd vzu grajdurile goale. Chiar n acel moment,
stomacul lui Summer scoase un sunet puternic, iar el o privi
nevenindu-i s cread. i ddu seama c se adeverise ceea ce el
doar bnuia. Fusese pclit. l supra c fusese suficient de
nechibzuit nct s plteasc nainte s primeasc marfa.
Lcomia l mpinsese la asta, desigur. Preul de vnzare al calului
berber era foarte mic.
- Nici cai, nici vite... Atunci s-mi dai banii napoi! spuse
agresiv, iar vocea lui rsun n grajdul gol.
- Bani? ntreb ea ncet, de parc n-ar fi vzut niciodat aa
ceva. Domnule, noi nici mncare nu avem.
El o msur atent, vznd pentru prima dat mai departe de
rochia ponosit. Poate c era cam murdar, dar era foarte
frumoas! Ochii i strlucir speculativ i decise c trebuia s ia,
totui, ceva n locul banilor. Ce loc era mai bun dect un grajd
gol? Nu se culcase niciodat cu vreo femeie att de tnr i de
frumoas cum era aceea. Deodat, mdularul i se ntri mai mult
dect se ntrise vreodat i omul se simi mai excitat dect
fusese de luni bune. Dac avea noroc, putea s-o in n grajd
destul ct s se bucure de carnea ei tnr de dou, trei ori. Dac
se opunea, tia el cum s-o oblige s-i fac pe plac. Iepoarele
nrvae aveau nevoie s simt uneori cruzimea nainte s fie
pregtite s se supun. Iar dac o rnea, ei bine, asta merita
fiindc-i furase ce era al lui. 0 privi cu poft, rnjind ca un animal.
nainte s fac vreun pas spre ea, ns, tnr scoase cuitul
din teac.
- Cat! se auzi un glas de la intrarea n grajd.
Agresorul se rsuci i ddu cu ochii de o versiune masculin
a fetei, innd la rndul su un cuit n mn.
86 VIRGINIJA HENLEY

- Spider, rispunse ea, apoi cei doi ncepur s se apropie


ncet de intrus.
Acestuia i s;e ridic prul pe ceaf cnd i ddu seama c ei
foloseau nume ide cod, ca doi slbatici, ca doi primitivi. i lu
clciele la spimare, grbit s ncalece, blestemnd cnd vzu c
animalul cellalit fusese eliberat i c lipsea. Se gndi c nu era,
totui, cazul s ntrebe de el.
Summer se uit admirativ la fratele ei.
- Unde-ai dius poneiul i cellalt cal?
El tresri.
- n buctrie, s tii.
0 lu la goarn ca s vad ct de mari erau stricciunile.
- Spider, te^ omor! De parc n-ar fi destul de drpnat
conacul i aa!
Ajunser la ua buctriei i izbucnir n rs cnd vzur c
poneiul i calull le mncaser i ultima frmitur de pine
proaspt coapt,, toate merele i tot ovzul pentru terci, plus oala
de lapte.
Spider spusie:
- Pot s m (duc alturi s fur nite ou.
- S nu cumiva s faci asta! strig Summer alarmat, abia
apoi vznd n pirivirea lui jucu c o tachina.
- Avem unc n pivni. S mncm nainte s vin coniacul,
o ndemn el.
Mai trziu, in timp ce-i numrau banii i se pregteau s-i
pun la loc sigur;, ea spuse cu mndrie:
- Avem apro.ape trei mii de lire, cu tot cu ce am adus eu de la
Londra. Spider, mu tiu cum ai reuit.
El zmbi mmdru.
- Mai avem de strns nc aptesprezece mii. Nu dispera.
Lu o moned din cutia cu bani, nainte ca sora lui s-o ncuie,
i o arunc n aeir.
- S nu m a:tepi, Cat, spuse fcndu-i cu ochiul.
Luminrile se stinseser deja cnd Summer se trezi brusc.
Simi c se ntmipla ceva i i reveni imediat n simiri. ntinse
PIRATUL l FRUMOASA LADY 87

mna dup halatul din catifea viinie, lu o luminare i cobor. n


foaier, Spider se sprijinea de u, cenuiu la fa.
- Ce s-a ntmplat?
Fugi la el, cu inima btndu-i s-i sparg pieptul.
- Patrula, opti el. Au ncercat s m prind.
- Doamne, dar ce fceai? opti ea furioas.
- Nimic... nu mare lucru, oricum. Totul e nc n petera din
pivni. Aproape c ne-au prins cu ocaua mic. A trebuit s fug,
spuse cu rsuflarea tiat.
Tresrir amndoi cnd se auzi o btaie puternic n u.
Summer i fcu semn s urce, iar fratele su dispru n sus pe
scri.
- Deschidei, n numele legii! se auzi un ordin dat de o voce
ngheat, poruncitoare.
Atept n tcere pn cnd omul btu din nou la u, apoi
deschise cu o micare brusc i ridic lumnarea n aer. La
lumina ei, distinse un tnr bine fcut, cu o figur aprins i cu
ochi mici, ca de porc.
- Cine eti? ntreb Summer. Ce nseamn asta?
- Snt sergentul Oswald, de la poliia din Falmouth, rspunse
el pe un ton autoritar.
- i? ntreb ea.
- Am motive s cred c aceast cas are legturi cu nite
contrabanditi.
Fcu un pas nainte, punnd un picior n prag. Summer nu
se ddu napoi, ci apropie lumnarea i mai mult de chipul lui.
- Aceast cas, dup cum spui dumneata, adpostete doar
o lady. Cum ndrzneti s m acuzi, sergent?
i ddu seama c n spatele lui mai erau unul sau doi
brbai i tiu c singura ei aprare era s-l fac de rs.
- L-am urmrit pe infractor pn aici. Cu siguran este unul
dintre servitorii sau grjdarii conacului. La o parte ct cutm
nuntru!
- Mgar preios ce eti! se rsti ea. tii c e miezul nopii,
sergent? tii c snt singur aici, aproape dezbrcat, sergent?
88 VIRGIN1A HENLEY

tii c n aceast cas se ine doliu?


Omul roi pn cnd nu-i mai deosebeai pielea de uniform.
- Dac nu gsim vreun infractor sau marf de contraband
nuntru, te lsm n pace, milady.
- Nu o s gsii nici una, nici alta, sergent. Poi s m crezi
pe cuvnt. Noapte bun.
Oswald se gndi la furia rece a lordului Helford i la dispreul
acestuia, apoi la ruinea la care-1 supusese n acea diminea,
doar vorbindu-i.
- Noul magistrat a poruncit s cutm prin orice cas care
d de bnuit.
- Atunci noul magistrat e un prost! afirm ea.
- Poate, dar e autoritar i dur, iar eu nu ndrznesc s nu-i
ascult ordinele. Trebuie s cutm.
- Poi s intri, sergent, dup ce-mi ari ordinul judectoresc.
- Nu am nc. Nu credeam c o s fie nevoie de aa ceva,
spuse privind-o bnuitor.
- D-mi voie s te asigur c e imperios necesar! i sugerez
s mergi, s faci rost de ordin i abia apoi s te ntorci.
- E miezul nopii, se rsti el.
- Dac tot mi-ai stricat somnul, mi se pare corect s-l strici
i pe al magistratului. Sau ai putea s revii diminea, sergent.

Cnd ajunse pe aleea lung din faa conacului Helford, l vzu


pe Ruark, gata de plecare. Un grjdar i inea calul neuat, iar
domnul Burke i inea scara. n momentul n care Ruark o vzu,
veni spre aret, dar ea sri jos ntr-o mare de volane i se repezi
spre el. Helford o apuc de mini i se ntreb cum reuea ea s
par att de delicioas nc de la ora ase dimineaa.
Summer l privi speriat.
- Tremuri, iubito. Ce s-a ntmplat? ntreb el.
Deschise gura s vorbeasc, dar o nchise la loc, ezitnd.
- Hai nuntru, s stai jos, o ndemn el.
- Ei bine, eu...
Ezit, cu rsuflarea tiat.
PIRATUL l FRUMOASA LADY 89

- Eu... da, bine, spuse ea, dndu-i voie s-o conving.


inndu-i o mn protectoare pe dup mijloc, el o conduse
prin foaier, spre un salon mic, cu fotolii confortabile i un foc
vesel n cmin.
- Nite cafea, domnule Burke.
Se aez de cealalt parte a unei msue din faa ei i spuse
cu nerbdare:
- Ce s-a ntmplat? Te-a speriat ceva.
- A fost un brbat, rosti ea ncet. A venit n miezul nopii,
cernd s intre. Eram singur, dezbrcat...
n privirea lui apru o strlucire furioas, iar muchiul
maxilarului i se ncord. Vocea domnului Burke ajunse pn la ei
cnd deschise ua i-l pofti pe sergentul Oswald n foaier.
Summer se uit prin ua ntredeschis a salonului.
- Nu se poate! spuse ducnd speriat mna la inim.
- Acela este brbatul de azi-noapte? ntreb Ruark.
Summer nchise ochii i ddu imperceptibil din cap. Helford
merse la intrare, iar sergentul Oswald salut imediat i spuse:
- mi cer scuze c te deranjez, lord Helford, dar am nevoie
de autorizaie ca s caut pe proprietatea vecinei.
Helford fcu un pas amenintor spre poliist, care se feri,
alarmat, apoi se rsti:
- Ieri, Oswald, i-am pus competena la ndoial. Azi am
rspunsul pe care-1 cutam. Bei, sergent?
- Da, domnule. Nu, domnule, nu cnd snt la datorie.
Ruark era foarte furios c acel ticlos umflat i rou la fa
o vzuse pe Summer n cma de noapte.
- Ce alt explicaie ar putea s existe pentru faptul c ai
hruit-o pe lady St. Catherine n miezul nopii? tun el.
- Domnule, am urmrit suspectul pe proprietatea St.
Catherine. A refuzat s coopereze i s ne lase s-l cutm.
- i dac l-ai fi urmrit pn pe proprietatea mea, asta m-ar
fi fcut pe mine complice la contraband? ntreb pe un ton
periculos.
90 VIRGINIA HENLEY

- Nu, domnule. Absolut n nici un caz, domnule, rspunse


Oswald adoptnd poziia de drepi.
- Pentru Dumnezeu, Oswald, ar trebui s te dau afar din
poliie pentru asta, spuse Helford ncercnd s-i controleze
furia.
Glasul i cobor, devenind, ns, i mai amenintor.
- Dac oamenii ti mai pun vreodat piciorul pe pro
prietatea lui lady St. Catherine, o s adopt msuri disciplinare.
M-am fcut neles, sergent? ntreb pe un ton ca de mtase.
- Da, domnule.
Oswald vzu micare dincolo de coridor. Summer sttea n
prag i zmbea mulumit. Dup aceea se retrase n salon.
Oswald i jur c ntr-o bun zi avea ea s regrete victoria din
acea diminea asupra lui.
Capitolul 11

n urmtoarele trei zile, Summer nu-1 vzu deloc pe Ruark


Helford. Era plecat cu treburi oficiale, iar ea regreta fiecare zi
pierdut. Nu mai avea dect trei sptmni la dispoziie nainte
s fie obligat s plteasc ipoteca.
ntr-a patra zi, l lu pe Ebony din grajdurile Helford i clri
de-a lungul plajei pustii. Aerul marin era rece, aspru, iar ea clri
ca de obicei, ase, apte kilometri, apoi se ntoarse.
La jumtatea drumului spre cas l vzu pe Ruark venindu-
i n ntmpinare. Un moment se sperie la gndul c el avea s-o
vad n pantaloni i n cma, cu prul n dezordine, dar cum
nu avea ce s fac n acea privin, i fcu vesel cu mna,
bucuroas c el se ntorsese.
Ruark o strig, i cu toate c vntul ncerc s-i fure spusele,
vocea lui era att de puternic nct ajunse pn la ea.
- O s nghei n cmaa aia. Hai s mergem la conac. Vreau
s-i vorbesc.
Ea cltin din cap, lsnd briza s-i ridice prul ntr-un nor
ntunecat. Observ c i el era tot n cma.
- Atunci o s fac un foc din lemne de pe plaj, suger el cu
speran n glas.
Summer ddu din cap aprobator, cu plcere, i art spre o
adncitur din stnc. Desclecar i adunar un bra de lemne,
iar Ruark le aranj i le aprinse. Summer art spre o mas din
nisip, care prea a fi rin.
- E nite ambr acolo, pe plaj.
- Ambr? repet el. Doamne, ar valora ct greutatea ei n aur
la Londra.
- Pentru ce anume? ntreb ea rznd.
92 VIRGINIA HENLEY

Ruark se gndi c, poate, dac i-ar fi spus c era un afrodiziac


rar, ea n-ar fi tiut despre ce vorbea.
- E aa, ca un tonic, spuse, apoi se aez cu spatele la stnc
i ridic minile, ca s-o cheme alturi de el.
Summer ezit.
- Eti mnioas pe mine fiindc te-am deranjat de la
solitudine. Mi-ai spus c-i place s fii singur.
- Sigur c nu snt mnioas. Pur i simplu nu-mi place s m
vezi mbrcat n haine masculine.
- Masculine? repet el, gndindu-se la ct prea ea de
feminin cu cmaa ud lipit de sni.
- Mi-a fost teribil de dor de tine.
- Chiar aa? Chiar, lady Summer St. Catherine? ntreb el
sorbind-o din privire. Atunci de ce nu vii aici, ca s ne inem de
mn.
Ea ezit din nou.
- mi place cnd m ii de mn, mrturisi. Mi-a dori doar s
nu faci lucrul acela care m sperie, spuse repede.
El o privi ntrebtor.
- Adic s nu te mai srut.
Summer cltin din cap.-
- Snt suficient de neobrzat nct s-mi plac s m srui.
M refer la cellalt lucru pe care-1 faci, spuse roind n ciuda
brizei rcoroase.
- Dulcea, nu tiu despre ce vorbeti. Ce fac care te sperie?
- Faci n aa fel nct creti... devii enorm.
- Doamne! rosti el apsat.
i lu cu blndee minile n minile lui i o ajut s se aeze
lng el. Vorbi ncet, pe un ton cald:
- Nu fac eu asta... tu o faci.
Ea l privi, dndu-i seama c era unul dintre acele momente
n care Ruark avea s-i mai dezvluie una dintre piesele de
puzzle. Misterioasele secrete dintre brbai i femei, care o
atrgeau i i repugnau n acelai timp. Voia s se retrag, dar n
acelai timp s se topeasc n braele lui.
PIRATUL l FRUMOASA LADY 93

- Cnd eti aproape de mine, nu am deloc control asupra


trupului meu.
ncepu s se ntreasc i se uit la gura ei. i ddu imediat
seama c fcuse o greeal, cnd mdularul i zvcni i se alungi.
- Te vd doar sau te aud rznd, i simt parfumul i m
aprind. Nici nu-i nevoie s fii n aceeai camer cu mine, doar
gndul la tine, gndul c a putea s te ating, i al naibii mdular
capt o via proprie.
Lui Summer i plcea mult ideea c l putea afecta fr s fie
n prezena lui. Teama i se dizolva treptat, iar n locul ei,
curiozitatea cretea. i trecu vrful trandafiriu al limbii peste
buza de sus, tachinndu-1 fr s vrea.
Ruark i ddu seama c trebuia s-i simt gustul.
- Mi-e sete de tine, spuse rguit, aplecndu-se i srutnd-o
apsat.
Summer se cutremur la atingerea lui.
- Eti ud, spuse el ngrijorat, trecndu-i mna armie pe
deasupra snului ei, peste cma.
Se ridic imediat ca s ncing focul pentru ea. Cobor pe
plaj i adun alt bra de lemne, apoi se ntoarse n fug la
adpostul lor. i scoase cmaa ud i se aez din nou lng ea,
sprijinit de stnc.
Summer ridic genele lungi ca s-i msoare pieptul.
- tiu c e necuviincios din partea mea, dar snt foarte
curioas.
- S-mi vezi trupul? ntreb el gutural.
Ea ddu aprobator din cap.
- Nu pot s m abin... simt o nevoie arztoare s te privesc,
s te ating... s aflu cum e cnd degetele mele snt pe pielea ta.
Dac e ceva neruinat, nu-mi mai pas.
- Dragostea mea, nu e neruinare, e natural i frumos. Nu
tii c i eu simt aceleai doruri ca i tine? Nu pot s m
stpnesc, trebuie s te ating cnd eti att de aproape. Fii
curajoas, draga mea, i atinge-m. Arat-mi-o pe pgna de care
ncep s m ndrgostesc.
94 VIRGINIA HENLEY

Ea ngenunche n faa lui i ntinse degetele ca s ating


prul i pielea de pe pieptul lui. Ruark i inu respiraia,
pstrndu-i controlul cu mare dificultate. Ultimul lucru pe care-
1voia era s o sperie cnd se apropiase att.
Cu ochii la el, ea ncepu s-i desfac ncet nasturii cmii.
Dup aceea cobor intenionat privirea spre locul dintre
picioarele lui. El i inu rsuflarea i dorina fierbinte i puls n
vene. Nu-i venea s cread c ea fcea ce fcea. i simi
testiculele urcnd spre corp i se ridic n genunchi, ca ea s vad
cum l afectase. Sngele i se repezi i i puls n mdular,
umplndu-1, umflndu-1, alungindu-1 i ntrindu-1 pn cnd
acesta amenina s-i ias din pantaloni.
"Am mai fcut asta", se gndi ea, cu toate c era absurd,
fiindc sigur c aceea era prima dat. Tcerea dintre ei era ca o
conversaie fr cuvinte. Cu veneraie, el i apuc snii n palme
i se aplec s i srute pe rnd.
- Snt un afrodiziac mai potent dect ambra, spuse optit, iar
ea i simi mngierea catifelat a limbii pe sfrcurile care se
ntrir.
Nu simea nici un pic de ruine, de timiditate, i se gndi cu
mil la toate femeile reinute cnd iubeau. Ruark era blnd i
fioros n acelai timp. tiu cnd el o srut c i plceau lucrurile
pe care i le fcea, c i plcea s simt ce o fcea el s simt, i,
cu toate c nu era gata s aib ncredere n vreun brbat, tia c
ar fi putut s-o iubeasc dac ar fi scpat-o de dificultile pe care
le avea de mic copil.
Simi c i pierde uzul raiunii cnd el o srut fierbinte.
Cldura i cuprinsese tot corpul, capul, inima, abdomenul i snii
dezgolii. i dorea s-l cuprind n palme, s-l mngie, s-l
strng, ns nu fcu dect s ating acea parte interzis din el,
adunndu-i curaj ca s fac aa cum dorea.
- Cat! strigtul venise de pe stncile de deasupra.
Summer tresri i i trase cmaa pe ea.
- E fratele meu, Ruark. Trebuie s plec.
PIRATUL l FRUMOASA LADY 95

Fr voie, el i aduse calul i o ajut s urce pe spinarea lui


fr a. O privi n ochii plini de promisiuni nerostite, ca dou
ferestre spre paradis. Inima i btea tare de fericire c i ea
simea ca el, aceeai cldur, acelai dor. Ridic ambra i i-o
ntinse.
- Cred c are puteri magice.
* * *

- Ce naiba fceai acolo? ntreb Spider suprat, schimono-


sindu-se cu dezgust.
- mi vedeam de treaba mea, lucru de care tu pari incapabil,
rspunse ea cu un aer superior.
- L-ai lsat s te srute. Pe gur! acuz fratele ei.
- Aa este, adug ea, uurat c el nu vzuse cmaa scoas.
- Ai scos de la el ceva despre ce-a fcut n ultimele trei zile
sau ai fost prea ocupat cu altele? i-a spus c a luat el nava
olandez? i-a spus c a capturat o nav francez care jefuia
domeniile de lng Penryn, de pe coast? Vin din Britania tot
timpul, dar nu i-a prins nimeni pn acum. Cred c are ochi i-n
posterior! Trebuie s fim mai ateni. Chiar are de gnd s aplice
legea.
Ea i reprim un fior de spaim, tiind bine c, atunci cnd
te jucai cu focul, te ardeai pn la urm. Se uit la buruienile
nalte care creteau peste tot.
- Dac vrem s avem vreo legum anul sta, azi trebuie s
m ocup de grdin. i se pare ceva suficient de nevinovat?
El i zmbi larg, uitnd de suprare.
- Te ajut, se oferi.
Summer simi un fior de ruine cnd ridic privirea din
rn i ddu cu ochii de domnul Burke, care venea spre ea. Se
grbi s-i scuture pmntul de pe mini i de pe rochia uzat.
Purta un batic vechi n pr, pe care-1 atinse stnjenit cnd
domnul Burke spuse:
- Bun ziua, milady.
96 VIRGINIA HENLEY

Se uit la Spider, ngenuncheat, mbrcat ponosit, ca de


obicei, i inima i se strnse. Fuseser descoperii. Atunci cnd
servitorul avea s-i spun lui Helford despre buruieni i despre
starea deplorabil n care era Roseland, Ruark avea s-o uite
imediat.
- Lordul Helford dorete s v invite la cin n aceast sear,
lady Summer. Invitaia l include, bineneles, i pe fratele
dumneavoastr, Spencer.
Tnra roi, apoi spuse ceva menit s fie o scuz, ns
domnul Burke nu lsase s se neleag prin nimic c i s-ar fi
prut ceva n neregul la scena la care era martor.
- Acceptm, rspunse Spider cu rceal.
Summer tresri.
- Foarte bine, domnule. Lordul Helford v ateapt la ora
ase.
Domnul Burke fcu o plecciune politicoas i se retrase.
- Eti nebun? strig Summer, apoi czu n genunchi, printre
rsadurile de varz, i plnse.
Mai trziu, n timp ce se pregtea pentru cina la conacul
Helford, se ntreb cum avea s dea ochii cu el. Se gndise de
cteva ori s nu mearg, dar, dac nu ar fi aprut, probabil c
Ruark ar fi venit s o ia pe sus, iar s vad Roseland cu ochii lui
era mai ru dect dac i povestea domnul Burke despre
domeniu.
- Cat, unde mi-e costumul? strig Spider.
- Care costum? ntreb ea cu un aer absent.
- Cel din catifea neagr, pe care l-ai adus de la Londra.
Ea duse costumul frumos croit i cizmele moi, nalte, negre,
n camera lui, apoi alese pentru el o cma alb, nu prea uzat.
- Nu uita s-mi spui Summer n seara asta, nu Cat. Ba mai
ru, eu o s-i spun ie Spencer, l avertiz.
Fratele ei o privi ncruntat, n timp ce ea se mira de felul n
care pe el l schimbau hainele dintrmn copil al strzii ntr-un
l m.ir galanton. Aerul lui arogant o fcu s se team c Spider ar
l i losl
iii stare s-l ntrebe pe Helford ce intenii avea n privina
PIRATUL l FRUMOASA LADY 97

ei. Oft. Nu conta dac domnul Burke avea ocazia sau nu s-i
vorbeasc stpnului su despre srcia lor.
Spencer nclecase pe calul cel mare i o luase n faa sa pe
Summer. nainte s intre n foaier, tnra trase adnc aer n piept,
i ndrept spatele, apoi pi nuntru cu elegana i sigurana
unei pisici.
Domnul Burke i lu alul i i fcu lent cu ochiul. Ea l privi
uimit, apoi ndrzni s se nveseleasc. Pe Iuda Tadeul! Omul
n-avea de gnd s-i dezvluie lui Ruark Helford secretul ei. Erau
parteneri de conspiraie, ce minunat! Se uit n spate, spre
fratele ei, i se ntrist din nou.
Era clar c tnrul abia atepta o discuie n contradictoriu,
l privea bnuitor pe lordul Helford, cu un aer dispreuitor. Prea
un ogar tnr care mria la un intrus.
Ruark se apropie ca s-o salute, iar ea se rug s nu o srute...
s n-o srute pe gur, cum se exprimase Spider. Privirea lordului
era cald i i spunea fr cuvinte ct de frumoas i prea. O lu
de mn, i ntoarse palma n sus i o srut.
- Lord Ruark Helford, i-1 prezint pe fratele meu, lordul
Spencer St. Catherine.
Se salutar murmurnd ncet, crispai, msurndu-se unul
pe cellalt. nainte de cin li se oferi un pahar de butur, pe care
ei l acceptar cu o politee impecabil. Lui Summer i venea s
strige, exasperat de atitudinea lor formal, rece.
Cnd intrar n sfrit n sufragerie, la cin, tnra simi un
fior de plcere la vederea trandafirilor minunai, de culoarea
untului, pe care Ruark i pusese lng farfuria ei. Schimbar o
privire cu neles. El ncerc s nu o fixeze, dar i era greu. Era
frumoas precum o camee. i avea ceva, un aer greu de numit.
Ce anume? l fascina, decise.
Tensiunea dintre cei doi brbai era att de palpabil nct
ai fi putut s-o tai cu cuitul.
Orice subiect ar fi abordat gazda, Spencer reuea s
menioneze n rspunsul su c sora sa, lady Summer, dusese o
via izolat i c nu era obinuit cu brbaii i cu felul lor
98 VIRGINIA HENLEY

pctos de-a fi. Era mai protector dect ar fi fost un printe, iar
Summer era extrem de stnjenit c fratele ei i apra cu
insulttoare limpezime virginitatea care mai avea puin i ar fi
transformat-o n fat btrn.
Pn la urm nu mai rezist i prelu ea nsi friele
discuiei.
- Lord Helford, e adevrat c ai capturat dou nave strine
sptmna asta?
- Aadar, rspunse el privindu-i pe rnd, ce fac eu e
binecunoscut prin aceste pri. neleg.
Ea zmbi fin.
- Pn i pereii optesc despre comisarul Helford. Ce o s
faci cu acele corbii?
El pru c i cntrea cu atenie cuvintele nainte s
rspund.
- Nava olandez fusese deja prdat. Trimit vasul n
Plymouth. Maiestatea sa i organizeaz n sfrit flota.
Summer nu ndrznea s se uite la Spider, fiindc ei fceau
o contraband care i-ar fi putut lega de ndeletnicirea brutal i
sngeroas a pirailor. ntreb ncet:
- i cealalt corabie?
- I-am prins n flagrant pe jefuitori, aa c ncrctura era
neatins. 0 trimit mine la Londra.
- i presupun c pui echipajul s se ntoarc not n Anglia ?
glumi ea.
El adopt o mimic serioas, aspr.
- Pirateria se pedepsete cu moartea.
Mielul cu ment, delicios de altfel, cpt deodat gust de
cenu pe limba lui Summer. Imediat dup aceea, fratele ei o
vzu devenind sfidtoare.

- Lord Helford, ai fost cndva pirat tu nsui, nu-i aa?


El o privi bnuitor.
- L-am servit pe rege, ca marinar, sub comanda prinului
Rupert.
PIRATUL l FRUMOASA LADY 99

Spider rmase cu gura cscat, uitnd de orice rezerve, i


ntreb entuziasmat ca un copil:
- Ai servit alturi de Rupert, domnule?
Summer ar fi putut la fel de bine s nici nu fie prezent cnd
cei doi brbai ncepur s discute subiectul.
Rupert Diavolul, Rupert geniul militar, vrul regelui,
soldatul i prinul marinar, Rupert, amiralul universal, le domin
conversaia.
Summer aproape c adormi ascultnd povetile despre
Rupert, care ncepeau de la naterea acestuia.
- tiai c primul lucru pe care l-a spus a fost "fir-ar s fie"?
La opt ani tia s foloseasc toate armele i a intrat n armat
nainte s mplineasc treisprezece ani.
O or mai trziu, Summer l auzi pe Ruark spunnd:
- Data viitoare cnd vine n Cornwall, trebuie s-l cunoti. Ne
ador pe noi, cei de aici. Spune c marea ne face interesani.
Summer se uit de la unul la altul, uluit s-i vad ridicnd
paharele i cntnd un cntec marinresc. Se ridic.
- Spencer, e foarte trziu.
- Da? ntreb el surprins. Merg s aduc calul, spuse cam fr
voie cnd o vzu strngnd din buze, iar pe Ruark amuzat n
secret.
n clipa n care fratele ei iei din camer, Ruark o lu pe dup
mijloc i o trase spre el. Ea ridic privirea spre chipul lui amuzat.
- Am petrecut o sear nfiortoare, opti. Jumtate din ea
am petrecut-o temndu-m c Spencer o s te ntrebe ce intenii
ai cu mine, iar n cealalt, diavol ce eti, l-ai fcut s-i mnnce
din palm.
- Eti att de frumoas n seara asta c nu tiu cum am stat
departe de tine.

A doua zi de diminea, deasupra mrii plutea o cea


groas, care acoperea totul. Summer nu vedea mai departe de
lungul nasului. Vremea, ns, nu o mpiedica niciodat pe
Summer s-i duc la capt ritualul de dimineaa, aa c i puse
100 VIRGINIA HENLEY

pantalonii i merse pe jos distana pn la grajdurile Helford.


Vizitii i grjdarii i cunoteau deja silueta cu picioare lungi, dar
n acea diminea nu fcur dect s dea politicos din cap n loc
s o salute ca de obicei, cu prietenie.
Ebony nechez de bucurie, ns, cnd ea se apropie i l lu
de cpstru. Se ntoarse repede cnd auzi un zgomot n spatele
ei i vzu figura nalt, cu umeri lai, a lui Ruark Helford, care
intrase n box dup ea.
- Nu-mi place, spuse cu seriozitate, amenintor, n
semintunericul zorilor.
- mbrcmintea mea masculin? ntreb ea rznd.
- Masculin? ntreb el mirat, amintindu-i c o mai auzise
spunnd acelai lucru i nainte.
Pantalonii mulai i cmaa lsau prea mult la vedere din
formele ei excesiv de feminine, dup prerea lui.
- Nu, iubire. Nu-mi place s clreti pe ceaa asta. E
periculos.
- De asta-mi place, l tachin ea. Ce fac muzica, butura sau
iubirea pentru majoritatea, face pentru mine pericolul.
El gemu i o trase n braele sale. Cuvintele ei l fcuser s
se aprind pe loc. O lipi de trupul su i i gust buzele
ademenitoare. Era mbrcat n formalul bleumarin, care se
potrivea funciei sale, i regret asta, fiindc, dac'ar fi tras-o
dup el n fn, s-ar fi vzut urmele de paie pe haine.
- Cnd o s petrecem mai mult dect cteva minute furate
mpreun? murmur cu gura lipit de gura ei.
Ea l srut scurt.
- Sptmna asta?
l mai srut o dat.
- Jur c o s-o iau razna dac m mai chinuieti aa. Spt
mna viitoare o s fiu i mai ocupat. Mama i sora lui Carol vin n
vizit, din Frana. O s vin cu o corabie n Portsmouth peste
dou sptmni, aa c sptmna viitoare Carol i mare parte
din curtea sa vin n Portsmouth, ca s inspecteze el nsui flota.
- O s porneasc rzboi mpotriva Olandei? ntreb ea.
PIRATUL l FRUMOASA LADY 101

El o srut pe nas.
- Pui prea multe ntrebri. O s fiu plecat n seara asta. Vii la
mine mine sear?
- Nu tiu dac vin sau nu, rspunse cu o sinceritate brutal.
tiu c nu ar trebui, dar, dac nu pot s stau departe de tine, o
s vin.
- Summer, dac m lai pe mine s dau tonul, m obligi s
m port onorabil cu tine.
0 mngie pe spate cu o micare posesiv.
- Pe toi zeii, e cel mai greu lucru pe care l-am fcut vreodat.
- S te pori onorabil? murmur ea cu un aer pariv.
El rse.
- Doamne, ct mi doresc s nu am deloc onoare n ceea ce
te privete.
Ea scoase un sunet mic i i umezi buzele gndindu-se la
cuvintele lui. Calul nerbdtor, stul s tot atepte, iei din box
fr ea, iar Summer l trase pe Ruark dup el.
Acesta opti gutural:
- Vin devreme mine sear i o s fac tot posibilul s m port
cuviincios.
Ea strmb din nas.
- Atunci poate n-o,s vin la tine, l tachin fr mil.
Capitolul 12

Dup plimbarea de diminea, Summer l duse pe Ebony


acas i l ls la pscut, ca s mai scurteze din iarba de pe
pune, bucurndu-se c nu era nevoie s ude legumele, fiindc
n urma ceii rmsese suficient umezeal.
Timpul se scurgea repede, iar ea tia c trebuia s-i devin
amant ct mai curnd, dac dorea ca el s-i achite datoriile. Dup
ce aveau s fie intimi, spera ca el s fie suficient de iubitor i de
generos nct s-o ierte fiindc-1 minise. Va fi nevoit s aleag
cu mare atenie momentul n care s-i spun adevrul.
Sptmna urmtoare el pleca din nou i doar Dumnezeu
tia cnd avea s se ntoarc, odat ajuns napoi printre curtenii
regelui. Decise, aadar, c trebuia s acioneze. n seara
urmtoare avea de gnd s-l lase s fac dragoste cu ea!
Mai trziu dup-amiaz, cnd Spider puse aua pe calul mai
mare, Summer l ntreb unde se ducea.
- Am verificat diminea plasele pentru homar, care erau
goale, aa c m-am gndit s merg la rul Helford i s pescuiesc
puin.
Sora lui oft, uurat, fiindc Spencer ajungea la vrsta la
care nu mai asculta ndemnurile la precauie ale femeilor, nici
mcar dac veneau de la ea. Cnd el nu se ntoarse pn la
cderea serii, Summer simi un fior de nelinite. Cnd se fcu de-
a dreptul ntuneric, ngrijorarea o cuprinse. Se auzi o btaie la
ua din fa, iar ei i se strnse inima de team. Un copil din sat,
murdar i ponosit, i ntinse un bilet.
- Spider a fost luat, spuse acesta cu rsuflarea tiat.
- Adic arestat? strig ea.
El ddu aprobator din cap.
PIRATUL l FRUMOASA LADY 103

- Poliia.
Summer simi c plete. nchise ochii i se sprijini de tocul
uii.
- Unde l-au dus?
Biatul cltin din cap, aa c ea se uit pe bucica de hrtie
pe care erau scrise dou cuvinte: "nchisoarea Falmouth".
- Nu eti al lui Penrose, de la taverna din Helston?
El ddu din cap c da.
- I-au luat i pe tata i pe fratele meu.
Ea i mulumi i i puse n palm cteva copeici.
- Fugi acas la mama ta. Are nevoie de un biat puternic ca
tine.
Se ntreb dac nu cumva ar fi reuit s mituiasc poliia ca
s-l elibereze pe Spider, aa c fugi ca s ia banii din
ascunztoarea lor. S se mbrace elegant, s le spun c era lady
St. Catherine i s le cear s-l elibereze? Nu. Cunoscndu-1 pe
Spider, i ddu seama c aceia care-1 prinseser n-aveau idee
cine era, aa c era mai bine s se mbrace n haine ponosite mai
nti, n sperana c avea s afle cte ceva.
i puse fusta de grdinrit, un al pe umeri, i porni clare
pe ponei spre Falmouth. i ridic alul pe cap i reui fr
dificultate s se strecoare nuntrul nchisorii. Nu era singura
femeie care se grbea ntr-acolo n acea sear. Toi cei arestai
pentru contraband erau inui ntr-o celul comun i nu puini
erau deja lipii de gratii, vorbind cu femeile speriate din familiile
lor. Fratele ei i fcu semn s se apropie repede.
- Nu-i face griji pentru mine, Cat. N-am pit nimic. Omul
scund i ndesat de acolo e Buldogul Cafeniu... Pe mine m-au luat
creznd c m cheam Spider Cafeniu. Nu ajungem n faa lui
Helford dect peste trei sptmni, aa c promite-mi c nu lai
arestarea mea s-i strice apele. S nu ndrzneti s-i spui, c
nu te mai ia de nevast!
- Nu pot s te las aici trei sptmni, protest ea.
- Ba sigur c poi. O s stm aici i o s mncm pe sturate.
104 WIRGINIA HENLEY

Penrrose i zmbi cu toat gura.


- 0 si le ofer temnicerilor nite cidru de mere de la han, ca
s nu ne (Ocoleasc.
- Veszi? spuse i Spider. 0 halb adnc de cidru o s ne
asigure buri pline n fiecare sear, aa c nu-i mai face griji din
cauza mea i vezi-i de treburile tale mai importante.
Ea didu din cap. Nu voia s-i spun c adusese bani pentru
mit. Nu 'voia s-i dea sperane, n caz c planul ei nu funciona.
Se ntoarfse ca s caute un ofier, dar, nainte s poat s plece,
Spider o japuc strns de ncheietur.
- Proimite-mi c o s te prefaci c totul e bine cnd o s-l vezi.
Ea ii muc buza i opti:
- Proimit.
Sumrtner simi un fior de durere. Ce fel de nemernic ar lsa
un cal s imoar o moarte lent i agonizant, sngernd n timp
ce viaa i sse scurgea din trup? Cut pe pipite banii din buzunar
i se grbii spre ncperea gardienilor. Soarta i btea joc de ea
n acea se;ar. Sergentul Oswald se strmb cnd o vzu.
- Ei, poftim! E chiar femeia lui Helford. N-ai cum s-l mai
scapi de diata asta. l-am prins cu butoaiele. Cu care dintre ei ai
legtur? *
- Am venit n numele doamnei Penrose, de la han. i ai aici
i pe fiul, ?i pe soul ei, spuse ncet.
El o pirivi cu poft, transpirat pe obrajii mbujorai.
- Nu cired c o s te ajute la ceva s desfaci picioarele de data
asta.

Dac Summer ar fi fost singura implicat, ar fi renunat la


planurile <ei lipsite de onestitate. Dac din cauza asta pierdea
Roseland, ;atunci asta era. Acum, ns, Spider avea probleme att
de mari mct Summer tia c era nevoit s continue ceea ce
ncepuse. ./Avea s-l foloseasc pe Ruark ca s-i ajute fratele, dar
i promis c n-avea s-l nele niciodat. Avea de gnd s-i fie
credincioas i generoas, avea s-l rsplteasc pentru orice ar
fi fcut pentru ea.
PIRATUL l FRUMOASA LADY 105

Ceaa clduroas din ziua de dinainte fusese un preludiu


pentru vremea cald, tropical, pe care o adusese vntul din golf
n acea zi superb de var. Dup-amiaz, Summer fcu o baie
lung, i spl prul i ls soarele s-l usuce pn cnd ajunse
o mas de onduleuri mtsoase. Dup aceea deschise dulapul cu
rochii i le trecu pe toate n revist.
Mai avea doar una singur pe care Ruark nu o vzuse. Era
alb, din organdi de mtase, cu mneci bufante, decolteu adnc,
n form de inim i partea de jos din metri ntregi de organdi
strns foarte mult n talie.
i puse ciorapi i un furou din mtase, roind, fiindc tia
c n acea noapte ochii lui aveau s vad tot ce mbrca ea pe
dedesubtul rochiei. Talia era att de strns nct la nceput i fu
greu s respire. Sau poate c i se tiase rsuflarea cu gndul la
ce urma?
La lsarea serii, vremea era n continuare la fel de cald, aa
c Summer nu se obosi s-i mai pun pelerin. Se asigur c
ncuie conacul n urma ei i, pentru c nu-l dusese pe Ebony
napoi la Helford cu o zi nainte, clri pe el napoi acolo, foarte
ncet, ca s nu-i strice inuta.
La grajduri erau ase dintre servitori, pregtii s-o ajute s
descalece i s aib grij de Ebony. Zmbi n semn de mulumire
i merse ncet spre conac. Domnul Burke o atepta la ua de la
intrare i o conduse spre aripa de sud, mai departe de uile
franceze, pe o teras unde flori tropicale proaspt nflorite
construiau un paradis ascuns.
Ruark sttea pe marginea unei fntni i cnd ddu cu ochii
de ea, se ridic i se apropie grbit.
- Scumpa mea, m-am temut c n-o s vii.
- Nu cred c tu te-ai temut vreodat de ceva, spuse ea cochet,
zmbindu-i.
El o lu de amndou minile, innd-o la distan ca s se
bucure de frumuseea ei, dup care o lu n brae ntr-un
moment delicios de posesivitate. Pe toi zeii, numai ea era n
stare s se mbrace n alb ntr-o astfel de sear. Era ca un simbol
106 VIRGINIA HENLEY

al puritii. mpinse la o parte gndul, hotrt. Nu avea de gnd s


mai atepte.
Se aplec i culese un hibiscus exotic, de culoarea focului, i
i-1 oferi. Ea l privi cu o expresie greu de desluit. tia c seara
aceea avea s fie altfel. nainte de acel moment el i oferise numai
trandafiri de culoarea untului. ntinse mna dup hibiscus, iar
Ruark tiu c n acea noapte avea s fie a lui cu totul.
Imediat, i simi sngele invadndu-i venele, ncrcndu-i
trupul de pasiune. O ipu de mn i o trase spre fntn. n
centrul acesteia era un mic delfin sculptat din jad, iar din gura
lui nea ap n trei jeturi. n jur, fntna era pavat cu jad verde,
fa de care crapii oranj i negri contrastau puternic.
- Parc ar fi un paradis, murmur Summer, privind copacii
nflorii care nconjurau terasa.
Flori galbene atrnau pe lng altele, mov, ale unei magnolii
minunate. Migdalii mici erau nconjurai de rododendroni cu
flori fucsia.
- E o grdin aidoma uneia otomane din Alger, de la
Mediterana.
Summer fcu ochii mari.
- Snt attea lucruri pe care nu le tiu despre tine!
- Nici eu despre tine, rosti el gutural, dar putem remedia
asta.
i ridic palma i i srut ncheietura, acolo unde i se simea
pulsul, i zmbi cnd inima ei i ntei ritmul. Privind-o n ochi,
spuse:
- Unii oameni pot s se cunoasc n numai cteva ore, dar
altora le ia viei ntregi. Pentru noi cum crezi c vor sta lucrurile?
Ea cltin din cap i spuse pe ton sczut:
- Sper s nu petrecem doar puin timp mpreun, aa cum
au florile menirea pe lume. ntr-o sptmn ele se vor ofili...
pare aa o risip.
- Frumuseea de care te bucuri cnd e n floare nu e niciodat
irosit, rosti el sugestiv. De asta m-am gndit c ar fi bine s lum
cina aici n seara asta.
PIRATUL l FRUMOASA LADY 107

Un servitor tocmai aeza ultimele detalii pe o mas mic pe


care o pregtise n faa uilor franceze, iar Ruark, nc innd-o
de mn, o conduse ntr-acolo. Summer nu credea c va putea s
mnnce. Simea mii de fluturi n stomac, iar seara clduroas
nu te ademenea s te nfrupi.
Ruark i inu scaunul, iar ea se aez asculttoare i desfcu
ervetul. El se aez vizavi, ca s-o poat iubi din ochi. i turn un
pahar de Chablis deschis la culoare, atingndu-i degetele cnd i-
1ddu.
Ea ridic puin din sprncene, parc ntrebndu-1 ct de tare
era vinul. Ruark se bucur s constate c puteau comunica fr
cuvinte. Cltin din cap, asigurnd-o c nu era nici un pericol, iar
ea sorbi delicat, lsnd lichidul rece s-i zboveasc pe limb
nainte s nghit.
Mncarea fusese aleas atent, ca s plac nu doar ochiului,
ci i papilelor gustative, ntr-o sear clduroas cum era aceea.
Servitorul aduse somon afumat i aspic de castravei la primul
fel, iar Summer oft ncntat, observnd ct de diferite erau de
mncarea ei obinuit. Dup aceea veni rndul cocoului cu sos
de ciree i sparanghel la ghea.
Ea roi cnd gust, gndindu-se c nu era prima dat cnd
mnca una dintre psrile de curte ale lui Ruark. El observ,
desigur, fiindc o privea parc tot timpul.
0 prinse de mn i o ndemn:
- Spune-mi ce te-a fcut s roeti att de frumos.
Ea i cobor genele pe obraji.
- E secret, lord Helford.
- Insist s-mi spui Ruark. Cu siguran c nu eti prea timid
ca s-mi spui pe numele de botez.
Summer l privi i i zmbi ameitor.
- Nu snt timid, Ruark. Ba m tem c tot ce spun i tot ce
fac e lipsit de chibzuin.
Tensiunea sexual dintre ei crescu brusc. Parc aerul nsui
i inea respiraia.
108 VIRGINIA HENLEY

Auzindu-i cuvintele, Ruark se trezise cuprins de pasiune. Ea


i privi buzele i i imagin cum ar fi fost s o srute, apoi s
coboare spre sfrcuri, aa cum fcuse n acea diminea, pe nisip.
Privirea lui Ruark era ntunecat de pasiune. ntotdeauna,
cnd se gndea la ea, i dorea s o ptrund adnc. Se uit la
buzele ei i i dori s le vad deschizndu-se, strigndu-i
pasiunea n timp ce o fcea a lui.
Servitorul se apropie cu desertul, dar ei nu mai tiau dect
unul de cellalt, ca i cum ar fi fost singuri n univers. Ruark se
ridic, ocoli masa i o strnse la piept, ridicnd-o de jos.
- Iubita mea, frumuseea ta nu are egal.
O ls pe caldarmul terasei, dar o inu n continuare
aproape cu un bra posesiv. Se plimbar spre grdin, ctre un
set uria de ah, cu pioni i cai n mrime natural.
- i asta era n palatul din Alger? ntreb ea minunndu-se.
- Acolo jucam ah cu oameni adevrai, cu sclavi al cror
singur scop era s atepte cu rbdare ct timp noi fceam
mutrile.
- Ce decadent, i condamn ea.
- Da, totul e decadent acolo,.dar algerienii tiu s fac unele
lucruri mai bine dect noi.
- Ca de pild? l provoc ea ridicndu-i brbia.
Regele sculptat era aezat pe un tron, iar Ruark o ridic n
brae i o aez n poala statuii, astfel c privirile lor erau la
acelai nivel.
- i nva femeile cum s le fac pe plac brbailor.
Principalul scop al unei femei frumoase este s fac dragoste i
s fie nchis ntr-un harem, unde ali brbai nu pot s-o vad
niciodat.
i atinse gura cu buzele, iar ea rosti cu rsuflarea tiat:
- Cu siguran c nu vrei asta pentru mine.
- Ba sigur c asta vreau, sincer s fiu.
Summer i simi cldura palmelor cnd o cuprinse pe dup
talie. i mngie rochia n partea de sub sni, iar ea chicoti.
PIRATUL l FRUMOASA LADY 109

- Deschide gura, draga mea. Vreau s tii cum e s ai o parte


din mine nuntrul tu.
Summer simi un fior care-i nmuie genunchii. Se ag de
el ca s nu cad. Minile lui parc ardeau materialul, gura i era
fierbinte i aspr. 0 bucl de foc ncepu s se desfac n inima ei
i i ntinse flcrile pn la sni, apoi mai jos, ntre picioare.
Strig:
- Ruark.
Dorina i se trezise i cretea odat cu dorina lui.
- n seara asta nu pot s te las s pleci, i spuse el apsat.
- tiu, rspunse Summer ncet, simindu-i erecia lipit de
trupul ei, nvnd cum pulsa i zvcnea.
Ruark ncerc s se stpneasc, s n-o posede sub frunzi,
ca pe o slujnicu. tia c aceea era prima ei experien cu un
brbat i c, dac nu era atent, avea s-o defloreze prea repede i
s o sperie. Cu toate c focul aproape-l consumase, reui s nu o
dezbrace n grdin.
n loc de asta, o strnse mai aproape i o conduse napoi la
conac. Trecur pe lng masa din faa uilor franceze, iar ea
ridic hibiscusul rou ca focul i l ascunse n decolteu, ntre sni.
El lu vinul lsat la rece, nepstor la orice era n jur. Intrar
mpreun ntr-un salon mic, cu o canapea comod, i se aezar
pe ntuneric. Era att de mare umbra nct singurele lucruri care
se distingeau erau rochia ei i cmaa lui alb. Ruark o lipi de
perne, intenionnd s se bucure pe deplin de ea.
Fiindc era fecioar, pn n acel moment fusese reinut.
Acum tia c venise clipa cea mare.
- Vai, Ruark, te iubesc att de mult, suspin.
El tocmai ncepuse s-i mngie pulpa, ridicndu-i ncet
rochia. Cuvintele ei l fcur s-i dea seama c era pe cale s-o
posede, copleit de pasiune, cnd ea ar fi meritat s fie iniiat n
iubire.
El ncepu s-i desfac nasturi mici ai corsetului, ns ea i-o
lu nainte, ca s-l ajute. Cnd degetele li se ntlnir, el crezu c
Summer voia s-l opreasc, aa c se ridic i blestem potolit.
110 VIRGINIA HENLEY

Aprinse o luminare i o privi. Era minunat la lumina


luminrilor.
- Milady Summer St. Catherine, vrei s te mrii cu mine?
Urm o tcere lung cit o btaie de inim.
- Milord Ruark Helford, da.
El gemu i o lu n brae. Summer sper c de diminea el
n-avea s uite cererea n cstorie, dar era att de ndrgostit
nct nimic nu mai conta.
Capitolul 13

Ruark se ridic de pe divan i i aranja hainele. Dup aceea


aprinse toate luminrile din camer. n lumina strlucitoare,
Summer simi nevoia s-i netezeasc rochia i s-i pun n
ordine buclele negre.
Ruark merse la u ca s-l cheme pe domnul Burke. Summer
era mbujorat i i inu rsuflarea cnd l auzi rostind:
- mi cer scuze pentru deranj, domnule Burke, dar vrei s fii
bun i s mergi la Helston, ca s aduci preotul?
Se ntoarse spre ea, o vzu cu ochii sclipind i i ddu seama
c o fcuse fericit. i lu hibiscusul din decolteu i l lu cu el.
- Ateapt acolo unde eti, draga mea. Am ceva care o s se
potriveasc mult mai bine cu frumoasa ta rochie de nunt.
Summer rmase pe loc, ca fermecat, gndindu-se c, n mod
sigur, inima avea s-i explodeze de fericire. Lordul Helford o
ceruse n cstorie. Nu visa. Trimisese dup preot!
Ruark se ntoarse jos cu un set de cutii de bijuterii mbrcate
n catifea. ntinse mna spre ea i o conduse n faa oglinzii nalte
de deasupra emineului. Cutia mai mare ascundea un colier la
baza gtului, cu ase rnduri de rubine. Summer tresri cnd el i-
1puse la gt i se aplec s o srute pe ceaf.
- Doar nu snt pentru mine? ntreb nevenindu-i s cread.
El scoase brri asortate i i le prinse la ncheieturi.
- Am auzit un zvon cum c lui lady Helford i-ar plcea
rubinele.
Ridic inelul din set i l bg n buzunar.
- Lady Helford, spuse ea cu rsuflarea tiat, ntrebndu-se
dac nu cumva avea s leine nainte s fie adus preotul.
112 VIRGINIA HENLEY

Ruark rug un servitor s aduc dou cutii de vin din pivnie


i pe un altul s aduc dou butoaie de bere, n timp ce Summer,
ca o femeie ce era, i admira reflexia n oglind i ridicase
braele ca s vad i brrile sngerii.
Dup jumtate de or, domnul Burke se ntoarse cu preotul
agitat. Acesta era un brbat mare, cu prul grizonat, lung i
nclcit, i un aer autoritar.
- Bine ai venit la Helford Hali. Te-am chemat aici ca s
oficiezi o ceremonie de cstorie, domnule Rashleigh, spuse
Ruark ntinzndu-i mna n chip de salut.
Preotul l ignor i se ncrunt.
- l-am explicat deja omului tu c aa ceva e imposibil.
Nebunul, ns, a insistat s-i explic eu nsumi cum stau lucrurile.
Ruark ridic puin din sprncene auzindu-i tonul. Summer
i privi speriat. Era clar c amndurora le plcea s dein
controlul, aa c era inevitabil o scurt confruntare.
- Ca s aib loc o cstorie, trebuie s facem anunul nainte,
explic pe un ton rbdtor, exagerat. Cnd proclamaia de
cstorie va fi fost citit de trei ori din biserica mea, o s v leg
bucuros de aleasa inimii, lord Helford.
Ruark zmbi sec.
- Snt magistrat de Cornwall. Am puterea s anulez
necesitatea anunrii cstoriei, i asta fac, domnule Rashleigh.
Preotul deschise gura ca s spun ceva, apoi o nchise,
fiindc se gndi mai bine. Summer i domnul Burke schimbar
priviri cu subneles - existase vreo ndoial legat de cine avea
s ctige confruntarea?
Ruark i spuse domnului Burke s-i adune n sala mare pe
toi servitorii. i inu ua preotului i spuse ncet:
- Cincisprezece minute, domnule Rashleigh.
Cnd rmaser singuri, Ruark se apropie i o strnse n brae.
Inlnldeauna i se face pe plac att de repede, milord?
Iul ni deaii na, i spimse el privind-o cu bucurie,
ii i ii lemelle e la lei, milord? insist ea.
PIRATUL l FRUMOASA LADY 113

- Mai ales cu ele, o tachin el.


Ea se ntrist.
El i fu alturi ntr-o clip.
- Iubito, ce s-a ntmplat? Nu eti sigur de asta?
Ea se ntoarse i-l privi n ochi.
- Vreau din toat inima s m cstoresc cu tine, i spuse cu
sinceritate.
- Ce bine, fiindc nu pot s renun la tine. Te vreau i te vreau
n noaptea asta.
Lui Summer i se pru c ochii lui erau ca nite smaralde n
flcri. 0 lu de mn i o conduse n sala cea mare. Pentru o
clip, tnra se sperie cnd vzu atia servitori adunai la un loc.
Tria o minciun, una care avea s fie dat la iveal n orice
moment. Supravieuise ca un copil al strzii, slbatic, mncnd
oricnd apuca. Oare cum s se prefac o mare doamn i s
conduc o cas cu cincizeci de servitori? Atunci l vzu pe
domnule Burke privind-o aprobator i, deodat, totul i se pru
bine. Avea s reueasc.
Era centrul ateniei. Rochia alb prea acum inevitabil. Cu
Ruark susinndu-i mijlocul cu o mn puternic, ea sttu mndr
alturi de el i le ddu voie servitorilor s o priveasc, s fie
curioi.
Helford ridic mna, iar vocile se potolir.
- Aceasta este lady Summer St. Catherine, care mi va deveni
soie aici, n aceast sear. Este prima mireas de la Helford Hali,
de cnd a clcat mama mea pragul acestei case, cu treizeci de ani
n urm.
Servitorii aplaudar la unison.
- Vreau s luai parte la nunta noastr. S v deschidei
inimile i s-o primii, aa cum am fcut i eu. E o minune s adu
c a locuit n vecini toat viaa ei. Cred c tot atta timp m-a
ateptat pe mine.
"Aa este", se gndi Summer. Era ca o revelaie. Ce gnduri
ciudate i treceau prin minte n timp ce domnul Rashleigh cel
mare i cu chip aspru i ajut s schimbe jurminte! Mai nti
114 VIRGINIA HENLEY

observ c preotul avea pete de tabac pe degete i tiu cu


siguran c acesta nu se mpotrivea unor mici activiti de
contraband. Dup aceea observ c majoritatea servitorilor
erau grai, cu excepia acelora care lucrau la grajduri. Ei se
nfruptaser din bogiile de la Helford Hali n timp ce Spider
mai c nu murise de foame. n acel moment l auzi pe preot
povuindu-l pe Ruark:
- Soul trebuie s-i iubeasc soia ca pe sine nsui. Brbatul
i femeia se vor uni i vor fi una. Acesta e marele mister al
cstoriei.
Foarte curnd, ntr-adevr, ea i Ruark aveau s se uneasc.
Summer l privi temtoare. Prul lui negru era dat pe spate, iar
pe chipul ntunecat nu se putea citi nimic.
- Da, da, jur ea, iar servitorii din jur murmurar aprobator,
fiindc tnra doamn i dduse acceptul cu atta pasiune.
Inelul cu rubin sngeriu i fu mpins pe deget, iar Ruark se
aplec deasupra ei ca s o srute i, n loc s nchid ochii, ea se
uit n ochii lui ntunecai de dorin. tia c frumuseea ei l
afecta, judecnd dup acea privire nsetat.
- Pari fericit, murmur.
- Am gusturi simple. Snt fericit cnd am ce e mai bun.
Servitorii erau ocupai s aduc tuturor de but, ca s
nchine n cinstea proaspeilor miri.
Femeile primir vin, iar brbaii, bere. Ruark lu paharul din
mna lui Summer i-l puse napoi pe tava de argint.
- N-o s ai nevoie de vin ca s-i aprind pasiunea, iubita
mea, murmur ncet. Era foarte nerbdtor s rmn singur cu
proaspta sa soie. i indusese pe servitori fiindc voia s fac
lucrurile aa cum se cuvenea. Era lady Helford i voia ca ei s-o
iubeasc i s o respecte, s tie, pn la ultimul, c ea era nevasta
lui fecioar. Frustrarea, ns, i cretea n fiecare clip. Era nevoie
de o voin de fier ca s-i stpneasc setea neostoit.
Pn la urm, servitorii ncepur s plece din sala cea mare.
Cnd rmaser n sfrit singuri, Summer l simi venind tot mai
aproape. Se uit la gura lui i i imagin cum ar fi fost s o srute.
PIRATUL l FRUMOASA LADY 115

I se tiar genunchii de dorin. El i lu mna mic n mna lui


puternic, dar n loc s-o conduc sus, aa cum se atepta ea,
Ruark o scoase pe ua din fa.
Summer l privi nedumerit, moment n care el o ridic n
brae i o trecu peste prag. Ea l cuprinse cu braele pe dup gt
i i opti provocator:
- Du-m aa pn n pat.
Dumnezeule, ct era de norocos? Mireasa lui fecioar avea o
dispoziie jucu, seductoare. Cu un bra pe sub genunchii ei,
el o duse la etaj.
- Nici n-ai vzut casa, dragostea mea. Te rog s nu-mi ceri s
i-o art n seara asta, o tachin.
La captul de sus al scrilor minunate, el se ntoarse i o
porni spre aripa de sud, unde intr n apartamentele sale.
- Mai e ceva ce nu am vzut nc, dar e mult mai important.
El o ls jos, pe covorul moale, dar nu-i lu deloc minile de
pe ea.
- Ce anume, scumpa mea? ntreb gutural.
- N-am vzut niciodat un brbat dezbrcat... i tare a vrea.
Scoase panglica neagr care-i inea prul strns i i trecu
mna printre uviele lui, dezordonndu-i prul pn cnd acesta
i czu n valuri pe umeri.
- Dezbrac-te tu primul, suger cu ndrzneal, uluit c el
era att de grbit s-i fac pe plac.
- Nu sntem cstorii de nici jumtate de or i deja eti
crud cu soul tu, spuse el scondu-i cmaa. tii ct am
ateptat s-i vd picioarele? Nu-i cunosc dect glezna.
Ea rse i i ridic poalele rochiei, ca el s vad ciorapii din
mtase. Lui Ruark i se usc gura. Avea picioare att de lungi i de
subiri c nu-i venea s crezi. Summer ls rochia s cad i l
privi cum se desfcea la curea, din ce n ce mai ncntat pe
msur ce corpul lui puternic i se dezvluia privirii. Nu cobor
pleoapele i nu roi, ci l privi atent, sorbind din ochi fiecare
detaliu al frumuseii lui.
116 VIRGINIA HENLEY

El se opri chiar nainte s-i scoat pantalonii. i desfcuse


i i coborse pe olduri, dar se temea s nu o sperie i s tulbure
dispoziia jucu n care era nct se aez brusc pe marginea
patului, ca s-i scoat ghetele. ntinse mna spre ea, invitnd-o
s i se alture.
- Vino mai aproape. Las-m s te ating, o rug.
Ea se apropie ncet, cltinnd din cap.
- Nu. Vreau s te ating eu prima.
Se aez alturi de el pe pat i ntinse un deget, cu care-i
desen linia puternic a mandibulei. Avea umerii foarte lai i
puternici, iar ea l mngie pe piept, acolo unde el avea un pr
scurt, aspru, care se rrea i devenea o linie ntunecat n jos, pe
abdomen, doar ca s devin din nou mai des n locul n care
pantalonii nc i acopereau prile intime.
Summer ntinse mna ca s-l ating acolo, dar ezit, de parc
ar fi fost prea mult de suportat. Cu blndee, el i lu mna ntr-a
lui i o mpinse nainte, spre mdularul lui tare. n momentul n
care ea l atinse, acesta tresri i se mri.
- 0! exclam ea surprins, retrgndu-i repede mna.
- Iubire, atinge-m n continuare, o implor el.
Summer l atinse din nou, fiindc'nu putea s se abin, dar
evit cu grij organul misterios, nc necunoscut.
- Ruark Helford, eti tentant ca nsui pcatul, spuse cu
rsuflarea tiat, mngindu-i muchii puternici ai pieptului.
El o strnse n brae i, cu buzele lipite de buzele ei, spuse:
- Nu tii nimic despre pcat... nc.
- N-am terminat cu explorarea. Abia am nceput.
El rse bucuros. O ntinse sub el i i desfcu braele. Rmase
aplecat deasupra ei, ndrgostindu-se tot mai mult cu fiecare
btaie a inimii.
- Nu i-ai satisfcut curiozitatea? rse.
- Nu o s fie niciodat satisfcut, rspunse ea cu rsuflarea
tiat.
El i srut colurile gurii.
- Snt cum te ateptai?
PIRATUL l FRUMOASA LADY 117

- Nu. Eti mult mai ncnttor dect am visat. i pari att de


mare... aici.
Mna ei scp dintr-a lui i se ndrept spre acel loc unde
corpurile lor erau lipite unul ce cellalt, al lui tare, al ei, moale.
Summer gsi pantalonii desfcui i, cu vrfurile degetelor, i
atinse partea de sus a mdularului. Parc l-ar fi ars.
- Nu m ateptam s ai pr negru acolo, dar mi place!
- Tu nu ai bucle negre ntre picioarele astea frumoase? o
tachin el.
- Ba da! De unde ai tiut? ntreb ea cu naivitate, iar el i
aminti brusc ct de lipsit de experien era.
i strecur mna pe sub spatele ei, ca s desfac nasturii
mici ai rochiei ei albe, frumoase. i amintea de cmaa de noapte
alb pe care o purtase n acea noapte n care el o vzuse pentru
prima dat goal. I se usc gura de dorin. Cnd ea simi c o
dezbrca, i scoase braele din mnecile rochiei i i ddu voie
s o scoat de tot.
Rmase sub el mbrcat numai n furoul de mtase i n
ciorapi, iar Ruark o sorbi din ochi, cu o privire ntunecat de
pasiune.
Ea se ridic i fcu ochii mari cnd el i duse minile la
olduri ca s-i scoat pantalonii. Din prul negru i aspru i se
ridica mndru penisul rou-vineiu.
- Ru! strig ea, pe jumtate speriat, pe jumtate fascinat.
Lordul avea picioarele ca dou coloane de marmur,
coapsele puternice i muchi mari. Se aplec i o trase n braele
sale, simindu-se uurat c ea nu ezit prea mult. Imediat, ncepu
s o dezbrace de furou.
- M-am ntrebat cum o s m simt cnd snii mei o s-i
ating pieptul.
El gemu cnd furoul ei alunec n jos, spre olduri, iar
Summer se ridic pe vrfuri ca s-i lipeasc snii de pieptul lui.
- Acum n-am terminat eu de privit, spuse el innd-o la
distan.
Pielea ei strlucea precum o perl tropical, ca i cum ar fi
fost pudrat cu o substan translucid. i fcea sngele s
118 VIRGINIA HENLEY

clocoteasc. Cu toate c nu mai fusese niciodat cu vreun alt


brbat, Summer nu era deloc timid. Minile lui i mngiar prul
mtsos, iar Ruark se minun de textura lui fin i de negrul
strlucitor. i plcea senzaia, aa c lu o uvi i o gust.
Summer ntinse mna ca s pipie prul mai aspru care-i cdea
lui pe umeri i, la fel cum fcuse i el, l gust. Ruark se
cutremur.
Summer avea ochii ngustai de pasiune, ceea ce o fcea s
par cea mai frumoas femeie din lume.
- Doamne, eti exotic precum o furtun tropical, spuse el
srutndu-i gtul.
Cnd el ngenunche n faa ei ca s-i scoat ciorapii de
mtase, ea i cercet fiecare mic detaliu al feei. i vzu ochii
ntunecndu-se de dorin. Se uit mult la gura lui, dorindu-i s-
i simt tandreea i asprimea. Ruark i desfcu picioarele ca s
se uite la ea, iar Summer i puse aceeai ntrebare pe care i-o
pusese i el ei mai nainte:
- Snt aa cum te ateptai?
- Exact aa. Mi te imaginez de sptmni ntregi.
i ridic piciorul la buze i-i srut talpa.
- Mint. Eti de o mie de ori-mai frumoas dect am ndrznit
s visez.
Dup aceea, pentru c spera s-i poat spune orice, orict de
intim, fr s-o ocheze, rosti:
- De fiecare dat cnd mi te imaginam, m vedeam ntre
pulpele tale.
Summer alunec de pe pat n genunchi, ca s-l ating.
Penisul lui se ridica ntre ei ca o bucat de oel cu vrf din catifea.
- Iniiaz-m n misterele sexului, l invit ea, iar el tiu n
acea clip c o iubea mai mult dect permiteau discreia i
raiunea.
i strecur mdularul ntre picioarele ei i ls capul pe
spate, gemnd de plcere. Se legn nainte i napoi i tresri
din cauza senzaiei fierbini. Micrile att de lente i fceau
plcere i ei. Simea c, parc, i trupul ei se ncingea. Fiecare
PIRATUL l FRUMOASA LADY 119

atingere o fcea s se simt i mai sensibil, pn cnd i veni s


strige de pasiune.
- Iisuse, am visat sptmni s fiu n trupul tu. Las-m s
te ridic pe pat nainte s te ptrund, rosti el cu rsuflarea tiat.
Ea rse.
- E imposibil, Ru. Nu m tachina.
Pe Helford l travers un fior de ndoial. Era att de
iubitoare i de ncreztoare fiindc nu tia ce urma.
- mi place att de mult, Ru. Mai f o dat aa! se rug ea,
arcuindu-i trupul ca s fie mai aproape de el.
Era incredibil de dornic, iar el tiu c aa o voia tot restul
vieilor lor. Prima dat, i spuse, trebuia s-i plac enorm, ca s-
i aminteasc ntotdeauna. Nu trebuia s fac nimic care s-o
doar. S nu asocieze jocul lor intim cu durerea sau cu
disconfortul. i ddu seama c era o sarcin aproape imposibil.
0 ridic pe pat, i desfcu larg picioarele i ngenunche ntre
ele. O apuc de pulpe i o ridic pn cnd posteriorul ei ajunse
pe genunchii lui. Dup aceea, cu vrful degetului, i desen
pliurile mici, oferite cu atta ncredere.
Un suspin de plcere se desprinse de pe buzele ei, iar
Summer desfcu mai larg picioarele. El i lu penisul n mn i
o ptrunse doar cu vrful, apoi fcu o micare circular n jurul
centrului feminitii ei. Ea gemu i se zbtu, uitnd de orice
altceva.
- Doamne... nu te mica, i porunci el, iar ea se opri timp de
dou bti de inim.
Pentru el era suficient ct s-i recapete autocontrolul i s
continue micarea circular pe care o ncepuse, lent, delicioas,
i urmri expresiile feei, pleoapele devenite deodat grele, capul
care se mica dintr-o parte ntr-alta n timp ce Summer implora:
- Ruark, te rog! Te rog!
Nu tia nici ea ce i cere, dar lui i se fcu mil i-i ndeplini
dorina. Se opri i schimb sensul rotaiilor. Imediat, ea tremur
de parc i-ar fi explodat ceva ntre picioare, iar deschiztura
sexului i puls peste vrful penisului lui.
120 VIRGINIA HENLEY

Ruark o srut n timp ce ea i striga numele.


- i-a plcut, iubita mea mic?
- Ru, mi-a plcut foarte mult! i chiar m-ai ptruns, spuse
uluit.
El nghii n sec i respir greu de cteva ori.
- Data viitoare o s fie i mai adnc, spuse cu grij, ca s vad
ce reacie va avea ea.
- Am s-i pun attea ntrebri, rosti Summer cu rsuflarea
tiat.
El trase aer n piept, ca s-i potoleasc pasiunea.
- Poi s m ntrebi orice, iubito.
- Putem s facem asta i mine, la lumina zilei, sau trebuie
s ateptm nserarea?
- Pentru Dumnezeu! Nu e nevoie s ateptm nici cinci
minute.
0 srut la interiorul genunchiului, apoi i desfcu picioarele
i i aez trupul la intrarea n trupul ei. De aceast dat i apuc
marginile sexului i mpinse pn cnd ea se desfcu puin. 0
ptrunse cu capul penisului, pn cnd i simi pielea ntinzndu-
se, apoi se retrase. Fcu acelai lucru de mai multe ori, ntr-un
ritm lent, fcndu-i sngele s'se nfierbnte.
1 se prea c sexul ei era ca de catifea, iar ea era att de
fierbinte nct l ardea de fiecare dat cnd o ptrundea. Repet
micarea de mai multe ori, desfcnd-o tot mai mult cu degetele,
pn cnd ea reui s-l accepte pe jumtate fr s simt durere,
dar mai mult ar fi nsemnat s-i rup himenul.
Era att de aprins i de nnebunit nct el aproape c-i
pierdu controlul, dar descoperi c o iubea nu doar cu trupul, ci
i cu inima i sufletul, aa c se stpni, i sacrific din propria
plcere ca s-i aduc ei nermurit extaz. Summer aproape c-
i pierduse raiunea de atta plcere, striga i l muca de umeri
cu dini mici i ascuii. i simi muchii interiori zvcnind, iar ea
se arcui, ridicnd oldurile de pe pat i ncercnd s ajung mai
aproape. El se retrase imediat, iar trupul i se cutremur de zece
ori mai violent dect al ei.
PIRATUL l FRUMOASA LADY 121

Summer se uit spre locul n care corpurile lor erau unite i


vzu uimit rezultatul fierbinte al dragostei lor. Ruark czu
deasupra ei, iar ea se bucur de greutatea lui. Curnd, ns, el se
rostogoli la o parte. Imediat, Summer l urm, lipindu-se de el.
Sfrcurile ei ardeau lipite de pieptul lui, iar penisul i era
scldat de cldura dintre pulpele ei. i opti cuvinte de dragoste
i i spuse limpede, fierbinte, ce avea de gnd s-i fac. i spuse
cum avea s se simt i cum el va dori tot mai mult. i spuse ct
vreme voia s fac dragoste cu ea i n cte feluri. i mngie
trupul delicat pn cnd ea gemu, se arcui i strig de dorin.
- 0 s m doar? ntreb ea ncet, fr s se team cu
adevrat.
- 0 s fie ceva durere, iubito. La nceput, pn cnd te ptrund
cu totul i i rup himenul, dar dup ce o s te iubesc de dou,
trei ori, o s simi numai plcere.
- 0 s ignor durerea i o s m concentrez asupra plcerii,
opti ea.
El i desfcu pliurile mici dintre pulpe, se juc un moment
cu ea, simind-o cum se arcuia drept rspuns, dup care i aduse
captul catifelat al penisului la intrarea n trupul ei i o ptrunse.
Summer se mir c la nceput nu simi nici o durere, aa c
se relax. Dup aceea, degetele lui o desfcur ca s-l primeasc
i o ptrunse adnc, dintr-o dat.
Durerea i se pru de nendurat timp de o clip, cnd himenul
i se rupse. ip, cu toate c-i propusese s nu fac asta.
- Rmi cu mine, draga mea, o ndemn el rguit.
Summer trase aer adnc n piept, iar el nu se mic deloc, ca
ea s poat rezista. Senzaia nou, ciudat, nu era cu totul
neplcut.
Impresia c era prea mult, prea mare i prea dintr-o dat se
estomp. Cnd i inea respiraia l simea pulsnd, arznd,
crescnd parc. i ddu seama, uluit, c i simea btile inimii
n interiorul propriului corp.
Dup aceea Ruark ncepu s o srute i s se mite ritmic n
interiorul ei. n doar cteva clipe, Summer prinse ritmul i l ls
122 VIRGINIA HENLEY

s-o duc pn la marginile universului. Rmaser acolo cteva


clipe, momente n care parc inimile li se oprir, apoi se
abandonar mpreun extazului.
Ruark strig cnd i simi smna prsindu-i trupul, iar ea
l urm imediat, cu muchii zvcnindu-i de-a lungul picioarelor
lungi i pn la degete. Nu mai simise niciodat ceva comparabil
cu acea unire a dou trupuri.
Rmaser legai unul de cellalt, mpreun n adpostul cald
pe care-1 rviser, savurnd acele momente preioase n care
puteau sta goi, mpreun. Amndoi tiau c nimic n-avea s mai
fie la fel de atunci nainte.
Summer oft i se bucur de mbriarea protectoare a
soului ei. Toate problemele sale aveau s ia sfrit. Nu se simise
niciodat mai n siguran. i zmbi lui Ruark, deodat sigur c
nu toi brbaii erau pe ct de malefici i-i imaginase ea. Avea
noroc i gsise una dintre rarele excepii.
- M mai iubeti? ntreb el cu patos.
Ea zmbi lene.
- Cu inima, te iubesc. Cu trupul, te preuiesc.
Ruark i ddu seama c avea alturi pe cineva foarte
deosebit. 0 femeie pe care trebuia s-o savurezi i de care s te
bucuri. Pe jumtate adormit, ea ntreb:
- Ai spus ceva despre Stowe?
- Snt invitat acolo n urmtoarele trei, patru zile, aa c
acolo o s mergem n luna de miere, murmur el. Te asigur c
Jack i Bunny Grenvile snt cei mai plcui i mai amabili oameni
din lume. Nu au aere absolut deloc.
- Slav cerului! oft ea uurat.
Dup aceea, tot ce spusese el i trecu prin minte n acelai
timp i se ridic deodat n capul oaselor.
- Regele i alaiul?
Ruark se ridic la rndul lui, lund-o n brae.
- Diminea poi s-i iei camerista i hainele i s le aduci
aici. Nu plecm devreme. i cumpr orice i trebuie din
Plymouth.
PIRATUL l FRUMOASA LADY 123

- Am concediat-o pe camerist, fiindc nu era destul de


bun, murmur ea.
- Nu prea i plac servitorii, aa e, draga mea? ntreb el,
amuzat de astfel de ciudenie.
- mi place domnul Burke, recunoscu ea.
- i domnul Burke te place pe tine, iubirea mea. De fapt, cred
c ai nlocuit-o pe mama n inima lui. Au venit mpreun din
Irlanda, s tii. O apra cu preul vieii sale.
- Ru? Chiar trebuie s mergem la Stowe?
- M-a chemat regele, iubito, i cu siguran c nu plec fr
tine. L-ai cunoscut pe Carol, deja l-ai cucerit, aa c nu tiu de ce
eti att de reinut.
"Asta e problema, c nu tii", gndi ea. El nu tia c Summer
nu luase niciodat vreo cin elegant i c nu dansase n viaa
ei. C nu socializase cu domni i doamne, coni i contese, regi i
regine. Nu tia care furculi trebuia folosit, ce rochie s poarte
sau cum s i se adreseze unui duce. i, Doamne, Dumnezeule, nu
tia cum s plece la Stowe cnd Spider putrezea n temni.
Vocea lui cald i sczut o readuse n prezent.
- Scumpo, d-mi voie s te mai vd o dat.
Ddu la o parte cuverturile, ca privirea s i se plimbe pe
unde palmele doreau s ating. Picturi roii din sngele ei se
vedeau mprtiate pe cearceaf, ca nite rubine. Efectul pe care-
1avu imaginea asupra lui fu imediat i puternic.
Summer i vzu mdularul ridicndu-se tare ca marmura i
nelese c avea o for nou i nebnuit asupra acelui brbat
minunat, puternic. O mngie, tachinnd cu blndee, explornd-o
mult vreme, pn cnd ea se ntinse fr ruine, lsnd plcerea
s se adune i s se retrag. Dup aceea, buzele lui i gura lui i
limba lui se jucar cu ea pn cnd Summer se zbtu i i arcui
spatele, nfierbntat de dorin.
Capitolul 14

Cnd reui ntr-un final s se ntoarc la Roseland, dup ce


refuzase cu amabilitate oferta domnului Burke s o conduc i
s o ajute s-i aduc lucrurile la Helford, se mbrc n haine
ponosite i merse cu poneiul la Falmouth. Fu extrem de uurat
cnd descoperi c sergentul Oswald nu era la nchisoare i se
ndrept tiptil spre celula comun.
Spider nu arta mai ru dect nainte i era chiar vesel i
obraznic.
- Ce naiba caui napoi aici, Cat? i interzic s mai pui
piciorul n temni.
- Voiam s vd cum te simi.
El i fcu semn cu ochiul.
- Am mncat mai des dect acas.
- Spider, m-am mritat asegr cu lordul Helford, spuse ncet.
Nu i-am spus nc despre tine sau despre ticloia aia de ipotec
pe Roseland.
Spider vorbi de parc ar fi fost mereu sigur c ea avea s
devin lady Helford.
- Pentru Dumnezeu, Cat, nici s nu-i spui nc. Pn nu-i
mnnc din palm, nu spui nici un cuvinel despre "greutile"
prin care treci.
Ea ddu repede din cap.
- M duce la Stowe pentru cteva zile, dar o s-i spun nainte
s ajungi n faa lui, promit. 0 s fie bine, Spider. E un brbat
minunat i tiu c o s fac orice i cer.
Spider zmbi larg.
- Nu-i mai face attea griji i simte-te bine.
Dou ore mai trziu, Summer mna poneiul nhmat la
PIRATUL l FRUMOASA LADY 125

trsuric spre Helford Hali. i mpachetase cu grij toate hainele


frumoase din Londra n dou valize mici i instruise un servitor
s le duc direct n trsura cu care aveau s plece. Vehiculul
atepta pe alee ca s fie nhmai cei patru cai aflai nc la
grajduri. Summer purta rochia galben, de clrie. Cnd o vzu,
Ruark se apropie posesiv.
- Ari delicios, draga mea. Cum ai reuit s-i aduci toate
lucrurile att de repede?
- Ei, spuse ea repede, am adus numai cteva lucruri de luat
cu mine la Stowe. N-am gsit nimic demn de purtat n faa
regelui i a curii sale. M tem c o s te fac de rs cu crpele mele
ponosite.
El o msur amuzat.
- Dac acest costum elegant i nepractic e reprezentativ
pentru garderoba ta, o s le faci pe celelalte femei s arate ca
nite ciori. Oricum, te duc mine la Plymouth ca s facem
cumprturi, dac vrei, se oferi el binevoitor.
- Mulumesc, dragul meu. Fug sus s-mi iau rubinele.
Cnd intr n dormitor, se mir s descopere ase cameriste
i o menajer care se strnseser n jurul patului. Femeile tcur
cnd intr ea, iar dou dintre cele mai tinere coborr pleoapele
i roir. n acel moment, ea i ddu seama c veniser s
verifice dac ea sngerase pe aternut, aa cum i se potrivea unei
mirese virgine.
Deodat, domnul Burke apru n cadrul uii, cu un bra de
cearceafuri curate. Imediat, i ddu seama ce fceau acolo acele
femei curioase. Pe un ton rece, aspru, anun:
- M ocup eu de camera lui lady Helford n dimineaa asta.
Mergei la treburile voastre, doamnelor.
Femeile plecar imediat, ruinate. Summer lu cutiile de
catifea n care erau preioasele rubine i spuse ncet:
- Mulumesc, domnule Burke. Nu am avut timp nici s vd
tot restul casei nc.
- Atunci cnd o s v ntoarcei, facem turul de onoare.
- M bucur c o s fii dumneata aici cnd m ntorc.
126 VIRGINIA HENLEY

Ei doi erau deja prieteni i aliai.


Drumurile din Cornwall erau abrupte i pline de gropi. Erau,
de asemenea, nguste i periculoase, mai ales pentru o trsur
cu patru cai. 0 cltorie sigur nsemna n primul rnd cai
puternici i n al doilea rnd un vizitiu priceput.
0 ntlnire fa n fa cu alt trsur presupunea ca unul
dintre vehicule s se retrag ntr-un loc mai larg. Uneori
drumurile urmreau marginea stncilor nesfrite, doar pe
alocuri ndeprtndu-se, mbriate de tufiuri i o mulime de
flori de cmp.
De pe marginile stncilor se vedea marea, plin de golfuri,
crevase i peteri ascunse. Te cuprindea entuziasmul privind
ntinderea nesfirit de ap. Admirar mpreun Cornwallul.
- Toat ntinderea coastei e plin de golfulee i intrnduri,
spuse Ruark cltinnd din cap. E locul perfect pentru
contrabanditi. Nici o autoritate din lume nu poate s opreasc
un om hotrt.
Ea se cutremur.
- Care e cel mai mare defect al tu, Ru?
Amuzamentul pieri din privirea lui.
- Am un temperament exploziv, pe care ncerc s-l in n fru.
Din pcate, din cnd n cnd...
Se uit n deprtare, de parc i-ar fi amintit ceva, ar fi
regretat, apoi se ntoarse ctre ea i zmbi, ncheind:
- Din cnd n cnd mi scap de sub control i trece peste
oricine i peste orice.
Summer se ntreb dac nu cumva acela fusese un
avertisment.
- Ei bine, lady Summer Helford, eti foarte frumoas astzi.
M-a aventura s spun c mariajul i face bine.
ncepu s fac dragoste cu ea din privire.
- tii, Ruark, nu credeam c o s fie aa. i detestam pe
brbai pn s te ntlnesc pe tine.
PIRATUL l FRUMOASA LADY 127

- i eu m temeam de cstorie, dar adevrul este, scumpa


mea, c n-a vrea s fiu nicieri altundeva dect n trsura asta
incomod, cu tine la mine n brae.
O ridic de pe bancheta din faa sa i o lu pe genunchi. Nu
reui s nu-i ating prul strlucitor, negru.
De fiecare dat cnd degetul lui i traversa sfrcul, ea ofta i
se mica. O ntinse pe pernele trsurii i i strecur mna
puternic i bronzat pe sub rochia ei.
Capitolul 15

Sir John Grenvile, nou-numit conte de Bath de ctre


maiestatea sa, iei pe ua din fier-forjat de la intrare ca s-l salute
pe vechiul su prieten. Fcu ochii mari cnd o vzu pe frumoasa
n galben, i o voce familiar se auzi spunnd:
- Jack, m-am decis s-i accept invitaia. Stowe o s fie locul
perfect pentru luna noastr de miere.
Summer aproape c gfia, de parc ar fi venit n fug pe alee,
n urma trsurii. Jack Grenville o lu de amndou minile i i
lu libertatea s o srute pe obraz. Helford nsurat, sta da oc!
Oricum, nu era nevoie s se uite la talia doamnei i s se ntrebe
dac fusese necesar cstoria, fiindc era clar c acea fru
musee abia fcuse cunotin cu amorul i cu soul ei insaiabil,
dup felul n care tresrea i roea.
Ruark i fcu semn cu ochiul prietenului su, peste umrul
miresei.
- Ne-am cstorit azi-noapte, Jack. Ea e proaspta mea soie,
Summer.
Tnra ncerc s fac o reveren, fiindc tia c avea n fa
un conte, dar nu i aminti nici moart care era formula corect
de adresare. Clar nu "conteenia ta. Jack continu s o in de
mini, nelsnd-o s fac reverena.
- Cine ce eti. Stai s-o vad Bunny. Intrai. Toat lumea e
aici, cu excepia regelui.
i urmar gazda n sala cea mare, iar Summer l ciupi pe
Ruark, ca s-i atrag atenia, i opti:
- Bunny e soia lui? . .
El o privi amuzat.
- Nu, iubire. Bunny e fratele lui, Bernard Grenvile.
PIRATUL l FRUMOASA LADY 129

Summer se simi peste msur de stnjenit n sala plin de


cavaleri i doamne, mai ales c jartierele i ciorapii ei erau n
buzunarul lui Ruark. i arunc o privire indignat, dar el nu fcu
dect s zmbeasc i mai larg.
Dup aceea, deodat, tnra deveni centrul ateniei, fiindc
era mireas de att de puin vreme. Cavalerii mbrcai minunat
i scoteau plriile cu boruri largi, mturnd covoarele cu penele
de la plrie, de parc ea ar fi fost o regin.
Fiecare se declara la dispoziia ei sau umilul ei servitor,
galant i msurnd-o din privire. Soiile respectabile care erau
acolo o primir clduros, pentru c era soie i nu amant, iar
doamnele de la curte, care se culcaser cu majoritatea acelora
care nduraser exilul n Frana alturi de Carol, venir s-i
vorbeasc pentru c era frumoas i, evident, reprezenta
competiia.
Era imposibil s-i aminteasc toate numele i titlurile, aa
c renun s mai ncerce s rein tot.
I se fcur prezentrile cu Carol Berkeley, Flarry Killigrew
i Henry Jermyn, dar ea nu reui s in minte cine era fiecare. i
era mult mai uor cu familiile din Cornwall, probabil datorit
accentului lor i pentru c nu erau mbrcai la fel de extravagant
precum aceia din Londra.
Cunoscu familia Arundell, care avea castelul Pendennis, pe
Richard i pe John Carew, din Antony, i pe Sir Richard Robartes,
un comerciant foarte avut i bancher, care-i ctiga pinea din
vnzarea de tabl. Erau familii vechi, nobile din Cornwall, pe care
nu visase niciodat c avea s le cunoasc.
0 fascina sir John St. Aubyn, care cumprase St. Michaels
Mount, un loc ce pentru ea semna cu Muntele Olimp. Acesta i
spuse cum, atunci cnd venea fluxul, muntele devenea o insul
i cum acolo fusese iniial o mnstire ce rezistase mai bine de
cinci sute de ani.
0 cunoscu pe lady Anne Carnegie i pe Elizabeth Flamilton.
Afl de la ele despre Barbara Palmer, nou-numita lady
Castlemaine, care sosise cu un anturaj, dar se retrsese deja n
130 VIRGINIA HENLEY

acea dup-amiaz. Regele era n Plymouth, cu ducele de Bu-


ckingham i cu scoianul John Lauderdale. N-aveau s soseasc
dect a doua zi.
Brbaii se adunar n jurul lui Summer, se oferir s-i arate
lacul, adpostul pentru porumbei i galeria cu minunatele ei
tavane decorate ce nfiau scene din Vechiul Testament i
pentru care Stowe era faimoas.
Pn la urm grimasele i privirea suprat ale lui Ruark i
fcur pe brbai s neleag c, dac soia lui avea nevoie s
fie condus pe undeva, avea el de gnd s-o conduc direct n
camera lor de culcare.
ncperea care li se oferise era la etajul trei i avea draperii
i baldachin aurii. Covorul era albastru cu auriu, iar mobila prea
adus din Frana.
- Ct de frumos, strig Summer cnd intr.
O cad mpodobit sttea ntr-un col, n spatele unui
paravan bogat decorat, i un dulap nalt, cu oglinzi, atepta
alturi.
- Dac e mai pe gustul tu dect dormitorul nostru de la
Helford, ai mn liber s redecorezi, draga mea. Cred c am
nite camere decorate mai masculin.
Era indulgent cu ea, iar-Summer l iubea pentru asta.
- Sincer s fiu, Ruark, azi-noapte n-am avut ochi dect
pentru tine, spuse ea roind.
nc nu erau singuri. Un servitor i o camerist din partea
gazdei lor erau ocupai s despacheteze bagajele i s le pun
hainele n dulapul cel mare.
Servitorii tiau mereu totul despre oaspei, din brfe, aa c
aflau tot felul de secrete intime. Cei doi tiau c acel cuplu era n
luna de miere, aa c lucrar repede, ca s-i lase singuri cteva
ore. Servitorul aduse o sticl de vin i pahare, iar camerista trase
draperiile i ddu la o parte cuvertura de pe pat, murmurnd
ceva despre un somn de dup-amiaz, apoi amndoi se retraser
discret.
Summer ddu la o parte draperiile, ca s intre lumina
soarelui, i spuse cu dispre:
PIRATUL l FRUMOASA LADY 131

- Somnul de dup-mas e pentru copii i pentru btrni.


Ruark o cuprinse pe dup mijloc, pe la spate, de sub sni.
- Cred c "somn" e doar un eufemism, draga mea, pentru alte
lucruri pe care o s le facem n pat.
- Aha, spuse ea dndu-i seama c fusese naiv. Dar nu ne
ateapt jos? tiu c gazdele noastre au plnuit tot felul de
lucruri care s ne distreze.
- Nici unul dintre ele la fel de distractiv ca acelea pe care le-
am plnuit eu, spuse el srutndu-o pe gt i mucndu-i lobul
urechii ei mici.
- Dar, Ru, dac nu coborm, o s ghiceasc toi ce facem aici.
- Exact! i fiecare dintre ei o s se nverzeasc de invidie.
i cuprinse snul n palm i o trase spre el, ca s simt c
era gata s-o iubeasc.
- Las draperiile date la o parte, draga mea. Prima dat cnd
eti a mea n miezul zilei vreau s-i vd trupul pasional.
O ntoarse de la fereastr i o lu n brae. Intensitatea
srutului su era dovada simurilor sale nsetate de ea. Summer
l ajut s o dezbrace, apoi s se dezbrace pe sine. 0 ptrunse
ct putu de lent, tiind c aceea era partea cea mai plcut a
dragostei pentru o femeie, apoi o duse n pat, ca trupul lui s fac
lucrul pentru care era menit.
Servitorul le aduse o mas uoar, fiindc nu se servea cina
formal dect abia la ora opt. Camerista scoase un corset pe care
s-l poarte Summer pe sub rochia minunat din organdi, ceea ce
o fcu s arate cu totul altfel. Corsetul scurt i strimt i ridica snii
i i ngusta mai mult talia. Dup aceea, menajera i art ce tia
s fac pe post de coafez. i aranj bucle n jurul feei i i ridic
restul prului, n stilul de coafur care se numea "Zdrobitorul de
inimi". Dup ce mbrc rochia, mai mult de jumtate din snii
ei frumoi erau expui vederii. l chem pe Ruark s-i pun
rubinele la gt i s-i vad reacia.
El purta pantaloni din satin, de culoarea miezului de noapte,
iar plcerea pe care o simi la vederea ei deveni imediat
evident.
132 VIRGINIA HENLEY

- Chiar e necesar s-i expui snii n felul sta? ntreb


ncruntat.
- Mais oui, l asigur camerista. Aa, nimeni nu o s spun
c snt fali.
Ruark lu colierul de rubine i i zmbi lui Summer.
- Nu are rost s pori astea... n-o s le observe nimeni.
- Dragul meu, m-a simi goal fr ele.
- Aa ai i fi, o tachin el.
i strecur brrile pe ncheieturi i i admir imaginea
n oglind. El o srut pe ureche.
- Trebuie s-i mai cumpr.i alte bijuterii.
- Nu, Ru. Ai fost deja mai mult dect generos, se opuse ea.
- Snt foarte mndru de soia mea. mi place s-i ofer
bijuterii i mici nimicuri. D-mi voie s te rsf. Hai, vreau s te
art lumii.
- Putem s vedem grdinile nainte? l rug ea, atrnndu-i
panglica evantaiului la ncheietur.
Minunata cas a familiei Grenvile, acoperit de ieder, era
aezat ntr-un parc de o sut de hectare. Grdinile erau
construite pe mai multe nivele, n pant spre valea de dedesubt,
n ele erau lacuri, praie, coridoare de verdea, borduri de flori
i copaci ce nfloreau, pe rnd, n fiecare lun a anului - de la
camelii, azalee i magnolii i pn la fagi armii care umbreau
aleile.
Toate doamnele se hotrser parc n acelai timp s vad
grdinile i i convinseser pe domni s le nsoeasc, dar nimeni
nu se aventurase mai departe de zidurile din piatr, de team ca
nu cumva s-i murdreasc pantofii de sear. Nimeni cu
excepia lui Summer, care-1 lu de mn pe soul ei i l conduse
spre poteci bogate n vegetaie i ceva mai ferite de ochii
celorlali. Ajunser la un izvor mic, nconjurat de iarb, care se
transforma ntr-un pru pe care pluteau flori. Summer se simi
fermecat.
- Vai, Ruark! Putem s construim i noi o grdin din asta?
El o trase n braele sale.
PIRATUL l FRUMOASA LADY 133

- Poi s ai orice-i doreti.


Barbara Castelmaine se apropie de ei. Purta o rochie de
culoarea vinului, de aceeai culoare cu prul. Vemntul era croit
dup ultima mod, despicat n fa, iar de dedesubt se vedeau
volane aurii. Mnecile erau mpodobite cu metri ntregi de
panglic aurie. La gt avea un colier din topaz, iar n urechi, cercei
asortai.
- Helford, rosti lent. Nu cred c am avut plcerea.
0 msur critic pe Summer, gndindu-se c rochia alb era
ridicol de inocent, cu toate c rubinele erau frumoase.
Ruark se purt exemplar. Fcu o plecciune adnc i spuse:
- Milady Castelmaine, i-o prezint pe soia mea, lady Summer
St. Catherine Helford.
Ea l privi bnuitor.
- Ruark Helford, nsurat? De cnd?
- De seara trecut, cam pe vremea asta, rspunse el.
Summer se mbujor i i fcu vnt cu entuziasm. Barbara
se gndi c era o porumbi numai bun de vnat. i zmbi
superior miresei.
- Cred c deja avem ceva n comun, n afara gusturilor la
brbai, desigur. Evident, amndurora ne plac bijuteriile. Mi-ar
plcea s jucm Trictrac dup cin.
n acel moment se apropie de ei Henry Jermyn, iar Barbara
l lu de bra i se ndeprtar mpreun.
- A vrut s m fac s cred c te-ai culcat cu ea, rosti Summer
mnioas.
- Aa este, confirm soul ei.
- Aa este? repet ea apsat.
- Aa este, a vrut s te fac s crezi c m-am culcat cu ea. M
ntreb dac bietul Jermyn a fost desemnat armsar n absena
lui Carol.
- Ru, termin!
l lovi din nou cu evantaiul, dar i revenise buna dispoziie.
- Ce i-ar plcea s vezi? Exist pe aici o colecie plictisitoare
de arme i armuri, sau ai putea s vezi tavanele decorate din
galeria lung.
134 VIRGINIA HENLEY'

Capela era mic, dar foarte frumoas. Avea chiar i un altar


dedicat lui sir John Grenvile, care navigase n Indii alturi de sir
Francis Drake. Ruark privi profilul delicat al soiei sale, care
ngenunchease ca s se roage. Deodat, umerii i coborr, iar el
se ntreb ce o ntristase ntr-att.
Summer se ruga cu patos. "Sfinte luda Tadeul, apostol i
martir, mare n virtute i bogat n miracole, aproape frate al Iui
Iisus Hristos, credincios sprijin al tuturor acelora care-i cer
ajutorul la nevoie, te rog din adncul inimii, cu toat modestia, s-
l ajui pe fratele meu, Spencer. Te rog,f-l pe Ruark s m iubeasc
destul ncts plteasc ipoteca de la Roselandi s-l elibereze pe
fratele meu din nchisoare."
- Draga mea, murmur Ruark.
Summer deschise ochii i se ridic din genunchi, privindu-i
trsturile frumoase.
- S schimbm din nou, aici, n intimitate, jurmintele de
cstorie.
Ea fcu ochii mari.
- Ce idee minunat! Etiatt de romantic!
Sttur unul n faa celuilalt, inndu-se de mn.
- Eu, Ruark, te iau pe tine, Summer, s-mi fii soie, la bine i
la greu, de azi nainte, ca s te iubesc i s te preuiesc, pn cnd
moartea ne va despri, n legea lui Dumnezeu.
Summer avea un nod n gt. Cuvintele lui fuseser rostite cu
atta sinceritate! Rosti i ea acelai jurmnt, adugind "ca s te
iubesc, s te preuiesc i s te ascult". Dup aceea, Ruark atinse
cu degetele rubinul sngeriu pe care i-1 pusese pe deget cu o
sear nainte i spuse:
- Cu acest inel te iau de soie, cu trupul s te onorez i cu
toate bunurile mele s te binecuvntez.
Ea i mulumi n gnd sfntului Iuda Tadeul, fiindc
rugciunea i fusese deja ascultat.
Capitolul 16

Ruark o cuprinse cu un bra posesiv i ieir din capel, ca


s li se alture oaspeilor la cin. Sala cea mare strlucea n
lumina luminrilor. Aceasta se reflecta n paharele de cristal i
n serviciul de argint ce avea s fie folosit de o sut de invitai.
Fiecare loc la mas avea zece cuite, furculie i linguri din argint
Sterling bogat ornat, cu un G decorativ, de la Grenvile.
Summer se sperie cnd vzu mesele formale, ntrebndu-se
cum avea s treac de cin fr s-i dea de gol ignorana. i
ddu seama cu prere de ru c Ruark spusese adevrul cnd i
povestise c n spatele fiecrui scaun stteau cte doi servitori.
Fiecare dintre ei tia despre eticheta la cin mai mult dect avea
ea s tie vreodat.
Ruark alese s se aeze alturi de familia Arundelle, de la
castelul Pendennis, iar Summer ascult cu atenie conversaia
lor. Ceea ce auzi o fcu s nu se mai team c n-avea s tie ce
furculi s foloseasc, pentru c Ruark fcea planuri cu John
Arundell ca s-l distreze pe rege i pe oricine dorea s-i
nsoeasc.
- tiu c o s vrea s mearg n vizit, nostalgic, la
Pendennis, aa c propun s deschidem Helford Hali pentru
curte. N-ar dura mai mult de cteva zile, fiindc trebuie s fie n
Portsmouth sptmna viitoare, fiindc vin regina Henrietta
Maria i Minette, i spuse Ruark lui John.
Soia lui Arundell i zmbi recunosctoare lui Ruark.
- Ct de generos din partea ta, Helford. Recunosc c nu snt
priceput cnd vine vorba s m ntrein cu oamenii la mod din
ora.
Se aplec spre Summer i rosti pe ton sczut:
136 VIRGINIA HENLEY

- Se zvonete c se culc unii cu alii de parc ar juca paturile


muzicale.
Ruark vzu privirea speriat a soiei sale i o lu de mn pe
sub faa de mas din damasc.
- Nu-i face griji, iubita mea. Noi o s le oferim vin i mese
de joc, iar ei o s se distreze ntre ei. Plus c nu cred c vor veni
chiar toi.

Cina care urm fu somptuoas. Unele preparate i erau cu


totul necunoscute lui Summer, care gust doar puin din fiecare,
n caz c nu i-ar fi plcut. Oricum, se servir attea feluri nct
curnd cltina din cap cnd cte un servitor trecea cu platoul pe
lng ea i o ndemna s mai mnnce.
Muzicanii se plimbau pe lng mas, cu viole i lute, aa
cum probabil c fcuser i n perioada medieval, cu toate c
acum, desigur, nimeni nu arunca oase la cini, iar servitorii
elegani aveau grij ca totul s fie imaculat.
Cina formal dur dou ore, aa c abia la ora zece se mutar
cu toii la mesele de joc, ca s dea curs pasiunii pentru cri.
Curnd, pe mese se strnseser grmezi de monede de aur.
Ruark i ddu soiei sale o pung mic de aur, o strnse de
mn i o ncuraj s stea alturi de doamne, n timp ce el li se
altur lui Jack i Bunny Grenvile la zaruri. Curnd, n camer se
auzeau rsete, crile optind i sunetul zarurilor aruncate din
cutii de lemn.
Juctorii se mutau de la o mas la alta, jucnd, pe rnd, din
toate jocurile. Oricnd juca alturi de cte un domn, acesta i
oferea lui Summer punga lui, ca s joace din ea, iar tnra se mira
de fiecare dat de felul nonalant n care acetia i iroseau
averile.
Pn la urm, Summer ajunse Ia aceeai mas cu Barbara
Castlemaine, Anna Maria, contes de Shrewsbury i cu lady Anne
Carnegie care, de aproape, era ridicol de fardat. Barbara avea
reputaia c paria pe sume mari i c mai mult pierdea dect
ctiga.
PIRATUL l FRUMOASA LADY 137

- Jur c m-am plictisit de moarte n ara asta! Abia atept s


m ntorc n Anglia, spuse Barbara cscnd.
Summer se simi jignit, aa c muc momeala.
- Cornwall e n Anglia, lady Castlemaine. A fost singurul
comitat care i-a rmas loial maiestii sale.
- Asta s-a ntmplat cu atta timp n urm! Cu toate astea,
numai despre asta se vorbete n locul sta uitat de Dumnezeu.
Lady Anne, ce safire minunate pori n seara asta. Ce-ar fi s
jucm pentru bijuterii n loc de bani, doar ca s fie cu puin mai
interesant?
Contesa de Shrewsbury tia c prietena ei, Barbara, nu era
ctui de puin interesat de safire. Nu. Ea voia rubinele soiei lui
Helford. Barbara avea o colecie mic de rubine i abia atepta
s le adauge i pe acelea.
Dup foarte puin vreme, Barbara ncepu s ctige de
fiecare dat. Summer n-avea de gnd s piard rubinele Helford
n favoarea Barbarei, aa c ncepu s trieze cu neruinare.
Barbara nu ndrzni s o acuze, pentru c exact asta fcuse i ea,
cu toate c mai puin eficient.
Dup o or de concentrare, Summer ctigase colierul de
topaze al Barbarei, safirele lui Anne i perlele Annei Maria.
Numai lady Anne prea ngrijorat.
- Ce naiba o s-i spun lordului Carnegie cnd o s m ntrebe
unde-mi snt bijuteriile?
- tii c mi plac brbaii. Soii ns, snt o specie cu totul
aparte, rosti lent Barbara. Spune-i ce vom spune toate cnd ne
dispar bijuteriile. Spune-i c i le-a furat un tlhar la drumul
mare.
- Se ntmpl destul de des. Poate c m-ar crede.
- Ai auzit c ducele i ducesa de Mazarin au fost oprii pe
drum i c al naibii tlhar a dus-o pe duces n tufiuri? Cnd a
terminat cu ea, i-a luat ducelui cincizeci de lire, spunndu-i c
snt plata pentru serviciul dificil pe care i l-a fcut.
138 VIRGINIA HENLEY

- Dac lady Helford e la fel de bun n pat pe ct e la jocul de


cri, atunci amndoi avei noroc cu carul.
Manierele lui Ruark erau impecabile. Nu ar fi spus pentru
nimic n lume ceva care s pteze onoarea gazdei i prietenului
su. O ridic pe Summer de pe scaun, fcu o plecciune n faa
doamnelor i i lu la revedere.
Exact cnd se pregteau s urce, Summer o vzu pe lady
Anne Carnegie, care prea destul de suprat. Dintr-un impuls,
scoase din geant safirele i i le ddu napoi tinerei mult prea
fardate.
- N-a vrea s fiu cauza problemelor dintre doi soi, opti.
Lady Anne rmase cu gura cscat, fr cuvinte, dar n
privire i se putea citi recunotina.
Capitolul 17

Sttur unul lng altul la balustrada barjei, cu ea cuibrit


sub braul lui. Summer i scoase plria cu boruri largi, ca s nu
i-o fure vntul, i i ls prul negru liber. Aproape c ntinse
mna ca s i scoat i lui Ruark din pr panglica neagr care-i
strngea prul cu atta severitate, dar se hotr c un lord nu
trebuia s renune la aparene, aa cum fcuse ea.
Cnd vzu ct de mare era portul Plymouth Sound, rmase
cu gura cscat. Erau mai multe nave ancorate acolo dect la Pool
of London. Privirea cunosctoare a lui Ruark trecu n revist
corbiile.
- Ei, ce-i asta? spuse aproape pentru sine.
- Ce anume? ntreb Summer.
- Yonder e una dintre corbiile mele, pe care am mpru
mutat-o companiei East India. Se pare c s-a retras n port.
Se ncrunt i privi atent vasul de transport, plin de arme.
Zeia de Aure ra ancorat ntre alte dou nave, aparinnd regelui.
Ruark ddu ordine marinarilor s trag alturi de nav i strig:
- Ahoe!
Imediat, Summer se trezi urcnd o scar din frnghie, fiind
tras la bord de mini nerbdtoare. Crmaciul, cpitanul
Hardcastle, avea o barb deas, maronie, i sprncene nclcite
deasupra unor ochi albastru-deschis, strlucitori. Era un brbat
cu pieptul lat i muchi pe umeri precum un taur.
- Ce s-a ntmplat? ntreb Ruark cu ngrijorare n glas.
- S-a ntmplat a naibii flot Olandez. M scuzai, doamn,
spuse Hardcastle. Am fcut un convoi din trei nave, ca s fim n
siguran. Am fi trecut canalul i am fi ajuns la Londra n
140 VIRGINIA HENLEY

siguran dac nu erau olandezii ia ticloi. M scuzai, doamn.


Ne-au urmrit de la Java.
Ruark zrnbi larg.
- Dar nu v-au prins!
- Smt att de ncei c nu prind nici melcul, nenorociii. M
scuzai, doamn. Obraznicii au trecut prin Scilly pe urmele
noastre. Imaginai-v, chiar n apele noastre. Se declar regii
mrilor de sud.
Cpitanul scuip cu dispre.
- Poate c v-au fcut o gaur n lateral, dar nu v-au furat
ncrctura, spuse Ruark bucuros.
- Nemernicii au scufundat una dintre corbiile East India.
Am salvat majoritatea echipajului, iar cealalt nav e pe drum
spre Londra.
- Ai naibii olandezi! repet i Ruark. Nu tiu de ce naiba nu
le declarm rzboi... oricum acolo se va ajunge.
- Ei, cu sau fr rzboi, nemernicul de olandez care a fost
destul de lacom nct s se in dup mine pn n Sicilly i-a gsit
moartea sub ape.
- Ai scufundat corabia? ntreb Ruark.
Cpitanul ddu aprobator din cap.
- Cu toi marinarii la bord.
- Bravo ie. Regele e aici, n Plymouth. O s-i povestesc
despre tine. Arat-mi ce transpori, adug, lund-o de mn pe
Summer ca s o conduc n cal.
n aer pluteau miresmele grele ale mirodeniilor.
- N-am mai simit niciodat un astfel de miros. Ce este?
ntreb ea curioas.
- Eu nu simt mirosuri, doamn, dar se spune c parfumul cel
mai pregnant e acela de cuioare i de nucoar.
Ruark adulmec n aer.
- Ai scorioar, ghimbir verde, tmie i cum se numete
medicamentul acela... camfor!
- Am de toate aici. Piper, aloe, ceai, ddu cpitanul din cap.
PIRATUL l FRUMOASA LADY 141

- Ce minunat! mi dai i mie? ntreb Summer.


- Roag-1 pe unul dintre marinarii ti s mpacheteze cte
puin din fiecare pentru soia mea.
- Nu vreau dect ceai... nu din toate, se opuse ea.
Ruark zmbi larg, bucuros c putea s-i ofere bogii din
India i China.
- Astea snt nimicuri, draga mea. Ateapt s vezi baloii de
mtase i damasc. Ai cumva materiale la mod printre doamnele
din Londra?
Cpitanul Hardcastle le fcu semn cu ochiul, bucuros, i i
conduse spre una dintre cabine. Lui Summer nu-i venea s-i
cread ochilor. Acolo erau valize ntregi de rochii deschise n
partea din fa, ca s dea la iveal fustele de dedesubt, atent
brodate. n altele erau rochii indiene, care se numeau neglijee i
erau esute din cel mai fin bumbac, brodat cu perle i cristale.
Ruark o ndemn s-i aleag, iar ea lu o rochie turcoaz cu fust
verde dedesubt, brodat cu fir de argint.
Abia sosise cina pe care o comandaser n camer cnd sosi
un mesaj pentru lordul Helford. Acesta deschise biletul i citi.
- E din partea Regelui. mi cere s merg la el.
Ruark i muc buza. Nu voia s o lase singur pe Summer.
- Unde e? ntreb aceasta, alarmat, fiindc se gndea c,
poate, maiestatea sa era n camera de alturi i ar fi putut s
intre n orice moment la ei n camer.
- El, Buckingham i Lauderdale snt la bordul Stejarului
Regal.
Prea s ezite. Summer l ndemn:
- Trebuie s mergi. Nu te gndi c snt o creatur dependent
i nevolnic i c nu poi s m lai singur.
- mi pare ru, draga mea. Cstorit cu mine o s te trezeti
prea adesea singur, m tem. i chem o camerist, rosti cu
regret. S nu m atepi treaz, scumpa mea.
n timp ce se dezbrca, lui Summer i se fcu un dor teribil
de el, n ciuda asigurrilor pe care i le dduse. Voia s o dezbrace
142 VIRGINIA HENLEY

el, s-i vad privirea pe msur ce corpul ei se dezgolea, s-i


simt gura fierbinte pe piele. tia c se purta ridicol.
Se uit n jur, la dovezile lui de iubire, i se simi mai bine.
Chiar i aa, patul avea s fie rece n absena lui. Se dezbrc i
se strecur goal ntre cearceafuri. Snii ei tnjeau dup el.
I se prea oribil perspectiva de a le ine companie regelui
i curtenilor si. Sttea acolo, singur, iar gndurile despre asta
i se nmuleau, ngrijorarea i se transforma n team. Cum s dea
ea piept cu o astfel de dificultate?

Ruark i cuprinse obrajii n palme, cu evlavie, de parc s-ar


fi mprtit dintr-un pocal sfnt. Cnd i mngie snii, o atinse
uor, de parc ea ar fi fost din porelan.
- Te iubesc att de mult, i opti el. Scumpa, draga mea, fii a
mea!.
Ca nite petale deschizndu-se, ea desfcu picioarele cu piele
fin. El o ptrunse ncet, cu blndee. Summer nu-i imaginase
niciodat c s faci dragoste putea s fie att de minunat. Gura
lui n-o prsi nici o clip pe a ei. Buzele lor calde rmaser lipite
pn cnd Summer i le simi pe ale ei umflate de attea srutri.
Era att de blnd i de lipsit de grab... Cu ochii nchii, Summer
pluti pe nori trandafirii, zmbind vistoare n timp ce el o iubea.
Plcerea crescu att de mult nct tnra se temu c avea s leine,
apoi, deodat, n momentul perfect, se topir unul n braele
celuilalt, iar suspinul ei dulce i aduse lui Ruark mai mult
plcere dect cunsocuse vreodat. i srut sfircurile moi, innd-
o n brae, privindu-1 cu adoraie.

Cea mai la mod croitoreas din Plymouth avea prvlia n


piaa oraului, aa c Summer nu trebuia s mearg prea
departe. Lordul Helford vorbi discret cu franuzoaica fugit n
Anglia ca s profite de apetitul insaiabil al englezoaicelor pentru
toate lucrurile franuzeti. i spuse lui madame Martine c avea
s-i plteasc dublu pentru orice rochie pe care o putea termina
PIRATUL l FRUMOASA LADY 143

chiar n acea zi, aa c, bineneles, femeia decise s fac vnzare


ct pentru o lun ntreag ntr-o singur zi, i asta n clipa n care
el se ndeprt. Summer cumpr din ce n ce mai multe rochii,
jachete brodate, desuuri, crinoline, o rochie ce avea tren.
Bineneles c toate vemintele aveu nevoie de pantofi asortai,
de ciorapi, de plrii, manoane, evantaie.
Madame Martine le oferea ceva uor la prnz clientelor care
doreau, iar Summer mnc sandviciuri cu crab i castravete n
camera mic de prob, n timp ce custoresele lui madame i
puneau acele la treab.
Dou femei intrar n prvlie ca s se uite la rochii, dup
prnz, iar madame Martine se scuz i merse s le ajute. Trgnd
cu urechea, Summer afl c era vorba despre ducesa de
Buckingham i de contesa de Lauderdale. 0 auzi clar pe madame
spunnd:
- Alte, mi pare foarte ru, dar acel material auriu nu este
de vnzare, e al lui lady Helford.
- Draga mea, snt ducesa de Bukingham. Preul nu conteaz.
Lady nu-tiu-cum poate s atepte urmtorul transport.
Bess Maitland, contes de Lauderdale, adug:
- Domnia n-o s aib habar. Spune-i i tu o poveste.
Summer iei din camera de prob, mbrcat numai n furou
i corset.
- Lady nu-tiu-cum nu e tocmai de acord, spuse suprat.
Soia lui Buckingham strnse n mn materialul auriu, de
parc nici o for pmntean n-ar fi putut s-o despart de el.
Ochii ducesei se ngustar, fcnd-o s par i mai urt dect
oricum era.
- i cine te crezi tu? spuse rstit.
Summer fcu un pas mai aproape.
- Eu, doamn, snt proprietara acelui material pe care-l
strngi n gheare.
Bess Maitland, care avea nite sni enormi, dup cum puteau
s depun mrturie o mulime dintre brbaii de la curte, rse
aspru. Ducesa de Buckingham devenise stacojie.
144 VIRGINIA HENLEY

- i dai seama cine snt eu? ltr.


Mtua lui Summer, Lil, i povestise tot ce se vorbea despre
Buckingham i despre cum i pstrase averea vast cstorindu-
se cu fiica unui general din Parlament, care cptase domeniile
Buckingham.
Pe Summer o lu gura pe dinainte.
- Eti cumva Old Noii, venit din mori ca s pun mna pe
mine?
Bess Maitland rse i i lovi coapsa cu palma. Lady
Buckingham ridic sulul de material i-l inu ca pe o arm, gata
de atac. Summer apuc de captul cellalt. Cele dou femei
traser de el ca doi cei de un os mult-dorit.
Deodat, ua prvliei se deschise, i pe ea intrar patru
domni elegani. Lady Buckingham tresri.
- Maiestate!
Ddu drumul sulului de material, iar Summer czu n fund,
cu el n brae.
Regele nu avea ochi dect pentru Summer i silueta ei
delicios dezbrcat. Se apropie galant, lundu-le-o nainte
celorlali domni.
- Draga mea lady Helford,-permite-mi s-i ofer o mn de
ajutor i chiar i inima mea, dac o doreti.
- Mulumesc, Sire, opti ea, dndu-i seama ce omagiu i se
aducea.
Buckingham rosti:
- Vd c v-ai cunoscut, doamnele mele.
Chipul lui nu trda nimic din amuzamentul ascuns n tonul
pe care vorbise. Bess Maitland ddu ochii peste cap n direcia
soului ei, cruia i prea exagerat de ru c pierduse cearta, iar
madame Martine prea gata s leine.
Summer se refugie n camera de prob, innd materialul
auriu n faa ei, fr s ndrzneasc s se uite n ochii lui Ruark.
Acesta rosti tare:
- Sntem invitai s mergem alturi de maiestatea sa la
Stowe, milady.
PIRATUL l FRUMOASA LADY 145

Apoi, fcnd o plecciune de toat frumuseea, le spuse


celorlalte dou doamne:
- Corabia mea tocmai a sosit din Indii. Ce-ar fi s venii i s
alegei materialele pe care le dorii, ct timp o ateptm pe lady
Helford?
Regele se aez pe un divan din lemn sculptat i le fcu semn
s plece.
- Excelent sugestie, Helford. Eu mi odihnesc aici picioarele
ct o atept pe mireasa ta.
Madame Martine o ajut pe Summer s se mbrace,
tremurnd, n costumul negru cu crem. ntr-un final uier:
- Acela e chiar maiestatea sa, regele?
Din cealalt camer se auzi o voce lene rostind:
- Nu, sigur c nu snt regele. Nemernicii tia au rs de tine,
madame.
Summer se abinu s rd. Nu putea s se ascund de faptul
c regele Carol o atepta n camera cealalt. i lu plria i
manonul i iei. El i zmbi languros.
- Nu te-am mai vzut mbrcat pn acum, spuse obraznic,
iar ea i aminti de ziua n care o vzuse n cmaa de noapte cu
fundie i roi.
- Sire, eu...
Fcu o reveren, netiind ce s-i spun regelui, care se uita
la ea ca orice alt brbat.
Capitolul 18

Pe drumul napoi, n sus pe Tamar regele i Ruark sttur


de vorb mai tot timpul. John i Bess Maitland, contesa i contele
de Lauderdale, erau nostimi i foarte potrivii unul cu cellalt.
Amndoi erau rocai, extrem de necioplii, istei i slobozi la
gur, lucru care-1 amuza pe rege. Cnd erau mpreun, vorbeau
cu un accent scoian att de pronunat, nct nimeni nu nelegea
ce spun.
Soia lui Buckingham, Mary, suferea de ru de mare, ceea ce
l ls pe el n compania lui Summer, care se simea prost din
cauza celor ntmplate la croitoreas.
- M tem c soia ta n-o s se bucure de compania mea,
alte.
George Villier, blond ca un zeu, avea o limb ascuit, de
care nimeni nu scpa, cu att mai puin plictisitoarea sa soie.
- Ei bine, nu poi s spui.nici tu c te bucuri prea mult de
compania ei. Eu, unul, clar nu m bucur. Trim mpreun, dar nu
ne ntlnim, nu sntem de acord i nici nu mprim acelai pat.
Summer rsufl uurat. tia c Buckingham era un inamic
periculos i c i-ar fi fost mai bine dac el o plcea. i ridic lupa
i o cercet.
- Eti o femeie neobinuit... exotic. Prezic c vei cpta
repede notorietate. Fii atent la verioara mea, Barbara. 0 s te
urasc pe loc.
Summer rse.
- Regele m-a avertizat n ceea ce-i privete pe brbai, acum
dumneata mi spui s fiu atent la femei.
El ridic o sprincean, ntr-un gest insolent.
- Amndoi, probabil, fr rost, fiindc mi imaginez c te
descurci bine.
PIRATUL l FRUMOASA LADY 147

Cnd ajunser la Launceston, Summer se simi uurat c ea


i Ruark avur privilegiul s-l conduc pe rege la Stowe n
trsura lor, n timp ce familiile Maitland i Villiers trebuir s
nchirieze trei trsuri, dintre care dou numai pentru bagaje.
Compania lui Carol era mai plcut dect aceea a lui Buckingham.
Nu ajunser dect dup lsarea ntunericului, dar lady
Grenvile amnase cina pn la sosirea regelui. Era aproape
unsprezece cnd terminar masa cu ase feluri de mncare.
n galeria lung se aduseser mese de joc, i curnd douzeci
dintre cei mai de seam curteni jucau cri n jurul unei mese
rotunde mari, cu patru mii de lire n bani de aur n faa lor.
Ctigtor iei Jack Grenvile, care adun toi banii. Lady
Castlemaine, nervoas, spuse:
- George, jur c ai fcut din nou pojar, aa o dispoziie
proast ai! Cnd ne ntoarcem la Londra, i sugerez s mergi la
doctorul Fraser, s-i dea nite pastile.
Dac Barbara credea c l va face s se simt prost pe
Buckingham n faa celorlalte doamne, fu aprig dezamgit,
fiindc el i rspunse pe loc.
- Nu tiu de ce l recomanzi pe doctorul Fraser, dat fiind c
ultimul tu avort a fost att de prost executat.
Barbara avu elegana s roeasc.
- George, glumeti, n-ai dect. Eti gata s joci cri? Joc i
Basset dac vrei.
- Draga mea, hai s jucm un joc la care s fie nevoie i de
ceva pricepere.
- Bine, atunci hombre. Avem nevoie de o a treia persoan.
Lady Helford, ne faci bucuria?
Barbara ncepu s piard cte o mie de lire la fiecare joc.
Dup aceea, Buckingham i Summer ctigar constant. Barbara
pierdu zece mii de lire n mai puin de jumtate de or, dintre
care trei mii erau acum n minile bucuroasei lady Helford.
Regele se plimb spre masa lor, i simpla lui prezen puse
capt extravaganei Barbarei.
148 VIRGINIA HENLEY

- Cred c o s mi se fac mil de voi i o s m retrag


devreme n seara asta, spuse tare.
Eticheta dicta ca nimeni s nu se retrag naintea regelui.
- Aud c mine sear o s fie un mare bal mascat. Cred c
doamnele ar trebui s se odihneasc, fiindc am de gnd s
dansez cu voi pn nu mai putei.
Se uita la Summer n timp ce vorbea. Ruark, apropiindu-se
de mas, l auzi pe Carol i vzu privirile pe care i le arunca
acesta soiei lui. Regele se uit la Ruark, apoi din nou la Summer.
- Presupun c Helford n-o s fie un plicticos i n-o s-i
ocupe tot timpul mine sear, nu?
Summer zmbi secret.
- Snt sigur c o s-mi dea voie s petrec puin timp i cu
alii, sire.
- Peste cadavrul meu, interveni Ruark, fcnd limpede
pentru toi cei din preajm exact ct de plicticos putea s fie dac
nu era lsat n pace.
Cnd plecar, Summer nu reui s-i mai stpneac un
cscat. Ruark spuse:
- Eti epuizat.
Ea ddu aprobator din c'ap.
- Dac am fi fost acas, ar fi trebuit s m duci n brae pn
n pat.
El o ridic imediat i o duse n sus pe scar, ignornd
comentariile ocate, care ajunser pn la urechile lor. Summer
l prinse pe dup gt i murmur:
- Dac snt grea, s tii c e din cauza aurului pe care l-am
ctigat.
Ruark trimise afar servitorii care i ateptau i spuse:
- Nu avem nevoie de voi nici diminea.
Devreme a doua zi, Summer se trezi prima i se strecur jos
din pat cu mare grij, ca s nu-l deranjeze pe soul su.
Despachet numeroasele obiecte de pe Zeia de Aur, pe care el i
le druise, precum i toate hainele minunate de la madame
PIRATUL l FRUMOASA LADY 149

Martine, apoi merse n faa oglinzii i le puse pe fiecare n faa


ei, ncercnd s aleag una pe care s-o poarte la balul regelui.
Oft fericit cnd i czur ochi pe cmile de noapte. Se
mbrc n aceea dintre ele care era neagr i se desfcea pn
jos, legat cu panglici sub sni. Auzi cearceafurile de mtase
fonind i se gndi c se trezise Ruark, dar, cnd se ntoarse spre
pat, el avea ochii nc nchii, cu toate c dduse la o parte
cuverturile n somn.
Summer era foarte curioas n privina trupului su, aa c,
foarte ncet, ngenunche lng el n pat ca s-l poat privi mai
ndeaproape. Prea mai tnr n somn, probabil fiindc gura lui
pierduse expresia dur, aproape de cruzime, pe care o purta
mereu cnd era treaz. Umerii lui ocupau mare parte din pat, att
de lai erau, iar gtul i era cldit precum o coloan lung de
muchi.
i atinse prul aspru de pe piept, cu vrfurile degetelor, i se
cutremur simindu-l. i amintea senzaia pe care i-o dduse
apropierea dintre piepturile lor i sfrcurile i se ntrir pe sub
cmaa din mtase transparent. Avea picioare lungi i drepte,
precum trunchiurile unor copaci tineri, iar ntre ele era cel mai
mare mister. Ruark era pe jumtate excitat, chiar i n somn, iar
ea l msur din ochi, ghicind c penisul lui avea cam douzeci
de centimetri lungime i era la fel de gros ct mnerul unei sbii...
0 arm cu adevrat formidabil, care-i sttea sprijinit pe
coaps. Summer se aplec i l privi din lateral. Avea form de
inim. Sub penis, foarte aproape de corp, erau dou sfere n
form de ou, ascunse n crlionii negri. Deodat, penisul i
tresri i se ridic, ajungndu-i pn aproape de buric. Ea se uit
spre chipul lui. Se trezise.
- Fir-ar s fie, njur el. Voiam s crezi c dorm. Mi-a plcut
cum te-ai uitat la mine, dar ai asupra mea acest efect, pe care nu-
1pot controla.
i privi corpul mbrcat n mtase neagr i murmur:
- Eti delicioas ca pcatul.
150 VIRGINIA HENLEY

El o trase spre sine i o srut cu slbticie, folosindu-i


limba ca s-i aprind mai mult pasiunea. Avea nevoie de mai
mult dect de coapsa lui, aa c se mut deasupra organului su
gros, ca s-o ptrund i s-o umple cu focul lui.
Dragostea fizic era nc suficient de nou pentru ea ca s-o
fac s tresar la prima lui penetrare. Ar fi putut s jure c Ruark
era mai mare de fiecare dat cnd fceau dragoste. Sexul ei
ncepu s se obinuiasc, plcerea deveni din ce n ce mai
intens, iar Ruark o prinse cu coapsele i o rostogoli pn cnd
ajunse el n poziia dominant, de unde ncepu s fac dragoste
cu ea pn cnd Summer i se supuse.
Mult mai trziu, cnd tnra mireas se ntinse languros, apoi
cobor din pat, Ruark suger:
- Nu te mbrca, draga mea. Rmi cu furoul negru pe tine. A
fost creat special ca s le fac plcere brbailor.
Ea i leg panglicile sub sni i se pieptn.
- De ce nu a venit Carol cu regina?
El se ridic ntr-un cot i o privi.
- Se pregtete pentru vizita soacrei sale. Vine la sfritul
sptmnii viitoare, n Porsmouth. Nu te bucuri c tu nu ai
soacr? Eu clar m bucur.
Ea i ignor cuvintele.
- Ruark, de ce i e Carol infidel Caterinei?
Soul ei oft.
- Pn s vin n Anglia, Caterina a trit separat de restul
lumii, n palatul regal din Lisabona. Cred c a plecat din el de
numai cteva ori. Nu a vzut nici un brbat care s nu-i fie rud.
Era nconjurat de doamne care o protejau i cu siguran c a
fost educat ntr-un spirit strict religios. E mai potrivit pentru
viaa monahal dect ca s se culce cu desfrnatul nostru monarh.
- Atunci nu crezi c ea l iubete aa cum te iubesc eu pe
tine? ntreb ea.
- Nici un brbat nu a fost vreodat iubit aa cum m iubeti
tu pe mine, o tachin el. Vino n pat, s m mai iubeti o dat.
Capitolul 19

Dup-amiaz se organiz o vntoare, pentru a umple din


nou cmrile Grenvile, dar, fiindc Summer considera vn-
toarea o cruzime, Ruark li se altur regelui i majoritii
celorlali domni, care s-au bucurat de ocazie ca s ias la aer
curat, clare pe caii de ras pur ai familiei Grenvile.
Cnd camerista veni s-i aranjeze lui Summer prul pentru
gala din acea sear, tnra decise s-l poarte a la negligence,
adic pe umeri, puin ondulat. Prul ei negru i mtsos nu avea
rival, cu excepia, poate, a uvielor rocate ale Barbarei
Castlemaine.
Summer se hotr s poarte rochia viu-colorat, turcoaz,
care se deschidea n fa i de sub care se vedea furoul verde,
brodat cu fir de argint. Avea o masc n form de fluture,
fabricat din pene turcoz i verzi, i un evantai argintiu, din
dantel. tia c era mai frumoas dect oricare alta de la
petrecere. tia c avea s-i fac dumani din cauza asta, dar nu-
i psa.
Vremea nu era propice pentru planurile pe care le fcuse
lady Grenvile pentru balul mascat, aa c acesta a fost mutat la
interior, n galeria cea lung, pierznd astfel puin din strlucirea
pe care ar fi avut-o n grdina nverzit.
Nobilele din Cornwall i fiicele lor jucar o pies de teatru,
cu o mulime de pstorie, lptrie i nimfe, care veneau n fa
i rosteau cte o poezie, ntr-o alegorie al crui sens se pierdea
i pe care nu-1 nelese nimeni n afar de doamnele care
puseser la cale piesa.
Domnii se purtar impecabil, aplaudnd i jurnd c le-a
plcut. Doamnele de la Londra, ns, nu fur la fel de amabile. Cu
152 VIRGINIA HENLEY

toate c le amuzase rusticitatea spectacolului, evantaiele nu le


puteau ascunde privirile arogante i ochii dai peste cap, nici
vocile care se ridicau spre tavan.
- M-am distrat mai bine luna trecut, cnd am fost pe Ram
Alley deghizate n clugri i ne-am uitat la dou femei goale care
se luptau, i opti Barbara lui Buckingham.
Lady Lauderdale se aplec spre soul ei i opti drept
rspuns:
- Ar trebui s-i joace piesa la trg, unde mulimea ar arunca
nuci de cocos n ele.
In acea sear, sala cea mare fusese transformat. n loc de
masa pregtit pentru ase feluri de mncare era un bufet bogat,
ceva ce regele Carol prefera de departe la astfel de petreceri.
Mese mici, aezate la perete, ofereau invitailor locuri n care s
stea i s vorbeasc nainte s mearg i s i umple din nou
farfuriile. Acest gen de socializare le permitea doamnelor s i
arate rochiile i bujuteriile, ba pe deasupra s se bucure i de a
doua lor mare pasiune, brfa.
Fr s fie distrai de dans sau de jocurile de cri, regele i
sfetnicii si puteau s discute problema olandezilor, a spionajului
i a contrabandei, care scpaser de sub control n Cornwall.
Pe bufet fuseser pregtite sute de farfurii cu midii, somon
i crap afumat. Jeleu cu ipar i pisic de mare stteau alturi de
vase aburinde cu scoici i crevei.
Vnat i miel erau n centru, nconjurate de legume pre
parate cu noile i extrem de scumpele mirodenii importate din
Mrile Sudului. Unele erau iui, ca piperul cayenne i curry, altele
aveau mirosuri puternice, de pild cuioarele i scorioara.
Plcint cu vnat, plcint cu iepure i pateuri uriae, tiate n
felii mari, i tentau pe aceia cu apetit mai sntos, n timp ce alii
preferau deserturi precum crem de ou cu scorioar sau
budinc fcut cu smntn gras din Devon.
Fiindc regina Caterina venise din Portugalia, vinul de Porto
nlocuia repede alte soiuri i bineneles, berea i cidrul curgeau
ruri.
PIRATUL l FRUMOASA LADY 153

Regele petrecu o vreme cu gazda sa, proaspta contes de


Bath, iar contesa de Castlemaine i arunc priviri pline de
gelozie. Barbara era mbrcat n purpuriul regal, cu decolteul
etalnd un colier supeb de ametiste. Gazda i se prea insipid cu
perlele ei i rochia alb. Oricum, tia c acel colier de perle era
nepreuit i fusese lsat motenire din generaie n generaie.
Regele ncerca s se bucure de compania lui lady Helford,
dar Summer se mira de numrul de curteni care-1 tot abordau
cerndu-i favoruri. ntr-un moment n care erau singuri, ea l
privi i spuse:
- Toat lumea vrea cte ceva. ncep s-mi dau seama c nu e
mereu de invidiat s fii rege.
El i zmbi lene.
- Am nvat asta de la tatl meu.
l privi n ochi, care, dei cinici, preau tandri, i rosti:
- mi pare ru c ai sacrificat attea pentru toat lumea, dar
ei nc i mai cer.
- Scumpa mea, greeti, spuse el trist. Fiecare brbat din
ncperea asta i-a pierdut tatl pentru cauza familiei Stuart, i
majoritatea i-au sacrificat pmnturile i averea ca s se lupte
cu inamicul. Dup aceea, cnd am dat gre, muli m-au nsoit n
exil.
Cltin din cap.
- Galani, loiali... toi snt copiii mei i nu le pot refuza nimic.
Ea l cut din ochi pe soul ei, cu silueta lui puternic. Era
unul dintre acei brbai pe care i adora regele. i ddu seama,
cnd privirile li se ntlnir, c Ruark i urmrise dialogul cu
regele. Deodat nu-i mai dori s-l pedepseasc pentru c
ncercase s o nvee cum s vorbeasc i clar nu-i dori s-l fac
gelos. 0 privea cu sete, aa c ea duse minile la buze i i trimise
un srut i o promisiune.
Muzicienii cu lute i harpe se adunaser n sala de bal i,
pe rnd, oaspeii intrar, atrai de magia muzicii.
154 VIRGINIA HENLEY

Regele deschise balul, dansnd cu gazda, contesa de Bath.


Soul ei, Jack, o invit pe contesa de Castlemaine, iar restul i
aleser partenerii. Cei din Cornwall dansar, fiecare, cu soii i
soiile lor, n timp ce aceia din Londra i ocolir cu orice pre
jumtile.
Era un menuet lent, demn, iar cnd figurile de dans se
terminar, doamnele trecur, fiecare, la cte un alt partener.
Ruark o ls fr voie pe Summer s danseze cu regele i o lu
de mn pe soia lui Grenvile.

Genele ei negre formau semilune pe obraji, iar lui i se pru


c nu mai vzuse niciodat un chip att de frumos. Nu-i venea s
cread c erau cstorii de numai cinci zile. Simea c ea i
fusese parc alturi de cnd lumea. Zmbi pentru sine, gndindu-
se la colierul de diamante pe care i-1 cumprase. Era ca o cascad
de diamante. Abia atepta s-i vad bucuria din privire cnd avea
s-l primeasc. Era un cadou de aniversare... aniversarea lor de
o sptmn. Era mndru de ea i voia s aib bijuterii mai fine
dect acelea ale oricrei amante, chiar i a regelui. Summer era
preioasa lui soie i merita, tot ce era mai bun. i ntinse
picioarele i nchise ochii, ca s doarm, mulumit c ea dormea
alturi.
Nu ajunser acas dect abia trziu n acea dup-amiaz, iar
Summer tiu c persoana cea mai important din viaa ei, n
urmtoarea sptmn, avea s fie domnul Burke. Fr sfaturile
i ajutorul lui n-avea s reueasc s pun la cale o vizit
potrivit pentru un rege i curtea sa. Ea nu avea habar de nimic
din tot ce inea de mncare, de vin, de distracie i de ierarhia
nobiliar. n plus, pur i simplu nu mai suporta gndul c Spider
era n nchisoare, dac ea avea cum s-l elibereze.
Banii luai pentru ipotec de la Solomon Storm trebuiau
returnai odat cu plecarea oaspeilor. i ddu seama c ar fi
fost de prost-gust s-i mrturiseasc totul lui Ruark atunci, ns
curnd nu va mai avea de ales. Trebuia s dea piept cu situaia i
PIRATUL l FRUMOASA LADY 155

tia c n-avea s respire uurat dect dup ce i lua de pe inim


acea povar.
Summer descoperi curnd c putea s vorbeasc foarte uor
cu domnul Burke. El deja desemnase dou cameriste care s
despacheteze toate lucrurile minunate pe care le adusese ea din
Plymouth. Se trezi povestindu-i despre toate lucrurile exotice pe
care le adusese Zeia de Aur din Indii.
El i spuse c puteau s aleag mpreun meniul pentru
vizita regelui, apoi aveau s lase totul pe mna buctresei, care
avea o mic armat de ajutoare care s-i fac voia. O inform c
Ruark avea s aleag vinurile pentru oaspeii lui i o liniti,
asigurnd-o c el era o gazd minunat, atent, i c ea nu avea
altceva de fcut, dect s fie frumoas.
- Domnule Burke, doamnele sofisticate de la curtea St. James
au rs de reprezentaia de la Stowe. Trebuie s gsim ceva care
s le plac. Se plictisesc foarte repede.
- Dac-mi dai voie, milady, asta pentru c snt superficiale,
hedoniste i imorale. Cineva att de iste ca dumneawoastr nu
o s aib nici o problem s dea tonul cu vreo frivolitate mai greu
de imaginat, snt sigur.
Summer i dorea s fie i ea la fel de ncreztoare n sine
nsi. ncl o pereche de cizme peste pantaloni i merse la
grajduri ca s-l viziteze pe Ebony. Ruark ajunsese deja acolo.
- M-am gndit s-l scot pe Titan la o binemeritat plimbare.
Vd c am avut amndoi aceeai idee. Clreti cu mine, iubirea
mea?
Ea ezit numai un moment. Nu putea s mai mearg Ia
nchisoarea Falmouth.
Oricum, dac-i aduna suficient curaj ca s-i spun despre
nefericirea ei, tia c n-avea s mai fie nevoit s viziteze
vreodat nchisoarea.
- Ru? rosti ntrebtor.
- Da? veni rspunsul lui.
- Eu... S facem ntrecere! spuse.
156 VIRGINIA HENLEY

Curajul i dispru n faa autoritii i puterii pe care le


emana soul ei. Se ndeprtar de mal, n amonte, pe rul Helford.
i ddu voie s conduc ea o vreme, dar la final, ca orice brbat
adevrat, nu ls o femeie s-l nving.
- Am ctigat! strig triumftor, cobornd de pe cal i
ateptnd-o s-l ajung din urm.
- Necinstit! strig ea. N-am putut s clresc printre florile
acelea trandafirii i s le strivesc frumuseea.
Ruark o privi cu atta intensitate nct ea se simi imediat
atras ctre el, aproape mpotriva voinei sale. Se uita la ea de
parc ar fi vrut s in minte i cel mai mic detaliu al imaginii
sale. Expresia de pe chipul lui i tia rsuflarea i i fcea inima
s bat rar i cu for. Cu braele pline de flori trandafirii, ea se
apropie de el n lumina parfumat i cald a apusului.
- S nu m atingi! o avertiz el. Snt prea plin de dorin
pentru tine.
Summer simi un fior de triumf la gndul c putea s-l fac
s-i piard controlul, iar cuvintele lui o aprinser.
- Dac m vrei, n-ai dect s m iei. Aici, ntre florile de cmp.
El o dezbrc lent, .srutnd fiecare curb minunat a
trupului ei n timp ce o descoperea. i strecur mna n
pantalonii ei i o mngie nainte s i dea jos. Ea rmase o clip
nemicat, cu totul goal, apoi, nainte ca el s apuce s se
dezbrace, fugi printre florile trandafirii, doar ca s simt plcerea
faptului c el o urmrea, avea s-o prind i s-i cear drepturile
asupra ei.
Ruark o trase la pmnt, ntr-o mare de maci galbeni, iar
polenul auriu i se lipi de sni i de coapse. i traser rsuflarea,
ea ca un suspin, el cu un oftat aspru, uluii de frumuseea
momentului. Erau perechea perfect, cnd fceau dragoste,
deveneau brbatul i femeia perfect, unire de mtase, obelisc
i sfer.
Erau att de aprini de clritul n galop i de peisajul erotic
al luminiului nct, nainte s-o ptrund de tot, ea atinse
PIRATUL l FRUMOASA LADY 157

climaxul. Cnd i ddu seama ce se ntmpla, Ruark nu mai


rezist i se eliber n trupul ei, gemnd sczut.
- S mergem acas, n pat, i opti nerbdtor, ajutnd-o s
se mbrace.
0 lu n faa lui, clare pe Titan. Ea se lipi de el, ntre
coapsele lui, cu picioarele sale puternice sprijinind-o i cu
minile lui care i mngiau snii sensibili. Cnd nu mai rezist, i
ddu capul pe spate i strig de plcere.
Capitolul 20

Devreme a doua zi de diminea, cnd se trezi Summer,


draperiile nc umbreau camera, iar semintunericul i nvluia
cu aerul lui intim. Tnra se ridic, vrnd s lase soarele de
diminea s ptrund n camer. Ruark o trase napoi, n
culcuul lor cald, iar ea se ntinse n curbura braului su, tiind
c el n-avea cum s-o iubeasc mai mult dect o iubea n acel
moment.
Colierul cu diamante n cascad era ntr-un dulap de lng
pat, iar el voia s i-1 dea chiar atunci. Se aplec, vrnd s-i fure
un srut, dar ea l opri.
- Vreau mai nti s-i spun ceva, dragul meu.
Ezit, cu inima btndu-i repede, acum, c venise momentul.
- Am cteva secrete pe care vreau s i le mrturisesc, spuse
ncet.
El o privi iubitor i amuzat, tolerant, ateptnd marea
confesiune. Summer ngenunche pe pat n faa lui i cobor
pleoapele.
- Fratele meu, Spencer, a fost arestat i e bnuit c a fcut
contraband mpreun cu ali civa brbai...
El o ntrerupse, vorbind pe un ton rece i aspru:
- Cnd?
- El... eu... n noaptea de dinainte s ne cstorim, rspunse
ea. E la Falmouth i i-am spus... am sperat... c o s poi s-l
eliberezi.
Ruark sri din pat i i puse pantalonii. Tcerea din camer
era teribil. Summer nu ls s se vad c intrase n panic. Nu
voia dect s mrturiseasc tot i s-i primeasc pedeapsa.
- Ruark, a trebuit s facem contraband. Muream de foame!
PIRATUL l FRUMOASA LADY 159

Tata a jucat i a pierdut tot ce aveam. A vndut caii, tablourile,


mobila. Roseland n-a mai avut servitori de ani ntregi. Grajdurile
snt n paragin, grdinile snt pline de buruieni, iar casa e o
drpntur. Cnd te-am ntlnit pe tine, la Londra, tocmai
aflasem c am de pltit o ipotec de optsprezece mii de lire.
Acum datoria a crescut la douzeci de mii i trebuie s i-o pltesc
sptmna viitoare unui cmtar din Londra, pe nume Solomon
Storm, care altfel vinde casa.
Trase tremurnd aer n piept.
- Cea mic! se rsti el. Mercenar ce eti. Te-ai cstorit cu
mine doar pentru banii pe care-i am!
Ea l privi speriat.
- Nu, Ru...
Era livid de furie. Buzele i desenau o linie crud, iar ochii i
strluceau rece.
- Nu te-ai cstorit cu mine doar pentru bani, ci i pentru c
snt magistrat. Pe Hristos, ce plan frumos i-ai fcut tu! D-mi
voie s-i spun c tu i al naibii de frate-tu tiai c e periculos
s faci contraband! E ceva lipsit de onoare i e interzis prin lege.
Nu pot i nici nu vreau, madame, s-l scot din nchisoare. N-are
dect s putrezeasc acolo!
Summer era ngrozit. Nu-i venea s cread c el i vorbea
astfel.
- Femeile snt, toate, nite nemernice... pn la ultima. N-am
avut niciodat de-a face cu vreuna care s nu m trdeze! Am
crezut c tu eti altfel. Ai idee ct de mult te-am iubit? rcni el.
Summer ncerca s-i ascund frica, dar poate c el asta
atepta din partea ei. Nu se putea mica, se simea prins n
capcan, ngenunchind goal pe pat... unde n noaptea de
dinainte el o venerase din cap pn n picioare.
- Evident c dragostea n-a fcut parte din relaia noastr! se
rsti el.
Pe chipul ei curgeau iroaie de lacrimi. l iubea din toat
inima, dar tia c era vinovat fiindc l nelase att de mult. Cu
disperare, strig:
16(30 VIRGINIA HENLEY

- Ruark, cum poi s m acuzi c nu te iubesc! Te iubesc mai


m4ult dect viaa. Trebuie s tii asta!
Nu putea suporta ca el s-o acuze, dei era vinovat.
- Ca toate celelalte vulpie de dinaintea ta, nici tu nu eti
3't'tceva dect o mincinoas. Hristoase!
Urla precum un lup rnit. i aminti de diamantele pe care i
*e c cumprase i rse tare, fr umor.
- Cum i-ai mai btut joc de mine! Nu eti dect o femeie
u?4oar care cere bani i privilegii pentru favoruri sexuale!
- Ruark, nu... Te rog, d-mi voie s-i explic. Eram disperai.
Nuu aveam bani sau de mncare... Ne-ar fi luat i acoperiul de
d easu p ra capului.
Suprarea l fcea surd la rugminile ei. Nu avea s mai
creead vreodat vreun cuvnt de pe buzele ei. Nu voia s-o ierte
n'ctiodat. Niciodat!
Summer i aminti cum l ademenise, spernd s-o ia de
nev,vast, dar dispus i s-i fie doar amant. La naiba cu toate,
astta n-avea nici o legtur cu faptul c se ndrgostise de el de
cin(id schimbaser jurmintele. l iubise de cnd dduse cu ochii
de ( el, dac era sincer cu sine. Deodat se nfurie la gndul c el
0 aacuza c se vnduse pentru bani. Ridic brbia i l privi
minnioas.
- Cum ndrzneti s-mi vorbeti aa, porc arogant?
- Lady Summer St.Catherine, o lu el peste picior. Virgina
meea neatins.
Summer nu mai putea vorbi de suprare. El tia cel mai bine
ca 1'fusese virgin.
- Att de istea! Te subestimezi. Nu ai tu nevoie de mine! Nu
31 nnevoie de nimeni! tun el, apoi rnji ca un animal de prad.
Dacc tot eti att de al naibii de istea, n-ai dect s faci singur
rost;t de banii pentru ipotec. Nici un bnu din averea Helford
nu co s ajung n ghearele tale.
- La naiba cu tine! strig ea.
- Ba la naiba cu tine, madame. 0 s cer s fie anulat
cstoria!
PIRATUL l FRUMOASA LADY 161

Summer rmase ocat.


- Nu poi... s-a consumat cstoria.
El rosti rece:
- Uii c snt magistrat. Eu snt legea. 0 s fie foarte uor de
aranjat.
Ea i lu hainele i spuse pe un ton de ghea.
- Plec, lord Helford. M ntorc acas, la Roseland.
Atunci el se apropie de pat i o plmui.
- Tu, madame, o s faci exact aa cum i se va spune. Ct nc
eti soia mea, o s locuieti sub acoperiul meu. Uii c n cteva
zile ne sosesc oaspeii.
Summer rmase ghemuit pe pat. Era adevrat. Uitase. Cum
s-l primeasc pe rege i pe curtenii si n astfel de
circumstane? Nu se putea pune cu el, fizic vorbind, dar i folosi
limba ca pe o arm.
- 0 s te nel cu primul cavaler care-mi cere asta!
El o privi amenintor.
- Dac-mi eti necredincioas ct nc sntem cstorii, te
omor. Dup ce anulez mariajul, n-ai dect s faci cum te taie
capul. Poi s pstrezi tu cadou, camerele astea. M mut n aripa
de nord.
Ua se trnti n urma lui. Summer rmase ocat. Nu se
putea ca visul cel frumos s se termine aa. Era zdrobit. Rmase
ghemuit pe pat, cu inima frnt.
Dup cam o or, se auzi o btaie n u, i domnul Burke
intr tcut, aducnd micul dejun. Ea cltin din cap. nc nu putea
s vorbeasc.
- Trebuie s mnnci ceva, milady.
- Nu pot s mnnc, domnule Burke. Te rog, nu insista, opti.
Se uit nesigur pe fereastra nalt care ddea spre fntn,
cu mna apsat deasupra inimii.
- M doare foarte tare capul.
- Lady Summer, are un temperament nfiortor i e foarte
mndru. ntotdeauna a fost aa. Dup aceea regret lucrurile
teribile pe care le spune, dar orgoliul lui blestemat l mpiedic
s-i cear iertare.
162 VIRGINIA HENLEY

- S-a mai ntmplat aa ceva? ntreb ea pierdut.


Domnul Burke ddu aprobator din cap.
- Tatl lui era blestemat cu acelai snge Helford. Se certau
ngrozitor. Tatl lui a murit fr ca ei doi s se mpace. El n-a
recunoscut niciodat, dar tiu ct de mult regret rolul pe care I-
a jucat n moartea tatlui su, aa cum o s regrete i ce s-a
ntmplat azi, aici.
- Trebuie s plec de aici. Snt la plimbare cu calul, dac
ntreab, domnule Burke.
Servitorul spuse ncet:
- Nu o s ntrebe, milady, dar, dac nu te ntorci, o s vin
dup tine i o s te aduc napoi, chiar dac va fi nevoie s te
trasc n urma lui.
- M ntorc, domnule Burke, dar o s fiu plecat ore lungi.
Summer merse acas, la Roseland. Sttu dezolat n
buctria goal, ntrebndu-se ce s fac mai departe. Nu-i sttea
n fire s i plng de mil i preferase ntotdeauna aciunea.
Curnd, un smbure de mnie ncepu s-i trimit mldiele prin
trupul ei.
- Arz-te-ar focul, Ruark afurisit de Helford! strig. Crezi c
am nevoie de tine? Ai dreptate, nu am nevoie de nimeni! 0 s fac
rost de banii pentru ipotec pe cont propriu, chiar dac mor din
cauza asta, jur, lovind cu pumnul n mas.
nainte, ns, trebuia s rezolve problema cu Spider. Se gndi
o vreme la ce alternative avea. Avea un pistol. Avea bijuterii...
poate c ar fi putut s mituiasc pe cineva.
Tresri speriat cnd ua de la buctrie se deschise ncet,
i adun curajul i ntreb:
- Cine-i acolo? Vorbete sau i zbor creierii!
- Eu snt, Cat. Nu trage! strig fratele ei, alarmat.
- Spider! Slav sfntului Iuda Tadeul! Te-a eliberat Ruark
pn la urm? ntreb, cu o scnteie de speran aprinzndu-i-se
n inim.
PIRATUL l FRUMOASA LADY 163

- Ba pe naiba! njur el, nchiznd cu grij ua i intrnd. M-


au dus ntr-o camer de interogatoriu n care era deschis
geamul. i vine s crezi c snt att de incompeteni? rse el.
- Ai evadat? Doamne, o s vin s te caute!
- Uii c ei nu tiu cine snt, Cat, spuse el zmbind larg.
Summer se ntrist pe loc.
- I-am spus lordului Helford n dimineaa asta.
- Dar nu trebuie s-i faci griji din cauza asta. Ai spus c eti
soia lui. Cat, m-ai minit? ntreb el.
- Nu, spuse ea furioas, dar m-a ameninat c anuleaz
cstoria cnd i-am povestit despre ipotec.
- Nu poate s o anuleze dect dac are el o problem i nu
poate s fac dragoste, spuse fratele ei.
- El e legea, aa c poate s fac orice i place.
- S-a culcat sau nu cu tine? ntreb Spider direct.
Summer nchise ochii, strnse din buze i ddu aprobator
din cap.
- Porcul mpuit! njur Spider. Ei bine, ca s vezi cum e
lumea.
- Chiar aa, spuse ea, apoi rse scurt. Am visat frumos, dar
acum m-am trezit din vis, slav Domnului, i am nvat lecia
cea mai preioas - s m bazez numai pe mine.
Gndurile i alergau ca argintul viu, msura fiecare opiune,
apoi o respingea.
- Dac tot sntem contrabanditi, primul lucru pe care
trebuie s-l facem e s te strecurm pe tine la Hellford Hali. Nu
o s te caute nimeni acolo. Poi s stai n pod pn mi fac un plan.
Eu m duc napoi acum i te atept la glasvandul din aripa de
sud. S nu te vad nimeni, mai ales servitorii.
Spider reui s-l evite pe paznicul de vntoare, aa cum
fcuse toat viaa, dar grdinarii rupeau buruieni la fntn i
prea c mai aveau de lucrat pn cnd disprea lumina dup-
amiezii. Tnrul se strecur prin spatele tufelor nflorite,
asigurndu-se c le evita privirile.
164 VIRG INIA HENLEY

Summer atepta acolo unde promisese, cnd l vzu


strecurndu-se spre o fereastr. ntinse mna spre miner cnd
cineva n spatele ei o fcu s tresar i se rsuci vinovat.
- Daisy, pune florile pe mas, te rog. Mergi tu s-i spui
domnului Burke c m-am ntors, te rog?
Camerista fcu o plecciune i iei. Summer deschise repede
uile, ca Spider s poat s se strecoare nuntru, dar amndoi
auzir voci n faa uii dinspre coridor. Ea l mpinse n spatele
draperiilor grele i merse spre centrul camerei.
- Domnule Burke, nu i-am spus lui Daisy s te cheme, ci s
i spun c m-am ntors, rosti Summer.
- Ct ai fost plecat, milady, am scos eu lucrurile sale din
camera dumneavoastr.
- O, spuse ea, tiind c Ruark poruncise astfel.
Trebuia s scape repede de servitor.
- Domnule Burke, cred c ai avut dreptate. A vrea s ncerc
s mnnc ceva.
El i zmbi cu blndee.
- i spun buctresei s v pregteasc de-ale gurii.
Cnd coridorul din faa ncperii rmase pustiu, frate i sor
se strecurar sus, pe scrile care duceau la camera ei. Spider
fluier ncet, uimit de luxul dormitorului, dar Summer nu vedea
acolo dect fantoma soului ei, oriunde ndrepta privirea.
Deschise capacul cutiei din santal, frumos sculptate, i i
art lui Spider comorile ei.
- Am aproape ase mii de lire. M gndeam c poate ar fi bine
ca tu s dispari o vreme. Du-i banii mtuii Lil, la Londra, iar ea
i poate da lui Solomon Storm i s-i promit c i dm i restul
curnd. Am i nite bijuterii foarte scumpe, ctigate la cri, i
sper s mai ctig, dar trebuie s gsesc pe cineva cruia s i le
vnd.
Se auzi o btaie scurt la u, moment n care Spider se ls
la podea i se rostogoli sub pat. Domnul Burke puse tava cu
mncare pe noptier.
- V-am adus i nite vin, milady.
PIRATUL l FRUMOASA LADY 165

- Eti ntotdeauna att de atent, domnule Burke! Poi, te rog,


s le ceri servitorilor s-mi aduc ap pentru baie cam n
jumtate de or? Dup aceea i-a fi recunosctoare dac le-ai
spune c vreau s fiu singur. Crezi c ar putea s nu intre n
aripa de sud a conacului, domnule Burke? Nu snt obinuit s
am servitori n preajm la orice pas. Simt nevoia de puin
intimitate n urmtoarele cteva zile.
- 0 s m ocup s nu v deranjeze nimeni, milady, spuse el
cu o grimas ngrijorat.
n clipa n care se nchise ua, Spider iei de sub pat.
- Presupun c ai cerut ap ca s m spl eu, nu?
- Poate c nu te-a vzut, dar, pe toi sfinii, e o minune c nu
i-a simit mirosul. Duhneti a nchisoare, spuse ea strmbnd din
nas.
- Cnd termini cu apa, splm hainele pe care le ai pe tine.
ntre timp, i dau napoi o cma i o pereche de pantaloni.
- Nu eti chiar aa o mare doamn nct s nu mai umbli n
pantaloni, carevaszic?
Ea oft.
- Nu o s fiu niciodat o lady, dar, dac m gndesc mai bine,
probabil c exist oricum foarte puine i se ntlnesc rar.
Femeile de la curtea lui Carol snt orice, numai doamne nu!
- Mncarea miroase bine. Hai s-o terminm nainte s vin
cu apa de baie.
Summer ridic toate capacele i-l puse pe fratele ei s se
aeze ntr-un fotoliu comod.
- Mnnc tu, dragule. Mie nu mi-e foame.
El o privi atent.
- Eti att de suprat nct nici nu i-e foame, aa e? ntreb
apsat.
- O s-mi treac, zmbi ea linititor. O s beau un pahar de
vin.
Sorbi, czut pe gnduri, n timp ce Spider se nfrupta cu
poft. Srise peste prea multe mese n viaa lui, se gndi Summer,
i hotrrea s fac bani deveni i mai de neclintit. Ce ironic c
166 VIRGINIA HENLEY

nu i-am dat lui Ruark nimic, pn cnd a vrut totul... i atunci m-


am ndrgostit de el i i-am dat totul, pn cnd n-a mai vrut
nimic."
Spider termin curnd de mncat i se ascunse sub pat, cu
mult nainte ca servitorii s aduc apa cald. 0 camerist aduse
prosoape turceti, trase cada din colul ei i puse n jur
paravanul, apoi ase servitori intrar crnd recipiente mari din
cupru, cu ap fierbinte.
Dup baie, fiecare dintre cei doi frai lu cte o lumnare i
urcar mpreun n pod.
Pentru Summer, noaptea pru nesfrit. Toate lucrurile pe
care i le spusese Ruark i revenir detaliat n minte. Revzu
privirea din ochii lui, expresia dur a gurii. De nesuportat i se
prea s fie singur n patul imens, unde i se fcuser attea
lucruri n att de puine nopi.
Parfumul lui zbovea pe cearaf, iar pielea ei i amintea
atingerea lui. Simea c va muri dac nu-i mai simea braele
puternice oferindu-i siguran. Lucrul care-i lipsea, ns, cel mai
mult - i roi gndindu-se la asta, cu toate c era singur n
ncpere - era nevoia s-l simt n interiorul ei. i era nespus de
dor de mdularul lui lung i gros. Gemu ncet amintindu-i de el,
adnc n trupul ei. Se simea pustiit.
i cuprinse corpul cu braele, ca s-i liniteasc durerea
din suflet, i ascunse capul n pern i plnse neconsolat.
Capitolul 21

A doua zi dimineaa, cnd Summer l ntreb pe domnul


Burke despre soul ei, acesta i spuse c lordul Helford plecase
i c avea s se mai ntoarc abia la finalul sptmnii, cnd erau
ateptai i oaspeii regali.
Dup-amiaz, lady Arundell i fcu o vizit, ca s i
coordoneze planurile pentru invitai. Aduse cu ea o list cu toi
oamenii care ar fi putut s soseasc. Veneau mai muli dect
presupusese ea la nceput i era speriat c n-o s-i poat distra
pe toi cum se cuvenea.
- Nu am o problem cu spaiul. Castelul Pendennis are
destule camere pentru ei toi i sigur, maiestatea sa va ocupa
camera regal, n care a stat acum mai bine de doisprezece ani,
nainte s fug, scpnd doar cu viaa, n insulele Scilly.
- E bine, fiindc noi, la Helford Hali, nu avem dect cteva
camere de oaspei. 0 s vorbesc cu domnul Burke i o s aflu
cte, exact.
- Draga mea, i cazez pe toi la noi dac i distrezi tu ziua i
n orele lungi ale serii. Nu-mi place s vorbesc despre alii tii,
dac nu am ceva frumos de spus prefer s tac, dar cei din Londra
nu snt ca noi. M tem c apetitul lor pentru senzaii i plceri
noi i-au desensibilizat la bucuriile simple ale vieii la ar.
- Lordul Helford abia ateapt s-i primeasc, i o s stea
aici doar trei zile, cred. Am emoii doar la gndul... am dus o via
foarte linitit aici, n provincie, pn acum, spuse Summer
politicos.
Domnul Burke, salvatorul ei, le servi un ceai elegant lui lady
Helford i invitatei ei. n loc s trimit un servitor, le servi el
nsui. Dup ce plec lady Arundell, Summer i spuse:
168 VIRGINIA HENLEY

- Nu tiu ce m-a face fr tine, domnule Burke.


Acesta se uit la tava nc plin de mncare.
- Nu cred c ai mncat ceva, lady Helford. Las tava aici, poate
o s te tenteze ceva.
- Domnule Burke, ai idee ce vrea s fac Ruark, lordul
Helford, adic, pentru a-i distra pe oaspei? Nu reuesc s-mi
adun gndurile.
- La domni n-o s fie nevoie s te gndeti deloc. O s
organizeze el o partid de vntoare i probabil c o s-i duc la
pescuit de somon pe rul Helford. Aud c regelui i place s
pescuiasc n locuri bogate n prad, dei nu prea are ocazia s
fac asta. mi amintesc, cnd era Ruark mai tnr, c btrnul lord
Helford organiza curse de cai ca s-i distreze oaspeii. n
grajdurile noastre snt unii dintre cei mai buni cai din Cornwall.
Prima doamn Helford i-a adus caii din Irlanda. neleg c
londonezilor le place orice le ofer ocazia s fac pariuri mari.
Nu o s fie nevoie s le distrai pe doamne dect dou dup-
amieze, fiindc serile vor fi ocupate cu jocuri de noroc. A devenit
o dependen a englezilor.
- Am neles, spuse ea fr prea mare entuziasm. O s fie
greu, domnule Burke, acum; c eu i lordul Helford nici mcar
nu ne vorbim unul celuilalt.
- Manierele lordului Helford snt impecabile. Nu o s lase s
se vad c n viaa personal ceva nu merge bine. Poi s te
bazezi pe delicateea lui, milady.
Ea se gndi nefericit la ceea ce spusese Buckingham despre
propria csnicie - coexistm, dar nu ne ntlnim i nu mprim
patul! i zmbi trist.
- Sntem la mare mod... cu o cstorie att de modern.
Dup aceea se gndi la promisiunea lui Ruark, aceea de a
anula cstoria, i strnse pumnii mici, plin de resentimente. La
naiba cu el! "Os Ie art eu prietenilor ti londonezi distracie de
n-o s-o uite tot sezonul! Os-lfac pe Helford s regrete c m-a dat
la o parte, chiar dac e ultimul lucru pe care o s-l fac vreodat!"
n clipa n care domnul Burke dispru pe u, ea ridic tava
PIRATUL l FRUMOASA LADY 169

grea cu mncare i o duse sus. Dup ce termin i ultima


frmitur, Spider se terse la gur i spuse:
- Am nite veti.
Summer pru nedumerit.
- Maiestatea sa magistratul a spus c nu exist vreo dovad
de contraband sau de buturi alcoolice ilegale i a ncheiat
cazul. Am scpat cu toii basma-curat!
- Ai fost pe afar? strig Summer nevenindu-i s cread.
- Am fost direct la curte i am ascultat tot, rspunse el cu
ngmfare.
- Fir-ar a dracului de treab, Spider! Eu am fost ngrijorat
pn peste cap din cauza ta. M-am mritat cu Helford mai ales ca
s te scap pe tine. Te-am ascuns pe sub paturi, i-am dat toat
mncarea mea... i cum ntorc spatele, tu pleci la plimbare!
El i ndrept indignat spatele i ntreb:
- N-a fi cine tie ce brbat dac nu a avea spirit de
aventur, nu-i aa? n plus, dac lucrurile ar fi stat invers i tu ai
fi fost nchis n pod, ai fi cobort agat de plantele crtoare
n clipa n care rsrea luna. Nu da vina pe mine c te-ai mritat
cu Helford. Eti o ticloas ncpnat, care obine ce vrea,
orice ar fi, i nimic n-o s schimbe asta vreodat, mai ales nu o
cstorie. Nici zece lorzi, darmite Helford. tii ce? mi pare ru
pentru bietul amrt. Nu are nici o ans n faa ta, Cat!
- Du-te acas, Spider, uier ea cu dinii ncletai. Cum nu
mai eti un brbat cutat, poi s te descurci i singur, aa cum
snt nevoit s fac i eu.
Helford rmase departe de ea pn n ultima clip, dar
Summer i ocup timpul cu planurile pentru mesele i distracia
oaspeilor. n momentul n care afl de ntoarcerea lui, l trimise
pe domnul Burke ca s-l cheme la ea, n sala de recepii.
Ruark se pregti s aib parte de lacrimi i confesiuni i, cu
dinii ncletai i hotrt, merse la ea.
Summer l vzu bronzat i i ddu seama c fusese pe mare.
Apropierea lui i fcu inima s bat mai repede, dar ea o ignor
170 VIRGINIA HENLEY

i rsfoi listele cu nume pe care le avea n mn, pornind la lupt


cu eficiena unui general care punea la cale o campanie militar.
- Lord Helford, iat o list cu oaspeii la care ne putem
atepta mine. Familia Arundell a aranjat ca toat lumea s
doarm la castelul Pendennis, aa c tu trebuie s te ocupi de
trsurile nchiriate.
Fr s se uite n direcia lui i fr s fac pauz de
respiraie, continu:
- Domnul Burke m-a asigurat c o s-i duci pe domni la
vntoare sau la pescuit. A aprecia dac mi-ai da o list cu
itinerariul, ca s-l pot coordona cu planurile mele.
- Planurile tale? ntreb el, dezamgit i enervat n acelai
timp de tonul ei rece, ferm.
- Sigur.
l privi cu rceal, de parc ar fi vrut s-l certe c nu era
suficient de organizat.
- Mine m-am decis s facem o vntoare de comori. Cum
fiecare sosete la alt or, pot s ni se alture cnd le face plcere.
Aleile ascunse de la Helford Hali o s i tentenze i pe domni, i
pe doamne s participe.
El se ncrunt, suprat.
- Sun cam deochiat - ba nu, de-a dreptul indecent. i
ncurajezi deschis s joace tot felul de jocuri printre tufe i tii
bine ce comori o s vneze ei, o acuz el.
- Sigur, spuse ea calm. Snt cu toii aduli, cred, i nu tii ct
de plictisii au fost n timpul fiascoului de la lady Bath.
El ridic o sprincean, cu arogan.
- i ce ai de gnd s le dai drept premiu? Ce ai tu de valoare?
- Afrodisiacul, ambra, desigur, spuse ea de parc el ar fi fost
fraier fiindc nu ghicise.
Ruark se ncrunt mai mult, dar nainte s apuce s
obiecteze, ea continu:
- Dup-amiaza urmtoare, ct i ii tu ocupai pe domni, eu o
s transform terasa tropical i grdina ntr-o replic a palatului
otoman din Alger, cel despre care mi-ai povestit tu. Toate
PIRATUL l FRUMOASA LADY 171

covoarele persane i pernele strlucitoare i divanele trebuie


date jos din pod. Doamnele o s poarte voaluri, iar domnul Burke
a promis c o s supravegheze buctresele ct prepar feluri de
mncare exotice, picante.
- i cum naiba s-i mai conving eu pe domni s mearg la
pescuit de somon cnd ar putea s le vad mcar o clip pe
doamnele tale nvemntate n voaluri, printre migdalii nflorii?
ntreb el suprat.
- Zu, lord Helford, folosete-i buna judecat, dac ai aa
ceva. Scoate-i de aici devreme, nainte s transformm grdinile,
apoi, la ntoarcere, obosii dup expediia bucolic n sus pe ru,
n-o s se mai plng i o s fie ncntai c au venit.
El observ enervat c ea purta o rochie din bumbac galben
i avea n pr trandafiri asortai. i pusese deliberat, ca s-i
provoace lui amintiri, i spuse. Ei bine, clar asta se ntmpla.
Nemernica nici mcar nu-i mulumise c-1 ajutase pe fratele ei
s scape de nchisoare, se gndi cu amrciune.
- Ai i alte planuri, madame? ntreb sarcastic.
- Sigur c da, ns atept s le aud pe ale tale. Oaspeii notri
au un apetit insaiabil pentru lucruri deosebite. M-am gndit c
poate ai de gnd s organizezi o curs de cai. Le-ar plcea dup
o cin cu fructe de mare, pe plaj.
- Pe plaj? ntreb el uimit.
- Ci dintre ei au aprins vreodat un foc de tabr la care s
coac midii, homar i crabi?
Cu toate c expresia de pe chipul lui rmase de nedesluit,
ideeai plcu.
- Probabil c nici unul, cu excepia regelui. Eu i cu el am mai
fcut asta.
- Foarte bine. 0 s devin nostalgic i o s-i plac, ai
ncredere n mine.
- S am ncredere n tine? se rsti el. Am mai fcut i asta,
madame. Ar fi trebuit s-mi imaginez c o femeie istea i
pariv avea s inventeze astfel de distracii ilicite. Ai plnuit
totul pn la ultimul detaliu, spuse el apsnd pe cuvinte. Pcat
172 VIRGINIA HENLEY

c n-am tiut de ce eti n stare cnd te-am luat de nevast!


- mi plnge sufletul de mila ta, spuse ea pe un ton desvrit
de sarcastic. Asculttoarea feti de la ar are prea mult
personalitate ca s-o mblnzeti tu.
- Pe Dumnezeul meu, o s te mblnzesc bine de tot nainte
s termin cu tine... i promit!
Fcu o plecciune i o ls cu listele ei de oaspei. Summer
era mulumit de sine. l tratase cu indiferen, iar asta-1
enervase suficient nct s l fac s-o amenine. Restul zilei fu
prea ocupat ca s se gndeasc la el, dar nainte de culcare,
noaptea i se pru lung i goal, fr de sfrit.
Toat dimineaa i pn la nceputul dup-amiezii, trsuri
mpodobite se perindar de-a lungul aleii de la Helford Hali.
Vizitii i grjdarii scoaser hamurile cailor i i duser la
grajdurile rcoroase, ca s-i adape i s-i hrneasc. Dei oaspeii
nu aveau s doarm la ei, Summer pregtise camerele libere, ca
doamnele s poat face baie, s-i schimbe hainele sau s se
odihneasc n intimitate. Toate servitoarele, nu doar cameristele,
primir sarcini speciale, cu toate c unele dintre doamne, cele
mai sus-puse, cum era contesa de Castlemaine, veniser cu
propriile servitoare.
n sfrit sosi i regele, nsoit de Buckingham, iar lordul i
lady Helford venir din direcii diferite ca s-i ntmpine.
Summer purta o rochie croit dup ultima mod din Frana.
Corsetul avea decolteu adnc i era nchis cu panglici, ca s
permit cte o privire spre snii ei delicioi. Partea de jos a rochiei
avea dungi fine, verde-jad, culoare care-i fcea ochii s par la fel
de verzi ca smaraldele. Fcu o plecciune adnc n faa regelui,
iar acesta profit ndrzne de ocazie i i privi decolteul. Pn la
urm o ridic i i duse mna la buze. 0 privi n ochi i murmur:
- Frumoas mic.
Dup aceea rosti mai tare:
- Unii brbai au mare noroc la neveste, Helford.
- Bine ai venit, sire. Se pare c avem vreme potrivit pentru
un rege, spuse Ruark ignornd complimentul la adresa soiei
sale.
PIRATUL l FRUMOASA LADY 173

Cu toate c jocul cutrii de comori li se explicase tuturor i


oaspeii erau nerbdtori s nceap s caute indicii care s-i
conduc la premiu, majoritatea nu se artaser prea dornici s
porneasc nainte de sosirea regelui. Acum, ns, c Buckingham
i Carol primiser cte ceva de but, brbai i femei deopotriv
i alegeau parteneri care s-i ajute la joc.
O mulime se adunase la masa din foaier, unde bucata mare
de ambr sttea ntr-un cufr mpodobit, pe care Summer l
gsise n pod. Se fceau tot felul de comentarii deochiate pe
seama lui, ceea ce ddu tonul evenimentului din acea dup-
inas.
Regele gusta nite cidru, despre care Ruark i spusese c
fusese inut n butoaie din lemn de mr vreme de cinci ani. i
zmbi larg gazdei sale.
- E prima dat cnd l vd pe Buckingham interesat de
altceva dect de croiala hainei lui.
Brbaii fceau pariuri legate de cine avea s ctige premiul
mult-dorit, iar Summer era uluit de sumele imense de bani care
se aruncau n joc, cu nepsare.
- Nu mi-ar displcea o bucat din ambra aceea, ca s-o
analizez n laboratorul meu. Doar de dragul tiinei, nelegi,
spuse Carol fcndu-i cu ochiul lui Ruark. Lady Helford, o chem
el, snt de acord s particip la vntoarea de comori dac accepi
s-mi fii partener, draga mea.
Se ntoarse ctre soul ei, care se ncrunta.
- Am eu o strategie n minte. Doamna care a scris indiciile
n versuri sigur tie unde-i ngropat cel care conduce la premiu.
- Dar sire, eu n-a face dect s te conduc pe ci greite, ca
s zic aa i n-ai ti cu nimic mai mult ca alii, l avertiz Summer,
zmbind.
- Cum s pierd dac petrec o or cu tine pe aleile umbrite,
frumoasa mea?
Tnra se uit la soul ei, care i privea rece, detaat, i spuse:
- Nu doresc s provoc gelozie, maiestate.
- Ruark tie c e datoria mea s petrec puin timp cu gazda,
174 VIRGINIA HENLEY

iar Barbara n-are dect s fie partener cu vrul ei, Buckingham,


dac vrea s joace jocul sta.
Summer l lu de bra pe rege i lu primul indiciu din bolul
de sticl:
- Caut aleea umbrit unde se ascunde timpul care poate fi
msurat n secunde.
Summer i ntinse indiciul lui Carol.
- Primul e simplu. Snt din ce n ce mai grele.
- Din ce n ce mai dure, opti el obraznic n timp ce se
ndreptau spre discul solar.
Carol ncerc s se amuze srutnd-o, ns orict insist, nu
reui s-o conving pe doamn s accepte vreun gest mai
aventuros. Cnd Summer l ndemn s se grbeasc, fiindc n-
aveau s mai termine vreodat de cutat comoara, el o lu pe
dup mijloc i i opti la ureche:
- Eu n-am nevoie de afrodiziac, scumpa mea. Snt mereu
acuzat c semn cu un cerb, mereu n perioada de mperechere.
- i din motive ntemeiate sire, rspunse Summer, scpnd
din mbriarea lui i fugind pe urmtoarea alee acoperit,
pustie.
0 clip se sperie cnd vzu c nu era nimeni acolo. Picioarele
lungi ale lui Carol l aduser repede pe urmele ei, iar regele reui
n sfrit s-i fure un srut, apoi i opti:
- Scumpo, o gazd trebuie s fac tot ce-i st n putere ca s-
i mulumeasc oaspeii.
- Nu-i snt pe plac, maiestate? ntreb ea, jignit i dorindu-
i s-l aib alturi pe soul ei care o abandonase.
- Ba da, dar n-am putea s ne odihnim o vreme n iarba asta
rcoroas, la umbra asta intim?
- N-o s rmn intim prea mult, sire. Ce s-ar ntmpla cu
reputaia mea dac am fi vzui pe iarb, ntini alturi?
- Inocent mic... nimeni de Ia curte n-ar ndrzni s vin pe
aleea ascuns unde am condus eu o doamn. Ne-ar evita cu orice
pre, ca s nu-mi provoace suprare.
- neleg, spuse ea ncet, dar ai risca s m superi pe mine.
- Scumpo, nu, pentru nimic n lume. Dac nu vrei, nu mai
vorbim despre aa ceva.
Capitolul 22

Pn Ia urm ctigtor fu declarat Dick Talbot, un amic


uria, chipe, al regelui, care i srbtorea a treizeci i treia
aniversare. Cu toate c reuise s scape de cstorie pn atunci,
se zvonea c ar fi avut copii din flori prin toat Anglia. Premiul
i fu nmnat cu mare fast, ntr-o furtun de urri care mai de
care mai deochiate.
Summer se ridic pe vrfuri ca s-l srute pe obrazul
mbujorat cnd el accept cutia ornamentat din minile ei i,
acceptnd cu graie comentariile celorlali, spuse:
- Vedei? Deja funcioneaz.
Luar cina n salonul formal de la Helford Hali. 0 mas
imens, oval, i primi pe toi cei aproape o sut de oaspei.
Summer, ca gazd, se aez ntre rege i soul ei. Atenia pe care
i-o ddea Ruark aproape c-i frnse inima. Cum putea s joace
rolul mirelui devotat dac o dispreuia?
Ea i acord lui Carol cea mai mare atenie, dar i era
imposibil s-l ignore complet pe soul ei, fiindc el i regele
discutau unul cu altul, iar prezena ei la mijloc nu-i stnjenea
deloc.
Carolspuse:
- Cred c Harry Killigrew merit un premiu fiindc a
petrecut cu dou ore mai mult dect oricare altul prin grdini.
Ruark rse.
- Harry cel slbatic. Am auzit c a fcut amor nu cu una, ci
cu dou contese n dup-masa asta.
Summer rmase cu gura cscat.
- Cum de v vine s rdei? mi amintesc bine cum ai spus c
oricine e prins cu nevasta altuia ar trebui mpucat!
176 V IR G IN IA HENLEY

Ruark i fcu semn cu ochiul lui Carol.


- Cuvntul cheie, nevinovata mea, a fost "prins, spuse
zmbind larg, ca un animal de prad.
- Vai! spuse ea, apoi se ntoarse cu spatele la el, fr, ns, ca
imaginea sa s-i piar din minte.
Se nfurie cnd l auzi rznd peste capul ei. Regele o privi
apreciativ i spuse:
- Vd c i-ai schimbat rochia, madame. Jur c ai mai multe
rochii dect lady Castlemaine. Vizita asta o s m coste ceva, pun
rmag, rosti apoi pe ton de glum.
Summer se uit la Ruark pe sub gene, apoi i spuse regelui:
- A trebuit s-mi schimb rochia, sire. Cea pe care am purtat-
o n grdin avea pete de iarb pe ea.
Era o minciun sfruntat, fiindc oricum rochia avea
culoarea ierbii, dar cuvintele ei avur efectul scontat asupra lui
Helford. Privirea lui deveni amenintoare, iar Summer se uit
repede n jos, spre farfurie. i privi apoi minile puternice i, cnd
l vzu c strnge pumnii, furios, se cutremur.
Regele decise s pun sare pe ran, aa cum face orice bun
prieten.
- i-am spus, scumpa mea, c trebuia s m lai s pun
mantia mea pe jos.
n acel moment, Barbara se stur ca lady Helford s-i
monopolizeze amantul, aa c i puse acestuia o mn pe coaps,
pe sub mas.
Atenia regelui fu distras pentru un moment, iar Ruark o
lu pe Summer de mn i o strnse dureros.
- Jur c eti cea mai rea nevast cu care a fost vreodat
blestemat vreun brbat, spuse printre dinii ncletai.
- Vai, nu, rosti ea sarcastic. Ar fi o coinciden prea mare!
Personalul de la buctrie se ntrecuse pe sine n cinstea
vizitei regelui, iar piesa de rezisten de la final erau nite
prjiturele mici, pe care erau ncrustate numele de botez ale
fiecruia dintre invitai, cte ase de fiecare, n total peste cinci
sute de buci. Toat lumea de la mas voia s guste o Barbara,
PIRATUL l FRUMOASA LADY 177

o Summer sau o Bess, n timp ce doamnele se luptau pentru o


bucic de Carol sau Ruark. Codaele se mulumeau cu un
George sau un Bunny.
Unii dintre brbaii care se credeau istei le ofereau doam
nelor un Dick sau un Roger. Masa se ncheie ntr-o atmosfer de
bun dispoziie i toat lumea se retrase la mesele de joc.
Ruark i mulumi public domnului Burke pentru meniul de
succes i se enerv cnd servitorul loial spuse:
- Lady Helford merit toate laudele, domnule.
Adevratul motiv pentru care se enervase, sincer s fie, era
c se ntrebase i el cum de reuise ea s organizeze totul att de
bine. Pn la excursia de la Londra nici nu tia ce furculi s
foloseasc i cum s li se adreseze nobililor.
Fusese cndva mbrcat n crpe, dar acum avea simul
stilului mai dezvoltat dect oricare alt femeie pe care o
cunoscuse el vreodat. i plia evantaiul i rspundea compli
mentelor unui rege cu sofisticarea unei curtezane expe
rimentate. Era att de atrgtoare nct toi brbaii din ncpere
o observau.
Avea o trstur incitant, ascuns, care nu putea fi cu totul
explicat de faptul c era o att de bun mincinoas. Cu toate c
el tia urtul adevr n privina ei, calitile sale ascunse, pgne,
aproape c-i monopolizau atenia. Poate c nu o mai iubea, dar
cu siguran o dorea. Se uit la mireasa lui nesbuit.
Summer avea o rochie din mtase ivoar. i purta prul
ridicat, ca s lase la vedere rubinele. Trecea de la o mas la alta,
asigurndu-se c paharele oaspeilor erau pline i fcnd
conversaie, i era descumpnit de sumele care se puneau cu
nonalan la btaie. Era sigur c n acea noapte aveau s se
ctige i s se piard destui bani ct s plteasc ipoteca
amenintoare pus pe casa ei, aceea care amenina s-i fure
minile. Cu isteimea sa caracteristic, ncepu s se gndeasc la
ce ar fi putut s fac n aa fel nct s pun mna pe mcar o
parte din aurul acela.
Mai trziu, Spider veni n camera ei i i spuse :
178 VIRGINIA HENLEY

- Se zvonete c piratul Black Jack Flash a intrat n apele de


pe aici sptmna trecut. E subtil, rapid, iar corbiile sale au
ncrcturi de pomin. Iat un om cu care mi-ar plcea s fac
afaceri. E cel mai priceput la ceea ce face.
Se uit la bijuteriile ei cu rubine.
- Ce-ar fi s-mi dai pietrele preioase? Poate reuesc s i le
vnd lui.
Pe Summer o indign sugestia. Erau singurele lucruri de
valoare pe care le avusese vreodat, i le preuia. Era straniu c
lordul Helford nu i le ceruse napoi.
nc nu era timpul pierdut, se gndi cu amrciune. Cnd
avea s anuleze cstoriea va lua i bijuteriile napoi. Nu putea
s renune la ele, desigur. Voia s le pstreze pentru zile negre.
Dac venea vreodat momentul n care s flmnzeasc iar,
atunci va vinde rubinele. Erau mai preioase dect sngele.
- Am safire i un colier din topaz, dar nu i le dau n noaptea
asta. Dac iei legtura cu acest Black Jack Flash, negociez cu el
eu nsmi. Dup ce le-am vzut pe curtezane manipulndu-i pe
brbai i pe Barbara antajndu-1 pe Carol, m descurc cu el i
cu minile legate la spate. Nu mai pot de oboseal, Spider. Voiai
s mai discutm i altceva? - .
El zmbi mnzete.
- Mi-ar prinde bine jumtate de coroan... mi-ar prinde i
mai bine o coroan ntreag.
Ea i ntinse o moned.
- Ai grij ce faci, l admonest.
Cnd se trezi, n zori, se simi de parc n-ar fi dormit deloc.
Ddu la o parte cuvertura i i cobor picioarele lungi pe covor.
N-avea nici o clip de pierdut. l rugase pe domnul Blake s-i
cheme pe toi brbaii angajai la Helford, care nu trecuser nc
de cincizeci de ani. Printre ei se numrau i bieii de la grajduri,
grdinarii i chiar micuele ajutoare de la buctrie.
i puse o rochie simpl, de diminea, i pieptn prul
ncurcat i renun la micul dejun. Cnd ajunse n sala de
recepie, brbaii o ateptau ca s afle de ce fuseser chemai. O
PIRATUL l FRUMOASA LADY 179

clip, ei i fu ruine s le cear ceea ce dorea, ns i lu avnt i


apel la ei.
- nainte s mergem mai departe, vreau s tii c nu sntei
obligai s facei asta. Nu vreau s v simii forai. Oricine vrea
s se retrag, poate s-o fac, iar eu n-o s ntreb nimic.
i privi agitat, ns ei erau doar curioi.
- Lordul Helford i duce pe domni la vntoare sau la pescuit
astzi, iar eu trebuie s le distrez pe doamne. Buctresele o s
pregteasc mncruri picante, exotice, din Est i din Mrile
Sudului, iar eu am de gnd s transform grdina tropical i
terasa cu fntna de jad n haremul unui sultan. Podurile snt
pline cu covoare de mtase, perne, paravane i tot felul de
mobilier oriental i indian, pe care trebuie s-l aducem pe teras
nainte s soseasc doamnele. Aici am nevoie de ajutorul vostru.
Trase adnc aer n piept i le spuse ideea ei:
- Vreau ca dumneavoastr, domnilor, s le distrai pe
invitatele mele. Nu e nevoie s facei altceva dect s fii prezeni
ca paznici ai haremului. Dac una dintre doamne v cere de
mncare sau de but, aducei cu o plecciune adnc. Nu vreau
s le vorbii. O s fie parte a jocului - o s le spun c nu avei voie
s le rspundei nici dac v tachineaz sau v pun ntrebri.
Servitorii din cas nu vor face altceva dect ce fac n fiecare zi.
Restul o s fii nevoii s facei efort.
Le zmbi timid, apoi spuse:
- Trebuie s purtai un costum.
Luase o bucat mare de material auriu i o tiase n buci
de mrimea unei earfe. Ridic dou dintre ele i spuse:
- O s avei fiecare cte dou din astea. Una drept turban...
iar cealalt ca s v acoperii alele. Domnul Burke o s v arate
cum s le legai. Aceia dintre voi care nu doresc s participe pot
s se ntoarc la lucru.
Se atepta ca jumtate din ei s plece. Urm un zumzet de
voci i doar unul dintre servitori plec. Era un grdinar care-i
pierduse un bra n urma unui accident din copilrie. Restul
180 VIRGINIA HENLEY

brbailor se apropiar, zmbind stnjenii, ca s-i ia bucile de


material auriu. Tinerii chicotir i ncepur s-i scoat hainele
chiar nainte ca Summer s plece. Transformarea era uluitoare.
tia c servitorii din cas artau bine, fiindc fuseser alei dup
acest criteriu i trebuiau s aib o anumit nlime, dar restul
fur o surpriz plcut. Ce le lipsea la nlime compensau prin
form fizic. Nici nu era de mirare c se bucuraser s-i arate
trupurile n faa doamnelor.
Cnd sosir invitatele, Summer le explic tema dup-amiezii
i le rug s-i improvizeze costume i s-i ascund chipurile
n spatele voalurilor. Totul se transform ntr-un concurs.
Fiecare ncerca s-i fac un costum mai frumos dect al
celorlalte, aa cum se ntmpl cnd mai multe femei se strng
laolalt. Inventivitatea lor era uimitoare. Unele se mbrcar n
haine subiri i desuuri, altele n corsete minuscule, iar unele
coborr chiar n cmile de noapte.
Toate purtau brri, mrgele, cercei care atrnau i bijuterii
la glezne. Cnd ieir pe terasa transformat, majoritatea nu
rezistar i culeser flori exotice de pus n pr sau la n
cheieturile minilor.
Vedetele fur ns, servitorii nvemntai n crpe aurii.
Stteau nemicai, cu braele ncruciate la piept, iar Summer le
explic doamnelor, cu o strlucire jucu n privire, c nu aveau
voie s vorbeasc fiindc li se tiaser limbile, dar c puteau s
ndeplineasc orice sarcin le ddeau ele.
n aer plutea parfumul miilor de flori combinat cu acela al
beioarelor parfumate pe care Summer le aprinsese de-a lungul
terasei, la intervale egale. Canapele din ratan erau aezate pe
covoare de mtase, persane i indiene, iar pernele multicolore
erau mprtiate de la glasvand pn la fntna de jad.
Dulpioare roii, lcuite, erau aezate pe teras i nu
semnau cu altele din lume, fiindc erau colorate cu sulfat de
mercur. Pe ele ateptau tvi cu fructe i dulciuri. Toate buntile
strine fuseser aduse n portul Falmouth de la navele strine
PIRATUL l FRUMOASA LADY 181

care fceau comer. Pe tvi erau portocale din Portugalia,


struguri din Frana, msline din Spania, curmale i smochine din
Maroc i nuci de cocos, Dumnezeu tia de unde.
Doamnele din Cornwall preau la fel de ncntate ca i acelea
din Londra. Petrecur dup-masa ntre soarele cald i copacii
umbroi, nflorii. Sttur pe perne, ciugulind dulciuri i brfind.
Cteva, mai energice, jucar ah cu piesele n mrime natural,
dar restul se mulumir s umble n picioarele goale prin fntna
de jad i s mngie cu palme atente trupurile dezgolite ale
grzilor palatului Helford.
Summer era ncntat de felul n care servitorii i jucaser
rolurile, att de discrei i de distani, cu toate c tia bine c mai
multe dintre voluptuoasele invitate stabiliser deja ntlniri
pentru dup lsarea ntunericului. i ascunse un zmbet privind-
o pe Bess Maitland cum atingea jucu materialul care-l
acoperea pe unul dintre brbai i se ntreb ce ar fi zis contesa
dac ar fi tiut c acela la care jinduia era porcarul familiei
Helford.
Capitolul 23

Pe msur ce se nsera Summer le ndemna pe doamne s


prseasc terasa i s se mbrace pentru cin, nainte ca domnii
s se ntoarc i s le prind jucndu-se de-a haremul, dar
observ cu un zmbet ascuns de satisfacie c ele zboveau i
ntrziau intenionat, dorind ca domnii s li se alture n acest
decor provocator.
Cnd brbaii revenir, ei prur att fascinai, ct i ncntai
de ceea ce gsir, insistnd s se ataeze grupului de femei i
distraciei acestora. Decorul i ademenea, costumele le nfier-
bntau sngele i pe negndite ncepu un joc de gajuri. Doamnele
aveau foarte puine gajuri, n afara bijuteriilor i evantaielor, n
curnd vlurile alunecar de pe umerii lor, iar gajurile se
transformar n srutri i alte liberti.
Oaspeii nu erau deloc dispui s renune la aceste plceri,
iar Carol se spropie de Ruark i-l ntreb dac puteau lua cina n
grdina sultanului, i nu s cineze n atmosfera formal din
sufragerie. Deloc bucuros, Ruark trebui s o abordeze pe
Summer pentru a o ntreba dac aceasta se putea aranja. Ea nu
deslui dac Ruark era furios i dezaprobator, sau mai degrab
ngduitor cu aranjamentele ei. De un lucru era sigur, totui -
nu vedea nici o mulumire sau admiraie pentru modul plcut n
care ea reuise s-i ntrein pe musafirii lui. S-l ia naiba, i zise
suprat i-l chem pe Burke s serveas o cin n aer liber,
amenajnd rapid un bufet pe teras.
Se hotrse s tearg sursul condescendent de pe buzele
lui Helford. Ridic minile solicitnd puin linite i fcu
urmtorul anun: "Dac avei puin rbdare, servitorii vor
aranja un mic bufet pentru cina n aer liber chiar aici. Pentru
PIRATUL l FRUMOASA LADY 183

domnii mai ndrznei, care au o statur atletic, voi oferi


turbane aurii grozave i earfe pentru old. Cine tie, poate mai
trziu vom organiza chiar o licitaie de sclavi, dac vom fi ingerat
suficient vin ct s ne dea curaj!"
Ruark o prinse de ncheieturile minilor chiar cnd trecea pe
lng el.O ntreb pe un ton grav, mnios:
- Ce dracu ai de gnd s faci, vrei s transformi Helford Hali
ntr-un bordel?
- Curtea St. James este deja un bordel, fr asistena mea,
Lord Helford.
- n acest caz, doamn, accepi o sut de lire ca s te culci cu
mine disear?
Summer i rse n nas zicndu-i tios:
- Viseaz, Helford! Nu exist destui bani n Cornwall ca s
m tenteze s m culc cu tine nici disear, nici ntr-o alt sear,
dac vrei s tii. Te rog adreseaz-te alteia care nu este aa de
special ca mine, domnule.
El i ddu drumul la mn i o cuprinse de umeri cu minile
sale puternice. 0 strnse tare intenionat, pn ce-i ddu seama
c-i provoac durere.
- M provoci s te iau cu fora? o ntreb, sfredelind-o cu
privirea. Pe crucea mea, te sftuiesc s te temi de consecinele
jocului cu focul, doamn! 0 mai strnse nc o dat, brutal, nainte
de a-i da drumul s plece, iar ea nghii n sec de spaim i-i rse
n fa, tiind c l rnise. Se ndrept direct spre Rege, care o
mbri, iar ea i nfur turbanul pe cap cu un gest duios. El
opti:
- Bucuros a purta i o earf de old, dac ai accepta un
spectacol privat.
- Voi porunci s i se taie limba pentru aceste cuvinte
ndrznee, Sire, l tachin ea.
ntreaga adunare i ls prul liber, cum s-ar spune, iar
muli oaspei declarar chiar c fusese cea mai bun petrecere
pe care i-o puteau aminti. Din nefericire, cel cruia i se
184 VIRGINIA HENLEY

destinuiser se simea mai ru ca niciodat, dei Ruark Helford


nu ls s-i scape nici un cuvnt sau gest care l-ar fi putut trda.
Pn ce doamnele se retraser n camerele de oaspei ca s
se dezbrace de rochiile n care sosiser, majoritatea lor erau deja
uor ameite. Summer nu putea fi mai fericit, fiindc era gata
s ncerce jocuri de noroc pe bijuterii, deoarece monedele din
seara anterioar erau lipsite de orice valoare.
Barbara Castlemaine strlucea n mtase neagr brodat cu
diamante. Purta un colier din diamante care-i punea n valoare
snii splendizi, atrgnd realmente privirile tuturor. Summer
purta o rochie-lalea, din satin de culoarea sngelui, iar rubinele
o accesorizau; n vreme ce Anna Maria, Contes de Shrewsbury,
le ntrecea pe toate. Ca s-l atrag pe Buckingham a mbrcat o
rochie verzui-deschis, brodat cu nur argintiu, iar colierul pe
care-l alesese ca s-i complimenteze rochia era un colier la baza
gtului, cu un design deosebit, din smaralde i jad.
n aceast sear brbaii preau s prefere zarurile, iar cei
mai muli dintre ei se ntinseser pe podea, lungii pe pernele
aduse de pe teras. Summer circula politicos printre oaspeii ei,
dar era cu ochii fixai pe diamantele lui Castlemaine, dndu-i
seama c nu-i va gsi linitea dect atunci cnd va fi devenit
posesoarea lor. l complimenta dulce pe Contele de Shrewsbury,
ns el era morocnos chiar i cu ea.
Se gndi c nu avea o sntate de fier i buse deja cam mult.
Barbara i fcu semn cu mna i o rug s se alture la masa
lor ca s joace ponton. Scopul acestui ponton era acela de a
atinge punctajul de douzeci i unu, ori alt valoare, ct se poate
de apropiat. Dac o depeai, oricum erai pierdut. Juc pe
negndite i mizele i se preau prea mici, de cteva coroane, iar
de cteva ori csc, pentru a-i arta plictiseala.
- Te in treaz, Lady Helford? mormi Barbara, pe tonul ei
rguit.
- Crezi c am putea nviora seara cu mize mai ridicate?
Summer tocmai i mngia colierul.
PIRATUL l FRUMOASA LADY 185

- Tot cu ochii pe rubinele mele, nu-i aa, Lady Castlemaine?


- Ei, ce prere ai ? o ndemn aceasta.
- Vai, nu a putea, protest Summer.
- Haide; intri, Anna Maria ?
- Azi e ziua mea norocoas, cum a putea s pierd ? ntreb
enigmatic Anna Maria.
- Din cte mi-ai spus, asta a fost ieri, glumi Barbara
aruncndu-i o privire languroas, iar Summer nelese din
replicile lor c era vorba de o legtur secret.
Pn la urm Summer se ls convins, dar numai pentru
brri. tia c era singura ei ans de a obine diamantele
Barbarei. Se simi ncreztoare cu cei doi regi n mn. Privea
ncntat cum Anna Maria trage o carte i rateaz cu douzeci i
doi. Acum rmsese doar Lady Castlemaine, care prea absolut
ngrijorat. Chipul Barbarei se ntunec dintr-o dat, apoi se
lumin din nou. Cu o privire extaziat puse rapid un as pe mas,
apoi o regin i strig:"Pontoon!"
Summer nghe. Nu-i venea s cread ce i se ntmpl. Era
imposibil! 1 se prea absolut de neconceput ca detestabila
Castlemaine s devin proprietara brrilor ei cu rubine. Cu
degetele nepenite i le scoase de la mini i le azvrli pe
postavul verde n direcia Barbarei. Sngele i pulsa n urechi i
simi c mai avea puin i leina.
Anna Maria i ddu i ea smaraldele ei, apoi duse mna spre
cercei, puin preocupat de valoarea lor.
-M dezbraci de tot pn la miezul nopii, remarc Anna
Maria.
-ncerc doar s-mi ajut cea mai drag verioar, opti
Barbara.
Summer parie pe colierul ei de rubine, ntr-o ncercare
disperat de a-i recupera brrile.
i muc buza cnd primi un as i un nou, obinnd din nou
un total de douzeci, lucru care era greu de depit, mai ales
fiindc ea era n posesia unuia dintre ai. Barbara Castlemaine
186 VIR G IN IA HENLEY

arbor exact aceeai min pe care o avusese la ultima mn, iar


Summer i simi pulsul inimii pn n papuci. Totui, de data
aceasta expresia Barbarei nu se lumin, iar Summer ntinse mna
triumftoare spre brrile ei din rubine .
-Doar o clip, draga mea, rbufni Anna Maria. i-am spus c
azi e ziua mea norocoas...Pontoon!
Lu repede brrile de pe mas, dar ele erau prea mici
pentru minile ei groase, aa c ntinse lacom mna spre colier.
Summer era devastat. Simi cum tot sngele i se scurge din
obraji. Dintr-o dat se simi copleit de ireal i pentru o clip
rmase dezorientat. Acesta trebuie s fie un vis, i zise, dar
ncet, ncet nelese c acest comar era ct se poate de real. Cu
un surs crispat se scuz de la masa de joc.
Puse o a pe spinarea lui Ebony, apoi l scoase din grajd. Un
biat ucenic i arunc o privire curioas cnd ea i explic:
-Azi nu am avut deloc timp pentru Ebony i mai mult ca
sigur atia cai strini l deranjeaz. Biatul ridic din umeri;
boierii nu trebuie s dea socoteal pentru toanele lor. Duse calul
prin grdin, pn ce ajunse la o alee izolat, lng o tis. Aici, cu
gesturi calculate, l priponi de o creang groas de tis.
Cnd reveni n cas, spuse unui servitor s ia cteva beri pe
care s le duc vizitiilor care ateptau n casa servitorilor, apoi
se ndrept spre invitaii care erau adncii n paharele cu buturi
i jocurile de noroc. Ajuns n faa regelui, fcu o scurt
plecciune i murmur:
-Maiestate, m tem c va trebui s v cer permisiunea de a
m retrage. Nu m simt prea bine. Din pcate m-am nfruptat din
prea multe mncruri condimentate n aceast sear.
-S-l chem pe Helford, se oferi el ngrijorat.
-Nu, v rog, sire, soul gazdei nu poate pleca odat cu gazda.
V conjur, fii nelegtor, Sire. V promit c m voi simi bine,
dac voi avea ocazia s stau puin ntins.
El i srut mna, iar ea se retrase i n acelai timp ncepur
s circule brfe pe seama doamnei care probabil era nsrcinat.
Simindu-i picioarele grele ca lemnul, ea urc n camera ei i,
PIRATUL l FRUMOASA LADY 187

ajuns aici, ncuie ua. Ceva din evenimentele recente ale serii
preau oarecum predestinate.
Se ndrept spre dulapul cu haine i deschise cufrul pe
care-l adusese de la Londra. Ridic fiecare articol de
mbrcminte pe care l cumprase pentru Spencer. Mngie
penele nfipte n plria neagr, cu boruri late, apoi atinse uor
catifeaua fin a pantalonilor. n cele din urm ridic ghetele
negre, din piele de viel i nchise cufrul.
Se dezbrc ncet i, cu mini sigure se nvemnt n inuta
complet neagr. Recunoscu n sinea ei c avea s mearg pn la
capt. Nu intrase doar nt-un joc al deghizrii, ca s vad cum i
stau hainele. Pur i simplu nu exista alt cale prin care s fac
rost de banii pentru ipotec i s-i recupereze rubinele; trecuse
n revist toate posibilitile, pn ce epuizase toate planurile.
Brfele care circulau vorbeau de tlhari care apreau la tot pasul,
aa cum puricii sar tot timpul pe blana cinilor, ba chiar existau
nobili care se ludau c trsurile lor fuseser jefuite.
i puse plria pe cap i se privi n oglind. Prul negru i
acoperea umerii dndu-i aerul unui tnr cavaler. Era nalt i
supl n inuta brbteasc. Pe ntuneric tia bine c putea trece
drept un flcu, ns avea nevoie de ceva anume care s-i
marcheze definitiv trsturile masculine n faa oamenilor pe
care avea s-i jefuiasc. Se aez n faa toaletei cu oglind i lu
foarfec, apoi tie o uvi neagr de la ceaf. Sigur pe ceea ce
fcea, i confecion o musta neagr.
Acum c era gata, ezit, privindu-se n oglind. i simea
gura uscat, iar genunchii ncepur s tremure. Dac nu pleca
imediat, tia c nu va mai avea curajul s porneasc. Uitndu-se
n oglind i zise:" Fii tare!
Cobor de la balconul camerei pe un butuc de vi-de-vie,
iar mnuile negre de clrie i protejar minile. Sri pe pmnt,
ascult atent i fiind o linite absolut primprejur, se topi n
ntunericul grdinii.
Ebony o recunoscu imediat i nechez nbuit. Ea i mngie
nasul catifelat i-i opti duios:" S m duci n siguran, drguul
1838 VIRGINIA HENLEY

mieu...am nevoie de toat puterea ta ", opti ea apoi. l nclec


i-l conduse foarte ncet spre captul aleilor cu tis, care erau la
civa acri deprtare de Helford Hali, iar de aici se ndrept spre
ce^ea ce tia c avea s fie o lung noapte de veghe.
Era destul de dificil s recunoasc trsura familiei
Shirewsbury, pn ce aceasta nu ajungea destul de aproape de ea,
iair atunci o va recunoate sigur.
Cut s disting prin ntuneric i recunoscu exact trsura
p care o ateptase. Nu pune ntrebri, pur i simplu profit! se
tnezi ncurajndu-se. Iei cu calul n mijlocul drumului, ridic
piiStolul spre vizitiul beat i strig:
- Oprete!
Omul speriat nu vzu pe nimeni, ns trase hurile, iar caii
mcetinir.
- Iei i scoate tot ce a i ! tun ea pe un ton grav.
- Ce naibalstrig vizitiul oprind caii.
Atunci ea atinse cu clciul coapsa calului, iar Ebony naint
trei pai. Dup ce l amenin din nou pe vizitiu cu pistolul i-i
zise rspicat: "Spune-le s ias i s dea tot!", acesta nu fcu
niimic, ci rmase holbndu-se. Portiera trsurii se deschise brusc
i idin ea cobor un brbat cu faa roie de mnie. Prea c nici
nui-1 vede pe tlhar.
- M bucur c ai oprit, strig el enervat. Nu merg la nici un
Pein-dennis-dracu-s-l-ia de castel n seara asta, doamn, strig
nc o dat spre femeia din trsur. Ca s fiu iar tratat ca un
ncornorat, nu m ersi! Vizitiu, napoi spre Londra!
Femeia din trsur replic:
- Nu putem s ne ntoarcem la Londra n noaptea asta,
fiindc sntem ateptai n Portsmouth pentru vizita regal.
- Curtea, doamn, este o hazna. Mergem la Londra n
noaptea asta! Dac Ducele de Buckingham mai ncearc s te
adiulmece, o s-l chem la duel i o s-l mpuc ca pe un la
nenorocit ce este!
Femeia vorbi din nou, foarte ncet.
- Eu voi provoca un scandal? strig brbatul din rsputeri.
PIRATUL l FRUMOASA LADY 189

Tu ai fcut deja asta, dac m iau dup brfele care mi-au ajuns
la urechi ast sear. Nu-i voi permite s-mi trti numele n
noroi, doamn. Numele Shrewsbury a nsemnat ntotdeauna
ceva nobil!
Summer ridic pistolul spre cer i trase un foc. Bubuitura
nu era mai puternic dect reculul pe care-l resimi ea n bra,
dar acum atrase atenia lui Shrewsbury.
- Tu cine naiba eti? vru el s tie.
- Black Cat, zise Summer fcnd o uoar plecciune, la
dispoziia dumneavoastr, domnule.
- i ce naiba vrei? i-o retez el scurt.
- Caseta cu bijuterii a doamnei i am plecat...v jur pe ea,
domnule!
Shrewsbury se ntoarse ctre portiera trsurii i pe
banchet, alturi de Anna Maria vzu caseta, pe care o deschise,
n ea se aflau un colier cu diamante i unul de rubine, plus o
brar la fel pe care nu i le druise el soiei.
- Ce sunt astea! strig el, cadouri de la Buckingham?
- Caseta, milord, ceru Summer pe un ton stins, sau v golesc
i buzunarele.
Shrewsbury scoase caseta din trsur.
- Las-o pe jos i plecai, le ordon Summer.
Shrewsbury, care mai avea puin i simea cum i se sparge
un vas de snge, url la soia lui:
- E numai vina ta!
Shrewsbury i privi dezgustat vizitiul.
- Tu... ia-o spre nord! Trnti portiera trsurii, iar aceasta
dispru n bezn, iar Summer simi cum pofta de rs pune
stpnire pe ea.
Cnd trsura dispru de tot, lu de jos caseta i o puse n
tolba eii. Reuise! Se simea invincibil. Sngele i clocotea n
vene, de emoia resimit dup trecerea pericolului. La naiba,
fusese uor...ca i cnd ai lua o bomboan de la un copil. Avu o
senzaie asemntoare cu beia...plutea...era exaltat i foarte
binedispus.
190 VIRGINIA HENLEY

l duse pe Ebony n grajdul lui la Roseland i urc innd n


mn caseta cu bijuterii. Rubinele fur puse n caseta special,
iar bijuteriile purtate la Stowe se alturar colierului cu
diamante.
Brusc auzi cum cineva ncerca s deschid ua dormitorului
i nlemni de spaim. Slav cerului c avusese prezena de spirit
s o ncuie nainte s fi plecat. Era dezbrcat complet, iar acum
cuta prin ifonier un vemnt cu care s se mbrace, dorind
totodat s afle cine ncercase ua.
Ca s fie sigur c era tot ncuiat, merse tiptil i se opri pe
covorul pufos i, fr a scoate un sunet, i lipi urechea de u.
Fugi spre ifonier i apuc n grab un halat de catifea cu
care-i acoperi goliciunea, apoi rmase n mijlocul camerei cu
minile n olduri, privindu-1 cum deschide ua i intr. Ruark
era mbrcat i el ntr-un halat de cas, iar clopoeii de alarm i
rsunar n urechi, avertiznd-o c va trebui s-l in la distan
prin orice mijloace.
- Ce doreti? l ntreb ea.
El o msur din priviri o dat i nc o dat. Dei n acel
moment erau dumani, recunoscu faptul c se simea atras de
ea. Nu o putea iubi, dar cu siguran o dorea...dorea s o domine,
s o incite, s o seduc pn n punctul cnd ea l va implora s o
posede.
O ntreb ngrijorat, pe un ton care-i provoc fiori pe ira
spinrii:
- Am auzit c nu te simi bine.
- Niciodat nu m-am simit mai bine, rspunse ea
nfruntndu-1. Oamenii aceia ador brfele.
- Da, recunoscu el apropiindu-se ncet, doar c brfele snt
despre tine.
- Nu zu! l provoc ea. i m rog, ce spun ei?
- Una dintre brfe era c i-ai pierdut rubinele la masa de joc,
rspunse el calm, urmrindu-i reaciile.
Ea roi, iar inima din piept pompa puternic, pe msur ce
realiza ct de norocoas fusese.
PIRATUL l FRUMOASA LADY 191

Triumftoare, scoase cutia cu bijuterii. Ca un vntor care-


i expune vnatul, fcu un pas napoi, ca s-i arate rubinele. Cu o
privire sfidtoare i buzele strnse de furie, parc l provoca s-
i ia bijuteriile. n aceast noapte totui, Helford urmrea alt
bijuterie.
- Cealalt brf care traversa holul n timp ce te retrgeai,
zicea c te-am lsat deja nsrcinat.
Cu o micare sprinten i mldioas de panter minile lui
i desfcur halatul, iar ochii lui o cuprinser de sus n jos, apoi
pe curba senzual a pntecului ei.
-M voi lupta cu tine, se lud ea.
El rse. Aa o promisiune l stimula chiar s o aduc n starea
de supunere total.
Atunci ea i ncerc unghiile pe obrajii lui, apoi cobor pe
piept.
- nceteaz, Summer, opti el pironindu-i ambele ncheieturi
ale minilor, reuind s o acopere cu amploarea umerilor lui. Pe
cnd se apleca s-i cuprind buzele, ea reui s-i elibereze o
mn i unghiile zgriar iar n carnea lui.
- Afurisit pisic slbatic, trebuie s-i leg minile ?
- Las-m n pace...blestemat s fii, uier ea printre dini
i-l trase de pr cu slbticie.
- Ajunge! explod el. S nu zici c nu te-am avertizat.
0 ridic i o aez pe pat, luptndu-se cu ea, apoi rupse
cordonul de la baldachin. i prinse ambele mini deasupra
capului i i le leg de unul dintre stlpii patului.
0 apsa cu pulpele, iar capul catifelat al ereciei lui de
marmur i mngia lasciv pntecul exact deasupra punctelor
sensibile. Dup ce reui s o excite i s o nnebuneasc, ncepu
s o mngie duios, pentru a o liniti ca pe o creatur slbatic,
pn ce i anihil orice urm de rezisten.
Brusc ea se aprinse dup el i, ca o femeie desfrnat, i fcu
cunoscute nevoile trupului ei. i return srutrile mult mai
ptima, anunndu-1 c momentele lui de seducie i strniser
192 VIRGINIA HENLEY

trupul, care acum l implora pe al lui. Curnd se deschise n faa


lui, cutnd flacra pe care o deinea Ruark Helford.
Pe neateptate el i dezlipi gura de a ei i se ridic.
- Am nevoie s tiu c mai clocoteti sub mna mea...c mai
pot s-i mblnzesc slbticia...i c mi te vei oferi oricnd i
oriunde te voi dori, mica mea mireas pgn.
Ea gfia de dorin i de durerea adnc a frustrrii, n timp
ce el i ridic halatul i plec.
- Porcule! Te ursc! zbier ea n urma lui, fr s-i pese c
servitorii, sau domnul Burke, sau ntreaga lume afurisit ar fi
putut-o auzi.
Capitolul 24

A doua zi de diminea cnd se trezi, avea febr i frisoane,


plus c o ustura n gt; dei n viitoarea mniei din noaptea
trecut i jurase c va prsi pentru totdeauna casa aceea n
zori, nu reui dect s geam prelung, rsucindu-se pe cealalt
parte a uriaului pat gol.
O camerist adusese mai devreme micul dejun, dar ea o
alungase, iar cnd se fcu ora zece, iar ea nu se artase nc la
parter, domnul Burke veni s investigheze personal. Remarc
broasca uii forat, restul de trabuc, precum i pantalonii lui
Ruark azvrlii pe jos. Imperturbabil, le adun pe toate i vznd
c Summer nu se simte bine, o oblig s rmn n pat.
- Ai reuit s v epuizai, iar acum sntei bolnav i asta
numai din pricina acelei adunturi de londonezi. Cu excepia
Majestii Sale, nu exist unul printre ei care s valoreze ct un
pumn de rahat de liliac, v rog s m iertai, doamn.
-Vai, domnule Burke, m faci s rd chiar i atunci cnd m
simt mizerabil. Azi diminea aveam de gnd s prsesc
definitiv Helford Hali.
Domnul Burke prefer s rmn cu buzele strns lipite,
abinndu-se s spun ceva nepermis. Totui, cutez:
- Acesta este cminul dumneavoastr, lady Helford. O vreme
nu-1 vei mai vedea pe domnia sa. A plecat. Doar Dumnezeu tie
unde.
De-abia dup trei zile se simi ndeajuns de bine nct s
coboare din pat.
Spider se crase la fereastra ei de cteva ori, dar vznd-o
ct i era de ru, nu-i mai zise nimic de bani sau de Londra. Dup
trei zile de zcut n pat se simea uimitor de bine, odihnit, iar
194 VIRGINIA HENLEY

dup ce s-a mbiat i s-a mbrcat, a gsit destul curaj s-i


deschid tolbele ca s afle exact ci bani se adunaser.
Scoase cele dou gentue pe care le capturase. Totalul
glorios ajunsese la zece mii de lire. Asta nsemna jumtate din
ipotec.
Trebuia s-l cheme pe Spider, s-l trimit la Londra
nentrziat i, cu puin noroc, era posibil ca Solomon Storm s nu
fi vndut Roseland.
Cnd deschise caseta cu bijuterii rmase att surprins ct i
ncntat. Pe lng un set de butoni de safir pentru cma, erau
nc un set de butoni din rubine, un inel brbtesc cu diamante,
unul cu smarald i un inel cu opal i onix. Mai era i un set de
catarame de pantof din sprtur de diamante i nc o pereche
din turcoaze i perle. Mai gsi un cuit greu din argint, n al crui
mner erau btute pietre de ametist. Pe acesta Summer decise
s-l pstreze. n zori cnd clrea pe plaj, avea mereu la centur
un cuit, iar acesta era cu siguran unul net superior aceluia mic,
simplu, pe care-1 folosea ca s curee petele. Hotr s pstreze
i butonii cu rubine.
Castlemaine nu va mai fi singura colecionar de rubine.
Uneori i fcea plcere s poarte cmi brbteti, iar rubinele
le aduceau o not de elegan sfidtoare.
Era mndra proprietar a unei minunate colecii de bijuterii,
dei nu avea habar ct valora vreuna dintre ele. Dac era
norocoas i gsea un cumprtor, atunci poate ar fi fost bine
pentru cealalt parte a ipotecii.
Urmtoarele dou zile i le petrecu alturi de fratele ei.
Pregtir o curea pentru bani, pe care el urma s o poarte pe sub
haine, iar mintea lui bogat l ndemn s confecioneze un fund
dublu la cufrul cu care avea s cltoreasc. Ea i ddu adresa
mtuii lor din strada Cockspur, apoi i ddu o scrisoare ctre Lil
Richwood, pe care o ruga s duc cele zece mii lui Solomon
Storm, transmindu-i c restul banilor pe care-i datorau erau pe
drum.
Tot ea l avertiz s fie cu ochii n patru tot drumul, ntruct
PIRATUL l FRUMOASA LADY 195

Londra era un loc stricat, al pierzaniei, semnnd cu iadul, locuit


de oameni care supravieuiau doar prin mecherii.
- Asta mi amintete ceva, zise el. Black Jack Flash a revenit.
Corabia lui, Phantom, a fost vzut pe rul Helford. Dac dai de
corabie, pentru Dumnezeu, dispari repede, fiindc el e urmrit
i nu ar ezita s-i taie beregata dac ai descoperi ascunztoarea
lui. Cat, cnd m ntorc de la Londra, voi ncerca s aranjez o
ntlnire cu el s vd dac putem face afaceri mpreun, dar tu
va trebui s ai un contact care s garanteze pentru tine, altfel
sta te taie i te folosete drept momeal, o avertiz el.
-Spider, nu-i face griji pentru mine:tu s ai doar grij de
banii acetia; doar asta trebuie s faci. Uite o sut de lire pentru
cheltuieli - cu mult peste ct vei avea nevoie.
-O s-i pzesc cu preul vieii mele, Cat, tii bine asta.
Ea surse i-l mbri. Vzu ct de mult se nlase fa de
ea n ultimele sptmni.
-n zori vom pleca spre Falmouth clare. Tu-l vei ncleca pe
Ebony, iar eu voi merge cu poneiul, apoi revin eu cu amndoi, se
oferi ea generoas. Dintr-o dat realiz c la cincisprezece ani
devenise deja brbat. S-ar fi cuvenit s-l ncalece el pe Barbary.
Summer se bucura pe deplin de libertatea zilelor ei, dei
recunotea ruinat c nopile erau pustii. n fiecare diminea
se trezea cnd nc era ntuneric i mergea clare pe plaj pn
la sosirea zorilor.
Trecuser dou sptmni de cnd nu-i mai vzuse soul,
dar nici c se gndea la el. Nu se gndea la el pn n clipa cnd se
afla singur n pat, noaptea, iar el i domina orele lungi,
ntunecate.
Unde era ? Ce fcea? Oare se gndea la ea la fel de des ca ea?
Oare trupul lui tnjea dup ea? Ce gnd ridicol; n clipa cnd
trupul lui cerea plcere, atunci el i-o primea; n acest sens ea
nu-i fcea nici o iluzie. Nici mcar nu tia dac i era fidel.
Se ntreba dac el fcuse vreun pas pentru anularea
cstoriei lor. Spera s fi fcut; dorea cu disperare s se elibereze
de el, i zise n gnd ndrjit!
196 VIRGINIA HENLEY

Cu bijuteriile nu fcuse nimic, fiindc tia c n micul port


Falmouth nu erau bujutieri. Probabil cererea pentru aceste
obiecte era mic n tavernele ntunecoase ale marinarilor i n
bordelurile sordide pe care le gseai n fiecare port din lume;
totui, ea tia c bijuteriile erau de cea mai bun calitate i dorea
un pre bun pe ele.
Gndul la Black Jack Flash o ademenea n plimbrile pe cal
de-a lungul rului Helford n fiecare dup amiaz, dar zvonurile
despre pirat n apele acestea erau poate doar att, fiindc nu
zrise nici catarg de corabie. Dup dou sptmni de
inactivitate chiar se plictisi i ncepu s i umple orele cu orice
consuma timp.
i spl prul i prob una dintre cmile de dantel fin
ale lui Ruark, la care ataa butonii din rubine. Se admira n
oglind rznd, mulumit de nfiarea de pirat pe care i-o
ddeau pantalonii negri. i usc prul umblnd prin vntul serii
ncoace i ncolo. Privea spre rsrit valurile oceanului, printre
care mai zrea cte o balen, apoi se ntorcea de-a lungul rului
Helford. Cuta cu privirea n golfulee, scruta orizontul i la un
moment dat i se pru c lumina i pclete ochii. Oare? Nu, sigur
se vedea ceva n spatele unor copaci, ascuns bine de ochii
curioilor. Inima ncepu s-i bat mai tare. S fie o corabie?
Posibil. Trebuia s investigheze. Puse la centur cuitaul de
argint i merse s-l pregteasc pe Ebony. Clrind se ntreba
dac vasul fusese acolo mai demult i putea fi zrit doar de la
Helford Hali.
Desclec la o oarecare distan, lsndu-i calul lng nite
copaci groi, ca sa nu fie vzut, apoi tiptil se apropie de locul
unde prea c se ascundea o corabie. Era o corabie! Se ntinse
pe iarb ca s observe mai bine.Era micu, mai joas dect ma
joritatea velierelor. Avea toate pnzele legate strns i o culoare
cenuie, care o ajuta s se camufleze n valurile nspumate, fiind
aproape invizibil. Nu avea nici un steag arborat, nici un nume
vopsit, ori vreun desen, totui ea tia c era Phantoml
PIRATUL l FRUMOASA LADY 197

Att de aproape era nct auzea voci i rsete. Nu distingea


clar ce vorbeau oamenii, fiindc era o limb strin. Se chinui
s se apropie, lsndu-se pe genunchi i vzu doi brbai cu
undie. Erau brunei, cu aspect strin. Nu purtau cmi, ci doar
pantaloni de postav, iar mprejurul gtului aveau earfe roii. Ea
ezita s intre n contact cu nava. Ardea de nerbdare s-l
ntlneasc pe Black Jack Flash, dar simea pericolul. Dac el nu
vorbea engleza? Dac aveau s-i taie gtul imediat ce punea
piciorul pe corabie?
Brusc decizia nu mai sttea la ndemna ei, fiindc simi cum
un sac gros i acoper capul, apoi cineva o ia pe sus. ip, apoi
ncepu s njure i s dea cu picioarele cum putea, dar degeaba.
Persoana care o ducea era masiv, puternic i nu o lua n seam,
de parc era un copil.
Cu capul acoperit cum era i tot i ddu seama c e dus la
bordul corbiei. Auzi rsetele brbailor care vorbeau o limb
necunoscut, apoi se trezi sub punte.
- Porc mizerabil! Fiu de trf! D-mi drumul! rcni ea.
Fusese lsat pe podea, fr menajamente, iar acolo
continu lupta cu sacul legat la gur.
- Bine c Pedro nu vorbete englez, c ar fi roit la ce limb
otrvit ai, se auzi o voce lene, amuzat.
- tiu c aceast corabie aparine nemernicului acela, Black
Jack Flash. i cer s m duci le el, spuse ea reuind s evadeze
din strnsoare. Cuvintele i se oprir pe buze cnd l vzu pe
brbatul brunet, cu faa bronzat. Avea prul crlionat i zburlit.
La o tmpl se vedea o uvi alb, exact ca un fulger. Era
nebrbierit i purta o aprtoare neagr peste un ochi. Cellalt
era verde.
- Doamne Sfinte, eti un Helford! spuse ea acuzator.
Asemnarea cu Ruark era evident, totui acest brbat era
cu totul diferit. Pe fa i se citea permanent o expresie amuzat,
de parc refuza s ia viaa n serios. Unde Ruark era profund,
serios i sobru, acest brbat era tnr, surztor i cu o
personalitate de rzvrtit.
198 VIRGINIA HENLEY

Ea se ridic n picioare i continu tirada, acum cu minile


n olduri.
- S nu negi. tiu c eti fratele lui Ruark Helford, cci snt
mritat cu el.
El rse larg, artndu-i dinii albi, contrastnd cu bronzul
pielii.
- Te vaii sau te lauzi?
- M vait, trsni-l-ar de brbat!
Acum l amuz i mai mult, apoi o cntri din priviri,
spunndu-i cu sinceritate:
- Cum mi-ai ghicit identitatea, a putea recunoate c snt
Rory, oaia neagr a familiei Helford!
- Ba nu, insist. Aceast distincie mi se cuvine mie. Eu snt
Cat, mrturisi ea provocator.
- Hellcat Helford...i se potrivete.
i spuse ceva lui Pedro, iar acesta zmbi cu subneles. Ea
privi spre ua cabinei i vzu doi brbai negricioi, vnoi, cu
cercei de aur i earfe roii la gt. Unul mnca o portocal i
scuipa pe jos smburii, iar cellalt duse muzicua la gur i
ncepu s cnte un cntec deocheat. Ea i compar pe aceti doi
strini care parc erau nite' maimue cu marinarii de la bordul
navei Lord. Corabia lui Helford. Doamne pzete, Ruark i-ar fi
biciuit pentru impertinen.
Ea i se adres lui Rory Helford cu uimire n glas:
- Chiar eti pirat!
El o vzu cum fixeaz cu privirea uvia lui de pr alb de la
tmpl, aa c zmbi i-i trecu degetele prin pr.
- Ai vzut vreodat un corb cu o pan alb n arip?
- Da, adeseori, rspunse ea.
- E din cauza unei rni. Acelai lucru i cu asta - e o cicatrice
veche, iar prul a crescut alb peste ea.
- Aa i-ai pierdut i ochiul? curioas i nemiloas, voi ea s
tie.
El rse iar.
PIRATUL l FRUMOASA LADY 199

- Am ambii ochi. Peticul sta e doar temporar. Mi-a srit praf


de puc asear, cnd am tras cu pistolul.
- Nu te temi de spnzurtoare? voi ea s tie.
- Spnzurtoarea e doar o distracie de o or, spuse el
surztor.
- Aadar nu i-e fric s mori ? l cercet ea.
- Nu voi muri. Cerul nu m vrea, iar iadului i e team c voi
prelua conducerea!
- Chiar totul te amuz? spuse ea mai n glum, mai n serios.
- Cele mai multe lucruri...femeile n pantaloni brbteti i
n special cu sni frumoi, o tachin el.
- Vai, exclam ea aparent revoltat, dar curnd constat
c rsul lui era molipsitor i schi un zmbet. E clar, eti un porc
egoist, nfumurat, necioplit, care face exact ce dorete, totui mi
placi. Oare de ce, Rory Helford?
- Fiindc ntre noi nu exist prefctorie. Poi fi tu nsi,
poi njura la greu i te poi fuduli n cizmele alea, iar eu nu te
voi dojeni. Putem s ne distrm unul cu cellalt, cred. Cum naiba
ai ajuns s te mrii cu frate-miu? Te rog, nu atepta s cred c
te-ai ndrgostit de el.
- ndrgostit ? l ursc, mnca-l-ar ciuma pe omul sta.
Roseland e moia mea, vecin cu Helford Hali. Cel puin era a
mea pn ce tatl meu rsuflat nu a ipotecat pn i pnzele de
pianjen. Cnd preiosul tu frate a aflat c nu sunt mote
nitoarea bogat care m credea el, temperamentul acela pentru
care e renumit a pus stpnire pe el. A jurat c nu voi primi un
sfan din preioasa avere Helford zicndu-mi s fac rost de bani
singur.
Rory se amuza copios.
- Nu trebuie s te isterizezi, l apostrof ea. Am toate
inteniile s fac rost de ei singur.
- Iat de ce rd aa, din cauza subiectului delicat al ipotecilor.
Cred c asta i-a exacerbat temperamentul lui Ruark, fiindc i-au
trebuit patru ani ca s achite ipotecile de pe Helford Hali. Totul
200 VIRGINIA HENLEY

a fost ipotecat pentru cauza Stuart, nelegi. E att de bogat. A fi


vrut s-i vd faa. De-abia achit una, iar tu i-o pui pe tav pe
urmtoarea!
- Se blcete n bani...
El o privi cu interes.
- Nu cred c eti o afacerist prea bun, nu-i aa?
- Mii de draci, ba snt! A dori s fac afaceri cu tine.
- Pentru numele celui de jos, de ce a dori s fac afaceri cu o
femeie? rse el.
- Pentru profit, desigur. Pot face orice face un brbat, insist
ea.
El ncerc s-i mascheze ironia, dar nu se mai putu abine.
- Eu nu fac afaceri dect dac snt n avantajul meu, zise
languros. Ochii lui o parcurser de cteva ori, ca i cnd ar fi
evaluat-o pentru bunul su plac. Se gndi ce plcut ar fi fost s
poat elibera snii aceia obraznici, strivii de cmaa din dantel
cu care era mbrcat, apoi s se joace cu sfrcurile ei ntrindu-
i i asemnndu-i cu acele rubine pe care le purta ca butoni. I-ar
fi plcut s o ntind pe covor i s o nvee cum s srute un
brbat, indiferent ce fel de lupt ar fi oferit ea.
- Pot s-i ofer spaiu de depozitare pentru orice marf
aduci, afirm ea cu ndrzneal.
- La conac? voi s tie el.
- Nu, la Roseland. Acolo exist o peter care d chiar n
pivniele mele, se fli ea.
- Aadar, micua mea pisic infernal, eti bgat n
contraband pn-n gt...spune-mi cum Dumnezeu reueti s ii
toate astea departe de domnul magistrat?
- Moarte i condamnare, ar fi trebuit s m ascund, dar am
fost aa de proast nct i-am mrturisit pcatele mele,
recunoscu ea cu naivitate.
- Ceva izbvire ai ? o cercet el.
Ea schimb subiectul.
- Am nite bijuterii pe care vreau s le vnd.
- Rubine?
PIRATUL l FRUMOASA LADY 201

- Nu! Snt moart dup rubine, mrturisi. Am diamante,


perle, safire, multe altele. Vrei s le cumperi de la mine?
Se mir i el auzind de attea bijuterii, dar ddu din cap
negativ.
- i-am zis c nu-mi place s fac afaceri cu femeile; nu au
vn pentru pericole.
- Pune-m la ncercare, l provoc ea.
Atunci el se ridic, iar ea i observ trupul mldios, ca de
felin i micrile calculate, dar n acelai timp extrem de calme.
- Jake, strig din pragul uii cabinei. Apru un tnr blond,
cam de vrsta ei, care, cu tupeu i fcu semn cu ochiul. Adu dou
sticle de ampanie i o putin cu stridii, comand Rory. Reintr
i i ncoli prada. Ai but vreodat ampanie ?o ntreb
ceremonios.
Ea i ls languros capul pe spate, prul negru invadndu-i
umerii.
- Desigur, spuse conspirativ. Am avut o ncrctur ntreag
n beciurile mele acum dou luni, se lud ea.
El pru amuzat, aa c trase dou scaune confortabile
alturi de o msu rotund joas, se aez i i odihni picioarele
pe unul dintre scaune.
-F-te comod, o invit el, scond dintr-un dulpior dou
pahare din cristal veneian. Jake aduse sticlele de ampanie ntr-
o mn i putina cu stridii n cealalt. Puse totul pe masa din faa
celor doi, apoi iei, dar nu nainte de a-i mai face o dat cu ochiul
lui Cat.
Uor ocat, Cat constat c stridiile erau crude. Mai
mncase stridii, desigur, dar fuseser prjite sau coapte. Stridiile
crude arat ca o mas gelatinoas, mloas i alunecoas i
numai gndul de a nghii aa ceva i provoca grea.
Rory Helford umplu paharele cu ampanie, ndeprt
capacul uneia dintre putini i o ndemn:
- Ia i sap. Scoase un cuit din centur i abord una dintre
crustacee. 0 punea la ncercare! Ticlosul rdea de ea!
202 VIRGINIA HENLEY

Cu toat stpnirea de sine de care ddea dovad, i scoase


i ea cuitul, strecur lama lui n fanta creaturii ncarcerate i o
scoase la lumina zilei. 0 privi ngreoat, apoi, cu o bravad
inutil, o apropie de gur i o ls s-i alunece pe gt. O clip
ngrozitoare gtul se obtur parc refuznd s accepta
obscenitatea, apoi stridia alunec pleoscind, dup care
ampania glgi rapid, ca s-i spele calea spre stomac. Doamne,
chiar o fcuse! Evident c acum acest gest dezgusttor trebuia
repetat, dnd impresia c se distreaz copios. Se inu dup el i
inger stridie dup stridie, apoi bu pahar dup pahar. El o
urmrea admirativ cum mnnc i bea cu poft.
Era de-o frumusee rar, ce brbat i-ar fi rezistat? Hotrt
lucru, nu Rory Helford! i reumplu paharul de mai multe ori i
constat c nghiea mai mult ampanie dect stridii.
Tocmai rdeau de un crbule care coborse de pe una din
cochiliile de stridie i traversa masa greoi, cnd dintr-odat pe
chipul ei se citi groaza; astfel Summer se despri definitiv de
compania stridiilor. Cu un geamt prelung, terifiant, ncepu s
icneasc de cteva ori apoi vomit stridii plutind n ampanie.
Rory sri imediat n picioare. O ajut s se redreseze ct putu
el de delicat, apoi o conduse ntr-un dormitor alturat.
- Cat, iart-m, scumpa mea, din cauza mea i-e ru. O aez
pe patul su, apoi aduse prosoape curate i ap. i scoase cmaa
ud, apoi o terse pe fa, pe gt i pe sni cu gesturi delicate.
Att de ru i era lui Summer nct crezu c va muri. El o
mbrc apoi cu propria-i cma neagr, mngind-o pe pr.
- Te las s te odihneti, murmur el. nchide ochii o jumtate
de or i mai trziu revin s vd ce faci.
Summer ntoarse capul lipindu-i faa de cuvertura
rcoroas i mtsoas, dorindu-i s moar. Ca prin minune i
reveni ncetul cu ncetul. Dup o jumtate de or greaa trecuse
deja, iar ea ncepu s observe atent locul unde se afla. Sttea
ntins pe o cuvertur de mtase roie; deasupra ei vzu un
baldachin din mtase de culoarea focului, iar faldurile
materialului fluturau uor de la briza care se strecura printr-un
PIRATUL l FRUMOASA LADY 203

luiblou deschis. Drapajele baldachinului erau acum strnse cu


lunde din mtase, dar ea observ c, atunci cnd fundele se
desfceau, faldurile se uneau mprejurul ocupanilor patului,
i/.olndu-i ntr-o lume de culoarea flcrilor, o lume extrem de
exotic, deoarece transparena mtsii nu ascundea complet
evenimentele care se puteau petrece n pat.
ifoniere chinezeti lcuite n rou erau aliniate pe peretele
din lemn care parc emana o arom special. Summer bnui c
putea fi lemn de santal. Covorul era gros, negru, ca o catifea
pluat. Sfinte Sisoe, gndi ea, noroc c nu am vomitat peste toate
astea. Apoi adug, uor rutcioas: pun pariu c asta i-ar fi
ters sursul acela afurisit de pe fa.
Mormi ceva. Pe toi dracii, cum avea ea s dea ochii cu el
dup ce se fcuse de ruine ntr-un asemenea hal? Se ridic,
auzindu-1 c venea. Avea n mini un bol din care ieeau aburi.
Ultimul lucru pe care l-ar fi dorit era mncarea. i ls privirea
n pmnt i zise cu glas stins:
- Doar nu crezi c voi mnca?
- Eu am pregtit-o special pentru tine, spuse el cu timiditate.
Este o ciorb...uite, i dau eu s mnnci, se oferi el. ncepu s-i
dea cu lingura din castronel. Ea roi, dar se supuse i, dup trei
sau patru nghiituri chiar ncepu s se simt mai bine.
- mi pare nespus de ru. Niciodat n viaa mea nu m-am
fcut de ruine n halul sta n faa unui brbat, mrturisi ea
timid.
- Nu-i nimic. Nici eu nu am avut pn acum n patul meu o
femeie cu care s nu fac dragoste. Ea roi la replica aceasta. Dar,
pisicua mea din infern, te avertizez sincer, te voi seduce.
Summer sri din pat ca ars. El zmbi.
- Nu acum, o liniti, chiar c miroi ciudat.
- Ticlosule! se revolt ea.
- Parc hotrsem s fim nemilos de sinceri unul cu cellalt,
rosti el foarte ncntat. Altminteri de ce te-a mai fi avertizat c
vei fi a mea?
- Asta ar fi adulter, replic ea ostentativ.
204 VIRGINIA HENLEY

- Cu chestia asta m mai delectez din cnd n cnd, nu ntrzie


replica Hui.
- Dar eu nu! mrturisi ea.
- Chiar deloc? o provoc el pe un ton senzual.
- Cm bijuteriile cum rmne? l ntrerupse, schimbnd
subiectul.
El i lu mna i i deschise palma unde ls butonii din
rubine s cad n voie.
- Nu acetia, e vorba de cei pe care vreau s-i vnd.
Acum el o privi uor mirat.
- Mai nti va trebui s-i vd, nu crezi?
- Vei: fi aici, mine? ntreb ea curioas.
- E treaba mea pe unde umblu. Poate voi veni eu la tine.
Putem s inem legtura prin domnul Burke.
- Domnul Burke? pru ea surprins.
- A aivut o slbiciune pentru mine nc de cnd eram copil.
Te surprinde?
- Nu ,ar trebui, recunoscu ea. Mi-a fost i mie un bun prieten.
Cred c are o slbiciune pentru oile negre, adug zmbind.
El se apropie de un dulap din care scoase o sticl cu aspect
exotic. '
-Vreau s-i fac un cadou. O privea cu patim. Te va face s
miroi i mai bine. Ea scoase dopul i mirosi curioas i ncntat.
Frangipani, explic el.
Ea accept darul cu un surs.
Capitolul 25

n noaptea aceea visele ei au fost incredibile. Ddu vine pe


ceea ce mncase, fiindc nu voia s-i recunoasc nici mcar siei,
c Rory Helford o atrgea. Visele se prelungeau unele ntr-altele,
iar ea era cu el n toate zmbind, tachinndu-se, mngindu-se,
srutndu-se, dar cnd ajunser s-i uneasc trupurile, Ruark
fcea dragoste cu ea.
Nu reui s adoarm profund dect spre diminea, aa c
dup ora zece deschise ochii i cobor din pat. Primul lucru pe
care-1 fcu, chiar nainte de a se mbrca, a fost s mearg sus pe
acoperi s vad dac Phcintom mai era acolo. Vzu c dispruse
i o cuprinse un sentiment de dezamgire. Recunoscu totui c
acea dezamgire avea originea n imposibilitatea de a vinde azi
bijuteriile, ceea ce o fcu s chibzuiasc la alte posibiliti sau
oameni. Reveni n camera ei i privirea i se opri asupra cmii
lui pe care o mbrcase deunzi; roi, apoi lu cmaa, o
adulmec pentru a-i bucura nrile cu mirosul masculin de
santal. Moarte i infern! Ce anume la brbaii Helford avea un
efect fizic att de pregnant asupra ei?
Acum constat c nainte de Ruark nu fusese contient de
asta, parc era adormit, iar el o introdusese n misterele vieii
sexuale ntr-o manier att de plcut, nct acum ea simea nevoi
i dorine arztoare, iar n unele nopi chiar ardea de patim.
Totui, pn atunci nici un brbat nu o excitase i nu-i strnise
senzaii romantice, aa cum fcuse Ruark...ns pn acum....
Spl , apoi clc atent cmaa lui neagr, pipind R-ul
brodat pe guler, ntrebndu-se cu gelozie cine i-o brodase. 0
mpturi i o puse ntr-un sertar, apoi restul zilei i-l petrecu
206 VIRGINIA HENLEY

ncercnd s se decid dac s ia toate bijuteriile, iar dac nu,


atunci pe care anume s le aleag?
Noaptea, dup ce trase draperiile i aprinse luminrile, lu
n min fiecare pies, o puse pe pat ncercnd s o evalueze. tia
c el avea s-i ofere mai puin dect cerea ea, astfel cut s
stabileasc un pre ferm pentru fiecare, mai jos de care hotr s
nu accepte. Avea o idee despre valoarea colierului cu diamante.
Stabili s nu accepte pentru el mai puin de cinci sute.
n total spera s capete cel puin trei mii de lire, dar, dac el
va refuza suma, atunci ea avea de gnd s negocieze pn la dou.
n dimineaa urmtoare tot nu vzu nici urm de corabie i din
nou se simi dezamgit. Dup amiaza trziu domnul Burke i
aduse o invitaie. Ea o privi cu indiferen, ntrebndu-se de la
care vecin putea fi. Apoi fcu ochii mari de surprindere. Era o
invitaie la cin la bordul corbiei Phantom.
Decise s nu-1 ntrebe pe domnul BQrke cum o primise,
fiindc nici el nu-i punea ei ntrebri.
Se mbie, se parfum ntre sni cu parfumul de frangipani,
apoi, pentru c el purta negru, i ea mbrc o rochie din dantel
neagr, pe care i-o prinse ntr-p parte la talie, lsnd o fant pe
unde s-ar fi vzut misterios juponul, doar c ls juponul acas.
Avea nevoie de libertate ca s poat clri i n plus de asta, era
clar c rochia purtat n felul acesta va fi mai ocant. Cum Rory
Helford o sftuise s fie ea nsi, era mai bine s afle de la bun
nceput c ea era pgn.
i asort nite ciorapi negri de mtase, apoi, ca s-i
completeze inuta, i puse la gt colierul cu diamante care
aparinuse cndva amantei regelui. Prul i-l ridic ntr-un coc
elegant n cretetul capului, iar cataramele cu diamante i
ocupar locurile printre buclele ei. Dac el atepta o pisic n
pantaloni, atunci chiar va avea o surpriz.
Leg calul sub copacii groi i i croi drum pe malul rului,
pn ce ajunse la corabie. Echipajul lui pestri rmase cu gura
cscat la apariia acestei doamne elegante care urca la bord. Nu
PIRATUL l FRUMOASA LADY 207

Iiurta nici masc, nu avea cu ea nici un evantai; n seara aceasta


Cat nu avea rbdare pentru asemenea fandoseli. Adusese cu ea
totui caseta cu bijuterii. Merse direct spre cabina lui, btu la u
i intr. Ua camerei interioare era deschis, iar ea vedea foarte
bine detalii exotice din dormitorul lui. Cnd apru i el n prag,
ea vzu c nu purta nimic negru, ci o ntmpin ntr-un djellaba,
o mantie lung, larg, alb i n picioarele goale. Pielea lui prea
att de contrastant cu roba alb, nct ai fi zis c nu era alb. i
rsese barba, dar nu i mustaa. Nu mai purta nimic la ochi, iar
uvia alb de la tmpl ddea un contrast tulburtor.
Nu rse de ea, dar i se citea n ochi o doz de amuzament,
mai ales cnd o msur calm din cap pn n picioare i se opri
cu privirea asupra snilor ei. Sigur nu se uita la snii ei, i zicea
ea, ci la colierul cu diamante. Totui privirea lui insistent i
nghe sngele n vene, iar ea nu reui s-i alunge din gnd o
imagine cu el lungit n roba lui alb pe patul acela de culoare
focului. Fcu semn spre un dulap cu multe sticle.
- n seara asta nu te voi obliga s bei ampanie, poi s-i
alegi otrava i singur.
- Presupun c-i voi prea prea nerafinat, dar mi place
vinul dulce, rou, l provoc ea.
- nseamn c-i va plcea vinul de Madeira, adug el. Sper
c-i place i buctria francez ?
Ea ezit i ddu din cap afirmativ.
- Escargot - melci? o ntreb. n ochii ei citi consternare i
atunci el se domoli, iar rsetele sale umplur cabina. Cat, te
tachinez. i ddu un pahar i ciocni cu ea. Hai s bem pentru o
relaie mutual agreabil. Atunci ea ls privirea n jos cu
subneles i sorbi din pahar, evident rspunznd toastului.
El o invit la masa frumos aranjat cu damasc i argintrie.
- Tu vei alege. Facem afaceri mai nti sau lum cina?
- Ce-ar fi s deschid capacul casetei cu bijuterii, iar tu s
arunci o privire asupra coninutului n timp ce mncm? suger
ea.
208 VIRGINIA HENLEY

Doar o singur dat se uit la bijuterii, apoi privirea i


rmase aintit asupra ei pe toat durata cinei.
- Snt cadouri de la admiratori? o ntreb indiferent.
- Diamantele acestea snt cadou de la rege! recunoscu ea cu
un surs rutcios, atingndu-le. Cnd l vzu ncruntat i
nedumerit, zmbi i explic: acum eu te tachinez. Diamantele le
primise cadou Barbara Castlemaine. Eu le-am ctigat de la ea
pe bune la jocul de cri. M rog, poate nu chiar pe bune.
Vznd c lui i se pare amuzant faptul c ea trieaz la cri,
Summer se ntreb oare de ce nu putea i Ruark s fie aa?
- i plac piersicile? o ntreb el.
- Nu tiu.
Atunci el lu de pe mas un cuit de argint, cur, apoi tie
n patru piersica suculent, dup care veni pe partea ei de mas.
ngenunchind lng ea, i duse ctre buze o bucic de fruct. Ea
gust mai nti, ncet, ca i cnd voia s-i simt gustul, n caz c
nu-i plcea, dar mai apoi muc de-a binelea, constatnd ct de
delicios era gustul de piersic. Cum pe buze i rmsese sucul
fructului, el se aplec asupr-i i i acoperi gura cu a sa.
O clip gura ei i rezist, dar pe msur ce presiunea
buzelor lui cretea insistent, buzele cedar i se abandonar
senzaiei de extrem senzualitate fierbinte. O clip buzele lui se
dezlipir de ale ei, att ct s-i spun:
- Voiam s te dai cu parfumul de frangipani pentru mine.
- Dar m-am dat, spuse ea ntr-un suflet.
- Voiam s ai numai parfum de frangipani pe tine. Atunci
minile lui nerbdtoare se oprir pe umerii ei de unde fcu s
alunece mneca subite i dantelat. Snii ieir din strmtoarea
corsetului, iar el i admir cu poft, complet fermecat. Cu glas
rguit i patim mistuitoare i opti: Hellcat Helford, ai snii cei
mai obraznici i frumoi din lumea ntreag; acum ei tnjesc s
fie srutai. Cum era i mai aproape de ea, o cuprinse de la
subsuori i o lipi de el, trgnd-o uurel de pe scaun pe covor,
apoi ncepu s o acopere cu srutri de la tmple pn ajunse la
buric.
PIRATUL l FRUMOASA LADY 209

- Te rog, Rory...nu, reui ea s articuleze, dei nu voia s se


opun braelor lui.
- Ai nevoie s fii iubit. Era o afirmaie pertinent. i desfcu
ncuietoarea colierului.
- Diamantele mele, tresri ea. Atunci gura lui srut ptima
locul unde sttuse colierul.
- Nu snt demne de tine.
Doamne, ce avea brbatul acesta, de o fcea s se simt de
parc ar fi fost cea mai dorit, cea mai frumoas femeie de pe
pmnt?
- Rory, nu pot, protest ea.
- Vreau doar s te privesc, o liniti. Degetele cunosctoare i
desfcur nurul de la spatele rochiei, apoi i-o ndeprt ncet,
centimetru cu centimetru, lsnd la lumin pielea ei imaculat.
Ei nu prea i veni s cread c el avea s o priveasc doar, fr
s avanseze. Aa c i scoase i ciorapii de mtase, spunndu-i c
era mai frumoas dezbrcat, dect nvemntat n mtase i
diamante. Cu adevrat, nu o lsase s poarte dect parfumul de
frangipani.
Desfcndu-i halatul, o invit s se lipeasc de trupul lui.
- Rory! opti imperceptibil, de parc o ardea carnea de pe
trup. Pielea i devenise att de sensibil n acel moment, nct
chiar i venea s strige la fiecare atingere cu pielea lui. Te rog,
acoper-te, l implor ea. Nu pot s-i rezist i m ursc pentru
asta!
- Nu te ur pe tine, dulce Cat, zise el legndu-i halatul cu
cordonul. F-i plcerea acolo unde o gseti - aa fac brbaii.
- tiu, Rory, doar c nu snt nc pregtit s-i fiu
necredincioas soului, spuse ea pe nersuflate.
Atunci el rse i o duse n dormitorul su. O aez pe pat, i
aranj buclele pe perne i se uit lung la ea. Cnd ntinse mna s
o ating, trupul ei se cutremur aa de tare nct el realiz c o
nnebunise de dorin pentru el. Minile lui sigure ncepur s
exploreze trupul ei mai intim acum i reui s-i opteasc:
- Tremuri de dorin, scumpo.
210 VIFRGINIA HENLEY

Ea i rsucea capul pe pern spre stnga, apoi spre dreapta,


gemndu-i i refuzul. Ochii lui Rory preau acum negri de dorin.
Cum tia c a ea nu-i va permite s fac dragoste cu ea cu trupul,
atunci va tnrebui s fac lucrul acesta cu gura. Att de tare l
provocase i att de aprins o dorea, nct se simea subjugat. Ea
era ca un naarcotic n sngele lui, mai ales acum, cnd i explora
silueta perftfect. tia perfect c snii aceia doresc atingerea lui,
iar buzele i limba lui atingeau ritmic sfrcurile ntrite,
aducndu-i pplceri nebnuite care o fceau s geam adnc. Gura
lui neobosit trecea de la un sn la cellalt, pn ce se ls uor
n jos, spre ahbdomenul ei, pe care-1 ls i se cufundar n buclele
negre, mtssoase de la triunghiul dintre coapse. Foarte aproape
de punctul ebi fierbinte, el opti:
- Frumoos, frumos. Cuvintele lui erau ca o licoare pentru
simurile e i,, iar acum tremura anticipativ, pn ce limba lui o
atinse ntr-uun punct al torturii delicioase. Chiar n momentul
cnd o penet tr cu limba lui fierbinte, un geamt de plcere o
trd, iar atuunci ntinse mna spre el i se cutremur convulsiv,
fiindc nu tia dac vrea mai mult sau mai puin.
Rory nua-i ddea de ales n aceast privin. Limba lui
explor profuund toate deliciile secrete ale feminitii ei. Braele
lui puternice t o cuprinser de fese, ridicnd-o i mai aproape de
gur, astfel nct limba s-i poat penetra bine-ascunsa
moliciune. Fieecare nerv din trupul ei era convergent spre locul
unde limba luui plonja cu senzualitate. ncepuse s gfie sacadat
zbtndu-se cde plcere, pn ce scoase un strigt orgasmic.
Centrul fiinefei ei se cutremur, explod , apoi se topi, lsnd-o
moale, neputincioas, fr a putea mcar s-i ridice privirea
spre el.
Cnd se trcezi mult mai trziu, se vzu nvemntat n halatul
lui alb. Rochia i i ciorapii erau aezai atent pe pat, iar deasupra
lor era un bileel pe care scria:i voi aduce zece mii de lire. R.H.
Roi cndd i aminti ce fcuse. Adevrat, nu comisese
adulterul, dar cceea ce-i fcuse el prea de zece ori mai intim dect
actul sexual.
PIRATUL l FRUMOASA LADY 211

Se mbrc degrab, mulumind c ochii lui zburdalnici nu


erau acolo ca s-i citeasc pn n adncul sufletului. Pe corabie
era linite i ntuneric de parc toi dormeau. Se strecur ncet
pe mal i-l gsi pe Ebony n umbra deas a copacilor.
Contiina i visele ei erau nelinitite, iar cnd se trezi
devreme a doua zi dimineaa, era suprat pe sine peste msur.
Venise de pe corabia pirailor fr bijuterii sau bani, ori
contiina curat, aa c acum se simea roas de o furie
impotent fiindc el profitase de ea. Scoase pistolul i-l cntri.
Va merge din nou la el i-i va cere bijuteriile napoi. Dac nu se
va conforma, l va mpuca!
Alerg pe acoperi i scrut rul, dar Phantom nu mai era
acolo. Trebuia s acioneze. Se urc pe Ebony i plec furioas,
se opri la Roseland unde stnd n genunchi smulse cu minile
goale toate buruienile din grdin. Cnd termin se simea
transpirat i murdar, dar nu era obosit i nici mnia nu se
atenuase.
ncepu s-i fac griji pentru fratele su, dei tia c acesta
nu putea merge la Londra i s se ntoarc n zece zile. Cnd se
gndi la grija pentru soul ei i sigurana acestuia, atunci se
enerv i mai tare. Pur i simplu nu-i psa dac Regele l
trimisese spre pericole.
De ce naiba s-i pese? Avea de gnd s scape de ea, aa c nu
va mai fi lady Helford. Va supravieui oricror greuti
financiare sau matrimoniale. 0 femeie e mai tare dect un brbat!
Se va folosi de orice mijloace pentru a nvinge brbaii pe limba
lor.
Era sigur c neamul Helford luase ce voise de la ea, aa c
avea s fac acelai lucru fr mustrri de contiin. Dac va
avea norocul s obin ce-i trebuie de la familia Helford, mai
exista i regele, care ar fi fcut orice pentru un surs tnr i o
pereche de picioare frumoase.
Capitolul 26

nainte de culcare Summer ngenunche i se rug sfntului


Jude, patronul cauzelor fr speran. Nu avea obiceiul s-i
deranjeze pe Dumnezeu sau pe apostolii Si pentru probleme
banale, ns acum era disperat. Se temea c att Black Jack Flash
ct i bijuteriile ei vor disprea pe veci din viaa ei i, dac asculta
cu atenie, chiar l putea auzi rznd batjocoritor pe seama
naivitii ei.
Oft dezndjduit i se sui n patul pustiu, spernd c nu va
mai fi nevoit s ias n drum i s mbrace costumul de bandit.
De ndat ce adormi l vis pe Ruark. Revenise la ea implornd-
o, cerndu-i iertare. i spunea ce mndru a fost de ea pentru
eforturile depuse ca s-l distreze pe rege cu suita lui. i mrturisi
ce simte pentru ea cu adevrat, ct de dor i fusese de ea i ct o
dorete. i mrturisi dragostea nestrmutat i c nu poate tri
fr ea. Brusc l simi strecurndu-se n pat, lng ea, apoi o
strnse n brae. Summer tia c acum se trezise din visare,
fiindc senzaia era mai plcut dect orice putea visa. i opti la
ureche:
- i-a fost dor de mine?
- Da, m-am temut c i se poate ntmpla ceva groaznic.
Atunci i mpleti braele mprejurul gtului su i i cut gura
pentru a-1 sruta. l strnse posesiv, pipindu-i muchii sculptai
ai umerilor. Te-am visat chiar. Visam c te-ai ntors la mine i ca
prin farmec ai venit.
Palmele lui gsiser deja snii aceia fermi, dezmierdndu-i,
apoi continuar peste fiecare curb a trupului, invadndu-i acele
locuri secrete care ardeau de patim; Summer tia c nimic pe
pmnt nu se compara cu atingerea lui. Att de nalt era fa de
PIRATUL l FRUMOASA LADY 213

ea, nct nu-l putea sruta i primi brbia lui ntre pulpele
fierbini n acelai timp. Aa c se ls puin n jos lipindu-i
obrazul de pieptul lui, iar cu limba ncepu s-i guste sfrcurile.
Se arcui toat deasupra lui, iar el nu mai atept, ci i deprt
picioarele i o penetr de mai multe ori, pn ce ea se simi
absolut prizoniera penisului lui erect i nfierbntat.
l mngie pe spatele bine lucrat i cobor pn ce-i gsi
fesele. Cum el se rsuci pe burt pentru a o domina cu trupul
su, ea i simea toi muchii ncordndu-se pentru clipa cnd
energia trupului avea s se elibereze .
- Ruark, te iubesc att de mult, mrturisi ea cu buzele lipite
de pieptul lui.
- Cat, iubito, snt Rory, opti el gutural.
n acel moment trupul ei zvcni att de puternic,
transmindu-i i lui unda de tensiune eliberat, nct el i
epuiz controlul i explod convulsiv, apoi contraciile pe care
ea le resimi fur i mai puternice pe msur ce se porni
revrsarea lavei lui de smn. Degetele ei pipir tremurat
obrajii lui; cuta confirmarea identitii lui mngindu-i prul,
gsind cicatricea aceea. Linia subire era de-abia perceptibil,
ascuns sub pletele lungi, dar aceasta i confirm temerile cele
mai grave.
- Rory, oh Doamne, ce ai fcut? strig ea.
- M-am ndrgostit, murmur el rguit i o strnse la piept.
Ea l respinse, apoi ncerc s aprind lumnrile. l privi
nedumerit cum st gol n patul ei.
- Credeam c nu te voi mai vedea niciodat.
El o mngie cu privirea aceea amuzat.
- tii c asear nu am terminat ce ncepusem. Nici pe
departe nu am terminat cu tine. Din nou privirea lui se opri
magnetizat asupra snilor ei, dup care ridic ochii spre ceruri,
mulumind pentru minunea din faa lui.
Uimitor, dar constat c nu-l poate ur pe brbatul acesta.
Era un cuceritor lipsit de scrupule, dar orice femeie ar trebui s
fie iubit de un cuceritor, mcar o dat n viaa ei. Toat furia ei
214 VIRGINIA HENLEY

se ndrepta spre soul ei, Ruark. De ce nu venise el? De ce nu se


strecurase el n patul ei, ca s fac dragoste cu ea att de pasional
? Repede trase cmaa de noapte pe ea, iar lui i azvrli
pantalonii.
- Tocmai m-ai sedus i nici mcar nu-i pare ru pentru ce
ai fcut!
- S-mi par ru? Fiindc te-am fcut s torci, pentru c i-
am fcut trupul s cnte ? Parc ne nelesesem c vom fi sinceri
unul cu cellalt...haide, spune-mi sincer c-i pare ru.
- mi pare ru c te-am cunoscut...mi pare ru c am
cunoscut pe oricine cu numele de Helford!
El mbrc pantalonii i pru foarte entuziasmat.
- i pare ru? S pstrez cele zece mii de lire pe care le-am
adus?
- Precis bijuteriile nu valoreaz att ?ntreb ea.
- Iubito, nu asta e problema. Ai nevoie de zece mii. Dac-mi
cereai cincizeci de mii, i-i aduceam, rspunse el simplu.
-Vai, Rory. i muc buza ca s nu izbucneasc n plns. Poi
folosi pivniele de la Roseland pentru ncrctur oricnd vei
avea nevoie, se oferi ea.
- Eti foarte generoas, Cat. Se aez confortabil pe un scaun
la fereastr i i ntinse picioarele lungi. tiai c portul olandez
Stasia ncaseaz un milion de lire pe an pentru spaiul din
depozit? ncrcturile n aceste porturi comerciale depesc
imaginaia oricui, spuse el.
- Navigai i prin porturi olandeze? ceru ea lmuriri.
- Eu nu arborez steagul britanic, iubire. Echipajul meu e
adunat din toate colurile lumii. Phantom se strecoar i iese din
port aproape invizibil, oriunde poate scoate un profit.
- Ce mrfuri crai? cercet ea.
- Nu ntotdeauna mrfurile la care te-ai atepta. Uneori duc
ncrctur uman.
Uimirea ei fu mare la ultimele lui cuvinte, apoi nelese c
transporta ilegal spioni. ntrebarea era oare ducea oameni din
i n Olanda, sau n i din Anglia? Nu ndrzni s-l ntrebe.
PIRATUL l FRUMOASA LADY 215

Brusc el se ridic, o lu de mn i spuse:


-Vino cu mine, Cat. Hai s navigm dincolo de continent. i
voi arta locuri exotice despre care nu ai visat vreodat c
exist...depozite uriae, pline de comori din Indiile de
Est...rmuri scldate de soare, cu mile ntregi de nisip alb, ca
zahrul, unde putem nota complet goi.
O clip se simi tentat.
- E imposibil, Rory, spuse ezitant. Nu i-am spus un
lucru...Ruark zicea c va cere anularea cstoriei noastre.
El ncepu s rd n hohote. Dinii albi, perfect aliniai i
strluceau printre buze.
- Dac e att de nebun nct s te elibereze, atunci eti a mea,
o revendic el autoritar. Se apropie de ea i-i cuprinse uor
buzele cu gura flmnd, ntr-o srutare dominatoare, senzual,
care s-i spun exact ce nsemna ea pentru el. i opti la ureche:
vei naviga alturi de mine; e inevitabil. i m vei iubi, adug
rznd. De fapt, cred c deja m iubeti, adug pe un ton
nonalant.
- Ferestrele i uile mele vor fi ncuiate de acum ncolo, l
avertiz ea.
- Mai bine i-ai ncuia inima, rosti, apoi sri pe balcon, dup
ce-i fcuse cu ochiul.
Pentru numele lui Dumnezeu, ce se petrecea cu ea? Tocmai
comisese unul dintre cele mai impardonabile pcate pe care le
putea comite o femeie. Valuri de vinovie o invadau. Dac soul
ei avea s anuleze cstoria, atunci era alt chestiune i ntr-o zi
ar fi putut chiar accepta dragostea lui Rory, dar deocamdat
trebuia s-l fac s priceap c ntre ei nu mai trebuia s se
ntmple nimic. Nu putea schimba trecutul, dar pentru viitor
trebuia s-i asume responsabilitatea.
n zori l nclec pe Ebony i parcurse pe mal Helford River,
dar nu vzu nici un semn c o nav ar fi acostat pe acolo. Zilnic
petrecea ore n ir clrind pe plaj i tot acolo l auzi pe Spider
strignd-o de pe stncile de la Roseland. Nu fusese mai fericit c
216 VIRGINIA HENLEY

vede pe cineva. ns fericirea ei nu dur prea mult fiindc fratele


ei i ddu o veste proast:
- mi pare ru, Cat, am ajuns prea trziu. Cnd tua Lil m-a
dus s discut cu Solomon Storm, ei mi-a spus c deja vnduse
ipoteca pentru Roseland. Desigur, nu a luat banii - mi-a explicat
c era alegerea noului proprietar dac avea s accepte cele
douzeci de mii datorai, sau dac prefer s pstreze Roseland.
M-a avertizat c omul care cumprase ar fi fost un nebun, dac
nu pstra proprietatea. Mi-a dat aceast scrisoare sigilat pentru
tine. Nu am deschis-o, dei am fost tentat.
Summer lu scrisoarea i njur.
- Arde-o-ar focul de treab!
- Cat, de ce-i veri veninul pe mine? Am depit termenul
de plat a datoriei. Solomon Storm mi-a artat documentele
semnate de tata i pe cele semnate de tine pentru nc dou mii.
Avea tot dreptul s procedeze aa i snt aproape sigur c nu
avem ce face.
- La naiba, fir-ar s fie, strig ea. Contam pe faptul c
Roseland va rmne a noastr, n felul acesta i-a fi putut spune
nlimii-sale-afurisite unde poate s-i bage Helford Hali! Of,
Spider, am attea s-i spun. L-am ntlnit pe Black jack Flash...nu-
i va veni s crezi asta, este fratele mai tnr al lordului Helford.
- Domnul magistrat are un frate pirat? spuse el nencreztor.
- Da, e adevrat, jur pe Dumnezeu. Dar nu seamn nici pe
departe cu Ruark. Este att de binevoitor, jur, nu se poate opri
din rs. Triete viaa exact aa cum i convine i face cu tifla lumii
ntregi. O s-i plac de el, promise ea. Spider o privi cu
subneles.
- Oricum, se pare c ie i place!
Summer roi.
- Stai s-l vezi. Prul lui e negru-tciune i are o uvi
argintie la tmpl. De aici i se trage porecla. E mai frumos dect
viaa, poart fie alb fie negru, iar patul lui e nconjurat de panouri
roii cu mtase... vocea i se pierdu uor, iar Spider deveni
interesat.
PIRATUL l FRUMOASA LADY 217

- Deja i-ai ncercat patul, nu-i aa, Cat?


Ea ignor ntrebarea i amndoi intrar la Roseland pe ua
din fa. Mirosul florilor crtoare de deasupra intrrii i
porumbiele alb-perle care gngureau dulce pe acoperi i fcur
s-i nghit nodul pus n gt. Ea se aez pe o canapea prfuit
i rupse sigiliile scrisorii.
"Pentru lady Summer St.Catherine: pe data de 7 iulie, cnd
a expirat termenul ipotecii dvs am vndut proprietatea
lordulului Ruark Helford din Cornwall. Gsii inclus o not de
la stimabilul domn, care cuprinde instruciuni.
Solomon Storm.
Cnd citi numele Helford, se albi complet la fa. Deschise i
nota de la soul ei i citi urmtoarele:
"Am dobndit Roseland pentru douzeci de mii de lire, iar
acum ea este n proprietatea mea. Am de gnd s fac nite
renovri necesare i i voi permite s rmi la Helford Hali pn
ce se va finaliza anularea. Dup aceea v voi permite ie i
fratelui tu s locuii la Roseland, dei proprietatea este acum
legal a mea.
RH
- Nemernicul! strig ea.
- Cine, Storm? ntreb Spider.
- Nu! Lord putrezeasc-n-iad Helford. El a cumprat
ipoteca. Doamne, nu a putut ajunge la Londra chiar aa de
repede...a plecat de aici pe ase iulie, iar pe apte a pltit ipoteca.
Citete! spuse ea pe nersuflate. El mi va permite s locuiesc la
Helford Hali pn la anulare. S-mi permit! Nelegiuitul ne va
permite amndurora s locuim la Roseland. O s-l rog pe Rory
s ne ajute.
Nite bubuituri puternice n ua din fa o fcu s tresar
speriat. Deschise ua suprat i-l vzu pe nesuferitul sergent
Oswald. Un poliist sttea respectuos n spatele lui.
-Ce dorii? ntreb ea.
-M aflu aici pentru a-1 interoga pe Spencer St.Catherine n
legtur cu un jaf. Ultima dat cnd a fost arestat i-a dat numele
218 VIRGINIA HENLEY

de Spider Brown, dar ntre timp am aflat c tnrul delicvent


este fratele dumneavoastr.
- Un jaf? Dar e revolttor, fratele meu tocmai s-a ntors de
la Londra. Ce nseamn asta, domnule sergent? ceru ea socoteal
pe tonul cel mai revoltat posibil.
- n noaptea de ase iulie am primit o plngere fcut de
dou doamne de rang nalt, adic ducesa de Buckingham i
contesa de Lauderdale, c au fost prdate n zona aceasta de
ctre un tlhar care i spunea Black Cat. Snt sigur c acest Black
Cat este tnrul domn St.Catherine, spuse Oswald mulumit de
sine.
- Domnule sergent Oswald, sntei un om obositor. Soul
meu, lordul Helford v-a avertizat s nu m mai tracasai, dac-
mi amintesc.
- tiu c sntei trfa lui Helford, dar m ndoiesc enorm c
sntei soia lui Helford, zise el cu un rnjet dispreuitor. Fratele
dumneavoastr a cobort de pe o corabie n Falmouth azi
diminea i a venit direct aici. Am de gnd s-l percheziionez
pentru banii furai.
- De fapt, Oswald, ntmpltor snt att soie, ct i trf, iar
cnd soul meu va afla cum mi-ai vorbit, te va pate nu numai
curtea marial, dar va ordona s fii i biciuit. Cum i-am mai
spus odat, sergent, s te ntorci cnd vei avea un mandat.
Oswald rnji obraznic.
- De fapt am mandatul chiar aici, semnat de nimeni altul
dect lord Helford, nalt magistrat de Cornwall, prin care trebuie
s caut i s prind orice persoan suspect de comiterea
delictelor de tlhrie i contraband.
Summer i smulse hrtia din mn i citi, dar nu-i venea s
cread c semntura era chiar a lordului Ruark Helford,
magistrat.
Cu o deosebit satisfacie pe fa, Oswald pi pragul
conacului Roseland i-i ordon poliistului s-l percheziioneze
pe tnrul St.Catherine. Summer rmase neclintit, stupefiat i
amuit de umilin, asistnd neputincioas la felul cum se
purtau cei doi cu fratele ei, dezbrcndu-l de tot. Evident, gsir
centura pentru bani, care coninea zece mii de lire.
PIRATUL l FRUMOASA LADY 219

- Aceia sunt banii mei, sergent Oswald. Fratele meu, lord


Spencer, i ducea la Londra, ca s achite ipoteca pentru
proprietatea noastr, explic ea stnjenit.
El o privi batjocoritor.
- i de ce nu i-a dus? Explicaia dumitale nu valoreaz
cit o baleg de cal, s-mi scuzai limbajul, lord i lady StCatherine.
- Snt lady Helford, insist ea.
- Iar eu snt ducele de Buckingham, zise Oswald rznd
batjocoritor. Haide, porc tnr, te duc la interogatoriu.
- Nu putei s-l arestai, nu a fcut nimic!, zise Summer
furioas, blocndu-le ieirea.
- Dar nu-l arestez. l duc doar la un interogatoriu. Dac
nu a fcut nimic, va fi eliberat, nu-i aa? spuse el rutcios,
ridicnd n aer centura pentru bani.
- Nu poi s-mi iei banii! protest disperat Summer.
- Nu pot? i cine o s m opreasc?
- Sergent Oswald, mcar vreau s-mi dai o chitan
pentru cele zece mii de lire. Eti un om al legii i, dac trebuie s
o respectm, atunci trebuie s o respeci i dumneata, domnule.
Spunndu-i aceste cuvinte, i arunc o privire plin de ur. Dac
nu-mi eliberezi o chitan, o s-i spun lordului Helford c ai
ncercat s m violezi.
- Uii c am un martor, cea ce eti.
- i pe cine te atepi s cread lord Helford, sergent?
Nici nu-i nchipui ce cea pot s fiu, dac-mi pun mintea.
Absolut forat de mprejurri, mzgli o chitan pentru
bani. Summer era pregtit s mearg la Falmouth cu fratele ei,
dar Spideri zise:
- Cat, e n regul, las-i s m duc la interogatoriu. Dac
pn mine nu m elibereaz, atunci poi veni s drmi
nenorocita aia de nchisoare crmid cu crmid.
n cele din urm ea accept. Va merge imediat la Helford
Hali i-l va ntreba pe domnul Burke dac tia unde se afla lordul
Helford. Dac nu tia, atunci l va ruga s-l contacteze pe Rory n
numele ei.
Capitolul 27

Domnul Burke nu-i putea ascunde uimirea i ocul resimit


pentru modul n care sergentul Oswald se purtase cu ea.
- Ruark trebuie s vin acas mine, milady, dar nu pot
spune dac nainte de cderea nopii. Dac nu va veni, atunci voi
considera de datoria mea s v nsoesc la Falmouth unde voi
depune mrturie pentru faptul c sntei lady Helford, apoi vom
solicita eliberarea fratelui dumneavoastr, spuse el calm.
Summer zmbi n semn de mulumire. Domnul Burke era o
comoar de nepreuit. Era pentru ea ca un tat pe care nu l-a
avut niciodat. Nu e de mirare c ocupa un Ioc special n inimile
lui Ruark i a lui Rory. Dup ce a terminat de mncat, a scos
scrisoarea de la soul ei i a recitit-o. Era misiva cea mai
ofensatoare pe care o citise vreodat.
Dimineaa se trezi brusc i realiz c i petrecuse toat
noaptea n fotoliu. Merse la.Rpseland clare, spernd c Spider
era acolo, dar cu inima tia c nu-1 va vedea. Mhnit i abtut
se ntoarse la conac s discute cu domnul Burke.
- Chem trsura i mergem la Falmouth. Lum cu noi doi
servitori i trebuie s alegei ce camerist v va nsoi. Cred c
ar fi bine s mbrcai rochia cea mai scump, ca s nu se
ndoiasc nimeni c lady Helford le-a fcut o vizit.
- Avei dreptate, domnule Burke. Spunei-i lui Daisy c am
nevoie de ap fierbinte pentru baie. Cum dimineile erau mai
rcoroase acum, se hotr s poarte costumul din catifea crem,
bordat cu negru. Alese o plrie nalt, cu pan de stru, iar ca o
ultim tu i puse brrile din rubine la mna nmnuat i
se privi n oglind. Aa! Cu puin ruj de buze va putea s-i dea
dispoziii chiar i Papei, ca s nu mai vorbim de un sergent cu
faa roie i dorin de rzbunare n creierul lui de gin.
PIRATUL l FRUMOASA LADY 221

Cnd i fcu apariia din Helford Hali trsura, domnul Burke


i servitorii nsoitori ateptau ordinele domniei sale. 0 clip
domnului Burke i pru ru pentru nefericitul sergent Oswald,
ntruct avea s culeag furtun, dup ce semnase vnt.
Trsura opri in faa porii nchisorii Falmouth, iar servitorul
n livrea sri s deschid portiera pentru lady Helford. Vetile
despre sosirea lui Summer ajunser la sergentul Oswald cu mult
nainte ca ea s intre n camera de gard nconjurat de servitori.
Pea cu sigurana i mndria unei pisici siameze, iar cnd o vzu,
sergentul Oswald ncerc un sentiment de nelinite.
Folosi un ton ridicat cnd l vzu i-i fcu semn cu mna, de
parc ar fi fost cel mai nensemnat lacheu. Cu o voce piigiat,
asemntoare cu cea a lui Lil Richmond, i spuse:
- Domnule sergent, cred c l-ai reinut prea mult pe lordul
StCatherine la interogatoriu. Sunt aici pentru a m asigura c s-
a renunat la toate acuzaiile i s-l nsoesc acas. Ah, i sergent
Oswald, te-a ruga s te grbeti, bine?
De fapt Oswald i pierdu rumeneala din obraji. Femeia care
intrase adineauri pretindea c este lady Helford, cnd lordul
Helford venise cu doar cteva minute mai devreme. Summer l
vzu c ezit i nu tie ce s fac, aa c i ddu un ordin:
- Elibereaz-1 pe fratele meu, sergent Oswald.
- Nu pot, rspunse el cu glas stins. A plecat.
- Vrei s spui c l-ai eliberat? ntreb ea.
-Nu. Asear a fost transferat la o nchisoare mai
sigur...pentru c data trecut a evadat...m-am gndit c...asta
este, s-a decis s fie mutat.
- Unde, sergent Oswald ? l ntreb ea pe un ton sec.
- La Newgate, mormi el.
Summer nu nelese prea bine.
- Newgate? Vrei s spui Newgate din Londra?
Oswald ncuviin, posomort. Summer ncepu s ipe. O
cea roie i apru n faa ochilor i i pierdu controlul. Domnul
Burke ncerca s o liniteasc, dar tiind ce loc ngrozitor era
Newgate, se ndoia c o putea consola.
222 VIRGINIA HENLEY

O voce autoritar rsun peste acest schimb de replici.


- Ce naiba se petrece aici? ntreb Ruark Helford cobornc
iscrile de la etajul superior al nchisorii.
Summer l privi consternat. i vzu faa bronzat, deducnc
<c probabil fusese plecat pe mare, iar uniforma bleumarin i
[prul negru- abanos i accentuau prestana autoritar.
- Porcule! Dac aici este mna ta, ticlosule, jur c-mi iau
pistolul i te mpuc!
- Trebuie s-i amintesc, Summe, c toat lumea te crede o
l.ady? o admonest pe un ton glacial.
- Nu, asear sergent Oswald mi-a spus c sunt...trfa ta, cred
c acesta e cuvntul pe care l-a folosit. Dac nu te superi, te rog
s;-i mai spui o dat pentru totdeauna c sunt i soia ta?
-Sergent Oswald, doamna e cu adevrat lady Helford, dei
mu se tie pentru ct timp nc, replic el printre dini. Vrea cineva
s m lumineze spunndu-mi ce se petrece aici?
Summer se mobiliz i explic:
- Vreau s te luminez eu. Porcul sta mi-a arestat fratele i
mi-a furat zece mii de lire.
- Fratele tu a fost arestat din nou? Pe toi sfinii, dar ce mai
p unei la cale voi doi? ntreb nfuriat.
Ea i rspunse tot printre dini, pe un ton periculos de
liinitit:
- Fratele meu ducea banii la Londra, pentru a rscumpra
ipoteca pentru Roseland, dar acolo a constatat c un arlatan
ticlos cumprase moia pe la spatele nostru. Nemernicul acesta
s- a oferit cu mrinimie s-mi permit s locuiesc la Helford Hali
p'n la anularea cstoriei, iar dup aceea tot el mi va permite
s locuiesc la Roseland. i ca s pun capac la toate, nenorocitul
a ttrimis un lacheu care l-a dus pe fratele meu la Newgate.
Pe chipul domnului Burke, care rmsese fidel lng
Suimmer, se putea citi indignarea.
- Newgate? repet Ruark nedumerit. Trebuie s fi fost o
greeal. Dei nu am nici o putere juridic la Londra, voi ncerca
s gsesc o rezolvare.
PIRATUL l FRUMOASA LADY 223

- Domnule, ai fcut deja destul. Nici nu vreau i nici nu am


nevoie de ajutorul tu! Carol mi-e prieten apropiat. La ce naiba
mii folosete un lord, cnd pot obine favoruri de la un rege? Se
sgetau cu privirea i ura reciproc nu putea fi mascat. Summer
tia ct l rnise cu ultimele cuvinte. Lui Ruark i venea s o
liiciuiasc, apoi s o posede, iar dac ar fi fost acas, le-ar fi fcut
pe amndou.
Ultimele vorbe erau pentru Oswald:
- Cele zece mii de lire ale mele, sergent...te rog nu atepta s
cred c le-ai trimis i pe ele la Newgate.
Ruark l admonest cu o privire tioas, fcndu-1 s se dea
un pas napoi. Descuie un sertar i scoase centura cu bani. n
aceste secunde glasul tuntor al lui Ruark i rsun n urechi:
- Sergent Oswald, la mine n birou imediat!
Summer i neca suprarea n strngerea lucrurilor ei i
pe cele ale fratelui ei de la Helford Hali i de la Roseland. Era
contient c trebuia s-i cear sprijin lui Rory Helford, aa c-1
rug din nou pe domnul Burke s ncerce s-l contacteze pe
Black Jack Flash. Dup ce vzu totul mpachetat i pregtit, se
ntinse pe pat ncercnd s-i liniteasc inima. Mai avea puin
i ceda nervos. i fcea griji pentru Spider, care zcea n
nchisoare la Newgate, nconjurat de orori pe care putea doar s
i le imagineze.
Silueta zvelt, bine cldit a lui Rory Helford ptrunse n
dormitorul ei, iar uvia argintie, semnul lui distinctiv, l fcu
uor de identificat chiar i n ncperea slab luminat.
- Rory, toat ziua m-am uitat dup tine. Pierdusem orice
speran.
- La adpostul nopii mi fac treaba cel mai bine, spuse el
zmbind.
- Rory, nu am la cine s apelez. M duci la Londra?
El rse ncntat, o lu n brae i o nvrti de cteva ori.
- La ultima noastr ntlnire i-am spus eu c inevitabil vei
pleca pe mare cu mine. i sopi la ureche: nu te pot convinge s
plecm n Marea Baltic sau pe nsorita Mediteran?
224 VIRGINIA HENLEY

Ea ncepu s dea din picioare i halatul i alunec de pe


umeri, lsndu-i la vedere pulpele perfecte.
- Las-m jos imediat, Rory. Trebuie s ajung la Londra
fiindc fratele meu a fost trimis la nchisoarea Newgate.
El observ toate bagajele adunate i pregtite de drum.
- Of, totul este ntr- o mare i afurisit ncurctur, se tngui
ea. L-am trimis pe fratele meu, Spencer la Londra ca s
rscumpere ipoteca, dar se pare c afurisitul tu frate a fost cu
un pas naintea noastr. A cumprat proprietatea noastr pentru
el. Cnd fratele meu s-a ntors la Falmouth cu vaporul, a fost
urmrit pn la Roseland. Soul meu este eful unui porc, numit
Oswald. Cnd acesta l-a dezbrcat i percheziionat pe fratele
meu, desigur c a gsit banii la el. A jurat c l ia cu el doar pentru
un interogatoriu, dar nu s-a mai ntors i am descoperit c l-au
trimis la Newgate. Ruark era i el la Falmouth. Cum a putut
permite s se ntmple asta? Era o vreme cnd mi-a fi pus viaa
zlog pentru el. Cum am putut s m nel att de mult n privina
unui caracter ?
Rory o ls uor pe podea.
- Pe mine m citeti ca pe o carte deschis.
- Ce vrei s spui? ntreb ea.
Fcu semn spre muntele de bagaje.
- Erai foarte sigur c voi veni s te iau, frumoasa mea.
- Nu, sincer, am crezut c m-ai iubit apoi m-ai prsit.
- Cat, scumpa mea, dac tu crezi c scurtele noastre ntlniri
pot fi numite iubire, nseamn c mai ai foarte multe de nvat.
Cuvintele lui revolttoare i strnir nite senzaii greu de descris,
mai ales c i aminti delicioasele plceri interzise pe care gura
lui i le provocase trupului ei rvit.
- Rory, i jur c nu voi mai comite i alte pcate cu tine,
spuse ea decisiv.
- Atunci vei rspunde pentru sperjur, nu-i aa? rosti el cu un
surs ptima, senzual. Acum vei fi sub protecia ntunericului,
dar nu vom ridica ancora pn la fluxul de diminea...vocea lui
PIRATUL l FRUMOASA LADY 225

se stinse ntr-o invitaie carg lsa de neles ce avea s se


ntmple n acel rstimp.
- Ai de gnd s m iei ca pe o prad, cum fac piraii, nu-i aa?
Se apropie de ea i-i ls uor capul pe spate ca s-l
priveasc n ochi. n acele clipe i se pru brbatul cel mai
tlezirabil i senzual din lume. 0 cuprinse ncet cu braele lui
puternice i o privi intens:
- Cat, nu fii ipocrit. Cnd sntem la civa metri unul de
cellalt trupurile noastre i url dorinele. tii c, dac pui
degetele i m atingi, snt tare ca marmura...iar eu tiu c, dac
te ating acolo cu degetele, tu eti umed i fierbinte ateptndu-
m. Ne potrivim perfect, ca prin vraj, exact cum teaca se
potrivete cu sabia pentru care a fost conceput.
Cu aceste cuvinte se apropie i o srut. Era pecetea unui
gest de dominare i supunere, la care amndoi consimeau,
fiecare cu rolul ales.
- Vreau s existe numai adevr ntre noi doi, murmur el cu
buzele nc lipite de gura ei.
- Am terminat-o cu Ruark, mrturisi ea.
- Te iubesc, Cat, declar el.
Capitolul 28

- 0 s duc totul afar i trimit doi biei din echipaj s aduc


i cuferele. Eti gata? o ntreb el nerbdtor.
Ea se nvlui n mantia neagr, lu cutia cu bijuterii, n care
inea rubinele. El spuse:
- Multe femei nu ar prsi att de uor Helford Hali i un
titlu. Se pare c eti gata s pleci fr nici o privire napoi.
- Lucrurile nu snt importante pentru mine, Rory. Oamenii
conteaz. mi va fi dor de Ebony, dar de el i de ponei vor avea
grij cei de la grajdurile Helford.
Spre surprinderea ei apru domnul Burke care l ajut pe
Rory s-i scoat cufrul Ia poart. Ea i strnse mna cu cldur,
mulumindu-i pentru tot ce fcuse pentru ea, apoi i lu rmas
bun.
- Nu e la revedere, milady, ci doar ciurevoir. S avei drum
bun i vntul mereu din pup, iar Dumnezeu s v protejeze cu
puterea Sa.
Phantom nu era ascuns pe Helford River, ci pe dup o stnc,
ateptnd fluxul. Dup ce ajunser la bord n siguran, el i
spuse:
- tii drumul spre cabina mea. O clip ea ezit. Rory Helford
nu o ruga. Era corabia lui i el era comandantul. Dac acum avea
s mearg n cabina lui, i ddea consimmntul pentru tot ce
avea s se ntmple ntre ei n aceast noapte. Trase aer n piept
i merse calm spre cabina lui Black Jack Flash. Rmase n
antreul cabinei, fiindc deocamdat nu putea s dea cu ochii de
patul cu cuvertura roie, de mtase.
Rory Helford era mult mai relaxat i informai dect fratele
su, Ruark. Cteva lucruri zceau aruncate neglijent i acest
PIRATUL l FRUMOASA LADY 227

detaliu o fcu s-l ndrgeasc i mai mult. Lord Helford era att
de strict cu toate, nct nu-i permitea s nu respecte regulile. Lu
de jos o vest din piele neagr i o duse la ifonier. Cnd deschise
ua acestuia vzu c fiecare articol de mbrcminte era fie alb,
fie negru. Desigur, fuseser alese intenionat aa, pentru efectul
dramatic. uvia aceea alb contrastnd pe pletele lungi,
ondulate i negre care-i cdeau pe umeri avusese mereu un
impact maior asupra ei ori de cte ori l revedea. Hainele adugau
i ele o not de contrast.
Cnd n sfrit i auzi paii pe culoar, o cuprinse panica. El
deschise ua, iar umerii si lai ocupar tot ancadramentul. O
privi cu dragoste i ntinse o mn spre ea. Calm, ncreztoare,
i puse mna firav pe a lui i, spre marea ei surprindere, nu o
conduse spre pat, ci o trase spre el i o duse pe punte.
Merser tcui spre balustrad. Stelele semnau cu nite
diamante mprtiate pe cerul de catifea bleumarin. Briza se juca
prin prul lui Summer, iar corabia trosnea nfundat, pe cnd
valurile se auzeau plmuind-o repetat. Era o noapte superb, iar
ei i se puse un nod n gt, aa c se ntoarse spre Rory:
- M tem pentru Spider.
- tiu, o liniti el cuprinzndu-i umerii cu braele ntr-o
mbriare protectoare. Nu te voi mini, iubito. Newgate nu e o
coal de duminic. Unele pri snt mai bune dect altele,
desigur, aa c depinde unde a fost cazat. Singurul avantaj este
c-1 vei putea vizita i da nite bani. Crede-m, locul nu e o cas
de binefacere, aa c trebuie s plteti pentru orice i pentru
toate. A dori s am au grij de toate n locul tu, doar c nu voi
fi la Londra, din pcate, va trebui s ajung n Olanda.
- M voi duce la rege, se confes ea.
- Scumpa mea, snt sigur c regele te va ajuta, slbiciunea
lui snt femeile frumoase, dar ine minte c el le datoreaz celor
din neamul Helford foarte mult. Nu-i da mai mult dect doreti,
orice ar fi, o sftui el.
- Mulumesc pentru sfaturile bune, murmur ea mai
linitit.
228 VIRGINIA HENLEY

- Cat, sper c nu trebuie s te avertizez n legtur cu


Londra, nu-i aa? Ai mai fost acolo i altdat? tiu c ai mai mult
tupeu dect ncape n tine, dar oraul i locuitorii lui sunt att
murdari, ct i destrblai i nu doar trfele snt pline de boli;
putrezi snt i jumtate dintre nobilii de la Curte.
- Nu-i nevoie s m pui n gard n legtur cu rutatea lor.
- Nu e vorba de rutate. Tu i cu mine sntem ri. Acolo e
ceva diabolic. E o mare diferen.
- Voi avea grij, promise ea.
- Voi veni s te vd la mtua Lil Richwood de ndat ce
revin din Olanda. O lu de mn. Acum hai s te conduc la culcare,
iubito. Mai vorbim n pat.
Cnd rmase dezbrcat, el privi spre cer ca i cnd ar fi
intrat ntr-o trans, iar ea l apostrof.
- Rory, faci asta ca s-mi provoci rsul.
- i de fiecare dat reuesc, zise el.
Cu sfial se urc n pat lng el, dar el o trase i o potrivi ntre
picioarele deprtate. O mngie pe pr i-i opti ceva la ureche.
Greu de crezut, dar el chiar voia s stea de vorb.
- Cat, iubito, miezul relaiei i legturii dintre un brbat i
o femeie este sexul, dar eu doresc ca noi s avem mai mult dect
att. Eu i voi drui toat dragostea i veselia pe care le vei putea
primi, dar mai snt i alte lucruri pe care pot s i le ofer. Ai
nevoie de nelegerea mea, de prietenia mea; ai nevoie de banii
mei, de puterea mea; dar mai presus de toate, exact acum ai
nevoie de protecia mea. n aceast sear, mai mult dect orice
altceva pe lume, ai nevoie s fii inut n brae.
Ea se ls pe spate, ocrotit de brbatul puternic de lng
ea, apoi nchise ochii. Se gndi, Doamne, Rory Helford, te-a putea
iubi att de uor. Iar el continua s-i opteasc la ureche:
- Nu voi putea fi mereu lng tine, dei mi-a dori s fie altfel,
dar n aceast seara snt aici pentru tine. Te voi asculta, dac vei
dori s-mi vorbeti, voi fi leagnul tu,, dac vei cuta confort i
sprijin...iar dac vei dori s uii de toate, o s facem dragoste pn
ce vei uita de tine.
PIRATUL l FRUMOASA LADY 229

n urmtoarele trei ore le fcu pe toate. Summer adormi n


luatele lui puternice, iar el rmase n pat toat noaptea. Era
prima noapte cnd dormea i ea linitit, fr griji i fr
comaruri.
n zori, cnd deschise ochii, ncerc s se ridice din pat, dar
o cuprinse o grea cumplit. Se rug s-i treac. Nu credea c
va mai supravieui ruinii dac avea s mai vomite o dat n
cabina lui. Gemu chiar cnd Rory intra n cabin cu o tav
pregtit cu micul ei dejun.
- Doamne, te rog, ia mncarea din faa mea dac nu vrei s.
m mai fac de ruine o dat.
El ls tava de-o parte i veni lng pat. O mngie pe cap i
ncepu s rd:
- Femeia unui pirat nu poate suferi de mal de mer, nu se
cuvine.
- De obicei snt un bun marinar, zise i ea.
El o acoperi cu ptura.
- Stai ntins pn-i mai trece. Nu ne grbim. Trebuie s
ajung la Londra la miezul nopii, apoi vom pleca imediat. Nu
ancorez niciodat acolo - e ca o capcan. Merg s-i aduc nite
biscuii uscai i puin vin rou sec.
- Ochii ti au culoarea smaraldului, i zise ea.
- De fapt, snt mai mult ca ai ti, cprui: marea le d o tent
verzuie. Pe uscat snt cprui i obinuii.
- Rory Helford, la tine nu e nimic obinuit, te dai mare ca un
pun. i reveni starea de grea aa c nchise ochii. Cnd el
nchise ua cabinei, o fraciune de secund Summer avu un gnd
pe care dorea s-l alunge cu desvrire: de un lucru era absolut
sigur, nu era nsrcinat!
Mai trziu, spre dup amiaz, ncepu s-i revin, aa c
merse pe punte ca s respire aerul curat i briza marin. l
admir n secret pe Rory. Era al naibii de chipe. Rdea cu bieii
din echipaj, arunca glume n stnga i n dreapta, dar totui, ea
tia c ntr-o lupt el ar fi fost un adeversar periculos.
230 VIRGINIA HENLEY

nainte de a face dragoste, n cabin, o inu lng inima sa:


- Jur-mi c vei pleca pe mare cu mine oricnd voi veni dup
tine.
- Jur, Rory, rspunse ea.
- Cnd nu voi mai suporta s fiu desprit de tine, voi veni
s te iau. Juri c vei lsa totul i m vei nsoi? dori el s tie.
- Da, da, da, fcu ea legmnt.
Capitolul 29

Intrar pe cursul Tamisei la ora patru dimineaa. Londra era


un ora care nu dormea niciodat, iar la patru dimineaa moia
un pic, nainte de a se ntinde la cinci, ca s nceap o nou zi
chiar n centrul lumii.
Rory nchirie o trsur, ncrc n ea toate bagajele ei, apoi
trase de timp cu ultimele srutri de rmas bun.
Summer sosi acas la mtua Lil odat cu lptreasa, la ora
cinci. Lady Richwood dormea nc, aa c Summer urc ncet n
camera unde mai fusese cazat i i spuse cameristei s nu o
deranjeze n urmtoarele cinci ore.
La ore zece fix Lil Richwood intr n camer ca o briz de
aer curat.
- Draga mea, ce dor mi-a fost de tine. Trezete-te i
povestete-mi totul!
Summer deschise ochii i ncerc s se ridice, dar
instantaneu o cuprinse greaa. Gemu scurt i se ntinse la loc.
- Draga mea, ai greuri matinale! ce fat istea eti s-l
aduci pe lume deja pe urmtorul lord Helford, continu ea.
- Nu, Lil, sigur nu snt nsrcinat, ncerc ea s o conving.
- Cnd ai avut ciclul ultima dat? ntreb Lil pe un ton practic.

- Banii mi-au transformat viaa ntr-un iad. Acum am bani


s-i ngrop i asta nu-mi rezolv nici o problem.
- Nu-i chiar aa, draga mea. Cu siguran banii vor uura
viaa fratelui tu. Va trebui s avem grij cum ne mbrcm
pentru Newgate.
Locul colcie de hoi i datornici.
- Adic vrei s vii cu mine? o ntreb Summer surprins.
232 VIRGINIA HENLEY

- Cum s nu, draga mea. E la mod s vizitezi locul acela. Se


numete mndria i bucuria lordului Shaftsbury. Acolo gseti
toat gama. De la somptuos la hazna. Cnd un nobil este prins
c a comis o crim, el triete n lux i pltete pentru a i se aduce
totul: de la mncare la amante.
Hoii la drumul mare, ghinionitii care snt prini, snt
judecai, iar rudele pltesc ca s-i viziteze. Chiar circula o glum
i anume c o anumit amant a regelui pltea ca s se culce cu
ei doar de dragul emoiilor provocate. Locul acela puea oribil
cnd i-au decapitat pe cei treisprezece condamnai pentru
regicid, dup omorrea tatlui regelui. Capetele lor au fost puse
n vrful epuelor pentru a decora Podul Londrei, dar mai nti
au fost trimise la Newgate, pentru fezandare, dup care trupurile
lor au fost aruncate ntr-un pu - scuze, drag, am uitat de
greurile tale. Lil fcu o pauz, apoi continu:
- E n spatele catedralei Sf Paul, putem lua trsura pe care o
vom lsa pe Paternoster Row. S nu pori bijuterii, ns hainele
noastre trebuie s arate c avem bani. Dac l-au dus n partea
cu deinuii de drept comun, acolo nimeni nu mic. Au toi
gleznele i ncheieturile minilor intuite n lanuri. Totui, nu e
tratat att de ru ca femeile. Nu-i nchipui ct de barbar se
poart cu bietele femei acolo. Bietele nefericite care rmn
nsrcinate nefiind mritate snt biciuite pe strzi i trte din
crue. Sunt dezbrcate de la bru n sus. Cteodat lorzii i
doamnele de la curte se distreaz pe seama lor i merg s le
vad. Draga mea, iar m-a luat gura pe dinainte, cnd tu eti
gravid.
Summer oft profund. Chiar nu mai avea nici un rost s
continue s nege c e nsrcinat, fiindc Lil credea doar ce voia
ea s cread.
- Hai s vedem, vom avea nevoie de plrii cu voalet ca s
nu fim recunoscute. Pe cap va trebui s purtm nite plase
speciale, ca s nu lum purici. n sn va trebui s ne punem nite
bile cu arome ca s nu leinm de duhorile de acolo. Pe tlpile
PIRATUL l FRUMOASA LADY 233

pantofilor avem nevoie de nite saboi de lemn, pentru a ne


nla i ca s nu ne murdrim fustele de noroi. 0 s te simi mai
nalt dect dac ai purta pantofi cu tocuri nalte!
Trsura le ls la treptele nchisorii Newgate, aa c nu
avur de mers mult, ns Summer observ c apa care se scurgea
prin rigolele dinspre nchisoare era murdar i puricii de la
suprafa formau o pelicul neagr. Btur i poarta se deschise
cu un declic metalic sec.
Locul de primire era o curte interioar unde prizonierii care
nu erau periculoi se puteau aduna i socializa. Un fel de
pasarel nlat pe nite schele nconjura perimetrul, iar de
acolo, de sus, gardienii supravegheau ce se petrecea jos.
Summer observ feele celor care se plimbau, spernd s-l
vad pe fratele su. Simea orice, numai speran nu.
Cnd vzu unde era inut fratele ei, nu o deranj att faptul
c era o celul mare, care puea a urin i excremente, ci o
ngrozir chiriaii acesteia. Un grilaj de fier ruginit separa
femeile de brbai, iar ea l zri imediat pe fratele ei. Toat faa
i era plin de zgrieturi. Avea un ochi vnt, buza spart i
umflat. Se apropie de ea plin de mnie i-i zise:
-Cat, pe toi dracii, ce caui n gaura asta? i interzic s mai
vii vreodat aici. Lil, mcar tu cred c ai mai mult minte dect
ea, ce naiba.
Ar fi trebuit s apelai la un intermediar.
- Gardienii i-au aranjat faa n halul acesta, Spider?
- Nu. A trebuit s-i bat mr pe civa prizonieri.
Summer i vzu pe cei doi care stteau ntr-un col
sngernd. Alii stteau goi pe nite grmezi de paie murdare.
- De ce? Credeau c ai bani? ntreb ea cu naivitate.
Nu avea nici un rost s-i explice modul de trai al celor de
acolo. Pentru nimic n lume nu avea de gnd s-i mrturiseasc
de cte ori trebuise s se protejeze de viol att ziua, ct i noaptea.
- Doamne, promite-mi c nu mai vii niciodat, draga mea. I-
ai spus lui Ruark ce a fcut Oswald?
234 VIRGINIA HENLEY

- Nici s nu mai pronuni vreodat numele acelui brbat. Nu


a fcut nimic ca s-l mpiedice pe Oswald s te trimit aici.
- Ba nu tia nimic de asta. Oswald a aflat c Ruark vine la
nchisoarea Falmouth i a trebuit s scape de mine nainte s
ajung Ruark, Cat. Nu ar putea face o asemenea nemernicie. Doar
e soul tu, pentru Dumnezeu!
- Nu pentru mult timp. Aa sper. Vreau s merg la rege. Te
voi scoate de aici ct de repede pot, i jur!
- Venii cu mine, domni, ca s-mi dai paralele mele, zise
temnicerul. Summer i ls fratele n celula comun, sub
supravegherea gardienilor ce defilau pe pasarel. Cnd ea
protest mpotriva sumelor enorme care i se cereau, temnicerul
zise morocnos:
- Aici nu facem pomeni, s tii.
La plat fuseser puse i folosirea pioarului de piatr de
dou ori pe zi, iar drept memento, omul mai adug zece ilingi
pentru "bortura ei. Ea i plti douzeci de ilingi pentru ca
fratele ei s beneficieze singur de o celul cu ap pentru a se
spla i brbieri, iar toate mesele s i fie aduse acolo. l anun
c va reveni sptmna viitoare dac nu avea s fie eliberat.

n clipa cnd ajunse acas la eleganta reedin din strada


Cockspur, Summer ceru s i se pregteasc baia. Rug camerista
s i spele fiecare pies cu care fusese mbrcat. Apoi se frec
bine pe tot corpul i pe cap, ca s scape de mirosul locului care
o bntuia i acum.
Un mesaj sosi de la Edward Progers, iar lady Helford era
anunat c, dac binevoia s vin la grdina privat de Ia
Whitehall a doua zi seara, ntre orele unsprezece i miezul nopii,
avea toate ansele s fie primit de Majestatea Sa.
De fapt regele i acordase o ntrevedere privat prietenului
su Ruark Helford, i cei doi aveau la dispoziie o or i jumtate
pentru afacerea lor.
- Olandezii i-au pregtit dou convoaie de rzboi. Vor s se
lupte cu navele noastre din America n apele costale de la New
PIRATUL l FRUMOASA LADY 235

Amsterdam, iar navele companiei noastre Indiile de Est vor fi


atacate n afara apelor costale din Guineea african. Michael de
Ruyter rspunde de flota din Guineea. El este un geniu pe mare,
s nu v ndoii de asta, l anun Helford.
- Paza bun trece primejdia rea. Sntem n rzboi, dei el se
desfoar n porturi ndeprtate. 0 s fac tot posibilul s dublez
numrul de nave, dar cred c ar fi mai bine s construim corbii
mai multe. Inevitabil vom suferi pierderi. Carol i scoase peruca
i se scrpin pe cap. Se uit la prul negru, bogat al lui Ruark.
i tu pori aa ceva? l ntreb nedumerit.
- Ursc nenorocirile astea. Eu mi port propriul pr, Sire, zise
Ruark rznd cu elegan.
- Cic snt n mare vog la curtea Franei, zice sora mea, iar
prul mi-a albit ru n ultima vreme, aa c e grozav s-mi scot
chestia asta i s m pot scrpina pe cap.
- Sire, ca ntr-o comedie a erorilor la sediul meu din
Falmouth fratele mai mic al soiei mele, Lord St.Catherine, a fost
arestat i trimis la Newgate. V cer permisiunea s-l eliberez.
- Arestat pentru contraband? rse Carol. Fr ndoial
lucreaz pentru controversatul dumitale frate. Vorbete cu
Shaftsbury, s-i scrie el un bilet de eliberare pentru tnrul
ghinionist.
- V mulumesc, Sire, lady Helford se va liniti.
- Eti un mare norocos, Helford. Soia mea crede c dor
mitorul este pentru a umple pereii de tablouri pioase cu sfini.
Ruark fcu o plecciune i i aminti s-i comunice lui Carol
ceva ce alii probabil i ascundeau.
- M tem c n Londra a izbucnit ciuma i se tot
rspndete.S-au primit rapoarte despre boal la bordul unor
nave.
- Nenorocire! Auzisem ceva zvonuri, dar nu erau confirmate.
S sperm c se va opri n zona docurilor. 0 s vorbesc cu
Sandwich; Biroul Naval ar trebui s impun carantin tuturor
navelor suspecte de urmele bolii.
- Noapte bun, Sire, zise Ruark apoi fcu o plecciune.
236 VIRGINIA HENLEY

- Stai. Vin i eu cu tine. Camera ta e jos, lng terenul de


bowling, nu?
Ruark ddu din cap afirmativ, tiind c regele se ndrepta
spre camera Barbarei, dei trecuse de miezul nopii.
Summer se trezi n zori i de data aceasta cu stare de
grea. n sfrit se obinuise cu realitatea incontestabil c urma
s aib un copil. Avusese relaii intime cu Ruark, dar i cu fratele
acestuia Rory, dar nu avea nici o idee despre cum putea ti cine
este tatl copilului. Acest adevr era att de ocant, nct nu putea
s-l accepte. Acum, cnd n sfrit trebuia s-i fac fa, i era
ruine de ea nsi. Se simea ngrozitor i nu se putea destinui
mtuii Lil. 0 va lsa s presupun c este copilul lordului
Helford, ca i restul lumii, desigur. Totui nu la fel de lmurit
era Summer n privina dezvluirii adevrului lui Ruark, sau lui
Rory, n aceeai privin. Pentru moment avea de gnd s-i in
gura nchis.
Dac tot urma s fie mam, trebuia s fac anumii pai
pentru a-i asigura bunstarea ei i pe cea a copilului. Primul
gest era s depun banii n siguran, undeva unde vor primi
dobnd. Solomon Storm era singura persoan la care se gndi.
mbrc un costum foarte elegant, cu plrie i mnui asortate
i ntreb dac poate folosi trsura.
Cum avea asupra ei o mic avere de douzeci de mii de lire,
pe care voia s-i dea n pstrare cu dobnd lui Solomon Storm,
lu cu ea doi servitori ai mtuii Lil, pe cei mai nali. Fusese
poftit nuntru, unde i se aduser buturi, apoi trecur la
afaceri. Solomon Storm i se adres cu apelativul lady Helford de
attea ori nct ncepuse s neleag ct de influent era acest
nume la Londra.Mai trziu i spuse :
- Lord Helford a dorit s v impresioneze, achitnd ipoteca
pentru Roseland, zise bancherul ncntat c avusese i el un rol
n tranzacie.
- Oh, da, chiar m-a surprins, replic Summer, nedumerit de
ce toat lumea credea c gestul lui Ruark fusese de fapt un cadou
pentru ea.
Capitolul 30

Lordul Helford ajunse la casa din strada Cockspur cu un


amalgam de sentimente. Spera ca soia lui s nu-i mai trnteasc
iar ua n nas, totui tia c risc mult mai mult dect limba
ascuit a lui Summer, pentru a o ine departe de avansurile
erotice ale Regelui.
- Milord, tocmai a plecat, zise mtua Lil Richwood arznd
de nerbdarea de a-i pune cteva ntrebri. Intr, te rog i
servete ceva de but, dragul meu domn, apoi potolete-mi
curiozitatea.
- Ea ce i-a spus? o ntreb direct.
- Ei, nu pot s fac o list cu toate greelile comise de tine,
Ruark, dragul meu, dar eu am fcut-o pe avocatul diavolului. I-
am spus c totul a fost o nenelegere copilreasc...i c nu ai
putea n veci s-i dai un picior n fund, lsnd-o fr o
lecaie....mai ales acum, n starea ei... Lil nu-i termin fraza, ca
i cnd realizase c o luase gura pe dinainte, dei nu ar fi trebuit.
- Ce stare? ntreb el repede. Este cumva...?
- Ea jur c nu este, spuse Lil ridicnd braele a neputin.
- Unde a plecat? ntreb el.
- A luat trsura spre ora. Nu cred c vine prea curnd,
milord.
- O s-i scriu un bilet, zise el hotrt. Poate e mai bine ca azi
s nu ne vedem. Avem talentul acela nefericit de a ne etala
temperamentul vulcanic cnd sntem n aceeai ncpere. Goli
paharul i refuz nc unul. Am fost la rege i la Shaftsbury n
legtur cu tnrul Spencer. Am aranjat s fie eliberat, aa c nu
mai trebuie s se adreseze ea Majestii Sale pentru aceast
problem.
238 VIRGINIA HENLEY

Lil i aduse hrtie i o pan, iar el o inform pe Summer c


sub nici o form nu mai era oportun intervenia ei la rege
pentru a-i cere favoruri.
- Cnd va afla ce ai fcut pentru fratele ei, snt sigur c te va
ierta pentru toate, dragule, zise mtua Lil.
- Trebuie s-mi cer iertare pentru cteva lucruri pe care i le-
am spus, explic el, astfel poate vom lua totul de la nceput. i
nmn scrisoarea doamnei Richwood, iar aceasta o duse imediat
sus, n camera lui Summer i i-o aez pe un birou elegant, la loc
vizibil.
Dup vizita la Solomon Storm, Summer merse la
cumprturi. i cumpr pentru ea nite zorzoane de prins
prul i o pereche de cercei lungi, ns pentru Spider cumpr
spun, prosoape, lam de ras, lenjerie, cmi, pantaloni, sacouri
i veste, acestea fiind ultima mod la Paris. tia c mai erau multe
ore de ateptat pn va ajunge la poarta grdinii private, aa c
zbovi calm printre attea articole aduse din lumea ntreag.
Magazine cu peruci, tutungerii cu aromele masculine
atrgtoare, mnui franuzeti, dantelrese, fierari, curcubee
de culori n vitrinele negustorilor de cristaluri veneiene sau
piele din Maroc. Pn se ntoarse la reedina din strada
Cockspur, Lil era deja pregtit s fie condus la balul dat de lady
Somerset.
Summer fcu o baie i se tot gndi ce inut s poarte.
Lu o cin uoar: carne i fructe, refuznd vinul fiindc avea
nevoie de o minte limpede la aceast ntlnire. Nici nu observase
scrisoarea de la soul ei aezat frumos pe birou.
La aceast or monden lordul Helford tocmai o lua pe o
scurttur prin St. James Park spre palat, unde avea o afacere cu
cancelarul Hyde. Nu-i veni s cread cnd vzu c Edward
Progers sttea de vorb cu o tnr mbrcat elegant, care
semna surprinztor de mult cu soia lui. Era furios. Evident c
ea ignorase scrisoarea prin care el o rugase s nu-i cear favoruri
regelui, dar ce-1 nfuriase cel mai mult era metoda aleas de ea
pentru ntlnire.
PIRATUL l FRUMOASA LADY 239

Era un rendez vous aranjat prin petele lui Carol, Progers!


In s ajung la grdinile private, Summer dispruse nuntru.
Merse pn la apartamentele regelui, unde nu vzu pe nimeni,
cu excepia celor doi membri ai grzii regale, care pzeau
arcadele. Se hotr s o atepte, chiar dac avea s dureze toat
noaptea. Se strecur n spatele unei nie din perete i se lipi cu
spatele de zid.
Progers o duse pe Summer prin cele trei saloane pn ajunse
la o u la care btu discret, fcu o plecciune, apoi se retrase,
lsnd-o cu soarta ei. Imediat se deschise ua i Carol nsui
apru n prag; era mbrcat informai, cu o cma alb, cu mneci
lungi i o vest de brocart. Faa i se nsenin cnd o vzu. i srut
mna cu o elegan debordant. Fr ndoial, Carol era cavalerul
cel mai fermector din ntreaga ar.
Cnd o ajut s-i scoat pelerina, ea i observ degetele
lungi, ngrijite i pline de inele. Avea minile mari i puternice,
ca ale unei persoane capabile s depun munc fizic, precum
un ran. Manierele sale totui erau impecabile. Carol nu zbovi
prea mult cu minile aproape de femeia pe care dorea s o
seduc. El se baza exclusiv pe farmecul lui n aceast
ntreprindere.
Summer fcu o reveren, iar Carol o ridic imediat.
- Nu e nevoie, draga mea, cnd sntem doar noi doi.
- Majestate, v mulumesc pentru c m-ai primit aa
repede.
- Lady Helford...Summer, e o plcere. Te rog s nu mai rmi
strin de curte acum, cnd te afli la Londra.
- V mulumesc, Sire, murmur ea, ntrebndu-se cnd i-ar
putea solicita ajutorul fr a prea nepoliticoas.
- Permite-mi s te servesc eu nsumi. Bei cu mine un pahar
de Porto? o ntreb, conducnd-o spre un fotoliu, iar dup ce ea
se aez, el rmase lng emineu, contemplndu-i frumuseea.
Camera era decorat cu mobil scump, tablouri i obiecte de
art care debordau de opulen.
240 VIRGINIA HENLEY

Summer era bucuroas c nu o primise n dormitor. Ochii i


se pironir asupra unei capodopere de pe perete, i ntreb
imediat:
- Acela e un Raphael?
- Da. Tatl meu a avut cea mai mare colecie de art din
Anglia. Uzurpatorul acela nenorocit a vndut la pre de nimic
opere inestimabile, de parc ar fi fost nuci. mi dau silina s
recuperez ntreaga colecie a tatlui meu cu Raphel, Titzian,
Guido i alii.
- i noi am avut un Raphael la Roseland, dar tata a pierdut
totul la jocurile de noroc, zise ea cu candoare.
- Mda, am fost i prin i ceretor, aa c tiu cum e s-i vinzi
motenirea de familie pentru scopuri practice, dar s le sacrifici
pentru pariuri e o obscenitate.
- Sire, nu v pot solicita un favor, fr a v putea oferi ceva
la schimb; mndria nu mi-o permite.
El rse i privirea lui de jad o fixa.
- Mndria e un lux pe care uneori nu ni-1 putem permite.
Summer, tu nici nu m lingueti, nici nu flirtezi cu mine, aa cum
fac celelalte femei, aa c va trebui s presupun c nu-mi oferi
plata obinuit. Spune-mi, ce pot face pentru tine?
- Fratele meu a fost pe nedrept ncarcerat la Falmouth i
trimis la Newgate. Ieri am fost acolo, sire i mi s-a frnt inima
cnd am vzut n ce stare era.
- Drgua mea, Ruark a vorbit deja cu mine despre acest
aspect. I-am permis s-l elibereze pe fratele dumitale. Ea pru
att de surprins, nct rmase fr replic. Nu ai discutat cu soul
tu?
- N-nu, sire, credeam c este la Falmouth.
- Ei, fr ndoial, vrea s-i fac o surpriz.
- P-poate, opti ea.
- Cred c e aici, la Whitehall n seara aceasta.
Gndul c lordul Helford ar fi putut-o vedea cu Progers o
nspimnt.
- V mulumesc pentru bunvoina artat fratelui meu.
PIRATUL l FRUMOASA LADY 241

Majestate, nu voi uita asta niciodat. Noapte bun, sire.


El o ajut s-i pun pelerina i o srut nevinovat pe frunte.
Au revoir, Summer.
Plec singur i trecu prin cele trei saloane, dar Edward
Progers nu aprea de nicieri. Enervat, presupuse c ticlosul
i nchipuise c toat noaptea ea va rmne cu regele. Iei pe un
culoar slab luminat i un brbat sri din ntuneric, blocndu-i
trecerea. Groaza i umbri chipul.
- Ruark, s tii c nu este ce crezi, milord, explic ea.
Nu-i vedea faa din cauza ntunericului. O privi cteva clipe
n tcere, se stpni ct putu de bine i rspunse:
- Te cred. Dac eu a fi fcut dragoste cu tine, o or nu m-ar
fi satisfcut ...bnuiesc c nici pe Carol.
Ea voi s dea o replic tioas, dar rezist.
- i mulumesc pentru intervenia la rege pentru Spencer.
Eram nnebunit de grij pentru el.
- Nu ai primit scrisoarea de la mine? ntreb el.
- Ce scrisoare?
- Am venit azi n strada Cockpur s te vd. I-am dat doamnei
Richwood o scrisoare pentru tine.
- Pn ce am ajuns eu acas, ea plecase deja la o serat.
- Nu putem vorbi aici. Summer, am nite camere aici, la
Whitehall. Vii cu mine, s stm de vorb?
Era uluit c nu ipase le ea i nu o jignise. Prea c e n
toane bune. Poate mai erau i alte lucruri de aflat despre
ncarcerarea fratelui ei.
- Vin doar pentru o jumtate de or, milord, dar e foarte
trziu. Nu sunt n siguran pe strzi la o or att de naintat.
- Summer, te voi conduce acas n siguran, o liniti el. Apoi
o conduse printr-un labirint prin Whitehall, dup care ieir prin
ser i ajunser la apartamentul ocupat de el.
Cnd Ruark aprinse luminrile, ea zmbi. Camerele reflectau
gustul lui. Era o atmosfer cald, primitoare, de acas. O ajut
s-i scoat pelerina i i oferi un scaun confortabil. Turn vin iii
dou pahare i se aez pe scaunul din faa ci.
242 VIRGINIA HENLEY

- Azi am venit s te vd. ca s-i spun c am permisiunea


Regelui s-l eliberez pe Spencer din Newgate. Ultimul lucru pe
care-1 doream pe lumea asta era s te vd cerindu-i favoruri lui
Carol.
-Tu de ce l poi ruga, iar eu nu? ntreb ea logic.
- Fiindc eti o femeie foarte frumoas. Fiindc tiu prea
bine c se simte atras de tine. Snt foarte sincer cu tine,
Summer...nu voiam s i te oferi lui drept mulumire, spuse
extrem de atent la reaciile ei.
- De ce i-ar psa? Totul s-a terminat ntre noi, chiar tu ai
spus asta.
- Nu, Summer, nu s-a terminat nimic ntre noi...nu
nc...poate niciodat. tiu c am firea diavolului nsui, dar a
da orice pe lume ca s ne ntoarcem acolo unde am fost cndva.
Era o sinceritate n tonul lui, un regret ascuns, care aduser
emoii n sufletul lui Summer. Ce am avut noi doi era frumos...att
de speciaL.att de rar. Vreau s o lum de la capt, dac vrei s-
mi mai acorzi o ans, iubita mea.
Ea privi n paharul cu vin i simi ct de tare ncepe s-i bat
inima.
- Snt cel mai ru duman al propriei mele persoane, tii. Am
fost cuprins de furie cnd mi-ai spus c fratele tu a fost
ncarcerat, apoi despre ipoteca pentru Roseland, dar imediat am
regretat i n aceeai dup amiaz am fcut tot posibilul ca
Spencer - Spider cum i spui tu din dragoste - s scape printr-o
fereastr a camerei de interogatoriu. Apoi am plecat la Londra
ca s achit ipoteca pe Roseland pentru tine.
0 lacrim i se scurse pe obraz lui Summer. Fuseser att de
ndrgostii, fuseser contopii n iubire i atunci cum de nu-i
dduse ea seama c Ru fcuse toate aceste lucruri pentru ea ?
0 lu de mn i se uit prelung la ea, de parc ar fi fost
fcut dintr-un porelan preios.
- Cnd regele i curtenii si au venit la noi, la Helford Hali am
fost att de mndru de tine, de felul n care te-ai descurcat cu
toate, nct nu a mai contat felul n care ai fost crescut...faci totul
PIRATUL l FRUMOASA LADY 243

cu o graie nnscut, natural, nct nu pot dect s te iubesc. Mi-


am dat seama c tot ce ai fcut a fost pentru mine, aa c mi-a
venit poft de tine, s te gust, s te simt. n acea ultim sear cnd
am ncercat s m apropii de tine am fost stngaci i ne-am certat
iar. Am fost o brut c te-am forat. Nu voiam dect s-i spun,
s-i art ct de mult te iubesc.
- Of, Ru, opti ea tandru.
- Taci, iubito, ar trebui s fiu biciuit pentru c te-am fcut s
plngi. El veni n spatele scaunului ei i o mngie pe prul
mtsos. i cer scuze pentru lucrurile pe care i le-am spus i le-
am fcut, te implor, iart-m.
Ea se ridic i zise:
- Nu a fost numai vina ta. Te-am minit i te-am ademenit n
aceast cstorie spunndu-i multe minciuni. Dar, Ru, i jur, te-
am iubit dintotdeauna. Se apropie mult de el, cu ochii nchii.
Minile lui puternice o cuprinser de mijloc; se strnser n
brae cteva minute, iar apoi se srutar ptima. Flacra iubirii
se reaprinse.
- Iubita mea, rmi cu mine n noaptea aceasta? o implor
el. Vreau ca niciodat, niciodat s nu mai avem secrete unul fa
de cellalt...promite-mi.
Realitatea i deranj din nou contiina; Summer realiz ct
de imoral i promiscu fusese n relaia cu Rory. Mai mult dect
orice pe lume, dorea iubirea soului ei.
Curnd amndoi pierdur noiunea timpului i trupurile li se
contopir. Cu gesturi fierbini i sigure, minile lui deprtar
rotunjimile mtsoase i i fcu loc, apoi o penetr cu extaz, de
mai multe ori. Summer scoase iptul ascuit al acuplrii plcute
i senzuale, dat de tria organului care tocmai o invadase.
nainte de sosirea zorilor Summer simise devastarea total
a posedrilor lui succesive, pn ce adormir mbriai,
ncolcii, cu picioarele mpletite, legai prin iubire.
Cnd se trezir, obrazul fierbinte al lui Ruark se rsfa pe
snul ei. Tresri, bucurndu-se de cldura lui i imediat simi c
244 VIRGINIA HENLEY

i vine s vomite. Icni de dou ori, iar el se ridic speriat i atunci


ea l liniti:
- E de la petele de asear. Nu mi-a czut bine.
- De ce m mini, o cert el ncruntat.
- Cum adic? zise ea, ncercnd disperat s se stpneasc.
- Eti nsrcinat cu copilul meu, declar el scurt.
- Ce te face s crezi asta? ceru ea lmuriri.
- Faptul c am fcut dragoste cu tine zi i noapte timp de
dou sptmni ntregi cnd ne-am cstorit. Se uit la ea
periculos de struitor. Nu aveai de gnd s-mi spui, nu-i aa?
- Nu am ce s-i spun, insist ea. Nu mai putu s-i
stpneasc starea de vom, aa c se aplec, lu oala de sub pat
i vomit.
- Lil mi-a spus, ncepu el calm, apoi i aduse un prosop curat
i-i terse gura.
- Aa nelegi tu mpcarea? zise ea furioas. Dac-i nasc un
fiu, te mai gndeti la anularea cstoriei? lovi ea.
El o apuc de umeri i o scutur bine de cteva ori.
- Ai venit la Londra tiind c eti gravid. Ar trebui s-mi
scot cureaua i s-i nroesc fundul. Azi te trimit acas la Helford
Hali. La Londra bntuie ciuma i nu e sigur pentru copil.
Ea se eliber din strnsoarea lui i rmase dezbrcat s-l
nfrunte:
- M trimii acas astzi? Trimii acas ? Nu cred c te-am
auzit prea bine, lord Helford! Greaa i trecu i mnia i lu locul.
S-i spun ceva care s-i fie clar - nu voi fi trimis nicieri. Poi
s-i iei Helford Hali i preioasa ta csnicie i s le bagi pe toate
unde i-a bgat maimua nucile. Copilul e al meu...viaa e a
mea...eu voi decide unde vom locui i unde nu vom sta. De vreme
ce insiti c nu vor mai exista secrete ntre noi, s-i mrturisesc
ce m-ai forat tu s fac. Cnd mi-ai jurat c nu voi primi nici un
sfan din banii ti i mi-ai zis s-mi fac rost singur de ei, exact
asta am fcut. Am ieit la drumul mare, mbrcat n tlhar. i-
PIRATUL l FRUMOASA LADY 245

am jefuit oaspeii de bani i bijuterii, pn am adunat destul ca


s pot achita ipoteca pentru Roseland.
- Doamne, sfinte, rbufni el.
- Eu snt Black Cat. Afurisitul tu sergent Oswald l-a arestat
pe un St. Catherine care nu trebuia, adug printre dini.
Ruark se nnegri de furie. ncepu s o amenine:
- Voi lua copilul de lng tine.
Ea i spuse artndu-i dinii din fa ca ntr-un rnjet al
femelei care-i protejeaz puiul:
- Atunci va trebui s dovedesc c nu e copilul tu!
Palma lui se lipi dureros de obrazul ei. Prbuit pe pat, cu
faa n cearaf, url:
- Nelegiuitule, pentru asta nu te voi ierta niciodat.
Cu aerul unui om care va comite o crim, Ruark se mbrc
i prsi Whitehall.
Capitolul 31

Summer privi prin camer de jur mprejur, apoi gsi cteva


obiecte care-i conveneau. Le ridic i le azvrli de perei. Dup
ce perechea nepreuit de figurine din porelan Ming se fcu
ndri, nu se simi mai bine, ba dimpotriv. i venea s verse
din nou, dar i cufund faa n cearafuri i plnse n hohote. La
naiba - att de frumos reluaser povestea lor asear, atunci de
ce totul prea c se va nrui acum, cnd s-au ivit zorile ?
Sub aripa protectoare a nopii el i spusese ct de mult o
iubete, c i e dor de ea, c are nevoie de ea, iar n zori i-a
pierdut cumptul i practic a lovit-o. Ei bine, de data aceasta o
terminase cu el definitiv.
Acum ea va cere anularea cstoriei.
Pn ce s-a splat i s-a mbrcat, apoi a revenit n strada
Cockspur, apruse i Spider. Nu s-a aruncat de gtul lui s-i
plng nefericirea, ci i zise indiferent:
- Vd c ai gsit hainele cele noi pe care i le-am cumprat,
Sper c te-ai despducheat nainte s le mbraci.
El zmbi trengrete i adug:
- D-mi cteva lire pentru un pariu. Snt pe punctul de a-mi
ncepe cariera. Am auzit de o cas de pariuri nou pe Bell Yard.
Ea i ddu banii, dar l avertiz:
- Dac eti aa de prost nct s calci pe urmele tatlui tu,
mcar ai grij s nu fii prins. Nu vreau s ajungi acas cu
picioarele nainte i un glonte n burt.
- Ce exprimare elegant, Cat.
- Dac vrei elegan, ai greit femeia. Mcar poart-te
civilizat ct sntem sub acoperiul mtuii Lil. Ar fi bine s caut
un loc al nostru unde s stm.
PIRATUL l FRUMOASA LADY 247

- i acolo voi putea s m port necivilizat? o ntreb cu


naivitate.
- Cum eti un brbat afurisit, nu am nici o ndoial, replic
ea.
- Ah, cu siguran iar ai avut recent o ntlnire cu lord
Helford. Numai el reuete s te transforme att de repede ntr-
o scorpie.
- Scuz-m, Spider, ai dreptate, sigur. Am nnebunit cnd
porcul de Oswald te-a trimis la Newgate. Rory m-a adus la
Londra cu Phantom n puterea nopii. Am vorbit cu regele pentru
eliberarea ta i el mi-a spus c Ruark aranjase deja totul. Att de
recunosctoare m-am simit fa de el, nct am ajuns n punctul
unde ne-am purtat civilizat din nou. Pn cnd a aflat de copil. La
final am nceput iar s ne ameninm, ca de obicei.
- Cat, vei avea un copil? ntreb Spencer ngrijorat.
- A dori s nu fie aa! opti ea. l ocase.
- i nu-i doreti copilul, Cat?
- Of, Spider, sigur c mi vreau copilul, doar c...nu tiu
exact...care dintre cei doi Helford e tatl. Se uit la el pe ascuns
i observ pe chipul lui nu numai oc, ci i groaz, provocat de
promiscuitatea ei. Bine, ce tie despre lucrurile astea un puti
de cincisprezece ani ? zise drept ncheiere.
- tiu ce e mai corect, sau mai puin corect, zise el bos. Ce
naiba vei face dac e copilul lui Black Jack ?
- Nici o problem dac e al lui Rory, afirm ea cu hotrre.
- Nu zu? Doar c pleac la Londra la miezul nopii. Cnd
crezi c-1 vei mai vedea?

Era la mod s vorbeti despre rzboi, dar nu i despre


cium, aa c oamenii vorbeau n oapt. Parc ncepuse o
numrtoare, fiindc temutul flagel ncepuse s dea trcoale i
cartierelor elegante; clopotele care bteau pentru cei mori se
auzeau acum zi i noapte.
Summer prsise compania mieroas a Reginei Caterina i
a lui Frances Stewart, pentru cea a mai hotrtelor Barbara
248 VIRGINIA HENLEY

Castlemaine i Anne Carnegie. Acompaniai de Buckingham i


de cposul Henry Jermyn, luar corabia pn la Southwark ntr-
o sear pentru a asista la ceva foarte interesant, dup cum li s-a
spus. Era o btaie cu cuite, o distracie mult mai nsetat de
snge dect btile cu cocoi sau cele ntre uri. Primele reprize
au fost nite lupte cu sbii, unde primul care rnea pn la snge
ctiga, dar lupta principal avea s fie pn la moarte, dup
zvonuri!
Grupul lor ajunse nsoit de vreo zece gentlemani fandosii
i mult prea glgioi.
Cluzele cu felinare aprinse i conduser de la corabie la
locul secret unde se desfura lupta.
Tocmai acceptase o sticlu plat, argintie de la unul dintre
admiratori i se pregtea s soarb puin trie, cnd o mn
zdravn o apuc de ncheietur i o imobiliz.
- Mii de draci! njur ea, d-i drumul, sau pun s te bat i te
iau la uturi!
- Nu zu, doamn? zise lordul Helford pe un ton amenintor
i un fior rece o trecu pe ira spinrii. Nu cred c lupta cu cuitele
e un loc demn de mama copilului meu...sau ai scpat de el, c era
mai comod? Rnji examinnd-o-din cap pn-n picioare. Cuvintele
lui o tiaser adnc.
- Oare de ce eti un nemernic att de crud? l ntreb pe un
ton sczut, dei i venea s plng.
Pasiunea se aprinse n el. Era mai tentant i mai frumoas
ca niciodat. Avea talia la fel de zvelt, dar snii deveniser acum
voluptuoi. El i-o imagin dezbrcat i l duru gndul la
experiena nou cu ea aa prguit. n ochii verzi i strlucea furia
reprimat.
- Nu m-au deranjat micile taleescapade" cu Regina, este
mereu bine pzit i nsoit de femei, chiar i atunci cnd nu-i
d seama de asta, dar compania n care te afli astzi e
inacceptabil. Te duc acas.
- Mnca-te-ar ciuma, Helford! era cel mai obscen epitet pe
care i-1 putea azvrli n aceste vremuri de groaz.
PIRATUL l FRUMOASA LADY 249

- Te-ar putea mnca pe tine, doamn. Am auzit c femeile


nsrcinate snt foarte vulnerabile.
Ea tresri. De ceva vreme resimea o oarecare team. El o
lu de bra i o strnse.
- Ia-i mna de pe mine, ordon ea.
- Dac nu vii de bun voie, pur i simplu te voi lua pe sus.
Alegerea i aparine, adug, dar tonul lui hotrt nu admitea
refuz. Summer se uit mprejur, s vad dac remarcase cineva
ntlnirea cu soul ei i cntri bine refuzul. Helford era capabil
de orice atrocitate i trecea prin minte. Trsura lui atepta. O
ajut s urce i se trnti lng ea, pe bancheta acoperit cu catifea.
Faptul c erau mpreun, intuii ntr-un spaiu att de mic, era
greu de suportat. Chiar i aerul din jurul lor emana tensiune
sexual pn ce ea nu mai putu suporta tcerea i o rupse, zicnd:
- Te ursc!
Vocea lui grav umplu cabina trsurii, invadndu-i creierul.
- Opusul iubirii nu este ura, Summer - ci indiferena - iar
indiferena este lucrul pe care niciodat noi nu-1 vom simi unul
pentru cellalt.
- Cum mi-ai putut spune mie una ca asta despre copil?
ntreb ea angoasat.
- Voiam s te rnesc, desigur. Nici un minut nu m-am gndit
c ai face aa ceva, recunoscu el. Vocea i se nspri din nou: m-ai
desconsiderat cnd i-am spus s pleci din Londra.
Cum mintea ei gsea imediat replica, Summer spuse:
- Dac Roseland era nc al meu, m-a fi gndit s plec acolo
ca s scap de ciuma asta...spuse, apoi nu mai continu. Cnd se
rsuci spre ea, mna lui i terse snul, iar ea tresri ca ars. Brusc
el o mbri cu patim: braele lui de oel o intuiau; gura lui
nfierbntat o acapar pe a ei. Ru, opti ea senzual, netiind dac
l mnase dorina sau iubirea.
- Draga mea, scumpa mea iubit, zise el rguit, de ce
trebuie s ne torturm aa? Cnd te vd cu ali brbai, rznd cu
ei, mi vine s-i omor pe toi - da, apoi s te omor i pe tine, spuse
agresiv.
250 VIRGINIA HENLEY

Sentimentul de vinovie legat de Rory o copleea:


- Chiar mi-a dori s fiu acas n Cornwall, unde nu e nici un
pericol.
- Nici un pericol? zise el strngnd-o de mn. Oriunde te-ai
duce snt pericole. Dac te trimit acas, imediat ce te vei plictisi,
te vei mbrca n Black Cat, o acuz el.
- Ct de curnd voi avea burta destul de mare ca s nu m
mai pot juca de-a bandiii.
- Sper, spuse el, iar minile i mngiau posesiv pntecul, apoi
coapsele.
- Lui Spencer i va fi mai bine acas. Londra are o influen
nefast asupra lui.
-Cu ce se mai ocup tnrul rzvrtit? ntreb el.
- Ah, cu nimic, spuse ea cu glas stins.
- Cu trfele, cu pariurile, cu butura, fr ndoial. i d
mereu emoii, presupun.
- Nu chiar; prietenii lui snt nite destrblai, explic ea.
- Ca i prietenii ti ? insist el.
- Al naibii s fii, Ruark, cred c eti singurul brbat de pe
pmnt att de arogant nct s m insulte n timp ce ncearc s
fac dragoste cu mine!
Cuvintele ei i alimentar dorina de a o avea.
- Rmi cu mine n noaptea asta la Whitehall, o invit pe un
ton poruncitor. Ea se prefcu a fi indiferent.
- De ce mi-a dori s fac asta?
- Avem o sete neostoit unul pentru cellalt, zise, jucndu-
se calm cu un sfrc.
- Poate tu ai, replic ea scurt.
- Avem nevoie s stm dezbrcai unul n braele celuilalt
toat noaptea.
- Poate tu ai, repet ea. Dar puterea lui asupra ei o fcu s
nceap s tremure.
- ntotdeauna am fost mai degrab amani dect soi,
murmur el cu gura lipit de gtul ei. Ardea de dorina de a fi
PIRATUL l FRUMOASA LADY 251

adnc nuntrul ei i i jur c o va avea n aceast noapte. tia


c avea s dea mult, dac ea i va ceda. Nu cer dect o noapte.
Ea se retrase, de-a dreptul ofensat.
- Cum ndrzneti s m tratezi ca pe o stricat?
- Pe toi sfinii, Summer, ce vrei? Dac nu te pori ca o soie
decent, s vii acas unde i-e locul, mie nu-mi rmne dect s-
i ceresc favorurile pentru o noapte. Mai nti m ademeneti,
apoi m respingi, punndu-mi la ncercare brbia. Nu tiu ce
s fac: s te strangulez sau s te violez, sau amndou. i ridic
uor capul i o srut blnd. Vino cu mine la WhitehalL.n
condiiile pe care le vei pune tu.
- Absolut nu, i-o trnti ea fr ezitare. M duci n strada
Cockspur sau m lai chiar aici, n drum.
- La naiba, Summer, de ce eti att de ambiioas?
- Dac eram o femeie slab, m zdrobeai ntr-o secund.
- Slabe sperane, eti ncpnat ct zece brbai.
Vizitiul ncetini cnd ajunse la Whitehall, dar Ruark l rug
s mearg pn n strada Cockspur. 0 ajut pe Summer s
coboare, apoi i spuse vizitiului s plece.
- Nu te-am invitat, spuse ea nepat.
- Nu am nevoie de invitaie, eti soia mea.
- Voiam s te rog s grbeti formalitile de anulare, spuse
pe un ton hotrt.
El o strnse de bra i aproape o trase pe scri, spre ua de
la intrarea n cas.
- Eti creatura cea mai insuportabil cu care putea fi
blestemat un brbat.
- Atunci de ce-i bai capul cu mine? Credeam c s-a
terminat.
Rmaser n holul de la intrare, n captul scrilor.
- ntre noi nu se va termina niciodat, i spuse nfingndu-i
degetele n prul ei. Eti tot cea mai frumoas femeie pe care am
vzut-o vreodat. i-am cumprat un colier cu diamante pentru
aniversarea primei noastre sptmni, dar nu am fost capabili
252 VIRGINIA HENLEY

s rezistm o sptmn din luna de miere fr s ne atacm


slbatic, spuse el cu regret n glas. Dac m lai s dorm cu tine
disear, e al tu.
- Nu snt chiar att de uor de mituit. Dac te gndeti s-mi
oferi Roseland, s-ar putea s reconsider oferta.
O ridic n brae i o duse sus pe scri. Protestele ei nu o
salvar. Terminase cu rugminile. Era brbat, ea era soia lui. Se
hotrse s-i exercite drepturile. Cnd intr n dormitorul ei o
ls din brae i ncepu s-i scoat hainele.
- Nu, Ruark! Nu vreau! 0 s m lupt cu tine.
- Alegerea i aparine. Te voi avea, cu sau fr voia ta,
adug n oapt.
Ea fcu un pas napoi, deprtndu-se de el, urmrindu-1 cum
se dezbrac tacticos. i zise c nu trebuia s fie proast. Putea
obine titlul ipotecii pe Roseland, dac-i juca bine cartea.
Rmas complet gol, ncepu s o urmreasc, de parc ar fi
fost prada lui. Summer tia ct e de periculos.
Brusc se auzi o bubuitur, urmat de chicoteli. Amndoi se
ridicar n pat, iar Summer bjbi n ntuneric, cutndu-i halatul.
Se uitar tulburai spre ua care se deschise, iar n prag aprur
trei siluete. '
- Nu e aici, i spun eu, e la curte, se auzir cuvintele
brbatului, fr a i se putea distinge identitatea.
Ruark aprinse lampa de pe noptier i la lumina ei apru
fratele lui Summer, mbrcat elegant, ca un orean, innd pe
dup umeri dou tinere prostituate de pe strad. Ruark l repezi
imediat:
- Ce naiba nseamn aduntura asta beat i denat,
Spencer? Cum ndrzneti s-i superi sora n halul sta! Nu-mi
vine s cred c ai adus panaramele astea s defileze prin patul
surorii tale.
- Mi, mi, bombni Spencer cltinndu-se, dar asta e chiar
trfa frailor Helford. Fcu 0 plecciune n batjocur.
Ruark se trezi c-i aplic un pumn drept n fa, iar acesta
czu pierzndu-i cunotina. Partenerele lui fugiser deja din
PIRATUL l FRUMOASA LADY 253

cas n clipa cnd l vzuser pe lord Helford nfuriat peste


msur.
- Ruark, nu! Doamne, l-ai omort, brut, strig Summer,
cznd n genunchi ca s-i tearg lui Spider faa plin de snge .

- Ridic-te, ce naiba, are nevoie de o chelfneal serioas. E


clar c nu poi s te descurci cu el. E scpat de sub control, se
adun cu toate gunoaiele din Londra i-i aduce ie boala n cas.
- Firea ta afurisit e scpat de sub control. E doar un copil,
de ce trebuia s fii aa brutal? i strig ea.
Furia lui crescu, vznd c ea l comptimete pe tnrul
iresponsabil.
- Are nevoie de disciplin. Pentru Dumnezeu, o s-l nrolez
n forele navale. 0 s-l pun pe roate, dac va servi pe una din
corbiile mele.
- Iei! iei imediat! Te ursc!
- Tu, doamn, ai face bine s-i aduni lucrurile, i spuse
mnios. Mergi acas! Comanda lui suna irevocabil; era un ordin,
iar ea era prea distrus ca s se opun. Ai douzeci i patru de
ore la dispoziie.
Capitolul 32

Ceva mai trziu, pe cnd i spla ochiul vnt lui Spider i


ncerca s-l trezeasc, dndu-i s bea o combinaie de-a mtuii
Lil, Summer i-ar fi dorit s aib la ea pistolul lui Ruark Helford.
i dduse un ultimatum, iar ea n nici un caz nu avea cum s fie
expediat acas, oriunde ar fi fost aceasta!
Spider era suprat. Schimbar replici dure, pn ce el o
inform c i va nchiria o camer n ora, unde nu o s mai fie
femei care s se amestece n viaa lui. Ea se cert cu el, chiar l
amenin, dar vzu c o s fac exact cum dorete, indiferent ce
spunea ea.
- Spider, nu ncerc s te opresc, dac-mi promii c m
anuni unde stai, dup ce te vei stabili, ncerc ea s-l nduplece
disperat. El plec fr nici o promisiune.
- Tipic comportament de brbat, url ea n camera goal.
Ruark Helford este autorul tuturor problemelor mele. Sper c
va putrezi n iad!
mbrcat elegant, Lil Richwood i fcu apariia n camer
cu un anun dramatic:
- lart-m drag, asear nu am vrut s-i ntrerup delicioasa
rentlnire cu soul tu; am crezut c va fi o reuniune venit din
Rai. De unde era s tiu c va degenera ntr-o pruial pn
dimineaa?
Summer suspin, realiznd c toat mascarada avea
probabil aerul unei piese pe scen.
- mi pare ru, mtuic Lil. Spencer se mut n ora, aa c
lucrurile se vor mai liniti pe aici.
Lil fcu neglijent semn cu mna prin aer cu toate inelele fine
pe care le purta.
PIRATUL l FRUMOASA LADY 255

- M mut cu totul la Southampton i vreau s vii cu noi. Buna


mea prieten, lady Worthing, mi-a trimis o scrisoare i a insistat
s o vizitez pn ce va disprea ciuma din Londra.
- Vai, Lil, nu pot s-i exploatez prietena, protest Summer.
- Mulumesc pentru invitaie, Lil, dar rmn la Londra, sau
poate m voi muta la curte.
- Am informaii din interior c i curtea se va muta la
Salisbury n aceast perioad. Dac o vor face, te sftuiesc, drag,
s te mui cu ei. Salisbury i Southampton snt la o arunctur
de b.
- Snt sigur c, odat ce va veni vremea rece, aceasta va opri
mprtierea acestei boli scrboase, spuse Summer, repetnd ce
auzise pe la ntlnirile la care participase.
Lady Richwood lu cu ea toi servitorii i evident, ei
cltoreau cu trsura ei, aa c Summer trebuia s nchirieze
arete, dac inteniona s se deplaseze pe distane mari. Casa
prea prsit, iar ea se gndea c nu face altceva dect s bntuie
fr rost prin camere, dei toi plecaser doar de o or. Curnd
firea ei practic prelu controlul, totui, cnd realiz c va avea
nevoie de mncare. Prea o zi nnorat, aa c puse saboii peste
pantofi, n caz c ar ploua. Mers n piaa Piccadilly, unde tia c
sunt magazine care s-i ndeplineasc toate poftele. Alese un
magazin cu mncare gata preparat.
nuntru era o glgie de nedescris. Se simea ceva tangibil
n aerul agitat, iar acest lucru era teama. Brbatul i femeia de
la tejghea vorbeau agitai cu clienii.
- Ultima zi, doamnelor, cum terminm marfa, tragem
obloanele. Cad toi ca mutele pe aici. Ai vzut cometa pe cer
asear? Semn ru, v spun eu! Cnd brbatul tcu, femeia
continu tirada.
- Mcelarul a nchis ieri...i azi a murit! Aveau nou
copii...toi locuiau deasupra magazinului...au picat ca popicele.
Cteva femei ce stteau la rnd ieir din magazin. Cnd ajunse la
tejghea Summer, nu mai rmseser dect nite mazre i
murturi. Femeia din spatele tejghelei i terse cu orul
256 VIRGINIA HENLEY

sudoarea de pe frunte i lu banii de la Summer. Privi pe


fereastr n strad i se ngrozi brusc. i fcu cruce.
- Doamne Sfinte, ia uite...carul pentru mori, ziua-n amiaza
mare!
Summer i dorea s nu fi intrat; de fapt acum i dorea s fi
plecat din Londra cu mtua Lil i servitorii. Carul zbovi la ua
mcelarului; vizitiul sun la u i strig:Aducei-v morii,
aducei-v morii!
Proprietarii magazinului de alimente i ultimii clieni se
nghesuiau la ferestre ntr-o fascinaie macabr, urmrind cum
micuele cadavre erau coborte i nghesuite n vagonetul
special. Summer simi c va leina dac nu ieea de acolo. i fcu
loc prin mulimea de curioi i ni afar, ca s ai o gur de aer
proaspt. Astzi aerul Londrei era oricum, numai proaspt nu.
Un nor de fum plutea pe deasupra courilor, el formndu-se
ca urmare a focurilor stradale care fuseser aprinse pentru a
distruge mobilierul contaminat. ncerc s se grbeasc, dar
saboii o mpiedicau. Se aplec lng un perete i i scoase din
picioare, rmnnd n pantofi, dup care o lu la fug i nu se opri
dect cnd ajunse n faa uii din strada Cockspur.
Era ca ntr-un comar. De ce nu plecase cu Lil? Simi c i se
usuc gtul, apoi teama urc, ntunecndu-i gndirea. Ruark
Helford era de vin pentru calvarul ei. Ar fi trebuit s-i spun c
o iubete i s o duc acas n Cornwall chiar asear, dup ce
fcuse dragoste cu ea. n loc s fac asta, el l btuse i-l
mutruluise pe bietul Spider, iar ei i dduse nc un ultimatum.
Acum ea urma s moar de cium, iar povara ei preioas va
muri odat cu ea.
Scutur capul ca i cnd ar fi vrut s scape de aceste gnduri
sumbre, apoi duse mncarea n buctrie. Se uit la ea cu scrb,
gndindu-se c nu-i va mai fi foame niciodat. Urcnd scrile,
simi cum i se nmoaie picioarele, iar genunchii i tremurau
incontrolabil.
Se molipsise de cium. Cobor din patmpleticindu-se i se
privi n oglind. Obrajii i erau roii ca focul, de parc s-ar fi
PIRATUL l FRUMOASA LADY 257

oprit i avea febr mare. Mintea i se zbtea ntr-o agonie a


neputinei i ororii.
- Cat, scumpo, trezete-te, auzi o voce impuntoare.
Deschise ochii i l vzu pe Black Jack Flash. Se ag de gtul
lui.
- Rory...vai, Doamne..Rory.
El o strnse la piept i o mngie pe prul transpirat. Summer
tremura puternic.
- Cat, iubito, ai avut un comar.
- Nu....nu am cium? zise de-abia rsuflnd. Lacrimile i
iroiau pe obraji.
- Sigur c nu, diavolul nsui are grij de pctoi ca tine i
ca mine, spuse el rznd.
Ea l strnse i mai tare, mulumindu-i fiindc fusese
salvatorul ei. ncet, ncet se liniti i murmur, cu buzele lipite
de pieptul lui:
- Rory, i mulumesc. Nu tii ct m bucur c ai venit.
- Ce s-a ntmplat cu pisicua mea drcoas? De unde au
rsrit gndurile astea oribile n mintea ta ?
Ea oft. Ce blnd era acest brbat; ct de nelegtor. Se
simea n siguran n braele lui, alturi de un om cu o fire
blnd, cruia putea s-i spun orice. Cu glas stins ncepu
destinuirea:
- Voi avea un copil, Rory.
- Asta e grozav, scumpo, spuse el strngnd-o i mai tare,
apoi o srut pe ochi.
- Probabil nu vei mai simi la fel cnd i voi mrturisi c nu
tiu dac tu eti tatl, sau dac este Ruark, se confes ea.
Cteva secunde el nu spuse nimic, iar ea i dezlipi obrazul
de pieptul lui i-l privi. El zmbea.
- Nu conteaz pentru mine, iubito i cred c nici pentru tine.
- Vai, Rory, doar nu vorbeti serios; sigur c de cte ori l vei
privi pe copil, vei avea ndoieli.
- M crezi incapabil s iubesc copilul fratelui meu? i
spuse dup ce i ridicase brbia i se apropiase mult de ea.
Capitolul 33

Black Jack Flash sttea la timona corbiei Phantom , iar


aceasta aluneca linitit pe ap. Prea c nu are nici o problem
n a-i gsi drumul prin ntuneric, dar nu plec de la prora pn
ce minile sale sigure i ochii ageri nu ncheiar manevrele
corbiei lungi i joase spre larg, trecnd pe lng Margate. De-
abia atunci i pred comanda timonierului i cobor sub punte.
Erau fericite zilele lor mpreun, iar nopile deveneau
paradis. Rory tia c aparineau unul celuilalt. Femeia aceasta
druise totul pasiunii lor, iar drnicia ei l copleea. De
asemenea, era sincer cu el n mare msur. Nu exista vreun
subiect pe care s nu-1 poat discuta cu el.
Summer petrecea mult timp alturi de el pe punte. Nu se
aventura prin locurile ndeprtate de pe corabie, iar echipajul
era mereu zmbitor i acorda comandantului ct de mult
intimitate era posibil. Drept "haine el i gsise nite pantaloni de
postav care aparinuser unui matelot, iar ea tiase mnecile
unei cmi a lui Rory i i legase la bru colurile acesteia. Se
aplecase peste balustrad s vad nite delfini jucui, cnd simi
braul lui de oel alturi. I se prea mai slab ca niciodat. Se
aplec spre urechea ei i o ntreb:
- Eti sigur de copil?
Ea ridic privirea, cutnd parc o urm de regret n ochii
lui, dar vzu mult bucurie amestecat cu grij.
- Snt sigur. Slav Domnului c am scpat de greurile de
diminea, altfel cltoria asta ar fi fost un iad.
- Te iubesc, Cat, i mrturisi el strngnd-o uor de bra.
- Te cred, zise ea mngindu-i uvia alb de la tmpl. Rory,
fratele tu, Ruark tie c ne-am ntlnit. Eram la o lupt cu cuite
PIRATUL l FRUMOASA LADY 259

la Southwark. Soul meu s-a enervat c m-a gsit acolo i a


insistat s m duc acas. Fratele meu a venit beat i a spus ceva
jignitor. Mi-a spus...mi-a spus c snttrfa frailor Helford. Ru nu
m-a ntrebat nimic despre tine, dar era att de furios, nct l-a
lovit pe Spencer cu slbticie.
Apoi am fcut ce fceam mereu, adic ne-am certat groaznic.
I-am spus c l ursc.
El o privea amuzat.
- i l-ai urt? o ntreb dorind s i se spun adevrul.
- Rory, merii adevrul gol golu, nu doar parte din el. L-am
iubit pe Ruark Helford cu toat inima mea. M-am ndrgostit att
de tare, m-am plimbat ntr-o grdin perpetu, unde el era
soarele i luna i stelele. Cnd m-a fcut lady Helford am crezut
c m iubete i el. Dup ce m-a iniiat n misterele dragostei,
credeam c e un zeu! Dar acum, cnd te-am cunoscut pe tine,
adevrul este c brusc nu-1 mai iubesc, de parc acum m-a fi
trezit dintr-un vis. i vd toate defectele clar i snt anumite
momente cnd da, l ursc sincer. tiu c sntei frai i c v
asemnai n multe privine, dar diferenele dintre voi doi snt
uimitoare. El e arogant, dominator i are o fire crud , care m
nspimnt.
El o privi, iar ea vzu c nu mai era amuzat. i spuse cu mare
atenie:
- i eu pot s fiu arogant i crud, Cat; nu te nela pe tine
nsi, te implor, iubire.
- Da, ns cteodat el e att de imprevizibil, cum tu nu ai
fost niciodat. n ochii ti se citete doar veselie...tu rzi tot
timpul. Probabil acesta e motivul pentru care te iubesc, Rory.
El o urmrea cu zmbetul pe buze.
- Ru tie totul despre noi. Nu vreau s-i faci griji pentru
asta... totul este ntre mine i Ru, iar problema va fi rezolvat
odat pentru totdeauna, doar c nu vreau s-l judeci greit.
Trebuie s te fi iubit din toat inima, altfel nu te-ar fi fcut lady
Helford nici ntr-o mie de ani.
260 VIRGINIA HENLEY

- Dar cnd am mrturisit c nu snt bogat i nu am crescut


ca o lady, nu am mai vzut o asemenea furie. Mi-a spus nite
lucruri incredibile. Acele cuvinte singure mi-au zdruncinat
iubirea pe veci.
- Ru a avut nite experiene triste cu femei care au ncercat
s se mrite cu el pentru averea sa. Aa a devenit cinic n privina
tuturor femeilor.
Summer simi cum scapr scnteia mniei.
- Joci foarte bine rolul avocatului diavolului. ncerci cumva
s m convingi s m ntorc la el?
El rse, o srut scurt i-i zise:
- Vreau doar s nelegi, iar dac refuzi s nelegi, atunci e
ctigul meu i pierderea lui, iar la ct de ticlos snt, voi profita
din plin de asta.
- El a vorbit de o anulare, iar acum eu mi doresc asta mai
mult ca orice, adug ea precipitat, nu spun asta ca s m iei tu
de soie.
- Nu vrei ca eu s fiu soul tu? o ntreb foarte serios. Nu
poi s ai un copil i s rmi nemritat, nu voi permite asta.
- Sigur c te vreau ca so:
- Cat, draga mea, vreau s te gndeti la asta foarte serios. 0
anulare va nsemna s renuni la titlul de lady Helford, la Helford
Hali i la averea lui Ruark, prcum i la poziia de la curtea regelui.
- Draci i tunete, de ce nu vrei voi, Helforzii s nelegei c
banii i titlurile nu nseamn nimic pentru mine? Voiam bani
doar ca s salvez Roseland, ba chiar i atunci nu era doar pentru
mine, ci mai mult pentru fratele meu, care este lord St. Catherine
i merit o oarecare motenire.
- Te cred, iubito. Altfel de ce te-ai fi nhitat cu un pirat care
fur i face contraband ca s aib bani ?
- Oricum, am i eu prietenii mei la curte, chiar snt printre
preferatele lui Carol. Lui nu-i pas dac snt lady Helford sau Cat
St. Catherine!
PIRATUL l FRUMOASA LADY 261

Rory ncepu s se ncrunte cnd auzi de rege. Gura i se


schimonosi ntr-o grimas pe care ea nu o mai vzuse vreodat.
0 uoar team o cuprinse i ajunse la concluzia c i
subevaluase aparenta atitudine lipsit de griji. Evident era gelos
pe ea. Pur i simplu dac nu pruse gelos pe fratele lui, asta nu
nsemna c nu avea o fire posesiv, aa cum a presupus ea; se
nelase.
Unul dintre marinari zrise o vel i toi ochii se oprir
asupra lui Black Jack Flash, oamenii ateptnd o reacie i ceva
ordine. Rory se uit mai bine prin lunet i strig: "E olandez",
lucru care confirm bnuielile echipajului. Summer simi o
tensiune acumulndu-se treptat.
- D-mi s vd! strig ea. Atunci el i ddu instrumentul i-i
art punctul mic de la orizont, apoi le spuse oamenilor ceva
ntr-o limb necunoscut. Oooh, exclam ea entuziasmat. 0 vei
aborda?
Rory ddu din cap negativ i rse, iar ea pru dezamgit.
- De ce nu? ceru ea lmuriri. Sntem n rzboi cu ticloii.
- Anglia e n rzboi; eu nu snt Anglia. Cum a putea s atac
corabia, apoi mine s ajung la Haga trgnd dup mine un
olandez?
Dei nu-i putu ascunde dezamgirea, recunoscu mcar c
el avea dreptate. i simi privirea asupra ei, iar cnd se uit la
catarg, vzu c Phantom arborase steagul olandez.
Capitolul 34

-Rory, zis ea a doua zi de diminea, pe cnd el revenea n


cabin. Ieri am vzut un brbat care sigur era un Grenvile. Ls
fraza neterminat, pentru a vedea ce reacie va avea el.
- La depozite? ntreb el uor ncruntat. Nu crezi c m-a
vzut i pe mine, nu?
- Nu cred...nu tiu. Cine e?
- Trebuie s fi fost Richard...sir Richard Grenvile. A fost
general n armata fostului rege, dar el i cancelarul Hyde se urau
i doreau rzbunare. Cnd i-a oferit serviciile lui Carol, acestea
au fost refuzate din cauza resentimentelor primului ministru.
Richard a fost att de amrt nct a ales s triasc n exil i a
jurat s nu mai pun piciorul n Anglia niciodat.
- Dar e ciudat - l-am vzut la Stowe acum cteva sptmni.
Imediat ce a spus aceste, cuvinte, i-a dat seama c Richard
Grenvile era spion. De fapt se ntreba cui i era loial Rory.
ncerc s-l descoase:
- Rory, tu i eti loial lui Carol n primul rnd?
- n primul rnd mi snt loial mie, Cat, zise el surztor.
Imediat schimb subiectul. Am aranjat ca azi s mergi la
cumprturi. Eu nu pot pleca, trebuie s atept sosirea
mrfurilor pe care le-am comandat ieri, dar l-am rugat pe Hans
s te nsoeasc i s fac pe translatorul. Cred c vei fi uimit
cnd vei vedea magazinele de mod. I-am dat destui guldeni ct
s poat plti orice vei dori s cumperi.
- Eti prea risipitor cu banii ti, domnule. i ctigi att de
uor ?
El se art de-a dreptul amuzat de ntrebarea ei.
- Cteodat da, cteodat nu, dar sper c snt destul de brbat
PIRATUL l FRUMOASA LADY 263

nct s-mi permit orice i dorete femeia mea. 0 privi direct. Tu


eti femeia mea, Cat, nu-i aa?
- tii c snt, Rory, zise ea timid.
- Grbete-te i pune rochia pe tine, nainte s i-o probez,
i fcu cu ochiul, apoi nchise ua dormitorului dup ce iei i se
duse n biroul lui. Ea se ntreba dac Hans vorbete engleza, aa
c alerg dup el s afle, dar el ieise deja din birou. i auzi vocea
baritonal dincolo de u. "ine-o departe de corabie pn pe la
trei.Nu vreau s fie aici cnd vine de Ruyter."
Summer rmase uluit. Toat lumea din Anglia tia c
faimosul de Ruyter era creierul flotei olandeze i principalul
duman al Angliei. Nu-i venea s cread c Rory ar avea afaceri
cu faimosul comandant - nu-i de mirare c voia ca ea s nu tie
nimic!
Merse pe uscat cu Hans, un uria blond cruia i se ordonase
s o apere cu preul vieii lui. Arta foarte stngaci n magazinele
cu articole pentru doamne, scond banii pentru cumprturile
lui Summer, dar ea nu ar fi putut s se descurce fr traducerile
lui din olandez sau francez. Aa cum prevzuse Rory, ea
rmase uimit de stilul elegant i numrul mare de magazine
care erau conduse n principal de croitori francezi.
i cumpr o rochie de culoarea focului, care avea o
crptur n fa pe unde se vedea juponul din dantel aurie. Era
o rochie spectaculoas, pentru care orice femeie avea nevoie de
ncrederea de sine a unei regine ca s o poat purta, iar Summer
avusese dintotdeauna aceast calitate. La un alt magazin alese
o rochie din mrgele, cusute pe un material vaporos, care curgea
i i schimba culoarea n funcie de lumin. Cnd era verde
deschis, cnd era argintiu strlucitor. Nu putu rezista unei cape
din blan de vulpe; vopsit strident ntr-un verde pal, ca s se
asorteze cu rochia. tia c nimeni la Londra nu avea o cap din
blan pastelat i i fcu socoteala c o persoan ca Barbara ar
ucide pentru o asemenea pies.
Decise c trebuie s bea ceva, pentru a alunga tenebrele, iar
cnd i se suger un vin galben, uor, ea refuz categoric i
264 VIRGINIA HENLEY

comand gin. Hans pru alarmat. Dac ar fi cutezat s o refuze,


ar fi fcut-o. Era foarte contient de potena i efectul imediat al
buturii transparente i tari. Pn ce o conduse napoi pe
Phantom , Summer era deja ntr-o stare de ebrietate care le d
curaj celor timizi. n cazul lui Summer, pe ea o fcu de-a dreptul
agresiv. Urc la bordul lui Phantom i-l privi pe credinciosul
Hans cum urc n castelul de comand i-i raporteaz lui Black
Jack Flash c ea se pusese ntr-o postur dezonorant fiindc
buse gin.
Se dezbrc de rochie, i scoase pantofii cu toc, apoi nfc
pantalonii de matelot i i nnod la bru cmaa lui de dantel
alb .i leg prul cu o batist roie i, descul, urc pe punte
ca s dea piept cu leul chiar n cuca lui.
Se apropie insolent de el cu mers fudul, cu minile n
olduri i-i spuse:
- Am decis c nu-mi place ara asta mpuit, cnd plecm?
- Atunci cnd voi da eu comanda de plecare, spuse el uor
mirat.
Atunci ea scoase o njurtur, iar el o privi dndu-se doi pai
napoi, dup care i spuse:
- Ar trebui s te nv s njuri n alt limb, n englez sun
prea dur. Tonul lui era de asemenea arogant, mndru i obraznic.
Putea fi nepoliticos sau fermector, dar ea tia c nu avea cum
s fie altfel dect sigur pe sine, ns astzi chiar o clcase pe nervi.
- Engleza e destul de bun pentru mine, spuse ea
strmbndu-se. Nu pot suferi s fraternizez cu dumanii mei,
chiar dac ie nu-i pas!
- Cred c eti puin beat, Cat. Mergi n cabin, i spuse el
calm.
- Dai ordine att de bine, domnule, dar s vedem dac tii i
s le primeti. i ordon s ridici ancora acum! strig ea cu
nepsare.
- Cat, te previn, nu-i voi tolera obrznicia n faa oamenilor
mei. Mergi jos, i ordon el. Fcu doi pai spre ea, o lu n brae,
iar ea zmbi satisfcut, imaginndu-i c o va duce n cabin, va
PIRATUL l FRUMOASA LADY 265

ncerca s fac dragoste cu ea, dar ea l va refuza! Cnd se apropie


de balustrad, el o ridic pe deasupra acesteia i o ls s cad
n ap pur i simplu.
Summer iei la suprafa i rsufl de cteva ori, apoi tui.
Nu-i venea s cread ce i fcuse. Toi brbaii Helford s ard n
flcrile iadului! Plonjonul i anulase brusc ameeala, dar
problema era c nu avea cum s se ridice singur la bordul lui
Phantom, iar acum arta ca un obolan necat.
El nici mcar nu se uita la ea, s vad dac era n regul.
Summer btu apa vreo zece minute, apoi trase adnc aer n piept
i i fcu vnt ca s se ndeprteze de corabie, dup care rmase
ntoars pe burt, n poziia necatului, cu braele ntinse n
lateral, cu prul despletit, plutind dezordonat pe suprafaa apei.
Auzi cteva strigte - "Cpitane, cpitane!- i se strdui s
rmn nemicat, protejndu-i mica rezerv de oxigen. l auzi
pe Rory strignd "Sfinte Dumnezeule!, dup care l auzi cum sare
n ap dup ea. Imediat i i simi braele puternice apucnd-o i
ntorcnd-o cu faa n sus.
- Scumpa mea, vorbete-mi, strig el. Ea rmase cu ochii
nchii, mimnd starea de incontien. Doamne, ct de ru mi
pare, nu am vrut s-i fac ru, opti el. Atunci ea deschise uor
ochii, optindu-i numele, dup care i nchise la loc, expir tot
aerul din plmni i nu mai respir deloc. Disperat, el se grbi s
o scoat din ap mai repede. 0 aduse mai aproape de Phantom
i mpreun cu ase brbai o ridicar pe covert, cu mult grij,
ca s nu-i zgrie pielea fin de vreun crustaceu ascuit, lipit pe
corpul navei.
0 duse n brae n cabina lui, aa ud cum era i o aez pe
pat. ngenunche lng ea, i lipi nrile cu dou degete i uor i
deschise gura. i fcu respiraie gur la gur, disperat pentru a
o readuce la via cu suflarea sa. "Te rog, te rog!" murmura n
timp ce trgea aer n piept. ncet ncet i vzu pieptul ridicndu-
se, apoi cobornd n ritmul respiraiei restabilite, iar Summer nu
se mai putu abine i chicoti.
266 VIRGINIA HENLEY

Cnd l prinse n cartul de noapte, la timon, se decise s-i


scotoceasc prin birou. Era convins c avea afaceri necurate cu
olandezii i spera i se ruga ca el s nu vnd secrete pentru bani.
Gsi o map diplomatic, n care erau nite documente
adresate regelui Ludovic al Franei de ctre regele Carol al
Angliei. Nu cutez s desfac sigiliul, fiindc recunotea c acesta
fusese oarecumva accesat deja. Iat o dilem. Rory Helford
fusese nsrcinat s predea Franei un mesaj din partea Angliei,
sau dduse peste aceste documente prin acte de piraterie? Dac
documentele erau originale, se oprise el n Olanda pentru a le
dezvlui coninutul lui de Ruyter? Sau documentele erau false
pentru regele Franei, i doar oficiale pentru regele Angliei?
Capitolul 35

n noaptea aceea nava ancor n Le Havre, iar ea l vzu


pe Rory plecnd nvemntatntr-o mantie neagr i cu masc pe
fa. Nu avea nici o idee la ce or avea s se ntoarc, tia doar
c nu i se alturase n patul cu voaluri exotice. Cnd iei la rndul
ei la lumina zilei Rory sttea la timon mbrcat complet n alb,
iar steagul britanic flfia mndru pe catarg.
Ieri prea ca o fantom privit printr-un pahar fumuriu.
Astzi nici corabia, nici brbatul de la crm nu mai aveau nimic
sinistru. Avea un aspect tineresc, degajat. i fcu semn cu mna
invitnd-o alturi de el:
-Vino s navigm. Cnd ea se pregtea s confirme apelul se
auzi o bubuitur asurzitoare i o plescitur. Un strigt tie
vzduhul i tot echipajul se adun instantaneu pe punte, iar doi
dintre ei se crar pe catarg, iui ca maimuele.
Summer i auzea inima bubuindu-i n urechi i o strful
gerare de team o ptrunse, dar la fel de repede totul se
transform ntr-o emoie pe care nu i-o putea stpni. Vzu c
Rory i fcea disperat semne cu mna s coboare n cabin, dar
ea le ignor i urc la tribord. Nu se duse acolo ca s-i caute
protecia, ci pentru a vedea totul mai bine. Rory privea prin
luneta sa, iar vocea lui puternic acoperi fiecare colior al
corbiei: E o nav olandez iar ei i se pru c glasul lui era mai
relaxat, la fel cum prur i feele membrilor echipajului.
- Vom lupta! strig el nsufleit, iar echipajul strig la
unison.Du-te jos, i spuse lui Summer.
- Nu! l nfrunt ea.
- Va curge mult snge pe aceast punte, i spuse explicit.
268 VIRGINIA HENLEY

n ochii ei se putea citi emoia pericolului. Era att de ndrjit,


de viteaz, nct voia s-l vad cum i ia premiul.
- S-ar putea s m vezi murind, insist el.
- Cerul nu te vrea, iar diavolul se teme c-i vei prelua
conducerea, i arunc ea exact cuvintele lui.
El o privi i rse binevoitor - era la fel de curajoas ca i el,
iar pentru asta o admira i o iubea. Nu mai avu timp s se
gndeasc la ea, aa c rosti rapid cteva ordine, pe care oamenii
lui le anticipaser deja.
Cu mult pricepere manevr corabia destul de rapid ct s
permit unuia dintre tunarii si s pregteasc o ghiulea pentru
nava care venea. Summer simi mirosul fitilului aprins i al
prafului de puc. Un strigt de victorie se auzi cnd proiectilul
guri corpul navei dumane. Crptura nu era destul de mare
ct s scufunde corabia, ns avea s-i in ocupai pe mateloi
cu mpiedicarea ptrunderii apei.
Summer duse mna la bru i i pipi cuitul. Echipajul lui
Rory includea toate naionalitile: fie c erau negri, creoli,
galbeni sau albi, toi purtau acelai fel de arme.Fiecare avea ntr-
o mn un cuit de abordare, iar n cealalt un pistol, iar la
centur lng cuit se adpostea un ciomag.
Acetia se crar pe frnghii precum o fac circarii
experimentai, unii innd cuitele ntre dini, ca s se in mai
bine cu minile i genunchii. Summer i urmrea vrjit. Se gndi
c ei urcau pe velaturi acum, pentru ca atunci cnd cele dou
corbii se apropiau, ei se vor balansa, pn ce ajungeau la bordul
corbiei olandeze, unde ncepea abordajul. Totui, faptul c
Phantom era mai joas i mai mic dect cealalt nav
comercial, o fcu pe Summer s intre n panic, aa c se gndi
c olandezii vor aborda Phantom, iar btlia se va da pe puntea
lor.
Rory i echipajul tiau acest detaliu i de aceea se craser
ct mai sus pe velatur, pentru a putea sri pe marinari cnd
acetia vor ajunge la bordul lui Phantom. O bubuitur zdruncin
PIRATUL l FRUMOASA LADY 269

ambele corbii n momentul contactului, iar Summer realiz c


rmsese singur pe puntea lui Phantom, unde olandezii se
crau cu zecile. S fug, sau s stea s lupte? Parc prinsese
rdcini i vzu doi brbai apropiindu-se de ea. De nicieri se
vzu pendulnd o parm, iar marinarul care sttea agat de ea
l lovi cu piciorul pe unul din olandezi iar pe cellalt l execut
despicndu-i stomacul. Sngele ni din brbatul czut i-i
murdri lui Summer pantalonii albi, pe cnd ea privea ngrozit
aceste scene.
ipete i strigte se amestecau cu njurturi i rsete
slbatice. Detunturi i mpucturi uierau prin aer, iar oelul
lovea n oel i n carne. Brbaii se luptau peste tot, dar ea nu-
i ddea seama care erau dumanii. Un marinar alerga spre ea
cu iataganul scos, dar ea alunec pe balta de snge proaspt i
astfel i cobor capul spre sub-braul lui. Scosese deja cuitul de
la bru i cnd se rsuci spre el, reui s-i sfrtece braul de la cot
pn-n palm.
Nu mai era vorba de o aventur emoionant; realitatea era
un comar pe viu. Peste tot era numai snge, intestine i creiere.
Era moarte i rni deschise i mcelreal. Erau urlete i ipete
i gemete. Era o nebunie!
Trei brbai aproape au srit pe ea, cnd Rory apru i o
mpinse din calea lor. Czu pe puntea plin de snge i simi c
nu mai are aer.
Rory o apr cu propriul corp i alung dumanii. Unul
dintre ei primi o lovitur n tmpl, altul i pierdu un bra, iar
cel de-al treilea fu dezarmat i alergat pn la tribord, unde Rory
l leg de catarg cu o funie. Veni repede la ea s vad cum se
simte, apoi o trase n spatele lui, n timp ce mai execut un
duman cu pumnalul.
Cu cpitanul ostatic i jumtate din oameni rpui, olandezii
se predar. Echipajul de pe Phantom i arunc peste bord pe cei
mcelrii, la fel i pe cei n via, apoi Black Jack Flash tie
parmele unei brci de salvare pe care o ls s cad n ap, ntr-
un gest de generozitate pentru supravieuitori. Dintre oamenii
270 VIRGINIA HENLEY

lui Rory muriser doar doi. Opt erau rnii i vreo zece aveau
rni minore, pe care le ignoroar din pur fanfaronad.
Summer tremura toat i se strduia s bandajeze rniii.
Hainele albe ale lui Rory erau pline de snge.
- Ai fost curajoas, i spuse el solemn.
- Nu tiam...nu-mi imaginam cum poate fi, zise
cutremurndu-se.
- tiu, iubito...n-ai vrut s m asculi...a trebuit s nvei pe
calea cea grea.
- Rory, iart-m...credeam c ai pactizat cu dumanul.
- Tot nu nelegi, zise el dezaprobator. Nu am abordat
corabia pentru c era olandez, ci pentru c a tras asupra provei
mele. Dac ar fi fost englezeasc, a fi fcut acelai lucru. Snt
pirat.

n zori el o instal pe Summer n diligena spre Salisbury i-


i zise c va lua legtura cu ea peste o sptmn. Zbovi cu
srutrile de rmas bun, apoi surise i-i puse n poal un scule
cu monede de aur.
- Vei avea nevoie de ele, opti el. n Salisbury jocurile de
noroc vor fi singura distracie.
Ea i fcu cu mna, apoi oft, deschise portiera trsurii i
hotrt cobor.
- Hei, cucoan, urc napoi, trebuie s plecm! zise dur
vizitiul.
Ea i arunc o privire rece:
- Vorbeti cu mine sau roni o crmid? Mai bine ocup-
te de bagajele mele i urc-le n diligena spre Londra.
La sosirea n Londra Summer se trezi cu bagajele pe o strad
pustie. Toi localnicii capitalei se baricadaser mpotriva morii
oribile, aa c oraul era unul fantom. Un miros groaznic plutea
n a e r, ca ntr-o hazna. Negustorii nu-i mai etalau mrfurile n
strad. Nu mai vedeai trsuri care-i croiau drum prin
aglomeraia unei capitale n care toat lumea alearg dup
bogie. Cele mai multe magazine fuseser nchise i ferecate;
PIRATUL l FRUMOASA LADY 271

cine mai cumpra peruci, dac prul putea s fi fost luat de la un


cadavru ? Cine mai cumpra haine sau bijuterii care probabil
mpodobiser un ciumat?
Cine dorea mobila dintr-o cas infestat? Summer nu reui
s nchirieze o aret care s o duc n strada Cockspur, fiindc
toate punctele de transport fuseser nchise, aa c i ddu unui
btrn un bnu de aur ca s o ajute s care cuferele cu un
crucior de mn. Mergea alturi de el pe strzile pustii.
- n curte la Whitehall a nceput s creasc iarb printre
pietrele de pavaj, spuse el.
- Nu mai e nici o afacere deschis? ntreb ea, ngrijorat
pentru procurarea alimentelor.
- Roata norocului s-a ntors, filozof el. Londonezii au dus o
via de huzur prea mult vreme, fcndu-le cu tifla celorlali,
dar acum norocul i-a prsit i snt copleii de durere. Odat ce
regele i regina i-au prsit, ceilali i-au urmat orbete. Curtea a
fugit, pe urm orice cetean care avea ceva cheag a fugit i el.
Teatrele s-au nchis, actriele au fost date afar i au devenit trfe,
dar nici meteugul sta nu mai are cutare, cci nu tiu cine s-
ar cupla cu un trup bolnav? Groparii prosper, hoilor le merge
foarte bine acum, c devasteaz casele prsite. Oricine se
ncumet s aib grij de cei bolnavi poate face avere. Orice
brutrie care mai e deschis vinde mncarea de zece ori mai
scump, iar oamenii se bat s plteasc. Pn i cei btrni i
amri ca mine mai fac cte-un bnu de aur, zise el, fcndu-i
cu ochiul cnd ajunser n strada Cockspur.
- Presupun c snt muli ca mine, zise ea absent, ascultnd
doar cu o singur ureche.
- Nu, fetio - eu ctig aur n fiecare noapte crnd cadavre
cu carul meu.
- Vai, Doamne. Summer fcu un pas napoi ngrozit,
realiznd c bagajele ei fuseser duse pe un crucior pentru
mori. i plti.simbria, bucuroas c scap de el. Descuie ua din
fa i trase cuferele n holiorul mobilat elegant, apoi nchise
ua i se sprijini de ea. Era paradisul pentru ea, iar ea mulumi
272 VIRGINIA HENLEY

cerului pentru acest adpost, unde se putea retrage n siguran,


departe de oraul decimat de cium.
Un bilet fusese strecurat n cutia potal, iar ea l desfcu.
Inima i tresri cnd vzu scrisul lui Spider. Merse n salona,
unde trase draperiile, ca s lase lumina s ptrund n camer.
Se descl i citi nerbdtoare biletul. ncepu s se ngrijoreze
pe msur ce parcurgea rndurile.
"Drag Cat,
mi pare ru c am plecat n prip sptmna trecut, aa c
vreau s te anun c mi-am luat o camer n centru mpreun cu
Edwin Bruckner.El este fratele mai mic al lordului Bruckner, pe
care l-ai cunoscut la curte]. Am gsit casa ncuiat i am
presupus c ai plecat i tu la Salisbury cu cei de la curte. Cnd vei
reveni, ne poi gsi pe Warwick Lane, la nr 13, aproape de
catedrala Sf. Paul. Plecam la Bruckner Hali n Oxford pentru
dou sptmni, pn se mai limpezete cu ciuma, dar Edward
nu s-a simit bine azi diminea, aa c vom pleca mine. Te rog
s nu fii suprat pe mine.
Spider.
Prietenul lui nu se simea prea bine....dar dac era bolnav
de cium? Premoniia pericolului n care se putea afla fratele su
era att de puternic nct tia c trebuie s mearg la el. n
dulapuri nu gsi dect nite biscuii uscai pe care-i mnc, iar n
tot acest timp se ntreb de unde va aduna destul curajul s ias
pe strzile Londrei, unde avea s dea ochii cu ngerul Morii.
Capitolul 36

Lordul Helford veni devreme la ntlnirea cu regele Carol,


dar regele se trezise i el nainte de ivirea zorilor. Practic
Salisbury ncepuse s-l enerveze. Oraul i deschisese inima n
faa lui ct i a curii sale, dar hotarele l limitau considerabil, iar
respectabilitatea i evidenta curenie a locurilor l fcuser s
tnjeasc dup Londra cea zurbagie i glgioas.
Fratele regelui, ducele de York, sosise cu socrul su,
cancelarul Hyde, iar Carol l avertiz din priviri pe Ruark s fie
atent ce spune.
-Am auzit c ai luat legtura cu fratele tu, Rory ? zise Carol
intrnd exact n mijlocul problemei.
- Da, sire. Phantom s-a strecurat prin Suthampton asear. A
dus mesajele secrete la Haga sugernd negocieri pentru o
soluionare panic a rzboiului i regret c au fost respinse.
Carol era rou de furie pentru afrontul adus mndriei lui.
- Nu ar fi trebuit s ne coborm i s le facem oferta aceea!
Cancelarul Hyde ridic mna, ncercnd s-l calmeze pe
Carol.
- Nu e nici o ruine n a oferi mijloace pentru o pace
onorabil.
- Afurisit s fie Parlamentul fiindc mi-a legat minile. Mi-ar
plcea s-i desfiinez definitiv pe olandezi de pe oceane i mri,
ba chiar a face-o dac la noi nu s-ar controla fiecare centim
din vistierie. Lovi cu pumnul n mas pentru a-i manifesta
frustrarea.
Hyde i ddu silina s-l mbuneze:
- M voi ntoarce n Parlament i voi cere bani pentru acest
rzboi. Dac ei tiu c snt hotrt s ctig, poate c vor mai
desface puin baierele pungii.
274 VIRGINIA HENLEY

Ruark Helford i alese cu grij cuvintele.


- Fratele meu a aranjat o ntlnire secret cu de Ruyter
nsui. Cei trei brbai l urmreau cu atenie. De Ruyter a tras
concluzia, ca i mine i fratele meu, c puterea noastr pe mare
este prea uniform distribuit pentru o victorie clar i decisiv
n acest rzboi.
Carol ncepu s rd n hohote:
- Bine, Helford, mcar tu mi spui adevrul gol-golu i nu
ceea ce vreau eu s aud. Pi, Cancelare, trebuie s fii foarte
ncntat c ai avut dreptate, iar capete nfierbntate precum
Buckingham, Lauderdale i eu nsumi ne-am nelat.
Btrnul ridic iar mna:
- Nu, nu, dac nici acum nu snt gata s negocieze pacea,
atunci trebuie s fac rost de bani de la Parlament, apoi va trebui
s-i urmrim i s-i hruim drept rzbunare, pn ce-i va apuca
dragul s deschid negocierile.
Carol i fcu fratelui su semn s plece i s-l ia i pe
cumnatul su cu el. Cnd n sfrit se vzu singur cu amicul lui
Helford, l ntreb:
- i cealalt chestiune delicat, pe care i-am ncredinat-o
afurisitului de pirat?
Ruark Helford rnji, apoi scoase dintr-o caset din piele un
document sigilat de la Regele Franei.
- A srit cnd a vzut ocazia de a rscumpra oraul Dunkirk.
Carol desfcu grbit scrisoarea.
- Ofer dublu fa de ct am cerut...dou sute de mii de lire!
zise ncntat.
- PL.asta a fost ideea lui Rory. Tipul e cam diabolic, m tem;
i-a spus c ai cerut dou sute de mii.
Carol era extaziat.
- M bucur c ai fost destul de precaut i nu ai adus vorba
de asta n faa celorlali. Ei vor ti de-abia cnd va fi un fapt
mplinit. Totui, afurisitul de Dunkirk aparine Franei.doar
pentru c armata lui Cromwell l-a capturat, nu-1 face parte din
Anglia. Habar n-ai ct m-am sturat s nu am o lecaie i s merg
PIRATUL l FRUMOASA LADY 275

cu plria n mn s ceresc Parlamentului, ca un milog cu cutia


de conserve. Snt att de srac, c nu am nici o oal unde s fac
pipi i nici o fereastr prin care s-l arunc. Cnd crezi c voi primi
banii?
Lord Helford zmbi din nou.
- Aurul a fost transferat de pe Phantom pe Zeia Pagin
noaptea trecut.
- Doamne, ce bine e s-i cunoti pe fraii Helford, zise el
fcnd cu ochiul.
- Sire, dac m scuzai, vreau s o caut pe lady Helford, ca
s-i amintesc de ndatoririle ei de soie.
- Summer nu e aici, n Salisbury, l inform Carol.
- Cred c v nelai, sire. tiu c nu a ajuns de mult timp.
Femeia ncpnat a trebuit trimis cu fora din Londra, iar
fratele meu mi-a spus c i-a asigurat drumul n siguran pn
aici.
Carol ddu din cap cu ndoial, apoi i fcu cu ochiul lui
Ruark.
- tiu c Summer nu e aici, altminteri nu a fi fost att de
plictisit.
- Locuiete la lady Richwood, spuse lord Helford, cu greu
stpnindu-i iritarea din glas.
- F-i un copil, spuse Carol rznd, asta sigur i va tia aripile.
- 1 l-am fcut deja, sire, doar c nici copilul nu o mpiedic
s-i continue aventurile.
nainte de a iei din sigurana casei de pe strada Cockspur,
Summer verific dac are tot ce i va trebui. n primul rnd erau
banii; aa a fost dintotdeauna. Apoi se gndi c, avnd la ea o
sum frumuic, pe strzile practic pustii, va avea sigur nevoie
de un pistol. Gsi o valijoar unde puse un pachet cu biscuii
uscai i o sticlu cu vin de Porto. Mai lu cu ea nite haine de
schimb, o pereche de papuci comozi i cteva articole de toalet.
Dat fiind c era posibil s mearg pe jos vreo patru-cinci
kilometri prin ora, tia c nu poate cra mai mult.
276 VIRGINIA HENLEY

Plec pe Northumberland spre Tamisa. Dac avea norocul


s vad ceva trafic pe ru, atunci va avea cum s ajung la Sf. Paul
Wharfe. Vzu o ambarcaiune aflat pe la jumtate, da orict i
fcu semn cu mna, nu a fost vzut. Renun i se resemn,
tiind c trebuie s mearg pe jos. Trecnd pe lng Embankment
observ tot felul de gunoaie oribile adunate pe ap, iar acolo
unde czuse vreun cadavru de cine, acesta intrase n putrefacie,
iar mirosul era ngrozitor. i feri privirea i, pe msur ce vzu
cum pescruii apuc n cioc resturi de tot felul pe care le scap
n Tamisa mai departe, ncepu s i vin grea.
ntre White Friars Stairs i Black Friars o patrul pe ap
trase la mal i cineva o strig:
- Dac intrai n centru, nu vi se va mai permite s ieii i s-
a declarat stare excepional.
- Trebuie s-l gsesc pe fratele meu, strig ea.
- Peste apte mii au murit sptmna trecut. Grzile postate
pe strzi nu las oamenii s ias.
Omul nu mai atept rspunsul ei. 0 avertizase, iar dac ea
era att de ncpnat nct s nu-1 asculte, atunci ciuma putea
s o mnnce.
Summer o lu spre nord de la nchisoarea Bridewell i
realiz c ar fi fost mai bine s nu fi fcut asta. Mobilierul i
saltelele prizonierilor mori erau arse, iar focurile erau fcute
chiar n mijlocul strzii. Gardienii tocmai crau afar cadavrele
femeilor care muriser pe capete.
Trupurile erau pe jumtate dezbrcate. Toate erau descule;
restul trupurilor erau emaciate, mbrcate doar n nite zdrene
mizerabile.
Duhoarea era insuportabil, iar mizeria n care i triser
ultimii ani rmsese impregnat pe rmiele lor pmnteti.
Summer ncepu s tremure incontrolabil i reveni pe malul
rului, ca s o taie drept prin Baynard Castle. i asta se dovedi o
mare greeal.
Marinarii zceau pe strzi. La nceput ea crezu c snt
victime ale ciumei, dar, nainte de a-i putea evita, civa ncepur
PIRATUL l FRUMOASA LADY 277

s se trasc dup ea, agndu-se disperai de fustele ei,


cerindu-i mncare.Civa erau bei, dar marea lor majoritate
mureau pur i simplu de foame, fiindc nici o corabie nu voia s-
i ia napoi, ca membri ai echipajului, de vreme ce puseser
piciorul n centrul Londrei. Sute de marinari nu aveau unde s
se duc, nu aveau nici bani, nici mncare.
n ochii lor citeai nepsare, suferin i rutate. Summer le
ddu toi biscuiii uscai i practic i trase fustele din minile lor
insistente. Fugi de lng ru pn la Sf Paul, apoi fcu dreapta pe
Warwick Lane i cut numrul 13. Vzu o curte cu pomp de
ap, dar prea prsit. Toate casele de la parter, care aveau
numerele pare, erau goale. Privirea i rmase pe numerele de
sus, aparinnd locuinelor de la etaj, i acolo zri numrul 13.
Cu inima n gt ciocni la u i rsufl uurat cnd nu-i
rspunse nimeni, fiindc se gndi c el era n siguran la Oxford.
Se aez pe treptele din fa ca s-i trag sufletul. Acum,
cnd se afla la jumtatea sarcinii, remarcase c nu mai era la fel
de sprinten ca altdat. Efortul de a urca o lsase complet fr
rsuflare.
Cum sttea i se odihnea, auzi pe cineva scncind. Ridic
uor capul, ca un animal care simte pericolul. Brusc ceva i spuse
c era fratele ei, dei nu-1 auzise plngnd de cnd avusese trei
ani. Privi prin fereastra uor ntredeschis i l vzu stnd cu
capul n mini, legnndu-se nainte i napoi.
- Spider, eu snt, Cat, strig spre el. Cnd vzu c el nu aude,
mpinse ua cu putere i aceasta se deschise, fiind descuiat.
Duhoarea care venea din interior i oripil nrile pn ce ajunse
s meag mpleticit. Se ls pe genunchi n faa lui. Spider, eu
sunt, Cat...ce s-a ntmplat? l ntreb ea. Acesta ridic uor capul
i o privi cu ochi ngheai. Imediat pru c o recunoate de data
aceasta. Prietenul tu e bolnav? zise ea.
-Edwin, zise el dnd afirmativ din cap...s-a molipsit de cium,
opti ngrozit.
- i unde e acum? Pe aici? l ntreb ridicndu-se i mergnd
spre o u interioar.
278 VIRGINIA HENLEY

- Nu, Cat, pentru Dumnezeu, nu te duce acolo. A reuit s


adoarm.
- Duhoarea de aici e insuportabil; haide, va trebui s m
ajui s facem curat, i spuse ea privind cu scrb la un morman
de prosoape i cearafuri murdare. Astea trebuie arse. Mai ai i
altele? l ntreb. El ddu din cap c nu. Bine atunci le arunc n
curte i le voi spla mai trziu. M duc jos dup ap de la pomp.
Va trebui s frecm pe jos, ca s mai scoatem din duhoare. Simea
c trebuia s se ocupe de ceva, pentru a alunga gndurile care
altminteri ar fi nnebunit-o. Dac Spider l ngrijise pe Edwin, cu
siguran cptase i el boala. Se lupt pe scri n sus cu gleata
plin de ap i strig la el:
- Ce naiba, Spider, mic-i fundul i ajut-m. De-abia atunci
l observ c nu era doar apatic, ci i foarte rou la fa.
Linitea din apartamentul elegant mobilat, ca pentru un
burlac i ddea un sentiment macabru. Din impuls deschise ua
la holior i merse n dormitor. De aici venea mirosul oribil.
Podeaua era alunecoas din cauza exrementelor i a vomei.
ngrozit se apropie de pat. Faa tnrului era umflat i
nnegrit. Nu avea cum s-i dea seama de ct timp murise.
Alerg napoi n salon.
- Spider, Edwin e mort! strig ea.
- Ba nu... doarme, mormi Spider.
- Haide, spuse hotrt. S ieim de aici. Spencer se ridic,
dar genunchii i cedar i ncepu s vomite.
- Doamne, te rog, nu, se ruga Summer n oapt. El se
mpletici pn n hol, apoi intr n cellalt dormitor, unde din
fericire era un pat curat. Czu ostenit, iar Summer l dezbrc
repede de cma i-i aduse lng pat un lighean exact la timp,
fiindc ncepu a doua rund de vomitat.
Summer i aminti de vinul adus, aa c i ddu puin s bea
dintr-un pahar. Pentru moment prea c i-a fcut bine la stomac,
ns fierbineala nu-i trecuse i i simea pleoapele grele. Sora
lui nici nu tia de ct vreme negase moartea Iui Edwin, ns era
epuizat. Auzi un om strignd n strad i nelese c era un
PIRATUL l FRUMOASA LADY 279

crucior pentru mori. Alerg la balcon i strig: "Aici sus, te rog,


am nevoie de ajutor.
- Lum numai din strad, strig omul napoi. Nu s tem
obligai s venim n casa matale, cucoan.
- Stai...ateapt puin! zise ea poruncitor. Trase adnc aer n
piept i merse n primul dormitor. Se chinui s se gndeasc la
alte lucruri n timp ce ridic i trase din pat umflatul i nnegritul
cadavru al bietului Edwin Bruckner. Apoi l trase odat cu
cearafurile pe care czuse. 0 netiut rezerv de putere i ddu
energia de a-1 trage pn n holior.
- Va trebui s vii sus s-l iei, spuse ea gfind din greu.
- Da cin-te crezi, afurisita de regin i eu mi-s cucoana ta de
companie? replic el revoltat. Regulile e reguli....io i iau de pe
strad.
Summer era att de furioas nct ar fi vrut s ia pistolul i
s-l mpute pe nenorocit, dar atunci s-ar fi trezit cu mai multe
cadavre de care s scape. Cu ultimele frme de putere l trase
pe Edwin pn n capul scrilor, i fix piciorul pe mijlocul
spatelui lui i l mpinse ct putu de tare. Cadavrul se rosotgoli
pe scri i ateriz n curte cu o bufnitur terifiant.
- Sfinte Sisoe, vac proast ce eti, acu tre' s iau lopata.
Ea nchise ochii i rosti o rugciune. Era pentru bietul
Edwin Bruckner, fratele unui mare lord, evacuat pe crucior n
cel mai nedemn mod posibil, era pentru fratele ei drag i extrem
de bolnav n casa cu numrul fatidic 13 i era pentru ea nsi i
preiosul ei copila nenscut.
Coborse pn la pomp de opt ori deja, nainte s frece bine
podelele camerelor destul de mult nct s ndeprteze parial
mirosul pestilenial de acolo. ntre glei verifica starea de
sntate a lui Spider n mod constant, ns acesta dormea
profund, iar ea alung din minte gndul c putea fi incontient.
Se forase cu mult dincolo de limitele propriilor puteri i tia c
are nevoie de hran, dar nu ndrzni s se odihneasc nainte de
a aprinde focul i de a pune ceainicul la fiert. i va face puin
ceai i se va odihni n faa focului n timp ce-1 va bea.
280 VIRGINIA HENLEY

Absent, mut un pion de pe tabla de ah care atepta pe


mas, n faa focului. O lacrim i se prelinse pe obraz. Bieii
probabil jucaser o nevinovat partid de ah nainte ca ngerul
morii s le fac o vizit.
Brusc se auzir bubuituri n u, iar ea aproape sri n
speriat. Lu pistolul, netiind la ce s se atepte, apoi precaut,
se apropie de u. Se ntunecase, iar primarul Londrei declarase
stare excepional, aadar se gndi c oricine ar fi fost la u,
cuta necaz.
Deschise ncet. Ruark Helford sttea n prag, mbrcat n
negru, purtnd pe cap o plrie cu boruri largi, i o pan lung,
albastr de stru, artnd exact aa cum l vzuse prima dat,
atunci cnd s-au cunoscut. Inima i se rsuci n piept cnd l vzu.
Ochii lui prjoleau de mnie. mpinse ua i se rsti la ea:
- Ce naiba crezi c faci ntr-un loc ca sta ? O zgli de umeri.
Te scot de aici acum, chiar n acest moment, doamn.
- Nu, Ruark, nu pot pleca, spuse ea ngndurat.
- Aproape am nnebunit cutndu-te. n sfrit intru pe
strada Cockspur i gsesc adresa asta pe o bucat de hrtie. Dac
nu dai doi bani pe tine, mcar gndete-te la copilul meu!
Prezena ta la Londra sptmna asta nseamn condamnarea ta
la moarte.
Inima ei striga de dorina de a fi luat n brae, fiindc se
temea enorm, dar buzele ei rostir alte cuvinte.
- Aadar nu-i pas dect de copilul sta - nu dai nici doi bani
pe mine!
- Ca un nebun am alergat prin tot Salisbury cutndu-te, iar
acum, ca s adaugi insulte Ia injurii, am mai petrecut dou zile
alergnd dup tine prin toat Londra .
- De ce m cutai - ca s-mi spui c s-a perfectat anularea?
ntreb ea cu sarcasm.
El era att de furios nct o mini.
- Da, de fapt, aa este.
- Oh, opti ea, fr puterea de a mai aduga ceva.
El o privi mai atent i i vzu obrajii murdari, la fel cum i era
PIRATUL l FRUMOASA LADY 281

i rochia. Prul ei frumos era ntr-o dezordine de nedescris i


toat nfiarea ei era deplorabil.
- Vii, sau trebuie s te duc pe sus? zise pe un ton care nu
admitea nici un refuz.
Atunci ea ridic pistolul i spuse printre dini:
- Iei naibii de aici, Helford, sau i zbor creierii!
Chipul lui mpietri de furie. Ridic mna i o lovi peste
obraz. Ea czu i n acelai timp trase un foc. Cum mirosul de
praf de puc i invada nrile, se gndi o clip: L-am omort...l
iubesc! Glontele i perforase doar haina la umr. Era singura
pagub, dac nu punea la socoteal mndria. i smulse pistolul
din mn.
- Am s te bat pentru asta, zise cu o intenie precis i se
aplec s o apuce de pr.
Amintindu-i de temperamentul Iui agresiv, ea strig:
- Ru, te rog, ajut-m...fratele meu moare de cium. i
acoperi faa cu palmele i ncepu s plng cu suspine.
- Doamne, zise el, apoi o ajut s se ridice. 0 duse lng foc
i o aez pe un fotoliu. Nasul deja i spusese ceea ce ea ncercase
s ascund toat ziua.
- Cnd am ajuns aici, l-am gsit pe Edwin deja mort, zise ea
plngnd.
- Tnrul Edwin Bruckner? ntreb el mirat.
- A trebuit s scap de cadavru...a venit crua pentru
mori...a trebuit s fac asta, Ruark. Se ag de el.
- Sigur c da. Ciuma nu respect bogia sau titlurile, iubito,
de aceea trebuie s te scot de aici. M ateapt o trsur jos. i
netezi prul i-i mngie obrazul pe care-l plesnise destul de tare.
Draga mea, ascult-m. 0 s-i aduc lui Spencer o infirmier. Nu
te-a lsa s stai aici nici dac nu ai fi n starea asta delicat.
- Nu-1 voi prsi, spuse ea cu convingere.
- Vei muri, dac rmi, spuse el dramatic.
- Atunci vreau s mor, spuse ea simplu.
El tia c vorbise serios. Instinctele i spuneau s o ia n
brae i s o scoat cu fora din aceast groap a ciumei, totui,
282 VIRGINIA HENLEY

tia c, dac ar fi fcut asta, ea l-ar fi urt pe veci. i scoase


vestonul i i suflec mnecile cmii.
- Dac rmi tu, rmn i eu cu tine. El unde este?
- Nu, strig ea. Vei muri dac rmi.
- Atunci vreau s mor, spuse el la rndul su.
Atunci ea ncepu s rd printre lacrimi.
- Vino, doarme de cteva ore.
Ruark merse spre pat i pru evident alarmat cnd vzu ct
de roie era faa tnrului ntins.
- Summer, dar el nu doarme... cred c este n stare de
incontien. Nu cred c mai rezist mult. Alegerea i aparine
- i vom da voie s plece linitit, sau l vom trezi la via i vom
duce o lupt al naibii de grea cu ngerul Morii? o lupt pe care,
a aduga, am putea s o pierdem n cele din urm.
- Lupt i supravieuieti sau lupt i mori...vom lupta,
altminteri nu se poate.
- Aa te vreau, o ncuraj el. Ce ai de but n cas?
- Ap...ceai...vin de Porto...
- 1le vom da pe toate trei. ncepem cu apa.
Summer alerg i aduse apa, iar Ruark deschise fereastra i
trase aternutul de pe pat'. Spencer ardea, iar cnd Ruark l-a
ridicat n poziia eznd acesta a nceput s mormie incoerent,
apoi s aiureze. Ruark lu nite ap i i-o duse la gur lui Spencer.
Cu greu l fcu s bea puin, dar acesta insist pn ce reui.
Dup ce a dat de gustul primei nghiituri, a nceput s soarb cu
nesa, apoi i-a continuat delirul.
- Mai trebuie, ordon Ruark, iar Summer ddu fuga dup
rezerve. Cu mult rbdare Ruark l-a fcut s bea ap spunndu-
i lui Summer s fac nite ceai. Dup ce reui s nghit i puin
ceai fierbinte, Spencer ncepu s transpire din greu, pn ce
pratic ud complet cearaful de sub el.
- O s-i facem baie, adu nite ap.
Summer ridic gleata goal.
- Ce naiba faci?
PIRATUL l FRUMOASA LADY 283

- Pompa de ap este n curte, explic ea. Fcu doi pai spre


ea. Niciodat s nu te mai vd c ridici ap. Vocea lui o biciui, iar
Summer se bucur cnd l vzu c i ia gleata din mn, ca s
aduc ap. L-au mbiat, i-au dat s mai bea ceai, apoi l-au splat
din nou. Nu aveau cearafuri curate, aa c s-au descurcat cum
au putut, direct pe saltea.
Ruark l-a pipit la gt, unde avea ganglionii inflamai, apoi
s-a uitat n zona buricului dup eventuale semne specifice
ciumei. Spencer avea pntecul uor umflat, iar Ruark a
interpretat asta ca pe un semn ru. Oricine supravieuise ciumei,
scpase doar fiindc buboiul cretea rapid, se sprgea, pe acolo
ieind toat otrava din corp. Nu-i spuse nimic lui Summer, ci se
rezum doar la att:
- S ncercm s-i dm nite vin i ap. l susinu el, apoi l
sili s bea amestecul de vin cu ap. Dup trei pahare, Spencer nu
se mai agita att de tare, iar respiraia i devenise mai regulat.
- Va dormi o vreme. Trebuie s ies i s cumpr ceva de
mncare, Summer. tiu c nu ai mncat nimic azi.
- Ruark, nu rni-e foame. Snt prea obosit i ngrijorat ca s
mnnc.
- Nici nu ncape discuie. Voi aduce mncare , iar tu o vei
mnca, spuse e l, vorbindu-i parc unui copil de cinci ani.
Ea ddu din cap afirmativ. Puterea i hotrrea lui o
copleeau.
- tii c e stare excepional. Grzile te vor opri.
- Vrei s spui c vor ncerca, replic Ruark.
I se pru c a aipit doar o clip pn ce Ruark se ntoarse.
Adusese un coco prjit i o sticl cu cidru, care o fcur pe
Summer s-i aminteasc de inundaiile din Cornwall. Se
ntristase ns ciugulea cu poft pielea rumenit de pe coco.
- Odat, cnd eu i fratele meu muream de foame, am
supravieuit furnd de la tine unul din cocoii aceia faimoi.
- n sfrit! Poi fi.tu nsi cu mine. E bine, Summer, cnd eti
cinstit cu mine.
Capitolul 37

0 inu n brae pn la prima gean de lumin, apoi se duse


s-l verifice pe Spencer, care trebuie s fi supravieuit peste
noapte, fiindc l auzea cum tuete. l privi pe tnr cu
comptimire. Spencer se trezise, avea ochii nceoai i pe tot
corpul avea pete roiatice.
- Summer, iubito, vino repede! strig el.
Ea se trezi brusc. ntr-o clip i aranj rochia, prul i veni
la fratele ei, inima btndu-i precipitat, dup pericolul din care
acesta scpase.
-Ce s-a ntmplat? strig din cealalt camer.
- Vino s vezi singur, o chem Ruark. Ea apru n pragul
dormitorului. Nu are cium, spuse el convins. Este febra petelor!
- Ce vrei s spui? ntreb ea.
-Are un afurisit de pojar, strig Ruark, nemaiputndu-i
ascunde bucuria. O lu n brae i se rsuci cu ea, srutnd-o pe
gur. Brusc se opri, i art bietului Spencer arttorul n semn
de dojana, spunndu-i:
- Cnd ai s te faci bine, o s te bat pn o s faci pe tine.
Apoi o ridic din nou pe sus i-i spuse:
- V iau pe amndoi de aici.
n ciuda grzilor i a pistolului descrcat, deciser s rite,
l nfofoli pe Spencer i-i ddu lui Summer o pungu cu aur. De-
abia ajunseser la jumtatea scrilor, cnd doi soldai cu
muschete n mini intrar n curte. "Stai! strigar ei ntr-un glas,
alergnd spre scri, ca s le blocheze trecerea.
- Domnilor, doamna are nite bani la ea, eu am oule la mine,
iar alegerea v aparine, le spuse el. Ca i cnd s-ar fi neles din
ochi, soldaii tcur. Se uitar la vizitiul lui Ruark, cum inea
PIRATUL l FRUMOASA LADY 285

strns o bar groas de oel i capitular instantaneu. Summer le


ddu pungua cu bani i urc n trsur.
- E groaznic. Parc miroase a frig astzi, spuse ea ngrijorat.
- Ba nu, e grozav. Frigul puternic este singurul lucru care va
pune capt acestei epidemii. l instal pe Spencer pe banchet i,
aezndu-se lng ea, o cuprinse pe dup umeri, protector. Uit-
te la tine, eti epuizat. Summer i-ar fi dorit s se topeasc n
braele lui puternice, dar tia ce efect fizic aveau unul asupra
celuilalt. Simplul fapt c se aflau amndoi n trsur era o
experien senzual. Rmase nemicat, fr s se uite n ochii
lui.
- Ruark, i mulumesc pentru c ai rmas cu mine. Acum voi
fi bine.
- Voi aranja cu o femeie s aib grij de tine. Va putea s se
ocupe i de Spencer cteva zile, pn ce se va pune pe picioare,
dar pentru tine vreau s o in special, ca s te ajute. n starea ta
curnd nu vei mai putea face multe lucruri.
- ngrijitoarele cer o avere, iar cnd te ntorci cu spatele, te
fur. Londonezii nu prea snt de ncredere, mai ales acum.
- Cunosc o femeie de treab. Locuiete n provincie. Era
menajera mea nainte s m ntorc n Cornwall. E o femeie
cinstit, harnic i ea te va supraveghea. Trebuie s aducem pe
cineva. Eu pltesc, nu te ngrijora. tiu ce zgrcit mic eti.
Ea i ddu imediat replica, simindu-se atacat:
- Consider acest aranjament ca parte din acceptul meu de
anulare a cstoriei.
Oare de ce permitea el ca lucrurile spuse de ea s-l afecteze
att de mult? i venea s o zglie ca pe o ppu de crp, ns
tia c dac ar pune mna pe ea, dorina i s-ar aprinde i amenina
s-l prjoleasc.
Ajunser n strada Cockspur, iar el l duse pe Spencer sus,
ntr-unul din elegantele dormitoare, l dezbrc i-l instal n
aternuturile curate, proaspete. Apoi ddu dispoziie vizitiului s
cumpere mncare, vin i o rezerv de ierburi medicinale.
286 VIRGINIA HENLEY

n cas era frig i umezeal, aa c fcu focul n toate


camerele.
- Summer, m-a simi mult mai bine dac mi-ai promite c
nu te mai atingi de fratele tu. tiu c pojarul nu este chiar att
de ngrozitor cum e ciuma, dar nu tim cum l poate afecta pe
copilul nostru. Dac te mbolnveti sau te epuizezi, ai putea
avorta. Vreau s faci o baie i s te odihneti n timp ce eu merg
s o aduc pe doamna Bishop.
Summer l nfrunta cu privirea, iar pentru prima data n viaa
lui se control i ncerc s o conving cu vorba bun.
Pn ce lord Helford reveni cu doamna Bishop, se fcuse deja
trei dup amiaza. Summer o plcu imediat. Avea o fa plcut,
un piept impresionant i disponibilitatea de a prelua totul
imediat. Summer constat c femeia era genul amabil, generos,
dar nici nu prea c s-ar fi ferit s utilizeze tacticile coercitive,
dac de asta era nevoie pentru a se face ascultat. Doamna
Bishop observ imediat talia ngroat a lui Summer i spuse fr
drept de apel:
- S-a terminat cu urcatul scrilor, domni.
Ruark rse.
- Bish te va nva ce nseamn ascultarea, chiar dac eu nu
am reuit.
- Dar, doamn Bishop, trebuie s-i art dormitorul.
Bish fcu semn cu capul spre cufr, apoi i arunc lui Ruark
o privire plin de neles:
- El are dou picioare puternice, aa c o s-mi arate
dormitorul i pacientul. Apoi m duc n buctrie s pregtesc
cina pentru toi.
Summer zmbi pe ascuns.
- Lordul Helford v va ajuta, el se pricepe s aduc lemne
pentru foc.
- Eu pot s-mi aduc singur lemnele de foc. Lord Helford ar
face bine s aib grij de soia lui. 0 femeie trebuie s fie alintat
cnd poart n pntece primul ei copil.
PIRATUL l FRUMOASA LADY 287

Ruark urc la etaj cufrul doamnei Bishop, apoi se ntoarse.


Summer se simea att de timid cu el, nct roi. Era evident c
el i fcuse timp s se opreasc undeva ca s se brbiereasc i
s-i schimbe hainele, iar acum, ca de obicei, era impecabil.
- Acum, cnd Spencer nu mai este n pericol, presupun c va
trebui s te retragi...zise ea cu tristee.
- Rmn, decise el.
- Rmi s mnnci ? l ntreb ea cu inocen.
- Mai mult, rspunse el hotrt.
- Ah, desigur. Am uitat de jocul nostru, spuse ea ridicndu-
se.
Se ridic i el, i scoase haina i turn puin Chablis n dou
pahare.
- Alegerea ctigtorului, i aminti el.
Ea lu paharul oferit i, accidental, l atinse uor pe mn cu
degetele fine.
- Hai s vedem ce fac dac voi ctiga ? spuse ea jucndu-se
cu vrful limbii pe marginea paharului. El rspunse pe un ton
sczut, intens:
- tii ce vreau eu.
Atunci ea i continu jocul erotic, aruncndu-i o privire
fierbinte, ptima, dup care rspunse pe acelai ton:
- Cred c tu tii ce vreau eu, Ru!
El goli paharul i i apuc uor fesele, lipind-o de el, apoi i
simi pulpele presnd pe sexul lui deja ntrit.
- Ce vrei, iubito, spune-mi.
Ea ridic uor capul, apropiindu-i periculos buzele de gura
lui i spuse optit:
- Anularea, desigur.
- La naiba, exclam el. Joci bine.
- Am avut un profesor grozav, coment ea, apoi i linse
pervers buza superioar. El o lu n brae grbit, iar cu o mn
ncepu s-i ridice poalele rochiei, fcndu-i loc ntre picioarele
ei cu mngieri grbite.
Doamna Bishop deschise ua, innd n mini o tav uria.
288 VIRGINIA HENLEY

- Perfect, du-o lng foc, iar eu o s las tava asta n faa


canapelei. I privi pe Ruark amenintor. S nu mnnci tot ce vezi;
ine minte c ea mnnc acum pentru doi.
Ruark o privi piezi i i fcu semn cu capul, invitnd-o s ias
repede.
- i nu-mi facei mie semne cu capul, lord Helford. Nu snt
chiar att de proast nct s nu-mi dau seama cnd doi iubii vor
s fie singuri. Eu m duc sus la mine, spuse, apoi fcu cu ochiul
zmbind.
- Afurisit femeie - de ce naiba oi fi adus-o ? mormi el, iar
Summer i ascunse faa n prul lui, evident amuzndu-se.
Ruark tia c preludiul este pentru o femeie la fel de delicios
cum este i orgasmul. nchise ochii i savur plcuta erecie. Cnd
simi c penisul devenise mult prea voluminos pentru pantalonii
strimi, fcu un gest rapid i se debaras de ei. Pe ea o rsuci uor
pe burt i o ptrunse domol pe la spate, cufundndu-i faa n
prul ei parfumat.
El o privea printre gene, admirndu-i frumuseea i
felicitndu-se pentru c o fcuse a lui. l atrgea ca un magnet i
intim recunotea c i ea era atras de el. mpreun erau fizic
perfeci. Sexul la ei era ca'un balet erotic, un dans al iubirii pe
care-1 puteau prelungi ore la rnd, ntr-o picant binecuvntare.
Cum putea s-i aminteasc ntr-una de anularea cstoriei, cnd
el nu dorea alteceva dect s o tie legat de el pentru totdeauna?
O reaez n poala lui, ridicnd-o uor de fese, ca s o
penetreze. Ea ncepu micrile de du-te vino, arzndu-1 i
copleindu-1, apoi ncepu s geam i el.
- Summer, opti el gutural i urgent, nu pot tri fr tine. Cnd
oficial nu vom mai fi cstorii, ai vrea s fii amanta mea ?
Atunci ea nlemni brusc. Nu se mai mica, nu mai respira, ar
fi putut paria c nici inima nu-i mai bate. Cu mndria unei pisici
siameze i arcui trupul spre napoi, dezlipindu-se de el i rmase
n picioare, n faa lui. Nu era prima dat cnd el i fcea una ca
asta, iar acum parc primise o palm peste obraz.
PIRATUL l FRUMOASA LADY 289

- Nu snt destul de bun ca s fiu lady Helford, dar nu vrei s


m pierzi fiindc snt extrem de bun ca trf a ta!
- Tu eti cea care vrea anularea, url el.
- Niciodat nu ai avut atta dreptate ca acum, uier ea
printre dini. Pleac i nu te mai ntoarce vreodat!
- Voi pleca dup ce primesc ce-mi trebuie, mormi el.
-Dac-i imaginezi c o s-i permit s faci dragoste cu mine
acum, eti nebun! strig ea.
-Da, snt nebu...mai nebun dect am fost vreodat n viaa
mea. Eti o nemiloas ademenitoare de brbai, dac m aduci n
starea asta, apoi te opreti i m lai balt. Ce naiba crezi c snt,
vreo mainrie ?
Snt fcut din carne i oase, Summer. Snt brbat!
ncet, dar sigur ea ncepu retragerea, iar el o urmrea pas cu
pas. Summer reui s-l pcleasc, plecnd rapid.
-Scumpo, nu te voi fora, dar voi face dragoste cu tine.
Se instal pe genunchi n faa ei, iar ea ncerca s-l loveasc,
zgriind, dnd din mini, apucndu-1 de pr i trgnd tare,
plesnindu-1 cu pumnii n piept. El o atept pasiv s-i epuizeze
toate forele. Apoi i deprt picioarele i dezmierd cu degetul
ntre pliurile fierbini.
-Eti destul de alunecoas pentru mine, opti el, apoi
privind-o n ochi i linse degetul i-l strecur adnc n ea.
La fel de blnd el i ridic picioarele i i le aez pe ambii
umeri, apoi i cufund capul i gura i puse stpnire pe locurile
ei secrete. ncepu s sug lent, la nceput, iar ea, dei dorise
absolut contrariul, atinse orgasmul mai puternic i prelung dect
i se ntmplase din luna de miere. Apoi cu un gest sigur i dezlipi
gura nestul de flcrile ei i o ptrunse cu arma lui de tria
oelului. Nu o sruta, ci se oprise cu gura la civa milimetri de
buzele ei, pentru a simi orice suspin, orice geamt dulce, iar ochii
o mngiau cu iubire.
Cu ncpnarea ei Summer decisese s nu lase s se vad
nici o umbr din tensiunea care avea s se materializeze curnd
ntr-un orgasm puternic. Ruark i continua traseul nuntru i
290 VIRGINIA HENLEY

afar, hotrt la rndul su s nu ejaculeze pn ce nu o vedea pe


ea satisfcut absolut. Muchii i se tensionaser, creierul i luase
foc, respiraia devenise sacadat, totui, nc inea situaia sub
control. Dac nu o putea stpni pe femeia aceasta, atunci nu o
merita. n clipa urmtoare simi dezlnuirea.
Miezul ei ncepu s pulseze spasmodic, transmiindu-i i lui
senzaii puternice: i simea capul penisului contractndu-i-se
n ritmul contraciilor ei, scurt, scurt, repetat, pn ce i pierdu
controlul i ejacul. Nu prin sabie, prin cuvnt sau gest l anun
i ea c atinsese orgasmul. Cu o privire tioas, triumftoare,
spuse scurt:
- Nu am simit nimic.
El o comptimi pentru decepia ei.
- mi pare ru, scumpa mea, c nu am putut s te satisfac.
- Nu snt scumpa ta! Nu mai vreau s te vd niciodat!
- Cum doreti...dar vei fi ntotdeauna scumpa mea. O srut
tandru, cuceritor. Apoi se ridic i se mbrc tcut.
Capitolul 38

Dup o sptmn de diminei geroase numrul victimelor


ciumei sczu dramatic la mai puin de cinci sute. Spencer i
reveni repede i primul lucru pe care tia c trebuie s-l fac era
s mearg la Bruckner Hali din Oxford, unde trebuia s duc
vestea trist a morii lui Edwin.
Doamna Bishop cu pornirile ei maternale, i concentra
acum toat atenia asupra lui Summer, hrnind-o pn ce aceasta
se simea ca o gsc pus la ngrat pentru Crciun. Apoi, ntr-o
diminea, Lil Richwood reveni de la Southampton i casa deveni
un stup de albine, n care toi servitorii nu-i mai vedeau capul
de treburi. La buctrii doamna Bishop ddea ordine de zor, fiind
decis c trupul lui Summer i aparinea numai ei, nepermind
altcuiva s-i invadeze teritoriul privat. Pacea lui Summer era
pierdut, iar ea se tot ntreba de ce mtua Lil avea nevoie de
zece oameni la treab n cas, cnd ea se mulumea doar cu
doamna Bishop.
Totui se bucur de compania lui Lil, ascultnd cu nerbdare
povetile.
Mica reedin din strada Cockspur era prea aglomerat, iar
Summer decise c era vremea s-i cumpere o cas proprie.
Chiriile creteau sptmnal, aa c merse la Solomon Storm s
vad ct de sntoase erau finanele ei i dac ele i permiteau s-
i achiziioneze un cuib.
Summer ignorase toate invitaiile primite pentru baluri,
carnavaluri i petreceri, simindu-se virtuoas i pregtit s
duc o via solitar pn dup naterea copilului. Avea impresia
c nu arat n form, dei lady Richwood jurase c nu era
adevrat, ns ea totui tia adevrul, findc se afla n ultimele
sptmni de sarcin.
292 VIRGINIA HENLEY

Solomon Storm i oferi un fotoliu confortabil i insist s-i


sprijine picioarele pe un scunel cnd i vzu dimensiunile. Ea i
spuse ce dorete, iar Solomon i uguie buzele gesticulnd i
explicndu-i c zonele elegante erau n prezent mai presus de
rezervele financiare ale multor ceteni.
-Westminster, St James i Mayfair au ajuns la sume
astronomice, m tem c va trebui s-l rugai pe soul dvs s v
mai druiasc o cas.
-Domnule Storm...Solomon...lord Helford nu mi-a druit
niciodat o cas. De fapt, el nici nu mai este soul meu. Am revenit
la numele purtat anterior, de St. Cahterine de la anularea
cstoriei noastre.
Solomon Storm pru ngrijorat.
-Cum se putea anula cstoria cnd dumneavoastr sntei
evident nsrcinat - dac-mi iertai indiscreia, - milady?
-A fost o nelegere mutual, insist ea. A fost practic decizia
mea.
-Atunci dai-mi voie s v spun c a fost o decizie groaznic,
n domeniul meu trebuie s cunosc legislaia, iar fiul meu este
avocat. Nu tiu ce nu a mers bine n csnicie, milady i nici nu
doresc s aflu, dar lordul Helford este rspunztor prin lege
pentru orice problem apare n csnicie, fie c este sau nu a lui,
aa cum adeseori este cazul n zilele noastre. i drese glasul cu
delicatee: dac v gndii s v retragei din cstorie, mcar ar
fi bine s ateptai pn ce se va nate copilul. Apoi el va fi
motenitorul legal al lordului Helford i, dac el va fi de sex
masculin, atunci i va moteni titlul, precum i proprietile.
-Vai, dar nu a putea face un lucru att de mercantil. Deja el
crede c m-am mritat cu el pentru bani. Snt convins c Ruark
Helford va face tot ce trebuie pentru fiul su - sau fiica sa - fr
ca eu s-l antajez s fac asta.
-V implor, gndii-v mai bine, doamn. Din experiena mea,
domnii fac rareori ceea ce se cuvine doar din generozitate. Mai
curnd fac ceea ce se cuvine doar cnd snt obligai s fac asta.
PIRATUL l FRUMOASA LADY 293

-Mi-a putea oare permite o cas aici, n ora, ntr-o zon mai
puin elegant? suger ea.
- Nu m ndoiesc de asta, doamn i voi cuta imediat cteva
proprieti adecvate, ns m-a simi mult mai confortabil dac
mi-ai permite s-l abordez pe lordul Helford. Ar trebui s avei
o cas, ca parte a nelegerii. Este scandalos c pn acum nu vi
s-a pus la dispoziie.
-Bine, m voi gndi la asta, dar nu cred c doresc s fiu
obligat fa de nici un brbat, domnule Storm.
n cursul sptmnii Solomon Storm i art cteva case
decente, iar ea alese una de pe strada Friday, lng biserica SI.
Matthew, vis a vis de Vechea Burs. Era o cas nalt i ngust,
asemntoare cu cea a mtuii Lil Richwood, iar ea fusese
zugrvit recent. De-abia atepta s ajung Spencer acas pentru
a-i spune despre casa din strada Friday, iar cnd i ddu vestea,
el pru puin spit, iar ea nelese pe loc c nu avea nici o
intenie s locuiasc mpreun cu ea. Vedea clar c Spencer ezit
s-i spun ceva, aa c se aez, i puse un scunel sub picioare
i zise:
-Spider, tii c mie poi s-mi spui orice...ce este, dragule?
El inspir adnc i ncepu destinuirea.
-Ruark mi-a oferit o slujb pe corabia lui.
Ea sri ca ars.
-Porcul! O vei refuza!
-Pi, Cat, de fapt, am acceptat-o.
-Nu ai idee ce fire dictatorial are. L-am vzut cum a biciuit
pn la snge un marinar pentru c a but ceva. Nu ii minte c
te-a lovit pentru o remarc fcut la adresa mea? ntreb ea vdit
inflamat.
-Pi, atunci am cam meritat, explic el, apoi atept o reacie.
-Spencer, ara duce un rzboi. Trsni-l-ar s-l trsneasc!
Odat a ameninat c te va nrola n armat la marin. Acesta e
felul lui de a lovi n mine!
-Dar de ce, pentru numele lui Dumnezeu? ntreb el.
- Pentru c nu-1 las s-i fac mendrele cu mine.
294 VIRGINIA HENLEY

Rsul forat al lui Spencer o oc.


- El nu trebuie dect s-i arunce o privire i tu cazi pe spate,
n acest context ea l plmui. Era prima dat cnd l lovea.
-Eti pe punctul de a da natere fructului muncii lui, zise el
artnd cu mna spre burta ei. Nu te mai preface.
- Copilul nu este al lui, neg ea vehement.
Spencer o sftui n oapt:
-Ai face bine s nu te aud vreodat c spui asta. Mai ales
dac ii la viaa ta.
- Noi discutm despre viaa ta. Refuz s te las s pleci pe una
dintre corbiile lui, ca s devii carne de tun n rzboiul sta
nesfrit cu Olanda, strig ea, apoi ncepu s plng n hohote.
El tia c nu ar fi trebuit s o supere n starea n care se afla
ea acum.
- Cat, e vorba de o corabie comercial pentru Compania
Indiilor de Est.
- Cum! Ai s pleci pe mare s strbai jumtate de glob! l
omor!
- Cat, te rog, nu te mai necji atta.
Capitolul 39

Summer era mult prea ocupat cu micul ei univers, ca s mai


participe i la festivitile hibernale. Cu ajutorul mtuii Lil
mobil noua cas din strada Friday i se pregti de hibernare
mpreun cu doamna Bishop, n ateptarea naterii copilaului.
Observ cu trist satisfacie c toate facturile prezentate lordului
Helford prin Solomon Storm fuseser achitate fr ntrebri.
n prima sptmn din februarie se mut la ea i moaa,
aducndu-i scunelul special pentru nateri, precum i alte
ustensile ale meseriei, iar doamna Bishop se tot agita, n timp ce
Summer credea c nnebunete. Dorea nespus s mai evadeze
din nchisoare mcar cteva zile, iar imaginaia i zbura spre plaja
pustie din Cornwall, unde l clrea pe Ebony prin apa mrii
azurii, pierzndu-se prin cotloanele golfului. Dragul ei Cornwall,
unde florile parfumau aerul cu arome seductoare i fiecare
fantezie se ncheia cu amintiri despre prima dat cnd i-a oferit
lui Ru snii ei dezgolii, cu mult timp n urm, ntr-un rsrit roz,
perfect.
Reveni la realitate fulgerat de o durere ascuit, ptrun
ztoare, resimit din spate spre abdomen, ca i cnd ar fi fost
strpuns de un iatagan.
Doamna Bishop i moaa o sftuir s se aeze pe scaunul
special, cu sptar nclinat i cu ezutul decupat, dar dup o or
de chinuri se ridic n picioare i ncepu s se plimbe ca o leoaic
n cuc. Ziua deveni noapte, iar travaliul o epuizase, or dup
or. Singura ei uurare veni cnd i ls capul pe spate i strig
blesteme la adresa lui Ruark Helford, apoi i aduse aminte i de
Rory, cruia i adres aceleai urri, n caz c el era autorul
suferinei ei.
296 VIRG INIA HENLEY

Ca i alte milioane de femei naintea ei njur brbaii pentru


tot restul vieii. nainte de a termina, trecu prin emoii resimite
de femei, trecnd de la lacrimi neajutorate la rs isteric pentru
gluma proast pe care o fcea natura pe seama femeilor care
scoteau copilul n acelai mod n care acesta se instalase!
n cele din urm, cnd mai avea puin i i epuiza toat
puterea, dup ce ncetase lupta, copilul ei se nscu.
Doamna Bishop ridic bieelul cu reveren. Era brunet i
robust ca tatl su, iar ea se temea c foamea lui nestvilit avea
s fie prea mare pentru tnra delicat pe care moaa tocmai o
culcase n patul ei. n plus, dup ploaia de blesteme proferate de
Summer asupra neamului Helford toat ziua, biata Bish se
ntreba care va fi reacia mamei cnd va vedea un Helford n
miniatur, avnd exact ochii verzi uimitori i apendicele masculin
proeminent. Nu trebuia s-i fac griji. Summer ridic braele
spre ea.
-Fiul meu, doamn Bishop, v rog! l strnse la inim
srutndu-i periorul negru, zbrlit, care-i acoperea capul perfect,
iar instinctul de bebelu l fcu s caute imediat sfrcul matern.
n urmtoarele dou sptmni vizitatorii o copleir cu
prezena. Domnioare de onoare de la curte o vizitaser nsoite
de cavalerii lor, apoi dup ce adresa ei devenise cunoscut,
domnii veneau s o invite la cin i la spectacole, deoarece sttea
foarte aproape de teatrele londoneze. Circulau zvonuri despre ea
c nu ar mai fi cstorit, desigur fiindc la Whitehall oamenii se
hrneau cu brfe i zvonuri. Se dedicase vieii domestice de prea
mult vreme, iar acum parc uitase s danseze, s flirteze, s
resping politicos un avans de la un admirator nflcrat.
Lordul Helford i trimise un bilet rugnd-o s-l anune cnd
era convenabil pentru el s-i vad fiul. Ridicnd pana de scris ea
strig hotrt: "Niciodat!. Apoi i ddu seama c trebuia s se
ridice la nlimea provocrii, aa c rupse rspunsul negativ i
spuse evaziv c l va duce pe micuul Ryan n provincie la aer
curat, dup care l va anuna cnd vor reveni n ora.
PIRATUL l FRUMOASA LADY 297

Cnd Regina i trimise o invitaie prin care o anuna c o


ateapt n sufrageria sa la un joc de cri pe sear, Summer simi
vechi emoii reinstalndu-se n sufletul ei. Trecuse mult de cnd
nu mai purtase o inut elegant, mbrcndu-se doar n rochii
de zi; apoi parc trecusr secole de la ultima sear cnd se
machiase.
Doamna Bishop o tot ndemnase s ias. Nu era normal
pentru o tnr frumoas s-i dedice fiecare moment copilului
su, insist ea. Summer nu-i putea ascunde amuzamentul. lia
c Bish ardea de nerbdare s stea mai mult i mai des cu copilul;
cu adevrat, era convins c nu-1 putea lsa pe mini mai hune.
Se ntreba doar dac mai intra n rochiile vechi, ilar constat
uimit c talia i se subiase, dei sinii nu mai erau la fel de mici.
n cele din urm alese ceva cu care nu mai fusese vzut pn
atunci. Avea o plcere deosebit s-i aleag o inut
spectaculoas, cu care s le nnebuneasc de invidie pe celelalte
doamne. Se hotrse asupra rochiei verde-deschis, cu strluciri
argintii la lumina luminrilor. Totui, observ c trebuia s-l
alpteze pe Bryan de dou ori pentru a reduce dimensiunile
sinilor i a intra n rochie. i strnse prul ondulat ntr-un coc
nalt, pe care-1 asigur cu doi piepteni din jad i agrafe la culoare,
se machie, i ddu genele cu fard negru de ochi, pentru a-i
scoate n eviden genele lungi, iar pe buze i ddu cu un ruj n
nuana macului. Folosi o pudr de obraz cu pulbere aurie, pe care
i-o ddu att pe pomei, ct i pe decolteu. Alese cu grij
aluniele-false. Nu opt pentru cele negre obinuite, ci alese unele
mici, aurii, n form de coroan. Pe una i-o fix pe obraz, iar pe
cealalt o lipi pe un sn, foarte aproape de sfrcul cu greu acoperit
de decolteul rochiei. La final se nfur n piesa ei de rezisten,
capa de blan verzuie.
Trsura i se aduse de la grajdurile din spatele bisericii St.
Matthews, apoi srut copilaul i-i spuse doamnei Bishop s nu
o atepte la noapte. Summer trase adnc aer n piept, se ndrept
de spate i intr n holul principal. Auzi oapte i mirri, iar cnd
i spuse aprodului s fie anunat drept Lady Summer
298 VIRGINIA HENLEY

St.Catherine, zumzetul mulimii deveni evident i toate capetele


se ndreptar n direcia ei.
Regele i se altur Caterinei pentru a-i primi pe oaspeii
invitai de ea, iar cnd Summer i fcu reverena obligatorie,
simi privirea lui amuzat fixnd-o. De-abia dup ce se srut cu
Caterina l privi i pe el n ochi. Vzu n privirea lui admiraie
pentru frumuseea ei, dar intui i anumite speculaii nscute
dup anunul fcut de ea c nu mai era lady Helford.
Mulimea o ncercui nghiind-o. Erau cu toii acolo, iar ei nu-
i era deloc greu s-i in la distan acum, la fel cum nu-i fusese
nici cnd venise pentru prima dat la Londra. Lordul Sandwich,
eful flotei regelui; Cornwallis care arunca monede de aur la
ceremoniile regale; Albermarle, cel care gusta mncarea regelui.
Ducele de Ormond, cel care cndva intrase clare pe calul su n
Westminster. Ned Hyde, cancelarul cel btrn i fiica lui tears,
Ann, duces de York. Summer trecu n revist toate
personalitile din ncpere i i salut pe Rochester, Clifford,
Ashley i Arlington.
Apoi dintr-o dat nghe, fiindc ntlni o privire
ptrunztoare care o fixa, iar aceea era a lui Ruark Helford.
-Iadul s te nghit! rosti ea, Dac tiam c eti aici, nu mai
veneam.
Auzi rsul zgomots al regelui i tiu c acesta o auzise. i
spuse:
- Sire, njur ca s capt curaj.
- tiu,zise el strngnd-o de mn. Nu-i face griji. Voi fi alturi
de tine n faa inamicului.
Ea i mulumi cu un zmbet larg i-i opti:
- Dracu s-i ia i apele iadului s-i nece pe to i.
Regele i ls capul pe spate i rse cu poft. Ea l strnse de
mn, cutndu-i protecia, pe cnd Ruark nainta spre ei.
- Observ c aerul de provincie nu v-a fost pe plac, doamn.
- Ce minciun sfruntat, m scuzai, lord Helford, spuse ea
batjocoritor, ncurajat i de protecia regelui.
PIRATUL l FRUMOASA LADY 299

Vocea lui cptase o tonalitate amenintoare, dei era


respectuoas.
-Ndjduiesc c nu ai crezut c-1 putei ine departe pe
propriul meu fiu.
-E nelept acel tat care-i recunoate propriul copil! l
nfrunt ea.
-Pentru Dumnezeu, Summer, remarca aceasta a fost pentru
mine sau pentru soul tu? ntreb regele, prefcndu-se ofensat,
ntruct circulau multe zvonuri c nu toate odraslele Barbarei i
aparineau lui Carol. Ruark se uit la rege comptimitor.
-Nu cred c la mine s-a referit, Sire. Mi s-a spus c fiul meu
este bucic rupt din mine.
Carol i retrase mna din strnsoarea lui Summer i
murmur:
-V doresc s v bucurai unul de cellalt, dup care i ls
pe cei doi cu pumnalele scoase. Ruark o privi de sus n jos i
invers, apoi spuse dispreuitor:
-Blana verde deschis e decadent.
-Nu mai spune, zise ea, prnd extrem de mulumit de sine,
dup care i ls capa s-i cad de pe umeri, fapt care i oferi lui
o imagine complet a snilor ei. Summer tia c el pierduse
btlia cu propria-i fire, dar se simea n siguran ntr-o sala
plin cu oameni, dintre care foarte muli i urmreau cu mare
interes pe cei doi.
Fcu un pas spre ea i, n ciuda mulimii, ea simi fiorul
pericolului. Vzu cum i pulseaz vena n obraz cnd i spuse:
-Rochia asta a fost conceput cu un singur scop n minte.
Invit brbaii s se joace cu snii ti.
-Da, recunoscu ea, nfruntndu-1, din nefericire nu tu eti
brbatul pe care-1 am n minte.
El ntinse mna spre decolteul ei, prnd c vrea s fac un
anumit gest. Ea tresri, gndindu-se c are de gnd s-i scoat la
vedere sfrcul, dar coborndu-i privirea, observ c el luase ntre
cele dou degete coroana aurie.
300 VIRGINIA HENLEY

-Nu, doamn, este mai mult dect evident pe care brbat l-ai
avut n minte. O lu de mn i o conduse calm lng rege. Spuse
mai ncet: Nu servesc resturi de la masa regal. i ls mna n
mna lui Carol i i se adres regelui cu propriile-i cuvinte: V
doresc s v bucurai unul de cellalt, apoi plec s-i nece
orgoliul rnit cu prima femeie atrgtoare care urma s-i ias n
cale.
-E temperamentul brbailor Helford, Majestate, explic
Summer, dei umilina i ptase obrajii.
-Afurisit brbat, aproape c m-a provocat. S tii c eti bun
pentru el ziua...sau noaptea, o tachin Carol.
Ruark Helford afl curnd c femeile prezente aveau o
trstur comun. n timpul fiecrui dans, nainte ca el s
deschid subiectul flirtului, partenera l atingea cu evantaiul pe
umr, sugerndu-i c era dornic s se culce cu el. Vntorul era
acum cel vnat, iar acest aspect era complet inacceptabil pentru
firea sa dominatoare.
Dei nu voia s recunoasc, faa perfect a lui Summer,
delicat ca o camee, fcea s pleasc frumuseea celorlalte
femei. De asemenea fineea trsturilor ei fcea brbatul s
doreasc mai mult de la ea dect era ea dispus s ofere. Aa c
se decise s graviteze mai mult printre brbai, ale cror
conversaii despre btlii navale i politice erau cu mult mai
interesante.
Ned Hyde, btrnul cancelar, prea bucuros cnd Ruark i
mulumi pentru efortul de a convinge Parlamentul s voteze n
favoarea cheltuirii a dou milioane i jumtate pentru rzboi.
Ruark i spusese:
-A noastr este gloria cnd aducem corbiile inamice, dar de
fapt, creditul este al dvs, domnule Cancelar.
Carol se apropie de ei i doar manierele impecabile ale lui
Ruark l oprir s nu-i ntoarc spatele.
-Ned, regina te cuta. Voia s-i mulumeasc personal
pentru c m-ai ajutat s gsesc nelegere la Parlament mcar o
dat. Cnd rmaser doar ei doi Carol i zise lui Helford care avea
PIRATUL l FRUMOASA LADY 301

0 expresie mpietrit: dac nfiarea ar putea ucide, eu a fi deja


mort. Poate c snt nebun dac-i spun asta, dar nu i-am pus
coarne...cel puin nu nc. Ce e cu prostia aceea a lui Summer c-
i folosete numele de fat?
Presupun c nu ai dizolvat cstoria, nu-i aa?
-Nu. Va rmne lady Helford chiar dac lanul cstoriei o va
irita, spuse el sec.
-Atunci i sugerez s-i pui pecetea proprietii asupra ei,
recomand Carol, nainte ca alt brbat s culeag fructul dup
care tu tnjeti.
Ruark Helford o supraveghe atent n urmtoarele dou ore.
Brbaii roiau n jurul ei ca albinele la un borcan cu miere. 0
urmri cum l refuz pe Jack Grenville, pe james, fratele regelui,
pe Slbaticul Harry Killigrew i pe sir Antony Deane, potentul
armator, care tocmai terminase dou corbii noi, Hampshire i
Nonesuch , iar n aceast sear era oaspete de onoare. Ruark se
ncrunt cnd o vzu pe Summer c-1 ntmpin cu un srut pe sir
George Digby, conte de Bristol. Dup estimrile lui, acesta avea
n jur de cincizeci de ani, dar aspectul lui tineresc i elegana i
ddeau o frumusee aparte. Summer nu ignor ateniile lui i
practic i permise lui Digby s-i ofere braul pentru a o nsoi n
camera de jocuri. Contele era vduv de peste un an i nici o
femeie nu reuise s-l farmece pn acum. Dac lui Summer i-ar
fi plcut titlul de contes, el avea s o dezamgeasc, alungndu-
1 orice iluzie de grandoare, gndi el pe cnd intra n aceeai
ncpere. 0 auzi spunnd:
-A dori nite clary - am auzit c e la mod, de cnd nu am
mai fost eu la Curte.
Clary era o butur alcoolic fermentat fcut din coniac,
zahr, flori de salvie i ulei de iasomie cu efecte afrodisiace. Nu-i
de mirare c Digby se grbi s i-o aduc repede, se gndi Ruark
nfuriat venind n spatele ei.
-Te conduc acas, doamn. M-am hotrt c vreau s-mi vd
fiul.
302 VIRGINIA HENLEY

Ea se crisp. Intrase n panic, fiindc tia c odat ce el i


punea ceva n gnd, chiar fcea!
-Dar nu-1 pot dezamgi pe George, protest ea.
-0 voi face eu n locul tu, spuse el categoric. Cnd chipeul
conte reveni cu dou pahare Ruark l lu pe primul i l goli.
Mulumesc, George, Summer nu poate bea alcool pentru moment
fiindc alpteaz.
Summer rmase siderat, George Dogby roi, iar Ruark
Helford rnji ca un lup n faa przii. Ne scuzi, George, noi plecm.
Bestia de om i stricase seara nadins. Ea rmase pe poziie
i-l fix cu privirea:
-Nu putem pleca naintea reginei, protest Summer.
El o apuc bine de antebra i practic o trase de la masa de
joc, conducnd-o spre holul de la intrare.
-Nimeni nu ne va vedea plecnd n aglomeraia asta.
Dar de fapt fuseser vzui, desigur. Brbaii l invidiau pe el,
iar femeile o invidiau pe ea. Prea c nu mai au rbdare s ajung
n pat.
Ea tia ce avea s se ntmple dac rmnea singur cu el.
Acelai lucru care se ntmplase i ultima dat, aa cum se
ntmplase ntotdeauna cu ei doi. i venea s sar la faa lui i s
i-o fac franjuri.
Totui, ncerc s se replieze. Cu miere n glas ncerc s-l
conving:
-Ru, mai bine vino mine s petreci cu noi mai mult timp. E o
dovad de egoism s trezeti un bebelu care doarme.
-Snt cunoscut ca un brbat egoist, rspunse el implacabil.
-Nu doar egoist, zbier ea, pierzndu-i bruma de
autocontrol, dar eti i un porc arogant, agresiv i nestpnit.
-Nestpnit? repet el ca un ecou. Nu te-am mai atins nici
mcar cu un deget de aproape trei luni. Aproape implicit n fraza
lui se simea promisiunea "pn n aceast sear. Summer mai
cut mental i alte ci de evadare. Dac ajungea acas naintea
lui, putea s o in pe doamna Bishop treaz cu ea.
-Eu merg cu trsura mea, insist Summer.
PIRATUL l FRUMOASA LADY 303

-Ar fi cam dificil. I-am dat drumul vizitiului tu acum cteva


ore.
Ochii ei aruncau flcri de mnie.
-Cum ndrzneti s faci un lucru aa, dup bunul tu plac?
ntreb ea pe cnd coborau treptele de marmur. El nu ntrzie cu
rspunsul:
-Atta timp ct eu l pltesc, cred c mi exercit doar
drepturile. Cuvintele lui i rsunar n minte ca o alarm
preventiv:mi exercit drepturile...mi exercit drepturile. Ultimul
lucru pe care i-l dorea era s fie singur cu el n trsura lui. Era
un brbat mult prea ndrzne i senzual ca s ai ncredere chiar
i pe o distan scurt. Ruark fcu semn vizitiului i deschise
portiera ca s o invite. Ea rmase pe loc, parc paralizat de o
team pe care voia s o articuleze, dar i nghii replica: Mi-e fric
s fiu singur cu tine.
-Vreau s m lai n pace, strig ea. Vocea lui era alunecoas
i ptrunztoare cnd i opti:
-Nu te-am vzut i nu te-am mai atins de trei luni. Cred c e
destul de mult...nepermis de mult pentru o femeie att de
senzual ca tine, Summer, iubito. Numele ei pe buzele lui i
trimitea fiori de patim prin cele mai intime pri. i nfipse
unghiile n palme, iar durerea ascuit o trezi tocmai cnd
devenise fragil. i muc i buza, ca s-i renvie ura fa de el.
-De ce eti suprat pe mine? o ntreb el, aproape lipindu-
i buzele de urechea ei.
-Naiba s te ia, snt mai mult dect suprat - te ursc!
-De ce? opti el.
-Din cauza lui Spencer i fiindc m-ai violat. Nu te voi ierta
niciodat!
El nu o atinse, ns ea atepta s simt minile lui
fremttoare. El i mrturisi:
-tii cum a continuat rsboiul. Eu l-am trimis n Madagascar
pe o corabie comercial, pentru a fi acolo n siguran. Pentru ct
timp credeai tu c-1 mai poi ine departe de nrolare? i situaia
304 VIRGINIA HENLEY

se va nruti. De fapt el cuta s-i dea ei impresia c fcuse un


gest nobil pentru Spencer.
-i violul? ceru ea un rspuns. Hai s vd ce spui i de asta!
-Mea culpa, recunoscu el pe un ton melodios, tiind bine c
era pe punctul de a repeta ofensa de atunci.
Trsura se opri, iar ea simea c trebuie s coboare imediat,
ncerc s neasc prin portier i auzi un prit de material
sfiat, vznd cum materialul fin al rochiei se despic de la glezn
pn la old. Se uit la el disperat, iar el zmbi tandru, ptima.
Cu un gest delicat minile cunosctoare ptrunser prin
crptura fatal n sus, pipindu-i pulpele, trecnd de ele. Gura
lui o cut pe a ei, dar ea se retrase, rmnnd complet ntins pe
canapeaua trsurii. Snii i se umflar peste msur, din cauza
corsetului prea strns, iar unul chiar iei din nchisoarea lui, iar
gura lui avid i captur imediat bobocul trandafiriu, nainte ca
ea s apuce s-l acopere. Prea trziu! El gust stropul de fluid
scurs, iar experiena aceasta incredibil de erotic aproape c i
provoc ejacularea.
-Nu, nu, nu! strig ea, cutremurndu-se.
-Iubito, i cunosc trupul att de bine, nct chiar acum url
dup al meu. .
-Asta a fost cndva, Ruark. M-am ndrgostit de altcineva.
Cuvintele ei avur exact efectul unei palme peste fa. Se
retrase imediat. Ea se ridic tremurnd i i acoperi snul
dezgolit. Tcerea care se lsase ntre ei devenise greu de
suportat. Summer ctigase un rgaz de cteva minute, poate va
ctiga i finalul.
-Dac te las s-l vezi pe Ryan, promii c ne lai n pace nc
trei luni?
Vocea lui prea distant, rece:
-Pot s spun c mi voi gsi o ocupaie altundeva. Olandezii
plnuiesc un contraatac dur.
Cnd intrar n cas copilaul plngea. De cum i auzi plnsul,
din snii lui Summer ncepu s izvorasc laptele, udndu-i corsajul
rochiei. Doamna Bishop l aduse jos imediat, deosebit de
PIRATUL l FRUMOASA LADY 305

ncntat c Ruark este acolo, cu ea. Ruark ntinse braele spre


fiul su, iar doamna Bishop i-1 ddu mndr tatlui su.Summer
se uit atent la chipul lui Ruark, pentru a-i evalua gradul de
interes. Un junghi de team i se mplnt n inim cnd vzu ct
de posesiv l privea pe micu. Bish primi un mesaj discret de la
stpnul ei pentru a se retrage.
-Scumpul meu, opti Summer, adorndu-i fiul din priviri.
De cum auzi glasul mamei sale, micuul Ryan nu mai avu ochi
dect pentru ea. ncepu s plng sfietor, impuntor, iar Summer
cuta un mod de a scpa de Ruark pentru a-i putea alpta
pruncul.
-S-a fcut trziu, spuse ea drept scuz. Ruark, sper c nelegi,
nu?
Cu copilul n brae nc, Ruark i cobor privirea spre snii
ei senzuali, care ieeau din corset. Cele dou pete de pe corsaj se
mreau evident, cum privea el.
-neleg perfect, zise rguit.
Ea se mbujor. Lu copilul n brae i spuse apsat:
-Trebuie s-l hrnesc, dup cum vezi. Dac i ajunge ct ai
privit, sir, ai vrea s pleci acum?
-Nu, zise el. Vreau s v privesc...niciodat nu mi va ajunge.
Summer i simi snii foarte dureroi i nu mai avu de ales.
l duse pe Ryan n salon i se aez pe un balansoar. Uor ntoars
cu spatele spre Ruark, pentru a nu fi complet expus, scoase un
sn ncrcat i i-1 oferi copilului. n primele secunde acesta scnci
nemulumit, de team c va fi privat de sursa fericirii sale, apoi
se liniti, apucnd serios sfrcul generos cu mnuele delicate.
Ruark se instal n faa lor i i privi impresionat. Era prima
dat n viaa lui cnd simea nevoia s protejeze. i dorea pe
amndoi i desigur tia o cale sigur de a cpta ce-i dorete.
Dac-i lua fiul, tia c mama l va urma.
-Ru, te rog, las-ne n pace, l implor ea.
-Locul copilului este lng mama lui, dar mai trziu tii c l
voi vrea, Summer. Nu voi permite ca fiul meu s fie crescut la
Londra. tii la fel de bine ca mine c locul lui este la Helford Hali.
306 VIRGINIA HENLEY

Lacrimi i strluceau n ochi cnd privirile feroce i disputau


preioasa lor povar.
Dect s fac vreun ru copilului, ea ar fi fost dispus s i-1
dea chiar acum. Apoi vzu c privirea lui se mblnzete.
-lart-m, Summer, cteodat chiar m port ca un porc. V
voi lsa n pace, promise el trist.
Capitolul 40

Summer intr n acea perioad a vieii n care cuta s se


cunosc pe sine. Din ziua aceea fatidic, din trecut, cnd sosise la
Londra i l zrise pe lord Ruark Helford, viaa ei fusese
tumultuoas.
Pasiunea care i consumase pe amndoi fusese mult prea
prjolitoare, ca s nu se domoleasc, iar prin respingerea lui,
chiar el o trimisese direct n braele i patul fratelui su. La
comisese pcatul mortal i le permisese ambilor frai s fac
dragoste cu ea, fapt care culminase cu apariia copilului.
Acum era complet celibatar i n sfrit contiina ei se
odihnea. Contele de Bristol o ducea la Teatrul Regal de pe Drury
Lane, unde aveau s vad piesa lui Ben Johnson, Volpone. Tot
oraul vuia, iar Summer i alese cu grij inuta, deoarece tia c
prezente vor fi o mulime de femei elegante. Alese o rochie
neagr, cu o croial sofisticat, care avea s-i scoat n eviden
rubinele; i ridic prul ntr-un coc strns, dar elegant.
Summer prea amuzat de privirile invidioase pe care le
primi de la doamne, ns tia c motivul era nfiarea
devastatoare a contelui. l plcea mult pe George, erau buni
prieteni fiindc nu se simea nicidecum atras de chipul lui
atrgtor. Alt chip atrgtor i masculin i-ar fi accelerat pulsul
lui Summer. Contele i inu politicos scaunul n boxa privat, iar
ea i zmbi sincer, apoi ls blana de vulpe neagr s-i cad de pe
umeri. Se uit prin sal i vzu un grup sosind. Era Regele, iar
Summer pru de-a dreptul amuzat s-l vad nsoindu-le pe
Barbara Castlemaine i pe Frances Stewart la aceast pies
modern. Barbara arta splendid n violet; pretindea
exclusivitate asupra culorii, datorit asocierii ei cu regalitatea,
i expunea diamantele pe care Summer le admira cu invidie.
308 VIRGINIA HENLEY

Sttea acolo, nsrcinat cu nc un bastard regal, pentru care i


merita diamantele. Summer i opri privirea asupra lui Frances
Stewart, ntrebndu-se din nou cu ce l-ar fi putut atrage aceast
fetican pe un voluptuos, cum era Carol. Era att de tnr, slab
i palid. Un irag subire de perle i nvemnta pieptul mic. Lui
Summer aproape i se fcu mil de Carol, bietul om fiind prins
ntre dou iubiri, dar imediat mila dispru cnd realiz clar c
regele era un cuceritor btrn care tnjea dup tinereea i
virginitatea fetei. Tocmai se pregtea s comenteze cu cinism
mpreun cu escorta sa, cnd vzu cine era n loja vecin.
-Sfinte Doamne! exclam ea.
-Ce s-a ntmplat, draga mea? o ntreb George, care i citi n
ochi nefericirea.
-E Helford. E nsoit de o feioar care ar putea trece drept
fiica lui! Ghimpele geloziei i se mplnt adnc n inim, aproape
sufocnd-o.
George rse cu poft, iar ea l dojeni cu o privire revoltat.
-De fapt, este fiica mea\
Creierul ei ncetase s mai funcioneze.
-Fiica ta? repet prostete.
-Georgie. Vine din provincie pentru prima dat, iar Ruark a
luat-o sub aripa lui protectoare...ca s o fereasc de vntorii de
avere, adug el mai ncet.
-Georgie? se auzi vocea ei ca un ecou dispreuitor. Brusc i se
fcuse ru. O durere cumplit parc o sfia n dou i nelese
mhnit c de fapt o durea inima. Gtul parc i se comprimase att,
nct ncepu s gfiie. Ochii nu mai percepeau nimic, se mutau de
la Helford la rege. Cele dou chipuri masculine le zmbeau
feticanelor, ba chiar l vzu pe Carol mngind-o pe Frances pe
genunchi. Cei doi.erau ca dou boabe de mazre ieite din aceeai
teac dezgusttoare! Proxeneii!
Depravaii! Era insuportabil; era revoltat.
Summer nu nelese nimic din capodopera lui Ben Johnson,
de fapt ea btea continuu cu piciorul n podea, nerbdtoare s
nceap pauza. Actorii trgnau replicile, iar ei i venea s urle,
PIRATUL l FRUMOASA LADY 309

pn ce, ntr-un final, cortina grea de catifea czu i ropotele de


aplauze izbucnir. Summer aplaud i ea entuziasmat, bu
curoas c se ajunsese mcar la jumtatea piesei. Ocupanii
lojelor ncepur s circule pe promenada rotund unde se servea
vin, iar n acel moment George i Summer ddur cu ochii de
Ruark i Georgie.
-Ah, tticule, spuse ea entuziasmat, seara aceasta este pur
i simplu divin. Ridic privirea spre Ruark i, cu adoraie, spuse:
Ochii lordului Helford se asorteaz cu smaraldele pe care mi le-
ai druit de ziua mea.
-Chiar aa? zise Summer. Mie mi amintesc mai degrab de
nite coacze plutind n sirop.
Ruark rmase impasibil, iar cum avea maniere impecabile,
zise:
-Lady Georgina Digby, permite-mi s i-o prezint pe lady
Summer St. Catherine.
-Oh, fcu Georgina cam ursuz, apoi i aminti de buna-
cretere i fcu o reveren cum cerea eticheta pentru o doamn
mai n vrst.
Summer o privi cu superioritate.
-Dragule, dar nu snt chiar vduv.
-Tticule, lord Helford m-a invitat la petrecerea contesei de
Lauderdale dup pies. Pot s merg, tticule, te rog? l implora
ea.
-Nu prea te tiam amator de baluri, i spuse George lui Ruark.
Summer coment suav:
-E greu s fii tu nsui cnd ncerci s faci impresie bun.
Sgeile dintre Summer i Ruark cdeau nverunate, totui,
uimitor, tatl i fiica nu preau s observe nimic.
Tatl nu-i putea refuza nimic fiicei sale.
-Poi merge la petrecere, dac vii acas la o or respectabil.
Ruark cut privirea lui Summer cnd i rspunse prietenului
su:
-Am grij de ea ca pn la unsprezece s ajung n pat.
310 VIRGINIA HENLEY

Fraza lui cu dublu neles o fcu pe Summer s tresar, dar


Helford deja i oferise tinerei braul su spre sal. Fata chiar nu
tia c Helford era nsurat. Cnd i lu paharul gol din mn,
Georgie i optise lui Ruark:
-Deci ea este Summer St. Catherine. Tata este ndrgostit de
ea, tii i m tem c ea l-a prins bine n plas.
Ruark strnse paharul gol, cu atta putere nct acesta plesni
i se sparse n cioburi minuscule. Georgie se sperie:
-Milord, vai, te-ai tiat?
El cltin din cap i rspunse printre dini:
-Nu, nu-i nici un strop de snge...dei s-ar putea s apar pn
voi termina.
Summer i spuse lui George:
-Dezaprob total escorta pe care ai ales-o, milord.
-Helford? De ce, doar e cel mai onorabil brbat pe care-l
cunosc.

Summer era n dressingul din apartamentul Helford, de la


Whitehall. O clip se pierdu ntr-o lume trecut, mngind un
costum al lui Ruark, iar mirosul de santal i invad nrile, fcnd-
o s retriasc senzaii uitate de mult, apoi fcu brusc un pas
napoi i trase rndurile de'umerae, ca s fac loc noilor haine
aduse n cufr. Plnuia s soseasc dup banchet, dar nainte de
nceperea dansului. Nu avea de gnd s stea la mas unde se
desfura o cin interminabil, iar discursurile erau stupide i
mncarea rece.
Dou ore mai trziu sosi n sala de banchet. Evantaiul ei cu
pene de stru mprtia parfumul de frangipani de pe umerii ei
frumoi, iar toate privirile erau aintite asupra ei. Rochia ei era
cu totul i cu totul ieit din comun, de la pre, pn la culoarea
vie a punului.Fiecare adiere i mica buclele frumos arcuite pe
umeri, sau peste snii pe care-i mngiau. Brbaii o salutau unul
cte unul, iar ea era efervescent n aceast sear. Practic se afla
acolo cu un singur scop, s-l chinuiasc pe Ruark Helford i s-l
fac la fel de nefericit pe ct fusese ea de cnd el i ncepuse
PIRATUL l FRUMOASA LADY 311

relaia cu lady Georgina Digby. Surdea elegant, mai ales cnd l


zri n captul culoarului, rznd cu regele, n timp ce micua
lipitoare fcea eforturi politicoase s neleag engleza stlcit a
Reginei.
Jack Grenvile se apropie de ea imediat ce o zri. 0 srut i-
i gdil palma cu vrful limbii, ntr-un gest sugestiv. Ea l lu de
bra i-i zise:
-Vino, brut elegant, hai s pescuim un so.
Cnd o vzu ncotro se ndreapt, el i opti:
-Nu cred c ppuica lui Bristol intr la concuren cu tine,
scumpo.
-Nici eu, biata de ea, se alint Summer. Avea ochi doar pentru
rege, iar acesta o privea cu sincer admiraie amestecat cu
dorin. Fcu o reveren n faa reginei i observ privirea de
piatr a lui Ruark cnd regele se uit direct la decolteul ei. Regele
o compliment:
-Eti o imagine a frumuseii n seara asia, Summer.
Grenvile confirm nsufleit.
-Penele arat mult mai bine pe Summer, dect pe stru.
Lady Georgina se strmb dezaprobator l spuse:
-Ct cruzime.
Summer se uit la fat cu un zmbet matern i mngind
hermina scump aplicat pe tivul unui voiau al rochiei pe care o
purta aceasta, spuse:
-Iepuraul acesta a murit pentru tine. Sliiiul meu cel puin
alearg acum dezbrcat.
Regele i Grenvile rser, dar nu i Rum l< llellord.
-Bnuiesc c acesta este dansul nostru, o Invit el pe un ton
care nu suporta nici un reluz,
-Te neli, spuse ea calm, Mu ind pe la i i u llcgelc l ied i .1
snt a dumneavoastr, Maiestate
Regele o cuprinse de talie, lat |m l< la cuvllt* n Im it I pe ta oi
gina. Ruark fcu o piei i tune i cp,Inel, liuplm lud o >I d imn *> u
el. Cnd muzica ncet, se alinii npiie.linnll\ pi ai i h a d Im ui I de
unde porniser. Summei pi Ivi pani lutul de suim ald alt na n (tuiul
312 VIRGINIA HENLEY

Digby i-i spuse:


-Smaraldul tu e minunat. Dac a fi n locul tu, l-a
pune pe tticul s-mi cumpere i cercei asortai. Cnd i va lua o
contes, m tem c ea va pretinde urmtoarele bijuterii.
Georgina pru alarmat.
Summer l vzu pe contele de Bristol ieind din mulime.
-Dragule, zise ea, ridicnd obrazul pentru a fi srutat. Snt
nefericit fr tine.
Un valet le oferi regelui i lui Ruark o tav de argint, de unde
ei luar paharele cu ampanie. Summer lu dou, pe care le sorbi
degrab, n timp ce ambii brbai o sorbeau din priviri. Muzica
rencepu, iar ea se duse la Helford i-i spuse cu vioiciune:
-Un tip urt ca tine merit s stea la perete, dar dac nu am
eu mil de tine, atunci cine va avea?
Regele i Grenvile rser din nou, iar Ruark tia c ar fi prut
un porc mizerabil dac ar fi refuzat-o.
-Oare ce naiba a fost n mintea ta cnd te-ai srutat cu Digby
n public? o ntreb tios.
-Pentru c, dac m srutam cu el n particular, fetia lui ar
fi leinat. Ruark i strnse mna cu putere, aproape s-i frng
degetele delicate. Sau poate-c nu...doar e cea mai recent trf a
ta.
-Pe toi dracii, fata asta are doar aisprezece ani, protest el
ocat.
-George crede c are nevoie de o mam...poate fac eu o
cerere Summer dansase cu regele mai mult dect cu orice alt
brbat, iar acum devenise perfect asculttoare i-l urm pe un
balcon unde ieiser s ia aer. Briza i rvea fulgii de pe umeri,
iar Carol rspundea frumuseii ei n singurul mod fizic pe care-1
cunotea. 0 cuprinse de umeri i o apropie.
- Of, credeam c ai ieit aici cu mine, ca s-i pui coarne lui
Ruark, zise el i oft; nu cred c mai e nevoie s te ntreb dac e
ceva serios cu George, fiindc mi se pare o stratagem brutal
pentru a-1 face pe Helford s sufere i s dispar.
Ea i mngie penele aparent nepstoare.
PIRATUL l FRUMOASA LADY 313

-Nu trebuia s-mi rveasc penele cu gsculia aia mic.


-Peste cteva zile va pleca n ofensiv cu flota. De ce nu-l ieri
pe bietul suflet nainte s plece la btlie ?
Ea cltin din cap.
-Nu a suferit destul, zise decis. Se ridic pe vrfuri ca s-l
srute. Mulumesc pentru c mi-ai mprtit secrete de stat,
Sire.
-Ar trebui s fii aruncat n Turn pentru c m lai n starea
asta, opti Regele, apoi plecar amndoi de pe balcon.
Ruark Helford vzuse plecarea celor doi din sala de dans i
simise furia invadndu-i venele. Evident c ar fi trebuit s o duc
pe Georgina acas acum cteva ore, dar nu putea s o lase pe
Summer acolo, tiind modul ei periculos de a aciona. Era pe
punctul de a iei pe balcon i de a o trage de acolo de pr. Pentru
moment judecata i era ntunecat i cocheta cu ideea de a-i lovi
monarhul, aruncndu-1 peste balconul de piatr. Barbara
Castlemaine, cu isteimea ei de femeie, tia c Summer se dusese
n acel loc pentru ca s-l chinuiasc pe Helford. Puse o mn
sigur pe umrul lui ca s-l opreasc i-i zise scurt."La noapte
doarme n patul meu...nu ntr-al ei.
Capitolul 41

Summer dormi butean pn dup prnz. Se trezi mormind


i ridic ncet capul de pe pern. n acel moment i-l simi parc
despicat n dou cu satrul de carne. Se ridic uurel, pstrnd
cele dou jumti mpreun. Niciodat pn acum nu suferise de
mahmureal dup ampanie. Pn i pleoapele o dureau cnd
clipea.
Alese cea mai puin elegant rochie din cele aduse, una dintr-
o mtase creponat crem, cu jupon viiniu i apoi se concentr
asupra machiajului, fiindc arta oribil. Machiajul fcu minuni i
reui s o fac s par doar pe jumtate moart. Cum tia c nu
se va simi bine dect dac va pune ceva n gur, iei s mnnce.
Culoarele de la Whitehall erau pustii, iar ea se gndi c dup
debueul de asear toat lumea probabil i dregea durerile de
cap. Urc scrile ncet, ntrebndu-se dac va trebui s ajung
tocmai la camerele regelui nainte de a ntlni un valet. n fine gsi
un osta din garda regal.
-Biete, unde snt toi azi?
-Majestatea sa mpreun cu doamnele snt la ultimul etaj, se
uit la incendiu, doamn.
-Incendiu? murmur ea. M tot ntreb amuzat ce or mai
inventa oamenii acetia pentru a se distra.
Dei nu era interesat de aa ceva, Summer urc pn sus,
unde vzu un grup de vreo treizeci de femei nghesuindu-se la
ferestrele dinspre rsrit. Vociferau i preau att de sufleite
nct ea i acoperi ambele urechi cu palmele.
Elizabeth Hamilton pi ntr-o parte pentru a-i face loc la
fereastr. n deprtare, dincolo de centrul Londrei practic, se
vedea un nor gros de fum negru care ptase cerul. Vocile
deveniser mai inteligibile, iar Summer auzi pe cineva
PIRATUL l FRUMOASA LADY 315

spunnd:"Imagineaz-i asear noi dansam i habar nu aveam de


asta. O alta spunea:"Am auzit c vina o poart un brutar din
Pudding Lane, aa este? Altcineva a rspuns: "Nu pot s cred.
Am auzit c olandezii l-au pus. Depozitele de pe Thames Street
adposteau toate rezervele noastre.
Regina Caterina i frngea minile. De cum o vzu sosind pe
Barbara Castlemaine, i nghii mndria i zise:
-Lady Castlemaine, mi s-a spus c regele i James s-au dus n
centru ca s lupte cu incendiu. Ai auzit ceva despre rege?
-Majestate, eu aud aceleai zvonuri ca i dumneaovastr.
Barbara o vzu pe Summer cum se albete la fa, ia minile
ncepuser s-i tremure ca varga. Barbara o lu de bra i
amndou se ndeprtar de restul doamnelor.
-Sfinte Sisoe, voi Helforzii nu aducei dect necazuri.
Afurisitul tu so mi l-a scos pe Rege din pat la ora trei dimineaa.
Summer o privea fix, nmrmurit.
-Barbara...copilul meu...casa mea este pe strada Friday !
-Vai de mine...exclam Barbara alarmat. tii, probabil c
deja au situaia sub control acum. Toi brbaii n putere au fost
trimii acolo acum dousprezece ore.
-Ce spunea Ruark? o implora ea din priviri.
Barbara nu putea s-i repete povestirea cu scene horror pe
care Ruark i-o relatase lui Carol, dar mcar nu o mini cnd i
spuse:
-n clipa cnd l-a alertat pe rege, Ruark a i pornit spre
Woolwich i Deptford, la antierele navale, ca s aduc oameni.
Summer, unde pleci?
Ce ntrebare ridicol, se gndi Summer, ridicndu-i juponul
n alegarea ei pe scri, spre ieirea din Whitehall. Uitase i capul
care-i bubuia i de stomacul indispus. Toate fuseser nlocuite de
un nod de team care amenina s o nece. Se gndi s ia o barc
de la debarcader, spre centru, dar nu era nimeni acolo. Nu avu
ncotro i merse pe jos. Cele patru mile nu au drmat-o, ar fi
putut parcurge chiar patruzeci.
316 VIRGINIA HENLEY

Simea fierbineala pavajului sub picioarele nclate doar


cu nite papuci de satin, iar prin aer plutea cenu neagr. Se uit
la poalele rochiei, la picioare i vzu c-i schimbaser culoarea.
Ea era toat murdar de pulberea cenuiu-negricioas,
amestecat cu sudoare, dar nu asta era problema. Flcrile se
vedeau perfect acum. Cu siguran toate depozitele de pe strada
Lower Thames erau cuprinse de flcri. O ploaie cu flcri cdea
abundent, arzndu-i obrajii i prul. Doi ostai din garda ducelui
de York i mpingeau pe toi la adpost i nu le permiteau s intre
pe strada Upper Thames .
Fr ezitare ea alerg direct la unul dintre tineri i-i lu calul
de cpstru, pentru a-i atrage atenia.
-Copilul meu este n pericol, trebuie s trec, l implor ea.
-Depozitele snt pline cu smoal, bitum, petrol, coniac - nu
auzii exploziile? strig el revoltat.
Atunci Summer o apuc pe Blackfriars spre Ludgate Hill, dar
mulimea de oameni care se ndreptau spre ru ca s poat
traversa spre Bankside i fcea avansul aproape imposibil.
Oamenii erau toi negri, Rmseser n casele lor pn n ultimul
minut, cnd etajele superioare se aprinseser de fapt. Trebuia s-
i croiasc drum prin mulime. Aproape am ajuns, aproape am
ajuns, se gndea, tiind c era singurul lucru care o mpiedica s
urle. Lacrimile i curgeau iroaie pe obraji, vznd atta suferin
n jurul ei. Vzu copii bolnavi, crai cu pat cu tot, btrni
neputincioi cznd n genunchi dup ce fuseser nghiontii de
cei mai tineri i puternici, n fuga lor egoist din calea flcrilor
ucigae.
Ridic privirea i vzu turle de biseric arznd; privi n jos i
vzu o pisic alergnd cu coada n flcri. Pn i bieii porumbei
fceau cercuri, cercuri mprejurul cldirilor cuprinse de vlvti,
pn ce le luau foc aripile i se prbueau pe caldarm, unde erau
apoi strivii de oameni. Pn ce ajunse la Catedrala Sf. Paul simea
c plmnii i explodeaz. Se opri fiindc simea o durere
cumplit ntre coaste. Biserica masiv i ddea un sentiment de
linite. Era uria, era inima Londrei. Cu siguran aceast cldire,
PIRATUL l FRUMOASA LADY 317

care se ntindea pe mai mult de patru hectare, avea s rmn n


picioare n faa terifiantei conflagraii. Summer se nchin i o lu
la fug spre latura sudic a Catedralei, ctre strada Friday
murmurnd: "Am ajuns, am ajuns". n clipa urmtoare vzu ceva
ce aproape i lu minile. 0 parte a strzii Friday era n flcri; pe
partea opus, n locul unde fusese casa ei, nu se mai vedea nimic.
Privea incapabil s cuprind grozvia pierderii ei i se
ntreba de ce o dureau picioarele att de tare. Privi n jos i vzu
c-i luaser foc papucii. i azvrli ct colo, iar pavajul i arse tlpile
goale. Vzu o femeie ghemuit n mijlocul drumului, iar cnd se
aplec s o ajute, vzu c biata femeie era moart, cu faa
carbonizat i prul nc fumegnd. Strig: "Doamn Bishop,
doamn Bishop! Resturi carbonizate cdeau pe lng ea i atunci
o rupse la fug disperat, ndreptndu-se orbete pe Canning
Street, suspinnd i plngnd nencetat, fr s tie unde alearg
sau ce face. 0 mulime de oameni ncercau s drme o cas, mai
degrab ce mai rmsese din ea, n sperana deart c vor opri
propagarea incendiului. Vzu ca prin cea o siluet zvelt, cu
mers cunoscut, participnd la demolare. Se apropie de el i
strig:Ru, Ru!, fr s-i dea seama de pericol.
Carol se ntoarse i vzu cine-l trgea de nun; nu i venea s
cread cnd se uit n ce hal arta, transpirat, plin de cenu,
dar o recunoscu pe Summer.
-Scumpo, pentru numele lui Dumnezeu, ce caui aici? Du-te
imediat la Palat.
-Doamne, credeam c e Ruark. El unde este? Copilul meu,
copilaul meu. Casa mea a ars, bigui ea. Trebuie s-mi gsesc
soul i copilaul.
Atunci el se aez pe o treapt i o invit pe genunchiul lui.
-Ascult-m, Summer, i zise ca unui copil rtcit. Ruark i-a
luat pe fiu tu i pe bon cu trsura cnd a venit dup mine la trei
dimineaa. Nu ai ce face aici, noi ncercm s mpiedicm distru
gerea catedralei St. Paul, precum i a restului oraului nostru. Fii
fat cuminte i pleac naibii de aici. Pentru Dumnezeu, ai grij de
tine. Dac i se ntmpl ceva, cum mai dau ochii cu Helford?
spuse el ngrijorat.
318 VIRGINIA HENLEY

Faa ei se lumin dintr-o dat i chiar i zmbi Regelui, cu


inima inundat de bucurie. Mna lui mare i mngie prul, ca s-
i ndeprteze cenua.
-Mergi n direcia aceea, pe la Doctor Common, apoi iei
direct la Paul Wharfe. Singurul loc sigur e pe lng ap.

Instantaneu lady Richwood sosi n salonaul de oaspei


decorat cu tapet de culoarea sidefului, iar Summer o ntreb
nerbdtoare:
-Ruark nu l-a adus pe Ryan aici ast noapte?
-Ba da, scumpa mea, dar tu unde ai fost? eram cu toii
ngrijorai pentru tine!
-Oh, Lil, mi-ar lua o sptmn s-i povestesc chinul meu
prin flcri. Oft ndelung i suspin. Lil o vzu c e pe punctul
de a plnge i o ls s se elibereze de aceast emoie. Summer
i trase nasul sonor, apoi nghii n sec spunnd: mi pare ru,
plng de uurare c-1 tiu pe copilaul meu aici.
-Draga mea, zise Lil cu o oarecare reticen n glas, i-am zis
c Ruark l-a adus pe micu n mijlocul nopii, dar nu am zis c ei
mai snt aici.
-Dar unde snt? ntreb Summer descumpnit.
-Scumpo, ari pur i simplu epuizat. Ce-ar fi s te conduc
n pat, s dormi, iar mine diminea s-i spun totul pe ndelete?
Summer se scutur asemeni unei gte ieit din ap.
Privnd-o fix pe Lil, i spuse:
-Astzi am umblat prin Infernul lui Dante cutndu-mi fiul i
se pare c nu l-am gsit nc.
-Lord Helford a revenit pe la prnz cu o diligen i i-a luat
cu el pe copil i pe bona lui. A lsat un bilet pentru tine.
Summer despturi nerbdtoare biletul i citi coninutul
consternat.
Londra nu este un loc potrivit pentru fiul meu, iar domiciliul
Iui permanent va fi Helford Hali. n trecut mi-am exprimat clar
aceast dorin n faa ta, aa c nu ar trebui s te surprind. Am
salvat de asemenea i rubinele Helford. I preiau pe fiul meu din
grija ta din motive care snt evidente.
R.
PIRATUL l FRUMOASA LADY 319

Summer mototoli biletul i-l strnse n pumn, apoi se ridic


att de brusc, nct pisica persan se cr direct pe perdea de
spaim.
-Naiba s-l ia! Porcul! Trsni-l-ar fulgerul s-l trsneasc!
Gsi o caraf cu vin, i turn puin i bu, apoi continu, pe un
ton disperat: am fcut jurmnt c nu mai beau i nu mai njur,
dar brbatul sta m face s uit de toate! Se plimba nervoas prin
salonaul elegant, ca ntr-o cuc. Mai fac un jurmnt - dac
domiciliul permanent al fiului meu este Helford Hali, atunci al
meu este tot acolo. Voi sta mai aproape dect ceaa pe London
Bridge, mda, iar el s fac bine s-mi pun la gt rubinele nainte
s fi terminat cu el!
Dac Ruark Helford ar fi fost acolo i ar fi auzit ce reacie a
avut ea la biletul lui, ar fi zmbit pe deplin satisfcut, fiindc era
exact reacia pe care el sperase c o va provoca.
De-abia joi marele incendiu din Londra a fost complet stins,
dar chiar i atunci cteva case nc ardeau.
Summer i mtuica Lil luar trsura pn n centru s vad
dac se tia ceva de Solomon Storm. Biroul unde-i derula el
afacerile era n Cheapside i, din nefericire, aceast zon modest
zcea ntr-o ruin ntunecat.
-Summer, am sentimentul straniu c aurul pe care l-am adus
ca depozit s-a prefcut n scrum.
Rmaser n trsur amuite complet. Lui Summer i
trebuir cteva momente pn ce a resimit impactul, dup care
spuse calm:
-Mi-am pierdut fiul, bijuteriile, casa, aurul...mi-am pierdut
pn i cele mai frumoase haine, cu excepia acelei rochii
blestemate cu pene de stru. Cum naiba voi ajunge eu n
Cornwall?
Lil ddea din cap dezndjduit; era prea lovit de propriile-
i pierderi, ca s mai asculte i vicreala lui Summer.
Ajuns n strada Cockspur, Summer se aez pe genunchi n
faa vechiului ei cufr i-i ridic ncet capacul greu, din piele.
Mantia neagr cu toate accesoriile sttea acolo, mpturit, ca un
simbol.
320 VIRGINIA HENLEY

Scoase pantalonii negri, sacoul i reui s se mbrace cu ele,


fiind mulumit de asta. i trase cizmele, i pieptn prul ntr-
un coc strns la spate i-l ascunse sub plria cu boruri largi. Tot
acolo erau pistolul i masca. Le puse pe ambele n buzunarul
vestonului i trecu la oglind. Aspectul masculin i ddu puin
curaj i ncredere, ceea ce nu mai simise de ani buni. Se suci, se
rsuci admirndu-se i zmbi cu acel aer diavolesc.
Merse cu pai mari, brbteti, legnndu-se pn la
grajdurile regale. Nu-i permitea luxul alegerii, aa c pur i
simplu fur un cal nelegat. Cobor spre docurile londoneze i
promise aur aceluia care i putea duce un mesaj lui Black Jack
Flash, comandant pe Phantom.
n prima sear ajunse doar pn la Dorking. Alese un cmp
cu cpie de fn, aproape de o ap curgtoare, ca s-i adape calul,
apoi l ls s pasc nite iarb, dup care se ghemui aprat de
o cpi i mnc pinea cu brnz pe care o luase cu ea. Se trezi
nainte de a se crpa de ziu, cnd auzi cntatul cocoului i de-
abia atunci realiz c se lsase gerul. Se frec pe brae i pe
picioare, apoi tropi puin ca s i se mai dezmoreasc sngele.
Ce naiba, se gndi ea; la noapte avea nevoie de un pat, iar calul
Dobbin de nite ovz, altfeLva fi n mare pericol.
i continu drumul clare, parcurgnd ncet distanele, prin
vijelia care se nteea dinspre canal. La amurg alese o diligen
care se ndrepta spre Portsmouth, pentru a elimina ansa de a da
nas n nas cu victima sa mai trziu. i puse masca, trase plria
pe frunte i opri trsura, speriindu-1 pe vizitiu. Portsmouth era
un port marin ru famat, unde trebuia s te uii des n spatele
tu, dar vizitiul se relaxase dup ce lsase n urm strzile
oraului cu criminalitate ridicat. Ocupantul trsurii era revoltat:
-De ce nu l-ai mpucat pe individ ? i ntreb vizitiul.
-Pentru c are mai mult minte dect tine, zise Summer
mormit i nu vrea s- i vad creierii mprtiai pe tot drumul.
-Vei fi biciuit pentru asta! i spuse brbatul vizitiului. Ct
despre tine, voi avea grij s fii spnzurat, necat i tranat n
patru.
PIRATUL l FRUMOASA LADY 321

-Tac-i fleanca i golete-i buzunarele, zise ea, fluturndu-


i pistolul pe la nas. l uur de bani, dar, spre marea ei
consternare, n clipa cnd trsura plec, vizitiul probabil c
primise ordin s ntoarc i s se ndrepte napoi, spre
Portsmouth. Summer nu mai avea atta vn pentru tlhrii la
drumul mare, aa c-i zise c va trebui s economiseasc
bnuii.
Ajunse la hanul Trei Cranii, iar cnd desclec, simi c att
de mult sttuse n a, nct cu greu va mai reui s-i apropie
genunchii din nou. Plti pentru ovz i adpostirea calului n
grajd, plti pentru un pat i puin friptur pentru ea, apoi iei
s se plimbe pe chei, ca s vad ce corbii erau ancorate. Att de
obosit era, c chiopta puin, aa c se ntoarse spre han, cnd
o corabie mare i atrase privirea. Se apropie de ea i vzu c erau
debarcate femei n lanuri.
-Ce naiba se petrece aici? ntreb ea un marinar care prea
extrem de interesat de marfa descrcat.
-Prizoniere de la Londra, i zise el. Au ars toate
nchisorile...femei de la Bridewell i nchisoarea Datornicilor
Flotei vor fi toate cazate aici i Ia Southampton.
Summer privea cu o oroare fascinant femeile, iar lanurile
lor zdrngneau. Avu o senzaie apstoare, stranie, ca atunci
cnd cineva te fixeaz cu privirea. Ridic puin capul i ncremeni.
Sergentul Oswald o privea direct n ochi.
Capitolul 42

-Punei mna pe el! url sergentul ctre brbaii de pe docuri.


Summer ni imediat, dar picioarele o trdar, devenind
plumbuite cnd ncerc s fug. Nici nu clipi, c patru marinari
vnjoi o ncercuiser.
Se debaras de plrie scuturnd viguros capul, iar pletele
lungi i se revrsar pe umeri. i implora pe marinari:"V rog, v
rog, dac-1 cunoatei careva pe Black Jack Flash de pe Phantom,
ducei-i un mesaj. Snt Cat, femeia lui."
Brbaii amuiser vznd-o ct de frumoas era, iar ruga ei
ajunse imediat la inimile lor. Se uitar unul la cellalt, dispui s-i
dea drumul, dar nainte ca ea s se ridice, sergentul Oswald o
prinse cu minile lui groase.
-Mi, mi, dac sta nu e tlharul notoriu, cunoscut i ca Black
Cat, o ironiz el.
- D-mi drumul, sergent Oswald, sau l voi informa personal
pe Rege, se jur ea.
El i suci mna cu slbticie.
-De data asta eti lady Trf. Ompinse s mearg spre captul
irului de femei care ateptau acum pe doc, iar aici o leg cu lanul
de ultima. 0 combinaie de ur i mndrie o inea n picioare, iar
Oswald i ase soldai de sub comanda lui le aliniaser pe femei
conducndu-le spre mal, prin port, pentru a le duce la nchisoarea
Portsmouth. Erau patruzeci de femei care au ateptat n curtea
nchisorii pn ce toate documentele au fost ntocmite.
Faptul c ncepuse s plou, iar vntul rece le biciuia feele cu
stropi de ghea, nu conta ctui de puin n ochii gardianului.
- Snt foarte aglomerat acum, protest Bludwartn ncperea
nghesuit pe care o folosea drept birou i spaiu de locuit.
Magistratul care se ocup de comitatele Hampshire i Dorset
PIRATUL l FRUMOASA LADY 323

bolete de peste un an. -Nu am mai spnzurat pe nimeni de atta


timp. Prizonierii nu fac dect s stea i s se mnnce ntre ei ca
nenorociii!
Un brbat bine mbrcat sttea n picioare lng un birou plin
cu dosare i-l privea cu un amestec de revolt i dezgust.
-Bludwart, eu ncerc s raportez un act criminal. Cum
ndrzneti s m faci s atept? Dac ai ordona ctorva soldai s
plece acum, l-ai prinde pe nelegiuit! Nu tiu ncotro merge ara
asta!
-Va trebui s v ateptai rndul, domnule Blackthorn. Nu pot
s le fac chiar pe toate. E criz de soldai, de gardieni, de alimente,
iar ei ce fac? mi trimit patruzeci de trfe afurisite ca s le hrnesc
i s le cazez - v spun c nu am loc nici pentru patru, ce s mai
zic de patruzeci!
Creierul lui Oswald fcea ore suplimentare pentru a vedea
cum poate profita de aceast situaie. Rrunchii lui fierbeau de
plcerea anticipativ a meninerii trfei lui Helford n puterea sa.
Din cele patruzeci de femei care ateptau afar sub ploaia
torenial numai una era obsesia lui, restul nu contau nici ct un
ban. Fonind lista oficial cu prizoniere n minile lui grsoase,
vorbi mai pe sub musta:
-Dac trag nite sfori s te scap din mizeria asta, Bludwart,
atept i eu ceva la schimb.
Gardianul l privi pe sub sprncene i se apropie de Oswald.
Sergentul major mai-mai c se feri de duhoarea brbatului. Puea
a nesplat, sudoare i gin. Avea ochii bulbucai i injectai,
deoarece vasele de snge i cedau n continuu, rpuse de partidele
sale de amor cu sticla.
-Majoritatea condamnatelor astea snt hoae de buzunare,
tlhroaice, prostituate i eu pot s le predau la Southampton. Vreo
ase snt criminale i am ordine s le nchid aici, la Portsmouth
pentru c e mai mult paz. dac-mi dai o camer separat, pentru
interogatoriu oricnd vreau eu, te despovrez de ase dintre ele.
Ce zici, ai?
-S-a fcut! Ad-le! zise Bludwart. S-l chem pe omul meu cu
dosarele.
324 VIRGINIA HENLEY

Domnul Blackthorn fcu un pas nainte.


-E revolttor, rbufni el. Mai aducei criminali ca s triasc
i s ngrae pmntul. Cnd vor fi executai, v ntreb?
-Domnule Blackthorn, jumtate din prizonierii mei nu au fost
judecai i condamnai, de cnd domnul magistrat s-a mbolnvit.
Totul trebuie fcut ca la carte. Nu pot s-i spnzur de capul meu,
tii. Snt aici ca s aplic justiia englez. Ai auzit vreodat de
Magna Carta?
Oswald iei n ploaie. Femeile ncepuser s protesteze i
huiduiau.
-Cretinule, du-ne nuntru. Al dracului s fii ...Scrb..Pduche
lat...
Summer se cutremur cnd l vzu c vine direct spre ea. tia
c epitetele pe care le aruncaser ctre Oswald erau nepotrivite.
tia c omul era malefic. Se uit la ea. Merse de-a lungul irului,
civa pai i pe cteva dintre femei le eliber din lanuri. Alesese
cinci nainte de a veni i de a o elibera i pe ea.
Summer se uit la aceste femei i spre surprinderea ei,
constat c nu fuseser alese pentru aspectul atrgtor. Una dintre
ele era mic i gras, alta arta ca o feti. Una dintre femei era
nsrcinat, iar Summer o comptimea. Cea de-a patra femeie era
btrn, avea prul crunt, los i era complet tirb. Cea de-a
cincea femeie nu era urt, ba chiar arta binior, dar nimic nu
putea ascunde faptul c era dur, ca un criminal nrit. Cnd
Oswald reveni la Summer, el rnji. Nu avea ce face, era att de
mndru de sine.
Cnd cele ase femei ude leoarc umplur biroul lui Bludwart,
domnul Blackthorn rmase cu gura deschis.
-El este....adic ea! Ea e tlharul care m-a jefuit! Facei ceva, ai
naibii s fii!
-Domnule Blackthorn, am arestat criminala periculoas, ce
mai vrei?
-i spun eu ce vreau, dom-le..l vreau...o vreau...vreau s fie
spnzurat!
Oswald nu dorea nici un amestec n felul lui de a aplica legea.
Se apropie de ceteanul furios i-i spuse:
-Femeile astea snt toate criminale. Fii sigur c aceste creaturi
PIRATUL l FRUMOASA LADY 325

vor fi spnzurate pn la ultima. Aici e siguran maxim. Totul


trebuie s mearg dup litera legii. Toate numele corect
nregistrate n catastif. Nici un picior de-al lor nu va mai pi afar.
V rugm primii mulumirile noastre sincere pentru identificarea
pozitiv.
Bludwart se scrpin pe capul plin cu pduchi.
-Singura celul goal pe care o am e n beci i n nopi ca asta
apa ajunge acolo pn la glezne.
-Suficient de bun, ba chiar mai mult, pentru scursorile astea
ale omenirii, Bludwart. ncuie-le bine. Am nevoie de dou crue
ca s le duc pe celelalte la Southampton, dar mine m ntorc
pentru cmrua aia drgu, pe care mi-ai promis-o.
Summer nu-1 scpa din ochi pe Oswald. Era clar c urmrea
s se rzbune. Savura chiar i numai ideea. i va lua poria din
carnea ei, de asta ea nu se ndoia nicicum.
Femeile erau coborte pe scrile de piatr n cldirea ca o
fortrea, care nu putea fi descris dect ca o temni. Toate ase
fuseser ncuiate ntr-o celul care msura trei metri pe doi. "Bine
mcar c avem ap curent" coment Sidney, cea cu fa dur.
Summer nu mai vzuse aa ceva n viaa ei. Din pereii de
piatr iroia un firicel de ap care forma un rule pe podea,
scurgndu-se apoi ntr-un canal puturos. Celula era goal, cu
excepia ctorva lumnri nfipte n nite nie din perei i a dou
mormane de paie umede, mucegite, iar ntr-un col se gsea o
gleat deformat. Cnd cele ase femei se vor ntinde pe jos,
Summer tia c trupurile lor aveau s se ating, iar asta o fcu s
tremure incontrolabil.
Parc le i mirosea corpurile nesplate, lucru destul de ciudat,
fiindc temnia avea un miros ascuit, puternic de mucegai,
mortciune, paie ude i canalizare deschis.
Toate erau ude pn la piele, aa c i scoaser hainele
murdare i le legaser de barele celulei, ca s se usuce. Pe dedesubt
purtau ciorapi negri de bumbac i pantaloni bufani. Cele mai
multe i-i ridicaser ct s le acopere snii, pn la subsuori. Singura
care nu putea face asta era femeia gras, pe nume Lardy, ai crei
sni supradimensionai atrnau peste pntecul rotund, ntr-o
supraabunden obscen de carne tremurnd, gelatinoas.
326 VIRGINIA HENLEY

Summer i ntoarse privirea. Nu ncerc s-i scoat cmaa,


nici pantalonii, dei erau lipii de piele. Dac se mbolnvea de
pneumonie, asta era, i zise cu ncpnare.
-Cum te cheam? o ntreb Sidney.
-Cat, rspunse Summer scurt.
-Tu chiar ari ca o pisic, zise Sidney.
-tiu, replic Summer, ateptnd s vad efectul ochilor ei
verzi asupra interlocutoarei.
-Pe hodoroag o strigm Granny, iar cea mic este Gert. Cea
boroas este Nellie.
Summer se uit pe rnd la fiecare, apoi murmur:
- Snt bucuroas s v cunosc, doamnelor.
- Tra-la-la, vorbeti de parc am fi ntr-un salon din alea, zise
Sidney.
- Asta pentru c e o doamn, spuse Lardy.
- Nu zu? i de unde dracu tii tu c eu nu mi-s doamn?
- Nu poi s faci o poet de mtase dintr-o ureche de scroaf,
spuse Lardy.
-Tu tii mai bine, rse Sidney. Dac mai zaci mult pe paiele
alea, o s ari ca o scroaf gata s fete.
-Mda, pi dac a.avea o fa ranchiunoas ca a ta, a da
copiilor bnui ca s arunce cu rahat n mine!
Sidney i arunc o privire periculos. Se duse lng Cat i-i
pipi cmaa de mtase.
-mi place cmaa asta neagr. Ce zici dac mi-ai face-o cadou?
-Singurul cadou pe care i l-a face e un ochi vnt, ba poate
chiar doi.
Sidney rnji.
-la avea dreptate cnd i-a zis lady Trf, aa-i?
Summer rspunse cu acelai zmbet, pregtit s ncheie un
armistiiu.
-M tem c nu a terminat cu mine nc. Uite ce-i, sntem toate
n aceeai hazna, aa c hai s nu ne facem zile fripte. Cred c Nellie
ar trebui s stea pe ceva."
Lardy o ajut pe Nellie s ajung la maldrul de paie i se
aez alturi de ea. Ambele femei ncepur s striveasc ntre
PIRATUL l FRUMOASA LADY 327

degete ceva, iar Summer nelese ngrozit c era vorba de purici


care sreau pe ele din paie. Nellie avea faa pmntie, iar ochii i
erau ncercnai. Arta ca un schelet, cu excepia pntecului uria
i a gleznelor umflate.
-E revolttor ca o femeie nsrcinat s fie ntemniat. Ce se
va ntmpla cnd va ncepe travaliul ? ntreb Cat.
Toate ridicar din umeri. Femeia btrn zise:
-0 s fac iar un copil nedorit, aa-i ? Io de ce-s aici? Am fcut
un avort crpcit i trfa a murit, da io cred c e mai bine moart,
aa-i?
Cat era ct pe ce s ncuviineze.
-Cred c Regele Carol nu are nici cea mai mic idee despre
modul abominabil n care snt tratate femeile n locurile astea
cumplite.
-Care Carol? ntreb Sidney.
-Regele, explic Summer. Cnd voi iei de aici, voi merge la el
imediat. Nu voi avea linite pn nu se va face ceva.
-Cnd o s iei de aici o s fie la captul cu la al frnghiei, spuse
Sidney.
-11 cunoti pe Rege? ntreb Gert mirat.
-Da, am fost la Whitehall acum dou zile.
Granny i Lardy ncepur s rd hodorogit.
-Tra-la-la, o ironiz Sidney. Ce dracu ai fcut la viaa ta,
cocoan, ai fcut broderii pe mtase?
Cat privea departe cu ochii minii, amintindu-i unele dintre
lucrurile incredibile care i se ntmplaser. Apoi surse trist i le
zise:
-De fapt, am colecionat rubine.
Gert rmase cu gura cscat, iar Granny fcu un gest care
indica nebunia.
-Credei c ne-or da de mncare? nreb Lardy ngrijorat.
-Nu n seara asta, zise Sidney. Mcar la Londra aveam dreptul
la o felie de un penny i ap de la pomp. Aici doar Domnul tie.
Cat mncase friptur la han, aa c nu-i era foame, dar cum
avea s fac fa acestei situaii ngrozitoare, cnd foamea se
aduga la celelalte privaiuni? Una cte una femeile se aezar
328 VIRG INIA HENLEY

ghemuite pe podeaua umed, cu spatele lipt de pereii mucegii


i slinoi. Cat era bucuroas c e obosit, fiindc somnul venea ca
o binecuvntat uurare din acest comar pe care-1 tria. i
ncruci braele deasupra genunchilor i i rezem capul pe ele.
Femeile se linitir, luminrile mai ardeau nc, iar ea era ct
pe ce s aipeasc visnd la un loc mai bun, cnd constat c n
celul aveau vizitatori. obolani! urcau cu zecile pe conductele de
scurgere. Ea ip, iar celelalte se ridicar animate de o curiozitate
bolnvicioas.
-Pune gleata de pipi peste gaura aia i culc-te odat, mormi
Sidney.
Cat fcu primul lucru exact cum o sftuise Sidney, ns pe cel
de-al doilea l gsi imposibil de atins. Dimineaa, cnd Cat ncerc
s se ridice, simi durere n fiecare oscior din corp. Primir linguri
de lemn i strchini cu fiertur de orez . Cnd Granny gsi un
gndac n poria ei i l mnc absolut jubilnd, Cat nu mai putu
mnca nimic, dei instinctul o mboldea s se hrneasc, fiindc
avea nevoie de asta, dac voia s supravieuiasc acestei torturi.
Cat i ddu bolul su lui Nellie, iar Lardy pru adnc ofensat.
-Mnnc pentru doi, zise Cat comptimitor.
Sidney o privi dispreuitor.
-Nu vei supravieui dac-i pui pe alii naintea ta. Nu te-au
nvat asta la Whitehall?
Cat surse cu tristee.
-Crede-m, acolo regulile snt la fel de stricte ca aici. Cat putea
rbda de foame, dar nu suporta s stea nesplat. Nu ne las s ne
splm ? ntreb ea.
-Cteva straturi de jeg o s-i in de cald, zise Lardy rznd.
-Vrei s zici straturi de grsime, spuse Sidney.
Cat nelese c glumele femeilor, njurturile i discuiile fr
perdea le ofereau singurul mod de a se apra mpotriva unei lumi
slbatice, nemiloase, creia nu-i psa ctui de puin dac ele
triesc sau mor. Cat adun strchinile i lingurile i le bg napoi
prin gaura din perete, pe unde le fuseser servite. Pstr o lingur
de lemn, iar cnd celelalte femei erau preocupate s-i mbrace
hainele pe jumtate uscate, se apropie de Sidney i i-o art.
PIRATUL l FRUMOASA LADY 329

-Dac am putea strecura asta printre pietrele din deschiztura


aia mic pe unde ne dau mncarea, am crpa-o n dou.
Sidney o privi aprobator.
- Am putea face din ea vreo cteva epue, dar nu atepta
ajutor de la mine dac-i vin idei de evadare.
Cat alterna perioadele de stat n picioare i de stat ghemuit.
Mintea i zbuTa spre frumosul Cornwall, unde era copilaul ei.
Imaginile erau plcute, nchipuindu-i cum crete micuul. Cu ochii
minii o vedea parc pe doamna Bishop fcndu-i baie, hrnindu-
1. Ea l clrea pe Ebony pe plaj, iar Ruark venea i el la aceste
plimbri, fiindc nu putea sta departe de ea prea mult timp. Oft,
apoi aipi puin. Ziua i era mai uor s adoarm.
La cin se servi o spltur de varz, numit sup, iar de data
aceasta Cat se for i nghii dezgusttorul aliment. tia c,
imediat ce se va nsera, Oswald va veni dup ea.
El deschise brutal ua celulei i le privi pe femei pe rnd. Cat
fcu un pas n fa i-i zise:
-Nellie mai are un pic i intr n travaliu...nu ar trebui lsat
aici n halul sta.
-Nu trebuia s se lase mboroat, nu-i aa? Nu-i irosi mila
pentru ea, lady Trf, pstreaz-o pentru tine. Vino cu mine.
Sidney se uit la el amenintor, iar el o provoc:
-Ai ceva de zis, fa de vierme?
Femeia se strmb la el i-i zise:
-S-mi sugi raa pn cnd o mcni!
El i trase un pumn n nas att de puternic nct i se auzi osul
trosnind. Dei czuse n genunchi, nu scoase mai mult de un
scncet. El o apuc de bra pe Cat i o scoase n brnci pe ua celulei.
0 duse dou etaje mai sus, trecnd printr-o arip a nchisorii
pentru brbai. De-abia auzi fluierturile i urletele slbatice ale
prizonierilor, fiindc Oswald i ocupase mintea. Deschise o u a
unei ncperi unde ardea focul, iar Bludwart tocmai i adusese o
tav cu mncare fierbinte.
-Ai nevoie de ceva ajutor cu ea? rnji Bludwart.
-Nici un pic, mulam. Pe femei trebuie s le tratezi ca pe cai.
-Vrei s spui s le clreti? ntreb el lingndu-i buzele.
330 VIRGINIA HENLEY

-Nu, Bludwart, nu asta vreau s spun. Le rpui. Le dai s tie


cine e stpnul, pe urm ele o s-i asculte orice comand le dai,
de la prima atingere cu biciul.
Groaza ncepuse s-i inunde stomacul cnd auzi aceste cuvinte
i tonul amenintor al vocii omului. Cat avea i ea la fel de mult
curaj ct avea oricare alt femeie n via. Doamne, ct i mai
plcuse s-l nfrunte pe Ruark. Chiar i cu temperamentul lui
coleric, mereu irascibil, ea l adusese n pragul nebuniei,
ndrznind s fac una ca asta fiindc nelesese brusc c el o iubea.
Era un joc; jocul iubirii. Fr iubire femeia nu are drepturi.
Se strdui s-i controleze tremurul buzelor cnd Bludwart
nchise ua i o ls singur cu dumanul.
-Nu trebuie s-i fie fric de mine, dac mi te supui. Eu urmez
litera legii. Nu pot s-i fac nimic, cu excepia celor scrise n
regulamentul nchisorii. Ochii ei cutau ndurare. Scoate-i hainele,
ordon el. Ea nchise ochii, ntrebndu-se cum avea s treac peste
aceste chinuri. i deschise repede cnd el o apuc de un sn.
-Am constatat c nimic nu provoac supunere att de rapid
cum se ntmpl dac rsuceti iute sfrcul, spuse el cu
maliiozitate, rsucindu-i sfrcul moale, supus. Ea gemu i tresri
speriat, apoi el i ddu drumul.
-De acum ncolo, cnd eU i dau un ordin, tu zici "Da, dom.
sergent major, ai neles? repet el.
-Da, dom sergent major, zise ea fierbnd de nerbdarea ocaziei
de a-1 nfrunta.
-Foarte bine. n regulamentul nchisorii e scris c pot s fac o
percheziie la piele. Dezbrac-te.
-Du-te naibii!
Ambele lui mini apucar snii ei strngndu-i, iar ea opti:
-Da, dom sergent major. i scoase cizmele, apoi ncet descheie
cmaa i scoase pantalonii. Pe snul stng deja i se vedeau urme
vineii de zgrieturi. Ochii lui plini de ur surdeau pe sub genele
lipicioase. Ea l privea. Era mbtat de putere. El surise.
-Cred c o s-mi plac vizitele noastre. Stau la Southampton,
aa c voi putea veni n fiecare sptmn. Sptmna viitoare deja
vei ti exerciiul. Dac ai s uii, va trebui s te ating cu biciul. Acum
PIRATUL l FRUMOASA LADY 331

poi s-mi serveti cina, tot dezbrcat cum eti, pe urm poi s
te mbraci.
Avu impulsul s-i scuipe n mncare, dar i pe el s-l scuipe n
fa. Se obinuise s nfrunte brbaii i s le dea imediat replica,
ns o team real de acest brbat o ndemna s fie precaut.
Trebuia s gndeasc nainte de a aciona...trebuia s-i nghit
insultele nainte de a le da drumul, cel puin pn cnd nu va mai fi
dezbrcat.
Cnd se vzu din nou mbrcat avu un sentiment att de
plcut, de eliberator, nct chicoti i ridic brbia sfidtoare.
-Ai terminat cu mine, dom sergent major? l ntreb,
accentund cu un semiton comptimitor partea cu rangul.
-Nu chiar. Cuvintele lui i trimiser fiori reci pe spinare,
ajungnd i mai sus, direct la creier. Hoia asta la drumul mare nu
e prima ta culp. ntotdeauna un tlhar este ars pe degetul mare
cu fierul ncins, ca un stigmat, aa c, dac te ntorci aici a doua
oar, direct se pune problema spnzurrii. Arat-mi degetul mare,
i ordon el. Vznd-o c ezit, i trase brutal mna.
-Exact cum m temeam. Te-am neglijat, ruine s ne fie, lady
Trf. Se ridic, alese o bar metalic lung de pe un staiv, apoi o
introduse n foc.
-Nu! strig ea.
El nu ddu nici un semn de ndurare. 0 apuc de pr i o
ngenunchie lng foc. 0 nclec, lsndu-se cu toat greutatea pe
spinarea ei. Apoi lipi bara ncins pe carnea moale a degetului ei
mare. Cat ip ascuit i lein. El o ridic i o duse napoi n celul.
Deschise ua de metal i o arunc nuntru, lng celelalte femei.
Ele o vzur i simir mirosul de carne ncins. Pe rnd
se apropiar ca s-i studieze degetul mare, purtnd stigmatul
personal. Spre norocul ei Cat rmase incontient nc dou ore,
iar dimineaa deja avea febr i plngea.
Capitolul 43

Lord Ruark Helford era un brbat fericit. Tocmai o urmrise


pe doamna Bishop fcndu-i baie de diminea micului Ryan, apoi
se delect cu un mic dejun sios sevit de domnul Burke.
Anticipaia l energiza, l provoca, i excita sngele. Curnd, i zise,
curnd. Dup micul dejun urc pe aleea singuratic de la Helford
Hali i de acolo privi n zare courile caselor, precum i pnzele
corbiilor ndeprtate. Totui, se ncrunt. Oare de ce nu sosise
nc? Ce o fcea s ntrzie?
Ziua trecea, iar sentimentul de dulce ateptare se transform
n ngrijorare. Ce naiba avea s fac, dac ea nu sosea pn mine?
Ruinos pentru el, dar i neglija datoria, lucru nepermis unei
persoane de talia unui Helford. Promisese c-i va nfrnge pe
olandezi ntr-o ofensiv final i, cu toate c navele lui erau n
proprietate privat, nefcnd parte din flota marinei, el i luase
angajamentul n faa lui Carol, monarhul i prietenul su.
Cu dou zile n urm, cnd sosise acas, o gsise pe Golden
Goddess ancorat, proaspt sosit din Madagascar. Dup ce
ncrctura sa valoroas fusese descrcat, el o trimisese direct
prin Canal, s-i caute pe olandezi, promindu-i c pe Pagan
Goddess o va trimite n urma acesteia. Summer nu l-ar mai
recunoate pe Spencer. Se mplinise i pielea i era bronzat de
soarele puternic. Ruark i-1 artase pe nepotul lui Ryan i-i spusese
c Summer venea i ea de la Londra. Omisese s-i relateze detaliul
c l furase practic pe fiul su. 0 sgeat a vinoviei i se mplnt
n contiin. Poate c ar fi fost mai bine dac nu-1 trimitea la
rzboi.
Poate ar fi fost mai bine s insiste ca Spencer s rmn n
Cornwall pn ce Summer avea ocazia s-l vad c devine brbat,
dar, reflectnd, nelese c ar fi trebuit s-l in ncuiat, ca s-l
mpiedice s plece pe mare cu Golden Goddess.
PIRATUL l FRUMOASA LADY 333

n acea noapte patul lui Ruark Helford era rece i pustiu,


ndoieli de tot felul l asaltau continuu. Erau lucruri cu care se
luptase rareori. Ce o fcea s ntrzie la Londra? Nu care cumva s
se joace de-a cminul cu George Digby, fiindc avea de gnd s o
strng de gt. tia c pentru ea Digby nu nseamn nimic, dar nu
era la fel de sigur despre titlul de contes. Cele mai multe femei i-
ar vinde sufletul ca s devin contese. Nu, pe ea o cunotea mult
prea bine. Era femeia lui Ruark Helford, aa cum tia i ea. Nu le
trebuia altceva dect s fie n aceeai camer i imediat scnteile
scprau i aprindeau furtuna de pasiune.

Dur aproape o sptmn pn ce durerea insuportabil a


arsurii ncepu s se mai estompeze. Summer trecea prin stri de
frisoane i febr, o hrnea aproape mereu pe Nellie cu terciul su
i reuise s mai subtilizeze vreo dou linguri de lemn. Ca o ironie,
n prima zi cnd ncepuse s se simt mai bine fizic, era practic
distrus, fiindc tia c o ateapt promisiunea lui Oswald de a o
vizita. Cnd acesta intr n celul, celelalte cinci femei se retraser
din calea lui, fiecare temndu-se c ar putea fi aleas, dar cnd o
lu iar pe Summer, pn i dura Sidney i dori s fi putut face ceva
pentru a o ajuta pe fat.
- tii rutina, dezbrac-te.
Summer fcuse tot ce i se comandase data trecut, rspunznd
la fiecare comand cu supunere i un "Da, domnule sergent major,
totui el o torturase cu fierul ncins. Poate c deznodmntul nu va
fi mai ru, dac l nfrunta. Imediat ce o vzu c nu-1 ascult, o
apuc de sn i-l rsuci brutal. Ea strig de durere i se condamn
pentru slbiciunea ei. Lent i scoase hainele murdare, aproape
fericit c scpase de ele. Cnd i ordon s-i serveasc masa de
sear, mirosul delicios de mncare i ls ap n gur, apoi stomacul
gol ncepu s scoat sunete jalnice. i adun tot curajul i-l
ntreb:
- A putea s fac o baie, dle sergent major?
- Nu, nu poi, spuse el n glum.
- Cum m supori s-i servesc mncarea cnd snt att de
murdar? strig ea nfuriat.
334 VIRGINIA HENLEY

- Snt uluit c primul lucru pe care mi-1 ceri e o baie. Asta mi


spune c pentru tine curenia e mai important dect mncarea.
Zmbi. Cu ct vei fi mai murdar, cu att mai fericit voi fi eu. Cnd tu
vei fi att de jegoas, nct nici un spun nu te va putea scoate curat
cum ai fost cndva, eu voi fi mulumit, lady Trf. Acum poi s te
mbraci Ia loc cu zdrenele tale.
De aceast dat ea nu se mai relax dup ce se mbrc. i
aminti att de viu ce se ntmplase sptmna trecut, nct se
atepta ca el s vin cu o nou dovad de cruzime nemsurat.
i termin berea i o examin cu ochii ntredeschii.
-Pun pariu c i-ai zis c m poi mitui cu favorurile tale
sexuale. Nu m cunoti prea bine nc...dar vei afla. Pun pariu c
prul tu l zpcete pe Helford de pasiune. Spune, i-1 mprtie
pe pern nainte s fac dragoste cu tine? Pcat, zise cu regret i
ironie, regulamentul spune c pot s-i tai prul ca s nu faci
pduchi. ntinse mna spre o lam de ras cu mner din os i plesci
satisfcut tot timpul ct o ciopri att de scurt nct prul rmas de-
abia i mai acoperea urechile. Ea tia c, dac se opunea sau ncerca
s se lupte cu el, ar fi putut s o rad de tot.
Cnd Summer fu mbrncit napoi n celul, vzu cu tristee
c i celelalte femei suferiser acelai tratament. Sidney zise:
- Pervers afurisit!
- Nu-i nimic, spuse Lardy. Crete la loc. Oricum colcim de
pduchi.
Summer ascult bucuroas comentariile lor. Ele artau c
ncepuser s le pese de ceea ce li se ntmpl celorlalte. Nu avea
timp s-i jeleasc pierderea, fiindc pe la miezul nopii la Nellie
se declan travaliul.
n clipa cnd Pagan Goddess arunc ancora n docurile
Londrei, Ruark Helford merse direct acas la Lil Richwood, n
strada Cockspur. 0 opri cu un gest disperat, spernd c nu va mai
ncepe s-i enumere lunga list cu defectele lui.
-Lil, nainte s mai spui ceva, tiu c a fost o greeal s-l iau
pe Ryan aa cum am fcut-o. Vreau s tii c am terminat cu
jocurile alea prosteti. Vreau s o rog...s o implor...s se ntoarc
la mine.
PIRATUL l FRUMOASA LADY 335

-Dar asta e minunat, drag, zise mtuica Lil. Summer a


pierdut absolut totul, tiL.casa ei, aurul, toate hainele ei.
Ruark ncepea s neleag de ce nu se grbise spre Cornwall.
-Atunci crezi c va accepta s vin la Helford Hali? ntreb el
optimist.
-Dragule, continu ea. Era extrem de suprat pe tine pentru
c i-ai luat fiul.
-Cum putea cltori fr bani? ntreb el, iar n piept ncepuse
s-i ncoleasc un sentiment vecin cu alarma.
Lil ridic din umeri.
-0 cunoti pe Summer, drag. Am ncercat s-i spun c nu
poate porni la drum singur, dar a fost ca i cnd fluturam un
cearaf rou n faa taurului!
-tiu ct e de ncpnat, Lil, coment el, dar sperana se
ngemna cu groaza n sufletul lui. Spune-mi ce planuri avea?
-A "mprumutat" un cal din grajdurile regale i a pornit spre
Portsmouth s urce pe o corabie spre Cornwall, zise Lil.
-tiam eu c va veni dup Ryan, de aceea i l-am luat, dar acum
unde Dumnezeu poate s fie? se ntreb el. Simi c Lil i ascunde
ceva. Dintr-o dat se auzir clopotele btnd n strad, iar servitorii
ieir s vad ce este. Toat lumea tia c era un semnal de alarm
pentru ceva. De la dezastrul provocat de incendiul din Londra toi
erau vigileni i pregtii pentru calamiti neateptate.
Un valet intr n cas cu faa pmntie.
- Ce este, omule? l ntreb Ruark.
- Spun c sntem atacai! Olandezii au debarcat! strig el
Ruark lovi cu palma este borul plriei.
-Merg la Whitehall s aflu despre ce e vorba, spuse posac.
Merse direct n budoarul regelui i-l gsi pe Carol mpreun cu
fratele su James, cu cancelarul Hyde i civa ofieri din Biroul
Marinei.
Edward Progers, confidentul majestii sale din culise intr n
cabinetul regelui.
- Sire, atia curteni s-au adunat, nct am crezut c e mai bine
s nu mai las pe nimeni aici sus, dar acum, c Buckingham i
Lauderdale snt jos, nu-i mai pot controla. Se pare c toi vor s-i
ofere serviciile ca voluntari.
336 VIRGINIA HENLEY

- Voi cobori imediat. Roag-i pe cei doi s verifice pe toat


lumea pn ce ajung eu acolo. Vor savura autoritatea, spuse Carol
cu viclenie.
- Va trebui s ntindem o baterie de-a lungul rului Medway,
ca s le oprim corbiile, spuse Sandwich.
- Cunoscndu-1 pe De Ruyter, o bubuitur nu-1 va opri, spuse
Helford. Va trebui s scufundm cteva corbii, ca s le blocm
accesul spre amonte.
- Avem nevoie de navele noastre, zise Sandwich, fulgerndu-1
cu privirea pe Helford.
- Castelul Upnor are o fortrea, zise James. De acolo se poate
apra Medway.
Carol evalu situaia:
- Upnor a fost neglijat total de la Rzboiul Civil. Ar fi trebuit
s construim baterii pe flancuri ca s sporim puterea de tragere.Nu
am mare ncredere c un fort mic poate opri trecerea de Medway
cnd e vorba de un inamic maritim.
- Flota lui Albermarle la Chatham va fi foarte vulnerabil,
spuse Sandwich, descumpnit, dac nu cumva e deja distrus.
- Trimitei toi voluntarii la Chatham sub Albermarle, pn ce
va ajunge Rupert acolo, suger Helford.
- M voi duce eu, se oferi ducele de York.
- James, mai util ne-ai fi aici, ca om de legtur, spuse Carol cu
blndee, ca s nu-i zburleasc penele.
- ntocmete o list cu corbiile i cu cine le comand. Cred c
Albermarle este pe Suveranul Mrilor, iar William Penn comand
Royal Carol. Regele se ndrept spre dormitorul lui. M scuzai,
domnilor. Helford, te invit s stai cu mine ct m brbieresc i m
fac prezentabil.
Ruark l urm prin ua ascuns spre culoarul care ducea la
dormitorul Regal. Rse n sinea lui cnd vzu hrmlaia din patul
uria al regelui. Cearafurile erau mototolite, iar pernele
mprtiate peste tot. Doi dintre cinii lui se ciufuleau pentru
papucul de satin al Barbarei, pierdut n graba ei de a pleca ,
speriat de clopotele de alarm.
PIRATUL l FRUMOASA LADY 337

-Am nevoie de serviciile lui Phantom, opti Carol. Nu crezi c


e prins undeva pe Medway, nu-i aa?
- Fratele meu are multe defecte, dar prostia nu e unul dintre
ele, zise Ruark.
- Rory mai folosete i acum insula Sheppey? ntreb Carol.
- Spionii dumneavoastr v informeaz perfect, Sire, spuse
Ruark evaziv.
- Ah, desigur, zise Carol rznd, apoi fcu semn cu capul nspre
patul n dezordine. Olandezii atac i pe mine m prind cu
pantalonii n vine. Carol se aez la un birou i lu o pan s scrie.
- Nu cred c francezii ateapt la Dover. Cred c ei snt
dumanii Olandei, nu aliaii ei. Vreau ca Rory s confirme pentru
mine c acest efort al lui de Ruyter va fi i ultimul. Cred c ntreaga
lor flot este decimat, iar aceast fars a fost regizat pentru a
obine de la noi termeni favorabili n inevitabilele negocieri pentru
pace.
Ruark Helford tia c Regele era mult mai viclean dect toi
minitrii si adunai la un loc.
-Ru, i ncredinez lui Rory dou scrisori secrete. Una pentru
Olanda, cealalt pentru Frana. Trebuie s te avertizez c aceast
misiune este diferit de celelalte. Carol oft. Btrnul llyde va
trebui s coboare. i-a depit utilitatea.
Capitolul 44

ipetele lui Nellie erau att de puternice nct ar fi putut trezi


i morii. Cnd Bludwart veni s investigheze harababura, Cat
spuse:
- O s nasc. Noi o putem ajuta, dar nu fr ap fierbinte i
nite cearafuri curate i pturi. Bludwart tia c acea celul nu
era un loc potrivit nici mcar pentru obolanii care veneau pe
tubulatur noaptea. Nu ar fi trebuit s le aduc pe femei aici, dar
Oswald insistase. ntr-o bun zi cineva cu autoritate mai mare ar
putea veni s inspecteze, iar lui nu-i trebuiau necazuri. Trebuia s
dea socoteal pentru fiecare deinut; nu voia s-i moar vreo
femeie care se afla acolo de mai puin de o lun.
Cat tia c tnra Gert nu le va fi de folos, iar pe Granny, care
se ocupa cu avorturi, nu se putea conta. Se uit la chipul lui Sidney,
brzdat de liniile aspre i nelese c ea nu ar ajuta pe nimeni.
Va trebui s fie Lardy. Cnd primir gleata cu ap fierbinte, o
folosir pentru a o spla pe Nellie din cap pn-n picioare.
Bludwart le pusese la dispoziie un cearaf i o ptur, iar ele tiau
c fusese o minune c primiser i att.
0 nfurar pe Nellie n cearaf i ncercar s-i creeze un
minim confort, date fiind condiiile. Strigtele ei se estompau pe
msur ce travaliul avansa. Pn ce copilaul micu, vineiu se
nscu, ea prea deja c se cufundase ntr-o stupoare epuizant.
Nellie sngerase mult, iar cearaful era mbibat cu snge.
Cat spl fetia de snge i arunc cearaful murdar n gleata
plin cu lichid rou. O nvelir pe Nellie cu micua ei n singura
ptur, ia Cat rmase treaz, ca s alunge obolanii.
Dimineaa, cnd sosi terciul, Lardy spuse: Eu pot tri din
grsimea mea. Cat i zmbi. "Trebuie s capete puteri, altfel nu va
avea lapte deloc. i ddur lui Nellie terciul cu lingura, dar ea prea
complet apatic i oarecum detaat. Nu vorbea, nu se uita la
PIRATUL l FRUMOASA LADY 339

copilul ei, bine mcar c o inea pe copil strns la pieptul pricjit,


iar toat lumea auzea cum aceasta plescie, sugnd ceva de la ea.
Cat pstr nc o lingur. Acum avea trei. Bludwart nu spuse
nimic, dar nu mai primir alte linguri. Cat tia c acum era mult
mai slab dect luna trecut. Se simea att de slbit i ameit,
nct adeseori voia s se rezeme de perete i s adoarm pe veci.
Mirosul acelui loc deveni parte din ea. Curnd se adapt, pentru a
putea tolera compania nociv a celorlalte femei, iar n cele din
urm, cum stomacul nu mai primea suficient hran, el se strnse,
iar pofta de mncare i sczuse. Se confrunta cu o chiorial
amorit a stomacului, care nu nceta niciodat, dar ea se nvase
s o ignore. Ba chiar se obinui cu mocirla. Dac te opui i te revoli
mpotriva unui lucru zi i noapte, i iroseti fiecare strop de
putere. Modul n care poi trece prin acest chin, i spuse ea, dac
exista ntr-adevr o cale de scpare, era acceptarea. Resemnarea
linitit.
Ea i folosea puterea minii pentru a se elibera din cuca
aceea. Fiecare zi i fiecare noapte petrecea ore lungi, plcute cu
fantezii mintale, foarte departe de pereii mizerabili ai temniei n
care era ncarcerat. Petrecea ore multe amintindu-i de copilul ei
- fineea prului su negru, genele fine care i se profilau pe obraji
cnd
Ceva o trezi pe Cat nainte de sosirea dimineii. 0 cuprinsese
o groaz inexplicabil, apoi i aminti c era ziua de vizit
sptmnal a lui Oswald. Mintea ei amorit se trezi complet, ba
chiar auzi chiitul i fiala obscen al obolanilor n colul lui
Nellie. Sri n picioare i ntinse mna s ia de pe perete fclia care
ardea mocnit. Se grbi spre col i ndrept flacra slab spre
creaturile prelungi, scrboase i infecte i se retrase ngrozit.
Trupul copilului era plin de mucturi de obolan. Ridic bebeluul
firav i strveziu din braele mamei sale adormite i constat c
era mort de cteva ore.
Summer rmase mut, uluit, mucndu-i buza, pn ce i
nbui un ipt. Dac ncepea s plng acum, va cdea, dar tia
c nu trebuie s cad pn ce nu-1 va vedea pe Oswald.
Cnd Nellie se trezi, pru i ea stupefiat. Pur i simplu aez
pe podea copilul nfat, de parc nici nu mai exista. Lardy era
340 VIRGINIA HENLEY

ngrijorat pentru Nellie. Vedea clar c ngerul Morii nu-i


terminase treaba acolo, la ele. Chipul lui Sidney era dur :"Regatul
morii este noaptea. Cnd vneaz bufnia, moartea domnete.
Mirosul de moarte plutete ca la morg. Summer simi cum i se
ntoarce stomacul pe dos, dar nu avea ce s vomite. Dup cteva
spasme dureroase, icnelile cedaser i ele, iar ea i ntoarse faa
la perete, ncercnd s nu se gndeasc la sergentul major Oswald.
Pn seara, cnd Bludwart veni s preia copilul mort, Nellie l
urmase spre lumea de dincolo. Summer nu se putea uita la
Bludwart, cnd acesta i tra cadavrul. Arta ngrijorare i spaim,
dar numai pentru capul lui, desigur. Sidney intrase n posesia
pturii lui Nellie chiar cnd clciele acesteia treceau pragul.
n interiorul lui Summer se declan un declic. Se duse n
colul unde ascunsese cele trei linguri de lemn, sub paie. Le trecu
pe fiecare prin crptura din piatr, ca s se crape pe lungime n
achii ascuite i reui s produc vreo cinci epue zimate care,
mnuite de minile lor, puteau deveni cinci arme mortale urte.
Celelalte femei preau indiferente, totui ea tia c fiecare nelege
exact ce face ea acum i de ce. Cat mai avu timp s acopere epuele
cu nite paie mucegite nainte ca Oswald s ncuie celula.
Nu se uit spre el, ci o privi fix pe Gert, apoi pe Lardy. Se
ntoarse cu privirea i spre'Granny, apoi, n sfrit se uit lung i la
Sidney. Putea comunica fr cuvinte. Mesajul era clar ca lacrima
prin simplitatea lui. Toate urmau s moar, una cte una, dac nu
se ajutau ntre ele.
Dup ce le vzu la adpostul uii ncuiate, Oswald privi
satisfcut transformarea ei ntr-un spectru. Fusese cndva slab i
atrgtoare, iar acum era doar o umbr. Prul ei scurt i murdar
era lipit n smocuri i i ddea un aspect ciudat, iar faa ei
frumoas, cndva splendid, era acum a unui om extenuat. Oasele
pomeilor se vedeau limpede, iar ochii i se adnciser n orbite.
Practic arta ca nebuna satului.
-D-i jos hainele, ordon el.
Cat nu se mic. Nu va mai primi ordine de la el. Va trebui s
o omoare.
El veni n faa ei i i desfcu nasturii cmii, ca s-i
PIRATUL l FRUMOASA LADY 341

examineze snii. Se diminuaser ca dimensiune i pe ei se vedeau


urme de zgrieturi mai vechi, unele erau galbene, altele verzi cu
verde, altele violet.
-Ari i pui ca o trf ordinar de la mahala. tiai c
regulamentul mi d voie s te stigmatizez cu litera "T, de la trf?
Cnd auzi cuvntul "stigmatizez o arsur puternic trecu de
la degetul ars, prin corp, pn la inim. Scormoni printre fiarele de
ars, enervat fiindc nu gsea ce cuta.
-Mine sear o s aduc fierul cu litera stacojie. Cred c o s i-
o pun pe piept, da, cte un "T pe fiecare sn. Doi "T. Ele te vor
stigmatiza venic ca "Trf lui Helfordl.
O scoase pe u, iar ea i ncheie rapid nasturii nainte s
ajung n zona cu brbai, dei nici ei nu se mai uitau la ea. tia c
timpul se scurge repede. Mcar dac ar ajuta-o i celelalte. El
descuie ua celulei i o mpinse nuntru, apoi vzu c femeia care
avea burt dispruse. Fcu un pas nuntru i strig:
-Unde-i trf boroas?
Tnra Gert dovedi curaj pentru prima dat.
-E moart...tu ai omort-o!
Pumnul pe care i-l trase exact n gur o trimise la pmnt,
scondu-i pe loc doi dini din fa. Apoi auzi ua celulei trntindu-
se n spatele lui i exact n clipa aceea btrna se arunc asupra lui
strignd ca s-i dea curaj. Summer tia c biata bbu nu era o
problem pentru solidul Oswald. Braul lui de oel o azvrli de
perete cu o bubuitur sonor, dar cnd i cobor privirea spre
piept, vzu c-i iroia sngele dintr-un orificiu fcut parc de o
epu. i pierdu echilibrul i czu n genunchi. Lardy l mpinse
cu for i se aez pe el, njunghiindu-l n gt cu sete, de mai multe
ori.
Sidney i ddu i lui Cat o arm, iar ea se uit ngrozit la halul
n care era Granny. n momentul acela nelese c nu avea de ales.
Dac nu-l omorau, vor muri toate. La unison Sidney i Cat se
aruncar asupra lui i-l njunghiar n fa, n ochi, n gt. Zbieretele
lui agonizante erau nfiortoare, apoi Gert l njunghie ntre
picioare, iar ipetele lui se nteeau ca intensitate. Cat era disperat.
tia c el nu avea cum s supravieuiasc unei rni mortale, dar
fcea o glgie oribil. i cut artera carotid la gt i, disperat,
342 VIRGINIA HENLEY

adunndu-i toat rezerva de curaj pe care l mai avea, mplnt


achia zimat n gtul lui, la locul oportun. Sergentul major Oswald
scoase un urlet neomenesc, horci i ncepu s se zvrcoleasc.
Cele patru femei nu se ddur jos de pe el pn-1 vzur c nu mai
mic. Lng trupul lui zcea cel al lui Granny, ca o movil grotesc.
Ele l uciseser, dar nu nainte de a le mai lua un membru al haitei.
Regele Carol era furios i umilit. Nave olandeze de rzboi
ptrunseser prin focurile tunurilor aliniate de-a lungul lui
Medway, iar la castelul Upnor tunurile amuiser. Upnor, care era
considerat formidabil i destul de capabil s apere piciorul podului
peste Medway, de la estuar i pn la locul unde flota britanic era
ancorat n Chatham.
Carol iubea corbiile i marea, avnd bune cunotine tehnice.
Flota lui fusese mereu mndria lui. n civa ani, rstimp n care
baierele pungii Parlamentului fuseser mai mult strnse, el reuise
s construiasc o flot mai puternic i mai mare.Era planul lui i
sperana domniei sale c Anglia va deveni fora suprem, stpna
indestructibil a tuturor oceanelor lumii.
Olandezii o capturaser pe Royal Carol, sub comanda lui
William Penn, continuaser pe Medway n sus i dduser foc la
ase cuirasate. Rupert i Helford concepuser un plan excelent.
Pe ntuneric se urcau la bordul navelor n flcri, le manevrau n
spatele navelor olandeze, apoi le scufundau. Astfel construiau o
barier eficient, prinzndu-i n capcan pe Olandezi exact cnd
venea refluxul. Rapid aprea un impas. Cele dou flote erau prinse
n capcan i negocierile de pace urmau s nceap.
Regele semn un tratat de pace cu Olanda, prin care Anglia
primea toat Guineea, pe coasta Africii. Forturile olandeze de pe
rm erau predate Angliei, care acum va putea aduce aur fr a fi
mpiedicat. Olandezii conveniser s predea englezilor i cel mai
mare port al Americilor; astfel New Amsterdam a fost rebotezat
New York, dup fratele Regelui.
Anglia ced Olandei insulele Spice i accept s-i limiteze
comerul de la rsrit pn n India.
Rory Helford negocie dou contracte strict secrete i
personale ntre Carol i Olanda, apoi ntre Carol i Frana.
Capitolul 45

Dup ce Lord Ruark Helford i-a servit regele i ara, el plec


spre Cornwall. Se gndea la Summer ncontinuu, anticipnd
pregtirile pe care poate le fcuse ea ca s se ntoarc la Helford
Hali. Era modul ei de a-i dovedi c, pn i n momentele cnd toate
crile erau n mna lui, ea nu venea cerind. Oricum, el fusese
plecat aproape trei luni - destul de mult timp pentru ca ea s fi
petrecut zile frumoase cu fiul ei la Helford Hali. Acum ea va trebui
s-l mpart pe Ryan cu el. Va mai trebui s renvee s fie o soie
i o mam bun.
Se jur c din acel moment i va spune i i va dovedi exact ct
de mare era dragostea lui pentru ea, iar n schimb el nu va dori mai
mult dect dragostea ei druit fr rezerve. Anticipa nfierbntat
de dorin o a doua lun de miere.
Totui, cnd domnul Burke i doamna Bishop i spuser c
Summer nu era acolo i c nici nu venise pn atunci, el nlemni.
Plec imediat napoi la Londra i deja era nnebunit de ngrijorare.
Merse nti la Curte ca s cerceteze. Nimeni nu o mai vzuse de
cteva luni, dinainte de incendiu, iar el plec acas la Lil Richwood
cu groaz n suflet. Nu mai pierdu timp s discute cu ea.
-Nu a ajuns la Helford Hali. Probabil a inut legtura cu tine,
insist el.
-Ruark, drag, eu cred c m acuzi de minciun.
-Nu chiar de minciun, dar aici este ceva ce nu-mi spui, o for.
-Oare ce te face s-mi spui asta, Ruark?
-Faptul c nu pari ngrijorat de ea. Dac nu ai avea habar unde
este, ar trebui s fii ngrijorat peste msur - angoasat chiar, aa
cum snt eu, pn ce i-ai pierde minile.
Lil se uit la el cu nelegere.
-Ru, dragule, stai jos. i fcu semn invitndu-1 pe canapeaua
satinat, de parc ar fi avut un mare secret de mprtit. Cum l
privi aa, cu aerul lui msliniu, i se pru Lucifer czut din graia
344 VIRGINIA HENLEY

divin. Avea prul nearanjat i se tot pieptna cu degetele, ntr-un


gest repetat de disperare.
-Am sperat c nu vei fi tu cel cruia i voi spune asta. Nu vreau
s te rnesc, Ruark. Cred c Summer a fugit cu fratele tu, Rory.
Cred c este ndrgostit de el.

Summer ncetase s mai triasc. ncetase s mai viseze cu


ochii deschii, s-i mai doreasc, ba chiar ncetase s mai
gndeasc. Exista - cu greu. n adncul inimii tia c niciodat nu va
mai vedea o noapte cu lun plin de pe balconul care ddea n
grdin la Helford Hali. Ebony i ritualul ei din zori erau pe veci
pierdui.
Cnd fusese nchis prima dat, simise revolt fa de acea
nedreptate stupid, dar de atunci comisese o crim; devenise
murdar, malefic. Fiului ei i-ar fi fost mai bine fr ea, aadar era
normal c-1 pierduse.
i pierduse soul. i pierduse iubitul. i pierduse nfiarea,
tinereea, sntatea. Nu-i mai psa. Era amorit ntr-o perpetu
pasivitate; ngheat, criogenizat n ghea, indiferent la orice
alt durere sau tortur.
Era att de slab, ncheieturile minilor i picioarelor artau
att de furave nct ai fi zis c i se frng. Hainele i pielea i erau
acoperite cu attea straturi de murdrie, nct era de nerecunoscut.
Prul i crescuse, dar uviele rebele, nclcite i slinoase i se lipiser
practic de ceaf.
La adpostul ntunericului , Phantom plutea tcut pe lng
Solent, apoi insula Wight, intrnd n portul Portsmouth. Rupert,
deghizat n marinar de rnd, cobor i urc ntr-o trsur care-1
atepta. Black Jack Flash l adusese n siguran n Frana
tiu imediat c fusese urmrit i duse instinctiv mna spre
cuitul ascuns n centur, ca s fie sigur c e acolo. Afurisit om, i
zise Rory. Detest s iau viaa cuiva inutil.
Purta negru din cap pn-n picioare i se mai ascundea din
cnd n cnd n spatele unui cabestan de oel. Cum marinarul se uita
ntr-o parte, Rory se furi n spatele lui, apoi i nconjur gtul
omului cu antebraul. Cuitul palmat n mna cealalt era deja nfipt
n rinichiul brbatului.
PIRATUL l FRUMOASA LADY 345

-Vorbete repede i bine, amenin el.


-Black Jack, eu snt, Gitan. Am navigat cu tine odat. Mi-am
pierdut un bra, mai ii minte?
Rory l pipi pe brbat s gseasc mneca goal.
-ntoarce-te ncetior, zise el dur, ca s-i vd faa.
Oacheul breton era ntr-adevr Gitan. Rory zmbi. l va lsa
n via. Singurii oameni crora le permitea s-i afle identitatea
erau cei puini care navigaser cu el.
-Ai nevoie de bani, Gitan. Nu era o ntrebare.
-Nu de aceea te-am ateptat. Rory l privi interesat.
-E vorba de o femeie. Acum patru sau cinci luni au adus cu o
corabie de la Londra femei prizoniere. Soldaii au arestat o femeie
chiar aici, n Portsmouth pe doc i au nlnuit-o cu celelalte. Mi-a
dat un mesaj pentru tine. Spunea c este femeia ta.
-Cat? ntreb Black Jack Flash.
-Da, ea, zise Gitan
-Sfinte Sisoe, spuse Rory, de asta prea c a disprut de pe faa
pmntului. Puse la loc cuitul n teac. Putem s-l mituim pe
gardian? ntreb el.
Gitan ddu negativ din cap.
-Exist vreun mod prin care s pot intra? ntreb Rory.
Gitan ddu iar din cap.
-Nu ai cum s intri sau cum s iei, cu excepia uii pentru
mori.
-n seara asta ctigi o pungu cu bani de aur. Vino la bord i
mai spune-mi o dat povestea, cu multe amnunte, l invit Rory.
Risc i rmase n port, dar dup trei vizite la nchisoare, Rory
Helford se convinsese c nu va ajunge nicieri. Bludwart nu
rspundea la nici o ntrebare, nu fcea vreo aluzie, nu lua mit.
Lipsit de posibilitatea de a ataca fortreaa cu ntreg echipajul de
pe Phantom, Rory nu avea cum s o ajute pe Cat. Lord Ruark
Helford, totui, trebuia s ntocmeasc un plan de rezerv care-i va
permite s intre i cel puin s ncerce s-i exercite autoritatea.
Rory njur.
Nu i convenea deloc s o mai lase pe Cat ncarcerat o or,
pn va naviga spre Londra, dar tia c aceasta era o treab pentru
Lord Helford i nu pentru Black Jack Flash. Gndul c draga, scumpa
lui Summer st ntr-o celul, ba mai ru, sttuse n nchisoare peste
cinci luni, i se prea intolerabil.
346 VIRGINIA HENLEY

I se rsucea cuitul n inim, iar durerea devenise i mai


puternic fiindc se simea absolut vinovat. Mcar dac bnuielile
lui Lil Richwood s-ar fi adeverit. Cumva avea s o elibereze i va
avea grij ca nimeni vreodat s nu afle c petrecuse acest timp
degradant i umilitor ntr-o nchisoare din Anglia.
Se plimba nervos n anticamera Regelui, ca un animal n cuc.
Trupul lui urla de lipsa aciunii, totui era intuit aici. n fine vzu
ua deschizndu-se i Carol iei, iar el cut s-i stpneasc
nerbdarea.
Carol i zmbi amicului su.
-Totul a fost ndeplinit cu precizia unui mecanism bine uns.
Ruark se uit la el i parc nu nelegea. Apoi i aminti c
referirea era la operaiunea n care fuseser implicai Rory i
Rupert.
-M aflu aici pentru o chestiune cu totul diferit, zise el cu un
zmbet forat. naltul magistrat din Hampshire e bolnav de peste
un an, iar drept rezultat n Southampton i Portsmouth nu au mai
avut loc procese. nchisorile snt suprancrcate cu oameni i eu
cred c pot s m ocup de uurarea acestei poveri nainte de a m
ntoarce n districtul meu.
-Gsete un nlocuitor corespunztor pentru magistrat, te
rog. E o situaie ridicol, Care nu ar fi trebuit tolerat att de mult
vreme.
-Sire, am nevoie doar de o scrisoare de autorizare.
-Vorbete cu Cornwallis pentru asta. L-am numit eful
sistemului judiciar. Se pare c are nevoie de o revizuire sntoas.
El i-a fcut un plan prin care vrea s-i transporte pe criminali n
cele dou Americi. Se pare c n colonii este o criz uria de for
de munc i de femei.
-Pare c planul lui este meritoriu, coment Helford, el nsui
croindu-i un plan deja.
Ruark Heford nu pierdu mult timp cu Cornwallis. Aranjase n
aa fel nct acesta s tie c Regele i ordonase s plece la
Portsmouth.
-Unele femei au fost transportate cu vaporul spre nchisori din
alte ri dup incendiul din Londra. Au trecut cinci luni i nici
mcar nu au fost judecate pentru faptele lor.
PIRATUL l FRUMOASA LADY 347

Cornvvallis l avertiz.
-Trierea trebuie s fie fcut cu mare atenie. Nu vrem asasini
i criminali s ne invadeze coloniile, dar nu vd nici un motiv
pentru care femeile care au fost arestate pentru datorii mici sau
fiindc au furat pine pentru copiii lor s nu primeasc ansa de a
ajuta la popularea Lumii Noi.
-D-mi scrisoarea de autorizare de care am nevoie ca s plec
spre Portsmouth. Ce nav va transporta femeile pe care le voi
alege? insist el.
-Fir-ar s fie, Helford, ce te mai grbeti. Nu-i dai seama c
roile justiiei macin ncet?
-Pi, acum, cnd rzboiul s-a terminat, nu vd nici un motiv
pentru care flota s stea cu braele ncruciate, fr s fac nimic,
spuse el mprumutnd cuvintele lui Carol.
- Cred c am autoritatea deplin de a alege orice nav din flot,
dac am nevoie de ea.
-Nu cred c se pune problema de asta, replic Helford. Ce zici
de Neptune\ Cred c ridic ancora din Portsmouth chiar azi, fiindc
nu mai are nimic de fcut dect s adune alge. i alesese Neptune,
care era o corabie mare, greoaie, lipsit de tunuri.
-Neptune, ai zis? ntreb Cornwallis, ncepnd s vad latura
umoristic a alegerii lui Helford. Doamne, dar comanda navei i-a
fost dat lui William Penn, dup pierderea lui Royal Carol. Nu cred
c Penn al nostru, un fanatic religios, se va bucura c transport o
nav plin cu prostituate.
-Ba din contr, zise Helford, nu cred c am putea lsa femeile
n mini mai sigure.
Lordul Helford ajunse la nchisoarea din Portsmouth nsoit
de doisprezece tineri ofieri de poliie sub comanda sa. Cnd
desclec n curtea nchisorii, realiz c era pentru prima dat n
viaa lui cnd se temea. Cnd intr n cldire, mirosul neptor l
fcu s-i simt stomacul n gt, iar zidurile erau mbibate cu
dejecii umane. 0 privire ctre Bludwart i anul acestuia orice
frm de autoritate. i flutur pe la nas scrisorile de acreditare
semnate de Cornwallis i sigilate de Coroan, apoi decise atunci i
acolo c nu va mai da nici un fel de explicaii pentru aciunile sale.
348 VIRGINIA HENLEY

n aceeai zi, ceva mai devreme, ordon pregtirea lui Neptune


pentru cltoria sa spre America, tindu-i scurt lui Willaim Penn
toate obieciile mpotriva transportului de prizonieri.
Prelu biroul lui Bludwart, azvrlindu-1 pe om afar, mpreun
cu mobilierul su, pn ce ncperea rmae goal. Ddu ordine
ofierilor si s frece podelele ca pe o punte de corabie, apoi le
recomand s dea foc la nite sruri i pucioas, pentru a
dezinfecta aerul.
0 mas fusese adus n camer pentru teancurile de dosare.
Un ofier ntr-o uniform imaculat pregti toate dosarele. Cnd
totul era gata, ceru s i se aduc toate femeile ncarcerate.
Numraser cincizeci i ase. Pe msur ce ele intrau, erau aliniate
la perete.
Ochii ageri ai lui Ruark Helford cutau fiecare chip care aprea
n camer. Se pregtise sufletete fiindc tia c ea va fi schimbat.
Orict de mult ar fi ncercat, nu putea accepta c vreuna dintre
amrtele acelea putea fi soia lui. Omul lui citea tare fiecare nume,
iar femeia fcea un pas nainte, apoi i se citeau cu voce tare delictele
comise.
Ruark Helford era binecunoscut pentru duritatea lui,
disciplina, credina puternic n bine i ru, crim i pedeaps, dar
n aceast zi nu simea nimic altceva dect mil pentru aceste femei
care petrecuser luni de zile n ruine i degradare, suferind o
nfometare lent n mizerie, din cauza comportamentului lor
pctos. i era ruine, la rndul su, pentru c motivul acestor
sentimente de compasiune era acela c iubita lui soie se numra
printre ele.
Panica l cuprinsese ncet. Ea nu era acolo. Doamne, te rog, s
nu fi murit nainte ca el s o poat salva. Iar i trecea nervos
degetele prin pr, alarmat i frustrat. Lu catastiful i-l studie
discret.
-Mai snt nume nenscrise aici? ntreb el descumpnit.
Ofierul eficient bifase contiincios n dreptul numelui fiecrei
femei care fcuse un pas nainte. De asemenea bifase i numele
celor decedate, care fuseser deja tiate cu o linie neagr, groas.
Trecu n revist rapid toate numele din nou, apoi art patru nume
care nu aveau nimic trecut n dreptul lor. Numele St. Catherine
srea de pe pagin.
PIRATUL l FRUMOASA LADY 349

-Bludwart! zbier Ruark enervat i iei din camer. Snt patru


femei pe care nu le-am vzut nc.
Gardianul i frngea minile, deschise gura i o nchise la loc.
-Ei? Sntem la un spectacol cu surdo-mui? zise.
-Excelen, snt nite criminale nrite, se blbi el. Le-am inut
nchise separat, dar s-au omort ntre ele. La nceput au fost ase i
un copil, acum mai snt doar patru.
Ruark nchise ochii i se rug:Doamne, te rog, snt prea
aproape ca s aflu c ai luat-o". Cnd deschise ochii, l sfredeli pe
Bludwart:
-Adu-le! strig rguit.
Se afla din nou n camera plin cu femei cnd cele patru umbre
pir nuntru. Inima i se opri din btut i muri instantaneu cnd
vzu c nici una dintre femei nu era Summer. Dar dintr-o dat
masca duritii sale aproape c se topi din cauza mniei care
clocotea n el; recunoscu pomeii cu trsturi delicate,
fermectoare. Apoi cuitul se rsuci n ran, cnd o vzu c mai
degrab moare, dect s-i permit s o recunoasc.
i drese glasul, ca s-i recapete controlul ct de ct asupra
sentimentelor, apoi, pe un ton cordial le explic femeilor motivul
prezenei lui acolo. Cnd menion cuvntul America, apoi vorbi de
libertate, vzu cum licrirea speranei li se aprinde n ochii de unde
pierise orice speran. i trecu privirea peste chipul lui Summer,
apoi peste urmtoarea fa, fr nici cel mai mic semn de
recunoatere.
-Aadar toate sentineele din aceast camer vor fi reduse la
transportare n America.
-Mine toate v vei spla i dezinfecta, apoi vi se vor da haine
curate nainte s urcai la bordul lui Neptune.
Cnd l vzu ieind din camer Summer se simi uurat. Slav
Domnului c ochii lui nici nu clipiser cnd i ntlniser pe ai ei. Nu
ar fi fost capabil s suporte njosirea i s fie umilit de repulsia
lui. De-abia atunci realiz c mndria ei condamnabil era tot
intact. Temnia nu reuise s i-o distrug, dei n ultimele luni se
simise amorit, creznd c mndria ei fusese distrus pentru
totdeauna. n marea ei uurare premergtoare perspectivei de a
scpa din aceast oribil nchisoare, spiritul i mndria ei erau
restaurate.
350 VIRGINIA HENLEY

Gndul c va pleca n America, totui, o angoasa i nu tia cum


va suporta asta. Nu va mai putea s-i vad copilul, pe scumpul ei
Ryan, dar trebuia s ndure fiindc lui i-ar fi fost mai bine fr ea.
Ceva l ademeni pe Ruark s vad cu ochii lui temnia unde ea
ndurase o jumtate de an. Lu o lantern i cobor spre beciuri.
Duhoarea de aici era mai rea de mii de ori. ntr-un col vzu un
morman de ceva greu de descris, care cndva probabil fuseser
paie, nainte de a fi nclite de snge i excremente. Se retrase
instinctiv de lng canalul de scurgere deschis i de gleata pentru
urin, dar mai oribil dect putreziciunea i se pru dimensiunea
meschin a camerei n care ea fusese nchis. Lord Ruark Helford
se rezem de perete ntr-un col murdar, iar obolanii se adunaser
curioi, ademenii de plnsul lui.
Capitolul 46

Comandantul William Penn avea la bordul corbiei sale Neptune


aproape o sut de femei. Ele ocupar mai mult de jumtate din
spaiul care fusese amenajat cu priciuri. Rezervele de ap i hran
pentru voaiajul de o lun ocupa restul spaiului. Femeile nu erau
nctuate, dar li se permitea s ias pe punte, la lumin doar n
timpul zilei, apoi, la amurg erau ncuiate sub punte.
Cele mai multe nu fuseser niciodat pe mare i erau destul de
speriate, aa nct stteau mai mult jos, luptndu-se cu rul de mare.
Dar, dac li s-ar fi dat de ales ntre a rmne n Anglia i a naviga spre
America, nici una dintre ele nu ar fi ales s rmn pe uscat.
Summer petrecea fiecare clip pe punte. Sttea tcut ntr-un
col i nu vorbea. Era ca n paradis doar pentru simplul fapt c respira
aer curat marin. Mirosul de iod al algelor, gustul srat de pe buze,
scritul lemnului corbiei i zdrngnitul lanurilor prin aibele
metalice erau toate muzic pentru urechile ei. Deocamdat nu
ncepuse s vorbeasc, nici mcar s gndeasc, dar ncepuse s
simt.
Cnd Neptune trecu pe lng insula Scilly, ea simi mirosul
florilor amestecat cu briza mrii i i ddu seama fascinat c era
primvar. La dou zile dup trecerea de Scilly pe toat corabia
circulau zvonuri despre alt nav care fusese zrit. Arborase steagul
britanic, aa c sir William Penn nu pru tulburat cnd vir spre
Neptune apropiindu-se destul ct s se poat saluta reciproc. ns
deveni ceva mai mult dect tulburat cnd din corabia subire fusese
aruncat o bandul.
-Eliberai punile pentru aciune! Echipajul narmat la posturi!
se agita Penn, dar tia c este prea trziu.
Culorile steagului l pcliser, linitindu-1, iar pe msur ce
Phantom se apropia, iar el vedea alarmat feele arse de soare, rnjite
i argoase, apoi tunurile pregtite pentru tragere, att de puternice
nct puteau strpunge corpul navei gros de trei oii, atunci nelese
c erau pirai.
352 VIRGINIA HENLEY

- Pregtii-v s respingei abordajul! strig din rsputeri, apoi


se mir cnd i auzi numele de pe cealalt corabie.
- Cpitane Penn, rsun vocea baritonal a unui pirat, nu vreau
s fac ru navei Neptune i v voi lsa s plecai linitii.
- Ce dorii? ceru Penn pe un ton sceptic.
- Doresc o femeie, rspunse piratul.
- Femeile astea snt transportate n America. Snt sub protecia
mea.
-0 singur femeie, cpitane Penn. Sunt dispus chiar s o cumpr
de la tine...spune un pre.
Penn urmrea tunurile de pe puntea lui i aproape ced
tentaiei.
-Porc nelegiuit fr suflet, femeile nu pot fi vndute!
Black Jack Flash sri peste balustrada corbiei i ateriz, cu
sabia n mn, sprinten ca o panter pe puntea lui Neptune. Avea
cizme nalte, din piele de viel, lungi pn la genunchi. Cmaa neagr,
descheiat pn la buric, era legat la bru, iar pantalonii negri i
veneau turnai. Chipul nebrbierit contrasta cu uvia alb care-i
flutura la tmpl. Fcu o plecciune n faa lui William Penn.
- S nu ai niciodat ncredere ntr-un brbat credincios, el se
ascunde dup Dumnezeul lui; un ateu, totui, st n faa ta i
dezbrcat. Cnd vzu c nimeni nu-i rspunde la provocare, explic
mai bine gestul lui.
- Femeia mea e la bordul corbiei tale. Snt aici ca s o iau.
- Cum se numete femeia? ntreb Penn.
Rory privi mprejur, cutnd-o cu privirea pe Cat.
- Ea tie cine este, cpitane.
Cnd nici o femeie nu se apropie, Penn i spuse sfidtor:
- Se pare c nu vrea s vin cu tine.
Rory rnji ca un lup.
-Din pcate, cpitane, nu are de ales n aceast privin. Sigur pe
sine, se ndrept ctre o tnr brunet i slab, spre care ntinse o
mn.
-Cat, spuse el simplu.
Senzaia ei a fost c se trezete dintr-un comar. Lordul Helford
o recunoscuse totui. Ultimele lui cuvinte i revenir n memorie clar:
"S v ferii de Phantom". Ruark i Rory mpreun plnuiser
eliberarea ei. Faa smead, cu ochii aceia inteni i verzui,
asemntori cu ai unui oim. Era att de arogant i imprudent, nct
PIRATUL l FRUMOASA LADY 353

toi ceilali brbai sufereau, prin comparaie. Ea ridic timid mna


spre degetele lui, care o cuprinser imediat cu cldura lor, ajutnd-o
s se ridice n picioare. Apoi toate se condensar. Parcurser puntea
principal, apoi el o lu n braele sale puternice i sri pe puntea lui
Phantom. Cele dou nave se deprtar ncet, iar pnzele lui Phcintom
se umflar la adierea puternic a brizei, corabia cu jefuitori disprnd
vederii n doar cteva minute.
Ea l privea i acum nencreztoare, iar el o susinea n brae, pe
urm Summer opti primele cuvinte care i veneau n minte dup
attea luni de zile:
-Ar fi trebuit s m lai s plec.
0 pereche de ochi de culoarea apei mrii se cufundar n ochii
ei migdalai, iar el spuse simplu, zmbind:
-Niciodat nu te voi mai lsa s pleci. n calitatea mea de
comandant al acestei corbii, i ordon s cobori i s te culci. Nu vei
face nimic altceva, dect s mnnci i s dormi timp de o sptmn.
Apoi mai adug o fraz pentru linitea sufletului ei: nimeni nu te va
tulbura.
Fr s priveasc napoi, dar plin de recunotin, cobor sub
punte, spre binecunoscuta cabin. Dispruser panourile din voal
rou, iar n locul lor patul era aranjat cu cearafuri albe, imaculate,
ca zpada proaspt.
Ea dormi profund n urmtoarele trei zile i trei nopi. n cea de-
a patra zi ncepu s i mnnce ntre reprizele de somn, iar n ziua a
cincea mai adug o plcere delicioas la noul ei regim. Fcu baie.
n ziua a asea se aventur sus, pe punte i vzu c staionau
ntr-un golfule scldat de razele soarelui, din insula Scilly. Rory
rmase la distan i o ls pe ea s-l abordeze.
-Soarele puternic i aerul de mare te vor ajuta s-i revii mai
repede. Deja ai nceput s te mbujorezi.
Ea se plimb pe rm, bucurndu-se de soare ore la rnd,
lncezind pe nisipul fierbinte culegnd scoici ciudate, lsnd micuii
crabi s i se urce pe degetele de la picioare, n vreme ce pescruii se
roteau i se vitau deasupra capului ei.
i permise luxul de a gndi iar. La nceput a fost dureros, pn
ce s-a mai obinuit cu asta. Obsesiv, gndul care i tot revenea n minte
o fcea s zmbeasc, dar cu tristee. Destinul o alesese pe ea i l
alesese pe Rory. Curnd avea s mearg la el i va merge de bun voie.
El i salvase viaa i ea i datora lui totul.
354 VIRGINIA HENLEY

Trziu, ntr-o sear cldu, se simi destul de puternic nct s


noate din nou. Rory o privea ngrijorat, dar cnd reveni la bord, iar
el i terse pletele brunete i-i puse prosopul n jurul gtului, se uit
la ea i spuse zmbind:
- Cred c e timpul s te duc acas la Helford Hali.
Ea fcu un pas napoi.
- Nu! zise scurt. Nu vreau s-l vd!
- Trebuie. Avem o nelegere, tii ? Eu trebuia s te salvez, apoi
s te duc acas la el.
-Nu! strig panicat. De ce m obligi s fac asta? ceru ea s tie.
-Pisic slbatic, spune-mi, cnd vei recunoate adevrul? Pe el
l iubeti, i numai pe el.
Ea l urmrea uluit. Dup cteva secunde el i plec privirea.
-tii n care cabin m gseti. Cnd vei fi pregtit s recunoti
adevrul, tii unde m gseti.
Ea se aez cu genunchii strni la piept, cu brbia sprijinit pe
ei i admir apusul purpuriu. Cnd cerul i schimb culoarea din
purpuriu n negru, se ridic i suspin sonor. Ce rost avea s se
prefac? Prea c oricum toat lumea tia. Se nfur bine n halatul
alb djallaba al lui Rory i cobor scrile spre cabina lui. Deschise ua
i tresri ocat:
- Ruark!
El tocmai terminase s se brbiereas, iar acum i peria prul
cu o vopsea de culoare nchis.
- Unde e Rory? nteb ea.
- Nu exist nici un Rory, spuse el calm. Eu snt singurul, Ruark
Rory Helford.
Ea l privea consternat. Era imposibil. Sigur era mai nalt i
mai lat n spate dect Rory, iar prul negru era pentru el un semn de
mndrie. Ruark avea o motenire neagr n snge, motenirea
violenei i a nelinitii, care clocotete n brbaii din Cornwall, dar
nu-1 atinsese i pe tnrul i nepstorul Rory. Lordul Ruark Helford
fierbea de pasiune ntunecat. Totui, brusc tiu c spune adevrul,
n sfrit deschisese ochii i se ntreba cum de nu observase pn
atunci. Duse mna la gt.
-n afar de oamenii ti, mai tie cineva? opti ea.
-Regele, spuse el. Afost sugestia lui Carol de la nceput ca eu s-
mi asum dou identiti. Ori de cte ori vrea s-l renvie pe Black Jack
Flash, eu i spun c Rory e mort, iar el mi arunc zmbetul acela
PIRATUL l FRUMOASA LADY 355

seductor i-mi spune "Un zvon convenabil pe care ticlosul l


rspndete din diverse motive personale, ascunse, fr ndoial.
Summer schi un zmbet. El ntinse mna.
-Lady Helford...Summer...mi permii s te conduc acas?
Ea naint spre el ncet i i ls mna n palma lui.
-Dac doreti s-mi acorzi puin timp ca s m adapatez.
Termin de vorbit i-i retrase uor mna. Pur i simplu nu le pot
cuprinde pe toate dintr-o dat, spuse cu timiditate.
Atunci el i-ar fi dorit s fac jurmnt c i va petrece restul
vieii iubind-o, c va gsi o cale pentru a o recompensa, iar dac nu
va reui, mai bine murea ncercnd, doar c Ruark realiza c ea nu
este nc pregtit pentru discursuri pasionale i jurminte.
Cnd Phantom cobor ancora n golfuleul ascuns privirilor de
pe Helford River, se fcuse deja dup amiaz. Summer i simea
inima bubuind incontrolabil la gndul c-1 va vedea din nou pe Ruark.
Era sigur c el nici mcar nu-i va aminti de ea, dar asta nu mai
conta, atta timp ct el era sntos i fericit.
Alese o rochie din mtase de nuana lavandei, pe care o lsase
la bordul lui Phantom, cnd i cumprase toate hainele elegante de
la Haga, dar evit n orice chip s se priveasc n oglind. Nu mai avea
nevoie s i se arate cum atrn hainele largi pe ea i ct de scurt avea
prul.
Ruark cobor n cabina ei pentru a o conduce acas. 0 privi
ncruntat cum se spal pe mini a treia oar. ntre ei nc era o
prpastie mare. Nici mcar nu vorbiser nc. Ba da, schimbaser
amabiliti politicoase ori de cte ori se ntlniser, dar nu discutaser
i nici nu se atinseser. El se hotr. Va trebui s fie el cel care
recldete puntea. Poate cnd i va recpta copilul, procesul de
vindecare va fi oarecum accelerat.
Ea i simi braul puternic atingndu-i uor spatele pe cnd intrau
pe ua principal de la Helford Hali i i era profund recunosctoare
pentru sprijin. Se temea c genunchii nu o vor asculta nc de cnd
coborser de pe corabie. Holul era nesat cu glastre pline-ochi cu
trandafiri n culori pastel i chiar n mijlocul lor sttea doamna
Bishop, innd n brae o mogldea zdravn, copia fidel a lui
Ruark Helford. Nu mai era bebelu, ci un drcuor de un an, cu
bucle negre mtsoase i o guri zmbitoare, trandafirie.
Summer simi un nod n gt i nu reui s vorbeasc. Doamna
Bishop ncerc s nu se uite prea insistent la lady Helford, pentru a
356 VIRGINIA HENLEY

nu prea nepoliticoas. Era evident pentru ea c tnra fusese


bolnav i att de slbit, nct un vnt mai puternic ar fi drmat-o.
Totui ea l ddu mamei pe fiul ei. Summer ddu negativ din cap i
duse minile la spate, pentru a-i ascunde degetul nfierat. Cu o voce
stins spuse:
-Doamn Bishop, ai fcut o treab nemaipomenit cu el. V
mulumesc din tot sufletul.
Domnul Burke se apropie de ea. Cei doi se privir cteva
momente dureroase, tcute, apoi el i fcu semn cu ochiul ntr-un gest
conspirativ, din care ea nelese c totul avea s fie bine. 0 lu de mn
i-i spuse:
-Venii n camera dumneavoastr, milady ca s-mi spunei dac
am uitat ceva.
Ea se simea recunosctoare pentru faptul c nu fuseser
convocai toi servitorii, ca s se uite la ea curioi, iar n acele cteva
clipe nelese c buntatea acestui brbat nsemna mai mult pentru
ea dect Regele i curtea lui.
Ruark i lu fiul din braele doamnei Bishop i-l instal pe
umerii si, apoi ncepu s alerge prin cas, dup care iei n grdin
unde continu cursa nebuneasc. Era imposibil s spui care dintre
cei doi Helforzi se distra mai bine. Cnd ajunser la fntn, Ruark l
ddu jos i micuul ncerca s prind petiorul din ap, sub privirile
drgstoase ale tatlui su mndru.
- Ryan, btrne, ne ateapt o treab grea. Va trebui cumva s
perform carapacea protectoare pe care i-a cldit-o n jurul su. l
mngie pe cap, jucndu-se cu buclele lui ca pana corbului, identice
cu ale lui Summer. Bnuiesc totui c aa cum mi-ai furat mie inima,
o vei fura i pe cea a mamei tale.
Ryan se blcea n ap, stropindu-i tatl i rznd cu poft.
- Bestie mic!
- Bestie! Bestie! striga Ryan imitndu-i tatl.
- Cum de nvei mai repede cuvintele urte dect pe celelalte? l
ntreb Ruark rznd, dar Ryan era prea preocupat pe marginea
fntnii, de unde tatl trebui s-l ia n cele din urm.
Doamna Bishop se art revoltat cnd cei doi revenir n cas,
iar ea l cert pe Ruark pentru c biatul se udase.
- 0 s-l speli nc o dat nainte s-l duci la culcare, nu-i aa?
ntreb Ruark.
- Sigur c da, spuse doamna Bishop.
PIRATUL l FRUMOASA LADY 357

- Atunci ce mai conteaz? spuse el cu enervanta logic


masculin, dup care continu: Bish, dup ce vei fi luat masa de
sear, te rog s mergi la Roseland i rmi acolo peste noapte. Poi s
duci i o scrisoare pentru Spencer. El te va aduce napoi mine
diminea.
- Dar Ryan ar putea avea nevoie de mine, sublinie ea.
- Are mai mult nevoie de mama lui, Bish, iar ea are nevoie de
el, adug calm.
Domnul Burke trimisese o tav plin-ochi cu mncare pentru
lady Helford n camera ei. Tocmai cnd Summer terminase de mncat,
Ruark intr, mbrcat doar n cma. Gndurile o trdar fiindc se
mbujorase, lucru care-i suger lui Ruark c ea se ntreba dac soul
ei inteniona s doarm n aceast camer. El nu avea nici un gnd s
o foreze, dar tia c intimitatea trebuia restabilit ntre ei. Se uit la
mncarea lsat pe tava de argint i vzu primele cpuni din acel
sezon,
Mnc una i o servi i pe ea. Summer edea lng glasvandul
care ddea spre balcon. Acel balcon de care nu spera s se mai
bucure vreodat.
- Dintotdeauna i-au plcut cpunile, i aminti el ntinznd un
fruct spre ea. Ea surse i-l ls s i-o bage n gur.
- Mmm, suspin ea. 0 s fiu prea rsfat n urmtoarele
douzeci i patru de ore.
- Va fi cea mai mare plcere a mea s te rsf, zise el i-i puse n
palme castronaul de argint, apoi se duse ctre dulapul de lng
noptier ca s scoat rubinele. Deschise cutia de catifea, iar ea
mngie bijuteriile sclipitoare cu degetul, foarte delicat.
- Ce frumoase snt, murmur ea.
- Snt mai frumoase cnd le pori tu. Pot s i le pun eu? o ntreb
blnd.
Ea i aminti cum jurase c-1 va lsa s i le pun la gt din nou
doar dup ce va fi terminat cu el. Ce voluntar i sofisticat devenise
atunci. Acum parc primise o a doua ans n via. Niciodat de
acum ncolo nu va mai considera c i se cuvine o rochie frumoas sau
o mncare deosebit. Va aprecia enorm viaa pe care o va avea cu
acest brbat.
Degetele lui nchiser delicat lcelul colierului la ceafa ei, pe
care nu se putu abine s nu o ating delicat, pe furi.
- Eti frumoas, i opti el.
358 VIRGINIA HENLEY

- tiu c nu snt, zise ea deprimat. Eti mult prea amabil.


- Eu ? Amabil ? o ntreb el uluit i amuzat.
Ea rse scurt, dar redeveni serioas.
- Va trebui s-i spun mtuii Lil c snt salvat.
Ruark i trase un scaun lng ea. I se citea n ochi intenia de a
o tachina iar.
- Lil mi-a spus c ai fugit cu Rory, c erai ndrgostit de el.
- Dar chiar eram, rspunse ea pe acelai ton glume.
El deveni serios.
- Ea chiar crede c ai fost cu Rory. Habar nu are c ai fost
ntemniat. Nu e nevoie s-i dai detalii, cum nu trebuie s dai
nimnui, de altfel.
Ea simi c i cade de pe umeri povara grea, iar n ochi i se
reflect imediat eliberarea. El adug cu blndee:
- Nimnui, cu excepia mea, desigur. Cum ai ajuns acolo, iubire?
- Din cauza lui Oswald, zise n cele din urm.
- Draci i mii de spume! Ar fi trebuit s-mi dau seama, complet
furios. Omul la m ura i voia s se rzbune. mi pare nespus de ru,
iubire, c i-a transferat ura asupra ta. Se aez n genunchi n faa
ei. i jur, Summer, o s-l caut i o s-l omor pe ticlos.
- E mort, spuse ea n oapt. Eu l-am omort.
Ruark o privea nmrmurit.
- lisuse! Ce i-a fcut ? zise, apoi i revizui tonul i-l nmuie un
pic: te-a violat? o mngie uor pe mn, cutnd s-i dea curaj pentru
a-i spune ce putea fi mai ru. Ea ddu din cap negativ.
- Nu mi-a fcut propuneri cu tent sexual. Zmbi, dar era un
zmbet trist. Poate asta ar fi fost mai uor, dar Oswald nu era un
brbat normal.
Ruark simea c se sufoc de nervi, mai ales c vzu o lacrim
prelingndu-se pe obrazul ei. 0 terse cu vrful degetelor i se pregti
s asculte ce urma.
Summer l iubea mult prea mult, pentru a-i provoca i mai mult
nefericire, aa c spuse pe un ton sczut:
-Pur i simplu i plcea s fie crud. Mi-a ars degetul cu fierul
ncins i pe toate ne-a umilit, tindu-ne prul scurt i nfometndu-
ne. Hai s nu mai vrobim de asta niciodat.
El o strnse n brae cu drag, lipind-o de inima lui.
- M voi revana fa de tine, draga mea.
- Ru, deja ai fcut-o, spuse ea rspicat.
Capitolul 47

Ruark i ridic mna slbit spre buzele lui i-i srut degetul
ars, apoi o lu n brae i o legn ncet, ca s se liniteasc din plns,
apoi rmaser aa. Sttea la el n brae, mprind acelai fotoliu,
exact cum fcuser n primii ani de csnicie.
n cele din urm ea ridic privirea i ncerc s-i citeasc n ochi.
Vzu acolo mult compasiune i iubire.
- Snt extrem de obosit, spuse simplu.
El o mai lipi o dat de inima sa, apoi o duse spre patul imens. O
ajut s se dezbrace, apoi o nveli pn sub gt, ca s se simt n
siguran.
- Dormi, iubito, murmur el. Te iubesc foarte mult.
Absolut n siguran pentru prima dat de cnd avuseser prima
lor ceart, ea adormi netulburat. La miezul nopii ceva o trezi i se
ridic brusc, simind c era ceva n neregul. Ruark era complet
dezbrcat, i trecea periodic degetele prin prul deranjat, iar n mna
cealalt l strngea la piept pe Ryan care se smiorcia necontenit.
Ruark zise disperat:
- Summer, Summer, micul bondar nu mai tace din smiorcit,
explic el neajutorat. Am cobort s-i pregtesc nite lapte; ba chiar
i l-am nclzit, dar netotul l-a vrsat pe podea.
0 clip ea intr n panic, apoi rse i ntinse braele spre ei. Din
trei pai el ajunse lng pat. 1-1 ddu pe micuul agitat, apoi veni i el
lng ea. Summer l cuprinse pe bieel cu tandree i ncepu s-l
legene duios, calmndu-1 cu acele oapte materne, pe care Ryan le
adora. Braele lui subirele o strngeau disperate, acum el nemaifiind
bieandrul acela de un an, ci bebeluul care jilngea n puterea nopii
i simea nevoia s fie dezmierdat i iubit. n cele din urm adormi
butean.
Copilaul rmase n adpostul celor dou trupuri. Ruark i
mpletise degetele cu cele ale lui Summer i petrecur aa orele calde
i ntnecate ale nopii, optindu-i cuvinte de dragoste, schimbnd
zeci de srutri blnde, n timp ce trei inimi bteau ca una singur,
legate pentru totdeauna. Ruark se ruga n sinea lui: "Doamne, nu-i
mai cer nimic, doar nu-mi mai lua nimic".
Dimineaa, cnd sosi fratele ei, Spider, Summer se uit la el i
nu-i venea s cread ct se schimbase. Era nalt i lat n umeri; biatul
360 VIRGINIA HENLEY

acela dispruse pentru totdeauna, iar n locul Iui sttea un brbat.


- I-am vndut lui Roseland, spuse Ruark rznd. Vei avea destul
treab de fcut la Helford Hali.
Spider rdea trengrete.
- Mi-a vndut-o pentru cinci coroane de aur, aa c mi-am permis
s-mi cumpr i o corabie din profitul fcut n Madagascar.
- Adic nu regrei voiajul? ntreb Summer.
- Sigur c regret; mi-a fost dor de rzboi!
Summer surise i n sfrit nelese.
-Ruark a plnuit totul, n aa fel nct s aib grij de tine n locul
meu.
Spider o privi tios.
-O s-i spun asta, Cat, chiar dac nu-i place. Sper din tot sufletul
s nu mai duci o via dezordonat acolo, Ia Londra. Eti slab ca o
mroag leinat. Eu nu cred c i-ai dat toat silina s fii o soie i
0 mam bun. Se uita acum la Ruark. Dac ar fi nevasta mea, a fi
tentat s-i mai trag cte o palm peste posterior. Dac le dai un
centimetru, tii, ele i iau toat mna.
Ruark se strdui s-i ascund un zmbet.
-Habar nu ai ct de mult am fost tentat s-i trag o palm peste
posterior.
Ea se uit la el chior i n acelai moment simi cum sngele
ncepe s-i clocoteasc n vene.
Spider rmase la prnz, iar Summer l aez pe micul Ryan la
masa adulilor. Vzu ct de.bipe se neleg fratele ei i fiul ei i inima
1se umplu de fericire. nelese ct era de binecuvntat.
Dup amiaza Ruark ntinse un hamac pentru ea n partea mai
ferit a grdinii, acolo unde florile mprtiu arome mbietoare. Ea
se odihnea legnndu-se, iar Ruark sttea aproape, admirnd-o.
Summer ntinse mna ca s-I mngie pe obrazul proaspt brbierit.
-Nu pot nelege de ce nu mi-am dat seama niciodat c Rory
eti tu, spuse amintindu-i de barba nengrijit a acestuia i de uvia
alb. De ce ai jucat cu mine jocul acesta amgitor ?
-Nu puteam ntrerupe antagonismul dintre noi. Dup ce mi-am
pierdut cumptul n ziua aceea i i-am spus lucruri ngrozitoare, am
regretat totul imediat. Dar era prea trziu. De fiecare dat cnd
vorbeam, ne certam precum cinele cu pisica. Erai mult mai docil cu
Rory. Erai tu nsi - fr minciuni, fr subterfugii. Era clar c pe
Ruark nu l-ai mai fi lsat s fac dragoste cu tine, aa c te-am sedus
ca Rory.
-Ai idee ct de vinovat m-am simit pentru c avusesem o
aventur? se uit la el scruttor, apoi i plec privirea. Era s mor
PIRATUL l FRUMOASA LADY 361

cnd am descoperit c urma s nasc un copil i nu tiam care din voi


doi era tatl.
El o studie atent, admirndu-i trsturile delicate n umbra
florilor de alun.
-I-ai mrturisit lui Rory c nu tii care din noi doi este tatl, dar
am remarcat amuzat c nu i-ai suflat o vorb soului tu, spuse cu o
licrire n ochi ce se voia drgstoas.
-Vai, Doamne, zise ea ngrijorat. Nu am ndrznit.
-Scumpo, te temeai de mine? ntreb el tulburat.
-Da, puin...poate chiar mai mult dect puin, spuse ea ridicndu-
i privirea.
El se aplec i-i fur o srutre.
-Dar acum, sigur nu te mai temi de mine, da?
-Desigur c nu. M rog, poate numai puin, recunoscu ea.
Atunci el i ridic mna i-i srut palma ntr-un mod intim. Ea
l mngie pe tmpl i apoi i trecu degetele prin prul lui, acolo unde
era ascuns cicatricea. Se ntreb cum de nu o simise pn acum, de
cnd erau ei cstorii. Poate c n subcontientul ei tia c Ruark i
Rory erau unul i acelai. Nu a tiut niciodat rspunsul cu adevrat.
-nseamn c tu ai fost cela care a srit n rul Helford, ca s-i
salvezi tatl.
-Aveam firi att de asemntoare. Amurit nainte ca fisura dintre
noi s poat fi vindecat , zise el melancolic. Pentru Dumnezeu,
acelai lucru era ct pe ce s se petreac i ntre noi doi, explic i o
cuprinse de umeri. mi pare ru c i-a fost team de mine, c te-am
ameninat, c i-am spus lucruri respingtoare.
-Ai cerut anularea cstoriei noastre? l ntreb ea.
-Sigur c nu, iubire, spuse el rguit. Tu eti dorina inimii mele.
Cu siguran ai constatat c mai mult latru dect muc?
-Mmm, se lament ea pe un ton ce anuna dorina. n ultima
vreme nu m-ai mai mucat.
n ciuda bunelor lui intenii, patima i cuprinsese brusc n tot
corpul. Cu o voin de fier ncerc s sting focurile care-l prjoleau
la interior, fiindc nu tia dac ea era pregtit deja s fac dragoste
cu el. 0 ntreb ademenitor, calm:
-ntr-o bun zi o s-i art cum se face dragoste ntr-un hamac.
E nevoie de ceva ndemnare, s tii.
Ea aplec uor capul ntr-o parte i-l privi provocator.
-Azi nu ar fi o zi potrivit? spuse invitndu-l.
Rsul lui gutural ascundea mult dorin, iar minile i
cuprinser talia de viespe.
362 VIRGINIA HENLEY

-Pgn mic! spuse el i o mngie ptima, dar imediat i


aminti c trebuie s fie foarte blnd cu ea, pentru a nu o rni. Lent,
foarte lent i desfcu legturile corsajului i i scoase rochia. Aceasta
czu fonind pe iarba verde-crud, apoi urmar ciorapii i juponul.
Prul ei mtsos i ajunsese deja pn la umeri, iar n clipa aceea
amndoi i amintir c ea avusese prul att de lung, nct podoaba
capilr i putea acoperi snii.
-Nu te mica, o implor el, revin ntr-o clip. Alese trandafirii cei
mai mari din grdin, de culoare alb-crem, apoi rupse i o floare de
hibiscus rou-purpuriu. Cu micri blnde aez cte un trandafir pe
fiecare sn, iar floarea roie ca focul ajunse s odihneasc pe buclele
scurte dintre picioarele ei. Summer fusese foarte nelinitit pn vzu
reacia lui Ruark la vederea trupului ei slbit, dar dintr-o dat el o
fcuse s se simt absolut senzaional, iar pentru asta l iubea.
Suspin, vzndu-1 cum o venereaz cu privirea.
-Grdina asta e mai frumoas dect Edenul, crede-m. Iar tu eti
mai frumoas dect Eva...cine era legendara vrjitoare despre care se
credea c este mama Evei? Lilith, exact, ea...o adevrat pgn,
crede-m.
Rapid se dezbrc i el i se aez cu grij alturi de ea n
hamacul care se balansa ncet. Avu grij s nu fac nimic pripit, s
aib rbdare cu ea. 0 ridic i o aez n poala lui, cu spatele la el,
apoi se lsar pe spate amndoi, el gustndu-i pielea dulce de la ceafa,
mngindu-i explorator fiecare linie sinuoas a trupului.
Toate prile cele mai vulnerabile ale trupului ei erau deschise
minilor lui fremttoare, cutnd mereu altceva. 0 mngie nencetat
murmurnd:
-Soare...mtase...dulcea...miros. Trase adnc aer n peipt pentru
a-i pstra aroma delicioas a pielii n nri. Cum stteau ntini sub
alunul cu flori roz, legnndu-se lene n hamac, el cunoscu o tortur
cu totul i cu totul inedit. Cu fiecare legnare a hamacului, fesele ei
se lipeau delicat de capul falusul lui excitat, apoi se deprtau brusc,
pn ce el scoase un geamt prelung pentru plcerea pe care o
primea.
i lu mna i i-o duse spre buze, i srut palma i-i linse rnd
pe rnd degetele pe toat lungimea fiecruia.
-Ador s te ating, s te gust i tiu c-i place i ie.Ji doreti
asta. i cobor mna ncet, n jos, spre locul unde sttea floarea
purpurie. i lu degetele i le introduse doar vrfurile lent n
moliciunea ei.
Apoi scoase degetele mbibate cu dulceaa intim a mierii ei, le
duse spre gura lui, apoi supse cu poft toat dulceaa de pe ele.
PIRATUL l FRUMOASA LADY 363

-Oh, Ru, tot ce-mi faci tu mie mi d senzaia c snt la fel de


pervers ca i pcatul.
-Sper s fie aa, murmur el, repetnd gesul erotic.
Mna cealalt a lui se strecur sub fesele ei, pentru a o apropia
de erecia imperioas, iar cnd degetele ei ncepur s frece uor
mdularul, lumea se prbui mprejurul lui. Dup ce l mngie
delicat, ca o atingere de arip de fluture, palp uor forma ale crei
dimensiuni depiser alte performane, iar el opti:
-Oh, Doamne...ce dor mi-a fost s m trezesc aa gol lng tine.
Ea se rsuci, lipindu-i snii de pieptul lui musculos, iar
abdomenele se contopir, apoi toat extensia brbiei lui se odihni
exact ntre pulpele ei, lipit de labiile fierbini i lubrifiate suficient.
Att de mult timp fusese fr el, nct i simi tot trupul aprins de o
combinaie de timiditate i nevoie pulsnd.
El fcu micri lente de du-te vino pentru a-i simi mai bine
despictura, dup care plonj adnc i delicios n valurile abundent-
suculente, nlesnindu-i alunecarea uoar ntre labiile strimte. Cnd
intr vrful catifelat i vibrant n ea, o fcu s geam prelung,
strigndu-i numele din nou i din nou, pentru exaltanta plcere de a-
1gusta de pe buzele ei.
-Ru, Ru!
Capul organului aluneca perfect n adncurile ei, transferndu-i
unde repetate de plcere ntr-un fel att de blnd, cum nu mai fusese
iubit n viaa ei.
Se arcui spre el, ntinzndu-se pentru a putea s-l srute, s-i
solicite pasiune, dar gura lui sruta acum blnd, tandru, de parc nici
nu ar fi atins-o cu ceva.
Ea i deprt i mai mult picioarele pentru a-1 primi i mai mult,
lsndu-se pe el, doar c el o opri de team s nu-i provoace dureri.
De cteva ori simi c-i pierde controlul, dar voina lui de oel l ajut
s-l recapete, chiar i n faa acestei mari dorine.
El era cel care o ncurajase mereu s-i verbalizeze nevoile, s
fie ct mai vocal n timpul partidelor de amor, fiindc el chiar aa
era. Oricum, dup intensitatea gemetelor i ipetelor ei scurte, era
clar c avea mare nevoie s fie adus n acel punct al satisfaciei
totale. El continu s o ridice i s o lase n jos pe mdularul lui astfel
nct s nu-i provoace nici cea mai mic suferin i nici s nu o
penetreze complet, prea adnc.
Summer nnebunise de dorin. Constat c el o supraveghea
atent, apoi, pe cnd i ridica trupul, de fiecare dat se uita s vad ct
de mult o penetra, retrgndu-se imediat.
364 VIRGINIA HENLEY

Nu voia s piard nici o expresie de plcere de pe faa ei n timp


ce fceau dragoste, albinele roiau printre florile de deasupra
capetelor lor, iar ritmul erotic al balansului hamacului i aduse pn
la urm la momentul culminant al binecuvntrii sexuale n modul
cel mai senzual i delicat posibil. Strngndu-1 la piept, se cutremur
prelung, iar nectarul actului lor se scurse fierbinte i lipicios pe
trupurile lor unite.
Pe msur ce zilele lor de binecuvntare se contopeau n
sptmni, el realiz c nu mai cunoscuse o asemenea fericire.
Dac erau ntr-o ncpere cu ali oameni, ncepeau s fac
dragoste doar din priviri. Apoi el nu mai rezista i o atingea, o
mngia, o dezmierda, ns mereu cu o nemrginit tandree. nainte
de a-1 culca pe Ryan, n fiecare zi se retrgeau n dormitorul lor
mpreun cu el, pentru a petrece toi trei o or preioas n familie.
Uneori se jucau cu el pe podea, alte ori se foiau toi trei prin
patul imens, Ruark prefcndu-se c este fioros. De fapt el se purta
foarte blnd cu Summer i cu Ryan, iar inima i bubuia n piept de
dragostea pe care le-o purta celor doi.
n seara aceasta Summer sttea ntins pe pat, n cma de
noapte, privindu-1 fermecat pe Ryan care sttea pe covor i se juca
vesel cu bijuteriile ei. Ruark veni pe pat i ngenunche ling ea,
cuprinznd-o cu braul Iui posesiv, dup care o trase spre el. Foarte
ncet i ridic prul la ceaf i o srut mergnd n jos spre spate,
acordndu-i mult atenie. Uitndu-se la Ryan spuse:
-Mi se pare c este foarte atras de rubine, ca i mama lui.
Summer rse.
-Pentru mine bijuteriile nu mai snt la fel de importante cum au
fost cndva.
-Mda, pcat, spuse el cu buzele lipite de spatele ei, fiindc am un
colier cu diamante n cascad, pe care atept de-o venicie s i-1
druiesc.
Ea ntoarse capul spre el.
-Poate ar trebui s ncerci s m convingi s le primesc,
mituindu-m cu ceva.
Atunci el se lans ntr-o serie de mngieri fierbini,
completndu-le cu o invitaie rostit pe un ton baritonal, uor rguit,
anticipativ, de nerefuzat:
-Hai s-l culcm pe Ryan i apoi voi face tot ce-mi st n putere
s te conving s faci pe modelul i s probezi diamantele pentru
mine.
Ca de obicei Ryan protest, iar ei i lsar rubinele cu care se
juca, pn ce avea s fie culcat n camera lui. Doamna Bishop ddu
PIRATUL l FRUMOASA LADY 365

din cap aprobator vzndu-1 pe lordul Helford c-i duce n brae soia
n dormitor.
Oh, o vreme s-ar putea s se poarte ca porumbeii ndrgostii,
fiindc au fost desprii atta vreme, dar i cunotea destul de bine
pe amndoi nct s tie c ntr-o bun zi scnteile vor aprea, iar ei
se vor certa din nou, mai ru ca ultima dat, iar ea l va pune iar pe
drumuri, n acele hoinreli prin Anglia i Dumnezeu-mai-tie prin ce
ar. Vor fi i ameninri i scene de gelozie, ipete pe msur, apoi
el o va duce la culcare i o va supune voinei lui, mblnzind-o din nou.
0 via tihnit i linitit nu era deloc stilul soilor Helford.
Singur n dormitorul lor Ruark freca ntre degete colierul de
diamante, cutnd s o seduc i s o conving s fac dragoste cu el
n schimbul lor.
-Ar fi imoral din partea mea, protest ea cu naivitate.
-Nu v-au nvat la biseric despre diavol, care face imoralitatea
atrgtoare, pentru unicul scop de a-i corupe pe cei virtuoi?
Ea l admir. Era genul acela de brbat care o nvase c trebuie
s comit pcatele cu grandoare, dispreuim! bagatelizarea.
-Pn la urm m-am hotrt c le vreau totui, spuse ea i ntinse
mna.
-Nnnu....trebuie s fii complet dezbrcat nainte s-i permit s
le pori.
-Nedrept! dac eu m dezbrac, dezbrac-te i tu, decret ea.
Cu zmbetul acela de lup flmnd, nu mai pierdu nici o clip i
azvrli toate hainele de pe el. Eliberat din pantaloni, organul lui se
scul nalt, umflndu-se, lungindu-se, extinzndu-se i vibrnd de
anticipaie. O apropie att de mult de el, nct practic i vzu reflecia
n ochii lui verzi. O dezbrc de cmaa de noapte i -i puse colierul,
nchizndu-i ncuietoarea la ceaf. 0 srut tandru, iar ea se sprijini
de el cu senzualitate i opti:
-Ru, m-am sturat s m atingi cu blndee.
El se uit la ea nedumerit. Ochii lui de smarald se aprinser de
pasiune i dorin, cnd i nelese aluzia.
Ea i dezlipi buzele de gura lui.
-Doamne, cred c mor dac nu m iei acum, ia-m!
Limbaj ul ei acion ca un afrodiziac asupra lui. Pruse mult prea
fragil att ca spirit, ct i ca trup, pentru ca el s se avnte n acele
solicitri ptimae cnd fceau dragoste, dar acum ,cnd ea nsi
cerea anumite lucruri, de-abia atepta s i le satisfac. 0 lu pe sus
i o duse n faa ifonierului cu oglind, aa nct s-i poat vedea
trupul iubindu-1 pe al ei. 0 ls jos n faa lui i o ntoarse cu faa spre
oglind.
366 VIRGINIA HENLEY

-Vezi ce frumoi snt snii ti, dac au diamantele lng ei?


-Mmm, fcu ea i intenionat i mic posteriorul atingndu-i
penisul erect. Surse uitndu-se fix n ochii lui, iar el tocmai ncepuse
s gfie sacadat, reacionnd la gestul de mai devreme. Fcu ochii
mari cnd i vzu mna adus ntre picioare pe la spate, mn cu care
i cuprinse sensibilul munte al lui Venus. I se opri rsuflarea cnd se
uit mai bine la minile acelea mari, puternice, capabile de o
asemenea for, care se jucau liber cu trupul ei ntr-un mod att de
intim. Atunci afl ea ceea ce femeile au aflat n secole...c un brbat
nu este devastator de atrgtor i irezistibil dect atunci cnd este i
periculos.
Ruark apsa delicios locul, aplicnd o oarecare presiune, dup
care ncepu o micare de rotaie lent, iar ea simi cum i se apropie
orgasmul, materializndu-se chiar n palma lui, ns cum el era un
amant desvrit, i retrase mna i ajunse cu buricele degetelor
exact pe punctul ei fierbinte. Senzaiile se mai estompaser deja, iar
el se puse imediat pe treab, renviindu-le. tia c una dintre cele mai
plcute pri ale sexului era penetrarea, aa c acum i arta i ei
modurile diferite de a se amesteca n aceast afacere senzual.
La nceput ea roi complet, vzndu-i cutezana, dar curnd
pierdu capacitatea de a mai gndi clar. Nu putea dect s simt, aa
c se abandon total, dndu-i drumul, absorbindu-i masculinitatea,
ct era aceasta de ndestultoare i o primi n adncul ei. De fiecare
dat cnd el se retrgea, de attea ori trupul ei suferea pierderea. 0
penetr adnc, tot mai adnc, ngropndu-se dincolo de limite. Limba
lui i ceru aceleai drepturi de la ea, umplndu-i gura cu aceeai
dominant insisten, nainte de a se retrage complet.
Ajunse s nu mai suporte dezlipirea de trupul lui, aa c i
ncolci picioarele mprejurul lui, strngndu-1 att de tare, nct nu-i
mai permise s se retrag. La fel fcu i cu limba lui delicioas, pe
care o sugea cu nesa, pstrnd-o n gura e i. El o sprijini cu spatele
de dulapul cu oglind, continund s se mplnte n ea cu putere,
slbatic, reuind s o ridice cu picioarele de pe podea.
Att de frenetic devenise balansul lor nct colierul i se desprinse
de la gt i czu peste trupurile lor dezgolite.
-0 s-i cumpr i alte diamante...smaralde...rubine, promise el.
-Ru, nu vreau bijuterii, opti ea rguit.
-Ce vrei atunci? El tia c poate s-i dea orice.
;Mai f-mi un copil, spuse pur i simplu.
i cuprinse ambele fese, iar ea i ncolci picioarele n jurul lui,
ca s poat merge cu ea spre pat, unde o ls ncet pe spate. Ar fi dorit
amndoi s dureze toat noaptea, dar amndoi i pierduser
PIRATUL l FRUMOASA LADY 367

controlul i n cteva minute mpreun se cutremurar de plcere,


iar el o inund cu smna lui.
Mai trziu, cnd stteau ntini n intimitatea patului cu
baldachin, ea continua s-l dezmierde i s-l pipie, pentru a-i
menine erecia, iar el i spuse:
-i va fi dor de Londra?
-Sigur c mi va fi dor. Dar n fiecare an tu m vei duce acolo la
cumprturi, la spectacole de teatru i ca s flirtez cu Regele.
-De curnd a fost un mare scandal la Curte, spuse el. Carol a
prins-o pe virtuoasa Frances Stewat n pat cu Richmond, aa c
Richmond trebuie s se nsoare cu ea.
-tiam c au o aventur. L-am vzut ducnd-o n camera lui ntr-
o sear, cnd treceam pe lng terenul de popice.
-i nu ai suflat un cuvnt, se minun el.
-Nu puteam trda o femeie. Totui, eu nsmi aveam o aventur
cu un pirat periculos. Bine, dac Frances este mritat, asta o va face
fericit pe Barbara Castlemaine.
-Nici pe departe. Rse. Cstoria cu ducele de Richmond o face
pe Frances duces, iar Barbara este doar contes. l ciclete de
moarte pe Carol s o fac duces de Portsmouth. El i-a oferit
Berkshire House ca s-i nchid gura.
Summer se ntinse ca o pisic n patul cald i i frec uor
piciorul de al lui Ruark. Nu ar schimba locul cu nimeni din lumea
aceasta i tia foarte bine c nici soul ei nu ar face asta. Se lipi de el
i snii i se odihnir pe pieptul solid, apoi l mngie pe curba brbiei.
-S nu te brbiereti astzi i las-i uvia aceea alb de pr
nevopsit cu negru.
-Ah, ai chef s faci dragoste cu Rory, cumva?
-Pi, nu toate femeile snt la fel de norocoase s se mrite cu doi
brbai...totui, varietatea este condimentul n via, opti ea.
Ruark era nebun de fericire fiindc ea trecuse peste chinul acela,
iar acum erau mai ndrgostii dect fuseser la nceput. Se uit la ea
drgstos i-i zise:
-Iubito, m ieri pentru toat suferina pe care ti-am provocat-
o?
-S te iert? lui s le iert? Nici ntr-o mie de ani. Nu te-am iertat
nici pentru stridiile acelea oribile pe care mi le-ai dat cu ampanie!
strig i ncepu s-l trag de pr n joac.
El i prinse braele i o inu captiv n mbriarea lui. Srutrile
lui insistente aveau darul de a o lace s uite totul. El era stnca ei,
puterea ei. i va i amine credliw Ions pentru totdeauna i nu vor mai
exista comaruri iii Iii aele Iul sigure.